Sunteți pe pagina 1din 235

ANDY McNAB

&
ROBERT RIGBY

NGERII MORII

www.virtual-project.eu

Traducere din limba englez


DIANA UUIANU
ANDY McNAB - Avenger

RAO International Publishing Company


2009

INFORMAII CLASIFICATE

RAPORT ASUPRA SITUAIEI


Operaiunea Black Star
Obiectiv: Eliminarea n secret, indiferent de costuri, a
maestrului n atentate cu bomb Black Star, cunoscut c
recruteaz prin intermediul internetului adolesceni dispui s
se arunce n aer.
NB: Obiectivele lui Black Star sunt necunoscute. N-au fost
fcute niciun fel de revendicri, iar atentatorii sinucigai par
s nu aib niciun fel de afiliere politic.
Numele real al intei: Necunoscut
Locaie: Necunoscut
Circumstane speciale privind operaiunea: Elena Omolodon
(vezi mai jos) recrutat pentru a da o mn de ajutor n
Operaiunea Black Star mpreun cu Danny Watts (vezi mai
jos) i Fergus Watts (vezi mai jos).

FERGUS WATTS
VRST: 53 ani
NLIME: 1,80 m
DESCRIERE FIZIC: Pr - crunt; ochi - albatri; constituie
- usciv, vnjos; semne fizice distinctive - chioptat evident
datorat unei plgi prin mpucare produs de un glon ncasat
n coapsa dreapt.
TRECUT: Infanterie. SAS1, ofier tehnician, specializat n
explozibili. Misiuni la care a participat: Irlanda de Nord (a fost
decorat), primul conflict din Golful Persic (a fost decorat),
Columbia. Recrutat n calitate de agent sub acoperire n
operaiuni ce puteau fi negate n mod plauzibil pe teritoriul
1 Special Air Service, regiment al forelor speciale din cadrul
Armatei britanice (n.tr.)

strin (operator tip K) pentru a se infiltra n snul


traficanilor de droguri din Columbia. Identitatea sa sub
acoperire: trdtor, trecut de partea rebelilor pentru bani.
Acoperirea lui Watts a fost demontat n mod deliberat de
GEORGE FINCHAM (fostul ef al diviziei de securitate a
Firmei2 n prezent decedat). Watts a fost rnit i capturat
dup un intens schimb de focuri cu divizia antinarcotice a
poliiei columbiene. A fost bgat dup gratii de ctre
autoritile columbiene. Ulterior, a condus o evadare n mas
din nchisoare. S-a napoiat n Marea Britanie pe o rut i la o
dat necunoscute. I s-a dat de urm prin intermediul
nepotului su, Danny. A fost prins, ns a scpat din locul
secret n care era inut n custodie cu ajutorul primit din
partea nepotului i a Elenei Omolodon. Watts i nepotul su
au fugit n Spania pentru ase luni, dup care au fost
ncurajai s se ntoarc n Marea Britanie pentru a contribui la
demascarea lui Fincham ca trdtor. Fincham a fost ucis n
timpul schimburilor de focuri cu care a culminat Operaiunea
Payback (Revana). Watts a fost grav rnit iar acum se afl la
recuperare, sub acoperire, la o adres sigur din Oxford.

DANNY WATTS
VRST: 17 ani
NLIME: 1,77 m
DESCRIERE FIZIC: Pr - aten; ochi - albatri; constituie zvelt; semne fizice distinctive - nu se cunoate niciunul.
TRECUT: Rmas orfan la vrsta de ase ani, prinii
decedai n urma unui accident de main. A crescut n
diferite familii adoptive pn cnd a fost mutat la Foxcroft, n
sudul Londrei, la un adpost pentru adolesceni, unde a
cunoscut-o pe Elena Omolodon. S-a nscris pentru obinerea
unei burse la o coal de ofieri din cadrul forelor armate.
Dosarul i-a fost respins. Chiar dac nu-i ntlnise niciodat
bunicul, a alimentat povestea cu trdtorul i l-a localizat
(printr-o metod necunoscut). A ajutat la fuga lui Fergus
2 Serviciul Secret de Informaii Britanic - MI6 (n.tr.)

Watts din locul secret n care era inut n custodie nainte de


plecarea lor mpreun n Spania. S-a ntors n Marea Britanie
mpreun cu bunicul su i s-a ales cu cteva rni superficiale
n timpul schimbului de focuri cu care a culminat Operaiunea
Payback3. n prezent este supus unui antrenament specific
operaiunilor sub acoperire, n vederea pregtirii unei posibile
faze ulterioare a Operaiunii Black Star.

ELENA OMOLODON
VRST: 16 ani
NLIME: 1,68 m
DESCRIERE FIZIC: Pr - negru; ochi - cprui; constituie zvelt; semne fizice distinctive - nu se cunoate niciunul.
TRECUT: Mama (nigerian) decedat, tatl Joey Omolodon,
nigerian) ucis n timpul Operaiunii Payback. S-a mprietenit
cu Danny Watts la casa de copii Foxcroft. A dat o mn de
ajutor la fuga lui Fergus Watts din locul secret n care era inut
n custodie i la aciunile ce au urmat acestei evadri. S-a ales
cu cteva rni superficiale n timpul schimbului de focuri cu
care a culminat Operaiunea Payback. n prezent este supus
unei supravegheri non-stop la adresa la care se afl sub
acoperire, ca principal persoan de contact a lui Black Star,
la al crui ajutor a recurs pe Deep Web, pe durata Operaiunii
Payback.
Important: Omolodon nu tie c tatl su a murit. Este
imperativ ca aceast situaie s rmn neschimbat pentru
ca Operaiunea Black Star s nu fie pus n pericol.

DESFURAREA EVENIMENTELOR:
ADUS ZILNIC LA CURENT
Ziua 29
Evaluarea psihiatric (vezi raportul ataat primit de la dr.
Ruth Jacobson) indic faptul c nivelul de stres actual al lui
3 Revana (n limba englez, n original)

Omolodon crete pe msur ce procesul ei de pregtire iniiat


de Black Star devine mai intens. Continum s monitorizm
situaia. n prezent considerm c orice pericol la adresa
sntii fetei sau a operaiunii n ansamblu este doar o
exagerare.
Pregtirea n vederea operaiunii sub acoperire continu fr
prea mult succes. Din pcate, dei n general este entuziast,
Danny Watts rmne la fel de ncpnat i de imprevizibil i
reprezint un potenial pericol pentru operaiune.
Loialitatea lui Fergus Watts i volumul cunotinelor sale
rmn o chestiune de preocupare major. Suspecteaz
implicarea Firmei n dispariia lui Joey Omolodon iar eu cred n
continuare c urmrete scopurile proprii.
IMPORTANT
Am aceeai convingere c toi trei rmn o ameninare la
adresa securitii naionale i c trebuie scoi din circuit la
ncheierea Operaiunii Black Star. Planurile referitoare la
eliminarea lor ar trebui prin urmare puse n aplicare cu cel mai
apropiat prilej.
M. Deveraux

1
Charles Samuel Pointer al III-lea, Charlie Trei pentru prieteni,
Chuck pentru prea iubitorul su tat, era pe cale s obin o
slujb.
Tatl su avea s fie impresionat. Chiar dac Charlie Trei navea nevoie de un loc de munc, el tia foarte bine c
printele su, Charles Samuel Pointer al II-lea, admira spiritul
de iniiativ i hotrrea mai presus de orice alte caliti. nc
din perioada de pionierat de la nceputul secolului XX, cei din
familia Pointer i demonstraser spiritul de iniiativ i
hotrrea.
Str-strstrbunicul lui Charlie i dovedise iniiativa de a
emigra mpreun cu soia i cu cei doi copii din Europa de Est
n Statele Unite ale Americii. i, asemenea miilor de ali
emigrani, Josef Podowski sosise la Ellis Island, n umbra
Statuii Libertii, cu nimic altceva dect hainele de pe el i
hotrrea de a reui n noua sa via.
i aa i fcuse. Nu numai c trsese din greu, dar fusese i
detept. Chiar de pe vremea aceea, Josef nelesese c viitorul
consta n comunicare, aa c-i direcionase preocuprile de
afaceri ntr-acolo, pornind de jos i croindu-i calea spre vrf.
Dou generaii mai trziu, dup o munc susinut, mult
spirit de iniiativ i mult hotrre, i o schimbare a numelui
din Podowski n Pointer, averea familiei era deja bine
conturat.
Bunicul lui Charlie Trei, marele Charles Samuel Pointer
ntiul, alesese noul nume de familie. I se pruse c suna
trainic i stabil, n acelai timp deschiztor de drumuri i bine
definit, dar mai ales, suna american.
Afacerea continuase s prospere i s se dezvolte, iar n
dimineaa n care Charlie Trei plecase la interviul menit s-i
aduc o slujb, era deja consacrat ca fiind una dintre
organizaiile de la vrf din domeniul dezvoltrii i cercetrii
computerelor i internetului, nfipt adnc n avangarda
industriei de profil.

ntr-o bun zi Charlie Trei avea s preia ntreaga afacere, ns


exista o tradiie n familia Pointer: nimeni n-avea calea btut;
toi trebuiau s rzbat i s dovedeasc singuri ce pot,
demonstrndu-i faimoasa hotrre i spiritul de iniiativ.
Charlie tia c poate nu era la fel de inteligent ca tatl su i
n mod sigur nu era la fel de impresionant ca marele CSP Unu,
cum era cunoscut n snul familiei. ns Charlie era un tip
perseverent i, n calitate de copil singur la prini, nu
depindea dect de el s continue mreaa tradiie a familiei
Pointer. n niciun caz n-avea s-l dezamgeasc pe btrn.
Pstrase secretul asupra interviului fa de toat lumea,
inclusiv fa de tatl su. Slujba nu era cine tie ce: avea s
se ocupe de coresponden, ca orice curier, la o companie
financiar internaional, pe perioada ncrcat a vacanei.
ns Charlie Trei tia c asta avea s-l impresioneze foarte
tare pe tatl su; mai c auzea vorbele btrnului din
momentul n care avea s-i spun c se angajase. Foarte
bine, biatule! Pornete de jos, Chuck, i arat-le din ce aluat
sunt plmdii cei din familia Pointer.
Charlie Trei se trezise devreme. Se mbrcase la patru ace i
se simea bine ieind afar, n lumina dimineii, i
ndeprtndu-se de apartamentul de lux al familiei de pe East
96th Street, cu vedere spre Central Park. Lu metroul spre
centru, mai precis spre Wall Street i cartierul financiar, trecu
de barierele de securitate ale cldirii i se altur irurilor de
lucrtori care i beau cafea de la Starbucks i-i citeau ziarele
n timp ce ateptau unul dintre lifturile care s-i duc la
birourile de sus.
n drumul parcurs spre etajul su lu cteva guri zdravene
de aer i-i repet n gnd vechiul dicton al familiei: Iniiativ
i hotrre. Iniiativ i hotrre.
Liftul se opri i Charlie Trei cobor la etajul unde avea treab.
Strbtu coridorul i intr prin nite ui de sticl n zona
recepiei companiei financiare.
Biroul lung de la recepie era aezat n apropierea uneia
dintre ferestrele panoramice ce domina oraul i rul Hudson,
i, dincolo de asta, New Jersey-ul. O femeie tnr sttea n
spatele biroului, privind lung pe fereastr. n momentul n

care se apropie, Charlie Trei observ expresia plin de


confuzie i de groaz ntiprit pe faa ei.
i urmri privirea, uitndu-se la rndu-i pe fereastr, i n
acelai moment auzi huruitul zgomotos. Recunoscu imediat
avionul; era preocupat de aparatele de zbor. Era un Boeing
767 al American Airlines.
Nu mai avu timp s se gndeasc sau s fac altceva.
Era ora 8.45 a.m., pe data de 11 septembrie 2001.

2
Anglia, 2006
Echipa TV de la BBC Look North se afla acolo pur i simplu
din ntmplare. Tocmai ncepuser s filmeze un interviu de
rutin cu un consultant de afaceri cunoscut n lumea ntreag,
aflat n ora pentru o conferin naional, cnd se pomenir
aruncai pe podeaua acoperit cu mochet, dup ce o
explozie asurzitoare cutremurase cldirea chiar de la fundaie.
Avuseser noroc; se aflau ntr-o sal de ntruniri situat n
spatele hotelului, iar un ecran de proiecie masiv sttea ntre
ei i ferestrele ce se fcuser praf n momentul exploziei,
azvrlind cioburi de sticl letale n toate direciile.
Abia dup ce se ridicaser de pe jos i se repeziser nspre
partea cu cheiurile vzur ct de mari erau pagubele i ct de
multe viei omeneti se pierduser.
Atentatorul cu bomb alesese s-i detoneze dispozitivul
exploziv chiar n centrul podului Gateshead Millenium.
Structura de oel era ciuruit, metalul fiind ndoit i crestat de
pe o parte pe alta a podului; arta de parc o mn imens
plesnise n seciunile tubulare cu o for i o ferocitate ieite
din comun.
De ambele pri ale rului Tyne, cldirile cu o multitudine de
ferestre, mndria celor din Newcastle i Gateshead, semnau
cu cele aflate ntr-o zon de rzboi. Toate geamurile imense
ale Baltic Art Galery dispruser, distruse fie de uruburile i
niturile mprocate cu viteza gloanelor unei mitraliere grele
de dispozitivul exploziv improvizat, de cinci kilograme, fie de
fora percutant a exploziei.
ns cea mai nspimnttoare privelite o constituiau
cadavrele. Atentatorul i alesese bine momentul atacului. O
mulime de oameni de afaceri, brbai i femei, aflai pentru
prima oar n Newcastle, fceau o plimbare de diminea de
la un capt la cellalt al podului, bucurndu-se de aerul curat
de lng rul Tyne nainte de nceperea conferinei. Era ora
8.30; localnicii traversau podul n drum spre munc, aa cum

fceau n fiecare diminea.


Acum zceau pe jos n forme groteti, contorsionate, att pe
pod, ct i n zona din jurul cheiurilor. Cei care se aflaser n
apropierea atentatorului sinuciga fuseser aruncai n apele
reci i ntunecate ale rului Tyne, plutind fr via.
Reporterul i cameramanul echipei de tiri ieir n fug din
hotel, ndreptndu-se spre scena dezastrului, dar cnd ddur
pentru prima oar cu ochii de imaginea terifiant a
carnagiului se oprir brusc. Vehiculele se opriser n scrit
de cauciucuri, oferii alergau s dea o mn de ajutor. Se
auzeau gemete i ipete venind dinspre rnii, iar undeva, n
deprtare, putea fi auzit prima siren a poliiei.
n momentul acela reporterul strig la colegul su cu faa
nnegrit de cenu:
D-i drumul, filmeaz!
Nicio reacie: cameramanul sttea ncremenit locului, privind
cu ochii mari.
Richie! Filmeaz! Haide odat!
Cu mini tremurnde, cameramanul i ridic aparatul i
ncepu s filmeze scena de groaz. n decurs de numai o zi,
nregistrarea sa video, editat din greu, avea s fi vzut pe
ecranele televizoarelor din fiecare col al globului.
Black Star lovise din nou.
Ecranul computerului Elenei licri i reveni la via; contactul
fusese restabilit.
SHI CE FACI TU, GOLA?
CA SHI PANA ACUM. AM VAZUT CE S-A INTAMPLAT N
NEWCASTLE. TIPUL A FOST ATAT DE CURAJOS.
TOTZI INGERII MEI SUNT CURAJOSHI, GOLA, ASHA
TREBUIE SA FIE. AM PARCURS UN DRUM LUNG INAINTE
CA EI SA FIE GATA SA FACA ULTIMUL PAS SPRE
LIBERTATE.
DA, IMI DAU SEAMA DE ASTA DIN CE N CE MAI MULT.
APROAPE CA L-AM INVIDIAT N MOMENTUL N CARE S-A

TERMINAT TOTUL.
CE INSEAMNA ASTA, GOLA? SPUNE-MI???
DIN CAUZA CA TOTUL PARE FARA NOIMA. N
CONTINUARE N-AM NICIUN FEL DE VESHTI DESPRE
TATA, M-A PARASIT DIN NOU. TOATA LUMEA M-A LASAT
BALTA DE CAND MA SHTIU.
MDA, CUNOSC SENTIMENTUL.
NIMIC N-A MAI FOST CA LUMEA DE CAND A MURIT
MAMA. DE CE E TOTUL ATAT DE NEDREPT?
NU POT SA RSPUND LA ASHA 0 INTREBARE, GOLA,
SHTIU DOAR CA ASTA NU LI SE INTAMPLA DECAT CELOR
CA NOI. INSA TU CHIAR ESHTI PREGATITA SA FACI CEVA
N SENSUL ASTA???? SA FACI DIFERENA, DUPA CUM
SPUNEAM?????? SHI TU SHI EU AM PARCURS UN DRUM
LUNG, INTR-UN RASTIMP SCURT.
Elena se ntoarse cu spatele la ecranul laptopului i se uit la
Danny, aflat n dreapta ei, dup care la Marcie Deveraux, care
sttea n stnga ei.
Ai grij, spuse Deveraux. tii ce s-i spui. Exact ce-am
discutat i nimic mai mult.
Elena ddu din cap aprobator, iar minile i se ntoarser din
nou la tastatur.
CRED CA SUNT GATA.
Dup o pauz scurt, urmtorul mesaj apru pe ecranul
calculatorului Elenei.
SA CREZI NU E SUFICIENT. TREBUIE SA FIM SIGURI
INAINTE SA FACI PASUL ASTA FINAL.
Deveraux se aplec i mai mult spre Elena. Atunci cnd
vorbi, vocea i pru insistent, ns totodat calm i
linititoare.
Pune-i ntrebarea. Exact cum i-am spus. i tine-l on-line

ct poi de mult.
Elena aps din nou pe taste.
DAR CUM RAMANE CU TINE??? TU AI FACE-O???
MA ASHTEPTAM SA INTREBI ASTA!!! O S-O FAC, LA
MOMENTUL POTRIVIT. INSA DEOCAMDATA ROLUL MEU E
CEL DE A-I AJUTA PE ALTZII, ASEMENEA CELOR CARE AU
FCUT-O MAI INAINTE. UITE, INELEG PE DEPLIN DACA E
PREA MULT PENTRU TINE. EXISTA ATATZIA ALTZII CARE
VOR S-O FACA.
Nu ntreba de ceilali, spuse Deveraux cu repeziciune.
Pstreaz discuia la tine i la hotrrea ta de a o face.
Elena ddu din cap n semn c pricepuse i trase adnc aer
n piept. Simplul fapt c scria despre ce-i propunea Black Star
era suficient s-o fac s tremure din toate mdularele. ns
ddu din nou din cap aprobator i ncepu s tasteze.
NU, SUNT SIGURA. SUNT CONVINSA!!! AM SUPORTAT
DESTULE! VREAU SA LE ARAT TUTUROR CE CRED
DESPRE LUMEA ASTA DE RAHAT!!!
Dup care urm o pauz i mai lung, iar Elena se uit
ngrijorat la Deveraux. De obicei acesta reprezenta semnul
c Black Star era pe cale de a ncheia discuia.
Menine contactul, spuse Deveraux rapid. ntreab-l de
numele lui adevrat. El l tie pe-al tu. ntreab-l!
ns nainte ca Elena s apuce s tasteze ceva, Black Star
reveni pe ecran.
OK. ACUM TREBUIE SA PLEC. O SA VORBIM DIN NOU IN
CURAND, CA SA FACEM PLANURI. LUMEA ASTA DE
RAHAT O SA DESCOPERE CE PERSOANA SPECIALA ESHTI
TU, GOLA!!!!!!!!!!
Ecranul se goli. Black Star dispruse, iar Elena se ls pe
sptar, cu minile tremurndu-i.

Deveraux i lu mobilul Xda 4, ce asigura o linie securizat,


aps pe ecranul acestuia i-l duse la ureche. i arunc o
privire Elenei.
Trebuia s-l fi fcut s rmn on-line. Cu ct avem
contact mai mult, cu att sunt mai mari i ansele de a-l
localiza.
Nici mcar nu tim dac Black Star este un el, spuse
Danny, srind n aprarea prietenei sale. i nu-i vina Elenei
dac nu putei voi s gsii inta.
E brbat, tiu c-i un brbat, spuse Deveraux n timp ce n
ureche i suna tonul de apel.
Cineva i rspunse.
N-am fcut nicio brnz, spuse o voce fr s mai atepte
s fie ntrebat. i-a ascuns identitatea i adresa de computer
prin Filipine i Berlin. N-o s-l gsim niciodat n felul sta.
Deveraux nchise, se ntoarse spre Fergus Watts i cltin din
cap n semn c nu reuiser.
N-aveau niciun spor. De patru sptmni ncoace, de cnd
Elena stabilea contacte regulate, Black Star, sau inta, dup
cum era numit personajul iluzoriu de pe internet, nu
dezvluise niciodat nici mcar un singur detaliu de natur
personal: dac e brbat sau femeie, vrsta, locaia. Nimic.
Fergus sttea ntr-un scaun cu rotile. nc nu se deprinsese
cu el; te simeai aproape la fel de ru ca i atunci cnd erai
priponit la nchisoare, ntr-o celul. n jurul gtului i se
blngnea casca unui iPod minuscul. Danny fusese surprins
atunci cnd Fergus apruse cu aparatul, n urm cu trei
sptmni, spunndu-i c astfel va avea o ocupaie pe durata
timpilor mori sau a momentelor de relaxare pe care le aveau
la dispoziie. i alesese cel mai mic i mai ieftin model, un iPod
Shuffle, pe care-l lua peste tot cu sine de cnd Danny i
artase cum s ncarce muzica rock veche care-i plcea att
de mult.
Se uit nspre nepotul su.
De ce nu iei puin cu Elena pe-afar? Mai luai i voi nite
4 Agend electronic, PC i telefon celular combinate ntr-un singur aparat
(n.tr.)

aer curat. Amndoi ai stat aici prea mult timp.


Cei doi adolesceni n-avur nevoie de o a doua invitaie; i ei
ncepuser s se simt ca nite prizonieri.
Camera folosit ca baz operativ era mic, fiind ascuns n
partea din spate a unui hotel aflat la marginea Oxfordului.
Hotelul reprezenta adresa fictiv de acoperire a lui Danny i a
Elenei, iar conform povetii ncropite ca s le asigure
acoperirea, cei doi locuiau i munceau acolo. Partea cu
locuitul era adevrat, ns munca lor n-avea nimic de-a face
cu hotelul.
Micul hotel, folosit n principal ca adpost de-o noapte pentru
comis-voiajori i pentru turitii mai grijulii cu bugetul lor care
vizitau oraul universitar pe durata weekendului, aparinea
unui cuplu care se pensionase nainte de vreme din Serviciul
de Securitate. Ca multe alte asemenea locuri, era folosit
ocazional de MI5 atunci cnd aveau nevoie de o baz de lucru
secret i complet asigurat pentru unul sau mai muli
operatori.
Fergus atept pn cnd Danny i Elena ieir din camer,
abia apoi i vorbi lui Deveraux.
Ce-i cu tine? Aa ai fost antrenat s te pori cu oamenii
ti?
Deveraux se ncrunt i cltin din cap.
Despre ce vorbeti acolo?
Elena! N-o s obii niciun rezultat dac o forezi n halul
sta. E tnr nu e ca oamenii din personalul tu operativ. E
singura care te-a condus din nou la Black Star, ns o s-o ia
razna dac n-o lai mai moale!
Izbucnirea lui Fergus n-avu niciun fel de efect asupra lui
Deveraux, rmase la fel de calm i de stpn pe sine ca
ntotdeauna. Femeia se duse spre ibricul de cafea aezat pe o
mas dintr-un col al camerei. i turn ncet i cu grij o
ceac plin.
M intereseaz numai misiunea, nicidecum s-mi fac
prieteni.
Prieteni? spuse Fergus, mutndu-i scaunul cu rotile mai
aproape. M ndoiesc c-ai avut n viaa ta vreun prieten. Eti
obsedat, asemenea unei mainrii. Tot ceea ce te

intereseaz este munca.


Zmbetul lui Deveraux nu fu unul prietenos.
Aa ca tine?
Pentru cteva clipe se uitar fix unul la cellalt, amndoi
recunoscnd i admind luntric similitudinile care-i fcuser
att de buni n ceea ce fceau. Cei mai buni. ns niciunul din
ei nu alesese de bunvoie s lucreze mpreun.
Uite ce-i, noi n-am vrut s avem nimic de-a face cu
chestia asta, spuse Fergus. Tu i eful tu ai fost cei care ai
forat-o pe Elena s cread c e singura care ar putea s
ajung la Black Star. Voi, cu antajul la emoional pe care lai pus la cale: c ea e singurul lui contact cunoscut, c ea ar
putea s ajute la salvarea attor viei nevinovate. Voi, cu
vechea lozinc de doi bani cum c ara ta are nevoie de
tine!
Deveraux nu fu deloc impresionat.
Ce s-i spun, mi frngi inima, Watts! Nu uita c tu i
Danny facei parte din misiunea asta doar pentru c Elena a
insistat asupra acestui fapt.
Mda, spuse Fergus, n timp ce continua s se uite int n
ochii lui Deveraux. i mare noroc pe noi c a fcut-o, nu-i aa?
Deoarece noi doi tim bine care ar fi fost alternativa.
Deveraux nu-i ddu nicio replic. Nu mai era nevoie. Numai
faptul c Elena fusese singura persoan care realizase
contactul cu Black Star i salvase.
Acum Deveraux i Fergus erau aliai, nite aliai care nu-i
doriser asta, pui laolalt cu un singur scop comun.
Nu trebuie dect s-o lai puin mai moale, spuse Fergus.
Elena e ngrijorat cu privire la tatl ei i mai e i nevoit s
se confrunte zilnic cu chestia asta nenorocit.
Brbatul o privi pe Deveraux sorbind o gur de cafea iar apoi
i ntoarse ochii spre fereastr.
Dispariia lui Joey rosti Fergus cu voce sczut. Nu mai
ai s-mi spui nimic despre asta, nu-i aa?
Deveraux se rsuci pe clcie i se uit direct la Fergus.
Nu. Nimic. Din cte am neles, el a fost ntotdeauna un
agent pe care nu te puteai bizui.
A fost?

Deveraux zmbi din nou.


Era o figur de stil.

3
La nceput, pe 11 septembrie, Charles Pointer al II-lea
mprtise acelai sentiment nucitor, cum c aa ceva era
de neconceput, cu celelalte milioane de oameni de pe ntreg
cuprinsul globului care priviser scenele ngrozitoare n care
avioanele se izbeau de Turnurile Gemene, imagini derulate
fr ncetare pe ecranele televizoarelor.
Nu tia ce fcea fiul su sau pe unde umbla n ziua aceea,
aa c, dup o bucat de timp, l sun pe mobil. Nu-i rspunse
nimeni. Nu-i fcu prea multe griji: reelele de telefonie
mobil czuser i ntreaga ar se afla ntr-o stare de
confuzie deplin. i oricum, din cte tia Pointer, Chuck navea niciun motiv s fie n centru.
ns dup ce ncerc s-l gseasc pe mobil toat dupamiaza i la nceputul serii, un scenariu de comar ncepu s
se prefigureze n mintea lui Pointer. Se duse n dormitorul
fiului su i ncepu fr tragere de inim s caute prin biroul
de lng pat. Se simi puin vinovat n timp ce scotocea
ezitnd prin sertare. Pn n momentul acela, ntotdeauna i
respectase intimitatea lui Chuck.
n sertarul central al biroului gsi un plic ngrijit tiprit, pe
care aprea logoul bleumarin al unei companii. i era adresat
fiului su, i, n momentul n care Charles Pointer al II-lea
scoase din plic scrisoarea mpturit perfect, observ c-i
tremurau minile.
Hrtia era scump, cu filigran. ntr-un col se gsea acelai
logo bleumarin, iar sub logo era trecut numele Hanover, o
compania financiar britanic, i adresa sediului acesteia din
New York. Lui Pointer i se strnse inima n piept.
Citi scrisoarea scurt, de afaceri, prin care fiul su era invitat
la un interviu n dimineaa aceea, la ora 9.
Iar atunci avu certitudinea. Chuck, mult iubitul su fiu de
aptesprezece ani, era mort.
Picioarele i se nmuiar i nu mai reuir s-i suporte
greutatea, aa c Pointer se prbui pe patul lui Chuck. Se

uita fix la scrisoare, ns acum nu mai vedea cuvintele. n


locul lor, n faa ochilor i reveneau imaginile terifiante pe care
le vzuse la televizor n timpul zilei. Avioanele, flcrile,
victimele care se aruncau de sus ca s moar oricum,
Turnurile Gemene prbuindu-se unul dup cellalt, fumul
negru i valul de praf ce se ridica n aer, acoperind cvartale
ntregi din ora.
N-avea nici cea mai vag idee de cnd sttea pe pat, privind
pierdut la scrisoare, ns n cele din urm ncepu s vad din
nou cuvintele de pe foaie. Reciti scrisoarea, iar ochii i
rmaser fixai pe ultimul rnd, nainte de Cu stim, al
dumneavoastr i semntura propriu-zis: Atept cu
nerbdare s ne vedem.
Atept cu nerbdare s ne vedem, opti el.
ns Charles Pointer al II-lea nu va mai putea niciodat s
atepte s-i vad fiul iubit. Nu n viaa asta.
Cuvintele ncepur s devin neclare pe foaia de hrtie, iar
Pointer i ddu seama n cele din urm c acestea se
dizolvau ncetul cu ncetul. Splate de propriile lacrimi ce-i
curgeau n tcere.
Corpul lui Chuck nu fusese niciodat identificat, sau, ca n
cazul a sute de alte victime, nu fusese gsit niciodat.
Serviciul funerar n memoria sa fusese unul simplu, plin de
demnitate.
Civa dintre prietenii din coal ai lui Chuck, cteva rude
mai n vrst i foarte ndeprtate, civa asociai de afaceri.
Charles Pointer al II-lea rmsese singur acum. Soia sa
murise n urm cu patru ani i de atunci - ba chiar dinainte,
dac era pe deplin sincer cu el nsui - toat dragostea i
energia sa fuseser canalizate nspre bunstarea i viitorul
fiului su. Acum nu mai exista niciun viitor.
***
n zilele, sptmnile i lunile care urmaser, Statele Unite i
restul lumii ncercaser s nvee s accepte i s se
obinuiasc ncet-ncet cu enormitatea atrocitii comise pe
11 septembrie.
Viaa trebuie s mearg nainte, spuneau muli dintre
membrii familiilor i prietenii victimelor. Ei ar vrea ca noi s

mergem nainte. S ne aducem aminte de ei, dar s trecem


peste asta.
ns Charles Pointer al II-lea n-avea s accepte niciodat
ceea ce se ntmplase. La nceput fusese copleit de mhnire
i de durere, dup care durerea se transformase n mnie i
apoi mnia crescuse, transformndu-se ntr-o furie cumplit,
devastatoare - i ntr-o dorin aprig de a se rzbuna. Iar
atunci Pointer ncepu s-i fac propriile planuri.
Afacerea familiei fu uor de vndut, ndeosebi n condiiile n
care tranzacia se ncheie la un pre mult diminuat. Chiar i
aa, suma era de ordinul milioanelor de dolari, cu mult mai
mult dect ar fi avut Pointer nevoie vreodat.
Odat ncheiat tranzacia, Pointer se retrase la reedina sa
de var din The Hamptons. Lunga ntindere a coastei se gsea
la cteva ore distan de Manhattan i era deja faimoas ca
loc de distracie al celor bogai i celebri din New York.
Conacul lui Pointer, construit n stil gotic, nconjurat de un
gard nalt de srm i avnd o poart imens, deveni
fortreaa sa. Uile erau ncuiate iar obloanele de la ferestre
erau trase i asigurate. Din momentul acela nu mai renun
vreodat la sigurana i refugiul conferite de aceast
fortrea, nici nu mai avu vreun contact fa n fa cu
altcineva n afara unei singure persoane.
Herman Ramirez i fcuse apariia la casa de var a familiei
Pointer cam cu cincisprezece ani n urm, oferindu-i serviciile
n calitate de grdinar i de om bun la toate. N-avea niciun fel
de recomandri: Herman sosise n SUA ca emigrant ilegal din
Mexic, cu civa ani nainte.
Primul impuls al lui Pointer fusese s-l dea afar. ns ceva
din aerul mexicanului acela politicos i totodat hotrt, care
vorbea foarte ncet, l fcu s se opreasc i s-l asculte.
Herman i explicase c era un grdinar bun, c avusese
pregtire de mecanic n Mexic, c era foarte muncitor i demn
de ncredere.
Pointer l crezuse pe cuvnt i-i amintise n prezena acelui
om de mottoul familiei: spirit de iniiativ i hotrre. l
angajase, n prima faz n regim part-time, ns n curnd
Herman se dovedise indispensabil. n primii cinci ani, el

btuse drumul n fiecare zi de la cmrua sa nchiriat n


New York. Ocazional, cnd avea mult treab, rmnea peste
noapte ntr-o mic anex separat de cas.
n cele din urm se mutase pur i simplu aici. Pentru
totdeauna. Nu doar fiindc devenise un membru loial i de
ncredere al casei Pointer, ci i fiindc devenise un prieten
statornic i de ncredere al tnrului Chuck.
Acum fcea parte din familie. El n-avea rude - n orice caz,
nu pomenise vreodat cum c-ar avea - i-l trata pe Chuck ca
i cum i-ar fi fost fiu. La serviciul funerar inut n memoria lui
Chuck, Pointer i Herman sttuser unul lng cellalt,
plngnd n tcere.
Acum se ntlneau atunci cnd era nevoie. Pointer l chema
folosind telefonul mobil, iar Herman folosea cheia sa pentru a
intra pe ua din spate a casei cufundate n ntuneric. Dup
care atepta pn n momentul n care stpnul su avea s
apar din semiobscuritate. Discutau ce era necesar, ce
trebuia s fac el, dup care fiecare pleca la treaba lui. Nu
vorbeau niciodat despre Chuck; nu mai aveau ce s spun
pe tema asta.
Din exterior, casa i mprejurimile artau exact aa cum
artaser dintotdeauna. Curate, ngrijite, cu gardul viu tiat la
dung, cu brazi i alte conifere, peluza fiind mereu proaspt
tuns.
ns pe dinuntru casa era total diferit. Schimbat complet,
asemenea proprietarului su. Majoritatea camerelor nu mai
erau folosite deloc, pur i simplu se umpleau de praf n
spatele perdelelor trase i a obloanelor mereu nchise.
Puinele ncperi n care Pointer mai locuia, aflate n aripa
estic a cldirii somptuoase, nu mai vzur niciodat lumina
zilei. Candelabrele decorative nu mai fur niciodat aprinse.
Pointer i ducea traiul la lumina unei mici lmpi, pe care o
purta pretutindeni cu sine. ntunericul pusese stpnire pe
sufletul su. Lumea sa era la fel de ntunecat.
Furia oarb a lui Pointer mpotriva lumii era devastatoare.
Familiile precum familia sa reprezentau coloana vertebral a
rii; erau productoare de bani, reprezentau marii angajatori,
acel gen de familie care fcuse din America ceva mre. ns

acum totul se terminase; ultimul din linia descendent a


familiei sale era mort. Iar Pointer nu ddea vina doar pe alQaeda, pe Osama bin Laden sau pe extremitii musulmani n
general. nvinovea ntreaga lume. Politicienii care aau i
ncercau s porneasc diferite rzboaie, vnztorii de arme,
cei care construiau imperii economico-financiare, americanii,
britanicii. Negrii, albii, musulmanii, cretinii, evreii. ntreaga
lume i toi oamenii din ea erau responsabili pentru faptul c-i
fusese rpit fiul iubit, i n consecin ntreaga lume avea s
plteasc.
Indiferent de ct de mult avea s dureze, Charlie Pointer al
III-lea - Charlie Trei, Chuck - avea s fie rzbunat.

4
Exerciiul de simulare a unei operaiuni sub acoperire de
schimb de informaii sau de materiale trebuia repetat i
perfectat dup felul jalnic n care fusese pus n practic ultima
dat de ctre Danny i Elena.
Eecul i se datora n mare parte Elenei, dei Danny i
asumase ntreaga vin n momentul n care Fergus i luase n
ture dup ntoarcerea la hotel, la bilanul exerciiului. ns
Elena n-avea niciun fel de ndoial: nu fusese dect greeala
ei; nu depindea dect de ea ca alt dat s ias totul ca
lumea.
Depinde de amndoi s ias ca lumea, le spusese Fergus.
Suntei o echip, noi suntem o echip, iar greeala unuia
poate s duc la moartea altuia. Aa c, mai presus de orice,
avem grij unul de cellalt. Ai neles?
Dduser amndoi din cap n semn c da. Cnd le pusese
problema astfel, realizaser pe deplin seriozitatea operaiunii
la care fuseser de acord s participe.
Fergus trise prin prisma regulii celor apte P - Planificarea i
Pregtirea Prealabil Previn o Performan Proast i Penibil pe toat durata anilor petrecui n SAS, i nimic n-avea s
schimbe asta acum.
ns pregtirea trebuia s fie rapid i intens - nu se tia
cnd anume avea s decid Black Star c o mbrobodise pe
Elena suficient de bine pentru a putea s execute un atac.
Fceau eforturi susinute pentru a depista unde se afla
brlogul lui Black Star, ns pn acum nu aflaser nimic.
Cu fiecare zi ce trecea prea mult mai probabil c Black Star
avea s fac urmtorul pas i s treac la faza a doua
implicnd-o pe Elena ntr-un atentat. Ea nu mai luase legtura
cu el cam de mult timp, ns se prea c-l convinsese c este
deziluzionat de via, asemenea celorlali adolesceni pe
care el i alesese pentru a-i duce la ndeplinire rzbunarea
ngrozitoare. Cnd el se hotrse s continue, Marcie
Deveraux fusese convins c avea s-i dezvluie fetei mai

multe informaii, informaii care, n ultim instan, aveau s


duc la pieirea sa.
Elena fusese de acord s intre n linia nti a btliei pentru
prinderea lui Black Star, ns numai dac Danny avea s fie
acolo n sprijinul ei. i, n ciuda ndoielilor sale, Deveraux
fusese silit s admit c, n termeni operativi, cererea fetei
avea sens. Elena trebuia s transmit cumva informaiile dac
operaiunea avea s treac la faza a doua; n mod clar, navea s bat la fel de tare la ochi dac urma s lucreze cu
cineva de vrsta ei.
Aa c Danny i Elena trebuiau s fie amndoi antrenai i
pregtii, i tot amndoi insistaser ca Fergus s se ocupe de
pregtirea lor. Din nou, Deveraux nu putuse s se opun.
Nimeni nu era mai potrivit s-i pregteasc pentru misiuni sub
acoperire dect Fergus Watts. i aa fusese toat viaa lui:
atenia sa pentru detaliu era covritoare; el era un expert
desvrit.
Unul dintre primele ordine ale lui Fergus fusese acela c,
dac reueau s treac la faza a doua, n-avea s mai existe
nicio form de comunicare electronic ntre Elena i ceilali.
Black Star se dovedise un maestru al tehnologiei: o singur
greeal, o simpl scpare la un telefon mobil sau ntr-un email puteau s duc la dezastru.
Aa c se ntorceau la vremurile de demult, cnd fceau
totul btrnete. Aveau o grmad de nvat, iar Fergus
folosea oraul Oxford ca baz de pregtire a lui Danny i a
Elenei. Fiecare test se derula n prezena unei a treia pri, iar
aceast a treia parte putea s fie oricine care nu era implicat
n exerciiu: cumprtori, vnztori, supraveghetori de trafic,
chiar i poliiti. Dac vreunul din cei doi tineri fcea o
greeal, a treia parte putea foarte uor s observe asta. i
dac a treia parte putea s-o fac, atunci Black Star avea s-o
fac cu siguran.
Deocamdat, orice fel de greeli puteau fi rectificate. Chiar
dac un exerciiu decurgea foarte prost, iar Danny i Elena
ajungeau s fie luai pe sus de poliie, Deveraux putea s
rezolve situaia. Faptul c era mputernicit de MI5 i avea
mn liber n aciunile sale i fcea pn i pe efii poliiei s

stea drepi la comanda ei.


ns n-avea s fie aa i cu Black Star.
Centrul oraului Oxford era mai puin aglomerat dect
sperase Danny. Asta nsemna c magazinul WH Smith n-avea
s fie plin ochi cu cumprtori, ceea ce urma s ngreuneze
simitor testul prin care simulau operaiunea de transmitere a
informaiilor, executat sub acoperire.
Testul prea simplu, ns cu ocazia exerciiului anterior se
dovedise exact contrariul. Ca i nainte, aveau s execute o
misiune de transmitere de informaii n care Danny primea un
tub mic de plastic - tipul de tub n care n mod obinuit se
pstreaz filmele foto de 35 de mm - de la Elena, fr ca
operaiunea s fie detectat de o a treia parte.
Ultima oar cnd ncercaser s execute acest exerciiu,
Elena scpase recipientul chiar n momentul n care inteniona
s i-l paseze lui Danny. Acesta czuse pe podea i fusese
ridicat de un cumprtor, care i-l dduse napoi Elenei, n timp
ce Danny trecea mai departe. Se terminase: nu mai exista o a
doua ncercare dac micarea nu ieea din prima.
De data asta trebuiau s-o fac aa cum se cuvine.
Elena era iniiatorul operaiunii; asta nsemna c ea
planificase cum urma s se desfoare schimbul de informaii.
i era posibil ca, n caz real, ea s fie cea care s ia decizia pe
teren, transmind informaiile pe care le adunase despre
int. Danny n-avea s fie n niciun moment n contact
explicit cu ea. Din cte tia Black Star pn acum, Elena era
pe cont propriu.
Ea lsase ordinele specifice misiunii de transmitere de
informaii ntr-o cutie potal improvizat pe care o alesese n
prealabil: spaiul din spatele unui bazin de WC de la
Starbucks. Danny ridicase ordinele de acolo i mergea prin
centrul oraului, n zona comercial, unde nu exista dect
trafic pietonal. i inea capul plecat, ns nu prea tare suficient ct s evite unghiul de filmare al camerelor TV din
sistemul cu circuit nchis. Ideea era s se poarte natural i s
evite s trezeasc suspiciuni. Nu se simea n apele lui:
antrenamentul nu era nici pe departe perfect, iar pe bunicul
su nu-l mulumea nimic altceva dect perfeciunea.

Ceva mai devreme n dimineaa aceea, Danny i Elena i


fixaser ceasurile dup ora exact de la BBC Radio Four. Era
vital ca ambele ceasuri s fie perfect sincronizate, deoarece
schimbul de informaii pe care urmau s-l execute depindea
de o coordonare la secund. Danny i privi ceasul: indica ora
12.06 p.m.
Mai avea patru minute pn cnd ncepea manevra. La exact
12.10, Danny urma s treac pe lng Elena n WH Smith i
s ia micul tub de plastic din mna ei dreapt. De data asta
tubul urma s fie gol, ns, dac aveau s fac vreodat asta
n realitate, recipientul putea s conin informaii vitale
precum numele real al lui Black Star sau chiar locul n care se
afla.
Danny i privi din nou ceasul i trecu de uile de sticl de la
intrarea n magazin. Rmseser mai puin de trei minute
pn la efectuarea schimbului, iar nuntru erau puini clieni,
lucru deloc favorabil. Cu ct era mai aglomerat cu att era
mai bine pentru acoperirea propriu-zis.
Pentru realizarea contactului, Elena alesese departamentul
de muzic, plin de rafturi cu CD-uri. Era o alegere bun:
adolescenii constituiau o prezen obinuit acolo. ns
msurile de securitate erau foarte eficiente, existnd camere
video i ageni de paz n uniforme. Iar n sarcina agenilor de
paz nu cdea numai n prevenirea furturilor din magazin: de
cnd ncepuse campania atentatorilor sinucigai cu bomb,
msurile de securitate sporiser pretutindeni.
Instruciunile lsate n spatele bazinului de toalet i
indicaser lui Danny s se duc n seciunea de muzic rap
din departamentul muzical i s verifice CD-urile ncepnd cu
litera F. Avnd de ateptat nc un minut i jumtate, Danny
alese un CD al lui 50 Cent i ncerc s par ct se poate de
natural n timp ce parcurgea lista melodiilor nregistrate. Puse
CD-ul napoi pe raft i trecu rapid n revist altele.
Un agent de paz n uniform i arunc lui Danny o scurt
privire n vreme ce trecea pe lng el; acum Danny era
suficient de experimentat nct s evite gafe evidente, cum ar
fi portul unei geci largi i voluminoase sau al unui rucsac. Se
uit din nou la ceasul de la mn: nc cincisprezece secunde

pn s nceap. Nu se uitase nici mcar o dat la Elena;


conform instruciunilor, la 12.10 p.m. Punct ea trebuia s se
uite printre CD-urile de la captul raftului, din dreapta lui.
ncepu s numere n minte ultimele secunde, adugnd o mie
la fiecare cifr - Fergus le spusese de nenumrate ori c
aceasta era modalitatea de a ncetini o numrtoare atunci
cnd eti nervos. O mie unu, o mie doi, o mie trei
Ajunse la o mie cincisprezece i se uit spre dreapta. Elena
era acolo, la numai ase metri distan i se ntorcea spre el.
ns ntre ei se interpuneau alte trei persoane, care cutau
prin rafturi fr nc s tie ce s aleag.
Nu mai conta, amndoi tiau cu exactitate ce s fac. Se
ndeprtar de raft i ncepur s peasc unul spre cellalt,
fr s aib contact vizual. Regula era ca niciodat s nu
existe nici cel mai mic indiciu c se cunoteau.
Danny trecu de primul amator de CD-uri, n timp ce Elena
trecea pe lng fata cea mai apropiat de ea. Schimbul de
informaii era n derulare, dei, n orice moment, dac oricare
din ei considera c operaiunea nu prezenta siguran, putea
s anuleze totul ntorcndu-se spre rafturile cu CD-uri. Cellalt
avea s treac direct pe lng, fr alte ezitri.
La numai doi metri de ea, Danny putea s vad recipientul
de film fotografic din mna dreapt a Elenei, inut astfel nct,
n secunda n care aveau s treac unul pe lng cellalt, el
s fie gata s primeasc tubul minuscul.
Danny l ocoli pe ultimul amator de CD-uri chiar n momentul
n care Elena trecu pe lng el aproape atingndu-i umrul.
Palmele li se ntlnir, iar recipientul fu pasat fr probleme
dintr-o mn n cealalt.
ns n-aveau timp s srbtoreasc. n operaiunile
desfurate sub acoperire ntotdeauna trebuia s existe un
motiv pentru care te aflai acolo unde eti, indiferent dac
operaiunea fusese un succes sau un eec.
Danny i aminti instruciunile primite i se duse la standul
de ziare, de unde lu un exemplar din Sun, dup care se
aez la coad pentru a plti la cas.
n timp ce atepta la coad, l vzu pe Fergus, mpins n
scaunul su cu rotile de Marcie Deveraux, ndreptndu-se

ctre casa de marcaj. Niciunul din ei nu se uit la Danny, ns


el era contient c tiau cu exactitate ce se ntmplase.
Plti cu nite mruni suma exact a preului afiat i iei
din magazin, strngnd ziarul cu putere ntre degete i
ngduindu-i un zmbet uor.

5
Pielea lui Pointer devenise aproape translucid, asemenea
unui pete de pe fundul oceanului ntunecat precum cerneala,
acolo unde nu ajunge nicio raz de lumin.
Numai obrajii i fruntea mai pstrau puin culoare: erau de
un rou viu, cu vinioare. ns roeaa nu se datora tensiunii
crescute i nici nu era un semnal timpuriu de stres. n anii din
urm, Pointer nu-i mai pierduse calmul. Ritmul btilor inimii
i era n continuare unul normal, dei n rest totul se
schimbase la el. Roeaa de pe chip se datora orelor petrecute
pe ntuneric n faa ecranului calculatorului. Pe msur ce
Pointer se uita fix la ecran, ecranul i ntorcea privirea,
punndu-i treptat amprenta pe faa sa.
Tehnologia computerizat i internetul fuseser viaa lui
Pointer, iar acum alesese internetul ca metod de operare. i
aa cum tnrul su fiu fusese rpus pe neateptate, i el
alesese ali tineri ca soldai de ndejde n rzboiul su de
rzbunare.
Acetia nu erau uor de gsit, ns el i gsise. Pornise s
scotoceasc pe web, cutndu-i pe cei deprimai, pe cei
nemulumii, pe cei deziluzionai. Trsese cu ochiul pe diferite
site-uri de chat, nvnd limbajul celor tineri. Computerul
vorbete. Tehnologia vorbete.
i ncepuse cutarea extrem de minuioas i ultraprecaut
a potenialilor colaboratori, concentrndu-se ncetul cu ncetul
asupra celor mai obscure site-uri de pe internet. Forumurile cu
amatori de suicid i adepi ai culturilor sinucigae. i identific
rapid i-i elimin pe putii plictisii care cutau ceva sare i
piper n existena lor, pe cei rzvrtii mpotriva prinilor
superprotectori, i pe cei cu probleme n dragoste, prsii
recent de iubit sau de iubit. n plus, Pointer era mult prea
abil pentru a cdea n capcana vreunui ofier de poliie care
sttea on-line i monitoriza site-urile respective, poznd n
adolescent cu probleme. tia cu exactitate pe cine s evite.
i, respectiv, pe cine s ia n vizor.

Iar cnd i identifica intele, lovea fr zbav. Nu cuta


dect vorbitori de englez: dac aceasta nu era limba lor
matern, atunci trebuiau s o vorbeasc fluent. Black Star nui putea permite niciun fel de nenelegeri. ncet i cu grij,
intrase n cercul celor ce comunicau on-line, la nceput
fcndu-i simit prezena prin ferestrele pop-up care
apreau pe ecranele computerelor.
Pe unii i ajutase atunci cnd exista o problem pe care
putea s-o rezolve cu dibcia lui deosebit n ale
calculatoarelor. i, odat ajutai, ei i rmseser datori, fapt
ce-i permisese s treac la urmtorul pas, intrnd n
conversaiile on-line, comptimindu-i pe cei nemulumii,
cultivnd prietenii cu cei deziluzionai i deprimai, punnd
bazele planului su. Abia cnd fusese complet sigur de ei
adusese n discuie tema sinuciderii. i astfel, unul cte unul,
Pointer - care acum i spunea Black Star - i recrutase
soldaii de teren.
Primele atacuri cu bomb avuseser loc n Anglia, n parte
din cauza faptului c acolo reuise s stabileasc primele i
totodat cele mai puternice contacte. ns pentru Black Star
se fcea ntr-un fel dreptate, deoarece, atunci cnd fusese
omort, Chuck se ducea la un interviu de angajare la o
companie financiar englezeasc. Anglia reprezenta terenul
de ncercare al lui Black Star, ns dup atentatul cu bomb
de la Newcastle era timpul s se mute n alte pri ale lumii.
Black Star urmrise tirile referitoare la atacurile cu bomb
din Anglia, att pe internet, ct i la televiziunile de tiri
americane. Vzuse, cu un sentiment de mulumire, c presa
britanic ncepuse s fac referire la atacatorii si cu bomb
cu denumirea de ngerii Morii.
Erau ai si ngeri ai Morii, iar muli alii stteau n ateptare.
Recruii si erau puini ca numr; niciodat n-aveau s existe
legiuni de tineri suficient de hotri nct s mearg de
bunvoie la moarte. ns urmtorii erau n curs de pregtire,
aproape gata s execute ordinul final. Acetia stteau n
ateptare n nenumrate ri ale lumii. n Canada, Australia,
Noua Zeeland, Pakistan i Israel, printre multe altele. i
bineneles c unii dintre ei erau n ateptare i n Statele

Unite. ns pentru SUA, Black Star pregtea pe unul dintre cei


mai speciali ngeri ai Morii.

