Sunteți pe pagina 1din 222

Julie Garwood-Castele

PROLOG
Anglia,1819
Era un adevrat uciga de femei.Srmana femeie nu avusese nici o ans de
scpare.Nu tiuse niciodat c era pandit ca un vanat,nu ghicise adevrata
intenie a admiratorului su secret.El credea c o omorase cu buntate.Era
mandru de aceast fapt.Ar fi putut fi cruat.Nu fusese.Dorina care-l mcina ii
cerea s fie calm i chiar dac gandul de a o tortura erotic ii dduse o stare
febril,el nu cedase impulsului.Era om,nu animal El cuta mulumirea de sine,iar
tanra merita cu siguran s piar; totui,dovedise o real compasiune.Fusese
deci foarte binevoitor.La urma urmei ea murise cu zambetul pe buze.Intenionat
o luase aa,prin surprindere,intrezrind numai un fior scurt de groaz in ochii ei
cprui i blanzi inainte ca totul s se sfareasc.Incepuse atunci s jeleasc
incet,aa cum orice stpan bun ii jelete Cainele rnit,pentru ca ea s aud cum
o comptimete,i nu-i incet cantecul de jale pan ce nu o ucise,pan cand nu
tiu c ea nu-l mai putea auzi
Nu fusese nemilos.Chiar i atunci cand tiu sigur c e moart,ii intoarse cu
blandee faa inainte de a-i permite s zambeasc.Voia s rad,uurat,pentru c
in sfarit totul se terminase,i cu satisfacie,pentru c totul mersese atat de
bine,dar acum nu indrznea s scoat nici un sunet,deoarece undeva in mintea
lui se strecurase gandul c o asemenea comportare l-ar putea face s semene mai
mult cu un monstru decat cu un om i el cu siguran nu era un monstru.Nu,el nu
ura femeile,le admira-aproape pe toate-iar cu cele ale cror suflete credea c pot
fi salvate nu era nici crud,nici nemilos.
Era totui nemaipomenit de inteligent.Nu era nici o ruine s recunoasc acest
adevr.Hituiala il inviorase i de la inceput pan la sfarit fusese capabil s

intuiasc fiecare reacie a ei.Fr indoial c i vanitatea ei il ajutase foarte


mult.Era o tanr obraznic i naiv,care se credea versat-o concepie greit i
periculoas-i el se dovedise a fi mult mai iret decat ea.
Existase o anumit ironie in alegerea armelor.Ii planificase s foloseasc
pumnalul pentru a o ucide.Voia s simt lama pumnalului ptrunzand adanc in
ea,dorea cu infocare s-i simt sangele inundandu-i mainile,de fiecare dat cand
infigea cuitul in pielea ei moale i finnjunghie pasrea,njunghie pasrea,ii
rsuna in minte ca o porunc.Totui,nu cedase acestei dorine,deoarece el era
mai puternic decat vocea aceea interioar,si sub impulsul momentului hotrase
s nu mai foloseasc pumnalul.Colierul de diamante pe care el i-l druise ii
impodobea gatul.Prinse cu hotrare in mainile lui acea podoab scump i o
folosi pentru a-i lua viaa.Se gandise c aceast arm era cea mai potrivit.
Femeilor le plac podoabele i acesteia ii plceau mai mult decat altora.Se
gandise chiar s o ingroape cu colier cu tot dar tocmai cand era gata s toarne
peste ea varul pe care il adunase de pe atunci pentru a-i grbi putrezirea,se
rzgandi i ii puse colierul in buzunar.Se indeprt de mormant fr s mai
arunce vreo privire inapoi.Nu avea nici o mustrare de cuget i nu se simea
vinovat.Ea slujise scopurilor lui i acum se simea mulumit.
Se lsase o cea groas i el observ praful de var de pe pantofi abia cand
ajunse in oseaua principal,Nu-l ingrijora faptul c mocasinii lui noi erau
probabil distrui Nimic nu avea s umbreasc strlucirea victoriei sale.Se simea
ca i cum ar fi scpat de toate greutile Chiar mai mult-emoia pe care o simise
din nou,acea euforie magnific pe care o trise cand pusese mainile pe
ea...Da,de data asta fusese mai bine decat ultima oar.Ea il fcuse s simt c
triete din nou.Lumea era din nou plin de anse pentru un brbat atat de viril i
de puternic.tia c va tri cu amintirea acestei nopi inc mult vreme.i atunci
cand strlucirea amintirii va scpta,va iei din nou la vantoare.
CAPITOLUL 1
Maica stare Mary Felicity crezuse intotdeauna in miracole,dar in toi cei
aizeci de ani ai si petrecui pe acest scump pmant,nu fusese martor,de fapt,la
nici unul,pan in acea zi friguroas de februarie a anului 1820,cand sosi
scrisoarea din Anglia.La inceput,maica stare se temuse s cread vetile
binecuvantale.Se temuse c era o ineltorie a diavolului,care-i ddea sperane
pentru ca mai tarziu s i se spulbere,dar dup ce rspunse aa cum se cuvenea
scrisorii oficiale i primise a doua confirmare,cu sigiliul ducelui de
Williamshire,ea accept darul drept ceea ce era cu adevrat.Un miracol.
In sfarit,urmau s scape de acea copil nebunatic.In dimineaa urmtoare,la
utrenie,maica stare imprti vetile bune i celorlalte clugrie.In aceeai
sear srbtorir evenimentul cu sup de ra i paine neagr aburind.Maica
Rachel era atat de nucit,incat a trebuit s i se fac observaie de dou ori

pentru c izbucnise in ras in timpul vecerniei.


Copila nebunatic-sau mai precis prinesa Alesandra-fusese chemat in biroul
maicii staree in dup-amiaza urmtoare,in timp ce i se spuneau vetile in
legtur cu plecarea ei de la mnstire,maica Rachel ii impacheta lucrurile.
Maica stare edea pe un scaun cu sptar inalt,in spatele unui birou uria,
mancat de cari i tot atat de btran ca i ea.Se juca distrat cu mrgelele grele de
lemn ale mtniilor prinse de vemantul negru,de clugri,in timp ce atepta s
vad cum va reaciona la aceast tire copila ce-i fusese incredinat.
Prinesa Alesandra era uluit.Ii impreun mainile intr-un gest nervos i-i inu
capul plecat,pentru ca maica stare s nu-i poat vedea ochii inlcrimai.
-Te rog,ia loc Alesandra.Nu-mi place s-i vorbesc cand stai in picioare.
-Cum dorii,maic.Se aez eapn pe marginea scaunului,indreptandu-i inuta
pentru a-i face plcere maicii staree,apoi ii inclet mainile in poal.
-Ce crezi despre aceast veste ? intreb maica stare.
-E din cauza focului,nu-i aa,micu? Nu m-ai iertat inc pentru acea
intamplare nefericit.
-Prostii,replic maica stare.i-am iertat acea fapt nechibzuit de-acum o lun.
-Maica Rachel v-a convins s m alungai ?
S tii c i-am spus cat de ru mi-a prut i acum nici nu mai este aa de
suprat.Maica stare ddu din cap i se incrunt pentru c Alesandra o supra
fr s bage de seam,amintind de nebuniile ei.
-Nu pot s-neleg de ce ai crezut c terciul acela dezgusttor putea indeprta
pistruii.Totui maica Rachel a fost de acord cu experiena aceea.Nu te
invinuiete...prea mult,se grbi s adauge,astfel incat minciuna pe care o spusese
s poat fi considerat de Dumnezeu doar un pcat uor.Alesandra,nu eu i-am
scris tutorelui tu,ca s-i cer s te ia de-aici.El a fost cel care mi-a scris.Iat
scrisoarea ducelui de Williamshire.Citete-o i vei vedea c-i spun adevrul.
Mana Alesandrei tremur cand lu scrisoarea.Examina rapid coninutul scrisorii
i apoi i-o inapoie maicii staree.
-Vezi c e ceva important,nu-i aa ? Acest general Ivan,de care tutorele tu
amintete in scrisoare,pare s aib o reputaie cam proast.Ii aminteti s-1 fi
intalnit ? Alesandra clatin din cap.
-Am vizitat ara tatlui meu de mai multe ori,dar eram mic pe-atunci.Nu-mi
amintesc s-1 fi intalnit Dar,pentru Dumnezeu,de ce vrea s se cstoreasc cu
mine ?
-Tutorele tu inelege motivele generalului,replic maica stare lovind uor
scrisoarea cu varful degetelor.Supuii tatlui tu nu te-au uitat.Eti inc prinesa
lor iubit.Generalul consider c dac se cstorete cu tine va putea s preia
puterea cu sprijinul poporului.Este un plan inteligent.
-Dar eu nu doresc s m cstoresc cu el,opti Alesandra.

-Nici tutorele tu nu dorete,spuse maica stare.i crede c generalul nu va


accepta totui un rspuns negativ i te va lua cu fora dac va fi nevoie,pentru a
asigura reuita planului su.De aceea,ducele de Williamshire dorete s fii
insoit de strjeri in cltoria spre Anglia.
-Nu vreau s plec de-aici.Zu c nu vreau.Suferina din vocea Alesandrei ii
franse inima maicii staree.Toate uneltirile rutcioase ale Alesandrei din ultimii
ani au fost uitate pentru moment.Maica stare ii aminti vulnerabilitatea i
teama din ochii fetiei cand sosise acolo,impreun cu mama ei bolnav.
Alesandra fusese o adevrat sfant cat trise mama ei.Era atat de mic-avea
numai doisprezece ani i-i pierduse tatl drag cu numai ase luni inainte.
Totui,fetia se dovedise deosebit de puternic,ii asumase intreaga
responsabilitate de a-i ingriji mama zi i noapte.Nu exista nici o posibilitate ca
mama ei s se fac bine.Boala ii mcinase trupul i mintea,i ctre sfarit,cand
era innebunit de durere,Alesandra se suia in patul mamei sale bolnave i o lua
in brae pe femeia aceea firav.O legna i ii canta balade,cu o voce de inger.Era
dureros de frumos s observi dragostea i duioia pe care fetia le arta mamei
ei.Cand,in sfarit,chinurile se incheiar,femeia muri in braele fiicei sale.
Alesandra nu permisese nimnui s o consoleze.Singur in chilia ei,planse
intreaga noapte;draperiile albe care inconjurau odia sa nu impiedicau suspinele
ei s fie auzite de clugrie.Mama ei fusese ingropat in spatele capelei,intr-o
grot inconjurat de flori.Alesandra nu putea accepta gandul s o prseasc.
Pmanturile mnstirii se invecinau cu al doilea cmin al familiei ei,Stone
Haven,dar Alesandra nu mersese niciodat acolo,nici mcar s-1 viziteze.
-Crezusem c voi sta aici pentru totdeauna,opti ea.
-Trebuie s vezi in asta mana soartei,o sftui maica stare.S-a incheiat un
capitol din viaa ta,i altul e pe cale s inceap.Alesandra ii plec din nou capul.
-Mi-a dori s-mi petrec toate capitolele aici,maic.Ai putea s refuzai cererea
ducelui de Williamshire,dac ai dori,sau ai putea s nu-i mai primii
corespondena pan ce ar uita de mine.
-i generalul? Alesandra se gandise deja la un rspuns la aceast intrebare.
-Nu va indrzni s calce in acest sanctuar.Voi fi in siguran cat voi sta aici.
-Unui om insetat de putere nu-i pas dac nesocotete legile sfinte ce guverneaz
aceast mnstire,Alesandra.Cu siguran c va clca in acest sanctuar.Ii dai
seama c imi sugerezi s-i inel tutorele drag ? Vocea clugriei avea un ton de
repro.
-Nu,maic,rspunse Alesandra,suspinand,tiind foarte bine c acesta era
rspunsul pe care maica dorea s-1 aud.Presupun c nu se cuvine s minii...
Melancolia din vocea ei o fcu pe maica starea s clatine din cap.
-Nu-i voi oferi adpost chiar dac ar exista un motiv serios pentru asta...
Alesandra se ag de aceast posibilitate.

-O,dar exist,izbucni ea.Respir adanc i apoi anun:


-Am hotrat s devin clugri.Simplul gand de a o avea pe Alesandra in sfantui
lor ordin ii ddu maicii staree fiori reci.
Dumnezeu s ne-ajute,murmur ea.
-E din cauza registrelor,nu-i aa,maic ? Dorii s m alungai din cauza acelei
mici...nscociri.
-Am fcut un al doilea rand de registre numai pentru ca banca s v dea
imprumutul.Ai refuzat s folosii fondurile mele i tiam cat de mult aveai
nevoie de capela cea nou...din cauza focului i a tuturor celorlalte.i ai obinut
imprumutul,nu-i aa ? Dumnezeu mi-a iertat minciuna,cu siguran i El trebuie
s fi vrut ca eu s modific cifrele i socotelile,altfel nu mi-ar fi dat o minte atat
de priceput la cifre.
Nu-i aa,maic stare ?! in inima mea,eu sunt sigur c El mi-a iertat mica mea
ineltorie.
-Ineltorie ? Hoie cred c ar fi cuvantul potrivit,se rsti maica stare.
-Nu,maic,o corect Alesandra.Hoie inseamn a fura,eu n-am furat nimic,eu am
fcut doar modificri.Privirea glacial a maicii staree ii aminti Alesandrei c nu
ar fi trebuit s o contrazic sau s aminteasc subiectul delicat al contabilitii.
-In legtur cu focul...
-Maic,mi-am exprimat deja regretul in legtur cu acea intamplare nefericit,se
repezi s spun Alesandra.Se grbi s schimbe subiectul inainte ca maica stare
s se supere din nou.
-Am vorbit foarte serios cand am spus c vreau s devin clugri.Cred c am
aceast chemare.
-Alesandra,tu nu eti catolic.
-M voi converti,promise Alesandra cu infocare.Urm o lung clip de tcere.
Apoi maica stare se aplec spre ea.Scaunul scarai la micarea ei.
-Privete-m,ii porunci ea,i atept pan ce prinesa se supuse ordinului inainte
de a continua.Cred c ineleg despre ce este vorba,de fapt ii voi face o
promisiune,opti ea linititor.Voi ingriji mormantul mamei tale.Dac mi se va
intampla ceva,atunci maica Justina sau maica Rachel il vor ingriji.Mama ta nu
va fi uitat.Va fi in continuare amintit in rugciunile noastre de fiecare zi.Asta e
promisiunea pe care i-o facAlesandra izbucni in plans.
-Nu o pot prsi.Maica stare se ridic i se indrept in graba ctre Alesandra,ii
puse mainile pe umeri i o mangaie.
-Nu o vei prsi.Va fi intotdeauna in inima ta.Ea ar dori s-i vezi de viaa ta.
Lacrimile iroiau pe faa Alesandrei,i le indeprt cu dosul palmelor.
-Nu-1 cunosc pe ducele de Williamshire,maic.L-am intalnit o singur dat i
nici nu-mi amintesc cum arat.Ce-o s fac dac nu m ineleg cu el ? Dac nu
m vrea ? Nu vreau s fiu o povar pentru nimeni.V rog,lsai-m s rman

aici.
-Alesandra,pari a fi convins in continuare c eu a putea alege in aceast
privin,ceea ce nu e deloc adevrat i eu trebuie s m supun cererii tutorelui
tu.O s-i fie foarte bine in Anglia.Ducele de Williamshire are ase copii.Unul
in plus nu va fi o problem pentru el.
-Nu mai sunt copil,ii aminti Alesandra clugriei,i tutorele meu e probabil
foarte btran i ostenit acum.Maica stare zambi.
-Ducele de Williamshire a fost ales i numit tutorele tu cu muli ani in urm de
ctre tatl tu.A avut motive intemeiate s-1 numeasc tutore pe englez.
Ai incredere in judecata tatlui tu.
-Da,maic.
-Poi duce o via fericit,Alesandra,continu maica stare,atata timp cat ii vei
aminti s fii mai reinut.Gandete inainte de a trece la fapte.Asta e cheia.Ai o
minte sntoas.Folosete-o.
-Mulumesc pentru aceste vorbe,maic.
-Renun la atitudinea asta aa de supus.Nu-i st in fire.Mai am s-i dau inc
un sfat i vreau s fii foarte atent.Stai dreapt.O prines nu st cocoat.
Dac ar sta mai dreapt,gandi ea,i-ar putea rupe ira spinrii.Alesandra ii
impinse umerii i mai in spate ca s-o mulumeasc pe maic.
-Cum spuneam,continu maica stare,aici niciodat nu a contat faptul c eti
prines,dar va conta in Anglia.Aparenele trebuie pstrate tot timpul.Sub nici o
form nu poi permite instinctelor s-i conduc viaa.Acum,spune-mi
Alesandra,care sunt cele dou cuvinte pe care de atatea ori i-am cerut s i ie
intipreti in minte ?
-Demnitate i decen,maic.
-Da,
-M pot intoarce aici...dac gsesc c noua mea via nu-mi place ?
-Vei fi oricand binevenit aici,promise maica starea.Du-te acum i ajut-o pe
maica Rachel s impacheteze.Vei pleca in zori; e o msur de precauie.Te voi
atepta in capel ca s-mi iau rmas bun.Alesandra se ridic,cu o reveren
scurt i apoi prsi camera.Maica stare rmase in centrul camerei,privind
ganditoare in urma Alesandrei.Crezuse c plecarea prinesei era un miracol.
Maica stare urmase intotdeauna un program strict.Apoi in viaa ei apruse
Alesandra i programele dispruser.Clugriei nu-i plcea dezordinea,dar se
prea c dezordinea i Alesandra coexistau.Totui,din momentul in care prinesa
cea independent plec din birou,ochii stareei se umplur de lacrimi.Parc
soarele ar fi fost acoperit de nori negri.Dumnezeu s-o ajute,cci avea s-i
lipseasc fata i nzbatiile ei.
CAPITOLUL 2
Londra,Anglia,1820

Lui i se spunea Delfinul.El o numea Bieoasa.Prinesa Alesandra nu tia de ce


Colin,fiul tutorelui ei,fusese poreclit cu un nume de mamifer marin,dar tia
foarte bine de ce era ea poreclit aa.O merita din plin.Fusese intr-adevr o
bieoaic pe cand era feti, i singura dat cand fusese in compania lui Colin i
a fratelui lui mai mare Caine,fusese foarte neasculttoare.Bineineles era mic i
rsfat-normal,pentru c era singur la prini.Aa c era rsfat atat de
familie i de rude,cat i de servitori.Din fericire,prinii ei fuseser amandoi
oameni rbdtori i ii ignoraser comportarea nesuferit,pan cand,in cele din
urm,reuise s-i scoat pe toi din srite i atunci invase c exist o anumit
limit.Alesandra era foarte micu cand prinii ei o luaser intr-o scurt vizit in
Anglia.Ii amintea foarte vag de ducele i ducesa de Williamshire,de fiicele lor
nu-i amintea deloc i pstra o amintire confuz despre cei doi frai mai
mari,Caine i Colin,in mintea ei,cei doi biei erau nite uriai,cci pe-atunci ea
era o feti,in timp ce ei erau amandoi brbai in toat firea,in amintirile ei
probabil c le exagerase inlimea.Era sigur c n-ar fi putut s-i recunoasc
acum.Spera ca mcar Colin s fi uitat comportarea ei din trecut,precum i faptul
c o numea Bieoaic.Dac s-ar fi putut inelege bine cu Colin,totul ar fi fost
mai uor de suportat.Cele dou datorii pe care le avea de indeplinit erau dificile
i era important pentru ea s se simt in siguran la sfaritul fiecrei zile.
Ajunsese in Anglia intr-o diminea mohorat de luni i fusese dus imediat la
proprietatea ducelui de Williamshire.Alesandra nu se simea bine,dar tia c
durerea de stomac se datora doar agitaiei i ingrijorrii.Ii revenise repede,
pentru c fusese primit cu o sincer afeciune de ctre intreaga familie.Atat
ducele cat i ducesa o tratar ca fcand parte din familia lor i stangcia ei
dispru curand.Nu i se acord o consideraie special i ii era permis s spun
oricand ce gandeste.Nu exista decat o singur neinelegere intre Alesandra si
tutorele ei.El si soia lui urmau s-o insoeasc pe Alesandra la Londra,unde
doreau s deschid casa de la ora pe timpul sezonului monden.Alesandra
aranjase peste cincisprezece intalniri,dar chiar cu cateva zile inainte de ziua in
care urmau s plece la ora,atat ducele cat i ducesa se imbolnvir,
Alesandra vru s mearg singur.Insist c nu voia s fie o povar pentru nimeni
i suger s inchirieze propria ei cas.Ducesa avu palpitaii la acest gand,dar
Alesandra nu ced.Ii aminti tutorelui ei c era de fapt adult i c putea cu
siguran s-i poarte de grij.Ducele nici nu vru s aud de aa ceva.Cearta dur
cateva zile.In sfarit,se lu hotrarea ca Alesandra s locuiasc la Caine i soia
Iui Jade,pe timpul cat avea s stea la Londra,Din nefericire,chiar cu o zi inainte
ca ea s ajung la Londra,Caine si Jade fur atini de aceeai boal misterioas
care-i afecta pe duce i pe duces,precum i pe cele patru fiice ale lor.
Singura ans era Colin.Dac Alesandra nu i-ar fi programat deja atatea
intalniri cu asociai ai tatlui ei,ar fi stat la ar pan cand tutorele ei s-ar fi

insntoit.Nu voia s-l deranjeze pe Colin,mai ales dup ce aflase de la tatl lui
despre ultimii doi ani,deosebit de grei,pe cure-i avusese.Ultimul lucru de care
avea nevoie Colin in acel moment era dezordinea.Totui ducele de Williamshire
insistase foarte mult ca Alesandra s beneficieze de ospitalitatea lui i nu ar fi
fost politicos s-1 refuze pe tutorele ei.Pe lang asta,locuind cateva zile cu
Colin,i-ar fi venit mai uor s-l roage ceea ce dorea.
Ajunse la casa lui Colin puin dup cin.El ieise deja in ora.Alesandra,urmat
de noua camerist i de doi valei de incredere,intr in holul ingust cu lespezi
albe i negre,pentru a prezenta majordomului,un tanr cu o infiare plcut,
care se numea Flannaghan,scrisoarea dat de ducele de Williamshire.
Majordomul nu prea s aib mai mult de douzeci i cinci de ani.Era evident c
surpriza pe care i-o fcuse sosirea prinesei il zpcise,pentru c ii tot fcea
plecciuni,roind pan-n varful urechilor,i ea nu mai tia cum s-1 liniteasc.
-Este o adevrat onoare s avem o prines in cas,rosti el baibaindu-se,
inghii in sec,apoi repet aceeai remarc.
-Sper ca stpanul tu s fie la fel de incantat,replic ea.N-a vrea s deranjez.
-Nu,nu,zise el vizibil inspimantat de aceast idee.Nici nu ne-ai putea deranja
vreodat.
-Imi pare bine s v aud spunand asta.Flannaghan inghii in sec din nou i spuse
cu o voce ingrijorat:
-Dar,prines Alesandra,nu cred c exist camere pentru toi servitorii
dumneavoastr.Majordomul era ingrozitor de fastacit i stinjenit.
-Ne descurcm noi,il asigur ea zamhind,incereind s-1 liniteasc.
Sracul tanr prea bolnav.
-Ducele de Williamshire a insistat s-mi aduc i valeii,i,in plus,n-a putea
cltori nicieri fr camerista mea.Numele ei este Valena.Chiar ducesa,
personal,a ales-o pentru mine.Valena locuiete la Londra,dar s-a nscut i a
crescut in ara tatlui meu.Nu e o coinciden extraordinar c tocmai ea s-a
prezentat pentru acest post ? Da,bineineles c este,rspunse tot ea,inainte ca
Flannaghan s apuce s scoat vreun cuvant.N-o pot lsa s plece,pentru c deabia
a fost angajat.Nu ar fi deloc politicos,nu-i aa ? M inelegi,nu ? Vd c
m inelegi.Flannaghan pierduse irul explicaiilor ce i se ddeau,dar o aprob
inclinand capul,numai ca s-i fac plcere.Intr-un tarziu reui s-i dezlipeasc
ochii de frumoasa prines,se inclin in faa cameristei,apoi stric prima
impresie de comportament demn,exclamand:
-Dar e doar o copil !
-Valena e doar cu un an mai mare decat mine,explic Alesandra.Se intoarse apoi
ctre camerista blond i-i vorbi intr-o limb pe care Flannaghan n-o mai auzise
pan atunci.Aducea cu franceza,dar tia sigur c nu e francez.
-Vorbete vreunul dintre servitorii dumneavoastr englezete ? intreb el,

-Atunci cand vor,rspunse ea.Ii desfcu nurul de la gulerul pelerinei albe,


imblnite i un brbat din garda ei,inalt,cu prul negru i privire amenintoare,
inainta pentru a-i lua pelerina.Ea ii mulumi,apoi se intoarse ctre Flannaghan.
-A dori s ne aranjm pentru noapte.Cltoria pan aici ne-a luat aproape toat
ziua,din cauza ploii,i am ingheat sloi.E ingrozitor afar,adug ea dand din
cap.Era un fel de lapovi,nu-i aa,Raymond ?
-Da,intr-adevr,prines,aprob valetul,pe un ton surprinztor de bland.
-Suntem cu toii epuizai.
-Bineineles c suntei epuizai,aprob Flannaghan.V rog s m urmai,spuse el
i incepu s urce scrile,alturi de prines.Exist patru camere la etajul doi,
prines Alesandra,i trei camere la etajul de deasupra,pentru servitori.Dac
valeii dumneavoastr ar dori s stea impreun...
-Raymond i tefan vor fi incantai s stea impreun,spuse ea,cand acesta tcu.E
doar ceva temporar,pan cand fratele lui Colin i soia sa se vor insntoi.M
voi muta la ei cat mai curand posibil.Flannaghan o lu pe Alesandra de bra,ca
s-o ajute s urce restul treptelor.Prea atat de incantat s o ajute,incat prinesa nu
avu inima s-i spun c nu era nevoie.Dac asta il fcea fericit,s o trateze ca pe
o femeie btran,atunci aa s fie gandi ea.
Ajunser sus inainte ca servitorul s observe c nu erau urmai de cei doi valei.
Cei doi brbai dispruser in spatele casei.Alesandra ii explic c cercetau
etajul inferior al casei,pentru a se familiariza cu toate intrrile i c vor veni sus
cand vor termina.
-Dar de ce ar fi interesai...Ea nu-1 ls s termine.
-Ca s fim in siguran,domnule.Flannaghan o aprob inclinand capul,dei in
sinea lui nu inelegea despre ce era vorba.
-V-ar deranja s stai in camera stpanului meu in seara aceasta ? Aternuturile
tocmai au fost schimbate in aceast diminea iar celelalte camere nu sunt
pregtite pentru oaspei.Nu suntem decat eu i buctreasa tot personalul,
datorit perioadei financiare dificile prin care trece stpanul nostru,i nu avea
rost s pun aternuturi pe celelalte paturi,deoarece nu tiam c...
-Nu trebuie s-i faci atatea probleme,il intrerupse ea,ne vom descurca,ii promit.
-Ce bine c suntei atat de inelegtoare.V voi muta maine lucrurile in camera
mare de oaspei.
-Dar n-ai uitat cumva de Colin? intreb ea.M gandesc c poate se va supra s
m gseasc in patul lui.Flannaghan ii imagina tocmai contrariul i imediat roi
pentru gandurile sale ruinoase.Era inc puin ocat i cu siguran c de aceea
se purta ca un netot.Totui,surpriza provocat de venirea oaspeilor nu era
adevrata cauz a zpcelii sale.Nu,motivul era prinesa Alesandra.Era cea mai
minunat femeie pe care o intalnise vreodat.De cate ori o privea,uita de tot.
Ochii ei erau de un albastru atat de intens,genele erau negre i foarte lungi,cum

el nu mai vzuse niciodat,iar tenul ei era foarte fraged.Avea numai caiva


pistrui pe nas,care ii umbreau pielea,dar Flannaghan gsi c acest mic defect era
absolut incanttor.Ii drese vocea,incercand s-i alunge gandurile.
-Sunt sigur c stpanul meu nu se va supra dac va dormi intruna din celelalte
camere,in seara aceasta.E posibil s nici nu vin acas pan maine diminea.S-a
dus la Compania Maritim Emerald s lucreze la nite acte i deseori rmane
acolo peste noapte.Pierde noiunea timpului cand lucreaz,inelegei.
Dup ce ii ddu aceast explicaie,Flannaghan o conduse pe prines de-a lungul
coridorului.
-Acesta este biroul,prines,anun Flannaghan.E un pic cam dezordine,dar
stpanul meu nu-mi permite s m ating de nimic
Alesandra zambi.Dezordine era puin spus,peste tot erau mormane de hartii.
Totui,era o camer cald i primitoare.Un birou de mahon se afla in partea
opus uii,in stanga era un mic cmin,in dreapta era un scaun din piele maro cu
rezemtor pentru picioare,iar intre ele,o carpet frumoas in maro i rou.Crile
erau aliniate pe rafturile de pe perei,iar registrele erau ingrmdite unele peste
altele pe un scrin din lemn,inghesuit intr-un col.Biroul era o camer tipic
masculin.Mirosurile de brandy i de piele umpleau incperea.Gsi aceste arome
chiar foarte plcute.Se vedea ghemuit in faa focului jucu,in halat i papuci,
citind ultimele rapoarte financiare despre proprietile ei.
Flannaghan o conduse in continuare de-a lungul holului.Cea de-a doua u era a
dormitorului lui Colin.Flannaghan.Se grbi inaintea ei,s-i deschid ua.
-Stpanul tu obinuiete s lucreze atat de tarziu ? intreb Alesandra.
-Da,rspunse Flannaghan.i-a deschis compania cu caiva ani in urm,impreun
cu bunul su prieten,marchizul de St.James,i au de luptat pentru a se menine pe
linia de plutire.Concurena este acerb.Alesandra il aprob.
-Compania Maritim Emerald are o reputaie excelent.
-Da?
-O,da.Tatl lui Colin ar dori s cumpere aciuni.Ar fi un profit sigur pentru
investitori,dar partenerii nu vor s vand nici o aciune.
-Vor s menin controlul absolut,explic Flannaghan.Apoi fcu o grimas.
-L-am auzit spunand asta chiar tatlui su.
Ea ddu din cap i intr in dormitor,renunand la discuie.
Flannaghan simi c e cam rcoare i se grbi spre cmin s aprind focul.
Valena ii ocoli stpana i se duse s aprind lumanrile de pe noptier.
Dormitorul lui Colin era la fel de masculin ca i biroul.Patul era in partea opus
uii.Era destul de mare i era acoperit cu o cuvertur ciocolatie.Pereii erau
zugrvii in bej,o nuan asortat mobilei din lemn de mahon.
De o parte i de alta a tbliei de la capul patului se aflau dou ferestre incadrate
de draperii din satin bej.Valena trase draperiile pentru ca incperea s fie izolat

de strada spre care avea vedere,In stanga Alesandrei se afla o u care ddea in
birou,iar in dreapta o alt u,lang un paravan inalt,din lemn.Travers camera,
deschise larg ua i descoperi un alt dormitor.Totul era asemntor,dar patul era
mult mai mic.
-E o cas foarte frumoas,remarc ea,Colin a ales-o bine.
-Nu deine aceast proprietate,ii spuse Flannaghan.Agentul su i-a inchiriat-o la
un pre destul de bun.Va trebui s ne mutm iar,la sfaritul verii,cand se vor
intoarce proprietarii din America.
Alesandra incerc s-i ascund zambetul.Lui Colin,sigur nu i-ar fi plcut s-1
aud pe servitorul lui dand atatea amnunte despre secretele lui financiare.
Flannaghan era cel mai expansiv servitor pe care-1 intalnise.Era extraordinar de
cinstit i Alesandrei ii plcu acest lucru foarte mult.
-Maine v voi muta lucrurile in camera alturat,spuse Flannaghan,cand observ
c ea se uit la cealalt camer.Se intoarse,arunc inc un lemn in focul care
mocnea,apoi se ridic tergandu-i mainile de pantaloni.
-Aceste dou dormitoare sunt cele mai mari,explic el.Celelalte dou de pe acest
palier sunt destul de mici.Ua are zvor,mai adug el.Raymond,valetul
brunet,btu la u,Alesandra se grbi s-i deschid i-i ascult explicaiile date
in oapt.
-Raymond mi-a spus adineauri c una dintre ferestrele salonului de jos are
incuietoarea spart.Cere permisiunea s o repare.
-Acum ? intreb Flannagan.
-Da rspunse ea.Raymond ii face intotdeauna griji,adug ea.Nu se va simi
linitit pan cand casa nu va fi sigur.Alesandra nu mai atept permisiunea
majordomului i ii inclin capul spre valet,in semn de aprobare.Valena
desfcuse deja halatul i cmaa de noapte ale stpanei.Prinesa se duse s-o
ajute,tocmai in momentul in care Valena csc zgomotos.
-Valena,du-te i culc-te.Maine vei avea destul timp s despachetezi celelalte
lucruri.Camerista fcu o plecciune adanc in faa stpanei.Flannaghan o lu
inainte i ii propuse s ia ultima camer de pe coridor.Era cea mai mic,explic
el,dar patul era confortabil i odaia era destul de plcut.Era sigur c Valenei ii
va plcea.Dup ce ii spuse Alesandrei noapte bun,o conduse pe camerist de-a
lungul holului,ca s o ajute s se instaleze.Alesandra adormi dup nici treizeci
de minute.Dup cum ii era obiceiul,dormi adanc timp de cateva ore,dar exact la
dou noaptea se trezi.De cand se intorsese in Anglia nu fusese in stare s doarm
o noapte intreag i se obinuise deja cu asta.Ii imbrc halatul,mai puse un
lemn pe foc,i se intoarse in pat,cu o map plin cu hartii.Va citi mai intai
raportul agentului de burs privind situaia financiar la zi a companiei Lloyd
din Londra i,dac tot n-o va lua somnul,va face o nou schem a proprietilor.
O agitaie puternic ce se auzea dinspre scar ii intrerupse lectura.Recunoscu

vocea lui Flannaghan i ii ddu seama,dup tonul su tulburat,c incerca s-i


calmeze stpanul.Curiozitatea invinse.Alesandra ii puse papucii,ii leg
cordonul halatului i iei pe hol,in capul scrilor.Rmase la adpostul
intunericului,dar holul de dedesubt era puternic luminat de lumanri.Ii scp un
oftat uor cand vzu c Raymond i tefan ii blocau drumul lui Colin,care sttea
cu spatele spre ea,Raymond privi in sus i o vzu.Ea ii fcu un semn discret s
plece; Raymond ii inghionti tovarul,se inclinar in faa lui Colin i prsir
foaierul.Flannaghan nu observ plecarea valeilor.Nu o vzu nici pe Alesandra.
N-ar fi continuat nicidecum dac ar fii tiut c ea sttea acolo i auzea tot.
-Este exact cum imi imaginam eu o prines,ii spunea el lui Colin,
entuziasmat.Are prul de culoarea nopii i o mulime de carlioni care par c ii
plutesc pe umeri.Ochii ei sunt albatri,o nuan de albastru pe care n-am mai
vzut-o niciodat,Sunt atat de limpezi i strlucitori.i cu siguran o vei
domina.Chiar i eu m simt ca un uria cand m privete in ochi.Are pistrui,
domnule,spuse Flannaghan i se opri o clip s-i trag rsuflarea.E intr-adevr
minunat.Colin nu ddea prea mare atenie remarcilor servitorului su in
legtur cu prinesa.Fusese gata s-i dea un pumn unuia dintre strinii care ii
blocau drumul i apoi s-i arunce pe amandoi in strad,cand Flannaghan,
coborand in grab scrile,venise s-i explice c cei doi vin din partea ducelui de
Williamshire,Colin ii dduse drumul celui mai solid dintre cei doi strini i cuta
acum din nou printre mormanul de hartii din mana sa,raportul pe care-l
completase partenerul su.Spera din toat inima s nu-1 fi lsat la birou,pentru
c era hotrat s fac transferurile sumelor in registre,inainte de a se culca.
Colin era prost dispus.Era chiar dezamgit c servitorul su il oprise.O btaie
bun l-ar fi ajutat poate s scape de nemulumirea pe care o simea.
Gsi in sfarit hartia pe care o cuta,chiar in momentul in care Flannaghan vorbi
din nou.
-Prinesa Alesandra e subiric,dar n-am putut s nu observ ce forme frumoase
are.
-Destul,spuse Colin pe un ton slab,dar ferm.Servitorul ii intrerupse imediat
litania despre calitile considerabile ale prinesei Alesandra.Expresia feei sale
lsa s i se citeasc dezaprobarea.Era prins de acest subiect i de-abia se
inclzise.tia c ar fi putut vorbi neintrerupt cel puin inc vreo douzeci de
minute.Nici mcar nu pomenise de zambetul ei sau de felul ei regal de a se
purta.
-Bine Flannaghan,incepu Colin,intrerupand gandurile servitorului su.S-o lum
de la inceput O prines tocmai s-a hotrat s locuiasc la noi.Da ?
-Da,domnule.
-De ce?
-Cum de ce,domule ? Colin oft.

-De ce crezi c...


-Nu e treaba mea s cred ceva,il intrerupse Flannaghan.
- i-a interzis vreodat cineva acest lucru ? Flannaghan zambi.Arta de parc i
s-ar fi fcut un compliment.Colin csc.Doamne cat era de obosit! Nu se simea
in stare s converseze cu cineva in seara aceea.Orele prea multe de lucru la
registrele companiei il epuizaser,era nemulumit c nu reuise s fac sumele
acelea afurisite s se adune astfel incat s dea un profit i era foarte obosit de
lupta cu concurena.I se prea c in fiecare zi o nou companie maritim ii
dechidea uile,intrand in afaceri.In plus,grijilor financiare li se adugau i
durerile sale.Piciorul stang,rnit intr-un accident pe mare,cu caiva ani in urm,il
durea acum ingrozitor i nu dorea decat s ajung cat mai repede in pat i s
trag un gat de coniac tare.Dar nu voia s se lase copleit de oboseal.Mai avea
inc de lucru inainte de a se bga in pat.Ii ddu lui Flannaghan pelerina,ii ls
bastonul in suportul de umbrel i puse pe mas hartiile pe care le adusese.
-Domnule,vrei s v aduc ceva de but ?
-O s beau un coniac in birou,replic el.Dar de ce-mi spui domnule ? i-am
ingduit s-mi spui Colin.
-Dar asta era inainte.
-Inainte de ce ?
-Inainte ca o prines adevrat s locuiasc la noi,explic Flannaghan.N-ar fi
potrivit din partea mea s v spun Colin,acum.Ai prefera s v spun sir
Hallbrook ? spuse el,folosind titlul de cavaler al lui Colin.
-A prefera Colin.
-Dar v-am explicat,nu se poate.
Colin rase.Cuvintele lui Flannaghan sunaser foarte pompos.Se purta din ce in
ce mai mult ca Sterns,majordomul fratelui su.De fapt,Colin n-ar fi trebuit s fie
deloc surprins,pentru c Sterns era unchiul lui Flannaghan i fusese cel care-1
introdusese pe tanr in serviciul lui Colin,pentru a-i incepe pregtirea.
-Devii la fel de afectat ca unchiul tu,observ Colin.
-M bucur c spunei asta,domnule.Colin rase din nou.Apoi cltin din cap ctre
servitorul lui.
-S ne intoarcem la prines,te rog.De ce a venit ?
-Nu mi-a mrturisit,explic Flannaghan.i m-am gandit c nu sunt in msur s
o intreb.
-Deci ai lsat-o pur i simplu s intre.
-A venit cu un bilet de la tatl dumneavoastr,in sfarit,ajunseser la ceva
concret.
-Unde e biletul ?
-L-am lsat in salon...sau in sufragerie ?
-Du-te i gsete-1,ordon Colin.Probabil c biletul m va lmuri de ce are i

dou gorile cu ea.


-Sunt valeii ei,domnule,spuse Flannaghan,pe un ton protector.Tatl
dumneavoastr i-a trimis cu ea,adug el,dand din cap.i o prines nu ar
cltori cu gorile.Expresia feei lui Flannaghan era aproape comic in veneraia
sa pentru prines.Cu siguran,prinesa il uluise pe impresionabilul servitor.
Majordomul alerg in salon s caute biletul.Colin stinse lumanrile de pe
mas,ii lu hartiile i se intoarse spre scar.
In sfarit,inelesese motivul pentru care sosise prinesa Alesandra.
Bineineles,tatl su era in spatele complotului,incercrile lui de a-l cstori
deveneau din ce in ce mai exagerate,iar Colin nu avea chef de o alt isprav a
tatlui su.Era la jumtatea scrii cand o zri.Balustrada il salv de ridicol.Era
sigur c ar fi czut pe spate dac nu s-ar fi inut strans de balustrad.
Flannaghan nu exagerase.Arta intr-adevr ca o prines.O prines frumoas.
Carlionii ii pluteau pe umeri i prul prea intr-adevr negru ca noaptea.Era
imbrcat in alb i,Doamne,la prima vedere prea o viziune trimis de zei pentru
a-i incerca fermitatea.Picase la acest examen.De i ii ddea toat silina,simea
c nu are puterea s-i controleze reacia la vederea ei.
De data aceasta,tatl su se intrecuse pe sine.Colin va trebui s-i aminteasc
s-1 felicite pentru aceast ultim alegere-dup ce i-o va expedia inapoi,
bineineles.Se privir unul pe altul un timp.Ea atepta ca el s-i vorbeasc; el
atepta ca ea s-i explice de ce era acolo.Alesandra fu prima care ced.
Merse pan in marginea scrii,ii inclin capul in semn de salut i apoi spuse :
-Bun seara,Colin-imi pare bine c te revd.Avea o voce minunat.Colin incerc
s se concentreze asupra spuselor ei.Era ridicol de dificil.
-Cand m-ai mai vzut ? intreb el.Doamne,ce aspru numise!
-M-ai cunoscut cand eram doar o feti.Imi spuneai bieoaica.
Remarca aceasta ii smulse un zambet.Dar nu-i amintea nimic.
-i erai o bieoaic ?
-O,da,rspunse ea.Mi s-a spus c te-am btut de mai multe ori,de fapt-dar asta
era de mult.Am crescut de-atunci i nu cred c porecla mi se mai potrivete.
N-am mai btut pe nimeni de ani de zile.Colin se sprijini de balustrad ca s nu
se mai lase cu toat greutatea pe piciorul rnit.
-Unde ne-am cunoscut ?
-In casa tatlui tu,la ar,explic ea.Prinii mei i cu mine eram in vizit,iar tu
venisei acas de la Oxford,fratele tu tocmai absolvise.Colin tot nu-i amintea
de ea,dar nu era mirat.Prinii lui primeau deseori oaspei i el abia dac ii bga
in seam,cei mai muli,ii amintea el,aveau probleme i tatl lui,binevoitor cu
cei npstuii,primea in casa sa pe oricine cerea ajutorul.
Alesandra ii inea mainile impreunate i prea foarte relaxat.Totui,Colin
observ cat de albe erau degetele ei i inelese c de fapt i le inea impreunate

foarte strans de team,sau intr-un gest nervos.Nu era chiar atat de senin cum
voia s par.Ii pru dintr-o dat vulnerabil i incerc s gseasc o cale de a o
liniti.
-Unde sunt prinii ti acum?
-Tatl meu a murit cand aveam unsprezece ani rspunse ea.Mama a murit in vara
urmtoare.M lai s te ajut s strangi hartiile ? adug ea grbit,dorind s
schimbe subiectul.
-Ce hartii? Zambetul ei era fermector.
-Acestea,pe care le-ai scpat.Ii cobori privirea i vzu hartiile imprtiate pe
scri.Se simi ca un prost,stand acolo,cu mainile goale.Zambi forat: Nu era cu
nimic mai presus de servitorul su,gandi el,i Flannaghan avea o scuz
acceptabil pentru comportamentul lui ntang.Era tanr,fr experien i nu-1
ducea mintea mai mult.Dar pe Colin ar fi trebuit s-1 duc mintea.Era mult mai
in varst decat servitorul su i avea mult mai mult experien.Dar in seara
aceea era foarte obosit,ii aminti el,cu sigurana c de asta se purta ca un nerod.
Pe deasupra era i al naibii de frumoas.Oft.
-Voi lua hartiile mai tarziu,ii spuse.De ce anume ai venit aici,prines
Alesandra ? intreb el scurt.
-Fratele tu i soia lui sunt amandoi bolnavi,explic ea.Urma s stau la ei cat
eram la ora,dar in ultim moment s-au imbolnvit i mi s-a spus s locuiesc la
tine pan se vor simi mai bine.
-Cine i-a dat instruciunile astea ?
-Tatl tu.
-i de ce a fcut-o,m rog ?
-Fiindc e tutorele meu,Colin.La auzul acestei veti nu-i putu reine surpriza.
Tatl su nu-i spusese niciodat vreun cuvant,dar,oricum,Colin consider c,de
fapt,nu era treaba lui.Tatl su lua hotrarile singur i rareori se destinuia
vreunuia dintre fiii si.
-Ai venit la Londra pentru sezonul monden ?
-Nu,rspunse ea.Dei m gandesc s merg la unele petreceri i sper s vd
imprejurimile.Colin devenea din ce in ce mai curios.Urc inc o treapt spre ea.
-Nu vreau s te deranjez,spuse ea.M gandisem s-mi inchiriez o cas in ora,
sau s deschid casa prinilor ti de la Londra,dar tatl tu nici nu a vrut s aud
de aa ceva.Mi-a spus c nu se poate s fac asta.Se opri i oft.
-Am incercat s-1 conving dar adevrul e c nu a fi putut s-l contrazic.
Doamne,ce zambet frumos ! Era molipsitor.Se trezi c zambete i el.
-Nimeni nu-1 poate contrazice pe tata,aprob el.Dar inc nu mi-ai explicat de ce
ai venit,ii reaminti el.
-Da,inc nu.E foarte complicat,adug ea.Vezi,inainte nu era necesar s vin la
Londra,dar acum este.El o privi atent.

-Explicaiile date numai pe jumtate m innebunesc.Sunt cam greu de cap-o


caracteristic pe care am cptat-o de la asociatul meu,sau cel puin aa mi se
spune.Admir onestitatea adevrat,pentru c intalneti foarte rar aa ceva i cat
timp eti oaspetele meu,voi aprecia sinceritatea.De acord ?
-Da,bineineles.Ea ii impreun din nou mainile.Probabil c o inspimantase.
Vorbise probabil ca un cpcun.Dumnezeule,se i simea ca un cpcun! Ii prea
ru c o speriase,dar era mulumit pentru c se impusese.Ea nu incercase s-1
contrazic,sau s se poarte cu sfial.Detesta timiditatea la o femeie,incerc s-i
vorbeasc mai bland.
-Vrei s-mi rspunzi la cateva intrebri,acum ?
-Bineineles.Ce vrei s stii ?
-De ce sunt cei doi valei cu tine ? Acum c ai ajuns la destinaie,nu ar trebui s
renuni la ei ? Sau crezi c a putea s fiu neospitalier ? Ea rspunse intai la a
doua intrebare.
-O,niciodat nu m-am gandit c vei refuza s m gzduieti.
Tatl tu m-a asigurat c vei fi foarte primitor cu mine.Flannaghan are un bilet
pentru tine,adug ea.Tatl tu a insistat,de asemenea,s-mi pstrez valeii.Atat
Raymond cat i tefan au fost angajai mai dinainte de maica stare a mnstirii
in care am locuit,pentru a cltori cu mine in Anglia,iar tatl tu a insistat s-i
pstrez.Niciunul dintre ei nu are acas o familie care s-i duc dorul i sunt
amandoi foarte bine pltii.Nu-i face griji din pricina lor.El ii stpani
exasperarea.Prea sincer.
-Nu-mi fac griji din pricina lor,replic el.Zambi i apoi ii cltin capul.tii,pare
dificil s obin vreun rspuns de la tine.Ea aprob.
-Maica stare imi spunea acelai lucru.Considera c este unul dintre cele mai
mari defecte ale mele.Imi pare ru c te zpcesc.Nu intenionez asta.
-Alesandra,tatl meu e la mijloc,nu-i aa ? El te-a trimis la mine,nu ?
-Da i nu,spuse ea i ridic repede mana pentru a-i indeprta privirea sever.Nu
m ascund.Tatl tu m-a trimis aici,dar numai dup ce a aflat c fratele tu i
soia lui sunt bolnavi.Nu cred c punea ceva la cale.De fapt,tatl i mama ta
voiau s stau la ar,pan cand s-ar fi insntoit i m-ar fi putut insoi in ora.i
aa a fi fcut dac nu a fi fixat toate intalnirile aici.
Prea sincer.Colin,totui,nu prea convins c tatl su nu se ascundea in spatele
acestui plan.Il vzuse la un club cu o sptman in urm i atunci artase perfect
sntos.Ii aminti i inevitabila discuie.Tatl su adusese vorba intampltor de
cstorie i apoi nu mai incetase i incepuse iar s-1 bat la cap pe Colin s se
cstoreasc.Colin se prefcuse c il ascult,dar,indat ce termin,ii spusese c
era hotrat s rman singur.Alesandra nici nu bnuia ce-i trecea lui Colin prin
minte,incruntarea lui o nelinitea totui.Era un brbat frumos,se gandea ea,cu
prul castaniu,des,i ochii mai mult verzi decat cprui,care sclipeau atunci cand

zambea.Avea o gropi adorabil pe obrazul stang.Dar cerule,incruntarea lui era


inspimanttoare,Era mult mai infricotor decat maica stare,i Alesandra
considera asta ceva nemaipomenit.Nu suport mult timp tcerea.
-Tatl tu dorea s vorbeasc cu tine despre situaia mea neobinuit,opti ea.
Inteniona s fie foarte direct in privina asta.
-Cand e vorba de tata i de planurile lui,atunci nimic nu e spus direct.
Ea ii indrept umerii i se incrunt la el.
-Tatl tu este unul dintre oamenii cei mai onorabili pc care am avut plcerea
s-i cunosc.A fost foarte amabil cu mine i-mi dorete numai binele.Aprarea pe
care i-o lua tatlui su suna mai mult ca o laud.Zambi.
-Nu trebuie s-1 aperi pe tata in faa mea.tiu c tatl meu este un om de onoare.
Acesta este unul dintre sutele de motive pentru care il iubesc.Ea se liniti puin.
-Eti foarte norocos c ai un asemenea om ca tat.
-i tu ai fost la fel de norocoas ?
-O,da,rspunse ea.Tatl meu era un om minunat.Ea incepu s se dea inapoi cand
Colin urc restul scrilor.Se lovi de perete,apoi se intoarse i porni incet pe hol
ctre camera ei.Colin ii incruci mainile la spate i o urm la un pas
distan .Flannaghan avusese dreptate,se gandi el.O domina pe Alesandra.
Probabil c inuta lui o intimidase.
-Nu trebuie s-i fie fric de mine.Ea se opri i se intoarse s-1 priveasc.
-Fric? De ce,pentru Dumnezeu,crezi c mi-ar fi fric de tine ?
Vocea ei era nesigur.Colin se cutremur.
-Te-ai dat inapoi destul de grbit cand am urcat scrile i am ajuns lang tine ii
atrase el atenia.Nu meniona teama pe care el o vzuse pentru o clip in ochii
ei,sau faptul c ii frangea mainile.Dac ea voia s pretind c nu-i era team de
el,o va lsa s cread asta.
-Nu mi-e...foarte team,spuse ea.Nu sunt obinuit s fac vizite in cma de
noapte i halat.De fapt,Colin,m simt pe deplin in siguran aici.E un sentiment
plcut Am fost puin cam nervoas in ultimul timp.Roi,ca i cum aceast
destinuire ar fi stanjenit-o.
-De ce ai fost nervoas ? o intreb el.In loc s-i rspund la intrebare,ea schimb
subiectul
-Vrei s tii de ce am venit la Londra ? Lui aproape c-i veni s rad.Nu-i
dduse oare toat silina s afle tocmai acest lucru,de cel puin zece minute ?
-Dac vrei,spune-mi,rspunse el.
-Am dou motive pentru care am fcut aceast cltorie,incepu ea.i amandou
sunt la fel de importante pentru mine.Primul implic un mister pe care
intenionez s-l descifrez.Acum un an am intalnit o tanr,care se numea
Victoria Perry.A stat un timp la mnstirea Holy Cross.Fcea turul Austriei
impreun cu familia ei i s-a imbolnvit.Maicile de la Holy Cross sunt foarte

cunoscute pentru priceperea lor in ingrijirea bolnavilor i,o dat ce s-a constatat
c Victoria se va reface,familia ei a considerat c e mai sigur ca ea s rman
acolo,in convalescen.Am devenit foarte repede prietene i,cand s-a intors in
Anglia,mi-a scris cel puin o dat pe lun,uneori chiar mai des.Mi-a dori s fi
pstrat scrisorile,pentru c,in dou sau trei dintre ele,fcea referire la un
admirator secret,care o curta.Credea c totul era foarte romantic.
-Perry,unde am auzit eu numele sta ? se intreba Colin cu voce tare.
-Nu tiu.
-N-ar fi trebuit s te intrerup.Continu,te rog,spuse el zambind.
-Ultima scrisoare pe care am primit-o,era datat 1 septembrie,continu ea.I-am
rspuns imediat,dar n-am mai primit nimic Eram ingrijorat,bineineles,Cand am
ajuns in casa tatlui tu,i-am spus c intenionez s trimit un mesager la
Victoria,pentru a-i cere o intrevedere.Voiam s aflu ce se mai intamplase.
Victoria ducea o via foarte agitat.De aceea imi plcea atat de mult s
corespondez cu ea.
-i ai obinut intrevederea ?
-Nu,rspunse Alesandra.Se opri i-1 privi pe Colin.Tatl tu mi-a povestit despre
scandal.Se pare c Victoria a fugit cu un brbat de condiie proast i s-a
cstorit cu el in Gretna Green,ii poi imagina o asemenea poveste ? Familia ei
crede cu siguran asta.Tatl tu mi-a spus c au dezmotenit-o.
-Acum imi amintesc Am auzit i eu de scandal.
-Nu-i nimic adevrat din toatea astea.El ridic o sprancean,mirat de vehemena
vocii ei.
-Nu e ? intreb el.
-Nu,nu e,spuse ea.M pricep la oameni,Colin,i te asigur c Victoria nu ar fi
fugit cu un brbat,Nu-i genul ei.Vreau s aflu ce i s-a intamplat cu adevrat.S-ar
putea s aib necazuri i poate are nevoie de ajutorul meu,adug ea.Maine ii
voi trimite fratelui ei un bilet prin care ii voi cere o intrevedere.
-Nu cred c familia ei dorete s i se aminteasc ruinea fcut de fiica lor.
-Voi fi foarte discret.Vocea ei arta c era sincer preocupat de asta.Era o fiin
atat de poetic i atat de frumoas incat era foarte greu s fii atent la ceea ce
spunea.Ochii ei il hipnotizau.Observ c inea mana pe clana dormitorului
lui.Era foarte distras de mirosul parfumului ei minunat.Un parfum vag de
trandafiri plutea in aer.Colin fcu imediat un pas inapoi pentru a mri distana
dintre ei.
-Te superi dac dorm in patul tu ?
-Nu tiam c dormi aici.
-Flannaghan imi va muta maine lucrurile in camera cealalt.Nu credea c vei
veni acas in seara asta.Era vorba doar de o noapte,dar acum,c a avut timp s
pun aternuturi pe patul din camera cealalt,voi fi fericit s-i dau patul inapoi.

-Vom face asta maine diminea.


-Eti foarte drgu cu mine.Ii mulumesc.Colin observ cearcnele intunecate de
sub ochii ei.Fata era evident obosit i el o reinuse cu intrebrile lui sacaitoare.
-Trebuie s te odihneti,Alesandra.E miezul nopii Ea confirm din cap i
deschise ua dormitorului.
-Noapte bun,Colin.Mulumesc inc o dat pentru c eti atat de ospitalier.
-N-a putea intoarce spatele unei prinese npstuite spuse el.
-Poftim? Nu avea nici cea mai vag idee ce voise el s spun prin remarca
aceea.De unde i pan unde npstuit ?
-Alesandra,care este cellalt motiv pentru care ai venit la Londra ?
Pru tulburat de intrebare.Al doilea motiv nu e probabil foarte important,se
gandi el.
-Eram doar curios,admise el,dand din umeri.Ai spus c ai avut dou motive i
m intrebam...dar,las.Du-te i te culc.Ne vedem maine diminea.Somn uor,
prines.
-Mi-am amintit motivul,spuse ea precipitat.Colin se intoarse spre ea.
-Da?
-Vrei s i-1 spun ?
-Da.Ea il privi fix un timp.Ezitarea ei era evident.La fel l vulnerabilitatea.
-Vrei s fiu cinstit cu tine ? El aprob.
-Bineineles c vreau.
-Foarte bine,voi fi cinstit.Tatl tu mi-a sugerat c nu trebuie s-i spun,dar din
moment ce ai insistat s tii i eu am promis c voi fi sincer...
-Da ? accentu el.
-Am venit la Londra ca s m mrit cu tine.
Pe neateptate,se simi din nou flmand.Era ciudat modul in care dorina aceea
arztoare punea stpanire pe el aa,dintr-o dat.Niciodat nu avusese vreun semn
prevestitor.Nu se gandise de mult,de foarte mult timp la o vantoare,i acum la
ceasul acesta tarziu din noapte,in timp ce sttea in ua bibliotecii lui Johnston,
ascultand ultimele barfe despre prinul regent sorbindu-i coniacul impreun cu
ali domni ilutri,nevoia aceea aproape il coplei.Simi cum ii slbete puterea.
Ochii ii ardeau i stomacul il durea.Era gol,gol,gol.Avea nevoie s se hrneasc
din nou.
CAPITOLUL 3
Alesandra nu dormi prea mult in noaptea aceea.Expresia feei lui Colin,cand ii
spusese direct al doilea motiv pentru care venise la Londra,ii tiase respiraia.
Doamne,ce furios fusese! in dorina de a adormi din nou,oricat incercase,nu
reuise s-i tearg din minte imaginea furiei lui.Se spune c e bine s fii
cinstit,se gandi ea.Faptul c-i spusese adevrul nu-i servise la nimic.Ar fi trebuit
s fi tcut.Alesandra oft adanc.

Ba nu,trebuia s-i spun adevrul.Maica stare ii bgase bine in cap acest lucru.
Gandurile ii revenir la expresia de furie a lui Colin.Cum poate un om cu gropie
atat de adorabile in obraji s aib o privire atat de rece? Colin putea fi periculos
cand erai suprat.Ii dorea din toat inima ca tatl lui s-i fi spus i ei acest lucru
important inainte ca ea s se fi simit atat de stanjenit i s-1 fi enervat atat de
mult pe Colin.Se temea de urmtoarea intalnire cu el.Nu se grbi s se imbrace.
Valena o ajuta.Camerista plvrgea monoton in timp ce o pieptna.Voia s tie
toate detaliile despre programul prinesei in ziua aceea.Ieea in ora ? Dorea ca
servitoarea s o insoeasc ? Alesandra ii rspunse la intrebri cat putu mai bine.
-Va trebui s ne gsim o alt gazd de maine,spuse Alesandra.Ii voi spune ce
planuri am,dup ce le voi formula,Valena.Camerista termin de incheiat nasturii
din spate ai rochiei albastre a Alesandrei,cand se auzi o btaie in u.
Flannaghan o rug pe prines s mearg cat mai repede la stpanul lui,in salon.
Alesandra se gandi c nu ar fi bine s-1 lase s atepte.Nu avea timp s-i
impleteasc prul i nici n-avea chef.Nu avusese o camerist cand locuise la
manstire i considera neplcut aceast formalitate.Invase s fac totul
singur.O concedie pe Valena,ii spuse lui Flannaghan c va fi jos intr-o clip i
se grbi spre valiz.Scoase de acolo carneelul pe care i-1 dduse tutorele ei,ii
perie prul lsandu-l pe spate i apoi iei din camer.
Era gata s infrunte balaurul.Colin o atepta in salon.Sltea in faa cminului,in
partea opus uii,cu mainile la spate.Alesandra era uurat s vad c nu era
incruntat.Prea numai uor iritat.
Rmase in u,ateptand s o invite in camer.El nu scoase nici o vorb timp
indelungat.Sttea doar privind-o fix.Se gandi c poate incerca doar s-i adune
gandurile.Sau s-i pstreze cumptul.Se simi roind cand el o cercet calm i
apoi ii ddu seama c de fapt i ea il studia intr-un mod la fel de nepoliticos.
Colin era un brbat pe care nu se putea s nu-l remarci.Era foarte atrgtor.Avea
un corp solid,bine fcut.Purta pantaloni din piele de cprioar,brun-rocai,cizme
inalte,cizme bine lustruite,i o cma de un alb strlucitor.Personalitatea lui
ieea in eviden dup modul in care se imbrca,gandi ea,cci Colin lsase
nasturele de la guler deschis i nu pentru una dintre acele ingrozitoare cravate
rigide.Evident,era un rebel,trind in mijlocul unei societi conservatoare,i nu-l
purta dup mod.Era destul de lung-cel puin pan la umeri,gandi ea-dei nu
putea spune exact cat de lung,pentru c i-1 prinsese la spate cu o curelu de
piele,era un brbat inalt,cu umeri i coapse puternice i ii amintea Alesandrei de
unul dintre grnicerii aceia fioroi pe care-i vzuse desenai,cu crbune,in ziare.
Colin era foarte frumos dar i oarecum consumat.
Ceea ce mai atenua aspectul lui inabordabil,se gandi ea,era zambetul lui
cald,cand era linitit.Acum,ins,nu era amuzat.
-Intr i ia loc,Alesandra.Trebuie s stm de vorb.

-Desigur,rspunse ea prompt.Flannaghan apru pe neateptate lang ea.O lu de


bra ajutand-o s traverseze camera.
-Nu e necesar,strig Colin,Alesandra poate merge i fr ajutor.
-Dar e prines,ii aminti Flannaghan stpanului su.Trebuie s-i artm toat
curtoazia noastr.Privirea sever a lui Colin il fcu pe servitor s inceteze
comentariile.Cu prere de ru,ii ddu drumul Alesandrei.Prea zdrobit.
Alesandra incerc imediat s-1 mangaie.
-Eti un brbat foarte atent,Flannaghan,il lud ea.Flannaghan o prinse din nou
de bra.Ea il ls s o conduc spre canapeaua imbrcat in brocart.Dup ce se
aez,Flannaghan ingenunche i incerc s-i aranjeze faldurile rochiei.Ea nu-i
accept ajutorul.
-Mai dorii ceva,prines ? Buctreasa v va aduce micul dejun in cateva
minute,adug el Dorii o ceac de ciocolat intre timp ?
-Nu,mulumesc,rspunse ea.Doresc un toc i o climar cu cerneal.Vrei s fii
atat de drgu i s mi le aduci ? Flannaghan iei din salon pentru a-i indeplini
cerina.
-M mir c nu a mai ingenuncheat,rosti Colin trgnat.Ieirea lui o fcu s
zambeasc.
-Ai noroc cu un servitor atat de binevoitor,Colin.El nu-i rspunse.Flannaghan
intr in grab aducandu-i prinesei cele cerute.Aez tocul i cerneala pe o
msu apropiat,pe care apoi o lu i i-o duse Alesandrei.Ea ii mulumi,
bineineles,i acea mic preuire din partea ei il fcu s roeasc de plcere.
-Inchide ua dup tine,ordon Colin,Nu vreau s fiu intrerupt.
Avea din nou o voce iritat.Alesandra oft incet.Colin nu era prea amabil.Ii
concentr toat atenia asupra gazdei sale.
-Te-am suprat imi pare ru...El n-o ls s-si termine scuzele.
-Nu m-ai suprat,ii spuse el scurt.Era suprat i cu asta basta.Ii inea maxilarul
incletat i dac nu era un semn al adevratelor lui sentimente,atunci ea nu tia
ce altceva ar putea insemna.
-Ineleg,spuse ea numai pentru a-1 impca.
-Totui,incepu el pe un ton tios i serios,cred c trebuie s discutm nite
chestiuni importante aici i acum.De ce,pentru numele lui Dumnezeu,ai crezut
c o s m insor cu tine ?
-Tatl tu a spus c o vei face.
-Sunt un om matur,Alesandra,iau singur hotrarile care m privesc.
-Da,sigur c eti un om matur,aprob ea.Dar vei fi intotdeauna fiul lui.E de
datoria ta s faci orice ii cere el.Fiii trebuie s-i respecte taii,indiferent de
varsta lor.
-E ridicol.Ea ridic uor din umeri.Colin ii pstr calmul
-Nu tiu ce inelegere ai stabilit tu cu tatl meu,dar imi pare ru dac el i-a

promis ceva in numele meu. i vreau s m inelegi c n-am nici cea mai mic
intenie s m insor cu tine.Ea ii cobori privirea spre carneelul pe care-1 inea
in maini.
-Foarte bine,accept ea.Aprobarea ei rapid,spus pe un ton atat de obinuit,il
fcu suspicios.
-Nu eti suprat c te refuz ?
-Nu,bineineles c nu.Il privi zambind.Colin prea incurcat.
-Sunt dezamgit,desigur,admise ea,dar nu sunt suprat.Aproape c nu te
cunosc.Ar fi o prostie s fiu suprat.
-Exact,confirm el,dand din cap.Nici nu m cunoti.Nu vei dori s te cstoreti
cu mine dac...
-Cred c i-am explicat deja,domnule.Tatl tu m-a trimis s m mrit cu tine.
-Alesandra,vreau s inelegi...ea nu-l ls s termine.
-Ii accept decizia,domnule.El zambi fr s vrea,Prinesa Alesandra prea atat
de pierdut!
-Vei gsi fr nici o dificultate un brbat potrivit.Eti o femeie foarte frumoas,
prines.Ea ridic din umeri.Cu siguran nu era afectat de complimentul lui.
-Imi inchipui c i-a fost greu s m intrebi,incepu el i Alesandra ii indrept
inuta.
-Nu te-am intrebat,anun ea.Pur i simplu i-am explicat care era obiectivul
primordial al tatlui tu.
-Obiectivul lui primordial ?
Vorbise ca i cand ar fi ras de ea,Alesandra simi c roete de stinghereal.
-Nu-i bate joc de mine,domnule.Discuia aceasta este i aa destul de delicat i
fr s m ridiculizezi.Colin ddu din cap.Vocea sa pru mai bland cand vorbi;
din nou.
-Nu-mi bteam joc de tine,spuse el ineleg c i-e greu i il consider pe tatl meu
rspunztor atat pentru deranjul tu cat i pentru al meu.Nu vrea s renune
s-mi caute o soie.
-Imi sugerase s nu-i spun nimic despre cstorie.Spunea c tinzi intotdeauna s
devii nechibzuit ori de cate ori acest cuvant este folosit in prezena ta.Voia s-i
dau rgaz s m cunoti inainte ca el s-i explice care ii sunt inteniile.Se
gandea...c ai putea s m placi.
-Uite,te plac deja,spuse el.Dar nu pot s m cstoresc cu nimeni acum.In cinci
ani,potrivit programului meu,voi avea o poziie financiar solid i atunci voi
putea s m cstoresc.
-Maica stare te-ar plcea,Colin,spuse Alesandra.Ador programele i consider
c viaa ar fi haotic fr ele.
-Cat timp ai stat la manstirea aceea ? intreb el,grbit s schimbe subiectul.
-Destul de mult rspunse ea.Colin,imi pare ru,dar nu te pot atepta.Trebuie s

m mrit neaprat acum.Din nefericire,adug ea.Cred c ai fi un so acceptabil.


-De unde stii ?
-Tatl tu mi-a spus.El rase.Nu se putu abine.Doamne ce inocent era! Observ
c ii stranse carneelul in maini i imediat se for s fie serios.Era deja
stingherit.Tonul lui nu fcuse decat s-i accentueze stanjeneala.
-O s vorbesc cu tata i o s te scap de acest chin,promise el.tiu c el i-a bgat
ideile astea in cap.Poate fi foarte convingtor,nu-i aa ?
Ea nu-i rspunse.Privea fix in poal.Pe neateptate,Colin se simi ca un bdran.
O dezamgise.La naiba,se gandi el,nu avea nici un sens.
-Alesandra,inelegerea pe care ai fcut-o cu tatl meu implic i un profil.Cat ?
Fluier uor,dup ce ea ii spuse suma exact.Se sprijini de polia cminului i
cltin din cap.Acum era furios pe tatl su.
-Ei bine,n-o s fii dezamgit.Dac i-a promis o asemenea avere,atunci o s i-o
plteasc.Tu i-ai indeplinit...
Ea ridic o man in semn de tcere,imitand incontient felul maicii staree.Colin
se supuse fr s-i dea seama.
-Nu ai ineles,domnule.Tatl tu nu mi-a promis nimic.Eu i-am promis lui.Nu a
vrut s accepte aa ceva i de fapt chiar eu am sugerat s pltesc pentru un so.
Colin rase din nou.Era sigur c glumete cu el.
-Nu e nimic de ras,Colin.Trebuie s m mrit in trei sptmani i tatl tu nu
face decat s m ajute.La urma urmei,e tutorele meu.
Colin simi nevoia s se aeze.Merse pan la scaunul imbrcat in piele din faa
canapelei i se tolni in el.
-Intenionezi s te cstoreti in trei sptmani ?
-Da,rspunse ea.i de asta am cerut ajutorul tatlui tu.Alesandra...ii flutur
carneelul.I-am cerut s m ajute s fac o list.
-O list cu ce ?
-Cu candidaii potrivii.
-i ? o indemn el,
-Mi-a spus s m mrit cu tine.Colin se aplec in fa,ii puse coatele pe
genunchi i se incrunt,
-Ascult-m cu atenie,porunci el,nu m insor c tine.Ea lu imediat tocul,il bg
in cerneal i trase o linie in susul paginii.
-Ce-ai fcut ?
-Te-am tiat
-De la ce? Ea prea exasperat.
-De pe lista mea.Il tii cumva pe contele Templeton ?
-Da.
-E un brbat bun ?
-Drace,nu,murmur el.E un stricat.A folosit zestrea surorii lui pentru a-i plti

cateva din datoriile de la jocuri de noroc.i inc mai frecventeaz masa de joc in
fiecare sear.Alesandra muie tocul in cerneal i tie i al doilea nume de pe
list.
-E ciudat c tatl tu nu cunotea viciul contelui.
-Tata nu mai frecventeaz cluburile.
-Atunci e explicabil,replic ea.Doamne,se pare c s fie mult mai greu decat am
anticipat
-Alesandra,dar de ce te grbeti s te mrii ? Ea rmase cu tocul in aer.
-Poftim ? intreb ea,concentrat asupra carneelului El repet intrebarea.
-Mi-ai spus c trebuie s te mrii in trei sptmani.M intrebam de ce ?
-Biserica,explic ea,dand din cap.Colin,il tii cumva pe marchizul de
Townsend ? Are i el vreun viciu urat ? El ii pierduse calmul.
-Las lista,Alesandra i rspunde-mi la intrebri Pentru Dumnezeu,ce are a face
biserica cu...Ea il intrerupse.
-Mama ta s-a ocupat deja de asta.A i fcut toate aranjamentele.E cea mai
minunat doamn.i,doamne,cat e de organizat!Va fi o nunt minunat.Sper s
poi veni i tu.Hotrasem s nu fac nunt mare,mai mult din cauza prinilor
ti.Aa c am stabilit una mic i intim.Colin se intreb dac tatl lui ii ddea
seama c pupila lui ii ieise din mini.
-Spune-mi mai clar.Adic ai fcut toate aranjamentele astea fr un brbat care
s...
-Nu eu,il intrerupse ea.Dup cum tocmai i-am explicai,mama ta s-a ocupat de
tot.
-Nu crezi c abordezi problema asta dintr-un unghi greit ? De obicei,intai
gseti un mire,Alesandra.
-Sunt de acord cu tine.Dar asta nu-i o situaie obinuit.Trebuie neaprat s m
mrit acum.
-De ce?
-Te rog s nu m consideri nepoliticoas,dar din moment ce tu ai decis s nu te
cstoreti cu mine,cred c mai bine ar fi s nu tii de ce.A aprecia totui
ajutorul tu dac vei accepta s mi-l dai.
Colin nu avea nici cea mai mic intenie s renune.Voia s afle adevratul motiv
pentru care ea trebuia s se mrite i o va afla inainte de sfaritul zilei.Se decise
s foloseasc o mic mecherie i s reia intrebarea mai tarziu.
-A fi fericit s te ajut.De ce ai nevoie ?
-A vrea s-mi dai numele a cinci,nu,mai bine ase brbai potrivii.Voi discuta
cu ei sptmana aceasta.Cam pe lunea viitoare m voi fi hotrat asupra cuiva.
Doamne,era exasperant!
-Care-i sunt preteniile ? intreb el calm.
In primul rand,trebuie s fie onorabil.In al doilea rand,trebuie s aib un titlu.

Tatl meu s-ar rsuci in pmant dac m-a mrita cu un brbat de rand.
-Nici eu nu am nici un titlu,ii aminti el
-Ai fost fcut cavaler.E un titlu.Colin rase.
-Ai uitat cea mai important condiie,nu-i aa? Trebuie s fie bogat.
Ea se incrunt.
-Cred c m-ai insultat,anun ea.Totui,inc nu cunoti bine i din acest motiv ii
voi ierta cinismul.
-Alesandra,majoritatea femeilor care isi caut un so vor s duc o via
confortabil,continu el.
-Bogia nu e important pentru mine,rspunse Tu eti srac ca un rob,i totui
doream s m mrit cu tine ai uitat ? Sinceritatea ei il irit.
-De unde tii tu dac sunt bogat sau srac ?
-Mi-a spus tatl tu.tii,Colin,cand te incruni parc eti un balaur.Pe maica
Mary Felicity o fceam balaur,dar eram prea la ca s i-o spun in fa.
Incrunttura ta e la fel de fioroas i cred c porecla e mai potrivit pentru tine.
Colin nu se ls pclit.Nu avea de gand s renune la subiectul pe care-1
discutau.
-Ce altceva mai ceri de la un so ?
-Trebuie s m lase in pace,spuse ea dup ce se gandi un moment.Nu-mi doresc
un brbat care...s se invarteasc in jurul meu.El rase din nou.Regret ins
imediat,cand vzu expresia ei.Doamne,o jignise ! Ochii ei erau plini de lacrimi
-Nici eu nu mi-a dori o soie care s se invart in jurul meu,admise el,
gandindu-se c astfel ii va uura durerea.Ea nu-1 privi.
-O femeie bogat ar fi potrivit pentru tine ? intreb ea.
-Nu,rspunse el.Am hotrat cu mult timp in urm s-mi catig singur averea i
vreau s-mi in promisiunea.Fratele meu s-a oferit s ne imprumute bani,mie i
asociatului meu i,bineineles,i tata s-a oferit s m ajute.
-Dar tu i-ai refuzat,continu ea.Tatl tu crede c eti prea independent.
Colin se hotri s schimbe subiectul.
-Soul tu va impri patul cu tine ? Ea refuz s-i rspund.Ii ridic din nou
tocul.
-Incepe lista,te rog.
-Nu.
-Dar ai spus c o s m ajui.
-Asta era inainte s-mi dau seama c nu eti in toate minile.
Ea puse tocul inapoi pe mas i se ridic.
-Te rog s m scuzi.
-Unde te duci ?
-S impachetez.Colin o prinse la u.O lu de bra i o intoarse spre el.Chiar o
suprase,fir-ar s fie ! Nu-i plcea s vad lacrimi in ochii ei mai ales fiindc tia

c erau din cauza lui.


-Vei sta aici pan voi decide eu ce vei face,spuse el,cu o voce brutal.
-Eu imi decid viitorul,Colin,nu tu.D-mi drumul.Nu stau acolo unde nu sunt
dorit.
-O s stai aici,spuse el i o privi tios ca s-o sileasc s bat in retragere.
Dar nu-i merse.Ea nu se ls intimidat.De fapt il privi i ea la fel.
-Nu m vrei,ai uitat ? il provoc ea.El zambi.
-O,ba te vreau.Numai c nu doresc s m insor cu tine.Sunt foarte sincer cu tine
i vd dup roeaa ta c te-am ocat.Eti prea tanr i prea inocent pentru un
asemenea om periculos.Las-1 pe tatl meu...
-Tatl tu e prea bolnav ca s m ajute,il intrerupse ea smulgandu-i mana din
stransoarea lui.Dar sunt alii care imi vor veni in ajutor.Nu trebuie s fii
ingrijorat.Nu ii putea explica de ce,dar se simea insultat.
-Din moment ce tatl meu este prea bolnav pentru a-i vedea de indatorirea sa de
a avea grij de tine,sarcina lui cade pe umerii mei.
-Nu,nu-i aa,coment ea.Fratele tu,Caine,va fi tutorele meu.El este urmtorul
desemnat.
-Dar i Caine este bolnav,nu-i aa ? Convenabil,nu ?
-Nu cred c e nimic convenabil in legtur cu boala lui,Colin.
Nu se obosi s mai discute cu ea chestiunea aceasta i se fcu c nici nu o
auzise.
-i ca tutore al tu,in aceast perioad,in care familia este bolnav,eu voi decide
unde te vei duce i cand.Nu mai privi sfidtor,domnioar,ordon el.Intotdeauna
fac aa cum vreau eu,Pan la cderea serii voi afla de ce crezi c trebuie s te
mrii aa repede.Ea cltin din cap.Colin o prinse de brbie i o oblig s stea
dreapt,
-Doamne,ce incp anat eti.O ciupi apoi de nas i ii ddu drumul.
-M voi intoarce in cateva ore.Stai aici,Alesandra.Dac pleci,voi veni dup tine.
Raymond i tefan ateptau in foaier.Colin trecu pe lang ei i apoi se opri.
-N-o lsai s plece,porunci el.Raymond il aprob imediat.Ochii Alesandrei se
mrir.
-Dar sunt valeii mei,Colin,strig ea.Ei,drcie,o tratase ca pe un copil,ciupind-o
de nas i vorbindu-i atat de condescendent,iar ea chiar c se purta ca un copil.
-Da,sunt valeii ti,o aprob Colin.Dar imi dau socoteal mie,nu-i aa,biei ?
Atat Raymond cat i tefan aprobar din cap.Alesandra se simea jignit in
amorul propriu i aproape c ii venea s izbucneasc i s-i spun care era
prerea ei despre metodele lui neelegante.
Demnitate i decen.Aceste cuvinte rsunar in mintea ei i parc o simi pe
maica stare in spatele ei privind-o peste umr.Era un sentiment ridicol,
desigur,pentru c maica stare era atat de departe...Totui,leciile ei prinseser

rdcini.Alesandra se for s par calm i aprob din cap.


-Vei lipsi mult,Colin ? intreba ea,cu o voce cat se poate de calm.Lui ii pru c
vocea ei era rguit.i il privea de parc ar fi vrut s ipe la el.Colin zambi.
-Probabil,rspunse el O s-mi duci dorul ? Ea ii rspunse tot cu un zambet.
-Probabil c nu.Ua se inchise in rasetul lui.
CAPITOLUL 4
Nu-i simise deloc lipsa.Colin nu veni acas decat mult dup cin,Alesandra era
mulumit c fusese plecat,pentru c nu-i dorea s se amestece in treburile ei i
cu siguran s-ar fi amestecat.Era ocupat cu intalnirile ei,ii petrecu restul
dimineii i toat dup-amiaza intreinandu-se cu vechi prieteni ai tatlui ei.
Veniser unul dup altul s-i prezinte omagiile i s-i ofere serviciile
Alesandrei,cat timp urma s stea la Londra.Cei mai muli dintre ei erau nobili,
oameni cu titluri,dar printre ei erau i artiti,precum i oameni care munceau ca
s-i catige existena.Tatl Alesandrei avusese prieteni din toate clasele sociale.
Fusese o persoan care se pricepea la oameni trstur pe care Alesandra credea
c o motenise i descoperi c-i plceau toi prietenii tatlui ei.
Ultima sa intalnire era cu Mathew Arnold Dreyson.Acel btranel burtos fusese
agentul de incredere al tatlui ei in Anglia i inc administra proprieti ale
Alesandrei-Dreyson isi pstra de douzeci i trei de ani mult ravnita poziie de
angajat al companiei Lloyd din Londra.Standardele lui,ca agent bursier,erau
printre cele mai inalte.Nu era numai cinstit,ci i inteligent.Tatl Alesandrei ii
instruise soia,care la randul ei o instruise pe Alesandra,ca,in cazul morii lui,ele
s se bizuie pe sfatul lui Dreyson,in problemele financiare.
Alesandra il invit s rman la cin.Flannaghan i Valena servir la mas.
Totui toat treaba o fcuse camerista,deoarece Flannaghan era preocupat s
asculte discuia pe teme financiare de la mas.Era uimit c o femeie poate avea
atatea cunotine despre pia i ii puse in minte s nu uite s-i spun stpanului
su cele auzite.Dreyson petrecu mai bine de dou ore examinand diverse
recomandri,Alesandra adug i ea una i apoi incheie tranzaciile.Agentul
bursier folosise numai iniialele ei cand;artase hartiile giranilor de la Lloyd,
deoarece era de neinchipuit ca o femeie s investeasc intr-o afacere.Chiar i
Dreyson s-ar fi inspimantat dac ar fi tiut c de fapt sugestiile pe care i le
ddea Alesandra erau ale ei,dar ea inelegea; prejudecile sale fa de femei.Ea
evitase acest obstacol inventand un vechi prieten de familie pe care-1 numea
unchiul Albert.Ii spuse lui Dreyson c acest om nu-i era chiar rud,dar inea atat
de mult la el,incat de muli ani Il considera ca pe o rud a sa.Ca s se asigure c
Dreyson nu va incerca s fac cercetri in legtur cu acel om,mai adugase c
Albert era un prieten foarte apropiat al tatlui ei.
Explicaia ei satisfcuse curiozitatea lui Dreyson.Nu il deranja faptul c primea
instruciuni privind aciunile de la un brbat,dei comentase,nu numai o dat,c i

se prea foarte ciudat c Albert ii permitea Alesandrei s semneze cu iniialele ei


in locul lui.Dorise s-l intalneasc pe sftuitorul i ruda onorific a Alesandrei,
dar ea ii explic foarte repede c Albert se retrsese in ultimul timp i nu accepta
s vad pe nimeni.De cand se mutase in Anglia,el descoperise c vizitatorii ii
abteau atenia de la rutina zilelor linitite,minise ea.Cum Dreyson scotea un
comision frumos din fiecare comand pe care o incredina giranilor i cum
sfatul unchiului Albert era foarte bine venit,nu mai comentase.Dac Albert nu
voia s-1 intalneasc,aa s fie.S- i indeprteze un client era ultimul lucru pe
care ar fi vrut s-l fac.Albert,decise el,era pur i simplu excentric.
Dup cin,se intoarser in salon,unde Flannaghan il servi pe Dreyson cu un
pahar de Porto.Alesandra sttea pe canapeaua din faa musafirului ei i asculta
cateva povestioare amuzante despre semnatarii care se ingrmdeau la burs.Ar
fi vrut s vad cu ochii ei pardoselile strlucitoare din lemn de esen tare,pe
care erau ingrmdite boxele de lemn pe care ei le numeau cutii,de unde giranii
ii conduceau afacerile.
Dreyson ii povesti despre un obicei ciudat iniiat in 1770,care se numea
Strigarea in Sal.Un chelner,explic el,cunoscut sub numele de Rinichiul,se urca
in ceva care aducea cu un amvon i citea ziarul tare i rspicat,in timp ce
gentlemanii care formau audiena stteau la mesele lor i ii sorbeau buturile.
Alesandra trebuia s se mulumeasc s-i imagineze doar scena,deoarece
femeilor le era interzis accesul la Burs.
Colin sosi tocmai cand Dreyson ii termina butura.Ii arunc pelerina lui
Flannaghan,apoi intr in salon.Se opri brusc cand il vzu pe musafir.
Atat Dreyson cat i Alesandra se ridicar.Ea il prezent pe agent gazdei sale.
Colin tia deja cine era Dreyson i era impresionat,pentru c Dreyson avea o
reputaie foarte bun i in domeniul maritim.Agentul era considerat de muli un
geniu financiar.Colin il admira pe acest om.In competiia dur a pieei,Dreyson
era printre foarte puinii care puneau afacerile clienilor si inaintea propriilor
profituri.Era intr-adevr un om de onoare i Colin considera acest lucru o
calitate remarcabil pentru un agent.
-Am intrerupt cumva o intalnire important ? intreb el.
-Am terminat cu afacerile,replic Dreyson.E o plcere s v intalnesc,
domnule,continu el.Am urmrit urcuul companiei dumneavoastr i trebuie s
v felicit.Ai mers de la trei nave pe care le aveai la douzeci in numai cinci ani.
Este foarte impresionant,domnule.Colin aprob.
-Asociatul meu i cu mine am incercat s rmanem competitivi,spuse el
-V-ai gandit s vindei aciuni i altora,domnule? Chiar c eu insumi a fi
interesat s investesc intr-o companie atat de sigur.
Lui Colin ii zvacnea piciorul i-l durea,ii schimb poziia,apoi cltin din
cap.Ar fi vrut s se aeze s-i sprijine piciorul rnit i s bea pan ce-i va trece

durerea,Totui,nu avea de gand s se rsfee i ii schimb din nou poziia,pe


cand se sprijini de canapea i apoi se for s se concentre asupra conversaiei pe
care o purta cu agentul.
-Nu,anun el.Aciunile in Compania Maritin Emerald sunt imprite egal intre
mine i Nathan.Nu suntem interesai s existe i ali proprietari.
-Dac v vei rzgandi vreodat...
-Nu m voi rzgandi.Dreyson ii inclin capul.
-Prinesa Alesandra mi-a explicat c suntei tutorele e temporar,cat timp familia
dumneavoastr e bolnav.
-Aa e.
-Vi s-a fcut o adevrat onoare,spuse Dreyson,Se opri pentru a-i zambi
Alesandrei.
-Protejai-o cum trebuie,domnule,E o comoar,preioas.Alesandra se simi
stanjenit de lauda lui Dreyson.Totui deveni din nou atent cand agentul il
intreb pe Colin ce mai face tatl lui.
-Am fost recent pe la el,rspunse Colin,A fost foarte bolnav,intr-adevr,dar acum
e mai bine.Alesandra nu-i putu ascunde surpriza.Se intoarse ctre Colin.
-Doar n-ai...Se opri la timp.Fusese gata s-i scape un fapt evident i anume c
n-o crezuse i c,in realitate,incercase s-l prind pe tatl lui cu o minciun.Gsi
c purtarea lui era ruinoas.Problemele personale nu trebuie discutate in faa
partenerilor de afaceri.Nu dorea s incalce aceast regul sacr,indiferent cat de
jignit era.
-Ce nu am fcut ? intreb Colin.Ranjetul lui sugera c tia ce avusese ea de gand
s spun i ii pstr expresia senin,dar privirea ei deveni glacial.
-Nu te-ai apropiat prea mult de mama i de tatl tu intreb ea.Cred c boala ar
putea fi molipsitoare,ii explic ea lui Dreyson.
-Ar putea fi ? spuse el abinandu-sc s nu rad.Alesandra il ignor,continuand
s-1 priveasc pe agent.
-Fratele mai mare al lui Colin i-a vizitat familia pentru o or sau dou,cu cateva
zile in urm,i atat soia lui,cat i el sunt acum bolnavi.L-a fi avertizat,
desigur,dar plecasem s clresc i,cand m-am intors,Caine trecuse deja pe
acolo.Dreyson ii exprim compasiunea in legtur cu starea proast a familiei,
apoi Alesandra i Colin il insoir pe Dreyson pan la u.
-M voi intoarce peste trei zile,prines Alesandra,cu hartiile gata de semnat,
dac nu v stric programul.Agentul de burs plec imediat Colin inchise ua
dup el.Se intoarse i o gsi pe Alesandra la un pas in spatele lui,privindu-1
fix,cu mainile in olduri.
-Imi datorezi scuze,anun ea.
-Da,desigur.
-Cand m gandesc c tu...? Ii ieise din fire.Colin zambi.

