Sunteți pe pagina 1din 159

Patricia Nann

OCHI DE ARPE
Traducere i adaptare n limba romn de
RALUCA NEAGOE

COLECIA DE AUR, Nr. 39


Editura ALCRIS, 1999

Capitolul 1
Avionul aterizase la timp i trsese la terminalul internaional din
Mascot. Era un zbor charter care transporta aa-zii migratori
care, cu nici 32 de ore n urm, nc i beau berea n Anglia.
Venind de la vam, Harriet Leeson putea vedea grupuri mici de
cltori primite i ndrumate de oficiali; alii - cei norocoi - i
salutau cu emoie prietenii i rudele ce-i fcuser intrarea pe
pmnt australian naintea lor i care erau gata, doritori chiar, s-i
pun i pe ei la curent cu noile rnduieli. Harriet fcea parte dintre
cei norocoi. Trebuia s fie cineva acolo care s-o atepte, i limpezii
ei ochi castanii treceau cu repeziciune i nerbdare n revist feele,
n cutarea lui Nicky.
Nu era prea ngrijorat c nu-l vedea. Se putea ca avionul lui,
care ar fi trebuit s ajung cu o or naintea avionului ei, s fi
ntrziat. Asemenea lucruri se ntmplau, caz n care ea va trebui s
atepte.
Era un moment de relaxare, bineneles, i sentimentul de
ncordare, care o asaltase nebunete, cpt o rapid tent
descendent. Fusese att de incitat la gndul c-l va revedea,
mintea ei fierbnd de bucurii pe care s i le spun - emoia zborului,
faptele altor pasageri, tot felul de mruniuri. Filozofnd, ea i croi
drum prin mulimea care plvrgea, spre a arunca o privire la
panoul de sosiri. i zri propriul zbor i semnalul luminos care i
indica sosirea. Acum, unde era al lui Nicky? El se mbarcase la
Istanbul...
3

Sttea acolo scrutnd panoul, o fat nltu i subire, cu prul


negru fluturnd i cu ochi mari, cprui, pn cnd gsi ce cuta.
Istanbul! Inima i tresri brusc. Avionul aterizase deja cu o jumtate
de or n urm, la 8,30! Atunci, unde era Nicky? Harriet, dei nu se
speria uor, tri un nceput de panic.
l ntlnise pe Nicky cu mai puin de dou luni n urm i se
ndrgostiser aproape instantaneu. n 5 sptmni, el o ceruse de
soie.
Imediat, insistase el, ct de repede se poate aranja.
Dei ea nu-i mprtise n totalitate planurile, venise n Australia
cu certitudinea absolut c vrea s se cstoreasc cu el. Era nebun
dup el. tia c-i va ndrgi familia, c ei o vor ndrgi pe ea - c
totul va fi minunat. Prudena fusese ideea tatlui su.
Uurel, Harriet, o sftuise el. Nu e nici o grab. Nu ai dect 22
de ani. ncearc s-l cunoti pe Nicky mai bine; ntlnete-i familia.
Formeaz-i o idee despre locul unde vei locui - unele dintre locurile
acelea ndeprtate sunt groaznice, s tii, i nu orice britanic trece
prin Australia ca gsc prin ap. Iar cstoria e ceva destul de
definitiv, din cte tiu eu.
Ateptarea nu ar schimba nimic ntre mine i Nicky.
Harriet fusese destul de categoric.
Ct despre Australia - atta timp ct Nicky este acolo, asta e
tot ce conteaz; m adaptez.
Poate, draga mea, dar mai sunt i alte lucruri de luat n
considerare, insistase tatl ei. Prinii nu accept cu uurin o nor
necunoscut care le este impus, mai ales c, fiind singurul lor fiu,
tinde s fie considerat deosebit.
Apoi adugase cu seriozitate:
Lsnd la o parte toate acestea, Harriet, a dori s te mai
gndeti puin, spre binele tu. Nu eti obinuit s faci fa vieii pe
cont propriu.
4

Harriet, care plnuise s emigreze - de una singur - nainte s-l fi


cunoscut pe Nicky, era convins c tatl su se nela cu ultima
presupunere. l iubea pe Nicky i att! Nu avea nevoie de el s-o
ajute s fac fa la nimic. Dar i iubea i respecta tatl i n final
accept, fr tragere de inim, s fac cum o sftuise el, fiindu-i ns
destul de greu s-l conving pe Nicky c, cteva sptmni n plus
nu ar nsemna mare lucru.
Acum, dnd drumul valizei mari i genii uoare de mn pe
podeaua lucioas, i dori, inutil, s se fi cstorit cu Nicky cnd
vrusese el.
Dar dac, pentru nu tiu ce motiv, el pur i simplu nu venise?
Dac nu avea s-l mai vad niciodat? Pentru o clip rmsese
mpietrit de spaim, dar i reveni cu promptitudine. Bineneles c
va veni! Bineneles c totul va fi n ordine! Pentru c erau att de
nebunete ndrgostii unul de altul. Poate s-a dus s bea o cafea i
nu i-a dat seama c avionul ei aterizase. Sau, poate, chiar n acest
moment, vreun mesaj o atepta pe undeva.
Asta era tot! Plecase din Anglia cu cteva zile naintea ei pentru
c i promisese s fac i o vizit n Turcia. Cum nu putuse s
cltoreasc cu zborul charter mpreun cu ea, hotrser c el ar fi
putut foarte bine s profite de ocazie.
i ridic bagajele i porni hotrt spre ghieul de Qantas. Avea
s verifice dac domnul Nicholas Jamieson era pe lista de pasageri
de la Istanbul, i poate atunci i se va transmite prin staie s o caute.
Dei nu-i sttea n fire, i muca buzele i i ncletase strns
degetele pe mnerele genilor. i impuse s se relaxeze: Nu te
impacienta! Totul se va rezolva de la sine i peste cteva momente
vei rde.
Aproape ajunsese la biroul de Qantas cnd o voce masculin
profund i autoritar i se adres:
Scuzai-m! Dumneavoastr suntei domnioara Harriet
5

Leeson?
Da.
Harriet se ntoarse repede, plin de speran, ateptnd un mesaj.
Dar brbatul care-i vorbise nu era nicidecum un oficial. Era nalt, lat
n umeri, cu o figur ntunecat. Purta un costum uor. O cma
alb i o cravat portocalie elegant. Ochii lui, care o priveau intens,
erau de un albastru-gri ntunecat iar gura lui ferm afia un uor
zmbet plcut. Din cine tie ce motiv ciudat, lui Harriet i se contur
n minte imaginea unor dealuri mpdurite i i-l imagin n treact
pe acest brbat mbrcat n haine confortabile, n culorile pdurii, cu
un cine undeva prin preajm. O ncerca un acut sentiment de dj
vu, de parc l mai ntlnise undeva nainte, dei cu certitudine nu
era adevrat.
l caui pe Nicky Jamieson, nu-i aa? spuse el, puin amuzat.
Da, confirm din nou Harriet.
Ochii ei rmseser privind fix, n expectativ... Inima i btu mai
repede pentru o fraciune de secund. Ce mai urma?
Ei bine, el ntrzie.
ntrzie? Dar avionul a...
Da, tiu. E cam complicat, i, sincer s fiu, nici eu nu sunt prea
lmurit pentru a-i expune situaia. Sora mea vitreg i va explica
totul n cteva minute.
O urm de zmbet flutur pe buzele lui ncnttoare.
Nu mai fi att de dezorientat. Nu te prsim, vom avea noi
grij de tine, i promit. Apropo, eu sunt Finn Ascroft. Vino cu mine
s-o cutm pe Helen.
El i lu bagajele i fr ca mcar s priceap ce se ntmpla,
Harriet l urm.
Finn Ascroft. Acest nume nu-i spunea absolut nimic. O grmad
de ntrebri i se nvlmeau n minte, dar tcea. Se ntreba ce
legtur putea s existe ntre Nicky i sora vitreg a lui Finn Ascroft.
6

Totul era att de ncurcat.


Urcar cu scara rulant pn la Plecri, traversar o zon
mochetat unde oamenii stteau de vorb sau ateptau n scaune
confortabile. Prin sistemul audio de informare a publicului, o voce
fcea ultimul apel la mbarcare pentru un zbor oarecare. Pasagerii
s se prezinte la terminalul de mbarcare!.
Ajunser n faa unui local cu mese micue i se oprir lng una
la care o fat blond i un tnr cu favorii stteau unul lng
cellalt privindu-se n ochi ca i cum ar fi fost ndrgostii. Pe mas
erau cteva ceti goale de cafea i nici unul nu ridic privirea pn
cnd brbatul care o nsoea pe Harriet nu le atrsese ncetior
atenia:
Helen!...
Helen era o fat cu ochi albatri, cam de vrsta lui Harriet, micu,
subire, delicat, i prea s triasc un vis. Ridic neatent ochii.
Finn Ascroft fcu prezentrile.
Sora mea vitreg, Helen Farbill. i Tom Gilerist. Helen, Tom domnioara Harriet Leeson.
Toi i zmbir i murmurar cte ceva; Finn scoase un scaun
pentru Harriet i amndoi se aezar.
Ai dori o cafea, domnioar Leeson?
Harriet i simea gura uscat i nu putu dect s dea din cap.
Ceea ce dorea cel mai mult era s afle cte ceva despreNicky, dar
nimeni nu prea grbit s-o lumineze. Finn Ascroft comand cafeaua
unei chelnerie i cnd se ntoarse, Helen i ntinse mna stng.
Harriet surprinse strlucirea unui diamant n timp ce fata, cu un
zmbet ncntat, chicotind, spuse:
Uite, Finn! Tom tocmai mi l-a dat.
Ei, ei!
El ridic din sprncene n semn de ncntare.
Felicitri amndurora.
7

Eti surprins?
Nu, copleit.
Chelneria aduse cafelele aburinde. Harriet aproape c nu mai
putea rezista. i venea s plng. i sorbi automat cafeaua dei era
att de fierbinte. Era obosit fizic dup zborul lung, i primise un fel
de lovitur ameitoare. Acum, aceti trei strini, care aproape fceau
abstracie de ea, vorbeau despre logodna lui Tom i a lui Helen.
Harriet se simi ca o intrus. ncerc s par interesat, s
zmbeasc, dar i venea s urle: Ce s-a ntmplat cu Nicky? Avei
de gnd s-mi spunei odat? Tresri cnd Finn, dup ce-i
aruncase o privire rapid, spuse brusc:
Potolete-te o secund, Helen, i lmurete-o pe biata fat!
Oh, mi pare ru.
Fata cea blond afi o figur plin de regret i i zmbi lui
Harriet, scuzndu-se.
N-am mai fost niciodat logodit i sunt att de entuziasmat
nct m-am prostit. Nicky m-a rugat s vin neaprat s te ntmpin
i mi-a dat o scrisoare pentru tine.
i deschise geanta de piele de arpe, cut n ea, apoi, n timp
ce-i nmna plicul, spuse:
Eti prieten cu Sarannah Moore, nu-i aa?
Da.
Mna lui Harriet tremur uor lund scrisoarea i vocea i vibr
ntrebnd:
Unde te-ai ntlnit cu Nicky?
Oh, n Istanbul. Era o mare nebunie, chicoti. Am dat unul
peste altul din ntmplare - de necrezut, Finn! - la un bijutier lng
Hotel Ayasofia. Eram cu Pepper, Tom - ceilali erau la bazarul
acoperit. Am nceput s-i povestesc ct de imposibil era totul i o
jumtate de or mai trziu am decis s schimbm locurile. A fost un
noroc fantastic!
8

Se uit la fratele ei vitreg cu ochii ei mari i albatri.


Pur i simplu a fi murit, Finn, dac ar fi trebuit s duc pn la
capt acea cltorie pe uscat. Nu puteam s-o sufr. Nu sunt deloc
rezistent la greuti - mi place confortul i gata.
Harriet rmsese cu gura cscat. Simea cum culoarea i se
retrage din obraji. Au schimbat locurile. Atunci unde era Nicky? Ce
nsemnau toate astea?
Finn tcuse pn atunci.
Citete scrisoarea, Harriet. Mi-e team c e practic imposibil
s-o faci pe Helen s rmn la subiect.
Vocea lui era amabil. ntoarse cu tact privirea de la faa ei palid
i-i puse zahr n cafea. Ceilali doi nc vorbeau - Harriet auzi din
nou numele lui Pepper. Scoase singura foaie de hrtie ce se gsea n
plic; fu nevoit s clipeasc nainte de a putea descifra scrisul care i
era att de puin familiar.
Draga mea Harry, citi ea, mi pare foarte ru pentru aceast
situaie, dar ce altceva a fi putut face? Srmana Helen era n
pragul isteriei. De ce o fat ca ea s-a aventurat oare ntr-o plimbare
de la Londra la Bombay cu o dubi de tranzit, nu voi ti niciodat.
Cele mai bune hoteluri i confortul constituie, mai degrab stilul
lui Helen. O s-i plac de ea - este o fat de prin partea locului
(teritoriul meu!) i o dulcea; a promis s aib grij de tine. Nu
prea pot s pretind c am devenit cine tie ce martir - aceast
excursie va fi grozav i voi avea o grmad de lucruri s-i
povestesc cnd ne vom ntlni. i, aa cum spuneai chiar tu, cteva
sptmni n plus n-ar nsemna mare lucru, nu-i aa? Te iubesc!
Nicky.
P.S. Tare mi-a dori s fii aici, doar c nu cred c asta ar
coincide cu ideea ta despre distracie.
9

P.P.S. Foarte important!


Vezi s-i faci o impresie bun mamei mele.
N.
Uluit, Harriet citea ntruna scrisoarea. Pur i simplu nu-i venea
s cread. Cteva sptmni n plus! Nu-l va vedea pe Nicky
sptmni ntregi! Ce-o s se fac ea atta timp?
Ridic privirea i observ c toi trei o priveau. Preau c ateapt
ca ea s spun totui ceva. Parc tria un comar. i totui arunc o
privire asupra scrisorii i revzu cuvintele Te iubesc; ochii i
notau n lacrimi. Le alung clipind, ridic privirea i reui s
zmbeasc, dar nimic mai mult.
Probabil c-i ascunsese sentimentele mai bine dect crezuse,
deoarece Helen spuse cu dezinvoltur:
Presupun c eti dezamgit. l cunoti bine pe Nicky?
Harriet se ntreb dac auzise bine. Nicky nu-i spusese fetei
steia ct de bine se cunoteau, ce nsemnau unul pentru cellalt?
Vru s spun: l cunosc destul de bine ca s m cstoresc imediat
cu el ce se ntoarce. i totui, dac Nicky nu spusese nimic despre
asta, cum putea s spun ea? i poate Nicky nu vrusese ca Helen s
se simt prea ru pentru c-i ntrziase sosirea. Astfel nct rspunse
pe ct de serios posibil putea:
l cunosc de vreo dou luni. Ne-am vzut destul de des n
aceast perioad.
Eu l cunosc de-o via, spuse Helen. Domeniul lor este n
acelai district cu al nostru. E foarte amuzant, dar planurile lui nu
pot fi ntotdeauna numite stabile. Ceea ce a fost spre norocul meu n
situaia mea, dar nu i spre al tu. M ieri?
Bineneles, o asigur Harriet cu voce joas.
nghii un nod care ncepu s-o sufoce. Lng ea, Finn Ascroft
scoase o foi i tutun din buzunar i ncepu s-i ruleze o igar.
10

Era sigur c se uit la ea, iar cnd el i vorbi i ea se ntoarse, vzu


c avusese dreptate.
Unde l-ai cunoscut pe Nick, Harriet?
La Dublin, rspunse Harriet. Venise la fabrica de ceramic
unde lucram eu s caute o fat care era prieten cu sora lui n
Australia - Sarannah Moore.
Aa e, spuse Finn gnditor. Mi-o amintesc pe prietena
Corinnei.
Harriet se simi vag nveselit deoarece mcar Finn o cunoscuse pe
Sarannah. Gsise cel puin un punct comun.
Am lucrat mpreun i vorbea atta despre Australia nct m
hotrsem s emigrez.
Hmm, spuse Finn. Deci i tu eti olri.
Da.
Presupun c vei dori s lucrezi n Sydney, interveni Helen. Cu
ce te putem ajuta? I-am promis lui Nicky c voi avea grij de tine.
Sttu un moment pe gnduri.
Finn! Nu s-ar putea s aib Corinne ceva idei? N-am putea
suna la Tallawong, se vedem ea ce ne sugereaz?
Ateapt puin, Helen, zise Finn. Harriet nu ne-a spus nc ce
planuri are. S-ar putea s aib cu totul alte idei.
Harriet cu siguran avea, i i fu recunosctoare lui Finn c
mcar intuise acest lucru. Nu voia s stea la Sydney. Nicky i
scrisese: Vezi s-i faci o impresie bun mamei mele! Asta nsemna
c el dorea ca ea s mearg la Tallawong, la familia lui. Se uit la
Finn i-i surprinse ochii ntunecai aintii gnditor asupra ei.
Ea i zmbi.
Nu vreau s stau la Sydney.
Oh, drag, spuse Helen uitndu-se la fratele su vitreg. Eu i
cu Tom vrem s mai rmnem n ora cteva zile - mergem s-o
vedem pe btrna doamn Gilcrist. Aa c, Finn...
11

Bine, spuse Finn. Totul se va aranja! Voi vedei-v de


programul vostru!
Ochii albatri ai lui Helen se ndreptar asupra lui Harriet.
Dar i-am promis lui Nicky c voi avea grij de Harriet.
M ocup eu de asta, o asigur Finn.
Oh, v rog, nu v facei griji n privina mea, ndrzni Harriet
stnjenit.
Nu dorea s fie inoportun pentru nimeni. nclina s cread c
Helen inteniona de la bun nceput s-o lase pe capul lui Finn. Nu c
Helen nu era o fat foarte drgu, Harriet era sigur de asta, se
citea pe faa ei. Dar Nicky o pusese ntr-adevr n ncurctur.
Oricum, Harriet se hotrse deja ce vrea s fac; spuse cu calm:
Dac mi spune cineva cum s ajung, m duc direct la
Tallawong - la doamna Jamieson.
Se ls o tcere datorat surprizei. Ochii lui Finn devenir nc i
mai gnditori. Pi, i reaminti Harriet, venindu-i s rd, afirmase
c l cunoate pe Nicky doar de vreo dou luni, deci, bineneles c
erau surprini de dorina ei de a sta la mama lui.
Finn fu acela care rupse tcerea. Se uit la ceas, i mpinse
scaunul i spuse cu hotrre.
Minunat idee. Sunt sigur c Corinne va fi nerbdtoare s te
cunoasc.
i zmbi lui Harriet.
Am dou locuri rezervate pentru cursa de Cooma. Helen nu
vine acas azi, aa c ai dreptate. Din acest moment, al doilea bilet
este al tu, Harriet. Maina mea este la Cooma; te duc eu la
Tallawong, e n drumul meu. Nici o problem!
Mulumesc, spuse Harriet recunosctoare.
Se ridicar toi i Helen murmur:
Dac nu e bine...
Finn o ntrerupse rapid.
12

Nu-i face griji, Helen, am eu grij de fata asta.


i Helen se va ntoarce curnd acas, rnji Tom. Tata mi-a dat
exact dou sptmni ca s-o conving s se cstoreasc cu mine.
Te-ai descurcat bine, l felicit Finn.
Cei doi brbai rser mpreun.
*
**
Harriet i propusese s priveasc spre hubloul avionului n
timpul zborului spre Cooma, dar adormi i Finn trebui s-o trezeasc
nainte de aterizare. Era foarte atent i drgu cu ea, fapt pentru care
ea i era recunosctoare.
Dejunar la un hotel, el i povesti cte ceva despre Cooma, un
orel situat la poalele Munilor nzpezii, fiind sediu al enormei
amenajri hidro-electrice din aceti muni. Dup ce mncar, se
plimbar de-a lungul faimosului bulevard internaional cu steaguri,
ce se desfura n faa Parcului Centenar. Aici fluturau steagurile a
27 de ri din care veniser oameni s ajute la construirea imenselor
baraje, la sparea kilometrilor ntregi de tuneluri prin muni i
ridicarea marilor centrale electrice care fceau toate parte din
ansamblu.
Harriet realiz c s-ar fi bucurat mult mai mult de compania lui
Finn dac ar fi fost ntr-o stare de spirit mai vesel. Era foarte
manierat i spunea lucruri interesante i pline de inteligen.
Recunosctoare, ea i acord politicoas ntreaga sa atenie,
refuznd cu hotrre s cedeze sentimentelor deprimante care
ameninau s-o copleeasc. Absena lui Nicky era o lovitur mult
prea puternic spre a o trata cu calm. Era grozav de dezamgit i se
simea complet neajutorat.
Tallawong, unde locuia doamna Jamieson, era situat la o distan
13

de cteva mile de Cooma. Harriet tia c mama lui Nicky deinea i


administra un motel acolo, i mai tia, de asemenea, c acesta urma
s fie vndut, pentru a cumpra o proprietate la ar unde vor crete
vite sau oi. Nicky nsui, care avea o diplom n tiine agricole, va
administra proprietatea.
Finn i lu maina; n mers, Harriet admir peisajele nverzite
care-i defilau prin faa ochilor. Fusese un anotimp bun, cu mult
ploaie, i spuse Finn. Ea vedea peisajul n toat splendoarea lui.
Harriet se gndi c va fi fericit aici. Era o zi fierbinte, totui nu
neplcut, cerul era albastru i n fa se desfura griul intens al
munilor - Munii Marii Cumpene de Ape. Pe ici, pe colo, n arcuri,
Harriet zrea oi sau cornute albe i rocate stnd la umbra
eucalipilor sau plimbndu-se ncet prin iarba nalt de pe malurile
rului. Era linite i pace, abia dac vedeai vreo locuin pe o raz
de cteva mile. Cele dou sau trei orae prin care trecur erau
aezri micue, cu o strad principal i un mnunchi de magazine.
Dac Nicky ar fi fost acolo, Harriet ar fi avut o grmad de ntrebri
de pus i comentarii de fcut, i totul ar fi fost o minunat aventur.
Oft fr s-i dea seama, iar Finn spuse imediat:
Trebuie s fii stul i moart de oboseal de atta drum,
Harriet.
Ea i zmbi rapid.
Puiul de somn din avion mi-a prins bine. i prnzul la
delicios! mi plac tare mult toate astea. mi pare totui ru c am
pierdut o perspectiv de sus a pmntului virgin.
Pmnt virgin?
Finn era uor amuzat.
Ar trebui s strbai punile i nc ceva nspre interiorul
continentului ca s dai de pmnt virgin.
Da, probabil. Poate m consideri ignorant i aiurit, dar am
citit cte ceva despre Australia cnd eram n Anglia. Sarannah a
14

ncercat s-mi ofere o anumit perspectiv asupra imaginii la care ar


trebui s m atept, dar cred c nici ea n-a prea fost la ar n timpul
celor nou ani i ceva ct a stat aici. Cred c a venit la Tallawono o
dat cu Corinne. Nicky abia intrase la facultate atunci.
Da, mi amintesc vara aceea, zise Finn gnditor.
Urm o pauz. Atenia lui prea s se fi abtut de la discuia lor.
ncetinise i se uita atent n fa. Harriet i urmri privirea i vzu
dou psri enorme, zburnd una dup alta deasupra oselei.
Urmrindu-le, ea vzu una npustindu-se, iar pe cealalt urmnd-o
i pentru o secund crezu c se vor izbi de parbrizul mainii. Apoi,
brusc, amndou cotir i se nlar.
oimi, spuse Finn. N-a fi vrut s m pricopsesc cu vreunul pe
parbriz... ce spuneai?
Despre Sarannah?
Nu, despre tine i emigrant. Cum a reacionat familia ta?
Harriet era puin surprins de interesul lui.
Ei bine, s-au gndit c este decizia mea. Tatl meu a fost
ntotdeauna foarte nelept i nelegtor. tia c am nevoie de o
schimbare. Plecarea din Anglia i slujba din Dublin nu fusese dect
un nceput.
Pe neateptate se auzi vorbind bucuroas, ncrezndu-se n el. O
fcea s se simt mai puin stnjenit.
Mama a murit cnd eram n ultimul an de coal i toat
lumea era de prere c trebuie s stau acas i s am grij de tata i
de surorile mele - Penny nu avea dect apte ani, iar Belinda nou.
Dar tata n-a fost de acord, aa c am terminat coala i am urmat o
facultate de arte. Am avut noroc c am putut s-mi aranjez orele n
aa fel nct s pot avea grij de familie. Bineneles, nu fceam eu
totul - aveam pe cineva care spla i clca.
Se ntrerupse i se uit la el cu ndoial.
Nu tiu de ce-i spun toate astea, probabil c te plictisesc.
15

Fii linitit, nu sunt nici pe departe plictisit. Spune-mi cum ai


ajuns s lucrezi la Dublin, Harriet.
Oh, mi-am terminat cursul - m-am specializat n olrie i
sculpturi n ceramic. i apoi, tata s-a recstorit. O iubeam toate pe
Madeleine - mama mea vitreg - dar am simit... ei bine, m-am
simit prea mare ca s mai stau cu ei acolo tot timpul. Nu era corect.
Dou femei n aceeai cas... Aa c te-ai retras. Foarte frumos
din partea ta.
Cred i eu. Am avut noroc cu slujba asta la Dublin. Mi-a plcut
foarte mult i am nvat mai multe despre olrit dect a fi putut
vreodat nva la facultate. Dup ce am cunoscut-o pe Sarannah i
dup lungile discuii pe care le purtam cu ea, mi s-a prut o idee
bun s vin n Australia - s mai vd cte ceva din lume. Plnuisem
asta de ceva timp cnd l-am cunoscut pe Nicky.
Adug abia auzit:
Parc destinul i-a vrt coada.
i ntlnirea cu Nicky te-a convins s faci ceea ce trebuie?
Vocea lui era seac.
Ceva de genul sta, rspunse Harriet fr s se gndeasc.
El n-o urmrise; o secund mai trziu punea se termin i
ddur peste o prelungire a lacului, care se ntindea drept n faa lor,
albastru sub albastrul cerului de var, Harriet i inu respiraia.
Fusese att de neateptat!
Finn, care oprise maina, zmbi pe seama surprizei ei.
Acesta este lacul Eucumbene, cel mai mare lac de acumulare
din amenajarea din Munii nzpezii. A existat un ora ntreg sub
lacul sta, Harriet. Adaminaly. A fost reconstruit cteva mile mai
ncolo. Cea mai mare parte este n totalitate nou, dar cteva dintre
casele originale i bisericile au fost drmate i reconstruite piatr
cu piatr. Dar poate c i spun lucruri pe care le tii deja?
Harriet scutur din cap. Cu Nicky nu discutase deloc despre
16

astfel de lucruri! Era fascinat de imensul zid al stvilarului i de


multele insule de lemn de pe lacul ale crei margini nu le putea
vedea. Existau golfuri, peninsule, coturi i cotituri. Copaci pe
jumtate scufundai sau nc supravieuind departe de rm,
necndu-se puin cte puin; mai ncolo, contorsionate, ramurile
superioare ale altor copaci, uscate i gri, se ridicau neputincioase
deasupra apelor. Existau garduri cu stlpi i balustrade care
naintau printre arcuri, n apele lacului.
Harriet se gndi la gospodriile acoperite de ape, la oraul necat.
Aa ape! i se spunea c Australia este cel mai uscat continent din
lume.
Toat apa asta provine din topirea zpezilor, spuse Finn, parc
ghicindu-i gndul. Alpii notri sunt acoperii cu zpad, cinci luni
pe an. Apele sunt stocate aici i trimise spre consum n oricare parte
a punilor, dup necesiti. Exist pori care dau n tuneluri lungi
de mile ntregi, la mii de metri n pntecele munilor. Este un sistem
minunat dar complicat i care aprovizioneaz Victoria i New South
Wales cu electricitate.
Se ntrerupse:
Acum este rndul meu s ntreb dac nu cumva te plictisesc.
Nu, doresc s nv ct mai multe cu putin.
ntreb ezitnd:
Atunci i pmntul virgin beneficiaz de pe urma acestei
amenajri? Sau vorbesc din nou prostii?
Nu, bineneles c nu sunt prostii. Zone din ceea ce tu numeti
pmnt virgin, foarte puin locuit, beneficiaz - de exemplu vile
rurilor Murray i Murrumbidgee, spre vest. Tom Gilcrist, pe care
l-ai cunoscut n dimineaa asta, provine dintr-o familie de viticultori
ale cror podgorii se afl n Z.I.M. - zona de irigaii a rului
Murrumbidgee. Apa din acest lac este transportat prin tuneluri i
pe rul Tumut, pn la Murrumbidgee, iar de aici prin canale de-a
17

lungul podgoriilor.La fel se procedeaz i pentru orezrii, livezi de


portocali, lanuri de gru, ferme de oi i aa mai departe, toate
nfloritoare datorit lacului Eucumbene.
Alt ntrebare i fcu loc n mintea lui Harriet:
Trebuie s existe oameni care i-au pierdut pmnturile din
cauza acestui lac, Finn. Ce s-a ntmplat cu ei?
Au fost foarte cinstit despgubii. Cei care au fost istei - adic
majoritatea - au cumprat pmnt n alt parte sau i-au investit
banii n afaceri. Ca familia Jamieson, de exemplu: ei au cumprat un
motel.
Harriet privea lacul albastru cu mai mult interes acum. Nu tiuse
c aa ceva se ntmplase cu ferma de oi a tatlui lui Nicky. Crezuse
c o vnduse deoarece era bolnav i cutase o afacere pe care soia
lui s-o poat conduce cnd el nu va mai fi.
Ferma de oi a familiei Jamieson este pe undeva pe aici? l
ntreb ea, i ridicnd privirea ddu peste ochii lui ntunecai
urmrind-o.
Ei bine, nu. Sub un alt lac de acumulare, unul mai mic, lacul
Tallawong.
Se ntoarse i porni maina.
Ar trebui s mergem s vedem ce se poate face pentru tine.
Trebuie s fii nerbdtoare s gseti un loc s te instalezi.
Nu sunt nerbdtoare, spuse Harriet zmbind.
Totui, era puin nervoas cu gndul la ntlnirea cu doamna
Jamieson, creia Nicky spusese c era important s-i fac o impresie
bun.
Sunt sigur c voi putea sta la doamna Jamieson.
Urm o pauz foarte scurt, nainte ca Finn s spun cu
pruden:
Dac din cine tie ce motive nu se va putea, Harriet, s nu-i
faci griji. Am eu grij de tine.
18

Vorbise cu blndee, dar ferm. Cu siguran, i luase n serios


responsabilitatea fa de ea. Harriet i era recunosctoare dar tia c
nu va avea nevoie de ajutorul lui... Nicky i povestise mamei sale
despre ea, i doamna Jamieson era la fel de nerbdtoare s-o
ntlneasc.
Cnd privi napoi, un moment mai trziu, lacul se pierduse n
urm. Gonir de-a lungul drumului, trecur pe lng nc un orel
i ajunser la oseaua Alpin. Curnd vor fi n Tallawong. Harriet
se ntreba dac arta bine, spernd ca doamna Jamieson s-o plac.
Asta nu prea contase ct timp fusese n Anglia cu Nicky, dar acum
era singur - cu excepia lui Finn, care era de fapt un strin - i
ncepuse s conteze foarte mult. Conta i pentru Nicky, scrisoarea
lui era o dovad n acest sens. Se ntreba de ce. Fusese att de
nepstor, evaziv, n ceea ce privete familia sa, pn acum.
Ea tia c el are o sor mai mare, Corinne, i doi frai mai mici, ale
cror nume nu i le putea aminti. i mai tia c, dup ce se vor
cstori, vor locui la ar i vor administra o ferm de vite sau oi,
sau poate pe amndou. Mama lui va fi mulumit s scape de
problema motelului. Cel puin Harriet aa dedusese.
Nu dup mult timp, traversar alt lac, amenajat n cmpie, i
ajunser la Tallawong, un ora prosper, desfurat ntr-o vale larg
i ntinzndu-se n sus pe versanii acesteia; un ora de bungalouri
micue, nconjurate aerisit de grdini frumos ngrijite. Acoperiurile
de igl scnteiau n soare, iar pe ici-pe colo, cldiri cu cte dou
etaje le dominau pe celelalte.
Strada principal era umbrit de copaci i ncadrat de maini
parcate lng trotuare. Existau magazine, hoteluri, restaurante. Nu
era un ora mare, dar era aglomerat. Harriet l ntreb pe Finn dac
acest lucru se datora turismului.
Cam aa ceva. Oamenii opresc aici n drum spre inuturile
nzpezite sau fac vizite turistice la amenajarea din Munii
19

nzpezii. Pe lng asta, oamenii de la ar, din districtele


nvecinate, i fac unele cumprturi de aici.
Ajunser la captul strzii principale, i ncepur s urce un deal
lung. La jumtatea distanei spre vrf, Harriet putea deja zri o
cldire ce aducea a motel. Un alt val de nervozitate o coplei, i
cut oglinda i se privi nelinitit. Se ruj puin, ndeprt un firicel
de praf de pe obraz i-i netezi prul negru.
Finn conducea ncet.
Doamna Jamieson o ti ceva despre sosirea ta?
Sunt sigur c tie, spuse Harriet zmbind. Nicky trebuie s-o fi
anunat, mai ales c el personal nu este aici.
neleg.
Urm o pauz lung, ca i cum el ncerca s se hotrasc dac s
continue sau nu. Apoi spuse:
Exist ceva ce ar trebui lmurit. Eti logodit cu Nicky?
Acum Harriet fu cea care ezit. Dac i-ar fi pus aceast ntrebare
imediat ce se ntlniser, i-ar fi spus Da, i cu promptitudine.
Neoficial suntem logodii. Acum ns, tiind c Nicky nici nu-i
sugerase mcar lui Helen care era situaia, nu tia ce rspuns s dea.
Se gndi c ar fi bine s mai atepte pn la ntlnirea cu doamna
Jamieson, astfel nct rspunse degajat:
Ei bine, aproape.
Hmmm, concluzion Finn, deci ai intenii serioase n legtur
cu Nicky...
Da, rspunse ea sec. N-a fi strbtut atta drum dac n-a fi
avut.
Nu. ncepusem i eu s-mi dau seama... Ei bine, am ajuns.
Parc n faa cldirii care purta numele de Motel Tallawong.
Era o cldire din crmid de culoarea smntnii, lung, cu dou
etaje, care domina oraul, fa n fa cu munii nvluii n cea
vineie.
20

Deschizndu-i lui Harriet portiera, Finn remarc:


Doamna Jamieson trebuie s fie la recepie. Lsm bagajele aici
i vorbim cu ea mai nti, nu? S vin cu tine sau nu?
Oh, a dori s vii, te rog.
Harriet i ddu seama c nu era nc pregtit s fie lsat
singur. Se baza pe sprijinul lui Finn. O lu de bra i-i zmbi
ncurajator - un zmbet larg care-i dezveli dinii frumoi. Ea spera
din nou c arat bine i c doamna Jamieson, care bineneles era
foarte nerbdtoare s-o cunoasc pe fata de care fiul ei se
ndrgostise att de departe de cas, o s-o plac. Ea era foarte sigur
c o va ndrgi pe mama lui Nicky.
Cnd Harriet i Finn intrar pe ua de sticl i pir pe covorul
auriu tocit, femeia din spatele tejghelei ridic privirea de la dosarele
colorate pe care le sorta. Fu o surpriz pentru Harriet, care se
atepta n subcontient s vad o femeie care s corespund
imaginii de mam.
Doamna Jamieson, ns, era cam de nlimea lui Harriet, slbu
i mbrcat elegant, cu prul frumos, argintiu, contrastnd cu o fa
plcut, plin de via i uimitor de tnr. Prea a avea n jur de
patruzeci i cinci de ani i Harriet observ ochii ei cprui,
strlucitori care semnau cu ai lui Nicky.
Ei, Finn!
Prea satisfcut.
Ce te aduce n ora?
Ochii ei se ntoarser repede i cu curiozitate spre fata de la
braul lui.
M duc spre cas, Lucy, rspunse imediat Finn. Am fost la
Sydney s-o ntmpin pe Helen la aeroport, i povestesc imediat.
O mpinse uurel pe Harriet nainte.
Ea este prietena lui Nicky. Harriet Leeson. Harriet - doamna
Jamieson.
21

mi pare bine.
Harriet i zmbi mamei lui Nicky, ateptnd o exclamaie de
recunoatere i poate plcere la auzul numelui ei. Dar ambele se
lsar ateptate. Doamna Jamieson abia schi un uor zmbet i
murmur:
O prieten de-a lui Nicky? Ce drgu!