6
Elena se afla n grdina hotelului, dup terminarea uneia
dintre obinuitele ei edine cu medicul psihiatru Ruth
Jacobson.
Nu era deranjat de respectivele edine i tia precis
motivul pentru care ea i doctoria aveau aceste mici
discuii. Marcie Deveraux nu-i permitea ca ea s clacheze. O
simpl reacie impulsiv pe post de rspuns la un comentariu
provocator s-ar fi dovedit suficient pentru ca Elena s se dea
ndat de gol i s compromit ntreaga operaiune.
i odat ieit pe teren, asta dac urmau s ajung vreodat
att de departe, avea s fie i mai dificil, ntruct Elena ieea
de sub controlul lor direct.
Aa c era monitorizat ndeaproape.
Elenei i plcea de doctor Jacobson. ntr-un fel sau altul i
amintea de Jane Brooker, femeia care conducea casa de copii
Foxcroft mpreun cu soul ei Dave. Lui Jane i plcea s stea
la taclale n rstimpul n care savura o ceac de cafea,
ndeosebi cu fetele mai mari.
Jane fusese un om drept i onest i, n mod instinctiv, Elena
tia c i doctor Jacobson era la fel. Spre deosebire de
Deveraux. Pentru Elena, Deveraux n-avea s prezinte
niciodat ncredere.
Pe durata edinei, Elena vorbise o mulime despre ct de
mult i lipsea tatl ei. Acesta dispruse din nou chiar n
momentul n care ea credea c, n cele din urm, ncepuser
s se neleag unul pe cellalt i s-i consolideze o relaie
cum se cuvine.
Problema este, i spusese doctoriei Jacobson, c, i dac
ncearc s m contacteze n acest moment, n-are cum s
dea de mine. Ei au nscocit o ntreag poveste pe care le-au
servit-o celor de la Foxcroft i de la serviciile sociale. Aa c
tata n-ar ti cum s ajung la mine. Faa ei de obicei
luminoas devenise deodat dur i distant. ns, din cte-l
tiu pe tata, probabil c nu s-a gndit niciodat la mine de

cnd a plecat din nou.


edina se terminase iar Elena ieise n grdin, pentru a
medita la cele ce se discutaser mai devreme. Sttea pe o
banc, uitndu-se la o ceat de vrbii ce se certau zgomotos
pe nite bucele de pine aruncate de buctarul hotelului,
cnd Danny apru pe ua lateral i se apropie de ea.
El i zmbi.
E totul n regul?
Elena ridic din sprncene.
Nu prea.
Danny se aez pe banc.
De ce? i-a fcut lesbiana aia de doctori zile fripte?
N-are nimic de-a face cu doctoria Jacobson, spuse Elena
cu rceal n timp ce btlia pentru firimiturile de pine lu
sfrit, iar vrbiile zburar care ncotro. Fata se ntoarse spre
el. E vorba de tine!
De mine? Da ce-am fcut?
tii ce zi a fost ieri?
h miercuri.
Elena oft i ddu din cap dezaprobator.
A fost ziua mea de natere. Mulumesc c i-ai amintit!
Ochii lui Danny se mrir vizibil.
A fost?
Anul trecut n-ai uitat. ns atunci nu erai complet obsedat
de toat chestia asta, aa cum eti acum.
mi pare ru, Elena!
N-am primit mcar o felicitare. Nici mcar una! Nu m-am
ateptat vreodat ca altcineva s-i aduc aminte de asta,
ns credeam c tu o s-i aminteti.
O s m duc i o s-i iau un cadou. Chiar azi.
Nu vreau nicio tmpenie de cadou! Nu acum e prea
trziu.
Rmaser tcui o vreme, Elena nc suprat, iar Danny
cugetnd la ce-i spusese ea despre faptul c era obsedat de
misiune.
Uite ce e, dup ce terminm toat chestia asta o s fie iar
ca nainte.
N-o s mai fie niciodat la fel, Danny, spuse Elena cu

nverunare. Pentru tine nu va mai fi. i place s faci asta, i


tii bine c e aa. Vd asta de fiecare dat cnd bunicul tu
ne mai supune cte unui test. Vrei s fii la fel de bun ca el.
Vrei s fii el.
El i ddu seama c fata rostea un adevr. i nu era vorba
doar de prezenta misiune; ntreaga lume clandestin a
serviciilor secrete i se prea fascinant i incitant. Se simea
ca fcnd parte din ea, ca i cum i-ar fi aparinut n ntregime.
De ani de zile visase la o carier de ofier n cadrul forelor
armate. ns asta era cu totul altceva. Ceva mai mult de-att.
Ceva n care simea c avea ocazia de a fi nu numai un
membru al echipei, ci i o individualitate de sine stttoare.
i, orict de mult ncercase Danny s execute ordinele i
instruciunile, exista ceva n el care-i cerea s acioneze
individual, s ia propriile decizii, bune sau rele, cum ar fi fost
ele.
ns Elena era o persoan special pentru el - iar el tia i
acest lucru. i o dduse ru de tot n bar de data asta.
mi pare ru, pe bune! ns ceea ce facem noi aici e foarte
important.
tiu c-i important, nu sunt proast. ns tu ai fost cel care
a vrut genul sta de via, nu eu. Planificasem totul.
Examenele de admitere, universitatea, o slujb bun n
domeniul informaticii
Elena oft, iritat, dup care se ridic i o porni napoi spre
hotel. Se opri ns dup civa pai i se ntoarse cu faa spre
el.
Ce-am fcut a fost pentru tine, pentru tine i pentru
bunicul tu. Eu n-am vrut n niciun moment s fiu prta la
aa ceva.
ns acum chiar suntem prtai, spuse Danny. i nu mai
exist cale de ntoarcere.
Elena ddu din cap n semn de ncuviinare.
tiu. Dar, cnd o s se termine, vreau o o via normal.
Danny se ridic i el n picioare.
S tii c o s fiu ntotdeauna alturi de tine, Elena. i
promit.
Elena ddu din cap nencreztoare i zmbi. Furia i

dispruse.
Mda. i fac pariu c i la anul o s uii de ziua mea de
natere.

7
Jeff Williams i Kiyoshi Tanaka, dei nu se cunoscuser
niciodat i erau desprii de 10 652 de kilometri, aveau
foarte multe n comun.
Amndoi aveau doar optsprezece ani, amndoi locuiau cu
prinii i erau studeni la informatic. n plus, cei doi
adolesceni mprteau o pasiune comun cu multe alte mii
de oameni din toat lumea. Trenurile. n viaa de zi cu zi erau
nnebunii s priveasc trenurile i s culeag date despre
ele.
Probabil c trenuleele de jucrie pe care amndoi le
avuseser n copilrie fuseser cele care declanaser
pasiunea iniial pentru trenuri a celor doi biei. ns mai
exista un element care-i fcea s savureze aceast
ndeletnicire att pe Jeff, ct i pe Kiyoshi: i petreceau timpul
singuri cuc. Amndoi erau considerai nite singuratici. Nite
nedorii. Tipi care nu fceau parte din niciun grup, din nicio
gac. Amndoi cptaser, de-a lungul anilor, porii
ndestultoare de agresiune i de terorizare. Nimic extrem de
groaznic: nu luaser btaie sau ceva de genul sta. Nu era
vorba dect de mitocreala i de sarcasmul la care fuseser
supui n mod constant, asemenea unor picturi chinezeti ce,
n cele din urm, ajunseser s umple paharul. Acestea i
fcuser s urasc viaa, s-i doreasc s-i plteasc poliele
acestei lumi ostile
Jeff era pasionat de trenurile de marf. i petrecea ore
ntregi uitndu-se la nite trenuri ce preau interminabile, cu
dou locomotive n faa i la coada garniturii, erpuind printre
dealurile ce dominau Pittsburghul. Verifica numerele de
nregistrare a locomotivelor, numra vagoanele de marf,
observa tipul ncrcturii i nota totul ntr-un carneel. Nu
ncetase niciodat s se minuneze de faptul c trenurile erau
att de lungi, nct partea din fa apuca s traverseze
Pittsburghul, disprnd printre dealuri, n timp ce vagoanele
din spate se aflau nc n partea opus a oraului.

Kiyoshi era fascinat n mod special de trenurile de mare


vitez, lucioase, aerodinamice, transportnd pn la patru
milioane de oameni pe zi, trenuri ce soseau n, sau plecau din
Gara Shinjuku din Tokio.
Ambii adolesceni i vorbiser lui Black Star despre dragostea
lor pentru trenuri i calea ferat nc de la primele conversaii
purtate pe internet. Entuziasmul lor fusese cel care-i dduse
lui Black Star ideea macabr de a le plnui i de a le pregti
sinuciderea exact n acelai moment.
Un act terorist sincronizat era ndreptit i i se potrivea lui
Black Star, cci tot astfel fusese i atacul terorist din 11
septembrie care-i provocase dorina de rzbunare.
Aa c, la 7.30 a.m., n timp ce navetitii matinali ncepuser
s coboare dintr-un tren n Gara Shinjuku, Kiyoshi se duse n
mijlocul peronului, trase de firul din mna dreapt i declan
dispozitivul exploziv prins n jurul corpului.
Sinuciderea lui Jeff avusese loc de fapt cu cteva minute mai
devreme: ora din Pittsburgh era 6.24 p.m. Ar fi trebuit s fie la
fel de spectaculoas. Jeff i alesese locul exact n care avea
s se ntind pe ine i s-i detoneze dispozitivul exploziv n
momentul n care trenul de marf se apropia. tia c
dispozitivul exploziv n-avea s fie suficient de puternic nct
s distrug trenul n sine. ns bomba lui Jeff avea s arunce
n aer o seciune ntreag de in. Trenul ce se apropia urma
s deraieze i o mare parte din el avea s se rstoarne pe
costia dealului ce ddea spre ora.
ns Jeff fcuse o greeal. i pregtise dispozitivul exploziv
dup cum fusese instruit, l prinsese de corp i-i pregtise
firul de detonare. mprumutase maina tatlui su i
condusese pn ntre dealuri, unde i gsise locul de parcare.
Dup ce oprise motorul, pe cnd deschidea portiera dnd s
coboare din main, ceva anume l fcuse s apuce firul cu
mna dreapt i s trag uor de el, pentru a verifica dac
era ndeajuns de ntins.
ns tragerea de fir nu fusese suficient de uoar. Bomba
explodase. Cteva minute mai trziu, la 6.30 p.m., trenul de
marf ncepu s treac pe lng main. Mecanicul de
locomotiv se uit pe geam i vzu resturile caroseriei unui

Ford arznd mocnit.


Jeff dispruse pur i simplu. Ulterior, aveau s fie gsite
rmiele cadavrului su. Precum i carneelul lui.

8
eful lui Deveraux de la MI5 veni la prima or n dimineaa
urmtoare i intr rapid ntr-o edin cu uile nchise la care-i
convocase pe Deveraux, pe Fergus i pe dr. Jacobson.
Dudley - era cunoscut doar sub titulatura de Dudley, i doar
civa oameni din Serviciul Secret tiau cu siguran dac
acesta reprezenta numele sau prenumele su - fusese cel
care-i convinsese pe Danny i pe Elena c pentru aceast
misiune ajutorul lor se impunea cu necesitate, fiind unul vital.
Ei nu-l mai vzuser de-atunci. i era puin probabil s-l vad
acum.
Brbatul arunc pe mas un exemplar din Daily Mirror. Titlul
de pe frontispiciu era similar celor mprtiate pe prima
pagin a oricrui alt cotidian: LOVESC DIN NOU NGERII
MORII
Trebuie s ducem lucrurile mai departe, domnule, spuse
Deveraux pe un ton imperativ. Trebuie s-o punem pe Elena sl preseze pe Black Star s ne dea mai multe date de care s
ne putem aga. Acum tim c toi copiii tia i fac singuri
dispozitivele explozive. Ceva din ceea ce Black Star o s-i
spun Elenei sigur o s ne dea indiciile de care avem nevoie.
Aerul din camera de operaiuni era deja mbcsit i greu.
Mesele erau pline cu ceti goale de cafea, ziare aruncate n
dezordine i dosare deschise coninnd cele mai recente date.
Sunt contient de prerile tale, Marcie, spuse Dudley, ns
trebuie s iau n consideraie i opiniile celorlali. Se uit
nspre medicul psihiatru. Doamn doctor, mai e ceva ce ne-ai
putea spune despre Black Star?
Prezena regulat a doctorului Ruth Jacobson la hotel avea
un dublu scop. Nu numai c se ocupa de starea emoional a
Elenei i se asigura c nu clacheaz n faa lui Black Star, dar
ncerca i s traseze un profil psihologic al maestrului
atacurilor cu bomb. Aceasta constituia o parte important a
muncii ei i pe toat durata carierei sale ajutase poliia i
serviciile de securitate s descopere o serie de infractori

periculoi, de la criminali n serie la teroriti.


Existau destui, att n poliie, ct i n structurile de
securitate, care i considerau munca a fi o pierdere de timp i
de resurse i care credeau c succesul ei se baza pe nimic
mai mult dect pe nite intuiii norocoase i ipoteze desprinse
din experien. ns alii - i din fericire acetia constituiau
majoritatea - cunoteau adevrata valoare a minii incisive a
lui Ruth Jacobson.
De cnd Elena reluase conversaiile on-line cu Black Star,
doctor Jacobson fusese implicat total, studiind transcrierile
conversaiilor i analiznd fiecare cuvnt, n ncercarea ei de a
alctui profilul maestrului atacurilor cu bomb.
Acum sunt foarte sigur c Black Star este brbat, spuse
ea, frunzrind printre colile cu transcrieri.
Deveraux nu pru deloc impresionat.
Am tiut asta de la bun nceput.
Doctor Jacobson nu fu descumpnit de atitudinea destul de
ostil a lui Deveraux; tia bine c hotrta agent a MI5 fcea
parte dintre sceptici.
ns acum cred c nu este un tip tnr. E cel puin de
vrst mijlocie.
Deodat, Deveraux pru interesat.
i ce v face s credei asta?
Doctor Jacobson ls pe mas hrtiile pe care le inea n
mn.
n primul rnd, pare un tip experimentat. Iar unele
dintre frazele pe care le folosete sunt mult mai mature.
Art spre un rnd din transcrierea dactilografiat a ultimei
conversaii. Uitai-v la asta. El spune rolul meu e cel de a-i
ajuta pe alii. Rol este un cuvnt neobinuit n zilele
noastre. Cred c un tnr ar spune treab. i uitai-v aici,
la urmtoarea propoziie. Spune c neleg pe deplin. Din
punct de vedere gramatical este corect, ns majoritatea
oamenilor ar spune n zilele noastre pe bune, neleg ndeosebi tinerii. Mai sunt i alte exemple n conversaiile
anterioare.
Pentru moment, Deveraux nu spuse nimic, ncercnd s-i
formeze propria imagine mental a unui brbat de vrst

mijlocie, stnd n faa ecranului unui computer undeva n


lumea larg, convingndu-i pe aceti adolesceni s se arunce
n ghearele morii. Era enervant c trebuia s admit n sinea
ei c, probabil, doctor Jacobson avea dreptate.
Un nemernic dus cu capul, indiferent cine e.
n mod sigur e un dezechilibrat mental. Probabil c
dezechilibrul s-a produs cumva pe fundalul unei catastrofe
survenite n propria-i via.
mi cerei cumva s-mi par ru pentru el? se stropi
Deveraux.
Nu v mprtesc dect prerea mea de profesionist, i
replic doctor Jacobson cu calm. Pentru moment, prerea mea
este c a nvat cu grij cum s comunice on-line la fel ca
tinerii. Cum s-i fac s simt c, de fapt, discut cu unul deal lor. ns propria-i poveste las ntotdeauna urme.
Dudley ddu din cap afirmativ.
I-ai spus ceva Elenei despre asta?
nainte de a rspunde, doctor Jacobson arunc o privire
fugar nspre Fergus i apoi nspre Deveraux.
Nu. Elena este o tnr remarcabil, ns trebuie s inem
cont de vrsta ei i de faptul c a trecut printr-o perioad
traumatizant n ultimii ani. i-a pierdut mama, dup care
problema cu tatl ei
Fergus surprinse schimbul aproape imperceptibil de priviri
dintre Deveraux i Dudley.
ns considerai c este suficient de puternic pentru a
continua? o ntreb Dudley pe doctor Jacobson. i pentru a
duce la bun sfrit operaiunea asta, pn n faza a doua,
dac va fi necesar?
Dup cum v-am spus, este o tnr remarcabil. Se
descurc, dar am unele motive de ngrijorare. Arunc o privire
spre Deveraux. Pentru moment e OK, ns i-ar face foarte bine
s aud nite nouti despre tatl ei.
Nu exist niciun fel de nouti, spuse Deveraux pierzndui rbdarea. Joey Omolodon este un ratat. Fie st ascuns pe
undeva, fie a ieit din ar.
Indiferent cum ar fi, dac auzii ceva
Atunci Elena o s afle prima. Acum putem s revenim la

oile noastre.
Dudley i lu de pe mas ceaca de cafea i bu ultima gur
zdravn de lichid rece i amar. Fcu o grimas atunci cnd
puse cana cu grij napoi pe farfurioar.
Ar trebui s punem pe altcineva n faa calculatorului?
Poate pe Danny?
Doctor Jacobson ddu din cap n semn de negare.
E o idee bun, ns acum e prea trziu pentru asta. Black
Star i-ar da seama imediat. Deja cunoate limbajul folosit de
Elena la calculator. Orice tnr folosete un mod unic de a
abrevia un text, iar dac Danny nceteaz s gndeasc n
modul n care rspunde Elena mesajelor, BS s-ar prinde una,
dou.
Dudley ddu din cap aprobator, dup care se ntoarse spre
Fergus.
Dumneata ce prere ai, domnule Watts?
Fergus mai antrenase n trecut i ali recrui necopi. tia
exact care erau cerinele afar, pe teren.
Din punct de vedere operaional, nici Danny i nici Elena
nu sunt pregtii. S stai n spatele unui computer e una, ns
s fii pe teren e cu totul altceva. Am nevoie de mai mult timp.
Dudley oft i-i arunc privirea la ziarele mprtiate pe
mas.
Din pcate timpul este unul dintre lucrurile pe care nu le
avem de partea noastr. Situaia a cptat acum o amploare
global. Alte organizaii de securitate naional o s-i ia
propriile msuri, ns pentru moment s-a hotrt c noi vom
pstra la nivel intern ceea ce tim. i acionm ca atare.
Acestea fiind zise, se ridic ncet n picioare i ncepu fr
nicio grab s se ncheie la nasturii pardesiului pe care-l purta
n aproape toate anotimpurile.
Fergus se uit la el, fr a se lsa o clip indus n eroare de
cavalerismul emanat i de manierele politicoase ale lui
Dudley. Nimeni n-ajungea ntr-o astfel de poziie n cadrul
Serviciului de Securitate fiind Domnul Simpatic i Binevoitor.
Dudley se ncheie i la ultimul nasture, cel de sus, i-i terse
un fir de praf imaginar de pe gulerul hainei.
Ne asumm riscul, spuse el. O punem pe Elena s-l

conving pe Black Star c este complet pregtit s treac la


faza a doua. Trebuie s tragem sperana c asta se va dovedi
suficient ca s-l momim s fac vreo greeal. Se uit la
Fergus. Iar decizia mea este irevocabil.

9
Masa din camera lui Fergus era plin cu diferite mruniuri
achiziionate la o repriz de cumprturi fcute la
supermarketul Tesco. Unele dintre sticluele i tuburile de
plastic rmseser nedesfcute, ns n mijloc se aflau o
grmad de tablete de aspirin.
Danny i Elena stteau aezai de o parte a mesei, iar Fergus
se afla n picioare de partea cealalt, sprijinindu-se de tblie
ca s aib un punct de susinere n plus. Piciorul su rnit era
din ce n ce mai bine, ns ultima ran, produs prin
mpucare, fusese aproape n acelai loc cu cea pe care o
ncasase n Columbia cu aproape opt ani n urm, aa c dura
mai mult s se vindece. Cu fiecare zi care trecea, i simea
piciorul mai puternic i tot cu fiecare zi l fora puin mai mult.
Pentru un timp, putea s se sprijine pe el fr ajutor i chiar
s mearg civa pai fr crje. ns mai avea cale lung
pn s ajung s umble la fel ca nainte.
Era doar cu puin trecut de ora dou dup-amiaz i, ca
ntotdeauna, ziua fusese planificat astfel nct s se fructifice
la maximum fiecare or disponibil. De obicei, Elena stabilea
legtura cu Black Star la prima or sau pe la jumtatea
dimineii. Din cte tia Black Star, asta se ntmpla dup ce
ea-i termina tura la hotel. De fapt dimineile erau alocate
edinelor informative i bilanurilor activitilor i misiunilor
deja desfurate, iar dup-amiezile erau rezervate pregtirii i
antrenamentului.
Azi ne jucm de-a arat-mi i spune-mi, zise Fergus n
timp ce Danny i Elena se uitau nedumerii la ciudata
varietate de produse de pe mas.
Danny fix cu privirea o oal mare de gtit.
Gtim ceva?
Ceva de genul, spuse Fergus. O s v art nite chestii
legate de explozibilii plastici.
Danny i Elena se uitar la el mirai.
Acestea sunt aceleai substane, substane obinuite, pe

care ngerii lui Black Star le folosesc pentru a-i confeciona


explozibilii plastici.
Vrei s spui c-i fac singuri bombele? ntreb Elena.
Dispozitivele explozive improvizate, spuse Fergus,
corectnd-o. Am fcut i eu unul, nu v-amintii? Cnd eram n
depozitul de materiale nainte s fim tri n afacerea asta.
ns acolo aveam nite explozibili plastici adecvai cu care s
lucrez; ngerii folosesc o varietate de produse fcute n cas.
Danny i Elena ascultar ntr-o tcere deplin, n timp ce
Fergus le explica faptul c toate variantele de explozibili fcui
n cas au un numr alocat n funcie de ingredientele
amestecate, i c atunci cnd fusese n Regiment5 nvase pe
dinafar toate ingredientele i reeta de preparare pentru
fiecare amestec n parte.
n multe dintre misiunile sale sub acoperire trebuise s se
deplaseze n teritoriul inamic, fr niciun fel de echipament.
Odat ajuns acolo, trebuia s cumpere ingredientele - toate
nite produse obinuite, folosite n gospodrie, care n-aveau
cum s trezeasc suspiciuni - pentru a face explozibili de
mare putere.
n funcie de int - s spunem o central electric sau un
pod - numrul ingredientelor amestecate era diferit, deoarece
fiecrui amestec i corespundea un vector al vitezei de
detonare. Iar unele amestecuri erau mai uor de fcut dect
altele.
Fergus se uit la produsele de pe mas.
Testele legitilor arat c ngerii foloseau toate astea
pentru a face un explozibil plastic numit 39.
Danny se uita fascinat la ingrediente, ns Elena prea
ngrijorat.
Vrei s spui c s-ar putea s fiu nevoit s fac unul dintre
dispozitivele astea explozive improvizate?
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare.
E posibil, Elena. Nu tim ct de departe va trebui s mergi
5 Felul n care este numit SAS-ul de ctre soldaii din rndurile lui.
(n. tr.)

pn cnd s punem mna pe Black Star. Dup atacurile din


Japonia i din America de ieri, tim c Black Star nu-i
ntlnete ngerii ca s fac dispozitivele explozive
improvizate mpreun, asta dac nu cumva are complici.
Bnuiala mea este c, ntr-un fel sau altul, le asigur doar
instruciunile dup care s le confecioneze.
i asta o s trebuiasc s fac i eu?
Fergus ncerca s-o liniteasc cum putea mai bine.
Nu trebuie s-i faci griji. O s-i dau ceva cu care s faci
ca amestecul s devin sigur.
Pe bune? ntreb Elena, fr s par deloc linitit. Ce
anume?
E o o pulbere. O s-o amesteci n toate ingredientele pe
care le ai aici.
Ce fel de pulbere?
Hai s-o lum cu ncetiorul. Explozibilul 39 este foarte
periculos n faza intermediar i extrem de volatil de ndat ce
s-a realizat amestecul.
Dar ai spus c amestecul o s fie sigur.
i aa o s fie. ns trebuie s fii pregtit pentru orice
eventualitate. i chiar dac o s trebuiasc s ajungi la faza n
care s faci explozibilul plastic, tot o s poi asigura
dispozitivul scond firul detonatorului de la baterie - dei iaa este instabil. Fergus vzu privirea confuz a Elenei i
ncerc din nou s-o liniteasc, zmbindu-i. Dup cum
spuneam, o lum ncetul cu ncetul, pas cu pas. i, oricum, no s-l lsm s mearg att de departe.
Elena i Danny se lsar pe spate i-l ascultar pe Fergus
explicndu-le c explozibilul de mare putere ce se obinea din
acele ingrediente era un fel de vr al TNT-ului, numit
Trinitrofenol. Le art aspirinele de pe mas.
Prin extragerea Trinitrofenolului din mruniurile astea i
prin amestecarea sa cu vaselin i cu cear de lumnri, orice
individ care deine cunotinele necesare i poate produce
propriul explozibil plastic ntr-un interval de trei ore.
Danny era nerbdtor s afle mai multe.
Deci cum se face? Facem acum un amestec 39?
Se fierb aspirinele i mai apoi se adaug i celelalte

ingrediente, pentru a extrage Trinitrofenolul. Iar rspunsul


este nu, n-o s facem niciun amestec acum. Pe lng alte
chestii, vaporii ce rezult n timpul amestecrii ingredientelor
sunt otrvitori.
Elena prea din ce n ce mai ngrijorat iar Fergus bg de
seam.
Uite ce e, nu trebuie dect s ai cunotine despre toate
astea probabil c o s-l prindem pe Black Star cu mult
nainte de faza asta.
Probabil?
Fergus contientiz dintr-odat c piciorul l durea ngrozitor
de tare. Se mic ncetior, ocolind masa pn pe partea
cealalt, trase un scaun i se aez ntre Danny i Elena.
Vorbi cu voce joas.
Acum nu mai putem s dm napoi. Ocazie mai bun ca
asta de a scpa de scursura de Black Star nu exist.
Se aplec i mai tare nspre cei doi.
ns cel mai mult m intereseaz ca voi s fii n
siguran.
n legtur cu dispozitivul explozibil improvizat? ntreb
Danny.
Nu numai.
Fergus vorbea ncet cu bun tiin, pentru ca ei s fie
obligai s se trag i mai aproape ca s aud ce spunea.
Trebuie s ne micm cu grij n preajma lui Deveraux. Nam avut niciodat ncredere n ea, nici nainte, i n-am nici
acum. N-o intereseaz dect s-l prind pe Black Star. De
ndat ce-o s reueasc s-o fac, noi o s devenim din nou o
problem pentru ea. Iar atunci n-o s aib dect trei opiuni.
Unu, s ne lase s plecm s ne trim viaa departe de toate
astea. Doi, s ne dea o alt misiune, pe care n-o s avem de
ales i va trebui s-o executm. Sau trei
S ne omoare, spuse abia optit Danny.
Fergus ddu aprobator din cap.
Iar asta mi se pare c-i cea mai probabil variant. Aa c,
iat care-i planul. n momentul n care Black Star o s fie gsit
iar noi ne-am fcut ptrica, n-o s facei dect ce-o s v
spun eu. Vei ignora ordinele ulterioare venite din partea lui

Deveraux. O s v duc ntr-un loc sigur i o s-mi iau toate


msurile ca Deveraux s nu mai ajung la noi vreodat.
ns cum o s poi face asta? ntreb Danny pe un ton
precipitat.
Pregtesc un dosar secret cu date compromitoare, care
o s ne protejeze. ns, nu uitai, de ndat ce Black Star e
gsit, trebuie s facei exact ce v spun eu. Fergus atept ca
semnificaia cuvintelor sale s li se fixeze bine n minte dup
care le spuse: Avei ntrebri?
Da, zise Elena. Povestete-mi despre pudra aia care face
sigur dispozitivul explozibil improvizat.
Fergus zmbi.
Nu-i face griji. O s tii tot ce trebuie la momentul
potrivit.

10
Elena trase adnc aer n piept n timp ce-i aduna gndurile,
apoi ncepu s scrie.
AM CITIT DESPRE JAPONIA SHI AMERICA. AU FOST
UIMITORI!!! NE-AU ARATAT TUTUTOR CALEA CE TREBUIE
URMATA!!!
ovi, iar ochii i se-ndreptar fugar spre Danny i spre doctor
Jacobson pentru a primi asigurri c totul era n regul.
Trebuia s scrie mai mult, dar i venea greu s-o fac.
Continu, o ndemn ndat Deveraux. Spune-i!
Doctor Jacobson se uit aspru la Deveraux, ns avu
prezena de spirit s nu spun nimic. Atmosfera din camera
de operaiuni era deja tensionat precum un fir ntins la
maximum.
Degetele Elenei revenir la tastatur.
SHI EU POT FI LA FEL DE CURAJOASA. SUNT LA FEL DE
CURAJOASA!!! SUNT ATAT DE SIGURA ACUM!!!
Rspunsul veni instantaneu.
CU ADEVARAT, GOLA? ESHTI ABSOLUT SIGURA???
Elena ncepu s scrie rapid, ca i cum nu ar mai fi cumpnit
cu grij fiecare cuvnt plasat, ca i cum aternea gndurile
venite pe moment. Ignornd erorile i greelile de scriere,
aps cu putere pe taste.
TOTAL!!! FAPTUL CA TATA A FUGIT DIN NOU A
INSEMNAT SFARITUL PENTRU MINE, A FOST DE-AJUNS!
IL URSC!! TOATA LUMEA MA LASA DE IZBELISHTE,
TOATA LUMEA!!! SAPTAMANA TRECUTA A FOST ZIUA MEA
DE NASHTERE SHI NICI CHIAR PRIETENUL MEU CEL MAI
BUN NU SHI-A AMINTIT!!!

Continu s tasteze cu furie, tiind c Danny se uita la ea.


ESHTI
SINGURA
PERSOANA
CARE
VORBESHTE
DIREXCYT CU MINE. VREAU SA DISPAR, PE BUNE!
COMPLET, TOTAL, PENTRU TOTDEAUNA!!! SHI VREAU SAI FAC PE TOTZI SA LE PARA RAU PENTRU TOT RAHATU DE
CAREAM AVUT PARTE ATAT DE MULT TIMP!! ARATA-MI
CALEA, TE ROG!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!
Elena se ls pe sptar, ateptnd cu ochi mrii rspunsul
lui Black Star. Toi ceilali se uitau fix la ea. Ieise din tiparele
scenariului stabilit; mersese mai departe dect fusese
instruit s-o fac, ns Deveraux era ncntat.
Bine, Elena, foarte bine! Chestia cu ziua de natere a fost
excepional, iar faptul c i-ai spus ce simminte ai fa de
tatl tu a fost excelent!
Pur i simplu sunt suprat, uier Elena printre dini,
continund s fixeze ecranul cu privirea.
Deveraux se uit rapid la Fergus, care o scruta acuzator. l
nfrunt puin cu privirea, dup care se rentoarse la ecranul
calculatorului.
***
Charles Pointer al II-lea l invitase pe credinciosul su servitor
Herman Ramirez n semiobscuritatea conacului su imens din
The Hamptons ca s fie martor la felul cum l prindea, ca la
pescuitul la lanset, pe ultimul i cel mai valoros nger.
Am pus mna pe ea, opti el fr s-i ia privirea de la
ecranul computerului. Primul meu nger femeie. Tot ce mi-a
spus s-a adeverit. Tatl care a fost n pucrie i dup aceea a
disprut, casa de copii i acum slujba la fundtura aia de
hotel. E perfect, iar sincronizarea ei este la fel. Exact cnd
aveam nevoie de ea i nici nu trebuie s-o forez. E a mea i
nimeni n-are grij de ea.
n afar de dumneavoastr, domnule, spuse Herman n
timp ce eful su intra din nou n pielea personajului Black
Star.
O SA-TZI ARAT CALEA, GOLA. I SUNT ATAT DE MANDRU
DE TINE!!! O SA NCEP SA FAC ARANJAMENTE. TU O SA

FACI DIFERENTZA
PASHAPORT??

SA

FII

FAIMOASA!!!

AI

La hotel, n camera de operaiuni, se instaur brusc un


moment de confuzie. Nimeni nu se ateptase la o asemenea
ntrebare - ceilali ngeri se sinuciseser n rile de origine.
Elena se uit ngrijorat la Fergus i apoi la Deveraux.
Ai? ntreb Deveraux.
Elena ddu din cap n semn c nu.
Spune-i c da. Spune-i c ai paaport.
Nu! interveni Fergus. Spune-i adevrul. Se uit la
Deveraux. El poate accesa site-urile securizate. Minte-l acum
i s-ar putea s se duc i s descopere singur adevrul.
Detaliile. Nu scpa din vedere detaliile, cci altfel o s fim
demascai.
Deveraux i ddu seama c Fergus avea dreptate. i fcu
Elenei semn cu capul s continue.
IMI PARE RAU, NU. N-AM IESHIT NICIODATA DIN TZARA
ASTA. SUNT PATETICA, NU-I ASHA?
N-AI NICIO SHANSA SA FII PATETICA, NICIO SHANSA.
INSA PASHAPORTUL E O CHESTIE DE CARE TREBUIE SA
TE OCUPI. SHI REPEDE. ASTA-I TOT CE TREBUIE SA FACI.
CE ZICI, POTZI???
Spune-i c da, zise Fergus.
NICIO PROBLEMA, POT S-O REZOLV.
MINUNAT!!! N REST LASA TOTUL PE SEAMA MEA,
TOTUL! O SA AM CEVA PENTRU TINE IN CURAND.
PENTRU MOMENT PA.
Black Star ieise din reea iar Elena fcu i ea rapid acelai
lucru.
Danny se ntoarse spre Deveraux.
Cu mine cum rmne? Nici eu n-am paaport.
Putem s rezolvm asta. Putem s rezolvm orice.
ns Elena trebuie s-o rezolve pe cale birocratic, spuse

Fergus. Biroul de paapoarte, contrasemntura cred c-i


mai bine s-l punem pe Dave Brooker s fac asta; niciunul
dintre noi nu poate semna formularul fr s rite s-l
alerteze pe Black Star. Totul trebuie fcut ca la carte.
Deveraux ddu din cap n semn de ncuviinare.
Ai avut dreptate mai devreme. Ai avut prezen de spirit.
O porni spre u, ns se opri i i arunc lui Fergus o privire
peste umr.
Mulumesc, rosti ea, dup care iei fr niciun alt cuvnt.
Danny ridic din sprncene i se uit la bunicul su. Primele
cuvinte de laud din partea lui Deveraux, indiferent de ct de
ovielnic le spusese, veniser dup o perioad foarte lung
de timp.
ns Fergus nu se uita la Danny; era adncit n gnduri.
Aveau s mearg peste ocean n cutarea lui Black Star, iar
asta nsemna o schimbare n planurile sale prin care cuta s-i
in n siguran. Fergus era deprins cu schimbrile de tactic
n momentul n care o operaiune lua o turnur neateptat.
i acum trebuia s fac la fel; iar el avea s ntoarc asta n
avantajul su - ns trebuia s se asigure c Danny i Elena nu
erau speriai de schimbarea de ultim moment.
tia c Deveraux plecase s-i trimit lui Dudley raportul
zilnic asupra situaiei, aa c atept pn cnd doctor
Jacobson prsi ncperea, apoi li se adres celor doi
adolesceni.
Ascultai, spuse el optit, referitor la pulberea aia de care
v-am vorbit O s trebuiasc s atept s ajungem acolo
unde vrea s ne duc Black Star nainte s v-o dau.
De ce? ntreb Elena. i, la urma urmei, ce este?
Nu-i face griji n legtur cu chestia asta. O s fac rost de
mai mult n ara n care o s mergem, atta tot.
Danny se cam sturase de modul n care bunicul su i
vduvea de att de multe informaii. Acesta era vechiul
Fergus, cel pe care-l cunoscuse prima oar.
Acum ne spui c suntem o echip, iar dup un minut nu
mai vrei nici mcar s ne spui ce se ntmpl. Chiar ne facem
griji nu vezi?
Fergus ncuviin.

Ba da, sigur c-mi dau seama. ns cel mai bine e ca


unele lucruri s rmn la nivelul strictului necesar. Dac nu
tii despre o chestie, nu putei s vorbii despre ea.
Aadar n-ai ncredere n noi?
Voi doi suntei singurii n care chiar am ncredere. Pentru
moment, nu trebuie s tii dect c pulberea pe care am de
gnd s i-o dau Elenei neutralizeaz acidul din amestec. Ceea
ce nseamn c n-o s fie nicio explozie. n regul?
Danny i ddu seama c ar fi trebuit s tie c n spatele
deciziilor bunicului su exista ntotdeauna un motiv
operaional ndreptit.
Mda, mi pare ru.
Nu-i nicio problem, spuse Fergus zmbind ctre Elena. i
oricum, dup cum v-am spus nainte, o s-l prindem nainte ca
Elena s nceap s fac amestecul la.
Elena ns nu prea convins.

11
Rentoarcerea la Foxcroft urma s fie o experien ciudat.
Primvara era pe sfrite, vara fiind aproape instalat cu
drepturi depline, ns preau a fi trecut ani buni de cnd nu
mai fusese aici.
Elena sttea cu Deveraux n fa n Nissanul Almera gri
metalizat, iar Danny era n spate. Deveraux le explicase
rspicat c Danny n-avea s se apropie de cminul de la
Foxcroft, cci, din cte tiau Dave i Jane Brooker, el plecase
de mult din zon mpreun cu bunicul su.
ns acum c Fergus rmsese la Oxford n urma unei
programri pentru o edin de fizioterapie la piciorul rnit,
Deveraux hotrse c drumul spre Camberwell, n sud-estul
Londrei, i mai apoi la Biroul de Paapoarte, aflat n Eccleston
Square, Victoria, avea s fie o bun ocazie pentru a-i lua la
ntrebri pe tineri i a vedea dac i cum avansa pregtirea
lor.
MI5 njghebase o poveste de acoperire ca s o poat scoate
pe Elena de la Foxcroft cu caracter temporar: Marcie
Deveraux era mtua ei, sora rposatei sale mame. Fuseser
asigurate toate hrtiile i documentele necesare pentru a
convinge serviciile sociale c era extrem de firesc ca mtua
i nepoata s petreac oarece timp mpreun nainte de a se
decide dac aranjamentul avea s capete caracter permanent
sau nu.
ns rentoarcerea neateptat la Foxcroft era acum
necesar, pentru a lua certificatul de natere al Elenei i a
obine formularul de cerere contrasemnat de Dave.
Urmnd instruciunile lui Deveraux, Elena sunase la Serviciul
telefonic de informare pentru obinerea unui paaport cu o zi
nainte, ca s afle care este procedura corect pentru
obinerea unui paaport n regim de urgen. I se spusese c
nu i se putea elibera paaportul ntr-o zi, prin Serviciul
Premium; acesta era disponibil numai pentru cei care aveau
deja paaport. Cea mai bun cale birocratic de care putea

beneficia Elena era Serviciul Rapid, care-i garanta paaportul


ntr-o sptmn.
Fergus i Deveraux hotrser c asta era calea de urmat.
Dac Black Star descoperea cumva c Elena fusese n msur
s gseasc o modalitate prin care s ocoleasc cile legale,
probabil c ntreaga misiune ar fi fost compromis.
Trebuia s atepte o sptmn, iar Black Star trebuia s
afle de ce.
Cu o zi n urm, Elena sunase pentru a-i face o programare
la biroul din Eccleston Square, iar dup aceea ridicase un
formular de cerere de eliberare a paaportului i-i fcuse
nite fotografii ntr-o cabin specializat de la Woolworths.
Acum, puin dup ora 8.20 dimineaa, Deveraux parca
maina pe o strdu lateral din apropierea Casei de copii
Foxcroft. Alesese anume ora la care s ajung acolo. Tinerii
rezideni de la Foxcroft plecau la coal pn n 8.20, ceea ce
nsemna c n-aveau s apar niciun fel de prieteni mai vechi
ai Elenei cu care s trebuiasc s stea la brf. Cu ct intra n
contact cu mai puine persoane, cu att era mai bine.
Deveraux opri motorul i se ntoarse spre Danny.
Rmi aici. N-o s stm prea mult. Am planificat treizeci
de minute ca s nu-i facem pe soii Brooker s devin
suspicioi. Aa c nu cumva s iei din main. Ai neles?
Danny ddu din cap n semn c pricepuse.
Poi s lai cheile n contact?
De ce? Te gndeti s faci o plimbare?
Nu-s att de idiot, spuse Danny cu un oftat. Dac tot
trebuie s stau aici, a putea s ascult ceva la radio.
Deveraux se gndi pre de o clip.
Bine. ns fr s-l dai prea tare. Nu vreau s atragi
atenia nici asupra ta i nici asupra mainii.
Deschise portiera dinspre partea oferului i se uit la Elena.
Eti gata?
h. M bucur c-o s-i vd pe Dave i Jane.
Ai grij ce vorbeti, zise Deveraux n timp ce cobora din
main.
tiu! izbucni Elena. Mi-ai mai spus asta de o mie de ori!
Se ntinse dup mner i deschise portiera, mpingnd-o cu

furie.
Transmite-le dragostea mea lui Dave i Jane, strig Danny
pe cnd Elena cobora din main.
Deveraux se aplec spre main i-i bg capul nuntru,
uitndu-se cu ochi mijii la Danny, peste scaunul oferului.
Nu fi idiot!
Se trase napoi, i trnti portiera chiar n momentul n care
Elena fcea acelai lucru cu a ei.
Glumeam! strig Danny, privindu-le cum se-ndeprteaz
n josul strzii. V doresc distracie plcut!
Se ls pe spate pe banchet i atept s treac vreo
cteva minute, uitndu-se la pietonii care se perindau pe
lng main, aproape ateptndu-se s vad pe cineva
cunoscut. Danny plecase de la Camberwell de mai mult timp
dect Elena - de peste ase luni. ns nainte de asta locuise
ani de zile la Foxcroft. Dac pentru el existase vreodat un
acas, Foxcroft se apropia cel mai mult de titulatura asta.
Deodat se nscu n el dorina s revad vechea cldire de
crmid n stil victorian. N-avea nevoie s intre - ci doar s-o
vad de-afar, i i-ar fi fost suficient. tia c Deveraux i
Elena o luaser spre intrarea principal; aa c el putea s-o ia
pe un alt drum, spre partea din spate a cldirii. Oricum
varianta asta era de preferat; de pe partea opus a strzii
avea s se poat uita peste peretele din spate al grdinii ca
s surprind cu privirea geamul vechii sale camere de la
primul etaj.
Se aplec peste scaunul oferului, scoase cheia din contact,
iei din main i trnti ua cu putere. Dup care plec,
lund-o n jos pe strad. Avea cel puin douzeci de minute la
dispoziie s dea o tur, s arunce o privire fostului su cmin
i s se ntoarc la timp, naintea lui Deveraux i a Elenei. O
grmad de vreme.

12
Fergus nu era la fizioterapeut. O edin se dovedise
suficient ca s-i spun c se putea ocupa singur de
recuperarea sa fizic. i, n plus, avea lucruri mai importante
de fcut.
Se folosea de crje, pentru stabilitate i vitez, n timp ce se
deplasa pe coridor spre camera lui Marcie Deveraux de la
hotel. Ajuns la u rsuci uor n broasc cheia universal.
Unul dintre primele lucruri de care se ngrijise Fergus atunci
cnd ajunsese la Oxford fusese s pun mna pe o cheie
universal ce deschidea toate camerele hotelului, creia i
fcuse o copie.
Camera lui Deveraux era cea mai bun din hotel. Avea un
pat neobinuit de mare i draperii de catifea, iar cteva
perechi de pantofi scumpi erau aliniate cu grij lng perete.
O geant Louis Vuitton zcea pe un suport de lng fereastra
ce ddea nspre grdin. Totul era aranjat ntr-o ordine
perfect.
Fergus tia exact unde voia s ajung. i sprijini crjele de
pat i se duse direct la dulapul din lemn nchis la culoare
ncastrat ntr-o ni din faa patului. Deschise uile duble; nu
trebuia s-i fac griji cu privire la semnele lsate n mod
intenionat care s divulge prezena vreunui intrus, cci
personalul hotelului fcea zilnic curenie n camer. ns
seiful fixat pe peretele din spatele dulapului trebuia s fie
mnuit cu foarte mare grij.
Seiful era unul dintre tipurile mai noi, suficient de lat ct s
intre n el un laptop. Avea un panou frontal cu butoane de
acces. De fiecare dat cnd ua se deschidea sau se nchidea
trebuia folosit un cod PIN din patru cifre. Codul PIN putea fi
schimbat ori de cte ori voiai.
Fergus examin partea frontal a seifului n semintunericul
din dulap, folosind una din cele dou minilanterne, tip breloc,
pe care le avea la legtura de chei.
Mai fusese aici i nainte, i descoperise, dup cum se i

ateptase, c Deveraux punea ntotdeauna un semn la seif.


Nici astzi nu fcuse vreo excepie. n timp ce verifica partea
din fa a seifului la lumina alb a lanternei, Fergus vzu c
un fir din prul negru al lui Deveraux era pus de-a curmeziul
spaiului mic dintre u i corpul seifului.
Era o metod des folosit i de ncredere. Deveraux i
smulsese firul de pr din cap i-l linsese; saliva i asigura
aderena necesar ca s se lipeasc de carcasa metalic a
seifului. Dac ua era deschis, o jumtate din firul de pr
avea s se dezlipeasc sau firul avea s cad complet, iar
Deveraux ar fi tiut dintr-o singur privire c cineva umblase
la seif.
Fergus verific poziia exact a firului de pr iar dup asta l
scoase cu grij i-l puse pe un raft.
Apoi aprinse cea de-a doua mini lantern. Aceasta avea o
lumin extrem de nchis la culoare, invizibil cu ochiul liber.
Fergus cumprase micuul detector de bancnote contrafcute
de la un magazin din Oxford. Iar lumina cu ultraviolete nu
numai c identifica bancnotele i crile de credit falsificate, ci
i cerneala invizibil, sensibil doar la astfel de raze.
Amprentele lsate de cerneala special de pe degetele lui
Deveraux apreau peste tot pe tastele cifrelor 2, 5, 7 i 8.
Acestea erau numerele pe care ea le folosise n mod regulat
ca s nchid i s deschid seiful.
Fergus tia combinaia pe de rost; venise n aceast camer
nc din prima zi a operaiunii. Combinaia folosit de
Deveraux era 8725, ns Fergus era contient c s-ar fi putut
s-o schimbe. Dac astfel stteau lucrurile, atunci n-avea dect
s tasteze diferite combinaii ale celor patru cifre pn cnd
avea s-o descopere pe cea corect, aa cum fcuse n primul
moment n care descoperise PIN-ul. i trebuise o bucat bun
de timp pn s afle numrul corect.
ns Deveraux i folosise combinaia obinuit, ncuietoarea
electric a seifului bzi, ua se deschise propulsat de un
arc, iar Fergus scoase laptopul fos, de culoare neagr, al lui
Deveraux.
Zmbi n timp ce-i introducea cablul iPod-ului su n portul
USB i porni calculatorul ca s descarce coninutul hard

diskului. Nu era nicio mirare de ce Ministerul Aprrii i marile


companii comerciale interziseser iPod-urile n birourile lor.
Era att de lesne. Pentru a realiza un transfer de informaii,
nu era nevoie s spargi reeaua securizat intranet pe care
serviciile de securitate o foloseau pe laptopurile lor. IPod-ul
ocolea pur i simplu reeaua de securitate. Fergus nvase
mult mai multe dect simpla descrcare a muzicii atunci cnd
Danny i explicase ce putea s fac un iPod.
Descrcarea fu complet n mai puin de un minut, iar Fergus
bg computerul napoi n seif, tast codul PIN i nchise ua.
terse tastatura cu mneca de la cma pentru a-i elimina
propriile amprente, dup care lu firul de pr al lui Deveraux
de pe raft. l linse i-l puse la loc n poziia sa iniial. i
fcuse treaba.
Fergus nfac rapid crjele, se ndrept ontc-ontc spre
u i ascult o clip, pentru a surprinde orice eventual
micare de pe coridor. Nu auzi nimic. Iei cu grij din camer,
ncuie ua i scoase o cutie mic de cerneal sensibil la
ultraviolete din buzunar. mproc rapid nite cerneal pe
mner.
Fcea zilnic asta, ntotdeauna dup ce camerista deretica.
Astfel, Deveraux avea ntotdeauna cerneal invizibil pe
mn atunci cnd se ducea la seif. i astfel, ntotdeauna
existau amprente proaspete pe care Fergus s le verifice n
momentul vizitelor sale, precum cea de acum.
Se ndrept spre propria camer. Era timpul s fac nite
cafea i s citeasc rapoartele zilnice pe care Deveraux i le
trimitea lui Dudley.

13
Dave i Jane erau ncntai s-o revad pe Elena, dei lui Jane
nu-i trebui prea mult vreme pn s-i spun Elenei c, dup
prerea ei, era cam palid.
n cas domnea linitea; toi copiii plecaser la coal, dup
cum se ateptase Deveraux. ns Jane avea o grmad de
ntrebri de pus, care n proporie covritoare fur fie deviate
cu dibcie de ctre Deveraux, fie pur i simplu ignorate.
Deveraux avea pregtit o adres fictiv de acoperire chiar
i pentru ea nsi. Era o cas pe care o vizita arareori, cu o
adres ce suna pompos, de undeva de la periferia Oxfordului.
Din cte tiau Dave i Jane, Elena locuia acolo mpreun cu
mtua ei Marcie.
Cnd Jane ntreb de coal, Deveraux i spuse c se
hotrse s plteasc pentru nite ore de meditaii ale Elenei,
pe perioada respectiv, n loc s o nscrie la o coal nou.
Doar atta timp ct ne hotrm mpreun ce-o s facem
pe viitor, spuse ea cu un zmbet convingtor.
Oh, dar nu te simi puin cam singur, Elena? ntreb Jane
n timp ce-i turna a doua ceac de ceai din ceainicul mare
de culoare maronie pe care Elena i-l amintea att de bine. S
n-ai niciun fel de colegi de coal pe lng tine? Se ntoarse
spre Deveraux. A fost ntotdeauna o fat att de sociabil,
mai spuse.
Deveraux zmbi mai larg dect o vzuse Elena s-o fac
vreodat. tia c zmbetul i era fals, o prefctorie, ns att
de multe erau false i prefcute cnd venea vorba de
Deveraux
Nu-i dect o msur temporar, spuse Deveraux. i
oricum, eu i Elena ne petrecem majoritatea timpului
ncercnd s ne cunoatem reciproc. Se uit la Elena, creia
nu-i scp licrul de avertizare din ochii ei. Nu-i aa, Elena?
Zmbetul Elenei fu mult mai puin convingtor, ns i ddu
toat silina.
h.

De asta am decis s mergem mpreun ntr-o mic


vacan. Ca s ajungem s ne cunoatem i mai bine.
Dave Brooker sttea sprijinit de vechiul aragaz ce domina
buctria. Avea ambele palme strnse n jurul unei cni
imense cu dungi albe i albastre.
Unde spuneai c mergei?
Pi n-am spus nc, rosti Deveraux rapid. ns o s
mergem la Paris i dup aceea la Roma. Roma e att de
frumoas n perioada asta a anului, nu credei?
Dave lu o gur de ceai i nghii zgomotos.
O, da, ce frumos, spuse el cu o doz apreciabil de
sarcasm. Groaznic de frumos!
Dave nu se omora dup toata gargara asta ieftin, ns vzu
privirea cu care l strfulger Jane. i tia bine ce nsemna:
Poart-te ca lumea! Mai lu o gur de ceai, dup care puse
o alt ntrebare.
Ce spuneai c facei?
Ce fac?
Cu ce v ocupai?
Aha. Cu diverse publicaii.
Dave nu pru impresionat, ns nu aa stteau lucrurile i cu
Jane.
Ce interesant!
Deveraux ridic din umeri cu modestie, ca i cum n-ar fi fost
mare lucru.
Nu-i cine tie ce.
Ai aflat ceva despre tatl meu? ntreb Elena, uitndu-se
direct la Jane i evitnd privirea scurt pe care i-o arunc
Deveraux.
n buctria de la Foxcroft mai multe lucruri erau spuse din
priviri dect prin vorbe.
Nu, drag, m tem c n-avem niciun fel de nouti, spuse
Jane aplecndu-se n fa pentru a o strnge uor pe Elena de
mn, linititor. Eu i Dave credem c probabil s-a ntors n
Nigeria. tiu c eti trist i dezamgit, ns probabil c-i mai
fericit acolo. Dar ce mai tii de Danny mai ai veti de la el?
Voi doi erai foarte apropiai.
De data asta Elena chiar inu cont de privirea de avertizare

pe care i-o arunc Deveraux i cltin din cap.


Ar putea fi oriunde, spuse Dave. N-am mai auzit nimic de
el de cnd a plecat cu bunicul su. Cnd s-a-ntmplat asta,
acum ase luni?
apte, spuse Jane. Chiar ne e dor de el. Adeseori m
ntreb ce face.
***
n momentul acela Danny sttea peste drum de zidul din
spate al cldirii Foxcroft i se uita nspre primul etaj, la
fereastra fostei sale camere. Draperiile erau trase la o parte i
se zrea un poster n culori vii aflat pe peretele dormitorului.
Nu putea s vad suficient de clar ca s-i dea seama ce
reprezenta posterul, ns culorile i confirmau c nu era unul
de-al su.
Nici nu se atepta s fie. Cineva preluase camera care i
aparinuse lui Danny atta amar de vreme i o aranjase dup
propriul gust. Era normal. Lucrurile i urmeaz cursul i se
schimb, ns pentru Danny schimbarea fusese aproape
total; nu se mai putea aga acum dect de un crmpei din
vechea sa via.
Numai Elena i rmsese. Se strdui s nlture valul de
nostalgie care-l cuprinsese i se concentra asupra viitorului.
Elena fcuse multe pentru el i pentru bunicul su n decursul
ultimelor apte luni. Acum era rndul lui s i ntoarc
serviciul.
Danny i ddea seama c o parte din ce-i scrisese Elena lui
Black Star fusese adevrat. Durerea ei era sincer. O durea.
Nu se putuse bizui pe niciun membru al familiei. Era de
datoria lui s aib grij de ea.
Privi nc o dat fereastra fostei sale camere, dup care se
ntoarse cu spatele spre Foxcroft i o porni spre main.
***
Deveraux hotrse c era timpul ca ea i Elena s ias din
scen. i termin ceaiul.
Ei bine, a fost nemaipomenit s v vedem pe amndoi,
ns trebuie s mergem la Biroul de Paapoarte. Traficul n
Victoria poate fi ngrozitor. i ntinse lui Dave formularul de
cerere de eliberare a paaportului. Dac nu v deranjeaz

Dave lu un pix de pe blatul mesei de buctrie. n timp ce


el semna formularul i una dintre fotografii, Elena se ridic n
picioare, se duse la Jane i o mbri.
Uite, aici ai certificatul de natere, spuse Jane, dndu-i-l.
Bucur-te de vacana asta. i te rog s ai grij! Femeia se
ntoarse spre Deveraux. Acum cu atentatele astea
ngrozitoare produse n toat lumea Nu tii unde o s
loveasc data viitoare.
Aa e, spuse Deveraux, prinznd una din minile Elenei
ntre palmele ei. ns nu trebuie s v facei probleme, o s
am grij de ea.
Plecar n grab, iar Deveraux nu spuse nimic pn cnd nu
se ndeprtar binior de Foxcroft.
Se presupunea c trebuia s evii s vorbeti despre tatl
tu, rosti ea apoi.
Elena ridic din umeri fr s-i rspund.
Cotir brusc i ajunser n strada pe care parcaser maina.
nspre captul strzii l vzur pe Danny stnd n picioare pe
trotuar.
Deveraux oft.
De ce pentru voi doi este extrem de dificil s respectai
nite simple ordine?
ns abia cnd se apropiar mai mult observar cuttura
nspimntat din ochii lui Danny. Instinctiv, Deveraux i
duse mna la pistolul Sig de 9 mm pe care-l purta n
buzunarul lateral al poetei.
Dar, chiar n momentul n care ajungeau n dreptul lui Danny,
realizau deja motivul pentru care biatul era panicat.
Nissanul dispruse.

14
Elena era nspimntat. Pentru prima dat, prea ca i cum
ncepea cu adevrat s cedeze sub presiunea ultimelor
sptmni.
E Black Star, ne-a gsit!
ine-i gura! uier Deveraux. Se ntoarse nervoas spre
Danny. Ce s-a ntmplat? Spune-mi. Acum!
Danny tia c n-avea rost nici mcar s ncerce s mint.
N-am vrut dect s arunc o privire la Foxcroft. A trecut
atta timp N-am fost plecat dect cincisprezece minute. Cel
mult douzeci.
i ai lsat cheile n main?
Nu, le-am luat cu mine, spuse Danny ridicnd mnunchiul
de chei. Le-am avut la mine tot timpul.
Un Vauxhall Corsa albastru se strecur n spaiul de parcare
ocupat pn nu demult de Nissan. Tnrul ofer opri motorul,
cobori din main i aps pe telecomand. Stopurile Corsei
licrir, uile se blocar iar oferul se ndeprt n grab.
Deveraux nc se mai uita aspru la Danny.
i ai ncuiat maina nainte s pleci?
Danny nu-i rspunse. Nici nu era nevoie: expresia ntiprit
pe faa lui spunea totul de la sine.
Fir-ar s fie de amatori, mormi Deveraux i-i arunc
rapid privirea spre Elena. Iar tu vino-i n fire!
Uite ce e, mi pare ru, spuse Danny pe nersuflate. tiu
c-am dat-o n bar
Ai dat-o n bar! Rosti uiertor Deveraux. Eti un
dezastru! N-ar fi trebuit n veci s fiu de acord s faci parte
din misiunea asta. N-am nicio baz n tine i asta nseamn c
pui n pericol ntreaga misiune. Din momentul sta eti dat
afar!
Ba nu!
Elena se duse lng Danny i-l prinse cu putere de bra.
Dac nu merge el, atunci nu merg nici eu! n niciun caz!
Nu merg fr Danny!

