Sunteți pe pagina 1din 400

Danielle Steel

DRAGOSTE
RENSCUT

Editura MIRON
1995

Danielle Steel
Fine Things, 1987

Pentru marea mea dragoste, John,


i copiii notri Beatrix, Trevor, Todd, Nicholas, Samantha,
Victoria, Vanessa i Maxx
din toat inima i cu toat dragostea
pentru tot ceea ce sunt i ceea ce nseamn pentru mine
i n memoria unei doamne deosebite
i familiei ei, Carola Haller
d.s.

CAPITOLUL 1
Era aproape imposibil de ajuns pe Lexington i pe strada aizeci
i trei. Fulgii de zpad purtai de vntul care urla nghiiser totul,
cu excepia mainilor mai mari. Autobuzele renunaser la cursele
lor i se nghesuiau unele n altele ca nite dinozauri ngheai; doar
rareori prseau turma aventurndu-se pe crarea fcut de
plugurile de zpad pentru a-i culege pe cei civa cltori
ndrznei care alergau agitndu-i nnebunii braele, alunecnd
periculos pe trotuar, izbindu-se de nmeii de zpad, grbii s se
urce n autobuz. Aveau ochii umezi, feele roii i, ca n cazul lui
Bernie, ururi de ghea pe barb.
i fusese imposibil s gseasc un taxi. Renun, dup o ateptare
de cincisprezece minute, i apoi porni spre sud pe strada aptezeci
i nou. Mergea deseori pe jos la lucru. Erau doar opt blocuri de
parcurs. ns astzi, cnd travers Madison spre Park i o lu la
dreapt spre Lexington Avenue, constat c vntul muctor era
neateptat de brutal n furia lui, i de-abia trecuse de trei blocuri
cnd fu obligat s se dea btut. Un portar nelegtor i permise s
atepte n holul unei cldiri. Doar cteva suflete mai drze ateptau
un autobuz cruia i trebuiser mai multe ore ca s vin dinspre
nord pe Madison Avenue, s ntoarc i s se ndrepte spre sud, pe
Lexington Avenue, ducndu-i spre locurile lor de munc. Alte
suflete mai realiste capitulaser dup ce i aruncaser o singur
privire viscolului de afar, i se hotrser s nu mai mearg la
lucru. Bernie era convins c magazinul va fi pe jumtate gol. ns el
5

nu era omul care s rmn acas i s piard vremea de poman,


urmrind serialele de televiziune.
Nu mergea la slujb pentru c era constrns s o fac. Adevrul
era c Bernie mergea la slujb de ase ori pe sptmn, deseori
chiar i atunci cnd nu era absolut nevoie, aa ca astzi, pentru c
iubea magazinul. Mnca, dormea, visa i respira pentru tot ce se
ntmpla de la primul la al optulea etaj al magazinului Wolffs. Iar
anul acesta era n mod deosebit un an important. Se pregteau s
lanseze noile linii ale modei, patru dintre ele aparinnd unor
prestigioi creatori de mod europeni i asta urma s schimbe
ntreaga imagine a modei americane att pentru femei, ct i pentru
brbai. Se gndea la toate astea privind pe geam n timp ce
autobuzul se mica greoi prin zpada rscolit de vnt, dei acum
nu o mai vedea, aa cum nu-i vedea nici pe cei care veneau
cltinndu-se spre autobuz. Cu ochii minii vedea noile colecii de
primvar aa cum le vzuse n noiembrie la Paris, Roma i Milano;
femei superbe purtnd toalete deosebite, alunecnd pe podium ca
nite splendide ppui, punnd n eviden fiecare detaliu al
mbrcmintei lor, i brusc se bucur c venise la lucru. Voia s le
mai arunce o privire modelelor pe care le vor folosi pentru marea
parad a modei de sptmna viitoare. Dup ce alesese i aprobase
rochii i costume, dorea s se asigure c i modelele alese erau cele
mai potrivite. Lui Bernard Fine i plcea s fie la curent cu tot, de la
cheltuielile pentru cumprarea hainelor, selectarea modelelor, pn
la felul cum vor arta invitaiile care urmau s fie trimise celor mai
deosebii clieni ai lor. Pentru el totul conta. n ceea ce-l privea,
munca lui nu se deosebea de a celor de la U.S. Steel sau Kodak. Se
ocupau de un produs, de fapt de mai multe, i impresia pe care o
fcea acest produs depindea de el.
Partea incredibil era c dac cineva i-ar fi spus acum
cincisprezece ani, cnd nc mai juca fotbal la Universitatea din
6

Michigan, c i va face probleme n privina lenjeriei de corp pe


care o vor purta modelele, i cum vor fi prezentate rochiile de sear,
ar fi izbucnit n rs... sau i-ar fi folosit pumnul pentru a-i muta falca
din loc. Acum i se prea amuzant i uneori sttea n biroul lui uria,
zmbind, amintindu-i de vremurile de atunci. Fusese un student
foarte bun, cel puin n primii doi ani, apoi i gsise refugiul n
literatura rus. Dostoievski fusese idolul su nc din prima
jumtate a anului al treilea, egalat doar de Tolstoi, urmat imediat de
Sheila Borden. O ntlnise la cursul de rus, pentru c ajunsese la
concluzia c nu-i poate onora pe marii clasici rui citindu-i n
traducere, aa c se nscrisese la un curs rapid de nvare a limbii,
aflnd astfel cum s ntrebe unde e pota, hotelul i s gseasc un
tren, cu un accent care o impresionase enorm pe profesoara lui. ns
rusa i nclzise sufletul. Ca i Sheila Borden. Era aezat n primul
rnd, cu prul negru i drept atrnndu-i romantic pn la talie, sau
cel puin aa i imagina el, cu un corp suplu i drept. Ceea ce o
adusese la orele de rus era fascinaia ei pentru balet. Dansa de la
cinci ani, i explicase ea cnd discutaser pentru prima oar, i nu
poi nelege baletul pn nu-i nelegi pe rui. Era o tnr
nervoas, ncordat, cu ochi mari, iar trupul i era un poem de
simetrie i de graie, care l vrjise cnd o urmrise a doua zi
dansnd.
Sheila se nscuse n Hartford, Connecticut, iar tatl ei lucra la o
banc, ceea ce ei i se prea mult prea vulgar. Tnjea dup ceva mai
subtil, o mam ntr-un scaun de invalid... un tat cu TBC care s fi
murit la scurt timp de la naterea ei... Cu un an n urm, Bernie i-ar
fi rs n nas, dar nu i acum. La douzeci de ani lua totul foarte n
serios, iar ea era o extraordinar balerin, i explic el mamei lui
cnd veni acas de srbtori.
Evreic? ntreb mama lui cnd i auzi numele.
Sheila i se pruse ntotdeauna un nume irlandez, iar Borden era
7

de-a dreptul nspimnttor. ns se poate ca n trecut s fi fost


Boardman sau Berkovitz sau o mulime de alte variante; schimbarea
numelui era un semn de laitate, dar cel puin erau acceptabili.
Bernie se suprase ngrozitor pentru c i pusese ntrebarea cu care
l btuse la cap mai toat viaa lui, chiar nainte de a ajunge s simt
ceva pentru vreo fat. Mama lui l ntreba despre fiecare: E evreu...
care e numele de fat al mamei? ...ceremonia de bar mitzvah a avut
loc anul trecut? ...ce ziceai c face tatl su? E evreic, nu-i aa? Nu
erau oare toi? Oricum, cei pe care i cunotea familia Fine erau.
Prinii lui au dorit ca el s-i fac studiile la Columbia sau la
Universitatea din New York. Putea face naveta. De fapt, mama lui
chiar ncercase s insiste. ns fusese acceptat doar de Universitatea
din Michigan, aa c i fusese uor s se hotrasc. Era salvat! Zbur
spre ara Libertii, se ntlni cu sute de fete blonde cu ochi albatri,
care nu auziser niciodat de pete gefilte, sau de kreplah sau knishes i
care habar nu aveau cnd era Patele evreiesc. Fusese o
binecuvntat schimbare pentru el, deoarece pn atunci se
ntlnise cu toate fetele din Scarsdale dup care mama lui era
nnebunit i ajunsese s se plictiseasc de ele. i dorea ceva nou,
diferit i poate tocmai ce-i era interzis. Iar Sheila reprezenta toate
astea. n plus era incredibil de frumoas, cu ochi mari, negri, i plete
de abanos. i prezentase autori rui despre care nu auzise niciodat,
i i citiser pe toi - n traducere bineneles. ncercase s discute cu
prinii lui aceste cri n timpul vacanelor, dar fr folos.
Bunica ta a fost rusoaic. Voiai s nvei rusete, puteai nva
de la ea.
Nu era acelai lucru. i apoi ea vorbea Yiddish mai tot timpul...
Vocea i se pierdu. Detesta s se certe cu ei. Mamei lui i plceau
discuiile aprinse. Era ocupaia ei de baz, marea ei bucurie, sportul
preferat. Obinuia s discute n contradictoriu cu oricine, n special
cu el.
8

Nu-i vorbi de ru pe cei mori!


N-am fcut aa ceva. Am spus doar c bunica vorbea Yiddish
tot timpul.
Vorbea i rusete foarte frumos. i ce folos ai tu din asta? Ar
trebui s urmezi cursurile de tiin, de asta au nevoie brbaii n
ara asta acum... economie...
Dorea ca el s ajung doctor ca i tatl lui, sau mcar avocat. Tatl
lui era chirurg specializat n operaii pe laringe, unul dintre cei mai
importani din domeniul lui. ns Bernie nu-i dorise niciodat s
calce pe urmele tatlui su, nici mcar copil fiind. l admira enorm.
ns n-ar fi suportat s fie doctor. Voia altceva, n ciuda visurilor
mamei lui.
Limba rus? Cine mai vorbete rusete cu excepia
comunitilor?
Sheila Borden... ea vorbea. Bernie i privi mama cu disperare. Era
o femeie atrgtoare, fusese ntotdeauna. Nu se simise niciodat
stnjenit de felul n care arta mama lui, sau tatl lui, un brbat
nalt, usciv, cu ochi negri i pr crunt, avnd deseori o privire
absent. i plcea ceea ce fcea i mai ntotdeauna se gndea la
pacienii si. ns Bernie tia c era acolo, n caz c ar fi avut nevoie
de el. Mama lui i vopsea prul blond de mai muli ani, culoarea se
numea Soare de toamn i i venea bine. Avea ochi verzi pe care
Bernie i motenise i i pstrase silueta. Purta haine scumpe pe care
nimeni nu prea s le observe. n cea mai mare parte erau costume
bleumarin, sau rochii negre i costaser o groaz de bani la Lord, la
Taylor sau la Saks. Cumva, arta ca o mam pentru el.
De ce nva fata asta rusete? De unde i sunt prinii?
Connecticut.
De unde n Connecticut?
Bernie ar fi vrut s o ntrebe dac avea de gnd s-i viziteze.
Hartford. Ce importan are?
9

Poart-te frumos, Bernie.


Arta artificial i teatral, iar el i puse jos erveelul i i
mpinse scaunul n spate. Cina cu ea i provoca ntotdeauna dureri
de stomac.
Unde pleci? Nu i-am dat voie s te ridici.
De parc ar fi avut doar cinci ani. Cteodat ura s vin acas.
Apoi se simea vinovat pentru c ura s vin acas. i apoi se enerva
pe ea pentru c l fcea s se simt vinovat c ura s vin acas...
Mai am ceva de nvat nainte s plec.
Slav Domnului c nu mai joci fotbal.
Mereu i spunea lucruri din astea care l fceau s se rzvrteasc.
i venea s se ntoarc i s-i spun c era din nou n echip... sau c
studia baletul cu Sheila doar ca s o ae puin...
Hotrrea nu e neaprat una permanent, mam.
Ruth Fine l fulger cu privirea.
Vorbete despre asta cu tatl tu.
Ea vorbise deja i nc destul de mult. Dac Bernie mai vrea s
joace fotbal, i oferi o main nou... Dac Bernie ar fi tiut, ar fi
srit pn n plafon i nu numai c ar fi refuzat maina, dar imediat
s-ar fi apucat din nou de fotbal. Detesta s fie mituit. Detesta felul n
care gndea ea uneori, i modul posesiv i protector n care l trata,
n ciuda atitudinii mult mai nelegtoare a tatlui su. Era greu s
fii singurul copil, iar cnd se ntoarse la Ann Arbor i o vzu pe
Sheila, ea l nelese perfect. Nici pentru ea vacana nu fusese prea
fericit. Nu reuiser s se ntlneasc, dei Hartford nu era la
captul lumii, cu toate c parc acolo era. Prinii ei o avuseser la
btrnee i se purtau cu ea ca i cum ar fi fost din porelan,
ngrozindu-se de fiecare dat cnd pleca de acas, speriai c se va
lovi, va fi atacat sau violat, va aluneca pe ghea, va cunoate
brbai nepotrivii, sau nu-i va face studiile la coala cea mai bun.
Nici ei n-au fost ncntai de Universitatea din Michigan, ns ea
10

struise. tia cum s obin de la ei ceea ce-i dorea. ns era


obositor s tie c erau preocupai doar de ea. nelegea exact la ce
anume se referea Bernie, iar dup vacana de Pate au pus la cale un
plan. Se vor ntlni n vara urmtoare n Europa i vor cltori cel
puin o lun fr s spun nimic nimnui. i aa au i fcut.
A fost minunat s viziteze mpreun Veneia, Parisul i Roma.
Sheila fusese teribil de ndrgostit i, n timp ce erau ntini goi pe
o plaj din Ischia, cu prul ei lung atrnndu-i pe umeri, Bernie tiu
c nu mai vzuse o femeie att de frumoas. I se prea att de
adorabil, nct n secret se gndea s-i cear s se cstoreasc cu
el. Dar nu-i spuse nimic. Visa s se logodeasc cu ea n vacana de
Crciun i apoi s se cstoreasc dup absolvire, n luna iunie a
anului urmtor... Au cltorit i n Anglia i Irlanda, plecnd din
Londra cu acelai avion.
Ca de obicei tatl lui era n sala de operaii. Mama lui venise s-l
ntmpine, n ciuda faptului c-i trimisese o telegram s nu o fac.
Fcndu-i cu mna, plin de entuziasm, arta mult mai tnr n
costumul bej creat de Ben Zuckerman i cu prul aranjat n cinstea
lui. ns indiferent ct de bune ar fi fost inteniile lui, au disprut n
clipa n care i-a zrit nsoitoarea.
Cine e?
E Sheila Borden, mam.
Doamna Fine arta gata s leine.
Ai cltorit mpreun n tot timpul sta?
i dduser destui bani pentru ase sptmni. Cadoul lor pentru
cea de-a douzeci i una aniversare.
Ai cltorit mpreun aa... aa... de neruinat...?
Lui Bernie i venea s moar auzind-o ce spune, iar Sheila i
zmbea de parc nici nu i-ar fi psat.
E n regul... nu-i face probleme, Bernie... Trebuie oricum s
prind autobuzul spre Hartford.
11

i mai zmbi o dat, i nh sacul de voiaj i pur i simplu


dispru fr s-i ia rmas-bun, n timp ce mama lui ncepu s-i
tearg lacrimile.
Mam... te rog...
Cum ai putut s ne mini n halul sta?
N-am minit. Am spus c m voi ntlni cu nite prieteni.
Era rou la fa i ar fi vrut ca pmntul s se deschid i s-l
nghit. i dorea s nu o mai vad niciodat n viaa lui.
i asta numeti tu prieten?
Bernie se gndi imediat la toate clipele n care fcuser dragoste...
pe plaj, n parcuri, lng ruri, n mici hoteluri... Nimic din ce-i va
spune ea nu va putea terge aceste amintiri i se uit furios la mama
lui.
E cea mai bun prieten pe care o am!
i apuc sacul de voiaj i porni spre ieirea din aeroport lsnd-o
singur, dar fcu greeala s se ntoarc o dat i vzu c rmsese
pe loc, plngnd fr s se ascund. Nu-i putea face aa ceva. Se
duse la ea i i ceru iertare, iar apoi se ur pentru slbiciunea lui.
Rentors n toamn la coal, continuase legtura cu Sheila, iar
cnd s-au ntors acas de Ziua Recunotinei a trecut prin Hartford
pentru a-i cunoate familia. Prinii ei au fost rezervai, dar
politicoi, surprini evident de ceva ce Sheila nu le spusese. Cnd sau ntors la coal, Bernie o ntreb:
I-a deranjat faptul c sunt evreu?
Era curios. Se ntreba dac prinii ei erau la fel de sensibili ca ai
lui, dei i se prea puin probabil. Nimeni nu putea fi la fel de
sensibil i inflexibil ca Ruth Fine, cel puin nu i n ochii lui.
Nu.
Sheila zmbi absent i i aprinse o marijuan. Erau aezai pe
ultimul rnd al avionului care i ducea n Michigan.
Doar surprini, cred. Nu m-am gndit c e ceva att de
12

important nct s-i previn.


Lui Bernie i plcea felul ei de a fi. Nu se agita dac nu era
necesar. Nimic nu prea s fie important i Bernie trase i el un fum
nainte ca ea s sting cu grij igara i s ascund mucul ntr-un plic
din poet.
Te-au gsit drgu.
i mie mi s-au prut drgui.
Minea. De fapt i se pruser extrem de plictisitori i fusese
surprins c mama ei avea att de puin stil. Au discutat despre
vreme i despre ce se mai ntmpl prin lume i nimic altceva.
Atitudinea lor l fcuse s se simt ca ntr-un comar, suportnd un
permanent comentariu pe viu al tirilor internaionale. Sheila era
att de diferit de ei, ns i ea spuse acelai lucru despre el. O
categorisise pe mama lui drept isteric dup singura dat cnd o
ntlnise, iar el nu o contrazisese.
Vor veni la absolvire?
Glumeti?
Sheila rse.
Mama plnge numai cnd vorbete despre asta.
Bernie nc se mai gndea s se cstoreasc cu ea, dei nu-i
spusese nimic. i fcu o surpriz de ziua Sfntului Valentin,
oferindu-i un superb inel cu diamant pe care l cumprase pentru ea
din banii lsai de bunicii lui. Era mic, lucrat perfect i avea doar
dou carate, ns era un impecabil inel de logodn. n ziua n care l
cumprase simise o strngere de inim i se ntorsese acas plin de
entuziasm. O luase n brae, o srutase apsat i i aruncase n poal
cutia roie, cu o neglijen bine studiat.
Vezi dac i se potrivete, fetio.
Ea crezuse c e vorba de o glum i rsese cu poft pn
deschisese cutia. Atunci rmase cu gura cscat i apoi ncepu s
plng. i aruncase napoi cutia i plecase fr s spun un cuvnt.
13

Bernie nu nelesese nimic pn cnd ea nu se ntoarse napoi pentru


a sta de vorb. i aveau camerele lor, dar de cele mai multe ori
dormeau ntr-a lui. Era mai ncptoare i mai confortabil, avea
dou mese de birou. Sheila privea fix la inelul din cutia de pe masa
lui.
Cum ai putut s faci aa ceva? ntreb ea.
Bernie nu nelese. Poate c inelul i se prea prea mare.
Ce s fac? Vreau s m cstoresc cu tine.
O privi cu tandree i ntinse mna spre ea, dar Sheila i ntoarse
spatele, ducndu-se n cellalt col al camerei.
Credeam c nelegi... tot timpul sta am crezut c totul e
grozav.
Ce dracu vrea s nsemne asta?
nseamn c am crezut c legtura noastr e echilibrat.
Firete c este. Dar cu ce influeneaz asta restul?
Nu avem nevoie de cstorie... nu avem nevoie de tot gunoiul
acela tradiional.
l privi dezgustat, iar el se simi ocat.
Nu avem nevoie dect de ceea ce avem acum, att ct va dura.
Era pentru prima oar cnd o auzea vorbind aa i se ntreb ce se
ntmplase cu ea.
i ct va dura?
Astzi... sptmna viitoare...
Ridic din umeri.
Cui i pas? Ce importan are? Nu poi prelungi nimic cu un
inel de logodn.
Ei bine, mi cer scuze.
ns se nfuriase, nh cutia, o nchise i o azvrli ntr-unul din
sertare.
mi pare ru pentru gestul meu de burghez ieit din comun.
Bnuiesc c cei apte ani de acas din Scarsdale i-au spus cuvntul.
14

Ea se uit la el de parc acum l-ar fi vzut pentru prima oar.


Nu mi-a trecut prin cap c i dai atta importan.
Privi nedumerit, undeva n spatele lui, de parc pe moment nu
i-ar fi mai adus aminte cum l cheam.
Credeam c nelegi totul...
Se aez pe canapea i l urmri cum se ndreapt spre fereastr.
El se ntoarse spre ea.
Nu. i tii ceva? Nu neleg nimic. Trim mpreun de mai bine
de un an. Am fost n Europa mpreun. Ce-ai crezut c e? Doar o
aventur?
Pentru el nu era. Nu era acel gen de brbat, chiar dac avea doar
douzeci i unu de ani.
Nu mai folosi nite cuvinte att de nvechite.
Se ridic n picioare i se ntinse de parc ar fi fost plictisit, iar el
observ c nu purta sutien, ceea ce complica i mai mult lucrurile.
Simi cum n el crete dorina.
Poate c e doar prea devreme.
O privi plin de speran, ndemnat de ceea ce simea ntre
picioare i n inim i urndu-se pentru asta.
Poate c avem nevoie de mai mult timp.
ns ea cltina din cap. i nu-l srut cnd plec din camer.
Niciodat nu voi dori s m cstoresc, Bern. Nu e genul meu.
Vreau s plec n California dup absolvire i s rmn acolo un
timp.
Dintr-odat i-o putu imagina acolo... ntr-o comun...
Ce fel de via mai e i asta? Ca un drum fr ieire.
Ea ridic din umeri, schind un zmbet.
E ceea ce vreau acum, Bern.
S-au privit mai multe clipe.
Dar i mulumesc pentru inel.
nchise uor ua n urma ei, iar el rmase mult, mult timp singur
15

n camera ntunecat, gndindu-se la ea. O iubea att de mult, cel


puin aa credea el. ns niciodat nu-i cunoscuse aceast latur,
aceast indiferen nepstoare fa de ce simea cellalt. Dintrodat i aminti cum se purtase cu prinii ei cnd el o vizitase
acas. Nu prea prea s-i pese de ei i mereu l acuza c e nebun
cnd i sun prinii, sau i cumpra mamei lui un mic cadou
nainte de a se ntoarce acas. i trimisese flori de ziua ei de natere,
iar Sheila i btuse joc de el. Toate aceste mici incidente i reveneau
n minte. Poate c ntr-adevr o durea n cot de toat lumea, inclusiv
de el. Nu fcea dect s se distreze i s se simt bine. Iar pn acum
el o fcuse s se simt bine, ns inelul de logodn schimbase totul.
Se culc simindu-i inima ca un bolovan i se gndi toat noaptea la
ea.
Iar lucrurile nu s-au mbuntit prea mult dup aceast discuie.
Sheila se alturase unui grup care se ocupa cu trezirea contiinei,
iar unul dintre subiectele pe care se prea c ador s le discute era
relaia ei cu Bernie. Sheila venea acas i i ataca n mod constant
valorile, elurile, modul de a vorbi cu ea.
Nu-mi vorbi ca i cum a fi un copil. Sunt femeie, fir-ar s fie, i
nu cumva s uii c boaele tale sunt doar decorative i nici mcar
prea impresionante. Sunt la fel de deteapt ca i tine, la fel de
ndrznea... notele mele sunt la fel de bune... singurul lucru pe
care nu-l am e bucat aia de piele care atrna ntre picioarele tale i,
oricum, cui i pas de ea?
Bernie era ngrozit; se ngrozi i mai tare cnd ea renun la balet.
Continua s urmeze orele de rus, dar vorbea foarte mult despre
Che Guevara, i ncepuse s poarte bocanci de lupt i diferite
accesorii pe care le cumpra de la magazinul armatei. i plceau n
mod deosebit maieurile brbteti pe care le purta fr sutien, iar
sfrcurile ei se distingeau cu uurin. Bernie se simea tot mai jenat
s mearg cu ea pe strad.
16

Doar nu vorbeti serios? spuse ea cnd au discutat despre


festivitatea de absolvire, amndoi ajungnd la concluzia c era al
naibii de demodat.
El recunoscuse c ar dori totui s participe. Era o amintire
pentru viitor, iar n cele din urm Sheila accept s-l nsoeasc. ns
apru n apartamentul lui ntr-o salopet deschis pn la bru, pe
sub care purta un tricou rou rupt. Bocancii nu erau chiar soldeti,
dar semnau foarte bine. Imitaii perfecte, stropii cu vopsea aurie
pe care ea i numea rznd pantofii noi de dans n timp ce el se
holba la ea. Bernie era mbrcat ntr-un smoching alb, pe care l
purtase la o nunt anul trecut. I-l fcuse tatl lui la Brooks Brothers i
i venea perfect, iar cu prul lui castaniu, ochii verzi i culoarea
bronzului de var arta teribil de atrgtor. ns ea era ridicol i
Bernie i-o spuse.
E nepoliticos s le faci aa ceva putilor din anul nti, care iau
totul n serios. Dac mergem, suntem datori s ne mbrcm mai
decent.
Of, pentru Dumnezeu!
Se aruncase pe canapeaua lui privindu-l cu dispre.
Ari ca Lordul Fauntleroy. Doamne, s vezi cnd o s le
povestesc celor din grupul meu.
Nu-mi pas de ce cred cei din grupul tu!
Era pentru prima oar cnd Bernie i ieea din fire, iar ea l
studie surprins, vzndu-l cum avanseaz spre ea, oprindu-se n
faa canapelei, dominnd-o cu nlimea lui. i mic nervoas
picioarele graioase, nclate cu bocancii de lupt aurii.
Mic-i fundul, du-te n camera ta i schimb-te.
Du-te dracului.
i nl capul i i zmbi.
Vorbesc serios, Sheila. Nu mergi n costumaia asta.
Ba da.
17

Nu.
Atunci nu mergem.
El ovi doar o fraciune de secund nainte s se ndrepte cu pai
mari spre u.
Tu nu mergi. Eu voi merge singur.
Distracie plcut.
i fcu cu mna, iar el iei afar fierbnd de furie. Aa c se
dusese singur i se simise ngrozitor de prost. Nu dansase cu
nimeni, dar rmsese acolo doar pentru a-i face ei n ciud. ns ea i
stricase seara. Aa cum urma s strice i festivitatea de absolvire cu
acelai gen de isprav, doar c mult mai senzaional. Cnd veni
rndul ei s urce pe scen i dup ce-i primi diploma, Sheila se
adres celor prezeni inndu-le un mic discurs despre ct de
nensemnate erau gesturile simbolice ale guvernului, i despre
faptul c existau femei oprimate peste tot n lume. i n numele lor i
al ei nsei, ea respingea ovinismul Universitii din Michigan.
Apoi i rupse diploma n dou n timp ce publicul rmase cu gura
cscat, iar lui Bernie i veni s plng. Dup aa ceva nu mai avu ce
s-i spun mamei lui. Nici Sheilei, cnd s-au ntlnit n camer
pentru a-i face bagajele. Nu-i spuse ce prere avea despre gestul ei.
Nu se simea n stare s spun ceva. De fapt au discutat despre
foarte puine, n timp ce-i adunau lucrurile din dulap i din sertare.
Prinii lui luau cina la hotel cu nite prieteni, iar el urma s ia
prnzul cu ei nainte ca toi trei s se ntoarc la New York. Acum o
privea pe Sheila cu o expresie de disperare ntiprit pe chip.
Ultimul an i jumtate parc se dusese pe apa smbetei. n ultimele
sptmni au rmas mpreun din obinuin i comoditate. ns lui
Bernie tot nu-i venea s accepte desprirea lor. Dei i fcuse
planuri s plece n Europa cu prinii, nu-i venea s cread c totul
se terminase ntre ei. Era ciudat ct de senzual putea fi n pat i ct
de rece oriunde altundeva. Asta l zpcise nc din prima zi cnd o
18

cunoscuse. i se trezi c este absolut incapabil s fie obiectiv n


privina ei. Ea vorbi prima.
Mine sear plec n California.
El o privi uluit.
Credeam c prinii ti vor s te ntorci acas.
Sheila zmbi i arunc un maldr de osete n geanta de voiaj.
Probabil.
Ridic din nou din umeri i brusc Bernie simi o dorin
copleitoare s-i trag o palm. Fusese att de sincer ndrgostit de
ea... dorise s se cstoreasc... iar ei nu-i psa dect de ceea ce voia
ea. Era cea mai egocentric fiin pe care o cunoscuse vreodat.
Voi zbura cu cursa de noapte spre Los Angeles i de acolo voi
face autostopul pn n San Francisco.
i apoi?
Cine tie?
ntinse minile, privindu-l de parc acum s-ar fi cunoscut i n-ar
fi fost prieteni i ndrgostii unul de altul. Fcuse parte din viaa lui
n ultimii doi ani petrecui la Universitatea din Michigan, iar acum
se simea ca un prost. i pierduse doi ani cu ea.
Ce-ar fi s treci prin San Francisco dup ce te rentorci din
Europa? Mi-ar plcea s ne revedem.
I-ar plcea? Dup doi ani?
Nu cred c am s pot.
Zmbi pentru prima oar dup mai multe ore, dar ochii i erau
nc triti.
Trebuie s-mi caut o slujb.
tia c pentru ea asta nu era o problem. Prinii ei i oferiser
douzeci i cinci de mii de dolari la absolvire, i bgase de seam c
pe aceia nu-i rupsese. Avea destui bani ca s triasc mai muli ani
n California. Iar el nu se strduise prea mult s-i gseasc o slujb,
pentru c nu fusese sigur de ce voia ea s fac. i se simi un prost i
19

mai mare. Ceea ce-i dorea cel mai mult era s-i gseasc un post
de profesor la o coal din New England i s predea rusa.
Trimisese cereri la mai multe coli i atepta rspunsul.
Nu i se pare o prostie s te lai nghiit de cei care conduc,
Bern, i s faci o meserie pe care o deteti, pentru bani de care n-ai
nevoie?
Vorbete n numele tu. Prinii mei nu au de gnd s m
finaneze tot restul vieii lor.
Nici ai mei.
Intenionezi s caui o slujb pe Coasta de Vest?
Probabil.
Ce vei face? Vei prezenta asta la parada modei?
Art spre pantalonii tiai i bocanci, iar ea se supr.
ntr-o zi vei ajunge exact ca i prinii ti.
Era cel mai ngrozitor lucru pe care ar fi putut s i-l spun. i
trase fermoarul la geant i i ntinse mna.
Rmi cu bine, Bernie.
Era ridicol, i spuse el n timp ce o privea int.
Asta e tot? Dup aproape doi ani, rmi cu bine?
Avea lacrimi n ochi i nu-i mai psa ce va crede despre el.
Nu pot s cred... urma s ne cstorim... s avem copii.
Ei nu i se pru deloc amuzant.
Nu asta am fost hrzii s facem.
Atunci ce, Sheila? Doar s ne regulm doi ani la rnd? Te-am
iubit, indiferent ct de greu i-ar fi s crezi acum.
Brusc nu-i mai ddu seama ce vzuse la ea i l duru s
recunoasc c mama lui avusese dreptate. ns aa era. De data asta.
Cred c i eu te-am iubit...
Buzele ei tremurar n ciuda efortului de a-i stpni emoia i se
repezi n braele lui strngndu-l tare n ncperea acum goal, care
cndva fusese cas lor.
20

mi pare ru, Bernie... presupun c totul s-a schimbat...