22

Capitolul 2
Urm o scurt pauz, apoi se ntoarse spre Finn, dar nainte s
poat articula vreun cuvnt, el spuse fr ovire:
Harriet vine tocmai din Anglia, Lucy.
Doamne-Dumnezeule!
Acum era ntr-adevr uluit. Dar de ce? Nu-i auzise numele?
Nu-i dduse seama c ea era fata cu care urma s se cstoreasc
Nicky?
Deci l-ai cunoscut pe Nicky peste ocean?
Da. n Irlanda.
Vocea lui Harriet era nesigur.
Sunt olri. Lucram cu Sarannah Moore. Nu v-a povestit
Nicky despre mine? se chinui ea s zmbeasc.
O uoar ncruntare.
S-ar putea... figura plcut exprima un amuzament
comptimitor.
Nicky nu prea se pricepe s scrie scrisori i m tem c eu nu
dau totdeauna atenia cuvenit faptelor copiilor mei. Fac parte din
acea categorie oarecum temut, de femeie de afaceri. Nu-i aa, Finn?
Am o reputaie trist n ora, de persoan ncuiat. Te numeti
Harriet?
Leeson.
Harriet se nroise i inima i btea cu repeziciune, ntr-un
amestec de dezamgire i furie.
Da, ntr-adevr. i eti prieten cu Sarannah? Ea este
23

ntr-adevr o fat pe care mi-o amintesc, foarte deteapt! Dar nu


cred c ea i Corinne au pstrat legtura.
Seuit la Harriet ntrebtor.
Nu, spuse Harriet cu voce joas. Sarannah mi-a spus c n-a
mai auzit nimic despre Corinne de ani de zile.
Pcat. Ei bine, Finn i-o fi spus c Nicky nu s-a ntors nc
acas. De fapt, l ateptm abia peste cteva sptmni. Poate m
lmureti tu puin, Finn. Corinne a primit o scrisoare, paravion, n
care vorbea despre o prelungire a nebuniei steia de cltorii n
Turcia, India i aa mai departe, i am neles c Helen a fost cumva
implicat. Ia loc un moment i povestete-mi. O s-o rog pe Helga s
aduc nite cafea.
Ar fi bine, spuse Finn.
Harriet pur i simplu nu putea scoate o vorb.
n timp ce doamna Jamieson se duse la buctrie s aranjeze cu
cafeaua, Harriet i Finn se instalar ntr-o camer de ateptare
frumos tapetat n verde i albastru, care se deschidea n dreapta
recepiei. Harriet prinse privirea lui Finn, ironic sau ngrijorat?
Nu tia cum. Ce-o gndi el acum despre ea, dup primirea rece,
zmbitoare i politicoas care urmase cuvintelor ei - aluziilor ei - n
ceea ce privete relaia dintre ea i Nicky?
Doamna Jamieson chiar nu auzise despre ea? Era chiar att de
neatent la viaa copiilor si precum afirmase? Sau pur i simplu nu
o dorea de nor?
Trebuie... trebuie s fie o greeal pe undeva! Mintea ei se aga
cu disperare de gndul scrisorii par-avion pe care Nicky o trimisese
surorii lui. O fi explicat ntreaga situaie n ea?
Dorea cu ardoare s ntrebe de scrisoare, dar cnd doamna
Jamieson se ntoarse urmat de Helga, mbrcat ntr-un halat
albastru i ducnd cafeaua, nu avu nici o ans. Zahrul i frica
erau trecute din mn n mn, ca i biscuiii micui fcui n cas.
24

Acum s auzim ce-i cu Helen i Nicky, Finn, spuse doamna


Jamieson.
A, da. Ei bine, toat ncurctura se datoreaz faptului c Helen
se sturase de un trai de privaiuni, spuse Finn strmbndu-se. O
bnuiesc mai degrab pe Peppa Gilcrist c a convins-o s fac
aceast cltorie terestr de la Londra la Bombay, i pn au ajuns la
Istanbul, sora mea cea mic cerea deja ndurare. ntlnindu-se cu
Nicky i-a venit minunata idee s-l conving s schimbe locul cu ea.
Nu trebuie s-i fi fost prea greu; Nicky nu se grbete
niciodat s vin acas, s se apuce de treab. Prefer viaa fr griji,
att ct l in banii ctigai uor.
Harriet se ndrji s nu surprind privirea lui Finn. Se simea att
de nenorocit nct ar fi vrut s devin invizibil. Foarte sigur, nu va
fi invitat s stea aici. Ce trebuia s fac? Nicky i specificase s
fac o impresie bun, scrisese de asemenea c o iubete, ceea ce ar
putea s-o surprind pe mama lui, dar numai cu foarte mare greutate
ar fi reuit s scoat scrisoarea i s-o arate.
Oh, Nicky se va da pe brazd odat i odat, spuse Finn
ncurajator. Eu atribui vina pentru acest ultim teribilism lui Helen.
Dac vrei s afli prerea mea, abia atepta s se ntoarc acas la
Tom. A ateptat-o la aeroport, a fi putut foarte bine s nu m
obosesc s fac drumul; dar - cu o privire cald pentru Harriet - m
bucur c l-am fcut. Acum ei stau la bunica lui, la Sydney, i ea i
poart inelul.
I-auzi! Minunat. O partid foarte bun. tiu c Eleana va fi
ncntat i Helen este evident o fat care ar trebui s se mrite. Ce
drgu!
Se ncrunt uor, ca i cum ceva o deranja. Privirea ei se abtu
asupra lui Harriet, care se simea mizerabil.
Se ntreab ce treab am eu cu toate astea. Ar fi trebuit s fie o
ntlnire att de fericit i interesant! Dar totul mersese prost.
25

Harriet se atepta ca Nicky s-o ntmpine la Mascot n


dimineaa asta, adug Finn intenionat.
Doamna Jamieson aproape c izbucni n rs. Harriet observ c
se abinuse la timp. Dar de ce?
Oh, drag, ce pcat s bai atta drum, i nici mcar s nu-l
gseti pe Nicky aici!
Se exprim de parc l-am urmrit pe Nicky pn n Australia!
gndi Harriet.
Nicky a delegat-o pe Helen s aib grij de Harriet, spuse
Finn; mcar el era serios i vorbea cu o voce amabil. Cum Helen
este ocupat n acest moment, am preluat eu sarcina.
i termin cafeaua, ls ceaca jos i-i zmbi lui Harriet.
Ar trebui s mergem. Fata asta a avut ntr-adevr o zi!...
Se ridicar toi i Harriet se ntreb din nou ce se va ntmpla cu
ea. Era hotrt s se descurce fr ajutorul lui Finn i cumva
trebuia s rmn n Tallawong. i dori, deodat, ca toat lumea s
tie c ea este logodnica lui Nicky - ca doamna Jamieson s exclame:
Oh, mi amintesc acum! Tu eti fata cu care dorete Nicky s se
nsoare! Bineneles c trebuie s rmi aici...
Dar un asemenea lucru nu se ntmpl. n schimb, doamna
Jamieson spuse:
Nu prea este corect fa de tine, Finn, cu toate treburile pe care
le ai... S vedem...
Harriet o ntrerupse cam brutal:
Doamn Jamieson, Corinne este acas?
Doamna Jamieson se lumin.
Uite o idee!
i netezi fusta rochiei de culoare galben peste oldurile ei
elegante i se uit la Finn.
De ce nu o duci pe Harriet la apartament, Finn? Este prieten
cu Sarannah, olri, am neles. Corinne ar trebui s fie interesat
26

s-o cunoasc.
De ce s fie o pacoste pentru tine? i imagina Harriet c
gndea ea. S vedem dac nu i-o putem pasa Corinnei. Ei bine, i
convenea s fie pasat surorii lui Nicky... Dar unde locuia Corinne?
Finn se gndea.
i-ar plcea s-o cunoti pe Corinne, Harriet?
Oh, da, mi-ar plcea foarte mult. Ei, sigur c Nicky i-a spus...
Vom vedea, o ntrerupse Finn.
O lu consolator de bra dar ea detest acest gest deoarece prea
s sugereze c nici Corinne nu va avea nici cea mai vag idee n ceea
ce o privete. Se ndeprt puin de el, se ntoarse ctre doamna
Jamieson i spuse zmbind radios:
Mi-a fcut plcere s v cunosc n sfrit, doamn Jamieson.
Nicky mi-a povestit attea despre dumneavoastr.
O plcere rutcioas o nvlui, vznd expresia stupefiat de pe
faa femeii mai n vrst.
Se urc n main i coborr dealul fr s vorbeasc, pn cnd
Harriet spuse:
Nu cred c doamna Jamieson m-a luat n serios.
Nu. La urma urmelor, nu eti prima fata atras de fiul ei.
Vorbise necioplit de sincer i Harriet se nroi, furioas.
Crezi c alerg dup Nicky? Dac ar fi fost dup el, acum am fi
fost deja cstorii.
i de ce nu suntei? ntreb Finn cu blndee.
Pentru c tata m-a sftuit s fiu prudent.
Tatl tu trebuie s fie un om nelept.
Adic, ce vrei s spui cu asta?!
Nimic, nici pe departe amenintor. Doar c, dup att de
puin timp, dou persoane cu greu ar putea susine c se cunosc
ndeajuns ca s se cstoreasc.
Ba ne cunoatem, rspunse Harriet nepat. Chiar ne
27

cunoatem foarte bine. Nu am absolut nici o ndoial n ceea ce-l


privete pe Nicky.
Atunci nu mai spun nimic, zise Finn. Eu sunt aici ca s am
grij de tine.
El i zmbi impasibil i Harriet simi cum fierbe la foc mocnit.
Opri ndat n faa unui magazin de cadouri care purta numele
Ginette, scris cu litere aurite pe geam. Harriet, nc furioas, se
ddu jos din main i se duse repede s se uite lung n vitrin. n
ciuda faptului c era total absent, reui chiar s vad lucrurile la
care se uita, i se calm destul ca s examineze cu interes cteva
cupe de ceramic aezate pe o platform de iut portocalie.
Dup un moment, i zise: Cupele astea le-a putea mbunti
doar puin, n proporii. Se ntoarse spre Finn care tocmai i se
alturase i prea serios, dei, dintr-un anume motiv ea s-ar fi
ateptat ca el s rd de ea.
Corinne conduce acest magazin?
Nu. Locuiete n apartamentul de deasupra. Cupele astea care
par s te fascineze sunt lucrate de ea. Cred c este o olri foarte
iscusit.
Nu prea, gndi Harriet cu rceal, dar se abinu s comenteze.
Intrnd pe o u i urcnd cteva scri l ntreb pe Finn:
De ce nu locuiete acas, la motel?
Nu i-a povestit Nicky chiar nimic despre familia lui? Corinne
nu mai locuiete acas de ani de zile. E vduv.
Oh! Nu cred c Sarannah tie asta.
S-a cstorit dup ce a plecat Sarannah. i a durat foarte puin.
Ajunser la apartamentul de sus i gsind ua deschis, Finn
strig:
Eti aici, Corinne?
Da, intr, Finn.
Era o voce destul de plcut, dei puin ascuit i uor nazal.
28

n urmtoarea secund, Corinne apru la captul coridorului, cu


un zmbet de bun-venit luminndu-i faa rotund i drgu.
Harriet se gndi imediat c nu semna nici pe departe cu mama ei
sau cu Nicky. Prul aten-auriu i cdea n dezordine pe spate,
dintr-un nod la nivelul cefei; pielea i era auriu-trandafirie, iar ochii
pstrau aceeai tent aurie. Era mbrcat ntr-o pereche de
pantaloni albi, largi, i o bluz cafeniu-aurie; ncheietura minii
stngi era prins ntr-o legtur vineie.
Vznd-o pe Harriet, zmbetul i pli ntr-o oarecare msur.
Finn fcu prezentrile i intrar ntr-un salona mobilat n lemn
vechi de cedru, cu un divan scund, acoperit cu iut de culoare
portocaliu-aprins. Numele de familie al Corinnei era Gaillard i
cnd Finn spusese: Harriet este o prieten de-a lui Nicky, Harriet
parc o observase aruncndu-i o privire cunosctoare.
Pcat pentru tine c Nicky nu s-a ntors acas, Harriet...
Oricum... luai loc, amndoi. M bucur s te vd, Finn. Ai dori un
sherry? i spune-mi ce face Helen i unde este, adug ea,
ndreptndu-se spre bar i turnnd cu oarecare greutate buturile,
din cauza ncheieturii bandajate a minii.
Se aez picior peste picior pe divan ca un fel de preoteas i
ridicar toi trei paharele nchinnd n tcere, nainte ca Finn s
spun:
Tom a fost la aeroport; el i Helen sunt acum logodii.
Oh, ct m bucur! izbucni Corinne. Trebuie s fie tare fericii.
Se cunosc de ceva timp...
Adevrat.
Finn arunc un uor zmbet n direcia lui Harriet, dorind
probabil s fac cu asta, gndi Harriet, aluzie la faptul c ea i Nicky
nu se cunoteau de prea mult timp.
Am neles c ai primit o scrisoare de la Nicky, de la Istanbul.
i-a povestit despre Harriet?
29

Corinne prea complet pe din afar.


Nu, nici un cuvnt! Ar fi trebuit?
Finn oft.
E rndul tu, Harriet.
Harriet oft i ea. Se cam sturase de attea explicaii i i cam
sczuse moralul. Se strdui s par hotrt, optimist i vesel, dar
realiz c trebuia s-i spun din nou povestea.
Nicky i cu mine ne-am ntlnit prin intermediul lui Sarannah
Moore la o olrie din Dublin. tiai asta?
Nu tiu nimic, spuse Corinne. Nicky nu se pricepe deloc s
corespondeze.
Trebuia s ne ntlnim la aeroport, azi-diminea... dar<
N-a aprut? Nu m surprinde. Nu trebuie s ai ncredere n
Nicky.
Eu am avut, rspunse Harriet calm, dei numai calm nu era.
Se gndi c este deja suprat i pe Nicky pentru c o pusese
ntr-o asemenea situaie. Continu:
Am venit tocmai din Anglia ca s fiu ntmpinat de Nicky,
Corinne, dar mi dau seama exact ce s-a ntmplat. Helen s-a
destinuit, i cum el este att de amabil i i-a neles situaia, i-a
cedat locul lui n avion. De fapt, este chiar simplu.
Exact - chiar simplu, fu Corinne de acord cu blndee. Data
viitoare o s tii la ce s te atepi, nu-i aa, cnd ntlneti un
australian chipe n vacan, n strintate. Ei bine, eu i sugerez s
te cazezi undeva peste noapte i apoi s te ntorci n ora. Niciodat
nu se gsete nimic de fcut n Tallawong. Mai bine evaluezi situaia
i-l lai deoparte pe Nicky deocamdat; oricum se ntoarce abia
peste cteva sptmni. Sydney este un ora mult mai plcut.
Finn se ridic s ia paharul lui Harriet. Nu se atinsese de sherry
dar agita ntr-una paharul cu picior.
O s-l veri... Nu, Corinne, nu facem aa. O duc pe Harriet la
30

Warriwillah.
Warriwillah! Harriet clipi. Unde mai era i asta? Nici mcar nu
auzise de aa ceva. Spre surprinderea ei, Corinne exclam cu
vehemen:
Nu, Finn! n nici un caz. Mama ta va fi i aa destul de ocupat
cu Graham i Andrea care vin acas, i pe deasupra i cu Helen,
proaspt logodit. Nu. Dac Harriet vrea s rmn n zon, poate
s stea la mine.
Ochii aurii se ntoarser spre Harriet, creia i prur lipsii de
expresie.
N-ai spus c eti prieten cu Sarannah Moore, Harriet?
Ba da.
O zpcise aceast schimbare de atitudine, de la o nonalan
rutcioas, la un aa-zis entuziasm, pentru c era sigur c nu era
sincer.
Am lucrat mpreun.
La Dublin, nu? mi amintesc c am auzit de slujba ei din
Dublin. i Nicky chiar a cutat-o! N-a spus nici un cuvnt despre
asta n nici unul dintre raidurile lui grbite pe acas. Probabil c
dorea s fie o surpriz pe cnd urma s se ntoarc.
Aa cum eram i eu, o surprinse pe Harriet un gnd, ncercnd
totui s se conving singur c acesta o amuza.
Dac tot veni vorba, am primit o scrisoare de la Sarannah nu
cu mult timp n urm - dup ani ntregi de tcere. Nu cred c i-am
rspuns nc, dei ar fi trebuit. Lucra ntr-o afacere restrns de
familie, condus de un brbat i soia sa, numai ea i o englezoaic...
Corinne se opri n mijlocul torentului de vorbe ca s plimbe ochii
mrii de la Harriet la Finn i napoi.
Bineneles! Tu! exclam, cu aerul de a realiza n sfrit despre
ce era vorba. Sarannah ncerca s te conving s emigrezi n
Australia - fusesei alungat din cminul tu, copil al nimnui, iar
31

ea urma s-i dea adresa mea...


Harriet zmbi uor, dei gndea c ori relatarea lui Sarannah
fusese dramatizat, ori memoria i juca feste Corinnei, deoarece ea
nu era nicidecum un copil al nimnui i nici nu fusese alungat din
cminul su. Madeline i spusese c era binevenit dac dorea s
rmn.
i iat-te, termin Corinne. n carne i oase.
Harriet se uit la Finn. Sttea cu minile ncletate pe genunchi i
asculta cu o min gnditoare. Ridic din sprncene de parc ar fi
ntrebat-o pe Harriet dac avea s accepte.
Harriet hotr c da. Prea de prisos s insiste n ceea ce l privea
pe Nicky, i cu siguran nu avea de gnd s dezbat problemele
sale de familie cu Corinne.
Da, iat-m! rspunse ironic.
Deci, bineneles c vei sta cu mine, spuse Corinne. n calitate
de prieten a lui Sarannah...
Mulumesc, spuse Harriet, cam fr tragere de inim.
Avem attea de discutat. mi poi povesti mai multe despre
Sarannah.
i ntoarse capul spre Finn.
Vezi, Finn?! Harriet se va simi foarte bine aici. Este olri,
poate s lucreze la roat dac vrea. Foloseti roata, s neleg,
Harriet?
Da, rspunse Harriet grav, amuzat totui de tonul protector
al vocii Corinnei.
i poate s colinde zona, distrndu-se cu ciudeniile
orelului nostru. Dei nu m ndoiesc c ea se va ntoarce
bucuroas la Sydney ntr-o sptmn, cel mult dou.
Se uit cu nevinovie la Harriet care se ntreba dac greise oare
creznd c Corinne i limitase clar durata ederii.
Eti de acord, Harriet? ntreb Finn laconic.
32

Da, bineneles. Corinne a fost foarte amabil s m invite.


Nici o problem, o asigur Corinne. Vino s-i art camera pe
care o poi ocupa - e micu dar, de fapt, ntregul apartament e la fel.
Camera mea de lucru este jos, n spatele magazinului. i-o art mai
trziu.
Finn cobor s aduc bagajele lui Harriet, iar cele dou fete se
ndreptar spre dormitor. Era, aa cum spusese Corinne, mic i
foarte puin mobilat, mobila artnd de parc odat fusese bun,
dar nengrijit. Corinne verific patul i vzu c era fcut.
n general l las aa, n caz c rmne cineva la mine peste
noapte. Avem prieteni la ar care mai trec din cnd n cnd. mi cer
scuze pentru deranj, dei ndrznesc s cred c eti obinuit cu el
avnd n vedere cariera ta artistic. Majoritatea lucrurilor de aici
le-am recuperat dup ce am pierdut Trawalla - a fost mobila mea de
dormitor din copilrie i are o valoare sentimental. Totul a fost
vndut cnd prinii mei au construit motelul i noi am cobort n
lume.
Lui Harriet i se pru un mod cam ciudat de a privi lucrurile,
avnd n vedere mprejurrile, dar spuse cu nelegere:
Probabil c a fost dureros pentru tine s-i pierzi cminul.
Nicky nu mi-a povestit cum s-a ntmplat - am presupus c ai
prsit ferma din cauza sntii tatlui tu.
Ei bine, rspunse Corinne dnd din umeri, toate ies la iveal
pn la urm.
Se ntoarse, cci Finn apruse cu cele dou geni ale lui Harriet,
i-i zmbi cu cldur.
Ce-ai zice s rmi la cin, Finn?
Poate alt dat, mulumesc, Corinne. Toi de la Warriwillah
trebuie s fie nnebunii de vestea logodnei lui Helen - urma s sune
s-i anune. Cred c ar fi mai bine s m duc s-i linitesc i s nu se
lase cu istericale.
33

Corinne se strmb:
Istericale? De ce? C doar Helen nu este copilul mamei tale.
Aici te contrazic - este ca i cum ar fi. Helen avea numai patru
ani cnd mama s-a cstorit cu Bill, s tii.
Ai ctigat. Dar nu sunt obinuit cu mame mmoase... Harriet,
simte-te ca acas. Despacheteaz - intr n baie - caut nite
prosoape n dulapul de acolo. Eu l conduc pe Finn.
Dar nainte s coboare, telefonul sun i cum ea se duse s
rspund, Harriet rmase cteva minute cu Finn.
Totu-i bine cnd se termin cu bine, spuse el cu amabilitate.
Eti mulumit acum, Harriet?
Da. Corinne este att de drgu. Dar... se opri.
Bineneles c nu avea nici un rost s spun: A fi vrut s tie
despre mine i Nicky. n schimb spuse:
A fost frumos din partea ta s m invii n casa mamei tale,
Finn.
La Warriwillah? Zmbi. Ar fi fost o plcere. i a dori s-i
aduci aminte de oferta mea, Harriet; dac vei avea vreodat nevoie,
te asigur c mama te va gzdui cu plcere la Warriwillah. Nu
trebuie dect s dai un telefon. Helen i-a povestit deja totul despre
tine, i garantez.
Zu? ntreb Harriet strmbnd din nas. M tem c am
renunat s mai cred c cineva ar fi auzit de mine.
*
**
Visele ei n noaptea care urm fur bntuite de Nicky i de Finn.
Se fcea c Nicky era un miraj pe care ea l urmrea i care
dispruse aa cum Trawella dispruse sub ape. Sarannah se afla
undeva n largul lacului Eucumbe, agitnd n aer o ramur dintr-un
34

eucalipt scufundat; i la un moment dat Finn o prindea de bra,


spunndu-i: Nu plnge, Harriet. Te duc acas la mama. Este o
mam foarte mmoas i tu ai fost alungat din cminul tu...
Se trezi auzind vocea Corinnei care o ntreba din ua
dormitorului:
Vii la micul dejun, Harriet? i-a aduce o tav, dar e al naibii
de dificil cu ncheietura asta a mea.
Harriet sri din pat jenat. Era trecut de opt i jumtate. Trase pe
ea un halat de nylon negru pe care-l purta pe post de capot, se spl
pe fa i i se altur Corinnei n buctrie, aezndu-se la msua
de lng fereastra ce ddea n strada principal. nc i venea greu
s-o considere pe Corinne ca fiind sora lui Nicky. Simea c locuiete
cu o strin i Corinne i amplifica acest sentiment, innd-o discret
la distan. Prea c dorete s-o fac s neleag c erau doar
cunotine temporare. n curnd, Harriet urma s plece i nu se vor
mai vedea niciodat.
Oh, Nicky, gndi Harriet, de ce m-ai pus ntr-o asemenea
situaie? i putea cu uurin ierta Turcia i India, dar nu i tcerea.
Dunase mult relaiei lor, dei ea ncerca din rsputeri s nu
priveasc lucrurile astfel.
n timp ce spla vasele, Corinne apru i-i povestise ce pise la
mn, ca i cum nu ar fi gsit altceva mai interesant de discutat. De
altfel, ca i cum, gndi Harriet, Nicky sau Sarannah nici n-ar fi
existat.
A plouat mult i pe potecua lateral a crescut un fel de
muchi. Trebuie s-mi car materialele - lutul i toate celelalte - pe
acolo pentru c Ginettei nu-i place s le aduc prin magazin, sau prin
preioasa ei camer de zi din spate. De fapt, o cam irit chiar
prezena mea aici. Aceste magazine au fost construite de ctre un
prieten al lui Finn i cnd am fost la strmtoare, dup moartea lui
Mark, el mi-a permis s nchiriez apartamentul, iar Finn i-a convins
35

s-mi construiasc un atelier destul de mricel n spate, unde s pot


lucra. Cuptorul mi l-am cumprat singur - tata ne-a dat ceva bani
dup ce am pierdut Trawalla. Ginette a nchiriat magazinul creznd
c poate scpa de mine, dar nu voi pleca dect atunci cnd voi fi
pregtit. De ce s plec? Face o grmad de bani cu magazinul sta
de cadouri, inclusiv cu ceramica mea!
Harriet asculta i aranja vesela n teancuri. Ar fi vrut s vorbeasc
despre Nicky i ncerca s-i aminteasc ce-i povestise el despre
Corinne. Dar nu prea tia dect lucruri pe care i le spusese Sarannah.
Corinne urmase o coal de arte, imediat dup ce familia Jamieson
se mutase la motel; ea i Sarannah mpriser un apartament n
ora. Acum, Harriet realiz c ea nu fusese prea interesat de familia
lui Nicky! Totui i nchipuise c Nicky i va face cunotin cu ei,
nu c va aprea aa, ca fiind o strin, o oarecare prieten a lui
Nicky, sau nc i mai vag, o prieten de-a lui Sarannah.
Puin mai trziu, ea i Corinne coborr n atelier. Corinne avea
echipament destul de bun: cuptor electric, roat de olrie electric,
multe vetre i obinuitele cuve i bancuri de lucru. Un rnd de vase
cu capac ateptau pe una dintre vetre s fie smluite n vederea
celei de-a doua arderi.
Nu confecionez obiecte prea mari, spuse Corinne. Nu exist
cerere de aa ceva pe aici. Oamenii doresc doar cadouri drgue.
Aceste vase mici sunt foarte apreciate n prezent - se pare c toat
lumea este nnebunit dup crevei i usturoi. Nu tiu ce-o s fac cu
cupele pentru Jessica Geddes, acum c mi-am luxat ncheietura.
Trebuiau s fie cadoul de nunt pentru fina ei din Bombala.
Nu te pot ajuta eu? ntreb imediat Harriet.
Vederea roii i a cuvelor cu lut i retrezi dorul de munc. i ar
ajuta-o foarte mult s aib o ocupaie n timp ce-l atepta pe Nicky.
Corinne o privi nencreztoare.
Adic, s confecionezi tu cupele? Nu este chiar att de uor.
36

tiu. Am vzut cteva fcute de tine, n vitrina Ginettei.


Acum mi doresc s nu i le fi dat. Bineneles c nu mi le va
napoia; se uit la ceas. Am programare la doctor ntr-o jumtate de
or. Te distrezi singur?
Da, bineneles. Pot s folosesc ceva lut, s vedem ce zici de
strduinele mele?
Presupun c da, confirm nciudat Corinne.
i-ai fi putut nchipui, gndi Harriet, c nimeni altcineva n-ar fi
n stare s confecioneze cupele astea n afar de Corinne!
Nu vreau s fiu o pacoste...
Nu te las eu s devii. Nu sunt o persoan care s permit prea
multe.
Nicky nu a pomenit deloc de mine?
Harriet nu putea rezista tentaiei de a ntreba, dei tia c o irita
pe Corinne.
De ce s-mi fi pomenit? Hai s fim realiste - te-a cucerit i v-ai
bucurat de o drgu i amuzant prietenie de o vacan, fr
ndoial.
Nu m-a cucerit, spuse Harriet zmbind hotrt. i nu a fost o
simpl distracie.
Ct de naiv eti! o comptimi Corinne.
Harriet rmase cu remarca vibrndu-i nc n urechi dup ce
Corinne plec. Cnd o s afle unde poate s-i scrie lui Nicky, o s-l
trag la rspundere pentru toate astea. Atta nepsare! Durea att
de ru i era att de umilitor. Dar pentru moment, trebuia s se
descurce cum putea mai bine. i l iubea pe Nicky. De acest lucru
trebuia s se agae...
mprumut una dintre cmile de lucru ale Corinnei - de fapt
era o cma brbteasc cu manetele tiate - i se aez la lucru
despicnd o bucat de lut.
Corinne va fi surprins s vad de ce era ea n stare. Probabil,
37

pn acum, deinea supremaia n Tallawong n ceea ce privete


olritul.
i petrecu ntreaga diminea absorbit de munca ei, ncercnd
s obin forme i proporii care s-o mulumeasc, dorind s
confecioneze cupe att frumoase ct i folositoare.
Era un mijloc ciudat de a-i petrece prima zi n oraul natal al lui
Nicky, dar fr ndoial, munca ajuta o persoan tulburat pe plan
emoional, i ea cu siguran era.
Era trecut de ora unu cnd cur roata i-i spl minile i
braele.
Ce se ntmplase oare cu Corinne? Harriet urc. Nu era nimeni n
apartament. Se aranj, i lu poeta asortat la pantalonii uori i
iei cu gndul s gseasc un local unde s poat mnca. Doar nu
era s goleasc frigiderul Corinnei!
Descoperi c plouase. Strzile erau ude, iar acum, afar era foarte
cald. Soarele ardea pe cerul npdit de nori albi sau cenuii care tot
apreau i dispreau. Ddu peste un mic local unde comand
sandviuri i cafea, apoi intr la o papetrie. Cumpr o hart cu
Turcia, Iran, Afganistan i India. Cu puin noroc, putea urmri ruta
lui Nicky, ceea ce-l va apropia puin de ea.
Apoi hotr s urce dealul spre motel, s mai ncerce o dat s
vorbeasc cu doamna Jamieson. Poate, gndi ea plin de speran,
fcnd un popas la jumtatea drumului i admirnd n urm
minunata privelite a vii i dealurilor, sclipind dup ploaie, poate
sosise astzi vreo scrisoare de la Nicky n care povestea despre ea.
Era foarte posibil.
Se trezi dorind puin s nu fi insistat Corinne ca ea s stea n
apartament. Atunci s-ar fi putut duce la Warriwillah, la doamna
Fairfil, mama lui Finn, nu a lui Helen.
Acest gnd o mcina n timp ce intra pe ua sclipitoare de sticl,
de la recepie. n acelai moment, Corinne ieea din camera de zi.
38

Bun!
Corinne prea surprins, dar nu prea ncntat.
Te-ai plictisit deja? Mi-e team c nu pot s-i port de grij.
Mama e la coafor i eu m ocup de treburile de pe aici pentru
moment.
Nu m-am plictisit. Dei ncepusem s m ntreb pe unde eti.
Corinne, cum pot s iau legtura cu Finn Ascroft?
Cu Finn?
Linia delicat a sprncenelor Corinnei se arcui ncreind neteda
frunte aurie.
Nu te deranja ncercnd s iei legtura cu Finn, Harriet. Ar
nsemna s-i bagi nasul n treburile mele.
Cum? ntreb Harriet.
Corinne se zbrlise de-a dreptul.
S umbli dup Finn, sun cu rceal rspunsul. Finn este
proprietatea mea.
Se uit fix la Harriet, cu o antipatie evident.
Nu tiu cum l-ai convins s te aduc la Tallawong, sau de ce presupun c te-ai folosit de numele lui Sarannah ca s nlturi
piedicile. Dac eti interesat de fermieri bogai, cea mai bun
afacere ai fi fcut-o rmnnd pe lng Helen i Tom. Acolo, la
podgoriile Gilcrist, exist doi sau trei veri, din cte tiu eu, toi fr
obligaii i foarte bogai. Pe Finn Ascroft l vei lsa, te rog frumos, n
pace.
Harriet era mai mult dect enervat. Spuse pe un ton ridicat:
Ai fi putut s nu faci risip de vorbe, Corinne. Nu sunt n
cutarea unei partide bune, indiferent c este vorba de Finn Ascroft
sau oricine altcineva. Pe mine m intereseaz Nicky. tiu c nu este
aici i se pare c nu v-a scris despre mine, dar oricum, noi ne iubim.
Ai doar cuvntul meu n aceast privin, dar asta-i situaia. n ceea
ce-l privete pe Finn, i datorez nite bani. Vreau s m achit fa de
39

el. Asta te lmurete?


Corinne o privi aspru.
Asta spui tu, zise pe un ton glacial. Dar i pierzi vremea n
Tallawong. i, crede-m, te amgeti singur dac aiimpresia c
Nicky are intenii serioase n ceea ce te privete. n viaa lui de
burlac au umblat dup el mai multe fete dect i-ai putea vreodat
nchipui - dei, din cte tiu, eti prima care s strbat o mie dou
sute de mile pentru el. Oricare dintre ele ar fi acceptat s se
cstoreasc cu el dac el le-ar fi cerut-o, dar el nu cere niciodat.
De data asta s-a schimbat situaia, zise Harriet cu hotrre.
Prostii! pufni Corinne fr pic de bun-cuviin. Dac ai fi
avut un strop de minte, i-ai fi dat seama de ce Nicky a fost de acord
cu prelungirea cltoriei. Vrea s scape de tine. Trezete-te la
realitate, Harriet! Uit de Nicky! Urc-te n avion i ntoarce-te la
Sydney sau...
n mijlocul acestui mic discurs care o nfuria pe Harriet din ce n
ce mai ru, apru doamna Jamieson. Prea nc i mai atrgtoare
cu faa ei tnr ncadrat de prul argintiu proaspt coafat. O privi
pe Harriet surprins.
Ca s vezi, e chiar... ... se opri.
Uitase numele lui Harriet! Sau doar se fcea c-l uitase? Harriet
ar fi vrut s rd isteric i s plng n acelai timp. Spuse ironic, dar
politicos.
Harriet, doamn Jamieson. Harriet Leeson. O prieten de-a lui
Nicky.
Harriet, bineneles. mi cer scuze. M gndeam la lenjerie. Ne
trebuie opt cearafuri. Te-ai ocupat de asta mpreun cu Helga,
Corinne?
Nu, se strmb Corinne.
Chiar c nu tiu pentru ce te pltesc. Pcat c nu ai fcut nite
cursuri de secretariat n loc s te joci de-a arta... Sper ca celelalte
40

dou fiice mai mici ale mele s se dovedeasc a fi mai practice.


