Sunteți pe pagina 1din 285

PRIZONIERA DRAGOSTEI

STEPHANIE LAURENS
CAPITOLUL l
1 iunie 1829
Reedina Cavendish,Londra
-O,Doamne! Angelica Rosalind Cynster,care sttea lng perete n salonul lui
Lady Cavendish,ferit de mulimea oaspeilor sporovitori,zri n geamurile
mari care ddeau spre grdinile ntunecate reflexia unui gentleman care o privea
din partea cealalt a camerei.i simise ntia oar privirea deconcertant cu vreo
jumtate de or mai devreme-o contemplase n timp ce valsa,i urmrise rsul i
conversaiile cu alii,dar,cu orict discreie l cutase,nu reuise s dea de

el.Iritat,n timp ce muzicienii fceau pauz,dduse ocol salonului,trecnd de la


un grup la altul,fcnd schimb de saluturi i comentarii,strecurndu-se cu
abilitate pn cnd reuise s-1 zreasc.Cu ochii mari,aproape nevenindu-i s
cread,
opti:
-El este! Agitaia ei,controlat rapid,i atrase o privire din partea verioarei ei
Henrietta,care se afla alturi.Angelica i fcu ns un semn discret c totul era n
regul,pstrndu-i privirea aintit asupra celui mai fascinant brbat pe care l
vzuse vreodat.Se considera expert n arta evalurii gentlemenilor.Chiar din
primii ani cnd devenise contient c ei erau ceilali i apoi din anii n care i
studiase,cptase puterea de a le nelege trsturile i slbiciunile.Cnd venea
vorba despre gentlemeni,avea standarde foarte nalte.Ca aspect,gentlemanul din
cellalt col ai camerei i surclasa pe toi.Necunoscutul sttea alturi de ali ase,
ale cror nume le tia.Nu-1 mai ntlnise niciodat,nu-1 mai zrise niciodat.
Altfel ar fi tiut din primul moment,aa cum se ntmpla acum,c el era alesul,
gentlemanul a crui apariie o ateptase att.
ntotdeauna avusese convingerea de neclintit c-i va recunoate eroul,
gentlemanul predestinat s-i fie so,chiar din clipa n care l va zri.Nu se
ateptase s-i observe n reflexia pe un geam,n cellalt col al unei ncperi
aglomerate,dar rezultatul fusese acelai-tiuse c el era.
Talismanul pe care The Lady,o zeitate scoian,li-1 druise fetelor Cynster
pentru a le ajuta s-i gseasc iubirile adevrate trecuse de la sora mai mare a
Angelici,Heather,la sora ei mijlocie,Eliza,care,de ndat ce se ntorsese la
Londra cu logodnicul su,i dduse colierul Angelici,urmtoarea la rnd.
Alctuit din zale de aur vechi i mrgele din ametist de care atrna un pandantiv
din cuar trandafiriu,strvechiul i misteriosul talisman se ascundea acum sub
alul de pe umerii Angelici,cu zalele i mrgelele lipite de pielea ei,pandantivul
de cristal fiind cuibrit n decolteul fetei.
Cu trei nopi n urm,considernd c i venise vremea,narmat cu talismanul
ei,cu instinctele ei,cu hotrrea ei nnscut,demarase o campanie intensiv
pentru a-i gsi eroul.Venise la serata familiei Cavendish,unde se reunise crema
societii londoneze,cu intenia de a-i examina pe toi brbaii demni de interes
pe care Lady Cavendish,o doamn care avea un vast cerc de cunotine,i
ademenise s participe.Talismanul funcionase pentru Heather,care era acum
logodit cu Breckenridge,i i adusese mpreun pe Eliza i pe Jeremy Carling.
Nu conta,l zrise deja pe eroul ei i nu avea de gnd s mai piard nici mcar un

minut.El n-o observase; din locul unde se afla,n cealalt parte a camerei,era
posibil s nu vad c Angelica l studia.Privirea ei,aintit asupra reflexiei lui,l
devora cu lcomie.Era impresionant,cu o jumtate de cap mai nalt dect brbaii
de alturi,care nici ei nu erau scunzi.Elegant,ntr-o hain neagr de sear,cu o
cma alb impecabil,cu earf i cu pantaloni negri,totul la el,de la limea
umerilor la lungimea picioarelor,prea perfect proporional cu statura.
Prul lui prea negru ca pana corbului,drept,mai degrab lung,cu o tunsoare la
mod deranjat de cteva uvie rebele.Ea ncerc s-i studieze trsturile,dar
reflexia nu era chiar bun;nu reui s disting toate detaliile,ci doar liniile
coluroase i austere ale chipului su.Oricum,fruntea lat,nasul ca o lam i
brbia ptrat dovedeau descendena dintr-o familie aristocrat-doar ei aveau
asemenea fee dure,parc dltuite n piatr,de o frumusee rece.
Inima ei btea clar mai repede.A nerbdare.Acum,c l gsise,ce urma?
Dac ar fi fost ctui de puin acceptabil,s-ar fi rsucit pe clcie,ar fi traversat
ncperea i i s-ar fi prezentat,dar asta era prea mult chiar i pentru ea.
Totui,dac dup jumtatea de or n care o studiase nu fcuse nici o micare
pentru a se apropia de ea,nsemna c nici nu avea s-o fac,n tot cazul nu
acolo,nu n seara aceea.Ceea ce ei nu-i convenea deloc.Mutndu-i privirea,i
cercet pe brbaii din grupul lui.Necunoscutul asculta conversaiile,dar
intervenea foarte rar,atunci cnd simea c trebuie s-i disimuleze interesul fa
de ea.n acel moment,unul dintre brbai i salut pe ceilali i se ndeprt.
Angelica zmbi.Fr s rosteasc o vorb,o prsi pe Henrietta,se strecur n
mulimea mbulzit n mijlocul salonului i nfac mneca onorabilului
Theodore Curtis nainte ca acesta s se alture unui grup de tineri domni i
doamne.Brbatul i ntoarse privirea spre ea i zmbi.
-Angelica! Unde te-ai ascuns? Ea i flutur mna ctre ferestre.
-Acolo.Theo,cine este gentlemanul din grupul pe care tocmai l-ai prsit?
Brbatul foarte nalt,pe care nu-1 cunosc.Theo,un prieten de familie care o
cunotea mult prea bine pentru a se gndi s depeasc limitele prieteniei cu
ea,chicoti.
-I-am spus c n-o s treac mult timp pn s-1 remarce tinerele doamne i s
nceap s-i dea trcoale.Angelica intr n jocul lui i se mbufna.
-Nu m necji.Cine e?
-Debenham,rnji Theo.Este vicontele Debenham.
-i ce hram poart?
-E un tip foarte nstrit.l cunosc de civa ani-este de-o vrst cu mine,a venit n
ora tot atunci,are preocupri similare,cam asta-i.Proprietatea lui se afl undeva

lng Peterborough,dar a fost plecat vreme de...trebuie s fie vreo patru ani.A
plecat din cauza familiei i a afacerilor,i abia a revenit n saloane i slile de
bal.
-Hm! Deci,nu exist nici un motiv pentru care s nu mi-1 prezini.
-Bine,accept vesel Theo.Angelica l lu de bra i l rsuci spre locul unde se
afla eroul ei,Debenham.
-Promit s-i ntorc favoarea data viitoare cnd pui ochii pe vreo frumuic.
-O s am grij s-i aduc aminte,rse el.inndu-i mna pe braul lui,o conduse
prin mulime.n timp ce treceau pe lng diverse grupuri,dnd din cap i
zmbind,oprindu-se cnd era inevitabil,Angelica i netezi rapid rochia din
mtase de un verde-albstrui pal i i aranja alul astfel nct s nu acopere cu
totul baza gtului,dar s ascund colierul.La un moment dat,se opri s-i aeze
mai elegant earfa de mtase peste coate; preferase s renune la gentu i
evantai,ca s nu aib o grij n plus.
Nu ndrzni s-i ating prul.uviele ondulate,de un blond-rocat,erau ridicate
ntr-un coc sofisticat n cretet,prinse de nenumrate agrafe i de un pieptn
incrustat cu perle-din proprie experien,tia c i cea mai mic cltinare a
capului putea duce la prbuirea ntregului ansamblu.Cu toate c nici un
gentleman nu bgase de seam transformarea ei ntr-o versiune nvemntat a
lui Venus ridicndu-se din spuma valurilor,nu aa dorea s apar pentru prima
dat n faa eroului ei.Vicontele tia c Angelica era n drum spre el,cci i
ntrezrise chipul prin mulime.Privirea lui nc zbovea asupra ei,dar tnra
femeie nc nu-i putea descifra expresia.Apoi,Theo mpinse din drum ultima
pereche de umeri,o ndrum ctre grup i o prezent cu un zmbet.
-Hei! la uitai pe cine am gsit.
-Domnioara Cynster! se auzir diferite voci foarte plcut surprinse.
-Nu-i aa c doamnele ncnttoare i elegante sunt ntotdeauna bine-venite?
Millingham se nclin n faa ei,la fel cum fcur toi brbaii din grup.
Dup ce rspunse la saluturi,Angelica se ntoarse spre Debenham; Theo reuise
s-o plaseze n grup alturi de acesta,i ridic privirea spre faa lui,nerbdtoare
s vad,s studieze,s afle...Aflat de cealalt parte a ei,Theo spuse:
-Debenham,btrne,d-mi voie s i-o prezint pe onorabila Angelica Cynster.
Domnioar Cynster,vicontele Debenham.Angelica abia dac auzi cuvintele,
captivat,nrobit de o pereche de ochi mari,cu pleoape grele,ptimai,de un
cenuiu-verzui.Acei ochi o fcur s cad n trans-expresia care se citea nu att
n ei,ci dincolo de ei prevestea un cinism viclean,evaluator,rece i calculat.
Eroul ei nc o privea,studiind-o,examinnd-o,evalund-o,iar ea nu-i putea da

seama dac era impresionat sau nu de ceea ce vedea.Acest lucru o fcu s dea
napoi pentru o clip.Cu buzele arcuindu-se uor,cu privirea nc aninat de a
lui,i nclin capul.
-Nu cred c ne-am cunoscut,domnule,murmur ea ntinzndu-i mna.
Cu buzele abia abtndu-se de la linia dreapt,el i ridic o mn de pe mciulia
argintie a bastonului i i cuprinse degetele.
Strngerea fu rece,dar nu impersonal,prea hotrt,prea ferm pentru a putea fi
considerat obinuit.Se cutremur n sinea ei n timp ce,nc subjugat de ochii
lui,absorbea neateptata plcere-precum i subtila,dar incontestabila senzaie c
el ezita s-i dea drumul.Abia mai putnd s respire,l salut politicos.Acei ochi
deconcertani rmaser agai de ai ei n vreme ce el se nclin cu o graie
fluid,nestnjenit de baston.
-Domnioar Cynster.Este o plcere s v cunosc.Vocea lui era att de profund,
nct tonurile joase o ptrunser pe Angelica pn n suflet i i se nfurar ca
nite degete senzuale n jurul irei spinrii.
n combinaie cu efectul palmei reci care nc o strngea pe a ei,vocea aceea i
trimitea fiori calzi pe sub piele,fcnd-o s simt o cldur puternic n stomac.
De aproape,eroul ei era o for erotic,emana o tentaie masculin primordial
care i era adresat doar ei i numai ei...
Doamne,Dumnezeule! i stpni impulsul de a-i face vnt cu mna.i venea
s-i mulumeasc lui Lady pe loc,dar se controla i i retrase mna,
desprinzndu-i degetele de ale lui.Vicontele i permise s-o fac,ns Angelica
era perfect contient c el luase aceast decizie.Un semnal de alarm i rsun
n minte,dar nici n ruptul capului n-ar fi recunoscut c brbatul acela i depea
puterile-el era eroul ei,deci putea fi ncreztoare.n cele din urm,trase aer n
piept i i se adres:
-Am neles c abia v-ai ntors la Londra,domnule.
Se ntoarse ctre el cu spatele la ceilali,ndemnndu-1 s fac la fel.Aceast
micare i fcu s rmn lng grup,dar avnd posibilitatea s discute oarecum
retrai.Theo pricepu aluzia i ncepu s-i povesteasc lui Millingham despre un
teren achiziionat recent.ntre timp,Debenham continu s se uite la ea,cu
privirea umbrit de pleoapele grele i genele dese.Dup o scurt pauz,i
rspunse:
-M-am ntors acum o sptmn.Debenham Hall este relativ aproape,n
Cambridgeshire,dar afacerile m-au inut departe de viaa monden vreme de
civa ani.Dndu-i capul pe spate,Angelica i studie fi chipul i ls ochii s
rosteasc ntrebrile impertinente care i se ngrmdeau pe limb.Buzele lui se

arcuir-nu un zmbet adevrat,ci un semn clar c nelesese.M-am ocupat de


proprietile mele.Iau foarte n serios responsabilitile care mi revin.
n ciuda exprimrii destinse i a rostirii trgnate,tnra femeie era sigur c el
spunea adevrul absolut.
-Trebuie s presupun c n prezent afacerile dumitale sunt suficient de prospere,
astfel c,nemaitrebuind s le supraveghezi permanent,te-ai ntors la distraciile
capitalei?
Din nou,reflect la vorbele ei,de parc ochii lui ciudai puteau s vad dincolo
de masca ei social ncreztoare i sofisticat.Devil Cynster,vrul Angelici,i
mama lui,Helena,amndoi cu ochi de un verde palid,aveau i ei priviri
ptrunztoare.Ochii lui Debenham erau mai deschii ca nuan,cu mai mult
cenuiu n verdele pal i,dup prerea Angelici,o cuttur mult mai incisiv.
-S-ar putea spune asta,admise el n cele din urm,dar purul adevr este c m-am
ntors la Londra din acelai motiv care i face pe gentlemenii de vrsta i din
clasa mea social s frecventeze slile de bal.
-i caui o soie? murmur ea cu ochii mrii de uimire.Era cu totul ocant din
partea ei s ntrebe aa ceva,dar trebuia neaprat s afle.Buzele lui se arcuir din
nou,ceva mai mult de data asta.
-Chiar aa.Dup cum am zis,este cel mai frecvent motiv pentru rentoarcerea n
capital i la viaa monden.Din cauza aglomeraiei,se aflau la doar civa
centimetri distan;ca urmare a diferenei de nlime,ea avea privirea ridicat
spre chipul lui,iar el o avea cobort spre al ei.n ciuda proximitii celorlali,
atitudinea lor era ciudat de apropiat,retras...aproape intim.
Mrimea lui,fora pur a trupului su,dei disimulate n elegantele haine de
sear,i strneau simurile;o cldur ademenitoare o copleea,insinundu-se n
jurul ei,atrgnd-o i mai aproape.Cu ct se uita mai mult n ochii lui...
-Angelica! Mi s-a prut c te vd n mulime.Ea clipi,se ntoarse i o vzu pe
Millicent Attenwell zmbindu-i de dincolo de grup,n vreme ce sora lui
Millicent,Claire,se strecura lng Debenham.
-Dei este luna iunie,aglomeraia la aceste evenimente este la fel de mare,nu
credei? rosti Claire.Ridic o privire ntrebtoare spre Debenham,apoi zmbi cu
reinere.Nu cred c ne-am cunoscut,domnule.Theo se uit la Angelica,dup care
interveni.Le prezent pe Millicent i pe Claire,apoi pe Julia Quigley i pe Serena
Mills care,vznd c fetele Attenwell gsiser un gentleman incredibil de chipe,
se grbiser s se alture grupului tot mai numeros.
Dei deloc ncntat de ntrerupere,Angelica se folosi de prilej pentru a-i rcori
simurile ncinse i a-i recpta cumptul pe care i-1 pierduse din pricina

chipului prea frumos al lui Debenham,a ochilor fascinani i a trupului


neverosimil de atrgtor-o apariie neateptat pentru ea.Niciodat nu fusese
subjugat n acest fel.Cu certitudine,niciodat nu se mai pierduse n ochii unui
brbat.Trebuia s admit c era eroul ei,ceea ce probabil explica efectul pe care
i-1 provocase.Pusese stpnire fr efort pe simurile ei,o zpcise complet,lucru
care o ngrijora la culme.Millicent,Claire,Julia i Serena acaparaser conversaia,
privirile lor strlucitoare revenind ntruna asupra lui Debenham,cu sperana
evident de a-1 atrage.Acesta ns,dei le acorda o atenie politicoas,nu se
nvrednicea s le rspund.Angelica i arunc o ochead furi.Chiar n acel
moment,el se uit n jos,iar privirile lor se atinser...se ncletar.
Totul dur numai ct o btaie de inim.Ea i recapt respiraia i se uit n alt
parte,la Julia,care tocmai povestea ceva captivant.Ochii lui Debenham zbovir
pe faa ei o clipit mai mult,apoi se mutar asupra Juliei,n timp ce trupul su se
apropie pe nesimite de ea.Inima Angelici sttu n loc,apoi ncepu s bat cu
putere.i el simte asta.E la fel de intrigat ca mine de legtura dintre noi.
Foarte bine,dar cum putea s valorifice asta,cum putea s creeze prilejul de
aprofundare a acelei legturi? Un violonist ascuns vederii i acord
instrumentul.
-n sfrit! rosti Millicent ncepnd s se legene.ncepe dansul din nou.Ochii ei l
implorau fr jen pe Debenham s-o invite la dans.nainte ca Angelica s poat
reaciona,el i mut bastonul n fa i se nclin greoi,sprijinindu-se de el.
Millicent i ddu seama c nu era cazul s-i cear lmuriri despre rana care l
mpiedica s danseze.Cu entuziasmul nediminuat,i ndrept privirea
ncurajatoare ctre Millingham,care accept sugestia i o pofti la dans.
Ceilali brbai i fcur datoria i le invitar pe doamne.Pricepnd c
Debenham nu avea s se nvrt prin spaiul gol din centrul salonului,
Claire,Julia i Serena acceptar rapid,iar grupul se risipi.Angelica rmase ntre
Debenham i Theo,cu faa spre Giles Ribbenthorpe.Theo i ntlni privirea,
zmbi,o salut,ddu din cap spre ceilali doi,apoi se pierdu n mulime.
Ribbenthorpe,care era la fel de capabil ca orice brbat s interpreteze semnele,i
arcui o sprncean,surse i o ntreb:
-Dansezi,domnioar Cynster?
-Mulumesc pentru invitaie,Ribbenthorpe,dar cred c voi sta deoparte dansul
acesta.Totui,Lady Cavendish ar fi ncntat s te vad dansnd n salonul ei,iar
Jennifer Selkirk-art discret spre o tnr brunet pzit cu strnicie de mama
ei,care arta ca un balaur-are nevoie s fie salvat,aa c i sugerez s-o faci pe
Sfntul Gheorghe.Ribbenthorpe se ntoarse s le studieze pe cele dou,apoi rse

i se ndeprt binedispus.Angelica era ncntat c o ascultase,iar acum dansa


cu Jennifer.Rmas n fine singur cu Debenham,renun la toate preteniile de
etichet i i ndrept privirea direct spre bastonul lui.
-O ran veche,rspunse el dup o scurt ezitare.Pot s merg,dar nu pot risca s
dansez,cci bastonul s-ar putea frnge sub greutatea mea.Ridicndu-i capul,ea i
studie chipul.
-Deci nu ai valsat niciodat?
Adora s danseze,dar dac el era eroul la care visase att...
-Nu niciodat.Am nvat micrile i am dansat nainte de accident,dar de
atunci nu s-a mai pus problema.
-neleg.Lsndu-i deoparte dezamgirea,reveni la preocupri mai presante:
Deci,dac nu te-ai fcut remarcat pe ringul de dans de la Almacks sau din alt
parte,ce drumuri ai de gnd s bai n cutarea miresei dumitale? Este dificil s
treci neobservat,i totui eu,Millicent i compania habar n-aveam de existena
dumitale pn n aceast sear,aa c a fi surprins dac ai fi participat la
vreunul dintre evenimentele de sptmna trecut.Privirea lui se ag iari de a
ei,de parc ar fi cumpnit ce era potrivit s-i spun.Angelica i ridic brbia.
Nu-mi spune:ai bntuit vreun tripou sau ai chefuit cu prietenii.Buzele lui se
arcuir ntr-un surs crispat.
-Din pcate,nu.Dac vrei s tii,m-am ocupat cu renovarea ctorva camere din
casa mea de la Londra,dup care,deloc surprinztor,primele mele incursiuni
sociale au fost n cluburi.Dat fiind faptul c am lipsit att de mult din ora,a
fost...neateptat,dar plcut s constat c att de muli oameni i aminteau de
mine.Dup o pauz,adug: Apoi,am primit invitaia lui Lady Cavendish i
m-am gndit c e vremea s vd cum stau lucrurile.
-Aa c te am prins la primul dumitale eveniment monden.
-ntocmai.Desluind satisfacia din vocea ei,se interes: De ce eti att de
mndr de tine?
Pentru ca,n societatea noastr,asta nseamn c sunt cu un pas n fa a tuturor
celorlalte tinere i nu foarte tinere doamne.Vicontele o privi lung,fr a-i masca
nedumerirea.Orict de mult a aprecia candoarea,eti mereu att de direct?
-n general,da.Crearea de complicaii inutile pentru a te conforma rigorilor
sociale mi s-a prut ntotdeauna o pierdere de timp.
-Chiar aa? Atunci,probabil c-mi vei spune-cu toat candoarea i fr a te
conforma rigorilor sociale-de ce i-ai cerut lui Curtis s fac prezentrile.
-Tu m urmreai pe mine! exclam ea indignat.
-Nu,zu?

Angelica se ateptase ca el s nege,dar expresia din ochii lui,amintind de un


animal de prad gata s atace,o fcu s rspund pe un ton egal:
-Deci,eu te urmresc pe tine.
-A,neleg.Asta probabil c este vreo nou ntorstur n obinuitul dans al
mperecherii.Arunc o privire scurt n jur,apoi se uit din nou la chipul ei.
Totui,trebuie s mrturisesc faptul c n-am remarcat nici o alt tnr doamn
care s fie att de ndrznea.
-Eu sunt eu,replic ea arcuindu-i sprncenele.
-n mod cert.Aadar,povestete-mi despre Angelica Cynster.Vocea lui coborse;
mpreun cu ochii fascinani care i schimbau pe neateptate expresia,o
ademeneau,parc nlnuind-o de el.Ea decise c nu era ru dac l lsa s cread
c reuise.
-Oricine m cunoate i va spune c am douzeci i unu de ani,mergnd pe
douzeci i cinci,i sunt cea mai sigur de sine,cea mai ncpnat i cea mai
ptima dintre toate fetele Cynster,n condiiile n care nici una dintre noi nu
poate fi descris drept o floricic plpnd.
-Se pare c eti chiar o figur care creeaz probleme.Tnra femeie i ridic
provocator o sprncean,fr s nege.Cnd ncepu al doilea vals,vicontele spuse
ovitor: Dac vrei s dansezi,nu te simi obligat s...
-Nu vreau s dansez.Ea privi n jur.Atenia tuturor celor de pe margine era
aintit asupra perechilor care se nvrteau n centrul salonului.De fapt...Se uit
n sus i i ntlni privirea.Mi se pare c este cam cald aici.Ce-ar fi s ieim pe
teras,s respirm nite aer curat? El ezit,lsnd impresia c ideea nu-1
entuziasma deloc.
-Dac asta doreti,sigur c da.Politicos,i oferi braul.Angelica i puse palma pe
mneca lui i,simind oelul muchilor sub estur,zmbi ncntat i de ea,i de
el.Se afla pe drumul cel bun n gsirea eroului ei.Cu bastonul n cealalt mn,o
escort protocolar prin uile vitrate care ddeau spre teras.Dup ce trecur
pragul,ea trase adnc aer n piept,savurnd aroma nopii.O adiere blnd i
mngie ceafa i gtul.Grdinile Casei Cavendish aveau o vrst naintat,
copacii erau mari i maturi,coroanele lor bogate umbrind treptele aflate de o
parte i de cealalt a terasei i amplificnd ntunecimea nopii.Ea privi n jur i
observ c i alte cupluri se plimbau n lumina palid a lunii la ptrar,aa c pi
alturi de Debenham n direcia opus.Gestul nu-i scp vicontelui.Dei
ndeplinise dorina partenerei sale,dezaprobarea i se citea pe chip,subliniat de
buzele parc tiate n piatr.
-Ce este? rbufni ea.

-Eti mereu aa de...ca s m exprim mai delicat,direct? ncerc s par


ofensat,dar buzele ei n-o ascultau.Dei anevoie,el i urmase sugestia-se plimbau
ncet pe teras,n loc s danseze n goan prin tot salonul.
-mi dau seama c unui gentleman i place s conduc,dar eu sunt nerbdtoare
din fire i extrem de franc.Vreau s te cunosc mai bine,tu vrei s m cunoti pe
mine,iar asta presupune s avem ocazia de a discuta n particular,aa c-i
flutur mna spre terasa goal aflat n faa lor-iat-ne aici.
-Abia am fcut cunotin,iar tu ai reuit s pui la cale o ntlnire ntre patru
ochi.Tonul lui era mai degrab resemnat dect suprat.Nu vd nici un motiv
pentru care am pierde timpul,i,crede-m,nu este nimic imoral n asta,spuse ea
privind semnificativ spre ferestrele largi ale salonului.Toat lumea din camer ne
poate vedea.
-Doar c toi se uit spre cei care danseaz.Eti imposibil de domesticit,remarc
el.Ridicndu-i privirea spre prul ei,adug: Exact ca buclele tale.Fraii ti au
toat simpatia mea.Ai doi,cred.
-Aa e.Rupert i Alasdair-sau Gabriel i Lucifer,depinde dac vorbeti cu mama
ori cu mtuile noastre.
-M mir c nici unul din ei nu este aici,pndind n ntuneric,gata s intervin i
s te struneasc.
-i garantez c ar ncerca dac ar fi la bal,dar,din fericire,au ceva mai bun de
fcut-neveste de care s se ocupe,copii pe care s-i drgleasc.
-Totui,mi pari a fi genul de femeie nbdioas care are permanent nevoie s
stea cineva cu ochii pe ea.
-E ciudat c gndeti astfel,i nu muli ar fi de acord cu tine.n general,mi se
spune c sunt remarcabil de raional i foarte practic-n nici un caz genul de
femeie de care orice brbat iste ar ncerca s profite.
-Ah,deci sta e motivul pentru care nu te supravegheaz nimeni.
-Aa-i.Este un avantaj s i se dea douzeci i cinci de ani,n loc de douzeci i
unu.Debenham i plimb privirea n lungul terasei.La fel fcu i ea,observnd
c perechile pe care le zriser mai devreme se plimbau n apropierea uii.Cnd
se uit din nou la el,l auzi vorbind:
-Spuneai c vrei s discutm.Despre ce?
Angelica i studie chipul,admirndu-i trsturile expresive,liniile ferme,
puternice,care l plasau indiscutabil n clasa ei social.
-Sunt surprins c nu te pot localiza,c nu-mi amintesc s te fi vzut vreodat.
Cnd ai fost ultima dat la Londra? Theo crede c acum patru ani.
-Acum cinci ani.

Prima dat am venit aici n 1820,iar ultimul meu bal londonez a fost n iunie
1824.ntre timp,am mai fost n ora cu afaceri,dar n-am avut vreme s socializez.
-Ei bine,asta explic lucrurile-n-am fost prezentat n societate pn n 1825.Dar
poate c i aminteti de surorile mele.
-Da,mi amintesc de ele,dar pe vremea aceea nu m interesau tinerele doamne.
mi petreceam mai mult timp evitndu-le dect fcnd conversaie cu ele,i nu
cred c am vorbit vreodat cu surorile tale.Nu le-am fost prezentat niciodat.
-Hm...deci,ntoarcerea n slile de bal reprezint un efort din punctul tu de
vedere.
-S-ar putea spune asta.Dar vorbete-mi despre tine.Ajunseser la captul terasei.
Oprindu-se n capul scrilor care duceau la aleea pietruit,ea privi ctre grdina
cufundat n ntuneric.Lumina care se revrsa pe ferestrele salonului se sfrea
civa metri mai n spate,iar locul unde se aflau ei acum era nvluit n umbrele
dense aruncate de copacii din apropiere.ndeprtndu-i palma de pe mneca lui
i ntorcndu-se cu faa la el,Angelica i ntlni privirea i i arcui o sprncean.
-Ce vrei s tii?
-Este clar c te simi n largul tu n aceast lume.i petreci tot timpul la
Londra?
-Fiind o membr a familiei Cynster,am fcut toat viaa parte din nalta
societate,aa nct nu este deloc surprinztor c m simt ca acas n aceast
lume.ns m aflu la Londra doar pe parcursul sezonului monden,i poate o lun
n timpul micului sezon( n prima parte a secolului al XlX-lea,sezonul monden
londonez dura de la sfritul lui ianuarie pn la nceputul lui iulie,iar micul
sezon din septembrie pn la nceputul lui noiembrie).
-Preferi s stai la ar,sau n ora?
Ea fcu o pauz de reflecie,n timpul creia observ c ultimul din cele dou
cupluri care se plimbaser pe teras se ntorcea n salon.
-Nu mi-e uor s-i rspund dac prefer s stau la ar sau n ora.mi place
metropola datorit distraciilor pe care le ofer,dar dac la ar am lucruri cu
care s-mi ocup timpul,s-mi consum energia,provocri care s m intereseze,
atunci a fi pe deplin mulumit s stau departe de Londra.Vicontele o privi n
ochi struitor,apoi se uit n jos i i sprijini bastonul de balustrad.
-Este o uurare s aud asta.
-O uurare? De ce? Privirile li se ntlnir.n mod straniu,pe neateptate,timpul
pru s rmn suspendat,s se subieze i s se dilate.ncet,nedumerirea i fcu
loc pe chipul ei.
-mi cer scuze.

Cuvintele se prelinser de pe buzele lui,moi i abia audibile,parc erau o


dezmierdare.
-Pentru ce? se mir ea.
-Pentru asta.Acoperindu-i buzele cu o mn,i cuprinse talia cu cealalt i o
ridic.innd-o lipit de el,cobor domol scrile i intr n grdin.
ocul o fcu s rmn ncremenit n vreme ce el o purta n umbrele adnci de
sub copaci.n cele din urm ns,izbucni.Dei palma lui i acoperea gura,
Angelica ip,se zvrcoli i se lupt s scape din strnsoarea lui,dar trupul
brbatului era dur ca stnca,iar braul care o inea lipit de el prea s fie din
fier.Realiznd inutilitatea efortului ei,se ls brusc moale,prbuindu-se n
strnsoarea lui.Debenham se opri ntr-o poieni ascuns de privirile celor din
cas de nite tufe dese i o cobor pn cnd picioarele ei atinser pietriul.Ea se
prefcu n continuare c era leinat,ateptnd clipa potrivit.
i ddu drumul brusc,ndeprtndu-i mna de pe faa ei,dar rsucind-o n acelai
timp.Cu ochii larg deschii,ea zbur din braele lui,ncercnd din rsputeri s-i
pstreze echilibrul.Scrutnd ntunericul-unde dispruse el oare? se propi pe
picioare,i ndrept trupul i trase aer n piept pentru a ipa...
O batist de mtase i fu trecut peste cap,pus pe buze i strns bine,strigtul
fiindu-i redus la un scncet n surdin.l simi nnodndu-i materialul la ceaf.
Smucindu-se,se rsuci cu faa la el,ncercnd simultan s-i smulg cluul.
El i prinse din spate ambele mini i i le trase n jos.Necrutor,i strnse
ncheieturile cu o mn,inndu-i braele ntinse i apropiindu-se foarte mult.
Angelica tocmai era pe cale s se prbueasc la pmnt cnd cealalt mn a lui
o nfc de partea superioar a braului.
-S nu cazi! O s-i scrnteti minile dac se ntmpl asta.Cum ea se ncorda
pentru a i se opune din nou,vicontele se rsti: Potolete-te! n ciuda aparenelor,
n-am de gnd s-i fac ru.Ea i rspunse cu o adevrat tirad estompat de
clu,furioas,se zvrcoli,se smuci,ncerc s se elibereze,dar n zadar.ncerc
s-1 loveasc,ns el era prea aproape,iar ea avea n picioare firavii pantofiori de
bal.Nici mcar nu putea s-i izbeasc fruntea de brbia lui,deoarece era prea
nalt.n ciuda eforturilor ei,el rmase neclintit ca o stnc,prinzndu-i minile ca
ntr-o menghin.Respira sacadat,muchii braelor o dureau,prul i se nvolburase
n jurul feei i al gtului.ntr-un final,se potoli.El i nclin capul,vocea lui
cznd prin ntuneric de sus i puin dintr-o parte.
-Repet: nu am de gnd s-i fac ru.O s-i explic de ce am fcut asta,dar nu
aici,nu acum.Poi s fii sigur c vreau s fii teafr; sunt ultima persoan care
te-ar rni sau i-ar permite cuiva s-o fac.

Parc erai eroul meu! bombni n sinea ei tnra femeie.Trase cu putere aer
n piept,simind cum plmnii i se umflau alarmant.n vreme ce o parte din eacea furioas,gata s-1 omoare sau cel puin s-i scoat un ochi-nu era n stare s
cread un singur cuvnt din promisiunea lui,partea ei mai pragmatic i mai
practic o sftui s-1 asculte mcar.Tonul lui denota sinceritate.
-Trebuie s-i vorbesc,dar la o distan mult mai mare,relu el.O s te scot din
grdina aceasta i o s mergem n trsura mea.Nu,n-o s te eliberez dup aceea,
ci o s te duc acas la mine.Acolo vom putea sta de vorb.
-O--i-s-pl-p-ia? Urm o scurt tcere,apoi:
-Dac o s te las s pleci dup aia? Cnd ea ddu din cap,vicontele ezit,apoi
rspunse: De fapt,depinde de tine.Ea ncerc s priveasc n spate i n sus,spre
chipul lui.Se ncrunt ctre el.
-De-ce-aci-sta?
-O s afli foarte curnd.Debenham se aplec ncet i i desprinse alul de pe
coate,n clipa urmtoare,Angelica simi c un material moale i era nfurat n
jurul ncheieturilor.Ticlosul i lega minile cu propriul al! Iar ea nu-1 putea
mpiedica nicicum s strng zdravn nodul.nainte mcar de a reui s se
ncordeze pentru o nou tentativ de evadare,el se aplec i o ridic n brae.
ncet s mai scnceasc i s se mai agite.n clipa urmtoare i ddu seama c
mna care o inea ajunsese periculos de aproape de snul ei,iar degetele
celeilalte o ardeau prin mtasea rochiei.Impunndu-i s tac,ncerc s se
calmeze suficient pentru a putea gndi.Aleea strbtea o mic poriune deschis.
n lumina palid,tnra femeie observ c vicontele o privea fix.i ngust ochii
spernd ca el s-i simt cuttura tioas.Dac o simi,nu ddu nici un semn.
-Trsura mea se afl pe alee.Privind nainte,se aplec pentru a trece pe sub o
creang joas.Pentru el,s o poarte n brae era ca i cum ar fi dus un copil mic.
i,ca s ne nelegem,n-am avut nici o intenie s te rpesc n noaptea asta;
voiam doar s fac o recunoatere a terenului.Dar ai aranjat lucrurile perfect,deci
ce era s fac? S nu profit,s te las s pleci i s m rog ca soarta s-mi mai
acorde cndva o ans? Deci era vina ei c o rpise?
El iei de sub copaci,iar lumina slab a lunii i atinse faa.Cu ochii mijii,cu gura
astupat de clu,Angelica scrni:
-O s.E-be-zi.f-it.O studie vreme de o clip,apoi ridic din sprncene i se uit
n fa.
-ntr-adevr,cred c aa voi face.Aleea se sfrea cu o poart din lemn aflat n
zidul de piatr al grdinii.Debenham o descuie,o deschise i se apropie de
trsura care atepta n ntuneric.

Un rnda sri de lng vizitiu i se repezi s deschid ua trsurii.


Cu minile legate i cu clu,aflndu-se n prezena a trei brbai puternici,nu se
osteni s se lupte ori s se opun atunci cnd Debenham,ticlosul,o slt n
trsur.i adres cteva cuvinte rndaului,apoi se urc alturi de ea,lsndu-i
prea puin spaiu de manevr.O mn uria pus pe umrul ei o determin s se
aeze pe bancheta din piele.Aerul mirosea a sttut.S fi fost o trsur nchiriat?
Angelica l privi pe Debenham,care sttea vizavi de ea-picioarele i erau att de
lungi,nct genunchii lui erau lipii de ai ei.Apoi,el se aplec,i cuprinse
picioarele cu minile i o ntinse pe banchet.Ignorndu-i scncetul indignat,i
leg meticulos gleznele cu...batista rndaului su?
-Mmurh! ncerc s-1 loveasc,dar nu reui.
-Ateapt! Trgndu-i n jos rochia,el se ridic,iar picioarele ei alunecar spre
podea.Dac stai potolit,o s-i leg minile n fa,fiindc altfel o s stai foarte
incomod pn ajungem la mine acas.Ea l privi ncruntat,dar,la fel ca nainte,
asta nu avu nici un efect.nc ncerca s contientizeze ceea ce se ntmpla,de
parc mintea ei fcea eforturi s in pasul cu evenimentele.Nu-i revenea din
uluial; doar se presupunea c tocmai i descoperise eroul!
Fiindc vicontele rmsese n picioare,privind-o n timp ce scotea un mrit
amenintor-unul care promitea o pedeaps diabolic-,ea se rsuci i i art
minile legate.Se aplec spre ea.Angelica se ncorda plin de speran,dar,n
vreme ce i dezlega minile,nu-i ddu ocazia s se elibereze i s-i scoat
cluul.Era prea mare,braele lui erau prea lungi,aa nct o puteau cuprinde fr
probleme.El i apuc minile i i le trase n fa,apoi i le leg chiar mai bine
dect nainte,nfurndu-i degetele i inndu-le captive n faldurile alului.
Of! Cum naiba o s scap din asta? se ntreb ea.Presupunnd c voia s scape
din asta.Acest gnd neateptat o izbi cu asemenea for,nct nu mai fu atent
pentru o clip.Suficient ns ca ticlosul s trag o ptur de pe raftul de
deasupra i s-i nfoare umerii n ea.Apoi i ridic genunchii,i mpinse ntr-o
parte i o culc pe banchet.ipnd,se lupt inutil n timp ce el o nfur n
ptur,captiv,cu braele n jos,cu picioarele drepte.
-Ce-aci? bolborosi ea privindu-1 mnioas.
El sttea n picioare deasupra ei,cu capul aplecat din cauz c era prea nalt ca s
stea drept n trsur.O studie un moment,dup care,cu acea voce profund,plin
de pcat,i spuse:
-Dac ai chiar i cel mai vag instinct de autoconservare,vei sta potolit.ndat ce
trsura va porni,ceea ce se va ntmpla ntr-o clip,dac te agii,o s ajungi pe
podea.Te trimit la grajdurile din spatele casei mele-nu este departe.

Ne vom ntlni acolo,ndat ce voi putea.Avea s-o prseasc?


-U-de-uci?
-M ntorc la serat.O s plec dup ce dispariia ta va fi remarcat i destui
oameni m vor fi vzut acolo.Ai ncredere n mine,vei fi n perfect siguran.
Cobor din trsur i nchise ua.Ciulindu-i urechile,l auzi vorbind cu vizitiul.
Nu reui s neleag instruciunile pe care i le ddu,dar auzi rspunsul celuilalt.
-Aa oi face,jupne!
Ea nghe.Aa oi face,jupne!Parc nu sunase chiar aa cum trebuia.Vizitiul
era scoian.i nu dintr-un loc civilizat,cum ar fi Edinburgh,ci din slbticia
inuturilor muntoase.O coinciden?
Simi un fior n ceaf.Trsura se zgli uor,apoi se puse ncet n micare.
Mintea ei ncepu brusc s goneasc ntr-o duzin de direcii,aa nct abia dac
bg de seam cnd cotir de pe alee ntr-o strad mai larg.Cu prul negru,
masiv,un aristocrat.Un chip ca tiat n granit i ochi precum gheaa.
Dar nu putea fi adevrat.Seniorul scoian era mort.Czuse ntr-o prpastie i
murise.E drept,nu-i gsiser trupul,ns...Iar Debenham era bine cunoscut n
nalta societate.Nu era scoian...dar ea cunotea civa scoieni care vorbeau
engleza perfect,fr accent.Se tia c Debenham avea un genunchi grav rnit.
Nimeni nu pomenise c seniorul scoian s-ar fi deplasat cu greutate,ns
vicontele i lsase bastonul pe teras,iar Angelica nu observase ca el s fi
chioptat n timp ce o capturase i o crase spre trsur.Ct despre ochii lui...
n-ar fi zis c erau reci,nu din cte vzuse ea,dar i imagina c,dac el dorea asta,
puteau s devin i reci...Trase cu efort aer n piept.Abia dac-i venea s cread
ce-i spunea instinctul.Fusese rpit probabil de ctre seniorul scoian,n mod
cert,de eroul ei.
CAPITOLUL 2
Trsura se hurduca pe pavaj.Angelica zcea pe banchet,strduindu-se s-i dea
seama de ceea ce tocmai i se ntmplase.De ce i se ntmpla acum.
i umplu plmnii cu aer,apoi se rsuci i se lupt furioas pentru a se elibera
din ptura care o inea captiv.Aceasta nu ceda ns cu nici un chip.Ticlosul ei
rpitor i prinsese strns capetele.Trsura coti,confirmnd prezicerea lui-trebui s
se trag repede ndrt pentru a nu ateriza pe podea.Abandonnd gndurile unei
evadri imediate,rsufl uurat c evitase un accident,apoi se potoli i ncerc
s-i pun gndurile n ordine pentru a stabili ce avea de fcut.
Fusese rpit de un brbat care semna izbitor cu seniorul scoian presupus a fi
mort,misteriosul nobil rspunztor de rpirea surorilor ei mai mari.Heather

fusese rpit prima,apoi,la cteva sptmni dup ce scpase,Eliza fusese luat


cu sila din Casa St.Ives.Angelica ncerc s-i imagineze ce simiser Heather i
Eliza n captivitate.oc,oroare,spaim,groaz-o combinaie din toate astea?
Studiindu-i propriile emoii tulburi,nu reui s descopere dect furie n diferite
grade,chiar i fa de sine,urme de ndoial i de nencredere,dar mai presus de
toate o senzaie incipient de trdare.Debenham era eroul ei,ns o luase pe sus
ca pe o desag i o rpise.Simplul gnd o nfurie.Dac era ntr-adevr seniorul
scoian revenit la via,atunci,dup cum l avertizase,avea s plteasc.
Trsura coti greoi,din nou,iar lumina felinarelor de pe strad pli.Dndu-i capul
pe spate,i ndeprt prul de pe fa i privi pe geamul celei mai apropiate ui.
Vehiculul ncetini,apoi se opri legnndu-se pe arcuri.Mijindu-i ochii,Angelica
vzu un perete ntunecat,din piatr veche.
Debenham spusese c locuina lui nu se afla departe-dat fiind distana scurt
strbtut de trsur,se prea c spusese adevrul.i mai zisese c locuina lui se
afla aproape de Casa Cavendish,care era imediat dup ce coteai din Dover
Street.Asta nsemna c se afla la cteva minute de casa ei.Vizitiul i grjdarul
rmaser pe capr,vorbind ncet.Ea ascult,ns nu reui s le deslueasc
vorbele.Debenham spusese c trsura urma s-o duc la grajdurile din spatele
casei sale i c el avea s vin dup ce se observa dispariia ei de la serat.
Fusese nsoit de mama ei,Celia,mtua Louise i verioara Henrieta.Dat fiind
numrul mare al invitailor,se ndoia c vreuna dintre ele avea s-i remarce
absena pn la momentul plecrii-abia atunci aveau s-o caute.Prin urmare,i
rmnea cel puin o or n care s se decid cum s reacioneze la sosirea lui
Debenham.
Trebuia s fie nspimntat? Orict de mult se strdui,nu putea s gseasc nici
urm de team.Nici mcar cnd se luptaser sub copaci nu-i fusese fric.ocat
i furioas,da.nspimntat,nu nici o clip instinctele ei-pn n acea sear
foarte sigure n privina identificrii brbailor cu intenii nedorite-nu
detectaser vreo ameninare din partea lui Debenham,ci numai o doz de interes
sexual.Se gndi la momentul n care l zrise pentru prima oar,cnd el o privise
att de cercettor nct o fcuse s freamte.Avusese impresia c personalitatea
ei i strnise interesul,n vreme ce el o studia ca pe o prad.
Val,ce jenant! Se strmb n spatele cluului i simi cum i se ncingeau
obrajii.Dezaprobarea atitudinii ei directe se explica acum,el o considerase o
fluturatic fr minte care i asuma riscuri incredibil de prosteti.Nu fcuse
dect s se arunce n braele lui i s 1 invite s plece mpreun cu ea.
Asta nu nseamn c trebuia s m rpeasc.

Dar o fcuse,ceea ce reprezenta un motiv serios de ngrijorare.Ea se comportase


cu o asemenea ndrzneal neruinat deoarece fusese mai mult dect convins
c el era eroul ei.Dar nu se putea ca el s fie i eroul,i rpitorul ei.Asta-i
imposibil.Refuz s accept c soarta mea este s m ndrgostesc de un rpitor.
Nu.Unul din ei fcuse o greeal.
nti i nti,hotrte-te dac s pari nspimntat Se gndi la tot ce-i
zisese el i compar spusele lui cu ceea ce tia despre rpirile lui Heather i
Eliza-n ambele cazuri,seniorul scoian le ordonase slugilor sale s aib mare
grij de prizoniere.Debenham o asigurase de cteva ori c nu avea de gnd s-i
fac ru.nchizndu-i ochii,se strdui s-i aminteasc exact cuvintele,i mai
ales tonul.Fusese absolut sincer.Mai mult chiar,dei o nfcase fr mil,o
legase,o luase pe sus i o bgase n trsura lui,se ndoia c se alesese mcar cu o
vntaie.Pn i acum,n vreme ce nu sttea tocmai comod,nu o durea nimic,nici
mcar nu simea vreun disconfort real.Nu fizic.Psihic ns,era deopotriv
furioas,confuz i curioas,n timp ce era obinuit cu prima i ultima stare,
confuzia i se pra de neacceptat.Confuzia nu avea loc n lumea ei,o lume pe care
ea o organiza i o controla.nsemna lipsa cunoaterii,iar ea tia ntotdeauna ce
dorea,ce simea,cum trebuia s fie viaa ei.Confuzia o fcea s se simt n
inferioritate n faa lui Debenham.Nu putea fi eroul ei.ncerc s-i spun c
instinctele ei dduser gre,c talismanul lui Lady nu funcionase.
Cumva,semnalele fuseser greite sau distorsionate.i reaminti c el nu-i
rspunsese deloc ntr-un mod ncurajator-ar fi trebuit s se gndeasc la asta
atunci,dar el o lsase s se legene n iluzii.Minutele se scurgeau ncet,n vreme
ce ea zcea n ntuneric i i fcea reprouri.Habar n-avea ct timp trecuse pn
cnd renun s se mai gndeasc la ce-ar fi trebuit s fac.
Instinctele i erau neclintite,ncrederea n talismanul lui Lady,nezdruncinat.tia
exact ceea ce tiuse cnd aranjase s fie prezentat lui Debenham.Nimic din cele
petrecute nu schimbase lucrurile pe care le tia i nici nu-i alterase convingerile
care decurgeau din aceast cunoatere.
El era eroul ei.Ceea ce nsemna c orice alt ipotez era greit.
Bine.Cu buzele subiate n spatele cluului,cu ochii ngustai,Angelica ddu
din cap.Deci,voi atepta pn cnd voi afla despre ce este vorba,iar apoi voi
schimba totul.Voi schimba situaia,l voi schimba pe el.l voi remodela dac este
necesar.Indiferent ce trebuie s fac,el va fi eroul meu!
De cnd era mic sperase c avea s treac prin ncercri grele pentru a-i aduce
eroul alturi de ea.Ei bine,se prea c dorina i se ndeplinise.
Aa,deci,i zise ea expirnd cu putere.Nu voi arta c-mi este team dect

dac descopr vreun motiv de ngrijorare.Voi afla ce se petrece i,n funcie de


asta,o s vd ce-am de fcut.Fiindc eu i Lady nu greim,trebuie s existe o
cale,i depinde de mine s-o gsesc.
Debenham spusese c avea s-i explice totul.Din momentul acela,ea avea s
preia controlul.Se puse pe ateptat.i atept.i atept i mai mult.Unde naiba
e?
Ajunsese s murmure blesteme cumplite cnd vizitiul i grjdarul tcur brusc,
apoi cel din urm sri de pe capr,fcnd trsura s se zglie.Punnd capt
blestemelor,ciuli urechile,dar nu-i ddu seama c Debenham se ntorsese dect
n clipa n care acesta deschise ua trsurii.Pentru un brbat att de masiv,se
mica extrem de silenios.
i privi mpietrit silueta ntunecat care umplea spaiul uii.
-De-i-n-ziat-tt-e-ult?
El o scrut pre de cteva secunde,apoi se urc n trsur.
-A durat mai mult dect am bnuit.Familia ta nu a plecat dect spre sfritul
seratei,iar dup aceea am fost oprit din drum de ctre un prieten.
i strecur o mn mare,apoi tot braul sub trupul ei i o ridic.nc nfurat
ca o mumie,Angelica i muc limba i rmase tcut n vreme ce el o scotea pe
u.Dup ce o scoase din trsur,o slt pe umr.
-Mmf!Zvrcolindu-se furioas,i privi spinarea lung.Braul lui se ncorda n
jurul picioarelor ei,lipindu-le de pieptul lui.
-Ai rbdare.Te voi duce n cas i acolo te voi dezlega.
i recunoscu tonul.Vocea lui era chiar mai profund,dar vorbea de parc ar fi fost
unul dintre fraii ei adresndu-se unei doamne pe care era obligat s-o protejeze.
Obligat? Se nfurie din nou.Un col al pturii i czuse pe ceaf,dar putea s se
uite n jur dac i rsucea capul.n timp ce Debenham o lu din loc,furi o
privire ctre vizitiu i grjdar,ns acetia erau doar nite umbre n ntuneric.
Vicontele se aplec i o trecu printr-o poart care ddea n ceea ce prea a fi o
grdin imens.Privi n jur ncercnd s-i fac o idee despre locul unde se afla
casa lui.Ceea ce vzu nu-i rspunse precis la ntrebare,dar,din cte zrise-grdina
de legume,o mic livad,diverse dependine,curtea pavat dincolo de care se afla
ua din spate,cu peluze i tufiuri de-o parte i de alta-,era una dintre reedinele
vechi care nc mai puteau fi gsite pe unele dintre cele mai bune strzi ale
Londrei.ntrezrirea ocazional a casei i confirm acest lucru: ornamente
sculptate n piatr ncadrau ferestrele imobilului cu trei niveluri a crui siluet
impuntoare se profila pe cerul nopii.Prin urmare,nu prsise lumea bun.

Att Heather,ct i Eliza fuseser scoase imediat din Londra,dar nici una clin ele
nu fusese rpit de ctre misteriosul senior scoian n persoan.Angelica era din
ce n ce mai sigur c umrul lat pe care zcea i aparinea necunoscutului nobil.
Abia atepta momentul cnd avea s-i scoat cluul.
O purt n cas prin ua din spate.ncperea uria n care ptrunser era
clduroas,confortabil i bine luminat.Nite scaune se frecar de duumea.n
clipa n care Debenham pi n lumin,exclamaii izbucnir din cteva gtlejuri.
-Dumnezeule milostiv! Este ea? rosti o femeie cu accent scoian.
-Credeam c,n seara asta,nu vrei dect s-o urmreti,zise un brbat mai n
vrst,ot scoian.
-ncperile contesei sunt pregtite,domnule,spuse o voce masculin mai rafinatfr accent scoian,se gndi Angelica.Candelabrul este aprins...m-am gndit c
ai dori s vedei rezultatul renovrii.
-Bine.Eu i domnioara Cynster vom sta de vorb acolo.
Rpitorul ei i ddu brbatului ceva-bastonul?,apoi strbtu camera.
Angelica zri privirile celor trei despre care presupunea c fceau parte din
personalul casei-o servitoare mbrcat ngrijit,un brbat mai vrstnic,a crui
inut sugera c este majordom,i un individ rotofei,care prea din toate punctele
de vedere a fi un gentleman i care avea ntr-o mn bastonul.Toi trei preau
surprini,dar ncntai,fericii de-a dreptul c stpnul lor se ntorsese de la
petrecere cu o tnr rpit,legat fedele i azvrlit pe umr.
Debenham se aplec pentru a trece prin alt u,n spatele creia se afla un
coridor.Pe cnd lsau n urm ncperea servitorilor,Angelica se ncrunt.Ce
naiba se petrecea? O rpise,iar dup mintea personalului asta era ceva minunat?
Dac ncerca s evadeze,era clar c nu putea conta pe sprijinul lor.
Debenham trecu printr-o u batant i intr ntr-un hol larg.Ea zri o bogie de
lambriuri fabuloase,ui cu arcade n stil Iacob I,boli i vitralii,dar toate erau
acoperite de praf i pnze de pianjen,sugernd c acea cas fusese nelocuit
vreme de muli ani.Ajungnd la baza unei scri interioare somptuoase,
Debenham coti i ncepu s urce.Prea total indiferent fa de greutatea fetei pe
care o purta pe umr ca pe un covor rulat.Ajunse la un palier larg,coti la stnga
i ncepu s urce din nou.Balustrada era ntunecat,din lemn sculptat.Tot ce
vedea-masa de pe palier,torele ornamentate care o strjuiau-era de o calitate
excelent,dar ieit de mult din mod.La primul etaj,rpitorul ei intr ntr-o
galerie,apoi se opri n faa unei ui,o deschise i intr.Se ntoarse s-o nchid,
ceea ce-i permise Angelici s arunce o privire rapid n camer.
Dac tot ceea ce vzuse deja n cas o surprinsese,elegana i confortul costisitor

de aici i alungar orice ndoial c vicontele dispunea i de avere pe lng titlu.


Luminat de dou candelabre de argint,ncperea spaioas era camera de zi a
unei doamne.Un fotoliu drgu,mbrcat n mtase auriu-ivorie,era aezat n faa
unui emineu din marmur cu decoraiuni delicate,iar tapetul de mtase ivorie
imprimat cu mici crini aurii se reflecta n uriaa oglind cu ram de aur de
deasupra poliei.n dreptul unei ferestre se afla un birou de mahon i,n faa lui,
un scaun cu sptar drept.O u din peretele cu emineul era deschis,
permindu-i s vad dormitorul n care trona un pat masiv cu patru coloane.i
aminti cuvintele valetului.Acestea erau camerele contesei.Prin urmare,exista sau
existase o contes,din moment ce casa prea s fie proprietatea unui conte.
Dou fotolii mari,mbrcate n catifea aurie,erau puse de-o parte i de alta a
emineului.Debenham se apropie de cel aflat mai departe de u,se opri,o ridic
de pe umr i o aez n el.Tnra femeie i scutur capul pentru a ndeprta
ptura i,ignornd prul care i acoperea faa,se uit furioas la el.
-Da.tiu,murmur vicontele cu buzele strnse.mi cer scuze pentru metodele
mele,dar trebuie s ai rbdare.Ea i compuse o expresie prin care s-i rspund
c n-avea de ales.El ezit,apoi,cu grij,i ridic prul de pe chip,ndeprtndu-i
uviele mtsoase de pe ochi i de pe obraji.Degetele lui i atinser i i
mngiar n treact fruntea,obrajii,iar ea fcu un efort pentru a-i stpni un
fior.Cu buzele chiar i mai strnse,el ntinse mna n spatele ei,trase ptura i
ncepu s o desfoare,la final aruncnd-o n spatele fotoliului.
Cu spatele foarte drept,cu privirea aintit nainte,cu minile legate odihnindu-ise n poal,Angelica atept ca el s-i ndeprteze cluul legat ferm peste buze.
Stnd n picioare ntre ea i emineu,el o scruta fr o vorb,n cele din urm,
prizoniera i ridic spre el ochii ngustai a avertisment clar.
Impasibil ca de obicei,el i studie chipul,apoi spuse:
-Casa aceasta este foarte mare.Dac ipi,n afar de mine i de personalul meu,
nu te va auzi nimeni.Dar,repet,nu am nici o intenie s-i fac ru,n nici un fel.
Te-am adus aici pentru c trebuie s-i vorbesc.n particular i pe ndelete.
Trebuie s-i explic ce se petrece.i de ce am nevoie de ajutorul tu.
Aceast ultim propoziie schimb totul.Schimb raportul de fore n favoarea
ei,acele opt cuvinte transformndu-1 din rpitor ntr-un om care i cerea
sprijinul.i cut privirea,ncercnd s se asigure c el chiar rostise deliberat
acele vorbe,c nu era genul de om care trece cu vederea consecinele unei
asemenea declaraii.Curiozitatea i spori i mai mult,la fel i alte senzaii mai
imperative.Vicontele atepta un semn din partea ei.Cu privirea aintit n ochii
lui,Angelica ddu din cap,indicndu-i c era dispus s-1 asculte.

El ntinse mna spre nodul batistei i,o clip mai trziu,i-o ndeprt de pe gur.
Ea ddu s vorbeasc,dar descoperi c gura i buzele i erau complet uscate.
-Ateapt! ndesndu-i batista n buzunar,el desfcu nodul earfei,permindu-i
s-i elibereze minile,apoi travers ncperea,ndreptndu-se spre un dulap aflat
lng perete,o versiune feminin a unui bar.Turn ap ntr-un pahar i i-1 aduse.
Poftim.Punnd alul pe braul fotoliului,ea lu paharul cu ambele mini,l ridic
i...se opri.Cercet lichidul aflat n paharul de cristal,apoi i ridic privirea spre
el.Buzele lui se strnser din nou.i lu paharul din mini,bu jumtate din el
dintr-o nghiitur,dup care i-1 ddu iari.
-Eti satisfcut? Tonul lui o fcu s se strmbe,dar se controla i,cu o graioas
nclinare a capului,accept paharul,sorbi i aproape oft de plcere.
-Picioarele mele,rosti ntinzndu-le spre el.Erau legate nc,aa c vicontele se
ghemui lng ea pentru a desface nodul.Nu intenionase ca Picioarele mele s
fie primele cuvinte rostite,dar,punndu-1 s ndeprteze legtura,cpta un rgaz
de reflecie.Dac avea nevoie de ajutorul ei...nu-i putea imagina cum,dar,dac
rpirea ei era motivat de asta,atunci poate c nu era att de departe de idealul
eroului imaginat de ea.Din cauz c se agitase,nodul se strnsese i mai tare.n
timp ce el se strduia s-1 desfac,i studie chipul mai ndeaproape i n lumin.
Ceea ce vedea era o masc,o pavz rigid,inexpresiv.Indiferent cine era
Debenham,i pstra pentru sine emoiile,bine ferecate,perfect ascunse n spatele
nfirii atrgtoare care distrgea atenia.Legtura din jurul gleznelor ei ced.
El se ridic cu o micare fluid.
-Mulumesc,spuse ea pe un ton plin de graie,spernd ca neptura s fie
perceput;era departe de a-1 ierta pentru modul n care o tratase.Cu paharul
ntr-o mn,se instala n fotoliul confortabil i luxos.El o contempl un moment,
apoi,ndreptndu-se spre cellalt fotoliu,se aez,arbornd fr efort o atitudine
de o elegan viril.Angelica sorbi din nou i l privi peste buza paharului.
Crescuse nconjurat de brbai supli i puternici,ns Debenham era mult
deasupra lor.Indiscutabil,era cel mai frumos brbat pe care l vzuse vreodat.
Nu era vorba doar de chipul lui-de o frumusee aspr,ncadrat de acea coam
neagr care sugerea o slbticie abia nfrnat-,nici de liniile dure ale obrajilor
sau de ochii lui fascinani i de buzele de care nu-i putea desprinde privirea.Era
vorba de ntreaga lui fiin-chipul,trupul perfect proporionat,picioarele lungi ale
unui brbat care clrea adesea,umerii aproape imposibil de lai,pieptul lat i
muchii proemineni ai braelor.Minile i erau mari,cu degete puternice,ns ea
tia c erau capabile de mngieri.Avea impresia c era un brbat foarte
contient de puterea lui,dar obinuit s-o struneasc.Dac ar fi fost s alctuiasc

portretul eroului ei,nu i-ar fi ieit att de bine.Vicontele sttea n fotoliu,fixnd-o


cu o expresie impenetrabil-un Adonis ntunecat,cu ochi schimbtori,care era al
ei.Dar,dac tot hotrse s-o apuce pe drumul acesta,era mai bine s nu mai
zboveasc.
-Cine eti,mai exact? rosti pe un ton hotrt.O umbr ntunecat trecu prin ochii
lui,dar rspunse:
-Dominic Lachlan Guisachan,al VIII-lea conte de Glencrae.Ochii ei se mrir.El
i cercet chipul.Recunoti acest titlu?
-Nu,se ncrunt ea.Ar trebui? ncet,el cltin din cap.
-M-a fi mirat dac l-ai fi recunoscut.
-i Debenham?
-Este unul dintre titlurile mai puin importante.
-De ce s fii viconte dac eti conte? ntreb ea nedumerit.
-Deoarece titlul de conte este scoian,spre deosebire de cel de viconte.Fcu o
pauz,apoi continu: M-am temut c va trebui s le spun tot felul de baliverne
celor din nalta societate ca s dau de tine,dar,cnd am venit la Londra,acum o
sptmn,am descoperit c n ochii lor sunt tot Debenham.Rposatul meu tat a
prsit Londra cu patruzeci de ani n urm.Lumea bun 1-a uitat i pe el,i
titlul.Moartea lui a trecut n general nebgat n seam aici.n timpul anului
petrecut la Londra am fost Debenham,un titlu asociat unei proprieti de lng
Peterborough.N-am considerat necesar s fac cunoscute nici originea mea
scoian,nici faptul c eram motenitorul unui titlu de conte-oricum mi-a fost
greu s evit noianul de peitoare.Din toate aceste motive,faptul c acum sunt
conte nu este cunoscut,iar ca Debenham am acces n societate.Atta vreme ct i
evit pe ceilali nobili scoieni-Perth,Dumfries,toi cei care m pot recunoate ca
fiind un Glencrae-,nimeni nu poate face vreo legtur ntre mine i tentativele de
rpire a surorilor tale.
-Ca s fie clar,tu eti seniorul scoian? ngim ea.Cel care se afl n spatele
acelor nefericite rpiri?
-mi mrturisesc pcatele,da.Nu prea ncntat de asta; totui,ei i se pru c,prin
acest rspuns sincer,el i asumase un mare risc.
-S-i evii pe toi nobilii scoieni...i dac vreunul te-a zrit i a pomenit despre
asta cuiva,iar povestea ajunge la urechile familiei mele,aa cum se ntmpl de
obicei n astfel de cazuri? Un nobil scoian cu aspectul tu,de vrsta ta-exact aa
ceva caut ei.
-Spre norocul meu,majoritatea nobililor scoieni prefer societatea din
Edinburgh.Chiar dac vin aici,nu se nvrtesc n aceleai cercuri ca familia

Cynster.Mai mult,majoritatea nobililor scoieni s-au retras deja pe domeniile lor


pentru vntoarea de var.Ceea ce mi permite s vnez relativ linitit aici.
-Cum rmne cu Breckenridge,Eliza i Jeremy? Toi trei te-au vzut,chiar dac
de la distan.
-Fiind cupluri proaspt logodite,sora ta Heather cu Breckenridge i Eliza cu
Jeremy Carling,nu frecventeaz n prezent slile de bal.S sper c voi reui s-i
evit pn voi da de tine a fost un risc acceptabil.
-Dar toat lumea din familia mea a auzit descrierea...Angelica se opri brusc.
-Exact.Faptul c sunt nalt,masiv i cu prul negru nu reprezint un motiv de
suspiciune din moment ce vorbesc fr accent scoian i sunt viconte englez.
-i bastonul.i privi piciorul stng.Este o ran autentic,sau reprezint un
element convenabil al deghizrii?
El nu oft efectiv,ns ea avu aceast impresie.
-Tot ce i-am spus n seara asta nu a fost dect purul adevr.Rana a fost grav i
a durat foarte mult pn mi-a trecut-am folosit un baston n timpul primilor ani
petrecui la Londra.Nu l-am mai folosit n ultimii patru ani,dar mi-am lovit
recent genunchiul,aa c a trebuit s apelez din nou la baston,cel puin n
societate.Deci,este adevrat c nu pot s valsez.Dar,din fericire,faptul c m
sprijin n baston n-a fcut dect s ntreasc impresia tuturor c sunt
Debenham.Fcu o pauz,apoi continu: Nici mcar tu n-ai suspectat nimic.Cnd
i-ai dat seama?
-Cnd am auzit accentul vizitiului.l cercet cu privirea,apoi zise: Am o singur
ntrebare,foarte pertinent.De ce naiba nu eti mort?
-De ce i-ar fi imaginat cineva c am murit? se interes el ncruntat.
-Probabil din cauz c ai czut ntr-o prpastie foarte adnc atunci cnd i-ai
scpat pe Eliza i pe Jeremy de Scrope.ncruntarea lui dispru.
-Am czut pe o corni aflat la ase metri mai jos.Scrope a ratat-o.El a czut n
prpastie i a murit,nu eu.Involuntar,i lovi coapsa stng cu mna.Observ i
i-o retrase.Cztura aceea mi-a afectat rana mai veche.Sprncenele negre i se
unir din nou.Dar pentru c un singur trup a fost gsit la baza stncii...
-Trupurile...trupul,se pare,a fost luat de pstori,iar cei care au ncercat s le dea
de urm n-au reuit nc.Deci,nimeni dintre cunoscuii familiei nu tie c a fost
doar un cadavru,nu dou.
-n consecin,ai ti cred c sunt mort.i privi din nou chipul cu atenie i zise:
Deci de-asta nu te pzea nimeni.
-Morii nu prezint nici un pericol.
Desigur,dispariia mea va pune din nou toat familia pe jar.

Angelica sorbi din pahar i adug: Pn la urm ns,pstorii vor fi gsii,iar ai


mei vor afla c eti chiar foarte viu.
-i o s-mi vrea capul.
-n cel mai fericit caz.Totui,ei nc nu-i cunosc identitatea.Tcu un moment,
susinndu-i privirea,cu sprncenele arcuite.Deci,de ce m aflu aici? rosti ea
ntinzndu-i minile ntr-un gest care cuprindea toat ncperea.Ai spus c-mi
vei explica.O fix struitor,dndu-i impresia c i rnduia gndurile.Dup o
clip,zise:
-i-a putea explica totul,dar asta va dura cteva ore,aa c,pentru seara asta,tot
ce trebuie s tii este c...
-Nu!
-Poftim?
-Nu! Cu maxilarul ncordat,i susinu privirea.Nu,n-am s te las s-mi dai doar o
jumtate de explicaie.Sau mai puin,spuse ea fluturnd din mn.Abia ce m-ai
rpit de la o serat pentru a vorbi cu mine n particular i pe ndelete.i
sugerez s-i dai drumul,i nici prin cap s nu-i treac s omii ceva.
Faa lui ncremeni.Nu putu fi sigur,dar se gndi c o uoar roea i apruse n
obraji.ntlnindu-i privirea,i-o meninu pe a ei n faa expresiei nu prea subtile
de putere-strvechea,aristocratica putere-pe care o emana el,amintindu-i c era
un brbat aparinnd aceleiai clase sociale ca i ea,un brbat care era stpn,ai
crui strmoi fuseser ntotdeauna stpni.
-Pentru o putoaic de douzeci i unu de ani,eti foarte ferm.
Ea zmbi cu o fals drglenie.
-Exact.Dac-mi aduc aminte bine,ai zis c ai nevoie de ajutorul meu.
Se ls tcerea.tia c el putea s se mite cu o vitez uimitoare,aa cum o
fcuse pe terasa lui Lady Cavendish,dar,la fel precum ali brbai masivi,
puternici i foarte inteligeni pe care i cunotea,avea de asemenea capacitatea de
a rmne complet imobil.Era o tactic,ns nu una care s funcioneze n
favoarea ei.Acum i tia identitatea,aprecia realizrile de care era n stare,dar
n-avea de gnd s se lase intimidat.Instalat n fotoliu,i susinu privirea i
rupse cu ndrzneal tcerea.
-i-a sugera,milord,c aceast discuie ar decurge mult mai bine dac ai ncepe
cu nceputul.Dup un foarte lung moment,el trase adnc aer n piept.
-nceputul? n acest caz...ce tii despre viaa mamei tale n lunile de dinaintea
cstoriei sale?
-Povestea ncepe de-acolo? se mir ea.Stpnindu-se din rsputeri,Dominic
Guisachan,al VIII-lea conte de Glencrae,ddu din cap.Nu ateptase cu nerbdare

aceast discuie i,ntruct prizoniera lui nu era deloc prinesa rsfat i


fandosit care se ateptase s fie,situaia l enerva tot mai mult.Angelica Cynster
era poate rsfat i mofturoas,ns avea i o limb ascuit,andra i srea
repede,avea un spirit de observaie i o perspicacitate mai ptrunztoare dect
putea fi confortabil pentru cineva,iar el ncepea s suspecteze c avea i o
coloan vertebral din oel dur.i spusese nu.Nu-i amintea s o mai fi fcut
cineva...cu excepia mamei sale.Fiindc ea l privea nedumerit,i ncleta dinii
i reformul ntrebarea:
-Ce tii despre mprejurrile n care s-a petrecut nunta prinilor ti?
O cut apru ntre arcurile perfecte ale sprncenelor ei.
-Au fugit i s-au cstorit la Gretna Green(Sat din sudul Scoiei unde fugeau
tinerele cupluri din Anglia pentru a se cstori fr acordul prinilor).De aceea
ai dus-o pe Heather acolo? se interes ea dup o clip de reflecie.
-Da i nu.ns asta s-a ntmplat mult mai trziu.Am crezut c vrei s ncep cu
nceputul.
-Da,bine.Continu,sau o s stm aici toat noaptea.Probabil c oricum aveau s
stea acolo toat noaptea...
-tii de ce au fugit prinii ti?
-Da.Prinii mamei puseser la cale cstoria ei cu un nobil,un conte btrn,dar
mama s-a ndrgostit de tata.Totui,prinii ei au preferat un conte n locul celui
de-al patrulea fiu al unui duce,presnd-o pe mama s-1 accepte,aa c ea i tata
au fugit i s-au cstorit n faa unei nicovale din Gretna Green.
-Cunoti numele contelui cu care mama ta a refuzat s se mrite?
Cuta dintre sprncenele ei apru din nou.Ea i studie chipul.
-Ai de gnd s-mi spui c era contele de Glencrae?Tatl tu?Cnd el ncuviin,
strui: i...? Nerbdarea ei l irit.
-Dup cum cred c i-am spus,nu m-am ateptat s te rpesc n seara asta,aa c
nu mi-am pregtit discursul perfect.Fiindc ea nu-i rspunse,ci doar se uit
calm la el,i nfrna furia i ncepu: Mortimer Guisachan,al VII-lea conte de
Glencrae,avea puin peste patruzeci de ani cnd a cunoscut-o pe Celia
Hammond,o tnr frumusee din Anglia.n vrst de aproape nousprezece ani,
aceasta 1-a vrjit fr s-i dea seama.Mortimer a fcut o pasiune pentru ea.
Nu-i dorea altceva dect s-o aib pe Celia de soie.I-a abordat pe prinii ei,care
au fost de acord,i totul prea c se ndreapt spre altar-sau cel puin aa a crezut
Mortimer.Fiind un brbat foarte convenional,Mortimer n-a vorbit direct cu
Celia,lsndu-i pe prinii ei s-o informeze despre norocul care o atepta-aa
cum se obinuia pe vremea aceea.O sptmn mai trziu,Mortimer a primit de

la familia Hammond vestea c fiica lor a fugit cu lordul Martin Cynster,al


patrulea fiu al ducelui de St.Ives,acetia cstorindu-se la Gretna Green.
Ochii Angelici se deschiser larg.Vicontele se opri,dar ea i fcu semn s
continue.
-Trebuie s nelegi c Mortimer nu a fost un tip ptima.N-am spus c a iubit-o
pe Celia.Era un om cumsecade,genul patriarhal.Prin urmare,nelegnd c ea l
iubea pe Martin Cynster i dup ce i-a vzut pe tinerii nsurei la Londra,
Mortimer a acceptat faptul c ea era cu adevrat fericit i s-a retras-nu doar din
viaa ei,ci i din societate,i din ora.i-a nchis casa-aceast cas-i s-a retras la
castelul lui din Scoia.
-n muni? El ncuviin.
-Datorit domniei ndelungate a tatlui lui Mortimer,moia era prosper i tot
clanul o ducea bine.Mortimer a plecat acas i i-a lsat pe Celia i pe Martin si vad de via.Totui,pasiunea lui pentru Celia nu s-a stins.El a descoperit c
nu putea tri fr s tie cum se simea ea,ce fcea,i,izolat n Highlands din
propria voin,a nceput s triasc oarecum prin intermediul ei.I-a convins pe
vechii lui prieteni s-i scrie despre ea i,vreme de civa ani,a pltit persoane din
nalta societate pentru a-i trimite informaii cu regularitate,cel puin o dat pe
sptmn,relatndu-i fiecare detaliu al vieii Celiei.Despre Celia i apoi despre
copiii ei,pentru c obsesia lui Mortimer s-a extins i asupra lor.
Cnd se opri de data aceasta,ea atept continuarea povetii cu privirea lipit de
chipul lui.
-Dar Mortimer era cpetenia clanului i trebuia sa se nsoare i s aib un
motenitor.Fratele lui mai tnr nu fusese pregtit s devin senior scoian,
conte,aa c Mortirner i-a respectat obligaiile,s-a dus la Edinburgh ntr-un
sezon monden i i-a gsit o soie.Mirabelle Pevensey provenea dintr-o familie
de la es,era de condiie excelent,dar cu o avere modest,era din cale-afar de
rsfat i foarte apreciat pentru frumuseea ei.Dei mult mai n vrst,
Mortimer era totui un brbat chipe.Obsesia lui fa de iubirea pierdut era bine
cunoscut n Edinburgh la vremea aceea,ns Mirabelle a luat-o ca pe o
provocare,una care,odat rezolvat,avea s-i aduc un anumit prestigiu social.
S-a hotrt s-1 cucereasc pe Mortimer,s-1 scape de fixaia pe care o avea
pentru o ndeprtat lady din Anglia i s-1 transforme n sclavul ei devotat.i-a
pus n minte s obin dragostea lui i pn la ultima frm a ateniei sale,
frumuseea ei incontestabil consolidndu-i credina n succes.S-a mritat cu el
i 1-a nsoit n Scoia,ateptndu-se s-1 aib la degetul mic,dac nu ntr-o lun,
n cel mult un an.Vicontele susinu privirea Angelici i,dup o clip,continu:

-n loc de asta,a descoperit c nu este capabil s concureze cu Celia,i cu att


mai puin cu copiii ei.Mortimer cunotea n detaliu fiecare minut din vieile
frailor ti-tia notele obinute la Eton,care erau sporturile lor favorite,ce interese
aveau pe msur ce se maturizau.A aflat de fiecare boal pe care au ndurat-o n
decursul timpului.Ar fi uitat de aniversarea lui Mirabelle daca ea nu i-ar fi adus
aminte,dar nu a uitat niciodat zilele Celiei,lui Rupert sau Alasdair.Presupunnd
c principala fixaie a lui Mortimer erau copiii-altfel,cum de-i putea rmne
devotat Celiei cnd ea,Mirabelle,era mult mai frumoas i mai ales alturi de
el?-,Mirabelle a decis s-i fac datoria i s-i nasc lui Mortimer un fiu.
Angelica l privi fix.
-Tu.
-Eu.Dar,din pcate pentru Mirabelle,dei Mortimer era un tat blnd i afectuos,
i care mi acorda orict de mult atenie doream,existena mea nu a diminuat cu
nimic obsesia lui fa de Celia i copiii ei.i cobor privirea i i privi mna,cu
degetele rsfirate pe coaps.Presupun c naterea mea a fost dificil,n
consecin,Mirabelle a considerat c i pltise datoria nu doar fa de tatl meu,
ci i fa de clan.Ea a ateptat ceea ce considera a fi recompensa cuvenit,dar
aceasta n-a venit.Nu pot dect s-mi imaginez,dar probabil s-a gndit c,pe
msur ce eu creteam,i afeciunea lui Mortimer avea s creasc i,n cele din
urm,avea s-o includ i pe ea.Dup un moment de tcere,Debenham continu:
-Deci,a avut rbdare i a ateptat.Cu toate c Mortimer nu avea nici un motiv s
revin n societate-Celia i familia ei erau toat societatea de care avea nevoie-,a
fost bucuros s-i pun la dispoziie lui Mirabelle casa din Edinburgh,pentru ca
aceasta s se alture cercurilor mondene de acolo.Totui,spre mirarea tuturor,ea
n-a fcut asta dect foarte trziu,cnd eu,ca tnr brbat,am nceput s
frecventez lumea bun din Edinburgh.Atunci am aflat c ea corespondase cu
prietenele ei i,foarte curnd dup cstorie,le spusese c l scpase pe Mortimer
de obsesia lui pentru Celia,iar el o adora pe ea acum.Scrisorile i descriau viaa
aa cum i-ar fi dorit-o,nu cum era.n consecin,dei era liber s mearg la
Edinburgh,nu o putea face,nu fr Mortimer la picioarele ei.Aa c era blocat n
muni,ateptnd tot mai nverunat.n cele din urm,i-a dat seama c strategia
ei nu va da roade.Tu i surorile tale v nscuseri deja,iar Mortimer era de-a
dreptul exaltat n obsesia lui.Vorbea ntruna despre isprvile voastre-dac fcuse
o pasiune pentru Celia,era de-a dreptul nnebunit dup fiicele ei.
Privind chipul Angelici,observ c se ncrunta la el.
-Probabil c ne-ai urt pe toate.
-Nu.Deloc.

Fcu o pauz,apoi,acceptnd c trebuia s lmureasc i asta,continu: Ca s-o


spun drept,eram foarte mulumit c atenia tatei era distras de familia Cynster.
Asta mi lsa libertatea intact,iar avnd tot clanul n jurul meu,nu mi-a lipsit
nici compania,nici de la cine s nv diverse lucruri.Verii i unchii mei m-au
nvat s clresc,s vnez,s pescuiesc,s trag cu arma-toat distracia pe care
o poate spera un biat.Am avut mtui i aa-zise mtui care s m hrneasc i
s-mi bandajeze zgrieturile.Datorit Celiei i vlstarelor ei,am avut o copilrie
mult...mai colorat i mai plcut dect n alte condiii,iar pentru asta-i nclin
capul-v mulumesc ie i alor ti.
-Dar mama ta...Situaia trebuie s fi fost foarte dureroas.Angelica era sincer
ocat.El i susinu privirea,iar dup un moment spuse:
-Mirabelle nu avea o fire tocmai matern-nu m-a considerat niciodat altceva
dect un pion n jocul ei,iar copiii observ lucruri de genul acesta.nc de cnd
eram un bieel,n-am avut ncredere n ea,dar nu-i nevoie s m comptimeti
din pricina asta-am avut tot clanul alturi de mine,i nimeni n-ar fi putut avea
parte de o ngrijire mai atent.Genul de ngrijire bine dozat-n-am fost rsfat.
Eram doar unul din duzina de copii care alergau n slbticie toat vara,i
ntotdeauna exista o duzin de aduli care s ne supravegheze.Asta nseamn s
aparii unui clan,sta-i rostul lui.Toi suntem o familie.
Debenham trase aer n piept nainte de a-i urma povestea.
-Asta m duce la urmtorul capitol din povestea lui Mirabelle.Cnd a renunat la
orice speran de a ctiga dragostea tatlui meu,a ncercat s-o obin pe a meamai mult sau mai puin n detrimentul clanului.Aveam doisprezece ani la vremea
aceea.A sperat s m transforme n marioneta ei,aa nct,la moartea lui
Mortimer-el fiind mult mai n vrst dect ea-,s poat controla ntreg clanul,
inclusiv banii si.Aa c a ncercat s m atrag sub aripa ei,dar a descoperit c
nu putea.Mirabelle era de la cmpie i nu nelegea-niciodat nu a ncercat s
neleag-modul de gndire al muntenilor.Cnd a ncercat brusc s m rectige,
clanul a strns rndurile n jurul meu.Nimeni nu i s-a opus fi,dar,de fiecare
dat cnd veneam de la coal,ea nu reuea s m gseasc-eram ntotdeauna
afar,pe la alii,nicieri unde s poat da de mine ca s m trasc n salonul
ei,s m fac s stau jos i s ncerce s m controleze.
Dup o vreme,a ncetat s mai ncerce.Eu-noi toi-am presupus c,n cele din
urm,i-a acceptat soarta.N-a fcut niciodat cel mai mic efort pentru a se
integra n clan-s fie cu adevrat doamna seniorului scoian.I-a privit de sus pe
ceilali i de-a lungul anilor n-a avut nici un prieten care s-o ajute.A devenit i
mai nverunat,i mai plin de resentimente,i mai retras.Fcu o pauz pentru

a-i trage sufletul i continu:Apoi,cnd aveam douzeci de ani i m ntorsesem


de la universitate,am czut i mi-am rnit foarte ru genunchiul.Am zcut cteva
sptmni,captiv,iar Mirabelle a ncercat din nou-de data aceasta,s m ntoarc
fi mpotriva tatlui meu.Se opri.Angelica se ntreb dac era contient c
ochii lui deveniser de ghea.
-Nu tiu ct de departe ar fi mers,pentru c i-am retezat-o-ndat ce i-am neles
inteniile,i-am corectat impresia greit cum c a fi avut vreo ambiie s obin
titlul de conte nainte ca tatl meu s moar din cauze strict naturale,nti,a fost
absolut nencreztoare,iar apoi s-a nfuriat,ns n-a avut ce face.I-am avertizat pe
tata i pe cei din jurul lui,i cam asta a fost tot.Dup ce m-am vindecat,ndat ce
am fost n stare,am plecat la Londra i,urmtorii cinci ani,am stat aici ct de
mult am putut.tiam deja cam tot ce trebuia s tiu n caz c trebuia s preiau
titlul de conte,aa c n-avea rost s stau prea mult n Scoia.
Debenham se aplec n fa,sprijinindu-i braele pe genunchi,i i ainti din nou
privirea asupra chipului ei.
-Cam aa stteau lucrurile,dar evenimentele care au dus la situaia neplcut n
care m aflu acum-i care m oblig s-i cer ajutorul-abia acum ncep.n timpul
ederii mele la Londra,recoltele au fost proaste din cauza secetei,aa c au venit
vremuri grele pentru clan.n 1823,tata a venit la Londra pentru prima dat n
peste treizeci de ani,ca s-mi cear binecuvntarea pentru o afacere pe care o
pusese la cale pentru a salva clanul.L-am ascultat i am fost de acord.
Privirea i czu pe minile sale,aezate pe genunchi.
-Ideea se baza pe un pocal pe care familia mea l deinea de secole.Povestea
acestuia nu are legtur cu situaia prezent i,n afar de a-i satisface
curiozitatea fireasc spunndu-i c era de mare pre pentru un grup de bancheri
din Londra,nu-i voi oferi alte detalii.mpletindu-i degetele,se uit la ceasul de
pe polia cminului,apoi privirile lor se ntlnir.Dac te mulumeti cu faptul c
pocalul are o valoare inestimabil,putem evita devierea de la subiect.
Ea i susinu privirea,apoi ncuviin.
-Poi s-mi spui mai trziu povestea lui.El i ndrept trupul,dup care se
sprijini de sptarul fotoliului.
-Foarte bine.Deci,ne aflm la sfritul anului 1823,cnd tata era disperat s
menin afacerile clanului pe linia de plutire.Dei contele,eful clanului,deine i
administreaz pmnturile i afacerile,conform obiceiului,toi membrii primesc
o parte din venitul total,aa nct,dac de acesta se alege praful,ntregul clan are
probleme.Nu era n joc doar viitorul propriei familii.Afacerea pentru care dorea
aprobarea mea urma s fie ncheiat cu un grup de bancheri din Londra.n

schimbul pocalului,acetia fuseser de acord s-i dea o sum important,mai


mult dect suficient pentru a reface finanele familiei.Totui,dup cum am
menionat,tata era un om extrem de tradiionalist.Din cauza importanei pe care
o avea pocalul pentru istoria familiei noastre,nu se simea n stare s-1 cedeze el
nsui.Eu,pe de alt parte,nu aveam asemenea reineri.Deci s-a btut palma,
actele au fost semnate,banii,predai,iar sarcina mea era s le nmnez pocalul
bancherilor n ziua cnd se mplinesc cinci ani de la moartea tatlui meu.
Vicontele i studie ochii,dup care se ridic brusc,se ndrept spre micul bar i i
turn o butur.Angelica se folosi de acest moment pentru a sorbi din apa ei.
Povestea lui o fascinase,iar dac ea i simea buzele prjolite,probabil c i el
simea la fel.
-Tata n-a fost un ef de clan nici bun,nici ru.Vorbi fr s se rsuceasc spre
ea.Era un brbat relativ blnd,nu un sfnt,dar ntotdeauna a fcut tot ce i-a stat n
puteri pentru ai lui.n timpul ct a fost senior,n-a provocat nemulumirea
nimnui,dar nici n-a fcut nimic ca s sporeasc avuia noastr,s dezvolte
afacerile.Dac n-ar fi fcut acest trg,de ntregul clan s-ar fi ales praful.N-ar
trebui s mai fie niciodat att de vulnerabil-mi-am petrecut ultimii cinci ani
asigurndu-m de asta-,dar baza pe care am construit este,de fapt,motenirea
bunicului.i goli paharul,l umplu din nou i reveni la locul lui.
-Cnd trebuie s dai pocalul? vru ea s tie.
-La a cincea aniversare a morii tatlui meu,pe nti iulie spuse Debenham
aezndu-se n fotoliu.
-i...? Angelica zri n ochii lui o rceal dttoare de fiori.
-n ianuarie anul acesta,pocalul a disprut.Era pstrat ntr-un seif din cas pe
care l-am verificat n fiecare lun.Numai eu i valetul meu cunoteam
combinaia,i nici unul din noi nu a spus-o nimnui i nici n-a luat pocalul deacolo.Sorbi din pahar,i fix privirea asupra unui punct nevzut din spatele
fotoliului ei i continu: A doua zi,mama m-a informat ca ea luase pocalul i l
ascunsese.Habar n-am cum a reuit s deschid seiful,dar i bijuteriile familiei
sunt inute acolo.Probabil c la un moment dat,tata a deschis dulapul n faa ei
iar ea a inut minte combinaia.Angelica n-o invidia pe femeia aceea.Tonul lui
devenise ngheat,mnia stpnit transformnd fiecare cuvnt ntr-o lam
tioas.
-Mirabelle are propriile planuri.M-a informat c-mi va restitui pocalul,
permindu-mi s nchei afacerea i s salvez clanul,dac i dau ceea ce dorete.
Fiindc el tcu,sprijinindu-i capul de sptarul fotoliului,Angelica se repezi:
-Aa,i ce vrea? Vicontele i cobor privirea spre chipul.

-Vrea s se rzbune pe mama ta.


-Pe mama? izbuti ea s ngaime.De ce acum?
-De ce? Pentru c o consider pe Celia rspunztoare pentru tot ce i s-a
ntmplat ru n decursul vieii.i pentru c Celia a ctigat...n ciuda tuturor
eforturilor lui Mirabelle,mama ta i-a meninut influenta asupra tatei pn n
ziua n care a murit,dei ea habar n-a avut de obsesia lui.Ct despre cum...
Ridicndu-i paharul,Debenham sorbi,apoi o fix cu o cuttur sumbr.
-Tot ce trebuie s fac este s pun mna pe una dintre fiicele Celiei i s o distrug.
Angelica se holb la ochii lui,n care nu se afla ns nici un indiciu despre vreo
tulburare mintal.Era nspimnttor de serios.
-Cum s-o distrugi,mai exact?
-Am ntrebat-o asta.Se pare c trebuia s-o rpesc pe una dintre voi-nu-i psa pe
care-i s-o duc n nord,la castel,distrugndu-i reputaia n societate.Mirabelle
i-ar fi obinut astfel rzbunarea tiind c i-a pricinuit Celiei o durere imens.
Angelica l studie atent,apoi se ncumet s ntrebe:
-Mama ta e nebun?
-n privina asta nu pot dect s fac presupuneri.Altminteri e perfect lucid i
mai mult dect deteapt.Indiferent unde a ascuns pocalul,nimeni nu este n stare
s-1 gseasc.Am cutat peste tot,de nenumrate ori.Dar castelul este uria i
vechi,i...nu mai avem timp.
-Dac ea nu-i d pocalul,iar tu nu poi s li-1 dai bancherilor,la nti iulie,ce se
va ntmpla? El ezit,apoi i rspunse cu o voce joas:
-Dup cum e fcut nelegerea,datoria nu poate fi acoperit dect prin cedarea
pocalului-nici o sum de bani nu-1 poate nlocui.Dac nu am pocalul pn la
nti iulie,eu i clanul vom pierde castelul i pmnturile-valea,lacul i pduriledar i toate afacerile noastre.Clanul va fi deposedat i va sfri n srcie.Cnd a
ncheiat trgul,tata a pus zlog toate bunurile clanului.
-Dumnezeule...toate?
-Toate.Expresia chipului su se nspri i mai mult.N-a prut a fi un mare risc la
vremea aceea: aveam pocalul,aa c puteam bate palma.Acum ns,am nevoie de
ajutorul tu.Tnra femeie simea c i se nvrte capul;erau prea multe de
asimilat.
-Presupunnd c dau crezare vorbelor tale-i chiar le credea,fiindc era o
poveste prea fantastic pentru a fi inventat,iar brbatul din faa ei nu prea s
fie nclinat ctui de puin spre fantezie-,cum,mai exact,vrei s te ajut?
-Niciodat n-am intenionat i nici acum n-am de gnd s m supun mamei.La
nceput,am cutat orice variant posibil ca s nu-i ndeplinesc cererea.Totui,nu

exist nici o cale de a salva clanul,alta dect s le dau bancherilor pocalul...aa


c am cutat un mod de a-i lsa impresia c i ofer ceea ce vrea.
-Vrei s-o pcleti.Foarte bine.Cum?
El i cut privirea.Buzele lui erau relaxate,dar expresia i se ntunecase din nou.
-Singura cale pe care am putut-o gsi a fost s-o rpesc pe una dintre fiicele
Celiei i s ajung la o nelegere cu ea-de fapt,s ne lsm,i eu,i clanul,la mila
ei.Eram pregtit s argumentez n toate felurile posibile.n scopul acesta,am
aranjat ca una dintre voi s fie rpit i s-mi fie adus n Scoia.Trebuia s fie o
rpire real,deoarece cum altfel puteam s-o am pe oricare dintre voi suficient de
aproape,izolat de familie,i pentru suficient timp ca s-o conving s m ajute?
Nu puteam s m prezint n Dover Street,s implor o audien i s prezint
situaia.Familia ta nu i-ar fi permis nici uneia dintre voi s vin singur cu mine
n nord.i trebuia s fie singur.Dac Mirabelle a luat-o razna n privina Celiei,
altfel e foarte zdravn.Dac vede prin zon un membru al familiei Cynster sau
chiar vreo servitoare a prinilor ti,va ti c rpirea e doar o prefctorie.Fcu o
pauz s-i cerceteze ochii,apoi relu: nti,i-am angajat pe Fletcher i pe
Cobbins.Ai auzit de ei? Ea ncuviin.
-Ei au rpit-o pe Heather.
-i au dus-o la Gretna Green.Am ales acel loc fiindc se potrivea cu povestea
prinilor ti i prea adecvat pentru a o convinge s accepte nelegerea pe care
doream s i-o propun,ns Heather a scpat,aa c l-am trimis pe Scrope dup
Eliza,dar i ea a izbutit s evadeze.M gndisem c,dac eu personal nu eram
implicat n rpirea efectiv,aceea dintre voi care era capturat ar fi acceptat mai
uor s m asculte i mai nclinat s-mi accepte propunerea.Amintindu-i cum
reacionase ea nsi n momentul cnd o sechestrase,Angelica trebui s admit
c judecase bine.
-Am o singur ntrebare.De ce ai dat napoi cnd Breckenridge a salvat-o pe
Heather? Ba mai mult,de ce i-ai riscat viaa pentru a-i ajuta pe Eliza i Jeremy
s scape de Scrope?
El ovi.Cnd ea i ridic uor sprncenele n semn de nerbdare,rsufl adnc
i spuse:
-La vremea cnd surorile tale au fost rpite,nici una din ele nu avea vreo
legtur amoroas cu un gentleman.Am sursele mele,iar acest lucru mi-a fost
confirmat.Planul meu n-ar fi putut fi pus n aplicare dac lucrurile n-ar fi stat
aa.Odat ce a aprut o relaie...singura mea preocupare a fost ca perechea s
scape cu bine.n ceea ce te privete,innd cont c ai pus ochii pe mine n seara
asta,am crezut c nc n-ai o relaie cu vreun gentleman.

N-avea,dar nu era nevoie ca el s tie asta.Vicontele i studia chipul ndeaproape.


-Din cte am aflat despre recentele logodne ale surorilor tale-logodne care
reprezint consecine ale implicrii lor n planul meu-,ele nu au fost afectate de
aciunile mele,de faptul c au fost rpite de angajaii mei.
-Nu cred c i-ar reproa aventurile i logodnele lor,dac asta este ceea ce vrei s
tii.Pe chipul lui trecu o umbr de uurare,dup care ochii aceia schimbtori se
concentrar din nou asupra ei.
-Ceea ce ne aduce la situaia de-acum,spuse n concluzie,-ntr-adevr.Deci,care
este oferta pe care vrei s i-o faci domnioarei Cynster pe care ai rpit-o de data
asta?
-Clanul nseamn totul pentru mine.Este viaa mea,i mi-a da viaa pentru el,iar
fiecare dintre oamenii mei ar face acelai lucru.Totui,exist ceva mai presus de
clan,o limit pe care n-a depi-o pentru nimic n lume.Mottoul familiei spune:
Onoare mai presus de orice.Fcu o pauz scurt,apoi continu: Am plnuit si cer ajutorul,s te rog s vii cu mine n Scoia,la castelul meu,i,odat ajuns
acolo,s joci teatru pentru a o convinge pe mama c eti distrus,s fii suficient
de convingtoare ca ea s fie satisfcut i s-mi dea pocalul.Nu tiu ce va
presupune o astfel de arad,dar,dup cum am menionat,rzbunarea ei
presupune ca una dintre fetele Cynster s fie rpit i dus n nord,aadar,
dezonorat.
-Pentru cele mai multe domnioare chiar ar nsemna o nenorocire.Totui,n ceea
ce m privete,familia nu va face public dispariia mea pn cnd nu va
descoperi ce s-a ntmplat cu mine.Dup aceea va inventa o poveste astfel nct
reputaia mea s nu fie afectat,iar eu s nu fiu ostracizat social.
-Noi doi tim asta,dar,din fericire,mama nu tie.Are prea puine cunotine
despre societatea englez i n-are idee despre modul cum acioneaz o familie ca
a ta.
-Deci,care-i rolul tu n afacerea asta? se interes ea.i eu cu ce m aleg dac te
ajut?
-Pentru a echilibra balana,precum i pentru a te asigura c nu vei avea de suferit
dac accepi s m ajui,te voi face contesa mea,i ofer protecia numelui meu
prin cstorie i sunt de acord s respect absolut toate aranjamentele pe care le
vei dori pentru vieile noastre viitoare.Vorbise ncet,limpede,cu tonul msurat i
egal,aa c Angelica tiu c auzise perfect fiecare cuvnt.Nobilul scoian i se
oferise ei.Crispat,acesta se strdui s-i explice: Am ncercat mai nti cu surorile
tale deoarece tiu c ai numai douzeci i unu de ani i,probabil nc naiv n
ceea ce privete dragostea,crezi c un cavaler clare pe un cal alb va veni i va

ngenunchea la picioarele tale.Pe de alt parte,din moment ce nc nu te-ai ataat


de un brbat,sper c vei recunoate avantajele pe care i le pot oferi n calitate de
so.Cu privirea aintit asupra chipului ei,i strnse buzele i atept.
Ea l privi fr s reacioneze,reinut de o agitaie luntric de o intensitate
nemaintlnit.Cutezana i ncrederea n sine care-i erau caracteristice o
ndemnau s accepte cu amndou minile,dar o precauie mai puin familiar o
fcea s dea napoi,ipnd la ea s atepte,s se gndeasc.
Mcar o dat n via,ascult de vocea rar auzit a raiunii.
i cut ochii; nu putea dect s spere c expresia de pe chipul ei era la fel de
impenetrabil ca a lui.El i susinu privirea calm,ferm,netemtor,dei Angelica
tia c toat viaa lui atrna de rspunsul ei.Era ultima dintre surorile Cynster
disponibil pentru planul lui.Acel plan era revolttor,ns avea anse de reuit,
cu condiia ca ea s se ocupe de punerea lui n practic.El era un conte bogat i i
spusese deja destule pentru a avea rspunsuri la toate ntrebrile importante.
Conform normelor naltei societi,era un pretendent extrem de convenabil,aa
c nu trebuia s tie mai mult.i simea inima bubuind,dar nu entuziasmul era
cel care o punea n micare.El era eroul ei.Nimic din afirmaiile lui nu-i alterase
aceast convingere,ci doar i-o ntrise.Iar el tocmai se oferise s o ia de soie i
s-i permit s hotrasc modul n care aveau s-i duc vieile...Aparent,era o
ofert asupra creia trebuia s se npusteasc,s-o nface,iar mai trziu s-i cear
s...ce? S-o iubeasc? El i oferise numele lui,titlul,averea,casele,pe deasupra i
trupul,plus o anumit consideraie,dar asta era tot.i cunotea pe brbaii
asemenea lui,tia c nu-i druiau uor dragostea; instinctiv,el avea s ridice o
pavz,ferindu-se de ea ct de mult posibil.
Totui,era eroul ei.Poate c nc nu-1 iubea,dar,dac era s se ncread ctui de
puin n propriile instincte,n ndrumarea lui Lady,dac avea s petreac destul
timp cu el,urma s se ndrgosteasc.Nu putea s fie att de proast nct s
ignore faptul c el o cerea de soie fr s simt nimic pentru ea-exact aa cum
tatl lui se cstorise cu Mirabelle.Contientiza oare paralelismul celor dou
situaii? Ce i oferea era n esen o cstorie dinastic,ceea ce,dup cum stteau
lucrurile,pentru el era o necesitate,n vreme ce ea avea posibilitatea de a alege.
Oferta lui o punea n faa unei decizii mai dificile dect oricare dintre cele cu
care se confruntase vreo femeie din familia Cynster,fie din generaia ei,fie din
generaiile trecute.Dac accepta,ea avea s se ndrgosteasc de el,dar reciproca
era valabil? Dac accepta i se ndrgostea de el,iar apoi descoperea c el nu o
putea iubi...ce avea s se ntmple atunci?

Cum rmnea cu viaa plin de iubire i fericire mprtit pe care i-o


imaginase dintotdeauna? Putea s refuze.S nu-i acorde ajutorul.Putea,nu? Cu
ochii aintii n ai lui,l ntreb ncet:
-Ce se ntmpl dac refuz?
Chipul lui nu-i schimb expresia,dar ochii i se ntunecar.Totui,vocea lui i
pstr acelai ton egal i msurat atunci cnd rspunse:
-Dac nu poi s m ajui,te voi duce acas ntr-o jumtate de or.Familia ta i
va tinui dispariia pn atunci,iar sosirea ta nevtmat,cu orice poveste doreti
s le spui,i va convinge c n-ai pit nici un ru ireparabil n urma...interveniei
mele din seara asta.Rostea adevrul,dup cum ea bnuia c fcuse tot timpul.
Dar,dac o ducea acas,n-avea s-1 mai vad niciodat.Iar dac spunea ceva
familiei ei despre asta,brbaii aveau s stoarc tot adevrul i s foreze o
cstorie,ceea ce ar fi fost infinit mai ru.
Voia ca scoianul s fie eroul ei,avea nevoie ca el s se ndrgosteasc de ea,iar
n acest scop era obligat s-i asume riscul-s-i pun inima pe tav,s renune
la toate zidurile de protecie i s aib ncredere c tot ceea ce crezuse vreodat
despre dragoste era adevrat.ncredere oarb,necondiionat...n dragoste.Dorise
o provocare? Iat-o!
Era suficient de viteaz,de puternic? S-1 accepte,s se lupte pentru dragostea
lui i s nving? Se uita n ochii lui fascinani.Clipi,apoi i feri privirea.
-Am...cteva ntrebri.El i arcui o sprncean,invitnd-o s vorbeasc.
-Dac refuz,iar tu m trimii acas,ce vei face dup aceea?
-Nu tiu,spuse el dup cteva momente.Nu m-am gndit dincolo de aceast
clip.Deoarece tia c aceasta era ultima ans,aruncarea final a zarurilor,i
zise Angelica.Goli paharul dintr-o sorbitur i l puse pe msua de lng fotoliu.
-n primul rnd trebuie s-mi promii c,nainte de a ajunge la castel,mi vei
spune tot ce trebuie s-mi spui i nc nu mi-ai spus,absolut tot ce vreau s tiu
despre mama ta,despre proprietile tale,despre clan.Nu vreau s m pomenesc
ntr-o situaie neplcut i s-mi lipseasc informaiile pentru c tu ai considerat
c nu este necesar s le aflu sau n-ai vrut s-mi pngreti urechile cu ele,ori alt
scuz de genul sta.Cu buzele strnse,Debenham ncuviin din cap.
-i promit.Vei afla totul.
-i doresc s reformulm nelegerea-eti dispus s iei n considerare dorinele
mele? Privirea lui deveni mai ncordat,mai aspr,mai incisiv.
-Dup cum tii foarte bine,sunt mai mult dect la ananghie.Indiferent ce-mi ceri
i este n puterea mea s-i dau,vei cpta.
-n cazul acesta,iat condiiile mele,rosti ea ferm.

Te voi ajuta s-i salvezi clanul.Adic,voi merge cu tine la castel i voi da un


spectacol suficient de convingtor pentru ca mama ta s-i dea napoi pocalul pe
care s-1 nmnezi bancherilor,salvndu-i astfel clanul i averea.Vzu confuzia
ntunecndu-i ochii gri-verzui; el nu se ateptase s-i pun condiii.Trgnd aer
n piept,continu: Totui,n privina cstoriei,mi rezerv dreptul de a nu lua nici
o decizie pn ce nu vei avea pocalul.Sprncenele lui negre se unir.O cercet
cu o privire pe care ea o interpret ca fiind suspicioas,coninnd o doz
zdravn de dezaprobare.n cele din urm,el zise:
-Dac vei cltori n tovria mea,chiar i dac rmi aici pn diminea,
familia ta va pretinde c singura soluie acceptabil este cstoria noastr.
-Da,probabil,sau cel puin brbaii.Dar convenienele sociale pot fi ocolite dac
o familie ca a mea i pune mintea s-o fac,amndoi tim asta.Susinndu-i
privirea,se simi tot mai sigur c aa trebuiau s se desfoare lucrurile.Astea
sunt condiiile mele-fie c le accepi sau nu.Te voi ajuta s-i recuperezi pocalul
i s-i salvezi clanul,dar problema cstoriei noastre nu se va pune dect dac
m hotrsc s accept.
CAPITOLUL 3
Dominic Guisachan,conte de Glencrae,un senior scoian obinuit s controleze
absolut totul,se holb la micua femeie care edea n fotoliul din faa lui i se
lupt cu impulsul iraional de a se uita mnios la ea.Habar n-avea ce gnduri i
umblau prin cap.Rememora rapid toat discuia,dar nu gsi nimic care s
justifice hotrrea cristalizat ncetul cu ncetul,dup cum putuse vedea din
expresia ei,din brbia ridicat,din arcuirea buzelor...
Nimic care s justifice instinctul care ipa n el c,ntr-un fel,se vrse ntr-o
capcan.Ce capcan? Era doar planul lui.i cum se putea ca refuzul ei de a se
cstori s fie o capcan?
Se scutur de aceste gnduri,zicndu-i c erau poate simptomul ciudat al unei
uurri colosale.Se uit la ceasul de pe polia cminului.Era aproape trei
dimineaa.Vorbiser cteva ore bune.i arunc o privire.Nu prea foarte obosit,
ci concentrat i perfect contient de ceea ce se ntmpla.Atent,prevztoare i
subtil provocatoare ntr-un mod pe care el l considera teribil de ademenitor...
Dintr-odat contient c era pe jumtate excitat,se dojeni n sinea lui.Nu avea
nevoie de complicaii de genul sta.
-Foarte bine.i accept condiiile.Artnd spre biroul de lng fereastr,urm:
Dac vrei s le scrii o scrisoare prinilor ti,voi avea grij s ajung la ei.Dup
cum probabil ai ghicit,casa lor nu este departe.