Plngeau amndoi, iar ei cltin din cap.
tiu... nu e vina ta...
Vocea i era rguit i se ntreb a cui vin era totui. O srut,
iar ea ridic ochii spre el.
Vino n San Francisco dac poi.
Voi ncerca.
tia ns c n-o va face niciodat.
Sheila i petrecu urmtorii trei ani trind ntr-o comun de lng
Stinson Beach, iar el i pierdu complet urma pn cnd primi o
felicitare de Crciun i o fotografie. N-ar mai fi recunoscut-o. Locuia
ntr-un vechi autobuz de coal parcat pe plaj, mpreun cu ali
nou oameni i ase copii. Avea i ea dou fete. Cnd primi aceast
felicitare, nu mai simea nimic pentru ea, dei o uitase greu,
rmnndu-le recunosctor prinilor si c nu dduser relaiei lui
cu ea o prea mare importan. Se simea uurat c mama lui nu-i
mai amintea de ea, iar ea era uurat c Sheila dispruse pentru
totdeauna.
Fusese prima fat pe care o iubise, iar visurile tinereii mor greu,
Cltoria n Europa i fcuse bine. ntlnise zeci de fete n Paris,
Londra, n sudul Franei, Elveia, Italia, i rmsese surprins c a
cltori cu prinii putea fi aa de amuzant. Mereu se ntlneau cu
prieteni.
n Berlin s-a ntlnit cu trei tipi de la coal i i-au fcut de cap
nainte de a se ntoarce din nou la viaa adevrat. Doi dintre ei se
pregteau de ultima aventur, dar o fcea mai ales pentru a scpa de
nrolare, ceva pentru care Bernie nu trebuia s-i fac probleme, dei
se simea jenat din aceast cauz. Avusese astm n copilrie i tatl
su adunase toate dovezile necesare. Fusese respins cnd se
prezentase n faa comisiei la optsprezece ani, cu toate c nu o
recunoscuse n faa nici unuia din prietenii si. ns acum i
21

convenea. Nu mai trebuia s se ngrijoreze. Din nefericire, fusese


respins de toate colile la care solicitase un post, pentru c nc nu
avea diploma de profesor. Aa c se nscrise la Columbia, plnuind
s-i ia acolo diploma. Toate colile l sftuiser s ncerce din nou n
anul urmtor. Un an i se prea foarte lung, iar cursurile la care se
nscrisese nu-i prea trezeau interesul.
Locuia acas i mama lui l nnebunea, iar toi pe care i cunotea
erau plecai. Fie n armat, fie la coal, fie i gsiser slujbe n alte
pri. Se simea ca singurul care rmsese acas, i disperat, se
oferise s lucreze la Wolff's n perioada aglomerat de Crciun, fr
s-i pese c-l trimiseser s vnd pantofi brbteti. Orice i-ar fi
plcut mai mult, dect s stea acas, iar magazinul i plcuse
ntotdeauna. Era una din acele sli mari i elegante care mirosea
frumos, i unde pn i angajaii erau mai stilai. Cu ocazia
Crciunului erau mult mai politicoi dect n alte pri. Wolffs fusese
ntotdeauna un magazin care stabilise moda pentru toat lumea, i
ntr-o anumit msur era i acum, dei i lipsea fora unui magazin
ca Bloomingdales, aflat doar la trei blocuri deprtare.
ns Bernie era fascinat i i spunea mereu efului de departament
ce credea el c ar trebui s fie fcut pentru c magazinul s fie mai
bun ca Bloomingdales, ns acesta se mulumea s zmbeasc. Wolffs
era cel mai grozav. Cel puin asta era prerea lui. Dar nu i a lui Paul
Berman, conductorul magazinului, intrigat de un memoriu trimis
de Bernie. eful departamentului i ceru scuze la nesfrit cnd
auzi de memoriu i promise c Bernie s fie imediat concediat, dar
nu asta dorea Berman. Dorea s-l cunoasc pe acest tnr cu idei
interesante, aa c s-au ntlnit i Paul Berman i-a remarcat imediat
calitile. l invit la prnz de mai multe ori, amuzat de ndrzneala
lui, ns era un puti detept i Paul izbucni n rs cnd i spuse c
vrea s predea literatur rus i c urma cursurile serale de la
Columbia.
22

E o mare pierdere de vreme.


Bernie era ocat, dei omul i plcea. Era linitit, elegant, un foarte
bun om de afaceri, interesat de ce spunea lumea. Era nepotul celui
care crease magazinul Wolff's.
Literatura rus a fost subiectul meu preferat, domnule, spuse
el cu respect.
Ar fi trebuit s urmezi o coal de comer.
Bernie zmbi.
Vorbii ca mama.
Cu ce se ocup tatl tu?
E doctor. Chirurg. ns mie nu mi-a plcut niciodat medicina.
Doar cnd m gndesc la ce se nva acolo, mi se face ru.
Berman ddu din cap. nelegea foarte bine.
Cumnatul meu e doctor. Nici eu n-a suporta aa ceva.
Se ncrunt privindu-l pe Bernard Fine.
i tu? Tu ce-ai de gnd s faci?
Bernie simi c e de datoria lui s fie sincer. inea destul de mult
la magazin pentru ca s scrie un memoriu, lucru care l adusese aici.
i plcea Wolffs. Pentru el era un loc minunat. Dar nu ca o slujb
permanent.
mi voi lua diploma, voi scrie unor coli i, dac am noroc, n
anul urmtor voi preda la un liceu.
Zmbi ncreztor artnd teribil de tnr. Lui Paul Berman i era
teribil de simpatic.
Ce se ntmpl dac te iau la armat?
Bernie i povesti despre clasificarea 4-F pe care o primise.
Eti la naibii de norocos, tinere. Acea mic neplcere din
Vietnam s-ar putea s devin ceva mult mai serios. Uite ce s-a
ntmplat cu francezii. Au dat bir cu fugiii. Ni se poate ntmpla i
nou, dac nu vom fi ateni.
Bernie era de acord cu el.
23

Ce-ar fi s renuni la cursurile serale?


i ce s fac?
Am o propunere pentru tine. Vei rmne la magazin un an i
vei trece pe la toate departamentele ca s vezi cam cum e pe aici.
Dac vrei s rmi i reueti la examen, te trimitem la o coal de
comer. ntre timp i poi face ucenicia lucrnd n magazin. Ce zici?
Nu mai oferise niciodat o astfel de posibilitate unui tnr, ns i
plcea acest puti cu ochi verzi larg deschii i sinceri, i faa
inteligent. Nu era un tnr frumos, dar arta bine i era ceva
strlucitor, cinstit i decent pe chipul lui. Paul Berman i-o i spusese
nainte de a pleca de la birou. Bernie i ceruse o zi sau dou ca s se
gndeasc la propunerea lui, dar recunoscu c se simea flatat i
emoionat. ns era o hotrre important. Nu era prea sigur c vrea
s mearg la o coal de comer i nu era deloc dispus s renune la
visul su, cu o mic coal ntr-un orel retras, predndu-le unor
tineri entuziati despre Dostoievski i Tolstoi. Dar poate c nu era
dect un vis. Care i se prea tot mai estompat.
Vorbi cu prinii lui n acea sear i pn i tatl su fusese
impresionat. Era o ans minunat, dac asta era ceea ce-i dorea s
fac. Iar anul de ucenicie la Wolffs i va da posibilitatea s vad
singur dac i plcea magazinul. Nu avea ce pierde, iar tatl su l
felicit, iar mama lui se interes ci copii avea Berman... ci fii...
adic cu cine va trebui s se ia la ntrecere... cte fete... ce-ar fi s se
cstoreasc cu una din ele!
Las-l n pace, Ruth!
Lou se artase foarte ferm cnd rmseser singuri n acea
noapte, i cu un mare efort de voin ea reui s se abin, iar Bernie
i ddu rspunsul lui Berman chiar a doua zi. Era ncntat s accepte
i Berman l sftui s trimit imediat cereri de nscriere la mai multe
coli de comer. Bernie alese Columbia i Universitatea din New York,
pentru c erau n ora, i Wharton i Harvard pentru ceea ce
24

reprezentau. Avea s treac mult timp pn s afle dac a fost


acceptat sau nu i ntre timp avea o mulime de lucruri de fcut.
Anul de ucenicie trecu foarte repede. Fusese acceptat la trei dintre
colile la care trimisese cereri. l refuzase doar Wharton, dar l
asiguraser c poate vor avea un loc pentru el anul urmtor, dac
era dispus s atepte, ns Bernie nici nu se gndea la aa ceva. Alese
Columbia. Continua s lucreze la magazin cteva ore pe sptmn.
Nu voia s piard contactul cu viitorul lui loc de munc i descoperi
c era interesat n mod special de aspectele de design ale
mbrcmintei brbteti. Fcu un studiu referitor la aceast
problem pentru prima lui lucrare, i nu numai c obinu note
maxime, dar propunerile lui au dat rezultate i n magazin, atunci
cnd Berman i permise s le pun n aplicare la o scar mic.
Cariera lui de student la coala de comer deveni un enorm succes,
iar cnd i ncheie studiile, lucr ase luni pentru Berman,
ntorcndu-se la confeciile brbteti, apoi la cele de dam. ncepu
s fac schimbri care se resimir n tot magazinul, iar la cinci ani
dup ce ncepuse s lucreze la Wolff's era starul lor care urca pe
treptele succesului. nct a fost o mare lovitur cnd Paul Berman l
anun ntr-o nsorit dup-amiaz de primvar c l vor trimite la
magazinul lor din Chicago.
De ce?
Pentru el parc ar fi fost n Siberia. Nu voia s plece nicieri.
Iubea New York-ul i se descurca excelent la magazin.
n primul rnd cunoti bine o parte din Mid West. n al doilea
rnd - Berman oft i i aprinse un trabuc - avem nevoie de tine
acolo. Magazinul nu merge aa de bine pe ct am vrea. Trebuie pus
pe picioare i tu eti omul potrivit.
i zmbi tnrului su prieten. Se respectau enorm, dar Bernie se
vedea silit s-l contrazic. Nu reui s-i schimbe prerea pentru c
Berman nu era dispus s cedeze, iar dou luni mai trziu, Bernie lua
25

avionul spre Chicago. Peste un an ajunse directorul magazinului,


asta nsemnnd nc doi ani n Chicago, dei detesta s rmn
acolo. Chicago i se prea un ora deprimant, iar vremea l fcea s se
simt mizerabil.
Prinii l vizitau deseori i devenea tot mai evident c poziia lui
social i oferea un prestigiu considerabil. S fii directorul
magazinului Wolff's la treizeci de ani nu era puin lucru. Cu toate
astea ardea de nerbdare s se rentoarc la New York, iar mama lui
ddu o petrecere uria cnd o anun vestea cea bun. Se rentoarse
la treizeci i unu de ani i Berman i permise s-i pun n aplicare
toate ideile. Cu toate astea cnd Bernie se gndi s ridice nivelul
mbrcmintei feminine, Berman nu se ls uor convins. Dorea s
promoveze vreo zece noi linii de mbrcminte de lux, care vor
readuce firma Wolff's pe primul plan al celor care lanseaz mod pe
ntreg cuprinsul Americii.
i dai seam la ce pre se vor vinde astfel de rochii?
Berman arta foarte ngrijorat, n timp ce Bernie se mulumi s-i
zmbeasc.
Da. Dar pentru noi poate c vor reduce preul. La urma urmei
nu vor fi unicate.
ns foarte aproape. Preurile n orice caz vor fi. Cine va
cumpr aa ceva aici?
Totul i se prea neobinuit, dar i interesant.
Sunt convins c clienii notri vor fi ncntai de ceea ce le
putem oferi. Mai ales n orae ca Chicago, Boston, Washington i
chiar i la Los Angeles, unde nu au toate magazine mprtiate la
fiecare col de strad ca n New York. Le vom aduce Parisul i
Milano.
Sau vom da faliment ncercnd, nu-i aa? ns Berman nu-l
contrazise.
Bernie se uit gnditor la Paul. Era o idee grozav. Voia s sar
26

direct la mrfurile cu pre ridicat, s vnd rochii cam la cinci, ase


sau apte mii de dolari fiecare, rochii care erau la urma urmei doar
confecii n serie, doar tiparele mbrcmintei de lux.
Nici nu e nevoie s le cumprm. Nu are sens s ne ncrcm
inventarul. i cerem fiecrui creator de mod s organizeze o parad
a modei, iar femeile pot s-i comande hainele prin noi, ceea ce va fi
mai logic i economic.
Lui Berman i plcu ideea. Aa nu mai exista nici un pericol.
Aa da, Bernard.
Cred c mai nti ar trebui s schimbm nfiarea
magazinelor. Nu prea sunt compatibile cu noile modele europene.
Au discutat ore n ir. Ideea prindea via, iar cnd au pus la
punct ceea ce urmau s fac, Berman i strnse mna. Bernard se
maturizase mult n ultimii ani. Devenise cumpnit, ncreztor n
forele sale, iar hotrrile sale erau bine gndite. Chiar arta mai n
vrst, l tachin Berman, artnd spre barba pe care i-o lsase s
creasc dup rentoarcerea la New York. Avea treizeci i unu de ani
i era un brbat foarte atrgtor.
Cred c ai fcut o treab excelent, gndindu-te la toate astea.
Cei doi brbai i-au zmbit. Amndoi erau mulumii.
Pentru magazinele Wolff's va urma o perioad foarte
palpitant. Cu ce ncepem?
Vreau s vorbesc cu civa arhiteci sptmna asta, i le voi
cere s fac nite schie pe care s i le prezint. Apoi vreau s plec la
Paris. Trebuie s vd ce prere au creatorii de modele.
Crezi c se vor mpotrivi?
Bernie se ncrunt, se gndi cteva clipe, apoi cltin din cap.
Nu au de ce. Vor ctiga i ei foarte bine.
i Bernie avu dreptate. Nu s-au mpotrivit. Au fost ncntai, iar
Bernie semn contracte cu douzeci dintre ei. Plecase la Paris ferm
hotrt s ncheie aceast afacere i se ntoarse victorios la New York
27

dup trei sptmni. Noul proiect urma s fie lansat peste nou
luni, cu o serie de fabuloase gale de mod n iunie, de unde
doamnele i vor putea comanda hainele pentru toamn. Era ca i
cum s-ar fi dus la Paris i i-ar fi comandat mbrcmintea de la
marile case de mod. Iar Bernie urma s le deschid apetitul pentru
noile creaii cu o petrecere i o extraordinar parad a modei, n care
vor fi prezentate doar cteva modele ale fiecrui creator cu care vor
lucra. Nu puteau fi cumprate, era doar o reclam pentru
spectacolele care vor urma. Toate fetele care vor prezenta hainele
vor veni din Paris mpreun cu creatorii de mod. i nc trei
creatori americani au fost adugai listei lor dup nceperea
proiectului. nsemna o munc uria pentru Bernie n lunile
urmtoare, ns asta l fcuse i vicepreedinte al firmei la numai
treizeci i doi de ani.
Spectacolul de deschidere a fost cel mai frumos pe care l-a vzut
vreodat cineva. Rochiile erau de-a dreptul superbe, iar publicul
scotea exclamaii de uimire i aplauda tot timpul. A fost de neuitat i
toi cei prezeni au avut sentimentul c asist la un moment crucial
n istoria modei. Era extraordinar felul n care Bernie reuea s
combine principiile reuitei n afaceri cu punerea n valoare a mrfii.
Mai avea i un neobinuit sim pentru mod. Iar toate la un loc
puteau face din Wolffs cel mai important magazin din New York, i
chiar i din toat ara. Iar Bernie se simi n al noulea cer de
bucurie, cnd, aezat n ultimul rnd, urmrea desfurarea
programului, n timp ce femeile sorbeau din ochi toate rochiile
prezentate pe scen. l vzuse pe Paul Berman trecnd printre
rnduri puin mai devreme. Toat lumea era fericit, iar Bernie
ncepu s se mai relaxeze puin i ncepu s priveasc mai atent
modelele care treceau pe podium mbrcate n rochii de sear.
Privirea i fu atras de o tnr blond, splendid, cu micri feline,
trsturi frumos cizelate i ochi albatri enormi. Parc plutea
28

deasupra pmntului i se trezi c ateapt apariia ei dup fiecare


schimbare a rochiilor, rmnnd dezamgit cnd spectacolul se
termin n cele din urm i tiu c nu o va mai vedea.
n loc s se grbeasc napoi la biroul su, aa cum intenionase
s fac, mai rmase cteva clipe, apoi porni spre culise pentru a o
felicita pe conductoarea spectacolului, o doamn din Frana care
lucrase muli ani pentru Dior.
Totul a fost minunat, Marianne.
Bernie i zmbi, iar ea l privi plin de speran. Se apropia de
cincizeci, avea o siluet impecabil, era mbrcat foarte ic i pusese
ochii pe el din clipa cnd venise s lucreze pentru ei.
Rochiile au fost superb puse n eviden, nu-i aa, Bernard?
i pronun numele ca pe unul francez, artnd teribil de distins
i sexy n acelai timp. Ca focul i gheaa. Iar Bernie se trezi privind
peste umrul ei la fetele care treceau grbite, mbrcate acum n
blugi i propriile lor haine, ducnd pe brae acele rochii de sear att
de fantastice. Vnztoarele intrau i ieeau, lund ct mai multe
rochii pentru a le duce clientelor ca s le ncerce i apoi s le
comande. Totul se desfura extrem de bine. n cele din urm,
Bernie o zri cu rochia de mireas din final pus cu grij pe bra.
Cine e fata aceea, Marianne? E una din modelele noastre, sau
ai angajat-o pentru spectacol?
Marianne i urmri privirea i nu se ls pclit de tonul lui
nepstor. Simi cum i se strnge inima cnd ddu ochii cu
frumoasa tnr. Nu putea s aib mai mult de douzeci i unu de
ani i era superb.
Lucreaz din cnd n cnd pentru noi. E franuzoaic.
ns nu era nevoie s spun mai multe. Fata se ndrepta direct
spre ei s le arate rochia de mireas, privind mai nti la Bernard
apoi la Marianne. O ntreb n francez ce s fac cu ea pentru c se
temea s o pun jos undeva, iar Marianne i spuse cui s i-o dea, n
29

timp ce Bernard rmase pe loc, incapabil s-i controleze admiraia


din ochi. n clipa aceea Marianne tiu care e datoria ei.
I-l prezent pe Bernard, cu funcie cu tot, i pe deasupra i explic
faptul c noul concept i aparinea n ntregime. Nu-i plcea absolut
deloc c trebuia s le fac cunotin, dar nu avea de ales. Studie
ochii lui Bernie n timp ce acesta se holba la tnra din faa lui. ntrun fel o amuza, pentru c mereu pruse att de distant. Era evident
c-i plceau fetele, dar niciodat nu se complica prea mult cu ele, cel
puin aa se povestea despre el. i spre deosebire de marfa pe care o
select pentru Wolff's, cnd era vorba de femei prefera cantitatea
calitii... volumul...cum se exprimau cei de meserie... dar poate c
nu i de data asta.
Numele ei era Isabelle Martin i avea douzeci i patru de ani.
Crescuse n sudul Franei, iar la optsprezece ani plecase la Paris
pentru a lucra pentru Saint Laurent, i apoi pentru Givenchy. Arta
formidabil, iar la Paris avusese un imens succes. Nu era de mirare c
fusese invitat n State i se descurcase foarte bine la New York. Nui ddea seama cum de nu se ntlniser pn acum.
De obicei pozez pentru fotografi, monsieur Fine.
Avea un accent care l fermec.
Dar pentru spectacolul dumneavoastr...
i arunc un zmbet care i lipi pantalonii de piele i n clipa aceea
ar fi fcut orice pentru ea. i brusc i aminti unde o mai vzuse. Pe
coperta revistei Vogue, chiar de mai multe ori, apoi Bazaar, Womens
Wear... doar c arta foarte diferit n realitate, de fapt chiar mult mai
frumoas. Rareori se ntmpla ca modelele s lucreze la prezentarea
modei i ca fotomodele, dar ea era talentat pentru amndou,
fcuse o treab excelent n spectacolul lor, iar Bernie o felicit din
toat inima.
Ai fost minunat, domnioar...
Mintea i se goli pe neateptate, iar ea i zmbi din nou.
30

Isabelle.
Bernie credea c va muri doar uitndu-se la ea, iar n seara aceea
o duse la cin la La Caravelle. Toat lumea a ntors capul ca s o
priveasc. Apoi au mers s danseze la Raffles i lui Bernie nu-i mai
venea s plece acas. Nu mai voia s-i dea drumul, s-i dezlipeasc
braele din jurul ei. Nu mai cunoscuse niciodat pe cineva ca ea i
nimeni nu mai reuise s-i suceasc minile att de mult. Iar armura
pe care i-o construise dup ce Sheila dispruse din viaa lui se topi
sub zmbetul ei. Prul i era att de blond, nct era aproape alb, i
ceea ce era extraordinar, era faptul c era culoarea lui natural. O
considera cea mai frumoas creatur de pe pmnt i oricui i-ar fi
fost greu s nu fie de acord cu el.
n acel an au trit o var plin de vraj n East Hampton. Bernie
nchiriase o cas mic, iar ea i petrecea cu el fiecare sfrit de
sptmn. Dup ce sosise n America avusese imediat o legtur cu
un foarte cunoscut fotograf, iar dup doi ani l prsise pentru un
magnat al proprietilor imobiliare. ns toi brbaii prur s
dispar din viaa ei dup ntlnirea cu Bernie. Pentru el a fost o
perioad de vis. O lua peste tot cu el, prezentnd-o, lsndu-se
fotografiat cu ea, dansnd pn n zori. Totul se desfura cu o
vitez prea mare i izbucni n rs cnd lu prnzul cu mama lui iar
ea l fix cu cea mai matern privire a ei.
Nu crezi c e prea sofisticat pentru tine?
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c miroase a superficialitate. De fapt, unde te
potriveti tu n viaa ei, Bernie?
Nu eti niciodat erou n propriul tu ora, nu aa se spune?
Dei nu gsesc c e mgulitor.
Bernie admir costumul Dior al mamei lui. I-l cumprase ultima
oar cnd fusese plecat n Europa i i venea foarte bine. Dar nu prea
avea chef s discute cu ea despre Isabelle. nc nu o dusese acas ca
31

s-i cunoasc prinii, i nici nu avea de gnd s o fac. Cele dou


lumi nu vor convieui niciodat panic, dei tia foarte bine c
tatlui su i-ar fi plcut s o vad. Oricrui brbat i-ar fi plcut. Era
o frumusee ieit din comun.
Cum e?
Mama lui nu se ddea btut, ca de obicei.
E o fat drgu, mam.
Ea i zmbi.
Nu mi se pare o descriere potrivit. n orice caz e foarte
frumoas.
i vedea fotografia peste tot i le povestise tuturor prietenilor ei.
Iar la coafor le arta tuturor fata aceea... nu, cea de pe copert... e
prietena fiului meu.
Eti ndrgostit de ea?
Niciodat nu se temea s ntrebe ceea ce dorea s afle, iar Bernie
ncepu s tremure cnd i auzi cuvintele. nc nu era pregtit pentru
aa ceva, dei era nebun dup ea, ns i amintea mult prea bine
prostia pe care o fcuse la Michigan... inelul de logodn pe care i-l
druise Sheilei de ziua Sfntului Valentin, faptul c ea i-l aruncase
napoi... planurile de cstorie pe care i le fcuse... ziua cnd l
prsise ducnd cu ea geanta de voiaj i inima lui. Nu mai dorea s
se trezeasc din nou ntr-o astfel de situaie i se protejase cu mare
grij. Dar nu i de Isabelle Martin.
Suntem buni prieteni.
Era tot ce-i trecea prin minte, ns mama lui se holb la el.
Sper s fie mai mult de att.
Arta ngrozit, de parc dintr-odat l-ar fi bnuit de a fi
homosexual, iar Bernie nu se putu abine s nu izbucneasc n rs.
E mai mult, O.K.? E mai mult de att... dar nu ne gndim la
cstorie. n regul? Mulumit? i acum, ce vrei s serveti la
prnz?
32