Lu un registru din dulapul de deasupra biroului i dispru n
camera de zi. Ua se nchise cu zgomot n urma ei; Corinne i aranj
agrafele n minunatul ei pr auriu.
Mamei nu-i st gndul dect la afaceri, sta fiind unul dintre
motivele pentru care am refuzat s locuiesc aici dup moartea lui
Mark.
Trebuie s fie o grij n plus pentru ea, o comptimi Harriet.
Va fi probabil foarte bucuroas s se ntoarc la ar.
S se ntoarc la ar? Ce te face s crezi c se ntoarce la ar?
Nicky mi-a spus. Acum c i-a luat diploma n tiine agricole,
spune c mama lui va vinde motelul i va cumpra o proprietate la
ar pe care o va administra el.
Corinne rdea cu poft.
Pur i simplu nu mi-l pot nchipui pe Nicky scormonind
asemenea gogomnii! Mama ador s-i administreze singur
afacerea - nu are absolut nici o intenie s-o lase pe mna lui Nicky.
Harriet scoase un neleg politicos. Nu o credea pe Corinne.
Prefera s aib ncredere n Nicky, dar nu avea de gnd s se
contrazic.
Acum vrei, te rog frumos, s-mi dai adresa lui Finn, Corinne?
Corinne rse din nou.
Adresa lui Finn! Asta chiar c va fi o mare problem pentru
tine, Harriet. Finn nu locuiete colea, dup col. Nu poi s sari n
autobuz i s fugi la el. Las-o balt! O s-i aduc eu la cunotin
problema ta.
Foarte bine, zise Harriet.
i era foarte clar c sora lui Nicky nu dorea ca ea s aib de-a face
cu Finn.
Mai trziu, ntoars la apartament, se aez s-i scrie lui Nicky,
fr a avea nici cea mai vag idee unde ar putea trimite scrisoarea.
41

Acum era mai mult dect suprat pe el. ntreaga ei situaie era att
de fals - tria parc un comar. Doamna Jamieson prefera s-i
ignore existena i Corinne era convins c unicul ei scop era s i-l
fure pe Finn. De asemenea, Corinne fcea tot ce-i sttea n putin ca
s tirbeasc ncrederea ei n Nicky. Acest gnd diminu puin furia
lui Harriet. Nimeni n-o va ndeprta de Nicky! Finalul scrisorii fu
chiar blnd:
De ce nu i-ai povestit mamei tale despre noi, Nicky? Nu pot s
neleg. Cum s fac impresie bun, cnd nici mcar n-o intereseaz
persoana mea? Totui, cu siguran, voi ncerca, dragul meu, dac
asta vrei. Stau cu Corinne, dar singurul lucru pe care-l avem n
comun pare a fi Sarannah Moore... Bucur-te! i d-mi de veste
cnd te ntorci ca s numr zilele.
Cu toat dragostea,
Harriet
Cnd Corinne ajunse acas, Harriet se oferi i prepar cina, dup
care coborr n atelier, unde Harriet i art Corinnei cele dou
cupe pe care le confecionase.
Corinne le studie critic, printre gene.
Sunt prea mici, constat n sfrit. Prea uoare. Jessici i place
stilul rnesc, ca acelea pe care i le-am vndut Ginettei. E
nnebunit dup ele i vrea unele exact ca acelea.
neleg, spuse Harriet.
Se ntreba de ce oare Corinne nu-i precizase acest lucru mai
devreme.
Nu are rost s confecionezi obiecte strvezii care nu pot fi
folosite, preciz Corinne, privind lucrtura lui Harriet ca i cum ar fi
fost o mn de amator.
Nu cred c aceste cupe se vor sparge la prima utilizare, inu
42

Harriet s explice cu modestie.


Nu am insinuat c ar fi att de proaste, spuse Corinne. Dar
trebuie s satisfaci doleanele altora, nu pe ale tale. Sau cel puin aa
privesc eu lucrurile. i oricum, cu asta mi ctig existena - cel puin
pentru moment.
Da, bineneles. Mai fac o ncercare mine diminea, replic
amabil Harriet. O s m mai uit nc o dat la cupele din vitrin.
Aa s faci! spuse Corinne nepstoare.

43

Capitolul 3
Exact asta fcea Harriet a doua zi de diminea, cnd brusc
deveni contient de reflecia imaginii lui Finn, lng a ei, n vitrina
de la Ginette. Se ntoarse, simind o plcere spontan.
Bun, Harriet! o salut Finn. Vd c te acomodezi. E totul n
regul?
Arta foarte diferit astzi n cmaa uoar, bleumarin,
descheiat la gt, i pantaloni de bumbac nchii la culoare. Faa i
era foarte bronzat, iar ochii o cercetau minuios. Harriet se ntreb
de ct de departe venise oare s-o vad i s afle dac totul era n
regul, i se simi puin vinovat pentru c i crea attea probleme.
Rspunse cu entuziasm:
Totul este n regul. Astzi sunt ocupat cu confecionarea
ctorva vaze pentru Corinne. Studiam aceste cupe ale ei - are nevoie
de nc un set de opt buci.
Ce-ar fi s amni pe mine?
Nu cred c ar trebui. i aa dureaz mult. Trebuie s se usuce
nainte de ardere i apoi mai urmeaz smluirea i a doua ardere.
Da, tiu, fu Finn de acord. Dar nu cred s fie att de urgent;
oricine ar fi persoana care le dorete, poate s mai atepte. Corinne
are scuza perfect a ncheieturii minii... M duc la Cooma cu
maina i m-am gndit c poate ai vrea s mergi.
Lui Harriet i-ar fi plcut, dar Corinne va interpreta ieirea ei cu
Finn, aa c ddu din cap zmbind i o lu pe scri n sus.
Vin i eu, spuse Finn, urcnd alturi de ea.
44

Corinne era ntins pe canapea, citind, dar arunc revista ct colo


cnd intr Finn.
M duc cu maina la Cooma s iau copiii, i spuse el. M-am
gndit c poate tu i Harriet ai vrea s venii cu mine.
Att de mult gndi Harriet, mai ales c din cine tie ce motive,
Finn parcursese drumul pn la Tallawong special pentru ea. Dar
Corinne tocmai spunea:
Oh, Harriet va fi tare ocupat, ctigndu-i pinea astzi.
Mi-a promis c-mi confecioneaz nite vase de care am disperat
nevoie.
Harriet era foarte dezamgit. Corinne ar fi putut spune: Mai
poate atepta. Totui se gndi c mersul la Cooma nu era chiar att
de important. Dar atenia, sentimentul c cineva de aici se gndea i
la ea - o tulburase. Ei, oricum, i plcea s prelucreze lutul, deci n-ar
fi fost un capt de ar s rmn acas. Aa c accept ultimatumul
Corinnei i zmbi cu senintate.
Cine sunt copiii? ntreb ea vesel.
Graham, fratele mai mic al lui Helen, i Andrea, care ne este
sor vitreg tuturor - dac i poi nchipui aa ceva, zmbi Finn. i
nclin s cred c i veriorul meu Cameron vine la Warriwillah s-i
petreac vacana de var.
Jeremy? ntreb Corinne.
Se ridic cu o micare languroas. Harriet se gndi c arta foarte
feminin i atrgtoare n rochia ei albastr, uoar, de bumbac, cu
guler rotund la baza gtului.
Jeremy, aprob Finn.
ntoarse capul spre Harriet.
Sigur nu vrei s vii?
N-o ispiti, sri Corinne nainte ca Harriet s poat scoate un
cuvnt. Aceste cupe sunt importante pentru mine i sunt complet
neajutorat cu ncheietura asta. i vor lua ceva timp lui Harriet s le
45

fac, i sunt sigur c va fi bucuroas s se mnjeasc toat cu lut,


nu-i aa, Harriet?
Foarte bucuroas, rspunse Harriet, aruncndu-i o privire
direct.
S-mi aduc carnetul de cecuri, continu Corinne. Trebuie s
ridic ceva cear de albine de la Cooma - pentru lumnrile alea pe
care le-am promis mtuilor, Finn. Ateapt-m un minut!
Dup ce Corinne prsi camera, Harriet deschise repede discuia:
i datorez nite bani pentru biletul de avion, Finn. Eram att
de zpcit zilele trecute, c nici nu mi-a trecut prin cap.
Oh, las-o balt!
Prefer s nu. La urma urmei, nu sunt dect o strin.
Sprncenele lui ntunecate se ncruntar i expresia ochilor si
deveni nenduplecat.
Nu spune aa ceva. n ceea ce privete biletul de avion, nici o
problem. Primete-l ca pe un bun-venit n Australia. i aa nu
te-ai bucurat de o primire prea favorabil.
Zmbi brusc, dezvelindu-i dinii strlucitor de albi.
Chiar i ia atta timp s faci cupele alea? N-ai putea s-o amni
pe mine, dac vrei?
Nu vreau, rspunse Harriet fr vlag.
I se pruse cel mai diplomatic lucru pe care-l putea spune, avnd
n vedere ct de posesiv era Corinne.
Dar mulumesc pentru amabilitate. Apreciez acest lucru.
Pe faa lui se zugrvi brusc o expresie ntunecat.
Cu plcere, sun scurt rspunsul.
Corinne se ntoarse, ndreptndu-se direct spre u.
Simte-te ca acas, Harriet. E mncare n frigider dac i-e
foame. i adu-i aminte ce am spus: cupele alea trebuie s fie
folosibile.
Nu-i face griji, aa vor fi, Corinne, o asigur Harriet ncercnd
46

s nu-i dezvluie enervarea.


Hotrt, i-i scoase i pe Finn i pe Corinne din minte, imediat
ce acetia plecar.
Lucr cu srg mai toat dimineaa i fu mulumit de cupele pe
care le fcuse; dei confecionase mai mult de opt, pentru orice
eventualitate. Mai mult dect att, exista ntotdeauna posibilitatea
ca vreuna s se sparg n cuptor. Mai trziu dup-amiaz,
simindu-se obosit i singur - poate fiindu-i dor de cas - se juc
cu o bucat de lut, ncercnd s dea form unui cap care ar putea fi
al lui Nicky. Corinne nu apru dect dup ce urcase i se aranjase,
apoi, fr s se intereseze mcar cum petrecuse Harriet ziua, se
arunc pe canapea, punndu-i picioarele pe sptar.
Am fost cu toii la motel. Surorile mele mai mici, Linette i
Sandy, erau i ele n avion. Mama, n stilul ei obinuit i inimitabil,
uitase cu totul de ele, aa c ne-am nghesuit toi n maina lui Finn.
Acum am plecat i fr cear, am uitat-o n portbagaj. Ei, nu-i nimic,
o s mai dureze cteva zile pn s m apuc de lumnri. O s mi-o
aduc Finn... Ai vreo propunere n ceea ce privete cina? Sau ai vrea
s mergem s mncm la restaurantul motelului?
Harriet, i aa plictisit, se pronun pentru restaurant, dei era
friptur n frigider. Ar fi vrut s fac cunotin cu surorile mai mici
ale lui Nicky i, dei era prea mult s spere c ele ar fi auzit de ea, ar
fi fost ntr-adevr plcut s descopere contrariul.
Bineneles c nu auziser. Dar erau fete de treab; Sandy avea
aceeai culoare de pr, aten-aurie, ca i Corinne, i era mult mai
prietenoas dect sora sa; Linette i semna lui Nicky, nalt i slab,
cu ochi cpruii, prul aten i tenul puin mai nchis la culoare.
Avea optsprezece ani i abia terminase coala; Sandy avea
cincisprezece ani.
Familia Jamieson nu administra i restaurantul. Dei era n
aceeai cldire cu motelul, deinea buctria i personal propriu. Se
47

serveau dejunul i cina i exista i un mic ring de dans. Clienii


obinuii nu erau numai clienii motelului, ci i oameni din ora
dornici s mai ias din cnd n cnd, i lucrtorii de la R.M.I. - Regia
Munilor nzpezii - afl Harriet, care se aflau n ora pentru a
petrece o zi-dou cu soiile i care mai ieeau i ei n lume.
Au mncat toate pstrv, specialitate local. Corinne o prezentase
pe Harriet ca fiind prieten cu Sarannah Moore; n afar de o
ntrebare banal cu privire la durata ederii n Tallawong - la care
Harriet rspunse c nu prea tia nici ea - fetele nu manifestar nici
un interes deosebit fa de Harriet.
Surorile astea ale mele sunt cumplit de rsfate, coment
Corinne n drum spre apartament. Au mult prea muli bani de
cheltuial - o compensaie pentru lipsa dragostei materne, cred. S
sperm c ele nu-i vor pta reputaia cum am fcut eu. Presupun
c Nicky - din moment ce susii c-l cunoti att de bine - i-a
povestit toate astea?
Nu, rspunse Harriet, contient c i aa Corinne privea cu
nencredere prietenia ei cu Nicky.
Nu i-a povestit cum am fugit de acas i m-am cstorit?
Nu, repet Harriet.
Se ls tcerea cteva minute n timp ce i continuau drumul
prin aerul rcoros al serii. Apoi, Corinne spuse:
M-am mritat, mai mult sau mai puin dintr-un impuls de
rzvrtire. A fost o prostie din partea mea i nu mi-a luat mult timp
s-mi doresc s-mi fi temperat pornirile nainte s m grbesc s fac
acest pas. Eu i Finn ne certaserm urt de tot, vezi tu, din cauza
unei tmpenii - a unui brbat din ora cu care eram prieten,
prietenie pe care el nu o prea aproba. Nu tiu cine i-a spus; n nici
un caz Sarannah. Ea i cu mine am fcut ceva experimente
prosteti. tii cum e - cnd scapi de acas o cam iei pe artur ntr-o
direcie sau alta. Finn a luat-o prea n serios i doar ca s-i art c nu
48

are nici un drept s se bage, am nceput s umblu cu Marc Gaillard.


M ntlneam cu el la motel. Lucra la R.M.I., apoi a primit o slujb
ca administrator al unei staiuni alpine n zona muntoas...
Mergeau ncet, iar Harriet se ntreba de ce i spunea Corinne toate
astea. Nu ceruse nici un fel de detalii.
Marc era nebun dup mine, iar eu eram ncntat de acest
lucru. Era nemaipomenit de chipe, dar era tipul de om periculos.
Mama nu-l putea suporta - ceea ce nu fcea dect s m ntrte i
mai tare. Dar ca de obicei, avusese dreptate - era aspru, crud, egoist
i destul de repede am nceput s simt c nnebunesc doar dac m
aflam n preajma lui. Apoi, a fcut meningit. A fost de-a dreptul
oribil!
Acum tcea iar Harriet, mergnd ncet alturi de ea, se gndea c
nici mcar nu putea bnui, privind faa neted i senin a Corinnei,
c aceast fat suferise att.
Dup moartea lui, am fost de-a dreptul pierdut. Oh,
descoperisem de mult timp c nu-l iubeam, dar oricum nu mi-am
revenit prea uor. Nu mai aveam nici un pic de ncredere n mine
nsmi, i pur i simplu nu tiam ce s fac cu viaa mea. i, n ciuda
a tot ceea ce fcusem, Finn s-a purtat nemaipomenit cu mine. M-a
ajutat cu apartamentul i s-mi cumpr cuptorul, i m-a fcut s-mi
continuu munca n olrie.Dar este un fel de puritan n multe
privine i nu mi-a putut ierta cstoria. i ia mult timp s ierte i s
uite, dar pn la urm reuete. De aceea - termin Corinne pe un
ton nrit brusc, care, se gndi Harriet, era total de prisos - n-o s te
las s te bagi n treburile mele.
Harriet trase adnc aer n piept.
Nu-i mai face attea griji, Corinne. Nu am absolut nici o
intenie n ceea ce-l privete pe Finn. Am venit aici pentru Nicky.
Eti cam la fel de fraier pe ct am fost i eu, spuse Corinne.
Nu asculi de nimeni i de nimic.
49

Harriet replic cu blndee:


Nicky nu este nici aspru, nici crud i nici nu m-am grbit s
m cstoresc cu el.
Ba cred c te-ai fi cstorit dac ai fi avut ocazia. E uor s fii
nelept dup ce ai fcut prostia.
Ce vrei s spui cu asta?
Ei bine, te-ai grbit s bai atta drum i el, evident, a uitat cu
totul de tine.
Ajunser; Harriet urc scrile nguste n urma Corinnei,
strduindu-se s nu rspund la remarcile rutcioase. La urma
urmei, Corinne era gazda ei. Dar Nicky n-a uitat deloc de mine,
gndi ea. Mai mult ca sigur, o s soseasc o scrisoare zilele astea, n
care mi va explica totul.
Dar nu sosi nici o scrisoare. i n cele din urm, cnd primi o
veste de la Nicky, nu era dect o carte potal, nici un fel de
explicaii, doar urri de Crciun.
Lui Harriet nu-i venea s cread c venise Crciunul - chiar dac
nu punea la socoteal vremea incredibil de cald. Ducea dorul
familiei sale. Ultimul decembrie l petrecuse nc acas, cu Penny i
Belinda, cu tatl ei, care nu se recstorise nc. Acum,
dousprezece luni mai trziu, iat-o n mijlocul unor strini,
petrecnd Crciunul mpreun cu o familie care, paradoxal, nu
semna deloc cu o familie. Dac Nicky ar fi fost acolo, s-ar fi vzut
ntr-adevr o diferen, dar de la el nu primise dect o carte potal
ce nfia apeductul roman din Ankara i pe spatele creia Nicky
mzglise:
Crciun fericit, Harry! Scrie-mi la American Express, Isfahan,
s-mi dai de veste cum progreseaz lucrurile. Urmeaz scrisoare.
Cu dragoste,
Nicky.
50

Un bileel att de superficial! Harriet abia dac putu suporta


dezamgirea.
ncheietura minii Corinnei se vindecase, cupele trecuser de
prima ardere, iar cele dou fete petrecuser Ajunul confecionnd
alte vase. Corinne se plictisi prima de aceast ndeletnicire i ncepu
s se plng cum c ncheietura ei se resimea n urma efortului. Ea
urc, dar Harriet i continu lucrul la o vaz micu de flori, cu
gtul lung i elegant. i dduse form din micarea roii,
modelnd-o cu pricepere, cnd, ridicnd privirea, observ un tnr
zvelt cu o fa prelung i pr lucios, armiu, sprijinindu-se de u,
urmrind-o cu nite ochi strlucitori de albatri.
A fost nemaipomenit! exclam el cu un zmbet prietenos.
N-am mai vzut niciodat un vas crescnd aa din micarea roii.
Mai faci unul?
Pi agale n ncpere i se apropie, privirea lui albastr, plin de
voioie, plimbndu-se cu sinceritate pe faa ei.
Harriet, care habar n-avea cine era, prefer un rspuns practic:
Am terminat pe ziua de astzi... N-ai vzut-o niciodat pe
Corinne lucrnd? i cine eti tu, de fapt?
Nu, nu m-am deranjat niciodat s-o urmresc pe Corinne. Eu
sunt Jeremy Cameron. i tu cine eti...?
Harriet Leeson.
Bineneles! pocni din degete. Micua englezoaic aprut de
nu se tie unde, fata-problem n privina creia nimeni nu tie ce s
fac.
I-auzi!? Atunci trebuie s gsesc o soluie pentru a-mi rezolva
problema, nu-i aa? rspunse Harriet, reuind s zmbeasc.
tia deja c reprezint o problem pentru familia Jamieson i c i
ncarc lui Finn agenda, dar o duruse puin s aud asta. Se spla pe
mini, cnd Corinne, cu coafura i machiajul refcute, intr n
51

atelier.
Oh, tu erai, Jeremy! Prea dezamgit. Am vzut una dintre
mainile de la Warriwillah afar i m ntrebam... Presupun c i
te-ai prezentat lui Harriet.
Am fcut cunotin i am schimbat saluturile de rigoare,
admise Jeremy. Modela vzua aceea superb cnd am intrat. N-am
mai vzut niciodat aa ceva!
Corinne arunc un ochi critic asupra vazei.
M ndoiesc c va rezista - se va contracta i va crpa nainte
s ajung n cuptor. O fi ea drgu acum, dar...
Va rezista, complet Harriet, agnd prosopul cu care tocmai
se tersese pe mini. O s-o acopr cu polietilen, i o s-o las s se
usuce ncet. N-o s peasc nimic. Am mai fcut asemenea vaze i
n-am avut niciodat probleme.
Poate. Dar acum eti n Australia, spuse Corinne. i este var.
Condiiile de aici sunt oarecum diferite de cele de la Dublin.
Hotrt lucru, era pus pe har. Harriet nu mai continu.

52

Capitolul 4
Finn remarc cu senintate:
Ei, Nicky se distreaz. De ce nu? C doar nu ai oricnd ocazia
s cltoreti de la Istanbul la Bombay ntr-o dubi de tranzit...
Acum, ce ne facem cu Harriet, Helen? Corinne va pleca la Coonama
i nu e prea plcut s fii lsat n plata Domnului ntr-un orel de
ar.
Harriet i-ar fi dorit s poat afirma fr probleme c fusese
invitat s stea la doamna Jamieson, nchizndu-i astfel gura lui
Finn. Zadarnic dorin!
Helen, n schimb, tia ct se poate de bine ce trebuie fcut n
legtur cu ea. Ei pur i simplu nu-i trecuse prin minte c familia
Jamieson ar avea vreo obligaie de a o gzdui pe Harriet, astfel nct
decise voioas, zmbindu-i prietenete tinerei englezoaice:
Trebuie s vii la Warriwillah. Nicky nu m-ar ierta niciodat
dac n-ai veni. M simt tare vinovat c te-am neglijat atta timp,
dar tiam c Finn o s aib grij de tine i o s fie totul n regul. i
Corinne a avut grij de tine, nu-i aa? C doar eti prieten cu
Sarannah Moore.
O, Corinne a insistat s stau aici, spuse Harriet cu sinceritate,
dar ironic.
Acoperi capul de lut care nu avea s fie niciodat al lui Nicky,
sau cel puin, nu pn avea s-l revad.
... i m-am simit foarte bine ajutnd-o s confecioneze cupe.
O s vedem ct de bine o s te simi la Warriwillah, continu
53

Helen. Jeremy este acolo - Finn spune c ai fcut deja cunotin cu


el - este o persoan cu care te poi distra. Cnd vrei s vii?
S-a hotrt pn la urm ca Harriet s mearg chiar n sptmna
urmtoare. Graham venea la Tallawongo s-o ia pe Linette i s le
duc pe Corinne i pe Sandy la caban, la mtui.
A veni eu nsumi, interveni Finn, dar sunt ocupat mine.
Nu precizase ce avea de fcut, iar Harriet nu ntrebase. De fapt,
nu prea tia mai nimic despre Finn Ascroft.
Atepta cu nerbdare s se mute la reedina familiei Fairhill i
refuza s mai lase vreo remarc a Corinnei s o supere. Corinne i
spusese verde-n fa c o considera o oportunist, dar Harriet nu se
lsase atras ntr-o discuie n contradictoriu. Cumprase un buchet
imens de trandafiri pentru doamna Fairhill. Nu exista florrie n
Tallawong; trandafirii i gsise n glei, la magazinul de
legume-fructe. Unii erau aproape nflorii; erau superbi: roz, roii i
crem, iar Harriet nu le putuse rezista. Cumprase hrtie colorat i
funde la chiocul de ziare i mpachetase frumos trandafirii, apoi i
artase rodul eforturilor sale Corinnei care era ocupat cu fcutul
bagajului.
Sunt pentru doamna Fairhill, precizase Harriet.
Ca i cum ai duce flori grdinarului, o apostrofase Corinne
dispreuitoare. Familia Fairhill are ditamai grdina, s tii!
Graham sosi imediat dup prnz. i luase deja pe ceilali. Harriet
urcase n spate cu Sandy. Warriwillah era la o distan de 18 mile pe
drum asfaltat. Graham, dei avea numai 19-20 de ani, conduse
repede, dar prudent, iar Sandy vorbi plin de via tot drumul. Abia
atepta s-i nceap vacana alturi de cai. Nimeni nu o prea bga
n seam pe Harriet, iar ea se ngrijor puin dac nu cumva i
deranja pe membrii familiei Fairhill. Cci ea, de fapt, nu era dect o
necunoscut. Helen mai mult ca sigur avea s fie ocupat cu
pregtirile de nunt...
54

ns n-ar fi trebuit s-i fac griji. O dat ajuns la Warriwillah,


nu trecu mult timp pn s se simt ca acas. i-ar fi dorit ca aceasta
s fi fost familia lui Nicky. Doamna Fairhill era o femeie
ncnttoare, zvelt, cu ochi frumoi, albatri, i pr aten, uor
grizonat. Nu era nici pe departe att de abil ca doamna Jamieson
dar era mult mai amabil i mai nelegtoare i fusese evident
ncntat de imensul buchet de trandafiri adus de Harriet.
Harriet fcuse n treact cunotin i cu Andrea, cnd se dduse
jos din main la ferm. Cea mai tnr membr a familiei Fairhill,
nalt, blond i cu picioare frumoase, venise fugua cum vzuse
maina intrnd pe aleea pietruit.
Ai grij s nu devii o pacoste, Andy! o avertizase doamna
Fairhill dup ce Helen o prezentase pe Harriet. Nu uita c te duci
acolo pentru a ajuta la caban i nu ca s-i scoi peri albi mtuii
Jean. S-o asculi, chiar dac ai cincisprezece ani!
Sandy i cu mine vom fi modele de cuminenie, mami. S nu-i
faci griji! i o s avem att de mult treab pe lng cai nct n-o s
avem cnd o s ne apucm de nzbtii.
i srutase mama, salutase, srise n main i dispruse.
Helen o conduse pe Harriet n dormitorul ce-i fusese pregtit - o
camer de oaspei drgu, cu carpete verzi, culoarea jadului,
mobilat n crem i ivoriu. O u se deschidea spre veranda ntins
care nconjura locuina.
Harriet i desfcu bagajele nainte s se alture celorlali la ceaiul
de dup-amiaz, pe una dintre terasele laterale. Jeremy era i el
acolo, tolnit ntr-un scaun de bambus, citind poemele lui
Baudelaire Florile Rului. O salut cu Bun, englezoaico, fr s
se ridice.
Jeremy, nu tolerez asemenea comportament n casa mea, l
admonest mtua lui.
Draga mea mtuic ine la etichet, o tachin Jeremy.
55

Dar ls cartea deoparte, se ridic i-i srut mna luiHarriet.


Ochii lui de un albastru strlucitor rdeau parc pentru ea.
Harriet nu se prea ateapt la aa ceva din partea mea suntem prieteni vechi... Te rog, Harriet, ia loc pe scaunul meu!
Harriet zmbi i se aez.
*
**
Seara, erau la ora opt la cin. Era o plcut mas n familie. Finn
nici c ar fi putut s fie o prezen mai agreabil, iar domnul Fairhill,
un brbat scund i ndesat, cu tenul bronzat, cu prul puin grizonat,
i ur bun-venit lui Harriet i o asigur c poate rmne ct de mult
dorete.
Acum spunei-mi i mie povestea lui Harriet, se interes el
dup cin n timp ce turn vin de Porto n pahare la barul din
sufragerie... Este prieten cu irlandeza aia care a venit pe aici
mpreun cu Corinne Jamieson, nu?
Da, tat, rspunse Helen care se afla lng el i examina
eticheta sticlei de vin din care el tocmai turnase n pahare. Nu
merge! Ar cam fi cazul s treci pe vinuri Gilcrist, acum.
mi pare ru, scumpo, rmnem pe marf sud-australian,
spuse el pe un ton glume i totodat drgstos.
Gndindu-se la povestea ei, Harriet i lu paharul i se altur
celorlali pe verand. Deci, numele lui Nicky nu fusese pomenit.
Simea ca un fior dureros prin inim. i totui, puin cte puin, se
obinuia cu ideea c nimeni nu fcea vreo legtur ntre ea i Nicky,
i pe deasupra prevedea c se va simi bine n compania familiei
Fairhill
Noaptea de var era cald, cerul nstelat ct vedeai cu ochii, iar
luna inundase arcurile ntr-o lumin palid. Dealurile se profilau
56

ntunecate pe fundalul mai puin ntunecat al cerului, iar undeva la


dreapta apele lagunei licreau n ntuneric.
nuntru, Helen, ajutat de Finn, instalau un ecran i aparatul de
proiecie. Doamna Fairhill discuta cu Graham i Linette, iar Harriet,
cu Jeremy aezat pe podea la picioarele ei, discuta cu domnul
Fairhill, care spuse:
Ei bine, Harriet, s auzim cte ceva despre tine. Am neles c
eti englezoaic, deci presupun c ai cunoscut-o pe Helen n
strintate!
Nu, rspunse Harriet. Ne-am cunoscut tocmai cnd am ajuns
la Sydney. Pe Nicky l-am cunoscut n strintate, adug ea,
hotrt s-i aduc numele n discuie.
Ei, i-auzi! neleg c acum Nicky se distreaz pe undeva prin
Turcia sau prin alte locuri cel puin la fel de exotice, mpreun cu
Pepper Gilcrist.
Eu n-a zice chiar aa, Bill, l dojeni doamna Fairhill, care li se
alturase. Tu tii prea bine c Nicky i Pepper n-au putut niciodat
s cad de acord asupra vreunui lucru, aa c orice distracie de-a
lui Nicky cu greu ar putea avea vreo legtur cu Pepper. Pe lng
asta, grupul cu care cltorete este alctuit din ase persoane,
printre care sunt dou perechi de proaspt cstorii din Noua
Zeeland.
n luna de miere, reaminti Jeremy. S nu uitm acest mic
amnunt, Eleanor drag. Eu personal consider c este un mod
nemaipomenit de a-i petrece luna de miere. Tu ce prere ai,
Harriet?
Harriet nu-i putea da seama dac Jeremy fcuse aceast remarc
fr intenie sau dac o spusese cu rutate. De fapt, nu prea tia nc
ce s cread despre Jeremy. Dar, contient de faptul c i Finn i
Helen urmreau acum discuia, spuse degajat:
Nu neaprat!
57

Ecranul era instalat i dispozitivele pregtite, iar Finn stinse toate


luminile, cu excepia unei mici veioze de alam, cnd Helen n loc s
conduc lumea nuntru, avea ceva s-i spun mamei ei:
Eu tiu c tu m consideri responsabil pentru ceea ce s-ar
numi o situaie imposibil, mam, dar ntmplarea face ca Nicky i
Pepper s se neleag de minune. Sunt amndoi fanatici ai
cltoriilor aa c au acest lucru n comun i sunt amndoi un pic
icnii. Nu-i aa, Harriet? Nu-i Nicky genul de persoan icnit? Sau
nu-l cunoti chiar att de bine?
Linette interveni:
icnit este un cuvnt mult prea blnd pentru fratele meu. E
nnebunit de ideea de a deine o proprietate a lui i totui arunc toi
banii pe cteva luni de distracie!
Harriet nu mai ncerc s rspund la ntrebarea lui Helen. l
cunotea ntr-adevr pe Nicky foarte bine, i nu-l considera
nicidecum icnit. Doar se ndrgostise nebunete de el! Avea deplin
ncredere n el i totui n-o ncnta deloc s-i tot aud numele alturi
de al lui Pepper Gilcrist. Genul nebunatic de fat. Oare lui Nicky i
plac fetele nebunatice? Dar ce implica oare asta? Oare Helen folosise
termenul n sens pozitiv, admirativ?
Finn ntrerupse brusc discuia:
Pi, Helen, ne mai pui diapozitivele sau nu?
Probabil c o s adorm de plictiseal, remarc Jeremy n timp
ce se aezau cu toi pe scaune, n faa ecranului.
Dar nimeni nu adormi. Helen era o fat inteligent i cu sim
practic i-i rnduise diapozitivele cu grij. Fcuse nite poze bune
i interesante cu cteva locuri frumoase, dar puin cunoscute, i
toat lumea s-a dovedit foarte interesant.
i ncheie mica prezentare cu cteva instantanee personale. n
dou dintre ele aprea Pepper Gilcrist, iar lui Harriet, spre ruinea
sa, i se lu o greutate de pe inim constatnd c Pepper nu era nici
58

pe departe o frumusee. Era mic i slab, cu prul rocat i trsturi


ascuite, evident neatrgtoare, i, judecnd dup aspectul
vemintelor, nu prea nici prea deteapt, nici prea elegant.
Dup aceea, Graham i Linette ieir pe teras s pun nite
discuri la un picup portabil i n curnd dansau pe podeaua
lustruit a verandei.
Spre surprinderea lui Harriet, Finn o invit i pe ea la dans i
afar, pe verand, departe de toi ceilali, dansnd la distan de un
bra unul de cellalt, el o privi n ochi i o ntreb pe un ton grav.
nc mai ai intenii serioase n legtur cu Nicky, Harriet?
Bineneles!
De ce n-ar mai avea? Ce o fi n capul lui? Credea oare c ar fi
putut auzi ceva care s-o fac cumva s se rzgndeasc n ceea ce-l
privete pe Nicky?
De ce zmbeti? o ntreb Finn.
Harriet nu-i dduse seama c zmbea.
Oh, sunt fericit, rspunse ea la ntmplare.
i, surprinztor, n acel moment chiar era fericit, dar nu tia
sigur de ce.
El ridic din sprncene.
Minunat! A putea ti i motivul?
Nu, rspunse Harriet dup un moment de presupus gndire.
Dansar ncet de-a lungul verandei, spre Graham i Linette. Finn
spuse:
Te ateptm la lucru mine, Graham. Aa c vezi s te
odihneti.
Aa voi face, l asigur Graham zmbind satisfcut, prietenete.
i mulumesc c m-ai lsat s-mi iau liber azi.
Cu plcere, zise Finn i dansnd, se ndeprt din nou
mpreun cu Harriet.
nc un lucru, spuse el ca i cnd ar fi continuat o discuie
59

ntrerupt, dac cumva eti n cutarea unei distracii, nu cuta n


direcia lui Jeremy.
Harriet clipi.
M crezi genul de fat care s caute distracii cnd brbatul pe
care-l iubete nu este prin preajm?
Finn o privi gnditor cteva secunde. Pn la urm rspunse:
S spunem aa: nu-l cunoti pe Nicky de mult timp. i de
curnd te-a cam lsat balt.
Zu?
Harriet era contient c se nroise, dar continu cu hotrre:
M tem c asupra acestei chestiuni nu avem aceeai prere. Eu
l neleg perfect pe Nicky. Ceea ce ncerci tu de fapt s faci este s
m avertizezi s nu-i permit lui Jeremy s m prind pe picior greit.
Lsnd toate celelalte aspecte la o parte - de ce nu? Ce are Jeremy?
Ochii ei albatri erau amuzai.
El rspunse scurt, fr a-i mprti vreun pic amuzamentul:
Jeremy nc nu s-a maturizat.
Asta-i tot? oft Harriet. M-ai dezamgit. Am auzit deja destule
despre Jeremy i lipsurile lui. Oricum, mie mi place de el.. i, fii
fr grij, tie despre mine i Nicky.
neleg. Foarte bine, atunci, ripost Finn.
Prea furios; se opri brusc n mijlocul dansului i o conduse n
cas.
nuntru, Helen i doamna Fairhill rsfoiau o revist de mod i
planificau nunta, iar Jeremy se apucase din nou de citit Baudelaire.
Finn ntreb:
Bill este n birou? M duc i eu, m scuzai!
Harriet s-ar fi ateptat ca Jeremy s-o invite la dans, dar el i fcu
semn s ia loc pe canapea lng el i, fr ca mcar s se deranjeze
s ridice privirea, spuse:
Vino i ia loc, englezoaico!
60

Harriet se aez, contient de expresia mnioas cu care Finn


prsise ncperea. Era din ce n ce mai confuz.
*
**
Fu trezit a doua zi dimineaa de croncniturile curauongului - o
specie de vultur care se hrnete cu strvuri, pasre mare alb cu
negru, cu ciocul negru i ochii galbeni, fioroi.
Cnd ea cobor la micul dejun, Linette i toi brbaii, cu excepia
lui Jeremy, ieiser deja pe proprietate. Doamna Fairhill i Helen i
propuseser s viziteze nite prieteni n Jindabyne i o invitar i pe
Harriet s mearg cu ele.
Spune nu, protest Jeremy. Mi-am clcat pe inim i nu m-am
dus s mn vitele clare ca s pot petrece ziua mpreun cu tine.
Nu fi prost, Jeremy, l admonesta Helen rznd. Ce s facei?
Ai fcut vreun plan, ceva? Pentru Harriet n-o s fie mare distracie
s piard vremea uitndu-se la tine cum citeti poezii.
M duc la pescuit, se mndri Jeremy. St s plou. Ai auzit
curauongul croncnind mai devreme? E vremea numai bun pentru
pescuit pstrvi.
ntoarse privirea spre Harriet.
Vii cu mine?
Harriet ar fi preferat s se duc la pescuit dect s mearg n
vizit. i apoi, prietenii familiei Fairhill o s doreasc s vorbeasc
cu Helen - s afle despre cltoria i logodna ei. N-o s le fac nici o
plcere s trebuiasc s se intereseze politicos de o strin. Era
sigur c doamna Fairhill vorbise serios cnd spusese c tot ceea ce
face trebuie s-i fie ei nsi pe plac, aa c spuse:
Mi-ar plcea s merg la pescuit. Se poate, doamn Fairhill?
Bineneles.
61

Doamna mai n vrst zmbi.