-Hm! Buzele ei roii i pline se strnser,dup care se relaxar.Apreciez oferta i


a vrea s le dau de tire c sunt teafr,dar nu sunt sigur unde se afl-acas,ori
la St.Ives? Ori poate la Horatia i George? Dac eti de acord,a vrea s le fie
livrat o scrisoare mine,dup micul dejun.Cred c este mai bine aa,plus c
astfel voi avea timp s m gndesc cum s formulez mai bine ceea ce le voi
comunica.El i studia chipul,ntrebndu-se...Nu,nu cred c m voi rzgndi.l
privi cercettor.i presupun c nelegi c nu poi s trimii o scrisoare n locul
meu.Cu toii mi tiu bine scrisul.Un fals n-ar avea alt rezultat dect s sporeasc
nelinitea familiei,i exact asta vrem s evitm.Strmb din nas i adug: n
msura n care putem.El se gndise s trimit o scrisoare dac ea nu o fcea,dar
i ddu dreptate.
-Este trziu.Scoianul se ridic i puse paharul pe msua de alturi.Ezit o clip.
Nu voia s-i dea ocazia s se rzgndeasc,ns...
-Mai chibzuiete peste noapte la decizia luat.Dac i diminea vei gndi la fel,
putem s relum discuia i s stabilim toate detaliile necesare.
-N-o s m rzgndesc.
-Totui,reflecteaz.Rsucindu-se,se ndrept spre u.Trebuia s ias de-acolo,s
se refugieze ntr-un loc linitit,unde s poat medita.Apucnd clana,rosti: O s
trimit o camerist s se ocupe de tine.O s gseti tot ce-i trebuie acolo,zise
artnd spre dormitorul alturat.
-Mulumesc.Noapte bun!
El i rspunse cu o nclinare politicoas,dup care iei i nchise ua.Lund mna
de pe clan,rmase locului un moment,apoi cltin din cap.Nu putea nelege de
ce se simea att de nucit,cnd ar fi trebuit s fie n culmea fericirii.
Expir ndelung.Experiena l nvase s nu aib ncredere n ceva obinut prea
uor,mai ales dac era mna destinului la mijloc.n acea sear,totul mersese prea
lin,de parc planului su i crescuser picioare i alergase alturi de el-doar
pentru a fi trezit la realitate cnd ea modificase termenii nelegerii.
Strmbndu-se n sinea lui,se ndrept spre scri.Nu avea ncotro,trebuia s
accepte oferta ei i s-i pun urzeala n aplicare.Miza era prea important ca s
stea chiar i o clip pe gnduri.Din holul central o lu spre ncperea servitorilor.
Nu fu surprins s gseasc acolo lmpi aprinse i tot personalul eznd la masa
din centru,ateptnd s afle rezultatul convorbirii cu domnioara Cynster,
eventuala lor salvatoare.Cei cinci se numrau printre oamenii n care avea cea
mai mare ncredere: Griswold,valetul lui,Mulley,majordomul,Brenda,cameristaef,Jessup,vizitiul,i Thomas,rndaul.Vznd privirile lor ntrebtoare,i
anun:

-A acceptat.Un nfocat Mulumescu-i,Doamne! fu rspunsul general.


-Brenda,du-te i ajut-o s se pregteasc de culcare.i,te rog,dormi pe patul din
garderob.Nu cred c a acceptat doar ca s se furieze mai trziu din cas,dar nu
vreau s-mi asum nici un risc.
-Prea bine,milord.Brenda se ridic,lu o lumnare,o aprinse i plec.
Dominic se uit la Jessup.
-Se pare c nu vom mai avea nevoie de trsur n noaptea asta.Totui,m atept
ca,pn n zori,cei din familia Cynster s formeze un cordon n jurul ntregului
ora.Vreau ca tu i Thomas s v trezii la prima raz de lumin i s verificai
ct de strns este.Va trebui s gsim o bre prin care s ne strecurm,dar nti
vreau s tiu exact ce se ntmpl-modul de supraveghere,cine i unde.
-Aa voi face,milord,zise Jessup.O s ducem trsura nuntru i ne ntoarcem.
Dominic ddu din cap n semn de concediere.n vreme ce Jessup i Thomas se
ndreptau spre ua buctriei,i mut privirea spre Griswold i Mulley.
-n ciuda acceptului ei,ar trebui s supraveghem uile din fa i din spate n
cursul nopii.
-M ocup eu de ua din fa,zise Griswold.
-Atunci,eu o s m ntind aici,complet Mulley.
-Mulumesc.Dominic intr din nou n cas.Trecu n revist ntregul aranjament,
cutnd ceva care eventual i scpase.Angelica i faptul c primise s-1 ajute
erau prea importante pentru el i pentru att de muli alii.Prin urmare,nu putea
risca s omit vreun detaliu sau s lase vreo hib n planul su.
nc avea ndoieli,nu era pregtit s accepte c,dup toate dramele,toate
eecurile i toate greelile,reuise n cele din urm s obin ceea ce-i trebuia
clanului su pentru a supravieui.n sfrit,pusese mna pe una dintre surorile
Cynster i o convinsese s-1 sprijine.Nu mai avea nici o importan c sora
Cynster n cauz era singura dintre cele trei cu care,dac ar fi avut de ales,ar fi
preferat s nu aib de-a face.Faptul c Angelica ddea deja semne c era mult
mai ncpnat i mai imprevizibil dect se ateptase el reprezenta o
problem mult mai mare.
O or mai trziu,Angelica se strecur de sub cearafurile proaspt apretate i
pilota uoar de pe patul contesei.nvemntat n drgua,dar modesta cma
de noapte alb pe care camerista,Brenda,o scosese dintr-un cufr,se furi prin
umbre ctre fereastr.i aceast camer fusese renovat.n mod
evident,Glencrae tia cum s alctuiasc un plan.n tcere,ca s n-o deranjeze pe

Brenda,care dormea linitit pe patul din garderoba aflat alturi,ndeprt


grelele draperii
din catifea,avnd grij ca inelele cu care era prins s nu zornie.
Vorbreaa Brenda,ncurajat i de asigurarea dat de Angelica-i anume c era
ferm hotrt s-1 ajute pe Glencrae s-i recapete pocalul-i confirmase c,ntradevr,tot ce-i spusese el aa era.Poate chiar minimalizase gravitatea situaiei
care amenina nu numai clanul,dar i poziia lui de senior.
Angelica se ndoia c pricepuse pe deplin ct de profund l afecta aceast
ameninare.Nu tia prea multe despre clanurile scoiene,dar,din cte sugeraser
el i Brenda,nelesese c un clan era un fel de familie mai mare,una n care
existau relaii i mai stricte de interdependen dect n familia ei.
Dac un clan era o familie dus la extrem,atunci poziia lui Dominic era
echivalent cu a lui Devil...i cum s-ar fi simit Devil dac ar exista o ameninare
similar la adresa averii ntregii familii Cynster...asta i putea imagina foarte
bine.Din fericire pentru Dominic,soarta i Lady aranjaser ca ea s-1 ajute.
Trgnd zvorul care bloca fereastra,o deschise cu grij.Murmur pentru sine:
-Cu att mai bine pentru el c s-a ales cu mine,i nu cu Heather sau cu Eliza.
Heather n-ar fi acceptat s-o fac,i nici Eliza,pentru simplul motiv c el nu era
eroul lor.De asemenea,erau mult mai puin calificate pentru acest rol,fiind mai
puin ndrznee i mai puin dotate cu talent actoricesc.
n plus,erau mai puin hotrte,o calitate care avea s fie esenial pentru
recuperarea pocalului,dar i pentru capturarea contelui de Glencrae.
Fireasca ei ncredere n sine se manifestase din nou.Totui,rmase n faa
ferestrei deschise,fr s-i poat explica impulsul care o mnase ntr-acolo.
Fr s-i pese,se aplec n afar,privind n jos.Lumina palid a lunii tremura pe
frunzele groase ale unei btrne plante crtoare care acoperea zidul,ajungnd
pn la fereastr i n jurul ei,fiind evident c fusese de curnd tuns pentru a nu
acoperi geamul.Pentru cineva suficient de dibaci,vrejurile erpuite reprezentau o
cale foarte uoar de acces.Zri o alee care,traversnd o peluz ptrat pe care
iarba crescuse prea mult,se ndrepta spre un zid de piatr.Acesta,delimitnd
grdinile din spate,probabil c ddea spre o strad principal.Via-de-vie btrn
crescuse formnd o scar pe i peste zid.Dac voia s renune la nelegerea
nesbuit cu Dominic Guisachan,s fug acas i s-i pstreze inima intact,navea dect.Era uor.Scldat n lumina palid a lunii,se aplec peste pervaz i
atept.i ddu inimii permisiunea s aleag,s analizeze totul din nou.
Era perfect contient de riscul pe care i-1 asumase fa de sufletul ei,de viaa
ei,de viitorul ei.Dup ce Dominic plecase,se ateptase s-o cuprind panica,sau

mcar o anumit incertitudine,ns nu se ntmpl aa.Punnd mna pe vechiul


colier,ridic pandantivul care luci n lumina slab.
-El este eroul meu.Cuvintele nu erau dect un murmur n vreme ce ea rsucea
cristalul ntre degete.Are nevoie de ajutorul meu-un ajutor pe care numai eu pot
s i-1 ofer.Deci,indiferent ce crede el despre cstoria noastr,voi face dup cum
am zis,avnd credina c,aa cum eu voi nva s-1 iubesc,i el va nva s m
iubeasc.Rmase neclintit cteva minute,apoi,lsnd n cele din urm
pandantivul din mn,se trase ndrt,nchise fereastra,trase draperia i se
ntoarse n pat.Se hotrse.C era bine sau ru,ea fcuse primul pas,
ndeprtndu-se de sigurana i confortul oferit de familia ei,pentru a-i ncepe
propria aventur,propria cutare a iubirii.Nu avea de gnd s refuze provocarea
sorii.Strecurndu-se din nou n aternuturi,se ntinse pe spate cu ochii n tavan.
ndrzneala,ncrederea i credina o fcuser s scape cu bine din toate
provocrile vieii de pn atunci.Aveau s o ajute i de aceast dat s triumfe.
Lucrurile de pre rareori se obin uor n via,dar...
-Nu degeaba sunt considerat cea mai puternic,ncpnat i hotrt fat din
familia Cynster.Schimbndu-i poziia,nchise ochii.
Singurul ei regret era faptul c nu fusese n stare s le dea de veste prinilor.tia
c ei erau nnebunii,dar,dincolo de motivele prezentate lui Glencrae,justificate
de altfel,nu dorise s le scrie pn nu era absolut sigur c totul era n regul.
ns acum era convins c fcuse alegerea corect,aa c urma s ntocmeasc o
misiv dimineaa.Tocmai ncerca s se gndeasc la exprimarea potrivit cnd
somnul se furi spre ea i i nchise blnd pleoapele.
-Nu neleg.Lady Celia Cynster se ag de mna soului ei,Lord Martin Cynster,
i l privi pe Devil Cynster,duce de St.Ives.Cum se poate aa ceva? Seniorul
scoian este mort.Prin urmare,cine a rpit-o pe Angelica?
Stnd n picioare n faa cminului din salonul casei din Dover Street,Devil
cltin din cap.
-Am presupus c scoianul a pus la cale acele rpiri,dar poate c i el a fost un
simplu pion.Nu conteaz,am trimis oameni la toate hanurile aflate pe drumurile
principale care ies din ora.Dac Angelica a fost scoas din Londra,cum au pit
Heather i Eliza,ar trebui s aflm ceva pn n zori.Erau primele ore ale
dimineii.Aflat lng Devil,Honoria,ducesa lui,l strnse de bra.
-tiu c pare puin probabil,dar ar trebui s ne gndim la posibilitatea ca ea s nu
fi fost rpit,ci s fi prsit serata dintr-un alt motiv.i nu,continu ea n vreme

ce toi o priveau uimii,nu-mi pot imagina nici un motiv pentru care s fi fcut
asta,ns cu toii o cunoatem pe Angelica.Nici o variant nu e exclus.
Se ls tcerea pe cnd ceilali,inclusiv fratele mai mare al Angelici,Gabriel,
i soia lui,Alathea,se gndeau la cuvintele Honoriei.Heather,sora mai mare,care
sttea alturi de logodnicul ei,Breckenridge,i compuse o expresie neutr.
-Dac asta s-ar fi ntmplat nainte ca noi-eu i apoi Eliza-s fim rpite,ne-am fi
grbit s tragem concluzia c Angelica a fost rpit? Heather privi n jur,la
chipurile concentrate,i urm: Sau ne-am fi gndit,dup cum spune Honoria,c
probabil a prsit serata dintr-un motiv oarecare i n-a avut nc ocazia s trimit
vorb?
-Asta aa e,oft Alathea.Angelica este ultima tnr despre care s-mi imaginez
c ar putea fi rpit,i nc att de uor.S-ar fi luptat cu dinii i cu unghiile,nu
este o persoan care s se dea btut din primul moment.
-Este chiar mult mai puternic fizic dect mine sau Heather,interveni Eliza din
fotoliul pe al crui bra sttea Jeremy Carling,cuprinznd-o pe dup umeri.
Devil ntlni privirea lui Gabriel,apoi se uit la Martin.
-O s ne continum cutrile discret,n caz c apare n cel mult o or,cu o scuz
rezonabil.
-Iar noi,doamnele,spuse Honoria,o s ne punem minile la contribuie ca s
scornim o poveste care s justifice absena ei n caz c nu apare.Devil se uit la
soia lui,apoi i acoperi tandru palma cu mna.
-Dac este o rpire,ntr-un fel sau altul,o s aflm n primele ore ale dimineii.
-Mmm...
Mirabelle Guisachan,contes de Glencrae,se tolni epuizat,dar mulumit pe
partea ei de pat,bucurndu-se din nou de prezena amantului ei nesios.
Desigur,era cu civa ani buni mai tnr,dar ea i meninuse silueta,iar pielea i
era nc fin,mai ales n lumina slab a lumnrilor,singurul mod n care i
permitea s o vad dezbrcat.Fiindc el o vizita doar dup miezul nopii,asta se
putea aranja uor.Brbatul se ntinse pe pat alturi de ea,ncercnd s-i recapete
rsuflarea.i mngie absent coapsa goal i se interes:
-Ai vreo veste de la Glencrae?
Deoarece ea nu-i rspunse-n-avea chef s se gndeasc la fiul ei,o modalitate
sigur de a-i nrui buna dispoziie-,amantul se ridic ntr-un cot i o srut
fierbinte pe umrul gol,n timp ce palma i dezmierda conturul excitant al
feselor.
-E pe calea cea bun cu ndeplinirea rzbunrii tale?

-Nu...ei bine,poate c da.Nu tiu.i-am spus c a plecat la Londra acum dou


sptmni.
-Dar ce anse crezi c are n condiiile n care nu a mai rmas dect o sor
disponibil?
-De fapt,tocmai pentru c ea reprezint ultima lui ans,se pare c s-a hotrt s
se implice personal.Amintindu-i c brbailor le place ntotdeauna s le fie
gdilat orgoliul,Mirabelle se ntoarse pe jumtate i murmur: Dar n-o s uit
niciodat c tu eti cel care mi-a amintit de pocal.Dac n-ai fi fcut-o,nu cred c
a fi gsit vreodat o modalitate de a-1 supune pe Dominic voinei mele.
i,dragul meu-ridicnd o mn,mngie obrazul iubitului ei,apoi se ntinse i l
srut pe curbura gtului-,mi place la nebunie s-1 oblig pe nesupusul meu fiu
s-mi fac treaba.Zmbind,cu privirea n ochii amantului,opti: Poi fi sigur c
niciodat nu voi uita rolul jucat de tine n obinerea rzbunrii pe care o merit
att de mult.i voi rmne ndatorat pe vecie.
Brbatul zmbi,ns,tiind c faa i era n umbr,nu-i ddu osteneala s
zmbeasc i cu ochii.Da,el i amintise lui Mirabelle de pocalul pe care fiul ei l
primise n custodie,i el o convinsese s-1 ia,dar l dorise pentru sine...
i for mna care se strnsese n pumn pe oldul ei s se relaxeze,s mngie
pielea nu tocmai tnr.Fusese uor s o seduc,s-o atrag de partea lui,dar apoi
ea vzuse n pocal o modalitate de a-1 determina pe Dominic s-i duc la bun
sfrit ridicola rzbunare,aa c ascunsese obiectul acela blestemat.
Aplecndu-i capul,i mngie cu buzele curbura umrului.
-Nu mi-ai spus niciodat unde ai ascuns pocalul.Eti convins c e n siguran?
-Crede-m,e ascuns ntr-un loc unde nimnui nu i-ar trece prin cap s-1 caute,
rnji ea.Au rscolit castelul de sus pn jos,dar nici mcar nu s-au apropiat de el.
Buzele lui se strnser.Dintr-un anumit motiv,Mirabelle refuzase s-i dezvluie
unde se gsea pocalul.Orele pe care le petrecea n castel erau prea scurte i prea
tensionate,din pricina pericolului de a fi zrit,ca s se apuce s-1 caute pe cont
propriu.Nu-i permitea ca vreunul dintre oamenii loiali lui Dominic din rndul
clanului s-1 vad ntre zidurile castelului.
-Totui,murmur femeia cu mintea rtcindu-i pe crri numai de ea tiute,dac
nu ndeplinete rzbunarea pe care mi-o doresc-dac nu mi-o aduce pe una
dintre fiicele Celiei i nu o distruge-,atunci eu l voi distruge pe el.Vocea i se
aspri:Pe el i clanul lui preios.Voi rde cu poft cnd vor fi dai afar din castel
i alungai din aceast vale.Din cuvintele ei picura o rutate plin de venin,ceea
ce,trebuia s recunoasc,lui i convenea de minune.Nu-i imagina c familia
Cynster nu-i pzea fetele cu grij.Poate c aveau s-1 prind pe Dominic i s

trasc astfel tot clanul Guisachan n dizgraie.Aceast perspectiv nu putea


dect s-1 ncnte.Cine tie? Planul nebunesc al lui Mirabelle putea nsemna un
dezastru mult mai mare pentru Dominic i clanul su dect plnuise el nsui.
Nu conta,din moment ce,dup toate probabilitile,Dominic nu avea s reueasc
s-o aduc la castel pe ultima dintre fiicele Celiei Cynster,ceea ce avea s-i atrag
furia nestpnit a mamei sale.Avea s vad clanul Guisachan evacuat din
castel,de pe cmpurile fertile,deposedat de lacul plin de pete i pdurile dese
din jur.Avea s-i vad plecnd i s se nstpneasc acolo ca nou proprietar.
i avea s-1 vad pe Dominic Lachlan Guisachan devastat,batjocorit i distrus.
Lsndu-se pe spate,amantul lui Mirabelle i puse un bra peste trupul ei i se
relaxa.Pe cale s-i realizeze elul,i permitea s aib rbdare i s-o lase pe trfa
aceea proast s se foloseasc de pocal pentru a-i obine ridicola rzbunare.
CAPITOLUL 4
n dimineaa urmtoare,n salonul pentru micul dejun,Dominic i mnca
obinuita mas abundent i se ntreba de ce nu se simea fericit sau mcar
mulumit.Din toate punctele de vedere,noaptea precedent fusese un succes.Se
dusese la serat ateptndu-se s nu fac altceva dect s-o studieze pe Angelica,
iar n aceast diminea ea se afla sub acoperiul lui i i acceptase planul,cel
puin n partea de nceput,care era cea mai important.
Ar fi trebuit s fie n extaz sau cel puin foarte uurat.n loc de asta,era nelinitit.
-Bun dimineaa.i ridic privirea i o zri n prag.Tnra femeie ncercase s-i
prind mtsosul pr rou-auriu ntr-un coc ngrijit,dar mai multe uvie
scpaser deja i se prelingeau ca nite flcri strlucitoare pe frunte,pe obraji i
pe gtul de alabastru.Neavnd de ales,purta aceeai rochie de mtase din ajun,
nuana verde-albstruie potrivindu-se perfect cu pielea ei catifelat.Era ns mai
dezgolit,deoarece nu-i mai pusese alul care,seara trecut,i acoperise
decolteul.Rezultatul putea atrage atenia,dar,la fel cum i se ntmplase cnd o
vzuse pentru prima dat traversnd salonul casei Cavendish,mersul ei era cel
care i strnea simurile.Dup ce i arunc o privire,Angelica se opri s se uite n
jur,apoi i zmbi lui Mulley,care se grbi s-i trag scaunul aflat la cellalt capt
al mesei.Cu o graie fireasc,extrem de feminin,cu formele atrgtoare
unduindu-se sub rochia de mtase,cu fruntea nlat mndru,cu fiecare pas
eteric atrgnd implacabil atenia,se ndrept ctre locul ei i se aez.
Scoianul era un vntor nnscut,crescut s urmreasc i s-i studieze prada
cu o atenie rece,pn cnd era singur cum s-o doboare.Proceda astfel indiferent
de situaie.Prin urmare,felul n care ea se mica i trezi tumultuos la via

instinctele de vntor,care se concentrar asupra ei.Angelica i ridic ervetul,l


scutur i i-1 puse n poal.El trase aer n piept,ncet i profund,pentru a-i
confirma prima impresie.Conform judecii oricrui brbat,ea era frumoas,n
toat mreia romantic a cuvntului.Pielea ei era fr cusur,de culoarea
alabastrului lptos,cu obrajii de un roz palid.Fiecare trstur a chipului eifruntea palid,sprncenele castanii delicat arcuite,ochii mari,verzi-aurii cu
punctioare,bordai de gene lungi,micuul nas drept,buzele,cea de sus curbat
provocator,cea de jos apetisant de plin,brbia ferm i rotund-prea s fie
realizat de un artist talentat care dorise s compun femeia n esena ei,
graioas,elegant,delicat i totui plin de via.Era mai scund dect surorile
ei,dar,datorit prului ar-miu-aprins,o adevrat flacr vie,i impresiei de for
feminin pur pe care o emana,lipsa celor civa centimetri abia dac se observa.
Nimeni nu i-ar fi imaginat c era moale.De sfioenie nici nu se punea
problema.De pasiune,da.La fel i de ncpnare.Era i costisitoare,ns asta
nu-1 preocupa.n cele din urm,privindu-1 peste mas,ea i arcui o sprncean.
-neleg c n aceast cas,n mod obinuit,nu exist personal.Vocea ei era grav
pentru o femeie,uor aspr,aproape aprig-o alt trstur a ei care l strnea.
-Nu.Casa a fost nchis cnd tata s-a retras din Londra,i n-a mai fost deschis
de-atunci.
-N-ai folosit-o ct ai stat n ora?
-E puin cam mare pentru nevoile unui burlac.nainte ca ea s ntrebe,continu:
n acei ani am stat ntr-un apartament cu chirie pe Duke Street.i studie chipul,
apoi i ainti privirea n ochii ei-preau mai strlucitori,privirea era mult mai
ferm dect fusese noaptea trecut.neleg c nu te-ai rzgndit.
-Nu,nu m-am rzgndit.i-am spus c n-o s-o fac.Mulley prsise camera,iar
Dominic profit de moment i ntreb:
-Nici n privina cstoriei?
-Mai ales n privina asta.Mulley se ntoarse.Dominic tcu,urmrindu-i
majordomul cum i ducea un platou cu pine prjit.
-Dup cum ai cerut,domnioar.Este proaspt scoas din cuptor,aa c-i puin
fierbinte.
-Mulumesc,Mulley,zmbi ea.i transmite-i complimente Brendei.Mulley clipi
surprins,dar ncntat c tnra musafir i tiuse numele.n acea diminea,ea o
ntrebase pe Brenda despre personalul casei,iar apoi camerista o ntrebase ce
obinuia s mnnce la micul dejun,ca s-i pregteasc.Dup ce se asigur c
untul i gemul de cpune erau la ndemna ei,majordomul spuse:
-Ceainicul vine ndat,domnioar.

-Minunat.Angelica lu o felie groas de pine de pe platoul de argint care avea


nevoie s mai fie lustruit.La fel i ncperea n care se aflau.Era destul de mare
pentru un salon dedicat micului dejun,iar soarele dimineii se revrsa prin
geamurile care ddeau spre o grdin lsat n paragin; dei se fcuser eforturi
vizibile n privina cureniei,prin coluri nc mai atrnau pnze de pianjen,iar
praful plutea n aer i se aternuse n canelurile bufetului sculptat.
Totui,masa fusese curat i lustruit cu minuiozitate,iar pe olanda proaspt
apretat se afla un serviciu de Sevres care n-ar fi fcut pe nimeni de ruine.
ntinzndu-i gemul pe pine,ea se gndi la ce avea de fcut,n afar de a le scrie
prinilor,hotrse c trebuia s afle ct mai multe lucruri.Voia s capete
informaii despre Glencrae-Debenham-Dominic n toate ntruprile sale,iar apoi
s pun la punct urmtoarele etape ale planului.Brenda apru lng ei,cu
ceainicul n mn.Mulley i fcea de lucru pe lng bufet.
Cu gura plin,Angelica zmbi n semn de mulumire i lu ceainicul de la tnra
servitoare.n vreme ce-i turna ceai,vzu cu coada ochiului cum Dominic i
arunc o privire lui Mulley,iar acesta,mpotriva dorinei lui,prsi camera,
lund-o pe Brenda cu el.
Dominic i ndrept privirea spre femeia nucitoare aflat la cellalt capt al
mesei-cea cu care era hotrt s se nsoare indiferent de reinerea ei de acum.
Angelica lu o gur de ceai,apoi,lsnd jos cana,lu felia de pine i muc cu
poft din ea.O mic bobi de gem czu n colul buzelor ei senzuale; o prinse,o
puse pe limb,apoi i linse degetul.ncet,de parc savura gustul...dup care i
ridic strlucitoarea privire verde-aurie spre el i i arcui o sprncean delicat.
Expresia feei putea s i-o controleze.Cu restul trupului era mai dificil.
Rezistnd nevoii de a se foi pe scaun,se sili s rmn absolut nemicat,neclintit
i de neurnit.Nu avea nici o intenie s joace astfel de jocuri cu ea,nu pn cnd
nu era de acord s-i fie soie,i probabil c nici mcar atunci.Doamnele ca ea nu
aveau nevoie de nici o ncurajare pentru a-i folosi farmecele,iar el nu avea nici
o ndoial c,experimentat sau nu,avea s fac totul pentru a-1 juca pe degete.
Nu avea s reueasc,dar avea s ncerce-Dominic bnuia c avea instinctul n
snge,dup cum pe el l mnau alt soi de instincte.Nu uita c ea nu-i explicase de
ce se hotrse s-1 ajute,dar faptul c acceptase l bntuise toat noaptea trecut.
Dintr-un anumit motiv,Angelica i pusese ceva n minte n legtur cu el.Cum
nu era un novice,inteniona s exploateze acest lucru pentru propriul scop.
n cele din urm,avea s se mrite cu el-nici onoarea lui,nici a ei nu puteau
accepta alt final.n realitate,singura ntrebare era cnd avea s se nvredniceasc

ea s accepte.Susinndu-i privirea,i lu cana cu cafea,sorbi,apoi o puse pe


mas.nainte ca el s poat vorbi,ea i flutur felia de pine.
-Un lucru m uimete: ai spus c nu intenionai s m rpeti noaptea trecut,dar
atunci de ce trsura ta se afla pe alee,ateptnd?
ntr-o fraciune de secund,el i schimb cursul gndurilor,pricepnd motivul
exact pentru care i pusese aceast ntrebare.Oft n sinea lui-era clar c nu avea
s fie o colaborare facil.
-Pentru c nu sunt att de nesbuit cum i imaginezi.N-am tiut dac fraii sau
verii ti n-o s vin la petrecere ca s te supravegheze.Dac ar fi venit,a fi
plecat nainte ca ei s apuce s m zreasc,iar faptul c trsura se afla pe alee
mi oferea o cale suplimentar de scpare.Ca Debenham,eram ferit de
suspiciunea restului invitailor,dar nu tiam la ce s m atept din partea lor.S-i
dau ocazia oricruia dintre ei s remarce pn i c semnm cu nobilul scoian
pe care l cutau nu fcea parte din planul meu.Ea nghii i ddu din cap.
-Foarte nelept.Dac ar fi dat cu ochii de tine,ar fi pus ntrebri.ntrebri
precise,directe,i nu s-ar fi lsat pn n-ar fi aflat absolut totul despre tine.
-ntr-adevr,dar fiindc am reuit s evit atenia lor n timp ce te-am convins s
te alturi cauzei mele,poate c ar fi cazul s trecem la lucruri mai importante.
Cum ar fi-i ainti privirea n ochii ei-faptul c drumul de aici la castel dureaz
cel puin apte zile.Mi-am trimis vizitiul i grjdarul s afle cum reacioneaz
familia la dispariia ta.Deoarece sunt sigur c vor supraveghea drumurile spre
nord,nu vom putea s plecm imediat,n nici un caz azi.n consecin,te vei afla
n compania mea,vei tri sub protecia mea vreme de cel puin cteva sptmni,
pn cnd sper s recapt pocalul.nainte de asta,conform condiiei pe care ai
formulat-o,te vei decide dac accepi sau nu s te mrii cu mine.Fcu o pauz,
dar nu reui s deslueasc nimic pe chipul ei,care afia o expresie de interes
politicos.Continu: Potrivit nelegerii noastre,atunci cnd te vei hotr,
evident,tu vei stabili unde i cnd va fi cununia.Pe de alt parte,dat fiind lunga
perioad de timp n care nu vei avea protecia numelui meu,iar n fiecare zi va
exista riscul de a fi descoperit ntr-o situaie pe care familia ta s-ar putea s nu
fie capabil s-o rezolve,eti sigur c nu vrei s-i reconsideri poziia?
Ea se ncrunt,ns el nu-i ddu timp s vorbeasc.
-De exemplu,dac iei azi o decizie,sau chiar mine,vom reduce semnificativ
riscul la care este expus reputaia ta,cstorindu-ne aici,n ora,nainte de a ne
ncepe cltoria spre nord.Ochii ei se mrir; prea oarecum ocat.
-Nu.O,nu! Buzele i se strnser i i ridic ferm brbia,rostind: n nici un caz.
Dincolo de masa lung,ochii ei verzi-aurii scnteiar.Lsndu-i ceaca pe mas,

l sfredeli cu privirea.Dac m decid s devin contesa ta,nunta noastr va avea


loc abia dup ce problema asta va fi rezolvat,dup ce vei nmna pocalul
bancherilor i vei intra n posesia deplin a ceea ce i aparine-castelul i
proprietile.Ceremonia,ntr-adevr,va avea loc aici,la Londra.Va fi uria,
fastuoas,demn de nalta societate i,i promit-i zmbi larg-,va fi considerat
nunta anului.Dominic refuz s reacioneze cnd ea i arcui sprncenele,
invitndu-1 s rspund.Angelica tia precis c tot ceea ce descrisese alctuia
unul dintre cele mai terifiante comaruri de-ale lui...i nu avea de ales,trebuia s
accepte.Ea nu glumea,ba dimpotriv,lsa impresia c,prin felul n care i
prezentase lucrurile,urmrea s-i plteasc o poli,poate pentru faptul c o
nfurase n ptur.i,desigur,nu avea de gnd s-i dea pace pn ce nu avea si recunoasc nfrngerea.Cu privirea aintit n ochii lui,atepta calm.
eapn,el i nclin capul.
-Cum doreti.S nu uii ns c eu i-am propus.Ea abia dac zmbi i duse iari
ceaca la gur.Contele o studie,evalund-o din nou,aa cum fcuse cu
majoritatea oamenilor din viaa lui,ncercnd s-i dea seama cum gndeau,cum
i putea controla.ntr-o msur mai mare sau mai mic,reuise n cazul celor mai
muli-era ceva nnscut pentru el.n privina ei,se ateptase s aib de-a face cu o
fluturatic temperamental i rzgiat,cineva pe care ajungi uor s-1
cunoti,s tii cum va reaciona,uor de manipulat.n loc de asta,avea n fa o
femeie cu totul deosebit de oricare alta pe care o cunoscuse,iar el n-avea nici
cea mai vag idee cum s se descurce cu ea.Habar n-avea ce era n mintea ei,ce
anume o fcea s reacioneze ntr-un fel sau altul,ce gndea despre el.i,de
fapt,ce voia de la el.Iar Angelica deja acaparase planul lui foarte simplu i l
transformase ntr-unui foarte complicat pe care el nu-1 mai putea controla.i,mai
mult dect orice,cu care nu era de acord.Dac ar fi fost oricare alt femeie,ar fi
hotrt c era prea dificil,prea ncpnat ca s i se supun,i ar fi lsat-o
balt.Dar pe ea nu putea s-o lase balt.Privirea lui cobor de pe chipul ei spre
pielea fin lsat vederii de lipsa alului.
-Ce s-a ntmplat cu restul rochiei tale?
-Cu alul? Era ntr-un hal fr de hal,i l-am dat Brendei s-1 spele i s-1 calce.
Snii ei probabil c artau la fel ca noaptea trecut,dar,fr earfa care s-i
acopere,erau mult mai...evideni.Acum putu vedea i lniorul de aur cu
mrgele de ametist care i nconjura gtul zvelt,i pandantivul roz care atrna de
el.Vrful acestuia se legna n valea umbrit dintre sni,atrgndu-i privirea.
Se scutur mental,apoi ced nevoii stringente de a-i gsi o poziie mai
confortabil pe scaun.Mestecnd ultima bucic de pine prjit,Angelica lu

cana cu ceai,felicitndu-se c-i ascultase instinctul care o ndemnase s


modifice termenii nelegerii.Cu ct afla mai multe despre Dominic Guisachan,
cu att i era mai clar c nu avea s fie deloc simplu s-1 fac s ngenuncheze la
picioarele ei.Rezistena lui era aproape palpabil,vizibil n fiecare linie aspr a
chipului su,pe cnd hotrrea ei de a-1 face s se ndrgosteasc devenise de
neclintit n momentul n care i dduse seama c un asemenea demers dup
ncheierea cstoriei ar fi fost sortit eecului.Totui,att timp ct ea i ndeplinea
partea de nelegere,el avea s ncerce s-o ctige,dup cum tocmai o
demonstrase.Instinctele ei o fcuser s obin un rgaz; depindea de ea cum
avea s-1 foloseasc.
-Scrisoarea mea ctre prini.Unde gsesc un birou?
ters de praf i cu tot ce-mi trebuie,gndi,dar nu o spuse.El i mpinse
scaunul ndrt i se ridic.
-Folosesc biblioteca pe post de birou.Poi s-i scrii misiva acolo.
Angelica atept ca el s-i trag scaunul,apoi se ridic i ieir mpreun din
camer,lund-o pe un coridor lung.Privi uimit n jur.Casa era cu adevrat
imens,ns,la lumina zilei,se vedea c renovrile nu contribuiser cu nimic la
mbuntirea aspectului general.La captul coridorului,el deschise o u i o
pofti s intre ntr-o camer ai crei perei erau tapetai de sus pn jos cu rafturi
pline de cri.Vizavi de cminul uria se aflau trei perechi de ferestre nalte ce
ddeau spre o pajite lsat de izbelite,mrginit de copaci nali.Doar captul
cel mai apropiat al ncperii fusese curat de omniprezentele pnze de pianjeni
i de praf.Acolo se gsea un birou sculptat n spatele cruia trona un fotoliu
impuntor,iar n fa-dou scaune confortabile.n restul camerei,cearafuri de
oland acopereau toat mobila.Rezistnd dorinei de a se uita sub nvelitoriurma s-o fac mai trziu-,Angelica se ndrept spre birou.Ocolindu-1,privi
mirat la mulimea de acte risipite n neornduial.Dominic trecu pe lng ea,se
ntinse i adun hrtiile ntr-o parte.
-Afaceri legate de proprieti.Fac i eu tot ce pot atta vreme ct m aflu aici.
Deschiznd sertarul central,scoase o foaie de hrtie i o puse pe sugativ.
-Mulumesc.Aezndu-se n fotoliu,tnra femeie se ntinse spre unul dintre
tocurile aflate ntr-un suport din onix i bronz aurit.Climara l-ar fi entuziasmat
pe fratele ei Alasdair.Mai precis,l-ar fi entuziasmat majoritatea obiectelor din
cas.Cu un zmbet la acest gnd,ndeprt capacul climrii,cufund n cerneal
penia bine ascuit i porni s-i ndeplineasc sarcina.n loc s-i ncarce
cuvintele cu o oarecare doz de formalism,prefer stilul oral,cu sperana c

misiva avea s fie mult mai convingtoare aa.n timp ce scria,Dominic se


ndrept spre cea mai apropiat fereastr i privi afar.i oferise intimitate,
dei,fr ndoial,era curios s afle coninutul epistolei.La final,Angelica i
reciti scrisoarea,apoi o semn i o tampona cu sugativa,dup care puse tocul n
suportul su i acoperi climara.
Cum el se rsucise la auzul acelui sunet,i ntinse coala.
-Poftim.Lsndu-se pe spate n fotoliu,l urmri cu privirea pe cnd parcurgea
textul.ncepuse prin a se scuza c nu luase legtura cu ei mai devreme,explicnd
c fusese silit s plece pentru a-i ajuta o cunotin aflat la mare ananghie i
rugndu-i s inventeze o poveste care s-i justifice absena,o absen despre care
i asigura c avea s fie foarte scurt,dei era posibil s dureze cteva sptmni,
apoi ncheiase cu vestea c era n perfect siguran,neexpus nici unui pericol.
Pn s ajung la sfritul scrisorii,Dominic era deja ncruntat.
-Ai fost silit s pleci?
-Am ocolit foarte elegant realitatea.Vei remarca,de asemenea,c n-am spus nimic
despre locul unde am plecat.Dup cum spuneai,ei i imagineaz probabil c
dispariia mea are legtur cu rpirile anterioare,aa c au blocat drumurile spre
nord,dar faptul c m aflu nc n ora i,se pare,fr vreo intenie de a-1 prsi
ar trebui s le trezeasc unele ntrebri.i cu ct i pun mai multe ntrebri,cu
att e mai posibil s caute n alt parte.Dat fiind c trebuie s plecm n Scoia,a
prefera s-o facem fr ca fraii i verii mei s fie pe urmele noastre.
Dominic n-o putu contrazice n privina asta.Reciti scrisoarea,convingndu-se c
era perfect echilibrat i ar fi putut determina familia tinerei s-i ndrepte
atenia n alt parte.Asta era nc o dovad c femeia din faa lui avea caliti pe
care el nu se ateptase s le aib.El nsui maestru n a-i manipula pe alii,
recunotea acest talent cnd l ntlnea.i ainti privirea n ochii ei mari,verziaurii.
-Ai douzeci i unu de ani,nu?
-mplinesc douzeci i doi n august.Ar trebui s m gndesc la cadoul pe care
s i-1 cer,zmbi ea.Poate c,nainte de a pleca din ora,facem o vizit la Asprey.
Studiindu-i ochii,i ddu seama c ea l tachina; nu-i putea aminti cnd o
fcuse cineva ultima oar.Mri i i ddu napoi scrisoarea.
-Scrie adresa,iar eu o s-1 pun pe Mulley s aranjeze transmiterea ei.Se apropie
de nurul clopoelului i trase de el.Ea mpturi hrtia,apoi lu un toc.
-i cum o s procedeze? Pun pariu c ua din Dover Street va fi supravegheat.
-M atept la asta.O s-1 pun pe Mulley s i-o dea unuia dintre mturtorii din
Piccadilly.Biatul o va livra.Mulley l va supraveghea pentru a se asigura c

ajunge n minile majordomului prinilor ti,apoi va disprea.N-o s aib cum


s descopere c scrisoarea provine de-aici.Angelica scrise adresa,tampona hrtia
cu sugativa,apoi i-o nmna.Cna Mulley sosi,Dominic i explic modul cum
voia s fie livrat scrisoarea,dup care i-o ddu.Pe cnd nchidea ua,vzu c ea
se aezase ntr-unui dintre fotoliile din faa biroului.Cu cotul pe braul acestuia,
cu brbia delicat odihnindu-i-se n palm,se uita la plantele nengrijite de
dincolo de geamuri.Fr a-i desprinde privirea de pe chipul ei,stpnul casei
ocoli biroul i se aez n fotoliul su.
-Deci,treaba asta odat rezolvat,trebuie s ne gndim cum ajungem la castelul
tu,murmur ea.Unde se afl mai exact?
-La vest i puin spre sud fa de Inverness.Ezit,apoi trase un sertar i scoase o
hart pe care o ntinse pe birou.Iat! Totui,pn nu se ntorc oamenii mei s ne
informeze ce fel de plas a ntins familia ta n jurul Londrei,nu putem stabili un
plan clar.Lsndu-se pe spate n fotoliu,ea i strnse uor buzele cu un aer
meditativ.Dup cteva clipe i ridic iari privirea.
-Sunt de acord c trebuie s ateptm pn cnd ei vor renuna s verifice fiecare
trsur,dar,chiar i dup aceea,vor avea n hanurile de la ieirile din ora oameni
care s m caute.Indiferent pe care drum vom decide s-o lum,va trebui s gsim
o modalitate de a le evita.Dup aceast observaie rezonabil ncepur s
analizeze,nti fcnd o list,apoi evalund toate rutele i modurile de transport
posibile pentru a ajunge de la Londra la Inverness.Angelica se afla la
conducerea discuiei,i nu trecu mult pn ce Dominic se pomeni angajat ntr-o
nflcrat disput argumentativ,ceva ce nu-i imaginase niciodat c ar fi putut
avea cu o femeie,i cu att mai puin cu ea-ngerul lui rpit,salvatoarea lui,
viitoarea lui mireas.Ca brbat care preuia controlul,i displceau surprizele,dar
acestea nu conteneau s vin din partea ei.
Lady Celia Cynster intr n biblioteca reedinei St.Ives din Grosvenor Square
fluturnd misiva Angelici.
-Ne-a scris,slav Domnului!Pe urmele Celiei intrar n camer soul ei,Martin,
fiicele ei Heather i Eliza i logodnicii lor,Breckenridge i Jeremy Carling.Fiul
cel mare al Celiei,Rupert,cunoscut mai bine drept Gabriel,i soia lui,
Alathea,care locuiau n casa din feover Street,ncheiau alaiul.
Trimiseser vorb nainte,aa c nu fur surprini de mulimea care i atepta n
bibliotec.n afar de Devil i Honoria,Vane Cynster i soia lui,Patience,se mai
aflau acolo fraii mai mari ai lui Martin,Arthur i George,i soiile acestora,

Louise i Horatia,mpreun cu Helena,vduva ducelui de St.Ives.Celia ddu ocol


ncperii,atingnd tandru obraji i primind mbriri ncurajatoare,apoi i
nmna lui Devil scrisoarea mpturit.
-A sosit n timp ce terminam micul dejun.Devil i arunc o privire lui Gabriel.
-Cine a adus-o?
-Un derbedeu de pe strad.
Pn s remarce Abercrombie c era scrisul Angelici,biatul dispruse.
-Fr ndoial,a fost pltit s se fac nevzut,se strmb Devil.
-Da,fr ndoial,dar treci la obiect,i ceru Helena.Citete scrisoarea.Cu voce
tare,te rog.Devil despturi scrisoarea,i arunc o privire rapid,apoi se supuse
rugminii i citi coninutul cu voce tare.ncheie zicnd:
-Iar asta este cu siguran semntura ei.
-Da,este,ncuviin Gabriel.ntregul text e scris de mna ei.
Devil ls hrtia pe birou.Se uit la ea vreme de cteva momente,apoi i ridic
privirea spre Heather i Eliza,care stteau pe canapea lng Celia.
-Are vreuna din voi idee cine ar putea fi cunotina aflat la ananghie?
Amndou cltinar din cap.
-Doar o cunoti,zise Heather.Este foarte sociabil.E prieten cu o mulime de
domnioare i cu destui tineri domni.Ar putea fi oricare dintre ei,i totui...
ntrerupndu-se,schimb o privire cu Eliza,care ridic din umeri.Rsucindu-se
spre Devil,spuse: Ca s fiu perfect sincer,se pare c pune la cale o aventur.
-S dispari de la o petrecere a naltei societi nu seamn cu o aventur,mri
Vane.Cel puin nu una pe care ea s-o fi plnuit.ncruntat,Devil aprob i studie
iari scrisoarea.
-S-ar putea s fi fost silit s scrie asta.
-Crezi? Helena se gndi o clip la posibilitatea aceasta,apoi cltin din cap i se
ntoarse spre Celia: Eu nu pot s cred aa ceva.Tu poi?
-Ei bine...Celia era evident sfiat de grija matern,ns fiica ei n-o ls s
continue:
-Nu mi-o pot imagina silit s scrie aceste cuvinte,dar,dac aa au stat lucrurile,
ar fi fost furioas i ar fi avut grij s ne dea de veste cumva,s scrie greit un
cuvnt,s zgrie hrtia,ceva care s ne arate c era suprat i c o fora cineva
s fac asta.n schimb-i flutur mna ctre scrisoare-,se observ scrisul ei
ngrijit,cu o ortografie perfect,fr cea mai mic pat de cerneal.Eliza
ncuviin.
-Cred c a scris-o de bunvoie i reprezint adevrul de la cap la coad.

-Ceea ce nseamn c pune ceva la cale,conchise Horatia.Helena ddu din cap i


i mpreun minile n poal.
-Aa mi se pare.Cel puin,deocamdat.Nici una dintre doamne nu era de alt
prere.La unison,se ntoarser spre marele birou n jurul cruia se adunaser
brbaii,doar pentru a descoperi c acetia ajunseser la o cu totul alt concluzie.
-Deci,ne vom continua cutarea,declar Devil.Sau,mai precis,ateptarea.Din
moment ce n-a fost vzut nici o femeie cu semnalmentele ei la nici unul dintre
hanurile de la ieirea din ora i nici la urmtoarele trei halte,e aproape sigur c
n-a plecat nc; este n Londra.Ceilali brbai aprobar ncruntai.
-Dar cine s-o fi rpit? i de ce? Jeremy Carling se uit la ceilali i continu: E
corect s presupunem c dispariia ei are legtur cu ncercrile de rpire ale lui
Heather i ale Elizei? Sau e vorba de cu totul altceva?
-Asta ar trebui s cercetm,spuse Honoria ridicndu-se de pe scaun.
Discret,desigur.
-Propun,zise Alathea ridicndu-se i ea i aranjndu-i alul,s lum drept bun
afirmaia ei c s-a dus s-i ajute o cunotin i c asta i explic absena.Asta
nseamn c acea cunotin a ei locuiete undeva pe la ar; dup cum tocmai
a menionat Heather,Angelica are ntr-adevr o mulime de cunotine.
Sprijinindu-se de bastonul pe care ncepuse s-1 foloseasc recent,Helena se
ridic n picioare.
-ntr-adevr.Fiecare dintre noi,n felul su,va ncerca s-o identifice pe cunotina
att de disperat.Lsndu-i pe brbai cu planurile lor,doamnele se ndreptar
ctre salon pentru a discuta propriile strategii.Eliza i ncolci braul pe dup al
lui Heather i rosti cu voce joas:
-Tocmai m-am gndit.M ntreb dac Angelica purta colierul la serata familiei
Cavendish.I l-ai dat,nu?
-Da,cnd eu i Jeremy ne-am ntors n ora.L-a purtat la balul dat cu ocazia
logodnei noastre.
-Hm...n-are nici un rost s-o ntrebm pe mama.Este necjit i s-ar putea s nu-i
aminteasc bine.Cine altcineva dintre ai notri era acolo,mai tii?
-Nu,dar Henrietta trebuie s fi fost,nu crezi?
-Da,trebuie s fi fost.O putem ntreba pe Louise.Oricum,dac e s fi bgat de
seam cineva colierul la gtul Angelici,aceea e Henrietta...
-Pentru c abia ateapt ca bijuteria s ajung la ea,confirm Eliza.Ar trebui s-o
gsim i s-o ntrebm.Surorile Angelici se oprir n faa uii deschise a
salonului i fcur schimb de priviri.Heather i arcui sprncenele.

-S-ar zice c oricine poart acel colier are parte de evenimente ciudate i
dramatice.
-Adevrat,rspunse Eliza.Dar,pn acum,rezultatele au fcut s merite drama din
plin.
-Poate c Angelica are parte de propria aventur.
-S sperm c e aa,dar i c eroul ei se afl acolo ca s-o salveze.Heather ddu
din cap i fcu un semn cu mna.-ntre timp,hai s vedem ce putem face pentru
a-i acoperi urmele.
Dominic i Angelica discutau dac era bine s strbat clare distana pn la
castel cnd o btaie n u i ntrerupse.Enervat de intruziune,sentiment care l
surprinse,Dominic strig:
-Intr!Ua se deschise,iar Jessup i Thomas intrar.Lsndu-se pe spate,contele
le fcu semn s se apropie.
-Ce-ai aflat? Pe cnd se apropia de birou,Jessup i arunc o privire nesigur
Angelici,n timp ce ochii lui Thomas o cercetau din spatele genelor.
Dominic i flutur o mn.
-Poi vorbi deschis n faa domnioarei Cynster.A fost de acord s ne ajute i
trebuie s afle ce-ai descoperit n aceeai msur ca mine.Jessup ddu din cap
ctre ea,apoi se uit la stpnul su i fcu o grimas de nemulumire.
-Sunt peste tot.Au oameni n toate hanurile,iar acetia nu fac dect s-i piard
vremea prin curi urmrind fiecare trsur i cercetndu-1 pe fiecare pasager.Am
stat de vorb cu civa grjdari de la hanuri;se pare c,nainte de ivirea zorilor,au
venit nite nobili s ntrebe dac n-a zrit careva o domnioar de neam cu prul
rou-auriu.Dominic o privi pe Angelica i o vzu strmbndu-se.
-i ce rspuns au primit?
-Ei bine,desigur,nimeni n-a vzut-o,aa c au lsat oameni de veghe,dar un
grjdar 1-a auzit pe unul dintre ei ludndu-se c au postat oameni de paz pn
la Buntingford,adic pn la a treia halt.Nici o trsur nu poate s strbat o
asemenea distan fr s se opreasc pentru a schimba caii.
-i care-i situaia drumurilor spre rsrit i spre apus? se interes Dominic.
-Aceeai poveste.Au pus oameni de paz cale de trei halte,zise Jessup privind-o
insistent pe Angelica.Familia dumneavoastr pare hotrt s nu v piard.La
ntrebarea tacit a stpnului su,brbatul rspunse: Am verificat,dar s-au ocupat
i de asta.M-am ntrebat dac noaptea e posibil s te strecori clare pe drumuri
lturalnice,dar,chiar i aa,tot trebuie s treci pe lng cteva hanuri nainte de a
iei la drum deschis,iar ei au pus paznici acolo,ca s nu mai spun c zgomotul
copitelor pe caldarm se aude de la o pot.Este prea riscant,zise Jessup cu o

nou strmbtur.n concluzie,toat Londra este supravegheat ndeaproape i


nu exist nici o posibilitate de a o prsi.
-Nu exist nici o posibilitate de a o prsi dac eti o domnioar de neam cu
prul rou-auriu,interveni Angelica.Jessup se ncrunt i ddu din cap.
-Da...aa e.Ea zmbi,apoi se uit la Dominic.
-Cred c tiu cum putem s ne furim afar din Londra.

-Nu-mi place.O or mai trziu,dup ce le dduse liber lui Jessup i Thomas,care


i manifestaser nencrederea fa de privirea entuziasmat a ochilor verzi-aurii,
Dominic purta o btlie disperat.i pierdea.
-Chiar dac te deghizezi,este prea primejdios.Nu putem risca s te descopere.
El nu putea risca s fie descoperit de familia ei i dus acas.
Se plimba de colo-colo,n spatele biroului.Rareori fcea asta,dar situaia era prea
grav.ncercase toate stratagemele,o fulgerase cu o privire fioroas,ns nu-i
folosise la nimic.Pe alii,respectiva privire i copleise,dar ea prea imun la aa
ceva.i ea se plimba de colo-colo,de partea cealalt a biroului,manifestndu-i
plenar vibranta energie feminin.O jumtate din el dorea s uite discuia n
contradictoriu,s ocoleasc biroul i s-i fac o propunere de cu totul alt gen.
n replic la declaraia lui,ea i flutur nepstoare o mn.
-Nu poi s spui pur i simplu c nu-i place; trebuie s vii cu un plan mai bun.
Tocmai asta era ns problema: n-avea nici unul.Planul ei-cel de care fusese atras
la un moment dat-era att de absurd,nct ar fi putut s dea roade.
-Sunt de acord c trebuie s ateptm pn cnd ai ti i vor retrage iscoadelealtfel,ar fi prea primejdios.Fiindc eu clresc mereu,la ar sau aici,nu exist
nici rnda sau argat de la hanuri care s nu m cunoasc din vedere.
Aceasta era o concesie,cci Angelica ncepuse prin a-i exprima dorina de a
pleca a doua zi.Abia se mai putea concentra.Dac n-o fcea s se aeze,toat
povestea n-avea s se sfreasc aa cum dorea ea.ns asta ar fi nsemnat s nu
se mai termine deloc.O sfredeli cu privirea pn cnd Angelica se opri la rndul
ei.
-Ce-i? El art ctre fotoliu,apoi se post n spatele mesei de lucru.
-Stai jos! Hai s vedem dac putem pune la punct detaliile.Zmbetul ei de triumf
fu o adevrat minune.Angelica trase fotoliul mai aproape de birou,apoi,cu un
fonet al rochiei,se aez pe marginea lui,cu spatele drept,cu ochii plini de
entuziasm,dar i de altceva,toat numai acceptare.

-M gndeam c,deoarece trebuie s ne ntoarcem cu pocalul pn la nceputul


lunii viitoare,ar trebui s stabilim ct ne permitem s ateptm nainte de a pleca.
Faptul c folosea deja pluralul noi merita preul,constat el.Se aez privind-o
concentrat.
-Chiar dac lum potalionul,tot va dura minimum apte zile pn s ajungem la
castel.
-i de acolo napoi.
-Corect.Avem patru sptmni,din care dou nseamn drumul.n plus...Dominic
privi mormanul de hrtii de pe birou,cltin din cap i zise: Nu pot s trec prin
Edinburgh fr s rezolv o parte din astea-nu mai pot atepta.Asta ne va lua cel
puin nc o zi,sau poate dou.
-Va trebui s ne oprim n Edinburgh oricum.Fiindc el o privi ntrebtor,
Angelica art spre sine cu un gest elocvent: Rochii.Voi avea nevoie de rochii
pentru drum i pentru mai trziu.Nu pot s merg la castel fr s am haine de
schimb potrivite.
-Dac tot trebuie s stm n Londra cteva zile,pn cnd familia ta va slbi
supravegherea,poi s-i procuri rochiile de aici.
-Nu pot.Pentru a avea nite haine decente,toate trebuie modificate,i nu exist n
Londra o singur croitoreas respectabil care s nu m recunoasc i s nu-1
anune instantaneu pe tata.n afar de asta,cnd voi accepta s devin contesa ta,
voi avea nevoie de o croitoreas n Edinburgh-o s profit de ocazie pentru a le
pune la ncercare talentele,i n-am nici un motiv s nu atept pn atunci pentru
a-mi lua cteva rochii...de fapt,ar fi preferabil.N-avem nevoie de bagaj
suplimentar dac vom cltori cu potalionul.i mri ochii i adug: Sunt
perfect convins c tu cunoti adresele ctorva croitorese din Edinburgh.
-Exist cteva n Edinburgh despre care am auzit c snnt excepionale,rosti el cu
o expresie impasibil.
-Nu zu? Dominic putea deslui impertinena din cuvintele ei: Cum de tia care
dintre croitoresele din Edinburgh sunt excepionale? Totui,Angelica i lu
seama i se mulumi s zmbeasc.Deci,cte zile ne rmn?
-Dac ne lum o marj suplimentar de o zi pentru fiecare cltorie,plus dou
zile la Edinburgh...ne rmn zece zile cu totul.
-Dintre astea,pe unele le putem petrece aici,ateptnd ca brbaii din familia mea
s-o lase mai moale cu supravegherea,iar pe celelalte la castel,convingnd-o pe
mama ta c sunt distrus astfel nct s-i napoieze pocalul.Proptindu-i un cot
pe birou i sprijinindu-i brbia n palm,i trecu un deget fin peste buze

atrgndu-i privirea spre arcuirea lor voluptuoas.Ct crezi c va dura ultima


parte? El clipi i trebui s se gndeasc la ce nsemna ultima parte
-N-am nici cea mai vag idee.Mirabelle s-ar putea s-i arunce o privire i s fie
complet satisfcut,dup care s-i dea imediat pocalul.Dar e mai probabil c va
lsa s treac nite zile pentru a se convinge c i-am adus cu adevrat ceea ce
mi-a cerut.Dup un moment,continu:S-ar putea s avem mult noroc cu
evaluarea numrului de zile n care familia ta i va ine oamenii la hanuri.Tu tii
cum se desfoar activitile la tine acas.Ct timp pot rezista fr majoritatea
personalului? Ct vreme va trece pn vor fi nevoii s cedeze i s-i cheme
oamenii?
-Asta nu depinde att de lipsa personalului masculin,ci de ct de mult le va lua
femeilor din familie s-i conving pe brbai s asculte vocea raiunii i s
accepte c sunt teafr,dar cu privirea aintit n ochii lui,se gndi puin,apoi
adug: La un moment dat va trebui s mai trimit o scrisoare-nu mine-ar fi prea
curnd,dar poate poimine-ca s mai calmez lucrurile.Nu tiu,trei sau patru zile?
-Dup cum ai menionat,chiar i dup ce se vor retrage,precis i vor pune pe
proprietarii hanurilor i pe slujitorii acestora s cate ochii dup tine n schimbul
unei recompense consistente n caz c te vor gsi.
-ntr-adevr,dar tocmai de aceea m voi deghiza.i,dac ne calculm bine
timpul,adic ateptm patru zile,iar apoi plecm cu potalionul,nseamn c ne
rmn ase zile s o convingem pe mama ta c sunt distrus.
-Nu.Nu vreau s ne pripim i s descopr prea trziu c familia ta nc
supravegheaz drumurile.O s ateptm cinci zile.Suntem n a doua zi a lunii.O
s plecm cu potalionul de noapte n seara zilei de ase.Dac n-o scotea n
siguran din Londra,nimic nu mai conta,i zise el.Astfel,ne vor rmne cinci
zile s-o convingem pe mama i s obinem pocalul.Ea i studie chipul,apoi
ncuviin.
-Cinci zile ar trebui s fie de ajuns.Contele avu impresia clar c ea urzea un
plan,dar,nainte de a cpta confirmarea,expresia ei se lumin.Acum...legat de
deghizarea mea.i flutur degetele i ceru: Dou foi de hrtie,te rog,ntruct
trebuie s fac dou liste.Surprins,se conform,apoi o privi cum scrie grbit n
capul paginii: Haine pentru tineri.
-Bine.Dac se presupune c sunt un tnr respectabil care cltorete spre nord
mpreun cu tutorele su,voi avea nevoie de o cma,pantaloni,o jachet i o
earf.i probabil o hain mai groas,avnd n vedere c mergem la Edinburgh.
Cu grij,le nir pe toate pe coal.Acum...i lipi de buze captul tocului,
distrgnd din nou atenia tovarului su,apoi i cobor privirea spre podea.

Picioarele mele sunt att de mici,nct e dificil s facem rost de cizme.Poate c


ar trebui s port pantaloni colani i pantofi.
-Cizme,replic el imediat.n nici un caz colani.Hotrndu-se c nu era n stare
s explice semnificativa diferen dintre pulpele i gleznele ei i cele ale oricrui
tnr,adug: O s m duc cu Griswold.O s-i gsim nite cizme pe undeva.
Angelica ddu din cap i se aplec pentru a nota altceva pe list,oferindu-i
privirii prul ei strlucitor,att de uor de identificat.De parc i-ar fi simit
grija,spuse:
-i o plrie,desigur.Sunt sigur c Griswold va ti s-o aleag,dar trebuie s fie
suficient de mare ca s-mi acopere complet prul.
i pentru a-i umbri ct mai mult chipul,inclusiv buzele mult prea feminine.Nici
un tnr de pe lumea asta nu avea buze ca ale ei,un alt aspect pe care el nu avea
de gnd s-1 menioneze.
-Bine.Tampona cu sugativa lista,apoi i-o prezent zicnd: Vezi dac mi-a scpat
ceva.Cufund penia n cerneal i scrise pe a doua foaie:Lucruri care mi
trebuie acum.Vzndu-1 c o privea,explic: Acestea sunt lucruri personale de
care am nevoie.Dac Brenda ar putea iei n dup-amiaza asta ca s mi le
procure,m-a descurca pentru moment.
Lsnd-o s-i compun a doua list,el se concentra asupra celeilalte.Observ c
indusese o fie de material,eventual o earf,i tocmai era pe cale s ntrebe la
ce-i trebuia cnd pricepu.i privi pieptul,ncerc s-i imagineze...cltin din cap
i reveni la niruirea de obiecte solicitate.Era trecut i o pereche de ciorapi
lungi din mtase.nchise ochii,reflect cum putea s arate o femeie mbrcat ca
un brbat i sfri nchipuindu-i paii necesari pentru a dezbrca acea femeie...
Deschise ochii tocmai cnd ea se lsa pe spate,aparent satisfcut de lista cu
obiecte personale.
-Curea i mnui,spuse el dndu-i prima foaie.Va trebuie s-i acoperi minile.
-A! Mulumesc.nfac lista i o complet.Dup ce termin de scris,el se ntinse
i i-o lu.
-Eu i Griswold vom vedea ce putem gsi.Cu cizmele va fi cel mai greu,dar o s
ne descurcm cumva.Deja tia c picioarele ei,la fel ca i minile,erau mici i
delicate-reuise s-i cuprind glezna cu degetele de la o mn.
-Excelent.Cu ochii strlucind,ea i propti ambele coate pe birou,i mpleti
degetele i i propti brbia pe ele.Cum crezi c o s facem rost de locuri n
potalionul de noapte care pleac la Edinburgh?
Lui Dominic i trecu prin minte s reziste tirului de ntrebri i s-o trimit la
plimbare,dar nu prea tia cum s-o fac.

Spunndu-i c,oricum,era aproape ora prnzului i n-avea s se ntoarc la


hrtiile lui pentru c foarte curnd avea s fie ntrerupt din nou,ced i o ls
s-1 chestioneze.Dup cum se atepta,odat abordat problema,ea fcu cteva
sugestii de bun-sim legate de modul n care s se ascund n caz c rudele ei se
gndeau s verifice listele pasagerilor,sugestii pe care el le accept fr s o
contrazic.
-Bine,zise ea,aparent satisfcut.Zmbind,i ntlni privirea apoi adug:
Acum,tot ce avem de fcut este s vedem cum ne vom umple timpul pn n
seara zilei de ase.El o privi n ochi i nu-i putu da seama dac l tachina sau nu
CAPITOLUL 5
Parc ar fi avut de-a face cu un vnat nou,se gndi Dominic.Trebuia s nvee
obiceiurile przii,toate nuanele comportamentului su;trebuia s nvee a-i
interpreta semnele.Ceea ce era esenial,n condiiile n care era posibil ca,ntr-o
bun zi,vntorul s descopere c el era cel vnat.
n acea sear,n vreme ce-i inea Angelici scaunul n salonul pentru mic dejunnu considerase necesar s deschid uriaa sufragerie-privi buclele strlucitoare
care se revrsau din cocul nalt pe pielea lptoas lsat vederii de absen a
alului i se gndi c instinctele sale de vntor nu-1 nelau: trebuia s-i
griji n privina ei i a motivelor ei.
Dup ce tnra femeie se aez,el ocoli masa i i ocup locul dar Mulley,ajutat
de Brenda,aduse supa.Se apropiar de stpnul lor,pentru a-1 servi primul,ns el
art spre Angelica.
i o urmri cum,cu ochi strlucitori i zmbete galnice,i fermeca.Nici Mulley,
nici Brenda nu erau uor de impresionat,dar amndoi preau a se topi n faa...
doamnei care,orict de intransigent s-ar fi artat acum,avea s devin curnd
stpna lor.Nu tia de ce refuzase s accepte acea parte a nelegerii,dar nu
ncpea ndoial c avea s-o fac n cele din urm.Habar n-avea n ce joc
inteniona s-1 atrag,ns toate misterele aveau s se elucideze n mod sigur.
Ct despre personal,felul n care-1 atrgea de partea ei era o dovad de iretenie.
Dup ce Mulley i Brenda l servir i pe el,Dominic le fcu semn c erau liberi
i i ridic lingura.Timp de un minut,el i Angelica mncar n linite,apoi ea i
ridic privirea.
-Ai spus c este un castel uria.Ai un personal numeros?
El lu o alt lingur plin cu sup cremoas,apoi zise:
-Vrul tu St.Ives-gndete-te la casa lui de la ar,la numrul de oameni care se
ocup de ea,i dubleaz-1.

-Att de muli?
-Nu c am avea nevoie ntr-adevr de att de muli,desigur,dar e vorba de mai
multe mini pentru ca treaba s fie mai uoar,este un mod de a...
Nu reui s gseasc imediat cuvintele potrivite.
-De a le da de lucru oamenilor,astfel nct acetia s simt c au o contribuie la
bunstarea clanului?
-Da.Dup un moment,continu: Brenda,de exemplu.i-a pierdut soul ntr-un
accident petrecut cu vreo cinci ani n urm.Menajera castelului,doamna Mack,a
decis c ar avea nevoie de nc o camerist la etaj,aa c Brenda a venit s
locuiasc i s lucreze la castel.
-Deci,nu este doar o vduv amrt care triete pe spinarea clanului.
El ddu din cap c nu.Dup ce i termin supa,se ls pe spate i i studie
musafira.Luaser prnzul n aceast camer,apoi el declarase c are treab n
bibliotec...i fusese puin surprins c ea i permisese s plece.Dar o fcuse i,n
schimb,dup cum bnuia el acum,i petrecuse dup-amiaza cu oamenii lui.
Angelica i termin supa tocmai cnd Brenda se ntoarse s ia farfuriile goale,n
vreme ce Mulley aducea felul urmtor.Ca o confirmare a supoziiilor lui,
Angelica exclam la vederea petelui,fcndu-i complimente Brendei,care se
ocupa uneori i de buctrie.ncntat,Brenda se retrase,iar Mulley le servi
zmbind felul doi.Dominic observ plcerea i mndria cu care majordomul su
ndeplinea aceast sarcin minor.El nsui tia cum s atrag respectul
oamenilor i s le ctige loialitatea,dar,n fond,era brbat-nu avea iscusina
evident a Angelici.Presupusese c o frumusee rsfat din nalta societate nu
avea s depeasc att de uor diferena dintre clasele sociale...dar,fr ndoial,
fetele din familia Cynster erau obinuite s administreze palatele ducale i s se
ocupe de personal.Cnd rmaser din nou singuri,ea i ridic privirea.
-Mulley mi-a spus c este majordomul tu.Ai un altul pentru castel?
-Nu,Mulley se ocup i de castel,cnd este necesar.Angelica i ndrept atenia
ctre pete i se gndi ce s-1 ntrebe n continuare.i petrecuse dup-amiaza n
buctrie,ajutndu-1 pe Griswold,valetul lui Dominic,s lustruiasc argintria,n
loc s-1 bat la cap pe stpn,preferase s afle singur cum stau lucrurile cu
servitorii.i se dovedea c bine fcuse.
-Personalul clanului nu este la fel...ei bine,precum cel dintr-o cas englezeasc,
nu-i aa?
-N-am de unde s tiu,zise el ridicnd din sprncean.Spune-mi.Ea se ncrunt.
-Interaciunea dintre stpn i servitori este altfel.Cei din clan nu se poart de
parc ar fi egali cu stpnul,dar nici de parc ar fi...Cred c un cuvnt potrivit ar

fi subordonai,ca servitorii englezi.Fcu o pauz,apoi continu: Ierarhia este


mult mai puin evident.Dominic ddu din cap.
-Cuvntul stpn este mai curnd echivalent cu ef dect cu proprietar.
-Da.Asta-i ideea.ndreptndu-i din nou atenia spre farfurie,se nfrupt din
calcanul delicios,mulumit c observaiile i deduciile ei se confirmaser.Dei
nc nu acceptase s fie contesa lui,nu era att de proast ca s nu profite de
ansa de a face cunotin mai bine cu cei civa servitori pe care el i adusese la
Londra,nainte de a se pomeni n mijlocul personalului evident mult mai
numeros de la castel.Cu puin noroc,diferena mai puin tranant dintre stpn
i servitori avea s-i permit s afle mai multe n timpul sejurului lor forat n
Londra.Brenda veni s ia farfuriile.Dup ce Mulley tie friptura,i servi i se
retrase,Angelica prinse privirea lui Dominic.
-Le-am spus oamenilor ti despre planul nostru de a ajunge la Edinburgh,i toi
sunt de prere c e bun.Griswold caut hainele cele mai potrivite pentru a m
deghiza ntr-un tnr.ntre timp,ai gsit cumva vreun motiv ca s te rzgndeti
i s plecm naintea datei de ase? El ncremeni.
-Nu.Tu ai gsit vreunul?
-Nu,voiam doar s am confirmarea datei.Art spre farfurii i adug: Brenda
trebuie s tie,ca s fac aprovizionarea cu mncare.Faptul c ea se gndea la
organizarea casei i c vorbise cu servitorii despre planul lor alung din mintea
lui Dominic orice urm de ndoial; Angelica nu avea s dea napoi,constatnd
pe nepus mas c nu voia s participe la acea aventur.tia precis ce fcea,cu
ce fusese de acord,i i ndeplinea sarcina cu acea ncredere despre care el
ncepea s presupun c i era caracteristic.Mestec,nghii,apoi o lmuri:
-Potalionul de Edinburgh pleac de la Bull and Mouth,de lng Aldersgate,la
opt seara.Putem s mncm la han,astfel nct Brenda i ceilali s nu fie nevoii
s ne hrneasc aici,iar apoi s se grbeasc s mpacheteze i s traverseze
Londra.
-n mod cert,aa ar fi cel mai bine.
-Mine-diminea i voi trimite pe Jessup i pe Thomas la Aldersgate s rezerve
locurile.Thomas,ca lacheu al unui lord,va cumpra biletele pentru noi-pentru
mine i pentru tine-,apoi Jessup va lua celelalte cinci locuri,dou nuntru i trei
afar.n afar de vizitiu i de gardian,numai noi vom fi n trsur.Se gndi puin
i adug:Ar trebui s ajungem separat la Bull and Mouth.Vreau s facem tot
posibilul pentru a-i ndeprta pe ai ti de pe urmele noastre.Ea zmbi n semn c
era de acord.
-E ca un joc de-a v-ai ascunselea n viaa real.

-Sper c,pn atunci,vor cuta n alt parte.


-Griswold a spus c va fi gata s mearg cu tine mine-di-minea.Parc
incontient de gafa pe care o fcuse organi-zndu-i timpul,continu: Dac vei
gsi tot ce-mi trebuie ca s m deghizez,iar Jessup i Thomas rezolv treaba cu
potalionul,atunci,pn mine la prnz,vom avea tot ce este necesar pentru a ne
furia pe lng fraii i verii mei i pentru a ajunge cu bine la Edinburgh.
ncrederea ei-strlucindu-i n ochi,n expresia chipului-era contagioas.
-Dac avem noroc,aa va fi,murmur el.
n timp ce Mulley cura masa,iar Brenda aduse desertul,Angelica l inform
vesel care i erau preferinele n materie de culori i materiale i i ddu tot felul
de detalii de care s in cont atunci cnd cumpra cele necesare pentru
deghizarea ei.El se gndi s-i spun c nu-i va aduce aminte de nimic din toate
astea i c era mai bine s-i zic lui Griswold,dar n-o fcu.De fapt,avea o
memorie mai bun dect a valetului su.Pe de alt parte,l intriga la culme felul
n care ea i,dup toate aparenele,Griswold i imaginau c vor reui s
camufleze o persoan att de vibrant feminin ntr-un tnr brbat.Spera c totul
avea s fie n regul,dar,urmrind-o cum vorbea i i flutura minile,cu ochi,
expresii i gesturi att de feminine,i ddu seama c,indiferent ct de miastr
era deghizarea ei,el i libidoul lui nu puteau s fie pclii.Pentru nimic n
lume.Iar el i libidoul lui tot mai intens aveau s stea alturi de ea tot drumul
pn la Edinburgh.ncruntarea din sinea lui probabil c i se citi n ochi.Ea tcu i
l privi ntrebtoare.Contele se foi,mpingndu-i scaunul n spate.Amndoi i
terminaser desertul.
-Eu...Ridicndu-se,i cobor privirea spre ea.Am nite documente de care
trebuie s m ocup n bibliotec.Punnd deoparte ervetul,ea se ridic la rndu-i.
-Da,desigur.Dominic presupusese c,la fel ca dup-amiaz,avea s se despart
de el pe coridor i s se duc undeva,probabil n salonaul de la etaj,dar nu se
ntmpl aa.Vorbind vesel despre Scoia,informndu-1 c nu fusese niciodat
mai departe de Edinburgh,ea l conduse spre bibliotec,deschise ua i intr
naintea lui.El se opri n prag,apoi,cu buzele strnse,pi nuntru i nchise ua.
Angelica tcu i se uit de jur mprejur.Lu sfenicul lsat pe masa de lng u
i se apropie de rafturi,studiind cotoarele crilor.
-Ce caui? Voia s-o ajute s gseasc,deoarece cu ct o fcea mai repede,cu att
pleca mai repede.
-M uit doar.Fr s-i ntoarc privirea spre el,i flutur mna i zise: Nu m
bga n seam.N-o s te deranjez.Privirea pe care el i-o arunc avea pri egale
de nencredere i resemnare.Ezit,apoi se ndrept spre birou.Contractelf i

comenzile la care lucrase toat dup-amiaza l ateptau.Regla flcrile lmpilor


pe care Mulley le aprinsese mai devreme,se aez i ncerc s-i concentreze
mintea asupra ntortocheatelor probleme ale moiei Guisachan i a numeroaselor
sale afaceri.Cumva,spre surprinderea lui,reui.La nceput.
Cnd btu ceasul,atrgndu-i atenia c trecuse o jumtate de or,i ridic
privirea i descoperi c Angelica se tolnise ntr-o rn n fotoliul din faa
biroului,cu picioarele micue sprijinite pa un taburet pe care probabil c l
scosese de sub o hus.Privirea el era aintit asupra paginilor unui volum
mbrcat n piele roie,pe care l inea n poal.Era complet absorbit-nu observ
i nici nu reaciona la privirea lui,ceea ce i permise s o studieze ntr-un mod de
la care se abinuse pn atunci.ncet,i ls ochii s coboare de la cununa de pr
strlucitor,remarcnd scnteierile armii printre uviele de aur,spre chipul cu
trsturile relaxate i...perfect angelice.Din punctul de vedere al nfirii,
numele i se potrivea perfect.Sub sprncenele castanii,delicat arcuite,se aflau
ochii mari i frumoi,acum ndreptai spre paginile crii,cu gene lungi i curbate
care aruncau umbre dantelate pe obrajii de porelan.
Nasul ei era mic i drept.Buzele difereau una de cealalt-cea de sus arcuit
incitant,cea de jos plin; gura ei era ntruchiparea tentaiei,promind tot felul de
delicii senzuale.Faa ei era oval,iar brbia,o linie sculptat fin,i ddea un aer de
blndee,ns el o vzuse i ridicndu-se cu fermitate.Privirea lui cobor mai
jos,pe linia lung a gtului,spre zalele ciudatului ei colier,spre pieptul bombat...
i spuse c trebuia s-o priveasc fr pasiune,c era firesc s-i compare nurii cu
ai frumuseilor din Scoia,Anglia i din nalta societate cu care avusese de-a
face,dar toate pliser n amintirea lui; nu-i putea aminti de nici una care s
semene cu ngerul tolnit n fotoliu.Iar lipsa de pasiune nu era ceva care s-1
caracterizeze,nu n timp ce o privea pe ea.
Rezistnd nevoii de a se mica n fotoliu,pentru a se elibera de disconfortul tot
mai mare care l cuprindea pe msur ce privirea lui cobora de la sine tot mai
jos,spre talia firav,ascuns de faldurile rochiei,spre curbura oldului i spre
linia elegant a coapsei,ambele reliefate sub mtasea fin,i aminti c ea se
dedicase planului su,aciunii lor comune,ceea ce nsemna c,mai devreme sau
mai trziu,Angelica avea s fie a lui.Pentru prima dat,permise acestui gnd si fac sla n mintea lui.ngrijorarea i se diminua i,rmnnd vigilent,se mai
liniti.Eliberndu-se mental de vraj,din capcana n care ea l aruncase fr s
vrea,se gndi c poate semna cu tatl lui mai mult dect crezuse.
Fiica Celiei l fascina cum n-o fcuse niciodat vreo femeie.Acel nger
strlucitor se npustise asupra lui,i se bgase pe sub piele,l amuza i l intriga.

Nu-i amintea s fi simit vreodat nevoia de a diviniza felul de a gndi al unei


femei.Asta l fcu s se ntrebe dac vechea zical Achia nu sare departe de
trunchi nu era cumva adevrat.Nu putea nega faptul c atracia pe care o
simea pentru fata Celiei semna a nrobire,iar el nu avea nici o intenie s-i cad
victim,ns riscul era considerabil.Un brbat nelept este contient de
slbiciunile lui,recunoscndu-le cel puin fa de sine.
Tocmai era pe cale s-i ndeprteze privirea de cea mai recent slbiciune a sa
cnd,curios s vad ce anume i subjugase att de tare atenia,i aplec fruntea
pentru a zri scrisul auriu de pe cotorul crii: Robertson.Istoria Scoiei.i scrut
chipul,vzu c era concentrat,apoi reveni la hrtiile sale.
Lu una i se prefcu afectat c o citea.Dintre sutele de volume din bibliotec,ea
l alesese pe Robertson.Fr ostentaie,ncepuse s citeasc despre lumea n care
el avea s o duc-lumea pe care,dup cum bnuia el,avea de gnd s i-o
nsueasc.Acesta era un aspect al caracterului ei pe care nu trebuia s-1 uite.
Acea femeie afurisit era inteligent,deci primejdioas,mai ales pentru el.
Trziu n dimineaa urmtoare,Dominic i Griswold se ntoarser din expediia
lor la cumprturi.Contele inea sub bra o pereche de cizme,iar valetul cra
cteva pachete nvelite n hrtie maro.Timp de trei ore btuser strzile Londrei
vizitnd tot felul de croitori i negustori,dar reuiser s achiziioneze toate
hainele i accesoriile de pe lista Angelici.Dominic inu deschis poarta grdinii
din spate-singura intrare pe care o foloseau acum-pentru Griswold,care i inea
n echilibru poverile,apoi l urm ctre ua din spate a casei,o deschise,i fcu
semn valetului s intre i ptrunse la rndul lui n sala servitorilor.
Se opri dintr-odat,cu ochii ct cepele.ncperea fusese curat-nu,lustruit n
cel mai mic detaliu.Cratiele de deasupra vetrei strluceau.Blatul mesei,frecat i
lustruit,sclipea,iar bufetul,nainte gol,etala acum vrafuri de farfurii sclipitoare pe
rafturile impecabile.Nu rmsese nici mcar un fir de praf,cu att mai puin vreo
pnz de pianjen.Punnd pachetele pe mas,Griswold contempl aprobator
camera.Pai grbii se apropiar dinspre buctrie.O fptur stranie apru
scuturndu-i minile de praf.Angelica i vzu i zmbi.
-V-ai ntors! Ai luat totul?
-Da.Dar de unde ai luat hainele astea? se interes uimit Dominic.
-De la Brenda.i cobor privirea spre fusta lung i bluza larg,din batist.
Amndou i erau prea mari: decolteul larg al bluzei i dezgolea un umr
rotund,iar fusta era rulat de cteva ori n talie i legat cu o sfoar.O batist n
dungi,care i inea prul legat,completa inuta.

-Le avea n plus,iar astea mi sunt de ajuns pentru astzi...i ridic privirea,zri
pachetele,iar ochii i se luminar.Dominic o urmri repezindu-se la ele,
deznodnd sforile,despturind hrtia i bombardndu-1 pe Griswold cu ntrebri
nerbdtoare.Arta ca o barmani fnea dintr-o tavern de pe docuri-doar c
era prea curat.Prea orbitor de frumoas.Rmas acolo unde se oprise,la captul
mesei,i scutur capul,spernd c astfel i va rcori creierul.Ceea ce-1 oca era
contrastul,discrepana deconcertant dintre haine i trupul care se afla n ele.
Angelica inea n mn o cma alb i flecrea cu Griswold despre earfe.
Amintindu-i ntr-un trziu de pachetul pe care-1 inea la subra,i-1 ntinse.
-Cizmele tale.
S-ar putea s trebuiasc s le ndesi nite crpe n vrf,dar ar trebui mcar s-i
stea n picioare.
-Mulumesc,spuse ea cu faa mbujorat.ndeprtnd hrtia,lu o cizm,apoi
rmase ntr-un picior n vreme ce-i scotea un pantof de dans i i compara
lungimea cu a noii nclri.Diferena nu e prea mare,constat ntr-un final.
Aezndu-se pe un scaun,se apuc s probeze cizmele cu ajutorul lui Griswold.
Dominic se sili s rmn pe loc,ntruct nu avea nevoie s-i revad gleznele.
nclat cu noile achiziii,se ridic timid,apoi,cu un zmbet ncntat,schi
civa pai de dans.
-Sunt perfecte! Ocolind masa,cu fusta ridicat pn la jumtatea gambelor,se
opri astfel ca Dominic s-o poat vedea.Apoi i ridic privirea spre chipul lui i
i oferi un zmbet strlucitor.Mulumesc.Probabil c v-ai chinuit o grmad
pn s le gsii,dar rezultatul a meritat.A putea chiar i s fug nclat cu ele,
dac e nevoie.Dregndu-i ncet vocea,contele reui s scoat un impasibil:
-Bine.Nite sunete venite de-afar l fcur s se rsuceasc spre u.Aceasta se
deschise,iar Jessup i Thomas se ivir n prag.Ambii ddur din cap spre
Dominic,privir dincolo de el i,cu o oarecare precauie,o salutar pe Angelica.
Dominic le nelese precauia.
-Ai reuit s rezervai locurile?
-Da,rspunse Jessup.Dar la limit.Tipul din spatele nostru a fost cam nervos c a
trebuit s-i schimbe planurile.Mi-a oferit o pag consistent pentru dou dintre
locurile noastre.I-am spus c suntem marinari i trebuie s ajungem la
Edinburgh ca s prindem vaporul,aa c nu-i puteam face pe plac.
-O poveste bun,aprob conteleAli pai se apropiar dinspre buctrie.Brenda
apru tergndu-i minile.Vzndu-i pe Jessup i pe Thomas,zmbi.
-Ai venit la anc,masa e gata.Mulley,purtnd un or lung,de majordom,peste
inuta obinuit i ducnd o tav plin cu farfurii i tacmuri,venea n urma ei.

Brenda se ntoarse spre Angelica.


-Dorii s v ajut s v schimbai,domnioar,ct timp Mulley pune masa n
salon? Angelica privi ctre noile ei haine,apoi ctre Brenda i Mulley.
-Am muncit din greu toat dimineaa ca s facem curat aici,iar tu ai dreptate,nu
sunt mbrcat potrivit ca s iau masa n salon.ns nu avem dect hran receeste vreun motiv pentru care n-am putea mnca cu toii aici,de pe aceast mas
excepional de curat? Cred c aa va fi mai uor pentru toat lumea.
Mulley se uit la Brenda i la Griswold,apoi l privi pe Dominic.
-Asta ne va permite s ne ocupm mai repede de treburile plnuite pentru dupamiaz-dac suntei de acord,milord?
-Sigur c da.Mulley ntrebase doar de form,de ochii Angelici.nainte de
sosirea ei,Dominic luase ntotdeauna masa n sala servitorilor,cu oamenii si-aa
cum fcea i la castel,n sala mare.Contele se ndrept ctre locul lui din capul
mesei.Angelica i adun noile haine i le aez grmad pe un col al bufetului,
n vreme ce Griswold ndeprt ambalajele.Tnra femeie se duse la captul
cellalt al mesei,dar Brenda o ndeprt de acolo,iar Mulley interveni i o
conduse cu blndee la locul ei,la dreapta lui Dominic.Ea l privi,nu tocmai
ntrebtor,dar i putu zri totui rotiele minii nvrtindu-i-se n vreme ce l lsa
pe Mulley s o instaleze.Satisfcut,Dominic i trase scaunul i se aez.Ca
stpnii s mnnce alturi de personal era,dup cum o tia prea bine,de
neconceput n lumea bun din Anglia; totui,ea propusese acest lucru.Se ntreb
dac citise ceva n cartea lui Robertson despre ritualul mesei n snul clanurilor,
unde seniorul i oamenii lui mncau din aceeai oal,sau dac pur i simplu aa
simea ea.Brenda i Mulley aduser platouri mari cu friptur rece,sosuri,fructe i
nuci,apoi toi se aezar i ncepur s mnnce.Conversaia se derula liber.
Brenda i Mulley povesteau despre descoperirile lor n timp ce dereticaser n
sala servitorilor,n buctrie i n oficiul majordomului.Camera menajerei,
camera de splat vase i cea de splat rufe erau urmtoarele pe lista lor.
Cnd Jessup ntreb de ce-i apucase frenezia cureniei,Dominic afl c sugestia
venise de la Angelica.i arcui ntrebtor o sprncean ctre ea,ns fata ridic
uor din umeri.
-Vom reveni curnd la Londra,i,n vreme ce salonul i biblioteca sunt locuibile,
acestea i alte camere de primire trebuie curate.Totui,ncperile cele mai
folosite-i cele mai necesare pentru buna funcionare a casei-sunt cele de aici,din
spatele uii verzi.Prin urmare,dac tot trebuie s ateptm cteva zile pn s
plecm de aici,m-am gndit s punem casa la punct pentru cnd ne vom ntoarce
cu pocalul.Dominic i ridic privirea spre ea,ntlnindu-i ochii care parc l

avertizau s nu se lanseze n supoziii.Angelica nu pru s observe c n jurul


mesei se lsase tcerea,convivii reflectnd la cuvintele auzite i la evidenta ei
ncredere c,ntr-adevr,aveau s se ntoarc la Londra la sfritul lunii,aducnd
preiosul pocal.Tnrul Thomas,plin de entuziasm,se ntoarse spre Jessup i l
ntreb dac nu trebuiau s ajute i ei la curenie.Dominic l ls pe Jessup s
decid n vreme ce o urmrea pe sub gene pe Angelica.nc nu-i dduse seama
care era motivul ei ascuns,care erau elurile ei intime,imediate sau pe termen
lung.C avea nite eluri,asta era clar; avea o personalitate prea puternicsemna prea mult cu el.Ei doi nu erau genul de oameni care s lase viaa s-i
poarte dup bunul ei plac,ntotdeauna tiau ce vor i,n msura n care era
posibil,foloseau calea cea mai direct pentru a-i atinge scopurile.O scrut,dar
nu reui s-i deslueasc inteniile.La sfritul mesei,ea i manifest dorina de
a-i proba noile haine i i rug pe Brenda i pe Griswold s o asiste.Lsndu-i
pe Mulley,Thomas i Jessup s strng masa,Dominic se refugie n bibliotec.
O or mai trziu,Angelica descinse pe scri,cobornd treptele una cte una.Era
ncntat de felul n care arta n pantalonii de catifea i n cizmele de piele.Pn
s fac o piruet n faa oglinzii nalte din dormitorul contesei,admirndu-se din
cap pn n picioare n hainele brbteti,habar n-avusese c gambele ei erau
att de lungi,iar coapsele,att de feminine.Din fericire,acestea din urm erau
ascunse sub poalele jachetei alese de Griswold.ncepea s se neleag bine cu
valetul lui Dominic.La nceput fusese distant,dar deja ncepea s-o considere un
aliat,cel puin n privina intereselor stpnului su.Brenda ajunsese mai repede
la aceeai concluzie,iar acum reprezenta o bogat surs de informaii despre
Dominic,castel i clan,subiecte de care era ct se poate de interesat.
Cunoaterea reprezenta cheia controlului oricrei situaii,aa c trebuia s afle
ct mai multe despre Dominic.Inclusiv lucrurile mrunte pe care numai ea le
putea discerne.Din holul principal coti n coridorul care ducea spre bibliotec.
Dominic i cumprase hainele pentru deghizare-corect era s-i arate rezultatul i
s-i afle prerea.Deschiznd ua bibliotecii,pi nuntru.
Dominic i ridic privirea...i trebui s se controleze pentru a nu rmne cu gura
cscat.S se controleze pentru a nu se ncrunta,pentru a nu reaciona la tot ce
declana n el mica obrznictur.Cu o rsucire,ea nchise ua,fcnd ca poalele
hainei s se nvolbureze,ceea ce i permise lui s ntrezreasc posteriorul
subliniat de catifeaua maro a pantalonilor.Gura i se usc.Era contient c
instinctele sale de vntor,trezite la via,i blocau muchii n acea ncremenire
nefireasc a tuturor prdtorilor care i pndesc prada.i spuse c ea nu era o

prad,dar i venea greu s-i reprime imboldul luntric.Ea se opri n faa


biroului,unduirea coapselor fiindu-i evident n mers.ntinzndu-i braele cu
graie,poz ostentativ i atept ct timp el i ridic lent privirea de la picioare
spre capul ei,peste snii strni nemilos n spatele cmii de oland,peste
reverele largi ale hainei maro,peste earfa cu dungi roii legat neglijent n jurul
gtului,spre chipul ei,spre ochii ei.Cu buzele arcuite,ntreb:
-Ei,bine? Trec examenul? Pentru ce rol? Acela de nger din cele mai senzuale
visuri ale mele? se gndi el abtut.Cnd ea ridic din sprncean,iar buzele i se
curbar i mai mult,contele renun s mai fie impasibil i se ncrunt.
-Trebuie s nvei s mergi ca un brbat.
Nici mcar unui marinar beat nu i-ar fi scpat legnarea feminin a oldurilor
ei.i...Simi cum se ncrunt i mai tare i continu: Ce-ai fcut cu prul tu?
Pentru un moment teribil,n care simi cum i se strnge stomacul,se gndi c i-1
tiase.
-O,l-am strns sub plrie,explic Angelica ducndu-i mna spre plria
neagr,cu boruri largi,despre care valetul insistase c i va ascunde suficient de
bine faa pentru a fi confundat cu un tnr-dac i inea capul aplecat.Griswold
a avut isteaa idee de a folosi o plas pentru a-mi aduna uviele i am prins-o cu
ace de plrie,aa nct va sta locului.Venise acolo intenionnd s cocheteze cu
el,pentru a-i confirma c era n stare,c-1 putea atrage n mreje.Dar expresia de
pe chipul lui sugera c o continuare a flirtului ar fi fost ca un dans printre colii
unui balaur.Unii gentlemeni ar fi reacionat dezbrcnd-o din priviri.El n-o
fcuse.Examinarea lui lent fusese parc o inventariere-aa cum un eic i-ar fi
cercetat un nou sclav-i,din momentul n care ochii li se ncletaser,n mintea ei
apruse imaginea unui uria carnivor slbatic,deocamdat panic,mulumindu-se
s se uite,dar care ar fi putut,la urmtorul ei gest provocator,s se repead cu
viteza unui fulger,s o prind ntr-o strnsoare fatal i s-o devoreze.
Privind n acei ochi fascinani,se ntreb dac nu cumva avea un animal pe
blazonul lui-i,dac avea,care anume?
Trase aer ct putu n pieptul strns de earf i decise c,deocamdat,aflase
destule.Orict de ncpnat era,rareori fora o situaie astfel nct s ajung s
n-o poat controla.Zmbi fr nici urm de tachinare.
-Deci,e necesar s-mi corectez mersul? rosti ea privindu-i cizmele.Trebuie s
m obinuiesc cu libertatea picioarelor nestingherite de fust.
-Ai putea ncerca s-1 observi pe Thomas,s-i copiezi mersul.Dominic pronun
cuvintele,sesiz dicia fragil,tonul cobort...dac Angelica nu ieea rapid din
bibliotec,era foarte posibil ca el s fac un lucru pe care amndoi probabil c

l-ar fi regretat mai trziu.Chipul tinerei femei se lumin.


-O idee excelent.Privirea ei se ntoarse spre el,ctre ochii lui,fcndu-1 s se
ntrebe dac avea cea mai vag bnuial ct de aproape era s...Curmndu-i
gndul,ddu scurt din cap.
-Cred c el i Jessup i ajut pe ceilali,n cellalt capt al casei,departe...
Cu o nclinare a capului i cu o cuttur gale,ea se rsuci pe clcie i anun:
-M duc s-1 caut.S nu ntorci niciodat spatele unui prdtor...Cu dinii
ncletai,el reui s rmn aezat n spatele biroului.Ea deschise ua,i arunc o
ultim privire cercettoare,apoi iei i nchise ua.Contele ncerc s respire
uurat,ns descoperi c nu putea.
-A naibii femeie!Privi n jos,ctre scrisoarea pe care o ncepuse.Ctre tocul din
mn,ctre penia cu cerneala uscat pe ea.Vr din nou tocul n climar i
reveni ultima propoziie.i trebui un minut ntreg pn s gseasc vorbele
necesare pentru a o termina.Era bucuros c ea avusese bunul-sim s plece,iar
sta era un lucru pozitiv din punctul de vedere al relaiei care,n cele din
urm,avea s se nfiripe ntre ei.N-avea nici un rost s se pripeasc i,poate,s-o
sperie.Indiferent cnd avea ea s consimt la cstoria lor,acest aspect putea
atepta pn dup ce recuperau pocalul i discutau despre viitoarea lor csnicie.
Mai trziu.Desigur,nesbuita femeiuc venise acolo cu intenia clar de a-1
provoca,ns avusese suficient minte s se retrag...Deocamdat,problema se
rezolvase,dar era obligat s stea lng ea,cu deghizarea ei afurisit,tot drumul
pn la Edinburgh.Cu tocul suspendat n aer,i ddu seama c,dei ea rmsese
de cealalt parte a biroului...Se ntreb dac Griswold cunotea vreo colonie care
s miroas a brbat.
Thomas o ajuta pe Brenda s curee spltoria,folosind o perie cu coad lung
pentru a da jos pnzele de pianjen care tapetau tavanul.Angelica l privi pe
tnrul nalt i slab cum umbla prin ncpere,apoi,dndu-i seama c ar fi fost
extrem de jenat dac ar fi surprins-o studiindu-1,lu un tergtor de praf cu pene
i se apuc s ndeprteze pnzele de pianjen aflate la ndemn,n vreme ce-1
urmrea pe Thomas cu coada ochiului.ncerc s copieze felul lui de a merge,dar
nu era deloc sigur c o fcea bine.Trebuia s exerseze n faa unei oglinzi.
Apoi,Brenda l trimise pe Thomas s deretice camera pentru clcat.Angelica se
ntreb dac s-1 urmeze,dar rmase i o ntreb pe Brenda:
-nlimea Sa,seniorul,a pomenit despre menajera de la castel,doamna Mack.
Cum este ea ca om?

-O btrnic drgu.Pare nenduplecat i rigid ns are o inim de aur i,n


vremuri de criz,nimeni nu e mai bun dect ea.Nu mic nimeni n faa ei,dar ne
i ia aprarea la o adic.Brenda se apuc s tearg geamul pe care l splase i
adug: l ador pe stpn...ceva de speriat.
Angelica i not n minte c trebuia s intre n graiile doamnei Mack de ndat
ce ajungea la castel Cnd s ntrebe cine altcineva din cadrul personalului merita
o atenie special,Griswold apru pentru a-i cere prerea despre nite tacmuri
din argint pe care el i Mulley le descoperiser n camera menajerei-al treilea set
pe care l gsiser pn acum.Urmndu-1 pe Griswold n oficiul majordomului
i vznd c acest ultim set era format din 48 de piese aprecie c era,probabil,
rezervat pentru seratele impozante i conchise:
-Setul de douzeci i patru va fi rezervat pentru sufragerie,iar cel de aisprezece
tacmuri,pe care l folosim n prezent,va fi pentru salonul de mic dejun.
-S lsm aici ambele seturi pentru sufragerie,domnioar? se interes Griswold.
-Deocamdat,nu e nevoie s fie lustruite.Vom aduce servitoare de la Edinburgh
i vom angaja i altele cnd ne vom ntoarce.i ridic privirea spre rafturile pe
care stteau niruite vase de argint,urne,boluri vaze.Toate erau lipsite de
strlucire,dar...sunt aa de zeci de ani-pot s mai atepte nc o lun,admise ea.
-A putea s lustruiesc nc o tav sau dou domnioar.Tot nu prea avem
treab,iar Mulley aproape c a terminat cu odaia menajerei...doar dac nu dorii
s facem altceva?
-Nu,nu.Angelica ezit,apoi spuse: De fapt,dac mai ai o crp,te voi ajuta.
-O,nu,domnioar...nu trebuie s facei asta.
-tiu,dar nu sunt obinuit s stau degeaba i,din moment ce domnul Glencrae e
ocupat cu corespondena,pot s dau o mn de ajutor aici.D-mi tava aia.
Se aezar pe scaune i ncepur s frece cu vrednicie.n timp ce lustruia tava pe
care Griswold acceptase s i-o dea,ea afl cum de ajunseser ei s lucreze pentru
un senior scoian care trecea drept englez,doar c...Angelica i ridic privirea.
-Doar c...? Griswold i strnse buzele,apoi recunoscu oftnd:
-Cnd i pierde cumptul,domnioar...ceea ce nu se ntmpl des,dar,cnd se
ntmpl,atunci nu poi avea nici o ndoial de pe ce meleaguri provine.
-njur n scoian? zmbi ea.Griswold se aplec peste tava pe care o lustruia.
-Am neles c,ntotdeauna,oamenii revin la limba matern n situaii extreme,
domnioar.
-Aa e.Lsnd balt subiectul,continu s-i pun alte ntrebri.Ca din ntmplare,
la un moment dat spuse: Am neles c s-a rnit grav cu cteva luni nainte s
vin pentru prima dat la Londra.

-O,Doamne,da.Am crezut c va rmne invalid pe via,dar genunchiul i s-a


vindecat treptat.ns asta s-a ntmplat abia cnd s-a ntors de tot n Scoia,dup
ce a nceput s-i petreac mai mult timp plimbndu-se pe dealuri-abia atunci s-a
vindecat suficient ct s se descotoroseasc de baston.Cu un suspin,Griswold
adug: De curnd s-a lovit din nou la genunchi,aa c i trebuie iari bastonul.
i aminti c Dominic avusese bastonul cnd intrase n sala servitorilor,dar apoi
l lsase acolo,sprijinit de un perete.
-Nu-1 folosete n cas?
-Spune c,dac nu-1 folosete,i se ntrete articulaia,iar dac e s cad aici,
nu-1 va vedea nimeni.i nu-1 va ajuta nimeni-brbat prost.
i reinu ns cuvintele-brbaii erau brbai i,cnd venea vorba de ceva care
s le afecteze demnitatea,erau invariabil proti.Din cteva ntrebri aflase cte
ceva despre modul cum i petrecea Dominic timpul n Scoia.Era atent s nu
lase impresia unei intruziuni n intimitatea stpnului,dar servitorii tratau ca pe
un fapt absolut normal interesul ei pentru conte.Se gndise la alternativa de a se
ine departe de personalul casei,pentru a-i sublinia astfel refuzul momentan de a
fi viitoarea lui contes,ns,din moment ce avea de gnd s accepte pn la
urm,decisese c n-avea nimic de ctigat dac se comporta altfel dect
inteniona s se poarte oricum.Cu alte cuvinte,ca viitoarea lui contes.Dac nu
lua n mini friele gospodriei,dac nu afla cum s se poarte cu oamenii,dac
nu se apuca s transforme casa aceea neglijat ntr-una oarecum locuibil,avea
s-i fie ei mult mai greu,nu lui.Mai mult dect att,oamenii lui erau importani,
att pentru el,ct i pentru ea,ca viitoare stpn.Asta era ceva ce nelegea
instinctiv.Dac afla totul despre aceti oameni i apoi le purta de grij aa cum
trebuia s fac o contes-ceva ce-i sttea oricum n caracter-,s-ar fi apropiat de
obiectivul principal,acela de a-1 face s se ndrgosteasc de ea.Iar dac,n tot
acest timp,felul ei de a fi i sporea lui confuzia,cu att mai bine.n cele din urm,
lsndu-1 pe Griswold s lustruiasc o alt tav,se ndrept spre buctrie,unde
o descoperi pe Brenda tergnd masa de acolo.
-Pot s te mai ajut cu ceva? Se simi datoare s ntrebe dei,din pcate,nu se
pricepea s fac nimic n buctrie.
-Nu chiar,surse Brenda.M descurc,iar Mulley va veni imediat s m ajute.n
afar de asta,presupun c seniorul ar prefera ca ele s rmn aa cum sunt
acum,spuse femeia artnd spre minile Angelici.Rsfirndu-i degetele,
aceasta i studie palmele.
-Nu pot s nu fiu de acord.Dar dac ies pe poarta grdinii i m duc la grajduri,o
s se dezlnuie iadul?

-Nu vd de ce.C doar nu plnuii s fugii i s v ducei acas,nu? o ntreb


Brenda privind-o atent.
-Nu...asta i pot promite,zmbi Angelica.Ai cuvntul unui Cynster.
-Nu m pun eu de pricin.Dar ce treab avei la grajduri? Angelica deja se
ndrepta ctre sala servitorilor.
-Vreau s stau de vorb cu Jessup.Despre cai.l gsi pe Jessup la grajduri,periind
un cal.Brbatul o salut din cap,apoi i vzu mai departe de treab.
-Le pregtesc pe mroagele astea s le duc la geambai.N-are rost s le lsm s
moar de foame aici.Angelica se sprijini de poarta boxei.
-Am auzit c seniorul clrete un roib uria.M-am ntrebat dac 1-a adus la
Londra,dar vd c n-a fcut-o.
Cu excepia boxei ocupate de-al doilea cal de trsur,celelalte erau goale.
-Aa e.Dac Hercule ar fi fost aici,era imposibil s nu-1 zrii-e chiar
spectaculos.
-Hercule? Rnji i zise: Ah...mi imaginez de ce a ales acest nume.Jessup pufni.
-Seniorul nu este deloc firav-nc de cnd a mplinit cincisprezece ani,a fost
dificil s-i gsim un armsar care s-1 poarte n spinare vreme ndelungat.
-Unde l-a gsit pe Hercule?
-L-a adus de la Londra.Se pare c 1-a luat de la nite gentlemeni care nu s-au
putut nelege cu aceast brut.Ca s spun sincer,Hercule chiar era dificil pe
vremea aceea,dar,n decursul anilor,s-a dat pe brazd.Jessup-dup prerea
Angelici,cel mai taciturn i mai ursuz dintre oamenii lui Dominic-i arunc o
privire cercettoare.Deci,clrii...sau doar v plimbai prin parc,nimic mai mult
dect un galop uor?
-O,nu,clresc.Mult.mi place s galopez i s m ntrec cu alii,s-ar putea spune
c am asta n snge.
-Ah? Cum aa?
-Vrul meu Demon Cynster este unul dintre cei mai celebri antrenori de cai de
curse.Are o herghelie i grajduri n Newmarket.ndreptndu-i trupul,Jessup
clipi,iar Angelica tiu c l ctigase de partea ei.ncet,servitorul ddu din cap.
-Acum,dac m gndesc bine,cred c am auzit numele.Se uit cu respect la
Angelica i adug: Deci,tii cte ceva despre cai?
-Nu att teorie,ct practic.Demon furnizeaz cai ntregii familii-avnd n vedere
ct de muli suntem,a putea zice c furnizeaz cai pentru tot clanul.Cai de
trsur,cai de clrie,cai de vntoare-,posed cele mai bune exemplare din toate
categoriile,aa c are de unde alege.Toate cunotinele familiei apeleaz la el
cnd e vorba de cai...i de ce n-ar fi aa,cnd el i are pe cei mai buni?