El comand friptur i ea fileu de somon i ncepu s-l ntrebe


despre tot ce se ntmpla la magazin. Acum erau din nou prieteni,
Bernie vizitndu-i prinii tot mai rar de la apariia lui Isabelle n
viaa lui.
O lu cu el n Europa cnd plec n acea toamn ntr-o cltorie
de afaceri i au fcut senzaie oriunde au mers. Erau nedesprii.
Chiar nainte de Crciun ea se mut n apartamentul lui i pn la
urm Bernie se vzu silit s capituleze i s o duc n vizit la
Scarsdale, dei era nfricoat de posibilele urmri. Isabelle se purt
foarte frumos cu prinii lui, cu toate c nu prur s o impresioneze
i i spuse foarte clar lui Bernie c nu dorea s-i vad prea des.
Avem att de puin timp cnd putem fi mpreun...
i uguia buzele att de perfect, iar el ador s fac dragoste cu
ea. Era cea mai superb femeie pe care o cunoscuse vreodat i
uneori doar se mulumea s o priveasc cum se machiaz, sau i
usuc prul, sau iese de la du, sau cum intr pe u ducndu-i
poeta. Reuea ntr-un fel s te fac s-i doreti s nghei i doar s
o priveti.
Pn i mama se controlase atunci cnd se ntlniser. Isabelle
avea un mod al ei de a te face s te simi foarte mic stnd lng ea,
cu excepia lui Bernie, care nu se simise mai brbat cu nimeni
altcineva. Era remarcabil de senzual i relaia lor se baza mai mult
pe pasiune dect pe iubire. Fceau dragoste aproape peste tot, n
cad, sub du, pe podea, chiar i pe bancheta din spate a mainii lui
ntr-o dup-amiaz de duminic n timp ce cltoreau spre
Connecticut. Mai c au fcut-o i n ascensor, dar i-au revenit la
timp cnd s-au apropiat de etajul lor, tiind c uile urmau s se
deschid n orice clip. De parc nu s-ar fi putut opri. El nu reuea
s se mai sature de ea. Din acest motiv o lu cu el n Frana n
primvara urmtoare, apoi din nou napoi n East Hampton, ns de
data asta s-au ntlnit cu mai muli oameni i printre ei se afla i un
33

productor de filme care puse ochii pe ea n seara petrecerii de pe


plaj la Quogue, iar a doua zi Bernie nu o gsi nicieri. Ddu peste
ea pe un iaht ancorat n preajm, fcnd dragoste pe punte cu
productorul de la Hollywood. Bernie rmase o clip nemicat,
privindu-i fr s-i cread ochilor, dndu-i seama de ceva de care
reuise s se ascund foarte mult timp. Nu era doar grozav n pat i
foarte frumoas, era i femeia pe care o iubea i s o piard l durea
ngrozitor.
Ea i ceru scuze cnd se rentoarse n casa lor, dar asta nu se
ntmpl dect dup multe ore. Ea i productorul discutaser
foarte mult despre elurile ei, despre ce dorea ea de la via, despre
ce nsemna pentru ea legtura ei cu Bernie, ce-i putea oferi el.
Productorul fusese fascinat de ea i i-o spusese. Iar cnd se
ntoarse, ncerc s-i explice lui Bernie ce anume simea, spre marea
lui disperare.
Nu pot s triesc ntr-o cuc tot restul vieii mele, Bernard...
trebuie s fiu liber s zbor unde vreau.
Bernie mai auzise toate astea, ntr-o alt via, cu bocanci de lupt
i geant de voiaj n loc de o rochie Gucci, pantofi Chanel i valize
Louis Vuitton deschise n cealalt camer.
Deci eu reprezint o cuc pentru tine?
Ochii lui erau reci. Nu avea de gnd s tolereze escapada ei. Nu
putea, nu era n firea lui i se ntreb dac se mai culcase i cu alii i
dac da, cu cine.
Nu eti o cuc, mon amour, eti un brbat foarte de treab. Dar
viaa asta n care ne prefacem c suntem cstorii... nu poate rezista
la infinit.
Se mutase la el doar de opt luni, nu era ceva ce s-ar putea numi o
eternitate.
Cred c am neles greit relaia dintre noi, Isabelle.
Ea ddu din cap, artnd parc i mai frumoas i pentru o clip
34

o ur.
i eu cred la fel, Bernard.
i apoi, cuitul n inim.
Vreau s plec n California pentru un timp.
Era att de candid n comportarea ei fa de el.
Dick spune c-mi poate aranja o prob la studio - vorbea cu un
accent care i sfia inima - i a vrea foarte mult s joc ntr-un film
fcut de el.
neleg.
i aprinse o igar, dei rareori fuma.
Niciodat nu mi-ai spus despre inteniile tale.
ns era logic. Ar fi fost pcat ca filmul s nu profite de chipul ei.
Coperile magazinelor nu erau suficiente pentru ea.
N-am crezut c e att important nct s-i spun.
Sau pentru c ai vrut s storci tot ce poi de la Wolffs mai nti.
Era unul dintre cele mai urte lucruri pe care le spusese vreodat
i se ruin. Ea nu avea nevoie de el i el regreta asta.
mi pare ru, Isabelle...
Travers camera i se opri n faa ei privind-o prin fum.
Nu e momentul s faci ceva necugetat.
Ar fi vrut s o implore, dar ea era mult mai dur. Se hotrse
deja.
Sptmna viitoare plec la Los Angeles.
El ddu din cap, se ndeprt de ea apropiindu-se de fereastr i
privi int marea, apoi se ntoarse i i zmbi amar.
Locul acela trebuie s fie magic. Pn la urm toat lumea
pleac spre Vest.
Se gndea din nou la Sheila. i povestise lui Isabelle despre ea.
Poate c ar trebui s merg i eu acolo.
Isabelle zmbi.
Locul tu e la New York, Bernard. Tu reprezini tot ce e
35

important, palpitant i plin de via n acest ora.


Vocea lui era trist cnd i rspunse.
Dar asta pare s nu fie destul pentru tine.
Ochii ei l privir cu regret.
Nu e asta... nu e vorba de tine... dac mi-a fi dorit ceva serios...
dac a fi dorit s m cstoresc... te-a fi ales pe tine.
Niciodat nu i-am propus aa ceva.
Dar amndoi tiau c ar fi fcut-o, cu timpul. Era genul acesta de
brbat i, n timp ce o privea, aproape c-i prea ru c era aa cum
era. Ar fi vrut s fie mai dur... mai decadent... s fie el cel care s o
introduc n lumea filmului.
Pur i simplu nu m vd rmnnd aici, Bernard.
Se nchipuia n chip de star de cinema i plec cu acel productor
de film exact aa cum plnuise, la trei zile dup ce se ntorsese n
East Hampton cu Bernard. i mpachet toate lucrurile, mai ordonat
dect o fcuse Sheila, lund cu ea toate rochiile superbe pe care
Bernie i le cumprase. Le mpachet n valizele Louis Vuitton i i ls
un bileel. mpachet i cei patru mii de dolari pe care i inea
ascuni n sertarul biroului. i numise un mic mprumut, i era
sigur c el va nelege. Ddu proba de film i exact peste un an
apru pe genericul unei producii cinematografice. ns pe atunci lui
Bernie nu-i mai psa. Devenise imun. Existau destule modele,
secretare i colege de afaceri. ntlni femei n Roma, exista o
stewardes drgu n Milano, o pictori... dar nici una nu-l interesa
n mod deosebit, i se ntreba dac se va mai ndrgosti vreodat.
nc se mai simea ca un idiot cnd cineva amintea despre ea.
Bineneles c niciodat nu-i trimisese banii napoi, sau ceasul
Piaget, care observase c dispruse nu mult timp dup aceea. Nu-i
trimisese nici mcar o felicitare de Crciun. Se folosise de el, trecnd
la un altul, exact aa cum existaser i alii naintea lui. Iar la
Hollywood fcuse la fel, scpnd de productorul care o ajutase la
36

primul film, nlocuindu-l cu cineva mai puternic, care i putea oferi


un rol mai bun.
Isabelle Martin va ajunge departe, nu exista nici o ndoial n
aceast privin, iar prinii lui tiau c subiectul este tabu. Nu-i mai
pomeniser niciodat numele, dup acea singur dat cnd se
npustise afar din casa din Scarsdale, spumegnd de furie. Nu-i
mai vizitase prinii timp de dou luni, iar mama lui rmase
ngrozit de ce vzuse n ochii lui. Apoi acest subiect nu mai reveni
niciodat n conversaiile lor.
La un an i jumtate dup plecarea ei, Bernie reuise s devin
din nou stpn pe viaa lui. Existau mai multe femei n viaa lui
dect putea s le fac fa, afacerile nfloreau, magazinul mergea
excelent i, cnd se trezise diminea i vzuse viscolul de afar,
hotrse totui s treac pe la magazin. Avea multe de fcut i dorea
s discute cu Paul Berman despre planurile de var ale magazinului.
Avea cteva idei interesante i cobor din autobuz la colul dintre
Lexington i strada aizeci i trei, mbrcat ntr-un palton gros
englezesc i cu o cciul ruseasc pe cap. Intr n magazin cu capul
plecat din cauza vntului, apoi l ridic i privi cu mndrie n jurul
su. Era cstorit cu Wolff's, i nu-i psa de restul lumii. Era marea
lui iubire, iar cariera lui, un formidabil succes. Avea de ce s fie
mulumit. Aps pe butonul de la etajul opt i i scutur paltonul
de zpad.
Bun dimineaa, domnule Fine, spuse o voce n timp ce ua se
nchise, iar el zmbi.
nchise ochii pentru o clip, nainte ca uile s se deschid din
nou, gndindu-se la tot ce avea de fcut n acea zi i la ce dorea s-i
spun lui Paul. ns n nici un caz nu era pregtit pentru ceea ce
Paul Berman urma s-i spun n acea diminea.

37

CAPITOLUL 2
Ce zi ngrozitoare!
Paul Berman privea prin fereastra biroului su la zpada nc
rscolit de vnt i i ddu seama c va trebui s petreac nc o
noapte n ora. Nu avea cum s se ntoarc n Connecticut. Noaptea
trecut dormise la hotelul Pierre i i promisese soiei c nici mcar
nu va ncerca s ajung acas prin zpada care acoperise oselele.
E cineva n magazin?
Era mereu uluit de numrul clienilor cnd condiiile atmosferice
erau att de ngrozitoare. Oamenii gseau ntotdeauna o cale de a-i
cheltui banii.
Bernie ddu din cap.
Surprinztor de muli. i am organizat dou puncte n care se
servete ceai, cafea i ciocolat fierbinte. O idee bun, indiferent cine
s-a gndit la ea. Merit o recompens pentru c vin aici pe o astfel
de vreme.
De fapt cei care vin sunt cei istei. E grozav s faci cumprturi
cnd magazinul e aproape gol. i mie mi-ar plcea.
Cei doi i-au zmbit. Erau prieteni de doisprezece ani, iar Bernie
nu uita niciodat c Paul a fost cel care i-a druit aceast carier. l
ncurajase s urmeze coala de comer i deschisese nenumrate ui
la Wolff's pentru el. Mai mult dect att, avusese ncredere n el i i
dduse un vot de ncredere n momentul cnd nimeni altcineva nu
ar fi ndrznit s-i pun n aplicare schemele. Nu era un secret
pentru nimeni c datorit faptului c nu avea copii l pregtise i se
38

ngrijise de Bernard pentru a-i ceda locul ntr-o zi. i oferi tnrului
un trabuc n timp ce acesta atepta ca el s-i spun ce avea de spus.
Cum i se pare magazinul zilele astea?
Era o zi excelent pentru una din discuiile lor i Bernie se trezi
zmbind. Obinuiau s stea de vorb despre magazin, schimbnd
informaii, iar din conversaiile lor se nteau mereu idei bune
pentru Wolffs. Hotrrea de a angaja un nou creator de mod pentru
magazin, ca urmare a ultimei lor discuii, se dovedise o idee
excelent. l furase de la Saks.
Cred c ne descurcm foarte bine. Tu nu crezi, Paul?
Brbatul mai n vrst ddu din cap, nefiind prea sigur cum s
nceap, ns trebuia s porneasc de undeva, i zise el.
Ba da. i de aceea eu i consiliul de conducere suntem de
prere c ne putem permite o micare mai neobinuit.
Oh?
Dac cineva i-ar fi luat pulsul lui Bernie n acea clip ar fi vzut c
i accelerase btile. Paul Berman nu aducea vorba niciodat despre
consiliul de conducere dac nu era ceva serios.
tii c vom deschide n iunie magazinul din San Francisco.
Mai erau cinci luni pn atunci i construcia era n plin
desfurare. Paul i Bernie l vizitaser de cteva ori i totul prea s
se desfoare conform planului, cel puin deocamdat.
i nc n-am fost n stare s gsim pe cineva care s-l conduc.
Bernie ls s-i scape n tcere un mare oftat de uurare. Pentru o
clip crezuse c era vorba de el. tia ns ct de important era
pentru Paul piaa din San Francisco. Oamenii de acolo aveau o
mulime de bani, iar femeile cumprau haine de lux de parc ar fi
fost covrigi vndui pe strad. Venise timpul ca i Wolff's s profite
de generozitatea lor. Erau bine nrdcinai n Los Angeles i erau de
acord cu toii c venise momentul s se extind spre Nord.
Continui s cred c Jane Wilson ar fi cea mai potrivit, dar m
39

ndoiesc c ar accepta s prseasc New York-ul.


Paul Berman se ncrunt. Urma s fie mult mai greu dect i
imaginase.
Nu cred c ar fi o alegere bun. Nu e destul de puternic. Iar
un magazin nou are nevoie de cineva capabil, cu mult energie, care
s supravegheze totul; de cineva cu picioarele pe pmnt i idei
inovatoare. Ea e mult mai potrivit pentru ceea ce se ntmpl aici.
Ne ntoarcem de unde am plecat. Ce-ar fi s angajm pe cineva
care nu lucreaz la magazin? Poate chiar de la un alt magazin?
Venise vremea s ia iniiativa. Nu exista nici o cale de a evita
vestea neplcut. Paul l privi drept n ochi.
Te vrem pe tine, Bernard.
Ochii li se ntlnir i Bernie se fcu alb ca varul. Nu putea vorbi
serios. ns expresia de pe faa lui... Dumnezeule, era adevrat. Dar
el i ispise pedeapsa. Trei ani n Chicago erau suficieni. Sau nu
erau?
Paul, nu pot... n-a putea... San Francisco?
Arta de-a dreptul ocat.
De ce eu?
Pentru c tu ai toate calitile pe care le-am descris. Indiferent
ct de mult am cuta, nu vom gsi pe nimeni la fel de bun ca tine,
iar magazinul e foarte important pentru noi. O tii i tu. Exist acolo
o pia extraordinar, ns extrem de sensibil. Totul e de cea mai
bun calitate, elegant, cu mult stil, i dac pornim cu stngul nu ne
vom reveni niciodat. Bernie - Paul l privi rugtor - trebuie s ne
ajui.
i arunc o privire struitoare, iar Bernie se ls pe scaun.
Dar, Paul... San Francisco?... i cum rmne cu slujba mea de
aici?
Urma s plece din nou din New York, s prseasc lucrurile pe
care le fcea acum. i era foarte greu s plece acum, dar nu voia s-l
40

dezamgeasc pe Paul.
Vei putea zbura cu avionul acolo i napoi. i voi lucra eu n
locul tu aici. Avem nevoie de tine acolo.
Pentru ct timp?
Un an. Poate doi.
Poate mai muli. Tocmai de asta se temea Bernie.
Aa mi-ai spus i cnd m-ai trimis la Chicago, Paul. Doar c
atunci eram mai tnr... Mi-am ctigat dreptul s rmn aici. Nu
vreau s triesc din nou prin camere de hotel. Am fost acolo. tiu
cum e. E un ora drgu, dar e al naibii de provincial.
Du-te la Los Angeles i distreaz-te. F orice crezi c s
supravieuieti. Dar te rog... nu i-a cere aa ceva dac ar exista o
alt posibilitate, dar nu avem pe nimeni altcineva. i trebuie s
trimit repede pe cineva acolo, nainte ca totul s mearg pe dos.
Cineva va trebui s supravegheze terminarea cldirii, s se asigure
c totul se desfoar bine pentru ziua deschiderii, s dea tonul
modului de reclam, s verifice materialul publicitar...
Ddu din mn nerbdtor.
Nu e nevoie ca eu s-i spun ce anume trebuie fcut. E o
enorm responsabilitate, Bernard. E un magazin nou-nou, cel mai
frumos pe care l avem, pe lng cel din New York.
ntr-un fel era un magazin cu care se putea mndri, dar nu i-l
dorea. Nu i-l dorea absolut deloc.
Se ridic oftnd adnc. N-a fost deloc o diminea minunat i
aproape c-i prea ru c venise la lucru astzi, dei vestea i-ar fi
fost transmis oricum, mai devreme sau mai trziu. Nu exista o alt
alternativ, odat ce Paul se hotrse, i nu va fi uor s-l fac s
renune la ideea lui.
Va trebui s m mai gndesc.
Firete.
i ncruciar privirile. i de data asta Paul se temu de ceea ce
41

vzu.
Poate c, dac mi-ai promite ferm c nu voi sta mai mult de un
an, voi reui s m obinuiesc cu gndul de a pleca.
Zmbi trist; tia c Paul nu-i putea promite aa ceva. Dac
magazinul nu va fi pregtit s fie predat, atunci Bernard nu va putea
pleca att de repede. Era nevoie de doi pn la trei ani de
supraveghere i munc ndrjit pentru a pune bazele unui
magazin, oriunde s-ar fi aflat el, iar Bernie nu era dispus s se
angajeze pe o perioad att de lung. Iar San Francisco nu i se prea
un loc grozav.
Paul Berman se ridic uitndu-se atent la el.
Mai gndete-te. ns vreau s tii ce e esenial pentru mine.
Nu avea de gnd s rite s-l piard pe Bernie, indiferent ce ar fi
spus consiliul de conducere.
Nu vreau s te pierd, Bernard.
i era clar c vorbea serios, iar Bernie i zmbi prietenete.
Iar pentru mine este esenial s nu te dezamgesc.
Atunci amndoi vom lua hotrrea potrivit, indiferent care ar
fi ea.
Paul Berman i ntinse mna lui Bernie i i le strnser cu putere.
Gndete-te foarte serios.
tii bine c aa voi face.
Se duse n biroul lui, nchise ua i privi pe fereastr la zpada de
afar, simindu-se de parc l-ar fi lovit un camion. Nici mcar nu-i
putea imagina cum ar fi s triasc n San Francisco. i iubea viaa
din New York. nsemna s ia totul de la nceput i nu-l ncnta
perspectiva de a deschide un nou magazin, orict de deosebit i de
elegant ar fi fost. Tot nu va fi ca la New York. Cu tot viscolul,
murdria i aria cumplit din iulie, i plcea aici, iar micul ora, cu
nfiare de ilustrat de la marginea golfului, nu-l atrgea deloc. Nu
era o ispit. Se gndi la Sheila i buzele i se rsfrnser ntr-un
42

zmbet sardonic. Era mai degrab stilul ei dect al lui, i se ntreb


dac va trebui s-i cumpere bocanci de lupt cnd se va muta
acolo. Chiar i numai gndul acesta l deprima ngrozitor i aa i era
i vocea cnd l sun mama lui.
Ce s-a ntmplat, Bernard?
Nimic, mam. Doar c a fost o zi lung.
i-e ru?
Bernie nchise ochii, ncercnd s par mai vesel de dragul ei.
Nu, m simt bine. Ce mai facei, tu i tata?
Suntem deprimai. A murit doamna Goodman. i mai
aminteti de ea? i fcea prjituri cnd erai mic.
nc atunci pruse foarte btrn i trecuser treizeci de ani. Nu
era de mirare c murise pn la urm, ns mamei lui i plcea s-l
informeze despre astfel de lucruri. Iar acum continu atacul.
Deci ce s-a ntmplat?
Nimic, mam. i-am spus doar. Sunt bine.
Mie nu mi se pare. Parc ai fi obosit i trist.
A fost o zi foarte lung. O spuse cu dinii ncletai... i m
trimit din nou n Siberia... N-are importan. Mergem la cin de ziua
ta, sptmna viitoare? Unde ai vrea s fi srbtorit?
Nu tiu. Tatl tu zicea c ar fi mai bine dac ai veni aici.
Bernie tia c era o minciun. Tatlui su i plcea s ia cina la
restaurante. I se prea relaxant dup ncordarea din timpul
operaiilor. Mama lui era cea care credea c era mai bine dac el
venea acas, de parc dorea s-i dovedeasc ceva.
Ce-ai zice de 21? i-ar plcea? Sau un restaurant franuzesc?
Cte Basque... Grenouille?
n regul. Vocea i suna resemnat. 21.
Grozav. Ce-ar fi s venii la mine s bem ceva nainte de cin,
la ora apte? i aa vom mnca pe la opt.
Vii cu o fat?
43

Vocea i suna ndurerat, de parc el ar fi fcut tot timpul aa


ceva, cu toate c adevrul era c prinii lui nu o cunoscuser pe nici
una din prietenele lui, de la desprirea de Isabelle. Nici una nu
rezistase prea mult pentru a se deranja s o prezinte prinilor si.
De ce a aduce o fat?
De ce n-ai aduce? Nu ne prezini niciodat prietenelor tale. ie ruine de noi?
Bernie mai c gemu n receptor.
Bineneles c nu, mam. Uite, trebuie s plec. Ne vedem
sptmna viitoare. La ora apte la mine acas.
ns tia c repetnd ora i locul nu o va mpiedica s mai
telefoneze nc de patru ori ca s se asigure c nu se schimbase
nimic, c nu intervenise altceva, c rezervase masa, c nu dorea s
vin cu o fat.
Salut-l pe tata.
Sun-l i tu... Nu mai dai telefon n ultimul timp...
Bernie zmbi punnd jos receptorul, ntrebndu-se dac i el va fi
ca ea ntr-o zi, cnd va avea copii, dei n privina asta nu se afla ntrun mare pericol. Cu un an n urm una din prietenele sale crezuse
mai multe zile c rmsese nsrcinat i i trecuse prin minte dac
s-i spun sau nu s pstreze copilul, doar aa, pentru a avea i el un
copil al lui. Pn la urm nu se ntmplase nimic, fata greise i
amndoi s-au simit uurai. Dar pentru cteva zile i se pruse o
idee interesant. Oricum nu-i dorea cu disperare copii. Era prea
implicat n cariera lui i i se prea o ruine s faci un copil care s nu
fie un produs al iubirii. n privina asta era nc un idealist i n
prezent nu exista nici o candidat care s-l tenteze cu ideea de a fi
tat. Privea zpada, ntrebndu-se cum ar fi s renune la viaa lui
de aici, s renune s se mai ntlneasc cu prietenele lui. Mai c-i
venea s plng cnd plec din birou n seara aceea, ieind n
noaptea rece i limpede ca un glob de cristal. De data asta nu mai
44

ncerc s ia autobuzul, pentru c vntul se linitise n cele din


urm. O porni pe jos pe Madison Avenue, aruncndu-le priviri
scurte magazinelor pe lng care trecea grbit. Ninsoarea ncetase i
totul arta ca o ar de basm. Civa oameni alunecau pe schiuri, iar
copiii aruncau cu bulgri de zpad; nu existase prea mult trafic
pentru a murdri strzile i se simi mai bine cnd ajunse acas. I se
prea o idee oribil s prseasc New York-ul acum. Nici mcar nui putea imagina aa ceva. Dar nu-i venea n minte nici o soluie prin
care s evite plecarea. Doar dac i ddea demisia i nu voia s fac
aa ceva. Nu avea absolut nici o scpare.

45

CAPITOLUL 3
Unde pleci?
Mama lui l privea cu ochi mari pe deasupra paharului de vin i
prea c nu nelege, de parc el ar fi spus ceva de-a dreptul de
ridicol. Ca i cum ar fi devenit membrul unei colonii de nuditi sau
s-ar fi pregtit s-i schimbe sexul.
Te concediaz sau doar te retrogradeaz?
l ncnta ncrederea pe care o avea n el, dar era ceva tipic din
partea mamei lui.
Nici una, nici alta, mam. Mi se cere s conduc noul magazin
din San Francisco. E cel mai important magazin pe care l avem, cu
excepia celui din New York.
Se ntreb de ce ncerca s o fac s neleag, singura explicaie
fiind c nc mai ncerca s se conving singur de adevrul spuselor
sale. i dduse rspunsul lui Paul dup dou zile i de atunci era
mereu deprimat. i dduser un salariu uria, iar Berman i reaminti
c ntr-o zi el va fi cel care va conduce magazinele Wolffs. Poate nu
cu mult timp dup ce se va rentoarce la New York. tia c Paul
Berman i era recunosctor, dei nc i venea greu s cread c
acceptase. Nu atepta cu nerbdare s plece. Hotrse s-i pstreze
apartamentul i s-l nchirieze pentru un an sau doi i s-i ia o
locuin temporar n San Francisco. i spusese deja lui Paul c va
face tot posibilul ca s se rentoarc peste un an la New York. i nu i
se promise nimic, dar tia c toi cei din conducere vor ncerca s-l
ajute. Chiar dac ar fi fost vorba de optsprezece luni, va supravieui.
46

Mai mult de att nu credea c v rezista, dar nu i-o spuse mamei lui.
La San Francisco? Acolo sunt doar hippy. Obinuiesc s poarte
haine?
Bernie zmbi.
Firete. i nc foarte scumpe. Va trebui s vii s te convingi
singur.
Le zmbi ambilor prini.
Vrei s venii la deschidere?
Ea arta de parc ar fi invitat-o la o nmormntare.
S-ar putea. Cnd va fi?
n iunie.
tia c nu aveau nimic programat. Plecau n iulie n Europa dar
aveau destul timp s vin nainte de asta.
Nu tiu. Va trebui s vedem. Programul tatlui tu...
El era ntotdeauna o scuz bun pentru toanele ei, dei lui nu
prea s-i pese prea mult. Acum ns i privi fiul ngrijorat n timp
ce se aflau la restaurantul 21. Era unul din rarele momente cnd
tatl su prea relaxat i nu preocupat de munca lui.
Este ntr-adevr un pas nainte, fiule?
Este, tat.
i rspunsese sincer.
E o poziie prestigioas i Paul Berman, mpreun cu cei din
consiliu, mi-au cerut s m ocup personal de acest magazin. ns
trebuie s recunosc - zmbi trist - c a prefera s rmn la New
York.
Eti legat de vreo fat?
Mama lui se aplec peste mas de parc l-ar fi ntrebat ceva foarte
intim, iar Bernie rse.
Nu, mam, nu sunt. Doar c mi place New York-ul. l iubesc.
ns sper c m voi rentoarce peste mai puin de optsprezece luni.
Att cred c voi reui s rezist. i bnuiesc c sunt orae i mai rele
47

dect San Francisco.