S ai grij la erpii de pe malul rului, da? Ar trebui s
mprumui o pereche de ghete.
O pereche de ghete de la Andrea i s-ar potrivi, observ Helen
dup o privire rapid aruncat piciorului ei.
Helen i mama ei plecaser deja de ceva timp cnd Harriet i
Jeremy fur gata. Ea se mbrcase n blugi i un pulovr fr mneci
din bumbac rou, i nclase o pereche de ghete nalte ale Andreei.
i luase ochelarii de soare i plria verde de bumbac pe care i-o
lsase Helen, i plecase dup Jeremy.
Doamne-Dumnezeule, fato, nu poi merge la pescuit cu
echipamentul sta!
Harriet i cercet inuta.
Dar ce are?
O s sperii petii, nimic mai mult. Ari foarte aa i pe dincolo
n rou, dar la ar, mbrcmintea nchis la culoare este soluia
optim, i permite s te ncadrezi n peisaj.
neleg. Eu nu m pricep deloc la lucruri dintr-astea. Nici la
pescuit. Trebuie s pescuiesc i eu?
Numai dac vrei, englezoaico. Poi s stai pe mal i s-mi
admiri ndemnarea.
i s pstrez linitea? ntreb Harriet zmbind.
Poi s vorbeti ct vrei. Pstrvul nu se sesizeaz la zgomot,
doar la culori i umbre.
Harriet se ntoarse n cteva minute, ntr-un tricou
verde-msliniu decolorat pe care-l descoperise n camera Andreei.
n timp ce Jeremy pescuia, Harriet hoinrea fericit la umbra
copacilor sau i croia drum prin vad strngnd bucele decorative
de lemn i pietricele lefuite. Dac de diminea fusese foarte cald, o
zi linitit i senin, vremea se schimbase puin cte puin,
atmosfera devenind mohort i apstoare, cerul acoperindu-se de
62

nori groi. Tunetul zgudui pereii vii.


Harriet simi un fior trecndu-i prin vene. Team. i duse
comorile adunate unde i lsaser coul de picnic, un loc neted i
cu iarb nalt, i merse s-l mai urmreasc pe Jeremy pescuind.
Spera ca el s se hotrasc ct mai curnd s vin la mas; ei i se
fcuse foame iar el nu prinsese nc nimic.
Se afundase pn la mijlocul uvoiului, unde curenii puternici
fceau ca apa s se loveasc nvalnic de ghetele lui nalte. Pe sub
borurile unei zdrene de plrii de bumbac, urmrea un pstrv
care se ridicase spre suprafa.
n apele mai linitite de sub ramurile unui arbore de ceai de pe
malul cellalt, Harriet observ la suprafaa apei cteva cercuri
concentrice care trdau prezena petelui. n acelai moment,
Jeremy arunc momeala - ceva deschis la culoare i cu puin rou. n
cteva clipe, aga deja petele, pentru ca dup alte cteva secunde
acesta s-i aterizeze n minciog; un ditamai pstrvul maroniu cu
pete roii, cu pntecul glbui.
Harriet nu se putu abine s nu-i deplng soarta bietului pstrv
cnd acesta fu scos din crlig i pus n juvelnic.
Era o vietate att de frumoas! tia c Jeremy ar lua-o peste picior
dac i-ar exprima sentimentele n cuvinte, aa c tcu din gur.
ncurajat de captur, Jeremy decise s mai amne puin prnzul.
El se afund din nou n josul rului, iar Harriet i relu
plimbarea, de data asta n direcia opus celei pe care o explorase
deja.
Czur cteva picturi de ploaie. Ea devenise mai contient ca
oricnd ct de foame i era. Abia dac se putea uita pe unde clca.
Deodat, ceva o fcu s se opreasc.
Acolo, la nici trei metri n faa ei, vzuse un arpe care arta ct se
poate de fioros. n timp ce-l privea, el i nla capul turtit ca i cnd
s-ar fi pregtit de atac.
63

Harriet nghe. Nu tia ce ar fi trebuit s fac - dac s rmn


nemicat sau s-o ia la goan. n orice caz, nu credea c ar fi fost n
stare s se ntoarc i s fug.
Pielea arpelui lucea n reflexe maronii - glbui. Ceva n mintea ei
i spunea c este un arpe-tigru, iar acetia erau periculoi.
i sri inima din piept de spaim cnd ceva lung, subire i
ntunecat scnteie lng ea. Urm un scrnet ascuit i, brusc, capul
arpelui fu retezat, iar restul trupului lsat s se zvrcoleasc.
Se auzi vocea linitit a lui Finn:
Ai fcut foarte bine c nu te-ai micat. arpele-tigru este unul
dintre puinii erpi care atac la semnalul vizual.
Ea se ntoarse, roie la fa i fr s scoat vreun cuvnt; l privi
cum se apropia, cu biciul n mn.
n susul rului, sub un eucalipt, zri calul murg pe care Finn l
clrise n ajun, la adunarea juncanilor.
Jeremy continua nestingherit drumul n josul rului, plescind
prin ap.
Tunetul bubui i n urmtoarea secund, turna cu gleata.
Perdeaua de stropi era att de dens nct Harriet abia vedea la doi
metri n faa ei. Ea i Finn o luar la fug spre irul de eucalipi.
Harriet tremura de frig, ud pn la piele. Apa i se prelingea pe
borurile plriei, iar tricoul din bumbac se lipea de ea. Prul i era
acum ud i ciufulit. Harriet se gndi c trebuie s arate ca naiba.
Cnd n sfrit ea i Finn ajunser la adpostul relativ pe care-l
ofereau eucalipii, ea se opri fr suflare lng el. Deja furia ploii se
potolea. Cnd i recpt suflul, Harriet l privi pe Finn i spuse:
i mulumesc! Mi-a fost tare fric. Ce-ar fi trebuit s fac?
Ar fi trebuit s stai cu ochii deschii, sun rspunsul lui Finn,
ochii lui privind-o atent i cercettor, dei zmbea uor, ncercnd
s-o liniteasc. Dar nu-i face griji, nu se ntmpl prea des.
Era un arpe-tigru? Sunt veninoi?
64

Da, era, i sunt ntr-adevr veninoi. Data viitoare cnd te mai


plimbi pe malul rului, narmeaz-te cu un b sntos. Vd c
mcar te-ai gndit s-i pui ghete. Nu te-a avertizat Jeremy? Nu te-a
sftui s-i iei msuri de prevedere?
Probabil c nu m-a fi priceput s mnuiesc bul.
Cum s nu. Este ntr-adevr surprinztor de ce poate fi n stare
un om, n caz de urgen!
Ploaia se oprea. Finn strig la Jeremy care nc sttea n mijlocul
rului - imagine care era ct pe ce s-o fac pe Harriet s izbucneasc
n rs.
O duc pe Harriet acas. Tu vii?
Dar Jeremy tocmai ochise un pstrv i n afar de un semn fcut
cu mna, nu-l bg n seam.
Este cel mai greu lucru s scoi un pescar din ap, atunci cnd
petii ncep s mute. Cel mai bine ar fi s te ntorci cu mine. N-a
vrea s faci pneumonie.
Bine, rspunse Harriet, care se simea destul de incomod n
tricoul i blugii uzi. De ce ai venit?
Terminasem treaba la arcuri i am vzut c se apropie furtuna.
M-am gndit s verific dac totul este n ordine cu tine, nainte s
plec la ferm. ntr-un fel, eti n grija mea, s tii.
Ba nu mai sunt, acum c s-a ntors Helen, l contrazise Harriet.
El o ignor.
Ai mncat?
nc nu.
Harriet se simi ca un copil iresponsabil.
Atunci ar cam trebui s mergi s mnnci.
Harriet ncuviin cuminte din cap. Cteva minute mai trziu,
Finn o urcase pe cal n faa lui i galopau uor de-a lungul rului, n
susul coastei dealului din spatele fermei. Ploaia i btea n fa, iar
Harriet simea cldura braelor lui Finn n jurul ei i a corpului lui n
65

spatele ei. Prea ntructva ireal, plcut, dar se termin att de


repede!
Ajuni pe veranda casei, iroind de ap i cu rsuflarea tiat, el o
privi zmbind.
O s ai ce s-i povesteti lui Nicky Jamieson cnd o s-i scrii, i
spuse.
Harriet, ameit, nu-i ddu seama c el se referise la aventura ei
cu arpele sau la goana aceea nebun prin ploaie.

66

Capitolul 5
Cteva zile mai trziu, Harriet primi mult ateptata scrisoare de
la Nicky. Finn o aduse la Warriwillah, n jurul orei nou, ntr-o sear.
mpreun cu el erau Andrea i Corinne pe care o dusese la
Tallawong s-i ia cteva lucruri de acas.
Harriet lu scrisoarea i urc n camera ei s-o citeasc. Era o
scrisoare tandr i debordnd de entuziasmul excursiei. Nicky i
scria din Teheran, spunndu-i ct de mult i-ar fi dorit s fie i ea
acolo, mpreun cu el. i promitea s-i aduc tot felul de cadouri i-i
cerea din nou iertare pentru schimbarea de planuri ce survenise att
de neateptat. O s se revaneze el cnd vor fi din nou mpreun.
Nu pomeni nimic despre motivul pentru care nu spusese nimic
familiei despre ea, i nu meniona nimic despre Pepper sau
neozeelandezi. Pe scurt, Harriet nu se simea mai n tem dect
fusese nainte de a primi scrisoarea. Dar se ncredinase din nou de
dragostea lui Nicky. El trimisese scrisoarea pe adresa motelului, ca
i cum ar fi fost sigur c ea este gzduit acolo. ntr-un
post-scriptum, i spunea c se ndreapt spre Isfahan i Shiraz dar c
n-ar fi avut rost ca ea s-i scrie, dei ar fi putut-o face apelnd la
Mesageria American din New Delhi.
Jeremy era pus pe glume cnd ea cobor.
Dac o scrisoare de-a lui Nicky Jamieson are un asemenea
efect asupra ta, atunci este uor de ghicit ce efect ar produce una
elaborat de mine, se umfl el n pene. Eu m pricep s scriu scrisori
de o mie de ori mai bine dect el - ntreab-o pe mtua Eleanor! O
67

s-i scriu ceva disear, nainte de culcare.


Cap-ptrat mai eti, Jeremy! l dojeni Andrea, cu un bra pus
afectuos de dup gtul acestuia.
Nu-l lua n seam, Harriet, o sftui Helen.
i strnsese lucrul i acum se ndrepta spre buctrie.
Presupunnd c se ducea s pun de cafea, Harriet o urm pentru
a-i da o mn de ajutor. Cele dou fete se nelegeau bine, dei, de
cnd venise la Warriwillah, Harriet petrecuse mai mult timp cu
Jeremy dect cu oricare alt membru al familiei.
Luar cina n camera de zi. Harriet se trezi mulumind lui
Dumnezeu c Pepper Gilcrist locuiete departe, dincolo de lanul
Munilor Marii Cumpene de Ape. O dat ce excursia i nunta lui
Helen se vor sfri, n-o s ne mai ntlnim prea des. Se ntreb dac
nu cumva era geloas pe necunoscuta asta, Pepper.
Dup cin, conversaia se orienta spre familia Cameron, ai crei
membri fuseser deschiztori de drumuri n acel district. Doamna
Fairhill era o Cameron i trise n aceast zon a rii toat viaa. i
amintea poveti ce-i fuseser spuse pe vremea cnd era copil,
despre primii membri ai familiei Cameron, care veniser n cutare
de aur i luaser n concesiune terenuri ntinse n muni.
Exist o legend, spuse Finn de pe canapeaua unde Corinne se
aezase foarte aproape de el, pe care mi-o spunea bunicul cnd eram
mic, conform creia un brbat Cameron a fcut o descoperire
nemaipomenit i a ascuns aurul ntr-o peter, undeva n punile
alpine. Pepite enorme. Dac este adevrat sau nu, n-a putea spune.
Pe brbat l chema Willie Cameron. A murit din cauza unei
czturi de pe cal, adug doamna Fairhill.
Poftim?! sri Jeremy, prefcndu-se nfricoat. Am fost crescut
n credina c m trag dintr-un lung ir de clrei legendari de pe
Rul de Zpad; cum adic, unul dintre strmoii mei a putut fi att
de nendemnatic nct s cad de pe cal i s moar? De acum
68

ncolo n-o s m mai simt n siguran niciodat!


Finn ncrunt din sprncene i zmbi. Corinne, cu o expresie
plictisit, se ntinse dup o igar. Nu avea timp i nici chef de
bancurile lui Jeremy.
Curaj, sun ndemnul lui Finn. S-a ntmplat n mprejurri
excepionale, ntr-una dintre furtunile astea dezlnuite care mai
rbufnesc cteodat n muni, vara. Calul lui Willie - un roib doar n
parte mblnzit - s-a speriat de fulger i s-a npustit ca o sgeat n
pdurea de arbori de cauciuc. Bietul Willie a fost trntit la pmnt
de crengile mai joase i sta i-a fost sfritul.
Deci, pepitele de aur au rmas acolo, nu-i aa, Finn? dori
Andrea s tie.
El o privi n lumina lmpii, iar Harriet observ atta blndee n
aceast privire. i iubea foarte mult sora mai mic.
Aa se spune, scumpo, dar nu mi-a pune viaa n gaj c este i
adevrat. Oricum, nu-i recomand s porneti s cutreieri munii n
cutarea ei. Eti mult prea preioas pentru noi. Exist o grmad de
legende despre comori ascunse n peteri, dar nc n-am auzit
vreodat povestindu-se cum c cineva ar fi gsit vreuna.
Bill Fairhill i puse jos ceaca i i lu pipa.
Se spune c un individ pe nume Grover - membru al bandei
de tlhari ai lui Ben Hall - ar fi ngropat o comoar sus, n zona
marilor lacuri, n timpul renumitei goane dup aur din Kiandra. Tot
ce a jefuit din trsurile de pot. i bineneles, toi am auzit poveti
despre australienii din Kiandra care i-au ascuns comorile n
peterile calcaroase i nu s-au mai ntors dup ele, ori n-au mai
ajuns la destinaie.
Ei bine, uite aici o idee, interveni Jeremy. Comori care abia
ateapt s fie descoperite, Harriet. Noi s ne mbogim. Mergem la
caban, ne lum vreo doi cai de la Andy i o lum spre dealuri. Ce
zici?
69

Harriet zmbi.
N-a refuza o partid de clrie n muni, dar...
Dar n ceea ce privete descoperirea vreunei comori eti cam
sceptic, nu-i aa? n locul tu i eu a fi, o aprob Finn ngduitor.
Dup un scurt moment de gndire, adug:
Dac vrei s mergi s clreti, Harriet, du-te cu Andrea sau cu
Sandy. Ele cunosc drumurile i vei fi n siguran; pe deasupra sunt
i prevztoare la vreme. Cci nu se gsete ntotdeauna cineva s te
scoat din necaz.
Nu-i face griji, Finn, o s am eu grij de Harriet, rspunse cu
nepsare Jeremy.
Finn i Harriet schimbar rapid o privire. n ochii ntunecai ai lui
Finn ardea un avertisment. Harriet i ntoarse privirea. Avea
impresia c el nu se gndea la pericolele ce ar fi putut-o pndi n
muni, ct la ceea ce-i spusese cu o sear n urm, cum c ea ar cuta
o distracie n persoana lui Jeremy. Simi un val de rzvrtire s
acioneze exact cum o avertizase el s n-o fac. i ar fi fost mult mai
distractiv s mearg la clrie cu Jeremy dect cu fetele...

70

Capitolul 6
Pregtirile de nunt erau n toi. Invitaiile fuseser tiprite i n
sfrit trimise. Harriet ajutase i ea la scrierea adreselor pe plicuri i
chiar primise ea nsi o invitaie oficial. Recepia urma s aib loc
la ferm, iar meniul era alctuit cu grij. Tortul avea s fie preparat
de o anume Iris Ferguson din Groggin, o cofetreas renumit
pentru prjiturile i ornamentele sale gastronomice. Tom, care o
suna aproape n fiecare sear pe Helen, anunase c tatl su se
oferise s aduc vinurile.
Harriet ncepuse deja s se gndeasc la toaleta ei pentru nunt.
Ori i fcea o rochie de comand, asta dac avea timp, ori cumpra
ceva. Vroia s fie la nlime, pentru Nicky. Ciudat, dar nu-i putea
imagina c-l va mai vedea vreodat. De parc Nicky nu fusese dect
un vis...
La sfritul sptmnii primi o scrisoare de la el, din Istahan. i
cumprase o brar din argint, o miniatur persan i o pereche de
geenah, adic papuci, dup cum i explicase el. Ngaire, m-a sftuit
ce msur s iau, scria el. Nu spunea cine era Ngaire, dar Harriet
ajunsese la concluzia c era una dintre neozeelandeze. Numele lui
Pepper nu era menionat n scrisoare. Nicky i exprima sperana c
sora lui mai mare are grij de ea i n-o las prea mult singur, s
aib timp s se chinuiasc cu gndul la el i la ticloia lui. Vreau
s spun, bineneles, s nu te abandoneze aa cum fr ndoial am
fcut-o eu. Dar poftim, acum asta e, dar tu eti o fat ierttoare i
tiu c totul o s se rezolve. Presupunnd, bineneles, c nu faci
71

cunotin ntre timp cu cine tie ce australian groaznic care s-i


fac o impresie mai bun dect cea pe care i-am fcut-o eu. Eti
singura fat pe care mi-am dorit-o vreodat de soie i sunt de-a
dreptul nebun dup tine. Promit s-i explic totul cnd ne vom
revedea, nu pot s le pun pe toate cap la cap acum. i adugase, ca
de obicei, la post-scriptum: M mai iubeti? Trimite rspuns prin
Mesageria American, Kabul - abia atept s ajung la New Delhi!
Harriet fu oarecum iritat deoarece, nici de ast dat, nu gsea
rspuns la ntrebrile pe care i le punea i care o frmntau, dei
situaia n care se afla nu o mai deranja att de mult. Se ntlnea
foarte rar cu vreun membru al familiei Jamieson, nici pe Linette n-o
prea mai vedea, i ntr-un fel se resemnase cu ateptarea. Era fericit
la Warriwillah i se simea util. Smbt seara se organiz o
adevrat petrecere n familie. Tom venise din Griffith pentru dou
zile i-l adusese i pe vrul su, Richard Gilcrist, care urma s fie
cavaler de onoare. Mai erau Finn, Corinne, Sandy i Andrea, plus
doi biei, Tim i Chris, care-i petreceau vacana la caban i care se
mprieteniser cu cele dou iubitoare de cai.
Fcur un grtar imens pe terasa pietruit de lng cas.
Noaptea se dovedi rcoroas aa c umplur o sobi cu jratic ca
s se nclzeasc. Dup friptura delicioas la grtar i crnai prjii
apetisani, cu salat i porumb copt, stropite cu puin vin
sud-australian de la domnul Fairhill, unii dintre participani trecur
la dans pe terasa ntins.
Harriet se duse la buctrie s-o ajute pe doamna Fairhill cu
splatul vaselor; Jeremy o urm imediat, iar dup el i fcu apariia
i Finn.
Doamne-Dumnezeule! exclam Eleanor Fairhill. Ct de
simpatizat sunt! Attea ajutoare! Dar s tii c nu este atta treab
de fcut - Harriet, de ce nu-l iei pe Jeremy s mergei s dansai i s
v distrai?
72

Finn i arunc lui Harriet o cuttur gritoare a ochilor lui


gri-albatri, ntunecai, i nainte ca ea s-i dea seama ce se
ntmpl, el puse jos tava cu vase pe care le adusese de afar, i lu
prosopul din mn i o scoase afar din buctrie. Arunc peste
umr cteva cuvinte:
Jeremy a avut mn liber pn acum. i ajunge!
Heei! sri Jeremy, lund-o dup ei. Aceea este fata mea, pe
care i-ai propus s-o rpeti. Singurul motiv pentru care m aflam n
buctrie este s fiu lng ea.
Tu fii biat de treab i ajut-i mtua! l potoli Finn.
O lu pe Harriet pe sus; ddur colul casei, spre locul unde cnta
muzica. Ceilali dansatori se aflau la cellalt capt al verandei... El i
nconjur umerii cu braele i o privi drept n ochi.
Acum nelegi ce vreau s spun, Harriet? ntreb el blnd.
Nu, rspunse ea, tulburat de privirea lui, contient c
ncepuse s se nroeasc.
Fata lui Jeremy? Asta eti acum?
Harriet ddu cu ncpnare din cap.
i-am mai spus...
Mi-ai mai spus tu, dar, din cte aud eu i din cte am vzut,
aa... fr motiv, i petreci majoritatea timpului n compania lui
Jeremy. Eu vreau doar s tiu de ce, atta tot. Nu in neaprat s-mi
spui c te-ai ndrgostit de Jeremy doar ce gnduri ai n privina lui
Nicky.
Harriet se gndi la scrisoarea pe care o lsase sus, n sertar.
Nimic nu s-a schimbat, i spusese ea mimnd indiferena. Dei
exista bineneles o oarecare, ciudat, diferen. Dar asta numai
pentru c Nicky era aa de departe, att.
Te joci, nu-i aa?
Cu Jeremy?
Cu cine altcineva?
73

Jeremy i cu mine suntem prieteni buni. Ne simpatizm


reciproc. Nu neleg ce vrei s insinuezi susinnd chestia cu jocul.
Nu? Privirea lui deveni dur.
i trase brusc braele n jurul umerilor ei, o trase aproape de el i
porni dansnd ncet spre cellalt capt al verandei.
Te joci cu focul, i spuse el cu buzele aproape atingndu-i
prul. Ei, cum sun?
Ridicol, ripost Harriet dintr-o suflare. Jeremy nici mcar nu
m-a srutat.
Ei bine, mie mi ajunge i att ca s-mi dea de gndit, zise Finn.
Este deja mult prea serios pentru Jeremy.
S te anun cum evolueaz lucrurile?... Avnd n vedere c eti
att de interesat s faci un studiu aprofundat al cazului meu...
Nu-i nevoie s-mi raportezi nimic, i-o retez Finn rece. Las-o
balt!
ncepu s-o ndeprteze de el i pn la sfritul dansului, nu mai
scosese o vorb.
Harriet nu mai tia ce s cread. De ce inea el s fac atta caz de
prietenia ei cu Jeremy? Undeva n adncul sufletului, toate astea o
tulburau profund. Dar nu tia nici ea ce anume provoca aceast
tulburare. n mod sigur nu relaia ei cu Jeremy. Credea oare Finn c
ea l nela pe Nicky? Bineneles c nu-i era necredincioas!
Se bucur cnd Corinne i fcu apariia pe teras i o anun pe
un ton ct se poate de neprietenos:
Harriet, te caut Jeremy.
l lu pe Finn de bra.
Dansm?
Bineneles.
Finn i zmbi ironic lui Harriet.
Tu faci cum crezi, Harriet.
i mulumesc din suflet pentru permisiunea att de amabil, se
74

gndi Harriet indignat la culme. Dar nu avea s porneasc n


cutarea lui Jeremy, care i aa tia foarte bine unde s-o gseasc.
Rmase sprijinit de balustrada verandei, urmrindu-i pe Finn i
Corinne dansnd. Se micau foarte ncet; el sttea cu capul nclinat,
ascultnd cu atenie ce-i spunea ea. Harriet i aminti cuvintele
Corinnei: Lui Finn i trebuie mult timp s uite i s ierte, dar pn
la urm o face. O deranjase deja ct se strduia Corinne s-l fac pe
Finn s ierte i s uite, cum dup o mic nenelegere, ea fugise i se
cstorise cu altul. Se ntreba n ce msur reuete. Este oare el att
de influenabil? O mai iubete oare pe Corinne? Nu putea gsi un
rspuns la toate astea. Nu tia cum i petrecea Finn timpul n care
nu era la Warriwillah, dac se ntlnea cu Corinne zilnic sau doar
din cnd n cnd. Nu tia dac are de lucru la cabana de schi, dei
bnuia c nu.
*
**
A doua zi dimineaa, toat lumea se trezi trziu. Era duminic i
nimeni nu avea treburi de fcut. Prnzul const n salat i rcituri,
sau grtar pentru cei care nu-i fcuser plinul n ajun i care erau
dispui s-i pregteasc singuri fripturile, cu tot soarele dogoritor
al amiezii.
Dup-amiaz, Finn avea s-i lase pe Andrea, Sandy, Corinne i
cei doi biei la caban, n drumul su spreBimbimbie, ferma lui cel puin aa presupunea Harriet. Ea nsi se simea stoars de
vlag, cci se culcaser trziu i se acumulase i ceva tensiune de la
petrecere. i permise ca dimineaa s i-o dedice lui Jeremy, dei
Richard i punea tot farmecul la btaie ca s-o impresioneze.
Vino s facem o partid de not n apele lagunei alturi de
copii, ncerc el, iar cnd ea motiv cum c se simte vlguit, spuse:
75

Atunci ce prere ai despre o plimbare cu maina n jurul arcurilor,


s vedem oile?
Jeremy zmbi maliios, cu ochii lui att de albatri.
O s ai nevoie de o momeal ceva mai apetisant ca s prinzi
acest petior auriu, Dick. Eu de-abia, de-abia am reuit s-o fac s-mi
ciuguleasc din momeal.
i tu ce momeal foloseti, m rog!? ntreb Richard sceptic.
Harriet izbucni n rs.
Doar nu avei impresia c o s stau s ascult o astfel de
discuie.
Se ridic i se ntinse.Helen, Tom, Finn i Corinne stteau
mpreun pe verand. Helen strig:
Vino s vezi ceva, Harriet!
Harriet descoperi c acel ceva era o fotografie cu dou persoane
lng o dubi. Nicky i Pepper. Nicky, cu mna n jurul umerilor
lui Pepper, obraz lng obraz, amndoi avnd ntiprit pe fa cel
mai misterios dintre zmbete. Harriet surse la vederea lui Nicky,
care parc o privea din poz. Era neschimbat fa de cum i-l
amintea i aceast fotografie l aducea mai aproape dect fusese
vreodat n aceste cteva sptmni.
Tom spuse:
Tu nu o cunoti pe sora mea mai mic, Harriet, dar aceasta
este o fotografie tare, tare ciudat pentru oricare dintre noi, cei care
o cunoatem. Pe ea i pe Nicky. Ei doi erau la cuite de atta timp...
ntr-adevr, aprob Corinne cu vocea ei ascuit. De fapt,
Pepper este una dintre foarte puinele fete din viaa lui Nicky, care
au refuzat s se ndrgosteasc de el.
Sunt sigur c asta nu l-a deranjat, glumi Helen. Pepper este i
una dintre nc i mai puinele fete la care Nicky nu s-a dat
niciodat.
Harriet l privi pe Finn drept n ochi. Nu rdea. Era foarte serios.
76

Poate chiar o comptimea puin. Dar nu avea de ce s-o


comptimeasc. Harriet se gndi la scrisorile lui Nicky i se simi la
adpost. El o iubea pe ea, abia atepta s se ntoarc la ea. Fr
ndoial c se distra, dar ea avea ncredere deplin n el. Ar fi vrut
s-l nfrunte pe Finn spunndu-i asta dar, n situaia dat, i zmbi,
lsndu-l s interpreteze cum crede el de cuviin.
Tom schimb plictisit subiectul:
Nicky are diplom n tiine agricole, nu?
Ridicnd vocea l strig pe Richard.
tii cumva, Dick, exist vreun post pe la noi, pe la ferm,
pentru un absolvent de tiine agricole?
Depinde pentru cine, rspunse Richard.
Mri pasul i veni s-i ntind braul n jurul umerilor lui
Harriet.
Doar n-o fi vorba despre tine, Harriet, sau o fi? Mai tii ce se
ascunde n spatele acestei expresii aparent netiutoare?
Vorbeam despre Nicky Jamieson.
Tom i ntinse fotografia, dar Richard explod:
Oh, nu! Nu-mi vine s cred! Pe cnd nunta? Sau am ajuns prea
trziu!
Nici o nunt, l lmuri Finn crispat. Doar o poz de-a lui Nicky
cu Pepper, prostindu-se n faa aparatului de fotografiat.
O poz tipic pentru Nicky, generaliz Corinne. Doar c s-a
ntmplat ca fata s fie Pepper. Fr ndoial, Harriet are i ea o
poz cu Nicky exact la fel.
Bineneles, chiar mai multe, replic Harriet cu calm.
Richard pru nelmurit i Corinne l puse n tem:
Nicky i Harriet s-au cunoscut i au petrecut o scurt perioad
de timp n strintate.
Spre uurarea lui Harriet, subiectul fu nchis aici, cci Tom decise
brusc c ar fi timpul s fac focul pentru grtar, aa c grupul se
77

mprtie.
Cu toate acestea, Finn o prinse pe Harriet singur o jumtate de
or mai trziu, cnd ducea o tav cu salat n grdin.
Nu lsa toat tevatura asta s te necjeasc.
Harriet era surprins. Nu era chiar deloc suprat.
Ce te-a fcut s crezi c m-ar supra?
Ochii lui o studiau cu atenie.
Chiar nu te neleg.
Nu ncerca, l ndemn Harriet degajat. Mi-e bine aa,
neneleas cum sunt.
Se ntreba dac nu cumva el credea c ea ncepea s se
ndrgosteasc de Jeremy, dei i se prea puin probabil. Se
ndreptar cot la cot spre locul unde era amenajat grtarul.
Cnd nc nu intraser n raza auditiv a celorlali, Finn spuse:
Am o idee. De ce nu vii dup-amiaz mpreun cu noi la
caban, Harriet, s petreci cteva zile acolo?
Eu am o idee i nc i mai grozav, spuse Richard care l
auzise. De ce s nu-i adune Harriet cteva lucruri i s treac
munii mpreun cu mine i cu Tom?
Eu am cea mai grozav idee dintre toate, interveni i Jeremy
de pe ezlongul pe care se tolnise. De ce s nu se consulte Harriet
cu mine, ca s decidem mpreun ce vom face.
Cei mai tineri participani la osp ateptau lng grtar. Bill
Fairhill care, mpreun cu Linette i Graham, se ocupa de friptura
de pe foc, spuse:
tia da, admiratori! Dac a fi fost cu vreo treizeci de ani mai
tnr i nu mi-ar fi fost att de fric de nevast-mea, a fi adugat i
eu: De ce nu rmi aici?
Harriet zmbi, dar czu pe gnduri. I-ar fi fcut plcere s
mearg la caban i s urce n inutul zpezilor chiar dac era
miezul verii. Pe Corinne s-ar putea s-o deranjeze prezena ei, dar
78

Finn nu avea s stea acolo, aa c n-ar avea nici ea motive s se


ambaleze prea ru. Se uit la doamna Fairhill care o ndemn cu
amabilitate:
Dac vrei s vizitezi i alte zone ale rii, acum ai posibilitatea,
Harriet.
Corinne spuse acru:
Ascult sfatul meu, du-te cu Richard!
Vorbise zmbind, dar Harriet remarcase tonul acid. N-o ncnta
deloc c ea era att de curtat, iar mesajul pe care i-l transmitea era
foarte clar.
Probabil c toat lumea i dduse seama, se gndi Harriet, c
tnra invidioas nu o dorea la caban. O alt dovad c ea i
Corinne nu se nghieau deloc, n ciuda faptului c aveau o prieten
comun, pe Sarannah Moore. Asta era probabil interpretarea
general. Harriet mai tia ns cte ceva n plus fa de ceilali: Ia
mna de pe Finn! Dei Finn nu manifestase nici un fel de interes
pentru Harriet ca femeie. Aa c ntreaga situaie n sine era cam
ridicol.
n fraciunea de secund dintre avertismentul Corinnei i replica
ei, toate acestea i trecur lui Harriet prin minte. i mai aminti de
asemenea un alt sfat al Corinnei: Cea mai bun afacere ai face-o
mergnd la podgoriile Gilcrist din Z.I.M. Acolo ai gsi doi sau trei
veri, toi fr obligaii i putred de bogai. Ei bine, ea nu era n
cutarea unui so bogat. Trase adnc aer n piept i decise c
domnioara Corinne va fi nevoit s-o suporte.
Cred, spuse Harriet, c mi-ar face mare plcere s accept
invitaia lui Finn.
Expresia furibund a Corinnei i ddu de neles c se exprimase
cum nu se putea mai nepotrivit. N-ar fi trebuit s pomeneasc
numele lui Finn! i zmbi acestuia i-i vzu calm de salatele pe
care le servea. Deja tria sub tensiunea tachinrilor permanente pe
79

tema numeroilor admiratori, dar Corinne inu neaprat s se


rzbune cu cteva cuvinte pline de venin aruncate n momentul n
care nu putea fi auzit de nimeni:
De ce naiba te-ai mai apucat de olrit, Harriet, cnd puteai s
trieti bine-mersi din viclenie, istea foc cum eti?! Nici nu-i de
mirare c bietul Nicky s-a agat de prima ocazie de a mai rmne
ct mai departe de tine - era singura lui ans de a se descotorosi de
o lipitoare.
De data asta, Corinne depise orice limit. Replica lui Harriet
sun blnd, dar pe un ton ct se poate de inflexibil:
Cnd vine vorba de viclenie, am o vag impresie c nici tu nu
eti prea pe din afar. Ce noroc pe tine cu atta timp liber, cnd
susii c ai atta treab.
Corinne deveni livid de mnie. Harriet ncheie nainte de a-i
ntoarce spatele:
Pentru linitea ta personal, s tii c-mi voi plti ederea la
caban ca orice turist venit n vacan.
*
**
Cabana Margareta de ghea se afla ntr-o staiune montan
micu, risipit pe pantele abrupte ale muntelui. Era o cldire cu
dou etaje, din lemn, cu un acoperi ascuit, gri-albstrui. Ferestrele
ddeau spre o vale printre malurile pietroase ale creia alerga un
pru.
Cnd Finn opri motorul, Harriet auzi uieratul ascuit al aruncrii
unei undie, dar pescarul nu se zrea.
Iei din main i privi n sus, la culmile ce strjuiau parc
orelul.
n timp ce urcau scrile cabanei, Corinne ntreb:
80

Rmi la cin, Finn?


Nu cred, rspunse acesta. O instalez pe Harriet i apoi m
ndrept i eu spre cas. Am o grmad de treburi, multe probleme
de rezolvat la ferm mine. O s trebuiasc s m trezesc cu
noaptea-n cap.
Poate trec i eu pe acolo, dac am timp, se autoinvit Corinne,
ct se poate de firesc.
Aa s faci. i ia-o i pe Harriet cu tine. Sunt convins c nu m
nel cnd presupun c tie s clreasc.
Nu se nela, dar pe Corinne n-o interesa ctui de puin acest
aspect, aa c nu rspunse. Intrar. Bieii i fetele disprur imediat
dup ce o salutar pe domnioara Cameron - mtua Jean. Corinne
spuse pe un ton care, dei se dorea entuziasmat, suna att de
impersonal:
Salutare! n sfrit ne-am ntors!
Apoi, zmbind n sinea ei, urmri scena prezentrilor fcute de
Finn.
Jean Cameron nu prea semna cu sora sa, Eleanor. Era mai
scund i mai durdulie; dar avea prul rocat i ochii albatri, calzi
ai Eleanorei. Harriet nu-i ddea seama dac era doar o impresie,
dar sesiza o oarecare rceal ntre ea i Corinne.
Harriet vine din Anglia, Jeanie, preciz Finn.
Atunci i-a ctigat deja cteva privilegii, l asigur ea,
privind-o pe Harriet cu sinceritate. Avem o camer adorabil, cu
vedere spre pru...
Camera campanulei?! sri Corinne. Parc era rezervat...
Nu-i face griji, o liniti domnioara Cameron pe un ton ce nu
lsa loc de discuii. O s mpcm pe toat lumea cum nu se poate
mai bine. Eu tiu foarte bine cum s rezolv astfel de lucruri - o
camer cu vedere spre muni este la fel de acceptabil. Aranjm noi!
Sper. Cei care vin fr rezervare ar trebui s se mulumeasc
81

cu ceva mai puin dect superlativul.


Corinne i trecu mna prin pru-i aten-auriu i-i arunc lui
Harriet o privire ostil.
i pe deasupra, nu cred c Harriet va sta mai mult de o zi sau
dou.
Harriet o privi ntrebtor.
Ei, ce te face s crezi asta? Eu am senzaia c o s-mi plac aici.
Norocoas pentru a treia oar? o ironiz Corinne cu un zmbet
insipid.
i a doua oar am avut noroc, preciz Harriet intenionat.
Finn se ncrunt. Jean Cameron o lu pe Harriet de bra.
Hai s-i art camera pe care i-am ales-o!
Se ntoarse spre Finn i-i lu la revedere.
Mai treci pe la noi, Finn. Nu prea i-ai mai fcut drum pe aici
n ultima vreme.
Nu te neglijez eu, Jeanie! o asigur Finn, revenindu-i zmbetul
pe buze.
Adug surzndu-i dezinvolt lui Harriet:
Vezi ce faci - eu verific permanent dac totu-i n ordine.