Jessup ncuviin cu o privire gnditoare,dar,pe cnd revenea la periatul calului,


o studie cu mai mult atenie.
-Suntei scund i firav,nu cntrii prea mult,dar,dac spunei c putei struni
un cal nrva...
-Pot!
-...atunci,va trebui s v caut ceva pe msur.Terenul este dificil,cu multe
urcuuri,dar i piste lungi de alergat.Picioarele lungi i drzenia sunt obligatorii.
M-am gndit c vei dori un clu mic,dar,dac va fi s clrii cu dumnealui...
-Voi clri.
-...atunci,un clu nu va fi suficient,zmbi Jessup strmb.Ceea ce le va conveni
nzdrvanilor lora-au pus ochii pe bidiviul la de luni de zile.
Probabil c va trebui s-i nv s-1 clreasc imediat ce ajungem la castel.
-Nzdrvani?
-Gavin i Bryce,pupilii seniorului.Are pupili? Angelica i nghii cuvintele,
apoi se sili s-i ia o expresie avizat.Contele avea deci tutela unor biei pe care
Jessup i catalogase drept neisprvii.Respectivii neisprvii nu fceau parte din
nelegerea cu Dominic,nu c acest lucru ar fi surprins-o cu adevrat-brbaii
aveau talentul de a uita asemenea inconvehiente.Brenda,fr ndoial,avea s-i
spun despre ce era vorba,nc sprijinit de ua boxei,l ntreb pe Jessup despre
plimbrile clare care se puteau face n jurul castelului,despre mrimea
grajdurilor i despre trsurile pe care le aveau acolo.
Pn s se ntoarc n cas,l cucerise cel puin parial pe Jessup i,una peste
alta,putea considera c i petrecuse n mod util dup-amiaza.
O lu spre apartamentul contesei,cci venise vremea s se mbrace pentru
cin.Din pcate,nu avea de ales ntre mai multe inute.Se ntreb dac s poarte
vemintele masculine la mas,dar,amintindu-i de clipele din bibliotecamintindu-i cu precizie cum o privise Dominic-,hotr c nu era o idee bun.La
gndul acelor momente i se puse un nod n gt,iar simurile i se strnir.Era mai
bine s se obinuiasc totui cu efectul nainte de a-1 mai pune pe jar.Nu era nici
o grab,avea sptmni ntregi la dispoziie ca s-1 struneasc.Faptul c nu-1
visase noaptea trecut nu era de ici,de colo.Pn la urm,se gndi n timp ce se
dezbrca de hainele bieeti,ncercarea la care o punea soarta se afla chiar n
faa ei,iar ea atepta cu plcere considerabil fiecare minut ce avea s vin.
Dominic se ntrise pentru a putea rmne mcar aparent neafectat de jocurile
Angelici,oricare ar fi fost acestea.n schimb,cnd se aez la mas,se pomeni
uitndu-se la o fa gnditoare.Complet inofensiv.

n timpul cinei sporovir despre viaa teatral din Edinburgh.El i spuse ce


tia,menionnd i trupele itinerante care ddeau spectacole n Perth i Inverness.
Pn s ajung la desert ns,ea se retrsese complet n sine,iar contele,n mod
cu totul iraional,se pomeni c era suprat pe motivul care i distrsese atenia de
la el.Iraional,da.Contestabil,nu.Cu buzele strnse,ntreb:
-Ce-i asta? Cnd privirile li se ntlnir,se ntreb dac nu czuse cumva n
vreo capcan ntins de ea,dar Angelica i ridic fruntea i,cu ncruntarea
adunndu-i-se n ochi,rosti:
-Ar trebui s le trimit alor mei o a doua scrisoare.
-Acum? Griswold l ajuta pe Mulley la servitul cinei; amndoi aprur chiar n
clipa aceea pentru a trage draperiile.
Dominic ar fi vrut s atepte pn ce ei plecau,dar Angelica i mpinse scaunul
ndrt i i fcu un semn discret.
-Hai! Griswold i trase scaunul,iar ea se ridic.O s-o scriu acum.N-o s dureze
mult.Se rsuci i iei pe u.El o ajunse din urm n coridorul care ducea spre
bibliotec.
-Ce-ai de gnd s le spui?
-O s vezi cnd o s citeti.Cu maxilarele ncletate,o ocoli i deschise larg ua
bibliotecii.O urm nuntru i nchise ua.Zece minute mai trziu,Dominic citi
cu voce tare scrisoarea concis pe care ea i-o nmnase.
V-am spus c nu m aflu n nici o primejdie,aa c nu avei nici un motiv s m
cutai,dar sunt absolut convins c nu m-ai luat n serios.Dac aa stau
lucrurile,dai-mi voie s repet: Sunt teafr.Ajut cu adevrat pe cineva i,n
acest moment,nu v pot zice mai multe fr a-i nclca ncrederea.V promit c
v voi scrie i v voi dezvlui despre ce-i vorba ct de curnd va fi posibil.Pn
atunci,va trebui,pur i simplu,s avei rbdare.Angelica
El i ndrept privirea spre ochii ei verzi-aurii.
-Nu e cam lapidar? Angelica scoase un pufnet batjocoritor i i smulse hrtia
dintre degete.
-Nu-i cunoti pe fraii i pe verii mei; nici mcar asta nu va da roade.
-Atunci,de ce-o trimii? se interes el posomort.
-Pentru ca,mai trziu,s nu poat spune c nu i-am avertizat.Evident.El nu vedea
nimic evident n asta;perspectiva ei era,n mod clar,exclusiv feminin.De
asemenea,continu ea,faptul c primesc o a doua scrisoare de la mine ar trebui
s-i fac s priceap c nc sunt n Londra,i c nimic din ceea ce le-am zis nu
sugereaz c m atept s plec.mpturind cu grij hrtia,lu tocul i cufund
penia n climar,apoi spuse: n plus,vreau s trimit aceast scrisoare celui care

deine puterea suprem.Lui Devil.n felul acesta,Honoria o va citi i ea i ar


putea s-i calmeze ntr-o oarecare msur.Cu tocul n aer,fcu o pauz,dup care
adug:Sper.Scrise titlul vrul ei i adresa pe scrisoare,apoi o tampona cu
sugativa i i-o ntinse lui Dominic.Dac Thomas se duce acum n Grosvenor
Square,va gsi o mulime de trengari dornici s ctige un penny-va fi uor s-1
trimit pe unul dintre ei s-o livreze.Dominic lu scrisoarea,se gndi o clip,apoi
trase de cordonul clopoelului.n vreme ce el l atepta pe Mulley s apar,
Angelica mpinse scaunul de la birou,se ridic i se ndrept spre fotoliul lng
care lsase volumul lui Robertson,Istoria Scoiei.Se cufund n fotoliu,i aranja
scunelul pentru picioare,apoi deschise volumul i ncepu s citeasc.
Continua s citeasc despre istoria Scoiei.
La nceput,Dominic se ntrebase dac alesese acea carte pentru a prea
interesat,dar ea o citea cu adevrat,dei nu era nici captivant,nici distractiv.
Se uit la scrisoarea pe care o avea n mn.Era manipulatoare de la nceput
pn la sfrit.Modul n care era formulat era ns o dovad c familia i
cunotea bine sinceritatea i nenduplecarea.
La fel ca ea,nu i-i putea imagina pe St.Ives i pe fraii ei acordnd vreo atenie
cererii,dar soiile lor? Presupunerea Angelici c ducesa de St.Ives ar fi putut
exercita vreo influen asupra puternicului ei so fusese pentru el o adevrat
revelaie.Totui,msura n care Angelica preuia puterea unei femei asupra
propriului so explica multe lucruri.La fel ca i transparenta ei presupunere c
el,Dominic,avea s-o consulte referitor la problemele care i afectau pe amndoi
i,mai mult,c avea s asculte orice sugestie pe care ea gsea de cuviin s-o
fac.ntruct auzi pai apropiindu-se,se ndrept spre u.n definitiv,dac
sugestiile ei erau de bun-sim i n avantajul cauzei lui-lor-,atunci nu era att de
imbecil nct s se agate de propria demnitate i s-i refuze sfatul.Deja o fcuse
de cteva ori...ceea ce,abia acum i ddea seama,l fcea s semene mai mult
dect bnuia cu cei din familia Cynster,cu vrul ei Devil.Iat c soarta fcea s
aib multe n comun cu familia ei.Mulley ciocni i intr,iar Dominic i nmna
scrisoarea.
-Grosvenor Square.Poate c ar fi bine s-1 trimii pe Thomas de data asta,dar
spune-i s aib grij s nu fie depistat i urmrit.Se uit spre Angelica,dar ea nui ridic privirea din carte.Se pare c la ora asta sunt o mulime de puti n pia.
-Aa e,domnule.l trimit pe Thomas imediat.Mulley plec i nchise ua n urma
lui.Dominic se rsuci.Cu privirea aintit asupra Angelici,ezit,apoi trecu ncet
n spatele biroului.Era obinuit cu exercitarea puterii-n cazul lui,puterea mai
mult sau mai puin absolut.Fusese eful clanului de-a lungul ultimilor cinci

ani,i nimeni nu contestase asta,nimeni nu ncercase s-i impun voina n faa


sa.Nici mcar mama lui nu se deranjase s ncerce,nu n ultimii cinci ani.
Totui,Angelica...Lsndu-se pe spate n fotoliu,rearanj hrtiile pe care ea le
dduse deoparte pentru a-i face loc s scrie.Tnra femeie nu formulase nici o
pretenie.Se ateptase ca el s-i priceap argumentele i s fie suficient de de
nelept pentru a-i modifica planurile.S-i modifice rolul pentru ca ea s i-1
poat juca pe al ei.Se ntreb ce simea n legtur cu asta.Nu era doar c
hurile propriei viei i scpau din mini,ci c le prelua o persoan att de
firav,care prea rar se ntlnise cu o asemenea ocazie,i doar n treact.
Ceasul btu n vreme ce el se prefcea c citete o scrisoare.Decise c,una peste
alta,nu avea de ce s se plng.Era deteapt,avea spirit de observaie i o for
care lui i lipsea.i,cel mai important,i se alturase n lupta pentru salvarea
clanului.Dei apelul ei la trucuri feminine l fcea s se simt stnjenit,se folosea
de ele n favoarea lui i a oamenilor lui.i,dac era s spun adevrul,trebuia s
admit c,mpreun,erau mai puternici i mai eficieni dect fusese el singur.
Acesta era un adevr dificil de nghiit-iar inele su ncpnat nu era nc
dispus s-1 tolereze-,ns,la un nivel mai profund,era contient.i accepta.
Accepta c i era mai bine cu ea dect fr ea.C acum,odat ce-i uniser
forele,aveau anse mult mai mari de a reui.i pentru asta trebuia s-i fie
recunosctor i s-i mulumeasc.Aceast problem fiind rezolvat,se apuc s
verifice contractele pentru producia distileriei clanului din anul urmtor.
Totui,dei trecea de la un document la altul comparnd clauzele,fcnd note,era
perfect contient,ca un fior ce i se furia pe sub piele,de prezena ei n fotoliu,
cufundat n istoria poporului su,ntorcnd paginile ncet.i mai arunc o privire
ntrebndu-se dac nu cumva acesta era calmul de dinaintea furtunii.
Lordul Martin Cynster i pofti soia n biblioteca reedinei St.Ives.ntlni
privirea nepotului su Devil,care se afla n partea cealalt a camerei aglomerate.
-Ce-ai aflat? Peste zgomotul i mulimea de trupuri din ncpere,Devil le fcu
semn s se apropie.Cnd ajunser lng birou,i nmna Celiei o scrisoare.
-A scris din nou,dar s fiu al naibii dac pricep ceva.Celia despturi foaia de
hrtie i citi textul cu voce tare.Celelalte persoane din camer-toi cei care
fuseser la ntlnirea din ziua precedent,precum i Demon Cynster i soia
lui,Felicity,care veniser din Newmarket ndat ce aflaser vetile-tcur pentru
a o asculta.Ajungnd la sfritul scrisorii,Celia se ncrunt.
-Pune ceva la cale.

-Exact! Helena btu cu bastonul n podea pentru a-i sublinia exclamaia,dup


care adug: Este perfect evident c urmrete...cum se spune? Ah,tiu,un scop
propriu.Toate doamnele ddur din cap n semn c erau de acord.
-Dar,de data asta,e mai mult dect att,rosti Devil.Sligo a deschis ua i a fost
suficient de rapid s-o nface de guler pe pulamaua care a adus scrisoarea.
Biatul a mrturisit c un brbat-un tnr,un rnda probabil-i-a dat scrisoarea,
dar,cnd el i Sligo l-au cutat,omul dispruse.Totui,putiul a observat c
individul vorbea cu accent scoian.Era destul de sigur de asta.
-Scoieni,murmur Vane.Deci e vorba de treaba asta cu seniorul,dar,n mod cert,
nu poate fi el,din moment ce e mort.
-Royce nc n-a aflat nimic? ntreb Demon,ncruntat,Devil cltin din cap.
-El i Hamish nc i caut pe pstorii care au luat trupurile.
Totui,avnd n vedere aceast ultim rpire,e clar c-i vorba de-o ameninare
prezent.
-Poate c-i vorba despre vreo vendet de familie,opina Gabriel.i,odat cu
moartea seniorului,sabia,cum se spune,a ajuns n minile urmaului.
-Cine poate ti? Lucifer i trecu o mn prin pr,apoi gemu: Pe toate clopotele
iadului,e att de frustrant! Ce putem face...ce ar trebui s facem?
-Pentru Dumnezeu,spuse Honoria,vocea ei reteznd net cteva conversaii,ar
trebui s facei exact ce a cerut Angelica,i s ateptai.Sau,dup cum zice ea,
cunoscndu-v prea bine,s avei rbdare.Devil ntlni privirea ducesei.
-Nu putem face asta.Patience,soia lui Vane,veni alturi de Honoria.
-Din tonul scrisorii reiese clar c Angelica deine controlul situaiei,cel puin n
ceea ce o privete.Este foarte posibil ca ultimul lucru de care are nevoie s fie ca
noi s facem valuri n privina asta.Deja ne-a cerut s inventm o scuz pentru
absena ei,i vom face asta,dar dac v agitai de colo-colo,rscolii peste tot i
strnii vnzoleal s-ar putea s-i facei mai mult ru dect s-o ajutai.
-Orict de mult a vrea s-i trag un perdaf,interveni Alathea,soia lui Gabriel,ea
nu ar crea niciodat intenionat o problem ca asta-i nici nu-mi imaginez c a
fcut-o acum,nu fr s fi avut un motiv foarte serios.
-Adic,spuse Felicity,cunoscut sub porecla de Flick,orict de mult v-ar deranja
asta,trebuie s acceptai c nu deocamdat nu putei face nimic.Se ls o tcere
ndelungat,apoi brbaii se adunar cu un aer sumbru n jurul biroului lui Devil,
iar doamnele formar un cerc n jurul Celiei,care acum edea pe canapea,
alturi de Helena,cu fiicele ei Heather i Eliza lng ea.Doamnele se puseser
toate de acord,aa c erau calme-pn i Celia considera c ultima misiv era
linititoare.Pe de alt parte,considerau la unison c brbaii lor erau departe de a

fi raionali,aa c trebuiau pur i simplu s fie lsai s mrie i s-i zornie


sbiile pn cnd aflau mai multe.
-De un lucru putem fi siguri,conchise Heather.N-are nici un rost s-o cutm pe
Angelica dac ea nu dorete s fie gsit.
CAPITOLUL 6
-Propun s ncepem cu holul din fa.mbrcat n hainele de mprumut,Angelica
i conduse pe Mulley i pe Brenda prin ua verde.Griswold era ocupat cu
spltoria,iar Jessup i Thomas fceau curat n grajduri.Oprindu-se n faa
scrilor i dndu-i capul pe spate,examina pnzele de pianjen care tapetau
tavanul.Ar fi preferat s fie cu Dominic,dar circumstanele-mai exact,hrtiile de
pe biroul lui-o obligaser s-i gseasc o alt ocupaie.Faptul c amnase s-i
dea consimmntul pentru cstoria lor avea un singur scop: s le dea destinului
i lui Lady timp s-i fac magia i s-1 determine s se ndrgosteasc de ea.i
mai spera c refuzul ei avea s-i dea de gndit,fcndu-1 s se ntrebe ce trebuia
s fac pentru a-i obine acceptul,adic s-i ofere dovada irefutabil c o iubea.
Dac era nevoit s reflecteze la asta,avea s-i dea seama n cele din urm.
Totui,era improbabil s se ndrgosteasc de ea dac nu petreceau destul timp
mpreun.Trebuia s-1 aib pentru ea,fr o mas sau un birou vrfuit cu hrtii
ntre ei,fr ca servitorii s miune pe lng ei.
Dar,n seara precedent,cnd ea ndeprtase hrtiile pentru a-i face loc s scrie,
vzuse c erau documente legale-contracte i nelegeri de tot soiul.Dei nu
avusese niciodat de-a face cu aa ceva,frailor i verilor ei le erau familiare,aa
c putu constata c afacerile clanului lui Dominic erau de amploare.
Dac,n ciuda preocuprii sale de a recupera pocalul,adusese astfel de
documente cu el,nsemna c afacerile respective i solicitau atenia.Remarcnd
tempoul n care scdea mormanul de hrtii,calculase c dac l lsa n pace toat
ziua,n urmtoarea ar fi avut mai multe anse s-1 aib alturi.Trebuind s-i
ocupe mintea cu ceva i s-i consume cumva energia,alesese s conduc atacul
din holul central.
-Pentru o cas care a fost nchis peste patruzeci de ani,arat remarcabil de bine.
Mulley sprijini de un perete scara pe care o adusese.
-A existat un cuplu care a locuit aici i avut grij de ea pn la nceputul anului.
Dar au mbtrnit i au decis s se retrag,aa c seniorul le-a oferit o pensie.De
atunci,n-a avut timp s gseasc nlocuitori.
-Iar acum,nu va mai avea nevoie.Cercetnd holul cu privirea,Angelica observ:
Tot ce-i aici poate fi curat.Chiar i tapieria aceea pare destul de zdravn.

Dar,nainte s ncepem,hai s ne uitm n camerele de primire-vreau s-mi fac o


idee de ansamblu despre ce-i de fcut pentru a scoate casa asta la lumin,
ndreptndu-se spre masiva pereche de ui,rsuci clana ornat i le deschise
larg.Salonul,presupun.Dincolo de prag,n penumbr,zri mobilierul acoperit cu
pnz de oland.Brenda trecu pe lng ea i se ndrept spre ferestre.
-Cel mai bine ar fi s lsm s intre nite lumin,dac vrem s vedem ceva.
Apucnd perdelele grele,din pnz groas,puse n locul draperiilor din catifea
sau mtase,le trase ntr-o parte.Strlucirea soarelui de var timpurie ptrunse
prin ochiurile de geam romboidale.Ferestrele erau mai mult late dect nalte,
pervazurile aflndu-se la nlimea taliei.Erau dou rnduri de ferestre,n
peretele lateral i n cel opus intrrii.Brenda trase perdelele lungi pentru a lsa la
vedere alcovul i fereastra boltit care ddea spre grdina aflat ntr-o parte a
casei.Aruncnd o privire n jur,Angelica i aminti de Elveden Grange,conacul
ducelui i ducesei de Wolverstone din Suffolk-i acela era n stil Iacob I.Dar
reedina aceasta era mult mai impuntoare,un adevrat palat londonez.
Mulley se dusese s verifice emineul,iar Angelica i se altur.Cercet coul de
fum,grtarul i vatra,apoi examina polia grea,sculptat-o adevrat oper de
art.Ea n-ar fi ales aa ceva,ns se potrivea de minune cu ncperea.
-Totul pare n regul,spuse Mulley ndreptndu-se de spate.Dup ce l curm,
n-ar trebui s avem nici o problem.
-Din pcate,nu acelai lucru se poate zice despre scaune.Brenda ndeprtase una
dintre nvelitori i se uita dedesubt.Pcat,probabil c au fost att de drgue!
Angelica se apropie s priveasc.Scaunul era solid i frumos sculptat,dar
tapieria aproape c se dezintegrase,mtasea rrit pierzndu-i culorile.
-Vedei aici,zise Brenda artnd spre locul unde perna ezutului ntlnea
sptarul.Se pot ntrezri nuanele originale.Erau minunate!
-Turcoaz,murmur Angelica.Avea senzaia c nite degete reci i se plimbau pe
ceaf.Privi n jur,apoi se ndrept spre perete i examina tapetul din mtase la fel
de afectat de trecerea timpului.Din cte i putea da seama,fusese ivoriu cu flori
de crin turcoaz n relief.O amintire vag i veni n minte,se ndeprt,
reveni...cnd era mic,abia n stare s mearg,salonaul Celiei din Dover Street
avusese acelai tapet.Li se altur Brendei i lui Mulley ntr-o cercetare mai
amnunit a mobilei-fiecare scaun i canapea,fiecare msu,bufet i taburet
pentru picioare-notndu-i n minte ce trebuia fcut pentru a reda camerei
strlucirea de odinioar.Apoi,Mulley lu dou sfenice elegante dintr-un bufet i
le puse pe el,iar ea avu din nou acea senzaie ciudat.Privi sfenicele cu brae
solide din peruzea.Tatl ei i druise mamei o pereche identic drept cadou de

nunt-i acum erau unele dintre cele mai preuite obiecte ale Celiei.Fratele ei
Lucifer i spusese c valorau mult,ntruct rar se gsea o peruzea de asemenea
calitate.Se uit din nou la scaune.Deteriorarea tapieriei nu se petrecuse din
cauza folosirii,ci a trecerii timpului.Se ntoarse ctre Mulley.
-tii cumva cine a decorat aceast camer?
Se apropia de aizeci de ani,aa c era posibil s tie.
-Am auzit c stpnul cel btrn s-a ocupat de ea-n-ar fi putut s fie
altcineva.Din cte am auzit,a cerut ca toate camerele principale s fie decorate
pentru a fi pe gustul unei doamne cu care se atepta s se cstoreasc,dar s-a
ntmplat ceva i,n loc s se nsoare,a nchis casa i nu s-a mai ntors aici
niciodat.Angelica ddu scurt din cap,se rsuci i se duse la fereastra boltit,
pentru ca ei s nu poat vedea emoia care i se aternuse pe chip.
Camera fusese decorat ca un templu pentru mama ei,un templu n care Celia nu
intrase niciodat.Dar acum,muli ani mai trziu,Angelica se afla acolo,pe cale s
se mrite cu fiul lui Mortimer,urmnd ca aceast camer,aceast cas s fie a ei.
Era aproape ca i cum,o generaie mai trziu,i luase locul mamei sale...dar cu o
diferen major.Mortimer nu fusese niciodat eroul Celiei,ns Dominic era al
ei.Tulburat,se apropie de fereastr i privi afar.
-Va trebui s aducem o echip de grdinari de ndat ce ne ntoarcem la Londra.
Pentru a scpa de slbticia de-acolo vor fi necesare luni de zile.ntorcndu-se
spre ncpere,i fcu semn lui Mulley s vre sfenicele napoi n bufet.Pot foarte
bine s stea nuntru,deocamdat.O ajut pe Brenda s pun la loc acoperitorile
de oland,apoi l urm pe Mulley,printr-o u secundar,ntr-un coridor care
strbtea laterala casei.Indiferent ce motiv le dduse Dominic servitorilor pentru
rpirea ei,era clar c nu le spusese ntreaga poveste.Avnd n vedere senzaia
stranie pe care i-o provoca gndul de a pi efectiv pe urmele mamei sale,decise
c era mai bine aa.
Atept pn dup cin,cnd se retraser n bibliotec,pentru a-i lua la ntrebri
viitorul so.Pn ce ea se instala n fotoliu i i ordon n minte ntrebrile,el se
aezase n spatele biroului i se apucase de lucru.Dei maldrul de hrtii sczuse
semnificativ,ea hotr s atepte.Lund Istoria Scoiei,o deschise la pagina unde
rmsese i ncepu s citeasc.Printre paragrafe,i arunca uneori cte o ochead
lui Dominic,admirndu-i prul de abanos luminat de flacra lmpii.Cu buzele
strnse,Dominic semn ultimul dintre actele cele mai urgente,ndeprt surplusul
de cerneal cu sugativa,puse hrtia deoparte i i ridic privirea spre ea.
-Ce este? Angelica rmase tcut un moment,apoi ntreb:

-tiai c tatl tu a decorat casa pentru mama,pe gustul ei?


-De ce crezi asta?
-Turcoazul omniprezent o confirm,iar sfenicele nltur orice ndoial.
-Nu tiam c a fcut asta,dar n-a putea afirma c este o surpriz.
-Mi-ai zis c a iubit-o.S decorezi casa n culorile i stilul preferate de o anumit
doamn reprezint,n mod normal,o dovad de iubire.El se gndi la vorbele ei,
apoi cltin din cap.
-n cazul lui,era vorba de adoraie,adulare,pasiune-numete-o cum vrei,dar nu
era iubire.
-Deci,te pricepi att de bine la iubire? murmur ea fixndu-1 cu privirea.
Lui Dominic i veni n minte imaginea lui Mitchell i a Kristei.
-Recunosc iubirea cnd o vd.
Dup o clip,adug: Tata doar a visat,niciodat n-a acionat.Al tu a fcut-o.
-Ai dreptate,trebuie s recunosc.ns mai am cteva ntrebri.Mama ta tia
despre decorarea acestei case?
-M ndoiesc.N-a pomenit niciodat de asta,i ar fi fcut-o dac ar fi fost la
curent.A existat un interval de civa ani ntre momentul cnd tata a prsit
Londra i cel n care a nceput s-o curteze.Un deget delicat btu n braul
fotoliului.
-Dar casa voastr din Edinburgh cum e?
-De aceea nu s-a atins.Bunica i-a lsat-o,iar Mirabelle n-a locuit niciodat acolo,
nu ct a fost contes de Glencrae,aa c nici ea n-a fcut schimbri.Fiindc ea se
ncruntase uor,vru s tie: Ce-i cu ntrebrile astea?
-ncerc s-mi dau seama ce anume a determinat-o pe mama ta s doreasc o
rzbunare att de ciudat.Vestea despre aspectul acestei case ar fi fost o lovitur
cumplit pentru o tnr mireas care i-a pus inima zlog pentru a o ctiga pe
a soului ei,dar,dac nu tia,nseamn c nu aici trebuie cutat explicaia.
N-o putea nvinovi pentru ncercarea de a afla motivele care duseser la
nebunia mamei lui,dar impulsul de a-i spune mai multe se lupta cu dorina de a
ine ascunse asemenea secrete degradante i de a nu-i pngri urechile i mintea
cu ele.Totui,i promisese c-i va spune totul,iar ea l cunotea deja destul de
bine pentru a-i adresa ntrebrile cu subtilitate.
-Pentru a o nelege pe Mirabelle,este un aspect pe care trebuie s-1 accepi ca
adevr absolut.Ea nu 1-a iubit pe tata mai mult dect a iubit-o el pe ea.Nici unul
din ei nu i-a pus inima la btaie.Iar n ceea ce privete motivele care au mpinso s se rzbune-pe toi,pe lume,pe soart nsi-pedepsindu-v pe tine i pe
mama ta,este vorba doar de rutate,nu de consecina unei iubiri nemprtite.

nc privind-o n ochi,adug: Crede-m,am avut o via ntreag la dispoziie ca


s-o studiez,i nu exist n ea nimic care s aduc mcar pe departe a iubire,nu
doar pentru altul,dar,posibil,nici chiar pentru sine.Angelica ddu din cap i i
ndeprt privirea.El atept cteva momente,apoi ntreb: Asta-i tot?
-Nu.Cnd l-am ntrebat pe Mulley ce tie despre decorarea casei,mi-a spus c
tatl tu a pregtit-o pentru o doamn cu care se atepta s se nsoare,dar nu
cunoate numele acelei doamne.El i ceilali nu au habar c sunt fiica ei.
-N-am avut de ce s le zic,aa c n-am fcut-o.Toi cei din clanul meu,cu
excepia mea i a lui Mirabelle,tiu doar c tata i-a rmas devotat toat viaa unei
doamne din Anglia care s-a mritat cu altcineva.Cel mult a putut fi auzit
rostindu-i numele mic,dar,n mod normal,nu pomenea de ea n faa altora.A
pstrat secret toat povestea asta-efectiv,a inut-o la inim.Mie mi-a spus totul,
iar Mirabelle a aflat mai mult dect i-a dorit,dar nimeni altcineva din castel nu
cunotea detaliile obsesiei lui.Dup o clip,Dominic urm: n afara clanului,n
cercurile naltei societi din Scoia i Anglia,pn la cstoria tatei cu
Mirabelle,identitatea persoanei pentru care fcuse o obsesie era,dup cum mi s-a
spus,bine cunoscut,ns asta s-a ntmplat cu peste treizeci de ani n urm,iar
amintirile au plit.Din cte tiu,lumea nu mai cunoate aceast informaie.Nu
mai conteaz pentru nimeni,doar pentru Mirabelle.
n ce privete planul ei de rzbunare,ca urmare a distanei pe care a pstrat-o fa
de membrii clanului,toi tiu doar c mi-a cerut s rpesc o tnr dintr-o
anumit familie i s-o aduc la castel,fiindc numai atunci mi va napoia pocalul.
Nimeni din clan nu a fost implicat n rpirea surorilor tale,aa c nu tiu nimic
despre acele tentative,doar c au euat.O cercet din priviri pe Angelica i
continu:Motivele lui Mirabelle i orgoliul care o determin s-i doreasc
rzbunarea sunt complet necunoscute membrilor clanului.ns chiar dac i
pierd timpul gndindu-se la asta,probabil cred c e vreo ciudenie de-a celor de
la cmpie,aa c nu-i intereseaz i nici nu consider c ar fi vreun lucru pe care
trebuie s-1 priceap.
-Deci,mai exact,ce tiu despre mine?
-tiu c trebuie s te conving s m ajui,c obinerea cooperrii tale este singura
modalitate de a ndeplini cererile lui Mirabelle,dar,n afar de asta...sincer,nu
cred c se gndesc mai departe de att.Pentru ei,e un motiv suficient de bun ca
s fac tot ce le cer sau le-a putea cere.N-am avut intenia s-i informez despre
legtura dintre tine i doamna care a reprezentat obsesia tatlui meu,cu muli ani
n urm,nici s le explic de ce tu,dintre toate domnioarele de neam,eti cea pe

care Mirabelle dorete s o aib la castel.Prinzndu-i privirea,o ntreb: Vrei s-o


fac? Trecu un moment,apoi ea cltin din cap.
-Nu.Dincolo de orice altceva,ar fi ciudat cnd mama i tata vor veni s ne
viziteze.El nu se gndise la asta.
-Aa este.Mai ls s treac o clip,dup care se interes: Mai e ceva?
-Da.Angelica atept pn cnd privirea lui o ntlni pe a ei i spuse: Le-ai zis
oamenilor ti c din nelegerea noastr,care presupune c te voi ajuta,face parte
i oferta s te nsori cu mine i s m faci contesa ta?
-Nu.Nu le-am spus nimic despre modul n care am plnuit s-i obin ajutorul.
-Aadar,cei de aici au ajuns singuri la concluzia asta?
-Nici nu era greu.Tonul i se nspri,vocea i deveni mai crispat cnd zise: Cei
de aici mi sunt alturi de ani de zile,i nici unul dintre ei nu este lipsit de
inteligen.tiu ce fel de om sunt,iar Griswold,cel puin,i-a dat seama exact ce
fel de doamn eti tu.Pe deasupra,te-ai comportat ca i cum urmeaz s Devil
contesa mea-ncercnd s afli totul despre ei,despre clan i despre cas.Cstoria
noastr este pentru ei o certitudine.Mijindu-i ochii,continu: Aa c nu,n-am
vrut s te forez s-i dai acordul spunndu-le c te voi cere sau te-am cerut de
soie.Dei privirea ochilor gri-verzui o strpungea ca un sfredel,ea i aprecie
candoarea.
-Foarte bine.Acum,spune-mi despre pupilii ti,Gavin i Bryce.Cum el clipea
nedumerit,l lmuri imediat: Jessup a pomenit de ei.Schimbarea petrecut n el
era palpabil.Sub privirea ei fascinat,tensiunea din umerii lui se risipi,iar chipul
dur,impasibil,inexpresiv,se mblnzi ntr-un mod pe care ea nu-1 bnuise a fi
posibil.
-Sunt fiii vrului meu care a murit,spuse el zmbind.La vederea sursului su,
inima ei btu mai repede.Le era sincer devotat nepoilor si,protector...i iubea.
Asta vzu pe chipul lui.Dumnezeule! Expresia de mndrie amestecat cu
dragoste care i lumina faa i care i alungase orice umbr ntunecat din ochi
semna ca dou picturi de ap cu expresia pe care o vzuse n ochii frailor i ai
verilor ei cnd i priveau copiii.ncntat,ascult cum,fr vreun imbold
suplimentar,el i povesti despre cei doi-cum rmseser orfani,cum devenise
tutorele lor,cum le fusese ca un tat nc de cnd aveau doi,respectiv trei ani.
Cum,la fel ca Dominic i tatl lor,alergau ca.slbaticii prin castel i prin
mprejurimile sale-se prea c Jessup i etichetase corect.
-Gavin-cel mai mare-este eful clanului.Motenitorul meu.Cel puin
deocamdat,adug el aruncndu-i o privire scurt.Ea ls comentariul s treac,
dar nu se putu abine s nu-1 testeze.

-Ce culori au ochii lor?


-Albastru i albastru.Ai lui Bryce sunt ceva mai deschii la culoare.
-Prul?
-Castaniu-deschis i castaniu-nchis.Nu mai ntlnise nici un brbat capabil s
rspund la astfel de ntrebri fr a se gndi mcar o clip.
-Jessup mi-a spus c l bat la cap s-i nvee s clreasc primul lor ponei.Se
gndea s fac asta cnd ne vom ntoarce la castel.
-sta e un aspect sensibil.Pn acum n-au avut voie s clreasc dect mgari.
Cnd vei vedea mprejurimile castelului,vei nelege-nu e genul de teren pe care
s lai s alerge doi biei care au o prere exagerat de bun despre talentele lor
n materie de echitaie,cum este cazul lor.Dar...Se ls pe spate n fotoliu,
rsucindu-i distrat inelul cu pecete.Jessup are dreptate,sta e un pod pe care va
trebui s-1 trecem n curnd.Angelica s-ar fi oferit s dea o mn de ajutor,
dar,ndoindu-se c el i-ar fi apreciat intervenia ntr-o zon care,evident,i era
att de drag-cel puin pn cnd deveneau mai apropiai,iar Dominic nva s
se ncread n ea-,se abinu.Avea destul timp mai trziu,dup ce recptau
pocalul i fcea cunotin cu cei doi nzdrvani.i schimb poziia n fotoliu,
lsnd un picior s-i atrne.
-Dac Jessup i Mulley sunt aici,cu tine,cine are grij de ei? Doar nu i-ai lsat n
grija mamei tale? El murmur ceva ce suna a blestem scoian i cltin din cap.
-Nici vorb.Ezit,apoi,cu buzele subiate,zise: Nu poate s-i sufere.Sunt prea
glgioi i ip,i alearg,i aduc noroi n cas...
i desfcu braele larg,n sensul c asta era,aveau un comportament normal
pentru vrsta lor,apoi o privi,curios s-i afle prerea.
-Dumnezeule! rse ea.Sunt doar nite bieei.Mirabelle tie fr ndoial c
sta-i felul lor de a fi.La urma urmelor,te-a avut pe tine,i sunt convins c tu i
vrul tu Mitchell erai chiar mai ri.Zmbetul lui fu orgolios i copilrescpentru o clip,i lumin chipul,iar ea ntrezri biatul care fusese odinioar.
-Adevrat.Dar,la vrsta lor,eu eram biatul ei cu prul de aur-la
figurat,desigur-,aa c nimic din ce fceam nu era greit.Iar Mitchell se ascundea
ntotdeauna n spatele meu.Zmbetul i pli,nlocuit de o expresie
preocupat.Doamna Mack i Gillian,ddaca lor,i supravegheaz cnd sunt
nuntru,iar Scanlon,vtaful,i bieii lui le poart de grij cnd ies din donjon.
-Ai un donjon? se mir ea.
-Am un castel.
-Da,tiu,dar...Cele mai multe castele pe care le cunotea nu aveau donjoane
sau,dac aveau,acestea erau de mult integrate n adugirile la construcia iniial.

Prin urmare,nu credea c el folosise termenul n sens propriu.


Ceasul de pe polia emineului btu de unsprezece ori.Angelica se uit la hrtiile
de pe biroul lui.
-Ai terminat cu astea?
-Nu,rspunse el cu o strmbtur.
-Te las s-i vezi de treab,oft ea nchizndu-i cartea la fel de neglijat.
Dominic o urmri n timp ce se ridica i i arcui o sprncean.N-am terminat cu
ntrebrile despre castel i donjon...Dar avem o cltorie lung,de cteva zile,
adic timp destul ca s-mi spui tot ce trebuie s tiu.El ddu din cap.
-Noapte bun!
-Noapte bun!Angelica se ndrept spre holul central i urc ncet scrile,
gndindu-se c n ultimele minute,cnd vorbise despre pupilii si,Dominic nu se
deranjase s-i pstreze masca rigid,permindu-i s-1 vad pe brbatul din
spatele ei.Nu-i dduse seama c abia ateptase acest moment,ca el s n-o mai
considere o persoan care trebuie inut la distan,ci s-i ngduie s se apropie
de el i s-i vad inima mare.n acele momente simise o tentaie copleitoare de
a ntinde mna i de a-1 atinge...dar era prea devreme.
Nu.Dac era vorba de urmrirea i capturarea slbaticului ei conte scoian,
ea,dintre toate doamnele,cunotea cel mai bine valoarea rbdrii.n seara aceea
avea s se retrag mulumit c fcuse un real progres i nerbdtoare s afle ce
urma s-i aduc a doua zi.
O jumtate de or mai trziu,Dominic semn ultimul dintre contractele trimise
de directorul distileriei.Puse jos tocul,i ridic braele,se ntinse...i oft
ndelung.Se ls pe spate i,ndreptndu-i privirea ctre fotoliul din faa lui i
spre cartea lui Robertson care sttea nchis pe msua de alturi,i ngdui s se
gndeasc la altceva-la tovara lui de conspiraie.
C o numea astfel dovedea n ce msur se schimbase prerea lui despre
Angelica.n privina ei,latura lui raional i cea instinctual cdeau rapid de
acord.n tot ce avea s vin,nu doar n viitorul imediat,ci i mai trziu,ea avea s
reprezinte o achiziie de pre.n locul dezastrului pe termen lung pe care ar fi
putut s i-1 aduc planul mamei lui-forndu-1 s se nsoare cu o drgla
copilit de nousprezece ani,care nu avea cum s fac fa problemelor
clanului-,se alesese cu Angelica.Dificil sau nu,cu un temperament aprig sau
nu,ea era o adevrat binefacere,una la care nu se ateptase ctui de puin.
nc nu era sigur dac s aib ncredere n soart,dac s se liniteasc spernd
c nu avea s apar ceva care s dea totul iari peste cap,dar,deocamdat,

trebuia s ia lucrurile aa cum erau i s mearg nainte,ceea ce nsemna c


trebuia s nvee cum s se poarte cu ea,cum s...negocieze cu ea-se gndi c
acesta era termenul corect.
ntinzndu-i picioarele,i ncrucia minile la ceaf'i privi n tavan.Cu fiecare
or petrecut n compania ei,se simea tot mai atras de ea,prins tot mai tare n
mrejele ei-aproape c simea efectul ca pe un oc fizic.Asta era o alt problem
pe care trebuiau s o negocieze la un moment dat,dar,din fericire,nu chiar acum.
n seara aceasta,Angelica i dezvluise o alt latur.Interesul ei fa de biei
fusese sincer.I-ar fi luat sub aripa ei ocrotitoare i,fr ndoial,ar fi fost alturi
de Dominic n creterea lor,oferindu-le mpreun cu el dragostea i simul
apartenenei pe care le pierduser odat cu moartea lui Mitchell i a Kristei.
Iar asta nsemna foarte mult pentru el.
Nu se putea gndi la nimic altceva ce s-i cear.Fcuse tot posibilul pentru a-i
ndeprta familia de pe urmele lor i l ajutase s elaboreze un plan pentru
deplasarea n siguran la Edinburgh.Se nelegea bine cu personalul,era
interesat de casa lui,inea s afle tot ce trebuia pentru ca totul s decurg bine
i,date fiind ntrebrile ei recente,era preocupat de comportamentul pe care
trebuia s-1 adopte fa de mama lui i planul ei dement.
Era adevrat,i refuzase cererea n cstorie,ns asta era doar o eschivare
temporar.Nu-i putea imagina motivul-probabil ceva tipic femeiesc-,ns,chiar
i n seara asta,i dduse de neles avea s accepte n cele din urm.Ceea ce
nsemna c era cazul s reflecteze mai bine la ce-ar fi putut dori Angelica de la
el.La ce era pregtit s-i ofere n schimbul celor druite de ea.Dac nvase
ceva din anii petrecui n lumea afacerilor,acel lucru era c o negociere de succes
presupunea i s iei,dar i s dai.Se gndi c ar fi fost mai nelept s se ntrebe
ce era dispus s ofere nainte ca ea s se decid ce avea s ia.
CAPITOLUL 7
-M duc afar s m plimb pe strzi,pentru exersa atitudinea masculin.
Dominic o scrut pe Angelica peste mas.n mod cert,nu primise rspunsul
ateptat la ntrebarea despre planurile ei pentru ziua respectiv.Un nu autoritar
i arse vrful limbii,dar i-1 nghii cnd ea i ridic privirea i i-o ntlni pe a
lui.
-Nu poi risca s fii vzut de familia ta.
-Adevrat.Dar ei sunt att de muli,iar eu tiu unde i petrec timpul.Exist multe
locuri n Londra unde nu se duc niciodat.Se uit la porridge-ul din farfurie i
adug: O s m duc acolo.

-Zonele unde familia ta nu se duce niciodat...Nu-i ncheie propoziia.S-i


spun c astfel de locuri erau primejdioase n-avea s rezolve nimic.i umplu
gura cu porridge pentru a avea timp s se gndeasc.Deghizarea ta este destul de
bun.n timpul cltoriei,nimeni n-o s te priveasc ndeaproape,nu atta vreme
ct te afli lng mine.
-Da,dar am discutat probabilitatea ca familia mea s le fi cerut sau chiar s-i fi
pltit pe oamenii de la hanuri pentru a-i observa pe pasagerii tuturor trsurilor.
Cu toate c respectivii oameni caut o tnr,nu este exclus ca vreunul dintre ei
s descopere vreo greeal involuntar i s vad dincolo de deghizarea mea.
Era clar c se pregtise-avea toate argumentele necesare pentru a ctiga aceast
btlie.El i dduse seama c se ncrunta,c renunase la obinuita masc
impasibil,dar nu-i psa.
-Nu poi s-i imaginezi n mod serios c vei fi n siguran rtcind pe strzile
Londrei i holbndu-te la brbai necunoscui.Dincolo de orice altceva,era un
tnr mult prea atrgtor.
-Sigur c nu.Punnd lingura deoparte,i tampona cu ervetul buzele-acele curbe
revolttor de feminine-,apoi continu: O s-1 iau pe Thomas cu mine.El va fi n
stare s m protejeze.Peste mas,el i ntlni privirea i citi hotrrea din ochii
ei.Deloc elegant,mri:
-Bine.O s merg cu tine.Dup cum tim amndoi,Thomas nu este un tovar
potrivit pentru un tnr de condiia pe care se presupune c i-o arogi,mai ales n
zonele unde se adun astfel de tineri,iar acei tineri,la urma urmelor,sunt cei pe
care trebuie s-i imii.Zmbetul pe care ea i-1 adres coninea pri egale de
triumf,aprobare i plcere pur.
-Excelent!tiam c-mi vei nelege punctul de vedere.Dac asta nu era
manipulare pur,atunci Dominic nu tia ce era.Angelica i ncheie spectacolul
cu un voios: Aa! Cnd putem pleca?
Birja pe care contele i trimisese pe Jessup s-o procure pentru a o putea duce n
escapada ei secret deveni prima sal de clas a Angelici.Primul lucru pe care l
afl fu c locuina lui Dominic se afla pe Bury Street.
-Bunule Dumnezeu! exclam ea holbndu-se ocat.Casa mea este chiar dup
col.Cum el nu fcu nici un comentariu,ci se mulumi doar s-o priveasc,zmbi:
Nu-i de mirare c n-ai vrut s ies singur.Dar spune-mi,toate trsurile de pia
arat aa?
-N-ai mai mers niciodat cu o birj? La negaia ei,Dominic explic oftnd: Mai
mult sau mai puin.Unele sunt mai mari,altele sunt mai mici,dar toate

funcioneaz dup acelai sistem...unul pe care,n mod cert,n-ai nevoie s-1


cunoti.
-Un tnr bine educat tie despre birje.l tachina din nou.n loc s-i rspund,o
privi critic i i ndrept trupul.
-Prima lecie.Aplecndu-se,i puse minile pe genunchii ei acoperii de
catifeaua pantalonilor i i ndeprt unul de cellalt.Vzu cum o expresie de
surpriz ocat i travers faa.Nici un tnr nu st cu genunchii lipii.Nu dac
are de ales.
-Oh! exclam ea n surdin.Cu ochii aintii ntr-ai lui,i linse buzele,apoi ddu
din cap i zise:neleg.Felul n care simise sub palme genunchii ei att de
feminini,felul n care catifeaua se mula pe partea inferioar a coapselor...
Dominic nchise ochii i gemu.Ce naiba fcea? Rspunsul i veni instantaneu n
minte.i pltea ei o poli.ncet,dezmierdnd-o cu degetele sale lungi,i retrase
minile i se sprijini de sptarul banchetei.Vzu o urm de roea ciupindu-i
obrajii,dar ea refuz s se uite n alt parte.
-Bine.Ce altceva? Dac voia s se msoare cu el...
-Minile tale.Ar trebui s le ii de o parte i de alta a corpului,pe banchet,sau cu
palmele n jos pe picioare.Niciodat n poal,n felul acesta.Angelica alese a
doua variant,i rsfir ncet degetele,dup care i trase uor palmele nainte i
napoi.Atunci l vzu ncordndu-se.
-Altceva?
-Deocamdat,nu.Vocea i coborse cu o jumtate de octav.Privirea lui-n clipa
aceea,deloc rece-se ridic spre chipul ei i zbovi acolo.Pn una,alta,e de-ajuns.
Ea i nclin capul i se uit pe geamul trsurii,reflectnd la paii urmtori
nspre cedarea lui definitiv.
Dup douzeci de minute,birja se zgli i se opri n umbra Turnului.Dominic
pi primul pe caldarm.Angelica i reinu frustrarea cnd el rmase locului,
blocndu-i ieirea n vreme ce verifica mprejurimile.n cele din urm,se ddu la
o parte.Pe cnd el l pltea pe birjar,ea cobor singur treptele trsurii,amintindui s nchid ua-nu se afla nici un lacheu acolo-,dup care atept lng zid.
Se simi ciudat de expus fr fustele care s-i acopere picioarele.Nu avusese
aceast senzaie neplcut n cas,dar spaiul deschis al strzii circulate era cu
totul altceva.Hotrt s-i ascund atacul brusc de pudoare,i adres lui
Dominic un zmbet radios cnd acesta veni lng ea.Se opri chiar n faa ei,
nlimea i limea lui ascunznd-o efectiv de ochii trectorilor.Era mbrcat tot
cu pantaloni de catifea i cizme de clrie,doar c el avea o manta aspr pe
deasupra hainei.Putea fi luat cu uurin drept un tutore bogat.O studie,apoi zise:

-Va trebui s-i ii capul aplecat,cu borul plriei tras n jos.Nici nu se pune
problema ca vreun om care te-ar privi mai ndeaproape s-i imagineze c ai fi
biat.i nu zmbi.Nici un biat pe lumea asta nu zmbete ca tine.
Sursul i veni spontan,dar se strdui s-i in buzele strnse,ncuviin i i
aplec fruntea.
-Bine.Fcu un semn cu mna ctre strada din faa lor i spuse: S mergem!
El ezit exact att ct s-i aduc aminte c nu era cazul s-i dea ordine unuia ca
el,apoi se urni ncet,pentru a-i permite s in pasul.Prima ei sarcin era s nvee
s-i imite mersul,pentru a nu atrage atenia.Dup ce l studiase pe Thomas,iar
apoi exersase n faa oglinzii,era pe deplin contient c mersul ei normal-la care
revenea instantaneu,odat ce nu se mai gndea la asta-era ct se poate de
feminin,orict ct de reuit i-ar fi fost deghizarea.Pe lng faptul c dorise s-i
petreac ziua cu Dominic,era sincer interesat s observe,s-i ndrepte greelile
i s exerseze.Dac se putea purta o zi ntreag asemenea unui tnr gentilom,
mbrcat fiind n haine brbteti,nsemna c era capabil s se controleze.
Obinnd ceea ce voise-s se plimbe pe strad,cu Dominic alturi-,i puse n
minte s-i ating cel mai urgent dintre eluri.
Pn s ajung la Custom House,Dominic ajunse s se ntrebe dac era zdravn
la cap.Cum de se lsase pclit s aprobe acea escapad? Angelica era foarte
contiincioas n a-i copia mersul,modificndu-i paii pentru a se potrivi cu
picioarele ei mai scurte,dar acest exerciiu ludabil presupunea s se uite ntruna la picioarele lui,la coapsele lui.Ceea ce nu-1 ajuta deloc s mearg lejer.n
plus,faptul c ea l studia permanent l m-piedica s-o ignore cu nonalan.
-tii,rosti torionara lui,i tu trebuie s modifici cte un detaliu dac vrei s treci
drept tutorele meu.
-De ce?
-Pentru c peti ca un nobil,vorbeti ca un nobil i,n mod cert,emani arogan.
-Sunt descendentul unei familii nobile ajuns printre oamenii de rnd i silit s-mi
ctig existena.
-Iar arogana?
El nu rspunse.Arogana lui,indiferent ce nelegea Angelica prin acest cuvnt,
fcea parte din el.Nu putea renuna la ea...doar,eventual,s-o camufleze ct de
ct.Notndu-i n minte acest amnunt,i continu mersul.
Tot mai contient de prezena ei,simi cum i trecu un fior pe sub piele.
N-ar fi trebuit s-o trimit pe strzi cu Mulley sau cu Jessup,n-ar fi putut.Nici
unul din ei n-ar fi recunoscut posibilele primejdii.C veni vorba...Se opri la

colul cldirii Custom House i cercet mprejurimile.Supus,ea se opri n umbra


lui.
-Piaa de pete,spuse el.Billingsgate Fish Market se afla la stnga lor,ocupnd
zona dintre strad i fluviu.Fraii ti,verii i soiile lor s-ar putea s nu se afle
aici,dar cum rmne cu personalul lor?
De sub borul plriei,Angelica studie mulimea nsufleit care umplea piaa i
se revrsa n strad.Era unul dintre locurile din Londra unde nici o tnr
doamn nu s-ar fi aventurat,i tocmai de aceea era nerbdtoare s mearg acolo.
-Ct e ceasul?
Nu-1 privi pe Dominic.Observndu-i pe ali brbai care i vorbeau,bgase de
seam c acetia se uitau rareori unul la altul cnd fceau conversaie.
-Aproape unsprezece,o inform el consultndu-i ceasul de buzunar.
-Nu-i nici o primejdie atunci.Dac era s vin cineva,venea pn acum,dar n
cazul celor mai multe familii de neam,petele li se livreaz acas.
El ezit,apoi ddu din cap.
-Bine.ns o traversm doar,dintr-un capt n altul,iar apoi o lum pe Podul
Londrei.Angelica se puse n micare,lsndu-i braele s se legene pe lng
corp.ncepea s se obinuiasc i avusese dreptate: exerciiul i era de ajutor.
Se puseser de acord asupra unui traseu care s-i in departe de strzile pe care
le-ar fi putut frecventa,dintr-un motiv sau altul,verii i fraii ei,dar i soiile
acestora.Se ateptase ca piaa s fie un furnicar glgios,dar se dovedi chiar mai
aglomerat dect salonul unei ducese,cu oameni de o curenie ndoielnic
nghesuindu-se peste tot i vocifernd zgomotos.Aerul vibra de ipete aspre i
ndemnuri de tot soiul.Cu mult nainte de a ajunge la ieire,era mai mult dect
recunosctoare pentru prezena masiv a lui Dominic,care o sprijinea i o proteja
de busculad.Cu maxilarele ncletate,contele i prinse braul i efectiv o smulse
de-acolo,trgnd-o ntr-o zon mai liber de lng biseric,n captul vestic al
pieei,unde i ddu drumul.O vzu cum se scutur,apoi i aranja haina i verific
stabilitatea plriei.
-Eti satisfcut?Oarecum spre surprinderea lui,nu-i zmbi a tachinare,ci se
mulumi s ncuviineze din cap.
-Cel puin am vzut despre ce-i vorba-i acum neleg ce nseamn s njuri mai
ru dect un birjar.Nevestele pescarilor chiar njur.
Mergnd unul lng altul,ddur ocol bisericii i o luar pe Podul Londrei.

Se oprir s ia masa ntr-o tavern la sud de ru,nu departe de docuri.Dominic


mulumi Cerului c reuise s-o ndeprteze de docherii duri de pe chei,dar,cnd o
conduse n sala principal a tavernei,instinctul i ddu un avertisment.
Dac se mai ndoia c,n adncul sufletului,o considera deja a lui,imboldul care1 ndemna s mrie i s-i arate colii,la figurat,n direcia brbailor care beau
bere la mesele din jur ar fi trebuit s fie o dovad suficient.Dar nu putea nici
mcar s le arunce o privire de avertizare mut,ntruct s-ar fi dat de gol.Ea
avusese dreptate cnd i ceruse s fac unele schimbri,dar acum descoperea c
nu numai arogana trebuia inut sub control.Ajungnd la o mas de lng
perete,trase un scaun i se sili s se aeze naintea ei.Se strduia s-o considere un
bieandru,ns imaginaia sa refuza s ndeplineasc aceast sarcin.
O femei leampt i murdar se apropie cu un mers greoi de masa lor.
-Ce poftii s v aduc?
-Dou porii de plcint,o halb de bere pentru mine i-i arunc o privire scurt
Angelici-o bere ndoit cu ap pentru tnrul pe care-1 am n grij.Femeia
mormi i plec.Tnrul pe care-1 avea n grij privi discret n jur,apoi,
imitnd un client din vecintate,i propti coatele pe mas i i mpreun
minile.Ea sugerase s mearg pe docuri.Pn atunci nu ntmpinaser
probleme,dup cum i plimbarea lor agale pe Podul Londrei fusese agreabil.
Oricum,n tot acest timp,el fusese cu ochii n patru,supraveghind mprejurimile
n vreme ce se strduia s par un tutore plictisit care-i scosese la plimbare
pupilul.
Angelica se oprise n mijlocul podului,se aplecase peste balustrad i privise
fluviul spre est,iar el se aflase suficient de aproape pentru a-i vedea plcerea de
pe chip n timp ce se desfta cu privelitea.Acea imagine l recompensase pentru
toate momentele tensionate prin care l fcea s treac.n plus,pn i pe chei,ea
i urmrise pe brbai-mesageri,marinari-cum se micau,exersndu-le gesturile,
reinndu-le pentru noua persoan care ncerca s fie.Atitudinea ei era tot mai
fireasc,i de aceea acceptase s o aduc n tavern.Aplecndu-se pe mas,ea
murmur:
-Despre ce vorbesc brbaii n general,la o ntlnire de genul sta?
n vocea ei se distingea o not de contralto aspru-dac i cobora tonul,putea
trece drept un tnr.Dominic se gndi la ce-ar fi vorbit el i Mitchell n
asemenea condiii.
-Despre femei.
-Trebuie s existe i alte subiecte de interes pentru brbai!

-Caii.Jocurile de noroc.Nimic din ce-ar discuta un tutore cu pupilul su.


Chelneria apru cu farfuriile i halbele lor.Vreme de cteva minute domni
tcerea,timp n care gustar mncarea i butura,descoperind c erau destul de
bune.
-tiu,zise Angelica cuprins de inspiraie.Poi s-mi povesteti despre pocal-de
ce este att de valoros pentru bancherii aceia.Dup o scurt ezitare,el o ntreb:
-Ai auzit de Sir Walter Scott,romancierul? Cum ea ddu din cap aprobator,
continu: n 1818,Scott,mare patriot scoian,era bun prieten cu Prinny(Porecl
dat regelui George al IV-lea al Marii Britanii -1820-1830,prin regent ntre
1811 i 1820),care,pe vremea aceea,avea nevoie disperat de ceva,de orice,
pentru a liniti populaia.Scott,la fel ca tata,avea o obsesie-n cazul lui,bijuteriile
Coroanei Scoiei.Bijuteriile dateaz de pe vremea lui Iacob al IV-lea i au fost
pierdute la nceputul secolului al XVIII-lea,deci cu o sut de ani n urm.Nu le-a
luat nimeni,ci pur i simplu au fost puse undeva i nimeni nu tia unde.
Bijuteriile Coroanei au trezit interesul lui Prinny.Cromwell,la vremea lui,
hotrse s distrug toate simbolurile monarhiei,aa c topise bijuteriile coroanei
Angliei i ale celorlalte inuturi,apoi a venit n Nord,pentru a le gsi pe ale
Scoiei,ns n-a reuit s le dibuiasc.Giuvaierurile au aprut dup Restauraie,
fiind folosite n diverse ocazii oficiale,la Scone i Edinburgh,dar apoi...nu s-a
mai tiut nimic de ele.Dominic fcu o pauz pentru a lua ultima mbuctur de
plcint.
-Scott era convins c au fost ascunse undeva n castelul de la Edinburgh,iar toi
cei care tiau unde se afl muriser.El 1-a convins pe Prinny s organizeze o
cercetare amnunit a castelului.Pn la urm,au fost gsite ntr-un vechi cufr
dintr-o garderob a crei existen fusese uitat de mult.Prinny era ncntat-avea
cele mai vechi bijuterii ale coroanelor britanice.S-a fcut mult caz de asta la
vremea respectiv,iar reuita i-a atras populaia de partea sa,cel puin pentru o
vreme.
-mi aduc aminte cte ceva.Angelica atept cteva clipe,pn cnd el sorbi din
bere,apoi se interes: Ce legtur are asta cu pocalul?
-Obiectele gsite de Scott au fost coroana,sceptrul i spada.Lipsea ns cupa
pentru ceremonia ncoronrii.
-Pocalul,rosti ea,amintindu-i abia n ultima clip s vorbeasc ncet.
El i arunc o privire de avertisment,apoi ddu din cap.
-Este un pocal din aur masiv incrustat cu pietre preioase,avnd cam douzeci de
centimetri nlime.Cu secole n urm a fost ncredinat abaiei Beauly,care se
afl lng domeniul Guisachan,iar n timpul unor conflicte n cadrul Bisericii,la

sfritul secolului al XVI-lea,pocalul a fost dat familiei mele,pentru a fi pstrat


n siguran.A rmas n posesia clanului n acea epoc tulbure,iar mai trziu,
dup Restauraie,a fost cerut ori de cte ori era necesar s se completeze
bijuteriile Coroanei la vreo ceremonie de stat,dar ntotdeauna s-a ntors la noi.
Am devenit protectorii lui,iar sarcina noastr era s l dm numai pentru a
completa setul.De-a lungul anilor,celelalte piese s-au pierdut,ns noi am pstrat
pocalul.Din pcate ns,am cam uitat de el,deoarece nu ne-a fost cerut de peste o
sut de ani.Cnd au fost descoperite celelalte obiecte,nimeni nu a tiut c pocalul
se afl la noi.Eu eram la curent cu existena lui,ns,la fel ca tatl meu,n-am
considerat necesar s-1 dm pentru ca un prin englez nepopular s capete
sprijinul public.
-Evident c nu.
-ntr-un fel,planul tatei a fost inspirat.Pn la urm,tot am fi cedat pocalul,dar el
i-a intuit valoarea.Bancherii cu care a luat legtura erau att de nerbdtori s
intre n graiile fostului regent,acum regele George al IV-lea,nct au fost
ncntai s-i dea o sum uria n schimbul su ca s aib ansa,la un moment
dat,s se prezinte la rege cu pocalul ceremonial scoian,despre care foarte puini
oameni tiau c exist,pentru a completa bijuteriile Coroanei care i erau att de
dragi regelui George.
-Este o poveste fascinant,murmur ea.n timp ce Dominic sorbea ultimele
nghiituri de bere,l anun: Mi-a venit o idee.Dac vom avea nevoie de mai
mult timp pentru a recupera pocalul original,n-am putea face o copie pe care s
le-o dm bancherilor,ca s nu ne preseze?
-Dac am fi avut originalul,ar fi fost posibil,dar nu uita c toate piesele setului
au aceeai vrst.S gseti aur att de vechi,ca s nu mai vorbim de pietrele
preioase...i strnse buzele,apoi adug: n sfrit,nu avem originalul,iar cnd l
vom avea,nu ne va mai trebui o copie.Art spre halba ei,din care abia dac
sorbise: Ar trebui s plecm.Mai bei?
Fiindc ea cltin din cap,contele arunc nite monede pe mas,dup care se
ridic.Amintindu-i c era deghizat,se ridic i ea imediat,apoi l urm ctre
u.
Se ndreptar spre est,de-a lungul fluviului,spre Podul Turnului.Acolo,Dominic
ced rugminilor Angelici i luar o barc de sub captul sudic al podului ctre
Greenwich.Parcul din jurul Observatorului era plin de ddace,guvernante i
tutori care i nsoeau copiii n plimbri la aer curat,dar nimeni dintre cei
prezeni nu fcea parte din elita societii.n vreme ce strbteau agale aleile,

Dominic se relaxa puin,suficient pentru a-i ndrepta o parte din atenie spre
aa-zisul lui pupil.Dup ce o urmri o vreme,murmur:
-E mai bine.Mergnd alturi de el,cu minile mpreunate la spate,ea i rspunse
cu un semn din cap.Se plimbar aproape o or.Mulumit diferitelor comentarii
i observaii,el afl c,n ciuda aparenelor,ea fusese foarte bieoas i era n
stare s fac o piatr s sar ca broasca pe ap mai bine dect majoritatea
brbailor.De asemenea,tia cum s se descurce cu un zmeu; dup ce i ajut pe
trei biei s desclceasc frnghiile zmeielor,le art cum s le nale,apoi s le
coboare i s le urce din nou.Contele observ fericirea copiilor,auzi chiotele lor
ncntate,dup care i ndrept privirea spre chipul Angelici i simi cum i se
strnge inima.Talentul de a te bucura de plcerile simple era o calitate
extraordinar.Dei el o pierduse,tia s-o aprecieze.Czu pe gnduri; o prines
Cynster care i cunotea puterile,valoarea,care era ndrtnic i bieoas...s
vegheze asupra ei,s-o apere de ru nu avea s fie niciodat uor.
n cele din urm,tnra femeie i prsi pe cei trei copii,venind alturi de el.n
sinea lui,se bucur.
-Bine.i acum ce facem? Sub plrie,obrajii i erau mbujorai,ochii,strlucitori.
Pornind mai departe,Dominic reflect.Partenera lui nu fcuse nici o greeal
prosteasc.Pe deasupra,dei era n mod limpede contient de protecia pe care
el i-o oferea,de ncordarea care l cuprindea ori de cte ori ea fcea ceva
potenial primejdios,i ddu seama c nu-1 tachinase deloc,ci fcuse tot ce-i
ceruse,acceptnd restriciile-atta vreme ct i se preau rezonabile.
n ciuda acelui moment trector n care i strnise dorina n birj,nu ncercase
s-i plteasc polia.Poate pentru c i ea era sensibil la acea cretere
tulburtoare a pulsului,la acea stare bizar; nu putea s-i distrag lui atenia fr
a i-o distrage siei.Prin urmare,se concentrase pe nvarea gesturilor care s o
ajute s treac drept un tnr brbat.El nc se strduia s descopere cea mai
potrivit atitudine n raport cu ea,cci nu i se ntmplase prea des s se poarte cu
cineva ca i cnd i-ar fi fost aproape egal.Privind-o,murmur:
-Deoarece comportamentul tu masculin s-a mbuntit substanial,exist vreun
loc unde i-ar plcea s mergi deghizat n brbat?
Pe sub borul plriei,el i zri ochii strlucitori.
-O,sigur c da!
Dup-amiaz trziu,parterul Teatrului Regal era o mas clocotitoare de brbai i
tineri,cu cte o prostituat pe ici,pe colo,pentru culoare.Urale izbucneau din
toate prile atunci cnd eroina sau eroul apreau pe scen; exclamaii i

uierturi nsoeau apariia ticlosului.Dominic sttea n mijlocul mulimii de


oameni cumsecade care se nghesuiau s urmreasc spectacolul.Angelica,avnd
borurile trase mult pe chip,se afla exact n faa lui,aprat de presiunea din
spate,dar clar vizibil din trei pri.Singurul lucru bun era c toi ochii priveau
spre scen.n afar de ai lui.El cerceta ntruna mulimea,vigilent la fiecare semn
care ar fi indicat c vreun spectator remarcase pielea neobinuit de fin a
tnrului din faa lui sau genele lungi i arcuite care bordau ochii de o
strlucire...nu efeminat,ci feminin.Ori buzele care nu lsau nici urm de
ndoial asupra sexului tnrului respectiv.Pn n acel moment,din fericire,
atracia scenei fusese mai puternic.
Dominic habar n-avea despre ce era vorba n pies.Riscul de a fi descoperii i
consecinele previzibile dac brbaii aceia ar fi constatat c printre ei se afla o
doamn deghizat erau mai mult dect suficiente pentru a-i lua gndul de la alte
preocupri,inndu-i toate instinctele treze i oelindu-i fiecare muchi.Era gata
s reacioneze la orice primejdie s-ar fi ivit.Se pusese singur n situaia asta.Cu
maxilarele ncletate,jur n surdin c nu avea s mai cad niciodat ntr-o
astfel de capcan.Data urmtoare avea s-o ntrebe despre dorinele ei fr s se
angajeze n sensul ndeplinirii lor.Cererea ei de a urmri de la parter o
reprezentaie la teatrul din Drury Lane l uimise,dar lucrurile ajunseser deja
prea departe ca s retracteze-deja o ludase pentru modul n care i mbuntise
alura masculin.Aa ajunsese acolo,eapn ca un stlp n mijlocul mulimii,cu
fiecare nerv ncordat,cu tensiunea ieindu-i prin toi porii.
Probabil c piesa ajunsese ntr-un punct critic-ca unul,spectatorii se repezir n
fa,nghesuindu-se ct mai aproape de scen.El rmase ca o stnc; mulimea se
despic de o parte i de alta,Angelica rmnnd protejat de curgerea nvalnic,
dar,pn la urm,presiunea deveni insuportabil.Ea se ddu un pas n spate,apoi
altul i altul,pn cnd,sufocat,se lipi de el.Dominic ncerc s dea ndrt,dar
erau muli umeri nepenii n spatele lui i de fiecare parte,astfel c nu se putu
clinti.Angelica i recapt suflul i vru s se desprind de trupul brbtesc care
i apsa spinarea,dar mulimea din faa lor se ndesi,lipind-o cu i mai mult
for de el.ncerc s se deplaseze n lateral...
-Nu.Te.Mica.Cuvintele uierate printre dinii ncletai o fcur s nghee;
vocea lui se transformase ntr-un mrit att de fioros,nct ea abia dac
nelesese.Trgnd aer n piept att ct putu,rmase pe loc i,calm n aparen,
continu s priveasc spre scen n vreme ce simurile ei o luaser razna.
Trupul lui era dur ca o stnc.Cnd o luase n brae cu ocazia rpirii,remarcase
tria pieptului su,fermitatea umerilor,dar...aceast duritate era de alt soi.

Era excitare.Coapsele i erau stlpi de granit,iar erecia,o proeminen solid n


partea inferioar a spinrii ei.Era apsat n el de la umeri pn la genunchi,ceea
ce explica probabil de ce Dominic i interzisese s se mite.Din cte i putea
imagina,el se afla acum ntr-o stare aproape dureroas,iar frecarea ei de trupul
lui n-ar fi fcut dect s nruteasc lucrurile.Aa c rmase pe loc,ns
descoperi c intimitatea contactului o afecta i pe ea.nfierbntat,simi cum
flcri subtile i se mprtiau pe sub pielea att de sensibil,nct orice frecare a
hainelor se transforma ntr-o mngiere senzual.Iar snii i se umflar sub earfa
care i inea strni...pn cnd i ea ncepu s simt un disconfort,dac nu chiar
durere.Se ntreb foarte serios ct mai putea suporta fr s se clinteasc.
La unison,mulimea scoase un oftat prelung,apoi izbucni n urale urmate de
aplauze zgomotoase.n cele din urm,dup alte cteva minute interminabile,
cortina fu tras,iar piesa se sfri.
-Rmi pe loc.Un alt ordin venit de sus,dar,n clipa urmtoare,uile mari aflate
de-o parte i de alta a slii se deschiser,iar spectatorii ncepur s se reverse
prin ele.
Cnd presiunea trupurilor sczu,Dominic fcu un pas ndrt i puse capt
torturii.n vreme ce mulimea se subia,o trase uor pe Angelica de mnec.Cu
capul aplecat,ea pi alturi de el,amndoi alturndu-se hoardei care prsea
sala.Ieir n lumina slab a crepusculului.Dominic putu observa roeaa care
nc zbovea n obrajii ei,coborndu-i pe gt; deci fusese afectat n aceeai
msur ca el! ncercnd s nu se mai gndeasc la asta,cercet mprejurimile,
apoi se opri.Angelica privi n jur,parc fascinat de birje i de zgomotul infernal.
-Ei bine,a fost o adevrat aventur!
-Data viitoare cnd te voi duce la teatru,vom sta ntr-o loj a noastr.Dezlipindui ochii de pe chipul ei,se gndi n ce direcie aveau anse mai mari s pun
mna pe o trsur.Haide!Porni spre Covent Garden,erau destule birje acolo.
-Probabil,ceilali se ntreab unde am ajuns.i el se ntreba acelai lucru.
Trsura fu greu de gsit,dar,n cele din urm,se ntoarser n Bury Street.
Dominic deschise poarta din zidul grdinii,apoi o urm pe Angelica pe aleea
care ducea spre cas.Era trecut de opt seara cnd intrar n sala servitorilor.
Brenda i Mulley,care edeau la mas,srir n picioare la vederea lor.
-Iat-v,n sfrit! Cu o expresie preocupat,Brenda se interes: Ai mncat
ceva,domnioar? Domnule? Dominic cltin din cap.

-Am fost la teatru.Brenda i Mulley trebuiau s se trezeasc n zori; el observase


privirea aruncat de Angelica i spera c o interpretase corect.O cin uoar va fi
de ajuns.
-Sigur c da.Angelica i zmbi Brendei i zise: am mncat o plcint la prnz,aa
c orice poi s ncropeti la repezeal va fi suficient.
-O s pun masa n salon,da? rosti Mulley ntinznd mna dup o tav.
Angelica ezit o fraciune de secund.
-Da,aa ar fi cel mai bine.S aib lungimea acelei mese ntre ea i Dominic i se
pru o idee foarte neleapt.Dup momentele tensionate de la teatru,pe care nu
i le putea scoate din minte,el o urmrise ntruna,fcnd-o s se simt ca o
cprioar vnat.Era scoian de la munte,deci n mod cert vnase cprioare la
viaa lui.n ciuda dorinei ei sincere de a afla mai multe despre acel aspect al
relaiei lor viitoare,aspect la care era sigur c el se gndea,n seara aceea nu-i
mai trebuiau i alte revelaii.Habar n-avea de ce era att de nervoas,ns,pentru
prima dat n viaa ei,toate instinctele o avertizau s fie prudent i s dea
napoi.l urm pe Mulley n salonul pentru mic dejun pe care l foloseau i
pentru cin.La fiecare pas,era contient c Dominic se afla pe urmele ei.Pe
cnd Mulley aranja masa,se ndrept spre scaunul ei.Atunci l simi pe Dominic
apropiindu-se;era uria,tot numai muchi de oel,i radia o cldur
nnebunitoare.El se opri.Angelica i simi prezena de parc i-ar fi turnat cineva
ap cald pe spinare.Micndu-se ncet-amintindu-i de clipele de pe teras,cnd
aproape o atacase-,i trase scaunul i o ajut s se aeze.Tnra femeie expir
abia dup ce el se ndeprt cu pai lungi,fluizi i leni,spre cellalt capt al
mesei.i spuse c reacia ei n-avea sens,dar,dup ce el i ocup locul i privirile
li se ntlnir,se uit n ochii lui inteni,gri-verzui,i tiu c i ghicise perfect
gndurile.La urma urmelor,ei erau destinai s devin so i soie.
Brenda se grbi s aduc supiera.Mulley o urm cu dou farfurii pe care se aflau
pine,felii de friptur,ou,unc,praz i tart cu brnz.
-Minunat,mulumesc! Angelica reui s-i zmbeasc Brendei,n timp ce aceasta
i puse n farfurie o porie generoas de sup.E mai mult dect suficient.
-Atunci,este foarte bine.Mine,n-o s avem dect micul dejun i prnzul,apoi
plecm.Dup ce l servi pe Dominic,Brenda se retrase mpreun cu Mulley n
buctrie,lsnd-o pe Angelica singur cu viitorul ei so.
i inu privirea aintit asupra supei,n vreme ce mnca,dar cuttura lui
insistent nu-i ddea pace.Tcerea devenea tot mai apstoare-simea gndurile
lor ntlnindu-se deasupra mesei,ciocnindu-se,ngemnndu-se,sentimentele lui
nv-luind-o n vreme ce ale ei l nvluiau pe el...

-Mi-a plcut ziua de azi.i mulumesc pentru c m-ai nsoit.Ai avut dreptate,
n-ar fi fost acelai lucru dac m-a fi dus cu Thomas.Piaa de pete a reprezentat
o experien extraordinar-nu una pe care a avea vreo dorin s-o repet,dar miar fi prut ru dac a fi ratat-o.Mulimea,mirosurile...ca s nu mai vorbim de
zgomot.De ce...?
Dominic mnca,privea i asculta.Ori de cte ori Angelica fcea o pauz,chiar i
pentru o secund,de parc ar fi ateptat un comentariu din partea lui,el mormia
aprobator; aparent satisfcut,ea trecu n revist evenimentele zilei.
Contele se ntreb dac i ddea seama c era incoerent.i,dac tia,ce
nsemntate avea asta.Se ndoia c era o femeie care s bat cmpii n mod
obinuit.Probabil c acesta era rezultatul dorinei extrem de intense care i
cuprinsese pe amndoi dup aventura de la teatru.Dei era contient c furtuna
senzual nu era emanat doar de el,tulburarea Angelici i permitea s-i trag
sufletul.i recunotea reacia,era ca a unei mnze pe jumtate mblnzite la
vederea eii.S-ar fi ncumetat s vad cum e,dar,n acelai timp,se temea de ce ar
fi putut pierde,de ce ar fi nsemnat pentru ea acceptarea.
n aceast privin,era neleapt.Cstoria cu el i-ar fi schimbat viaa
ireversibil.i,cu toate c rezultatul avea s fie acelai indiferent cnd i
consumau uniunea predestinat,Dominic bnuia c tocmai inteligena ei-o
calitate pentru care i era recunosctor-o fcea s dea napoi.nti,dorea s
cumpneasc bine lucrurile.Iar el nu o putea condamna pentru asta.
Dei nu-i dorea nimic altceva dect s se ridice,s se apropie de ea,s-o smulg
de pe scaun i s-o srute pn cnd se topea n braele lui,pn cnd nu doar c
i-ar fi permis,ci l-ar fi dorit-nu,l-ar fi implorat s-i cufunde membrul care pulsa
n cuptorul ncins al trupului ei-,i stpni impulsul brutal.
Asta se traducea ns printr-un efort uria.n mod normal,poftele lui rmseser
mereu sub control.n seara aceasta,alturi de ea,dup o zi att de tulburtoare,
controlul lui era...fragil.O dorea mai mult dect dorise vreodat o femeie,poate
pentru c nu acceptase s-i fie soie.Totui...
Ridicndu-i privirea dinspre farfuria goal,se uit peste mas.Ea terminase de
mncat i pusese tacmurile jos.Cu minile n poal,scruta un punct aflat undeva
n mijlocul mesei,n vreme ce vorbea n continuare.
-i-fcu o pauz pentru a inspira adnc,ceea ce atrase atenia lui Dominic spre
snii strni de earfa pe care el voia s-o ndeprteze n acel moment-desigur,
mi-am dorit ntotdeauna s vd un spectacol de la parterul Teatrului Regal.

Moliciunea vocii ei,felul cum se mica pe scaun...Instinctul lui de vntor,care i


spunea s-o nface-s-o nface pe loc-se lupta din rsputeri cu stpnirea de sine
pe care i-o impusese.
-Oprete-te!Vocea lui era grav,dezvluind pasiunea suprimat,dar n-avea ce
face n direcia asta.Surprins,ea i ridic ochii i i ntlni privirea.El i-o
susinu,apoi,ct mai calm cu putin,rosti:
-Este foarte trziu.i sugerez s te retragi.Mine o s avem o zi lung.
-Da,desigur.Ai dreptate.M...duc sus.Se ridic i se ndrept ctre u.Din prag,
fr s se uite n spate,spuse: Noapte bun!
Dominic rmase locului pn cnd auzi nchizndu-se ua de la salonul contesei.
Abia atunci se ridic.Posomort,scoase din dulapul de buturi o sticl de whisky
i un pahar.Le puse pe mas,se ls s cad pe scaun i i turn puin.Sau mai
mult.Bu,simind cum arsura i cobora pe gt.Se rezem de sptar i medita la
opiunile care-i stteau la dispoziie.O putea avea oricnd dorea-n seara aceea,
dac avea chef.Interesul ei pentru el,dorina de a-1 avea n patul ei erau
palpabile;dac ar fi struit,ea ar fi cedat.Dar,dac era s ia totul n consideraie,
aa era oare cel mai bine? Sau era preferabil s atepte un gest din partea ei-s
accepte s se mrite cu el i s-i cear s o posede?
Lu o nghiitur i se gndi.Nu-i lu prea mult pn s conchid c a doua
variant era o alegere mai neleapt.Dat fiind caracterul ei,de care era tot mai
contient c semna tulburtor cu al lui,s fac el primul pas-adic s-i refuze
dreptul de a lua ea hotrrea-ar fi fost o eroare.n multe feluri,ea i era
egal,lucru pe care nu trebuia s-1 uite.Definirea modului lor de via viitor
presupunea o negociere complex,aa c ultimul lucru de care avea nevoie era
s-i ofere avantajul de a nu-i fi declarat deschis dorinele fa de latura fizic a
uniunii lor.Fr discuie,ea trebuia lsat s fac prima micare.Orice gest pripit
ar fi fost o gaf strategic.Recuperarea pocalului era mult prea important ca si permit s se lase distras,ns,dei nu dorea s recunoasc asta nici mcar fa
de sine,Angelica exercita o putere extraordinar asupra minii lui.i nu doar
pentru c avea s-i devin soie.
-Iar sta e un lucru foarte deranjant,mormi el ntinzndu-se dup sticl.
i mai turn nite whisky i bu,czut pe gnduri.n cele din urm,goli paharul,
l puse pe mas,mpinse scaunul n spate i se ridic.Ea plecase cnd i ceruse,
dnd dovad de nelepciune.n felul acesta,i oferise posibilitatea de a se purta i
el nelept.Totui,pn aveau s recapete pocalul,trebuiau s ndure acea dorin
chinuitoare.Chiar i dup aceea,el avea s atepte; trebuia ca ea s cedeze i s
declare deschis c l voia n patul ei.Era mult mai sigur aa,din toate punctele de

vedere.Urc scrile,trecu de ua camerei ei i se ndrept spre a lui,cu toate c


nu-i ddea deloc seama cum avea s poat dormi linitit.
CAPITOLUL 8
Ajunser la hanul Bull and Mouth de lng Aldersgate pe cnd amurgul ncepea
s ntunece cerul.Curtea era plin cu oameni care se zoreau care-ncotro,unii
plecnd,alii sosind,cu desagi i geamantane grele.n curte se aflau o sumedenie
de trsuri care debarcau sau luau pasageri.Hanul,o cldire cu patru etaje ale crei
galerii se profilau deasupra haosului i glgiei de jos,se ntindea pe trei laturi
ale ptratului.Angelica se opri brusc n captul deschis al curii.Cu ochii larg
deschii de uimire,privi ntr-o parte,apoi n alta,ncercnd s cuprind totul: Bull
and Mouth era o alt oaz glgioas i colorat a Londrei de a crei existen
nu avusese habar pn atunci.
-Pe aici.Apucnd-o de un cot,Dominic o mboldi-era prima dat cnd o atingea
dup momentele de la teatru.Ea aproape c se mpiedic; el o susinu,dar,ndat
ce i recapt echilibrul i pi mai departe,i ddu drumul.
-Ua de lng oficiu.Cu buzele strnse,ea i schimb direcia,evitnd lunga
coad care erpuia afar din oficiu-bine c i procuraser din vreme
documentele de cltorie.Cu Dominic eliberndu-i discret calea,strbtur
mulimea.Se evitaser toat ziua,vorbiser doar strictul necesar.Totui,din clipa
n care o atinsese,cnd i auzise vocea joas i tandr,cnd l simise lng
ea,simurile i se strniser din nou,la fel de fierbini ca nainte.
O privire scurt aruncat spre chipul lui i confirm faptul c masca impasibil,
pe care i-o pusese din nou n dimineaa aceea,era la locul ei.Hotrt s-i
disimuleze nesigurana,i suprim rapid reacia i merse mai departe.Ajungnd
la u,o deschise i i trecu pragul,intrnd n sala hanului.
O ntmpin o hrmlaie i mai mare.ncperea era ticsit de oameni care
mncau,vorbeau,rdeau,ipau.Pn i mirosurile erau amplificate,dar nu se putea
opri pentru a cerceta totul.Ddu s-i croiasc drum prin nvlmeal,dar el o
apuc de manta.Ea se rsuci i l urm spre locul unde un funcionar hruit
vindea bilete la o ferestruic.Dominic puse documentele pe tejghea.
-Dou locuri n potalionul de Edinburgh.Funcionarul cercet hrtiile,bif dou
locuri pe una dintre numeroasele liste,apoi i le ddu napoi.
-Gata.Fii ateni,c pasagerii vor fi strigai pe la opt.Dac nu rspundei n decurs
de zece minute,locurile le vor fi date celor care ateapt.Dominic lu biletele,
apoi se rsuci i art spre ncpere.

-S vedem dac putem gsi o mas.Ea se ddu ndrt i-1 ls pe el s deschid


calea.Cu o manta peste hainele brbteti i cu plria cu boruri largi tras pe
ochi,era sigur c deghizarea ei avea s-i pcleasc pe majoritatea privitorilor,
dar un pupil trebuia s-i urmeze tutorele,nu invers.Un gardian intr n sal,
ridic o portavoce i i chem pe pasagerii pentru potalioanele de Norwich,
Newcastle i Leeds.Cteva grupuri se ridicar i i luar n grab bagajele.
-Aici!Dominic fcu un gest spre o mas aflat n colul unei firide care se
ntindea de-a lungul peretelui din spate.Angelica l urm,trecnd pe lng fotii
ei ocupani care se ndreptau acum spre u.Masa eliberat avea bnci pe fiecare
latur.
-Stai pe locul din col,o ndemn el.Ea se conform n vreme ce el arunc o
ultim privire spre u,apoi,se ntoarse i se aez lng ea.Pentru c se evitaser
toat ziua,Angelica se ntreb dac i acum avea s fac la fel.Totui,ntruct
erau n public,i imagina c dorina lui de a o ocroti avea s primeze.
Brbaii protectori aveau tendina de a sta mereu aproape,iar cu brbaii posesivi
i protectori era i mai ru; n mod cert,Dominic se ncadra n aceast categorie.
Griswold,Brenda i Mulley se ivir din mulime i,dup ce ntrebar politicoi
dac locurile celelalte erau libere,li se alturar.Jessup i Thomas aprur
imediat dup aceea.La plecare se despriser n trei grupuri i luaser trsuri
separate spre Aldersgate,de parc n-ar fi fost mpreun.
Un tnr care cltorea mpreun cu tutorele lui n potalion nu ar fi avut n mod
normal ali nsoitori.Dup ce se instalar,apru o chelneri s le ia comenzile.
Fiindc pasagerii trebuiau s vin mai devreme pentru a nu-i pierde locurile,
hanul avea o afacere nfloritoare hrnindu-i pe toi n timp ce ateptau.
Ca s le treac vremea mai uor,se puser pe sporovit.La nceput vorbir despre
Scoia,despre muni i despre castel,iar Angelica sorbea toate detaliile.
Apoi,conversaia se ndrept spre oameni i locuri necunoscute ei.Atenia i se
abtu spre ncpere,ctre nenumraii ei ocupani.Observnd c atenia ei era
distras,Dominic o ntreb:
-Experiena asta se ridic la nivelul ateptrilor tale?
-Ateptrile mele nu se bazau pe suficiente informaii,aa c sunt foarte palide
comparativ cu realitatea.Se ntmpl attea,iar aventurile noastre sunt att de
intense,att de surprinztoare! N-am mai cltorit niciodat cu potalionul i este
improbabil c voi mai cltori vreodat,aa c vreau s vd totul i s triesc
totul aa cum este.
-Nici eu n-am cltorit vreodat cu potalionul.Observndu-i privirea lung,
Dominic preciza: Sunt conte,amintete-i.

-N-am uitat,dar...nici chiar n tinereea ta irosit?


-Nu cred c am avut o tineree irosit,nu n modul la care te gndeti tu.
Ea se rsuci pentru a-1 privi n fa,punndu-i un cot pe mas i sprijinindu-i
brbia n palm.Atenia ei era ndreptat toat ctre el,lucru care l mulumea,n
ciuda dorinei sale de a pstra o distan sigur ntre ei.
-Chiar nu-mi pari genul care s nu-i iroseasc tinereea,spuse ea ntr-un trziu.
-Dar am un clan,i aminteti? N-am nevoie s umblu aiurea ca s gsesc oameni
asemenea mie cu care s chefuiesc.Spre deosebire de tinereea irosit a frailor i
a verilor ti,pe a mea mi-am petrecut-o n muni sau la coal,ori la universitatea
din Edinburgh.Erau prea puine diligente de terpelit ca s ne ncercm
ndemnarea de vizitii.n general,clream,mnam arete i,mai trziu,trsurici
cu doi cai.
-Dar ai venit la Londra.Probabil c ai fcut nite drumuri.
-Adevrat,dar asta,dup accident.Aveam deja douzeci i unu de ani,depisem
perioada nebuniilor,i,sub identitatea vicontelui Debenham,am avut o trsur
privat,pe care o foloseam din pricina genunchiului.Aadar,ntotdeauna am
cltorit cu trsura proprie,nu cu potalionul.Ea se ncrunt din nou.
-Am uitat de genunchiul tu.Dar vd c nu mai foloseti bastonul.Ieri n-ai avut
nevoie de el toat ziua.Evidenta ei dezaprobare i trezi o senzaie plcut.Ridic
din umeri.
-De data asta se reface mult mai repede.M-am lovit acolo unde m mai rnisem,
dar nu este nici pe de parte la fel de ru ca atunci.Ea i cobor privirea spre
bagajele de la picioarele lor.
-Nu i-ai luat bastonul.
-E prea bttor la ochi-n caz c familia ta ncepe s-1 caute pe Debenham.
Ea deschise gura s fac un comentariu,ns o voce sprinten o ntrerupse:
-Poftim!Chelneria adusese felurile de mncare comandate.Vin i buturile,
imediat.ncepur s mnnce,iar discuia ncet n mare msur.
Dup ce i goli farfuria,Dominic cut un subiect de conversaie neutru.
-Am vorbit despre tinereea mea irosit.Cum e cu a ta?
-Doamnele nu-i irosesc tinereea,au parte de sezoanele mondene.
-Iar ale tale au fost...?
-Surprinztor de lipsite de evenimente,dac stau s m gndesc.Chiar nu am
mare lucru de povestit.Totul a fost exact aa cum i imaginezi probabil-baluri,
serate,petreceri,lucruri de genul sta.Nimic semnificativ.i mut privirea alturi
de el.Dominic se rsuci i vzu c Jessup despturea o hart.

-S vedem...Se porni o discuie despre traseul lor,despre haltele pe care urma s


le fac potalionul despre durata cltoriei.
-Potalionul de Edinburgh,bubui o voce de stentor n captul cellalt al ncperii.
Pleac n zece minute,din partea de apus a curii.Toi cei care au documente s
se prezinte la gardianul trsurii.
-Noi suntem,rosti Thomas.i adunar repede bagajele.Dominic arunc un pumn
de monede pe mas,apoi,rezistnd tentaiei de a o ajuta pe Angelica,atept pn
ce ea se trase pe banc,se ridic i i lu geanta,dup care,dnd din cap cu un
gest poruncitor,o ndrum ctre u.Ceilali le-o luaser nainte,prezentndu-se
la gardian n grupurile n care sosiser.Hrtiile pe care le aveau el i Angelica le
ddeau dreptul s ocupe locuri n cabin.Mulley i Thomas se urcaser pe
acoperi,n vreme ce Jessup se aezase lng vizitiu.Vizitiul se urc pe capr,iar
gardianul se coco alturi de sacii cu corespondena pe care avea s-o distribuie
pe traseu.Angelica privi pe geam; dei entuziasmul ei era copilresc,nu ncerc
s-1 ascund.Dup cum spusese,era puin probabil s i se mai iveasc vreodat
ocazia unei asemenea experiene.i arunc o privire lui Dominic,care sttea
alturi de ea.El se uita pe geamul opus,urmrind,cercetnd,cutnd orice semn
c fuseser recunoscui sau c erau urmrii,dar,la fel ca i ea,se bucura de
spectacol.Nerbdarea i era sporit de faptul c aveau s mprteasc aceast
experien nou.Angelica i eroul ei erau pe cale s porneasc ntr-o cltorie
pentru a nvinge un dragon metaforic i a recupera comoara vital pentru el i
oamenii lui-oare ce putea cere n plus o tnr domni dornic de iubire,
aventuri i provocri? Cuvintele claritate i siguran i rsrir n minte.Se
ateptase s se simt mult mai sigur,s aib o idee mult mai limpede despre
cum s-1 fac s se ndrgosteasc de ea.Cornul gardianului rsun prelung,
semnalnd plecarea diligentei.Ascunzndu-i incertitudinea n adncul
sufletului,reui s triasc din plin emoia momentului.Dincolo de confuzia
planurilor ei,simea n fiecare fibr c acesta era nceputul unei noi etape din
viaa ei.Trsura se smuci i se puse anevoie n micare,apoi prsi curtea i iei
n drum.Copleit de exaltare,se aplec spre Dominic i murmur:
-Am plecat! Privind-o,el i vzu ochii strlucitori de entuziasm.Fr a spune
nimic,ntoarse capul spre fereastr.Rmase tensionat,alert,ateptndu-se s vad
dintr-o clip n alta potera angajat de familia Cynster,dar potalionul iei din
Londra fr probleme,apoi o lu pe Great North Road.
Amurgul fcu loc ntunericului.Pn s ajung la Enfield,era noapte de-a
binelea.Schimbatul cailor se petrecu rapid,iar pasagerilor li se ceru s rmn la
locurile lor,deoarece,odat strns ultima curea,vizitiul dorea s plece.Dominic

observ civa grjdari care i priveau pe ocupanii trsurilor,dar atenia lor era
concentrat asupra celor particulare,care ateptau la rnd n spatele
potalionului.Cteva minute mai trziu,pornir din nou la drum,ndreptndu-se
cu vitez spre nord.Se relaxa pentru o clip i se ls pe spate,privindu-i pe
ceilali,care ncercau s doarm.Alturi,Angelica i tot schimba poziia,
ncercnd s gseasc una comod,dar fr s-1 ating; ori de cte ori o fcea,
Dominic trebuia s-i nfrneze impulsul de-a o cuprinde i de-a o trage spre
el.Un impuls iraional i iritant.Dincolo de faptul c nu era nelept s-o ating,se
presupunea c ea era un tnr brbat,i erau prea aproape de Londra i era prea
riscant,n caz c strecura cineva o privire nuntru.Cnd tnra femeie adormi
de-a binelea,o putu contempla n voie.Razele lunii,care se furiau prin geamul
trsurii,fceau s-i strluceasc profilul relaxat i i subliniau buzele imposibil
de nchipuit pe o fa masculin.Numele i se potrivea ntru totul.Surznd,i
sprijini capul de sptar i nchise ochii.
Restul nopii trecu fr evenimente,dei deloc confortabil.Dominic o trezi pe
Angelica cnd trsura intr n Huntingdon.
-Micul dejun.Te previn,va trebui s mncm repede.Ea dormise ghemuit ntr-un
col,cu obrazul sprijinit de o mn.Deschise ochii,se dezmetici,apoi i ntinse
picioarele i se ridic murmurnd:
-Credeam c doar se schimb caii.Se mai opriser n acest scop la Ware i
Buntingford,dar,la fel ca la Enfield,totul se petrecuse rapid,nu fusese un popas
adevrat.Att la Ware,ct i la Buntingford,grjdarii fuseser neobinuit de
ateni,cercetnd fiecare trsur,ns,dei se uitaser i pe geamul celei n care se
aflau ei,nimic nu pruse s le trezeasc interesul.Fiindc Buntingford era a treia
halt dup ieirea din ora,se prea c reuiser s scape din plasa pe care
familia Cynster o instalase n jurul Londrei.Desigur,asta nu nsemna c mai
departe nu puteau fi oameni care s supravegheze drumurile.Ea csc,apoi privi
pe geam.
-Oh...cte ceasul? Nici mcar o urm a zorilor nu lumina cerul nopii.
-Mai e puin pn la patru.Orarul e respectat.Brenda deschise ochii.Griswold era
deja treaz.
-Voi face schimb de locuri cu Mulley,domnule.Aa o s poat dormi i el un
pic.Dominic ncuviin.
-Mcar vom putea s ne dezmorim picioarele,dar s mncm mai nti,cci n-o
s ne mai oprim vreme de cteva ore.i luar n serios avertizarea.ndat ce
potalionul se opri,toi coborr i intrar n han.Dup ce ddur comanda,

Angelica,avnd-o pe Brenda de paz,se duse la toaleta aflat la captul unui


coridor ngust.Pn s se ntoarc la mas,hangiul i soia lui aezau deja pe
mas farfuriile cu unc,ou i crnai,precum i pine proaspt scoas din
cuptor,gem,ibrice cu cafea i un ceainic.Angelica se aez la mas,dar niciodat
nu mnca mult,mai ales la micul dejun.Nici mcar n ipostaza de tnr brbat nu
se putu sili s nghit cine tie ce.Odat ce-i satisfcu firavul apetit,se gndi s
fac o plimbare,ns i ddu seama c Dominic s-ar simi obligat s-o nsoeasc,
iar el i ceilali brbai,i chiar Brenda,erau,n mod cert,mult mai nfometai
dect ea.Prin urmare,rmase locului i sorbi din ceai.
Prea curnd,vizitiul i gardianul care i aduseser pn acolo se apropiar de ei
pentru a-i cpta obinuitul baci.Dominic probabil c fusese informat n
legtur cu acest obicei,cci avea monedele pregtite,de parc le adunase de la
toi cltorii,i nu erau doar din partea lui.Apoi,noul gardian i chem s se urce
n trsur.Thomas,ultimul dintre brbai care se dusese la toalet,strbtu repede
coridorul,dup ce i rugase pe ceilali s se asigure c potalionul nu pleac fr
el.Ei traser de timp pn cnd tnrul iei grbit din han i se urc n
trsur,chiar nainte ca aceasta s porneasc la drum.Noul vizitiu pocni din bici
i ip la cai,gardianul sun din goarn i se puser din nou n micare.
La prnz se oprir la Stamford,unde fcur un popas doar puin mai lung dect
cel pentru micul dejun.Angelica,Dominic,Mulley i Jessup fcur o plimbare
scurt,dar teama ca diligenta s nu plece fr ei i oblig s se ntoarc
repede.Cel puin,reuiser s-i dezmoreasc picioarele de-a binelea.
Potalionul trecu de Grantham,apoi de Newark,unde li se permise o pauz de o
jumtate de or pentru o cin grbit.Apoi se urcar din nou n trsur,
ndreptndu-se ctre nord,pe lng Doncaster i dup aceea ctre York.
Huruitul i zngnitul permanent care le nsoeau naintarea,iptul frecvent al
goarnei gardianului care avertiza celelalte trsuri s le fac loc,tangajul
imprevizibil,sunetul repetitiv al potcoavelor cailor,toate combinate i fcur s se
cufunde ntr-o stare de somnolen n timp ce contemplau n tcere peisajul care
se derula n faa geamurilor.Angelica intenionase s profite de acele ore pentru
a obine mai multe informaii de la Dominic,dar,n loc de asta,mintea ei de
obicei activ,alert i curioas se ls n voia toropelii.Cltorise adesea pe
distane lungi mpreun cu familia ei,dei rareori cu o vitez att de mare,dar
trsurile familiei Cynster erau mult mai bine fcute i cu amortizoare mai
bune,astfel nct hurduciala i zgomotele erau mult diminuate.
Pn la intrarea n York,ajunse la concluzia ferm c nu avea s mai cltoreasc
niciodat cu potalionul.Scena vesel pe care ochii ei obosii o ntlnir atunci

cnd grupul lor intr n taverna de la York o revigora,iar cina excelent avu un
efect ntremtor.Peste jumtate de or se auzi goarna care i chema s urce n
trsur.Ea se ridic de pe banca pe care ezuser.
-Nu-mi vine s cred c o s ne ia nc o zi ca s ajungem abia la Berwick.
-Drumurile nu sunt att de bune i nici att de directe.
Dominic,care era n picioare lng ea,pi peste banc i ddu s ntind mna
ca s-o ajute,dar se controla la vreme.Angelica i arcui o sprncean ctre el,apoi
trecu la rndu-i peste obstacol.Fr nici un comentariu,el se ndeprt.Ea porni
pe urmele lui,surprinztor de satisfcut c,dei n ochii oricui era un flcu,
pentru el rmsese o doamn.
Pstrau distana la care consimiser tacit,iar n vreme ce se instala n trsur
alturi de el,i aminti clar de ce.Acele momente de la teatru i acele minute i
mai tensionate de la cin i rmseser ntiprite n minte pentru totdeauna.Dei
nu fusese n stare s se concentreze suficient pentru a-1 chestiona n timpul
cltoriei,mintea ei c ntorsese pe toate prile faptele i ideile,reexaminndu-le
i reevalundu-le,iar timpul petrecut la taverna din York i permisese s ajung la
o concluzie.Lucrurile i erau din nou clare i,cu toate c incertitudinea nc
zbovea n sufletul ei,accepta de-acum c un anumit grad de incertitudine era
inevitabil n acest stadiu.n acest stadiu al campaniei pornite pentru a-1 face pe
Dominic s se ndrgosteasc de ea.
Problema principal era c,atunci cnd venea vorba de experiena ei n materie
de sex opus,avea douzeci i unu,nu douzeci i cinci de ani.Se ndoia sincer c
Heather ar fi reacionat cu aceeai nervozitate isterizat.Dei era deteapt,avea
spirit de observaie,i,n multe privine,i nelegea bine pe brbai,singurul
aspect la care fusese prea puin expus fusese dorina fizic.
N-avea nici cea mai mic ndoial c valul de tensiune nfometat pe care l
simise atunci la cin fusese o erupie de dorin sexual,att din partea lui,ct i
din partea ei.n mod clar,dorina fusese cea care i aprinsese ochii,dorina o
ncinsese pe dinuntru.Ceea ce,dup cum nelegea ea lucrurile,nu era nici pe
departe un lucru ru.Problema era c n-avea nici cea mai vag idee cum s
transforme aceast dorin n iubire.Potrivit observaiilor ei,dorina punea
stpnire pe cupluri,apoi,fie simultan,fie nscut din respectiva dorin,
dragostea nmugurea i nflorea.Tot ce mai trebuia s afle era n ce fel aprea
transformarea,tranziia,sau oricum s-ar fi numit.Desigur,dac ar fi fost vorba
numai de ignoran nu s-ar fi frmntat att; dac lucrurile ar fi stat altfel,ar fi
fost tentat s se abandoneze cu toat ncrederea,ncepndu-i astfel educaia i
fiind convins c avea s-o scoat cu bine la capt.

Dar fora pasiunii ce erupsese ntre ei o zguduise din cap pn-n picioare.
Acesta era motivul pentru care se panicase.Furtuna care se strnise n seara
aceea fusese att de violent,de o asemenea for primordial,nct,dac i-ar fi
permis s se dezlnuie,ea-i probabil c nici el-n-ar fi avut nici o speran s-o
poat controla.Oamenii o credeau impulsiv,dar rareori ajungea n situaii pe
care s nu le poat ine n fru.Dei Dominic era mai puternic i mai obinuit s
dein controlul,oare de data asta ar fi fost n stare? Admitea c avusese
suficient stpnire de sine ca s-i permit s scape,dar ce s-ar fi ntmplat dac
ar fi luat-o n brae,dac ar fi srutat-o? Ar fi fost el capabil s se controleze?
n definitiv,scopul ei era s transforme dorina lor n iubire.Cum o putea canaliza
dac nu avea nici o influen?
Incertitudinea se nscuse din concluzia ei c trebuia s rite,fiindc altfel era
foarte probabil s nu mai aib timp.Convenise s-i dea rspunsul la cererea n
cstorie dup ce el recupera pocalul i i salva clanul-asta nsemna dup 1
iulie.Deja l cunotea suficient de bine pentru a ti c Dominic avea s-i cear un
rspuns cel mai trziu a doua zi,i nici el,i nici familia ei nu aveau s accepte o
alt amnare.n concluzie,acesta era intervalul de care dispunea pentru a-1 face
s se ndrgosteasc.Dar,ntr-o sptmn,aveau s ajung la castel,unde i
atepta o situaie extrem de complicat.Nu era att de naiv nct s-i
imagineze c era destul s apar i s o salute politicoas pe Mirabelle pentru ca
aceasta s le dea pocalul.Realist vorbind,trebuia profite de acea cltorie pentru
a transforma n iubire dorinele lor sexuale combinate.Pn una,alta,nu aveau
alte preocupri majore care s le solicite atenia.La Edinburgh plnuiau s stea n
casa lui,iar drumul din ora pn la castel urmau s-1 efectueze clare.
Toate acestea confirmau c avusese dreptate cnd i spusese c acea expediie
reprezenta o ans oferit de soart pentru a se apropia de el.Greeala ei fusese
c,prin apropiere,nelesese a sta de vorb.Pe msur ce reflecta,convingerea i
se ntri.Recunoscuse de la bun nceput,din noaptea n care acceptase s-1
ajute,c trebuia s aib o ncredere necondiionat n iubire.Venise timpul s-i
asume acest risc,dac i-1 dorea pe el ca so.
Viitorul lor,trinicia relaiei lor se aflau n minile ei.Era momentul s acioneze.
Trsura ieise de mult din York.Goneau prin ntunericul luminat doar de
strlucirea palid a felinarelor potalionului.Mulley i Brenda se pregtiser deja
pentru somn,fiecare ghemuit n colul lui,cu ochii nchii.Mulley chiar ncepuse
s sforie uor.Alturi de ea,Dominic era nc treaz.Nu trebuia s-1 priveasc
pentru a ti c nu adormise,deoarece putea s-i simt ncordarea vigilent.

Se apropia miezul nopii,ora vrjitoarelor.n ateptarea somnului,csc,se foi i


i ridic picioarele pe banchet,aplecndu-i capul pentru a-1 sprijini de umrul
lui.
-Nu te superi,nu? murmur ea nbuindu-i un nou cscat.Chiar fusese o zi
lung.l simi privind-o,i detecta uimirea i,probabil,o urm de suspiciune,dar
nu fu absolut deloc surprins cnd el opti:
-Nu.Dormi n pace.Cu buzele arcuite ntr-un zmbet uor,se relaxa sprijinindu-se
de el i adormi.
Ajunser la Berwick n seara urmtoare.
Dominic intr cu un pas ferm n han,amintindu-i s-o lase pe Angelica n urma
lui.Impulsul de a o escorta aa cum cereau bunele maniere nu fcuse dect s se
intensifice dup noaptea trecut.Spre diminea,cedase tentaiei i i schimbase
poziia astfel nct capul s i se odihneasc pe pieptul lui,iar Angelica se
ghemuise lipit de el.O cuprinsese cu braul,nchisese ochii i,spre surpriza lui,
reuise s doarm destul de bine vreme de cteva ore.Nu tia ns cum s
reacioneze fa de neateptata fisur pe care o crease Angelica n zidul invizibil
dintre ei,sau dac s reacioneze n vreun fel.Desigur,era minunat c ea dorea o
apropiere,ns era oare o invitaie de a deveni intimi? Bnuia c nu.n orice
caz,nu era momentul pentru aa ceva.Ct statur alturi la cina rapid format
din sup,pine,friptur rece de vit,unc i diverse garnituri,se prefcu a nu
bga de seam c oldul ei l atingea pe al lui,ns nu se trase mai departe,dup
cum nici ea nu o fcu,lsndu-1 s-i simt cu tot trupul atingerea feminin.
Ca de obicei,ea manc mai puin dect ceilali,fcnd n schimb conversaie.
-Sincer s fiu,m-am sturat s cltoresc cu potalionul.Abia atept s m
ntind pe un pat.i ridic privirea i o ntlni pe a lui n vreme ce ceilali i
manifestar acordul fa de spusele ei.Dominic i mestec lent mbuctura
i,peste cteva clipe,zise:
-Din pcate,mai avem de ndurat o noapte.
-Hm!Fiindc sunt cea mai mic din grup,presupun c n-ar trebui s m plng,cel
puin,nu prea zgomotos.Chiar nu-mi pot imagina cum facei fa; pentru voi a
fost mult mai greu dect pentru mine.
-O,nu e chiar aa de ru,o asigur Brenda,pe deplin contient de problemele
sentimentale care-i mcinau pe cei doi aristocrai.
-Gndul la patul meu din casa de la Edinburgh mi-e de ajuns ca s-mi susin
moralul,interveni Mulley.Trebuie s rezist noaptea asta ca s m bucur de cea de
mine.Toi ceilali ncuviinar.