Deveraux nu mai spuse nimic. Se mulumi s formeze un


numr la telefonul ei Xda pentru a aranja s i se trimit o
main n locul celei disprute.
Luar un taxi pn la Biroul de Paapoarte. Elena ajunsese la
anc pentru programarea fcut, i, n timp ce fata parcurgea
procedura de completare a formularelor specifice n faa unui
oficial iscoditor, Deveraux i finaliz aranjamentele n
vederea ntoarcerii la Oxford.
Danny bntuia prin zon, fr s spun mai nimic, artnd la
fel de vinovat pe ct se i simea, anticipnd spuneala pe
care nendoielnic avea s-o primeasc de la bunicul su la
ntoarcerea la hotel, cu privire la respectarea cu strictee a
SOP6-urilor.
La nceputul dup-amiezii se aflau deja pe autostrada M40,
lsnd n urm Londra ntr-un Opel Vectra de culoare albastrunchis. Atmosfera era tensionat; abia dac leg cineva dou
cuvinte.
n jur de 14.30 Deveraux primi un telefon prin care era
informat c Nissanul fusese gsit ncolcit n jurul unui stlp
de iluminat din Wandsworth.
Nite amatori de plimbri cu maina, mri ea uitndu-se
n spate la Danny.
Danny schi un zmbet.
Cel puin au recuperat-o.
Deveraux nici mcar nu se mai deranj s-i rspund.

6 Standard Operating Procedure - procedura standard de operare


(n.tr.)

15
Pointer pstra lng calculator o fotografie a rposatului su
fiu Chuck montat ntr-o ram de argint.
n cadrul n care apreau doar capul i umerii biatului,
Chuck semna n toate privinele cu un biat american
obinuit. i inea corpul uor aplecat spre dreapta, ns avea
capul ntors spre camer, astfel nct privirea lui concentrat
i ncreztoare era ndreptat direct spre lentilele fotografului.
Avea prul pieptnat cu crare pe mijloc. Ochii i scnteiau
amuzai, plesnind de sntate, iar zmbetul su larg i
cuceritor reprezenta un tribut adus minunilor fcute de
aparatul dentar i muncii calificate a dentistului familiei, un
expert n ortodontoz.
Chuck arta minunat. Un adevrat tablou al sntii i
bunstrii.
Pointer tocmai prinsese cu o piunez o alt fotografie n
peretele din spatele computerului. Cea a Elenei.
ntmpinase puine dificulti n a intra ilegal n sistemul
computerizat al Serviciului de Paapoarte al Marii Britanii.
Fusese relativ simplu pentru un hacker att de dibaci ca el. Ca
ntotdeauna, i ascunsese adresa IP a computerului i dup
aceea, prin experiena sa deosebit n domeniu, dobndise
controlul asupra sistemului supus atacului su. Firewall-urile
nu reprezentaser o barier pentru un specialist experimentat
precum Black Star; i fcuse propriile programe pentru a le
penetra sau a le ocoli.
Gsise cele mai recente cereri de eliberare a paapoartelor
i se plimbase prin lista n ordine alfabetic pn ce o gsise
pe cea a Elenei, i odat cu ea fotografia care fusese scanat
i introdus n sistem. Toate informaiile fuseser descrcate
rapid n calculatorul su. Alturi de fotografia fetei.
Lui Black Star i fcea bine s studieze chipul ultimului su
nger, chiar dac fotografia n sine era de departe mai puin
impresionant dect cea a fiului su.
Fotografiile de paaport arareori l avantajeaz pe beneficiar,

iar aceasta nu fcea excepie. Elena privise cu o cuttur


fix direct n aparatul de fotografiat, faa ei inexpresiv
dezvluind puine despre ea.
ns Black Star simea c deja tia tot ce trebuia s tie
despre ultimul su nger.
i tia exact la ce s se atepte data viitoare cnd avea s
fie on-line cu Elena.
IMI PARE RAU, TREBUIE SA ASHTEPT O SAPTAMANA
PANA CAND O SA-MI ELIBEREZE PASHAPORTUL.
NICI 0 PROBLEMA, GOLA. LUCRURILE DE PARTEA ASTA
A BALTZII SUNT IN CURS DE REZOLVARE. INSA TOTUL 0
SA FIE GATA PANA LA SOSIREA TA!!!
De partea asta a blii! spuse Deveraux. Vorbete despre
America!
Nu neaprat, zise doctor Jacobson. Ar putea fi Europa.
Deveraux sttea lng Elena.
ntreab-l!
POTZI SA-MI SPUI UNDE O SA MERG?
NU INCA GOLA, INSA-TZI PROMIT CA O SA AJUNGI
FAIMOASA!!!
Ce nemernic, rosti Danny printre dini.
Elena tast urmtoarea ntrebare fr s mai atepte alte
instruciuni.
SHI-O SA AJUNG SA TE CUNOSC???
Nu i-am spus s-l ntrebi asta, zise Deveraux imediat. Nu
mai scrie nimic altceva. E un ordin!
Trebuie s tiu, rosti Elena cu voce sczut, n timp ce se
uita fix la ecran.
n camera de operaiuni se aternuse o tcere deplin, cu
excepia bzitului uor, datorat electricitii, scos de laptopul
Elenei. Ateptau cu toii.
N MOD SIGUR O SA NE NTLNIM INTR-O BUNA ZI,

GOLA. N-AM NICIO NDOIALA CU PRIVIRE LA ASTA.


Elena se ntoarse spre Danny.
Ai dreptate, e un nemernic.
INCA TE MAI SIMTZI PUTERNICA?
Spune-i c eti bine, zise Deveraux.
Minile Elenei revenir la tastatur.
MA SIMT MAI PUTERNICA PE ZI CE TRECE.
ASTA-I MINUNAT. FII GATA SA PLECI A DOUA ZI DUPA CETZI VINE PASHAPORTUL. INFORMATZIILE O SA AJUNGA
LA TINE IN CURAND. SHI GOLA, CEVA IMPORTANT:
TREBUIE SA-TZI SCOTZI HARD DISKUL DIN CALCULATOR
SHI SA-L DISTRUGI CHIAR NAINTE SA PLECI. E
CLAR?????
Deveraux ddu din cap spre Elena, n semn c da.
NICIO PROBLEMA. ASHA O SA FAC.
MINUNAT. ACUM TREBUIE SA PLEC! NE AUZIM IN
CURAND. PENTRU MOMENT PA!!!

16
Programul de instruire trebuia s continue. Mai aveau doar o
sptmn la dispoziie pentru ultimele pregtiri, ns
rmseser multe de fcut. Att Fergus, ct i Deveraux tiau
c, indiferent unde avea s aib loc misiunea n cele din
urm, mare parte din reuita ei depindea de Danny. Iar
Deveraux i explicase rspicat lui Fergus c pe msur ce
zilele treceau ea nu era deloc satisfcut de progresul
nregistrat de nepotul lui.
Abilitile lui Danny de a se descurca pe teren trebuiau
ascuite, iar Fergus i pregtise un test de verificare a modului
n care putea s se ocupe de urmrirea i supravegherea unei
inte. Sarcina sa consta n supravegherea staiei centrale de
autobuz din Oxford, n depistarea lui Marcie Deveraux i
urmrirea ei n timp ce-i petrecea dimineaa n ora.
nainte de nceperea exerciiului, Fergus l lu pe Danny
deoparte. Nu se purt deloc cu mnui atunci cnd i prelucr
ultimele instruciuni.
Uite ce e, ai dat rasol de mai multe ori, Danny, iar
pierderea mainii n-a ajutat deloc situaia. Eu tiu c poi s
faci treaba asta, ns Deveraux nc mai vrea s te scoat din
schem. Aa c nu m lsa cu fundu n balt azi i nu te lsa
nici pe tine nsui. Mergi acolo, f-i treaba i arat-i c n-are
dreptate.
Danny ddu din cap n semn de ncuviinare, ns plec spre
staia de autobuz simindu-se nelinitit i nesigur.
n cadrul exerciiului, Deveraux juca rolul Elenei. Sarcina lui
Danny era s-o urmreasc i s-o supravegheze, cci dac
Deveraux se oprea i discuta cu cineva i dup asta
transmitea semnalul de PLECARE, asta avea s nsemne c
persoana cu care sttea de vorb era Black Star.
nti de toate, Danny trebuia s o depisteze pe Deveraux n
staia de autobuz. Se aez pe o banc lng standul de
ziare, innd n mini un exemplar din Big Issue i o pereche
de cti n urechi. Ca ntotdeauna, atunci cnd se gsea ntr-o

misiune de supraveghere trebuia s par ct mai natural


posibil: nu putea s se deconspire c se afla pe urmele cuiva.
Se uita la revist i ddea uor din cap, ca i cum ar fi
ascultat muzic la iPod-ul su. n realitate, mainria din
buzunarul hainei nici mcar nu era pornit - trebuia s
deslueasc pe deplin imaginile i zgomotele ce se
desfurau n jurul su.
Auzi frnele pneumatice ale unui autobuz; uile se
deschiser iar pasagerii ncepur s coboare din vehicul.
Deveraux n-avea s-i uureze deloc sarcina, aa c Danny
acord o atenie deosebit fiecrei femei de culoare n parte.
Fcuser acest exerciiu de mai multe ori nainte, i de fiecare
dat cnd fusese pe post de int Deveraux i schimbase
nfiarea. Alte haine, alt coafur, poate chiar o plrie. Iar
apoi i ngreuna urmrirea, mergnd ba mai ncet, ba mai
repede dect de obicei. Cteodat se oprea brusc n drum i
se ntorcea, cutnd din priviri ceva ce-ar fi putut s-i
trezeasc suspiciuni.
Fergus i spusese lui Danny de mai multe ori c o bun
descoperire i alegere a intei duc ntotdeauna la o urmrire
bun. Dac o ddeai n bar cu depistarea intei, nsemna c
ntreaga succesiune a activitilor de supraveghere avea s
fie o serie de greeli grave.
Danny privi peste marginea superioar a revistei Big Issue i
depist o femeie nalt, de culoare. Nu coborse din vreunul
dintre autobuzele care sosiser n staie, ci apruse de pe o
strad lateral. Purta blugi, o geac de nailon strns pe talie,
n genul celor mbrcate de aviatori, i o apc neagr de
baseball. inea capul plecat, ns Danny o urmrise pe
Deveraux de suficient de multe ori ca s-i cunoasc mersul
hotrt, indiferent de ct de mult se strduia ea s-l
deghizeze.
Atept ca ea s treac de la stnga la dreapta drumului
nainte de a ncepe urmrirea propriu-zis. n vreme ce
Deveraux traversa strada aglomerat i o lua spre centrul
oraului, Danny se poziion la treizeci de metri n spatele ei.
Era distana corect: dac se afla la mai mult de treizeci de
metri putea s-o piard cu uurin n mulime; dac se gsea

mai aproape, ea putea la fel de lesne s-i dea seama c este


urmrit.
Deveraux continua s mearg pe partea dreapt a drumului,
aa c Danny travers i trecu pe cea stng. Era poziia cea
mai bun, ce-i asigura o mic rezerv de distan pn la
int i o vedere mai bun.
ncepuse bine, iar Danny i aminti s-i in ochii aintii n
jos, uitndu-se mai degrab la picioarele lui Deveraux i la
adidaii Nike albatri pe care-i purta, dect n ceafa ei. Astfel,
dac ea se ntorcea pe neateptate, era mai puin probabil s
aib contact vizual, fapt care ar fi putut duce la
compromiterea operaiunii.
Danny tia c trebuia s rmn vigilent i la o a treia parte.
Iar n cadrul acestor exerciii de antrenament cea de-a treia
parte l includea i pe bunicul su, care se prea c avea un
talent deosebit de a fi la locul potrivit atunci cnd lucrurile o
luau razna pentru Danny.
Fergus cunotea ruta pe care avea s mearg Deveraux, iar
Danny era pe deplin contient c bunicul su fusese dus cu
maina spre diferite puncte de observare, dispuse n poziii
avantajoase, de unde s-i poat urmri evoluia.
Deveraux prinse s mearg mult mai ncet. Danny fcu
acelai lucru verificnd totodat ce avea n fa, astfel nct,
dac ea se oprea cu totul, s aib i el un motiv pentru a-i
urma exemplul. Avea noroc: chiar n fa ncepea un ir de
magazine. Sau nu era vorba doar de ans? Bunicul su i
Deveraux concepuser operaiunea asta; iar ei doreau s
vad reacia sa la fiecare schimbare de situaie.
n momentul n care Deveraux se opri ntr-o staie de
autobuz acoperit, alturndu-se altor dou persoane, Danny
se ntoarse i se uit la fierbtoarele i la aparatele radio din
vitrina unui mic magazin de electrocasnice. Era cu spatele la
int acum, i nu fusese vzut, aa c se ddu puin napoi,
astfel nct zona din jurul staiei de autobuz s se reflecte n
fereastr.
Nu vzu inta timp de dou, trei secunde, suficient de mult
ct s-o fi luat din loc. Treceau ntruna maini i camioane, iar
geamul n care se uita Danny era murdar i destul de ptat.

Nu putea s spun c vedea foarte bine, ns desluea cele


trei persoane din staia acoperit. Era convins c ochii lui
Deveraux i stteau aintii n ceaf, i-i simea de parc-l
ardeau, abia ateptnd s fac greeala de a se ntoarce i a
verifica dac se mai gsea acolo.
ns Danny tia foarte bine c nu trebuia s se ntoarc; pe
de alt parte, mai tia i c nu putea s stea s se holbeze la
fierbtoare la infinit.
i bg mna n buzunarul gecii i-i scoase telefonul mobil.
Era nchis, ns Danny se prefcu c rspunde la telefon n
timp ce continua s se uite la imaginea lui Deveraux
reflectat n geamul soios.
Probabil c era satisfcut de ceea ce fcea el, cci, dup
nc un minut, se puse din nou n micare. Dup cteva
secunde, simulnd c se ncheiase apelul telefonic, Danny o
lu i el din loc.
La puin timp dup asta, Deveraux fcu o alt ncercare de
a-l pcli. O vzu cum o ia la dreapta i, n loc s o
urmreasc imediat, el trecu de intersecia cu pricina i vzu
c ea rmsese pe partea dreapt a drumului, trecnd pe
lng un ir de case. El se ntoarse i porni din nou pe urmele
ei, rmnnd n continuare pe partea opus a drumului. Ea o
lu din nou la dreapta, iar Danny deveni imediat suspicios.
Dou ntoarceri la dreapta nsemna c Deveraux se ndrepta
nspre direcia din care venise.
Cnd Danny ajunse la urmtoarea intersecie, vzu c
Deveraux o lua a treia oar la dreapta. tia exact ce voia ea
s fac. Fcea o bucl, ncercnd s verifice dac era
urmrit. Dup cte preconiza Danny, ea avea s ocoleasc
din nou la urmtorul col, iar Fergus avea s fie undeva n
vecintate, ntr-o main, ateptndu-l s cad n capcan.
Nu m prosteti tu, Marcie, opti Danny n timp ce se
ntorcea ncet spre drumul principal.
Se strecur ntr-o cabin telefonic i simul c formeaz un
numr de telefon, n timp ce-i meninea privirea nspre
intersecia unde urma s apar inta.
Cabina telefonic reprezenta o acoperire bun att fa de o
a treia parte, ct i fa de int. Atunci cnd Deveraux avea

s apar - asta dac avea s apar -, urma s vad o siluet


nedesluit vorbind la telefon.
Danny atept o vreme i atunci cnd vzu c Deveraux nu
ajunge la locul unde se ncruciau strzile, ncepu s-i fac
griji. Poate c nelesese greit toat strategia; poate c ruta
era una antisupraveghere. ns bunicul su i spusese de
nenumrate ori c supravegherea nu era o tiin exact.
Nimeni nu avea capacitatea de a acoperi toate variantele. Era
o chestiune ce inea de cntrirea tuturor opiunilor i luarea
unei decizii. Danny ncepuse s cread c luase o decizie
greit, ns ntr-un final Deveraux apru la intersecie.
Biatul i anticipase corect inteniile.
Ea travers drumul i se ndrept spre centrul oraului:
Danny spuse un Ne vedem acolo, prietene n receptorul
telefonului pe care-l puse apoi la loc n furc i ncepu s-o
urmreasc.
n zona principal cu magazine, Deveraux zbovi mai mult
timp ca s se uite la cteva vitrine, iar dup aceea Danny o
vzu privindu-i ceasul de la mn. Femeia ncepu din nou s
mearg, ndreptndu-se spre o parcare cu plat. Deodat se
opri i ncepu s discute cu un brbat care se ndrepta n
aceeai direcie.
Danny intr ntr-o librrie, lu prima carte care-i czu n
mini i i urmri pe cei doi prin geamul prvliei. Brbatul era
tnr; probabil un student. Purta pantofi sport n picioare,
blugi i un pulover albastru, gros.
Vorbir mai puin de un minut iar tnrul i art ceva napoi,
nspre drumul din vecintate. Dup aceea, n timp ce brbatul
se duse spre o alee din parcare, Deveraux i scoase jacheta.
Acesta era semnalul de PLECARE. Conform scenariului
exerciiului, Deveraux tocmai vorbise cu Black Star.
Danny iei din librrie i se ndrept spre alee, mergnd
repede, dar fr s alerge, ca s nu atrag atenia asupra sa.
Ajunse la alee, n captul creia se vedea parcarea
acoperit. Merse pn acolo i intr n semintunericul cldirii,
cercetnd cu privirea zona din jur, n cutarea puloverului
albastru. tia c brbatul n-avea habar c fusese implicat n
operaiune; Deveraux alesese n mod voit o a treia parte

necunoscut pentru a-l antrena pe Danny n urmrirea unei


inte reale.
Tnrul dispruse, iar Danny se uit dup semnele ce
indicau ieirea din parcare. Nu reui s vad dect unul
singur; la aproximativ patruzeci de metri distan, nspre
stnga. Lu o alt decizie. Nu mai avea timp s-l caute pe
Black Star - se putea ca acesta s fi ieit deja cu maina din
parcare, se putea la fel de bine s fi traversat pe jos parcarea.
ns trebuia s pun n balan opiunile i s ia o decizie.
Danny se ndrept spre ieire i ajunse la timp pentru a-l
vedea pe tnrul n puloverul albastru ieind din parcare n
ceea ce mai rmsese dintr-un X-reg Mini Metro ruginit, de
culoare verde. Pe cnd vehiculul se oprea la intersecia cu
drumul principal, Danny continu s mearg, memornd
numrul de nmatriculare al mainii.
Automobilul demar i dispru n trafic. Asta era tot,
exerciiul se ncheiase; Danny n-avea nicio posibilitate s-l
urmreasc pe Black Star pe jos. i porni telefonul mobil i o
sun pe Deveraux. Ea-i rspunse dup un singur sunet de
apel.
Am pentru tine un numr de nmatriculare i descrierea
cuiva.
Sfritul exerciiului. O s facem bilanul activitii napoi
la hotel. Acum ntoarce-te.
innd mobilul la ureche, Danny i urm instruciunile.
Deveraux sttea la aproximativ douzeci de metri distan,
lng un Opel Vectra de culoare albastru-nchis.
Fergus se afla n main pe scaunul din fa al pasagerului.
n timp ce Danny nchidea telefonul, l vzu pe bunicul su
dnd din cap cu satisfacie. Danny zmbi; i ieise ca lumea.

17
Informaia pe care Black Star promisese s-o trimit ajunsese
sub form de e-mailuri, dou la numr, prin care Elena afl c
avea s plece din Marea Britanie peste numai trei zile. Trei
zile abia dac mai era timp de vreun fel de pregtiri, n
ciuda ntregii planificri anterioare i antrenamentului deja
fcut n grab.
Avea drept destinaie New Yorkul: bnuiala lui Deveraux
fusese corect. ns nu era momentul i nici n-avea dispoziia
necesar pentru a scoate n eviden faptul c avusese
dreptate. Erau prea multe de fcut.
Primul e-mail fusese un bilet de avion achiziionat prin
internet, dus-ntors, la clasa economic, de la Heathrow la
aeroportul JFK, New York. Black Star se gndise la toate; un
bilet numai dus ar fi ridicat suspiciuni oficialilor de la Biroul de
Imigrri al SUA. ns tiau cu toii c maestrul atentatelor cu
bomb n-avea nicio intenie ca Elena s se mai afle la bordul
avionului de ntoarcere, n momentul decolrii.
Cel de-al doilea e-mail reprezenta confirmarea unei rezervri
fcute la Hotelul Pennsylvania din New York, pentru un sejur
de dou sptmni. Din nou totul era gndit perfect. Hotelul
constituia o destinaie popular i accesibil. Apoi Black Star
trimisese nc un e-mail, prin care-i ddea instruciuni Elenei
s-i ia un ghid Lonely Planet i o hart a oraului i s-i
pregteasc o poveste cu care s acopere scopul real al
deplasrii.
O fat de aptesprezece ani care cltorea de una singur
reprezenta ceva neobinuit, dar nu neaprat ceva nemaiauzit.
Iar Elena urmrise ani de zile serialele Friends i Sex and the
City, aa c avea impresia c tia oraul suficient de bine
nct s se descurce fr hart. Era necesar s par sigur pe
sine i s ofere o poveste-paravan credibil. Trebuia s se
bazeze pe ceva posibil, pe un motiv autentic pentru care s
vin la New York.
Deveraux ordonase executarea unor verificri rapide, sub

acoperire, pentru a ncerca s-l identifice pe cel care solicitase


i pltise un bilet de avion i o rezervare la hotel. Existau
urme ale unor adrese ascunse IP, care te zpceau complet,
trimindu-te din Indonezia pn n Africa de Nord. La final se
descoperi c att biletul de avion, ct i camera de hotel
fuseser comandate i confirmate - ns nu fuseser pltite.
Un hacker de valoarea lui Black Star nu avea nevoie s
plteasc nimic.
ntre timp, ntr-o suit de ntlniri cu Dudley sau cu oficialiti
guvernamentale de rang nalt, Deveraux i finaliz planurile
imediate. ns nu toate aceste planuri fur aduse la
cunotina lui Danny, a Elenei sau a lui Fergus; astfel aprur
i mai multe secrete ntr-o operaiune deja nvluit n mister.
Dar asta nu reprezenta ceva neobinuit n cadrul Serviciului
de Securitate, unde majoritatea operaiunilor erau executate
n baza unor informaii minimale. n acest fel, se sporea n i
mai mare msur sigurana operaional.
Cu o zi naintea plecrii, Deveraux convoc o ultim edin
la hotel, n camera de operaiuni. Timpul era scurt, deoarece
trebuia s se duc la Londra n vederea unui ultim instructaj
cu eful ei, Dudley.
Misiunea - i Deveraux se opri o clip, pentru a se asigura
c toat lumea era atent la ea - const n localizarea i
distrugerea lui Black Star. Misiunea const n localizarea i
distrugerea lui Black Star.
Formularea de dou ori a obiectivului misiunii reprezenta o
procedur standard; astfel, toat lumea nelegea care era
ordinea i succesiunea exact a aciunilor. Din acest moment,
nimic nu era mai important dect misiunea, ns Fergus
cunotea faptul c lor li se ascundea jumtate din cele aflate
n derulare. Nu se precizase n niciun fel cine mai precis avea
s se ocupe de distrugerea intei. ns Fergus era pregtit s
atepte i s obin informaia aceea la momentul potrivit.
El, Danny i Elena ascultar n tcere cum femeia aflat la
comanda operaiunii trecea n revist toate aranjamentele
fcute pentru zborurile cu avionul i pentru sosirea la New
York, reiternd dup aceea procedurile n vederea realizrii
contactului i a transferului de informaii imediat ce ajungeau

la locul operaiunii.
Fergus avea rezervare pentru un zbor decalat, plecnd mai
devreme dect Deveraux, Danny i Elena. Nu se opuse
acestei decizii. Faptul c urma s cltoreasc fiind rnit la
picior ducea la complicaii, iar el avea s necesite timp
suplimentar ca s urce la bord i, respectiv, s coboare i s
se deplaseze la hotelul su; i fusese fcut rezervare la
Hotelul Roosevelt, de lng Grand Central Station.
Deveraux fcu un semn nspre Fergus.
Motivul pentru care pleci mai devreme este acela c
trebuie s fii prezent la faa locului, pregtit s intervii imediat
n cazul n care Danny sau Elena, odat ajuni la hotel, ar
necesita ajutor. Trebuie s fii pe poziii naintea lor.
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare. Faptul c pleca
mai devreme i convenea de minune: avea s-i asigure un
timp preios n care putea s-i finalizeze propriile
aranjamente. Aranjamente despre care Deveraux n-avea s
tie niciodat, ntruct erau legate de fuga lor dup
ncheierea misiunii.
Lui Danny i se fcuse rezervare la Hotelul Pennsylvania,
acolo unde sttea i Elena, ns cei doi prieteni trebuiau s
evite complet s dea impresia c se cunosc. Rolul lui era cel
de a retransmite informaiile primite de la Elena de ndat ce
Black Star restabilea contactul n New York.
Avionul nostru urmeaz s aterizeze la ora 16.40, le spuse
Deveraux lui Danny i Elena. O s facei un schimb de
informaii n zona recepiei hotelului la ora 19.40 fix. Trebuie
s v fixai amndoi ceasurile dup afiajul electronic din
holul de unde se recupereaz bagajele. Ar trebui s avei
suficient timp la dispoziie ca s v rezolvai formalitile de la
aeroport i s v cazai la hotel. Ai neles?
Elena se uita n gol pe geamul ce ddea nspre grdin i
spre cerul azuriu, fr nori, aa cum fcuse de fapt pe mai
toat durata ntlnirii.
Elena! strig Deveraux cu asprime.
Da, am neles ce vrei de la mine, spuse Elena continund
s se uite n grdin.
Deveraux oft; n-avea timp de pierdut cu melancolii

adolescentine.
Schimbul de informaii va avea loc pentru ca Elena s ne
anune locaia cutiei potale improvizate i s ne informeze
dac Black Star a iniiat contactul. Urmtorul comentariu i fu
adresat direct Elenei. ns n niciun moment, Elena, nu trebuie
s pregteti ceva pentru Danny atta timp ct eti n camera
ta de hotel.
Elena nu rspunse, ns Danny nelesese motivul pentru
care se impunea prudena.
Vrei s spui c s-ar putea ca Black Star s-i fi montat
microfoane sau un dispozitiv de supraveghere n camer?
Este foarte posibil, zise Deveraux dnd din cap a
ncuviinare. Atta timp ct i-a dat osteneala s-i fac
rezervarea camerei
Fergus se strduia s-i ascund sentimentul din ce n ce
mai acut de ngrijorare.
Trebuie s contientizm n permanen de ce este
capabil individul sta. Aducei-v aminte tot ce v-am nvat.
Asta-i tot ce-am avut s v spun pentru moment, zise
Deveraux. ntrebri?
Fergus ddu din cap n semn c nu. Existau o mulime de
ntrebri pe care le-ar fi pus. ntrebri legate de sigurana lui
Danny i a Elenei. ntrebri despre ce avea s se ntmple mai
exact dup ce i se ddea de urm lui Black Star. ns era mai
bine ca aceste ntrebri s nu fie adresate; i formase o
imagine destul de clar despre ce planifica Deveraux s fac
la sfritul operaiunii.
Danny, ca de obicei, n-avu niciun fel de rezerv n a pune
ntrebri.
Aadar, noi urmeaz s-l localizm pe Black Star, corect?
Deveraux confirm dnd din cap.
Ei bine, cine o s se ocupe de distrugerea sa? Tu?
Concentreaz-te numai pe partea ta de misiune, i spuse
Deveraux cu rceal.
Danny se ls pe spate n scaun. Rspunsurile fuseser mai
mult sau mai puin dup cum se ateptase, ns meritase s
ncerce.
Elena? ntreb Deveraux.

Elena se ntorsese la privitul pe geam.


Elena! repet Deveraux pierzndu-i rbdarea.
ncet, Elena i ntoarse privirea spre ea.
Ce-i? ntreb fata cu voce joas.
Ai vreo ntrebare?
Nu, n-am nicio ntrebare.
Sunt surprins. Nu preai c asculi ceva din ce spuneam
eu.
Ba am ascultat.
Deveraux oft cuprins de iritare n timp ce-i strngea
hrtiile laolalt.
Foarte bine. Se ntoarse spre Fergus. O s lum legtura la
ntoarcerea mea de la Londra. Acum am ceva de fcut nainte
s plec.
edina se ncheie, iar Danny i Elena rmaser singuri dup
ce Fergus le spuse c se ducea s asculte nite muzic la
iPod.
Eti bine? ntreb Danny, vznd privirea ngrijorat a
Elenei.
Ea ridic din umeri.
M gndeam la tata. M ntrebam cnd o s-l mai vd din
nou. Dac o s-l mai vd din nou.
Danny ddu din cap, nelegndu-i suferina.
i-e fric?
Bineneles. ie nu?
Danny confirm, dnd din cap.
ns bunicul spunea
Mda, tiu c-i bine s-i fie fric. Ei bine, el nu arat
speriat. ntotdeauna se fie pe-aici cu iPod-ul la. Nici
mcar nu tiam c-i place muzica.
i place muzica veche. Pink Floyd ceva de genul. tii
ceva, nu vrei s te uii la un DVD? Ursc ateptarea asta
aiurea m face s stau ca pe ghimpi.
Elena cltin din cap i se ridic.
Nu. mi pare ru, Danny, i eu am ceva de fcut.
***
Deveraux lu asupra sa responsabilitatea de a se asigura c
directiva lui Black Star referitoare la distrugerea hard diskului

de la laptopul Elenei era dus la ndeplinire. Nu prea nelegea


cum ar fi putut el s tie dac acesta fusese distrus sau nu,
ns cel mai bine, la faza la care se gseau acum, era s fac
aa cum spunea el. Pn i cea mai mic informaie aflat n
memoria calculatorului fusese deja descrcat i naintat
experilor Serviciului de Securitate pentru o analiz mai
aprofundat.
Ea luase hard diskul i un ciocan din atelierul cu scule al
hotelului. Iei n grdin, ddu drumul hardului pe poteca de
beton i ngenunche, cu ciocanul n mna dreapt. Trei lovituri
puternice erau mai mult dect suficiente pentru a-i distruge
carcasa i a reduce plcua placat cu cupru plin de
componente electronice la o form contorsionat, din care nu
se mai nelegea nimic.
n timp ce Deveraux lovea cu putere hard diskul pentru
ultima oar, ceva o fcu s nale capul i s arunce o privire
scurt spre fereastra camerei Elenei.
Tnra se uita la ea, cu o fa inexpresiv. Deveraux se simi
deodat ca i cum ar fi fost surprins n timpul unui act de
vandalism absurd. Sau ceva i mai ru - n timpul unei crime.
Se simi expus i uor ridicol, aa cum sttea ghemuit,
strngnd cu putere ciocanul n mn.
i, n timp ce Elena se uita fix la ea, Deveraux nu putu s-i
mpiedice gndurile s se-ndrepte ctre noaptea n care l
omorse pe Joey. Fusese ceva regretabil, ns Deveraux nu
era mcinat de regrete. N-avusese de ales.
Amintirea acelor momente o npdi: Joey n genunchi, cu
nasul plin de snge, n timp ce ea sttea aplecat n spatele
lui, inndu-i ambele mini n jurul gtului su, trgnd
nspre ea marginea subire a telefonului ei mobil Xda proptit
n traheea brbatului, fcndu-l s se nece i s se sufoce
puin cte puin pn cnd rmsese complet fr aer i
murise.
n momentul n care Deveraux scutur din cap ca s alunge
acea imagine, i trecu prin minte c, exact n acelai moment,
Elena se gndea tot la Joey. De parc fata ar fi tiut ce se
ntmplase, de parc, ntr-un fel sau altul, nelesese totul.
Deveraux privi la hard diskul fcut praf i-l ridic de jos. Se

scul n picioare i se ndrept spre ua de la buctria


hotelului, simind cum ochii Elenei i ardeau parc spinarea.

18
Dudley i fcu apariia de la ntlnirea pe care o avusese cu
ministrul afacerilor externe i o gsi pe Deveraux ateptndul.
Brbatul emana aceeai determinare ca de obicei, ns
presiunea apsa asupra tuturor celor din serviciile de
informaii. i cu ct te gseai mai sus pe scara ierarhic, cu
att era mai mare nivelul de presiune. Dudley fcu un gest
scurt din cap spre Deveraux pe post de salut i, fr niciun
cuvnt, i fcu semn s-l urmeze ntr-o camer care fusese
pregtit n prip pentru conversaia lor.
Nu era n niciun caz prima vizit a lui Deveraux la Ministerul
Afacerilor Externe. Cldirea principal, cu coloanele sale de
marmur, cu picturile vechi n ulei i candelabrele grele, i se
pruse ntotdeauna mai degrab un hotel parizian scump
dect o locaie aparinnd guvernului.
Dudley o conduse ntr-una din camerele de recepie, o
ncpere cu pereii lambrisai. Draperiile grele erau trase, iar
ei se aezar pe fotoliile dispuse de-o parte i de alta a unei
mese joase bogat decorate, unde fusese adus cafea naintea
sosirii lor.
Cuttura preocupat de pe faa de obicei placid a lui
Dudley reprezenta un semn c ntlnirea cu ministrul
afacerilor externe nu decursese n cele mai bune i amiabile
condiii.
Ai ncheiat ultimele pregtiri? ntreb el brusc.
Da, domnule, totul e gata pentru mine.
Bun. Nu trebuie s-i mai subliniez importana misiunii
tale, Marcie. i tii c este misiunea ta.
Nu mai era nevoie ca Dudley s intre n detalii; Marcie
Deveraux nelesese pe deplin implicaiile cuvintelor lui. Era
misiunea ei. O misiune sub acoperire. Ea o planificase,
strategia i tacticile i aparineau.
Imediat ce se stabilise faptul c Black Star se afla n
America, Deveraux fusese cea care solicitase ca misiunea s

rmn sub acoperire pentru a putea fi negat n mod


plauzibil n caz de eec i ca niciun fel de acord s nu fie pus
la cale ntre Marea Britanie i SUA. Argumentase c
mprtirea informaiilor colegilor americani urmau s
ntrzie misiunea. Americanii aveau s-i arunce n lupt toate
resursele i tot arsenalul, i era foarte posibil ca desfurrile
lor de fore s-l pun n gard pe Black Star c se gseau pe
urmele sale.
Era mai bine ca aceast operaiune s nu se extind,
susinuse Deveraux, s rmn compact; cu ct erau mai
puine persoane implicate, cu att mai bine. S intre discret n
aciune, s-i fac treaba i s ias din ar la fel de discret.
Acesta era modul ei de operare; funcionase n trecut i avea
s mearg i de data asta. Dudley i analizase planul i-i
dduse und verde.
Dac misiunea avea s fie ncununat de succes, Deveraux
personal urma s fie rspltit pe msur. n mod sigur avea
s fie promovat i era posibil s obin chiar funcia lui
Dudley. Era de notorietate faptul c el avea s se pensioneze
n curnd.
Pe de alt parte, varianta unui eec era mult prea cumplit
pentru a putea fi mcar luat n consideraie. Americanii
aveau s se enerveze cumplit dac descopereau c britanicii
conduseser o operaiune sub acoperire n New York,
implicnd un nger implantat i explozibili plastici ce puteau
s ucid sute de ceteni ai SUA.
Deveraux avea s fie pe deplin responsabil pentru asta i
nimeni altcineva. Americanilor urma s li se spun c era o
agent recalcitrant creia nu i se aprobase niciodat s
conduc o operaiune pe teritoriul Statelor Unite. Trebuia s
fie dat afar din Serviciul de Securitate ca s se asigure
meninerea bunelor relaii cu SUA, n cazul n care acestea
riscau s fie deteriorate.
Deveraux n-avea nevoie s i se reaminteasc implicaiile.
Nici nu inteniona s-i fac griji cu privire la consecinele
unui eventual eec. Trebuia s se concentreze asupra misiunii.
Conform povetii ce-i asigura acoperirea, lucra pe post de
ataat diplomatic la ONU. Asta nsemna c putea cltori n

SUA sub paravanul destul de confortabil al unui paaport


diplomatic. Putea cere oricnd imunitate diplomatic i putea
pleca din ar. Dac misiunea se ncheia cu un eec, avea
libertatea de a se ntoarce n Marea Britanie, dar tia c, n
ultim instan, ntoarcerea acas n-avea s-o salveze.
Nimeni altcineva dintre cei implicai n operaiune nu
beneficia de acelai nivel de protecie, iar acesta era un
aspect despre care Deveraux nc mai trebuia s discute cu
eful ei.
Watts a lucrat ani de zile ca agent sub acoperire infiltrat
pe teritoriu strin, domnule, ceea ce nseamn c e pe deplin
contient de ceea ce ar putea s li se ntmple lui Danny i
Elenei. i lui nsui, bineneles.
Dudley ddu din cap n semn de ncuviinare.
Da, i cunosc n totalitate recomandrile tale privitoare la
Watts i la cei doi adolesceni se opri un moment ca s
autocorecteze - atunci cnd misiunea se va ncheia cu succes.
Da, domnule, spuse Deveraux. ntotdeauna am considerat
c ei nu reprezint altceva dect o ameninare la sigurana
noastr. Pentru unii din afara sistemului, tiu mult prea multe,
i n-o s avem niciodat garania c o s-i in gura. Ct
despre Watts, trecutul e mult prea ncrcat. Aa c am decis
c e prea riscant s-l avem alturi de noi n New York. Am
fcut nite aranjamente ca s rezolv asta n orice caz, dup
ncheierea cu succes a misiunii, recomandarea mea rmne
aceeai. Ar trebui eliminai cu toii. Trebuie s facem
curenie dup misiunea asta, domnule.
Dudley oft.
Mi-e team c sunt prea btrn pentru chestii de-astea.
De-abia atept s m duc la Dorset, la albinele mele.
ncuviin din nou din cap. E o decizie regretabil, Marcie, ns
da, sunt de acord cu ea. Eliminai-i.

19
Fergus trebuia s plece de pe Aeroportul Heathrow cu dou
ore naintea celorlali. i luase rmas-bun de la Danny i de la
Elena la ultimul instructaj, naintea plecrii de la Oxford,
spunndu-le pentru ultima oar s aib grij.
i el fcuse nite aranjamente n seara premergtoare
plecrii, ct timp Deveraux era la Londra. Sunase la compania
de livrri i distribuii DHL pentru a veni s ia un plic micu
adresat lui Frank Wilson - un pseudonim pe care-l folosise n
trecut, i cu care Deveraux fusese de acord pentru misiunea
asta - pe care s-l aduc la hotelul su, Roosevelt, aflat doar
la cteva strzi distan de Pennsylvania.
nuntrul plicului se gseau trei paapoarte false, cu viz
prelungit de edere n SUA, pentru el, pentru Danny i pentru
Elena. n rstimpul petrecut la Oxford, Fergus apelase la
fostele sale cunotine.
Terminalul Patru era aglomerat ca ntotdeauna. Fergus se
duse la ghieul de check-in, se nregistr pentru zbor i apoi
se altur cozii lungi formate din pasagerii care se supuneau
controalelor de securitate nainte de a intra n sala de
ateptare n vederea mbarcrii.
Ca majoritatea celorlali pasageri, i scoase haina i se
asigur c n-avea nimic metalic n buzunarele de la pantaloni,
ceva care s declaneze detectorul de metale n momentul n
care avea s treac prin el. Ajuns n dreptul acestuia, i puse
haina ntr-o tav de plastic, dup care o mpinse, alturi de
micul rucsac folosit pe post de bagaj de mn, pe banda
rulant din cauciuc, uitndu-se cum acestea dispar n
ntuneric.
Trecu prin detectorul de metale i fu uurat c nu se auzi
iuitul specific de alarmare, ceea ce ar fi nsemnat o
percheziie corporal enervant. Fergus se duse la banda
rulant, i puse haina pe el i-i recuper rucsacul. Ajunse la
controlul paapoartelor, ce fusese instituit n grab dup
atacul cu bomb din metroul londonez din 7 iulie, i-i

prezent ofierului de securitate de acolo paaportul i


tichetul de ambarcare.
n momentul n care se ntorcea cu intenia de a se ndrepta
spre sala de ateptare, vzu doi brbai mbrcai n costum
care se apropiau de el. tiu imediat cine erau: Special
Branch7. N-avea niciun rost s intre n panic, ar fi fost
complet inutil.
n acel moment, Fergus i ddu seama c fusese tras pe
sfoar.
Brbatul aflat mai aproape de el zmbi politicos.
Bun ziua, domnule! Dac nu v suprai, putei s ne
artai paaportul i tichetul de ambarcare?
Paaportul lui Fergus era pe numele de Frank Wilson. Numele
nu schimba cu nimic situaia: cei de la Special Branch tiau
exact cu cine aveau de-a face.
Fergus le nmn paaportul i tichetul de mbarcare n
avion, supunndu-se unui proces despre care tia c era
inevitabil.
Brbatul se uit la paaport n timp ce, mpreun cu colegul
su, l escortau pe Fergus undeva departe de mulimea aflat
lng porile de securitate. Era o procedur standard: s duci
suspectul ct mai departe de zonele publice.
Nu-i dect un control de rutin, domnule, i spuse al doilea
brbat n vreme ce-l conduceau pe Fergus printr-un coridor,
intrnd apoi ntr-un birou.
Acesta era o ncpere mic, singurele piese de mobilier fiind
o mas i dou scaune cu sptar. Abia dac exista suficient
spaiu ct s ncap cei doi brbai de la Special Branch,
Fergus i cei doi ofieri ai Poliiei Metropolitane, doi vljgani n
uniform, ambii avnd vest antiglon i puti semiautomate
MP5. Una din arme era ndreptat direct spre capul lui Fergus.
Fergus tia algoritmul dup care se desfurau astfel de
lucruri. Fr ca mcar s se mai deranjeze s ncerce s
protesteze, i puse ncet rucsacul pe podea, se ntoarse, i
duse minile la spate i atept s fie nctuat.
7 Departament special al poliiei din Marea Britanie care se ocup de
probleme de securitate naional. (n.tr.)

20
Danny sttea aproape de coada avionului i, n timp ce
imensul Boeing 747 rula pe pist, i ridica botul i ncepea s
urce hotrt nspre cer, se gndi la ultima oar cnd fusese
ntr-un aparat de zbor.
Cele dou cltorii nici c-ar fi putut fi mai diferite. De data
asta sttea la un capt al seciunii centrale i era unul dintre
sutele de pasageri de la bord. Pn i la clasa economic
exista un confort relativ i spaiu adecvat pentru a-i ntinde
picioarele.
Data trecut fusese nghesuit n partea din spate a unui
Cessna cu un singur motor, alturi de bunicul su, atunci cnd
se ntorceau n Anglia dup cele ase luni de fug n Spania.
Micul avion i luase n toiul nopii, de pe o pist improvizat,
de undeva din interiorul provinciei Andaluzia, iar pilotul
extrem de calificat folosise un dispozitiv de vedere pe timpul
nopii ca s-i gseasc calea prin ntuneric i s decoleze.
Plecaser tiind doar c zboar spre necunoscut, n timp ce
ncepea btlia final menit s-l absolve pe Fergus de
acuzaia ce exista mpotriva lui.
Danny aproape c schi un zmbet pe cnd Boeingul 747
urca printre nori n huruitul celor patru motoare uriae ale
sale.
ntre cele dou cltorii exista o singur asemnare: nc o
dat, zbura spre necunoscut. ns zmbetul lui Danny
ascundea sentimentul de nervozitate pe care-l resimea. i nu
cu privire la misiune, se simea bine n legtur cu asta, chiar
fericit c lua parte la o operaiune de o importan crucial i
de o nsemntate de nivel mondial.
tia c muli dintre pasagerii din avion se gndeau la
adolescenii sinucigai cu bomb. Unii erau probabil nelinitii
- Danny vzuse cum doamna n vrst de lng el i aruncase
o privire lung, scruttoare, n timp ce-i puneau centurile de
siguran. Se ateptase la genul acesta de reacie; n mod
sigur oamenii n-aveau s se simt n apele lor la vederea unui

adolescent cltorind de unul singur. ns Deveraux i bunicul


su l instruiser bine, iar Danny alungase temerile femeii cu
un zmbet i cteva cuvinte bine alese privitoare la zborul
lung pe care aveau s-l fac.
De asemenea, se descurcase de minune cu prelungitul ir de
ntrebri, cu percheziia corporal i cea a bagajului la care
fusese supus atunci cnd trecuse prin filtrul de securitate ce
ddea nspre sala de ateptare de pe Heathrow.
Danny i arunc privirea peste culoar, la rndul de scaune
din dreapta, i vzu titlul unui ziar: VNTOAREA MAESTRULUI
N ATACURILE CU BOMB
Pasagerul care citea ziarul n-avea cum s tie c cineva din
linia nti a acestei vntori sttea la cteva scaune distan
de el.
i, n ciuda temerilor bunicului su legate de Deveraux,
Danny era entuziasmat cu privire la ce avea s urmeze. ns
exista i un motiv de ngrijorare care-l scia: Elena.
Dup scurta lor discuie avut la sfritul instructajului fcut
de Deveraux cu o dup-amiaz n urm, n-o mai vzuse pe
Elena pn diminea. Ea sttuse n camera ei toat seara,
fr ca mcar s se deranjeze s mai coboare la cin.
Reapruse la micul dejun, ns fusese tcut i retras, chiar
i atunci cnd Fergus i luase la revedere de la ei.
i apoi, chiar n momentul n care erau pe cale s-i ia i ei
un stngaci rmas-bun, Elena fcuse ceva ce-i surprinsese pe
amndoi. l srutase pe Danny; i lipise fugar buzele de ale
lui, nainte de a-i opti: Rmas-bun, Danny.
nainte ca Danny, rmas masc, s apuce s rspund, ea
plecase deja, probabil nedorind s prelungeasc desprirea
mai mult dect era absolut necesar. Lui Danny nu-i plcea
acest rmas-bun cnd venea din partea Elenei. El era
obinuit cu la revedere sau pe curnd sau chiar pa, ns
rmas-bun suna prea nefiresc. Prea final, prea definitiv.
Cltoreau separat spre Heathrow; Deveraux insistase
asupra acestui lucru, pentru eventualitatea n care Black Star
sau vreun asociat al su o urmrea pe Elena de partea asta a
Atlanticului. Era puin probabil, ns Deveraux nu risca nimic.
n timp ce-i desfcea catarama centurii de siguran i se

aeza mai comod, Danny se gndi c lucrurile nu merseser


prea bine ntre el i Elena n ultimele sptmni. Simea c se
distanaser ciudat de mult, ceea ce nu se mai ntmplase i
nainte. i spuse n sinea sa c nu era dect vina lui. Fusese
att de absorbit de misiunea, nct neglijase sentimentele
Elenei n momentul n care avea cea mai mare nevoie de el. i
se simea ru din cauza asta. i ngrijorat. i vinovat.
***
Elena sttea ntr-un scaun aflat la geam, puin mai aproape
de partea din fa a avionului. Lng ea era o americanc de
vrst mijlocie, foarte gras, care ncepuse s vorbeasc nc
dinainte de a-i lipi spinarea supradimensionat de sptarul
scaunului.
n momentul n care motoarele i ncepur huruitul, Elena
tia deja c pe companioana ei de cltorie o chema Mavis
Bachelor i c era mritat cu Henry - pe care toat lumea l
strig Hal - i c acest Hal se ocupa de o afacere de
ambalare a crnii.
Pari puin cam speriat, scumpo, spuse Mavis n timp ce
avionul i mrea viteza. Chiar nu-i niciun pericol cnd zbori
cu avionul. Ai mai multe motive de ngrijorare la o simpl
trecere a strzii.
ns Elena nu-i fcea griji n legtur cu zborul. Acesta era
ultimul ei motiv de ngrijorare.
***
Marcie Deveraux era n partea din fa a avionului, la clasa
nti. Omul de afaceri care sttea lng ea se rezumase la a
da din cap politicos n semn de salut n momentul n care-i
ocupase scaunul. Ea i rspunsese la fel, dnd din cap,
uurat c n mod clar brbatul nu inteniona s-i petreac
orele de zbor ncercnd s poarte o conversaie serioas i
interesant.
Tipul lucra deja la laptop, n timp ce Deveraux sttea
adncit n scaun i se uita la meniul primeia dintre mesele
pe care aveau s le primeasc pe durata celor opt ore de
zbor.
Parcurse meniul n grab i-i ngdui un zmbet uor atunci
cnd se gndi la ce trebuia s se atepte Fergus Watts s aib

la urmtoarea mas. Cu siguran c n acel moment el era


deja bgat ntr-o celul i contientizase faptul c ea aranjase
s fie luat pe sus de la aeroport.
Avea s rmn nchis pn cnd se ntorcea Deveraux, la
sfritul misiunii. i, dup aceea, avea s fie eliminat
mpreun cu Danny i cu Elena.
Deveraux nu intenionase niciodat ca Fergus s ia parte la
faza final a operaiunii, iar faptul c aceasta avea loc peste
ocean i uurase munca. Participarea lui la faza nti fusese
esenial: Danny i Elena n-ar fi fost n veci de acord s fie
implicai fr el, aa c, n etapa aceea, fusese nevoie de
Fergus. Iar el se dovedise mai mult dect folositor n
pregtirea lor; Deveraux recunoscuse n sinea sa c ea n-ar fi
reuit niciodat s-i pregteasc att de repede i de eficient.
ns acum nu mai era nevoie de el; prezena sa n New York
ar fi fost o rspundere prea mare i, fr ndoial, ar fi creat
probleme la luarea unor decizii care puteau s-i pun n
pericol pe Danny i pe Elena.
Chiar i aa, tot urmau s fie probleme atunci cnd Deveraux
va trebui s le explice adolescenilor motivul pentru care
Fergus nu avea s fie cu ei n New York.
ns putea s fac fa acestei probleme. tia cum s
abordeze lucrurile.
***
Herman Ramirez era obosit; ultimele luni fuseser solicitante
iar zborurile internaionale erau epuizante prin prisma
diferenei de fus orar. ns Herman nu se plnsese niciodat,
iar de data asta avea s fie mai uor. De data asta ngerul
zbura spre ei.
Herman era bun la electronic, i trebuiau fcute anumite
modificri de natur electronic n camera Elenei de la hotelul
Pennsylvania, naintea sosirii fetei.
Lucr metodic i foarte atent. Herman fcea totdeauna
lucrurile ca lumea.
O camer de supraveghere de mrimea unui stilou fusese
montat n televizor, fiind cuplat la circuitul electric al
acestuia i permindu-i astfel s fie permanent n funciune.
Era amplasat n spatele unei mici guri din difuzor.

Microfonul fusese plasat n lampa din tavan i era de


asemenea alimentat permanent cu energie electric.
Semnalele slabe emise de ambele dispozitive radiau prin
cablurile electrice i alimentau un re-transmitor. Dispozitivul
de dimensiunile unei geni diplomat era poziionat ntr-o
rulot Winnebago, pe care Herman o lsase mai devreme ntro parcare aflat la un cvartal distan de hotel.
Rolul re-transmitorului era acela de a recepiona i de a
cripta semnalele slabe emise att de camera video, ct i de
microfon, iar apoi de a le mri puterea nainte de comutarea
i retransmiterea semnalului pe circuitul ctre casa lui Pointer
din The Hamptons.
Acolo, semnalul criptat avea s fie n cele din urm decodat,
iar monitorul i difuzorul lui Pointer retransmind totul cu o
ntrziere de aproximativ dou secunde.
Herman i termin treaba, i strnse sculele, se uit la ceas
i iei din camer la fel de discret pe ct intrase.
***
nainte de decolare, Elena se temuse de sosirea ei la New
York i de ceea ce avea s urmeze. ns atunci cnd auzi
anunul c avionul ncepea s coboare n vederea aterizrii,
se simi uurat.
Mavis era o mare vorbrea. Elena tia acum ntreaga
istorie a familiei Bachelor. Singurul interval n care Mavis nu
vorbise fusese atunci cnd mncase, de fapt doar momentele
n care mesteca i nghiea mncarea. ntre dou guri
zdravene, gsea timp s mai spun ceva.
Ajungnd aproape la limita nervilor i ct pe ce s-i spun
fr menajamente s mai tac din gur, Elena ncercase orice
tertip ca s ia o pauz i s scape de uvoiul verbal al femeii.
Citise, se uitase afar pe hublou, se uitase la filmele care
rulau, ns Mavis continuase s turuie.
Avusese parte de un scurt moment de respiro, de vreo dou
ore, atunci cnd Mavis dormise. Recunosctoare, Elena fcuse
acelai lucru, ns avusese parte de vise ntunecate i agitate
i mai c rsuflase uurat atunci cnd o trezise vocea
ptrunztoare a vecinei sale de scaun. Singurul lucru bun la
toat sporoviala lui Mavis era c nu punea ntrebri; era mult

prea ocupat s vorbeasc despre sine.


Avionul cobor i urmri linia coastei, trecnd pe deasupra
domeniului The Hamptons. Mavis i strngea lucrurile.
M ateapt Hal. Cred c moare de nerbdare s-mi
spun tot ce s-a ntmplat ct am fost plecat. E cel mai
minunat so din lume, ns nu se oprete niciodat din vorbit.
Odat ce s-a pornit eu nu mai apuc s spun nimic.
Scotoci n geanta ei imens, scoase o carte de vizit i i-o
ndes Elenei n palm.
A fost minunat s stau de vorb cu tine, Elena, eti o fat
foarte interesant! Fii atent, dac ai timp liber poi s vii s
vizitezi familia Bachelor din Brooklyn Heights. Numrul de
telefon i adresa le gseti pe cartea de vizit. Nu trebuie
dect s suni, oricnd vrei tu.
Elena zmbi i bg bucata de carton n buzunarul de la
geac.
Ar fi grozav. Mulumesc foarte mult!