Dei pe moment nu se putea gndi la nici unul. i termin
butura.
La naiba, ar putea fi Cleveland, Miami, sau Detroit... nu c a
avea ceva mpotriva lor, dar nu sunt ca New York-ul.
Le zmbi mhnit.
Se spune c n San Francisco e plin de homosexuali.
Vorbise vocea destinului, privindu-i ngrozit singurul fiu.
Mam, tiu s m descurc i singur.
Apoi i privi pe amndoi.
mi vei lipsi foarte mult.
Nu te mai ntorci deloc?
Avea lacrimi n ochi i lui Bernie aproape c-i pru ru pentru ea.
Plngea ns att de des cnd asta era n avantajul ei, nct, cu
timpul, nu mai reuea s-l impresioneze.
O mngie uor pe mn.
Voi veni i voi pleca foarte des. ns adevrul e c voi locui
acolo. Va trebui ca voi s venii n vizit. i a vrea foarte mult s fii
prezeni la deschidere. Va fi un magazin foarte frumos.
Continu s-i repete aceast fraz n timp ce-i fcu bagajele pe
la nceputul lui februarie i i lu rmas bun de la prieteni. Accept
invitaia la cin a lui Paul. Iar de ziua Sfntului Valentin, la numai
trei sptmni dup ce i se oferise acest post, se afla n avionul care
l ducea la San Francisco, gndindu-se c poate n-ar fi fost ru dac
i-ar fi dat demisia. ns chiar cnd plecau din New York se porni un
nou viscol i cnd ateriz n San Francisco, la ora dou dupamiaz, observ c soarele strlucea, aerul era cald i sufla un vnt
de primvar. Florile nfloriser i totul arta ca la New York n mai
sau n iunie. i dintr-o dat se bucur c venise aici pentru un timp.
Cel puin vremea era frumoas, lucru care l ncnt de la bun
nceput. Iar camera de la hotelul Huntington era i ea foarte drgu.
48

ns mult mai important dect toate astea, dei nc ntr-un stadiu


neterminat, magazinul avea s arate fantastic. Cnd l sun pe Paul a
doua zi acesta pru uurat doar pentru c l tia pe Bernie acolo.
Totul se desfura conform programului. Construcia continua s se
nale, decoraiunile erau gata pentru a fi instalate. Se ntlni cu
agentul publicitar, discut cu cei de la relaiile cu publicul despre
cum vor pregti deschiderea i ddu un interviu revistei Chronicle.
Totul era aa cum speraser c va fi. Iar Bernie era singurul
responsabil de reuit.
Nu-i mai rmnea dect s deschid magazinul i s-i gseasc
un apartament. Dou sarcini deloc uoare, dei era mult mai
ngrijorat de soarta magazinului dect de a sa. nchirie n grab un
apartament mobilat ntr-o zon modern de pe Nob Hill; nu avea
farmecul caselor pe care le vedea prin alte pri, dar i convenea
pentru c era aproape de magazin.
Deschiderea a fost de neuitat. Exact aa cum i-o doriser. Presa
fusese binevoitoare nc dinainte. n magazin avusese loc o petrecere
somptuoas, modelele fiind mbrcate n rochii excepional de
frumoase, iar chelnerii, ntr-o inut impecabil, au servit caviar,
aperitive i ampanie. S-a dansat, s-a asistat la un spectacol
distractiv i cei prezeni au primit permisiunea s cutreiere prin
magazin. Bernie se simea foarte mndru. Totul era foarte frumos,
dnd o uoar senzaie de ireal combinat cu o elegan enorm.
Magazinul avea farmecul celui din New York, la care se aduga
veselia specific Coastei de Vest. Prezent la deschidere, Paul Berman
se declar impresionat i teribil de ncntat.
Mulimea care veni a doua zi dup deschidere fcu necesar
chemarea poliiei i a hoardei de angajai pentru a-i ine n loc. i
ddur seama c totul meritase atunci cnd vzur vnzrile record
din prima sptmn, i pn i mama lui fu mndr de el. i
declarase c era cel mai frumos magazin pe care l vzuse vreodat
49

i povesti fiecrei vnztoare care o ajuta la cumprturi c


directorul e fiul ei, i c ntr-o zi cnd se va ntoarce la New York, va
conduce tot lanul de magazine. Era foarte sigur de asta.
Cnd, n sfrit, plecar din San Francisco se ndreptar spre Los
Angeles. Bernie descoperi cu uimire ct de singur se simea. Plecase
i contingentul din New York, membrii consiliului de conducere
ntorcndu-se la New York chiar n seara deschiderii. Paul zbur
spre Detroit. i dintr-o dat Bernie se trezi singur n oraul n care
fusese transplantat, fr nici o prieten, cu un apartament care i se
prea steril i urt. Decorat n ntregime n nuane de maron i bej,
arta teribil de plictisitor pentru soarele plcut din California de
Nord. i prea ru c nu nchiriase un apartament drgu n stil
victorian. Dar oricum nu avea o prea mare importan. Era tot
timpul la magazin, apte zile pe sptmn, pentru c n California
aveau deschis n fiecare zi. N-ar fi fost obligat s vin n zilele de la
sfritul sptmnii, dar cum nu avea altceva de fcut, era prezent
de diminea i pn seara. Grija lui nu trecu neobservat de
angajaii magazinului. Bernie Fine lucra ca un cine, spuneau ei, i
toi erau de acord c era un om foarte drgu. Le cerea foarte mult,
dar cerea i mai mult de la el nsui, i nu puteai condamna un astfel
de om. De asemenea, prea s aib un sim infailibil n legtur cu
ceea ce era potrivit pentru magazin, ce fel de mrfuri ar trebui s
vnd, i nimeni nu ndrznea s glumeasc cu el n aceast
privin. Era foarte hotrt i, dup cte puteau s-i dea seama,
avea dreptate de cele mai multe ori. Avea un sim nnscut pentru ce
mergea i ce nu mergea, chiar i n acest ora pe care abia l
cunotea. Muta mereu mrfurile dintr-un loc ntr-altul, aranjndu-le
dup noile informaii obinute atunci cnd se plimba prin ora.
Fcea ca totul s fie ntr-o permanent micare, trimind unele
mrfuri altor magazine dac se dovedeau nepotrivite pentru San
Francisco, aducnd altele noi, cerndu-le efilor de raioane s fac n
50

mod constant noi comenzi. i reuea. Era extraordinar i toi l


iubeau la magazin. Nu i deranja nici obiceiul lui de a patrula prin
magazin mai multe ore n fiecare zi. Voia s afle ce purtau oamenii,
cu ce se ocupau, cum cumprau, ce le plcea. Discuta cu soiile care
nu lucrau, cu fete tinere, cu brbai necstorii, ajungnd s se
intereseze i de mbrcmintea copiilor. Voia s tie totul i singurul
mod de a afla, spunea el, era s fii mereu n linia nti.
I se nmnau n mod frecvent lucruri care s fie nregistrate la
cas, sau articole care nu plceau, i el fcea tot ce putea, gsea o
vnztoare ct mai repede posibil. Era fericit s vin n contact cu
clienii. Angajaii magazinului ncepuser s se deprind cu el. l
vedeau peste tot, un brbat nalt cu pr castaniu, barb bine ngrijit,
ochi verzi prietenoi, mbrcat n costume englezeti bine croite.
Niciodat nu rostea vreun cuvnt nepotrivit, iar atunci cnd dorea
vreo schimbare, vorbea calm i clar, explicnd ce anume dorea, ca s
fie sigur c angajatul nelesese. Ca rezultat, toi nutreau un enorm
respect pentru el. n New York, doar privind la cifrele de vnzri,
Paul Berman tiu c i alesese bine omul, nefiind deloc surprins.
Bernie va transforma magazinul Wolffs din San Francisco n cel mai
grozav din ntreaga reea. Era omul lor i ntr-o zi va continua cu
succes ceea ce ncepuse el. Era ferm convins.

51

CAPITOLUL 4
Prima lun a fost foarte agitat pentru toi, dar prin iulie totul
deveni mult mai calm. Mrfurile pentru toamn ncepuser deja s
soseasc. Bernie programase mai multe prezentri de mod pentru
luna urmtoare, iar marele eveniment din iulie era deschiderea
stagiunii de oper, ceea ce nsemna foarte mult. Era evenimentul cel
mai palpitant din San Francisco, iar femeile urmau s cheltuiasc de
la cinci la apte sau chiar zece mii de dolari pentru o singur rochie.
Rochiile de sear atrnau deja pe umerae n ncperea ncuiat
de la parter. Aveau un paznic care nu se dezlipea de lng u,
pentru a fi siguri c nimeni nu le va imita modelele, nu va face
fotografii neautorizate, sau chiar mai ru, va fura rochiile care
costaser o mic avere. i tocmai la aceast colecie de rochii de
sear se gndea Bernie cnd urca pe scri pe la mijlocul lui iulie.
Cobor la etajul cu mbrcminte pentru copii, doar ca s se asigure
c totul era n ordine. tia c avuseser probleme cu comanda
pentru anumite articole de coal n sptmna care trecuse i voia
s fie sigur c depise acest neajuns. eful de raion era lng
casierie, instruindu-le pe cteva dintre vnztoare care i zmbeau.
Le arunc o privire fugar rafturilor, apoi porni mai departe pn se
trezi n faa raionului cu costume de baie viu colorate care urmau s
fie puse n vnzare sptmna urmtoare, privind drept n ochii
foarte albatri ai unei fetie. Ea pru s-l studieze mult timp, fr s-i
zmbeasc sau s-i fie team de el, doar privindu-l, de parc ar fi
vrut s vad ce va face el. Bernie i zmbi.
52

Bun. Ce mai faci?


Era o ntrebare ciudat pentru un copil care nu prea s aib mai
mult de cinci ani, dar niciodat nu tiuse cum s se adreseze
copiilor. Iar replica lui cea mai bun, Cum i place coala?, nu era
deloc potrivit, mai ales acum cnd copiii erau n vacan, i place
magazinul?
E O.K.
Ridic din umeri. Era clar c el o interesa mai mult.
Ursc brbile.
mi pare ru.
Era cea mai drgla feti pe care o vzuse vreodat; cineva i
mpletise prul n dou cozi lungi i blonde, i avea fundie roz n
pr, o rochi scurt roz, i o ppu care-i atrna ntr-o mn.
Ppua era, evident, marea ei favorit..
Brbile zgrie.
I-o spusese c pe un adevr bine cunoscut pe care i el ar fi
trebuit s-l tie, iar el ddu serios din cap, mngindu-i barba. Lui i
se prea destul de moale, se obinuise cu ea, i nu o testase pe vreun
copil de cinci ani. De fapt, de cnd venise n San Francisco nu o
testase pe nimeni. Iar micua din faa lui era cea mai drgu feti
pe care o vzuse de la venirea lui aici. Pn n prezent femeile din
San Francisco nu se dovediser a fi genul lui. i purtau prul lung i
liber, erau nclate cu sandale urte care probabil c erau mai
comode, i toate preau s prefere tricourile i blugii. Le lipsea
nfiarea ngrijit i elegant a femeilor din New York... pantofii cu
tocuri nalte... plriile... accesoriile... prul coafat... cerceii care le
ncadrau chipul blnurile... Erau detalii frivole, dar pentru el erau
importante, iar aici nu vedeai aa ceva.
M numesc Bernie.
i fcea plcere conversaia cu ea i i ntinse mna, pe care ea i-o
scutur foarte sobr n timp ce continua s-l priveasc.
53

Numele meu e Jane. Lucrezi aici?


Da.
Sunt drgui?
Foarte drgui.
Atunci e bine. Acolo unde lucreaz mama nu sunt ntotdeauna
drgui cu ea. Uneori sunt foarte rutcioi.
i vorbea foarte serios i Bernie se lupt s nu zmbeasc, n timp
ce se ntreba pe unde i era mama. Se ntreba dac fetia se pierduse,
dar nc nu tia, ceea ce prea o posibilitate foarte logic. Uneori nu
o las s rmn acas cnd sunt bolnav. Continu s-i
povesteasc, ocat n mod evident de cruzimea celor pentru care
lucra mama ei, ridicndu-i privirea spre el. ns asta i aduse
aminte de mama ei. i brusc ochii i se fcur foarte mari.
Unde e mama?
Nu tiu, Jane.
i zmbi cu blndee privind n jur. Nu mai era nimeni prin
preajm, doar vnztoarea care discutase cu eful de raion cu puin
timp n urm. nc mai stteau lng casierie, dar nu mai era nimeni
n afara lor. Mama lui Jane nu era prin preajm.
i aminteti unde ai vzut-o ultima dat?
Ea se uit chior la el, ncercnd s-i aminteasc.
Cumpra pantalonai roz la parter...
l privi puin ruinat.
Am vrut s vd costumele de baie.
Se uit pe furi n jurul ei. Rafturi ntregi erau pline de costume i
mai mult ca sigur c urcase scrile singur pentru a le vedea mai
bine.
Sptmna viitoare vom merge la plaj...
Vocea i se pierdu i i ridic ochii spre el.
Costumele de baie sunt foarte drgue.
O gsise lng raftul cu bikini foarte mici atunci cnd dduse
54

peste ea. ns acum vzu cum buza de jos ncepuse s-i tremure i i
ntinse mna.
Hai s vedem dac nu o putem gsi pe mama ta.
Dar ea cltin din cap i fcu un pas napoi.
Nu am voie s plec cu nimeni.
Bernie i fcu semn uneia dintre vnztoare care se apropie cu
grij, dar vzu cum ochii micuei se umpleau de lacrimi dei se
strduia s nu plng, ceea ce era foarte curajos din partea ei.
Ce-ar fi s mergem la restaurant s mncm nite ngheat
sau altceva n timp ce aceast doamn o va cuta pe mama ta?
Jane i privi precaut pe amndoi, iar vnztoarea i zmbi.
Bernie i explic n oapt, c mama ei cumprase pantalonai la
parter cnd Jane urcase scrile. Puteau activa sistemul de alarm. l
aveau pentru cazuri de incendiu, bombe sau alte urgene, ns acum
era mai simplu s o caute prin megafon pe mama lui Jane.
Sun la biroul meu i cei de acolo se vor ocupa de asta.
Privi n jos spre Jane, observnd c-i folosea ppua ca s-i
tearg lacrimile.
Cum se numete mama ta? Care e numele ei de familie?
i zmbi, iar ea l privi ncreztoare, n ciuda refuzului de a pleca
mpreun cu el. Mama ei i bgase bine n cap treaba asta i bine
fcuse.
Acelai ca al meu.
Jane aproape c zmbi.
i care e numele tu?
OReilly.
De data asta i zmbi.
Sunt irlandez. i catolic. Tu ce eti?
Prea fascinat de el, iar Bernie era la fel de fascinat de ea. Zmbi,
spunndu-i c aceasta ar putea s fie femeia pe care o ateptase, nu
mai puin de treizeci i patru de ani. n orice caz era cea mai grozav
55

pe care o ntlnise de foarte, foarte mult timp.


Sunt evreu, i explic el n timp ce vnztoarea pleca pentru a
transmite anunul la megafon.
Ce e aia?
Arta foarte curioas.
nseamn c avem Chanukak n loc de Crciun.
Mo Crciun vine la tine acas?
Arta ngrijorat i lui Bernie ntrebarea i se pru foarte dificil.
Schimbm daruri timp de opt zile.
i evitase ntrebarea dndu-i o explicaie mai simpl, iar micua
pru impresionat.
Opt zile? E grozav.
Apoi dintr-odat deveni mai serioas, uitnd de mama ei.
Crezi n Dumnezeu?
Bernie ddu din cap, surprins de profunzimea gndirii ei. n ceea
ce-l privea, nu se mai gndise la Dumnezeu de foarte mult timp i i
era ruine s o recunoasc n faa ei. Probabil c i fusese adus n
cale pentru a-i ndrepta comportarea.
Da, cred.
i eu.
Ddu din cpor, apoi l privi ntrebtor.
Crezi c mama se va ntoarce repede?
Lacrimile ameninau din nou s-i curg pe obraji, dei acum nu
mai arta aa de speriat.
Sunt convins. Sigur nu te-ar tenta nite ngheat? Restaurantul
e acolo.
I-l art, iar ea privi mirat n direcia spre care Bernie i
ndreptase mna. Ideea unei ngheate era minunat i i strecur
mnua n palma lui. Codiele i fluturau pe umeri cnd pornir spre
restaurant.
O ajut s urce pe un scaun de la bar i ceru o ngheat de
56

banane, care nu exista n meniu, dar era convins c o vor servi


pentru el. Jane lu cu linguria, zmbind ncntat dar avnd ochii
nc nelinitii. Nu uitase complet de mama ei, dar era ocupat s
plvrgeasc tot timpul cu Bernie, povestindu-i despre
apartamentul lor, despre plaj i coal. i dorea un cine, ns
proprietarul apartamentului refuza s-i permit aa ceva.
E foarte ru, spuse ea cu gura plin i mnjit de ciocolat i
fric. Aa e i soia lui... iar ea mai e i gras.
Bg n gur o lingur plin de nuci, banane i fric n timp ce
Bernie ddea din cap serios, ntrebndu-se cum de trise att de
mult timp fr ea.
Costumele de baie de la voi sunt foarte drgue.
Se terse la gur apoi mai lu o nghiitur, iar Bernie nu mai
rezist s nu zmbeasc.
Care i place cel mai mult?
Cele micue care au i partea de sus. Mama spune c nu e
nevoie s port i partea de sus... dar eu vreau.
Arta aa de exigent cu toat ciocolat care acum i mnjise i
nasul.
mi place cel rou, cel roz, cel albastru... i cel portocaliu...
Dispru i ultima banan urmat de o cirea i de restul de
fric, apoi dintr-odat cineva se repezi nuntru. Era o femeie cu
prul lung, auriu, care prea ca un voal de aur atunci cnd veni spre
ei grbit.
Jane!
Era o tnr foarte drgu. Semna cu Jane. Pe fa i se vedeau
urmele lacrimilor i ochii i erau nfricoai n timp ce jongla cu
poeta, trei pachete i ceea ce trebuie s fi fost jacheta lui Jane i nc
o ppu.
Unde ai fost?
Jane roi i o privi ruinat.
57

Am vrut numai s vd...


S nu mai faci aa ceva niciodat!
Mama ei o ntrerupse lund-o de bra i scuturnd-o puin, apoi o
lu repede n brae strngnd-o tare, luptndu-se cu propriile ei
lacrimi. Se speriase ngrozitor. Doar dup un timp l observ pe
Bernie, care le admira pe amndou.
mi pare att de ru.
l privi i lui Bernie i plcu felul n care arta. Purta blugi, tricou
i sandale. ns era mai drgu dect altele, mai delicat i teribil de
fragil i de blond, cu aceiai ochi mari, albatri, ca ai lui Jane.
mi cer scuze pentru tot deranjul pe care l-am provocat.
Se crease o mare agitaie, n special la etajul nti. Mama lui Jane
se temuse c fetia fusese rpit, i ceruse disperat ajutorul unei
vnztoare, apoi al unei casiere i al unui ef de raion, care se
ntmplase s treac pe acolo. Toi au fcut tot ce-au putut, pn
cnd au auzit anunul c fetia se afla n restaurant.
Nu face nimic. Nu ne stric puin zarv pe aici. Ne-am distrat
foarte bine.
El i Jane au schimbat o privire plin de neles i Jane ncepu s
vorbeasc pe neateptate, zmbind cu gura pn la urechi.
tii, ai fi aa de mnjit dac ai mnca o ngheat... vezi! De
aceea nu-mi plac brbile!
Amndoi au izbucnit n rs, iar mama ei o privi ngrozit.
Jane!
Am dreptate!
Aa e, recunoscu el vesel.
Se bucurase de prezena ei i n-ar mai fi vrut s-i dea drumul.
Zmbi, iar tnra drgu din faa lui roi.
mi cer scuze.
Apoi i aminti brusc c nu se prezentase.
mi pare ru. M numesc Elizabeth OReilly.
58

i eti catolic.
i amintise de replica lui Jane iar mama ei l privi mirat.
E! ncerc s-i explice. mi pare ru... Eu i cu Jane tocmai
discutam serios despre asta.
Jane ddu din cap cu nelepciune i i vr nc o cirea n gur,
n timp ce-i urmrea stnd de vorb.
i el mai e ceva...
Strnse din ochi ridicndu-i privirile spre el.
Ce eti?
Evreu, o ajut el, iar Elizabeth OReilly zmbi.
Ea era obinuit cu Jane, dar erau momente cnd...
i are apte Crciunuri...
Arta teribil de impresionat iar cei doi aduli izbucnir n rs.
Pe cuvnt c aa e. Aa mi-a spus. Nu?
l privi ateptnd ca el s confirme i Bernie zmbi dnd din cap.
Chanukak. Adevrul e c Jane m face i pe mine s cred c e
ceva deosebit.
Nu mai intrase n templu de mai muli ani. Prinii lui erau
reformai, dar el nu era religios. ns acum se gndea la altcineva. Se
ntreba ct de catolic era aceast doamn OReilly i dac exista un
domn OReilly sau nu. Nu-i trecuse prin cap s o ntrebe pe Jane, iar
ea nu pomenise nimic despre un tat.
Nu tiu cum s v mulumesc.
Elizabeth se prefcuse c se uit urt la Jane, care acum era mult
mai fericit. Nu-i mai inea ppua att de strns, i nfuleca
ncntat ce mai rmsese din ngheat.
Au i costume de baie foarte frumoase.
Elizabeth cltin din cap i i ntinse din nou mna spre Bernie.
Mulumesc nc o dat c ai salvat-o. Haide, rutate mic,
mergem acas. Mai avem i alte lucruri de fcut.
Ne mai putem uita o dat la costumele de baie?
59

Nu.
Mama ei era ferm. i mulumi din toat inima lui Bernie nainte
de a pleca. Jane i strnse mna ntr-un mod foarte oficial apoi i
ridic ochii spre el, un zmbet radios luminndu-i faa.
Ai fost foarte drgu, iar ngheata a fost foarte bun. i
mulumesc foarte mult.
Era evident c se distrase foarte bine i lui Bernie i prea sincer
ru s o vad plecnd. Rmase n capul scrilor urmrind cum
dispar n mulime fundiele roz, simindu-se de parc ar fi pierdut
singurul lui prieten din California.
Se ntoarse la casierie pentru a le mulumi angajailor pentru
ajutorul lor i dnd s plece, micuele costume de baie i atraser
atenia. Se ndrept spre raft i lu trei de mrimea ase. Cel
portocaliu, cel roz i cel albastru - cel rou nu mai exista la numrul
ei - i mai lu i dou plriue care s se potriveasc cu ele i un
mic halat de plaj. Toate i-ar fi venit perfect, iar Bernie le duse la
casierie.
Avem o Elizabeth OReilly pe computer? Nu tiu dac
cumpr la noi cu carte de credit i nici care e numele soului ei.
ncepu s spere dintr-o dat c nu avea unul, iar verdictul fu
favorabil dup ce se fcur verificrile. Peste dou minute i
confirmar c avea un credit nou i locuia pe strada Vallejo n Pacific
Heights. Excelent. i not numrul de telefon i adresa, ncercnd
s arate de parc ar fi avut nevoie de ele pentru dosarele lui... i nu
pentru agenda lui goal... i le spuse s trimit totul domnioarei
Jane trecnd preul n contul lui. Scrise un bileel: Mulumesc
pentru timpul minunat petrecut mpreun. Sper s te revd ct de curnd.
Prietenul tu, Bernie Fine, l ddu femeii care mpacheta lucrurile.
Apoi cu un pas mai uor porni spre biroul lui zmbind misterios,
convins c viaa e frumoas.
60

CAPITOLUL 5
Costumele de baie sosir ntr-o dup-amiaz de miercuri, iar Liz
sun a doua zi pentru a-i mulumi pentru generozitatea lui.
Zu c n-ar fi trebuit. Jane nc mai vorbete despre ngheata
de banane i ct de bine s-a simit.
Elizabeth OReilly avea o voce tnr i i vedea cu ochii minii
prul strlucitor n timp ce vorbea cu ea la telefon.
Cred c e o feti foarte curajoas. Cnd i-a dat seama c s-a
pierdut a fost foarte speriat dar s-a stpnit din rsputeri c s nu
izbucneasc n plns. E ceva neateptat din partea unui copil de
cinci ani.
Elizabeth zmbi.
E un copil foarte bun.
Bernie ardea de nerbdare s spun Ca i mama ei, dar n-o
fcu.
I se potrivesc costumele de baie?
Toate. Ieri sear a defilat prin cas n toate i chiar acum poart
unul sub rochi... e n parc jucndu-se cu prietenii ei. Am foarte
multe de fcut astzi... cineva ne-a mprumutat o csu n Stinson
Beach, aa c Jane are toat garderoba de care va avea nevoie la
plaj. Liz rse. i mulumesc foarte, foarte mult...
Nu mai tiu ce altceva s spun, iar Bernie i cuta i el cuvintele.
Dintr-odat totul i se pru nou, de parc ar fi vorbit o alt limb.
Avea impresia c o ia de la nceput.
A putea... a putea s te mai vd?
61

Se simea ca un idiot spunnd cuvintele astea la telefon... ca un


exaltat dnd un telefon anonim, dar rmase surprins cnd ea spuse
da.
Mi-ar face plcere.
Da?
Vocea lui sun nencreztoare i ea rse.
Da. Vrei s ne faci o vizit n Stinson Beach ntr-o dupamiaz?
Prea att de degajat i de natural, nct i fu recunosctor. Nu-l
fcea s se simt de parc atepta cu sufletul la gur rspunsul ei
sau c o deranja. i vorbea ca i cum n-ar fi fost absolut deloc
surprins i se bucura s-l vad.
Cum s nu. Ct timp vei rmne acolo?
Dou sptmni.
Bernie calcul rapid n gnd. Nu exista nici un motiv pentru care
nu ar fi putut s-i ia i el o duminic liber. Nu exista nici o regul
care s spun c trebuia s fie prezent la magazin. Pn acum nu
avusese altceva mai bun de fcut.
Smbt e bine?
Mai erau doar dou zile pn atunci iar palmele i se umezir
gndindu-se la perspectiva de a le vedea att de curnd.
Ea nu-i rspunse imediat, ncercnd s-i aminteasc pe cine
invitase i cnd. La Stinson Beach avea ansa de a se ntlni cu toi
prietenii ei, invitndu-i pe fiecare pentru o zi sau dou. ns
smbta era nc liber.
n regul, grozav... de fapt...
Zmbi gndindu-se la el. Era un brbat atrgtor, fusese foarte
drgu cu Jane, nu prea s fie homosexual i nu purta verighet...
Apropo, nu eti cstorit, nu-i aa?
Nu stric s ntrebi. Era cam ocant s afli prea trziu. I se
ntmplase deja. Dar nu i de data asta.
62

Doamne Dumnezeule, nu! Ce idee!


Eti alergic la cstorie?
Nu. Doar c lucrez prea mult.
Ce legtur are asta cu cstoria?
Era sincer, direct i dintr-odat curioas n privina lui. Avea
motivele ei pentru a nu-i mai dori s se cstoreasc din nou. Dac
te frigi o dat, a doua oar eti foarte atent. Dar cel puin ea
ncercase. ns poate c i el o fcuse.
Eti divorat?
Bernie zmbi la cellalt capt al firului, ntrebndu-se de ce
anume i punea astfel de ntrebri.
Nu, nu sunt divorat. i da, mi plac fetele. i am trit cu dou
femei la viaa mea, i mi convine foarte mult viaa mea de acum.
Nu am prea avut timp liber pe care s-l ofer altcuiva. Mi-am
petrecut ultimii zece ani concentrndu-m asupra carierei mele.
Uneori poate fi o via foarte goal.
Vorbea de parc ar fi tiut ce nseamn asta i Bernie se ntreb
prin ce experiene triste trecuse.
Sunt norocoas c o am pe Jane.
Da, eti.
Rmase tcut gndindu-se la feti i hotr s pstreze restul
ntrebrilor pentru cnd va ajunge la Stinson Beach, cnd i va putea
vedea faa, ochii i minile. Niciodat nu-l ncntase s cunoasc pe
cineva, fcnd conversaie la telefon.
Atunci ne vedem smbt la Stinson Beach? S aduc ceva? Pentru
un picnic spre exemplu? Vin? Ceva de la magazin?
Cum s nu. O blan de nurc n-ar fi ru.
Bernie rse, nchise i dup o or nc se mai simea bine. Avea
genul acela de voce, sincer i prietenoas, nu prea s acioneze din
interes. Nu era genul de femeie care s urasc brbaii, sau cel puin
nu prea s fie, i nu ncerca s-i dovedeasc nimic. Abia atepta
63

dup-amiaza de smbta, iar vineri seara, nainte de a pleca acas,


intr ntr-un magazin de alimente i cumpr dou pungi de
delicatese. Un ursule de ciocolat pentru Jane, o cutie de bomboane
de ciocolat pentru Liz, dou feluri de brnz Brie, o baguette adus
din Frana, o mic conserv de caviar, un pateu, dou sticle de vin,
unul rou i unul alb, i o cutie de piure de castane.
i puse pungile n main i se ndrept spre cas. A doua zi la
ora zece dimineaa fcu un du, se brbieri, i lu o pereche de
blugi i o cma albastr mai veche, ncl nite tenii uzai i i
lu o jachet din cuierul din hol. i adusese din New York multe
haine comode i mai uzate pentru perioadele n care supraveghease
construirea magazinului, iar acum le putea folosi pentru a merge la
plaj. Tocmai cnd se pregtea s ias auzi telefonul. Nu avea chef s
rspund, apoi se ntreb dac nu era Elizabeth, care avea alte
planuri, sau l ruga s cumpere ceva n drum spre ele, aa c ridic
receptorul, innd nc n brae jacheta i pungile.
Mda?
Nu aa se rspunde la telefon, Bernard.
Bun, mam. M pregteam s plec.
La magazin?
Interogatoriul ncepuse.
Nu... la plaj. M duc n vizit la nite prieteni.
i cunosc?
Ceea ce, n traducere liber nsemna: Mi s-ar prea potrivii?
Nu cred, mam. Totul e n regul?
E bine.
Atunci te sun desear sau mine, de la magazin. Trebuie s
plec.
Trebuie s fie cineva foarte important dac nu poi vorbi cinci
minute cu mama ta la telefon. E vorba de vreo fat?
Nu. De o femeie. i bineneles c mai exista i Jane.
64

Nu, doar nite prieteni.