-Potalionul de Edinburgh! Pasagerii sunt rugai s se urce n trsur.Grbiiv,avem un orar de respectat.Oftnd,se ridicar cu toii i,dup ce Dominic plti,
ieir i i ocupar locurile n trsur,respectiv pe acoperi.Dup York nu se mai
prefcuser c nu erau mpreun.Contele o urm pe Angelica nuntru i se
aez lng ea.Dup ce sttuser ca pe ghimpi la Bull and Mouth,iar apoi se
temuser s nu dea peste vreun grup de pndari la fiecare popas pn la
Newark,lipsa oricrui incident i ngduia s spere c totul avea s fie bine.
Acum,Scoia aflndu-se la cinci kilometri deprtare,era mai linitit,astfel c nu-i
mai ceru Angelici s-i in capul aplecat n timp ce el cerceta curtea.
n nghesuiala care se forma n jurul trsurilor,din curi ori din tavernele n care
se opriser,nimeni nu o privise suficient de atent pentru a observa subtilele
diferene,att de clare pentru ochii lui i att de biciuitoare pentru simurile lui,
care i dezvluiau feminitatea.Cu puin noroc,aveau s ajung la Edinburgh fr
s lase vreo urm.Dup ce pornir din nou la drum,fiecare se instala ct de bine
putu pentru a reui s adoarm.Dominic atept pn cnd capetele lui Brenda i
Griswold ncepur s le coboare spre piept,apoi i ridic braul,o cuprinse pe
Angelica-care,dup cum tia prea bine,abia ateptase asta-i o lipi iari de el.Cu
un oftat,ea se ghemui la pieptul lui.Peste ctva timp i auzi oapta:
-i tu te gndeti la patul din Edinburgh ca s treci mai uor peste noaptea asta?
Pe jumtate treaz,el ncerc s caute un rspuns adecvat; nu reui,aa c spuse
adevrul:
-Da.
-i eu,mrturisi ea cu un zmbet n glas.Lui Dominic i lu un minut ntreg s
priceap.Dezmeticit,deschise ochii i i cobor privirea spre ea,dar nu reui s-i
vad dect plria.Chiar spusese ceea ce crezuse el c auzise? Lsndu-i capul
pe spate,ntoarse chestiunea pe toate prile-dac ea se referise la patul ei din
casa lui de la Edinburgh sau la ea n patul lui sub acelai acoperi...Cu trupul ei
mngietor lipit de al lui,adormi.
Clopotele Londrei bteau miezul nopii cnd Celia i Martin Cynster ajunser n
pragul reedinei St.Ives,dup ce fuseser chemai degrab de la un bal.Sligo,
majordomul lui Devil,i atepta n prag.Zorind-o pe Celia nuntru,Martin l fix
pe Sligo cu o privire poruncitoare.
-Ce s-a ntmplat? Buzele majordomului cptar o expresie comptimitoare.
-Sunt veti,dar nu despre domnioara Angelica...nu.Fcu un gest spre coridorul
care pornea din holul de la intrare i adug: nlimea Sa i ceilali ateapt n

bibliotec.Cnd Martin i Celia intrar n camera cea lung,descoperir c,prin


ceilali,Sligo i desemnase pe toi membrii familiei aflai n Londra,
exceptndu-i pe cei din generaia nepoilor.Pn i mtua Clara i Iherese,Lady
Osbaldestone,se aflau acolo.
-Ce-i asta? ntreb Celia,incapabil s mai suporte suspansul.Aezndu-se pe
canapea n spaiul dintre Honoria i Helena,le apuc minile i l ainti cu o
privire hotrt pe Devil care sttea,ca de obicei,n spatele biroului: Spune-ne,te
rog,i fr ocoliuri.
-Nu sunt neaprat veti proaste,dar sunt ngrijortoare,spuse Devil cumpnindui atent cuvintele.V-am ateptat s sosii ca s dau o singur explicaie pentru
toat lumea.Lu o scrisoare i continu: Am primit-o seara asta de la Royce-a
trimis-o prin curier.El i Hammish au localizat n sfrit banda de tlhari care a
luat cadavrul de la baza stncii.Devil i ridic privirea din scrisoare i accentua:
Cadavrul.Unul singur.Conform bandiilor,a fost unul singur,i nici urm de al
doilea,iar dup toate aparenele,trupul pe care l-au gsit i pe care l-au predat
autoritilor pentru a fi ngropat i aparinea lui Scrope,n nici un caz scoianului,
a crui descriere o aveau.Tcerea domni vreme de un minut ntreg,apoi...
-Cum naiba a supravieuit czturii? Ca s nu mai vorbim c-i de mirare cum a
plecat de-acolo,rosti consternat Jeremy Carling.Am vzut stncile.Am vzut
cum scoianul a czut n prpastie.Nu tiu cum ar fi putut s scape.Devil prea
ngndurat.
-Royce s-a ntors acolo i a gsit o corni ngust,abia suficient de lat ca un
om s poat sta pe ea,la ase metri mai jos.n opinia lui,este posibil ca un om cu
o for extraordinar,cu o experien substanial n escaladarea stncilor i
avnd un curaj absolut s fi reuit s supravieuiasc-i,avnd n vedere
semnele gsite acolo,Royce este acum convins c scoianul a reuit s se care
napoi i s fug.Aruncnd scrisoarea pe birou,Devil se uit la brbaii care
stteau n spatele scaunelor i sprijinii de rafturile cu cri.
Gabriel fu cel care i aduse la realitate.
-Deci scoianul triete nc...e liber.El este cel care a rpit-o pe Angelica?
Nimeni nu-i rspunse.n cele din urm,Helena,cu un aer meditativ,vorbi:
-M ntreb dac vestea asta nu conine ceva linititor.
-Cum adic? se mir Devil.
-tii cu toii c,atunci cnd le-a rpit pe celelalte fete,a dat ordine stricte ca nici
uneia s nu i se fac vreun ru.Nu e firesc s presupunem c,dac el este acum
cu Angelica,va avea mare grij de ea?

-Da...ai dreptate.Celia se ag de acest punct de vedere i adug: Nu


cunoatem motivele,desigur,dar mcar tim att lucru,c va fi n siguran.
Brbaii din familie nu scoaser un cuvnt.n schimb,se uitar unul la altul.
-Draga de Angelica este o supravieuitoare,zise mtua Clara btnd-o linititor
pe mn pe Celia.O s se descurce.
-ntr-adevr,cnd nu s-a descurcat ea? observ Lady Osbaldestone.
Doamnele se adunar n jurul Celiei,schimbnd opinii pozitive despre
probabilitatea ca Angelica s fie nevtmat.
-Indiferent cum pare,eu...noi credem c ea,n mod cert,are un el propriu.Eliza,cu
brbia ridicat ferm,scrut feele doamnelor mai n vrst.Cnd a disprut,purta
colierul de la Catriona-cel despre care se spune c ne ajut s ne gsim
soii,eroii.Eliza o privi pe Henrietta,care sttea n spatele mamei sale,Louise,i
sublinie: Henrietta a vzut.Louise se rsuci i o prinse pe Henrietta de mn.
-Cum i s-a prut cnd ai vzut-o?
-Era binedispus...Henrietta se ncrunt,i cobor privirea,apoi i duse mna la
baza nasului,cum fcea de obicei cnd era preocupat.De fapt,acum,c m
gndesc la asta,era...ei bine,vna-n lipsa unui cuvnt mai bun.Nu tiu pe cine,
ns am avut impresia cert c pusese ochii pe cineva.
Doamnele se uitar unele la altele,apoi Helena exprim gndul lor comun:
-Asta schimb complet lucrurile,nu? Horatia ncuviin.i Celia fcu acelai
lucru,cu mai mult convingere.Heather i Eliza schimbar o privire
semnificativ.Lady Osbaldestone btu cu bastonul n podea.
-Sunt de prere c,dac seniorul scoian a mbrobodit-o s-1 nsoeasc,atunci el
este cel care ar trebui s-i fac griji n legtur cu viitorul su.Angelica nu mai
este o copilit.Evident,nimeni nu poate aproba o astfel de situaie,dar,pn cnd
nu aflm care-i rolul ei n aceast dram-i sunt sigur c nimeni dintre noi nu-i
imagineaz c ea este un pion pasiv-,nu vd nici un motiv pentru care s intrm
n panic,i cu att mai puin s ne pierdem sperana.
-Aa este,ncuviin Honoria categoric.Ar trebui s ateptm veti mai concretepreferabil de la ea-nainte s tragem vreo concluzie.Acestea fiind hotrte,
doamnele privir la brbaii lor,care se adunaser n jurul biroului lui Devil i
dezbteau diferitele opiuni.
-N-are rost s ncercm s-i aducem pe calea raiunii,murmur Patience.
-Din pcate,nu,oft Alathea.Va trebui s-i lsm s procedeze cum i taie capul.
Ca s vorbim de lucruri mai plcute-vom avea ocazia s vedem ultimul copila
al Phyllidei i al lui Alasdair.Alasdair s-a dus acas s-i aduc pe amndoi,iar
acum tocmai se ntorc din Devon.n vreme ce doamnele ncepur s discute

despre probleme de familie,grupul din jurul biroului se concentra asupra vetilor


care le ofereau oarece speran dup o sptmn de cutri total inutile.Nici
unul dintre brbaii aflai acolo nu era obinuit cu eecurile,mai ales cnd venea
vorba de protejarea celor din familie,iar nobilul scoian le invadase cu succes
teritoriul nu doar o dat,ci de trei ori.Spiritele erau tot mai ncinse.
-Sigur,faptul c e n via nu nseamn c el este cel care a rpit-o pe Angelica,
dar sunt gata s-mi pariez toi banii c el se afl n spatele povetii steia,spuse
Vane.
-Sunt prea multe coincidene,aprob Devil.ntr-adevr,ar trebui s presupunem
c el a orchestrat rpirea Angelici.
-Dar cine este omul sta? mri Gabriel.i cum de-a ajuns s pun mna pe
Angelica?
-Hai s vedem ce tim.Chiar i numai nfiarea lui ar trebui s-1 scoat n
eviden.
-Asta i faptul c e un nobil scoian,rosti Devil.Primul pas pe care trebuie s
facem este s aflm mai multe despre el.Nu sunt att de muli nobili scoieni n
Londra,iar despre fiecare dintre ei putem gsi uor referine.
-O s-mi chestionez sursele din City,promise Gabriel.
-Eu o s m interesez la Camera Lorzilor,zise Devil.
-ntre timp-Demon schimb o privire cu Vane-,noi o s ntrebm prin cluburi.
-Eu,Arthur i George putem s v ajutm cu asta,spuse Martin.Lorzii mai n
vrst au surse bune de informaie.
-Iar noi ne vom iscodi cunotinele,anun Breckenridge uitndu-se la Jeremy.
Devil ncuviin.
-Dac vreunul dintre noi descoper un scoian care se potrivete descrierii va
trebui s trimit vorb aici.Vom aranja o ntlnire pentru a decide cum este cel
mai bine s procedm.Ceilali fur de acord.Vznd c doamnele lor se
pregteau de plecare,brbaii se duser s le ajute,toi simindu-se mai bine c
alctuiser un plan care s-i duc la prinderea dumanului lor netiut.
CAPITOLUL 9
Angelica se trezi cnd zorii pictau cerul n nuane de roz i auriu.Ceilali din
trsur nc dormeau.Vreme de cteva momente lungi,ascult inima lui Dominic
btnd sub urechea ei,apoi ndeprt ncet braul greu care o inea strns.
i ndrept corpul,se ntinse,i potrivi plria i privi pe geam.n partea
dreapt,n deprtare,dealul stncos pe care era construit oraul Edinburgh se

nla deasupra cmpiei,conturul su fiind mblnzit de ceaa care se ridica din


estuarul aflat n apropiere.Pe msur ce contempla peisajul,nerbdarea,
entuziasmul,curiozitatea i interesul i se amplificar treptat.
Dominic i schimb poziia,apoi se aplec i privi peste umrul ei.
-Aproape c am ajuns.
-Probabil c eti ncntat s-i revezi oraul,observ ea.
-Ca s fiu sincer,nc mi-e greu s accept c am ajuns att de departe fr ca
familia ta s ne fac probleme.
-i-am spus c nu se vor gndi niciodat la potalion.i pe bun dreptate;
cltoria aceea i trecuse os prin os.Rsucindu-se iari spre geam,privi oraul
care era tot mai aproape.Cu cteva minute nainte de ora apte,trecur pe sub
bolta hanului ce reprezenta punctul terminus.Dup ce le ddu baciuri vizitiului
i gardianului,Dominic i lu geanta i se altur grupului care-1 atepta n
strad.Pornir cu toii pe urcuul spre Auld Town.
-Aceasta este South Bridge Street,nu? ntreb Angelica.El ncuviin.
-Ai spus c n-ai mai fost niciodat aici.
-Am fost cu mama i tata la un eveniment social,la nite vechi prieteni de-ai
lor.N-am stat mult,dar in minte strada aceasta i clopotnia foarte nalt.Artnd
spre biserica aflat n faa lor,se interes: Cum se numete?
-Tron Kirk.Este pe High Street.De la est la vest,Canongate,High Street i
Lawnmarket alctuiesc strada principal care duce de la Holyrood Palace la
castel.Ea l coplei cu ntrebri n timp ce urcau pe South Bridge Street,apoi
cotir la dreapta pe High Street i continuar pe Canongate.Ea ncetini pasul
pentru a privi prin ferestrele magazinelor; fcndu-le semn celorlali,el atept
pn cnd curiozitatea ei fu satisfcut i i se altur,bombardndu-1 cu noi
ntrebri.Asta i confirma ateptrile.Nu se ateptase ns la atta energie,att
entuziasm,o asemenea curiozitate.Radia toat,fcndu-1 s se ntrebe dac,
trecnd peste etapa de mnz nervoas,se hotrse s...Curm repede acel
gnd.Decisese s se preocupe de asta mai trziu.n timpul cltoriei,dorina i se
potolise,lsnd loc nevoii mai presante de a o proteja-n-avea nevoie s scape
friele din mini tocmai acum.Ajunser la Vallens Close.El fcu un semn cu
capul n direcia acelei strzi.
-Pe aici.Angelica l urm pe strada pietruit.Cu ochii mari,privi n urm,ntr-o
parte,apoi din nou n fa,ncercnd s cuprind totul.Era greu de crezut c vreun
tnr ar fi manifestat un interes att de vdit,dar ea deja considera c deghizarea
nu mai era important.Nu att de important ca aflarea ct mai multor detalii
despre viaa lui Dominic.Via pe care avea s-o mprteasc de-acum nainte.

Casele de pe Vallens Close erau cele mai mari pe care le vzuse vreodat.Ea
presupuse c aparineau aristocraiei.Palatul nu se afla prea departe.
Oprindu-se n faa unei cldiri imense,Dominic deschise poarta din fier forjat,
strbtu scurta alee i urc cele cinci trepte pn la veranda din piatr.
Atept pn ce ea i se altur,nerbdtoare s vad ce se afla dincolo de ua din
stejar ntunecat;O studie o fraciune de secund,apoi ntinse mna spre clan...
exact n clipa n care ua se deschise.Un majordom cu prul alb se uit la
Dominic,iar chipul i se lumin.
-Bun dimineaa,milord.Bine ai venit!Bucuria simpl coninut de aceste
cuvinte reprezenta o declaraie incontestabil de afeciune.
-Mulumesc,Maclntyre.Dominic se uit la Angelica i adug: Dnsa este
domnioara Angelica Cynster.Maclntyre i ntoarse ochii albatri spre tnra
femeie.Dorindu-i s nu fi fost mbrcat n haine brbteti,ea zmbi i i
nclin capul.
-Maclntyre.Privirea majordomului rmase aintit asupra chipului ei o secund
mai mult dect ar fi trebuit,dar apoi un zmbet i nflori pe fa.
-Bun venit,domnioar Cynster,rosti el cu o plecciune.Suntem ncntai s v
primim la reedina Glencrae.Dominic i fcu semn s intre.Ea trecu pragul
ateptndu-se s zreasc peste tot praf i pnze de pianjen,ns casa era de o
curenie desvrit.Putea simi mirosul de lmie pe care l avea ceara de bun
calitate.Uimit,trase adnc aer n piept,apoi expir ncet.O,da! n mod cert,se
putea vedea stpna acelui mic palat.nainta civa pai,se opri,apoi se roti
ncet,ncercnd s cuprind fiecare detaliu al slii.Maclntyre nchise ncet ua,
apoi el i Dominic se uitar la ea.mbujorat,avea ochii strlucitori de ncntare.
-Este superb!Lambriurile erau adevrate opere de art.Deasupra lor,pn la
corni,pereii erau acoperii cu tablouri n rame aurite bogat ornamentate.Att
lambriurile,ct i mobilierul-masa rotund din centru,cele dou fotolii cu sptare
nalte care flancau emineul i nenumratele msue din ncpere-erau din
acelai stejar lustruit la perfecie.mpodobit cu sculpturi extraordinare,
balustrada scrilor largi care urcau din hol era n acelai stil cu friza care decora
polia cminului.Dei era att de mult lemn n aceeai nuan,ncperea vibra de
culoare.Focul ardea n vatr,aruncnd o lumin blnd pe tapieria care strlucea
asemenea pietrelor preioase,pe draperiile i pernele din catifea purpurie,tonurile
rubinii regsindu-se n covoarele orientale aternute pe duumeaua din dale.
Rezultatul era o atmosfer cald i primitoare.O u din captul holului se
deschise cu zgomot.Dominic privi ntr-acolo i zmbi.

-Iar dnsa este doamna McCutcheon,care,mpreun cu Maclntyre,are grij de


aceast cas.Femeia nalt,subire i cu un chip plcut l cercet cu blndee pe
Dominic,apoi spuse:
-Bine ai venit,milord.ntorcndu-se spre Angelica,doamna McCutcheon rosti
politicoas: i bine ai venit i dumneavoastr,domnioar.Sperm ca ederea
aici s v fie ct mai plcut.
-Sunt sigur c aa va fi,zmbi musafira.n spatele doamnei McCutcheon se
nirau servitorii,pe care Maclntyre se grbi s-i prezinte.
-Ea este Cora,domnioar,prima noastr camerist.Iar ea e Janet...
Chiar dac Dominic nu-i informase personalul despre relaia lor,oamenii si nu
erau naivi.Totui,strategia ei,care presupunea s nu accepte deocamdat
cstoria,era o problem care i privea doar pe ei doi.Cu graia potrivit i cu un
sincer interes,Angelica se ls condus de-a lungul irului de servitori: trei
cameriste,doi lachei,o buctreas,o spltoreas i un biat care se ocupa de
comisioane.Cnd ajunse la ultimul,Dominic veni alturi de ea.
-Doamn McCutcheon,v rog s-i artai domnioarei Cynster camerele ei.Dup
aceea-contele cut privirea Angelici-am putea lua micul dejun,ntr-o or?
-Prea bine,milord.Camerele sunt pregtite i totul este gata.
Doamna McCutcheon se rsuci spre Janet: Sunt sigur c domnioara Cynster
va dori s-i umpli cada cu ap cald.O baie? Chipul Angelici se lumin.Ar fi
dat orice pentru o baie.
-Ar fi minunat!Doamna McCutcheon ddu din cap aprobator i fcu un semn
ctre scri.Angelica i vzu pe Dominic i pe Maclntyre traversnd holul i
intrnd ntr-un coridor care duce undeva n cas.O cuprinse curiozitatea,dar,
mcar o dat n via,reui s i-o stpneasc.
Avea s exploreze cldirea mai trziu.nti...ncetini astfel nct doamna
McCutcheon s-o poat ajunge din urm.
-Nu v pot mulumi ndeajuns c v-ai gndit la o baie,nemaivorbind de faptul c
e deja pregtit.
-Pi,mi-am imaginat c vei dori s scpai de tot praful adunat n aceast
cltorie,i nimic nu e mai bun pentru asta dect o baie.
-Sunt ntru totul de acord.Ridicndu-i privirea spre captul scrilor,Angelica
ntreb: Ce camere mi-ai pregtit?
-Apartamentul contesei,desigur.nlimea Sa ne-a spus,nainte de a pleca la
Londra,s pregtim totul pentru viitoarea lui mireas.Deci,aa aflaser cu toii.
Contele chiar era un tip organizat.i,de asemenea,presupusese c totul avea s se
desfoare conform planului.Doamna McCutcheon o conduse spre o pereche de

ui aflate la captul unei galerii.Angelica ntlni privirea femeii mai n vrst


i,nc zmbind,i arcui o sprncean.Menajera-ef o studie,evalund-o cu
atenie i n mod fi,n cele din urm,buzele i se destinser.
-Cred c v vei descurca.Are nevoie de o soie cu firea aprig,iute,potrivit cu a
lui.Ei bine,se pare c a gsit-o.
-O,da,rse Angelica.Doamn McCutcheon,avei perfect dreptate n privina
asta.
-n cazul acesta,totul va fi n regul.ncercnd s par sever,dar nereuind,
doamna McCutcheon o pofti pe Angelica s intre: S vedem ce putem face cu
baia pe care o dorii.
Peste o or cobor scrile,din nou mbrcat n rochia ei turcoaz de bal,cu alul
acoperindu-i decolteul.Brenda splase i clcase att rochia,ct i earfa,dar
Angelica,dei se simea ncnttor de curat i prezentabil,nu era deloc
mulumit s poarte o asemenea inut n timpul zilei.Dac ar fi ntrebat-o
cineva,ar fi recunoscut c se simea deplasat.
-Rochii! proclam ea dup ce,urmnd indicaiile lui Janet,intr n salonul pentru
mic dejun.Dominic edea n capul mesei,cu un ziar n mn.Am nevoie de mai
multe rochii.Am stabilit c o s-mi cumpr cnd ajungem aici.Maclntyre i trase
un scaun sculptat,mai mic,aflat n cellalt capt al mesei; cu un zmbet,i
permise s-o ajute s se aeze,apoi i relu atacul: Crezi c poi s-mi dai
adresele ctorva croitorese pricepute? Dominic se uit n ochii ei verzi-aurii.
-O s fac o list.
-Excelent! Deci,ce facem acum? se interes ea ntinzndu-se spre platoul cu
pine prjit.
Punnd deoparte ziarul,el i lu cana cu cafea i sorbi n vreme ce-i punea
ordine n gnduri.
-ederea noastr aici trebuie s fie ct mai scurt posibil,dar trebuie s pregtim
totul pentru vizita noastr la castel.Deci,tu trebuie s-i procuri rochiile i tot ce
mai ai nevoie.ntre timp eu i voi face rost de un cal i m voi ocupa de afacerile
care nu suport amnare.Sper s le rezolv pe toate i s-mi dedic sptmnile
urmtoare exclusiv recuperrii pocalului.Ea muc din obinuita felie de pine
prjit uns cu gem,nghii,dup care ntreb:
-Ct timp ne va lua s ajungem de aici la castel? Chiar,cum se numete? Nu cred
c mi-ai spus vreodat.

-Castelul Mheadhoin.Se afl pe o insul n Loch Beinn a'Mheadhoin,n partea de


est a regiunii Glen Affric.Ct despre durata cltoriei...este n funcie de ct de
bine clreti.
-Consider c bine.De fapt,consider c nu eu voi fi codaa grupului.Angelica l
ainti cu o privire calm i reformul ntrebarea: Deci,ct timp v-ar lua ie i
celorlali dac ai goni ct repede putei? Dup ezitarea lui i ddu seama c
lauda ei nu-1 convinsese,dar avea s-1 lmureasc pe drum.
-Dac plecm la prima or a dimineii,dei eu singur a putea ajunge n trei
zile,n grup vom fi acolo n dup-amiaza celei de-a patra zile.
-Att de mult?
-n general,drumul e bun,dar nu vom putea schimba caii,aa c nu-i vorba doar
de vitez,ci i de cruarea bietelor animale.Vom clri din zori pn la apus,i
asta n fiecare zi.Aceast perspectiv n-o deranja.
-Hm! Bine.Deoarece trebuie s plecm ct mai repede posibil,iar procurarea
rochiilor mi va lua ceva vreme,ar trebui s m apuc imediat de asta.Totui-art
cu mna spre rochia de bal-,nu pot fi vzut astfel n public,nu n timpul zilei,i
nici nu pot mprumuta o rochie de la cineva din cas.Dup un moment de
gndire,zise: Janet,camerista,poart cam aceeai mrime cu mine.A putea s-o
trimit pe ea s cumpere o rochie de-a gata cu care s-mi fac vizitele la croitorese.
-Dac poi s-o instruieti pe Janet suficient de bine,nct s fii sigur c vei fi
mulumit de rochia pe care o va cumpra...
-Sunt sigur c o s ne descurcm.Deci...care e alocaia de care dispun pentru
haine?
-Dac i dau mn liber,o s cumperi ceva extravagant doar pentru c poi? se
interes el fixnd-o cu privirea.
-Evident c nu.Voi avea grij s nu-i rnesc demnitatea,i promit!
-Spune-le croitoreselor s trimit notele de plat aici,la reedina Glencrae.
-S neleg c ele cunosc adresa? Cum el nu rspunse,Angelica renun la orice
comentariu.Ct crezi c vom sta aici?
-Presupun c va depinde de timpul necesar pentru a-i pune la punct garderoba.
-Este o provocare? Se uit cu ochii mari la el.i-am spus ct de mult mi plac
provocrile?
-Nu.Dar sunt sigur c voi afla.
-nc o zi.Doar de att mai avem nevoie.Pe cnd se aeza n captul mesei din
sufrageria mai mic-n cea mare ncpeau comod treizeci de persoane-,Angelica
se simi absurd de triumftoare.n dup-amiaza aceasta le-am vizitat pe cele trei

croitorese de pe list i toate au jurat c rochiile comandate vor fi gata cel trziu
mine-sear.Prima rochie de la fiecare va fi livrat mine-diminea,aa c voi
putea s ies ca s cumpr celelalte lucruri de care am nevoie.Spune-mi,exist
vreun motiv pentru care,mbrcat ca femeie,trebuie s evit a fi vzut,sau pot s
m duc fr griji la cumprturi? El se gndi la ntrebare n timp ce supa era
servit.
-Familia ta i-a justificat cumva absena; n-ar fi permis ca dispariia ta s fie
cunoscut.
-Categoric,nu.I-am rugat s inventeze o poveste credibil,n ultima vreme am
devenit destul de pricepui la asta.El i nclin capul.
-Exact asta vreau s zic.Deci,nu exist nici un motiv pentru care s presupunem
c,dac te vede cineva,i se va prea ciudat.Probabil,i va imagina c ai venit cu
familia sau c eti n vizit la nite prieteni.Nu trebuie s te ascunzi i s te
ntorci repede aici dect dac zreti pe cineva din familie ori pe cineva suficient
de apropiat nct s fie la curent cu dispariia ta.
-Bine...deci,pot s merg singur,dar ar trebui s fiu atent.Astea fiind hotrte,i
ndreptar atenia spre mncarea din farfurii.Angelica era n mod special
ncntat de calitatea veselei.Deja le ctigase de partea ei pe doamna
McCutcheon i pe Janet,iar acum se ocupa de Maclntyre,ns,una peste alta,toi
servitorii erau gata s-o recunoasc drept viitoarea lor stpn i,n consecin,
s-i accepte rolul conductor pe care se cuvenea s-1 aib contesa lui Dominic.
n anumite privine,friele casei se aflau deja n minile ei,dar era foarte atent
cum le manevra.Ea considerase ntotdeauna c a controla un numr rezonabil de
servitori era cea similar cu a mna nite cai-toi trebuiau s alerge n aceeai
direcie i n acelai ritm,ns cel mai bun rezultat era ntotdeauna obinut dac
mna de pe frie era uoar.Pe msur ce mncau,satisfacia ei cretea.Se ntreb
dac Dominic avea s remarce vreo schimbare.
Cnd termin felul principal,el se ls pe spate i privi resturile bibilicii din
farfurie.
-A fost excelent.Nu-mi amintesc s fi mncat vreodat ceva mai bun.S nu uit so felicit pe buctreas.Ea zmbi ncntat.
-Chiar te rog s-o faci.Astfel,buctreasa va putea transmite felicitrile tale noului
ei ajutor,o fat care va nelege astfel c muncete ntr-o gospodrie excelent,n
care talentele ei sunt apreciate.
-Am un ajutor de buctreas? ntreb el uimit.Unul nou? ngerul de la cellalt
capt al mesei ncuviin cu o satisfacie evident.

-n timp ce o ateptam pe Janet s-mi aduc rochia pe care am trimis-o s mi-o


cumpere,m-am ntlnit cu doamna McCutcheon i cu Maclntyre.Am czut cu
toii de acord c,pentru a ndeplini n mod adecvat viitoarele cerine,gospodria
are nevoie de un ajutor de buctar,iar buctreasa cunotea o candidat
excelent,care tocmai trebuia s aleag dintre cele cteva oferte pe care le
primise.Cu o licrire vesel n ochi,Angelica ncheie: Aa c tocmai ai rpit un
ajutor de buctar specializat n Frana pe care contele i contesa de Angus
credeau c l-au convins s se angajeze la ei.Exista o competiie pentru a pune
mna pe ajutorii de buctar? se ntreb el nedumerit.
-N-am crezut...i flutur o mn.Nu,uit c am zis asta.Poi s conduci
gospodria aa cum gseti de cuviin,atta vreme ct nu strneti revolte n
rndul personalului.
-Sigur c nu vor fi revolte,mri ea,dar gropiele din obraji confirmar c nu se
simea ofensat.Dominic nu mai discutase niciodat asemenea lucruri cu o
femeie.Comentarii legate de treburi banale,de zi cu zi,replici spumoase i
provocatoare,rsete i camaraderia dat de mprtirea unor eluri comune.
Mitchell murise de aproape patru ani i nimeni nu putea s ia locul vrului
su,ns viitoarea lui soie prea s-i croiasc propriul drum n lumea lui altfel
nchis i foarte personal.Iar faptul c ea fusese att de nerbdtoare,de
eficient i de hotrt s preia atribuiile de contes era un lucru linititor.
O studie n vreme ce era servit desertul.Cnd toi,n afar de Maclntyre,se
retraser,o ntreb:
-i face plcere s organizezi personalul,nu?
-Desigur.Este...Fcu o pauz,apoi continu: Dac rolul tu este de a administra
proprietatea i toate afacerile,rolul meu este s administrez casa i tot ce este
asociat cu ea.i flutur lingura.Asta am fost nvat s fac-i exact asta m-am
ateptat s fac n via.Iar acum,o fac.Am menionat c mi plac nespus
provocrile,dar,pn acum,am constatat c personalul tu este foarte capabil.
Era n elementul ei i tia asta.Orice sentiment de vin c o presase s-1 ajute i
s se mrite cu el pli-chiar i cele legate de faptul c o rpise,c i luase
posibilitatea de a alege,c o ndeprtase de o via pe care,poate,o prefera.
Datorit norocului,ori sorii,se prea c i oferise exact ce i dorea.S fie
contesa lui nsemna,cu adevrat,viaa pe care ea o anticipase,iar asta reprezenta
o uurare pentru el i,implicit,o mulumire.Lingnd de pe lingur ultimul rest de
creme anglaise,Angelica oft mulumit.Dominic i golise deja farfuria i se
rezemase de sptar,cu privirea aintit n ochii ei,cum se ntmpla adesea.

Nu fu surprins de cuttura lui cercettoare; probabil c ncerca s-i intuiasc


modul de gndire pentru a o putea controla.
-Presupunnd c vom putea pleca din Edinburgh poimine dup-amiaz,ce
traseu vom urma pn la castel? se interes ea.El ezit,apoi i descruci
picioarele lungi i se ridic.
-Hai s mergem n bibliotec.Sau preferi s stm n salon?
-Nu,mi plac bibliotecile.El i fcu semn lui Maclntyre s stea pe loc,i trase
scaunul Angelici,apoi i oferi braul.ncntat,i puse palma pe mneca lui,
simind oelul muchilor de dedesubt,i se ls condus pn n bibliotec.
Nu minise,i plceau bibliotecile,iar acesta reprezenta chintesena trsturilor pe
care le aprecia cel mai mult: frumusee,funcionalitate i confort.Pereii erau
tapetai cu rafturi protejate de sticl,pline de cri mbrcate n piele,avnd
scrisul de pe cotor auriu sau argintiu,n vreme ce copertele alctuiau un mozaic
de culori calde.La fel ca n restul casei,stejarul auriu predomina.Pe un perete,trei
draperii din catifea ineau noaptea la distan,lsnd s se ghiceasc prezena
ferestrelor largi care,n timpul zilei,lsau s intre valuri bogate de lumin.Se
ntreb ncotro ddeau-nc nu se aventurase n grdinile din lateralele i din
spatele uriaei case.Un foc ardea vesel n cminul mare aflat vizavi de ferestre,
flcrile aruncnd o lumin blnd n toat ncperea.
Biroul aflat n capt era mai mare,mai bogat sculptat i,de asemenea,mai uzat
dect cel de la Londra,suprafaa sa fiind acoperit de hrtii de toate soiurile:
documente legale,scrisori,comenzi,facturi-le vzu cnd Dominic o conduse spre
unul din cele dou fotolii aflate n faa sa.Dou lmpi gemene,cte una la fiecare
capt al biroului,erau deja aprinse.Lundu-i palma de pe mneca lui,se cufund
n fotoliu i l urmri n vreme ce ocolea biroul.El se aplec,deschise un sertar,
scoase o hart i ocoli biroul n sens invers.Apucnd o msu aflat n
apropiere,o trase ntre cele dou fotolii,se aez n cellalt i ntinse harta astfel
nct s-o poat vedea amndoi.
-Acesta este traseul nostru: de la Edinburgh traversm estuarul i ne ndreptm
spre Perth,apoi trecem prin Pitlochry,Drumochter i Kingussie pentru a ajunge la
Inverness.De acolo ne ndreptm spre vest,prin Eskdale i Strathglass.Cannich
este ultimul ora nainte de Loch Beinn a'Mheadhoin,n mijlocul cruia se afl
castelul.Dominic se ls pe spate,pentru a-i lsa timp s se familiarizeze cu
itinerarul.Ai spus c tu clreti bine,dar ct de bine? Fii sincer,cci este
important.Nu pot s-i fac rost de un armsar fr s tiu ct de bine te descurci
n a,iar odat plecai din Edinburgh,va fi aproape imposibil s gsesc un cal
potrivit.Privirea pe care ea i-o arunc era plin de exasperare.

-Sunt o Cynster.Cu toii suntem nite clrei exceleni.


-i Eliza?
-Ei bine,ea este excepia care confirm regula,bombni Angelica strmbnduse.Pe cuvnt,nu cunosc nici un alt Cynster care s nu fie un clre desvrit.
El ezit,apoi i nclin capul.
-Prea bine.Voi presupune c vei fi mcar n stare s ii pasul cu Brenda i
Griswold-ei sunt cei mai leni din grup,dar numai n comparaie cu mine.
Observnd c ea i reprimase o replic acid,continu: Din fericire,asta
nseamn c vom putea clri ntreaga zi,deci vom nainta mai repede.Dac ar
trebui s folosim o aret sau o trsuric pe drumurile acelea,am pierde foarte
mult timp.
-Vei nchiria un cal pentru mine,de la un grajd de pe-aici? La rspunsul lui
afirmativ,Angelica i enumera condiiile: n acest caz,vreau un armsar de cel
puin un metru i jumtate nlime,suplu i sprinten,mai degrab dect foarte
musculos,i care s aib ceva temperament.ntruct ne grbim,probabil c nu vei
nchiria o gloab,dar ine minte c voi merge cu att mai repede cu ct calul e
mai rapid.Feticana asta i ddea lecii despre cai?
-Voi ine minte preferinele tale i voi vedea ce-i pot gsi.
-Bine.Ea se uit din nou la hart.Unde plnuieti s ne oprim peste noapte?
-La Perth i apoi la Kingussie,dac va fi posibil,cu toate c s ajungem acolo n
cte o zi va nsemna s scoatem sufletul din armsari,iar dup aceea,la
Inverness.Din Inverness ne va lua trei,patru ore s ajungem la Cannich,iar apoi
nc o or pn la castel.Evident,depinde i de vreme,dar se pare c se va
menine frumoas,iar drumurile ar trebui s fie uscate.Angelica studie harta;
cnd avea de fcut o cltorie,i plcea s tie ncotro se ndreapt.Dup ce
memora traseul,ncepu s se gndeasc la planurile lor personale.Dac el voia s
se ocupe de acte n acea sear,trebuia s-1 lase,ns,cum decisese c relaia lor
trebuia s evolueze n sens fizic nainte de a ajunge la castel,care era cea mai
bun micare pe care o putea face? Rspunsul prea evident.
Cnd i ridic ochii de pe hart,privirile li se ntlnir.
-Cred c m voi retrage; nici unul din noi n-a dormit prea mult n ultimele
nopi,zise ea ridicndu-se.Dup cum se ateptase,i el se ridic.Se aplec i
apropie msua de birou,ndeprtnd-o din calea ei,apoi,innd n mn harta,i
ndrept trupul.Biroul se afla n spatele lui,msua,ntr-o parte.Trebuia s treac
pe lng el pentru a ajunge la u.Fcu doi pai i se opri.Lng el.Zmbi de
parc inteniona s-i spun noapte bun.n loc de asta,se apropie i mai mult,

ntinse mna spre ceafa lui i i trase capul n jos,apoi,ridicndu-se pe vrfuri ct


putu de mult,i lipi buzele de ale lui.Pentru o fraciune de secund,savura
senzaia ocului pe care i-1 provocase,apoi...Foc.Vlvti erupser-ntre ei,n
jurul lor.Flcri mistuitoare se dezlnuir,se nvolburar i i cuprinser,
copleindu-i.De acum,nu se mai punea problema ca ea s-1 srute; Dominic o
devora pur i simplu.O palm uria i rsfir degetele n prul ei,trgndu-i
capul spre spate pentru a o sruta mai pasional,innd-o captiv n vreme ce
buzele lui le zdrobeau pe ale ei cu o foame nerbdtoare,lacom,slbatic.
Fora acelei eliberri o fcu s ncremeneasc,biciuindu-i simurile-de parc el
abia ateptase acest moment,dorindu-1 cu disperare,dar abinndu-se,la fel cum
fcuse i ea.Acum,toate reinerile dispruser.Limba lui i fcu loc printre
buzele ei,revolttor de tentant,agresiv i provocatoare;instinctiv,ea deschise
uor gura i simi o nou plcere cuprinznd-o cnd limba lui ptrunse cu
ndrzneal n gura ei i puse stpnire pe ea.
Dure i poruncitoare,buzele lui se plimbar peste ale ei,sorbindu-le,savurndu-le
nfometate,ncinse i excitate,strnin-du-i o pasiune de nestvilit.
Poate c ea iniiase acest srut,dar nu exista nici o reinere n rspunsul lui.O
srut de parc voia i inteniona s-i devoreze fiecare bucic din trupul
senzual.Atitudinea lui nu putea fi o declaraie mai clar-mai ndrznea,mai
neruinat-i,n vreme ce inima ei cnta,trupul i simurile ei erau n extaz.
Cealalt mn,petrecut n jurul taliei sale,o ardea prin mtasea rochiei.l simi
micndu-se,trgnd-o dup el,apoi felul n care o sruta deveni mai puin
slbatic.O parte ndeprtat din ea,nc lucid,contientiza faptul c o aezase pe
birou,reducnd diferena de nlime dintre ei,i o trsese ntre coapsele lui.
Perfect! toarse latura depravat a personalitii ei.Acum l putea sruta i
ea,putea s-i rspund cu mai mult fermitate la mngierile diabolic de
senzuale.Poate c nu avea prea mult experien,dar,lundu-1 drept ghid,replic
la fiecare gest de-al lui.i aminti c avea mini,aa c i nfipse degetele n
uviele lui negre,i fu distras pentru o clip de moliciunea lor mtsoas.Se
juc,se ag,se mpinse n el pentru a-1 sruta cu ndrzneal,apoi slbi
strnsoarea,iar minile ncepur s-i rtceasc.Pe obrajii lui,dezmierdndu-1 cu
vrfurile degetelor,peste maxilarul dur,cobornd spre guler i alunecnd pe
umerii lai.Apoi,el transform srutul n ceva mai intim,atrgndu-i nemilos
atenia spre comuniunea ce n ce mai ncins dintre gurile lor.Ea nu mai srutase
niciodat vreun brbat n felul acesta...nu tiuse c putea face aa ceva,nu
bnuise nicicnd c un srut putea s fie un gest plin de dorin care,precum
ambrozia,o fcea dependent,nimic altceva pe lume nemaiavnd importan.

Asta-ceea ce se strnise ntre ei-era tot ce conta.Asta i senzaiile care se


rspndeau ca focul n trupurile lor.
Se ntreb dac era doar o nchipuire senzaia c,sub dantela de pe piept,colierul
ardea,iar pandantivul dintre snii ei devenise mai greu.
Dominic nu se ateptase la acest srut,dar nici mcar n cel mai nebunesc i mai
ndrzne vis nu i-ar fi imaginat c ea ar fi putut s distrug att de repede
controlul pe care se strduise mai bine de un deceniu s-1 perfecioneze.ns
prima atingere a buzelor ei i strpunsese fr drept de apel toat aprarea,
ajungnd direct la inele bine ferecat i sfrmnd lactul.Iar vntorul din el
reacionase,simind nevoia copleitoare s nface,s captureze,s seduc i s
posede.S posede-s-o posede pe ea-era singurul lucru la care se putea gndi.
Se gndise c ea avea s fug,salvndu-i astfel pe amndoi,ns nu se ntmplase
aa.Departe de a fi nspimntat de fora brut a pasiunii care se strnise ntre
ei,netiutoarea depravat i cerea tot mai mult,de parc abia atepta s ajung cu
picioarele desfcute sub el.Dac nici unul din ei nu-i venea repede n fire,aa
avea s se ntmple,cel mai probabil pe biroul lui.Acest gnd l fcu s geam,
sunetul dilundu-se n srut.Ea auzi,dar nu fcu dect s-1 srute i mai
seductor.Cnd se transformase ngerul n siren?
Copleit cum era,ntr-un col al creierului su se ducea o btlie pentru
recptarea controlului.Gustul ei-zahrul i mirodeniile nu fuseser niciodat
att de plcute-nu era ns de nici un ajutor n acest sens.Cldura trupului
ei,suplu i extraordinar de feminin,lipit strns de al lui,l ajuta chiar i mai
puin.Ct despre acele mngieri prelungi,chinuitoare,care i aprindeau pielea...
Vreme de cteva minute nesfrite,btlia care se ddea n el rmase indecis.Cu
buzele i limba lipite de ale ei,simurile sale dorind tot mai mult,n orice mod
posibil,se temu c avea s piard-c nu avea s fie n stare s se retrag nainte
de...Trase aer n piept,i scotoci disperat prin minte i reui s gseasc dou
imagini.Bryce i Gavin n una,castelul i clanul n cealalt.i,brusc,i recapt
controlul.Cu rsuflarea ntretiat,i scrut chipul,pndindu-i temtor reacia.
Pleoapele ei se ridicar ncet,dezvluind ochii de smarald punctai cu aur
strlucitor.l fix cu o privire limpede,cercetndu-1 aa ctim o cercetase i el.
Apoi,buzele ei,umflate i lucioase,se arcuir blnd.
-Te las s-i termini treaba,spuse pe un ton rguit.l mai studie un moment,apoi
se desprinse din strnsoarea lui slbit.Cnd ajunse la u,se uit napoi.Ne
vedem mine-diminea.Iei din ncpere i nchise ncet ua n urma ei.
Dominic rmase n picioare,ncordat i dur n toate chipurile posibile,privind fix
ua-i luptndu-se cu sine pentru a nu porni pe urmele Angelici.

Faptul c ultimele ei cuvinte nu coninuser nici cea mai mic ademenire de


siren reprezenta probabil singurul motiv pentru care ctigase btlia.
Cu maxilarul ncletat,reui n cele din urm s-i pun picioarele n micare i
s dea ocol biroului.Lsndu-se pe scaun,privi numeroasele hrtii care i
ateptau atenia.Dar toate simurile lui,mintea pe de-a-ntregul erau n continuare
preocupate doar de ea.i era clar c ea se hotrse i n privina urmtorului pas.
El o ateptase s-i declare dorinele,s-i fac o invitaie pe care s fie imposibil
s-o interpreteze greit; ar fi trebuit s tie c Angelica nu folosea jumtile de
msur.Nimic nu l-ar fi ncntat mai mult dect s-i fac pe plac,oricnd i
oriunde dorea,dar...dac avusese nevoie de vreo demonstraie c decizia lui de a
amna abordarea aspectului fizic al uniunii lor pn dup recptarea pocalului
era nu numai neleapt,ci i esenial,ea tocmai i-o oferise.
Cu degetele btnd darabana n birou,reflect la aceast concluzie,strduindu-se
s se conving de faptul c i pierduse controlul numai pentru c ea l luase prin
surprindere.Data viitoare,lucrurile aveau s stea altfel.Nimic nu era ns mai
puin sigur.Tot ce tia era ct de adnc l marcaser acele momente toride.Toat
familia Cynster ar fi putut da nval n cas,c el n-ar fi bgat de seam.
Dup cteva minute lungi,se ntinse i lu o coal alb de hrtie.
-Afurisit femeie!
l fcuse s-i piard controlul o dat-trebuia s in minte de ce era obligatoriu
ca situaia s nu se repete.Cufund penia n climar i aternu pe hrtie toate
motivele pentru care nu putea-nu trebuia-s se culce deocamdat cu viitoarea lui
contes.
Angelica sttea ntins pe splendidul pat din dormitorul contesei i privea
baldachinul de deasupra.Stpnirea de sine era o calitate pe care o considera
absolut necesar i de care se folosea constant,dar n timpul acelui srut dduse
gre.Nu c asta ar fi frmntat-o ctui de puin,nici atunci i nici mcar acum.
Se gndea ns c Dominic nu deinuse controlul la nceput,nici n cea mai mare
parte a timpului,dar,la sfrit,i revenise i exercitase un control total.
Pur i simplu nu tia cum s-i interpreteze atitudinea.Mai ales c el i dduse
drumul,o lsase s se desprind din braele lui,fr a da vreun semn c ar fi dorit
s prelungeasc momentul.Trecndu-i pandantivul din cuar rozaliu printre
degete,se ntreb ce nsemna asta.Oricum,era mulumit de progresul fcut.Nu
intenionase ca lucrurile s ajung att de departe,nu n seara aceea,i,ntradevr,era recunosctoare c el i recptase stpnirea de sine i se retrsese.n
adncul sufletului se temuse c nu avea s-o fac; dup trei nopi petrecute n

potalion nu era n cea mai bun form,i voia s fie n cea mai bun form
atunci cnd sosea momentul unirii lor trupeti.
Acum c aflase traseul pn la castel i durata cltoriei,era i mai convins de
justeea deciziei luate.Trebuia s devin contesa lui,chiar dac nu oficial,nainte
s ajung la castel,cci acolo aveau s se concentreze asupra recuperrii
pocalului-aa le era firea,amndoi nelegeau c era necesar s rezolve mai nti
problema cea mai important.
Deci...mine-sear,i zise.Atunci avea s-i ia cu asalt fortreaa.Scena de mai
devreme fusese ncurajatoare i,de asemenea,i artase calea de urmat.
Surpriz.Dac nu vreau ca el s ne pcleasc pe amndoi,va trebui s-1
zgli bine de tot pe arogantul conte de Glencrae. Ideea o fcu s zmbeasc.
O alt provocare.Cu zmbetul larg,se ntoarse pe o parte,se ghemui i adormi
repede,pentru a recupera somnul pe care l pierduse n nopile precedente i pe
care inteniona s-1 piard n noaptea urmtoare.
CAPITOLUL 10
Era mai uor s faci fa pasiunii n lumina rece i dur a dimineii.
Dominic atept pn cnd Angelica i se altur la micul dejun,apoi i fcu semn
lui Maclntyre s-i lase singuri.Odat ua nchis,privi peste mas; ea ntindea
gem pe obinuita felie de pine prjit.Pe un ton egal,declar:
-Ceea ce s-a ntmplat seara trecut nu a fost nelept.Pentru c a fost iniiativa
ta,n-am de gnd s-mi cer iertare,ns,dat fiind importana recuperrii pocalului
pentru noi i pentru muli alii,va fi mai bine s evitm orice alte intimiti pn
la atingerea acestui scop.Ea l privi calm i,vreme de o clip lung,nu reaciona.
Apoi clipi i i cercet chipul,care prea s-1 intereseze mai mult dect cuvintele
lui.
-Acesta a fost prerea ta i nainte? Sau ai fcut aceast declaraie din cauza
celor petrecute asear? El ncerc s-i menin ncruntarea,dar nu reui pe
de-a-ntregul.
-Ceea ce s-a ntmplat asear demonstreaz cu asupra de msur de ce trebuie s
pstrm o distan rezonabil ntre noi.Eu...noi nu ne permitem s fim distrai de
la realizarea acestui el extrem de important.n schimb,mai trziu vom avea tot
timpul s acordm o atenie deplin acestor treburi.
-Hm! Angelica i arcui sprncenele.Despre asta-i vorba? S acordm o atenie
deplin acestor treburi?
Dominic i ncleta maxilarele.Nu era momentul s rspund la tachinri.Cu
ochii n alt parte,ea abia dac gusta din pinea prjit,prnd s se gndeasc...

el nici mcar nu dorea s-i imagineze la ce.n cele din urm,nu se mai putu
abine i lu cuvntul.
-Deci,eti de acord? Nici o intimitate pn atunci...pn ce vom avea pocalul.
-Poftim? Prnd surprins,se uit din nou la el.A! Ei bine,dac asta e poziia
ta,departe de mine gndul de a te contrazice.Contele i studie expresia,care nu
prea a dezvlui vreo emoie puternic.Parc ar fi discutat despre vreo problem
social minor,cam asta se citea pe faa ei.Iar el nu avea nici cea mai vag idee
ce nsemna asta.Frustrarea i crescu; nu era sigur dac reuise s pun capt
iniiativelor ei de siren,dar nici nu dorea s discute n continuare chestiunea.
mpingndu-i scaunul ndrt,se ridic.
-Am treab n ora,aproape de cas.Ne vedem la prnz.
-Da,bine.Te rog,trimite-1 pe Maclntyre aici...mai vreau o can cu ceai.Cu
maxilarele ncletate,el iei din ncpere,incapabil s-i dea seama cine ctigase
runda aceea
Ddu din nou ochii cu viitoarea lui contes n timp ce se ntorcea de la o discuie
cu agentul lui din Edinburgh.Ea i Brenda se aflau pe High Street,vizavi de Tron
Kirk,aparent examinnd turla bisericii.l zri i travers strada.Chipul i
strlucea,fcnd ca iritarea lui legat de conversaia din acea diminea s
dispar.Avea un zmbet ca de nger i ochi pe msur,i se folosea fr ruine de
asta,dar,atta vreme ct el era cel vizat,ar fi fost o mojicie s-i gseasc vreo
vin.Gndindu-se mai bine,trsese concluzia c discuia de la micul dejun fusese
o ciocnire fr consecine-ea nu-i exprimase acordul cu punctul lui de vedere,
ns cel puin acum l cunotea.Ceea ce avea s fac ea n continuare...nu mai
depindea de el.Trebuia s atepte i s vad,apoi s-i contracareze orice
iniiativ,ceea ce,dat fiind c el avea o experien bogat n acest domeniu,iar ea
nu,nu avea s fie prea dificil.Discuia cu agentul lui despre vnzrile de whisky
avusese un efect calmant.
-i-ai rezolvat afacerea? Ridicndu-i capul ncununat de prul rou-auriu,acum
acoperit cu o plrie elegant,l studie zmbitoare.
-Da.M duc s vd de cai.Grajdurile la care apelez de obicei sunt aproape de
palat,aa c te pot conduce acas.Se uit la noile ei accesorii,care includeau o
umbrelu de soare,strns n clipa aceea,i adug: Asta dac ai terminat
cumprturile i te ndrepi spre cas.Era abia ora unsprezece; prin urmare,dac
voia s mai cumpere i altceva,avea tot timpul.
-Da,am terminat.Am reuit s gsesc tot ce-mi trebuia.Am trimis pachetele
acas,cu un comisionar,pentru ca eu i Brenda s ne putem plimba.

-n acest caz...Lundu-i mna,i petrecu braul pe sub al lui.Ea zmbi i o luar


din loc,pind prin mulimea care se foia pe High Street.
Purta o rochie nou,de un verde primvratic,care i scotea n eviden chipul i
prul superb.Dominic era contient c trectorii o priveau pe furi,dar ea prea
nepstoare.Dei,n mod cert,i aprecia frumuseea i-el era sigur de asta-ar fi
folosit-o ca pe o arm mpotriva lui sau a oricrui alt brbat,i,cu toate c i
plceau evident lucrurile drgue i la mod,nu lsa impresia unei persoane
vanitoase.Traversar North Bridge Street i o luar din nou pe High Street,cnd
ea ncetini pasul.
-Din ce mi-a spus Eliza,casa n care a fost inut se afla pe undeva pe-aici.
Privind-o n ochi,nu vzu nimic altceva dect obinuita ei curiozitate.
-Casa e pe Niddery Street,rosti el artnd dincolo de High Street.Acolo.
Ochii ei se aprinser.
-Poi s mi-o ari?
El nu se osteni s-o ntrebe de ce; rspunsul ar fi fost c,pur i simplu,dorea s
tie.ncepea s neleag ce-o mna-ceea ce nu era deloc dificil,deoarece la fel sar fi comportat i el ntr-o situaie similar.Se desprir de Brenda,prezena ei
nemaifiind necesar din moment ce Dominic preluase rolul de nsoitor.O luar
pe Niddery Street,iar camerista i continu drumul.
-Iat-o,anun Dominic n dreptul casei de la numrul 23.
Angelica studie faada,amintindu-i ce auzise despre salvarea Elizei.
-Eliza i Jeremy mi-au povestit despre...catacombe-acesta este termenul? La
gestul lui aprobator,simi nevoia s insiste:tii unde se afl acestea-aceste
catacombe?
-Da,dar n-o s te duc s le vezi.
-De ce nu?
-Pentru c nu eti mbrcat potrivit.Fiindc ea clipi ntrebtoare,Dominic urm:
Sora ta i domnul Carling nu i-au spus povestea acestor galerii subterane?
Iniial,au fost spaiile dintre fundaiile a dou poduri-South Bridge i North
Bridge.Angelica l ls s-i povesteasc despre catacombe i locuitorii lor,i de
ce o doamn nu trebuia s le viziteze,prefcndu-se a nu observa c el o
conducea napoi n High Street i ctre casa lui.Nu se ateptase s-o duc n
galerii,ns voia ca el s-i refuze ceva nainte de a-i cere ceea ce i dorea cu
adevrat.Cnd ajunser n Vallens Close,se opri i i ridic privirea spre el.
-Unde sunt grajdurile acelea? Acolo se afl roibul masiv pe care-1 clreti?
-Grajdurile sunt pe Watergate i,da,Hercule este acolo,spuse el dup o scurt
ezitare.Ea zmbi.

-n cazul acesta,vin cu tine.Am auzit multe despre bidiviul tu uria.


Cu privirea aintit n ochii ei,Dominic ovi,ntrebn-du-se ce-i trecea prin
minte.Sigur c nimic din inteniile ei nu I se citea pe chip,Angelica i atept
ntrebrile.n loc de asta,buzele lui se strnser i,cu un abia sesizabil aer de
resemnare,ncuviin.
-Prea bine.Dup ce ea i puse din nou palma pe braul lui,el se rsuci i o
pornir prin Canongate,spre Watergate i ctre grajduri.
Bnuiala lui c nu tocmai inocenta Angelica avea un motiv anume pentru care
dorea s-1 nsoeasc la grajduri se dovedi fondat.Dup ce l admir cum se
cuvine pe Hercule,iar interesul ci sincer l ncnt pe btrnul Griggs,eful
grajdurilor,ea ceru s-i aleag singur calul.
Ei bine,nu ceru efectiv,dar insist fa de amndoi,iar el trebui s-i nghit
refuzul.Cum Griggs era de partea ei i,pe deasupra,fiind contient c nu avea
motive s nu-i ndeplineasc dorina,altele dect orgoliul su,pn la urm ced.
Cu minile n olduri,i scrut expresia,care denota o hotrre de neclintit.
ncpnare era un cuvnt extrem de palid pentru a descrie fermitatea care
ardea n ochii ei.Abia acum i ddu seama de rostul excursiei pe Niddery
Street,dar ea deja l ncolise i la propriu,i la figurat,fr a-i mai lsa cea mai
mic posibilitate de a alege.Aplecndu-i capul pentru a se apropia de faa
ei,scrni:
-Bine!Triumful strluci pentru o clip n ochii ei,dar era suficient de deteapt
pentru a nu face caz de aceast victorie.Cu voce joas,astfel nct s nu aud
Griggs,care sttea ceva mai departe,abia ateptnd s fac acea vnzare
nesperat,spuse: Poi s-i iei afurisita de mnz,dar negocierea o lai pe seama
mea.
-Mulumesc! rosti ea cu un zmbet radios.Dndu-se ndrt,i ls cale liber pe
culoarul dintre boxe.El se uit la proprietarul grajdului,apoi,fr s-o priveasc pe
Angelica,murmur:
-Vino cu mine,dar s nu rosteti nici un cuvnt.Totui,ai grij ca Griggs s
observe ct de mult i place acel cal.Ea se lumin i mai mult.Dominic avea s
profite de cele dou dorine,ale lui Griggs-aceea de a vinde un cal pe care puini
clrei l puteau stpni i aceea de a intra n graiile viitoarei contese de
Glencrae-pentru a scdea preul temperamentalei mnze negre pe care i-o dorea
ngerul su diabolic.Dup mai bine de o or de negocieri,Dominic prsi
grajdurile avnd caii pregtii pentru dimineaa urmtoare,o Angelic ncntat
la braul lui i bnuiala aproape cert c instinctele lui avuseser dreptate ct l
avertizaser s fie cu bgare de seam n privina ei.Cnd ajunser la Canongate

se oprir o clip.Ea se uit n sus,i studie chipul,ochii,apoi zmbi-un zmbet


palid,nelegtor.Btndu- uor pe bra,murmur:
-Nu-i face griji,o s te obinuieti cu asta.Dominic pufni.I-ar fi plcut n mod
deosebit s resping categoric aceast afirmaie.Din nefericire,nutrea
sentimentul profund c ea avea dreptate.
-Una peste alta,spuse Devil,dei i-am localizat pe nobilii scoieni despre care se
tie c au fost n Londra n jurul datei cnd a avut loc serata de la familia
Cavendish,nici unul dintre ei nu seamn cu seniorul nostru.De asemenea,nu
avem vreun motiv s presupunem c le-a trecut vreodat prin minte s-o rpeasc
pe Angelica,pentru a nu mai vorbi de celelalte dou.Mai mult de-att,am avut
ocazia s stau de vorb cu Cavendish i am reuit s aduc n discuie subiectul
nobililor scoieni,iar el m-a asigurat c nici un astfel de gentleman n-a participat
la serata soiei sale.
-Da,acesta este rezumatul faptelor,ntri Vane.O tcere gnditoare cuprinse
biblioteca n care Devil,Vane,Demon,Gabriel,Breckenridge,Jeremy i Martin se
adunaser pentru a pune cap la cap ceea ce aflaser.
Alasdair,cunoscut mai bine ca Lucifer,cellalt frate al Angelici,tocmai se
ntorsese la Londra,aducndu-le din Devon pe soia lui,Phyllida,i pe bebeluul
lor,Amarantha.Phyllida insistase s vin pentru a o sprijini pe Celia,plus c i-ar
fi putut distrage atenia soacrei cu ajutorul noii ei nepoate.Acum,Lucifer edea
ntr-un fotoliu aflat n faa biroului,cu degetele mpreunate la nivelul frunii.
-Poate c abordm problema dintr-un unghi greit.
-Mai exist i un alt unghi? ntreb Martin.
-Da.Lucifer i desprinse minile i continu: Cine a scos-o pe Angelica din
salonul lui Lady Cavendish? Privi n jur,ns nimeni nu-i rspunse.Ea n-ar fi
plecat pe cont propriu.Chiar dac e s dm crezare scrisorilor ei,cum c ar fi
plecat s ajute o cunotin care are disperat nevoie de ea,cineva trebuie s-o fi
contactat la acea serat...mcar ca s-i transmit un mesaj urgent.Ceva de genul
sta-altfel,n-ar fi plecat.Iar acel cineva nu trebuie s fie neaprat scoianul-el ar
putea s trag sforile din umbr i,la fel cum s-a ntmplat n cazul lui Heather i
al Elizei,s se fi folosit de un pion.n acest caz,cineva care avea acces n casa
familiei Cavendish.
-Ai dreptate,spuse Gabriel.Cel care a contactat-o pe Angelica i a scos-o din cas
este cheia.Am srit direct la concluzia legat de senior i de Scoia-care ar putea
s fi corect-,dar am ignorat acest aspect.

-Ei bine,zise Demon,este cam greu s afli asta fr s discui cu ceilali oaspei
de la serat,ceea ce n-am vrut s facem pentru c nu vrem ca dispariia Angelici
s fie fcut public.Ne putem expune acestui risc?
Martin se gndi,dup care cltin ferm din cap.
-Acesta este un lucru pe care ni 1-a cerut n mod clar n scrisoare: s inventm
un pretext pentru absena ei.Iar doamnele noastre s-au descurcat de minune n
privina aceasta.Dac stricm ce-au fcut ele...
-O ncurcm ru de tot,se strmb Devil.
-Stai puin,interveni Vane.Avem o surs de informaii care s-ar putea dovedi
perfect.Tocmai doamnele noastre.i doamnele n vrst din familia noastr.
Cele care au fost acolo i pe care le putem chestiona fr probleme.
-Pe care le putem chestiona fr probleme? pufni Gabriel.n privina doamnelor
n vrst,nu exist aa ceva.Oricum,neleg ce vrei s spui-poate c au vzut un
incident fr s-i priceap semnificaia,i este posibil s tie cu cine a vorbit
Angelica nainte s dispar.Deci...Helena a fost acolo,Celia,desigur,i trebuie s
fi fost i Louise din moment ce Henrietta a fost.
-Cine altcineva? Devil lu un toc i ncepu s fac o list.n cele din urm,pe ea
se aflau ase nume.Devil fu de acord s stea de vorb cu mama lui,Helena,i cu
ducesa lui,Honoria,ambele fiind prezente la acea serat.Demon se oferi s-o
abordeze pe mama lui,Horatia,iar Gabriel zise c avea s discute cu Celia.
Lucifer urma s-o chestioneze pe Louise i,dac putea,pe Henrietta.
-Ceea ce nseamn,rosti Vane aruncndu-le celorlali o privire acr,c mie mi
rmne Lady Osbaldestone.
-Se putea i mai ru,dar,din fericire pentru mine,mtua Clara nu a participat la
acel eveniment.Vane mri,dar nu putu s obiecteze.Discursurile confuze ale
mtuii Cara puteau da oricui dureri de cap.
-Bine,spuse Devil lsnd jos tocul.Ne vom duce cu toii s le solicitm audiene
pentru a ne lumina n privina celor ntmplate n seara aceea,iar dac din
discuii reiese c putei vorbi fr grij i cu altcineva,aa s facei.E abia dupamiaz,dar,ca s le gsim pe doamne acas i ca s le putem aborda n
particular,s-ar putea s fim nevoii s ateptm pn mine...
Hai s ne ntlnim aici poimine-diminea.Ceilali ddur din cap sau mormir
a ncuviinare.Se ridicar i prsir biblioteca ferm hotri s nu le scape prada
pe care o vnau.
n seara aceea,Angelica intr n salon ntr-o dispoziie foarte vesel.Purta una
dintre noile rochii de sear,ntr-o delicat nuan de violet.O convinsese pe

croitoreas s n-o umple cu volnae,panglici i funde,i era foarte mndr de


rezultat.
Dominic se afla n faa cminului,privind flcrile; auzind-o,se ntoarse.Expresia
ncremenit de pe chipul lui i confirm Angelici faptul c talentul croitoresei
i atinsese scopul.Privirea lui o msur din cap pn-n picioare,apoi reveni
asupra snilor ale cror reliefri subliniau delicat decolteul.
-M-am gndit...Clipi,apoi se ncrunt i zise: Nu este prea...simpl?
-Simpl-da,n mod intenionat,spuse ea cu un zmbet.Dup cum sigur ai bgat
de seam,nu sunt nici nalt,nici prea plinu,aa c zorzoanele m fac s m
simt-i s art-greoaie.Pe de alt parte,o inut simpl i elegant-art cu mna
ctre silueta ei-m avantajeaz mai mult i mi pune n eviden calitile,n loc
s le ascund,fcnd atenia s se abat de la rochie la ceea ce acoper.Uitnduse n ochii lui,zmbetul i se accentua.i,dup cum vezi,am dreptate.
Dominic se ncrunt n cutarea unui rspuns,dar nu gsi nici unul.
-Domnule,domnioar,cina e servit.Amndoi i ridicar privirile i-1 zrir pe
Maclntyre stnd n pragul uii.
-Cina,doamna mea,i spuse contele oferindu-i braul.Ea surse cu o ncredere
senin i i puse ncet palma pe mneca lui.
n timp ce o conducea n salon,Dominic cltin din cap n sinea lui.n ciuda
declaraiei lui din acea diminea,ea nu avea intenia s-i abandoneze planurile.
Totui,tactica ei nu presupunea chiar un flirt,ci un comportament mai subtil,clar
mai provocator-lucru dovedit de reacia lui.Nu tia de ce,dar simpla ei vedere l
strnise pe jumtate; nu avea nevoie de alte stimulente.O instala pe scaun,apoi se
duse s-i ocupe locul n cellalt capt al mesei.Maclntyre aduser farfuriile i
cina ncepu.Contrar ateptrilor lui,sporovial Angelici ei nu coninea nimic
ascuns,ci se concentra asupra imediatei cltorii.
-Brenda mpacheteaz tot ce se poate n seara asta,astfel nct s nu pierdem
vremea mine-diminea.Chiar vrei s plecm la ivirea zorilor? se interes ea cu
o grimas.El ncuviin.
-La prima raz de soare,ndat ce va fi suficient lumin pentru a putea clri n
siguran.Dup un moment n care se ntreb dac voia cu adevrat s
tie,ndrzni: Cte geni vei avea?
-Doar trei...i o cutie pentru plrii,desigur.
-Desigur.Ea remarc tonul sec,dar se mulumi s zmbeasc.
-tiu c ai comandat cai de povar,deci nu va fi nici o problem cu acest bagaj.

Dominic se ncrunt-ceea ce nu era un rspuns-,dar tia c,pentru o lady cu


poziia ei,trei geni i o cutie pentru plrii nsemnau un bagaj foarte sumar.
Discutar despre una,despre alta,trecnd n revist toate pregtirile pentru
cltorie,ns nu descoperir s le fi scpat ceva.Totui,aceast interaciune i
atrgea inevitabil privirea spre chipul ei-spre buzele ei,spre ochii ei,spre umbrele
pe care genele i le aruncau pe obraji.La un moment dat,vinul i umezi buza de
jos,iar el se uit fascinat cum ea scoase limba i i-o trecu peste buz.Se gndi la
limba lui fcnd acelai lucru,apoi...i ndeprt privirea,se foi pe furi n scaun
i se ntreb dac ea fcea deliberat asta-i strnea anume simurile.Presupunea
c da,dar,dei dup aceea o urmri cu atenie,nu observ nici un gest care s-1
provoace intenionat.Nici chiar cnd degetele ei se jucar cu colierul i cu
pandantivul din cristal roz,atrgndu-i atenia asupra snilor ei,asupra vii dintre
colinele ferme-nu-i putu da seama dac aciunile ei erau inocente sau viclene.n
orice caz,erau eficiente.Pn la sfritul mesei simea deja o durere fizic,dar era
i mai hotrt dect n acea diminea s se menin ferm pe poziii.
Angelica intr prima n bibliotec i se ndrept spre fotoliul ei obinuit.Mai
devreme,o rugase pe Brenda s aduc volumul pe care l luase din casa de la
Londra i s-1 lase pe msua de lng fotoliu.Lund cartea grea cu ambele
mini,se aez,i-o puse n poal i o deschise la ultima pagin pe care o
citise.Cu coada ochiului,l vzu pe Dominic oprindu-se la un capt al biroului i
studiind-o cu ochii mijii,dar apoi se apropie de fotoliul su,se aez i se
concentra asupra documentelor.Mai erau doar cteva de care nu se ocupase nc,
astfel c masa de lucru era aproape goal.Tnra femeie citi cteva pagini,parc
pentru a nu se gndi la ceea ce plnuise pentru restul nopii.i spera c pusese
temeinic totul la cale pentru ca lucrurile s ias aa cum dorea.
Dat fiind provocarea pe care o reprezenta declaraia lui din acea diminea,era
mulumit de ceea ce realizase n cursul zilei.S-1 conving s-i cumpere mnza
neagr fusese o victorie n plus,nesperat,care i confirmase c l putea manevra,
dei nu uor.ns rochiile l afectaser exact aa cum trsese ea ndejde,
iar toate celelalte ispite,dei bine disimulate,se prea c dduser roade.i
cunotea limitele deja,suficient de bine pentru a evita s pluseze n acel moment.
Nici mprejurrile,nici vigilena caracteristic,nici rezistena lui nu erau n
favoarea ei.Voina lui era pur i simplu prea puternic.Nu era deloc sigur care
din ei ar fi ctigat o btlie a voinelor.Nu era sigur dac o astfel de disput ar
fi nsemnat un triumf pentru oricare din ei.ns ea plnuise asta,plnuise cum s
ndeprteze barierele,cum s schimbe circumstanele n avantajul ei.

ncerc s se concentreze asupra cuvintelor lui Robertson,dar era contient de


prezena brbatului din spatele biroului,precum i de excitarea i fiorii anticiprii
care o cuprinseser.Dominic se pomeni citind fiecare paragraf,fiecare hrtie de
cel puin trei ori nainte de a fi sigur c fiecare detaliu important penetra negura
senzual care i nvluia mintea.Ea citea o carte,pentru numele Dumnezeu-e
drept,o carte despre istoria Scoiei-,i chiar nu-i putea imagina de ce toate
instinctele lui,toat atenia rmneau fixate asupra ei.
l nnebunea fr s fac absolut nimic,doar prin faptul c respira.C exista.
C se afla n preajma lui,oriunde n raza lui vizual.
Nu avea naivitatea de a pretinde c nu era profund atras fizic de ea.Ca s fie
sincer,fusese atras de ea nc de cnd o zrise prima oar,n salonul lui Lady
Cavendish,iar atracia devenise i mai puternic odat cu trecerea timpului-cu
fiecare zi,cu fiecare ceas.Mai ru chiar,era un nou soi de dorin-cu toat vraja
unei nevoi familiare devenit nou i incitant.Ea avea s fie soia lui,deci relaia
lor avea s fie ceva inedit,iar o parte nesupus a lui era insuportabil de
nerbdtoare s afle n ce fel.S testeze...
i curm gndul.Cu maxilarele ncletate,lu ultimul document i i sili ochii-i
mintea-s-1 citeasc.Ajunsese la sfrit,l semnase i tocmai l tampona cu
sugativa cnd ea se mic.Dominic i arunc o privire i o surprinse nbuindui un cscat.Ea se uit n ochii lui i i adres unul dintre zmbetele ei blnde,
uoare,aparent necomplicate.
-Cred c o s m duc sus.Ridicndu-se,lu cartea lui Robertson i o vr la
subra.O s-o iau cu mine...n-am ajuns nici mcar la jumtate.El ddu din cap.O
urmri cum se ndrept spre u,o deschise i iei.Ua se nchise ncet.
Nobilul scoian se ateptase la cu totul altceva,la o ncerca re din partea ei de a-1
face s se rzgndeasc sau mcar de a-1 provoca s renune la cele declarate n
acea diminea la o tentativ de a trece peste linia pe care el o stabilise,de a-i
exploata cumva vulnerabilitatea fa de subtila,dar foarte reala ei putere de
seducie.Se oelise s reziste,s rmn ferm pe poziie.S nu cedeze n faa
dorinei ei-sau,mai exact,s nu-i permit s profite de dorina lui pentru a-1
nfrnge.n loc de asta,ea se retrsese.Se dusese n camerele ei,lsndu-1 nu doar
ndurerat,ci i...decepionat.Ciudat de dezamgit.Abia ateptase provocarea...
Afurisita de femeie l nnebunea.
Rvi lucrurile de pe biroul su,dar terminase,n cele din urm terminase cu
documentele i contractele,toate lucrurile pe care trebuise s le rezolve nainte
de plecare.Dar s se duc sus,acum...n starea n care se afla,nu avea ncredere

c putea trece pe lng ua ei fr s bat n ea,declannd astfel confruntarea la


care el se ateptase i pe care ea o evitase.i aa apare nebunia,se gndi.
Neavnd altceva de fcut,trase sertarul din stnga-jos i scoase contractul pe
care tatl su,cu aproape ase ani n urm,l negociase cu un grup de bancheri
londonezi.Citirea acelui document era exact ceea ce-i putea readuce atenia
asupra singurului lucru cu adevrat important.
CAPITOLUL 11
O jumtate de or mai trziu,concentrat,gndindu-se la zilele urmtoare,
Dominic aprinse ultima lumnare lsat pe masa din hol i o folosi pentru a-i
lumina drumul spre camerele sale de la etaj.Trecu fr s ezite pe lng ua
apartamentului contesei i se ndrept spre al lui.Deschiznd ua,pi n salon...
i se opri.n dormitor ardea o lumin.Ua camerei era deschis,chiar n dreapta
lui,dar,din poziia n care se afla,nu putea vedea nimic,cu excepia dulapului.
Totui,nu trebui s fac un efort mental prea mare pentru a-i da seama cine se
afla n ncpere.Vreme de cteva secunde se gndi s ias pe coridor,s se duc
n apartamentul ei i s doarm acolo,ns asta prea semna a laitate.
Dac libidoul lui era nerbdtor s descopere ce anume fcea ea acolo i ce-ar fi
putut iei din asta,Dominic nu era deloc ncntat de acest ultim gest al ei.i
petrecuse ultima jumtate de or ncercnd s-i concentreze gndurile asupra
obiectivului su principal,iar acum...cu maxilarele ncletate,deja ncrun-tnduse,nchise ua apartamentului i intr n dormitor.Unde Angelica l atepta n pat.
Sprijinit de perne cu ptura tras pn la umeri,citea cartea lui Robertson la
lumina lmpii de pe noptier.Contele se opri brusc n prag.Lampa i nvluia
ntr-o lumin blnd umerii rotunzi i arunca scnteieri n prul ei bogat,care i
cdea n uvie pe umeri,pn spre sni.Ea i ridic privirea i zmbi uor.
-Iat-te! M ntrebam cnd ai s urci.
-Ce caui aici? Vocea i rmase cobort,dar vibra de neplcere i de mai multe
dect att.De parc ar fi fost surprins de tonul lui,ea i arcui trufa o
sprncean.
-Citesc i te atept,desigur.El i miji ochii.ncerc s se stpneasc.
-De ce eti aici?
-Pentru c am cteva probleme pe care vreau s le discut cu tine,i este mai
potrivit s le abordm aici dect oriunde n alt pate.
i nchise cartea i continu: Acum,ai venit...
-Ai auzit,sau nu ce i-am zis azi-diminea despre astfel de probleme?

Dominic puse lumnarea pe scrinul din faa patului.Ea nc i purta colierul,iar


un capot de mtase se afla pe un scaun de lng scrin.Nu vedea nici o dovad c
i-ar fi dezbrcat cmaa de noapte; poate c purta una sumar,cu bretele n loc
de mneci.
-Azi-diminea n-ai fcut dect s-i exprimi prerea.Nu-mi amintesc s mi-o fi
cerut pe a mea.l credea att de naiv nct s-i fi dat ocazia s i-o expun?
Cu chipul implacabil,el ls s treac un moment-tcerea era grea de enervarea
i furia lui.Neclintit,deloc intimidat,ea l privea n expectativ.
Evident,asta era o ceart-o ncletare-pe care n-ar fi putut-o evita.
-Foarte bine,ncuviin el ntr-un trziu.Ce...prere ai?
-Una absolut fireasc.Fiindc voi fi contesa ta,ar fi cazul s m port de pe-acum
n acest fel.Tot aa cum am preluat friele gospodriei tale,tot aa cum am ales o
garderob potrivit.Iar n privina dormitului,se impune s ocup patul acesta.
-Te atepi s dorm lng tine fr s te ating? Incredibilele cuvinte i se
prelinser de pe buze nainte de a le gndi.Ea i susinu privirea i declar calm:
-Nu!Ctuele n care i stpnise dorina-dei i petrecuse ultima jumtate de
or cutnd s se nfrneze-se sfrmar,n luntrul su,dorina sexual,
asemenea unei leoaice,scoase un rget,denotnd o foame slbatic,de nepotolit.
Privirea ei rmase linitit,aintit ntr-a lui; nici nu se punea problema ca ea s
nu tie ce spusese i s nu vorbeasc serios.Ca invitaie la intimitate,era
incomparabil cu oricare alta pe care el o primise pn atunci.
i putu da un singur rspuns.
-Nu n seara asta.Din doi pai,ajunse lng pat.Se opri i i vr minile sub
ptur pentru a o ridica i a o duce n camera ei-dar ddu de pielea ei goal.
-Dumnezeule!i smulse minile ntr-o secund,de parc s-ar fi oprit.Iute ca
fulgerul,ea l apuc de earf,mpiedicndu-1 s se ndrepte de spate.
El ar fi putut s se desprind foarte uor,dar,vznd privirea ei hotrt,nu avu
nici un motiv s cread c avea s renune,iar imaginea lui trgnd-o din
aternuturi...nchise ochii i i ncleta maxilarele cu atta for,nct crezu c
i va sparge dinii.
-Eti dezbrcat.
-M-am gndit s economisesc timp.Tu,pe de alt parte,eti prea mbrcat.
Dominic deschise ochii i privi n ai ei,aflai la mai puin de treizeci de
centimetri distan.i strnse n pumni minile nfiorate de amintirea pielii ei
mtsoase i le propti pe marginea patului.Angelica interpret greit gestul i l
trase de earf pentru a-1 aduce mai aproape,pentru a-i atinge buzele cu ale
ei,ns el nu se clinti nici mcar un milimetru.

-De ce faci asta? Care-i motivul real?


Un test al voinelor ntr-o aren n care el sigur avea s piard? Se fixau cu
privirea de parc ar fi putut cumva s vad fiecare n mintea celuilalt.n cele din
urm,fr s-i dezlipeasc ochii de pe chipul lui,ea zise:
-i voi rspunde la ntrebare dac,mai nti,rspunzi tu la a mea.
-Care-i ntrebarea?
-De ce te opui intimitii dintre noi dei urmeaz nendoielnic s devin contesa
ta? Care este adevratul motiv?
Rspunsul-cel profund adevrat-i veni n minte: Pentru c,prima dat n viaa
lui,nu tia care aveau s fie urmrile mpreunrii.Att era ea de diferit.O
vzuse,reacionase la prezena ei,se gndise la ea,se gndise la ea n feluri cu
totul unice i,indiferent ce ncercase s-i spun,toate astea nu se ntmplaser
doar pentru c ea avea s fie soia lui.Dar nu putea s zic aa ceva.Nici mcar
nu putea sugera.Trase adnc i lent aer n piept.Cu privirea aintit n ochii ei,
spuse:
-Dup cum deja tii,recuperarea pocalului este vital pentru mine.n clipa
aceasta,s fac tot ce-i posibil pentru a-1 recpta este mai important pentru mine
dect orice altceva.S am acum o relaie-cu tine sau cu oricare alt doamnreprezint o distragere de la acest scop esenial.Fcu o pauz,apoi se corect:
Greit-s am o relaie sexual cu tine,acum,m-ar distrage mai mult dect n mod
normal tocmai pentru c vei fi contesa mea,ceea ce este o finalitate indiscutabil,
dup cum tim amndoi,indiferent cnd i vei da consimmntul.Oricum,s ne
lsm n voia pasiunii acum,cnd oamenii mei depind de noi pentru recuperarea
pocalului,ar echivala cu o trdare,dup prerea mea.Cu privirea aintit n ochii
ei,se opri,i strnse buzele i atept.
-i neleg poziia i fermitatea cu care te agi de ea.Totui,am dou motive
pentru care o consider greit,i ambele ne-ar fi de folos pentru recuperarea
pocalului.El renun la impasibilitate i se ncrunt.
-Crezi c ar trebui s devenim intimi pentru a o putea pcli mai uor pe mama
i a recpta pocalul?
-Da! rosti ea dnd din cap ntr-un gest categoric.Nu slbise strnsoarea earfei pe
care o inea cu amndou minile.Strmbndu-se,el se rsuci pentru a se aeza
pe marginea patului.
-Primul motiv.Angelica fcu o pauz doar ca s-i trag rsuflarea.
-i eu consider distragerea ateniei noastre o potenial problem.
n privina asta,deoarece se pare c i-a scpat,d-mi voie s precizez c acum
atenia noastr este serios distras.Chiar crezi-aproape c i lu o mn de pe

earf ca s-i sublinieze vorbele printr-un gest,dar se opri la timp i i ncleta


degetele i mai ferm n estur,smucind-o uor-c dorina asta dintre noi,a mea
pentru tine i a ta pentru mine,va scdea odat cu trecerea zilelor? Crezi c dac
nu facem ceva s-o satisfacem,ci doar o Ignorm,va pli? i cercet ochii,apoi
declar pe un ton ferm:Da,ne distrage atenia,dar asta din cauza curiozitii,a
permanentei ntrebri legate de cum va fi,ce vom simi,iar dac nu facem nimic
pentru a ne satisface curiozitatea,va fi tot mai ru.Dac tot amnm rezolvarea
problemei,cnd vom ajunge la castel nu voi fi n stare s m concentrez asupra
aradei cu pclirea mamei tale-cum Dumnezeu s fiu n stare,cnd nu m pot
gndi dect la tine? La noi.La noi doi mpreun.
-Exist mai multe feluri de distragere a ateniei,rosti el dup o tcere lung.
-Se poate.nclinndu-i capul,Angelica ncerc s-i descifreze expresia din ochi,
s-i dea seama ce dorise exact s spun,dar nu reui.Presupun c tii mai multe
dect mine despre asta.Fiindc nu m-am culcat niciodat cu nimeni,nu-mi pot da
seama de nivelul ulterior al distragerii,dar nu-mi pot imagina c ar fi mai ru
dect frustrarea permanent legat de faptul c nc n-am fost intimi.Buzele lui
Dominic se strnser.nainte de a putea spune ceva,ea se grbi s continue: Iar
dac pricepi rostul vorbelor mele i eti de acord c este mai bine s rezolvm
problema nainte de a ajunge la castel,atunci se pun ntrebrile cnd i unde,cel
mai bun rspuns fiind acum i aici-n sigurana casei tale i n confortul acestui
pat.Susinndu-i privirea,tnra femeie adug: Dac avem de gnd s iniiem o
relaie intim nainte de a ajunge la castel,propun s o facem aici,n noaptea
asta,n patul sta.Fiindc nobilul scoian se mulumea s-o contemple tcut,ea
strui: Ei bine?
-Dup cum vd eu lucrurile,argumentele amndurora n privina distragerii
ateniei sunt corecte,spuse el ntr-un trziu.Ceea ce nseamn c se anuleaz unul
pe altul,adic nu avem nici un motiv rezonabil s o facem acum,dar nici s n-o
facem.Deci...care este al doilea motiv al tu?
Asta era ceva mai greu de explicat.El intuise corect c n-ar fi vrut s intre n
detalii...dar trebuia s-o fac.Pentru a rspunde provocrii sorii,i provocrii lui,
pentru a-1 convinge s fac necesarul pas urmtor,acela de a se ndrgosti de
ea,Angelica i adun gndurile,i stpni emoiile i i cu t cuvintele.
-Cnd vom ajunge la castel,nici unul din noi n-are de unde sa tie ce va fi
necesar pentru a o convinge pe mama ta c reputaia mea este distrus.Acesta-i
scopul nostru principal.Dei n-ani discutat ce va trebui s facem pentru asta,sunt
sigur c te-ai gndit,i m-am gndit i eu.Rolul pe care va trebui s-1 joc nu va
fi neaprat simplu sau direct.S-ar putea s fie...dificil,la diferile niveluri.i nu

numai pentru mine,ci i pentru tine.Fcu o pauz.Cu privirea aintit n ochii lui
ca marea n furtun,nu putea dect s spere c el va nelege.Pentru a ne putea
juca rolurile aa cum va trebui,este necesar s fim...mai apropiai.
Sprncenele lui se ridicar pentru o fraciune de secund; chibzuia,ncercnd s-i
urmreasc firul raiunii.Nu era suficient; mai sigur ca oricnd c trebuia s-1
conving n acea noapte,scormoni n sufletul ei i descoperi adevratul
motiv.Voia s fie a lui.Trase scurt aer n piept i,sfredelindu-1 cu privirea,se sili
s spun:
-Pentru a ne pune n scen arada,pentru a fi siguri c va avea succes,trebuia s
am-s fiu sigur c am-o total i absolut ncredere n tine,mai ales n sens
fizic.i singura modalitate pe care o tiu pentru a ajunge rapid la acel nivel de
ncredere,In decursul celor cteva zile pn vom ajunge la castel,este aceea de a
deveni intimi.Ceva se schimb n spatele norilor cenuii din ochii lui.Era tentat
s mai spun ceva,dar i strnse buzele i atept.
Dominic i cercet ochii,ns nu vzu altceva dect sinceritate pur.El o
ntrebase,ea i rspunsese.Simplu i sincer.Iar el nelese.tia mult mai multe
dect ea despre acel act intim,iar punctul ei de vedere era indiscutabil corect;
pentru o femeie,mai ales avnd de-a face cu un brbat cu fora lui,ncrederea
era...absolut esenial.O privi i vzu o femeie,o lady care fusese de acord s-1
ajute pe el,un brbat pe care nu-1 cunotea dect dup reputaia lui nu tocmai
bun,s salveze un clan cu care ea nu avea nici o legtur i pentru care nu avea
nici o responsabilitate.Fcuse asta i chiar mai mult dect ar fi fost de ateptatpn n acel moment,se implicase fr rezerve.Iar acum cerea ceva n schimb,
ceva de care avea nevoie.Nu putea s-o refuze,dei avea reineri-care deveniser
i mai serioase de-a lungul ultimei ore-n privina consecinelor Acelui gest.n
mod cert,nu putea s-o refuze doar pentru a se proteja pe sine.
Primul ei motiv fusese de natur practic,iar al doilea de natur emoional.
Rezistena lui la primul se bazase pe argumente de ordin de asemenea practic,n
vreme ce rezistena la al doilea era la fel de emoional ca nevoia ei.Paralelismul
era evident,dar asta nu schimba cu nimic lucrurile.Trase aer n piept i i cercet
chipul,observndu-i tensiunea-aceeai tensiune care l cuprinsese i pe el.
Aintindu-i privirea n ochii ei de smarald punctat cu aur,le studie expresia,apoi
ntreb:
-Eti contient c,odat ce vom avea relaii intime,nu va mai exista cale de
ntoarcere sub nici o form,indiferent ct s-ar opune familia ta?
-Da.ns eu mi respect angajamentul.Accept faptul c ne vom cstori,
dar,formal,nu voi fi de acord dect mai trziu.

-De ce? Ea se gndi un moment,apoi rspunse pe un ton egal.


-n clipa asta,e un lucru pe care trebuie s-1 iei de bun.Consider c tiu ce fac,iar
aceasta este calea corect.Pentru amndoi.Cuvintele ei nu-i ndeprtar
suspiciunile,ba dimpotriv,i le intensificar.ns nu avea ce s fac.
-Bine.Privi spre cartea lui Robertson,care nc zcea n poala ei.O lu,se aplec
i o puse pe podea.Dei strnsoarea asupra earfei slbise,Angelica nu-i ddu
drumul.ncet,el i ndrept trupul.
-Un singur lucru,o avertiz solemn.
-Ce anume? se interes ea cu cochetrie.
-La fel ca la vals,eu conduc.ndeprt haoticele uvie roii-aurii de pe obrajii
ei,iar pulsul i se acceler la atingerea pielii diafane.Vrndu-i degetele n prul
ei,i ncadra cu blndee chipul,simindu-i maxilarele delicate n palme.i vzu
genele fluturnd cnd i ridic brbia.Iar tu m urmezi,murmu r abia auzit.
Angelica i despri buzele,fr ndoial pentru a comenta,dar el nu-i ls
ocazia s-o fac.i aplec fruntea i o srut,fcnd-o s tac i distrgndu-i
atenia.Mutndu-se mai aproape,i inu chipul lipit de al lui i,ncet,meticulos,se
delecta cu buzele ei,cu fiecare prticic din viaa ei-i a lui.
La fel ca n seara precedent,vlvtaia izbucni ntre ei rapid,dogoritor.El nu fcu
nici un efort s-o tempereze,ci i permise s creasc,imaginndu-i ntr-un col
ndeprtat,dar nc lucid al creierului c valul copleitor al pasiunii o va oca,o
va topi,o va face mai maleabil.Pentru el,odat decizia luat,cu toate gndurile i
reinerile lsate deoparte,nu exista nici un motiv s n-o ia ncet i s nu savureze
gustul ei captivant,lsnd s se intensifice dorina nnebunitoare care le bubuia
deja n vene.S recunoasc i s aprecieze reacia ei tot mai profund n timp ce
limba lui o explora pe a ei,conducnd-o ncet,poruncitor,pe calea satisfacerii
pasiunii.Pas cu pas.Sub controlul lui.
Dar,vai,acele buze-moi,suculente,lascive-i felul n care gura ei ceda att de
uor,permindu-i s o posede n voie,cu indiscutabila i aroganta ardoare a unui
cuceritor...invitaia ei nu ar fi putut fi mai provocatoare sau mai flagrant.
Chiar i numai prin acel srut,Angelica era a lui,o declaraie care avea o for
mai mare dect orice cuvinte.Vntorul din el auzi i nelese-ea era acolo,
captiv,n patul lui,n minile lui,aa nct nu mai trebuia s-o vneze,ci doar s
se bucure de tot ce-i oferea ea.Iar ea l invita s-o posede.Se cufundase att de
adnc n vraja fascinant,nct faptul c ea l trgea de hain nu fu suficient
pentru a-1 determina s dea napoi-s fie atent,n loc s se lase absorbit de
plcerile oferite de gura ei,de atingerea obrajilor ei,de pielea ei mtsoas sub

mngierile palmelor lui.Apoi,ea i muc uor buza de jos i trase mai tare de
haina lui,ncercnd s i-o dea jos de pe umeri.
-Mmm!Dominic i dezlipi buzele de ale ei,iar ea trase aer n piept i rosti mai
clar:
-D-o jos!Amuzat de hotrrea ei,o ajut s se lupte cu haina de sear.n vreme
ce el i descheia vesta,ea se ocup de earf.Privirea lui cobor spre aternut.
Mulumit agitaiei de mai devreme,ptura alunecase puin,oferindu-i privelitea
nnebunitoare a prilor de sus ale snilor ei,dar nc nu o dezgolise ndeajuns.
i azvrli vesta ct colo,se descl i se aplec pentru a-i scoate ciorapii,
lsnd-o pe ea s se ocupe de earf.n cteva secunde,Angelica trecu la cma.
Contientiznd brusc pericolul reprezentat de faptul c o lsa prea mult s
controleze situaia,Dominic se rsuci,puse un genunchi pe pat,apoi trecu peste
picioarele ei i se ntinse ct era de lung.Greutatea trupului masculin ateriznd
lng ea o fcu s se cutremure-ip i nfac ptura,cu care se acoperi pn la
gt.Pe neateptate,el se ridic ntr-un cot i se aplec spre ea.Fixnd-o cu
privirea,ntinse ncet cealalt mn i trase ptura.Cu degetele ncletate,ea o
inu.Privind-o n ochi,el i arcui o sprncean.
-N-ai de gnd s m lai s vd?
-Nu e asta ceva ce-ar trebui s merii? ripost ea.Dac el nu s-ar fi concentrat
att de tare pentru a obine ceea ce dorea,poate c ar fi rs.n schimb,se aez cu
totul deasupra ei,innd-o captiv.
-n acest caz,s vedem ce pot s fac,murmur el jucndu-se alene cu uviele
prului ei ca focul.i nclin capul,i lipi buzele de ale ei i o srut...i,la fel ca
nainte,ea rspunse instantaneu,nchiznd ochii i permindu-i s pun stpnire
pe gura ei.Dogoarea se strni din nou,mai nflcrat,mai puternic,i un val de
dorin arztoare i cuprinse.Dominic ls valul s se sparg i s se
rostogoleasc prin ei,mai mult dect nerbdtor s-1 ncalece i s-1 clreasc.
Captiv sub el,Angelica se mic,neobosit i nerbdtoare.Simea nevoia s fie
atins,voia s simt trupul dur de deasupra lipit de al ei,trebuia s se elibereze de
dorina copleitoare care i cretea necontenit sub piele.Dorea mai mult.Mai mult
foc i furie,mai mult cldur ncnttoare-mai multe flcri.Mai mult excitare
ameitoare,nesbuit.Dar srutul lui era tot numai dominaie sexual,
poruncitoare,controlnd-o pe de-a-ntregul.Fiecare mpingere a limbii lui,fiecare
mngiere languroas,fiecare apsare miastr a buzelor lui pe ale ei i nrobea
simurile,o fcea s-i piard minile...i o lsa la mila lui.Ceea ce nu era deloc
aa cum i imaginase.Ea dorise s sar n flcri i s-1 ia cu ea.Ea dorise focuri
de artificii i pasiune,dorise s fie slbatic,lipsit de orice reineri,i mai dorise

ca el s fie la fel.Cu un efort,reui s-i elibereze o parte a minii de sub vraja


lui,s-i desprind degetele de ptur i s le pun uor pe pieptul lui,pe
materialul fin care nc i acoperea pieptul fascinant de larg.
El nu se clinti-simea clar cum,cu o simpl atingere,ea i curmase
concentrarea-,dar apoi srutul lui deveni i mai nflcrat,turnnd foc n venele
tinerei femei.
Cnd i reveni n fire,Angelica descoperi c el i nctuase ambele ncheieturi
n palma minii pe care se sprijinea,i i le intuise pe pern,deasupra capului ei.
Cu rsuflarea tiat,ncerc s se ncrunte,dar muchii n-o ascultar.Ddu s-i
elibereze minile,ns strnsoarea lui era de nenfrnt.Ochii lui-acum,de un
verde palid,cu puin cenuiu-i ntlnir pe ai ei,apoi privirea lui cobor,
aintindu-se asupra snilor care se ridicau i coborau nnebunii sub ptur.
Buzele lui se arcuir,ns ea n-ar fi zis c acela era un zmbet.
-Hm...s vedem.Privindu-i chipul pe care dorina sculptase planuri angulare,ea
simi flacra anticiprii,care i trimise sgei ncinse pe piele.Sub ptur,
sfrcurile i se ntrir.El vzu; cu un rnjet de satisfacie pur,i aplec fruntea,
dar nu pentru a-i atinge buzele.Cu mna liber,i mngie obrazul,apoi i nl
capul i i-1 nclin ntr-o parte pentru a o sruta chinuitor sub ureche,buzele lui
cobornd apoi de-a lungul tendonului fin al gtului pn n locul unde i bubuia
pulsul.Depuse acolo un srut fierbinte,fcnd-o s-i nbue anevoie un fior.
Obrazul lui nsprit de barb se frec uor de pielea umrului ei n vreme
ceprinse cu brbia marginea pturii i,ncet-o,att de ncet-,o trase n jos.
Rsuflarea lui fierbinte trecu peste pielea ei expus,dndu-i senzaie surprinztor
de intim.Nu putea s respire; anticiparea i strngea pieptul ca ntr-o menghin,
blocndu-i plmnii.Ateptnd...simi cum snii i se umfl,simi dogoarea
ncingndu-i pielea n timp ce el,centimetru cu centimetru,trgea n jos ptura
fin,descoperindu-i snii.n ciuda pulsului tumultuos,n ciuda senzaiilor
ameitoare,i pstrase cumptul suficient pentru a-i da seama c fiecare
micare a lui era i avea s fie cu un rost.Chiar i prin ptur,i simea
fierbineala,fora dur,musculoas,att de aproape,dar totui nu acolo unde l
dorea.Ridicndu-i pleoapele,luptndu-se s-i domoleasc simurile
nvolburate,i privi chipul,expresia att de concentrat,att de ptima n timp
ce ndeprta ptura de pe sfrcurile dureros de ntrite.
Observ ncntarea din zmbetul lui i i ddu seama c,fr nici un dubiu,era
momentul s acioneze-s se impun,s obin controlul mcar pe jumtate.
i s-i duc pe amndoi acolo unde dorea s ajung-n inima focului.
Percepea limpede controlul exercitat de el,nu doar asupra ei,ci i mai mult

asupra lui.Nu doar simea,ci tia c el urma s se nfrneze n continuare,i era


pcat.Att de multe ar fi putut avea,ar fi putut experimenta,ar fi putut descoperi
dac el ar fi dat drumul hurilor! Dac ar fi fcut amndoi pur i simplu ce
simeau...nainte ca ea s se poat gndi la un gest potrivit,el i nclin capul,i
lipi buzele de snul ei umflat i ncepu s le plimbe pe el.Simi din nou arsura
dorinei care i fcu snii s se ntreasc i mai mult,s-i devin i mai dureroi.
Dominic i lu mna de pe faa ei,o cobor,cuprinse n palm unul dintre snii
ndurerai i ncepu s-1 dezmierde.Ea avu o senzaie de uurare,suprimat
imediat de un val de plcere crescnd n vreme ce buzele i degetele o
mngiau.n clipa urmtoare,limba lui trecu peste partea de sus a sfrcului,
provocndu-i o explozie de senzaii.Dac nu aciona acum...
El era lungit pe-o parte,cu picioarele ntinse lng ale ei.O fi avut ea minile
imobilizate,dar picioarele i erau libere.Ptura alunec atunci cnd Angelica i
ridic un umr,rsucindu-i oldurile spre el,ridicnd o coaps pentru a i-o lipi
de abdomenul lui-de erecia lui dur.Snul ei se nl spre buzele lui,ofert pe
care el o accept instantaneu.i mngie sfrcul cu limba,apoi l lu cu totul n
gur-exact n clipa n care ea l atinse acolo unde credea c i va face cea mai
mare plcere.Rezultatul i depi cu mult ateptrile.
Dezmierdarea l fcu s se cutremure.i supse cu nverunare snul,smulgndu-i
un ipt nbuit.Vlvtaia o cuprinse,curgndu-i prin vene.Luptndu-se s
respire,simi cum slbete ncletarea din jurul ncheieturilor ei.i eliber
minile i l apuc de ceaf cu o mn,trgndu-1 spre ea n timp ce el i sugea
ptima sfrcurile.n btlia senzual care urm,Dominic ncerc s-o
rostogoleasc pe spate i s-o intuiasc sub el,ns ea se lupt din toate puterile.
Coapsele i oldurile ei apsar,mpinser,alunecar sub el,mna ei l dezmierd,
i cut i-i cuprinse coloana dur ca fierul din pantaloni.uiernd un blestem,el
se opri i se rostogoli pe spate,trgnd-o peste el.
-Pentru numele Dumnezeu,femeie,stpnete-te puin!Ea ateriza pe el,goal i
expus,cu aternuturile mototolite ntre ei.Ignornd mngierea erotic a aerului
rece pe pielea ei goal-pe umeri,spinare,ezut,coapse-,apuc nasturii cmii,i
descheie nerbdtoare n vreme ce el blestem din nou i ncerc s-i apuce
minile.Degetele lui Dominic se ncurcar n colierul ei i apoi n prul rouauriu.uviele groase l prinser i l ncletar de parc ar fi fost vii,srind n
ajutorul stpnei.Ea trase de cmaa lui,ndeprtndu-i-o de pe piept; ca un
demon,desfcu nasturii ferindu-se simultan de ncercrile lui de a o opri.Ultimul
nasture ced i,cu un mic ipt de triumf feminin,Angelica se ridic i ddu la o
parte cele dou pri ale cmii.