-Da,spuse el din nou.Nu te-am crezut cand mi-ai c tatl i fratele meu sunt
amandoi prea bolnavi ca s aib grij de tine.
-i a trebuit s vezi cu ochii ti,nu-i aa ? Nici nu-i lu in seam vocea furioas.
-Admit c am crezut c totul era o invenie,ii spuse el.i,intr-adevr,am crezut c
o s-1 aduc pe tata cu mine cand m voi intoarce.
-In ce scop ? El decise s fie cinstit pan la capt.
-S te ia de-aici,Alesandra.Ea incerc s nu arate c se simea jignit.
-Imi pare ru c ederea mea aici te deranjeaz atat de mult.Colin oft.
-Nu trebuie s te gandeti c m deranjezi tu ca persoan.Numai c sunt prea
prins in afaceri acum i nu am timp s fac pe tutorele.
Colin se intoarse ctre servitorul lui inainte ca ea s-i poat spune c se simise
direct vizat.
Flannaghan,adu-mi ceva de but.Ceva cald,A fost al naibii de frig astzi.
-Aa-i trebuie,interveni Alesandra.Firea ta suspicioas o s te bage intr-un
bucluc intr-o bun zi.Se aplec spre ea i o privi foarte de aproape.
-Datorit firii mele suspicioase am supravieuit prines.
Ea nu inelese ce voia el s spun; nu-i plcea nici felul in care se incrunta la ea
i se hotri s-1 lase in pace.Se intoarse s urce scrile.Colin o urm.O auzi
murmurand ceva,dar nu prinse nimic.Oricum gandurile lui erau prea imprtiate
s poat da atenie observaiilor ei.Se strduia s nu-i observe micarea graioas
a oldurilor sau s recunoasc faptul c era ademenitoare.Auzi un oftat in spatele
ei i tiu c el urca scrile in urma ei.Fr s se intoarc,il intreb:
-Ai trecut i pe la Caine,sau l-ai crezut pe tatl tu cand i-a spus c i fratele tu
este bolnav ?
-Am trecut pe la el.Se rsuci i se incrunt la el.Aproape c se ciocni de el Cum
ea se afla cu o treapt mai sus,se priveau acum ochi in ochi.
Ea observ fa a bronzat i ochii strlucitori cptand o nuan verzuie,intr-un
zambet neateptat.El ii observ pistruii atrgtori de pe nas.Alesandrei nu-i
plcea panta pe care alunecaser gandurile ei.
-Te-ai umplut de praf,Colin.i probabil miri asemeni calului tu.Ai nevoie de
o baie.Nu-i plcu tonul ei.
-Inceteaz s te mai holbezi la mine,ii ordon el cu o voce la fel de tioas ca a
el.O pupil n-ar trebui s-i trateze tutorele cu atata neobrzare.
Nu avu o replic prompt la aceast afirmaie.Colin era tutorele ei deocamdat i
probabil c trebuia s fie respectuoas.Totui nu dorea s-l aprobe i asta pentru
c spusese clar c nu o dorea acolo.
-Fratele tu se simte mai bine ?
-E pe jumtate mort,ii spuse el pe un ton vesel.
-Nu ii la Caine ? El rase.
-Bineineles c in la fratele meu.

-Atunci de ce preai atat de fericit cand ai spus c e pe jumtate mort ?


-Pentru c e intr-adevr bolnav i nu e in cardie cu tata i cu toate uneltirile
lui.Ea cltin din cap ctre el,se intoarse din nou i urc scrile.
-Soia lui se simte mai bine ? intreb ea peste umr.
-Nu e la fel de fragil cum e Caine,rspunse Colin.Din fericire,fetia lor nu a fost
expus.Ea i Sterns au stat la turn.
-Cine e Sterns?
-Servitorul-ddac,explic el.Caine i Jade vor rmane la Londra pan se vor
insntoi.Mama se simte mai bine,dar surorile mele inc nu pot pstra nimic in
stomac.Nu-i ciudat,Alesandra,c tu nu te-ai imbolnvit ?
Ea nu-l privi.tia c e de vin i nu-i plcea s recunoasc.De fapt,acum,c m
gandesc la asta,am fost cam bolnav in timpul cltoriei spre Anglia,remarc
ea.El rase.
-Caine ii spune Pacostea.Ea se intoarse s-1 priveasc din nou.
-Nu am imbolnvit pe nimeni cu bun tiin.Chiar m invinuiete pe mine ?
-Da,mini el numai ca s-o necjeasc.Ii cobori umerii.
-Sperasem s m mut maine la fratele tu i la soia sa.
-Nu poi.
-Acum te gandeti c o s-i rman pe cap,nu-i aa ? Atepta ca el s nege lucrul
acesta.La urma urmei,un gentleman ar fi spus ceva galant,chiar dac era o
minciun,doar pentru a fi politicos.
-Alesandra,mi-ai rmas pe cap.Ea il privi fix,ocat,fiindc el fusese prea cinstit.
-Ai putea la fel de bine s accepi situaia i s incerci s fii drgu.
Ea travers in grab holul i intr in biroul lui.El se sprijini de tocul uii i o
privi cum ii aduna hartiile de pe masa de lang cmin.
-Doar nu te-ai suprat c n-am crezut c familia mea e bolnav,nu-i aa ?
Ea nu-i rspunse.
-Tatl tu a vorbit cu tine despre situaia mea ? Teama din privirea ei il surprinse.
-Nu a fost in stare s discute prea mult Ea se relax vizibil.
-Dar o s-mi povesteti tu,nu-i aa ? Vorbise incet,linititor.Ea reacion totui ca
i cand ar fi strigat la ea.
-A fi preferat s-i explice tatl tu.
-Nu poate.O vei face tu.
-Da,aprob ea,intr-un tarziu.Eu voi fi cea care-i va spune.Ii blochezi calea lui
Flannaghan,adug ea,aceast intrerupere fcand-o s se simt mai linitit.
-Prines Alesandra avei un musafir:Neil Peny,contele de Hargrave,v ateapt
in salon pentru a v vorbi.
-Ce vrea ? intreb Colin.
-Neil este fratele mai mare al Victoriei,explic ea.I-am trimis un bilet
azi-diminea,cerandu-i s m viziteze.Colin merse pan la birou ca s se

sprijine de el.
-tie c vrei s-i pui intrebri despre sora lui ? Alesandra ii ddu lui Flannaghan
hartiile,il rug s i le pun in camera ei,apoi se intoarse ctre Colin.
-Nu i-am explicat exact scopul intalnirii.
Se grbi s ias din camer,astfel incat Colin s nu mai aib timp s o
dojeneasc c se folosea de ineltorii.Ii ignor somaiile i merse de-a lungul
holului ctre camera ei.Alctuise o list de intrebri pe care urma s i le pun lui
Neil i nu voia s uite vreuna din ele.Hartia era pe noptier.O impturi,ii zambi
lui Flannaghan i cobori in grab.
Flannaghan voi s o anune,dar ea nu-l ls.Neil sttea in picioare in salon.Se
intoarse cand Alesandra ajunse in hol i o salut inclinandu-se adanc.
-V mulumesc c ai venit atat de repede,incepu ea,dup ce fcu o reveren.
-Ai menionat c problema pe care vrei s-o discutai este foarte important,
prines,Ne-am mai intalnit cumva ? Sunt sigur c dac ne-am fi intalnit,mi-a fi
amintit.Fratele Victoriei incerca s fie fermector,ii spuse Alesandra,dar
zambetul lui era mai degrab dispreuitor,contele de Hargrave era cu foarte puin
mai inalt decat Alesandra,i se purta atat de bos de parc ar fi fost scrobit
o dat cu hainele lui.In afar de culoarea ochilor,Alesandra nu reui s gseasc
pe faa lui tras vreo asemnare cu Victoria.Ochii aveau aceeai nuan cpruie.
Dar Victoria motenise trsturile cele mai plcute ale familiei.Nasul ei era scurt
i drept.Nasul lui Neil era lung,ca al unui vultur,i foarte ingust.Alesandra nu-l
gsi deloc atrgtor; in plus avea i o voce nazal.
Aparenele,ii aminti ea,nu inseamn nimic Se ruga ca Neil s aib o fire la fel
de plcut ca a sorei lui.Prea snob.Spera s nu fie aa.
-V rog s poftii inuntru i s luai loc.Vreau s v vorbesc despre o problem
care m privete i v rog s-mi rspundei la cateva intrebri.
Neil consimi,apoi se intoarse i travers incperea,O pofti s se aeze pe
canapea,dup care lu loc pe un scaun apropiat,picior peste picior,cu mainile
sprijinite pe genunchi.Avea unghiile cam lungi pentru un brbat i perfect
ingrijite.
-N-am mai vizitat niciodat aceast cas,remarc Neil.Se uit prin camer i
adug dispreuitor:Zona este minunat,dar ineleg c este numai o cas mic.
-Da,aprob ea.
-E ingrozitor de mic,nu-i aa? M gandesc c o prines ar avea nevoie de o
reedin mai adecvat.Neil era intr-adevr snob.Alesandra se strduia s plac,
dar remarcile lui fceau dificil acest lucru.
Totui,e fratele Victoriei i Alesandra avea nevoie de ajutorul su pentru a-i gsi
prietena.
-Sunt foarte fericit,aici,spuse ea,forandu-se vorbeasc pe un ton plcut.
Acum,domnule,a vrea s vorbesc despre sora dumneavoastr.

Lui Neil nu-i fcu plcere s aud acest lucru.Zambet ii pieri imediat.
-Sora mea nu e un subiect de discuie,prines Alesandra.
-Sper s v fac s v rzgandii.Am intalnit-o anul trecut pe Victoria,adug ea.
In timpul cltoriei,a stat la manstirea Holy Cross cat a fost bolnav.V-a vorbit
vreodat despre mine ? Neil ddu din cap.
-Sora mea si cu mine vorbeam foarte rar.
-Adevrat ? nu-i putu ascunde surpriza Alesandra.Neil oft exagerat de adanc.
-Victoria locuia cu mama noastr,Eu am proprietatea mea,adug el pe un ton
infatuat Bineineles,acum c-i plecat Dumnezeu tie unde,mama s-a mutat la
mine.Incepu s bat ritmic cu degetele pe genunchi,cu o nelinite aparent.
-V rog s m scuzai dac v e greu s vorbii despre asta,dar m ingrijoreaz
Victoria.Nu cred c ea ar fugi vreodat ca s se mrite.
-Nu v facei griji,se opuse el.Nu merit grija nimnui.Cum i-a aternut...
-Nu v ineleg aceast atitudine dur.Victoria poate avea necazuri.
-Iar eu nu v ineleg atitudinea,prines,ii rspuns Neil pe acelai ton.Nu suntei
de mult timp in Anglia i nu inelegei aadar ce poate insemna un scandal
pentru statutul social al cuiva.Mama a fost aproape distrus de faptele
necugetate ale Victoriei,inchipuii-v,pentru prima oar in cincisprezece ani nu a
fost invitat la petrecerea familiei Ashford.Umilina a intuit-o la pat o lun.Sora
mea a pierdut totul.Este i a fost intotdeauna o nechibzuit.S-ar fi putut mrita
cu oricine ar fi vrut.tiu c a refuzat cel puin trei nobili gentlemeni.Victoria s-a
gandit numai la ea,cu siguran,in timp ce mama ii fcea griji i se zbtea s-i
gseasc o partid bun,ea se strecura pe ua din spate,ca s-i intalneasc
iubitul.Alesandra se lupta din rsputeri s nu-i piard cumptul.
-Nu putei ti asta cu siguran,replic ea.Cat despre scandal...
Nu apuc s termine ce avea de spus.
-Sigur,nu v pas de scandal,bombni Neil. Nu-i de mirare c dumneavoastr i
sora mea v-ai impcat atat de bine.
-Ce vrei s insinuai,de fapt ?
-Locuii in aceeai cas cu un brbat necstorit.Umbl deja vorbe.
Alesandra respir adanc,incercand s-i pstreze calmul.
-i ce spun aceste vorbe?
-Unele spun c sir Colin Hallbrook este vrul dumneavoastr.
Ls s-i cad lista in poal,apoi se ridic.
-Victoria mi-a vorbit foarte rar de dumneavoastr i acum ineleg de ce.Suntei
un om vrednic de dispre,Neil Peny.Dac nu a fi atat de preocupat de binele
Victoriei,v-a da afar in momentul acesta.
-Voi avea eu grij de asta,anun Colin din u.Sttea sprijinit de tocul uii,cu
mainile incruciate.Prea linitit dar ochii lui,O,Doamne,ochii lui artau cat era
de furios.Alesandra nu-1 vzuse niciodat pe Colin atat de nervos,vzandu-l,o

trecur fiorii.Neil pru surprins c fusese intrerupt ii reveni imediat i se ridic:


-Dac a fi tiut adevratul motiv pentru care doreai s vedei,n-a fi venit
niciodat aici.Bun ziua,prines.
Ea rmsese cu ochii pironii asupra lui Colin,fr s-i reacioneze.Avea strania
senzaie c Colin era gata s se repezeasc asupra lui. Senzaia ei se dovedi
adevrat.Flannaghan inea ua deschis oaspetelui lor.Colin se duse lang
servitorul su.Pe faa lui nu se putea citi nimic i de aceea Neil nu se gandi nici o
clip c voia cu-adevrat s-1 arunce afar.
Dac ar fi clipit,ar fi pierdut scena.Neil nu avu timp decat s scoat un scancet
de indignare ce semna foarte mult cu un grohit de porc suferind.Colin il
infc de ceaf i de betelia din spate a pantalonilor,il ridic i il arunc afar.
Neil ateriz in an.Alesandra scp un oftat,ii slt faldurile fustei i alerg
pan la ua din fa.Flannaghan o ls s-1 vad pe contele de Hargrave aruncat
in strad,inainte de a inchide ua.Se intoarse pentru a-1 infrunta pc Colin.
-Acum ce m fac ? M indoiesc c se va mai intoarce aici,dup felul in care l-ai
azvarlit in strad.
-Omul te-a insultat.Nu pot permite una ca asta.
-Dar am nevoie de el ca s-mi rspund la intrebri.Colin ridic din umeri.Ea ii
trecu degetele prin pr cu un gest nervos.Nu tia dac era mulumit sau
indignat de ceea ce fcuse Colin.
-Ce-am fcut cu lista ?
-Ce list,prines ? intreb Flannaghan.
-Lista cu intrebrile pe care voiam s i le pun lui Neil. Se grbi din nou s intre
in salon,se aplec i gsi bucata de hartie sub canapea.Colin i Flannaghan o
priveau.
-Prinesa Alesandra crede din toat inima in liste spuse Flannaghan.
Colin nu coment aceast afirmaie.Se incrunt la Alesandra cand trecu pe lang
el i urc scrile.
-Nu-i voi permite s-1 mai invii pe Neil Peny aici Alesandra,strig el,clocotind
de furie din cauza acelui om increzut.
-Ba sigur c-o s-1 mai invit,ii strig ea peste umr.Casa aceasta imi aparine mie
pe cat ii aparine i ie,din moment ce eti ca i tutorele meu.Sunt hotrat s
aflu dac Victoriei ii este bine,Colin,i,dac asta inseamn s-1 suport pe fratele
ei nesuferit,atunci o s-1 suport.Colin se intoarse ctre servitor
-S nu-l lai s intre,ai ineles ?
-Perfect,domnule.Este de datoria noastr s o protejm pe prines de barfitori.
Alesandra dduse deja colul in captul scrilor,aa c nu auzi nici ordinul lui
Colin,nici aprobarea lui Flannaghan.Era complet dezgustat de brbai,in
general,i de Neil Peny in particular.Hotri s uite deocamdat de existena
fratelui Vicioriei.Avea destul timp a doua zi s hotrasc ce va face in

continuare.Valena ii atepta stpana in dormitor.Ea i Flannaghan mutaser deja


lucrurile Alesandrei din camera lui Colin in cea alturat.
Alesandra se aez pe marginea patului i-i scoase pantofii.
-Se pare c vom mai sta aici cateva zile,Valena.
-Au sosit cuferele,prines.S incep s despachetez ?
-Avem destul timp maine.tiu c e inc devreme,dar m duc s m culc acum.
Nu trebuie s stai s m ajui.Valena o ls singur.Alesandra se pregti incet de
culcare.Se simea destul de istovit dup intalnirile din ziua aceea.
Faptul c vorbise cu atat de muli prieteni ai tatlui ei i aflase poveti minunate
despre el ii trezise dorul atat de tatl,cat i de mama ei.Poate c ar fi putut s-i
pstreze cumptul dac Neil nu s-ar fi dovedit a fi un om atat de crud.
Voia s strige la el i s-i spun c ar fi trebuit s fie mulumit c avea o mam i
o sor pe care s le iubeasc.N-ar fi ineles i nici nu i-ar fi psat,ii imagina
ea,bnuia c era ca muli ali oameni pe care-i intalnise,pentru care familia nu
insemna nimic.Pre de cateva momente se comptimi.Nimnui nu-i psa cu
adevrat de ea.Colin ii spusese c e numai o pacoste,iar dragul ei tutore,dei mai
bland i mai inelegtor decat fiul lui,o considera i el,probabil,o pacoste.
Ii era dor de mama ei.Amintirile vieii de familie nu o linitir,O fcur s sufere
de singurtate.Se sui in pai puin mai tarziu,se ascunse sub cuvertur i planse
pan adormi.Se trezi in mijlocul nopii,fr s se simt mai bine i incepu s
plang din nou.Colin o auzi.Era i el in pat Oricum nu putuse s adoarm.
Zvacnirea piciorului il inea treaz.Alesandra nu fcea prea mult zgomot,dar
Colin era obinuit cu orice sunet din cas.Imediat ddu cuvertura la o parte i
cobori din pat.Era la jumtatea camerei cand ii ddu seama c e complet gol.Ii
puse o pereche de pantaloni atinse manerul uii i apoi se opri.Voia s o
liniteasc,dei in acelai timp tia c probabil va fi stingherit pentru c o auzise
plangand.Sunetele erau inbuite,ceea ce insemna c ea nu-i dorea s fie auzit
plangand i tia c trebuie s-i respecte intimitatea.
-Drace,murmur el.Nu se mai putea controla.Nu era atat de nehotrat de obicei.
Instinctele ii spuneau s se indeprteze de Alesandra Era o complicaie pe care
nu era pregtit s i-o asume.Se intoarse i se sui inapoi in pat intr-un tarziu,
recunoscu c nu o proteja pe Alesandra doar de neplceri,o proteja i de ideile
lui desfranate.Ea era in pat,probabil c purta doar o cma de noapte subire
i,la naiba,dac s-ar fi apropiat tia c-ar fi atins-o.
Colin incleta dinii i inchise ochii.Dac micua inocent de alturi ar fi avut
vreo cat de vag idee despre ce gandea el i-ar fi pus valeii de straj in jurul
patului.Doamne,cat o dorea !
Omorase o tarf.Fusese o greeal.Nu-l satisfcuse deloc.Lipsiser goana dup
putere absolut i senzaia de implinire.Zile intregi reflect asupra acestei
probleme inainte de a gsi explicaia potrivit.Starea aceea de beatitudine venea

abia dup o vantoare reuit.Tarfa se lsase prea uor i,dei ipetele ei il


excitaser,nu fusese totui acelai lucru.Nu,nu,era nevoie s apeleze la
inteligen pentru a-i ispiti prada,era nevoie de acea seducie exercitat de
stpan asupra unei inocente.Acelea erau elementele cheie care ddeau tot
farmecul.Tarfa fusese o murdar.Nu merita s se culce cu ceilali.O arunc intr-o
rap i o ls prad slbticiunilor Avea nevoie de o doamn !
Colin plecase deja,cand Alesandra cobori in dimineaa urmtoare.Flannaghan i
Raymond se aezar i ei la masa din sufragerie,cand ea se apuc s sorteze
uriaul teanc de invitaii sosite in acea diminea.tefan dormea,dup ce fcuse
de paz toat noaptea.Alesandra nu credea c era necesar ca cineva s stea de
paz toat noaptea,dar Raymond,cel mai in varst dintre cei doi paznici,nici nu
vru s aud.Cineva trebuia intotdeauna s fie in alert,in caz c se intampl
ceva,argumentase Raymond,i din moment ce ii dduse lui aceast slujb,trebuia
s-1 lase s fac aa cum credea de cuviin.
-Dar suntem in Anglia,acum,ii reaminti ea valetului.
-Generalul nu trebuie tratat cu indiferen,ii replic Raymond.Am ajuns aici,nu-i
aa ? Dar poate c a trimis oameni cu urmtorul vapor.
Alesandra puse capt discuiei i se concentra asupra teancului de invitaii.
-Sunt uimit cat de repede a aflat atata lume c sunt la Londra,remarc ea.
-Nu m surprinde,rspunse Flannaghan.Eu am auzit barfe de la buctreas,care
auzise de la mcelar,c ai fcut senzaie.M tem c este vorba i de puin barf
pentru c stai aici,dar faptul c avei doi paznici i o camerist cu
dumneavoastr face ca remarcile s fie mai puin usturtoare.Au i o parte
amuzant a discuiei...prostii,de fapt...Alesandra tocmai scotea un bilet dintr-un
plic.Se opri i ii ridic privirea ctre Flannaghan,
-Ce prostii ?
-Unii cred c dumneavostr i stpanul meu suntei rude explic el.Cred c
suntei veri.
-Neil Perry a spus ceva de asta.i a mai spus c alii cred c Colin e iubitul meu.
Flannaghan era cu adevrat ingrozit.Ea intinse mana i btu uor pe umr:
-Nu-i nimic Oamenii cred ceea ce vor s cread.Sracul Colin! De-abia m
accept lang el i-aa,iar dac cineva i-ar spune c sunt verioara lui,nu tiu ce
ar fi in stare fac.
-Cum putei spune un asemenea lucru ? intreb Flannaghan.Stpanului meu ii
face foarte mare plcere suntei aici.
-Sunt impresionat Flannaghan.
-De ce,prines ?
-Tocmai mi-ai spus cu atata senintate cea mai cumplit minciun...
Flannaghan nu indrzni s rad pan cand nu zambi el mai intai.
-Pi i-ar face o foarte mare plcere s stai aici,dac n-ar fi aa de ocupat cu

registrele,replic el.
Incearc s dreag lucrurile,presupuse Alesandra.Aprob din cap,pretinzand
c-1 inelege,apoi se concentr din nou asupra ocupaiei ei.Flannaghan o rug
si dea voie s-o ajute,i ea il puse s aplice sigiliul pe plicuri.Sigiliul ei era
deosebit.Flannaghan nu mai vzuse niciodat aa ceva Se vedea conturul clar al
unui castel i ceva care prea un vultur sau un oim in varful unui turn.
-Castelul are un nume,prines ? intreb Flannaghan,intrigat de acel detaliu
uimitor.
-Se numete Stone Haven.Mama i tata s-au cstorit acolo.
Ii rspunse la toate intrebrile.Firea jovial a lui Flannaghan o insenina.Nu o
crezuse cand auzise c ea stpanete nu doar un castel,ci dou,iar expresia lui o
fcuse s rad.Era un om minunat.Lucrar impreun toat dimineaa.Cand btu
ora unu Alesandra urc in camera ei,s-si schimbe rochia.Nu-i spuse lui
Flannaghan decat c atepta oaspei i c voia s arate foarte bine.
Flannaghan nu considera c prinesa ar fi trebuit s se schimbe cu ceva.Pur si
simplu era imposibil ca ea s devin i mai frumoas decat era deja.
In seara aceea,Colin veni acas pe la ora apte.Era obosit i iritat c petrecuse
atatea ore in birourile companiei maritime.Cra dosarele sale grele,sub bra,ii
g servitorul fugind pe scrile ce duceau sus.Raymond ii deschise ua.
Flannaghan arta epuizat.
-Ce i s-a intamplat ? intreb Colin.Servitorul ii reveni din amoreal i se
ridic.
-Am avut iar musafiri,astzi.i prinesa nu m-a prevenit in nici un fel.Nu o
invinuiesc,bineineles,pentru c imi spusese intr-adevr c va avea oaspei,dar
nu tiam cine va veni i pe urm el a venit aici cu toi slujitorii lui i am vrsat
ceaiul pregtit de buctreas.Dup ce a plecat,a venit un docher la u.A crezut
c a venit s peeasc,dar prinesa Alesandra m-a auzit spunandu-i s se duc la
ua din spate,ca s-i dea buctreasa ceva de mancare,i a intervenit.Ei bine,il
atepta pe omul acela i,ce-i inchipui ,domnule,1-a tratat cu acelai respect ca i
pe cellalt.
-Care cellalt ? intreb Colin incercand s clarifice situaia ciudat a
servitorului.Prinul regent a fost aici ? Fir-a al naibii! Flannaghan se aez din
nou pe trepte.
-Dac unchiul meu,Sterns,afl ceva despre purtarea mea ruinoas,o s-mi rup
urechile.
-Ce purtare ?
-Am vrsat ceai pe haina prinului regent.
-Bravo ie ! replic Colin.Cand eu nu-mi pot permite,ia tu iniiativa.
Flannaghan zambi.Uitase cat de mult ii displcea stpanului su prinul regent.
Pe mine m-a tulburat prezena lui,dar prinesa Alesandra s-a purtat ca i cand nu

s-ar fi intamplat nimic deosebit.A fost foarte demn.Nici prinul regent nu a fost
inepat ca de obicei.S-a purtat ca un colar prost.Se vedea de la o pot c-i
poart o afeciune deosebit prinesei.Alesandra apru in hol.Colin ii ridic
privirea i se incrunt imediat.O apsare pe piept il fcu s-i dea seama c i se
tiase respiraia.Era superb,imbrcat intr-o rochie alb-argintie,care strlucea in
lumin la fiecare micare.Decolteul nu era pre mare,dar lsa s se vad mai mult
decat linia gatului.Prul ii era prins cu o panglic alb,subire,care se zrea
printre carlioni.Era de-o frumusee rpitoare.Fiecare nerv al lui Colin reacion
la vederea ei.Voia s-o ia in brae,s-o srute...
-Unde naiba crezi c pleci ? intreb el pe un ton rutcios.Furia ii ascundea
dorina starnit-sau cel puin aa credea el.Ochii ei se mrir cand il auzi.
-La oper,rspunse ea.Prinul regent a insistat s folosesc loja lui in seara asta.Il
iau pe Raymond cu mine.
-Vei sta acas,Alesandra,spuse Colin.
-Prines,doar nu credei c eu intru la oper i o s stau lang prinul regent,
spuse Raymond pe un ton cam plangre pentru un om atat de mare i fioros.
-Prinul regent nu va veni,Raymond,explic ea.
-Totui nu pot intra in oper.Nu se cuvine.Voi atepta lang trsur.
-Nu mergi nicieri fr mine,anun Colin i o privi cu duritate,pentru a o
convinge c vorbete serios.Zambetul ei era strlucitor.i,in acel moment,Colin
i i ddu seama c ea nu avea nici o intenie s-1 tarasc pe Raymond la oper.Ii
intinsese o curs.
-Grbete-te s te schimbi,Colin.Nu trebuie s intarziem.
-Ursc opera,spuse el ca un bieel care se plangea c trebuie s mnance
legumele.Alesandra nu-i art nici cea mai mic urm de inelegere.Nici ei nu-i
plcea opera in mod special,dar nu voia s recunoasc acest lucru in faa lui.Ar
fi vrut s rman acas,dar nu voia s-1 insulte pe prinul regent,nefolosindu-i
loja.
-Foarte ru,Colin.Mi-ai promis deja c mergi.Grbete-te!Alesandra ridic poala
rochiei i cobori scrile.Flannaghan o privi cu gura cscat.Zambi cand trecu pe
lang el.
-Se mic asemenea unei prinese,murmur Flannaghan ctre stpanul su.
-Chiar e o prines,Flannaghan,spuse Colin zambind.Dintr-o dat,zambetul ii
pli.Rochia Alesandrei era mult mai decoltat decat vzuse el,lsand s se vad
linia sanilor.
-Va trebui s-i schimbi rochia inainte s plecm,spuse Colin.
-De ce m-a schimba ?
-Rochia asta e prea,ademenitoare,mormi el.Vrei sp se zgaiasc la tine toi
brbaii ?
-Crezi ?

-La naiba,da.
-Bine,zambi ea.
-Vrei s le atragi atenia ? intreb el neincreztor.I se prea exasperat.
-Bineineles c vreau s le atrag atenia.Incerc s-mi caut un so,ai uitat ?
-Schimb-i rochia.
-O s pstrez pelerina pe umeri.
-Schimb-te! Flannaghan incepuse s-1 doar gatul tot intorcandu-i capul
cand intr-o parte,cand in alta,in timpul acelei discuii aprinse.
-Eti ridicol,spuse ea.i te pori absolut demodat.
-Sunt tutorele tu.M voi purta aa cum vreau s m port.
-Colin,fii rezonabil.Valena a avut mult de furc i i-a trebuit mult timp s calce
toate cutele.El n-o ls s termine.
-Ii pierzi timpul.Alesandra cltin din cap.
Nu voia s cedeze,indiferent cat de amenintoare ar fi devenit privirea lui.
Colin veni lang ea i inainte ca ea s-i priceap intenia apuc partea de sus a
rochiei i incerc s trag materialul spre brbia ei.
-De cate ori voi crede c rochia ta are nevoie de vreo ajustare o voi aranja eu,
aa,indiferent unde ne-am afla.
-O s m schimb.
-M gandeam c o vei face.Cum ii ddu drumul,ea se intoarse i urc in grab
scrile.
-Eti ingrozitor,Colin.Nu-1 deranja insulta.Toate mergeau cum voia el i asta era
important.S fie al naibii dac ii va lsa pe ali brbai s-i fac ochi dulci
Alesandrei.Nu-i lu mult timp s se spele i s-i pun un costum de sear.
Cobori in mai puin de cincisprezece minute.
Ei ii trebui mai mult timp.Cand cobori Colin se plimba incoace i-ncolo prin
sufragerie,mancand un mr verde,se opri cand o vzu pe scri.Privi fix decolteul
rochiei catva timp,apoi ddu aprobator din cap,zambind cu satisfacie.
Putea fi mandru de victoria lui,gandi ea.Era clar c rochia ei i se prea
potrivit,dar nu era.Decolteul era un V adanc,dar ii indesase cu iscusin o
bucat de dantel chiar in mijloc,pentru a-l liniti pe tutorele ei.Nu-i alesese
rochia ca s-1 provoace pe Colin cu bun tiin.Rochia era doar unica
alternativ posibil.Celelalte rochii erau prea ifonate ca s fie purtate i Valena
tocmai o terminase pe clcat pe aceasta.
Colin arta foarte bine.Negrul il prindea de minune.Ii aranja papionul alb,in
timp ce manca din mr.Era foarte atrgtor.Stofa hainei era bine intins pe
umerii lai,pantalonii erau indecent de strami i Alesandra nu se putu abine s
nu-i observe muchii coapselor.Colin pru deosebit de preocupat cea mai mare
parte a drumului.Alesandra sttea in faa lui in trsur,cu mainile impreunate in
poal,picioarele lui inghesuind-o intr-un col.Statura lui prea mult mai

impresionant in intuneric. Ca i tcerea lui.


-Nu mi-am dat seama c eti prieten cu prinul regent,spuse el.
-Nu e prietenul meu.L-am cunoscut abia astzi.
-Flannaghan mi-a spus c l-ai vrjit.Ea cltin din cap.
-L-a vrjit ceea ce sunt,nu cine sunt.
-Adic? Oft uor inainte de a rspunde.
-Era o intalnire oficial,Colin,Prinul a venit pentru c eu sunt prines.Nu m
cunotea personal.Acum inelegi ? El ddu din cap.
-Cea mai mare parte a societii te va primi cu braele deschise pentru ceea ce
eti,Alesandra,imi pare bine c critici superficialitatea care poate exista in
prieteniile ce i se ofer.Asta demonstreaz c eti matur.
-Matur ? Nu,asta demonstreaz cinism.
-i cinism,spuse el zambind.Dup cateva minute de tcere,Colin vorbi din nou.
-Ii place ?
-Cine?
-Prinul.
-Nu cunosc indeajuns de bine ca s-mi formez o prere.
-Te eschivezi,Alesandra.Spune-mi adevrul.
-Eram diplomat,replic ea.Dar ii voi da un rspuns.Nu imi place in mod
deosebit.Acum eti fericit ?
-Da.Rspunsul tu dovedete c te pricepi la oameni.
-Poate c e un om bun,spuse ea,simindu-se vinovat c recunoscuse c nu-i
place.
-Nu e.
-ie ce nu-i place ?
Nu i-a inut cuvantul dat-o promisiune fcut partenerului meu,explic Colin.
Prinul regent avea in grij o mare avere,care-i aparinea soiei lui Nathan,dar
dup un timp s-a decis s-o pstreze pentru el.A fost nedemn de el.
-Ce ruine,aprob ea.
-De de ce nu i-a plcut ?
-Mi s-a prut prea plin de sine,spuse ea.Colin accentu.
-E foarte ...izbucni el,dar se abinu s folosesc cuvantul acela crud,tios,la care
se gandea,inlocuindu-1 altul: Acru.
Trsura se opri in faa Operei Regale.Alesandra ii aranja mnuile albe,fiind
foarte atent la Colin.
-Nu i-a fi permis niciodat s intre in casa ta,dac a fi tiut ce v-a fcut ie i
asociatului tu.Imi cer scuze,Colin.Casa ta e castelul tu,unde numai prietenii
trebuie invitaii
-L-ai fi refuzat ? Ea ddu din cap in semn c da.Colin ii fcu cu ochiul imediat i
inima ei incepu s bat nvalnic Doamne,Dumnezeule era un seductor!

Raymond cltorise lang vizitiu,pe capr.Sri de locul lui i le deschise


portiera.Colin cobori primul i se intoarse s-o ajute pe Alesandra.Pelerina ei se
desfcu cand intinse mana.Batista pe care i-o indesase in corsaj se desprinse i
cand pi pe trotuar,czu.El o prinse.Era furios.Ea incerc s-i evite privirea
incruntat i aproape se impiedic.Colin o prinse i intoarse cu faa spre portiera
trsurii.Ii indes batista in rochie.Ea suport umilina,rspunzandu-i cu aceeai
privire incruntat.
Schimbar asemenea priviri un timp,ins in final ea ced i intoarse capul.
Colin ii aranja pelerina pe umeri,o lu de bra i o intoarse ctre scri.Se gandea
c ar trebui s fie mulumit c nu-i fcuse o scen i credea c nimeni nu
observase mica lor confruntare.El o ferise de privirile mulimii ce intra la oper.
Da,trebuia s fie recunosctoare.Dar nu era.Colin se purta ca un btran.
-i-ai petrecut prea mult timp intre dosare,domnule.
Ar trebui s ie i mai des.Atunci ai observa c rochia mea nu e deloc nepotrivit.
Este chiar foarte pudic.Nu lu in seama grimasa lui dezaprobatoare.Ii venea s
dea un picior.
-i-ai luat prea in serios datoria de tutore,nu crezi ?
O inea de umeri in timp ce urcau scrile.Ea incerc s-1 indeprteze,dar Colin
era hotrat s fie posesiv aa c,in final,ea trebui s cedeze.
-Alesandra,tatl meu m-a insrcinat s am grij te tine.Nu conteaz dac-mi
place sau nu acest lucru.Sunt tutorele tu i vei face aa cum spun eu.
-Ce pcat c nu semeni mai mult cu tatl tu.Este un om atat de drgu i de
inelegtor.Ai putea inva ceva de la el.
-Cand vei inceta s te imbraci neglijent,o s fiu mai inelegtor,promise el.
I se tie rsuflarea.
-Nimeni n-a indrznit pan acum s-mi spun c sunt neglijent.
Colin nu coment indignarea ei.Totui,zambi.Nu-i mai spuser nimic catva
timp.Fur condui in loja prinului regent i se aezar unul lang cellalt.
Sala era arhiplin,dar Colin era sigur c numai Alesandra urmrea spectacolul.
Ceilali o urmreau pe ea.Ea se prefcea c nu le ia in seam privirile.Chiar i
Colin era impresionat.Era minunat de stpan pe sine.Sttea dreapt i nu-i lua
ochii de la scen nici un moment.El ii vedea totui mainile.Le inea strans
impreunate,in poal.Se ddu puin mai aproape de ea.Apoi intinse mana i o
puse peste mainile ei.Ea nu-i intoarse privirea spre el,dar ii aez o mana peste
mana lui i i-o inu strans.Rmaser aa tot spectacolul.
Papionul alb i scrobit din jurul gatului il enerva.Voia s-l arunce,s-i pun
picioarele sus pe balustrada dinspre scen i s inchid ochii.Alesandra ar fi avut
probabil palpitaii dac el ar fi indrznit s se poarte atat de ruinos.Nu voia s-o
stanjeneasc,bineineles,dar Dumnezeule,cum mai ura toate formalitile legate
de aceast ocazie.i mai ura i faptul c trebuia s stea in loja prinului regent.

Nathan ar fi zbierat la ei o sptman dac ar fi aflat.Asociatului su ii displcea


prinul mai mult decat lui Colin,pentru c acest nu prea nobil prin pusese mana
pe motenirea soiei lui.Nici chiar spectacolul oribil pe care trebuia s-1 suporte
nu-i ameliora dispoziia.
Inchise ochii i incerc s nu mai aud zbieretele care veneau de pe scen.
Abia cand se termin spectacolul,Alesandra ii ddu seama c Colin adormise.
Se intoarse s-1 intrebe dac-i plcuse opera la fel de mult ca ei,dar cand s
deschid guraj el incepu s sforie.Aproape c izbucni in ras.Ii lu ceva timp
pan s reueasc s-i pstreze expresia serioas.Opera fusese intr-adevr
oribil i i-ar fi dorit i ea s poat adormi.Totui,nu ar fi admis acest lucru in
faa lui Colin pentru simplul motiv c tia c el ar fi triumfat.Il inghionti i Colin
se trezi brusc.
-Eti intr-adevr imposibil,ii spuse ea in oapt.
-Imi place s cred c sunt aa,spuse el incruntandu-se somnoros.
Pur i simplu nu era posibil s-1 ofenseze.Incet s mai incerce.Se ridic,ii lu
pelerina i se pregti s prseasc loja.Colin o urm.
Era foarte mult lume in holul de jos.Cei mai muli ateptau s-o priveasc mai
de aproape.Alesandra se trezi inconjurat de domni care doreau s-i fie
prezentai.Il pierdu pe Colin in imbulzeal i cand,in final,il regsi,vzu c
inconjurat de femei.Una dintre ele,o femeie cu prul de un rocat iptor i cu
sani foarte mari,era agat de braul lui Colin.Femeia ii tot lingea buza de
sus,amintindu-i Alesandrei de o pisic infometat,care tocmai dduse peste un
cu smantan.Colin prea o prad in mainile ei.Alesandra incerc fie atent la
ceea ce-i spunea domnul care se prezentase fiind contele de nu-tiu-cum,dar
nu-i desprinse privirea Colin.Prea foarte fericit c i se acord atata atenie i
din anumite motive,acest lucru o infurie pe Alesandra.
O cuprinse brusc un val de gelozie.i,Doamne,era un sentiment ingrozitor.Pur i
simplu nu putea s se abin s nu se uite la mana femeii de pe braul lui Colin.
Era mai mult dezgustat de ea insi,decat de Colin.Din momentul in care
ajunsese in Anglia incercase s se poarte aa cum credea c s-ar putea purta o
prines.Cele dou cuvinte sfinte ale maicii staree,demnitate i decen,rsunau
ca un ecou in mintea ei i nu uitase sfatul maicii de a evita reaciile
necontrolate,dar ar fi putut gsi peste zece exemple de incurcturi provocate de
reaciile ei neprevzutaAlesandra oft.Se gandi c dac s-ar fi apropiat de Colin
i ar fi indeprtat mana acelei femei oribile de pe braul lui,aceasta ar fi fost un
exemplu de reacie nestpanit.Mai mult,tia c barfa de a doua zi ar fi fcut-o
s-i par ru de purtarea ei.Mulimea aceea parc o presa.Nimeni nu prea c se
grbete.Din ce in ce mai muli oameni se ingrmdeau in acel loc stramt,s
vad cine e acolo i s fie vzui.Simea nevoia de aer curat.Se scuz fa de
domnul care ii solicita o intrevedere,dandu-i permisiunea de a-i trimite un bilet

i apoi se indrept incet,prin mulime,ctre ua din fa.


Nu-i psa dac Colin o urma sau nu.Iei afar,pi pe prima treapt,respir
adanc aerul nu prea curat al oraului.I i puse pelerina.T rsura lui Colin era chiar
lang ea.Raymond o observ imediat i sri de pe capr,unde sttuse lang
vizitiu.Alesandra ii ridic trena rochiei i incepu s coboare treptele.Cineva o
infc de bra.Se gandi c era Colin,care se intorsese in sfarit la ea.Stransoarea
era prea puternic,incerc s-i indeprteze braul i apoi se intoarse s-i spun
s n-o mai strang aa.Dar nu era Colin.Strinul care o inea de bra era imbrcat
in negru din cap pan in picioare,purta o plrie tras pe frunte.De-abia ii putea
vedea faa.
-D-mi drumul,ordon ea.
-Trebuie s mergei acas cu noi,acum,prines Alesandra.I se stranse inima.
Omul acela vorbise in limba tatlui ei.De-abia atunci inelese ce se intampla.
Incerc s nu intre in panic.Il impinse,incercand s fug,dar fu prins de un
altul din spate,Alesandra deveni deodat prea furioas ca s se mai gandeasc la
durere.Cu ajutorul prietenului su,omul incepuse s o trag spre o latur a
cldirii.Un al treilea apru din umbra coloanelor de piatr din fa operei i
alerg pe scri,ca s-1 opreasc pe Raymond,care voia s intervin.Raymond ii
trase un pumn,dar omul lovit se ddu doar puin inapoi i apoi se npusti asupra
valetului,inand in man ceva ascuit.Alesandra vzu sangele anind din obrazul
lui Raymond i incepu s ipe,O man ii acoperi gura impiedicand-o s mai
ipe.Il lovi pe agresorul ei cu toat puterea.Acesta scoase un icnet de durere i
incepu s-o strang de gat,spunandu-i s inceteze,dac nu voia s-i fac vreun
ru.Alesandra era ingrozit.Nu mai putea respira,dar nu incet lupta,hotrat s
scape de acei oameni oribili i s fug ctre Raymond.Trebuia s-1 ajute.Putea fi
rnit de moarte i,Doamne Dumnezeule,era numai vina ei.Ar trebuit s-1 asculte
pe Raymond cand ii spusese c oamenii generalului ar putea veni dup ea.Ar fi
trebuit s stea acas.Ar fi trebuit.... Il auzi pe Colin inainte de a-l vedea.Un
urlet de furie cum nu mai auzise niciodat sfaie intunericul.Omul care o inea
din spate fu indeprtat brusc de ea i aruncat cu capul intr-un stalp de piatr,
dup care czu ca un cotor de mr lepdat pe jos.Alesandra tuea i respira cu
greutate.Strinul care o inea de bra incerc s o imping in fa,pentru a o
folosi drept scut impotriva lui Colin,dar Colin nu-l ls.Se mica atat de repede,
c Alesandra nici nu avu timp s-1 ajute,Colin il lovi mai intai in fa.Plria
agresorului zbur cat colo,iar el se rostogoli pc scri,oprindu-se exact la
picioarele lui Raymond.Toat atenia valetului era indreptat asupra adversarului
su i a cuitului strlucitor pe care acesta il inea in man.Colin veni din
spate.Omul ddu s se repead la el,ins Colin ii arunc cuitul din man cu o
lovitur de picior i se avant din nou,infcandu-i braul,i-l intoarse la spate,iar
osul trosni; oribilul sunet fu urmat de un ipt de durere.Colin nu terminase ins

cu victima.O imbranci cu putere ca capul in spatele trsurii.Alesandra cobori


scrile in fug.Cu batista din corsajul rochiei incerc s opreasc uvoiul de
sange de pe obrazul drept al lui Raymond.Colin nu tia dac mai erau i alii
gata s-i atace,dar,dup prerea lui,Alesandra nu avea s fie in siguran decat
acas.
-Urc in trsur,Alesandra.Acum,rosti el cu o voce aspr.Ea ii inchipui c e
furios din cauza ei.Se grbi s fac ceea ce-i spusese,dar incerc s-1 ia i pe
Raymond cu ea.Ii puse braul in jurul umerilor lui,ii adun forele i-i opti s
se sprijine de ea.
-M descurc,prines,spuse Raymond.Urcai! Nu suntei in sigurana aici.
Colin o lu de lang valet,o ridic i o impinse in trsur,intorcandu-se apoi s-1
ajute pe Raymond.Dac valetul ar fi fost in stare s aib grij de Alesandra,
Colin ar fi rmas in urm incercand s obin nite rspunsuri de la ticloii care
indrzniser s o ating.Dar Raymond pierduse destul de mult sange i era gata
s leine.Colin injur incet i urc i el.Vizitiul man indat caii la trap.
Alesandra era aezat lang valet.
-Nu ineleg de ce nu ne-a ajutat nimeni,murmur ea.
N-a vzut c avem necazuri ?
-Erai singur afar,prines,rspunse Raymond i se ghemui intr-un col al
trsurii.Totul s-a petrecut prea repede,de ce nu erai escortat ? intreb Raymond
intorcandu-se spre Colin.Batista pe care o inea pe obraz se inroea din ce in ce
mai mult.O potrivi pe ran i se intoarse s-o priveasc.
-E numai vina mea,spuse ea.Eram nerbdtoare i cu atata lume inuntru.Voiam
s iau puin aer.Ar fi trebuit s atept.
-La dracu! sigur c trebuia s atepi!
-Te rog,Colin,nu fi suprat pe mine!
-Unde naiba era Hillman ?
-Contele pe care mi l-ai prezentat inainte de a m prsi?
-Nu te-am prsit mormi el.Hillman te prezenta unora dintre prietenii lui i eu
am intors spatele pentru un moment,ca s salut nite asociai de afaceri.La naiba
Alesandra,dac voiai s pleci de ce nu i-ai spus lui Hillman s vin s m
cheme ?
-Nu ajut la nimic dac ridici vocea la mine.Accept intreaga responsabilitate
pentru ceea ce s-a intamplat; Raymond,m vei putea ierta vreodat ? intreb ea
intorcandu-se spre valet.Ar fi trebuit s stau acas.Te-am pus in pericol...
-Nu trebuie s stai ferecat in cas,Alesandra,o intrerupse Colin.Nu ar fi trebuit
s iei afar fr mine.
-Ne-ar fi atacat chiar dac ai fi fost cu mine,replic ea.
-Explic-mi,ordon el.
-Ii voi explica de indat ce vei inceta s mai ipi la mine.El nu ipase,dar era

prea suprat ca s mai observe asta.Ii scosese mnuile albe.El o privi cum le
impturete i se intoarce ctre Raymond,poruncindu-i s le foloseasc ca
bandaj,in locul batistei pline de sange.
-La naiba.Alesandra,ai fi putut fi rnit.
-i tu,Colin,rspunse ea.Raymond are nevoie de un medic.
-Il voi trimite pe Flannaghan s-1 cheme pe Winters,cum ajungem acas.
-Winters este medicul tu personal ?
-Da,Alesandra.Ii cunoteai pe oamenii care te-a atacat ?
-Nu,rspunse ea.Cel puin,nu dup nume.Totui,tiu de unde vin.
-Sunt fanatici,interveni Raymond.Alesandra nu indrzni s infrunte privirea
incruntat a lui Colin.Se sprijini pe perna banchetei i inchise ochii.
-Oamenii aceia sunt din ara mea.Vor s m ia inapoi.
-Pentru ce?
-Ca s-o mrite cu lepdtura lor de general,rspunse Raymond.Imi cer scuze,
prines,c am folosit acest cuvant de fa cu dumneavoastr,dar Ivan e cu
sigurana o lepdtur.Colin trebui s mai atepte ca s pun i alte intrebri,
pentru c ajunseser acas.N-o ls pe Alesandra s ias din adpostul trsurii
decat dup ce deschise ua din fa i-1 strig pe tefan.tefan iei afar s-1
ajute pe Raymond,iar Colin o ajut pe Alesandra.
Petrecur aproape o or ingrijindu-1 pe Raymond.Medicul lui Colin locuia in
apropiere i,din fericire,era acas in seara aceea.Flannaghan il aduse cu trsura
lui Colin.Sir Winters era un brbat cu prul alb i ochii cprui,cu o voce plcut
i in plus era o persoan deosebit de competent.Dup prerea lui,agresorii erau
cu sigurana nite bandii.Nimeni nu incerc s-1 conving c s-ar fi inelat.
-Nu mai eti in siguran in Londra,oriunde ai merge,cu bandele astea de talhari
care hoinresc pe strzi.Trebuie s se fac ceva,i asta cat mai curand,inainte ca
femeile i cetenii cumsecade s fie omorai.
Medicul sttea in mijlocul holului,cu mana pe falca lui Raymond,studiindu-i
rana de pe obraz i deplangand starea siguranei Londrei.
El ii suger lui Raymond s se aeze la masa din sufragerie.Flannaghan aduse
mai multe lumanri,pentru ca medicul s aib destul lumin.Rana fu curat cu
un lichid ru mirositor i apoi cusut cu a neagr.Raymond nu schi nici un
gest in timpul acestei dureroase operaii,dar Alesandra tresri in locul lui.Sttea
lang el,iar cand Winters incepu s-i coas rana,ea il inu de man.
Colin sttea in u i privea.Era atent la Alesandra.Vedea cat de suprat era.
Avea lacrimi in ochi i ii tremurau umerii.Colin se lupt cu dorina de a merge
s-o liniteasc.Alesandra era o femeie atat de bland i inelegtoare,iar Colin
vedea foarte bine i cat era de vulnerabil.I i murmura ceva lui Raymond,dar
Colin nu putea auzi ce spune.Inaint,dar se opri brusc,inelegand ce spunea.
Alesandra ii promitea lui Raymond c nu i se va mai putea intampla nimic ru.

Ivan,spunea ea,nu ar fi un so chiar atat de ingrozitor la urma urmelor.Ii spuse


valetului c se gandise foarte bine la aceast problem i c se hotrase s se
intoarc in ara ei.Raymond nu prea prea incantat de promisiunile ei, Colin,
ins,era furios.
-Nu vei hotri nimic in seara asta,Alesandra,ordon el.Ea se intoarse s-1
priveasc.Furia din vocea lui o surprinse.Ce-i psa lui ce-a hotrat ea ?
-Da,prines,spuse Raymond,atrgandu-i atenia.Maine vei avea destul timp s
v hotrai ce trebuie fcut.Alesandra fu de acord.Se hotrase totui.Nu voia s
mai fie rnit nimeni din cauza ei.Pan in seara aceea nu-i dduse seama pan
unde ar putea merge susintorii generalului pentru a-i indeplini scopul.Dac nu
ar fi intervenit Colin,Raymond ar fi fost poate mort.Poate c i Colin ar fi fost
rnit.O,da,se hotrase aceast privin.Winters ii termin treaba,ddu
instruciuni i apoi plec.Colin ii turn lui Raymond un pahar cu coniac,pe care
valetul il goli dintr-o inghiitur.De indat ce Raymond se duse la culcare,
Flannaghan incepu ritualul de noapte,verificand toate incuietorile geamurilor i
uilor.Alesandra incerc s se duc in dormitorul ei,dar Colin veni chiar in
momentul in care ea ajunsese la u.O lu de man i o duse in camera de lucru.
Nu-i spuse nici un cuvant,o trase inuntru i inchise ua dup el.
Venise timpul s-i explice in intregime situaia ei ciudat presupuse ea.Se
indrept spre cmin i rmase acolo inclzindu-i mainile la focul pe care
Flannaghan avuse grij s-1 fac.Colin o privi,dar nu spuse nimic in sfarit,ea se
intoarse i-l privi.Se sprijinea de u i avea mainile incruciate pe piept.Nu era
incruntat i nu arta deloc furios-doar ganditor.
-i-am pus viaa in pericol,murmur ea.Ar fi trebuit s-i explic totul mai
demult,adug,ateptand o aprobare din partea lui.O surprinse c el cltin din
cap.
-Sunt vinovat in aceeai msur ca i tine,Alesandra.A fi putut insista s-mi
explici situaia.Am fost prea prins de afacerile mele pentru a-i acorda destul
atenie.Am fost un tutore neglijent.Oricum,lucrurile s-au schimbat.
Imi vei spune totul,nu-i aa ?
-Nu ai nici o vin,spuse ea impreunandu-i mainile.Nu credeam c voi sta aici
atat de mult,incat s te deranjez cu problemele mele,mai ales dup ce mi-ai
explicat c nu intenionezi s te cstoreti prea curand.Credeam,de asemenea,c
generalul va trimite un ambasador care s-mi cear s m intorc.Am judecat
greit,vezi tu.Am crezut c va fi civilizat.Nu este.Evident,e hotrat...i disperat.
Ochii i se umplur de lacrimi.Respir adanc,incercand s-i controleze emoiile.
-Imi pare ru pentru ce s-a intamplat in seara asta.Lui Colin i se fcu mil.
-Nu eti rspunztoare.
-Au venit dup mine,spuse ea.Nu dup Raymond sau dup tine.
Colin se indrept spre scaunul din spatele biroului,se aez i-i propti picioarele

pe rezemtoare.
-De ce vrea acest general s te duci acas ?
-Nu e casa mea,corect ea.Nici mcar nu m-am nscut acoto.Tatl meu a fost
rege,tii,pan s-a cstorit cu mama.Ea era englezoaic i era considerat o
strin.Tata a abdicat pentru a se putea cstori cu ea,iar fratele lui mai
mic,Edward,a devenit rege.Totul s-a petrecut normal.Colin nu fcu nici o
remarc referitoare la explicaia ei,dar ea nu-i ddea seama ce credea el.
-S continui ? intreb,vizibil ingrijorat.
-Vreau s-mi explici de ce vrea generalul s te duci acolo,repet el.
-Tata era iubit de supuii lui.Nu l-au condamnat c s-a cstorit cu mama.De
fapt,au gsit c totul era foarte romantic.El renunase la regat pentru ea i toi cei
care o intalneau pe mama o adorau.Era o femeie foarte bun la suflet.
-Tu ii semeni mamei tale ?
-Da.
-Atunci era i frumoas,nu-i aa ? ii fcuse un compliment,dar ei ii venea greu
s-1 accepte.Mama ei fusese extraordinar de frumoas.
-Un compliment nu ar trebui s te fac s te incruni remarc Colin.
-Mama era frumoas,spuse ea.Dar avea i o inim curat.A fi vrut s semn mai
mult cu ea,Colin.Gandurile mele sunt rareori curate.Am fost atat de furioas in
seara asta,incat am vrut s-i rnesc pe acei oameni.Colin ii regsi zambetul.
-Eu chiar i-am rnit,ii aminti el.Acum,te rog,continu explicaia.Sunt nerbdtor
s aflu tot.
-Fratele tatlui meu a murit anul trecut,iar in ar a inceput tulburrile.Se pare c
unii consider c trebuie m intorc acas.Generalul vrea s se cstoreasc i
tie c o s aib tronul asigurat dac devin soia lui.
-De ce crede asta ?
-Fiindc eu sunt singura motenitoare in via a tronului oft ea.Toat lumea a
uitat destul de uor c tata a abdicat.Cum am spus mai inainte,a fost iubit de
supuii si i dragoste...Nu mai continu.Roeaa uoar din obrajii ei il intrig.
-i aceast dragoste ? intreb el.
-Mi-a fost transferat mie,izbucni ea.Cel puin asta mi-a spus sir Richards,de la
Ministerul de Rzboi,i toate scrisorile pe care le-am primit de-a lungul anilor de
la supu ii credincioi confirm acest lucru.Colin se indrept pe scaun.
-Il cunoti pe sir Richards ?
-Da,rspunse ea.Mi-a fost chiar de ajutor.De ce eti atat de surprins ?
E ceva ru ? Ai tresrit cand i-am menionat numele.Colin ddu din cap.
-Cum de e amestecat in asta eful Securitii Angliei ?
-Atunci i tu il cunoti pe sir Richards ?
-Lucrez pentru el.Veni randul ei s tresar.i pli.
-Dar el conduce serviciul,Colin,dac lucrezi pentru el inseamn c eti implicat

in aciuni periculoase.Ce cred prinii ti despre aceast via dubl pe care o


duci ? O,nu-i nici o mirare c nu...vrei s te cstoreti.Soia ta i-ar purta de
grij tot timpul.Da,aa ar fi.Colin regret c ii spusese adevrul.
-Am lucrat pentru el,se corect el.Putea s jure c o minte.Dovada se vedea in
ochii lui.Deveniser,reci,duri.Se hotri s nu se certe cu el.Dac nu dorea ca ea
s tie c era implicat in treburile Securitii,va pretinde c-1 crede.
-Cum i de ce s-a implicat sir Richards ?
Tonul iritat al vocii lui o fcu s se intoarc la subiectul discuiei.
-A venit s m vad cu o zi inainte de imbolnvirea tatlui tu.El i asociaii luisau
superiorii cum a spus el-doresc s m mrit cu generalul Ivan.
-Atunci il cunoate pe general ? Ea ddu din cap,
-tie de el,explic ea.Sir Richards il consider pe Ivan rul cel mai mic.
Colin injur incet.Ea se fcu c nu aude.
-Sir Richards i-a spus tatlui tu c generalul ar putea fi mai uor de controlat.
Anglia dorete continuarea importurilor i generalul ar privi ara ta cu prietenie,
dac eu a fi convins de efii ti s m mrit cu Ivan.Exist i un alt brbat care
dorete s obin tronul,dar sir Richards crede c e i mai nemilos.i mai crede
c nu va coopera in afacerile comerciale.
-Deci tu eti mielul sacrificat,nu-i aa ? Ea ii impreun mainile.
-Directorul poate fi foarte convingtor.Tatl tu i-a ascultat argumentele i i-a
promis c se va gandi la aceast problem.Dup ce Richards a plecat,s-a hotrat
s accepte cstoria.
-De ce?
Ea i i cobori privirea ctre maini,v zu cat de roie ii devenise pielea i incet
s-i mai frmante mainile.
-Am plans,se destinui ea.Imi este ruine s recunosc,dar am plans.Am fost
foarte suprat.Mama ta s-a suprat pe tatl tu i am fost cauza unei discuii
aprinse,Asta m-a fcut s m simt chiar mai nenorocit.Simeam c ii
dezamgisem pe toi cu egoismul meu.Singura mea scuz este c prinii mei au
avut o cstorie foarte fericit i eu voiam s triesc aceeai bucurie.Nu credeam
c a gsi dragostea sau fericirea cstorindu-m cu un brbat care nu m voia
decat ca s obin puterea.Nu l-am intalnit niciodat pe general dar Raymond i
tefan mi-au povestit despre el.Dac jumtate din ceea ce mi-au spus este
adevrat,atunci el este un brbat foarte ingduitor cu el insui.
Alesandra se opri s respire adanc.Tatl tu are o inim bun.N-a putut suporta
s m vad suprat,tiind c fcuse o promisiune tatlui meu-aceea de a avea
grij de mine.
-Aa c a decis s te cstoreti cu mine.
-Da,rspunse ea.Asta era sperana lui,dar nu conta pe ea.Altfel,mama ta ar fi
scris numele tu pe lista de pretendeni.Inelegi,imi fcusem iluzii cand ii spusei

tatlui tu c vreau s m mrit din dragoste.Imi dau seama c nu e posibil,dat


fiind faptul c trebuie s-mi gsesc urgent un so.Aa c m-am hotrat s
consider cstoria o afacere.i in schimbul considerabilei mele averi,soul meu
ar putea accepta s avem viei separate.M gandeam c voi cltori i cu
timpul,poate,m voi intoarce la Holy Stone.Era mult linite acolo.
-Drace!Alesandra nu tiu cum s ia aceast injurtur.Se incrunt i spuse:
-Speram totodat ca,eventual,eu i soul meu s devenim prieteni.
-i iubii ? intreb el.
-Orice e posibil,Colin,dac ai timp i rbdare,spuse ea ridicand din umeri.
Totui,am timp s m mai gandesc la asta.Cu siguran,domnii din Anglia par a
fi mai civilizai i hotrasem s gsesc unul care s fie cel puin cinstit,dar in
seara asta mi-am dat seama c nimic din toate astea nu au importan.Voi
ceda,m voi mrita cu generalul.Am fost cauza prea multor necazuri.Poate c,in
timp,acest om va inva s-i mai cizeleze manierele.Colin mormi.
-Un arpe nu va inceta niciodat s se tarasc.Nu se va schimba,iar tu nu te vei
mrita cu el.Ai ineles ? Ea tremur,simind asprimea vocii lui.
-Vreau s fii de acord,Alesandra! dar ea nu ced.Avea in permanen imaginea
sangelui care curgea pe obrazul lui Raymond.
-Nu vreau s mai fiu cauza altor...
-Vino aici!
Alesandra merse pan in faa biroului,dar Colin ii fcu semn cu degetul s se
apropie.Ea ocoli biroul i se opri la un pas de el.
-Generalul ar renuna la planul lui i m-ar lsa in pace dac a avea un so...nu-i
aa ?
Combinaia de team i speran din vocea ei il scoase din srite.Era prea tanr
s-i fac asemenea griji.Alesandra trebuia s fie la fel de zvpiata ca i surorile
lui mai mici.
La dracu cu toate,fata avea nevoie de un protector.Ridic braul i o lu de
man.Ea ii ddu seama c i frmanta din nou mainile.Incerc s se relaxeze,
dar nu putu.
-Cstoria cu generalul nu intr in discuie.
-Deloc? Ii desfcu mainile,inainte ca ea s aprobe.
-Bine,atunci mai ai ceva de adugat la explicaia ta ?
-Nu.Colin zambi.
-Nimeni nu-1 infrunt pe eful securitii,spuse el gandindu-se la sir Richards.
-Tatl tu a fcut-o.
-Da,a fcut-o,nu-i aa ? Era extrem de mulumit de tatl lui.
-O s vorbesc cu Richards maine,s vd dac nu putem obine sprijinul lui.
-Mulumesc.El aprob scurt.
-Din moment ce familia mea rspunde de tine,voi programa o intalnire cu tatl i

fratele meu,de indat ce se vor simi mai bine.


-In ce scop ?
-Ca s clarificm ce dracu facem cu tine.Dorise ca remarca s fie o glum.Ea o
lu in serios,i i i smuci mainile dintr-ale lui.G rosolnia lui o ofensase i
Alesandra avea o fire foarte sensibil.El se gandise s-i sugereze s invee s-i
ascund emoiile,apoi se hotri s nu-i dea acest sfat pentru ca ea s nu-1
considere tot o insult.
-Nu voi deveni o povar.
-Nu am spus asta.
-Ai sugerat asta.
-Nici mcar n-am sugerat.Intotdeauna spun lucrurile pe nume.Ea se intoarse i
se indrept spre u,
-Cred c e timpul s m mai gandesc.
-Ai fcut deja asta.
-O voi face din nou.Colin fu deodat cuprins de un val de grea.Inchise ochii i
respir adanc.Stomacul il durea i el puse starea de slbiciune pe seama faptului
c nu mancase nimic in acea sear.
Fcu eforturi s se gandeasc la ultima ei remarc.
-La ce o s te mai gandeti acum ?
-La aranjamentul nostru,explic ea.Nu merge.Cred c va trebui s-mi gsesc
maine alt locuin.
-Alesandra...Nu ridicase tonul,dar simea duritatea vocii lui aspre.Ea se opri in
u i se intoarse s-1 priveasc.Ii adun tiu puterile ca s aud ce alt adevr
dureros voia Colin s-i spun.
-Imi pare ru,mormi el,simindu-se ingrozitor cand ii vzu lacrimile din
ochi.Nu eti o povar.Dar situaia ta actual este in mare cumpn.Nu eti de
acord cu aceast concluzie ?
-Da,sunt de acord.Colin ii trecu mana pe frunte,intr-un gest absent i tresri
surprins,observand c transpirase.Ii scoase papionul,de la gat.Ce cald era in
camera de lucru.Focul din cmin ddea mai mult cldur decat era necesar,
presupuse el.Se czni s-i scoat haina,dar era prea slbit.
-E o situaie foarte serioas,Colin,adug ea,vzand c el nu-i rspunde.
-Doar nu-i sfar itul lumii ? Pari copleit de toate cele intamplate.
-Sunt epuizat,strig ea.Raymond a fost rnit in seara ai i uitat ? Putea fi
omorat.i tu...i tu puteai fi rnit.Colin se incrunt din nou.Aproape ii prea ru
c-i spusese de incident.
-Mi-am ieit din fire,izbucni ea,hotrat s nu se despart certai.Ar trebui s-i
mulumesc.
-Ar trebui ? De ce ?
-Pentru c i-ai cerut scuze,explic ea.tiu c i-a fost greu s o faci.

-i cum de tii asta ?


-Vocea i-era aspr i m priveai fix.Da,i-a fost greu.Dar chiar c-i pare
ru.Asta a fcut ca scuza ta s-mi par mai mult.Ea se apropie din nou de
el.Inainte de a-i pierde curajul,il srut pe obraz.
-Dar il prefer mai bine pe tatl tu ca tutore,spuse ea,reuind s-i smulg un
zambet.E mult mai uor de...nu gsi cuvantul potrivit.I-1 ddu el.
-Manipulat ?
-Da,rase ea.
-Surorile mele l-au imblanzit.Cu atatea femei in jurul su i-a mai pierdut din
autoritate.Colin suspin obosit i ii trecu din nou mana peste frunte.De cateva
minute,avea o durere de cap din ce in ce mai acut.
-Du-te i te culc,Alesandra.E tarziu i ai avut o zi grea.Ea vru s plece,dar se
opri.
-Te simi bine ? Eti foarte palid.
-M simt bine,spuse el.Du-te i te culc.Ii spusese aceast minciun cu uurin,
dar nu se sim ea bine deloc.Mruntaiele il ardeau i stomacul lui reaciona de
parc ar fi inghiit un crbune aprins.Pielea ii era lipicioas i fierbinte i se trezi
mulumind lui Dumnezeu c nu prea-mancase in seara aceea.Era suficient s se
gandeasc la mancare ca s i se intoarc stomacul pe dos.
Colin era sigur c se va simi mai bine dup un somn bun.
La ora unu noaptea,spera s poat inchide ochii i s moar.La trei,credea c era
deja mort.Ardea de febr i la naiba dac nu vomase de cel puin douzeci de ori
i nu mancase decat mrul acela amrat inainte de a pleca la oper.
Stomacul lui accept in final faptul c nu mai era nimic de care s scape i se
stranse ghem.Colin se intinse in pat,cu faa in jos i mainile desfcute.
O,da,moartea ar fi fost o scpare.
CAPITOLUL 5
Ea nu l-ar fi lsat s moar.Nici nu l-ar fi lsat singur.In momentul in care fu
trezit de gemetele de durere ce veneau din dormitorul lui Colin,se ddu jos din
pat.Alesandrei nu-i psa de aparene.Nu conta pentru ea c intrarea in dormitorul
lui ar fi reprezentat un comportament neadecvat.Colin avea nevoie de ajutorul ei
i ea avea s-l ajute.Ii spuse in timpul in care ii puse rochia i merse
alturi,Colin se afla in pat i sttea intins pe burt,peste cuvertur.Era descoperit
i gol.Ea incerc s nu observe asta.Colin deschisese toate ferestrele i acum
camera era rece.Atat de rece incat vedea aburi cand respira.Draperiile se
umflaser din cauza vantului aspru i dumnos,iar stropii reci de ploaie
ptrundeau in camer.
-Doamne,Dumnezeule! incerci s te sinucizi?
Colin nu-i rspunse.Alesandra se grbi s inchid ferestrele inainte de a se
intoarce lang pat.Vedea numai o parte din faa lui Colin,dar era de ajuns ca

s-i dea seama c nu se simea bine..


Ii trebui catva timp,dar in final reui s trag pturile de sub el,apoi s-1
inveleasc cu ele.El ii spuse s-l lase in pace.Ignor ordinul.Ii puse mana pe
frunte,simi c arde i se duse imediat s-i pregteasc o compres umed.
Colin era prea slbit ca s se certe cu ea.Ii petrecu toat noaptea lang el,
umezindu-i fruntea,la fiecare cinci minute,i vomand in oala de noapte tot atat
de des.Nu mai era in stare s dea afar nimic,pentru c stomacul lui era gol
acum,dar el inc mai incerca,scoand nite sunete oribile.
Voia ap.Ea nu-i ddu nici un strop.Incerc s-i explice dar el nu era in stare s o
asculte.Din fericire,era prea extenuat s-i poat lua singur.
-Dac inghii ceva,va veni inapoi.Am avut boala asta Colin.tiu ce spun.Acum
inchide ochii i incearc s te odihneti.Te vei simi mai bine maine.
Voia s-i dea o raz de speran i de aceea il minea.Dac boala evolua la fel ca
la ceilali,Colin avea s se simt groaznic,cel puin o sptman.
Previziunea ei se dovedi adevrat.Nu se simi mai bine nici a doua zi,nici a
treia.Alesandra se ocup personal de ingrijirea lui.Nu-i ls nici pe Flannaghan
nici pe Valena s intre in camer,de team s nu se molipseasc i ei,dac s-ar fi
apropiat prea mult de Colin.Flannaghan incerc s-i spun c,de fapt,el ar fi
trebuit s-1 ingrijeasc.Era nobila lui datorie,explic el,s se expun riscului.
Alesandra ii rspunse c ea avusese deja boala,aa c era singura potrivit s
aib grij de Colin,Era indoielnic c se va imbolnvi din nou.Flannaghan risca
mai mult i cum s-ar fi descurcat ei,dac ar fi fost i el bolnav.
Flannaghan fu convins in final.Se ocup de ingrijirea casei i chiar ii lu o
sarcin in plus,anume aceea de a rspunde la scrisori in locul Alesandrei.Nici un
vizitator nu era primit.Medicul,sir Winters,se intoarse s vad obrazul lui
Raymond i,in timp ce era acolo,Alesandra il consult in legtur cu boala lui
Colin.Medicul nu intr in camera lui Colin,pentru c nu dorea s se molipseasc,
dar ii ddu un tonic,care,credea el,putea s calmeze stomacul iritat al pacientului
i suger s fie splat cu buretele,pentru a-i fi potolit febra.
Colin era un pacient dificil.Alesandra incerc s urmeze sfaturile medicului,
splandu-1 pe Colin cu buretele muiat in ap rece,noaptea tarziu,cand
temperatura crescu.Ii spl intai pieptul i mainile,cu o compres rece,i
continu spre picioare.Colin prea adormit,dar cand ii atinse piciorul rnit,
aproape c sri din pat.
-A vrea s mor in pace,Alesandra.Acum iei naibii afar de aici.
Injurtura nu o afect,pentru c ea ii tergea inc partea inferioar a
piciorului.Gamba lui era plin de cicatrice din dreptul genunchiului pan la
clcai,Alesandra nu tia cum de o primise,dar chinul pe care trebuie s-l fi
indurat ii zdrobea sufletul.Se gandea c era un miracol c putea s mearg.Colin
ii trase cuvertura peste picioare i-i spuse din nou,pe un ton rstit s prseasc

odaia.Ochii ei se umplur de lacrimi.Se temea c o vzuse.Nu vroia ca el s tie


c privirea aceea scurt asupra piciorului lui ii provocase o asemenea
reacie.Colin era un om mandru i incpanat.Nu dorea mila ei i era nervos din
cauza cicatrii.Alesandra se hotri s-i distrag atenia.
-Strigtele tale m supr foarte tare,Colin,i dac ai continua s-mi dai
asemenea comenzi aspre,voi plange cumplit.Oricum,nu voi pleca,oricat de
nemilos ai deveni.Aa c rog frumos s m lai s-i spl piciorul.
-Alesandra,jur pe Dumnezeu c te arunc pe fereastr dac nu m lai singur.
-Colin,nu te-a deranjat deloc noaptea trecut cand te-am splat buretele.De ce
eti atat de nervos acum ? Ai febr mare in seara asta ?
-Mi-ai splat picioarele noaptea trecut ?
-Da,mini ea fr ruine.
-Ce dracu mi-ai mai splat ? Nu tia la ce se referea.Incerc s-i rspund fr s
strige.Pieptul i picioarele.Am lsat numai mijlocul,i nu te mai impotrivi,ii
ordon ea,trgandu-i piciorul de sub cuvertur.Mormi ceva urat i inchise ochii.
Alesandra schimb compresa in ap rece,apoi ii spl cu blandee picioarele. Nu
i pierdu cumptul i numai dup ce termin il privi din nou.Ii ddu seama c el
o privea.
-Ai vzut,spuse ea oftand,nu te simi mai bine ?
Ii rspunse cu o privire.Ea se ridic i se intoarse cu spatele la el,ca s nu-i poat
vedea zambetul.Puse vasul cu ap pe suport,apoi lu paharul pe jumtate plin cu
ap i il duse bolnavului.El o prinse de man i i-o inu strans.
-i-e somn ? intreb el cu o voce in care inc se mai simea o urma de iritare.
-Nu in mod deosebit.
-Atunci rmai i vorbete-mi.Ii fcu loc s se aeze lang el,pe pat.Alesandra se
aez punandu-i mainile in poal i incercand cu disperare s nu se uite la
pieptul lui.
-Nu pori pijama ?
-Nu.
-Invelete-te,Colin,ii spuse ea.Nu atept ca el s fac ce-i spusese,ci il inveli
chiar ea.El se dezveli imediat,se ridic in capul oaselor i se sprijini de tblia
patului,cscand.
-Dumnezeule,m simt ingrozitor.
-De ce pori prul atat de lung ? i-ajunge pan la umeri.Ii d un aer slbatic,
adug ea zambind,ca s nu-l fac s cread c-1 insulta.S-i spun drept,te face
s ari ca un pirat.
-E o amintire,pentru mine,spuse el ridicand din umeri.
-O amintire?
-A faptului c sunt liber.Nu tia despre ce vorbea el i nu prea c dorea s-i dea
vreo explicaie.Colin schimb subiectul,ccrandu-i s-i vorbeasc despre

problemele de afaceri.
-i-a amintit Flannaghan s-i trimit un bilet lui Borders ?
-Vrei s spui asociatului tu ?
-Borders nu e asociatul meu.
S-a retras din afacerile maritime,dar m ajut cand am nevoie.
-Da,rspunse ea.Flannaghan i-a trimis un bilet,domnul Borders se ocup de
afaceri.Trimite rapoarte zilnice i sunt toate adunate pe biroul tu,ca s te uii pe
ele cand te vei simi mai bine.De asemenea,ai primit o scrisoare de la asociatul
tu,adaug ea inclinand capul.Nu mi-ai spus c voi doi ai deschis un al doilea
birou peste ocean sperand c v vei extinde in toat lumea,nu-i aa ?
-Poate.Acum spune-mi ce-ai fcut tu.Nu ai ieit,nu ?
-Am avut grij de tine.I-am scris un alt bilet fratelui Victoriei,cerandu-i inc o
intalnire.Neil mi-a rspuns clar c imi refuz cererea.Mi-a fi dorit s nu-1 fi dat
afar.
-Nu vreau s se mai intoarc aici,Alesandra.Ea oft.
-Rscoleti o problem in mod inutil,spuse el incruntat.
-Am promis s fiu discret.Sunt ingrijorat pentru Victoria,adug ea,inclinand
capul.
-Nimeni altcineva nu este,replic el.
-Da,tiu,opti ea.Colin,dac tu ai avea necazuri,a face orice s te ajut.
-Da ? intreb el,mulumit de aceast promisiune .Ea aprob.
-Suntem ca o familie,acum,nu ? Tatl tu este tutorele meu iar eu incerc s m
gandesc la tine ca la un frate.
-Nu,la naiba! Ochii ei se mrir.Colin prea furios.
-Nu vrei s m gandesc la tine ca la un frate ?
-La dracu',nu !Ea se simi dezamgit.Colin o privea fix,cu o expresie
incruntat.Febra nu-i micorase dorina de a o poseda.Poate cand va fi mort i
ingropat va scpa de nevoia asta mistuitoare de a o atinge.Alesandra habar nu
avea de propriul ei farmec.Sttea infipt lang el,in rochia ei alb,feciorelnic,nu
se voia provocatoare,dar era.Rochia era incheiat aproape pan sus,dar lui i se
pru foarte ispititoare.Ii plcea i prul ei care nu era strans la spate in seara
aceea,ci ii cdea in carlion i rebeli pe umeri.Ii tot ddea prul pe spate,cu o
man care el o gsea extraordinar de atrgtoare.Al naibii s fie dac o va lsa
s-1 priveasc ca pe un frate.In urm cu mai puin de-o sptman m priveai ca
so ii aminteti ? Furia lui inexplicabil o indign.
-i m-ai refuzat,i-aminteti ?
-Nu-mi vorbi pe tonul sta,Alesandra.Colin oft adanc.Erau amandoi epuizai,i
cu siguran acesta era motivul pentru care erau atat de irascibili in seara aceea.
-Eti prines.i eu sunt...
-Un balaur,termin ea propoziia in locul lui.

-Bun,spuse el sec.Atunci sunt un balaur.Prinesele nu se mrit cu balauri.


-Doamne,cat eti de nervos in seara asta !
-Intotdeauna sunt nervos.
-Atunci e o binecuvantare c nu ne vom cstori.M-ai face teribil de nefericit.
Colin csc din nou.
-Probabil,spuse el trgnat.
-Trebuie s dormi acum,spuse ea i se ridic.Se aplec deasupra lui i-i atinse
fruntea cu mana.
-Inc mai ai febr,dar nu mai este atat de mare ca asear.Colin,ii displac femeile
care ii spun i-am spus eu ?
-La naiba,da.
-Bine,zambi ea,Mi-amintesc s-i fi spus c firea ta suspicioas ii va crea
necazuri i am avut dreptate,nu-i aa?
El nu-i rspunse,dar ei nu-i ps,ii savura triumful.Se intoarse i se indrept
spre ua dintre dormitoare.Nu terminase inc s-1 necjeasc.
-A trebuit s te convingi singur de boala lui Caine i acum uit-te la tine,spuse ea
deschizand larg ua.Noapte bun,balaurule!
-Alesandra ?
-Da?
-Am greit.Ea tresri auzind acest lucru i atept s aud o scuz.Nu era chiar
un cpcun,la urma urmei.
-i ? il indemn ea cand el tcu.
-Eti totui bieoaic.
Febra continu s-l chinuie pe Colin apte zile la rans i se trezi in a opta noapte
simind c triete din nou i c febra ii trecuse,il surprinse c o gsi pe
Alesandra lang patul lui.Era imbrcat i adormise sprijinit de speteaza
patului.Nu se mic deloc cand Colin se ddu jos din pat.Colin se spl,ii puse
alt pereche de pantaloni i apoi se indrept spre pat O lu in brae pe Alesandra
i nu i se pru c face un efort,chiar dac era inc slbit.Zambi cand ea ii lipi
capul de umrul lui,oftand incet.Colin o duse inapoi in dormitorul ei,o aez pe
pat i o inveli cu o cuvertur de satin.
Sttu acolo,privind-o struitor catva timp.Ea nu deschise ochii.Era evident
epuizat din cauza lipsei de somn.tia c nu se micase de lang el cat fusese
bolnav.Alesandra il ingrijise i,el,nu tia ce s simt in legtur cu asta.
Accepta faptul c ii era dator,dar,la naiba,ceea ce simea el era mult mai mult
decat simplu sentiment de recunotin.Ea incepuse s insemne ceva pentru el.
Din momentul in care inelese acest lucru,incerc s gseasc o -preocupare s
atenueze influena ei asupra lui.Nu era momentul s se lege de o femeie.
Da,momentul era total nepotrivit i era sigur c nu avea de gand s renune la
visurile i elurile lui pentru nici o femeie.

