Sunteți pe pagina 1din 50

R. L.

STINE
ATACUL MUTANILOR
Capitolul 1
Hei, las-o jos!
Am smuls cartea de benzi desenate din mna lui Wilson Clark i am ters
coperta de plastic.
Doar m uitam, a mormit el.
Dac lai o amprent pe ea, i pierde jumtate din valoare, i-am spus
eu.
Am examinat coperta prin nvelitoarea transparent.
Acesta este un Numr Zero al Lebedei Argintii, am zis eu. i e n stare
perfect.
Wilson mi-a fcut semn c nu. Prul lui era ondulat, de un blonddeschis, iar ochii rotunzi i albatri. Mereu prea confuz.
Cum poate s fie Numrul Zero? a ntrebat el. Nu are nici un sens,
Skipper!
Wilson era un prieten bun de-al meu. Dar, uneori, aveam impresia c
venise de pe Marte. Nu tia nimic.
Am ridicat coperta crii Lebda Argintie, ca s vad zeroul mare din col.
Asta o face un numr de colecie, i-am explicat eu. Numrul Zero vine
nainte de Numrul Unu. Aceast carte valoreaz de zece ori ct Numrul Unu
din Lebda Argintie.
Hm? Da?
Wilson s-a scrpinat n prul lui ondulat. S-a aezat pe podea i a
nceput s se uite la crile mele de benzi desenate.
De ce toate crile tale sunt n nvelitori sigilate n plastic, Skipper?
Cum poi s la citeti?
Vedei? V-am spus eu. Wilson nu nelegea nimic.
S le citesc? Nu le citesc, i-am rspuns eu. Dac le citeti, i pierd
valoarea.
S-a uitat la mine.
Nu le citeti?
Nu pot s le scot din nvelitori, i-am explicat eu. Dac desfac
nvelitorile, nu ar mai fi ntr-o stare perfect.
Aaa. Asta e tare! a spus el.

A luat un exemplar din Star Wolf.


Coperta e argintie!
Nu are nici o valoare, am mormit eu. E reeditat.
S-a uitat la coperta argintie, ntorcnd-o pe toate prile, fcnd-o s
strluceasc n lumin.
Tare, a mormit el.
Era cuvntul lui preferat.
Eram n camera mea, cam la o or dup cin. De partea cealalt a
ferestrelor mele duble, cerul era negru. Se nsereaz aa repede iarna. Nu ca pe
planeta Lebedei Argintii, Orcos III, unde soarele nu apune niciodat i unde toi
eroii trebuie s poarte costume cu tuburi de oxigen.
Wilson venise s ia tema la matematic. Locuiete alturi i i las
mereu cartea de matematic la coal, aa c vine mereu s ia tema de la mine.
Ar trebui s colecionezi cri de benzi desenate, i-am spus eu. n
aproximativ douzeci de ani, o s valoreze milioane.
Colecionez tampile de cauciuc, a zis el, lund un anuar Z-Squad.
S-a uitat la rezumatul de pe coperta din spate.
tampile de cauciuc?
Mda. Am n jur de o sut, a spus el.
Ce poi s faci cu tampilele de cauciuc? am ntrebat eu.
A pus cartea la loc n cutie i s-a ridicat n picioare.
Ei bine, poi s pui tampile pe diverse lucruri, a spus el, scuturnduse pe blugi. Am tuiere cu mai multe culori de cerneal. Sau poi doar s te uii
la ele.
Chiar c era ciudat.
Sunt valoroase? am ntrebat eu.
Mi-a fcut semn c nu.
Nu cred.
A luat foaia cu tema la matematic de la picioarele patului meu.
Mai bine m duc acas, Skipper. Ne vedem mine.
S-a ndreptat spre u i l-am condus. Refleciile noastre se uitau la noi
din oglinda de la msua mea cea mare de toalet. Wilson era aa nalt, slab,
blond i cu ochi albatri. Mereu m simisem ca o crti ntunecat i gras pe
lng el.
Dac am fi ntr-o carte de benzi desenate, Wilson ar fi supereroul i eu
partenerul lui. Eu a fi cel gras i caraghios care o d mereu n bar.
E bine c viaa nu e o carte de benzi desenate, nu?
Imediat ce Wilson a plecat, m-am ntors la msua de toalet. Am vzut
cu coada ochiului pancarta mare de deasupra oglinzii, fcut la calculator, pe
care scria SKIPPER MATTHEWS, EXTRATERESTRUL RZBUNTOR.
Tata rugase pe cineva de la el de la serviciu s printeze pancarta pentru
mine, cu ocazia celei de-a dousprezecea aniversri de acum cteva sptmni.
Sub pancart, erau dou postere mari lipite de perete de ambele pri ale
msuei de toalet. Unul era cu Captain America de Jack Kirby. E foarte vechi
i probabil valoreaz o mie de dolari.

Cellalt era mai vechi un poster cu Spawn de Todd MeFarlane. Era


chiar grozav.
Mi-am vzut expresia entuziasmat n oglind, n timp ce m ndreptam
spre msua de toalet.
Plicul maroniu i subire m atepta pe msu.
Mama i tata spuseser c pot s l deschid abia dup cin, dup ce miam terminat tema. Dar nu am putut rezista.
mi simeam pulsul lund-o razna n timp ce m uitam n jos, la plic.
tiam ce m atepta nuntru. Doar gndul la asta mi fcea inima s
bat i mai tare.
Am luat plicul cu grij. Trebuia s l deschid. Trebuia.
Capitolul 2
Am desfcut plicul cu mult grij. Apoi, am bgat mna i am scos
comoara.
Numrul lunii din Mutantul Mascat.
innd cartea de benzi desenate cu ambele mini, am studiat coperta.
Era numrul 24 din Mutantul Mascat. n josul paginii scria cu litere zimate i
roii: O STOARCERE PUTERNIC A UIMITORULUI BURETE!
Grafica era uimitoare. Coperta l reprezenta pe Via de Burete, cunoscut
n univers ca Buretele de Oel, ntr-o mare ncurctur. Era prins n tentaculele
unei caracatie uriae. Caracatia l strngea tare!
Nemaipomenit. Sut la sut nemaipomenit.
mi pstram toate crile de benzi desenate n condiie perfect, n
pungile sigilate. Dar e o revist pe care trebuie s o citesc n fiecare lun.
Mutantul Mascat.
Trebuie s o citesc imediat ce apare. i o citesc de la cap la coad, fiecare
cuvnt de pe fiecare rnd. Citesc chiar i pagina de coresponden.
Asta pentru c Mutantul Mascat era cea mai bine desenat i cea mai
bine scris carte de benzi desenate din lume. i Mutantul Mascat trebuia s fie
cel mai puternic i cel mai ru personaj negativ creat vreodat!
Lucrul care l fcea aa nfiortor era c putea s i schimbe poziia
moleculelor.
Asta nseamn c se putea transforma n orice e solid. Orice!
Pe copert, caracatia uria era de fapt Mutantul Mascat. i puteai da
seama pentru c ea purta masca pe care o purta mereu Mutantul Mascat.
Dar se putea transforma n orice animal. Sau obiect.
Aa scpa mereu de Liga Bieilor Buni. Erau ase supereroi diferii n
Liga Bieilor Buni. i ei erau mutani cu puteri uimitoare. i erau cei mai buni
reprezentani din lume ai legilor. Dar nu puteau s l prind pe Mutantul
Mascat.
Chiar i liderul Ligii, Gazela Galopnd, cel mai rapid om din sistemul
solar, nu era destul de rapid s in pasul cu Mutantul Mascat.
Am studiat coperta cteva minute. mi plcea cum tentaculele caracatiei
l strngeau pe Via de Burete, storcndu-i energia. Se vedea dup expresia lui
c simea dureri de moarte.
Nemaipomenit.

Am luat revista n pat, m-am aezat pe burt i am citit-o. Aciunea


ncepea acolo unde se terminase n numrul 23 al revistei Mutantul Mascat.
Via de Burete, cel mai bun nottor sub ap din lume, era n adncurile
oceanului. ncerca din rsputeri s scape de Mutantul Mascat. Dar Buretele de
Oel i prinsese pelerina n marginea unui recif de corali.
Am ntors pagina. n timp ce Mutantul Mascat se apropia, ncepuse s i
repoziioneze moleculele. i s-a transformat ntr-o caracati enorm i de-a
dreptul dezgusttoare.
Erau opt desene care l nfiau pe Mutantul Mascat transformndu-se.
i apoi, un desen mare ct o pagin care nfia caracatia imens ntinzndui tentaculele lipicioase i groase s l prind pe neajutoratul Via de Burete.
Via de Burete se chinuia s se fereasc.
Dar tentaculele caracatiei s-au apropiat i mai mult. i mai mult.
Eram pe punctul de a ntoarce pagina. Dar, nainte s m mic, am simit
ceva rece i lipicios nfurndu-se n jurul gtului meu.
Capitolul 3
Am gemut i am cutat s m eliberez.
Dar tentaculele reci s-au strns i mai tare n jurul gtului meu.
Nu puteam s m mic. Nu puteam s ip.
Am auzit un rset.
M-am ntors cu greu. i am vzut-o pe Mitzi, sora mea de nou ani. Mi-a
dat drumul i a srit napoi n timp ce m uitam la ea.
De ce ai minile aa reci? am ntrebat eu.
Mi-a zmbit cu zmbetul ei inocent, cu gropie n obraji.
Le-am inut n frigider.
Ce ai fcut? am ipat eu. Le-ai inut n frigider? De ce?
Ca s fie reci, a rspuns ea, nc rnjind.
Sora mea avea un sim al umorului de-a dreptul prostesc. Avea un pr
aten-nchis i drept, ca al meu. i era scund i un pic rotofeie, ca mine.
M-ai speriat de moarte, i-am spus eu, ridicndu-m n pat.
tiu, a rspuns ea.
i-a frecat minile de obrajii mei. Erau nc reci.
Vai. Pleac, Mitzi!
I-am dat o palm pe spate.
De ce ai venit aici? Doar ca s m sperii?
Mi-a fcut semn c nu.
Tata mi-a spus s vin. Mi-a zis s i spun c, dac citeti cri de
benzi desenate, n loc s i faci tema la matematic, o s ai necazuri mari. S-a
uitat la cartea de benzi desenate deschis pe pat. Cred c o s ai necazuri mari,
Skipper.
Nu. Ateapt.
Am prins-o de mn.
Acesta e noul numr din Mutantul Mascat. Trebuie s l citesc. Spunei lui tata c mi fac tema la matematic i

Nu am apucat s termin pentru c tata a intrat n camer. Lumina din


tavan se reflecta n ochelarii lui. Dar tot mi-am dat seama c se uita la cartea
de benzi desenate de pe pat.
Skipper, a spus el suprat cu vocea lui rsuntoare i profund.
Mitzi a trecut pe lng el i a fugit din camer. i plcea s provoace
necazuri. Dar nu voia niciodat s rmn dac lucrurile deveneau de-a
dreptul urte.
i tiam c lucrurile erau pe cale s devin urte, pentru c fusesem deja
avertizat de trei ori c mi petreceam prea mult timp cu colecia mea de cri de
benzi desenate.
Skipper, tii de ce notele tale sunt aa mici? a urlat tata.
Pentru c nu sunt un elev foarte bun? am rspuns eu.
Mare greeal. Tatlui meu nu i plcea cnd rspundeam.
Tata mi amintea un urs mare. Nu pentru c urla mult, ci pentru c era
mare i gras. Avea pr scurt i negru care i acoperea aproape toat fruntea.
De-adevrat. Prul i ncepea aproape de deasupra ochelarilor. i avea o voce
puternic i rsuntoare, ca rgetul unui urs.
Ei bine, dup ce i-am rspuns a urlat furios. Apoi, a scotocit prin camera
mea i mi-a luat cutia cu crile de benzi desenate toat colecia.
mi pare ru, Skipper, o s le arunc pe toate! a ipat el i s-a ndreptat
spre u.
Capitolul 4
Probabil, v ateptai s intru n panic. S ncep s l rog s nu mi
arunce valoroasa colecie.
Dar nu am spus nimic. Am stat lng pat cu minile lsate n jos i am
ateptat.
Vedei voi, tata mai fcuse asta. De multe ori. Dar nu vorbea serios.
Avea un temperament puternic, dar nu era un superrufctor. De fapt,
aproape tot timpul l ncadram n Liga Bieilor Buni.
Marea lui problem era c nu-i plceau crile de benzi desenate. Credea
c sunt nite nimicuri. Chiar i dup ce i explicasem c ntreaga mea colecie
urma probabil s valoreze milioane cnd voi fi de vrsta lui.
Oricum, am stat acolo i am ateptat n linite.
Tata s-a oprit la u i s-a ntors. inea cutia cu ambele mini. i-a
ngustat ochii, uitndu-se la mine prin ochelarii lui cu ram neagr.
O s treci la treab? a ntrebat el cu severitate.
I-am fcut semn c da.
Da, domnule, am mormit eu cu privirea plecat.
A lsat cutia un pic mai jos. Era grea chiar i pentru un om mare i
puternic ca el.
i nu o s i mai pierzi timpul n seara asta cu crile de benzi
desenate? a ntrebat el.
Pot s o termin doar pe asta nou? am ntrebat eu.
Am artat spre Mutantul Mascat de pe pat.
Alt greeal.
A mormit i a vrut s ias pe u cu revistele.

Bine, bine! am ipat eu. mi pare ru. O s mi fac tema, tat. Promit.
O s ncep chiar acum.
A mormit i a intrat din nou n camer. Apoi, a pus cutia la loc lng
perete.
Numai la asta te gndeti zi i noapte, Skipper, a spus el ncet.
Reviste, reviste. Nu e sntos. De-adevrat. Nu e.
Nu am spus nimic. tiam c era pe cale s se duc napoi jos.
Nu mai vreau s aud nimic despre reviste, a spus tata suprat. Ai
neles?
Bine, am mormit eu. mi pare ru, tat.
Am ateptat s l aud cobornd. Apoi, m-am ntors la numrul nou din
Mutantul Mascat. De-abia ateptam s vd cum urma s scape Via de Burete
de caracatia uria.
Dar am auzit-o pe Mitzi pe-aproape. Era nc sus. Dac m-ar vedea citind
revista, cu siguran ar alerga jos i i-ar spune tatlui meu. Hobby-ul lui Mitzi e
s toarne.
Aa c mi-am deschis ghiozdanul i mi-am scos caietul de matematic,
cartea de biologie i alte lucruri de care aveam nevoie.
Am trecut prin ntrebrile la matematic ct de repede am putut.
Probabil c greisem la majoritatea problemelor. Dar nu conta. Oricum, nu
eram bun la matematic.
Apoi, am citit capitolul despre atomi i molecule din cartea de biologie.
Faptul c citeam despre molecule m-a fcut s m gndesc la Mutantul
Mascat.
De-abia ateptam s citesc mai departe revista.
Pn la urm, am terminat tema cu puin dup ora 21.30. A trebuit s
sar peste cteva ntrebri la eseul de la literatur. Dar numai detepii clasei
rspund la toate ntrebrile!
M-am dus jos i mi-am pus un castron de cereale Frosted Flakes, cina
mea trzie preferat. Apoi, le-am spus noapte bun prinilor mei i m-am dus
repede n camera mea, nchiznd ua dup mine, de-abia ateptnd s m bag
n pat i s ncep s citesc.
napoi n adncurile oceanului. Via de Burete a scpat micorndu-se
aa mult nct a alunecat dintre tentaculele caracatiei. Destul de tare, mi-am
spus eu.
Mutantul Mascat a dat furios din tentacule i a jurat c l va prinde pe
Via de Burete ntr-o zi. Apoi, i-a repoziionat din nou moleculele i a revenit
la vechea lui nfiare, grbindu-se spre sediul lui principal.
Sediul lui principal!
M-am holbat la revist, ocat.
Sediul central secret al Mutantului Mascat nu mai fusese artat
niciodat. A, bineneles, fuseser dezvluite imagini dintr-o camer sau dou
din interior.
Dar asta a fost prima dat cnd s-a vzut cldirea din exterior.
Mi-am apropiat pagina de ochi i am examinat-o cu atenie.
Ce loc ciudat! am spus eu cu voce tare.