Expresia ei-de excitare,ncntare i lcomie-sugera c descoperise vreun El


Dorado.El observ,dar n treact,fiind prea concentrat asupra tabloului din faa
ochilor si.Ea,complet goal,ridicat deasupra lui,cu pulpele fine de-o parte i de
alta a pieptului su,prul ei rou-auriu,aram ncins n flacra lmpii,czndu-i
n valuri pe spate i pe umeri.Acele uvie care adineaori i inuser minile
captive alctuiau o ram poleit n jurul snilor.ntre sni,mngiat de lumin,
atrna misterios pandantivul ei.Dar acei sni...plini i umflai,aveau forma
perfect pentru a se potrivi n palmele lui,iar sfrcurile roz cereau mai mult
atenie.Atenia lui.Gura lui se uscase de mult.Pielea ei era o mtase fr cusur,
fin i palid,acum ptat de roeaa pasiunii dogoritoare.Ceea ce vedea nu era
de natur s-i tempereze ardoarea,ci dimpotriv,strni vntorul din el.
Profitnd de ncremenirea lui,ea ddu drumul cmii i,cu o privire plin de
lcomie pur,i puse minile pe pieptul masiv,i rsfir degetele i l mngie.l
explora.l devor cu toate simurile.l lu n stpnire.Reinndu-i cu
nverunare nevoia de a-i rspunde imediat,de a recpta controlul i de a o
poseda pur i simplu,el i cobor privirea admirnd adncitura dintre snii
ei,formele senzuale ale oldurilor,apoi triunghiul armiu dintre coapse.n spatele
acelor bucle era precis fierbinte i umed...Toate ideile referitoare la control i
zburar din minte.Se rsuci spre stnga trgnd-o dup el,apoi o rsturn pe
spate.Ptura rmase mototolit ntre ei,dar i ls dezgolite picioarele,braele i
snii.Se aez deasupra ei,sprijinindu-se pe coate,pentru a nu o zdrobi;
picioarele Angelici se deprtar instinctiv pentru a-i adposti oldurile ntre
coapsele ei.
-Stai...d-i jos asta!Ea nc se lupta cu cmaa lui,ncercnd s i-o dea jos de pe
umeri.Atenia ei nu era ndreptat ncotro dorea el; mormind o njurtur,se
ridic suficient ca s-i scoat cmaa,permindu-i Angelici s se concentreze
asupra pieptului lui.Aplecndu-se,i lu buzele prizoniere ntr-un srut menit s-i
alunge orice gnd din minte,s-i rpeasc orice urm de voin.S-o fac s lase
friele libere i s-i cedeze cu totul.Srutul fu exact aa cum intenionase el,ns
rezultatul nu corespunse planurilor sale.Recunoscnd instinctiv btlia dintre
inteligenele i voinele lor,btlia dintre experien i entuziasmul pur,Angelica
se arunc nenfricat n lupt.l srut i ea,mpletindu-i limba cu a lui,i,ntr-un
gest de abandon,i rspunse cu absolut toat pasiunea pe care el o strnise n ea.
Asta era ce-i dorea-sau cel puin nceputul povetii la care visase.
Ei,mpreun,rostogolindu-se n flcri i and vlvtaia tot mai mult.
Se ls n voia srutului.ndeprtndu-i minile de pe pieptul lui minunat-att
de larg,att de tare,att de cald-,l cuprinse pe dup ceaf.Dorea-avea nevoie-s-i

simt pieptul lipit de snii ei ntrii,nc ndurerai.n replic,el se ls mai


jos,ns nu de ajuns ct s realizeze contactul nnebunitor.Angelica i trecu
minile peste spinarea lui,peste tot unde putu ajunge,aproape torcnd n timp ce
se srutau cu lcomie.Pielea lui era neted,ntins peste muchii tari ca piatra i
peste oasele grele.Iar el radia cldur.O cldur care o ademenea-nu,care i
strnea pofta de a-i freca trupul de al lui,de a-i mpleti picioarele dezgolite cu
ale lui.Dar,indiferent ct l trgea,indiferent ct tentaie turna n srutul lor,el
nu-i cobora trupul-nu-i oferea uurarea dup care tnjea.
n consecin,decise s i-o procure singur,cu neruinare.Folosindu-se de
imobilitatea lui solid ca o stnc pe post de ancor,i intensific strnsoarea
asupra cefei lui i i arcui trupul n sus,lipindu-i snii de trupul lui,micndu-se
i mngindu-1.i inu rsuflarea cnd simi plcerea intens care i strpunse
tot trupul cnd prul lui negru i mngie aspru sfrcurile ntrite.Buzele lor erau
nc ncletate,dar ea avu impresia c i el icnise.Apoi,rmase nemicat.i
Angelica tiu c ea ctigase.C reuise s-1 conving s nu mai mnuiasc
hurile,s le lase libere.Abia apuc s simt aceast satisfacie,c Dominic se
npusti asupra ei.Cu o mn puternic i prinse i i inu faa,apoi o srut cu o
ferocitate nestpnit,care o nuci.
Crezuse ea c srutrile lui de dinainte fuseser pasionale? Acest srut o ls
pustiit,cu mintea buimac,avnd toate simurile aate la maximum.
Brusc,el curm srutul i i ndrept atenia ctre snii ei.Toat atenia lui,
ntreag,aproape nemiloas.Minile lui puternice i cuprinser,i frmntar,i
cntrir,i mngiar,i luar n stpnire.Buzele lui i puser pecetea pe ei,
limba lui i savura i i mngie,aducnd-o pe Angelica la disperare.Apoi,lu n
gur bobocul ntrit al sfrcului ei i l supse cu putere,mpingnd-o n pragul
nebuniei.Incapabil s mai gndeasc,nu putea dect s-i rspund la fiecare
plcere oferit de el.La fiecare supt puternic,la fiecare atingere a limbii,la fiecare
strngere cunosctoare.Puterea lui era incontestabil; cu toate acestea,spaima
nu-i fcu loc n creierul ei.Anticiparea,da.Amplificndu-se inexorabil,i linse
pielea,i biciui carnea,fcnd toi nervii s i se cutremure.
Da,da,da! Mai mult! cnta trupul ei.Fcea tot ce putea pentru a-i transmite
asta,pentru a-i ncuraja i a-i alimenta dorina,pasiunea,nevoia.Pn cnd
simirile ei devenir ale lui,iar ale lui devenir ale ei,iar dorina i nevoia i
pasiunea se transpuser ntr-o lupt aprig.Lacom i flmnd,ndurerat i
simind o nevoie copleitoare,dependent de flcrile pe care le aa el,savurnd
contrastul dintre duritatea lui i moliciunea ei,i trecu minile peste spinarea lui
i i vr degetele pe sub betelia pantalonilor,dorind s obin mai mult,s

ating,s nvee.Dominic i muc buzele pentru a-i reine un blestem;


fierbineala erupse,excitarea atingnd noi culmi n timp ce degetele ei delicate
trecur peste pielea de la baza spinrii sale-piele pe care numai o iubit era de
ateptat s o ating.Nu avu nevoie de altceva care s-i aminteasc de rolul pe
care ea inteniona s-1 joace; impulsul brutal de a pune stpnire pe ea i bubuia
n craniu,n fiecare prticic a trupului su,cernd imperios s fie satisfcut.
Ajunsese pe culmile pasiunii ntr-un fel n care n-o mai fcuse pn atunci;
niciodat vntorul din el nu mai trise o att de intens nevoie de a-i poseda
prada ntru totul.S-o aib.S-o stpneasc.S-o fac a lui.
Ea era ns,dac nu inocent,mcar virgin; nu putea s-o aib pur i simplu.
Se trase mai jos,aa nct minile lui s-i poat atinge i mai mult din trup,aa
nct s-i poat trece buzele ntredeschise peste pntecele ncordat,s poat
linge i gusta pielea de-acolo.Respiraia ei deveni i mai precipitat.Nu-i mai
putea atinge partea inferioar a spinrii.Minile ei mici i rtcir pe umeri,ti
dezmierdar partea de sus a braelor,fiecare atingere fiind o incitare fi.
Lsndu-se i mai jos,Dominic ndeprt aternuturile dintre ei i i descoperi
frumuseea,toate farmecele cu care fusese druit,toate atraciile feminine pe
care el inteniona s le posede.Fu rndul ei s rmn nemicat.El i auzi
rsuflarea oprin-du-se,n ateptarea unor senzaii nebnuite.
i ncleta o mn pe genunchiul ei i i desfcu picioarele i mai mult.Privi n
jos spre atracia suprem: bosumflatele buze roz strlucind de excitare,cu vrful
clitorisului abia vizibil n spatele crlionilor care l ascundeau.
Simi cum i se umple gura cu saliv.Ridicndu-i privirea ncet,se uit la chipul
Angelici i i vzu ochii mrii,le contempl splendoarea de smarald i aur n
timp ce senzaia de anticipare se amplifica n ei,iar minile ei l strnser cu
putere,unghiile nfigndu-i-se n brae.Cu privirea aintit n ochii ei,i eliber
genunchiul,i trecu dosul degetelor peste partea interioar a coapsei delicate i i
cuprinse comoara feminitii n palma fcut cu.Simi fiorul senzual care o
fcu s se cutremure,i auzi icnetul nbuit.Relaxndu-i mna,i trecu degetele
prin umezeala fierbinte,ajunse pe buzele umflate i le mngie.Cu un suspin
tremurat,pleoapele ei coborr,ns el continu s-i urmreasc expresia,s
observe cum percepea ea noile senzaii.n cele din urm,i plec ochii,
desvrindu-i explorarea.Respiraia ei tot mai grbit era muzic pentru
simurile lui,dar nici el,nici ea nu mai aveau mult rbdare.Contient de
tensiunea care cretea n ea,evident din muchii fremttori ai coapselor,ncerc
intrarea cu vrful degetului-i descoperi ct de strmt era.Lsndu-i mna
unde era,se trase mai sus.ntins peste trupul ei extraordinar,ignorndu-i

ncruntarea uoar i minile neobosite care i explorau trupul,i nclin capul i


i acoperi buzele cu ale lui,punnd din nou stpnire pe gura ei,umplnd-o cu o
chemare prea rapace ca ea s-i poat rezista.Odat ce ea fu captiv n acea
srutare,i vr un deget n cuptorul dintre coapsele ei.Angelica i pierdu
rsuflarea;dintr-odat,descoperi c nu putea respira dect prin srutarea lui,prin
el.Se ag de acel srut,de cldura lui,de acea surs de via,contient c
simurile ei o luaser razna,iar mintea i era copleit de senzaia dat de degetul
care aluneca ncet,cu grij,n trupul ei.Degetele lui erau mari,dar,datorit
mngierilor de mai devreme,acum tia ct de mare era i alt membru al lui.
Dac aa se simea un deget...Cnd reui s-1 nfig pe de-a-ntregul n ea,
Dominic ncepu s-1 mite ritmic.i ceva n ea se cutremur.
Se retrase din srut i trase o gur uria de aer.Cu capul apsat pe pern,cu
ochii nchii,urmri fiecare flexiune a minii aflate ntre coapsele ei,fiecare
apsare,fiecare alunecare nain te-napoi a degetelor sale.Dogoarea izbucni,chiar
mai puternic,mai nvalnic dect nainte.O simi sub piele,alergndu-i prin
vene,unindu-se ntr-un tot,ridicndu-se i umflndu-se n partea de jos a trupu lui
ei.Impunndu-se.Poruncind.Se foi sub el,neobosit i simind o dorin
copleitoare;buzele lui le gsir pe ale ei ntr-un srut mai blnd.Dintr-odat,
Dominic se retrase i murmur cu o voce grav:
-S-o lum pas cu pas.Dac Angelica avusese vreo ndoial n privina senzaiilor
pe care le ncerca el,tonul lui ar fi trebuit s i-o risipeasc.Acea slbticie vorbea
despre nevoie brut,reinut cu mari eforturi,dar totui imposibil de negat.
Ea,pe de alt parte,nu putea-i nu vedea nici un motiv pentru care ar fi fcut-os-i stpneasc nevoia crescnd,ns,dei era hotrt s simt toat
intensitatea dorinei,a lui i a ei,ambele de nestvilit,trebuia s-i fie
recunosctoare pentru c i pstrase cumptul suficient pentru a-i uura ei
aceast experien.Apoi,el i retrase degetul,iar ea l simi privind n jos.Dnd
s protesteze,se ag de umrul lui,dar el,n loc de un deget,folosi
dou,mpingndu-le dincolo de intrare,ncet,ns profund,iar ea uit...orice
altceva.Uit s respire.i aminti,apoi i auzi gfielile superficiale,
rguite,disperate,ns micrile lui devenir mai rapide,mai adnci,iar simurile
ei explodar.Corpul ei se ncinse tot mai mult,tensiunea crescu n spirale tot mai
strnse.Brusc,simi o nevoie aprig de eliberare.Se arcui sub el,oldurile i se
ridicar,coborr,cu micri regulate,repetitive,dorind ceva,cutnd ceva,ceva
mai mult...Disperat,se ntinse spre el,prinzndu-i orbete ceafa,trgndu-i capul
pentru a-i lipi din nou buzele de ale lui,i l srut ntr-un gest de abandon
slbatic-n propriul stil revendicativ; cu cealalt mn i prinse spinarea i se inu

strns,dorindu-1 i mai aproape.Dominic o srut la rndu-i,o primi n braele lui


i o cuprinse,luptndu-se pentru supremaie; era prima lui btlie pe care se
prea c n-o va ctiga.Ea voia,avea nevoie-aa c el i ddu.i ddu ceea ce eatrupul ei-rvnea cu fiecare fibr.Cu micri prelungi,sigure,o aduse pe culmile
extazului,pn n punctul n care ea i nfipse unghiile n braul lui,spatele ei se
arcui,iar coapsele i se strnser inexorabil n jurul degetelor lui.El curm
srutul,i nclin capul,i apuc un sfrc i l trase n gur,simultan nfigndu-i
degetele i mai adnc.i supse sfrcul cu putere.Iar ea ip i se cutremur din tot
trupul.Ridicndu-se,dar cu gura nc pe snul ei,Dominic urmri extazul de pe
chipul ei expresiv-mirarea,surprinderea primului ei orgasm.Valuri de uurare i
inundar corpul; el i continu micarea degetelor,prelungind delicioasa
plcere,ateptnd pn cnd ea termin.Treptat,corpul ei se relaxa,toat
tensiunea dispru.Mna ncletat n prul lui se desprinse i i cobor pe umr.
El profit i se ls mai jos n pat,ajungnd cu umerii ntre genunchii ei
ndoii.Membrul lui se ntrise i l durea,dar avea vreme pentru asta.
Petrecndu-i o mn peste pntecele ei,i apuc genunchiul cu cealalt mn,l
ndeprt ct de mult putu,i cobor capul i o gust.O linse,o mngie,o savura.
Angelica reveni la via cu un icnet tremurat,strbtut de un fulger de intens
plcere erotic.Timp de cteva secunde,mintea ei refuz s accepte ceea ce i
transmiteau simurile-apoi,deschise ochii i se uit la el cum o lingea.
Cu privirea fixat ntr-a ei,el i trecu limba prelung,ncet,aspru,ceea ce i
provoc Angelici o plcere att de puternic,nct icni,ochii i se nchiser,iar
spinarea i se arcui pe cnd ea clrea valul senzaiilor.Plcerea crescu tot mai
mult,pn cnd ea se contorsiona sub mna lui; respiraiile ei gfite erau doar
icnete scurte,capul i se legna,minile i se ncletau n aternuturi i vreme ce el
o strnea necrutor.De data acesta,vrful fu i mai nalt.Avnd o experien
deloc de condamnat,el o conduse direct pe culme-i o inu acolo,lsnd-o s se
scalde n bucuria acelei plceri intime.Cnd,n cele din urm,i afund limba n
intrndul fierbinte,eliberarea plin de avnt o propulsa n asemenea nalturi,nct
avu impresia c atinsese un soare senzual.Timp de o clip,nu mai fu contient
de nimic,nu mai simi nimic,n afar de acea strlucire orbitoare.Dominic se
ridic dintre picioarele ei deprtate.Pentru o clip,sprijinit pe genunchi,privi n
jos,ctre ea-superba carne feminin,cu nuana roz a pasiunii,ntins n faa lui ca
un festin.Satisfcut i gata s fie luat.Avea gustul ei pe limb-proaspt,
neptor,o atracie de netgduit,care nfigea sgei n sufletul lui de vntor.
Degetele lui se ndreptar spre nasturii pantalonilor,desfcndu-i ntr-o
clipit.Peste cteva secunde era dezbrcat,n timp ce se ntindea peste trupul

ei,nu simea dect nevoia brut,primitiv de a se uni cu ea.De a se mperechea


cu ea.Pasiunea l mna att de nendurtor,nct mai avea puin pn s-1
orbeasc.Era aproape,foarte aproape de a-i pierde controlul.Dorina era un
torent care urla n sngele lui,mai primar,mai vorace,mai de nestpnit dect
fusese vreodat.Nu avea alt soluie dect s i se supun,s satisfac nevoia
arztoare.Fr grab i fr nici o ezitare,i cobor oldurile ntre coapsele ei,i
puse vrful penisului n erecie la intrarea n petera minunat i,plannd
deasupra ei,cu braele ntinse astfel nct s-i poat zri chipul,se mpinse n ea.
ncet.Pleoapele ei fluturar,apoi se ridicar,iar ochii li se ntlnir n timp ce
pereii strmi i ncini se nchiser n jurul ereciei lui.
O clip mai trziu,el ddu peste bariera ateptat,ns eforturile anterioare o
lrgiser deja pn la limit.O mpungere scurt,i era deja nuntru.
Angelica tresri; durerea i fulger n ochi,dar peste o clip dispru...nlocuit de
surpriz i mirare.Cu maxilarele ncletate,cu muchii ncepnd s-i freamete,el
apel la ultima rmi de control care-i mai rmsese pentru a se abine s nu
termine.Privirea ei trecu peste chipul lui,reveni la ochii plini de dragoste,apoi
expresia i se nmuie.Coapsele i se ridicar,se arcuir,lipindu-se tot mai strns de
el.Tot mai primitor.El accept invitaia mut i ptrunse mai adnc.Mai departe.
Pe jumtate intrat,se opri i nchise ochii cutremurndu-se.Era att de al naibii
de strmt!Angelica se deschise i mai mult sub el,un gest ncurajator pe care nu
l-ar fi putut interpreta greit.Deschizndu-i ochii,privi n ai ei-i vzu
reflectndu-se n ei ntmpinarea,acceptarea,dorina.
Ea ntinse mna,i mngie obrazul,apoi i vr din nou degetele n prul lui.
Cu privirea aintit n ochii ei,el pres i mai mult,intr i mai adnc-pn
cnd,n cele din urm,ptrunse cu totul n minunea fierbinte i umed a trupului
ei.Iar ea oft.Un sunet de ncntare,de plcere inexprimabil.
Cu ochii un amestec de smarald i aur,se ridic suficient pentru a-i atinge cu
buzele maxilarul,ndreptndu-le apoi ctre gura lui.Rmnnd n acea poziie,
privirile lor se ntlnir,iar ea opti,n timp ce respiraia ei mngia fierbinte
buzele lui:
-Clrete-m! Ia-m! Arat-mi! Totul!Gura ei i se pred fr lupt,iar el se
npusti i o lu.Se retrase i se cufund n trupul ei,lundu-1 i pe acesta.i se
pred focului i flcrilor ei.Dorina l nfrnse; pasiunea l cuprinse n ghearele
ei,strpungndu-1,sfrmnd ultimele resturi ale controlului su.Un impuls nc
i mai puternic i alung toate gndurile din minte,lsnd doar o foame de
neostoit care urla nprasnic.Dar ea era acolo-acolo pentru a-1 satisface,pentru
a-1 lua i a se mperechea cu el.

Pentru a se contopi cu el i a rmne ncletat de el n vreme ce lumea lor se


nvolbura ntr-o spiral frenetic de fierbineal i pasiune.Ea era acolo,una cu el
n foamea lor lacom,n vrtejul dc nestvilit pe care l declanaser mpreun,cu
degetele prinse ntr-o strnsoare pe via i pe moarte n vreme ce respiraiile lor
sfrtecau aerul i pasiunea lor ardea totul,carbonizndu-le raiunea,mistuindu-le
simurile.Pn cnd atinser o culme imposibil de nalt,pn cnd inimile lor
bubuir asemenea tunetelor,i nu mai percepur nimic altceva dect lumea
reprezentat de trupurile lor nlnuite.De dorina lor comun.De sufletele lor
mpreunate.Avnd acelai el,cu raiunea disprut de mult,intrar n foc i pir
n calea extazului.Ea se sfrm sub el cu un ipt nbuit.
El o urm dincolo de limite,innd-o aproape,ntmpinnd fericirea suprem cu
un strigt rguit.ntr-un final apoteotic,trupul lui se goli ntr-al ei.
Cteva momente lungi,rmaser cuprini de extazul orbitor,dup care se
prbuir n incontien.ntr-o mare de ndestulare nermurit.
CAPITOLUL 12
Dominic se trezi avnd senzaia unui trup cald de femeie lipit de al lui.i tiu
instantaneu,chiar fr s se gndeasc,cine era.
ncerc s-i spun c era firesc,deoarece nu mai adusese niciodat vreo femeie
n patul lui de la Glencrae House,aa c nu putea fi altcineva,dar asta era o
minciun.Cunoaterea lui izvora din instinct-ceva din interiorul lui o
recunoscuse.Nu att ca fiind Angelica Cynster,ct ca fiind perechea lui.
El i nelesese ntotdeauna latura primitiv,se strduise s se foloseasc de ea
toat viaa-talentele eului su mai puin civilizat l fceau s fie un vntor
excelent.i preuia acele instincte,cci l ajutaser de nenumrate ori s rmn
n via.Dac acea latur a lui jucase evident un rol n relaiile lui anterioare,
sinele lui primitiv nu se manifestase niciodat att de pregnant n cucerirea unei
femei-n actul prin care i-o fcea a lui.De obicei,doar urmrirea era cea care
conta,nu posedarea n sine.Cu Angelica...nimic nu fusese ca de obicei.n mod
cert,nu profunzimea satisfaciei care l subjugase ulterior.Se prbuise peste
ea,dar nu pruse s-o deranjeze.Totui,n cele din urm,se ridicase,i despletiser
picioarele,gsiser aternuturile i le trseser peste trupurile care li se rceau.
Fr un cuvnt,ea se cuibrise din nou n braele lui i i lsase capul pe pieptul
su lat; el adormise cu prul ei mngindu-i brbia.
Probabil c se micase i se rsucise n timpul nopii.Era acum cu spatele la
el,fundul ei curbat n form de inim fiind lipit de vintrele lui.Unul dintre braele
lui zcea pe pieptul ei,mna odihnindu-i-se ntre sni-simea cristalul roz

atingndu-i dosul palmei.Trase aer n piept,iar mirosul trupului ei i ptrunse


pn n creier.Revzu n minte cele petrecute dup ce el se lsase ademenite i o
srutase; de-a lungul ntregului act,se luptaser pentru deinerea controlului,dar
nici unul nu ctigase.n loc de asta...nu era perfect sigur ce se ntmplase.
Instinctele lui l avertizaser c o relaie intim cu ea avea s fie diferit i,ca de
obicei,se dovediser corecte.Din cauza asta nu nelesese ce se petrecea.Nu
cunoscuse factorii determinani,nu tiuse cum s exercite controlul.
El era obinuit s controleze aproape totul n viaa lui,iar dintre toate cel mai
bine se controla pe sine.Totui,noaptea trecut...Se concentra asupra capului ei
rou-auriu.Se ntreb dac,data urmtoare cnd avea s-o ptrund,lucrurile aveau
s se deruleze mai mult n sensul dominaiei cu care el era obinuit.Exista un
singur mod de a afla asta.
Angelica se trezi cu senzaia dttoare de fiori a unor degete puternice fcndui loc ntre coapsele ei,alunecnd pe carnea ei deja umed.Chiar n clipa n care
mintea ei recunoscu senzaia,degetele tatonar,apoi o deschiser.
nainte de a-i recpta rsuflarea,nainte ca raiunea ei s apuce s in pasul cu
simurile,Dominic se mic n spatele ei,iar penisul lui n erecie o strpunse.
Degetele care pregtiser terenul se rsfirar pe pntecele ei,trgndu-i oldurile
astfel nct s poat intra mai adnc,s-o umple.Cealalt mn se strecur sub
oldul ei i o inu locului,ancorat n faa lui.Cu ochii nchii,ea savura festinul
delicioaselor,indescriptibilelor senzaii trimise n tot corpul ei de acea invadare.
El aps ncet,calculat,iar carnea ei se despri,i fcu loc,se pred.El o umplu,
spre marea ei ncntare.Aflat,n cele din urm,adnc n ea,i ncovrig trupul,
mulndu-se pe al ei.i nclin capul,iar buzele lui i mngiar umrul gol.
-Nu e nevoie s te miti.Doar stai aa i las-m s-i art.Rostind aceste vorbe,
se retrase,apoi o ptrunse ncet,din nou.Senzaia se rostogoli prin trupul ei ca un
val lung,somnolent.Atingerea trupului dur,gol i fierbinte,care l adpostea pe al
ei,frecarea prului cre care i mpodobea pieptul,a coapselor,a vintrelor,fiecare
mpungere a lui n trupul ei i aducea plcere i o subtil,scprtoare bucurie.
Zmbind,cu ochii nchii,ea se supuse i ced n faa experienei lui,savurnd
dansul lent,dar la fel de senzual.S fie aa cum era n clipa aceea,cu trupul la
cheremul lui,s-1 umple i s-i fac ei plcere aa cum poftea,presupunea exact
acel gen de ncredere pe care ea dorise s-1 gseasc.ncrederea pe care voise
s-o aib n el.n venele lor,bubuitul dorinei se intensific treptat,dei,de data
asta,ntr-un mod mai stpnit.Angelica era sigur c o asemenea reinere nu
putea s dureze,nu pn n momentele finale.

De unde provenea acea convingere,nu tia,ns era real pi deplin.


Focul lor se aprinsese i se intensificase cu mult timp n urm; flcrile pasiunii
goniser prin ei,cuprinzndu-i pe amndoi.Pielea lor era ncins,dar btlia care
se ddea n ei era tot mai nimicitoare.Curnd.Sfritul trebuia s vin curnd.
Deja gfia,cu unghiile nfipte n braul pe care el l nfurase n jurul ei.Nevoia
o cuprinse.Pasiunea se strni,mai fierbinte,mai puternic,n pntecele ei;
membrul lui tot mai dur intra adnc n vaginul primitor.Ea simi sfritul
apropiindu-se repede.Simi inevitabila tensiune amplificndu-se,cuprinzndu-i
trupul,fcnd s i se ncordeze muchii ntr-o implorare pasional.
Pn atunci,i respectase cererea de a sta fr s fac nimic,dar asta nsemna si refuze plcerea suprem-aceea de a-i face lui plcere.Totui,el o intuia ntr-o
mbriare de nenfrnt,una din care nu dorea,de fapt,s se desprind.
Urmtoarea lui mpungere atinse un punct de o asemenea sensibilitate,nct ea
icni,cu simurile ascuite la maximum,i instinctiv se lipi i mai mult de el.
i aminti c putea.O fcu din nou i i ddu seama c nu era nevoie s se mite
ca s-1 mngie,s-i produc plcere.El rmsese nemicat la prima ei tentativ,
ntrerupnd ritmul penetrrii i retragerii,dar apoi,n spatele ei,pieptul lui se
umfl,dup care penisul i relu tempoul,devenind i mai dur,mpingnd i mai
puternic-iar ea i gsi propriul ritm i l sincroniza cu al lui.
Cu capul nclinat,cu respiraia sacadat,Dominic se cutremur,simi cum i scap
friele,dar ncerc s le rein.Nu reui.Le ls s cad,renun la ncercarea
inutil de a guverna ceea ce prea a fi de nestpnit i se ls purtat de talaz cu
tot trupul,cu toate simurile,cu totul.Mngierile ei senzuale fur ultima pictur,
dar apsarea ferm a trupului ei n timp ce-i accepta fiecare penetrare
viguroas,presndu-se pentru a avea i mai mult din el,invitndu-l fr vorbe s-o
ptrund i mai adnc,era pur i simplu prea mult.Era o tentaie prea mare ca s-i
reziste.O inu n brae i o umplu,iar simurile lor izbucnir n spirale
ngemnndu-se inextricabil,fuzionnd i convergnd ntr-un alt plan.
Nimic altceva nu mai conta pentru el,n afar de asta-aceast bucurie
ncnttoare,aceasta comuniune profund.Acum,c i aflase gustul i tia c le
sttea amndurora n putere s creeze o asemenea minunie,nu se mai putu
abine,nu-i putu refuza recompensa.Ajunser pe culme i i ddur drumul.
nti,ea,dar el se afla la numai dou secunde n urma ei-dou mpingeri
puternice.Familiarul cataclism i atepta,ns mult mai intens,aproape de
nerecunoscut prin fora lui.Extazul i cuprinse,i inu n braele sale,i sfrm.
Nimicii,nfrni i golii-de gnduri,de voin,de sine plutir n acea splendoare
de aur unde consecina plcerii se rspndi ca o adevrat binecuvntare

panic,dttoare de putere,debordant.Satisfacia se instal i i cufund n


uitare,ntr-un somn ndestulat.Ultimul gnd nainte de a se prbui strluci ca o
raz n mintea lui Dominic.Se culcase cu Angelica Cynster,viitoarea lui contes,
iar viaa aa cum o tia se schimbase irevocabil.
Prsir Glencrae House la ora nou i se duser la grajdurile din Watergate.
Angelica privi ndrt,la mica lor procesiune-Brenda,Mulley,Griswold,Jessup i
Thomas nsoii de un lacheu care trgea un cru plin cu bagaje,cutia ei pentru
plrii aflndu-se deasupra.Se uit la Dominic,care mergea alturi de ea,
inndu-i mna nmnuat ntr-a lui.Nu prins la ncheietura format de cot,ci
strns ferm n palm.
ndreptndu-i ochii spre drumul din faa lor,i stpni un zmbet.n aceast
diminea,cnd Griswold btuse la ua dormitorului,apoi i strigase s se
trezeasc,Dominic mormise,dar nu fcuse nici o ncercare de a o zori spre
camerele ei sau pentru a-i ascunde prezena n patul lui.Se ridicase,i pusese
halatul,ateptase pn cnd ea i gsise capotul i papucii pe care i mpinsese
sub patul uria,apoi i artase ua dintre apartamentele lor.Dup prerea ei,
primul obstacol din calea dragostei lor fusese nlturat cu succes.
Pentru a-i spori buna dispoziie,costumul ei de clrie,din catifea de culoarea
smaraldului,fusese pe msura ateptrilor; cnd intrase n salonul pentru mic
dejun nvemntat n el,Dominic ncremenise,rmas fr cuvinte la vederea ei,
apoi o complimentase absolut sincer pentru felul n care arta,dup care
continuase s mnnce.Croitoreasa care i fcuse costumul sever i contrastanta
cma de dantel delicat,spumoas,avea s rmn pe primul loc n lista artizanelor din Edinburgh.Ajungnd la Canongate,se ndreptar ctre Holyrood
Palace.Din punctul de vedere al naltei societi,era nc devreme-abia dac erau
civa oameni pe strzile din selectul cartier.
Angelica privi n jur,trase adnc aer n piept,dup care expir.Dimineaa era
proaspt i limpede,o briz uoar plimbnd noriori pufoi pe cerul azuriu.
Dup prerea lui Jessup,vremea avea de gnd s rmn frumoas de-a lungul
zilelor n care aveau s parcurg drumul spre castel.Una peste alta,ntmpina cu
plcere aceast zi,ateptnd cu nerbdare nceputul ultimei etape din cltoria
lor.Ajunser la grajduri,unde i ateptau caii neuai.Dominic cercet chinga eii
de dam de pe iapa neagr care se cabra,apoi o ajut pe Angelica s se urce.
Simindu-i trupul mldios ntre minile sale,i aminti ntmplrile nopii
trecute,dar,reprimndu-i cu nverunare gndurile lubrice,o instala n a,apoi
apuc cpstrul,privind cum se proptea n scri cu perfect stpnire de

sine,aranjndu-i apoi fusta.Ea lu friele i ddu din cap,pana de la plrioar


sltndu-i deasupra unei sprncene.Dominic ddu drumul cpstru lui,dar
rmase pregtit s-1 apuce din nou dac ea nu reuea s se descurce...
Nbdioasa mnz neagr o porni de-a latul,dar,fr vreun gest aparent,
Angelica o struni,apoi o fcu s se ntoarc i s sc ndrepte spre locul unde se
adunau ceilali.Jessup apru alturi de Dominic; cu ochii ageri i ptrunztori,
ddu din cap spre Angelica.
-Am crezut c v-ai pierdut minile,dar are o inut excelent,iar minile i sunt
dibace i ferme.
-Hm.Dominic o mai privi vreme de o clip,apoi zise: Totui,o s fiu cu ochii pe
ea.Jessup ddu din cap i se ndrept spre calul lui.Dup ce verific s fie bine
legate toate bagajele-inclusiv cutia ei cu plrii-pe caii de povar,Dominic lu
cpstrul lui Hercule din mna lui Griggs i se slt n a.
Era plcut s-i regseasc bidiviul.Mcar aa deinea din nou controlul.
Lund friele,trebui s recunoasc faptul c,dei nu total mulumit de ceea ce se
petrecuse n noaptea precedent,se simea remarcabil de bine.Pur i simplu nu
putea nelege de ce naiba se simea att de n largul lui.Noaptea trecut nu
fusese o victorie,nu pentru el,ns instinctele lui reacionau de parc dduser
peste ceva nou,neateptat,dar excelent,iar acum erau concentrate pe explorarea
acelei descoperiri.i asta cu toate c trebuia s nvee s mpart cu altcineva
friele care,pn atunci,fuseser doar ale lui.Cltinnd din cap n sinea lui,l
mboldi pe Hercule s li se alture celorlali cai.Angelica se rsuci; msur din
priviri armsarul,apoi,ncet,i ridic ochii spre Dominic,pn cnd i ntlni pe
ai lui.Zmbi.
-Este cu adevrat un exemplar magnific.Apreciind discret complimentul,nobilul
scoian se adres grupului.
-O s-o lum pe Holyrood Road spre Cowmarket,dup care prin Grassmarket i
pe lng biserica St.Cuthbert.Toat lumea ddu din cap.mboldindu-i caii,
pornir pe traseul indicat,n frunte cu Dominic i Angelica.
Dup aisprezece kilometri ajunser la South Queensferry,pe malul estuarului
rului Forth.Pe cnd coborau pe o strad abrupt care lega High Street de rm,
Angelica spuse:
-Am citit despre Queensferry.A fost numit dup regina scoian Margaret,cea
care s-a mritat cu Malcolm al III-lea.Foarte credincioas,cltorea adesea din
Edinburgh la mnstirea Dunfermline,i aa a aprut acest bac al reginei.
Dominic ncuviin.

-Iniial,a fost folosit de clugri.Intrar pe un drum care urmrea linia rmului.


Cteva debarcadere erau presrate pe malul golfului.
-Acolo! rosti Dominic artnd spre un vas aflat ceva mai departe.mboldindu-1
pe Hercule ntr-acolo,explic: Se folosesc de debarcaderul cel mai la ndemn
n funcie de starea vremii.Cumpr bilete pentru toi,apoi membrii micului grup
desclecar i i duser caii la bord.Nu trebuir s atepte mult pn cnd
marinarii dezlegar parmele,iar bacul i ncepu lenta cltorie peste valurile
agitate.Stnd pe punte alturi de Angelica,Dominic i arunc o privire.Minile ei
mici erau strnse pe balustrad,iar briza vioaie i legna n neornduial cteva
uvie pe obraji.Chipul ei strlucea de nflcrare.Dintr-odat,bacul se nclin.
Dominic o prinse de cot,ajutnd-o s-i menin echilibrul.Cnd vasul se
redresa,i ddu drumul,dar rmase aproape,aplecndu-i trupul astfel nct s-o
poat prinde dac ea nu reuea s se in.
-Nu i-e grea? o ntreb preocupat.
-Nu,rspunse ea cu un zmbet.S tii c n-am fost niciodat pe ape att de
ntinse,i constat c marea e mult mai agitat dect rul Solent,singurul pe care
am navigat pn acum.Totui,n-avem mult de mers.Ridicnd mna,art spre un
punct aflat n fa: Trebuie s ajungem acolo,pe partea cealalt?
-Da,acela e Fife.Bacul o ia pe-aici pentru c este,de departe,cea mai ngust
poriune a estuarului.Deasupra lor,pescruii zburau n cercuri,ipnd strident.
Vntul se intensific,aducnd cu el mirosul din larg.mpreun,rmaser lng
balustrad i urmrir apropierea rmului opus.De cteva ori,Dominic i studie
expresia,cutnd urme de ru de mare,dar ea era imperturbabil,fr griji,
cuprins de bucuria momentului,a aventurii.Cnd o privi a treia oar,i ddu
seama de ce se uita la ea,de ce i purta de grij.De ce sttea n poziia aceea,
protejnd-o efectiv.Atepta un recul interior,o rezisten fa de aceast nou
concentrare a ateniei; n schimb,toate instinctele sale preau s accepte ca firesc
faptul c binele lui depindea,de-acum,de al ei.Dup cteva minute de reflecie,
conchise c nu avea rost s zboveasc asupra subiectului.Niciodat nu fusese
ataat de cineva aa cum era de ea; fr ndoial,trebuia s se deprind cu
implicaiile care decurgeau din asta.
O or mai trziu debarcar la North Queensferry.Oprin-du-se lng Dominic
pentru a-i atepta pe Jessup i pe Thomas s vin cu caii,Angelica se uit n jur
oarecum surprins.
-Abia dac-i un stuc.
Dominic,care l urmrise pe Jessup coborndu-1 pe Hercule de pe bac,se rsuci

s priveasc acoperiurile rsfirate pe drumul care ducea spre nord.


-Oamenii fac popas rareori n locul sta,i nu peste noapte.Toi cei care folosesc
bacul au diverse destinaii,fiind doar n trecere pe aici.Totui,sunt cteva taverne
unde se poate lua un prnz excelent.Ne vom opri la una,nainte de a porni la
drum.Jessup i ceilali sosir cu caii; refcndu-i grupul,pornir la pas nspre
mica localitate.Dominic se opri la a doua din cele trei taverne ale orelului.
Prnzise de multe ori la Wayfarers Halt,aa nct era sigur c mncarea de acolo
va fi gustoas.Desclecnd,i ddu lui Jessup friele,apoi o ajut pe Angelica s
coboare din a.n vreme ce Jessup i Thomas duser caii n curtea din spatele
hanului,el conduse restul grupului n tavern.Hangiul,Cartwright,i ridic
privirea din spatele tejghelei,apoi zmbi larg i se grbi s-i ntmpine.
-E o adevrat plcere s v revd,domnule.Ochii lui se aintir asupra Angelici
i se rotunjir de surpriz; tndinndu-se,brbatul l privi ntrebtor pe Dominic.
-Bun dimineaa,Cartwright.tiu c este devreme,dar vrem un prnz complet,n
separeu pentru mine i doamna,la o mas din sal pentru oamenii mei.Dominic
se uit la Brenda,Mulley i Griswold,care i urmaser pe el i pe Angelica n
han,i adug:Jessup i rndaul se ocup de cai,iar apoi li se vor altura
celorlali.Cartwright zmbi.
-Desigur,domnule.Oamenii dumneavoastr pot s se aeze la masa mare de
lng fereastr,sau la cea de lng emi-neu,cum prefer.Iar dac dumneavoastr
i doamna binevoii s m urmai...Fcnd cteva plecciuni,hangiul i pofti pe
Dominic i pe Angelica ntr-un separeu care ddea spre o micu grdin.Este
linite i plcut aici,dup cum vei putea constata.Fr a-i putea dezlipi ochii de
pe nsoitoarea contelui,se ndrept de-a-ndratelea ctre u.O s-o trimit pe
nevast-mea s v pun masa.
-Mulumesc,rosti Dominic.Cu o fluturare a minii l concedie pe Cartwright,apoi
trase un scaun pentru Angelica.Cu privirea aintit spre ua care se nchidea,ea
se aez,ndat ce clana se reveni n poziie normal,i se adres nobilului
scoian:
-Abia acum mi-am dat seama.S-ar putea s fie o greeal c am renunat la
deghizare.n mod clar,voi atrage atenia-oamenii i vor aminti c am trecut pe
aici.Dominic i ddu dreptate; nu-i putea nvinovi pe Cartwright sau pe cei trei
clieni din sala principal c se holbaser la ea.Nu se ntmpla prea des ca o
doamn de calibrul ei s le lumineze vieile.Se aez i cltin din cap.
-M-am gndit la asta,dar,punnd lucrurile n balan,consider c este preferabil
s apari aa cum eti.
-De ce?

-Pentru c,dup cum deja ai vzut,sunt bine cunoscut de-a lungul acestui drum.
Se poate s nu fi fost la Londra de ani de zile,dar m duc la casa din Edinburgh
de cel puin ase ori pe an.
-Aaa,de-aia casa din Edinburgh este att de bine ntreinut.
-Cu ct ne apropiem mai mult de castel,cu att m tiu mai bine localnicii,aa
nct ideea ca tu s treci drept pupilul meu,un pupil cu care voi mpri patul,va
strni mai multe discuii dect faptul c mi-am adus acas viitoarea contes.n
plus,dup nunt,i tu vei cltori frecvent pe acest drum,deci felul n care te
prezini acum va rmne ntiprit n mintea hangiilor...
-Iar apariia mea n inut masculin,deghizare care s-ar putea s nu pcleasc
pe toat lumea,nu ar fi o modalitate bun de a-mi ncepe domnia n calitate de
contes de Glencrae.
-Exact.Totui,pentru a-i alunga teama,afl c,dei i pot garanta c nimeni din
cei care te vd nu te va uita,sunt i mai convins c,dac ar fi ca vrul tu St.Ives
s intre acum pe u i s-1 ntrebe pe hangiu dac a vzut o tnr cu prul
rou-auriu,Cartwright i ceilali vor nega din rsputeri.
-Din cauz c Devil e englez? La rspunsul lui afirmativ,Angelica se ncrunt.
Cum poi tu...cum pot ei s-i dea seama? Tu ai putea fi englez-m-ai pclit pe
mine i,se pare,toat nalta societate.
-Mi-e uor s trec drept englez la sud de grani,poate chiar i la sud de
Edinburgh.Totui,la nord de Edinburgh,nu numai c sunt cunoscut,dar-ridic din
umeri-n-am fost niciodat luat drept altceva dect scoian.
-Hm.Richard a spus c oamenii de la taverna din Carsphairn-cei pe care i-ai
ntrebat despre conac-te-au considerat,fr ndoial,scoian.
-Erau scoieni,iar eu doream informaii.N-am ncercat s-mi ascund obria.
-Dar accentul tu nu se schimb.
-Nu foarte mult-nu se produce o schimbare major,evident n dicia mea-,dar e
suficient pentru ca un scoian s-i dea seama c are de-a face cu un compatriot.
Clana cobor i ua se deschise spre interior,permind intrarea unei femei
agitate care cra o tav.Fcu o plecciune ctre Dominic,apoi ctre Angelica i
zise:
-M bucur s v revd,domnule.Doamn.Pun imediat masa,iar fetele mele o s
aduc degrab mncarea.n timp ce aranja rapid farfuriile i tacmurile,doamna
Cartwright o privea ntruna pe Angelica,curiozitatea fi citindu-i-se n ochi.
Angelica i zmbi,fcnd-o s roeasc.Lund lava de pe mas,femeia o strnse
la piept.
-S v aduc ceva de but,domnule?

i nclin capul spre Angelica i o ntreb i pe ea: Doamn?


-O bere pentru mine.i...? Dominic se uit la tovara lui.Dup o scurt ezitare,
ea o ntreb pe doamna Cartwright:
-Avei cumva vin?
-Am un cidru de pere foarte bun,doamn,dac v-ar plcea?
-E perfect.Cnd ua se nchise n spatele soiei hangiului,cei doi fcur schimb
de priviri i zmbir.Peste cteva minute i fcur apariia trei fete care aduceau
tvi i vase acoperite.
-Mmm,fcu Angelica adulmecnd aromele.Miroase tare mbietor!
Fetele,care se holbaser pe furi la ea,zmbir cu timiditate.Se nclinar i se
retraser.Cu un semn,Dominic o invit pe Angelica s-i aleag.Doamna
Cartwright sosi cu buturile,le puse pe mas,primi cu mndrie complimentele
musafirei de neam i,fcnd o plecciune,prsi ncperea.Angelica gust din
toate platourile,ntrebndu-1 pe Dominic dac acestea erau delicatese locale cu
care era posibil s fie servit i la castel.Dup cum se ateptase,el avea
cunotine vaste despre mncare.Odat masa,ncheiat,el fu nerbdtor s
porneasc din nou la drum.
-Sunt peste patru ceasuri pn la Perth.i puse la loc ceasul n buzunarul vestei,
ocoli masa i i trase scaunul.Este abia ora unu,dar a prefera s fiu sigur c
ajungem acolo pe lumin.Adic,presupuse ea,ar fi preferat ca ea s nu clreasc
dup apus un cal pe care nc nu-1 cunotea,pe drumuri pe care nu le cunotea,
dar nu avu nici un motiv s-1 contrazic.Ridicndu-se,i lu mnuile.
-Trebuie s recunosc,au trecut cteva luni de cnd am clrit ultima oar pe o
distan lung,aa nct e o idee neleapt s plecm acum.El nepeni i o studie
cu ochi ngrijorai.
-Te simi...bine? Nu m-am gndit s te ntreb...Angelica,pricepnd n sfrit
despre ce era vorba,se ridic pe vrfuri i l reduse la tcere mngindu-i buzele
cu ale ei.
-M simt perfect.E drgu c te gndeti la asta,dar chiar m simt foarte bine,l
asigur ea zmbind.Fiindc el tot nu prea convins-se temea c,din pricina
activitilor din noaptea precedent,avea dureri prea mari pentru a clri-,l btu
linititor pe rever,apoi se rsuci spre u.Pe cuvnt,n privina asta,m simt
absolut minunat.i arcui o sprncean ctre el i zise: De fapt,sunt ntr-o form
extrem de bun.ntruct Dominic nu se clinti,ci continu s-o priveasc gnditor,
dar cu alt soi de lumin n ochi,ea nu-i putu reprima un rnjet larg.i ridic i
mai mult sprnceana.Perth,domnul meu? Sau...?
De fapt,i el se gndea la asta,dar apoi pufni i i fcu semn spre ieire.

-Perth,doamna mea.i inu ua deschis.n timp ce ea trecu pragul,murmur:


Restul,mai trziu.Se reunir cu restul grupului.n vreme ce Dominic i ncheia
socotelile cu hangiul,Jessup i Thomas se duser s ia caii,iar Angelica i urm
pe ua din fa.Oprindu-se pe treapta ngust de la intrare,se rsuci s priveasc
n lungul drumului care ducea ctre estuar.Exact n clipa n care trei clrei
coborau de pe bac.Trei filfizoni,dup cum i etichet imediat,care,la vederea
ei,traser de frie,fcndu-i caii s opie i s danseze.Atitudinea lor era mult
prea familiar.
-Ia te uit,ce avem noi aici! rosti cel mai apropiat dintre ei.Privindu-i cu un
oarecare amuzament,ea se ntreb cum s le rspund.Derbedeul,lundu-i
tcerea drept ncurajare,i mboldi calul s se apropie i mai mult.
-Zu,scumpo,nu-mi pot imagina ce caui ntr-un astfel de loc,dar i-ar fi mult mai
bine dac ai veni cu noi...tiu c Dominic sosise cnd privirea omului trecu
dincolo de ea i se ridic,i se ridic,aintindu-se undeva deasupra capului ei.
i dori s se poat rsuci pentru a vedea expresia lui Dominic,dar o edific aura
palpabil de primejdie pur care l nvlui pe nefericitul gentleman aflat n faa
ei.
-Aceti...gentlemeni te deranjeaz cumva,draga mea?
Gerul iernii era mai cald dect tonul viitorului ei so.Ea reflect o clip-l vzu
pe brbatul mai tnr nghiind un nod-,apoi cltin din cap.
-Nu,cred c sunt doar n trecere.Dup o pauz,li se adres: Aa este?
Toi cei trei clrei ddur din cap.Cel aflat mai aproape i drese glasul i izbuti
s ngaime:
-Ei bine...noi...o lum din loc atunci.Astea fiind zise,o luar la goan de parc
toi diavolii din iad se aflau pe urmele lor.Unul dintre ei,n orice caz.
Amuzat,Angelica privi trioul disprnd pe drum.Calmndu-se i relundu-i
atitudinea de gentleman,care fcuse loc pentru o clip celei de muntean posesiv,
Dominic atept ca ea s comenteze reacia deplasat a celor trei tineri prostcrescui.Tocmai atunci,Jessup i Thomas aprur de dup colul hanului,aducnd
caii.Ceilali ieir din cldire.n cele din urm,Angelica se rsuci spre el.Cu
buzele arcuite,i arunc o privire vdit admirativ,apoi i adun fusta cu tren
grea,pregtindu-se s coboare treptele.El o ajut politicos,apoi i ddu drumul,
dar,neputndu-se abine,i puse mna pe talia ei,la spate.O conduse spre calul
ei,dup care o ajut s se urce n a.
-Mulumesc! rosti ea cu un surs.n ochii ei verzui-aurii,Dominic vzu o
afeciune imens.Apuc friele lui Hercule,i puse un picior n scar i se slt
n a,apoi i mboldi roibul ctre drum.

Angelica i ndrum mnza s i se alture.n timp ce ieeau din localitate,spuse:


-M-am tot gndit cum ar trebui s-o botez pe fata asta drgu.Btu drgstoas
iapa tnr pe gtul zvelt i continu: Nu ani gsit nici un nume potrivit.Care
este femininul de la drac mpieliat? Angelica,gndi el,dar rosti altceva:
-Nu tiu.Ce prere ai despre Buttercup( Piciorul-cocoului,plant cu flori
galbene)?
-Vorbesc serios,rse ea.Am nevoie de ceva care s-i descrie firea.
-Black Lightning?( Fulger negru)propuse el dup o clip de gndire.Se
ndreptar spre nord discutnd despre nume.
Trecur de Kelty i o luar ctre Loch Leven.Dominic meninu ritmul la un
galop uor; nu aveau de ce s se grbeasc pe aceast poriune de drum,iar el
dorea s-i lase Angelici timp pentru a se obinui cu noul ei cal.Iniial
neastmprat,mnza cea neagr,acum nnobilat cu numele de Ebony
(Abanos),se mai mblnzi,rspunznd tot mai prompt comenzilor stpnei.Pn
s se zreasc apele verzi ale lacului din fa,grija lui se domoli.
Cel puin,n privina mnzei negre.Cu tnra femeie din a,lucrurile stteau
altfel.Una peste alta,avea mai mari anse s prevad comportamentul lui Ebony
dect pe al ei.i aminti de incidentul de la tavern; se ateptase ca ea s se
cabreze la intervenia lui,nu s-i zmbeasc recunosctoare.Experiena lui
anterioar cu doamne de genul ei,deloc neglijabil,l nvase c orice atitudine
evident posesiv era rspltit n general cu ostilitate.n schimb,ea asistase la
scen,zmbise i fusese mai mult dect rezonabil.Habar n-avea cum s
interpreteze asta.Cerul rmase senin.Dominic nu nceta s scruteze
mprejurimile,n cutarea unei eventuale primejdii.
-Mai povestete-mi despre castel,l rug ea trgndu-se mai aproape.Despre
oameni i despre cum funcioneaz clanul.Asta era o problem delicat,aa c
trebuia s-i cumpneasc bine rspunsul.Ea era atent i avea intuiie.Pentru a o
lmuri,se afund n explicaii detaliate despre sistemul de clan,despre dinamica
acelor comuniti i despre rolul membrilor n viaa de la castel i de pe moie.
-Deci vasta majoritate a personalului face parte din clan sau mcar are legturi
cu clanul?
-Griswold este singura excepie.
-Hm.La un moment dat,dup ce ne hotrm exact cum s-o inducem n eroare pe
mama ta,va trebui s stabilim ce fel de ajutor vrem de la cine anume,cui s-i
ncredinm anumite sarcini,i treburi de genul sta.Dar,deocamdat,cum e cu
cei de la castel? Ci locuiesc de fapt acolo?

Dominic se strdui s rspund ct mai satisfctor la toate ntrebrile; interesul


ei l ncuraja i l linitea deopotriv.Se simea tot mai ncreztor c mpreun
aveau s-o pcleasc pe mama lui i s recupereze pocalul,iar aceast ncredere
tot mai mare i uura considerabil povara de pe umeri.
-Bine.Zicndu-i c aflase tot ce se putea despre castel i ocupanii si,Angelica
trecu la alt subiect la fel de important: Care sunt principalele surse de venit ale
clanului? Am vzut contractele i documentele de care te ocupai.Este clar c
sunt i alte afaceri n afar de moie.El i arcui o sprncean neagr ctre ea,dar
buzele i rmaser relaxate.
-tii multe despre administrarea moiilor?
-Puin.Proprietatea prinilor mei se bazeaz pe asta-ferme,livezi,oi,vaci-,genul
acesta de lucruri.
-i noi avem ferme,dar,n plus,ceea ce nu este tocmai obinuit pentru englezi...ei
bine,mai avem trei ntreprinderi i producem,de asemenea,diverse obiecte de
artizanat.Angelica ascult,lsndu-se atras ntr-o lume a afacerilor despre care
tia c exista,dar pe care nu o prea nelegea.Caii galopau uor,iar rpitul
potcoavelor reprezenta fundalul acelui dialog instructiv.
Peste cteva ore ajunser la un pod care trecea peste un ru destul de
mricel.Strunindu-i caii,l traversar n sunetul strident al copitelor pe
caldarm.Angelica studie dealurile care se ntindeau la orizont.
-Perth se afl de partea asta,sau de cealalt a dealurilor?
-De cealalt.Dominic se rsucise n a ca s se uite la restul grupului.ntorcnduse la loc,spuse:Acesta este rul Earn.Ne aflm la circa opt kilometri de Perth.
Drumul ne va duce printr-o trectoare,apoi n ora.Ea i ndrept trupul.
-Perth! Tocmai mi-am amintit.
-Ce anume? se interes el privind-o cu precauie.
-Casa frumoasei fecioare este acolo,nu? Adic,este adevrat,deci o putem
vedea.Vzndu-i expresia perplex,continu: Casa lui Catherine Glover din
Frumoasa fecioar din Perth.Privirea lui era la fel de nedumerit,aa c simi
nevoia s adauge: Ultimul roman al lui Sir Walter Scott.
-Ah! Nu l-am citit,mrturisi el.
-A aprut de puin timp,aa c nu te condamn,dar tii unde se afl casa?
-Am auzit discutndu-se despre ea la Londra,aa c am o idee despre localizarea
ei.Putem ntreba la hotel pentru mai multe detalii.Desigur,am putea trece s-o
vedem.
-n seara asta?

Dac Perth se afl doar la opt kilometri,ajungem acolo n mai puin de-o or.
-Posibil.Mine va trebui s plecm n zori,cci vreau s ajungem la Kingussie
nainte de apusul soarelui.Deci,dac vrei s vezi locul acela,putem foarte bine s
mergem n seara asta.
-Excelent! Privind n fa,vzu captul podului apropiin-du-se.Ridic friele i
propuse: Dm pinteni?
-nc nu.Caii au nevoie de un rgaz.Ea se strmb,dar i ddu seama c nu era
cazul s insiste.Uriaul lui roib era cel mai puternic cal pe care l vzuse
vreodat i prea n stare s galopeze ore n ir,ns Dominic avusese grij s
menajeze celelalte patrupede,mergnd la trap lent sau la pas.
Se ntreb dac,nu cumva,el devenise mai dictatorial ca o consecin a celor
ntmplate noaptea trecut.Totui,nu vzuse nici un semn care s-i confirme
bnuiala,dei el nc o urmrea,o studia,strduindu-se s-o cunoasc mai bine.
Ceea ce n-o deranja absolut deloc.ntr-adevr,simea c fceau pai mari n
stabilirea modului de funcionare a legturii lor.Acomodarea cu ciudeniile
celuilalt era crucial,iar identificarea reaciilor potrivite-cnd s fie fermi pe
poziie i s insiste,dar i cnd s cedeze-avea s le ia timp.
Se gndi c,pn n acel moment,se acomodase bine cu tendinele lui
protectoare.Dei exista o not posesiv n acea atitudine,i se prea mai nelept
s o accepte dect s i se opun n mod direct.Angelica tia c acesta era un pre
pe care o tnr doamn trebuia s-1 plteasc pentru a fi soia unui anumit tip
de gentleman-dac voia s fie a lui,nu putea s se plng dac Dominic se purta
ca i cum ea chiar i aparinea.Totui,nvase de la mama ei,de la mtui,de la
cumnate i de la soiile verilor ei c existau moduri de a ine n fru respectivul
comportament.Ceea ce nsemna s-1 tolereze fr a-i pierde n realitate
libertatea sau puterea de decizie,rmnnd ferm cnd lucrurile ameninau s
depeasc o anumit limit.El stabili ritmul la un trap domol,apoi la un galop
ponderat.Trgnd de frie,Angelica o mboldi pe Ebony la un pas mai alert.
Sub dezmierdarea vntului de miaznoapte,contient de prezena lui alturi,
simi cum i se umple inima de bucurie.Acum tia n ce direcie se ndreptau ei
doi.Perth era doar destinaia lor imediat.
CAPITOLUL 13
-Aici este.Dominic se opri la intersecia dintre Blackfriars Wynd i Curfew Row
i art spre casa din faa lor.La braul lui,Angelica strlucea de ncntare.
-Este exact cum mi-am imaginat-o.Plcerea i se citea pe chip,recompensndu-1
ndeajuns pentru faptul c,la hotel,trebuise s-o abordeze pe dama de companie

a unei btrne lady care era pasionat de Scott i care i confirmase c aceea era
casa frumoasei fecioare a scriitorului.
-Trebuie s le scriu Henriettei i lui Mary-sunt fascinate de romanele lui Scott.
Vor fi nerbdtoare s ne viziteze numai pentru a trece pe aici.Angelica se
schimbase ntr-o rochie elegant i i pusese plria,iar acum i ddu capul pe
spate ca s-1 priveasc i zise: Putem traversa,ca s ne apropiem mai mult?
El fu de acord i o conduse pe partea cealalt.Casa se afla chiar la strad,ceea
ce-i permise tinerei femei s se plimbe de-a lungul zidului i s priveasc pe
furi prin fereastr.Oprindu-se n faa uii,remarc inscripia de deasupra.
-Graie i pace-exact aa cum a spus Scott.Se pare c acesta este mottoul
familiei Glover,rosti ea cu un oftat.
-S ne ntoarcem la hotel,propuse Dominic.Avem ceva de mers.
-Dar a meritat.i strnse braul la piept apropiindu-se i mai mult de el.i
mulumesc pentru c m-ai adus aici.Contele i stpni dorina aprig de a o
sruta acolo,n mijlocul strzii,cutnd s alunge senzaia snului ei care se freca
de braul lui.
-Ne prinde bine o plimbare dup attea ceasuri petrecute n a.Pn i acea
declaraie perfect inocent i strni libidoul,evocndu-i aua coapselor ei
mtsoase,aa c i mut iute privirea i o ndemn: Pe aici.Spera c ea nu
desluise nimic n tonul grav al vocii lui.Se ndreptar spre Castle Gabie,trecur
de Horse Cross i de ruinele vechiului zid al oraului,ajunser sus,la
Skinnersgate,apoi cotir pe Barrets Close.
-Este ca la Edinburgh,nu-i aa? coment Angelica.Toate Aceste strdue erpuite.
-Mmm.El spera c Perth va fi ca Edinburgh,dar n alt fel.De-a lungul ntregii
zile,se luptase s-i scoat din minte activitile din noaptea precedent; clritul
n stare de excitaie nu se aflase niciodat pe un loc frunta n lista lui de torturi
acceptabile.Mulumit ntrebrilor ei i separrii fizice impuse de cltorie,
reuise destul de bine s se stpneasc.Asta pn ajunseser la Kings Arms,iar
el se ocupase de nchirierea camerelor.Luase dou dormitoare mari-unul pentru
ea i altul pentru el.Era destul de bine cunoscut acolo i nu avea de gnd s dea
ocazia pentru brfe inutile.Ideea pe care dorea s-o transmit era c i ducea
acas viitoarea mireas.Desigur,faptul c li se puseser la dispoziie dou camere
nu nsemna c aveau s foloseasc ambele paturi.
n clipa n care ea se dusese n camera ei pentru a-i schimba hainele,iar el se
retrsese ntr-a lui,la vederea patului uria dorina i se dezlnuise,fcndu-1 s
nu se mai poat gndi la altceva.i umplu ncet plmnii cu aer i se dojeni;
doar nu era vreun mucos care s se lase condus de poftele trupeti! Ieind pe

George Street,o conduse pe Angelica pe partea cealalt a strzii,apoi pe aleea


George Inn i ntr-o curte lung i pietruit care ducea la Kings Arms.ndat ce
ddu cu ochii de faada hotelului,libidoul lui de nestpnit i contura imaginea
patului cu patru stlpi n care Angelica,fr veminte,sttea tolnit lasciv.
Se schimbar pentru cin,ntruct conveniile sociale erau respectate cu strictee
n hotelul respectiv.Cnd ea iei din camer,mbrcat ntr-o nou rochie de
sear,de data asta bleu cu alb,cu alul de mtase petrecut peste coate,Dominic i
oferi braul i o conduse n salonaul privat pe care l rezervase.
O ajut s se aeze,apoi,strduindu-se s rmn impasibil,se retrase n sigurana
oferit de locul su aflat de cealalt parte a mesei rotunde.Era ridicol; reuise
s-i controleze impulsurile,s-i in n fru dorina n toate acele zile petrecute
la Londra i chiar n timpul cltoriei spre Edinburgh.Totui,acum,dup ce se
culcase cu ea de dou ori,era efectiv nnebunii s-o posede iari.
S descrie senzaia ca nelinititoare nu reflecta nici pe jum tate adevrul.
Din fericire,ntr-un local de un asemenea calibru se afla mereu un osptar prin
preajm,indiferent dac era un salon privat sau nu.Putea,desigur,s le cear s
ias,dar nu era att de prost.Oamenii aceia reprezentau singurul zid de aprare
mpotriva instinctelor primitive care i sugerau tot felul de variante pentru a-i
satisface poftele lubrice,de pild s-o ntind chiar atunci pe mas i s o
ptrund.La antreuri,Angelica iniie o discuie despre Perth,despre rul Tay i
despre istoria oraului.Dominic tia destule amnunte pentru a ntreine
conversaia.La felul principal trecur rapid prin istoria Scoiei,despre care ea nu
a prea multe informaii,aa c trebui s-o ia de la nceputuri,ntrebrile ei i
ntrir convingerea c viitoarea lui mireas englezoaic era dornic s afle ct
mai multe despre noua ei ar.Apoi,farfuriile goale fur ndeprtate i li se aduse
desertul,o tart cu fructe acoperit cu frica.El lu o mbuctur i,n cele din
urm,se ncumet s-o priveasc,ntlnind ochii verzui-aurii care l contemplau cu
strlucirea lor de smarald...Putea s citeasc n mintea lui? Sau...
Ideea c i ea avea aceeai dorin ca a lui l lovi ca un trsnet.
Sub privirea lui uluit,Angelica i trecu vrful.limbii peste buza de jos pentru a
linge o pictur de frica.Imaginea trupului ei ntins pe mas i veni iari n
minte; dac l-ar fi cerut-o...privind n acei ochi de smarald auriu,se ndoia c l-ar
fi refuzat.Chinuit de toate acele gnduri,se ntreb cum ar fi putut grbi sfritul
cinei.n acel moment,Angelica mpinse de-o parte tarta de care abia dac se
atinsese.
El i ntlni privirea i i arcui o sprncean,observndu-i zmbetul hotrt.

-Am mncat destul.Slav Domnului! Lsndu-i jos lingura,el se ridic.


Fcndu-i semn valetului s rmn pe loc,se ndrept vioi spre scaunul ei.O
ajut s se ridice,i oferi braul i o conduse ctre u.Aplecndu-i capul,
murmur:
-Presupun c nu doreti ceai?
-M gndeam la ceva mai...incitant,opti ea provocndu-i un zmbet crispat.
-Vom traversa holul i vom urca scrile,ca i cum am dori s ne ducem devreme
la culcare.Nu va fi nimic mai incitant dect asta.Privind n fa,Angelica ddu
din cap.
-O sear plictisitoare,n care ne culcm devreme.Lucru pe care nu-1 gndea
absolut deloc.Niciodat nu se mai simise astfel,de parc ar fi mistuit-o un foc
luntric.Snii ei se umflaser sub corsaj i i era nefiresc de cald.Uitase s-i
aduc un evantai,iar n salonaul unde luaser cina accesoriul i se pruse mai
necesar dect n orice sal de bal.Nu tiuse c o singur noapte de intimitate
fizic poate da dependen,dar aa i se ntmplase; nutrea o dorin nebun de a-i
simi din nou minile pe trupul ei,de a-1 avea din nou adnc n ea.S simt
plcerea curgndu-i prin trup ca...Alungndu-i acest gnd,se lupt s-i
potoleasc nerbdarea,ignor nevoia imperioas de a se grbi i i potrivi pasul
dup al lui.i reprim impulsul violent care i cerea s-i ia mna de pe braul
lui,s-i ridice fusta i s-o ia la goan spre camera ei...dac o fcea,el ar fi fost pe
urmele ei i ar fi capturat-o ntr-o clip.Braul lui era dur ca oelul,ncremenit de
o ncordare pe care ea o recunotea acum ca fiind un simptom al dorinei.
O dorin intens.Ateniile lui din noaptea precedent i produseser o fericire de
nedescris.Acum,c tia lucrurile de baz,era nerbd toare s exploreze mai
departe;totui,din momentul n care prsise apartamentul contesei,n acea
diminea,avusese att de multe alte lucruri care s-i umple mintea...cu excepia
prnzului din separeul tavernei,nu beneficiase de nici o clip de intimitate toat
ziua.Bgase de seam c atitudinea lui devenise mai posesiv,ns cldura care o
cuprindea ori de cte ori o ain gea-cnd o ridica n a,cnd i lua mna,cnd o
cuprindea pe dup talie cu un aer de proprietar-prea nu mai puin intens,ci mai
uor de acceptat.Stpnirea ei de sine fusese perfect pn cnd,mbrcat
pentru cin,ieise din camer i l vzuse ateptnd-o sprijinit de balustrada
galeriei.Se apropiase de el fr a se putea gndi la altceva dect c voia s-1
dezbrace de hainele de sear i s-1 trasc n patul ei.ncercnd s-i
domoleasc erupia de patim,i consumase toat rezerva de autocontrol pe care
o mai avea,iar acum era contient c abia se mai putea stpni.
Cnd ajunser n capul scrilor,Angelica i ainti privirea spre ua camerei ei.

nc puin...
-Aici!Ordinul aspru o trezi la realitate.Auzi un clic,apoi Dominic o mpinse fr
menajamente printr-o u deschis.innd-o cu minile de talie,o lipi cu spatele
de perete,n vreme ce nchise ua mpingnd-o cu un picior.
Dur,musculos,radiind cldur,trupul lui masiv o inu captiv la perete.Pentru o
fraciune de secund,ochii li se ntlnir,dup care el i nclin capul,iar buzele
lui le capturar pe ale ei.Arztor,provocator,srutul le trezi instantaneu pasiunile.
n cteva secunde,flacra deveni vlvtaie.Ea se ridic pe vrfuri i i cufund
minile n prul lui,inndu-se strns n timp ce srutul deveni tot mai
incandescent,iar pasiunea,eliberat,erupse i le nvlui trupurile.
Cnd el i eliber buzele pentru a-i aterne flcri pe gt,minile ei se ncletar
i mai tare n prul lui.n cele din urm,reui s trag puin aer n piept i s
ngaime:
-n camera mea.N-ar trebui...
-Nu.Aici.i srut locul unde-i btea nebunete pulsul i complet: Patul.
Silindu-se s-i ridice pleoapele,ea privi n camer...
-O,Doamne! opti.Cei de la hotel i dduser lui cel mai bun dormitor,n care HC
afla un pat cu baldachin n culorile regale: purpuriu i auriu.Suprafaa lui era
suficient de mare pentru a-1 cuprinde chiar i pe el.Suficient de mare pentru ca
ei s se rostogoleasc acolo,s se lupte fr teama c vor cdea.
Minile lui i cuprinser snii,frmntndu-i cu o dorin implacabil de a-i
poseda.Cu pleoapele strnse,Angelica i muc buza pentru a-i nbui
geamtul strnit de valul de cldur care o cuprinsese sub dezmierdrile lui
miestre.Dominic i gsi sfrcurile i le strnse.Genunchii ei devenir moi ca
gelatina;dac el n-ar fi inut-o,s-ar fi prelins pe lng perete.Se ag de umerii
lui; dup ce vzuse acel pat,singurul ei gnd coerent era c trebuiau s scape de
haine i s se tvleasc goi pe aternuturile de mtase.
Dintr-odat,el puse stpnire pe gura ei ntr-un srut att de lacom,nct o fcu
s icneasc.Limba lui atac,lovi,ceru; ea se ncleta de umerii lui i i rspunse
pe msur,limba ei mple-tindu-se,duelndu-se cu a lui.Lucrurile scpar de sub
control,iar pasiunea deveni copleitoare.Brusc,mpreunarea gurilor lor nu mai fu
de ajuns.Nu mai era nici pe departe suficient pentru a potoli dorina care le
bubuia nvalnic n snge.Minile lui i eliberar snii i pornir pe trupul ei,
mngindu-1 provocator.n cele din urm se fixar pe nasturii care ncheiau
corsajul.Lsndu-i braele s atrne,ea se lupt s-i recapete respiraia.
Ceva se rupse,smulgndu-i lui Dominic o njurtur.

-Nu conteaz,izbuti ea s spun.Tu ai pltit-o,i mai am i altele.El i ridic


privirea i o ntlni pe a ei; ochii ei erau limpezi precum cristalul,arznd de
dorin.
-Eti sigur?
-O s-i cer croitoresei s-mi fac alt corsaj.Scoate-o odat...Minile lui se
ncletar i rupser rochia.Amndoi mpie trir pentru o fraciune de secund,
speriai de sunetul incon fundabil,neateptat de zgomotos.Apoi,la o ultim
smucire,iar nasturii aterizar pe duumea.O apuc de talie i o trase spre el,
nlturndu-i din mers resturile rochiei i faldurile alului; n clipa n care avu
braele libere,Angelica i le petrecu pe dup gt i se ridic pe vrfuri pentru a
ajunge la buzele lui-pentru a-1 sruta cu toat pasiunea nbuit n sufletul ei.
Dominic o prinse de talie i o nl i mai mult n timp ce ca i devasta gura cu
intenia transparent a unei provocri sexuale complet inutile.
Cutremurat de dorin,o ridic de la sol; imediat,ea i ncolci picioarele n jurul
lui,crndu-se pe el ca o lian,nnebunindu-1 cu ardoarea ei.
Tot ce mai avea pe ea era o cmu att de fin,nct nu ascundea nimic; n
momentul acela,dei nu era o piedic real,deveni o barier chinuitoare ntre
minile lui i pielea ei.Dar n noua lor poziie,raiul fierbinte dintre coapsele ei
ajunse deasupra brbiei lui complet n erecie.i,cum ea se freca de el,
punndu-i toat pasiunea n srut...Dominic blestem n minte,apoi,cu cealalt
mn,o prinse de ceaf,innd-o imobilizat n vreme ce el recpta controlul
asupra srutului,ncepnd s-o devoreze.S pun stpnire pe buzele ei,s le
soarb,s le mngie cu o foame insaiabil,s-i umple gura cu limba lui care se
mpingea ritmic n a ei,o mimare elocvent a posedrii care avea s urmeze.
O purt spre pat.innd-o lipit de el,nc prizonier a srutului,ntinse orbete o
mn,pipi i gsi marginea aternutu-rilor,pe care le trase ct colo.Proptindu-i
picioarele de marginea patului,se aplec,i desprinse minile de pe gtul lui,
curm srutul i,cu blndee,o ls s cad.Ea se cufund n cearaful de mtase
ivorie,dar privirea i rmase ncletat de a lui.Art spre hainele cu care era
mbrcat.
-Scoate-le!ncepu s se mite,de parc inteniona s-i trag picioarele sub ea i
s se ridice.Blocndu-i coapsele cu genunchii,Dominic nu-i ngdui s se
clinteasc.
-N-avem timp,mri el.Mai trziu.Dup aia.Ochii ei strlucir.O trase spre el
pn cnd oldurile ei ajunser pe marginea saltelei,apoi i desfcu larg
coapsele,se ls ntr-un genunchi i i lipi gura de ea.Angelica ncerc s-i
nghit iptul,apoi i aps pumnul pe gur n timp ce el o lingea i o

sorbea,fcnd-o s-i piard minile.Dar el era deja prea excitat ca s mai


ntrzie cu preludiul;privindu-i capul prbuit,cu prul revrsat din cocul elegant
pe umeri,dorina de a fi n ea se intensific i mai mult,devenind o for brutal.
Se ridic,lingndu-i nectarul de pe buze,savurndu-1 ca pe un drog care i
strnea la maximum instinctele.Cu dou degete test intrarea n tunelul fierbinte
i umed n vreme ce,cu cealalt mn,i descheie pantalonii.
Cu snii umflai,Angelica se lupt s-i umple plmnii cu aer,privind fascinat
cum el i elibera membrul excitat.Ochii ei se aintir asupra vrfului mare,
bulbos;gura i se umplu cu saliv-dorea s ntind mna i s-1 ating,s pun
stpnire pe el,s-i treac degetele peste mdularul gros,strbtut de
nenumrate vene.nainte de a-i aduna destul voin sau for pentru a se mica,
el i vr o mn sub oldurile ei i le ridic n timp ce,cu cealalt mn i
ndrept erecia spre poarta strmt.
l simi acolo,trecnd prin intrarea umed.Pleoapele i czur;cu respiraia
ntretiat,atept ca el s-i continue mpingerea,ns Dominic i schimb
brusc poziia.Silindu-se s deschid ochii,vzu c i pusese mna stng pe pat,
lng umrul ei; cu braul ndoit,era aplecat deasupra ei,innd-o lipit de el
astfel nct s-o poat ptrunde centimetru cu centimetru.
Observ concentrarea intens care i marca trsturile n timp ce intra lent n
trupul ei.Copleit de profunda senzaie erotic a trupului su fierbinte,dur i
greu mpingndu-se tot mai adnc n ea,nu mai putu respira.Nu mai putu gndi.
Nu mai putea dect s priveasc i s simt-i,instinctiv,ntr-un col ascuns al
sufletului ei,tiu.Dincolo de haina lui,dincolo de cmaa lui,muchii lui erau
ncordai,deveniser din nou de oel,iar felul att de blnd n care o cucerea
treptat i impunea un efort colosal de abinere.n cele din urm,intr cu totul n
ea.Apoi expir,deschise ochii i o privi.Ochii lui ardeau de o dorin feroce care
o uimi,o fascin,o oc...
-E bine? murmur el pe un ton gutural.Angelica se uit n ochii prdtorului
ei,apoi i ridic graioas picioarele i le ncrucia n jurul taliei lui solide,
deasupra oldurilor.i susinu privirea,trase aer n piept,expir i rosti:
-Da.Acum...Dominic i arcui spinarea,se retrase,apoi intr din nou.
Ea se lupt s-i in ochii aintii n ai lui,s-i ntlneasc privirea arztoare.El
alese un ritm lent,calculat,care deveni mai rapid cnd ea gsi ritmul i se mic
la unison cu el.Trupurile lor se despreau i se reuneau,dar,n afar de frecarea
hainelor de interiorul sensibil al coapselor ei,nu se atingeau,practicnd un balet
de un erotism chinuitor.i el o privea,urmrindu-i fiecare reacie la posedarea tot
mai puternic,tot mai dur.i chiar posedare era.O umplu complet,innd-o

ancorat de el pentru a primi fiecare penetrare.Pentru a-1 primi n ea,pentru a-1


primi adnc.Iar ea nu putea s fac nimic,doar s zac acolo i s-1 lase s-o
umple.S-1 lase s-o posede.ntinzndu-i minile,i ndeprt reverele hainei,i
puse palmele pe pieptul lui,le ncleta i ncerc s-1 trag n jos,dar nu reui.
El cltin scurt din cap.
-Nu de data asta.Angelica se ls din nou pe spate i i vzu pleoapele cobornd.
Simi mna de sub ea crispndu-se,strngnd-o mai tare.Percepu schimbarea,
presiunea tot mai mare a acuplrii lor,recunoscu apropierea punctului culminant.
Printre icnete,gfieli i zbateri,printre ncletri de cearafuri n timp ce
pasiunea i dorina disperat se intensificau,Iar culmea extazului se apropia,l
privi cum se zbuciuma cu rsuflarea ntretiat,urmri expresiile dramatice i
intense oglindindu-i-se pe chip n timp ce se mpingea mai tare,mai Adnc,mai
puternic.Zgazul ei interior se sparse.Distras de privelitea lui,fu prins pe
nepregtite de o explozie att de devastatoare,nct pierdu contactul cu
realitatea.Trupul ei se arcui,un ipt sufocat i izbucni pe buze,iar apoi nu mai
vzu nimic.Tot ce tiu n acele clipe de plcere dogoritoare fu c Dominic era n
ea,c trebuia s-1 aib acolo,s-1 in,s-1 strng i s-1 mngie,s-1 pstreze.
El scoase un geamt rguit.Cu o ultim penetrare ocant de puternic,se
ngropa n ea,apoi se cutremur.Satisfacia total i nbui Angelici raiunea,i
polei simurile.Propria inim i bubuia n urechi; simi btile inimii lui,tari i
ritmice,gsindu-i ecoul n trupul ei.Plcerea se rostogoli n ea n valuri
nestvilite.Un minut trecu,i tot ce putea auzi erau respiraiile lor grele.
Incapabil s-i deschid ochii,ntinse mna orbete i i mngie faa.
El i ntoarse capul i o srut ndelung n palm,apoi,micndu-se foarte ncet,
i desfcu picioarele,se ntinse lng ea i o trase n braele lui.
Ieir din Perth cnd cerul ncepu s se lumineze.Clreau alturi,Hercule
mergnd la pas alturi de Ebony.Dup mai puin de un kilometru,Dominic art
cu capul spre mnz.
-Astzi e gata s mearg mai repede.Angelica se aplec i o btu pe Ebony pe
gt.
-Cred c a nvat s in pasul cu Hercule.La fel cum,dup trei lecii,stpna ei
nvase s in pasul cu el,se gndi.Prinde repede,l inform ea cu mndrie.
El ddu din cap,rugndu-se ca ziua aceea s nu-i fie presrat de cuvinte cu dou
nelesuri;n mod cert,nu avea nevoie s-i fie distras atenia,mai ales dup
noaptea trecut.Nu-i amintea s mai fi simit la vreo femeie o dorin att de
puternic.Se implicase n relaia asta fr nici un gnd n cap,n afar de a-i vr

membrul n trupul ei i de a gsi cea mai rapid i mai plin de satisfacii cale
spre paradis.Ceea ce i gsise;plcerea intens i de durat,ndestularea
incredibil de profund reprezentau culmea visurilor oricrui brbat.Dar el era
obinuit s-i controleze poftele,nu s fie controlat de ele.Era obinuit s-i
excite partenerele de pat pn cnd acestea l implorau s le posede.Cu
Angelica...dac ea s-ar fi retras,el ar fi fost cel care ar fi implorat.
Din fericire,ea se lsase mnat de propriile dorine,de o pasiune slbatic,i nu
se putuse controla mai mult dect el.Noaptea trecut...n condiii normale,el ar
mai fi avut-o o dat,dac nu de dou ori.n schimb,dup efortul lor cataclismic,
reuise,n cele din urm,s se potoleasc suficient pentru a iei din ea,i scosese
hainele,o mutase astfel nct s stea cu capul pe pern,apoi se ntinsese lng ea
i trsese aternuturile peste ei.Angelica se cuibrise n braele lui,apoi l
srutase i adormise pe loc.Fericit i ndestulat ca niciodat pn atunci,el
czuse ntr-un somn profund i dormise ca un prunc pn cnd Griswold btuse
la u,la ora cinci.Se treziser,clipiser somnoroi,apoi ea mormise ceva despre
faptul c trebuiau s plece att de devreme.Cu rochia distrus,i ceruse halatul
lui; el i trsese pantalonii,cmaa i cizmele,apoi verificase s nu fie cineva pe
coridor,nainte s-o conduc n siguran spre camera ei.
Dup un mic dejun copios-ea mncase mai mult dect obinuita felie de pine cu
gem i ceai-i luaser bagajele,iar ceilali le legaser pe cai i porniser la drum.
Ziua era frumoas; norii domoleau muctura soarelui,iar un vnt rcoros
suflnd dinspre dealurile Obney.Dominic ls caii la pas,ntruct drumul
ncepuse s urce.Trecur prin Dunkeld la ora preconizat,iar cnd ieir din ora
pe drumul mrginit de pdurea Craigvinean iuir ritmul.
Angelica o mboldi pe Ebony s mearg mai repede,avnd totui grij s nu-i
dea de neles c era vreo curs de vitez.La ct energie clocotea sub pielea
neagr i lucioas,se putea presupune c avea un pursnge arab printre strmoi.
n timp ce ea inea pasul cu Hercule,Dominic i prinse privirea.
-O s traversm pdurea.De obicei,e sigur,dar exist oameni fr cpti care o
consider casa lor.Ea ddu din cap i privi n jur.Drumul pe care l urmau era
drept,ns pdurea era deas i sumbr.Trecuser de culmile unor dealuri la
ieirea din Dunkeld,iar de atunci,urcaser ntruna.Aplecndu-se spre Dominic,i
ridic vocea pentru a acoperi ropotul copitelor.
-Am ajuns n Highlands?
-Da,am intrat de curnd.ndreptndu-i trupul n a,Angelica cercet
mprejurimile cu un interes sporit.Acest loc era frecvent descris ca fiind
spectaculos i romantic,iar ea abia atepta s-i fac propria prere.

Dominic observ expresia de pe chipul ei i simi cum una dintre grijile lui se
evapor.Nu multe doamne ar fi ateptat cu nerbdare o excursie n aceste
inuturi.ncerc s vad peisajul prin ochii ei,ncerc s-i imagineze ce se
petrecea n capul ei...i recunoscu abtut c n-are nici cea mai vag idee.Dar,n
vreme ce drumul se aternea sub picioarele cailor,i ddu seama c firea ei
optimist i nerbdtoare l molipsise i pe el.
Putea s-i numere pe degetele de la o mn pe cei care l influenaser prin
modul lor de a fi-Mitchell,Gavin,Bryce...iar acum,Angelica.Ea i adusese lumina
soarelui n via i i fcuse inima mai uoar.l tachinase i i fcuse s
zmbeasc,reamintindu-i c aproape uitase cum s fac asta spontan,n anii de
dup moartea tatlui su,i a lui Mitchell i a Kristei imediat dup aceea,el
fusese ocupat doar cu munca i avusese prea puine motive de veselie.Ultimele
ase luni fuseser un iad.Pentru biei fcuse un efort,dar faptul c era contient
de asta spunea multe.Gndul c Angelica avusese un asemenea efect asupra
lui,c se apropiase cu atta uurin de el,att de rapid,l tulbura n bun msur.
Nu tia de ce nc nu voia s-i accepte cererea n cstorie,nu-i cunotea
inteniile n privina viitoarei lor uniuni.Oare ce o motivase s se apropie de el?
De ce,la acea serat,i pusese n minte s-1 vneze fr ca mcar s-1
cunoasc?
Acele ntrebri i incertitudinea care decurgea din ele persistau n mintea lui.Cu
toate acestea,dei vedea nori metaforici adunndu-se la orizont,atta vreme ct
Angelica era mulumit,el era dispus s lase problemele viitorului pentru viitor
i s se bucure de acea zi alturi de ea.Ieir din pdure,iar el ncetini ritmul,
mergnd din nou la pas.Se uit la ceasul de buzunar i,vznd privirea
ntrebtoare a Angelici,i explic:
-Avem un timp bun.Vom ajunge devreme n Pitlochry,ns ne vom opri s lum
prnzul.
-Din cte mi amintesc de pe hart,vom avea mult de clrit dup-amiaz.
-ntr-adevr.Trebuie s ajungem la Blair Atholl,iar apoi avem drum ntins spre
Glen Garry,ns trectoarea de la Drumochter ne va ncetini semnificativ.Locul
unde vom nnopta depinde de timpul n care vom strbate trectoarea; aadar,cu
ct vom pleca mai repede din Pitlochry cu att va fi mai bine.
-Abia atept,zmbi ea.Un iepure speriat travers n goan drumul.Ebony se
cabra,dar Angelica o struni imediat.Dup un moment de ezitare,Dominic spuse:
-Sora ta Eliza.Ct de mare e antipatia ei fa de cai?
Rsul Angelici rsun ca un clinchet de clopoei.Cu ochii strlucind,rspunse:

-Hai s zicem c ar trebui s te simi extrem de norocos c Jeremy a salvat-o.O


divinitate a avut grij de tine n ziua aceea.
-Chiar nu poate clri?
-Poate sta pe un cal i se descurc destul de bine la o plimbare,Iar asta-i tot ce-i
trebuie la Londra.S-ar putea s se descurce cu un trap uor pe o distan scurt n
parc,dar,n cazul unui trap alert,i va pierde ncrederea i apoi se va panica,iar
asta l va speria pe cal,i-fcu un semn cu mna-dezastrul e gata.Dup o clip,
adug: Din fericire,e norocoas i,din cte tiu eu,n-a fost niciodat aruncat
din a.
-S neleg c tu ai fost?
-De cteva ori.Dar ntotdeauna m-am urcat la loc n a.El i muc limba pentru
a-i reine o replic ironic.Trecu un moment,dup care ea spuse cu ndrzneal:
-Ar trebui s fii foarte fericit c te-ai ales cu mine n schimb.
-Crede-m,n ciuda faptului c a trebuit s m duc eu nsumi la Londra i s pun
mna pe tine,n ciuda chinului de la Teatrul Regal,sunt,ntr-adevr,mai mult
dect mulumit c te am pe tine drept tovar de cltorie i nu pe vreuna din
surorile tale.l scrut cu atenie.Fiecare dintre cuvintele lui ambigue fusese
adevrat,iar ea vzu asta.Brusc,surse trengrete.
-Am mers destul la pas? El i privi pe ceilali,apoi ddu din cap.
-Deocamdat.
-Bine...pentru c eu i Ebony simim nevoia s alergm.Astea fiind zise,ni
ntr-un galop vijelios.nainte ca Dominic s-i dea seama,Hercule se repezi n
urmrirea ei.Pe cnd i admira inuta,mai precis posteriorul n form de inim,n
vreme ce se apleca i i mboldea mnza s goneasc mai repede,el se ntreb
dac viaa lui avea s decurg astfe n continuare-ea conducnd i el urmrind-o.
Presupuse c ar fi trebuit s se revolte la acest gnd.n schimb,se pomeni c
zmbea.
Dup cum fusese stabilit,brbaii din familia Cynster,precum i cei nrudii prin
alian se ntoarser la St.Ives House pentru a pune cap la cap informaiile
obinute de la diferitele doamne n vrst pe care reuiser s le chestioneze.
Era miezul dimineii cnd Sligo nchise ua n spatele lui Martin,ultimul
sosit.Ceilali erau toi prezeni,rspndii prin ncpere.
-Aa.Martin se aez n fotoliul liber din faa biroului lui Devil; chipul lui prea
mai mbtrnit,mai tras.Avem nite indicii? Devil ddu din cap.

-Cteva doamne au spus c l-au vzut pe un gentleman,aparent un prieten de-al


nostru,prezentnd-o pe Angelica unui gentleman foarte nalt,foarte mare,cu prul
negru.Necunoscutul se sprijinea ntr-un baston,dar,dincolo de asta,
descrierea lui general seamn frapant de mult cu a scoianului nostru.
Michael Anstruther-Wetherby,cocoat pe pervazul larg din stnga lui Devil,
tresri:
-Ne spui c netrebnicul a venit n inima naltei societi i a rpit-o pe Angelica
de sub nasul tuturor?
-Nicidecum,interveni Vane.n ciuda asemnrilor,Lady Osbaldestone a zis c
brbatul cu pr negru este vicontele Debenham.Am ntrebat-o i pe Horatia,iar
acum cteva minute am vorbit cu Helena.Toate au vzut-o pe Angelica discutnd
cu Debenham; dei confirm c n general se potrivete cu descrierea
scoianului,el este n mod categoric englez i,mai mult,are un picior vtmat-aa
c se sprijin n baston.Se pare c chiopta nc de cnd a venit prima dat n
ora,cu mai bine de un deceniu n urm.Desigur,toat lumea l tie de atunci,cel
puin din vedere.Reedina lui este Debenham Hall,lng Peterborough.Nici una
dintre doamne nu mi-a putut da informaii despre familia i trecutul lui,dar toate
tiu cine este.Lucifer se aplec n fa.
-Deci nu este scoianul.Totui,pare a fi ultimul brbat cu care doamnele au
vzut-o pe Angelica.Azi-diminea am obinut aceeai descriere de la Louise.
-Da,spuse Demon,dar am ntrebat-o pe mama-Horatia-dac a observat cnd a
plecat Debenham,iar ea i-a amintit c el se afla n sufragerie,discutnd ct se
poate de calm,la mult timp dup ce ele constataser dispariia Angelici.
-i eu am avut noroc cu Lady Osbaldestone i Helena n privina asta.Amndou
l-au zrit pe Debenham plecnd mult mai trziu,cu un prieten.Vane l privi pe
Devil i complet: Rothesay.Se ls tcerea n timp ce analizau diversele
posibiliti.La un moment dat,Gabriel se uit la Vane.
-Cine a fost prietenul de familie care i-a prezentat-o pe Angelica lui Debenham?
-Horatia i Helena au zis c era Theodore Curtis.Gabriel i Lucifer fcur
schimb de priviri.
-l cunoatem,anun Lucifer.
-Poate,zise Gabriel n direcia lui Devil,eu i Lucifer ar trebui s-i facem o vizit
lui Curtis,s-1 tragem de limb,chiar dac se dovedete c discuia Angelici cu
Debenham nu are nici o importan.Devil ncuviin ncet,apoi se uit la Vane.
-Eu i Vane ne vom duce la Rothesay,s vedem ce ne poate apune despre acest
viconte uria.Debenham este singurul nume pe care l avem pn n prezent-

chiar dac rezultatul va fi excluderea lui de pe lista suspecilor,trebuie s-1


verificm.
-Eu,Jeremy i Michael vom continua s cutm un indiciu c misteriosul scoian
s-a aflat n ora,eventual chiar n preajma reedinei Cavendish,n acea sear,zise
Breckenridge.
-Mturtorii sau vreun birjar s-ar putea s fi desluit vreun accent scoian,s-ar
putea s fi dus pe cineva la vreo adres...cine tie? opina Jeremy.Demon oft.
-Trebuie s m duc la Newmarket,s vd cum stau lucrurile.M voi ntoarce
mine,mai trziu.V rg s nu luai nici o decizie fr mine.n replic se auzir
cteva pufnete frustrate.Devil mpinse n spate scaunul de la birou.
-Dac descoper cineva ceva,chiar i cea mai mic urm,s trimit vorb aici.
Dnd din cap,ceilali,o aduntur de brbai nemulumii,se ridicar i se
ndreptar ctre u.
CAPITOLUL 14
Pentru c ajunser n Pitlochry att de devreme,avur sala de mese a hanului
doar pentru ei.Se aezar cu toii la o mas mare,dreptunghiular; fiindc se
aflau n Highlands,acest lucru nu strni mirarea nimnui.Angelica atept pn
cnd personalul de la han le aduse platourile mbelugate,apoi i ntinse farfuria
lui Dominic,care se afla n dreapta ei,pentru ca acesta s-i pun cteva felii de
friptur de vit,i spuse:
-Dup cum tii cu toii,intenionez s-1 ajut pe conte s-o conving pe mama
lui,contesa,s-i returneze pocalul pe care i 1-a luat.ntorcndu-i capul,ntlni
privirea lui Dominic i continu: Dac nu tiu de ce trebuie s m feresc i care
este situaia cu care m voi confrunta,va fi mult mai dificil s reuim.
El i susinu privirea pentru o clip,apoi ncuviin,-ntreab-i.
Ea se uit peste mas,spre Brenda.
-Deci,cum i petrece contesa timpul? ncepe de diminea.
-Rareori se trezete devreme-de obicei,spre amiaz.Coboar n salonul mare i ia
masa mpreun cu seniorul.Dup prnz se duce n salonul ei; din cte
tiu,petrece cea mai mare parte a zilei acolo.Brodeaz foarte mult i,uneori,cnt
la un vechi clavicord.La mijlocul dup-amiezii sun s-i fie adus ceaiulpstreaz cu sfinenie acest obicei,trebuie s aib ntotdeauna biscuii i un
ceainic mare,i este foarte pretenioas n legtur cu felul n care toate trebuie
s fie aranjate pe tav.Este...ei bine,foarte mofturoas cnd vine vorba despre
persoanele care pot intra la ea n camer,care obiect poate fi atins i care nu.i
pune alt rochie pentru cin,iar dup aceea,st n salonul de jos i brodeaz sau o

pune pe Elspeth s-i citeasc.nlimea Sa o numete pe Elspeth camerist de


companie,dar nu prea e vorba de cine tie ce companie,dac nelegei ce vreau
s spun.Apoi,pe la ora zece,urc n dormitor i asta-i tot,pn a doua zi.
Brenda accept farfuria pe care Jessup i-o umpluse cu friptur i legume.
nghiind o mbuctur,Angelica se ncrunt.
-Uneori,trebuie s se plimbe prin castel sau mcar prin donjon.Brenda i toi
ceilali cltinar din cap.
-nlimea Sa i prsete rareori salonul n timpul zilei,iar seara rmne n
salonul de jos,zise Griswold.
-Nu clrete? ntreb Angelica privindu-1 pe Jessup.
-Din cte tiu eu,n-a clrit niciodat,rosti acesta uitndu-se ntrebtor la
Dominic.Seniorul i confirm supoziia.
-N-a fcut-o de cnd a venit la castel-nu in minte ca ea s fi avut vreodat un
cal.De fapt,nu in minte s-o fi vzut vreodat la grajduri.
-i cum e cu evenimentele sociale? Probabil c iese ca s le viziteze pe celelalte
doamne din inut,nu? Pe chiriai? Pe bolnavi?
Cum nu primi drept rspuns dect alte cltinri din cap,Angelica se minun: Nu
pot s cred c n-a ieit niciodat din castel.
-A,dar ai ntrebat despre vizite,spuse Jessup.nlimea Sa se duce la biseric n
fiecare duminic diminea.Le duc cu trsura pe dnsa i pe Elspeth,pn acolo
i napoi,dar nu facem nici o oprire i nici un ocol pe drum.Nu viziteaz pe
nimeni.Iar Scanlon spunea c a vzut-o uneori plimbndu-se pe crrile de pe
malul lacului.Cteodat,cu Elspeth,uneori cu btrnul administrator al moiei,
McAdie,i alteori singur.
-Asta-i tot? Angelici abia dac-i venea s cread,dar toi insistar c,
altminteri,contesa nu ieea din castel.Ei bine,atunci...cum e cum musafirii?
-Din cte tiu,nimeni nu o viziteaz,rosti Dominic,aprobat de ceilali.
-Dumnezeule,parc este o pustnic! Nici acum,nimeni n-o contrazise.Dup
cteva minute de reflecie,Angelica urm:Nu tiu deocamdat cum o s-o
convingem pe contes s fac ce dorim-s cread c reputaia mea e distrus i
s ne dea napoi pocalul-,dar,indiferent care va fi pn la urm planul nostru,
trebuie s tiu unde m-a putea ntlni cu ea sau cum a putea intra n raza ei
vizual.Fiindc n-am fost niciodat n castel,am nevoie ca voi s m ajutai i s
v gndii la toate posibilitile.Unde voi fi n siguran,departe de ochii ei,i
unde va trebui s m feresc?
Dominic ddu deoparte cteva platouri,apoi puse solnia i vasul cu mutar n
spaiul eliberat.Mulley lu sarea i mutarul de pe o alt mas i i le ddu

stpnului su,care le aez astfel nct s reprezinte cele patru turnuri ale
donjonului.ntre ele,ceilali puser diverse vase cu condimente,apoi luar
tacmurile de pe o msu de serviciu aflat n apropiere,plasndu-le n jurul
vaselor din cercul exterior.
-Acelea sunt turnurile din zidul de aprarea,aceasta e poarta,iar cele patru
reprezint turnurile donjonului? ghici Angelica.Dominic ncuviin.
-Asta-puse vrful unui deget pe solnia care reprezenta turnul donjonului aflat
cel mai aproape de centrul structurii este turnul de nord,unde are Mirabelle
camerele.Dormitorul ei se afl la etajul de sus,iar salonul,sub el.Din dormitor are
o vedere relativ bun asupra curii exterioare,o vedere excelent asupra csuei
portarului i o vedere acceptabil asupra unei poriuni din zid.Totui,rareori se
uit afar de acolo-cel mai adesea,perdelele de pe partea asta sunt trase.Prefer
s admire peisajul din partea cealalt,peste lac,spre pduri.Ct privete salonul,
unde,dup cum a spus Brenda,i petrece cea mai mare parte a zilei,acesta are
ferestre doar spre grdini.
-Deci este puin probabil s m zreasc dac m aflu lng zidul exterior sau la
csua portarului,sau sus,pe creneluri...Angelica uit la el i l ntreb: Presupun
c ai creneluri i pasarele pe coama zidurilor?
Toi ceilali zmbir,ns el i pstr expresia serioas i ncuviin.
-Castelul are creneluri de jur mprejur.
-Dar donjonul? Are creneluri unde s-ar putea urca pentru a avea o privelite mai
ampl? Mulley se aplec n fa.
-Turnurile i donjonul au creneluri de jur mprejur,dar am fost recent acolo,ca s
verific dac uile sunt ncuiate,ca s nu las nzdrvanii notri,i a putea jura c
ua spre turnul de nord nu a fost deschis de ani de zile.
-Bine.Este puin probabil ca ea s se decid brusc s se duc acolo.Angelica se
gndi la planul de ansamblu i continu: Din ce ai zis,cu excepia donjonului i
a acestei zone-art spre suprafaa vizibil din salonul contesei-,ar trebui s fiu
n siguran.Dominic fcu un semn cu mna spre locul pe care ea l indicase,
spaiul dintre turnurile de nord i de est.
-Asta-i zona primejdioas-grdinile.Grdina buctriei e n spate,lipit de zidul
castelului.Nu-mi imaginez c Mirabelle ar duce vreodat acolo i nici mcar nu
sunt sigur c o poate vedea din salonul ei.Grdina cu trandafiri se afl n jurul
turnului de est-unde se afl camerele mele-,iar jumtatea sa de nord-vest este
perfect vizibil din salonul ei.Restul este grdina italian,care se ntinde ntre
turnuri i unde se poate ajunge din salon I apoi de pe terasa care se afl ntre
bazele turnurilor.n rarele ocazii cnd se hotrte s ia aer,Mirabelle se plimb

prin grdina italian,care se vede n ntregime din salonul ei.Angelica ddu din
cap.
-Deci,nu e cazul s m plimb prin grdini dac nu vreau s fiu vzut.Cu coatele
pe mas i brbia proptit n mini,mai studie o clip macheta,apoi spuse:
Bine,vorbii-mi despre interior.Mulley,Griswold,Brenda i Dominic o conduser
ntr-un tur imaginar prin camerele de la parter-holul principal,sala mare,lungile
galerii din jur,salonul de zi,biroul lui,biblioteca,salonul pentru mic dejun,
buctriile uriae,sala de arme-i apoi n turnuri.Camerele lui se aflau n turnul
de est,iar ale bieilor,n cel de vest.Turnul de sud era destinat personalului cu
funcii de conducere.Etajul de deasupra galeriei i spaiilor de primire era ocupat
de camerele pentru musafiri,iar deasupra buctriilor i slii de arme se aflau
alte camere pentru servitori.
-n plus,zise Mulley,mai sunt dou niveluri subterane,ns,chiar ca n turnuri,
acele ncperi sunt folosite pentru depozitare.N-am vzut-o niciodat pe
nlimea Sa s se aventureze acolo.Dominic prinse privirea Angelici.
-Iarna putem rmne nzpezii nuntru luni ntregi.Ea ddu din cap.Privi
castelul lor ncercnd s i-1 alctuias c n minte i plasnd-o pe Mirabelle n
interiorul lui.Terminaser de mncat.Osptriele veniser i se foiau prin sal
dorind s strng masa.Contient c Dominic era nerbdtor s porneasc la
drum,Angelica ddu din cap.
-Da,bine,rosti ea mpingndu-i scaunul ndrt.Fetele se repezir i ncepur s
adune vesela.Dominic se ridic,i trase Angelici scaunul,apoi se duse s-1
plteasc pe hangiu.Nu-1 mulumea doar faptul c ea se preocupa de adunarea
informaiilor necesare pentru a-1 ajuta s-i recupereze pocalul,ci i relaia bun
pe care o avea cu servitorii.Poate c nu se nscuse ntr-un clan,dar deja i
prinsese dinamica i cptase acceptul i sprijinul oamenilor lui.Ea se strduia
s-1 ajute,iar ei erau gala s moar pentru el,ns cu toii-pn i Jessup,un om
pe care era greu s-1 ctigi de partea ta-o priveau cu o anume mndrie.
Oamenii lui ar fi acceptat pe oricine ar fi ales s-i fie contes,dar faptul c o
considerau demn de acest rol i,mai mult,o tratau drept contesa lor reprezenta o
declaraie de apreciere Incontestabil.Oprindu-se n faa tejghelei din captul
ncperii,i zmbi hangiului.
-Ct i datorez? Angelica li se alturase celorlali.Jessup i Thomas ieir s la
caii;mpreun cu Mulley,Brenda i Griswold,ea se ndrept ncet spre u.n
prag,se opri i se uit la ei.

-O ultim ntrebare.Ct de mult se implic n treburile casei contesa? Fiindc ei


o privir nesiguri,explic: Decide ea meniurile,supravegheaz bugetul casei,i
alege pe servitorii noi?
-O,nu,domnioar.Brenda pru scandalizat de aceast idee.Poate c a fcut-o
nainte s vin eu la castel,dar,n cinci ani de cnd sunt acolo,domnia sa i
doamna Mack abia dac au schimbat cteva cuvinte.
-Aa e,ntri Mulley.Doamna Mack conduce casa,iar John Hrskine,
administratorul,i noi,ceilali,ne ocupm de orice altceva trebuie fcut.Nu este
nevoie s se deranjeze contesa,i nici nu-mi amintesc s-o fi fcut vreodat.
-Nici eu,zise Griswold.Angelica avu impresia clar c ei erau ncntai de
neamestecul contesei.
-Deci contesa nu tie precis ce se ntmpl n gospodria ei.Nu,stai,ce-i cu
camerista-dam de companie?
-Elspeth? Brenda se uit la Angelica de parc i scpase un respect esenial.
Elspeth este una dintre noi,face parte din clan.Sraca fat trebuie s-i fac pe
plac,dar nu-i spune nlimii Sale nimic dac nu este ntrebat.
-i nici mcar atunci,murmur Griswold.Cu voce tare,declar: nlimea Sa nu
este genul care s inspire devotament,cu att mai puin s-i strneasc dorina
de a-i face confidene.Angelica ddu din cap.
-Totul pare prea uor,iar eu tiu c nu va fi aa...Cum e cu bieii? Pupilii
contelui? Bieeii erau izvoare de informaii,pe care le mprteau fr s se
gndeasc la discreie.
-Contesa nu se implic n activitile lor zilnice,ba chiar nu poate s-i sufere,
dar,cel puin din datorie,dac nu din alt motiv,trebuie s se intereseze de
bunstarea lor...i s petreac mcar ceva timp cu ei.Din experiena ei n privina
bieeilor,puin timp era suficient.
-Nu.Cuvntul veni din spate i de sus.Dominic li se alturase.Ea se rsuci cu faa
spre el,iar privirile li se ntlnir.Mama n-are nici un contact cu bieii,i aa
preferm eu i bieii sa stea lucrurile.Angelica ncuviin.Oprindu-se pe treapt
pentru a-i pune mnuile,i spuse:
-Dei locuiete ntr-un castel plin de oameni i este nconjurat de un clan ntreg,
mama ta triete ntr-o recluziune totali.Iar asta ne va face sarcina mult mai
uoar.
-Cum aa?
-Pentru c,dac ar fi avut prieteni,mcar un confident,ar fi trebuit s-i
convingem i pe ei-sau cel puin s-o convingem pe ea suficient nct s-i
conving pe ei.Mama ta nu pare deloc raional,aa nct ne va fi mult mai lesne

s-o lmurim n condiiile n care nu are la dispoziie isteimea sau puterea de


ptrundere a unui ter care s aprecieze dac reputaia mea e distrus.
Fr a-i rspunde,el i puse mna pe talie i o conduse spre locul unde i atepta
Thomas innd mnza de cpstru.Cu un calm desvrit,Angelica se ntoarse,i
ridic minile i l ls pe Dominic s-o ia de mijloc i s-o urce n a.i plcea
clipa n care o ridica fr efort i apoi o aeza cu grij,De data aceasta ns,el
nu-i ddu drumul imediat; vzndu-i expresia teribil de serioas din ochi,
i arcui o sprncean.
-Mirabelle s-ar putea s nu fie raional n anumite privine,dar mintea nu-i
lipsete.Este istea,n mod cert viclean i,in felul ei,inteligent aa c nu ne va
fi att de uor s-o pclim.
-Trebuie s-mi spui tot ce poi despre ea,nainte de a ajunge la castel.
Cu buzele strnse,el ncuviin,apoi se ndrept spre Hercule.Jessup,care sttuse
de vorb cu un grup de clrei care tocmai desclecau,se napoie cu pai mari.
-Drumul este bun de aici la Dalwhinnie.Cu puin noroc,dac nu slbim ritmul,
vom ajunge la Kingussie,aa cum ai dorit.
-Bine.Dominic puse un picior n scara lui Hercule i se slt pe spinarea lat a
roibului,apoi i ndemn tovarii la drum.
Angelica o aduse pe Ebony n dreptul lui Hercule i ieir din curte.Cnd
Dominic se opri ca s-i atepte pe ceilali,ea ntreb:
-De ce Kingussie?
-O s nelegi cnd o s vezi celelalte aa-zise orae aflate de cealalt parte a
trectorii.Sunt localiti de pstori i negustori de vite n care abia dac gseti o
tavern amrt.Odat Ieii din trectoare,Kingussie este locul cel mai decent
unde ne putem opri.Nu ar merita s facem popas n alt parte dect dac am fi
disperai.
-Ah,neleg.Era ntru totul de acord.Dincolo de orice alte considerente,ea avea
nevoie de un pat bun.
Coborr din trectoarea de la Drumochter cnd mai era suficient lumin
pentru a putea ajunge la Kingussie.Cteva ore mai trziu,intrar n orel,n
vreme ce soarele apunea n spatele lor.Angelica nc se strduia s pronune
numele localitii cnd Intrar n curtea unicului han.
-King-u-si.Nu...King-zw-si.Oprind-o pe Ebony lng Hercule,privi panoul de
deasupra uii i citi: Hanul King-iu-si.Aflat ntr-o poieni de lng drum,

stabilimentul nu era nici mare,nici deosebit,dar,fiindc vzuse alternativele,ea i


era mai mult dect recunosctoare lui Dominic c i pusese s alerge acea
distan uria pentru a ajunge aici.
-Este mai bine.Dup ce descleca,Dominic se apropie pentru a o ajuta s
coboare.Dar nimeni n-o s te considere vreodat ca fiind de-a locului.
-Nu m intereseaz s fiu considerat de-a locului,ci doar s fiu neleas.Odat
aflat pe propriile picioare,i mngie botul lui Ebony,apoi se ndrept mpreun
cu Dominic spre cldirea hanului.Fiindc eu nu pot s pronun nici jumtate din
numele locurilor-nu pot lega sunetele graiului scoian de grafia numelorpresupun c i reciproca este adevrat,iar ei nu m vor nelege cnd le voi cere
ndrumri.Ajunser n pridvor,iar Dominic deschise ua i o inu,fcndu-i loc s
intre.Oprin-du-se,ea i adres o privire cercettoare care fu primit ns cu o
expresie impasibil.Mijindu-i ochii,i fcu mustrtor cu degetul: Las-m s
ghicesc.Ideea c,dac m decid s fug,nu voi ajunge prea departe i convine de
minune.El se mulumi s zmbeasc i o urm nuntru.
Dominic vorbi cu hangiul,organiznd cazarea i masa.Odat lucrurile stabilite,i
fcu semn Angelici spre scri.Ea i nclin graioas capul ctre brbatul care
tot fcea plecciuni,apoi l ls pe Dominic s-o conduc spre cel mai bun
dormitor pe care l avea hanul.Jessup tocmai prsea camera cnd ei se
apropiar.Intrnd,ea observ c genile lui Dominic se aflau lng scrin,n timp
ce ale ei,inclusiv cutia pentru plrii,erau puse pe masa de toalet.Pe cnd i
scotea mnuile,auzi ua nchizndu-se.
-n seara asta avem numai o singur camer?
Tonul ei era curios,absolut deloc dezaprobator.Lsndu-i mnuile s cad pe
scrin,Dominic ridic din umeri.
-Nu au multe camere i...Se opri la auzul unei bti uoare n u.
Deschise i le fcu loc s intre celor dou cameriste care aduceau fiecare cte un
urcior i un lighean.Dup ce le lsar pe masa pentru splat,fetele fcur cte o
plecciune i se grbir s ias.Dominic nchise ua n urma lor,apoi,cu un gest
foarte calculat,trase zvorul.Rsucindu-se,se ndrept spre ea n felul acela care
o fcea mereu s se gndeasc la un prdtor care i urmrete victima.
Pleoapele lui erau coborte,genele umbrindu-i ochii.
-Cum tocmai eram pe cale s-i explic,acum,c suntem tn muni,nu avem nici un
motiv s ne ascundem legtura.Oprindu-se n faa ei,o scrut i zise: N-are rost
s inem secret faptul c mprim acelai pat.Asta te ngrijoreaz cumva?
-Nu,deloc.Atta vreme ct la mama ta nu ajunge nici cel mai mic zvon despre
intimitatea dintre noi,nu vd de ce m-ar ngrijora.