Alesandra nu era o femeie oarecare i tia c,dac nu se indeprta cat mai curand
de ea,va fi prea tarziu.La naiba!Putea fi prea complicat! Mintea ii era plin de
sentimente contradictorii.Nu o dorea,ii spunea el tot timpul,i totui numai
gandul ca altcineva ar fi putut s-o aib ii intorcea stomacul pe dos.
N-ajungea la nici un rezultat.Colin se strdui s se indeprteze de patul ei.O lu
ctre dormitorul lui i apoi se apuc de lucru.Pierduse cel puin o lun de lucru i
era sigur c-i va lua timp s transcrie toate sumele in hartii,c numai dac se va
cufunda in munca sa,va putea s o scoat pe Alesandra din minte.
Cineva fcuse,ins,toat treaba.Nu-i veni s cread cand vzu coloanele.Toate
inregistrrile erau la zi,inclusiv sumele din ziua respectiv.Ii petrecu o or
verificand din nou,ca s fie sigur dar sumele totale erau corecte,apoi se sprijini
de sptarul scaunului pentru a parcurge mormanul de scrisori pe care-l avea de
citit.Caine preluase intr-adevr sarcina asta,ii spuse Colin.Va trebui s-i
aminteasc s-i mulumeasc fratelui su pentru ajutor.Trebuie s-i fi luat o
sptman,doarece acolo erau adugate peste cincizeci de pagini de transferuri i
Colin nu fusese atat de la zi de peste un an.
Se concentr asupra mesajelor pe care le primise.Lucr din zori pan dupamiaz
tarziu.Flannaghan era mulumit s vad c stpanul su arta mult mai
bine.Ii aduse micul dejun i,mai tarziu,la pranz,ii aduse din nou mancare.Colin
se splase i se imbrcase cu o cma alb i pantaloni negri,iar Flannaghan
observ c stpanului su ii reveni culoarea in obraji.Servitorul se agita ca o
cloc i curand,lucrul sta incepu s-1 deranjeze pe Colin.
Flannaghan il deranja din nou,pe la ora trei,dup-amia; pentru a-i da mesajele
din partea mamei i tatlui su.
In biletul su,ducele de Williamshire ii exprima ingrijorarea pentru sigurana
prinesei Alesandra,Auzise de atacul de la Oper i cerea o intalnire de familie
pentru a stabili ce va face Alesandra in viitor,rugandu-1 pe Colin s-1 anune de
indat ce se va simi mai bine,ca s-o aduc pe prines la casa lor din Londra.
Biletul lui Caine era asemntor,dar neclar,deoarece nu meniona nimic de
ajutorul pe care i-l dduse la registre.Colin se gandea c fratele su era pur i
simplu modest.Flannaghan il intreb:
-Vesti bune, nu ? Familia dumneavoastr s-a insntoit in intregime.
Buctreasa a vorbit cu grdinarul tatlui dumneavoastr,care i-a spus c toat
lumea se simte din nou bine.Tatl dumneavoastr a ordonat deja s deschid
casa de la ora,i pan disear vor fi acolo.Ducesa va veni cu el,dar surorile
dumneavoastr trebuie s rman la ar inc vreo sptman sau dou.Vrei s
trimit un mesaj in care s le spun c v-ai insntoit ?
Informaiile debitate de servitor nu-l surprinser deloc.Zvonurile circulau foarte
repede intre cele dou case.
-Tatl meu vrea un consiliu de familie.Sau ai aflat asta de la grdinar ? spuse el

iritat.Flannaghan confirm din cap.


-Auzisem,dar nu tiam cand.
-Stabilete intalnirea pentru maine dup-amiaz,spuse Colin cltinand din
cap,suprat.
-La ce or?
-La dou.
-i fratele dumneavoastr ? intreb Flannaghan.S-i trimit i lui un mesaj ?
-Da,aprob Colin.Sunt sigur c va dori i el s fie acolo.Miinnaghan sc indrept
spre u,grbindu-se s-i indeplineasc sarcinile.Se opri la intrare :
-Domnule,putem primi oaspei ? Pretendenii prinesei Alesandra au incercat
toat sptmana s vin.
-Vrei s spui c nemernicii ia au inceput deja s se invarteasc pe-aici ? se
incrunt Colin.Flannaghan tresri cand auzi vocea plin de manie a stpanului
su.
-S-a rspandit foarte repede vestea c o prines frumoas i necstorit
locuiete la noi.
-La naiba !
-Exact,domnule.
-Nimeni nu are voie s intre aici pan nu va avea loc consiliul de familie,spuse
Colin,apoi zambi.Pari la fel de suprat ca i mine din cauza pretendenilor
Alesandrei.Nu-i a a Flannaghan? Servitorul nu se prefcu indiferent
-Sunt la fel de enervat,se destinui el.Prinesa este la noi,Colin,izbucni el,
revenind la forma lor anterioar de adresare,folosind prenumele.i e de datoria
noastr s-i inem la distan pe desfranaii tia.Colin prob din cap.Flannaghan
schimb apoi puin vorba.
-Ce trebuie s fac in legtur cu asociatul tatlui ei ? Mereu imi trimite cate un
bilet in fiecare diminea,cerand o intalnire.Are hartii de semnat,adug el.Dar
intr-unul din ele pe care din intamplare le-am citit peste umrul prinesei
Alesandra,Dreyson insista c are s-i dea veti alarmante.Colin se sprijini de
scaun.
-i cum a reacionat Alesandra la acest bilet ?
-Nu s-a suprat deloc,replic Flannaghan.Am intrebat-o,bineineles,dac faptul
sta n-ar trebui s-o preocupe puin.Mi-a rspuns c poate vestea alarmant a lui
Dreyson era legat de scderea aciunilor la burs.N-am ineles despre ce
vorbea.
-Vorbea despre pierderile financiare,explic el.Trimite-i un bilet lui Dreyson in
care spune-i c e invitat s o viziteze pe Alesandra in casa tatlui meu.Pe la trei,
Flannaghan.Pan atunci vom rezolva problemele de familie.Servitorul nu prsi
inc incperea.
-Mai vrei ceva?

-Prinesa Alesandra ne va prsi ? spuse el,puin ingrijorat.


-Tot ce se poate,pentru a se muta la prinii mei.
-Dar,domnule,,.
-Tatl meu este tutorele ei,Flannaghan.
-Aa o fi,replic servitorul.Dar dumneavoastr suntei singurul potrivit s aib
grij de ea.Imi cer scuze domnule,c sunt aa de necioplit,dar tatl
dumneavoastr este inaintat in varst,iar fratele dumneavoastr are o soie i-un
copil de care trebuie s aib grij.Aa c rmanei dumneavoastr,
domnule.Acesta-i adevrul.A fi foarte afectat dac i s-ar intampla ceva prinesei
noastre.
-Nu i se va intampla nimic.Vocea convingtoare a lui Colin il liniti pe
Flannaghan.Colin se purta acum ca un protector.Era un om posesiv din fire,
incpanat i puin cam obtuz,dup prerea lui Flannaghan,deoarece el
considera c stpanul su ar fi trebuit s-i dea seama c el i prinesa Alesandra
erau fcui unul pentru cellalt.Colin se intoarse la dosarele lui.Flannaghan tui
pentru a-1 face s ineleag c il va mai sacai.
-La ce te mai gandeti ?
-M gandeam c ar trebui s amintesc...adic incidentul din faa Operei...
-Da ? il indemn Colin inchizand dosarul.
-A afectat-o.Nu mi-a spus nimic,dar tiu c nu a uitat acel incident inc se mai
invinuiete de rnirea lui Raymond.
-E ridicol.Flannaghan inclin din cap.Ii tot cere scuze valetului,iar azidiminea,
cand a coborat a fi putut s jur c plansese.Cred c ar trebui s
vorbii cu ea,domnule.O prines nu trebuie s plang,spuse Flannaghan,ca o
person cunosctoare in materie de femei.
-Bine,o s vorbesc cu ea mai tarziu.Acum las-m in pace.Pentru prima dat
dup atatea luni sunt aproape la zi i nu am decat s termin de calculat sumele
pentru astzi.Nu vreau s fiu deranjat pan la cin.Pe Flannaghan nu-1 supr
grosolnia stpanului su. tiu vc va avea grij de prines i asta era tot ceea ce
conta.Rbdarea majordomului a fost incercat din plin tot in timpul dup
amiezii.Ii petrecu tot timpul in faa uii,tolnit gonindu-i pe posibilii
pretendeni.Erau o adevrat lupt.
Seara sosi sir Richards.eful Securitii Angliei ceru s fie lsat s intre.
Flannighan il conduse pan in camera de lucru a lui Colin,un domn cu prul
grizonat atept ca servitorul s termine de a-i vorbi lui Colin.
-Nu ari ru deloc,spuse el.Voiam s te vd,s tiu cum te simi i de
asemenea,s te felicit pentru c i-ai revenit foarte bine.Afacerea Wellingham ar
fi putut s se fi descurcat bine.Se sprijini de speteaza scaunului.Dar a czut,ii
reaminti el directorului.Da, dar ai descurcat-o cu obinuitul tu tact.Se stpani s
nu rad.Se descurcase cu tact ? Cum ii ceruse directorului s rezume in termeni

generoi necesara aciune impotriva unuia dintre dumanii Angliei!


-De ce ai venit,de fapt,Richards ? Richards zambi.
-Mi-ar face bine un pahar cu coniac,spuse el artand spre barul din perete.Vrei i
tu ? Colin refuza invitaia.Se ridic s-i indeplineasc cererea dar Richards ii
fcu semn s stea la locul lui.
-M descurc singur.Directorul ii turn butura,apoi se aez pe scaunul
imbrcat in piele din faa biroului.
-Va veni i Morgan in cateva minute.Voiam s vorbim cu tine mai intai.A aprut
o mic problem i m gandesc c poate ar fi de datoria lui Morgan s o
descurce.Este pentru el o ocazie s se implice.
-Deci va intra in serviciul tu ?
-I-ar face plcere s fac un serviciu rii sale,ii spuse directorul.Ce crezi despre
el,Colin ? Las diplomaia la o parte i spune-mi adevrata ta prere despre acest
om.Colin ridic din umeri-ii inepenise gatul tot uitandu-se in dosare atata timp
i ii mic umerii incercands se relaxeze.
-Am ineles c a motenit titlul i averea tatlui su cu caiva ani in urm.Este
conte de Oakmount acum,nu-i aa ?
-Da,replic sir Richards,Dar ai numai pe jumtate dreptate.Titlul i averea vin de
la un unchi de-al su.Tatl lui Morgan a disprut mai demult.Biatul a fost dat
de la o rud la alta pan a crescut.Se spunea c ar fi copil nelegitim i unii
credeau c tatl i-a abandonat fiul.Mama sa a murit cand Morgan avea patru
sau cinci ani,
-O copilrie dificil,coment Colin.
-Asta 1-a fcut s fie omul de astzi,aprob directorul.A invat s se descurce
destul de devreme,inelegi ?
-tii mai multe despre trecutul su decat mine,spuse Colin.Tot ceea ce pot
aduga este c e superficial vzut in diverse funcii.E agreat in lumea bun.
Directorul sorbi o inghiitur lung de coniac
-Nu mi-ai spus inc prerea ta.
-Nu m eschivez.Nu-l tiu destul de bine ca s-mi formez o prere.Pare
potrivit.Dei lui Nathan nu-i plcea in mod deosebit.Mi-amintesc c a fcut
remarca asta.
-Asociatului tu nu-i place de nimeni,zambi directorul.
-Aa e.
-Are motive speciale pentru care nu-i place Morgan ?
-Nu.Zicea despre el c este un biat drgu.Morgan e un brbat bine,cel puin aa
mi-au spus femeile.
-Nathan nu-1 place din cauza infirii lui ? Colin rase.Sir Richards prea
neincreztor.
-Asociatului meu nu-i plac brbaii atrgtori.Spune c niciodat nu tie ce

gandesc.Directorul reinu aceast informaie.


-Morgan are tot atatea relaii ca i tine i ar putea fi o comoar pentru
departament.Totui,sunt hotrat s-1 iau dar inc nu tiu cum se va descurca intro
criz.L-am invitat ca s discute cu tine,Colin.Mai e o problem delicat de
care ai putea s te ocupi pentru noi.Dac vei hotri s-i iei un angajament,a
vrea s se implice i Morgan.Ar putea inva de la tine.
-M-am retras,ai uitat ?
-i eu,spuse directorul zambind.De patru ani incerc s las hurile din man.Sunt
prea btran pentru afacerea asta.
-Nu vei renuna niciodat.
-Nici tu,prezise Richards.Cel puin atata timp cat firma ta nu va putea
supravieui fr veniturile suplimentare.Spune-mi ceva,fiule,Asociatul tu nu s-a
intrebat de unde vin fondurile adiionale ? tiu c nu vrei s afle dar nu o s-i
spui s ajui din nou departamentul? Colin ii puse mainile la ceaf.
-Nu tiu,explic el.Nathan a fost ocupat cu deschiderea celei de-a doua filiale.
Soia lui,Sara,trebuie s nasc un copil,zilele astea.M indoiesc c Nathan a avut
timp s observe.
-i nu va observa ?
-Nu-i spun adevrul.
-L-am putea folosi pe Nathan,din nou,spuse directorul
-Nici nu poate fi vorba de asta.Acum are o familie.Sir Richards aprob cu prere
de ru.Reveni la misiunea pe care voia s i-o incredineze lui Colin.
-In legtur cu misiunea ta,incepu el.Nu e aa de periculoas ca ultima,
dar...a,bun seara,prines Alesandra. M bucur s v intalnesc din nou.
Alesandra sttea in u.Colin se intreb cat o fi auzit din discuie.
-Imi pare bine s v vd din nou,domnule,replic ea in oapt.Sper c nu
deranjez.Ua era deschis,dar dac erai in mijlocul unei discuii,voi veni mai
tarziu.Directorul se ridic grbit i se indrept spre ea.Ii lu mana i se inclin
adanc.
-Nu m-ai deranjat,o asigur el.Venii i luai loc.Vreau s vorbesc cu
dumneavoastr inainte de a pleca.O lu de bra i o conduse pan la un scaun.
Alesandra se aez i-i aranj fusta,ateptand s se aeze i el.
-Am auzit de incidentul nefericit din faa Operei Regale,spuse directorul
incruntandu-se.Se aez,inclin din cap ctre Colin i apoi ii intoarse din nou
privirea ctre ea.
-V-ai revenit ?
-Nu eu a trebuit s-mi revin,sir Richards.Valetul meu a fost rnit; Raymond a
avut nevoie de opt copci,i firele i-au fost scoase ieri.Se simte mult mai bine
acum.Nu-i aa Colin?
Nu-i lu privirea de la sir Richards cand i se adres lui Colin.El nu se supr c

nu-i dduse atenie.Era prea preocupat s-i ascund amuzamentul.Sir Richards


rou.Lui Colin nu-i venea s cread.Directorul cu mimica de piatr,care-i vara
nasul peste tot i care conducea operaii secrete,roise ca un colar.
Alesandra il vrjise.Colin se intreb dac ea avea idee despre efectul pe care-1
avusese,sau dac o fcuse cu bun tiin.Zambetul ei era foarte dulce i
inocent,o privire direct,neovielnic,i dac ar fi inceput s clipeasc din gene,
atunci Colin ar fi fost sigur c seducia ei era atat de nevinovat.
-Ai avut cumva ocazia s v gandii la cealalt problem despre care am
discutat ? intreb ea.Imi dau seama c nu e indicat din partea mea s cer ceva
unui om atat de important,Sir Richards,i vreau s tii cat de recunosctoare v
sunt pentru c v-ai oferit s trimitei pe cineva in Gretna Green.
-Am indeplinit deja aceast datorie,replic directorul.Omul meu,Sampson,s-a
intors chiar noaptea trecut.Ai avui dreptate,prines.Nu e nici o inregistrare
nici la Jawel Elliot,nici la rivalul su,David Laing.
-tiam eu,spuse Alesandra.Ii impreun mainile ca-ntr-o rugciune i se
intoarse,bucurandu-se,ctre Colin.
i-am spus eu.Entuziasmul ei il fcu s zambeasc.
-Ce mi-ai spus ?
-C lady Victoria nu ar fugi pe ascuns.Directorul tu tocmai mi-a confirmat
bnuielile.
-Acum,prines,exist o posibilitate-vag,desigur s se fi mritat acolo.Atat
Elliot cat i Lang dein dosare,ca s se poat luda cu numrul cstoriilor.E o
concuren .Totui ei nu sunt singurii oameni din Gretna Green care pot cstori
un cuplu.Unor oameni cu reputaie josnic nu le pas de dosare.Ei completeaz
certificatul de cstorie i-l d soului.Aa c vedei,se poate totui s fi fugit.
-Nu,nu ea,spuse Alesandra struind asupra prerii
-Scormonete un cuib de viespi,Richards.I-am spus i eu,dar nu vrea s m
asculte.
-Nu scormonesc nimic,spuse ea,incruntandu-se la Colin.
-Ba da,replic Calin.Vei face familia Victoriei s sufere din nou,dac-i pisezi cu
intrebrile tale.Tonul lui o rni.Ii plec capul.
-Cred c ai o prere proast despre mine,dac ii inchipui c a vrea s rnesc cu
bun tiin pe cineva.
-Nu trebuia s fii atat de dur cu ea,fiule.
-Nu am fost dur,ci doar cinstit Sir Richards ddu din cap.Alesandra ii zambi
mulumit c el era de partea ei.
-Dac ar fi ascultat mcar motivele pentru care stau ingrijorat,sir Richards,
Colin nu s-ar grbi s socoteasc ingrijorarea mea un amestec in treburile altora.
Directorul il privi fix pe Colin.
-Nu i-ai ascultat motivele ? Are un argument forte Colin.N-ar trebui s judeci

fr s tii toate faptele.,


-Mulumesc,sir Richards,mormi Colin.Alesandra incerc s-i ignore grosolnia.
-Care va fi urmtorul pas in ancheta noastr ? il intreb ea pe director.
Sir Richards arta puin nedumerit.
-Anchet ? Nu m-am gandit la acesta problem in felul sta.
-Ai spus c m vei ajuta,ii aminti ea directorului Nu trebuie s v descurajai
atat de repede.Printr-o privire sir Richards ii ceru ajutorul lui Colin.Colin zambi.
-Nu-i vorba de o renunare,spuse sir Richards.Numai c nu sunt sigur ce
anchetez.E clar c prietena dumneavoastr a fugit cu cineva i cred c Colin are
dreptate cand sugereaz s renunai.
-De ce este aa de clar ?
-Victoria a lsat un bilet.
-Oricine ar fi putut scrie un bilet.
-Da,dar...
-Sperasem c m vei ajuta,sir Richards,il intrerupse ea.Vorbea pe un ton
disperat.Erai ultima mea speran.Victoria ar putea fi in pericol i numai eu i
dumneavoastr o putem ajuta.Dac cineva poate descoperi adevrul,atunci
dumneavoastr suntei acela.Suntei un om inteligent.Lui sir Richards ii crescu
inima.Colin trebui s clatine din cap.Alesandra il fcuse praf cu un singur
compliment
-Vei fi mulumit dac gsesc un registru de cstorii ?
-N-o s gsii
-Dar dac gsesc...
-M voi mai gandi.
-Foarte bine,aprob sir Richards.Voi incepe cu familia ei.Voi trimite maine un
om s vorbeasc cu fratele ei. Intr-un fel sau altul,voi afla ce s-a intamplat.
-V mulumesc foarte mult,murmur ea.Trebuie s v previn totui c am trimis
un bilet fratelui Victoriei i el a refuzat s-mi acorde o nou intrevedere.Colin a
fost nepoliticos cu el i e clar c nu l-a iertat.
-Pe mine nu m va refuza,spuse sir Richards,dand din cap.
Colin auzise destul despre ceea ce el considera a fi un subiect ridicol.Nu-i plcea
ideea ca directorul Serviciului Securitii Angliei s se coboare intr-atat,incat s
se amestece intr-o afacere de familie.Era gata s schimbe subiectul,cand
urmtoarea remarc n lui sir Richards il fcu s fie atent
-Prines Alesandra,dup ce ne-ai sprijinit,cercetarea acestei chestiuni delicate
este un gest minim pe care-i pot face pentru dumneavoastr.Fii linitit,voi avea
cateva rspunsuri pentru dumneavoastr,inainte de a prsi Anglia.
Colin se aplec in fa.
-Stai puin,sir Richards,spuse el cu o voce aspr,Fii mai clar,cum ne-a sprijinit
Alesandra ? Directorul pru surprins de intrebare.

-Nu i-a explicat?


-Nu credeam c era necesar,izbucni Alesandra,Se ridic in grab.Dac vrei s
m scuzai,acum v voi lsa singuri,domnilor,s discutai afacerile
dumneavoastr.
-Stai jos,Alesandra,spuse Colin,pe un ton care-i indic s nu se impotriveasc.
Ea oft incet i fcu ceea ce i se ordonase.Refuz totui s-l priveasc i-i ainti
privirea in poal.Prefera s fug i s se ascund undeva decat s vorbeasc
despre hotrarea ei,dar asta ar fi fost o laitate,iar Colin merita s tie ce se
thotrase.Demnitate i decen,gandi ea.Colin nu va ti niciodat cat de suprat
era ea; i asta era o mic victorie,nu-i aa ?
-Explic-mi de ce este Richards aa de mulumit de sprijinul tu.
-Am hotrat s m intorc in ara tatlui meu,explic ea in oapt.M voi cstori
cu generalul.Tatl tu i-a dat acordul.Colin nu spuse nimic catva timp.O privi
fix pe Alesandra.Ea sttea cu privirea aintit in poal.
-Toate astea s-au hotrat cand am fost bolnav ?
-Da.
-Uit-te la mine,Alesandra,ii porunci el.Ea era gata s izbucneasc in plans.
Respir adanc i in final se intoarse pentru a-1 privi.Colin tia c e tulburat,ii
frangea mainile i incerca s nu plang.
-Nu a fost constrans,interveni sir Richards.
-La dracu',nu a fost.
-A fost hotrarea mea,insist ea.
-Richards,nu s-a hotrat nimic.Ai ineles ? Alesandra este inc sub influena
incidentului de sptmana trecut.Valetul ei a fost rnit i ea se simte vinovat.
-Sunt vinovat,strig ea.
-Ba nu,o contrazise el pe un ton struitor.Ai fost speriat.
-Conteaz care au fost motivele mele ?
-La naiba,da,conteaz,spuse el.Se intoarse ctre director.Alesandra a uitat
promisiunea pe care mi-a fcut-o sptmana trecut.
-Colin...
-Taci.Ochii ei se mrir neincreztori.
-S tac ? E vorba despre viitorul meu,nu al tu.
-Sunt tutorele tu,o contrazise el.Eu decid viitorul tu.Se pare c ai uitat.
Privirea lui incruntat era infricotoare,ca flcrile pe care un balaur le arunc
pe nri.Alesandra se hotri s nu se certe cu el.Nu era deloc rezonabil i dac nu
inceta s se uite atat de insistent la ea,era gata s se ridice i s prseasc
incperea.Din nou,Colin il privi atent pe director.
-Alesandra i cu mine am discutat despre aceast problem sptmana
trecut,explic el.Am hotrat c nu se va cstori cu generalul Le poi spune
asociailor ti financiari c afacerea a czut.

Colin era atat de furios incat nu observ c directorul aproba din cap,i continu.
-Nu se va cstori cu el.Generalul e foarte drgu,nu-i aa ? A trimis o band de
ucigai s-i rpeasc mireasa.Halal curte,nu-i aa ? Cum mi-a mai dori s vin
in Anglia.A vrea s rman cateva minute singur cu el.
Alesandra nu putea inelege de ce se enervase Colin.Niciodat nu-1 vzuse atat
de suprat.Era prea uimit ca s se sperie.Nu tia ce s fac sau ce s spun
pentru a-1 liniti
-Nu va renuna,Colin,murmur ea,cu o voce tremurtoare.Va trimite alii.
-Asta-i problema mea,nu a ta.
-Da ? Teama pe care o zri in ochii ei ii alung o parte din furie.Nu dorea s-i fie
fric de el.Ii inmuie vocea intenionat cand ii rspunse.
-Da,este.Se privir catva timp.Tandreea din expresia lui o fcea s plang
uurat.Nu o va lsa s prseasc Anglia.Trebui s se foreze s-i desprind
privirea de el,ca s nu i se vad lacrimile din ochi.Ii inu capul plecat,rsfir
mainile i incerc s-i controleze emoiile,apoi spuse :
-Incercam s fac un gest nobil.Nu voiam ca cineva s mai fie rnit i sir
Richards spunea c exist ocazia unui acord comercial mai bun.
-Asociaii mei cred c generalul va coopera,interveni sir Richards.Eu personal
nu cred asta.Gandesc la fel ca i Colin,adug el dand din cap.Generalul nu e un
om de incredere.Aa c,vedei,nu trebuie s facei acest gest nobil.
-i dac Colin va pi ceva ? izbucni ea.Atat sir Richards cat si Colin fur uimii
de aceast intrebare.Se vedea din nou teama in ochii Alesandrei.Colin se sprijini
de scaun i o privi struitor.Alesandrei nu-i era team pentru ea,ci era ingrijorat
pentru el.Asta ar fi trebuit s-l enerveze.Putea avea grij de el insui i se simi
oarecum jignit c ea ii purta de grij.Acest lucru era,pe de alt parte,
mgulitor.Sir Richard ridic o sprancean i-1 privi pe Colin,ateptand ca acesta
s-i rspund.
-Imi pot purta singur de grij,spuse Colin,Nu vreau s-i faci tu griji,ai ineles ?
-Da,Colin.Il mulumi faptul c ea il aprobase imediat.
-Las-ne acum,Alesandra.Richards i cu mine avem alte probleme de discutat.
Alesandra nu tiu cum s ias mai repede din camer.Nici mcar nu-i spuse
Rmas bundirectorului.Se purta cam ciudat,nu ca o lady,dar nu-i psa.
Tremura atat de tare c de-abia putu s inchid ua in spatele ei.
De uurare i se inmuiaser picioarele.Se sprijini de perete i inchise ochii.O
lacrim ii alunec pe obraz.Respir adanc,incercand s se calmeze.
La urma urmei nu va trebui s fac un gest nobil i s se cstoreasc cu acel om
oribil.Colin trebuia s hotrasc pentru ea i era atat de mulumit,incat nu se
mai supra deloc pentru c el se infuriase.Pentru motive pe care nu i le putea
defini,Colin hotrase s pun la inim datoria de tutore.Se purtase ca un
protector i Alesandra era indatorat s aib pe cineva de partea ei,incat spuse o

rugciune de mulumire.
-Prines Alesandra,v simii bine?Alesandra tresri,apoi izbucni in
ras.Flannaghan era insoit de un brbat pe care nu-1 mai vzuse niciodat.Sttea
la o mic distan de ea.Nici nu-i auzise cand se apropiar.Simi c roete.
Strinul,care sttea in spatele servitorului,ii zambea! Se gandi c o fi crezut c-i
pierduse min ile.Alesandra se indeprt de perete,se for s nu tremure apoi
spuse:
-M simt bine.
-Ce facei?
-M gandesc,replic ea.i m rog,adug ea in gand.
Flannaghan nu inelese ce voise ea s spun prin aceast remarc.Continu s o
priveasc fix,perplex.Ea se intoarse spre oaspete.
-Bun seara,domnule.In cele din urm,servitorul ii aminti cum trebuia s se
poarte.
-Prines Alesandra,permitei-mi s vi-1 prezint pe Morgan Alkins,conte de
Oakmount.Alexandra zambi,salutandu-l.
-M bucur s v cunosc.Se indrept spre ea i ii lu mana.
-Plcerea e de partea mea,prines.Eram foarte nerbdtor s v intalnesc.
-Da?
-Da,o asigur el zambind,observand surprinderea din ochii ei.Suntei subiectul
preferat al Londrei.Dar imi imaginez ca v-ai dat seama de asta.
-Nu,nu mi-am dat seama,mrturisi ea cltinand din cap.
-Prinul regent v-a ludat,explic Morgan.Nu trebuie s v ingrijorai,
prines.Am auzit numai lucruri minunate despre dumneavoastr.
-Ce lucruri minunate ? indrzni Flannaghan s intrebe.
Morgan nu-i lu privirea de la Alesandra cand ii spuse c e foarte frumoas i
acum tiu c e foarte frumoas-de fapt,minunat.Se simi stanjenit de
complimentele lui.Incerc s-i retrag mana dar nu-i ddu drumul.
-Suntei incanttoare,prines,ii spuse el,apropiindu-sede ea.In lumina
luminrilor,ea vzu firele argintii din prul lui.Ochii lui,de un cprui foarte
inchis,strluceau.Morgan nu era mult mai inalt decat Flannaghan,dar il domina
pe servitor.Aura de putere din jurul su,probabil,poziiei sale importante in
societate,se gandi ea.Titlul su ii permitea s fie arogant i stpan pe sine.
Era o persoan fermectoare,totui,care tia c e plcut de ceilali.tia i c o
fcea s se simt stingherit,studiind-o de aproape.
-V place s locuii in Anglia ? intreb el.
-Da,rspunse ea.Colin deschise ua chiar in momentul in care Morgan o intreba
pe Alesandra dac ar putea s-i permit s o viziteze in dup-amiaza urmtoare.
Observ imediat roeaa Alesandri i faptul c Morgan o inea de man.Nu se
putu abine s nu reacioneze.Se apropie,o infac pe Alesandra de bra i o trase

lang el.Apoi,ii puse braul pe umerii ei,intr-un gest pe care ea il gsi teribil de
posesiv,i se incrunt la oaspete.
-Alesandra va fi ocupat maine,spuse el.Intr,Morgan.Directorul te ateapt s-i
vorbeasc.Morgan nu pru s observe iritarea din vocea lui Colin sau dac o
observase preferase s-o ignore.Aprob din cap apoi o privi din nou.
-Cu permisiunea dumneavoastr,prines,voi incerca in continuare s-1 conving
pe vrul dumneavoastr s m lase s v vizitez.
In momentul in care ea aprob,el se inclin i intr in birou.
-Inceteaz s m strangi,Colin,murmur Alesandra,O auzi razand i o privi.
-De unde dracu i-a venit ideea asta ? I-ai spus tu c sunt vr ?
-Nu,bineineles c nu i-am spus,replic ea.Vrei s iei mana de pe mine,te rog ?
Trebuie s merg in camera mea s-mi iau carnetul de insemnri.El nu-i ddu
drumul
-Alesandra,de ce dracu eti atat de fericit ?
-Sunt fericit pentru c se pare c nu va trebui s m mrit cu generalul,spuse ea.
Se eliber din stransoare i plec in grab spre hol.
-i,spuse ea peste umr,trebuie s trec un nou nume-pe lista mea.
In timp ce se indeprta Morgan iei in hol i o privi cu un zambet viclean inainte
ca Colin s-1 cheme pe un ton politicos inapoi,in birou.
Toate femeile cstorite sunt nite fiine nefericite.Afurisitele sunt toate neglijate
de soii lor.Se plang scancesc i nimic nu le mulumete.Vzuse el,c aa stteau
lucrurile.E drept,c i brbaii ii ignor soiile,dar el nu le gsea vreo vin in
asta.Toat lumea tie c afeciunea i atenia este rezervat amantelor;soiile sunt
necesare pentru reproducerea motenitorilor.
Supori o soie cand n-ai incotro,stai pe lang ea cat e necesar,pan cand rmane
insrcinat i-apoi o uii.Ignorase cu bun tiin femeile cstorite,deoarece
prea c vantoarea nu va fi cine tie ce Nu ar fi nici o satisfacie s hituieti un
caine care nu fuge.Totui,femeia aceasta il intriga;arta atat de nenorocit;o
urmrea de mai mult de o or.Se aga de braul soului ei i incerca in toate
felurile s spun sau s fac ceva pentru a-i atrage atenia.Era un efort fr rost
Soul,galant,era angajat intr-o conversaie cu prietenii lui de la club.Nu-i ddea
nici o atenie micuei i nepreuitei lui soii.
Srmana feti !Era clar,pentru oricine ar fi privit-o,c ii iubea brbatul.Era atat
de nefericit.Dar el va schimba toate astea.Zambi atunci,hotrandu-se.
Vantoarea incepea din nou,curand,foarte curand,o va salva pe noua lui celu
de aceast nenorocire
CAPITOLUL 6
Colin,sir Richards i Morgan discutar cateva ore.Alesandra lu cina,singur,in
sufragerie.Atept jos un timp cat reui s stea treaz,sperand c va veni i
Colin.Vroia s-i mulumeasc pentru c-i artase atata interes in legtur cu

viitorul ei i voia s-i pun cateva intrebri despre contele de Oakmount.


Renun and s mai atepte,pe la miezul nopii,s e duse se culce.Valena ciocni la
ua ei,un sfert de or mai tarziu.
-Suntei rugat s fii pregtit s ieii maine diminea,prines.Trebuie s fii
gata de plecare la ora zece.Alesandra se sui in pat i se acoperi cu ptura.
-Colin i-a spus unde mergem ? Camerista inclin din cap.
-La sir Richards acas,spuse ea.Pe strada Bowers,1 nr.12.Alesandra zambi.
-Ti-a dat i adresa ?
-Da,prines.Instruciunile lui au fost foarte amnunite.Dorea s v spun c nu
vrea s atepte,spuse incruntandu-se.A vrut s-mi mai spun ceva...O,da,a imi
amintesc.Intalnirea programat pentru dup-amiaz,ducele i ducesa de
Williamshire,s-a contramandat.
-i-a spus Colin de ce s-a anulat ?
-Nu,prines,nu mi-a spus.Valena csc teatral,apoi imediat ii ceru scuze
stpanii.
-Sunt foarte obosit in seara asta,opti ea.
-Bineineles c eti obosit,spuse Alesandra.E destul de tarziu i ai avut o zi
plin,Valena.Du-te i te culc.Somn uor! spuse ea cand camerista se indrept in
grab spre u.Alesandra adormi cateva minute mai tarziu.Era atat de epuizat
din cauza acelei sptmani lungi in care avusese grij de Colin,incat dormi
noaptea intreag.Se trezi puin mai tarziu de opt,in dimineaa urmtoare i se
grbi s fie gata.Ii puse o rochie roz pal.Colin va aprecia decolteul ptrat,foarte
decent.Alesandra cobori cu douzeci de minute inainte de ora la care stabiliser
s plece.Colin nu veni decat la cateva minute dup zece.In momentul in care il
auzi coborand scrile,ea strig :
-E deja tarziu,Colin,grbete-te.
-A intervenit o schimbare de plan,Alesandra,rspunse Colin,fcandu-i cu ochiul
cand trecu pe lang ea in sufragerie.
-Ce schimbare ? il intreb ea din nou.
-Intalnirea a fost contramandat.
-Intalnirea cu sir Richards sau intalnirea de dup-amiaz ? Valena spunea...
Colin impinse scaunul i ii fcu semn s stea jos,la masa din sufragerie.
-Ambele intalniri au fost contramandate,spuse el.
-Dorii ciocolat sau ceai fierbinte,prines ? intreb Flannnaghan.
-Ceai,mulumesc.Colin,cum ai aflat c intalnirea a fost contramandat ? Am
ateptat in hol i n-a venit nici un mesager.Colin nu-i rspunse.Se aez,lu un
ziar i incepu s citeasc.Flannaghan apru lang el cu un co cu biscuii,pe care
i-l aez in fa.Alesandra era enervat i derutat.
-Mai exact,de ce dorea sir Richards o intalnire ? Amandoi am vorbit cu el seara
trecut.

-Mnanc,Alesandra.
-N-ai de gand s-mi explici,nu-i aa ?
-Nu.
-Colin,e nepoliticos s fii grosolan de diminea.
El cobori ziarul ca s-i zambeasc.Alesandra ii ddu seama c afirmaia ei
fusese prosteasc.
-Voiam s spun c intotdeauna este nepoliticos s fii grosolan.Colin dispru din
nou in spatele ziarului i ea incepu s bat uor cu varful degetelor in
mas.Raymond intr in sufragerie i Alesandra ii fcu imediat semn s vin
lang el.
-A venit vreun mesager?
-Alesandra,m verifici ? interveni Colin.
-Nu,rspunse ea,incerc numai s ineleg.Vrei s incetezi s te ascunzi in spatele
ziarului ?
-Intotdeauna eti prost dispus dimineaa ? Alesandra incet s incerce s aib o
conversaie direct cu el.Manc jumtate de biscuit apoi se scuz,ridicandu-se de
la mas.Raymond o privi inelegtor cand trecu pe lang el.
Alesandra urc in camera ei i lucr la coresponden toat dimineaa.Ii scrise o
scrisoare lung maicii staree povestindu-i despre cltoria spre Anglia,ii
descrise pe tutorele ei i familia lui i ii relat,pe trei pagini pline,cum ajunsese
ea s locuiasc la Colin.Lipea plicul cand tefan btu la u.
-Suntei chemat jos,prines Alesandra.
-Avem oaspei,tefan ?
-Ieim in ora.V va trebui pelerina.Bate vantul astzi.
-Unde mergem?
-La o intalnire.
-Ba mergem,ba nu mergem,ba mergem,remarc ea.
-Ce-ai spus,prines ? Alesandra inchise climara,aranj biroul i se ridic.
-M plangeam mie insmi,zise ea zambind.Intalnirea asta e cu tatl lui Colin sau
cu sir Richards ?
-Nu tiu sigur,spuse tefan.Dar Colin ateapt jos i pare nerbdtor s plecai.
Alesandra promise valetului c va cobori imediat. tefan se inclin i apoi
plec.Ea se grbi s-i perie prul,apoi se indrept ctre garderob s-i ia
pelerina.Cobora scrile cand ii aminti c uitase lista.Dac mergeau la ducesa
Williamshire acas,va avea nevoie cu siguran de carnet ca,ca s poat trece in
revist numele de pe ea impreun cu tutorele ei i cu soia lui.Se indrept grbit
spre birou,lu lista i o indes in buzunarul pelerinei.
Colin atepta in hol.Alesandra se opri pe palier s-i pun pelerina pe bra.
Colin,mergem s ne intalnim cu tatl tu sau cu sir Richards ?
El nu-i rspunse.Alesandra cobori in grab scrile,apoi repet intrebarea.

-Mergem s ne intalnim cu sir Richards,explic el.


-De ce vrea s ne intalnim din nou,atat de curand? A fost aici seara trecut,ii
aminti ea.
-Are motivele lui,Valena atepta cu tefan i Raymond la intrarea in hol.Ea se
grbi s-i ajute stpana.
Colin i-o lu inainte.Ii puse pelerina pe umeri,o lu de bra,apoi iei,trgand-o
dup el.Ea trebui s alerge pentru a putea ine pasul cu el.
Raymond i tefan ii urmar in spate.Cei doi valei se suir pe capr,
aezandu-se lang vizitiu.Colin i Alesandra se puser fa in fa,in trsur.
El inchise portiera,apoi se sprijini de perne i ii zambi.
-De ce te incruni? intreb el.
-De ce te pori atat de ciudat ? Nu-mi plac surprizele.
-Vezi,sta a fost un rspuns ciudat.Colin ii intinse picioarele sale lungi.
Alesandra ii aranj fusta i se trase in col,pentru a-i face mai mult loc.
-tii despre ce vrea s vorbeasc sir Richards cu noi?
-Nu mergem s ne intalnim cu el,explic el.
-Dar ai spus...
-Am minit.
-Ai minit ? intreb ea neincreztoare.
-Da te-am minit,inclin el incet din cap.Reacia ei il fcu s rad.Era aa de
dulce cand era imbufnat.Doamne,era chiar imbufnat,acum.Ii ardeau obrajii
i dac i-ar mai indrepta puin umerii,ar putea s-pocneasc ira spinrii.
-Ii voi explica mai tarziu.Inceteaz s te mai incruni bieoaico!E o zi prea
frumoas ca s fii suprat.Observ,in sfarit,ce vesel era.
-De ce eti atat de fericit ? El nu rspunse decat ridicand din umeri.Ea oft.
Incerca s o zpceasc,gandi ea.
-Unde mergem de fapt,Colin ?
-La o intalnire de familie,ca s decidem ce facem...
-Cu mine ? termin ea explicaia in locul lui.El confirm din cap.Alesandra ii
cobori privirea in poal,dar Colin ii prinse expresia.Prea copleit.Sentimentele
ei fuseser rnite,dar nu tia ce anume spusese ca s produc o asemenea reacie.
-Acum ce s-a intamplat ? intreb el pe un ton aspru.
-Nimic.
-Nu m mini.
-Tu m-ai minit.
-i-am spus c o s-i explic mai tarziu,o contrazise el.Incerc s-i rein
enervarea cand spuse:
-Acum explic-mi de ce pari gata s plangi.
-Ii voi explica mai tarziu.Colin se aplec in fa.O apuc de brbie,forand-o
s-l priveasc.

-Nu-mi intoarce vorbele,porunci el.


-Foarte bine,spuse ea impingandu-i mana.Am fost puin suprat,dar acum imi
dau seama de ce eti atat dt fericit.
-La naiba,vorbete clar.Trsura se opri in faa casei ducelui de Williamshir i
Colin descuie portiera aintindu-i privirea asupra ei.
-Ei bine ? intreb el.Ea isi aranja pelerina in jurul umerilor.
-Ineleg perfect,ii spuse ea,dand din cap.Raymond le deschise portiera t intinse
mana s o ajute.Ea pi imediat afar,apoi se intoarse incruntat spre Colin.
-Eti fericit pentru c in sfarit vei scpa de mine.El deschise gura gata s se
certe cu ea.Alesandra ridic mana fcandu-i semn s tac.
-Nu-i nevoie s-i faci griji,domnule.Mi-a trecut suprarea.Intrm ?
Incerc s fie demn.Colin nu o ls.Incepu s rad.Ea se intoarse i urc in
grab scrile,incadrat de Raymond i tefan.
-Inc mai pari suprat,bieoaico! Majordomul deschise ua,in momentul in
care ea se intoarse s-i spun lui Colin ce crede despre aceast remarc
grosolan.
-Dac imi mai spui bieoaic,jur c voi face ceva mult mai grosolan.Nu sunt
suprat,spuse ea,cu o voce ce contrazicea minciuna.M gandisem la tine ca la
un prieten.Da,dar intr-adevr,incepusei s devii ca un vr pentru mine i eu...
-Nu sunt vrul tu,spuse Colin rspicat,aplecandu-se spre ea.
Fratele lui Colin,Caine,preluase indatorirea de servitor i sttea in u ateptand
s fie bgat in seam.Vedea numai spatele prinesei Alesandra.Era micu i
totui destul de curajoas,se gandea el.Colin o domina,privind-o fioros,dar nu
era inspimantat.Nu prea deloc intimidat.
-Toat lumea crede c suntem veri,rosti ea scurt.
-Nu dau doi bani pe ce crede lumea.Ea respir adanc.
-Conversaia asta e ridicol.Dac nu vrei s fim rude,foarte bine.
-Nu sunt rud cu tine.
-Nu trebuie s ipi,Colin.M innebuneti.
-Bun ziua,salut Caine in cele din urm,ca s se fac auzit.
Alesandra fu atat de uimit de aceast intervenie,incat il lu de bra pe Colin.Ii
reveni ins repede.Se desprinse de bra ul lui Colin i se intoarse.Incerc s aib
o expresie demn i solemn.Brbatul acela care arta incredibil de mare i
sttea in u trebuia s fie fratele lui Colin.Aveau acelai zambet.Prul lui Colin
era totui ceva mai deschis la culoare iar ochii aveau o culoare diferit.Avea
ochii cenuii i dup prerea ei nu atat de atrgtori ca ochii mai mult verzi
decat cprui ai lui Colin.Alesandra incerc s fac o reveren.Colin nu o ls,o
lu de bra i o impinse pe u.Ea il ciupi ca s-1 sileasc s-i dea drumul.Urm
o mic btlie cand Colin incerc s-i ia pelerina.Ea incerc s-i indeprteze
mana ca s-i poat lua carneelul din buzunarul hainei.Caine sttea in spatele

fratelui lui,cu mainile la spate,incercand cu disperare s nu rad.De mult timp


nu-l mai vzuse pe fratele lui atat de tulburat.Pan la urm,Alesandra reui s-i
ia carneelul.
-Acum poi s-mi iei pelerina,mulumesc.Colin ii ridic privirea spre tavan.
Arunc pelerina inspre Caine.Fratele lui o prinse din zbor tocmai cand Colin lua
carneelul din mana Alesandrei.
-Pentru Dumnezeu,de ce-ai adus chestia asta cu tine?
-Voi avea nevoie de el,explic ea.Pur i simplu nu-ineleg aversiunea fa de lista
mea,Colin.Ostilitatea ta nu e deloc rezonabil.Se intoarse ctre fratele lui.
-Va trebui s scuzi grosolnia fratelui tu,A fost bolnav.Caine zambi.Colin
cltin din cap.
-Nu trebuie s-i ceri scuze in locul meu.Caine,asta-i femeia pe care tu o numeai
Pacostea.Alesandra,fratele meu.Ea incerc din nou s fac o reverena,dar nu
reui, din cauza lui Colin.Se aplecase tocmai s-i ridice rochia cand Colin o
infc de man i incepu s-o trag dup el in salon.
-Unde e soia ta,Caine ? intreb el peste umr.
-Sus,cu mama,rspunse el.Alesandra ii trase mana din stransoarea lui.Goni
incercand s se desprind.
-Arunc-m pe un scaun i pleac,E clar c te grbeti s scapi de mine.
-Ce scaun preferi ? In cele din urm,ii ddu drumul.
Ea se ddu un pas inapoi i se ciocni de Caine.
Se intoarse,cerandu-i iertare pentru stangcia ei i intreb unde e tatl lor.Voia
s vorbeasc cu el cat mai curand posibil,explic ea.
Deoarece arta atat de serioas i ingrijorat,Caine nu indrzni s zambeasc.
Prinesa Alesandra era drgu,se gandea el.Ochii ei de o nuan strlucitoare de
albastru i pistruii de pe nas ii aminteau de soia lui,Jade.Era chiar foarte
frumoas,observ el.
-Jenkins a urcat s-i spun tatlui meu c suntei aici,prines Alesandra,De ce
nu incerci s te faci comod,cat atepi ?
Ea se gandi c e o idee splendid.Caine fusese inzestrat intr-adevr cu toate
manierele bune ale familiei.Era foarte politicos i galant.Nu semna deloc cu
fratele lui.Colin sttea lang cmin,privind-o.Ea il ignora.Nu dduse vreo atenie
exteriorului casei tutorelui ei,dar ii imagina c este la fel de mre ca i
interiorul.Salonul era de patru ori mai mare decat al lui Colin.Lang cminul din
marmur de culoarea fildeului se aflau trei canapele,aezate in semicerc.Era o
camer plcut,plin de comori,pe care ducele de Williamshire le adunase din
toat lumea.Privirea ei cercet camera,apoi se intoarse ctre un obiect strlucitor
de pe polia cminului.Tresri de plcere.Era o replic din aur a castelului tatlui
ei.Reproducerea casei copilriei ei era de mrimea unui mic clondir pentru
coniac i avea toate detaliile unui castel adevrat.

Privirea incantat a Alesandrei ii tie lui Colin respiraia.


-Alesandra ? intreb el,gandindu-se oare ce ii provocase aceast reacie.
Ea se intoarse spre el zambind.Apoi se indrept in grab spre cmin.Mana ii
tremur cand ajunse i atinse cu blandee castelul din aur.
-E replica palatului meu,Colin.Se cheam Stone Haven.Am locuit acolo cu
mama i tata.
-Credeam c tatl tu a renunat la regat cand s-a cstorit cu mama ta,spuse
Colin.
-Da,aa e,inclin ea din cap.A cumprat Stone Haven inainte de a se cstori.
Generalul nu-l poate atinge.Se afl in Austria i el nu va avea nici o putere
acolo,chiar daca ar fi in stare s obin tronul.Castelul va fi in continuare in
siguran.
-Cui ii aparine acum ? intreb Caine.Ea nu-i rspunse.El bnui c nu auzise
intrebarea.Il interesa castelul la fel de mult ca i pe Colin.Cei doi frai se
apropiar de o parte i de alta a Alesandrei,privind reproducerea.
-Detaliile sunt chiar impresionante,spuse Caine.
-Tatl meu 1-a druit tatlui vostru,explic ea.A fost-o mic mecherie-bine
intenionat,desigur-am cutat castelul cat am stat in casa de la ar,dar nu l-am
gsit.Credeam c se pierduse.M bucur s vd c are un loc de onoare.
Colin se pregtea s intrebe ce vrea ea s spun cu mecheria despre care fusese
vorba,dar fur intrerupi.
-Bineineles c are un loc de onoare,spuse ducele de Williamshire din u.Tatl
tu a fost prietenul meu Alesandra.Se intoarse cand auzi vocea tutorelui ei i ii
zambi.Ducele de Williamshire era un brbat distins,cu prul argintiu i ochi de
un cenuiu inchis.Fiii lui semnau foarte bine la infiare cu el i,bineineles,la
inlime.
-Bun ziua,tat,ii spuse Colin.Tatl lui ii intoarse salutul,apoi se indrept spre ei.
Se opri in mijloc i- i deschise braele spre Alesandra.E a ezit.Se indrept spre
el i se arunc in braele lui.El o stranse i o srut pe frunte.
Colin i Caine schimbar priviri nedumerite.Erau ocai de afeciunea tatlui lor
pentru pupila lui.Btranul de obicei era foarte rezervat,dar pe Alesandra o trata
ca pe o fiic de mult pierdut.
-Colin s-a purtat bine cu tine ?
-Da,unchiule Henry.
-Unchiul Henry ? repetar Colin i Caine in acelai timp.
Alesandra se indeprt de tutorele ei i il privi pe Colin.
-Pe unchiul Henry nu-l supr s fie rud cu mine.
-Dar nu e rud cu tine,ii reaminti Colin cu incpanare.
-I-am cerut s-mi spun unchi,explic tatl lui,zambind.Alesandra face parte din
familia noastr acum,spuse el intorcandu-se din nou spre pupila lui.Aezai-v s

vorbim despre cstorie.Ea se grbi s fac ce i se ceruse.Scp carneelul pe jos


i il ridic imediat.Colin atept pan cand ea se aez in mijlocul canapelei
acoperite cu brocart,apoi merse i se aez lang ea,inghesuind-o intr-un col.
Alesandra il inghionti in coaps ca s-i poat aduna fustele de sub el.
-Sunt atatea locuri libere,opti ea ca s nu aud unchiul Henry c-i critica
fiul.Stai in alt parte,vrule.
-Dac imi mai spui o dat vrule,jur c te strang de gat spuse el pe ton
morocnos i inceteaz s te mai foieti.
-O inghesui,fiule.Mut-te.Colin nu se mic.Tatl lui se incrunt,apoi se aez,pe
canapeaua mai mare,din faa Alesandrei.
-Cum v-ai ineles voi doi ? intreb el.
-Colin a fost bolnav toat sptmana,spuse Alesandra.M voi muta la
dumneavoastr astzi,unchiule?
-Nu,neg Colin scurt i aspru.Tatl lui se incrunt la el inainte de a o privi din
nou pe prines.
-Vrei s te mui aici ? intreb el.
-Credeam c aa vrea Colin,rspunse ea cu o expresie calm i aparent.Se pare
c sunt o povar,pentru c trebuie s aib grij de mine.A fost foarte nervos
astzi.Probabil c din cauza nerbdrii.
-S ne intoarcem la subiectul principal,mormi Colin,ridicand privirea spre
tavan.
-Colin,nerbdtor ? o intreb tatl lui pe Alesandra,respingand invitaia de a
schimba subiectul.
-Da,unchiule,rspunse ea,impreunandu-i mainile.Era nerbdtor s scape de
mine,aa c putei inelege c acum cateva minute era s m arunce intr-un
scaun i s m prseasc,iar acum imi spune c trebuie s locuiesc cu el.
-Asta e o contradicie,interveni Caine.
Colin se aplec in fa,ii sprijini coatele de genunchi i il privi pe tatl su.
-Nu cred c este o idee bun s se mute chiar acum.A fost un incident in faa
Operei,adug el dand din cap.Alesandra il intrerupse inghiontandu-l.El se
intoarse i o privi.
-Nu trebuie s vorbeti despre asta,murmur ea.Ii face griji.
-Trebuie s-i fac griji,ii spuse Colin.Dac are gand s-i asume
responsabilitatea de a avea grij de tine,va trebui s ineleag ce-l ateapt.
Colin n-o ls s-1 contrazic,ci se intoarse spre tatl lui i explic repede ce se
intamplase,adugind detalii pertinente pe care le obinuse din discuia cu sir
Richards incheie spunand c agresorii nu se vor opri pan ce Alesandra nu se va
mrita.
-Sau pan cand generalul nu va catiga sau va pierde campania pentru
tron,interveni Caine.

-Drace,asta ar putea dura un an,mormi Colin.


-Poate,aprob fratele lui.Se intoarse apoi ctre tatl su.
-Cred c Colin are dreptate.Alesandra ar trebui s stea in continuare la el.Este
mult mai experimentat in aceste chestiuni i ar fi mult mai puin periculos pentru
dumneata i pentru mama.
-Prostii,il contrazise tatl su.tiu i eu s fac cate ceva pentru a-mi apra
familia.M pot descurca in faa oricrui pericol.Barfa trebuie,totui,evitat.
Acum,c mama ta i cu mine ne simim bine din nou,Alesandra va putea s se
mute la noi.E inacceptabil ca un brbat i o femeie s locuiasc impreun,fr s
fie cstorii.
-A fost posibil sptman trecut,ii reaminti Cain tatlui lui.
-Din cauza bolii noastre,ii replic tatl.Cu siguran oamenii vor inelege.
Colin prea neincreztor.Nu tia ce s spun in faa naivitii tatlui lui.Se
intoarse ctre fratele su,cerandu-i s-i susin argumentele in favoarea mutrii
Alesandrei i vzu c i Caine era la fel de neincreztor.
-Ai auzit ce se barfete ? il intreb ducele pe Caine,incruntandu-se ingrijorat.
Caine cltin din cap.Colin incerca s fie calm.
-Tat,barfa nu e o problem important acum,spuse el.Nu poi compara pericolul
in care ii pui familia cu nite vorbe.Bineineles c oamenii vorbesc ins
Alesandrei i mie nu ne pas.
-Nu te voi lsa s m abai de la hotrarea mea,insist tatl lui cu
incp anare.M insuli crezand c nu pot avea grij de pupila mea.Am avut
grij de o soie i ase copii,in toi aceti ani,fr nici o problem i n-am s m
opresc acum.
-Dar nimeni nu dorea s o rpeasc pe mama sau...,incepu Colin.
-Destul! ordon tatl lor.Subiectul e inchis,ii inmuie vocea adugand :
Mama voastr a avut dreptate cand a spus c Alesandra ar trebui s se mrite cat
mai curand posibil.Asta ar sfari cu nimicurile care se spun.
-Are lista aia nenorocit,spuse Colin privindu-1 pe Caine.
Eu i-am dat lista,fiule.Colin nu tia ce s rspund la asta.
-O list cu ce ? intreb Caine.
-Chiar trebuie s-i explici lui Caine ? opti ea,imbujorandu-se,stingherit.E deja
cstorit.
-tiu c e cstorit,rspunse Colin ranjind.Caine pretinse c nu auzise protestul
Alesandrei.
-O lista cu ce ? intreb el din nou.
-Brbai,rspunse Colin.Ea i tata au fcut o list cu brbai potrivii pentru
cstorie.Caine nu reaciona in nici un fel la aceast explicaie.Ii putea da
seama dup expresia Alesandrei c se simea stanjenit din cauza subiectului pe
care il discutau.Se hotri s incerce s o fac s se simt mai la largul ei.

-Mi se pare normal,spuse el


-Normal ? E o barbarie,ii spuse Colin.Caine nu se putu abine s nu zambeasc.
-Nu e nimic amuzant,rosti Colin.
-Nu,aprob Caine.Nu e amuzant.
-E foarte serios,domnule,interveni Alesandra.
-Aadar,scopul acestei intalniri este s alegem un so de pe list.
Am ineles bine ? intreb Caine,inlandu-i puin sprancenele.
-Da,rspunse Alesandra.Am vrut s-i interoghez pe candidai sptmana
trecut,dar Colin s-a imbolnvit i am fost ocupat s-1 ingrijesc.
-L-ai ingrijit tu ? intreb Caine zambind.
-Zi i noapte,rosti ea,dand din cap.Avea nevoie de mine.
-N-aveam nevoie de tine,spuse Colin exasperat.Ea nu lu in scam tonul lui
aspru.Se sprijini de spatele canapelei.
-Eti foarte nerecunosctor,opti ea.Colin ii ignor remarca i inclin capul spre
Caine.
-Asta imi amintete c voiam s-i mulumesc pentru ajutor.Registrele nu au mai
fost atat de bine organizate de peste un an.
-Ce registre ? intreb Caine.
-Registrele companiei maritime,explic el.Ii apreciez ajutorul.
Caine scutur din cap.Alesandra il inghionti pe Colin pentru a fi atent la ca.
-N-am putea s ne intoarcem la subiectul care m preocup ? A vrea s termin
cu asta cat mai curand posibil!
-Nu m-am atins de registrele tale,ii spuse Caine fratelui lui.
-Atunci cine...? Nimeni nu spuse nimic catva timp.Alesandra se concentra s-i
indrepte cutele rochiei.Colin se intoarse incet i o privi.
-L-ai angajat pe Dreyson sau pc altcineva s lucreze la registrele mele?
-Bineineles c nu.Registrele tale sunt private.N-a lsa pe nimeni din afar s se
uite in ele.In plus,nimnui nu i-am permis s intre cat ai fost bolnav.
-Atunci cine dracu' a fcut treaba asta ?
-Eu.El cltin din cap.Ea confirm din cap.
-Nu glumi cu mine,Alesandra.Nu sunt intr-o dispoziie favorabil pentru aa
ceva.
-Nu glumesc Eu am fcut treaba asta.i-am organizat registrele i le-am
completat.
-Cine te-a ajutat ?
-Nimeni.M pricep la cifre,ii spuse ea simindu-se insultat de intrebare.Ii
permit s-i scrii maicii staree dac nu m crezi.Am fcut pentru ea un al doilea
set de registre ca s-i dea bancherul...Vai,dar poate c nu trebuia s pomenesc de
asta.Maica stare a spus c-i un pcat dar nu cred c era.Nu era nici furt,am
schimbat doar cifrele pentru ca ea s obin imprumutul.Colin avea o expresie

de uimire pe fa.Ea crezu c el se oca de destinuirea ei ruinoas.Incet s


mai incerce s vorbeasc i respir adanc
-In ceea ce privete registrele tale,continu ea,s aduni nite numere i s faci
totalul coloanelor nu necesit pregtire special.Nu a fost dificil,ci numai
obositor.
-i procentele ? intreb Colin inc neincreztor.
Oricine,cat de cat priceput,poate s calculeze nite procente,ridic ea din umeri.
-Nu orice femeie,scutur el din cap.Voia s mai adauge c nu-i putea imagina
unde invase s lucreze cu registrele,dar ea nu-1 ls s termine.
- tiam c aa se va intampla,se planse ea.Numai pentru c sunt femeie crezi c
nu ar fi posibil s mai ineleg i altceva decat ultima mod,nu-i aa ? Ei
bine,domnule,vei fii ocat.Nu dau doi bani pe mod.
-Colin n-o mai vzuse niciodat atat de tulburat;ochii ei erau de un albastru
arztor.Se gandi c i-ar plcea s-o strang de gat.Dar mai intai ar sruta-o,ii
spuse el.Caine veni in ajutor Alesandrei.
-i maica stare a obinut imprumutul,Alesandra ?
-Da,spuse ea cu o voce plin de mandrie.Starea nu tia c bancherul se uita la al
doilea set de registre bineineles,pentru c altfel credina ei ar fi fcut-o s i se
destinuiasc.Clugriele urmeaz un program foarte strict,Nu a aflat decat
cand era prea tarziu.Deja cheltuise banii pentru a doua capel.Deci totul a mers
foarte bine.
-Pun pariu c i-a prut ru c pleci,spuse Colin obraznic
-Putem s ne intoarcem la motivul pentru care suntem aici? suger Caine,
ridicandu-se i indreptandu-se spre Alesandra.Pot s m uit pe list ?
-Da,bineineles.Caine lu carneelul i se aez din nou.
-Nu e complet,explic Alesandra,Sunt zece nume pe list,dar dac vrei s mai
adaugi unul sau dou,te rog s-o faci.
-Cred c ar trebui s-i dm drumul i s incepem spuse tutorele ei. Caine,citete
primul nume,ca s putem discuta despre primul brbat.
Caine desfcu hartia,arunc o privire peste ea i apoi se uit la fratele su.
-Incepe,fiule ! insist tatl lui.
-Primul nume de pe list este Colin,spuse Caine cu privirea aintit asupra
fratelui su.
-Da,dar l-am tiat,explic Alesandra.Vezi linia tras peste numele lui ? Te rog s
continui cu numele pe care nu le-am tiat.
-Numai puin,spuse Caine.Alesandra,vreau s tiu de ce a fost eliminat.Tu i-ai
scris numele pe list sau i-a sugerat tatl meu ?
-Eu i-am dat numele,rspunse tatl lui.Nu-1 intalnise inc pe Colin cand am
fcut lista.M gandeam c ar fi fost o partid bun,dar acum vd c nu e.Nu se
potrivesc.Caine era de alta prere.Privirile pe care i le aruncau Alesandra i

Colin erau incandescente i fiecare incerca cu disperare s priceap motivul


frustrrii celuilalt.
-Cum ai ajuns la concluzia c nu sunt potrivii ? il intreb Caine pe tatl su.
-Privete-i numai cand sunt impreun,fiule.E clar pentru oricine i-ar vedea,
Alesandra pare teribil de stanjenit,iar Colin nu inceteaz s se incrunte de cand
s-a aezat.E clar c nu se ineleg.i vezi tu,sta e un element important pentru o
cstorie bun.
-Putem s trecem peste asta,Caine ? intreb Colin.
-Colin,de ce trebuie s fii atat de irascibil ? intreb Alesandra.
El nu-i rspunse.Ea se intoarse spre Caine.A fost bolnav,ii aminti fratelui
lui,drept scuz pentru acreala lui Colin.
-Acesta nu este un motiv,interveni tatl lor,incruntandu-se la Colin.
-Dac Colin ar fi de acord s se cstoreasc cu tine,ai face-o ?
-A refuzat deja,explic Alesandra,i oricum nu l-a accepta.
-De ce ? intreb Caine,
-Vrei s-o la i balt ? intreb Colin.Caine ii ignor protestul.La fel i Alesandra.
Ea se incrunt cand se gandi la rspunsul pe care avea s-l dea.Nu voia s-1
dezorienteze pe Caine,dar nici nu voia s intre intr-o explicaie amnunit.
-Nu-1 accept pentru c nu s-ar atinge de averea mea.
-La dracu',nu m-a atinge.
-Acum inelegi ? Caine nu inelegea nimic Cand il privi pe fratele su,ii ddu
scama c nu era cazul s mai insiste.Colin prea gata s strang pe cineva de gat
i Caine nu voia s fie el victima.Nu exist un alt mod de a rezolva situaia asta?
intreb Caine.Alesandrei ar trebui s i se dea rgaz.
-Dar nu-i timp,interveni tatl su.
-Ii mulumesc pentru grija ta,Caine,adug Alesandra.
-Continu,fiule.Citete al doilea nume de pe list.Caine renun.i urmtorul
nume fusese tiat.Trecu la cel de-al treilea.
-Horton,citi el Contele de Wheaton.
-L-am intalnit o dat,spuse tatl lui.Prea un individ cumsecade.
Caine aprob,pe cand Colin incepu s clatine din cap.
-Ce nu e-n regul cu el,Colin ? intreb fratele lui.
-E un beivan.Nu e bun.
-E beiv ? intreb tatl lui.Nu mi-am dat seamaTaie-l Caine,adug el.N-o voi
lsa s se cstoreasc un beivan.
-Mulumesc,unchiule Henry.Colin simea c explodeaz.Ii lu foarte mult timp
s se controleze.De fapt,nu inelegea de ce era atat de agitat.Hotrase s nu se
cstoreasc cu Alesandra,dar,numai gandul c altcineva ar putea s-o ating nu-i
ddea pace.Colin se sprijini pe perne i ii puse braul dup umerii Alesandrei ca
i cum ar fi fost cel mai normal lucru din lume pe care ar fi putut s-1 fac.

Ea se apropie instinctiv de el i simi cum tremur i inelese atunci c ura la fel


de tare ca i el chinul prin care trebuia s treac.Caine avusese dreptate.Trebuia
s existe o cale mai bun.Fratele lui ii atrase atenia cand citi urmtoarele nume.
-Kingsford,conte de Lockwood.
-Gweneth mi 1-a sugerat pe Kingsford,spuse tatl lui.Il consider un om foarte
politicos.
-O fi politicos,dar are reputaia unui om cu porniri sadice,spuse Colin scuturand
din cap.
-Doamne,Dumnezeule! mormi tatl lut.Pofte sadice ? Elimin-1,Caine.
-Da,tat,aprob Caine i citi urmtorul .
-Williams,marchiz de Coringham.
-Eu i l-am sugerat,explic tatl lor.Vorbise cu entuziasm.
-E un om bun.Ii cunosc familia de muli ani.Se trage dintr-o familie bun.
Caine abia ii mai putea menine o min serioas.Colin scutur din cap.
-Harry este un afemeiat!spuse Colin.Nu mi-am dat seama niciodat de asta,
murmur tatl su.Gweneth i cu mine ar trebui s ieim mai des.A mai
remarca asemenea lucruri,dac am iei mai mult in societate.Bine,deci nu e
potrivit.N-o putem mrita cu un so adulter.Caine il privi pe Colin cand citi
urmtorul nume de pe list.
-Johnson,conte de Wentzhill.Nu reui s rosteasc intregul nume,cci Colin
incepuse s scuture din cap.i continu tot aa.Colin gsea intotdeauna ceva ru
in legtur cu cel menionat.In momentul in care Caine ajunse la ultimul nume
de pe list,ducele de Williamshire era aezat in colul canapelei,cu mana pe
frunte,artand ca i terminat.Caine se strduia s nu arate c se amuz.Fiul lui nu
izbuti s gseasc nici un viciu cand Caine citi ultimul nume,Morgan Atkins,
conte de Oakmount,i Caine abia atepta s aud ce avea de spus despre el.
-L-am intalnit pe Morgan,spuse Alesandra.A venit la Colin s discute o
afacere.Prea foarte drgu.In vocea Alesandrei lipsea convingerea.Ii era foarte
greu s-i ascund nefericirea.Ura ceea ce se intampla.Faptul c nu-i mai poate
controla viitorul i destinul era prea dificil,incat incepuse s se simt la mila
public.
-Nu pot s-mi dau o prere despre Morgan,spuse Cain.Nu l-am intalnit
niciodat.
-Eu l-am intalnit,spuse tatl lui.Imi place destul de mult.L-am putea invita
la...Pentru numele lui Dumnezeu,fraie,ce-i ru cu Morgan ? Colin oft.Ii venea
foarte greu s gseasc ceva in neregul in legtur cu omul acela.Caine nu se
mai putea opri i incepu s rad.
-Nu e amuzant,rosti rspicat Colin.
-Ba da,este,il contrazise Caine.Ia s vedem,spuse el.Pan acum am eliminat
nou posibili candidai din cauza beiei,avariiei,lcomiei,geloziei,perversiunii,

incestului i aa mai departe i de-abia atept s aud motivul pentru care Morgan
e nepotrivit.Cred c ai folosit toate cele apte mii de pcate,Colin.
-Ce vrei s spui,Caine ? intreb Colin.
-Nu-i place nici unul din ei.
-La dracu',nu.M gandesc la fericirea Alesandrei.E prines.Merit ceva mai
bun.Ultima remarc il fcu pe Caine s ineleag ce voia.Acum inelegea de ce
se simea Colin aa de prost.Era clar pentru Caine c fratele lui o dorea pe
Alesandra,dar in mintea lui se hotrase c nu o merit.O,da,asta era,spuse
Caine.Colin era al doilea fiu i aadar nu motenise titlul sau averea.Obsesia de
a-i construi un imperiu fcea parte din dorina lui de a reui singur in via.
Caine era mandru c fratele lui era un om independent,dar la naiba, mandria asta
il va face s-o piard pe Alesandra.Numai dac n-ar fi forat s se cstoreasc,
bineineles.
-Dar cum rmane cu Morgan ? intreb tatl lui din nou.Ce defecte are ?
-Niciunul,rosti Colin.Tatl lui incepu s zambeasc cand Colin adug :
-Doar dac pe Alesandra n-o supr s aib copii crcnai.
-Pentru numele lui...Tatl lor se prbui inapoi pe perne,simindu-se terminat.
-Morgan e crcnat ? o intreb Caine pe Alesandra.Se simea mandru de
el.Reuise s pun intrebarea fr mcar s zambeasc.
-Trebuie s recunosc c nu i-am observat picioarele.Dar dac spune Colin c e
crcnat,aa trebuie s fie.Va trebui s am copii ?
-Da,ii rspunse Colin.
-Atunci nu-i potrivit.Nu vreau s am copii cracoi.Se intoarse s-1 priveasc pe
Colin.
-Este un defect ingrozitor ? il intreb ea pe Colin,incet.
-Da,mini el.Discuia continu inc o or.Caine i tatl su incercar s se
intoarc la numele posibililor soi,dar Colin gsi ceva in legtur cu fiecare
dintre ei.Caine se amuza pe cinste.Impinse sprijinitoarea de picioare i-i propti
picioarele ca s stea mai comod.Colin devenea din ce in ce mai agitat.Ii luase
braele de pe umerii Alesandrei i ii sprijinea acum coatele pe genunchi,
spunand ca tatl lui s se gandeasc la un alt candidat.
Pe msur ce discuia se lungea,Alesandra se enerva tot mai mult.Se ascundea
sub o masc de senintate,dar ii frmanta mainile in poal.Tocmai cand se
gandea c nu mai putea suporta s aud un alt nume,Colin se ls pe speteaza
canapelei i-i puse mainile pe mainile ei.
-Nu dorea ca el s-o liniteasc,dar il lu de man.
-Alesandra,tu ce vrei s faci in via ? o intreb Caine.Se simea prea stingherit
s-i spun adevrul,s gandea c mai mult decat orice ii dorea s se
cstoreasc cu cineva pe care s-1 iubeasc.Dorea o cstorie ca a prinilor si
dar asta nu era posibil.

-Am crezut c vreau s devin clugri,dar maica stare nu m-a lsat.


Avea lacrimi in ochi i din aceast cauz nimeni nu rase.
-De ce nu te-a lsat ? intreb Caine.
-Nu sunt catolic,explic Alesandra.E o condiie stabilitCaine zambi.Pur i
simplu nu se putu abine.
-Nu ai fi fost fericit dac ai fi devenit clugri,
Nu sunt nici acum fericit,dar se gandea c nu ar fi politicos s-i spun asta.
Alesandra,de ce nu te duci la Gweneth,ii suger el? Nu ai cunoscut-o inc pe
Jade,nu-i aa ? Du-te i ine-i companie minunatei soii a lui Caine.
Ea se purt de parc fusese mustrat.Toi ii vzur expresia de uurare de pe
fa.Alesandra se ridicase inainte de a-i da seama c nu dduse,inc,drumul
mainii lui Colin Ea o indeprt repede,apoi prsi camera.
Cei trei brbai se ridicar,inainte ca ea s ias din salon apoi ii reluar
locurile.Colin impinse sprijinitoarea de picioare,ii intinse picioarele i se ls
pe speteaza canapelei.
-E ingrozitor de dificil pentru ea,mormi el.
-Da,aprob tatl lui,a dori s aib timp s se adapteze situaiei,dar nu are,Colin.
Caine se decise s schimbe subiectul.
-Sunt curios,tat,spuse el.Cum l-ai cunoscut pe tatl Alesandrei ?
-La petrecerea anual de la Ashford,explic el.Tatl Alesandrei i cu mine
ne-am imprietenit pe dat.Era un brbat adevrat,adug el,inclinand din cap.
-i deci i-ai asumat responsabilitatea in privina fiicei lui.Chipul ducelui cpt
dintr-o dat o min trist.
-Nu,greeti,spuse el.Nici unul din voi nu tie un anumit lucru i imi imaginez c
este timpul s-mi mrturisesc pcatele.Vei afla oricum mai devreme sau mai
tarziu.ocea grav a tatlui lor ii fcu pe cei doi fii s ineleag c era vorba
despre o chestiune foarte important.Devenir foarte ateni i ateptar s-i
adune gandurile.Trecur cateva minute inainte ca el s vorbeasc din nou.
-Am avut nite necazuri imediat dup ce mama ta a murit,Caine.Nu o intalnisem
inc pe Gweneth i incepusem s beau-destul de mult,de fapt.
-Tu ? Dar tu nu bei niciodat,il contrazise Colin.
-Nu mai beau acum,aprob tatl lui.Atunci,da.Jucam i jocuri de noroc Datoriile
crescuser,bineineles,dar eu m amgeam,crezand c voi catiga din nou
indeajuns pentru a-mi acoperi pierderile.Colin i Caine erau prea uimii ca s
mai spun ceva.Il priveau pe tatl lor ca i cand ar fi devenit dintr-o dat
complet strin.
-Mi-e destul de greu s fac aceast mrturisire.Nici unui tat nu-i place s
vorbeasc despre pcatele lui in faa fiilor.
-Trecutul e inchis,ii spuse Colin.Uit-1
-Nu e atat de simplu,ii explic tatl lui.A vrea s inelegei.Eram aproape ruinat

i a fi fost complet ruinat dac nu intervenea tatl Alesandrei.Tot ceea ce


motenisem i trudisem cu atata trud intrase pe mainile cmtarilor ca zlog
pentru imprumuturi.Da,a fi putut ajunge la faliment.
-Ce s-a intamplat atunci ? intreb Caine,cand tatl lui fcu o pauz.
-Nathaniel mi-a venit in ajutor.M aflam la Whitela un moment dat iar in clipa
urmtoare imi amintesc c eram afar.Mi s-a spus c leinasem la mas fiindc
busem prea mult.Cand am deschis ochii,Nathaniel era lang mine i era foarte
suprat.Eram copleit de toate i voiam s fiu lsat singur,dar el nu m-a lsat.
M-a i ameninat.
-Cum ? intreb Caine.Era atat de surprins de confesiunea tatlui lui,incat se
lsase pe speteaza canapelei i-i impreun mainile.
-Mi-a spus c tu erai jos,spuse tatl lui.Erai atat de mic i de impresionabil i
Nathaniel m-a ameninat c te va aduce sus s vezi in ce hal ajunsese tatl
tu.Bineineles c ameninarea asta m-a trezit.Mai degrab a fi murit,decat s
las s m vezi intr-o poziie atat de umilitoare.
Nimeni nu scoase un cuvant,timp de cateva minute.Caine nu-i amintea nimic
despre perioada de beie a tatlui siu.
-Cai ani aveam ? intreb el.
-Aproape cinci.
-Dac eram aa de mic,probabil c nu mi-a fi amintit chiar dac te-a fi vzut
beat,spuse el.Nathaniel tia cat de mult te iubesc,spuse tatl su.i era detept!
Era de asemenea perioada cea mai neagr a vieii mele,momentul de cotitur.
-Ce-ai fcut cu datoriile ? intreb Colin.Tatl lui zambi.Cum ii mai plcea lui
Colin s fie cel care punea intrebarea asta.Fiul lui mai mic era cel mai practic
membru al familiei lui i cel mai disciplinat.
-Nathaniel s-a dus la toi creditorii.A cumprat politee in mai puin de o zi nu
mai aveam nici o datorie.Incercau s-mi dea mie poliele,dar i-am refuzat acest
gest de caritate Nu l-am lsat nici s le distrug.Voiam s le pstreze pan cand
ii voi putea plti.Insistasem,de asemenea,s aduge o doband.
-i ai pltit datoriile ? intreb Caine.
-Nu,Nathaniel s-a intors cu soia lui la Stone Haven.Mi-a dat aceast frumoas
comoar inainte de a pleca,spuse el,artand cu capul spre castelul de pe polia
cminului.Imaginativ,mi-a mai dat i un dar dup toate cate fcuse.Am inut
legtura prin scrisori,bineineles,i cand a venit impreun cu soia lui in Anglia,
au adus-o i pe Alesandra cu ei.Am incercat s-i dau jumtate din ceea ce
aveam,dar el n-a vrut s ia.Era ingrozitor de jenant.i pentru c el se purtase atat
de onorabil cu mine,nu am putut s-1 intreb unde sunt poliele.A murit in iarna
urmtoare.Plang i acum moartea lui.Era prietenul meu cel mai drag.
Amandoi fiii aprobar.Nathaniel fusese un prieten bun.
-Cine pstreaz acum poliele ? intreb Caine.

-Asta e dilema,fiule.Nu tiu.


-Ai intrebat-o pe Alesandra ? intreb Colin.
-Nu,rspunse ducele.M indoiesc c ea tie ceva despre aceast tranzacie,Ca
tutore al ei,am acces la cateva din conturile ei.Dreyson,agentul ei,se ocup de
investi ii dar nu cred c el tie ceva despre polie.
-Ai fi in stare s plteti tot,dac poliele i dobanzile ar fi reactualizate ? intreb
Caine.
-Nu tot,replic ducele.Dar acum am o situaie financiar bun.Dac ar fi
reactualizate poliele,a putea imprumuta ceea ce am nevoie.Nu vreau s v dau
vreuna dintre voi impresia c sunt ingrijorat.Nathaniel era meticulos i grijuliu.
A pus poliele intr-un loc sigur.Sunt numai curios-s tiu unde sunt.
-i eu sunt curios,aprob Caine.
-Scopul mrturisirii mele este de a dezvlui dou adevruri.In primul rand,vreau
s tii amandoi ce fel de om a fost tatl Alesandrei i s inelegei cat ii
datorez.In al doilea rand,vreau s inelegei ce simt eu pentru fiica lui.E singur
in lume acum i e de datoria mea s tiu c e ocrotit de noi.
-E i datoria noastr,interveni Caine.Colin aprob dand din cap.Cei trei brbai
tcur din nou,fiecare prins de propriile sale ganduri.Colin incerca s ia in
considerare toate datele.Nu avea nimic s-i ofere.Trebuia s-i construiasc un
imperiu,la naiba,i nu era loc sau timp pentru o soie,care s-l fi abtut de la
principalele sale preocupri.Dar datoriile trebuiau pltite i ei trei aveau datoria
s aib grij de prinesa Alesandra.
Tatl lui era prea btran pentru a-i asuma sarcina de a-i sigura protecia iar el nu
avea experiena necesar pentru a ine piept acelor ticloi,ii zise Colin.
Nu mai rmanea decat Caine.Fratele lui mai mare era atent cu averea lui.i mai
era i cstorit,deci avea o familie de care trebuia s se ocupe.
Mai rmanea un singur fiu.
Calm i i ridic privirea i observ c atat tatl cat i fratele lui il priveau fix.Oft
adanc.tiuser de la inceput,bineineles,i ateptau numai s ajung la aceeai
concluzie.
-Drace ! Va trebui s m cstoresc cu ea,nu-i aa ?
CAPITOLUL 7
Tatl lui Colin dori s fie el acela care s-i dea Alesandrei vestea cea bun.Dar
Colin nu voia s-1 lase; dorea s-i spun el insui hotrarea luat.
-Pot s-i dau un sfat,frate ? intreb Caine,Atept aprobarea lui Colin i apoi ii
spuse :
-Nu cred c ar trebui s-i spui tu.Tatl lui nu-1 ls s termine.
-Va trebui s afle,Caine.
-Da,desigur c va trebui s afle,incuviin Caine zambind.Dar,din experiena
mea destul de limitat in ce privete femeile,am reuit s ineleg cat de cat c nu

le place s li se impun ceva.Colin ar trebui s-o cear in cstorie.


-Pi,atunci f asta in timpul cinei,suger tatl lui.
-Eu voi decide cand i unde,anun Colin zambind.
-Imi promii c rezolvi totul in seara asta? Ii ceru tatl lui.Eu nu pot s spun
nimic,pan nu o ceri in cstorie.Gweneth va trebui s inceap pregtirile.
-Mama s-a ocupat deja de toate,replic Colin.Ducele se ridic i ii frec mainile
cu satisfacie.
-Nici nu pot s-i spun ce incantat sunt i sunt sigur c Alesandra va fi fericit.
Era atat de mandru,incat nici Colin nici Caine nu-i amintir c in urm cu o or
se opusese cstoriei fiului lui cu Alesandra,considerandu-i total nepotrivii.
Caine dorea s discute intre patru ochi cu fratele lui,mama lor veni grbit in
salon,distrgandu-le atenia.Ducesa de Williamshire era o femeie mrunt,cu un
pr blond,carlionat i ochi cprui.Vremea fusese bland cu aceast femeie
frumoas.Avea doar mici riduri i numai o umbr de pr crunt.
Gweneth era de fapt mama vitreg a lui Caine,dar nimeni nu acorda atenie
acestui fapt,il trata ca pe fiul ei i Caine o acceptase de mult timp ca pe propria
sa mam.
-Jade i Alesandra vor cobori intr-o clip.Venii v rog in sufragerie.Se rcete
mancarea.Biei,venii s-o srutai pe mama voastr.Vai de mine,Caine,ai
slbit,nu-i aa ? Colin ce-i mai face piciorul ? Te mai doare ?
Nici nu tiau c nu atepta rspuns la intrebrile acestea,tiind c-i place s-i
rsfee i se purta ca o mmic grijulie,fr s bage de seam c erau brbai in
toat firea.Gweneth era singura care indrznea s-l intrebe pe Colin despre
piciorul rnit.Toi ceilali tiau c trebuiau s ignore acest lucru.
-Prinesa Alesandra este cea mai fermectoare fat spuse soia lui Caine intrand
in salon.In drum spre soul ei,se opri s-1 srute pe duce,in semn de respect,i
apoi pe Colin.
-Eti incantat de Alesandra,Delfinule ? il intreb ea,folosind porecla pe care i-o
catigase de pe vremea cand naviga pe mare.
-Unde e? intreb Colin.
-In biblioteca tatlui tu,rspunse Jade.Ochii ei verzi strluceau amuzai.
-A vzut toate crile lui i aproape c a leinat de bucurie.Cand am plecat,se
uita prin jurnalul cu cele mai noi descoperiri in domeniul naval.
Gweneth se intoarse imediat spre majordom i-i ceru s-i spun Alesandrei c
era ateptata la cin.Il lu de bra pe soul ei.Murea de nerbdare s-i
povesteasc ce se hotrase la intrunirea de familie,dar nu putea,pan ce prinii
lui i Colin stteau prea aproape.El mangaie prul rocat inchis al soiei sale i
se aplec ca s-o srute.
-Cred c ar trebui s mergem,anun Gweneth,il lu pe soul ei de bra i ieind
din salon,alturi de el.Ceilali ii urm.