Cldirea sediului principal nu semna cu nici o alt cldire pe care o


vzusem pn atunci. n mod sigur, nu prea ascunztoarea celui mai mare
rufctor din lume.
Arta ca o pomp de ap uria. O pomp foarte nalt, care ajungea la
cer. Era toat roz i avea un acoperi imens, verde i rotund.
Ciudat, am repetat eu.
Dar sigur c era ascunztoarea perfect. Cine i-ar nchipui vreodat c
cel mai mare personaj negativ al tuturor timpurilor sttea ntr-o cldire care
semna cu o pomp uria de ap?
Am ntors pagina. Mutantul Mascat s-a strecurat n cldire i a disprut
ntr-un lift. A fugit pn n vrf i a intrat n centrul lui privat de comunicaii.
Acolo l atepta o mare surpriz. O siluet ntunecat. Nu putea s i
vad dect contururile negre.
Dar mi-am dat seama imediat cine era. Era Gazela Galopnd, liderul Ligii
Bieilor Buni.
Cum intrase acolo Gazela? Ce avea de gnd s fac?
Continuarea n numrul de luna viitoare.
Uau! Am nchis revista. Mi se ngreunaser pleoapele. Ochii mei erau
prea obosii s citeasc scrisul mic de pe pagina de coresponden. Aa c mam decis s o las pe mine.
Cscnd, am pus revista cu grij pe noptier. Am adormit cum am pus
capul pe pern.
Peste dou zile, ntr-o zi foarte rece i senin, Wilson a venit alergnd
dup mine la sfritul orelor. Jacheta lui albastr era deschis. Niciodat nu i
nchidea jacheta. Nu i plcea cum arta cnd era nchis.
Eu purtam o bluz, un pulover i o jachet grea, cptuit, nchis pn
la gt i tot mi era frig.
Ce e, Wilson? am ntrebat eu.
Rsuflarea lui se ridica sub form de aburi.
Vrei s vii s mi vezi colecia de tampile de cauciuc?
Glumea?!
Trebuie s merg la dentist, i-am spus eu. Mi s-a lrgit aparatul dentar.
Trebuie s l strng, ca s m doar din nou.
Wilson mi-a fcut semn c a neles. Ochii lui albatri i se potriveau cu
jacheta.
Cum ajungi acolo?
Am artat spre staia de autobuz.
Cu autobuzul, i-am spus eu.
Te-am vzut lund autobuzul la de multe ori, a zis el.
E un magazin cu cri de benzi desenate pe Goodale Street, am
rspuns eu, punndu-mi ghiozdanul pe cellalt umr. M duc acolo cu
autobuzul o dat pe sptmn sau ceva de genul sta, s vd ce reviste noi au
mai aprut. Dentistul e la cteva strzi deprtare.
Au tampile de cauciuc la magazinul de reviste? a ntrebat Wilson.
Nu cred, i-am spus eu.
Am vzut autobuzul albastru cu alb venind de dup col.

Trebuie s plec. Ne vedem mai trziu! am strigat eu.


M-am ntors i am fugit ct de repede am putut spre staia de autobuz.
oferul era un tip de treab. M-a vzut alergnd i m-a ateptat. Gfind,
i-am mulumit i m-am urcat n autobuz.
Poate c nu i-a mai fi mulumit dac a fi tiut unde urma s m duc
autobuzul lui. Dar nu tiam c urma s m duc spre cea mai nfiortoare
aventur din viaa mea.
Capitolul 5
Autobuzul era, ca de obicei, aglomerat. Am stat n picioare o vreme. Apoi,
s-au ridicat doi oameni i m-am aezat pe un scaun.
n timp ce autobuzul mergea pe Main Street, m uitam la case i la
curile lor. Nori ntunecai pluteau jos, deasupra acoperiurilor. M ntrebam
dac eram pe cale s avem parte de prima ninsoare din iama asta.
Magazinul de reviste de benzi desenate era la cteva strzi deprtare. Mam uitat la ceas, gndindu-m c poate aveam timp s trec pe acolo nainte s
m duc la dentist. Dar nu. Nu aveam timp pentru reviste azi.
Hei, te duci la Franklin? mi-a ntrerupt gndurile vocea unei fete.
M-am ntors i am vzut c o fat se aezase pe locul de lng mine.
Prul ei rocat era prins ntr-o coad mpletit. Avea ochi verzi i pistrui pe fa.
Purta un pulover de schi gros, cu dungi albastre i roii i nite blugi
decolorai. i inea ghiozdanul de pnz roie n poal.
Da. M duc, am rspuns eu.
Cum e? a ntrebat ea.
i-a ngustat ochii ei verzi ca i cnd m-ar fi studiat.
E bine, i-am spus eu.
Cum te cheam? m-a ntrebat ea.
Skipper, i-am spus eu.
A chicotit.
Nu e un nume adevrat, nu?
Aa mi spun toi, am spus eu.
Locuieti pe o barc sau ceva de genul sta? a ntrebat ea.
Colurile ochilor i s-au ncreit. Mi-am dat seama c rdea de mine.
Cred c Skipper e un nume prostesc. Dar m-am obinuit cu el. mi plcea
mai mult ca numele meu adevrat, Bradley.
Cnd eram mic, eram mereu grbit, i-am spus eu. Aa c zburdam
mult. De asta a nceput s mi se spun Skipper1.
Drgu, a spus ea cu un zmbet de superioritate.
Nu cred c mi place fata asta, mi-am spus eu.
Cum te cheam? am ntrebat-o eu.
Skipper, a rspuns ea rnjind. La fel ca pe tine.
Nu. Care e numele tu adevrat? am insistat eu.
Libby, a spus ea n cele din urm. Libby Zacks.
S-a uitat pe fereastr. Autobuzul s-a oprit n staie. Un copil mic a
nceput s plng n spate.
Unde te duci? m-a ntrebat Libby. Acas?
Nu voiam s i spun c aveam programare la dentist. Era prea demodat.

M duc la un magazin de reviste de benzi desenate, am spus eu. Cel de


pe Goodale. Colecionezi reviste de benzi desenate?
A prut surprins. i eu.
A fost rndul meu s fiu surprins. Majoritatea colecionarilor de reviste
de benzi desenate pe care i cunoteam erau biei.
Ce reviste? am ntrebat eu.
Liceenii Harry & Beanhead, a rspuns ea. Le colecionez pe toate cele
mici, dar i cteva dintre cele obinuite.
Vai!
M-am strmbat.
Liceeanul Harry i prietenul su Beanhead? Revistele alea nu sunt
bune de nimic.
Ba nu! a insistat Libby.
Sunt pentru copii, am mormit eu. Nu sunt reviste de benzi desenate
adevrate.
Sunt scrise foarte bine, a rspuns Libby. i sunt haioase.
Mi-a scos limba.
Poate nu le nelegi.
Mda. Poate, am spus eu, dndu-mi ochii peste cap.
M-am uitat pe fereastr. Cerul se ntunecase. Nu am recunoscut niciunul
dintre magazine. Am vzut un restaurant numit Pearl's i o frizerie mic.
Trecusem de magazinul cu reviste?
Libby i-a mpreunat minile pe ghiozdanul ei rou.
Ce colecionezi? Toate nimicurile alea cu eroi?
Mda, i-am spus eu. Colecia mea valoreaz n jur de o mie de dolari.
Poate dou mii.
n visurile tale, a spus ea.
A nceput s rd.
Valoarea revistelor Liceeanul Harry nu crete niciodat, am informat-o
eu. Chiar i Numerele Unu nu valoreaz nimic. Nu ai lua nici cinci dolari pe
toat colecia ta.
De ce a vrea s le vnd? a spus ea. Nu vreau s le vnd. i nu mi
pas ct valoreaz. mi place s le citesc.
Atunci nu eti o colecionar adevrat, am zis eu.
Toi bieii de la Franklin sunt ca tine? m-a ntrebat Libby.
Nu. Eu sunt cel mai tare, am spus eu.
Am rs amndoi.
nc nu m puteam hotr dac mi plcea sau nu. Era destul de drgu.
i avea un fel de sim al umorului rutcios.
M-am oprit din rs cnd mi-am dat seama c trecusem de staia mea. Am
vzut crengile goale ale unor copaci pe care nu i mai vzusem pn atunci.
Autobuzul a trecut pe lng ei i am vzut alte magazine i mai necunoscute.
Am simit dintr-odat un fior de spaim n piept. Nu cunoteam zona
deloc.
Am intrat n panic i m-am ridicat n picioare.
Ce s-a ntmplat? m-a ntrebat Libby.

Staia mea. Nu nu am cobort, m-am blbit eu.


i-a dat picioarele la o parte, ca s pot s m strecor. Autobuzul a oprit
ntr-o staie, scrind. I-am spus la revedere i m-am grbit spre u.
Unde sunt? m-am ntrebat eu, privind n jur. De ce m-am lsat purtat de
discuia cu fata asta? De ce nu am fost atent?
Te-ai pierdut? m-a ntrebat o voce.
M-am ntors i am vzut, spre surprinderea mea, c Libby coborse dup
mine.
Ce faci aici? am spus eu dintr-odat.
Aici cobor eu, a rspuns ea. Stau la dou strzi n direcia aia.
Mi-a artat cu mna.
Trebuie s m ntorc, am spus eu, rsucindu-m s plec.
n timp ce m ntorceam, am vzut ceva care mi-a tiat respiraia.
Aaa, am scos eu un ipt de mirare i m-am uitat de partea cealalt a
strzii. Dar e imposibil! am spus eu.
M uitam la o cldire nalt de la colul cellalt. O cldire nalt i roz, cu
un acoperi verde i rotund.
M uitam la sediul central secret al Mutantului Mascat.
Capitolul 6
Skipper, ce s-a ntmplat? a spus Libby.
Nu am putut s i rspund. M uitam cu ochii mrii de uimire la
cldirea de pe partea cealalt a strzii. Aveam gura cscat. Maxilarul mi
ajunsese aproape pn la genunchi!
Mi-am ridicat privirea spre acoperiul de un verde aprins. Apoi, am
cobort-o uor asupra zidului de un roz strlucitor. Nu vzusem niciodat
asemenea culori n realitate. Erau culori din revistele de benzi desenate.
Era o cldire din revistele de benzi desenate.
Dar era aici, la colul de vizavi.
Skipper? Te simi bine?
Vocea lui Libby parc se auzea de undeva de departe.
Chiar exist! mi-am spus eu. Sediul central secret al Mutantului Secret
chiar exist!
Sau nu?
Dou mini m-au apucat de umeri, smulgndu-m din lumea gndurilor
mele uimite.
Skipper! Eti n stare de oc sau ceva de genul sta?
Cl cldirea aia! m-am blbit eu.
Nu e cel mai urt lucru pe care l-ai vzut? a ntrebat Libby, dnd din
cap.
i-a dat pe spate prul ei rocat i i-a pus ghiozdanul pe umr.
Dare e
nc nu puteam s vorbesc.
Tata spune c arhitectul trebuie s fie daltonist, a spus Libby. Nu
arat a cldire. Arat ca un zepelin stnd n picioare.
De ct timp e aici? am ntrebat eu, uitndu-m la uile de sticl care
erau singurele ci de acces.

Libby a ridicat din umeri.


Nu tiu. De-abia ne-am mutat aici primvara trecut. Era deja aici.
Norii s-au ntunecat pe cer. Un vnt rece btea la colul strzii.
Cine crezi c lucreaz acolo? a ntrebat Liby. Nu scrie nimic pe cldire.
Normal c nu scrie nimic, mi-am spus eu. Este sediul central secret al
celui mai mare rufctor din lume. Mutantul Mascat nu ar fi pus sub nici o
form un afi pe el!
Nu vrea ca Liga Bieilor Buni s gseasc sediul lui central secret, miam spus eu.
E o nebunie! am strigat eu.
M-am ntors i am vzut-o pe Libby uitndu-se la mine.
Eti sigur c te simi bine? E doar o cldire, Skipper. Nu e nevoie s te
enervezi.
Simeam c m nroesc. Mi-am dat seama c Libby trebuia s cread c
eram nebun.
Cred cred c am mai vzut cldirea asta undeva, am ncercat eu s i
explic.
Trebuie s m duc acas, a spus ea, uitndu-se la cerul care se
ntuneca. Vrei s vii i tu? O s i art colecia mea de reviste de benzi
desenate.
Nu. Am ntrziat la dentist, am rspuns eu.
Hm?
i-a ngustat ochii.
Ai spus c te duci la un magazin de reviste de benzi desenate.
Simeam cum m nroeam i mai tare.
Mmm m duc la magazinul de reviste dup ce ies de la dentist, i-am
spus eu.
De ct timp pori aparatul dentar? m-a ntrebat ea.
Am ofat.
Dintotdeauna.
A nceput s se ndeprteze.
Pi, ne mai vedem.
Mda. Pa.
S-a ntors i a nceput s alerge de-a lungul strzii. M-am gndit cu
tristee c trebuia s cread c eram un ciudat.
Nu puteam s m abin. Chiar fusesem ocat cnd vzusem cldirea aia.
M-am ntors din nou spre ea. Acoperiul cldirii era umbrit de norii joi. Acum,
aceasta arta ca o rachet subire i roz, ajungnd pn la nori.
A venit un camion. Am ateptat s treac, apoi am traversat repede
strada.
Nu era nimeni pe trotuar. Nu vzusem pe nimeni intrnd sau ieind din
cldire.
E doar o cldire mare cu birouri, mi-am spus eu. Nimic prea interesant.
Dar inima mi btea cu putere, n timp ce m-am oprit la civa metri de
uile de sticl. Am tras adnc aer n piept i m-am uitat nuntru.

tiu c era ceva nebunesc, dar chiar m ateptam s vd nuntru


oameni purtnd costume de supereroi.
Mi-am ngustat ochii i m-am uitat cu atenie prin geam.
Nu am vzut pe nimeni. Prea ntuneric nuntru.
Am mai fcut un pas spre cldire. Apoi altul.
Am ajuns chiar lng uile de sticl i am aruncat o privire nuntru. Am
vzut un hol larg. Perei roz i galbeni. Un ir de lifturi n spate.
Dar nici un om. Nimeni. Era goal.
Am apucat mnerul uii de sticl. Am nghiit cu zgomot.
S intru? m-am ntrebat eu. Am curajul?
Capitolul 7
Mna mi s-a ncletat pe mnerul uii de sticl. Am nceput s deschid
ua grea.
Apoi, am vzut cu coada ochiului un autobuz albastru cu alb venind spre
mine. Am aruncat o privire la ceas. ntrziasem la dentist doar cinci minute.
Dac sream n autobuz, eram la dentist n cteva minute.
Dnd drumul mnerului, m-am ntors i am fugit spre staia de autobuz,
cu ghiozdanul blngnindu-mi-se pe umr. Eram dezamgit. Dar m simeam
i uurat.
Era ngrozitor s intri n sediul central al celui mai ru mutant din
univers.
Autobuzul s-a oprit n staie. Am ateptat s urce un om mai btrn.
Apoi, am urcat i eu, am lsat banii n cutie i m-am dus repede spre spatele
autobuzului.
Voiam s m uit pentru ultima oar la misterioasa cldire roz cu verde.
Pe locurile din spate stteau dou femei. Dar m-am bgat ntre ele i miam rezemat faa de geamul din spate.
M holbam la cldire n timp ce autobuzul pleca. Culorile ei strluceau,
chiar dac cerul era aa ntunecat deasupra ei. Nu era nimeni pe trotuar. Tot
nu vzusem pe nimeni intrnd sau ieind din cldire.
Dup cteva secunde, cldirea s-a pierdut n deprtare. Mi-am ntors
privirea dinspre fereastr i m-am dus pe culoar s caut un loc liber.
Ciudat, mi-am spus eu. De-a dreptul ciudat.
i era chiar aceeai cldire ca aceea din revista de benzi desenate? a
ntrebat Wilson.
Ochii lui albatri se uitau la mine pe deasupra mesei din cantin.
I-am fcut semn c da.
Imediat ce am ajuns acas ieri dup-mas, m-am uitat n revist.
Cldirea era exact aceeai.
Wilson a scos un sendvi din pachet i a nceput s i desfac ambalajul.
Cu ce i-a fcut mama ta sendvi? a ntrebat el.
L-am desfcut pe al meu.
Cu salat de ton. Dar ie?
A ridicat o felie de pine i s-a uitat n sendvi.
Cu salat de ton, a rspuns el. Vrei s facem schimb?
Avem amndoi salat de ton, i-am spus eu. De ce s facem schimb?

A ridicat din umeri.