21
Aterizarea fu la fel de lin ca i zborul n sine. Pe durata
cltoriei, Elena se uitase spre Danny doar de vreo dou ori,
atunci cnd se dusese la toaleta aflat la coada avionului.
ns nu schimbaser priviri; nu-i permiteau acest lux.
Deveraux ordonase verificarea fiecrui pasager de la cursa
respectiv. n urma verificrii nu ieise nimic la iveal, ns ea
tia foarte bine c Black Star se putea afla printre sutele de
pasageri de la bordul avionului.
Elena nu-l vzuse pe Danny atunci cnd coborse din
Boeingul 747. innd strns n mn formularul verde de viz
pe care-l completase n avion i formularul alb de trecere prin
vam, ptrunse n cldirea unui terminal nou din sticl i oel
i se aez la coada lung, erpuitoare, de la Imigrri. l zri
pe Danny mai n spate, aezat i el la coad, dup care o
surprinse cu privirea pe Marcie Deveraux n timp ce se
ndrepta spre culoarul rezervat diplomailor, trecnd fr ca
mcar s arunce o privire n direcia ei.
Elena ajunse n cele din urm n faa ghieului. Pi n fa ii ntinse paaportul i formularele ofierului n uniform de la
Serviciul Imigrri, care le studie cu de-amnuntul.
Ea rmase n ateptare cuprins de nervozitate, pn cnd
ofierul i ridic privirea.
Ct timp intenionai s stai n Statele Unite?
Dou sptmni.
i suntei singur? Prinii dumneavoastr sunt de acord
cu asta?
Nu am prini, spuse Elena cu rapiditate. Nu-l mai am pe
niciunul din ei. Cnd a murit, mama mi-a lsat nite bani s
cltoresc. A vrut s vd mai mult din lume dect a apucat ea
s vad. Mi se pare foarte potrivit s ncep cu New Yorkul: am
vzut att de multe la televizor i mi-a plcut ce-am vzut.
Aa c, iat-m aici!
Suntei cam prea tnr ca s cltorii singur.
Elena ddu din cap n semn c era de acord, dup care

scoase din buzunar cartea de vizit.


Dar n-o s fiu singur tot timpul. Am prieteni n America:
Mavis i Hal Bachelor. De fapt, erau prietenii mamei. Locuiesc
n Brooklyn Heights i mi-au promis s-mi arate oraul.
ns nu stai cu ei? spuse ofierul n timp ce se uita pe
cartea de vizit.
Elena zmbi.
Sunt mult mai n vrst dect mine. Am decis de comun
acord c-i mai bine s stau la hotel. Astfel, putem s ne
vedem ct vrem de mult, dar probabil c nu zilnic. Fcu o
pauz, ateptnd ca brbatul s spun ceva. Cum acesta nu
zise nimic, Elena zmbi din nou. Vedei dumneavoastr, am
aptesprezece ani, continu ea. Dar ei o s m trateze ca pe
un copil.
Ofierul se mai gndi puin la spusele ei, dup care i napoie
cartea de vizit.
Putei s-mi artai biletul de ntoarcere, v rog?
Elena i nmn biletul, iar ofierul l studie cu atenie, dup
care i-l ddu napoi. Apoi rupse partea de jos a formularului
verde i o prinse cu o caps de paaportul Elenei. Dup care
fcu o cruciuli la baza formularului de vam i-i ddu Elenei
paaportul napoi.
Pe tejgheaua care-i desprea era prins o cutie metalic,
rectangular, de mici dimensiuni, o lumini galben
strlucind prin capacul ei de sticl.
Punei-v degetul arttor de la mna dreapt acolo,
deasupra luminii galbene, v rog!
Elena fcu aa cum i se spusese i i se lu astfel amprenta.
Procedura se repet n privina degetului arttor de la mna
stng, iar apoi ofierul ndrept o camer foto prins de un
bra ajustabil pn cnd ajunse la acelai nivel cu capul
Elenei.
Uitai-v n camer, v rog!
Aparatul fcu un clic, iar ofierul zmbi pentru prima oar.
edere plcut i avei grij de dumneavoastr!
n timp ce Elena se ndrepta spre sala unde se recuperau
bagajele, dei i simea inima btnd cu putere, se felicit n
gnd c-i venise ideea s treac de biroul Imigrri cu ajutorul

lui Mavis i Hal Bachelor. Avea s fie mult mai uor acum; n
curnd va fi n drum spre hotel.
Se uit la plasma ecranului pe care erau afiate numerele
zborurilor sosite i verific din priviri banda rulant pentru
bagaje, acolo unde avea s apar n cele din urm i
geamantanul ei. n timp ce atepta, mai avea ceva de fcut.
Ora din colul din dreapta jos de pe acelai ecran cu sosiri
indica 5.27 p.m. Deveraux i instruise dinainte, aa c tia c
majoritatea ceasurilor din SUA foloseau a.m. i p.m. n locul
sistemului de douzeci i patru de ore. Elena trase de butonul
ceasului de la mn i-l fix la ora 5.28 p.m. Atept pn n
momentul n care ecranul cu sosiri afi la rndul su ora 5.28
p.m. i aps pe buton, pornind mecanismul.
Geamantane de toate mrimile i culorile, produse de
diferite companii de profil, se nvrteau pe lng ea. O
singur dat Elena l vzu pe Danny, n partea opus a benzii
rulante, iar privirile li se ntlnir pentru o secund. Pre de o
clip Elena ndjdui c va avea parte mcar de un scurt
zmbet de ncurajare din partea lui, ns Danny se uit
imediat ntr-o parte.
El respecta ordinele, iar Elena se pomeni ntrebndu-se dac
i cnd anume ei doi chiar aveau s-i mai vorbeasc.
Deodat, i se pru c existau o mulime lucruri pe care i-ar fi
dorit s i le fi spus lui Danny nainte de a pleca din Anglia.
Acum ns era prea trziu.
n cele din urm apru i geamantanul ei; l ridic de pe
banda rulant i o lu spre o alt coad, cea de la Vam.
nc nu se terminase tirul de ntrebri la care avea s fie
supus.
ndat ce ofierul aflat n ateptare vzu cruciulia de la baza
formularului de vam i fcu semn Elenei s-l urmeze la o
mas i-i ceru s-i deschid valiza. O femeie ofier, purtnd
pistol la old, li se altur i ncepu o examinare complet
att a geamantanului, ct i a genii de umr pe care Elena o
avea la ea.
i, n timp ce femeia cuta, cellalt ofier repet multe dintre
ntrebrile la care Elena rspunsese deja. i cteva n plus.
Adresa dumneavoastr din Anglia?

Elena i ddu adresa fictiv de acoperire, cea a hotelului din


Oxfordshire.
Lucrez acolo, spuse ea.
i numrul de telefon?
Ea i spuse numrul.
Repetai, v rog, numrul.
Elena l spuse din nou, mai repede de data aceasta, dndu-i
seama pe deplin de ceea ce se ntmpla. Fergus i avertizase
c s-ar putea s fie testai att cu privire la adres, ct i la
numrul de telefon, i-i ntrebase asta n mod repetat pe
durata perioadei de pregtire. Era floare la ureche s i le
aduc acum aminte.
Femeia ofier scoase nite mici buci dreptunghiulare de
band de prindere tip arici din geamantanul Elenei i le ridic
n aer.
Astea pentru ce sunt?
Pentru genulia mea.
Amndoi ofierii se holbar la ea.
Pentru ce? ntreb femeia.
tii, o gentu pe care-o ii la bru. Am de gnd s
cumpr una de-aici ca s-mi in banii cash i am adus scaiul
sta ca s-o fac mai sigur.
Ofierii schimbar o privire ntre ei.
Vrea s spun o borset, zise brbatul.
Aa vreau? se mir Elena.
Femeia ofier zmbi, strecur bucile de arici n geamantan
i bg ghidul Lonely Planet al Elenei i harta oraului napoi
n geanta de umr.
Ce v-ai propus s vedei?
Empire State Building i, bineneles, Statuia Libertii,
spuse Elena sigur pe ea. ns vreau s merg i la Ground
Zero8. Am vzut totul la televizor; a fost ngrozitor! Simt c
trebuie s merg acolo cred c toat lumea ar trebui s
mearg.
8 Zona n care s-au aflat cele dou Turnuri Gemene prbuite la 11
septembrie. (n.tr.)

Femeia oft n timp ce-i ncheia cutarea prin bagaje.


Aa este. Eu i cu sora mea doar ce-am fost luna trecut.
Nu tiu de ce, pur i simplu am simit c trebuie s mergem.
Ddu aprobator din cap spre colegul ei.
n cele din urm, scotocelile i ntrebrile se terminaser.
Elena i nchise fermoarul de la geamantan i o porni spre
holul de la Sosiri.
Marcie Deveraux ieise din aeroport i era deja condus spre
hotelul ei ntr-o limuzin pregtit n prealabil. Danny lu un
taxi.
Elena urm semnele pentru autobuzele ce fceau curse ntre
aeroport i ora. Era obosit; bagajul ei greu se blngnea i
i se lovea de picioare la fiecare pas. i, n timp ce se ndrepta
spre autobuz, i trecu prin minte gndul c Black Star ar putea
fi undeva acolo, n mulime.
Nimeni nu se apropie de ea; Black Star nu se gsea acolo.
ns ali ochi erau aintii asupra Elenei, iar dac s-ar fi uitat
mai atent, ar fi putut distinge feele, recunoscndu-i astfel pe
agenii operativi ai lui Deveraux, Fran i Mick.
Poznd ntr-un cuplu de proaspt cstorii aflai n luna de
miere, acetia ajunseser n New York cu o zi nainte, mai
precis dup-amiaza. Acum se amestecaser n mulime i o
priveau.
i nu erau singurii care o ineau sub supraveghere.
Herman Ramirez sttea printre oferii de taxi i oferii care-i
ateptau pe cei ce i rezervaser maini pentru a fi dui n
ora. ncuviin din cap satisfcut atunci cnd ddu cu ochii
de Elena. Acum putea s-i raporteze stpnului su: ngerul
aterizase.

22
Cltoria de cincizeci de minute cu autobuzul, de la aeroport
pn n inima oraului, ar fi trebuit s fie o experien
incredibil pentru o tnr care vizita pentru prima oar New
Yorkul.
Diferenele dintre Londra i New York erau remarcabile i
uimitoare. Drumurile, coloanele de maini din trafic, ns mai
ales, n momentul n care Elena surprinse pentru prima oar
profilul conturat pe cer al Manhattanului, mrimea i
proporiile cldirilor ce se nlau spre nori, asemenea
degetelor unei mulimi de mini ridicate n sus.
ns tot acest peisaj minunat trecea pe lng Elena fr s-o
impresioneze n vreun fel. Fata simea o ghear n piept din
cauza ngrijorrii, ce parc se mrea cu fiecare kilometru
parcurs, ngreunndu-i respiraia. Fiecare gur de aer era
inspirat n grab, superficial, i expirat la fel, pe msur ce
nelinitea i sporea din ce n ce mai mult. Black Star se afla pe
undeva pe-acolo. n ateptare.
Era aproape ora apte - miezul nopii n Anglia - atunci cnd
Elena cobor ntr-un final din autobuz i parcurse pe jos o
distan scurt, pe lng Madison Square Garden, spre
Hotelul Pennsylvania. n hotel, Danny sttea la una dintre
mesele micii cafenele aflate chiar lng uile turnante. O vzu
pe Elena trecnd, ns nu schia nicio micare. Se cazase ceva
mai devreme i pentru moment n-avea nevoie dect s tie
c Elena ajunsese n siguran. i scoase telefonul mobil ca
s-i sune pe Deveraux i pe bunicul su. Toat lumea se
gsea pe poziie i operaiunea era pe cale s nceap.
Holul i zona recepiei erau aglomerate i fremtau de nouveniii care ateptau s se cazeze. Elena se aez din nou la
rnd.
Se uit n jurul su n vreme ce atepta. Intrarea ce ddea
spre lifturi era n spatele ei. Doi ageni de paz stteau acolo
pentru a veghea ca numai persoanele cu cheie electronic tip
card s aib acces n respectiva zon. Majoritatea oamenilor

i vedeau de ale lor, vorbind la mobil, studiind hrile sau


ghidul oraului ori ndreptndu-se spre bar sau cafenea.
Nimeni nu prea s-i acorde un interes deosebit Elenei, ns
fata tia c asta nu nsemna c nu se uita nimeni la ea.
Pot s v ajut cu ceva?
Elena privi spre bar, unde un tnr chinez mbrcat n blugi,
tricou i o geac subire strns pe talie, descheiat, prea
deodat extrem de interesat de ea. Se uita direct la Elena. Eai simi inima btndu-i cu putere n piept, ns dup aceea
tnrul i ntoarse capul uor i fata vzu cum i se mic
buzele, i observ i casca din urechea dreapt. Tipul vorbea
la mobil folosind un hands-free, i era mult mai interesat de
conversaia sa dect de orice altceva din faa ochilor.
Nu v suprai, domnioar, pot s v ajut cu ceva?
Tonalitatea vocii era puin mai ridicat i mai insistent, iar
Elena ntoarse capul i vzu un brbat de la recepie care
zmbea rbdtor spre ea. Ajunsese n faa cozii fr s-i dea
seama.
Scuze, am o rezervare pentru o camer.
Desigur. Pe ce nume, v rog?
Elena Omolodon.
Recepionerul se ncrunt uor.
Putei s-mi spunei pe litere?
Elena rosti totul n grab, fiecare liter n parte fcnd-o din
ce n ce mai contient de vulnerabilitatea poziiei sale; nici
mcar n-avea protecia unei identiti false.
Recepionerul cut pe ecranul computerului i gsi
rezervarea fcut on-line de ctre Black Star. Prea n regul,
toate etapele fiind parcurse aa cum trebuie i pltindu-se n
avans.
i zmbi.
Putei s-mi artai paaportul, v rog?
Elena i ddu paaportul ei cel nou iar funcionarul tast
cteva date n calculator iar apoi i-l napoie, mpreun cu un
card subire din plastic argintiu, cheia de la camera Elenei.
Factura a fost deja pltit. Stai la etajul opt lifturile sunt
chiar acolo, i spuse recepionerul, artnd cu mna direct n
fa. Bine ai venit la New York!

Elena i zmbi drept mulumire i-i lu geamantanul, ns,


exact cnd se ntorcea s plece, funcionarul i vorbi din nou.
nc un moment, v rog!
E vreo problem, ceva? ntreb Elena, temndu-se s nu fi
fcut vreo greeal.
Nu-i nicio problem, domnioar! Doar c am un bilet aici
care m anun c avem ceva pentru dumneavoastr.
Pentru mine?
Recepionerul confirm cu un gest din cap, cut ceva sub
tejghea i scoase un plic groscior, cu protecie antioc n
interior, acoperit din belug cu band adeziv.
A fost lsat pentru dumneavoastr astzi, ceva mai
devreme.
Pentru mine? Cine l-a lsat?
N-am idee, domnioar! A fost nainte s intru eu n tur.
Elena lu plicul i-i vzu numele scris cu majuscule pe faa
acestuia. Se cutremur. Era de la el. De la Black Star. Cu
siguran. i lu din nou valiza i se duse spre lifturi,
alturndu-se celor care ateptau s mearg sus. Nimeni nu
vorbi i nimeni nu se uit la cei din jur n timp ce urcar n
vitez de la un etaj la altul: apte oameni ntr-un spaiu
restrns, comportndu-se de parc erau singuri. Doar cu
bagajele i cu gndurile lor.
Elena fu singura persoan care cobor la etajul opt. Iei din
lift i, atunci cnd pi pe coridor, vzu semnul care indica n
ce direcie era camera ei. Strbtu culoarul i-i gsi camera,
dup care vzu, ceva mai departe, dou ui batante dotate cu
un mic geam. Prin gemule se zreau un automat de
rcoritoare i un altul cu dulciuri i batoane de ciocolat. n
faa lor era o main de ghea. Perfect!
i ls valiza pe coridor i ptrunse prin uile batante. Merse
pn la automatul de buturi rcoritoare, l msur cu
privirea, dup care se duse n spatele mainriei i se uit cu
atenie. Cut prin mruniul rmas n urma cltoriei cu
autobuzul, gsi cteva monede de douzeci i cinci de ceni
i-i lu o cutie de Fanta. Dup aceea se ntoarse, reveni pe
coridor i-i lu geamantanul.
Ajuns iar n dreptul camerei sale, Elena introduse cheia

electronic n fanta din u i auzi declicul ncuietorii.


Deschise ua cu grij, aprinse luminile, i trase valiza
nuntru i o arunc pe pat.
Peste dou secunde, Charles Pointer al II-lea avu pe ecran
prima imagine a noului su nger.
***
n Oxford era 1.30 a.m. iar doctoria Ruth Jacobson sttea n
patul din fosta camer a Elenei.
Personalul care se ocupa de curenie scosese deja ultimele
obiecte lsate n urm de Elena; era aproape ca i cum fata nar fi fost niciodat acolo. Rmsese un singur lucru: laptopul
ei.
Doctor Jacobson se uita fix la computerul aezat pe o msu
de scris. Probabil c trebuia s-l lase la recepie, pentru ca
Elena s-l recupereze la ntoarcerea sa din America.
Psihiatra i petrecuse ntreaga zi la hotel, trgnd concluziile
necesare i scriindu-i raportul final pentru Marcie Deveraux.
Decisese c nu mai avea nimic de fcut, iar de mine avea s
se ocupe de un alt caz: povestea altcuiva, problemele
altcuiva. ns fiecare caz trebuia s se ncheie cu un bilan i,
cteodat, ea, una, era mai satisfcut de propria munc
dect alii.
Fr a le putea struni, gndurile i se ndreptau spre faptul c
dduse gre cu Elena. Fata se descurcase bine la nceput, ns
n momentul plecrii la New York manifesta semne de
anxietate i de stres. Slbise i arta extrem de obosit. Prima
i cea mai mare grij a doctorului Jacobson, care fusese n
mare parte ignorat de Deveraux, inea de faptul c starea
mental a Elenei era posibil s se agraveze atunci cnd avea
s lucreze de una singur, izolat de prieteni i lipsit de
sprijin profesional.
Singura lumin din camer provenea de la lampa de birou,
ce-i revrsa razele mai mult n jos, nspre computer,
nvluindu-l ntr-un halou, ca pe un element de decor de pe
scena unui teatru.
Doctor Jacobson i termin notiele; nu mai avea nimic
altceva de fcut. Era timpul s plece. Se ridic de pe pat i se
ndrept spre birou. Se aplec i lu laptopul; cnd fcu asta,

observ un plic alb, ndoit la jumtate, ce alunec de sub


computer. ntoarse calculatorul i vzu c-i fusese scoas
bateria; plicul fusese bgat n compartimentul rmas gol.
Puse jos laptopul, se uit la plicul sigilat i-l ndrept, astfel
nct s-i poat vedea partea din fa. Acolo, scris cu cerneal
neagr i cu majuscule, se gsea un singur cuvnt:
TATA

23
Elena se aez la captul patului su de hotel innd n mini
plicul special, destinat transportului de bunuri de dimensiuni
reduse. Se enerv vznd c degetele i tremurau n timp ce
scotea banda adeziv cu care fusese sigilat plicul. Trase i
ultima bucat de scotch, deschise partea de sus a plicului i
arunc o privire nuntru. Ceva mic era mpachetat ntr-un
ambalaj special antioc, cu bule, iar lng acesta se gsea un
teanc gros de bancnote americane. Atunci cnd le scoase din
plic, gsi o coal de hrtie lipit cu scotch de ambalajul de
protecie cu bule, mpturit cu grij de dou ori astfel nct
s fie aproape de aceeai mrime cu pachetul n sine.
Azvrli dolarii pe pat, desfcu foaie de hrtie i citi:
Pornete-l.
Elena arunc i hrtia lng bani i ncepu s desfac
ambalajul, deja bnuind ce era nuntru. Aproape c-i scp
un zmbet n momentul n care un BlackBerry9 nou-nou iei
la iveal. Ca de obicei, Black Star se gndise la toate.
Fr s-i dea mcar geaca jos, Elena se aez mai
confortabil i porni Blackberry-ul. Acesta se deschise direct
ntr-un site personal securizat, pe numele ei, de pe un website
pe care-l folosise adesea n trecut.
n camera sa ntunecat din The Hamptons, Pointer zmbi n
vreme ce privea chipul Elenei.
E timpul s stm de vorb, opti el, degetele micndu-ise deja grbite peste tastatura calculatorului.
BUNA, GOLA, MA BUCUR C-AI AJUNS CU BINE. M-AM
GANDIT CA ASTA O SA FIE CEA MAI BUNA CALE SA
PASTRM LEGTURA ACUM CA ESHTI AICI. DECI, CE MAI
FACI??? CAMERA E OK???
9 Aparat wireless, de mici dimensiuni, folosit ca telefon, dar mai ales
pentru navigarea pe internet i transmiterea instantanee de e-mailuri sau
mesaje scrise, (n.tr.)

Elena aproape c scp BlackBerry-ul din mini. Era ca i


cum el se gsea acolo, n camer cu ea, i nu ntr-un loc
necunoscut, de unde i trimisese un mesaj de ntmpinare.
Ezit, nesigur de cum avea s-i rspund: i ddu seama c,
pentru prima oar de la nceputul operaiunii, era singur n
momentul intrrii n contact cu Black Star. Acolo unde n mod
normal i-ar fi ndreptat privirea i-ar fi ateptat o instruciune
din partea lui Deveraux sau a lui Ruth Jacobson, nu se mai
gsea nimeni acum. Se afla cu adevrat pe cont propriu i,
dac voia ca operaiunea s aib succes, trebuia s acioneze
ireproabil. Atta lume se baza pe ea Trupul i fu strbtut
de un tremur uor. Era att de obosit Nu-i simea creierul
capabil s gndeasc logic. i cu toate astea, singurele lucruri
n preajma crora se simea confortabil erau cele ce ineau de
tehnologie. Un BlackBerry? Floare la ureche! Lu o gur
zdravn de aer, se gndi puin, dup care degetele ncepur
s i se mite pe deasupra tastaturii.
SUNT OK, PUTZIN OBOSITA DUPA O ZI ATAT DE LUNGA.
ASTA-I UN SITE SIGUR?? E SECURIZAT?
Rspunsul veni imediat:
FOARTE BINE, GOLA, POATE CA ESHTI OBOSITA, INSA
GANDESHTI CUM TREBUIE. IN MOD NORMAL S-AR
PUTEA SA NU FIE SIGUR, INSA PENTRU NOI E PERFECT
SECURIZAT. NU FACEM DECAT SA DAM O RAITA PE SITEUL ASTA, EI NICI MACAR NU SHTIU CA SUNTEM AICI. SHI
NICI N-O SA SHTIE VREODATA!!!
Involuntar, Elena se minun n faa abilitii incredibile a
hackerului de a merge oriunde pe internet fr s lase mcar
o singur urm. ns nainte s scrie vreun comentariu, Black
Star reveni.
ASHA CA UITE CE-O SA SE INTAMPLE ASTA-SEARA. MAI
INTAI, VREAU SA RUPI FOAIA DE HARTIE IN BUCATZELE,
SA LE ARUNCI IN WC SHI SA TRAGI APA. ACUM!!!

Deodat, Elena avu certitudinea faptului c, ntr-un fel sau


altul, Black Star o urmrea. Se trezi cutnd cu privirea prin
camer, fr s tie dup ce se uit, tiind doar c undeva pe
acolo era o camer de filmat.
FA-O, GOLA, TREBUIE SA PSTRAM MASURILE DE
SIGURANTZA!!!
Elena ls BlackBerry-ul pe pat i nfc foaia de hrtie. O
rupea deja n bucele atunci cnd intr n baie. Arunc
hrtiuele n toalet i trase apa. n timp ce atepta ca uvoiul
de ap turbionar s se calmeze, avu deodat un gnd care-o
fcu s nghee. Dac Black Star se uita la ea n camer,
putea s se uite la ea i aici?
Se ntoarse n dormitor i lu BlackBerry-ul de pe pat.
S-A REZOLVAT.
MINUNAT! TE-AI DESCURCAT BINE. ACUM O SA-TZI
SPUN DESPRE NOAPTEA FANTASTICA PE CARE O S-O
PETRECI -N ORASH!!
Pentru o clip Elena se simi cuprins de panic. Nu se
ateptase s ias n ora n acea sear, tia c mai trebuia s
stabileasc i cutia potal improvizat, dup care s execute
un schimb de informaii cu Danny prin care s-i transmit
detaliile peste doar douzeci de minute.
NOAPTE N ORASH???
DESIGUR, GOLA, VREAU SA-TZI DAU UN EXEMPLU
PERFECT PENTRU CEEA CE URMEAZA SA FACEM. SA-TZI
ARAT GENUL DE OAMENI CARE CONDUC LUMEA SHI NU
DAU DOI BANI PE CEI D-ALDE NOI!!! ESHTI GATA SA VEZI
ASTA????
Danny se uit la ceasul de la mn pentru a zecea oar de
cnd ajunsese n camera lui aflat la etajul unsprezece al
Hotelului Pennsylvania. Era timpul s-o ia din loc.
ns exista o problem. Danny nc nu reuise s ia legtura

cu bunicul su. Mai nti vorbise cu Deveraux, exact aa cum i


se ordonase, dar de atunci l sunase n mod repetat pe Fergus,
la intervale de cteva minute, i de fiecare dat intrase
csua vocal.
Se hotr s sune nc o dat, ns se petrecu acelai lucru.
Lui Danny nu-i mirosi deloc a bine chestia asta; nu i se prea
n regul ca, nc de la nceputul operaiunii s se confrunte
cu genul sta de probleme. Poate c Fergus nu rspundea
pentru simplul motiv c bateria de Ia mobil i se descrca
foarte repede. ns Fergus nu era genul de om care s lase o
situaie ca asta s persiste; s-ar fi dus imediat n ora i i-ar fi
luat alt telefon.
Danny o sun din nou pe Deveraux.
Uite, tiu c nu trebuia s te contactez din nou, ns ncerc
de-o grmad de timp s dau de bunicul meu i nu pot. Sunt
foarte ngrijorat.
Rspunsul lui Deveraux sun calm i imperturbabil.
A existat o problem; a fost ridicat de pe Aeroportul
Heathrow. Facem tot ce putem ca s-l eliberm i s-l aducem
aici dup cum planificaserm.
Danny, ocat, rmase mut pre de cteva clipe, dei mintea
i lucra cu frenezie, ncercnd s-i dea seama dac Deveraux
i spunea sau nu adevrul. Se ndoia de sinceritatea femeii,
dar, n situaia n care se gsea, adolescentul nu prea avea ce
s fac.
Pi i cine l-a nhat, i de ce?
Oficial, el e nc dat n urmrire general, Danny
Bine, dar credeam c numele lui fusese ters
Da, ns vezi tu, toate astea dureaz. Au fost cei din
Special Branch, care i-au fcut pur i simplu treaba. Din
informaiile lor, el nc se gsea pe lista celor dai n urmrire
general. n timp ce se ncearc s fie scos de-acolo, treaba
noastr e s ne ocupm n continuare de ceea ce ne-a adus
aici, adic s nu ne abatem de la SOP. Bunicul tu i-ar spune
el nsui chestia asta.
Lucru adevrat - Fergus n mod sigur i-ar fi spus lui Danny s
respecte SOP-urile ntocmai - ns Danny nu era ntr-att de
naiv s cread c Deveraux i prezenta toat povestea. Totul

prea mult prea convenabil. Fergus n-avea ncredere n


Deveraux i, la rndul su, Danny nutrea aceleai sentimente.
ns trebuia s se gndeasc n continuare att la misiune,
ct i la Elena.
Danny i ddu brusc seama c, dac Fergus n-avea s mai
ajung la New York, cdea n sarcina lui responsabilitatea de a
se asigura c el i Elena aveau s ias teferi din ecuaie i s
plece la ncheierea misiunii. ns cum ar fi putut face asta?
Bunicul su se ocupase de toate aranjamentele.
OK, zise el. ns promii s m anuni imediat ce afli ceva?
Da. ns nu-i spune nimic Elenei n vreunul dintre mesajele
din cutia potal improvizat. Are o treab de fcut, i cu sau
fr bunicul tu, misiunea continu aa cum ne-am propus.
h, e-n regul.
i, Danny, i repet, respect ntocmai SOP-ul. Fr
bravad i acte de eroism n stilul lui Fergus Watts.
Deveraux ncheie convorbirea i Danny se aez din nou pe
pat, ncercnd s se gndeasc la felul cum trebuia s
procedeze n absena bunicului su, i-i ddu imediat seama
c mai exista un lucru pe care nu putea s-l fac: nu putea s
asigure pulberea care fcea din amestecul 39 un amestec
sigur. Fergus urma s o achiziioneze n New York, iar Danny
nici mcar nu tia ce anume era acea pulbere. Nu-i rmnea
dect s trag speran c Elena n-avea s fie nevoit s fac
acel explozibil plastic.
Conform planului pentru schimbul de informaii, Danny urma
s plece din hotel, s se duc s cumpere un ghid al oraului
i s se ntoarc la recepia hotelului exact la momentul
potrivit. El i Elena aveau s fac schimbul de informaii n
timp ce ea se ndeprta de lifturi iar el se ndrepta spre ele.
Era simplu, ns, dup cum tiau amndoi, simplitatea nu
echivala ntotdeauna cu succesul.
Danny iei din camer, cobori cu liftul la recepie, trecu prin
ua turnant, se ntoarse spre stnga i se ndeprt hotrt
de hotel, lund-o n josul strzii. Avea la dispoziie
cincisprezece minute pn la efectuarea schimbului. Era
contient de faptul c, n ciuda grijilor pe care i le fcea cu
privire la Fergus, trebuia s se concentreze la misiunea pe

care o avea.
Lumina nc struia, ns pe deasupra cldirilor nalte cerul
era ncrcat cu nori ntunecai care ameninau cu o ploaie
torenial n cuprinsul nopii. Trotuarele gemeau de pietoni,
traficul era infernal, peste tot ntlneai numai zgomot i
micare.
Danny era impresionat de mrimea Manhattanului i de
spectacolul oferit de acesta. Era exact ca-n filme. Doar c
supradimensionat. n dreapta sa se gsea Madison Square
Garden. Sportul practicat de Danny era atletismul; alergase n
probe pe distane mari, pentru comitatul su. Nu manifesta
un interes deosebit pentru box, dar tia c multe meciuri din
istoria pugilismului avuseser loc n aceast aren.
Danny continu s mearg vreme de cinci minute, lsnd n
urm cel puin un magazin de unde ar fi putut s-i cumpere
un ghid, trgnd ns de timp, uitndu-se la obiectivele din jur
ca oricare alt turist. ntotdeauna s ai un motiv plauzibil
pentru ceea ce faci; era una dintre regulile de aur, un SOP.
Danny zmbi n timp ce trecea pe lng o gur de canalizare
tip grilaj, din care ieeau aburi. Exact ca-n filme. Se uit din
nou la ceas n momentul n care ajunse la alt magazin: mai
avea nou minute la dispoziie. Intr n magazin, scoase un
ghid al oraului dintr-un stand rotativ i se ndrept spre
tejghea ca s plteasc.
Iei din nou n strad i o lu la pas dup dou minute,
rmnndu-i astfel exact apte minute. Dup patru minute i
jumtate era deja n faa hotelului. Impulsul natural de a
ajunge la timp l fcuse s mearg puin mai repede. Se opri,
scoase ghidul din hain i-l deschise, uitndu-se lung la o
pagin ca i cum ar fi vrut s-i aminteasc de un loc anume
din ora.
i privi din nou ceasul, tiind c asta trebuia s fie ultima
oar cnd o fcea. Oricine l vedea uitndu-se la ceas din
treizeci n treizeci de secunde ar fi putut s devin suspicios.
Danny i bg ghidul la loc n buzunar i intr n hotel n
momentul n care mai rmsese sub un minut pn la
schimbul de informaii. nuntru era nc aglomerat, att din
cauza ultimilor sosii, care se gseau n zona recepiei, ct i

din pricina celor care intrau sau ieeau din cafenea. ns, n
timp ce inspecta zona cu privirea, i ddu rapid seama c
Elena nu se afla acolo.
Se duse la recepie i lu civa fluturai promoionali ce
ofereau tururi ale oraului cu ghizi specializai. n timp ce
sttea locului i se prefcea c citete, numra n minte
secundele. Elena tot nu apruse.
Uile unuia dintre lifturi se deschiser i coborr cinci
oameni. Nu ns i Elena. Fata ntrzia: probabil c i se
ntmplase ceva. Gndurile lui Danny o luar razna. Nu putea
s stea acolo pur i simplu, la infinit; nici nu putea s se duc
la unul dintre recepioneri i s-l roage s sune la camera
Elenei. Trebuia ns s ia o decizie.
Danny tia c, n conformitate cu SOP-ul, n cazul n care
Elena nu aprea, trebuia s plece i s se ntoarc peste exact
treizeci de minute ca s ncerce din nou. ns, cum nu reuise
s dea nici de bunicul su la telefon, simea c ceva nu era n
regul, nefiind firesc s apar probleme la att de puin timp
de la sosirea lor.
Trecuser dou minute de la momentul planificat pentru
stabilirea contactului, iar Danny era pe cale s plece i s se
ntoarc n cafenea, cnd se deschiser uile unui alt lift abia
sosit la parter. Elena se gsea acolo, ntr-un grup de apte,
opt persoane.
Schimbul de informaii era deci nc n derulare; uor
ntrziat, dar n derulare. Danny ls fluturaul pe tejgheaua
de la recepie, se ntoarse i o lu spre lift. n timp ce se
apropia de Elena, vzu n mna ei dreapt tubul de film
fotografic de 35 mm. Se gndi la ce se ntmplase cu ceva
timp n urm, cnd ncercaser pentru prima oar s fac
manevra asta iar micul recipient se rostogolise la pmnt. Nui permiteau s repete aa un dezastru; n-aveau habar cine
putea s-i urmreasc i, n plus, hotelul avea sistem de
supraveghere video. Dac vreun agent de paz vigilent vedea
contactul pe ecranul unui monitor, putea foarte lesne s-l
considere a fi o tranzacie de stupefiante, iar dup aceea
Danny i Elena ar fi fost luai pe sus, operaiunea fiind
compromis chiar dinainte s fi nceput.

Distana dintre ei se redusese la mai puin de doi metri; nu


mai trebuiau s fac dect vreo civa pai, att unul, ct i
cellalt. Mna dreapt a lui Danny era pe lng corp;
degetele, desfcute i pregtite s preia recipientul. Nu avur
nici mcar o dat contact vizual direct.
Apoi, ajunser unul lng cellalt, tubul cu capac fu strecurat
din mna dreapt a Elenei n cea a lui Danny.
Schimbul fu fcut cu siguran i cu calm, asemenea unui
schimb perfect de tafet realizat de doi alergtori olimpici.
Danny simi n palm partea moale a ariciului pe care Elena
l nfurase de jur mprejurul tubului. Continu s mearg
spre lifturi fr s se uite n spate; aa c nu vzu cum Elena
trece prin uile rotative i iese din hotel.

24
n apartamentul de lux de la exclusivistul hotel Four Seasons
de pe East 57th Street, Marcie Deveraux se uita pe geamul
panoramic la cerul de deasupra Manhattanului, n timp ce
vorbea la telefonul ei Xda.
Unde se duce?
La un restaurant japonez, spuse Danny la mobil n timp ce
recitea biletul pe care Elena l strecurase n recipient. La Time
Warner Center din Columbus Circle. El i-a fcut o rezervare,
iar ea e acum pe drum.
Deveraux auzise de complexul nou, ndelung ludat,
construit n colul de sud-vest al Central Park, ns nu-l
vizitase nc. Cele dou masive cldiri-turn gzduiau spaii de
birouri extrem de scumpe i un hotel de lux, fiind unite de o
zon central din oel i sticl, cu restaurante i magazine de
prim clas.
Spune-mi numele restaurantului, spuse Deveraux n
microfonul celularului.
Danny era n camera Hotelului Pennsylvania. Citi cu voce
tare numele scris pe hrtie.
Altceva?
Elena e sigur c n camer exist un dispozitiv de
urmrire. E convins c el o urmrete ntr-un fel sau altul.
Exact cum ne-am gndit. Zi mai departe!
Danny voia cu disperare s afle nouti privitoare la bunicul
su.
Ce tii despre bunicul? Ce s-a mai ntmplat?
Pentru moment n-am nimic s-i spun.
Ce? Dar trebuie s fi fcut ceva ca s-l scoi de-acolo!
Nu-i uor, Danny! Bunicul tu a fost urmrit general foarte
mult timp. Cei din Special Branch chiar cred c au dat lovitura
capturndu-l. ncercm s-i convingem s ni-l predea nou,
fr s le dm detalii cu privire la ce vrem de fapt s facem
cu el.
ns eti sigur c poi

Gata, ajunge! i-o retez Deveraux. Acum continu cu


raportul asupra situaiei.
Danny tia c era inutil s mai insiste; ea n-avea s-i mai
spun nimic. Se uit la biletul scris de Elena.
Black Star i-a dat un BlackBerry. Stabilesc legtura printrun site web, ns Elena spune c i-a zis c e complet sigur.
Da, sunt convins c aa e. ns cum a rmas cu cutia
potal improvizat? Unde e?
n spatele unui automat de rcoritoare de pe coridorul de
la etajul ei, spuse Danny n vreme ce verifica a doua oar
instruciunile Elenei. i ne folosim de un co de gunoi din
beton, de-afar, de lng hotel, pe post de locaie de marcare
n cazul n care avem coresponden n cutia potal.
Cerul se ntuneca i, n tot cuprinsul oraului, luminile
ncepeau s mpestrieze semiobscuritatea.
Bun, spuse Deveraux ndeprtndu-se de fereastr i
aezndu-se pe una dintre canapelele confortabile i stilate
ale apartamentului.
Fergus i pregtise sub toate aspectele n scurtul rstimp pe
care-l avusese la dispoziie. Marcatorul nsemna c exista
ceva coresponden de ridicat din cutia potal stabilit.
Danny i Elena avuseser amndoi n bagaje nite buline cu
adeziv pe spate. Dac vreunul din ei avea de transmis un
mesaj celuilalt, trebuia s lipeasc una dintre buline pe coul
de gunoi ca s indice c exist coresponden n cutia
potal improvizat.
Avem nevoie de BlackBerry-ul la, spuse Deveraux. Las-i
un mesaj Elenei pentru disear, cnd o s se ntoarc. Trebuie
s tim care sunt ultimele ordine ale lui Black Star i trebuie
s punem mna pe BlackBerry mine-diminea, pentru
cteva minute. Anun-o c ne trebuie pentru maximum
cincisprezece minute.
Dar dar ce se va ntmpla cu BlackBerry-ul cnd o s
ajung n posesia mea? Poate c Black Star o s-i dea seama
c-i la noi.
Deveraux n-avea nicio intenie s-i piard timpul dndu-i lui
Danny informaii care nu-i erau necesare.
Vreau BlackBerry-ul la pn la ora 9.30. Atunci Elena o s

fie plecat deja de mult din camer, la micul dejun. Tu o s


hotrti ora, metoda i locul pentru stabilirea contactului i o
s-i lai Elenei detaliile disear. O s te sun la opt fix ca s-i
dau instruciuni privind locul de ntlnire pentru momentul
cnd o s ai BlackBerry-ul. Ai neles?
Da, dar dac?
Deveraux ridic vocea, cuprins de iritare.
F aa cum i s-a ordonat, Danny! N-am timp de explicaii.
i spune-i Elenei s-i in televizorul din camer pornit i
setat pe postul de politic C-SPAN cnd o s ias mine din
camer. Dac Black Star o ntreab de ce, s-i spun c din
motive de securitate; cnd e televizorul pornit pare c e
cineva n camer. De asemenea, spune-i s pun i semnul cu
Nu deranjai pe u.
De ce?
Nu m mai lua la ntrebri! F-o i att!
Danny era deja obinuit ca Deveraux s-i spun doar cteva
amnunte, pstrnd la nivel minim informaiile pe care le
primea.
Mda, bine. O s-i transmit instruciunile Elenei i dup aia
m duc la Columbia Circle ca s vd ce se ntmpl.
N-o s faci nimic de genul sta! De ndat ce livrezi
corespondena, treaba ta pentru ast-sear e terminat. No s te duci nicieri n preajma recepiei sau pe etajul Elenei
cnd se va ntoarce. Pune-i instruciunile n cutia potal
improvizat i elibereaz zona. Ai neles?
Dar
Ai neles?
Danny trase cu putere aer n piept. Deveraux conducea
operaiunea i ea era cea care ddea ordinele, ns asta nu-l
mpiedica s-i fac griji cu privire la Elena. Ea era acolo
singur, i fr ndoial nfricoat, iar Danny i contientiza
mai mult ca niciodat promisiunea c o s-i fie alturi.
mi fac griji pentru Elena, atta tot, spuse el.
Nu eti aici ca s-i faci griji, eti aici ca s execui ordine.
Tonul vocii lui Deveraux era controlat, ns amenintor n
timp ce continu: Aa c execut-le!
Ordine. Mereu ordine. Cteodat lui Danny i venea extrem

de greu s execute ordinele, cu precdere atunci cnd


acestea intrau n conflict cu instinctele lui naturale. ns
ncheie apelul telefonic i apoi se aez pe un scaun ca s
elaboreze modalitatea prin care puteau stabili contactul. Navea s fie uor s fac un schimb standard, deoarece
BlackBerry-ul era un dispozitiv destul de voluminos. ntr-un
final, lui Danny i pic fisa.
Aternu cu grij pe hrtie instruciunile pentru Elena i
adug ordinele lui Deveraux. Dup care scrise dou
propoziii din partea lui:
Asta e de la mine. S ai paaportul ntotdeauna la tine
pentru o fug rapid dup operaiune.

Voia s mai scrie ceva, ceva mult mai personal. Ar fi putut


oare s scrie Cu dragoste, Danny? i simi obrajii
nfierbntai atunci cnd se gndi la ce-ar spune Fergus sau
Deveraux despre asta. Probabil ar zice c irosete preiosului
timp operaional pentru chestiuni siropoase. M gndesc la
tine? Sunt alturi de tine? Nu. Trebuia s se comporte ca
un profesionist. Ea tie c sunt aici. Las-o aa, i spuse.
Danny mpturi rapid foaia de hrtie i-o puse n tubul de
film fotografic.
Iei din camer i cobori cu liftul pn la etajul opt. Zona din
faa liftului era pustie, ns Danny verific atent coridorul
nainte de a se duce n cmrua n care erau adpostite
automatele de rcoritoare i dulciuri. Intr, bg cteva
monede n automatul de buturi i-i lu o cutie de Coca-Cola.
Dup care, rapid i eficient, scoase micul recipient din
buzunar i pipi cu o mn n spatele mainriei, n partea din
dreapta a acesteia, pn cnd gsi bucata tare i epoas de
arici exact acolo unde Elena i spusese c avea s fie.
Ea lipise ariciul la nlimea taliei, astfel nct, dac venea
cineva i-l vedea pe vreunul din ei lng mainrie, n-aveau
s fie prini nici n genunchi, bjbind prin spatele
automatului, nici cu braul ridicat la nivelul capului. Danny
prinse rapid recipientul pe bucata de band adeziv din spate
i se ntoarse la lifturi.

Aps butonul de chemare, deschise cutia de Cola i lu o


gur n timp ce atepta. Prima parte a operaiunii prea s fi
trecut, dac nu n totalitate conform planului, cel puin de
bine, de ru, OK, ns Danny i fcea n continuare griji
pentru Elena n vreme ce cobora spre recepia hotelului,
nghii i ultima gur de butur rcoritoare i se duse spre
uile rotative.
Strada era i mai aglomerat acum, localnicii i turitii din
New York perindndu-se n grab, n cutarea de taxiuri sau
ndreptndu-se spre metrou. Danny se duse spre coul de
gunoi din beton situat n partea dreapt, imediat lng uile
de intrare n hotel. Arunc rapid cutia de Cola la gunoi, iar cu
mna liber dezlipi una dintre bulinele roii de pe folia din
buzunarul de la geac; o lipi aproape de marginea peretelui
de beton, astfel nct Elena s-o vad n timp ce se apropia de
uile hotelului.
Nu fcea dect s urmeze instruciunile pe care i le dduse
Elena n micul recipient. Sistemul era simplu: de fiecare dat
cnd cutia potal improvizat avea coresponden din
partea lui Danny, el trebuia s lipeasc o bulin roie pe coul
de gunoi. Cnd Elena avea ceva de transmis, urma s lase o
bulin albastr.
Conform spuselor lui Deveraux, treaba lui Danny pentru acea
sear era ncheiat.
ns Danny nu vedea lucrurile la fel. i croia alte planuri pe
cnd se ndeprta de hotel.

25
Restaurantul japonez nu semna cu niciun alt loc pe care
Elena l ncercase vreodat. Nu mncase niciodat mncare
japonez; doar chinezeasc, ns asta o fcea de obicei din
prvlioarele din sud-estul Londrei, cu meniurile lor de hrtie,
cu tejghele acoperite cu plexiglas, cu sticle de sos de soia n
vitrinele de prezentare i grmezi de calendare gratuite
decorate cu felinare i cu dragoni.
Restaurantul de la Mandarin Oriental Hotel era ca din alt
lume. Elena respectase instruciunile lui Black Star i luase un
taxi pn la Columbus Circle. Intr n Time Warner Center i
lu liftul pn sus, la mezanin.
Intrarea nspre Mandarin era aproape, ns ea se opri puin i
se uit n spate, prin geamurile imense de sticl, la Columbus
Circle. Era un sens giratoriu imens, unde se ntlneau cel
puin ase strzi i de unde traficul se revrsa n toate
direciile. n centrul su se gsea o coloan de granit de
douzeci de metri nlime, ce avea n vrf o statuie de
marmur a lui Cristofor Columb. ns Elena nu era interesat
de Columb; se gndea la Danny, ntrebndu-se dac nu
cumva se afla pe-acolo pe undeva, avnd grij de ea aa cum
i promisese.
Simindu-se foarte strin de locul acesta, pi n Hotelul
Mandarin i lu liftul pn la etajul treizeci i cinci al unuia din
cele dou turnuri. Fu ntmpinat la ua restaurantului
asemenea unui obinuit al locului, un client foarte preuit.
Restaurantul era iluminat subtil i decorat cu mult gust,
dominnd Central Park i Manhattan Island, asupra crora
asigura superbe perspective panoramice. Mesele erau
acoperite cu fee de mas albe de in, ntinse perfect,
tacmurile fiind aezate lng pahare de vin strlucitoare. Un
perete al ncperii era acoperit n ntregime cu rafturi peste
rafturi pline de sticle de vin.
Elena fu condus ntr-un separeu izolat i fu informat c
fiecare fel de mncare din cina ei fusese ales n avans.

n timp ce atepta primul fel de mncare, se uit prin


restaurantul aglomerat, simindu-se agitat i ngrijorat de
ce-ar putea gndi cei din jur despre ea. n mod evident, locul
era frecventat de bogtani i de persoane cu influen i
putere. Unii vorbeau cu glas rsuntor ntre ei, discutnd
despre contracte de afaceri; alii vorbeau la mobil, trimiteau
mesaje sau chiar lucrau la micile lor computere palm-top.
Chiar dac ziua de munc se ncheiase n New York, asta nu
nsemna c munca se sfrise efectiv.
La majoritatea meselor se aflau cel puin doi comeseni, ns
ochii Elenei i cutau pe cei care mncau singuri. Descoperi
doi brbai i o femeie care erau singuri la mesele lor. Femeia
era n vrst i mpopoonat din greu cu bijuterii, n niciun
caz nu era ea Black Star.
Unul din brbai era tnr, avnd undeva ntre douzeci i
cinci i treizeci, i folosea beioarele de mncat de parc le
avea lipite de mn, savurndu-i masa pn la ultimele
boabe de orez.
Brbatul cellalt era n vrst, avea pielea mslinie i purta
haine elegante. Vorbea la un telefon mobil, ns, ca toi
ceilali, prea s n-o bage absolut deloc n seam pe Elena.
N-avea niciun rost s-l mai caute. Black Star probabil c nici
nu se afla n preajma restaurantului, ba nici mcar pe lng
Columbus Circle, i totui Elena avusese n mod constant
sentimentul c, ntr-un fel sau altul, el o urmrea. Deodat,
deveni contient de un accent englezesc, de mai multe voci
zgomotoase care vorbeau cu accent englezesc.
n partea opus a ncperii se afla un grup format n
majoritate din brbai tineri care stteau n jurul unei imense
mese circulare. Cmile lor n dungi i cravatele colorate
erau la fel de iptoare ca i vocile lor. Elena i auzea
discutnd despre finane i tranzacii, despre procente i rata
profitului. Era evident c lucrau pentru una dintre companiile
de afaceri care se mutaser recent n complexul din Columbus
Circle.
Unul dintre brbai, care prea c buse cam prea mult,
ncepu s se certe cu un osptar pe tema unei farfurii de
crevei ce lipsea de pe mas.