-Vreau s vorbim intre patru ochi,mai tarziu,ii strig Caine lui Colin.
-Nu avem ce vorbi,replic Colin.Era sigur,dup expresia fratelui su,c avea de
gand s discute iar despre Alesandra.
-Eu cred c avem,spuse Caine.
-Iertai-m c v intrerup,interveni Jade,dar tocmai mi-a venit in minte cine ar
putea fi un so potrivit.V-ai gandit la Johnson ? il cunoti,Colin,prietenul lui
Lyon,ii aminti ea cumnatului su.
-Il cunosc,incuviin Colin.
-i ? insist Jade,pentru c el se oprise.
-Pot s-i spun de acum c nu e bun,spuse Cain trgnat.
-De ce ? imi place.
-i mie,incuviin Caine.Dar Colin ii va gsi nod in papur.i,de fapt,totul s-a
rezolvat.Caine inclin din cap spre soia lui cand aceasta incepu s protesteze,ii
fcu semn cu ochiul ca s nu se simt jicnit apoi pentru a o anuna c ii va
explica totul cand vor fi singuri,ii opti:
-Mai tarziu.Colin se intoarse i iei din salon,dar nu se duse in sufragerie,ci o lu
in sus,pe scri.
-Lua i-o inainte,ii strig el lui Caine. Trebuie s vorbesc puin cu Alesandra.
Colin tia c nu-i va lua mult timp s-i explice Alesandrei c o va lua de soie.
Nu va dura mai mult de un minut.Restul timpului era pentru sperane.Ale lui.
Biblioteca era la captul unui coridor lung.Alesandra sttea in faa ferestrei,
privind afar.inea in man a carte groas.Se intoarse cand Colin intr.
Colin inchise ua dup el i se sprijini de ea.O privi pe Alesandra i se
incrunt.Ea ii zambi.
-Ai terminat consiliul ? intreb ea.
-Da.
-Ineleg,opti ea.Se indrept spre birou i puse cartea pe sugativ,
-Ce ai hotrat ? intreb ea,incercand cu disperare s nu par prea interesat.
Ddu s-i spun c o va lua de soie,apoi urm sfatul lui Caine i-i formul
hotrarea intr-o intrebare:
-Vrei s fii soia mea,Alesandra ?
-Nu,rspunse ea in oapt.Dar ii mulumesc pentru intenie.
-Dup nunt,tu i eu.Cum adic nu ?O s m cstoresc cu tine,Alesandra.Totul
a fost hotrat.
-Nu,n-o s te cstoreti cu mine,replic ea.i nu te mai incrunta,Colin. Gata.
M-ai intrebat i i-am rspuns.Incearc s respiri din nou.
-Alesandra...incepu el pe un ton amenintor,dar ea vorbi.
-tiu exact ce s-a intamplat jos dup ce am plecat,ii suse lui Colin.Tatl tu a
reuit s te conving s m accepi.i-a menionat cadoul pe care 1-a primit de
la tatl meu,nu ? Colin zambi.Alesandra era intr-adevr ager.

-Da,rspunse el.Dar nu era un dar.Era un imprumut.El se indeprt de u i se


apropie de ea.Alesandra se distan imediat.
-Era un imprumut numai in opinia tatlui tu,coment ea.
-Las imprumutul,ordon el,cltinand din cap.M asculi?Trebuie s te
cstoreti,fir-ar s fie i eu am acceptat s fiu soul tu.De ce ingreunezi
situaia?
-Pentru c nu m iubeti,ii ipase acest adevr,inainte s se poat controla.Arta
cam uimit.Era atat de stanjenit acum,incat ii venea s deschid fereastra i s
sar afar.Trebuia s-i controleze mai bine reaciile,ii spuse ea.
-Ce legtur are dragostea? Chiar crezi c orice brbat de pe list te-ar iubi ?
Dar pe oricine ai alege,nici mcar nu te cunoate indeajuns pentru a avea o
prere.
-Nu,sigur c nu m-ar iubi,il intrerupse ea.Nici n-ar fi vorba s fie decat un
aranjament strict financiar.
Dar tu ai spus foarte clar c nu ai de gand s te atingi de banii mei.Mi-ai spus c
eti hotrat s reueti singur,ii mai aduci aminte ?
-Imi aduc aminte.
-Te-ai rzgandit in ultimele cinci minute ?
-Nu.
-Ei,acum inelegi ? intrucat nu ai nimic de ca tigat cstorindu-te cu mine,i
intrucat nu m iubeti,singurul motiv pentru a ne cstori in condiiile
acesteaatunci
nobilul tu sacrificiu nu are nici un rost.Colin se sprijini de birou i o
privi fix.
-Ia explic-mi,tu chiar ai crezut c-i poi cumpra un so?
-Sigur c da,strig ea exasperat.Toate femeile o fac.
-Pe mine nu m cumperi.Era furios.Ea oft i incerc s-i pstreze calmul.
-tiu c nu te cumpr,spuse ea.i asta m pune intr-o situaie dificil.Nu-mi pot
permite.Colin incepu in sfarit s ineleag.
-Vorbim de cstorie,nu de contracte de inchiriat izbucni el.Aveai de gand s te
culci cu soul tu ? Da Alesandra ?
Ii punea intrebri la care ea nu voia s rspund.
-Poate...cu timpul.Of,nu tiu,opti ea.Nu te privete.
Colin fcu o micare,i inainte ca Alesandra s-i ghiceasc intenia,o stranse in
brae.O inea cu un bra de mijloc i cu mana cealalt o prinse de brbie,ca s-o
foreze s-l priveasc.Se gandi s ipe la ea,dar cand ii vzu lacrimile din ochi
uit de tot.
-O s te ating tot timpul,o anun el in oapt.
-De ce?
-S spunem ca profit,zise el trgnat,neinand seama de surpriza din ochii ei.

Avea de gand s o srute cast,o pecete a nunii dar ea il zgandri iar,cand ii ddu
un rspuns negativ.
-Ba da,ii rspunse el tot in oapt coboraandu-i gura spre a ei.
Srutul trebuia s-i catige supunerea.Era apsat,puternic i hotrat.O simi c
incearc s se trag inapoi din prima clip,cand gura lui o atinse pe a ei,dar nu-i
lu in seam vrerile i o stranse mai tare.O for s-i deschid gura,inandu-i
brbia cu mana i apoi limba lui ptrunse inuntru,invingandu-i rezistena.
Srutul nu era deloc bland.Dar,Doamne,era pasional.Alesandra nu mai tia dac
se zbate sau nu.Nici nu mai putea gandi.Gura lui Colin era atat de plcut,nici
nu mai vroia s se termine srutul.Alesandra nu mai fusese srutat inainte i de
aceea nu cunoscuse niciodat pasiunea.Era fericit.Colin avea ins experien.
Gura lui se indrepta iar spre a ei i-i simea limba atingandu-i-o pe-a ei,intr-un
joc amoros.Colin inelese c era cazul s se opreasc,atunci cand o auzi icnind
uor.Scoase un sunet inbuit i o srut din nou,cum o dorea.Ii atinse sanii,
cldura i plintatea lor o simi prin materialul rochiei.Il fcur s simt o brusc
nevoie de a face dragoste cu ea.Incerc s se desprind de ea.Alesandra i se
prbui in bra e.Nici nu-i dduse seama c-1 inea de mijloc,pan cand o ls
s-i dea drumul.Prea destul de ameit de ceea ce se intamplase,incat nu tia
nici ce s spun.Incerc s se indeprteze de el,dar tremura atat de tare,incat
de-abia se putea ine pe picioare.Srutul lui o zpcise.Zambetul de pe faa lui
era elocvent i increzut totodat.
-Acesta a fost primul meu srut,spuse ea scuzandu-se.Colin nu rezist.O prinse
din nou in brae i o srut din nou.
-Acesta a fost al doilea,opti el.
-M scuzai,strig Jenkins din pragul uii.Ducesa vrea s venii in sufragerie.
Alesandra se smulse de lang Colin i se inroi toat.Privi pe lang Colin la
majordomul care-i vzuse.
-Venim,Jenkins,spuse Colin,continuand s o priveasc in continuare,amuzat de
stanjeneala ei.Ea incerc s treac pe lang el dar el o prinse de bra.
-Voi anuna vestea in timpul cinei,ii spuse el,trgand-o dup el,afar din camer.
-Nu,se opuse ea.Colin,srutrile tale nu au schimbat nimic.Nu am de gand s m
cstoresc cu tine i s-i fur planurile respectate cu atata grija pan acum.
-Alesandra,eu catig intotdeauna,s tii.Inelegi ? Ea icni deloc elegant.Colin o
stranse de man i incepu s coboare scrile.Alesandra trebuia s alerge pentru a
ine pasul cu el.
-Imi displac brbaii arogani,care cred c au totdeauna dreptate coment ea.
-i mie,incuviin el
-M refeream la tine,ii venea s ipe.
-Nu m cstoresc cu tine.
-O s vedem.Colin nu avea de gand s renune;era prea incpanat.Dar i ea era

la fel de incpanat,ii spuse ea in sinea ei.Tutorele ei ii dduse cuvantul c ii


va permite s-i aleag singur soul,aa c incercrile lui Colin de a o intimida
nu contau.Cina se dovedi o adevrat incercare a nervilor.Alesandra simea un
ghem strans in stomac i nu putea inghii nimic.Ar fi trebuit s-i fie foame,dar
nu-i era.Il atepta pe Colin s spun ceva i in acelai timp se ruga s nu spun
nimicJade o atrase in conversaie.
-Am ineles c te-a vizitat prinul regent,recent.
-Da,rspunse Alesandra.Dar nu l-a fi primit in casa lui Colin,dac a fi tiut c
1-a inelat pe asociatul lui i i-a luat motenirea soiei lui.
-Asociatul lui e fratele meu,spuse Jade razand cand se intoarse spre duces ca
s-i explice despre ce vorbeau.Prinul regent avea in pstrare motenirea soiei
fratelui meu,in timpul disputei dintre familii i cand s-a rezolvat,a hotrat s
pstreze totul pentru el.Este considerabil.
-N-ar fi trebuit s-1 primeti pe prinul regent? intreb Caine.
-Nu,n-ar fi trebuit,spuse din nou Alesandra.De ce ar fi greu de surprins ? Casa
lui Colin este castelul lui.Numai prietenii trebuie primii.
Alesandra se intoarse spre Jade i nu vzu zambetul pe care-l schimbar cei doi
frai.
-O cunoti pe Victoria Perry ? intreb ea.
-Numele imi este cunoscut.De ce m intrebi ?
-Sunt ingrijorat pentru ea,recunoscu Alesandra i ii povesti cum o intalnise pe
Victoria i ce aflase de cand primise ultima scrisoare.
-Draga mea,nu cred c este o idee bun s continui,zise ducesa.Mama ei este cu
siguran zdrobit.Ar fi o ruine s rscoleti totul din nou.
-i Colin mi-a spus acelai lucru,rspunse Alesandra.Cred c avei dreptate.Ar
trebui s renun.Dar a vrea s nu-mi mai fac griji pentru ea.
Ducesa vorbi atunci despre fiica ei cea mare.Era anul in care Catherine ii fcuse
intrarea in societate i era foarte entuziasmat de primul ei bal.
Colin nu mai scoase nici un cuvant tot restul cinei,li Caine il privi insistent pe
fratele lui.Mut Colin nu lsa s i se citeasc nimic pe fa.Chipul lui prea tiat
in stanc.Alesandra se simi mai linitit in timpul desertului i nimeni nu
adusese vorba despre cstorie.Poate c voia s vorbeasc,se gandi Alesandra.
-Ai avut timp s vorbeti cu Alesandra,biete? intreb ducele de Williamshire.
-Da,spuse Colin.
-Am hotrat s nu ne cstorim,izbucni Alesandra.
-Ce inseamn asta,Colin ? Credeam c totul a fost stabilit protest ducele.
-A fost hotrat,incuviin Colin.Ne cstorim,spuse prinzand mana Alesandrei
cu a lui. Alesandra a acceptat cererea mea.Alesandra cltin din cap in semn de
refuz,dar nimeni nu-i ddu atenie.
-Felicitri,ii spuse tutorele ei.Gweneth,trebuie s bem pentru ei.

-Nu credei c Alesandra ar trebui s accepte mai intai? intreb Jade,cand socrul
ei se ridic inand paharul in maini.
-Da,sigur,spuse el reaezandu-se.
-Se va cstori cu mine,spuse Colin cu voce aspr.
-Nu te las s faci acest nobil sacrificiu,spuse Alesandra intorcandu-se spre el.
Tu nu doreti s te cstoreti cinci ani de-acum incolo.
Cum rmane cu planurile tale ? Nu atept rspunsul lui Colin i se intoarse spre
duce.
-Nu doresc s m cstoresc cu el,unchiule,i mi-ai promis c o s-mi dai voie s
aleg.
-Am fost de acord s-i alegi tu soul,intr-adevr spuse ducele.Ai un motiv
anume pentru care il refuzi pe Colin ?
-Nu dorete un aranjament financiar,explic ea.Dorete alte avantaje.
-Avantaje ? intreb Caine curios.Ce beneficii? Alesandra roi.II privi pe
Colin,sperand s dea el explicaiile.Dar el ii fcu semn c nu avea de gand s
spun nimic.
-Tu ai inceput,tu explici,ii ceru el cu o scanteie de amuzament in ochi.
-Foarte bine,spuse ea indreptandu-i umerii.Nu-1 putea privi pe Caine in ochi in
timp ce vorbea a a c ii inti privirea spre peretele din spatele lui.
-Colin are pretenia s fim intimi.Nimeni nu gsi nimic potrivit de spus la
aceast mrturisire.Tutorele ei era nelmurit.Deschise gura s spun ceva i apoi
se rzgandi.
-Nu aa sunt,oare,majoritatea csniciilor?Intreb Caine.Te referi la patul
conjugal,nu,Alesandra ?
-Da.
-i ? insist el.
-Csnicia mea nu va fi intim,anun ea chinuit.i adug,incercand s schimbe
subiectul:Colin nu a dorit s se cstoreasc cu mine,decat dup ce a vorbit cu
tatl lui.Acum consider asta o datorie de onoare.Este clar c se cstorete cu
mine din datorie.
-i-am promis,spuse tutorele ei oftand,i dac nu vrei s te cstoreti cu
Colin,eu nu te voi fora.Ducesa ii fcea vant cu ervetul de mas.
-Jade,drag,cred c tu ar trebui s vorbeti intre patru ochi cu Alesandra.Eti mai
tanr decat mine,i o femeie ca tine ar trebui s discute cu ea.Alesandra are
unele temeri in ceea ce privete patul conjugal...i nu sunt tocmai in msur s-i
explic eu...adic...Nu-i putu incheia rugmintea.Ducesa ii fcea tot mai repede
vant i faa parc ii luase foc.
-Mam,ai adus pe lume copii.Cred c eti in msur s-i explici,interveni Colin.
Jade ii trase un ghiont soului ei ca s inceteze s rad.
-Cred c Morgan Atkins este foarte potrivit,spuse Alesandra.Dac are nevoie de

motenirea mea,imi va accepta condiiile i n-o s m supr dac voi avea copii
cu picioare crcnate.Nu m deranjeaz deloc.
-Dac nu ai de gand s fii intim cu soul tu,cum naiba faci copii ?
intreb Colin
-M gandeam in perspectiv,se balbai Alesandra.Iui brusc contradicia din
explicaia ei,dar nu reuea s gseasc o modalitate de a indrepta lucrurile.i de
ce s-ar culca cu un brbat pe care nu-1 cunoate ? Numai gandul acesta ii
intorcea stomacul pe dos.
-Jade,cred c ar trebui s stai de vorb cu Alesandra,dup cin,izbucni ducesa.
-Bine,mam,se supuse Jade.
- i-a vorbit cineva vreodat despre viaa conjugal? Intreb ducesa.
Alesandra roise atat de tare,incat ar fi putut arde.
-Sigur c da.Maica stare mi-a spus tot ce trebuie s tiu.Am putea acum s
schimbm subiectul,v rog ?
-Deci ai ales pe Morgan ? intreb ducele.Atepta aprobarea ei apoi continu.
-Prea bine.Il vom invita la cin i vom discuta cu el.
-Doresc s vorbesc i eu cu el,anun Colin.Va trebui s tie,desigur.
-Ce s tie ? se interes tatl lui.Caine zambea deja.tia c fratele lui pregtea
ceva,dar nu-i putea imagina ce.Un lucru era ins cert pentru Caine.Colin se
hotrase s se cstoreasc cu Alesandra i nu avea de gand s renune cu nici un
chip.
-Da,fiule,spuse mama lui.Ce trebuie s tie Morgan?
-C m-am culcat cu Alesandra.Ducesa scp erveelul cu un strigt.Jade rmase
cu gura cscat,iar Caine izbucni in ras.Ducele tocmai luase o inghiitur de ap
i se inec la auzul acestei veti.Alesandra inchise ochii i simi nevoia s ipe.
-Te-ai culcat cu ea ? intreb ducele cu voce rguit.
-Da,rspunse Colin cu o voce plcut,chiar suav.Nu prea deloc afectat de
indignarea tatlui su.De mai multe ori,chiar.
-Cum poi,intenionat,s...Alesandra nu putu continua.Era prea jignit i
indignat.
-Cum a putea s mint? o intreb Colin.Doar tii foarte bine Eu nu mint
niciodat.Am dormit impreun.Toat lumea o privea,ateptand s nege.
-Da,opti ea,dar...
-Pentru numele lui Dumnezeu,strig tutorele ei.
-Henry,linitete-te.O s i se fac ru,ii spuse soia lui,vzand cat de aprins era
la fa.Ducesa incepu din nou s-i fac vant cu ervetul de mas,incercand s se
stpaneasc.Colin se ls pe speteaza scaunului,lsand s rspandeasc scanteile
in jurul lui.Prea plictisit.Caine se distra de minune,iar Jade voia neincetat s-1
fac pe soul ei s ia problema in man lovindu-1 cu cotul.
-Colin,n-ai nimic de spus ca s lmureti aceast neinelegere ?

intreb Alesandra aproape strigand ca s acopere hohotele de ras ale lui Caine.
-Ba da,rspunse Colin i ea rsufl uurat i recunosctoare.Dar acest sentiment
nu dur mult.
-Dac Morgan mai dorete s te ia de soie dup ce ii voi povesti cum ne-am
petrecut ultima sptman,e un candidat mai potrivit ca mine.
-Nu trebuie s-i spui nimic,spuse Alesandra,reuind s-i stpaneasc furia.
N-ar fi vrut s-i piard aerul de demnitate,dar era foarte dificil din cauza lui
Colin.Nu tia cat se mai putea abine i simea nevoia s ipe.
-Vai,dar trebuie s-i explic lui Morgan cum stau lucrurile,spuse Colin.E singurul
lucru onorabil pe care-1 pot face.Nu-i aa,Caine ?
-Categoric,incuviin Caine.Este singurul lucru pe care-l poi face.
-Iubito,nu cred c mai e nevoie,pan la urm,s vorbii in particular cu
Alesandra despre patul conjugal,ii spuse soiei lui.Alesandra il strfulgera pe
Caine cu privirea pentru acest comentariu,fiindc ii ddea seama dup zambetul
lui c glumea.
-Doamne,Dumnezeule,ce-o fi crezand Nathaniel ? Ne vede de-acolo din ceruri
i,probabil,regret c ne-a incredinat-o pe fiica lui.
-Unchiule Henry,tatl meu nu ar avea nici un regret,spuse Alesandra.
Era prea furioas pe Colin pentru c-i intrista tatl i vocea ii tremura de
suprare.
-N-am comis nici un pcat.M-am dus intr-adevr in camera lui i am dormit cu
el,dar asta numai pentru c el avea nevoie i eu eram foarte obosit...
Ducele de Williamshire ii sprijini fruntea in palme i Alesandra tia c
explicaia ei era prost construit aa c o lu de la capt.
-Eram imbrcat,spuse ea repezit.i el...Voia s spun c el era bolnav i avea
nevoie de ajutorul ei dar Colin o intrerupse inainte.
-Eu nu aveam nimic pe mine,ii inform Colin familia pe un ton vesel.
-Asta e,vocifer ducele i pumnul lui lovi puternic masa,fcand s zngne
paharele de cristal.Alesandra sri de pe scaun i se intoarse spre Colin.Niciodat
in viaa ei nu fusese atat de furioas.Ii rstlmcise cu bun tiin adevrul in
favoarea lui i acum tutorele ei o considera o tarf.Era hotrat s nu mai
rman acolo nici o clip.Ii arunc ervetul pe mas i vru s plece dar Colin o
prinse inainte s-i imping scaunul.Ii puse un bra in jurul umerilor i o stranse
lang el.
-O s v cstorii exact peste trei zile.Caine s te ocupi de dispensa de varst,iar
tu,Colin,s nu spui nimic din cele intamplate.Nu vreau ca reputaia Alesandrei s
devin motiv de barf din cauza poftelor tale.
-Trei zile,Henry? intreb Gweneth.Programrile la biseric e pentru sambt,
peste dou sptmani.N-ai putea amana ?
-Trei zile,repet soul ei dand din cap.Nici un minut.Nu-i poate lua mainile de

pe ea,adug el vzandu-1 pe Colin inand-o de umeri.


-Dar,Henry...insist ducesa.
-Hotrarea mea a fost luat,Gweneth.Poi chema caiva prieteni apropiai dac
doreti,dar asta-i o concesie pe care o ingdui.
-Nu,tat spuse Colin.Nu doresc s se afle despre nunt inainte.E mai sigur
pentru Alesandra.
-Uitasem,incuviin tatl lui.Da,ar fi mai sigur,atunci,numai familia va fi de
fa.Doresc s accepi s te cstoreti cu Colin,spuse el,intorcandu-se spre
Alesandra.Acum.
-Accepi ? intreb Colin.Catigase i era contient de asta.Ea confirm din cap.
Colin se aplec i o srut.Era atat de mirat de acea dovad de afeciune,incat
nu se feri.
-Ajunge,se rsti Henry.Nu te mai atingi de ea pan ce nu v cstorii.
-O s-i par ru c te-ai cstorit cu mine,ii spuse Alesandra lui Colin.
El nu pru prea ingrijorat de aceast posibilitate.i chiar dac ar fi fost
intr-adevr ingrijorat,n-ar fi pregetat.Jenkins apru in u.
-V rog s m iertai,inlimea voastr,dar este un vizitator la u.Sir Richards
cere permisiunea s vorbeasc degrab cu fiul dumneavoastr,Colin.
-Poftete-1 in salon,Jenkins,strig Colin.
-De ce ar dori s-i vorbeasc directorul Securitii? Intreb tatl lui Colin.Mi-ai
spus c nu mai lucrezi pentru departament.
Ingrijorarea din vocea lui o nedumeri pe Alesandra.Deschise gura s-1 intrebe pe
tutorele ei de ce era atat de ingrijorat,dar Colin o stranse mai tare de umeri.Se
intoarse i-l privi.Expresia feei lui nu arta nimic i nimeni altcineva de la
mas nu inelese c ii ordona,in tcere,s nu vorbeasc.
-Dup ce-ai pit la picior,nu ineleg de ce ai continua s lucrezi pentru
director,interveni mama lui.
-Directorul nu are nimic de-a face cu rana mea,spuse el.
-A trecut mult de-atunci,ii aminti Jade ducesei.
-Pe Dumnezeul meu,a terminat-o cu afacerea asta de tot,anun tatl su.Se
aplec in fa,atrgandu-i atenia lui Colin.De ce a venit Richards ? intreb el.
-Eu i-am cerut ajutorul,rspunse Colin i trebuia s-mi dea informaii.
-In ce privin ? intreb Caine.Despre Alesandra.Se fcu lumin.Atunci e bine.
Da,intr-adevr,Richards este omul potrivit pentru ai da informaii despre
general.Mergem in salon s auzim ce are s ne spun ?
-Mergem i noi,Henry,anun soia lui.Ducesa il privi pe soul ei.
-Vino,Jade,i tu,Alesandra,Dac problema privete pe unul dintre noi,atunci ne
privete pe toi.Nu-i aa,Henry ?
Apoi ea i ceilali prsir camera.Colin ii ddu drumul Alesandrei,care se ridic
o dat cu el i-1 prinse de man.

-Tatl tu crede acum c sunt o tarf,opti ea.i-a fi recunosctoare dac l-ai


lmuri care este adevrul.Colin se aplec i-i vorbi la ureche.
-Ii voi explica totul dup cstorie.Rsuflarea lui cald ii ddu fiori de plcere pe
gat i se simi tulburat.Pan in urm cu o or,cand Colin o srutase atat de
ptima,incercase cu disperare s se gandeasc la el ca la un prieten,un vr.Se
minise,bineineles,dar,poate,mergea.Colin schimbase totul cand o atinsese.
i numai dac sttea aproape de el,simea c inima ii bate s-i sparg pieptul.
Mirosea atat de plcut,de masculin.Doamne,trebuia neaprat s-i controleze
gandurile.
-Eti un ticlos,Colin.
-Imi place s cred c sunt.Ea renun s mai incerce s-l enerveze,
-De ce nu vrei ca familia ta s tie c lucrezi pentru... N-o ls s termine.Ii
acoperi gura cu gura lui,intr-un srut ptima.Ea scoase un suspin slab cand el se
retrase apoi repet intrebarea.El o srut din nou.
-O s-mi explici dup ce ne cstorim,spuse ea inelegand in sfarit i renunand
s-1 mai intrebe.
-Da.Jade reveni in sufragerie.
-Colin,as vrea s vorbesc ceva cu Alesandra.Venim i noi intr-un minut.
Alesandra atept pan ce Colin iei din sufragerie,ocoli masa i se opri lang
Jade.
-Chiar ii displace s te cstoreti cu Colin ?
-Nu,rspunse Alesandra.i vezi tu,tocmai asta-i problema.
-Cum adic?
-Colin este forat s se cstoreasc cu mine.O face din datorie.i nu pot
controla asta.
-Nu ineleg,spuse Jade.Alesandra ii ddu prul pe spate cu un gest nervos.
Voiam s fiu stpan pe situaie,opti ea.Cand a spus clar c va trebui s m
cstoresc,m-am simit foarte pierdut.M-am simit atat de...neputincioas.Nu
mi se pare corect.M-am obinuit pan la urm cu situaia mea,aa c am inceput
s m gandesc la cstorie ca la o relaie financiar,i nu o relaie personal.Am
considerat c dac eu imi voi alege un so i voi impune condiiile mele,
atunci nu va mai avea nici o importan dac m iubete sau nu.Ar fi doar un
aranjament financiar i atat.
-i Colin nu a fost de acord cu condiiile tale,nu ?
-Nu.
-E un brbat independent.E mandru pentru c se descurc de unul singur,fr
ajutorul familiei sau al prietenilor.Nu va fi uor s-1 imblanzeti,dar cu timpul o
s-i plac.Ai incredere in el,Alesandra.Va avea grij de tine.
Colin va avea grij de ea i ea va fi o povar pentru el.
Pe el nu-l interesa motenirea ei i,de fapt,spusese clar c nu se va atinge de

motenire.Nu era impresionat nici de titlul ei.Ii va fi foarte greu s convieuiasc


cu o prines,pentru c va trebui s suporte mai multe inepii pe parcursul
anului.Va trebui s-1 intalneasc pe prinul regent i,Doamne,ea tia cat de mult
ii displcea.Colin respinsese tot ce avea ea s-i ofere.Nu mai era un targ cinstit.
CAPITOLUL 8
Sir Richards tocmai terminase s-i salute pe toi prezeni,cand Jade i Alesandra
intrar in salon.Direcia i se intoarse ctre cele dou doamne,O cunotea pe Jade
i dup ce ii spuse cat era de incantat s-o intalneasc din nou i se adres
Alesandrei.
-Henry mi-a spus vetile bune.Felicitri,prines.Ai ales un brbat minunat.
Alesandra se strdui s zambeasc.Ii mulumi,incuviin c intr-adevr Colin era
un brbat minunat i il intreb dac va veni la nunt.
-Da,rspunse sir Richards,N-a vrea s lipsesc.Pcat c trebuie fcut in
secret,dar inelegi motivele.Haidei s ne aezm.Am cateva informaii care
v-ar interesa.Sir Richards o conduse spre o canapea.Jade i soul ei stteau in
faa ei,iar ducele i ducesa se aezar pe a treia canapea.
Colin sttea singur lang cmin.Nu era atent nici la director nici la familia lui.
Sttea cu spatele la el i era atent la miniatura de pe polia cminului.Alesandra
il vzu ridicand castelul pentru a-1 vedea mai bine.Nu putea s citeasc nimic pe
faa lui i se intreb la ce se gandea.Ducesa vorbea despre planurile de nunt.Era
hotrat s fac in aa fel incat nunta,chiar dac era fcut in grab-s fie cat mai
frumoas.Soul ei o intrerupse,strigandu-l pe Colin.
-Ai grij de miniatur,biete.E nepreuit pentru mine.
Colin inclin din cap dar nu se intoarse.Tocmai observase podul mobil era legat
cu un lan delicat.Era intr-adevr opera unui maestru,remarc el trgand
de podul mobil.Portia czu imediat.Colin ridic mai sus pentru a putea privi
inuntru.Alesandra vzu surpriza din ochii lui zambitori.
Zambi i el cand descoperise mica fest pe care le-o jucase tatl ei cu muli ani
in urm.Colin se intoarse spre Caine i-i fcu semn cu capul.El se ridic i se
duse lang cmin.Colin nu-i spuse nimic cand ajunse in dreptul lui.Ii intinse
doar castelul,apoi se duse s se aeze lang Alesandra.
Ducesa ddea in continuare amnunte despre planurile nunii.Soul ei i
directorul o ascultau rbdtori.Colin scp un hohot de ras zgomotos i atrase
atenia tuturor. Se intoarse spre Alesandra.
-tiai de asta ?
-Mama mi-a spus,rspunse ea inclinand din cap.
Ii ari i tatei,mai tarziu cand rmanei singuri ?
-Da,desigur.
-Las aia,ordon tatl lui.M deranjeaz s o vd in mana cuiva.Ai idee cat
valoreaz,Caine ? Acesta aproape rase.

-Oh,da tat,ii ineleg valoarea.Cobori podul mobil i puse castelul la loc pe


polia emineului..
-Mam,nu cred c pe sir Richards il intereseaz planurile de nunt,spuse Colin.A
fost indeajuns de politicos.Trebuie s ne spun pentru ce a venit.
Gweneth,se intoarse ctre director.
-Ascultai doar din politee ?
Sigur c da,Gweneth,ii spuse soul ei dar mai indulci duritatea replicii
strangandu-i mana.Caine se reintoarse la locul su lang Jade.O lu de umeri i
o trase lang el.Alesandra observ c atat tutorele ei cat i fiul su mai mare ii
artau in mod deschis afeciunea pe care o purtau soiilor lor.Caine strangea
braul soiei sale,distrat,dar unchiul Henry lsase mana soiei sale.Alesandra
invidia perechile care se iubeau.tia c tutorele i soia lui se cstoriser din
dragoste i,dup modul in care Jade i Caine se priveau,era sigur c fuseser
indrgostii unul de cellalt inainte de a se cstori.
Ea i Colin nu erau aa.Ar fi vrut s tie dac Colin tia la ce renun
cstorindu-se cu ea i aproape c era gata s-l intrebe.
Sir Richards o impiedic s se pun intr-o situaie stanjenitoare,luand cuvantul.
-Colin m-a rugat s-1 ajut s fac un mic experiment.Avea motive s cread c
servitoarea Alesandrei avea o legtur cu ticloii care au incercat s-o rpeasc
pe prines.Alesandra rmase uimit de explicaiile directorului
-Ce motive aveai s o suspectezi pe acea dulce fat ca... intorcandu-se spre
Colin.
-Las-1 s termine,Alesandra,o intrerupse Colin.
-Colin avea dreptate,anun sir Richards gazdei sale.
Cei doi fii ai dumneavoastr sunt oamenii cu cele mai bune intenii pe care i-am
intalnit in intreaga activitate la departament.Henry radia de incantare.
-E o caracteristic pe care-mi place s-o consider motenit de la mine,remarc
el.
-Da,incuviin Gweneth.Loialitatca fa de soul ei era total.
-Henry a fost intotdeauna iret ca un leu.Colin ii stpani zambetul cci il credea
pe tatl lui mai degrab miel decat leu,dar nu considera asta un defect ci de
fapt,ii invidia inocena.El i-o pierduse demult.Tatl lui era intr-adevr un om
deosebit.Prea s nu fie atins de latura intunecat a vieii.i acum,dup ce-i
auzise mrturisirea despre perioada grea prin care trecuse ii prea cu atat mai
deosebit.Experiena aceea nu-1 transformase intr-un cinic.Era un om deschis i
Colin tia c mai avea vreo urm de blandee rmas,aceea venea de la soia lui.
Deci,cum spuneam,continu directorul,Colin i-a spus cameristei s-o anune pe
prines c ne vom intalni la ora nou i a stabilit ca intalnirea s aib loc la ora
zece.Azi Valena s-a strecurat afar in timpul nopii i i-a trimis pe complicii ei.
Colin a pus pe unul dintre oamenii din suita prinesei s-o urmreasc.La fel de

punctuali ca i a doua zi,erau acolo,toi patru,ascunzandu-se in preajma casei


mele,ca s-o rpeasc pe prines.
-Deci erau patru cu toii ? intreb Colin.Nu era deloc surprins de cele auzite.
Alesandra era ins plin de uimire.Se considerase intotdeauna priceput in
alegerea oamenilor,dar acum recunoscu c se inelase in privina Valenei.Apoi
gandurile Alesandrei se indreptar imediat spre Victoria i se intreb dac nu
cumva se inelase i in privina ei.
-Doamne,Dumnezeule,eu am angajat-o pe Valena,vorbi ducesa.A venit la mine
i ar fi trebuit s m gandesc dar eram prea incantat pentru c se nscuse in
preajma casei tatlui Alesandrei.M-am gandit c ar ajuta-o pe prinesa noastr s
se simt mai bine,avand pe cineva care s-i vorbeasc de trecut.tii,Valena
vorbea limba Alesandrei.M-am uitat la recomandrile ei,Henry,zu,m-am uitat,i
acum imi dau seama c ar fi trebuit s o fac mai temeinic
-Nimeni nu te acuz,mam,ii spuse Colin.
-De ce nu mi-ai spus nimic despre bnuielile tale ? il intreb Alesandra pe
Colin.Era surprins de intrebare.
-Pentru c era o problem pe care trebuia s-o rezolv eu.Era convins de cele
spuse,i Alesandra nu tiu ce s cread datorit acestei afirmaii arogante.
-De unde ai tiut ? Ce anume i-a starnit bnuielile ?
-Inchiztoarea ferestrei era deschis la o or dup ce fuseser verificate,explic
el.i cineva i-a anunat probabil pe bieii aceia c vom merge la oper.
-N-a putut-o face prinul regent...Colin ii tie vorba.
-Da,ar fi putut,incuviin el Dar ei n-ar fi putut deschide fereastra.
-I-ai prins pe toi ? intreb Henry.
-Da,rspunse Richards.Sunt inchii bine acum.
-Voi vorbi cu ei maine diminea,spuse Colin.
-Pot s vin cu tine ? intreb Alesandra.
-Nu.Tonul lui nu admitea comentarii.Tatl lui ii sprijini hotrarea:
-Nici vorb,Alesandra,
Discuia luase sfarit.Sir Richards ii lu rmas bun cateva minute mai tarziu i
Colin il conduse pan la u.Jade i Caine ii luar i ei rmas bun.Ducele i
ducesa ii conduse la u-Alesandra rmase lang cmin,privindu-i pe membrii
familiei vorbind i razand i,dintr-o dat,se simi cuprins de dorina arztoare
de a face parte din aceast familie cald i iubitoare.Cltin din cap gandindu-se
la aceast posibilitate.Colin nu se cstorea cu ea din dragoste.Nu trebuia s uite
asta,ii spuse ea.Ua se inchise dup Caine i Jade,Abia atunci ii ddu seama c
i Colin plecase.Nici nu se deranjase s-i spun la revedere.Alesandra se simi
atat de rnit de grosolnia lui,incat se intoarse spre cmin pentru ca tutorele ei
s nu-i vad lacrimile.
Demnitate i decen,ii spuse ea.Va suporta.Era invluit in mantia ei de

senintate.Dac Colin putea s fie atat de stupid de nobil incat s se cstoreasc


cu ea atunci aa s fie.Castelul de pe poli ii atrase atenia i toat furia care o
simea fa de metodele neelegante ale lui o mai domoli.Simi un dor puternic de
cas i de prini.
Doamne,se simea ingrozitor.N-ar fi trebuit s plece de la manstire-ii inelese
greeala.Acolo era in siguran i amintirile despre mama ei nu o alinau acum.
Alesandra respir adanc,incereind s nu se lase cuprins de punic,inelese de ce
era atat de speriat.Se indrgostise.Era inacceptabil pentru ea.Colin nu va ti
niciodat ce simea pentru el.Nu se va aga ca o ieder de un brbat care n-o
iubete.Nu se va invarti in jurul lui,oricat de mult i-ar dori s-o fac,i se va
strdui s priveasc aceast cstorie ca o tranzacie.Colin avea motivele lui s
se cstoreasc cu ea.Aa nebuneti cum erau,i in schimbul numelui i
proteciei pe care i le oferea,ea ii va oferi toat libertatea de a se dedica
programului su.Nu se va amesteca in planurile lui de viitor i el o va lsa s-i
urmeze soarta.Alesandra ii terse lacrimile.Acum,c avea un plan de viitor,se
simea mai bine.Maine ii va cere lui Colin o intrevedere i-i va spune ce
hotrase.Va accepta chiar i negocieri dar bineineles numai pentru problemele
minore.
-Alesandra,valeii ti ii vor aduce lucrurile aici,o anun tutorele ei intrand in
salon.Ea se intoarse s-i mulumeasc.Unchiul Henry se infurie vzandu-i
lacrimile din ochi.
-Ce inseamn asta ? Te deranjeaz chiar atat de mult c l-am ales s-i fie so...
-Am vzut castelul i mi-am adus aminte de acas,spuse dand din cap.El pru
uurat.Se apropie de ea.
-Cred c o s-1 duc inapoi la ar.Nu-mi place s-1 ating lumea.Colin i Caine
l-au tot studiat,nu? zise el zambind.Sunt foarte neindemanatici cateodat.Trebuie
s previn ca aceast comoar s fie distrus.Se intoarse i se uit la
miniatur.tii povestea acestui dar ? intreb el.
-Mama mi-a spus c i 1-a dat tata,rspunse Alesandra.Castelul era un dar,ii
explic unchiul Henry.Dar eu in eleg c tii despre imprumutul pe care mi 1-a
dat tatl tu.Ai dreptul s tii cum m-a ajutat tatl tu,spuse el cu vocea rguit
de emoie.Alesandra cltin din cap.
-N-a fost un imprumut,unchiule,i tiu ce s-a intamplat.Mama mi-a spus,pentru
c i s-a prut inteligent i amuzant modul in care tata te-a pclit.
-Nathaniel m-a pclit ? Cum ?
Alesandra se intoarse i lu castelul de pe poli dand din cap inelegtoare la
avertismentul instinctiv al ducelui de a avea grij.Ea desprinse podul mobil i-i
inman castelul.
-Au fost tot timpul aici,ii explic ea,optind.Uit-le,unchiule Henry.Chitanele
sunt aici.El nu prea s ineleag.O privi uimit.

-Toi anii acetia...reui el s spun cu o voce plin de emoie i ochii i se


inceoar.
-Tata a preferat aa,ii explic Alesandra.Ea a spus c e un dar,iar dumneata c e
un imprumut.Mama mi-a spus c ai cerut ca acele chitane s fie semnate i tati
i-a fcut pe plac.Dar el a avut ultimul cuvant atunci cand i-a druit castelul.
-Impreun cu chitanele.
-Dumneata ai chitanele,spuse ea punandu-i mana pe bra.i de aceea trebuie s
accepi c datoriile sunt pltite.Ducele ridic miniatura i privi inuntru.Zri
toate hartiile.
-Datoria va fi pltit cand te vei cstori cu fiul meu spuse el.Nici nu-i ddu
seama cat de mult o afectar vorbele lui. Era atent la castelul in miniatur i nu-i
vzu expresia feei.Ea se intoarse i iei din salon.Trecu pe lang Gweneth,in
hol,dar nu-i spuse nimic pentru c nu era in stare.
Gweneth se grbi spre salon,in timp ce Alesandra urc scrile in fug.
-Henry,ce i-ai spus Alesandrei ? intreb ea.
-Alesandra n-are nimic,Gweneth,spuse el fcandu-i semn s vin lang el.Ii e
doar dor de aceea trebuie s-o lsm puin singur.Uit-te aici,ii spuse el
apoi,privi din nou chitanele ascunse in interiorul castelului.
Alesandra era uitat pentru moment iar ea era mulumit c nu o urmase
nimeni.Intr in biroul unchiului Henry,inchise ua i izbucni in plans.Planse vreo
douzeci de minute; ii era mil de ea.tia c e o copilrie,dar nu-i psa.
Nu se simi ins mai bine cand incet s plang.Tulburarea i ingrijorarea o
istoviser.
Dreyson sosi o or mai tarziu.Ea semn documentele pregtite de Dreyson,apoi
ii ascult lunga explicaie privind transferarea fondurilor din ara tatlui ei ctre
Banc.Agentul pe care Dreyson il angajase s se ocupe de aceast tranzacie
intampinase dificulti in obinerea acordului,dar o asigur c nu era nici un
motiv de ingrijorare.Avea nevoie de timp i de rbdare.
Alesandra nu se putea concentra asupra problemelor financiare.Se duse devreme
la culcare i se rug s-i dea Dumnezeu putere s treac de urmtoarele trei zile.
Dar timpul trecu repede.Mtua Gweneth o inu ocupat cu pregtirile de
nunta.Fr tirea familiei sau a soului,ducesa invit caiva prieteni apropiai s
ia parte la petrecere-treizeci i opt de fapt-i erau atatea de fcut inainte de nunt
incat abia avea timp s-i indeplineasc sarcinile.Trebuiau comandate flori
proaspete,trebuia pregtit mancare pentru masa de nunt,i Millicent htm,
mereu prost dispus,dar foarte inventiv,trebuia s se ocupe de mireas.
Croitoreasa i cele trei ajutoare ale ei o duser intr-una dintre cele mai spaioase
camere de la etaj i lucrau zi i noapte,cosand metri i metri de material din
import,pstrat de Millicent Norton pentru ocazii speciale.
Alesandra nu inelegea de ce era nevoie de atata agitaie.Era numai familia,

preotul i sir Richards care vor veni la nunt.O intreb pe mtua ei de ce ii


ddea atata osteneal i i se rspunse c era prea puin pentru a rsplti ceea ce
fcuse tatl ei pentru familiile lor.
In sfarit,sosi i ziua nunii.Spre incantarea lui Gweneth vremea se dovedi
plcut.Deci,se putea sta in grdin.Soarele strlucea i era destul de cald pentru
o zi de primvar.Musafirii nici nu vor avea nevoie s poarte pelerine.Ducesa
ordon s fie deschise uile dinspre drum i puse servitorii s curee pavajul din
piatr.Ceremonia era pregtit pentru ora patru dup-amiaza.Florile incepur s
soseasc de la pranz,iar drumul mesagerilor prea nesfarit.Alesandra sttea in
sufragerie singur.Mtua Gweneth innebunise de tot,gandi ea,cand vzu dou
vaze uriae cu flori care erau transportate.Inelese c i biblioteca urma s fie
decorat.
Probabil c Gweneth se gandise c soul ei va dori s se intrein cu Sir Richards
in bibliotec.Alesandra tocmai se indrepta spre camera ei pentru a se pregti de
ceremonie,cand fu intoars din drum de una din surorile lui Colin.Cea mai
mic,Marian Rose,avea zece ani i era atat de emoionat c putea lua parte la
petrecere,incat nu putea sta o clip linitit.Marian fusese o surpriz fericit
pentru prinii ei.La aproape patru ani de la naterea celei de-a treia fiice,
crezuser c Gweneth nu mai putea avea copii.Era aadar iubit enorm de
prin ii i fraii ei mai mari,dar datorit surorilor ei,nu era aa de rsfat,Alison
avea paisprezece ani,Jennifer cincisprezeze iar Catherine tocmai implinise
aisprezece.Alesandrei ii plceau toate surorile lui Colin,dar preferata ei era
Catherine.Era ins atent s nu se vad preferina pentru Catherine,temandu-se
s nu supere pe cineva.Catherine era incanttoare.Era total diferit de Alesandra
i probabil c de aceea o plcea atat de mult.O invidia pe sora lui Colin.Era atat
de deschis ! Nu era niciodat greu s ghiceti ce gandete,pentru c ii
mrturisea inteniile.Aciunile ei erau cateodat exagerate i mereu fcea
boroboae impreun cu cea mai bun prieten a ei Michelle Marie.Catherine
nu-i btea capul s fie ca alte fete.Alesandra se indoia c inelegea ce inseamn
de fapt societatea,dar o considera cea mai cinstit persoan pe care o cunoscuse
vreodat.Christine avea s fie o domnioar foarte drgu,cu prul ei blond
inchis i ochii albatri.Era mai inalt decat Alesandra cu cel puin cinci
centimetri.Nici uneia dintre surorile lui Colin nu i se spusese de ce era adus la
Londra,i cand mama lor le adun in jurul ei i le spuse despre nunt,Catherine
fu prima care-i manifest bucuria i se arunc in braele Alesandrei,inand-o
strans.
-Cred c Michelle Marie va incerca s te ucid pentru c i-ai stricat planurile,o
inform ea vesel,pe Alesandra.Spunea c ea o s se cstoreasc cu Colin.De
ani de zile se tot gandete la asta.Gweneth cltin din cap exasperat.
-Dar Colin nici n-a cunoscut-o pe prietena ta.De ce Dumnezeu s cread c el

s-ar cstori cu ea ? E de-o seam cu tine iar Colin e prea mare pentru ea.Are de
dou ori anii ei.
Alison i Jennifer se grbir i ele s-o imbrieze pe Alesandra.Se agar toate
trei de ea,i Alesandra abia ii mai putea pstra echilibrul.Toate trei vorbeau
deodat.
Marian Rose nu mai avea loc i ea lang Alesandra,aa c se ddu puin inapoi,
dar nu pentru mult timp.Btu din picior,vroind s i se dea atenie,i cum nimeni
nu o bg in seam,scoase un ipt infiortor,Toat lumea se intoarse s vad ce
se intamplase,iar Marian Rose se folosi de acest moment pentru a se npusti spre
Alesandrei.Raymond i tefan auzir iptul i venir in fug.Ducesa ii ceru
scuze pentru comportarea fiicei ei,ii spuse lui Marian Rose s tac i apoi ii puse
pe cei doi la treab,spunandu-le s aduc lzile cu paharele de vin din
pivni.Raymond ii fcu semn Alesandrei,care se scuz fa de duces i fetele ei
i se duse lang el.
-Ducesa vrea s deschid uile dinspre teras,iar noi vrem s le inem inchise.Ai
putea sta de vorb cu dansa ? Colin va fi furios cand va veni i va vedea c sunt
ferestrele deschise.
-Voi incerca s vorbesc cu ea,promise Alesandra,dar m indoiesc c m va
asculta.Cred c va trebui s sperm c totul va fi bine.Mai sunt doar cateva ore
i nu vom mai avea motive de ingrijorare.
Raymond se inclin in faa prinesei.Dar nu avea decat s stea cu mainile
incruciate,cu sperana c totul va fi bine.Atat lui cat i lui tefan le venea s-i
smulg prul din cap vzand cai strini sc invarteau prin cas aducand flori,i
daruri.Fusese aproape imposibil s verifice cine era fiecare dintre acetia.
Raymond se duse in buctrie,infc un servitor i ii ordon s-i duc un mesaj
lui Colin.Ducesa nu ddea atenie unui valet,dar cu siguran c ii va asculta
fiul.Raymond nu se opri la atat.Urc s-1 caute pe ducele Williamshire i s-i
aduc la cunotina pericolul la care-o expuneau.
Timpul zbur pentru Alesandra.Millicent Nortoft i ajutoarele ei venir i o
oprir din drum tocmai cand voia s urce scrile.Croitoreasa o anun c rochia
de mireas era agat in faa ifonierului din dormitorul ei i fr indoial,era
cea mai elegant rochie pe care o vzuse.Alesandra o aprob,ii petrecu mult
timp complimentand-o pe croitoreas i promiandu-i s fie foarte atent cand
imbrca delicata rochie.Gweneth intr grbit in hol tocmai cand ajutoarele ei
plecau.
-Dumnezeule,Alesandra.E deja ora trei i inc nu ai inceput s te pregteti? Ai
fcut baie ?
-Da,mtu.
-Fetele se pregtesc acum,ii spuse Gweneth.O lu apoi pe Alesandra de man i
incepu s urce scrile.

-Janet va veni s te ajute imediat ce termin de impletit prul lui Marian


Rose.Simi fiori in spate.
-Alesandra ? tiu c trebuie s fii foarte agitat.Dar nu trebuie s te ingrijorezi.
Totul este pregtit.Va fi o nunt frumoas.Dac nu te grbeti,o s-o pierzi.
Ducesa rase de propria ei glum,ii stranse mana Alesandrei,plin de afeciune,
cand ajunser in dreptul camerei ei,deschise ua i intr.
Dormitorul Alesandrei era ultimul de pe coridor.Deschise ua i intr.Era atat de
grbit incat nu ddu atenie la nimic altceva decat la dezbrcarea rochiei.
I i scoase hainele de pe ea,se spl din cap pan-n picioare i apoi imbrc
halatul alb,din bumbac.Ii fix cordonul in jurul taliei,cand ua se deschise in
spatele ei.Ddu s se intoarc,dar cineva o prinse din spate.O man ii prinse gura
pentru a-i reine iptul instinctiv.
Auzi zvorul inchizandu-se i inelese c cel puin doi intraser in camer.Avea
nevoie de mult hotrare pentru a-i pstra calmul fr s nu se zbat.Era
ingrozit,dar incerc s-i pstreze mintea limpede.Avea timp s devin isteric
mai tarziu ce va fi scpat de oamenii aceia ingrozitori.Incerca s aib rbdare,ii
spuse ea,i s atepte o posibilitate de scpare.Nu va ipa,oricat de speriat va
fi.Rudele lui Colin ar veni imediat i Doamne,Dumnezeule,nu voia ca vreuna
dintre ele s peasc ceva.Alesandra se liniti de indat ce ii fcu un plan de
lupt.Va fi supus pan vor fi departe de cas.In felul acesta nu va exista nici un
pericol pentru familia lui Colin,atunci va lupta,va ipa i va muca,i ii va face s
le par ru c au indrznit s se ating de ea.Cineva btu la u,Rebelul din
spatele ei ii spori stransoarea.Ii ordon,in oapt,s-i spun celui care era la u
s plece.Ddu din cap in semn de incuviinare i el ii lu mana mana de pe gura
ei.Cel de-al doilea trase zvorul de la u.Atunci il vzu bine.Era un brbat
brunet,cu sprancene i pielea unsuroas.Expresia sinistr de pe faa lui o fcu s
tremure de spaim.Inelese de pe faa lui c n-ar avea nici un regret dac ar face
ru cuiva.Cel din spatele ei ii flutur un cuit in fa i ii spuse c o va omori
dac strig.Nu era speriat de posibilitatea aceasta,pentru c nu era adevrat.
Generalul avea nevoie de o mires in via nu de una moart.Vru s-i spun
mizerabilului c nu se temea pentru viaa ei,dar se rzgandi.Era mai inelept s
nu comenteze.Dac o credeau gata s coopereze,poate deveneau mai puin
vigileni.Alesandrei i se permise s intredeschid ua.Jade era in hol i-i zambea.
-Dumnezeule,Alesandra,nici nu te-ai imbrcat.Vrei s te ajut ?
Alesandra cltin din cap.
-N-am nevoie de ajutor,Catherine,mulumesc.Nu nu te duci jos,la soul tu ?
Sunt sigur c Henry ar vrea s te aib lang el in timp ce intampin oaspeii.
Expresia lui Jade nu se schimb.Continu s zambeasc pan cand ua se inchise
din nou.Auzi zvorul inchizandu-se in timp ce se intorcea,i alerg pan in
captul holului.Colin tocmai intrase in hol cand Jade ajunse in capul scrilor.

Marian Rose veni in fug din salon i se arunc in braele fratelui ei mai mare.El
o ridic in brae,o srut pe obraz i apoi se aplec s-o ridice pe fiica lui
Caine,Olivia pe cellalt bra.
Fetia de patru ani ii ddu unchiului ei un srut umed.Jade cobori grbit
scrile.Caine o prinse cand ajunse jos.
-Uurel,iubito.O s-i rupi...Groaza pe care o vzu in ochii ei ii inghe vorbele
-Ce s-a intamplat ? intreb el.
-Alesandra...mi-a spus Catherine.Colin auzi cuvintele pline de ingrijorare ale
cumnatei.Le ls pe fetie i se apropie.Observ atunci c uile de la grdin
erau larg deschise i se incrunt.Oare prinii lui chiar nu inelegeau c era
nevoie s fie precaui ?
-E dezorientat,ii suger Caine soiei sale.E ziua nunii ei i e normal s fie
zpcit.Jade cltin din cap i se intoarse s-i explice lui Cain.
Alesandra mi-a spus s vin jos i s stau cu soul meu,Henry.E cineva la ea in
camer.Sunt sigur de asta.A incercat s m previn.Colin urca deja scrile.
Raymond i tefan s stea jos in dreptul ferestrei,ordon el.Caine,tu ocup-te de
scrile din spate.Vor incerca probabil s-o scoat pe acolo.
Ajunse sus inainte de a termina de dat toate instruciunile,trecu pe -lang mama
i tatl lui,care tocmai coborau scrile i ii continu drumul pe coridor.
tia exact ce avea de fcut i-i pstr calmul.Furia il rodea pe dinuntru,dar
nu-i ls judecata copleit de fora sentimentelor.Nu-i va revrsa furia decat
dup ce Alesandra va fi in siguran.
Ajunse la dormitorul ei,incerc rapid ua,s vad dac era inchis,apoi izbi cu
umrul in lemnul uii,cu toat fora.Ua iei din balamale,zvorul plesni i
resturile uii fur aruncate in dormitor.
Alesandra incerc s strige la Colin,s-1 previn,dar cel care-o inea o fcu s
tac,acoperindu-i din nou gura cu mana.
Cel de-al doilea brbat se repezi la Colin,cu cuitul in man dar acesta fcu o
micare atat de rapid incat agresorul lui nu vzu decat prea tarziu c pumnalul
ii zburase din man.Colin nu-i ddu drumul la man.I-o intoarse la spate i i-o
rsuci in sus,pan cand osul de la umr ii plesni.Brbatul url de durere,dar
Colin nu-i art pic de mil.Il arunc cu capul in peretele de lang u.
Frica il fcea puternic cat patru.Era aproape orb de furie vzand c Alesandra
arta atat de speriat i nemernicul o inea,iar halatul pe care il purta se
desfcuse indeajuns ca s-i fi dat seama c nu purta nimic pe dedesubt.
-Ia mainile de pe mireasa mea.Aproape urlase pronunand aceste cuvinte i se
indrept spre omul care o inea pe Alesandra.Inelese c era prins i atept pan
cand Colin veni foarte aproape de el,apoi o impinse in fa pe Alesandra
incercand s fug din camer.Cu o micare rapid,Colin o impinse pe Alesandra
pe pat i apoi se intoarse i-l apuc pe agresor de gat.

Se gandi s-i rup gatul nemernicului,acolo pe loc dar Alesandra il privea i nu


voia s-o sperie i mai mult.
-E o cale mai rapid s ajungi jos,spuse el.Vocea ii sunase atat de calm i
inelegtoare,a a c Alesandra nu se atept deloc la ceea ce urm.Colin il lu pe
brbat de turul pantalonilor i-l arunc pe fereastr.Fereastra nu era deschis i
bucile de sticl zbur spre perei i podea,iar cateva panouri de lemn care se
infipser in umerii brbatului czur pe teras.Colin nu prea s fi fcut vreun
efort.
-Drace ! murmur el cand vzu praful de pe haine apoi oft i se intoarse spre
ea.Alesandra nici nu tia ce s cread.Cu cateva minute inainte Colin fusese
infricotor,iar acum se purta ca i cum nu se intamplase nimic deosebit.
Oare nu-i ddea seama c poate il omorase pe omul acela ? Sau ii ddea seama
i pur i simplu nu-i psa?
Alesandra era hotrat s afle.Sri din pat i alerg la fereastr.Colin o prinse
inainte s calce,cu picioarele pe bucile de sticl.O trase inapoi spre pat i o inu
cu putere in brae.
-Doamne,Dumnezeule,Colin,ii dai seama c i-ai omorat ?
Teama sincer din vocea ei il fcu s regrete c fusese martor la lupt.Era prea
tanr i inocent i nu putea inelege c unii oameni meritau s ajung in
iad.Doar tremura in braele lui i el inelese c-i era fric de el.
-Nu,nu l-am omorat,ii spuse el optind.E rnit i sigur c Raymond 1-a prins.
Colin era mandru de el.Spusese acea minciun fr s rad.Alesandrei nu-i
venea s cread c el ii inchipuia c ar crede o asemenea prostie.Il simea
tremurand dup lupta care-1 enervase.Se hotri s-i fac pe plac.
-Dac spui tu,accept ea mai uor i se destinse sprijinindu-se de el.
-Ai uitat s deschizi fereastra,nu-i aa ?
-Da,mini el.Am uitat.Ea se ridic puin s priveasc peste umrul lui.
-Eti sigur c 1-a prins Raymond ?
-Absolut sigur,spuse el,fr s simt amuzamentul din vocea ei.
O stranse mai puternic in brae i se aplec s-o srute pe gur.
-Te-au lovit ? intreb el,ingrijorat.
-Nu,opti ea la pieptul lui,mulumit c era ingrijorat.Simi o micare cu colul
ochiului i privi din nou pe fereastr.
-Cellalt a inceput s se tarasc,il ateapt Caine,rspunse el.El incerc s-o
srute din nou i in acelai timp ea ii ridic gura spre el.Dorina era prea
puternic pentru a putea rezista.Gura o intalni pe-a ei,intr-o mangaiere uoar,
dar nu fu de-ajuns.
O srut mai puternic,incantat c nu trebuia s-i deschid gura cu fora.Limba
lui o atinse pe-a ei i nu- i putu reine un geamt primitiv de plcere. Colin tia
c era timpul s se opreasc.Incerc s dea inapoi,dar Alesandra nu dorea s-1

lase.Ii incolci braele in jurul gatului lui i-1 prinse din nou pentru a-l sili s-o
srute din nou cu patim.Ea oft i apoi il srut.Colin simea c-i pierde
stpanirea de sine.Gura lui se apleca iar i iar peste a e insistent.
-E totul... pentru numele lui Dumnezeu...las-o pentru dup nunt,Colin.
Vocea lui Caine rupse vraja care-i cuprinse pe Colin i Alesandra.El se trase
incet inapoi.Ei ii fu mai greu s-i revin.Colin trebui s-o ajute s-i desprind
mainile din jurul gatului lui,i ii stranse cordonul halatului.Ea nu fcu nici o
micare,urmrindu-1 cum ii aranja halatul,ca s-i ascund gatul.
-Ar trebui s te imbraci,ii suger el in oapt,cand ii vzu expresia de
nedumerire de pe fa.Ea inc nu-i revenise i Colin se simi teribil de
mulumit.
-Nu m-ai auzit ? intreb el cand vzu c ea nu se clinti.
tia c trebuie s-i vin in fire.Fcu un pas indeprtandu-se de cauza strii ei de
ameeal.
-Da,ar trebui s m imbrac,incuviin ea din cap.Dar se contrazise imediat,
cltinand din cap.
-Nu pot s m imbrac.El...
-A fi incantat s te ajut,se oferi Jade.Cumnata lui Colin se incruntase,
ingrijorat.
-N-o s dureze mult,promise ea.Alesandra se intoarse i se for s zambeasc.
Ii vzu pe Caine i Jade la numai caiva pai distan.Nu-i auzise intrand in
camer.Srutul lui Colin o izolase de intreaga lume i,oare o vzuser cum se
aga de el ? Roi numai gandindu-se la posibilitatea aceasta.
Era atat de nucit,incat parc nu mai gandea.Vroia s spun ceva,dar nu-i mai
amintea ce.Ii trecu degetele prin pr,intr-un gest distrat i halatul se desfcu
puin din micare.Colin veni imediat lang ea i i-1 trase la loc ca un so posesiv.
Ea ar fi crezut c era un gest de buntate dac el nu s-ar fi incruntat la ea.
-N-ar trebui s te plimbi aa,in halat.Clugriele nu te-au invat chiar nimic ?
Nu glumea.Ea ii indeprt mana.
-L-ai prins pe brbatul care se tara pe scri ? il intreb ea pe Caine.
-Da.
-Bravo,opti ea.Au intrat ca s aduc flori,adug ea dand din cap.Ar fi trebuit
s-mi dau seama...cand au adus vaze sus,dar eu...Toi o ateptau s termine
explicaia.Dup vreo dou-trei secunde,ineleser c ea nu va mai continua.
-Ce s-a intamplat cu cellalt ? intreb Caine.
-Colin 1-a aruncat pe fereastr.
-L-a prins Raymond,spuse Colin,lui Caine ii veni s rad,dar il vzu pe fratele
lui intinzandu-i capul spre Alesandra.Incuviin imediat,dand din cap.
-E bine c tim asta.
-Ar mai putea fi i alii,ascuni in vreo camer? intreb Alesandra.

-Nu,ii rspunse Colin.


-Valeii ti au verificat peste tot,spuse Caine ca s-o liniteasc.Nu mai sunt alii.
Lui Jade ii scp o exclamaie,atrgandu-i atenia soului.El se intoarse spre ea
i-i vzu lacrimile din ochi.
-Ce s-a intamplat,iubito ? intreb el in oapt.Ea ii indic un loc pe podea,in faa
ifonierului.Caine se intoarse,vzu rochia de nunt i scp o injurtur.
Alesandra nu era atent decat la Colin.Tocmai observase c era puin schimbat,
dar nu-i ddea seama de ce.
-Ne cstorim peste zece minute,Alesandra.Dac nu-i vine rochia,o s te
cstoreti aa.Caine,d-mi haina ta.Rochia e rupt.
-Nu cred c ar fi bine s ne cstorim astzi,opti Alesandra.
-Peste zece minute,repet Colin.Vzand cum ii incletase maxilarul,Alesandra
inelese c nu putea face nimic.Totui mai incerc o dat.
-Nu,anun ea rzvrtit.
-Ba da,spuse el aplecandu-se i privind-o foarte de aproape.Ea oft,apoi accept.
Colin era atat de incantat c in sfarit nu se mai impotrivea,incat o srut
apsat,apoi o intoarse i se indrept spre u.
-I-au stricat rochia de mireas,Colin,anun Jade.Alesandra izbucni in plans.Toi
crezur c era suprat din cauza rochiei,bineineles,dar adevratul motiv al
dezndejdii ei era altul.Abia acum vzuse ce schimbat era Colin.
-i-ai tiat prul.Furia din vocea ei il uimi pe Colin.Se intoarse,s-i vad
lacrimile iroindu-i pe obraji i simi imediat nevoia s-o mangaie.Dar de la
prima incercare de a se apropia,ea se retrase.Se opri,pentru ca ea s stea pe
loc.N-ar fi vrut din greeal s calce pe cioburile de sticl i nici n-ar fi vrut s-o
sperie.Alesandra trecuse printr-un adevrat comar,la care se aduga obinuita
nervozitate a zilei nunii,pe care majoritatea mireselor o triesc,i toate acestea o
fceau acum s se poarte neraional,gandi el.
Colin tia c n-avea convinge s coboare i s se mrite cu el,pan nu o va
calma.Aa c o ls s vorbeasc despre prul lui in locul adevratei probleme
care o preocupa.
-Da,spuse el pe un ton cat mai linititor.Mi-am tiat prul.Te deranjeaz ?
Ea aprob.
-Oh,da,m deranjeaz,spuse ea cu vocea tremurand de furie.De fapt chiar m
infurie.Alesandra inelese dup expresia lui c nu inelegea de ce era atat de
suprat.Era clar c nu-i mai amintea ce ii spusese cand il intrebase de ce
poart prul lung.Libertate.Da,asta-i spusese.Ii amintea fiecare cuvant.Prul
lung pan la umeri ii amintea c este un brbat liber.
Alesandra ii indrept atenia spre picioarele lui.
-De ce nu pori lanuri,Colin ?
-Ce tot spui ? intreb Colin,fr a-i putea opri exasperarea.

-E suprat din cauza rochiei,hotri Caine.


-Te rog,nu te amesteca,ii ordon Alesandra.Caine fu uimit de acest ordin.
Alesandra se purta acum ca o adevrat prines i il trata pe Caine ca pe unul
dintre supu ii ei.El nici nu indrzni s zambeasc,temandu-se ca nu cumva
amuzamentul lui s nu o enerveze i mai mult; era i mai furioas i amrat.
-Of,Doamne,uite ce m-ai impins s fac,ii spuse ea lui Colin.Ii incruci braele
i il privi un timp,apoi se intoarse spre fratele lui.
-Te rog s m scuzi c te-am repezit.De obicei nu las s se vad c sunt suprat,
dar omul acesta m face s uit regulile de aur ale maicii staree.N-a fi aa,dac
nu i-ar fi tiat prul.
-Omul acesta ? repet Caine cu un zambet.
-Ce reguli de aur ? intreb Jade,curioas.
-Nu eti suprat din cauza rochiei de mireas ?
-Demnitate i decen,ii explic Alesandra lui Jade,inainte de a se intoarce spre
Colin.
-Nu,nu din cauza rochiei.Ea inspir adanc i-i impuse s se calmeze.Colin se
purta ca un prostnac insensibil i renuna la libertate.Ei,n-avea importan.
-Dar sigur c sunt suprat din cauza rochiei.Ducesa se va supra cel mai tare.A
pltit o avere pentru rochia asta.I se va rupe inima cand va afla c rochia a fost
rupt.
-Deci eti ingrijorat pentru mama? intreb Colin,hotrat s ajung la fondul
problemei
-Nu asta am spus adineauri ? Colin,cum poi zambi in o asemenea imprejurare ?
N-am cu ce s m imbrac.
-Sigur.Dar nici nu-1 ls s termine.
-Vei promite c nu-i vei spune mamei tale,ceru Alesandra.S-i dai
cuvantul.Dac afl,o s-i strice plcerea.
-Nu-i voi spune.
Nu mai adug faptul c mama lui va observa oricum c Alesandra nu poart
rochia.Era prea agitat ca s se gandeasc la asta,gandi el i nu-i mai atrase
atenia.Alesandra le ceru i lui Jade i Caine s-i promit acest lucru.
Incuviinarea rapid a tuturor o liniti.Colin cltin din cap,nedumerit de
comportamentul ei ciudat.O prinse de umeri,o trase aproape de el i o srut.
Apoi ii ddu drumul i iei din camer.Fratele lui il urm.
-Pare cam nervoas,nu ? ii spuse Colin lui Caine.Fratele lui izbucni in ras.
-M intreb de ce,replic el cu asprime.Alesandra a fost maltratat,aproape rpit
de doi dintre cei mai nemernici pe care i-am vzut vreodat i cu siguran a fost
terorizat.A mai spus,totodat,intr-o manier foarte aparte c nu vrea s se
mrite cu tine i rochia ei de mireas e rupt in buci.Nu,zu,c nu-mi imaginez
de ce ar putea s fie nervoas.Lui Colin i se incovoiar umerii.

-A fost o zi grea,murmur el.


-Nu poate decat s se imbunteasc,prezise Caine sperand din toat inima s
aib dreptate.Nici unul dintre frai nu mai scoase nici un cuvant pan nu ajunser
in hol.In timp ce coborau scrile,ii schimbar hainele intre ei.Se potriveau
aproape perfect,cci lui Colin i se dezvoltase mult umerii in ultimii ani i acum
era aproape la fel de musculos ca i fratele lui.Colin vzu mulimea adunat in
salon,vru s treac dar se opri brusc i se intoarse spre Caine.
-Greeti.
-Nu o s se imbunteasc ? Colin cltin din cap.
-Ai spus c Alesandra nu vrea s se mrite cu mine. Greeti.Vrea.
Caine zambi.
-Deci i-ai dat seama c e indrgostit de tine.Fcuse aceast remarc sub forma
unui enun a unei stri de rapt,dar Colin rspunse de parc ar fi fost o intrebare.
-Nu,nu m iubete inc,dar m va iubi.Peste cinci ani dup ce voi face avere,ii
va da seama c nu a greit.Lui Caine nu-i venea s cread c fratele lui putea fi
atat de orb.
-Are deja avere,Colin.Are nevoie...s se cstoreasc,ii sfari Colin propoziia.
-Ce fac aici toi oamenii aceia ? schimbase desigur subiectul in mod
deliberat,Colin nu voia s se angajeze intr-o discuie aprins despre motivele
Alesandrei i nici nu inea in mod deosebit s se gandeasc la motivele sale
pentru care se cstorea cu ea.Ceremonia avu loc o or mai tarziu.Colin sttea
alturi de fratele lui,in faa preotului.Ateptarea miresei il chinuia.Era o
adevrat lupt ca s-i pstreze calmul i chiar simea o agitaie care il
ingrozea,pentru c se considera un om care ii stpanea firea intotdeauna.Nimic
nu-1 putea scoate din ale lui,ii spunea el.Dar,la naiba,recunoscu el,chiar c era
nelinitit,i sentimentul acesta ii era strin,incat nici nu tia cum s lupte
impotriva lui.O acuza pe Alesandra pentru lipsa lui de stpanire.Pan ce apruse
ea in viaa lui,numai gandul la cstorie il fcea s pleasc.
Acum,totui,nelinitea lui avea o cauz real.Dorea ca totul s se sfareasc,
inainte de a mai fii ceva.O mai putea pierde,inc.
-Pentru Dumnezeu,Colin.E o nunt,nu o inmormantare.Nu mai sta aa incruntat.
Colin nu avea chef s-i fac pe plac fratelui su.Era speriat de nenorocirile care
s-ar mai fi putut intampla.Ducele de Williamshire o conduse pe Alesandra in
salon.Il inea de bra pe duce,dar Colin nu avea ochi decat pentru ea.Pe msur
ce se apropia de el,Colin se linitea tot mai mult.Un sentiment de mulumire ii
alung ingrijorarea i cand ea ajunse lang el,nu mai era deloc incruntat.
Ea mai tremura de emoie.Purta o rochie de satin,cu o croial simpl,dar
elegant.Decolteul nu era adanc,dar era provocator.Nu purta nici o bijuterie,
nu inea flori in man i prul nu-i era strans.Buclele ce-i cdeau pe umeri erau
singura podoab de care avea nevoie.

Doamne,cat de mult ii plcea!Zambi cand vzu cat e de sfioas.Nu indrznea


s-1 priveasc i ii inea capul plecat.Nu-i ridic privirea nici cand tutorele ei o
srut pe obraz.i nu voia s-i dea drumul.Ducele trebui s-i dea mana de pe
braul lui i s i-o aeze pe braul lui Colin.
Mulimea,format din prieteni i membri ai familiei ii inconjur.Alesandrei ii
veni s fug.Se simea prins in capcan,era copleit i ingrozit de gandul c
fceau o greeal cstorindu-se.Incepu s tremure din ce in ce mai tare i
aproape c nu se mai putea stpani.Nu mai putea respira normal.Colin o lu
atunci de bra i o stranse cu fermitate.Ciudat,dar atingerea lui ii mai opri
tremuratul.Fetia de patru ani a lui Caine o ajut s-i alunge frica.Micua nu
vedea ce se intampl i se strecur prin lume ca s ajung lang Alesandra.Nu
lu in seam semnul fcut de mama ei i-i ridic manua ca s-o ia de man pe
Alesandra.Preotul tocmai ii deschisese cartea de rugciuni i privind in jos,o
vzu pe feti.Tui,ca s-i ascund zambetul.Alesandra nu era ins la fel de
stpanit.Arunc o privire spre fetia neastamprat,cu prul negru i izbucni in
ras.Era clar c Olivia se distra de minune.Arta ingrozitor.Partea de jos a fustiei
era plin de noroi i faptul c ii petrecuse o parte din timp alergand pe afar
avea o pat mare roie,de punch-cel pe care se pregtise s-1 serveasc dup
slujb-trecuse i prin buctrie.Earfa ii atarna pe old dar ceea ce o fcu pe
Alesandra s izbucneasc in ras fu funda mare,roz,ce-i prindea prul ii czuse pe
ochiul drept i,in timp ce-i zambea Alesandrei incerca s-l imping pamponul
inapoi pe cretet.Probabil c Jade avea palpitaii privind-o pe Olivia.Se aplec i
incerc s o prind pe fiica sa prin spatele lui Colin i al Alesandrei.Dar ea se
feri i chicoti incantat.
Alesandra lu msuri.Nu-i putea cura petele de pe fust,dar ii putea corecta
infiarea.Ii aranja earfa i fundi a pe cap.Olivia suport cu greu cele cateva
momente cat ii lua Alesandrei s fac ajustrile necesare,dar acum o lu din nou
de man.Ii indrept spatele i se intoarse spre preot.Nu indrznise inc s-1
priveasc pe Colin,dar intinse uor braul i-i atinse degetele.El inelese i o lu
de man.Acum era stpan pe sine.Nu-i tremur vocea cand rspunse la
intrebrile preotului.Observ c de indat ce deveni soia lui,Colin se liniti
vizibil.Privi in sus,i il vzu zambind.Sclipirea din ochii lui ii fcu inima s bat
mai repede.In cele din urm,totul luase sfarit.Colin ii intoarse incet faa i se
aplec s-o srute.Toi aplaudar i Colin ii mai ddu o srutare,fiind imediat
asaltat de musafiri ca s-i felicite.O inea pe Alesandra cu el.Nu voia s-o scape
din maini.O prinse de mijloc i o stranse lang el.
Alesandra nu reinu prea multe din petrecerea care urm.Mergea ca prin cea.Se
bu in sntatea lor in timpul mesei i dup aceea,dar nu putu reine nimic din ce
se spunea.Era inconjurat de familie,i faptul c o acceptaser imediat era cel
mai plcut i copleitor sentiment de fericire.In acelai timp sir Richards insist

s vorbeasc cu Colin i fratele lui il tot amana.Directorul nu se ls ins


Intr-un final accept,dar numai dup ce Alesandra rmase lang valeii ei.Caine
i Colin il urmar pe sir Richards.Vorbir,i in mai puin de cincisprezece minute
erau inapoi.
Ii gsi mireasa in salon,incercand s asculte trei discuii o dat.Marian Rose ii
cerea voie s mearg undeva,cineva o intreba cand o va vedea din nou,iar
tatl lui Colin povestea oricui asculta o intamplare amuzant din copilria fiilor
si.Alesandra era complet ameit.Colin hotri c era timpul s o duc acas.Ea
nu obiect,ba chiar pru uurat.Le luar douzeci de minute s mulumeasc i
s-i ia la revedere i,in sfarit,cand Colin ii pierdu rbdarea,se vzur in
trsur,in drum spre casa lui.Tcerea din trsur contrasta puternic cu nebunia
de la care plecaser.Colin ii intinse picioarele,inchise ochii i zambi satisfcut.
Se gandea la noaptea nunii.Alesandra sttea in faa lui.inuta ii era rigid i
mainile ii erau impreunate strans,in poal.i ea se gandea la noaptea nunii.
Colin deschise ochii i o vzu incruntat.Observ c-i frangea mainile.
-S-a intamplat ceva ? intreb el,bnuind despre ce era vorba.
-Ast sear...
-Da?
-O s insiti s imprim patul ?
-Da.Umerii i se lsar,sangele ii inghe in vine i,fir-ar s fie,prea disperat.
Lui ii veni s rad.Se stpani la timp i se simi ca un nemernic,pentru c se
distra pe seama disperrii ei.Era pur,evident speriat de necunoscut i era de
datoria-lui s-o ajute s-i inving teama,nu s i-o sporeasc.Se aplec in fa i ii
lu mainile intr-ale lui.
-Totul o s fie bine,ii spuse el optind rguit.
-Deci nu te intereseaz s renegociem ?
-Ce s renegociem ?
-Profiturile tale.El cltin din cap.Ea ii trase mainile dintr-ale lui.
-Alesandra,totul va fi bine,ii spuse el din nou.
-Mi-ai mai spus,rspunse ea cu glas stins,Dar n-am nici o garanie c ai
dreptate.N-ai cumva vreo carte care trateaz acest subiect,ceva ce s pot citi
inainte de a m culca?
El se ls pe spate,ii sprijini piciorul de bancheta din fa i o privi fix-spre
lauda lui,nu zambi.
-Ce fel de carte ?
-M gandeam c ai poate un manual...sau ceva in genul sta,explic ea.
Incerca s nu-i mai frang mainile pentru ca el s nu-i dea seama cat era de
nervoas.
-Ceva,acolo,care s-mi explice ce urmeaz s se intample,adug ea ridicand din
umeri,intenionat.Sunt puin curioas,tii.Inelese c era complet ingrozit.

Inclin din cap pentru a-i da impresia c ii crezuse minciuna,apoi intreb cu un


ton obinuit:
-N-ai spus c maica stare i-a spus tot ce ai nevoie s tii?
Mult timp ea nu-i rspunse nimic.Colin atept rbdtor.Alesandra se intoarse i
privi pe fereastr.Afar in intuneric,dar luna strlucea destul de puternic ca s
poat recunoate pe ce strad mergeau i s-i dea seama c aproape ajunseser
acas.Doar n-o s intre in panic,ii spuse ea.Era o femeie in toat firea i era
ridicol s fie aa tulburat.
-Alesandra,rspunde-mi,ceru Colin.Ea incerc s-i ascund stinghereala i s
par indiferent cand vorbi in sfarit:
-Maica stare a vorbit cu mine,intr-adevr,dar acum imi dau seama c nu mi-a
dat suficiente informaii.
-Ce i-a spus,mai exact? Nu dorea s continue discuia pe aceast tem i ii prea
ru c deschisese subiectul.
-Una,alta...opti ea ridicand din umeri.Dar Colin nu o ls.
-Ce inseamn una,alta ?
Trsura se opri in faa casei.Ea intinse mana spre manerul uii.Colin i-o prinse.
-Nu mi-ai rspuns inc,ii aminti el i-i privea fix mana care o acoperea pe-a
ei.Era cel puin de dou ori mai mare decat a ei i Doamne,Dumnezeule,cum de
nu se gandise pan acum,cat era el de mare fa de ea Nu se gandise c va
impri patul cu el,ii spuse ea.Cel puin nu ani la rand,pan cand ea se va
obinui cu ideea,..i cat de naiv i ignorant fusese !Alesandra se simi
dintr-o dat proast.Intr-adevr,ar fi trebuit totui s insiste s devin clugri.
-Maica stare a spus c nu sunt potrivit pentru sfanta via de la manstire.
Era un gand spus cu voce tare,care fu urmat de un oftat.
-Nu sunt destul de smerit.Aa mi-a spus.Incerca s schimbe subiectul
Dar,bineineles,Colin tia ce vrea ea.
-i ce i-a spus despre patul conjugal ? Cand rspunse in sfarit,ii privea din nou
mana.
-A spus c trupul unei femei este ca un templu.Uite,c i-am spus.Acum imi dai
drumul ? Vreau s cobor.
-Nu inc.Blandeea din vocea lui ii mai reduse stanjeneala.
-O s m faci s-i spun tot,nu ? El zambi cand o vzu atat de tulburat.
-Da,recunoscu el.O s te fac s-mi spui tot
-Colin,poate nu i-ai dat seama,dar subiectul sta m stingherete.
-Am observat.Alesandra percepu nota de amuzament din vocea lui,dar refuz
s-1 priveasc,pentru c tia c,dac il va vedea zambind,probabil c va incepe
s ipe.
-Tu nu eti stanjenit ? intreb ea.
-Nu.Incerc din nou s-i retrag mana,dar el o inu strans.Doamne,ce

incpanat era! Era sigur c n-o s-i dea drumul s coboare din trsur inainte
s-i fi explicat tot.
-Brbaii vor dori s se inchine acolo,izbucni ea.
-Unde ? intreb el,evident nedumerit.
-La templu,spuse ea aproape ipand.El nu rase.Ii ddu drumul la man i se ls
pe speteaza banchetei.Piciorul lui ii bloca ieirea,in caz c mai dorea s coboare.
-Ineleg,replic el.Ii pstr un ton cat mai neutru posibil,sperand c atitudinea
lui indiferent ii va uura suprarea.Obrajii ei roir de furie.Acum arta de
parc fusese ars de soare.Colin gsi inocena ei incredibil de plcut.
-i ce altceva i-a mai spus ? intreb el.
-C nu trebuie s-i las.
-S se inchine?
-Nu trebuie s las pe nimeni s m ating inainte de a m cstori,spuse ea dand
din cap.Maica stare m-a asigurat c dup aceea,se poate,pentru c rezultatul
unirii este vrednic de urmai nobil.Ii ridic privirea s-i vad reacia,ii observ
expresia de neincredere de pe fa i se gandi c nu inelesese prea bine.
-Un copil este rezultatul vrednic de laud.
-Asta am ineles i eu.Alesandra se sprijini de rezemtoare i-i concentr atenia
asupra faldurilor rochiei.Dup un lung minut de tcere,Colin vorbi din nou :
-A lsat deoparte cateva detalii,nu crezi ?
-Ba da,opti Alesandra.Se simea uurat c,in sfarit.Colin inelesese lipsa ei de
cunotine.
-Dac ar exista o carte sau un manual,a putea citi..
-N-am nimic despre subiectul sta in biblioteca mea,ii spuse el.Nici nu tiu dac
s-a publicat aa ceva.
-Dar sigur c...
-A,da,sunt unele cri,dar n-am de gand s-i ingdui vreodat s le citeti,spuse
el dand din cap.Nici nu se vand,se dau pe sub man.Colin intinse mana s
deschid ua,nedezlipindu-i privirea de pe faa miresei sale,care roise.
-Ce sugerezi s fac ? intreb ea privind in jos.El o prinse de brbie i o for
s-i ridice privirea.Ochii ei albatri erau umbrii de ingrijorare.
-Sugerez s te increzi in mine.Sunase mai mult ca un ordin decat ca o
sugestie.Ea se hotri s se incread,totui,in el,pentru simplul motiv c nu avea
alternativ.Ddu din cap.
-Bine,atunci.O s m incred in tine.Acceptarea ei rapid ii fcu plcere.Colin
inelegea de ce dorea ea s tie dinainte exact ce avea s urmeze.Era o
posibilitate a Alesandrei de a deine controlul.Cu cat tia mai mult,cu atat i-ar fi
fost mai puin fric.Obiceiul era ca tinerele s obin informaiile acestea de la
mamele lor,desigur.Cel puin aa credea Colin.Presupunea c mama lui vorbise
cu Catherine despre cstorie,dar mama Alesandrei murise inainte ca fiica ei s

aib varsta necesar pentru asemenea cunotine.