Nu tiu.
Am schimbat sendviurile. Salata de ton a mamei lui era mai bun dect
cea a mamei mele. Am scos sticla de suc din pachet. Apoi, am aruncat mrul la
gunoi. i tot spuneam mamei mele s nu mi pun mr. i spusesem c l arunc
n fiecare zi. De ce continua s mi pun?
Pot s iau cutia ta cu budinc? l-am ntrebat eu pe Wilson.
Nu, a rspuns el.
Am mncat jumtate de sendvi. M gndeam mult la cldirea
misterioas. M gndisem la ea de cnd o vzusem.
Am rezolvat misterul, a spus Wilson.
S-a scrpinat n buclele lui de un blond-deschis. Un zmbet i-a aprut pe
fa.
Da! L-am rezolvat!
Ce? am ntrebat eu cu nerbdare.
E simplu, a rspuns Wilson. Cine deseneaz Mutantul Mascat?
Artistul? am ntrebat eu. Jimmy Starenko, desigur. Starenko a creat
Mutantul Mascat i Liga Bieilor Buni.
Cum putea Wilson s nu tie asta?
Ei bine, pun pariu c tipul sta, Starenko, a fost aici ntr-o zi, a
continuat Wilson, nfignd paiul n cutia lui cu suc.
Starenko? Aici? n Riverview Falls? am spus eu.
Nu nelegeam.
Wilson mi-a fcut semn c da.
S spunem c Starenko e aici. Conduce pe strad i vede cldirea aia
ciudat. Oprete maina. Iese. Se uit la cldire. i se gndete: Ce cldire
grozav! Ar fi un sediu central secret perfect pentru Mutantul Mascat.
Uau! neleg, am mormit eu.
ncepeam s pricep punctul de vedere al lui Wilson.
Vrei s spui c a vzut cldirea, i-a plcut i a copiat-o cnd a desenat
sediul central.
Wilson mi-a fcut semn c da.
Avea o bucat de elin pe dinii din fa.
Mda. Poate a ieit din main i i-a fcut cteva schie. Apoi, a pstrat
schiele ntr-un sertar sau ceva de genul sta pn a avut nevoie de ele.
Avea logic.
De fapt, avea prea mult logic. Eram de-a dreptul dezamgit. tiam c
era o prostie, dar chiar voiam ca acea cldire s fie sediul secret al Mutantului
Mascat.
Wilson stricase tot. De ce trebuia s fie imediat aa raional?
Mi-am mai luat nite tampile de cauciuc, mi-a spus el, lund ultima
mbuctur din cutia cu budinc. Vrei s le vezi? A putea s le aduc la tine
dup ore.
Nu mersi, am rspuns eu. Ar fi prea interesant.

M hotrsem s iau autobuzul i s m duc s vd cldirea din nou n


acea dup-mas. Dar domnioara Partridge ne dduse o groaz de teme.
Trebuia s m duc direct acas.
n ziua urmtoare a nins. Eu, Wilson i ali civa copii ne-am dus s ne
dm cu sania pe Grover's Hill.
Dup o sptmn, am avut n sfrit timp s m ntorc s m uit la
cldire. De data asta, intru, mi-am spus eu. M-am hotrt c trebuia s fie un
recepioner sau un paznic acolo. Urma s ntreb a cui era cldirea i cine lucra
acolo.
M simeam de-adevrat curajos cnd am urcat n autobuz dup ore. Era
o cldire cu birouri extraordinara, la urma urmei. Nimic prea interesant.
Aezndu-m pe un scaun din partea din fa a autobuzului, m-am uitat
dup Libby. Autobuzul era plin de copii care se duceau acas dup ore. n
spate, am vzut o fat rocat certndu-se cu alt fat. Dar nu era Libby.
Nici urm de ea.
M-am uitat pe fereastr n timp ce autobuzul trecea pe lng magazinul
cu reviste de benzi desenate. Apoi, la distan de cteva strzi, am trecut de
cabinetul dentistului meu. Doar uitndu-m la cabinet, m-a apucat durerea de
dini!
Era o dup-mas nsorit i senin. Lumina puternic a soarelui intra pe
geamurile autobuzului, fcndu-m s mi pun o mn deasupra ochilor n
timp ce m uitam afar.
Trebuia s m uit cu atenie, pentru c nu eram sigur unde trebuia s
cobor. Chiar nu cunoteam deloc zona asta.
Copiii erau nghesuii pe culoar. Aa c nu puteam s m uit pe
geamurile de pe partea cealalt a autobuzului.
Sper s nu fi trecut deja de cldire, mi-am spus eu. Aveam o senzaie
apstoare n stomac. Chiar mi era fric s nu m rtcesc.
Mama spunea c, atunci cnd aveam doi ani, m pierduse pentru cteva
minute n zona cu mncare congelat de la Pic'n Pay. Cred c de atunci mi era
fric s nu m pierd.
Autobuzul a oprit ntr-o staie. Am recunoscut micul parc de partea
cealalt a strzii. Aici trebuia s cobor!
Cobor! am strigat eu, srind pe culoar.
Am lovit un biat cu ghiozdanul, n timp ce naintam cu greu spre ua
din fa.
mi pare ru. Cobor! Cobor!
Mi-am croit drum prin mulimea de copii i am cobort treptele, la
bordur. Autobuzul a plecat. Lumina soarelui m-a nvluit.
M-am apropiat de colul strzii. Da. Asta era staia. Recunoteam locul
acum.
M-am ntors i mi-am ridicat privirea spre cldirea ciudat.
i m-am trezit holbndu-m la o zon mare i pustie.
Cldirea dispruse.
Capitolul 8
Uau! am ipat eu nlemnit.

Punndu-mi o mn deasupra ochilor, m-am uitat de partea cealalt a


strzii. Cum putuse cldirea aceea enorm s dispar ntr-o sptmn?
Nu am avut prea mult timp s m gndesc la asta. Alt autobuz a oprit n
staie.
Skipper! Hei, Skipper!
Libby a srit din autobuz, fcndu-mi cu mna i strigndu-m.
Purta acelai pulover de schi rou cu albastru i aceiai blugi decolorai,
rupi la un genunchi. Avea prul prins ntr-o coad de cal, cu un elastic
albastru.
Hei, ce faci n cartierul meu? a ntrebat ea, zmbind n timp ce alerga
spre mine.
Cl cldirea aceea! M-am blbit eu, artnd spre locul pustiu. A
disprut!
Expresia de pe faa lui Libby s-a schimbat.
Pi, nu zici bun, nimic? a mormit ea, ncruntndu-se la mine.
Bun, am spus eu. Ce s-a ntmplat cu cldirea aceea?
S-a ntors i s-a uitat unde m uitam i eu. Apoi, a ridicat din umeri.
Cred c a fost drmat.
Dar dar m-am blbit eu.
Era aa urt, a spus Libby. Poate c locuitorii i-au obligat s o
drme.
Dar i-ai vzut drmnd-o? am ntrebat eu agitat. Locuieti aproape,
nu? I-ai vzut?
S-a gndit, ngustndu-i ochii verzi n timp ce se gndea.
Pi nu, a rspuns ea n cele din urm. Am trecut pe aici de cteva
ori, dar
Nu ai vzut nici un utilaj? am ntrebat eu nelinitit. Nici un utilaj de
demolare? Nici un buldozer? Zeci de muncitori?
Libby mi-a fcut semn c nu.
Nu. De fapt, nu am vzut pe nimeni demolnd cldirea. Dar nici nu mam uitat.
i-a dat jos ghiozdanul rou de pe umr i l-a inut de bretea, n fa, cu
ambele mini.
Nu tiu de ce eti aa interesat de cldirea aia urt, Skipper. M
bucur c a disprut.
Dar aprea ntr-o revist de benzi desenate! am spus eu dintr-odat.
Hm?
S-a uitat cu atenie la mine.
Despre ce vorbeti?
tiam eu c nu o s neleag.
Despre nimic, am mormit eu.
Skipper, ai btut att drum pn aici doar ca s vezi cldirea aia? a
ntrebat ea.
Nici gnd, am minit eu. Bineneles c nu.
Vrei s vii la mine s mi vezi colecia de reviste de benzi desenate?
Eram aa obosit i confuz, nct am spus da.

Am ieit repede de la Libby, dup mai puin de o or. Revistele alea


Liceenii Harry & Beanhead erau cele mai plictisitoare reviste din lume! i
desenele erau aa proaste. Nu i ddea nimeni seama c cele dou fete erau
desenate la fel, cu excepia faptului c una avea pr blond i cealalt negru?
Vai!
Libby insistase s mi arate fiecare revist Liceenii Harry & Beanhead pe
care o avea. i avea rafturi pline!
Bineneles c nu putusem s fiu atent la revistele alea plictisitoare. Nu
putusem s nu m gndesc la cldirea aceea ciudat. Cum putuse o cldire s
dispar fr nici o urm?
Am alergat spre staia de autobuz de pe Main Street. Soarele se ascundea
n spatele cldirilor. Umbre lungi i albstrii se conturau pe trotuare.
Cnd ajung la colul strzii, pun pariu c acea cldire va fi din nou acolo!
mi-am spus eu.
Dar bineneles c nu era.
tiu. tiu. Am nite gnduri ciudate. Cred c de la prea multe reviste de
benzi desenate.
A trebuit s atept autobuzul aproape o jumtate de or. mi petrecusem
toat ziua uitndu-m la un loc pustiu, gndind-m la cldirea care dispruse.
Cnd am ajuns acas n sfrit, am gsit un plic maroniu care m
atepta pe msua din hol, unde las mama scrisorile.
Da! am spus eu fericit.
Numrul special din Mutantul Mascat! Compania de reviste de benzi
desenate scotea dou ediii speciale luna asta i asta era prima.
I-am spus: Bun mamei mele, mi-am aruncat pe jos geaca i
ghiozdanul greu i am alergat pe scrile care duceau spre camera mea,
strngnd revista cu putere n mna mea mic i cald.
De-abia ateptam s vd ce se ntmplase dup ce Gazela Galopnd
intrase n sediul Mutantului Mascat. Am scos cu grij revista din plic i m-am
uitat cu atenie la copert.
i era acolo. Cldirea roz cu verde a sediului. Fix pe copert.
Mna mi tremura n timp ce am deschis la prima pagin. Titlul scris cu
litere mari, roii i nfricotoare era NATEREA UNUI NOU MUTANT. Mutantul
Mascat sttea n faa unei console mari de comunicaii.
Se uita la un perete plin cu aproape douzeci de monitoare. Pe fiecare
monitor era un alt membru al Ligii Bieilor Buni.
i urmresc pe fiecare, au fost primele cuvinte ale Mutantului Mascat.
Nu o s m gseasc niciodat. Am pus o Cortin Invizibil n jurul ntregului
meu sediu!
Am rmas cu gura cscat citind aceste cuvinte. Le-am citit de trei ori
nainte s las revista s mi alunece din mini pe pat.
O Cortin Invizibil.
Nimeni nu putea vedea cldirea Mutantului Mascat pentru c o
mprejmuise cu o Cortin Invizibil.
M-am aezat nelinitit pe marginea patului, gfind, simindu-mi
tmplele pulsnd.

Asta se ntmplase i n realitate?


De asta nu putusem vedea cldirea roz cu verde dup-masa aceasta?
mi oferea revista rspunsul cu privire la misterul dispariiei cldirii?
Suna nebunete. Suna de-a dreptul nebunete.
Dar era adevrat? Chiar era cldirea ascunsa de o Cortin Invizibil?
Capul mi se nvrtea mai repede ca Uimitorul Om-Tornad! tiam un
singur lucru. Trebuia s m duc acolo s aflu.
Capitolul 9
Dup-masa urmtoare, dup ore, trebuia s m duc cu mama la mail s
mi cumpere tenii. Eu de obicei probez cel puin zece sau dousprezece
perechi, apoi o rog s mi-i cumpere pe cei mai scumpi. Cei care aveau talp
moale sau lumini care se aprindeau cnd mergeai.
Dar, de data asta, am ales prima pereche pe care am vzut-o, nite
Reeboks simpli, alb cu negru. Cu alte cuvinte, cine se putea gndi la tenii
cnd o cldire invizibil atepta s fie descoperit?
n main, spre cas, am nceput s i povestesc mamei mele despre
cldire. Dar m-a ntrerupt dup cteva propoziii.
A vrea s fii la fel de interesat de coal ct eti de revistele alea
prosteti, a spus ea oftnd.
Asta spunea mereu.
Cnd ai citit ultima oar o carte bun? a continuat ea.
M-am decis s schimb subiectul.
Am disecat un vierme azi la biologie, i-am spus eu.
A fcut o fa dezgustat.
Nu are profesorul vostru ceva mai bun de fcut dect s disece nite
viermi srmani i nevinovai?
Mama pur i simplu nu era binedispus azi.
Dup-amiaza urmtoare, purtnd noii mei tenii, m-am urcat nerbdtor
n autobuz. Punnd banii n cutie, am vzut-o pe Libby stnd n spate. n timp
ce autobuzul a cotit, am naintat greoi i m-am aezat lng ea, punndu-mi
ghiozdanul pe jos.
M duc din nou la cldirea aia, am spus eu dintr-odat. Cred c e
nconjurat de o Cortin Invizibil.
Nu spui bun niciodat? s-a plns ea, dndu-i ochii pe spate.
I-am spus: Bun. Apoi, am repetat ce spusesem despre Cortina
Invizibil. I-am spus c citisem despre ea n noul numr al revistei Mutantul
Mascat i c revista ar putea da indicii despre ce se ntmpla n realitate.
Libby m-a ascultat cu atenie, fr s clipeasc, fr s se clinteasc. Miam dat seama c ncepuse s neleag de ce eram aa entuziasmat s gsesc
cldirea asta.
Cnd am terminat cu explicaiile, mi-a pus o mn pe frunte.
Nu pari s ai febr, a spus ea. Te duci la un psihiatru?
Hm?
I-am dat mna la o parte.
Te duci la un psihiatru? Eti complet srit. tii asta, nu?
Nu sunt nebun, am spus eu. O s i dovedesc. Vino cu mine!

S-a dat mai aproape de fereastr, ca i cnd ar fi ncercat s se


ndeprteze de mine.
Nici gnd, a spus ea. Nu mi vine s cred c stau aici cu un biat care
crede c revistele de benzi desenate prind via.
Mi-a artat ceva pe fereastr.
Hei, uite, Skipper, e iepuraul de Pate! i d un ou Znei Mselu!
A nceput s rd. Cu rutate.
Ha, ha, am mormit eu suprat.
Am simul umorului. Dar nu mi place s rd de mine fete care
colecioneaz reviste ca Liceenii Harry & Beanhead.
Autobuzul a oprit n staie. Mi-am pus ghiozdanul pe umr i m-am
grbit spre ua din spate. Libby a venit dup mine.
n timp ce autobuzul pleca lsnd n urm nori de fum negru, m holbam
la partea cealalt a strzii.
Nici o cldire. Doar un loc gol.
Ei bine?
M-am ntors spre Libby.
Vii?
i-a strmbat gura ntr-o expresie gnditoare.
La spaiul acela gol? Skipper, nu o s te simi ca un prost cnd o s
vezi c nu e nimic acolo?
Pi atunci, du-te acas, i-am spus eu tios.
Bine. Vin, a zis ea, rnjind.
Am traversat strada. Doi adolesceni pe biciclete aproape au dat peste
noi.
I-am ratat! a strigat unul.
Cellalt a nceput s rd.
Cum trecem prin Cortina Invizibil? a ntrebat Libby.
Prea serioas. Dar mi-am dat seama dup ochii ei c rdea de mine.
n revist, oamenii pur i simplu trec prin ea, i-am spus eu. Nu poi s
o simi sau alte chestii de genul sta. E ca un ecran de fum. Dar, odat ce treci
de ea, poi vedea cldirea.
Bine. S ncercm, a spus Libby.
i-a dat pe spate coada de cal.
S terminm cu asta, bine?
Mergnd unul lng altul, am fcut un pas pe trotuar spre locul pustiu.
Apoi altul. i altul.
Am trecut de trotuar i am clcat pe pmntul tare.
Nu mi vine s cred c fac asta, a mormit Libby.
Am mai fcut un pas.
Nu mi vine s cred c
S-a oprit pentru c a aprut cldirea.
Aaaa!
Am ipat amndoi n acelai timp. M-a apucat de ncheietur i m-a
strns tare. Mna ei era rece ca gheaa.