Ei bine, atunci s fii al dracului de sigur c n-o s apar pe


nota de plat cnd o aduci, spuse el cu voce rsuntoare. S
tii c lucrez n domeniul finanelor. Verific notele de plat!
Elena privi n alt parte.
Boule, i spuse ea n barb.
Osptarul aduse felul nti; n timp ce aeza farfuriile pe
mas, brbatul observ privirea nedumerit a Elenei.
Crab, spuse el cu un zmbet. Anason i spum de migdale
verzi, cu jeleu de crab albastru.
Elena ncerc s par c tia foarte bine despre ce vorbea
chelnerul, n vreme ce ddea din cap n semn de mulumire
pentru bucatele aduse. El i zmbi din nou i se ndeprt n
tcere.
Mncarea arta i mirosea bine, ns Elenei nu-i prea era
foame. Avnd organismul nc obinuit cu fusul orar al Marii
Britanii, i se prea prea trziu ca s mnnce. ncepu s
ciuguleasc din primul fel, ns n curnd mpinse la o parte
platoul, lsnd mncarea aproape neatins, i-i scoase
BlackBerry-ul din geant.
n timp ce se loga n sistem, osptarul apru din nou i se
uit la farfurie cu o privire uor dezamgit.
Nu v place crabul?
Elena zmbi.
A fost foarte bun! Doar c nu prea mi este foame.
Chelnerul ridic din umeri.
Ce pcat, mai urmeaz multe feluri de mncare. Poate c
homarul pregtit de buctarul-ef o s v tenteze. Sau
purcelul de lapte.
Strnse farfuriile i plec. Elena se uit la BlackBerry n
vreme ce pe ecran aprea primul mesaj al lui Black Star.
BUNA, GOLA, CUM TZI SE PARE???
Elena se uit din nou prin restaurant; toat lumea prea s
se simt de minune.
E FOARTE PLACUT.
Aproape c simi nuntrul ei furia clocotitoare din replica lui

Black Star.
PLCUT!!!!!!! SIGUR CA E PLCUT!!! CACI TIPII AIA DEACOLO SUNT AVUTZI. AU TOT CE VOR, NU LE PASA DE
CEI CA TINE SHI CA MINE. BAIETZILOR ASTORA NU LE-A
MERS NICIODATA CEVA PROST. UITA-TE, SUNT PLINI DE
EI, PLINI DE BANI, FARA PROBLEME, AU TOT CE VOR.
INSA S-A UITAT VREUNUL DINTRE EI DE DOUA ORI LA
TINE, SAU MACAR TZI-A ZAMBIT????
Veninul cuvintelor lui Black Star i strni Elenei sentimente
familiare. Aa fuseser ultimele luni, iar mnia i ura din
conversaiile purtate on-line i afectaser ncet-ncet starea de
spirit. La nceput participase la ele plin de bunvoin, ns
de curnd - dei nu recunoscuse niciodat asta fa de
doctoria Jacobson, ba nici chiar fa de ea nsi - ncepuser
s-i schimbe perspectiva asupra lumii. Iar acum se ntmpla
din nou. Se simi dintr-odat vlguit i fr de chef.
Se uit njur, la ceilali comeseni, spunndu-i c oboseala
era cea care o fcea s se simt att de lipsit de energie,
ns dup aceea se pomeni gndindu-se c poate Black Star
avea dreptate: cu toii artau uri, lacomi, infatuai i plini de
sine n propria lor lume, a celor avui. i tast rspunsul.
CHELNERUL MI-A ZAMBIT.
BINEINTZELES CA TZI-A ZAMBIT - E PLATIT SA
ZAMBEASCA. SHI CU TOATE ASTEA NICI MACAR NU S-AR
FI OPRIT SA TE AJUTE DACA TE-AR FI VZUT PE STRADA
RANITA. N-AM VRUT DECAT SA-TZI AMINTESC CE DE
RAHAT E LUMEA ASTA, GOLA. INSA O SA LE ARATAM NOI,
GOLA. TU ESHI CEA CARE ARE PUTEREA!!!
Elena mic uor BlackBerry-ul n momentul n care
chelnerul reveni cu o farfurie de homar i tieei. i puse
farfuria pe mas i se ntoarse rapid cu spatele. Deodat,
Elenei chiar i se pru c zmbetul lui era fals. C el se
hotrse s fac tot ce-i sttea n puteri ca ea s devin
interesat de mncarea oferit; dac nu i-ar fi fost foame,

atunci n-ar fi trebuit s vin la restaurant. Clienii mulumii


nsemnau de regul un baci gras. n mod clar, ea nu
prezenta o perspectiv prea bun.
AI DREPTATE, LUMEA ASTA E DE TOT RAHATUL!!!
Urm o pauz de cteva secunde, ns dup aceea Black
Star reveni pe un alt ton.
SPUNE-MI, INAINTE SA INTRI IN MANDARIN, AI VZUT
LIFTURILE DIN DREAPTA TA???
Elena se gndi la clipele n care sosise.
DA.
BUN, SA NU LE UITZI. ACUM O SA TE LAS SA-TZI
TERMINI MANCAREA. O SA REVIN CAND TE INTORCI LA
HOTEL. TREBUIE SA-TZI DAU LISTA DE CUMPRTURI
PENTRU MAINE!!!
***
Ploaia cdea constant, fcnd asfaltul s apar negru i
lucios n btaia farurilor, iar firmele de neon preau s
lumineze aproape toate cldirile atunci cnd Danny cobor din
taxi pe partea dinspre Central Park a Columbus Circle.
Maina se ndeprt, iar el i ridic gulerul de la geac i se
trase n spate, mai aproape de marginea parcului, ca s ias
din lumin. nvase cum s foloseasc umbra ct mai bine.
Arunc o privire nspre Time Warner Center. Zona central era
precum un zid de sticl. Apoi ridic ochii la cele dou turnuri
ce tronau de-o parte i de alta.
Cele dou cldiri masive, n totalitate din oel i sticl, se
oglindeau reciproc n form i design n urcuul lui spre cer.
Danny n-avea de gnd s mearg n restaurant i nici mcar
s intre n complex: asta putea s-o compromit pe Elena. i
propusese s atepte pn cnd ea avea s ias din cldire i
dup aceea s-o urmreasc pn la hotel, doar ca s se
asigure c se ntorsese n siguran. O mulime de taxiuri
galbene bntuiau prin partea asta a Manhattanului. Danny

inteniona s atepte pn cnd Elena avea s se suie ntrunul, dup care urma s ia i el un altul.
ns, ntre timp, era necesar s gseasc un post bun de
observare i totodat un loc unde s se adposteasc de
ploaie.
Rmase cu privirea aintit asupra intrrii n turnuri, ns se
ddu uor n spate spre zidul de piatr nalt de un metru de la
marginea parcului, unde umbrele erau mai ntunecate, iar
luminile stradale abia dac ajungeau.
Ploaia lovea cu putere caldarmul, iar Danny nu auzi i nu
vzu nimic n momentul n care dou brae se repezir spre el
i-l nfcar. O mn i se nclet peste gur, iar cealalt l
cuprinse strns de undeva deasupra taliei, scondu-i cu
violen aerul din plmni atunci cnd l trase cu fora peste
zid, afundndu-l n ntuneric.
***
Se ntmpl ca, atunci cnd chelnerul-ef o ajut pe Elena
s-i mbrace haina i-i spuse Sperm s revenii ct de
curnd, ea s nu cread o iot.
Abia dac gustase din mncare i nu se delectase deloc cu
buntile fcute de un buctar-ef cu caliti incontestabile,
iar chelnerul ndelung chinuit pruse aproape uurat atunci
cnd l rugase s-i cheme un taxi.
Automobilul de culoare galben atepta cu motorul pornit,
iar ploaia rpia pe acoperiul mainii. Elena se ndrept n
grab spre geamul pe jumtate deschis al oferului.
La Hotelul Pennsylvania, v rog! Este la intersecia dintre
Seventh i Thirty-third Street.
tiu unde-i hotel, spuse oferul fnos, cu un inconfundabil
accent est-european. Conduc taxi, aa c tiu s m descurc
prin oraul sta.
Elena se urc n spate i nchise ua cu putere fr s mai
spun nimic altceva. Maina demar, mprocnd bltoacele
de lng bordur. Ea se aez mai bine, n mijlocul banchetei,
i-i ridic gulerul hainei, n jurul gtului, simindu-se o
fptur foarte mrunt i foarte singur. Ar fi dat orice s-l fi
avut pe Danny lng ea, chiar i pe acel Danny din
momentele n care o scotea din mini, orice, numai s stea n

taxi alturi de ea.


i arunc privirea prin panoul gros din plexiglas ce o
desprea de ofer i observ c ochii negri ai brbatului se
uitau insistent la ea prin oglinda retrovizoare.
Singurtatea o aps i mai tare n piept i o lacrim
dolofan i se rostogoli pe obraz. i feri chipul privind rapid n
alt parte, spernd c oferul n-o vzuse.
Ascultai domnioar mi pare ru, foarte ru, spuse
oferul, uitndu-se din nou n oglind. N-am drept s vorbesc
aa cu mneavoastr. Sunt un nesuferit.
Elena aproape c schi un zmbet n timp ce-i tergea
lacrima cu dosul palmei.
E n regul, nu-i vina dumitale. Am avut o o zi proast.
oferul ddu din cap n semn c pricepuse.
Suntei pentru prima oar n New York?
Da.
V duc prin Times Square. Trebuie s vedei. Nu facei
griji, nu cost mai mult, e chiar n drum.
Prea obosit ca s-l contrazic, Elena se ls pe spate pe
bancheta ponosit i jerpelit.
Ajunser curnd n Times Square, ns dup aceea, prini n
trafic, strbtur piaa cu viteza melcului. n jur totul
strlucea, aprins fiind de sutele de lumini cu neon i de
ecranele gigantice ce fceau reclam la orice, de la Coca-Cola
la cele mai noi spectacole de pe Broadway i ultimele filme
aprute. Elena fusese impresionat de Piccadilly Circus din
Londra, ns nimic nu se compara cu asta.
Mii de oameni bteau strzile i trotuarele; taxiurile i
mainile se nghesuiau laolalt cu ricele cu pedale, tip de
taxi pentru dou persoane, i cu limuzinele albe i
strlucitoare, lungi ct un autobuz. n partea asta a oraului,
se prea c, la fiecare zece maini, exista o astfel de limuzin.
Se auzeau voci strignd, fluierele poliitilor de la circulaie
uiernd strident. O femeie cobor de pe trotuar i aproape c
fu clcat de o main.
Probabil c astfel se petreceau lucrurile, i trecu Elenei prin
gnd. Acum eti n via, iar peste o secund nu. Bum!
Durere. i dup aceea nimic. Toi oamenii tia, gonind

dintr-un loc n altul. i pentru ce? Dac moartea reprezint


sfritul nostru, al tuturor, mai conteaz cum se ntmpl?
oferul Elenei i arunc din nou privirea n oglinda
retrovizoare, ca s vad dac clienta sa se simea mai bine.
Nu se simea; prea c se afl la un milion de kilometri
distan, afundat n propriile gnduri.
De unde suntei?
Din Anglia. Din Londra.
Anglia! spuse oferul, ridicndu-i pentru o clip ambele
mini de pe volan i trntindu-le la loc cu o bufnitur ce fcu
vehiculul s se abat brusc spre centrul drumului.
Se auzi un claxon prelung iar oferul i ridic degetul
mijlociu, ndreptndu-l spre o alt main, care trecu pe lng
ei la numai civa centimetri distant.
Poate ar fi trebuit n Anglia s merg n loc de s vin aici
cnd am plecat Rusia.
Rusia?
Eu locuiesc n Moscova. Pn cnd venit aici cu nevasta i
cei doi copii.
De ce-ai plecat?
oferul rse.
Pentru via mai bun. Ha! E o glum. n Rusia aveam
slujb bun ca inginer n fabric. Nu aveam prea muli bani,
ns niciun om cinstit nu are bani n Rusia. Mafia ruseasc, ei
au toi banii. Aa c am venit ncoace, s-o lum de la capt.
Sunt norocos c am mcar slujba asta. Trim ntr-un
apartament mpuit, lucrez non-stop, nu vd niciodat soia i
copiii i n-am bani suficieni nici mcar s pot achita notele de
plat de la doctor.
Taxiul iei din Times Square i la scurt timp dup asta trase
pe dreapta lng Hotelul Pennsylvania. Elena plti, dup care,
atunci cnd oferul i ddu restul, ea mpinse toi banii n
palmele brbatului.
Exist zicala aici n America, i spuse el. Viaa e trfa i
dup aia mori. Se uit la baciul pe care i-l lsase Elena i
zmbi. V doresc vacan plcut, domnioar!

26
Danny se afla pe bancheta din spate a unei maini nchiriate
ce tocmai trecea prin dreptul Hotelului Pennsylvania atunci
cnd Elena intra n cldire. nc l dureau coastele iar pe
figur simea n continuare forma unei mini care parc i se
imprimase peste gur.
Mick nu era tocmai tipul de brbat plcut i grijuliu; nu se
artase prea tandru atunci cnd l trsese pe Danny peste zid,
iar cuvintele lui Fran se dovediser aproape la fel de brutale
de ndat ce Danny fusese scos din zona de supraveghere.
Fran conducea maina iar Mick sttea n fa alturi de ea,
pe scaunul din dreapta; continuar s mearg cale de nc un
cvartal, dup care o luar la stnga.
Doar i s-a spus! l toc Fran pe Danny pentru a treia oar.
i s-a spus s stai deoparte, iar tu ai nclcat ordinele cu bun
tiin. Ai fi putut s compromii operaiunea.
Gata, am priceput, spuse Danny, stul s-i tot cear
scuze. ns n-am fcut-o, nu-i aa? Nu era nimic de vzut
acolo. Se gndi pre de un minut, dup care continu.
Presupun c ar fi trebuit s bnuiesc c voi doi erai implicai
n treaba asta. De ce nu ne-a spus Deveraux i nou?
Cei doi ageni se uitar unul la cellalt.
Deoarece nu trebuia s tii pn cnd nu era necesar,
spuse Mick. Cine crezi c o s se ocupe de int i o s-o
elimine cnd o s o identificai? Tu? Mica ta prieten? E treaba
noastr s ne ocupm de chestiile astea!
Danny nu spuse nimic, ns i trecu prin minte gndul c
poate aceti doi ageni nu erau aici doar ca s-l elimine pe
Black Star. Poate c treaba lor nu se ncheia dect n
momentul n care aveau s-i elimine pe Elena i pe el. i cum
rmnea cu bunicul su? Poate c deja o fcuser i alung
acea perspectiv din minte; nici mcar nu voia s se
gndeasc la asta.
Fran mai fcu un viraj la stnga; se ndrepta spre Hotelul
Pennsylvania, i nc spumega pe marginea faptului c Danny

riscase s compromit nu numai supravegherea, ci ntreaga


operaiune. n cele din urm trase pe dreapta, nclec
bordura, opri motorul i se ntoarse n spate, privind furios n
ochii lui Danny.
Din cauza lui bunic-tu mi-am spart dinii anul trecut, iar
Mick i-a rupt trei coaste tot atunci. i tot el a fost responsabil
de moartea a doi camarazi de-ai notri, cu ajutorul pe care i lai dat tu. Aa c, dac-i lum gtul fiindc ai fcut varz
misiunea asta, o s pot dormi n continuare fr nicio
mustrare de contiin. Ai neles?
Danny nghii cu noduri i ddu din cap n semn c da, ns
Fran nu terminase.
Bun. Acum c tot i-ai citit horoscopul, poi s cobori!
Porni motorul, iar Danny deschise portiera i pi pe trotuar.
Imediat dup ce nchise ua, ea bg n vitez i plec n
tromb.
Du-te dracului, spuse Danny n timp ce se ndrepta spre
intrarea hotelului.
***
Elena era frnt de oboseal, ns i amintise s verifice
coul de gunoi n drum spre hotel. Micua bulin roie era uor
de vzut, dac tiai dup ce s te uii. Se gsea la
aproximativ cinci centimetri sub marginea de sus a coului,
care acum ddea pe-afar de cutii goale de la McDonalds,
doze de rcoritoare i pahare de hrtie cerat.
Cnd ajunse la etajul opt, Elena se duse direct n cmrua
cu automatele de buturi i dulciuri, bg nite monede ntruna din mainrii i aps butonul pentru o sticl de ap.
Motoraul dinuntru se declan iar recipientul de plastic
scoase un zgomot nbuit atunci cnd czu n lcaul de
distribuire. Elena se aplec i lu sticla.
Rmase nemicat i ciuli urechea. Singurele sunete care se
auzeau erau zumzitul constant al aerului condiionat i un
bzit uor, provenit de la iluminatul electric.
Se ndrept rapid spre partea din spate a automatului i
scoase micul recipient pe care Danny l lsase acolo pentru
ea. l deschise, scoase foaia mpturit i citi instruciunile.
Elena oft. Pn i nsemnarea de la final a lui Danny nu era

dect un alt ordin. Attea lucruri de care s-i aminteasc n


orice moment. i scutur capul, ca i cum ar fi vrut s-i pun
ideile n ordine; era prea obosit ca s mai gndeasc
limpede acum. Simea nevoia s doarm, dup care creierul
avea s-i funcioneze din nou.
i vr tubul n buzunarul de la hain i rupse hrtia n
bucele mici, pe care le bg n gur, mestecndu-le i
nghiindu-le rapid. Aveau un gust neplcut, ns tia c, dup
cteva nghiituri de ap, senzaia avea s-i treac n decurs
de cteva secunde.
Cnd ajunse n camera ei, ls ua s se nchid cu zgomot
i se duse spre fereastr fr s aprind luminile.
Simea c Black Star o urmrea, ateptnd ca Elena s intre
on-line pentru a-i transmite urmtorul set de ordine.
ns Black Star trebuia s mai atepte cel puin pentru
cteva minute.
Cerul New Yorkului strlucea de lumin; diferite nuane de
galben, alb i albastru pal demarcnd cldiri, drumuri, turnuri.
Probabil c un milion de lumini scprau n cuprinsul oraului.
ns Elena nu se uita la lumini. Ochii ei erau aintii la
iroaiele de ap de ploaie ce se scurgea pe geam, la numai
civa centimetri de faa ei.
Asemenea lacrimilor, un uvoi de lacrimi izbucni, splnd
totul n calea sa.

27
Ruth Jacobson i petrecuse noaptea fr s se odihneasc;
dormise pe apucate i petrecuse ore lungi ncercnd s ia o
decizie. Arunc o privire spre ceasul digital i vzu c nu era
dect puin trecut de cinci dimineaa.
Din perspectiva ei, Elena se descurcase incredibil de bine
pn acum. ns Black Star, indiferent ce identitate avea el cu
adevrat, era extrem de experimentat n manipularea
adolescenilor pe care-i alesese ca ngeri ai Morii. Modul
subtil n care folosea anxietile propriilor victime, n care i
folosea limbajul, tonul su comptimitor i plin de nelegere,
ajungeau treptat s aib efectul scontat asupra psihicului
subiecilor si. Inducea n minile tinerilor cele mai slbatice i
mai extreme sentimente de dezgust i scrb de sine i de
ur fa de ntreaga lume. Iar cnd punea mna pe ei, lovea.
Era un maestru al manipulrii. Iar presiunea la care erau
supui ar fi fost greu de suportat chiar i pentru un tnr
stabil i puternic pe plan mental.
ns Elena, n ciuda necazurilor sale recente, ndurase totul,
fr nici cel mai mic protest. Asta pn n ultimele dou
sptmni. Nu era nimic surprinztor; doctoria Jacobson ar fi
fost uimit dac n-ar fi existat niciun fel de reacie.
ns acum era ngrijorat.
Ajunsese la decizia din cauza creia se frmntase. Se ridic
n capul oaselor, aprinse veioza i deschise singurul sertar al
dulpiorului de lng pat.
Scoase plicul pe care Elena l introdusese n compartimentul
bateriei de la computer. nc era sigilat, ns doctor Jacobson
ajunsese la concluzia c trebuia s citeasc scrisoarea pe care
Elena i-o scrisese tatlui ei.
Reprezenta o decizie profesional: nu se simea n largul ei
citind ceea ce evident era o scrisoare foarte personal, ns
trebuia s tie cum funciona mintea Elenei. Era important - i
nu numai pentru sigurana Elenei.
Deschise cu grij plicul sigilat, ct putu de atent, despturi

coala de hrtie pe care o coninea i ncepu s citeasc.


Drag tat,
Nu tiu cnd o s citeti scrisoarea asta, sau dac o s-o
citeti vreodat, ns trebuia s atern pe hrtie ce
gndeam atunci cnd am avut ocazia s-o fac.
M-ai lsat de izbelite, tati - de multe ori, nu doar o
singur dat. Chiar credeam c, de data asta, cnd
ajunseserm s ne cunoatem mai bine unul pe cellalt,
i-a prut ru de modul n care m-ai lsat balt n trecut
i aveai de gnd ca pe viitor s avem o relaie cum
trebuie. Nu voiam altceva dect un tat obinuit. Nimic
extraordinar sau diferit de orice alt printe, ci doar
cineva cu care puteam s vorbesc, cruia chiar i psa de
mine, care voia s fie alturi de mine la nevoie.
ns nu, tu ai disprut din nou, exact ca nainte. Probabil
c trebuia s m fi ateptat la asta, ns n-am fcut-o,
chiar n-am fcut-o. i de-asta acum e i mai grav. Mult
mai grav.
nc-mi lipsete mami, dup cum tii. Fiind aa cum
sunt de obicei, voioas i toate cele, oamenii cred c am
trecut cu bine peste moartea ei. ns nu-i aa. M
gndesc la ea n fiecare zi. i urez somn dulce i-i spun co iubesc n fiecare noapte nainte s m duc la culcare.
Am crezut c tu i cu mine o s vorbim despre mama la
un moment dat, c poate o s fii n stare s m ajui. ns
nu, tu ai plecat.
Danny mi este un prieten bun i am mai stat de vorb
cteodat, dar nu-i acelai lucru. Credeam c-i ceva
special ntre Danny i mine ns nu poate fi la fel, nu
poate fi aa cum ar trebui s fie ntre un tat i fiica lui.
Bnuiesc c era altceva atunci cnd eu i Danny
credeam c suntem complet singuri - sentimentul era
mai puternic ntre noi. ns acum el l are pe Fergus, aa
c presupun c are parte de ceva asemntor cu ceea ce
speram s am eu cu tine.
n plus, Danny s-a implicat total n chestia asta pe care
trebuie s-o facem. Asta l-a schimbat. A uitat de ziua mea
de natere toat lumea a uitat de ziua mea de natere.
tiu c tu ntotdeauna uii de ziua mea de natere, ns
asta nu m-a mpiedicat s fac un lucru prostesc. M-am tot

uitat afar, pe fereastr, cumva ateptndu-te s apari


cu o felicitare i un cadou pentru mine. tiam c n-o s-o
faci - nici mcar nu tii unde sunt -, ns eu tot am
continuat s m uit i s sper. Toat ziua, pn cnd mam suit n pat. i atunci am izbucnit n plns. Mi sentmpl des asta n ultima vreme, i m ursc pentru c
mi se-ntmpl.
Oricum, tati, motivul real al acestei scrisori este cel de
a-i spune c te iubesc cu-adevrat i c te iert. Tu eti
ceea ce eti, tati. tiu c n-o s te schimbi niciodat.
Voiam s-i spun aceste lucruri pentru c mine plec i
nu cred c o s te mai vd vreodat.
Aa c ai grij de tine, tati, i nu uita:
TE IUBESC.
A ta fiic,
Elena

Doctor Jacobson era o bun profesionist i una dintre


regulile profesiei preciza c niciodat nu trebuie s te implici
emoional. ns, n timp ce mpturea la loc scrisoarea i o
strecura n plic, ochii i se umplur de lacrimi.
Se ddu jos din pat i se ntinse dup telefonul mobil. Era
extrem de devreme, dar Dudley, dac dormea, era pe cale s
fie trezit fr menajamente. El trebuia s tie de asta. Era
absolut necesar.

28
Secia de Poliie Paddington Green, de pe Edgware Road,
este una dintre bazele principale de ncarcerare a posibililor
teroriti sau a altor suspeci de mare risc. Este ca o fortrea.
Fergus era reinut aici. Pe Aeroportul Heathrow fusese mpins
ntr-o dubi alb de marfa, fr geamuri, i dus direct la
Paddington Green. Acolo, autovehiculul intrase pe sub o
arcad i mai apoi ntr-un lift, care coborse ncet spre
mruntaiele cldirii.
Nu-i fusese adus nicio acuzaie, nu i se oferise nicio
explicaie, ns Fergus nici nu se atepta la vreuna. tia cum
decurgea procedura. Tot drumul de la Heathrow i pn la
secia de poliie se blestemase n gnd pentru c nu
anticipase acea manevr. Deveraux l aranjase ntr-o manier
profesionist, iar el nu putea face nimic n privina asta. ns
nu ce i se ntmplase l deranja, ci faptul c nu era n New
York ca s-i protejeze pe Danny i pe Elena.
Fergus citise toate rapoartele ntocmite de Deveraux pentru
Dudley, i, aproape n fiecare dintre ele, ea reiterase ideea ci voia mori. Danny i Elena erau contieni de pericol, ns
Fergus socotise c va fi acolo ca s-i scoat din joc la
momentul potrivit.
ns nu se afla acolo. Mai ru, era blocat ntr-o celul din
Londra, fr nicio ans de scpare.
Cu civa ani n urm, Fergus fusese ncarcerat ntr-o
nchisoare columbian i organizase o evadare n mas.
Fusese destul de dificil de fcut aa ceva; dar s evadeze de
la Paddington Green era imposibil.
i fuseser luate toate bunurile i primise ordin s se
schimbe ntr-o salopet de-un galben iptor i s se ncale
cu o pereche de pantofi fr ireturi, cu elastic pe laterale. Se
conformase fr s protesteze; n-avea niciun sens s
protesteze.
Dup care, fusese nchis ntr-o minicelul special de
securitate, construit anume pentru a servi cum nu se poate

mai bine scopului su. Nu era o celul obinuit. n ciuda


legislaiei guvernamentale conform creia toate celulele ar fi
trebuit s aib lumin natural, locul acesta nu avea. De
altfel, ar fi fost imposibil: se gsea la o adncime apreciabil
sub pmnt. Luminile electrice erau ascunse, ngropate n
tavan, cablul electric gros trecnd prin sticl.
Nu exista dect un singur pat, prins n perete, i o toalet din
oel inoxidabil cu un sistem de tras apa acionat printr-un
buton, de asemenea ncastrat n perete. Nu era nimic pe care
vreun prizonier s-l poat smulge din poziia sa,
transformndu-l astfel n vreun soi de arm. Celula era ultimul
rcnet n materie de securitate. Era suficient ca prizonierul s
scrijeleasc vopseaua de pe perei, pentru ca gardienii s fie
imediat alertai de sistemul de alarm de nalt tehnologie al
celulei.
Neexistnd surs de lumin natural, Fergus avea dificulti
n a msura trecerea timpului. Gardienii nu purtau ceasuri la
mn atunci cnd veneau cu ap i pine. Iar cnd i aduceau
i mncare, Fergus tia c aceasta nu era distribuit la
momentele normale ale mesei - ntruct ar fi putut constitui
un indiciu cu privire la ora propriu-zis. Totul fcea parte dintrun proces de derutare a prizonierului.
Fergus mncase tot ce-i fusese adus n afar de un colior
dintr-o felie de pine. De obicei pinea devine puin mai tare
pe margini dup o or i se ntrete complet ntr-un interval
de douzeci i patru de ore. Acesta era ghidul grosier dup
care Fergus aprecia trecerea timpului.
Era deosebit de ngrijorat, nu pentru el nsui, ci pentru
Danny i Elena. Se simea obosit, ns trebuia s rmn
vigilent i s ncerce s gseasc o tactic nou.
n timp ce se ntorcea pe partea cealalt n patul lipsit de
orice fel de confort, auzi cum se descuie ua celulei. Fergus se
ridic, ateptndu-se s vad intrnd cel puin doi ofieri de
poliie.
Era Dudley.
Se uitar unul la altul cteva momente, apoi Fergus i se
adres celuilalt:
Ai venit s te dai mare? Sau ai venit s-mi spui ce-mi

rezerv viitorul? Nu te mai deranja, tiu deja.


Dudley se uit de jur mprejur prin celul ca i cum s-ar fi
ateptat s vad ceva pe care s se aeze. Patul reprezenta
singura opiune, aa c rmase n picioare.
Situaia este neplcut, domnule Watts, sunt de acord,
ns s-a considerat ca fiind absolut necesar.
h, sigur c da. A fost ideea dumitale sau a domnioarei
Deveraux?
Dudley ridic din umeri.
Asta nu are nicio relevan acum. Au survenit cteva
schimbri, domnule Watts.
Fergus simi c-l npdete un val de panic.
Danny i s-a ntmplat ceva. E rnit? Sau Elena despre
ce-i vorba?
Dudley bg mna n buzunarul stng al pardesiului su.
Pentru moment sunt n siguran, spuse el, n timp ce
scotea plicul, acum mototolit, ce coninea scrisoarea Elenei.
ns vreau s citeti asta.
Fergus lu plicul i trase scrisoarea afar. O citi n ntregime.
Dudley atept n tcere pn cnd Fergus i ridic privirea i
se uit la el.
De unde ai asta?
A fost ascuns n calculatorul Elenei. Doctor Jacobson este
de prere c Elena ar putea s ia n consideraie
S fac exact ceea ce Black Star i spune s fac, se grbi
Fergus s-i ia vorba din gur. Strnse scrisoarea cu putere,
mototolind i mai tare hrtia. Ar fi trebuit s anticipez asta. Ar
fi trebuit s mi dau seama ce se ntmpla cu ea.
Tragerea de nvminte de pe urma petrecerii unui
fenomen este o chestie minunat, domnule Watts, ns asta
nu ne ajut acum. Dumneata o cunoti mai bine dect noi. Ar
putea ea oare s mearg pn la capt? Doctoria Jacobson
crede c scrisoarea asta - i starea de spirit din ultimul timp al
Elenei - sugereaz
Nu conteaz dac ar putea s-o fac. Noi trebuie s ne
asigurm c nu o s-o fac. Fergus i arunc o privire
ptrunztoare lui Dudley. Pot s-o opresc.
Dudley ridic din sprncene a mirare.

Poi? Cum?
Elena n-o s aib niciodat ncredere n Deveraux,
niciodat! Dac ea chiar se gndete s fac asta, atunci
Deveraux nici mcar n-o s ajung n preajma ei. Elena are
ncredere n mine, doar n mine i n Danny, i nu te poi
atepta ca Danny s reueasc s-o conving. Eu pot s-o fac,
aa c du-m acolo!
Dudley se gndi un moment.
Doctoria Jacobson e de aceeai prere, i sta-i motivul
pentru care m aflu aici. Am descoperit c opiniile dumneaei
au fost remarcabil de precise n trecut i n-am niciun motiv s
le pun sub semnul ntrebrii tocmai acum. Brbatul din faa lui
Fergus tcu pre de o clip. Bineneles c domnioara
Deveraux nu e de acord.
Cine d doi bani pe ce gndete ea? Uite ce e, tiu c tot
ce conteaz pentru tine este ndeplinirea misiunii steia i s
n-ai parte de bucele de ceteni americani care s zboare
care ncotro n cazul n care Elena detoneaz explozibilul. Eu
pot s mpiedic asta, iar tu o s poi pune mna pe Black Star.
Fergus i arunc iari privirea la scrisoarea Elenei, dup se
uit din nou int la Dudley. Iar asta n-a fost dect o
pierdere de timp. Joey e mort, nu-i aa?
Dudley ridic din nou din umeri, cu un gest care spunea c
fusese ceva imposibil de evitat.
n noaptea aia A fost eliminat. Dac se ntmpla puin
mai trziu, poate c altfel ar fi stat lucrurile.
Fergus ddu din cap n semn c pricepuse. Cunotea
realitile branei n care activau i regulile dup care operau.
i Deveraux a fcut-o?
tii bine c nu pot s-i spun asta, domnule Watts!
Nici nu e nevoie.
i nu trebuie s-i spun eu, domnule Watts, c meseria
noastr nu este chiar una n care s te ari comptimitor i
plin de nelegere. ns este una necesar, vital pentru
securitatea naiunii i a lumii. i te-ai aflat i dumneata n
trecut n aceeai poziie ca i persoana care a executat actul
despre care discutm, aa c tii perfect c dumneata, ca
profesionist, ai fi fcut exact acelai lucru.

Dudley avea dreptate. Joey nu fusese dect o alt victim


inocent a jocului pe care-l jucau cu toii. Se mai ntmplase i
nainte, avea s se petreac i pe viitor.
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare.
Atunci e chiar i mai important s m duci acolo chiar
acum. Nu-i dai seama ce-o s se ntmple dac Elena
detoneaz dispozitivul explozibil improvizat? n special ie?
Dudley nl iari din sprncene.
Mie?
ie! Omului care a autorizat desfurarea unei operaiuni
sub acoperire a britanicilor n SUA, de care americanii habar
n-aveau, o operaiune care a luat-o razna complet i a avut
drept rezultat moartea a probabil cteva sute de ceteni
americani! O, tiu c-i misiunea lui Deveraux, i c e o
misiune sub acoperire, i c poate fi negat n mod plauzibil.
Am participat i eu la misiuni de astea, mai tii? ns
americanii n-o s te lase s scapi aa uor, Dudley! Nu sunt
imbecili, n-o s nghit poveste asta cu negarea oricrei
implicri n privina a ceva att de important. Toate astea o s
vin direct de la vrf, de la preedinte, iar el o s vrea ceva
mai mult dect capul lui Deveraux. Tu eti eful ei direct. O
s-i taie boaele i o s i le pun pe un platou!
Dudley nghii cu noduri n timp ce imaginea ncepea s-i
prind contur n minte.
nainte de a-mi da acordul s fii eliberat de-aici, vreau s
m asiguri n mod categoric c n-o s ncerci s te rzbuni i
c n-o s-i spui Elenei c tatl ei e mort. Informaia asta ar
putea s iniieze exact ceea ce ncercm noi s evitm. Poi
s-mi garantezi c n-o s-o faci?
Fergus ncuviin.
Dup cum ai spus chiar tu, sunt un profesionist.
Ce doreti?
Operaiunea este sub acoperire, cu posibilitatea de negare
a oricrei implicri, corect?
n aceste circumstane, trebuie s fie.
Atunci o s am nevoie de un Tornado ca s ajung rapid
acolo i de o identitate sub acoperire care s ateste c fac

parte din RAF10. mi trebuie o mic geant diplomatic i


trebuie s m ntorc la Oxford ca s iau o trus. Poi s
aranjezi s m duc o main rapid acolo i dup aceea la
Marham.
O trus, domnule Watts? ntreb Dudley. Nu putem s-i
asigurm noi cele trebuincioase?
Nu, nu tot ce-mi este necesar. Trebuie s merg la hotel.
Dac e vorba de o arm
Nu-mi trebuie o arm. Am de gnd s-o salvez, nu s-o
omor. Acum hai s terminm cu vorbria i s trecem la fapte.

10 Royal Air Force - Forele Aeriene Regale (n.tr.)

29
Elena abia dac pusese gean pe gean. Gndul c Black
Star ar putea s-o priveasc fcuse extrem de anevoioas
ncercarea de a adormi. Pe la dou dimineaa i dduse
seama ntr-un final c i Black Star trebuie s doarm la un
moment dat, i dup aceea dormise cu ntreruperi.
Se trezi devreme. Ddu televizorul pe C-SPAN i se uit la
tiri o bucat de vreme, dup care se ddu jos din pat i se
duse fr nicio tragere de inim la baie, unde se spl i se
mbrc rapid. Gndul c Black Star ar fi putut s-o urmreasc
chiar i acolo nu era deloc unul plcut. Ls televizorul pornit
atunci cnd iei din camer.
Atrnnd semnul cu Nu deranjai de mnerul uii, Elena se
ntreb fugar pn unde ajungea supravegherea fcut de
Black Star. Nu era nimeni pe coridor, ns oare avea el
capacitatea de a o urmri i-aici? Pregtirea pe care ea i
Danny o fcuser cu Fergus i dicta c nu-i putea permite
niciun moment s se relaxeze, s fie ea nsi. Avea un rol
dejucat i trebuia s-l joace sut la sut - peste tot. O singur
greeal i toat operaiunea putea fi compromis. Atta
lume se baza pe ea s fac lucrurile aa cum se cuvine
n timp ce Elena strbtea coridorul neaerisit, ndreptnduse ctre lift, se simi brusc copleit de sarcina sa. Inima
ncepu s-i bat nebunete i ncepu s respire cu greu.
Cltoria cu liftul pn n holul central de la intrare i se pru a
dura o venicie. Se simea ru i era obosit, iar capul o durea
ngrozitor; n momentul acela ar fi dat orice s fie napoi
acas, la Foxcroft, cu Dave i cu Jane.
La parter, aerul curat, ce venea din strad, o fcu s-i
revin puin. Sttea n cafeneaua din faa hotelului, avnd
dinainte o cafea cu lapte i o brio de afine intact, cu
dousprezece minute nainte de momentul contactului pe
care Danny i-l transmisese n instruciunile pe care le gsise
n cutia potal improvizat.
Lund o gur din cafeaua cu lapte, Elena ncercase o

secund de panic: i dduse brusc seama c ar fi trebuit si lase propriul mesaj n cutia potal n dimineaa aceea, prin
care s-i dea lui Danny detalii cu privire la ordinele lui Black
Star. ns uitase. Black Star i precizase cea dinti locaie de
unde avea s-i fac ea cumprturile, ora la care trebuia s
fie acolo i detalii asupra a ce urma s cumpere. Ar fi trebuit
s transmit informaiile astea mai departe.
Cum de putuse s uite? Dac ar fi fost un test, l-ar fi picat,
ns sta nu era un test: totul se ntmpla cu adevrat. Elena
i ddu seama c acum nu mai avea timp s gseasc un loc
n care s poat scrie un bilet n linite, s se duc napoi la
etajul opt, s lase mesajul la cutia potal improvizat, s se
ntoarc jos i s ias n strad ca s lipeasc un marcator
pentru Danny, nainte ca el s apar la cafenea.
Gndurile i alergau frenetic prin cap. Cel puin i amintise
de instruciunile lui Danny, anume de a lua o brour gratuit
n drum spre cafenea. Deschise un ghid al oraului New York
la o pagin oarecare i ncerc s par c l rsfoiete relaxat
n timp ce lua micul dejun. Dup asta nchise broura, scoase
un pix din buzunarul hainei i ncepu s scrie pe copert,
spernd c arta ca i cum i nota un obiectiv interesant
descoperit n interiorul paginilor sale lucioase.
***
Danny cut cu palma n spatele automatului de buturi
rcoritoare de la etajul opt i nu gsi nimic ataat de arici.
Elena luase n mod clar mesajul lsat de el noaptea trecut,
ns, dintr-un motiv sau altul, nu lsase i ea unul care s
conin ultimele ordine ale lui Black Star.
ncepuse s se ngrijoreze atunci cnd ieise afar ceva mai
devreme, cumprase un covrig i o cafea de la o tarab de la
colul strzii, ca acoperire pentru verificarea coului de gunoi,
i vzuse c nu era nicio bulin albastr nou lipit acolo.
ns tot se dusese s verifice cutia potal improvizat,
creznd c Elena nclcase SOP-ul i lsase un mesaj fr s
lipeasc un marcator. ns nu era nimic nici acolo. ncepu s
se agite atunci cnd se uit la ceasul de la mn. Era 8.20 rmneau zece minute pn la contactul stabilit de el - i navea habar dac ea urma s fie acolo.

La 8.00, conform programului, primise un telefon de la


Deveraux, care l mpiedicase s-o mai ntrebe despre Fergus
dndu-i o serie de ordine cu privire la locul n care s predea
BlackBerry-ul de ndat ce acesta ajungea n minile sale.
Dup apriga mutruluial pe care i-o trsese cu o sear
nainte, n urma escapadei de la Columbus Circle, Danny
ascultase n tcere.
i mai e ceva, continuase femeia nainte ca Danny s
apuce s aduc vorba de bunicul su. Azi urmeaz s preiei
supravegherea Elenei; am nevoie de cei doi pentru altceva.
Vreau s tiu unde e Elena, ce face i cu cine se ntlnete.
Supraveghere, Danny, att i nimic mai mult! mi raportezi
tot.
i-i nchisese telefonul fr s scoat o vorb despre Fergus.
Dimineaa nu ncepuse deloc bine.
Danny se hotr s rite i s ncalce SOP-ul i trecu pe lng
camera Elenei, n cutare de indicii care s-i spun dac ea
urmase sau nu vreuna dintre instruciunile lui de noaptea
trecut. i mai veni n fire atunci cnd se apropie de u.
Semnul cu Nu deranjai era vizibil de la distan.
Ajuns n cadrul uii, se opri i se ls ntr-un genunchi,
prefcndu-se c-i leag ireturile de la adidai. Prin u
rzbteau voci care ntorceau pe toate feele un oarecare
subiect plictisitor. Trebuia s fie canalul C-SPAN: politicienii
simt ntotdeauna plictisitori atunci cnd vorbesc.
Deci Elena acionase conform instruciunilor sale. ns de ce
nu-i lsase i ea un mesaj? Poate c-o fcuse, poate c
recipientul se dezlipise de pe banda adeziv i czuse pe
podea, n spatele automatului de buturi.
Danny se ridic i se duse napoi la csua potal
improvizat. Se lipi de perete i ncerc s se uite n spatele
mainii. Nu se vedeau dect cablurile electrice i carcasa
sistemului de rcire al automatului.
Haide, mi, Elena, unde e? opti el.
Se ls n genunchi i ntinse braul ct putu de mult,
cutnd cu palma prin spaiul dintre perete i spatele
mainriei, ns nu gsi nimic.
Se ghemui n partea lateral i-i bg mna dreapt sub

automat. Tot nimic. ncetul cu ncetul, repet manevra pn


ajunse n partea din fa, de fiecare dat strecurndu-i mna
ct mai mult posibil sub mainrie, n sperana din ce n ce
mai deart c avea s gseasc tubul de plastic pentru filme
fotografice.
Deodat se deschise ua, iar un brbat de vrst mijlocie
pi n cmru. Se uit lung la Danny, prnd nedumerit.
Ai pierdut ceva?
Danny schi un zmbet; avea mna bgat att de adnc
dedesubt, nct aproape c era blocat sub automat.
Mi-am scpat banii o moned de douzeci i cinci de
ceni.
O ditamai moneda de douzeci i cinci de ceni? ntreb
brbatul, prefcndu-se total consternat. i nu poi s-o
gseti?
Danny cltin din cap, simindu-se la fel de stupid pe ct
arta, i-i scoase mna de sub mainrie.
Nu mai am ali bani mruni, cel puin nu pn cnd ajung
la un bancomat.
Ei bine, atunci ai noroc c-am trecut pe-aici i te-am vzut
aproape ntins pe podea, spuse brbatul, bgndu-i mna n
buzunar. Nu putem s te lsm s mori de sete, nu-i aa?
Ari de parc ai avea nevoie de ceva de but dup tot efortul
la.
Scoase o moned i i-o ntinse.
Nu. Nu, n-a putea, spuse Danny, ridicndu-se n picioare.
E foarte drgu din partea dumneavoastr, ns
Uite ce-i, insist, rosti brbatul cu fermitate. Noi,
americanii, ne mndrim cu faptul c suntem ospitalieri cu
vizitatorii notri de peste mri i ri. Rnji spre el. ndeosebi
cu rudele noastre srace de peste ocean. i ndes lui Danny
moneda n mn. Voi, britanicii, m omori cu zile, spuse el
zmbind, dup care se ntoarse pe clcie i se napoie pe
coridor.
Danny n-avu de ales: bg moneda n automat n vreme ce
atepta ca brbatul s ajung la lifturi. Se uit din nou la
ceas: 8.26. Rmseser patru minute pn cnd trebuia s
aib loc contactul.

O lu la fug spre ieirea de incendiu i cobor n grab


scrile, srind cte trei sau patru trepte o dat, spernd cu
nfrigurare ca Elena s-l fi ateptat n cafenea. Dac nu se afla
acolo, niciunul dintre ordinele lui Deveraux nu putea fi
executat, iar lui Danny i era foarte clar cine avea s fie
nvinuit pentru o greeal att de grav.
ns, n timp ce strbtea n vitez scrile spre holul central,
nu-i fcea griji cu privire la Deveraux i nici mcar cu privire
la el nsui. Ci la Elena; i promisese c avea s fie alturi de
ea de fiecare dat.
n cafenea, Elena i fcea reprouri furioase pentru faptul c
fusese att de neroad i, n gnd, i trecea n revist
opiunile. ns lucrurile depindeau n prea mare msur de
respectarea SOP-urilor, de urmarea procedurilor ndelung
exersate n cadrul antrenamentului. Iar ea o dduse n bar
chiar de la nceput. O cuprinse din nou o stare de ru.
Probabil, se gndi ea, dac Danny avea s apar, totul se va
rezolva de la sine. Se uit la ceasul de la mn; era 8.31.
Danny ntrzia.
Tava Elenei i tot ce folosise pentru micul dejun fuseser
strnse. Nu putea s mai rmn acolo; Black Star i dduse
instruciuni precise asupra coordonrii n timp la prima ei
sesiune de cumprturi. Arunc o privire spre intrarea
cafenelei aglomerate i aproape c-i scp un zmbet: Danny
era acolo, cu o sticl de ap n mn. Respira sacadat, iar
Elena zri o pictur de transpiraie ce i se scurgea n josul
tmplei.
Imediat ce fu sigur c i Danny o vzuse pe ea, se ridic i
iei n grab din restaurant. Nu mai putea s dea napoi.
Trebuia s mearg mai departe. i s spere.
Danny se uit spre locul n care sttuse Elena ceva mai
devreme i vzu imediat broura de pe tblia mesei. Era
ndoit la mijloc, ntocmai ca n instruciunile sale.
O lu nspre mas, uor, fr grab, aducndu-i aminte de
pregtirea fcut de bunicul su: s fie atent la cei care
reprezentau o a treia parte la faa locului i ntotdeauna s
aib un motiv ntemeiat pentru ceea ce fcea.
Cu un aer nepstor, se ndrept ncet spre mas. Era liber,

aa c avea s-o ocupe el. ns atunci cnd ajunsese doar la


vreo doi metri distan, o femeie trecu n vitez pe lng el.
Se opri n dreptul mesei, i puse tava pe ea, dup care se
ntoarse i-i zmbi lui Danny.
Cred c-i a mea!
Danny nu pru descumpnit.
Desigur doar c mi-am lsat revista pe mas.
Apuc hotrt broura ndoit, simind n palm conturul
BlackBerry-ului pe care Elena l bgase nuntru. n timp ce
ridica revista i implicit BlackBerry-ul, i zmbi femeii.
V doresc o zi bun!
Se ndeprt, ndreptndu-se spre punctul de ntlnire. Iei
din hotel, scond cu bgare de seam BlackBerry-ul din
brour i punndu-l n buzunarul de la geac. i, n vreme ce
continua s mearg de-a lungul strzii, desfcu broura
ndoit i vzu scrisul de mn al Elenei pe copert. Zmbi
uurat; acum tia ncotro se ducea ea.
Data viitoare, Elena, spuse el trgnd aer n piept,
acioneaz conform SOP-ului!
***
Planul lui Deveraux pentru descoperirea identitii i locaiei
lui Black Star era desfurat pe trei axe, fiecare membru al
echipei sale jucnd un rol n aceast operaiune ultrarapid.
Elena se afla n centrul operaiunii. Asupra ei i concentra
atenia Black Star i, prin ea, Deveraux era sigur c va putea
ajunge la el.
Prima parte a planului prevedea interceptarea acelui
BlackBerry pe care Black Star i-l dduse Elenei. Toate
informaiile stocate n memoria acestuia trebuiau descrcate
i analizate. i chiar dac aceste informaii nu ofereau niciun
fel de indiciu asupra locaiei lui Black Star, experii n
tehnologie aflai la ndemn la Consulatul Britanic tot aveau
material cu care s lucreze. Deveraux voia ca pe viitor s
poat vedea i citi fiecare conversaie on-line ntre int i
ultimul su recrut. Experii puteau s-i faciliteze asta.
n a doua parte, era vorba despre sistemul de supraveghere
pe care Black Star l montase mai mult ca sigur n camera
Elenei. Puteau fi una, dou camere video miniaturale, plus

microfoane. Probabil c se folosea de televizor. Era un loc


evident n care ar fi putut ascunde aa ceva, i n trecut
Deveraux montase ea nsi multe dispozitive de genul
acesta. Black Star era cunoscut ca un expert n tehnic i se
tia c s-ar putea s foloseasc aparatur de ultim or. ns
Deveraux avea un plan prin care s ntoarc asta n avantajul
ei.
A treia parte o privea n mod direct pe Elena. Fata trebuia
urmrit i supravegheat fr ca Black Star s-i dea seama
c nu opera de una singur, aa cum credea el. Asta fusese
responsabilitatea lui Fran i a lui Mick, ns acum ei aveau s
fie angajai ntr-o munc ampl ce necesita mult mai mult
experien. Aveau s ncerce s localizeze i s penetreze
sistemul de supraveghere al lui Black Star, despre care
bnuiau c se afla montat n camera de hotel. Dac aveau
puin noroc, era posibil s-l gseasc pe Black Star cu mult
mai devreme dect s-ar fi ntmplat urmrind-o pur i simplu
pe Elena.
Deveraux l urmrise cu atenie pe Danny pe durata
perioadei de pregtire i tia c, atunci cnd se concentra,
putea s urmreasc o int fr s fie descoperit. Acum
toate abilitile biatului, exersate i mbuntite sub
instruirea direct a bunicului su, erau pe cale s fie puse n
practic, dei de data asta nu mai efectuau un test n cadrul
unui exerciiu; orice fel de greeal era inacceptabil.
El trebuia s se ocupe de urmrirea fetei, dar mai nti
trebuia s predea BlackBerry-ul n vederea descrcrii datelor,
napoindu-i-l dup aceea Elenei. Se ndrept spre un loc de
ntlnire prestabilit aflat n spatele hotelului, unde Fran i Mick
l ateptau n maina lor nchiriat.
Danny deschise portiera din spate, se sui n main i-i ddu
BlackBerry-ul lui Fran, care sttea pe scaunul oferului. Fr
nicio vorb, ea introduse rapid o minimuf n dispozitiv.
Conexiunea USB de la captul opus al cablului scurt fcea
legtura cu un mic laptop.
Descrcarea informaiilor nu dur mult, fiind de ordinul
secundelor, iar n vreme ce Fran urmrea pe ecranul
computerului cum se desfura aceasta, Danny citi cele

cteva cuvinte pe care Elena le scrisese pe coperta brourii.


Black Star i-a spus s se duc la o drogherie numit
Duane Reade, spuse el, n timp ce citea. Mi-a dat adresa i
detalii cum s ajung acolo.
Se uit la Fran.
Femeia i ntoarse o privire lipsit de orice expresie.
i? ntreb ea.
O s trebuiasc s iau un taxi.
Atunci ia unul!
Fran scoase mufa din BlackBerry i i ntinse micul aparat lui
Danny.
D-i sta napoi. i s nu te vad nimeni.
Danny n-avea habar cum s nfptuiasc acest mic miracol,
ns cobor din main fr s mai spun vreun cuvnt.
Cei doi ageni operativi l privir fcnd semn i oprind un
taxi ce trecea prin zon. Dup aceea Fran i pas lui Mick
laptopul i porni motorul.
O s ducem sta la Consulat i pe urm putem s
ncepem joaca de-a vntoarea prin intermediul canalului CSPAN.
Mda, spuse Mick cu o grimas sugestiv. Sau s cutm
acul n carul cu fn.

30
Aceasta era ziua cea mare pentru Black Star.
Ziua la care Pointer visa de peste cinci ani. De ndat ce
avea s se ncheie, el urma s continue cu actele de
rzbunare atta timp ct i sttea n putere, ns cel de acum
era unul special. Cel care conta cel mai mult.
Aproape c pierduse aceast oportunitate preioas. Cu
dou luni n urm, relaia cu ngerul pe care-l pregtise pentru
aceast zi special se rcise brusc, pe neateptate. Fusese
foarte surprins. Nu era prima oar cnd un nger fusese
abandonat pe durata procesului de tatonare i pregtire, ns
trecuse o bun bucat de timp de cnd nu i se mai ntmplase
aa ceva. La nceput, pierduse civa pretendeni, fie din
cauz c-i presase i-i forase prea tare, grbind prea mult
lucrurile i depind capacitatea de a face fa a
personalitilor fragile care czuser prad cuvintelor sale
perfide i insinuante, fie pentru c judecase greit caracterul
victimelor sale. Mai recent, devenise un adept mult mai
hotrt al tatonrii i pregtirii. Acum era sigur c tia exact
ce gndeau ngerii si. Odat ce-i aducea la un anumit nivel,
acetia erau n totalitate sub influena sa, iar rzbunarea
urma cea mai sngeroas i terifiant cale pe care-o putea
nscoci. sta era cel mai plcut sentiment, alinarea durerii din
suflet. Aa c, dup succesele nregistrate n Londra i n
celelalte orae, pierderea unuia dintre ei reprezenta o mare
dezamgire. Era o lovitur de-a dreptul zdrobitoare.
Toate acele luni de pregtire fcut pe ndelete i cu mult
grij fuseser pierdute. Irosite. Iar Pointer nu putea s fac
nimic n privina asta. tia c n-avea niciun sens s-i
foloseasc timpul i-aa limitat ncercnd s afle ce se
ntmplase de fapt. S forezi o victim ce ovia era ceva
complet inutil. Succesul lui, ntreaga sa metod de operare se
bazau pe exact contrariul. El tatona. ncet, cu grij, aducndui victimele exact unde voia. ns cu ocazia aceea dduse
gre.

Iar dup asta apruse Elena, chiar la momentul potrivit.


Atunci cnd o ajutase s aib acces la informaii prin
intermediul Deep Web-ului, Pointer o considerase doar un
potenial viitor nger.
ns de ndat ce ea i czuse n plas, se micase cu
repeziciune, mult mai rapid dect i-ar fi dorit. Procesul de
tatonare i de pregtire ar fi durat n mod normal mult mai
mult. ns Pointer era norocos. Vzuse de la bun nceput c
fata se gsea pe marginea prpastiei i descoperise lesne ce
butoane emoionale trebuia s acioneze ca s-o aduc sub
influena sa. Era perfect. ngerul su special pentru aceast
dat special.
tia c grbirea procesului de tatonare i pregtire putea s
reprezinte un risc, ns era unul pe care trebuia s i-l asume.
Nu mai avea timp s testeze ct de hotrt era fata i nc
exista posibilitatea ca, dac el se oprea i se gndea la ce se
afla pe cale s se ntmple, Elena, la rndul ei, s se retrag
n ultimul moment. Pointer considerase riscul ca fiind minim era sigur c o adusese complet sub controlul su ns unul pe
care avea de gnd s-l acopere. N-avea s-i dea timp s
gndeasc.
S-i
reconsidere
poziia,
s
stea
s
cumpneasc. Era obosit, iar el avea s-o in aa. i n priz,
frenetic de ocupat cu pregtirile pentru marele eveniment
din acea sear.
Fiindc n acea sear ngerul special al lui Black Star urma s
moar.
***
Drogheria Duane Reade nu duce deloc lips de clientel,
chiar dac era nc devreme. Prea un fel de hibrid ntre o
farmacie de genul celor din Marea Britanie i un mini
supermarket, cu culoare de trecere aglomerate, foarte
apropiate, i rafturi burduite pn la refuz. Dup cte i
spusese Black Star, acesta nu era dect primul dintr-o serie
de magazine pe care Elena avea s le viziteze n cursul
dimineii.
i lu un co de plastic i-i scoase lista preliminar de
cumprturi. Trebuia s se mite repede: Black Star o
avertizase c avea un orar ncrcat i c el urma s intre on-

line la diferite momente pe durata dimineii, cu instruciuni


ulterioare.
i exista o problem. N-avea BlackBerry-ul la ea, ca s
primeasc respectivele instruciuni; era la Danny. Cel puin,
Elena spera c era la el.
n timp ce pornea n cutarea primului articol de pe list, o
geant de sport, Elena se rug n gnd ca Danny s fi ridicat
din cafenea BlackBerry-ul i broura i apoi s-i fi citit mesajul
scris de mn. Dac nu se-ntmplase aa, avea serioase
probleme.
Vzu raftul pe care se gseau gentile de sport i alese una
care fusese mpturit i nvelit n ambalajul ei. Urmtorul
articol de pe list era o pereche de mnui de menaj de
cauciuc. Le gsi i pe acestea i le puse n co.
Mai avea nc ceva de achiziionat la aceast prim oprire.
Se duse pe culoarul de acces unde erau depozitate
medicamentele, lu dou tuburi mari de aspirin pentru
toat familia i dup aceea se ndrept spre cas.
Casiera ridic mirat din sprncene atunci cnd vzu cele
dou tuburi mari.
Avei o grmad de aspirin aici, domnioar!
E pentru tata, spuse Elena. Sufer de o boal de inim.
Casiera i zmbi comptimitor i trecu codul de bare al
primului tub peste scanerul de lng sertarul cu bani.
Black Star anticipase ntrebarea i-i furnizase Elenei
rspunsul. Ca ntotdeauna, se gndise la toate.
***
Taxiul era nc la un cvartal distan de Duane Reade atunci
cnd Danny auzi un semnal de atenionare dinspre
BlackBerry.
O, nu, spuse el printre dini, apoi privi ecranul i vzu
mesajul lui Black Star.
BUNA, GOLA, CUM MERGE? AI GSIT TOTUL PANA
ACUM?
La naiba!
Danny se gndi rapid: nu putea s lase aa mesajul, fr s

rspund. Black Star avea s suspecteze c ceva nu era n


regul. i puse degetele pe tastatur.
APROAPE GATA.
Dou cuvinte erau exact ct considera Danny c putea s
rite, ns Black Star reveni imediat.
MINUNAT. ACUM O SA TE DUCI INTR-UN LOC SHI MAI
INTERESANT. BERGDORF GOODMAN DE PE 5TH AVENUE.
ESHTI ASHTEPTATA LA STANDUL DOLCE & GABBANA.
TOTUL E DEJA CUMPARAT SHI PLTIT DAR S-AR PUTEA
SA TREBUIASCA SA-TZI FACA MICI MODIFICRI. O SA LE
FACA ASTAZI SHI-O SA-TZI TRIMITA LUCRURILE LA
HOTEL MAI TARZIU.
Taxiul trase pe dreapta i Danny ndes nite dolari n mna
oferului. Fr s mai atepte s-i ia restul, sri din main i
intr ct putu de calm n Duane Reade. Fii contient de
prezena celei de-a treia pri, i spuse el n timp ce cerceta
cu privirea zona de cumprturi. Fii atent la o a treia parte.
Elena i cumprase i-i pltise lucrurile, ns nu tia ce s
fac mai departe. Dac ieea din magazin, trebuia s mearg
undeva; nu putea s stea pur i simplu locului. ns unde
putea s se duc? napoi la hotel? La alt magazin? Care
anume? Spera cu disperare ca Danny s fie pe drum spre ea,
aducnd BlackBerry-ul. n lips de alte variante, se gndi s
trag puin de timp. Se opri lng o vitrin de prezentare cu
echipament fotografic i se uit la ea, fr s vad de fapt
nimic.
Nu se micase de-acolo atunci cnd o vzu Danny. Primul lui
impuls fu s se duc direct la ea i s-i dea BlackBerry-ul. ns
tia c nu putea s fac asta. Trebuia s respecte SOP-ul.
Cercet cu privirea zona n care se gseau rafturile, ca i
cum ar fi cutat un obiect anume. Oamenii se uitau la
produse, citeau etichete, alegeau, majoritatea lor fiind n
micare, punnd n couri cele de trebuin.
Apoi privirea lui Danny zbovi asupra unui brbat aparte.
Acesta se afla la captul unui culoar de acces, n partea

cealalt a magazinului fa de Elena. Sttea pe loc, complet


nemicat. Uitndu-se atent la Elena. Nu ncpea ndoial cu
privire la asta. Se uita la Elena, ateptnd s vad ce fcea
mai departe.
Danny era sigur c l avea n faa ochilor pe Black Star.
Trebuia s fie el. Se uita insistent la Elena deoarece nu-i
rspunsese la ultimul lui mesaj on-line. ns ea nu putuse s-o
fac; BlackBerry-ul se gsea la Danny.
Danny se opri n faa rafturilor nesfrite de ampon i de
balsam de pr, nescpndu-l din ochi pe brbat, care se
ntoarse pe clcie i o porni spre ieire. ncerc s rein ct
mai multe detalii posibile legate de brbatul care se
ndeprta. Faa, prul, nlimea, constituia corporal,
mbrcmintea.
Brbatul iei pe uile principale i Danny se hotr s se
pun i el n micare. Nu avea alt opiune. Se ntoarse i se
ndrept spre Elena. n timp ce se apropia de ea, cuprinse cu
degetele BlackBerry-ul din buzunar.
Elena vzu imaginea reflectat a lui Danny n vitrina de
sticl. Ddu s se ntoarc, netiind ce s fac. ns nainte s
apuce s deschid gura sau s schieze vreun gest, Danny
intr direct n ea.
Scuze, scuze, spuse el, ca i cum ar fi fost un accident.
Cu o mn o apuc pe Elena de umr, fcnd s par ca i
cum ncerca s mpiedice cderea att a lui, ct i a fetei;
cealalt mn o strecur ntr-unul din buzunarele hainei
Elenei. Ea nelesese n acea clip c Danny i napoia
BlackBerry-ul.
Ai dou mesaje am rspuns deja la primul, i opti
Danny, cu faa la doar civa centimetri distan de a ei. Ne
vedem acolo.
Elena ddu din cap n semn de acord iar Danny se ntoarse i
se ndeprt.
Afar, el se uit n stnga i-n dreapta, de-a lungul strzii
aglomerate, ca s vad dac brbatul mai era nc n zon.
Nici urm de el. Danny ncepu s caute din ochi un taxi n
timp ce-i scotea telefonul mobil securizat i forma numrul
lui Deveraux.