82

Capitolul 7
Harriet n-o mai vzu pe Corinne a doua zi diminea.
A luat un cal i a plecat clare, spuse Jean Cameron cnd
Harriet ntreb de ea.
La Bimbimbie?
Habar n-am. Ea nu-mi d mie lmuriri. Sincer s fiu, nu m
deranjeaz deloc plecarea ei. Pe timp de var m descurc foarte bine
i singur.
Discuia se opri aici, dar Harriet i dduse deja seama c Linnete
avusese dreptate - Finn aranjase ca ea s vin la caban din
amabilitate. Sau poate pentru c o iubea?
Harriet i dedic ntreaga diminea unui tur al staiunii. Strzile
erpuite erau mrginite de vile i cabane, multe nchise pe timpul
verii. Exista i un hotel mare care atrgea privirile prin modernitate,
la parterul cruia se ntindea un lan de magazine micue, dar
interesante.
Jean Cameron i spusese c abia de curnd se deschisese n
Coonama i sezonul estival. Pn nu de mult, o dat cu topirea
zpezilor i ncheierea sezonului de schi, ntreaga zon fusese
nchis. Acum ns, oamenii n concediu veneau din ce n ce mai
muli la pescuit, s admire flora slbatic a verii, s se plimbe sau s
mearg pe crri de munte. Asta, dup ce R.M.I. construise drumuri
i ndulcise slbticia zonei.
Micul dejun era singura mas ce se servea la caban, aa c
Harriet lu prnzul de una singur, la un hotel cu vedere spre albia
83

pietroas a rului Crackenback. Cnd iei din nou la lumina


soarelui i se pru c vede o figur cunoscut ndreptndu-se spre ea.
Recunoscu imediat coama de pr rocat i mersul acela agale. Era
Jeremy!
Salut, englezoaico!
O lu n brae, o nvrti i o srut cu frenezie.
Am fcut autostopul. Mulumit s m vezi?
Nu se putea preface c nu este. Va fi att de plcut s aib pe
cineva alturi de care s se bucure de deliciile acestui adorabil orel
de munte.
E o zon nemaipomenit, nu-i aa? spuse entuziasmat. N-a fi
vrut pentru nimic n lume s nu fi trecut pe aici.
Nici eu nu te-a fi lsat. Vroiam chiar s-i sugerez s venim
aici... Urci cu mine la caban? Sper ca Jean s-mi gseasc i mie un
colior n care s dorm la noapte. Dumnezeu tie de ce, dar se pare
c sunt nepotul ei preferat, aa c nu m ndoiesc c-mi va gsi.
Bineneles c i-a gsit. La puin timp dup ce el se instal,
plecar mpreun la plimbare. Se limitar la a explora pantele mai
joase.
Plcuri de margarete argintii, nsturei galbeni i aurii, gheioare
venic strlucitoare, violete alpine de un mov delicat rsreau peste
tot. i clopoeii de munte, campanule pe care domnioara Cameron
le imortalizase ntr-o pictur pe lemn atrnat n camera lui Harriet
de la caban.
Pe nserat se ntinser pe iarba primvratic, la umbra ctorva
eucalipi de zpad, i atunci Jeremy i destinui visul su de a
deveni scriitor.
M gndesc serios la asta, dei nu ndrznesc s mrturisesc
nimic vreuneia dintre rudele mele. Profesorul meu de englez de la
universitate zice c am abilitatea necesar de a m exprima, i c
deocamdat s m concentrez asupra poeziei.
84

Nu tiam c scrii poezii, se mir Harriet.


i aminti ct de absorbit prea de opera lui Baudelaire i se gndi
cum de nu adusese acest subiect n discuie pn atunci.
Probabil m crezi un simplu bufon. Presupun c nc nu am
ncheiat negocierile cu viaa. Dar le voi definitiva n curnd... Tata
nu m nelege... de aceea nici nu m duc acas n vacan. Lui i-ar
plcea s ajung ef al catedrei de englez la Universitatea Macquarie,
sau lector la Colegiul Pedagogic din Goroka, Noua Guinee, sau ceva
de genul acesta.
i surse lui Harriet, dar ea observ ct de serioas era cteodat
cutarea ochilor lui albatri, i-l mngie cu un zmbet blnd.
Dar viaa este att de imprevizibil. Am scpat de armat unul dintre prietenii mei spune c a fi avut noroc, dar cine tie?
Poate mie destinul mi-a rezervat ceva mult mai ru de att. Lumea
larg m nspimnt i m fascineaz n acelai timp - n-am
recunoscut asta fa de nimeni altcineva pn acum. Finn m crede
nechibzuit, poate chiar zevzec. Dar eu cred c doar provoc viaa.
Vreau s ajung s scriu i romane - poezia ar fi doar nceputul.
Pe drumul de ntoarcere se inur de mn. Harriet se implica
afectiv n problemele lui Jeremy, dar afeciunea lui era pur freasc.
Srutul lui de zilele trecute nu o tulburase ctui de puin. Deci nu
avea motive s se simt vinovat fa de Nicky. Dac ar fi fost Finn
n locul lui Jeremy... i ntrerupse brusc irul gndurilor. O luase
razna.
Jeremy o srutase pentru c Richard l provocase, i nimic mai
mult.
*
**
A doua zi, Harriet mpreun cu Jeremy i un grup de elevi pe
85

care Sandy i Andrea urmau s-i plimbe pe crrile de munte,


nclecar i pornir la drum. Urcar spre liziera culmilor nzpezite,
de-a lungul unei poteci care erpuia printre stnci de granit
mbrcate n licheni i se sfrea n pajitile ntinse ale platformei
alpine. Majoritatea cluilor pe care-i clreau - erau fie cai slbatici
domesticii, fie descendeni ai acestora - peau cu siguran, erau
puternici i obinuii cu drumurile de munte, dar avnd crupa mai
ngust, erau puin mai incomod de clrit. Calul lui Harriet, o iap
cu coama deosebit de fin, pe care Dumnezeu tie cum se nimerise
de o chema Jumijum - ceea ce n limbajul aborigenilor nsemna
Pasrea lir- era blnd i asculttoare, foarte inteligent. Ea i
Harriet se neleser de minune nc de la nceput.
Andrea era un ghid contiincios i avu grij ca toi copiii s fie
ateni. Unul dintre ei descoperi urma unui urs i puin mai ncolo,
unul dintre vechile adposturi de gresie i scoar de copac ridicate
de braconieri n perioada antebelic. Ateptar puin, dar ursul nu
apru. Rbdarea le fu astfel rspltit la ivirea unei perechi de
papagali Cacatua care se cocoar pe acoperi - psri gri-albstrui
cu capul mare i cu o creast de un rou-aprins.
Cnd mai trziu grupul fcu un popas pentru a mnca ciocolat
i a bea limonad, la umbra unui pinten de granit, Harriet o ntreb
pe Andrea despre Jumijum.
Este cu totul i cu totul deosebit. Mama ei era un pursnge
care a scpat din arc i s-a alturat unei herghelii de cai slbatici.
S-a rentors la Bimbimbie, iar mnzei creia i-a dat viaa i-am pus
numele Jumijum. i place de ea? Finn m-a instruit s ai grij s-o
clreti pe ea cnd vei avea chef de clrit.
Harriet rmase de-a dreptul blocat de uimire. Un cal de clrie
numai pentru ea! Oare de ce-i dduse Finn atta osteneal? Nu tia
ce s spun i pentru a-i ascunde tulburarea pe care i aa nu i-o
putea explica, ntreb de originile cailor slbatici.
86

Finn spune c n ultima vreme sunt din ce n ce mai nrvai i


mai nestpnii, i spuse Andrea, mucnd dintr-un mr. Nu-i au
originile n Australia, s tii: caii slbatici timpurii se trag din
semeni de-ai lor scpai din diverse arcuri particulare din district.
Deci, vezi tu, au caliti de pur-snge.
Se uit la cluii viguroi, dar stngaci care pteau linitii iarba.
Nici nu i-ai da seama, nu? Dar eu cred c sunt att de
scumpi... i iubesc pe fiecare n parte.
Jeremy, care plecase de unul singur spre a arunca o privire
cercettoare asupra punilor, se ntoarse i li se altur.
Eu i Harriet continum drumul pe cont propriu, Andy. Ne
vedem la caban. Haide, Harriet, m-am gndit la un traseu ct se
poate de special.
Dup o uoar ezitare, Harriet se ridic i-i scutur blugii.
Jeremy o ajut s ncalece i pornir la drum. Galopau uor peste
punile alpine, sub cerul albastru-strlucitor al verii. De acolo, de
pe culmi, li se oferea o perspectiv ispititoare a muntelui, pajite
dup pajite, creast dup creast, ntinzndu-se parc spre infinit.
Un val de cea albstruie plutea deasupra ntregii panorame, iar
Harriet tria senzaia stranie c o vraj se urzea acolo - nu o
vrjitorie, cuvntul suna mult prea blnd pentru a exprima ce
simea ea. Totui nu era vorba de forme sinistre. Ceva deopotriv
nfricotor i captivant, care nu avea nimic de-a face cu oamenii
sau civilizaia. Orice ar fi fost, pe Harriet o subjugase. Se
ndrgostise nebunete de acest superb i feeric peisaj de basm pe
care i-l druiser Munii nzpezii.
Uitase cu totul de Nicky. Toate simurile i fuser fermecate de
sclipitoarele flori slbatice, de albastrul, griul i verdele plantelor ce
se ncurcau unele ntr-altele esnd un misterios covor multicolor,
de iarba primvratic i de impuntoarele stnci de granit, ce
tronau deasupra ntregului decor. La un moment dat, cnd Jeremy
87

se oprise ceva mai nainte ca s-o atepte, lui Harriet i se pru c vede,
n adncurile unei depresiuni vaste aflate ht-departe, dincolo de
platforma alpin, cai slbatici gonind cu coama i coada n vnt. i
totui, cnd scp o exclamaie de uimire, iar Jeremy se ntoarse s
vad ce anume o uimise att de tare, constat c nu era nimic de
vzut, doar strlucitoarea cea albstruie.
Acum coborau spre puni, iar Harriet putu vedea chei adnci
croindu-se n zare. Caii punau printre coluri de stnci i bolovani,
de-a lungul unei crri ce cobora, cel puin aa susinea Jeremy, cu
toate c Harriet nu vedea nici urm de potec. n curnd intrau din
nou ntr-o zon mpdurit din ce n ce mai deas.
O s ne rtcim, se ngrijor Harriet, cci ncepuser deja s-o
treac fiorii numai la gndul de a se rtci prin aceast pustietate.
n spate nu vedea dect copaci. Culmile stranii ale muntelui
dispruser. Nu auzea nimic altceva dect propria respiraie i
sunetul nfundat al forniturilor cailor. Lumea ntreag prea s se
rezume numai la ea i Jeremy.
El i ntoarse capul rocat spre ea i rse:
Caii tiu drumul. O singur dat trecui printr-un loc, i nu-l
vor mai uita niciodat. Este un fapt dovedit. Slbete frul i nu-i
face griji.
Sper s ai dreptate se gndi Harriet, dei cuvintele lui nu o
linitir deloc. Nu-i putea lua gndul de la munii att de puini
primitori ce prea c nu se mai termin, c se continu la nesfrit
precum valurile preaputernicului ocean.
Tresri brusc, nspimntat de iptul ascuit al unui papagal
Cacatua negru.
n urmtoarea secund intrau ntr-un lumini, iar poteca
invizibil se sfrea la marginea unei prpstii.
Harriet i inu respiraia. Privirea i se pierdu n gol. Coli de
stnc mpdurii preau s desfoare n jos o scar natural de
88

dimensiuni colosale, la piciorul creia se ntindea o vale larg


nconjurat de dealuri mpdurite. Pete ntunecate, probabil cirezi
de vite, se micau ncet de-a lungul punilor nverzite ce se
aterneau pn la linia orizontului; desluea luciul argintiu al unei
ape i licrul iglei unui acoperi. Stpn peste ntregul peisaj, o
cea uoar strlucea conferind privelitii un aer de irealitate.
Harriet privea totul ca prin vis, privea i nu-i putea crede ochilor.
Jeremy rupse tcerea:
Acolo este Bimbimbie.
Bimbimbie! Ferma lui Finn! Ascuns n atta mister, ntr-o vale
de vis, printre piscuri muntoase slbatice i singuratice. Norii
acoperir soarele, i sub ochii ei nmrmurii, valea dispru n
semi-ntuneric, cirezile, apele i ferma prnd a se evapora n
vzduh.
Coborm? ntreb Jeremy.
Ea l privi nfiorat, uor speriat, apoi i ntoarse privirile la vale.
O atrgea ca un magnet, att de bizar, dar i rspunse cu hotrre:
Nu! E mult prea mult de mers i... Finn nu ne ateapt...
Asta n-ar fi o problem. Totui mergem alt dat. Poate c
acum ar cam trebui s-o lum napoi spre Coonama.
Da.
ntoarser caii i pornir napoi, urcnd printre arbuti i copaci
strbtnd pdurea care prea acum infinit mai deas, mai
ntunecat dect la coborre. Harriet ncepu s tremure. Se opri i-i
trase pe ea un pulover pe care-l luase de acas. Soarele prea s fi
disprut cu desvrire.
Ferma asta a lui Finn i locul unde este amplasat, spuse
Jeremy, m-au fascinat ntotdeauna. A construit o cas superb acolo,
acum civa ani - pentru o fat de care era ndrgostit. Nu tiu nici
cine era, nici ce s-a ntmplat de fapt, mister total.
Poate pentru tine, nu se putu abine Harriet s nu se gndeasc,
89

dar nu i pentru mine. Fata era, bineneles, Corinne, iar ceea ce se


ntmplase era c pur i simplu ea fugise i se cstorise cu Marc
Gaillard. Dar nu era treaba ei, deci nu trebuia s deschid discuia i
pentru un anume motiv de neneles, nici nu se gndea s-o fac.
Chiar i numai gndul la asta i crea o stare ciudat de nelinite pe
care n-o putea nelege.
Am fcut ceva spturi n rndul familiei Fairhill, n sperana
de a descoperi marele i ntunecatul secret al lui Finn, dar nimeni nu
s-a artat dispus s m lmureasc. Singurul lucru pe care-l tiu cu
siguran este c el n-a reuit nc s-o uite pe fata aceea. Atta lucru
este cel puin evident. Dac n-ar fi fost aa, un brbat att de chipe
ca Finn s-ar fi cstorit de mult. Eu personal nu m vd suferind n
halul sta pentru nici o fat, nici chiar pentru tine, englezoaico, dac
cine tie prin ce minune ajungi s te cstoreti cu Nicky Jamieson.
Zmbind pozna el i ntoarse brusc faa spre Harriet; automat
ea i rspunse cu un zmbet. Se ntreba dac pn la urm Finn o va
ierta pe Corinne i o va primi napoi. Un alt gnd l continu pe
acesta: Ea nu-l merit, nu va reui niciodat s fac un asemenea
brbat fericit.
Am o vag impresie, relu Jeremy ntrerupndu-i gndurile,
c fata asta a murit - ceea ce dup mine, nu face dect s sporeasc
misterele.
Ieir din pdure i intrar n zona eucaliptului de zpad. Aerul
se rcorise, dar cerul se acoperise de nori. O ploaie deas ncepu s
cad biciuindu-i cu picturi mrunte i reci. Nu mai pierdur timpul
cu vorba. Cu vntul n spate, caii pornir n galop pe platforma
alpin, apoi se ndreptar spre Coonama.
*
**
90

Cnd cobor n hol s-l caute pe Jeremy, Harriet ddu peste Finn.
Se privir, ea, Dumnezeu tie de ce, ocat, el fr a schia vreo
urm de zmbet. Ochii lui licreau dur, iar Harriet descifr furia ce
mocnea n ei. Dar de ce?
El deschise brusc discuia:
Alt dat cnd i arde de plimbri clare prin muni, sunt gata
s te nsoesc.
Dar... ncepu ea, intenionnd s-i spun c se dusese
mpreun cu Andrea, Sandy i un grup de elevi.
Dar el i retez aspru vorba:
Eu rspund pentru tine. Nu nelegi?
Ba da, dar nu rspunzi deloc, i spuse Harriet fr s mai
neleag nimic
Eu te-am invitat aici... De ce n-ai venit ieri la Bimbimbie
mpreun cu Corinne?
Corinne n-o ntrebase dac merge, nici mcar nu spusese c se
duce. De fapt, pe Corinne nici n-o prea vzuse de cnd venise la
caban.
Un rspuns usturtor i sttea pe limb, dar ce folos? Cum ea
ezita, Finn continu:
Nu rspunzi. Corinne mi-a povestit astzi de micul tu
aranjament cu Jeremy. Oricum, nu crezi c-mi datorezi nite scuze
avnd n vedere c te-am ateptat ieri o grmad de timp?
I-auzi! Nu mi-am dat seama c aa ceva se nelegea de la sine.
Era furioas pe Corinne pentru c minise - ea nu avea nici un
aranjament cu Jeremy. n orice caz, s fi fcut ce sugera Finn,
adic s fi mers cu Corinne, ar fi fost o impolitee din partea ei, i el
o apostrofa ca i cnd ar fi ignorat o invitaie oficial! Gndul o fcu
s schieze un zmbet, ceea ce pe el l nfurie. O acuz dur:
Cteodat mi face impresia c-i place s flirtrezi, nimic mai
mult. i flirtul este un obicei pe care l-am dispreuit ntotdeauna.
91

i eu la fel! sri Harriet. Dac sugerezi c-i voi frnge inima lui
Jeremy, nimic mai neadevrat. i Jeremy ar fi primul care mi-ar da
dreptate.
Atunci de ce nu-l lai n pace?
E vina mea c el a venit dup mine pn aici?
Bineneles. E la mintea cocoului. Un brbat nu fuge dup o
femeie care i-a dat clar de neles c nu este interesat. Sau poate,
schimb maliios tonul, tu nu eti familiarizat cu principiile etice
elementare.
Harriet rmase cu gura cscat. O roea din ce n ce mai
evident i urca n obraji realiznd, fr a-i veni ns s cread ce
insinua, de fapt, Finn.
Finn - nimeni altcineva dect Finn s insinueze c ea fuge dup
un brbat, dup Nicky, un brbat care nu o dorea! i bgase
Corinne coada? Simea c-l urte pe Finn. O dorin de a-l rni i ea
la fel de profund o invad cu violen. Roeaa din obraji i se atenu;
brusc simi nevoia s plng. Se ntoarse pentru a-i ascunde
lacrimile ce-i inundar ochii i spuse cu voce tremurat:
Te ursc pentru asta, Finn.
Hotrte-te o dat pentru totdeauna! replic el rece. Acum,
sincer! Urte-m pentru asta, chiar dac crezi c simi nevoia.
Harriet i terse brusc lacrimile.
Prea puin mi pas ce crezi. Oricum, prerea general este c
eu fug dup Nicky i el nu mai tie ce s fac s scape de mine. Eu
sunt singura care tie c nu-i adevrat.
Un moment de tcere. Finn prea s ia o hotrre. Pn la urm
spuse:
mi cer scuze pentru rbufnirea de adineauri. Am un
temperament mai irascibil, dar de obicei reuesc s m stpnesc
destul de bine. De data asta, mprejurrile au fost excepionale. Nu
m atept s nelegi aa ceva. Dar nu mai risca plecnd aa pe
92

munte. Azi ai avut noroc. Jeremy nu tie s citeasc semnele vremii.


Se poate dezlnui o furtun din senin i nu mi-ar plcea s te
gseasc Nicky la spital. Sau mai ru.
Furia lui, se gndi Harriet, se datora faptului c ea i Jeremy s-ar
fi putut rtci. Oare? Chiar se simea responsabil pentru ea, fiindc
el fusese cel care o invitase la Coonama?
Privindu-l pe sub gene, realiz c nu-l ura, nu putea s-l urasc.
Dar ntr-un colior al inimii ei, cuvintele lui o dureau.
De ce, nu tia, dar i reveni n minte acea dup-amiaz n atelierul
Corinnei, cnd Helen i Finn apruser i vzuser bustul de lut la
care lucra. i dorise din toat inima s-l fac s semene cu Nicky.
Dar pentru c nu reuise, devenise vulnerabil. Finn nu credea n
dragostea ei pentru Nicky din cauza acelui cap blestemat? O s-l
distrug cu prima ocazie cnd ajunge la Tallawong...
Discuia dintre ea i Finn se nchisese. Jeremy o cuta. Coborr
la restaurantul de la parterul hotelului s ia cina. Nu-l mai vzu pe
Finn pn plec.
Dar Corinne avu ceva de comentat nainte de a se duce la culcare:
Chiar i place s provoci atta agitaie n jurul tu, nu-i aa?
Auzi, s i te plngi lui Finn c era ct pe-aci s v rtcii!
Am spus eu aa ceva, Corinne? replic Harriet cu calm.
Nu-s nici eu de ieri, de alaltieri, spuse Corinne. Am i eu ochi.
Lui Harriet i se pru o remarc de-a dreptul absurd, care nici nu
merita un rspuns.
Ei bine, n-o s-i mearg, o asigur Corinne. Reueti doar s
devii o povar.
Oh, tiu deja c m consideri o povar, nu rezist Harriet s nu
spun. Mi-ai dat foarte clar de neles c asta este prerea ta. Dar
sincer, Corinne, nu m intereseaz Finn.
Atunci, ocolete-l! concluzion aceasta.
93

Capitolul 8
Finn se ivi de dup perdeaua de cea, iar Harriet ncepu s rd,
uurat.
Credeam c te-am pierdut... Am avut senzaia c rmn
singur n pustietatea asta...
Tocmai n asta const magia acestor inuturi, o lmuri el. tia
sunt probabil unii dintre cei mai singuratici muni din lume. Au
aceast pustietate a lor, strveche, nepopulat nici mcar n miez de
var. Haide, i ajunge! Ai nceput s tremuri. Te duc acas.
Pcla nu se mai rri. Se ntoarser pe potecua care pe veniser,
dei Harriet avea impresia c merg exact n direcia opus. Ceaa se
transform ntr-o ploaie torenial care-i ud pn la piele. Finn o
ntreb comptimitor, cu braul pe dup umerii ei, protejnd-o:
Asta nu-i cam prea mult?
Da de unde! Mi-a plcut la nebunie, fiecare minut n parte. Nu
a schimba absolut nimic.
Oricum, adug Finn serios, sper c te-ai nvat minte s mai
subestimezi furia muntelui de acum ncolo.
Ea i arunc o privire cercettoare. Oare pentru asta o adusese aici
sus, ca s-i dea o lecie? sta s fi fost motivul?
El i zmbea i ea se liniti. Fu de-a dreptul dezamgit cnd
umbra ntunecat, fantomatic a staiei de telescaun ncepu s se
zreasc. De parc s-ar fi trezit dintr-un somn adnc, dintr-un vis
att de frumos, spre a se ntoarce acolo de unde ncepuse totul, loc
care acum nu mai reprezenta un nceput, ci un sfrit. Finn se uit la
94

ceas.
Ajungem tocmai bine! Ar fi cazul s prindem ultima curs.
Haide, Harriet.
La coborre, vntul btea din spate, deci nu mai era att de frig la
coborre ca la urcare. n curnd, Harriet vzu Coonama
ntinzndu-se n vale... i nu dup mult timp erau din nou cu
picioarele pe pmnt. Exact opusul plecrii. Ceva se ntmplase cu
Harriet, acolo sus, n muni, ceva mistic, ceva ce nu putea fi
exprimat n cuvinte, ceva important.
Mergea n tcere alturi de Finn, peste pod, n sus, spre caban...
Vedea perechi plimbndu-se mn-n mn, trei pescari pe ru.
Poate unul dintre ei era chiar Jeremy. Nu-i ddea seama i nici nu-i
psa. Se auzeau voci. Asta era realitatea la care se ntorseser.
Ajuni la Margareta de ghea, Finn spuse:
mi pare tare ru c te-ai udat, Harriet! Un du fierbinte i-ar
prinde foarte bine. Eu, acesta este primul lucru pe care-l fac.
Harriet era nc sub impresia celor ce vzuse cnd intr n baie.
nc nu se trezise la realitate. Scria o scrisoare imaginar... pentru
Nicky?... pentru tatl su? Am urcat cu telescaunul. Se lsase o
cea att de deas nct abia vedeai la o arunctur de b n fa. i
Finn... Finn...
Se terse cu prosopul i-i puse halatul de baie. Privind pe
fereastr zrea rul i munii pierzndu-se n norii de cea. Se
ntunecase de-a binelea.
Fusese o zi cu totul i cu totul deosebit, dar avea s se sfreasc
ca oricare zi obinuit: cina mpreun cu Jeremy la restaurant.
Cnd fu gata mbrcat i cobor n hol, era deja trziu. Jeremy o
atepta; o cercet cu curiozitate.
Bun, Harriet. De ce nzdrvnii te-ai mai inut? Ari ca un
copil care tocmai i-a savurat prima bomboan de ciocolat; i
strlucesc ochii.
95

Da? Ei, nimic deosebit. Am fost cu telescaunul, cu Finn.


Jeremy tresri.
I-auzi! Ai ajuns tu naintea mea! Pierdere de timp, oricum pe
vremea asta nu se vede nimic.
Harriet abia dac schi un zmbet.
Apropo, Finn ne face cinste cu cina n seara asta... la
restaurantul Alpin. Sper c ai chef de dans!
Bineneles c da. Sun a distracie. La cine... te referi prin
noi?
Tu i cu mine i Corinne, presupun.
Harriet presupunea i ea acelai lucru; acum nu mai suna aa
distractiv.
Restaurantul Alpin se nla pe o coast muntoas deasupra
albiei rului. Avea chiar i o orchestr format din trei muzicani.
Mesele erau luminate romantic cu lumnri. n timp ce Finn i
Jeremy comandau vinurile, Corinne nu scp ocazia s o felicite
pe Harriet.
Foarte ingenios din partea ta s-l convingi pe Finn s te scoat
la plimbare, cnd eu eram ocupat cu Jean, cu socotelile.
Harriet, care nu voia s-i strice seara, spuse:
Finn m-a invitat. Presupun c a considerat o cltorie cu
telescaunul ca fiind de neratat cnd vizitezi Coonama.
Este att de amabil nct devine mult prea uor de manipulat,
nu se putu abine s adauge Corinne.
Dup mas, Harriet dansa cu Jeremy. Era amuzant s danseze cu
el, iar cnd o inu pe ring trei dansuri la rnd, ea nu obiect deloc.
Se ntoarser n sfrit la mas. Cnd muzica rencepu, fu rndul
lui Finn s-o invite la dans. Dumnezeu tie de ce, dar nu se simea
deloc n apele ei cu braele lui Finn n jurul ei. Parc exista ceva ntre
ei despre care nu se putea vorbi. Indiferent ct de mult se strduia,
nu reuea s scape de acest sentiment care o fcea s danseze
96

stngaci.
Cnd pentru a doua oar murmur mi pare ru, cci pierduse
ritmul, el o ndeprt puin i o privi. Ochii lui o cercetau distant.
Abia dac recunotea n cuttura aceea pe brbatul mpreun cu
care explorase ceaa doar cu cteva ore n urm.
Crezi c este o idee att de bun s-i acorzi lui Jeremy
exclusivitatea?
Ostilitatea i dezaprobarea din vocea lui o enervar pe Harriet.
Facem o pereche potrivit; ne-am simit bine.
Da, am remarcat. Dar eu nu m refeream doar la seara asta.
Ah, nu?
Harriet tia foarte bine c-i acorda lui Jeremy exclusivitatea.
Meditase deja puin asupra acestei probleme. Dar asta nu avea
absolut nici un fel de legtur cu Finn. l privi drept n ochi i spuse
aproape descurajat:
Dar azi am avut program separat, s tii.
Aa este. Dup-amiaza ai petrecut-o cu mine.
Deodat, Harriet i ddu seama. Nu fusese nici ea prea departe
de adevr. Finn n-o dusese cu telescaunul ca s-i dea o lecie, ci ca
s-i fure lui Jeremy exclusivitatea. Att i nimic mai mult. ntr-o
fraciune de secund, acea or nemaipomenit petrecut pe munte
i pierdu ntregul farmec, ntreaga importan. Se ntreba, oare de
ce nsemnase att de mult pentru ea? Acum, cu siguran nu mai
nsemna.
Dansar n tcere pn cnd Finn ntreb:
Ai mai primit veti de la Nicky?
Bineneles, se grbi Harriet s rspund.
i nu continua acum cu o ntrebare de genul: nc mai ai intenii
serioase n ceea ce-l privete?, c nu va fi prea bine primit.
Hmm. Mi-e team c o astfel de logic este cam greu de
urmrit - foarte, foarte, feminin. Vorbeti ca o femeie dedicat trup
97

i suflet unui singur brbat, dei nu te compori ca atare.


Harriet nghii n sec.
Nu?
Bineneles c el se referea la Jeremy dar, aa, fr motiv, i reveni
n minte acea dup-amiaz, voioia, fericirea ce le simea atunci.
Oare Finn i dduse seama? Oare le interpretase? Un fel de instinct
de autoconservare o fcu pe Harriet s ncerce s se ndeprteze de
subiect, ntrebnd la rndul ei cu obrznicie:
Dar tu, Finn? Tu eti genul de brbat ce se dedic unei singure
femei?
Poate, sun rspunsul.
O spusese pe un ton aproape obosit. Privea n gol pe deasupra
capului ei. Harriet aruncase ceva mai devreme o privire unde
stteau Corinne i Jeremy, la mas, ignorndu-se reciproc, amndoi
urmrindu-i pe ei dansnd.
S punem capt acestei seri? ntreb Finn. Cred c cina a cam
luat sfrit, Harriet.
Ea gndea la fel. O ncerca o stare de spirit nu prea plcut, era
de-a dreptul topit.
*
**
A doua zi se ntoarse la Warriwillah mpreun cu Graham i
Linette care veniser la caban s vad cum se descurcau Andrea i
Sandy. Era un adevrat haos acas, spunea Graham. Veneau
confirmrile invitaiilor la nunt, colete cu cadouri... Mama lui i
Helen erau ocupate pn peste cap cu alctuirea meniului,
rearanjarea mobilei, ornamentele florale. Toat casa era plin de tul
i de tot felul de mruniuri.
Harriet hotr, sub impulsul momentului, s se ntoarc. tia c
98

procednd astfel fugea de ceva, dar la Warriwillah putea mcar s


dea o mn de ajutor. Nu va mai avea timp de pierdut cu Jeremy,
iar cnd el o anunase c se ntoarce cu ea, ea l prevenise asupra
acestui fapt.
Foarte bine, englezoaico, cum zici tu. Dar eu nu rmn aici
fr tine.
Harriet era de-a dreptul exasperat.
Warriwillah prea acum ca un cmin pentru ea. Era odihnitor,
pentru c Harriet gsea mereu cte ceva de fcut. Putea da o mn
de ajutor n o mie i unul de feluri. ncepu s se gndeasc la faptul
c n curnd - foarte curnd - Nicky se va ntoarce. Realiznd acest
lucru, o cuprinse ceva foarte asemntor cu disperarea i, cu prima
ocazie, n ciuda unei reineri teribile, se duse la Tallawong s-o vad
pe doamna Jamieson.
Pentru prima dat de cnd o cunotea, o gsi pe mama lui Nicky
n salon, relaxndu-se cu o revist n mn, dar care pn la urm se
dovedi a fi o revist de specialitate despre administrarea hotelurilor
i motelurilor.
Oh, tu eti, Harriet!
i amintete numele meu gndi Harriet...
Am auzit c te distrezi de minune la ferm.
Da, ntr-adevr, spuse Harriet surprins de atta amabilitate.
Pot s v rpesc cteva minute?
Dac vrei... aprob doamna Jamieson prietenete. Dei, te
avertizez de pe acum, eu sunt o persoan foarte ocupat i va trebui
probabil s te las singur ca s rspund la telefon sau s merg la
recepie... Ce mai face Jeremy Cameron? continu ea pe acelai ton
plcut n timp ce Harriet lua loc ntr-unul dintre fotolii.
Uor iritat de ntrebare, ea rspunse totui:
E bine.
Doamna Jamieson ncepu s rd. Ls jos revista i o privi cu
99

subneles.
N-ai de ce s te ruinezi. ntr-un orel de ar, orice idil este
de notorietate public.
Eu nu am nici un fel de idil cu Jeremy, replic Harriet
nepat.
Atunci s fie vorba de Richard Gilcrist? ntreb doamna
Jamieson uor n zeflemea. Umbl un zvon cum c l-ai dat peste
cap... n orice caz, foarte nelept din partea ta c ai renunat la
iluziile pe care i le fceai n legtur cu Nicky.
Pe Harriet o zpcise de-a dreptul.
Ba n-am renunat deloc la Nicky...
Brusc, pe doamna Jamieson o prsi buna dispoziie afiat pn
atunci. Deveni tioas i concis:
Acum sincer... n mare: dac Nicky n-ar mai fi putut dup tine,
ar fi venit acas o dat cu tine. Dar i-au intrat minile n cap i i-a
dat seama c iese mai ctigat dintr-o excursie mpreun cu Pepper
Gilcrist.
Eu nu vd lucrurile aa, preciz Harriet, ochii ei aruncnd
flcri. Mai ales c Nicky n-a prea avut-o niciodat la inim pe
Pepper.
Doamna Jamieson i privea minile bine ntreinute.
Chiar i ura se poate transforma n dragoste. Apropierea poate
face minuni. Iar Pepper provine dintr-o familie nstrit. Asta i
convine de minune lui Nicky.
Harriet rmase fr cuvinte. Asta credea doamna Jamieson
despre propriul ei fiu? C era un profitor care punea interesul
material mai presus de dragoste? Obrajii i luau foc.
Credeam c va beneficia de ajutorul dumneavoastr n acest
sens, reui pn la urm s spun.
Da, Corinne mi-a spus c-i fcusei deja planuri s scoi
motelul la vnzare. Dar cred c i-ai dat seama pn acum c nu
100

sunt genul de soacr uor de nlturat. mi plac afacerile, mi place


s administrez motelul. Nu c m-a lsa greu convins... Nu. Dac
Nicky ar fi vrut, l-a fi luat oricnd ca partener. Dar el a ales
pmntul. i-a cheltuit prostete, nechibzuit, banii pe care i-a dat
tatl su dup ce Trawalla ne-a fost evaluat i rscumprat, iar
acum va trebui s nvee s se ntrein prin mijloace proprii. Nu s-a
confruntat niciodat n viaa lui cu greutile. Sincer, tu nu-i eti de
nici un folos. i de aceea cred c ar fi mai nelept s caui n alt
parte.
Harriet fierbea. Aa deci, ea era cea care plnuise s scoat
motelul la vnzare, ea conspira s-i nlture viitoarea soacr!
Numai Corinne era rspunztoare de aceast imagine pe care mama
lui Nicky o avea despre ea... Era o situaie fr ieire. i Nicky ce rol
jucase n toate astea? El cum o ajutase? Nespunnd nimic nimnui
despre ea!?
Fu chiar recunosctoare cnd clopoelul de la recepie sun i
interviul lu sfrit.
Reieind la lumina zilei, lu hotrrea de nestrmutat s nu mai
dea pe la femeia asta pn nu se va ntoarce Nicky. i atunci o s se
lmureasc toate i ea o s ias n sfrit din balamucul sta.
*
**
Nu-l mai vzuse pe Finn. i asta, i spuse ea, era o binecuvntare.
i totui, parc nu-i gsea locul, era nervoas... Din cauza acestei
neliniti accept ntr-o sear s mearg la vntoare de cini dingo.
Plecar clare - domnul Fairhill, Graham, Jeremy i ea - spre grania
ndeprtat dintre zona arcurilor i poalele mpdurite ale dealului,
cu scopul de a da de urma unui dingo care ucisese dou oi cu o
sear nainte. Cinele dingo, i spusese Bill Fairhill, nu ucidea numai
101

pentru a-i potoli foamea, ci instinctiv, i din acest motiv constituia


o adevrat ameninare. Un singur dingo ar fi putut face ravagii
ntr-o turm de oi.
Dup ceva timp la pnd, brbaii se desprir i se afundar n
pdure, lsnd-o pe Harriet singur cu caii. Tremura, n parte de
frig, cci sufla un vnt nocturn rece, dar mai ales de team; nu se
simea deloc n siguran aa singur n ntuneric. tia totui c n-ar
fi avut ce cuta n pdure, printre arbori nali, liane i arbuti de
ceai. i imaginase ns c Jeremy va rmne cu ea, dar lui nici c-i
dduse aa ceva prin cap. Sttea eapn n a, n timp ce cluul ei
ptat, Fleecy, ptea i, din cnd din cnd, scutura din cap fornind.
Cerul era acoperit de nori compaci albicioi, iar razele luni
trimiteau reflexe stranii n cenuiul ntunecat al pmntului.Oile
abia fuseser mutate din arcul de la liziera pdurii, ntr-un arc
cunoscut sub numele de micua cocoa. Harriet le putea deslui
prin ntuneric, nghesuite una n alta la baza movilei.
Deodat, linitea nopii fu sfiat de un foc de arm. O
detuntur ce rsunase de undeva dintre copaci. O umbr se
strecur prin iarba nalt, fcnd-o pe Fleecy, i aa destul de agitat,
s se ridice pe picioarele din spate, necheznd nfricoat.
ncercnd s-o domoleasc, Harriet i auzi pe brbai ieind cu
zgomot dintre copaci. Fleecy sri nspimntat n lturi, cci o
nou detuntur se fcu auzit, urmat de un geamt nfundat, nu
departe de Harriet. Pentru o fraciune de secund, ea pierdu
noiunea realitii, apoi l auzi pe Bill Fairhill exclamnd cu repro:
Doamne-Dumnezeule, Jeremy, ale naibii tmpenii mai poi s
faci!
Dar l-am nimerit, nu? Jeremy gfia.
Cei trei naintau spre Harriet n lumina palid a lunii, cu Jeremy
n frunte, aa c el fu care ajunse primul. Ea ncerc s-i calmeze
calul care se nvrtea nervos n loc. Bill spuse cu blndee:
102

Uurel, fetio, uurel!