Ne aflam la civa metri de ua de sticl. Pereii strlucitori ai cldirii roz


cu verde apruser brusc lng noi.
Ai ai avut dreptate! s-a blbit Libby, nc strngndu-m de
ncheietura.
Am nghiit cu noduri. Am ncercat s vorbesc, dar gura mi se uscase
dintr-odat. Am tuit i nu am putut s spun nici un cuvnt.
i acum? a ntrebat Libby, holbndu-se la pereii strlucitori.
Tot nu puteam s vorbesc.
Revista e adevrat! mi-am spus eu. Revista e adevrat.
Asta nsemna c sediul chiar aparinea Mutantului Mascat?
Stai! m-am ndemnat eu s m calmez. Inima mi btea deja mai repede
dect alerga Biatul Rapid.
i acum? a repetat Libby nelinitit. S plecm de aici, bine?
Pentru prima oar, a prut de-a dreptul speriat.
Nici gnd! am spus eu. Hai. S intrm.
M-a tras napoi.
S intrm? Eti nebun?
Trebuie, am spus eu. Hai! s nu uii asta. S mergem.
Am tras adnc aer n piept, am deschis ua grea de sticl i ne-am
strecurat nuntru.
Capitolul 10
Am fcut un pas n holul luminat puternic. Inima mi btea aa tare c
m durea pieptul. mi tremurau genunchii. Nu mai fusesem aa speriat n toat
viaa mea!
M-am uitat repede n jur.
Holul era enorm. Prea s se ntind la infinit. Pereii roz cu galben
strluceau uor. Tavanul de un alb sclipitor prea s fie la mai bine de un
kilometru i jumtate deasupra noastr.
Nu am vzut nici un birou de recepie. Nici un scaun sau mas. Nici un
fel de mobil.
Unde e toat lumea? a optit Libby.
Mi-am dat seama c i ea era speriat. M strngea de mn i sttea
aproape de mine.
ncperea mare era goal. Nu se mai vedea absolut nimeni.
Am auzit un pas.
i un r ncet.
O raz de lumin galben a nit din perete i s-a aternut pe corpul
meu.
Am simit o mncrime uoar. Ceva ca o furnictur, genul de senzaie
pe care o ai cnd i amorete mna.
M-a sgetat repede din cap n picioare. Peste o secund sau dou, lumina
a disprut i furnictura a ncetat.
Ce a fost asta? i-am optit eu lui Libby.
Ce a fost ce? a rspuns ea.
Nu ai simit?
Mi-a fcut semn c nu.

Nu am simit nimic. ncerci s m sperii sau ceva de genul sta,


Skipper?
A fost un fel de raz electric, am spus eu. M-a luminat cnd am pit
nainte.
S ieim de aici, a mormit ea. E aa de linite, e nfricotor.
Mi-am ntors privirea spre irul de lifturi de pe peretele galben. Aveam
curajul s m urc ntr-unul? Eram destul de curajos s explorez un pic?
E e doar o cldire mare cu birouri, i-am spus eu lui Libby, ncercnd
s m ncurajez singur.
Ei bine, dac este o cldire cu birouri, unde sunt angajaii? a ntrebat
ea.
Poate birourile sunt nchise, am sugerat eu.
Joia? A spus Libby. Nu e srbtoare sau ceva de genul sta. Cred c e
goal, Skipper. Nu cred c lucreaz nimeni aici.
Am fcut civa pai spre lifturi. Teniii mei bocneau tare pe podeaua de
marmur.
Dar toate luminile sunt aprinse, Libby, am spus eu. i ua era
deschis.
S-a grbit s m ajung. Ochii ei se plimbau de colo-colo. Am observat c
era foarte speriat.
tiu la ce te gndeti, a spus ea. Nu crezi c e doar o cldire cu
birouri. Crezi c e sediul secret al personajului la din revista de benzi
desenate, nu, Skipper.
Am nghiit cu noduri. Genunchii nc mi tremurau. Am ncercat s i fac
s se opreasc, dar nu am reuit.
Pi, poate e, am rspuns eu holbndu-m la lifturile din faa noastr.
Vreau s spun, cum i explici Cortina Invizibil? Era n revist i era n afara
acestei cldiri.
Nu nu pot s mi explic, s-a blbit Libby. E ciudat. E prea ciudat.
Locul sta mi d fiori, Skipper! Chiar cred
E doar o cale s aflm adevrul, am spus eu.
Am ncercat s par curajos, dar vocea mi tremura aproape la fel de mult
ca genunchii!
Libby s-a uitat i ea spre lifturile la care m uitam. A ghicit ce mi trecea
prin minte.
Nici gnd! a ipat ea ndreptndu-se spre ua de sticl.
O s mergem doar sus i apoi jos, am spus eu. Poate o s deschidem
ua liftului la cteva etaje i o s aruncm o privire, am spus eu.
Nici gnd, a repetat Libby.
Faa i-a devenit palid dintr-odat. Ochii ei verzi erau mrii de spaim.
Libby, o s dureze doar un minut, am insistat eu. Am venit pn aici.
Trebuie s explorez un pic. Nu vreau s m duc acas nainte s aflu ce e cu
cldirea asta.
Tu s te duci cu liftul, a spus ea. Eu m duc acas.
S-a ndreptat spre ua de sticl.

Afar, am vzut un autobuz albastru cu alb oprind n staie. A cobort o


femeie cu un copil ntr-o mn i cu cru n alta.
A putea s ies pe u i s m urc direct n acel autobuz, mi-am spus
eu. A putea s plec de aici n deplin siguran. i s m duc acas.
Dar ce s-ar ntmpla dup ce a ajunge acas?
M-a simi ca un la, ca un incapabil. i a petrece zi dup zi gndindum la aceast cldire, ntrebndu-m dac descoperisem de-adevrat sediul
secret al unui superrufctor adevrat.
Dac m-a fi urcat n autobuz i m-a fi dus acas, cldirea tot ar fi
rmas un mister. i misterul m-ar fi scos din mini.
Bine, Libby, poi s te duci acas dac vrei, am spus eu. Eu o s m
duc cu liftul pn sus i napoi.
M-a privit gnditoare. Apoi, i-a dat ochii peste cap.
Bine, bine. Vin, a murmurat ea dnd din cap.
Eram fericit. Chiar nu voiam s m duc singur.
Fac asta doar pentru c mi pare ru pentru tine, a spus Libby, venind
dup mine de-a lungul podelei cu marmur spre lifturi.
Hm? De ce i pare ru pentru mine? am ntrebat eu.
Pentru c eti aa mprtiat, a rspuns ea. Chiar crezi c o revist de
benzi desenate poate s prind via. E trist. E chiar trist.
Mulumesc Domnului c Liceenii Harry & Beanhead nu prinde via!
am tachinat-o eu. Apoi, am mai spus: Dar Cortina Invizibil? A fost adevrat,
nu?
Libby nu a rspuns. n schimb, a nceput s rd.
Vorbeti serios! a spus ea.
Rsul ei a rsunat n holul imens i gol.
M-a fcut s m simt ceva mai curajos. Am nceput i eu s rd.
Ce mare lucru? m-am ntrebat eu. Deci o s mergi cu liftul. i ce?
Mutantul Mascat nu o s intre cu noi n lift, mi-am spus eu. Probabil o s
aruncm o privire la multe birouri plictisitoare. i asta e tot.
Am apsat pe un buton luminat de pe perete. Ua argintie a liftului din
faa noastr s-a deschis imediat.
Am aruncat o privire n lift. Avea perei de un maroniu-nchis i o
balustrad argintie de jur-mprejur.
Nu era nimic pe perei. Nici un afi. Nici un cuvnt.
Mi-am dat seama dintr-odat c nici n hol nu era nici un fel de
inscripie. Nu era nici mcar un afi cu numele cldirii. Sau un afi care s
anune vizitatorii unde s se nregistreze.
Ciudat!
S mergem, am spus eu.
Libby s-a dat napoi. Am tras-o de mn n lift.
Uile s-au nchis silenios dup noi imediat ce am intrat. M-am ntors
spre tabloul de comand din stnga uii. Era un dreptunghi lung i argintiu
plin cu butoane.
Am apsat butonul spre ultimul etaj.
Liftul a nceput s huruie. S-a smucit uor i am nceput s urcm.

M-am ntors spre Libby. Sttea rezemat de peretele din spate, cu minile
n buzunarele de la blugi. Se uita drept nainte, la u.
Urcm, am murmurat eu.
Liftul a prins vitez.
Hei! am ipat amndoi n acelai timp.
Ne ne ducem jos! am spus eu.
Apsasem pe butonul pentru ultimul etaj. Dar cdeam. Repede.
Din ce n ce mai repede.
M-am prins de balustrad cu ambele mini.
Unde ne ducea?
Urma s se opreasc vreodat?
Capitolul 11
Liftul s-a oprit cu o bufnitur puternic ce mi-a fcut genunchii s se
ndoaie.
Uau! am ipat eu.
Am dat drumul balustradei i m-am ntors spre Libby care era lng
mine.
Te simi bine?
Mi-a fcut semn c da. Se uita drept nainte, la ua liftului.
Ar fi trebuit s urcm, am mormit eu ncordat. Am apsat butonul de
urcare.
De ce nu se deschide ua? a ntrebat Libby cu o voce tremurnd.
Ne-am uitat amndoi la u. Am pit spre centrul liftului.
Deschide! am comandat eu.
Ua nu s-a clintit.
Suntem blocai aici, a spus Libby, vocea ei devenind ascuit i firav.
Nu, am rspuns eu, nc ncercnd s fiu cel curajos. O s se
deschid. Privete. E doar lent.
Ua nu s-a deschis.
Liftul trebuie s fie stricat, s-a plns Libby. O s stm nchii aici
pentru totdeauna. Deja ncepe s se termine aerul. Nu pot s respir!
Nu intra n panic, am avertizat-o eu, strduindu-m s mi menin
vocea calm. Trage aer adnc n piept, Libby. E destul aer.
A tras aer adnc n piept, supus. L-a dat afar cu un huuuuuu lung.
De ce nu se deschide ua? tiam eu c nu trebuia s facem asta!
M-am ntors spre panoul de comand. Pe un buton de jos scria
DESCHIDERE. L-am apsat. Ua s-a deschis dintr-odat.
M-am ntors spre Libby.
Vezi? Nu am pit nimic.
Dar unde suntem? a spus ea.
Am pit spre u i am aruncat o privire afar. Era foarte ntuneric.
Vedeam un fel de mainrie mare n ntuneric.
Cred c suntem la subsol, i-am spus eu lui Libby. Sunt tot felul de
evi, un furnal mare i chestii de-astea.
S mergem, m-a ndemnat Libby, ntorcndu-se la peretele liftului.

Am fcut un pas afar din lift i m-am uitat n ambele pri. Nu am vzut
mare lucru. Alte mainrii. Un ir de conserve metalice. O grmad de cutii
lungi de metal.
Hai, Skipper, a spus Libby. S mergem napoi sus. Acum!
Am intrat din nou n lift i am apsat pe butonul pe care scria HOL.
Ua nu s-a nchis. Liftul nu s-a micat, nu a huruit.
Am apsat din nou butonul. De cinci sau ase ori.
Nu s-a ntmplat nimic.
Dintr-odat, mi s-a pus n gt un nod ct un pepene. Chiar nu voiam s
rmn blocat aici, n pivnia asta ntunecat.
Am nceput s aps pe butoane la nimereal. Am apsat pe toate. Am
apsat de cinci sau ase ori un buton rou pe care scria URGEN.
Nimic.
Nu mi vine s cred! am spus eu.
S ieim i s lum alt lift, a sugerat Libby.
Bun idee, mi-am spus eu. n hol era un ir lung de lifturi. O s ieim
din liftul sta i o s chemm altul s ne ia.
Am luat-o nainte n pivnia ntunecat. Libby sttea aproape de mine.
Aaaa!
Amndoi am gemut ncet n timp ce ua liftului s-a nchis repede n
spatele nostru.
Ce se ntmpl? am ntrebat eu. De ce nu s-a nchis nainte?
Libby nu a rspuns.
Am ateptat s mi se obinuiasc ochii cu ntunericul. Apoi, am vzut la
ce se holba Libby.
Unde sunt celelalte lifturi? a ipat ea.
Ne uitam la un perete neted i gol. Liftul care ne adusese aici era
singurul lift de pe perete.
M-am ntors, verificnd ceilali perei. Dar era prea ntuneric s vd la
distan.
Cred c celelalte lifturi nu ajung pn aici, a mormit Libby cu o voce
tremurnd.
M-am uitat pe perete dup un buton care s ne aduc liftul napoi. Nu
era nici un buton.
Nu e nici o cale de ieire! s-a plns Libby. Chiar nici o cale de ieire!
Capitolul 12
Poate sunt lifturi pe cellalt perete, am spus eu, artnd de partea
cealalt a ncperii enorme i ntunecate.
Poate, a spus Libby nencreztoare.
Poate e o scar sau ceva, am zis eu.
Poate, a spus ea ncet.
Un zgomot brusc m-a fcut s tresar. Un bubuit urmat de un hrit.
E doar furnalul de sus care a pornit, i-am spus eu lui Libby.
S gsim o ieire de aici, m-a ndemnat ea. Nu mai intru n nici un lift
ct triesc!

Am simit c mi-a pus mna pe umr cnd am nceput s mi croiesc


drum n ntuneric. Furnalul uria i gri hria i tuea. Alt mainrie mare a
scos un cnit ncet n timp ce am trecut pe lng ea.
E cineva aici? am strigat eu.
Vocea mea a rsunat printre evile lungi i prfuite care se ntindeau de-a
lungul tavanului jos, deasupra capetelor noastre. Mi-am pus minile n jurul
gurii i am strigat din nou.
E cineva aici? M aude cineva?
Tcere.
Singurele sunete care se auzeau erau huruitul furnalului i scritul
teniilor notri, pe cnd eu i Libby ne furiam ncet pe podea.
Dup ce am ajuns la peretele opus, am vzut c nu erau lifturi aici. Pe
peretele neted nu era nimic n afar de un strat gros de pnze de pianjen
lng tavan.
Trebuie s fie nite scri care s ne duc afar de aici, a optit Libby,
care era aproape de mine.
O lumina slab se ntrezrea printr-o u ngust din fa.
S vedem unde ne duce, am spus eu, dndu-mi la o parte de pe fa
pnzele aspre de pianjen.
Am intrat pe u i ne-am pomenit ntr-un hol lung. Becurile prfuite din
tavan aruncau o lumin palid peste podeaua de ciment.
E cineva aici? am strigat eu din nou.
Vocea mea s-a auzit spart n holul lung ca un tunel.
Nici un rspuns.
Ui negre erau aliniate de o parte i de alta a holului. Am aruncat cte o
privire pe fiecare u n timp ce naintam. Am vzut grmezi de cutii, fiiere
nalte, mainrii ciudate i necunoscute. O camer mare era plin cu grmezi
enorme de cabluri metalice. n alta erau folii metalice aproape pn la tavan.
Alooo! am strigat eu. Alooo!
Nici un rspuns.
Nite lumini roii intermitente dintr-o camer mi-au atras atenia. M-am
oprit n u i m-am uitat la un fel de panou de comand.
Un perete era plin de lumini roii i verzi intermitente. n faa lor era un
panou lung plin cu butoane, rotie i manete. De-a lungul panoului erau trei
taburete nalte. Dar nu sttea nimeni pe ele.
Nimeni nu controla panoul. Camera era goal. La fel de goal ca i restul
acestei pivnie ciudate i nspimnttoare.
Ciudat, nu? i-am optit eu lui Libby.
Cnd am vzut c nu rspunde, m-am ntors s vd dac era n regul.
Libby?
Dispruse.
Capitolul 13
M-am ntors.
Libby?
Tremuram din toate ncheieturile.
Unde eti?

M-am uitat cu atenie pe holul lung i gri. Nici urm de ea.


Libby? Dac e cumva vreo glum prosteasc am nceput eu s zic.
Dar restul cuvintelor mi-au pierit.
Gfind, m-am strduit s o iau pe unde venisem.
Libby?
Holul se curba i am luat-o pe acolo. Am nceput s alerg, cu minile
epene de o parte i de alta a corpului, strignd-o, uitndu-m la fiecare u, n
fiecare camer ntunecat.
Cum s-ar fi putut pierde? m-am ntrebat eu, simind panica sufocndum. Fusese chiar n spatele meu.
Am mai cotit o dat. Am ajuns pe un hol pe care nu l explorasem nc.
Libby?
Holul ngust ducea spre o camer enorm, luminoas. A trebuit s nchid
ochii din cauza luminii strlucitoare.
Dup ce i-am deschis, m-am trezit n faa unei mainrii uriae. Valuri
puternice de lumin din tavanul nalt o nvluiau.
Mainria parc avea sute de metri! ntr-o parte, era un panou de control
plin cu ceasuri, butoane i becuri. O pies lung i plat ca o band rulant
ducea spre mai multe rulouri. i, la captul mainriei, era o roat mare i
alb. Nu un cilindru. Nu un sul de hrtie alb.
Mi-am dat seama c era o tipografie.
M-am furiat n ncpere, clcnd printre topuri de hrtie i cutii de
carton. Podeaua era plin cu hrtii, cu hrtii ptate de cerneal, ifonate,
ndoite, pliate i rupte.
n timp ce naintam cu greu prin tipografia uria, marea de hrtii mi
ajungea aproape pn la genunchi!
Libby? Eti aici? Libby?
Tcere.
Camera aceasta era la fel de goal ca i celelalte.
Hrtia mi scria sub picioare. Mi-am croit drum spre o mas lung din
fundul ncperii. Am gsit un taburet rou n faa mesei i m-am aezat pe el.
Am ndeprtat foile mari de hrtie de lng picioarele mele i m-am uitat
prin ncpere. O sut de ntrebri au nvlit n mintea mea dintr-odat.
Unde era Libby? Cum putuse s dispar aa?
Era pe undeva pe-aproape? Urma s vin de pe hol n aceast camer?
Unde erau toi? De ce era locul acesta complet pustiu?
Aici se tipreau revistele de benzi desenate? Eram la subsolul Collectable
Comics, compania care publica Mutantul Mascat?
ntrebri i iar ntrebri.
Creierul meu era pe cale s explodeze. M-am uitat prin camera
dezordonat, privirea alunecndu-mi, n cutarea lui Libby, peste tiparnia
uria.
Unde era? Unde?
Mi-am ntors privirea napoi la mas i am oftat.
Aproape am czut de pe taburet. Mutantul Mascat se holba la mine.
Capitolul 14

Un desen mare, color al Mutantului Mascat se holba la mine de pe mas.