Nu te-ai nhitat cu bieii de acolo, nu-i aa, Bernard?
Oh, pentru Dumnezeu! Ar fi vrut s-i spun c da, doar ca s o
enerveze.
Nu. Uite, m grbesc acum. Te sun ct de curnd.
Bine, bine... nu uita s-i pui o plrie dac stai la soare.
Srut-l pe tata din partea mea.
nchise i iei n grab din apartament nainte ca ea s-l sune din
nou, ca s-l previn s se fereasc de crocodili. Dar avertismentele ei
preferate erau legate de articolele pe care le citea n Daily News. l
prevenea mereu s nu foloseasc anumite produse care nu erau
bune i uciseser doi oameni n Des Moines... botulism... boala
legionnaires... infarct... hemoroizi... intoxicaie. Posibilitile erau
nelimitate. Era bine s ai pe cineva care s se ngrijeasc de sntatea
ta, dar nu cu pasiunea cu care o fcea mama lui.
i puse pungile n portbagaj, urc i peste zece minute era pe
podul Golden Gate, ndreptndu-se spre nord. Nu mai fusese n
Stinson Beach, i i plcu drumul ntortocheat care urca pe creasta
dealurilor, privind n jos spre stncile care ieeau afar din ap. Era
un Big Sur n miniatur i se bucur de cltoria cu maina. Intr n
micul ora cutnd adresa pe care i-o dduse Liz. Se afla ntr-o zon
numit Seadrift i paznicul de la barier pentru taxe l oblig s-i
spun numele. ns n afar de acest paznic, nu prea s fie un loc
deosebit. Casele erau foarte mici, iar oamenii care se plimbau pe
plaj erau desculi i umblau n pantaloni scuri. Arta ca un loc
nfloritor i drgu, unde familiile i petreceau vacana, ca Long
Island sau Cape Cod. Parc maina n faa casei cu numrul dat de
ea. Afar se vedea o triciclet i un clu-leagn decolorat. Bernie
trase de un vechi clopoel de coal aflat la poart, apoi deschise
ua. i dintr-odat se trezi cu Jane n faa lui, mbrcat ntr-unul din
costumele de baie trimise de el, peste care purta halatul de plaj.
65

Bun, Bernie.
i zmbi radioas, i amndoi i amintir de ngheata de
ciocolat i de conversaia lor despre Crciun i Dumnezeu.
mi plac noile mele costume de baie.
Arat foarte bine pe tine.
Veni lng ea.
Am putea s te folosim ca model la magazin. Unde e mama ta?
S nu-mi spui c ai pierdut-o din nou?
Lu o mutr dezaprobatoare i Jane izbucni ntr-un hohot de rs
vesel care i merse drept la inim.
I se ntmpl deseori?
Jane cltin din cap.
Doar n magazine... uneori.
Ce fac eu n magazine?
Elizabeth scoase capul pe u i i zmbi lui Bernie.
Bun. Cum a fost drumul pn aici?
Minunat.
Arta de parc ntr-adevr se bucurase de cltoria fcut.
Schimbar o privire gritoare, prietenoas.
Nu toi spun aa cnd ajung aici. E o osea teribil de
ntortocheat.
Eu ntotdeauna vomit, complet Jane zmbind. Dar mi place
cnd ajungem aici.
Trebuie s stai pe scaunul din fa cu geamurile deschise.
O privea ngrijorat.
h.
Mnnci ceva srat nainte de a porni la drum?... Nu... pariez
c mnnci tot timpul doar ngheat de banane.
i aminti de ursuleul de ciocolat i l scoase din pung nainte
de a-i oferi restul lui Liz.
Pentru amndou, cteva delicatese.
66

Elizabeth arta surprins i micat de gestul lui, iar Jane scoase


un ipt de fericire cnd lu ursuleul. Era chiar mai mare dect
ppua ei, i mai c saliv privindu-l.
Pot s-l mnnc acum, mami? Te rog...
ntoarse doi ochi rugtori spre Elizabeth care oft nvins.
Te rog, mami?... Te rog? Doar o ureche?
Bine, bine. M dau btut. Dar s nu mnnci prea mult.
Prnzul va fi gata imediat.
O.K.
O lu la fug innd ursuleul n brae, ca un celu cu un os, iar
Bernie i zmbi lui Elizabeth.
E un copil extraordinar.
Cineva ca Jane i amintea c exist pete albe n viaa lui, una
dintre ele fiind lipsa copiilor.
E nebun dup tine, spuse Liz zmbind.
ngheata de banane i ursuleul de ciocolat au fost n
favoarea mea. Pentru ea sunt o neateptat surs de dulciuri.
n timp ce vorbea, o urm pe Elizabeth n buctrie, unde ea
despachet pungile, scond exclamaii de uimire cnd vzu
caviarul, pateul i celelalte delicatese.
Bernie, n-ar fi trebuit s aduci aa ceva! Dumnezeule... ia te
uit...
Privi la cutia cu bomboane de ciocolat, apoi, zmbind vinovat,
fcu exact ca i Jane. i oferi i lui i bg una n gur nchiznd ochi
extaziat. Hmm... oh... sunt aa de bune... parc vorbea despre ceva
senzual, iar asta i ddu prilejul s o admire din nou.
Era delicat, graioas i ntr-adevr frumoas. i mpletise prul
ntr-o coad lung, iar ochii i erau la fel de albatri ca i cmaa pe
care o purta. Pantalonii scuri, albi, i scoteau n eviden picioarele
zvelte. i Bernie observ c unghiile de la picioare erau date cu oj
roie, care arta puin vanitate. ns ochii nu-i erau machiai, nu era
67

rujat iar unghiile de la mini erau tiate scurt. Era o fat drgu,
chiar mai mult dect drgu, nu era frivol i i plcea asta la ea.
Nu-i tia rsuflarea, dar i nclzea inima... de fapt i nclzea i alte
pri acum, cnd o privea aplecndu-se s pun vinul n frigider. Se
ntoarse i i arunc un zmbet exact ca al lui Jane.
Ne rsfei ngrozitor, Bernard... Nu tiu ce s spun.
Ascult... m bucur s-mi fac noi prieteni... Nu am prea muli
aici.
De ct timp eti aici?
De cinci luni.
Din New York?
Bernie ncuviin.
Toat viaa am trit la New York cu excepia celor trei ani pe
care i-am petrecut la Chicago.
Ea l privi curioas n timp ce scotea dou beri de la frigider i i
oferi una.
Eu de acolo am venit aici. De ce ai fost la Chicago?
Proba mea de foc. Am fost acolo ca s conduc magazinul...
Vocea i se pierdu, amintindu-i de acei ani.
Iar acum sunt aici.
nc i se prea o pedeaps, dei acum mai puin, pentru c se uita
la ea. O urm ntr-o camer de zi foarte confortabil. Casa era mic
iar podeaua era acoperit cu rogojini. Tapieria era puin uzat i
peste tot se vedeau scoici. Casa s-ar fi putut afla oriunde, n East
Hampton, Fire Island, Malibu... nu avea nimic deosebit n ea, ns
prin ferestrele de sticl se vedea o plaj superb, o vast ntindere de
ap i ntr-o parte San Francisco, nlndu-se pe dealuri, strlucind
n soare. O privelite magnific, dar mai mult dect att, era ea, o
fat frumoas. l invit s ia loc pe un scaun, iar ea se aez pe
canapea, cu picioarele sub ea.
i place aici? M refer la San Francisco.
68

Uneori.
Era sincer cu ea.
N-am vzut prea multe, trebuie s recunosc. Am fost foarte
ocupat cu magazinul, mi place climatul. Cnd am plecat din New
York ningea, iar cnd am ajuns aici, cinci ore mai trziu, era
primvar. E ceva deosebit.
Dar?
i zmbi invitndu-l s continue. Avea un fel de a fi care o fcea
imediat simpatic. Te ndemna s-i vorbeti la infinit, s-i
destinuieti toate gndurile. Instinctul i spunea c e o femeie
deosebit, pe care i-ar fi dorit-o ca prieten, dar nu era convins c
asta era tot ce-i dorea de la ea. Era ceva n ea care l atrgea, ceva de
o senzualitate subtil, pe care nu o putea defini, cum ar fi
rotunjimea snului sub cmaa veche, sau felul n care i inea capul
aplecat... Ar fi vrut s o ating, s-i in mna... s-i srute buzele
pline care-i zmbeau... era dificil s se concentreze la ce i povestea
ea.
Trebuie s te simi foarte singur aici, fr prieteni. n primul an
nici mie nu mi-a plcut.
ns ai rmas oricum?
O privea nedumerit. Voia s tie totul despre ea, tot ce avea ea de
spus.
Da. Un timp nu am avut alt posibilitate. N-am putut s m
ntorc acas. Prinii mei au murit ntr-un accident de main cnd
eram n anul doi la Northwestern.
nchise ochii amintindu-i, iar Bernie se nfior gndindu-se la
tragedia prin care trecuse.
Cred c asta m-a fcut mult mai vulnerabil i m-am
ndrgostit nebunete de actorul principal din piesa n care jucam.
Amintindu-i, ochii ei devenir triti. Ciudat, de obicei nu
povestea despre trecutul ei, dar i era uor s discute cu el. O
69

priveau pe Jane jucndu-se afar n nisip, cu ppua aezat lng


ea, fcndu-le cu mna din cnd n cnd. Exista ceva n Bernie care o
ndemna s fie sincer chiar de la nceput. Nu avea ce pierde, dac
nu-i plcea ce auzea, nu i va mai da nici un telefon, dar cel puin
totul va fi clar ntre ei n caz c va dori s o revad. O oboseau
jocurile dintre oameni, prefctoria care se declana n clipa n care
doi oameni se cunoteau. Nu era stilul ei. i se uit la Bernie cu ochii
larg deschii i sinceri.
Eram student la Northwestern... la cursurile de dram,
bineneles.
i zmbi amintindu-i.
Am jucat mpreun ntr-o pies de var, imediat dup moartea
prinilor mei. Eram ca o zombie pentru c nu mai simeam nimic i
nu mai aveam pe nimeni pe lume. M-am ndrgostit pn peste cap
de el. Era un brbat frumos i prea de treab, aa credeam atunci i
am rmas nsrcinat chiar nainte de absolvire. Mi-a spus c vrea s
ne cstorim aici. Cineva i oferise un mic rol ntr-un film la
Hollywood. Aa c el a venit primul, iar eu l-am urmat. Nu mai
aveam unde s merg i nici nu m gndeam s fac un avort. Deci lam urmat pe Chandler, dei la vremea aceea lucrurile nu mergeau
grozav ntre noi. Nu era deloc ncntat c urma s am un copil. Dar
eram nc foarte ndrgostit de el i m-am gndit c toate se vor
rezolva ntr-un fel sau altul.
Arunc o privire pe fereastr, uitndu-se la Jane ca pentru a se
asigura c ntr-adevr se rezolvaser.
Deci am fcut autostopul pn n Los Angeles i m-am ntlnit
cu Chandler. Chandler Scott... s-a dovedit pn la urm c
adevratul lui nume era Charlie Schiavo, i-l schimbase... oricum,
rolul nu mai era al lui... acum era ocupat cu starletele i slujbele
mrunte, n timp ce eu lucram pe post de chelneri i burta mi
cretea tot mai mare. Ne-am cstorit n cele din urm cu trei zile
70

nainte de naterea lui Jane. Cel care ne-a cstorit era ct pe ce s


leine cnd m-a vzut... apoi Chandler a disprut. M-a sunat s-mi
spun c i-a gsit o slujb n Oregon, cam pe cnd Jane avea cinci
luni, pe urm am aflat c fusese nchis. De parc nsui actul
cstoriei l-a speriat aa de mult, nct a trebuit s dispar. Mi-am
dat seama mai trziu c se ocupase mai tot timpul cu lucruri
ciudate. A fost arestat pentru c fcea nego cu lucruri furate, apoi a
fost arestat din nou pentru jaf. S-a ntors cnd Jane a mplinit nou
luni, a locuit cu noi un timp i cnd ea a mplinit un an a disprut
din nou. Cnd am aflat c e din nou la nchisoare, am cerut divorul
i mi-am ncheiat socotelile cu el. M-am mutat la San Francisco i de
atunci n-am mai auzit de el. Dac l-a ntlni acum nu cred c m-a
mai lsa nelat din nou, ns pe atunci tia aa de bine s se
lingueasc... Nu e deprimant s-i dai seama prea trziu? n orice
caz mi-am reluat numele de fat dup ce am divorat i acum
suntem aici.
Prea foarte calm n timp ce-i povestea viaa ei, iar Bernie era
uluit; oricine altcineva n clipa asta i-ar fi ters lacrimile doar
gndindu-se la cte se ntmplaser. ns ea supravieuise i nc
bine. Era sntoas, fericit i avea o feti ncnttoare.
Jane e acum toat familia mea. Pn la urm am fost
norocoas.
Inima lui Bernie se nduio auzindu-i cuvintele.
Ce crede Jane despre toate astea?
Era curios s tie ce-i spusese Elizabeth copilului ei.
Nimic, i-am spus c a murit, c a fost un actor frumos, c neam cstorit dup ce-am terminat coala, am venit aici i el a murit
cnd ea a mplinit un an. Nu tie nimic altceva. Nu-l vom mai vedea
niciodat, aa c nu are importan. Numai Dumnezeu tie pe unde
poate fi. Probabil c va face ceva ru i-i va petrece restul vieii n
nchisoare. Pentru el noi dou nu nsemnm nimic. Prefer s-i fac
71

iluzii n privina felului cum a venit pe lume, cel puin pn va


crete mai mare.
Presupun c ai dreptate.
O admira. Chiar foarte mult. Era o fat curajoas, se descurcase
foarte bine, iar fetia nu prea s sufere deloc, mulumit mamei
care o iubea aa de mult. Nu era nimic tragic n comportamentul
acestei tinere ndrznee, inimoase i frumoase, cu prul blond,
mtsos. i furise singur o via nou.
California era un loc potrivit pentru aa ceva. Era un loc unde
puteai ncepe o via nou. i ea reuise.
Acum predau la coala de aici. Am folosit banii de asigurare ai
prinilor mei, am urmat cursurile serale timp de un an i am
obinut diploma necesar pentru a putea profesa aici. mi place
slujba mea. Predau la gimnaziu, iar copiii din clasa mea sunt
grozavi.
i zmbi fericit.
Jane merge i ea la coala la care predau, iar taxa e mai mic
aa. E unul din motivele pentru care m-am hotrt s devin
profesoar. Am vrut ca ea s mearg la o coal bun i am tiut c
mi va fi foarte greu s pltesc pentru o coal particular, aa c
toate s-au rezolvat foarte bine.
Fcea ca totul s sune ca o poveste plin de succes, nu ca una
nefericit. Aa i era. Un succes remarcabil. Smulsese victoria din
ghearele nfrngerii, iar el putea nelege foarte uor cum se
ntmplase. Chandler Scott, sau oricare ar fi fost numele lui prea
ca o versiune masculin al lui Isabelle, dei el nu era un att de bun
profesionist ca ea, pentru c Isabelle nu va ajunge niciodat n
nchisoare.
Acum civa ani i eu am trecut printr-o experien
asemntoare.
Pentru sinceritatea ei, merita s fie corect cu ea.
72

O franuzoaic frumoas, un model pe care l-am cunoscut la


magazin, m-a fcut s-i mnnc din palm mai bine de un an, dar
eu n-am rmas cu o feti frumoas ca Jane.
i zmbi fetiei care se juca afar, apoi lui Liz, care era aezat n
faa lui.
Am sfrit prin a m simi folosit, minus cteva mii de dolari i
un ceas primit cadou de la prinii mei. A fost foarte abil. Cineva ia oferit ansa unei cariere n cinematografie i i-am gsit fcnd
dragoste pe puntea iahtului lui. Cred c oamenii de genul sta sunt
de toate sexele i naionalitile. Dar te face s fii mai precaut cnd te
implici ntr-o nou relaie, nu-i aa? Niciodat de atunci n-am mai
reuit s m apropii de cineva i asta s-a ntmplat n urm cu trei
ani.
Se opri.
Astfel de oameni te fac s te ndoieti de propria ta judecat. Te
trezeti ntrebndu-te cum de ai putut fi aa de prost.
Liz izbucni n rs.
Bine zici! Eu nu m-am mai ntlnit cu nimeni de doi ani... chiar
i acum sunt foarte precaut... mi place munca mea, prietenii pe
care i am. Restul - ridic din umeri - m descurc i fr.
Bernie i zmbi. l ntrista s o aud vorbind aa.
Ar fi mai bine s plec?
Au rs amndoi, iar ea se ridic pentru a controla mncarea i
cnd deschise ua de la buctrie o arom delicioas ptrunse n
camer.
Mam, ce bine miroase.
Mulumesc. mi place s gtesc.
Pregti repede o salat pentru ei doi, cu aceeai dexteritate ca i
chelnerul su preferat de la 21 din New York i turn un pahar de
Bloody Mary pentru el. Apoi btu n fereastr fcndu-i semn lui
Jane s vin nuntru. Pregtise pentru ea un sandvi cu unt i
73

unc, iar micua veni la mas ducnd n brae ursuleul de


ciocolat, minus o ureche.
Te mai poate auzi, Jane?
Ce? l privi derutat cnd i auzi ntrebarea.
Ursuleul... fr o ureche.
Oh. Zmbi. Da. Acum i voi mnca nasul.
Srmanul. Va arta foarte ciuntit pn disear. Va trebui s-i
cumpr altul.
Chiar?
Jane arta ncntat, iar Liz servi prnzul. Masa era acoperit de
mpletituri rotunde, iar n mijloc se afla un vas cu flori portocalii.
Lng farfuriile frumoase de porelan se aflau erveele de un
portocaliu strlucitor.
Ne place aici, i explic Liz. Petrecem o vacan att de plcut!
Casa aparine unei profesoare de la coala la care predau. Soul ei e
arhitect i au construit-o acum un an. n fiecare an pleac n Est n
vizit la prinii ei, aa c ne las nou casa. Pentru noi e cea mai
plcut parte a anului, nu-i aa, Jane?
Copila zmbi i ddu din cap.
i place aici? l ntreb Jane.
Foarte mult.
Ai vomat pe drum?
Era curioas i Bernie rse de subiectul pe care l alesese ca tem
de conversaie la mas. ns i plcea naivitatea i nonalana ei.
Semna mult cu Liz, la trsturi i la felul de a fi. Era o versiune n
miniatur a mamei ei.
Nu, nu am vomat. Dar cnd conduci maina e mult mai uor.
Aa spune i mama. Ea nu vomit niciodat.
Jane...
Liz i transmise un avertisment cu ochii, iar Bernie le urmri
fericit. Era o dup-amiaz plcut, se simea n largul su, iar dup
74

prnz, el i Liz au fcut o plimbare pe plaj, cu Jane opind n faa


lor i cutnd scoici. Bnuia c nu le era ntotdeauna uor. Era dificil
s creti singur un copil, dar Liz nu se plngea. Iubea ce fcea.
i povesti despre slujba lui, despre ct de mult iubea magazinul
Wolffs, cum dorise i el s devin profesor, ns visul lui se
transformase n cu totul altceva. i povesti chiar i de Sheila, ct de
distrus fusese, iar n timp ce se rentorceau spre cas privi n jos spre
ea. Era cu mult mai mic dect el i asta i plcea teribil.
tii, mi se pare c te cunosc de foarte mult timp. E ciudat, nu-i
aa?
Nu mai simise aa ceva pentru nici o alt femeie.
Ea i nl capul, zmbindu-i.
Eti un brbat drgu. Am tiut-o din clipa n care te-am vzut
la magazin.
M bucur c spui asta.
Era ncntat. i psa de ce credea ea.
Mi-am dat seama dup felul cum vorbeai cu Jane i dup cum
a vorbit ea despre tine tot drumul pn acas. De parc ai fi fost
unul dintre cei mai buni prieteni ai ei.
A vrea s fiu.
O privi n ochi i ea i zmbi.
Uite ce-am gsit!
Jane veni alergnd, izbindu-se de ei n timp ce vorbea.
E un adevrat dolar de argint. Nu e lovit sau ciobit!
Ia s vd.
Bernie se aplec i ntinse mna, iar ea puse pe palma lui cu mare
grij scoica perfect rotund.
S fiu al naibii, ai dreptate!
Cine e naiba?
Bernie rse.
E doar o expresie tmpit pe care o folosesc adulii.
75

Aha.
Prea satisfcut de explicaie.
Dolarul tu de argint e foarte frumos.
I-l ddu napoi cu aceeai mare grij cu care i-l oferise ea i se
ridic ntlnind privirea mamei ei.
Cred c ar trebui s plec.
Dei nu prea avea chef.
Nu vrei s rmi la cin? Avem hamburgeri.
Trebuia s fie atent cu bugetul, ns pn acum se descurca
foarte bine. La nceput i fusese foarte greu, ns acum ajunsese o
expert. Cosea singur cele mai multe rochii ale lui Jane, nvase s
gteasc, fcea chiar i pine, iar cu prietenii care s le nchirieze
casa din Stinson Beach, aveau tot ce-i doreau... pe Bernie i
costumele lui de baie... se hotrse s-i cumpere unul sau dou lui
Jane. Acum avea o garderob ntreag mulumit lui.
Am o idee mai bun.
Vzuse restaurantul cnd trecuse prin ora.
Ce-ar fi s v scot n ora, doamnelor?
Apoi brusc i aminti n ce era mbrcat.
M vor lsa s intru aa la Sand Dollar?
ntinse braele n timp ce doamnele l examinau, iar Liz izbucni n
rs.
Mie mi place.
Atunci cum rmne?
Haide, mami, te rog... putem merge?... Te rog!
Jane fusese imediat cucerit i Liz era i ea tentat. Accept
bucuroas i o trimise pe Jane la ea n camer ca s se schimbe,
oferindu-i o bere lui Bernie. ns el refuz.
Nu prea mi place s beau, recunoscu el.
Elizabeth arta uurat. Nu-i plcea s mearg undeva cu brbai
care beau prea mult. Chandler ntotdeauna ntrecea msura, iar asta
76

o fcuse s se simt nervoas n preajma lui, dar pe atunci nu


avusese destul curaj pentru a-i spune ce gndea.
E ciudat ct de mult se pot supra unii cnd aud c nu bei.
Bnuiesc c o consider o ameninare, mai ales dac obinuiesc
s bea prea mult.
Se simea att de bine cu el, nct nu-i venea s cread. Au
petrecut o sear extraordinar. Restaurantul Sand Dollar avea aura
unui vechi salon, oamenii intrau i ieeau toat seara prin uile
batante, se aezau la bar, sau mncau fripturile i homarii enormi
care li se serveau. Liz i spuse c era singura distracie din ora, dar
din fericire mncarea era foarte bun, i pn i Jane se nfrupt
bucuroas, atacnd cu poft friptura cea mai mare din farfuria ei.
Nu se ntmpl deseori s cineze att de extravagant. Jane adormi n
main pe drumul de ntoarcere, iar Bernie o duse n brae nuntru
punnd-o cu tandree n patul ei. Dormea n mica ncpere de
oaspei a casei, chiar lng camera n care dormea Liz, i amndoi sau ntors n vrful picioarelor n sufragerie.
Cred c m ndrgostesc de ea.
Ochii lui i ntlnir pe ai lui Liz i ea zmbi.
E ceva reciproc. Ne-am distrat foarte bine.
i eu.
Porni ncet spre u, dorindu-i s o srute, dar temndu-se c e
prea devreme. Nu voia s o sperie, i plcea prea mult. Se simea de
parc ar fi fost licean din nou.
Cnd te ntorci n ora?
De astzi n dou sptmni. De ce n-ai veni i sptmna
viitoare? Nu e greu de ajuns aici. i trebuie cam patruzeci de
minute, dac supori oseaua ntortocheat. Vom cina mai devreme
ca s te poi ntoarce. Sau poi rmne i aici dac vrei. Vei dormi n
camera lui Jane, iar ea va dormi cu mine.
Bernie ar fi preferat s doarm el cu ea, dar nu ndrzni s i-o
77

spun, nici mcar n glum. Era prea devreme pentru a-i propune
aa ceva i nu voia s rite nimic. Va fi i foarte delicat din cauza lui
Jane, care era o parte att de important din viaa mamei ei. Era
mereu cu ei i trebuia s o ia i pe ea n considerare. Nu dorea s
fac nimic care s o rneasc.
Mi-ar plcea s vin dac voi reui s plec de la magazin la o
or mai potrivit.
La ce or pleci de obicei?
opteau n sufragerie, de team s nu o trezeasc pe Jane, iar
Bernie rse.
ntre nou i zece seara, dar ce s fac, aa sunt eu. Nu e vina
nimnui. Lucrez apte zile pe sptmn, mrturisi el, iar ea l privi
ocat.
Asta nu e via.
Nu am altceva mai bun de fcut.
O confesiune dureroas, care i lui i suna ngrozitor. ns poate
c acum va avea ceva mai bun de fcut... cu ele...
Voi ncerca s m schimb pn sptmna viitoare. i voi
telefona.
Ea ddu din cap spernd c o va face. nceputul era ntotdeauna
att de greu, s stabileti un contact cu cineva, s-i povesteti
speranele i visurile. Dar cu el i fusese uor. Era cel mai drgu
brbat pe care l cunoscuse de foarte, foarte mult timp. l conduse
pn afar la main.
Parc niciodat nu mai vzuse att de multe stele pe cer. i ridic
ochii s le priveasc apoi se uit la el. Bernie o studie cteva
secunde.
A fost o zi minunat, Liz.
Fusese att de sincer cu el, att de prietenoas. i povestise pn
i adevrul n privina lui Jane i despre cstoria dezastruoas cu
Chandler. Uneori era bine s tii astfel de lucruri chiar de la nceput.
78

Voi atepta cu nerbdare s ne ntlnim din nou.


i lu mna i ea i-o inu un timp, apoi el urc la volan.
i eu. Ai grij cum conduci.
El zmbi vesel, scondu-i capul pe geamul deschis.
Voi ncerca s nu vomit.
Au rs amndoi i Bernie i fcu cu mna cnd ntoarse maina pe
aleea din faa casei, apoi se deprt, gndindu-se la ea, la Jane, la
felul cum vorbiser i rseser n timpul cinei, la restaurant.

79

CAPITOLUL 6
n sptmna care urm, Bernie se ntoarse de dou ori la Stinson
Beach. O dat Liz pregti cina, iar a doua oar le duse din nou la
Sand Dollar. Reveni i smbt. Iar de data aceasta aduse o minge de
plaj pentru Jane, cteva jocuri i tot felul de unelte cu care s se
joace n nisip, care i plcur enorm. Aduse pn i un costum de
baie pentru Liz. De un albastru deschis, aproape de aceeai culoare
cu ochii ei. Arta senzaional n el.
Dumnezeule, Bernie... trebuie s te opreti.
De ce? Costumul de baie se afla pe un manechin la magazin.
Semna att de bine cu tine nct n-am rezistat s nu-l aduc.
Bernie era mulumit. i fcea plcere s o rsfee, tia c nimeni
nu o mai fcuse, ceea ce i se prea i mai ncnttor.
Nu ne poi rsfa n halul sta!
De ce nu?
Oh - o clip l privi trist, apoi zmbi din nou - s-ar putea s ne
obinuim i atunci ce ne facem? Vom bate n fiecare zi la ua
biroului tu cerind costume de baie, ursulei de ciocolat, caviar,
pateuri...
Bernie era amuzat de imaginea sugerat de ea.
n cazul sta va trebui s m asigur c nu ducei lips de ele,
nu-i aa?
ns nelegea foarte bine la ce se referea. Le va fi foarte greu dac
el va dispare din viaa lor, dei nu-i trecea prin cap aa ceva.
Dimpotriv.
80

Mai veni de dou ori i n sptmna care urm, iar a doua oar
Liz gsi o fat din vecini care s rmn cu Jane ct timp ei vor iei
n ora la Sand Dollar din nou, desigur - nu aveau unde altundeva s
mearg - dar amndurora le plceau mncarea i atmosfera din
restaurant.
Ai fost foarte generos invitndu-ne pe amndou aici de attea
ori.
Liz i zmbi de cealalt parte a mesei.
nc n-am reuit s-mi dau seama care din voi mi place mai
mult. Deocamdat mi convine aceast situaie.
Liz rse. Bernie reuea ntotdeauna s o fac s se simt bine. Era
un brbat amuzant, cu care te puteai nelege uor. i i-o mrturisi.
Numai Dumnezeu tie de ce.
i zmbi.
Cu o mam ca a mea ar fi trebuit s ajung un tip enervant i cu
multe ticuri nervoase.
Nu poate fi chiar aa de rea.
Liz zmbi i el gemu.
Nu tii ce vorbeti. Ateapt numai... dac va mai veni ncoace
din nou... lucru de care m ndoiesc. Nu i-a plcut cnd a fost n
iunie. Dar mcar a admirat magazinul. Habar n-ai ce persoan
capricioas poate fi.
De dou sptmni i evit telefoanele. Nu dorea s-i spun unde
i petrecea timpul, iar dac l-ar fi sunat ar fi tiut imediat c nu mai
sttea prea mult timp pe acas. Cutreier barurile, mam. i
imagina replicile care ar fi urmat. Dei faptul c ieea n ora cu o
fat care se numea OReilly ar fi pus capac la toate. Dar asta nc
nu i-o putea spune lui Liz. Nu voia s o sperie.
De ct timp sunt cstorii ai ti?
Treizeci i opt de ani. Tata merit un premiu de consolare.
Liz izbucni n rs.
81

Vorbesc serios. Nu-i poi da seama cum poate fi.