Harriet nu tia dac ndemnul i se adresa ei sau cluului. Oricum,
Fleecy se potoli; Jeremy lu mna lui Harriet ntr-a lui, care era rece
de o trecur fiorii.
Eti teafr, nu-i aa?
Nu ie trebuie s-i mulumeasc pentru asta! se rsti Bill
Fairhill. Este ultima dat cnd mai pui mna pe vreo puc! Eti
imposibil! De acum ncolo s te rezumi la pescuit... mi pare tare ru,
Harriet! Oh, Doamne, nu mi-a fi iertat-o niciodat dac peai ceva.
Nu i-e ru, nu-i aa?
Nu, bineneles c nu. Glonul nici n-a trecut mcar pe lng
mine, l asigur ea, dei nu era adevrat. Doar c Fleecy s-a speriat.
Aici se ncheie discuia. nclecar i merser s arunce o privire
la animalul ce le czuse prad - un cine maroniu-glbui, slab ca vai
de el, care nu arta deloc ca uciga, dei era, cu siguran...
n zori, Harriet se trezi dintr-un comar i nu mai putu adormi.
Acea nelinite bolnvicioas i necrutoare nu-i mai ddea pace.
A doua zi pe nserat se ntreba dac nu cumva fusese o presimire,
cci, pe neateptate, primise veti proaste. Helen vorbi la telefon cu
Tom i apoi se ntoarse n salon, se aez, i mai turn o ceac de
cafea i spuse pe un ton neateptat de vesel:
Se pare c voi avea o singur domnioar de onoare la nunt.
De fa nu mai erau dect doamna Fairhill, Jeremy i Harriet; toi
ridicar ntrebtor privirile. Harriet tresri uor.
Probleme? ntreb doamna Fairhill, ngrijorarea citindu-i-se pe
fa. S-a ntmplat ceva cu Pepper?
Helen ddu din cap.
Nu numai cu Pepper... Nici nu i-ai fi putut imagina una ca
asta... dubia s-a stricat! Mama lui Tom a primit un telefon asear
din Kabul... De necrezut! Nici nu poate fi reparat acolo. Trebuie s
trimit dup piese n Anglia, sau nu tiu unde. Auzi tu!
103

Brusc, i ntoarse privirea spre Harriet, care fu convins c avea


s-o comptimeasc n legtur cu Nicky. Dar Helen spuse:
Pcat c rochia lui Pepper nu i se potrivete, Harriet. Eti
evident mai nalt dect ea.
Nicky nu... vocea lui Harriet suna gutural.
ncerc din nou:
Ct mai dureaz pn se ntoarce?
Oh, o grmad, rspunse vag Helen. Pepper a spus c pur i
simplu nu tie ct. Dubia i-a lsat n drum cam la 150 mile de Kabul.
Au crezut chiar c acolo rmn, dar, din fericire, un autobuz local a
trecut i i-a luat pe toi napoi la Kabul, pentru numai 12 dolari.
Chicoti: Tom spuse c Pepper prea s savureze toat trenia i
s-o considere foarte distractiv.
Harriet ncerc s zmbeasc. Dar era att de tulburat...
descurajat, i parc nu se simea nici bine... Ca i cnd ajunsese pe
aeroportul Mascot, iar Nicky nu era acolo...
Ceilali discutau cu detaare problema. Era ceva tipic pentru
Pepper i pentru Nicky, ca astfel de lucruri s se ntmple n
preajma lor. Biata doamn Gilcrist, probabil i punea i ea
ntrebarea dac avea s-i mai gseasc vreodat linitea. Doamna
Fairhill se ntreba dac Nicky i anunase oare mama.
Poate c ar trebui s-o sun...
Ei, s tii c asta o s-o intereseze pe ea acum, sri i Jeremy
zmbindu-i lui Harriet cu toat gura. Adic ce face Nicky, vreau s
spun.
Harriet i ntoarse privirea de la ochii lui zmbitori. Ea nu putea
privi aceast situaie cu atta dezinvoltur.

104

Capitolul 9
Era o zi fierbinte, nsorit, de var; btea un vnt care fcea s
foneasc frunzele gri-albstrui ale eucalipilor. Privelitea i era
cunoscut lui Harriet acum i o adora. ncerca s ignore efectul pe
care-l avea Finn asupra ei. Se uita dup vulturi, Cacatua negri cu
crestele galbene, sau papagali de munte de un rou-aprins despicat
n azuriu.
Observ i un arpe zvrcolindu-se pe marginea oselei. O luar
pe oseaua Alpin, ocolir Coonama i ncepur s urce spre
Trectoarea Calului Mort.
De ce a calului mort? se ntreb Harriet cu voce tare.
Finn deschise gura pentru prima dat de cnd plecaser de la
ferm. Prea binedispus i vorbea pe un ton ct se poate de firesc.
Se presupune c n vechime, muli dintre cai trebuie s-i fi dat
ultima suflare pe aici, avnd n vedere efortul necesar pentru a
escalada muntele sta. Eu nu tiu de nici un anume cal care s fi
murit aici.
i zmbi lui Harriet, apoi se cufund din nou n tcere. O tcere,
de data asta mai puin tensionat, cel puin asta era impresia lui
Harriet, pe jumtate adormit de cldura toropitoare.
Familia Ferguson locuia ntr-o vil veche, mare i confortabil. Se
ocupau de vite: cornute de Hereford, animale mari, albe sau rocate.
Harriet le vzuse mprtiate n arcuri cnd trecuser cu maina.
Chiar toat lumea de pe aici crete vite? dorise ea s tie.
Ce altceva s creasc?
105

Helen chicotise n felul ei att de propriu.


Numai zon bun pentru creterea oilor nu poate fi numit
asta!
Iris Ferguson o primi pe Helen cu mult cldur. Harriet se
ateptase la o femeie tnr, dar Iris era trecut de cincizeci de ani o gospodin de la ar, simpl i fr pretenii, cam rvit de
parc se mbrcase n grab. Abia atepta s discute ultimele detalii
legate de tort cu Helen, dar masa nainte de toate.
Soul doamnei Ferguson, Col, era plecat la arcuri i-i luase
prnzul la pachet, aa c dejunar ei patru ntr-o ncpere larg,
mobilat militrete, care inea loc de salon i de sufragerie.
Harriet i ddu seama c gtitul era specialitatea doamnei
Ferguson. Pcat c toate cele cinci fete ale familiei se mritaser i
plecaser de acas, ea s-ar fi simit n elementul ei gtind pentru o
ceat ntreag.
Harriet mnc plcint cu carne, cu o garnitur variat de legume
de grdin, apoi bezele cu crem de lmie i cu mult fric.
Refuz, scuzndu-se, o felie sntoas de prjitur cu ciocolat, care
arta ct se poate de apetisant, i a doua ceac de ceai negru, tare.
La sfritul mesei, tria senzaia c abia se mai putea mica de atta
mncare. n viaa ei nu mncase atta la o singur mas.
Acum, dragoste, i se adres n sfrit Iris Ferguson lui Helen,
s trecem la oile noastre. S-i art ideea ce mi-a ncolit n minte
pentru tortul tu. Glazura este gata, mai sunt doar ultimele
decoraiuni de fcut; s tii c o s ias ceva de mna nti, o s le ia
ochii la toi.
i ntoarse ntrebtor privirea spre Harriet.
Cu tine ce s facem?
Finn, n schimb, era singurul su stpn, gndi Harriet, nu era
Iris n msur s decid ce s fac cu el.
Pot s spl eu vasele? suger Harriet, gndindu-se c o
106

activitate, de orice fel, i-ar prinde bine.


Gazda scutur vehement din cap.
n nici un caz! Nu te supra i i mulumesc oricum, dar nu
permit niciodat musafirilor mei s spele vasele. i-a sugera o
plimbare prin grdin, dar n perioada asta a anului este plin
numai de legume i verdeuri.
Draga mea, o liniti Finn, nu-i face griji... pe fata asta o scot eu
la plimbare, prin mprejurimi.
O lu pe Harriet de bra i o privi zmbind ntrebtor.
Ei, ce prere ai, Harriet?
Ochii ei fulgerau suspicios. Se simea inexplicabil de nervoas.
Nu btuse drumul pn aici ca s rmn singur cu Finn. O s stea
cu cele dou femei, s discute despre torturi de nunt; o s-o roage pe
Iris Ferguson s-i fac i ei tortul de nunt...
i ntrerupse brusc irul nvalnic al gndurilor. Nu. Bineneles
c nu putea s fac aa ceva...
A vrea s vd i eu tortul, spuse ea, ndeprtndu-se de Finn,
astfel nct braul ei fu eliberat din strnsoare.
Iris i neg ns i aceast posibilitate.
Uite ce e, scumpo, tortul sta este un secret al meu i al lui
Helen. Oricum, nu este nimic nemaipomenit de vzut la el pn nu-l
terminm de ornat. Voi ducei-v i distrai-v. Noi n-o s v ducem
dorul, nu-i aa, Helen? Nici un pic.
Nu, confirm Helen rznd. Du-te, Harriet! E-n regul.
Harriet iei cu Finn afar, unde aerul fierbinte se mai rcorise un
pic. Nu tia ce motiv ar avea s-i fie team, dar i era. Se simea de
parc era pe punctul de a se dezechilibra i a cdea undeva n
necunoscut...
Dup cteva minute de mers i ddu seama c nu urcau spre
cheile Geehi. Mergeau exact n direcia opus. Se ntorceau la
Trectoarea Calului Mort. Pentru moment se ntreb dac nu cumva
107

Finn o ducea napoi la Warriwillah, dar n secunda imediat


urmtoare nelese. Bineneles! Mergeau la Coonama! Finn voia s-o
vad pe Corinne, nva s ierte i s uite. Harriet i dori s nu fi
venit. Nu avea nici un chef s-o vad pe Corinne, iar Corinne, n mod
sigur, nu voia s-o vad pe ea.
Sttea crispat, cu minile ncletate de marginile laterale ale
banchetei.
Relaxeaz-te, Harriet, se auzi ndemnul laconic al lui Finn. Nu
sunt un ofer chiar att de ru, sau sunt? Ori aceste zone
nemblnzite i provoac team?
Harriet neg din cap, dar nu reui s zmbeasc. Se gndi sec: O
s stau de vorb cu Jean Cameron! i continu s priveasc int pe
geam cum punile mpdurite se nchideau n urma lor...
Zona asta nu-i era cunoscut... Era, aa cum spusese Finn,
slbatic i nemblnzit, cu mult mai slbatic dect oricare alt
inut vizitat de ea vreodat. i pe deasupra, la un moment dat, ieir
de pe oseaua Alpin. Acum mergeau pe un drum de ar ngust i
erpuit, n susul povrniului abrupt, periculos al muntelui.
Nu dup mult timp, Finn prsi i acest drum, oprind ntr-un
lumini destul de ncptor chiar i pentru un ntreg vagon de tren.
Motorul o dat oprit, se putea auzi vuietul ndeprtat al unei cderi
de ap. Finn cobor din main; Harriet l urm, pind n umbra
imenilor copaci ale cror prime ramuri apreau abia sus de tot, la o
nlime considerabil. La picioarele ei se desfura un covor de
geniane cu petalele lor albe fin strbtute de nervuri vineii; plante
epoase specifice zonei creteau laolalt cu flori stelate de un
roz-pal; o vi slbatic se aga cu crceii ei gingai de colurile de
stnc i nmugurea n cupe micue i galbene.
Finn deschidea drumul printre copaci. Nu exista nici urm de
potec n acopermntul gros de vegetaie al solului i la fiecare
cotitur tufiurile n care se afundau preau s le in calea. Harriet
108

nu se abtea nici un milimetru de la drumul deschis de Finn. Dup


minute bune de mers ieir pe o platform vast de granit, roas de
vreme i intemperii. La dreapta, din pntecele nevzut al muntelui,
o cascad de toat frumuseea i aduna apele cristaline, cu strluciri
de diamant, trimindu-le la poalele culmii muntoase ntr-un nor
strveziu de stropi ce oglindea reflexele fantomatice ale
curcubeului.
Undeva jos, n adncuri, apele se adunau i-i croiau cu
ndrzneal drum printre stnc i bolovani spre a se vrsa
nvolburndu-se ameitor, ntr-un mic golf. Prin perdeaua de ferigi
agtoare de un verde-smarald i de bizari arbuti slbatici, se
puteau zri licririle argintii ale apei.
De pe crengile copacilor psrile lrmuiau n cele mai variate
registre; unele scoteau sunete melodioase, n ton cu susul apei, altele
ipete ascuite ce aduceau a scrnet de roi. Cel puin asta era
impresia lui Harriet, hipnotizat de simfonia de ecouri.
l privi pe Finn. Ochii ei preau s spun: Este superb!, dar
buzele nu se puteau descleta de uimire, spre a lsa aceast
exclamaie s rbufneasc.
Finn i ntoarse privirea. Se pierdur unul n ochii celuilalt.
Harriet nu mai contientiza nimic altceva n jurul ei, era uimit,
orbit, ameit... Ea i Finn deveniser una cu slbticia primitiv,
neatins, unii n venica splendoare de vuietul apelor nvolburate,
de mrturia slbatic din iptul psrilor, de viziunea orbitoare a
ferigilor de smarald, de ntunericul mistic al umbrelor i de cldura
apstoare i tremurtoare emanat de razele soarelui de var...
Brusc nfricoat, ea fcu o micare pripit de a se ndeprta de el
i rupse vraja.
El spuse pe un ton gutural, aproape sec:
Acesta este locul meu tainic. Nu cred c vreo alt fiin uman
n afar de mine s mai fi pus piciorul aici, pe stnca asta... Pn
109

astzi.
Harriet nu-l putea privi, nu putea scoate nici un cuvnt. Era
nfiorat de o bizar team, de ceva necunoscut. Dup un moment
de tcere l auzi fcnd o remarc uor cam nervoas:
Ei bine, a fost o abatere fr rost de la drum, presupun. Ar fi
fost mai nelept din partea mea s-mi urmez planul iniial i s te
duc la Bimbimbie.
Mi-ar plcea s merg la Bimbimbie... spuse Harriet ncet.
Era dezorientat de combinaia de nervozitate i... indulgen din
comportamentul lui.
Am vzut ferma de sus, cu Jeremy, de pe dealuri, ntr-o zi
cnd am fost la plimbare clare, adug ea tulburat.
I-auzi!?
Vocea lui suna acum mai sec ca niciodat.
Exist vreun lucru pe care tu i Jeremy s nu-l fi fcut
mpreun?
Ea ridic brusc privirea. Ochii lui i fixau buzele, iar n
urmtoarea fraciune de secund minile lui se ncletar energic pe
umerii ei. Buzele lui se lipir brutal de ale ei; Harriet era pedepsit
cu cel mai violent srut pe care-l primise vreodat.
Cnd el i ddu drumul, toate simurile i-o luar razna. Inima i
btea cu atta putere nct prea s-i fac sngele s-i curg prin
vene cu acelai zgomot nvolburat cu care cdeau apele nedomolite
ale cascadei.
Se fixau din nou unul pe cellalt din priviri. Finn afia un zmbet
palid, o uoar ostilitate citindu-i-se n arcuirea buzelor.
Asta a fost ceva nou pentru tine?
Harriet fcu un efort supraomenesc pentru a-i reveni n fire.
Foarte! rspunse ea.
Vocea i suna neateptat de calm. Chiar i zmbi, cu un zmbet la
fel de maliios ca al lui.
110

O parte din ea se atepta ca Finn s-i cear scuze pentru acest


comportament ieit din comun, dar el nu mai spuse, enigmatic:
Att de credincioas lui Nicky?...
n clipa urmtoare deschidea drumul napoi spre main.
Harriet era ntoars pe dos. Abia acum ncepuse s reacioneze la
ceea ce i se ntmplase: tremura din tot corpul. Bine c Finn o luase
nainte... Ceea ce se petrecuse ntre ei prea s-l fi lsat rece. Pentru
el acel srut fusese pur i simplu ceva ce ea i Jeremy nu ncercaser
mpreun. Dar nici Nicky i cu mine nu ne-am srutat vreodat
aa.
Ei bine, spuse Finn urcndu-se i el n main, mai vrei s
mergi la Bimbimbie?
De ce nu? rspunse Harriet obraznic.
ncepu s se relaxeze. O luar napoi pe drumul de ar.
Ea rupse tcerea ce se aternuse ntre ei, exclamnd la ntmplare:
A vrea ca Nicky s se ntoarc mai repede.
Finn nu ntoarse capul, nu o privi, doar interveni grosolan:
Tu crezi c eu n-a vrea ca Nicky s se ntoarc odat?!
Ea rmase uluit - ocat - de vehemena tonului pe care vorbise
el. Imediat, urmtoarea senzaie pe care o ncerc fu s se simt
ridicol de jignit de acest comentariu.
De ce? l ntreb ea, srindu-i andra. De ce te intereseaz pe
tine? Persiti n ideea asta lipsit de orice fel de temei c ai fi
responsabil pentru mine, protectorul meu, c trebuie s m aperi de
necazuri - de Jeremy - s m scoi la diverse plimbri. Nu era nevoie
s m duci nicieri azi, nu era nevoie s m duci la micul tu loc
tainic, i cu siguran nu era nevoie s m srui. De ce nu m lai n
pace? De ce nu uii pur i simplu c exist?
Maina mergea acum att de ncet, nct abia dac se mica.
Tu chiar vrei asta ntr-adevr, nu-i aa, Harriet?
Da, chiar vroia. Era sigur c asta vroia. i totui, brusc, i ddu
111

nspimnttor de limpede seama, c nu vroia aa ceva.


Nu vroia ca el s uite de existena ei, s-o lase n pace. Acesta era
ultimul lucru pe lumea asta pe care i l-ar fi dorit.
Capul, sau s fi fost inima? o durea. Era ngrozit de fgaul pe
care i-o luaser gndurile. Gndete-te la Corinne! i repeta
ntr-una. Corinne. Furioas, i dorea ca Finn s-i vad de iertatul
i uitatul lui, s termine o dat, s spun ce trebuia spus i gata!
Acum se cutremura numai la gndul de a merge la Bimbimbie.
Nu vroia s vad casa pe care Finn o construise pentru Corinne,
casa n care pn la urm o va duce pe ea ca soie.
i spusese istovit, epuizat de atta zbucium luntric:
Du-m napoi la Groggin, Finn. Nu vreau s vd Bimbimbie.
Foarte bine, replic el, cu o voce ca de ghea.
Se ntunecase de-a binelea pn o luar pe Helen de la familia
Ferguson, cu tortul ei cu tot, i pornir napoi spre Warriwillah. De
ast dat, Harriet ocupa bancheta din spate a mainii. Era tulburat
i epuizat i nu vroia s se gndeasc la absolut nimic, nici la Finn,
nici mcar la Nicky. Ceva mersese teribil de prost. Un fel de
prpastie se cscase n calea ei, iar ea nu vroia s estimeze dezastrul
acum. Capul ncepuse s-i zvcneasc de durere. Gemu ncet,
numai pentru sine, i-i acoperi ochii cu palmele.
Migren? Prea mult aer tare de munte! i tulbur Finn linitea,
de pe scaunul din fa. ndrznesc chiar s presupun c i este i
foame.
Doamne, Finn, dup prnzul la colosal? protest Helen. Mie
cel puin n-o s mi se mai fac foame n viaa mea. Dar, oh, tortul
meu... este absolut superb!
i garantez eu c nu vei primi nici o bucic din el, o tachin
Finn. Tu ce crezi, Harriet?
Harriet i-ar fi dorit s n-o bage n seam. Nu vroia s vorbeasc,
nu avea nimic de spus. i era ru. Singur pe bancheta din spate,
112

nici nu mai ncerca mcar s par vesel. Se ntreba cum avea s


fac fa la attea alte sptmni ntregi, probabil, n ateptarea lui
Nicky. Dup nunt - la nunt trebuia s stea, mcar din politee
dac nu de altceva - avea s se duc la Coonama, avea s-i caute o
slujb, ceva. Sau poate la Sydney. Undeva departe de Finn, oricum.
Iar cnd Nicky se va ntoarce, bineneles c lumea asta a ei, care se
dduse cu totul peste cap, avea s revin la normal. i se va ntreba
atunci, la ce bun acest chin. Ce spusese doamna Jamieson? C
apropierea este fctoare de minuni? Dar asta spusese despre Nicky
i Pepper...
Harriet scutur din cap. Gndurile i-o luaser razna, nu mai
aveau nici o logic. Cel puin, nu logica pe care i-o dorea ea. n
ciuda propriilor strdanii, adormea... Nicky i Pepper. Nu, Pepper i
Nicky nu erau interesai unul de altul. Nicky o iubea pe ea, Pepper
nu era dect o fat oarecare, slab, cu prul rou i cu o fa fr nici
un pic de farmec...
Acum adormi de-a binelea, iar cnd se trezi, maina trgea la
scar i cteva raze de lumin rzbeau pn la ea. Veneau de pe
terasa de la Warriwillah; cineva cobora scrile spre main. Harriet
i ddu prul lung i ntunecat spre spate, csc... i clipi
nevenindu-i s-i cread ochilor. Era imposibil... Nicky!
Nu mai putea ncpea ndoial n mintea nimnui asupra
sentimentelor lui Nicky pentru ea dup srutul pe care i-l dduse.
Acolo n faa lor, a tuturor. n faa lui Jeremy i a lui Finn, n faa
ntregii familii Fairhill.
nainte ca el s-i dea drumul, Harriet simi c ncepea s
pluteasc. Crezu c este pe cale de a leina i se sprijini de Nicky la
urcarea celor cteva trepte ale verandei. Era vag contient de
tcerea, de ocul care-i amuise pe toi cei de pe teras, de faptul c
toi se holbau surprini la ea i la Nicky.
Harry, ncepu Nicky, nu te bucuri s m vezi? N-ai scos nici
113

un cuvnt.
O s leine, se auzi vocea doamnei Fairhill.
Cele cteva cuvinte se pierdur tremurate n urechea lui Harriet.
Totul se pierdea n spatele unui vl cenuiu. Obrajii i erau reci i
umezi. Cineva o ridic n brae...
Cnd i reveni n fire, era ntins pe o canapea de bambus pe una
dintre verande. Doamna Fairhill o inea de mn, iar Finn i spunea:
Ia, bea asta, Harriet! Ti-e bine?
Era coniac fr sifon; se nec. Cu glas tremurat ntreb:
Unde este Nicky?
Aici sunt, Harry.
Apru din umbr, se aez pe marginea canapelei i o privi n
lumina palid.
Doamne, mi pare ru... s te sperii n halul sta! Nu m-am
gndit...
Dar cum ai ajuns? Credeam c ai euat... n Kabul.
Da, aa e. Dar Pepper i cu mine am reuit s gsim un
olandez cu maina, care ne-a adus la Delhi - s vezi i s nu crezi asta nu cu mult timp dup ce ea sunase la mama ei. De la Delhi am
luat avionul direct spre cas. Afganistanul nu prea locul cel mai
indicat pentru prelungirea unei vacane. i apoi, nunta lui Helen...
i tu, bineneles. O btu ncet pe mn. Sincer s-i spun, eu nu cred
c dubia aia va mai ajunge vreodat n stare de funcionare. Ar
trebui s-o scalpez pe Helen pentru cte am ptimit din cauza ei.
O spusese cu atta voioie n glas, nct Harriet fu sigur c nu
vorbise serios. Se bucura din plin de aventurile pe care le trise.
Printr-un consemn tacit, toat lumea se retrsese, lsndu-i pe
Harriet i Nicky singuri. ntins pe canapea, ea era mulumit de
lumina att de slab, cci nu arta nici pe departe n form. l privea
cercettor pe Nicky, capul lui uor nclinat, prul nchis la culoare,
ochii cprui... Era puin speriat, de parc ceva de neneles se
114

ntmpla cu ea.
Nu mai era sigur de sentimentele ei pentru Nicky. Bineneles c
era nc ndrgostit de Nicky. Trebuia s fie. Dar el nu mai era
Nicky pe care-l tia ea. Pentru c, de atunci, i ntlnise mama, cele
trei surori i o grmad de oameni care-l cunoteau de ani de zile.
Acum l privea cu ali ochi i poate din acest motiv, el devenise un
strin pentru ea, un necunoscut...
M-ai iertat pentru tot ce am fcut, Harry?
Adic, pentru c ai plecat n excursia asta? Bineneles,
rspunse ea aproape mecanic.
El o inea de mn i se aplec asupra ei.
Unde e... Pepper?
Ei, s-a dus acas, la Mirroll. E o fat de treab, Harry. O s-i
plac de Pepper. O s v ntlnii la nunt.
tiu.
O fat de treab, gndi ea sec, cnd toat lumea o inuse una i
bun c Nicky i Pepper nu s-au putut nghii niciodat.
nc ceva, Nicky, spuse Harriet ridicndu-se n capul oaselor i
uitndu-se fix n ochii lui, de ce nu i-ai scris mamei tale despre noi?
Asta n-am putut eu s pricep deloc.
Degetul lui mare o gdila n palm, iar ochii lui ntunecai o
cercetau. Era oare i ea o strin pentru el? S fie pn la urm
adevrat c, de fapt, ei nu se cunoscuser niciodat att de bine pe
ct i nchipuiser?
Nicky continu s-o ntrebe:
Vrei s-i povestesc chiar acum?
Ea ddu din cap.
Chiar acum, Nicky.
Pi s vedem. Totul a nceput dup ce tu nu ai vrut s ne
cstorim n Anglia...
Dar pn atunci nu-i scrisesei?
115

El neg cu amrciune din cap. Dar nu apuc s continue, cci


Jeremy i fcu apariia pe verand.
Te pot ajuta cu ceva, englezoaico? se oferi el vesel.
Nu cred, zmbi Harriet.
M descurc, mulumesc, l apostrof Nicky, evident
nemulumit de ntreruperea fcut.
Jeremy se aplec i o mngie uor de pr. Harriet simea
tensiunea plutind n aer. Nu i-l nchipuise niciodat pe Jeremy pe
picior de rzboi cu nimeni! Se distrar, erau prieteni buni, dar, din
punctul ei de vedere, att i nimic mai mult. tia c alii - Finn, de
exemplu, i doamna Jamieson - interpretaser relaia lor ca fiind una
cu mult mai serioas dect era n realitate. Dar pentru ea, se rezuma
la att. Pentru Jeremy...
l privi. Obrazul lui era aproape de al ei. El o privea intens.
Harriet se ndeprt de mna lui, se ridic i-i ls picioarele pe
podeaua lustruit.
Nicky spuse:
E timpul s mergem, Harry. Am venit s te iau acas, atept de
ore ntregi. Ct crezi c-i ia s-i strngi lucrurile?
Harriet se nmuie de tot. Numai gndul la mpachetat o epuiza.
Pur i simplu nu se simea n stare s-i fac bagajele. i pe
lngasta, mai avea o grmad de lucruri de fcut pentru Helen. i
promisese i nu putea s plece acum.
Acas? Nu cred s fie loc pentru mine n apartamentul mamei
tale, Nicky, iar Corinne este la Coonama...
Nu mai e, s-a ntors la Tallawong astzi. Catherine Cameron a
venit din Noua Zeeland.
Nicky se ridic i i ntinse o mn. Ea se scul ovind.
Jeremy interveni pe un ton plat:
Am veti pentru tine, Nicky. Harriet nu pleac nicieri.
Harriet tresri, surprins i nspimntat n acelai timp
116

Cine spune?
Nicky se ntoarse agresiv spre el.
De ce nu-i vezi de treburile tale? Harriet este logodnica mea.
Cine spune? i repet Jeremy cuvintele n btaie de joc. Nu vd
nici un inel pe degetul ei. Poate este logodnica mea acum. Tu de
unde tii?
Cei doi brbai se nfruntau aruncndu-i priviri feroce n
semintuneric, iar Harriet ovia ntre ei. Era buimcit de
atitudinea lui Jeremy. El tia foarte bine c nu erau dect nite
simpli prieteni. i spusese n repetate rnduri despre Nicky.
Vorbele lui Finn i reveneau necrutor n minte: Jeremy i va
cauza nenumrate probleme. Oare Finn anticipase ceva ce ea nu
prevzuse?
Deodat, Nicky o apuc de un bra, Jeremy de cellalt. ntr-o
clip de groaz, crezu c avea s fie sfiat n dou... Vocea lui Finn
rsun aspru:
Lsai fata n pace! Nu vedei c nu se simte bine?
Amndoi i ddur drumul att de brusc nct ea se dezechilibr
i fu ct pe ce s cad. i venea s rd prostete, dar n acelai timp
simi c era pe punctul de a izbucni n plns. Puin lipsi s nu
rbufneasc.
Harriet rmne aici la noapte, Nicky, decret Finn calm. Pe
Jeremy l ignora. Gndete-te i tu puin, aa e cel mai bine. A avut
parte de destul plimbare, de destule emoii pentru o singur zi.
Nicky ezita, dar pn la urm i ddu ovitor acordul:
Ei, poate ai dreptate...
Vino, Harriet, interveni Finn. Mnnci nti, sau spui direct
noapte bun?
Spun noapte bun, alese Harriet fr vlag.
l privi pe Nicky:
Noapte bun, Nicky!
117

Noapte bun, Harry!


O lu n bra]e, o srut i-i opti n pr:
Iart-m... sunt o brut.
Noapte bun, Jeremy! O spusese temtor, cci o parte din ea se
atepta ca Jeremy s urmeze exemplul lui Nicky. Dar el i ur,
zmbindu-i:
Noapte bun, englezoaico!
Apoi, Finn o lu de bra i o ndeprt de ei.
Treci n pat, Harriet. Cineva o s-i aduc o ceac cu ceai, i
spuse pe un ton plcut, dar totui impersonal, desprindu-se de ea
la ua camerei ei. Te descurci? Eti foarte palid.
M descurc, l asigur Harriet ncet. Oare ce o fi n capul lui?
Ei bine, li se mplinise amndurora dorina. Nicky se ntorsese.
Dar Finn nu se eliberase de responsabilitate. nc mai avea grij de
ea, o proteja de necazuri. Trebuia s existe ceva ce i-ar fi putut
spune, dar nu avea nici cea mai vag idee. Era epuizat. Singura ei
dorin era de a dormi.

118

Capitolul 10
Helen fu cea care i aduse ceaca cu ceai. Apru imediat dup ce
se vrse n pat.
Te simi mai bine, Harriet? Trebuie c ai fcut un oc, s-l
revezi pe Nicky, dup atta ateptare. i pe deasupra, prostuul te-a
mai i mbriat de te-a lsat fr suflare. El pur i simplu nu se
gndete deloc nainte de a face ceva, iar tu eti o fat att de
delicat...
Sunt?
Harriet era surprins, nu se privise niciodat pe sine n aceast
lumin.
Nici nu tiu cum s m scuz pentru agitaia pe care am
provocat-o...
Nicky este cel care ar trebui s se gndeasc la o scuz. Finn
s-a nfuriat ru de tot pe el pentru c era ct pe ce s te drme.
Helen chicoti.
Prevd lupte aprinse pentru tine!
Oh, Doamne, Helen nu pare s-l ia prea n serios pe Nicky.
Chiar stoarce el vlaga din orice fat care-l atrage puin? Harriet se
ntreba sorbindu-i ceaiul. Era bizar de imposibil, cnd ar fi trebuit
s nu-i mai ncap n piele de bucurie...
*
**
119

Finn plecase cnd ea cobor la micul dejun a doua zi dimineaa.