Aceasta i rspunse imediat la apel. Dup zgomot, Danny i


ddu seama c Deveraux era ntr-o main n micare.
Da, spuse ea.
I-am napoiat BlackBerry-ul Elenei.
Bun.
Da, numai c mai e ceva. Cred c l-am vzut pe Black
Star.
Crezi? Ce vrei s spui?
n magazin, era un tip care se holba la Elena.
Asta nu nseamn nimic. Brbaii se holbeaz la femei. Nai observat?
ns ns a fost mai mult de-att.
Ce? Ce-a fcut?
Ei bine s-a holbat, i dup aia
Da?
Ei bine, a a ieit din magazin.
Danny deslui ndoiala i scepticismul din vocea lui
Deveraux.
Descrie-l!
Vrst medie. Pr negru, uor grizonant. nlime medie.
Purta o geac albastru-nchis, strns pe talie, ca de aviator,
i pantaloni lejeri. N-am putut s-i vd pantofii. N-am apucat
s-l vd prea bine la fa, ns era cam negricios. Poate era
bronzat nu tiu, sud-american? Sau mexican h, mexican.

31
Geanta diplomatic este o expresie universal folosit de
toate guvernele n avantajul lor atunci cnd transport lucruri
secrete n alt ar.
O geant diplomatic poate s fie exact asta: o serviet
diplomat coninnd documente ultrasecrete. ns poate la fel
de bine s fie o cutie sigilat sau chiar un container pe un
vapor.
Important este faptul c gentile diplomatice, indiferent de
form sau de mrime, sunt intangibile. Sunt considerate
teritoriu suveran al rii de apartenen, exact cum se
ntmpl n cazul ambasadelor sau al consulatelor.
Marcie Deveraux se folosise de securitatea conferit de
sistemul genii diplomatice pentru a aduce n SUA acele
lucruri despre care considera c-i vor folosi pentru operaiune.
Inclusiv arme i alte ustensile de profil. Dup sosirea pe
Aeroportul JFK, acestea fuseser duse direct la Consulatul
Britanic. De acolo, un curier al consulatului i le livrase lui
Deveraux la Hotelul Four Seasons, iar ea, la rndul ei, pasase
o parte din obiecte lui Fran i lui Mick. Curierii Ministerului de
Externe sunt pregtii s-i fac treaba i s nu pun niciun
fel de ntrebri. Ei se ocup de livrri i distribuii; tot ei pot s
se ocupe chiar i de colectarea de informaii lsate de agenii
dubli n cutiile potale improvizate. ns, atunci cnd o fac, nau niciodat informaii asupra operaiunii n sine.
Fran i Mick foloseau acum radio-scanerele n timp ce
ncercau s localizeze dispozitivul de ascultare pe care-l
suspectau a fi n camera de hotel a Elenei.
Scanerele erau fiecare cam de mrimea unei cri cartonate.
Fran i Mick se plimbau n jurul ansamblului de cldiri din care
fcea parte i hotelul, separat, la mic distan unul de
cellalt. Amndoi ineau dispozitivele n buzunar i foloseau
cte un Bluetooth, cu casc bgat n ureche, ascultnd tot ce
se auzea la radio, la telefoanele mobile, ba chiar i traficul
securizat din hotelul i din mprejurimile acestuia.

Dup cum spuseser amndoi mai devreme, semna puin


cu cutarea acului n carul cu fn, ns, dac bnuiala lor
privitoare la existena camerei video i a microfonului din
hotel avea s se dovedeasc a fi corect, iar semnalul avea
s fie detectat trimindu-i spre locul unde Black Star sttea
la pnd, atunci puteau foarte bine s-l descopere. Sau cel
puin asta era teoria care sttea la baza aciunii lor.
ntre timp, trebuiau s asculte, s identifice i s renune la
zeci de apeluri telefonice i comunicaii radio interceptate la
ntmplare. Monitorizau totul, de la oferi de taxi i poliiti,
pn la frnturi ocazionale ale unei conversaii, presupus a fi
securizat, purtat ntre nite ageni secrei americani care
lucrau sub acoperire ntr-o operaiune de demascare a unor
traficani de droguri.
Astfel, ncercau s prind sonorul canalului de televiziune cu
profil politic, C-SPAN, care, sperau ei, era transmis din camera
Elenei printr-un microfon ascuns. Iar dac Elena executase
ordinele, i lsase televizorul pornit i setat pe respectivul
canal. Era extrem de puin probabil ca i ali turiti din hotel
s-l urmreasc. Arareori o fcea cineva, nici mcar
americanii, ntruct prezenta numai subiecte de natur
politic, n principal transmisiuni ale nesfritelor ntruniri ale
comisiilor guvernamentale.
ns acesta era important pentru Fran i Mick, cci scdea
riscul unei confuzii n cazul n care detectau semnalul cu
scanerele lor.
Mick zmbi; recepiona n continuare discuia purtat n
reeaua de supraveghere de cei doi ofieri americani de la
serviciul antidrog care se apropiau de un individ suspectat a fi
distribuitor, undeva n apropiere.
ns n-aveau timp s aprofundeze prea mult, i asta din pur
interes profesional, detaliile privind afacerea cu droguri. Fran
i Mick erau pe urmele unui criminal n mas.
***
Nu era prima oar cnd Fergus Watts zbura cu un avion
supersonic pe deasupra Atlanticului. Numai c n ocaziile
anterioare fusese puin mai tnr i mult mai n form, iar
scaunul din spate al carlingii aparatului Tornado era nghesuit

i inconfortabil. ndeosebi n condiiile n care piciorul rnit al


lui Fergus i transforma viaa ntr-un adevrat infern. ns ca
ntotdeauna, nu se plngea.
Orele trecuser rapid. Fergus plecase de la Secia de Poliie
Paddington Green ntr-o main de poliie fr nsemne i
fusese dus, n mare vitez, mai nti la hotelul din Oxford i
apoi la baza RAF Marham din Norfolk.
Patru motocicliti escortaser maina de poliie, fcnd
slalom n trafic i asigurndu-se c interseciile i alte zone de
potenial pericol erau libere, astfel nct vehiculul escortat s
poat trece n vitez pe-acolo.
Oprirea de la Oxford fusese scurt. Bagajul lui Fergus fusese
recuperat de la Aeroportul Heathrow, ns el nu voia dect
vreo cteva obiecte eseniale, pe care avea s i le bage n
rucsac, i pungua plin cu pulbere alb mat, ce putea fi
dus fr bti de cap n SUA sub protecia total a genii
diplomatice pe care i-o asigurase Dudley. n cteva minute se
ntorsese la main i rencepuse cursa nebuneasc derulat
cu o vitez ameitoare.
La Marham, vehiculul fusese condus pn la scara aparatului
Tornado, iar Fergus se echipase rapid cu un costum i o casc
de zbor. Pilotul era deja n carling, fcndu-i verificrile
dinaintea zborului. Dduse din cap n semn de bun venit n
momentul n care Fergus se suise n avion n spatele lui, i n
decurs de cteva minute aparatul cu turboreacie deja se
deplasa spre pist.
Rezervoarele de combustibil de sub fiecare arip erau pline,
permindu-i avionului Tornado s-i fac zborul de dou ore
i jumtate pe deasupra Atlanticului fr s mai ntrzie
pentru o realimentare n aer, la jumtatea drumului.
Acceler pe pist, cu un zgomot asurzitor, i se nl n aer
n timp ce Fergus asculta conversaia dintre pilot i turnul de
control. Aparatul Tornado urc n mod constant, i, imediat
dup ce survol coasta de vest a Marii Britanii, Fergus auzi
bubuitul prin care avionul cu turboreacie intra n regim
supersonic, sprgnd bariera sunetului.
Zburau spre Aeroportul Francis S. Gabreski din Westhampton
Beach, Long Island, New York, baza escadrilei 106 Rescue

Wing, din filiala New York a Grzii Naionale Aeriene a Statelor


Unite. Aeroportul se gsea la numai nouzeci de minute de
mers cu maina fa de ora.
Cerul era limpede, fr nori; Fergus arunc o privire spre apa
albastr i adnc, de dedesubt. Traversa oceanul. n sfrit.
i, ca presupus membru al echipajului Royal Air Force, avea
paaportul tampilat cu viz i urma s se ndrepte spre ora
fr s mai treac prin vam. ns i mai important era
geanta diplomatic; Fergus rsufla uurat c nu trebuia s
explice nimnui coninutul acesteia.
***
Deveraux l atepta. Ieise din ora i venise pn acolo ca
s-l ntmpine personal pe Fergus, dup ce se contrazisese
fr succes cu Dudley pe tema aducerii lui.
Sttea pe confortabila banchet din spate a limuzinei
Consulatului, czut pe gnduri. Dudley i spusese motivul
pentru care fusese de acord ca Fergus s se alture misiunii:
era foarte probabil ca Elena s fi cedat de fapt tatonrilor i
mbrobodirilor lui Black Star. Iar Dudley punea mai presus de
orice succesul operaiunii.
Deveraux l ntrebase apoi dac nu cumva se rzgndise i
cu privire la soarta ulterioar a lui Fergus, Danny i Elena, iar
Dudley i subliniase faptul c nu exista nicio schimbare de
plan.
De fapt, Marcie, i spusese el, innd cont de starea - parese - fragil a psihicului Elenei, sunt i mai mult n favoarea
recomandrii tale. Aproape sigur pe viitor o s reprezinte un
risc grav la adresa securitii naionale.
Deveraux se bucurase s aud mcar asta. Ar fi putut s
continue vorbind despre lipsa de ncredere n capacitatea ei
de a conduce misiunea, ns preferase s nu mai spun nimic.
Avea s ntoarc toat trenia asta n avantajul ei. Nu-l
dorise pe Watts aici, ns probabil c el era n msur s-o
mpiedice pe Elena s clacheze, dac situaia se complica. n
plus, acum Danny avea s nceteze s mai suspine dup
bunicul su.
ns Deveraux nu va accepta ca Watts s vrea s pozeze n
vreun sfnt fa de ea n problema uciderii lui Joey Omolodon.

tia c Fergus aflase adevrul: o informase Dudley. Nu conta,


atta timp ct nu ncerca s-i in predici sau, i mai ru, s-o
amenine c avea s-i spun Elenei acest secret. n mod sigur
asta urma s-o dea definitiv peste cap pe Elena i n consecin
risca s pun n pericol ntreaga operaiune. Iar Black Star lear fi scpat printre degete.
Deveraux cntrea posibilitile de aciune stnd pe
bancheta mainii i cercetnd cu privirea baza aerian. Era
relativ linite; muli membri ai escadrilei 106 se aflau n
serviciu activ n Irak, i prea c doar structura administrativ
meninea aeroportul operaional.
Deveraux se uit la ceas, aproape izbutind s se conving pe
sine c Watts n-avea s fie att de idiot nct s ncerce vreun
act nebunesc de rzbunare. ns, atunci cnd situaia cpta
un caracter personal, se tia c pn i agentul cel mai
hrit i cu snge rece fcea lucruri neateptate. Trebuia s-l
supravegheze cu atenie. Iar dac se punea n calea misiunii
n vreun fel, avea s-l omoare nainte de terminarea acesteia.
Tornado trebuia s apar n cteva minute, iar Deveraux
trecu n revist evenimentele din ultimele ore, inclusiv
presupunerea lui Danny cum c-l vzuse pe Black Star. Biatul
avea o imaginaie mult prea bogat, ns mcar acum
executa ordinele cu strictee.
Deveraux privi spre orizont, pregtit s-i aminteasc lui
Fergus c, dei el i gsise o modalitate de a fi implicat din
nou n calitate de consultant, asta era nc misiunea ei, Watts
gsindu-se aici doar n calitate de consultant.
Telefonul ei Xda sun.
Da, Fran!
Am detectat canalul TV Avem amprenta semnalului nu e
la o distan prea mare de-aici.
Bun, bravo vou!
Urletul strnit de motoarele aparatului Tornado care ateriza
fcu imposibil convorbirea pre de cteva secunde, ns
dup ce roile avur contact cu asfaltul iar avionul continu s
ruleze pe pist, zgomotul ncepu s se diminueze.
Facei ce-avei de fcut, dup care sunai-m din nou
pentru un raport complet asupra situaiei.

Deveraux nchise telefonul i zmbi. Dac Fran i Mick aveau


succes, Fergus putea foarte bine s rmn n scaunul din
spate al avionului Tornado pn n momentul n care acesta
avea s fie gata pentru zborul de ntoarcere n Marea Britanie.

32
Elena nu fu tocmai surprins atunci cnd ajunse la
magazinul Dolce & Gabbana din Bergdorf Goodman i i se
prezentar pentru prob un frumos costum negru cu
pantaloni, fcut de designer, i o cma alb apretat.
N-o mai surprindea nimic. Se mica ntr-o cea deplin, din
cauza extenurii i a anxietii. Vnztoarea, prietenoas, i
spuse Elenei c tia c se grbete i-o conduse spre cabina
de prob. Elena se for s schieze un zmbet drept rspuns.
Am eu grij de geanta ta, dac vrei, i spuse vnztoarea
atunci cnd fata ddu s intre prin ua alb pliabil, tip
armonic.
Elenei i lu ceva timp pn s zic:
Nu, e-n regul, o s-o in cu mine.
i era mai uor acum s fac aa cum fusese instruit - sau
aa cum i se ordonase -, ns bnuia c Black Star nu voia ca
geanta s fie scpat din ochi nici mcar un moment. tiind
c probabil o supraveghea cumva, accept faptul c el era cel
care conta cel mai mult.
Vnztoarea i zmbi cu tact i se ndeprt. n intimitatea
cabinei de prob, Elena se aplec, sprijinindu-i capul care-o
durea ngrozitor de oglinda rece, i nchise ochii, odihnindu-ii. ns doar pre de cteva clipe. Avea ceva de fcut. Faptul c
proba un costum care valora mai mult dect toate hainele pe
care i le cumprase vreodat i se prea destul de ciudat,
ns nu mai ciudat dect tot ce i se ntmpla n rest.
***
Danny trecu de standul Dolce & Gabbana i de micile
magazine cu nume ce sunau italienete, de care auzise vag.
Se conforma cu mare grij SOP-ului: ntotdeauna s ai un
motiv pentru ceea ce faci. n caz c l ntreba cineva ceva,
avea deja o povestioar pregtit, cum c ar cuta un cadou
pentru ziua de natere a iubitei sale.
O urmrise pe Elena i intrase ntr-un magazin frumos de
decoraiuni interioare, concentrndu-se din rsputeri s fie

atent la toi cei care constituiau cea de-a treia parte. tia c
exista posibilitatea ca el s nu fie singura persoan care o
urmrea pe Elena. Chiar dac Deveraux pufnise i luase n rs
ideea c brbatul pe care-l vzuse mai devreme era Black
Star, Danny gndea cu totul altfel. Se uita n jur, cutndu-l
din priviri, convins c avea s-l vad i fiind pregtit s-i
demonstreze lui Deveraux c greise.
Dac-l localiza din nou pe brbat, Danny avea un plan
privitor la ceea ce putea s fac mai departe. Consider c
modalitatea cea mai bun de a continua supravegherea
Elenei o reprezenta urmrirea urmritorului. Astfel, avea s
dein controlul asupra ntregii misiuni de supraveghere. n
plus, i propuse s-l fotografieze pe suspect cu camera foto
de la telefonul mobil.
ns, mai nti, omul trebuia s-i fac apariia. i pn acum
asta nu se ntmplase.
***
n interiorul magazinului Dolce & Gabbana, Elena iei din
cabina de prob. Pricepndu-se la meseria sa, vnztoarea nu
lu n seam privirea absent de pe chipul clientei sale.
O, arat ca i cum a fost croit pentru tine! Minunat! Iar
haina lung pn la genunchi i vine perfect!
Chiar arta bine, ns Elena nu-i aruncase dect o privire
scurt n oglinda din cabina de prob.
Avea sentimentul extrem de ciudat c se afla n cu totul alt
parte, ca i cum s-ar fi uitat la o scen prezentat pe un ecran
dispus la mare deprtare. Se uita cum cealalt Elena sttea
perfect nemicat n momentul n care femeia o ruga s-i
in haina desfcut, pentru a-i face cteva msurtori.
Poate c-i mai bine s scurtm pantalonii cu vreo doi
centimetri i s-i mai strmtm puin n talie. Eti att de
subiric
Elena se strdui s-i revin, s se trezeasc la realitate.
Am slbit n ultima perioad.
Ei bine, s nu mai slbeti mai mult de-att; eti perfect
aa cum eti. Haina este croit destul de larg; aa trebuie s
arate. Acum poi s te schimbi la loc n hainele tale, facem
modificrile i o s primeti totul la hotel la nceputul dup-

amiezii. O s ari minunat! Este pentru vreun eveniment


special?
Elena ddu din cap n semn de ncuviinare.
Da.
Se ntoarse n cabina de prob i tocmai i trgea blugii pe
ea cnd auzi ritul deja familiar al BlackBerry-ului.
OK, GOLA, E TIMPUL S-O IEI DIN LOC. TREBUIE SA TE DUCI LA
O ALTA DROGHERIE. ESHTI GATA PENTRU INSTRUCTZIUNI????
Elena tresri. Aadar Black Star trebuia s fie acolo pe
undeva, prin magazin. Chiar i n acele momente, era cu ochii
pe ea. n momentul n care iei din cabin, se uit n jur, ns
nu zri vreun chip care s-i atrag atenia.
***
Cteva minute mai trziu, Danny o privea ndreptndu-se
spre ieirea din magazin. Nu vzuse niciun semn al prezenei
brbatului misterios, aa c n-avu de ales i o lu pe urmele
Elenei.
Ajuns afar, ea opri un taxi. Danny strig dup urmtorul
taxi pe care-l vzu, se urc i-i spuse oferului:
Urmrete taxiul la!
Care, prietene? ntreb oferul, ntorcndu-se ca s se uite
la el. Sau vrei doar s par ca i cum ai fi ntr-un film?
Danny se uit cu luare-aminte prin parbriz. Pe strad, n faa
lor, erau trei taxiuri galbene. Danny i art cu degetul
automobilul n care credea c se gsea Elena.
Pe la!
oferul ridic din umeri, bg maina n vitez i se
ndeprt de trotuar.
Danny avusese ghinion. Dup numai cteva secunde,
Herman Ramirez ieea din magazin cu telefonul celular la
ureche.

33
Scanerele lui Fran i Mick se fixaser asupra semnalului ce
provenea de la televizorul din camera de hotel a Elenei.
Sarcina lor era acum s gseasc locul spre care era transmis.
N-avea cum s fie prea departe, probabil la o strad distan
sau cam aa ceva. Trebuiau s descopere locul n care
semnalul direcionat era cel mai puternic.
Se ndeprtar de hotel n direcii separate, amndoi
pretinznd c ascult muzic la iPod. De fapt, l ascultau pe
un congresman din Texas, care ncerca s explice chichiele i
complicaiile deficitului bugetar propus. Pentru cei doi ageni
nu constituia dect o simpl flecreal, ns tot ce conta era
s-i aud n continuare vocea plictisitoare bzind n ctile
din urechi.
Mergeau dup amprenta semnalului. Cnd acesta scdea n
intensitate, se ntorceau, cutau locul din care-l detectau
iari dup care o apucau n alt direcie, pn cnd semnalul
avea s devin din nou slab. Treptat-treptat, reduceau zona
de cutare i se apropiau de inta lor. Strngeau laul n jurul
lui Black Star.
Vocea congresmanului le bubuia n ctile din urechi n
momentul n care se ntlnir. Erau la parterul unei parcri
supraterane pe mai multe niveluri. i, ori de cte ori se
ndeprtau de parcare, semnalul devenea mai slab. Asta era;
el trebuia s fie acolo.
Intrar la parterul structurii de beton, unul n spatele
celuilalt, folosindu-se de acoperirea vehiculelor parcate, i-i
verificar armele - acele HK P11 pe care Marcie Deveraux le
adusese n ar n geanta diplomatic.
P11 era rar folosit; reprezenta o arm neobinuit, cu
aspect futurist, fcut din dou pri componente i operat
cu baterii. eava butucnoas i ptroas, cu cinci lcauri
pentru cartue, era fixat n mnerul pistolului, acolo unde se
gseau bateriile.
Toate cele cinci camere ale cartuului erau vizibile n partea

din fa a evii, ns, pn n momentul deschiderii focului,


fiecare camer n parte rmnea complet etan. Asta
deoarece arma era menit s fie folosit sub ap, unde avea
o btaie efectiv cuprins ntre zece i cincisprezece metri.
Fusese inventat n principal pentru a fi folosit de scafandri
ca s elimine ali scafandri.
Electricitatea continu s funcioneze sub ap, iar pistolul
folosea curentul electric pentru a trage gloanele din gurile de
foc n acelai fel n care detonatorul este folosit ca s
acioneze explozibilii.
eava nu adpostea doar cele cinci cartue, ci i ncrctura
ce aciona glonul. Curentul era eliberat la apsarea pe
trgaci, fiind expediat la nite mici conectori aflai n spatele
evii. Se detona astfel ncrctura exploziv din spatele
cartuului, iar glonul era tras. Acesta avea form de sgeat,
ca s alunece mai uor i mai eficient prin ap.
Dac nu era folosit n ap, btaia lui P11 cretea pn la
treizeci de metri, mai mult dect suficient pentru nevoile lui
Fran i Mick. i, ca bonus, P11 era realmente silenios, iar
gloanele de calibrul 7,62 aveau un efect devastator asupra
intei.
ncet i cu grij, agenii ncepur s verifice vehiculele.
Aveau noroc: ntruct era deja miezul dimineii, n parcare nu
se mai gseau locuri libere, aa c exista foarte puin trafic n
zon. i foarte puini oameni.
Cutau un vehicul suficient de mare ca s poat ascunde o
persoan care s urmreasc i s asculte cele ce se
petreceau n camera Elenei.
Parterul era curat i la fel era i primul etaj. Dar la etajul al
doilea, n timp ce naintau de-a lungul irurilor de maini,
verificnd, Fran se opri brusc i-i atrase atenia lui Mick
asupra unei dubie albastre parcate la treizeci de metri n faa
lor.
ncetul cu ncetul, se apropiar de main, fiecare trgndui pe mini cte dou perechi de mnui chirurgicale de
cauciuc. Cumpraser nite mnui ieftine, care se rupeau
foarte uor, de la un magazin n care toate produsele costau
cte un dolar. Stratul dublu de protecie avea s previn ca

niciun fel de amprente s nu rmn n mod accidental pe


vreo main.
Cutar din priviri semnele care ar indica faptul c cineva se
ascundea n interiorul vehiculului: condensul pe geamurile din
fa, uoara micare a vehiculului n momentul n care cineva
se deplasa nuntru. Nu exista niciun astfel de indiciu, ns
amndoi tiau c asta nu nsemna c n dubi nu se afla
nimeni.
Cnd se apropiar i mai mult i putur vedea prin parbrizul
dubitei, observar c un perete metalic ascundea partea din
spate a mainii; un individ se putea ascunde cu uurin
acolo, nuntru.
Ajunser la vehicul i se deplasar ncet i cu grij de-a
lungul caroseriei mainii, spre uile din spate. Mick i lipi
urechea de ua cea mai apropiat, n timp ce Fran sttea de
ase, uitndu-se dac nu cumva se apropia cineva.
Mick nu auzi nimic, ns nu era nc nimic sigur.
n acel moment, hohotele de rs ale unor brbai i fcur pe
amndoi s tresar. Se repezir ntr-o parte chiar n secunda
n care uile de la casa scrii erau trase n spate i doi
muncitori constructori, nc purtnd pe cap ctile de
protecie galbene, ddur buzna n incint.
Probabil gluma fusese una bun, deoarece continuar s
rd tot drumul spre dubi. Unul dintre muncitori avea cheile
n mn. Deschise ua din spatele oferului i se sui n main
i, n timp ce Fran i Mick treceau la urmtorul nivel, auzir
motorul pornind i sunetul dubiei plecnd de pe loc.
Credeam c-l ncolisem acolo, n dubia aia, spuse Mick n
timp ce agenii urcau scrile.
O s-l prindem curnd, stai linitit, zise Fran.
ns nu gsir nimic pn cnd nu ajunser la ultimul nivel.
Abia acolo, n spaiu deschis, ddur cu ochii de ceea ce
cutau.
ntr-un col, sttea parcat o rulot de mari dimensiuni,
avnd dou mici antene de satelit pe acoperi. Una dintre
acestea era ndreptat spre hotel iar cealalt era poziionat
n direcia opus. Toate perdelele de la geamurile rulotei erau
trase, pn i cele ce separau scaunul oferului de partea din

spate a vehiculului. Fran i Mick se apropiar atent de vehicul,


pn cnd, cu armele pregtite, ajunser la ua lateral. Se
oprir i ascultar. Nu se auzea niciun zgomot. Nimic. Dup
vreo dou minute, Fran scoase din hain un briceag
multifuncional Leatherman i extrase din toc lama cuitului.
Mick, innd n continuare arma pregtit, o acoperi pe Fran
atunci cnd ea introduse cu grij lama n spaiul dintre u i
restul caroseriei. n cteva secunde reui s foreze
ncuietoarea.
Trase ua n spate i se ddu n lateral n vreme ce Mick ni
n rulot i o lua spre dreapta. Fran intr imediat n spatele lui.
Ea o lu n stnga, amndoi ocupndu-i poziii de tragere,
gata s mpute orice mica.
ns n interiorul vehiculului nu era nimeni. n schimb, pe
masa din rulot, Fran i Mick zrir o mainrie de
dimensiunea unei valize. Dou seturi de fire ieeau din spate
i duceau afar, prin acoperi, spre cele dou antene de
satelit.
Nenorocitul folosete un retransmitor, spuse Fran n
timp ce-i scotea telefonul mobil din buzunar.
***
Din biroul su din The Hamptons, Pointer privi cum Fran
forma numrul lui Deveraux. n rulot era ascuns o alt
micu camer video. Fusese montat de ctre Herman
Ramirez tocmai pentru astfel de situaii, n care apreau
intrui.
Pointer se uit cum Mick inspecta retransmitorul, dup
care trecea la verificarea dulapurilor i a sertarelor din rulot.
Maestrul atentatelor cu bomb se ncrunt, ntrebndu-se cine
anume erau cei doi vizitatori nepoftii. tia c n-aveau s
gseasc nimic n vehicul care s le fie de vreun ajutor.
ns cine erau ei? Poliia? FBI-ul? CIA-ul? tiau ceva despre
Elena? Pistoalele pe care le aveau preau extrem de
neobinuite. i cum de gsiser vehiculul?
i ngdui un zmbet uor. Nu mai conta acum. Nimic din
toate astea nu mai conta. tiuse din capul locului c, pn la
urm, asta avea s se ntmple. Cine tie ce agenie
guvernamental responsabil cu aplicarea legii era pe urmele

sale. Ei i ce? Noaptea asta era noaptea pe care o ateptase


att de mult. Avea s fie cea de pe urm, cea care conta cuadevrat. Cnd l vor gsi ei, se va dovedi a fi prea trziu.
Preaiubitul su fiu avea s fie n cele din urm rzbunat ntrun mod spectaculos.
***
Marcie Deveraux i Fergus Watts se tratau reciproc cu ceea
ce putea fi cel mai bine denumit ca respect profesional.
Fergus se hotrse pe durata zborului n aparatul Tornado c
n-avea s-i pomeneasc nimic lui Deveraux despre
nscenarea de pe Heathrow. n primul rnd, pentru c fusese o
treab bine fcut, iar Fergus, vrnd-nevrnd, respecta asta.
n al doilea rnd, pentru c nu voia s o enerveze pe
Deveraux mai mult de-att, ca nu cumva s-o pun n alert cu
privire la propriile lui planuri. i n al treilea rnd, Fergus dorea
s-i reia imediat munca.
Aa c nu fcu niciun fel de trimitere la faptul c Deveraux l
omorse pe Joey Omolodon; se mulumi s reitereze
ngrijorarea lui Ruth Jacobson cu privire la starea mental a
Elenei. Atunci cnd discutar despre scrisoarea pe care fata o
lsase pentru tatl ei, el nu sufl o vorb despre faptul c Joey
n-avea s citeasc vreodat acea scrisoare. Se purt ca i
cum el nc mai era n via, fiind pentru moment dat
disprut.
Deveraux fu mai mult dect uurat: n-aveau vreme de
acuze reciproce. l puse rapid pe Fergus la curent cu ce se
ntmplase de cnd sosiser n New York. i vorbi pn i
despre rolul pe care-l aveau Fran i Mick n vntoarea lui
Black Star, ca i cum Fergus tiuse tot timpul despre
implicarea lor n operaiune.
Fergus ddu din cap n semn c pricepuse dar nu fcu niciun
comentariu. Fr s i-o spun direct, Deveraux i dezvluise
cine avea s se ocupe de anihilarea propriu-zis a lui Black
Star. Iar lui Fergus nu trebuia s-i explice cineva c tot cei doi
aveau s rspund prezent n momentul n care Deveraux
decidea c el, Danny i Elena nu mai erau necesari.
Amndoi se purtau politicos i cu profesionalism, n timp ce
limuzina intra n ora i se ndrepta spre Hotelul Four Seasons.

Deodat sun telefonul Xda al lui Deveraux.


Da, Fran?
Am gsit un vehicul. Aici se afl un retransmitor.
Semnalul e criptat i transmis pe unde ultrascurte.
Deveraux oft iritat i se gndi pre de o clip.
Cred c n-ar trebui s fim surprini n-a avut niciodat de
gnd s ne fac viaa uoar.
Era o lovitur, ns, aa dup cum spusese i Deveraux, nu
una complet neateptat. Asta nsemna c semnalul era
recepionat n rulot i mai apoi transmis unui alt receptor.
Black Star putea s se afle n locaia aceea, ns era la fel de
posibil ca semnalul s mearg ctre un alt retransmitor. i
mai apoi la un altul. i la nc unul, i tot aa. n felul sta, era
posibil ca Black Star s fie pe undeva prin nord, tocmai n
Canada.
Retransmitorul mrea puterea semnalului codat, iar acesta
putea fi trimis mai departe pe distane lungi. Singurul lucru n
favoarea vntorilor era c undele ultrascurte operau ntr-o
band ngust de frecvene iar antena trebuia s fie
ndreptat n direcia n care era transmis semnalul.
Deveraux tia asta.
Ai face bine s-o luai din aproape n aproape.
Da, i rspunse Fran, m gndeam c-o s spui asta. S-ar
putea s dureze ceva timp.
Spune-mi nite amnunte despre rulot i o s facem
nite verificri. Ne apropiem din ce n ce mai mult de
nemernicul sta.
Deveraux i not datele pe care i le ddu Fran, dup care
ncheie convorbirea. l puse rapid n tem pe Fergus cu
ultimele nouti.
Asta nu m face s m simt mai bine cu privire la
sigurana Elenei, spuse el. Ea pe unde-i acum?
La cumprturi.
i ce cumpr?
Black Star a pus-o s alerge n lung i-n lat prin ora.
Danny face tot ce poate ca s-i rmn pe urme, ns e pe
cont propriu ct timp Fran i Mick ncearc s dea de Black
Star, aa c

Telefonul Xda al lui Deveraux sun din nou. Era Danny.


Da, Danny? spuse ea trecndu-i celularul pe speaker.
Am pierdut-o! Am urmrit-o ntr-un taxi pn la alt
drogherie. A cumprat aspirine, lumnri i alte lucruri. n
mod clar e vorba de amestecul numrul 39. ns dup aia a
luat metroul, iar pn cnd mi-am luat eu bilet, a disprut. Nam avut cum s mai dau de ea.
Deveraux primi bine vetile; nu se ateptase ca Danny s
poat s rmn pe urmele ei la nesfrit.
Cel puin tim ce face. ntoarce-te la hotel i las-i Elenei
un marcator i un mesaj. Spune-i c avem nevoie de orice
informaie pe care ne-o poate da prin cutia potal
improvizat.
Dar nu vreau s stau degeaba i s atept, zise Danny pe
un ton precipitat. Trebuie s mai pot face i altceva.
Da, poi, Danny, i spuse Deveraux tios. Poi s respeci
ordinele! Acum du-te napoi la hotel i ateapt!
Fergus interveni n discuie.
Danny?
Eti i tu acolo!
Bineneles c sunt, spuse Fergus, privind-o pe Deveraux.
Uite ce e, nu-i face griji, o s-o scoatem pe Elena din asta.
Deveraux ntrerupse convorbirea; nu aveau timp pentru
reuniuni de familie.
Trebuie s ajung la Pennsylvania, la Danny, spuse Fergus.
Dac Elena ncepe s fac amestecul cnd o s se ntoarc,
nseamn c atacul va avea loc astzi. Trebuie s fiu acolo, la
hotel!
i ce poi s faci tu acolo?
Fergus n-avea de gnd s-i spun lui Deveraux despre
pulberea din geanta sa diplomatic.
Dac tu sau echipa ta dai de urma lui Black Star n timp
ce Elena face amestecul, pot s-o scot de-acolo i s fac
amestecul sigur.
Deveraux tia c Fergus avea dreptate. Era cea mai bun
modalitate de a i se folosi abilitile; reprezenta motivul
pentru care el se afla aici. ns pentru moment voia s-l in
pe Fergus n preajma ei, astfel nct s-l poat supraveghea,

nc aveau drum lung de btut pn s-l prind pe Black Star,


iar pentru moment, n ciuda ngrijorrii legate de starea
mental a Elenei, atta timp ct o aveau sub supraveghere,
ea era ct de ct n siguran. Dac ncercau s se apropie de
ea i s o abordeze n vederea unei discuii, riscau s
deconspire ntreaga operaiune.
Nu, spuse ea fr s se uite la Fergus. O s rmi cu mine
pn cnd i dau vreo sarcin.
Fergus se ls pe spate, fr a da vreo replic. Citise
rapoartele lui Deveraux: i cunotea inteniile cu privire la
soarta sa, a lui Danny i a Elenei, de ndat ce Black Star era
mort. ns nu tia care fusese rspunsul lui Dudley la
recomandarea lui Deveraux, dei putea s bnuiasc,
bazndu-se pe anii petrecui n bran: Recomandarea
pentru eliminare este aprobat.
Ironia ntregii situaii aproape c-i smulse un zmbet: ei
rmneau n via atta timp ct mai tria Black Star.

34
Dup expediia fcut prin ora pentru cumprturi, Elena se
ntoarse n cele din urm la hotel crnd dou sacoe
burduite i noua geant sport, care ddea i ea pe-afar.
Acum trecuse dincolo de grania oricrei noiuni fireti de
oboseal i se simea straniu de revigorat i, n acelai timp,
detaat. Detaat de orice altceva n afara lucrului pe care
trebuia s-l fac. Era aceeai senzaie pe care o avusese n
magazin, la Dolce & Gabbana, numai c acum o resimea n
permanen.
Black Star o avertizase c trebuia s mai recupereze nite
lucruri de la recepia hotelului. Se tr pn la recepie i-i
spuse numele i numrul camerei.
Cred c avei ceva pentru mine.
Oho, ai o grmad de suvenire de dus napoi acas, zise
recepionerul, uitndu-se la pungile ei cu cumprturi n timp
ce-i ddea o hus de haine ce avea pe ea logoul Dolce &
Gabbana, mpreun cu un alt plic maroniu de transportat
bunuri, pe care numele Elenei se gsea scris pe partea
frontal. O s plteti o grmad pentru suplimentul sta de
bagaje!
Elena nici mcar nu se mai deranj s-i rspund. i oferi un
zmbet stins brbatului, strecur plicul ntr-una din pungile cu
cumprturi i se ndrept spre lifturi. Se atepta ca Black
Star s intre on-line imediat ce ea intra n camer. i chiar aa
se ntmpl.
TE-AI DESCURCAT BINE, GOLA, FOARTE BINE, SHI
SHTIU CA ESHTI OBOSITA. INSA NU-TZI FACE GRIJI, MAI
SUNT DOAR CATEVA ORE SHI TOATE ASTEA O SA SE
TERMINE. ACUM TREBUIE SA FACI EXACT CEEA CE-TZI
SPUN I CHIAR SA AI GRIJA MARE CUM LUCREZI. OK?????
Uitndu-se la ea de la biroul lui aflat la muli kilometri
distan, Pointer fu tentat s-i spun Elenei s nchid

televizorul, care nc mergea pe canalul C-SPAN, ns avea


chestii mai importante de luat n consideraie dect la ce
anume se uita ngerul su. Era posibil ca Elena s suspecteze
c, ntr-un fel sau altul, el o urmrea, ns n-avea de gnd s-i
confirme asta. Nu nc. Nu nainte de a fi absolut necesar.
n timp ce el se gndea la asta, Elena pru s-i dea seama
i singur c televizorul era nc pornit, bolborosind nite tiri
plictisitoare. Se duse spre el, oferindu-i lui Pointer prilejul s-i
vad de aproape faa obosit, l opri i dup asta se ntoarse
la BlackBerry.
DA, BINE.
BUN, ACUM, MAI INTAI DE TOATE, VREAU SA SCOTZI
ABSOLUT TOTUL DIN PUNGI SHI SA LE NTINZI PE PAT.
ASIGURA-TE CA AI SEMNUL CU NU DERANJATZI PE
USHA.
E DEJA ACOLO!!
Pointer o instruise pe Elena s cumpere tot ce era necesar ca
s fac amestecul numrul 39. Fata se uit la strania asociere
de ingrediente: tablete de aspirin tuburi de vaselin
sticle de alcool medicinal pachete cu lumnri pn i un
borcan de acid sulfuric, pe care-l obinuse de la un magazin
de metalo-chimice. De asemenea, mai cumprase un set de
cntare de buctrie i unul de oale electrice de fiert orezul.
Cnd totul se gsi fie pe pat, fie pe podea - cum se-ntmpla
cu oalele de fiert orezul i cu cntarele -, Pointer ncepu s-i
dicteze Elenei cum s-i prepare instrumentul propriei mori i
al morii multor altora.
Trebuia s se mite repede; dispozitivul necesita n jur de trei
ore pn s fie gata ns etapele nu puteau fi grbite. O
singur micare greit putea s produc un dezastru, iar anii
ntregi de pregtire aveau s fie astfel anihilai instantaneu.
OK, HAI SA-I DAM DRUMUL. MAI INTAI, TOATA CHESTIA
ASTA O SA MIROASA URAT SHI O SA SE NCINGA, ASHA
CA VREAU SA DAI AERUL CONDITZIONAT PE RECE - LA

PUTERE MAXIMA. TRAGE DRAPERIILE, DUPA CARE IA O


PATURA DE REZERVA DIN DULAP SHI -NDEAS-O N
SPATZIILE DIN JURUL USHII ASTFEL -NCAT MIROSUL SA
NU IASA DIN CAMERA. NU VREM SA ATRAGEM ATENTZIA
ASUPRA A CEEA CE FACEM.
n camera de hotel, Elena simi fiori de ghea pe ira
spinrii. Deci ajunsese la momentul decisiv.
Cu inima btndu-i cu putere n piept, tia c trebuia s se
concentreze i s urmeze instruciunile n mod metodic,
aproape ca un robot, supunndu-se ordinelor lui Black Star.
Fr ns s se dea de gol nici mcar pentru o clip c tia
ceva despre explozibilul plastic.
OK, GOLA, PUNE-TZI MANUSHILE DE CAUCIUC. O SA
ZDROBIM TOATE ASPIRINELE ALEA. IA VREO 50 PENTRU
NCEPUT SHI IMPATURESHTE-LE INTR-0 FOAIE DE ZIAR. APOI O
SA-TZI SPUN CE SA FACI MAI DEPARTE.
Elena se ntinse dup un tub cu aspirin i o foaie de ziar.
***
Fergus i Deveraux erau n apartamentul de la Four Seasons
i tocmai primiser veti despre o descoperire vital.
Nicio ncercare de a da de urma identitii unui proprietar
sau a unei persoane ce nchiriase o rulot nu se putea realiza
prin intermediul serviciilor de securitate ale Statelor Unite
deoarece ntreaga operaiune era executat sub acoperire.
ns ofierii MI6 din Londra fcuser ore suplimentare ca s
gseasc detaliile lips. i o fcuser cu mare art.
Urmriser
vehiculul
folosindu-se
de
numrul
de
nmatriculare i descoperiser c era unul dintre cele cinci
vndute recent i nregistrate la o adres din Upper East Side,
n Manhattan.
Vehiculele erau nregistrate la respectiva adres pe numele
unei companii cinematografice. ns verificrile ulterioare
dezvluiser c aceast companie nu fcuse nici mcar un
singur film i nici nu fusese implicat n vreun fel n vreo
producie de acest tip. Tot ceea ce fcuse compania n istoria
ei fusese s achiziioneze aceste rulote.

n datele de nregistrare secretarul companiei aprea ca fiind


un brbat numit Herman Ramirez, care locuia, se pare, la
aceeai adres. Dup cercetrile sub acoperire derulate n
continuare ieise la iveal i permisul de conducere al
brbatului. Fergus i Deveraux se uitau acum la fotografia lui
Ramirez, scanat dup permis i afiat pe ecranul laptopului
lui Deveraux.
Probabil c-ar fi trebuit s am puin mai mult ncredere n
Danny, spuse Deveraux n timp ce se uita la figura de pe
ecran.
Ce vrei s spui? ntreb Fergus.
Mi-a spus c a vzut un mexican care-o urmrea pe Elena.
Avea dreptate: aici l avem pe Black Star.
Fergus nu era niciodat uor de convins, i, n plus, era prea
ngrijorat de soarta Elenei pentru a mai face vreun comentariu
cu privire la abilitile lui Danny n domeniul supravegherii.
Fcu semn din cap spre ecranul computerului.
Ce altceva mai tim despre tipul sta?
Nimic. Chiar nimic. nainte de asta, se pare c nici n-a
existat oricum, nu n SUA.
n timp ce ei se uitau lung la ecranul computerului, sun
mobilul Xda al lui Deveraux.
Era Fran.
Am gsit alt rulot. Cu retransmitor, la fel ca nainte. Sar putea s dureze mult timp.
Las-o balt, spuse Deveraux rapid. Am o adres pentru
voi. Un apartament de lux, n Wiltshire Buildings, pe East
Ninety-sixth Street. Pe numele de Ramirez. Herman Ramirez.
tii ce trebuie s facei.
***
Elena reacion asemenea unui iepure surprins n btaia
farurilor unei maini atunci cnd auzi un ciocnit la u.
ncremeni, cu ochii mrii de fric.
Urmase, total absorbit, instruciunile lui Black Star, lucrnd
de peste o or ct putea de repede, executndu-i ntocmai
fiecare ordin n parte. Avusese grij s fac i cteva greeli
neimportante, s ovie ocazional. Black Star o corectase
rapid, repetndu-i instruciunile pn cnd era sigur c ea le

nelege.
Explozibilul era creat ncetul cu ncetul, cu ingrediente
msurate n cantiti precise i adugate cu grij la amestecul
mortal.
Aerul condiionat btea cu putere, cu ventilaia la maximum,
ns n camer domnea cldura, iar atmosfera era
neptoare, din cauza vaporilor toxici aprui pe msur ce
amestecurile din oalele electrice de fiert orezul se nclzeau la
foc mic. Ochii Elenei lcrimau ncontinuu, pe frunte avea
numai bobie de transpiraie i se strduia s nu vomite din
pricina gazelor toxice inhalate.
ns i continua treaba, urmnd fr abatere fiecare
instruciune, de-acum fascinat cu adevrat de ceea ce
pregtea, o fascinaie ngrozitoare.
i deodat se auzise ciocnind la u.
Elena se uit, cu ochii mrii, la BlackBerry, ateptndu-se
cumva ca Black Star s-i spun ce s fac. ns pe ecran nu
apru nimic: trebuia s rezolve problema de una singur.
Da? strig ea.
Sunt camerista! Trebuie s v fac curenie n camer!
Elena ncerc s nu trag prea mult aer n piept n timp ce se
gndea ce s spun.
N-am nevoie de curenie n camer, mulumesc! Nu azi!
Urm un moment de tcere, rstimp n care camerista de pe
hol ncerca s neleag cu exactitate ce se ntmpla de
cealalt parte a uii nchise.
Suntei OK acolo, nuntru? Se simte un fel de miros
ciudat. Ca i ca i cum cineva ar face mncare.
Elena se uit la oalele de fiert orezul, cu coninutul lor
nefast, nclzit la foc mic, i spuse primul lucru care-i trecu
prin minte.
E un burger. L-am adus cu mine din ora, ns a fost oribil,
n-am putut s-l mnnc. De fapt, nu m simt prea bine.
Nu? Vrei s chem un doctor?
Nu, nu e nevoie, o s-mi revin. Nu trebuie dect s dorm
puin.
Se ls din nou tcerea.
i suntei sigur cu privire la camer? O s trebuiasc s-

mi informez supervizorul dac nu fac curat n camer.


Sunt sigur. Mulumesc! i mulumesc pentru pentru
grij.
Nicio problem! Sper c o s v simii mai bine mine.
Elena se ridic, se duse la u i-i lipi o ureche de ea.
Deslui zgomotul scos de cruciorul cu ustensile de
curenie care se ndeprta pe coridorul acoperit cu mochet.
Cnd se ntoarse, BlackBerry-ul scoase un sunet ce o
avertiza cu privire la sosirea unui nou mesaj. l ridic i se uit
la ecran.
BRAVO! HAI SA MERGEM MAI DEPARTE, CE ZICI??? NAVEM PREA MULT TIMP!!!
n momentul acela Elena tiu cu siguran ceea ce
suspectase tot timpul: Black Star o urmrea. i o i asculta.
Tast cteva cuvinte pe BlackBerry.
MA URMARESHTI, NU-I ASHA???
Dup o scurt pauz Black Star reveni.
BINEINTZELES. DA, TE URMRESC CA SA NU PATZESHTI
CEVA! TE DERANJEAZA???
Elena zmbi. tia ce s-i spun.
NU. MA BUCUR. MA FACE SA MA SIMT MAI BINE.

35
Herman Ramirez nu pusese niciodat sub semnul ntrebrii
aciunile stpnului su i nici nu-l contrazisese vreodat pe
durata ndelungatei lor campanii de rzbunare.
Dac n vreun moment i aprea n minte pn i cea mai
mic smn de ndoial cu privire la ce fceau, se gndea la
Chuck. Acum ar fi avut deja douzeci i doi de ani, ar fi
terminat colegiul i i-ar fi nceput cariera.
Chuck fusese un biat artos. Ar fi avut o grmad de
prietene, ar fi dat petreceri, ar fi mers n vacane. Banii n-ar fi
constituit niciodat o problem, aa c anii de maturizare n
care biatul ar fi descoperit lumea ar fi fost plini de tot soiul
de experiene incitante.
Iar mai trziu Chuck s-ar fi cstorit i, mai mult ca probabil,
ar fi avut copii. Iar Herman ar fi luat parte la toate acestea.
Ateptase cu nerbdare venirea unor astfel de timpuri pe
cnd Chuck era n via. Se gndise adesea la toate acestea
atunci cnd el tria, iar dup moartea sa fcea la fel de des
acelai lucru.
Herman nu simise niciodat c este legat de ceva pn
cnd nu fusese acceptat i adoptat ca membru al familiei
Pointer.
N-avea niciun fel de amintiri legate de neamurile sale, cci
fusese abandonat nc din pruncie pe strzile din Mexico City.
Fusese dus la un orfelinat, dar fugise la vrsta de nou ani i
trise pe strzi, ctigndu-i existena cum putea.
Nici pe cnd era copil, nici ca adolescent sau ca adult, nu
avusese parte de prea mult buntate. Nu fusese mai bine
nici cnd luase decizia de a trece ilegal grania n SUA, acolo
unde existena sa solitar continuase fr niciun el adevrat.
Pn n ziua n care btuse la ua reedinei familiei Pointer
din The Hamptons, ca s ntrebe dac n-aveau nevoie de un
om bun la toate.
Dup aceea, viaa i se schimbase complet. n mai bine i
pentru totdeauna. Era bine. Era mai bine dect att: avea

parte de mai mult dect i putuse imagina vreodat.


Pn pe 11 septembrie 2001.
De atunci, nu mai existase dect un singur obiectiv:
rzbunarea.
N-avusese niciun moment de remucare pentru campania de
atentate cu bomb, i nici cea mai vag urm de comptimire
pentru victime. Pn astzi.
Herman mersese dup Elena peste tot prin Manhattan,
urmrindu-i fiecare micare i raportndu-i stpnului su
fiecare etap parcurs.
Ea pruse foarte trist i pierdut pe msur ce se apropia
tot mai grabnic de propria moarte. i ceva din vulnerabilitatea
i din izolarea Elenei atinsese o coard sensibil undeva n
strfundul lui Herman.
Dup ce o urmrise pe Elena pn ce fata revenise la Hotelul
Pennsylvania, el cut un restaurant, unde se aez i mnc
ceva. Avea puin timp liber, tiind c Elena era n acele
momente pe minile stpnului su.
i, n timp ce sttea la mas i mnca, ncepu s se
minuneze de bizarele i neobinuitele gnduri care-l
ngrijorau. Se ntoarse pe East 96th Street, la apartamentul
su de la ultimul etaj unde avea s se schimbe, pregtindu-se
pentru momentul n care i s-ar fi cerut s plece ca s
urmreasc actul final al Elenei din seara aceea, ncercnd n
continuare s se dumireasc de ce se simea aa de rscolit.
Abia cnd iei din lift i-i scoase cheile de la apartament din
buzunarul gecii i ddu finalmente seama ce anume l fcuse
s se simt astfel: Elena i reamintea de el nsui, de-atunci,
de cnd era copil, singur pe strzi.
Asta fusese pricina strii sale. Se simea mai bine acum c
descoperise cu exactitate ce anume l necjise. Mintea i se
limpezise, nemailsnd loc pentru nimic altceva n afar de
ceea ce trebuia fcut. Era concentrat din nou, astfel nct
putea s-i dea raportul regulat stpnului su i s continue
cu pregtirile.
Se opri la ua apartamentului, i scoase telefonul celular i
form un numr.
Da?

M-am ntors la apartament acum, domnule, i o s fiu gata


la timp. O s am grij ca ea s fie punctual acolo unde
trebuie s ajung.
Introduse cheia n broasc, o rsuci i mpinse ua n timp
ce-l asculta pe brbatul pe care-l admirase ntotdeauna mai
mult dect pe oricine altcineva. Brbatul pentru care era
dispus, chiar bucuros, s moar.
Elena o s fie i ea gata, spuse Charles Pointer al II-lea.
M uit chiar acum la ea. Totul merge conform planului.
Herman intr n apartament i mpinse ua ca s-o nchid.
O s v sun cnd o s fiu gata de plecare. Mai avei alte
ordine, domnule?
Nu. F exact aa cum am stabilit. Nu trebuie dect s fii
acolo i s m informezi cnd a intrat n cldire. Sunt convins
c toate canalele TV de tiri o s transmit succesul nostru la
puin timp dup aceea. Asta-i tot.
Pointer nchise nainte ca Herman s apese butonul de
ncheiere apeluri al celularului su.
Herman i bg telefonul la loc n buzunar i se decise s
fac un du, ca s scape de transpiraia adus de o zi
petrecut mergnd de colo-colo prin ora.
Deodat, dou micri fulgertoare se nregistrar n
camerele aflate de o parte i de alta a coridorului larg.
nainte ca Herman s apuce mcar s-i dea seama ce se
ntmpl, un brbat i o femeie stteau n faa lui, amndoi
aintind spre capul lui nite pistoale cu aspect ciudat, cu evile
late.
Nu mica! strig brbatul, care se gsea mai aproape de
Herman. Nici mcar s nu clipeti!
Se apropie cu grij de Herman, asigurndu-se c femeia,
care sttea puin mai n spate pe coridor, avea n continuare
inta n ctarea armei, astfel nct, dac era necesar, s-i
poat zbura creierii.
Herman se uit cum pistolul P11 se apropia din ce n ce mai
mult de capul lui, fr s-i fie fric, fiind doar intrigat de
aspectul su bizar. Se vedeau clar cele cinci camere ale
cartuului n gura evii.
i ddu seama c, ntr-un fel sau altul, captul pistolului i

amintea de o versiune miniatural a armelor Gatling pe care


le vzuse n vechile filme western ce nfiau cavaleriti
americani care operau o mitralier rotativ mecanic; aceasta
scuipa cartu dup cartu spre inamic pe msur ce prin ea
era trecut o band lung de cartue.
Cine-i acest domnule cu care vorbeai? strig femeia,
naintnd spre Hermann astfel nct s poat scoate telefonul
din buzunarul mexicanului.
Brbatul apropie i mai mult arma de Herman, pn cnd i-o
lipi de obraz, apsnd cu putere.
Dac Herman ar fi putut s zmbeasc, ar fi fcut-o. Era
mulumit. Linitit. Singurul su regret era c, pn la urm, navea s vad evenimentele spectaculoase din acea noapte.
N-avea s mai fie prezent, ns nu mai conta: menirea lui
fusese numai aceea de a se afla la ndemn n caz de
urgen, ns era imposibil s apar vreo situaie de urgen.
Elena avea s-i croiasc drum pn acolo, aa cum plnuise
stpnul su. Era complet sub controlul lui; Herman vzuse
asta cu ochii lui de-a lungul ntregii zile.
Aa c Herman era pregtit, iar atacatorul su, de fapt, i
uurase treaba
***
nainte ca Mick s se poat trage napoi, Herman i ridic
ambele palme spre mna agentului, i-o cuprinse strns i-i
aps forat degetul aflat pe trgaci.
Cu o bufnitur surd, un glon fu tras instantaneu, penetrnd
craniul lui Herman i ngropndu-se adnc n peretele din
spatele mexicanului.
n afar de pocnetul pistolului, singurul zgomot care se mai
auzi fu cel al corpului lui Herman care, aruncat violent n zid,
se prvli pe covorul mprocat cu snge.
La dracu! La dracu! La dracu! rcni Mick uitndu-se la
trupul mexicanului care se contorsiona n agonie.
Telefonul! strig Fran. Ia-i telefonul! Primea ordine de la
altcineva. Nu el este Black Star!