Aa c una dintre clugrie incercase s preia aceast sarcin.
-Cai ani are maica superioar ? intreb el.
-Arat cam de optzeci,dar cred c e mai tanr,replic Alesandra.N-am indrznit
niciodat s-o intreb.De ce intrebi ?
-Aa...Alesandra,o s-i explic tot ce trebuie s tii spuse el,revenind la subiectul
de baz.Blandeea din vocea lui avu efectul unei mangaieri pe obraz.
-O s-mi explici ?
-Da,promise el distrat.
Incerc s i-o imagineze pe btrana clugria explicandu-i Alesandrei despre
via,folosind cuvinte descriptiv precum templu i inchinare.i-ar fi dorit
s
fi fost atent ca s asculte discuia.Alesandra vzu sclipirea din ochii lui Colin i
imediat crezu c naivitatea ei il amuza.
-Imi pare ru c m port aa...fr experien.
-Chiar n-ai experien,ii reaminti el,bland.
-Da,i imi pare ru.Colin rase.
-Mie nu.
-Chiar o s-mi rspunzi la toate intrebrile ? intreb inc nesigur c el o
credea.N-o s omii nimic ? Nu-mi plac surprizele.
-N-o s omit nimic.Ea oft i incet s mai frmante in maini materialul
rochiei.Promisiunea lui Colin a ajutase s-i inving frica.Nici nu-i mai psa
dac el ii considera amuzant stanjeneala.Va afla de toate informaiile necesare
i asta era tot ceea ce conta.Uurarea o umplu de gratitudine.
-Pi,atunci totul va fi minunat,anun ea.N-ar trebui s coboram din trsur ?
Colin aprob.Sri primul din trsur,apoi se intoarse s-o ajute pe Alesandra.
Raymond i tefan erau ingrijorai pentru Alesandra.De-abia ateptau s-o vad
inchis sub cheie.Flannaghan se invartea prin faa uii,ateptand s-i salute
stpana.O ajut s-i scoat pelerina,i o aranj pe bra i apoi o felicit clduros.
-Dac dorii s urcai acum,v pregtesc baia,ii suger el.
Gandul unei bi fierbini,tihnite,dup toat agitaia zilei,o incant.Ar fi fost a
doua in ziua aceea,dar maica stare ii spusese c a fi curat era echivalentul
sfineniei,aa c nu se gandi c ar fi decadent.
-Colin i cu mine vom sta de vorb in birou,ii spuse ea lui Flannaghan.Voi face
baie dup aceea.
-Mai bine f baie intai ii suger Colin.Trebuie s m uit la nite acte.
-Minea,bineineles.Colin nu avea nici cea mai mic intenie s lucreze in
noaptea nunii,dar se gandi c o baie ar ajuta-o pe Alesandra s se relaxeze,
pentru c se vedea c avea nevoie de aa ceva.Fusese o zi mult prea agitat
pentru ea i,dei prea mai puin ingrijorat i mai stpan pe ea,Colin tia c

starea ei era inc foarte fragil.


-Cum doreti,accept Alesandra i se intoarse s-1 urmeze pe majordom.Colin
venea imediat in spatele ei.
-A fost o nunt frumoas ? intreb Flannaghan.
-O,da,rspunse Alesandra.Nu-i aa,Colin ?
-Era cat pe-aci s fii rpit,ii aminti el.
-Da,dar in afar de asta,totul a fost minunat,nu-i aa?
-i inspimanttor.
-Da,dar...
-i-au distrus rochia de mireas.Alesandra se opri pe ultima treapt de sus i se
roti spre el.Nu-i plcea c i se aminteau toate acestea.
-Orice mireas vrea s cread c nunta ei a fost perfect,ii spuse ea.
-Atunci,a fost perfect,ii rspunse el fcandu-i cu ochiul.Ea zambi mulumit.
Flannaghan atept pan cand rmase singur cu Alesandra in dormitorul ei ca s
afle toate detaliile.Raymond ii aduse mai multe glei cu ap fierbinte pentru
baie.El i majordomul ii despachetase bagajele i pregtise o cma de noapte
alb i un halat,pe care le puse pe pat.Alesandra nu se grbi s ias din baie.Apa
fierbinte o relax i o ajut s uite toate grijile.Ii spl prul cu un spun cu
miros de trandafiri i apoi se aez in faa cminului s i-1 usuce.Nu se
grbea,pentru c tia c soul ei lucra i probabil nu-i ddea seama de trecerea
timpului.De-abia dup mai mult de o or,se hotri s-i intrerup lucrul.Prul ii
era uscat,dar dup ce-i puse halatul,petrecu zece minute pieptnandu-se.Csca
des; baia fierbinte i apoi cldura focului o moleiser,dar nu voia s adoarm
inainte de a auzi explicaia lui Colin.
Travers holul spre birou,btu la u i intr.Colin nu era la birou.Alesandra
nu-i putea da seamn dac se retrsese la el in dormitor sau coborase in
salon.Hotri s-l atepte,gandindu-se c el ar dori s stea de vorb acolo,aa c
se apropie de birou i lu o foaie de hartie.Tocmai lua un toc i o climar,cand
el apru in u.Alesandrei i se tie respiraia.Colin fcuse i el baie.Prul ii era
inc umed.Nu era imbrcat;purta doar o pereche de pantaloni negri,ai cror
nasturi nu erau incheiai.Avea un trup foarte puternic,iar muchii ce se conturau
pe pielea bronzat ii aminteau de o panter.Fiecare micare ii punea in eviden
musculatura perfect.Pieptul ii era acoperit cu pr carlionat,de un negru
mat,rrit spre alocuri.Alesandra nu indrzni s priveasc mai jos.Colin se sprijini
de tocul uii,ii incruci braele pe piept i ii zambi.O uoar roea imbujora
obrajii Alesandrei.Impturea foaia de hartie pe care o inea in maini i incerca
din rsputeri s se poarte degajat;Colin inelese c nu trebuia s-o bruscheze,dac
nu voia s-o sperie.Era o treab dificil pentru el.Nu mai fcuse dragoste cu o
fecioar dar i simpla apariie a Alesandrei,in halatul ei alb,trimitea deja fiori in
tot corpul.Era excitat doar privind-o.Ii concentr privirea asupra gurii ei,

gandindu-se la ce senzaie i-ar da buzele ei dulci i senzuale.


-Colin,la ce te gandeti ? Se gandi c n-ar fi o idee bun s-i spun adevrul.M
gandeam ce vrei s faci cu foaia aia de hartie.Alesandra se simea atat de
incurcat,incat trebui s-i aplece privirea spre maini pentru a inelege ce voia el
s spun.
-Notie,rspunse ea brusc,cu o inclinare a capului.
-Notie?se mir el.
-M-am gandit s-mi iau notie,in timp ce-mi explici,este ceva important.Ai ceva
imptriv,Colin ? Seriozitatea din vocea ei ii domoli amuzamentul.
-Cat eti de organizat! spuse el.
-Mulumesc pentru apreciere,zambi ea.Tata a fost cel care m-a invat cat de
important este s fii organizat.Maica stare s-a ocupat de educaia mea.Dac ar
fi putut s-i stpaneasc emoia!
-i cai ani aveai cand a murit tatl tu ? Unsprezece.
-Ce ii mai aminteti?
-Imi amintesc tot ce m-a invat.Aa ii artam preuirea mea i m-am simit
minunat in timpul pe care l-am petrecut impreun.Ii fcea plcere s-mi
vorbeasc despre afacerile lui,iar mie imi fcea plcere s-l ascult.M bucuram
c eram inclus in lumea lui.
Foaia de hartie se transformase intr-un ghemotoc in mainile ei i Colin se indoia
c ea ii ddea seama de asta.
-N-o s scriu decat cuvintele cheie,promise ea.
-N-ai nevoie s-i notezi nimic,o asigur el cltinand din cap.O s reii tot ce o
s-i spun.Colin era mandru de el.Simea nevoia s rad dar reui s se
stpaneasc.
-Bine,atunci,spuse ea.Se intoarse spre birou i puse la loc foaia de hartie i abia
atunci ii ddu seama c o mototolise.Arunc hartia in coul de gunoi i se
intoarse spre el.Cldura din privirea lui ii ddu fiori de plcere,i zambetul din
colul gurii lui ii fcu inima s bat puternic.Respir adanc i-i ordon s se
calmeze.
Doamne,ce frumos era i fr s-i dea seama,ii spuse gandul cu voce tare.
Colin rase,dar amuzamentul lui nu o supr i se trezi zambind i ea.
-Pentru un balaur,il tachin ea.Privirea lui insistent o emoiona i simi un gol
in stomac.Simea nevoia s fac ceva cu mainile i i le stranse impreun.
-O s stm de vorb,acum ?
-Toate la timpul lor,anun el.Tocmai mi-am dat seama c nu te-am srutat aa
cum trebuia,la nunt.
-Nu? El cltin din cap i apoi ii fcu semn cu degetul s se apropie.Ea travers,
incet,camera i se opri in faa lui.
-O s m srui acum ? intreb ea in oapt.

-Da,spuse el trgnat.Se desprinse din cadrul uii i se apropie de ea,o fcu s


se simt foarte mrunt pe lang el.Instinctiv,Alesandra fcu un pas inapoi.
Dar se opri pe dat.Doar nu fugea de Colin,gandi ea,i,la urma urmei,chiar dorea
s fie srutat-de Colin.Aa c fcu un pas inainte.
-Imi place cum m srui,opti ea.
-tiu,rspunse el zambind arogant, tia c era emoionat; nu avea nici cea mai
mic indoial in privina asta i ii plcea stanjeneala ei.
-De unde tii ? intreb ea,gandindu-se s-i spun ceva indiferent,dup ce-i va
auzi rspunsul.
-Felul in care rspunzi la srutul meu imi arat c ii face plcere s te ating.
Alesandra nu gsi nimic inteligent de replicat i de fapt nici nu se prea mai putea
concentra-bineineles din cauza lui Colin.Cldura din privirea lui o emoiona
prea mult.Ii simi mainile atingandu-i mijlocul; privi in jos i il vzu
desfcandu-i cordonul.Incerc s-1 opreasc,dar pan s-i prind mainile,el ii
scosese deja halatul.
-De ce ai fcut asta ?
-Eti foarte cald.
-Ah !Halatul czu pe covor.Cmaa de noapte era indeajuns de transparent
pentru ca el s ghiceasc formele dulci ale corpului ei.Stanjenit,incerc s se
adposteasc de privirea lui.Colin o trase spre el i o stranse puternic in brae.
-Strange-m in brae,Alesandra.Ii incolci braele in jurul gatului lui i el se
aplec spre ea i-i muc uor buzele.Limba lui urm conturul buzei de sus iar
ea se prinse mai puternic de el,ridicandu-se pe varfuri,pentru a-1 sruta mai
puternic.Sanii strivii de pieptul lui in stransoarea imbririi ii provocar o
senzaie ciudat fcand-o s suspine.Nu era o senzaie neplcut;sanii ii simea
foarte tari i i se pru ciudat,dar incanttor.Se trase din nou lang el ca s-i simt
din nou atingerea,dar o fcu uor pentru ca el s nu-i dea seama c o face
intenionat.Nu dorea s o cread prea indrznea.Dar era indrznea,cci
cldura arztoare a trupului lui era asupra ei ca un afrodisiac i i se prea c nu
este destul de aproape de el.Amintirile acelea,foarte uoare,o innebuneau i voia
mai mult chinul acela.Grbit,ii prinse prul in maini,spunandu-i fr cuvinte,c
atepta mai mult.In sfarit,gura lui o acoperi pe a ei,intr-o srutare bland,ca o
mangaiere i ii simi limba atingand-o pe a ei incet,fr nici o grab,fr s o
foreze catui de puin.Colin aprinse in ea focul pasiunii.
Geamtul ei uor ii ddu de tire c se simea foarte bine.Se trase puin inapoi,ii
vzu dorina arztoare din ochi i tiind-o oglindit in ochii lui,gemu i el.
-Atat de dulce,opti el aproape atingandu-i gura.Primete-m,porunci el,rguit.
Nu avu rbdare ca ea s se supun i-i aps brbia s-o fac s-i deschid gura.
Limba lui ptrunse inuntru,se retrase pentru a ptrunde din nou.Ea il accept,
docil i rspunsul ei inocent il fcu s uite c nu trebuie s se grbeasc.Ii era

foame de ea i nu se mai putea gandi.Gura lui se apleca din ce in ce mai puternic


i mai repede asupra gurii ei i jocul acesta amoros-indrzne din partea lui,timid
din partea ei-ii fcu pe amandoi s se cutremure de dorin.Alesandra era prea
copleit de focul dorinei pe care Colin il aprinsese in ea,pentru a-i mai fi team
de ce avea s urmeze.Nu mai putea gandi;rspundea,o strangea lang el.
Incontient atat de ceea ce fcea ca i cum ceea ce fcea el ii trecea neincetat
degetele prin prul lui.Colin simi c i pierde orice urm de control cand incepu
s suspine i trupul ei ii atinse penisul in erecie.Srutul lui era carnal,lacom.
Pasiunea se transform in instinct primar; foamea lui o starni pe-a ei.
Srutul prea nesfarit i totui prea scurt.Colin o trase inapoi i ii vzu gura
inroit i umed de srutrile lui.Ii simea inc aroma,dar nu-i era de ajuns.
Alesandra se prbui la pieptul lui i-i ascunse faa sub brbia lui,respirand
sacadat.Colin o lu in brae i o duse in dormitorul lui.O aez pe pat i se aez
lang ea,privind-o.Privirea lui,incrcat de dorin,o inclzi i o fcu s tremure
in acelai timp.Era ameit de srutrile lui,dar ii reveni cand vzu c-i scoate
pantalonii,inchise ochii i incerc s se ridice.Dar Colin i-o lu inainte,ii scoase
repede pantaloni i veni in pat,lang ea,inainte ca ea s se ridice.
O prinse de cmaa de noapte al crei material se rupse i o trase din nou lang
el.Intr-o clip cmaa de noapte era complet indeprtat i Colin o acoperea cu
tot trupul.Alesandra deveni rigid i incordat.Colin ii desfcu picioarele cu
genunchiul,apoi puse stpanire pe ea,aa cum ii imaginase in visele lui,inc din
prima clip cand o iubise.Membrul su in erecie presa carlionii mtsoi dintre
picioarele ei i senzaia era atat de plcut,incat Colin gemu incet
Realitatea era chiar mai incanttoare decat fantezia,cci incercase s-i
imagineze cat de neted i catifelat era i cat de plcut va fi atingerea ei; sanii
ei erau mai presus decat i-i imaginase el i nu fusese in stare s-i imagineze
mimica plcerii de a o simi tremurand in braele lui.
Niciodat nu se simise atat de fermecat.
-Colin,n-ar trebui s discutm,acum ?
Se sprijini in cot i o privi.Ochii ei oglindeau ingrijorarea,ai lui,victoria.
-Categoric,rspunse el,prinzandu-i faa in maini pentru a o ine nemicat i o
srut ptima,indelung.Ea incepu s tremure,plin de dorin.Nu se putu abine
s nu-i pun braele in jurul lui,s-i simt cldura cat mai aproape de ea.Ii atinse
picioarele cu tlpile,i dintr-o dat nu-i mai era de-ajuns s-1 in doar in
brae,simea nevoia s-1 ating,s-1 mangaie.Mainile ei urcar intr-o micare
uoar pe spatele lui i apoi alunecar intr-o parte pe brae.Micarea ei era
uoar ca un zbor de fluture i,totui,era cea mai erotic mangaiere pe care Colin
o simise vreodat.I i concentr atenia asupra gatului ei,i ea ii intoarse incet
capul pentru a-1 lsa s o srute.Dinii lui ii mucar incet lobul urechii,fcand-o
s se cutremure de cascada de senzaii ce ii strbteau trupul.

Alesandra incepu s se mite,cerand,tcut,mai mult.El ii schimb poziia i


incepu s o srute pe gat,coborand incet ctre adancitura dintre sani.Pielea ei
mirosea a trandafiri i a femeie.Era o combinaie ameitoare;Colin ii simea
parfumul dulce i apoi o atinse cu limba,dorind s-o i guste.Ii lua prea multe
liberti cu trupul ei,dar Alesandra gandi c ar muri dac s-ar opri.Mainile lui ii
cuprinser i imediat dori i mai mult.Nu inelegea sentimentul de frustrare ce
cretea in ea.Simea ceva rupandu-se in ea,cand Colin ii atinse sfarcurile sanilor
cu limba i ea ip de surpriz i plcere.Era prea mult,nu mai putea suporta,i
senzaia era extraordinar.Mainile ii czur in lturi,ii stranse pumnii,
agandu-se de cearaf,incercand s se rein de furtuna de senzaii ce se
dezlnuise in ea.
-Colin ! strig ea suspinand i agandu-se crispat de el.
Dar el se ocupa insistent de sfarcul ei,innebunind-o.Ii simea mainile alergandu-i
pe tot trupul i,respiraia grbit,incepu s geam.Apoi gura lui o prinse din nou
pe-a ei,mana ii alunec printre carlionii mtsoi ce-i adpostea virginitatea.
Incerc s-l opreasc,dar nu reui.Degetele ii ptrunser incet prin deschiztura
ingust i umed,apoi se retraser.Cu varful degetului mare ii atinse exact locul
care tia c o va aaa cel mai mult.Degetele lui continuar s-o dezmierde i s-o
excite cand ea nu mai dori decat s-i gseasc implinirea.Colin nu mai
cunoscuse nici o femeie care s-i rspund cu atata sinceritate i faptul acesta il
impiedic s se controleze
-Iubito,eti prea incordat,opti el rguit.Dar ea nu-i mai putea urmri
cuvintele.
-M doare.Te rog...Nu inelegea ce vrea de la el,dar inelegea c va muri dac el
nu va face ceva care s-i uureze acel dulce chin.
Colin spera din tot sufletul c ea era pregtit pentru a-l primi,ii lu braele i i le
puse in jurul gatului,ii indeprt i mai mult coapsele i apoi mainile lui o
prinser de sub olduri,ca s-o in cat mai lipit de el.O presa incet,oprindu-se
cand intalni bariera virginitii i el incerc s-o depeasc,impingand uor.Nu
reui.Avea dinii strani i respira foarte greu,de parc alerga.
Plcerea era atat de intens incat aproape nu mai putea rezista pasiunii.tia c o
doare.Alesandra ip i vru s se indeprteze.
-Iubito,va fi bine,incerc el s-o liniteasc.
Durerea nu ine mult.ine- m strans.Oh,iubito,nu te mica aa...tu nu
incercand s n-o foreze,nu fcea decat s-i prelungeasc ...i el simea c
innebunete.Fruntea ii era acoperit cu broboane de transpiraie i tia c ii va
iei din mini dac nu se va ingropa in ea.
Ii schimb puin poziia,ii ridic oldurile i apoi cu o zvacnire puternic,o
ptrunse adanc.Ea ip:acum durerea fu atat de intens ca i plcerea.Incerc din
nou s-1 indeprteze.Dar apsarea lui nu o lsa s fac nici o micare.Intrarea lui

era acum complet i se potriveau extraordinar de bine.Colin rezist nevoii


puternice de a se trage puin,pentru a o putea ptrunde din nou,cci dorea s-i
dea timp s se obinuiasc.Unghiile ei ii lsar dare roii pe spate i inelese c
dorea s-1 fac s-i dea drumul,nu s o srute din nou,dar ea ii intoarse faa.Aa
c o srut pe gat,apoi pe obraz,strduindu-se din rsputeri s-i pstreze
controlul pan ce reuea s reaprind in ea dorina.Faa ei era inundat in lacrimi
i suspina incet.
-Nu plange,iubito.Imi pare ru.Doamne,trebuia s mai stau,dar in cateva minute
totul va fi bine.Eti atat de stramt.Strange-m in brae,iubito.Strange-m in
brae.Glasul lui o liniti mai mult decat cuvintele pe care i le spusese.Durere i
plcere; era nedumerit de senzaii atat de opuse,incat nu tia ce s fac.Ar fi
vrut s se opreasc,dar ar fi vrut s rman aa.Nu tia ce se intampla.Trupul ei
cerea s fie eliberat; dar de ce? Nu tia,Brusc simi nevoia s se mite; corpul ii
cerea asta.
-Vreau s m mic,opti ea aproape imperceptibil.Colin se sprijini in coate i o
privi.Ochii ei strluceau,lcrimai,dar mai important era c incetase s plang,
-Nu vreau s m mic.Vreau s m retrag i apoi s intru din nou.Vocea lui era
aspr de emoie.Instinctiv,Alesandra il stranse in brae.Se hotri s incerce din
nou,ca s se lmureasc acum c va fi mai puin dureros.Cu cateva clipe inainte
avusese impresia c va muri de durere,dar acum senzaia nu mai era la fel de
intens i cand incepu s se mite in braele lui,nu mai simi nici un pic de
durere.Plcerea pe care o simi o surprinse.
-Incepe s fie...plcut.Era permisiunea de care avea nevoie.Stpanirea lui
ced.Gura lui o acoperi pe-a ei intr-un srut lacom.Se retrase incet i apoi o
ptrunse adanc.Ritualul imperecherii il consum total,iar cand ea se stranse
lang el i-i ridic bazinul pentru a-1 primi,Colin ii ingrop faa in adancitura
dintre umrul i gatul ei,gemand puternic.Presiunea cretea in el i era minunat.
Nu mai cunoscuse niciodat aa ceva pan atunci,Alesandra era un foc mistuitor
in braele lui,iar rspunsul ei slbatic,deschis,il rscolea.Alesandra nu ascundea
nimic din ceea ce simea i aceast sinceritate il fora i pe el s fac la fel.Patul
scar aia,la fiecare micare a lui.Colin nu se mai gandea decat la senzaia
amandurora de implinire.Alesandrei ii trebui mult s revin la realitate,se lipi
de soul ei i se ls purtat de valul plcut al cedrii.Ii spunea c atata timp cat
il va ine pe Colin in brae,era in siguran.Nu va trebui s se strduiasc s-i
piard controlul.El va avea grij de ea.Alesandra inchise ochii i se ls invadat
de incanttoarea minune a nopii lor.Nu se mai simise niciodat atat de
liber,atat de implinit.Deznodmantul veni repede.Ea fu prima care simi
culmea plcerii i cand,instinctiv,il stranse puternic in brae lipindu-se de el,el
ajunse la orgasm.Colin tria,ins,un sentiment opus.Era zguduit de ceea ce i se
intamplase,pentru c niciodat pan atunci nu-i pierduse orice urm de

control.Niciodat.Coapsele ei mtsoase ii alungaser toate gandurile.Era


inocent,el experimentat,i totui ea reuea s-l lase fr nici un fel de
aprare.Nu se putuse abine nici la sfarit,cand amandoi atingeau implinirea,el
fusese la fel de mult la dispoziia ei pe cat fusese ea la dispoziia lui.i mai
ales,niciodat nu mai fusese atat de bine.Era ingrozit.
Pentru prima oar in via,se simea vulnerabil.
Erau inc unii cand Colin se retrase incet,inainte ca atingerea ei s-l starneasc
din nou.Stranse din dini de plcere in timp ce fcea aceast micare.Nu avea
inc puterea s se indeprteze de ea,dar tia c apsarea lui o strivea.Braele ei
erau incolcite de gatul lui i el i le indeprt cu blandee.Dorea s-o srute pe
gat;ii simi btaia repezit a inimii i aceasta ii ddea o arogant satisfacie
masculin-nici ea nu-i revenise complet.
Se intinse apoi pe spate,departe de ea.Respir adanc i inchise ochii.Avea inc
pe buze gustul pielii ei i aproape c se simea din nou excitat.Alesandra se
reculese,in sfarit,i se intoarse spre el.Se ridic intr-un cot i-l privi.
-Colin ? opti ea.Te simi bine ? Colin intoarse capul spre ea i,intr-o
clip,expresia feei i se schimb.Nu voia s-i arate c era vulnerabil.Ii zambi i
incepu s-o mangaie pe obraz.Ea ii inclin capul,uimit de mangaierea lui.
-Eu ar trebui s te intreb dac te simi bine,spuse el.Acum ii prea c se simte
excelent.Ochii ii sclipeau de la urmele srutrilor lui,prul ii era adunat pe
mainile lui Colin i se prea c era cea mai atrgtoare femeie din lume.
-Te-a durut,nu-i asa ? Ddu incet din cap,i roi dar observ c el nu prea prea
ingrijorat din cauza asta.El rase.Apoi o stranse in brae.
-Este cam tarziu s te simi ruinat,nu crezi ? Sau ai uitat ce slbatic erai
adineauri? Nu uitase.Roi pan-n varful urechilor,amintindu-i reacia ei
nestpanit,Colin se amuza copios,Dar ei nu-i psa c radea de ea.I se
intamplase cel mai incanttor lucru din lume i nimic nu-i putea strica bucuria.O
cald implinire o invluia inc,fcand-o s se simt fericit i moleit.
-N-am fost prea demn,nu ?
-Vrei s spui c n-ai fost demn cand m-ai rugat s nu m opresc ? intreb
el,mangaind-o uor i lene pe fa.
-Chiar aa am fcut,nu-i aa ? Mirarea din vocea ei il fcu s zambeasc.
-Da,spuse el trgnat.Chiar aa.
-A fost plcut,nu ? intreb ea oftand.
-A fost cu mult mai mult de-atat,rase el.Cateva minute se scurser in linite.El fu
cel care rupse aceast linite cscand zgomotos.
-Colin ? Am...am.Nu reuea s-i termine intrebarea.Propria ei vulnerabilitate o
fcea prea timid ca s intrebe dac se purtase bine dar Colin tia ce atepta ea.
-Alesandra? Modul in care ii pronunase numele ii prea o mangaiere.
-Da?

-Ai fost perfect.


-E drgu din partea ta s spui asta.Se simi relaxat i inchise ochii.Se liniti
razand incet i ascultandu-i btile inimii.O man ii mangaia spatele,iar cealalt
o atingea uor pe gat i aproape adormise cand il auzi pronunandu-i numele.
-Hmmm?
-Vrei acum s incep s-i explic ? intreb Colin Atept cateva minute s-i
rspund,apoi ii ddu seama c ea adormise.Ii rsfir degetele prin prul ei i
lipsi puin s-o srute pe cretet.
-Corpul unei femei este ca un templu,opti el.Nu se atepta la un rspuns i nici
nu primi vreunul.Trase cuverturile peste ei,ii stranse mireasa in brae i inchise
ochii.Ultimul gand care-i trecu prin minte,inainte s adoarm,fu s zambeasc.
Starea avusese dreptate cand ii spusese Alesandrei c brbaii vor dori s se
inchine la templu,el fr nici o indoial,o fcuse.
Nu era nebun i nici nu-i pierduse minile.Mai avea inc judecat.Dar hotrase
s nu o ia in seam.Da,tia c nu orice femeie.Ii mai psa inc sau cel puin ii
psase atunci,prima dat cand il respinsese i merita s moar.Furia fusese cea
care condusese mana i pumnalul.El nu dorise decat s-o ucid.Nu se ateptase la
graba aceea,nu tiuse cat de puternic se va simi,i invincibil.Se putea opri.
Ridic paharul i sorbi indelung.Se va opri,dispreuindu-se parc arunc furios
paharul in cmin.Cioburile de sticl se imprtiar pe jos.Intinse mana s ia
sticla in timp ce-i scanda promisiunea de a se opri.
CAPITOLUL 9
Alesandra se trezi tarziu in dimineaa urmtoare,Colin nu mai era in dormitor.
Dar asta era foarte bine,pentru c nu-i dorea s-o vad in starea in care era.Era
inepenit,o dureau toate i oft ca o btran cand se ddu jos din pat.Nici nu era
de mirare c se simea aa se gandi ea,cand vzu petele de sange de pe cearaf.
Se incrunt,ingrijorat i enervat.Nimeni nu-i spusese nimic despre asta.Oare
era normal s sangereze ? Dac nu era normal ? Dac Colin ii fcuse ceva care
nu se mai putea vindeca ?
Incerc s nu intre in panic i rezist pan incepu s se spele.Dar o nou
sangerare o sperie.i se simea foarte jenat.Nu voia ca Flannaghan s vad
petele de sange cand va schimba aternutul,aa c desfcu ea patul.
Alesandra continu s fie nelinitit in timp ce se imbrc.Ii puse o rochie de
un albastru pal,cu nasturi asortai,din piele.Rochia avea o bordur alb in
decolteului ptrat i in jurul manetelor.Era o rochie foarte feminin i era una
dintre cele preferate ale Alesandrei.I i perie apoi prul i cobori s-1 caute pe
soul ei.Prima lor intalnire,dup intimitatea nopii trecute avea s fie foarte
jenant pentru ea i voia s treac de acest moment cat mai repede.Dac se
strduia,era sigur c va reui s-i ascund stanjeneala.
Colin era in birou.Ua ce ddea spre coridor era deschis i Alesandra rmase in

u,intrebandu-se dac s-l intrerup din lucru sau nu.Simindu-i probabil


privirea,el ii ridic ochii,incruntat inc datorit concentrrii asupra scrisorii pe
care o citea,Dar expresia i se schimb rapid,i privirea lui deveni plin de
blandee cand ii zambi.Nu era sigur,dar avea impresia i ea c-i zambea.
Doamne,Dumnezeule,oare nu va reui niciodat s se obinuiasc cu prezena
lui in preajma ei ? Era un brbat atat frumos! Umerii lui ii preau i mai lai
acum,prul negru,pielea i mai bronzat.Cmaa alb pe care o purta ii accentua
farmecul,contrastand puternic cu pielea.Privirea ii rtci pe buzele lui i dintr-o
dat se simi inundat de amintirea senzaiei pe care i-o ddeau srutrile lui.
Alesandra ii cobori privirea asupra brbiei lui.Nu voia s se vad cat de
stanjenit se simea.Dorea s fie senin i sofisticat.
-Bun dimineaa,Colin !Vocea ii era rguit i faa ii luase foc.Retragerea prea
singura soluie.Va avea s dea ochii cu el mai tarziu,cand va fi in stare s se
controleze.Vd c eti ocupat,spuse ea grbit,vrand s ias.O s cobor.Se
intoarse i se indeprt.
-Alesandra.
-Da.
-Vino incoace.
Alesandra se intoarse i se opri din nou in u.Colin se ls pe speteaza
scaunului i ii fcu semn cu degetul s se apropie.Alesandra ii indrept
umerii,se for s zambeasc i intr in camer.Se opri lang biroul lui.Dar nu
asta voiael i-i fcu semn s vin lang el.Pstrandu-i atitudinea demn,ea ocoli
biroul i se apropie de el.Colin nu-i inchipuia cat era de stanjenit,gandi ea.El o
privi indelung.
-Vrei s-mi spui ce te frmant ?
-Eti un om greu de inelat,remarc ea.
-Da dar cum tu n-o s incerci niciodat s m ineli,asta n-are nici o importan,
spuse el incruntat.
-Aa este.Colin mai atept cateva clipe.i cum ea nu-i spuse nimic o mai
intreb din nou.
-Spune-mi ce te nelinitete.Ea ii plec privirea in pmant.
-Este...m simt jenat s te vd dup...
-Dup ce?
-Noaptea trecut.Obrajii ei se imbujorar uor.Colin gsi reacia ei incanttoarei
excitant.O lu in brae,o prinse de brbie i ii zambi.
-i ? o indemn el.
-La lumina zilei,amintirea a ceea ce am fcut noi azi-noapte m ruineaz.
-Pe mine m face s te doresc din nou.Ochii ei se mrir la auzul unei astfel de
mrturisiri.
-Dar nu poi.

-Ba,sigur c pot,spuse el vesel.


-Eu nu pot,opti ea,cltinand din cap.
-De ce nu poi ? se incrunt el.
-Nu-i de ajuns s-i spun c nu pot ? intreb ea.
-La naiba,sigur c nu-i de ajuns.
-Imi ingreunezi situaia,spuse ea plecandu-i capul.Dac mama mea ar fi aici,a
vorbi cu ea,dar aa...Nu mai continu.Tristeea din vocea ei il fcu s-i piar
enervarea.Alesandra era ingrijorat de ceva i trebuia neaprat s afle despre ce
era vorba.
-Poi s-mi spui mie,zise el,Sunt soul tu.Nu trebuie s avem secrete unul fa
de cellalt.i-a plcut cand am fcut dragoste,adug el.Ii prea ingrozitor de
arogant.
-Poate,replic ea,numai ca s-1 inepe.
-Poate ? exclam el exasperat.Te-ai topit in braele mele,opti el.Amintirea
acelor momente ii inspri chipul.Ai uitat chiar atat de repede ?
-Nu,N-am uitat Colin.M-a durut.Acum ii spusese i atepta ca el s-i cear s
continue,pe urm ii va spune de rana ei,iar el va inelege de ce nu trebuia s-o
ating.
-Iubito,tiu c te-a durut.Cldura din vocea lui,atat de aspr,o fcu s se infioare.
Se aez mai bine la el in bra e i el o lu imediat de olduri,ca s-o in
nemicat.Cci,ea nu avea nici cea mai mic idee ce simea el,cand o inea in
brae,lipit de el.Era deja excitatAlesandrei ii pieri stanjeneala.Era enervat c
soul ei era atat de aspru; nu avea nici o remucare.Impresia de enervare de pe
faa ei il fcu s zambeasc.
-Iubito,incepu el cu o voce mai bland.No s te mai doar.Ea cltin din cap.Nu
indrzni s se uite in ochii lui,i-i ainti privirea asupra brbiei lui.
-Nu inelegi,opti ea.S-a intamplat ceva.
-Ce s-a intamplat ? intreb el,pstrandu-i calmul.Mi-a curs sange.Au rmas pete
pe cearaf i...in sfarit,inelesese.Colin ii incolci braele in jurul ei i o trase
la piept.Avea dou motive s fac asta.Dorea s-o in in brae i dorea s-i
ascund zambetul.Ii era team c va rade de ea.Nu-i dorea imbriarea,dar el
era mult mai puternic i hotrat,aa c o mangaia,cu sau fr voia ei.Cand in
sfarit se relax i se sprijini de el,Colin oft i-i frec buzele de cretetul ei
srutand-o.
-i ai crezut c s-a intamplat ceva ru,nu ? Ar fi trebuit s-i explic,imi pare
ru.Te-ai ingrijorat degeaba.Blandeea vocii lui o liniti puin.Dar inc nu era
convins.
-Vrei s spui c trebuia s-mi curg sange ? Vocea ii prea suspicioas i ea se
ingrozi.Colin nu rase.
-Da,anun el.Trebuia s-i curg sange.

-Dar e ceva...barbar.El o contrazise.Ii spuse c gsise asta plcut i incitant.Ea


anun imediat c i el era un barbar.Alesandra trise izolat,alturi de
clugrie.Sosise acolo feti i plecase femeie.Nu avusese voie s vorbeasc cu
nimeni despre transformrile pe care le suferise corpul ei i ceea ce insemnau
acele transformri.Colin se simi uurat c senzualitatea ei nu fusese distrus,
poate c nu dorise s vorbeasc despre sex,dar o fcuse pe Alesandra s-i fie
team; n-o infricoase bgandu-i in cap tot felul de prostii.Starea pusese actul
marital pe o treapt superioar,folosind in explicaie eufemisme de genul
templu i inchinare chiar i nobil i preios,iar datorit atitudinii ei,
Alesandra nu considera asta ceva degradant sau murdar.
Mireasa lui era ca un fluture ieind din adpostul cald al coconului.Probabil c
propria senzualitate i reacie pasional o speriase tare mult.
-Ce norocos sunt c nimeni nu i-a bgat in cap s te temi de cstorie !
-De ce ar fi fcut-o ? intreb ea nedumerit.Csnicia e sfint.Ar fi fost un pcat
dac nu am fi respectat-o.Colin era foarte mulumit de ea.O imbri,cerandu-i
iertare c o lsase s-i fac griji degeaba i apoi ii explic in detaliu de ce
trebuia s-i curg sange.Dar nu se opri.Maica stare ii spusese Alesandrei c un
copil era rezultatul nobil i preios al unirii lor.Colin ii explic exact cum are loc
concepia copilului.Ii vorbi despre diferenele dintre trupurile lor,mangaind-o
lene pe spate.Lecia lui neateptat dur aproape douzeci de minute,i ea se
ruinase,dar atitudinea lui o ajut s-i inving stanjeneala.Era foarte curioas s
tie mai multe despre asta i-1 bombard cu intrebri.El ii rspunse la toate.
La sfaritul explicaiei,se simi mult mai linitit.Voia s-i mulumeasc pentru
explicaie,dar ii intalni ochii i privirea lor cald o fcu s uite ce voia s
spun.In loc de asta il srut.
-Chiar ai crezut c n-o s mai...
-M-am temut c nu vom mai putea,il intrerupse...
-Te doresc acum.
-Sunt prea sensibil acum,opti ea.i adu-i aminte ai spus c imi vor mai trebui
cateva zile pan s m simt bine.
-Sunt i alte moduri de a obine satisfacia.
-Da ? intreb ea cu rsuflarea tiat i foarte inceat.
-O grmad de alte moduri.Felul in care o privea o fcea s-1 doreasc i
ea.Simea o cldur ce venea din stomac i se rspandi in corp i dorea s fie mai
aproape de el.Ii puse braele in jurul gatului lui,ii trecu degetele prin prul lui
i-i zambi.
-Cate alte moduri sunt ?
-Multe,exager e.Dup felul cum ii zambea,Alesandra inelese c o tachina,
aa c rspunse la fel.
-Atunci ar trebui s-mi iau notie in timp ce-mi explici,n-a vrea s uit vreunul.

-Demonstraia e mai plcut decat luatul notielor.


-V rog s m iertai,domnule,dar avei un vizitator.Alesandra incerc s se
ridice din braele lui Colin imediat ce auzi vocea lui Flannaghan,dar el nu o
las.Continuand s-o priveasc,il intreb pe Flannaghan:
-Cine este?
-Sir Richards.
-La dracu!
-Nu-i place ? intreb Alesandra.Colin oft.Ii ddu drumul Alesandrei i se
ridic.
-Sigur c-mi place.Am injurat pentru c nu pot s nu-l primesc.
-Flannaghan,trimite-1 sus.Majordomul plec s-l aduc pe director.Alesandra
vru s plece,dar Colin o prinse de man i o trase inapoi.Ii trecu braele in jurul
ei i o srut indelung.Gura lui era umed,nesioas i cand el ii ddu drumul,ea
tremura de dorin.Rspunsul ei neinhibat il excit.
-Mai tarziu,opti el,inainte de a o lsa s plece.Sclipirea intunecat din ochii lui
nu-i ls nici o urm de indoial usupra gandurilor lui.Dar Alesandra nu avu
incredere in vocea ei i inclin doar din cap in semn de aprobare i iei din
birou.Mainile ii tremurau,cand iei i se lovi de zid cand se intoarse s ias.
Scoase un oftat,plangandu-i de mil.Era de ajuns ca s-l priveasc i mintea ei
o lua razna.Era de ajuns s-o ating i ea i se prbuea in brae.
Trist,dar adevrat.Poate c dup ce se va obinui cu un so,nu va mai fi aa.
Spera asta din tot sufletul,pentru c nu dorea s-si petreac restul vieii
lovindu-se de de ziduri i mergand ca prin cea.Dar nici n-ar fi vrut s nu-i mai
pese de el Gandul sta o fcu s zambeasc.Colin n-o va lsa niciodat s stea
nepstoare.Era un brbat ptima,care pretindea mult i dac se lua dup
noaptea trecut, se prea c i ea avea aceste caliti.
Alesandra se intoarse in dormitorul lui Colin i merse la fereastra,privind
afar.Era o zi minunat i asta datorit faptului c soul ei o dorea.Probabil c
fusese perfect cu o noapte in urm,gandi ea.Nu era ingamfat-altfel,de ce ar fi
dorit-o din nou atat de curand,nu ?
Dorina i dragostea erau dou lucruri diferite.Acum inelesese asta destul de
bine.Se considera realist.Colin se cstorise cu ea din datorie.Nu putea nega
asta i nici nu l-ar putea face s-o iubeasc,dar considera c poate cu trecerea
timpului,inima lui va fi a ei.Doar ii devenise deja,prieten.
Cstoria lor va fi o csnicie frumoas,doar amandoi se legaser in faa lui
Dumnezeu s fie so i soie pan cand moartea ii va despri.Colin era prea
serios pentru a-i clca jurmantul i cu siguran in anii ce vor urma,va inva
s-o iubeasc.Ea era deja indrgostit de el.Alesandra neg gandurile din cap.Nu
era inc pregtit s se gandeasc la propriile sentimente.Vulnerabilitatea ei o
sperie.Cstoria,ii spune ea este ceva mult mai complicat decat crezuse.

-Prines Alesandra,v deranjez dac schimb aternutul ?


-Voi fi incantat s te ajut,spuse ea incordandu-se i zambindu-i lui Flannaghan.
-De fapt chiar ai...Era prea uimit ca s mai poat continua.Ea era hotrat.
-Acolo unde am locuit inainte de a veni aici,eram pe deplin responsabil de
intreinerea cureniei dormitorului.
Dac imi doream luxul de a avea un aternut trebuia s-1 schimb singur.
-Cine putea cere aa ceva unei prinese ?
-Maica stare,rspunse ea.Am locuit la o manstire i nu beneficiam de un
tratament special.M bucuram s fiu crescut ca o persoan obinuit.
Flannaghan cltin din cap.
-Acum ineleg de ce nu suntei deloc rsfat,izbucni el.Vreau s spun...Am
spus asta ca un compliment,zise el balbaindu-se.
-Mulumesc,rspunse ea.Majordomul se grbi spre pat i incepu s desfac
aternutul.
-Am schimbat deja aternutul pe patul dumneavoastr prines.Voi scoate
cuvertura imediat dup cin.Cuvintele lui o nedumeri.
-De ce te-ai deranjat atata ? Credeam c o s dorm cu Colin in patul lui.
Flannaghan nu-i observ ingrijorarea din voce.Era ocupat cu infatul patului.
-Domnul mi-a spus c vei dormi in camera dumneavoastr spuse el.Acea
explicaie o nedumeri i mai mult.Se prefcu c privete pe fereastr,pentru ca
majordomul s nu-i observe chipul.Se indoia c suprarea nu i se va citi in ochi.
-Ineleg,replic ea,negsind altceva mai bun de spus.
-i-a explicat de ce ?
-Nu,rspunse Flannaghan,Se indrept apoi i merse de cealalt parte a patului.
-Majoritatea soilor i soiilor dorm in apartamente separate.Aa e obiceiul
pe-aici.Alesandra incepu s se simt mai bine.Apoi,Flannaghan continu
explicaia.Marchizul,fratele lui Colin,Caine nu urmeaz acest obicei.Stern este
majordomul marchizului i unchiul meu,spuse cu o not de mandrie in glas.Mi-a
destinuit c stpanul lui i soia sa nu dorm niciodat separat.
Alesandra se simi din nou nenorocit.Sigur c Jade i Caine dorm in acelai
pat.Ei se iubesc Era sigur c i ducele i ducesa impreau acelai dormitor,cci
i ei ineau mult unul la cellalt.
Alesandra ii indrept umerii.Nu avea de gand s-l intrebe pe Colin de ce nu
dorea s doarm in acelai pat cu ea.La urma urmelor,avea i ea mandria
ei.Colin fusese cat se poate de clar in ceea ce simea pentru cstoria lor.Intai au
imprit patul i acum dorea s doarm singur.Aa s fie,hotri ea. Bineineles c
nu se va simi jignit.Nu,sigur c nu.Era destul de incomod s doarm in acelai
pat.Nu va avea parte de cldura lui in timpul nopii i cu siguran c nu va duce
dorul imbririlor lui.Dar minciunile nu aveau efect.Alesandra renun s
incerce s-i aline durerea.Ii ddu seama c avea nevoie de o ocupaie,ca s nu

aib timp s se gandeasc la asta.Flannaghan termin de fcut patul.Ea il


urm.Ua biroului era inchis.
Alesandra atept s treac i dup aceea il intreb pe Flannaghan cat timp
credea c va dura discuia.
-Directorul avea un teanc de hartii cu el,Flannaghan.A pune pariu c va dura
cel puin o or.Nu vor termina.Flannaghan se inel cu cateva ore.Era trecut de
ora dou cand duse sus tava cu mancarea pregtit de buctar.Se intoarse,o
anun pe Alesandra c cei doi erau inc asupra hartiilor.
Dreyson era programat pentru ora trei i Alesandra incerc s se grbeasc cu
cititul corespondenei din dimineaa aceea.Erau peste cincizeci de scrisori de
felicitare i cam tot atatea invitaii.Alesandra impri scrisorile i fcu o list cu
ele.Ii ddu lui Flannaghan invitaiile pe care le refuza i scrise inc un bilet lui
Neil Perry,implorandu-l s-i mai acorde o or ca s discute despre sora lui.
-Trebuie s discut cu stpanul s v angajeze o camerist i o secretar,remarc
Flannaghan.
-Nu,replic Alesandra.Nu am nevoie nici de una,nici de cealalt,decat dac ii
displace s m ajui tu Flannaghan,iar stpanul tu este ocupat cu firma lui,nu
poate permite cheltuieli suplimentare
Vehemena vocii ei il fcu pe majordom s ineleag c Alesandra s-ar supra
dac ar insista,inclin din cap in semn de aprobare.
-Ce drgu din partea dumneavoastr c suntei atat de grijulie in privina
afacerilor financiare ale soului dumneavoastr.
-Nu vom mai fi sraci mult vreme de acum.
-Bine adug el zambind.
-Nu,nici acum nu erau sraci,gandi Alesandra.Dac soul ei accepta banii
ei,bineineles,
-Stpanul tu e foarte incpanat,opti ea.Flannaghan nu tia care era cauza care
provocase aceast reacie.Se auzi o btaie in u i el se scuz imediat.Morgan
Atkins pi in hol,O vzu pe Alesandra in sufragerie i zambi.
-Felicitri,prines.Tocmai am auzit despre cstoria dumneavoastr.Sper c vei
fi fericit.Alesandra vru s se ridice,dar Morgan ii fcu semn s stea aezat,
explicandu-i c intarziase deja la intalnirea cu soul i cu directorul.
Era un gentleman intr-adevr incanttor.Se inclin in faa ei,se intoarse i il urm
pe Flannaghan pe scri.Ea il privi pan dispru din vedere apoi ddu din
cap.Colin se inelase.Morgan Atkins nu era deloc crcnat,
Peste douzeci de minute,sir Richards i Morgan coborar impreun.Schimbar
cateva politeuri cu Alesandra,apoi ii luar rmas bun.In aceeai clip sosi
Dreyson.
-Sunt foarte alarmat,prines,spuse Dreyson,dup ce intr.Putem sta undeva de
vorb intre patru ochi ?

Raymond i tefan erau amandoi in hol,cu Flannaghan.Amandoi veneau s vad


cine era vizitatorul.Alesandra hotri c nu mai avea nevoie de protecia lor,cci
acum era cstorit i la adpost de general,dar tia c amandoi vor continua
s-i fac datoria pan cand vor fi concediai.Dar nu voia s-i concedieze inainte
de a le gsi alte slujbe i Raymond i tefan lsaser de ineles c vor s rman
in Anglia i ea era hotrat s-i ajute.Dorea mcar atat,pentru a le rsplti
loialitatea.
-Mergem in salon ? ii suger Alesandra agentului Dreyson aprob.Atept ca
prinesa s-o ia inainte dup care se intoarse spre Flannaghan,
-Sir Hallbrook este acas astzi ? intreb el Flannaghan inclin afirmativ din
cap.Dreyson pru uurat.
-Vrei,te rog,s-1 chemi ? Cred c vrea s aud vetile proaste.
Majordomul se intoarse i urc grbit scrile.Dreyson intr in salon i se aez in
faa Alesandrei.
-Avei o privire cumplit,spuse ea.Ii impleti mainile in poal i ii zambi
agentului.Vetile sunt atat de ingrozitoare?
-Am dou vesti proaste,admise Dreyson.Vocea lui prea obosit.
-Imi pare ru c trebuie s v deranjez a dou zi dup ce v-ai cstorit Oft i
apoi continu;
-Omul meu de legtur tocmai m-a informat c o sum considerabil din
fondurile dumneavoastr- toi banii din conturile de acas-nu v va fi restituit
prines.Se pare c un general numit Ivan a descoperit un mod de a confisca o
adevrat avere.Alesandra nu se impacient prea tare la auzul acestei veti.Era
puin nedumerit de explicaie.
-Eu am ineles c toi banii fuseser deja transferai la banca din Austria,spuse
ea.Nu este aa ?
-Da,au fost transferai,replic Dreyson.
-Generalul Ivan nu are nici o putere acolo.
-Tentaculele lui ajung foarte departe,prines.
-A luat pur i simplu banii din banc sau a blocat conturile ?
-Ce mai conteaz ?
-V rog s-mi rspundei i o s v explic imediat pentru ce v intreb.
-Conturile au fost blocate.Banca nu-1 las pe nimeni s se ating de bani,dar,in
acelai timp,cei de la banc sunt intimidai de acest om i nu vor s transfere
banii la banca noastr.
-Asta-i o problem,aprob Alesandra.
-Problem ? Prines,eu a spune dezastru.Nu tii cai bani erau acolo in banc ?
-Pi,e cea mai mare parte a averii dumneavoastr.
Dreyson prea c mai are puin i plange.Alesandra vru s-1 liniteasc.
-Imi mai rmane destul pentru a duce o via confortabil ii aminti ea.Mulumit

investiiilor dumneavoastr nu voi deveni o povar pentru nimeni,i mai puin


pentru soul meu.Sunt totui zpcit de aceast veste.Dac generalul a crezut c
o s m mrit cu el,de ce ar fi...
-Fiindc ai prsit manstirea,explic Dreyson.i cred c tia c fugii de e.E
pornit s v pedepseasc pentru c...
-Rzbunarea este intotdeauna un mobil minunat,spuse Colin din u.Alesandra
i Dreyson se intoarser spre el.Agentul se ridic i Colin se intoarse,inchise
ua,apoi se duse s se aeze lang Alesandra,fcandu-i semn lui Dreyson s ia
loc.
-Colin,rzbunarea n-are nimic minunat,spuse ea i se intoarse din nou spre
agent.Cred c tiu cum deblocm conturile.O s-i scriu maicii staree i o s-i
dau un bilet pentru toat suma.Bancherii or s fi ei intimidai de general dar or
s se sperie de maica stare cand se va duce dup bani.Da,Dreyson,asta e
soluia.Manstirea Holy are nevoie de bani.Eu n-am,i cltin din cap.
-Tatl tu a muncit din greu ca s-i fac averea.Nu trebuie s-o risipeti.
-Pentru ce am nevoie de ei ? coment ea.Dreyson pronun suma in discuie i
Colin pli.Dar Alesandra ridic din umeri,
-Vor servi unei cauze nobile.Tata ar fi de acord.Maica i celelalte clugrie au
ingrijit-o pe mama cand era bolnav.Au fost foarte bune cu ea.Da,da,tata ar fi de
acord.Voi scrie scrisoarea i voi semna biletul inainte s pleci,Matthew.
Alesandra se intoarse spre soul ei,El ins nu prea mulumit de hotrarea ei,pe
cand ea era dar nu-i coment decizia.
-In legtur cu vaporul,prines,interveni Dreyson.Au fost de acord cu condiiile
dumneavoastr.
-Ce vapor ? intreb Colin.Alesandra se grbi s schimbe subiectul.
-Spuneai c mai ai o veste proast,Matthew.Care e?
-Mai intai s explice ce e cu vaporul,insist Colin
-Trebuia s fie o surpriz,opti ea.
-Alesandra ! insist din nou Colin.
-Cand am fost in biblioteca tatlui tu,am auzit din intamplare despre o nou
invenie.Se numete vaporul cu aburi,Colin,i poate traversa Atlanticul in numai
dou luni i ase de zile. Nu-i extraordinar ?
adug ea pe cand scrisoarea mea ctre maica stare va ajunge de-abia in cateva
luni,poate mai mult.Colin ddu din cap.Cunotea foarte bine noua invenie
desigur.El i asociatul lui discutaser deja despre planul de a cumpra unul,pe
care s-1 adauge flotei lor.Dar era prohibitiv i proiectul fusese amanat.
-i tu ai cumprat unul,nu-i aa ? intreb el furios.
Nu-i ddu timp soiei sale s-i rspund.Se uit incruntat spre agent.
-Anulai comanda imediat,ordon el.
-Nu vorbeti serios,strig Alesandra dezndjduit.Era furioas pe Colin.Ar fi

vrut s-1 bat.Vaporul cu aburi i-ar fi sporit veniturile considerabil,i el era


incpanat doar pentru c banii proveneau din motenirea ei.
-Ba vorbesc foarte serios,spuse el tios.Era furios pe ea fiindc fusese foarte
categoric cand spusese c nu se va atinge de banii ei i nu-i schimbase
hotrarea.Colin strangea din dini i Alesandra tia c nu-l va putea convinge.
Tocmai voia s-i spun lui Dreyson s anuleze comanda,cand acesta interveni:
-Nu ineleg,spuse el,sir Hallbrook,vrei s spunei c refuzai cadoul de nunt al
unchiului Albert ? Credeam c se obinuiete s primeti cadourile.
-Cine este unchiul Albert ? o intreb Colin pe Alesandra.
Ea nu tia ce s fac.Dac i-ar fi spus adevrul,c Albert era ea,Dreyson s-ar fi
simit insultat i ar fi refuzat s mai fac afaceri cu ea,iar ea nu dorea s
pericliteze aceast relaie.
-Dar nici nu voia s-1 mint pe soul ei Adevrul iei invingtor.
-Nu-i unchiul meu,incepu ea,Dreyson o intrerupse entuziasmat.
-Dar ii place s se considere aa.Este un prieten al tatlui ei,il cunosc de ani de
zile,adug el ludandu-se,i am i un profit frumos din investiiile lui,a putea
spune.Albert se ocup de unele fonduri ale soiei dumneavoastr.Cred c s-ar
simi foarte jignit dac nu-i acceptai darul
Colin o privea pe Alesandra.Dar expresia ei nu-i spunea nimic.Era senin.
Totui,mainile ei spuneau altceva.i le inea strans impreunate in poal.Ceva nu
era in regul,dar nu-i putea da seama ce anume.
-De ce nu mi-ai spus pan acum de unchiul Albert ?
i el a fost invitat la nunta ?
Va trebui s mint pan la urm,cci adevrul n-ar fi plcut nimnui.Alesandra
i-o imagina pe maica stare cltinand din cap nemulumit.Se for s scape de
imaginea ei.Va avea s se simt vinovat mai tarziu.Eu credeam c i-am spus de
Albert,zise ea.Albert n-ar fi venit la nunt,mini ea privind fix brbia lui
Colin.Nu iese niciodat nicieri i nu primete vizite,adug ea.Agentul ddu
din cap.
-Triete izolat,interveni Dreyson.Alesandra este singura legtur cu lumea
exterioar.Nu are familie,nu-i a a prin es? Dac ezitai s primii darul din
cauza banilor,fii linitit ii poate permite,sir Hallbrook.
-Il cunoti pe omul acesta de ani de zile ? il intreb Colin pe Dreyson.
-Da,desigur.Colin se sprijini de pernele de pe canapea.tia c trebuia s-i cear
Alesandrei scuze pentru c se grbise s cread altceva,dar se hotri s-i cear
scuze mai tarziu,cand vor rmane singuri.
-Transmite-i mulumirile mele in scrisoarea ta,ii spuse Colin,Alesandrei.
-Deci,accepi...Dar se opri cand il vzu cltinand din cap.
-E foarte drgu din partea lui,dar prea extravagant.Eu-adic noi-nu putem
accepta.Sugereaz-i altceva.

-Ce altceva ?
-Te gandeti tu la ceva,spuse el ridicand din umeri! Ce altceva doreti s
discutm ? intreb,intorcandu-se spre Dreyson.
Agentul deveni nelinitit.Incepu s explice,dar se opri brusc.Ii trecu mana prin
pr,ii drese glasul i incepu din nou.
-A aprut o situaie delicat,anun el.V previn c este ceva foarte neplcut.
-Ce anume ? il grbi Colin cand agentul pru s ezite.
-Suntei la curent cu Legea asigurrii pe Via? Dar nu le ddu timp s rspund
i continu.
-Nimeni nu mai d atenie legilor in ziua de azi.A fost votat cu atata timp in
urm...
-In ce scop? intreb Alesandra neinelcglnd unde trebuia s ajung discuia.
-Se descoperise o practic ruinoas,explic Dreyson.Se gsiser oameni
amorali care asigurau viaa cuiva i plteau un uciga,ca s poat ridica profitul.
E foarte adevrat,prines.
-Dar ce legtur are...Colin o intrerupse.
-Las-1 s explice,Alesandra.
-Da,sigur,opti ea.Dreyson se intoarse spre Colin.
-Nu mai sunt multe firme care dau atenie Legii in acest scop,pentru un
timp...Totui mi-a atras atenia ca a fost emis o poli de asigurare pe numele
soiei dumneavoastr.Este datat cu data de ieri i suma este considerabil.
Colin scp o injurtur.Alesandra se sprijini de e.
-Cine ar face aa ceva ? i de ce ?
-Exist nite stipulaii,adug Dreyson,i o limit de via.
-Am auzit c viaa lui Napoleon a fost asigurat,dar numai pentru o lun,opti
Alesandra.i ducele de Swimnsier i-a asigurat calul. La asta te referi cand
spui despre limita de timp,Matthew ?
-Da,prines,aprob agentul inclinand din cap,
-Cine a semnat polia ? intreb Colin,abia stpanindu-i furia.
-Firma Lloyd din Londra ? intreb Alesandra.
-Nu,rspunse Matthew.Au o reputaie prea bun ca s se implice in aa
ceva.Morton&Sons au semnat polia.Ei sunt vinovaii.Ar accepta orice contract
dac suma e pe msur i nu fac afaceri cu ei,bineineles,dar am un client care
face afaceri cu ei i el este cel care m-a anunat.Slav Domnului c m-am
intalnit cu el.
-Spunei-mi amnuntele,ceru Colin,Care este limita de timp?
-O lun.
-Cine beneficiaz dac ea moare ?
-Cel care a fcut contractul dorete s rman anonim.
-Cine ar face asta ? intreb Alesandra.Ii rspunse Dreyson.

-i unchiul dumneavoastr ar putea face la fel,folosindu-i iniialele i n-ar fi


obligat s semneze,dac n-ar dori.Firma este obligat s pstreze anonimatul.
Se intoarse din nou spre Colin.Pan acum,eu i prietenul meu nu am reuit s
aflm cine-i in spatele acestei murdrii.A pune totui in seama aceluiai ticlos
care a blocat banii soiei dumneavoastr.
-Generalul Ivan ? Nu se poate,coment Alesandra.Abia m-am cstorit,de o zi,cu
Colin.Nu se poate s fi aflat deja.
-Ii ia precauiuni,specul Dreyson.Colin inelese ce vrea agentul s spun.Ii
puse braul in jurul soiei sale,o stranse afectuos lang el apoi spuse:
-Probabil c a dat ordine unuia dintre cei pe care i-a trimis dup tine.Asta-i
distracia lui,nevast.tia,bineineles,c nu vrei s te cstoreti cu el i nu uita
c ai fugit de la manstire inainte de ivirea zorilor.
-Ce inim crud are !Colin se gandi c erau cel puin o sut de alte motive mai
exacte.
-E crud,intr-adevr,spuse el pentru a-i face pe plac Alesandrei.
-Matthew,chiar ai vorbit serios,cand ai spus c Morton & Sons ar emite orice fel
de poli ?
-Nu poli,prines,ci contract,o corect Dreyson.
-Care este diferena ?
-Soul dumneavoastr ii asigur navele.Scrie o poli pentru a le proteja
impotriva dezastrelor.Dar este cu totul altceva.Cel puin actul scos de Morton
este diferit,adug el.Nu e altceva decat un pariu,dar sub forma unei polie de
asigurare,astfel incat s se aplice Legea din 1774.Acum,s v rspund la
intrebare.Da,se poate emite orice fel de poli.Imi amintesc de unul special i
lumea din Londra vorbea despre asta.Soia marchizului Covingham a nscut un
biat i imediat a fost fcut un contract pc un an,pentru viaa copilului.Suma era
mare i se pltea numai dac micuul murea.
-Vrei s spunei c acest contract putea fi fcut i in scop opus ? S fie pltit
dac micuul tria ?
-Da,prines,aprob Dreyson.Toat lumea era ingrozit.Marchizul era nebun de
furie.In timpul sta s-au fcut tot felul de speculaii,cci vedei dumneavoastr,
cumprtorul contractului poate rmane necunoscut pe timpul cumprrii,dar
identitatea lui este aflat cand vine s-i ridice suma cuvenit.Trebuie s se
prezinte personal la Morton & Sons i s semneze chitana.Nu poate trimite un
reprezentant.
-Deci,peste o lun vom ti dac generalul Ivan este cel care a cumprat un astfel
de contract,spuse Alesandra.Colin cltin din cap.
-Va fi pltit numai dac mori,ai uitat ? i cum n-o s se intample nimic,generalul
nu va avea nici un ban de ridicat.Nu va avea nici un motiv s vin in Anglia.
-Da,desigur,spuse Alesandra.Matthew,bieelul acela a murit ? intreb ea,

interesat inc de povestea contelui de Covingham.


-A trit.
-Cine a cumprat contractul ?
-Nu s-a aflat nici pan acum,rspunse el Dar,prines,vd c primii aceste veti
cu mult calm.Lui Colin ii veni s zambeasc,Alesandra se pricepea perfect s-i
ascund reaciile.O simea tremurand in braele lui,dar expresia feei nu o trda.
Prea chiar senin.
-N-are nici un motiv de ingrijorare,spuse el.tie c o voi proteja.Matthew,a dori
s incerci in continuare s afli cine se ascunde in spatele acestei afaceri.Putem
bnui c e generalul,dar eu vreau dovezi clare.
-Desigur.Voi continua,
-M intreb dac se tie deja la Londra despre acest contract Alesandra.Dac
cineva a fost auzit ludandu-se...
-Dac cineva se va luda,voi auzi i eu,o asigur el,totui,nu m-a baza pe aa
ceva,acum cand noul scandal face inconjurul Londrei.
-Ce scandal ? intreb Alesandra,curioas.
-Cu necazul vicontelui de Talbolt,desigur.Soia lui a plecat.i-a prsit soul.
Uimitor,nu-i aa ? Agentul nu mai auzise ceva mai absurd.Soii i soiile rman
impreun,indiferent de dificultile intampinate.
-Trebuie s existe o alt explicaie,spuse el.
-Il cunoti pe viconte? il intreb Alesandra pe soul ei?
-Da,a fost coleg la Oxford cu fratele meu.E un om bun.Probabil c lady Roberta
s-a dus doar pan la propriet ile ei de la ar pentru cateva zile.Protipendada nu
face decat s caute motiv de barf.Dreyson inclin din cap in semn de aprobare.
-Am auzit acest zvon de la lordul Thorton i trebuie-s recunosc c este un mare
barfitor.Totui,faptele vorbesc i Lady Roberta pare s fi disprut.Vicontele este
bolnav de ingrijorare.Alesandra se cutremur.
-A disprut ? opti ea.
-Va aprea ea,se grbi Dreyson s spun,cand vzu ingrijorarea prinesei.Pun
pariu c au avut un conflict i ea vrea s-1 pedepseasc.
O s ias din ascunztoare peste vreo dou-trei zile.
Agentul se ridic.Colin il insoi in hol.Dar Alesandra il opri,strigandu-i:
-Matthew,eti sigur c Morton & Sons ar face orice contract indiferent cat de
scandalos ar fi ?
-Da,prines.Alesandra ii zambi lui Colin.
-Dragul meu so,a vrea s-mi dovedeti cat eti de hotrat s m protejezi.
Soia lui continu s-i zambeasc.E1 inelese c punea ceva la cale,dar nu avea
nici cea mai mic idee despre ce ar putea fi vorba.
-Ce vrei s spui ? intreb el. Alesandra se apropie de Colin.
-Incheie un contract pentru viaa mea i trece-te pe tine drept beneficiar,pentru

exact aceeai sum i limit de timp.Colin incepu s clatine din cap in semn de
dezaprobare inainte chiar ca ea s termine ce avea de spus.
-E un plan inteligent,coment ea.i nu-i mai cltina capul atata.
-i polia va fi pltit dac trieti sau mori Alesandra ?
-Dac triesc,bineineles,se incrunt ea.Se intoarse spre Dreyson,tiu c v
displace s facei afaceri cu Morton & Sons,dar v-ai putea ocupa de aceast
tranzacie ?
-Nu am acceptat inc ...
-Te rog,Matthew,il intrerupse ea pe soul ei,neluandu-i in seam protestul.
-Deci vrei ca numele lui s fie scris pe act,astfel ca toat lumea s afle ? intreb
Dreyson,
-Da,desigur,rspunse ea.
-Va trebui s pltii o prim mare i nu sunt deloc sigur c se va gsi cineva care
s-i pun semntura alturi,de a lui Colin.
-Mi-ai spus odat c Lloyd din Londra ar asigura i un vas pe cale de a se
scufunda,dac preul este destul de mare ii aminti Alesandra lui Dreyson.Sunt
sigur c Morton & Sons,cu reputaia lor ptat,se vor repezi la o asemenea
ocazie pentru a scoate un profit.
-Poate.Dac a i fi cstorit cu or icine altcineva decat Hallbrook,ar fi adevrat.
Totui reputaia soului dumneavoastr v va nrui planul,prines.Nimeni nu va
lupta impotriva lui.
-De ce ? intreb ea.Dreyson zambi.
-Soul dumneavoastr a devenit o legend.Este temut in unele cercuri.Faptul c a
lucrat pentru Departamentul de Stat...
-De ajuns,Dreyson,ii intrerupse Colin.O ingrijorezi pe soia mea.Agentul ii ceru
imediat scuze.
-Am s incerc s gsesc pe cineva s semneze polia,sir.
-tii toarte bine c te voi proteja,izbucni el.Zu,Alesandra,alte femei ar plange
de fric dup ce-ar afla c s-a semnat un contract pe viaa lor,iar tu...
-Da? El ii cltin capul.Accept pan la urm infrangerea,nu fr prea mult
graie.
-Fie atunci,mormi.Dac soia mea vrea s se tie in toat Londra c exist dou
polie pe viaa ei,atunci aa s fie.Alesandra zambi.
-tii Colin,practic tu pariezi pe capacitatea ta.Este destul de cinstit,de fapt,
adug ea.i,dup prerea mea un profit sigur pentru tine.N-ar trebui s fii aa
ursuz.Eti ultima mea speran.Aa c nu vd nici un motiv de agitaie.
Alesandra nu mai atept s aud ce avea Colin de spus despre opiniile ei.Ii lu
la revedere de la agent i plec sus.Flannaghan se ivi din umbr.Il conduse pe
Dreyson la ua din fa,apoi se indrept grbit spre stpanul su.
-Nu e deloc ingrijorat,nu-i aa,domnule ?

-Cat ai auzit?
-Tot.
-Unchiul tu ar fi incantat,rspunse Colin.Majordomul ddu din cap.Ii
moteneti toate obiceiurile neplcute.
-V mulumesc,domnule.Loialitatea prinesei pentru dumneavoastr cred c v
flateaz.Colin zambi.Nu-i rspunse servitorului su.Urc scrile i intr in
birou.Dar cuvintele lui Flannaghan ii rmaser in minte.
Prinesa mea,gandi el.Da,era acum prinesa lui i Doamne,cat de mult ii plcea.
CAPITOLUL 10
Colin o infuriase la culme.Se certaser pentru prima oar in csnicie.Alesandra
se culcase deja,dar nu putea s doarm,voia s-i ia lista de indatoriri pe care
trebuia s le indeplineasc aflat in dormitorul ei,desigur,pentru c Flannaghan ii
spuse c acolo vrea Colin ca ea s doarm,iar ea incerca cu disperare s nu se
supere pe soul ei,pentru c se artase un ticlos.Nu era el de vin c era aa,nu ?
i csnicia lor nu era o unire din dragoste,iar dac Colin voia s doarm
separat,ea n-ar fi trebuit s se supere.i nici nu era suprat.Se simea
vulnerabil-i speriat-i nu putea inelege de ce o asaltau asemenea emoii.
Voia s ineleag ce se intampla cu ea.Ajunse la concluzia c se simea atat de
nesigur deoarece Colin o pus-o intr-o postur de negociere mult mai slab.Apoi
ddu din cap la aceast inchipuire.Ce mai avea de fcut?
Soul ei respinsese tot ceea ce avusese ea de oferit.In loc s o ajute,incepea s se
autocomptimeasc.Maica stare,intr-una din leciile ei zilnice,ii spusese c
unele femeile doresc adesea lucruri pe care nu le pot avea indat.Invidia,ii
explica ea,se transforma curand intr-o caracati.O dat ce tentaculele acelui
sentiment pctos prindea rdcini,urma nenorocirea.Gelozia ardea,mcina,i nu
mai rmanea loc pentru bucurie,dragoste sau alte sentimente.
Dar nu sunt geloas,ii opti ea-Totui,era invidioas.Ii scp un mic oftat de
ingrijorare,admiand asta.Era deja invidioas pe csnicia fericit a fratelui lui
Colin; insemna c in curand se va transforma intr-o scorpie geloas i nefericit
tot restul zilelor ei ? Csnicia,hotri ea,este o treab complicat.
Colin nu avea timp de asta.Dispruse in camera lui de lucru imediat dup
cin,pentru a lucra la conturile lui i faptul c avea o soie nu urma s-i schimbe
obiceiurile,Construia un imperiu,i nimeni,cu atat mai puin o nevast nu trebuia
s se amestece in treburile lui.Colin nu avea nevoie s-i explice punctul lui de
vedere.Aciunile vorbeau pentru el.
Alesandra nu era suprat pentru acest atitudine.De fapt ii aproba druirea.i
nici nu avea indoieli in privina lui.Colin putea indeplini orice el i-ar fi
propus.Era foarte detept i deosebit de disciplinat.
Ea nu avea nici o intenie de a-i sta in cale.i nici nu-l va distrage.Ultimul lucru
de care avea nevoie Colin era o nevast sacaitoare.i totui...noaptea,cand treaba

era terminat,ar fi vrut ca el s doreasc s fie cu ea.Ar fi vrut s adoarm in


braele lui,s-1 simt foarte aproape in acele ore ale nopii.Ii plcea felul in care
o atingea,o sruta.Ii scp un suspin.Nu se va putea concentra asupra listelor
ei,dac nu va inceta s viseze cu ochii deschii la soul ei.Se scutur de
inchipuiri i se for s se intoarc la lucru.
Era aproape miezul nopii cand Colin intr in dormitorul ei,prin ua ce lega
camera lui de a ei.Purta numai o pereche de chiloi negri,pe care i-i scoase
inainte de a ajunge la pat.Era foarte nepstor fa de goliciunea lui.Incerca s
fie nepstoare:
-Ai terminat de lucrat la conturi ? intreb ea,cu privirea pironit pe pat.Roeaa ii
inundase obrajii i vocea ii suna de parc ar fi fost sugrumat.Colin zambi.
-Da,rspunse el.Acum sunt complet prins.
-Prins de ce? El incerc s nu rad.
-Alesandra,nu ai de ce s te simi stanjenit.
-Nu sunt stanjenit.De fapt,il privi drept in ochi,cand ii spuse aceste cuvinte.
Colin aprecie acest lucru ca pe un progres.Trase cuvertura i se bg in pat,iar ea
se grbi s-i strang cma a.Colin se sprijini cu spatele de tblia patului i ls
s-i scape un oftat.In mod intenionat ii ddea timp s se calmeze.Dac ar fi fost
i mai roie,ar fi luat foc.Mainile ii tremurau.El nu inelegea de ce era atat de
retras cu el,dar se hotri s mai atepte pan s-o intrebe,n-ar fi fcut decat s
inruteasc situaia.
-i-e frig ?
-Nu.
-Ii tremur mainile.
-Poate c mi-e puin frig.Prul imi e inc umed ;am fcut baie i n-am avut timp
s-1 usuc.Colin ii ls mana i ii cuprinse ceafa.O simea tensionat i incepu s
o maseze,ca s-o ajute s se relaxeze.Ea inchise ochii i oft de plcere.
-La ce lucrezi ? intreb el.
-Fac listele de sarcini pentru fiecare.Am fcut o list pentru Flannaghan,alta
pentru buctar,cate una pentru Raymond i tefan i cateva liste pentu
mine.Oh,i lista principal desigur.Pe asta tocmai am terminat-o.Fcu greeala
de a se intoarce s-1 priveasc.Firul gandurilor zbur atunci pe geam.Nu-i mai
putea aminti nici c i-a terminat sau nu explicaia,asta numai din cauza lui.Dac
n-ar fi avut ochi atat de calzi i zambetul acela minunat,i dac dinii nu i-ar fi
fost atat de albi cum numai Dumnezeu ii are,desigur nu ar fi atat de zpcit,Nar
fi fost de prea mare ajutor nici s o ating.Ar putea inc simi cldura trupului
lui,ar simi mirosul lui plcut,de mascul,ar...
-Ce este lista principal ? ea nu inelese.
-Lista principal,repet,tiind c ea se pierduse cu totul.
Dac se lua dup zambet,Colin se bucura de incurctura ei.Ii jur s mai capete

puin aplomb i spuse.


-Este o list a listelor mele,explic ea.
-Ai fcut o list a listelor tale ?
-Da,desigur.Colin izbucni in ras.Patul se zgalai de hohotele lui,pe cand ea se
simi lezat de aceast atitudine.
-Colin,listele sunt cheia adevratei organizri.
Vocea ei era plin de autoritate.Pentru c ea era atat de sincer,el incerc s-i
stpaneasc rasuL
-Ineleg,vorbi el trgnat.i de unde ai invat c este de fapt atat de
important ?
-Maica stare m-a invat tot ce trebuie s tiu despre organizare.
-A fost la fel de contiincioas ca atunci cand i-a vorbit despre lucruri intime...?
Ea nu-1 ls s termine.
-Cu mult mai contiincioas.Ii era foarte greu s vorbeasc despre...celelalte.La
urma urmelor,era clugri i a fcut un jurmant de castitate,cu muli ani in
urm.Reticena ei este de ineles,nu ? Nu avea prea mult experien.
-Nu,nu-mi imaginez c ar fi avut prea mult experien,consimi el.
Colin se intinse in pat.Ea se trase tot mai spre margine pentru a face loc
picioarelor lui,iar el continu pan cand se simi confortabil Se intinse,csc i
ii ocup tot spaiul.Ii lu i hartiile.Le puse pe noptiera de lang pat i sufl in
cele dou lumanri i se intoarse spre ea.
Alesandra ii impreun mainile in poal i nu mai era atat de nervoas.
-Fr organizare am avea anarhie.
Ce spunea era stupid,dar nu se putea gandi la altceva mai bun.Murea s-1
intrebe ce cuta in patul ei.Avea s doarm cu ea in camera ei in fiecare noapte ?
Nu,ii spuse ea.Nu avea nici un sens.Patul lui era mult mai mare i mult mai
confortabil.Alesandra decise s dirijeze discuia spre aranjamentul lor de
culcare.Era calm acum i mai stpanit.La urma urmelor,era soul ei i putea
s-i pun tot felul de intrebri,indiferent cat de personal ar fi fost ele.
In deprtare se auzi un tunet.Alesandra tresri puternic.El o prinse i o trase
lang el.
-Tunetul te sperie ?
-Nu!rspunse ea.Colin,m gandeam...Scoate-i cmaa de noapte,scumpo,
porunci el exact in acelai timp.Comanda lui o fcu atent.
-De ce?
-Vreau s te ating,ii spuse el,dar ea nu se mic.
-Alesandra ? Ceva nu e in regul ?
-M derutezi,opti ea.Am crezut c-i place s...Flannaghan mi-a spus c...ei
bine,n-am fcut-o.Ea vorbea incoerent.Renun s mai incerce s explice i-i lu
in considerare ordinul.Ar fi vrut s nu se uite la ea i ar fi vrut s fie mai

intuneric in camer.Focul din cmin era destul de strlucitor pentru a arunca o


lumin asupra patului.tia c nu ar trebui s se simt stanjenit.Era soul ei i
vzuse deja fiecare centimetru al trupului ei.Nu-i plcea c era ruinoas i ar fi
dorit s poat fi la fel de neinhibat ca i el,dar ,nu erau cstorii decat de dou
zile.Alesandra voia s spun cat de stangace se simea i s capete poate puin
incredere pentru a-i invinge ruinea,dar el ii distrase atenia cand ii trase
cmaa peste cap.Va trebui s se abin s nu-1 loveasc peste maini
-Ai observat cat de nervoas par in seara asta ?
-Da,am observat,rspunse e.In vocea lui era amuzament,dar i cldur.Dorina
de a o avea il urmrise toat ziua; ii fusese imposibil s se elibereze dar acum,in
sfarit,urma s-i satisfac dorina pe care o acumulase in el.
-Inc te mai jenezi de mine,nu,Alesandra ?
Ea ii ridic privirea in tavan.Dac se jena ? Simea c era gata s explodeze de
stanjeneal.Colin ii trase cmaa peste cap i o arunc lang pat.Incerc imediat
s se acopere cu ptura.Dar el nu voia s o lase s se ascund privirii lui i o
dezveli pan la mijloc.Alesandra avea forme perfecte.Sanii ei erau plini i
frumoi-sfarcurile roz erau deja tari,pregtite,cu arogan,apropierea lui
provocase aceasta.Trupul ei ii rspundea i nici nu o atinsese mcar.
O privi in voie.Ea apucase cuvertura.
-Nu sunt obinuit s dorm fr cma de noapte.
-Nu o s dormim,scumpo.Ea zambi pentru prima oar.
-tiu,opti ea.Se hotri s-i inving stangcia i,cu toate c avu nevoie de toat
hotrarea din ea,se intoarse spre el.Privirea lui atat de cald,de mangaietoare-ii
inlesni increderea.Ii incolci mainile de gatul lui i se lipi de el.
Era minunat s-1 in atat de aproape,atat de intim.Firele de pr de pe pieptul lui
ii gadila sanii.Ii scp un scancet de plcere i,intenionat,se stranse din nou
lang el drept rspuns.Braele lui o cuprinser i o aps pe tria excitrii lui.
Faa ii era ascuns lang gatul lui.Colin ii ridic brbia,apoi ii aplec capul spre
ea.El ii srut mai intai fruntea,apoi nasul i apoi gura,apsandu-i buza de jos cu
dinii.Gura lui era peste buzele ei deschise,ii simea atingerea catifelat a limbii,
buzele i dulceaa gustului ei il fcu s o doreasc mai mult.Ptrunderea inceat
a limbii lui o fcu s geam.Suspin incet cand el se retrase,dar apoi limba lui
intr din nou,mai adanc.Leneul joc al dragostei era nesfarit i srutul prea s
nu se mai termine,in timp ce gura lui o pecetluia pe a ei iar i iar,plcerea lui era
intensificat de gemetele ei de plcere,Nu avusese nici o femeie care s
rspund cu atata druire.Doamne,nu tiuse pan noaptea trecut,cand o iubise
prima oar,c intre un brbat i o femeie putea exista o asemenea pasiune.Ea nu
avea nici o reinere,i acest sentiment deschis il obliga s nu pstreze la randul
lui nici o barier.O rsturn pe spate,o srut din nou,apoi ii indrept corpul
spre o latur a pieptului ei.Simea respiraia lui sacadat pe urechea ei.