Era parc o zi ca toate celelalte, cu Helen, doamna Fairhill, i Jeremy
la mas. Linette plecase acas, la Tallawong, cu Nicky. Jeremy i
propuse, de parc Nicky nici n-ar fi existat:
Mergem la pescuit n dimineaa asta, Harriet?
Harriet fu salvat de un eventual rspuns de ctre doamna
Fairhill, care interveni hotrt:
Harriet are alte treburi azi, Jeremy.
Da, am nevoie de ajutor cu trena rochiei, adug Helen. S-a
dus naibii toat ndemnarea mea la cusut. Prea multe mrgelue,
am ajuns s le visez noaptea.
Dar Jeremy nu se ls pguba, deveni chiar urcios:
Nu domnioarele de onoare ar trebui s fie acelea care s se
nvrt neobosit pentru a-i face pe plac miresei, Helen? Mi-ai stricat
toat vacana cu pregtirile tale nupiale. I-ai acaparat timpul lui
Harriet pn la ultimul minut.
Prostii, l ntrerupse mtua sa. Te-ai distrat de minune.
Ei, poate.
Jeremy i zmbi lui Harriet, stnjenind-o. Doar nu avea de gnd
s se bage ntre ea i Nicky i s-i provoace neplceri! Relaia lor era
i aa destul de tensionat, din diverse motive.
Toat dimineaa sttu ca pe ace, ateptnd telefonul lui Nicky,
dar el nu ddu nici un semn de via. Mai cosea cte puin, mai
plvrgea cu Helen, spernd c se comport normal. Dup prnz,
btea nelinitit terasa n lung i-n lat. Jeremy se ntorsese de la
pescuit; era aezat pe treptele de la cellalt capt al verandei i-i
scotea ghetele. n picioare, pe potecua din faa lui, sttea... Nicky!
cu pumnii ncletai, fixndu-l btios. Harriet nu auzea ce-i spunea
Jeremy dar deslui ct se poate de clar exclamaia nervoas a lui
Nicky:
Ar trebui s-i ard una s i se clatine dinii n gur!
120

Ea ncremeni i-i muc buza de jos. Ce Dumnezeu se ntmpl?


i ddu seama c l cuta cu privirea pe Finn. Dar bineneles c
Finn nu era; Harriet fcu un pas napoi, nmrmurit. Inima i btea
nebunete. Acest Nicky pe care-l privea acum i se prea un
necunoscut i o nspimnta.
Dup numai cteva secunde, el era lng ea.
Bun, Harry!
Zmbetul i era bizar, cercettor i abia dup o scurt ezitare, ea
se duse la el ateptndu-i srutul, un srut superficial, acolo, n
ochii lumii.
Am auzit c astzi ai de cusut, sau nu tiu ce de fcut. N-ai
timp s mergem undeva s discutm?
Ba cum s nu. Mi-am terminat treburile.
Bun. Hai s plecm de aici. Sunt cu maina mamei.
Harriet o anun pe doamna Fairhill c iese i n curnd, ea i cu
Nicky treceau cu maina printre arcurile fermei, zdruncinai, pe un
drumeag ce ducea la ru.
Alt zi canicular; nu adia nici o boare de vnt. Vitele leneveau la
umbr, iar Harriet tnjea dup pajitile cu flori alpine de sus, de la
Coonama.
Nicky trase maina la umbra ctorva copaci. Ferma nu se mai
vedea de unde se aflau ei, auzeau n schimb sursul adormitor al
rului ce rtcea printre pietre, sau cte un ipt rzle al vreunei
psri. Nicky o cerceta intens din priviri. Dac s-ar fi ntors i
Harriet s-l priveasc, n-ar fi fcut altceva dect s se uite unul la
altul ca doi strini, fiecare ncercnd zadarnic s gseasc un detaliu
cunoscut n persoana din faa sa. Era o situaie cu totul i cu totul
ieit din comun. Nu prea nici mcar real. Ea i privea faa
bronzat, nasul lui mic i drept, gura lui... i reveni n minte capul ei
de lut i eecul total pe care acesta l constituise. Ochii ei i cutau pe
ai lui, att de nchii la culoare c bteau n negru, ochii lui cu gene
121

dese i scurte. Deodat o alt imagine se suprapusese peste ei... nite


ochi gri-albstrui, cu expresia lor copleitoare, de neptruns,
halucinant...
Dumnezeule, unde-i zbura gndul? Nicky rupse brutal tcerea:
Cum de mulimea de la Warriwillah nu tie c eti logodnica
mea? Nu le-ai spus?
Cum s le spun eu? sri Harriet. Dac tu nu le-ai spus... nici lui
Helen, nici mcar propriei tale familii...
Am motivele mele.
Ah, da? Trebuia s mi le mprteti i mie seara trecut.
El se ncrunt.
Cred c mi-ai fi putut, totui, respecta motivele.
Asta-i de-a dreptul ilogic, gndi Harriet. Cum s respect nite
motive pe care nici mcar nu le cunosc? i de ce trebuie s fiu eu cea
care s spun tuturor ceea ce el n-a spus?
Cu voce tare, zise:
ntr-una dintre scrisori i-am cerut s-mi explici.
M apucasem, dar suna att de fals... Nu m pricep la scris
scrisori i era greu de explicat... Te-am rugat ns foarte clar s
ncerci s faci o impresie bun. Dar tu nu prea i-ai btut capul cu
asta, nu-i aa? Dup cum am aflat i eu azi-diminea, printre altele.
Ce altele?
Harriet se albise la fa. Pur i simplu nu putea s nlture bariera
invizibil ce se interpusese ntre ei. Iar n ceea ce privete treaba asta
cu impresia bun, mai degrab ar fi reuit s scoat ap din piatr
seac.
Am auzit c te-ai distrat de minune, o acuz Nicky. Btnd
punile cu Jeremy, fugind dup Finn, n timpul liber...
De data asta, faa i luase foc. Deci vorbise cu Corinne i cu mama
lui!
Nimic mai neadevrat!
122

Ce-i neadevrat?
Ceea ce insinuezi. Doar m crezi pe mine, nu-i aa, Nicky?
El se uit la ea i privirea i se mblnzi. O mngie pe pr, pe
obraji, i atinse uor ncheietura delicat a minii...
Eti att de frumoas nct nu mai pot s-mi iau ochii de la tine.
Uitasem ct de superb eti... A fi vrut ns s te fi abinut de la
unele comentarii n lipsa mea. Cu asta, ne-ai dat peste cap toate
planurile.
Harriet se ndeprt de mna lui.
Ce vrei s spui? Habar n-am despre ce...
Gndete-te puin! Chiar trebuia s-i dezvlui mamei mele
ideea de a scoate motelul la vnzare i planurile noastre cu privire la
pmnt?
Eu nu i-am dezvluit aa ceva! exclam Harriet indignat.
Haida-de, Harry. Am aflat totul azi-diminea. Cine s-i fi
spus dac nu tu?
Corinne.
ovise, dar pn la urm i-o spusese pe un ton hotrt.
Dar Corinnei cine i-a spus?
Eu, bineneles, dar fr nici un fel de rea-intenie. i nu aa
cum o spui tu... Dar dac stm s ne gndim bine, tu ai fost acela
care mi-ai dat mie de neles c este ca i rezolvat.
Ei bine, nu era, zise Nicky scurt. Tot ceea ce i-am spus trebuia
s rmn ntre noi. i dac te-ai fi mritat cu mine atunci cnd am
vrut eu, dac ne-am fi ntors aici cstorii, mama ar fi rmas fr
replic. Ar fi fcut orice i-a fi cerut eu. Aa a fost ntotdeauna.
Acum a avut timp de gndire i a ajuns la concluzia c ncercm s-o
nlturm. Ar fi trebuit s-i fi inut gura... i s fi rmas la
Tallawong n loc s bai cmpii aici. Acum o s fim nevoii s-o lsm
mai moale o vreme, pn o mblnzesc pe mama.
Harriet rmase cu gura cscat.
123

Dar de ce? Nu trebuie s stai la mna mamei tale... poi s-i iei
o slujb...
A putea. Dar nu-mi prea surde ideea de a administra ferma
altuia. Am ncercat asta nainte de a pleca n strintate; m ocupam
de o ferm de oi din Riverina. Nu prea mergea, aa c am renunat
i am plecat n cltorie. Nu vd de ce a fi pstrat la ciorap banii de
la tata, cnd motelul scoate atta profit.
Ei, nu da vina pe mine pentru c mama ta nu vrea s-i dea ie
afacerea pe mn, l apostrof Harriet cu ncpnare.
Ba o dau!
O nvinovi ns absent. Vocea i se nmuie. Privirea i cobor din
ochii ei pe gtu-i zvelt, apoi urc din nou, pe buze. n secunda
urmtoare o strngea n brae i o sruta pasionat. Fr s vrea,
Harriet opunea puin rezisten. i amintise de srutul brutal al lui
Finn...
El i ddu drumul.
Dar stai, c nc n-am pierdut rzboiul. Am reuit
ntotdeauna s-o ntorc pe mama dup cum am vrut eu. Vei vedea...
Nicky nu mai scosese nici un cuvnt pe tema ntoarcerii ei la
Tallawong.
n acea sear merser la Coonama s ia cina i dansar puin. A
doua zi fu uurat de faptul c Jeremy nu-i bg coada ca s-i strice
planurile de picnic cu Nicky.
Pe Finn nu-l mai vzuse deloc i asta constituia o alt uurare
pentru ea. Avea nevoie de timp ca s se obinuiasc cu Nicky.
Rmase treaz pn trziu n noapte. Cinaser la restaurantul
motelului i Harriet dduse ochii cu doamna Jamieson. Mama lui
Nicky o tratase politicos, dar ridicol de rece. Harriet nu o vedea
fcnd vreo concesie pentru fiul ei, dar, m rog, dac el zicea... n
ceea ce privete relaia ei cu Nicky, era sigur c aveau s recapete
treptat ceea ce pierduser. Era doar o chestiune de timp. i totui,
124

impresia neplcut c acest Nicky era diferit de Nicky al ei de


odinioar, se meninea. Oare Finn, cu ascuitul lui sim de
observaie, avea s-i dea seama de asta? Va fi ea nevoit din nou,
ntr-una din zilele astea, s ndure cuttura lui critic, sardonica lui
ntrebare: nc mai ai intenii serioase n ceea ce-l privete pe
Nicky? Fu nevoie de ceva efort ca s alunge grijile unei eventuale
ntlniri cu Finn.
Pn la urm adormi, nelinitit. Spre zorii zilei urmtoare fu
trezit de voci i zgomot de pai; pe fereastra dinspre verand
observ lumin n dormitorul alturat. Tresri. Oare Pepper Gilcrist,
care nu era ateptat mai devreme de o zi nainte de nunt, sosise
deja?
A ei trebuia s fie acea camer de alturi. Dar de ce s fi venit mai
devreme?
Harriet sttea ncordat n pat, ncercnd s prind vreun cuvnt
care s-o lmureasc. Adormi din nou i o vis pe aceast fat care-i
zmbise larg din fotografia fcut mpreun cu Nicky n dubia de
tranzit. n visul ei, faa lui Pepper nu mai era deloc neatrgtoare, ci
radia de frumusee...
Fcu cunotin cu protagonista visului ei ceva mai trziu n
cursul dimineii, cnd Helen o aduse pe cea de-a doua domnioar
de onoare n buctrie unde Harriet pregtea cafeaua.
Pepper era ntr-o pijama din aten ivoriu, cu papuci albatri, i nu
era machiat. Faa i era nc i mai lipsit de farmec dect n poz,
cu prul mai mult portocaliu dect rocat, cu nasul i obrajii ptai
generos cu pistrui. i totui, Harriet surprinse imediat ceva n fiina
ei, ceva att de dinamic, de energic i plin de via.
Helen, cu braul n jurul umerilor prietenei sale, fcu prezentrile:
Harriet, Pepper. Pepper - Harriet Leeson.
Cele dou fete se privir cu reciproc curiozitate.
Bun, Harriet! ngn Pepper.
125

Avea ochii verzui, strlucitori i sclipind inteligent, nu vistor i


nevinovat ca ai lui Helen.
Deci, tu eti prietena lui Nicky.
Da.
Harriet era surprins. Deci, lui Pepper i povestise despre ea, dar
n rest nimnui altcuiva. Cam ciudat, nu? Helen clipea uor
nencreztoare. Harriet tresri cci cineva i apuc mna stng.
Vocea lui Jeremy suna batjocoritor:
Prietena lui Nicky, ha? Uite, Pepper, nici urm de inel.
Harriet i trase mna dintr-a lui, dar Jeremy continu:
Harriet nu este logodnica nimnui, dar noi toi suntem
ndrgostii de ea, i eu, i Richard, i Finn, i Nicky.
Oh, Jeremy!, gndi Harriet disperat. Ochii verzi ai lui Pepper
o urmreau meditativ. O fat numai piele i os; sttea acolo cu un
bra n jurul taliei lui Helen, deloc stnjenit de inuta-i sumar.
Mi, mi, Harriet! spuse ea gnditoare, trebuie s te fi distrat
de minune.
Jeremy exagereaz, se apr Harriet enervat. l mnnc
limba s spun tot felul de neadevruri din astea.
Eti prea modest, englezoaico, o tachin Jeremy. Bineneles
c suntem toi nebuni dup tine. Eti mult prea drgu ca s scapi
att de uor pe ct vrei tu.
Harriet capitul. Se rsuci pe clcie i-i fcu de lucru cu
cafeaua.
Din acel moment, stilul ei de via se schimb. Indiferent unde
mergeau ea i cu Nicky, erau i ei prezeni. Cteodat Graham i
Linnete ngroau i ei rndurile. Mcar de-ar fi venit i Finn cu
Corinne, aa ar fi fost o echip complet, reflect cinic Harriet.
i totui acele cteva zile dinaintea nunii au fost nite zile fericite,
fr griji: picnicuri, clrie, expediii de pescuit. Dar undeva n
adncul sufletului, Harriet simea crescnd o anumit tensiune. Ea
126

i Nicky se aflau ntr-un impas, iar ea nu putea face absolut nimic


spre a iei din aceast situaie. El nu prea s priveasc o eventual
rezolvare ca pe o urgen, dei ar fi avut tot timpul din lume s
ncerce.
i apoi, mai era i Pepper. Nu se putea s n-o plac pe Pepper,
chiar dac deseori avea impresia c rocata se bucura de aceeai
atenie din partea lui Nicky ca i ea. Era clar ca lumina zilei c cei
doi se aveau foarte bine. Se angajau la plvrgit pe un ton glume
i purtau frecvent discuii interminabile pe tema i aduci aminte?,
n legtur cu recentele lor aventuri comune, rznd de numai
puteau la poante de neneles pentru ceilali, mai ales pentru
Harriet.
Aceasta nu tia dac era sau nu geloas. Cu o sear nainte de
nunt, cinar mpreun, toi patru, la Charcoal Grill. Nicky i
Pepper ncepur s depene un lung ir de amintiri... n sfrit,
Jeremy o invit pe Harriet la dans. Nu dup mult timp, apru i
Nicky, fcndu-i cam brutal loc printre dansatori spre a-i
revendica logodnica.
Jeremy ridic din umeri, afi zmbetul lui afurisit i se duse s i
se alture lui Pepper.
Ce te-ai grbit s dispari cu Jeremy aa? dorea Nicky s tie.
Prea destul de iritat.
N-am crezut c mi se va duce lipsa, replic Harriet inflexibil.
Pentru numele lui Dumnezeu, de ce? Doar c eu i Pepper
discutam puin?
Probabil... confirm Harriet.
ncerca s fie rezonabil, dar toate simurile i intrar n alert. Se
simea gata-gata s explodeze. i iei brusc din fire.
Ce fel de joc este sta, Nicky? Ce vrei tu, de fapt?
El se opri; stteau nemicai la marginea ringului de dans. Braele
lui rmseser n jurul ei. O privea nedumerit, parc nepricepnd o
127

iot.
mi pare ru, probabil mi-a scpat mie ceva. Ce vrei s spui cu
asta?
Abia dac mai putem s petrecem cinci minute mpreun,
rbufni Harriet exasperat. De cnd a venit Pepper nu te mai vd,
nu mai vorbim... nici mcar nu mai tiu care este situaia ntre noi.
Dac...
Era ct pe ce s spun: Dac nu cumva o preferi pe Pepper n
locul meu, dar el interveni cu blndee:
Scumpa mea, situaia ntre noi este aceeai dintotdeauna.
Trebuie doar s ai puin rbdare.
Pn cnd i termini tu de mblnzit mama?
Dac aa vrei tu s-o iei...
Nu o iau eu n nici un fel. Aa susii tu.
Nicky izbucni n rs. O trase din nou lng el i rencepu s
danseze.
Eti tot att de frumoas cnd te nfurii, Harry! Nu cred c a
putea tri fr tine. Chiar nu cred.
Dar lui Harriet nu-i trecea mnia. Sttea crispat n braele lui
Nicky, fr s scoat un cuvnt. Nu dup mult timp, el relu
discuia:
M nnebunete cnd te vd jucndu-te de-a oarecele i pisica
cu Jeremy. Tu eti a mea. N-o s fugi cu el ntr-un moment de furie,
nu-i aa? Pentru c, scumpo, eu m strduiesc din rsputeri cu
mama. i-i promit c o s-i ngenunchez ndrjirea. O s se rezolve
totul, sunt sigur. Absolut sigur.
Harriet nu era att de sigur, dar nu mai continu discuia. Mai
degrab ar fi convins-o c nc mai are intenii serioase dac ar fi
decis s se scuture de tutela mamei lui i s-ar fi descurcat singur.
Nu era deloc fericit. n acea sear, pentru prima dat, recunoscu
acest lucru fa de ea nsi. Dac ea i Nicky i-ar fi putut rezolva
128

singuri problemele, ar fi fost cu totul altceva. A cui era vina c nu


mai rmneau i ei o secund singuri? A lui Jeremy? Sau Nicky era
acela care o tot invita pe Pepper, cci, evident, se simea foarte bine
n compania ei, o persoan att de plin de via? Harriet nu mai
tia ce s cread...
l ntlni pe Finn a doua zi dup-amiaz cnd el trecu pe la
Warriwillah pentru a-i aduce pe Helen i pe tatl ei cu maina, la
biserica din Tallawong.
Ea era pe verand, ateptndu-l pe Jeremy, i pn cnd el va
aprea, Graham, care era oferul mainii n care avea s urce mama
lui i cele dou domnioare de onoare, i inuse companie.
Harriet zrise maina lui Finn traversnd zona arcurilor. Ceva o
fcu s fug i s se ascund... Dur parc o eternitate - o crud
eternitate - pn cnd apru i el... Dar ea rmase acolo,
urmrindu-i maina apropiindu-se, urmrindu-l apoi dndu-se jos
i naintnd spre ea, cu capul sus, cu faa bronzat, luminat de
razele soarelui. Inima ncepu s-i bat nebunete pe msur ce el se
apropia, att de chipe n costumul lui gri i cma imaculat.
Cnd arunc scrile, el i zmbi i ea simi cum se topete. Pentru
o fraciune de secund avu impresia c nu o mai in picioarele, c se
prbuete pur i simplu. Era de-a dreptul ocat de intensitatea
acestui sentiment pe care-l ncerca - era ocat i-i era ruine.
Bun, Harriet! Gata de plecare? Ari, dac-mi permii s spun,
adorabil astzi, n aceast rochie roz cu alb. Te prinde de minune.
Din ce...?
Atinse uor materialul, iar Harriet fcu un pas napoi.
Bumbac elveian, rspunse ea. Mi-am fcut-o singur.
Oh!? Am auzit de la mama c eti foarte ndemnatic atunci
cnd este vorba de croitorie... Nicky n-a ajuns nc?
Harriet simi dureros cum i urc sngele n obraji. Iat-l c vine,
subtilul, dar chinuitorul interogatoriu. N-ar mai fi suportat aa ceva.
129

Spuse rguit:
Nicky nu vine.
Ar fi fost de prisos s bat atta drum pn aici ca s se ntoarc
de unde a venit.
i cu maina mamei lui.
Bineneles, aprob Finn.
Acei ochi gri-albstrui care-i bntuiau visele o cercetau
ptrunztor.
Merge totul conform planului? Eti fericit?
Harriet ddu afirmativ din cap. Sub nici o form n-ar fi
recunoscut n faa lui Finn c nu mergea nimic conform planului, c
ea era departe de a fi fericit. Ce-ar mai fi rs el atunci de
seriozitatea ei! Cum ar mai pica ea drept fraier n faa lui!
Undeva n adncul sufletului nc se mai nfiora la amintirea ultimei
lor ntlniri - a acelor momente din preajma cascadei; vuietul
sngelui curgndu-i prin vine ca un ecou al cderii de ape, o fcea
s se cutremure... ochii ei pierdui n intensitatea privirii lui...
srutul acela, un srut cum nu mai primise niciodat... Brusc, i
ddu nspimntat seama c l privea paralizat... Fcu un efort s
vorbeasc.
Totul e minunat, acum c Nicky s-a ntors, acum c suntem
din nou mpreun.
Nici c m-a bucura mai mult! spuse Finn.
ncletase din dini. O salut scurt, din cap, i se ntoarse intrnd
n cas, dar se opri i privi napoi.
Tu cu cine mergi n ora?
Cu Jeremy.
Cu Jeremy, repet el, ca un ecou ce tulbur linitea sufletului
lui Harriet.
Atept ca el s intre n cas, apoi se ls s cad pe primul scaun
ce-i ieise n cale, ncercnd s-i domoleasc btile fr astmpr
130

ale inimii...
*
**
Fu o nunt superb. Slujba se desfur ntr-o bisericu din afara
oraului. Ferestrele cu vitralii din spatele altarului lsau s se vad
albastrul rului, cenuiul muntelui i azuriul cerului. n timp ce
Helen, o mireas copleitor de elegant, pea spre altar la braul
tatlui su, Tom o atepta, privind-o cu atta dragoste, nct pe
Harriet o emoion pn la lacrimi. Aa va fi i la nunta mea cu
Nicky? se ntreba. Aa m va privi i el pe mine? i arunc o
privire scurt, dar el era cu ochii la mireas, sau poate la una dintre
domnioarele de onoare care veneau pe urmele miresei n rochiile
lor lungi, albastre; Andrea, nalt i zvelt, iar Pepper cu prul ei n
flcri i cu mijlocu-i de zn.
n timpul slujbei, cteva fire de nori traversar senintatea cerului
pe deasupra culmilor neatinse, cufundate astzi ntr-un
albastru-vioriu de toat splendoarea.
Cnd Tom i Helen pir spre sacristie pentru a semna n
registru, un fotograf cu aspect de spiridu, mbrcat ntr-un costum
purpuriu, se grbi s foloseasc aparatul de fotografiat i bliul gata
pregtite... Trei porumbei roz cu gri zburau cu ncetinitorul parc
prin faa uneia dintre ferestre... Finn se ntoarse pe clcie, cu faa la
Harriet... un schimb de priviri adnci... n acel moment, Harriet
realiz limpede ca lumina zilei c acesta era singurul brbat pe care-l
dorea s-o atepte n faa altarului.
i totui acea privire nu avusese o semnificaie aparte. Era
ncrcat poate cu solemnitatea i gingia momentului.
Dup ceremonie, n timp ce toat lumea zbovea n faa bisericii
rznd, plvrgind, mbrind mireasa sau unii pe alii, Richard
131

Gilcrist intr scurt n vorb cu Harriet, salutndu-l n treact pe


Nicky printr-o nclinare rece a capului. Finn i Jeremy discutau cu
cteva rude Gilcrist... Nicky se pierdu n mulime, iar Harriet l zri
lund-o pe Pepper de bra i zmbindu-i. Corinne, aprut ca din
senin lng Harriet, nu scp ocazia:
Frumos, nu? Prima mea nunt nu prea sufer comparaie cu
asta, din pcate. Nu-i nimic, data viitoare, aleg i eu bisericua asta.
O s vd ce zice i Finn.
Ameit, Harriet se gndi:
Probabil c nu-s n toate minile de m tot gndesc la Finn n
felul sta. Decise c nu avea s se mai repete.
Urm o recepie ca de vis.
Oaspeii miunau degajat prin toat cas i pe verande. Harriet se
simea pierdut printre atia oameni care preau s se cunoasc
ntre ei, sau cel puin tiau unul despre altul din diverse surse.
Despre ea mai toat lumea presupunea c ar fi o prieten de la
coal de-a lui Helen. Harriet Leeson nu era nimic pentru nimeni,
nimeni nu-i purta n vreun fel de grij. Finn, reflect ea, nu se mai
simea responsabil. Ea nu mai era domeniul lui i abia dac-l mai
vedea. Pe doamna Jamieson n-o interesa deloc persoana ei ca s-i
bat capul cu ea, iar Nicky o prsea frecvent.
Dar Jeremy era acolo, mereu acolo, pe aproape.
Dup ce tortul a fost tiat - era un tort splendid, cu trei etaje,
spectaculos decorat cu nite flori de zahr superbe - i dup ce
nchinar n cinstea mirilor, cnd chiar i Jeremy dispruse pentru
cteva minute, o doamn corpolent mbrcat n mtase bleumarin
i murmur lui Harriet la ureche cum c auzise zvonuri c Pepper
Gilcrist avea s-i anune logodna cu Nicky Jamieson! Nu era
extraordinar? Asta dac era adevrat, bineneles.
El va primi un post n afacerea familiei, asta este de la sine
neles, i, dac m ntrebi pe mine, i-ar prinde bine mamei lui. i
132

zmbea a tiu eu ce spun lui Harriet.


Harriet scp cu chiu-cu vai de ea. Bineneles c nu era adevrat!
Cu doar o sear n urm, Nicky o asigurase c va ngenunchea
ndrjirea mamei lui. Dar dac nu reuise dect s-o ntrte mai ru?
i ea l refuzase categoric? Harriet se ntreba de unde putea s fi
pornit un asemenea zvon. i trecu prin minte c poate doamna
Jamieson nsi l lansase.
l cut pe Nicky din priviri i-l gsi n sfrit la cellalt capt al
sufrageriei, vorbind cu Linette i Graham i... Pepper.
Se ntoarse pe verand. Privea n gol n ntunericul grdinii.
Ultima dr de lumin se stingea pe cer i cteva stelue argintii
ncepeau s-i trimit razele palide. Era momentul trist, nostalgic al
zilei, se gndea ea. O fcea s-i aminteasc de cas, de tatl ei i de
cele dou surori mai mici. Ce fericit era cnd erau cu toii
mpreun! De unde lacrimile din ochii ei i nodul ce i se pusese n
gt... Cu puin efort, i reveni. n curnd, toi musafirii aveau s se
ngrmdeasc pe teras pentru a vedea mirele i mireasa plecnd.
Richard i ducea cu maina la Coonama, de unde urmau s ia
avionul pn la Sydney i apoi spre Noua Zeeland pentru luna de
miere.
i eu acum ce m fac?, se ntreb Harriet, acum c s-a dus i
nunta i nu mai exist nimic care s justifice prezena mea la
Warriwillah? Un sentiment teribil de nelinite puse stpnire pe ea.
Parc nu mai putea atepta nici un minut n plus rezolvarea acestei
dileme - cci se afla n dilem. Dac Nicky nu avea de gnd s-o ia la
Tallawong, atunci cel mai bun lucru pe care-l putea face era s plece
nentrziat. Poate atunci avea i el s ntreprind ceva n legtur cu
relaia lor. i dac el nu va face nimic? Oare ar fi distrus dac nu
l-ar mai vedea niciodat?
Nu tia. Pur i simplu nu tia.
Cnd Helen i Tom plecar n sfrit, cu urrile tuturor de bine,
133

Harriet cut s urce la ea n camer pentru cteva minute de rgaz.


Nu dup mult timp, se auzi o btaie n u i Pepper intr. Era
aproape drgu n rochia ei lung i albastr de domnioar de
onoare, roie n obraji de emoie, dar n parte i de ampanie. i
zmbi rezervat lui Harriet i ncepu fr nici un fel de introducere:
Te-am vzut furindu-te singur afar din salon. Eti
suprat pe mine?
Harriet clipi nedumerit.
De ce a fi?
Nu neleg, spuse Pepper cu ceva ce semna a rnjet; se aez
la capul patului i-i ncruci gleznele. Tu chiar nu tii?
N-am nici cea mai vag idee despre ce vorbeti, o asigur
Harriet.
Inima i se fcuse ct un purice.
Chiar n-ai observat c fac tot ce-mi st n putin ca s-i suflu
logodnicul?
Harriet rmase ocat. Nu scoase dect un Oh! uluit, dar nu
mai tiu ce s spun n continuare.
Pepper oft uurat.
Ei, bine c mi-am luat i asta de pe suflet. mi pare ru, eti o
fat de treab, dar eu sunt nebun dup Nicky de ani de zile... nc
de cnd eram la coal.
Poftim? Dar toat lumea spunea...
C nu ne putem suferi unul pe altul? tiu. Eu eram atunci prea
neatrgtoare pentru unul ca Nicky, cruia i se aprindeau
ntotdeauna clciele dup fete drgue. Recunosc, nici acum nu
sunt mai breaz, dar cel puin sunt contient de alte atuuri pe care
le dein... Rzboiala aia era un fel de stratagem de aprare a mea.
Dac Nicky m ignora, atunci mie mi era mai uor, cci l puteam
dispreui. Nu gseam prea mare mulumire sufleteasc n asta, dar
cel puin puteam s consider c exist o relaie ntre noi, indiferent
134

de ce natur era aceasta. i aa s-a scris povestea.


neleg, spuse Harriet rspicat... Deci, n excursia aceea ai
reuit s ngenunchezi...
Indiferena lui Nicky, complet Pepper. Exact. Ne-am distrat
de minune! Bineneles, eu am fost cea care a pus totul la cale. Nu
i-a spus Helen c la sugestia mea l-a rugat pe Nicky s fac schimb
de locuri? Dac a fi tiut, poate n-a fi fost att de nemiloas...
Se ridic i o privi pe Harriet n ochi.
O ultim mrturie: nu m ntorc cu familia mea acas, la
Griffith, mine. M mut la Tallawong, la motel. M-am gndit c ar
trebui s-i spun...
Atept un moment, dar Harriet nu scoase nici un cuvnt.
Eti o fiin ncnttoare, continu ea sec, i pentru Nicky este
ceva, dar am i eu avantajul meu: sunt o Gilcrist.
Probabil ai dreptate, ndrug Harriet ovind.
Era de-a dreptul prostesc ceea ce spusese, dar altceva nu-i venise
n minte.
M bucur c nu m-ai fcut buci, ncheie Pepper. Sunt chiar
puin surprins.
Se ndrept spre u.
Pe curnd!
Pe curnd! repet Harriet automat.
Un gnd nu-i ddea pace: Nicky i spusese asear c nu poate tri
fr ea. Se cam ntreba dac ntr-adevr aa era...
Cnd ea prsi linitea dormitorului, ultimii nuntai plecau.
Jeremy apru de nicieri i o lu de bra.
Pe unde ai umblat, englezoaico? Toat lumea te caut.
Harriet nu ntreb pe cine includea acest toat lumea; i era
recunosctoare lui Jeremy pentru cldura i voioia cu care o
nconjura. Ieir mpreun pe verand. Se uitau abseni la mainile
de pe alee. Harriet recunoscu maina doamnei Jamieson. Ea i
135

Sandy erau deja pe bancheta din spate, iar n fa, dei nvluit n
penumbr, Harriet deslui figura lui Pepper Gilcrist. Tremur uor,
iar braul lui Jeremy se ncolci protector n jurul umerilor ei, tocmai
cnd Nicky ieea cu pai mari pe verand.
Ah, aici erai, Harriet! Te-am cutat peste tot.
Se uit urt la Jeremy, apoi, apropiindu-se, o lu n brae i o
srut zgomotos.
O duc pe mama acas acum, dar ne vom vedea mine. Te sun
diminea. Ce zi, nu? Minunat!
Nu spuse nici un cuvnt despre Pepper. Harriet l urmri cu
privirea cum coboar scrile i se ndreapt spre main.
Jeremy remarc cu voioie:
Un lucru e sigur, englezoaico - n-o s scapi din ghearele lui
Nicky atta timp ct el are un cuvnt de spus.
Ea abia dac-l auzi, cci Finn, urnd noapte bun la toat lumea,
o conducea pe Corinne la main pentru a o duce acas.
Un junghi dureros strpunse inima lui Harriet.

136

Capitolul 11
Cum deschise ochii a doua zi diminea, Harriet i ddu seama
c avea s fie ngrozitor de cald. Plutea ceva amenintor n aer, dei
era ceva probabil de natur psihologic.
Era ferm hotrt s aib o discuie lmuritoare cu Nicky, iar
cnd sun cu planuri - oare ale cui, ale lui Pepper? - de picnic i de
plimbare prin muni, hotrrea ei se consolida: Pn aici i spuse.
Nicky trebuie s-i revizuiasc prioritile astzi. Gata cu zbovitul
sta n expectativ. Linette i Graham veneau i ei, i spuse Nicky i Jeremy, bineneles - i fiecare aducea mncare.
Vezi i tu ce poi s ncropeti, Harry. Plecm cam n jur de ora
unsprezece.
Harriet se duse la buctrie s vad ce poate s ncropeasc. O
umezeal apstoare domnea de-a lungul verandelor i n buctrie
era o zpueal!...
Crezi c pe o astfel de vreme este indicat s rtceti prin
muni? o ntreb ngrijorat doamna Fairhill. Mai bine mergei pe
lac. I-a sun-l pe Finn, s vezi el ce prere are; cunoate semnele
ploii mai bine dect oricare dintre noi.
Dar Harriet, lund nite friptur rece de curcan i nite unc care
rmsese de la nunt, nici nu se gndea s-i urmeze sfatul. Era
destul de preocupat cu hotrrea asta, a unei confruntri, pe care o
luase. Astzi Nicky ori avea s-o cear oficial de soie - deschis, direct
i necondiionat - ori avea s-o rup definitiv cu relaia lor. Oricum,
indiferent de alternativ, ea, foarte curnd, urma s prseasc
137

Warriwillah i Tallawongul pentru totdeauna. i Finn... Gndul la


Finn i Corinne fcnd planuri de nunt n bisericua aia frumoas
de pe malul rului o durea insuportabil. n adncul sufletului ei, tia
c de n-ar fi fost Finn, s-ar fi luptat cu mai mult nsufleire pentru
Nicky. Dar Finn i era ei interzis. i ea l iubise cu adevrat pe Nicky
- poate c-l mai iubea, iat un gnd de care se aga cu ndrjire.
Poate c totul o s se rezolve...
n timp ce Harriet punea pachetul cu mncare ntr-un coule,
doamna Fairhill se apropie i-i spuse:
Harriet, nu i-am mulumit cum se cuvine pentru ajutorul pe
care ni l-ai dat cu atta generozitate. Nu prea solicitm aa ceva
oaspeilor notri, chiar dac avem o nunt n perspectiv. A vrea s
tii c mi-a fcut mare plcere prezena ta i eti binevenit s rmi
orict i s vii oricnd vrei.
Mulumesc, doamn Fairhill. i eu m-am simit nemaipomenit
de bine aici, rspunse Harriet.
Era profund micat. Familia Fairhill fusese pentru ea o a doua
familie.
Nu dup mult timp, urc n main alturi de Graham i Jeremy;
se ntlnir cu ceilali trei pe oseaua Alpin. Linette trecu n maina
lui Graham, iar Nicky insist ca Harriet i Jeremy s mearg cu el i
Pepper - aa c luar loc pe bancheta din spate, i pornir n sus,
spre munte. Lsar mainile ntr-o poieni pe marginea oselei i,
cu couleele de picnic n mn, o luar la pas spre puni. Era o
ncercare fierbinte cu soarele care dogorea deasupra lor, dar
Harriet se strduia s rmn cu gndul la vrf. Acolo cu siguran
avea s fie rcoare. tia c n-ar vrea s prseasc acest inut muntos
minunat, cu lacurile i rurile lui cristaline, nu voia s se despart
de toi aceti prieteni pe care i-i fcuse, i s-o ia din nou de la capt,
undeva aiurea. O luase deja de dou ori pn acum, de cnd tatl ei
se recstorise. O a treia oar ar fi fost greu de ndurat.
138

Toi ase urcar din greu spre vrf prin pdurea de frasini,
printre tufiuri dese, de-a lungul luminiurilor, pn ajunser pe o
culme deschis. Sus, pe cerul azuriu, ngrmdiri pufoase de nori cocoloi de vat, cum i numea Graham - pluteau gingai i
adorabili. Era o atmosfer fierbinte i nbuitoare i toi gfiau
puin.
Rtcir la ntmplare pn ddur peste un loc umbros, sub un
col de stnc ros de vreme i acoperit cu licheni. Acolo se prbuir
toi epuizai... Courile de picnic fur deschise. Dup mas, relaxare,
flecreli vesele. Dar Harriet nu prea avea astmpr. ncepea s
cread c nu va mai gsi niciodat prilejul s vorbeasc cu Nicky
ntre patru ochi, s-i pun n vedere c trebuia s ia o decizie.
Bieii o tachinau pe Linette pentru toate necazurile i
ncercrile dificile la care trebuia s se atepte de la primul semestru
de facultate i pentru toat truda care o atepta. Avea s locuiasc n
campusul colegiului de fete pe care-l va urma.
Groaznic! o ironiz Jeremy. i spun eu ce, Lin, dac te saturi i
englezoaica aici de fa nu va ocupa locul pn atunci, i ofer un pat
n apartamentul nostru.
Nu-i face griji, interveni prompt Graham, lui Lin i va fi mai
bine la facultate dect cu gaca voastr, asta-i sigur.
Nicky care se tolnise pe iarb ntre Pepper i Harriet, se ridic
ntr-un cot i i se adres printete lui Harriet:
Ce ai de spus n aprarea ta, englezoaico? Ce-i trenia asta
cu mutatul la Jeremy?
Harriet ddu uor din cap, cu un nceput de zmbet n colul
gurii.
Nimic. Doar o idee de-a lui, dac n-o s am unde s stau...
Ochii lui cprui sclipeau maliios.
i te tenteaz n vreun fel?
Harriet rspunse aspru:
139

Nu m tenteaz, indiferent ce vrea asta s nsemne la tine. Dar


este o soluie n caz c voi avea vreodat nevoie de un refugiu.
Refugiu? Ce mai descriere pentru un apartament de doi bani
la periferie, gemnd de studeni znatici!
Comentariul lui se rezumase la asta, dar o nepase pe Harriet.
ns Pepper era att de aproape nct ea nu putea avea acum
pretenia unei discuii n contradictoriu cu el. Evident, lui Nicky
nu-i trecuse prin cap s caute s obin cteva minute singur cu
Harriet.
Ct timp ei i vzuser de picnic, norii negri se adunaser unul
cte unul, iar acum preau s nu prevesteasc nimic bun. Nori
ncrcai, cenuii, ce nu se artau prea prietenoi... Observnd
activitatea de pe bolta cereasc, Graham remarc:
Se las cu furtun. Se simte plutind n vzduh. Am face mai
bine s strngem i s ridicm ancora.
Poftim? S ne scurtm att de drastic expediia minunat? sri
Pepper indignat. Pe mine nu m nspimnt ideea de a m uda
puin. Chiar mi-ar prinde bine, mi-e att de cald!
i nvrtea ochelarii de soare pe un deget i-l privea ntrebtor pe
Nicky. Harriet se gndea c, de fapt, nu arta deloc ncins foarte elegant n pantalonii ei albi, cu nici o urm de pmnt sau
iarb pe ei i cu bluzia subiric de culoarea piersicii. Prul i
strlucea n reflexe rocate i aurii n lumina soarelui, care emana
acum o bizar ncrctur electrizant.
S ne ntoarcem acum, Nicky, continu ea, ar nsemna s ne
dovedim att de fricoi... Gndete-te prin cte am trecut mpreun
n Afganistan! S urcm pn sus, n vrf, vreau s fac nite poze.
Acas, insist Graham cu ncpnare.
Lu n mn unul dintre couleele de picnic i o ajut pe Linette
s se ridice n picioare. Ea, cel puin, se mulumea cu propunerea
lui.
140

Jeremy arunc o privire peste umr.