Buzele lui Dominic se arcuir uor,ns tensiunea lui rmase perceptibil.


-Bine.Privirea lui i mngie faa i apoi se fix pe buzele ei.n acest caz...ai
nevoie de ajutor ca s iei din hainele astea?
ntrziar la cin,nu c ar fi comentat cineva asta.Dimpotriv,membrilor
grupului li se prea o situaie pe deplin acceptabil,un semn c lucrurile stteau
aa cum trebuia.Dominic o ajut s se aeze pe scaunul de lng el,iar Angelica
se strdui s ignore expresia nelegtoare de pe chipurile celorlali.Munteniinva repede-erau mai puin rezervai cnd era vorba de subiecte intime dect
oamenii din sud.n ciuda faptului c apa din urcior se rcise pn ajunsese s se
spele-sau poate tocmai de aceea-,se simea excelent,ns avea o foame de lup.
Soia hangiului le puse n fa o cin simpl,dar copioas.n timp ce mncau,
discutar planurile pentru ziua urmtoare.
-Am vorbit cu grjdarul,zise Jessup.Nici unul dintre cltori nu a pomenit s fie
probleme pe drumul spre Inverness.
-Oricum va trebui s ne oprim acolo peste noapte,declar Dominic Indiferent ct
de repede ajungem la Inverness,castelul se afl la cel puin cinci ore deprtare i
nu vreau s ajungem acolo pe ntuneric.
-Aa e,aprob Angelica.A prefera s vd locul la lumina zilei i s-mi fac o idee
de la bun nceput.Ceilali vorbir despre traseu,despre hanul la care s se
opreasc pentru prnz.Dup ce se gndi puin-i dup ce i arunc ei o
privire-,Dominic declar c erau liberi s ia un mic dejun consistent nainte de
plecarea de la ora nou.
-Chiar i aa,ar trebui s ajungem la Slochd puin dup miezul zilei.
Mulley l ntreb pe Jessup despre caii de povar,iar Dominic se altur
discuiei.Angelica ascult neatent,fiindc,dac se lsa absorbit de conversaia
celorlali,nu putea descoperi metoda prin care s-o pcleasc pe contes.
Ceilali nu tiau dect c Mirabelle dorise s-i fie adus la castel una dintre
surorile Cynster pentru a defila prin faa ei,dar ei l urmau pe Dominic fr s
pun vreo ntrebare.n orice caz,trebuia s gseasc un plan funcional.
Din spatele genelor,ea i studie chipul.Mai aveau doar dou zile,doar dou nopi
nainte de a ajunge la castel.Pn atunci trebuiau s pun la punct o strategie,s
stabileasc detaliile,s cad de acord asupra lor.Trebuiau s se apuce de treab
din acea sear,dar pentru asta aveau nevoie s fie singuri.
Dup ce se luar toate deciziile pentru ziua urmtoare,membrii grupului o luar
spre camerele care le fuseser repartizate.Dominic o conduse spre ua lor,o

deschise i o pofti nuntru.Ea se ndrept spre fotoliile care ncadrau cminul


i,n timp ce se aez i i aranja fusta,l auzi trgnd zvorul.
Ridicndu-i privirea,descoperi c el sttea lng u i se uita la ea.
i fcu semn cu mna spre cellalt fotoliu.
-Trebuie s discutm despre modul cum o vom mbrobodi pe mama ta.
Dominic ezit.Amnase acel moment din seara n care en acceptase s-1 ajute.n
ciuda dorinei lui de a-i recpta pocalul,nu voia ca nebunia mamei lui s-o
ating pe Angelica...ceea ce era iraional,dar,cnd venea vorba de ea,tendina lui
protectoare era greu de negat.ns ea avea dreptate-trebuiau s-nfrunte
provocarea i s decid cum s-i fac fa.
ndreptndu-se ctre cellalt fotoliu,se aez.
-Ce ai n minte?
-Mama ta vrea ca eu s fiu distrus.Trebuie s stabilim ce va accepta ca dovad
a distrugerii mele,iar apoi s i-o livrm ntr-o manier convingtoare,astfel nct
ea s-o accepte i s-i returneze pocalul.Se uit n ochii lui.i-a spus vreodat ce
anume nelege prin distrus?
-Nu.Dup cum i-am spus la Londra,ea pare s cread c simplul fapt de a fi
rpit i adus la castel e suficient pentru a te distruge.
-Ceea ce ar fi fost adevrat dac n-ar fi fost vorba de mine,o Cynster.
-Aa e.Vznd-o c-i strnsese buzele,iar privirea ei devenise distant,zise:
i-a sugera s procedm exact cum mi-a cerut-s te aduc legat la castel,iar tu
s defilezi prin faa ei-i s vedem ce se ntmpl.
-Da,dar ct de probabil este ca ea s dea cu ochii de mine i...Stai,stai! De unde
va ti c eu sunt eu? innd cont c duce o via att de retras,de ce n-ai angajat
o actri care s joace rolul uneia dintre noi,n loc s te complici att de mult?
Abandonndu-i impasibilitatea,el se strmb.
-Scuzele mele.Cu toate cele pe care a trebuit s i le spun n noaptea aceea,am
uitat de acest aspect.Cnd tata zcea pe moarte,n timp ce eu i stteam la
cpti,Mirabelle a scotocit prin hrtiile lui,pe care le inea n birou.Pn s-mi
dau seama,la peste o lun dup aceea,toate jurnalele pe care le inuse despre
familia ta dispruser,iar mie nu mi s-a prut necesar s ncerc s le recuperez.
Am presupus c,n cele din urm le va distruge,dar,dup spusele lui Elspeth,
Mirabelle nc le avea atunci cnd a furat pocalul.Le-a fi putut lua napoi,dar
fiindc ea le studiase oricum,am decis c ar fi mai nelept s-o las s le pstreze.
Colecia conine desene fcute de artiti-n cazul tu i al surorilor tale,a
comandat schie care s-au fcut cnd aveai cincisprezece ani.Le-am vzut cu ani

n urm i,cu toate c nu mi le amintesc suficient de bine,presupun c Mirabelle


va fi n stare s te recunoasc dac te va vedea.Angelica se holb la el.
-Vrei s spui c ea tie absolut totul despre familia mea?
-Totul,pn acum cinci ani.tie mai mult dect suficient pentru a se asigura c
nu pot apela la o actri,suficient pentru a-i da seama dac doamna pe care i-o
aduc este una dintre fiicele Celiei.M-am gndit c pe oricare dintre voi a
convinge-o s m ajute va ti s rspund corect la ntrebrile ei de control.
-Cu alte cuvinte,i-ai lsat mijloacele pentru a se asigura c eu chiar sunt fata
Celiei,conchise Angelica.Da,a fost un lucru nelept.
-Aa m-am gndit i eu.Ct de probabil este ca Mirabelle s dea cu ochii de tine
i,instantaneu,s-mi dea pocalul napoi? Fcu o pauz,apoi recunoscu: Nu tiu.
Este posibil.Totui,mi imaginez c va trebui s faci fa unui adevrat
interogatoriu i o zi sau dou va trebui s pretinzi c eti distrus,ca ea s se
conving de faptul c a obinut ce-a vrut.
-C s-a rzbunat pe deplin.Da,sunt de acord.Se ridic i,preocupat,ncepu s se
plimbe prin faa cminului.S spunem c va dura trei zile.Cel mai grav este
c,dac Mirabelle ghicete adevrul-c i-am prezentat o arad i c nu sunt
distrus absolut deloc-,atunci,innd cont de caracterul ei vindicativ,recuperarea
pocalului nainte de prima zi a lunii iese din discuie.Este o presupunere
rezonabil?
-Da.i studie chipul,dup care,tot ncruntat,i relu mersul.
-Deci,trebuie s-o convingem c sunt distrus,iar pn nu ai efectiv pocalul n
mn,nu ne permitem nici o greeal.Trebuie s ne punem de acord asupra unei
poveti i s ne asigurm c ea va vedea doar ce-i vom prezenta noi.Exist
cineva n Londra cu care corespondeaz?
-Nu.
-Eti sigur?
-Ar trebui s pun timbre pe scrisorile pe care le-ar trimite,iar dac ea ar primi
vreuna,mi s-ar comunica,aa c,da,sunt sigur.De ce?
-ncerc s-mi dau seama ce imagine i-a fcut despre mine.Dac ultimele
informaii de care dispune dateaz de cnd aveam aisprezece ani i nc nu
ieisem n lume,atunci ea nu poale avea habar cum sunt eu de fapt.Rsucindu-se,
i ntlni privirea i-1 ntreb: Spune-mi,ce o va face s se ncredineze c sunt
distrus? Pe ce i va baza concluzia? Fiindc el nu-i rspunse imediat,ea i
desfcu larg minile.Tot ce va ti,tot ce va vedea va fi comportamentul nostru.

Felul n care eu m comport fa de tine i felul n care te compori tu fa de


mine,atunci cnd ea ne va vedea,reprezint cheia.El se strdui s-i menin
expresia impasibil,dei instinctele ale erau deja n alert.
-La ce fel de comportament te-ai gndit?
Angelica deslui atenionarea din vocea lui,dar prefer s-o ignore.
-Eu trebuie s joc rolul unei tinere englezoaice crescute n puf,bine educate,
delicate i sensibile,care a fost rpit de acas,smuls fr mil din snul familiei
i trt pn n Scoia.Ea tie c am douzeci i unu de ani.Se ateapt s fiu
terifiat,depit de situaie,timid i speriat la culme de pierderea reputaiei,
dornic s evadez,dar fr s am habar ce s fac sau ncotro s-o apuc.Fcu o
pauz,iar cutele de pe frunte i se adncir.Nu tocmai o gsculi-nu m-a
descurca n ipostaza asta-,dar va trebui N fiu cuprins de panic,total pierdut
i devastat de faptul c onoarea mea s-a dus pe apa smbetei.
ncingndu-se,continu:
-Ar trebui s m vait ntruna c nu mai am nici o perspectiv,s-mi plng cu
lacrimi amare viaa pierdut.Trebuie s construiesc un personaj care s se
vicreasc n mod credibil.Ducndu-i o mn la frunte,declam:Sunt
distrus...distrus!Renunnd la poz,se uit la el.Dac nu pot face asta
convingtor,dac n-o pot lmuri pe Mirabelle dincolo de orice ndoial c eu
cred c sunt distrus,atunci nici ea n-o va crede niciodat.El i susinu privirea
vreme de o clip lung,apoi ntreb:
-Crezi c poi face aa ceva? Persoana pe care ai descris-o n-are nici o legtur
cu tine.
-Rolul meu n toat povestea asta va trebui s fie demn de un spectacol de
gal,dar,dac vrei napoi pocalul,va trebui s jucm arada n stil mare.
Mai urmau nite detalii,i zise el,i tocmai acelea i strneau ngrijorarea.
-Dup cum ai menionat,noi va trebui s jucm arada.Deci,care-i rolul meu?
Angelica l privi n ochi,ezit...iar el tiu limpede c n-avea s-i plac rspunsul.
Confirmndu-i temerile,ea adopt tonul cel mai onest,mai rezonabil i mai
persuasiv cu putin.
-Asta este,recunosc,o presupunere-nu pot pretinde c tiu ce-i n mintea mamei
tale-,dar am impresia c vrea s m vad distrus.Vrea s fie martor n timp ce
eu m confrunt cu nelegerea acestui fapt dureros,devastator.Tcnd,i arcui o
sprncean ctre el.Cu buzele subiate,el ls s treac un moment pn
rspunse:
-Nu pot spune c greeti.

-Sigur c nu.Deci,Mirabelle se ateapt s fiu o fecioar speriat,altfel


rzbunarea ei nu va avea obiect.Iar singura modalitate de a fi credibili,suficient
de credibili ca ea s nghit gluca,este ca tu s fii o potenial ameninare
pentru persoana mea ngrozit.Dominic ls o clip s treac,apoi dori s
lmureasc lucrurile.
-O ameninare sexual?
-ntocmai.Dar nu uita-n arada noastr,tu nu simi nimic pentru mine.Sunt doar
o lady enervant i care i creeaz probleme,i pe care a trebuit s-o rpeti i s-o
cari tot drumul de la Londra pentru a-i salva clanul.Nu poi s ari vreo
slbiciune fa de mine,cel puin nu ntr-un fel pe care Mirabelle s-1 poat
vedea.Trebuie s m tratezi cu dispre,cu dezgust chiar.Pentru tine,eu nu sunt de
nici un folos,n-am nici o nsemntate,altfel niciodat n-ai fi fcut ceea ce se
presupune c ai fcut i chiar mai mult.Eu i amintesc permanent ce a trebuit s
faci,ce ai devenit: un rpitor fr onoare.Tocmai pentru c i displace profund
ceea ce te-a silit mama ta s faci-i,din cte neleg,asta e o parte a planului ei-nu
eti deloc ncntat de mine.Eu reprezint dovada vie a incapacitii tale de a te
ridica la nivelul devizei familiei.Eu sunt un simbol al decderii tale.Va trebui s
pretinzi c nu m poi suferi,s-mi ari o antipatie care s m sperie ndeajuns
nct s-o conving pe ea c eu cred c nu mai am nici o speran...c sunt o
femeie dezonorat,un rebut social,exclus pentru totdeauna din societate.
-Va trebui s regndeti partea asta,declar el pe un ton plat.Ea oft,dar sunetul
coninea mai mult resemnare dect cedare.
-Da,bine,mi-am dat seama c n-o s-i plac s te pori aa,dar nu cred c putem
evita asta.Cu o expresie neobinuit de sobr pe chip,Angelica urm: Nu mi-ai
spus asta,dar,citind printre rnduri,sunt sigur c un alt lucru pe care Mirabelle
vrea s-1 vad este c cedezi n faa voinei ei,iar cea mai convingtoare
demonstraie c este aceea c te-a determinat s acionezi neonorabil,s ntorci
spatele devizei familiei i principiilor pe care pn acum le-ai susinut cu
ndrjire.Vrea s te rneasc,s-i plteasc polia pentru c nu i-ai luat aprarea
n faa tatlui tu.Te-a silit s rpeti trei surori Cynster,dar,datorit norocului
sau destinului,sau a ce vrei tu,ai reuit s faci asta fr s-i ptezi contiina.
Soarta te-a protejat.ns,de data aceasta...chiar dac n-ai depit acea linie
invizibil,trebuie s-o convingi c ai fcut-o.C tu crezi c ai fcut-o,aa c nu
mai are rost s fluturi stindardul moralitii,deoarece pcatele tale nu mai pot fi
rscumprate.intuindu-1 cu privirea,tnra femeie ncheie:Trebuie s-o convingi
c vei face orice pentru a-i satisface preteniile,inclusiv s m ai cu fora.
Dominic mpietrise.O furie de ghea urla n el,ns nu reuea s-o desctueze.

Nu pe femeia din faa lui era furios.i trebuir cteva momente lungi pn s-i
poat recpta respiraia,apoi,ru privirea ancorat n ochii ei,murmue:
-Cu alte cuvinte,dac asta este necesar pentru a recupera pocalul,te voi viola.
Ei nu-i plcu cuvntul mai mult dect lui,dar nu ddu napoi.
-Trebuie s dai impresia c ai face-o.C nu-i pas-c nu mai al moralitate sau
onoare,iar tot ce vrei este s recuperezi pocalul,Indiferent ce presupune asta.n
toat arada asta,trebuie s-o Iaci s cread c a ctigat,c a reuit s te supun.
Altfel,dac suspecteaz c nc eti nesupus,c vrei s-i dejoci planurile cumva,
i se va opune sau va mpinge lucrurile mai departe...sau,n cele din urm,nu-i
va restitui pocalul.i cobor privirea spre el i vzu mai mult dect vzuse
cineva vreodat.n toat povestea asta n-a fost niciodat vorba doar de
rzbunarea lui Mirabelle asupra Celiei-n aceeai msur,sau poate chiar mai
mult,e vorba de rzbunarea ei asupra ta.Se ls tcerea.Vreme de o clip,el
rmase nemicat n fotoliu.Se ridic brusc n picioare,mnat de impulsul
irezistibil de a se repezi afar pe u,ducndu-se ncotro vedea cu ochii.
Surprins,ea fcu involuntar un pas ndrt.Dominic se potoli instantaneu i o
prinse cu blndee de bra.
-mi pare ru.Angelica trase aer n piept i i ridic brbia.
-Nu...mie mi pare ru.Te mping prea departe,sunt pe deplin contient de asta.
i ls mna pe braul ei,dar fr s-o strng.Dup un moment,inspir adnc i
se uit la ea.ncet,cltin din cap.
-Tu s-ar putea s fii o actri excelent,ns eu nu sunt un actor bun.N-a fi n
stare s-mi joc rolul suficient de convingtor pentru ca Mirabelle s cread c
i-a putea face ru.Nici ct s m ating de un fir din prul tu.Ea i studie
ochii,apoi se strmb.
-Da,bine...n privina asta,n-avem de ales.
-ntotdeauna avem de ales.
-ntr-adevr,i exact asta ncerc s-i sugerez.Nimic din toate astea nu va fi
adevrat.Alegerea noastr este s ne prefacem,s pclim,s nelm pe cineva
care merit s fie nelat.Pentru a recpta pocalul,trebuie s pretindem c i dm
lui Mirabelle tot ce-i dorete; nu ne permitem s facem nici o greeal i nici nu
mai avem prea mult timp.nainte ca Dominic s-i poat rspunde,cu un fonet al
fustei de mtase,se apropie de el i i puse degetele peste buzele lui.
-Destul pentru seara asta.Nu,nu m contrazice.Reflecteaz pe ndelete.Mai avem
ziua de mine pentru a ne pune planul la punct.Acum...e de-ajuns cu vorba.
n acel moment,el dorea mai mult dect orice altceva s-i fie distras atenia-s
uite imposibila urenie a celor descrise de ea.

-Atunci,ce facem? Sirena din ea i fcu apariia pentru a-1 chinui.


-Vino n pat.De data aceasta,iniiativa i aparin ei n totalitate:afind un
zmbet seductor,l lu de mn i n conduse ctre pat,apoi cu un amestec de
ameninare i promisiune,l sili s se opreasc i s o dezbrace,dup care l
dezbrc la rndul ei.Se ls pe genunchi i,lundu-1 ntre buzele ei ca nite
boboci de trandafir,cu o abilitate inocent,l chinui pn cnd el i cufund
degetele n coama ei ca focul i o nv ceea ce ea voia s tie.
Cnd,cu capul lsat pe spate,cu toi muchii ncordai,reui s-o ntrebe cu o voce
rguit i grav de unde tia s fac ce fcea,Angelica i ridic spre el ochii de
smarald i murmur:
-Imaginaia.i revrs toate farmecele asupra lui,mngindu-1 cu minile,cu
buzele,cu o abilitate delicat despre care el tia c era instinctiv,dictat nu de
gnd,ci de simpla dorin-dorina de a-i produce plcere.l coplei.
Iar cnd,n cele din urm,se ridic i l lu n ea,adpostindu-1 n drnicia
alunecoas a trupului ei,el nu mai tiu de nimic n afara acelui moment,n afara
extazului pur i a plcerii indescriptibile oferit de trupul ei care se ridica i
cobora ncet,clrindu-1.Sfritul veni ncet,i totui prea repede.
Dominic vzu stelele i atinse cerul,i la fel i ea.Epuizat,se prbui peste el.Cu
braele petrecute n jurul ei,o strnse la piept.i,n acele clipe,ls
binecuvntarea pe care o creaser s-i ostoiasc sufletul.
Angelica se trezi n toiul nopii.El se desprinsese de ea i trsese cuvertura peste
trupurile lor.Era ghemuit la adpostul braului su,cu capul pe pieptul lui.i
auzea inima btnd ncet,egal,sub urechea ei i tiu c nu dormea.Fr s-i
mite capul,opti:
-De ce eti treaz? Respiraia lui,domoal i profund,se opri,apoi se auzi din
nou.
-M gndesc.
-La planul nostru de a o pcli pe mama ta.Fusese o afirmaie,nu o ntrebare.
-Sincer,nu cred c pot s-o fac,oft el.Pur i simplu,nu sunt capabil s m port n
felul sta,nu ntr-un mod credibil.Fa de nici o femeie,darmite fa de tine.
Dup un moment,adug: Sunt prea mult aa cum sunt,iar tu eti prea mult aa
cum eti.
-mi pare ru.Dominic i cobor privirea spre capul ei poleit cu aur roiatic.
-Pentru ce?
-Am insistat s devenim intimi n parte pentru c doream s...trebuia s tiu ce
simi pentru mine n timp ce jucam arada asta.Nutream convingerea c o relaie

intim ntre noi mi-ar oferi ncredere indiferent ce avem de fcut.Dar nu m-am
gndit i la tine.Nu m-am gndit c intimitatea noastr va face aceast arad
mult mai dificil din punctul tu de vedere.Se aplec peste pieptul lui Dominic i
i privi chipul.n penum br,i zri ochii.Pentru mine,apropierea noastr este ca o
armur,un scut care m va proteja indiferent ce se ntmpl cu mama taindiferent ce-ar putea spune,indiferent ce-am putea fi obligai s facem.Pentru
tine...fiindc ne-am culcat mpreun,tu m consideri a ta,consideri c trebuie s
m protejezi,iar faptul c va fi necesar s te pori altfel te...rnete.Va fi ceva
dureros i opus firii tale.i pentru asta mi cer scuze-nu m-ani gndit.N-am
intenionat s sporesc n acest mod presiunea la care mama ta deja te supune.
El rmase mut.Faptul c ea vzuse asta,c l vzuse pe el aa cum era l
coplei.ntinse mna ncet,o lu de ceaf,o trase spre el i o srut blnd,un srut
recunosctor,deloc senzual,plin de tandree.n cele din urm,i gsi cuvintele
prin tumultul din sufletul lui.
-O s gsim o modalitate.mpreun vom face fa situaiei i mpreun vom
nvinge.Angelica tiu c el credea fiecare vorb,c,n sinea lui,nc era
ncreztor.Aplecndu-i capul,Dominic o srut pe frunte.Dormi.Avem ziua de
mine ca s ne punem planul la punct.Tnra femeie se relaxa lipit de trupul
lui; n cteva minute,adormi.El ascult pufitul uor al respiraiei ei,simi linitea
inexprimabil dat de atingerea ei,nchise ochii i,pe neateptate,se cufund ntrun somn adnc,fr vise.
n donjonul castelului Mheadhoin,delicatul ceas franuzesc de pe noptiera
contesei zorni ncet,apoi sun.Mirabelle czu pe burt n aternuturile ifonate,
cu capul ntors de la amantul ei,strduindu-se s-i recapete rsuflarea i
stpnirea de sine.Brbatul zcea alturi,trupul lui mare,greoi i gol contrastnd
cu ivoriul cearafului.Cu o mn dur,i lovi n treact oldul.
-Ai vreo veste despre cum evolueaz treburile cu Glencrae? Ea se mbufn.
-Nu.i-am spus,el niciodat nu-mi zice nimic.Se gndi o clip,apoi scoase un
sunet de dezgust.M atept s se ntoarc iar cu mna goal.Buzele ei se arcuir
ntr-o anticipare vindicativ.Iar apoi,o s m ocup de el i de clanul lui preios.
De toi oamenii de la castel i de pe domeniu care nu mi-au oferit niciodat ce
mi se cuvenea.Dac nu apare cu vreuna dintre fetele Cynster,jur c voi uita unde
am ascuns pocalul,iar apoi,toi vor fi dai afar de urechi.
-i ce pcat va fi!Rostogolindu-se spre ea,aplecndu-se deasupra ei,amantul i
frec nasul de locul unde gtul i ntlnea umrul.Mirabelle nu-i putea vedea

ochii,nu-i putea vedea expresia rece i calculat.Dup o clip,mngindu-i cu


rsuflarea pielea dezgolit a umrului,el murmur:
-C veni vorba,unde ai ascuns pocalul,deteapt mea iubit? Nu mi-ai spus
niciodat.
-Nu-i face griji,rse ea.Nu-1 vor gsi vreodat.Buzele amantului se subiar,dar
se nvase s nu insiste.Dac ar fi fcut-o,ea s-ar fi ncpnat doar din
principiu.Dac s-ar fi temut c propriile planuri erau n primejdie,ar fi fcut mai
mult dect s insiste,dar,dup cum decurgeau lucrurile...chiar nu-i putea
imagina cum ar fi putut pierde,ntr-un fel sau altul,Dominic Lachlan Guisachan
avea s fie ruinat,iar asta era tot ce-1 interesa.Odat ce Dominic i clanul su
erau evacuai de pe domeniul Guisachan,avea s fie acolo,cu pocalul n mn,
obinnd tot ce dumanul lui avea s piard.Iar asta avea s fie victoria suprem.
Clanul lui avea s triumfe,iar clanul Guisachan avea s dispar.Transformarea
acestei viziuni n realitate merita orice pre-n mod cert,chiar i pe acela ordinar
de a o seduce i a o servi pe mama cam n vrst a lui Dominic.Ea mormi i se
lipi de el,frecndu-i oldul de vintrele lui.Trf nestul.Revenind la clipa
prezent,el se ls mai jos i,cu gura i cu minile,se strdui s-o mulumeasc.
Dup cum sttea treaba,asta era tot ce trebuia s fac pn cnd Dominic avea
s-o dezamgeasc pentru ultima oar,iar pocalul avea s ajung n minile lui.
CAPITOLUL 15
Plecar din Kingussie sub un cer acoperit de nori.Dominic pstra un ritm decent,
deoarece Inverness era aproape,aa c nu trebuia s aib grij s fie caii odihnii,
cum se ntmplase n zilele precedente.Alturi de el,cocoat pe Ebony,acum un
cal demn de ncrede,Angelica se uita n jur cu un interes nedisimulat.
El o urmri contemplnd apele agitate ale lacului Loch Insh,ntinderea nesfrit
a cerului i dealurile de la orizont.Pantele nordice ale munilor Cairngorm se
zreau la dreapta lor,n vreme ce culmile mai puin nalte ale munilor
Monadhlialh ne ntindeau n stnga.n faa lor,drumul cotea spre nord,prin
trectoarea de deasupra localitii Aviemore.O schimbare imperceptibil a btii
inimii i spuse c era aproape de cas,iar Angelica prea stpnit de aceeai
nerbdare de a ajunge mai repede la destinaie.
Provocarea pe care trebuiau s-o nfrunte la castel se profila ca un nor negru n
faa lor.Dominic nu era surprins c tendina de a o proteja se intensificase i mai
mult de cnd ea i ceruse s joace rolul unui nemernic.Deoarece o considera tot
mai mult ca fiind mireasa lui,viitoarea lui contes,se ateptase s simt nevoia de
a o ocroti.Nu se ateptase ns-lucru de care i dduse seama n ajun,cnd

Angelica i prezentase planul-s se ataeze att de tare de ea.Nu se ateptase


niciodat s fie iremediabil dominat de sentimente,aa nct nu se gndise s le
ia n calcul fora.Nu visase vreodat c nici mcar ameninarea care plana asupra
clanului su nu va fi suficient pentru a-i adormi dorina de a o proteja.
Planul ei de a o pcli pe contes s le dea pocalul...dac i-ar fi ngduit s
alctuiasc un plan,probabil c i el ar fi avut o idee similar,dei mai puin
precis dect a ei.Strategia ei era bun,dar n privina rolului su...i arunc o
privire,apoi,nainte ca ea s bage de seam,se uit n fa.Dac n-ar fi fost att de
profund i inexorabil ataat de ea,ar fi putut s-o fac,ns,chiar i nainte de
consumarea relaiei lor fizice,pusese stpnire pe el,i capturase inele de
vntor n miriade de feluri.Acum era cu totul nrobit,astfel c nu mai avea nici
o ans s dea napoi,s revin la o stare care s-i permit asumarea rolului n
arad.Aa tat,aa fiu.n mod cert,femeile din familia Cynster erau echivalentul
sirenelor pentru brbaii Guisachan: nu le puteau rezista i erau incapabili s
renune la ele.i continuar drumul prin trectoare,rpitul copitelor subliniind
refrenul continuu din gndurile lui: Cum s permit un brbat asemenea lui ca
femeia iubit s se afle n primejdie? S rite s fie rnit? S accepte s fie
tratat att de ru cum se atepta ca mama lui s-o trateze pe Angelica?
Intrar n Inverness dup-amiaz trziu.Merser la pas pe drumul care cobora
spre malul unui ru,iar apoi cotir la dreapta.Privind n fa,Angelica zri un
castel strvechi.Dominic i observ surpriza.
-Castelul Inverness.Se vorbete c o s-1 demoleze i o s-1 reconstruiasc.
-Aa ar trebui...pare decrepit.El art dincolo de ruine.
-Hotelul nostru,botezat fr pic de imaginaie Castle Hotel.Cu sau fr
imaginaie,era un stabiliment exclusivist,luxos,mult mai mult dect se atepta ea
s gseasc n slbticia Scoiei,iar personalul l cunotea foarte bine pe contele
de Glencrae.Obinur camerele fr probleme,iar dac directorul hotelului,
McStruther,avu vreo curiozitate fa de doamna pe care Dominic o conduse n
apartamentul princiar,care ddea spre grdinile din spate,i-o pstr pentru sine.
-Stai des aici? se interes ea n timp ce urcau la etaj.
-Destul de des.Este cel mai apropiat ora mare,Inverness fiind efectiv capitala
acestei regiuni.Dac apare vreo problem pe care clanurile,toate sau o parte din
ele,trebuie s-o rezolve,oamenii se ntlnesc aici.Ajungnd n capul scrilor,el se
opri pentru a cerceta holul de jos.Cnd se ntoarse i i lu braul,ea ntreb:
-Te uii peste tot pentru c s-ar putea s fie cineva care s m recunoasc?

-Nu cred c e cazul,dar,pn nu verific Griswold,n-are rost s ne asumm


riscuri inutile.Doi biei le aduseser deja bagajele,iar n vreme ce Dominic le
ddu cteva monede,ea travers sufrageria i se apropie de fereastra larg.Soare
atrna pe cer n partea de vest,aruncnd o lumin aurie asupra peisajului aflat
dedesubt.Dincolo de grdinile pline de plante i de strada ngust,un ru mricel
gonea ctre marea aflat n apropiere.Dominic i se altur,iar ea,artnd n
deprtare,ntreb:
-Ce ru este acela?
-Ness.ntinderea de ap din dreapta este Moray Firth,iar n stnga se afl Beauly
Firth.Mine,drumul nostru va urma malul rului Beauly.O s mergem nspre
amonte,spre vest.
-Aadar,castelul se afl la vest de aici.
-La vest i puin ctre sud.Acum suntem cu faa spre nord.O btaie uoar l
anun pe Griswold.nchiznd ua n urma lui,acesta se nclin i ddu raportul:
-Nici unul dintre ceilali lorzi nu se afl aici,domnule.
Doar civa oameni de afaceri din Glasgow i o doamn n vrst mpreun cu
nsoitoarea ei,care i viziteaz o prieten.
-Bine.Dominic o privi pe Angelica,apoi se uit din nou la Griswold.
Informeaz-1 pe McStruther c vom lua cina devreme,n salonul privat.
-Prea bine,domnule.i o s le cer cameristelor s aduc nite ap fierbinte.
Avur timp s se spele i s se schimbe,s-i scuture hainele i s i le dea lui
Griswold ca s le perie i s le pregteasc pentru a doua zi.
nvemntat ntr-o nou rochie de sear,din satin auriu,Angelica se aez la
masa de toalet ca s-i perie i s-i aranjeze prul.Dominic veni n spatele ei i
se uit n oglind pentru a-i lega earfa.Studiindu-i reflexia,nu putu s-i
ascund sentimentul agreabil c pise cu dreptul n csnicie.Cnd Brenda
ceruse permisiunea s-i viziteze familia aflat n ora,Dominic o ntrebase pe
Angelica,iar ea acceptase,evident,dar acea politee aparent instinctiv reliefase
faptul c el o considera deja contesa lui.n seara aceea era mai mult dect
mulumit s joace rolul respectiv i s-1 savureze fiindc,odat sosii la castel,
pn nu vedea pocalul n minile lui,nu avea s i se mai iveasc o asemenea
ocazie.mbrcat ntr-un costum elegant,el o escort la parter,ntr-un salona
privat.n atmosfera confortabil i intim,cinar la lumina lumnrilor,mncnd
din farfurii fcute din porelanul cel mai fin,n sclipirile argintului i ale
cristalelor.Ea i ceru s-i povesteasc despre Gavin i Bryce,un subiect care i
fcea mare plcere.La un moment dat,Mulley intr,se nclin spre amndoi,apoi

se aplec i i opti stpnului su ceva la ureche.Dominic ddu din cap.Dup


plecarea lui Mulley,ea i prinse privirea i i arcui o sprncean.
-Mulley,Jessup i Thomas se duc la o tavern care le place.Nu au prea des ansa
s vin n Inverness.O jumtate de or mai trziu,dup ce Dominic refuz s bea
vin de Porto sau whisky,iar ea spuse c nu dorea ceai,urcar la etaj.
Dominic intenionase s se ocupe de problema care i frmnta mintea-arada pe
care trebuiau s-o joace-,dar pur i simplu nu era n stare s se gndeasc la
probleme att de grave.Nu voia s renune la senzaia de mulumire simpl pe
care i-o adusese ace.i sear.Era deja la picioarele ei...i asta era de-ajuns.
Pentru prima dat n ultimele ase luni,putea s priveasc dincolo de momentul
n care pocalul avea s fie din nou n minile lui.Dincolo de momentul n care
avea s le nmneze bancherilor cupa pentru ritualul ncoronrii i s-i
redobndeasc dreptul de proprietate asupra pmnturilor sale.Chiar i dincolo
de momentul n care el i Angelica aveau s se cstoreasc.Avea n minte
momentul n care,dintr-un motiv sau altul,aveau s se afle din nou acolo,urcnd
scrile de la Castle Hotel ca so i soie.Ca lord i lady,o lady care avea s fie
tovara lui-o tovar adevrat n toate sensurile cuvntului.Ea n-ar fi acceptat
altceva,iar ceea ce l surprindea era dorina lui de a se acomoda cu aceast
perspectiv.De a-i mpri nu numai viaa,ci i grija purtat oamenilor si,ceva
de care se preocupase singur n ultimii cinci ani,ba chiar mai de mult.
Ajunser la apartamentul lor.El deschise ua,o pofti nuntru i o urm.Se opri o
fraciune de secund pentru a nchide ua,apoi se ntoarse spre ea,i cuprinse cu
amndou minile chipul i o srut.Nici blnd,nici slbatic,ci simplu,
deschis,mprtind unui moment plcut.Dezmierdarea.Impulsul din spatele ei.
Ea rspunse cu inocen,i despri fr ezitare buzele i l ntmpin.Limba ei
se mpleti cu a lui i i return plcerea cu care el intenionase s i-o ofere.
Cteva clipe lungi,rmaser n picioare n lumina blnd i nu vorbir despre
nimic.Timpul rmase ncremenit n vreme ce el savurau frumuseea a ceea ce
aveau deja.n cele din urm,el curm srutul i trase aer n piept.i vzu
pleoapele ridicndu-se ncet,i deslui ntrebarea din ochi.nchizndu-i pe ai lui,
i aplec fruntea i o lipi de a ei.
-tiu ce avem de fcut mine.nc nu m-am decis cum s abordez situaia asta,
dar,n seara asta,nu vreau dect s fiu cu tine.Vreau ca tu s fii tu,iar eu s fiu
eu,i nimic s nu intervin ntre noi.Ridicnd o mn,Angelica i ndeprt o
uvi de pr negru de pe frunte.
-Doar noi doi,aa cum dorim s fie? Dominic ncuviin.Ea nu tia ce-1
determinase s-i cear asta,dar...zmbi,i lu mna,se desprinse din braele lui i

l conduse ctre dormitor.Lund n trecere sfenicul aprins de pe o msu,el se


ls tras nuntru,apoi nchise ua.
Cnd puse sfenicul pe scrin,o vzu ntorcndu-se cu spatele la el i fcndu-i un
semn cu capul,aa c i desfcu ireturile.O ls s se dezbrace de rochie n timp
ce el i scoase haina de sear,o puse pe umera,apoi i descheie vesta.
Se dezbrcar fr grab.Dup ce i desfcu prul i i perie uviele lungi,
Angelica i scoase cmua,se ndrept spre pat i se strecur n aternuturi.
Stnd pe spate,sprijinit de perne,l urmri dezbrcndu-i cmaa i aruncnd-o
pe un scaun,desclndu-i pantofii,descheindu-i pantalonii,lsndu-i n jos i
ndeprtndu-i.Ochii el mngiar liniile lungi ale trupului su,muchii sculptai,
oasele grele.Fr s se uite la ea,Dominic i scoase bluza de corp,apoi se
apropie de scrin i stinse lumnrile.Ea clipi,ateptnd ca ochii s i se deprind
cu ntunericul.Ca o umbr uria,dens,el se apropie de pat,ridic ptura i se
strecur lng ea.Salteaua se afund,iar ea se ls s se rostogoleasc spre el.n
braele lui,care abia ateptau s-o cuprind.S-o mbrieze.Spre minile lui i
spre el,care abia atepta s fac dragoste cu ea.Se lipi de el i,instinctiv,l
cuprinse n brae,mpletindu-i picioarele cu ale lui.Cu o mn pus posesiv pe
oldul ei gol,Dominic i cut chipul.Apoi,i nclin capul i o srut; cu o
simplitate la care ea nu se ateptase,cu un curaj onest pe care ea nu-1 prevzuse,
ndeprt fiecare vl,fiecare zid care fusese sau ar fi putut fi vreodat ntre ei.
n coconul alctuit de aternuturi dorina i pasiunea nflorir,iar n tcerea
ncins nu mai exist nici o alt realitate n afar de trupul lui,de al ei i de ceea
ce i nsufleea.De ceea ce se afla n fiecare rsuflare ntretiat,n fiecare i n
toate mngierile.Odat ce i nelese inteniile,i rspunse fr nici o rezerv,n
timp ce flcrile pasiunii se intensificar,ca de obicei,de data asta nu mai exist
nici o grab,nici disperare,nici presiune fcur dragoste pe ndelete,fr zor,
savurnd fiecare atingere,fiecare mngiere,fiecare moment petrecut mpreun.
nirar clipele de parc fiecare ar fi fost o perl nepreuit.i n aceast
privin,el era un clre excelent,tiind cum s stabileasc ritmul.tia cum s
nfrneze pasiunile amndurora,dup care s le intensifice la maximum,tia
exact ct de departe putea s-o mping,ct de departe putea s ajung el nainte
de a trece la urmtoarea plcere.Captiv n magia lui,fascinat cum nu mai
fusese nicicnd,nu-i imaginase niciodat c acest act n sine putea fi att de
profund,c,atunci cnd dorina i pasiunea atingeau apogeul,strlucirea lor putea
fi att de puternic.Dominic i deschisese ochii.n legtur cu el.n legtur cu
ea.Ea nu nelesese pe deplin ce dorise el s spun cnd i ceruse s fie pur i

simplu ei nii,dar acum pricepea.Prin ochii lui,prin atingerea lui.Prin adoraia


tactil n care el transforma fiecare moment.Prin rspunsurile ei.
Se vzu prin el,prin veneraia nemrginit pe care o revrsa asupra ei.l vzu
chiar mai limpede i i rspunse cu aceeai msur,artndu-i tot ce simea
pentru el,lsnd sentimentele s-i dicteze reaciile,s i se reflecte n atingeri,
lsndu-i bucuria s-i coloreze fiecare gest.Armonia trupurilor mpreunate i
ajuta s comunice ntr-un plan diferit,ntr-o limb distilat din pasiune i
dorin,cu voci rare veneau din strfundurile lor,cu vorbe nscute din simire.
Acea simire clar i puternic din fiecare atingere,din fiecare btaie a inimii,din
fiecare respiraie ntretiat.Pn cnd nu mai fu dect acel moment.Pn cnd
el se cufund n trupul ei,iar ea se ncleta de el i nu mai rmase dect plcerea
incandescent a acelei secunde.Tot ceea ce erau ei,el i ea mpreun,se gsea
acolo,orbitor ca un soare.Trebuiau s-1 savureze,s-1 aprecieze i s-1 cunoasc.
S priceap c era al lor,acum i pentru totdeauna.Al lor s-1 pstreze i s-1
preuiasc.De asemenea,al lor ca s-1 piard.Pentru asta trebuiau s lupte.
Gurile lor se contopir,iar el,cu trupul cufundat n moliciunea ei,ncepu o serie
de mpingeri lente,care o umpleau complet.Ea l ntmpin i,potrivindu-i
ritmul cu al lui,l accept i l inu.l iubi aa cum el o iubea pe ea.
Fceau dragoste.Asta era ceea ce trebuia s fie-adevrul simplu,luminos,
nempodobit i totui strlucitor.Tot ce se ntmplase nainte condusese la asta.
Pn n acel moment,nu fcuser dect s-i caute drumul.Frecarea dintre
trupurile lor se intensific,flcrile i cuprinser,i ptrunser,izbucnir.
Iar apoi se produse cataclismul.i nimic nu mai cont pentru ei dect atingerea
apogeului.Cu nervii ncordai la maximum,cu simurile nflcrate,cu degetele
nfipte adnc,ea se arcui sub el; cu o ultim mpingere puternic,Dominic o
trimise n nalturi.El o urm o secund mai trziu n bucuria copleitoare a
extazului.Vreme de cteva momente lungi rmaser suspendai ntr-o stare de
fericire incredibil,fcnd trup comun,cu inimile bu-hulnd la unison,cu sufletele
contopite.ncet,ncet,agndu-se unul de cellalt,revenir la realitate.La cldura
patului,la aternuturile ifonate,la picioarele mpletite.El se desprinse i se
prbui greoi lng ea.Angelica se ghemui la pieptul lui;relaxat,oft i nchise
ochii.Minile ei rtcite revenir la locul lor,moment n care i ddu seama de ce
se ntmplase tocmai atunci,n seara aceea.Lsndu-i capul pe spate,privi prin
ntuneric.Ochii i se obinuiser,aa c putu s-i vad chipul cu trsturi
destinse.Se nl deasupra lui i l srut pe buze.Vznd cum genele i se
ridicar,se uit n ochii lui i spuse:

-Indiferent ce se va ntmpla,nu voi uita niciodat c aa suntem noi de fapt.C


aa eti tu de fapt.Ceea ce am descoperit acum este adevrul nostru,i nimic din
ceea ce ai putea fi forat s faci pentru a-i salva clanul nu va murdri asta.N-o
va putea murdri vreodat.Sub palma ei,pieptul lui se ridic i cobor.n cele din
urm,Dominic murmur:
-Sper c nu.n cuvintele sale nu exista nimic din arogana lui obinuit,
desluindu-se doar o vulnerabilitate tcut.Se ntreb dac s dezvolte ideea,
dac trebuia s-1 asigure mai convingtor c,indiferent cum s-ar fi purtat fa de
ea n timp ce se strduiau s-o pcleasc pe mama lui,ea niciodat nu avea s se
ndoiasc de el.Se temu totui s nu par prea insistent.El se rsuci,i dezmierd
prul i o fcu s se ntind.
-Dormi.Mine va fi o zi foarte lung.Cufundndu-se n confortul nespus al
braelor lui,Angelica i ls trupul i mintea s fie nvluite de oboseala
satisfaciei.Dominic avea dreptate.A doua zi urma s fie un moment de cotitur
pe mai multe planuri
Ieir clare din Inverness la ora opt n dimineaa urmtoare.Dup ce traversar
podul peste Ness,Dominic conduse grupul pe drumul spre Beauly.
Curnd,clreau pe rmurile estuarului.
Ziua era nnorat,iar cerul,cenuiu.Vntul biciuia apele,fcnd conversaia
imposibil.Ceea ce lui i convenea de minune,deoarece avea nevoie de timp ca
s se gndeasc.S-i pun n ordine emoiile contradictorii,s le separe suficient
pentru a-i da seama care trebuia s predomine.
Dis-de-diminea,odat ce se estompase minunea pe care o mprtiser n
ajun,descoperise rspunsul la ntrebarea care i frmntase mintea n ziua
precedent.Cum putea un brbat ca el s-i permit femeii pe care o iubea s se
expun riscului de a fi rnit?
Avnd ncredere n ea.Iar Angelica merita pe deplin ncrederea lui.
n timp ce-i continua drumul,cu vntul rvindu-i prul,n mirosul i sunetele
att de familiare ale estuarului,reflect la aceast concluzie i la ce avea de fcut.
Dup o or,prsir rmul i se ndreptar spre cmpie,munii zrindu-se n
fundal.Dup alt or,traversar un vechi pod de piatr peste rul Beauly i
intrar pe drumul spre Kilmorack.Copacii i tufiurile nalte ncepur s se
ndeseasc pe margini,fcnd pavz mpotriva vntului.Soarele se lupta s
ptrund printre crengi,iar sgei de lumin care Izbuteau s strpung desiul
mbrcau dealurile ndeprtate tntr-un auriu palid.

n aua lui Ebony,tnra femeie clrea ncreztoare,avnd n inim o hotrre


de neclintit.n seara trecut,seniorul ei din Highlands i artase c se ndrgostise
de ea.Dei nu o exprimase verbal,ea n-ar fi putut pretinde o declaraie mai
convingtoare.i dduse toate asigurrile de care avea nevoie pentru a-i juca
rolul n arad i,cu toate c nc nu-i dduse acordul pentru planul ei,ea tia c
o va face.i mai tia c nu trebuia s-1 preseze.Privi n jur,nregistrnd fiecare
amnunt-drumurile,ctunele,arborii.i aerul! Aspru i ptrunztor,dar nmuiat de
cldura verii care se apropia.i umplu plmnii,expir i zmbi.
Vzu cprioare i apoi un oim,pe care l urmri plutind pe curenii de aer,apoi
aplecndu-se i cznd ca o piatr din cer.Jessup i atrase atenia spre un iepure
de munte,care privea din vrful unei movile,cu urechile fremttoare,n vreme
ce ei treceau prin dreptul lui.Deja vntul se mai domolise,aa c puteau conversa
suficient de bine.Curnd,ceilali ncepur s-i povesteasc tot felul de snoave,
s-i arate diverse lucruri din preajm.Era un mod plcut de a-i petrece timpul i
o util distragere a ateniei.tia c nu trebuia s mai vorbeasc despre rolul lui
Dominic n arada lor,nu pn n-o fcea el,ns era dificil s se abin.Era
absolut sigur de triumf,dar pur i simplu nu-i putea spune c era capabil,c avea
s-i joace rolul aa cum era necesar,c,dei el nu-i putea suprima nevoia de a o
proteja,avea s-o disimuleze suficient de bine pentru a-i realiza scopul.Dei
instinctele lui protectoare aveau s fie puse permanent la ncercare,el avea s se
controleze ndeajuns ct s-o pcleasc pe mama lui-deoarece trebuia s-o
fac.Deoarece era vital pentru supravieuirea clanului.tia c Dominic putea
face fa oricror provocri,ns el trebuia s priceap singur acest lucru,fiindc
n-ar fi crezut-o dac i-ar fi zis,iar ea nu tia cum s-i pun n fa o oglind
imaginar pentru a-i arta forele pe care le avea n el.Fore precum
loialitatea,precum
sacrificiul
de
sine.Precum
devotamentul.Precum
disponibilitatea de a face tot ce era necesar pentru c alii depindeau de el.
Ei doi aveau s joace aceast arad,aveau s recupereze pocalul i s salveze
clanul.tia acest lucru fr nici o ndoial,l credea cu tot sufletul.
ncreztoare i dornic s dea piept cu acea provocare,clri vesel prin aerul
dimineii,devornd kilometrii rmai pn la castelul Mheadhoin.
CAPITOLUL 16
Devil Cynster studie mulimea adunat n salonul casei St.Ives cu ceea ce un
brbat mai slab de nger ar fi considerat a fi frustrare.Dar,cum era vorba de el...
poate c termenul de resemnare neputincioas ar fi fost mai potrivit.

Stabiliser ca brbaii s se ntlneasc acolo ca s fac schimb de informaii i


s decid calea de aciune n continuare.Ct despre femei,le invitase doar pe
mama lui,Helena,i pe 'Iherese Osbaldestone,n sperana c una din ele-ambele
tiau lumea bun ca pe propriul buzunar,mai ales Iherese-ar fi putut a-i
aminteasc ceva relevant.Dar s invii dou asemenea doamne nsemna s le
anuni din vreme,iar asta le oferea i lor timpul necesar s anune ntreaga parte
feminin a familiei.Vane se ndrept spre Devil,care sttea n faa emineului.
-A venit pn i strmtua Clara.Vane privi ncruntat ntreaga adunare.Ce i
nchipuie c fac?
-C ajut,replic Devil.n stilul lor inimitabil.i,desigur,vor s tie ce-am aflat.
Se ndrept i rosti cu voce puternic: V-a ruga s facei linite...? Dintr-odat,
doamnele se agitar un pic,apoi amuir,aezate ca nite porumbei colorai pe
scaunele,sofalele i fotoliile grupate n centrul ncperii.De ndat ce toate
privirile fur ndreptate spre el,Devil continu: Mai nti,ar fi bine s aflm
rezultatele cercetrilor noastre.Gabriel?
Cel strigat se ndeprt de peretele de care se rezemase.
-Lucifer,ncepu el,dar apoi observ privirea mamei sale i se corect,adic eu i
Alasdair am vorbit cu Curtis-el i-a pre-icentat-o pe Angelica lui Debenham.Din
cte spune el,Angelica a cerut s-i fie prezentat.Alasdair,aa cum insistau toate
femeile din familie s-i spun,adug:
-Curtis a vorbit cu Debenham i cunotinele acestuia un pic,apoi s-a ndeprtat.
Cteva minute mai trziu,Angelica 1-a gsit n mulime i i-a cerut s-o prezinte
lui Debenham.
-Aadar,ea 1-a abordat pe el,zise Breckeridge.Gabriel i Lucifer aprobar din
cap.
-Curtis,continu Gabriel,l tie pe Debenham de mai bine de sece ani,de cnd au
sosit amndoi n ora.Amndoi au treizeci i unu de ani.Curtis a confirmat c
moia vicontelui,cu reedina la Debenham Hall,se afl n apropiere de
Peterborough,dincolo de Market Deeping.Ct despre ceilali prieteni ai lui Curtis
i ai lui Debenham-par s fie destul de numeroi din cte tiu acetia,Debenham
n-a mai aprut n Londra de peste patru ani.A fost chemat acas la sfritul unui
sezon,acum patru sau cinci ani.Toi s-au ateptat s se ntoarc destul de repede,
dar,pn de curnd,nimeni nu 1-a mai vzut.Cnd s-au interesat cu privire la
absena lui,el a spus c a fost ocupat cu probleme la moie.Ct privete
chioptatul,a avut un accident foarte grav pe la douzeci de ani.
-Curtis e sigur de un lucru,c Debenham e englez,nu scoian,interveni Lucifer.
-Deci nu e omul nostru,conchise Jeremy.

-Se pare c nu.ns,continu Lucifer,tot potrivit lui Curtis,cnd a nceput valsul,


ceilali domni le-au invitat la dans pe tinerele care li se alturaser ntre timp,
prsindu-i pe Curtis,Debenham,Ribbenthorpe i Angelica.Curtis s-a ndeprtat
i el la un moment dat,dar a rmas destul de aproape ca s vad i s aud ce s-a
petrecut dup aceea.Ribbenthorpe a invitat-o pe Angelica la dans,ns ea a
refuzat i i-a indicat o alt doamn.Curtis a presupus c Angelica dorea s stea
doar de vorb cu Debenham pentru c acesta nu putea valsa din pricina
chioptatului,dar,cteva minute mai trziu,cnd valsul ncepuse deja,a auzit-o
cum i-a sugerat lui Debenham s ias la o plimbare pe teras.I-a vzut prsind
salonul i ieind pe teras.
-Stai aa,se ncrunt Lord Martin.Vrei s spui c ea 1-a invitat pe el?
Gabriel aprob.
-Din cte am putut afla,Angelica e cea care a pus ochii pe Debenham,i nu
invers.
-Asta nu prea sun a rpire,murmur Demon.
-Nu,se ncrunt i Devil.Oricum,Curtis este ultimul care a vzut-o pe Angelica.
Nimeni n-a mai vzut-o dup ce a ieit pe teras cu Debenham.Se opri i privi n
jur,la doamnele aduna le n ncpere,parc invitndu-le s-1 contrazic.Nimeni
nu o fcu.Mda.Deci,s terminm cu Debenham,s-1 tergem odat pentru
totdeauna de pe list.Dar,mai nti-se uit la Gabriel l Lucifer-,Curtis are vreo
bnuial c Angelica a disprut?
-Nu,rspunse Lucifer.Presupune,destul de rezonabil altminteri,c Angelica s-a
ataat de individul respectiv i c noi ncercm s-1 verificm,s aflm ct mai
multe despre el.
-Prea bine.S ne ntoarcem la misteriosul viconte.Devil se uit n jur,adresnduse mai degrab domnilor care stteau n picioare,n spatele scaunelor,fotoliilor i
sofalelor.Eu i Vane l-am gsit n sfrit pe Rothesay,care a plecat mpreun cu
Debenham de la Cavendish House n seara aceea-tocmai ce ne-am ntors de la
discuia cu el.i el l tie pe Debenham de ani de zile; ne-a confirmat cele spuse
de Curtis i a mai adugat c vicontele este genul de om drept,cinstit,fr cea
mai mic tendin spre duplicitate.i el a crezut c ne interesm din alte motive.
-Aadar,nici Curtis,nici Rothesay nu au avut nimic ru de zis despre Debenham,
interveni Honoria n discuie.Devil i nspri expresia.
-Nu.Dar nici Curtis,nici Rothesay nu l-au mai vzut pe Debenham din seara
aceea.Ei presupun c a fost chemat napoi la moie,dar nu tiu sigur,i amndoi
sunt un pic nedumerii c a disprut din nou.Cu toate astea,Debenham este
ultima persoan n compania creia a fost vzut Angelica-dac reuim s-1

gsim,el va putea s ne explice ce s-a ntmplat sau mcar s ne spun unde s-a
dus ea dup plimbarea lor sub clar de lun.Aa cum ne-au confirmat muli,el a
mai stat la serat mult timp dup dispariia ei.Demon i arcui sprncenele.
-Foarte ingenios,dac a avut ajutoare la operaiunea de rpire.
-Corect,dar,ntmpltor,Rothesay a plecat spre cas mpreun cu Debenham,care
locuia la Piccadilly Club.El i Rothesay s-au desprit pe trepte-Debenham a
intrat,iar Rothesay i-a continuat drumul.Lucifer i Gabriel fcur un pas n fa.
-Piccadilly Club nu e departe,zise cel de-al doilea.Devil aprob.
-Mergei i vedei ce putei afla.i,dac,din ntmplare,domnul n discuie se afl
acolo,transmitei-i complimentele mele i invitai-1 la mas.Lucifer i arunc lui
Devil un zmbet ntunecat.
-Aa vom face.Cei doi ieir din camer,iar ua se nchise n urma lor.
-nainte s continum,vorbi Demon,ar trebui s v anun ce am aflat i eu,adic
nu prea multe...dar contrazice tot ce ni s-a spus pn acum despre Debenham.
-Te-ai dus la Newmarket? vru s tie Vane.
-Da.ns Newmarket nu este prea departe de Peterborough,aa c...
Fratele lui mai mare i arunc o privire nemulumit.
-Tocmai tu,care ne sftuiai s nu facem nimic n prip! Demon ridic din umeri.
-Eram acolo,iar voi toi erai ocupai s descoperii tot felul de indicii prin
Londra,aa c m-am dus s vd.Cum Devil i fcu semn s continue,Demon i
depn povestea:Da,Debenham Hall exist,i se tie c vicontele este
proprietarul,dar nimeni nu 1-a mai vzut la fa de ani de zile.ns cei care i-1
amintesc mi-au fcut aceeai descriere,aa c e nendoielnic omul nostru.Tot
pmntul care ine de moie este lucrat de fermieri-arendai,i,da,am ntrebat,
arendeaz prin intermediul unui agent local care i trimite rapoartele i sumele
ncasate unui avocat din Londra.Ceea ce mi se pare foarte bizar,avnd n vedere
c Peterborough este att de aproape de Londra; de ce i conduce Debenham
moia de la distan? Prin urmare,m-am dus s fac o vizit la casa lui.Aceasta
are un parc meninut n condiii excelente i e nchiriat unei familii care nu are
nici o legtur cu Debenham.Demon fcu o scurt pauz,apoi continu: Am
vorbi! cu agentul,cci tot el ncaseaz i chiria.Mi-a spus c Debenham nu a
locuit niciodat acolo,cel puin nu n cei treizeci de ani ele cnd se ocup el de
proprietatea respectiv.n ncpere se ls linitea,n vreme ce toi ncercau s di
gere vetile.Devil puse ntrebarea evident:
-Dac Debenham are treizeci i unu de ani,dar nu a locuit acolo n ultimii
treizeci,atunci unde naiba a fost?
-Rothesay zice c,de cnd l tiu el i Curtis,a avut mereu o cas n Duke Street,

spuse Vane.
-Da,dar unde i-a petrecut copilria i apoi anii de maturitate? se interes
Alathea.
-Omul e clar de vi nobil,vorbi Therese Osbaldestone.Prin urmare,are o
familie,o mam,un tat.Unde sunt? Se declana o rumoare destul de puternic
nct s acopere vocea subire a Clarei.
-Dac-mi amintesc bine...Fiind mult mai n vrst dect Therese Osbaldestone,
Clara era obinuit ca nimeni s nu-i aud vocea i cuvintele rostite parc pe
negndite.Totui...mi amintesc vag ceva despre viconii Debenham.i nclin
capul i rmase pe gnduri.Da,sunt sigur c ei sunt.Ceva despre titlul propriuzis? Btrna doamn tcu i i ndrept privirea spre brbaii aflai n ncpere.
Sylvester-Devil-,de regul prima ei alegere,tocmai emitea ipoteza c Debenham
o rpise pe Angelica,probabil pentru a obine fonduri,lucru pe care HarryDemon-nu-1 credea,cu att mai mult cu ct vzuse moia.
Privirea Clarei trecu mai departe.Nepotul ei Martin era prea suprat,i nu-1 tia
suficient de bine pe biatul acela drgu,Jeremy Carling,ca s-1 ntrebe despre
motiv.Unde mai pui c nici nu era nc,oficial,membru al familiei,plus c era
prins ntr-o discuie cu cellalt viconte,Breckenridge...Ochii Clarei se oprir
asupra lui Simon.La un moment dat,acesta ridic privirea,se uit n jur i o vzu.
Clara i zmbi i i fcu semn s vin la ea.
Observ ezitarea de o fraciune de secund n care el se gndi dac s asculte sau
nu de chemare,dar,pn la urm,se desprinse de la perete i se apropie.
Simon se aplec i i lu cu atenie mna subire ntr-a sa.
-Ce s-a ntmplat? Ea i zmbi larg.Chiar era frumos,dar,pe de alt parte,toi
brbaii familiei erau frumoi.
-Dac eti aa de amabil s-mi aduci cartea aceea drgu...nu a lui Debrett,s-ar
putea s nu aib ce caut,dar cea mai nou,care are lista cu toate familiile...cum i
zice?
-Burke's Peerage?
-Asta este.Sunt foarte sigur c Sylvester are un exemplar n bibliotec.
-Fr ndoial.Vrei s i-o aduc aici? Clara i strnse mna,apoi i-o eliber.
-Dac eti aa de amabil.Simon plec s caute cartea,iar Clara i ndrept atenia
spre conversaiile mai apropiate,pe care auzul ei defectuos le putea percepe;
doamnele din jur ncercau s-i aminteasc tot ce mai tiau despre familia
Debenham-despre tatl actualului viconte i despre oricine avea legtur cu
titlul.Therese Osbaldestone prea destul de iritat.
-La naiba,ar trebui s-mi amintesc,dar nu mi vine n cap nici un nume.

-Poate c erau familia Debenham,suger Phyllida.


-Nu,veni rspunsul din mai multe direcii.
-Ne-am fi amintit dac era aa,declar Helena,dar interesant e c nimeni dintre
noi nu-i poate aduce aminte.Simon intr din nou n ncpere,crnd un tom
mare i gros,mbrcat n piele.Privirea Clarei se aprinse.Credea c descoperise
cheia misterului generat de vicontele Debenham,ns nu avea rost s spun ceva
pn cnd nu verifica pe ndelete,ca s-i poat convinge i pe ceilali c nu btea
cmpii.Nu de alta,cteodat chiar o fcea,dar azi...nu,azi era foarte limpede la
minte.i zmbi radios lui Simon,care-i puse cu grij cartea n poal.
-i mulumesc,dragule,ai fost foarte amabil,zise.Fcndu-i semn s plece,se
grbi s deschid volumul greu.D,murmur ea.Sper c e la D i nu a ajuns prin
alt parte,pentru c alt titlu nu tiu.Rsfoi paginile vorbind ca pentru sine: Nu
putem dect s sperm c drguul domn Burke a fost extrem de atent la
ntocmirea listelor.Therese Osbaldestone,auzind-o,se uit la ea i vzu cartea.
-Ce idee excelent!Ddu s o ajute,dar Celia ntreb chiar atunci ceva,iar ea se
vzu nevoit s-i rspund.Clara ntorcea cu grij paginile,cutnd numele de
Debenham.Ua se deschise,iar n ncpere aprur Gabriel i Lucifer.
Conversaia ncet.Tensiunea n care se aflau cei doi frai era evident pentru
toat lumea.Toi brbaii din ncpere i ndreptar spatele.
-Ce e? ntreb Devil.
-Ne-am interesat la Picadilly,rosti Gabriel.
Debenham nu e membru i,cu siguran,nu a stat acolo n noaptea seratei de la
Cavendish.
-Misterul se adncete,zise Michael Anstruther-Wetherby.Omul sta parc-i o
fantom.Clara puse degetul pe numele care i se pru corect i ncepu s-i caute
ochelarii.
-I-a spus lui Rothesay c locuia acolo,adic i-a minit prietenul-un prieten care
jur c Debenham e un om onest.Martin cltin din cap.Nu are nici un sens.
Clara se concentra pe scrisul mic.Citi detaliile-nfiinarea titlului,succesiunile...i
rmase ncremenit.Era de parc i-ar fi amintit dintr-odat.
-O,Doamne!Ridic privirea i se uit n partea cealalt a camerei,unde Celia
edea pe un fotoliu,cu Martin alturi,sprijinit de sptar.De data aceasta,vorbele
btrnei doamne se auzir limpede n tcerea care se lsase.Toat lumea se
ntoarse s-o priveasc.Therese i vzu degetul pe carte.
-n fine.Foarte bine ai gndit,draga mea.Clara se strdui s-i gseasc cuvintele
pentru explicaii.
-Dragii mei...se ntrerupse ca s se uite iari la pagin.

Of,Doamne,Dumnezeule!
-Ce este? ntreb Therese,ceva mai blnd de data asta.Deoarece Clara nu
rspunse,se ntinse i-i lu cartea din brae.Aici,hai s vedem.i miji ochii.
Debenham.La naiba! Nu vd s citesc restul.Clara i ntinse ochelarii ei i i
indic paragraful de la finele capitolului.
-Acolo.Mi-am amintit ceva despre faptul c familia nu a mai avut urmai,iar
titlul s-a ntors la...Therese citi rndurile cu pricina.
-Doamne,Dumnezeule! exclam ea.Le mai parcurse o dat,apoi i ridic
privirea spre Celia i la Martin,rmas pentru prima oar n lunga ei via fr
cuvinte.
-Ce este? vru s tie Devil.Therese trase adnc aer n piept,se uit din nou la
textul din carte,ncepu s rsfoiasc paginile agitat,apoi vorbi:
-Titlul de viconte Debenham a fost creat i conferit unei ramuri secundare a unei
familii nobiliare n vremea Elisabetei.n secolul trecut-se opri ca s consulte o
alt informaie-,aceast ramur secundar s-a stins din lips de urmai,iar titlul a
trecut la cea mai apropiat rud de sex masculin,care s-a ntmplat s fac parte
din ramura principal.Martin se ncrunt.
-Care era numele de familie?
-Guisachan.Therese l privi n ochi,dar Martin tot nu prea s neleag.n
schimb,Celia scoase o exclamaie de surpriz i pli.Therese ddu din cap.
-Da draga mea.Se pare c aici avem un caz n care trecutul s-a ntors s te
bntuie.tii c eful Casei de Guisachan este lordul Glencrae.
Numele sta i era sigur cunoscut lui Martin.Se ridic brusc.
-El e n spatele chestiunii? i trecu mna prin prul des.Dup atta vreme?
-Nu,replic Therese cu voce rguit.Nu el,pentru c el a murit.Acum cinci ani,
se pare.Citi mai departe cu ochelarii pe nas.Actualul Lord Glencrae,aadar
vicontele Debenham-brbatul pe care toat lumea bun l tie doar de vicontele
Debenham ,este fiul lui Mortimer Guisachan,Dominic Lachlan Guisachan,acum
cel de-al optulea Lord Glencrae.n vreme ce aceast informaie declana o
revelaie aproape cataclismic printre cei din generaia mai n vrst-Clara,
Therese,Helena,Horatia,Martin i Celia-,toi ceilali,inclusiv Louise,rmaser
nedumerii.Se privir unul pe altul,ncercnd s neleag,dar nimeni nu le oferea
vreo explicaie.ntre timp,cei care neleseser preau n culmea ngrijorrii.
Horatia se aplec i-i puse mna pe a Celiei.
-Glencrae...el e cel care...Celia nghii n sec,apoi rspunse:
-Cu atia ani n urm...ntreaga ncpere atepta o clarificare care nu mai venea,
n cele din urm,Devil se nfurie.

-Ce s-a ntmplat cu atia ani n urm? ceru el s afle cu o voce aspr.Despre ce
naiba e vorba? i cum Dumnezeu e implicat Dominic Lachlan Guisachan,al
optulea Lord Glencrae?
Dur o vreme pn cnd aflar ntreaga poveste ntr-un mod coerent,dar,pn la
urm,pricepu toat lumea.nainte ca majoritatea celor de fa s se fi nscut,mai
puin Devil i Vane,Celia,pe atunci Celia Hammond,o tnr superb,se
ndrgostise de Martin Cynster,al patrulea fiu al unui duce,dar prinii ei l
preferau pe bogatul nobil scoian,pe numele su Mortimer Guisachan,al aptelea
Lord Glencrae.Lordul era mult mai n vrst dect Celia,iar ea nu-1 iubea,ns
prinii ei insistau s-1 la de brbat.ntr-un final,Celia i Martin fugiser i se
cstoriser la Gretna Green.
-Doamne,Dumnezeule! exclam Breckenridge,care fusese la fel de captivat ca i
ceilali de poveste.Uitndu-se la Heather,viitoarea lui soie,ntreb: De asta a
dus-o pe Heather la Gretna Green? Ca s ncheie o cstorie doar aa,de amorul
artei? Heather ntinse mna spre el.
-Las-m s-i mai spun o dat.M bucur enorm c m-ai salvat.Pre de cteva
clipe se aternu linitea.Faptul c Martin i Celia se cstoriser la Gretna Green
nu fusese niciodat un secret,ba dimpotriv,toat lumea considera asta un lucru
foarte romantic,dar nici mcar Gabriel i Lucifer nu tiuser motivul adevrat al
fugii lor.Niciodat nu li se pruse important s afle.Apoi,Martin,palid i cu
buzele strnse,cltin din cap.
-Nu,tot nu are vreun sens.De ce ar vrea cineva s ne rpeasc fiicele? Mortimer
nici nu s-a prea agitat la vremea aceea.S-a comportat ca un gentleman,s-a retras
cu graie i s-a dus acas,n Scoia.i acum am aflat c s-a nsurat i a avut un
fiu...
-Singurul fiu,observ Therese.
-Dar s-a cstorit i a avut un motenitor...acum,de ce ar vrea fiul lui s ne
rpeasc fiicele?
-Cte una pe rnd,preciza Breckenridge cu ochii la Jeremy,care ncuviin.
-De ndat ce vedea c fata pe care a rpit-o iubea pe altcineva,se retrgea i,cel
puin cu Eliza i cu mine,a fcut tot ce a putut ca s ne salveze,chiar riscndu-i
viaa.Se uit prin ncpere.Dominic Lachlan Guisachan poate fi orice altceva,dar
nu e un nebun i nici un om fr onoare.Devil i studie pe Breckenridge i
Jeremy,pe Heather i pe Eliza,apoi ddu din cap.
-Nu pot s v contrazic.Ceea ce nseamn c ne scap esena problemei.

-Adevrat,fcu Gabriel.Dar acum exist cel puin o persoan,dac nu dou,care


tiu ntreaga poveste: lordul i Angelica.Se uit la Lady Osbaldestone.Unde este
reedina principal a familiei Glencrae? Therese cut din nou n carte.
-Castelul Mheadhoin,Glen Affric.
-n Scoia,rosti Demon.n clipa urmtoare porni spre u,iar cei mai muli dintre
brbai ddur s-1 urmeze.
-Stai aa,i opri Devil.Pentru cteva secunde rmase cu privirea aintit spre
cartea din poala lui Lady Osbaldestone.Cnd vorbi din nou,cuvintele i erau
sigure i cumptate.Nu trebuie s-1 subestimm.A riscat s se ntoarc la
Londra,a riscat s apar n nalta societate.Nu avea cum s-o fi cunoscut pe
Angelica,nu avea cum s aranjeze rpirea dinainte,nu putea s se pregteasc.Cu
toate astea,a improvizat,a furat-o chiar de sub ochii notri-i tim cu toii c ea
nu s-ar fi lsat dus aa,cu una,cu dou.O singur micare greit i ea ar fi urlat
de sa se adune toat Londra.Dar el nu a fcut nici o micare greit,n schimb,s-a
ntors la serat i a mai stat cel puin o or-ceea ce i-a oferit mai mult timp.Neam mpiedicat pn acum de amnuntul acesta,de curajul lui.Apoi,a plecat de la
serat n compania unui prieten i s-a dus la un club...dar nu a rmas acolo peste
noapte.Devil i ridic privirea spre Therese Osbaldestone,Are o reedin i la
Londra? Ea se uit n carte,apoi pufni.
-Glencrae House,pe Bury Street.
-Aa de aproape...Devil zmbi fr s vrea.Pun pariu c au rmas acolo,la o
azvrlitur de b de Dover Street,i au ateptat n vreme ce noi am verificat
fiecare trsur care pleca spre Scoia i aproape c am blocat drumurile spre
nord timp de cinci zile.Au stat i au ateptat.i ddu seama c folosise
pluralul,dar probabil era mai corect aa.Se uit la ceilali.nainte s ne npustim
spre Scoia,hai s facem o vizit n Bury Street,s vedem ce putem afla.
Bury Street era att de aproape,nct pornir pe jos,mprii n grupuri de cte
doi i trei,ca s nu atrag atenia.Glencrae House nu era greu de gsit; numele
decora porile de fier pentru cleti,pori nchise cu un lan i un lact masiv.
-Probabil c l-a putea deschide,zise Gabriel mijindu-i ochii spre lact,dar
porile nu par s mai fi fost deschise de ani de zile.n spatele lor e un strat gros
de frunze uscate.
-Las porile,spuse Devil pornind n jos pe strad.Nu pe aici au intrat i au
ieit.Hai s ncercm prin spate.
Gsir pajitea,gsir i poarta spre grdin.Demon verific grajdurile alturate.
-Goale,dar n bun stare-folosite recent i lsate curate i n ordine.

Lactul de la poarta grdinii nu-i rezist prea mult lui Gabriel,astfel c peste
cteva minute pornir n ir indian pe aleea care ducea spre cas.Devil btu la
ua de la buctrie.Deoarece nu veni nimeni s le deschid,se ddu la o parte i
i fcu semn lui Gabriel.Dou minute mai trziu,intrau n holul servitorilor.Vane
se duse n buctrie de unde reveni anunnd:-Totul e curat i ordonat,fr nici
un fir de praf pe nicieri.Au fost aici.Strbtur coridorul pn n holul mare,
unde Lucifer se opri l privi njur.
-Casa e frumoas.
-S ne mprim,doi sau trei la fiecare etaj,bombni Devil.Se uit la cearafurile
din oland care acopereau mobila din salon.Trebuie s vedem ci au fost aici.
Se rspndir prin toat casa.Devil,Vane i Lucifer rmaser la parter,verificnd
fiecare ncpere.n salonul mare,Lucifer se ls pe vine n faa unei servante pe
care o deschisese.n tinse mna nuntru i scoase un sfenic,se uit la el,oft i
l puse la loc.
-Am o bnuial c aceast cas a fost decorat pentru mama mea.E gustul ei
aici.Se ridic i privi n jur,la perei,la mtasea deteriorat,apoi se ndrept spre
u.Se pare c Mortimer a renunat,a nchis casa i s-a dus n munii Scoiei.A
renunai la ea.
-Nu,ea nu a fost niciodat a lui.A fost mereu a lui Martin.Devil l urm pe
Lucifer afar din ncpere.Vane,care explorase sufrageriile,li se altur n hol.
-Doar salonul pentru micul dejun a fost curat.Dou seturi de tacmuri i vase
au fost folosite recent,iar cei care au mneai aici au stat n capetele mesei.
Devil aprob din cap.
-Angelica i ducele.Art spre un coridor care pornea din holul mare.ntr-acolo!
n bibliotec descoperir sugativa pe care o folosise Angelica la scrisorile pe
care li le trimisese.Lucifer se plimb prin ncpere i verific ncuietorile de la
ferestrele care ddeau spre grdina ptrat de lng zid.Ua se deschise i sosir
i ceilali.
-Dou camere,dou apartamente folosite la primul etaj,raport Gabriel.i se pare
c o slujnic a dormit pe un pat pliant n ceea ce pare s fie garderoba contesei.
Camerele din acele apartamente sunt singurele care au fost renovate de curnd.
-Patru dormitoare din pod par s fi fost folosite,raport l Breckeridge.mi
imaginez c de ctre servitorii de sex masculin.Devil se duse la birou.Nu erau
hrtii lsate pe blat,nici n sertare.Nu l-ar fi surprins deloc s afle c undeva n
ncpere era ascuns un seif,dar chiar i din lucrurile rmase pe masa de lucrucerneala din climar,peniele ascuite,ceara pentru sigilii nc moale-i putea

da seama c nobilul scoian utilizase biroul ct se aflase n cas mpreun cu


Angelica.
-Lipsete o carte.Aplecat,Jeremy studia rafturile bibliotecii.Se ndrept de spate
i se uit la Devil.A fost scoas de curnd,mi dau seama dup praf.i,dac ar fi
s ghicesc despre ce titlu c vorba,a zice c Istoria Scoiei,a lui Robertson.
Devil i nl sprncenele.
-Nu tiu ce rost ar avea ca Glencrae s o studieze n aceast etap a vieii lui.
-Nu,fu de acord Jeremy,a zice c Angelica a scos-o din bibliotec i,cum nu e la
etaj,cred c a luat-o cu ea.
-Studiaz istoria Scoiei? se mir Gabriel.
-Aa se pare,interveni Michael.Ceea ce ridic ntrebarea dac A fost rpit sau a
acceptat de bunvoie s plece cu el.Lucifer oft i se sprijini de rafturi.
-A plecat de bunvoie.
-Nu te contrazic,dar cum poi fi sigur? se interes Devil.Lucifer fcu un semn
spre geam.
-Cldirea e decrepit,are ncuietori vechi,nu are bare la ferestre.Nici una dintre
ferestrele de la etaj nu are gratii.Cele mai multe ui interioare nu au ncuietori.Se
uit la Gabriel.i sus?
-La fel.Iar fereastra de la camera contesei a fost deschis de curnd.Pentru o fat
aa de bieoas ca Angelica,s scape de aici i s coboare pe iedera groas de pe
zid,s sar gardul i s ajung n strad i de acolo acas ar fi fost floare la
ureche.Gabriel i ndrept trupul i rmase eapn,apoi tensiunea din umeri i se
disip.l privi pe Devil.Lucifer are dreptate-toi avem dreptate s gndim aa.Din
cine tie ce motiv,Angelica a participat la propria rpire,ceea nseamn c nu o
mai putem considera rpire,m gndesc.Nu se poate s fi fost inut captiv
Aici-nu am gsit nici o dovad c ar fi fost constrns n vreun fel,a luat masa,i
ea nu a fost niciodat nceat la minte.Ar fi scpat dac ar fi vrut.Dac au stat
aici mai multe zile,ar fi avut llmp berechet s evadeze,i trebuie s fi tiut c se
afla nc n Mayfair.Dac ar fi fost reinut mpotriva voinei ei,n-ar fi ezitat s-i
dea n cap oricui o pzea-ar fi ajuns n grdin i peste gard n cel mult zece
minute,i acas n alte cinci.Dar nimic nu sugereaz c ar fi ncercat.Gabriel i
ntoarse din nou privirea spre Devil i conchise: Ai avut dreptate,se ntmpl
ceva,ceva important despre care nu avem habar.Devil btu darabana cu degetele
pe birou.
-Am putea-aa cum sunt sigur c ne-ar propune jumtile noastre-s ateptm
rbdtori ca Angelica sau contele s ne trimit vorb.Sau am putea,bunoar,s o

pornim grmad spre Scoia i s vedem ce a declanat toat povestea.Cine tie?


Poate au nevoie de ajutorul nostru.Lucifer se ndeprt de rafturile cu cri.
-Eu sunt pentru a doua propunere.
-i eu,anun Vane.
-La fel,adug Demon.Gabriel,Jeremy i Breckenridge aprobar din cap.Martin
rmsese cu Celia la St.Ives House; nimeni nu-i imagina c va porni clare spre
nord la vrsta lui.Michael Anstruther-Wetherby se strmb.
-Orict mi-ar plcea s vin cu voi,sunt prea ocupat cu probleme de stat ca s pot
pleca.
-Tu poi fi omul nostru de legtur aici,zise Devil.Dac se ntmpl ceva
neprevzut,ne anuni.Michael ridic o sprncean.
-Unde,mai exact? Devil rnji.
-La castelul Mheadhoin.Dup cte se pare,contele a intrat n familie,aa c va
trebui s accepte i rezultatul inevitabil.Michael rnji i el,iar Devil plec de
lng birou i se ndrept spre u.O s trimit un curier ctre Richard,nu ne-ar
ierta niciodat dac nu l-am implica ntr-o aventur care se petrece att de
aproape de casa lui.Poate s ni se alture pe drum.Oprindu-ne n prag,Devil
arunc o privire ferm trupei hotrte i nerbdtoare din spatele lui.Nu ar trebui
s fim vzui pornind clare n grup din Mayfair-altminteri,cineva o s nceap
s l pun ntrebri despre ce i cum.Haidei s ne ntlnim la poalele dealului
Barnett,la ora trei,i fii pregtii s schimbm call ct mai des pe drum.O s
dm o fug pn n Scoia i o vom ruga politicos pe Angelica s ne explice
despre ce e vorba n toat povestea asta.
Tnra femeie clrea alturi de Dominic n aerul blnd al dimineii,observnd
cum norii se adunau amenintor pe cer.Dup ce trecur de Kilmorack,drumul
continu de-a lungul rului Beauly,strbtnd cteva ctune nainte s o coteasc
spre nud-est,prin valea care,afl ea,se numea Strath Glass.Munii cu vrfuri
rotunjite se vedeau doar din cnd n cnd printre arborii dei aflai de-o parte i
de alta a drumului; cei de la nord erau considerabil mai nali,iar crestele golae
se profilau maronii nub soarele verii.Dar valea rului Glass era verde i plin de
vegetaie; observ diversitatea copacilor care strjuiau drumul tot mai ngustmesteceni,lauri,din cnd n cnd cte un stejar sau un fag,dar i alte specii pe
care nu le cunotea.Vitele de Aici,cu blana lor loas i coarnele lungi i
rsucite,pteau impasibile pe punile verzi,mugetele lor rzbind cteodat
printre dealuri.

-Cannich,zise Dominic artndu-i un plc de csue ntr-un lumini de la


marginea drumului.Aici e un mic han la care ne putem opri,au un separeu privat.
-Ct e ceasul? ntreb ea cu ochii la cerul de-acum cenuiu de-a binelea.
-E aproape ora prnzului,rosti el consultndu-i ceasul de buzunar.Mai sunt
cincisprezece minute.Angelica privi n spate.Ceilali rmseser mai n urm,aa
c puteau discuta fr teama de a fi auzii.
-Trebuie s le spunem i lor ce vrem s facem,i spuse.Dac nu,e foarte posibil
s reacioneze n vreun fel care s ne trdeze.Reinerea lui era aproape palpabil.
Ea atept,fr s insiste n vreun fel.
-Ai dreptate,zise el n cele din urm.Va trebui s le explicm de ce ne vom purta
aa.
-E singurul mod n care poi s ndeplineti cererea mamei tale i s o convingi
s-i returneze pocalul.Dominic ddu din cap cu o expresie sumbr.
Cteva minute mai trziu,se oprir n faa hanului.Cu mare repeziciune,fur
poftii ntr-o mic ncpere privat,joas i fr geamuri,dar cu o mas suficient
de mare nct s ncap opt persoane pe cele dou bnci plasate de-o parte i de
alta.De ndat ce se aezar,Dominic la dreapta Angelici,Jessup lng el,cu
Thomas,Griswold,Brenda i Mulley vizavi,btrnul care i ntmpinase i
femeia,pe care Angelica o socotea ca fiind soia lui,aduser sup i pine,i
servir pe toi,apoi se retraser.Se ls linitea ct mncar.Al doilea fel,care
veni la fel de repede,consta din buci mari i delicioase de plcint cu carne de
vnat.Angelica lu cteva mbucturi,apoi mpin se restul spre Dominic.Nu
putea mnca prea mult,nervii i erau ntini la maximum.La privirea lui
ntrebtoare,ea fcu un semn discret spre capetele celorlali,aplecate deasupra
farfuriilor,i ridic din sprncean.Dup o scurt ezitare,Dominic o ndemn s
nceap,n vreme ce el porni s mnnce restul de plcint.Angelica i drese
glasul.Toi mesenii i nlar capetele.
-Eu i seniorul trebuie s v explicm ce strategie vom adopta ca s o
convingem pe contes s returneze pocalul pe care 1-a ascuns.Cele cinci
furculie rmaser n aer,toat atenia era ndreptat asupra ei,doar Dominic
continu s mnnce.Ea i ndoi braele i se sprijini de mas.
-Dup cum tii,preul contesei pentru a napoia pocalul a fost ca seniorul s m
rpeasc i s m aduc la castel.Din ct se pare,i imagineaz c rpirea i apoi
cltoria spre castel m vor distruge pe plan social.De ce dorete acest lucru este
mai puin important.Ceea ce e important este s cread c ia fost ndeplinit
condiia i s ne dea pocalul.Prin urmare,eu i seniorul,la fel i toi cei care

doresc supravieuirea clanului Guisachan,trebuie s ne strduim s o convingem


c mi-a distrus,ntr-adevr,reputaia.Fcu o pauz,apoi continu: Contesa i va
ndrepta atenia asupra mea i asupra seniorului.Comportamentul nostru va fi
esenial pentru reuita planului.Va fi o parodie,o arad,ne vom preface extrem
de mult-dar totul trebuie s par real.Le studie chipurile i adug: Aa c,de
ndat ce ajungem la castel,eu i seniorul ne vom comporta ciudat.Pentru ca
mica noastr pies de teatru s aib succes,eu nu voi mai fi eu-cel puin nu cea
pe care o cunoatei-,iar seniorul nu va mai fi nici el brbatul cu care v-ai
obinuit.
-Prin urmare,vorbi Mulley lsndu-i furculia din mn,vrei ca noi i ceilali s
intrm n joc i s pretindem c avei reputaia distrus?
-Sper c nu va fi prea greu,dar,dac contesa v privete,nu trebuie s-mi artai
respect sau simpatie.Cel mai important lucru pe care vi-1 cerem este s nu fii
surprini de nimic din ce vom face eu i seniorul.S nu reacionai,s pretindei
c genul acesta de comportament este cel obinuit,pe care l tii de cnd m-ai
vzut prima oar,la Londra.Dominic i ddu la o parte farfuria goal.
-S-ar putea s fie nevoie s fiu mai...aspru cu domnioara Cynster.Ct de aspru...
-se uit spre Angelica-asta nu tim nc.i privi oamenii n ochi.I-am explicat
domnioarei Cynster c voi i toat lumea de la castel tii c eu nu a trata
niciodat o femeie n felul n care voi fi nevoit s pretind c o fac,dar am czut
amndoi de acord c trebuie s facem orice ca s rectigm pocalul.S mergem
orict de departe va fi nevoie,s continum cu acest scenariu pn cnd mama
mea va fi mulumit i ni-1 va da.Zri privirile aprobatoare,pline de respect,
admiraie i recunotin pe care ceilali le ndreptar spre Angelica i se simi
ceva mai bine.
-Suntem de prere c arada noastr este singura modalitate de a proceda,mai
ales c intrm n criz de timp.Ceea ce v cerem,vou i tuturor celor din castel,
este s v comportai ca i cum ceea ce vedei este regretabil,dar de ateptat.Nu
putei s v artai surprini,cu att mai puin ocai.Nu putei s srii n
aprarea domnioarei Cynster,nici s v vad mama c o ajutai n vreun fel.
Angelica lu din nou cuvntul.
-De pild,la sosirea la castel,eu trebuie s par rvit,epuizat i cu inima
frnt.N-o s pot purta hainele astea.Eu i Brenda vom ifona i murdri rochia
mea veche de bal,cea pe care o purtam cnd ne-am cunoscut.O s m i
ciufulesc.Trebuie s las impresia c am fost tratat ca o prizonier tot drumul.Nu
pot s clresc pe Ebony-o vom nlocui cu unul dintre caii de povar.Se uit la
Jessup.Cum contesa nu intr la grajduri,dac Thomas o ine pe Ebony n spate,

pn cnd putei duce caii la adpost,va fi n ordine,dar va trebui s facem


schimbul ct mai aproape de castel,cci lui Ebony n-o s-i plac s fie desprit
de Hercule.n plus,va trebui s m legai de aua calului de povar.Dominic se
ncrunt.
-Nu cred c trebuie s mergem att de departe.
-Ba da,trebuie.Dac mama ta m va vedea cnd m ridici din a artnd ca un
prizonier i cu minile legate,va presupune c aa m-ai tratat tot timpul-ceea ce
nseamn,va deduce ea,c,la un moment dat,am ncercat s scap.Trebuie s
cread c am ncercat,dar n-am reuit.Privirea lui Dominic se ntunec,dar
Mulley se oferi sritor:
-Am nite cnep n bagaj,dar mi-e team c v va nroi ncheieturile,coni.
-Perfect.ncheieturile mi se vor vindeca,i oricum va fi doar pentru civa
kilometri.nainte ca Dominic s poat obiecta,ea i ddu nainte: Va trebui s
ascundem bagajele mele i cutia pentru plrii.Contesa va fi chiar mai mulumit
dac apar doar cu hainele de pe mine.
-Cu bagajele va fi destul de uor,i vom putea acoperi cutia pentru plrii cu o
ptur de-a cailor,s par ca un pachet,se oferi Brenda.
-Excelent.Angelica se uit la Griswold i Mulley.Acum,mai trebuie s decidem
dou lucruri.Primul,cine de la castel merit ncrederea noastr,ca s le spunem
adevrul?
-Toi,replic Dominic n aprobarea general.Nu poi ti cnd te nimereti ntr-o
situaie n care s ai nevoie de ajutorul vreunui membru al clanului care s tie
ce se petrece.Clanurile funcioneaz cel mai bine atunci cnd lucreaz mpreun.
Stabilir ca toat lumea s fie informat de arad.Dominic le spuse celorlali s
rspndeasc vorba n secret.
-Ultimul lucru pe care trebuie s-1 decidem,zise Angelica,este unde voi fi inut
n castel.Ar fi de preferat o ncpere la care contesa s nu aib acces prea uor.
-Nu n temniele de la subsol,se ncrunt Dominic.
-Ce zicei de camera de la poalele turnului estic? Mulley se uit la stpnul su.
Cea spre care coboar o scar secret de la camera domniei voastre.Nu este
nimic n ea n afar de nite mobil veche.
-i un pat ubred.Dominic i ndrept trupul.Da,va fi foarte bine aa.
O scar secret,ct de potrivit. Cuvintele o ardeau pe buze pe Angelica,dar i
le nghii.
-Atunci,e n ordine.Se uit n jur,la farfuriile goale.A venit vremea s punem
n aplicare mica noastr arad.i strnse poalele i ddu s ae ridice.

-Nu...ateptai.Brenda le fcu semn i ei i lui Dominic.A mai rmas un lucru de


lmurit.Ei bine,dou...Bieii.Dominic nu njur,dar nici nu lipsi mult,dup felul
n care strnse din dini.
-Nu vreau s vad nici mcar un minut din arada jucat de mine i de
domnioara Cynster.Vocea i era de ghea i privirea la fel.Nu vreau s m vad
comportndu-m astfel.Se uit la Angelica.i nu vreau s te vad nici pe tine
comportndu-te astfel.
-Sigur c nu,rosti ea cu fermitate n timp ce arunca n jur o privire disperat dup
ajutor.Brenda fcu o grimas.
-Ai fost plecat mai multe sptmni,aa c,de ndat ce paznicii de la intrare v
vor anuna venirea,cei doi trengari vor fi acolo,ateptnd s intrm...
-Nu,nu vor fi,ripost Jessup.n zile ca astea,ei sunt afar,cu Scanlon.O s m duc
s-i ntlnesc nainte s ajung la castel.Ce s le zic?
-Oreion,spuse Angelica.Cnd ceilali se uitar uimii la ea,continu netulburat:
Oreion,pojar,vreo boal contagioas a copilriei.Spune-le c seniorul a adus n
vizit un prieten care are o boal din asta,i,ca s nu se molipseasc,bieii vor
trebui s stea n camerele lor n urmtoarele zile,pn trece pericolul.Pot iei
afar,cum o fac de obicei,dar nu au voie s intre n donjon.l privi ntrebtor pe
Dominic.Va fi de ajuns? El ridic din umeri.
-Va trebui.Se uit la Jessup.Spune-le c o s vin disear s-i vd i le voi
explica.Primind un rspuns afirmativ din partea rndaului,i plimb privirea de
jur mprejur.Mai e i altceva? Toat lumea tcu,adncit n gnduri,dar apoi
cltinar cu toii din cap.
-n cazul sta-Dominic se ridic i i ntinse mna spre Angelica-,haidei s
pornim spre castel.Stpnindu-i un fior,ea zmbi i i puse mna ntr-a lui.
Ieir mpreun din ncpere.
Se oprir lng un ctun numit Tomich.Dominic descleca i veni s o ajute pe
Angelica s coboare de pe cal.
-La o sut de metri mai ncolo ne vd paznicii de la poart.
-N-o s-mi ia mult s m schimb.
-Mergi n partea aia,zise el artnd spre sud.Sunt mai puine anse s te observe
cineva.Ea i ntinse cravaa i mnuile,i desfcu plria i i-o ddu i pe
aceea,apoi se uit spre Brenda,care scormonea prin bagaje n cutarea rochiei de
bal i a alului.
-O s ncep s m dezbrac.Se ntoarse i-i croi drum printre copacii de la
marginea aleii;acetia erau att de dei,nct o aprau de orice fel de priviri
curioase.Ar fi fost jenant s se rtceasc; ajunse la un mic lumini,unde se opri

i ncepu s-i desfac nasturii rochiei.Tocmai i dduse fusta jos i o atrna pe


o crac cnd auzi pai n spatele ei.
-Mulumesc.Spre surpriza ei,nu Brenda i adusese rochia,ci Dominic,care se
oprise la civa pai distan,cu chipul mpietrit.i ntinse pumnul strns,apoi
desfcu degetele.Rochia ei ifonat alunec i rmase atrnat de degetul lui
mare,dimpreun cu alul la fel de ifonat.Cnd ea clipi nedumerit,el i spuse:
-Brenda a zis c trebuie s fie ifonat.Angelica aprob din cap.
-Aa e.ntinse mna i i salv biata rochie,ridicnd-o.E...e foarte bine ifonat.
Nu i-o mai ddu napoi,ci o ag pe o crac din apropiere.Se apuc din nou
s-i desfac nasturii de la bluz,prefcndu-se c nu bag de seam c el se uita
la picioarele ei mbrcate Acum doar n ciorapi i cizme; cmua ajungea doar
pn la civa centimetri deasupra jartierelor,aa c o parte din piele i era
descoperit...Se ntreb dac spectacolul avea anse s-i mai mbunteasc
starea de spirit cam morocnoas.El nu fcu ns nici un comentariu.
-ine.i ntinse cmua i i fcu semn spre jachet i fust.Poi s le iei i pe
acestea,dar nici una nu are nevoie s fie ifonat.Dominic i subie buzele,dar i
adun hainele i le puse pe bra.Ea i puse rochia,i aranja corsetul,se ntinse
dup al i apoi se ndrept spre el.ntorcndu-se cu spatele,l rug:
-Poi s-mi legi tu ireturile? Dup cteva secunde,simi prima strnsoare.
-Sunt de acord cu treaba asta doar pentru c nu am alt soluie.Cuvintele
ajunser pn la ea joase,optite,frustrate,dar i foarte hotrte.Dar asta nu
nseamn c aprob sau c nu sunt...suprat.Niciodat n viaa mea nu am avut pe
cineva care s nsemne la fel de mult precum clanul pentru mine.Tu eti aceea.
S trebuiasc s aleg ntre tine i clan...
-Nu trebuie s alegi.n calitate de viitoare contes,eu m consider parte a
clanului i voi face tot ce e necesar pentru a-i asigura bunstarea.
Asta reprezint clanul,nu-i aa? O clip se ls tcerea,apoi el trase din nou de
ireturi.
-Nu te merit.Cu inima plin de iubire,ea zmbi.
-De fapt,m merii,doar c nc nu i-ai dat seama de asta.
-Oricum ar fi,dei n timpul acestei arade sigur c vor fi momente n care va
trebui s fac cum spui tu,tot m voi strdui s fii n siguran.
-tiu c o vei face,nici nu m atept la altceva din partea ta.
-Mcar suntem de acord asupra unui aspect.El termin de tras ireturile i ncepu
s le lege.tiu c trebuie s am ncredere n ceea ce faci,dar...Fcu o pauz,
oprindu-se din legat,iar ea l auzi inspirnd adnc.M-ar ajuta mult dac mi-ai
promite c,de ndat ce vrei s renuni,de ndat ce te-a speriat sau deranjat ceva

prea mult ca s poi continua,mi vei spune.i leg toate ireturile i le ddu
drumul.Angelica se ntoarse spre el,i privi chipul,o masc impasibil,
impenetrabil,dar ochii cenuii ca furtuna i aparineau brbatului adevrat,care
o iubea.
-i promit.Dac lucrurile merg prea ru,o s-i spun.Dominic rsufl oarecum
uurat.
-i mulumesc.Mai e ns un lucru.Cnd ea ridic din sprncene,el adug: Nu
te pot proteja dac stau n spatele tu.Ea i studie ochii,reflectnd la semnificaia
vorbelor auzite.Fiindc negocierea era cheia,spuse ntr-un final:
-Poi s te pui n faa mea,ns doar dac nu exist alt soluie.Nici o alt
opiune.De acord?
El i susinu privirea pre de o clip ndelungat,apoi aprob scurt din cap.
-De acord.Trsturile nu i se relaxar nici mcar un pic,dar se ddu n lturi i i
fcu semn s o porneasc printre copaci.Cinci minute mai trziu,nvelit ntr-o
ptur aspr de ln pe care o gsise Jessup,cu gluga tras mult peste fa i
nclat cu pantofi de bal n loc de cizme,Angelica se instala n aua ei de dam
pus,de data asta,pe cel mai btrn cal de povar,avnd minile legate ct mai
larg posibil.De sub glug i se ieau cteva uvie de pr; ea i Brenda
murdriser rochia ici i colo cu pmnt i o ptaser cu iarb.Ochii i se oprir
pe spatele lat al lui Dominic.Seniorul ei i ghida calul de povar pe ultima
poriune a cltoriei,spre btlia pentru a obine pocalul din ghearele dragonului
care l furase,innd ostatici i castelul i oamenii.
CAPITOLUL 17
Castelul era mult mai mare dect i nchipuise ea.Zri nti crenelurile
donjonului,apoi aleea o coti spre nord,iar dintre arbori se ivi poarta masiv,
flancat de dou turnuri cilindrice,ntre ele aflndu-se uriaul pod cu lanuri,n
momentul acela cobort.Norii se mai risipiser,permind ctorva raze de soare
s rzbeasc pn la castel.Cu ct naintau,cu att vedea mai mult din fortrea,
admirnd uimit zidurile imense din piatr cenuie care emanau o senzaie de
permanen solid.Castelul i amintea de stpnul lui-mare,de neclintit,pe care te
puteai baza cnd venea vorba de siguran.Era deopotriv ncntat i agitat,
cuprins de fiori la gndul c,asemenea lui Dominic,i castelul avea s-i
aparin.De la deprtare se auzi un salut.Dominic ridic mna n semn de
recunoatere.i spusese c uriaul castel se afla pe o insul i c era accesibil
dinspre malul sudic al lacului prin intermediul unei insule mai mici.Ea i cobor
privirea i vzu cum lumina soarelui nvelea poalele zidului.

-Podul cu lanuri funcioneaz?


-Da,rspunse el fr s se ntoarc.Dar l ridicm foarte rar.Noaptea,nchidem
barierele-ghilotin.Gndindu-se la arada lor,se ghemui pe cal i se sili s par
abtut,dar continu s studieze totul de sub glug.Zece minute mai trziu,
ajunser pe malul lacului i trecur podul de lemn spre insula mic,tropotul
copitelor rsunnd puternic pe deasupra apei.Avnd forma unei luni n cretere
i aflat la poalele castelului,insulia era acoperit de iarb,multe tufiuri
mrunte i civa copaci izolai.Podul dinspre mal permitea accesul spre latura
estic,n vreme ce podul cu lanuri se afla n partea vestic,oblignd pe oricine
dorea s intre n castel s parcurg toat lungimea insulei mai mici n plin
vedere dinspre ziduri.n vreme ce ei fceau exact asta,ea studie insula pe care se
nla fortreaa.Mult mai mare dect cealalt,aparent bogat mpdurit,avea
form oval,cu castelul n centru.Zidurile acestuia se ridicau direct pe mal,
lsnd loc pentru nite plcuri de copaci de-o parte i de alta.Latura slbatic a
Scoiei se ntindea pn la porile castelului,lucru subliniat i de fundalul
maiestuos asigurat de munii cu crestele lor sure i cu pantele mai joase pline de
pduri i vegetaie.nconjurat de mreia primitiv a Scoiei,castelul se afla n
mijlocul celui mai romantic peisaj pe care-1 vzuse Angelica vreodat.
Din cte i putea da seama,acestea nu erau singurele insule ale lacului.De cnd
se abtuser de la drumul principal,cu civa kilometri n urm,nu vzuse
locuitori,fie ei oameni sau animale.Se apropiau de podul cu lanuri.Dominic se
uit la ea atent.
-Eti gata? De sub gluga tras peste ochi,ea i arunc un zmbet i i ridic
sfidtoare brbia,fr a renuna ns la postura umil.
-D-i drumul! El i susinu privirea pre de o clip,apoi se ntoarse spre castel.
Cteva secunde mai trziu,copitele lui Hercule tropiau pe scndurile podului cu
lanuri,urmat de calul de povar care o purta spre noua ei via.Cnd ajunse sub
arcada porii i reprim un fior,o premoniie pe care nu o nelegea.
Ieir de sub poart direct n lumina soarelui care sclda curtea interioar.
Dominic nu mai fusese niciodat att de agitai,parc pregtit pentru btlie,la
ntoarcerea acas.Cu toate astea,sunetele i mirosurile familiare l ntmpinar ca
de fiecare daii; chipuri cunoscute se adunar n jurul lui,vesele i fericite,toate
mulumite s-1 vad acas.l mboldi pe Hercule s traverseze curtea spre
donjon.ncerc s zmbeasc i s salute ca rspuns,dar,nainte s fi parcurs
jumtate din traseu,veselia se domoli,cci oamenii observaser nefericita siluet
legat de aua calului pe care l ducea de cpstru.Expresiile oamenilor devenir
la nceput curioase,apoi nedumerite,ntrebtoare.

Lsndu-i pe ceilali s ofere rspunsurile,rezist impulsului de a se ntoarce s


se uite la Angelica i clri pn la trepte,unde descleca i i ddu hurile lui
Hercule unui argat care sosi n goan.Cu chipul aspru,se uit spre terasa unde,
chiar n acea clip,mama lui ieea grbit prin uile duble.Se opri cu fonet de
fuste chiar n capul treptelor i se holb uluit la captiv.Dominic o cobor pe
Angelica din a i i opti:
-Uite-o,ea e,cea din capul scrilor.O puse cu picioarele pe pmnt i i ddu
drumul.Ea se poticni-juca teatru-,apoi se redresa cu un suspin sfietor i se uit
slbatic n jur,de parc s-ar fi gndit s fug.El strnse din dini,puse o mn pe
spatele ei i o ndrum spre trepte.Ea se poticni din nou,de parc el ar fi
mpins-o,i i pierdu echilibrul.Dominic o apuc de cot,dar trebui s strng mai
tare,fiindc ea se zbtu s scape.Nu era nevoie s mimeze iritarea,aa c se rsti
la ea:
-nceteaz,femeie fr minte!O mpinse spre scri,apoi fu nevoit s o ridice n
timp ce ea se prefcea c se opune,dezvluindu-i minile legate cui voia s le
vad.Ca urmare a agitaiei ei,mantaua se desfcu,artnd lumii rochia ei
murdar.Angelica l avertizase c era o actri desvrit,dar el nu-i dduse
seama pn acum ct de bun era.Aproape c ncepuse i el s cread...ceea ce l
ajut mult s-i urmeze exemplul.Dintr-o micare,o ridic pe teras.Surprins,ea
se mpiedic,oprindu-se fix n faa mamei lui.
-Ai vrut s fie rpit una dintre surorile Cynster i s i-o aduc aici,rosti el.
Permite-mi s i-o prezint pe domnioara Angelica Cynster.Mirabelle o fix cu
privirea pe nou-venit,care nc avea chipul acoperit de glug.
-Chiar aa? mi permii s verific...Apuc gluga cu ambele mini i i-o ddu jos.
Angelica se smiorci,apoi i nl fruntea,dezvluind un chip brzdat de
lacrimi,teribil de nfricoat.Se uit uluita la Mirabelle.Ochii acesteia se mrir.O
studie rapid cu privirea pe Angelica,observ rochia murdar,ncheieturile
legate,chipul,ochii.Zmbi larg.
-Doamne! Chiar ai fcut-o!Zmbetul ei i provoc instantaneu grea lui
Dominic.Angelica se arunc asupra lui Mirabelle,i apuc mna i o implor:
-Doamna mea!Contes! Trebuie s-1 convingei! S revin cu picioarele pe
pmnt.Mim o reveren stngace,continund s joace rolul demoazelei
disperate.Trebuie s-i spunei s-mi dea drumul!Vocea ei slbit sugera c
ndurase orori n timpul cltoriei i c mai avea puin i leina de att efort.
Dominic se mic,iar ea se feri speriat de el; strngnd din dini,pi n spatele
ei,o apuc de coate i o trase de lng mama lui.