-M faci s ard,opti el,cu vocea gatuit de dorin.Prea suprat cand ii spunea


cum il face s se simt,dar lu mrturisirea lui drept un compliment.
-Din cauza felului in care m atingi,Colin,opti ea.Nu m pot impotrivi i...
Ultimele ei cuvinte se terminar intr-un suspin slab,cci gura lui tocmai pusese
stpanire pe sanii ei.Mana ii alunec printre coapsele ei i incepu s dezmierde
focul din ea,mainile o ptrundeau incet.Ea strig de durere i apoi incerc s-i
opreasc mana.Voia s-1 imping pentru c era inc foarte sensibil,dar nu reui
s fac asta.Nu se putea opri nici s se rsuceasc in timp ce cu varful degetului
mare,Colin descria cercuri in jurul carlionilor mtsoi de la imbinarea
coapselor ei i mai adanc i atinse miezul fierbinte de carne,scuns de carlioni.Ea
ii rosti,gemand,numele.
-Colin,nu trebuie...nu pot...Nu face asta...strig ea dar degetele lui o ptrunser
din nou.M doare.Ah,nu te opri.Se aga de soul ei in timp ce ii ddea ordine
contradictorii,vorbe fr ir,dar prea c nu poate gsi un cuvant potrivit pentru a
explica cum o fcea el s se simt.Ii opri protestul,acoperindu-i gura cu a
lui.Srutul lui era ,nesfarit,i extenuant.Cand se trase inapoi,ea era sfarit de
propria dorin incat nu se mai gandea la nimic.Colin privea frumoasa femeie
din braele lui i era aproape innebunit de pasiunea oglindit in ochii ei.Buzele
ei,umflate i roii de srutrile lui,il chemar din nou.Ced tentaiei i o srut
din nou.
-Ii aminteti c i-am spus c sunt mai multe feluri de a face dragoste ? o intreb
el,cu vocea subiat de emoie?
Incerc s se concentreze la ceea ce-i spunea el,dar ii era foarte greu.Tot ce era
legat de Colin o copleea,Pieptul lui era atat de fierbinte in contact cu a ei i se
mica incet lipit de el,incercand s ajung tot mai aproape.Mirosul lui,un
amestec erotic de mascul i sex,o excita la fel de mult i atingerea lui era
magic.Tlpile i se atingeau de prul de pe picioarele lui musculoase,iar sanii i
se frecau de prul de pe pieptul lui; mainile ii mangaiau rotunjimile braelor.
Colin era ca oelul fierbinte,iar fora pe care-o simea,atingandu-l,era ea insi o
beie.Era un brbat atat de puternic i totui era extraordinar de delicat cu ea.
Nevoia de a-l cunoate total ii copleea toate celelalte ganduri.Ii simea pantecul
plat,ii tras pe buric o urm cu limba i inainte ca ea s-i poat inelege
intenia,ii indeprt cu mainile i cobori mai jos,pentru a gusta cldura din ea.
-Nu,nu trebuie s faci asta,spuse ea suspinand.Ceea ce ii fcea el era cu
siguran interzis.Era ingrozitor dar minunat Controlul ei slbea tot mai mult,cu
fiecare mangaiere erotic a limbii lui,in cea mai intim parte a ei.O plcere
incandescent urca in spiral prin trupul ei,simind c aceast dulce agonie e
ucigtoare.Rspunsul ei il innebuni.Ar fi vrut s-i ofere el mai intai,apoi s o
invee cum s-i fac lui plcere,dar modul neinhibat in care ea se mica sub el il
fcu s- i piard controlul.Gemetele ei excitante il fcur slbatic in dorina de-a

o avea.Abia dac mai tia ce face.Dorina ii controla fiecare gand.Micrile lui


devenir aspre,energice;ingenunche intre coapsele ei mtsoase,ii puse mainile
in jurul gatului i o ptrunse adanc.Fruntea i se acoperi de broboane de sudoare,
respiraia ii deveni intretiat,iar dinii i se incletar de incredibila senzaie ce o
simea.Se pierdu complet i aria umed care il inconjura il fcu s geam de o
plcere primar.O auzi gemand.Ii incetini micrile,zambind acelei dulci torturi
-Te doare,iubito ? Nu ar fi putut rspunde nici dac ar fi vrut; gura lui o prinse
din nou pe a ei,punand-o in imposibilitatea de a mai gandi.Ingrijorarea din vocea
lui strbtu vlul pasiunii i ar fi vrut s-i spun da,m doare,dar cedeaz,
Plcerea pe care el i-o ddea era cu mult mai mare i mai acaparatoare.Acum,ea
pulsa spre final.El se mica destul de repede pentru a fi in ritm cu ea.Ea ii lipi
picioarele in jurul coapselor lui i se arcui spre el,spunandu-i,fr cuvinte,c
voia mai mult,i mai mult,i mai mult.
Cand inelese,ii ingropa faa in curbura gatului ei i incepu s se mite odat cu
ea.Nu mai impingea cu msur,ci,repede,pentru c era imposibil acum s mai
opreasc ceva.Focul din ea il chema,il ardea,iar el voia i mai mult.
Ar fi vrut ca agonia i extazul s nu se termine niciodat.Intra in ea iar i
iar.Totui,cand o simi strangandu-se in jurul lui i mai mult,o auzi strigandu-1
pe nume i tiu c-i gsise eliberarea,plonj adanc pentru ultima oar cu un
geamt de acceptare in timp ce ii vrsa smana in ea.
Crezu c murise.i c ajunsese in paradis.Se prbui,respir adanc i gemu din
nou.Era atat de bine incat simea nevoia s zambeasc.Totui,nu mai avea putere
s-o fac.Alesandrei ii trebuir multe minute pentru a-i reveni.Cu siguran,ii era
bine in braele atat de tandre ale soului ei.
-Fir-ar s fie,eti minunat,spuse el i se rsuci pe spate.
Brbatul acesta nu tie s vorbeasc prea frumos,gandi Alesandra cu un suras.
Nu conta.Era arogant de mandr de ea insi pentru c ii plcuse lui.Poate c ar
trebui i ea s-l laude puin.Se rsuci pe o parte pentru a fi fa in fa cu el,ii
puse mana pe pieptul lui deasupra inimii care ii btea cu putere,i opti:
-i tu eti minunat.Asta-i adevrul,eti cel mai minunat brbat pe care l-am avut
vreodat.El deschise ochii i o privi.
-Sunt singurul pe care l-ai avut vreodat,nu uita!Vocea lui era plin de afeciune.
-Nu uit,spuse ea.
-Nici un alt brbat nu te va atinge vreodat,Alesandra.Eti a mea.
Nu o deranja c era posesiv.De fapt,atitudinea lui o reconforta,o fcea s cread
c inea la ea.Ea ii aparinea lui acum iar gandul de a face cu alt brbat ceea ce
tocmai fcuse cu el ii displcea.Nu exista decat Colin i el ii aparinea.
Ii sprijini obrazul de umrul lui.
-Nu mi-a dori pe nimeni altcineva decat pe tine.Ii fcu plcere s aud
mrturisirea ei plin de fervoare i se intinse s o srute pe frunte,pentru a-i da

de tire cat de incantat era.Trecur in tcere cateva minute.Alesandra se gandi la


ceea ce tocmai se intamplase i incerc s descopere logica propriului ei
comportament.Sarcina se dovedi imposibil pentru c rspunsul ei la iniiativele
lui Colin era ilogic.
-Colin ?
-Da?
-Cand m atingi,imi pare c-mi pierd controlul.Mi se pare c mintea mea se
separ de trup.Nu prea are sens,nu ? Ea nu-i atept rspunsul.
-A fost ingrozitor-i copleitor,in acelai timp dar a fost totodat...splendid.
Colin zambi in intuneric.Ce spunea soia lui era foarte plcut-i suna a
ingrijorare in acelai timp.
-Este de presupus c trebuie s fie plcut scumpo.
-Maica superioar nu a menionat lucrul acesta.
-Nu,imi imaginez c nu 1-a menionat,rspunse el.
-Mi-ar plcea s gsesc un sens in acest bizar ritual de imperechere,anun ea.
-De ce?
-Pentru c a dori s pot inelege,rspunse ea.Se aplec s-1 priveasc.Colin
avea ochii inchii i arta linitit.Se gandi c adormise i se hotri s lase balt
discuia.Se cuibri lang soul ei i inchise ochii.Totui,mintea ei nu voia s
coopereze,i intrebrile ii veneau in minte una dup alta.
-Colin ? mormi un rspuns.
-Ai avut i alte femei ? Nu-i rspunse imediat Alesandra il inghionti uor.
-Da.
-Foarte multe ?
-Depinde de cine face numrtoarea,rspunse el aproape impingand-o de pe
umrul lui.Acest rspuns ii displcu foarte mult.Fuseser oare dou sau
douzeci? Gandul unei intimiti intre Colin i fie i numai o singur alt femeie,
ii fcu stomacul ghem.Reacia ei nu era deloc rezonabil.Trecutul lui nu ar fi
trebuit s o priveasc.i totui,o interesa :
-Ce te-a fcut s le vrei,pofta sau dragostea ?
-Alesandra,de ce imi pui toate intrebrile astea ?
Prea enervat,inelegand acest lucru,se enerv i ea.Se simea vulnerabil,dar
nesimitorul ei so era prea obtuz pentru a inelege.
Izbucnirea ei de manie se stinse aproape imediat.Cum putea Colin s ineleag,
cand ea insi nu inelegea? Nu era deloc dreapt cu el-i nici logic.
Se opri pentru a-i zambi.
-Dac a fi avut experiena ta,probabil c nu m-a fi simit atat de vulnerabil.
-Nu e un pcat ca soia s se simt vulnerabil,zise.Oricum,in situaia ta nu are
nici un sens.
-De ce nu are sens ?

-Pentru c ii dai seama,cu siguran,c voi avea grij de tine i deci nu ai nici un
motiv s te simi vulnerabil.
-Este foarte arogant ce spui,brbate.El ridic din umeri.
-Sunt intr-adevr un brbat arogant.
-Soii nu se simt niciodat vulnerabili ?
-Nu.
-Dar,Colin,dac...Nu o las s termine.Gura lui o acoperi pe a ei fcand
imposibil orice conversaie.Nu se gandise decat s o fac s uite acest subiect
bizar,dar ea ii deschise gura pentru a-i primi limba i ii incolci braele in jurul
gatulul lui prinzandu-1 deodat intr-o izbucnire de pasiune,pe care nu mai dori
s o piard.Fcu din nou dragoste cu ea,incercand s fie bland i s o ia incet i
uor,dar ea ii alung nobilele intenii,prin abandonul cu care rspunse.Dei prea
imposibil,de fiecare dat se simea mai bine,mai implinit.Propriul punct
culminant aproape il ucise i,cand ii simi lacrimile pe umrul lui,tiu c de data
asta o duruse foarte tare.Colin aprinse lumanrile i se intoarse spre ea.O lu in
brae i o alin cu vorbe dulci.Ea il asigur c nu o duruse dar nu putu s explice
de ce incepuse s plang.
Colin nu o imboldi la o alt conversaie.Inelese c era epuizat,cand o vzu
cscand.Ciudat,dar era foarte grijuliu.Teama c s-ar fi putut s-o fi rnit din nou
nu-i ddea-pace i tia c i-ar trebui mai mult de cateva minute pentru a se
relaxa iar.Listele ei ii atraser atenia cand se intoarse s sufle in lumanri.Pe
lista de deasupra erau dou nume.Mai intai lady Victoria,apoi lady Roberta.
Alesandra pusese un semn de intrebare dup fiecare nume.
Inutil s mai spunem,curiozitatea ii fusese trezit,Alesandra era pe cale s
adoarm,cand el o inghionti.
-Ce inseamn asta ? Ea nu deschise ochii.Colin ii citi numele i ii ceru explicaii.
-Nu putem discuta despre asta maine diminea ? Era gata s se supun cererii
ei,cand ea murmur:Ar putea fi o legtur intre cele dou femei,amandou au
disprut,la urma urmelor.Dup ce voi sta de vorb cu soul lui lady Roberta,ii
voi explica totul.Noapte bun,Colin.*
-Nu vei vorbi cu vicontele.Tonul vocii lui ptrunse tios prin vlul ei de somn.
-Nu?
-Nu,nu o vei face.Omul are destule pe cap acum.Nu mai are nevoie i de tine,
s-1 hruieti cu intrebri.
-Colin,eu...el nu o ls s termine.
-Ii interzic,Alesandra.D-mi cuvantul tu c nu-l vei deranja.
Ea era uimit i infuriat de atitudinea lui arogant.Nu era un copil care s aib
nevoie de permisiunea prinilor pentru a-i urma un interes sau o preocupare,iar
Colin ar fi fcut mai bine s ineleag c avea propria ei minte i o putea utiliza
dup imprejurri.

-Promite-mi,Alesandra,ceru el din nou.


-Nu.Lui nu-i venea s cread ce auzise.
-Nu? Pentru c faa ii era inc ascuns sub brbia lui i el nu-i mai vedea
expresia,ea ii permise o grimas.Doamne,era suprat.Braul lui se stranse in
jurul ei.O soie bun ar fi incercat probabil s-i impace soul,presupuse ea.
Ea se gandi c poate nu avea calitatea de a fi o bun soie nici un brbat-nici
mcar Colin-nu avea s-i opreasc aciunile.
S-i cear voie,auzi! Ea se trase de lang el i se ridic.Prul ii acoperea pe
jumtate faa,ii impinse pletele peste umr i ii infrunt privirea.
-Cstoria este nou pentru tine,Colin aa c ar trebui s m crezi pe cuvant,
cand ii spun c...
-Corecteaz-m dac greesc,dar nu suntem cstorii de tot atata timp ?
-Ba da..,
-Atunci cstoria este la fel de nou i pentru tine,nu? Ea aprob.
-Nou sau veche,Alesandra,jurmintele nu s-au schimbat.Soiile se supun soilor
lor.
-Cstoria noastr nu e una obinuit,replic ea.Tu i cu mine am stabilit o
anumit inelegere inainte de a depune jurmintele.In mod evident,ai uitat i de
aceea nu voi lua in seam cererea ta jignitoare.Ii voi reaminti,totui,c am fost
amandoi de acord s nu ne inem unul de capul celuilalt.
-Nu,n-am fost de acord.
-A fost o promisiune nerostit i pe care ne-am fcut-o unul celuilalt.i-am spus
c nu vreau un so care s se in de capul meu i tu ai recunoscut c nici tu nu
vrei o soie care s se in de capul tu.
-Ce dracu are asta de-a face cu...
-Prin asta ineleg cineva care se amestec,ii spuse ea.Ai spus clar,de mai multe
ori,c nu doreti ajutorul sau amestecul meu in treburile tale i acum a dori s
folosesc aceast ocazie pentru a insista ca nici tu s nu te amesteci in treburile
mele.Nu putea s-1 priveasc direct in ochi.Expresia ei neincreztoare o fcea
nervoas,ii mut privirea pe brbia lui.
-Tatl meu nu i-a interzis niciodat nimic mamei mele.Cstoria lor s-a bazat pe
incredere i respect reciproc.Sper c in timp,vom putea ajunge la acelai fel de
aranjament.
-Ai terminat ? Alesandra se bucur c el nu prea suprat pe ea.Poate c la urm,
Colin avea s fie rezonabil.Ascultase ceea ce ea avea de spus i nu permisese
propriei lui naturi arogante s-i stea in cale.
-Da,mulumesc.
-Uit te la mine.Ea ii ridic privirea spre ochii lui.Colin nu mai spuse nimic in
urmtorul minut.Totui,privirea lui o ingrijor.Expresia lui nu o lsa s
ghiceasc la ce se gandea,iar uimitoarea lui abilitate de a-i masca gandurile i

sentimentele o impresiona.Era i un pic invidioas.Ar fi vrut s aib la fel de


mult stpanire de sine.
-Ai vrut s-mi spui ceva ? intreb ea cand nu mai putu suporta nici o secund de
tcere in plus.El incuviin din cap.Ea zambi.
-Nu vei vorbi cu vicontele despre soia lui.Se intorseser exact de unde
plecaser.Evident,Colin nu auzise nici un cuvant din ceea ce spusese ca.Ar fi
vrut s-1 pocneasc pe brbatul acesta incp anat,Dar nu o fcu,pentru c era o
lady i imposibilul ei so nu trebuia s tie niciodat cat de furioas era.
Dumnezeu,ar fi putut s-o fac i pe maica stare s se enerveze.
Colin se for s nu zambeasc.Problema era prea important pentru a o lua in
deradere,dar Doamne,Dumnezeule,expresia ei era nepreuit.Arta de parc ar fi
fost gata s-l omoare.
-Promite-mi,nevast.
-Bine,in regul.Ai catigat,Nu-1 voi deranja pe viconte.
-Nu e vorba de a catiga sau a pierde,observ el.Vicontele are destule pe cap.Nu
vreau s-1 faci s sufere i mai mult.
-Nu ai deloc incredere in judecata mea,nu-i aa,Colin ?
-Nu.Acest rspuns o rni cu mult mai mult decat porunca lui.Incerc s plece de
lang el,dar el intinse mana i o prinse de brbie.
-Dar tu ai incredere in judecata mea ?
-Eram numai curioas,opti ea.Ai iubit pe careva dintre aceste femei ?
-Nu.
-Atunci,nu era decat poft ? El oft din nou.
-Da.
-i cu mine a fost poft ?
Sau dragoste ? ar fi vrut s intrebe.Ii fusese prea greu s adauge acest cuvant la
intrebarea ei,temandu-se c rspunsul lui ar fi putut s nu fie ceea ce dorea s
aud.Ah,Doamne,n-avea nici un sens.tia c soul ei nu o iubea.Atunci de ce
aceast imperioas nevoie de a-1 auzi spunandu-i c o iubete?
Pentru Dumnezeu,ce se intampla cu ea ?
Colin dorea s pun capt interogatoriului.Alesandra il imboldea s rspund la
intrebri la care nu era pregtit s se gandeasc.La dracu!da,pofta il fcuse s o
vrea decise el. Din momentul cand o vzuse prima oar o dorise in patul lui.
Totui i se prea o atrocitate s o pun pe Alesandra in aceeai categorie cu
celelalte femei cu care se culcase.Dragostea cu ea fusese complet diferit i cu
mult,mult mai satisfctor.Nici o alt femeie nu-1 fcuse s ard cum o fcuse
ea,nici o alt femeie nu-l fcuse s fie complet.
Era vorba de mai mult decat poft.Colin recunoscuse fa de el insui.inea la
Alesandra.Ea ii aparinea lui i era o inclinaie natural pentru un so s vrea s
fie cu soia.

Dar dragoste ? Colin nu tia de fapt dac o iubete.Oricum,nu avea destul


experien pentru a ti ce este dragostea.Reacia lui primar la intrebarea ei era
c nu putea s-i ingduie s iubeasc o femeie.Nu uitase agonia prin care
trecuse prietenul i asociatul lui,Nathan,cand se imbolnvise soia lui.Colin se
ingrozi gandindu-se la posibilitatea asta.N-ar fi cu nimic mai puternic pe plan
emoional decat Nathan.Nu crezuse c e posibil ca un uria atat de puternic ca el
s fie distrus aa de uor.Totui,lui Nathan i se intamplase.i devenise al naibii
de vulnerabil.Colin ii alung gandurile neplcute i intinse mana ca s-o prind
pe Alesandra.Ea incerca s se dea jos din pat.Neintenionand s o lase s plece,o
trase in braele lui,o ls uor pe spate i apoi o acoperi din cap pan in
picioare cu trupul lui.Ii sprijini greutatea in brae i se uit la ea.Se incrunt,
preocupat,cand vzu lacrimile din ochii ei.
-Te-a durut iar,iubito ? Cand facem dragoste,devin brutal.Eu...
Vocea ii era sugrumat de emoie.Ea intinse mana i il mangaie pe obraz.
-i eu am simit c innebunesc puin,mrturisi ea.M face s-mi uit cu totul
durerea.
-Atunci de ce eti suprat ?
-Nu sunt,incercam numai s-mi clarific unele lucruri.
-S-i clarifici lucruri ca pofta i dragostea ? Ea aprob din cap.Colin zambi.
-Scumpo,mi-era poft de tine de mult,mult vreme.
- i tu ai poft de mine,adug el dand din cap,crezand c recunoaterea lui ii va
face plcere.Ea il privi incruntandu-se.
-Colin este un pcat,opti ea.Recunosc c m gandeam mult,dar cu siguran nu
te voiam in patul meu.
-De ce dracu',nu ? Nu-i venea s cread c afirmaia ei il infuria.Fr s-i dea
seama clcase peste orgoliul lui masculin,presupuse ea.
-Pentru c nu tiam ce se va intampla.Nimeni nu mi-a spus ce minunat poate fi
s faci dragoste.Acum inelegi ? spuse ea,cu un aer timid.
-Dar,Colin,acum am ineles totul,anun ea.Nu inelegeam de ce m simeam
vulnerabil,dar acum m simt mult mai bine.
-Explic-mi i mie,ii ceru el.
-Eram vulnerabil pentru c aceast intimitate e desigur nou pentru mine.Nu
bnuiam c va fi atat de minunat i nu credeam c m voi implica emoional atat
de mult.Se atepta cu siguran s aud aceeai negaie.Alesandra nu-1 cunotea
suficient de bine pentru a-i acorda increderea ei deplin.Cu timpul,desigur,cand
amandoi se vor obinui unul cu cellalt i ea va incepe s-i acorde incredere.
-Ba da,sigur c am incredere in judecata ta.
El nu-i putu stpani nici surprinderea i nici plcerea.O prinse de ceaf i o
trase spre el i in acelai timp se apropie de-i srut mana.
-M bucur s tiu c ai deja instinctiv incredere in mine,ii spuse el.

Ea se trase inapoi i se incrunt la el.


-Nu instinctiv,spuse ea-Mi-ai dovedit deja c ai avea o judecat sntoas,la
nevoie.
-Cand a fost asta ?
-Cand te-ai cstorit cu mine.Atunci ai gandit sntos.Desigur,acum ineleg c
tiai ceva ce eu nu tiam.
-i ce anume tiam ?
-C nimeni altcineva nu te-ar vrea.Incercase deliberat s-1 infurie cu aceasta
pentru c era inc suprat pe el,dar Colin nu se simi afectat.Palma dat
aroganei lui trecu neobservat.Nu tie c l-am insultat sau nu-i pas,ii spuse
ea cand el izbucni in ras.
-Imi placi,Alesandra.
-Sigur c-i plac.Tocmai am cedat.Ii aez perna,apoi se bg la loc sub
cuverturi.Se intinse pe partea ei.Cstoria e mai complicat decat credeam,opti
ea.Va trebui s fiu intotdeauna eu cea care cedeaz ? Prea disperat.
-Nu,nu va trebui s cedezi intotdeauna.
Ii ddu seama c nu-1 crede,dup pufnetul el neelegant.
-Cstoria este un angajament bazat pe comprisuri.
-In care soia accept i se supune intotdeauna? Nu-i mai rspunse la
intrebare.Se intoarse i o lu in brae.Umerii ei se sprijineau pe pieptul lui,iar
pieptul lipit de abdomenul lui.Coapsele ei,atat de mtsoase,acopereau partea de
sus a coapselor lui.Ce bine era s-o simt lipit de e.Ii trecu un bra peste ea,ii
ridic brbia i-o sprijini de cretetul ei i inchise ochii.
Minute lungi trecur in tcere.El credea c Alesandra adormise deja,dar cand
incerc s se desprind de ea,ea opti:
-Nu-mi place cuvantul supunere,Colin.
-Asta am ineles i eu,ii rspunse el sec.
-O prines n-ar trebui s fie obligat s se supun lumii.Era un argument
deplorabil.
-Dar tu eti prinesa mea,ii aminti el.i de aceea vei face ce cred eu c e mai
bine.Va trebui s ne plecm ochii in faa tradiiei pentru o vreme,adug el.Nici
unul din noi nu are experien in cstorie.Nu sunt un cpcun,i tu ai promis s
te supui.Imi amintesc c parc te-am auzit fgduind,cand rosteai jurmintele.
-Ai vrea s fii mai rezonabil?
-Intotdeauna sunt rezonabil.
-Cand?
-Culc-te!
Dorea s aib ultimul cuvant.Atept indelung pan cand ea adormise,inainte de
a prsi patul,apoi se duse in al lui.Il simi cum pleac.Aproape c ii veni s-1
intrebe de ce nu vrea s doarm cu ea restul nopii,dar mandria o opri.I se

umplur ochii de lacrimi i se simi de parc tocmai ar fi fost prsit de soul


ei.Reacia aceasta nu avea prea mult in comun dup felul ptima in care
fcuser dragoste.Era prea obosit pentru a-i mai explica ceva.Apoi dormi i
avu un somn agitat.Dup numai o or,un zgomot din camera lui Colin o trezi Se
ddu imediat jos din pat pentru a vedea ce se intampl.Nu avea intenia s se
duc de aceea nu se obosi s-i ia halatul sau papucii.Auzi o injurtur,exact in
timp ce deschidea ua s arunce o privire inuntru.Colin sttea in faa focului,
cu rezemtoarea pentru picioare i,in timp ce ea il privea,el ii puse piciorul rnit
pe pern i se apuc s-l maseze,cu amandou mainile.
Colin nu tia c ea era acolo i-l privea.Era sigur de asta,datorit expresiei
lui.Acum nu se mai supraveghea i dei nu putea s-i vad decat o parte a
feei,era suficient s tie c suferea cumplit.Ii trebui toat puterea de stpanire,ca
s nu intre in camer s-i ofere un sprijin,cat de mic.Era in joc demnitatea
lui i ea tia c ar fi fost furios dac i-ar fi dat seama c-l urmrise.
Durerea nu trecea ins prin masajul muchilor i Colin se ridic i incepu s se
plimbe incoace i incolo prin faa focului.Incerca s inlture tensiunea
muchiului din ceea ce mai rmsese din glezna piciorului i se aps cu toat
greutatea pe piciorul rnit,un spasm de durere il strbtu in sus,pan in piept.
Colin refuz s cedeze suferinei ii incleta strans dinii,inspir adanc i
continu s maerg.tia din experien c in cele din urm,va putea alunga
durerea.In unele di ii lua numai o or.In altele,ii lua mult mai mult timp
Colin merse pan la ua de legtur cu camera Alesandrei,intinse mana spre
clan,apoi se opri.Voia s priveasc inuntru,dar nu voia s-o trezeasc,tiind c
ea avea somnul uor.Aflase asta cand fusese bolnav i ea dormise lang el.
Alesandra avea nevoie de odihn.Se intoarse i in minte ii nvlir deodat
franturi din conversaia lor despre drepturile lui i supunerea ei.Ii amintea cum
sunaser cuvintele cand ii spusese c nu-i plcea cuvantul supunere.Nici nu o
condamna.Se gandi c era barbar pentru o femeie s promit c se va supune
soului ei pentru tot restul vieii.Cu asemenea opinii radicale ar fi ajuns la
inchisoare i dac conservatorii ar fi prins de veste ce ganduri ar avea,iar Colin
era destul de cinstit s admit c o parte in el-una foarte mic- gsea depit
ideea ca o femeie s se supun tuturor poruncilor unui brbat.
Asta nu putea dura prea mult.Existau servitori pltii s-i indeplineasc ordinele.
i poate c existau i soii,care s se impace la fel de bine cu asta.Alesandra nu
fcea parte din aceast categorie,Mulumesc lui Dumnezeu pentru asta,Era
mandr i hotrat i nici lui nu i-ar fi plcut s fie.Punea atata suflet in orice
fcea prinesa lui,hotri el,era perfect in defectele ei.Alesandra nu fcuse nici
un zgomot cand se intorsese inapoi in pat i se bgase sub cuvertur.Nu putea
s-i scoat din minte imaginea expresiei chinuite a lui Colin.O durea inima
pentru soul ei.Pan in noaptea aceea nu inelesese cat de teribil era durerea

lui,dar acum cand tia,ar fi vrut s-l poat ajuta.


Prima dat,avea o misiune.Aprinse lumanrile i fcu o list cu ceea ce avea de
fcut.In primul rand,va citi orice carte disponibil pe aceast tem.In al doilea
rand,trebuia s fac o vizit medicului,sir Winters.Ii va pune intrebri.Alesandra
nu-i mai imagina nici un lucru pe care s-l fi putut aduga acum pe list,dar era
obosit,i dup un somn bun,de care avea atata nevoie,va gsi cu siguran alte
planuri de aciune.Ls lista pe noptier i sufl in lumanri.Obrajii ii erau in
lacrimi.Ii terse cu cearaful,apoi inchise ochii i incerc s adoarm.
Cand era gata s adoarm,avu o revelaie brusc.
El nu voia s doarm in pat cu ea din cauza piciorului i pentru ca ea s-i afle
calvarul.Da,acum inelegea.Mandria lui era cauza,dar se gandea i la ea.Dac
avea nevoie s se plimbe in fiecare noapte ar fi trezit-o,inelegea asta,i oft
uurat.Dormi in tihn,Colin nu o respinsese.
CAPITOLUL 11
Colin o trezi pe Alesandra a doua zi de diminea.
-Scumpo,deschide ochii.Vreau s-i vorbesc despre plecare.Ea se strdui s se
scoale.
-Unde pleci?
-La lucru,rspunse el.Ea vru s se bage inapoi sub cuvertur.Colin trecu peste
marginea patului i o lu de dup umeri.Nu putea spune dac avea ochii deschii
sau nu,pentru c prul lung i carlionat i se revrsa pe fa i-1 impiedica s-o
vad.O inu cu o man,iar cu cealalt ii impinse prul din fa exasperat i
amuzat in acelai timp.
-Te-ai trezit ?
-Cred c da.
-Vreau s stai in cas pan cand m intorc acas.Am dat deja ordinele necesare
lui tefan i Raymond.
-De ce trebuie s rman in cas ?
-Ai uitat de polia care expir peste treizeci de zile? Alesandra csc zgomotos.
Probabil c uitase.
-Vrei s spui c trebuie s stau inchis sub cheie o lun intreag ?
-Vom lua fiecare zi la randul ei,nevast.
-Colin,cat e ceasul ?
-Cateva minute dup rsrit.
-Doamne,Dumnezeule!
-Mi-ai auzit instruciunile ? intreb el.Ea nu-i rspunse.Cobori din pat,ii puse
halatul ,i se duse in dormitorul lui.Soul ei o urm.
-Ce faci?
-M bag in patul tu.
-De ce?

-Aici e locul meu.Alesandra se bg sub cuvertur i un minut mai tarziu adormi


adanc.Colin trase puin cuvertura,se aplec i o srut pe obraz.
Flannaghan atepta in hol.Colin trecu in revist instruciunile pentru majordom.
Vreme de treizeci de zile,casa avea s devin o fortrea i nu trebuia lsat
inuntru nimeni in afar de familia apropiat.
-Va fi uor s nu lsm pe nimeni s intre,domnule,dar va fi foarte greu s-o
inem pe prinesa noastr inuntru.Prezicerea lui Flannaghan se dovedi corect.
Btlia incepu chiar in acea diminea,ceva mai tarziu.Majordomul era cu noua
lui stpan aezat pe podea,in dormitorul lui,inconjurat de o mulime de
pantofi ai soului ei.
-Ce facei,prines ? Colin are nevoie de inclri noi,replic ea.
-Dar are cel puin cinci perechi pe care nu le poart deloc.Prefer vechii
Hessian,dei Weliington-ii au al ii mai moderni acum.Alesandra se uit la tlpile
cizmelor.
-Flannaghan,ai observat c tocul de la cizma stang e mai puin tocit ?
Majordomul ingenunche lang stpana lui i privi cizma pe care stpana o inea
in man.
-Pare nou-nou,remarc el.Dar tiu c le-a purtat...Nu a purtat aceste cizme,il
intrerupse ea.Ridic cizma puin.Uite asta se vede c e purtat,nu ?
-Ce vrei s spunei,prines ?
-Ce vorbim acum rmane intre noi,Flannaghan.Nici soul meu s nu tie nimic
despre aceast discuie,pentru c este sensibil cand e vorba de piciorul lui.
-Nu voi spune nici un cuvant.
Pare c piciorul rnit al lui Colin este puin mai mic decat cellalt.A vrea ca un
cizmar s se uite la aceste cizme i s fac unele ajustri.
-Adic s fac un toc mai scurt ? Colin ii va da seama prines.Ea scutur din
cap.
-M gandeam la un fel de inserie-poate o faie subire de piele de-a lungul
tlpii.Cine ii face acum cizmele lui Colin ?
-Perechea asta a fcut-o Hoby,rspunse Flannaghan.Toi domnii din lumea bun
se incal la el.
-Atunci nu e persoana care-mi trebuie,replic ea.Nu vreau s tie nimeni de
experimentul sta.Trebuie s gsim pe altcineva.
-Mai este Curtis,spuse Flannaghan dup un moment de gandire.El ii fcea
inclrile tatlui lui Colin.E btran acum,dar triete la Londra i ar putea fi
convins s ne ajute.
-M voi duce la el imediat.Voi lua cu mine numai o pereche de inclri de-ale
lui Colin.Dac am noroc, nici nu va observa c lipsesc.
Flannaghan cltin din cap cu vehemen.
-Nu putei prsi casa.A fi fericit s m duc eu in locul dumneavoastr,adug

el,cand vzu c ea e pus pe ieit.Dac scriei pe hartie ce dorii de la Curtis...


-Da,fu ea de acord.Vot face o list de sugestii.Ce idee bun ! Poi s te duci in
dup-amiaza asta ? Majordomul aprob imediat.
Alesandra ii intinse perechea de cizme,apoi se ridic.
-Dac planul acesta reuete,ii voi cere lui Curtis s-i fac lui Colin o pereche de
semi-Wellingtoni.Atunci va avea o pereche pe care s-o poarte sub pantaloni.
Acum,Flannaghan vreau s te mai rog ceva.
-Da,prines?
-Ii duci te rog un bilet lui sir Winters ? A vrea s-l vd astzi la sfarsitul dup
amiezii.
-Da,desigur,rspunse majordomul.Pol indrzni s intreb de ce dorii s-1 vedei
pe medic ?
-Voi fi bolnav in aceast dup-amiaz.Flannaghan se inec:
-Da ? Cum putei ti...Alesandra oft.
-Dac i-a explica i i-a cere s fii discret,ar trebui s-i mini stpanul.Nu
putem face asta,nu ? Nu,sigur c nu.
Atunci,Flannaghan,vezi c este mai bine s nu tii.
-E legat de Colin,nu ?
-Poate,rspunse ea zambind.Il ls pe Flannaghan s pun ceilali pantofi la loc
in dulap i se duse inapoi in camera ei s fac lista pentru cizmar.Cizmele pe
care le trimitea erau din piele moale i piele de viel,iar ea adug un bilet pentru
Curtis,in care prima sperana c acesta va putea intinde suficient de bine talpa
piciorului,pentru a face o inserie pe care era sigur c o va putea realiza.
Apoi Alesandra ii trimise un bilet lui sir Winters,solicitandu-i o vizit.Fix
intalnirea pentru ora patru.Medicul fu punctual.tefan il insoi in salon,indrzni
s se uite la stapana lui,pentru c aceasta insistase s-1 lase pe medic inuntru.
Ea ii rspunse valetului printr-un zambet.
-Soul dumneavoastr ne-a dat ordine precise ca s nu fie lsat inuntru,in afar
de familia apropiat.
-Sir Winters este ca din familie,rspunse ea.Iar eu nu sunt deloc bine,tefan.Am
nevoie de serviciile lui.El ced imediat Alesandra se simea un pic vinovat
Ii prea ru de acea minciun sfruntat,dar scp repede de acest sentiment cand
ii aminti c era vorba de interesul lui Colin.Il pofti pe paznic afar li inchise
uile salonului.Sir Winters se aez lang ea.inea sub bra o geant mare de
piele.Ii fcu semn s se aeze pe canapea.
-Dac suntei indispus,n-ar trebui s stai in pat?
-Nu sunt chiar aa de bolnav,anun ea zambind.Nu am decat o mancrime in
gat Asta-i tot.
-Atunci,ar fi bun un ceai fierbinte,rspunse sir Winston,chiar i o gur de coniac
Pentru c brbatul cu pr alb era atat de sincer i atat de preocupat,ea nu mai fu

in stare s continue cu minciuna.


-V-am chemat aici cu un alt scop,mrturisi ea.Vreau s v vorbesc despre Colin.
Alesandra se aez pe un scaun,fa in fa cu medicul i ii impreun mainile in
poal.
-Am minit ca s v fac s venii aici,recunoscu ea.Se purta de parc tocmai
mrturisise un pcat ingrozitor.
-De fapt nu m doare gatul.Acesta e adevrul;singura dat cand m doare este
atunci cand vreau s strig la incpanatul meu so i tiu c nu pot.
Sir Winters zambi.
-Colin poate fi foarte incpanat,nu-i aa ?
-Da,opti ea.
-Deci e bolnav ? intreb doctorul,incercand s ineleag adevratul motiv pentru
care fusese chemat.Ea cltin din cap.
-Este vorba de piciorul lui,explic ea in oapt,nu vrea s vorbeasc despre rana
lui.Vedei,e foarte secretos in privina asta dar eu tiu c il doare foarte tare.
M-am gandit dac nu cumva s-ar putea face ceva care s-i uureze durerea.
Medicul se sprijini de pernele canapelei.Ingrijorarea de pe faa prinesei ii
spunea c preocuparea ei era real.
-Nu v-a spus cum i-a rnit piciorul,nu ?
-Nu.
-Un rechin 1-a mucat de picior,prines.Eu l-am ingrijit i,la un moment
dat,chiar m-am gandit c-i va pierde piciorul.Asociatul lui Colin,Nathan,nu m-a
lsat.Soul dumneavoastr nu-mi putea spune ce voia,pentru c a avut norocul s
fie anesteziat in momentele cele mai grele.
O btaie in u le intrerupse conversaia.Flannaghan intr cu o tav de argint.
Nici Alesandra i nici sir Winters nu mai scoaser nici un cuvant pan cand
majordomul puse cate o ceac de ceai fierbinte i prsi din nou salonul.
Sir Winters ii puse deoparte geanta i se aplec pentru a se servi din biscuiii
dulci de pe tav,inghii unul i lu o gur de ceai.
-Colin ar fi extrem de suprat dac ar ti c discutm despre sntatea lui,
admise ea.i m simt vinovat,fiindc-i va displace ceea ce-am fcut.
-Prostii,replic sir Winters.Doar v gandii la binele lui.Nu voi spune nimic
despre discuia noastr.i acum am s v rspund la intrebare.Cum s-1 ajutai ?
V-a sugera laudanum sau coniac atunci cand durerea devine persistent.tiu c
nu va bea nici una din acestea.
-Din mandrie? intreb ea,incercand s ineleag.Winters cltin din cap.
Din cauza dependenei,rspunse el.Laudanumul este periculos,prines,i unii
spun c i alcoolul este la fel.Colin nu va risca.
-Ineleg,spuse ea cand medicul tcu.Am sugerat de asemenea o tij de oel de la
genunchi in jos.Soului dumneavoastr nu i-a plcut deloc ideea.Este un brbat

mandru.Winters aprob.
-Minte de asemenea i mai iste decat mine,remarc el.N-am crezut c va putea
vreodat s mearg fr ajutor.Am greit.Muchii care i-au rmas s-au intrit
pentru a-1 susine,Acum abia dac mai chiopteaz.
-Dar chiopteaz noaptea,cand e obosit.
-Atunci ar trebui aplicate prosoape fierbini.Sigur c arde piciorul,dar ii vor
uura durerea.i un masaj ar fi de ajutor.
Se gandea cum Dumnezeu s-1 fac pe Colin s accepte s aplice aceste sfaturi.
Oricum,asta era problema ei,nu a lui Winters,i se va gandi la ea,dup plecarea
acestuia.Altceva? intreb ea.
-Cand durerea se intensific,ar trebui s stea intins,spuse Winters.N-ar trebui s
atepte pan cand devine mai tare.
Alesandra aprob din cap.Era total descurajat,dar ii pstra o fa senin,astfel
incat medicul s nu tie cat de agitat era..Sfaturile lui erau in cel mai bun caz
superficiale.
-Imi dai recomandri care s abordeze simptomele Sir Winters,dar eu speram s
avei una sau dou idei privitoare la cauz.
-Sperai intr-un miracol,replic sir Winters.Nu se poate face nimic care s repare
piciorul,prines.Vocea lui era plin de buntate.
-Da,opti ea Speram intr-un miracol,probabil dar sfaturile dumneavoastr imi
vor fi de ajutor.Dac v mai vine vreo idee,imi vei scrie un bilet ? Voi avea
nevoie de orice sfat mi-ai putea da.
Sir Winters lu ultimul biscuit de pe tav.Era absorbit in intregime de starea lui
Colin i nu-i ddu seama c terminase toat trataia.Alesandra ii umplu din nou
ceaca cu ceai.
-Toi soii sunt incpanai ? il intreb ea pe medic.
-Pare a fi o trstur pe care o au majoritatea soilor spuse sir Winters zambind.
Ii povesti apoi Alesandrei cateva istorii amuzante despre oamenii de vaz care
refuzaser s accepte ideea c e un medic.Povestea lui favorit era aceea cu
marchizul Ackerman,implicat intr-un duel,gentlemanul fusese-impucat in umr
i nu ddea voie nimnui s-i vad rana.Winters fusese chemat de fratele
marchizului,pentru a vedea ce poate s fac.
-L-am gsit la White,la una din mesele de joc spuse el.A fost nevoie de trei
prieteni ai lui pentru a-l scoate de acolo,Cand i-am scos jacheta,era plin de
sange peste tot.
-Marchizul i-a revenit ? Winters aprob,
-Era prea incp anat ca s moar,remarc el.Cand i-a trecut,a vorbit despre ran
ca despre un rzboi.Am sftuit-o pe soia lui s-1 lege de pat pan se va
insntoi.Alesandra zambi imaginandu-i scena,
-i Colin este la fel de incpanat,anun ea i oft.V-a fi recunosctoare dac

ai pstra terea in privina acestei convorbiri.Dup cum v-am spus,este foarte


sensibil cand e vorba de piciorul lui.
Sir Winters ii puse ceaca i farfurioara inapoi pe tav,ii lu geanta i se
pregti s-i ia rmas bun.
-Nu trebuie s fii ingrijorat,prines.Nu voi spune nici un cuvant despre
aceast vizit.Ai fi surprins dac ai tii cate soii imi cer sfatul,pentru binele
soilor lor.Ua salonului se deschise,tocmai cand medicul era gata s pun mana
pe clan.Colin se ddu la o parte pentru a-i face loc lui Winters.Il salut scurt
din cap pe medic,apoi se intoarse ctre soia lui.
-Flannaghan mi-a spus c eti bolnav.Nu-i ddu voie s rspund,ci se intoarse
spre Winters.
-Ce are ? Alesandra nu voia ca medicul s mint pentru ea.
-Aveam ceva in gat,dar acum mi-e mai bine.Sir Winters mi-a recomandat ceai
fierbinte,adug ea.
-Da,aa este,aprob Winters.Ceva nu era tocmai in ordine,dar Colin nu ar fi
putut spune cu precizie ce anume,Alesandra nu-1 putea privi i o cunotea destul
de bine pentru a ti c nu-i spunea totul.Nu arta bolnav.Obrajii ii erau colorai
intens,parc i-ar fi fost ruine de ceva.Se hotri s atepte pan vor fi singuri ca
s afle ce nu era in ordine.Alesandra rmase alturi de Colin,in timp ce acesta
fcea de gazd pe lang doctor.Privi intampltor in sus i-l vzu pe Flannaghan
stand doar la caiva pai mai incolo.Majordomul ii oferi o expresie inelegtoare.
Se simea deja vinovat c ii minise soul,iar expresia lui Flannaghan o fcu s
se simt i mai prost.Motivele ei erau indreptite,ii spuse imediat apoi ls
s-i scape un oftat uor.Era exact aceeai scuz pc care o folosise cand ii
intocmise maicii staree o dubl contabilitate chiar dac rmane pcat,sau cel
puin aa susinuse starea,cand aflase despre mica minciun.Mare sau mic,acest
pcat,Dumnezeu,o asigurase maica stare cu mult asprime in voce,pstreaz o
list corect cu fiecare pcat,la fiecare brbat i femeie de pe acest pmant.Lista
mai speculase clugria,era probabil destul de lung cat pentru a atinge fundul
oceanului.Alesandra nu credea c pctuise atat de mult,i atat de des.
Ii imagina c lista ei trebuia s aib probabil lungimea propriei ei umbre.
Se intreba dac Dumnezeu avea mai multe coloane pe lista lui despre ea-una
pentru infraciuni i alta pentru pcate mai substaniale.
Sir Winters o readuse la realitate destul do curand spunand:
-Mi-a prut ru cand am auzit c ai pierdut Diamantul Colin.Mare ghinion.
-Ai pierdut un diamant ? intreb Alesandra,netiind ce s ineleag.
Colin neg din cap.
-E vorba de un vapor,Alesandra.S-a scufundat cu toat incrctura,Winters,cum
de ai auzit despre asta atat de repede ? Eu am aflat abia ieri.
-Un prieten de-al meu a avut de incheiat unele treburi la LIoyd,astzi.Unul

dintre agenii de acolo au vorbit despre asta.Ei au asigurat pierderea,nu ?


-Da.
-E adevrat c e al doilea vas pe care tu i Nathan il pierdei anul acesta ?
Colin aprob.
-De ce nu mi-ai spus ? intreb Alesandra.Incerca s nu i se citeasc jignirea in
voce.
-N-am vrut s fii ingrijorat,explic Colin.
Nu era convins c acesta era adevratul motiv dar probabil era adevrat c el nu
voia s-i provoace griji.Ceea ce era mai important era c el nu voia s-i
imprteasc greutile.Incerc s nu se simt jignit.Colin asta crezuse de
cuviin pan acum i,desigur,nu vroia s acorde incredere cuiva,fie chiar i
soiei sale.Trebuia s aib rbdare,decise ea.Colin va avea s se obinuiasc s o
aib in preajm,pan va avea incredere in ea pentru a-i mrturisi toate
greutiile.Soul ei inc mai vorbea cu medicul,cand ea se duse sus.Intr in
camera ei i incepu s noteze recomandrile date de Winters,pentru uurarea
durerii lui Colin,dar mintea nu-i sttea la aceast sarcin,i fir-ar s fie,ar fi
trebuit ca el s-i spun despre vapor Dac prea ingrijorat,avea i ea toate
drepturile s fie ingrijorat,i soiile trebuie s-i imprteasc problemele,nu ?
Flannaghan veni s o cheme la cin,in timp ce coborau,Alesandra ii ceru o nou
favoare:
-Ai auzit de problemele vicontelui de Talbot ?
-Of da,rspunse Flannaghan.Toata lumea vorbete despre asta,Lady Roberta i-a
prsit soul.
-Colin mi-a interzis s-i vorbesc vicontelui i trebuie s-i indeplinesc dorina.
Soul meu crede c a putea s-1 necjesc pe viconte.
-De ce vrei s vorbii cu el ?
-Cred c ar putea fi o legtur intre dispariia brusc a soiei lui i cea a prietenei
mele,lady Victoria,Flannaghan.M intrebam dac ai vrea s le spui servitorilor
lui,din partea mea.Vreau s aflu dac Roberta a primit vreun mic dar de la un
admirator secret.
-Ce fel de dar,prines ? Flori,poate ciocolat,spuse ea ridicand din umeri.Ei ar fi
observat asemenea daruri,nu ?
-Da,desigur c ar fi observat,aprob Flannaghan.Totui,mie nu-mi vor spune.Dar
poate c a putea afla cate ceva,cand m voi duce maine s transmit rugmintea
dumneavoastr ?
-Te rog,rspunse Alesandra.
-Despre ce uotii voi doi ? Colin ii pusese aceast intrebare stand in ua
sufrageriei,i vzu tresrirea soiei sale.Era puin nervoas in seara asta,remarc
el.Nu avea un rspuns rapid la aceast remarc.Il urm pe Flannaghan in
sufragerie.Colin ii inu scaunul,apoi ii se aez in capul mesei,lang ea.

-Va trebui oare s stau inchis in cas o lun intreag ?


Era ocupat cu sortarea unui teanc de scrisori i nu se ridic s o priveasc,atunci
cand ii rspunse.Nu avea timp s se rup de munca lui,nici mcar cat s
mnance ca lumea la mas.Alesandra se intreb dac el avea probleme cu firma
i fu gata s-i pun aceast intrebare personal,dar se rzgandi i schimb
subiectul,ctre o problem mai presant.
-Ce se aude cu primul bal al lui Catherine? Nu mai e decat o sptman,Colin.
N-a vrea s-1 pierd.
-Ii voi povesti eu totul despre bal.
-Te vei duce fr mine ? Se putea ghici din glasul ei c se simea frustrat i el
zambi.
-Da,rspunse.Trebuie s m duc,adug el i trebuie s fii rezonabil in privina
asta.Hotrarea de pe faa lui ii spuse c nu avea s discute.Nervoas,incepu s
bat darabana cu degetele pe mani
-Este o dovad de proast cretere s-i citeti corespondena la mas.
Colin era atat de ocupat s citeasc scrisoarea asociatului su,incat nu o
auzi.Termin lunga scrisoare,apoi puse hartiile pe mas.
-Soia lui Nathan a nscut o feti,i-au pus numele Ioanna.Scrisoarea e datat cu
aproape trei luni in urm,scrie c,de indat ce Sara se va simi mai bine,vor veni
impreun cu copilul la Londra,pentru o scurt vizit.Jimbo se va ocupa de
birouri,cat timp va fii el plecat.
-Cine este Jimbo ? intreb Alesandra,incruntandu-se la auzul acestui nume
ciudat.
-Un prieten foarte bun,rspunse Colin.Este cpitan pe unul din vapoarele
noastre,Smaraldul,dar necesit multe reparaii,aa c Jimbo are destul timp
liber.
-Astea sunt veti bune,Colin,remarc ea.
-Da,desigur.
-Atunci de ce te incruni ? Nu-i dduse seama c se incrunta,pan ii spuse ea.Se
ls pe speteaza scaunului i-i concentr toat atenia asupra ei.
-Nathan vrea s ofere zece sau douzeci de aciuni spre vanzare.Nu-mi place
deloc ideea i tiu c,in sinea lui,Nathan simte la fel Totui,il ineleg.Are acum o
familie i dore te s le ofere tot ce poate.El i Sara au trit in camere felurite,si
acum,c a venit copilul,vrea o locuin permanent.
-De ce suntei voi doi atat de potrivnici ideii de a vinde aciuni ?
-Vrem s meninem controlul.Alesandra nu inelegea.
-Chiar dac se vand zece sau douzeci de aciuni,tu i Nathan vei continua s
fii principalii acionari i deci vei deine controlul total.
Colin nu pru impresionat de logica ei,pentru c se incrunta in continuare.Ea
incerc o alt abordare.

-Dar dac ai vinde din aciuni membrilor familiei ?


-Nu.
-Pentru numele lui Dumnezeu,de ce nu ?
-Ar fi un fel de imprumut,spuse el oftand.
-Nu nu ar fi,argument ea.Caine i tatl tu ar scoate in cele din urm un profit
frumos.Ar fi o investiie solid.
-De ce ai trimis dup Winters ? El schimb intenionat subiectul.
Dar ea nu era pregtit s-l lase.
-Nathan a dat deja permisiunea pentru vanzare ?
-Da.
-i tu cand te vei decide ?
-M-am decis deja,Dreyson se va ocupa de tranzacie,i acum destul despre asta.
Rspunde-mi la intrebare.De ce ai trimis dup Winters?
-i-am explicat deja,incepu ea.Gatul meu...
-tiu,spuse Colin,Aveai ceva neplcut in gat.
-De fapt era o uoar jen,spuse Alesandra,jucandu-se cu degetele.
-Da,aprob el.Acum vreau s-mi spui adevrul.i s m priveti in timp ce
vorbeti.Ls s-i cad ervetul in poal i in cele din urm se infurie.
-Este o dovad de proast cretere s sugerezi c a mini.
-Ai minit ?
-Da.
-De ce?
-Pentru c dac i-a spune adevrul,te-ai infuria pe mine.
-Pe viitor n-ai s m mai mini,nevast.Vreau cuvantul tu.
-i tu m-ai minit.
-Cand ?
-Cand mi-ai spus c nu mai lucrezi pentru sir Richards.Am vzut intrrile de
bani din registre,Colin,i l-am auzit vorbindu-i despre o nou misiune.Da,m-ai
minit.Dac imi promii c nu vei mai mini pe viitor,voi fi fericit s-i dau i eu
cuvantul meu.
-Alesandra,nu este deloc acelai lucru.
-Nu,nu este.Era deodat furioas pe soul ei.Arunc ervetul de mas,tocmai
cand Flannaghan intra pe ua batant ducand in maini o tav incrcat cu
mancare.
-Eu nu risc,Colin,Tu riti.Nu-i pas deloc de acest lucru nu?
Nu-i ddu timp s rspund,ci se grbi s continue:
-Te-ai bgat singur in bucluc.Eu n-a face niciodat aa ceva.Acum c suntem
cstorii,nu m gandesc numai la binele meu,ci i la al tu.Dac i s-ar intampla
ceva,a fi nenorocit.Dar dac mie mi s-ar intampla ceva,tu ai avea numai o
uoar neplcere,inmormantarea mea te-ar obliga s renuni la munca ta pentru

cateva ore.Te rog s m scuzi,domnule,pan nu spun ceva ce tiu c voi regreta.


Nu atept permisiunea lui pentru a pleca de la mas i ignor i comanda de a
sta jos,apoi alerg tot drumul sus,in dormitorul ei.Ar fi vrut s-i verse nervii.
Inchise ua.Totui,nu ced acestui impuls,pentru c nu era o atitudine demn din
partea ei.Din fericire,Colin nu o urm.Alesandra avea s fie singur,
pentru a-i stpani propriile sentimente.Se suprase atat de tare pe Colin i atat
de repede,nu avea de gand s-l impiedice.Dac voia s lucreze cu sir Richards,ea
nu putea i nici nu va incerca s-1 fac s renune.
Colin n-ar fi trebuit s doreasc asemenea riscuri,gandi ca.Dac ii psa de ea,
n-ar fi jignit-o astfel,in mod repetat.Alesandra incerc s-i alunge mania.
Agitat,se plimb prin faa cminului vreo zece minute,bombnind tot timpul.
-Maica stare n-ar fi intrat niciodat in bucluc de de acest fel.tia c depindeam
de ea i nu i-ar fi asumat niciodat asemenea riscuri.Ea m iubea,fir-ar s fie.
Chiar dac nu era catolic,Alesandra ii fcu semnul crucii pentru c murmurase
acea blasfemie.
-M indoiesc c Richards i-ar cere maicii staree s lucreze pentru el,Alesandra.
Colin fcu acel comentariu stand in u.Ea fusese atat de ocupat cu bombnitul
ei,incat n-o auzise deschizandu-se.Il vzu pe soul ei rezemandu-se de tocul uii.
Ii inea braele incruciate,nepstor,pe piept.
Zambea,dar lucirea din ochii lui aproape c o dobori.
-Nu-mi place c te amuzi.
-Mie nu-mi place cum te compori,replic el.
-De ce-oi fi spus c eti suprat din cauza afacerilor mele cu sir Richards?
-Nu tiam c sunt.Colin ridic o sprancean la aceast ciudat remarc.
-Vrei s termin cu el ?
Incepu s dea din cap in semn c da,apoi se rzgandi i fcu semn c nu.
-Vreau s vrei tu s termini.Este o diferen,Colin,semnul lui Dumnezeu,intr-o zi
ai s inelegi.
-Ajut-m s ineleg acum,Alesandra se intoarse cu faa la foc,apoi vorbi din
nou.
-Nu mi-a fi asumat niciodat riscuri deliberat pe cand triam la manstire-cel
puin,nu dup lecia pe care am invtat-o.tii,a fost un incendiu i eu am fost
inuntru.Am ieit tocmai cand se prbuea acoperiul.Maica starea era
ingrozitor de ingrijorat.Plangea pur i simplu.Era atat de bucuroas c am
scpat i foarte furioas c luasem o lumanare,ca s citesc scrisoarea Victoriei in
loc s m rog aa cum ar fi trebuit,i m-am simii ingrozitor,pentru c ii
provocasem atata suferin.Incendiul fost un accident,dar mi-am promis mie
insmi s nu mai acionez nebunete.
-Cum ai acionat nebunete dac a fost un accident?
-M duceam mereu inuntru s salvez picturile i statuetele pe care clugriele

le depozitaser acolo.
-Era nebunie curat intr-adevr.
-Da.
-Maica stare te iubea ca pe o fiic,nu ? Alesandra aprob.
-i o iubeai i tu.
-Da.O clip lung trecu in tcere.
-O dat cu dragostea,vine i responsabilitatea.Nu am ineles acest adevr,pan
cand nu am vzut cat de suprat era maica stare pe mine.
-M iubeti,Alesandra ? Intrase direct in miezul problemei.Ea se intoarse cand
Colin plec de lang u venind ctre ea.Alesandra incepu s dea inapoi.
-Nu vreau s te iubesc.Panica din vocea ei nu il opri.
-M iubeti ? intreb el din nou.Ce bine c nu era fcut focul in cmin.Rochia ei
s-ar fi topit de mult in flcri,pentru c se retrase pan se lipise de cmin.
Incerca s scape de el sau de intrebarea lui Colin nu era sigur.Totui,era neobosit
in incercarea de-a o face s-i rspund.Voia...nu,avea nevoie s-o aud
recunoscand adevrul.
-Rspunde-mi,Alesandra.Ea incet deodat s mai incerce s scape de el,ii puse
braele pe piept i pi direct in faa lui.Avea capul dat pe spate ca s-1 poat
privi in ochi.
-Da.
-Da,ce?
-Da,te iubesc.Privirea lui satisfcut ii spuse totul.Dar nu prea prea surprins,
ceea ce o derut cu totul.
-tiai deja c te iubesc,nu-i aa ? Colin ddu incet din cap,in semn c da.Ea fcu
un semn.
-Cum puteai s tii,cand eu insmi nu tiam ? Incerc s-o ia in brae.Alesandra
fcu un pas inapoi.
-Nu,nu,n-ai s-o faci.Vrei s m srui,nu ? i atunci imi uit toate gandurile.Mai
intai imi vei rspunde.Colin nu admitea impotrivire.O lu in brae,ii ridic capul,
o srut lung i apsat.Limba lui se strecur inuntru,unde o intalni pe a ei.Cand
Colin ii ridic in cele din urm capul,ea oft adanc.Se prbui la pieptul lui i
inchise ochii iar braele lui ii inconjurar mijlocul.O imbri strans i-i puse
brbia pe cretetul ei.
Doamne ce bine era s-o in in brae !Acum era nerbdtor s termine ziua de
munc pentru c tia c ea il ateapt acas.Colin inelese brusc c-i plcea s
aib o soie.Dar nu oricare,se corect el.Ci pe Alesandra.De obicei nu-i plceau
serile,pentru c atunci durerea devenea de puternic.Totui micua i drglaa
lui soie ii luase orice durere,il exaspera dar il i incanta i de obicei il inea
ocupat s reacioneze la ce fcea ea,incat nu mai avea loc in mintea lui pentru
nimic altceva.

-Acum am s-i rspund la intrebare,opti el rguit i ea gandi cat de minunat


de atrgtoare era vocea lui.
-Intrebare ? c ii uii toate gandurile cand te ating,nu-i aa ?
-Nu e nevoie s ari atat de fericit pentru acest fapt,tiu c tu eti mai presus de
un asemenea comportament,nu ? Chiar imi imaginez c eti plin de ganduri cand
m salui.
-Da,sunt.
-Ah,spuse ea abtut.
-i fiecare dintre ele se indreapt spre ceea ce vreau s-i fac cu gura,cu
mainile,cu...ii acoperi gura cu mana,ca o precauie,pentru a nu spune ceva
nedelicat.Reacia ei il fcu pe Colin s rad din nou.Ii indeprt mana i spuse :
-Te intrebi cand mi-am dat seama c m iubeti.
-Da,vreau s tiu.
-In noaptea nunii noastre,explic el.Modul in care imi rspundeai dovedea c
erai indrgostit de mine.Ea scutur din cap.
-Dar mie nu-mi era clar.
-Ba da,iubito,replic el.Nu poi ascunde asta.Fiecare reacie a ta este a naibii de
sincer.N-ai fi putut s te pierzi aa,dac nu m-ai fi iubit.
-Colin?
-Da.
-Ar trebui s faci ceva cu arogana asta a ta.Este pur i simplu necontrolat.
-Ii place arogana mea.Ea nu rspunse acestei remarci scandaloase.
-Nu m voi amesteca in planurile tale, promit
-Nici n-am crezut vreodat c ai s-o faci,spuse zambind pentru c ea prea atat
de ptima.
-Nu i-ai schimbat planul,nu ? inc mai ai cei cinci ani incheiai pan ce...
Nu mai continu.
-Pan ce anume ?
Pan ce ii vei indrepta atenia spre dragostea pentru soia ta,prostule,gandi ea.i
spre copii,adug tot in gand.Peste cinci ani el se va hotri probabil s aib unul
sau doi i se intreb dac nu va fi prea btran pentru a avea copii.
In orice caz nu putea s aib unul acum.Un copil ar fi povar prea mare pentru
Colin.Uite cum s-a schimbat viaa lui,Nathan.Acum voia s fac ceva ce inainte
i s-ar fi prut inacceptabil.A vinde aciuni era ultimul lucru la care ar fi recurs,i
ceea ce-l fcuse s se rzgandeasc fusese naterea fiicei lui.
-Alesandra,pan ce anume?intreb Colin din nou.Pan ce ii vei atinge scopurile,
tranti ea.
-Da,spuse Colin.Mai am nevoie de cinci ani.Fcuse acest comentariu in drum
spre pat.Se aez pe marginea patului i se aplec s-i scoat cizmele.
Nu mi-am dat seama c erai ingrijorat fiindc lucrez cu Richards,spuse

el,reluand subiectul.Ar fi trebuit s-mi spui.


Ii arunc cizmele i ciorapii,apoi se concentra asupra ei.Aveai dreptate cand
spuneai c amandoi suntem sensibili unul fa de cellalt.Nu m-am gandit deloc
la sentimentele tale.Iart-m.Ea il privi cum ii trage cmaa peste cap.Nu-i
putea intoarce privirea de la el.Se aga de fiecare cuvant al lui,sperand c-i va
spune ce simea pentru ea.Nu avea suficient curaj s-i spun dac o iubete,Dar
la urma urmelor,el tia deja sentimentele ei.Ea nu le tia pe al lui.
Dac Colin nu avusese timp s se gandeasc la sentimentele ei fa de munca
periculoas pe care o fcea pentru Richards,de ce Dumnezeu s aib timp s se
gandeasc dac o iubete? Mintea lui era deja la planuri care s-i transforme
compania intr-un imperiu i pur i simplu nu mai era loc pentru nimic altceva.
Alesandra ii indrept umerii i inuta.Ii reaminti c devotamentul lui i se
pruse admirabil.Putea s aib rbdare.Colin se va intoarce la ea cam peste cinci
ani.Ii atrase atenia de la aceste ganduri,cand spuse:I-am dat cuvantul meu lui
Richards c m voi uita peste hartii pentru el.Se opri pentru a-i arunca cmaa
pe un scaun i se ridic in picioare.
-Cat despre cealalt misiune care mi s-a oferit,il voi lsa lui Morgan.De fapt,deja
m hotrasem s nu particip la aceast misiune,pentru c ar fi insemnat s
lipsesc din Londra cel puin dou sptmani,poate chiar trei.Borders ar fi putut
avea grij de birou,desigur,dar nu voiam s te las singur.Ea se gandi c acesta
era cel mai drgu lucru pe care Colin il spusese vreodat,i-ar fi fost dor de
ea.Vru s-l aud rostind aceste cuvinte.
-De ce nu voiai s m lai singur ?
-Din cauza poliei,desigur.Umerii i se incovoiar.
-tefan i Raymond rn-ar putea pzi foarte bine.
-Eu rspund de tine,Alesandra.
-Dar nu vreau s rspunzi de mine,murmur.Ai destule pe cap.Nu mai e nevoie
s m adaugi i pe mine pe list.El nu fcu nici un comentariu.Ii descheie
pantalonii i-i scoase restul hainelor.Gandurile ei se framiar.Nu se putea opri
s nu-i priveasc fix soul.Doamne,era magnific.Colin era tot numai muchi,
avea linii atat de fine i dulci.Il urmri cu privirea cum traverseaz camera i
inchise ua dormitorului.Apoi trecu din nou pe lang ea spre pat.Ddu
cuverturile la o parte,se intoarse i-i fcu semn cu degetul,s vin.
Alesandra nu ezit.Pi spre el i se opri in faa lui.Mainile ii erau incruciate pe
piept.Privirea ei era nepstoare,dar Colin tia ce simea.La baza gatului,ii btea
nebunete,o ven i observ asta cand ii ridic capul i se aplec s o srute.
Ea incepu s se dezbrace.Colin ii impinse mainile de pe rochie.
-Las-m pe mine,opti el.Mainile ii czur pe lang corp.Colin o dezbrca mult
mai repede decat ar fi fcut-o ea.Totui,nu era la fel de bine.Nu se opri s-i
imptureasc hainele,ci le arunc la intamplare peste ale lui.Era nerbdtor s

ajung la pielea ei.Observ c mainile ii tremurau cand deznod panglica de


mtase care-i susinea cmaa i zambi la gandul surescitrii lui.Prea surprins
de propriul rspuns,atat de rapid.Respiraia ii era deja intretiat,inima ii btea
puternic in piept i inc nici nu o atinsese-cel puin,nu aa cum voia s-o ating.
Alesandra il excita puternic.Gandurile Alesandrei erau ceva mai ordonate.Era
fericit s-1 fac s-i spun c i-ar fi fost dor de ea dac ar fi plecat in misiune.
Cand rmase complet goal,ii intoarse privirea spre brbia soului ei i-i opti
numele.
-Colin?
-Da.
-Dac ai fi plecat din Londra,i-a fi lipsit ? Ii ridic brbia,astfel incat s se uite
la el.Zambetul luiera plin de tandree.
-Da.
Ea era atat de incantat de rspuns,incat suspin uurat.El se aplec i-i acoperi
gura cu gura lui.
-Tu nu te-ai intrebat dac mi-ai fi lipsit ?
-Nu
-De ce nu ? Ii distrase atenia luandu-i mainile i punandu-i-le pe piept,apoi
incepu s-i dezmierde lobul urechii.
-Pentru c tiam deja c o s-i lipsesc.M iubeti,ii aminteti?
Nici nu putu combate acest raionament.Soul ei nu avea doar respectul de
sine,asta era sigur.Se gandi s i-o spun imediat ce va inceta s-i tulbure
gandurile cu srutrile.Colin o sruta pe gat.Pulsul ii btea acum frenetic i
tremura in braele lui.El se gandi c acesta este un inceput.
O innebunea cu atingerea lui i tia asta.Dintr-o dat inelese acest lucru i se
smulse de lang el.Colin o ls s se desprind,dar in privirea lui se citea
nedumerirea.
-Ce s-a intamplat,iubito ? De ce m indeprtezi ? tii c m vrei,iar tu tii al
dracului de bine cat de mult te vreau eu.Alesandra era hotrat s catige ea de
data asta.Se urc in pat,se aez la mijloc,apoi ingenunche cu faa la el.Simea
cum roete,dar refuz hotrat s cedeze stanjenelii.Colin era soul ei,iubitul ei i
ea ar fi trebuit s poat face ce vrea cu el.
Ii fcu semn cu degetul.El fu atat de surprins de indrzneala ei,incat rase.Se bg
in pat i incerc s-o trag in brae.Ea neg din cap i-l impinse,spunandu-i fr
cuvinte c vrea ca el s se intind pe spate.
-Ii place indrzneala mea ?
-Da,rspunse el,imi place.Nu atat ceea ce rspunsese,cat mai ales cum rspunse
ii ddu Alesandrei curaj s-i continue jocul.Ii plimb mana in jos pe pieptul
lui.
-Cand m atingi,imi vine s innebunesc,opti ea.In seara asta...

Nu mai continu.Degetele ei il atingeau uor inconjurandu-i incet,buricul.Zambi


la scurta lui tresrire i mana ei ii continu micarea in jos.
-Da ? intreb el,cu o voce asprit de dorin.
-Ii vei pierde controlul inaintea mea,Accepi provocarea,brbate ?
Drept rspuns,Colin ii puse mainile sub cap i inchise ochii.
-Eu voi catiga,Alesandra.Am mult mai mult experien.
Alesandra rase la auzul acestei fanfaronade.Doar faptul c recunoscuse c-1
iubete,o eliberase oarecum de orice rezerv.Se simea slbatic,jucu i nu-i
psa c nu e demn.Credea intr-adevr c nu putea menine aparenele cand era
goal puc.
-Ii mulumesc c mi-ai spus c te iubesc,Colin.
-Cu plcere,iubito.Colin atepta incordat.Vocea lui era ferm.
-Ai reuit s-i aduni curajul ?
-Imi plnuiesc atacul,replic ea.Aceast remarc il fcu s zambeasca.Trupul lui
ii simi nervozitatea.Voia s-i invee gustul,tot aa cum el ii simea gustul ei.
Gandul la ceea ce avea de gand s-i fac o fcu s roeasc i mai intens,dar
ochii lui Colin erau inchii aa c nu trebuia s-i fac griji sau s fie stanjenit.
-Colin...totul e permis sau exist ceva ce n-ar trebui s...
-Nimic nu e interzis,rspunse el.Trupurile noastre sunt ale celuilalt.
-Oh asta-i bine! Se ls pe clcaie gandindu-se de unde i-ar plcea s inceap.
I-ar fi plcut gatul,dar la urma urmelor ii plcea totul.
-Scumpo,am s adorm dac nu incepi,anun el.Alesandra decise s nu piard
timpul i s ajung la zona care-o intriga cel mai tare.N-ar fi trebuit s-i in
ochii deschii.Cand ii simi gura pe varful ereciei lui,aproape sri din pat.
Geamtul lui sun brutal.Ii trebui toat stpanirea pe care o avea ca s nu-i
reverse smana pe loc.Fruntea ii transpirase.Limba i se plimb pe pielea
sensibil,pan cand el ajunse aproape in starea in care nu se mai putea
stpani.Nu rezist mult vreme.Gemu deodat puternic,luand-o i ridicand-o in
sus.Ii desfcu genunchii cu coapsa pentru ca ea s-1 incalece,ii prinse ceafa cu
mana pentru a o lipi de el,apoi ii srut buzele moi i o ptrunse printr-o micare
puternic.Cldura lichid pe care o simi ii spuse c ea era pregtit s-1
primeasc.Mainile ii prinser coapsele ei i o ridic puin pentru a putea
ptrunde din nou.Pierduse orice urm de raiune imediat ce-o simi stranganduse
instinctiv in jurul lui,nu mai putu controla reacia propriului trup.Punctul
culminant il lu prin surprindere.Ii scp un alt geamt adanc,cedand prin
implinire.Plcerea Alesandrei crescuse prin atingerea atat de intim i urmrirea
rspunsului lui neinhibat.El termin ,dar nu-i opri micarea inuntrul ei.Extazul
era aproape de nesuportat.Ea ii opti numele,cand aria incepu s se
rspandeasc,precum un parjol,in tot trupul.Capul i se ls pe spate,capituland in
faa extazului.Colin simi primele zvacniri ale orgasmului ei i ii strecur mana

printre trupurile lor unite pentru a o mangaia.Atingerea lui o ajut s-i


primeasc propria satisfacie.Se incord in el,rigid de plcerea devoratoare care
i se rspandea in cascade,prin trup.
Fiorii preau s nu se mai sfareasc,copleitori in intensitate,dar nu-i era deloc
fric,cci Colin o inconjura cu braele i o aps la pieptul lui.O inu strans,pan
ce spasmele plcerii incet.Frumuseea modului in care fceau dragoste era prea
mult pentru ea.Ea era atat de zguduit de ceea ce se intamplase,incat incepu s
plang in hohote,cu faa lipit lang gatul lui.Colin era la fel de zguduit.O
mangaie pe spate i spuse cuvinte dulci,cu o voce aspr ca vantul de iarn,pan
ii mai reveni.
-De fiecare dat este mai bine,opti ea.
-E chiar atat de ingrozitor ? intreb el.
-Intr-o sptman am s mor,replic ea.Nu simi cum imi bate inima ? Sunt
sigur c nu poate fi bine pentru mine.
-Dac mori,iubito,vei muri fericit,se lud el.i-a plcut s stai deasupra,nu ?
Ea aprob incet
-Am catigat provocarea,nu ? Rasul lui umplu camera.
-Da,recunoscu el.Alesandra era mulumit,ii inchise ochii i se ls lang soul
ei.
-Am uitat s mancm de sear,opti ea.
-Vom manca mai tarziu,replic el Dup ce vine randul meu.
Ea nu inelese ce insemna asta.
-Dup ce-i vine randul la ce ? Colin o rsturn pe spate i o acoperi cu trupul
lui.Ii sprijini greutatea pe coate i zambi,privind-o.
Cand gura lui era la numai caiva centimetri de-a ei,ii rspunse.
-S catig.
CAPITOLUL 12
A-l iubi i a-1 plcea pe Colin erau dou lucruri destul de diferite.Era imposibil
s vorbeti raional cu acest brbat,dar era extrem de uor s-1 srui.Din
pruden,ea nu-i oferi ce-i mai rmsese din motenire pentru a investi in firma
lui,i in cele din urm trebui s recurg la mecheria mai veche,pentru a-l ajuta.
Urm exemplul tatlui tiind,c Dumnezeu va inelege,chiar dac soul ei nu
inelegea.In cele din urm,Colin ii va invinge incpanarea,dar ea nu voia s
lase strinii s intre in companie,ateptand s-i vin lui mintea la cap.Vanzarea
stocului ctre public incepu la ora 10 intr-o diminea de miercuri.Dou minute
mai tarziu,tranzaciile fur incheiate i toate cele douzeci de aciuni fuseser
vandute.Preul era extrem de ridicat.Colin era uimit de sum.Era i suspicios,
ins.Ceru s tie numele noilor acionari.D reyson nu voia s-i spun c un singur
cumprtor achiziionase toate cele 20 de aciuni i c nu avea libertatea de a-i
divulga numele.

-Imi vei rspunde la o singur intrebare,ceru Colin.Vreau s tiu dac numele


soiei mele se afl pe acele aciuni deinute de proprietar.Dreyson neg imediat.
-Nu,sir Hallbrook,rspunse el sincer.Prinesa nu este proprietarul aciunilor.
Incredinat c agentul spunea adevrul se liniti,apoi se gandi la alt posibilitate.
-Dar consilierul ei,cel cruia ii spune unchiul Albert ? El e proprietarul ?
-Nu,rspunse Dreyson imediat.Sunt sigur c n-a folosit ocazia,dar aciunile au
fost vandute cat ai clipi din ochi.Nu ar fi fost timp s fie anunat.
In cele din urm,Colin renun.Alesandra spuse o rugciune de mulumire pentru
c soul ei nu avea s cerceteze mai serios.
Se simea extrem de vinovat c folosise un iretlic,tia c nu e bine s-i
manipuleze soul,dar punea pcatul pe seama incpanrii lui.Credea c ar
putea trece peste asta dar descoperi c se simea tot mai nefericit cu cat
amana mai mult s-i mrturiseasc soului ei adevrul.Se imbt zdravn.Din
fericire,Colin nu era acolo s o aud,lucra dousprezece ore pe zi la compania
lui maritim.Flannaghan o auzi bodognind,desigur,dar crezu c e pur i simplu
intr-o stare de spirit proast fiindc sttea prea mult in cas.
Luna de zile trecu repede.Se povestea c balul Christinei fusese un succes
deosebit i evenimentul era povestit cu detalii atat de duces,cat i de nora
ei,lady Jade.Le prea ru,desigur,c Alesandra nu putuse veni,dar inelegeau
motivul deciziei luate de Colin de a o ine incuiat in cas.
In dup-amiaza urmtoare,Catherine trecu pe la Alesandra pentru a-i oferi
propria descriere a balului.O anun c era deja indrgostit de un marchiz i doi
coni.Era nerbdtoare,ateptand s primeasc de la tatl ei permisiunea de a fi
vizitat de gentlemanii respectivi.Deoarece Colin lucra atat de mult timp,
Alesandra preuia timpul pe care il petreceau impreun i nu vroia s discute
probleme legate de afaceri.Cu toate acestea era necesar Agentul imobiliar il
anun pe Flannaghan c proprietarii casei se hotraser s rman in America
i voiau s vand casa din ora.Alesandra se ataase de ea i voia s-o cumpere,
aa c aduse vorba despre asta la masa de sear.Atitudinea lui Colin fa de
motenirea ei fu dispreuitoare-ii spuse c lui nu-i psa ce fcea ea cu banii ei.
Apoi ea deveni mai concret.
-Mi-ar plcea s cumpr aceast cas,anun ea.Nu-i ddu rgaz s-i resping
cererea imediat,ci se grbi mai departe.
Din cauza legilor voastre englezeti imperfecte,este aproape imposibil pentru o
femeie cstorit s incheie un contract pe cont propriu.Nu te-a plictisi cu
aceast prostie dar am nevoie de semntura ta in acte.
-Motivaia acestor legi este lesne de ineles,replic el.Toii soii sunt responsabili
din punct de vedere legal pentru orice aciune a soiilor lor
-Da,dar problema in discuie...
-Problema este dac eu pot sau nu s te intrein.Vocea i se insprise.

-Te indoieti c sunt capabil s te intrein ?


-Nu,sigur c nu,rspunse ea.
-Bine aprob,satisfcut.Alesandra oft.Nu va fi rezonabil in privina asta.Se
gandi pentru moment s ii utilizeze aciunile,apoi s pretind c unchiul Albert
cumprase casa,dar pe urm renun la aceast idee.Colin s-ar fi infuriat foarte
tare.i pe urm,o astfel de mecherie ar fi o minciun fr sfarit i se indoia c
Dumnezeu l-ar considera pcat din moment ce nu avea decat motive bune.A
folosi un pic de ineltorie ca s pun in siguran aciunile,s le pstreze in
familie pentru a-1 ajuta pe Colin cu firma lui era una,in timp ce a manipula
cumprarea casei numai pentru c ii plcuse,era cu totul altceva,numrul
pcatelor crescuse vertiginos de cand se cstorise cu Colin gandi ea,dar cu
siguran c majoritatea pcatelor erau pe lista lui Dumnezeu la capitolul pcate
minore. int.
-Cum vrei,Colin.Mi-ar plcea s ii seama c eti expert puin rezonabil in
problema asta.
-Am notat,rspunse el sec.Cu asta,nici mcar nu o lsase s aib ultimul
cuvant.tia c era adesea insensibil la cererile ei,se purta oare la fel cu ali
oameni.Uneori putea fi chiar foarte atent.Dup ce luna trecu,iar Raymond i
tefan nu erau necesari pentru paza ei,Colin le oferi de lucru la compania lui.
Cei doi erau dornici s lucreze pe o nav i s cltoreasc in toat lumea,cci
amandoi erau tineri iar Colin ii plas sub supravegherea prietenului su Jimbo
pentru a primi o calificare potrivit.
Colin continu s fie un amant ptima.Petreceau noapte de noapte in patul ei
i,dup ce fceau dragoste,o inea in brae,pan cand i se prea c a adormit.
Apoi se strecura in camera lui-Alesandra se temea s aduc vorba despre acest
ritual,pentru c soul ei artase clar c nu voia s vorbeasc despre piciorul lui.
Pretindea chiar c nu avea nici o problem.Nu inelegea cum funcioneaz
mintea lui.S-ar fi simit inferior dac ar fi recunoscut o slbiciune dar dac o
iubea,nu era oare de datoria lui s impart bucuriile i necazurile lui ?
Dar Colin nu o iubea-cel puin nu inc,ii reaminti Alesandra.
Nu era totui nefericit,pentru c avea incredere deplin in soul ei.La urma
urmelor,era un brbat inteligent i era sigur c incpanarea lui va slbi cu
timpul.Va inelege ce soie minunat avea.Dac nu reuea s ineleag asta in
cinci ani,nu conta.Ea putea s atepte,ii va ine promisiunea.Nu se va amesteca.
Oricum,modificrile pe care le fcuse pantofilor soului ei nu insemnau,dup
prerea ei,c se amestec.Conta foarte mult c el purta acum perechea special
de pantofi aproape in fiecare zi.Cizmarul fcuse dou inserii.Prima era prea
subire sau cel puin aa credea ea,pentru c Colin nu le purtase decat cateva
minute i-i pusese o alt pereche.A doua inserie,fcut sub talp,se dovedi mult
mai bun.Colin credea c cizmele au cedat i acum erau foarte stabile.Ea tia

mai bine,desigur,ce se imtamplase dar nu sufl o vorb,i nici Flannaghan nu


spuse nimic,Majordomul ii opti Alesandrei c observase c chioptatul
stpanului su la sfaritul zilei nu mai era atat de pronunat ca inainte.Alesandra
aprob.Era atat de bucuroas de planul ei,incat comand imediat alte dou
perechi pentru ca soul ei s aib inclminte confortabil i pentru zi,cat i
pentru sear.Pentru lumea din afar,Colin prea un om fr nici o grij.Arbora
intotdeauna un zambet nonalant i era unul din oamenii cei mai populari din
Londra.Cand intra intr-o incpere era imediat inconjurat de prieteni.i nici
femeile nu-l ocoleau.Pentru majoritatea doamnelor nu conta c el era cstorit,
ele continuand s se inghesuie in jurul lui.Colin era fermector,desigur,dar nu
flirta.De obicei o lua pe Alesandra de man in timp ce se strduia s imbine
afacerile cu plcerea.Nu era numai inteligent-era i abil.Majoritatea afacerilor
lui erau negociate in slile de bal,dup ce inelese acest lucru,nu-i mai psa c
stteau in fiecare noapte pan tarziu.Deci,Alesandra dormea mult dup-amiaza.
Ea i Colin merser la petreceri aproape in fiecare sear in ultimele luni i era
atat de epuizat,incat avea uneori ameeli.
Totui,abia atepta seara aceea,pentru c toat familia lor urma s vin la balul
contelui de Allenborough.Ducele i ducesa o insoeau pe fiica lor Catherine,iar
fratele ei Colin,Caine,cu soia lui,urmau s fie i ei acolo.
Contele inchiriase pentru bal Casa Harrison,Minunata cas cu marmur i piatr
era aproape la fel de mare ca a prinului regent.
Alesandra purta rochia ei de culoarea fildeului.Decolteul nu era foarte mare,dar
Colin coment ceva in legtur cu asta.Singura ei podoab era un frumos colier
de aur care i se potrivea de minune in jurul gatulul Era simplu,in centrul unui
lan spiralat,dar piatra preioas avea mai puin de dou carate i prea fr
cusur.Colin tia c el valora o avere i nu-i plcea c Alesandra il purta.
Colierul acesta imi place in mod deosebit,remarc ea!
Ei se instalaser in trsur i erau in drum spre bal.Trebuie s spun dup cum te
incruni c ie nu-i place.De ce?
-ie de ce ii place ? Ea ii mangaie colierul cu degetele.
-Pentru c a aparinut mamei mele.De cate ori il port imi amintesc de ea.I l-a
fcut cadou tata.Atitudinea lui Colin se indulci imediat.
-Atunci ar trebui s-1 pori
-Dar de ce i-a displcut ? Am vzut cum te-ai incruntat cand l-ai vzut prima
oar.
-Nu-mi plcea c n-am fost eu cel care i 1-a cumprat spuse el ridicand din
umeri.Ea nu tia ce s cread auzind aceasta.Ii duse mainile la gat i incepu s
desfac inchiztoarea colierului.Colin o opri.
-M-am purtat prostete.Las-1.Culoarea pietrei se potrivete cu culoarea ochilor
ti.Dup privirea lui,ea inelese c soul ei ii fcuse un compliment i nu o

critic.Ii incruci mainile in poal, zambi soului ei i schimb subiectul.