Uimit, l-am luat i l-am examinat.
Fusese desenat pe un carton gros cu cerneal color. Pelerina Mutantului
Mascat i atrna n spate. Prin masc, ochii lui preau s se holbeze la mine.
Nite ochi malefici, furioi.
Cerneala strlucea pe pagin, de parc ar fi fost nc ud. Am trecut un
deget peste marginea pelerinei. Cerneala nu s-a luat.
Studiind portretul, m-am ntrebat dac Starenko l desenase.
Uitndu-m dincolo de mas, am vzut un teanc de hrtii pe un bufet
care se ntindea de-a lungul peretelui opus. Srind de pe taburetul nalt, mi-am
croit drum pn la bufet i am nceput s rsfoiesc hrtiile.
Erau desene n cerneal i schie n creion. Multe dintre ele l reprezentau
pe Mutantul Mascat. l nfiau n diferite ipostaze. Unele l reprezentau
modificndu-i poziia moleculelor, transformndu-se n animale slbatice i n
creaturi ciudate, nepmntene.
Am deschis o map mare i am gsit n jur de dousprezece schie ale
membrilor Ligii Bieilor Buni. Apoi, am gsit un teanc de desene n creion ale
unor personaje pe care nu le mai vzusem niciodat.
Aici trebuie c fac revistele de benzi desenate! mi-am spus eu.
Eram aa de entuziasmat s vd desenele i schiele astea, c aproape
uitasem de Libby.
Cldirea roz cu verde trebuie s fie sediul Collectable Comics, mi-am
spus eu.
ncepeam s m calmez. Temerile s-au desprins de mine ca penele
Biatului-Pasre de Lupt.
La urma urmei, nu avea de ce s mi fie fric. Nu intrasem n sediul celui
mai mare superrufctor din lume. Eram la subsolul birourilor tipografiei.
Aici lucrau scriitorii i artitii. i aici scoteau revista n fiecare lun.
Aa c, de ce s mi fie fric?
Am rsfoit map dup map, naintnd de-a lungul bufetului lung. Am
gsit un morman de schie pentru o revist pe care tocmai o cumprasem.
Eram aa de entuziasmat s vd opera original! Pagina era de-a dreptul
mare, aproape de dou ori mai mare dect cea a revistei de benzi desenate. Am
dedus c artitii i fceau desenele mult mai mari dect apreau n revist. i
c micorau desenele cnd le scoteau la imprimant.
Am gsit nite desene n creion noi despre Mutantul Mascat. Mi-am dat
seama c erau noi pentru c nu le recunoscusem din revistele mele de acas
i le aveam pe toate!
Desen dup desen. Ochii mei parc se nvrteau.
Niciodat nu mi nchipuisem c revistele Collectable Comics se fceau
chiar n Riverview Falls.
Am rsfoit un bloc de desen cu portretele Oamenilor-Pinguin. tiam c
erau nite personaje pozitive i c lumea i credea grozavi. Costumele lor alb cu
negru mi se preau caraghioase.
M distram de minune. Chiar mi plcea.
Desigur c asta trebuia s se termine.

S-a terminat cnd am deschis ultimul bloc de desen de pe bufet. i cnd


m-am uitat la schiele din el.
E imposibil! am strigat eu cu voce tare.
M uitam la nite schie cu MINE.
Capitolul 15
Rsfoiam nnebunit teancul mare de schie.
E doar imaginaia ta, Skipper, mi-am spus eu. Biatul din schie doar
seamn cu tine. Nu eti tu.
Dar trebuia s fiu eu.
n fiecare schi, biatul avea faa mea rotund, prul meu negru, tiat
scurt n pri i lung n cretet.
Era scund, ca mine. i doar un pic gras. Avea zmbetul meu strmb, un
pic mai ridicat ntr-un col al gurii. Purta hainele mele blugi largi i tricouri cu
mneci lungi i cu buzunare.
M-am oprit asupra unei schie de la jumtatea mormanului i m-am uitat
la ea, apropiindu-mi-o de fa.
Uau! am spus eu.
Biatul din desen avea pn i dintele din fa ciobit. Ca mine.
E imposibil! am strigat eu cu o voce subire i strident n camera
enorm.
Cine m desenase? i de ce? De ce ar face un artist al crilor de benzi
desenate schi dup schi cu mine?
i de unde m cunotea artistul aa bine? De unde tia artistul c aveam
un dinte din fa un pic ciobit?
Un fior rece mi-a trecut pe ira spinrii. Mi s-a fcut dintr-odat foarte
fric. M-am uitat la schie, cu inima btndu-mi cu putere.
ntr-un desen eram foarte speriat. Fugeam de ceva, cu minile ntinse n
fa.
Alt desen reprezenta un portret mare al meu. Expresia mea din schi era
de suprare. Nu. Mai mult dect de suprare. Pream furios.
Alt schi m nfia ncordndu-mi muchii. Hei, art destul de bine,
mi-am spus eu. Artistul mi desenase nite pectorali musculoi de supererou.
n alt desen aveam ochii nchii.
Dormeam? Sau eram mort?
nc m uitam la desene, unul dup altul, studiindu-le pe rnd, cnd am
auzit nite zgomote de pai.
i mi-am dat seama c nu mai eram singur.
Ci cine e acolo? am ntrebat eu, fcnd civa pai.
Capitolul 16
Unde ai fost? m-a ntrebat Libby nervoas, alergnd de-a lungul
camerei spre mine. Te-am cutat peste tot!
Unde ai fost tu? am rspuns eu. Credeam c eti n spatele meu.
Credeam c eti naintea mea! a ipat ea. Ai luat-o dup un col i ai
disprut.
S-a oprit n faa mea, gfind, cu faa roie.
Cum ai putut s m lai singur n locul sta ciudat?

Nu te-am lsat! am insistat eu. Tu m-ai lsat!


Mi-a fcut semn c nu, nc gfind.
Ei bine, s ieim de aici, Skipper! Am gsit nite lifturi care
funcioneaz.
M-a tras de mnec.
Am luat teancul de schie.
Uite, Libby!
I le-am ntins.
Trebuie s vezi astea.
Vorbeti serios? a ipat ea. Vreau s ies de aici. Nu vreau s m uit la
schie din reviste de benzi desenate acum!
Dar dar m-am blbit eu, fluturnd desenele.
S-a ntors i s-a ndreptat spre u.
i-am spus c am gsit nite lifturi. Vii sau nu?
Dar desenele astea sunt cu mine! am ipat eu.
Mda. Sigur, a spus ea cu ironie.
S-a oprit n ua tipografiei mari i s-a ntors spre mine.
De ce te-ar desena cineva tocmai pe tine, Skipper?
Nu nu tiu, m-am blbit eu. Dar desenele astea
Ai o imaginaie bolnvicioas, a spus ea. Pari normal. Dar eti de-a
dreptul ciudat. Pa!
Libby a nceput s alerge spre u pe podeaua nesat cu hrtii.
Nu, stai! am strigat eu.
Am lsat desenele pe bufet, m-am ridicat de pe taburetul nalt i m-am
dus dup ea.
Ateapt-m, Libby!
M-am dus dup ea pe hol. Nici eu nu voiam s fiu singur n locul acesta
ciudat. Trebuia s m duc acas i s m gndesc la toate astea. Trebuia s
rezolv misterul.
Capul mi se nvrtea. Eram de-a dreptul confuz.
M-am dus dup ea prin tunelurile lungi de pe hol. Am cotit i am vzut
un ir de lifturi pe perete.
Libby a apsat butonul din perete i unul dintre lifturi s-a deschis
silenios. Am aruncat amndoi cte o privire atent nuntru nainte de a intra.
Era gol.
Gfiam amndoi. Inima mi btea cu putere. M durea ntr-o parte.
Niciunul din noi nu a scos un cuvnt.
Libby a apsat pe butonul pe care scria HOL. Am auzit un hrit ncet i
am simit liftul micndu-se.
Cnd s-a deschis ua i am vzut pereii roz cu galben de pe hol, eu i
Libby am ipat amndoi de bucurie. Am nit mpreun din lift i ne-am
ndreptat n fug, pe podeaua cu marmur, spre ieire.
Odat ajuni pe trotuar, m-am oprit i m-am sprijinit cu minile de
genunchi, trgnd guri pline de aer curat. Cnd mi-am ridicat privirea, am
vzut-o pe Libby uitndu-se la ceas.
Trebuie s m duc acas, a spus ea. Mama o s se supere!

M crezi n legtur cu desenele? am ntrebat eu dintr-o rsuflare.


Nu, a rspuns ea. Cine te-ar crede?
Mi-a fcut cu mna i s-a ndeprtat pe strad, ndreptndu-se spre
cas.
Am vzut un autobuz apropiindu-se, cteva strzi mai ncolo. Cutnd
nite mruni n buzunar, m-a ntors s m uit pentru ultima oar la cldirea
aceea ciudat.
Dispruse din nou.
Aveam nevoie de timp s m gndesc la tot ce se ntmplase. Dar, cnd
am ajuns acas, Wilson m atepta i a venit dup mine n camera mea.
Am adus cteva dintre tampilele mele de cauciuc, a spus el, ridicnd
o plas de carton maroniu spre mine. A ntors-o cu fundul n sus i a golit-o pe
biroul meu.
M-am gndit c poate ai vrea s le vezi pe cteva dintre cele mai bune.
Wilson, am nceput eu s vorbesc, chiar nu
Asta reprezint o grgri, a spus el, artndu-mi o tampil mic de
lemn. E foarte veche. E cea mai veche pe care o am. Uite. O s i-o art.
A deschis o tuier cu cerneal albastr, a nmuiat tampila cu grgria
i a apsat-o pe un top de hrtie de pe biroul meu.
Ct de veche e? l-am ntrebat eu.
Nu tiu, a rspuns el.
A luat alta.
E o vac, a spus el.
De parc nu mi-a fi dat seama. A apsat-o pe topul de hrtie.
Am mai multe cu vaci, a spus Wilson. Dar am adus numai una.
Am studiat vaca, prefcndu-m interesat.
i asta e foarte veche, a spus Wilson cu mndrie.
Ct de veche? am ntrebat eu.
A ridicat din umeri.
Habar nu am.
A ntins mna dup alt tampil.
Mmm Wilson tocmai mi s-a ntmplat ceva foarte ciudat, i-am
spus eu. i trebuie s m gndesc la asta. Singur.
i-a ngustat ochii albatri, derutat.
Ce s-a ntmplat?
E o poveste lung, am spus eu. Eram ntr-o cldire. n nordul oraului.
Cred c acolo se fac Collectable Comics.
Adevrat? Aici n Riverview Falls? Wilson a fcut o fa mirat. i te-au
lsat s intri?
Nu era nimeni acolo, i-am spus eu.
M simeam bine s mprtesc cuiva povestea asta.
Aa c am intrat. Cu o fat pe care am cunoscut-o n autobuz. Libby.
Am ncercat s urcm cu liftul. Dar ne-a dus jos. Dup aia Libby s-a pierdut. i
am gsit un teanc cu desene cu mine.
Stai! a spus Wilson, fcndu-mi semn s m opresc. Nu am prea
neles, Skipper.

Mi-am dat seama c ceea ce i spusesem nu avea nici o logic. Cum


puteam s i explic?
I-am spus lui Wilson c vorbesc mai trziu cu el, dup ce m linitesc. Lam ajutat s i strng tampilele. Adusese n jur de douzeci.
Douzeci dintre cele mai bune, a spus el.
L-am condus jos i mi-a spus c m sun dup cin.
Dup ce a plecat, ceva de pe msua cu scrisori din hol mi-a atras
atenia. Un plic maroniu.
Mi-a srit inima din loc. Era Da! Un plic de la compania Collectable
Comics. Urmtorul numr special al Mutantului Mascat.
Eram aa entuziasmat c era s drm msua cnd am luat plicul. L-am
luat n mn fr s l deschid i am urcat scrile n fug, dou odat.
Am nevoie de intimitate. Trebuie s studiez asta! mi-am spus eu.
Am nchis ua de la dormitor dup mine i m-am aezat pe marginea
patului. Minile mi tremurau n timp ce am deschis plicul i am scos revista.
Pe copert era un prim-plan cu Mutantul Mascat. Se uita cu furie la
cititori. Titlul era UN NOU DUMAN AL MUTANTULUI!
Hm? Un nou duman?
Am tras adnc aer n piept i mi-am inut respiraia. Linitete-te,
Skipper! mi-am spus eu. E doar o revist de benzi desenate.
M va ajuta oare numrul acesta nou s rezolv misterul?
mi va spune ceva despre sediul ciudat, roz cu verde? M va ajuta s
rezolv vreuna dintre enigmele din dup-amiaza asta?
Am ntors prima pagin. nfia sediul de deasupra. Cellalt desen, de la
nivelul strzii. n ntunericul profund, cineva se apropia de uile de sticl.
Cineva se furia n sediu.
Am ntors pagina.
i am ipat ct de tare am putut:
Nu mi vine s cred!
Capitolul 17
Da. Probabil ai ghicit. EU m strecuram n sediul Mutantului Mascat.
M-am holbat la pagin aa intens c am avut impresia c mi ieeau ochii
din cap.
Eram aa de entuziasmat i ocat c nu puteam s citesc. Cuvintele
se suprapuneau.
Am ntors paginile cu minile tremurnde. Nici nu cred c respiram. Am
studiat fiecare poz, innd revista la civa centimetri de ochi.
Gazela Galopnd sttea ntr-o camer mic. Camera se nclzea din ce n
ce mai mult. n cteva minute, Gazela Galopnd urma s devin Gazela Fiart!
Mutantul Mascat prinsese Gazela Galopnd n sediul lui. i acum avea de
gnd s l lase acolo s ard.
Am ntors pagina. Mna mi tremura aa de tare c aproape am rupt
pagina.
Eram acolo, furindu-m pe holul ntunecat. n revist, purtam acelai
tricou i aceiai blugi ca acum.

Urmtorul desen era un prim-plan cu faa mea. Picturi mari de sudoare


se scurgeau de-a lungul feei mele roz. Cred c asta nsemna c era speriat.
Sunt prea gras n desenul sta, mi-am spus eu.
Dar eram eu. Eram cu siguran EU!
Mam! am ipat eu, nchiznd revista i srind de pe pat. Mam! Tat!
Trebuie s vedei asta!
Am ieit repede din camer i am luat-o la fug pe scri. Nici nu cred c
atingeam scrile cu picioarele!
Mam! Tat! Unde suntei?
I-am gsit n buctrie, pregtind cina. Tata tia ceap lng chiuvet.
Avea lacrimi n ochi. Mama era aplecat deasupra aragazului. Ca de obicei, nu
putea s aprind cuptorul.
Apar n revista asta! am ipat eu, dnd buzna n buctrie.
Nu acum! au spus ei n acelai timp.
Nu. Trebuie s vedei asta! am insistat eu, fluturnd revista n faa
tatlui meu.
Tata nu s-a oprit din tiatul cepei.
I-ai trimis o scrisoare editorului? a ntrebat el cu ochii n lacrimi.
Nu! Apar n revist! i-am spus eu dintr-o suflare.
Am fluturat revista n faa lui.
Nu vd nimic! a spus tata. Ia-o din faa mea! Nu vezi ce mi-a fcut
ceapa asta?
E un truc cu tiatul cepei, a spus mama, aplecat peste aragaz. Dar
nu l tiu.
M-am dus la mama n fug.
Trebuie s vezi asta, mam. Apar aici. Uite. Sunt chiar eu!
Mama a dat din cap, ncruntndu-se.
Nu pot s l aprind, a spus ea, oftnd. Cred c s-a stricat supapa din
nou.
O s m uit la ea dac o s m opresc vreodat din plns, i-a spus
tata.
Vrei s v uitai la asta?! am ipat eu, pierzndu-mi controlul.
Mama a aruncat o privire rapid peste pagina pe care o ineam n faa ei.
Da, da. Chiar seamn un pic cu tine, Skipper, a spus ea, dndu-m
la o parte.
S-a ntors din nou la cuptor.
Chiar avem nevoie de un aragaz nou, drag.
Tat, uit-te!
Am alergat din nou la el, dar i acoperise faa cu un prosop i plngea n
el.
Cred c nu poi s te uii acum, nu? am spus eu ncet.
Nu a rspuns. Doar plngea n prosop.
Am scos un oftat lung i iritat. Care era problema lor?
Era cel mai interesant lucru care mi se ntmplase vreodat. i nici nu se
deranjau s se uite.
Furios, am nchis revista i am ieit din ncpere cu pai apsai.