A vrea s o ntlnesc.
Oh, nu, Dumnezeule! Ssst... privi peste umr de parc s-ar fi
ateptat s o vad pe mama lui stnd acolo cu un topor n mn. Nu
spune aa ceva, Liz! Poate fi periculos.
O tachin i ea rse. i petrecur o jumtate de noapte discutnd
despre diferite lucruri. O srutase cnd venise la casa lor pentru a
doua oar i Jane chiar i surprinse o dat sau de dou ori, dar
legtura dintre ei nu naintase mai departe de att. Avea reineri din
cauza lui Jane i i se prea mai comod s o curteze deocamdat pe
Liz n vechiul mod demodat. Vor avea timp i pentru altceva cnd ea
se va muta n ora, iar Jane nu va dormi n camera alturat,
desprit de ei doar de un perete subire ca hrtia.
Reveni duminic, s o ajute pe Liz la mpachetat. Prietenii i
spuser c mai poate rmne o zi, ns era clar c ea i Jane erau
nefericite c trebuiau s plece. Pentru ele era sfritul vacanei i tot
anul nu vor mai merge nicieri. Liz nu-i putea permite alte
cltorii, cu sau fr Jane, iar starea lor de spirit era foarte ntunecat
pe drumul de ntoarcere. Lui Bernie i prea ru s le vad att de
triste.
Ei, voi dou, ce-ar fi s plecm ntr-o excursie ct de curnd?
La Carmel... sau poate la Lake Tahoe? Cum vi se pare? nc n-am
vizitat regiunea i voi mi-ai putea arta mprejurimile.
Liz i Jane au scos un strigt de bucurie, iar a doua zi i spuse
secretarei lui s fac nite rezervri undeva. Le gsi un apartament
n Lake Tahoe, voise neaprat trei dormitoare, iar ea reuise s
obin aa ceva pentru sptmna care urma, iar, cnd le ddu
vestea n seara aceea, amndou au fost ncntate. Jane i trimise o
srutare cnd Liz o culc n pat, ns Liz prea preocupat de ceva
cnd veni s se aeze lng el n mica sufragerie. Avea un
apartament cu un singur pat, unde dormea Jane, n timp ce Liz
82

dormea n sufragerie pe o canapea confortabil. Bernie i ddu


repede seama c viaa lor amoroas nu se va mbunti aici. Liz
art ngrijorat cnd l privi parc cerndu-i scuze.
Bernie... nu vreau s m nelegi greit... dar nu cred c ar fi
bine s mergem cu tine la Lake Tahoe.
Bernie se uit la ea ca un copil dezamgit.
De ce nu?
Pentru c toate astea sunt minunate... i sunt sigur c i se va
prea o prostie... dar nu pot s-i fac aa ceva lui Jane. Dac te las s
faci toate astea pentru noi... ce se va ntmpla dup aceea?
Dup ce?
ns nelegea la ce se gndea. Nu-i plcea nici lui.
Dup ce te vei ntoarce la New York. Sau dup ce te vei plictisi
de mine. Suntem aduli, iar acum totul ni se pare minunat... ns
cine tie ce se va ntmpla luna viitoare, sptmna viitoare, anul
viitor...
Vreau s te cstoreti cu mine.
Rostise cuvintele ncet, puin rguit, iar ea se holb la el. El era
chiar mai surprins dect ea. Cuvintele i apruser singure pe buze,
iar acum c le rostise, tia c erau cele potrivite.
Poftim? Nu vorbeti serios.
Sri n picioare i ncepu s se plimbe nervoas prin camer.
Nici mcar nu m cunoti nc.
Ba da. Toat viaa am avut de-a face cu femei pe care le
cunoteam n seara ntlnirii, dar mi-am zis, ce naiba, hai s ncerc,
nu se tie niciodat, iar peste dou, trei sau ase luni, m ddeam
btut i ncetam s le mai vd. Iar acum te-am gsit pe tine i am
tiut din clipa n care te-am zrit c m-am ndrgostit. Iar cnd team vzut a doua oar am tiut c eti potrivit pentru mine, c eti
cea mai bun femeie pe care o voi ntlni vreodat, i c, dac voi fi
foarte norocos, mi vei permite s-i lustruiesc pantofii pentru tot
83

restul vieii mele... Aa c ce-ar trebui s fac? S m joc nc ase


luni, prefcndu-m c nu tiu ce vreau? O tiu foarte bine. Te
iubesc. Vreau s m nsor cu tine.
O privea radiind i tiu dintr-odat c lucrul cel mai minunat din
viaa lui se petrecuse deja.
Vrei s te cstoreti cu mine, Liz?
Liz i zmbea artnd mult mai tnr dect cei douzeci i apte
de ani pe care i avea.
Eti nebun. tii, nu? i-ai pierdut minile.
ns i ea simea acelai lucru.
Nu m pot mrita cu tine dup trei sptmni. Ce vor spune
oamenii? Ce va spune mama ta?
Rostise cuvintele magice iar el oft, dei nc continua s arate
mai fericit ca niciodat n viaa lui.
Ascult, atta timp ct numele tu nu este Rachel Nussman,
iar numele de fat al mamei tale nu a fost Greenberg sau Schwartz,
mama va avea oricum o depresiune nervoas, aa c ce importan
are?
Va avea o mare importan dac i spui c m cunoti doar de
trei sptmni.
Liz veni lng el, iar Bernie o trase pe canapea lundu-i minile
n ale lui.
Sunt ndrgostit de tine, Elizabeth OReilly, i nu-mi pas dac
te nrudeti cu Papa sau c te-am cunoscut doar ieri. Viaa e prea
scurt ca s ne pierdem vremea cu nimicuri. N-am fcut-o niciodat
i nici nu o voi face. S nu irosim ce avem.
Apoi i veni o idee.
Ascult, hai s o facem aa cum scrie la carte. Ne vom logodi.
Astzi e nti august, ne vom cstori pe la Crciun, deci mai sunt
cinci luni pn atunci. Dac ajungi la concluzia c nu e ceea ce vrei
s faci, anulm totul. Ce zici?
84

Se gndea deja la inelul pe care i-l va cumpra... cinci karate...


apte... opt... zece... indiferent. Ce i dorea ea. i nconjur umerii cu
braul. Liz rdea cu lacrimi n ochi.
i dai seama c nici nu te-ai culcat cu mine?
O scpare din partea mea.
Nu prea s-l preocupe asta, apoi o privi gnditor.
De fapt, m-am gndit s discut despre asta cu tine. Crezi c ai
putea gsi pe cineva care s stea cu Jane n zilele astea? Nu c n-a
iubi-o pe fetia noastr - i ea era deja a lui - dar mi-a venit ideea asta
nstrunic, indecent i desfrnat, care implic venirea ta la mine
acas pentru cteva ore...
S vd ce pot aranja.
nc mai rdea de el. Era cel mai nebunesc lucru care i se
ntmplase vreodat. Dar Bernie era un om att de bun, tia c se va
purta minunat cu ea i cu Jane pentru tot restul vieii lor. Ceea ce era
ns mult mai important, tia c l iubete. Doar c era al naibii de
greu s explice c se ndrgostise de el n numai trei sptmni.
Abia atepta s-i spun lui Tracy, prietena ei cea mai bun de la
coal, care urma s se ntoarc dintr-o croazier. O lsase pe Liz
singur, iar acum o va gsi logodit cu directorul general al
magazinului Wolffs. Era o nebunie.
Bine, bine, voi gsi pe cineva care s stea cu Jane.
Deci suntem logodii?
Radia de fericire ca i ea.
Bnuiesc c da. Tot nu-i venea s cread ce fcuser.
Bernie i nchise ochii gndindu-se la ceva.
Ce-ar fi s ne cstorim n 29 decembrie? E duminic.
O tia din planificrile pe care le fcuse la magazin.
n felul acesta petrecem Crciunul cu Jane, apoi putem pleca n
luna de miere n Hawaii.
Liz nu mai tia ce s spun i, n timp ce rdea, Bernie se aplec i
85

o srut. Dintr-odat totul cpt sens. Era un vis care devenise


realitate, o potrivire perfect... o potrivire care ncepuse cu o
ngheat de banane i cu Jane veghind asupra lor ca un nger
pzitor.
Bernie o srut pe Liz, iar ea i simi btile inimii n timp ce o
strngea la piept. i amndoi au fost convini c va fi pentru
totdeauna.

86

CAPITOLUL 7
Lui Liz i trebuir dou zile pentru a gsi pe cineva care s stea cu
Jane i i telefon lui Bernie dup-amiaz, roind n timp ce-l anuna.
tia foarte bine la ce se gndea el i era stnjenitor s fie att de
lipsii de spontaneitate n privina asta. ns cu Jane care dormea n
singurul dormitor, Liz nu prea avea ce s fac. Femeia urma s vin
la apte seara i accepta s rmn pn la unu.
Parc ar fi povestea Cenuresei, dar e bine i aa, spuse ea
zmbind.
E n regul. Nu-i face probleme.
Avea o bancnot de cincizeci de dolari care va trece n minile
femeii cnd Liz se va duce s-i spun noapte bun lui Jane.
S mbraci ceva deosebit n seara asta.
Un portjartier?
Era nervoas ca o mireas, iar Bernie rse de replica ei.
Ar fi grozav. Dar pune i o rochie peste el. Lum cina n ora.
Liz era surprins. i imaginase c vor merge direct la el, ca s
termine cu acel pentru prima oar. I se prea aproape ca o
procedur chirurgical. Acele pentru prima oar erau de obicei
destul de jenante, iar ideea de a merge nainte la un restaurant o
incinta enorm.
Cnd veni s o ia n seara aceea, au mers la LEtoile unde el
rezervase o mas pentru doi, iar Liz ncepu s se simt n largul ei
cnd se pornir s discute aa cum fceau ntotdeauna. i povesti ce
se mai ntmpl pe la magazin, despre planurile pe care le fcuse
87

pentru toamn, despre materialul publicitar i despre spectacolele


de mod. Opera i deschidea stagiunea i fusese un mare succes
pentru Bernie n privina toaletelor pe care le vnduse Wolff's. Liz
era fascinat de ce fcea el, mai ales pentru c era un grozav om de
afaceri. Aplica cu succes principiile de baz ale economiei, iar asta i
extraordinarul lui sim pentru curentele modei fceau ca tot ce
atingea s se transforme n aur, aa cum spusese Paul Berman, iar n
ultimul timp lui Bernie nici nu-i mai psa att de mult c fusese
trimis n San Francisco s deschid magazinul. Dup cte i ddea
seama mai avea doar un an de petrecut n California, ceea ce le va
permite s se cstoreasc i s petreac cteva luni singuri nainte
de a se ntoarce n New York, unde Liz va trebui s fac fa
apropierii de mama lui. Pn atunci s-ar putea s aib i un copil...
i va trebui s se gndeasc la coli pentru Jane... dar nu-i spuse
toate astea lui Liz. O prevenise c s-ar putea ca n cele din urm s
triasc la New York, dar nu voia s o ngrijoreze deocamdat
pentru detaliile mutrii ntr-un alt ora. Mai aveau un an ntreg
naintea lor i trebuiau s se gndeasc mai nti la nunt.
Vrei s pori o rochie de mireas?
Lui i-ar fi plcut foarte mult i vzuse una n urm cu dou zile la
o parad a modei, care ar fi fost fantastic pentru ea, dar ea roi
gndindu-se la aa ceva n timp ce continua s-i zmbeasc.
Eti foarte hotrt, nu-i aa?
Bernie ddu din cap inndu-i mna pe sub mas. Erau aezai
unul lng altul, pe aceeai banchet. i plcea s-i simt piciorul
lng al lui. Era mbrcat ntr-o rochie frumoas din mtase alb,
care i scotea n eviden tenul bronzat, iar prul i era prins ntr-un
coc deasupra capului. Observ c unghiile i erau date cu oj, ceea
ce era neobinuit pentru ea, i se bucur, dar nu i-o spuse cnd i
nclin faa ca s o srute tandru pe gt.
Da, sunt foarte hotrt. Nu tiu... uneori i dai seama cnd faci
88

ceea ce trebuie i cnd nu faci. Eu ntotdeauna mi-am dat seama i


singurele greeli pe care le-am fcut au fost cnd n-am ascultat de
instinctul meu. N-am greit niciodat cnd m-am bazat pe ele.
Liz l nelegea perfect, cu toate c i se prea uluitor s vorbeasc
despre cstorie doar dup trei sptmni. tia ns c va fi bine
pentru amndoi i nu va regreta niciodat.
Sper ca ntr-o zi i tu s te simi la fel de sigur ca mine, Liz.
Ochii lui o priveau cu blndee i expresia lor i merse drept la
inim. Bernie adora s-i simt coapsa lipit de a lui, imaginea ei
ntins lng el vibrnd pn n adncul sufletului. Era ns prea
devreme pentru a se gndi la aa ceva. ntreaga sear fusese
plnuit la perfecie.
tii, ceea ce e neateptat e c i eu sunt sigur... Doar c nu tiu
deocamdat cum a putea explica asta cuiva.
Cred c n via se ntmpl astfel de lucruri, Liz. Auzi despre
oameni care au trit zece ani mpreun, apoi unul dintre ei
ntlnete pe altcineva i se cstoresc peste cinci zile... pentru c
prima legtur nu a fost potrivit, i dintr-o singur privire
persoana aceea tie c a doua va fi.
tiu, i eu m-am gndit la astfel de ntmplri. Doar c nu miam imaginat c va fi posibil i cu mine.
i zmbi fericit. Au mncat ra, salat i sufleu, apoi au trecut la
bar unde el comand ampanie. Au rmas acolo ascultnd pianul i
discutnd aa cum fceau de trei sptmni, schimbnd opinii, idei,
sperane i visuri. A fost cea mai frumoas sear pe care o petrecuse
Liz de foarte mult timp, i s fie cu el era ca o revan pentru toate
tragediile din viaa ei: moartea prinilor, comarul cu Chandler
Scott, i anii lungi de singurtate care au urmat naterii lui Jane,
neavnd pe nimeni care s o ajute sau s o sprijine. i dintr-odat
nimic nu mai conta acum. De parc ntreaga ei via fusese doar o
pregtire pentru ntlnirea cu acest brbat care era att de bun cu ea
89

i nimic altceva nu mai avea importan.


Dup ce i-au but ampania, Bernie plti i au urcat scrile mn
n mn, iar cnd ea se pregti s ias afar el o conduse prin hotel
strngndu-i braul uor. Liz nu pricepu nimic pn el nu o opri n
faa ascensoarelor, privind-o cu un mic zmbet de adolescent
trengar ascuns cu greu de barba lui.
Nu vrei s urci s bem ceva?
Liz tia bine ce punea el la cale, tia c nu locuia acolo, dar ntr-un
fel i se prea romantic i nebunatic n acelai timp. i optise
cuvintele i ea i rspunse cu un zmbet.
Dac promii s nu-i spui mamei.
Era doar ora zece i Liz tia c mai au trei ore la dispoziie.
Ascensorul urc pn la ultimul etaj i ea l urm pn la o u
din captul coridorului, fr s scoat nici un cuvnt. Bernie scoase
o cheie din buzunar i o pofti nuntru. Era cel mai frumos
apartament pe care l vzuse vreodat, n vreun film sau n realitate,
sau pe care i l-ar fi putut imagina. Totul era n alb i auriu, mtsuri
fine, obiecte de porelan peste tot, un candelabru care strlucea
deasupra lor. Lumina era estompat, iar pe o mas ardeau lumnri
lng un platou cu brnz i fructe. Era chiar i o sticl de ampanie
pus la ghea. Liz l privi incapabil s gseasc cuvintele potrivite.
Fcea totul cu elegan i era mereu atent i generos.
Eti uluitor, domnule Fine...
M-am gndit c dac asta va fi luna noastr de miere, s o
facem aa cum trebuie.
i lui Bernie i reuise. Nimeni n-ar fi putut aranja totul mai bine.
Lumina era estompat i n cealalt camer. Bernie nsui rezervase
apartamentul n pauza de la prnz i urcase nainte s o ia de acas
pentru a se asigura c totul era n ordine. i ceruse cameristei s fac
patul, iar pe el era acum un frumos halat roz i o cma de noapte
din satin roz. Liz le descoperi cnd intr. Scoase o exclamaie de
90

uimire, pentru c artau de parc ateptau un star de cinema i nu


pe micua Liz OReilly din Chicago.
i spuse ce gndea, iar Bernie o lu n brae.
Deci asta eti tu? Micua Liz OReilly din Chicago? Ei, ca s
vezi... n curnd vei fi micua Liz Fine din San Francisco.
O srut nfometat i ea rspunse srutrilor lui. O aez ncet pe
pat i i ddu halatul la o parte. Era prima ocazie cnd puteau s-i
satisfac foamea pe care o simeau unul pentru cellalt, i cele trei
sptmni de dorin trecur peste ei ca un val de pasiune n timp ce
hainele se ngrmdeau pe podea, acoperite de halatul roz.
Trupurile lor se nlnuir, iar gura ei acoperi fiecare prticic din
trupul lui. Pentru Bernie ea nsemna mplinirea tuturor visurilor i o
amei cu adncimea pasiunii pe care o atinser, strngndu-se n
brae, dorindu-i mai mult i mai mult pn cnd au rmas ntini
istovii, satisfcui, capul ei odihnindu-se pe umrul lui, n timp ce
el se juca cu uviele lungi de pr blond care o nconjurau ca o
perdea de satin.
Eti cea mai frumoas femeie pe care am vzut-o... tii tu asta?
Eti un brbat frumos, Bernie Fine... pe dinuntru i pe
dinafar.
Vocea ei era rguit i privi cu dragoste n ochii lui, apoi brusc
izbucni n rs cnd vzu ce-i pusese sub pern. Un portjartier cu o
fund roz. Ea l ridic sus ca pe un trofeu, apoi el o srut i o luar
de la nceput. A fost pentru amndoi cea mai frumoas sear pe care
au petrecut-o vreodat i trecuse mult de ora unu noaptea cnd au
ajuns n cad, iar Bernie se juc cu sfrcurile ei prin spuma de
spun.
Nu vom mai pleca de aici dac ncepi din nou.
i zmbi somnoroas, lsndu-i capul pe marginea bii din
marmur roz. Voise s sune acas pentru a-i spune femeii c vor
ntrzia, ns Bernie i mrturisi c rezolvase el problema, iar Liz
91

roi toat cnd el i povesti ce fcuse.


Ai mituit-o?
Chicoti amuzat.
Da.
Arta mulumit de sine i Liz l srut.
Te iubesc att de mult, Bernie Fine.
El zmbi i i dori mai mult ca niciodat s petreac noaptea cu
ea, ns tia c nu se poate i i prea deja ru c i propusese s se
cstoreasc de-abia la Crciun. Nu-i putea imagina cum va reui
s atepte pn atunci, ns gndindu-se la asta i aminti de
singurul lucru pe care l uitase.
Unde pleci?
Liz l privi mirat cnd l vzu c iese din cad plin de spun.
M ntorc imediat.
l privi ndeprtndu-se. Avea un corp puternic, cu umeri lai i
cu picioare lungi, zvelte. Ei i plcea trupul lui i simi din nou focul
dorinei. Se ls pe spate cu ochii nchii ateptnd ca el s se
rentoarc. Bernie reveni foarte curnd i n timp ce intra napoi n
cad i alunec mna pe stomacul ei. nainte s-i poat da ce-i
aducea din cealalt camer, degetele lui pornir spre locul unde
picioarele ei se mpreunau, explornd-o din nou, apsndu-i gura
nfometat pe buzele ei. De data asta au fcut dragoste n cad,
zgomotele iubirii lor rsunnd n baia de marmur roz.
t, opti ea apoi. Ne vor da afar.
Sau vor vinde bilete.
De ani de zile nu se mai simise att de bine i voia s nu se mai
termine. Niciodat. Nu mai cunoscuse o femeie ca ea. Nici unul din
ei nu fcuse dragoste de mult timp, aa c pasiunea i epuiz pe
amndoi.
Apropo, i-am adus ceva nainte s m ataci.
Eu te-am atacat pe tine... ha!
92

ns privi peste umr n direcia n care se uita el. S fie cu el era


de parc ar fi srbtorit Crciunul n fiecare zi, i se ntreb ce
surpriz i mai pregtise... halat roz... portjartier. Lsase o cutie de
pantofi lng cad, iar cnd o deschise vzu o pereche de papuci
aurii, iptori, cu multe pietre false. Ea rse netiind dac era serios
sau nu. Sunt papucii de lucru ai Cenuresei? Erau de fapt de foarte
prost gust i Liz nu era prea sigur de ce i-i oferise, ns el o privea
amuzat ct ea i studie. Buci mari de sticl n form de cuburi erau
lipite pe ei, iar unul din ei avea chiar o piatr uria atrnnd de
fund.
Dumnezeule! exclam ea dndu-i seama ce anume era.
Dumnezeule!
Se ridic n picioare n cad i se uit n jos la el. Bernie...
Nu! Nu poi face aa ceva.
Dar o fcuse i ea observase. Lipise un uria inel cu diamant de
una din funde, iar la nceput i se pruse ca una din celelalte
ngrozitoare pietre false. ns Liz vzu inelul i ncepu s plng
innd papucul n mn, iar Bernie se ridic i l dezlipi. Minile ei
tremurau i lacrimi i curgeau pe obraz cnd el i-l puse pe deget.
Avea mai mult de opt carate, era simplu i elegant, i cel mai frumos
pe care l vzuse.
Oh, Bernie...
Se ag de el lsndu-se mngiat i srutat, apoi Bernie o
spl de spun, i o ridic uor n brae ducnd-o n dormitor, unde
fcu din nou dragoste cu ea... de data asta cu mai mult tandree,
mai ncet, ca un cntec optit, sau un dans cu micri lente, iubinduse cu gingie pn n-au mai rezistat, apoi el o inu strns cnd
trupul ei tremur de plcere i se nl pe culmi alturi de ea.
Se fcu patru dimineaa cnd Liz ajunse acas, artnd elegant i
ngrijit de parc i-ar fi petrecut toat noaptea la o edin a
consiliului profesoral. Ar fi fost greu s-i dai seama ce fcuse. i
93

ceru scuze femeii pentru c ntrziase att de mult, ns aceasta i


spuse c nu o deranjase i amndou tiau de ce. Reuise s doarm
vreo patru ore, iar dup ce nchise ua n urma ei, Liz rmase
singur n sufragerie, privind pe fereastr la ceaa de var,
gndindu-se cu o infinit tandree la brbatul cu care urma s se
cstoreasc i ct de norocoas era c l gsise. Diamantul uria i
strlucea pe deget, ochii i notau din nou n lacrimi. nainte de a se
vr n pat l sun pe Bernie i i-au optit cuvinte de dragoste cam
nc o or. Nu mai suporta s fie departe de el.

94

CAPITOLUL 8
Dup cltoria cu Jane la Lake Tahoe, unde au dormit n
dormitoare separate, Bernie strui ca ea s-i aleag o rochie pentru
deschiderea stagiunii de oper. i vor avea loja lor i era cel mai
important eveniment al vieii sociale din San Francisco. tia c ea nu
are ceva destul de sofisticat pentru o astfel de ocazie i dorea s
aleag ceva superb pentru premier.
Ar fi bine s ncepi s profii de magazin, draga mea. Trebuie
s existe nite avantaje la a lucra apte zile pe sptmn.
Dei nimic nu era pe gratis, Bernie avea avantajul unor reduceri
enorme. i pentru prima oar se bucura c le va folosi pentru ea.
Liz se duse la magazin i dup ce ncerc vreo zece rochii, alese
una creat de un italian, o rochie care cdea n cute bogate de catifea
de culoarea coniacului, mpodobit cu fire argintii i pietre mici care
preau s fie semipreioase. La nceput Liz se gndi c e prea
extravagant, ntrebndu-se dac nu semna prea mult cu acei
papuci iptori pe care i primise odat cu inelul de logodn, dar n
clipa n care o mbrc i ddu seama ct de magnific era. Croit
ntr-un stil care amintea de Renatere, cu un decolteu adnc i
mneci bufante, avea o fust lung i larg i o mic tren pe care io putea aga de deget. Rotindu-se i plimbndu-se prin marea
cabin de prob, se simea ca o regin. Chicoti vzndu-se mbrcat
aa, tresrind cnd observ ua cabinei de prob deschizndu-se i
auzi o voce cunoscut.
Ai gsit ceva?
95

Ochii lui sclipir ncntai cnd vzu rochia pe care o alesese. O


vzuse cnd sosise din Italia, crend mult zarv printre angajai.
Era una dintre cele mai scumpe pe care le aveau, dar asta nu-l
deranj n timp ce o privea pe Liz. Era vrjit de ct de superb arta
ea, iar cu reducerea care i se fcea nu va fi prea greu s o cumpere.
Oho! Cel care a creat-o ar trebui s te vad n ea, Liz!
Vnztoarea zmbi i ea. Era o plcere s vezi pe cineva att de
drgu ca Liz ntr-o rochie care i venea ca turnat i care scotea n
eviden totul, de la pielea aurie, la ochii albatri i la silueta
graioas. Bernie veni lng ea srutnd-o, atingnd cu degetele
materialul moale. Ua se nchise discret n spatele vnztoarei, care
plecase murmurnd ceva despre pantofii potrivii. i cunotea bine
meseria i i-o fcea cu pricepere i cu discreie.
Chiar i place?
Ochii lui Liz strlucir ca una din pietrele de pe rochie
nvrtindu-se graioas pentru ca el s o admire, iar rsul ei rsun
ca nite clopoei argintii n cabina de prob. Bernie mai c-i simea
inima umplndu-i-se de ncntare doar pentru c se uita la ea,
ateptnd cu nerbdare s o prezinte la premier.
Foarte mult. A fost fcut pentru tine, Liz. Mai sunt i altele
care i plac?
Liz rse i tenul bronzat de pe obraji se fcu mai rou. Nu voia s
profite de el.
Ar trebui s spun nu. Nu m-au lsat s-i vd preul... dar cred
c n-ar trebui s o cumpr.
tia doar pipind materialul c nu i-o putea permite, ns era
amuzant s o ncerce, ceea ce probabil c i Jane ar fi fcut n aceeai
situaie. Era sigur c Bernie o va lsa s profite de reducerea care se
fcea pentru el. Totui...
Bernie zmbea. Era o fat uluitoare, i i aminti dintr-odat de
Isabelle Martin, i de ct de diferite erau. Cea care nu se mai stura
96

s ia i cea care nu voia s ia deloc. Era un brbat norocos.