-Asociatul tu n-ar trebui s vin acas foarte curand?
-Ba da.
-O s-mi plac ?
-Cu timpul.
-Soia lui o s-mi plac ?
-Da.N-o suprau rspunsurile lui scurte.Putea spune,dup expresia lui,c
suferea.Probabil c piciorul il durea in seara asta,se gandi ea,i cand Colin ii
propti piciorul pe lang ea,tiu c ghicise.
Ii trebui toat stpanirea de sine de care era in stare pentru a nu intinde mana s-i
ating piciorul.
-Nu suntem obligai s mergem in seara asta.Pari obosit.
-M simt bine rspunse el pe un ton hotrat.Alesandra se hotri s nu-1
contrazic.Schimb rapid subiectul.
-Cred c ar fi potrivit din partea noastr s lum un dar lui Nathan i Sarei
pentru copilul lor.Colin se rezemase de perne i inchise ochii.Nu mai tia dac
era atent la ce spunea ea.Ii plec privirea ca s-i aranjeze cutele rochiei.
-M-am gandit c nu vrei s fii plictisit cu aceast sarcin aa c m-am ocupat eu
de asta.Pentru c tu i Nathan avei o companie maritim,m-am gandit c ar fi
drgu s fac o replic in miniatur a uneia dintre corbii.Cum i se pare ideea ?
Cand ei vor cumpra o cas,Sara ar putea s pun darul nostru pe polia
cminului.
-Sunt sigur c o s-i plac,rspunse Colin.Sunt de acord cu orice decizie a ta.
In bibliotec erau mai multe desene cu vasele tale.Sper c nu te superi c l-am
luat pe cel care reprezentand Smaraldul i l-am dat meterului.
Trsura se opri in faa Casei Harrison.Colin pruse pe jumtate adormit,pan
cand vizitiul le deschise portiera,apoi manierele lui se schimbar.O ajut pe
Alesandra s coboare,o lu de bra i incepu s urce scrile.Ii zri pe fratele lui i
soia acestuia indreptandu-se ctre ei i zambi imediat.tia c nu-i revenise in
mod miraculos.Zambetul lui era larg dar Alesandra tia c e singura care inelege
ce chinuri are.Medicul ii spusese c soul ei nu trebuia s stea in picioare cand
simea durerea.Dar soul ei nu ar fi ascultat asemenea sfaturi.
Probabil c ar fi dansat toat noaptea,numai ca s-i dovedeasc c el avea
dreptate.Aerul nopii era umed i ingheat.Alesandra simi deodat o ameeal.
Stomacul i se stranse i se bucur c nu luase prea mult din cina uoar,pregtit
de buctar.Cu siguran,era epuizat i de aceea nu se simea bine ii spuse ea.
Jade observ ce palid era Alesandra i fcu o remarc.In acelai timp Caine,cat
i Colin se intoarser s se uite la ea.
-De ce nu mi-ai spus c nu te simi bine ? intreb el.
-Sunt numai un pic obosit,rspunse ea repede.Nu te mai uita aa la mine,

Colin.Nu sunt obinuit s ies din cas afar i de aceea sunt un pic slbit.
Adevrul e c a pleca mai degrab acas.
-Nu-i plac petrecerile ? Soul ei prea surprins.
-Facem ce trebuie,replic ea ridicand din umeri.
-Explic-mi ce vrei s spui,scumpo,spuse Colin nevrand s abandoneze
subiectul.
-Bine,spuse ea,Nu,nu-mi plac petrecerile in mod special.
-De ce nu mi-ai spus pan acum ? Era exasperat.Ea cltin din cap.
-Pentru c fiecare petrecere e o bun ocazie de afaceri pentru tine i Nathan,
explic ea.Nici ie nu-i place adug.i de aceea am spus c facem ceea ce
trebuie,in cele din urm a fi spus ceva.Soia lui era o femeie foarte viclean,ii
cunotea motivele i tia exact ce simea el cu adevrat pentru toate petrecerile
la care o trgea dup el.
-In cele din urm ? repet el cu o grimas.Cand mai exact,te-ai fi plans ?
-Nu m-a fi plans niciodat i ar trebui s-i ceri scuze pentru c sugerezi c a fi
fcut-o,replic ea.In cele din urm,inseamn peste cinci ani.Atunci mi-a fi
exprimat preferina de a sta acas.Caine ii zambi Alesandrei i spuse.
-Mulumete-i prietenului tu Albert pentru pontul privitor la acea investiie.
Stocul a crescut deja de trei ori.Ea incuviin.
-Ce investiie ? intreb Colin.Caine rspunse.
-Ultima dat cand am fost la voi mi-am artat interesul fa de investiii i
Alesandra mi-a spus ca Albert a recomandat aciunile de la Campion Glass.
Tocmai au fost puse in vanzare.
-Credeam c ai investit in alt fabric interveni Jade.
-Inc m mai gandesc in legtur cu asta ii spuse Caine.
Alesandra cltin din cap inainte de a se putea abine.
-Nu cred c ar fi o investiie ineleapt,Caine.Inainte s-o faci s te gandesti
foarte bine.Simea cum Colin o privete fix,dar nu se intoarse s se uite la el.
i Albert era interesat de fabrica de confecii.L-a sunat pe agentul lui,Dreyson,s
cerceteze locul iar Dreyson a aflat c era o vechitur prost condus.Sute de
femei i brbai sunt angajai acolo,iar condiiile sunt deplorabile.Albert a vrut
s-l imbogeasc pe proprietar,sau pe el printr-o asemenea afacere.Ar fi
insemnat s profite de pe urma mizeriei altor oameni-cel puin,aa mi-a spus in
ultima scrisoare.Caine fu imediat de acord.Subiectul fu abandonat cand ajunser
cu toii in holul Casei Harrison.Ducele i ducesa stteau intr-o rotond din
apropiere,impreun cu Catherine.Le fcur semn imediat lui Caine,Colin i
soiilor lor s li se alture.Problemele de afaceri fur lsate deoparte.
Christine o imbria pe Jade,apoi se intoarse spre Alesandra.Remarc imediat
colierul cu safire i declar c moare de invidie.Catherine purta in jurul gatului
un simplu irag de perle.In timp ce-i pipia distrat decolteul,spuse in treact

c rochia violet ar fi artat mult mai strlucitoare dac ar fi dat s poarte un safir.
Alesandra rase la aluzia nu prea subtil.Pentru c nimeni nu observa,ii scoase
repede colierul i i-1 intinse lui Catherine.
-A fost al mamei mele,aa c trebuie s fii foarte atent cu el,opti Alesandra,ca
s n-o aud Colin.Incuietoarea este foarte sigur i atata timp cat il pori,nu-1
poi scpa.Catherine protest cu jumtate de gur,in timp ce-i scoase propriul
colier i-1 ddu Alesandrei.Jade inu carneelul de dansuri al lui Catherine in
timp ce cumnata ei puse colierul,apoi o puse s se intoarc pentru a fi sigur c
incuietoarea era bine pus.
-Ai grij de el,ordon ea.Nimeni nu observ schimbarea bijuteriilor timp de o
or.Directorul ii fcu semn lui Colin c vrea s-i vorbeasc intre patru ochi.
Privirea lui Richards arta c problema era serioas.Ocazia unei scurte discuii
se ivi cand tatl lui Colin ceru un dans Alesandrei.Imediat ce ei se indreptar
ctre centrul slii de ball,Colin se duse spre director.Richards sttea la intrarea
intr-o ni triunghiular,urmrind mulimea.Cei doi brbai sttur alturi unul
de cellalt,i incepur s vorbeasc,timp de cateva minute.Colin il observ pe
Perry i se incrunt,indispus.Spera ca Alesandra s nu-l observe.Era hotrat s
incerce s-1 incoleasc imediat ce l-ar fi zrit i s-i cear rspunsuri despre
sora lui.Neil ar fi rspuns printr-o insult,desigur,iar Colin ar fi fost nevoit
probabil s-i trag o palm.Posibilitatea aceasta il fcu pe Colin s zambeasc.
Atenia ii fu atras de sora lui.Dansa cu Morgan.Colin duse mainile la spate i
urmri perechea,Morgan il vzu i Colin i inclin capul.Colin ii rspunse la fel.
Sir Richards il salut i el pe noul recrut.Inclin din nou capul i zambi.De
aceea,Colin fu surprins de tonul suprat al lui,cand spuse:
-N-ar fi trebuit s-i dau misiunea lui Morgan.A fcut-o in btaie de joc.Ii
aminteti de Devans ? Colin aprob.Omul la care se referea Richards era un
agent care transmitea uneori informaii guvernului
-Acum e mort.Din cate mi-am putut da seama,a fost prins in ceea ce s-a dovedit
a fi o lupt sangeroas,Morgan spus c Devans a intrat in panic.Ii ateptau
omul de legtur,cand a aprut fiica lui Devans.A fost ceva oribil.Fata a fost
ucis in schimbul de focuri.Inelegi,Colin,ar fi trebuit s mearg uor,dar graba
i lipsa de experien care-1 caracterizeaz pe Morgan au transformat aceast
misiune absolut simpl intr-un fiasco.Ghinion sau nu,nu cred c are instinctele
necesare pentru genul sta de munc.
-Nu-1 mai folosi alt dat.Vocea lui Colin tremura de manie.
-Devins nu era tipul care s intre in panic,nu era perament,da,dar te puteai baza
pe el intotdeauna.Da,in imprejurri obinuite a fi de acord cu evaluarea
lui.Totui,era i un tat grijuliu,Colin.Pot s-mi imaginez c a intrat in panic
dac i s-a prut c fiica lui era in pericol.
Eu cred mai degrab c un tat ar reaciona tocmai la fel.Avea mai multe motive

s nu intre in panic.Richards confirm cu o micare a capului.


I-am spus Iui Morgan c e scos din joc.Nu i-a plcut decizia mea,desigur,i-a
prut ru c a ieit prost i a recunoscut c a reacionat exagerat.Te-a invinuit i
pe tine,fiule,Nu c nu i-ai dezvluit cum s trag sforile,ca s spunem aa.
Colin cltin din cap.Nu admitea aceast scuz.Dup privirea directorului,nici
acesta nu o inghiea.
-Ai dreptate,Richards.Nu are instinctele necesare.
-Pcat,remarc directorul.Este dornic s plac i are i bani,imi imaginez c va
face o cstorie bun.Are farmec la femei.Colin privi din nou ctre ringul de
dans.Il reper pe Morgan imediat.Ii zambea lui Catherine in timp ce o invartea in
jurul slii.Sora lui radea i era,evident,in culmea fericirii.In momentul acela,
Colin observ colierul pe care il purta la gat.Se intoarse imediat s-o caute pc
Alesandra in sal.Il vzu mai intai pe tatl lui i apoi pe Alesandra,avand la gat
perlele Catherinei.Colin se incrunt,ingrijorat,nu schimbarea bijuteriilor era
cauza.Faa soiei sale era ca rochia.Prea gata s leine.Colin se scuz fa de
director i se duse lang soia lui.Il btu pe umr pe tatl su i o lu pe
Alesandra in brae.Ea continua s zambeasc i se sprijini de soul ei.Valsul se
termin tocmai cand Colin ii ducea soia pe terasa cldirii.
-Eti chiar bolnav,nu-i aa,iubito ?
Caine tocmai ieea impreun cu soia lui lang uile care duceau in grdin.Se
uit la Alesandra i imediat se ddu cu un pas inapoi.Cumnata lui se inverzise la
fa.Spera din toat inima s nu fie vreo boal molipsitoare.
Alesandra nu se putea hotri dac s inghit sau s vomite.Se rug s nu se
intample nici una nici alta inainte de a ajunge acas.Aerul proaspt pru totui s
o ajute i cateva minute ameeala ii dispru.
-E din cauza piruetelor,ii spuse ea soului ei.
Caine scoase un oftat de uurare i pi spre ea pentru a-i oferi ajutorul.Colin o
ls pe Alesandra sprijinit de spatele lui pan cand ii lu la revedere,apoi se
intoarse spre ea.Alesandra nu purta pelerin,aa c ii scoase jacheta i i-o puse
pe umeri pe drumul ctre trsura care-i atepta.
Dar revenirea nu dur mult.Micarea trsurii ii fcu stomacul s se agite din
nou.Ii incleta mainile in poal i inspir de cateva ori adanc,incepand s se
calmeze.Colin se intinse i o lu pe genunchi.Ii sprijini capul cu brbia lui i o
inu strans.O purt apoi in brae in cas i pan sus,in dormitor.O ls pe
marginea patului i ii pregti paharul cu ap-pe care il ceruse.
Alesandra se ghemui peste cuvertur i inchise ochii.O clip mai tarziu dormea
adanc.Colin o dezbrc.Flannaghan,dincolo de u,era ingrijorat,dar Colin nu
voia s-1 lase s-1 ajute.Ii scoase hainele i o bg sub cuvertur.Era intr-adevr
frant pentru c dormea ca un copil; nici mcar nu deschise ochii cand o ridic
s-o inveleasc.Se hotri s stea toat noaptea cu ea.Dac era intr-adevr

bolnav,voia s fie aproape,s o poat simi.Doamne,dintr-o dat se simi


epuizat.Ii scoase hainele i se bg in pat lang ea.Ea se rsuci i i se cuibri
imediat in brae.Colin o srut pe frunte,o inlnui cu braele i inchise
ochii.Peste un minut,dormea i el.Se trezi cu puin inainte de rsritul soarelui,
soia lui se lipi cu spatele de el.Ea inc dormea.Colin era suficient de treaz,
pentru a-i da seama ce face.Fcu dragoste cu ea i dup ce amandoi terminar,
adormi din nou,cu ea in brae.
A doua zi,Alesandra se simea foarte bine.Catherine sosi la ora dou dupamiaz,
pentru a inapoia personal colierul.Dar avea i multe veti.
Se bucura foarte mult de sezonul monden i voia s-i povesteasc Alesandrei
totul despre cererile in cstorie pc care le primise deja tatl ei.
Catherine o lu pe Alesandra de bra i o plimb prin camer.
-Unde este fratele meu in aceast minunat dup-a-miaz de duminic ?
-Lucreaz,rspunse Alesandra,Ar trebui s vin pan la cin.
Catherine o aez pe scaunul de lang canapea.Flannaghan sttea lang us,
incercand s descopere dac era nevoie de ceva.
-Abia dac pot s-mi amintesc toi brbaii,exager Catherine.
-Trebuie s faci o list cu domnii care te intereseaz,o sftui Alesandra.Atunci
n-ai mai face confuzii.Catherine se gandi c acesta era un plan bun de aciune.
Alesandra ii ceru imediat lui Flannaghan s-i aduc hartie i cerneal.
-I-am cerut deja tatei s refuze ca iva gentlemeni i el a fost impotriv.Nu se
grbete s m vad la casa mea.Poate c ar trebui s ai i o list cu cei pe care
vrei s-i vezi suger Alesandra.Lang fiecare nume s treci motivul,ca in cazul
in care te rzgandeti sau uii de ce i-ai respins...
-Da,e o idee minunat,strig Catherine.Ce drgu din partea ta c m ajui
Alesandra era incantat s-i fie de ajutor.
-Organizarea este cheia,Catherine.
-Cheia pentru ce ? Alesandra deschise gura s rspund,apoi ii ddu seama c
nu era tocmai sigur.
-Pentru o via bine organizat i fericit,decise ea.
Flannaghan se intoarse cu lucrurile cerute.Alesandra ii mulumi i apoi se
intoarse spre Catherine.
-S incepem cu respingerile ?
-Da aprob Catherine.In capul listei pune-1pe Neil Perry.Mi-a fcut cererea
ieri.Nu-mi place delocAlesandra scrise titlul listei,apoi scrise numele lui Perry.
-Nici mie nu-mi place prea mult,anun ea.Dovedeti o judecat sntoas
respingandu-1.
-Mulumesc,rspunse Catherine,
-Ce motiv a putea trece lang numele lui ?
-E dezgusttor,Alesandra rase.

-Aa e,remarc ea.Este cu totul opus sorei lui,Victoria este o adevrat doamn.
Catherine nu o cunotea pe Victoria i de aceea nu putea fi nici de acord,nici
impotriv.Continu cu numele celor pe care ii considera inacceptabili.Se grbea
s termine pentru c dorea s ajung cat mai repede la cei atrgtori.Avea veti
noi pe care ardea de nerbdare s i le imprteasc Alesandrei.
-Bine,atunci s incepem a doua list.Catherine ii ddu patru nume.Ultimul era
Morgan.
-Nu m-a cerut,desigur,i l-am cunoscut abia ieri dar,Alesandra,este atat de
frumos i de fermector cand zambete,am senzaia c inima mea inceteaz s
mai bat.Totui,m indoiesc c voi avea vreo ans cu el.Este prea popular
printre doamne.Oricum,a spus c-i va vorbi tatei dac i se ivete ocazia.
-L-am cunoscut pe Morgan,replic Alesandm,sunt de acord c e fermector.Cred
c i lui Colin ii place.
-Ar fi o partid grozav,decise Catherine-dar mai este cineva la care mi-ar
plcea s m gandesc.
-Spune-mi numele i-l voi aduga pe list.Catherine incepu s roeasc.
-E ceva foarte romantic,opti ea.Dar poate nu avem aceeai prere.Trebuie s-mi
promii c nu spui nimnui.
-Ce s spun?
-Mai intai promite-mi,i pe urm am s-i explic.Cu mana pe inim.Asta o s-i
intreasc promisiunea.Alesandra nu indrzni s rad.Catherine prea foarte
serioas.Nu voia s-i rneasc sentimentele.Fcu ce i se ceru i puse mana pe
inim in timp ce jura.
-Acum imi explici ?
-Nu tiu inc numele domnului,spuse Catherine.Era ins la hal.Sunt sigur de
asta.i sunt sigur c e minunat.Cum tii c e minunat dac nu l-ai intalnit
niciodat ? Cum l-am intalnit ? Aa e ? Numai c nu-i tii numele.Spune-mi te
rog.Poate c l-am cunoscut.
-Oh,nu l-am vzut inc.
-Nu te ineleg.Catherine rase.
-Are un nume pe care il putem pune pe list acum.Alesandra ii inmuie pana in
climar.Catherine atept ca acest lucru s fie indeplinit,apoi opti;
-Domnul admirator secret.Imediat ce-i rosti numele,oft adanc.Alesandra tresri
pu in in acelai timp.Pana ii czu in poal.Cerneala ii pt rochia.
-Doamne Dumnezeule,uite ce-ai fcut,strig Catherine.Rochia ta...Alesandra
cltin din cap.
-Las rochia,replic ea.Vocea ii tremura de ingrijorare.
-Vreau s aud despre acest admirator secret.Catherine se incrunt.
-N-am greit cu nimic,Alesandra.De ce eti atat de suprat pe mine ?
-Nu sunt suprat,cel puin nu pe tine,spuse Alesandra.

-Ai strigat la mine.


-N-am vrut s strig,spuse ea i vzu lacrimile din ochii ei.Era foarte sensibil i
uor de jignit.Era inc mai mult copil decat femeie i se hotri s nu-i vorbeasc
imediat despre ingrijorarea ei.O s-i spun mai intai lui Colin.
El va ti ce s fac cu admiratorul secret.
-Imi pare ru c te-am suprat.Te rog s m ieri adug,incercand s-i
imblanzeasc tonul.M interesa foarte mult s tiu totul despre acest admirator
secret,imi explici ? Catherine ii terse lacrimile.
-Nu sunt prea multe de explicat,spuse ea.Azi diminea am primit un buchet
minunat,cu o carte de vizit.N-avea nici un mesaj-numai semntura.
-Cine semna?
- Admiratorul tu secret.Mi s-a prut foarte romantic.Nu ineleg de ce te pori
atat de ciudat.
-Doamne,opti Alesandra,i se prbui pe marginea canapelei.Era inspimantat.
Colin va trebui s-o asculte hotri ea,chiar dac va trebui s-1 lege de pat pentru
a-i atinge scopul.
-Tremuri,Alesandra,spuse Catherine.
-Mi-e numai puin frig.
-Mama i-a spus lui Jade c i se pare c eti insrcinat.
-Sunt ce? Nu avusese intenia s ipe,desigur,dar cuvintele Catherinei o ocaser.
-Ei cred c s-ar putea s pori copilul lui Colin,explic Catherine.Aa e ?
-Nu,sigur c nu.Nu se poate.E prea devreme.
-Eti mritat de mai bine de trei luni,ii aminti Catherine.Mama i-a spus lui Jade
c ameeala ta ar putea fi un simptom.Va fi dezamgit dac nu eti
Insrcinat.Eti sigur,Alesandra ?
-Da,sunt sigur.Nu-i spunea Catherinei adevrul.Nu era sigur.Doamne,ar putea
fi insrcinat! Era destul de mult de cand avusese ultimul ciclu-cu peste trei luni
in urm.Numr inapoi pentru a fi sigur.Da,aa era.Ultima oar fusese cu dou
sptmani inainte de a se destinui i de atunci nimic.Era oare posibil ca
stomacul s fi fost cauza oboselii ? inainte nu aipea deloc in timpul zilei iar
acum cu greu rezista fr un somn de dup-amiaz.Sigur,ea i Colin ieiser in
ora in fiecare noapte,iar ea era convins c dormea dup-amiaza pentru c se
culca tarziu.Ii puse mana pe pantec,cu un gest protector
Mi-ar plcea s am un copil de la Colin,spuse ea,dar el are planuri mari i am
promis s nu m amestec.
-Ce legtur au planurile cu copiii ? Alesandra incerc s se adune.Era uluit.
Nu-i putea aduna gandurile.Cum de nu i-a dat seama...de posibilitatea asta?
singurul rspuns logic...Oh,da,era insrcinat.
-Alesandra,explic-mi te rog,ceru Catherine.
-Este un plan pentru cinci ani,explod Alesandra.Nu voi avea copii.

Catherine crezu c glumete.Izbucni in ras.Alesandra vru s-i pstreze calmul


pan cand cumnata ei plec,peste cateva minute,apoi alerg sus in dormitorul
ei,tranti ua i izbucni in lacrimi.O cuprinser cele mai diverse emoii.Era
incantat s aib un biat sau o fat de la Colin.O via preioas care cretea
inuntrul ei i se prea un adevrat miracol i era copleit de bucurie-dar i de
vinovie.Ar putea ca soul ei s nu fie deloc incantat de copil,cu toate c nu se
indoia de calitile lui de tat,dar oare ar fi acum o nou povar ?
Ah,Dumnezeule,cat de mult ar fi vrut ca el s o iubeasc ! i ar mai fi vrut s nu
fie atat de incpanat in privina motenirii ei.
Nu voia s se simt vinovat i cum de putea simi euforie i tristee in acelai
timp ?
Flannaghan veni sus cu o ceac de ceai fierbinte pentru stpana lui.Tocmai se
pregtea s bat la u,cand o auzi plangand.Rmase acolo,netiind ce s fac.Ar
fi vrut s afle care-i problema,desigur,pentru a incerca s o ajute,dar inchisese
ua,din dorina de a fi lsat in pace.
Servitorul auzi ua de la intrare deschizandu-se i se grbi imediat ctre scri.
Ajunse pe palier tocmai cand Colin intra.Nu era singur.Il urma asociatul lui,
Nathan,care era atat de inalt,incat trebui s-i aplece capul sub arcada uii.
Flannaghan tia c nu e bine s-i exprime ingrijorarea pentru stpana lui de fa
cu strinii.Se grbi s coboare scrile,se inclin in faa stpanului lui,apoi se
intoarse pentru a-i saluta asociatul.
-Mergem in salon,spuse Colin.Caine i soia lui vor veni i ei in curand.Unde
este Alesandra ?
-Prinesa dumneavoastr este sus i se odihnete rspunse Flannaghan.Incerca s
se poarte cu demnitate.Il mai intalnise pe Nathan,totui omul acesta il intimida.
-Las-o s se odihneasc pan cand sosete fratele meu.Se intoarse ctre asociatul
lui i spuse :
-A trebuit s ieim in fiecare noapte.Alesandra este epuizat.
-Ii place s ias in fiecare noapte ? intreb Nathan.Colin zambi.
-Nu.Tocmai cand Colin i asociatul lui peau in hol se auzi o btaie in u.
Flannaghan presupuse c Caine,fratele lui Colin.Se grbi s deschid i tocmai
fcea o primire adanc,cand observ c in prag nu era decat un biat cu un
mesaj.inea in maini o cutie alb,de cadouri,legat cu o fund roie.Ii ddu
pachetul lui Flannaghan.
-Mi s-a dat un bnu pentru ca prinesa Alesandra s primeasc asta,anun el.
Flannaghan lu cutia,incuviin,apoi inchise ua.Se intoarse ctre scri zambind,
pentru c avea un motiv s-o intrerup pe prines i poate c,odat intrat in
camer va putea afla motivul pentru care era atat de suprat.Ciocnelul de la
intrare se auzi din nou,Flannaghan puse cutia pe o msu i se intoarse la u
s deschid.La intrare ateptau fratele lui Colin i soia.Lady Jade zambi frumos

ctre Flannaghan.In schimb Caine aproape c nu-i ddu nici o atenie.Se


incrunta la el.
-Bun ziua,spuse Flannaghan pe cand deschidea ua.
Jade se grbi s intre i rspunse salutului lui Flannaghan.Caine ddu scurt din
cap.Prea preocupat.
-N-am terminat inc discuia,ii spuse el soiei pe un ton apsat,hotrat.
-Ba da,am terminat,replic ea.Eti de-a dreptul iresponsabil,brbate.
Flannaghan,unde sunt Colin i Nathan ?
-V ateapt in salon,doamn.Vreau s merg pan la capt,Jade,murmur
Caine,indiferent cat timp imi va lua.
-Eti absurd de gelos,Caine.
-La dracu',sigur c sunt.Fcu aceast afirmaie emfatic,cu voce tare,ducandu-se
in salon.Cand Jade intr in salon,atat Nathan cat i Colin se ridicar imediat in
picioare.Nathan ii lu sora in brae i o inu aa.Privi fix spre Caine,pentru c-1
auzise ridicand vocea la sora lui,apoi spuse:
-Un so nu ar trebui s ridice vocea la soia lui.Caine rase.Colin i se altur.
-Te-ai schimbat complet,remarc Caine.Parc imi amintesc c tu ipai
intotdeauna.
-M-am schimbat,replic Nathan cu o voce calm.Sunt ttic.
-Pariez c Sara este acum cea care ip tot timpul,spuse Colin.Nathan se
incrunt.Femeiuca asta a mea are temperament,remarc el.Jade se aez pe
scaunul de lang Nathan.Fratele ei se uit la ea,apoi ii indrept atenia ctre
Caine.
-Avei cumva vreo divergen de opinie ?
-Nu rspunse Jade.
-Da,rspunse Caine in aceeai clip.
-Nu vreau s discutm despre asta acum,anun Jade,ocolind intenionat
subiectul.Abia atept s vd copilul. Seamn cu tine sau cu Sara ?
-Are ochii mei i picioarele Sarei,mulumesc lui Dumnezeu,rspunse Nathan.
-Unde sunt acum ? intreb Colin.
-Am lsat-o pe Sara la mama ei,ca s le arate copilul
-Stai cu familia ei cat timp eti la Londra ? intreb Caine.
-La dracu,nu,rspunse Nathan.In vocea lui era un tremur veritabil.
-M-ar innebuni i probabil c l-a omori pe unul dintre ei.Stm la voi.
Caine aprob.Ba i zambi.Cum il tia,lui Nathan ii plcea s ordone,nu s cear.
Jade btu din palme de bucurie.Era evident c vetile o entuziasmau.
-Unde e soia ta ? il intreb Nathan pe Colin.
-Flannaghan s-a dus s o anune.Va cobori intr-un minut.
Dar minutul se transform in zece.Alesandra ii scosese deja rochia ptat cu
cerneal i-i pusese altat de culoare violet.Sttea la masa ei de scris,absorbit de

sarcina ei de a face o list de indatoriri pentru Colin.Nu-i va arta niciodat


soului ei lista,bineineles,pentru c nici unul nu era potrivit.Tocmai incepea s
invee c so iile ar face mai bine s nu le dea soilor lor sugestii.Majoritatea,
inclusiv Colin,nu suportau s primeasc ordine in aceast privin.
Totui era plcut s-i imaginezi,i a scrie pe hartie ce atepta de la el o fcea s
se simt mai bine.In capul listei scrise numele lui Colin.Urmau ordinele.
Mai intai,ar trebui s asculte cand soia lui ii explic grijile ei privind
coincidenele alarmante care o implic pe Victoria i un brbat ce-i spunea
admiratorul secret.Parantez scrise numele Catherinei.
In al doilea rand,Colin ar trebui s-i schimbe atitudinea fa de motenirea ei.In
parantez adug cuvantul incpanat.
In al treilea rand,Colin n-ar trebui s atepte cinci ani pentru a-i da seama c o
iubete.Ar trebui s-i dea seama acum i s i-o spun.
In al patrulea rand,ar trebui s incerce s fie mai fericit pentru c urma s fie
tat.N-ar trebui s dea vina pe ea c se amestec in planurile lui.
Alesandra reciti lista i oft cu voce tare.Era atat de entuziasmat c va avea un
copil de la Colin i se temea atat de mult c el va fi nefericit,incat ii venea s
plang i s strige in acelai timp,
Oft din nou.De obicei nu era atat de dezorganizat.
Adug listei o intrebare: Oare soiile insrcinate pot deveni clugrie ?
Nu terminase i mai adug o propoziie: Maica superioar m iubete
Acea amintire important o fcu s se simt puin mai bine.Ddu din cap,mai
calm acum,i ridic foaia de hartie in maini,cu intenia de a o rupe.
Flannaghan o intrerupse.Btu la u i,cand ea il chem inuntru,acesta se grbi
s intre.Era uurat s vad c stpana lui nu mai plangea.Avea ochii puin
umflai.Nici unul dintre ei nu fcu nici o remarc la acest lucru.Prines,am...
Nu-l ls s termine.
-Te rog s m ieri c te intrerup,dar nu vreau s uit ce vreau s te intreb.A reuit
buctreasa s vorbeasc cu cineva din casa vicontelui ? tiu c te-am btut la
cap cu prostiile mele i imi cer scuze,dar din motive serioase doresc s aflu
rspunsul,Flannaghan.Te rog s ai rbdare cu mine.
-Nu s-a intalnit la pia cu nici una dintre slujnice,spuse Hannaghan.Pot s v
sugerez ceva ?
-Desigur.
-De ce n-o trimitei acas la viconte ? Dac intr pe ua din spate,vicontele n-o
s tie c a venit.Nu cred c slujnicele ar spune ceva.
I o idee bun,spuse ea ludandu-1.Este prea important ca s mai pot amana.
Spune-i buctresei s plece i s ia trsura noastr.O,nu,prines,nu i-ar plcea
s se duc cu trsura.Reedina vicontelui nu este prea departe,ii va face plcere

o scurt plimbare.
-Dac eti sigur,rspunse Alesandra.i acum spune despre ce voiai s-mi
vorbeti,inainte de a te intrerupe ?
-Avem musafiri,explic Flannaghan.Asociatul soului dumneavoastr este aici.
Cu el sunt fratele domnului i soia lui.Vru s se ridice,apoi se rzgandi.
-Ateapt numai un minut i vin cu tine jos.Am fcut o list pentru tine.
Flannaghan zambi i atept.Incepuser s-i plac listele ei,pentru c in sufletul
lui tia c ea inea destul de mult la el i il ajuta s se organizeze.Amesteca
intotdeauna laude cu sugestii pentru sarcini pe care credea c el ar fi vrut s le
indeplineasc in ziua respectiv.Prinesa lui era intotdeauna mulumit i
graioas cand fcea complimente.O urmri cum cuta in vraful de foi.Alesandra
gsi in cele din urm foaia de hartie cu numele lui Flannaghan pe ea i i-o
ddu.El bg lista in buzunar i o insoi pe scri.Zri pachetul pe masa din hol i
numai atunci ii aminti c ar fi trebuit s i-1 dea.
-Cutia aceea a sosit acum cateva minute,ii spuse el.Vrei s o deschidei acum,
sau mai tarziu ?
-Mai tarziu,te rog,rspunse ea.Sunt foarte curioas s-1 cunosc mai intai pe
asociatul lui Colin.Cand intr in salon,Colin tocmai se pregtea s mearg dup
ea.Brbaii se ridicar in picioare.Alesandra o vzu pe Jade,ddu mana cu ea i-i
spuse ce plcere ii face s o reintalneasc.
-Te-ai aranjat foarte bine,Colin,fir-ar s fie.Nathan optise acea laud.Alesandra
nu-i auzise.In cele din urm,ii adun suficient curaj pentrua se intoarce ctre
uriaul acela i a-i zambi.
-S-mi plec capul in faa unei prinese ? intreb Nathan.
-Dac o faci,voi putea s te srut pe obraz in semn de apreciere,altfel mi-ar
trebui o scar.Nathan rase.Se aplec,primi un srut pe obraz i se indrept din
nou.
-i acum explic ce inelegi prin apreciere,zise el.Doamne,era un diavol frumos
i cu limba foarte ascuit.
-Apreciere pentru c te-ai asociat cu Colin,desigur.Ineleg acum de ce tovria
voastr merge atat de bine.
Colin este cel incp anat,iar tu eti cu siguran cel care face pace in companie.
Colin ii ddu capul pe spate i rase din toat inima.Nathan pru uor ruinat.
-Ai ineles invers,Alesandra,explic Caine.Nathan este incpanatul i Colin
impciuitorul.
-Ea imi spune Balaurul,anun Colin.Alesandra se incrunt la soul ei,care lsase
s-i scape asta,apoi se duse s se aeze lang el,pe canapea.Caine,nu te mai zgai
la soia ta,ordon Colin.
-Este foarte suprat pe mine,explic Jade.i e ridicol,bineineles.N-am incurajat
eu atracia.

-Nici n-am spus c-ai incurajat-o,sri Caine.Se intoarse ctre Colin.


-A aruncat florile.Poi s-i imaginezi ? Colin ridic din umeri.Se intoarse spre
Alesandra,o inlnui cu braul,apoi ii intinse picioarele.
-N-am nici cea mai vag idee despre ce vorbii.Ai face mai bine s terminai
cearta asta inainte de a le aduce aici pe Sara i Joanna.Caine i Colin se
intoarser s se uite la el.Amandoi ii aruncar cate o privire uimit.Nathan ii
ignor.
-i-a plcut cand ai descoperii c vei fi tat ? Alesandra se strdui s par
nepstoare cand ii puse lui Nathan acea intrebare,dar mainile i se incletaser in
poal.Chiar dac lui Nathan intrebarea i se pru ciudat,el nu coment.
-Da,mi-a plcut foarte mult.
-Dar cum rmane cu planul vostru pe cinci ani? intreb Alesandra.
-Ce-i cu el ? replic Nathan,in mod evident netiind ce dorete.
-Copilul nu-i stric planurile pentru companie ?
-Nu.Nu-1 credea.Nathan n-ar fi vandut niciodat aciunile companiei dac n-ar fi
aprut copilul.Colin ii spuse c vrea s cumpere i o cas pentru familia lui.
Oricum,ea nu avea de gand s atace acel subiect delicat.
-Ineleg,spuse ea.Ai lsat loc in planul tu pentru o asemenea eventualitate.
-Colin,despre ce vorbete soia ta ?
-Cand am intalnit-o prima oar pe Alesandra,i-am explicat c nu aveam de gand
s m cstoresc timp de cinci ani.
-Sau s ai o familie ? interveni ea.
-Sau s am o familie,repet el pentru a-i face pe plac.Caine i Jade schimbar o
privire.
-Ce organizat eti,ii spuse Caine fratelui su.Alesandra crezu c fratele lui Colin
ii fcuse un compliment.
-Da,este foarte organizat,aprob ea cu entuziasm.
-Planurile se mai schimb,spuse Jade.
Cand fcu aceast remarc,se uit la Alesandra,cu o expresie plin de inelegere.
Alesandra arta dintr-o dat foarte nefericit.Jade crezu c tie de ce.
-Un copil e o binecuvantare,izbucni ea.
-Da,aprob Nathan.Jade are dreptate i cand cred c planurile se pot schimba,
adug el.Colin i eu contam pe motenirea soiei mele,de la rege,pentru
finanele companiei,dar prinul regent a hotrat s opreasc banii i a trebuit s
ne gandim la alt soluie.
-De aici,planul pe cinci ani,explic Colin.Alesandra prea gata s izbucneasc in
lacrimi.Caine simi c-i vine s-1 strang de gat pe fratele lui.Fu de ajuns o
privire a lui Colin spre Alesandra ca s-i dea seama c ceva nu era in regul.
Totui,era evident c fratele lui tia ceva important,iar Caine nu credea c ar
trebuit s se amestece...inc.Alesandra se ls prins de propriile ganduri cum

devine furioas pentru remarca fcut de Nathan cu nonalan.Spusese clar c


atat el cat i Colin nu aveau nimic impotriv s foloseasc motenirea lui
Sara.Atunci de ce refuz Colin cu atata incpanare s foloseasc o parte
dintr-a ei ?
Colin vorbi din nou,atrgandu-i atenia.
-Caine,vrei te rog s nu te mai incruni la soia ta ?
-M invinuiete pe mine,anun Jade.
-Nu te invinuiesc,o contrazise Caine.
-Pentru ce te invinuiete ? intreb Colin.
-Azi-diminea am primit un buchet de flori.Nu era decat un bilet,numai o
semntur.Nathan i Colin se incruntar in acelai timp.
-Ai primit flori de la un alt brbat ? intreb Nathan,foarte uimit.
-Da.
-Nathan se intoarse i-l privi pe cumnatul lui.
-Fir-ar s fie,ar trebui s faci ceva,Caine.E soia ta.Nu poi permite unui alt
brbat s-i trimit flori.De ce nu l-ai omorat pe nemernic ? Caine ii era
recunosctor lui Nathan c era de partea lui.
-Am s-l omor,desigur,imediat ce voi afla cine este.Colin cltin din cap.
-Nu poi omori pe nimeni,anun el exasperat.Va trebui s fii rezonabil,Caine.A
trimite flori nu este o crim.Nu este decat un tinerel infatuat.
-Este uor pentru tine s fii rezonabil,Colin.Jade nu e soia ta.
-A fi la fel de rezonabil i dac florile i-ar fi fost trimise Alesandrei,susinu
Colin.Nathan cltin din cap.
-Spune-mi numele lui,Jade,ceru Nathan.Nimeni nu-i acorda nici o atenie
Alesandrei,i ea era cuprins de teroare.Mintea ii era plin de speculaii.
Cand Colin spuse c poate nu e decat un tanr infatuat,ea cltinase din cap.
-Deci o intreb Colin pe Jade.Cine le-a trimis ?
-I i semneaz toate crile de vizit admiratorul tu secret spuse Alesandra.
Toi se intoarser in aceeai clip s se uite la ea.Colin rmase cu gura cscat.
-Nu-i aa,Jade ? Cumnata ei aprob.
-De unde tii? Nathan se ls pe speteaza scaunului.
-E mai mult decat admiraie la mijloc,nu-i aa ? Nimeni nu spuse nimic timp de
cateva minute.Alesandra ii aminti dintr-o dat de pachetul despre care ii spuse
Flannaghan.Incerc s se duc s-1 ia.Colin nu o ls s se mite,strangand-o i
mai tare de umr.
-Cred c s-ar putea ca omul acela s-mi fi trimis i mie explic ea.Este un pachet
in hol.
-Pe dracu i-a trimis.Flannaghan ! url Colin.Alesandrei ii iuir urechile.
Flannaghan veni imediat.Avea in maini pachetul,ceea ce dovedea c ascultase
conversaia.Aproape c-i arunc pachetul lui Colin.

Alesandra incerc s pun mana pe pachet.Privirea lui Colin o fcu s se


rzgandeasc.Colin se aplec ca pentru a ataca cutia.Rupse hartia mormind,
apoi ridic capacul i se uit inuntru.Alesandra se uita peste umrul soului
ei,pentru a vedea ce e acolo.Apuc s zreasc un evantai pictat,foarte frumos,
inainte ca el s tranteasc capacul la loc.
-Ticlosul! url Colin.Repet injurtura i a doua oar.Alesandra oft.Nathan
incuviin din cap,de fiecare dat cand se foloseau cuvinte urate.Se prea c
imprtea aceleai sentiment.
Colin se uita fix la cartea de vizit pe care o inea in man.
-N-ai de gand s fii rezonabil ? il provoc Caine.
-Nu,fir-ar s fie.
-Exact,murmur Caine.
-Inc unul i vei fi destui ca s alctuii o band pus pe linat,anun Jade.Ii
vezi pe soii notri,Alesandra? Fac din anar armsar.O astfel de gelozie nu o
ineleg adug ea.Se atepta ca Alesandra s fie de acord cu ea i de aceea fu
surprins cand cumnata ei cltin din cap.
-Colin i Caine n-ar trebui s fie geloi,opti Alesandra.Dar ar trebui s fie
ingrijorai.
-Cum de tiai ce semntur era pe cartea de vizit ? intreb Nathan.
-Ai mai primit i alte cadouri ?
Colin se intoarse s o priveasc.Avea o privire glacial,i la fel era i tonul lui
cand spuse:
-Mi-ai fi spus dac ai mai fi primit i alte cadouri.Nu-i aa,Alesandra?
Era fericit c putea s-i dea dreptate.Furia lui Colin o liniti puin.
-Da,i-a fi spus.Nu am mai primit alte cadouri.Colin aprob.Se ls pe spate,o
lu din nou pe dup umeri i o stranse lang el.Ea gsea alinare in gestul su
i nu-i psa deloc c o strangea atat de tare,incat abia mai putea respira.
-tii mai multe decat spui,fcu Nathan.Alesandra ddu din cap c da.
-Da rspunse ca.i am incercat s fac pc cineva s m asculte,de mult vreme.
I-am cerut ajutorul pan i lui sir Richards,se intoarse i se incrunt la soul ei.
-Eti gata s auzi ce am de spus ? Colin era puin surprins de comentariile soiei
lui dei era uimit i de tonul manios al vocii ei.
-Ce ai incercat s-mi spui ?
-Victoria primise scrisori i cadouri de la un admirator secret.Colin fu luat prin
surprindere de aceast replic.Alesandra incerc s le explice de ce era
ingrijorat pentru prietena ei i de ce nu o lsase.Acum inelegea c ar fi trebuit
s asculte de instinct.
-Cine este Victoria ? intreb Caine.Alesandra ii rspunse.Explic i cum o
intalnise pe Victoria.
-Dup ce s-a intors in Anglia,mi-a scris cel puin o dat pe lun.Ii rspundeam

imediat,desigur,i-mi fcea plcere s primesc veti de la ea.Avea o via atat de


palpitant ! Totui,in ultimele scrisori amintea de un admirator secret care ii
trimitea cadouri.I se prea c totul e foarte romantic.Ultima ei scrisoare am
primit-o la inceputul lui septembrie
-i ce spunea in acea scrisoare ? intreb Caine.
-Se hotrase s se intalneasc cu acel brbat,rspunse Alesandra.Am fost,
desigur,ingrijorat i i-am rspuns imediat.I-am sugerat s fie prudent i s-1 ia
pe fratele ei cu ea dac era hotrat s afle cine era admiratorul ei.
Alesandra incepu s tremure.Colin o stranse instinctiv
-Nu tiu dac Victoria a primit sau nu ultima mea scrisoare.Poate c plecase
deja.
-Plecase ? Unde ? intreb Jade.
-S-a spus c Victoria a fugit la Gretna Green,spuse Colin.Alesandra nu crede
acest lucru.
-Nu a fost inregistrat nici o cstorie,replic Alesandra.
-Ce crezi c i s-a intamplat ? intreb Nathan.Pan in acel moment,Alesandra
nu-i permise s spun cu voce tare ceea ce o speria.Inspir pentru a putea vorbi
i-i intoarse privirea ctre asociatul soului ei.
-Cred c a fost omorat.
Se plimba de colo-colo prin bibliotec,furios.Nimic din toate astea nu erau din
vina lui Se oprise.Nu cedase dorinei,nu cedase tentaiei.Nu era vina lui.Nu-i
a a? Omul acela era vinovat.N-ar mai fi omorat niciodat.N-ar mai fi cedat
nevoii imperioase.Rzbunare.O s-i arate el.O s fie chit.O s-l loveasc,o s
inceap prin a-i lua tot ceea ce preuia mai mult.O s-l fac s sufere.
Zambi anticipat.Va incepe cu femeile.
CAPITOLUL 13
Afirmaia provoc o reacie imediat.Doamne,Dumnezeule,opti Caine.
E posibil ? intreb Nathan,
-Nu mi-ara dat seama..,opti Jade i-i puse mana pe inim.Colin reacion
ultimul i cel mai logic.
-Explic-ne de ce crezi asta.
-Flannaghan,vrei s te duci sus i s-mi aduci lista ?
-Ai o list cu motivele pentru care bnuiesti c prietena ta a fost ucis?
-Are cate o list pentru orice.Remarca ii aparinuse lui Colin,dar ea era
bucuroas c nu fusese deloc condescendent.
-Da,am o list,spuse Alesandra,Voiam s-mi organizez gandurile privind
dispariia Victoriei i s incerc s fac un plan.Am tiut c ceva nu e in ordine,
imediat ce am aflat c a fugit.Victoria nu ar fi fcut niciodat asa ceva.Pentru
ea,aparenele erau mai importante decat dragostea.Pe urm,nu cred c i-ar fi
permis s se indrgosteasc de acel om pe care il credea inferior ca rang.Uneori

era puin repezit i chiar snoab,dar astea erau singurele ei defecte.Era foarte
bun la suflet.
-Dar el trebuie s fie cineva din societate,gandi Nathan cu voce tare.
-Da! i eu cred la fel,fu de acord Alesandra.Cred c el a implorat-o s-1
intalneasc undeva i curiozitatea a fcut-o s nu mai fie prevztoare.Era
desigur i intenia lui.
-Trebuie c a fost foarte naiv,remarc Jade.
-i Catherine e la fel.
-Catherine ? Ce are de-a face sora mea cu asta ?
-M-a rugat s promit c nu spun dar pentru c e in joc sigurana ei,trebuie s-i
inel increderea.i ea a primit flori in dimineaa asta.
-La dracu',vreau un coniac,murmur Caine.Tocmai atunci Flannaghan se
intoarse in salon,ii ddu lui Colin un teanc de hartii,pentru a i le inmana
Alesandrei.Auzi cererea lui Caine i anun imediat c va pregti coniacul.
-Adu sticla,ordon Caine.
-Sper din tot sufletul c ne inelm cu concluziile noastre,spuse Nathan.
-Ar fi bine s fie aa,replic Caine.Trei femei din familia noastr sunt curtate de
un nemernic.S ne gandim la ce e mai ru i s facem un plan in consecin,
adug el.Colin cut in vraful de hartii lista care corespundea discuiei lor.Se
opri cand vzu numele lui in capul unei liste.Alesandra nu-i ddea atenie soului
ei in acel moment.Privirea ei era aintit asupra fratelui lui.
-Caine,nu ai suficiente informaii pentru a presupune c sunt numai trei,explic
ea.Brbatul acesta ar fi putut trimite duzini de cadouri femeilor din toat Londra.
-Aici are dreptate,aprob Nathan.Caine scutur din cap.
-Ceva imi spune c o urmrete pe una de-a noastr.Colin tocmai terminase de
citit lista Alesandrei.Trebui s-i foloseasc toat iscusina pentru a nu arta ce
simea.Mana ii tremura cand puse lista sub celelalte
Va fi tat.Era atat de fericit,incat ii venea s-o ia pe Alesandra in brae i s-o
srute. Dar in ce moment am aflat! se gandi el.Dar n-o va lsa s-i dea seama
c el a citit lista.Va atepta s-i spun ea.Ii va da rgaz pan discar,cand vor fi
in pat...
-De ce zambeti,Colin ? E o reacie a dracului de bizar fa de acest subiect,ii
spuse Caine.
-M gandeam la altceva.
-Te rog s fii atent,ceru Alesandra.Colin se intoarse s o priveasc.Ea vzu
lucirea din ochii lui i se intreb la ce Dumnezeu se putuse gandi,pentru a avea o
asemenea reacie.Inainte s-1 poat intreba,el se aplec i o srut.
Era un srut apsat i scurt,care se termin inainte ca ea s poat reaciona.
-Pentru Dumnezeu,Colin,murmur Caine.
-Suntem cstorii de curand,spuse Alesandra,incercand s gseasc o scuz

oarecare pentru demonstraia de afeciune a saului ei.


Flannaghan intr cu o tav plin cu pahare i o sticl de coniac.Aez tava pe
mas,lang Alesandra,i se opri s-i opteasc acesteia la ureche.S-a intors
buctreasa.
-Are veti ? Flannaghan confirm energic din cap.Caine ii turn un pahar i-l
ddu pe gat dintr-o inghiitur.Atat Nathan cat i Colin refuzar coniacul.
-Pot s beau i eu ? intreb Alesandra.Nu-i plcea gustul coniacului,dar se
gandea c lichidul ar ajuta-o s se inclzeasc puin.Ii era i puin grea i era
sigur c din cauza discuiei despre crim.
-Flannaghan,adu-i Alesandrei nite ap,ordon Colin
-A vrea mai degrab coniac replic ea.
-Nu.
Era uimit de refuzul lui hotrat.
-De ce nu ? El nu putu rspunde repede la aceast intrebare.Ar fi vrut s-i spun
c butura nu era bun pentru starea ei delicat dar bineneles c nu putea,
fiindc ea nu-i spusese inc c este insrcinat.
-De ce zambeti ? Zu,Colin,eti foarte deconcertant.Voia s se intoarc la
subiectul discuiei.
-Nu-mi place s bei,spuse el.
-Nu beau niciodat.
-Aa e,aprob Colin.i n-ai s incepi s bei nici acum.
Flannaghan o btu pe umr pe Alesandra,iar ea inelese mesajul lui.
-M scuzai un moment ? intreb ea.Observ c soul ei avea in man listele ei.
-Ce faci cu astea ?
-Le in pentru tine,rspunse el.Vrei s m uit peste ele,s gsesc lista pe care ai
fcut-o despre Victoria ?
-Nu,mulumesc,rspunse ea.Lu hartiile,notiele despre Victoria i apoi vru s se
ridice in picioare.Colin ddu din cap in semn c nu i o trase inapoi.
-Nu te duci nicieri.
-Trebuie s vorbesc cu buctreasa.
-Flannaghan poate s-i rspund la intrebri.
-Nu inelegi,spuse Alesandra incet.A fcut o mic cercetare pentru mine i
voiam s aflu rezultatele.
-Ce fel de cercetare ? O clip sau dou nu se putu hotri dac s-i spun sau nu.
-Ai s te infurii,opti ea.
-Nu,n-am s m infurii.Expresia ei ii spunea c nu-1 crede.
-Alesandra? Ii rostise numele pe acel ton de care era sigur c o obliga s-i
rspund cat mai repede,dar cand ea ii zambi,vzu c nu era deloc impresionat.
-Te rog s-mi spui,ceru el.O rugase,nu-i ordonase,i in mintea ei asta era
altceva.Ii rspunse imediat.

-Am trimis-o acas la vicontele Talbolt.Nu te supra pentru asta,Colin,te rog


s-i aminteti c m-ai rugat s nu vorbesc cu vicontele.i-am respectat dorina.
El era intr-o total confuzie.
-Tot nu ineleg,admise el.
-Am trimis-o pe buctreas s vorbeasc cu slujnicele lui lady Roberta.Voiam
s aflu dac a primit flori inainte de a disprea.Brbate,tim amandoi c nu a
plecat de la soul ei.O astfel de scuz este inimaginabil.
-A primit cadouri,izbucni Flannaghan.Vicontele a avut un acces de furie din
cauza asta.Slujnicele cred c lady Roberta a fugit cu admiratorul ei.
Vicontele nu vorbete,dar slujnicele lui cred c i el e convins c ea a fugit.
Camerista a spus buctresei c vicontele s-a apucat de but ca s-i inece
suferina i c st inchis in bibliotec zi si noapte.
-Ce dracu se intampl aici ? intreb Caine.Ar putea fi o legtur intre cele dou
femei ?
-Amandou au disprut,ii aminti Jade soului ei.Nu e asta o legtur suficient ?
-Nu asta am vrut s spun,iubito.
-Poate c tipul le alege la intamplare,suger Nathan.
-De obicei exista un mobil,susinu Colin.
-Poate numai in cazul primei femei,fu de acord Alesandra,deconcertat de
comentarii.
-De ce un mobil pentru prima i nu i pentru a doua ? inainte de a rspunde,
Nathan se uit la Colin.Colin ddu din cap.
Probabil c a fost un mobil in spatele primului omor,vorbi i Nathan.Dar pe
urm a cptat gustul crimei.
-Unii aa fac,admise Caine.
-Doamne,Dumnezeule,opti Jade.Tremura vizibil.Caine se ridic imediat i se
duse lang soia lui.O ridic de pe scaun,se aez i o lu pe genunchi.Se sprijini
de el.
-Vrei s spui c-i place s ucid ? intreb Alesandra.
-S-ar putea,rspunse Nathan.Alesandra simi c i se face din nou grea.Se
cuibri i mai mult lang Colin,in sperana de a lua puin din cldura lui.Se
simea alinat i in siguran cand era lang el.Asta insemna dragoste,ii spuse
ea.
-Va trebui s obinem mult mai multe informaii,spuse Colin.
-Am incercat s vorbesc cu fratele Victoriei,dar n-am primit nici un ajutor,spuse
Alesandra.
-O s fie de ajutor dac vorbesc eu cu el,spuse Colin.
-Nu-mi pot imagina de ce ar fi mai cooperant replic Alesandra.Ultima oar
cand ai vorbit cu el,l-ai aruncat abil in strad.
-Dar dac l-am ruga pe Richards s ne ajute ? intreb Nathan.

Alesandra inchise ochii i ascult discuia.Colin ii mangaia mana,absent.


Atingerea lui era minunat.Vocile brbailor erau sczute i in timp ce-i
formulau planurile de aciune,ea se gandea cat de bine era s-1 aib,in sfarit,
pe soul ei.tia c el va descoperi ce s-a intamplat cu Victoria...i de ce.Nu avea
nici o indoial privind capacitatea lui Colin de a descoperi vinovatul,pentru c
era sigur c se mritase cu cel mai inteligent brbat din toat Anglia.Probabil c
era i cel mai incp anat,dar cusurul sta era de folos acum.Nu va renuna pan
cand nu va afla rspunsurile.
-Ce naiba s mai facem ? intreb Caine.Inainte de a-i rspunde,Alesandra ii
privi lista.
-S descoperii cine ar profita de pe urma morii Victoriei.Colin,tu ai putea afla
dac poliia a intreprins ceva.Dreyson ar fi fericit s te ajute.
Toi cei trei brbai zambir in acelai timp.
-Credeam c dormi,remarc Colin.Ea ii ignor comentariul.
-Ar trebui de asemenea s luai in considerare toate celelalte motive...in sens
general,explic ea.Gelozia,respingerea,sunt dou mobiluri.Neil a spus c sora lui
avusese cateva cereri in cstorie.Poate c unuia dintre brbai nu i-a plcut s i
se spun nu.Jade se gandi deodat c Alesandra era de fapt foarte inteligent.
Colin se incrunt,sugerandu-i lui Jade c el era contient de isteimea soiei
sale,dar Nathan i Caine nu-i dduser seama.
-Da,sigur,o s lum in calcul orice mobil spuse Caine.A vrea doar s fi avut un
fir.
-O,dar avei,replic Alesandra.Faptul c femeile din familia voastr au primit
daruri este un fir destul de bun.
-Mie mi se pare c unul dintre voi,brbaii,sau una dintre noi,femeile,1-a ofensat
pe tip.Colin aprob.
-Gandul sta mi-a venit i mie,spuse el.
-Individul incepe s fie mai puin prevztor.
-Sau mai indrzne,interveni Nathan.
-Oare nu uitai un fapt important ? intreb Jade.
-Care ? ii intreb Caine soia.
-Nu exist cadavre.Am putea pur i simplu s ne indreptm intr-o direcie
greit.
-Crezi ? intreb Alesandra.Jade medita timp de un minut,apoi opti:
-Nu.Atunci Colin prelu conducerea.Ddu fiecruia,cu excepia Alesandrei,cate
o sarcin.Ii ceru lui Jade s vorbeasc i ea cu mai multe doamne,pentru a afla
dac a mai primit careva cadouri.O preveni s nu le spun despre cadourile
primite de ea,Catherine i Alesandra,pentru c unele dintre ele s-ar putea s
cread c totul nu era decat un fel de joc competitiv.
Lui Nathan ii reveni sarcina de a se ocupa de birouri in timp ce Colin urma s se

concentreze asupra gsirii rspunsurilor.


-Caine,Alesandra are dreptate.Neil n-o s vorbeasc nimic.Va trebui s te ocupi
tu de el.
-M voi ocupa,aprob Caine.Ar trebui s vorbesc i cu Talbot,adaug el.Am fost
la Oxford impreun i poate va fi receptiv fa de mine.
-Eu voi vorbi cu tata,spuse apoi Colin.Va trebui s o supravegheze atent pe
Catherine,pan cand nemernicul va fi prins.
Alesandra atepta s vad ce-i va da Colin de fcut ei.Dup cateva minute ii
pierdu rbdarea.Il trase de manec pentru a-i atrage atenia.
-Pe mine m-ai uitat ?
-Nu.
-Care este sarcina mea,Colin ? Ce vrei s fac eu ?
-S te odihneti,scumpo.
-S m odihnesc ? Prea pornit.Colin nu-i permise s se certe cu el.Caine era
gata de plecare.Ii ridic soia de pe genunchi i se ridic la randul lui.Nathan
porni i el ctre u.
-Vino,Alesandra Ai nevoie de un somn de dup amiaz spuse Colin.
Nu avea nevoie s doarm,ii spuse ea,i dac n-ar fi fost atat de obosit i-ar fi
spus asta soului ei.Totui,ca s se certe cu el avea nevoie de putere,iar
Alesandra simea c nu i-a mai rmas deloc.Sinistra discuie ii luase toat
energia.Caine ii zambea.Alesandra nu voia s-o cread neputincioas,i tia c el
il auzise pe Colin insistand s se odihneasc.Ii art listele din mainile ei.
-Mai sunt i alte mobiluri pe care le scrisesem i care ar fi bine s le vezi,spuse
ea.Inainte ca el s-i poat mulumi,ea izbucni:
-Sunt puin obosit,dar numai pentru c Colin i cu mine ne-am culcat tarziu in
fiecare sear.i el e la fel adug ea.Caine ii fcu cu ochiul.Alesandra nu tia ce
s ineleag.Colin ii distrase atenia,impingand-o in sus pe scri.Flannaghan ii
conducea pe oaspei spre ieire.
-De ce m tratezi ca pe o invalid ? intreb ea dup ce ajunser in dormitor.
Colin ii descheia rochia.
-Pari extenuat.i-mi place s te dezbrac.Era foarte delicat cu ea.Dup ce rmase
numai cu cmaa alb de mtase,el se aplec,ii ridic prul i o srut pe ceaf.
El trase cuverturile deoparte i o bg in pat.
-Am s m odihnesc numai cateva minute,spuse.Nu indrznesc s adorm.
El se aplec peste pat i o srut pe frunte.
-De ce nu ?
-Dac dorm acum,n-o s mai pot dormi disear.Colin se indrept spre u.
-Bine,iubito.Odihnete-te.
-Nu vrei s te odihneti i tu ? El rase.
-Nu,am ceva de lucru.

-Imi pare ru.


-De ce s-i par ru ? intreb el deschizand ua.
-Intotdeauna mi se pare c te deranjez in munca ta,de asta imi pare ru.
El ddu din cap,vru s ias,apoi se rzgandi.Se intoarse spre pat.Era ridicol din
partea ei s se scuze pentru asta i putea s i-o spun.La urma urmelor,era soia
lui i nu vreo fiin indeprtat i nesuferit.
Dar nu-i mai spuse nimic Trebuia s atepte pan mai tarziu pentru a-i instrui
soia,cand ea il va putea asculta.Acum dormea adanc.Era puin mirat de cat de
repede adormise i imediat se simi vinovat c o tarase dup el in fiecare sear.
Doamne,i se prea atat de delicat i de vulnerabil !
Colin nu mai tia cat timp sttuse acolo,privind-o pe Alesandra.Era absorbit de
nevoia de a o proteja.Niciodat nu se simise atat de posesiv...sau atat de
binecuvantat,tot ce dorise el vreodat.Alesandra il iubea.
Dumnezeule,cat o iubea i el! Adevrul nu-1 coplei i dei imaginea era destul
de nostim pentru a-1 face s zambeasc.tiuse de mult c o iubete,chiar dac
refuzase cu incpanare s recunoasc deschis acest lucru.Numai Dumnezeu
tia c avusese toate simptomele unui brbat indrgostit in momentul in care o
cunoscuse,se purtase deja destul de posesiv i protector.Nu fusese in stare s-i
ia gandul de la ea i mult vreme crezuse c era doar o simpl poft.Dup o
vreme,ii dduse seama.Nu era doar poft.
Da,da,o iubea de mult vreme.Nu-i putea imagina de ce tocmai ea.Dac ar fi
fost treaz,ar fi intrebat-o pe loc Ei i-ar fi putut fi mai bine cu altcineva.Cineva
cu un titlu..,cu titlu i moteniri,cineva cu un trup solid,sntos.
Colin nu se considera un romantic.Era un brbat logic,care invase c putea
avea succes dac muncea suficient de mult.Intr-un col intunecat al minii lui
pstrase gandul c Dumnezeu ii intorsese spatele.Era o convingere iraional i
se infiripase dup ce piciorul ii fusese aproape distrus.Ii amintea c-1 auzise pe
medic optind c trebuie s i-1 amputeze,i-i mai amintea refuzul vehement al
prietenului su.Nathan nu-1 lsase pe sir Winters s se ating de picior,dar lui
Colin tot ii mai era fric s adoarm,de groaz c la deteptare s-ar putea s nu
mai fie intreg.Piciorul supravieuise,dar durerea constant ce-o tria zi de zi
fcea ca victoria lui s fie zadarnic.
Colin crezuse intotdeauna c miracolele erau pentru alii-pan cand in viaa lui
intrase Alesandra.Prinesa lui il iubea cu adevrat.In inima lui tia c dragostea
ei nu punea restricii sau condiii.Dac ar fi intalnit un brbat cu un singur
picior,l-ar fi iubit la fel de mult.I-ar fi catigat inelegerea,dar nu i mila.Fiecare
aciune a Alesandrei ii arta puterea i hotrarea ei de a avea grij de el.
Ea va fi intotdeauna acolo pentru el,ciclindu-1, contrazicandu-l-i
iubindu-1,orice s-ar intampla.i asta,decise Colin,era sigur un miracol.
Dumnezeu nu-1 uitase,la urma urmelor.

Ea voia s-1 prseasc.Alesandra tia c nu era capabil,dar era atat de


suprat,incat cu greu se putea gandi ce-o s fac.Remarca nepstoare a lui
Nathan despre felul in care el i Colin contaser pe motenirea Sarei,pentru a
ajuta compania lor maritim,i se invarti in minte pan cand incepu s plang.
Colin,hotri ea,o respinsese in toate privinele.N-o lsase s-1 ajute la evidenele
companiei,nu dorea mo tenirea ei,nu o voia in mod special i nici nu avea
nevoie de dragostea ei.Inima lui prea inconjurat de scuturi i acum nu credea
c va putea s-1 fac vreodat s o iubeasc.
tia c e vrednic de mil.Dar nu-i psa.In dimineaa aceea,sosise scrisoarea
maicii staree i Alesandra o citise de cel puin zece ori.
Voia s se duc acas.Ii era atat de dor de clugrie i de locurile acelea,incat
izbucni in plans.Dar nu conta.La urma urmelor era singur.Colin lucra in biroul
lui,cu ua inchis.Nu putea s-o aud.
Doamne Dumnezeule,ar fi vrut s nu fie atat de emotiv in zilele acelea! Parc
nu mai putea aplica logica la nimic.Sttea la fereastr,in cma de noapte pe
deasupra,privind afar,iar mintea ii era atat de plin de griji,incat nici nu auzi
ua deschizandu-se.
-Ce s-a intamplat,iubito ? Nu te simi bine ?
Vocea lui Colin era plin de ingrijorare.Ea respir adanc,incercand s se calmeze
i se intoarse s-l priveasc.
-A vrea s m duc acas.Nu era pregtit pentru o asemenea pretenie.Pru
foarte ocat.Dar ii reveni repede.Inchise ua in urma lui i pi spre ea.
-Eti acas.Ar fi vrut s se certe cu el.Dar nu o fcu.
-Da,sigur,recunoscu ea.Dar a vrea s-mi dai voie s m duc la Holy Cross,in
vizit.Manstirea nu e departe de Haven,i a dori s mai vd o dat casa
prinilor mei.Colin inainta ctre msua ei de scris.
-Ce inseamn asta ? o intreb el.Se sprijini de marginea mesei,ateptandu-i
rspunsul.
-Am primit o scrisoare de la maica stare astzi,i dintr-o dat mi s-a fcut
foarte dor de acas.Colin nu reaciona in nici un fel la rugmintea ei.
-Acum nu am timp s...
-tefan i Raymond ar putea veni cu mine,il intrerupse ea..Nu m ateptam s vii
cu mine.tiu cat de ocupat eti.Il simea cum se infurie.Numai ideea ca soia lui
s fac o asemenea cltorie fr el il ingrozea.Totui se gandi i nu-i respinse
imediat solicitarea,pentru c n-o mai vzuse niciodat atat de tulburat.Dat
fiind condiia ei delicat,il ingrijora foarte tare.Nu era in toate minile dac-i
inchipuia c ar putea s-o lase s se duc undeva fr el.Dar nu-i spuse nici asta,
Se hotri s fac apel la raiune,pentru a o face s ineleag.
-Alesandra...
-Colin,nu ai nevoie de mine.Fu surprins de acest comentariu absurd.

-Pe dracu n-am nevoie de tine,o contrazise el aproape ipand.


Ea cltin din cap.El ddu din cap,in semn c da.Apoi ea se intoarse cu spatele
la el.
-Niciodat n-ai avut nevoie de mine,opti ea.
-Alesandra,stai jos.
-Nu vreau s stau jos.
-Vreau s vorbesc cu tine despre aceast,era pornit s-i spun c voia s
vorbeasc cu ea despre aceast prostie ridicol,dar se opri la timp.
Ea il ignor i continu s priveasc pe fereastr.El observ teancul de hartii de
pe masa ei i dintr-o dat tiu ce avea de fcut.Cut repede prin listele ei pan o
gsi pe cea care purta numele lui.Alesandra nu-i ddea nici o atenie.Colin indoi
hartia in dou i o bg in buzunar.Apoi ii zise din nou s stea jos.Vocea lui era
mai apsat,mai insistent.Ea se supuse,dar nu imediat,ii terse lacrimile de pe
fa,cu dosul mainilor i in cele din urm se indrept spre marginea patului.Se
aez,ii impreun mainile in poal i plec capul
-Ai incetat dintr-o dat s m mai iubeti ?
Nu fusese capabil s-i ascund ingrijorarea din voce.Ea era atat de surprins de
intrebare,incat se uit la el.
-Nu,sigur c nu am incetat s te iubescEl aprob,cu plcere i uurare,auzindu-i
rspunsul plin de fervoare.Apoi se indeprt de mas,pentru a veni in picioare
in faa ei.
-Nu exist nici un unchi Albert,nu-i aa ? Schimbarea de subiect o nedumeri.
-Ce legtur are Albert cu dorina mea de pleca acas ?
-La dracu',asta este casa ta,replic el.Ea ii ls din nou capul in jos.Colin
regret izbucnirea de furie i inspir pentru a se calma.
-Ai rbdare cu mine,doar un moment.Alesandra rspunde-mi la intrebare.
Pentru un lung moment ea nu se hotri dac s-i spun adevrul.
-Nu,nu exist nici un unchi Albert.
-Nici n-am crezut.
-De ce?
-N-au sosit aici niciodat scrisori scrise de el,totui te-am auzit spunandu-i lui
Caine c ai primit un mesaj.L-ai inventat,i cred c tiu de ce.
-Nu vreau s vorbesc despre asta.M simt slbit in clipa asta.Este destul de
tarziu,e aproape zece.Dar el nu avea de gand s o lase s evadeze din aceast
poziie.
-Astzi ai dormit patru ore dup-amiaz,ii reaminti el
-Recuperam somnul pierdut,anun ea.
-Dreyson nu ar accepta ordine,privind aciunile,de la o femeie,nu ? Aa c l-ai
inventat pe Albert-o soluie potrivit-mai ales c din intamplare are aceleai
iniiale ca i tine.Renunase s-1 mai contrazic.

-Da.Ii prinse mainile la spate i se incrunt la ea.


-Ii ascunzi inteligena,nu-i aa,Alesandra ? Este evident c ai fler pentru burs,
dar in loc s te lauzi cu isteimea in investiii,ai inventat un alt brbat care s
primeasc laudele.Ea privi in sus ctre el,ca s-o vad c era incruntat.Brbaii
ascult de brbai,anun ea.Nu se admite ca o femeie s aib asemenera
preocupri.Nu este considerat feminin.i nu este doar fler,Colin.Citesc ziarele i
fac sugestiile lui Dreyson.Ca s asculi de sfatul lui,nu-i trebuie o minte
strlucit.
Dar eti de acord c eti inteligent i poi judeca majoritatea lucrurilor in mod
logic ?
Ea se intreba unde va duce aceast discuie.Soul ei se purta destul de ciudat i
nu-i putea imagina de ce.
-Da,rspunse ea.Recunosc c sunt destul de inteligent.
-Atunci,pentru numele lui Dumnezeu,de ce nu ai fost in stare s judeci un fapt
evident i s-i dai seama c te iubesc ?
Ochii i se mrir i ea se ls pe tblia patului.Deschise gura s spun ceva,dar
nu-i mai amintea ce.
-Te iubesc,Alesandra.Fusese greu s-i spun ce avea pe inim,dar de indat ce
rosti acele cuvinte,se simi incredibil de liber.Ii zambi soiei sale i repet inc o
dat ceea ce spusese.Ea sri din pat i se incrunt la el.
-Nu m iubeti,spuse ea.
-Pe dracu',sigur c te iubesc,o contrazise el.Dac ai judeca puin...
-Am judecat,il intrerupse ea.i am ajuns la concluzia opus.
-Iubito...
-Nu indrzni s-mi spui iubito,strig ea.Colin vru s-o ating,dar ea il evit,
aezandu-se din nou.
-O,m-am gandi de nenumrate ori.Vrei s-i spun concluziile mele ?
Dar nu-i ddu timp s rspund.
-Ai intors spatele la tot ceea ce voiam s-i ofer.Ar fi ilogic s presupun c m
iubeti.
-Ce-am fcut ? intreb el,uimit de vehemena din vocea ei.
-Ai respins totul,opti ea.
-Ce anume am respins ?
-Titlul meu,poziia mea,castelul meu,mo tenirea mea,chiar i ajutorul meu in
companie.In cele din urm,el inelese.O ridic in picioare i o inlnui cu
braele.Ea incerc s se smulg de lang el.Czur pe pat.Colin o imobiliza cu
greutatea lui stand deasupra ei.Ii bloca partea de jos a trupului cu corpul i se
aez pe coate,pentru a putea privi in jos ctre ea.
Prul ei se rsfir pe perne,iar ochii ei,intunecai de lacrimi care nu curgeau,o
fceau s par i mai vulnerabil.Doamne,ce frumoas era-chiar i atunci cand

era aa.
-Te iubesc,Alesandra,opti el.i am luat tot ceea ce mi-ai dat.
Ea incepu s protesteze.El nu voia s-o lase.Ii puse mana pe gur ca ea s nu-1
poat intrerupe,
-Nu am respins nimic valoros.Mi-ai oferit tot ceea ce un brbat ar putea dori.
Mi-ai dai dragostea,increderea,nuditatea,mintea,inima i trupul tu.Nici unul din
acestea nu este material,iubito i dac a fi pierdut toate aciunile financiare care
au aprut o dat cu tine nu ar fi nimic pentru mine.Esti tot ceea ce am dorit
vreodat.Acum inelegi ?
Era copleit de cuvintele lui frumoase.Ochii lui erau inceoai,i ea ii ddu
seama c-i venise greu s-i spun ceea ce simte.Colin o iubea.Era atat de
bucuroas,incat izbucni in plans.
-Iubito,nu plange,o rug el.Imi vine foarte greu s te vd nefericit.
Ea incerc s se opreasc din plans i-i spuse c nu era deloc nefericit.Colin ii
lu mana de pe gura ei i-i terse cu palmele lacrimile.
-Cand ne-am cstorit,eu nu aveam nimic s-i ofer,ii spuse el.i totui..,in
noaptea nunii noastre am tiut c m iubeti.La inceput mi-a venit greu s
accept.Prea atat de uor pentru tine.Ar fi trebuit s-mi amintesc un comentariu
pe care l-ai fcut de fa cu mine despre prinul regent,pe care dac mi l-a fi
amintit,am fi fost amandoi scutii de o mulime de griji.
-Ce comentariu am fcut ?
-Eu i-am spus c prinul regent te place,rspunse el.Ii aminteti ce mi-ai spus
atunci ? Ii amintea.
-i-am spus c ii plcea ce sunt,nu cine sunt.
-Ei ? intreb el intr-o oapt aspr.
-Ei ce? Credeam c eti destul de inteligent,arunc el.Zambetul ei era radios,in
sfarit inelesese.
-M iubeti.
-Da.El se aplec i o srut.Ea oft cand el se indeprt,prand destul de
convins.
-i tu ai dedus asta singur ?
El nu inelese ce voia s spun prin aceast intrebare.Era ocupat s-i descheie
nasturii de la rochie.
-Ce s deduc?
-C m-am indrgostit de cine eti,nu de ceea ce eti rspunse ea.Ceea ce m-a
atras la tine au fost puterea i caracterul tu,Colin.Aveam nevoie de amandou.
Era atat de incantat de soia lui,incat trebui s-o srute din nou.
-Aveam nevoie de tine,recunoscu el.Voia s-o srute din nou.Ea voia s
vorbeasc.
-Colin,te ari lumii ca un om luptand s construiasc o companie.

-Sunt un om care lupt s construiasc o companie.El se rostogoli lang ea,


pentru ca ea s-i poat scoate mai uor rochia.
-Nu eti srac spuse ea.Sttea in ezut in pat i incepu s-i scoat rochia de pe
umeri.Colin o ajut.
-M-am uitat bine la documentele tale,ii aminteti? Ai obinut un profit
uluitor,dar ai reinvestit fiecare bnu in afaceri i rezultatul este de-a dreptul
impresionant.Ai incercat s construieti un imperiu,dar dac ai face doar un pas
inapoi i te-ai uita bine,ai vedea c i-ai atins deja obiectivul.Acum ai aproape
douzeci de nave,cu contract de transport pan anul viitor i asta ar trebui s te
convingi c firma ta nu mai e o aventur pentru care inc mai trebuie s lupi.
Ii era greu s-o asculte.Ea ii scoase rochia i acum trgea cmaa peste cap.El
simi cum sc sufoc.Alesandra scp in sfarit de ultima barier.Colin se repezi
s o ia in brae,dar ea scutur din cap.
-Mai intai,a vrea s-mi rspunzi la o intrebare.Probabil c aprob,dei nu putea
fi sigur.In acel moment tot ceea ce-i dorea era s se ingroape in ea.Era
nerbdtor s-o ating,incat ii distrugea pur i simplu cmaa in graba de a i-o
scoate.
-Colin,cand va fi destul ? Intrebarea ei cerea concentrare.Dar el nu avea de
risipit aa ceva.
-Nu voi putea niciodat s m satur de tine.
-Nici eu de tine,opti ea.Dar nu asta te-am intrebat.
Colin o reduse la tcere acoperindu-i gura cu a lui.Ea nu i-ar mai fi putut rezista
nici o clip,il inlnui cu braele i fcu loc miracolului pasiunii i iubirii lui.
Era exigent i in acelai timp incredibil de delicat cu ea.Atingerea lui era
magic,i chiar in timp ce ea era copleit in propria ei capitulare fericit,el ii
spuse iar i iar cat de mult o iubea.
I-ar fi spus i ea c-l iubete,dar Colin o epuizase i nu mai avea putere s
vorbeasc.Alesandra se rsuci pe spate,inchise ochii i ii ascult btile
puternice ale inimii,in timp ce aerul ii rcea pielea infierbantat.
Se rsuci i el pe o parte,ii sprijini capul intr-o man i ii zambi.Arta profund
satisfcut.El o mangaia,coborand de la brbie spre abdomen,i mana lui se
plimb delicat pe pantecul ei.
-Iubito,ai ceva s-mi spui ?
Se simea prea mulumit pentru a se mai gandi la orice altceva decat la ceea ce i
se intamplase.Colin avea de gand s-o trag de limb pan ce i-ar fi spus despre
copil,dar tocmai atunci Flannaghan incepu s bat in ua dormitorului,
intrerupandu-i discuia.
-Domnule,a venit fratele dumneavoastr.L-am condus in birou.
-Vin imediat,strig Colin.Mormi ceva despre proasta inspiraie a fratelui su in
asemenea moment.Alesandra rase.Nici nu se osteni s-i deschid ochii cand

spuse.
-Acum zece minute ar fi fost i mai ru.Eu a spune c a nimerit foarte bine.
El fu de acord cu remarca ei.Vru s se dea jos din pat,se rzgandi i se intoarse
spre ea.Alesandra deschise ochii tocmai la timp,pentru a-l vedea cum se apleac
i o srut pe buric.Il mangaie pe umr.Prul de pe ceafa lui se incolci in jurul
degetelor ei.Colin ii lsa din nou prul s creasc.O oca acea constatare,ii
plcea atat de mult,incat era gata s inceap s plang din nou.Dar nu o
fcu,desigur; Colin ii spusee c il supr s o vad plangand i oricum se indoia
c el va inelege.Totui ea inelegea,i era destul.Cstoria nu se transformase
intr-o inchisoare pentru soul ei.El era nedumerit de expresia de pe faa ei.
-Iubito ? intreb el.
-Eti inc liber,Colin.La aceast remarc,ochii lui se mrir.
-Spui cele mai ciudate lucruri,zise el.
-Fratele tu te ateapt.El aprob.
-Cat timp vorbesc cu Caine,vreau s te gandeti la intrebarea mea.Da,iubito ?
-Ce intrebare? Colin se ddu jos din pat i-i puse pantalonii.
-Te-am intrebat dac aveai ceva s-mi spui,ii reaminti el.
Ii strecur picioarele goale in pantofi i porni spre dormitorul lui in cutarea
unei cmi curate.Pe cea pe care o purtase o sfaiase.
-Mai gandete-te,ii spuse el.Ii lu haina,ii fcu cu ochiul,apoi prsi camera.
Caine sttea foarte comod in fotoliul imbrcat in piele de lang cmin.Colin il
salut i se aez la biroul su luand hartie i toc.
Caine ii arunc o privire fratelui su,apoi ranji cu un zambet larg.
-Vd c te-am deranjat.Imi pare ru,adug el.Colin ignor amuzamentul din
vocea fratelui su care arta cam rvit.Nu se obosise s-i pun hainai nu se
obosise nici s se pieptene.
-Cstoria,iti priete,Colin.Colin nu pretinse c ar fi indiferent.Il privi pe fratele
lui i-l ls s vad adevrul pe faa lui.Scuturile fuseser lsate deoparte.
-Sunt un brbat indrgostit.Caine rase.
-i-a luat cam mult timp s inelegi asta.
-Nu mai mult decat i-a luat ie s inelegi c o iubeti pe Jade.
Caine aprob.Colin continu s scrie pe hartia lui.
-Ce faci? Colin zambi manzete,cand recunoscu c incepea o list.Se pare c
m-am molipsit de obsesia soiei mele pentru organizare,spuse el.Ai vorbit cu
vicontele ? Zambetul lui Caine dispru.In timp ce rspundea,ii li cravata.
-Harold e in ultimul hal,spuse el,referindu-se la viconte.Abia mai vorbete
coerent.Ultima oar cand a vzut-o pe soia lui s-au certat i de atunci i-a
petrecut fiecare minut frmantandu-se pentru cuvintele grele pe care i le-a spus.
Este dureros s-1 vezi cat sufer.
-Srmanul de el,spuse Colin.Scutur din cap,apoi intreb.i-a spus de ce s-au

certat ?
-Era sigur c ea avea un amant,rspunse Caine.Primea cadouri i Harold s-a
grbit s trag concluzia c ea are o legtur cu un alt brbat.
-La dracu!
-Nu-i inc pe deplin lmurit,Colin,i-am spus despre cadourile primite de soiile
noastre,dar era prea ameit de butur pentru a inelege implicaiile.Spunea
intruna c el a aruncat-o pe Roberta in braele iubitului ei i a ajuns s fug cu el.
Colin se ls pe speteaza scaunului.
-A mai spus ceva care ne-ar putea ajuta ?
-Nu.Cei doi frai tcur,fiecare prins de gandurile lui.Colin trase scaunul in spate
i se aplec s-i scoat pantofii.Il arunc pe cel stang,apoi pe cel drept i se
pregtea s-l ridice cand observ o faie aprut pe pantoful lui stang.
-La dracu,murmur pentru sine.Cea mai comod pereche de pantofi incepea s
se strice.Lu pantoful in man s vad dac ar putea fi reparat.
Bucata subire ce fusese prins inuntru ii czu in man.
Nu mai vzuse niciodat aa ceva.Lu imediat i cellalt pantof i-1 examina.
Flannaghan alese tocmai acest moment pentru a intra in birou cu o sticl de
coniac pentru Caine dac avea chef s bea.Zri ceea ce inea Colin in man i
ddu imediat s ias.
-Vino inapoi,Flannaghan,ordon Colin.
-Dorii s bei ceva,domnule ? il intreb Flannaghan pe Caine.
-Da,rspunse Caine.Dar vreau ap,nu coniac.Dup ce l-am vzut pe Harold in
seara asta,numai gandul la butur imi face grea.
-V aduc imediat apa.Flannaghan incerc din nou s plece.Colin il chem
inapoi.
-Dorii i dumneavoastr ap ? il intreb servitorul Colin ii art inseria.
-Doresc s aflu dac tii ceva despre asta.Flannaghan nu tia ce s fac.Era
servitorul lui desigur,i-i era cu siguran loial,dar ii promisese i soiei lui s nu
spun nimic despre cizmar.Tcerea lui Flannaghan era ciudat.Caine incepu s
rad.
-Dup cum arata,a zice c tie o groaz despre asta.Ce ii in man,Colin ?
Ii arunc inseria de piele lui Caine.
-Tocmai am gsit asta ascuns sub cptuea pantofului meu.A fost fcut special
pentru piciorul stang.Ii intoarse privirea ctre majordom.
-Alesandra e in spatele acestei poveti,nu-i aa? Flannaghan ii drese glasul.
-Au devenit pantofii dumneavostr preferai,domnule,se grbi el s sublinieze.
Inseria a fcut pantoful s se potriveasc mult mai bine pe clcaiul
dumneavostr.V rog s nu v suprai prea tare.Colin nu era suprat deloc,dar
servitorul lui era prea tanr i prea prins de propria ingrijorare pentru a inelege
asta.

-Prinesa noastr a ineles c suntei puin,sensibil in legtur cu piciorul,


continu Flannaghan,i de aceea a recurs la o mic mecherie.Sper c nu v vei
supra pe ea.Colin zambi.Ii plcea modul in care Flannaghan o apra pe
Alesandra.
-Vrei s-o rogi pe prinesa noastr s vin aici ? Bate discret la u,
Flannaghan,i dac nu rspunde imediat,poi s presupui c doarme.
Flannaghan se grbi s ias din birou.Ii ddu seama c inea inc in man sticla
de coniac i se intoarse repede spre birou.Puse sticla pe o msu i iei din nou.
Caine ii arunc inseria inapoi fratelui su.
-Merge improvizaia asta ?
-Da,rspunse Colin.Nu mi-am dat seama.
Caine citi in ochii fratelui su vulnerabilitatea i rmase tcut.De obicei,Colin nu
lsa pe nimeni s priveasc dincolo de zambetul su.Se simi dintr-o dat mai
aproape de fratele su i asta numai pentru c el nu-1 respingea.Se aplec in fa
cu coatele sprijinite pe genunchi.
-Ce anume nu i-ai dat seama ? Colin privea fix grosimea inseriei pentru clcai
in timp ce rspunse.
-C piciorul meu stang era mai scurt decat dreptul.E cauzat de pierderea
muchiului.Colin se for s ridice din umeri.Caine nu stia exact ce s-i spun.
Era prima oar cand Colin ii recunotea condiia i nu era prea sigur cum ar fi
trebuit s procedeze.Dac era prea degajat,fratele lui ar fi putut trage concluzia
c nu-i pas.Dar dac se arta prea cinstit i-1 asalta cu intrebri,Colin ar fi putut
aterne tcerea peste acest subiect timp de cinci ani din acel moment,fu al
dracului de complicat.Pan la urm nu spuse nimic i schimb subiectul.
-Ai vorbit cu tata despre Catherine ?
-Da,rspunse Colin.A promis s fie in gard.Atat el cat i servitorii.Dac se mai
primete ceva,tata va fi primul care va vedea cadoul.
-Are de gand s-i spun lui Catherine ?
-Nu voia s-o ingrijoreze,replic Colin.Dar eu am insistat.Trebuie s ineleag c
e ceva serios.Catherine e un pic...superficial,nu ? Caine zambi.
-Inc nu a crescut destul,Colin.D-i rgaz.
-i protejeaz-o pan crete.
-Da.Alesandra apru in u,insoit de Flannaghan.Purta un halat albastru inchis,
care o acoperea de la brbie pan la papuci.Pi in birou,ii zambi lui Caine,apoi
se intoarse ctre soul ci.Colin ii art inseria.Ea ii pierdu imediat zambetul i
incerc s plece din camer.Nu prea speriat,ci doar ingrijorat.
-Alesandra,tii ceva despre asta ?
Dup expresia lui nu putea ghici dac era suprat sau doar enervat.Ii aminti c
soul ei ii jurase c o iubea doar cu cateva minute in urm i fcu un pas inainte.
-Da.