-Nu nelegi,drguo.O inu n faa lui i continu cu voce aspr i cinic:


Contesa este motivul pentru care te afli aici.O ntoarse i o mpinse spre
ntunericul holului din donjon.Ignornd complet publicul fascinat de scen,porni
i el dup ea.ncntat i avid de informaii,mama lui se grbi n urma lor.
-E chiar Angelica Cynster!
-n carne i oase!Dominic se ntinse dup captiva lui,care se cltina n prag,i o
nghionti.Ea intr n hol i se opri n mijlocul ncperii largi i nalte de la
intrare,unde se nvrti aparent neajutorat,de parc ar fi cutat pe unde s scape.
Netiind ce avea ea de gnd s fac n continuare,el o apuc de bra i o susinu.
-Angelica Cynster,a treia fiic a lui Lady Celia Cynster.Rpit,adus aici i
acum plimbat prin faa ta-aa cum ai cerut.Angelica se holba cu gura deschis
mai nti la el,apoi la mama lui.Dintr-odat,n ochii ei ngrozii apru primul
semn al nelegerii.
-Ce...? Tu ai fost...? Dup o clip,se retrase i mai mult,cu ochii n lacrimi i
izbucni: Dar...de ce? Zmbetul rzbuntor al lui Mirabelle se adnci,iar ochii el
sclipir rutcioi.
-Ct despre asta...vei afla destul de curnd!Dominic o trase pe Angelica i mai
departe de mama lui,plasndu-se ntre ele dou.
-Eu mi-am ndeplinit partea mea din nelegere.Acum,unde e pocalul?
Cu ochii aintii spre Angelica,Mirabelle i schimonosi chipul ntr-o expresie
triumftoare.Se uit la ea pre de cteva minute,apoi i ntoarse privirea spre el.
Dup cteva clipe,murmur:
-Chiar nu credeam c ai s-o faci,c o s fii n stare.
-n mod evident,te-ai nelat.Pocalul?
-Nu fi aa de grbit.M-ai luat prin surprindere,am nevoie de un pic de timp,ca s
m conving c totul e real i s-mi dau seama de implicaii.i-privirea i se
ndrept spre Angelica-a-mi savurez victoria.
-Nu asta ne-a fost nelegerea.
-N-am zis nici o clip c-i voi da pocalul de ndat ce mi-o aduci pe una dintre
fiicele Celiei,se rsti Mirabelle.mi vei acorda o zi sau dou ca s-mi confirm i
apoi s-mi savurez rzbunarea.Dumnezeu tie,am ateptat destul asta,iar tu i
vei primi preiosul pocal n timp util.Se ntoarse spre Angelica i i fcu semn:
Vino cu mine,copil!
-Nu! Dominic o inu pe Angelica unde era,pe jumtate n spatele lui.Pn cnd
mi vei preda pocalul,domnioara Cynster va rmne sub controlul meu.Nu cred
c ai vrea s ncerce s scape sau s dispar n vreun fel,nu dup tot ce-am fost
nevoit s fac ca s-o aduc aici.Mirabelle i ncleta maxilarele,iar ochii ei sclipir

furioi.Fr vreun alt cuvnt,se rsuci pe clcie i porni spre ua care ddea
ctre turnul nordic.Odat ce o vzu c dispare,el njur n barb.
-Doar nu i-ai imaginat c o s cedeze chiar aa,i opli Angelica din spatele lui.
-Am tot sperat c,dac te va vedea,va fi cuprins de o asemenea ncntare,nct
mi-1 va da fr s se gndeasc.
-Rbdare! Trebuie s jucm o vreme dup cum vrea diavolul,aa c hai i
arat-mi camera aia unde vrei s m ii.El i nghii un nou blestem,apoi respir
adnc,o apuc de bra i o conduse,cu mai puin for,spre sala mare.
n apartamentul ei temporar de la baza turnului de est,Angelica fu mulumit s
descopere cteva ferestre mici,am plasate sus pe ziduri,precum i un emineu,
chiar dac nefolosit n acel moment.Studiind ncperea,ncerc s descopere ua
spre scara secret,n vreme ce Dominic,ntr-o dispoziie care amintea de un urs
n lanuri,rcnea ordine la Griswold l Mulley,care apruser cu bagajele ei;
Brenda i ascunsese deja cutia cu plrii.
-Trimite-i pe John i pe doamna Mack ncoace,zise Dominic n cele din urm,i
aranjeaz s fie pzit coridorul,n caz c doamna contes decide s o caute pe
domnioara Cynster.
-Prea bine,milord! Mulley se nclin i plec s ndeplineasc ordinele.
-O s m asigur c totul este n ordine la etaj,milord.Griswold iei i el dup ce
fcu o plecciune.Dominic privi de jur mprejur.
-O s facem o tevatur ntreag cu amenajarea camerei pentru tine,dar,n
realitate,o s stai n apartamentul meu.
-Unde e scara secret?
-Acolo.i croi drum pe lng mai multe obstacole.Vom lsa toate astea aici,ca s
semene mai mult cu o temni.Cnd ea i se altur lng peretele exterior,
Dominic i spuse: D-mi mna.O apuc de degete i i le ghid spre o adncitur
mic din piatr,unde aps.Clic.O parte a zidului din piatr iei n afar pre de
un centimetru.i ddu drumul i i art cum s trag cu degetele,apoi i fcu
semn s ncerce; se atepta ca ea s nu poat mica o asemenea greutate,ns
Angelica trase i descoperi c ua secret era extrem de bine echilibrat,uor de
deschis,doar c balamalele scriau ngrozitor.Ua se deschise n spatele lor,iar
n camer i fcur apariia o femeie mai n vrst,cu prul crunt strns ntr-un
coc sever,i un brbat mbrcat simplu,mai mare cu vreo civa ani dect
Dominic.
-Doamne sfinte! Femeia fcu o reveren i se strmb.O s trimit imediat pe un
biat cu nite ulei ca s rezolve problema.Arunc o privire interesat,dar
primitoare spre Angelica,apoi i salut cu un zmbet stpnul.

-Bine ai venit acas,milord,este o plcere s v avem din nou aici.


-ntr-adevr.Brbatul se uit la Angelica i execut o plecciune elegant,dup
care i ndrept privirea ntrebtoare spre Dominic.
-Ai dorit s vorbii cu noi,milord?
Contele le-o prezent intendentei sale i valetului su ca pe viitoarea lui mireaso dezvluire care i ncnt i,bineneles,i fcu i mai curioi.Angelica le
rspunse cu zmbete i nclinri politicoase din cap,dar l ls pe Dominic s
explice neltoria,mulumindu-se s studieze reaciile doamnei Mack i ale lui
Erskine.Dup felul n care cei doi se purtau cu Dominic,deduse c l tiau de-o
via.Ca i ceilali,i artar imediat susinerea.
Mai linitit,privi spre scri.Ascultnd cu jumtate de ureche discuia care
continua i ordinele lui Dominic cu privire la confortul lui,zmbi n sinea ei.
Crezuse c era pregtit pentru impresia pe care avea s i-o lase cminul lui,dar
imaginaia ei,destul de bogat de obicei,nu se ridicase la nivelul realitii.
Castelul era impresionant,ns donjonul era magnific.Tavanele nalte,arcadele
pline de graie,piatra sculptat,toate se potriveau foarte bine cu simplitatea solid
a zidurilor de piatr.Geamurile din ncperile pe care le vzuse erau alctuite din
panouri romboidale de st i cl cu margini din plumb i flancate de draperii grele
din catifea.Avnd n vedere atitudinea vrjitoarei cu inim neagr i privire de
ghea pe care tocmai o ntlnise,i se prea un adevrat miracol s vad c
interiorul donjonului emana cldur i confort,siguran i,mai presus de toate,
pace,de parc toate aceste caliti ar fi fost zidite n piatr.Bunica lui Dominic
decorase casa din Edinburgh; Angelica bnuia c influena ei nc se mai fcea
simit,chiar domina aici.O influen care se dovedise a fi suficient de puternic
pentru a face fa ntunecimii emanate de Mirabelle.Se socotise pregtit s o
ntlneasc pe mama lui Dominic,dar avusese un oc atunci cnd se uitase
pentru prima dat n ochii femeii.
Una era s crezi c tii,alta era s tii cu adevrat.Mirabelle avea idei i gnduri
nebune,dar asta nu nsemna c nu era inteligent,viclean i calculat.Dominic o
avertizase pe Angelica i avusese dreptate; arada lor nu avea s fie deloc uor
de dus la bun sfrit,cel puin nu att de uor pe ct sperase.
-O s trimit nite fete s pregteasc patul i s aranjezi totul,cel puin ca s par
c locuii aici.Doamna Mack o privi pe Angelica.Asta dac nu v deranjeaz,
domnioar.
-Pn la cin,o s-i arat domnioarei Cynster locurile,zise Dominic.
-n ceea ce privete cina,se interes Erskine,vrei s-o mutm mai ncolo?
Seniorul nu rspunse,aa c Angelica ntreb:

-La ce or cinai,de regul,cnd lordul se afl la castel?


-La ora ase,milady,rspunse doamna Mack.Angelica se uit la Dominic.
-Cred c ar fi mai bine s nu schimbai programul.Nu are nici un rost s
respectm orele din nalta societate doar pentru c sunt eu aici.
-Aadar,cinm la ora ase,stabili el.
-Mulumesc,milord.Milady.Cu o reveren i o plecciune,doamna Mack i
Erskine se retraser.Dominic se ntoarse spre Angelica.Ea zmbi i art spre
ua secret.
-De ce nu mi ari unde duce scara asta? O lu de mn i,deschiznd ua pe
de-a ntregul,o conduse n sus pe scri.
La cteva minute dup ce gongul pentru cin amui,Dominic conduse o Angelic
aparent plns i nspimntat n sala mare.O ndrum vizavi de Mirabelle,care
era aezat la locul ei obinuit,n dreapta lui.Trase scaunul-mai mic dect
celelalte-i o mpinse s se aeze.
-ezi!Cu o privire speriat,ea se prbui n scaun,de parc i-ar fi cedat
picioarele; a naibii femeie,avea nite talente actoriceti incredibile!
Cu maxilarele strnse,el se trnti pe propriul scaun.Nu se uit n jur dup
chipurile cunoscute adunate n jurul meselor,n schimb,i privi mbufnat
farfuria,n vreme ce valeii aduceau supa.Emoia din spatele bosumflrii sale era
real,dei se ndoia c mama sa putea ghici c motivul era necesitatea de a o
prezenta n faa oamenilor si pe Angelica pe post de fiin slab,plngcioas i
aproape isteric,i pe deasupra i captiva sa.i,la naiba,femeia tia s joace
teatru.Fiecare secund din aceast arad public i mcina sufletul,dar trebuia
s reziste.Ea avea nevoie de susinerea lui,nu de ezitrile lui.
Din fericire,dispoziia lui sumbr se potrivea cu cea pe care trebuia s o afieze
n faa mamei sale.Ea nu avea s cread niciodat c se bucura de situaie,dar ar
fi putut crede-i,pn acum,se prea c nghiise momeala-c fusese forat pn
la limita disperrii i cedase cererilor ei,iar acum sttea negru de suprare,
plngndu-i onoarea pierdut.Prea bine.Puse jos lingura de sup,duse ervetul
la buze i se uit spre Angelica.Aceasta sttea adus de spate,aplecat peste
farfuria ei,prnd chiar mai firav i mai demn de mil dect nainte.Cu ochii
mari,arunca priviri furie prin ncpere,amestecnd mereu n sup,din care dac
luase dou nghiituri.Cealalt mn era ncletat pe ervetul din poal.
Dac nu ar fi tiut cum stteau lucrurile...
-n care celul ai pus-o? Angelica tresri la auzul ntrebrii lui Mirabelle i ddu
drumul lingurii cu zgomot.i ncleta ambele mini pe ervet i privi fix

castronul cu sup.ncet,Dominic se ntoarse i observ bucuria rece de pe chipul


mamei sale,care se uita la Angelica; mai avea puin i saliva.
-O in n depozitul de sub turnul meu.Mirabelle nu tia de scara secret.
-Dar de ce nu n temni? Nivelurile cele mai de jos sunt reci,umede i
ntunecoase-perfecte pentru ea.
-Nu.Dup cum am spus i mai nainte,dup cte a trebuii s fac pentru a o aduce
aici,nu vreau s scape nainte ca tu s te simi rzbunat n mod corespunztor.O
s-o in acolo unde o pot controla,destul de aproape pentru ca eu i personalul s
aflm dac fuge.Pe chipul odinioar frumos al mamei sale se aternu o expresie
ncpnat.Ea i cercet chipul,apoi i miji privirea.
-Cred c ai dreptate s fii att de grijuliu.Poate c ar trebui s o legi,ca s nu
poat scpa cu nici un chip.
-Nu.Buzele lui Mirabelle se subiar.
-Mcar priponete-o.Doar e prizonier,nu-i aa?
Rezistnd impulsului de a se uita spre Angelica,el i cobori vocea i continu pe
un ton amenintor:
-Eu sunt stpnul aici.Chiar i imaginezi vreo clip c ar putea ajunge afar fr
ca nimeni s n-o opreasc?
Sigur,dac se gndea bine,mireasa lui era n stare de o astfel de fapt
ndrznea,cu att mai mult cu restul mesenilor ascultau ateni,dornici s vad
ce urma s se ntmple.Ceea ce nsemna c Mulley,Jessup i ceilali rspndiser
deja vorba bine de tot,astfel nct,dac Angelica s-ar fi npustit dintr-odat spre
ua,toat lumea ar fi rmas s se uite i s atepte urmtorul act al dramei.
Din fericire,Mirabelle nu acordase niciodat atenie oamenilor si;nici nu
observ,nici nu simi interesul lor.Astfel,ea fu cea care ced n btlia voinelor.
Pufnind,se ls pe spate,n vreme ce un valet i lu farfuria.
-Prea bine,cum doreti.
El se ntoarse i o studie pe Angelica,apoi adug parc neatent ctre Mirabelle:
-Nu-i face griji.N-o s scape.ntlni privirea verde-aurie a Angelici i zri n
treact urma unui zmbet reflectat n ochii ei,ceea ce-i ddu fora s proclame
adevrul adevrat:Crede-m,n-o s scape.
-Vrea s savureze victoria.
-Bineneles c asta vrea.ntins pe patul acum foarte deranjat al lui Dominic,
Angelica i trase cearaful peste piept i se uit spre baldachin.Dar,la un
moment dat,se va plictisi,atunci ne va da pocalul i totul va fi bine.Ai aflat mai
multe despre cum i imagineaz ea c m va distruge?

-Nu.Dominic se ntoarse pe spate i-i ridic braele deasupra capului.


Dup cin,o informase pe mama sa c Angelica nu era vrednic s stea n salon
cu ea i o trsese pe captiva sa dup el,spre camera din turn.Patul fusese fcut,iar
pe o lad fusese lsat o lumnare aprins.Ea scotocise prin bagajele ei ascunse
printre lucrurile din camer,scosese o carte i declarase c avea ce face pentru
cteva ore.El dorise s o conduc direct sus,pentru ca ea s-1 atepte n confortul
camerei sale,dar ea insistase c era mai bine s rmn n camera de la baza
turnului,mcar pn cnd el l vizita pe biei,ca nu cumva s apar Mirabelle.
Bntuit de imaginea vrjitoarei celei rele din Alb ca Zpada,Dominic ncuiase
ua lui Angelica i luase cheia la el cnd plecase s-i vad pe Gavin i Bryce.
-Ce fac bieii? se interes ea.Nu mi-ai spus.
-Sunt extaziai c m-am ntors,dar,evident,nu prea fericii de restriciile impuse.
-Presupun c,de regul,se joac prin donjon?
-Aa este.O s respecte regulile o vreme-nu pot dect s sper c Mirabelle va
decide n curnd c eti o fiin distrus iremediabil.
Dominic tocmai se ntorcea de la biei,cnd fusese ncolit de Mirabelle n hol.
Prea ciudat de entuziasmat,iar ochii i strluceau n ntuneric.Venise s-1 vad
ca s-i spun c voia s o invite pe Angelica,aceast tnr distrus,s-i
petreac dimineaa cu ea.Mirabelle jurase s o supravegheze ca s se asigure
c fata nu avea s scape.Intenionase s refuze,dar apoi i amintise c Angelica
ar fi vrut s profite de ocazie,aa c dduse din cap i pornise spre camerele
servitorilor ca s dispun aranjamentele necesare.
-Am vorbit cu Elspeth i Brenda.Brenda te va conduce n salon i va sta cu tine
tot timpul.Dac Mirabelle face orice prea ciudat,orice nu-i place,trebuie doar s
te uii la Elspeth sau Brenda,iar una din ele va veni s m anune.Angelica se
ls din nou pe spate i zmbi; cavalerul ei n armur strlucitoare tot se mai
zrea din noroi.
-Nu te agita.Sunt sigur c asta va fi n avantajul nostru.i-e clar c o
domnioar plngcioas i sperioas o va clca n curnd pe nervi.Las-o n
seama mea i i garantez c aa va fi.El pufni,dar nu protest,ceea ce o fcu s
zmbeasc i mai tare.ntre timp...Dup prerea ei,avea nevoie s i se distrag
atenia,ca s-i ia gndurile de la comportamentul mamei sale i s poat dormi.
Trebuie s recunoti c jocul din seara asta a fost absolut strlucitor.
Rspunsul lui fu c mai pufni o dat.Cu un zmbet tot mai larg,se rostogoli pe o
parte,se ridic i se aez pe talia lui.La fel de goal ca i el,i explora pieptul l
braele i l privi n ochi.Dominic fcu ochii mari.
-Ce mai e acum?

-Acum,domnule,e vremea s plteti tax.


-n cazul acesta,doamn,consider-m n ntregime n serviciul tu.Ea lu de
bun afirmaia lui,i timp de o jumtate de or,i tot ceru s-i respecte cuvntul.
CAPITOLUL 18
-Povestete-mi cum a fost la primul tu bal.Angelica se fstci.
-Pri...mul meu bal?
-Da.Aezat ntr-un fotoliu la fereastr,n salon,Mirabelle ddea din mn cu
nerbdare.Primul tu bal,domnioar-unde a fost,cu ce erai mbrcat,dac ai
dansat toate dansurile,tot ce poi s-i aminteti.ncercnd s-i gseasc o
poziie mai bun pe scaunul incomod,cu sptar drept,pe care Mirabelle insistase
s o aeze,pus n faa ferestrei i a fotoliului,ca i cum ar fi fost o slujnic la
angajare,Angelica se ncrunt:
-Adic balul meu de debutant? Dei teoretic era considerat a fi primul ei bal,nu
fusese cel dinti la care participase.
-Da,acela.Cel mare.
-Ei bine...degetele ei mototoleau un fald al rochiei terne pe care Mirabelle i-o
comandase n acea diminea,iar n cealalt mn strngea spasmodic o batist.
Toate balurile sunt mari,sigur,dar acela...s-a inut la St.Ives House-reedina din
Londra a vrului meu,Devil Cynster,duce de St.Ives.Soia lui,ducesa Honoria,era
gazd mpreun cu mama mea.
-Sigur c da,murmur cealalt cu ochi strlucitori.Angelica se opri temtoare,
ns Mirabelle gesticula iritat,cu o grimas pe fa.Haide,fetio,d-i nainte!
Spune-mi mai multe.Angelica nghii n sec.
-Pi,a fost mare,dup cum spuneai.Se opri deodat,ca i cum i-ar fi amintit
ceva ce uitase de mult.A venit mult lume,iar eu purtam o rochie alb din funigel
de mtase pe satin alb,cu mici bobocei turcoaz de trandafir n jurul
gtului i taliei,pe marginile tivului i la mneci.
Ce lady ar fi putut s-i uite vreodat rochia ei de debutant?
-Aveam n picioare pantofi de bal,tot turcoaz,o poetu la fel i trandafirai de
aceeai culoare n pr,prini cu agrafe cu perle.Purtam iragul de perle i cerceii
bunicii mele i o brar de perle,i un inel pe care mi le dduse tatl meu.Se
opri,lu o gur de aer,apoi izbucni: i bineneles c am dansat toate dansurile.
Asta era ceva obligatoriu la un bal de debut.
-Cine a fost primul tu partener?
Impresionat de acurateea informaiilor pe care le primise tatl lui Dominic,se
smiorci sfietor:

-nlimea Sa,ducele de Grantham.Dumnezeule,trebuia s accept cnd am avut


ocazia.Nu voi primi niciodat o ofert mai bun,nu acum!
nghiindu-i suspinele,i terse ochii cu batista i rmase cu capul aplecat.Pe
sub sprncene,o vzu pe Mirabelle cum o privea cu rceal.
-nceteaz cu smiorciala! Povestete-mi acum despre surorile tale.Ce rochii au
avut ele la balurile lor de debut?
Angelica reui s-i aminteasc ct de ct,dar se simi foarte uurat cnd
curiozitatea lui Mirabelle,dei tot mai avid,se mut la fraii ei i odraslele
acestora,apoi la evenimentele mondene i de acolo la brfele de zi cu zi ale
doamnelor din societate.Putea rspunde la asemenea ntrebri fr s se mai
gndeasc nainte,dar,avnd n vedere c prea s-o fi convins pe Mirabelle n
ceea ce privete identitatea sa,folosi orice pauz,orice ocazie s se mai vaiete i
s se rzvrteasc mpotriva sorii,ntorcnd orice ntrebare n favoarea ei,
deplngnd pierderea vieii pe care o dusese,adic tocmai acea via despre care
mama lui Dominic era att de chitit s afle totul.Mirabelle era din ce n ce mai
deranjat de lamentaiile Angelici,astfel nct o concedie.
Tnra femeie prsi salonul sub supravegherea Brendei.Apuc s schimbe cu
ea o privire plin de neles,dar nu spuse nimic n timp ce se ntorceau spre
camera-temni.
Gongul de prnz sun tocmai cnd ajunseser la u,aa c se ndreptar spre
salonul mare.Angelica intr din nou n rolul ei umil n momentul n care pi n
ncperea cavernoas,permindu-i Brendei,presupusa ei temnicer,s o mne cu
brutalitate spre scaunul ei.Apru i seniorul,care o salut pe Brenda printr-o
nclinare a capului i se aez pe scaunul su.Fr s se uite spre Angelica,
murmur:
-Cum a mers?
-Am trecut testul de identitate,dar a fost mai interesat s aud despre viaa
monden,despre cum trim la Londra,lucruri din astea.i nu,n-am habar de ce o
pasioneaz att de mult asemenea chestiuni.
-Uite-o c vine.Angelica i relu poziia de ghiocel strivit.La un moment dat,
Dominic i arunc o privire,apoi o ntreb pe mama sa:
-i,eti mulumit?
-Te felicit,spuse Mirabelle.Este,ntr-adevr,Angelica Cynster.Oricum,ca s m
bucur pe deplin de rzbunarea mea,cred c mai am nevoie de nite informaii.
Trebuie s m mai gndesc n dup-amiaza asta.Mine am s mai stau o dat de
vorb cu ea.Pe Angelica o trecur fiorii,i,mai mult ca sigur,i pe Dominic.Ce

mai punea la cale mintea sucit a scorpiei? Apoi,dndu-i seama c o asemenea


ntrebare nu avea rspuns,i ndrept atenia spre sal i oamenii care l populau.
Nimeni nu prea s dea mare atenie celor trei de la masa mare...mai puin doi
biei mici care se aezaser n fundul slii.Ochii lor mari i rotunzi o fixau.
Uitndu-se pe sub gene,i vedea cum o observ i apoi vorbesc ntre ei,
aruncndu-i din cnd n cnd cte o privire.Prnzul lu sfrit.Discret,Angelica
i aplec fruntea i murmur:
-Cred c e mai bine s m duc n camera mea.El nchise o clip ochii,apoi i
deschise i se uit cu blndee la ea.Apoi,ridic privirea i o chem pe Brenda cu
o micare a capului.Sub supravegherea cameristei,prizoniera se ridic de pe
scaun i,ocolindu-1 de departe pe Dominic,se ndrept spre camera ei.
Ajuns n siguran,se arunc pe pat,deschise cartea lui Robertson i se puse pe
citit.
Dou ore mai trziu,cnd Brenda trecu s-o ntrebe dac voia ceai,Angelica puse
cartea deoparte i declar:
-Prizonierilor le este ngduit mcar s ias la aer.Hai s ne plimbm pe
metereze.Brenda ncuviin cu voioie i o conduse prin labirintul de coridoare,
tot mai departe de turnul nordic i de vrjitoarea care sluia n el.Angelica
arunc o privire n bibliotec,ns Dominic nu era nuntru.Cnd ajunse la
buctrie,vzu c tot personalul i zmbea,fcea reverene i plecciuni,
murmurnd cte un coni ori un m'lady.Era clar c tot castelul,mai puin
Mirabelle,era la curent cu arada lor.Trebui s recunoasc faptul c toate astea o
fceau s se simt foarte confortabil.l obligase pe Dominic s intre n rolul
brbatului violent,agresiv i lipsit de onoare,i nu-i plcuse deloc,dei era
esenial.Brenda o conduse la meterezele de pe aripa sudic a castelului.
-Nici chiar dac doamnei i-ar intra o albin n bonet i se uit pe geamul
dormitorului ei,tot nu ar putea s v vad aici.
-Bine.Urcnd scrile abrupte alturi de Brenda,Angelica recunoscu: Tare bine e
s stai drept,mcar puin.M dor umerii de la ct am stat cocrjat.
-Eu nu tiu cum reuii,zu aa.Camerista i arunc o privire plin de admiraie.
Chiar artai ca o fptur slab,fr ira spinrii,care s-ar prbui dac doamna ar
sufla spre dumneavoastr.
-Ei bine,s sperm c doar asta o s vad pn cnd ne pred pocalul.Dar,dup
ce o va face,va afla foarte repede ct s-a nelat,spuse Angelica fcnd primul
pas pe creneluri.Apoi,se opri,i ridic braele deasupra capului,le ntinse n

lateral i inspir adnc,savurnd aroma pdurii i aerul tare i rcoros.Dup


aceea,o porni n plimbare de-a lungul zidurilor.
Cnd se interes despre lipsa personalului de serviciu,Brenda i rspunse:
-Paznici sunt numai la poart,doi btrni care nu fac dect s stea de veghe.Dac
se apropie cineva pe care nu-1 cunosc,vin pe aici i l salut cnd ajunge pe pod.
Brenda scoase capul dincolo de ziduri.Angelica se opri ca s priveasc printre
dou creneluri spre podul care ducea de pe malul lacului pe insula mai mic.Se
afla chiar n dreptul locului unde stteau.Msur cu privirea cele dou ntinderi
de ap,una care desprea malul de insula mai mic i cealalt,care se afla ntre
insul i castel.
-Am vzut destule castele la viaa mea,i sta e cel mai uor de aprat.E posibil
s traversezi not?
-Posibil,dar dificil i riscant.Auzir zgomot de pai i se ntoarser.Angelica
zmbi cnd Dominic li se altur.El i fcu Brendei un semn cu capul.
-Voi conduce eu nsumi prizoniera napoi n celula ei.
-Am neles,milord.Cu o reveren i un rnjet,Brenda se ndrept spre scri.
-Ce te-a adus aici? Plictiseala? vru el s tie cnd rmaser singuri.
-Nu att asta,ct frustrarea.Se ntoarse s priveasc peste acoperiurile
numeroaselor cldiri din interiorul fortreei.Sunt attea de nvat despre locul
sta i despre oamenii de aici,dar trebuie s m abin pn cnd vom pune capt
acestei arade.
-Din pcate,este adevrat.Ridicnd o mn pentru a-i ine laolalt prul rvit
de briza uoar,l privi din nou.
-Un lucru a fi vrut s verific-este cineva n tot acest castel care,rmnnd loial
clanului,s o simpatizeze i pe mama ta? Pentru c,dac exist cineva din
aceast categorie,ar trebui s fiu i mai prudent n prezena sa.Dintr-odat fcu
ochii mari i nu-i mai acord lui nici o atenie.
-Ce cei adorabili!Dominic fcu un pas n faa ei ca s opreasc nvlirea,dar
apoi se trase ndrt,lsndu-i pe cei trei cini din rasa water spaniel s alerge n
voie.Abia dac se oprir puin n dreptul lui,att ct s le mngie puin capetele
negre,apoi trecur mai departe,s o salute pe persoana cea nou.Angelica ntinse
minile ctre ei,i ciufuli i-i smotoci rznd n timp ce dulii-dintre care fiecare
ar fi putut s-o trnteasc la pmnt-se zbenguiau n jurul ei.
-Sunt superbi.Ce ras sunt?
-Water spaniel.mpingndu-i napoi,comand:ezi!Cnd,anevoie,se conformar,
Dominic fcu prezentrile.El este Gwarr,cel mai btrn,el e Blass,iar doamna
este Nudge(Ciclitoarea)-din motive evidente.

Nudge se gudura deja pe la picioarele Angelici,privind-o cu adoraie.Dominic


nu vzuse niciodat cinii acceptnd pe cineva att de repede...dar el i Angelica
mpreau patul,aa c probabil c simeau mirosul lui pe ea.Sttu i se uit cum
ea vorbea cu fiecare cine,prezentndu-se solemn i spunndu-i fiecruia de mai
multe ori pe nume.Avu o senzaie de uurare n piept,pe care o identific drept
fericire pur.Un zmbet i rsri pe buze.Apoi,i ddu seama unde se duceau
cinii.Se uit napoi de-a lungul meterezelor.Dou mogldee se holbau de la o
distan de vreo douzeci de metri.Gavin i ntlni privirea.
-Ea e prietena ta de care nu putem s ne apropiem? El ncuviin din cap.
-Ea este domnioara Cynster.
-Dar poi s-mi spui Angelica,zise ea cu un zmbet,mngind cinii mai departe.
Amndoi o privir insistent,apoi cel care nu vorbise ntreb:
-De ce cinii pot s se apropie,dar noi nu?
-Deoarece cinii nu pot lua boli de la oameni,aa cum oamenii nu pot lua boli de
la cini,rse ea.mi pare ru,sper s putem s ne cunoatem mai bine ct de
curnd.Preau s fi acceptat explicaia.Dominic se ndrept spre ei.Stnd n
spatele lor,cu faa ctre Angelica,trsturile feei i se mblnzir,exprimnd
mndrie i o dragoste nermurit; puse cte o mn pe umerii fiecruia.
-El e Gavin.opti ceva i Gavin zmbi fstcit,fcnd o mic plecciune.
-Iar el e Bryce.Cel mai tnr se aplec mai vioi.Mngindu-le umerii,Dominic
spuse:
-Acum,luai cinii.Am s vin desear s v citesc restul povetii,bine?
Cu ochii la Angelica,bieii ddur din cap.Dominic fluier scurt,iar cei trei
cini,spectatori interesai ai dialogului de mai devreme,i urmar.i urmri cu
privirea n timp ce se ndeprtau pe metereze i coborau scrile n fug.Angelica
se apropie de el i vzu cum trengarii se ntreceau cu cinii prin curtea
interioar.
-Au pus la cale asta,nu?
-Mai mult ca sigur.
-Sunt dulci,spuse ea zmbind.El o privi de sus.
-Niciodat s nu-i spui unui brbat c e dulce.E ca o invitaie s fie orice altceva.
Rse,apoi l lu de bra i se ndreptar spre donjon.
-M ntrebasei dac ar fi cineva care s-o simpatizeze pe Mirabelle,zise Dominic
pe cnd se vra ntre aternuturile patului su mare.Este doar unul singur care
mi trece prin minte:McAdie,btrnul valet.Fcu o grimas.L-am nlocuit dup
ce a murit tatl meu.Dac a fi fost aici,l-a fi nlocuit mai demult.E un om bun,

dar ineficient.Din pcate,el n-a neles niciodat asta,aa c nu sunt chiar


preferatul lui,dar,neavnd unde s se duc,a rmas aici,bntuind coridoarele i
cutndu-i nod n papur lui Erskine,succesorul lui.Evident,nu gsete niciodat
nimic,pentru c John i face treaba excelent.
-E cumva unul mai scund,rotunjor,cu prul crunt ca o tonsur de clugr,cu o
hain lung ca un cmeoi?
-ntocmai.S-a apropiat de tine?
-Nu,dar am observat c m privete cumva ncurcat,acolo,n sala mare.Nu cred
c m-a vzut vreodat plimbndu-m pe afar sau cnd nu-mi jucam rolul de
ghiocel strivit.Dominic reflect o clip,apoi spuse:
-El este,n fond,loial clanului,dar a fost mereu...ndatoritor,poate chiar puin
linguitor la adresa lui Mirabelle,i cred c toate astea s-au accentuat n ultimii
ani.Oricum,nu prea iese din cas.St mai ales n zona rezervat personalului,aa
c nu-i va fi prea greu s-1 ocoleti.
-Aa voi face.n tot cazul,acum,c tiu mai multe despre el,am s m asigur c
nu va vedea altceva dect un ghiocel strivit.El o trase n braele sale.
-Nu prea m omor dup ghiocelul sta strivit.E...enervant.O srut pe brbie.i
slab.Angelica i apropie buzele de ale lui.
-i neajutorat?
-i asta.
-M rog,oricum,tu nu m vei avea dect pe mine aa cum sunt de fapt.
-E o promisiune? Ea i zmbi.
-S-i art.Mulumit,se ls pe spate.
Simindu-se observat,Angelica se trezi din starea voluptuoas de uitare n care
o lsase Dominic.n zorii zilei,el o iubise cu o patim delicioas,apoi se sculase
s-i vad de treburile zilnice,lsnd-o vlguit n patul su.Cum Mirabelle se
trezea trziu,nu prea avea motive s-i tulbure prea repede acea linite plcut.
Numai c...senzaia ciudat nu-i ddea pace.
Era culcat pe spate,cu cuvertura pn peste umeri.Ca s se conving odat
pentru totdeauna c nu era nimeni acolo,ridic pleoapele pentru o fraciune de
secund-i vzu dou fee cunoscute care o studiau solemn.Clipind des,se uit la
ei n timp ce se strduia s se ridice pe coate.
-A...bun dimineaa.
-Bun dimineaa,rspunser ei politicos,n cor.
-N-ai gtul umflat,o inform Gavin.

-Aa c ne-am gndit c este n regul s venim s vorbim cu tine,complet


Bryce.i trebui o clip pn s-i dea seama c li se zisese c avea oreion.
-A...da,murmur ea.Sub cearafuri,era goal.Rmnnd nfurat n ele,se
ridic i se sprijini pe perne.Cu un gest al minii,i pofti pe biei s se aeze la
capul patului,iar ei se executar ndat.Despre ce ai vrea s vorbim?
-Cine eti?
-De unde vii?
-De ce eti aici?
-i de ce dormi n patul lui Dominic?
Ea studie feele lor mici,pe care se citeau deja inteligena nmugurit i
mecheria nativ.Decise c micarea cea mai neleapt ar fi fost s abordeze
problema piezi.
-Ca s rspund mai nti la ultima ntrebare,dorm n patul lui Dominic pentru c
el i cu mine ne vom cstori,ne-am hotrt deja,dar nc este un mare secret,iar
patul sta e patul n care trebuie s doarm contesa,soia lui.Gavin ddu din cap,
apoi ntreb,mai degrab ezitant:
-Dac vei fi soia lui Dominic,asta te va face mama noastr? Pericol,pericol...le
cut privirile.Ca i la vrul ei mai mare,nu putea s citeasc nimic pe feele lor
netede,nc neformate,dar ochii lor...albastrul-deschis era mai mult dect
revelator,vdind un dor care i frnse inima.i aminti c erau nite bebelui cnd
murise mama lor,deci nu i-o puteau aminti.
-Dac vrei s fiu,atunci am s fiu-dar numai dac m vrei ca mam.Dac nu,
atunci am s fiu doar Angelica,prietena voastr.Acesta era rspunsul potrivit;
ochii li se mrir,plini de speran.
-Dar,adug ea,va trebui s pstrm secretul pn cnd eu i Dominic ne vom
cstori.E bine aa? Amndoi ddur solemn din cap.Apoi,Bryce se interes:
-Vom avea voie s venim la nunt?
-Bineneles.V promit.De fapt,jur c am s refuz s spun da dac nu suntei i
voi acolo.Un zmbet larg le rsri pe chipuri i ncepur s opie n pat.
-Aa,spuse Gavin,i acum zi-ne tot restul.Rspunsurile la celelalte ntrebri.
-Bine,dar trebuie s m mbrac.Hainele ei erau unde le lsase,puse n ordine pe
un scaun,dar,fiind brbat,Dominic nu avea un paravan dup care s se poat
retrage.Art spre o fereastr fr draperie,cea de peste drum de turnul lui
Mirabelle.
-Vreau s v ducei la fereastr i s v uitai afar i s nu v ntoarcei pn nu
v spun eu.Se cheam c-mi acordai intimitate.Srir imediat pe podea i
alergar la fereastr.Odat ajuni acolo,ea se ddu jos din pat i lu cmaa.

-Deci,de unde vin eu...n timp ce se mbrca,le rspunse la toate ntrebrile pe


care le puseser mai devreme,i la celelalte,derivate din rspunsurile ei.
Cnd fu gata,i chem,apoi se aez pe pat,astfel nct,atunci cnd se oprir
naintea ei,ochii lor erau la acelai nivel.
-Acum trebuie s v spun ceva foarte important.ntinse braele i i apuc pe cei
doi biei de cte o mn.i voi l iubii pe Dominic,i eu l iubesc.Sunt aici ca
s-1 ajut s aib grij de clan,i sunt convins c i voi doi vei face orice va fi
necesar ca s-1 ajutai.Amndoi aprobar solemn.
-Ce-am putea face noi? ntreb Gavin.
-Asta e partea mai grea:cel mai mult l ajutai dac vei face tot ce v va
cere,fr s ntrebai sau s bombnii.i privi struitor n ochiorii curioi i
urm: Eu nu sunt bolnav,dar el vrea,pentru doar cteva zile,s pstrai distana
att fa de mine,ct i fa de el,mcar atunci cnd suntem n interiorul
donjonului.n turnul vostru,n camerele voastre,acolo nu e nici o problem,dar n
donjon,va fi mai uor i pentru el,i pentru mine dac nu v vei arta.Le cut
din nou privirile.E n regul? Ei se uitar scurt unul la cellalt,apoi Gavin vru s
se asigure:
-Doar pentru cteva zile?
-Da.Totul se va termina n curnd.Aa trebuia s fie.
-n regul,rspunser ei la unison.Dup un nou schimb de priviri,Bryce o apuc
de mn i o scutur.
-Putem s mergem mpreun la plimbare? Adic dincolo de zidurile castelului?
Ea zmbi ridicndu-se.
-Nu pot s promit asta,dar s vedem ce pot face.
Primind convocarea ateptat,de a merge n salonul lui Mirabelle,Angelica i
ngdui Brendei s-o escorteze ntr-acolo,obiectivele acelei zile fiindu-i ct se
poate de clare.Mirabelle o puse din nou s stea pe scaunul cu sptar drept din
faa fotoliului ei confortabil.Dei tia c acea poziie fusese anume aleas ca s-o
umileasc i mai mult,chiar i n rolul ei de ghiocel strivit,pe Angelica tot o
ncerc un nceput de revolt.n momentul n care se aez,i intr n rol i lans
monologul pe care l pregtise,ilustrnd ideea c ghiocelul strivit i acceptase
soarta n aa msur,nct se gndea deja cum se va descurca n via n calitate
de femeie cu reputaia ptat.Printre linguiri,implorri i milogeli ca Mirabelle
s-o ajute s evadeze,cu referiri vagi la recunotina de care ar fi dat dovad
familia ei-toate acestea rmase,evident,fr rspuns-,i sublinia constant

credina n propria nenorocire.Fiecare cerere,fiecare sugestie de a-i cldi o nou


via se baza pe certitudinea c reputaia ei era irevocabil distrus.
-Poate la Edinburgh? M pricep destul de bine la mod i tiu s cos-poate voi
gsi acolo un post de croitoreas? Ridic nite ochi umezi,neajutorai spre
interlocutoarea sa.Oare exist aa ceva la Edinburgh?
Avnd,n sfrit,rgazul s spun ceva,Mirabelle pufni.
-Nu m intereseaz ctui de puin ce vei face cu restul vieii tale.Tot ce vreau s
aud de la tine este...Catalogul ntrebrilor ei era la fel de bine pus la punct,dar
mult mai extensiv dect pregtirile Angelici.Inevitabil,fu nevoit s rspund
unui chestionar ntreg despre relaiile familiei Cynster,despre celelalte familii de
rang nalt,despre nobilii care se aflau la Londra,despre patroana clubului
Almacks...pn la urm,toate ntrebrile se nvrteau la persoanele de rang nalt
cu care avea de-a face familia Cynster.Oarecum nelinitit,Angelica ncepu s-i
nfloreasc rspunsurile cu speculaii despre cum vor reaciona cei numii la
auzul nenorocirii ei,ct de ocai vor fi,ct de oripilai...numai ca s-o vad pe
Mirabelle jubilnd n dorina ei nesecat de rzbunare.Sigur c da-asta era chiar
ce spera ea s se ntmple.Cu ct vorbeau mai mult,cu att i era mai clar c
Mirabelle simea plcere,ba chiar bucurie imaginndu-i distrugerea Angelicifiica Celiei.n cele din urm,gongul de prnz sun; Angelica era nerbdtoare s
prseasc acea camer i ntunericul care emana din ea,dar,n timpul mesei,
Mirabelle continu s-i arunce priviri i s-o agaseze cu ntrebrile ei,de data asta
ns nu despre persoane,ci despre reacia naltei societi n ansamblul ei fa de
cazul senzaional al unei tinere de familie bun cu reputaia distrus.Dominic
mri ceva i puse capt interogatoriului.Mirabelle,suprat,declar c oricum
auzise deja prea mult de la mica pulama.
-Asta nseamn c eti gata s-mi dai pocalul?
-Nu nc,trebuie mai nti s diger tot ce mi-a spus...Dar,n curnd.Privirea i era
distant,expresia feei,rece,ns mulumit.Curnd,foarte curnd,voi avea parte
de ntreaga rzbunare pe care mi-o doresc.Privi ctre Dominic.i atunci i vei
recpta preiosul pocal.mpingndu-i scaunul napoi,se ridic i iei din sal.
Dominic se uit dup ea,apoi murmur:
-Ai idee ce i-a mai trecut prin minte?
-N-am nici cea mai mic idee,rspunse Angelica fr a-i ridica ochii din
farfurie.
O fi doar imaginaia mea,sau ateapt ceva anume? Dominic se plimba n
sus i n jos de-a lungul zidului crenelat de pe donjon.O lsase pe Brenda s-o

conduc pe Angelica napoi n debaraua ei,apoi coborse pe scara secret,o


conduse n apartamentul su i de acolo,pe scara principal,pe acoperiul
turnului su,unde puteau vorbi liber la aer curat.Aezat pe un contrafort din
apropiere,cu Gwarr,care l urmase pe Dominic nc din sal,ntins la picioarele
ei,tnra femeie cltin din cap.
-N-am avut senzaia asta,cel puin nu ct am stat de vorb cu ea n salon.n ceea
ce privete ultimele ei comentarii,se pare c va lua o decizie-cea corect pentru
noi-ct mai curnd.
-Aa las s se neleag,dar nu voi crede nimic pn cnd nu voi ine pocalul n
mn.Se opri n faa Angelici i o privi direct n ochi.Despre ce ai vorbit n
dimineaa asta? Ea povesti i ncheie:
-Am impresia c a acceptat distrugerea reputaiei mele ca pe un fapt petrecut
deja-nu pare s mai pun la ndoial acest lucru.Astzi s-a concentrat pe
urmrile nenorocirii mele.Bucuria de ieri s-a transformat n voioie,o voioie
anticipat.Se delecteaz deja ci rezultatul pe care i-1 imagineaz de acum.
Citindu-i expresia de pe fa,dezgustul pe care l exprimau buzele ei,el
presupuse:
-Vrea s se bucure de durerea pe care i-ar cauza-o Celiei distrugerea public a
reputaiei tale.
-Da,s-o ascult,s tiu c simte o asemenea bucurie e mai tulburtor dect a fi
crezut.
-mi pare ru.
-Nu-i vina ta.Dac e s fie cineva de vin,atunci este tatl tu,dar,chiar i aa,
obsesia lui era inocent n felul ei.Mirabelle a fcut-o s devin att de neagr i
de hd.Dup o ezitare,Dominic ntreb:
-Vrei s-i punem capt?
-Nu.Privi n sus ctre el,trsturile ei dezvluind hotrre i ncpnare.Nu
sunt o creatur slab care,atunci cnd se confrunt cu rutatea,vrea s
abandoneze i s fug.Sunt mult prea multe n joc,i s nu te ndoieti c a fi
mai puin devotat dect tine.i cercet ochii strlucind acum mai mult n auriu
dect n verde i zmbi.i lu faa n mini,o ridic spre el i o srut.
Cuprinznd-o pe dup mijloc,o ddu jos de pe contrafort,drept n braele sale.
Angelica se lipi de el.Cu capul aplecat,Dominic aprofunda srutul,acceptnd
astfel invitaia formulat cu buzele,cu limba i cu mngierile ei.
n jurul lor,Gwarr se zbenguia voios.Dintr-odat ns,ncepu s latre.
ntrerupser srutul.Amndoi l priveau acum pe Gwarr,care se ridicase pe labele
din spate n dreptul uii prin care iei ser pe metereze-cea de la captul scrii

din turnul estic,care ddea n camerele lui Dominic.Un mrit surd ieea din
pieptul cinelui.
-Repede,dup contrafort!Dominic o ascunse n dosul masivului pilastru.Tnra
femeie se ghemui acolo,unde nu putea fi vzut din u.
Gwarr latr din nou.Angelica l auzi pe Dominic pind spre u i ntrebnd:
-Cine e?
-Voiam s vorbesc cu tine,spuse Mirabelle.Am intrat n biroul tu,apoi am simit
curentul venind de aici.
-S ne ntoarcem n birou,putem sta de vorb acolo.Hai,Gwarr!
Cinele rmsese pe locul lui,de paz ntre Angelica i u.Scheun uor,dar
plec.Angelica mai atept cteva secunde,apoi arunc o privire din dosul
contrafortului,tocmai ca s-1 vad pe Dominic trimind cinele nainte pe scri
n jos i nchiznd ua.Rsufl uurat i iei.Nu putea risca s-o apuce n jos pe
scri,nu atta vreme ct tia c Mirabelle nu prsise turnul estic.
Oricum,Dominic ar fi venit s-o ia cnd ar fi fost din nou n siguran.
Plimbndu-se de-a lungul zidurilor,hotr s se bucure de acest interludiu
neateptat.Aplecndu-se peste zidul de piatr,se uit n apele unduitoare ale
lacului,peste vrfurile pdurii i spre munii slbatici de dincolo de ele,lsndui simurile s se adape din miresmele,sunetele i pacea locului pe care
inteniona s-1 numeasc pentru totdeauna cminul ei.
-Asta e tot ce voiai?
Stnd n faa mesei de scris din biroul su,Dominic puse deoparte ultima factur
de la croitorul mamei sale.Dei renta ei era foarte generoas,dup toate
standardele,ea depea mereu plafonul i trebuia s apeleze la el ca s achite
notele de plat.Dei nu mergea niciodat la baluri,n fiecare an i comanda cele
mai scumpe nouti la mod i arunca achiziiile din anul precedent fr s le fi
purtat vreodat.De mult nu-i mai psa;femeile din clan se bucurau de frumoasele
bluze i fuste pe care le fcea croitoreasa castelului din vemintele aruncate de
Mirabelle.
-Da,asta e tot.Mirabelle se ntoarse s plece.El nu se putu abine.
-Cnd ai de gnd s-mi nmnezi pocalul?
Ea se opri,ridic sprncenele,dar nu-1 privi n ochi.
-n curnd.Fcu o pauz,ca i cum ar fi calculat.N-ar trebui s mai dureze mult,o
zi,cel mult dou.Ochii ei i ntlnir pe ai lui.tiu c mai ai nc timp.
-Nu ne-au mai rmas prea multe zile-trebuie s-1 i duc la Londra.
n timp ce spunea aceste vorbe,i ddea seama c se ddea pe mna ei cu totul,

ajungnd s joace jocul ei i nu pe al lui.Angelica vzuse perfect adevrul.Planul


lui Mirabelle era propulsat n egal msur i de dorina ei de rzbunare pe el.
-Oricum,va trebui s atepi.Expresia feei ei deveni aproape sfioas,ca a unei
feticane.Mine sau poate poimine.Vom vedea.n fonet de fuste,se ntoarse
spre u.De data asta,n-o mai opri.Se opri ea,din proprie iniiativ.Din prag,i
mai arunc o privire.n vremea asta,ar trebui s meditezi la faptul c,dac fceai
ceea ce i cer de ani de zile s faci,acum n-ai tri cu perspectiva ruinrii.
Dac ar fi fcut ce i ceruse i ar fi consimit la uciderea tatlui su.
Cu trsturile mpietrite,nu-i rspunse.Cnd fu sigur c plecase,travers camera
ncet i nchise ua.
-M ntreb tot mai mult dac are de gnd s-mi dea pocalul.Odat ce mi l-ar
nmna,n-ar mai avea o sabie a lui Damocles deasupra capului meu,nici un fel
de prghie cu care s m oblige s-i fac pe plac-situaie pe care o ador.Dei nu
ctig nimic nici dac ine pocalul mai departe ascuns,dar...
-Dar te temi s nu fie att de rzbuntoare,nct s-o fac doar din rutate.
Cuibrit ntre pernele din patul lui Dominic,Angelica l urmrea cum,gol puc,
traversa ncperea ctre ea.Lumina lunii ptrundea din fereastra care ddea spre
pduri,scondu-i n eviden picioarele lungi i umerii lai.
-Exact.Se vr la rndul lui n aternuturi.O i vd cum s-ar bucura lsnd clanul
s dispar.Se ntinse pe spate,cu minile sub cap,uitndu-se absent n tavan.
Angelica i-ar fi dorit s-i alunge temerile.Din pcate ns,le mprtea i ea.
Planul lor era ct se poate de clar,dar dac nu funciona?
Dup numai dou secunde,hotr c nu era un deznodmnt la care s vrea s se
mai gndeasc sau pe care s-1 ia n considerare,avnd n vedere cum stteau
lucrurile n acel moment.
-N-o putem lsa s ne dea la o parte.Vom reui.Fie ce-o fi,vom lua pocalul
napoi i l vom duce bancherilor la timp.i,ca s ne concentrm mai serios
asupra vremurilor bune care or s vin,trebuie s-i mrturisesc ceva.El i studie
fizionomia,apoi i arcui sprncenele.
-Mrturisete-mi.
-A trebuit neaprat s le spun bieilor despre noi-c ne vom cstori n curnd
i c te ajut cu ceva i,pn nu ne terminm treaba,ar fi mai bine s ne evite pe
amndoi cnd suntem n donjon.
-Nu mi-au zis c au vorbit cu tine cnd i-am vzut acum cteva ore.
-Poate pentru c aici am vorbit cu ei.
-Aici,n camera asta? Ea ddu din cap.

-De aceea era necesar s le promit c vor participa la nunta noastr.


-Le-ai promis asta? Cnd ea confirm din cap,buzele lui se strnser,apoi cedar
ntr-un zmbet n toat regula.tiu c i se par dulci i inoceni,dar ai idee ct de
inventivi pot fi ia doi cnd e vorba s fac o otie?
-Sigur c da,am i eu nepoi,iar Gavin i Bryce n-au cum s fie mai ri dect ei.
Oricum,te asigur c noi,femeile din familie,avem metodele noastre bine puse la
punct pentru ca nunile s se desfoare fr nici o problem,chiar atunci cnd
sunt implicai mai muli paji.
-Paji.Asta le-ai spus?
-Nu nc,am lsat-o pentru mai trziu.Zmbi,fericit s tie c-i mai alungase
grijile pentru o vreme.Am o propunere.El fcu ochii mari,invitnd-o s continue.
Angelica i puse mna pe piept,l privi struitor i spuse: Prerea mea e c
trebuie s ne concentrm pe aici i acum,pe plcerile i bucuriile acestei nopi,
ale urmtoarelor ore.i s lsm grijile zilei de mine pe mine.
Dominic o studie atent,apoi ntinse braele ctre ea.
-n regul.Braele lui se ncolcir n jurul mijlocului ci.ntr-o clipit,el se
rostogoli i ea se regsi ntins pe spate,semiobscuritatea patului cu baldachin
nvluind-o ncet,n timp ce el o acoperea cu trupul su.Uitndu-se n ochii
ei,murmur:Cum doreti.Noaptea asta este pentru noaptea asta,iar orele astea
sunt pentru tine i pentru mine.O srut cu patim,iar ea i ntoarse srutarea.
Apoi,se cufundar n dansul primordial,alungnd toate gndurile n afara celor
care i purtau pe drumul ctre paradis.
CAPITOLUL 19
ntrziar la micul dejun.n afar de Brenda,tot n rolul ei de gardian,mai erau
doar civa amri la mesele joase.Cum de obicei Mirabelle ieea din ncperile
ei mult mai trziu,Angelica se ocupa cu voioie de un castron cu porridge muiat
generos n miere cnd Dominic,aezat n scaunul de lng ea,tresri.
-Vine!Angelica i ntlni privirea,clipi,trase aer n piept i i compuse poziia de
ghiocel strivit,nvluindu-se n acea atitudine ca ntr-un vl,chircindu-se,cu capul
aplecat i umerii adui n fa,ca i cum se atepta s primeasc oricnd o
lovitur.O clip mai trziu,Mirabelle intr n ncpere.Nu se uit imediat la ei,ci
cercet din prag ntreaga sal.Se ncrunt,apoi se ndrept spre masa principal.
Vznd gazetele pe care le frunzrise Dominic,faa i se destinse i urc pe
podium,pentru a-i lua locul.O servitoare se grbi spre ea,dar Mirabelle i fcu
semn s plece i ntinse mna dup ziare.Fr s spun nici un cuvnt,Dominic i
le ced-erau ziarele din Edinburgh aprute cu trei zile n urm,iar cele de la

Londra,vechi de o sptmn.i unele i celelalte erau livrate zilnic de un clre


din Inverness.Inima i tresri cnd i ddu seama ce cuta mama lui n gazete.
Dndu-le la o parte pe cele din Edinburgh,se arunc asupra celor de la Londra,
ntorcndu-le pe toate prile,rsfoind nainte i napoi.Apoi,brusc,se ridic i
arunc ziarele spre el.
-Aici nu e nimic!
-Despre ce e vorba?
-Despre faptul c dispariia ei-Mirabelle art cu degetul spre Angelica-nu e
menionat nicieri.Nici o noti despre scandal! Cum poate fi distrus reputaia
ei dac nimeni nu tie?
Dominic schimb o scurt privire cu Angelica.Cu o spontaneitate desvrit,ca
i cum s-ar fi simit uurat de ieirea lui Mirabelle,aceasta zise:
-O,mulumesc din suflet Nu m-am gndit s m uit.Nu tiam dac o vor face,
vedei,sau dac ar fi fost n stare,chiar dac ar fi putut,avnd n vedere
mprejurrile...Zmbi sfios,apoi i lu o expresie ntristat.Privi din nou n
jos.Este att de bine s tiu c le-a psat i c au fcut ce trebuia.
-Evident,familia i-a ascuns dispariia,i explic Dominic mamei sale.O vor face
atta vreme ct le va sta n puteri.Cred c ai citit destule despre ei ca s tii c
pot i c o vor face.Se ncrunt la ea.Doar nu te ateptai s citeti despre rpirea
Angelici Cynster ntr-un ziar.Expresia lui Mirabelle spunea clar c aa crezuse.
Apoi,arunc o privire fioroas i ntunecat spre capul aplecat al Angelici.
-Voiam un scandal.
-Nu,voiai s-i distrugi reputaia.sta era ctigul nostru,i reputaia ei e praf i
pulbere,indiferent dac scrie sau nu la gazet.Mirabelle scrni din dini.Cu
buzele strnse,arunca priviri tot mai mnioase,nti ctre ziare,apoi spre el.
-Nu-mi pas!Trase adnc aer n piept,cut s se calmeze puin,dup care
declar:Am s atept pn cnd izbucnete scandalul.Se ridic artnd spre
ziare.Pn cnd voi vedea negru pe alb.
-Nu aa ne-a fost vorba,replic el ncercnd s-i in firea.Apropiindu-se de
el,Mirabelle i uier:
-Ghinion! Reputaia ei n societate trebuie s fie distrus.Am s atept.Se
ntoarse pe clcie i prsi sala.Angelica apuc braul lui Dominic cu o mn,
ntr-un gest de ncurajare.
-Nu aici.Simea n el un vulcan gata s erup.Nici ea nu era departe.S mergem
s ne plimbm.

Trebuia s gseasc ceva de care s se agae i pe care s se concentreze mai


departe.Angelica o trimise pe Brenda s-i aduc pe biei mpreun cu cinii i,
spre surpriza ei,se regsi n compania lui Gavin,Bryce i a celor trei cei
neastmprai alturi de Dominic,ngndurat i tcut,n mruntaiele turnului
nordic,sub ncperile lui Mirabelle.Coborr pe treptele din piatr,apoi Dominic
deschise o u i le fcu semn s intre ntr-un fel de magazie.Dup ce nchise
ua,o lu de mn i o conduse,n prezena bieilor i a cinilor,spre o alt
u,din zidul exterior.Era o u grea,solid,din lemn de stejar,cu ferecaturi
masive din oel,balamale mari,zvoare uriae i o ncuietoare nc i mai mare.
Cheia atrna ntr-o parte.Dominic o lu,o vr n ncuietoare i o roti,apoi trase
zvoarele i deschise ua.naintea lor se deschidea un tunel pietruit care ducea
undeva afar din castel.Angelica arunc o privire de-a lungul tunelului,apoi spre
el.
-Ua din spate,ca s-i spunem aa.Bieii i cinii o luaser deja nainte.Dominic
o invit s-i urmeze.Tunelul trece pe sub grdini i pe sub zidul exterior,apoi pe
sub fundul lacului,i iese ntr-un dmb de pe mal.Nu e foarte lung.
Ridicnd din sprncene,Angelica pi n tunel.Dominic o urm,trase ua dup el
i tie astfel i sursa de lumin slab din magazie.O inea de bra,puin deasupra
cotului,i o ghida.
-n curnd,vei putea s vezi.Puin mai ncolo,ochii ei ncepur s se adapteze la
ntuneric.Vedea destul ct s poat nainta fr s se mpiedice.
-La cellalt capt este un grilaj nalt,nu o u.De acolo vine lumina.
Dup cum spusese,tunelul nu era foarte lung.trengarii se pricepur s deschid
grilajul; acum,sttea larg deschis,iar bieii i cinii zburdau deja pe o potec
ngust.n lumina slab a soarelui,Dominic o lu de mn,apoi pornir pe urma
bieilor.
-Pe malul sta nu sunt drumuri,numai poteci,dar sunt o groaz de rspntii i
ramificaii.Pn s le nvei,e mai bine s rmi cu ceilali.Cnd ea se uit
mprejur,ncercnd s se orienteze,o avertiz: n curnd nu vom mai vedea
castelul.Dealul acela i pdurea vor fi ntre noi i lac.Mn n mn,se plimbar
i nu vorbir deloc despre ceea ce i frmnta-nu nc.Pdurea i nvlui n
umbra ei ocrotitoare,linitea fiind spart doar de cntecul psrelelor,de glasurile
voioase ale copiilor i de fonetul unui pru din apropiere.
-Suntem tot pe teritoriul clanului? se interes ea.
-Pn pe crestele munilor.Asta e pdurea Coille Ruigh na Cuileige,prul din
vale este Allt na h Imrich.Iar aceast crare ne va duce deasupra cascadei de la
izvoarele lui.

-Bieii tiu s vorbeasc n gaelic?


-Da.De ce?
-Ei bine,e clar c va trebui s nv i eu.ntlnindu-i privirea,urm: Va trebui s
m nvei-de obicei,nv repede.Buzele lui se deschiser o clip,dar i reprim
orice comentariu.i strnse mna uor,apoi i continuar drumul.
Ascensiunea spre captul cascadei solicita mult atenie,aa c-i luar mintea
de la toate celelalte.Cnd nu era atent la picioarele ei,Angelica mai arunca cte
o privire ctre copii,care se crau naintea ei,i la Dominic.El o vzu.
-Nu-i face griji.Sunt mai agili dect caprele de munte.
n fine,ajunser la o teras aflat chiar sub buza stncii de pe care Allt na h
Imrich se prbuea ntr-o cascad lung i graioas pe stncile aflate jos,
departe.Terasa era lat de mai bine de un metru,destul de sigur,dei jumtate
din ea era alunecoas,de la spuma pe care apele o repezeau la vale.O ni
natural adpostea un morman de pietre cu o plac de bronz,i o banc fusese
sculptat n stnc acolo unde crarea ajungea la teras,la captul opus cascadei.
Ea se uit prin perdeaua de ap.
-Terasa nu ajunge i n spatele cascadei,nu?
-Nu,dac ar ajunge,cinii ar fi fost murai,la fel i cei doi buclucai.i bieii,i
cinii,nc destul de uscai,se craser pe o stnc mai sus.Se aezar pe buza
ei i,cu picioarele blngnindu-se n gol,se uitau n zare,stpni peste tot ce
puteau cuprinde cu privirea.Zmbind,ea se ndrept spre locul unde o stnc
mare,care i ajungea cam pn la piept,forma o barier natural la marginea
terasei,la civa metri de locul unde apa se prvlea vuind.
-Atenie,e cam alunecos acolo.Cu o mn inndu-se de stnc,privi mprejur.
Printre norii de stropi,se uit n jos i vzu numai stnci negre ascuite,pn la
baza cascadei.
-Chiar nu e un loc bun s aluneci.Se ndeprt de margine i se apropie de
mormanul de pietre aproape la fel de mare ca stnca.Placa de bronz era aplicat
pe faa acelei piramide brute.Ce e asta?
-Este n cinstea strbunicului meu.El a fost cel care a condus clanul n vremuri
tulburi.Cu degetele,ea urmri cuvintele de pe plac.Erau tot n gaelic.
-Citete asta pentru mine.Dominic se conform.Angelica i ascult vocea groas
rostind silabele ntr-o caden purttoare de emoii.
-E minunat.
-Da,este.El se aez pe banca de piatr,iar ea i se altur.Privelitea cu munii
nali,cu umbrele vilor,cu vemintele verzi nfoiate ale pdurilor,era ameitoare.
Amndoi i rezervar cteva clipe s savureze imaginile,aerul proaspt,pacea.

Apoi,Dominic se aplec nainte,i sprijini coatele pe coapse i i mpreun


minile.
-Aadar...ce ne rmne de fcut? Cum ea nu rspunse imediat,continu: Am
ajuns la captul tuturor ideilor,i foarte aproape de captul rbdrii.Dac ea tot
schimb regulile,atunci noi niciodat nu...
-Nu,nu spune asta.Dominic tcu,iar Angelica urm: De fapt,ea n-a schimbat
regulile-tocmai ne-a spus ce criterii se atepta s foloseasc pentru a msura
distrugerea reputaiei mele.Era singurul lucru pe care nu-1 tiam,dar acum l-am
aflat.Mi-ai zis odat c ea nu nelege cum acioneaz familiile din nalta
societate,deci,bineneles,a presupus c va fi un scandal public.i cum nu va fi...
ntorcndu-i capul,el o privi,i studie chipul,ochii.Aproape c putea vedea
ntregul ei mecanism manipulator la lucru.Nu spuse nimic,ci atept,vrnd s
vad dac ea gsea o cale de ieire.Angelica privea n gol,cu sprncenele uor
ncruntate.Din-tr-odat,ncruntarea dispru,fcnd loc unei agitaii febrile.
-Ce e?
-Va trebui s ai ncredere n mine.Las-m s-o prelucrez cum tiu eu-poate c
exist o cale.Dominic se ridic,ncercnd s-i neleag inteniile,dar de pe faa
ei nu putea citi nimic.
-Cum?
-Trebuie s-o fac s-i dea seama c nu-mi poate vtma familia ateptnd un
scandal public,e nerealist,doar dac nu vrea ca ea,la rndul ei,s ajung la mna
lor...Da,asta e.Aa trebuie pus problema.Fcu o mic pauz,apoi continu:
i,dup ce-o conving,trebuie s-i art cumva i cum i poate asigura rzbunarea,
ntr-un fel pe care noi doi l putem ndeplini,pentru ca ea s fie pe deplin
satisfcut.Uitndu-se n ochii lui,zmbi cu subneles.Trebuie s nu uitm c
asta este ceea ce a cutat de la bun nceput-s fie sigur de rzbunarea ei.
i ddea seama c Angelici i revenise entuziasmul,dar instinctele lui nc
ezitau.
-De fapt,ce pui la cale? Ea reflect puin,apoi puse o mn pe mna lui i o
strnse.
-Las-m s vd mai nti dac muc momeala,pe urm am s te lmuresc.
Nu-i plcea deloc,dar epuizase deja toate opiunile.i nu se punea problema s
nu aib ncredere n ea.Avea ncredere n ea,dar...cu o grimas pe fa,i zgzui
instinctele i ddu din cap.
-n regul.

-Mulumesc,mulumesc din inim! Nu pot s v mulumesc ct ar trebui pentru


c mi-ai artat unde greeam.Aezat pe scaunul cu sptar drept pe care l
adusese i l pusese n faa fotoliului lui Mirabelle din salon,Angelica i
frmnta minile n poal,cu ochii fixai pe faa harpiei,reuind s se ntoarc n
postura ei de ghiocel strivit.
-Vedei,eu nu-mi ddusem seama-proasta de mine,dar,fiind att de speriat,
cteodat chiar ngrozit de fiul dumneavoastr i de inteniile lui n ceea ce m
privete,vedei deci cum s-a ntmplat c mi-a ieit cu totul din minte faptul
c,bineneles,familia mea mi va ine secret dispariia.Sigur c asta urmau s
fac i,avnd n vedere c dispariia mea nu e menionat n ziare,chiar le-a
reuit.Este aa o uurare!
Sperana plpia n ea de la prnz.n tot timpul mesei,se prefcuse absorbit de
propriile gnduri,sugernd c lsase n urm spaimele care o frmntaser pn
atunci.Dominic se tot uitase la ea cu coada ochiului,vdit suspicios i cu
oarecare precauie,jucnd astfel,fr s tie,rolul pe care ea i-1 ncredinase i pe
care trebuia s i-1 joace la perfeciune.Mirabelle,care venise la mas prost
dispus,se ncruntase i mai mult,dar apoi,vznd privirile suspicioase ale fiului
su,le urmrise i devenise i ea,la rndul ei,suspicioas.La final,Angelica i
sporise bnuielile implornd-o s-i acorde o audien.Mirabelle se prefcuse c
ezit,dar apoi,bineneles,ncuviinase.Acum,aplecndu-se nainte,Angelica
mrturisi:
-mi dau seama c nu aprobai aciunile fiului dumneavoastr,c oricum ar prea
sau orice ai crede despre mine,dumneavoastr v opunei.
Mirabelle se ncrunt,dar,nainte s-o poat ntrerupe,Angelica ridic o mn.
-O,tiu c sunt lucruri pe care nu le cunosc,nici nu neleg,prea multe,dar am
auzit despre pocal i despre faptul c,dup ce m-a adus aici,nu i-1 mai vei da,
astfel nct el este cel ruinat...M rog,am vrut doar s v spun ct v sunt de
recunosctoare i ct de recunosctoare v va fi familia mea,mai ales mama i
tata.Ruinndu-v fiul,le vei drui exact rzbunarea pe care i-ar fi dorit-o pentru
rpirea mea.Din acest motiv-cu ochii mari,Angelica i compuse un zmbet plin
de gratitudine-vei fi ca un fel de eroin pentru ei.Faa lui Mirabelle exprima
confuzie i perplexitate.
-Cum?
-O,mi-am dat seama c dumneavoastr nu vei vedea lucrurile aa,i mi cer
scuze dac sugestia mea vi s-a prut ofensatoare-la urma urmelor,el e fiul
dumneavoastr-,dar am vrut numai s v mulumesc pentru c ai fost att de
amabil azi-diminea s-mi atragei atenia asupra unui lucru la care trebuia s

m fi gndit i eu-c familia mea avea s-mi ascund dispariia,evitnd astfel un


scandal public-i dndu-mi sperana c aceast ncercare se va ncheia n curnd,
iar eu m voi ntoarce acas la prinii mei i totul va fi bine.Ddu uor din cap
i i strnse din nou minile n poal.Mirabelle se uit la ea ca la un cine cu
dou capete.Dup o clip,ntreb:
-De ce...? Nu.Ce crezi c o s se ntmple acum?
Era exact ntrebarea spre care o mpinsese Angelica.
-Pi,cum nu-i vei da fiului dumneavoastr pocalul,dup ce expir termenul,el
nu va mai putea evita ruinarea,aa c eu nu i-a mai fi de folos-dei nu neleg
deloc de ce i eram-i m va lsa s plec,iar eu,odat ce ajung la Inverness,a
trimite dup ajutor.Apoi,cineva din familia mea va veni i m va duce acas,n
Somerset.Familia va spune c fusesem la nite prieteni,undeva,aa c nu va fi
nici un scandal-iar dac cineva va pretinde c nu ar fi fost aa,ce dovezi ar putea
aduce mpotriva cuvntului familiei mele?
i,dup ce m voi fi ntors acas,viaa i va relua cursul.Surse,savurnd efectul
vorbelor ei.De fapt,am doar douzeci i unu de ani,n fond,sunt mezina
familiei,aa c n sezonul urmtor voi merge din nou la baluri i petreceri,
mpreun cu mama mea,i voi gsi o partid eligibil.Oft fericit.i asta numai
datorit dumneavoastr,doamn,i fermitii cu care v-ai pus n calea fiului
dumneavoastr,astfel nct nimic din viaa mea nu se va schimba.n ciuda
acestei oribile aventuri,tot voi putea s m mrit cu un duce,iar mama va fi
foarte uurat.tii,eu i mama mea suntem foarte apropiate.Mirabelle fcu ochii
mici i strnse din buze.
-Vrei s spui c,n situaia actual,tu i mama ta nu vei fi prea afectate?
-O,nu! Mama trebuie c este ntr-o stare ngrozitoare,ocat i ngrijorat de
dispariia mea,dar,odat ce m voi ntoarce nevtmat,totul va fi din nou bine.
-Mi-e destul de greu s cred,domnioar,c rpirea ta nu v va afecta pe termen
lung pe amndou,pe tine i pe mama ta.Angelica se ncrunt,dar era mai sigur
pe sine dect oricnd.
-Vedei dumneavoastr,aa e nalta societate.O rpire poate distruge o reputaie,
ns doar dac se afl; chiar i atunci,este o ruinare doar prin implicaii.
-Implicaii? Mirabelle o privea nencreztoare.Ce nseamn asta?
-Pi,din cauza presupunerii c...se opri tulburat,apoi izbucni: Ca s m exprim
mai puin delicat,c o domnioar rpit nu se mai afl n posesia virtuii ei.
Pentru o domnioar din nalta societate,pierderea virtuii este adevrata ruin,
pentru c nu mai putem s ne gsim partide bune,i astfel vieile,visurile i
ateptrile noastre sunt sfrmate.Nu ndrzni s-i strng pumnii,dar spera ca

scorpia s intre n joc.Dup un minut i mai bine,ct se holbase la ea,Mirabelle


spuse:
-Vrei s zici c,dac i-ai pierde virtutea-presupun c te referi la pierderea
virginitii-,atunci reputaia ta chiar ar fi distrus,indiferent dac s-ar afla sau nu
de rpirea ta?
-Pi...Revenind la poza ei de ghiocel,spuse cu glas tremurtor: Dac mi-a
pierde virtutea i n-a mai fi fecioar,asta ar fi ceva ce familia mea n-ar mai
putea repara.Dac,de exemplu,a fi-nghii n sec-siluit,asta ar nsemna
distrugerea inevitabil pentru mine,iar mama ar fi devastat...Prefcndu-se
nspimntat,trase scurt aer n piept,apoi cltin nervoas din cap.Dar asta nu se
va ntmpla.Fiul dumneavoastr...ei bine,dac n-a fcut-o pn acum,nici n-o va
face,nu? n afar de asta,dei a fost mereu nfricotor,nu m-a atins de fapt.M
rog,nu mai mult de o vntaie sau dou.i presupun c se mndrete cu onoarea
lui-cu deviza familiei,i aa mai departe-,astfel nct,n ciuda aparenelor,nici nu
cred c o va face.Sigur,m-a rpit,dar nu se va cobor s fac asta.
Tremurnd,trase din nou aer n piept.Aadar,nu cred c trebuie s-mi fac griji,
trebuie doar s atept s treac termenul n care ar fi trebuit s-i dai pocalul,iar
cnd acesta va fi trecut,el mi va da drumul i eu m voi putea ntoarce acas i
voi uita c acestea s-au petrecut vreodat.Radiind nervozitate,se mai agit puin
pe scaun,apoi se ridic ovielnic.
-Mulumesc mult,doamn,pentru ngduina dumneavoastr.Am vrut doar s tii
ct v apreciez sprijinul n aceast perioad att de nfricotoare.Fcu o
reveren,apoi i arunc o privire Brendei,care sttea ca un paznic la u.i
aplec uor capul.Ar fi momentul s m ntorc n camera mea.Pe sub gene,
urmrea expresia de pe faa lui Mirabelle,care devenea tot mai ngndurat,mai
intens.Atenia contesei se concentra acum n alt direcie.Mirabelle fcu un
semn brusc.
-Da.Du-te.Piei din ochii mei!Rsuflnd uurat,Angelica prsi ncperea.
O mai vzu pe Mirabelle abia la cin,cnd contesa urc maiestuos pe podiumul
pe care se afla masa principal.Expresia feei ei era ncremenit,ochii ei albatri
erau fici,dar nu uitndu-se la ceva anume.
Pur i simplu,era obsedat de gndurile ei.Se ls n jilul aflat de-a dreapta lui
Dominic,dar nu-1 bg n seam nici pe el,nici pe nimeni altcineva.Masa ncepu,
iar ea mnc tot ce i se puse n fa,ns cu vdit neatenie.
La ceva timp dup ce felul principal fusese servit,Dominic ntoarse capul i
ridic o sprncean la Angelica.Un accident la una dintre ferme l inuse departe

de castel dup ce ea se dusese n salonul mamei lui.Ajunsese abia cu puin timp


nainte de mas i nu avusese cnd s afle rezultatul discuiei lor.
Schimbarea pe faa lui Mirabelle l puse n alert.Dei se uit lung la Angelica
timp de minute ntregi-mai mult dect suficient ca ea s-i simt privirea-,ea nu
reaciona n nici un fel,lucru care i ddu i mai mult de gndit.
La sfritul mesei,Mirabelle se ridic brusc.l privi mai nti pe el,apoi pe
Angelica.Dup o fraciune de secund,ncruntat,se ntoarse i iei din ncpere.
Dominic o vzu pe Elspeth grbindu-se s-o urmeze n salon.Apoi,cnd ua
salonului se nchise,i se adres Angelici.
-Despre ce e vorba?
i arunc o privire,apoi se ridic i puse o mn pe umrul lui.
-Du-te s-i culci pe bieii ti.Am s-i povestesc totul pe urm.Voi fi n odaia
mea,citind-vino i ia-m de acolo.
-i dac Mirabelle vrea s vorbeasc cu mine?
-Evit-o.Trebuie s asculi mai nti explicaiile mele.
-Aa am i presupus.Ochii ei verzi-aurii nu ddeau nici un semn de ovial,i
ddu drumul i se ridic.Arunc o privire spre Mulley,care atepta s-o escorteze
n odaia ei.
-Nu va dura mult.Atept ca ea s plece,apoi se ndrept spre camera bieilor.
Aezat pe patul ngust din odaia ei,cu un sfenic cu dou brae plasat pe o cutie
din apropiere,Angelica era cufundat n istoria Scoiei,cnd ua care ddea spre
scara secret trosni,apoi se deschise.Vzndu-1 pe Dominic aplecat sub pragul
de sus,zmbi,nchise cartea i o puse deoparte.Se ridic,lu sfenicul i,printre
cutii,se ndrept spre el.El i arcui o sprncean cnd ea se apropie.
-Aici,sau sus?
-Sus.i ddu sfenicul ca s poat s-i aranjeze mai bine fusta.Cred-sper-c va
voi s stea de vorb cu tine,ori disear,ori,mai probabil,mine-diminea.
-Despre ce? ntorcndu-se,Dominic o urm pe scri.nchise ua,apoi inu
sfenicul suficient de sus ca s-i lumineze calea.
-Hai s-i explic ce-am discutat cu ea,i atunci totul va fi clar.Intrnd n
dormitorul lui,se ndrept spre pat i se aez pe el.Dominic trecuse prin camer
nainte de a se duce s-o ia; draperiile geamurilor care ddeau spre turnul lui
Mirabelle erau trase cu grij,iar lumnrile de pe noptiere i de pe scrinul aflat n
cealalt parte a ncperii erau deja aprinse.
-Spune-mi,i ceru aezndu-se lng ea.i spuse,simplu,concis i clar.El o ascult
ntr-o linite tot mai ncordat; nestingherit,Angelica ncheie:

-I-am prezentat situaia-dac nu-i va da pocalul,atunci pierde orice ans s se


rzbune efectiv pe mama,i rateaz i rzbunarea pe tine.Sigur,te poate ruina
dimpreun cu tot clanul,dar nu acesta e elul ei-era doar o sabie de inut deasupra
capului tu,ca s-i poat pune n aplicare rzbunarea.Adevratul ei el,la care
ine cel mai mult,a fost ntotdeauna tatl tu,iar acum mama,fiindc el a murit,i
pe locul imediat urmtor eti tu,pentru c ii la onoarea ta i la loialitatea fa de
el.Pentru c l-ai ales pe el i nu pe ea.Poi fi sigur c aa vede ea lucrurile.
Trgnd aer n piept,continu:
-Aa c am lsat-o s aleag ntre a sta cu minile n sn,pierznd ceea ce i
dorete de fapt,ori s acioneze i s-i mplineasc rbunarea mult dorit,
insistnd ca tu s m siluieti,lucru care ar rni-o profund pe mama i care te-ar
rni i pe tine,forndu-te la un act dezonorant.Vrea s tie c a reuit n ambele
direcii,c nimic nu poate vindeca rul,durerea pe care ar cauza-o mamei mele
prin mine,i,la fel,c a reuit s-i ia irevocabil lucrul care i este cel mai de
pre.l privi pe Dominic,care rmsese fr glas,ncremenit.Profilul lui era
ncruntat-nu-i putea vedea ochii.Atept.Cum el nu spuse nimic,merse mai
departe:Aa c acum ea are de ales,i sunt aproape sigur c tiu ce cale va
alege.Va trebui s ne decidem cum s rspundem atunci cnd ea i va face
ultima cerere.Trecur mai multe secunde ncordate,apoi el zise:
-C nu-mi place nimic din toate astea,nici n-are rost s mai spun.Mai nti ns,
ai tiut c se va ajunge la nscenarea unui viol atunci cnd am stat de vorb la
Kingussie?
-Nu,doar nu pot profei.Nu ncercam s-mi pavez drumul ctre ceva ce-a fi
prevzut de atunci.Credeam c vom reui cu mult nainte de a fi mpini s
facem asta.Dar,dup ce am cntrit cu atenie situaia,am tiut c doar siluirea
mea i-ar furniza rzbunarea efectiv.Pn n dimineaa asta ns,nici n-am visat
c va trebui s-i oferim aa ceva.El rmase tcut vreme ndelungat,apoi i
desclet pumnul i lu o mn de-a ei n mna lui.Degetele i se desfcur,unindu-se cu ale ei,dup care se nlnuir.Cnd lu cuvntul,vocea i rmase
joas,dar calm i egal.
-Am s ursc fiecare moment,dar accept deoarece tiu c n-avem de ales.Pe
deasupra,nu va fi altceva dect o prefctorie,punctul culminant al unei arade
necesare.Fcu o pauz i sc ntoarse s-o priveasc,s-i ntlneasc ochii.Ochi de
furtun,mai mult cenuii dect verzi.Mi-a scpat ceva?
-Nu cred,murmur el.

-Numai c motivul pentru care vei aciona astfel este acela c vei face mereu
orice Dumnezeu i soarta i vor cere ca s protejezi clanul-i c eu voi fi cu
tine,alturi de tine,n sens metaforic,fizic i n oricare alt sens,n fiecare clip.
Noi vom face asta pentru c trebuie,pentru c acest clan este prea important ca
s ne lsm mpiedicai de nite sentimente mrunte.O vom face i vom birui
pentru c mpreun putem,pentru c mpreun suntem suficient de puternici
astfel nct s nu renunm la o iot din ceea ce suntem cu adevrat,ceea ce am
devenit mpreun.Pierdut n ochii lui,ea i strnse mai tare degetele.Ai
ncredere n mine,vom ctiga!El nu spuse nimic,apoi buzele i se destinser.
-Greeti,s tii.Despre acel lucru care mi este cel mai de pre.Nu e onoarea
mea.Dac ar fi s se ajung acolo,a precupei onoarea mea i tot restul pentru...
Se ntrerupse i ntoarse brusc capul spre u.O clip mai trziu,o ciocnitur
puternic fu urmat de:
-Dominic,trebuie s vorbesc cu tine urgent! Mirabelle.
njur n gaelic,apoi i trase mna din a Angelici i se ridic optind:
-Ateapt aici,n-am de gnd s-o las s intre.Nefiind sigur dac apariia
neateptat a mamei sale fusese o salvare sau un blestem,travers ncperea i
deschise ua doar att ct s poat iei pe palierul scrii din turnul principal.
Mama lui se ddu napoi,iar el trase ua dup sine.Dup cum se atepta,ea avea
n mn un sfenic care ddea suficient lumin ct s se vad unul pe cellalt.
Era nc mbrcat cum fusese la cin,ns expresia feei ei era una de aviditate
intens,aproape ocant,trsturile i erau schimonosite de o nerbdare lacom,
iar el tiu pe loc c luase o decizie,una de la care nu mai putea fi abtut.
-Ce mai e? Tonul vocii lui era deosebit de aspru,dar ea nu pru deloc deranjat.
-Sunt gata s te las s iei pocalul dac mai faci un singur lucru.
-Ce anume?
-Vreau s-o siluieti pe domnioara Cynster.Cererea ei clar,ultimativ o damna
pentru vecie.El se ncrunt.
-Am rpit-o,am adus-o aici,dup cum mi-ai cerut.Am fcut tot ce ai vrut-i
acum,asta? O privi drept n ochi.D-mi un singur motiv,unul singur,pentru care
ar trebui s-o fac i s te cred c i vei ine cuvntul de aceast dat.
Se certau.Ar fi devenit bnuitoare dac ar fi acceptat pur i simplu,dar,oricum,el
voia s aud totul din gura ei-oferta ei,cererile ei,promisiunile ei i toate
dorinele maligne pe care acestea le scoteau la lumin.O strnea i i era dat s
aud totul,exact aa cum Angelica i spusese c va fi,dei,n strfundurile
sufletului su,tiuse toate astea dintotdeauna.Nu-i fu uor s asculte tot vitriolul,

toat rutatea care ieea acum la suprafa,dar voia s-o aud pe mama lui
condamnndu-se singur nainte ca el s acioneze,adic s o nfrng.
Se gndea chiar mai departe dect se gndise Angelica.Odat ce totul se va fi
sfrit,iar pocalul se va fi aflat din nou n minile lui,trebuia s-o surghiuneasc
pe Mirabelle,s o nchid ntr-un loc de unde s nu mai poat face ru nici
altora,nici ei nsei.Iar acel loc nu avea s fie n castel,nici mcar pe teritoriul
clanului-era ns o decizie pe care nu trebuia s-o ia imediat.Nu n seara aceea...
ntr-un trziu,ea se aprinse de ur i declar belicos:
-Dac nu vei face ceea ce-mi doresc,jur pe mormntul tatlui tu c nu i voi
napoia pocalul n timp util ca s-i poi salva clanul.Dominic ncuviin din cap.
-n regul,dar vreau un martor la nelegerea noastr.Ridicnd vocea,strig:
McAdie,vino ncoace i depune mrturie pentru clan.
Btrnul valet n-avea dect s fie sicofantul lui Mirabelle,ns Dominic nu-i
punea la ndoial loialitatea fa de clan.Cnd,alertat de ntrebarea Angelici,i
iscodise oamenii cu privire la btrn,ei i spuseser c acesta nu fusese pus la
curent cu nici un aspect al povetii,fapt care explica de ce era acum att de
nedumerit.El nu nelesese de ce Dominic o adusese la castel i de ce o inea
prizonier.Lsndu-1 pe btrn s vad dimensiunile la care ajunsese rutatea
doamnei pe care el o respecta att de mult,spera s evite implicarea lui pe viitor
n eventualele planuri ale scorpiei.Mirabelle se ntoarse s se uite n jos pe scri.
Dup o prim scurt ezitare,McAdie pi ncet pe trepte.Cnd se apropie,ea l
ntreb:
-Pe mine m cutai?
-Da,doamn.Dominic se ntreba de ce,dar n-avea de gnd s-o fac cu voce tare.
McAdie ajunse sus i fcu o plecciune.Contele i rspunse dintr-o micare
scurt a capului.
-McAdie,eu i mama suntem pe cale s ajungem la o nelegere de mare
importan pentru clan.i cer s fii martor.Te nvoieti?
McAdie lu poziia de drepi.
-Da,milord.ndreptndu-i privirea spre ochii lui Mirabelle,Dominic declar:
-Voi face aceast ofert o singur dat.Nu voi negocia termenii-ori eti de acord
cu oferta mea,ori o refuzi.S-a neles? Ea ovi,dar tia c el era nevoit s-i
satisfac toate cererile,aa c ncuviin.
-Foarte bine.
-Eu,Dominic Lachlan Guisachan,conte de Glencrae,voi ndeplini cererea ta
explicit de a o silui pe domnioara Angelica Cynster,sub rezerva urmtoarelor
condiii.Unu,nu i va fi permis s asiti la actul n sine,dar sunt de acord s-i

dau drumul n camer imediat pentru confirmarea vizual.Doi,siluirea va avea


loc unde,cnd i cum voi alege eu.n contrapartid,imediat ce fapta se va fi
mplinit i confirmat,mi vei preda pocalul de ncoronare scoian.Mirabelle
deschise gura,apoi o nchise.Se ncrunt.
-Pocalul nu este n castel,dar se afl n apropiere i eu i pot indica drumul ctre
locul unde e pstrat ndat ce fapta se va fi mplinit.
-Bine.Imediat ce fapta se va fi mplinit i confirmat,mi vei da indicaiile care
m vor duce la ascunztoarea pocalului.Fcu o pauz,i mai trecu o dat planul
n revist,apoi ntreb: Ne-am neles? Cu ochii strlucind,Mirabelle aprob
energic.
-Da,dac faci cum ai declarat,i voi napoia pocalul.
-McAdie? Dominic i ndrept privirea spre btrn,care era ocat.Chiar i n
lumina palid se putea observa c era alb ca varul.Cu blndee,contele insist:
Eti martor la nelegereMcAdie clipi,apoi ddu din cap.
-Da.Sunt martor.Dominic privi spre mama lui.
-S-a fcut.
-Cnd? ntreb ea.Din pragul dormitorului su,privi napoi i vzu din nou
expresia aceea de rutate pe faa ei,care i ntorcea stomacul pe dos.
-Mine.Se opri,apoi adug: Dup prnz.Deschise ua doar ct s poat intra,o
nchise,apoi o ncuie.O vzu pe Angelica,nc mbrcat,ntins pe pat.
-Ai auzit?
-Mine,dup prnz.Dar ua e att de groas,c altceva n-am mai putut s aud.
Lsndu-se pe pat lng ea,i repet nelegerea.ntlnindu-i privirea,ncheie:
-Aadar,acum trebuie s planificm siluirea ta.Lungindu-se lng el,zmbi larg.
-Sunt numai urechi.
-Cu toat sinceritatea,nu tiu dac a putea s prestez conform cerinelor.Cel mai
probabil,va trebui s simulm.Redevenind serioas,i arcui sprncenele.
-Ar fi foarte periculos,innd cont c mama ta nu mai e de mult o fecioar
nevinovat,aa c nu ne putem permite s-i dm de bnuit prin vreun detaliu
nelalocul lui.Asta e ultima noastr ans; dac o ratm,alta nu ni se mai ivete.Pe
de alt parte...Se ridic deasupra lui i i plimb degetele peste pieptul de oel.
Dac te vei lsa pe mna mea-i fcu o demonstraie elocvent dezmierdndu-1
tot mai jos-atunci,att timp ct ua e ncuiat i nimeni nu ne poate vedea,sunt
absolut ncreztoare c te pot convinge s-i faci mendrele cu mine.
-Vom vedea,mormi el cu ochii nchii.E o nou provocare?
-Ia-o cum vrei.Chicotind,Angelica purcese s-1 conving de aptitudinile ei nou
descoperite.

Mirabelle i McAdie nu schimbar nici un cuvnt pn nu ajunser n turnul


ei,unde se simeau n siguran.Oprindu-se pe trepte,ea se repezi la btrn:
-Ei bine? E aici?
-Nu.Un biat a adus un mesaj; se pare c domnul s-a ntors din cltorie,dar nu
v poate onora cu prezena sa ast-sear.Faa lui Mirabelle se goli de orice
expresie.
-Naiba s-1 ia! Tocmai acum,cnd voiam s m laud! Nu credea c-o s-1 pot
face pe Dominic s-mi ndeplineasc dorinele,dar iat c am reuit s-mi
domesticesc fiul cel nemblnzit.Sunt doar la un pas de obinerea rzbunrii.Cu
buzele strnse,reflect o clip,apoi zmbi larg.S-ar putea s fie chiar mai bine
aa.Vino cu mine,l ndemn ea punndu-se n micare.O s-i dau un bilet pe
care s i-1 transmii mine-diminea; aa o s mi se poat altura n momentul
gloriei supreme,cnd o s-i ofer un spectacol de neuitat.
McAdie se tra anevoie pe scri n urma ei.I se nvrtea capul; nu-i venea s
cread la ce nelegere mieleasc fusese chemat s asiste.Era ocat de fapta la
care acceptase s se dedea contele de Glencrae,dar i nelegea pe deplin
motivele.Nu-1 putea condamna,cci cunotea perfect nsemntatea pocalului.
Dei nutrise muli ani o ranchiun neobosit la adresa celui care-1 schimbase din
funcie,nu putea s-1 respecte pe Dominic pentru felul n care conducea clanul.
Pcat c nu se gndise la asta mai devreme.nainte de a-i comunica lui Mirabelle
cifrul seifului.Dac era oripilat de fapta la care se angajase seniorul,era nc i
mai oripilat de propria contribuie la acea dram cumplit.
Ct despre rolul de mijlocitor pentru contes i gentlemanul pe care i-1 luase
drept amant...iniial acceptase ntruct o comptimea pe femeia aceea singur,
victim,ca i el,a clanului Guisachan,care nu-i arta respectul meritat,ns n
timp se simise tot mai puin n largul lui.Nu din cauza interesului manifestat de
contes pentru gentlemanul cu pricina-acesta era explicabil-,ci din cauza
interesului manifestat de individul respectiv pentru ea.Motivele lui erau n mod
clar suspecte.Evident,nu putea s spun nimic.Sttu alturi de contes ct timp
aceasta i scrie biletul la birouaul din camera ei de zi.I-1 alesese el nsui cu
mult timp n urm,vrjit de chipul ei,de zmbetul ei.Era de o frumusee
extraordinar cnd venise la castel,iar el nutrise o gelozie de moarte fa de
Mortimer,ns Mirabelle nu-i acordase nici o atenie.Nu avea s-1 vad niciodat
ca pe un brbat,ci ca pe un instrument menit s-i ndeplineasc dorinele.
Asta nu-1 deranjase,nu pn n acel moment,cnd ncepea s-i dea seama c
fusese de o prostie fr margini.

CAPITOLUL 20
Micul dejun se desfur ntr-o atmosfer tensionat.Dominic i Angelica i
respectar rolurile stabilite.El nu avu nici o dificultate s se comporte adecvat;
emana n valuri furie i frustrare.i lsase jos anume pavza sub care i
ascundea pornirile temperamentale,rspndind o senzaie de ameninare surd,de
violen abia nctuat.La rndul ei,Angelica inea n continuare capul aplecat.
Dei nu se mai ploconea,proiecta n continuare imaginea unei femei care tia c
este slab i neajutorat.Se purta ca i cum ntreaga ei fiin s-ar fi strduit s se
furieze neobservat pe lng un animal de prad periculos.
Cu o lcomie incomensurabil,Mirabelle asista fericit la spectacol n timp ce
toi ceilali se cruceau,nevenindu-le s le cread ochilor.
Dominic vorbise deja cu Scanlon,Jessup i Mulley,cu Brenda i Griswold,cu
John Erskine i doamna Mack.El i Angelica stabiliser c nimeni altcineva nu
trebuia s afle c se petrecea ceva dramatic,dar chiar i acetia-cei mai loiali i
mai apropiai membri ai personalului-tiau doar c,dup masa de prnz,n
donjon nu mai avea ce cuta nimeni n afar de ei doi,de Mirabelle i McAdie.
Dominic alesese acel moment al zilei ca s fie sigur c nu mai era nimeni
amestecat n afacere.Imediat dup ncheierea micului dejun,Angelica se ridic
de pe scaun,iar Mulley o escort napoi n debaraua ei i o ncuie nuntru.
Se plimb ncolo i ncoace,ordonndu-i gndurile cu migal.Ca orice pies
montat pe scen,siluirea ei trebuia s fie bine pus la punct i structurat,iar
Dominic tia c trebuia s-i urmeze indicaiile.Este clar c unul din noi va
trebui s conduc,i,innd cont de sentimentele lui fa de toat
trenia,acela nu va fi el.Dominic preferase s ias cu putii la
vntoare,mpreun cu Scanlon i tovarii lui.Urma s prseasc grupul i s
ajung la castel n timp util pentru a se ntlni cu ea nainte de masa de prnz.
Aa deci,murmur ea,am trei ore s ntocmesc un scenariu viabil i s decid
ct din el s-i povestesc i lui.
Aparent,prnzul fu acelai eveniment de rutin,prin nimic remarcabil.Dar,n
jurul mesei principale,emoiile ddeau pe dinafar.Frustrare,furie i ateptri
crescnde se ngemnau cu o ridicat acuitate a simurilor i cu o nesiguran
incipient.Mirabelle stricase planul lui Dominic i al Angelici de a se ntlni,
insistnd ca fata s petreac a doua jumtate a dimineii mpreun cu ea,
n salona.Dei pn atunci Angelica considerase discuiile cu Mirabelle ca
fcnd parte din ritmul zilei,de data asta,tiind ceea ce punea harpia la cale,ce-i

ceruse lui Dominic s fac,tiind c se bucura i savura gndul c urma s-o


distrug,literalmente i se ntorcea stomacul pe dos.Nu avea nici un chef s
vorbeasc despre asta cnd pi n salonul mare i,fcnd un ocol mare n jurul
lui Dominic,care se prbuise ursuz n jilul su sculptat,se aez pe scaunul din
stnga sa.Ciugulind fr poft din farfuria ei,i ddu seama surprins c
tremura.Nu aveau nici un plan,nici o suit clar de pai de ntreprins.n ceea ce
avea s urmeze,trebuiau s-i joace rolurile cu maxim spontaneitate.
Pentru ntia oar de cnd ncepuse aceast arad,era nervoas.Era ultima lor
micare,actul final.Trebuia ca fiecare gest s fie la locul lui,iar Mirabelle tocmai
le ngreunase jocul.n vreme ce masa era debarasat de farfurii,Angelica simi
un nod n stomac.Apoi,Dominic i mpinse jilul i se ridic.Se ls linitea:
ateptarea era palpabil n ncpere.i plimb privirea peste chipurile celorlali,
faa lui rmnnd ca o masc,i se adres adunrii:
-Dup cum unii dintre voi au aflat deja,am hotrt ca restul zilei s fie o mic
srbtoare pentru ntregul castel.Vor fi ntreceri de tras cu arcul i de alte feluri
n curtea interioar i n pdurile de la rsrit i de la apus.Vreau ca toi s fie
afar,s se bucure de aceast dup-amiaz,i nu vreau s vd pe nimeni n
donjon pn la ora cinei.Am treburi de rezolvat,dar m voi altura vou ct de
curnd.Ridicnd ambele brae,le fcu tuturor semn s prseasc ncperea.
Mergei aadar i bucurai-v de dup-amiaza asta.Glasuri voioase umplur
salonul.Sub pavza rumorii iscate,n vreme ce oamenii se ridicau de la mas i
se ndreptau spre ieire,Angelica ncerc s se ridice de pe scaunul ei.
-Stai unde te afli.nghe la auzul glasului tuntor al lui Dominic.Actul final al
aradei lor tocmai ncepuse.El rmase n picioare,uitndu-se la ceilali cum
plecau,n linite,cu degetele abia atingnd tblia mesei,atept...
Chircit n scaun,Angelica se aplec nainte att ct s poat vedea dincolo de
el.Mirabelle rmsese aezat,cu faa radiind n ateptarea unei bucurii
nefireti,maligne...Reprimndu-i un frison,Angelica privi n jos.Jucase n
nenumrate arade,dar niciodat nu i simise pulsul zvcnind n gt,niciodat
nervii ei nu fuseser att de ntini.n sfrit,ultimii ntrziai fur scoi afar de
doamna Mack,care i urm n soarele blnd al dup-amiezii.Linitea cuprinse
treptat donjonul,pn cnd ultimele sunete care se ndeprtau fur nbuite de
zidurile groase din piatr.Atunci,Dominic ni.O apuc de bra,o ridic i o
ddu jos de pe scaun.Scncetul surprins pe care i-1 provoc fu ct se poate de
real.ocat,n timp ce brbatul o trgea spre el,reaciona instinctiv.
-Nu! Ce vrei s...?
-Taci din gur! Dac-i cunoti interesul,ai s m urmezi n linite.

-Nu! D-mi drumul!Se opinti pe clcie i reui s rstoarne scaunul,care se


prbui cu un zgomot rsuntor.Flcile lui Dominic se ncletar.Cu for
sporit,o smulse de jos i o ridic pe umr.Ea se lupt cu furie.
-Oprete-te! Nu poi face asta.D-mi drumul!
Cu pumnii i lovea spinarea,se zvrcolea i ncerca s loveasc din rsputeri,ca i
cnd nu i-ar fi psat dac ar fi scpat-o pe jos; tia ns c n-avea s-o scape.
Netulburat de rezistena ei,el cobor de pe podium i pi n galerie.Cnd ncepu
s se agite mai tare,i ddu o palm peste fund,destul de tare,ca ea s ipe.
-Potolete-te odat! se rsti.Pn la urm ai s te loveti.Palma fu imediat urmat
de o mngiere ferm,care i tie rsuflarea printr-o excitaie foarte familiar i i
distrase o clip atenia.Amintindu-i ns de rolul ei,trase puternic aer n piept i
ip:
-Ajutor!ns,cu pieptul strivit de umrul lui,tot ce reui s scoat fu un strigt
slab.
-ip ct vrei,n-o s te aud nimeni.Privirea ei czu pe Mirabelle.Mama lui se
sculase de pe scaun i venea cu pai mruni n urma lor,cu ochii scldai de
bucuria pe care i-o provoca spectacolul i cu buzele ntredeschise de ncntare.
Angelica avu un puternic sentiment de repulsie.Se zbtu din nou,gfind i
adresndu-se acum contesei demente:
-Ajutai-m! Nu-1 putei lsa s fac asta.Mirabelle zmbi,dezvluindu-i mai
mult ca niciodat rutatea vindicativ.
-O,ba da,chiar pot! El face asta pentru mine.Este i foarte bine dotat.Abia atept
s te aud cum ipi.Singurul meu regret este c mama ta nu va auzi cum fetia ei
drag e despicat,dar sper c mai trziu i vei descrie momentul n toat grozvia
lui.Angelica rmase fr grai.n vreme ce Dominic urca scrile ctre camera sa,
mpotrivirile ei deveneau tot mai slabe.Scoase un oftat destul de convingtor
cnd ajunser la u.
-Nu,te rog,nu face asta.
-Nu te mai mpotrivi,fii rezonabil,ntinde-te i las-m pe mine s fac ce tiu,ca
s-i fie mai uor.Nici n-ar trebui s doar prea tare,zise el dnd ua de perete.Va
trece destul de repede i,pe urm,poi s te duci acas.ntorcndu-se pe un
clci,trnti ua n nasul lui Mirabelle i trase zvorul.n sfrit,i permise s
rsufle.Se opri n mijlocul ncperii,o ddu pe Angelica jos de pe umr i o ls
s-i alunece n brae.Ea i ncolci braele n jurul gtului su i l privi n ochi.
-i...acum?
-Speram c ai ceva sugestii.

-O,da,chiar am.Ridic un picior i atept pn cnd palmele lui i cuprinser


fesele,ridicnd-o de la pmnt,apoi i ncolci ambele picioare n jurul
mijlocului su,aa nct s se afle fa n fa,ochi n ochi,buze la buze.Hai s
ncepem cu asta.l srut i,ntre dou bti ale inimii,el i ddu seama c
temerile lui erau nentemeiate.Puteau face asta.mpreun,puteau i voiau,i totul
avea s fie bine,din nou.ntre ei,ntre srutrile lor,ntre limbile lor mpletite i
poftele care se trezeau n ei,se aprinser focurile,iar dogoarea ncepu s creasc.
i s-i umple.Pe cnd o sprijinea cu un bra,cealalt mn i cut snul,
frmntnd i mngind n acelai timp.Ea murmur ceva incoerent,apoi se
retrase,uitndu-se drept n ochii lui.
-Cu siguran c trage cu urechea la u,dar nu poate s ne aud,nu-i aa?
-Nu,dar ar auzi un ipt.Angelica i linse buzele,fixndu-1 cu privirea.
-De obicei,nu suntem att de glgioi,aa c va trebui s ne strduim puin.Cu o
uoar ondulare din olduri,mpinse fierbineala dintre coapsele ei ctre semeul
su drug erect.Va trebui s-mi dai un motiv bun s ip...o senzaie
corespunztoare.Nu i-ar fi putut nchipui asta nici n ruptul capului,dar l fcuse
s zmbeasc.
-S vd ce pot s fac.El i prinse buzele ntr-un srut,dei nu era clar cine pe cine
prindea,n timp ce dorina i pasiunea se ridicau la cote tot mai nalte.n cteva
secunde,minile lor erau peste tot,smulgnd,desfcnd nasturi.Dominic se
cltin pe cele dou trepte care duceau la pat i o puse jos.Ea i desfcu braele
din jurul gtului su i se ls s alunece pe salteaua patului.Era deja inundat de
dorin.
-Nu putem sta prea mult.Ea i scosese deja cmaa din pantaloni i acum i cuta
nasturii,ns el o opri i duse mna la nasturii care i nchideau corsetul.
-Nu.Rupe-1! l apuc de ncheieturi i l scutur.E de la ea!Apucnd estura,o
trase din ambele pri i sfie att rochia,ct i cmaa,pn n talie,
dezvluindu-i snii dilatai.i ridic fustele pn la talie i i apuc oldurile cu
fermitate,n vreme ce ea i ncolci din nou picioarele n jurul mijlocului su.Se
npusti s-i srute carnea alb,s-o simt cu palmele i cu degetele.Ea i dorise
s-o fac s ipe i s geam,iar el se puse pe treab cu hrnicia cu care o
obinuise.Angelica exagera,bineneles,dar nu fcea dect s reacioneze la
atacul nemilos asupra simurilor ei.Buzele ei scoteau sunete care l ndemnau s
continue n acelai stil.n cteva minute,reuir astfel s creeze o atmosfer
sonor care l-ar fi putut convinge i pe cel mai blazat i cinic asculttor c era
martorul unui viol n toat regula.Gura lui pe a ei aduse i primul ipt.