Nu cumperi nimic, doamn OReilly. Rochia e un cadou de la
viitorul tu so, mpreun cu tot ce vezi aici i i place.
Bernie... eu...
i opri cuvintele cu un srut pornind spre u, aruncnd nc o
privire peste umr.
Caut-i nite pantofi potrivii, draga mea. i vino n biroul
meu dup ce ai terminat. Te invit la prnz.
i zmbi, apoi plec, iar vnztoarea se ntoarse cu braele
ncrcate de alte rochii pe care i le art lui Liz, dar ea refuz
categoric s le ncerce. Accept doar s probeze o pereche de pantofi
care s se potriveasc cu rochia i gsi unii frumoi, aproape de
aceeai culoare, decorai cu pietre identice. Se potriveau perfect, iar
Liz arta victorioas cnd intr n biroul lui Bernie. Au plecat din
magazin discutnd veseli, povestindu-i despre pantofi, despre ct de
mult i plcea rochia i ct de copleit era de felul n care o rsfa.
Au intrat la Trader Vic, lund un prnz lung, tachinndu-se, rznd
i bucurndu-se de dup-amiaza petrecut mpreun. Cu mare
regret se despri de ea pe la ora trei. Trebuia s o ia pe Jane de la o
prieten. Amndou se bucurau de timpul liber rmas pn la
nceperea colii. Mai aveau cteva zile de vacan nainte de a se
ntoarce la coal lunea urmtoare.
ns premiera de la Oper era cel mai important lucru n mintea
lui Liz, iar vineri dup-mas i aranj prul la coafor, i fcu
manichiura, iar la ora ase seara mbrc rochia magnific pe care el
o cumprase pentru ea. i trase cu grij fermoarul i se privi
minunndu-se n oglind. Prul i era ridicat sus, prins ntr-o plas
aurie pe care o gsise ntr-una din incursiunile fcute la Wolffs.
Pantofii se iveau de sub cutele bogate de catifea ale rochiei. Auzi
soneria i dintr-odat l zri pe Bernie n pragul dormitorului,
artnd superb ntr-un smoching alb i o impecabil cma
97

englezeasc apretat, cu butonii cu diamant care aparinuser


bunicului su.
Dumnezeule, Liz...
Nu reui s spun mai mult n timp ce o privea srutnd-o cu
grij pentru a nu-i strica machiajul.
Eti ncnttoare, opti el.
Jane i privea din pragul uii, uitat pentru o clip.
Gata?
Liz ddu din cap, apoi o zri pe fiica ei. Jane nu prea prea
mulumit privindu-i cum stteau unul lng altul. ntr-un fel i
plcea s o vad pe mama ei aa de frumoas, ns o deranja c erau
att de apropiai. O ngrijora treaba asta nc de la excursia la Lake
Tahoe i Liz tia c va trebui s-i spun despre planurile lor, dar se
temea s o fac. Ce se va ntmpla dac va fi mpotriva cstoriei
lor? Liz tia c l simpatiza pe Bernie, dar asta nu era suficient. Din
anumite motive, Jane l considera pe Bernie mai mult prietenul ei,
dect al mamei.
Noapte bun, scumpa mea.
Liz se aplec s o srute i Jane ntoarse capul suprat i de data
asta nu-i spuse nimic lui Bernie. Cnd au ieit din apartament, Liz
arta ngrijorat, dar nu-i spuse nimic lui Bernie. Nu dorea s strice
ceva vraja serii.
Mai nti au luat cina la Muzeul de Arte Moderne, cltorind n
Rolls-ul nchiriat de Bernie pentru aceast ocazie, i au fost repede
nghiii de mulimea de femei n rochii strlucitoare i de numeroii
fotografi venii s le fotografieze. ns Liz se simea n largul ei n
mijlocul lor, pind mndr la braul lui Bernie, strngndu-l tare
cnd flash-urile s-au declanat n jurul lor. tia c fusese i ea
fotografiat, Bernie devenind deja cunoscut n ora ca directorul
celui mai elegant magazin. Multe dintre femeile mbrcate n rochii
scumpe preau s-l cunoasc. Muzeul fusese pavoazat de cei din
98

elita lumii mondene i era plin de baloane aurii i argintii i de


copaci acoperii cu o pulbere aurie. Pe fiecare scaun erau cadouri
frumos mpachetate, colonie pentru brbai i parfum pentru femei,
de la Wolffs bineneles, ambalajul cu marca magazinului fiind uor
de recunoscut.
Mulimea i mpinse unul n altul n timp ce se ndreptau spre
sala n care erau puse mesele. Liz l privi zmbind, iar Bernie i
strnse braul n clipa cnd un fotograf le fcu o nou fotografie.
i place, nu?
Ea ddu din cap tiind c e mai mult dect o simpl cin. Era o
mbulzeal de trupuri n superbe toalete de sear i destule bijuterii
pentru a umple un camion dac i-ar fi dat prin cap cuiva s ncerce
aa ceva. ns exista i o aur de srbtoare i emoie. Toi erau
contieni c luau parte la o sear important.
Bernie i Liz i-au ocupat locurile la aceeai mas cu un cuplu din
Texas, custodele muzeului i soia lui, o client important a
magazinului i cel de-al cincilea so al ei, primarul i soia lui. O
mas cu oameni interesani, iar conversaia se desfur rapid i
fluent n timp ce se servea cina i se turnau vinurile. Se discut
despre vacana de var, copii, cele mai recente cltorii, i cnd l-au
vzut ultima oar pe Placido Domingo. Venea n San Francisco
pentru a cnta n Traviata alturi de Renata Scotto, ceea ce urma s
fie un deliciu pentru iubitorii operei prezeni n sal, dei erau
puini. Premiera unei opere n San Francisco era legat mai degrab
de poziia social i de mod dect de pasiunea pentru muzic.
Bernie o auzise de luni de zile, dar nu-i psa. Se simea foarte bine i
i plcea s ia parte alturi de Liz la o sear att de elegant.
Domingo i Scotto erau un privilegiu n plus n ceea ce-l privea. tia
prea puine despre oper.
ns mai trziu, cnd trecur pe aleea care duce la War Memorial
Opera House, pn i Bernie simi intensitatea momentului. Aici
99

fotografii erau mult mai numeroi, nerbdtori s-i fotografieze pe


toi cei care intrau n oper, i o mare mulime de oameni era inut
n loc de cordoane ale poliiei. Veniser doar ca s cate ochii la
toaletele de sear i Bernie simi dintr-o dat c se afla la decernarea
premiilor Oscar, doar c mulimea se holba la el i nu la Gregory
Peck sau Kirk Douglas. Era o senzaie ameitoare. O feri pe Liz de
micrile de vrtej ale mulimii i o conduse n cldire, apoi sus pe
scri spre locul unde tia c se afl loja lui. i gsir locurile cu
uurin. Recunoscu chipurile din jurul su, cel puin ale femeilor.
Erau cliente ale magazinului. De fapt, constatase satisfcut c vzuse
foarte multe dintre rochiile prezentate la Wolffs. ns Liz era de
departe cea mai magnific n splendida toalet amintind de
Renatere, cu prul prins n fire esute cu aur. Se trezi c tnjete s o
srute cnd vzu cum alii o privesc admirativ. Se mulumi doar s-i
strng mna cnd luminile se stinser. Au rmas cu minile
mpreunate de-a lungul ntregului act nti. Domingo i Scotto au
cntat extraordinar. O sear nemaipomenit din toate punctele de
vedere. n pauz i-au urmat pe ceilali la bar, unde ampania se
turna ca apa, iar fotografii lucrau din plin. tia c o fotografiaser pe
Liz de cel puin cincisprezece ori de la nceputul serii, dar ea prea
s nu aib nimic mpotriv. Arta sfioas i modest, simindu-se n
siguran la braul lui. Totul la ea l fcea s doreasc s o protejeze.
i oferi un pahar de ampanie, apoi sttur unul lng cellalt
sorbind i urmrind mulimea. Brusc, Liz chicoti i i ridic ochii
spre el:
E caraghios, nu?
Bernie rnji. Era ntr-adevr. Totul era att de copleitor de
elegant i toi se luau att de n serios, nct era greu de crezut c nu
fuseser trimii napoi n timp, cnd astfel de evenimente erau cu
mult mai importante.
O schimbare plcut fa de rutina de fiecare zi, nu-i aa, Liz?
100

Ea i zmbi ncuviinnd. n dimineaa urmtoare va fi la Safeway


cumprnd alimente pentru ea i Jane, iar luni va scrie pe tabl
adunri simple.
Te face s crezi c nimic altceva nu e real.
Bnuiesc c asta face parte din magia operei.
i plcea importana acestui eveniment n San Francisco i i
plcea c participase la el. ns cel mai mult i plcea c era alturi
de ea. Era o experien unic pentru amndoi i dorea s-i petreac
viaa trind experiene unice alturi de ea. Luminile s-au stins
nainte de a mai putea spune ceva i se aprinser din nou, undeva
auzindu-se o sonerie discret.
Trebuie s ne ntoarcem.
i puse jos paharul, la fel fcu i Liz, ns observ imediat c
nimeni nu o mai fcu. Cnd n sfrit prsir barul la insistenele
soneriei, cea mai mare parte a mulimii din loje rmsese acolo,
vorbind, rznd i bnd ampanie. i asta fcea parte din tradiia
din San Francisco, barul i intrigile fiind de cele mai multe ori mult
mai importante dect muzica. Lojele au fost pe jumtate goale n
timpul actului al doilea, ns barul era plin de lume cnd s-au
rentors n pauz. Liz i nbui un cscat, aruncndu-i lui Bernie o
privire ruinoas.
Obosit, draga mea?
Puin... e o sear att de grandioas.
i amndoi tiau c nc nu se terminase. Urmau s ia o gustare la
Trader Vic, n Captain's Cabin. Bernie era deja un client obinuit, iar
dup aceea vor trece i pe la balul de la Primrie. Bnuia c nu vor
ajunge acas nainte de ora trei sau patru dimineaa, dar era un
eveniment care n fiecare an deschidea sezonul monden din San
Francisco, ieind n eviden drept cel mai mare diamant dintr-un
colier.
Dup ultimul act au pornit spre maina care i atepta pe alee i
101

au urcat binedispui ndreptndu-se spre Trader Vic. Chiar i acolo


totul prea s fie deosebit fa de alte seri. Au luat ampanie, caviar,
sup Bongo Bongo i cltite cu ciuperci. Iar Liz izbucni n rs cnd citi
mesajul din prjitura cu bileele: Te va iubi ntotdeauna la fel de mult
pe ct l iubeti tu.
mi place.
i zmbi radioas. Fusese o sear perfect. Chiar atunci Domingo
i Scotto, precum i restul distribuiei s-au aezat la o mas din
preajm, crend senzaie printre cei prezeni. Mai muli oameni leau cerut autografe i cei doi artiti le-au oferit bucuroi. Spectacolul
dat de ei fusese o mare reuit.
i mulumesc pentru aceast sear superb, dragul meu.
Nu s-a terminat nc.
i mngie mna i i mai turn un pahar de ampanie, n timp ce
ea ncerca s refuze.
Va trebui s m duci n brae dac mi mai dai mult s beau.
M descurc eu.
i puse braul n jurul ei i bu n cinstea ei. Au plecat de la
Trader Vic pe la ora unu i s-au dus la balul operei, care prea
aproape neinteresant dup celelalte evenimente ale serii. Liz ncepu
s recunoasc feele pe care le vzuse mai devreme, la muzeu, la
oper, la bar la Trader Vic, i toi se distrau foarte bine. Pn i presa
prea mai relaxat, pentru c la ora aceea obinuser toate
fotografiile de care aveau nevoie. Le mai fcur una lui Liz i lui
Bernie, cnd acetia ddur ocol slii de dans ntr-un vals graios,
care i punea i mai mult n eviden elegana rochiei.
Iar aceasta a fost fotografia care a aprut n mai toate ziarele din
dimineaa urmtoare. O fotografie mare, artnd-o pe Liz n braele
lui Bernie, rotindu-se n ritmul valsului. Se vedeau cteva detalii ale
rochiei, dar n primul rnd se vedea chipul radios al lui Liz ridicat
spre Bernie.
102

Chiar i place de el, mam?


Jane i sprijinea brbia cu ambele mini, iar Liz avea o teribil
durere de cap n timp ce citea ziarele la micul dejun din dimineaa
urmtoare. Venise acas pe la patru i jumtate, iar camera se
nvrtea n jurul ei cnd pusese capul pe pern ncercnd s
adoarm. Nu era de mirare, buser cel puin patru sau cinci sticle
de ampanie. Fusese cea mai frumoas sear din viaa ei, ns acum
gndul la vinul ameitor o fcea s-i vin grea. i nu se simea
prea n form pentru a se certa cu fiica ei.
E un om foarte drgu i te iubete mult, Jane.
I se pru lucrul cel mai inteligent pe care i-l putea spune i
singurul care i veni n minte.
i mie mi place de el.
ns ochii ei spuneau c nu mai era att de sigur de asta.
Lucrurile se complicaser n timpul verii. i sesizase instinctiv
seriozitatea relaiei dintre ei.
Cum se face c te ntlneti aa de des cu el?
Capul lui Liz zvcnea amenintor n timp ce-i studia fiica pe
deasupra cetii de cafea.
mi place. La naiba!
Se hotr s spun tot.
De fapt, l iubesc.
Femeia i fetia se fixar cu privirea pe deasupra mesei. Nu-i
spunea lui Jane ceva ce ea nu ar fi tiut, dar era pentru prima oar c
Jane auzea aceste cuvinte i nu credea c-i plac prea mult.
l iubesc.
Vocea lui Liz ovi puin i se ur pentru asta.
i?...
Jane se ridic de la mas dnd s se npusteasc afar din
camer, dar mama ei o prinse.
103

Ce e ru n asta?
Cine a spus c e ceva ru?
Tu, prin felul n care te pori. Te iubete i pe tine.
Da? De unde tii?
Erau lacrimi n ochii lui Jane i capul lui Liz zvcnea i mai tare.
tiu pentru c mi-a spus-o el.
Se ridic i veni lng fetia ei, ntrebndu-se ct de multe s-i
spun, tentat s spun tot. ntr-o zi oricum va afla i poate c era
mai bine mai devreme dect mai trziu. Se aez pe canapea i o lu
pe Jane n brae. Trupul ei micu era rigid, dar nu ncerc s scape.
Vrea s se cstoreasc cu noi.
Vocea mamei ei era foarte blnd n tcerea din camer, iar Jane
nu-i putu stpni lacrimile. i ngrop faa la pieptul mamei
mbrind-o strns. Erau lacrimi i n ochii lui Liz n timp ce
mngia fetia care fusese copilaul ei i ntr-un fel va fi ntotdeauna.
l iubesc, scumpa mea...
De ce?... Adic de ce trebuie s te mrii cu el? Era aa de bine
doar noi dou.
Da? Nu i-ai dorit niciodat s avem un tat?
Plnsul ncet ns doar pentru o clip.
Uneori. Dar ne-am descurcat foarte bine fr unul.
nc mai avea iluzia tatlui pe care nu-l cunoscuse niciodat, a
actorului frumos care murise curnd dup naterea ei.
Va trebui s dormi n patul lui i eu nu voi mai putea veni la
tine n pat n dimineile de smbt i de duminic.
Cum s nu?
Dar amndou tiau c va fi diferit i ntr-un fel era trist, iar n
altul o bucurie.
Gndete-te la toate lucrurile pe care le-am putea face cu el...
s mergem la plaj, s facem excursii... gndete-te la ct e de drgu
cu noi, scumpa mea.
104

Jane ddu din cap. Nu putea nega. Era prea cinstit pentru a
ncerca s-l vorbeasc de ru.
i mie mi place de el... chiar i cu barb.
i zmbi mamei ei printre lacrimi, apoi ntreb ceea ce o interesa
cel mai mult.
O s m mai iubeti dac o s-l ai pe el?
ntotdeauna.
Lacrimile iroiau pe obrazul lui Liz i i mbri strns fetia.
ntotdeauna.

105

CAPITOLUL 9
Jane i Liz au nceput s cumpere o mulime de reviste cu rochii
de mireas i cnd n cele din urm au mers la Wolffs pentru a-i
alege rochiile pentru nunt, Jane nu mai era resemnat, i plcea
chiar. Au petrecut o or la raionul pentru copii, cutnd o rochi
potrivit pentru Jane i au gsit-o n cele din urm. Din catifea alb,
cu un cordon din satin roz i un mic boboc de trandafir prins la gt,
era exact ce-i dorise Jane. Au fost la fel de norocoase i cu rochia
pentru Liz, iar apoi Bernie le duse s ia masa la Saint Francis.
Peste o sptmn Berman aflase deja vestea; vetile se
rspndeau rapid n cercurile lor, iar Bernie era un om important la
Wolff's. Berman l sun, curios i amuzat.
Te ascunzi de mine?
Vocea i era vesel i Bernie se simi ruinat cnd i rspunse.
N-am de ce.
Cupidon a aruncat o sgeat pe Coasta de Vest, aa am auzit. E
un zvon sau e adevrat?
Era mulumit pentru prietenul su i i dorea numai bine.
Indiferent cine ar fi fost fata, era sigur c Bernie fcuse o alegere
neleapt i spera s o ntlneasc i el.
Este adevrat, dar am vrut s i-o spun personal.
Atunci, d-i drumul. Cine e? Nu tiu dect c i-a cumprat o
rochie de mireas de la etajul patru.
Rse. Triau ntr-o lume mic, condus de zvonuri i brfe.
Se numete Liz i e profesoar. Vine din Chicago, a studiat la
106

Northwestern, are douzeci i apte de ani i are o feti drgu de


cinci ani care se numete Jane. i ne vom cstori imediat dup
Crciun.
Sun minunat. Care e numele de familie?
OReilly.
Paul scoase un rcnet. O ntlnise de cteva ori pe doamna Fine.
Ce-a spus mama ta?
Bernie zmbi.
nc nu i-am spus.
Anun-ne cnd o faci. Explozia se va auzi pn aici sau s-a
mai domolit n ultimii ani?
Nu prea.
Berman zmbi din nou.
Ei bine, i doresc mult noroc. O voi cunoate pe Liz cnd vei
veni aici luna viitoare?
Bernie trebuia s plece la New York i apoi n Europa, dar Liz nu
dorea s-l nsoeasc. i avea munca ei, trebuia s aib grij de Jane
i cutau o cas pe care s o nchirieze pentru anul viitor. Nu avea
nici un sens s cumpere una dac se vor ntoarce la New York.
Cred c va fi ocupat. Dar ne-ar face plcere s vii la nunt.
Comandaser deja invitaiile, la Wolffs bineneles. ns nunta
urma s fie mic, nu doreau mai mult de cincizeci, aizeci de
persoane. Doar un prnz undeva, apoi ei doi plecau n Hawaii.
Tracy, prietena lui Liz, le promisese deja c va rmne cu Jane pe
timpul ct vor fi plecai.
Cnd va fi?
Bernie i spuse.
Voi ncerca s vin. i mi imaginez c acum nu mai eti att de
dornic s te rentorci la New York.
Lui Bernie i nghe sngele n vene.
Nu e chiar aa. Cnd ajung acolo voi ncepe s caut o coal
107

potrivit pentru Jane, iar Liz ne va vizita i ea cnd vom trece pe


acolo n primvara viitoare.
Dorea ca Berman s se simt obligat s-l cheme acas, dar nu se
auzi nici un sunet de la cellalt capt al firului i Bernie se ncrunt.
Vrem s o nscriem n septembrie.
Mda... Mai vorbim cnd vei veni aici peste cteva sptmni. i
felicitri.
Bernie rmase privind n gol dup ce puse jos receptorul. Seara i
povesti lui Liz. Era ngrijorat.
S fiu al naibii dac le voi permite s m in aici trei ani, aa
cum au fcut i la Chicago.
Nu poi vorbi cu el cnd ajungi la New York?
Asta i intenionez s fac.
Dar cnd se ntlni cu Paul Berman la New York, acesta nu se
art dispus s-i spun data precis a rentoarcerii sale.
Eti acolo doar de cteva luni. Trebuie s pui magazinul pe
picioare, Bernie. Aa ne-a fost nelegerea.
Totul merge excelent i am petrecut deja opt luni acolo.
ns magazinul s-a deschis doar de cinci luni. Mai rmi un an.
tii ce mare nevoie avem de tine. Prin ceea ce faci acum, creezi
imaginea magazinului pentru anii urmtori, iar tu eti cel mai bun
om pe care l avem.
nc un an e o perioad foarte lung.
Lui Bernie i se prea o via ntreag.
Hai s mai vorbim despre asta peste ase luni.
Paul l amna i Bernie se simi deprimat cnd prsi magazinul.
Nu era ntr-o dispoziie potrivit pentru ntlnirea cu prinii. i
fixase o ntlnire cu ei la La Cte Basque pentru c le explicase c nu
va avea timp s le fac o vizit n Scarsdale. i tia ct era de
nerbdtoare s-l vad mama lui. i cumprase o poet frumoas n
acea dup-amiaz, din piele de oprl, de culoare bej, ultima mod
108

de la Gucci. Era mai degrab o oper de art dect o poet i spera


s-i plac. ns i simi inima grea pe drumul de la hotel la
restaurant. Era una din acele frumoase nopi de octombrie cnd
vremea e perfect pentru exact dou minute aa cum e n San
Francisco tot anul. Dar pentru c se ntmpla att de rar n New
York, prea ceva deosebit.
Totul i se prea att de plin de via, taxiurile treceau grbite n
sunetul claxoanelor i pn i cerul arta mai senin. Femei mbrcate
elegant coborau din maini pentru a intra n restaurante, teatre, la
concerte sau la dineuri, purtnd toalete superbe, jachete viu
colorate. i i aminti de tot ceea ce pierduse n ultimele opt luni,
dorindu-i ca Liz s fie lng el. i promise n gnd c data viitoare o
va aduce cu el. Dac avea noroc, i putea programa cltoria de
primvar cnd ea va fi n vacan de Pate.
Intr repede n La Cte Basque i trase adnc aer n piept la
vederea ambianei elegante din restaurantul su preferat. Frescele
de pe perei erau chiar mai frumoase dect i aducea aminte, iar
candelabrele scldau ntr-o lumin plcut femei cu bijuterii
frumoase, mbrcate n haine de sear i aezate pe banchete,
privindu-i pe cei care treceau prin faa lor sau discutnd cu zeci de
brbai, toi n costume gri, de parc ar fi fost o uniform. Toi
emanau acelai aer de putere i de bogie.
Privi n jur adresndu-se efului de sal. Prinii lui erau deja
acolo, aezai la o mas de patru persoane n captul slii. Cnd
ajunse lng ei, mama l mbri cu o privire ngrijorat, punndui braele n jurul gtului, de parc era pe cale s se nece. Era un stil
de salut care l stnjenea enorm i l fcea s se urasc pentru c nu
era fericit c o vedea.
Bun, mam.
Doar att ai de spus dup opt luni? Bun, mam?
Arta ocat. i ceru soului ei s se aeze pe un alt scaun pentru
109

c dorea s stea lng Bernie pe banchet. Se simi ca i cum toat


lumea se holba la ei n timp ce mama lui l certa pentru c era att de
rece.
E un restaurant, mam. Nu te poi da n spectacol aici.
sta e spectacol pentru tine? Nu-i vezi mam de opt luni, abia
o salui i asta nseamn spectacol?
Lui Bernie i venea s se ascund sub mas. Toi cei de pe o raz
de zece metri o puteau auzi.
Ne-am vzut n iunie.
Vorbea ct mai ncet, dar ar fi trebuit s-i dea seama c nu are
sens s o contrazic.
Asta s-a ntmplat la San Francisco.
i asta conteaz?
Nu i atunci cnd eti att de ocupat c nici mcar nu m poi
vedea.
Se revzuser la deschiderea magazinului i el reuise s petreac
destul timp cu ea, dei mama lui nu voia s-o recunoasc.
Ari grozav.
Era mai bine s schimbe subiectul. Tatl lui comandase un
whisky pentru el i un Rob Roy pentru mama lui. Bernie ceru un kir.
Ce fel de butur e aia?
Mama lui l privea bnuitoare.
i voi da s guti. E uoar. Ari foarte bine, mam.
ncerc din nou, parndu-i ru c aceste conversaii se desfurau
ntotdeauna doar ntre el i mama lui. Nu-i mai amintea de cnd nu
mai discutase cu tatl lui i era surprins c nu-i adusese cu el
revistele de medicin.
Sosir buturile. Bernie lu o nghiitur din paharul cu kir, apoi
i-l ntinse mamei lui care ns l refuz. ncerca s se hotrasc dac
s le spun despre Liz nainte sau dup ce-au mncat. Dac i va
spune dup, l va acuza c fusese necinstit cu ea toat seara. Dac i
110

spunea nainte, s-ar putea s fac o scen i se va simi i mai


penibil. Dup era mai comod n mai multe privine, nainte era mai
corect. Lu o nghiitur zdravn din kir i se hotr pentru nainte.
Am o veste bun pentru tine, mam.
i ddea seama c vocea i tremur, iar ea l privi cu ochi de
vultur, sesiznd c era vorba de ceva important.
Te ntorci la New York?
Cuvintele ei i rsucir cuitul n inim.
nc nu. ntr-una din zilele astea. Nu, am o veste mai bun.
Ai fost promovat?
Bernie i inu rsuflarea. Trebuia s pun capt acestui joc de-a
ghicitul.
M nsor.
Totul se opri. De parc cineva ar fi scos-o din priz, mama lui
rmase cu ochii fixai asupra lui. Trecur cinci minute pn ea vorbi
din nou; ca de obicei, tatl lui nu scoase nici un cuvnt.
Eti drgu s-mi explici?
Se simea de parc le-ar fi spus c fusese arestat pentru c
vnduse droguri i undeva adnc n sufletul lui, ncepu s se
enerveze.
E o fat minunat, mam. i va plcea foarte mult. Are
douzeci i apte de ani i e cea mai frumoas fat pe care ai vzut-o
vreodat. E profesoar la gimnaziu.
Asta nsemnnd c are cel puin o meserie.
Nu este dansatoare, chelneri sau stripteuz. i are o feti
care se numete Jane.
E divorat.
Da, iar Jane are cinci ani.
Mama lui l privi ntrebtoare, dorind s afle totul.
De ct timp o cunoti?
De cnd am venit n San Francisco, mini el simindu-se din
111

nou de zece ani, scotocind dup fotografiile pe care le adusese cu el.


Le artau pe Liz i pe Jane pe plaj de la Stinson Beach, i
amndou preau foarte drgue. Le nmn mamei lui, care le
trecu imediat tatlui su. Acesta, le admir pe tnra femeie din
fotografie i pe fetia ei, n timp ce Ruth Fine l sfredelea cu privirea
pe fiul su, dorind s tie adevrul.
De ce nu ne-ai prezentat-o n iunie? Asta nseamn c era
chioap, avea gura strmb sau un so cu care tria nc.
Pe atunci nc nu o cunoteam.
Vrei s spui c nu o cunoti dect de cteva sptmni i vrei
deja s te cstoreti?
i fcea imposibil orice explicaie. i apoi se pregti pentru
lovitura de graie. Intr direct n miezul problemei. Poate c era mai
bine aa.
E evreic?
Nu.
Bernie crezu c mama lui o s leine i nu-i putu reine un
zmbet cnd se uit la faa ei.
Nu mai face mutra asta, pentru Dumnezeu. Nu toat lumea e,
o tii i tu.
Sunt destule ca s-i fi gsit una. Ce e?
Nu c ar fi avut importan. i plcea s se tortureze singur i
Bernie se hotr s termine ct mai repede.
E catolic. Numele ei e OReilly.
Dumnezeule mare.
nchise ochii prbuindu-se pe scaun, i pentru o clip Bernie se
temu c ntr-adevr leinase. Speriat dintr-odat, ntoarse capul spre
tatl su care, calm, flutur din mn, semn c nu pise nimic.
Deschise ochii peste o clip i i deschise poeta, scoase o batist i
ncepu s-i tearg ochii n timp ce cei de la mesele din jur o
priveau iar chelnerul se plimba prin apropiere, ntrebndu-se dac
112

vor mai comanda ceva.