-Da,ce?
-Da,tiu ceva despre inserie.Bun seara,Caine.M bucur c te revd,adug ea
in grab.In mod intenionat se prefcea indiferent.Caine inclin din cap.
-i-am pus o intrebare,nevast,spuse el.
-Acum ii ineleg intrebarea,izbucni ea.Mai fcu un pas inainte.
-Chiar inainte s iei din camer,m-ai intrebat dac am ceva s-i spun i acum
imi dau seama c ai gsit inseria.Bine,deci.Am s-i spun.M-am amestecat.
Da,eu am fost.Am fcut-o cu cele mai bune intenii pentru tine,Colin.Imi pare
ru c eti atat de suprcios cand vine vorba despre asta.Dac n-ai fi fost aa,a
fi discutat mai intai cu tine i pe urm l-a fi trimis pe Flannaghan la cizmar.A
trebuit s-l oblig pe omul tu s preia aceast sarcin.Ii este deosebit de
credincios,se grbi ea s adauge,pentru ca el s nu cread c Flannaghan il
trdase cumva.
-Nu,prines,o contrazise Flannaghan.Eu v-am implorat s m lsai s preiau
sarcina.Colin ridic ochii in tavan.
-Cum i-a veni ideea ? Alesandra pru surprins de intrebare,
-chioptezi puin,seara,cand eti obosit,tinzi s chioptezi uor.Colin,ii dai
seama c-i forezi piciorul drept,nu? El aproape rase.
-Da,imi dau seama.
-Eti de acord c eti suficient de inteligent ? ii intorcea acum vorbele.El se
incrunt.
-Da.
-Atunci de ce n-ai incercat s vezi de ce chioptezi ? El ridic din umeri.
-Un rechin m-a mucat de picior.Consider c sunt iste,Alesandra,dar am
presupus c aceasta este cauza pentru care chioptez.Ea cltin din cap.
-Asta era cauza rnii,explic ea.M-am uitat la tlpile pantofilor ti.Clcaiul stang
nu era tocit aproape deloc la toate perechile.Atunci,desigur,am tiut ce s
fac.Oft.A fi vrut s nu fii atat de sensibil in problema asta.Se intoarse s-1
priveasc pe Caine.
-i totui e sensibil.Ai observat,aa,din intamplare ? Caine recunoscu c da.
Zambi mulumit c obinuse aprobarea lui..
-Nu vrea nici s vorbeasc despre asta.
-Vorbete acum,ii spuse Caine!Alesandra se rsuci rapid pentru a-1 privi pe
Colin.
-Vrei s vorbeti ? strig ea.Era emoionat i Colin nu tia ce s cread.
-Da,fu el de acord.
-Atunci m vei lsa s dorm in patul tu in fiecare noapte.Caine rase.Alesandra
il ignor.
-tiu de ce te intorci in camera ta.O faci pentru c te doare piciorul i ai nevoie
s mergi.Am dreptate,nu-i aa Colin? El nu-i rspunse.

-Vrei,te rog,s spui ceva ?


-Ii mulumesc Era nedumerit.
-De ce imi mulumeti ?
-Pentru inserie.
-Nu eti suprat ?
-Nu.Era uimit de atitudinea lui.El era umilit de grija ei.Se privir lung,un minut
intreg.
-Nu eti suprat pe Flannaghan,nu ? intreb ea.
-Nu.
-De ce nu eti suprat pe mine ?
-Pentru c te-ai gandit la binele meu.
-Ce drgu din partea ta s spui asta.Colin rase.Ea zambi.Flannaghan veni in
fug in birou i-i aduse lui Caine un pahar de ap.Atenia lui era indreptat
asupra Alesandrei.Ea ii vzu expresia ingrijorat i opti:
-Nu e suprat.Caine ii distrase atenia anunand c se duce acas.In timp ce-i
spunea noapte bun fratelui su,Colin nu-i lua ochii de la soia sa.
-Alesandra,stai aici.Flannaghan o s-1 conduc pe Caine.
-Cum vrei,brbate.
-Doamne,ce mult imi place cand eti supus !
-De ce?
-Se intampl atat de rar! Ea se scutur.El rase din nou.
-Mai aveai i altceva s-mi spui ? o intreb el.I se incovoiar umerii.Era prea
iret.
-Bine,murmur ea.Am vorbit cu sir Winters despre piciorul tu,pentru a-mi da o
sugestie.Am vorbit in secret,desigur.Colin ridic o sprancean.
-Sugestii pentru ce ?
-Pentru a afla ce s fac ca s te simi mai bine.Am fcut o list cu ideile lui.Vrei
s i-o art ?
-Mai tarziu,rspunse el.Dar acum spune-mi,nu mai aveai i altceva de vorbit cu
mine ? Intrebarea acoperea o gam larg de subiecte.Colin decise c va trebui
s-i pun intrebarea asta in fiecare sptman pe viitor,astfel incat s mai afle ce
mai pune ea la cale.Dar Alesandra nu avea de gand s mai lase s-i scape vreo
mrturisire pan cand nu va ti ce vrea el.
-Ai putea fi mai precis,te rog ? Intrebarea ei ii dezvlui c existau mai multe
secrete.
-Nu,rspunse el.tii la ce m refer.Spune-mi.Ea ii trecu degetele prin pr i se
duse lang biroul lui.
-Dreyson i-a spus,nu-i aa ? El scutur din cap.
-Atunci cum ai aflat ?
-O s-i spun cum am aflat dup ce-mi vei povesti tu,spuse el.

-tii deja,spuse ea.Vrei numai s m faci s m simt vinovat nu ? Ei bine,n-o s


mearg.Nu am anulat comanda la vaporul cu aburi i este prea tarziu s mai
intervii.i pe urm,mi-ai spus s fac ce vreau cu motenirea mea.Am comandat
vaporul pentru mine.Da,asta am fcut.Intotdeauna mi-am dorit aa ceva.
Totui,dac tu i Nathan vei dori s folosii vaporul meu din cand in cand,voi fi
fericita s-l impart cu voi.
I-am spus lui Dreyson s anuleze comanda,ii aminti el.
-Eu i-am spus c Albert il vrea,totui.
-i ce naiba altceva ai mai ascuns de mine ?
-Nu tiai ?
-Alesandra.
-Incepi s m enervezi,Colin.Inc nu inelegi cat de mult m-ai jignit,anun ea.
Poi s-i inchipui cum m-am simit cand l-am auzit pe Nathan spunand c el i
cu tine erai foarte hotra i s folosii motenirea Sarei pentru a construi
compania ? Ai fcut atata caz de faptul c nu ai nevoie de motenirea mea.
Colin o lu pe genunchi.Ea il prinse imediat cu braele dup gat i-i zambi.
Colin se incrunt la ea.
-Banii au fost pui deoparte de rege,atat pentru Nathan,cat i pentru Sara,explic
el.
-Tatl meu i-a pus banii deoparte pentru mine i soul meu.Aici avea dreptate,
gandi el.i o tia i ea.
-Tatl tu se intreab de ce continu s se ocupe de fondurile mele,Colin.E
penibil.Ar trebui s preiei tu treaba asta.Eu te-a ajuta.Zambetul lui era plin de
tandree.
-Dar dac eu te-a ajuta s administrezi tu ?
-Ar fi minunat.Se lipi de el.
-Te iubesc,Colin.
-i eu te iubesc iubito,dar nu cumva mai ai i altceva s-mi spui ?
Nu-i rspunse.Colin se cut in buzunar i scoase hartia ei.Ea se lipi i mai tare
de el.El desfcu hartia.
-A vrea s poi s-mi vorbeti despre orice,de acum incolo.Ea incerc s se
indeprteze,dar el o stranse mai tare.Din cauza mea i-a fost imposibil s
vorbeti despre picior,da ?
-Da.
-Imi pare ru,iubito.Acum stai linitit in timp ce ii rspund la intrebri,da ?
-Dar nu am nici o intrebare.
-Linitete-te,iubito,ordon el.El o inu strans cu o man i ridic foaia de hartie
cu cealalt.Citi in tcere prima ei noti,apoi spuse:
-i-am ascultat ingrijorrile in legtur cu Victoria,da?
-Da,dar de ce ...Colin o mangaie.

-Ai rbdare,comand el.Citi a doua noti.


-Promit s-mi imblanzesc atitudinea fa de motenirea ta.
In parantez,Alesandra scrisese cuvantul incpanat.Oft.
-i n-o s mai fiu incpanat,in privina asta.
A treia noti il fcu s zambeasc.Ea il instruise s nu atepte cinci ani pentru
a-i da seama c o iubete.Din moment ce el indeplinise deja porunca asta,trecu
mai departe.Ar trebui s incerce s fie fericit c va deveni tat i n-ar trebui s o
condamne pentru c intervenea in treburile lui.
Pot soiile nsrcinate s devin clugrie ? Colin decise s rspund mai intai
acestei probleme.
-Alesandra ?
-Da?
El o srut pe cretet.
-Nu,opti el.Rasul care se ghicea in vocea lui o uimea.La fel i privirea lui.
-Nu,ce,brbate ?
-Soiile insrcinate nu pot deveni clugrie.Dac ar fi lsat-o,ea ar fi srit jos de
pe genunchii lui.O inu strans,pan cand se calm.Dar ea tot fcu destul tapaj.
-Ai stiut..tot timpul...O,Doamne,deci lista a fost cauza! Ai gsit-o i de aceea miai
spus c m iubeti.Colin ii ridic brbia cu fora i o srut apsat.
-tiam c te iubesc inainte de a fi citit lista,ii spuse el.Va trebui s ai incredere in
mine,Alesandra.i in inima ta.
-Dar...Gura lui ii opri protestul.Cand el se ddu inapoi,Alesandra avea lacrimi in
ochi.
-Am s te intreb ceva pentru ultima oar,spuse el.Ai ceva s-mi spui ?
-Ddu din cap,incet,in semn c da.El prea atat de sigur de fericirea lui!
Doamne,cat il iubea! Dup felul in care o privea,tia c i el o iubete la fel de
mult.Oh,da,era fericit pentru copil.Nu mai era ingrijorat in privina asta.Mana
lui alunecase pe pantecul ei i o mangaia uor.Credea c el nici mcar nu-i d
seama ce face.Dar gestul spunea tot.Ii mangaia fiul sau fiica inc nenscut.
-Rspunde-mi,ii comand el cu o oapt aspr.Acum prea atat de mandru i de
pornit! Ea zambi ca rspuns.Colin incerca intotdeauna s fie serios i disciplinat.
Ii plcea aceast trstur a lui,desigur,dar descoperea c-i face o plcere nebun
s-1 fac s uite de sine din cand in cand.Ii plcea intr-adevr s-1 tachineze,
pentru c el era atat de surprinztor.Colin nu-i mai putea stpani nerbdarea.
-Rspunde-mi,Alesandra.
-Da,Colin.Am ceva s-i spun.M-am hotrat s m clugresc
El arta de parc ar fi vrut s-o strang de gat.Privind-o o fcu s rad.Il inlnui
cu braele din nou i-i vari capul sub brbia lui.
-Vom avea un copil,opti ea.i-am mai spus cum?
CAPITOLUL 14

In urmtoarele dou sptmani,un ir nesfarit de vizitatori ii reinu atenia lui


Colin.Sir Richards venea atat de des,c ar fi putut la fel de bine s-i instaleze un
dormitor propriu.Caine se oprea in fiecare dup-amiaz pe la ei,la fel i
Nathan.Alesandra nu il vedea prea mult pe soul ei in timpul zilei,dar serile ii
aparineau.Colin ii spunea ultimele nouti despre investigaiile lui,imediat dup
cin.Dreyson se dovedi foarte util.El descoperi c,doar cu patru luni inainte de
dispariia Victoriei,fusese fcut o poli de asigurare pe via.Beneficiarul
inscris in contract era fratele ei,Neil.Polia era susinut de Morton & Sons.Prin
sursele lui,Colin afl c Neil ar moteni considerabila dot a surorii lui,pus
deoparte in ziua naterii ei de o mtu indeprtat,in caz c ea nu se mai
intorcea de la Londra s o revendice.Sir Richards venise s ia cina cu ei.Il
ascult pe Colin explicandu-i Alesandrei ce aflase,apoi mormi un comentariu
pentru sine.
-Nu poate pune mana nici pe motenirea ei i nici pe cea de asigurare pan cand
nu gsete un cadavru.Dac el nu este vinovatul,iar mobilul sunt banii,de ce s-ar
fi dus atat de departe s-i ascund cadavrul,?
-Da,nu e prea logic,aprob Colin.Iar el insui are un cont mare in banc.Sir
Richards aprob.
-Dar poate c s-a gandit c-i trebuie mai mult,spuseel.Alesandra ne-a spus c
Neil n-o plcea prea mult pe sora lui,adug el.Iat o dovad,chiar dac
intampltoare,care ne indreapt spre Neil.Vedei,a cerut-o in cstorie pe
Roberta acum ase ani,dar ea l-a preferat pe viconte.S-a zvonit c Neil a
continuat s-i fac curte i dup ce s-a cstorit.Unii credeau c intre ei doi este
ceva.Aici intervine legtura dintre cele dou femei.
-Nu-mi pot imagina nici o femeie care s-1 vrea pe Neil Perry,opti Alesandra.
Nu e deloc fermector.
-Ai mai primit vreun dar ? intreba el.Ea cltin din cap.
-Cadoul pe care l-am comandat pentru Nathan i Sara a sosit in dimineaa
asta.Colin aproape c l-a distrus de furie inainte de a-i aminti c eu l-am
comandat.Din fericire,n-a stricat decat cutia.
-Ai uitat s spui c ai comandat ca darul s fie poleit cu benzi aurite,spuse
Colin.Ar fi fost nevoie de cinci ore ca s-1 distrug.
Caine il intrerupse,dand buza in sufragerie.
-Au gsit cadavrul Victoriei!Colin se intinse i o lu pe Alesandra de man.
-Unde ? intreb el.
-Pe un camp,la distan de o or,cu calul,de aici un-ran a dat din greeal peste
locul unde era ingropat.Caine se opri la jumtate.Privirea Alesandrei ii arta
disperarea ei.Caine nu avea de gand s intre in detalii i s-i mreasc suferina.
-Autoritile sunt sigure c este al Victoriei ? intreb ea.
Ochii ei se umplur de lacrimi,dar se for s-i pstreze calmul.Va plange

pentru Victoria mai tarziu-i pentru sufletul ei-i le va face pe amandou...dup


ce va afla omul care-i fcuse ru.
-Bijuteriile pe care le purta...cu ajutorul lor au fcut identificarea,explic Caine.
Sir Richards dorea s vad unde fusese gsit cadavrul.Impinse scaunul inapoi i
vru s se ridice.
-E prea intuneric ca s se vad ceva,ii spuse Caine directorului.
Trase scaunul de lang Alesandra i se aez.
-Va trebui s atepi pan maine.
-Cine e proprietarul terenului unde a fost gsit ? Intreb Colin.
-Neil Perry.
-Ce coinciden spuse Colin.
-Prea mare coincidena fu de acord Caine.
-Deocamdat ne bazm pe ce avem,anun Richards.Apoi vom cerceta pentru a
afla adevrul.
-Cand vor incepe s sape oamenii ti ? intreb Colin.
-Maine in zori.
-S sape ? intreb Alesandra.Dar Victoria a fost deja gsit.De ce...
-Vrem s vedem dac nu mai gsim i altceva,explic Richards.
-Crezi c s-ar putea ca i Roberta s fie ingropat acolo ?
-Da.
-i eu cred,interveni Caine.
-Neil n-ar fi atat de prost incat s-i ingroape victimele in pamantul lui,spuse ea.
-Noi credem c s-ar putea s fie el vinovat,spuse Caine.Nu credem c este un tip
detept.Ea il prinse pe Caine de man,ca s-i acorde intreaga lui atenie.
-Dar tocmai asta e,argument ea.Pan acum a fost detept,nu ? De ce ar ingropa
el toate femeile pe pmantul su ? N-are sens.i mai uitai ceva.
-Ce ? intreb Caine.
-Voi toi presupunei c sunt numai dou femei.Ar putea s fie mai multe.
-Aici are dreptate,Caine,fu de acord Colin.Iubito,este fratele meu.
I i ddu seama c mangaia mana lui Caine i ii ddu repede drumul.Ii intoarse
atenia spre director.
-i ce alte planuri mai avei ?
-Neil va fi cu siguran acuzat,anun el.Este doar un copil,Alesandra.Ca i
tine,nici eu nu sunt pe deplin convins c el este vinovatul.Nu-mi plac
coincidenele.Ea era mulumit de rspunsul lui.Se scul de la mas.Caine se
ridic i-i inu scaunul.Ea se intoarse s-i mulumeasc.Fu surprins cand el ii
puse mainile pe umerii ei i se aplec.Inainte de a-1 putea intreba ce face,el o
srut pe frunte.
-Felicitri,Alesandra,spuse el.Jade i cu mine suntem foarte fericii de veti.
-Ce veti ? intreb sir Richards.Ea il ls pe Colin s-i spun.Ii zambi lui Caine.

-i noi suntem foarte fericii,opti ea.Richards ii strangea mana lui Colin cand ea
se indrept spre u.Deodat,un gand o opri.Se intoarse s-1 priveasc din nou
pe Colin.
-Nu te intrebi de ce au fost alese trei femei din familia ta ? Tu l-ai dat pe Neil
afar,ii aminti ea.Oare asta l-ar intrata indejuns incat s caute s se rzbune ?
Colin nu gandea la fel.Alesandra il ls cu Caine i Richards s treac in revist
posibilitile i se duse sus.Flannaghan o atepta in birou.Sora lui mai
mic,Megan,atepta impreun cu el.
-Iat-o,anun Flannaghan,cand Alesandra pi inuntru
-Prinesa Alesandra,aceasta e Megan,anun el.Abia ateapt s v ajute.
Flannaghan o inghionti pe sora lui.Ea pi imediat in fa i fcu o plecciune
stangace.
-A fi fericit s v servesc,doamn.
-Nu doamn,o instrui Flannaghan,Prines.Megan confirm din cap.Semna
foarte mult cu fratele ei.Avea acelai ten,iar zambetul ii era aproape identic cu a
lui Flannaghan.Il privi pe fratele ei cu o adevrat adoraie i devotamentul ei o
mic pe Alesandra.
-Ne vom inelege foarte bine,prezise ea.
-O voi inva ce trebuie s tie,anun Flannaghan.Alesandra aprob.
-Unde este Kate ? Credeam c ne-am ineles c incepe de maine s m ajute cu
corespondena ?
-Inc ii mai impacheteaz lucrurile,explic Flannaghan.I-ai pomenit soului
dumneavoastr de surorile mele ?
-Nu,rspunse Alesandra.Nu mai fi atat de ingrijorat Flannaghan,Se va bucura la
fel de mult ca mine.
-Am instalat-o pe Megan in ultimul dormitor de pe holul de sus,spuse
Flannaghan.Dac se poate,Kate va avea camera de lang ea.
-Da,desigur
-Este o camer frumoas,doamn,izbucni Megan.i prima pe care o am doar
pentru mine.
-Prines,nu doamn,o corect din nou fratele ei,Alesandra nu indrzni s
rad.Nu voia s-i submineze autoritatea lui Flannaghan.
-Vom incepe maine pregtirea ta,Megan.Cred c acum o s m duc s m bag in
pat.Dac ai nevoie de ceva,cere-i fratelui tu.El va avea grij de tine.Are grij
foarte bine de Colin i de mine.Nu tiu ce ne-am face fr el.
Flannaghan roi.Megan fu impresionat.Colin rase cand ea ii spuse despre noii
membri ai personalului.Totui se potoli repede cand afl c majordomul lui i
aa prost pltit,era unicul susintor al surorilor lui,Megan i Kate.El tia c
ambii prini ai lui Flannaghan erau mori.Sterns ii spusese asta cand il
implorase s-i angajeze nepotul,dar nu le menionase pe surori.

Nu,nu tiuse i era recunosctor Alesandrei c le angajase pe cele dou fete.A


doua zi diminea ii mri salariul lui Flannaghan.
In acea dup-amiaz sosir flori pentru Alesandra.Le trimisese Dreyson cu un
bilet plin de simpatie pentru tragica pierdere.Alesandra aranjase florile intr-o
vaz alb de porelan,in timp ce Colin se uit pe bilet.
-Despre ce-i vorba ? intreb el.
-A murit Albert.Colin izbucni in ras.Ea zambi.
-Credeam c o s-i plac.
-E al dracului de urat din partea ta s razi,Colin.Caine sttea in ua sufrageriei,
certandu-1 pe fratele lui.Se intoarse spre Alesandra pentru a-i exprima simpatia
i numai atunci observ c ea zambea.
-Dar Albert nu e un bun prieten al vostru ?
-Nu mai e izbucni Colin.Caine cltin din cap,Colin rase din nou.
-N-a existat niciodat,explic el.Alesandra 1-a inventat,pentru ca Dreyson s-i
accepte ordinele privind aciunile.
-Dar mi-a dat sfaturi bune.La dracu',o s-mi lipseasc.Eu...
-Alesandra i-a dat sfaturile ei bune,intreab-o pe ea pe viitor,suger Colin.
Caine prea uimit.Alesandra il privi pe soul ei cu un aer de
i-am-spus-eu-casao-s-fie,inainte de a se intoarce ctre fratele lui.
-Dreyson era mult mai dornic s vorbeasc cu mine despre investiii pentru c
credea c-i trimit informaiile lui Albert.Acum ori de cate ori va auzi de ocazii
bune,va vorbi cu Colin.Va fi foarte suprat dac va afla c Albert n-a existat
niciodat i de aceea te rog s nu-i spui nimic.
-De ce s-i fi btut capul cu un intermediar ? intreb Caine,inc nesigur dac
s-o cread sau nu.
-Pentru c brbailor le place s vorbeasc cu brbaii explic ea cu rbdare.
-De ce-ai venit ? intreb Colin,schimband subiectul.Ai veti noi?
-Da,rspunse Caine,revenind la scopul cu care venise.Au gsit cadavrul lui lady
Roberta,cam la 50 de metri de mormantul Victoriei.
-Doamne,Dumnezeule ! opti Alesandra.Colin ii lu soia de dup umeri.
-Au mai fost gsite i altele ? Caine scutur din cap..
-Inc nu,dar mai caut.Neil a fost acuzat de al doilea omor.A trimis prin avocatul
su solicitarea de a-i vorbi Alesandrei.
-Este exclus.
-Colin,cred c ar trebui s vorbesc cu el.
-Nu.
-Te rog s fii rezonabil,il rug ea.Nu vrei s fii sigur c el e criminalul ?
Colin oft.
-Atunci m duc eu s-i vorbesc

-Neil nu te place,ii aminti ea soului ei.


-Nu-mi pas dac m place sau nu,replic Colin.Ea se intoarse spre Caine.
-Colin 1-a dat afar,ii explic ea.Nu-mi imaginez c acum va dori s-i
vorbeasc.
-Ai fi surprins s afli cum se schimb un om in inchisoarea Newgate,spuse
Caine.Cred c va vorbi cu oricine care 1-ar putea ajuta.
-Nu te vei duce,Alesandra ii spuse Colin.Oricum,se grbi el s adauge vzand c
ea incearc s-1 contrazic,dac imi vei scrie intrebrile pe hartie,am s-1 intreb
pe Neil tot ce vrei s tii.
-Am deja o list,rspunse ea.
-Atunci du-te i adu-mi-o.
-Colin,voi merge cu tine,anun Caine.Alesandra tia c e inutil s continue s se
certe cu soul ei.Dup privirea lui,tia c el se va incpana.Se duse sus s-i ia
lista,adug alte cateva intrebri pe coala de hartie,apoi se grbi s coboare din
nou.Vom lua trsura mea,ii spuse Colin fratelui su.Colin fu de acord.Lu lista
de la soia lui,o puse in buzunar i o srut.
-Stai acas,ii ordon el.Nu voi lipsi mult.
-Nu poate sta acas,interveni Caine.Am uitat s-i spun c Nathan va veni s o ia
cam peste o or.
-De ce ? intreb Colin.Jade vrea ca soia ta s o cunoasc pe Sara,explic el.
Jade i Catherine sunt i ele acas.
-Nathan o va insoi pe Alesandra ? intreb Colin.
-Da.Alesandra se intoarse i porni in sus pe scri.Se grbea s-i schimbe
rochia.Voia s arate cat mai bine cand o va intalni pe Sara.
-S iau i cadoul nostru cu mine ? il intreb ea pe Colin.
Acesta tocmai ieea pe u.Ii spuse c era o idee bun,dar vzu dup modul in
care rspunsese,ridicand din umeri c nu-i ddea nici o atenie.
Megan o ajut s se schimbe.Sora lui Flannaghan era emoionat i stangace,dar
se vedea clar cat de dornic era s-i plac stpanei.
Nu mult timp dup aceea,Nathan veni s o ia.Alesandra ducea cadoul,pe care
Flannaghan il impachetase din nou.Ii intinse lui Nathan cutia,ca s i-o duc
el,dar nu-i explic ce era.Asociatul lui Colin prea preocupat i abia scoase un
cuvant in drum spre casa lui Caine.In cele din urm,ea il intreb dac s-a
intamplat ceva.
-M-am uitat prin registre,explic el,incercand s-mi dau seama de unde veneau
toate incasrile.Colin este mult mai priceput la cifre,adug el.Eu incerc s
pstrez actele la zi,dar e greu.
-Cat a fost bolnav Colin,am operat eu intrrile,spuse ea.Poate c eu am fcut o
greeal.Crezi c bilanurile sunt greite ? Nathan cltin din cap.
-Colin mi-a spus c tu l-ai prins,spuse el.Apoi tcu i-i intinse picioarele

lungi.Ea ii ddu rochia la o parte pentru a-i face mai mult loc.
-N-am putut s gsesc actele pentru unele din depunerile fcute,spuse el.
In cele din urm,ea inelese ce-1 supra.Banii pe care Colin ii transferase in
contul companiei proveneau din servicii aduse Ministerului de Rzboi.
-Nu sunt chitane pentru patru intrri,remarc el.
-Da,exact patru,aprob Nathan.tii cumva de unde a luat Colin banii ? N-are nici
o logic.Venitul din vapoare este inregistrat i tiu c el nu are un alt venit.
-L-ai intrebat ? Nathan cltin din cap.
-N-am descoperit enigma decat azi-diminea.
-Tu i Colin...v spunei tot ? Vreau s intreb dac vreunul din voi are secrete
fa de cellalt ?
-Suntem asociai,Alesandra.Dac nu putem avea incredere unul in altul,in cine
dracu' am putea s mai credem ? O privi struitor.
-tii de unde vin banii,nu-i aa ? Ea incuviin.
-Cred c Colin ar trebui s-i spun-i nu eu,gandi ea cu voce tare.
-Banii erau de la tine ?
-Nu.
-Atunci de unde ? Nu voia s renune i pentru c Nathan nu era numai asociatul
lui Colin,ci i cel mai bun prieten al lui,Alesandra decise c n-ar fi incorect s-i
spun.
-Trebuie s promii c nu vei spune nimic lui Caine sau altcuiva din familia lui
Colin,incepu ea.Nathan aprob.Desigur,curiozitatea ii era starnit.
-Promit.Colin a lucrat pentru a mri capitalul.Nathan se aplec in fa.
-Pentru cine a lucrat ?
-Pentru sir Richards.Maraitul lui aproape c ddu jos cadoul de pe pernele
trsurii.Nathan pruse doar uor interesat i din cauza asta reacia lui furioas
era surprinztoare.Ea tresri vizibil i se inmuie cand el murmur nite cuvinte
foarte urate.Nathan ii recapt controlul i-i ceru scuze pentru c folosise acele
cuvinte.Dar privirea lui rmase glacial.
Cred c ar fi mai bine s-1 lai pe Colin s-i explice,opti ea.Oricum nu mai
lucreaz pentru Richards.
-Eti sigur ? Ea ddu din cap.Sunt foarte sigur.Nathan oft prelung i se ls
pe spate.
-Ii mulumesc c mi-ai spus.
-Colin i-ar fi spus,nu-i aa ? Ingrijorarea din vocea ei era vizibil.Nathan se
gandi c ei ii prea ru c ii spusese.Zambi.
-Da,mi-ar fi spus.De fapt,am s-1 intreb despre actele care lipsesc,chiar in seara
asta.Schimb apoi subiectul pentru ca ea s nu mai fie preocupat.Peste cateva
minute,ajunser la casa lui Caine.
Alesandra il cunoscu pe Sterns,unchiul lui Flannaghan,cand acesta le deschise

ua.Era un domn foarte btran,cu faa impietrit,rigid,dar ochii lui licrir cu


interes cand o intampin.Se pare c Flannaghan o ludase,iar Stern meniona c
tocmai auzise c atat Megan cat i Kate fceau acum parte din personalul casei
ei.Uile salonului erau larg deschise.Fiica lui Caine fu prima i fugi spre
intrare.Micua de patru ani apuc mana lui Sterns pentru a nu cdea in timp ce
executa o reveren.Dar purtarea ei de lady nu dur mult.In secunda in care
termin cu acea formalitate plictisitoare,ii ddu drumul lui Sterns i se arunc la
picioarele unchiului ei Nathan.Acesta o ridic i o arunc in aer ca pe o
plrie,fcand-o s scape un chiot de bucurie.
-Mulumesc lui Dumnezeu c exist plafoane inalte remarc Sterns.
Nathan auzi comentariul i rase.Ii lu nepoata in brae i o urm pe Alesandra
in salon.Jade i Catherine edeau pe canapea una lang cealalt.Ducesa era
aezat intr-un fotoliu,fa in fa cu fetele i cele trei femei se ridicar iute in
picioare i o inconjurar pe Alesandra.
-Tocmai am auzit minunata veste,anun ducesa.Alesandra rase.
-Eu am auzit de la Catherine,spuse ducesa.
-Eu am auzit de la Jade,replic Catherine.
-Dar eu niciodat...incepu Jade s protesteze.
-Am auzit-o pe mama vorbind cu tine,recunoscu Catherine.
-Unde e Sara ? intreb Nathan.
-Ii d s mnance Joannei,explic Jade.Va cobori peste cateva minute.
Nathan vru s se duc imediat la soia lui.Incerc s o pun pe Olivia jos,dar
aceasta il stranse mai tare de umeri i anun c merge i ea.
Alesandra puse cadoul pe o msu i ii urm rudele spre fotolii.Se aez lang
soacra ei.Ducesa ii tergea ochii cu batista.
-Nu-mi mai incap in piele de bucurie,anun ea.Inc un nepot.Este o adevrat
binecuvantare.Alesandra ro i de plcere.Cateva minute se discut despre copii.
Catherine se plictisi repede.Alesandra observ i se hotri s schimbe subiectul.
-Eti suprat cumva pe mine c i-am spus lui Colin despre florile pe care le-ai
primit ?
-La inceput am fost suprat,dar tata mi-a explicat apoi totul.Atunci mi s-a fcut
fric.Acum,c Neil Peny e inchis,nu-mi mai e fric i tata m va lsa din nou s
merg peste tot.Ii dai seama c sezonul este aproape incheiat ? Voi muri de
plictiseal cand va trebui s m reintorc la ar.
-N-ai s faci aa ceva,o contrazise mama ei.
-Astzi m duc s clresc in parc cu Morgan Atkins.Catherine,credeam c
ne-am ineles c vei refuza invitaia.
Refuz i-i vei petrece dup-amiaza impreun cu familia,ii aminti mama ei.
-Dar nu e decat o partid scurt de clrie i toi vor bga de seam dac nu m
duc.In afar de asta,pot s-mi vd familia oricand.

-Morgan vine s te ia de acas ? intreb Jade.Catherine aprob.


Este atat de drgu!i tatei ii place.Alesandrei nu-i convenea plimbarea
Catherinei.tia c Morgan era prieten cu Colin i va avea fr indoial grij de
Catherine,totui prefera s-o tie pe cumnata ei acas.Alesandra nu era convins
c Neil e vinovatul.Totui,nu voia s-i alarmeze rudele.Ar fi vrut ca soul ei s
fie acolo.El ar fi tiut ce s fac.N-ar fi lsat-o pe sora lui s plece.Alesandra
ajunse pe loc la aceast concluzie.Colin era excesiv de prudent,gandi ea.
-Catherine,cred c ar trebui s stai aici cu noi,izbucni Alesandra.
-De ce?
Intr-adevr de ce ? Mintea Alesandrei cut un motiv.Se intoarse spre Jade,
implorand ajutor in tcere.Soia lui Caine era foarte istea.Ea inelese
ingrijorarea din ochii Alesandrei i ii exprim imediat acordul.
-Da,ar trebui s stai cu noi,ii spuse ea Catherinei.Sterns ar fi fericit s-i trimit
un bilet lui Morgan,explicandu-i c o problem de familie te-a silit s nu-i poi
onora promisiunea.
-Dar vreau s-mi in promisiunea,argument Catherine.Mam,nu e drept.
Michelle Marie se duce s clreasc cu contele de Hampton.Surorile ei nu-i
impun ce s fac.
-Noi nu-i impunem ce s faci,replic Alesandra.Pur i simplu n-am vrea s te
duci.
-De ce nu ? Suprarea o fcu pe Catherine s ridice vocea.Din fericire Alesandra
nu mai trebui s inventeze un rspuns,pentru c Nathan i soia lui intrar in
camer,atrgand atenia tuturor.Alesandra sri pur i simplu in picioare.Se grbi
s traverseze camera,in intampinarea Sarei.
Soia lui Nathan era o femeie frumoas.Avea un pr castaniu inchis,un ten fr
cusur i ochii de culoarea cerului senin.Z ambetul ei era incanttor,plin de
cldur.Nathan o prezent soiei lui.Alesandra nu era sigur dac trebuie s fac
o reveren sau s ia mana Sarei.Dilema nu dur mult.Femeia ii art afeciunea
in mod doborator.Fcu un pas i o imbri pe Alesandra.
In preajma Sarei,nu te puteai simi stanjenit.O primi pe Alesandra ca i cum ar fi
fost prietene de cand lumea.
-Unde este Joanna ? intreb Alesandra.
-Olivia o aduce jos,explic Sara.
-Cu ajutorul lui Sterns,adug Nathan.Apoi se intoarse spre soia lui.
-Iubito m intorc sus s termin registrele.Jade o strig pe Sara i ii puse o pern
lang ea.Alesandra nu o urm.Se duse dup Nathan.Il prinse la jumtatea
scrilor.
-Pot s-i vorbesc o clip intre patru ochi ?
-Desigur,rspunse Nathan.In birou e bine ? Ea aprob,il urm pan in birou.
Nathan ii art un fotoliu,dar ea refuz invitaia de a sta jos.

Camera era plin de hri i registre,Nathan transformase biroul lui Caine intr-un
adevrat birou de navigaie,ii spuse asta in timp ce el traversa camera.
-Biblioteca lui Caine e jos,ii explic Nathan.N-a vrut s m lase inuntru.Dar
nici el nu vrea s vin in camera asta,adug el cu o grimas.Cumnatul meu e un
fanatic al ordinei.Nu poate suporta dezordinea.Ia loc,Alesandra,i spune-mi ce te
preocup.Ea refuz din nou invitaia de a sta jos.
-Nu dureaz decat o clip,explic ea,Catherine vrea s se duc la clrie cu
Morgan Atkins,care va veni s-o ia.Nu cred c e o idee bun s o lai s se
duc,Nathan,dar nu-mi vine nici un argument potrivit de ce nu e bine i ea e
foarte hotrat s plece,
-De ce nu vrei s se duc ?
Ar fi putut s se lanseze intr-o explicaie lung i confuz,fr nici un sens,dar se
hotri s nu iroseasc timpul lui Nathan.
-Pur i simplu nu-mi place ideea,spuse ea.i tiu c nici Colin n-ar lsa-o s se
duc.Nici unul dintre noi nu e convins c Neil Perry e vinovatul,i pan cand nu
vom fi covini,n-am vrea ca ea s plece.Colin nu e aici s-i interzic surorii lui
s ias,iar mama ei nu e capabil s fac asta.Vrei te rog s rezolvi tu problema ?
Catherine nu va indrzni s te contrazic.Nathan porni spre u.
-Deci Colin n-are incredere in acest Atkins ?
-O,nu,n-am vrut s spun asta,spuse ea.Morgan e prieten cu Colin,adug cu
vocea mai sczut.El va prelua poziia lui Colin in minister,sub supravegherea
lui sir Richards.
-Dar tu crezi c Colin n-ar vrea ca ea s ias.In regul.Am eu grij de asta.
-Ce scuze ai s-i oferi ? intreb Alesandra,incercand s in pasul cu uriaul de
Nathan.
-Nici una,rspunse Nathan.Apoi ii zambi-un zambet subtil,fr indoial.N-am
nevoie de nici un motiv,Pur i simplu am s-i spun s stea acas.
-i dac te contrazice ? Nathan rase.
-Nu ceea ce-i voi spune e important,ci cum i-o voi spune.Ai incredere in mine,
Alesandra.N-o s m contrazic.Pe lumea asta exist doar dou femei pe care nu
le pot intimida.Sora mea i soia mea.Nu avea nici o grij,rezolv eu.
-De fapt,Nathan,sunt trei.Nu le poi intimida pe Jade,pe Sara,dar nici pe mine.
Zambi cand vzu privirea lui surprins,dar nu indrzni s rad.
Ducesa atepta in hol pentru a-i lua rmas bun de la Alesandra i Nathan.
Trebuia s se pregteasc pentru o cin important,explic ea.O srut pe
Alesandra pe obraz apoi il puse pe Nathan s se aplece,pentru a-1 putea sruta i
pe el.Catherine era inc in salon presupuse Alesandra.Se intoarse s intre
inaintea lui Nathan,pentru a putea pretinde c nu se amestecase.Catherine era
deja puin suprat pe ea pentru c- i clcase cuvantul i Alesandra nu voia s
mai adauge inc un pcat pe list.Sara edea pe canapea.Mica Olivia era aezat

lang ea inand copilaul in poal.


-Sper din toat inima ca Joanna s se fac la fel de frumoas ca tine,ii spuse Sara
Oliviei.
-Probabil c nu va fi aa,rspunse Olivia.Nu are pr ca s fie la fel de drgu ca
mine.Jade privi in sus.Sara zambi.
-E inc mic,spuse ea.S-ar putea s-i mai creasc.
-Unde e Catherine ? intreb Alesandra in timp ce traversa camera,Nathan vrea
s-i spun ceva.
-A plecat acum cateva minute,rspunse Jade,Alesandra trase imediat concluzia
c aceasta plecase cu mama ei.Se aez lang Olivia pentru a se uita la copil.
-A fost furioas fiindc i-am rsturnat planurile? Probabil c acum o bate la cap
pe mama ei.O,Sara,Joanna este frumoas.Este atat de mica !
-Va crete,anun Olivia,Copiii cresc.Aa spune mama.
-Alesandra,Catherine nu s-a dus acas cu mama ei,A plecat cu Morgan.Am
incercat s-o facem s se rzgandeasc,dar fr un motiv serios.Mama ei a
renunat in cele din urm.Catherine plange foarte uor i cred c mama ei s-a
temut de o scen.Copilul incepu s se agite,Sara ii lu fiica in brae i se ridic
in picioare.
-E timpul s doarm,anun ea.M intorc imediat.Sterns o s mi-o smulg din
maini imediat cc va putea.Omul la face minuni cu copiii mici,nu-i aa,Jade ?
-Face minuni i cu cei de patru ani,replic Jade.Ii privi propria fiic.
-E timpul i pentru tine s te culci,Olivia.Fiica ei nu voia s plece.Jade insist.O
lu de man pe Olivia i o impinse uor.
-Nu sunt un copila,mami,
-tiu c nu eti,Olivia,rspunse Jade.De aceea nu dormi decat o dat,
dup-amiaza.Joanna doarme de dou ori.
Alesandra se aez pe canapea i o privi pe Jade cum ii trage fiica afar din
camer.Nathan sttea in pragul uii.
-Vrei s m duc dup Catherine ? intreb el.Ea cltin din cap.
-Cred c-mi fac prea multe griji,Nathan,Sunt sigur c va fi bine.
Tocmai atunci se deschise ua din faa i Caine intra impreuna cu Colin.Caine se
opri in hol s vorbeasc cu Nathan,dar Colin se duse imediat in salon la soia
lui.Se aez lang ea,o lu in brae i o srut.
-Ei ? intreb ea cand el incepu s o srute pe gat,fr s-i spun imediat ce se
intamplase.
-Probabil c e vinovat,anun Colin.Caine i Nathan intrar i li se alturar.
Alesandra ii ddu un cot lui Colin s inceteze s se mai joace cu lobul urechii ei.
Soul ei oft i se indeprt puin de ea.Zambi cand o vzu roind.
-A avut un mobil i ocazia s-o fac,remarc atunci Colin.Caine auzi comentariul
fratelui lui.

-Cred c incercm s complicm lucrurile prea mult.Recunosc c e...o


coinciden.Colin aprob.Ii scoase lista din buzunar.
-In regul,iubito.Iat i rspunsurile tale.Mai intai Neil neag c ar fi fost cu sora
lui pentru a se intalni cu un brbat care ii zicea admiratorul ei.In al doilea
rand,jur nu tie nimic de polia de asigurare.i in al treilea rand,neag c ar fi
avut vreo legtur cu lady Roberta.
-M ateptam la rspunsurile astea,anun Alesandra.
-Nu era un frate prea bun pentru Victoria,interveni Caine.Se aez i csc sonor.
-Dar cealalt intrebare a mea pentru Neil ?
-Care ? intreb Colin.
-Voiam numele pretendenilor pe care i-a respins Victoria.Cand m-a vizitat,el a
spus c erau trei i poate acele respingeri pot fi importante.Sincer,Colin,ai uitai
s intrebi ?
-Nu,nu am uitat E vorba de Burke-acum e cstorit,deci nu-1 mai punem la
socoteal-i Mazelton.
-Se va cstori in curand,interveni Caine.
-i ? intreb Alesandra cand Colin nu mai continu.Cine era al treilea brbat ?
-Morgan Atkins,spuse Caine.Colin aprob.Alesandra ii arunc o privire lui
Nathan.El se incrunt.
-Colin? Morgan nu e prieten cu tine ? intreb el.
-La dracu' nu,rspunse Colin.Probabil c acum ar vrea s m sugrume.M acuz
pentru o situaie care a aprut intre timp i in care e amestecat i el.
Nathan se aplec in fa.
-Te-ar considera destul de vinovat pentru a-i urmri nevasta ?
Expresia lui Colin se schimb.Incepu s nege din cap,apoi se opri.
-E posibil,admise el.Nu foarte,dar...la ce te gandeti,Nathan ?
Asociatul lui se intoarse i o privi pe Alesandra.Rostir numele in acelai timp.
-Catherine.
CAPITOLUL 15
-N-am intrat in panic.
-Ba da,am intrat,replic Alesandra.Ii zambi soului ei in timp ce il contrazicea,
apoi ii intoarse atenia la ceea ce fcea.Amandoi erau in pat.Colin era intins pe
spate,cu capul sprijinit pe perne.Alesandra ingenunchease la picioarele
patului.Rsuci o alt faie de bumbac i o aplic pe piciorul soului ei.Cldura
apei ii inroise degetele,dar uoara neplcere era desigur rspltit de suspinele
de plcere ale lui Colin.Soul ei bombnise ceva cand ea ii adusese lista de
recomandri fcute de sir Winters i refuzase atat medicamentul impotriva
durerii,cat i alcoolul,dar ii ddu osteneala s explice de ce.Nu voia s devin
dependent de nici unul din ele aa c trebuia s se descurce fr,indiferent cat de
tare l-ar fi durut piciorul.

Pansamentele fierbini ii uurau totui durerea i atat timp cat se gandea la


altceva uita s fie sensibil sau s aib grij de cicatrice.
In orice caz,in mod sigur nu era stanjenit de restul trupului su.Era chiar un pic
exhibiionist.Alesandra purta o cma de noapte roz cu alb,cu guler inalt,i un
halat colorat.Colin nu purta nimic.Ii inea ambele maini sub cap i cand oft din
nou prelung,ea ii spuse c soul ei era atat de neinhibat cu ea...i foarte
mulumit.
-Recunosc c a alergat ceva Caine,dar numai pentru c exista o ans minim ca
Morgan s fie implicat intr-un fel oarecare.
-A alergat un pic ? Glumeti,Colin,i-a luat nevasta i a aruncat-o in trsur,
dup care a gonit prin parc dup Catherine.
Colin se incrunt gandindu-se la scen.
-Da,a intrat in panic de fapt.Dar eu nu.Ea pufni.
-Deci nu te-am vzut srind in trsura lor ca s nu rmai in urm ?
-Mai bine s fii in siguran decat s-i par ru,Alexandra.
-i totul degeaba,spuse ea.Catherine ar fi murit de-a binelea dac tu i cu Caine
ai fi prins-o din urm.Slav Domnului c Morgan a adus-o acas,inainte ca
fraii ei s-o zreasc.Apropo,e numai vina mea.
-Ce e vina ta ?
-Eu i-am pornit pe toi,recunoscu ea.N-ar fi trebuit s le ingrijorez pe rudele tale.
-Sunt i rudele tale,ii aminti el Ea aprob.
-De ce crezi c l-a respins Victoria pe Morgan ? Schimbarea subiectului nu-1
mir pe Colin.Incepuse s se obinuiasc cu modul in care mintea soiei sale
srea de la un gand la altul.Era o femeie extrem de logic -i al dracului de
inteligent-i din aceste motive el nu mai respingea nici o preocupare de-a
ei.Dac ea nu era pe deplin convins c Neil era vinovatul,atunci nici el nu era
pe deplin convins.
-Morgan e inglodat in datorii pan in gat i ar putea foarte bine s-i piard
proprietile.
-De unde tii asta ?
-Richards mi-a spus,rspunse el.Poate c Victoria a crezut c ar putea face o
partid mai bun.
-Da,aprob Alesandra.Bnuiesc c e posibil.
-Iubito,hai s mergem la culcare.Alesandra se ridic de lang pat i puse vasul
cu ap pe bancheta de lang fereastr.Apoi ii scoase faiile umede de pe picior,le
impturi i le puse lang vas.
-Colin,te simi vinovat pentru c n-ai vrut s m asculi cand am incercat s-i
vorbesc despre Victoria ?
-La dracu',da,m simt vinovat.De fiecare dat cand ai incercat s aduci vorba
despre asta,i-am spus s-o lai balt.

-Bine.Colin deschise un ochi i se uit la ea.


-Bine ? Vrei s m simt vinovat ?
-Da,rspunse ea zambind.Ii scoase halatul,il aez pe marginea patului i incepu
s-i descheie nasturii cmii de noapte.
-E bine,pentru c acum am un avantaj in negociere.El se incrunt vzandu-i
expresia i auzindu-i cuvintele.Prea atat de serioas!
-Ce vrei s negociezi ?
-Aranjamentul nostru privind culcarea.Am s dorm in patul tu toat noaptea,
Colin.Nu e cazul s m contrazici.Alesandra renun s incerce s-i scoat
cmaa do noapte i se grbi s se bage in pat.Se gandea c ar fi mult mai dificil
pentru Colin s-i refuze cererea dac ea era deja aezat lang el.Ii trase
pturile peste ea,ii aez perna,apoi spuse:
-Dac nu te simi prea vinovat,atunci am s-i amintesc de starea mea delicat.
Nu cred c ai de gand s refuzi ceva mamei copilului tu.
Colin rase.Se intoarse pe o parte i o imbri.
-Eti o adevrat negociatoare,spuse el.Iubito,nu c n-a vrea s dorm cu tine,dar
eu m scol toat noaptea i nu vreau s te trezesc.Ai nevoie de odihn.
-N-ai s m trezeti,replic ea.Astzi a sosit o scrisoare lung de la maica
stare,spuse ea atunci,schimband subiectul.Am lsat-o pe biroul tu ca s-o poi
citi.Pe vremea asta au inflorit trandafirii la Stone Haven.Poate c pe anul viitor,
cand vom merge s ne vizitm castelul,toate florile vor fi in plin strlucire.Este
o privelite minunat,brbate.
-Doamne,chiar sunt proprietarul unui castel! Ea se cuibri mai aproape de el.
-Maica stare a reuit s obin eliberarea banilor din banc.Nu m-am indoit
nici o clip de capacitatea ei. Poate fi foarte convingtoare cand vrea.
Vetile ii fcur plcere lui Colin.Nu voia ca generalul s se ating de nimic din
motenirea Alesandrei.
-Dreyson nu va mai fi ingrijorat,remarc el.O dat ce banii sunt in siguran aici
in banc...
-Doamne,Colin,doar nu crezi c maica stare ne va trimite banii aici ?
-Credeam...Rasul ei il opri.
-Ce e atat de amuzant ?
-Nu a fost greu deloc s i se ia banii generalului,dar e imposibil s incerci s-o
determini pe maica stare s dea drumul banilor.
-De ce ? intreb el,inc nedumerit.
-Pentru c e clugri,rspunse ea.Iar clugriele au nevoie de bani i in nici un
caz nu renun la ei.Cu generalul nu i-a fost greu deloc i nici cu tine n-o s-i
fie.Dumnezeu vrea ca ele s aib banii,adug ea.i pe urm,a fost un dar,ii
aminteti ? Iar ele pot cu siguran s utilizeze banii.Dreyson o s fac mutre un
timp i pe urm o s lase totul balt.Colin se aplec i o srut.

-Te iubesc,Alesandra.Ateptase s aud aceast declaraie i se grbi s-o


foloseasc.
-Poate c m iubeti un pic dar sigur nu atat de mult cat o iubete Nathan pe
Sara.Afirmaia ei il uimi.Se sprijini intr-un cot pentru a-i vedea mai bine faa.Ea
nu zambea,dar ochii ii sclipeau.Fr indoial c urmrea ceva.
-De ce spui aa ceva ? Nici reproul din vocea lui nici privirea lui incruntat nu
o afectar.
-Negociez din nou,ii explic ea.
-Ce mai vrei de data asta ? Colin se strdui s rman incruntat.Ii venea s rad.
-Tu i Nathan aveai de gand s utilizai darul Sarei de la rege,iar eu v rognu,
poruncesc-s luai aceeai sum din motenirea mea.Numai aa ar fi
drept,Colin.
-Alesandra.
-Nu-mi place s fiu desconsiderat,brbate.
-Desconsiderat ? De unde Dumnezeu i-a venit ideea asta?
-Acum mi-e foarte somn.Gandete-te dac ceea ce cer e drept i spune-mi
maine.Noapte bun,Colin.
Rugminte ? Colin stramb din nas la acest cuvant.Ea impunea de-a binelea,i
cu asta basta.Era sigur c ea era hotrat i incpanat.Nu avea s renune.
Dup tonul vocii ei,el tia c ceea ce numea ea desconsiderare era de fapt
jignire.
-M voi gandi,promise el in cele din urm.Dar ea nu-l auzi.Dormea deja adanc.
Colin stinse lumanrile,o trase pe soia lui mai aproape i adormi i el cateva
minute mai tarziu.Nu toi cei din cas se culcaser.Flannaghan era inc la
parter,terminand treaba fcut de sora lui,ii dduse lui Morgan sarcina de a
terge praful in salon i acum tergea cu indemanare locurile care ii scpaser
ei.Flannaghan era un lupttor i un perfecionist i pan cand surorile lui vor
inva rutina gospodriei,el va continua s le verifice munca pentru a fi sigur c
standardele lui erau atinse.Cand,in cele din urm,termin cu salonul i stinse
lumanrile,era trecut de ora unu noaptea.
Tocmai ajunse in hol cand auzi o btaie la ua din fa.
Fiind tarziu,Flannaghan nu deschise ua s vad cine era.Se uit mai intai afar
printr-o fereastr lateral,il recunoscu pe prietenul stpanului su i apoi trase
zvorul.Morgan Atkins ddu buzna inuntru,inainte ca Flannaghan s-i poat
explica c atat Colin cat i Alesandra se culcaser,Morgan spuse:
-tiu c e tarziu,dar e vorba de ceva urgent i trebuie s-l vd pe Colin
imediat.Sir Richards va fi aici in cateva minute.
-Dar domnul s-a dus deja s se culce,spuse Flannaghan.
-Trezete-1,replic Morgan.Ii indulci totui vocea cand adug :
S-a intamplat ceva grav.Va dori s tie despre ce e vorba.Grbete-te omule,

Richards trebuie s soseasc dintr-o clip in alta.


Flannaghan nu-1 contrazise pe conte.Se intoarse imediat i o lu la fug in sus
pe scri,Morgan il urm.Flannaghan presupuse c Morgan voia s atepte in
birou.Se intoarse pe jumtate,pentru a-i spune s ia loc in salon.
O lumin orbitoare ii explod in cap.Durerea era atat de intens i devoratoare,
incat il coplei.Nu mai avu timp s strige dup ajutor i nici putere s lupte.
Flannaghan se cufund in bezn,in clipa in care i se aplic lovitura la ceaf.
Czu pe spate.Morgan il prinse de subiori pentru ca omul incontient s nu fac
nici un zgomot in cdere,pe scri,apoi il sprijini de balustrad.
Sttu acolo,uitandu-se fix la servitor timp de un minut,pentru a fi sigur c-1
lovise bine,apoi,convins c nu se va mi ca prea devreme,ii concentra atenia
asupra sarcinii mai importante care il atepta.
Se furi in sus pe scri.Intr-un buzunar avea pumnalul pe care avea intenia s-1
foloseasc impotriva Alesandrei,in cellalt buzunar era pistolul cu care voia s-i
ucid pe Colin.Nerbdarea nu-1 fcu mai puin prudent,ii repetase planul in
minte de nenumrate ori pentru a fi sigur c nu avea puncte slabe.
Acum era bucuros c nu cedase ispitei imperioase de a o face mai devreme.Ar fi
vrut,oh da,ar fi vrut s-o fac,dar nu cedase ispitei.Scosese chiar contractul cu
Morton & Sons,al crui beneficiar era desigur Colin,astfel incat soul s fie
singurul care s aib de catigat de pe urma morii ei.O,da,fusese iste in legtur
cu ceea ce avea s fac.Prinesa il indicase din momentul cand o intalnise.Va
avea oare o senzaie deosebit omorand pe cineva de sange regesc ? Zambi
anticipativ.In numai cateva minute va afla rspunsul tia care era dormitorul
Alesandrei.Aflase acest lucru interesant,prima oar cand il cutase pe Colin.O
intalnise pe Alesandra in hol lang bibliotec,o auzise spunand c merge s ia
ceva din camera ei i apoi o urmrise cum se grbea in josul holului,trecand de
prima u i intrand pe a doua.Era intr-adevr cel mai detept.
Reinuse informaia,gandind c-i va putea folosi candva,iar acum va profita de
ea.Voia s-o omoare mai intai pe Alesandra.Exista cu siguran o u de legtur
intre cele dou dormitoare,i dac nu,ua dinspre hol ii va servi destul de bine.
Voia s-o fac pc Alesandra s ipe de spaim i durere,ca apoi s-1 vad pe Colin
alergand in dormitorul ei,pentru a-i salva soia iubit.Morgan va atepta pan
cand Colin va inelege totul, i vedea sangele curgand din trupul Alesandrei i
abia dup ce se va bucura la vederea spaimei i neputinei din ochii lui Colin,il
va ucide cu un glon in inim.Colin merita s moar incet,in chinuri,dar Morgan
nu indrznea s rite intr-atat.Colin era un brbat periculos i numai pentru acest
motiv il va ucide repede.
Oricum,Morgan va pstra mult timp in minte privirea lui,cand va inelege c
soia lui e pe moarte.i va trebui s fie de ajuns,decise el pe cand inainta incet,
de-a lungul coridorului intunecat.

Silenios ca o pisic,aproape fr s respire,trecu din birou,apoi de ua primei


camere i ajunse la ua spre care o vzuse pe Alesandra indreptandu-se.
Acum era pregtit,stpan pe sine...invincibil! i o atepta,mai mult ca s se joace
cu anticiparea apropiatei satisfacii.Timp de cateva lungi minute ascult tcerea
ateptand,lsandu-se in voia unei febre mistuitoare,care-i ddea puteri.
Amandoi meritau s moar.Alesandra pentru c era femeie,desigur,iar Colin
pentru c-i distrusese ansele de succes la Ministerul de Rzboi.Richards nu mai
avea incredere in el i era numai vina lui Colin c euase.Dac Colin ar fi mers
in misiune impreun cu el,n-ar fi cedat febrei ce-l cuprinsese cand o vzuse pe
sora francezului.Nu s-ar fi gandit cat de fin ii era pielea i n-ar fi observat
vulnerabilitatea inocent din ochii ei.Ar fi fost capabil s-i controleze nevoia de
a o atinge cu cuitul in man...Dar Colin nu fusese cu el,i norocul nu fusese
atunci de partea lui.Francezul se intorsese din ora mai devreme decat era
prevzut dduse peste el in timp ce infigea cuitul iar i iar,in timpul propriului
ritual de imperechere,care-i ddea o plcere nemsurat.ipetele il alertaser pe
brbat-ipetele acelea necesare,excitante care ii hrneau pasiunea-i dac Colin
ar fi fost acolo,acum ar mai tri atat sora,cat i fratele.Ar fi putut s se cotrolezeda,
da,ar fi putut-i,o,Doamne,ea fusese atat de dulce.
Trupul ei prea catifelat pe lang erecia lui de oel,i tia c i trupul Alesandrei
va fi la fel de fin.Sangele ei va fi fierbinte i lipicios anind printre mainile
lui,la fel de fierbinte i de lipicios.,.Nu mai indrzni s atepte.Dup ce Richards
ii spusese c atat el cat i Colin ajunseser la concluzia c nu e potrivit pentru
felul acesta de munc,Morgan pruse dezamgit,dar inuntrul lui urla de furie.
Cum indrzneau s-1 considere inferior ? Cum indrzneau ?
Se hotrase pe loc s-i omoare pe amandoi.Fusese teribil de iste in planurile
lui.Colin i Richards urmau s moar amandoi in accidente tragice,desigur,dar
planurile se schimbaser astzi,cand o luase pe sora lui Colin la o partid de
clrie in parc i ea ii spusese c Alesandra incercase s o conving s nu se
duc.Proasta de ea ii spunea tot ce gandete.Atunci aflase Morgan c deveniser
suspicioi in privina lui.Nu exista nici o dovad a legturii lui cu vreuna dintre
femei-nu ? Nu,era greit s se cread vulnerabil.Era mult prea viclean ca s
cedeze neincrederii in sine.
Totui,ii schimbase imediat planurile.Se gandise la fiecare detaliu.O va omori
pe Alesandra numai din plcere,apoi il va omori pe Colin i pe drumul de
intoarcere se va asigura c majordomul n-o s se mai trezeasc niciodat.
Nimeni nu va putea s-1 acuze.Avea un alibi perfect Petrecea noaptea cu tarfa
Lorraine i ea va spune oricui va intreba c nu a prsit patul ei.Ii dduse o doz
mare de laudanum amestecat in butur i ieise pe fereastra din spate casei ei.
Cand se va trezi din somnul provocat de drog,el va fi inapoi lang ea.
O,da se gandise la toate.Ii permise s zambeasc cu satisfacie.Scoase pumnalul

din buzunar i intinse mana spre clan.


Colin auzi zgomotul uii deschizandu-se.Era treaz i tocmai se pregtea s se
dea jos din pat pentru a-i mai uura durerea din picior fcand caiva pai,cand
sunetul inbuit ii atrase atenia.
Nu pierdu timpul ateptand s mai aud alte zgomote.Instinctele lui il
prevenir.Cineva era acum in dormitorul Alesandrei i tia c nu era nimeni din
personalul casei.Servitorii lui n-ar fi indrznit s intre in nici unul din
dormitoare fr a cere mai intai permisiunea.
Colin se mic iute ca fulgerul,fr s fac nici un zgomot,lu pistolul incrcat
pe care il pstra in sertarul noptierei,apoi se intoarse ctre soia lui.Ii puse o
man pe gur i o trase peste pat.Privirea i pistolul ii erau aintite spre ua
dintre dormitoare.Alesandra se trezi tresrind.Lumina lunii ce ptrundea prin
fereastr era suficient pentru a vedea privirea soului ei.Expresia lui era
ingrozitoare.Mintea i se limpezi intr-o clip.Se intampla ceva foarte grav.In cele
din urm,Colin ii lu mana de pe gura ei i-i fcu semn s se duc in cealalt
parte a camerei.Nu se uit nici o clip direct la ea.Atenia lui continua s fie
fixat asupra uii dinspre camera ei.Incerc s treac prin faa lui,dar el n-o
ls.O apuc de bra i o impinse uor in spatele lui.Travers o dat cu ea
dormitorul,tot timpul cu spatele la ea,apoi o impinse in colul ingust dintre
perete i dulapul masiv.Se post in faa ei,protejand-o de un atac direct.
Alesandra nu-i ddea seama de cat timp stteau acolo.
I se prea o eternitate i totui ghicea c in realitate nu trecuser decat cateva
minute.Apoi ua se deschise incet.O umbr se intinse pe u.O siluet
nedesluit ptrunse inuntru.Intrusul nu se strecur in camer,ci alerg cu
rapiditatea i hotrarea unui demon.
Strigtul grav,gutural,al acestuia ii ddu Alesandrei fiori pe ira spinrii.Inchise
strans ochii i incepu s se roage.Morgan avea un cuit pc care-1 inea cu o man
deasupra capului,iar in cealalt un pistol.Pentru c intrase in camer alergand,
ajunse aproape de marginea patului inainte ca mintea lui s inregistreze faptul c
acolo nu era nimeni.Sunetul pe care il scotea,acel muget infiortor,inuman,pe
care nu-l putea controla,se transform brusc intr-un urlet rnit,semnand cu cel
al unui animal cruia ii scap prada.Morgan tiu inainte de a se intoarce c Colin
era acolo,ateptandu-1.tiu fr nici o indoial c in cel mai bun caz avea o
secund pentru a se salva,dar era atat de detept,era superior...incat era sigur c
acea secund era tot ce-i trebuia.La urma urmelor,era invincibil,intr-o micare
fluid,se rsuci,cu pistolul pregtit,cu degetul mangaind trgaciul...
Moartea lui fu instantanee.Glonul pornit din pistolul lui Colin intr in capul lui
Morgan prin tampla stang.Czu pe podea,cu ochii larg deschii,strangand inc
armele in maini.
-Nu te mica,Alesandra.Comanda lui Colin era dur,tioas.Ea ddu din cap,

apoi ii ddu seama c era cu spatele i nu-i putea vedea gestul.Mainile incepur
s o doar.Le inuse incletate peste piept.Se for s se relaxeze.
-Fii atent,ii opti ea cu o voce atat de slab incat se indoi c el ar putea s-o aud.
Colin pi peste cadavru,lu pistolul din mana lui Morgan,apoi ingenunche ca s
se asigure c era mort.Oft indelung.Inima ii btea cu furie.
-Ticlosul,murmur el ridicandu-se.Se intoarse la Alesandra i-i intinse mana.Ea
iei din col,cu privirea pironit asupra lui Morgan Atkins i pi incet ctre soul
ei.Colin o lu in brae,impiedicand-o s vad.
-Nu te uita la el,ii ordon el.
-E mort?
-Da.
-Ai vrut s-l ucizi ?
-La dracu',da.Se sprijini de el i Colin o simea cum tremur.
-S-a terminat acum,scumpo.Nu mai poate face ru nimnui acum.
-Eti sigur c e mort ? Vocea ei tremura de ingrijorare.
-Sunt sigur,rspunse el manios.
-De ce eti atat de furios ? Colin respir adanc,inainte de a-i rspunde.
-E doar o reacie,spuse el.Ticlosul avea planuri mari,Alesandra.
Dac ai fi dormit in camera ta...Nu mai putu s continue.Gandul la ceea ce i s-ar
fi putut intampla ei era prea ingrozitor pentru el.Alesandra ii lu soul de man
i-l duse spre pat.Il impinse uor de umeri silindu-1 s se aeze.
-Dar datorit instinctelor tale nu mi s-a intamplat nimic.L-ai auzit din cealalt
camer,nu ? ii spuse ea optit,incercand s-1 linitesc.
Colin trebui s clatine din cap.Soia lui il linitea intr-adevr...i la dracu cu
toate,chiar avea nevoie.
-Pune-i halatul,scumpo,ii spuse el Nu vreau s rceti.Te simi bine ?
In timp ce o intreba,o prinse in brae i o aez pa genunchi.
-Da,rspunse ea.Dar tu ?
-Alesandra,dac i s-ar intampla ceva vreodat,zu nu tiu ce a fi in stare s fac
Nu-mi pot imagina viaa fr tine.
-i eu te iubesc,Colin.Declaraia ei il alin.Mormi incantat,in timp ce o ridica
de pe genunchi i o aez pe pat lang el.Colin mai respir o dat adanc,apoi se
ridic.
-M duc s-1 trezesc pe Flannghan i s-1 trimit la Richards.Stai aici pan...
El tcu cand ea sri in picioare.
-Merg cu tine.Nu vreau s stau aici cu...el.
-Bine,iubito.O invlui protector cu braul i porni ctre u.Ea tremura din
nou.Colin nu voia s-o cuprind iar frica.
-Nu spuneai tu c Morgan i se pare un tip fermector?
-Bineineles c n-am spus aa ceva.Catherine zicea c e fermector.Eu n-am

crezut niciodat asta,se repezi ea s rspund.Colin nu o contrazise.Nu i se prea


c e momentul s-i aminteasc c-1 trecuse pe Morgan pe lista ei de candidai la
cstorie.S-ar supra i mai tare.Fcuse remarca aceea numai pentru a-i distrage
atenia de la cadavrul pe care trebuir s-1 ocoleasc,ca s ias din camer.
Stratagema reui.Alesandra abia dac arunc o privire spre Morgan.Era foarte
preocupat s se incrunte la soul ei.Ii revenise i culoarea din obraji.
-Am fost bnuitoare fa de Morgan din clipa cand l-am cunoscut,adug ea
vzand privirea neincreztoare a lui Colin.
El nu o contrazise.Cand ajunser in hol,ii ddu seama c nu purta nici un fel de
haine.Se duse inapoi,ii puse o pereche de pantaloni,apoi lu o cuvertur din
dulap i o arunc peste Morgan.Nu voia ca Alesandra s mai vad faa
ticlosului.i nici el nu inea in mod deosebit s se mai uite la el.
Flannaghan nu era in camera lui.Il gsir intins pe scri lang holul de jos.
Alesandra fu mult mai suprat pentru starea servitorului decat fusese pentru
moartea lui Morgan.Izbucni in lacrimi i se ag de mana lui Flannaghan pan
cand Colin o convinse c servitorul fusese doar lovit i dormea adanc.Nu se
liniti decat dup ce Flannaghan scoase un geamt slab.
O or mai tarziu casa era plin de vizitatori.Colin oprise o trsur i o trimisese
dup sir Richards,Caine i Nathan.Cei trei brbai aprur unul dup altul,la
intervale foarte scurte.Richards il intreb pe Flannaghan unele lucruri,apoi il
trimise la culcare.Alesandra sttea pe canapea,avandu-1 de o parte pe Nathan i
de cealalt pe Caine.Cei doi brbai se intreceau in a o liniti.Gsi preocuparea
lor foarte plcut i incerc s rspund,dar nu reui s-o fac decat cu stangcie,
cu vorbe sporadice ce nu aveau prea mult logic.
Colin intr in salon i cltin suprat din cap cand vzu trioul.Soia lui de-abia
se mai vedea.Caine i Nathan o intuiser pur i simplu pe canapea cu umerii lor
largi.
-Nathan,soia mea nu poate respira.Mic-te,i tu Caine.
-Alin-o,are nevoie,zise Caine.
-La dracu sigur c are nevoie,aprob Nathan,
-Probabil c v-ai speriat foarte tare,prines,spuse sir Richards din pragul uii.
Se grbi s strbat camera i se aez pe scaunul din faa ei.
Directorul ii revenea cu greu.Era evident c fusese trezit din somn,pentru c
avea prul zburlit,iar cmaa ii era doar parial bgat in pantaloni.i nici
pantofii nu se potriveau.Erau amandoi negri,dar numai unul avea canaful
Wel-lington.Cellalt era simplu.
-Sigur c a fost o sperietur,anun Caine.Nathan o btu uurel pe genunchi
pentru a o liniti.Alesandra se uit la Colin.Luminia din ochii ei ii spunea c ii
venea s rad.Crezu chiar c ea zambete,dar era greu de spus,pentru c partea
de jos a feei ii era ascuns de umerii lui Nathan i ai lui Caine.

-D-te la o parte,Nathan.Vreau s stau lang soia mea.Nathan o mai atinse o


dat inainte de a se muta pe un scaun.Colin se aez imediat i o stranse pe
Alesandra lang el.
-Cum l-ai omorat ? intreb atunci Nathan.Caine scutur din cap ctre cumnatul
lui,artand spre Alesandra.Ea nu observ.Pentru c nimeni nu prea dispus s-i
rspund lui Nathan decise s-o fac ea.
-O singur impuctur,direct prin tampla stang,spuse ea.
-Colin a fost intotdeauna foarte precis,il lud sir Richards.
-Ai fost surprins c era Morgan,sir Richards il intreb ea.Directorul aprob.
-N-a fi crezut niciodat c ar fi capabil de o asemenea nebunie.Doamne,ii
ddusem de lucru in departamentul meu.Felul in care a blmjit singura misiune
pe care i-am incredinat-o m-a fcut s cred c nu avea instinctele necesare.
Din cauza incapacitii lui au fost ucii doi frai.
-Poate c nu era incapacitate,spuse Colin.Richards,mi-ai spus c fata era acolo
din intamplare.Acum m intreb dac Morgan n-a omorat-o intenionat.A
intocmit un raport,nu ? Richards se aplec in fa.
-Voi afla eu adevrul,anun el.Pe Dumnezeul meu c o s-1 aflu.Dar m intreb
ce 1-a apucat in seara asta ? De ce s-a expus brusc,incercand s-o omoare pe
Alesandra ? Pe celelalte femei le-a dus intr-un loc ascuns,dar pentru ea a venit
aici.Poate c a devenit mai indrzne,adug el.
-Probabil c i-a asumat riscul din cauza Catherinei,spuse Caine.Poate c ea i-a
spus lui Morgan c Alesandra a incercat s-o opreasc s ias cu el,Catherinei ii
place s spun tuturor tot ceea ce tie.Poate c Morgan a ajuns la concluzia c il
bnuim.Nathan cltin din cap.
-Ticlosul era dement.Colin era de acord cu aceast afirmaie.
-Sunetul pe care 1-a scos cand a intrat in camer m face s cred c nu era in
toate minile.
-Incepuse s-i plac.Caine fcu aceast afirmaie pe un ton emfatic.Alesandra fu
ingrozit la simpla idee c cineva ar putea obine plcere din durerea altcuiva.
-Poate c dac nu venea in seara asta dup Alesandra,n-am fi aflat niciodat
adevrul,spuse Nathan.Neil putea fii spanzurat pentru dou crime pe care nu le-a
comis.
-Dar care era legtura dintre Morgan i lady Roberta ? Avea o relaie cu ea sau a
ales-o la intamplare ? intreb Alexandra.Nimeni nu putu rspunde imediat la
aceast intrebare.Richards se hotri s speculeze.
-Toat lumea tia c vicontele i soia lui aveau dificulti.Poate c Morgan s-a
bazat pe vulnerabilitatea Robertei.Probabil c biletele i darurile de la un
admirator secret au flatat-o.
-In cele din urm l-am fi prins pe Morgan,spuse Caine.Ar fi fcut mai multe
greeli.Nu se mai controla.

-Catherine il gsea fermector,spuse Nathan dispreuitor.Caine aprob.


-Da,spuse Colin,intr-adevr ddea gata femeile.
EPILOG
Trecuser trei luni de la moartea lui Morgan i Alesandra inc se mai gandea la
acel brbat ingrozitor,cel puin o dat pe zi.Maica stare o invase s se roage
pentru sufletul pctoilor,pentru c ei aveau mult mai mult nevoie de rugciuni
decat sfinii,dar Alesandra inc nu se putea obliga s se roage pentru
Morgan.Incerca s inving groaza acelei nopi.Totui,nu voia s o uite pe
Victoria i spunea o rugciune pentru sufletul ei in fiecare sear,inainte de a se
culca.Se ruga i pentru Roberta.Voia s cread c ambele femei ii triser
purgatoriul pe pmant in mainile crude ale lui Morgan i c acum erau impcate
cu Dumnezeu,in rai.Nathan i Sara se pregteau pentru cltoria de intoarcere
ctre casa lor de pe insul.Caine ii invitase pe Colin i pe Alesandra in casa lor
din ora pentru o cin de adio,impreun cu restul familiei.Mancarea era rafinat
i destul de bogat,dar Jade se fcu verde la fa in timpul felului doi.Se ridic
brusc de la mas i iei in fug din sufragerie.Caine nu se art prea ingrijorat.
De fapt,zambea uor,cu o arogan tipic masculin.
Atata lips de sensibilitate nu era in firea lui Caine i cand Alesandra il intreb
de ce nu era mai preocupat de sntatea soiei sale,zambetul i se intinse pe toat
faa.Jade ii explic el,era din nou insrcinat i,atata timp cat era in aceast stare
minunat,nu-i plcea ca soul ei s o inconjoare cu prea mult atenie atunci
cand o apucau obinuitele greuri de dimineaa i seara.
Toat lumea il btu pe Caine pe umeri.Toastar,apoi Nathan i Colin,impreun
cu soiile lor,se duser in salon.Sara fu chemat sus de Sterns s-i hrneasc
fiica nerbdtoare.Alesandra sttea ling soul ei i asculta discuia de afaceri
dintre asociai.Ajunser la subiectul intrrii unei sume mari de bani in contul
companiei i Nathan ceru s tie de unde naiba veniser banii.Colin era surprins
de mania din vocea prietenului su.Alesandra inelese reacia lui Nathan.tia c
il bnuia pe Colin c lucreaz din nou pentru director.
Colin explic sentimentele Alesandrei fa de motenirea ei.Ii spuse cat de
jignit se simise cand ei consideraser c pot folosi banii Sarei,dar nu i pe ai ei.
-Intrarea reprezint exact suma pe care Sara ar fi primit-o,dac lacomul nostru
conductor n-ar fi decis s-o pstreze pentru sine,remarc Colin.Nathan cltin
din cap.
-Alesandra,darul tu pentru Joanna a fost i aa prea generos,coment el.Arunc
o privire ctre frumoasa replic aurit a vaporului su
preferat,Smarald,aezat pe polia cminului.Se uit i Colin la
comoar.Zambi,pentru c Nathan aezase darul acolo.
-E frumos,nu ?
-Nu poi s nu tanjeti dup el,replic Nathan cu o grimas.O s-1 lum acas.

-M bucur c v place,spuse Alesandra.Se intoarse spre soul ei,pentru a-i sugera


c ar putea cere meteugarului s-i fac un alt vapor pentru el,dar Nathan ii
intrerupse gandurile cand ii spuse c nici el nici Colin nu mai aveau nevoie de
banii din motenirea ei.Aveau o situaie financiar suficient de bun acum.
-Investete banii in casa pe care Colin a cumprat-o pentru voi,suger el.
Ea cltin din cap,
-Soul meu a folosit banii pe care i-a primit dintr-un contract de asigurare,
primind o plat consistent,Nathan,dar castelul nu are nevoie de prea mult
munc.A vrea s poi vedea interiorul inainte de a pleca.Nu e departe de unde
stm acum i este foarte spaios.Colin ii intoarse privirea de la vapor spre soia
lui.
-Scumpo,dar nu este un castel.
-O,ba da,il contrazise ea.Este casa noastr,Colin,i deci castelul nostru.
Nu putea lupta cu aceast mostr de logic.
-Deci,acum am dou castele,rase el.i o prines.Ii intinse picioarele,apoi o
cuprinse pe dup umeri.Nathan voia s continue discuia despre bani,dar nu-i lu
mult timp s ineleag c Alesandra nu va ceda.In cele din urm,se ddu btut
-Drace,murmur el.
-Ce mai e ? intreb Colin.
-Dac a fi tiut de darul primit din motenirea soiei tale,n-a fi sugerat
niciodat s vindem aciuni.Ai aflat cine le-a cumprat ? Poate le-am putea
cumpra inapoi.Colin scutur din cap.
-Dreyson nu vrea s spun,explic el.Zice c ar insemna s trdeze increderea
clientului lui.
-Las-m s vorbesc eu cu el,suger Nathan.Las-m cinci minute singur cu
Dreyson i-i promit c ne va spune.Alesandra incerc imediat s-1 calmeze pe
Nathan.
-Dreyson este extrem de moral.Tatl meu n-ar fi fcut niciodat afaceri cu el
dac nu era convins c e o persoan onorabil.Sunt fiica tatlui meu,Nathan,i
calc pe urmele lui.Am incredere deplin in integritatea lui.A paria pe toi banii
mei c n-ai s poi niciodat s-1 faci s trdeze un client.Mai bine renun.
-Colin i cu mine avem dreptul s tim cine este proprietarul,argument Nathan.
Colin inchise ochii i oft zgomotos,ascultand conversaia.Un comentariu pe
care tocmai ii fcuse soia lui ii capt deodat atenia.
Ea era fiica tatlui ei.Colin deschise ochii i se intoarse incet ca s se uite din
nou la vapor,Ii amintea castelul cocoat pe plita cminului din casa tatlui
su...i de mica mecherie pe care o folosise tatl Alesandrei cand pusese
poliele inuntru.Atunci inelese.Ea era intr-adevr fiica tatlui ei.Aciunile erau
ascunse in vapor.Colin era uimit de descoperire.Cand se intoarse spre soia lui,i
se citea surprinderea pe chip.

-S-a intamplat ceva,Colin ?


-Nu mai mini,nu-i aa,scumpo ?
-Nu,desigur.
-Cum ai fcut-o ?
-Ce?
-Nu eti tu proprietarul aciunilor.L-am intrebat pe Dreyson i mi-a spus c nu
eti tu.i tu mi-ai spus acelai lucru.
-Nu,nu sunt eu.Pentru Dumnezeu,de ce...Se opri cand Colin ii art macheta
vaporului.Inelese c soul ei ghicise adevrul.Era deja in luna a asea de
sarcin,tot mai stangace in fiecare zi,dar inc putea reaciona repede cand era
nevoie.Se ridic grbit i o lu spre u.
-Cred c am s m duc s vd ce mai face Sara.Imi place atat de mult s o in in
brae pe micua Joanna.Are cel mai minunat zambet.
-Vino inapoi.
-Nu prea vreau,Colin.
-Vreau s-ti vorbesc.Acum.
-Colin,n-ar trebui s-o superi pe soia ta,Pentru Dumnezeu,e insrcinat !
-Uit-te la ea,Nathan.i se pare c ar fi suprat ? Mie mi se pare al dracului de
vinovat.Alesandra il ls pe soul ei s-i vad exasperarea.Nathan ii fcu cu
ochiul cand ea se intoarse spre canapea.Ii impreun mainile i se incrunt la
soul ei.
-Mai bine nu te-ai infuria,Colin.Copilul nostru s-ar putea supra.
-Dar tu nu eti suprat,nu-i asa,scumpo ?
-Nu.Colin potrivi perna de lang el. Ea se aez i-i aranja rochia.
Alesandra avea privirea aintit in pmant.
-Sunt inuntrul vaporului,nu-i asa ? intreb Colin privind-o struitor.
-Ce e inuntrul vaporului ? intreb Nathan.
-Aciunile,rspunse Colin.Alesandra,te-am intrebat ceva.Te rog s-mi rspunzi.
-Da,sunt in interiorul vaporului.Colin rsufl uurat.Era atat de fericit c
ac iunile nu fuseser vandute unui strin,incat ii venea s rad.Alesandra roi
uor.
-Cum ai fcut ? intreb el
-Ce?
-Sunt pe numele meu ? Nu m-am gandit niciodat s-1 intreb pe Dreyson.Eu
sunt proprietarul ?
-Nu.
-Atunci sunt pe numele lui Nathan ?
-Nu.O atept,rbdtor,s mrturiseasc.Dar ea se incpan s tac.Nathan era
foarte nedumerit.
-Nu vreau decat s vorbesc cu proprietarul,Alesandra,ca s vd dac nu cumva

dorete s revand aciunile.Nu voi utiliza intimidarea.


-Proprietarul nu poate vorbi cu tine,Nathan,i din punct de vedere legal nu este
posibil s cumperi aciunile-cel puin nu acum.Se intoarse i-l privi pe soul ei.
-Recunosc c am intervenit puin,brbate,dar vreau s-i aduc aminte c ai fost
foarte incpanat la momentul respectiv cu privire la motenirea mea i a trebuit
s recurg la o mic mecherie.
-Ca i tatl tu ? coment el.
-Da,aprob ea.Ca i tatl meu.El nu s-ar fi suprat pe mine.Tu te-ai suprat ?
intreb ea din nou.Colin nu putu s nu observe c soia lui nu prea preocupat
de aceast posibilitate.Zambea;un zambet radios,ce-l fcu s inghit in sec
Foarte curand avea s-1 innebuneasc de tot i nu-i putea imagina nimic mai
minunat.Se aplec i o srut.
-Du-te i spune-i la revedere Sarei.Apoi ne vom intoarce acas,la castel.Piciorul
meu are nevoie de puin ingrijire.
-Colin,e prima oar c te aud vorbind despre picior,interveni Nathan.
-Nu mai e nici pe departe atat de sensibil.La urma urmelor,durerea din piciorul
lui ne-a salvat vieile.Dac nu l-ar fi trezit durerea,poate c nu l-ar fi auzit pe
Morgan.Maica stare imi spunea c exist un motiv pentru orice.Cred c avea
dreptate.Poate c rechinul te-a mucat ca s poi s m salvezi pe mine i pe fiul
nostru.
-Am un fiu ? intreb Colin i zambi vzand cat de natural prea Alesandra.
-O,da,cred c da,rspuse ea.Colin ridic privirea spre tavan.
-I-ai dat un nume ? Ochii ei sclipir din nou.
-Ar trebui s-1 numim Delfinul sau Balaurul.Ambele nume sunt potrivite.La
urma urmelor,este fiul tatlui lui.Alesandra iei din camer,in timp ce Colin
radea.Ii mangaie mijlocul umflat i opti:
-Cand imi vei zambi i imi vei arta partea bun din tine,m voi gandi la tine ca
la delfinul meu,iar cand vei fi furios pentru c nu facem cum vrei tu,am s tiu
c te-ai transformat in balaurul meu.Te voi iubi din toat inima.
-Ce optete ? il intreba Nathan pe Colin.Amandoi brbaii o privir pe
Alesandra,pan cand incepu s urce scrile.
-Vorbete cu fiul meu,mrturisi Colin.Pare a fi convins c o aude.
Nathan rase.Nu mai auzise ceva atat de absurd.Colin se ridic i se indrept spre
polia de deasupra cminului.Gsi zvorul ascuns cu ingeniozitate de o ui de
pe o latur a vasului i-1 deschise.Aciunile erau fcute sul i legate cu o
panglic roz.
Nathan il urmri cum trage hartiile afar,le deruleaz i citete numele
proprietarului.Apoi Colin izbucni in ras.Nathan sari in picioare.Curiozitatea il
ucidea.
-Cine le deine,Colin ? Spune-mi numele i am s stau eu de vorb,cu el.

-Alesandra spunea c proprietarul nu poate s-i vorbeasc,replic Colin.Avea


dreptate.Va trebui s atepi.
-Cat ? intreb Nathan.Colin ii intinse asociatului su aciunile.
-Pan cand fiica ta va inva s vorbeasc,cred.Sunt toate pe numele Joannei,
Nathan.Nici unul dintre noi nu le poate cumpra.Amandoi suntem numii
executori.Nathan era uimit
-Dar de unde a tiut? Aciunile au fost vandute inainte ca ea s le intalnesc pe
Sara sau pe Joanna.
-Tu mi-ai spus numele fiicei tale in scrisoare,ii aminti Colin prietenului su.
Nathan se aez.Faa i se lumin intr-un zambet.Compania era la adpost de
intrui.
-Unde te duci,Colin ? intreb el cand asociatul lui ddu s ias din camer.
-Acas,la castel cu prinesa mea.Porni s urce scrile pentru a-i lua soia,dar ii
auzi rasul i se opri pentru a se umple de acel ras.Prinesa imblanzise balaurul.
Dar balaurul era invingtor: catigase dragostea prinesei Era mulumit.
SFARSIT