Al doilea,cnd o ptrunse nvalnic i adnc,fu pur i simplu perfect.Cu fustele


sumese pn deasupra taliei,minile lui ncletate pe olduri,iar picioarele ei
ncolcite n jurul mijlocului su,Dominic se aplec asupra ei i o clri tare i
repede.Cu ochii ntredeschii n dosul pleoapelor tot mai grele,ea l nsoea cu
fiecare btaie a inimii pe calea pe care o apucaser.i avea dreptate.Nimic nu-i
mai putea atinge,nici o arad,nici o pretenie,orict de sordid nu mai putea s-i
ajung,nicidecum s-i tulbure n realitatea pe care tocmai i-o creaser.
n armonie perfect,urmreau acum un unic el,grbindu-se ntr-acolo.
Ea nu se abinu,de altfel nici el.O clri ntr-un ritm ameitor,pn spre culmi,iar
acolo i ddu drumul s zboare.Cu capul pe spate i trupul arcuit,ea url prelung.
Teaca ei se ncorda asemenea unei menghine din catifea fierbinte,aducndu-1 i
pe el pe culmile plcerii.Cu un strigt rguit,i ddu drumul,lsndu-se n voia
extazului,moment n care Angelica l trase n jos,n braele ei.
Cu nesa,traser amndoi aer n piept.Dominic se desprinse anevoie,iar ea i
trecu degetele prin pr,rvindu-i uviele lungi i lsndu-le s atrne n
dezordine pe fa,pe gt,pe snii dezgolii.El se ridic,se ntoarse spre noptier,
lu cuitul pe care l avea pregtit i i crest degetul mare.Se ntoarse apoi spre
ea,ls sngele s curg i o mnji pe interiorul coapselor,amestecndu-1 cu
smna sa,astfel nct s luceasc jilav.
-Slav Domnului c i-ai amintit,eu uitasem.
-Fiecare detaliu n parte,murmur el.Dndu-se napoi,i supse degetul i o
privi.Ea i arcui sprncenele.
-Cum art? El ntinse mna spre fustele ei i i drapa cu pricepere artistic o
parte din goliciune,pe care mama lui n-avea nici un motiv s-o vad,aranja
corsetul astfel nct ruptura s fie evident,apoi i spuse:
-Pref-te ca i cum ai fi fost siluit.Ea se conform,lsndu-se s zac moale pe
cuvertura rvit,cu capul ntr-o parte i palmele n sus,mimnd neajutorarea,cu
coapsele desfcute i picioarele atrnndu-i inerte pe marginea patului.Dominic
ddu din cap,admirativ.
-Perfect.Nu te mica,o chem s vin.Travers ncperea,apoi,nfrnndu-i
repulsia i sentimentele de protecie,trase de zvor i deschise ua.Mirabelle
sttea chiar n faa uii,cu o expresie pe fa...pentru o clip,Dominic nchise
ochii.n cele din urm,artnd spre pat,spuse:
-Dup cum ai cerut-Angelica Cynster,siluit n toat regula.Mirabelle se ndrept
spre pat.El o nsoi ca s se asigure c n-o va atinge pe Angelica,lucru pe care nu
1-ar fi putut suporta.Dar scorpia se opri la capul patului s-o contemple pe tnra
femeie,care nici nu deschise ochii.

Privirea lui Mirabelle se plimb peste trsturile ei inerte,peste prul ei rvit,


Peste dovada faptului consumat...Apoi,zmbi ca un copil care tocmai
despachetase cadoul mult dorit.Ridic privirea spre Dominic.El ncerc s nu
vad ceea ce se citea pe faa ei,dar...
-n sfrit! n glasul ei rsuna ceva dincolo de triumf.Am s aduc harta ctre
pocal,e n dormitorul meu.
-Adu-mi-o n salonul mare.Voia s ias odat din camera lui,departe de
Angelica,departe de el.Am s te atept acolo.Ea ncuviin din cap; i mai arunc
fetei o privire,apoi iei n grab.Dominic atept pn cnd paii ei nu se mai
auzir,apoi se ntoarse la u i o nchise cu zvorul.n acest timp,Angela se
ridic,afind un zmbet cu care nici soarele ieind dintre nori n-ar fi putut s
concureze.
-Am reuit!Vorbea ncet,dar bucuria din vocea ei era evident.Sri din pat i
ncerc s se debaraseze de rochia sfiat.
-Repede,ajut-m s m schimb.M duc n buctrie i de acolo am s urmresc
totul.n clipa n care vei afla unde este pocalul,vom merge s-1 lum.El se opri
n faa ei,o privi pentru o clip,apoi o trase n braele sale,o ridic i o srut
zgomotos,adnc,cu nermurit recunotin.
-i mulumesc,murmur el dup ce i ddu drumul.Din adncul inimii mele,
pentru vecie.
-i eu a putea spune mulumesc,dar n-ai nelege de ce.Oricum,trebuie s
recunoatem c mpreun facem o echip excelent.Goal pn la talie,dup ce
reuise s-i elibereze braele din mnecile rochiei,se zvrcoli o clip,apoi oft.
-Acum,ori rupi asta de pe mine,ori i desfaci iretul.Alege.Alese s-o rup.Ea se
spl,apoi mbrc o rochie pe care o pregtise dinainte.mpreun-el nainte i ea
urmndu-1-,se ndreptar spre salonul mare,s-o atepte pe Mirabelle cu harta
ctre locul unde era ascuns pocalul.
CAPITOLUL 21
Dominic se afund n jilul su de la mas i i spuse c era aproape de final.
Peste cinci luni de complotri,planuri,pai greii i eecuri,i acum,n sfrit,
mulumit acestui minunat nger,n cteva minute,urma s aib din nou n
minile lui faimosul pocal.Iar clanul su avea s fie din nou n siguran.
Totul i se datora Angelici,ns perspectiva de a-i petrece tot restul vieii
oferindu-i dovezi de recunotin nu-1 deranja nici pe departe.Zmbind,arunc o
privire spre coridorul care ducea la buctrii i o vzu cum trgea cu ochiul.

Ea i rspunse tot cu un zmbet.tia c-i luase minile,dar nu-i psa.


Angelica nu-i mai gsea locul de nerbdare.Mirabelle trebuia s fi ajuns n
apartamentul ei i,avnd n vedere eforturile pe care le depusese ca s-i explice
de ce nu era o idee bun s-i refuze lui Dominic pocalul,chiar nu credea c
scorpia avea s se rzgndeasc.i spuse c trebuia s-i asculte propriul sfat i
s aib rbdare,dar...Un strigt ndeprtat,nbuit de zidurile groase,i ajunse la
urechi.Auzi hrmlaia vesel a oamenilor de la castel care se bucurau de dupamiaza liber,dar acel strigt...i era oarecum familiar.O caden familiar,un
sunet familiar...oare ce era?
Dup mai puin de un minut,un membru al clanului-unul dintre cei mai btrni,
care fceau de gard n cldirea de la poart-veni n fug.
-Domnule! Este un grup de englezi la pod care cere s v vorbeasc.
Dominic i arunc o privire Angelici;toat buna dispoziie i dispruse ca prin
farmec.i mpinse napoi scaunul.
-Vin imediat.Ea l urmri n timp ce prsea salonul.Un salut familiar...se
ntoarse i fugi prin buctrie spre galeria care nconjura salonul mare,apoi i
aminti c nu putea s rite s dea ochii cu Mirabelle.Se repezi la ua buctriei.
-Blestemaii! M-au ascultat? Nu.i,bineneles c i-au ales momentul-apariia
lor acum era ultimul lucru de care aveam nevoie.
Sus,n dormitorul ei,Mirabelle sttea la fereastr lucrnd la broderia cu care era
ocupat de sptmni ntregi.Nu era gata,dar partea pe care o voia Dominic era
terminat.Ar fi putut s-i spun,pur i simplu,unde era ascuns pocalul-orice
membru al clanului ar fi tiut locul-,ns broderia era extravagana ei de pe
urm.Broderia fusese mereu punctul ei forte.I se prea potrivit s foloseasc
acest talent pentru a-i comunica fiului ei,sau oricui ar fi hotrt ea s-i druiasc
pocalul,unde l ascunsese.Pocalul fusese pentru ea o foarte util sabie a lui
Damocles.Niciodat de acum ncolo,Dominic nu avea s-o mai poat trata de sus.
Nu inteniona s-i aminteasc vreodat ce fcuse,ce precupeise pentru a salva
preiosul su clan.Fizionomia i se relaxa ntr-o expresie de mult uitat-un zmbet
de fericire pur.Se ntoarse ctre u tocmai cnd aceasta se deschidea.
Zmbetul i se accentua cnd vzu cine intra.
-N-ai s ghiceti niciodat!Dominic mi-a adus-o pe Angelica Cynster,ns,dragul
meu,e i mai bine de att.i venea s-i cnte bucuria triumfului.Arcuindu-i
buzele,amantul ei intr n odaie i nchise ua.
-neleg.Se pare c am ajuns tocmai la timp.Ea radia ca o fetican.
-Tocmai la timp s srbtorim mpreun.

-Chiar aa.Cu pai mari,travers camera pn la ea.


Dominic sttea pe meterezele castelului i i studia pe cei opt clrei care
alergau spre el.ase dintre ei se nghesuiau pe pod,n timp ce doi rmseser pe
mal.Cei de pe pod se oprir.Dac s-ar mai fi apropiat,ar fi intrat n btaia
pistoalelor.Angelica rsri n spatele lui.Pitit dup un crenel,trgea cu ochiul
afar.
-Presupun c ei sunt.
-La naiba,chiar aa! Toi ase-cei doi frai ai mei i cei patru veri mai mari.
Ceilali doi,care au rmas pe mal,sunt Breckenridge i Jeremy Carling.Angelica
se ntoarse i se sprijini cu spatele de un crenel nalt.i ntlni privirea.Dac-i
vede Mirabelle,o s dea napoi.Dumnezeu tie ce-ar putea face atunci.Or s
strice totul!
-tiu s noate?
-Poftim? Angelica se holb la el fr s neleag.
-tiu toi cei ase de pe pod s noate?
-Da.De ce? Dominic se uit pe lng ea.
-Gata? ntorcndu-se,vzu puin mai departe pe metereze trei brbai masivi
mnuind o manet care era conectat la o roat dinat uria.
-Da,domnule! rspunser ei n cor.Se ntoarse din nou i l vzu pe Dominic
supraveghind podul,apoi mai arunc o privire afar.Fraii i verii ei erau tot
acolo,discutnd i cercetnd castelul.Puneau ceva la cale...
-Acum! porunci Dominic.Se ddu napoi ca s-i vad pe cei trei brbai
opintindu-se n manet.Uriaa roat ncepu s se nvrt ncet.
-Ce...? Strigtul lui Demon o fcu s se rsuceasc i s se uite din nou spre pod.
Rmase cu gura cscat.
-Dumnezeule!ntreaga suprafa a podului de lemn ncepu s se ncline,
rsturnnd cai i clrei n apele unduitoare ale lacului.Fascinat,vedea cum,
incapabile s ntoarc caii spre mal,pe rnd,cele ase rude masculine ale ei
plonjau n apa,fr ndoial,foarte rece.Toi alunecaser din ei i,bolborosind
alturi de caii lor,notau acum spre malul apropiat.Unul dup altul ieir din lac,
mustind de ap i njurnd de mama focului.Ea duse o mn la gur,ncercnd
fr succes s-i nbue rsul,pn i ddur lacrimile.
-Doamne,asta nu i-o vor ierta niciodat.Dominic ridic din umeri.
-Ei sunt la Londra,iar eu sunt aici.Am s supravieuiesc cumva suprrii lor.
Dup ce le mai arunc o privire,se ntoarse cu spatele.
Baia asta ar trebui s le mai rcoreasc sngele prea ncins,mcar pn mergem

s lum pocalul.Mama i harta ei ar trebui s fie acum deja n sala mare.


Angelica zori pasul alturi de el,pn la scara care ducea de pe metereze n
curtea interioar.Coborr repede i traversar spre donjon,fcndu-i loc printre
oamenii care se pregteau s se ntoarc la treburile lor.
-Oriunde va trebui s te duci s iei pocalul,eu voi veni cu tine.Privind nainte,el
ncuviin din cap.
-Stai n urm pn pun mna pe hart.Nu trebuie s i te ari nainte de asta.
Asculttoare,ncetini pasul,lsndu-1 s urce singur scrile donjonului.Abia cnd
Dominic intr n sala mare se strecur i ea n umbr.
-Aa-aaah!iptul i mobiliza dintr-odat.Dominic se ntoarse,o privi i i ddu
seama c nu ea ipase,apoi se npusti napoi n hol.Ecourile rsunau din toate
prile,foarte derutant,dar Angelica auzise sunetul original.
-Turnul lui Mirabelle,sus.Dominic se repezi ntr-acolo.Suflecndu-i fustele,ea l
urm.Brenda i Mulley soseau i ei n goan de-a lungul galeriei.Vzndu-i,
Angelica art n sus,apoi se npusti n casa scrii,n timp ce urca n spatele lui
Dominic,putu auzi gemete oribile,isterice,glgite,venind dintr-una din camerele
de la etaj.n sfrit,ajunse la dormitorul lui Mirabelle,de unde veneau sunetele.
Ua era larg deschis.Elspeth sttea ntr-o parte,cu minile la gur,holbndu-se
ngrozit la mogldeaa lng care se ghemuise Dominic.Fuste negre zceau
mprtiate pe podea.O mn ntins inea o bucat boit de broderie.
ncet,Dominic se ridic.Fixnd-o pe mama sa cu privirea,cltin din cap.
-S-a dus.Vocea lui era egal,lipsit de orice emoie.
Angelica vzu faa mpurpurat a lui Mirabelle,limba ieit afar,ochii ei albatri
goi i holbai,apoi se ntoarse i i fcu semn Brendei s se ocupe de camerist.n
timp ce slujnica o mbria pe Elspeth,aflat n stare de oc i tremurnd din
toate ncheieturile,i o duse de acolo,Angelica lu mna lui Dominic i o strnse.
Imediat,el i apuc degetele,mult prea tare,dar i ddu seama i slbi pe loc
strnsoarea.
-S-a dus i nu tim unde e pocalul.Cltin din cap.Dar cine a omort-o-i de ce?
Broderia din mna lui Mirabelle i atrase atenia Angelici.Se aplec,eliber
bucata de pnz din degetele crispate,o ntinse-i inima ddu s-i sar din piept.
-E o hart.
-Cum? Dominic o privi cu nencredere.i art,lundu-1 de lng trupul mamei
lui.
-Uite,aici.Asta e pocalul.Ea ncerca s orienteze desenul,dar pri din hart nu
erau nc gata.Poi s-i dai seama unde e? El lu bucata de broderie,se duse la
fereastr,o studie,apoi ntoarse pnza i njur.

-E monumentul de lng cascad.Acolo 1-a ascuns.


-Pi e un loc destul de sigur...
-Nu,nu mai e.Dominic o mai privi o dat pe femeia care i dduse via,apoi
mpturi harta i se ndrept spre u.Oricine ar fi ucis-o,vrea pocalul-de aceea a
trebuit s moar.Mai tia cineva c l are,iar acel cineva tie acum unde este i
mai tie i c viitorul clanului Guisachan e legat de acel obiect.
Cobornd,l ntlni pe Mulley.
-Ai grij de asta-eu m duc dup uciga i dup pocal.
-Am neles,domnule!
Dominic sri cte trei trepte.Auzi pai n urma lui.
-Nu poi veni,strig el spre Angelica.
-Nu-i mai rci gura,i replic ea.njur din nou,dar nu se opri,trecu de parter i
ajunse n pivni,la ua din dos.O lu la fug de-a curmeziul ncperii pn
cnd aproape se mpiedic de McAdie.Dominic se aplec.McAdie fusese
njunghiat de dou ori,ambele lovituri aproape de inim,mai mult ca sigur fatale.
Zcea cu ochii nchii i buzele ntredeschise,respirnd greu.Minile Angelici
se agitau n jurul mnerului pumnalului nfipt n pieptul btrnului.
-Ce s facem? S-1 scoatem,sau...?
-Nu,las-1 acolo.Observnd blazonul de pe pumnal,Dominic apuc minile reci
ale lui McAdie.Buzele acestuia se micar uor.
-Dumneavoastr suntei,milord?
-Da.Baine a fost?
-Da.McAdie se ncrunt.A fost Langdon Baine.
-Mulumesc.Voi avea grij s fii rzbunat.Dominic ddu s plece,dar McAdie i
apuc mna.
-Nu,ateptai.Trebuie s v spun.Cu ochii nchii,btrnul i umezi buzele.Baine
era amantul doamnei-el a convins-o s fure pocalul.Spunea c are de gnd s-1
ia i s scape Scoia de clanul Guisachan o dat pentru totdeauna.
-Peste cadavrul meu,tun Dominic.Lundu-i seama,i mblnzi glasul.
Odihnete-te,vin ceilali,dar eu trebuie s-1 prind pe Baine.Capul lui McAdie se
mic aproape imperceptibil,iar mna i alunec din cea a stpnului su.
-Cine e Baine? Dominic o privi pe Angelica n ochi.
-Un moier dintr-un clan nvecinat.Se ridic.Adu-i pe Griswold,Erskine sau
doamna Mack s-1 ajute pe McAdie.Ea sri n picioare i fugi la u.De acolo,se
mai uit o dat napoi i l vzu pe Dominic disprnd pe ua din dos.
njur,dar nu n gaelic,mai arunc o privire ctre McAdie,apoi alerg pe scri.
-Griswold! Erskine! Doamn Mack!

tia ncotro se ndrepta Dominic,putea aadar s iroseasc un minut ca s cheme


ajutor pentru McAdie.Dominic travers tunelul n fug i trecu de grilajul pe
care Baine l lsase deschis.Se npusti n micul lumini de la gura tunelului,
uitndu-se n jos,concentrat,ca s nu alunece pe terenul pietros.Urmrindu-1 cu
mintea pe asasin,nu-i vzu pe brbaii din calea lui dect cnd se lovi de ei.
Prezena lor l oc chiar mai mult dect i oc apariia lui pe ei,dar elanul lui i
aruncase pe civa ndrt.Totui,nu se ddur la o parte din calea lui.
Se opri,i ei la fel.Pentru o clip,se scrutar,iar mintea lui tocmai i comunica
cine naiba erau...Se aruncar asupra lui,cu pumnii i cu picioarele.Trupuri ude se
loveau de el.ncerc s-i mbrnceasc,s-i dea la o parte,ca s-i vad de
urmrirea lui.Pumnii plouau,dar el abia dac simea loviturile n piept,aprndui faa.Scp de trei adversari,aproape c reui s fug mai departe,ns ceilali
se aruncar asupra lui i fu ct pe aci s fie dobort la pmnt.
Trebui s se ntoarc i s se lupte cu ei.Unu la unu,chiar doi sau trei s fi fost,iar fi putut dovedi,dar cu opt era imposibil.n cele din urm,cte doi inndu-1 de
fiecare bra,l imobilizar.Toi respirau greu.
-Ce naiba facei?
Tresrir toi auzind acel ipt ascuit.Se ntoarser s vad de unde venea
strigtul,adic spre gura tunelului,dar Angelica deja traversase luminiul spre
poteca ngust care ducea la cascad.Doi dintre cei care l nfruntaser pe
Dominic se ntoarser i se apropiar de ea.Unul,cu prul aten,o apuc de bra.
-Angelica...Ea se opri brusc i i repezi un cot n coaste.
-Nu m lua pe mine cu Angelica! Fratele ei se ghemui,iar ea i eliber braul din
strnsoare i o lu la goan pe potec,evitndu-1 pe cel cu pr negru,care
ncercase s-i taie calea.Acesta,necunoscnd locurile,se trezi cu faa la o stnc
i trebui s se ntoarc.n acest timp,tnra femeie alerg mai departe.
-Dumnezeule! Dominic i ddu dintr-odat seama c Angelica avea de gnd
s-1 nfrunte de una singur pe Baine.Angelica,nu! Vino napoi!
Privirea pe care aceasta i-o arunc n timp ce nea n sus pe potec l lmuri c
nu mai avea rost s-i rceasc gura.Fraii i verii ei,nedumerii i confuzi,
ezitau-nu tiau dac trebuia s o urmreasc-,aa c ea i mri avansul.
Tocmai cnd s dispar din cmpul lor vizual,Angelica se ntoarse n loc i le
strig:
-Dac vrei s m protejai,trebuie doar s-i dai lui drumul i v-ai fcut treaba.
Fcu o pauz,s vad dac o ascultau.Cum nu primi nici o reacie,ridic minile
n aer.Idioilor!Se ntoarse i o lu din nou la goan.Dominic se uit n urma ei.
N-avea habar c putea s alerge att de repede...apoi,i ddu seama ce-o atepta

la captul potecii.Se for s rmn calm,domolindu-i instinctele i emoiile,


apoi arunc o privire brbailor care l nconjurau.El nsui o cpetenie,nu-i fu
deloc greu s-1 identifice pe cel care i conducea.Privirea cercettoare a ochilor
de un verde deschis trda curiozitate.Prinse acea privire cu privirea sa.
-Fuge dup omul care tocmai a sugrumat-o pe mama mea i 1-a njunghiat pe
btrnul meu valet,lsndu-1 s moar.Putem s ne socotim acum i s-o pierdem
sau putem lsa asta pe mai trziu i s-o aducem napoi.Dar nu o vei gsi fr
ajutorul meu.Alegei!Brbatul cu pr negru,mai mult ca sigur Devil Cynster,
ezit,dar numai o clip.Apoi,le fcu celorlali semn din cap.
-Dai-i drumul.Dup un moment de ovire,acetia se conformar,n clipa n
care i ddur drumul,Dominic se npusti pe crare,spre Angelica.
Brbaii din familia Cynster se luar dup el.
CAPITOLUL 22
Angelica ncetini cnd se apropie de cascad.Urletul apei i atenua sunetul
pailor n vreme ce se strecura dincolo de ultima curb pe poteca stncoas,
ndreptndu-se cu grij spre margine.
Cu toate precauiile ei,brbatul ngenuncheat lng mormanul de bolovani prea
prea preocupat c s-o observe.Atenia acestuia era captat n ntregime de
piramida de pietre din faa lui.Individul era lat n spate,dar nu la fel de mult ca
Dominic,iar prul castaniu era crlionat.Dei sttea n genunchi,fata i ddu
seama c era probabil mult mai nalt dect ea.
Angelica se ndoia serios c ar fi avut anse de izbnd cu o discuie raional.
Se ls ncetior pe vine i ridic o piatr,cea mai mare pe care o putea ine n
mn,dup care nainta cu mare grij.Ajuns pe margine,se opri,chiar dac se
afla nc n afara razei vizuale a brbatului care se strduia s scoat pietre din
spatele mormanului.Era mbrcat cu o jachet din piele de oaie peste pantaloni
trei sferturi i avea cizme de clrie n picioare.Att ct i putea da seama,
chipul lui era aspru,necizelat.Fr s vrea,n acea clip i aminti c Mirabelle
era-fusese-mai mare i,probabil,cel puin n ultimele clipe,cuprins de disperare,
mai puternic dect ea.Iar acest brbat,Baine,o strangulase destul de uor.Baine
se aplec spre deschiztur i ntinse mna n interiorul piramidei de pietre.
-Da!Tot rsucindu-se i nvrtindu-se,reui s-i scoat ncet mna mpreun cu
un obiect.Se ls pe spate i ridic un pocal de aur.Angelica se opri brusc din
tremurat.Ridic piatra i fcu un pas n fa,apoi l izbi pe brbat zdravn n cap.
Baine se cltin.Fata arunc piatra,nfac pocalul cu ambele mini i i-1
smulse.Brbatul url.Ea se ntoarse pe un clci i o lu la goan.

El se arunc dup ea i o apuc de tivul rochiei.Ea se rsuci,trase,smulse,dar el


nu ddu drumul materialului.Acesta rezist cnd el i intui rochia de pmnt n
vreme ce ncerca,ameit,s se ridice.Continu s strng n pumn o parte din
rochie i o trase spre el.i cercet chipul,iar nedumerirea i se terse de pe fa.
-Eti trfa lui Dominic Cynster.Ea ncerc s-1 loveasc cu piciorul ntre
genunchi,dar el se ntoarse n ultima secund,iar lovitura l rat.
-Ei,hai!Blaine profit de ocazie pentru a-i da drumul la rochie i a apuca pocalul.
ncerc s i-1 smulg fetei din strnsoare,dar ea l apuc i cu cealalt mn,
inndu-1 cu toat puterea.
-Nu...nu e al tu.
-A,dar va fi!Brusc,el i ddu seama c,dac ea era acolo,Dominic nu putea fi
nici el prea departe;Angelica vzu schimbarea din privirea lui,ntunecimea
rului.
-D-i drumul,proast mic! Ridic pocalul ct de sus putu,scuturndu-1 aa cum
scutur un cine osul.Cu o expresie hotrt pe chip,ea nu-i desprinse minile
de pe pocal,iar el nu era suficient de puternic nct s o ridice de la pmnt.
Privi ntr-o parte,spre marginea corniei,apoi i ntoarse atenia spre ea:
-E mare pcat,dar...Folosindu-se de pocal,o tr,pas cu pas,tot mai aproape de
margine.Ea opuse rezisten,se lupt,dar el pstra o distan suficient,
nepermindu-i s-1 loveasc din nou.Pas cu pas,el continu s o trag.
-D-i drumul!
-Nu!
-Ct crezi c o s te mai poi aga de el cnd n-o s mai ai pmnt sub picioare?
Baine trase brusc de pocal.Luat prin surprindere,ea ip.i pierdu echilibrul i
se lovi de el.El absorbi fora impactului,se redresa i se pregti s-i smulg
pocalul din mini...Urletul de furie care se auzi deasupra capetelor lor i fcu pe
amndoi s tresar.Dominic sri de pe stnca aflat deasupra corniei.O apucase
pe scurttur,pe un teren mai accidentat,o auzise pe Angelica ipnd exact cnd
ajunsese pe marginea stncii,vzuse dintr-o privire ce se ntmpla i-fr s se
gndeasc o clip la genunchiul su-srise.Ateriza aproape nas n nas cu Baine.
Din instinct,acesta ls jos pocalul i i ddu drumul Angelici ca s-1 nfrunte.
El era ameninarea cea mai mare.Dominic nu pierdu nici o clip i se npusti la
beregata adversarului,primind o replic pe msur.Se luptar,nici unul din ei
nefiind n stare s l apuce pe cellalt suficient de bine ct s l drme.Chiar
fr s se uite,Dominic tia unde se afla Angelica,tia c ea se retrsese spre
mormanul de bolovani cu pocalul n mini.Pocalul era n siguran,la fel ca i
ea,ceea ce i lsa libertatea s i ndrepte toat furia i fora spre Baine,s-i

rzbune pe McAdie i pe mama sa.Fiecare ncerca s-1 domine pe cellalt,ns


forele lor fuseser dintotdeauna egale.Chiar dac Dominic se nlase i avea
brae mai lungi,Baine era mai masiv,mai solid.Dar Dominic tia c echilibrul era
punctul lui slab; ncerca s i-1 menin i se ruga ca genunchiul su s reziste
ntregii lupte.Pn acum,rezistase.Cu flcile ncletate,fiecare sfredelindu-i
adversarul cu privirea,se cltinau amndoi,nici unul dispus s cedeze teren,ambii
dorind victoria.Fie Dominic l omora pe Baine,fie Baine l ucidea pe Dominic.
Acesta era sfritul unei lupte care ncepuse de cnd erau adolesceni.De ce,asta
Dominic nu reuise niciodat s neleag;Baine era cu apte ani mai mare,aa
c,teoretic,drumurile nu ar fi trebuit s li se ncrucieze.Dar exact asta se
ntmplase,mai tot timpul.Dominic alunec.El era cu spatele la cascad:cornia
de sub picioarele sale era umed.Lupta era n continuare indecis,dar cu ct
continua,cu att avantajul trecea de partea lui Dominic.Baine nu,avea o
rezisten fizic prea bun,lucru pe care acesta l tia i el prea bine.
Cu ochii mijii,izbucni:
-Ar fi trebuit s te omor cnd am avut ocazia,n prpastia aia.ocul de momentnu se gndise nici o clip pn atunci c acea cztur de demult nu ar fi fost un
accident-fu exact ceea ce i trebuia lui Baine n clipa aceea.Se propti n Dominic
i mpinse cu toat puterea.Simind cum i pierdea echilibrul,tiind c picioarele
aveau s-i alunece,Dominic se arunc pe spate.Ateriza cu spinarea lipit de
stnca vertical din captul cascadei,dar nu ddu drumul umerilor lui Baine.n
clipa n care i simi spatele izbindu-se de stnc,l trase pe acesta dup el,
dincolo de margine i i ddu drumul.Restul se ntmpl ntr-o fraciune de
secund.Baine trecu de ultimul punct de sprijin.Cu un strigt nspimntat,i
eliber o mn,se zbtu slbatic-apoi czu.Dar rmase cu o mn agat de
haina lui Dominic,pe care smucitura brusc l rsuci dincolo de margine.
Picioarele nu aveau aderen pe cornia umed.Instinctiv,i arunc braele n
jurul stncii verticale,n vreme ce restul corpului atrna n gol deasupra hului.
Cu un strigt pe care-1 auzi chiar i peste urletul cascadei,Angelica apru
deasupra lui,ntinzndu-i mna peste marginea stncii i apucndu-i mnecile
hainei cu degetele ei mici.Se aruncase pe stnc,se fcuse una cu ea,oferindu-i
un punct de sprijin.Pentru moment.Se legna la o sut de metri deasupra
stncilor negre i ascuite pe care trupul lui Baine zcea zdrobit.Cascada duduia
pe lng el,udndu-1,udnd stnca de care se aga cu degetele.Abia dac putea
s se mai in.i ncorda degetele,dar simi cum i alunecau.Blestem i se for
s se relaxeze,ca s pstreze mcar atta contact.Cercet stnca de o parte i de
alta,cutnd un sprijin pentru picioare,dar aceasta era neted.Fr s poat s-i

nlture prul ud de pe fa,trase aer n piept,clipi,i miji ochii i pn la urm


observ o mic denivelare n stnga lui.Partea lui slab.
Chiar n vreme ce se gndea cum s fac,Angelica se mic.O auzi suspinnd.Se
uit n sus spre ea i observ c picioarele i alunecaser.l susinea ct i sttea
n puteri,dar greutatea lui era prea mare pentru ea; treptat,el avea s-o trag peste
stnc,pn cnd aveau s cad amndoi.Se uit la denivelarea pe care o
descoperise mai devreme.Cu un efort care aproape c-i distruse umerii i
oldurile,reui s-i ridice piciorul stng fr s se agae i mai tare de ea i s se
sprijine cu degetele de la picior pe piatra proeminent.Contactul cu stnca i
permise s se ridice puin cu braele,n aceeai clip,Angelica alunec din nou.
l cuprinse spaima.Ea nu avea cum s-1 in,iar el nu avea cum s urce.
-Angelica...iubito,trebuie s-mi dai drumul.Refuza s se gndeasc la ce spunea,
ncerca s gndeasc raional,cu un singur obiectiv n minte.Palid,cu trsturile
nsprite,ea l privi ncruntat.
-Nu!El oft n sinea lui.
-Draga mea,nu m poi ine.Dac ncerci s m ii,o s cazi i tu,ar fi o nebunie.
Te rog,d-mi drumul.Pe chipul ei se aternu acea expresie ncpnat pe care
nvase s o ndrgeasc,dar pe care nu-i dorea s-o vad acum.
-Nu m asculi.Nu.N-o s-i dau drumul.Nu acum i nici alt dat.Nu aa trebuie
s se termine lucrurile.El nu tia ct timp mai aveau la dispoziie.Degetele
aproape c-i amoriser.Cnd ncepeau s-i alunece,avea s cad...i s-o trasc
i pe ea dup el.Trase aer n piept,i ridic privirea i se uit n ochii ei.
-Te iubesc.Eti soarele i luna,i viaa ntreag pentru mine.i-am spus c nu te
merit i nu m atept s m iubeti i tu,dar tiu c ii la mine,aa c,te rog,te
implor,pentru c te iubesc,te rog s-mi dai drumul.Ezit,pierdut n privirea ei.Pot
s privesc moartea n fa,dar nu vreau s mor tiind c i-am provocat i ie
moartea.
-Atunci,ai face bine s nu cazi...i nu,n-o s mori! Ea se nec,mai alunec un
pic,apoi rbufni printre dinii ncletai: De ce-or fi brbaii aa de proti?
Dominic ncerc s-i pstreze calmul.Nu mai putea rezista prea mult.
-Ange...
-Nu! Ea izbucni cu atta putere,nct l oc.Prostule! Nu i-a trecut nici o clip
prin cap c i eu te iubesc? Ceea ce nseamn c nu-i voi da drumul niciodat,
nici ntr-o mie de ani! i observ surprinderea din ochi.Nu,se prea c el nu-i
dduse seama de asta.Aaah! Dac ar fi putut,l-ar fi pocnit...i dintr-odat i
aminti: Unde sunt fraii i verii mei? El i uguie buzele.
-Erau n urma mea,dar eu am ajuns aici mult mai repede.

Probabil c s-au rtcit i sunt departe.Nu poi s te bazezi pe ajutorul...


Angelica i umplu plmnii cu aer,i ddu capul pe spate i url ctre cer:
-Rupert!Mai trase odat zdravn aer n piept i strig din nou:
-Alasdair! Ajutor!Strigtele i se ntoarser ca ecou rsfrnt de toi munii din
jur,apoi se necar n mugetul cascadei.Iar corpul ei mai alunec un pic.Ea privi
n jos,tiind c era foarte posibil ca amndoi s cad i s moar.Pieptul i era
strivit de roc,partea din fa a rochiei era ud toat,la fel i pantofii de piele...i
se mai inea de marginea stncii doar cu vrfurile picioarelor.Dominic o privea
cu chipul mpietrit.Angelica se aga cu ncrncenare de mnecile hainei lui,aa
c el nu putea ncerca s-i dea drumul-se va strdui ct de mult putea s rmn
agat.Ea l vzu c ncearc s spun ceva,dar i-o lu nainte vorbind cu o
hotrre de fier:
-Nu ncerca s te ceri cu mine! Trebuie s reziti-avem o via ntreag pe care
s-o petrecem mpreun,n caz c ai uitat.Ai promis c o s m iei de nevast
dac voi reui s recuperez pocalul,ceea ce am fcut,aa c trebuie s te ii de
promisiune,altminteri voi fi o femeie distrus.El vzu dragostea pur,simpl care
i lumina privirea.
-Iubito...
-Nu! Ar fi vrut s clatine din cap,dar nu ndrznea s se mite nici un pic.Am
decis c vei fi al meu din secunda n care te-am zrit n salonul lui Lady
Cavendish...De atunci,mi-am pus n gnd s te fac s te ndrgosteti de mine,iar
acum am reuit i nu am nici o intenie s-i dau drumul.Nici vorb.n ce m
privete,nici mcar moartea nu ne va despri,cel puin nu acum-nu pentru foarte
mult vreme de acum nainte.Dintr-odat auzi pietrele scrnind sub paii cuiva.
-Angelica?
-Aici,jos!n cteva secunde,fraii i verii ei,Breckenridge i Jeremy erau acolo.
i,pentru prima dat n viaa ei,nu avea s se ncread n ei.Era n joc ceva mult
mai preios.
-D-i drumul i o s-1 ridicm noi.Gabriel o prinsese de talie,ancornd-o.
tiind c nu aveau s-o lase s cad,cltin din cap.
-Nu.Nu am de gnd s-i dau drumul.Organizai-v n aa fel nct s-1 ridicai,
dar eu nu-i dau drumul pn cnd n-o facei.Ca urmare a acestei declaraii
ferme,n jurul ei se ls linitea.Nici unul dintre ei nu era prost; i nelegeau
gndirea.Devil,care sttea lng stnc,schimb o privire cu ceilali,se uit la ea
i spuse scrnit,printre dini:
-E n ordine!Organizarea nu fu deloc simpl.Dominic era mai greu dect cei mai
muli dintre ei,iar stnca fiind att de alunecoas,nu puteau risca s trag fiecare

de cte un bra.n cele din urm,Devil fu ancorat de Richard i Lucifer,iar


Vane,de Demon i Gabriel.Breckenridge i Jeremy o inur pe ea,n vreme ce
Devil i Vane,fiecare de-o parte a stncii,l apucar pe Dominic de cte o
ncheietur.ncet,ncepur s se ndrepte,ridicndu-1 pe Dominic treptat pn
cnd acesta ajunse cu bustul n dreptul stncii.De ndat ce toi reuir s se
sprijine,numrar pn la trei,apoi toi traser deodat,un pas,doi,trei mai jos deal lungul marginii,departe de stnc i de cascad,spre partea unde stnca era
curat.Aa izbutir s-1 ridice pe Dominic din prpastie.Simind din nou
pmntul sub picioare,Dominic inspir profund,apoi ddu din cap spre brbaii
care l salvaser:
-Mulumirile...Angelica se npusti spre el,i cuprinse chipul cu minile,i trase
capul n jos i l srut.Tare.Mult.Adnc.El o mbri,ascunznd-o aproape cu
totul n braele sale,chiar sub ochii frailor,verilor ei i viitorilor lui cumnai.
Dintr-odat,se simi ameit.Ea se retrase,se desprinse din braele sale,i strnse
mna micu ntr-un pumn i l izbi direct n piept.
-De ce ai aa o fascinaie pentru czutul de pe stnci? Nedumerit,el se frec
acolo unde l lovise.
-N-am nici o fascinaie...
-N-a zis-ea i ntinse mna,cu ochii n flcri,artnd spre un punct dincolo de
margine-n-a fost asta n secunda...nu,stai! Ce-a zis Baine...c te-a mpins de pe
stnc acum muli ani,nu-i aa?
-Aia a fost o prpastie.
-Nu m lua cu detalii.Era o stnc...nc o stnc.Ceea ce nseamn c asta e a
treia stnc de pe care ai czut!Vocea i spori n intensitate.Contient de prezena
celorlali,ncerc s o calmeze.
-Suntem n Scoia! Aici sunt multe stnci.
-Dar asta nu nseamn c trebuie s-i faci un obicei din a cdea de pe ele.Asta a
fost a doua ntmplare n nici dou luni.Vocea ncepu s-i tremure.Dac acum el
s-ar fi ncumetat s sugereze c devenea isteric,era foarte posibil s izbucneasc
n plns.Ceea ce ar fi fost mult mai ru.Mult,mult mai ru.Aa c ddu din cap.
-Foarte bine.O s m in departe de stnci de acum nainte.Auzi nite bombneli
nbuite din apropiere,dar rmase cu privirea aintit asupra ei.i arcui
sprncenele.n ordine? Ea l privi furioas,dar apoi i ridic brbia i ddu din
cap.
-Da.Foarte bine.Vezi s te ii de asta.Acestea fiind zise,veni mai aproape.
Dominic o lu pe dup umr,iar ea se sprijini de el,odihnindu-i capul pe pieptul
lui.Pe deasupra capului ei,contele i privi ferm pe cei opt brbai puternici care

se adunaser n cealalt parte a stncii.Ei i ntoarser privirea,apoi Devil


Cynster pi de pe stnc pe poteca care ducea n jos.Unul dup altul,ceilali l
urmar,cu un zmbet straniu pe buze,pn cnd pe stnc mai rmseser doar
fraii ei.Cel cu prul negru,Lucifer Cynster,continu s-1 msoare cu privirea,
dar apoi Angelica i schimb poziia i se uit la cei doi;dup cteva secunde,
Lucifer i arcui i el buzele i se ntoarse s plece,lsndu-1 pe Gabriel s o
priveasc impasibil pe sora sa mai mic.Angelica i miji ochii i se uit la cel
mai protector dintre fraii ei,avertizndu-1 limpede i fr ocoliuri din priviri.
Dup o vreme,Gabriel se mic.i ridic privirea spre chipul lui Dominic,apoi
cltin din cap.
-E numai a ta.S ai sntate s te bucuri de ea.n vreme ce Gabriel se pregtea s
plece,Dominic murmur doar pentru urechile ei:
-Chiar asta intenionez s fac.Angelica l rsplti cu un zmbet strlucitor.Ceea
ce se ntmplase-tot ce ctigaser-tocmai ncepea s-i dea seama de asta...i
aminti de ceva i privi n jur.
-Unde e pocalul? Privir amndoi spre mormanul de bolovani.
-Uite-1!Ea se duse acolo i ridic obiectul din aur de unde l aruncase cnd se
grbise s-1 salveze pe Dominic.l terse de mizerie i i-1 duse lui.Se opri lng
el i studie giuvaierurile montate circular,piciorul torsadat,interiorul cu gravuri
fine,apoi i-1 ntinse.Dominic zmbi i l lu,dar cu cealalt mn o cuprinse i pe
ea de talie,conducnd-o pe crare.Lucifer,se opri i atept ca ei s-1 ajung din
urm.Fcu un semn n direcia pocalului.
-Ce-i aia? Dominic ezit,dar cunotea prea bine reputaia lui Lucifer Cynster.i
ntinse obiectul nepreuit.
-Este pocalul pentru ncoronare din tezaurul Scoiei.Despre el se vorbea n
legend.
-Chiar aa? Lucifer pi alturi de ei,studiind pocalul n acelai timp.Care-i
povestea lui? Dominic art spre ceilali care mergeau naintea lor.
-Hai s ne ntoarcem la castel i o s v spunem totul acolo.Lucifer i ntinse
pocalul i simi cum l cuprinde frigul.
-N-o s zic nu la o baie fierbinte i la haine curate.i zmbi lui Dominic.Mcar
cnd i mprumutm hainele,o s ni se potriveasc.Dominic zmbi la rndul lui.
Devil,Vane i Richard stteau mpreun ceva mai n fa.Devil art n jos.
-Presupun c acesta este criminalul dup care ai pornit? Prin vlul de spum,abia
reuir s deslueasc trupul luiLangdon Baine,ntins cu faa n sus pe rocile
negre de la baza cascadei.Dominic aprob.
-El e.

-El a ajuns primul la pocal-era ascuns ntre bolovani-,iar cnd l-am apucat,a
ncercat s m arunce de pe corni,povesti Angelica.Dominic a ajuns taman la
anc.Devil aprob din cap.
-Partea asta am vzut-o,dar ne-am rtcit pe drum.l privi pe Dominic.Cine era
tipul?
-Langdon Baine.Este-a fost-seniorul clanului Baine.Ei dein pmnturile de la
sud de noi.Dominic art spre dealurile din partea opus a vii n care se afla
castelul.Pmnturile lor sunt de partea cealalt a piscului,la mare altitudine i nu
foarte fertile.
-Dar ce au cu tine? dori Vane s tie.
-Nu tiu,dar bnuiesc...Dominic ridic pocalul i se gndi la conflictul dintre
clanuri.Se pare c ar fi dorit s-i tearg de pe faa pmntului pe toi cei din
clanul Guisachan.
-i,dac fura pocalul,ar fi reuit? se interes Gabriel.
-Ar fi reuit.O s v explic mai trziu.Dominic mai arunc o ultim privire la
trupul ntins pe stnci,apoi o pornir cu toii la drum.Sesiznd nedumerirea
Angelici,o asigur: O s trimit pe cineva de la castel s i ridice trupul i s-1
transporte la Baine Hall.Ea ddu din cap,apoi se gndi la celelalte trupuri care
ateptau n strfundurile castelului i se ntrista.Se ndreptar n tcere spre cas.
Da,mergem acas! i zise Angelica parc nevenindu-i s cread.
Cnd n faa lor apru castelul n toat splendoarea sa,nlndu-se maiestuos
deasupra lacului,nconjurat de pduri,ea simi c i se umple inima de bucurie i
se minun de atta frumusee.Nu petrecuse mai mult de cteva zile acolo,dar
pentru ea castelul devenise un cmin.Straniu...dar poate deloc surprinztor.Se
uit din nou spre Dominic.Era locul pe care l considera cminul ei,singurul loc
de pe Pmnt care i ddea un sentiment de apartenen.Iar ea,cu toat inima,de
acum i pentru totdeauna,i aparinea lui.Era a lui.Dominic se opri,se uit la
pocal i apoi i-1 ntinse ei.
-Tu s-1 duci nuntru.I-1 puse n mini i o privi n ochi.Fr tine,nu a fi reuit
s-1 recuperez.Ea strnse la piept obiectul preios i zmbi.
-Ba ai putea spune c,fr el,fr jurmntul tatlui tu,fr ca mama ta s-1
fure,fr ncercarea ta de a-1 recupera,nu m-ai fi gsit i nu mi-ai fi cerut
niciodat.Studiindu-i chipul,zri emoia pe care o observase att de bine i
deasupra cascadei.Dominic i lu o mn de pe pocal i-i mpleti degetele cu ale
ei.
-Adesea n viaa mea,am vzut semnele,am tiut s citesc urmele suficient ct
s-mi dau seama c soarta o apuc uneori pe crri stranii...dar ntotdeauna tie

ncotro se ndreapt.Angelica rse,un rs armonios care rsun peste dealuri i


lui i umplu inima de bucurie.Zmbi i el i o trase dup sine.Pe cnd coborau
panta spre poarta castelului,ndrzni s spere c,n sfrit,soarta nu avea s-i mai
rezerve surprize.
Explicaiile trebuiau s atepte.Din clipa n care pir n curtea fortreei cu toi
Cynsterii curioi n urma lor,trebuiau luate decizii,date ordine,fcute
aranjamente i rezolvate o sumedenie de probleme organizatorice.
Toat lumea fu ns de acord c prima chestiune de care trebuiau s se ocupe era
pocalul.Sub ochii rudelor ei de sex masculin,Angelica se trezi alturi de
Dominic n balcon,artnd pocalul membrilor entuziati ai clanului.Dominic
fcu un pas n spate i i cuprinse talia n mini.
-Uite aa!O ridic i o slt pe umrul lui.Ea rse i ridic pocalul i mai sus-iar
clanul url de bucurie.Mai trziu,se retraser n sala mare.Servitorii aduser
mncare i buturi,n vreme ce camerele de oaspei erau pregtite i apa pus la
nclzit.Dominic i trimise pe Jessup i pe argaii si s adune caii celorlali,
apoi,nsoit de Cynsteri,Breckenridge i Jeremy,se duse s supravegheze
reaezarea podului.Dei era i ea curioas,Angelica i ls s se ocupe singuri de
asta i se duse s o vad pe Elspeth,care se ntremase suficient nct s ntrebe
dac nu o putea ajuta pe Brenda s o mbrace pe contes,apoi vorbi cu Mulley i
John Erskine despre nmormntarea mamei lui Dominic i a lui McAdie.
Btrnul se agase de via destul ct s aud ovaiile din curte.
-Dup asta,povesti Mulley,a zmbit i a adormit pentru vecie.M gndesc c
acum e mpcat.Urmtoarele ore i le petrecu ducnd munc de lmurire cu
fraii i verii ei;acetia insistau c ea,care era la fel de ud i pe deasupra i o
femeie fragil,trebuia s fie prima care s fac o baie fierbinte.Se ntreb dac ei
chiar i imaginau c se va opune sugestiei lor.De ndat ce se nclzi din nou,cu
prul uscat,pieptnat i aranjat i mbrcat satisfctor ntr-una dintre noile ei
rochii de mtase,ncepu s-i organizeze.La un moment dat i gsi pe Gabriel,
Lucifer,Devil i Vane n galeria de la etaj,n dreptul camerelor care le fuseser
repartizate;vorbeau,dar tcur brusc cnd ea se apropie.Se opri n dreptul lor,le
studie chipurile,trase aer n piept i zise:
-Mulumesc.Dac nu ai fi fost suficient de ncpnai s venii galopnd dup
mine...Doar gndindu-se la asta i la ce ar fi putut s piard i i se puse un nod n
gt.Clipi i fcu un semn cu mna.Toi se uitar la ea oripilai.Gabriel o strnse
n brae.
-Dac tot vrei s ne mulumeti,te-a ruga s nu plngi.

Pstreaz asta pentru el.Angelica i trase nasul.


-Bine.l ciupi de bra i el i ddu drumul.Dar s nu v nchipuii c sunt de
acord cu motivul pentru care ai venit,chiar dac sunt recunosctoare c ai
fcut-o.i srut pe fiecare pe obraz,apoi i ls s clatine din cap,mai zpcii
dect oricnd.Sosi i vremea cinei.Bieii i cinii se ntorseser din excursia cu
Scanlon i echipa lui cu un cerb pentru buctrie i dornici s povesteasc cum a
fost la vntoare.Descoperind o sumedenie de brbai,toi asemenea vrului lor,
i constatnd c aceti brbai erau dispui s le asculte istorisirile,Gavin i
Bryce nu mai tiau ncotro s-i ndrepte atenia i pe cine s ntrebe despre
poveti i experiene de via.Cinii se nvrteau i ei printre picioarele
musafirilor,apoi se tolnir la picioarele lui Dominic i ale Angelici.Cnd se
ndrept spre podium,Angelica avu un moment de ezitare; se uit la Dominic
i,vznd c el nu avea s-o ndeprteze,i trase un scaun la dreapta lui,acolo
unde era locul contesei.El zmbi i o ajut s se aeze,apoi i fcu semn lui Devil
s ia loc pe scaunul din stnga.Gavin i Bryce,mndri nevoie mare,avur voie s
stea la masa principal,Gavin ca stpn aezat ntre Devil i Lucifer,n vreme ce
Bryce se cuibri timid pe scaunul de lng Angelica.
Ceilali Cynsteri,Breckenridge i Jeremy luar loc la restul meselor din sal.
Cina se derula ntr-o atmosfer extraordinar de bun dispoziie i veselie.
Privind n jur,Dominic i ddu seama c oamenii lui nu mai fuseser de mult
att de veseli,relaxai,cu adevrat lipsii de griji.De parc soarele ar fi rzbit
dintr-odat printre nori i i-ar fi scldat pe cei din clanul Guisachan n cldur i
lumin,i n toate emoiile-bucurie,pace i speran-care le bucurau inimile i i
fceau s se simt nvingtori.Se uit la femeia de lng el-ngerul lui de
douzeci i unu de ani,care i sttuse mereu alturi i nfruntase toate necazurile
cot la cot cu el.Se gndi la ea ca salvatoarea i mireasa lui,acum i pentru
totdeauna.Ea vorbea cu Bryce i Gabriel.Dominic se ntinse i o apuc de mn,
strngnd-o uor.Fr s se ntoarc spre el,ea l strnse la rndu-i,lsndu-i
mna ntr-a lui.El zmbi,se ls pe spate i privi satisfcut n sal,spre clanul
su.La sfritul mesei,se retraser n bibliotec-Dominic,Angelica i rudele
ei,plus bieii i cinii-i n sfrit veni i rndul explicaiilor.Prima dezvluire,
ns,nu avea nimic de-a face cu ei sau cu aventura lor; cnd Dominic le ntinse
paharele de cristal cu whisky-ul clanului,n ncpere se ls o tcere laudativ.
Fiecare era ocupat s deguste i s tot deguste,apreciind fiecare nghiitur.
n cele din urm,ridicnd paharul spre lumin,Devil ntreb ncet:
-De unde provine butura?
Cu paharul n mn,Dominic se aez ntr-un fotoliu de lng emineul imens.

-De la distileria clanului,de lng lac.Ceilali schimbar cte o privire,apoi tot


Devil vru s tie:
-Posezi o distilerie care poate face aa ceva?
-Eu...clanul.
-Hm.Devil mai lu o nghiitur,apoi murmur: Trebuie s recunosc c,pentru o
astfel de licoare,cei mai muli brbai ai familiei ar putea ierta multe.
Sigur,el i ceilali se lmuriser ndeajuns n privina lui Dominic Lachlan
Guisachan ca s tie c aveau s-1 primeasc n rndul lor cu braele deschise i
cu o anume uurare.Se mpotmoliser,privind neajutorai cum Angelicancpnat ca de obicei-fusese ct pe-aci s piar pe stnc.Dominic le-o luase
nainte,dar,ca s ajung la vreme,fcuse un efort aproape supraomenesc i o
salvase.Iar dragostea lor era mai presus de orice ndoial.Prin urmare,de acum,
cea mai poruncitoare,mai ndrtnic membr a familiei,mult prea inteligent
pentru binele ei,era responsabilitatea lui.
-Prea bine.Devil i ntrerupse firul gndurilor i se uit la gazda lui.Aadar,de
unde ncepe istoria asta?
Dominic ncepu s le povesteasc,explicndu-le contextul aventurii lor fr s-i
mute privirea de la Angelica.Avnd n vedere c nunta era iminent,nu mai avea
rost s respecte regulile de societate.Le rspunse la toate ntrebrile,dar,n mare,
ei fur de acord cu modul lui de gndire.nainte s fi parcurs jumtate din
poveste,pe bieii i fur somnul.Angelica iei i i chem pe Mulley i Erskine
ca s-i duc n pat,iar nzdrvanii mai reuir s mai mormie un noapte bun
nainte s plece.Pe msur ce etapele istorisirii se depanau,Breckenridge,Richard
i mai apoi Jeremy Carling l ajutar pe Dominic s umple golurile din perioada
n care el fusese plecat la Londra,unde o rpise pe Angelica.
-O ntrebare,interveni Devil frecndu-se la ochi.De ce nu ne-ai cerut nou,
familiei,ajutorul? Dominic i susinu privirea.
-Dac a fi btut la ua voastr sau a lui Lord Martin,cernd s mi se
ncredineze Heather,Eliza sau Angelica pentru a pretinde apoi c o rpesc pe
una dintre ele,o aduc n Scoia i chipurile o dezonorez ca s-mi conving mama,
care voia s se rzbune pe Lady Celia pentru obsesia tatei,s-mi returneze
pocalul ncoronrii pierdut de atta vreme,pe care,dac nu-1 nmnam haitei de
bancheri din Londra pe 1 iulie,mi pierdeam moiile,iar clanul meu ar fi fost
distrus...ce-ai fi spus la toate astea? Devil ridic din umeri.
-Da neleg ce vrei s spui.Fcu un semn cu mna.Te rog,continu.Ajutat acum
de Angelica,Dominic povesti cum o scosese din salonul lui Lady Cavendish i o
dusese pe Bury Street.Aici se bgar n discuie i Gabriel i Vane,nspicnd

relatrile lui Dominic i Angelici cu povestiri despre cum reacionase familia i


cum,n cele din urm str-mtua lor rezolvase misterul despre identitatea
vicontelui Debenham.Dar,de ndat ce ajunser iari n Scoia,Dominic i
Angelica acapara din nou relatarea; pe ct de multe aspecte reuir s
lmureasc,pe att mai rmaser unele lucruri nespuse.
Cnd ajunser la demersul pe care trebuiser s-1 fac pentru a o convinge pe
Mirabelle s le dea pocalul,Angelica spuse doar c,dup mai multe zile n care
fusese expus la aptitudinile ei actoriceti superbe,contesa o considerase
suficient de distrus ca s-i dea indicaiile cu privire la ascunztoarea pocalului.
Iar aici se limpezi i rolul pe care l jucase Langdon Baine n complot.
Discutar despre Baine i prima lui tentativ de a-1 ucide pe Dominic,despre
motivele sale,apoi conversaia se ndrept din nou spre pocal.Lucifer era
fascinat,la fel i Gabriel.
-Dac nu te superi,a vrea s vd contractul acela cu bancherii,n-am mai auzit
aa ceva pn acum,cel puin nu formulat n acest fel.Mi-ar plcea s-i studiez
structura pentru viitor.Dominic fu de acord.Demon,care,la invitaia gazdei,
fcuse turul ncperii cu decantorul,se aez la loc.
-Am auzit attea despre armsarul tu uria,aa c am aruncat o privire n
grajdurile tale.Rndaul mi 1-a artat-n treact fie spus,ai acolo i o corcitur
foarte reuit de pursnge arab.Dar,m ntrebam,mai ai i ali cai din spia lui
Hercule? Dominic ezit,apoi admise:
-Am reuit s localizez dou iepe.Rnji vznd c Demon reacionase precum
bieii cnd primeau cte un cadou.
Jeremy studia,n schimb,rafturile.Breckenridge i Vane voiau s afle despre
recolte i turme.Richard ntreb despre vntoare,un subiect care mobiliza
pentru o vreme atenia tuturor.Zmbind,Devil se ls pe spate i i ls pe ceilali
s pun ntrebrile,dei se lmuriser de mult cu cine aveau de a face.Sigur c nu
puteau aproba n mod deschis planul lui Dominic de a recupera pocalul,dar
fiecare dintre ei era sigur c ar fi fcut acelai lucru i,dac era s fie cinstii,
probabil c nu le-ar fi reuit la fel de bine balansul pe aa subire dintre onoare i
dezonoare.Sigur c nu nelegeau neaprat clanurile,dar fiecare dintre ei
nelegea ce nseamn familia i c,uneori,nu puteai s respeci toate regulile
ntocmai,aa c nu aveau ce s-i reproeze.Devil mai lu o nghiitur i savura
gustul divin,de mal,i ascult pe ceilali,pe Dominic i pe Angelica,i privi pe cei
doi cum reacionau fiecare la prezena celuilalt,iar zmbetul de pe chip i se
adnci.Rpind-o pe Angelica,Dominic Lachlan Guisachan i aternuse singur
patul,iar ntreaga familie,se gndi Devil,avea s fie mult prea mulumit de

rezultatul final ca s mai intervin n vreun fel.n cele din urm,discuia ajunse i
la ceea ce avea s se ntmple n urmtoarele zile,aa c se apucar s fac
planuri.Angelica le suger s mai stea mcar o zi la castel nainte s o porneasc
napoi spre Londra,propunere ntmpinat cu mare entuziasm.Aezat pe braul
fotoliului n care edea Dominic,i spuse:
-Va trebui s rmnem aici pentru nmormntri.Mulley a spus c vor avea loc
peste trei zile.Dominic aprob din cap cu o expresie de neptruns.
-Dac plecm a doua zi,tot avem timp suficient s ajungem la Londra pn la
finele lunii.O s le trimit vorb bancherilor s stabileasc ntlnirea pentru
dimineaa zilei de nti.
-i vom lua caleaca ta de la Edinburgh,nu potalionul.Dominic se strmb,dar
ea continu impasibil.Avem nevoie de o caleaca mai mare,pentru c trebuie s
ncap i bieii.
-i lum cu noi? ntreb el ngrijorat.
-Sigur c da.Trebuie s cunoasc familia.Richard oft.
-nainte s plec de acas,am fost informat c,dup ce rezolvam problema de
aici,trebuia s m ntorc la Vale,iar apoi,mpreun cu scorpia de nevast-mea,s
pornesc spre Londra-cu gemenii.Se uit la Angelica cu sprncenele ridicate.Ea a
zis c tii tu de ce.Fata privi n jurul ei i vzu aceeai ntrebare pe chipurile
tuturor.
-Bineneles c va fi o cin n familie,probabil n seara n care vom ajunge n
ora.Apoi,dup ce Dominic le va nmna bancherilor pocalul,n seara de 1 iulie,
mama i tata,i Honoria,desigur,vor fi gazdele balului dat n cinstea logodnei
noastre.Dominic se uit la ea,apoi ridic paharul la buze ca s-i mascheze
reacia.Mijindu-i ochii,Breckenridge art spre nobilul scoian.
-Tocmai l-ai surprins cu asta.i mut privirea spre Angelica.El nu are nimic de
zis?
-A zis ce-a avut de zis,replic ea.Este decizia mea cnd i cum.
-Dar...Jeremy se ncrunt.Dar exist un motiv pentru toat graba asta?
-Sigur c exist.Angelica se ncrunt i ea.n primul rnd,pn la sfritul lunii,
toat lumea va dori s plece din ora.Vor sta doar pentru bal,dar nu mai mult.
Dac l-am ine mai trziu,ar trebui s se ntoarc pentru un singur bal important,
ceea ce ar fi destul de neplcut,nu ar veni toi,dar uite aa se fac lucrurile.
Apoi,mai este i srbtoarea verii,din august,la Somersham,unde trebuie
neaprat s mergem.Dup aceea,n septembrie,n caz c ai uitat,familia are trei
nuni,iar toate trei trebuie organizate n timpul sta.Toi clipir,prnd cam
nedumerii.

Mai muli deschiser gura s obiecteze,ns o nchiser la loc imediat.Ea pufni.


-Da,chiar aa.tii la fel de bine c logodnele i nunile sunt domeniul femeilor
din familie,iar voi putei...se ntrerupse cnd Devil ridic mna fcnd semn a
lehamite i toi vorbir n cor:
-S lsm asta n seama ta i a soiilor.Breckenridge i Jeremy spuseser:
viitoarelor soii.
-Exact,rosti ea cu un zmbet triumftor.Gabriel se uit la Dominic:
-Bine ai venit n familie.Dominic i goli paharul dintr-o sorbitur.
Mai trziu,dup ce se lsase noaptea i peste castel se aternuse linitea,Angelica
sttea ntins n patul mare din dormitorul aflat n turnul estic i i privea lordul
cum se dezbrca la lumina lunii-o privelite de care nu credea c avea s se
sature vreodat,nici dac ajungea s triasc nouzeci de ani.
Ferestrele pe ambele laturi ale camerei nu aveau perdele.Angelica deschise toate
geamurile i simi parfumul trandafirilor nflorii din grdina de la poalele
turnului,parfum purtat de vntul nopii pn la ea.Reuind pn la urm s se
dezbrace,Dominic se ntoarse i se apropie de pat cu pai agili.Lumina argintie a
lunii aluneca peste pieptul su lat,abdomenul bine definit i prul negru care-i
mpodobea corpul superb.Ridic plapuma i se vr n pat lng ea,lund-o n
brae.Ea puse o mn pe pieptul lui i l opri nainte s o srute i s piard orice
ans de a mai face conversaie:
-Genunchiul tu.M ntrebam dac te-ai rnit din nou cnd ai srit de pe
stnc,dar nu ai chioptat.
-Nu.Aa am crezut i eu,dar nu.l simt mai puternic dect oricnd,n fine,cel
puin de cnd am czut acum muli ani n prpastie.Ea zmbi.
-Bine.Avea motivele ei s ntrebe,plnuia ceva,dar nu venise nc vremea s-i
spun.
-Anunul datei logodnei n faa rudelor tale nseamn c eti,n sfrit,dispus s
te cstoreti cu mine?
-Pot s garantez c o s fii n siguran dac e aa.
-Slav Domnului!
-Nu te-ai gndit niciodat serios c nu voi accepta.
-Nu,dar m-am ntrebat care va fi preul.
-L-ai pltit azi,spuse ea dup o scurt ezitare.Din plin,i de mai multe ori.El
continu s o priveasc,de parc ar fi ateptat o explicaie mai detaliat.Angelica
se uit n ochii lui i,chiar dac chipul i era n penumbr,tot putu simi emoia
din ochii lui verzi-cenuii.Minunndu-se n tcere,ridic mna i tras cu vrful

degetelor conturul obrazului parc dltuit n piatr.Te-ai fi sacrificat de bunvoie


numai ca s pot eu scpa azi.El i ntoarse capul i i depuse un srut apsat n
palm.
-i o voi face i mine,dac aa mi-ar cere-o soarta.i uguie buzele.Doar c tu
n-ai s m lai.
-Nici azi i nici mine.Eti al meu i nu am de gnd s capitulez nici n faa ta,
nici n faa sorii sau a vreunei autoriti.
-Credeam c asta era replica mea.
-Ar putea fi a noastr-sunt dispus s o mpart.
-La fel i eu.O privi n ochi.Mereu i pentru totdeauna,tot ce am,tot ce sunt,este
al tu,iubito! Buzele li se unir ntr-un srut lent i dureros de tandru.
Sub razele palide ale lunii,nvluii n parfumul rozelor,i amintir tot ce
descoperiser nainte i pornir o nou explorare curajoas,fericit,ndrznea.
Fcur dragoste ncreztori,iar i iar.Lsar iubirea s-i nvluie,s le cuprind
inimile n vraja ei.Se bucurar s se regseasc,s se deprind iari unul cu
trupul celuilalt,n linite i armonie perfect.i reafirmar credina n iubirea lor,
n unirea lor,n apropierea lor,n intimitatea sufletelor lor.
Bucuria le era simpl,dar nestpnit.Ctigaser tot ceea ce-i doriser,chiar
dac amndoi tiau c victoria cea mai mare nu fusese cea din planul material.
Amndoi cutaser i fuseser rspltii n cele din urm cu cel mai mare premiu
dintre cer i pmnt.Iubeau.Erau ndrgostii i atinseser acel moment n care
dragostea pur i plin strlucea ca soarele.Iar aceast frumusee i distrusese,i
unise,i furise ntr-o singur fiin.Dou trupuri unite.Dou inimi btnd ca una
singur.Dou suflete aflate n armonie perfect.Apoi,splendoarea iubirii se abtu
asupra lor ca un val i i ls fr suflare,ntini alturi n noaptea luminat de
lun.Se relaxar,se cuprinser n brae i i declarar din nou iubirea.
Dragostea devenise parte a vieii lor,i permiseser s le cuprind inimile,o
neleser i o acceptaser.i dduser fru liber asupra inimilor,trupurilor i
sufletelor lor i,prin acest act,primiser n dar marele adevr:dragostea
nvinsese,iar ei se deschiser bucuriei i triumfului suprem.
CAPITOLUL 23
Trei zile mai trziu,Angelica sttea alturi de Dominic n micuul cimitir local
din Cougie i privea cum cele trei sicrie erau coborte n trei gropi.Noul senior
al clanului Baine,Hugh,fratele mult mai tnr al lui Langdon,sosise la castel a
doua zi dup accidente.tia prea bine ct de infam fusese defunctul.
-Tot asculta de nite btrni care fuseser mereu invidioi pe clanul Guisachan

pentru pmnturile lor mai bune i pe averea lor mai mare i obinuiau s spun
c ar trebui s aplice regulile de demult i s ia ceea ce i doresc.Hugh cltin
din cap.Chiar i dup ce btrnii au murit,Langdon tot nu voia s se liniteasc.
Hugh i mulumi lui Dominic pentru c trimisese trupul fratelui su acas.La
rndul su,Dominic i oferi ajutorul clanului Baine,dac aveau nevoie de el,i
lui Hugh n particular,n misiunea dificil de a prelua conducerea.
Se desprir ca nite vecini dornici s asigure o bunstare comun.Ca parte a
acestei deschideri,stabiliser s in o singur slujb,fiind de acord c cele trei
mori fuseser provocate de un pact nefericit ntre personaliti labile; astfel
sperau s reduc probabilitatea unor conflicte viitoare.Mirabelle fu
nmormntat mai nti,alturi de cavoul din piatr al soului ei.Apoi,congregaia
Se deplas la mormntul familiei Baine,unde fu depus Langdon,cel din urm
fiind ngropat McAdie.nmormntarea lui strni cele mai multe lacrimi.
Angelica sttea alturi de Dominic i de preot,mpreun cu Hugh i tnra sa
soie,mulumindu-le celor care veniser,localnici cei mai muli,dar i civa din
clanurile nvecinate.Prea s fie de la sine neles c ea va fi soia lui Dominic,
iar lumea o trata deja ca pe o contes.Mai c avusese impresia c fraii ei vor
ncerca s o conving s se ntoarc la Londra cu ei; dar,dei Gabriel lansase
idea,nu insistase,cci toi neleseser n cele din urm soliditatea poziiei ei n
snul clanului i c pentru ea i pentru ceilali era mai important s fie alturi de
Dominic.Ei doi fur ultimii din clanul Guisachan care se ntoarser la castel.
Dominic l mn pe Hercule la pas de-a lungul aleilor nguste,dar,cnd ajunser
la ultima cotitur,se opri s se uite la Angelica,aflat n aua nebunaticei Ebony.
-Hai s facem o plimbare.
-Ia-o nainte!Hercule se cabra.Rznd,ea porni n urmrirea lui.
Dominic pstr un ritm lejer pn ieir de pe drum pe pajite,apoi i ls roibul
liber.Uriaul armsar cafeniu porni n galop pe terenul att de familiar,apoi o coti
i se ndrept spre malul lacului.Ebony zbura alturi de el,picioarele negre se
micau iute ca vntul,coama-i flutura.Angelica izbucni ntr-un chiot de
fericire.Mnndu-1 mai departe pe Hercule,simind ritmul impus de copite n
snge,Dominic goni pn la mal,abia acolo domolindu-i armsarul.l ls pe
Hercule s fac un ocol mare i respir adnc,simindu-se mai bine i mai liber
cum nu mai fusese de mult vreme.Angelica i domolise calul mai devreme i
se apropie la pas pn cnd iapa neagr,Ebony,se afl umr la umr cu Hercule.
Se opri s-i studieze chipul lui Dominic,apoi ntinse mna i l mngie pe
obraz,l privi adnc n ochi i l srut uor.Vru s se retrag,dar el o inu cu un
bra i i lipi fruntea de a ei.

-Mai c nu-mi vine s cred c s-a terminat totul.Ea zmbi n vreme ce el i ddu
drumul.
-Hai s ne ntoarcem acas.naintar alturi,la trap,sub strlucirea blnd a
soarelui de diminea,inhalnd cu plcere parfumul proaspt al pdurii.Vzur
castelul nlndu-se dinaintea lor,piatra luminat de strlucirea aurie,covorul
verde i maroniu al pdurii flancndu-i laturile,apele molcome ale lacului...
Angelica se opri,privi,ascult...i se simi mpcat,tiu c pacea i revenise n
suflet i se rspndea peste muni,pduri,arbori,lac,ca s se aeze peste castel i
peste vale.O etap a vieii lor se terminase,dar urmtoarea abia ncepea-era
povestea lor,prima parte din povestea lor comun.
-La ce te gndeti? vru el s tie.Ea zmbi.
-M gndeam c aceste ultime luni au reprezentat n esen epilogul vieii tatlui
tu.i prologul vieii tale.Dominic i susinu privirea cteva clipe,apoi aprob
din cap.
-i,de acum nainte,restul povetii ne aparine.
-Este a noastr,s o crem i s o trim.
-i s o savurm.Surznd,Angelica intr alturi de el n fortrea.
Dup-amiaza continu n acelai spirit al nou-regsitei liberti,al noii direcii,al
primilor lor pai mpreun pe drumul vieii.Spre sear,Dominic i bieii o gsir
pe Angelica n galerie i o convinser s fac nc o excursie,de data asta prin
pdurea de la apus.Cum pea pe lng Dominic,cu mna ntr-a lui,i privi pe
biei care alergau n faa lor mpreun cu cei trei cini.Se prea c Nudge o
adoptase pe Angelica drept stpn i alerga mereu n cerc n jurul lor,ba
nghiontind-o pe ea s se mite mai repede,ba ntorcndu-se la biei i la ceilali
doi cini.Cnd ajunseser de diminea la biseric,Dominic fcuse un ocol ca s
viziteze mormntul dublu de lng zid,n partea de cimitir a clanului Guisachan.
Angelica citise inscripia.
-Prinii bieilor?
-Da.Krista a murit la o inundaie,iar Mitchell a ncercat s o salveze i a fost i el
grav rnit.A murit o sptmn mai trziu.Am jurat s am grij de biei ca i
cum ar fi ai mei.Mai trziu,cnd Dominic vorbea cu ceilali n faa bisericii,ea se
ntorsese la mormnt i fcuse o promisiune solemn: Voi avea grij de ei trei
ca i cum ar fi ai mei.Acum,putei s v odihnii n pace i s lsai totul n
seama mea.Pi napoi spre biseric,sub soarele dimineii,avnd n minte
cuvintele jurmntului.La un moment dat,ajunser n captul vestic al insulei.Ea
i Dominic se aezar pe o banc nalt i i privir pe biei cum se jucau plini

de veselie cu cinii pe malul apei.Nzdrvanii aruncau bee n lac,iar cinii se


aruncau dup ele i le aduceau napoi scuturndu-i blana crea de ap,spre
ncntarea lui Gavin i Bryce,care n curnd erau la fel de uzi.
Soarele cobora spre apus,nc strlucitor i cald,tulburnd aerul verii.
-Cerb,zise Dominic dintr-odat.Ambii biei nghear i se uitar la el
nerbdtori.i opti Angelici:
-Nu te mica.Apoi,i ridic ncet braul i art spre malul din dreapta lor.
Urmnd direcia cu privirea,Angelica vzu capul mndru,cu setul su masiv de
coarne,cnd cerbul termin de but ap.nconjurat de pduri dense,el se uit spre
ei,la cinii care nc mai alergau n jurul bieilor,apoi se uit la Dominic i la
Angelica,i studie parc o venicie,dup care se ntoarse i dispru n pdure.
-Ah,oft ea.Era superb.Dominic zmbi.Cu braele sprijinite pe genunchi,privi
nspre biei.
-l vnez de ani de zile.M tie.L-am avut n ctare de nenumrate ori,dar nu am
tras niciodat.Acum,tie c este n siguran pe pmnturile noastre.Angelica i
sprijini capul pe umrul lui.Cerbul i amintea de el.Animalul avea aceeai
frumusee slbatic-visceral,puternic,nengrdit i un pic primejdioas.Eroul
ei era un adevrat fiu al Scoiei.Rmase lng el s-i contemple pe biei,rznd
de poznele lor,n vreme ce soarele se ducea la culcare.Pe msur ce umbrele se
lungeau,ea simea cum inima i se umple de fericire,tot mai sigur c i gsise
locul i rostul n via.Soarta i The Lady o trimiseser pe un drum lung,departe
de trmul ei natal,departe de Londra i de viaa pe care o tia.O trimiseser
aici,pentru c aici,cu el,cu oamenii lui i cu bieii...aici era locul ei.
apte zile mai trziu,Dominic o urma pe Angelica n holul casei lordului Martin
Cynster din Dover Street.Pe cnd ateptau s fie primii i ddu seama c era
mai agitat dect fusese vreodat n anii de coal,ns factorul de presiune nu era
gndul c trebuia s dea ochii cu tatl ei.El i Angelica,mpreun cu aceiai cinci
membri ai personalului care i nsoiser mai devreme pn la Londra,plus muli
alii i bieii,sosiser n ora cu o sear nainte.Angelica nu fcuse nici un secret
din faptul c dorea s locuiasc mpreun cu el,n Bury Street; n noaptea
precedent dormiser mpreun n apartamentele contesei,noaptea trecut.
n dimineaa aceasta,n vreme ce ea era ocupat s-i reamenajeze casa,el ieise i
i fcuse o vizit tatlui ei.Lord Martin,pregtit desigur de Gabriel,Lucifer i
probabil Devil,fusese sever la nceput,dar politicos i,la sfrit,nelegtor,ba
chiar l i felicitase.Sticla de whisky old malt din rezerva cea mai bun a
clanului,pe care Dominic o adusese n dar,pecetluise ceea ce el spera s fie un

acord de durat cu viitorul su socru.Cei din familia Cynster,nelesese el,tiau


s aprecieze un whisky de calitate.Aadar,cnd valetul i conduse n salon,nu se
simi agitat la gndul revederii cu brbaii.O urm pe Angelica n ncpere i
observ rapid cine era de fa.Gabriel,cu zmbetul pe buze,alturi de el o femeie
nalt,brunet,probabil soia lui,Alathea.Lng el sttea Lucifer mpreun cu
soia sa Phyllida,mai subire,dar tot brunet.Angelica i descrisese pe toi.
Doamna aflat lng Devil Cynster,soia lui,Honoria,arta exact aa cum i-o
imaginase Dominic-o duces din cap pn-n picioare.Breckenridge se afla i el
acolo,la braul lui era Heather,iar alturi de el stteau Jeremy i Eliza.
Pe ultimele dou doamne,Dominic le tia din vedere,dar nici una din ele nu l
vzuse mai ndeaproape.Acum,ambele l studiau fr jen,cu zmbete mulumite
care l fcur s se fstceasc.Ultima doamn din ncpere era aezat ntr-un
fotoliu de lng emineu,dar,cu atta lume n jur,nu o putea vedea prea bine.
Gabriel era cel mai aproape;Angelica se opri n faa fratelui ei mai mare,se ridic
pe vrfuri i l srut pe obraz,dup care o salut pe Alathea i l prezent pe
Dominic.Lund mna ntins de Alathea,Dominic se aplec asupra ei i
murmur un salut.i ndrept trupul i ntlni o pereche de ochi cprui i ageri;
dup o pauz aproape insesizabil,ochii clipir,iar Alathea i zmbi.
-Bine ai venit,milord.Cred c te vei potrivi bine n aceast familie.
-Dominic,te rog.El i ntoarse zmbetul cu tot armul de care era n stare,dar
gndurile i se ndreptau spre doamna din fotoliu.nainte s ajung la ea trebui s
treac prin toate prezentrile-pe la Phyllida,care i ur zmbitoare bun venit i
ntreb de biei,pe la Honoria,ducesa de St.Ives,care l cntri din priviri,apoi
i permise un zmbet i o urare de bun venit n clan.Heather i Eliza erau
curioase i lui i se prur simpatice i amabile,dar i confirmar impresia c,aa
cum i spusese Angelica,soarta i fusese favorabil mpreunndu-i destinul cu
ultima dintre fetele Celiei.n cele din urm,Angelica l conduse dincolo de
Breckenridge i Jeremy,spre doamna din fotoliu,lng care sttea n picioare
Martin.La apropierea lor,doamna se ridic i se plas lng soul ei.
Celia Cynster,decise Dominic,era o matroan tcut,una dintre acele femei
puternice care doar n aparen preau a avea slbiciuni...dar Angelica nu-i
motenise voina de fier de la tatl ei.Doar o idee mai nalt,cu prul crunt,care
odinioar probabil c avusese aceeai nuan intens ca a fiicei ei,Celia sttea
dreapt,cu brbia ridicat,n vreme ce ochii l priveau nflcrai.El se opri
dinaintea ei,ateptnd verdictul.Cenzura,respingerea ei,dac aa decidea.
Angelica simi tensiunea.Rmase alturi de el i i mut privirea de la unul la
altul.Martin pi n fa i fcu prezentrile.Cnd s-i retrag mna,Celia i-o

strnse.Cu mna liber,ea le fcu celorlali doi semn s se retrag,iar lui i spuse
simplu:
-Vino cu mine!El i oferi,extrem de atent,braul.Ea puse o mn pe mneca lui i
se ndreptar mpreun spre o firid de lng bovindou.Acolo,Celia se opri i se
uit la el.i studie chipul cu atenie.
-Nu semeni deloc cu tatl tu i,cu toate astea,l pot recunoate n tine.
El i reprim o grimas.
-Ochii.
-Da,dar ai ti sunt...mai puin simpli.Sunt mai compleci,i cercet din nou
chipul.Semeni,aadar,cu mama ta?
-Nu.Sau cel puin ea nu credea asta.I-am motenit doar culoarea prului.Dup o
clip,adug,vznd c ea nu prea mulumit: Se zice c sunt bucic rupt din
strbunicul meu-bunicul tatei-,doar c am prul negru.Cu degetele nc pe
mneca lui,Celia se ddu un pic n spate,ntr-un gest pe care l motenise i fiica
ei cea mic,cu buzele strnse-da,recunotea i aceast trstur.Dup cteva
momente de cercetare intens,timp n care el se strdui s nu tresar,rosti:
-Din cte am auzit,nu semeni deloc la fire cu tatl tu i,cu siguran,nici cu
mama ta.Presupun c i-ai motenit firea de la cine tie ce strmoi,poate de la
strbunicul tu,din vremurile n care efii de clan aveau voin de fier i erau n
stare de fapte mari...Celia i uguie uor buzele i continu: i,dac te-ai hotrt
s te cstoreti cu Angelica,vei avea nevoie de aceste dou trsturi de caracter.
Se apropie de el,se ridic pe vrfuri,i trase capul spre ea i l srut pe obraz.
Bine ai venit n familie,dragul meu,sper c nu ne vei gsi prea copleitori.Agate de Angelica,dac simi c ceva nu e n regul,i ea te va scoate la liman.
El clipi.Rmase ncremenit,dei ea ar fi vrut s se ntoarc la ceilali.Cnd Celia
ridic ntrebtoare o sprncean,el vru s tie:
-Deci,nu avei nimic mpotriv?
-Absolut nimic.l lu de bra i se ntoarser amndoi spre restul grupului.Le-am
nvat bine pe fetele mele-Angelica nu te-ar fi lsat s te apropii nici la zece
metri dac nu ai fost un om bun.i,dac ai impresia c m-ar deranja trecutulneleg i de ce ai putea gndi aa-,cum e vremea s mergem la mas,v voi
istorisi ie i celorlali o poveste pe care nu ai mai auzit-o.Privirile li se ntlnir.
Tatl tu a fost un om bun,probabil cu o fire slab,dar cu mine a fost mereu un
gentleman.Celia se uit nainte i apoi se opri.Dominic se opri i el alturi de ea.
Dup cteva momente n care i studie pe cei aflai n faa sa-Heather i
Breckenridge,Eliza i Jeremy i Angelica-,rsufl uurat.
-Ca s fiu sincer,dei resping astfel de aciuni ca ale mamei tale,dac n urma

mainaiunilor ei mi se ndeplinete dorina cea mai fierbinte de a-mi vedea toate


cele trei fete mritate cu oamenii potrivii i la casa lor,chiar nu tiu de ce m-a
plnge.Angelica se desprinse de grup i se apropie.Se ncrunt n glum la mama
ei.
-L-ai inut destul.El e al meu.
-Chiar aa,draga mea,rse Celia.i m bucur c aa e.
Pe 1 iulie,la ora 11 dimineaa,Dominic intr ntr-o ncpere cu lambriuri din
lemn dintr-o cldire discret din City.Angelica pea la braul lui,mbrcat ntro rochie elegant i coafat dup ultima mod.Devil Cynster,duce de St.Ives,
domnul Rupert Cynster,bine cunoscut investitor,i domnul Alasdair Cynster,
renumit expert n antichiti,l urmar n ncpere.
Cei apte bancheri reprezentnd apte dintre cele mai mari bnci din City,aezai
n capul mesei dreptunghiulare,fur att surprini,ct i impresionai.
Oprindu-se n captul cellalt al mesei,Dominic i nclin capul n semn de
salut.
-Domnilor,am sosit aa cum am stabilit,la cinci ani de la moartea tatlui meu,
pentru a v nmna ultima pies din tezaurul scoian-pocalul ncoronrii.
Ca la un semn,Lucifer fcu un pas n fa,avnd n mn un scule din catifea
albastr,legat cu ireturi de mtase.Angelica lu sculeul,l deschise i scoase
dinuntru pocalul,declannd un cor de exclamaii.I-1 ntinse lui Dominic.
Acesta l meninu n echilibru n palm i i privi pe bancheri cu o sprncean
ridicat.
-Actele? Tonul lui i scoase pe bancheri din transa n care intraser la vederea
pocalului.Lucru de altminteri defel surprinztor.Lucifer l curase i l lustruise,
scondu-i frumuseea n eviden.Agitai,bancherii ncepur s caute printr-un
teanc de hrtii aezate pe mas.Unul cte unul,se grbir spre cellalt capt al
camerei pentru a prezenta actele pe care le deineau.Pind n fa,Gabriel primi
fiecare document n parte,l studie rapid,apoi l puse alturi.Dup ce se asigur
c fiecare dintre documente avea i tampila necesar,se uit la viitorul su
cumnat.
-Sunt toate aici,toate n ordine.
-Excelent,zmbi Dominic.Aez pocalul pe mas,lu teancul de documente de la
Gabriel i l ls s alunece n geanta pe care o avea atrnat de umr.Pocalul
este al dumneavoastr,domnilor.S-1 folosii n bun stare,a dumneavoastr i a
regelui.O lu din nou pe Angelica de bra i se ntoarse spre u.
Se grbir s ias din ncpere,dar auzir cu toii cum bancherii agitai se adunau

n jurul comorii lor.Angelica se uit la Dominic i rnji,iar el i ntoarse privirea


cu un zmbet larg pe chip.
-Gata.Am terminat.
-n sfrit,liberi!Dominic se opri pe trotuarul din faa cldirii i ddu mna cu
ceilali brbai.Gabriel i privi trengrete sora i i ddu un bobrnac peste
nas.Ea se ncrunt la el,n vreme ce Lucifer izbucni n rs i o mbri.Devil
zmbi i i salut pe amndoi,apoi cei trei Cynsteri plecar,lsndu-i pe Dominic
i Angelica s se ntoarc n Bury Street.
Dar Dominic nu porni imediat.Rmase pe trotuar uitndu-se la Angelica,fr s
in seama de agitaia din jur; treptat,se relaxa i scoase un oftat lung i profund.
Apoi,i ndrept din nou atenia spre ea,captivat de ochii ei.
-S-a terminat cu adevrat.Chiar s-a terminat totul.Am lsat,n sfrit,trecutul n
urm,ngropat i disprut,iar viitorul ni se deschide dinainte.Surztoare,ea se
ridic pe vrfuri i i depuse un srut scurt,dar arztor pe buze.
-Vorbind despre viitor,vreau s angajm mai muli grdinari.N-o s stm prea
mult aici,dar vreau s domolesc slbticia din grdin pn cnd plecm iari
spre nord.
-Orice vrei,orice ai nevoie,spuse el cuprinzndu-i mna ntr-a sa.Ea fcu ochii
mari.
-Chiar aa? n cazul sta,grbete-te i cheam o trsur,ca s ne putem ntoarce
mai repede n Bury Street pentru o discuie detaliat cu privire la necesitile
mele.Dominic rse i fcur exact aa cum propusese ea,spre satisfacia
amndurora.
n seara aceea,St.Ives House era luminat ca-n basme.Caletile se nirau pn
spre Grosvenor Square,cu numeroi valei n livrele i grjdari care se strduiau
s menin ordinea.Caleaca dup caleaca soseau pe covorul rou de sub
arcad,iar din ele descindeau ocupanii lor n straie luxoase,spre bucuria
mulimii de gur-casc adunate pe trotuare,nerbdtoare s zreasc sclipirea
giuvaerurilor i strlucirea rochiilor din satin i mtase.
n cas,cina oferit cu ocazia logodnei,la care participau toi membrii familiei i
rudele cele mai apropiate,tocmai se termina n uralele oferite n onoarea cuplului
proaspt logodit.Angelica,avnd pe deget un inel cu smaralde i diamante,iar la
gt un colier de smaralde verde aprins,l ls pe Dominic la mila mtuii ei
Helena,a lui Lady Osbaldestone i a strmtuii Clara-trebuia s nvee s le fac
fa n cele din urm-i i fcu rapid loc prin mulime,spre coridor i spre sala
de bal.Se ntinse i o apuc pe Henrietta de o mnec.

Verioara ei se ntoarse spre ea,iar Angelica i fcu semn cu capul spre colul
ncperii.
-Vino ncoace,am ceva pentru tine.Asculttoare,Henrietta se strecur afar din
mulime i o urm spre un colior linitit.Oprindu-se lng o servant,Angelica
ncepu s scotoceasc prin poetua argintie.
-Uite.Scoase cu atenie din geant un colier de aur i ametiste cu un pandantiv
din cuar roz.Acum,acesta este oficial al tu.I-1 ddu Henriettei i explic:Eu
mi-am gsit eroul,la fel i Heather i Eliza.Poart-1,i vei avea toate ansele -1
gseti i tu pe al tu.Henrietta se uit la lniorul fin.Apreciind corect expresia
de pe chipul ei i tiind c verioara ei era uneori deranjant de convenional,
Angelica mai adug:
-Acestea fiind spuse,trebuie s crezi,mcar un pic,c va funciona.Dac o faci,
atunci cel mai probabil va funciona i pentru tine la fel de bine cum a funcionat
pentru noi trei.
-Mulumesc.Henrietta i deschise poetua violet i puse colierul nuntru.
-Ah,i odat ce i-ai gsit eroul,iar logodna a fost stabilit,va veni rndul lui
Mary s-1 poarte.Dar dup cum neleg eu lucrurile,ea nu-1 poate folosi dect
dup ce tu ai avut succes cu el.Dac ai nedumeriri,mai bine o ntrebi pe
Catriona.
-Prea bine.Henrietta trase nururile poetuei i se uit n jur.Haide,cred c ar
trebui s te grbeti.Trebuie s-i ocupi locul n linia de primire.Angelica se
grbi pe scri n sus.Toat lumea zmbi i i fcu loc s treac.Dou minute mai
trziu,cam agitat i roie n obraji,sttea alturi de Dominic i i ntmpina pe
primii oaspei-Lord i Lady Jersey.Dominic renun rapid s mai rein irul de
nume i de titluri.Decise c,dac Angelica tot i cunotea pe toi,el va continua
doar s zmbeasc i s se foloseasc de cunotinele ei,ncercnd s nu se lase
distras de frumuseea ei.Arta absolut superb,ntr-o rochie de mtase
strlucitoare,delicat,azurie,care semna,dar era n acelai timp foarte diferit de
culoarea turcoaz favorit a mamei ei,nuana fiind o idee mai nchis dect cea a
rochiilor purtate nainte,mai intens,mai vibrant,mai potrivit cu firea ei.Ea
zmbi,apoi rse;se afla,n mod clar,n elementul ei.Cu toate astea,se ntrerupea i
vorbea cu el,concentrndu-se n acele momente numai asupra lui.El era tot mai
era ngrijorat.Dar cnd o ntreb dac nu avea s-i lipseasc,Angelica se uit
nedumerit la el:
-Ce s-mi lipseasc? Dominic zmbi i i fcu semn c nu era important.Ea era a
lui,la fel de devotat lui ca i el ei...i aminti de noaptea n care o rugase s-1
ajute i i ddu seama c fusese a lui de la bun nceput.

Auzi cum orchestra i acorda instrumentele,dar era att de obinuit s ignore


sunetul,nct aproape c nu-i ddu seama de semnificaie.
Nu-i aminti c,dup tradiia englezeasc,ei doi trebuiau s deschid balul cu
valsul de logodn.Rsunar primele acorduri,iar Angelica se ntoarse cu faa spre
el.Mulimea zmbitoare le fcu loc,iar n cteva secunde,stteau singuri n
mijlocul slii,doar ei doi.Ea se uit n ochii lui; nu prea deloc speriat,sau cel
puin nu-i trda emoia.n schimb,zmbi i i ntinse mna.
-Ai ncredere n mine.N-o s te las s te izbelite,aa cum nici tu n-o s m lai
pe mine.Vei putea mereu s te sprijini de mine,aa cum i eu m voi putea
sprijini pe tine.Te voi ine acum i pentru totdeauna i nu te voi lsa niciodat s
cazi.n ochii ei strluceau ncrederea i dragostea.El tiu c ea planificase asta,
dar,chiar i aa,credea fiecare cuvnt.i trecu prin minte cu groaz ntrebarea
legat de ce-ar fi fcut dac i ceda genunchiul.Dar aa cum veni,aa i-o i
terse din cap.Privind pierdut n ochii ei,n iubirea ei,i lu mna,o trase spre el i
ncepur s danseze pe acordurile muzicii.mpreun.Mai ncet,mai eapn la
nceput,dar apoi tot mai agil,pe msur ce ncrederea-i sporea,o purt n valsul
logodnei.Erau att de concentrai,nct nici unul din ei nu auzi aplauzele
rsuntoare.Abia dac i ddur seama cnd,pe la jumtatea dansului,li se
alturar i alte cupluri,n frunte cu Celia i Martin,urmai de Heather i
Breckenridge,de Eliza i Jeremy.Inima Angelici era att de plin de ncntare,
nct simea c nu ar mai fi putut suporta i mai mult fericire.Apoi,buzele lui
Dominic se arcuir,determinnd-o s-1 iscodeasc:
-Ce este?
-Mai devreme,ezit el,mai devreme,pe drum,m-am ntrebat dac soarta chiar mi
va permite atta fericire.Adic,m gndeam la ct de fericit eram atunci.
Acum...am primit rspunsul la ntrebarea aceea,e limpede c soarta i-a pus n
gnd s m ucid cu fericire.Nu tiu dac pot suporta mai mult de att.
Ea rse,lsndu-i fericirea s se nale.Primise tot ceea ce-i dorise,acum i
pentru toat viaa.Reuise s fac exact ce-i propusese: s-1 captureze pe
seniorul din Glencrae.
EPILOG
n dimineaa aceea de mijloc de septembrie,pe Dover Street era haos.Se
adunaser mulimi de gur-casc dornici s-i vad sosind pe participanii la
nunt,s-1 admire pe tatl elegant cu fiii si frumoi,pe doamnele mbrcate n
cele mai frumoase rochii i,mai ales,s le vad pe mirese.Valeii i argaii din
mai multe familii fuseser recrutai s pstreze ordinea.Unii formaser baricade,

blocnd o parte din drum de o parte i de alta a strzii,n vreme ce alii se


strduiau s in n loc mulimea tot mai numeroas.Agitaia spori cnd dinspre
Piccadilly se ivir trei cleti negre decorate cu aur i pene albe pe acoperi,trase
de cte patru armsari negri,mpodobii i ei cu pene albe.Lacheii fur nevoii s
mping oamenii napoi pentru a permite caletilor s trag n faa casei lordului
Martin Cynster,una dup cealalt.
-Asta-i nunta anului!
-N-o s mai fie prea curnd o alta la fel!
Acestea erau comentariile care se auzeau prin mulime.Evenimentul strnise
imaginaia ntregii Londre,a nobilimii i a burgheziei deopotriv,iar n timp ce
doar civa dintre nobilii de rang nalt puteau participa la ceremonia din
catedrala St.George,asistnd aadar pe viu la cele mai emoionante momente,
restul Londrei era hotrt s vad mcar att ct se putea,mai ales c era vorba
de o nunt tripl n cele mai nobile familii ale rii,ceea fcea s merite efortul,
dup cum susineau cei mai muli.Ct despre atmosfera din casa lordului Martin,
putem spune c balamucul era la apogeu.Cele trei fiice ale sale insistaser nu
numai s se mrite toate n aceeai zi,dar i n cadrul aceleiai ceremonii.Iar
logistica pentru a organiza un eveniment de asemenea proporii i ddea lordului
Martin dureri de cap,chiar dac el nsui nu era implicat n nici un aspect al
organizrii.Numai la gndul miilor de lucruri care ar fi putut merge prost...dar i
se spusese s lase totul n seama lor,n seama femeilor din familie,i,ca orice
brbat din clanul Cynster,tia prea bine c nu trebuia s protesteze.
El i fiii lui,la fel de neimplicai n organizare,se retrseser n bibliotec s se
relaxeze cu o sticl de whisky care sosise de la distileria Guisachan.Nici Rupert
i nici Alasdair nu tiau prea exact unde erau soiile i copii lor;cnd se
interesaser,soiile le rspunseser destul de argos c toat lumea tia ce are de
fcut i c ei nu trebuiau s-i bat capul.Sigur c asta nu-i oprea s se ntrebe n
continuare,dei tiau prea bine c nu era o atitudine neleapt.Ua se deschise
brusc.Celia,mbrcat superb ntr-o rochie n nuana ei favorit de turcoaz,
decorat cu aur,diamante i acvamarine,apru n prag.
-Bine,ncepei numrtoarea din clipa asta.Ateptai exact zece minute,apoi ieii
n holul mare,iar fetele vor cobor scrile.Se uit n jos i o vzu pe una dintre
nepoatele ei,Juliet,acum domnioar de onoare,trgnd-o de rochie.Horatia,eu i
Catriona i lum pe copii i ne ducem la biseric.Martin se ncrunt i se uit
spre strad.
-Caleaca noastr a venit?
-Ateapt pe alee.V uitai la ceas?

-Da.Rupert avea n mn ceasul de buzunar.Mai sunt nou minute.


-Haide,Juliet! Trebuie s i ajungem pe ceilali...dar s nu alergi!
Celia dispru,urmnd-o pe fetia agitat.Rupert,Alasdair i Martin schimbar
priviri ngrijorate.Alasdair cltin din cap.
-Eu nu-mi amintesc s fi fost aa de ru la nunta noastr.
-N-a fost.Martin se ridic i puse paharul gol pe mas.Dar a fost diferit.Ele sunt
fete-mirese-,iar pentru ele lumea se oprete.Fiii lui pufnir,dar se ridicar i ei.
i aranjar vestoanele,i verificar cravatele,i ajustar mnecile.Exact la ora
stabilit,Martin i conduse n holul mare.Auzir pai i fonete pe scar.Toi trei
se ntoarser s priveasc.Iar lumea se opri n jurul lor.
Dup cteva clipe n care se holbar n tcere,Alasdair murmur:
-Iar noi suntem rudele lor.Cum naiba s te atepi ca Breckenridge,Carling i
Glencrae s-i gseasc mcar cuvintele ca s zic Da n biseric?
Rupert cltin din cap.
-Va fi interesant de vzut cum o s reueasc,opti el.Martin rmase tcut,
privindu-i fetele,toate cu zmbete strlucitoare pe chip.Coborau scrile pe rndmai nti Heather,apoi Eliza,apoi cea mic,Angelica.
Rochiile lor erau toate albe,dar fiecare era diferit.Cea a lui Heather avea fuste
largi din cea mai fin mtase,corsetul fiind decorat cu numeroase perle,n vreme
cea rochia Elizei era mai strmt,cu dantel delicat aplicat peste satin,iar
Angelica purta o rochie ca din poveti,din metri ntregi de tul alb peste care
fuseser brodate frunze fine din aur.Bijuteriile alese erau perlele,dar fiecare avea
unicate.Heather purta un colier din perle asemntoare cu cele cusute pe rochie,
n vreme ce Eliza avea un irag lung de mrgele petrecut de dou ori n jurul
gtului,iar Angelica purta doar un pandantiv simplu cu perl la gt-n schimb,
avea piepteni din perle n prul strlucitor.Toate trei erau superbe.
Martin reui s zmbeasc,dei era un zmbet tremurat.
-Nu am cuvinte.
-N-avem timp de discursuri-oricum,nu aici,zmbi Heather.l lu pe Martin de
bra i se ndrept spre u.Trebuie s pornim.nbuindu-i mpotrivirea,Martin
accept c mcar ele erau nerbdtoare s prseasc aceast cas.Rupert i oferi
braul Elizei,iar Alasdair o escort pe Angelica.Cele trei cupluri se nirar n
dreptul uii,apoi Abercombie,zmbind ncntat,deschise larg ua,i Martin i
conduse fiicele spre biseric.
Mulimea din faa bisericii tiu cnd sosir miresele.Zgomotul se transformase
deja ntr-un fel de urlet colectiv.Aflai n faa altarului,cei trei miri schimbar o

privire.Nu existau cavaleri de onoare,cci cei trei aleseser s-i serveasc unul
altuia.n plus,aa cum constataser cei mai muli,chiar i cu un naos att de
spaios,cu trei cupluri aliniate la altar,era o oarecare nghesuial,aa c nu era
cazul s multiplice numrul cavalerilor de onoare.Uile mari din captul navei
fuseser nchise,aa c nimeni nu tia de ultimele pregtiri din vestibul.Dar
organistul avea un biat care alerga ntre vestibul i balconul orgii ca s-1 in la
curent.Chiar n momentul n care foiala nerbdtoare din biseric atingea
apogeul,orga izbucni n marul de deschidere.Toat lumea se ntoarse spre
intrare.Toat lumea i inu respiraia.Apoi,cnd refrenul se relu,uile duble se
deschiser,mpinse de Henrietta i de Mary n rolul lor de asistente,apoi ele se
ddur la o parte,lsnd s treac procesiunea fetielor cu flori i a pajilorcondui de Gavin i Prudence Cynster,urmai de Bryce i Juliet,cu gemenii
Lucilla i Marcus ncheind coloana.Fiecare biat purta o gletu aurit umplut
cu petale de trandafiri,iar fetia de lng el mprtia petalele cu o bucurie att de
sincer,nct toat lumea izbucni n rs,atmosfera fiind pregtit pentru ceea ce
urma.Henrietta i Mary urmar cele trei perechi de copii,iar organistul trecu fr
efort la marul nupial,n vreme ce lordul Martin Cynster i conducea spre altar
fiica cea mare.Exclamaiile entuziaste,i comentariile admirative sporir la
apariia Elizei i a Angelici.Zumzetul nu ncet nici cnd cele trei mirese
ajunser la altar i fur ncredinate viitorilor soi,nici cnd cuplurile se
ntoarser spre altar.Se ls linitea abia cnd preotul nl minile.
Cu o voce sonor,el ncepu slujba,apoi i ghid pe cei ase n depunerea
jurmintelor.Fiecare,pe rnd,i drese glasul,iar vocile puternice se auzir pn
n cele mai ndeprtate coluri ale bisericii.Prelatul rosti binecuvntarea i rug
congregaia s fie martor la cele petrecute; urmar imnuri i o mic predic,
dup care preotul i conduse pe cei ase n sacristie pentru a semna n registru.n
vremea aceasta,congregaia fcea schimb optit de preri i complimente la
adresa mirilor,apoi,cnd acetia revenir,preotul ceru din nou atenia publicului.
Cteva minute mai trziu,el pronun binecuvntarea final,iar invitaii se
ridicar pentru a ntmpina cuplurile proaspt cstorite.Evident,tinerii nsurei
nu aveau ochi dect unul pentru cellalt.Iar cei aflai destul de aproape ca s le
vad chipurile oftar.Doamnele i cutar disperate batistele.
Ca la un semn,toi ase se uitar nainte.Bra la bra,fiecare cuplu prsi biserica
n ordinea invers sosirii-Angelica i chipeul ei so scoian fur primii,urmai de
Eliza i fascinantul ei om de tiin,cortegiul fiind ncheiat de Heather i
vicontele ei plin de arm.Mulimea izbucni n ovaii la vederea celor trei perechi
pe treptele bisericii.

Prin aer zburar plrii,flori,boabe de orez,iar cele trei cupluri vesele se grbir
s se urce n caletile care le ateptau.i plecar.O primire similar i atepta i
n fa la St.Ives House,dar,odat intrai,odat ajuni n camera de la etaj,
rezervat lor pn soseau oaspeii la banchet,se privir unii pe alii i se
prbuir pe cele trei sofale.Heather zmbi i rsufl ndelung.
-Asta a fost...
-Absolut splendid.Eliza se ntinse dup mna lui Jeremy.Toi ai fost grozavi.
Dominic se uit la Breckenridge i ridic din sprncene.
-De parc am fi ndrznit s fim altfel azi.Angelica l btu pe picior.
-Ei,la un moment dat,tot v-am fi iertat.Dominic zmbi i i lu mna s o srute.
n camer apru Sligo,cu dou sticle de ampanie,urmat de un valet purtnd o
tav cu pahare de cristal.
-Toate urrile de bine din partea ntregului personal.Deschiser sticlele i apoi se
aezar comod,se relaxar i savurar ampania.ntr-un trziu apru Celia,care-i
chem la petrecere.Arta la fel de entuziasmat ca i fiicele ei.
-Ei bine,dragii mei.Privirea ei matern i incluse i pe cei trei brbai.M tem c
a venit momentul.Doar gndii-v.nc trei ore,iar apoi v putei retrage.
Se auzir bombneli din toate prile,dar cele ale fetelor erau clar jucate.Celia
plec,lsnd ua deschis.Heather,Eliza i Angelica se ridicar,i aranjar
rochiile,apoi,urmrite de privirile fascinate ale soilor lor,care ncercau i ei s se
aranjeze ct de ct,cele trei doamne se ndreptar spre u.
-Cum facem? vru s tie Angelica.
-Cred c va trebui s inem seama de dimensiunile slii de bal,zise Heather.Va
trebui s ne desprim,dou cupluri ntr-o parte i alta,iar unul n mijloc.Dac
nu,chiar dac dispunem de trei ore,nu vom reui s vorbim cu nimeni.
-Hm,dar oare va fi de ajuns? se ntreb Eliza.S-a gndit vreuna dintre voi s ia
lista cu ordinea de edere la mas de la mama? Cele trei femei ieir din
camer,lsndu-i soii n urm.Dominic fu primul care iei din prostraie,cltin
din cap i ncepu s rd.Breckenridge i Jeremy se privir scurt i pufnir i ei
n rs.
-V dai seama,fcu Dominic ncercnd fr succes s redevin serios,c,deacum nainte,aa vor merge lucrurile pentru noi? Jeremy se opri s-i trag
rsuflarea.
-Ele conduc i noi le urmm.Se pare c aa este felul Cynsterilor.
-Ei bine,zise i Breckenridge,ce putem s facem,amraii de noi?
Acestea fiind zise,cei trei pir din camer cu zmbete pe chipuri,ncercnd
s-i ajung rapid din urm viitorul.

S peasc rapid n urma vicontesei Breckenridge,a doamnei Jeremy Carling i


a contesei de Glencrae.
SFARSIT