36
Un alt telefon Xda, nou-nou, identic cu cel pe care l avea
Deveraux, era aezat pe masa din lemn splcit din
apartamentul su de la Four Seasons. Partea de sus a
telefonului era rabatat astfel nct s fie vizibil ecranul.
Un tehnician de pe lng Consulatul Britanic tocmai prsise
ncperea dup ce pornise aparatul Xda i-l conectase la un
website pe care-l folosea Black Star. Tehnicienii - asemenea
curierilor - aveau parte ntotdeauna de minimum de informaii
atunci cnd trebuiau s contribuie la o operaiune. Nu fceau
altceva dect s execute nite ordine.
Era vital ca Xda-ul lui Deveraux s fie disponibil tot timpul
pentru apelurile telefonice primite din partea echipei sale, aa
c tehnicienii i asiguraser unul identic, care avea s fie
conectat n permanen la conversaiile on-line dintre Elena i
Black Star.
Tnrul i entuziastul tehnician ncepuse prin a-i da lui
Deveraux o explicaie detaliat asupra modului n care un
hacker ca el reuise s penetreze sistemul, folosind i
procesnd informaiile descrcate din BlackBerry-ul Elenei.
ns, dac se ateptase s primeasc laude, nu le primi.
Imediat ce dispozitivul deveni operaional, Deveraux i art
omului ua fr menajamente. Nu o interesa deloc cum
mergea, ci numai dac mergea.
Abilitile lui Fergus n privina dispozitivelor de comunicaii
mobile erau limitate doar la a da i la a primi telefoane, aa
c lui i se nmnase un telefon mobil obinuit, dar sigur,
precum al lui Danny.
La cteva secunde dup ce tehnicianul, uor dezamgit, iei
din camer, Xda-ul afi pe ecran confirmarea absolut a
ceea ce Fran i raportase printr-un apel telefonic lui Deveraux
cu numai dou minute nainte: Herman nu era Black Star,
deoarece Black Star nc mai comunica on-line cu Elena.
OK, GOLA, SUNTEM APROAPE GATA. AI FACUT FOARTE

BINE AMESTECUL, ACUM TREBUIE SA IEI NISHTE


GHEATZA DE LA AUTOMATUL DE PE CORIDOR. SHTIU CA
E UNUL ACOLO, AM VERIFICAT DEJA. AI GRIJA CAND
IESHI DIN CAMERA. SHI SA IEI MULTA GHEATZA.
Deveraux se ntoarse spre Fergus.
Ghea?
Fergus se albise la fa; devenise cadaveric.
Face amestecul. Se va ntmpla n noaptea asta trebuie
s fiu acolo!
Mai ateptm! l repezi Deveraux. Nu ne permitem s-l
alertm pe Black Star dnd buzna n camera Elenei!
Secundele devenir minute n timp ce ateptau s apar
urmtorul mesaj. n timp ce Deveraux se uita int la ecranul
telefonului Xda, Fergus se ridic n picioare i ncepu s fac
ture prin camer, ncercnd s-i domoleasc durerea din
piciorul ce parc-i pulsa ntruna. Zborul pe deasupra
Atlanticului, ntr-un spaiu ngust, nu-i atenuase defel durerea
provocat de ran, dimpotriv.
Hai c s-a ntors, strig Deveraux, iar Fergus travers
camera ct putu de repede ca s se uite la ecran.
AM LUAT GHEATZA. CE SA FAC CU EA???
DU-TE LA BAIE. PUNE DOPUL LA CHIUVETA SHI VARSA
GHEATZA. APOI, VARSA CONTZINUTUL CELOR 2 OALE
PESTE GHEATZA. GAZELE O SA FIE DE COSHMAR ASHA
C-O SA TREBUIASCA SA IESHI RAPID SHI SA INCHIZI
USHA DE LA BAIE. ASHTEAPTA 10 MINUTE, DU-TE
INAPOI, SHI AR TREBUI SA VEZI NISHTE CRISTALE
GALBENE.
Asta-i! strig Fergus. Cristalele astea sunt explozibil pur!
Mai are nc dou ore de fcut amestec i poate trei sau patru
pn cnd amestecul va atinge capacitatea de detonare.
Trebuie s-l gsii pe Black Star ct mai repede, altfel ea o s
plece n ora cu tot rahatul la strns n jurul corpului!
***
n timp ce soarele dup-amiezii btea n geamurile

ntunecate ale biroului su, Charles Pointer se ncrunt:


tocmai auzise un bzit uor provenit de la computer. Se
ntmplase de fiecare dat n ultimele trei ocazii cnd
trimisese sau primise un mesaj, i de fiecare dat aceste
sunete fuseser puin mai intense ca nainte.
n ntreaga sa carier, Charles Pointer fusese un maestru cu
recunoatere universal n tehnologia computerizat i
dezvoltare de software. Un adevrat deschiztor de drumuri.
Proiectase i construise sistemul pe care-l folosea acum, un
sistem cum nu mai exista altul n lume.
Computerul reprezenta instrumentul su de lupt, avnd un
software de aprare unic, armura sa n caz de atac suferit.
tia dincolo de orice dubiu c sistemul lui era atacat i c
protecia i fusese cumva strpuns. Se apropiau tot mai tare
de el. La nceput fusese intrarea n for n rulot, iar acum
asta. ns nu trebuia s intre n panic; computerul lui Pointer
era proiectat astfel nct s transforme aprarea n
contraatac.
Un alt mesaj veni de la Elena, dimpreun cu bzitul deja
obinuit, puin mai puternic dect mai devreme.
GATA, AM FACUT-O. PUTE INGROZITOR, ABIA DACA MAI
POTZI RESPIRA AICI.
NU-TZ FACE GRIJI, MIROSUL O SA DISPARA IN CURAND.
NU TREBUIE DECAT SA TZII AERUL CONDITZIONAT
PORNIT SHI SA LASHI GHEATZA SA-SHI FACA TREABA. O
SA TREBUIASCA SA REPETZI OPERATZIUNEA DE 4 ORI CA
SA OBTZII CANTITATEA NECESARA DE CRISTALE
GALBENE. ASHA CA MAI ADU GHEATZA SHI AI GRIJA!!

37
Danny se sturase s mai aib rbdare. Se sturase i s
mai execute ordine. Fcuse ntocmai cum l instruise
Deveraux i lsase o bulin ca marcator i un mesaj n cutia
potal improvizat pentru Elena, ns nu primise nimic la
schimb.
Ateptase mai mult de o or nainte s viziteze din nou cutia
potal improvizat, ns nu gsise niciun mesaj de la Elena.
Camera ei se gsea puin mai departe pe coridor, iar el voia
cu nfrigurare s tie ce se ntmpla nuntru, ns i ddea
seama c, dac se ducea i ciocnea la u, putea foarte bine
s-i pun Elenei viaa n pericol.
Danny tia aproape cu certitudine c Black Star avea un
sistem de supraveghere ce opera n camera Elenei. i, dei
Deveraux i furnizase numai informaiile pe care le
considerase strict necesare, din cte i dduse singur seama,
Fran i Mick ncercau n vreun fel s localizeze respectivul
sistem.
Din acest motiv lsaser n sarcina lui munca de
supraveghere, iar el se achitase de ea ct putuse de bine.
ns acum nu mai fcea nimic. Iar Danny nu suporta s nu
fac nimic.
Era din nou la el n camer, privind pe fereastr cum se
scurgea traficul din Manhattan pe lng hotel, ncercnd s se
decid dac trebuia sau nu s-i sune din nou pe Deveraux i
pe bunicul su.
Avea telefonul mobil n mn i l furnicau degetele de
nerbdare s apeleze numrul lui Deveraux. Totui, rezist
acestui impuls. Se ntoarse dinspre geam i-i lu cheia tip
card de la camer. Avea s se mai uite o dat n cutia potal
improvizat.
Se hotrse s-o ia iari pe scrile de la ieirea de urgen,
gndindu-se c, dac lua liftul de la etajul su, ar fi prut
oricui ciudat ca el s coboare la etajul opt. Singurul motiv
pentru care ar fi avut sens un astfel de comportament al su

ar fi fost existena unei cunotine de-ale sale la etajul opt, or,


din perspectiva unei a treia pri, el nu cunotea pe nimeni
acolo. De cnd se hotrse s le respecte cu strictee SOPurile, ele deveniser o a doua natur pentru Danny.
Pe casa scrii era rece i curent, iar Danny numr palierele
n timp ce cobora, adidaii din picioarele sale nescond
practic niciun zgomot pe treptele de beton.
Ajunse la etajul opt i atept un moment, dup care se uit
prin sticla armat, termorezistent, a micii ferestruici
rectangulare. Nu se zrea nimeni pe coridorul mochetat.
Danny deschise ua i intr pe culoar.
Dup care ncremeni.
Elena sttea lng ua camerei sale. Cu o mn, inea strns
la piept ceva ce semna cu dou pahare mari de hrtie pline
cu ghea. i descuiase ua de la camer cu cheia tip card i
tocmai o mpingea ca s-o deschid cnd se uit n dreapta i-l
vzu pe Danny.
l privi fix, dup care i zmbi fugar i intr n camer.
Danny nc mai ncerca s vad dac mai putea face ceva
cnd i sun mobilul. i scoase telefonul din buzunar n timp
ce se napoia pe casa scrilor, dup care rspunse.
Da?
Vocea lui Fergus era mai mult dect optit.
Danny, sunt eu.
Bunicule! Am vzut-o, e OK.
***
Fergus era n baia apartamentului lui Deveraux, ncercnd
s-i menin vocea ct mai joas.
Astea-s veti bune, spuse el, uurat s aud c Elena
supravieuia vaporilor otrvitori care, dup cum tia el foarte
bine, aveau s-i umple camera. Acum, ascult-m. Ea face
amestecul, aa c nu mai avem dect vreo cteva ore la
dispoziie nainte de atac, iar Deveraux n-a dat nc de Black
Star. Am pulberea cu mine, trebuie s ncercm s i-o dm
Elenei. tiu c e urmrit tot timpul, ns s-ar putea s
reueasc s-o adauge la amestec. Merit s ncercm. Aa c,
unde ne ntlnim? Ddu din cap n timp ce asculta
instruciunile lui Danny. Bun, o s fiu acolo n curnd. S m

atepi.
nchise mobilul i trase apa la toalet, dup care se ntoarse
n camer, unde Deveraux urmrea mesajele dintre Black Star
i Elena.
***
Minile lui Pointer se micau rapid pe tastatura computerului
n timp ce cuta, calm, s descopere sursa atacului executat
asupra mainriei sale. Poate c tehnicienii de la Consulatul
Britanic se descurcau bine, ns n comparaie cu Pointer nu
erau dect nite copii de coal
***
Deveraux i Fergus n-aveau habar c vnatul devenea
vntor. Fergus era mult mai ngrijorat de soarta Elenei.
Trebuie s-o scoatem de-acolo imediat!
Nu, spuse Deveraux. Nu nc. Fran i Mick urmresc apelul
fcut de Ramirez prin ECHELON11. O s-l gsim pe Black Star
i-o s ajungem la el n curnd. Dac o scoatem acum pe
Elena, o s tie c suntem pe urmele lui. Ea trebuie s
continue.
Computerul ECHELON, care colecta ncetul cu ncetul
informaiile electronice din spaiu, provenite din apeluri
telefonice, texte i e-mailuri, i le trimitea napoi pe pmnt
pentru a fi stocate ntr-o imens reea computerizat, deja
detectase apelurile lui Herman i stabilea cu precizie locul n
care fuseser recepionate respectivele apeluri.
ns Fergus era om de coal veche. Tehnologia evoluase
extraordinar de mult de cnd fusese el agent activ pe teren,
ns nainte de toate - i n cea mai mare msur - se ncredea
n propriile-i abilitai, n experiena sa i n instinct.
Amestecul pe care-l face ea acum e complet instabil ar
putea s detoneze n orice moment. Trebuie s-o scoatem deacolo!
Nu! spuse Deveraux cu asprime. Eu sunt la comanda
acestei misiuni, Watts, nu uita! Elena e ct de ct n siguran
11 Numele de cod al satelitului de interceptare electronic al
serviciilor de securitate britanice (n.tr.)

pentru moment. Celelalte dispozitive explozive improvizate au


fost stabile pn cnd au fost detonate. Suntem siguri c
incidentul lui Williams din Pittsburgh a fost o eroare a
utilizatorului; n-a avut nimic de-a face cu dispozitivul n sine.
Black Star tie exact ce face.
***
Black Star chiar tia exact ce fcea. n toate sensurile. Atunci
cnd Fergus i Deveraux tcur i se uitar la noul Xda de pe
mas, nu-i ddur seama de un clic aproape insesizabil ce se
auzi din acesta.
n colul din dreapta jos al aparatului Xda se gseau lentilele
camerei video incorporate. Putea fi folosit pentru scurte
nregistrri
video
sau
pentru
discuii
n
cadrul
videoconferinelor. ns Pointer, cu abilitile sale de hacker,
intrase aproape fr efort n PDA 12 i gsise o ntrebuinare a
camerei video n beneficiul su.
Atunci cnd Xda-ul fcu un singur clic, aproape silenios, o
imagine video a lui Fergus i Deveraux care priveau la
mainrie apru n colul din dreapta sus a ecranului
computerului lui Pointer. i nu numai c fu capabil s-i vad,
dar putu s-i i aud, cuvnt cu cuvnt, imediat ce ncepur
s vorbeasc din nou. Sonorul nu era la fel de bun precum cel
provenit din camera Elenei - btaia microfonului avea s-i
permit s aud numai conversaiile purtate n apropierea
aparatului Xda - ns era adecvat scopurilor sale.
Bun ziua, spuse el ncetior. Bun venit n lumea mea.
Oare ce-avei dumneavoastr de spus?
Ca la o comand, Fergus se ntoarse nspre Deveraux i,
atunci cnd vorbi, cuvintele sale se auzir extrem de clar.
De ndat ce o s aib suficiente cristale, o s-i spun
cum s foloseasc lumnrile i vaselina ca s fac
explozibilul plastic.
Pointer zmbi.
12 Personal Digital Assistant (palmtop) - minicomputere n care iniial se
puteau stoca adrese i numere de telefon i se puteau scrie scrisori,
rapoarte etc. i care ulterior au devenit polivalente, avnd acces la
internet (n. Tr.)

Bravo! n mod evident tii despre ce vorbii, indiferent


cine suntei.
Minile i revenir la tastatur, pregtindu-se s scrie un alt
mesaj pentru Elena.
ns cred c din momentul sta o s v las s tii numai o
parte din ce am s-i spun Elenei. Doar ca s v in acolo unde
vreau eu.
ncepu s apese tastele.
TE DESCURCI BINE, GOLA. ESHTI OK???
Pointer se uit cum Fergus i Deveraux fcur un schimb de
priviri n timp ce ncercau s-i dea seama de urmtoarea
micare a lui Black Star.
OK.
Elena atept continuarea, iar Fergus i Deveraux ateptar
la rndul lor, ns numai Elena putu s aud vocea calm i
profund ce venea din difuzorul televizorului aflat n camera
ei.
Bun, Elena! Nu te alarma. Sunt eu, Black Star. Sunt aici
pentru tine.
Ea se uit lung la ecranul stins al televizorului. Pointer o
urmrea cu atenie pe monitorul su. tia c vorbele aveau s
se aud att de clar, nct avea s par ca i cum Black Star
ar fi fost acolo, cu ea n camer. Se strduise ca vocea s-i
sune cald i linititor, dei tia c n-avea s fie exact glasul la
care s-ar fi ateptat Elena.
Elena nu pru nspimntat, ci doar tresri. Zmbi.
Poi s m auzi i tu?
Bineneles c pot. S te aud i s te vd. Te deranjeaz?
Elena cltin din cap, n mod clar derutat.
Pari mai btrn dect credeam c eti.
Mda, tiu. Asta te deranjeaz?
Nu. ns cum se face c vorbeti cu mine, dup atta
timp?
Pointer stnd la biroul lui i uitndu-se cu luare aminte la
ochii Elenei, simi deodat ncolindu-i n minte o smn de

ndoial.
Inamicii si erau pe urmele lui, apropiindu-se. Cumva,
izbutiser s ajung att de aproape, nct s descopere
comunicaia dintre BlackBerry-ul Elenei i site-ul securizat.
N-avea timp s afle cum fcuser asta. n mod clar resursele
lor tehnologice erau aproape la fel de bune ca ale sale.
Trebuia s se concentreze asupra Elenei. Era att de sigur c
fata se gsea n puterea lui. i, cu toate astea, voia s-o aud
pe Elena spunnd c ar merge pn la capt. Trebuia s i-o
spun ea, cu gura ei.
Din dou motive, rosti el domol. n primul rnd, acum
suntem foarte apropiai. Trebuie s tiu dac tu chiar crezi n
ceea ce am discutat n toate sptmnile astea. Trebuie s
tiu c vrei cu-adevrat s faci ce-am plnuit mpreun.
O vzu pe Elena ezitnd, dup care fata zmbi din nou.
Da, chiar vreau s-o fac. Att de mult
Pointer auzi ncrederea din vocea ei i-i vzu convingerea din
ochi. Zmbi la rndul su.
tiam c pot s am ncredere n tine, Elena, exact aa
cum ai nceput i tu s ai ncredere n mine. Aa c o s
schimbm puin lucrurile ncepnd de-acum. Cteodat o s
vorbesc cu tine n felul sta, iar tu ai s-mi rspunzi exact ca
acum. ns cteodat o s-i trimit cte un mesaj aa cum am
fcut pn acum. i o s-i spun dac s-mi trimii sau nu un
mesaj napoi prin BlackBerry. OK?
Elena ddu din cap aprobator.
Da. Dar de ce?
Vocea lui Pointer era calm i linititoare.
Doar aa, ca msur suplimentar de securitate. Nu vrem
s mearg ceva prost, acum c suntem att de aproape.
Nu, spuse Elena, uitndu-se fix la ecranul TV de parc s-ar
fi uitat n ochii lui. Nu, nu vrem.
Bun. Atunci, uite ce trebuie s faci n continuare
***
La Hotelul Four Seasons, Fergus devenea din ce n ce mai
ngrijorat pe msur ce trecea timpul fr ca vreun mesaj s
mai apar pe Xda.
Asemenea lui Deveraux, i lui i plcea s aib totul sub

control - dac nu ntreaga operaiunea, cel puin partea sa din


ea. ns rolul lui era acum unul neclar; zburase peste Atlantic
ca s-o ajute pe Elena, iar acum nu fcea nimic. Viaa Elenei
era n pericol, iar el sttea cu minile n sn ateptnd s se
ntmple ceva. sta nu era nici pe departe stilul lui Fergus
Watts; venise timpul s fac presiuni asupra lui Deveraux ca
s-o scoat pe Elena de-acolo.
Uite ce-i, Marcie, spuse el cu voce rsuntoare, fcnd-o
pe Deveraux s se ntoarc i s-l priveasc. L-ai omort pe
Joey; neleg asta. n locul tu probabil c a fi fcut acelai
lucru. ns de data asta nu-i nevoie de aa ceva. O s-l
prindem pe Black Star acum, tu nsi ai spus asta. Nu te face
responsabil att pentru moartea tatlui, ct i pentru cea a
fiicei. Scoate-o pe Elena de-acolo acum!
***
n The Hamptons, Pointer era pe cale s dea clic pe
conexiunea din computerul su care-i permitea s vorbeasc
iari cu Elena. ns se opri i se uit atent la Fergus i la
Deveraux.
Deci o cunoti pe Elena! Ochii lui se concentrar asupra
lui Deveraux. i i-ai omort i tatl. Ct de interesant! Foarte
interesant! Ochii lui ptrunztori se ntoarser din nou la
Elena. Iar tu, ngerul meu special, opti el, eti prta la
toate astea. Ct de multe tii?

38
Mobilul Xda al lui Marcie Deveraux sun. n timp ce
rspundea la apel, femeia se ntoarse spre a privi prin geamul
panoramic, la cerul de deasupra Manhattanului.
Da, Mick?
De data asta l-am prins! Numele lui este Pointer, Charles
Pointer, i se afl n The Hamptons. Suntem n drum spre el.
Deci ai reuit s-i dai de urm prin telefonul mobil al lui
Ramirez.
Da.
Bun. Ce tim despre Pointer?
E milionar. Un geniu al computerelor. i-a vndut afacerea
acum cinci ani. i-am trimis totul prin e-mail.
Deveraux putu s aud motorul turat al mainii nchiriate de
Fran i Mick. Continu s priveasc pe fereastr, n timp ce
Mick i ddu rapid alte detalii despre ceea ce se ntmplase n
apartamentul de pe East 96th Street.
Ct v ia s ajungei la Pointer? ntreb ea atunci cnd
Mick termin.
Dup viteza cu care merge Fran, maximum nouzeci de
minute.
Bun. Sunai-m nainte s v dispensai de toate cele.
Deveraux ncheie convorbirea i se ntoarse nspre Fergus,
pentru a-l pune la curent cu ultimele nouti. ns Fergus nu
era acolo. Se duse n grab ctre baie i ddu ua de perete.
Nici urm de Fergus.
Nu se afla n apartament. Dispruse. Deveraux se ntoarse
ntr-un suflet n camera de zi i fu uurat s vad foaia de
hrtie pe care tehnicianul de la consulat i-o lsase pe mas i
pe care-i scrisese numrul de la noul telefon mobil al lui
Fergus.
Deveraux lu cu o micare repezit hrtia de pe mas, apoi
i nfac telefonul Xda. Tast cifr cu cifr numrul
necunoscut.
***

Fergus ieise deja din Four Seasons i era condus la un taxi


de un portar n uniform.
Prima oar mergem la Hotelul Roosevelt, i spuse el
oferului dup ce se instal n main. i am nevoie s m
atepi vreo dou minute, dup care s m duci la Hotelul
Pennsylvania. Ct se poate de repede!
Noul su telefon mobil i suna n buzunar. Era numrul lui
Deveraux. Respinse apelul. Sun din nou. Tot. Deveraux. l
ignor. i-ar fi nchis telefonul de tot, ns avea nevoie de el
deschis n cazul n care suna Danny.
n timp ce taxiul i croia drum prin trafic, Fergus trecu n
revist toate variantele posibile pentru momentul n care avea
s ajung la Hotelul Pennsylvania.
Auzi un bip venind dinspre telefon. Era un mesaj scris de
Deveraux: L-AM GSIT PE BS. SUN-M.
Fergus apel numrul lui Deveraux din agend.
Cum ndrzneti s pleci aa? strig ea nervoas. i-am
ordonat s rmi aici!
Nu fac dect ceea ce trebuia s fac aici, spuse Fergus. O
s am grij de Elena n timp ce tu o s te ocupi de Black Star.
Asta-i exact ceea ce-am fcut i fac n continuare! Numele
su este Charles Pointer; se ascunde n The Hamptons. Toat
povestea asta o s se termine n mai puin de dou ore.
Aadar o scoatem pe Elena de-acolo. O s-l anun pe
Danny c sunt pe drum i o s fac amestecul sigur imediat ce
ajung acolo.
Ba nu, Watts, n-o s faci asta! Elena rmne acolo,
inndu-i companie lui Black Star pn cnd va fi eliminat de
Fran i Mick. Dac-o scoi acum, mai mult ca sigur o s fii
responsabil pentru pierderea lui Black Star i pentru faptul c
va rmne n libertate i va avea ocazia s omoare din nou.
N-o scoate de-acolo!
Charles Pointer auzise numai o parte a conversaiei
telefonice. ns i era de-ajuns.
Herman era mort; trebuia s fie, de vreme ce puseser mna
pe celularul lui. Servitorul lui credincios, singurul su prieten,
singura persoan din lume care-i nelesese i i mprtise
durerea pierderii lui Chuck. Se dusese. tiuser amndoi, fr

s o mrturiseasc vreodat deschis, c aa aveau s


sfreasc. Acceptaser asta n mod tacit, i ntr-un fel Pointer
era invidios pe Herman. Pentru el se terminase. Avea parte de
pacea etern.
Pointer nelese dintr-odat c lucrul pe care i-l dorea mai
mult dect orice era pacea sufleteasc. ns ultimul su act
de rzbunare trebuia dus pn la capt. Avea s se asigure c
se ntmpla, chiar dac nu mai apuca s-l i vad cu ochii lui.
Avea mai puin de dou ore la dispoziie. N-avea s fug, navea s ncerce s scape; probabil c acum era imposibil i, n
plus de asta, nu mai voia s scape.
Mintea i lucra febril. Era evident c i se ntinsese o capcan.
Se gndi retrospectiv, la modul n care avusese prima oar
de-a face cu Elena n timp ce ea cuta s i se ofere ajutor pe
Deep Web. Mai nti o ajutase s intre ilegal n sistemul
computerizat al MI5 i mai apoi n calculatorul central al
guvernului britanic legat la cel al Comandamentului ntrunit
de la Northwood. Fata i dorise cu disperare s acceseze
informaiile top-secret: dosarele clasificat ULTRASECRETE
stocate n calculatorul central.
Cu siguran acele cutri fuseser reale; Pointer n-avea
nicio ndoial.
Trecu repede n revist succesiunea evenimentelor. Elena
cutase informaii ca s anuleze acuzaiile de trdare aduse
bunicului prietenului ei.
Cercetrile fetei fuseser ncununate de succes; Elena i
confirmase asta atunci cnd intrase din nou n contact pe
Deep Web.
ns ce se ntmplase ntre timp?
Pointer zmbi ironic. Se uit admirativ la imaginea video a lui
Marcie n timp ce-i ddea seama c, dac ar fi avut mai mult
timp la dispoziie, probabil c-ar fi respins-o pe Elena ca nger.
ns nu avea. Fcuse o greeal; pn i geniile fac greeli.
Acum totul era att de limpede: Elena fusese recrutat chiar
de oamenii mpotriva crora luptase ea.
S trimii un hacker ca s prind un hacker. Inteligent, foarte
inteligent.
i cu toate astea, probabil c nu suficient de inteligent.

Ochii i se ndreptar ctre imaginea Elenei care-i continua


munca n camera de hotel. Greeala avea s se dovedeasc
fatal pentru el, ns nu i pentru misiune.
Era ncreztor c Elena se afla n puterea sa acum. Nu n a
lor. tia c o ntorsese complet de partea lui. Dumanii si
greiser i ei, oferindu-i o int att de vulnerabil. Ea nu era
un agent de informaii experimentat; era o adolescent fr
experien, plin de ndoieli i de conflicte interioare, suferind
din cauza unei traume imense emoionale n urma dispariiei
tatlui su. Iar asta era nc o carte pe care-o mai avea de
jucat.
Oare putea Elena ca i-n acele clipe s fac un joc dublu? Se
uit la ea pre de alte cteva minute. Elena i risca viaa n
fiecare nou secund menit fabricrii dispozitivului, i o
fcea dedicndu-se total, exact n acelai fel n care o
fcuser i ceilali ngeri.
Nu. i alung din minte ndoielile. Elena avea s-i
ndeplineasc misiunea. Iar gardienii ei n-aveau s-o opreasc,
nu acum.

39
Cobortul treptelor de beton ale scrii de incendiu a
Hotelului Pennsylvania i se pru dificil i dureros lui Fergus.
Luase liftul pn la etajul de deasupra celui la care sttea
Elena iar acum se ndrepta spre punctul de ntlnire cu Danny.
Danny simi uurare i bucurie atunci cnd i vzu bunicul;
deodat, i se pru mult mai posibil ca ei toi s poat scpa
cu via din trenia asta.
ns Fergus n-avea timp de saluturi i de complimente.
nc mai iese afar dup ghea?
Cam o dat la cincisprezece minute.
Fergus scoase din buzunar pungua de plastic cu pulberea
alb, iar ochii lui Danny se mrir la vederea ei.
Asta-i
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare.
Da, cocain. i face explozibilul plastic inert. Poi s faci i
lucruri bune cu rahatul sta, ce zici de asta? Am prins
mecheria n Columbia. Am cumprat-o din Oxford, puin cte
puin. Mai exist o substan care ar face acelai lucru, ns
de asta faci rost cel mai uor. Sper ca ea s-o poat folosi. Se
uit prin ferestruic. Care-i camera ei?
A cincea u spre stnga, pe partea dreapt. Automatul
de ghea e pe latura noastr, cam la jumtatea distanei
spre ua ei.
Deodat fur alarmai de nite voci i-i traser capetele sub
ferestruic, n timp ce un grup de turiti germani trecea pe
lng ua de ieire n caz de incendiu, ndreptndu-se pe
culoar, dincolo de camera Elenei, spre lifturi.
Data viitoare cnd Elena iese afar, o s
Fergus se opri n mijlocul frazei, se ndrept de spate i se
uit prin ferestruic. Ua Elenei tocmai se deschidea.
Stai aici!
n vreme ce Elena nchidea ua, innd cte un pahar mare
de hrtie cerat n fiecare mn, ridic privirea i-l vzu pe
Fergus aprnd dinspre ua de la ieirea de incendiu. Ea i

zmbi scurt, iar Fergus constat apoi cu bucurie c fata i


amintea de pregtirea fcut i-l ignor complet. Merse uor
chioptat spre ea cu punga de pudr alb bgat sub hain.
Cnd ajunse mai aproape de ea, Fergus auzi zgomotul
specific liftului n momentul n care acesta se opri la etajul
opt. Era poziionat dup col, dincolo de camera Elenei, ns
deja putea deslui vocile oamenilor care se apropiau.
Fergus ignor zumzetul femeilor surescitate. Vorbeau n
italian; n locul sta parc te gseai la sediul Naiunilor Unite.
Schimbul de materiale era n derulare - nimic n-avea s-l mai
opreasc acum; era foarte posibil ca acesta s fie ultimul
drum fcut dup ghea. Fergus se uit int n ochii Elenei i
continu s mearg spre ea.
Se gseau la numai doi pai unul de cellalt atunci cnd
italiencele aprur de dup col i o pornir n direcia lor.
Fergus ddu drumul punguei ntr-unul din paharele de hrtie
ale Elenei.
Amestec-o, spuse el n timp ce treceau unul pe lng
cellalt.
Vzu cum ochii Elenei se mresc de uimire, pe fa
ntiprindu-i-se o scurt cuttur panicat. ns fr ezitare
s se ndrepte spre cmrua cu automatele de rcoritoare,
iar Fergus se trase ntr-o parte n timp ce cele trei italience
ddeau din cap n semn de mulumire i i vedeau de drum
spre captul culoarului. Fergus nu se uit napoi. Se duse
direct spre lifturi i aps butonul de chemare.
n timp ce uile liftului se deschideau iar Fergus pea
nuntru, brbatul se ruga n sinea lui ca msura de a-i pasa
Elenei cocaina s se dovedeasc suficient pn cnd puteau
s-o scoat de-acolo. i, cel puin, acum exista o ans ca
nimeni s nu sfreasc mort.

40
Explozibilul era gata. Amestecul galben-deschis, ca o cear,
se usca i se ntrea. Pointer privi cum Elena scotea o vest
de pescar de culoare kaki dintr-una din sacoe. Vesta fusese
ultimul articol cumprat n expediia de diminea din ora.
i dduse voie Elenei s dea aerul condiionat mai ncet,
acum c terminase cu pregtirea amestecului, iar
temperatura camerei revenise la normal.
O urmri cu atenie n timp ce ea modela ncet i cu grij
explozibilul semiuscat n batoane mici, pe care le aeza pe
msur ce le fcea ntr-un buzunar lung din spatele vestei ce
se mula pe corp.
Multe dintre instruciunile lui pentru Elena fuseser
transmise prin intermediul televiziunii, n timp ce altele
fuseser transmise pe website. Pointer voia s-o in pe Marcie
n expectativ, la acelai nivel la care se gsea atunci cnd
Elena terminase prepararea dispozitivului exploziv improvizat.
Mesajele pe care le trimisese prin calculator fcuser doar
aluzii la ce fcea Elena, lsnd-o pe Marcie s presupun c
instruciunile suplimentare fuseser expediate prealabil.
Dup aceea, vorbea direct cu Elena prin televizorul din
camera ei, fr ca Marcie, n apartamentul ei de la Four
Seasons, s aud vreo vorb.
***
Fergus i Danny erau n spatele uii de ieire de urgen,
trgnd cu ochiul prin ferestruic. De fiecare dat cnd trecea
cte un oaspete al hotelului, se lsau n jos ca s nu fie vzui,
recunosctori pentru faptul c nimeni, pn acum, nu se
hotrse s-o ia pe scri de dragul mersului pe jos i al
exerciiului fizic.
Fergus i fcuse lui Danny un scurt rezumat cu privire la ce
se ntmplase dup arestarea sa pe Heathrow, iar ngrijorarea
biatului cretea cu fiecare secund care se scurgea. Se uit
la ceasul de mn, dup care se uit la Fergus.
Nu mai are cum s dureze.

Fergus sttea de paz, uitndu-se prin ferestruic nspre


camera Elenei.
Imediat ce avem veti de la Deveraux, o s-o scoatem pe
Elena din camera aia. O s m ocup eu de dispozitivul
exploziv, iar tu o s-o iei de aici. Ne ntlnim la intrarea
Madison Square Garden, peste drum. Pe urm ieim din ora
i disprem din calea lui Deveraux. Fergus l lovi uurel pe
Danny cu piciorul cel bun. E rndul tu s stai de paz.
n timp ce Danny i ocupa poziia, ncepnd s se uite prin
ferestruic, Fergus se ls n jos, cu spinarea lipit de zid, i-i
ntinse cu grij piciorul rnit.
i scoase telefonul mobil i apel numrul lui Deveraux.
Ce se ntmpl? ntreb el imediat ce ea i rspunse. Nu lau eliminat nc? Dispozitivul exploziv improvizat trebuie
asigurat, iar camera, sterilizat. Trebuie s tiu ce se
ntmpl!
O s tii, rosti uierat Deveraux. Ei tiu exact ce au de
fcut!
Dar dureaz prea mult! Ea n-a mai ieit ctre ghea, ceea
ce nseamn c fabric explozibilul plastic. Ar putea s plece
ctre int n orice moment. Trebuie s fiu pus la curent n
secunda n care e sigur s-o scot de-acolo!
Atunci nchide telefonul i ateapt s te sun! strig
Deveraux.
i cu asta ntrerupse convorbirea, nchizndu-i.
Danny se ndeprt de ferestruic atunci cnd se apropie pe
coridor un cuplu de britanici n vrst; acetia trecur cu pas
greoi, bombnind ceva cu privire la taxa pe valoare adugat
a americanilor, pe care nu o nelegeau, i pe care se prea c
o achitau pentru orice produs cumprat.
Danny ascultase convorbirea telefonic a lui Fergus.
Elena e n siguran cu cocaina bgat n amestec,
corect?
Dac a reuit s-o adauge, da. ns i Deveraux e o
problem pentru noi. Vreau s scpm din ghearele ei n
secunda urmtoare eliminrii lui Black Star. Nu-mi bat capul
s mai sterilizez camera; asta poate s-o fac Deveraux. Tot ce
m intereseaz este ca noi trei s rmnem n via. Fergus

se uit la Danny. tii ct de mult i place lui Deveraux s fac


apoi curenie, mai spuse el.

41
Fran i Mick se aflau cam la cincisprezece kilometri de
destinaia lor. i fcuser planurile i tiau foarte bine c naveau timp s perfecioneze o schem complicat de
eliminare a lui Black Star. Aveau s recurg la ceea ce era
cunoscut drept Reacia de Urgen, care coninea cele trei
elemente de la ale cror iniiale Fergus Watts considera c
fusese prescurtat denumirea SAS-ului: Surpriz, Agresiune i
Succes.
Lsaser cu mult timp n urm falnicul Manhattan i
continuau s mearg pe banda de vitez a Autostrzii 495, ce
se ndrepta spre est ctre Long Island, pmntul celor bogai
i faimoi.
Farurile mainii lor luminau pancartele ce semnalizau ieirile
de pe autostrad, afind un amestec ciudat de locaii: nume
precum Patchogue i Lake Ronkonkoma, provenite de la
amerindienii bogai din trecut, se amestecau cu altele, cum ar
fi Smithtown i Kings Park, ce fuseser lsate posteritii de
primii coloniti englezi.
Fran i Mick purtau din nou cte dou perechi de mnui
chirurgicale de cauciuc, aa cum fcuser atunci cnd
ptrunseser n rulot i cu ocazia atacului din apartamentul
de pe East 96th Street. Trebuiau i acum s se asigure c nu
lsau niciun fel de urme identificabile pe durata operaiunii.
n timp ce farurile mainii strpungeau ntunericul serii, Mick
ncepu s verifice arma P11 a lui Fra. Se asigur c eava era
prins strns de partea cu mnerul pistolului, apoi o terse ca
s nu mai rmn niciun fel de amprente. Aps pe micul
buton de testare din spatele mnerului: un spot mic de lumin
roie apru n centrul butonului, indicnd faptul c bateria era
ncrcat iar eava butucnoas cu cinci cartue se afla pe
poziie.
De ndat ce se convinse c arma era pe deplin funcional,
ncepu s-i verifice propriul pistol P11.
Cel puin tim c al tu funcioneaz, spuse Fran cu un

zmbet.
Mick se uit la lcaul gol, acolo unde fusese glonul care-l
doborse pe Herman Ramirez.
Mda, funcioneaz.
Amndoi mai aveau cte o eav ptroas n buzunar,
ceea ce-i asigura lui Fran zece gloane, iar lui Mick, nou. Se
bazau pe teoria c, dac ar fi avut nevoie de mai mult deatt, fie nu-i fcuser treaba ca lumea, fie erau bgai n
rahat att de adnc, nct nici alte o sut de cartue nu le-ar
mai fi fost de ajutor.
Mick ridic harta rutier pe care o avea pe genunchi.
Nu mai e mult, spuse el. nc trei ieiri i gata.
***
Pointer tia c se strngea laul i c vntorii si se
apropiau cu repeziciune. i trimise un alt mesaj Elenei.
DESCHIDE PLICUL ACUM, GOLA. SHTII CE E INAUNTRU.
SHTII SHI CE SA FACI CU CHESTIA AIA.
nainte ca Elena s apuce s-i tasteze rspunsul, Pointer i
se adres direct, prin difuzorul televizorului:
tiu c nu tii ce s faci cu ce-i nuntru n plic, Elena, ns
mesajul este pentru persoana care ne urmrete.
Vzu cum ochii Elenei se mresc iar respiraia i se
accelereaz. Deci ea tia.
Cine ne urmrete?
Urm un scurt moment de tcere, apoi Pointer rspunse.
Femeia care te-a trimis s m gseti, Elena.
tii tu tii de existena ei?
Vocea Elenei era sacadat din cauza panicii.
Bineneles c tiu de existena ei tiu i de toi ceilali.
Sunt ns curios. De ce nu mi-ai spus despre Marcie?
O vzu pe Elena cum se uit cu disperare de colo-colo prin
camer, ca i cum ar fi cutat un rspuns.
Elena, insist Pointer din nou. De ce nu mi-ai spus? Lucrezi
pentru ei?
Elena veni mai aproape de televizor. Vorbi pe un ton grbit n
difuzor.

Am lucrat cndva la nceput. ns nu i acum. i jur! Ei


nu fac altceva dect s se foloseasc de mine, aa c am
decis s-i las vreau s fac chestia asta. Nimic altceva nu
mai conteaz acum pentru mine. Tata a disprut, prietenii
mei Vocea i se curm. Singurului meu prieten nu-i mai pas
de mine, spuse ea apoi, el nu vrea dect s fie un soldat,
asemenea bunicului su.
Pointer nu zise nimic. Oare juca teatru? Vzu lacrimile care
curgeau pe obrajii Elenei.
Black Star? continu ea, nota de disperare crescnd n
glasul ei. Nu m lsa aa! Vreau s fiu nger!
Era de-ajuns. Pointer era convins.
Nu-i face griji, Elena, spuse el. nc eti ngerul meu.
ngerul meu foarte aparte.
i mulumesc!
Simi uurarea din vocea ei i-i vzu zmbetul n timp ce-i
tergea lacrimile de pe fa.
Ei au pierdut btlia, Elena. Nu le-a psat niciodat cu
adevrat de tine, exact cum ai spus i tu. Singura lor grij e
s m prind pe mine. Marcie e la Hotelul Four Seasons,
monitorizndu-ne mesajele. Ei tiu ce faci i ct de periculos
este. ns au fcut ceva n sensul sta? Nu.
Elena i ls privirea n jos i ddu din cap aprobator.
tiu, spuse ea cu jumtate de gur. ns chiar nu-mi pas.
Acum nu mai conteaz. Ce facem n continuare?
Pointer zmbi. Avusese dreptate. tia c nu se nela.
O s facem ceva mre disear. Acum gsete plicul de
curierat pe care i l-am trimis.
Elena lu plicul. nuntru erau o mic baterie ptrat, un
crlig de rufe de lemn, un fir de gut pentru pescuit i o
bucat mic de plastic. Bucata de plastic avea o guric
aproape de una din margini, iar unul din capetele firului de
gut fusese petrecut prin ea i legat strns cu un nod.
La fund mai sunt i dou piuneze, i spuse Pointer. Ai grij
s le scoi i pe alea, i invitaia.
Elena se uit mai bine n plic i scoase cele dou piuneze i o
invitaie tiprit.
Citi cuvintele de pe bucata de carton decorat cu mult stil i

se ntoarse spre televizor.


Aici o s m duc?
Da, spuse Pointer. O s fie o ocazie mrea i nu-mi
doresc dect s fi fost posibil s te nsoesc i eu. ns disear
se termin totul i pentru mine, Elena. O s fac i eu sacrificiul
suprem. Dup tine, i promit. i-am spus cu un alt prilej c, la
momentul oportun, am s-o fac. E numai bine c putem muri
amndoi disear!
Elena ddu din cap n semn de ncuviinare i zmbi.
M bucur.
Puse invitaia pe pat i se uit la asocierea destul de bizar
de lucruri pe care le scosese din plic.
i acum ce-ar trebui s fac?

42
Fran i Mick gsir conacul lui Pointer din The Hamptons,
unul impozant, construit n stil gotic.
Atunci cnd trecur cu maina prin zon, n recunoatere,
farurile luminar gardul cu ochiuri din srm, nalt de doi
metri, ce nconjura casa i grdina. Gardul n-avea s
reprezinte un obstacol pentru ei.
Cldirea se profila n fundal i, din cte observar atunci
cnd trecur pe lng ea, prea s fie complet nvluit n
ntuneric. ns n momentul n care aproape c o depiser n
totalitate, Mick se uit n spate i vzu o dr uoar de
lumin venind dinspre o camer de la parter, undeva n
partea estic a cldirii.
E acolo, nuntru, spuse el n timp ce vehiculul i continua
drumul. Locul sta pare ideal pentru un pustnic.
Mai parcurser un kilometru i ajunser lng o serie de
tarabe i magazine, iar Fran parc lng un supermarket. n
vecintate erau un punct de nchiriere i vnzare de filme i
jocuri video i o mulime de prvlii de cadouri i galerii pline
de suvenire i de peisaje n acuarel pentru vizitatorii de
weekend ai zonei.
Fran i Mick se grbeau s-i duc la ndeplinire misiunea,
ns asta nu nsemna c sreau peste etape. SOP-ul tot
trebuia respectat, ca parte a Reaciei de Urgen.
Mai nti, se uitar amndoi cu atenie la fotografia lui
Pointer, care fusese luat de pe internet i le fusese
transmis; trebuiau s fie siguri c nu greeau identitatea
persoanei pe care o lichidau. Fotografia era mai veche de
cinci ani i fusese fcut la ultima ntlnire cu acionarii la
care participase Pointer. ns era suficient ca s l poat
recunoate.
Dup aceea ncepur s-i goleasc buzunarele: regulile
meseriei le cereau s fie curai i s n-aib nimic la ei care ar
fi putut s cad pe jos i s fie descoperit mai trziu - nu
trebuiau s existe niciun fel de urme care s duc la ei sau la

hotelul unde stteau. O singur amprent putea s fac


legtura ntre ei i Pointer, aa c se impunea luarea tuturor
msurilor
de
prevedere
pe
termen
scurt,
pentru
eventualitatea n care scpau dup atac, dar erau arestai
ulterior, cnd ncercau s prseasc ara.
Dac sfreau ucii - iar asta era ntotdeauna o posibilitate
n-avea s existe niciun indiciu despre ei n niciun fel de
documente oficiale; poliia din Statele Unite avea s se
confrunte cu dou cadavre neidentificate, din cauz c Mick i
Fran erau ageni sub acoperire.
Erau gata pregtii s coboare din vehicul, ns mai aveau
ceva de fcut. Fran aps pe butonul de apelare al telefonului
ei Xda iar Deveraux rspunse imediat.
Da?
Gata, suntem curai, spuse Fran, dup care-i ddu detalii
cu privire la locul n care se afla maina. Dac nu sunm n
dou ore, o s trebuiasc luat vehiculul de aici.
Aa se stipula n SOP. Dac niciunul din ei nu ajungea napoi
la main, curierii de la Consulatul Britanic aveau s vin s-o
ia de acolo.
Schimb procedura normal, i spuse Deveraux. Ia-i
mobilul la tine i ascunde-l aproape de casa intei. Trebuie s
tiu la secund cnd v-ai fcut treaba i e important s-o
facei ct mai repede.
Dup care Deveraux nchise.
Mick i bgase deja telefonul Xda n torpedoul mainii
nchiriate, ns acum al lui Fran trebuia luat i ascuns, doar
pentru cazul n care n-aveau s mai ias din cas n via.
Dac se ntmpla aa, Xda-ul avea s rmn ascuns iar
operaiunea rmnea una secret, sub acoperire deplin. Nu
puteau folosi telefonul fix sau mobil al lui Black Star, deoarece
eventualele apeluri fcute de la acestea aveau s duc n cele
din urm la Deveraux.
Mick o vzu pe Fran introducndu-i telefonul Xda ntr-un
buzunar al blugilor.
Ce faci? Nu prea i-au folosit antrenamentele, Fran!
S-a rzgndit. Vrea s tie imediat dac l-am eliminat.
Coborr din main i se duser la portbagaj, de unde

scoaser geanta specializat, pe care Mick i-o atrn de


umeri. Nu era tipul de geant pe care l-ar fi avut n mprejurri
similare n Marea Britanie, care ar fi fost n concordan
deplin cu misiunea primit i ar fi fost mpachetat i
pregtit chiar de ei.
Aceasta fusese pregtit n prealabil, fiind versiunea unei
mncri semipreparate pe care nu mai trebuie dect s-o bagi
la cuptor. Era numit Pachetul Oscar, o geant de scule i
dispozitive universal valabile pentru orice misiune. Mai
existau multe alte pachete pregtite n avans, precum
Pachetul Tango, un fel de trus medical, i Pachetul Victor, ce
coninea echipament de penetrare a seifurilor.
Pn la casa intei aveau de mers pe jos un kilometru. Cu
pistolul P11 ntr-unul din buzunarele gecii i cu eava de
rezerv n cellalt, ncepur s alerge, strbtnd zona cu
tarabe i cu magazine i apoi afundndu-se n ntuneric,
prefcndu-se c merg normal numai cnd se apropiau
luminile vreunei maini.
Era absolut necesar ca planul Reaciei de Urgen s fie unul
simplu. Se hotrser asupra celui cunoscut sub denumirea
de linie de start prin rostogolire, care avea s nceap din
momentul n care se crau pe gardul ce nconjura casa
intei.
Nu aveau cunotin despre msurile de securitate pe care
Black Star i le luase sau nu, i nici n-aveau timp s afle. Dac
puteau s sar peste gard i s se apropie de Black Star fr
s declaneze vreo alarm sau nite lumini de siguran, cu
att mai bine. Iar dac declanau vreun sistem de alarm i
pierdeau elementul surpriz, n-aveau dect s-i dea nainte
cu vitez i cu for pn ajungeau la el i-l eliminau. Nu era
timp de fcut socoteli.
Strbtur rapid kilometrul ce-i desprea de cldire i
merser de-a lungul gardului nalt, cutnd cel mai bun loc pe
unde s se care. Casa se gsea la aproximativ dou sute de
metri n spate, nconjurat de peluze i de brazi.
Ajunser la captul liniei gardului de pe latura vestic a
casei. Fran conducea operaiunea: ea era eful i ea avea s
ia hotrrile.

O s ne suim pe-aici.
Nu mai ncpeau discuii pe tema asta; orice discuie n plus
ncetinea lucrurile, iar ei tiau amndoi ce aveau de fcut.
Fran ngenunche rapid lng baza stlpului nalt de unde
gardul i schimba direcia i ncepu s ndeprteze pmntul
moale folosindu-i minile. Sp o mic groap, dup care-i
bg telefonul Xda n dou mnui chirurgicale de rezerv pe
care le luase din main. Mobilul fu acoperit i ascuns n
cteva secunde i avea s-i atepte acolo dac misiunea era
ncununat de succes. Dac nu, trebuia tras ndejde c avea
s rmn ngropat vreme de muli ani.
Fran se ridic i ncepu s se care pe gard.
Mick avea mnerele genii petrecute peste fiecare umr,
purtnd-o ca pe o rani. n timp ce Fran ajungea pe culmea
gardului i trecea dincolo, Mick o urm, crndu-se la rndul
su. Nu vzuser niciun fel de sisteme de alarm pe gard niciun fel de detectori de micare sau camere video. ns nu
prea mai conta acum; atacul era n derulare.

43
Pointer se uita la Elena, care era mbrcat n costumul ei
negru de firm, cu cmaa alb scrobit. Arta minunat,
precum i-o imaginase. Nu se zrea nicio urm din vesta de
pescar burduit cu explozibilul plastic pe care-l fabricase
Elena. El calculase n prealabil c vesta avea s ncap
perfect sub haina trei-sferturi. i era acolo, gata s fie detonat
n momentul n care Elena trgea de firul de gut ce atrna
din mneca ei dreapt.
Era un dispozitiv grosolan, dar eficient. Micul detonator
cilindric era introdus n explozibilul plastic aflat n buzunarul
din spatele vestei. Din detonator ieeau dou fire lungi i
subiri din oel; fiecare se ntindea pn la i, respectiv, n
jurul cte uneia din cele dou borne ale bateriei plate de
doisprezece voli pe care fata o avea ntr-unul dintre
numeroasele buzunrae din partea din fa a vestei.
n condiii normale asta trebuia s-i permit curentului
electric s nchid circuitul, ceea ce avea s declaneze
detonatorul. Puterea acestei explozii mici, ns potenial
fatale, avea s detoneze instantaneu explozibilul plastic.
Totui, urmnd instruciunile lui Pointer, Elena fcuse o
ntrerupere n circuit naintea conectrii firelor de oel ale
detonatorului la baterie, folosind bucata de plastic, crligul de
rufe i cele dou piuneze.
Tiase unul dintre firele detonatorului, dup care nfurase
captul firului venind de la detonator n jurul vrfului uneia
dintre piuneze. Piuneza fusese dup aceea mpins n una din
lateralele crligului de rufe, la capul curbat, acolo unde cele
dou jumti ale crligului se ntlnesc i se preseaz
reciproc sub aciunea arcului, pentru a prinde rufele pe srm.
Mai apoi Elena repetase ntregul proces cu al doilea capt al
firului tiat, mpungnd cu a doua piunez laterala celeilalte
jumti a crligului de rufe, tot n partea dinspre cap. Cnd
ddu drumul celor dou jumti ale crligului de rufe, cele
dou piuneze presau una pe cealalt. Dac ambele fire ale

detonatorului erau acum conectate la baterie, circuitul avea


s fie nchis ntruct curentul trecea prin capetele piunezelor,
care se atingeau. ns Elena prevenise acest lucru. Pentru
moment.
i asta din cauza bucii subiri de plastic albastru. Aceasta
era cam de mrimea unei monede de cincizeci de penny i
avea un capt al firului de gut legat strns de ea. Elena
apsase pe crligul de rufe, desfcndu-l, strecurase plasticul
ntre cele dou piuneze i dduse drumul celor dou laturi,
elibernd presiunea exercitat pe arcul crligului de rufe.
Plasticul era inut strns ntre cele dou piuneze iar acum
avea s mpiedice nchiderea circuitului atunci cnd firele de
oel ale detonatorului erau conectate la baterie.
Cnd se mbrcase, Elena trecuse firul de gut prin mneca
dreapt a hainei. n cele din urm, conectase cele dou fire
ale detonatorului la baterie.
Era gata. Totul fusese complet ascuns vederii, gata s aduc
la ndeplinire misiunea devastatoare la o singur tragere
brusc a firului de gut. Bucata de plastic avea s fie
eliberat din strnsoarea crligului de rufe, cele dou piuneze
intrau n contact, circuitul era nchis, iar dispozitivul avea s
fie detonat. Rzbunare instantanee.
Pointer i vorbi Elenei cu blndee.
Ari minunat, Elena! Eti gata de plecare?
Da, sunt gata.
Bun. Descheie puin haina ca s vd cum arat
dispozitivul nostru.
Elena se conform. Pointer se uit cu atenie, mijindu-i ochii
ca s se asigure c firele detonatorului erau ndoite cum se
cuvine n jurul bornelor bateriei i c ajungeau la detonator.
Da. Elena era o bomb umbltoare.
Este bine, Elena. Acum ridic-i haina i ntoarce-te cu
spatele la mine ca s verific dac se vede.
Elena se ntoarse ncet n faa ecranului TV, i, n timp ce ea
fcea asta, privirea lui Pointer se mic n direcia raftului pe
care se afla un ir de monitoare mici amplasate n spatele
computerului su.
Fiecare monitor prezenta o imagine de culoare verde-deschis

provenit de la camerele de supraveghere cu vedere pe timp


de noapte amplasate mprejurul casei i al grdinii. Ecranele
erau acoperite cu nite mici puncte transparente: detectoare
de micare. Dac vreun obiect sau vreo fiin intersecta dou
sau mai multe dintre aceste punctulee, monitoarele i
declanau alarma. Alarmele ncepuser s sune.
Acum e timpul s pleci, Elena! Nu uita de invitaie, ns
las BlackBerry-ul acolo. N-o s mai ai nevoie de el.
Elena lu invitaia de pe pat cu mna stng; era gata de
plecare.
Mai trebuie s-i mai spun ceva, rosti Pointer cu voce
blajin. i sunt trist c trebuie s auzi asta de la mine n loc so auzi de la cei care susin c-s prietenii ti.
Observ cuttura ntrebtoare din ochii Elenei, ns fata nu
zise nimic.
Ei i-au ascuns un secret ngrozitor, Elena!
Secret?
Pe sistemul de supraveghere video, Pointer zri dou siluete
ntunecate ajungnd la latura vestic a casei, dup ce
evitaser s intre n lumina estompat ce venea de la biroul
su din latura estic.
Pointer tia c-i mai rmseser doar cteva minute atunci
cnd i dezvlui fetei.
Tatl tu e mort, Elena! Marcie l-a omort. Am auzit-o
vorbind despre asta cu Watts. tiu cu toii asta ns au ales s
nu-i spun.
Pentru o secund, aproape c intr n panic, observnd cum
mna dreapt a Elenei se ncleta, formnd un pumn;
brbatul crezu c era pe cale s explodeze dispozitivul. Faa i
era brzdat de durere, iar picioarele preau s-i fi pierdut
toat vlaga; fata se aez pe pat i se uit pierdut la ecranul
stins al televizorului.
Pointer vorbi cu blndee.
Te-au minit, Elena, te-au minit cu toii, ns eu nu pot s
am secrete fa de tine. Merii adevrul. Noi amndoi am trit
purtndu-ne durerea; noi amndoi ne vom rzbuna cnd o s
murim. O s fiu alturi de tine i-o s trecem mpreun prin
asta, Elena, urmrindu-te n permanen.