Skipper, pune masa, a strigat mama dup mine.


S pun masa? Sunt personaj principal ntr-o revist de benzi desenate
cunoscut i ea mi spune s pun masa?
De ce nu poate s o pun Mitzi? am ntrebat eu.
Pune masa, Skipper, a repetat mama cu asprime.
Bine, bine. O clip, am strigat eu.
M-am aezat pe canapeaua din camera de zi i am deschis la sfritul
revistei. Eram prea nerbdtor s o termin. Voiam s citesc partea care te
anuna ce urma s se ntmple n numrul urmtor.
Ochii mei au alunecat peste pagin. Gazela Galopnd era nc nchis n
camera fierbinte. i era i Mutantul Mascat de partea cealalt a uii, pe cale s
i declare victoria.
Am citit cu atenie gndurile Gazelei Galopnd, scrise deasupra lui. Ce
spunea?
Numai biatul poate s m salveze acum, gndea Gazela Galopnd.
Numai biatul poate salva lumea de rul Mutantului Mascat. Dar unde e?
Am citit iar. i iar.
Era adevrat? Eram singurul care putea s l salveze pe Gazela
Galopnd?
Chiar trebuia s m ntorc acolo?
Capitolul 18
A doua zi dup ore m-am grbit spre staia de autobuz. Era o zi senin i
rece. Pmntul de sub teniii mei era bocn. Cerul de deasupra arta ca o folie
lat de ghea albastr i rece.
Aplecndu-m contra vntului puternic, m ntrebam dac urma s o
gsesc pe Libby n autobuz. De-abia ateptam s i spun despre revista de benzi
desenate. Voiam s i spun c intram din nou n cldirea aceea ciudat.
Oare o s vin cu mine?
Nici gnd, mi-am spus eu. Libby se speriase n timpul primei noastre
vizite acolo i nu mai aveam cum s o duc acolo.
Am trecut n fug peste terenul de sport, cu ochii aintii asupra stzii,
uitndu-m dup autobuz.
Hei, Skipper! m-a strigat o voce familiar.
M-am ntors i l-am vzut pe Wilson alergnd spre mine, geaca desfcut
fluturnd n urma lui ca nite aripi.
Skipper, ce faci? Te duci acas?
La dou strzi deprtare, autobuzul albastru cu alb a ntors la col.
Nu M duc undeva, i-am spus eu lui Wilson. Nu pot s m uit la
colecia ta de tampile de cauciuc acum.
Expresia lui a devenit serioas.
Nu mai colecionez tampile de cauciuc, a spus el. Am renunat.
Nu am putut s mi ascund surprinderea:
Hm? De ce?
mi ocupau prea mult timp, a rspuns el.
Autobuzul a oprit n staie. Uile s-au deschis.
Ne vedem mai trziu, i-am spus eu lui Wilson.

n timp ce m urcam n autobuz, mi-am adus aminte unde m duceam.


i m-am ntrebat dintr-odat dac urma s l vd pe Wilson mai trziu. M-am
ntrebat dac aveam s l mai vd vreodat!
Libby nu era n autobuz. ntr-un fel, m bucuram. Ar fi nsemnat s i
explic ce aveam de gnd s fac.
Ar fi rs de mine pentru c credeam ce scria ntr-o revist de benzi
desenate.
Dar revista spusese adevrul despre Cortina Invizibilitii. i acum
spusese c eu eram singurul care putea s l salveze pe Gazela Galopnd i s
opreasc rul fcut de Mutantul Mascat.
Dar e doar o revist! ar fi spus Libby. Cum poi fi aa de prost s crezi ce
scrie ntr-o revist de benzi desenate?
Asta ar fi spus. i nu tiu cum i-a fi rspuns.
Aa c, m bucuram c nu era n autobuz.
Am cobort din autobuz n faa locului gol. M-am uitat la el de pe partea
cealalt a strzii. tiam c de fapt nu era un loc gol. tiam c sediul roz cu
verde era acolo, ascuns dup Cortina Invizibilitii.
n timp ce am trecut strada, am simit un fior de fric. Gura mi s-a uscat
dintr-odat.
Am ncercat s nghit, dar aproape m-am necat. Parc mi legase cineva
un nod n gt. Aveam o senzaie ciudat n stomac. i genunchii mi-au
transpirat i nu voiau s se ndoaie.
M-am oprit pe trotuar i am ncercat s m linitesc.
E doar o revist de benzi desenate. E doar o revist de benzi desenate,
mi-am spus eu, repetnd cuvintele iar i iar.
n cele din urm, uitndu-m direct spre locul pustiu, mi-am fcut curaj
ct s naintez. Un pas. Alt pas. nc unul.
Dintr-odat, cldirea a aprut. Chiar dac mai trecusem prin Cortina
Invizibil, tot eram uimit s vd cum mi aprea dintr-odat o cldire n faa
ochilor.
nghiind cu noduri, am deschis una dintre uile de sticl i am intrat pe
holul strlucitor, roz cu galben.
De lng u, m-am uitat n stnga, apoi n dreapta.
Tot nimic. Nu se vedea nimeni.
Am tuit. Tusea mea s-a auzit ncet n holul imens. Teniii mei scriau
pe holul de marmur, n timp ce m ndreptam spre lifturile de pe peretele
opus.
Unde era toat lumea? Cum se putea s fiu singur pe holul acesta uria?
M-am oprit n faa lifturilor. Mi-am ndreptat degetul spre buton, dar nu
l-am apsat.
Mi-a dori ca Libby s fi venit cu mine, mi-am spus eu. Dac Libby ar fi
fost aici, mcar a fi avut cu cine s m ngrozesc!
Am apsat pe buton.
Ei bine s pornim, am murmurat eu, ateptnd s se deschid ua.
Apoi, cineva a nceput s rd. Un rs rece, malefic.
Chiar n spatele meu.

Capitolul 19
Am gemut i m-am ntors.
Nu era nimeni.
Rsul s-a mai auzit o dat. ncet, dar aspru. Mi-am ndreptat privirea
spre hol. Nu vedeam pe nimeni.
Ci cine e acolo? am ntrebat eu.
Rsul s-a oprit.
Am continuat s m uit n jurul meu. Ochii mi s-au ndreptat spre
peretele de deasupra liftului. Un difuzor mic se vedea pe peretele alb.
M-am hotrt c rsul trebuie s fi venit de acolo. M-am uitat la el de
parc m-a fi ateptat s vd pe cineva acolo.
Pleac de aici! m implora o voce din interiorul fiinei mele. Vocea mea
raional. Skipper, ntoarce-te i fugi din cldirea aceasta ct de repede te in
picioarele tale mari i tremurnde.
Nu am bgat-o n seam i am apsat pe buton. Ua liftului din stnga sa deschis silenios i am intrat.
Ua s-a nchis. M-am uitat la panoul de comand. S aps n sus sau n
jos?
Ultima oar apsasem n sus, spre ultimul etaj i liftul ne dusese pe mine
i pe Libby la subsol.
Degetul meu a ezitat n faa butoanelor. Ce s-ar ntmpla dac de data
asta a apsa n jos?
Nu am apucat s aflu. Liftul a pornit smucindu-se nainte s aps vreun
buton.
M-am apucat de balustrad. Mna mea era rece i umed. Liftul huruia
n timp ce urca.
Mi-am dat seama c urcam. Dar unde?
Cltoria asta prea c dureaz la nesfrit. Am privit numerele etajelor
schimbndu-se n partea de sus a panoului de comand. Patruzeci patruzeci
i unu patruzeci i doi Liftul scotea un semnal sonor de fiecare dat cnd
trecea de un etaj.
S-a oprit la patruzeci i ase. Era acesta ultimul etaj?
Ua s-a deschis. Am dat drumul balustradei i am ieit.
Am privit de-a lungul unui hol lung i gri. Parc intrasem ntr-un film
alb-negru. Pereii erau gri. Tavanul era gri. Podeaua era gri. Uile de ambele
pri ale holului erau gri.
Parc a sta ntr-o cea groas i gri, mi-am spus eu, uitndu-m ntr-o
parte, apoi n cealalt. Sau ntr-un nor ntunecat.
Nu se vedea nimeni. Nimic nu se clintea.
Am ascultat cu atenie. S vd dac se auzeau voci, rsete, clicitul i
hritul mainriilor din birouri.
Era linite, cu excepia btilor inimii mele.
Mi-am bgat minile reci i lipicioase n buzunarele blugilor i am
nceput s merg ncet de-a lungul holului.
Am cotit i m-am uitat spre alt hol nesfrit i gri. Captul holului prea
s se piard ntr-o cea gri.

Mi-am amintit dintr-odat desenele din noul numr al Mutantului


Mascat. Un desen mare de dou pagini dezvluise holurile lungi din sediul
secret al Mutantului Mascat.
Holurile lungi i ntortocheate din revist artau ca acesta, doar c holul
din revist avea pereii de un verde strlucitor i tavanul galben. i camerele
erau pline cu rufctori costumai care lucrau pentru Mutantul Mascat.
n timp ce naintam ncet prin acest hol pustiu i gri, un gnd ciudat mia trecut prin minte. Totul prea aa gri i decolorat, c aveam impresia c eram
ntr-o schi a holului. Un desen n creion, alb-negru, care nu fusese colorat
nc.
Dar, bineneles, nu avea nici o logic.
Ai gndurile astea nebuneti pentru c eti aa speriat, mi-am spus eu.
i atunci am auzit un zgomot.
O bufnitur puternic. O izbitur.
Uau! am optit eu.
Mi-a srit inima n gt. M-am oprit n mijlocul holului i am ascultat cu
atenie.
Bum. Bang.
Venea de sus. De dup col?
M-am strduit s merg. Am cotit. i mi s-a tiat respiraia cnd am vzut
culorile strlucitoare.
Pereii de pe holul acesta erau de un verde strlucitor. Tavanul era
galben. Covorul gros de sub teniii mei era de un rou-nchis.
Bum. Bum. Bang.
Culorile erau aa strlucitoare c a trebuit s mi pun o mn deasupra
ochilor.
M-am uitat cu atenie spre captul holului. Pereii verzi duceau spre o
u galben nchis. Ua era ncuiat cu un zvor de fier.
Sunetele veneau de dup ua ncuiat.
Am naintat ncet de-a lungul holului spre u.
M-am oprit n faa uii zvorte.
E cineva aici? am ncercat eu s strig.
Dar vocea mea s-a auzit ca o oapt sugrumat.
Am tuit i am ncercat din nou:
E cineva aici?
Nici un rspuns.
Apoi, s-a auzit alt bufnitur puternic. Precum ceva de lemn lovindu-se
de ceva de lemn.
E cineva aici? am strigat eu ceva mai tare.
Bufniturile s-au oprit.
Poi s m ajui? a spus cineva din camer.
Am nlemnit.
Poi s m ajui? m-a rugat brbatul.
Am ezitat o clip. S ncerc s l ajut?
Da.

Mi-am ndreptat ambele mini spre zvorul de fier. Am tras aer adnc n
piept i am tras de zvor ct de tare am putut.
Spre surprinderea mea, s-a deschis uor.
Ua era descuiat. Am pus mna pe clan i am deschis-o.
Am intrat mpleticindu-m n camer i m-am holbat plin de uimire la
personajul care se uita la mine.
Eti eti real? am ipat eu.
Capitolul 20
Pelerina i se rsucise i masca i czuse de pe un ochi. Dar tiam c m
uitam la Gazela Galopnd.
Chiar trieti? l-am ntrebat eu dintr-odat.
Bineneles, a rspuns el nelinitit. Dezleag-m, biete!
S-a uitat spre ua deschis.
Ai face bine s te grbeti.
Mi-am dat seama c minile i picioarele lui puternice erau legate de
scaun. Bufniturile i loviturile fuseser zgomotele fcute de scaunul su care se
izbea de podea n timp ce ncerca s scape.
Nu nu mi vine s cred c eti aici! am strigat eu.
Eram aa de uimit i speriat, c nu mai tiam ce spuneam!
O s i dau mai trziu autograful meu, a spus el, cu ochii aintii
asupra uii. Grbete-te, bine? Trebuie s ieim de aici. Nu cred c mai avem
mult timp.
T timp? m-am blbit eu.
O s se ntoarc, a mormit Gazela Galopnd. Vrem s l prindem
nainte s ne prind el pe noi, nu?
Pe noi? am strigat eu.
Tu doar dezleag-m, mi-a spus Gazela Galopnd. Pot s m ocup eu
de el.
A dat din cap.
A vrea s i pot contacta pe prietenii mei de la Lig. Probabil c m
caut prin tot universul.
nc pe jumtate ameit, am mers mpleticindu-m de-a lungul camerei
mici spre scaun i am nceput s l dezleg. Nodurile erau mari, strnse i greu
de desfcut. Sfoara aspr mi zgria minile n timp ce m strduiam s o
desfac.
Grbete-te, biete, m-a ndemnat Gazela Galopnd. Hei, cum ai gsit
sediul secret?
Pur i simplu l-am gsit, am rspuns eu, trgnd de noduri.
Nu fi modest, biete, a spus supereroul cu vocea lui joas. i-ai folosit
puterile secrete ale cyber-radarului, nu? Sau te-ai folosit de puterile minii ca
s mi citeti gndurile i s vii repede s m salvezi?
Nu. Am luat doar autobuzul, am rspuns eu.
Nu prea tiam ce s i rspund. M confundase cu altcineva?
De ce eram aici? Ce urma s se ntmple cu noi? Cu mine?
ntrebri i iar ntrebri. mi treceau prin minte n timp ce ncercam cu
disperare s desfac sforile grele.

Am ncercat s nu iau n seam durerea tieturilor i zgrieturilor de pe


minile mele. Dar m dureau tare.
n sfrit, am desfcut un nod. Gazela Galopnd i-a ncordat muchii i
i-a ntins pieptul puternic i sforile s-au rupt imediat.
Mulumesc, biete, a spus el, ridicndu-se n picioare.
i-a potrivit masca astfel nct s poat vedea prin ambele guri. Apoi, ia dat pelerina lung pe spate i a legat-o mai bine.
Bine. S mergem s i facem o vizit-surpriz, a spus el, ndesndu-i
mnuile mai bine pe mini. S-a ndreptat spre u cu pai mari i apsai.
Ghetele i bocneau tare n timp ce mergea.
Mmm chiar vrei s vin i eu? am ntrebat, rmnnd lng scaun.
Mi-a fcut semn c da.
tiu de ce i faci griji, biete. i faci griji c nu ai putea s ii pasul cu
mine, pentru c am picioare de dinozaur i sunt cel mai rapid mutant n via
din univers.
Pi am ezitat eu.
Nu i face griji, a rspuns el. O s merg ncet.
Se mica plin de nerbdare.
S mergem.
M-am mpiedicat de un morman de sfori de pe podea. M-am prins de
scaun, ca s mi recapt echilibrul. Apoi, l-am urmat pe holul verde i galben.
S-a ntors i a nceput s alerge de-a lungul holului. n timp l urmam, sa transformat deodat ntr-o lumin difuz, albastr i roie, i a disprut.
Peste cteva secunde, a venit napoi alergnd.
mi pare ru. Prea repede pentru tine? a spus el.
I-am fcut semn c da.
Un pic.
A rezemat de umerii mei o mn grea i nmnuat. Ochii lui gri se
uitau solemn la mine prin gurile din masc.
Ai abiliti de crare pe perei? m-a ntrebat el.
I-am fcut semn c nu.
Nu. mi pare ru.
Bine. O s o lum pe scri, a spus el.
M-a apucat de mn i m-a tras de-a lungul holului. Alerga aa repede,
c ambele mele picioare erau n aer.
Cred c nu putea s mearg ncet.
Pereii zburau pe lng noi ntr-o cea de un verde aprins. M-a tras
dup un col, apoi dup altul.
M simeam de parc zburam! Ne micm aa repede, c nu mai aveam
timp s respir!
Alt col. Apoi, am trecut printr-o u deschis.
Ua ducea spre un rnd de scri abrupte i ntunecate. Am aruncat o
privire spre ele, dar nu am vzut dect un ntuneric dens.
M ateptam ca Gazela Galopnd s m trag n sus pe scri. Dar, spre
surprinderea mea, s-a oprit lng u.
i-a ngustat ochii n timp ce se uita la scri.