S coborm spre sud, spre puni, propuse el. Exist peteri n
zon. Cine tie cum evolueaz vremea? Acolo am putea fi la adpost
dac ne prinde vreo furtun, ceva. Am putea s ncercm chiar s
ajungem la Finn.
Vorbete n numele tu, replic Nicky, ridicnd ironic din
sprncene. Eu personal nu m-a putea orienta.
Este mult prea departe pentru fete; Graham era cel practic. Ar
putea fi chiar riscant dac nu cunoti drumul. Oricine se poate rtci
n munii tia. Haide, trup, gndii-v i voi puin! Cel mai
nelept lucru ar fi s-o lum spre cas.
Cine vrea s fie nelept la ora asta? sun provocarea lui
Pepper.
Graham mormi ceva cum c ea era un caz incurabil. Ridic i
cellalt co de picnic.
Ei, hotri-v! Noi plecm. Hai, Lin!
El i Linette pornir n jos, pe crarea pe care veniser, fr s mai
priveasc napoi.
S venii s ne luai de la Finn! strig Jeremy dup ei, uor n
derdere.
Harriet chiar crezuse c aveau i ei s urmeze exemplul celor doi,
bombnind poate, dar contieni de adevrul spuselor lui Graham.
Dar i ddu repede seama c nu va fi chiar aa. Pepper era ferm
hotrt, i Dumnezeu tie de ce, dar Jeremy se meninea cu
ncpnare pe poziii. i cu asta rmneau doar Harriet i Nicky
dar acum, n loc ca ea s propun s urmeze toi exemplul celorlali,
lui Harriet i veni deodat alt idee.
Nu era sta prilejul pe care-l atepta?... momentul n care Nicky
trebuia s decid?
l privi dur, cu ochii sclipindu-i.
Hai s ne urcm mai sus de att. N-am face dect s ieim
141

naintea furtunii. S-o lum n jos de-a lungul punilor, cum a


sugerat Jeremy.
La Finn? ntreb Nicky sceptic.
Harriet nu vedea cum ar fi putut ajunge pn la Finn, tocmai asta
era ideea.
Ei bine, nu trebuie s ajungem chiar att de departe.
Pepper atepta n tcere, cu ochii ei verzi, inteligeni, la pnd, cu
obrajii roii de zpueal. Harriet era convins c Pepper cunotea
motivul acestei confruntri dintre ea i Nicky. Bnuia chiar c i el l
ghicise, cel puin n parte, i se prinsese cam cum stteau lucrurile.
Alege, spuneau de fapt cuvintele ei. Alege, Nicky, o dat
pentru totdeauna! Eu sau Pepper?
Trecur treizeci de secunde bune pn ce Nicky s se decid. n
acea jumtate de minut, ochii lui se plimbar de pe faa lui Harriet,
n jos, de-a lungul trupului ei zvelt... apoi rspunse, ovitor...
Eu sunt pentru... of... vrf.
Aa! gndi Harriet. Foarte bine! Acum tim cum stm. Era
deopotriv entuziasmat i uurat, dei i se dduse un fel de
sentin. Asta nsemna adio,Tallawong!. i zmbi lui Nicky.
Atunci, aici ne desprim.
Ochii lui se micorar i, spre surprinderea ei, replic trgnat:
Ei, haide, Harriet, nu vrei i tu s urci pn n vrf?
Eu m-am hotrt, spuse Harriet. Acum depinde numai de tine.
Pepper, care nu se sfii s profite de ocazie, ntreb cu veselie:
Bine, atunci unde ne ntlnim?
Poate jos, la main, i rspunse Jeremy. Dac nu, venii s ne
luai de la Finn.
Nicky prea nedumerit i mbufnat. Dar el la ce naiba se
ateptase? Chiar crezuse c le putea pstra pe amndou la infinit?
Nu eti n toate minile! spuse el fnos. Habar n-ai ce faci.
Ah, da, ba da, rspunse Harriet n locul lui Jeremy, dar adug
142

superficial: O s ne descurcm noi. Am o destul de clar idee cum se


ajunge la Finn. Dac Harriet nu se va simi n stare s ajung pn
acolo, ne ntoarcem. Nu v facei griji pentru noi.
Lsai-o balt i venii cu noi!
Oh, pentru numele lui Dumnezeu, Nicky! Ajunsese s-l irite
pe Jeremy. Nu mai ncerca s impui tuturor punctul tu de vedere.
Ce-ar fi s v rzgndii i s venii cu noi?
Pepper vrea s fac poze, se ncpn Nicky; nc prea
suprat. Haide, Harriet!
Lui Harriet i venea s rd. Nicky le voia pe toate dup cum
avea el chef. tia c pn la urm o va alege pe Pepper, dar pentru
moment nu vroia s fie ea cea care s dicteze cnd i cum va face el
aceast alegere, cea care s-i dea lui papucii. Nu vroia ca ea s
plece cu Jeremy. Pentru Harriet aceast desprire nsemna
desprirea drumurilor lor pe toate planurile. Sub impulsul
momentului spuse:
Succes, Pepper!
Pepper zmbi uor.
O s-mi fie bine!
Va avea grij s-i fie, Harriet era convins de asta. Aa cNicky i
Pepper o luar n sus, spre culmile stncoase ce se profilau de un
purpuriu ntunecat peste vlul de nori ce se ndesa att de bizar, iar
Harriet i Jeremy n josul pantelor, spre zona mpdurit.
Nu-s normali, remarc Jeremy; prea ns satisfcut. Dac noi
o s avem parte de vreme proast, ei o s nimereasc tocmai n
inima furtunii, acolo sus.
Poate ar trebui s ne ntoarcem la main, suger Harriet.
Nu noi! Noi nu avem de ce ne teme, insist Jeremy. Am btut
drumul sta nu doar o dat, i eu sunt ca un cal de munte, nu mai
uit niciodat. Este o colib undeva la poalele pdurii. Dac se las
cu furtun, ne putem adposti acolo.
143

i fcuse un fel de toiag dintr-o ramur n form de furc,


zdravn, de la un eucalipt uscat, i acum o mnuia ntr-o manier
foarte brbteasc pentru a-i croi drum pe crrile nclcite ale
muntelui.
Coborser printre plcuri superbe de eucalipi de zpad; n
curnd intrau n pdurea de frasini. Jeremy prea foarte sigur pe el,
aa c nu dup mult timp se spulberar i ndoielile lui Harriet. El
chiar tia drumul. Ea arunc o privire napoi, ct cerul pe deasupra
culmilor nc se mai vedea, spernd ca norii aceia ntunecai s nu
coboare.
Nu trecu mult timp i se afundar att de adnc n pdure, nct
nu se mai vedea cerul.
Jeremy deschidea n tcere, fr ovire drumul, iar Harriet l
urma ncreztoare. Era ceva sinistru, nfricotor i teribil de
singuratic la punile acestea mpdurite, i fu o adevrat uurare
s ajung la coliba de care pomenise Jeremy. Avea pereii din lemn
de frasin, acoperiul din scoar uscat de copac, cu un horn care
arta ct se poate de zdravn.
Nu departe de colib, ddur de urma unui drumeag n toat
regula, npdit de verdea, dar vizibil un drumeag bttorit.
Vezi? o dojeni Jeremy. i tu credeai c eu habar n-am ncotro
merg, nu-i aa? Cu ani n urm, cirezile de la Bimbimbie urcau aici
vara, la pscut pe pajitile de dincolo de linia zpezilor... Le artm
noi lor, tuturor, nu, englezoaico?
Mergeau cu ncredere, tot nainte. Nici nu se punea problema
ntoarcerii. Aveau s se ntlneasc cu ceilali la Finn.
Dar ncet-ncet, mielete parc, norii tot coborau. Din ce n ce
mai jos, ncolcindu-se printre coturile de stnc, alunecnd de-a
lungul povrniului, printre copaci... Deodat Harriet deveni
contient de suflul rece al vntului, de faptul c ncepuse s
tremure. Fierbineala de peste zi se risipise ca prin farmec.
144

Privi n sus, dar nu vzu dect ceaa albicioas ce nghiise


vrfurile copacilor. i Jeremy observase aceste schimbri brute ale
vremii. Atept ca Harriet s trag pe ea puloverul pe care-l avea n
rucsacul ei. i zmbi ncurajator.
Mcar n-o s fie furtun. Nu-i dect cea, ca la munte. Acum,
c am gsit drumul, o s ieim cu uurin din vlul sta de negur.
Nici o problem! Ajungem acas teferi, nevtmai i uscai, ct ai
zice pete.
Grbir pasul, Harriet spernd ca el s aib dreptate.
M ntreb pe unde or fi ceilali.
Trebuie s fie i ei n coborre, spre osea, presupuse Jeremy.
Probabil ntrecndu-se cu ceaa ca i noi.
Ei nu mai au mult de mers, reflect Harriet.
Dup asta nu mai vorbir. i pstrar forele pentru a strbate
distana ce o aveau de parcurs ct mai repede cu putin.
Dar curnd, devenise evident c ceaa ctiga ntrecerea, i
prinsese din urm, apoi i nvluise n totalitate, iar acum pusese
stpnire pe tot ce-i nconjura. Suflul ei de ghea trimitea fiori reci
pn i prin pulovrul de ln al lui Harriet.
Graba lor se transform n pruden, cci se trezir n mijlocul
unei imensiti albe i dense ce-i acoperea parc amenintor.
Harriet ncepu s-i doreasc s nu fi continuat drumul, aa, de unii
singuri. Ideea ei de a isca o confruntare i a fora luarea unei decizii
fusese o idee idioat. Nu era dect vina ei.
l inea pe Jeremy de mn; naintau nc cu ncpnare. Nu
avea nici un drept s se plng.
Apoi, undeva, cumva, pierduser drumul. Erau prea muli copaci
prin jur, umbrele lor nbuindu-i derutant din toate prile. Harriet
privi n sus spre vrfurile lor ce se dizolvau n cea... se cutremur
de spaim.
Ne-am rtcit, nu-i aa?
145

Poate c da, rspunse Jeremy care se oprise din mers. Poate c


nu. i zmbi voios. S-o lum de-a lungul coastei. Dac avem noroc,
regsim drumul.
Nu avur noroc. ncercaser s se ntoarc pe propriile urme,
dar... ddur peste o peter pe lng care n mod sigur nu mai
trecuser, cu gura ei cscat ca o gaur neagr n albul fantomatic al
pdurii.
sta s fie locul unde a ascuns Willie Cameron aurul? glumi
Jeremy n urmtoarea secund, ns totul i deveni trist. Englezoaico,
cred c ar fi mai bine s ne ntoarcem s ne adpostim n peter.
Aa cum spui tu, ne-am cam rtcit. Dar nu te ngrijora, nu ne-am
rtcit prea ru. Nu putem fi chiar att de departe de drum. N-o s
avem prea mult btaie de cap s-l gsim, o dat ce ceaa se va
ridica.
i cnd se va ntmpla asta? se ntreb Harriet cnd n sfrit se
cuibreau, tremurnd, la adpostul peterii. Gndul de a petrece
toat noaptea acolo era de-a dreptul sinistru. Nici unul dintre ei nu
avea chibrituri, aa c nici mcar s fac un foc nu puteau. Dar un
popas acolo era de fapt singurul lucru pe care-l puteau face. Ar fi
fost foarte periculos s se abat prea mult de la drum.
Ce mai final la ederea ei n Munii nzpezii! gndea Harriet.
Alte necazuri cauzate de Jeremy. Asta ar fi spus oare Finn? i venea
s plng la gndul c nu-l va mai vedea dect o dat pe Finn
nainte s plece pentru totdeauna.
N-o fi un popas prea grozav, remarc Jeremy ntrerupndu-i
irul gndurilor, dar cel puin compania e plcut. i cine tie, poate
asta o fi chiar petera lui Willie, iar noi putem fi putred de bogai. Se
ntmpl cumva s observi grmezi fabuloase de aur mprtiate pe
jos?
Harriet ncerc s zmbeasc, dar fu un efort fr rezultat. Jeremy,
aezat foarte aproape de ea, sprijinit de peretele peterii, o mbri
146

cu duioie.
mi pare ru pentru asta, englezoaico. mi asum toat vina...
n-ar fi trebuit s pornim aa la drum. Dar am vrut s-i demonstrez
lui Nicky c nu-i merge ntotdeauna cum vrea el, s te mne de
colo-colo dup bunul lui plac.
Harriet clipi. Ea credea c vina era numai a ei i c ea
demonstrase lucrul acesta. Mai exact, ce vroia s spun el cu asta?
Jeremy ntoarse capul pentru a o privi ntrebtor, cu ochii aceia de
culoarea flori de nu-m-uita, umbre ntunecate pe faa palid.
Spuse cu blndee:
M-am ndrgostit de tine, englezoaico. N-am vrut, dar s-a
ntmplat. Ce anse am?
Oh, Jeremy!
Harriet era impresionat, exasperat i complet luat prin
surprindere.
De ce a trebuit s spui aa ceva? Credeam c suntem prieteni
att de buni!
Deci, asta este ceea ce simi, concluzion el cu o voce tare dup
un minut. Bine, nu mai spun nimic. Nu sunt n dispoziie de
cstorie, oricum... Dar spune-mi un lucru: te mrii cu Nicky?
Harriet ddu din cap.
Nu, rspunse simplu, dar hotrt.
Buun. Eti o fat att de creativ, ar trebui s te ii de-ale tale olrie i alte alea. Nicky ar fi ucis aceast creativitate. Oferta pentru
Sydney mai este nc valabil, s tii.
Nu, rspunse Harriet. Mulumesc, Jeremy, dar nu.
Atunci... ce?
Nu tiu.
Richard i Z.I.M? Finn i Bimbimbie?
Harriet rse uor.
Nu am aa, la degetul mic, opiunile astea, s tii. i acum am
147

altele pe cap. Ca de exemplu, cum ieim din ceaa asta?


mi pare ru, rspunse el spit. Dar la asta nc m mai
gndesc...
*
**
Se ntunecase, iar Harriet nepenise de frig, cnd de undeva de
departe, un strigt nbuit strpunse perdeaua de cea. Srir
amndoi n picioare aproape instantaneu. Jeremy iei repede la gura
peterii i lans un Heeei! zgomotos.
Harriet se nmuie de uurare. Aveau s fie salvai pn la urm.
Nu ndrznise s recunoasc, pn n acest moment, nici fa de sine
ct i era de fric.
Strigtele, strigte ce numai n gura unui australian puteau s
sune aa, se nteir, devenind din ce n ce mai clare i n curnd, o
licrire glbuie sfie negura, apoi o umbr se ivi ntunecat. Era
Finn! Trsturile feei i erau aspre, n ton cu cuttura sever din
ochii lui cnd i gsi pe amndoi zgribulii, dar teferi i nevtmai.
Lui Harriet i venea s-i sar de gt plngnd, dar fu nevoit s-i
stpneasc acest impuls. Finn l fcu pe Jeremy idiot, cci, spunea
el, numai un noroc chior i cluzise, nicidecum aptitudinile lui de
ghid. i aminti lui Harriet c o avertizase nu numai o dat, i nu
ntr-un singur fel, s nu se joace cu furia muntelui.
Le ddu jachete i indicaii precise pentru drumul pe care l
aveau de urmat i pornir mpreun, un drum anevoios, istovitor i
nspimnttor. Reluar urma potecii i coborr cu pruden spre
valea n care se ntindea Bimbimbie.
Cea mai mare parte a drumului, Finn pstr tcerea, sprijinind-o
pe Harriet atent, dar distant. Ca rspuns la ntrebarea voioas a lui
Jeremy: Dar tu cum naiba ne-ai gsit?, el explic dur:
148

Aceasta se ntmpl s fie una dintre zonele muntoase n care


m descurc i cu ochii nchii. Am luat-o pe aici n sperana c poate
ai dat de urma crrii vechi. Nicky mi-a spus care v este inta.
Norocul vostru c ai gsit-o.
Era att de frig... Prin vlul amgitor de cea, luminile de la
ferm licreau cu cldur. Finn i lsase maina la poalele pdurii.
Harriet se prbui pe bancheta din spate, mai bucuroas ca oricnd
c se poate aeza undeva. Reuise s in pasul cu Finn, dar asta o
costase ceva efort. Acum era att de epuizat nct nici s articuleze
dou cuvinte nu mai era n stare.
Traversar rapid valea, zona arcurilor... Harriet era vag
contient de un fel de mormane de umbr care erau altceva dect
vite, unele dintre ele ferindu-se din calea luminii farurilor. Maina
rul peste un pod, pe sub care apa curgea zgomotos... Se tot opreau,
iar Jeremy se ddea jos i deschidea i nchidea porile. El nu era
obosit? se ntreba Harriet, indiferent... Apoi scritul roilor pe
pietri, maina ncetinind... Finn trgea la scara verandei.
Harriet vzu maina lui Nicky parcat mai ncolo i se trezi
dorind ca ei s nu fi fost acolo. Nu vroia nici s se ntoarc la
Warriwillah cu Jeremy, vroia s rmn aici cu Finn, aa sever i
tcut cum era; vroia doar o mic amintire nainte de plecare...
Mna lui Finn o susinea, ajutnd-o s urce dou trepte nguste
pe veranda lung, mprejmuit de un fel de coloane i pardosit cu
dale de piatr. Trei persoane aprur n cadrul uii de la intrare:
Nicky, Pepper i Andrea. Harriet, clipind pentru a se obinui cu
lumina, deveni contient de ostilitatea lui Nicky fa de Jeremy
care anuna vesel:
Gata cu grijile, oameni buni, ne-am ntors vii i nevtmai.
Bieii de voi, spuse Andrea. Ai ngheat! Intrai s v nclzii
la foc.
Am fost foarte ngrijorai, adug i Pepper n timp ce intrau
149

cu toii n cas.
Finn o inea nc pe Harriet de bra, i n ciuda a tot ce-i zisese, ea
gsea strnsoarea lui alintoare. El spusese autoritar:
D jos hainele astea ude, Jeremy. Doamna Soamer i va gsi
ceva s pui pe tine. Apoi, ai face bine s suni la Warriwillah.
Jeremy - era i el obosit, palid, aproape livid - i urm ndemnul
abia trgndu-i picioarele.
Iar tu, Harriet, adug Finn, vocea mblnzindu-i-se, tu du-te
cu Andy! Scumpo, ai grij s fac o baie fierbinte i gsete-i nite
haine uscate.
Harriet l privi pe Nicky. Acesta afia un zmbet nu prea plcut.
Mai bine ai urma sfatul lui Finn, remarc el. Nu ari prea
grozav.
i ddu seama ce vrusese el s spun abia cnd se vzu n
oglind n dormitor, cteva minute mai trziu. Era nc mai palid
la fa ca Jeremy i ochii i se pierdeau n orbite. Iar prul i atrna n
uvie negre i ude ncadrndu-i faa.
Art de parc a fi scpat de la balamuc, remarc ea n faa
Andreei, zmbind neconvingtor.
Oricum, acesta nu era un motiv care s justifice rceala evident a
lui Nicky. n timp ce i scotea hainele ude, se gndea c el
recepionase ct se poate de clar mesajul i nu-i convenea deloc. Nu
agrease deloc faptul c fusese nevoit s-i ia un angajament. El ar fi
fost foarte fericit s nvrt la nesfrit pe degete dou fete n acelai
timp. Harriet oft. Ziua asta ar fi venit oricum, mai devreme sau mai
trziu. Ea nu fcuse dect s opteze pentru mai devreme...
Andrea, care-i pregtea baia, se ntoarse.
Ai prosoape curate n baie, Harriet, i i-am pus i o pereche de
blugi i alte cteva lucruri acolo... i eu stau cteva zile aici pn
ncepe coala.
Ochii ei albatri o asigurau de deplina ei sinceritate.
150

Finn a fost furios pe Nicky pentru c te-a lsat s pleci aa, cu


Jeremy. Cred c i era fric s nu te gseasc degerat sau mai tiu
eu ce, asta n cazul fericit c te gsea. Susinea c Jeremy nu
deosebete nordul de sud i c, Doamne ferete, s nu sfrii acolo
n creierii munilor.
Chicoti.
Harriet nu zbovi mult timp n baie. Ceilali o ateptau i-i era
puin cam team de reacia lui Finn, n starea n care se afla, chiar
dac, aa tcut i distant, fusese destul de amabil cu ea. Cnd fu
gata mbrcat i pieptnat, nc i se prea c arat ca naiba, dei
baia aceea fierbinte fcuse minuni asupra trupului ei ngheat,
asupra minilor i picioarelor ce nc o mai dureau.
i gsi pe ceilali aezai n jurul focului, cu castroane cu sup i
pine n fa, ntr-o ncpere lung cu tavan nalt cu grinzi i cu
podeaua parchetat acoperit de covoare. Un foc de buteni n
Australia, n miezul verii! Lui Harriet nu-i venea s-i cread ochilor.
Dar cldura era att de plcut i reconfortant. Draperiile fuseser
trase de ambele pri ale camerei i o femeie drgu, de vrst
mijlocie, doamna Soames, menajera lui Finn, venea cu alte castroane
de sup aburind, cu o pine aurie bine rumenit i cu buci de
brnz albe ca spuma laptelui.
Ia i mnnc, o ndemn Finn, privind-o intransigent cu nite
ochi att de ptima ntunecai n acea sear, cu o cuttur de
neptruns ce o analiza necrutor. Trebuie s te nclzeti i pe
dinuntru, nu numai pe din afar.
Vino i aaz-te aici, o chem Jeremy, care sttea pe un covora
gros de ln, direct pe podea.
Finn i arunc o privire rece i-i art lui Harriet un fotoliu adnc.
O s-i fie mai bine i mai cald acolo.
Harriet alese, supus, fotoliul... O tot chinuia o dorin
imperioas de a-l privi pe Finn... Descoperise c i fcuser mare
151

plcere i o ndureraser totodat chiar numai unele ocheade pe


care i le adresa pe furi. Nicky nu-i acordase nici un cuvnt. i
lsase jos castronul i se aezase lng Pepper pe o canapea,
ntinznd o mn n jurul umerilor ei. O privea pe Harriet
ngndurat, iar ea se ntreba dac avea s-o ierte vreodat. Ei, dar ce
mai conta? n curnd ea avea s fie departe de Tallawong...
Dei obosit, i savur cu poft supa, ceva pine i puin brnz,
cci i era ntr-adevr foame, btuse atta drum... Era mult prea
obosit chiar i pentru a gndi. i era cald i bine, se relaxase, se
sturase, chiar refuzase nc o porie, cnd, deodat, Finn suger:
Este timpul s v ntoarcei pe la casele voastre, voi, tinerime!
Harriet oft. Era singurul lucru pe care-l putea face ca s-i dea
fora necesar pentru a se ridica din fotoliu. Ochii aceia ptrunztori
se aintir din nou asupra ei. Vocea lui Finn rsun blnd:
Nu tu, Harriet. Tu rmi pe loc. i ajunge pe ziua de azi.
Harriet trase adnc aer n piept. Asta era chiar ceea ce ea i dorea.
Dar el de ce vroise ca ea s rmn?
Hei! sri Jeremy, dar mie nu-mi ajunge ct am ptimit? Dac
englezoaica rmne, atunci rmn i eu. Vreau s m asigur c totul
este n regul.
Ei, i-auzi?
Finn prea de-a dreptul exasperat, dar reui un zmbet ironic.
Cam trziu pentru astfel de atenii i pe deasupra, eu decid
cine rmne i cine nu la Bimbimbie. Aa c vezi-i de drum!
Jeremy se strmb i se ncrunt. Pentru prima dat, rmase fr
cuvinte. Harriet era uor amuzat de situaie. Dar inea la Jeremy.
Ceva n sufletul ei o fcu s ntind prietenete o mn i s-l
consoleze:
i mulumesc pentru grija pe care mi-ai purtat-o, Jeremy.
Pentru c ai avut ntr-adevr grij de mine.
Se ntoarse spre Nicky i Pepper:
152

Pe curnd!
Pe curnd! o salut Pepper automat.
Nicky abia dac nclin din cap.
Vzndu-i plecai, Finn i se adres Andreei:
Scumpo, i gseti tu ceva de fcut dac nu i-a sosit nc ora
de culcare. Eu am cteva lucruri de discutat cu Harriet.
Inima lui Harriet ncepu s bat nebunete. Ce vroia el s discute
cu ea?
M duc s-o ajut pe doamna Soames, rspunse Andrea imediat.
Sri n picioare i iei n fug din camer. Harriet l privi cu
bgare de seam pe Finn. Andrea i spusese c se nfuriase pe Nicky,
iar ea l vzuse exasperat de Jeremy, expediindu-l aa cum o fcuse.
Decise s fac ea primul pas:
Tot ce s-a ntmplat a fost din vina mea, Finn.
Da?
Sttea n picioare n faa ei privind-o inflexibil. Reflexe rocate de
la focul din cmin i ardeau n pr, iar flcrile i dansau n ochi.
Prea periculos. Harriet ar fi vrut s-i fi putut lua ochii de la el, dar
i era practic imposibil.
Da, se strdui s continue. A fost vina mea c ne-am desprit...
eu am ales s merg cu Jeremy.
Tu ai ales, i-auzi! Ei bine, de ast dat, micul tu joc a devenit
periculos. i cnd spun periculos, tiu ce spun. O privi dur. Orice ce
i s-ar fi putut ntmpla astzi, aa c fii atent la mine: din acest
moment, gata cu distracia i cu jocurile de genul sta.
Avea oare de gnd s-i spun c ar fi cazul s plece? Harriet i
muc buza de jos. tia ea c trebuie s plece, dar...
Nu te uita aa speriat la mine!
Brusc, tonul vocii lui se mblnzi.
Vreau s spun c, pur i simplu, am s hotrsc eu n locul tu,
o dat pentru totdeauna.
153

Harriet se ls pe spate. Nu mai putea gndi limpede, era


nmrmurit, cu Finn care sttea acolo, n faa ei, zmbindu-i
aproape ptima la lumina focului din cmin.
Dup un moment de gndire, el continu:
Nu te mai ntreb dac ai intenii serioase n ceea ce-l privete
pe Nicky. tiu deja ce fel de rspuns a primi, cci, ntr-un fel, eti o
fat foarte perseverent. Dar cred c a sosit timpul s te uii la tine
nsi i s recunoti nc de la bun nceput: mprejurrile te-au fcut
s te crezi ndrgostit de Nicky; i-ai pierdut cminul, familia,
apartenena la ceva anume; este fireasc teama de necunoscut atunci
cnd ajungi de una singur pe meleaguri strine...
Ochii i se micorar.
Nu ai dat tu curs sfatului nelept al tatlui tu de a nu te grbi
cu cstoria tocmai pentru c, n adncul inimii tale, i-ai priceput
nelepciunea...?
El fcu o pauz. Harriet l aprob n gnd. Da, avea dreptate,
bineneles. ntr-un fel, ea se crampona de o iluzie. Nu putea ns
s-i spun c, de fapt, el fusese cel care-i zdruncinase ncrederea n
dragostea ei pentru Nicky - c se trezise ndrgostit nebunete de
el...
i toate astea s-au transferat asupra lui Jeremy, continu el
consecvent. Dar nu exist viitor ntr-o astfel de iluzie. i dac tu
nu-i dai singur seama de asta, atunci exist un singur mijloc de a
te convinge. Mie mi place de tnrul Jeremy, dar...
Harriet l ntrerupse nsufleit, cu o strfulgerare de energie:
i mie mi place de tnrul Jeremy, Finn. i tot repet lucrul
acesta de nu mai tiu nici eu de cnd, i i-am spus i lui acelai lucru
chiar n aceast dup-amiaz.
Ochii lui scnteiar.
M bucur s aud asta... Mi-am pierdut rbdarea o dat, n ziua
aceea, la cascad, dac-i mai aminteti.
154

Dac-i mai amintete?! Cum s uite vreodat?


Vd c-i aminteti, observ el dnd din cap. Ei bine, din acest
moment, am terminat-o cu rbdarea! Orice plimbri prin muni sau
mai tiu eu ce altceva, le vei face de acum ncolo numai cu mine.
Fcu doi pai nspre ea i o ridic autoritar din fotoliu.
Harriet i ddu n acest moment seama c nu sosise nc timpul
s prseasc Munii nzpezii. Ochii ei struiau nc pe chipul lui
Finn iar inima i btea dureros de repede. i totui se auzi spunnd
cu calm:
Nu cred c asta i-ar plcea prea mult Corinnei.
El pru s ncremeneasc pe loc.
Ce legtur are Corinne? o ntreb exploziv. Despre ce
Dumnezeu vorbeti?
N-o iubeti pe Corinne?
Harriet pusese ovind ntrebarea. Chiar n timp ce ntreba, i
ddu seama de rspuns.
El o intuise la distan de un bra.
S-o iubesc pe Corinne! repet el. Mai mare tmpenie ca asta
nici n-am auzit.
Dar seara trecut dup nunt, ai condus-o acas...
Doamne - Dumnezeule! Ce-i asta? O melodram victorian?
Am dus-o pe Corinne acas. i? Ce nseamn asta? Avea nevoie de
un sfat, att i nimic mai mult. Am fost ntotdeauna la dispoziia
fetelor Jamieson, ori de cte ori aveau nevoie de cineva cu care s
vorbeasc despre diverse. Poate c ai observat i tu c mama lor este
o femeie foarte ocupat, adug sec. Corinne se gndete s-i taie
rdcinile i s plece n strintate. Eu i-am aprobat planul din
toat inima. N-ar ajunge niciodat s nfloreasc n Tallawong.
Harriet rmase pe gnduri, ncercnd s priceap implicaiile a
ceea ce tocmai aflase, ovind acolo, att de aproape de Finn i
totui att de departe... Oare Corinne fcuse o ultim ncercare i se
155

lovise de nenduplecarea lui Finn? i dduse seama c el nu era


gata s ierte i s uite? Sau ntreaga lor relaie nu fusese dect un vis
irealizabil al ei, nc de la nceput. Harriet trebuia s tie.
Atunci n-o s ieri i s uii?
El o privea nemainelegnd nimic.
Pentru c a fugit i s-a cstorit cu Marc, i reaminti ea.
Scumpo, ncepu el tandru - iar ea fu profund micat cnd el i
se adres n acest fel: era apelativul afectuos pe care-l folosea cnd
vorbea cu surioara lui - scumpo, nu sunt eu n msur s iert
greelile Corinnei. Cstoria ei a fost ceva ce eu nu am neles
niciodat. Fie vorba ntre noi, i cam intraser o grmad de prostii
n cap, de cnd fusese plecat de acas. Cum nimnui nu prea s-i
pese, eu am ncercat pe ct am putut s-o readuc pe calea cea bun,
de multe ori apelnd chiar la certuri usturtoare. Fuga de acas i
cstoria cu Marc Gaillard au constituit punctul culminant al
nebuniilor ei i nclin s cred c tocmai asta a fost cea mai dureroas
lecie de via pe care a primit-o vreodat. Din punctul meu de
vedere, ideea asta, s o ia de la capt undeva peste hotare, este semn
bun... Dar, de fapt, noi nu suntem aici ca s discutm problemele
Corinnei.
Harriet, dei numai la o jumtate de metru de el, nc se mai
opunea ncercrii lui de a o trage mai aproape.
Casa asta, se spune c ai construit-o pentru o fat pe care ai
iubit-o...
Finn ddu din cap, zmbind uor.
De ce pleci urechea la tot felul de zvonuri? Dar dac ii
neaprat s tii chiar totul, a existat o fat, odat - Nona - cu muli
ani n urm, cnd eram amndoi nc foarte tineri. Ea a murit
ntr-un accident de schi. Era o fat foarte dulce i poate din cauza
aceea i s-a ntmplat ei. Nimeni n-a reuit s se mai apropie de
atunci de inima mea. Pn acum!
156

Un zmbet larg i lumin faa.


Dar poate, pn la urm, au avut dreptate. Am construit casa
asta pentru tine.
Pentru mine? bigui Harriet.
Apoi, parc realiznd sensul cuvintelor lui:
Oh, Finn...
Tu eti fata pe care o iubesc, i mrturisi el tandru. Nu tiai
asta, Harriet?
Lui Harriet aproape c-i sri inima din piept. I se prea de
necrezut, i totui, bineneles c tia c Finn o iubete...
El o trgea ncet-ncet, inevitabil, mai aproape, i mai aproape...
Am tiut din primul moment n care te-am vzut acolo, la
aeroport, c nimeni altcineva n afar de tine n-ar mai reui s-mi
ctige inima, murmur el. n schimb tu erai ndrgostit de Nicky
i eu ce-a fi putut s fac, dect s atept?
Toat mpotrivirea ei se risipise ca prin minune. El o strnse
ptima n brae, iar buzele lui se lipir de ale ei, ntr-un srut la
care ea rspunse cu toat fiina...
Cnd n sfrit i ddu drumul din mbriare, o ntreb degajat:
Ei, ce ai rspunde acum, domnioar, dac te-a ntreba dac
mai ai intenii serioase n ceea ce-l privete pe Nicky?
tiu i eu? se prefcu Harriet a ovi.
Vocea i era ntretiat de lacrimi de fericire.
i-a rspunde cu un categoric. Nu. i tiu asta de mult
timp... din cauza ta, Finn.
Din cauza mea? De cnd? Cnd i-ai dat seama?
Nu mai contenea cu ntrebrile, cu ochii pierdui ntr-ai ei.
Harriet chibzuia. Cnd i dduse ea de fapt seama c se
ndrgostise de Finn? S fi fost atunci cnd el o srutase acolo, n
splendoarea templului feeric de deasupra cascadei? Sau atunci cnd
se plimbaser mpreun prin cea, apoi simise acea fericire ce nu
157

i-o putuse explica?


Nu, fusese mai nainte de toate astea.
Cred, rspunse ea rspicat, c totul a nceput din ziua n care
ai omort arpele-tigru i ne-am ntors clare la Warriwillah prin
ploaie.
De atta timp? se minun Finn; dar era n al noulea cer. Dup
prerea mea, iubita mea scump, n-ar trebui s mai pierdem nici o
clip... Telefoneaz-i neleptului tu tat n Anglia i spune-i c te
mrii... Crezi c i de data asta va crede c te grbeti?
Braele lui o nconjurau cu dragoste, ochii ei mari sclipeau de o
fericire cum niciodat n viaa ei nu mai ntlnise i nu avea s mai
ntlneasc.
O s-l asigur c nu, sun o vistoare promisiune. O s-i spun
c l-am gsit pe cel pe care-l iubesc de cnd lumea...
Sfrit

158

CUPRINS
Capitolul 1 ......................................................................................................... 3
Capitolul 2 ....................................................................................................... 23
Capitolul 3 ....................................................................................................... 44
Capitolul 4 ....................................................................................................... 53
Capitolul 5 ....................................................................................................... 67
Capitolul 6 ....................................................................................................... 71
Capitolul 7 ....................................................................................................... 83
Capitolul 8 ....................................................................................................... 94
Capitolul 9 ..................................................................................................... 105
Capitolul 10 ................................................................................................... 119
Capitolul 11 ................................................................................................... 137

Versiune ebook: [1.0] hunyade

159