Pumnul Elenei i relax strnsoarea de pe firul de gut.


Atunci cnd vorbi, vocea fetei suna profund, fiind aproape de
nerecunoscut.
Mulumesc, rosti ea rsuflnd adnc.
Mulumesc? ntreb Pointer dup un moment de tcere.
C mi-ai spus. Ei sunt ri. Cu toii. Sunt ri.
Da. i e att de mult rutate n lumea asta, Elena
Acum e timpul s pleci. Dac ei ncearc s te opreasc, dac
oricine ncearc s te opreasc, trebuie s detonezi
dispozitivul.
Elena ddu din cap, ncuviinnd.
Aa o s fac.
Rmas-bun, Elena! Foarte curnd o s avem amndoi
parte de pace.
Pointer urmri cum ultimul su nger se ndrepta spre u i
apoi ieea din camera de hotel. Auzi voci venind dinspre
coridor; dup care ua se nchise i se ls tcerea.
***
Prin dreptul camerei Elenei se nvrtea un grup mare de
turiti care vorbeau entuziasmai, unii innd n mini
programe de la Fantoma de la Oper. n mod evident, se
adunaser ca s mearg la un spectacol de pe Broadway, ns
tocmai ce-i dduser seama c dou persoane din grupul lor
nu-i fcuser apariia.
Pe casa scrii, Fergus i Danny i bgaser din nou capul la
cutie, sub ferestruic, pentru a evita s fie vzui. Fergus
blestem n gnd, numrnd secundele, uitndu-se la ceas n
timp ce se vedea obligat s atepte. Se ridic uor s arunce
o privire prin ferestruic, ns vederea i era obturat de
mulimea de oameni. Nu putea face nimic n privina asta.
Turitii stteau locului i discutau, n timp ce liderul grupului
se dusese s-i zoreasc pe cei ntrziai. Nimeni n-o bg n
seam pe Elena, care iei pe coridor i o lu spre lift.
***
Uitndu-se la monitoarele camerelor de supraveghere,
Pointer vzu cum cele dou siluete verificau geamurile i
uile, ncercnd s gseasc o cale de a intra n cas. Figurile
li se zreau foarte clar acum, iar Pointer i recunoscu pe cei

doi care executaser atacurile asupra rulotelor.


Trimise rapid un alt mesaj pe BlackBerry-ul Elenei, care
fusese lsat n camera de hotel. Voia s-o in pe Marcie
Deveraux n expectativ i s-o fac s-i dea cu presupusul
ct se putea de mult.
MERGE MINUNAT. TE DESCURCI FOARTE BINE!!! ACUM
TREBUIE SA ASHTEPTZI 30 MIN. IA 0 PAUZA. CHIAR AI
NEVOIE DE EA!!!
Pe computerul su, Pointer privi cum Deveraux i ia Xda-ul
i formeaz un numr. Auzi vocea femeii cu claritate:
O pune s atepte treizeci de minute. Poi s te calmezi
acum, Watts; totul o s termine pn atunci. Rmi unde eti.
Pointer zmbi, n vreme ce Deveraux ntrerupea convorbirea.
Ba n-o s se termine, Marcie, rosti el.
Fcnd un clic pe ecranul computerului su, nchise
conexiunea cu Xda-ul de la Hotelul Four Seasons.
Gata cu indiciile pentru tine, spuse el privind monitoarele
camerelor de supraveghere i vznd c intruii se apropiau
de ua de la intrarea din faa casei.
Deschise un sertar al biroului su i scoase un revolver vechi
calibrul .45, gndindu-se nc o dat ct de impresionant
fusese operaiunea prin care fusese descoperit. Deschise
magazia armei ca s verifice cele ase cartue. Se simea
bine cu arma n mn, chiar dac el nu fusese niciodat
militar.
Bunicul su folosise acel pistol n timpul Primului Rzboi
Mondial, iar tatl su l avusese pe durata celui de-al Doilea
Rzboi Mondial. Cnd se ntorsese acas la sfritul
rzboiului, i-l dduse fiului su, prezicndu-i plin de ncredere
c n-avea s mai fie niciodat folosit intr-un conflict i
spunndu-i s-l pstreze ca pe o amintire de familie. Cei din
clanul Pointer erau oameni de afaceri i industriai: n brana
lor, n-aveau nevoie s foloseasc vreo arm de foc.
ns Charles Pointer al II-lea avea s foloseasc acum acest
revolver calibrul .45.
Observ c brbatul i femeia mpingeau n partea de sus i

de jos a uii de la intrare i-i ddu seama c verificau s


vad dac aceasta era zvort pe dinuntru.
Brbatul i scoase geanta pe care o ducea n spinare,
scormoni prin ea i scoase un cilindru de oel lung de vreo
douzeci de centimetri, avnd un diametru similar cu cel al
unei cutii de Coca-Cola. Dintr-un capt, scoase n afar un mic
ax, subire; din captul opus, dou piese scurte din oel,
asemenea unor mnere.
Pointer era intrigat. Brbatul i pas cilindrul partenerei sale,
care plas captul axului n butucul broatei uii. n timp ce ea
fcea asta, brbatul lu un ciocan cu cap metalic din geant
i se ddu n spate, pregtit s loveasc.
Femeia ddu din cap aprobator iar brbatul izbi cu ciocanul
n captul cilindrului. Pointer auzi zgomotul ns continu s
se uite fascinat la ct de repede i de eficient se micau cei
doi poteniali asasini ai si.
Brbatul se ls n genunchi, apuc iute cele dou mnere,
ntoarse cilindrul, dup care mpinse ua cu putere i o
deschise. Partenera sa scosese deja un pistol cu un aspect
neobinuit. n timp ce ei ptrundeau n cas, intelectul de om
de tiin al lui Pointer ajungea la concluzia c probabil axul
dispozitivului cilindric era fcut din titaniu, astfel c era destul
de puternic s sparg butucul ncuietorii i tifturile de
siguran din interior, distrugnd amprenta cheii i permind
cilindrului s fie ntors cu uurin. Era impresionat.
Apoi i privi pistolul de calibru .45. Trase cocoul n spate,
pn la capt, astfel nct acesta se fix la poziie i aducnd
pe eav un cartu gata a fi tras la apsarea pe trgaci.
Auzea cum se apropie cei doi, alergnd pe podeaua de
marmur ce ducea la biroul su. Stinse veioza de pe mas,
astfel nct numai ecranul computerului i monitoarele s
mprtie o lumin albstruie n ntuneric.
Era pregtit.
Se gndi la Elena, croindu-i calea spre ntlnirea ei cu
moartea.
n momentul n care ua biroului su fu dat n lturi iar
femeia ni nuntru, cu arma aintit, Pointer se gndi la
Chuck, iar n proximitatea morii se simi deodat mult mai

plin de via dect fusese n ultimii cinci ani.


Brbatul apru imediat n spatele partenerei sale, ns la
nceput niciunul din ei nu-l localiz pe Pointer n lumina
obscur din jur. ns amndoi percepur o micare uoar
atunci cnd el i bg revolverul n gur, ndreptndu-l n sus,
spre creier, i aps pe trgaci. Charles Samuel Pointer al IIlea nu-i lsase pe asasini s-i ia viaa; pstrase controlul
asupra evenimentelor pn la sfrit.
***
Micua ncpere rsun la detuntura armei calibru .45, iar
Fran i Mick se aruncar la podea, adpostindu-se i trgnd
n acelai timp spre locul din care se auzise focul de arm.
Nu se mai auzi niciun alt sunet; tcerea spunea totul.
Cu grij, Mick se ridic n picioare i gsi comutatorul, dup
care aprinse lumina din camer.
Pointer nc sttea n fotoliul su, cu capul lsat ntr-o parte,
partea din spate a calotei craniene lipsindu-i. Sngele era
mprtiat pe tavan, pe perei, pe computer i pe ecranele
monitoarelor.
Cnd se apropiar de el, Fran i Mick vzur c Pointer mai
ncasase nc trei gloane n corp, de la pistoalele lor P11.
Fran se ndrept spre peretele din spatele computerului,
smulse fotografia Elenei i-o ndes n buzunarul gecii, n timp
ce Mick verifica trupul nensufleit.
Nu seamn prea mult cu fotografia, dar cu siguran e el.
Oricum, ne-a scpat de-o grij, spuse Fran n timp ce
cuta prin birou i pe rafturi obiecte care ar fi putut s
compromit misiunea.
Mick lu calculatorul de pe birou, ddu cu el de pmnt,
dup care sri pe el n mod repetat cu picioarele pn cnd
hard diskul iei la iveal. Fran l scoase dup care strig spre
el un singur cuvnt:
Buctria!
Partenerul su tia exact ce s fac. n buctrie, se duse
direct la aragaz i smulse furtunul de gaze. Auzi fsitul
gazului i iei din ncpere n vitez, lsnd ua deschis, iar
dup aceea alerg spre celelalte camere s se uite dup
emineuri pe baz de gaz.

Ai dou minute! o auzi el pe Fran ipnd.


Mick nchidea fiecare u unde nu exista emineu cu gaz,
asigurndu-se c gazul ce ieea din buctrie avea s se
ndrepte direct spre biroul lui Pointer.
La captul opus al coridorului era o camer de zi imens, cu
un emineu cu flacr pe baz de gaz. Smulse i aici furtunul
de alimentare, auzi gazul fsind i fugi din ncpere, lsnd
ua deschis.
Am terminat. Ne ntlnim la u!
ntre timp, folosind mobilier, hrtie i orice altceva inflamabil
care-i czuse n mini, Fran fcuse o movil, n jurul, sub i
chiar deasupra lui Pointer.
Cu bricheta pe care-o scosese din geanta operaional,
aprinse hrtia i vzu flcrile ntinzndu-se deasupra
cadavrului. Avnd hard diskul computerului bgat n buzunar
alturi de fotografia Elenei, femeia fugi pe coridor nspre ua
de la intrare, mirosul de gaz dndu-i o senzaie de vom.
Cnd apru i Fran, Mick nchise ua trntind-o cu putere,
dup care o luar la fug spre gard. Fran nclec coama
gardului i sri jos, iar Mick ncepu s se care i el. Ct i lu
lui s ajung de partea cealalt, Fran spase i-i scosese
Xda-ul din pmntul moale, i apoi, dnd la o parte mnuile
chirurgicale, apelase numrul lui Deveraux.
Pornir spre main, iar cerul nopii se schimb brusc la fa,
transformndu-se n lumina zilei, n momentul n care parterul
casei izbucni n flcri.

44
Deveraux i ndeprt telefonul Xda de ureche atunci cnd
bubuitura exploziei i zgomotul de sticl spart acoperir
ceea ce i raporta Fran. ns auzise suficient ct s spun:
Bun treab! Misiunea a luat sfrit.
Aceste vorbe erau de ajuns. i duse din nou telefonul la
ureche i-l sun instantaneu pe Fergus.
Black Star e mort. Misiunea a luat sfrit. Scoate-o deacolo!
***
Fergus ddu din cap spre Danny, n semn de ndemn.
Coridorul era n cele din urm liber, iar Danny ddu ua de
perete i porni ntr-un suflet spre camera Elenei. Fergus l
urm, cu telefonul nc la ureche, n timp ce Deveraux i
spunea ce s fac nainte de a iei din ar. Fergus respecta
paii fireti, lsnd-o pe Deveraux s-i dea nite ordine pe
care n-avea nicio intenie s le execute.
Danny btu la u i aps pe clan ns nu primi niciun
rspuns. Se ntoarse spre bunicul su cu o privire
nspimntat i confuz.
Deveraux, taci din gur! spuse Fergus la mobil. Sun-o pe
Elena!
Ce?
Sun-o pe BlackBerry! Nu ne deschide ua!
Apo Fergus i nchise telefonul.
Danny i lipi urechea de u.
Elena? Deschide! Misiunea a luat sfrit! Deschide!
Nu auzir niciun rspuns, ci doar sunetul de apel al
telefonului BlackBerry, la care nu rspundea nimeni.
Poate c-i rnit, spuse Danny. Gazele
Fergus i mpinse nepotul ntr-o parte.
D-mi cheia ta. Haide, repede!
Fergus i scoase din buzunar legtura de chei la care avea
prinse cele dou minilanterne.
Elena? spuse Fergus mult mai tare. Dac poi s m auzi,

deschide!
n continuare niciun rspuns. BlackBerry-ul se opri din sunat.
Stai de ase, i spuse Fergus lui Danny cu voce repezit.
Danny se ntoarse cu spatele la u i ncepu s
supravegheze coridorul. Fergus ndeprt semnul cu Nu
deranjai i se ls n genunchi, simind o durere acut n
piciorul rnit. Strecur cheia tip card n fant, dup care
aprinse lanterna cu lumin cu ultraviolete i o trecu rapid
dintr-o parte n alta a micii deschizturi.
ncerca s induc n eroare sistemul, determinnd lumina cu
ultraviolete din ncuietoarea electronic, ce se reflecta pe
fia metalic a crdului, s se comporte ca i cum
recunotea i accepta codul de deschidere a uii.
Nu se ntmpl ns nimic.
La dracu! Scoase crdul din fanta ncuietorii i o lu de la
capt. Haide, haide odat!
ncuietoarea fcu un clic i se descuie chiar n momentul n
care auzir deschizndu-se uile liftului.
Intrar grbii n camer i nchiser ua. Fergus recunoscu
imediat mirosul acid.
Elena? strig el.
Danny mpinse ua de la baie.
Nu-i aici a plecat!
Fergus se uit n dulap, ndjduind cu nfrigurare c avea s
gseasc dispozitivul exploziv improvizat. Cnd Danny iei din
baie, vzu sub pat pungua cu cocain. Nu fusese desfcut.
Bunicule, uite!
Fergus fcu ochii mari.
O, la naiba!
Pe pat, BlackBerry-ul ncepu s sune din nou.
Danny, verific iute cutia potal improvizat, spuse
Fergus. Nu mai sta!
Danny se repezi la u i apoi se ndrept spre cmrua cu
automatele de rcoritoare, n timp ce Fergus ncerca s-i
adune gndurile, spernd c presimirile sale negre nu aveau
fundament. Lu grbit BlackBerry-ul de pe pat i rspunse la
apel.
Elena?

Era Deveraux.
A disprut, i spuse el, iar dispozitivul a disprut odat cu
ea! Mi-ai spus c mai avem nc treizeci de minute! Am
pierdut-o, i nu tiu ce-i n capul ei. Poate c a mbrobodit-o
complet; poate c acum chiar vrea s mearg pn la capt!
Danny se ntoarse n fug n camer. inea n mn invitaia
pe care Elena o scosese din plicul trimis de ctre Black Star.
A plecat la Time Warner Center, unde a fost asear, strig
el n timp ce-i ntindea invitaia lui Fergus.
Fergus citi cuvintele de pe invitaie, inndu-i nc telefonul
la ureche.
Dr ELENA OMOLODON
V RUGM S PARTICIPAI LA FESTIVITATEA
DE LA
TIME WARNER BUILDING DIN NOILE I
MAGNIFICELE
TURNURI GEMENE DE LA
COLUMBUS CIRCLE
INUTA OBLIGATORIE: COSTUM
HANOVER FINANCE
n vreme ce privea lung acea invitaie, Fergus auzi vocea lui
Deveraux.
Unde e? A spus Danny ceva despre Time Warner Center?
Asta e? Spune-mi ce i-a zis! Watts, vreau
Fergus ntrerupse convorbirea. i pstr vocea pe o
tonalitate joas atunci cnd i vorbi lui Danny, ncercnd s-l
calmeze.
Fii atent. Nu tiu ce se ntmpl, Danny, ns s-ar putea ca
toat pregtirea asta s-o fi afectat. Ne-a anunat unde este
poate pentru ca astfel s-o putem gsi sau poate ca s-o
ca s-o vedem detonnd dispozitivul? continu Danny
ideea. Asta nu se poate, bunicule. Nu se poate! N-ar face una
ca asta!
Acum du-te la Columbus Circle fugi, o s dureze mai
puin. O s ajung i eu acolo ct pot de repede.

Danny avea o privire fix, ascultnd cu atenie, n timp ce


bunicul su continua cu instruciunile.
F tot ce este necesar, astfel nct s te asiguri c cele
dou fire ale detonatorului sunt deconectate de la baterie,
dup care trebuie s rsuceti cele dou capete ale firelor
ntre ele. Amintete-i de tot ce i-am spus nainte.
Danny ddu din cap n semn c pricepuse i se ntoarse cu
intenia s plece.
Stai! spuse Fergus. Trebuie s rsuceti capetele; altfel
pot deveni o anten i orice fel de electricitate din aer ar
putea n continuare s detoneze dispozitivul. Nu trebuie dect
s-o ii acolo pn ajung i eu. Acum, du-te!
Danny prsi camera n fug, iar Fergus iei n urma lui. Lu
semnul cu Nu deranjai, care zcea pe jos, i-l ag din nou
de clan. Danny dispruse deja; o zbughise pe scrile de la
ieirea de incendiu.
Fergus merse chioptat pn la lift, cu piciorul arzndu-i de
durere. Poate c urma s aib noroc; poate c reuea s ia un
taxi i s ajung rapid la Columbus Circle.
ns se prea c salvarea Elenei avea s cad n seama lui
Danny.

45
Sistemul de strzi numerotate din Manhattan este menit s
te poi descurca uor n zon. Strzile sunt numerotate de la
est la vest, ncepnd cu First Street n Lower Manhattan i
urcnd pn la ordinul sutelor n partea de sus a oraului, cu
bulevardele cu nume faimoase i cu Broadway traversndu-l
de la nord la sud.
n numai dou zile, i ajutat n mare msur de perioada
dedicat supravegherii, Danny nelesese rapid sistemul i
socotea c putea s-o ia oriunde prin Manhattan fr s se
rtceasc.
ns nu rtcitul reprezenta problema sa. Ci s ajung acolo
unde voia.
n timp ce strbtea alergnd zona recepiei, printre oaspeii
i portarii Hotelului Pennsylvania care-i aruncau priviri ocate,
iar apoi nea prin uile rotative, biatul i delimit n gnd
cea mai rapid rut. Se va ntoarce la stnga i se va ndrepta
spre Eighth Avenue, acolo unde avea s-o fac la dreapta
pentru o curs lung de alergare pn n Columbus Circle.
Era o rut uoar, iar Danny calcul c putea s acopere
distana n aproximativ douzeci de minute. ns imediat ce
iei din hotel se confrunt cu probleme.
Strada era aproape blocat din cauza traficului iar trotuarele
gemeau de locuitorii New Yorkului i de turitii ieii la
plimbare, uitndu-se la privelite sau la vitrinele magazinelor.
i nimeni n afar de Danny nu prea s se grbeasc.
Se tot ferea de trectori i fcea viraje printre acetia i nu
vzu femeia de vrst mijlocie cu hain de blan, nici
pechinezul acesteia mbrcat la rndul su cu o hinu, pn
cnd nu se mpiedic de lesa cinelui.
Pechinezul schelli, femeia scoase un ipt, iar Danny,
mpleticindu-se, se lovi de o tarab mobil cu covrigi, care era
mpins pe roi spre el din direcia opus.
Hei, amice, ai grij pe unde mergi! strig vnztorul de
covrigi, n timp ce Danny se chinuia s rmn n picioare.

Scuze, mi pare ru, spuse Danny.


Femeia i arunc o privire furioas, dup care se aplec
pentru a-i liniti animalul de companie ce tremura.
Danny i ncepu din nou cursa nebuneasc, pn cnd
ajunse la prima intersecie i vzu semnul de culoare rou
aprins al semaforului, reprezentnd o persoan stnd pe loc.
Trebui s se opreasc; ali pietoni stteau pe ase rnduri n
faa sa, ateptnd cu toii culoarea verde ca s-i nceap
arja de cavalerie spre trotuarul opus. Danny ncerc s-i
fac loc pn n fa, ns era cam la al treilea ir n momentul
n care luminile se schimbar i toat lumea porni laolalt.
Nu fu mai bine nici atunci cnd intr pe Eighth Avenue.
Danny fusese ntotdeauna un bun atlet, ns abia dac reuea
s lege cinci sau ase pai mari, c i trebuia s se opreasc
brusc sau s evite cte un pieton care venea din sens opus.
Devenea din ce n ce mai nervos i frustrat, iar cnd trebui
s se opreasc la o alt intersecie, i asum riscul i trecu pe
rou. O main claxon iar Danny fcu un salt n spate,
aproape nimerind n calea unui taxi tip ric.
B, boule! strig omul care ddea la pedale n timp ce
schimba direcia, ocolindu-l. Simi nevoia s mori sau ce ai?
Cuvintele l duser cu gndul la Elena. Asta i se ntmpla
oare ei: simea nevoia s moar?
***
Deveraux fcea ture n sus i-n jos prin camera ei. Fergus i
Danny nu-i rspundeau la telefon. Trebuia s-i cntreasc
opiunile i s ia o decizie. Fran i Mick erau nc prea departe
de ora ca s-i poat fi de vreun folos. Se gndi s sune la
poliia din New York sau chiar la omologii si din serviciile de
securitate ale SUA, ns alung rapid acest gnd din minte.
Prea multe probleme; prea multe explicaii de dat. Trebuia s
se gndeasc la promovarea ei - ba nu, la ntregul ei viitor -, i
singura modalitate prin care acestea i se garantau era s se
asigure de succesul deplin al misiunii.
Anihilare lui Black Star constituise obiectivul misiunii indiferent cu ce costuri - iar Deveraux estimase c
respectivele costuri puteau s nsemne unul sau mai muli
membri ai echipei sale.

ns acum s-ar fi putut aduga numeroase victime


nevinovate, iar asta avea s reprezinte sfritul tuturor
planurilor sale. n ciuda avertismentelor doctorului Jacobson i
ale lui Dudley, Deveraux nu crezuse niciodat c Elena ar
duce pn la capt o sinucidere cu bomb. Acum se prea c
se nelase.
N-avea dect o singur variant: trebuia s se ocupe ea
nsi de chestiune. Trebuia s-o opreasc pe Elena nainte s
detoneze dispozitivul. i lu pistolul P11 de rezerv din seiful
camerei i-i mont o eav nou.
***
Fergus mai avea puin i renuna la taxiul n care se suise,
prefernd s se trie de unul singur spre Columbus Circle.
oferul intrase senin ntr-un blocaj din trafic la scurt timp
dup ce Fergus se suise n vehicul. Cnd Fergus strigase la el,
acesta gsise n cele din urm un loc unde s ntoarc, dup
care nimerise direct ntr-un alt blocaj, la marginea Times
Square.
Nu neleg, i spuse el lui Fergus ridicnd din umeri. De
obicei nu-i aa. Probabil c n seara asta e vreun eveniment
special. Se ntoarse spre Fergus i-i zmbi larg, dezvelindu-i
dinii. Poate c Brad Pitt e n ora pentru vreo premier. Sau
Nicole. E o puicu tare bun, Nicole asta, ce zici?
Fergus nu-i rspunse; se mulumi s scotoceasc prin
buzunarul de la hain dup nite bancnote, pe care i le ntinse
prin geamul care separa partea din fa de cea din spate a
mainii, i care era deschis.
O s merg pe jos.
oferul nl din nou din umeri, iar Fergus deschise portiera,
cobor din taxi i o lu chioptnd n sus pe Broadway.
Teatrele de pe Broadway erau scldate n lumini, peste tot
strlucind postere i fotografii care prezentau spectacolele de
ultim or.
Dar Fergus nu vedea nimic din toate acestea. Era complet
concentrat pe scopul su, acela de a ajunge la Columbus
Circle, ignorndu-i durerea ce-i sgeta piciorul. Era ca i cum
nu exista vreun fel de ran. n timp ce ontcia spre
destinaia sa, i spuse c nici nu se compara cu unele

maruri forate la care fusese supus de-a lungul anilor.


Tot ceea ce conta acum era s ajung la Elena. i la Danny.

46
Danny vzu luminile laser dansnd deasupra turnurilor de la
Time Warner Center cu mult timp nainte de a ajunge la
Columbus Circle.
Alerga din toate puterile de-a lungul lui Eighth Avenue. Din
cnd n cnd, tot ar fi trebuit s mai reduc viteza sau chiar
s se opreasc la intersecii, ns i asuma riscuri prosteti i
totodat nebuneti ocolind i evitnd pietonii i mainile, fr
s ncetineasc deloc.
Trebuia s ajung la Elena. Doar asta conta.
i fcu apariia n ntinsul Columbus Circle, gfind.
Limuzinele lungi conduse de oferi anume angajai i o
mulime de maini scumpe i strlucitoare ncepeau s-i lase
pasagerii care participau la marele eveniment. Zecile de
bliuri ale aparatelor foto se adugau spectacolului de lumini
pe msur ce invitaii zmbitori peau pe covorul rou.
Danny trecu n vitez pe lng ei i se ndrept spre intrarea
n cldire. Acolo era un afi ce indica unde avea loc
evenimentul Hanover, aa c fugi direct la lifturi.
Doi indivizi bine fcui, mbrcai n smoching, stteau de
paz.
Rmi acolo unde eti, tinere, spuse cel mai nalt din ei
atunci cnd Danny, ct pe ce s se prbueasc din pricina
grabei, se opri n faa lifturilor. Unde crezi c te duci?
La la lansarea fcut de Hanover, rosti Danny cu
rsuflarea tiat.
Cei doi malaci n-aveau chef de glume.
Numai pe baz de invitaie, biete! Nu intr nimeni fr
invitaie.
Danny se strduia s-i trag rsuflarea.
ns eu am invitaie, spuse el, bgndu-i mna n
buzunar i scond bucata de carton. Uitai-v!
Ei se uitar, dup care fcur un schimb de priviri iar cel deal doilea brbat vorbi la rndul su.
i n-ai citit ce scrie acolo despre cum trebuie s te

mbraci?
Danny i privi adidaii din picioare, blugii i geaca strns
pe talie. Nu era tocmai ceea ce se cerea la capitolul inut,
dar trebuia s spun ceva, orice.
N-am avut timp s m schimb.
Paznicul mai nalt se uit mai atent la invitaie.
i ce fel de rochie intenionai s pori ast-sear,
domnioar Elena Omolo i cum i-o mai zice?
Pre de o clip Danny se gndi s continue cu jalnica lui
cacialma, ns tia c n-avea rost. Deodat, i veni n minte o
alt idee.
N-ai spus c nu poate s intre nimeni fr invitaie?
Tipul cel nalt ddu din cap n semn de ncuviinare.
Chiar aa. N-ai invitaie, nu intri!
ns prietena mea trebuie s ajung aici.
Ridic invitaia.
Invitaia e a ei. A lsat-o la hotel. Speram s s i-o dau.
Ambii tipi care asigurau paza prur vizibil mai relaxai.
De ce n-ai spus asta de la nceput, n loc s ncerci s ne
prosteti aiurea?
Nu nu tiu. Nu voiam dect s m asigur c poate s
intre.
h, fcu malacul. Uite cum facem. O s-mi lai mie
invitaia iar eu o s m asigur c o s intre atunci cnd o s
apar. Cu condiia s aib vreun act de identitate la ea.
ntinse mna cu intenia de a lua invitaia, ns Danny o
bga deja napoi n buzunar.
Nu. Nu, e n regul, mulumesc! O s-o atept afar.
Oricum trebuie s m ntlnesc cu ea.
Cum crezi c-i mai bine, spuse malacul ridicnd din umeri.
Danny ddu s se ntoarc pe clcie, ns se opri.
Suntei siguri c n-avea cum s ajung acolo sus?
Ti-am mai spus, i zise tipul de la paz. Dac n-are
invitaie, n-are cum s fie la petrecere.

47
Danny se ndeprt de cldirea Time Warner, ntrebndu-se
dac nu cumva nelesese totul greit: poate c Elena lsase
invitaia n cutia potal improvizat ca s-l induc n eroare;
s-l trimit dup cai verzi pe perei, n timp ce ea se ducea cu
ncrctura ei mortal n alt parte n Manhattan.
ns de ce s-o fi fcut-o? S-l in la distan? S se asigure
c el era undeva n siguran atunci cnd ea se sinucidea,
detonnd dispozitivul?
Netiind ce s fac n continuare, i croi calea printr-un grup
masiv de nou-venii i se ndrept spre Columbus Circle.
Iar n momentul acela o vzu. Elena sttea de partea
cealalt a strzii, aproape de zidul ce mprejmuia Central
Park. Se uita direct la el.
Danny nu se putu abine s nu o strige.
Elena!
Elena l privi lung n continuare. Danny ddu s traverseze
strada. Se auzi un claxon strident, care-l fcu s sar napoi
pe trotuar.
Cnd se uit din nou pe partea cealalt a drumului, ea
dispruse.
Elena! strig el din nou.
i scoase telefonul mobil i form din nou.
Bunicule, am gsit-o!
i explic lui Fergus cu exactitate unde anume o vzuse pe
Elena, auzind pe fundal traficul, vocile din jur i respiraia
sacadat a bunicului su.
O s fiu acolo n zece minute, spuse Fergus. Ai mare grij,
Danny, i adu-i aminte: decupleaz detonatorul de la baterie
i rsucete capetele firelor la un loc. Scoate dispozitivul
exploziv improvizat de pe ea i ndeprteaz-te. O s m ocup
eu de restul. Baft!
Danny i bg mobilul la loc n buzunar, se uit peste drum
i-o vzu din nou pe Elena. Se trsese mai n spate, la
adpostul ntunericului, ns se afla acolo, continund s se

uite int la el. Danny i amintea bine zona; era aproape


acelai loc n care sttuse i el atunci cnd fusese luat pe sus
i tras n parc de ctre Mick.
Danny atept s se descongestioneze traficul ca s
traverseze. Trecu pe partea cealalt, nu alergnd, ci mergnd,
fiindc i ddea seama c trebuia s se apropie de Elena cu
grij - cu cea mai mare grij.
Fcu trei pai de-a curmeziul trotuarului larg, dup care
Elena i vorbi.
Nu te apropia mai mult de att, Danny!
Vocea i suna bizar - profund i distant -, iar n momentul
n care Danny se opri din mers ea i cobori privirea spre
mna ei dreapt, cu care inea firul de gut, i i ridic uor
braul.
Pleac, Danny, eti n pericol dac rmi aici.
Elena, te rog! spuse Danny cu glas blnd dar n acelai
timp puin repezit, tiind c trebuia s par calm, chiar dac
inima i btea s-i sar din piept.
Elena ls ncetior braul pe lng corp.
Nu face asta! Elena. Te rog! Nu poi s faci ce vrea Black
Star; n-o s ai cum s intri. N-am s-i dau invitaia. Iar Black
Star e mort.
Uurarea de pe faa Elenei era evident. Fata zmbi.
ntr-adevr? O, Danny mi-a spus c o s moar, dar nu
tiam dac vorbea serios.
Danny n-avea habar despre ce vorbea ea.
Elena se sprijini cu spatele de zid, dnd drumul firului de
gut.
De ce a durat totul att de mult? Nu tiam ce s fac i
credeam c el e pe urmele mele, c m urmrete tot timpul.
De-asta am lsat invitaia, ca s tii unde am plecat. Cu
chestia asta n spate, tiam c n-aveam prea multe anse.
Danny se ndrept ncet spre Elena, ascultnd fiecare cuvnt
pe care-l spunea.
tiam c n-o s pot intra fr invitaie i mai tiam c nu
pot s-l pclesc pe Black Star dac-i spuneam c am ncercat
s detonez, dar amestecul n-a funcionat. Am venit aici s ies
din calea tuturor oamenilor lora.

Vrei vrei s spui c n-aveai de gnd s detonezi


dispozitivul?
Elena se holb la el.
Poftim?
Am crezut noi credeam
Nu tiam ce se ntmpl trebuia s merg nainte
trebuia s continui chestia asta pn cnd aflam cu
certitudine c Black Star e mort.
Dar cocaina era nc n camer. Am crezut c erai pe cale
s-o faci pe bune.
Cum! De ce-ai fi crezut una ca asta? Elena se opri pentru
o clip. Cocain! Asta era? N-am putut s-o bag n amestec.
Se uita la mine tot timpul! N-aveam niciun loc n care s-o pot
face fr ca el s m vad. Se cutremur. Nici nu-i nchipui
ct de ngrozitor a fost! Eram speriat, Danny, speriat ru de
tot! mi venea s ies afar i s las pe altcineva s-o fac. ns
tiam c nu se poate.
Cuvintele i ieeau de-a valma din gur.
Eti sigur c-i mort? ntreb ea din nou.
Danny ddu din cap, ncuviinnd.
Mort. Mort de-a binelea.
tii, Danny, au fost momente cnd am pierdut irul
evenimentelor, nu mai vedeam ce fac, opti ea. Vocea aia a
lui. Punea stpnire pe mine. mi ddea fiori. i-a fost att de
greu s-mi joc rolul Trase adnc aer n piept. O s ncepi s
crezi c sunt nebun, Danny, dar au fost momente cnd am
am nceput s cred am crezut c o s merg pn la capt.
ns pe urm m-am gndit la tine, la tata Vocea i se stinse.
Tie-i place chestia asta, Danny, mie nu, continu Elena. O
ursc! Attea minciuni i secrete Trebuie s ies din treaba
asta, spuse ea oftnd. Mai am ceva de fcut nainte, dar dup
aceea nu vreau dect s plec acas. Privi firul de gut ce
atrna din mneca hainei. Trebuie s scot chestia asta de pe
mine. Am face bine s mergem undeva unde s nu fim vzui.
ncepu s-i descheie nasturii hainei. N-am putut s-o scot mai
devreme. M-ar fi vzut lumea. Am deconectat firele
detonatorului cnd eram n lift. Atunci a fost singurul moment
n care am avut timp.

E nc periculos, spuse Danny.


tiu, i replic Elena. Hai s mergem!
Fata ncepu s coboare ncet rampa ce ddea n parc; Danny
o urm i-i scoase mobilul.
Pe cine suni? ntreb Elena.
Pe bunicu. Trebuie s tie ce se ntmpl.
Nu nc, Danny! Mai nti vreau s vorbesc doar cu tine.
i desfcuse toi nasturii hainei; se opri n loc. Trebuie s tiu
ceva.
Se uit cu atenie la Danny. Luminile oraului preau undeva,
departe. Biatul auzea zgomotul traficului, dar ar fi putut s
se gseasc la milioane de kilometri distan.
Deveraux l-a omort pe tata, spuse ea.
Poftim?
E-adevrat. Black Star mi-a spus c i-a auzit pe Fergus i
pe Deveraux vorbind despre asta. Tu tiai? Vreau s-mi spui
adevrul, Danny nu m mini! Au fost destule minciuni pn
acum.
Danny nc se strduia s dea o alt interpretare spuselor
Elenei.
Poate c Black
tiai?
Nu, nu tiam. Poate c Black Star i-a spus asta numai
ca s te fac s detonezi bomba. De unde putea s tie?
I-a auzit. i tiu c spunea adevrul. Doar o cunoti pe
Deveraux. Ea a fcut-o. tiu c ea a fcut-o! Vocea Elenei era
profund i imperioas. Danny! tiai?
i jur c nu tiam, spuse el.
Elena nu zise nimic. l intui cu privirea, ca i cum ar fi
ncercat s citeasc pe chipul lui dac rostea sau nu adevrul.
Nu te-am minit niciodat, Elena, spuse el accentund i
mai tare cuvintele. Dac-i adevrat, o s aflm. ns putem s
scoatem dispozitivul exploziv improvizat de pe tine? Trebuie
s-l sun pe bunicul ca s-i spun c suntem n parc. El tie cum
s-l dezamorseze.
Erau la baza rampei; Elena merse mai departe, cufundnduse n ntuneric.
Te cred. M bucur! ns tot am s-o fac.

Se uit spre luminile din jurul cldirii Time Warner, apoi n


sus, la cer.
Ce s faci? Nu neleg, Elena!
Ea i ntoarse privirea la Danny, n timp ce o lacrim i se
rostogolea pe obraz.
ntr-un fel sau altul, i nu tiu cum, o s-o omor pe
Deveraux!
n spatele lacrimilor ce mpnzeau ochii Elenei era o privire
dur, plin de hotrre, care l nfrico pe Danny.
Elena, spuse el cu glas msurat. i-am i-am promis c o
s fiu ntotdeauna alturi de tine. N-am fcut-o att de bine
pe ct a fi putut s-o fac am fost prea prins de toat
chestia asta. Cu Black Star. Lucrnd pentru Era ct pe ce s
spun Deveraux ns tia c era singurul cuvnt pe care
trebuia s-l evite. Lucrnd n misiunea asta. M-a fcut s m
simt important. Special. Danny naint spre ea ncet, cu
bgare de seam, continund s-i vorbeasc pe un ton
linititor. Dar mi-am dat seama c nu asta era important,
spuse el. Nimic din toate astea. Nu dac nu te aveam lng
mine. Tu eti cea mai important persoan din lume pentru
mine, Elena! Vorbesc serios, jur c-i aa! Mult mai important
dect bunicul meu. Mult mai important dect oricine i orice.
nghii nodul ce i se pusese n gt. Te iubesc, Elena! Tu tii
asta. Dar s omori pe cineva drept rzbunare nu poi s-o
omori pe Deveraux, tii asta. Asta n-o s-i aduc tatl napoi.
Trupul Elenei fu cuprins de tremur; trase adnc aer n piept,
scpnd un suspin, iar ochii i se umplur din nou de lacrimi.
Deschise gura cu gnd s vorbeasc, ns nu putu s
rosteasc niciun cuvnt.
Iar tatl tu n-ar vrea asta, spuse Danny, luptndu-se s
nu izbucneasc i el n plns. Ar fi vrut s fii fericit, aa cum
a fost i el. Tatl tu zmbea i rdea ntruna. Aa ar vrea el
s te vad. ntotdeauna. Tnrul tcu pre de cteva secunde.
Bunicul meu o s ne scoat de-aici. O s fim n siguran i o
s putem s ne gndim la toate lucrurile astea.
Cuttura aspr reveni pe chipul Elenei.
Fergus tia, spuse ea acuzator.
Nu cred c tia, spuse Danny. Nu mi-a spus

Existau o mulime de lucruri pe care Fergus nu i le spusese.


Noaptea era linitit. Se aflau foarte aproape de marginea lui
Central Park, ns era suficient ca s le dea iluzia unui inut
mpdurit. Singurul lucru care le reamintea c se aflau n
inima oraului era zumzitul constant al traficului ce strbtea
Columbus Circle nainte de a se rspndi prin ntreg
Manhattanul.
Niciunul din ei nu se mica, ns Danny avea contiina acut
a pericolului n care se aflau.
Deodat Elena i ridic privirea i se uit la el. El observ
cum umerii fetei se relaxeaz. Ea i zmbi. Danny nu zri
zmbetul provocator, sigur de sine de alt dat, ns era un
zmbet. Era un nceput.
Ea ddu din cap n semn de ncuviinare.
Ai dreptate. Dar o ursc i tot o s-i fac ceva ru, rosti ea
pe un ton sumbru. Poate c n-o s-o omor, ns o s-o fac s
plteasc n vreun fel pentru ce-a fcut.
Danny fcu un pas n fa. Trebuia s rsuceasc firele
detonatorului, pentru a se asigura c nu se mai gseau n
niciun fel de pericol.
O s-o facem mpreun, Elena.
ns dup aceea, nainte ca el s mai apuce s fac vreun
pas sau s spun vreun alt cuvnt, se auzi o bufnitur surd
iar Elena fu aruncat n spate cu o for cutremurtoare i se
lovi de pmnt, ajungnd la rdcina unui copac.
Danny rmase cu gura cscat. Simi gustul de snge,
sngele Elenei, ce-i curgea pe fa, ptrunzndu-i n gur.
Pentru o clip creierul i spuse c dispozitivul fusese detonat
i-o omorse pe Elena. Doar pe Elena. ns aa ceva nu putea
s se fi ntmplat. Nu era posibil. Nu, nu era posibil.
Iar apoi auzi vocea lui Deveraux:
D-te la o parte de lng dispozitiv! D-te la o parte!
Danny i ntoarse uor capul. Restul trupului i rmase
nemicat.
Deveraux se afla n spatele lui, puin ntr-o parte, inndu-i
pistolul P11 n poziie de tragere nspre capul lui Danny.
D-te la o parte de lng dispozitiv, spuse ea din nou, cu
glas sacadat i stpnit. Dac nu te miti, o s te mpuc i pe

tine. Mic-te. Acum!


Danny izbuti cumva s-i adune puterile i s fac doi sau
trei pai trii ndeprtndu-se de corpul Elenei, care zcea
cu faa n jos, complet nemicat.
D-mi telefonul tu mobil! i spuse Deveraux. Acum!
Danny scoase celularul buzunar i i-l ntinse. inndu-i n
continuare pistolul n mna dreapt, Deveraux form numrul
lui Fergus, tiind c acesta avea s rspund la un apel primit
din partea nepotului su. Aa se i ntmpl.
Danny, sunt la Circle! Unde eti?
S-a terminat, spuse Deveraux. Am nevoie de tine ca s
anihilezi dispozitivul.

48
Fergus avusese dou minute la dispoziie ca s se
pregteasc pentru ceea ce vzu n timp ce cobora panta ce
ddea n parc.
ns asta nu i fu de vreun folos. Plngea.
Danny edea sprijinit cu spatele de zidul interior, inndu-i
capul lsat pe genunchii adui la gur. Nu-i ridic privirea
atunci cnd Fergus se uit scurt spre el nainte de a se
apropia de cadavrul Elenei.
Deveraux sttea lng ramp, cu arma nc n mn. Se uita
i atepta pregtit, n caz c ar fi putut cineva s bntuie
aiurea prin parc.
Fergus ngenunche lng Elena. Sngele nc i curgea din
rana de la cap i se simi uurat c nu putea s-i vad faa. Nar fi putut s se uite la chipul ei.
i terse lacrimile de pe obraji iar dup aceea, ncet i cu o
mn de expert, ncepu s caute detonatorul.
Pe pmnt, lng capul Elenei, vzu un scule n care se
gsea paaportul ei, prins de un lnior n jurul gtului. Fata
urmase toate instruciunile lui Danny.
Danny nu se micase de cnd Deveraux i ordonase s stea
lng zid, ns ridic ochii i-l vzu pe bunicul su lng trupul
Elenei.
i deconectase deja detonatorul.
Le trebuir aizeci de secunde lungi i tensionate ca s
stabileasc dac tot ceea ce spusese Danny fusese adevrat.
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare spre Deveraux,
care-i scoase telefonul Xda i tast un numr. Dup care se
ridic n picioare i se duse spre nepotul su.
Deveraux vorbi la microfonul celularului:
Anulai sfritul misiunii. Mai am ceva pentru voi n
momentul sta. Vreau ca tu i Fran s venii i s facei
curenie la Columbus Circle. Pe partea cealalt a strzii fa
de cldirea Time Warner; chiar n interiorul parcului. Trebuie
s scpm de un cadavru.

Danny i ntoarse brusc capul spre Deveraux. Ochii i


strluceau de furie, iar cuvintele uierar printre dinii
ncletai.
Nu e un cadavru, mri el. E Elena!
Fergus i puse o mn pe umr.
Danny, rosti el cu blndee.
Danny nc se uita crunt la Deveraux.
Danny, spuse Fergus din nou.
ncet, Danny se ntoarse i se uit la bunicul su. Nu avea
lacrimi n ochi, nc nu l cotropiser. Pe faa lui cuprins de
paloare zri doar durerea i descumpnirea strnite de oc.
N-avea de gnd s-o fac, bunicule, spuse el. N-avea de
gnd s-o fac!
Cu grij, Fergus l ridic pe Danny n picioare.
Haide, o s
Nu micai!
Degetul lui Deveraux era nc pe trgaciul electronic al
pistolului P11.
Fergus i apuc mna lui Danny cu putere.
Ce-o s faci, Marcie? O s ne lichidezi pe amndoi? o
ntreb el. Brbatul cltin din cap. Nu poi s faci asta. tii de
ce?
Pistolul P11 era ndreptat spre capul lui Fergus, dar el
continu fr s mai atepte vreun rspuns.
Ai avea trei cadavre pe cap. Ar fi imposibil pentru tine i
cei doi amici ai ti s curai zona n condiiile astea. Cu unul,
s-ar putea s te descurci. Dar cu trei? Nicio ans! O s fii
vzut, i dup aia ce-o s faci, Marcie?
ncepu s se dea napoi, inndu-l nc strns pe Danny de
mn.
i mai e un motiv pentru care nu poi s apei pe trgaciul
la. Am toate rapoartele tale de la Oxford. Dac ne mputi,
ele ajung direct la FBI. nc mai am civa prieteni n ar,
Marcie! Dac n-au veti de la mine, rapoartele tale asupra
situaiei vor fi trimise FBI-ului.
Vzu ezitarea lui Deveraux. Femeia cobori lent pistolul, n
timp ce Fergus i trgea nepotul n ntunericul din parc.

Dup o perioad de timp.


Triau ntr-o micu caban nchiriat, la marginea unuia
dintre Marile Lacuri din Canada. ns triau o minciun.
Fergus era un mincinos desvrit; asta fusese o bun parte
a vieii sale i a carierei sale. Activnd sub acoperire n cadrul
Regimentului i n cele din urm ca operator tip K,
descoperise c viaa sa depinsese adesea de abilitatea lui de
a spune minciuni complet credibile.
i luase multe identiti noi; toate nite fcturi, nite
minciuni. Devenise att de bun n arta minitului, nct atunci
cnd se gsea ntr-o situaie de via i de moarte, aproape c
ajungea i el s cread minciunile pe care le ndruga.
Iar abilitatea asta se rsfrnsese asupra vieii sale personale.
Cnd era tnr i minise soia pe durata scurtei lor cstorii.
Cteodat era chiar mai uor s spun o minciun, atta timp
ct i amintea respectiva minciun cnd venea timpul s
spun o alt minciun. i minise fiul. i minise camarazii;
cteodat fusese necesar pentru sigurana lor n aceeai
msur ca i pentru a sa. Iar acum i minise nepotul.
Dintotdeauna lui Fergus i fusese uor s mint, deoarece,
pn de curnd, nu-i psase niciodat suficient de cineva
nct s-l deranjeze faptul c proceda astfel. ns acum i
psa.
Reuiser s scape, ndreptndu-se spre nord, prin Central
Park, i nu se mai opriser din mers pn cnd nu ajunseser
n Canada. La nceput, Danny fusese att de ocat, nct nici
mcar nu mai vorbea. Se lsase pur i simplu condus ca un
copil mic, de ctre bunicul lui. Niciunul din ei nu pomenise
numele Elenei.
Fergus nchiriase cabana i se asigurase c sunt n siguran,
iar dup asta o contactase pe Deveraux. Trebuia s-o fac:
aveau nevoie de bani. i reamintise c, dac i se ntmpla
ceva lui sau lui Danny, FBI-ul avea s intre n posesia tuturor
rapoartelor pe care el le descrcase de pe laptopul ei. Cteva
zile mai trziu banii fuseser transferai ntr-un cont bancar

deschis de Fergus.
Ar fi trebuit s fie un nou nceput, dar nu era aa.
Primvara se transformase n var i majoritatea zilelor erau
calde i luminoase. ns acum vremea se schimbase; ploua iar
cerul era sumbru i acoperit de nori.
Danny sttea lipit de trunchiul unui copac, la adpost de
ploaie. Bg mna n geac i scoase paaportul fals pe care
Fergus l fcuse pentru Elena. l inea tot timpul la el. Numele
ei ar fi fost Elena Higgs, conform nscrisurilor din paaport.
ns numele nu nsemnau nimic. Deschise coperta i se uit la
fotografia ei, dup care i nl capul plecat, lipit de
trunchiul copacului, astfel nct picturile de ploaie s se
poat amesteca printre lacrimile ce-i curgeau pe obraji.
Cnd se ntoarse la caban, Fergus fcea cafea la aragaz.
Puse dou ceti i ibricul de cafea pe masa de lemn, dup
care se aez pe scaunul din faa celui pe care sttea nepotul
su.
Trebuie s vorbim, Danny!
Danny se uit fix n ochii bunicului su.
Trebuie?
E vorba de de viitor. De ce-o s facem. Nu putem s
stm aici mai mult de-att, iar banii pe care-i avem n-o s
dureze o venicie.
Furia care se adunase n interiorul lui Danny explod brusc,
asemenea unui baraj care cedeaz apelor.
Viitorul! Cum putem s vorbim de viitor, dac n-am vorbit
niciodat despre trecut?
Fergus prea uluit.
Poftim?
De ce nu mi-ai spus c Deveraux l-a omort pe Joey? Erai
dator s mi-o spui i i erai dator i Elenei.
Crile fuseser puse pe mas. n sfrit.
N-am n-am tiut pn aproape de sfrit. Atunci era
prea trziu ca s mai fac ceva n privina asta i oricum n-ar fi
fost nicio diferen din punctul de vedere
Din punctul de vedere al misiunii! strig Danny. Asta era
cel mai important?
Nu! Ci s v in pe tine i pe Elena n siguran, asta a

contat cel mai mult!


Ei bine, ai dat gre, nu-i aa?
Danny nfc una din cnile de cafea, se ridic n picioare i
o azvrli cu toat puterea n peretele din spatele bunicului
su. Cana se fcu ndri, iar cafeaua se scurse n jos pe
perete.
Fergus nici mcar nu se clinti.
Cum de-ai tiut? ntreb el n oapt. Despre Deveraux?
Danny se trnti n scaun.
Black Star i-a spus Elenei, iar Elena mi-a spus chiar nainte
ca Deveraux s-o omoare.
Rmaser tcui pentru cteva momente, amndoi adncii
n propriile gnduri, iar dup aceea Fergus se ridic n
picioare, se duse i lu o alt can i o umplu cu cafea.
mi pare ru! Cnd s-a terminat, ar fi trebuit s-i spun.
ns m-am gndit c n-avea sens s tii atunci. Cteodat
este mai bine s
S mini?
S s nu spui adevrul.
Danny cltin din cap.
Mda. i uite unde ne-a adus asta.
Trebuie s-o lum din loc, Danny! Nu ca s-o uitm pe
Elena
Nu vreau s vorbim despre Elena! spuse Danny, cu faa
cuprins iari de furie.
ns trebuie s vorbim despre viitor. Despre ce avem de
gnd s facem. Nu pot s garantez c o s fim mereu n
siguran aici. Trebuie s muncim, s ne gsim slujbe.
Ce slujbe? Alt loc n care s vinzi burgeri? Ce altceva ai
mai putea s faci? i ce-a putea eu s fac? Tot ce am nvat
vreodat de la tine a fost cum s mint. Lu cana de cafea i
bu o nghiitur serioas. O, da, i de asemenea acum mai
tiu o grmad despre cum s omori pe cineva.
Danny i mpinse scaunul n spate, acesta scrind
ngrozitor pe podea.
M duc s m mai plimb puin, rosti el rstit. O s am
astfel timp suficient s m gndesc la opiunile privind cariera
mea.

Fergus tia c n-avea sens s-l contrazic. Urmau s stea de


vorb mai trziu, cnd Danny se va calma. i privi nepotul
ndreptndu-se spre u, deschiznd-o i ieind. Ua rmase
deschis.
Cabana era dispus la captul unei poteci lungi i noroioase,
care se nla treptat pn la aproximativ o sut cincizeci de
metri altitudine nainte s coboare din nou, erpuitor.
n momentul n care iei din caban, Danny se uit n
dreapta. n vrful colinei, pe drum, se afla un vehicul negru
4x4, n staionare. Danny deslui zgomotul motorului mergnd
n gol.
Bunicule, spuse el cu voce joas, fr s intre napoi n
caban. Avem companie.

Despre autori
Andy McNab a intrat n rndurile infanteriei pe vremea cnd
era doar un puti. n 1984 a fost consacrat ca membru al
Regimentului 22 SAS i a fost implicat n operaiuni speciale la
vedere sau sub acoperire peste tot n lume. n timpul
Rzboiului din Golf a fost comandantul patrulei Bravo Two
Zero, care, dup cum spunea comandantul su, va rmne
de-a pururi n istoria Regimentului". A fost decorat cu
Distinguished Conduct Medal (DEM) i cu Military Medal (MM)
n decursul carierei sale militare, devenind n cele din urm
cel mai decorat soldat din Armata britanic n momentul n
care a prsit SAS n februarie 1993. A scris despre
experienele sale n dou bestselleruri, Bravo Two Zero, care a
fost transpus n anul 1998 ntr-un film cu Sean Bean, i
Immediate Action. Este autorul romanelor de succes Remote
Control, Crisis Four, Firewall, Liberation Day, Dark Winter i
Aggressor. Pe lng activitatea sa de scriitor, McNab susine
conferine n cadrul ageniilor de informaii din Statele Unite i
Marea Britanie.