E o raz dezintegratoare aici, a spus el, frecndu-i gnditor brbia


ptrat.
O ce? am ipat eu.
O raz dezintegratoare, a repetat el, cu ochii aintii asupra scrilor.
Dac treci prin ea, te dezintegrezi n a o suta parte a unei secunde.
Am nghiit cu noduri. Am nceput s tremur din toate ncheieturile.
Crezi c poi s sari peste primele dou trepte? m-a ntrebat Gazela
Galopnd.
Adic am nceput eu s vorbesc.
S aterizezi pe a treia treapt, a spus el. Ia-i un avnt bun.
O s am nevoie de el, mi-am spus eu, holbndu-m la treptele abrupte.
Dintr-odat, mi-am dorit s nu fi mncat aa multe Pop-Tarts i
castroane de Frosted Flakes la micul dejun din dimineaa asta. Dac a fi fost
un pic mai zvelt, un pic mai slab!
Ia-i un avnt bun i asigur-te c nu te atingi de primele dou trepte,
mi-a spus Gazela Galopnd. Sari pe a treia treapt i continu s te urci. Dac
sari pe prima sau pe a doua treapt, o s te dezintegrezi.
A pocnit din degete.
Pac.
Am scos un geamt ncet i nspimntat. Dar nu puteam s m opresc.
Voiam s fiu curajos. Dar corpul nu m ajuta. Tremura de parc ar fi fost de
jeleu.
M duc eu primul, a spus supereroul.
S-a ntors spre scri, i-a ndoit genunchii, a ntins ambele mini i a
srit peste raza dezintegratoare invizibil. A aterizat pe a cincea treapt.
S-a ntors i mi-a fcut semn s l urmez.
Vezi? E uor, a spus el cu voiciune.
Uor pentru tine! mi-am spus eu cu amrciune. Nu toi au picioare de
dinozaur.
Repede! m-a ndemnat el. Dac stai s te gndeti, nu vei reui.
Deja m gndesc la asta! mi-am spus eu.
Cum a fi putut s nu m gndesc?
Nu nu sunt foarte atletic, am mormit eu cu o voce stins i
tremurtoare.
Ce subestimare! De fiecare dat cnd prietenii mei jucau ceva, eram
mereu ultimul ales s fac parte dintr-o echip.
Repede, m-a ndemnat Gazela Galopnd.
A ntins ambele mini.
Ia-i un avnt puternic, biete. Sari pe treapta a treia. Nu e chiar aa
de sus. Te prind eu.
A treia treapt mi se prea c se ntinde la peste un kilometru i jumtate
n aer. Dar mi-am inut respiraia, mi-am ndoit genunchii, mi-am luat un
avnt bun cel mai bun avnt al meu i am srit cu zgomot pe prima treapt.
Capitolul 21
Am ipat i am nchis ochii n timp de raza dezintegratoare m-a strpuns
i corpul meu s-a evaporat.

De fapt, nu am simit nimic.


Am deschis ochii i am vzut c nc eram pe treapta de jos. Eram nc
ntreg.
Eu eu eu m-am blbit.
Cred c nu a pornit-o, a spus cu voce calm Gazela Galopnd. Mi-a
zmbit de dup masc. Ai noroc, biete!
nc tremuram. Picturi reci de sudoare mi curgeau pe frunte. Nu
puteam s vorbesc.
Sper s nu ne prseasc norocul, a mormit Gazela Galopnd.
S-a ntors i a nceput s urce scrile, cu pelerina fluturnd n urma lui.
Hai! S mergem s ne nfruntm soarta.
Nu mi-a plcut cum a sunat. Nici un pic.
Dar nu mi plcea nimic din ce se ntmpla. Gazela Galopnd a spus c
am avut noroc. Dar, cu siguran, nu m simeam norocos n timp ce l urmam
pe scrile ntunecate.
La ultimul etaj, a deschis o u mare de fier i am intrat ntr-o ncpere
uimitoare.
Camera avea culori strlucitoare. Era decorat ca un birou, cel mai
luxos, cel mai luxuriant birou pe care l vzusem vreodat.
Covorul alb i pufos era aa moale i gros, c m afundam n el aproape
pn la glezne. Perdelele mtsoase i albastre erau trase peste nite ferestre
enorme, pe unde se vedea ntreg oraul. Candelabre strlucitoare de cristal
atrnau din tavan.
Canapele i scaune acoperite cu mtase erau aranjate n jurul unor mese
de lemn nchis. Un perete era acoperit cu rafturi de cri pn la tavan i
fiecare raft era plin de cri mbrcate n piele.
ntr-un col era un ecran uria nchis. Lng el era un echipament
electronic. Tablouri enorme n ulei reprezentnd lanuri ntinse acopereau un
perete.
n mijlocul ncperii era un birou strlucitor, placat cu aur. Scaunul nalt
de dup birou arta mai mult a tron dect a scaun.
Uau! am strigat eu din pragul uii, ochii mei devornd splendoarea din
ncperea vast.
Se trateaz regete, a spus Gazela Galopnd. Dar, de data asta, s-a
terminat.
Adic am nceput eu s vorbesc.
Sunt prea rapid pentru el, s-a flit eroul. O s alerg n cerc n jurul lui,
din ce n ce mai repede, pn m transform ntr-o tornad violent. O s fie
ters de pe faa pmntului pentru totdeauna.
Uau! am repetat eu.
Nu tiam ce altceva s zic.
nainte, m-a prins dormind, a continuat Gazela Galopnd. Doar aa
poate s m prind. Cnd dorm. Altfel, sunt mult prea rapid pentru el. Mult
prea rapid pentru oricine. tii ct de repede alerg o sut de metri?
Ct de repede? am ntrebat eu.

ntr-o zecime. O zecime de secund. Ar fi un record olimpic. Dar nu


m primesc la Olimpiad pentru c sunt mutant.
L-am urmat pe Gazela Galopnd spre centrul ncperii. Dar m-am oprit
cnd am auzit hohotul de rs.
Acelai rs neprietenos pe care l auzisem n hol.
Am nlemnit de fric.
i m-am holbat n timp ce biroul aurit a nceput s se mite. i s se
transforme.
Aurul strlucitor sclipea n vreme ce se transforma i se ndoia,
ridicndu-se i lund o form uman.
Am fcut un pas napoi, ncercnd s m ascund n spatele Gazelei
Galopnd pe cnd biroul se topea i Mutantul Mascat aprea n locul lui.
Ochii lui negri sclipeau amenintori prin gurile din masca lui. Era mult
mai nalt dect prea n revist. i prea mult mai puternic.
i mai nspimnttor.
A ridicat un pumn spre Gazela Galopnd.
ndrzneti s ptrunzi n biroul meu privat? a ntrebat el.
Ia-i adio de la toate bogiile astea obinute pe nedrept, i-a spus
Gazela Galopnd Mutantului.
O s mi iau adio de la tine! a rspuns Mascatul Mutant, scuipnd
cuvintele cu mnie.
Apoi, i-a aintit ochii lui nfricotori i dumnoi asupra mea.
O s scap uor de tine, Gazel, a spus cu voce joas cel mai mare
rufctor al lumii. Dar, mai nti, privete-m cum distrug copilul!
Capitolul 22
M-am dat napoi n timp ce Mutantul Mascat a fcut un pas spre mine,
cu pumnul nc ridicat, cu ochii negri uitndu-se cu mnie ntr-ai mei.
Cu inima btndu-mi cu putere, m-am ntors i am cutat cu disperare
un loc unde s m ascund.
Dar nu aveam unde s m ascund.
i nu puteam s fug spre ascunztoare. Ua s-a nchis cu zgomot n timp
ce Mutantul Mascat se apropia.
Uau! am ipat eu.
Am ridicat ambele mini n dreptul feei, ca pe un scut.
Nu puteam s suport s i vd ochii dumnoi i ri privindu-m n timp
ce se apropia.
O s m distrug, mi-am spus eu. Dar nu trebuie s m uit!
Dup aceea, n vreme ce Mutantul Mascat a mai fcut un pas spre mine,
Gazela Galopnd i-a tiat calea.
O s ai de-a face cu mine, Mutantule! a spus el cu vocea lui
rsuntoare. Dac vrei copilul, va trebui s treci de mine.
Nici o problem, a spus ncet Mascatul Mutant.
Dar expresia feei lui s-a schimbat n timp ce Gazela Galopnd a nceput
s alerge n cerc n jurul lui. Din ce n ce mai repede, pn Gazela a nceput s
se ntrezreasc ntr-o tornad spiralat, albastr i roie.

n timp ce m retrgeam spre perete, mi-am dat seama c Gazela i


ndeplinea planul. Urma s alerge din ce n ce mai repede n jurul Mutantului
Mascat pn forma o tornad care s l distrug pe Mutant.
Rezemndu-m cu spatele de perete, am urmrit nerbdtor uimitoarea
lupt. Gazela Galopnd se nvrtea mai repede. i mai repede. Att de repede,
nct un vnt puternic s-a npustit n ncpere, fluturnd draperiile,
rsturnnd un vas cu flori, mpingnd crile de pe rafturi.
Da! mi-am spus eu cu bucurie, ridicnd n aer ambii pumni. Da! l
nvingem! l nvingem!
Am ridicat minile i am gemut ngrozit cnd am vzut c Mutantul
Mascat i ntinde piciorul cu nepsare.
Gazela Galopnd s-a mpiedicat de piciorul lui i a czut cu faa n jos pe
podea cu o bufnitur cutremurtoare.
S-a lovit cu putere de podea de cteva ori, apoi a rmas nemicat.
Vntul s-a oprit. Draperiile atrnau iar nemicate.
Mutantul Mascat sttea deasupra eroului nvins, n mod triumftor, cu
minile pe talia costumului su.
Ridic-te! am ipat eu, fr ca mcar s mi dau seama de acest lucru.
Ridic-te, Gazel! Te rog!
Gazela a mormit, dar nu s-a clintit.
E timpul pentru cin, a rnjit Mutantul Mascat.
mpingndu-m tare cu spatele n perete, am privit ngrozit cum
Mutantul ncepea s se transforme din nou. Faa i s-a strmbat i parc s-a
aplatizat. Corpul i s-a lsat n jos i s-a nclinat nainte, punnd minile pe
podea.
A venit spre mine sub forma unui leopard care mria. nclinndu-i
capul ntr-o parte, leopardul a scos un mrit feroce de atac.
Apoi, i-a arcuit spatele, i-a ncordat picioarele i a srit pe trupul ntins
la pmnt al Gazelei Galopnd.
Ridic-te! Ridic-te, Gazel! am ipat eu n timp ce leopardul ataca.
Mutantul Mascat l zgria i l muca pe neajutoratul Gazel.
Ridic-te! Ridic-te! am ipat eu.
Spre surprinderea mea, Gazela Galopnd a deschis ochii.
Leopardul feroce a sfiat cu dinii masca Gazelei.
Gazela Galopnd s-a ndeprtat de sub animalul enorm i s-a ridicat cu
greu n picioare.
Cu un rget, leopardul i-a scos ghearele, sfiind pelerina Gazelei.
Am plecat! a ipat Gazela, ndreptndu-se spre u. S-a ntors spre
mine: Eti pe cont propriu, biete!
Nu! Ateapt! am ipat eu.
Nu cred c Gazela m-a auzit. A mpins ua cu un umr i a plecat.
Ua s-a trntit n urma lui.
Leopardul s-a transformat repede, ridicndu-se pe picioarele din fa,
corpul lui schimbndu-se i micndu-se, pn cnd Mutantul Mascat s-a
ndreptat spre mine.
mi zmbea dumnos i amenintor n timp ce se apropia.

Eti pe cont propriu, biete, a spus el ncet.


Capitolul 23
M retrgeam de-a lungul peretelui n vreme ce Mutantul Mascat nainta
ncet i cu hotrre spre mine. tiam c nu puteam ajunge la u, aa cum
ajunsese Gazela Galopnd. Nu eram destul de rapid.
Ar fi trebuit s i spun Gina Galopnd!
Cum a putut s i salveze propria piele i s m lase aici aa?
Nu puteam s alerg. Nu puteam s m bat. Ce puteam s fac?
Ce puteam s fac mpotriva unui inamic fatal care se putea transforma n
orice corp solid?
Mutantul Mascat s-a oprit n mijlocul ncperii, cu minile n olduri, cu
ochii lui negri sclipind. Frica mea l bucura. i deja i savura victoria.
Ce puteri ai, putiule? a ntrebat el rnjind.
Hm?
ntrebarea lui m luase prin surprindere.
Ce puteri ai? a repetat el nerbdtor, dndu-i pelerina pe spate.
Te poi micora pn ajungi de mrimea unui gndac? sta e secretul
tu?
Hm? s m micorez?
Tremuram aa tare, c nu puteam s gndesc coerent.
De ce mi punea aceste ntrebri?
Izbucneti n flcri? a continuat el, apropiindu-se. Asta e puterea ta?
Eti magnetic? Poi s iei minile?
Vocea lui a devenit furioas:
Care e, putiule? Rspunde-mi! Care este puterea ta?
Nu nu am nici o putere, m-am blbit eu.
Dac m rezemam cu i mai mult putere de zid, a fi devenit o parte din
tencuiala de pe el.
Mutantul Mascat a nceput s rd.
Deci nu vrei s mi spui, nu? Bine, bine. Cum vrei tu.
I-a pierit zmbetul. Ochii lui negri au devenit duri i plini de ur.
ncercam doar s fac lucrurile mai uoare pentru tine, a spus el,
apropiindu-se i mai mult.
Vreau s te distrug n cea mai uoar modalitate posibil.
A. neleg, am mormit eu.
Mi-a atras atenia ceva de pe raft. O piatr mare i neted ca o nuc de
cocos. Era un fel de ornament. M ntrebam dac ar fi fost o arm bun.
Spune pa-pa, putiule, a spus el cu dinii ncletai.
S-a apropiat repede de mine.
n timp ce nainta, am luat piatra mare de pe raft. Era mult mai grea
dect crezusem. Mi-am dat seama c nu era o piatr. Arta doar ca o piatr
neted. Dar era din oel.
Am ridicat-o i am intit cu grij. Apoi, am aruncat-o spre capul
Mutantului.
i am ratat.
Piatra a czut pe covor cu o bufnitur puternic.

Frumoas ncercare, a mormit el i s-a ndreptat repede spre mine


s m distrug.
Capitolul 24
Am ncercat s m feresc de el, dar era prea rapid.
Minile lui puternice m-au prins de talie i m-au ridicat de pe podea.
Mai sus. i mai sus.
Mi-am dat seama c i modifica moleculele, ntinzndu-i braele ca s
m ridice pn deasupra candelabrului.
Am dat din mini i din picioare i am ncercat s m eliberez. Dar era
prea puternic.
Mai sus. i mai sus. Pn m-am lovit tare cu capul de tavan, la cel puin
ase metri deasupra podelei.
Aterizare plcut! a ipat fericit Mutantul Mascat n timp ce se
pregtea s m arunce i s m trimit brusc la Judecata de Apoi.
Dar, nainte s mi dea drumul, am auzit ua deschizndu-se.
i Mutantul Mascat a auzit-o. inndu-m suspendat n aer, s-a ntors
s vad cine intrase.
Tu! a ipat el surprins.
De sus, de deasupra podelei, m-am zbtut i am ntors capul, ca s m
uit prin candelabru. Lumina sclipea printre cristaluri, fcnd acest lucru
imposibil.
Cum ndrzneti s dai buzna aici? a ipat Mutantul Mascat la intrus.
M-a lsat un pic mai jos. Exact ct s pot vedea ua.
Libby! am ipat eu. Ce caui aici?
Capitolul 25
Mutantul Mascat m-a lsat pe podea i s-a ntors spre Libby. Picioarele
mi tremurau aa tare c a trebuit s m in de un raft cu cri ca s mi
menin echilibrul.
Libby, pleac de aici! Pleac! am ncercat eu s o avertizez.
Dar a dat buzna n camer, cu prul ei rocat fluturndu-i. Se uita la
mine i l ignora complet pe Mutantul Mascat.
Nu tia c era cel mai mare superrufctor din tot universul?
Skipper, nu m-ai auzit cnd te-am strigat? m-a ntrebat Libby cu
asprime.
Hm? Libby
Eram pe partea cealalt a strzii, a spus ea. Te-am vzut intrnd n
cldire. Te-am strigat.
Nu nu te-am auzit, m-am blbit eu. Ascult, mai bine ai pleca de
aici, Libby.
Te-am cutat peste tot, a continuat ea, ignorndu-mi avertizrile i
gesturile pline de disperare.
Ce caui aici, Skipper?
Mmm nu pot s vorbesc n momentul de fa, am rspuns eu,
artnd spre Mutantul Mascat.
Sttea nerbdtor, cu minile n olduri, btnd din picior.
neleg c trebuie s v distrug pe amndoi, a spus el ncet.

Libby s-a ntors. Prea s l fi observat de abia atunci pe superrufctor.


Eu i Skipper plecm acum, a spus ea, rnjind.
Mi s-a tiat rsuflarea. Nu tia cu cine vorbete?
Nu. Bineneles c nu tia. Citea numai revistele Liceenii Harry &
Beanhead. Mi-am dat seama c nu avea nici o idee despre pericolul n care se
afla.
mi pare ru, a rspuns Mutantul Mascat, rnjind i el de sub masc
la Libby. Nu plecai. De fapt, nu o s mai ieii niciodat din aceast cldire.
Libby s-a uitat cu dumnie la el i expresia i s-a schimbat. Ochii ei verzi
s-au mrit i gura i s-a deschis larg.
S-a ndeprtat pn cnd a ajuns lng mine.
Trebuie s facem ceva, a optit ea.
S facem ceva?
Ce puteam noi s facem mpotriva megamutantului monstruos?
Am nghiit cu noduri. Nu tiam ce s i rspund.
Mutantul Mascat i-a dat pelerina pe spate i a fcut un pas spre noi.
Care vrea s fie primul? a ntrebat el ncet.
M-am ntors i am vzut c Libby se retrsese pn la rafturile cu cri. A
scos din ghiozdan un pistol de jucrie din plastic galben.
Libby ce faci? am ntrebat-o eu. E doar o jucrie!
tiu, mi-a optit ea. Dar asta e o revist de benzi desenate, nu? Nu
poate fi real. Aa c, dac e o revist de benzi desenate, putem s facem orice!
A ridicat pistolul de jucrie i l-a ndreptat spre Mutantul Mascat.
El a scos un hohot de rs dumnos.
Ce ai de gnd s faci cu jucria aia? a ntrebat el cu dispre.
Doar a arat ca o jucrie, s-a blbit Libby. E un Topitor de
Molecule. Pleac din aceast ncpere sau o s i topesc toate moleculele!
Rnjetul mutantului a devenit i mai larg.
Frumoas ncercare, a spus el, scond la iveal dou iruri de dini
perfeci i albi.
i-a ngustat ochii n timp ce o privea pe Libby i a mai fcut un pas spre
ea.
Cred c tu vrei s fii prima. O s ncerc s nu te fac s suferi prea
mult.
Libby i inea pistolul de jucrie n fa cu ambele mini. Scrnea din
dini, pregtindu-se s apese pe trgaci.
Pune jos jucria aia. Nu te poate ajuta, a spus Mutantul Mascat,
apropiindu-se i mai mult.
Nu glumesc, a insistat Libby cu o voce strident. Nu e o jucrie. E un
Topitor de Molecule adevrat.
Mutantul Mascat a nceput din nou s rd i a mai fcut un pas spre
noi. Apoi altul.
Libby a ndreptat pistolul spre pieptul Mutantului. A apsat pe trgaci.
Din pistol s-a auzit un fluierat strident.
Mutantul Mascat a mai fcut un pas spre noi. Apoi altul.
Capitolul 26

Libby a ndreptat n jos pistolul de plastic.


Priveam amndoi ngrozii cum Mutantul Mascat se apropia.
A mai fcut un pas. Apoi, s-a oprit.
O lumin de un alb strlucitor l-a nconjurat. Lumina s-a transformat
ntr-un curent electric zgomotos.
Mutantul a scos un scncet slab. Apoi, a nceput s se topeasc.
I s-a topit capul n masc. S-a fcut din ce n ce mai mic, pn a disprut
complet. Masca goal a czut pe umerii costumului su. i apoi i s-a topit i
restul corpului, micorndu-se pn nu a mai rmas din el dect un costum
ifonat i o pelerin fcute grmad pe covor.
Eu i Libby ne uitam n tcere la costum.
A a mers! am reuit eu pn la urm s spun. Pistolul de jucrie a
funcionat, Libby!
Desigur, a spus ea, surprinztor de calm.
S-a ndreptat spre costumul gol i l-a mpins cu piciorul.
Bineneles c a funcionat. L-am avertizat c e un Topitor de
Molecule. Nu m-a ascultat.
Eram foarte nedumerit. Nu nelegeam. Era doar un pistol de jucrie. De
ce l-a distrus pe cel mai puternic mutant de pe Pmnt?
S plecm de aici, am spus eu, ndreptndu-m spre u.
Libby mi-a tiat calea.
mi pare ru, Skipper, a spus ea ncet.
i pare ru? Ce vrei s spui?
A ridicat pistolul de plastic i l-a ndreptat spre mine.
mi pare ru, a spus ea, pentru c tu eti urmtorul care o s dispar.
Capitolul 27
La nceput, am crezut c Libby glumea.
Libby, las jos pistolul, i-am spus eu. Ai un umor bolnvicios!
A continuat s in pistolul de plastic nspre pieptul meu.
Am rs ncet.
Dar m-am oprit imediat ce am vzut expresia dur de pe faa ei.
Libby, care e problema ta? am ntrebat eu.
Nu sunt Libby, a spus ea ncet. Nu mi place s i aduc vetile astea,
Skipper, dar Libby nu exist!
n timp ce spunea cuvintele acestea, a nceput s se transforme.
Prul rocat i s-a retras napoi n cap. Obrajii i s-au lit. Nasul i s-a
lungit. Ochii i s-au fcut din verzi negri.
S-a ntins, devenind mai nalt. Pe braele ei subiri au aprut muchi. Pe
msur ce cretea i se transformau i hainele. Tricoul i blugii parc i s-au
topit, nlocuite de un costum familiar.
Costumul Mutantului Mascat.
Libby, ce se ntmpl? am ntrebat eu cu o voce firav i
nspimntat.
nc nu nelegeam.
Cum faci asta?
A dat din cap.

Nu nelegi prea repede, nu? a spus ea, dndu-i ochii peste cap.
Vocea ei era profund i rsuntoare. O voce de brbat.
Libby, eu
i-a dat pelerina pe spate.
Eu sunt Mutantul Mascat, Skipper! Mi-am repoziionat moleculele
ntr-o fat de vrsta ta i mi-am spus Libby Dar sunt Mutantul Mascat.
Dar dar dar m-am blbit eu.
A aruncat pistolul deoparte i a rnjit triumftor spre mine.
Dar tocmai l-ai topit pe Mutantul Mascat! am ipat eu. L-am vzut
amndoi topindu-se!
Mi-a fcut semn c nu era aa.
Nu. Greeti. L-am topit doar pe Magnificul Om-Molecul.
M-am uitat uimit la ea.
Hm? Omul-Molecul?
Lucra pentru mine, mi-a explicat ea, aruncnd o privire spre costumul
gol de pe podea. Uneori i ordonam s se mbrace ca mine. Ca s i in departe
pe urmritorii mei.
Lucra pentru tine i l-ai topit? am ipat eu.
Sunt un rufctor, a rspuns Mutantul Mascat zmbind. Fac lucruri
foarte rele, i aduci aminte?
Totul ncepea s se clarifice. Libby nu existase niciodat. Tot timpul
fusese Mutantul Mascat.
Mutantul Mascat a clcat pe costumul ifonat, ca s se apropie de mine.
nc o dat, m-am rezemat cu spatele de perete.
Acum, nu mai am de ales. Acum, trebuie s i fac ceva foarte ru,
Skipper, a spus el nepstor, ochii lui negri uitndu-se insistent ntr-ai mei
prin masc.
Dar de ce? am ipat eu. De ce nu pot s plec pur i simplu? O s m
duc direct acas. Nu o s spun nimnui despre tine. Vorbesc serios! l-am rugat
eu.
Mi-a fcut semn c nu.
Nu pot s te las s pleci. Acum, locul tu e aici.
Hm? am gemut eu. Ce vrei s spui, Libby, adic Mutantule?
Acum, locul tu e aici, Skipper, a rspuns el nepstor. Am tiut de
cnd te-am vzut n autobuz pentru prima oar. Am tiut c eti perfect cnd
mi-ai spus c tii tot despre revistele mele de benzi desenate.
Dar dar m-am blbit eu din nou.
E foarte greu s gsesc personaje bune pentru povetile mele, Skipper.
E foarte greu s gsesc dumani ca lumea. Mereu caut fee noi. De asta am fost
aa de mulumit cnd te-am descoperit.
Rnjetul lui malefic s-a intensificat.
Apoi, cnd mi-ai recunoscut sediul, am tiut c aveai dreptate. tiam
c erai pregtit s apari ntr-o poveste.
Zmbetul i s-a stins repede.
mi pare aa ru, Skipper! Dar povestea s-a terminat. Rolul tu a
ajuns la sfrit.

Ce ce ai de gnd s faci? m-am blbit eu.


S te distrug, desigur! a rspuns Mutantul cu indiferen.
M-am mpins cu spatele n perete. M-am holbat la el, gndind din
rsputeri.
La revedere, Skipper, a spus ncet Mutantul Mascat.
Dar nu poi s faci asta! am ipat eu. Eti doar un personaj dintr-o
revist de benzi desenate! i eu sunt real! Sunt o fiin real i vie! Sunt un
biat adevrat!
Pe buzele Mutantului a aprut un zmbet ciudat.
Nu, nu eti, Skipper, a spus el, chicotind. Nu eti real. Acum, eti ca
mine. i tu eti un personaj dintr-o revist de benzi desenate.
M-am ciupit de bra. L-am simit la fel de cald i adevrat ca de obicei.
Eti un mincinos! am ipat eu.
Mutantul Mascat mi-a fcut semn c da. Pe faa lui a aprut un zmbet
de mulumire.
Da, sunt un mincinos, a fost el de acord. Asta e una dintre cele mai
bune caliti ale mele.
Zmbetul i-a disprut.
Dar, de data asta, nu mint, Skipper. Nu mai eti real.
Am refuzat s l cred.
M simt ca ntotdeauna, am spus eu.
Dar te-am transformat ntr-un personaj de revist de benzi desenate, a
insistat el. i aduci aminte cnd ai intrat n aceast cldire pentru prima oar?
i aminteti c ai intrat pe ua de sticl i c o raz de lumin a trecut peste
tine?
I-am fcut semn c da.
Da. mi amintesc, am mormit eu.
Ei bine, era un scanner, a continuat Mutantul Mascat. Cnd ai trecut
prin el, i-a scanat corpul. Te-a transformat n mici puncte de cerneal.
Nu! am strigat eu.
Nu mi-a bgat n seam strigtul.
Asta e tot ce eti acum, Skipper. Puncte mici de cerneal roie,
albastr i galben. Eti un personaj de revist de benzi desenate, ca mine.
S-a ndreptat amenintor spre mine, cu pelerina fluturndu-i la spate.
Dar mi pare ru s te anun c ai aprut pentru ultima oar n revista
mea de benzi desenate.
Ateapt! am ipat eu.
Nu mai pot s atept, mi-a rspuns rece Mutantul Mascat. Deja am
pierdut prea mult timp cu tine, Skipper.
Dar nu sunt Skipper! am spus eu. Nu sunt Skipper Matthews, am zis
eu. Skipper Matthews nu exist.
Da? a ntrebat el, dndu-i ochii peste cap. i atunci cine eti?
Sunt Biatul Super Elastic! am rspuns eu.
Capitolul 29
Mutantul Mascat a scos un geamt ncet.
Biatul Elastic! a spus el. Mi s-a prut mie c ari cunoscut!

La revedere, Mutantule, am spus eu cu o voce profund.


Unde te duci? m-a ntrebat el cu asprime.
napoi pe planeta mea de origine, Xargos, am rspuns eu,
ndreptndu-m spre u. Nu am dreptul s apar n alte reviste de benzi
desenate.
S-a dus repede spre u.
Frumoas ncercare, Biatule Elastic, a spus el. Dar mi-ai invadat
sediul secret. Trebuie s te distrug.
Am nceput s rd.
Nu l poi distruge pe Biatul Elastic! m-am ludat eu. O s mi ntind
minile elastice, o s te nfor cu ele i o s te fac plastilin!
Nu prea cred, a rspuns Mutantul Mascat furios.
A scos un mrit de suprare.
M-am sturat de toat vorbria asta. O s te rup n buci i apoi o s
i rup bucile n buci i mai mici!
Am nceput s rd din nou.
Nici gnd! i-am spus eu. Sunt elastic, i aduci aminte? Nu pot fi rupt
n buci. M ndoi, dar nu m rup! Este o singur modalitate prin care Biatul
Elastic poate fi distrus!
Care? a ntrebat Mutantul Mascat.
Cu acid sulfuric, am rspuns eu. Acesta este singurul lucru care mi
poate distruge corpul elastic!
Un zmbet mulumit a aprut pe faa mascat.
Vai! am ipat eu. Nu am vrut s mi scape asta!
Am ncercat s ajung la u. Dar nu eram destul de rapid.
L-am vzut pe Mutantul Mascat transformndu-se repede. S-a
transformat ntr-un val fierbinte de acid sulfuric.
i, nainte s apuc s m mic, valul nalt de acid s-a ndreptat spre
mine.
Capitolul 30
Am srit deoparte scond un ipt puternic.
Valul nalt trecuse pe lng mine. M ratase cu civa centimetri.
M-am ntors i l-am vzut vrsndu-se pe covor. Covorul a nceput s
sfrie i s ard.
Da! am strigat eu fericit. Da!
Niciodat nu m simisem aa fericit, aa puternic, aa victorios!
l nvinsesem pe Mutantul Mascat. l pclisem complet. Distrusesem cel
mai mare superrufctor de pe planet!
Eu! Un biat de doisprezece ani pe nume Skipper Matthews. l
trimisesem pe Mutant la Judecata de Apoi!
Fusese un truc aa simplu. Dar funcionase.
tiam din reviste c Mutantul Mascat putea s i transforme moleculele
n orice lucru solid. i apoi s revin la forma iniial.
Dar l-am pclit s se transforme ntr-un lichid! i odat ce se
transforma ntr-un lichid, nu mai putea reveni la forma iniial.
Mutantul Mascat dispruse pentru totdeauna.

Skipper, eti detept! am strigat eu cu putere


Eram aa de fericit c am fcut civa pai de dans pe covorul gros.
Nu mi venea s cred c Mutantul Mascat crezuse c eram Biatul
Elastic. Inventasem acest nume. Nu auzisem niciodat de Biatul Elastic!
Dar m-a crezut. i acum marele superrufctor nu mai el mi-am spus
eu, fericit.
i triesc! Triesc!
De-abia ateptam s ajung acas i s mi revd familia. Cltoria cu
autobuzul parc a durat ore.
n sfrit, alergam pe peluza din faa casei mele. Am intrat n cas pe ua
din fa.
Am vzut imediat un plic maroniu pe msua de scrisori. Noul numr din
Mutantul Mascat.
Cine are nevoie de el? m-am ntrebat eu.
Nu l-am bgat n seam i m-am dus s mi salut prinii. Eram aa
fericit s fiu din nou acas, c m bucuram s o vd i pe Mitzi.
Mitzi, ce zici de un joc cu discul zburtor? am ntrebat-o eu.
Hm? s-a uitat mirat la mine.
Niciodat nu voiam s m joc cu sora mea mai mic.
Dar azi voiam doar s fiu fericit i s srbtoresc faptul c triam.
Eu i Mitzi ne-am dus repede n curtea din spate. Ne-am jucat cu discul
zburtor aproape o jumtate de or. Ne-am distrat pe cinste.
Ce zici de o gustare? am ntrebat-o eu.
Mda. Mor de foame, a rspuns ea. Mama a lsat nite tort de ciocolat
pe bufet.
Un tort de ciocolat ar fi fost bine-venit.
Fredonnd fericit n sinea mea, m-am ndreptat ncet spre buctrie. Am
luat dou farfurii din dulap. Apoi am scos cuitul mare de tort din sertar.
S nu tai felia ta mai mare dect pe a mea! m-a avertizat Mitzi,
urmrindu-m cu atenie n timp ce m pregteam s tai tortul.
Mitzi, promit c nu o s triez, am spus eu cu un glas dulce.
Eram ntr-o dispoziie aa bun, c nici mcar Mitzi nu putea s m
enerveze.
Pare un tort de ciocolat nemaipomenit! am spus eu.
Am pus cuitul mare deasupra tortului.
Mi-a alunecat.
Au! am ipat eu n timp ce m-am tiat pe dosul minii.
Am ridicat mna i m-am uitat la tietur.
Hei! am spus eu, mirat.
Ce se scurgea din tietur?
Nu era snge.
Era ceva rou, albastru, galben i negru.
CERNEAL!
Marf! a strigat Mitzi.
Unde e noul numr din Mutantul Mascat? am ntrebat eu.

Am avut dintr-odat senzaia c rolul meu din revista de benzi desenate


nu se terminase!

SFRIT
1 Skip a zburda (n lB. Engl., n orig.)