Cred c ar fi mai bine s comandm cina, spuse Bernie cu voce
calm, iar mama lui se rsti la el.
Tu... tu poi mnca. Eu voi face infarct imediat.
Mnnc nite sup, propuse soul ei.
M-a neca.
Lui Bernie i venea s o nece el.
E o fat minunat, mam. i va plcea foarte mult.
Te-ai hotrt?
El ddu din cap.
Cnd va fi nunta?
Pe 29 decembrie.
n mod intenionat nu pronunase cuvintele dup Crciun. Dar
ea ncepu s plng din nou.
Totul este planificat, totul e aranjat... data... fata... nimeni nu-mi
spune nimic. Cnd te-ai decis s faci aa ceva? De aceea ai plecat n
California?
Nu se mai sfrea. Va fi o sear foarte lung.
Am cunoscut-o dup ce m-am mutat acolo.
Cum? Cine v-a fcut cunotin? Cine mi-a fcut una ca asta?
i tergea din nou ochii cnd sosi supa.
Am cunoscut-o la magazin.
Cum? Pe scri?
Pentru Dumnezeu, mam, oprete-te!
Lovi cu pumnul n mas. Mama lui sri speriat cum fcur i cei
de la mesele din jurul lor.
M cstoresc. Punct. Am treizeci i cinci de ani. M nsor cu o
femeie adorabil. i sincer s fiu nu-mi pas nici dac ar fi budhist.
E o femeie bun, o persoan integr, o mam excelent i asta e
suficient pentru mine.
ncepu s-i mnnce supa furios, iar mama lui se holb la el.
113

E nsrcinat?
Nu.
Atunci de ce trebuie s te nsori aa de repede? Mai ateapt
un timp.
Am ateptat treizeci i cinci de ani, i asta e destul.
Mama lui oft i-l privi cu jale.
I-ai ntlnit prinii?
Nu. Sunt mori.
Pentru o clip Ruth art de parc i s-ar fi fcut ru, dar nu ar fi
recunoscut-o niciodat fa de Bernie. Tcu i suferi n linite, i
doar cnd se servi cafeaua Bernie i aduse aminte de cadoul pentru
ea. I-l ntinse peste mas, dar ea cltin din cap refuzndu-l.
Nu e o sear de care s vreau s-mi aduc aminte.
Ia-l oricum. i va plcea.
i venea s i-l arunce n brae. Mama lui lu cutia i o puse lng
ea, ca pe o bomb reglat s explodeze ntr-o or.
Nu neleg cum poi face aa ceva.
Pentru c e lucrul cel mai grozav pe care l-am fcut vreodat.
Dintr-odat se simi foarte deprimat de felul n care se comporta
mama lui. Ar fi fost att de simplu dac s-ar fi putut bucura pentru
el i l-ar fi felicitat. Suspin i se rezem de speteaza banchetei dup
ce sorbi din cafea.
neleg c nu vrei s vii la nunt.
Ea ncepu s plng din nou, folosindu-se de erveel pentru a-i
terge ochii. Se uit la soul ei de parc Bernie nu ar fi fost acolo.
Nici mcar nu ne vrea la nunt.
ncepu s plng mai tare i mai zgomotos, iar Bernie i zise c
niciodat nu se simise att de tracasat.
Mam, n-am spus asta. Am presupus...
S nu presupui nimic, se rsti ea, revenindu-i pentru o clip,
apoi i relu rolul de femeie distrus. Nu pot s cred c se ntmpl
114

aa ceva.
Soul ei i mngie mna i i privi fiul.
E dificil pentru ea, dar pn la urm se va obinui cu aceast
idee.
i tu, tat?
Bernie l privi n ochi.
Tu n-ai nimic mpotriv?
Era o ntrebare stupid, dar ntr-un fel i dorea binecuvntarea
tatlui su.
E o fat minunat.
Sper s te fac fericit.
Tatl lui i zmbi i i mngie din nou mna lui Ruth.
Cred c acum o voi duce pe mama ta acas. A fost o sear
foarte grea pentru ea.
Ea se uit urt la amndoi i ncepu s despacheteze cadoul adus
de Bernie. Peste o clip scotea poeta din hrtia fin.
E drgu.
Lipsa ei de entuziasm era foarte vizibil, n timp ce se uita la fiul
ei, ncercnd s-i comunice adncimea suferinei pe care el i-o
provocase. Dac l-ar fi putut da n judecat ar fi fcut-o.
Niciodat nu port bej.
Bernie nu mai insist. tia c a doua oar cnd se vor ntlni ea va
purta poeta.
mi pare ru. Am crezut c i va plcea.
Ea ddu din cap, de parc n-ar fi vrut s-l dezamgeasc, iar
Bernie insist s plteasc el nota de plat. n timp ce ieeau din
restaurant mama lui l apuc de bra.
Cnd te ntorci la New York?
Doar la primvar. Plec mine n Europa, i de la Paris voi lua
avionul spre San Francisco.
Nu era prea ncntat de atitudinea ei i rspunsul lui fu distant i
115

rece.
Nu te poi opri pentru o noapte la New York?
Arta distrus.
Nu am timp. Trebuie s m ntorc la magazin pentru o
ntlnire de afaceri foarte important. Ne vedem la nunt, dac vrei
s vii.
Ea nu-i rspunse, apoi l privi n ochi chiar nainte ca el s ias
prin uile batante.
Vreau s vii acas de Ziua Recunotinei. Va fi ultima ocazie.
i cu aceste cuvinte deschise ua i iei n strad.
Nu plec la nchisoare, mam. M nsor, aa c nu va fi ultima
ocazie. i sper ca anul urmtor s locuiesc din nou la New York, aa
c o vom srbtori cu toii, mpreun.
Tu i fata aceea? Cum ziceai c o cheam?
l privi trist, prefcndu-se c nu-i amintete, cnd el tia foarte
bine c ea ar fi putut recita fiecare amnunt pe care l auzise despre
fata aceea, i probabil ar fi putut descrie i fotografiile n detaliu.
Se numete Liz. i va fi soia mea. ncearc s nu uii.
O srut i opri un taxi. Nu voia s le ntrzie plecarea cu nici un
minut. Iar ei trebuiau s-i ia maina, pe care o parcaser lng
cabinetul tatlui su.
Nu vii acas de Ziua Recunotinei?
Se sprijinea de taxi, plngnd din nou, iar el cltin din cap i o
mpinse nuntru simulnd c o ajut!
Nu pot. Te sun cnd m ntorc de la Paris.
Trebuie s vorbim despre nunt.
i scoase capul pe fereastr, iar oferul ncepu s mrie.
Nu avem despre ce s vorbim. Va fi pe 29 decembrie la
Templul Emanuel, iar recepia se va ine ntr-un mic restaurant din
Sausalito, care lui Liz i place foarte mult.
Mama lui l-ar fi ntrebat dac Liz era o hippie dar nu avu timp
116

pentru c Lou i ddu oferului adresa cabinetului su.


Nu am ce s port la nunt.
Du-te la magazin i alege ce-i place. Voi aranja eu pentru tine.
Deodat, i ddu seama ce-i spusese el. Se cstoreau la Templu.
Vrea s se mrite cu tine la Templu?
Prea surprins. Nu i-ar fi crezut pe catolici capabili de aa ceva.
ns ea era divorat. Poate c fusese chiar excomunicat.
Da. Vrea. O s-i plac, mam.
O mngie uor pe mn, iar ea i zmbi cu ochii nc umezi.
Mazel tov1.
El rsufl uurat. Reuise.

1 Felicitri! Noroc!.
117

CAPITOLUL 10
Au petrecut Ziua Recunotinei n apartamentul lui Liz, mpreun
cu Jane i cu Tracy, prietena lui Liz. O femeie foarte drgu, cam de
patruzeci de ani. Copiii ei erau mari i plecaser deja. Biatul era la
Yale i nu venea acas de srbtori, iar fiica ei era cstorit i locuia
la Philadelphia. Soul i murise n urm cu paisprezece ani, iar ea era
una din acele persoane vesele i puternice, pe care soarta le lovise
des, dar care nu se lsaser doborte. Cretea plante, i plcea s
gteasc, avea pisici, un labrador mare i locuia ntr-un mic
apartament din Sausalito. Ea i Liz deveniser prietene cnd Liz
ncepuse s predea i o ajutase deseori n acei ani cnd Liz avea
responsabilitatea unui copil mic i prea puini bani. Nimeni nu era
mai fericit ca Tracy de norocul care dduse peste Liz. Acceptase
deja s fie doamn de onoare la nunta lor, iar Bernie era surprins de
ct de mult o plcea.
Era nalt, slab, purta pantofi Birkenstock, venea din statul
Washington i nu fusese niciodat la New York. Era o femeie
prietenoas, realist, complet strin de lumea lui sofisticat i
credea c el este cel mai minunat lucru din viaa lui Liz. Era perfect
pentru ea. Aa cum fusese i soul ei pentru ea. Ca doi oameni
cioplii din aceeai bucat de lemn, fcui s se potriveasc, fcui s
se uneasc, fcui s fie mpreun. Nu mai gsise pe nimeni ca el, iar
dup un timp ncetase s mai caute. Era mulumit cu viaa ei
simpl din Sausalito, cu cei civa buni prieteni, cu copiii crora le
preda. i strngea bani pentru a merge n Philadelphia s-i vad
118

nepotul.
Nu o putem ajuta, Liz? ntreb Bernie o dat.
i era jen c avea o main scump, i cumpra lui Liz rochii
costisitoare, i druise lui Liz inelul cu un diamant de opt carate, iar
lui Jane o ppu de patru sute de dolari pentru ziua ei de natere,
n timp ce Tracy practic aduna fiecare centim pentru a putea vizita
un copil pe care nu-l vzuse niciodat.
Nu mi se pare drept.
Nu cred c va accepta ceva de la noi.
nc o uluia faptul c nu mai trebuia s-i fac probleme, dei era
foarte hotrt s nu primeasc bani de la Bernie nainte de
cstorie. ns el o ngropa n cadouri extravagante.
N-ar lua nici mcar un mprumut?
Iar n cele din urm, incapabil s se mai abin, aduse vorba
despre asta, dup ce el i Tracy strnser masa. Era un moment de
linite, Liz fiind sus s o culce pe Jane. Bernie o privi n timp ce
stteau n faa cminului.
Nu tiu cum s-i cer asta, Tracy.
ntr-un fel era mai ru dect o lupt cu mama lui, pentru c tia
ct de mndr era Tracy. ns o plcea destul de mult ca mcar s
ncerce.
Vrei s te culci cu mine, Bernie? A fi ncntat.
Avea un excelent sim al umorului, iar faa i era nc de fat
tnr. Avea una din acele fee cu un ten proaspt, curat, care nu
mbtrnesc niciodat, ca al unor clugrie btrne, sau a unor
femei din Anglia. Ca i ele, avea mereu pmnt sub unghii de la
munca n grdin. Deseori le aducea trandafiri, salat, morcovi sau
roii.
De fapt m gndeam la altceva.
Trase adnc aer n piept i se lans, iar peste o clip ochii ei notau
n lacrimi, ntinse mna i o lu pe a lui, innd-o strns. Avea mini
119

puternice, care ngrijiser cu dragoste doi copii i pe soul ei, fiind


genul de femeie pe care i-o doreai ca mam.
tii, dac ar fi fost vorba de altceva... o rochie, o main sau o
cas te-a fi refuzat categoric... dar vreau att de mult s vd copilul
acela... voi accepta doar sub form de mprumut.
i strui s cltoreasc fr loc, pentru a economisi din bani. n
cele din urm, incapabil s se mai abin, Bernie se duse el nsui la
agenia de voiaj i i cumpr un bilet clasa turist pentru
Philadelphia. Au condus-o la aeroport n sptmna de dinaintea
Crciunului. Era darul lor de nunt pentru ea, iar pentru Tracy
nsemna totul. Promise s se ntoarc pe 27, cu dou zile nainte de
nunt.
Crciunul a fost foarte ncrcat pentru ei. Bernie reui s o duc
pe Jane la magazin pentru a-l vedea pe Mo Crciun i au srbtorit
i Chanukah n anul acela. ns erau att de ocupai cu mutatul n
noua cas, nct totul li se pru mult mai obositor, Bernie se mut pe
23, iar Liz pe 27. Tracy veni n seara aceea i ei o ateptar la
aeroport, iar ea arta radioas. n timp ce-i mbria plngnd,
ncepu s le povesteasc despre copil.
Are doi dini! Ai mai pomenit aa ceva la cinci luni!
Era att de mndr, nct o tachinar tot drumul pn acas,
ducnd-o la noua lor locuin, ca s-i arate cum o aranjaser. Era o
cas drgu, n stil victorian, situat pe Buchana, la poalele unui
deal, cu un parc n fa, unde Jane se putea juca dup coal. Era
exact ce-i doriser i o nchiriaser pentru un an. Bernie spera s fie
plecai naintea expirrii termenului de nchiriere.
Cnd sosesc prinii ti, Bernie?
Mine sear.
Oft.
E ca i cum Attila, regele hunilor, ar veni n vizit.
Tracy rse. i va fi recunosctoare toat viaa pentru cltoria pe
120

care i-o oferise, iar el refuzase categoric s considere totul doar un


mprumut.
Pot s-i spun bunic? ntreb Jane cscnd, n timp ce se aflau
n sufrageria din noua cas.
Era o mare bucurie c ajunseser n sfrit sub acelai acoperi i
nu mai alergau ntre trei locuine.
Firete c poi s-i spui bunic, rspunse Bernie precaut,
rugndu-se n tcere ca mama lui s-i permit.
Puin mai trziu, Tracy i scoase maina din garajul lor i porni
spre Sausalito, iar Liz se urc n patul nou din casa nou i i puse
braele n jurul gtului lui Bernie. Se ghemuise lng el, cnd auzir
o voce subire lng pat, iar Bernie sri n capul oaselor cnd Jane i
puse mna pe umrul lui.
Mi-e fric.
De ce i-e fric?
ncerca s arate foarte stpn pe el n timp ce Liz chicotea n pat
lng el.
Cred c e un monstru sub patul meu.
Nu, nu e. Am verificat toat casa nainte s ne mutm. Pe
cuvnt.
ncerca s par sincer, dar nc se simea penibil pentru c l
surprinsese n pat cu mama ei.
Atunci a intrat dup aceea... L-au adus cei care au mutat
mobila.
Vocea i suna att de necjit, nct Liz iei dintre cearceafuri
privindu-i fiica cu o sprncean ridicat.
Jane OReilly, du-te imediat n patul tu.
ns ea ncepu s plng i se inu strns de Bernie.
Mi-e prea fric.
Ce-ar fi s merg cu tine sus i s verificm mpreun dac sunt
montri.
121

Lui Bernie i prea ru s o vad plngnd.


Du-te tu mai nti.
Apoi dintr-odat privi de la el la mama ei i din nou la Bernie.
Cum de dormi n patul lui mami dac nu suntei nc
cstorii? Nu e ilegal?
Pi, nu... ntr-un fel... de fapt... nu se face de obicei, dar n
unele cazuri... e mai comod... nelegi.
Liz rdea de el, iar Jane l privea curioas.
Hai s mergem s cutm monstrul.
i puse picioarele pe marginea patului, mulumit c purta
pantalonii de pijama. i-i pusese de fapt n onoarea lui Jane, i acum
era bucuros c o fcuse.
Pot s m urc n pat cu voi?
Se uit de la el la mama ei, i Liz gemu. Mai trecuse prin aa ceva
cu ea i ori de cte ori ceda, nsemna c urmau trei sptmni de
certuri.
O duc eu n patul ei.
Liz vru s se ridice, dar el o opri cu o privire rugtoare.
Doar de data asta... e o cas nou...
Bernie interveni, iar Jane l privi radioas, strecurndu-i mna n
mna lui. Aveau un pat enorm, ncpeau toi trei, dei asta ncurca
toate planurile lui Liz pentru la noapte.
M dau btut. Se ls s cad pe perne, iar Jane se cr
peste Bernie ca o pisicu, nghesuindu-se n mica adncitur dintre
ei.
E bine aici.
i zmbi binefctorului ei, apoi mamei, iar Bernie i povesti
istorii amuzante de pe vremea cnd el era copil. Cnd Liz adormi, ei
nc mai vorbeau.

122

CAPITOLUL 11
Avionul ateriz cu o ntrziere de douzeci de minute din cauza
vremii nefavorabile la plecarea din New York, ns Bernie atepta la
aeroport. Hotrse s vin singur, voia s-i conduc pe prinii lui la
hotelul Huntington, iar apoi Liz urma s se ntlneasc cu ei la bar.
Vor lua cina la LEtoile, un local n care el i Liz petrecuser clipe
minunate, urmate de noaptea de la hotel cnd fcuser dragoste
pentru prima oar i el i oferise inelul de logodn. Comandase o
cin deosebit. Dup nunt prinii lui plecau n Mexic iar el i Liz
n Hawaii. Era deci, singura lor ans de a petrece o sear linitit
mpreun. Mama lui ar fi vrut s vin nc de sptmna trecut,
dar cu vnzrile de Crciun, cu planificrile pentru anul viitor i
casa nou n care se mutau, Bernie n-ar fi avut destul timp liber
pentru a i-l petrece cu ea i i spusese s nu vin.
Urmri primii pasageri care coborau din avion, apoi vzu o fa
cunoscut ntr-o cciuli de vulpe argintie i o nou blan de nurc.
Ducea n mn geanta de voiaj Louis Vuitton pe care i-o druise anul
trecut. n mod neateptat, mama lui i zmbi cnd i puse braele n
jurul lui.
Bun, dragul meu.
Se ag de el cteva secunde, dar ntr-un aeroport era ceva
obinuit i Bernie i zmbi, apoi se uit la tatl su.
Bun, tat.
i ddur minile i Bernie i ndrept din nou atenia asupra
mamei sale.
123

Ari minunat, mam.


i tu.
i studie faa.
Poate puin obosit, dar odihna n Hawaii i va prinde bine.
Abia atept.
Plnuiser s rmn trei sptmni acolo. Liz i luase concediu
de la coal i amndoi erau foarte nerbdtori s plece. Apoi i
vzu mama privind curioas n jur.
Unde e?
Liz nu a venit. M-am gndit c ar fi mai bine s v conduc la
hotel i s o ntlnii nainte de cin.
Era ora patru i se va face cinci pn vor ajunge la hotel. i
spusese lui Liz c se vor ntlni cu prinii lui la ora ase la bar, i
rezervase masa la restaurant pentru ora apte, ora zece pentru ei.
Datorit schimbrii de fus orar, prinii lui aveau s fie obosii, iar a
doua zi i atepta o zi lung. Ceremonia din Templul Emanuel,
prnzul de la hotelul Alta Mira, i cltoria n Hawaii...
De ce nu a venit?
Mama lui arta pregtit de ceart. Bernie zmbi, spernd s
previn furtuna. Nu se va schimba niciodat, dar el nu se putea
mpiedica s spere c ntr-o zi o va face totui. De parc ar fi ateptat
ca altcineva s coboare din avion.
Am avut att de multe de fcut, mam. Cu casa cea nou i
toate celelalte...
N-a putut veni s-i ntmpine soacra?
Ne vom ntlni cu ea la hotel.
Mama lui i zmbi curajoas, apoi i trecu braul pe sub al lui i
pornir mpreun spre locul de unde se luau bagajele. n mod
surprinztor prea destul de bine dispus. Nu-i fcu raportul
vecinilor care muriser, a rudelor care divoraser, a produselor care
se alteraser ucignd zeci de oameni inoceni. i nici nu ncepu s se
124

plng cnd una din valizele ei ntrzie s mai apar. Sosi ultima pe
band rulant, iar Bernie o apuc rsuflnd uurat i se ndrept
spre maina care urma s-i duc la hotel. Le povesti despre nunt,
iar mamei lui i plcu enorm rochia pe care i-o alesese la magazin
cu cteva sptmni n urm. i povesti c e de un verde-deschis i i
vine perfect, dar nu discutar despre altceva. Apoi discut i cu tatl
lui, ajungnd n cele din urm la hotel, unde i ls, promind s
revin peste o or.
M voi ntoarce ct de curnd, i asigur el, vorbindu-le ca
unor copii pe care i prsea.
Sri n main ndreptndu-se spre cas, pentru a face du, a se
schimba i a o lua pe Liz. Cnd ajunse acas, Liz era nc n baie, iar
Jane era n camera ei jucndu-se cu o ppu. Arta foarte
melancolic i Bernie se ntreb dac o deranja noua cas. Petrecuse
i noaptea trecut cu ei, i Bernie i promisese lui Liz c nu se va mai
ntmpla.
Bun... Ce mai face prietena ta?
Se opri n pragul uii i se uit la ea. Jane ridic ochii spre el
zmbindu-i crispat. Bernie intr i se aez lng ea. Apoi dintrodat izbucni n rs.
Ari ca Gulliver.
Chicoti i zmbi.
Cu barb? Ce fel de cri citeti tu?
Adic pentru c eti prea mare pentru scaun.
Bernie se aezase pe unul din scaunele mici.
Aha.
i puse braul n jurul ei.
Te simi bine?
Da.
Ridic din umeri.
Destul de bine.
125

Ce nseamn asta? Te temi de monstrul de sub pat? Putem


verifica dac vrei. Dar nu e nimic acolo, o tii i tu.
Sigur c tiu.
l privi cu superioritate, de parc ea niciodat n-ar fi putut spune
aa ceva. Doar copiii mici fceau aa. Sau cei care doreau s-i
petreac noaptea n pat cu mama lor.
Atunci ce s-a ntmplat?
Jane l privi drept n ochi.
O iei pe mama mea... pentru aa mult timp...
i aprur lacrimi n ochi, arta tare necjit. Iar Bernie se simi
copleit de vinovie din cauza durerii pe care i-o provoca.
Este... este luna noastr de miere... Iar mtua Tracy va avea
grij de tine.
Dar nu arta prea convins i Jane l privi ngrozit.
Nu vreau s stau cu ea.
De ce nu?
M face s mnnc legume.
i dac i spun s nu fac aa ceva?
O va face oricum. Mnnc doar legume. Spune c animalele
moarte i fac ru.
Bernie se nfior gndindu-se la toate animalele moarte pe care
urma s le mnnce la LEtoile, i ct de nerbdtor era.
Eu n-a zice aa ceva.
Niciodat nu m las s mnnc hot dogs sau hamburgeri sau
alte lucruri bune care mi plac.
Vocea i se pierdu. Nu mai putea continua.
Ce-ar fi s-i spun c trebuie s-i dea voie s mnnci tot ce
vrei?
Despre ce vorbii?
Liz apru n u nfurat ntr-un prosop, cu prul blond
unduindu-i-se pe umeri. Bernie o privi cu pasiune.
126

Discutam i noi.
Amndoi artau vinovai cnd se uitar la ea.
i-e foame, Jane? Mai sunt nite mere i banane n buctrie.
Liz i dduse deja cina i un desert uria.
Nu, nu mi-e foame.
Era din nou melancolic i Liz i fcu semn lui Bernie.
Vom ntrzia dac nu te grbeti. Jane se simte bine, dragul
meu.
Dar odat ajuni n baie el i opti:
E necjit c vom pleca pentru trei sptmni.
i-a spus ie?
Liz arta surprins i el ddu din cap.
Mie nu mi-a spus nimic.
Apoi i zmbi.
Cred c i-a dat seama c tu eti un sentimental.
i puse braele n jurul lui i i zmbi.
i are dreptate.
Prosopul czu jos i el gemu simindu-i trupul apsat de al lui.
Dac faci asta, nu voi mai reui s m mbrac.
Bernie se dezbrc ncet, cu intenia de a se aeza sub du, dar nu
reui s-i dezlipeasc ochii de la ea, iar interesul lui deveni evident,
aa cum sttea gol n faa ei. l mngie cu tandree, iar el o mpinse
spre raftul cu prosoape de lng chiuvet, i peste o clip o sruta,
iar ea l mngia. ntinse mna i ncuie ua de la baie, ddu drumul
la ap, iar baia se umplu n timp ce ei fceau dragoste. Liz se lupt
s nu strige, ca de obicei cnd fceau dragoste. Nu i se mai
ntmplase nainte, doar acum cu Bernie i amndoi artau
mulumii, apoi, el pi sub du cu un zmbet trengar pe chip.
A fost delicios... Felul nti... sau aperitivul?
Ea i zmbi rutcioas.
S vezi cnd vei primi desertul la noapte...
127

Bernie ddu drumul la du ncepnd s cnte n timp ce se


spunea, iar ea veni lng el. Se simea tentat s o ia de la nceput,
ns trebuia s se grbeasc. Nu voia s ntrzie, pentru c mama lui
ar fi fost furioas cnd ar fi ntlnit-o pe Liz i dorea cu orice pre s
evite aa ceva.
i-au luat rmas bun de la Jane, i-au spus femeii care rmnea cu
ea unde se gsesc lucrurile de care s-ar fi putut s aib nevoie, apoi
au urcat n main. Liz era mbrcat ntr-o rochie pe care i-o
cumprase Bernie, din flanel gri, cu un guler din satin alb. La gt
purta un irag de perle albe, pe care i le alesese chiar el de la Chanel.
Pantofii erau tot de la Chanel, cu vrfurile din satin negru. Pe deget
purta uriaul inel de logodn, prul i era ridicat, machiajul discret,
dar impecabil, iar n urechi avea cercei cu perle i diamante. Arta
ispititoare, sfioas i foarte frumoas, iar Bernie vzu c mama lui
era impresionat atunci cnd se ntlnir n holul hotelului. O scrut
cu privirea pe Liz de parc ar fi vrut s caute ceva ce s nu-i
convin, ns n timp ce se ndreptau spre bar, cu Liz la braul tatlui
su, mama lui opti:
E o fat drgu.
Din partea ei era o laud neateptat.
La naiba, opti el. E superb.
Are un pr foarte frumos, admise mama lui. E natural?
Firete, opti el, apoi luar loc la o mas i comandar de but.
Prinii lui comandar ceea ce beau de obicei iar el i Liz au cerut
cte un pahar de vin alb, Bernie tia c nu vor bea dect cteva
nghiituri nainte s intre n restaurant pentru a lua cina.
Aa deci.
Ruth Fine se uit la Liz de parc urma s pronune o sentin sau
s-i spun ceva ngrozitor.
Cum v-ai ntlnit?
i-am povestit eu, mam, interveni Bernie.
128

Mi-ai spus c v-ai ntlnit n magazin.


Mama lui i amintea totul, exact cum bnuise el.
Dar nu mi-ai explicat cum.
Liz rse nervoas.
De fapt fiica mea l-a ntlnit prima. S-a pierdut i Bernie a
gsit-o i i-a oferit o ngheat de banane n timp ce eu o cutam.
Nu i-ai dat seama c a disprut?
Liz aproape c rse din nou. Descrierea lui fusese foarte exact. O
prevenise de ce se va ntmpla. Inchiziia spaniol n blan de nurc,
ns Liz era pregtit.
Ba da. Ne-am ntlnit la etaj. i asta a fost tot. Bernie i-a trimis
nite costume de baie, eu l-am invitat la plaj... unul sau doi ursulei
de ciocolat - ea i Bernie zmbir aducndu-i aminte - i aa s-a
ntmplat. Cred c se numete dragoste la prima vedere.
Se uit fericit la Bernie, iar doamna Fine i zmbi. Poate c era o
fat bun. Poate. Era nc prea devreme s-i dea seama. i
bineneles, nu era evreic.
i v ateptai s dureze? i privi ntrebtor, iar Bernie mai c
gemu din cauza ntrebrii ei nepoliticoase.
Da, doamn Fine.
Liz o vzu pe mama lui privind int la inelul ei i dintr-odat se
simi stnjenit. Al mamei lui era doar ct o treime din al ei, iar ea
remarcase asta cu ochiul expert al unui evaluator.
Fiul meu i l-a cumprat?
Da.
Vocea lui Liz era moale. nc se simea stnjenit de mrimea lui,
ns era att de frumos, i ea era foarte recunosctoare pentru c l
primise.
Eti o fat foarte norocoas.
Da, sunt, recunoscu Liz i Bernie roi sub barb.
Eu sunt cel norocos.
129

Vocea i era aspr, ns ochii blnzi.


Sper c eti.
Mama lui i arunc o privire plin de neles, apoi se ntoarse spre
Liz i i continu interogatoriul.
Bernie mi-a spus c predai la coal.
Ea ddu din cap.
Da, la gimnaziu.
Vei continua i dup cstorie?
Bernie ar fi vrut s o ntrebe de ce i psa ei de asta, ns i
cunotea mama mult prea bine pentru a ncerca s o opreasc. Era
momentul ei de glorie, n care o lua la ntrebri pe Liz, viitoarea
soie a fiului ei. Privind spre Liz, att de dulce, de blond i de
tnr, i se fcu brusc mil de ea i ntinse mna strngndu-i-o
uor, zmbindu-i i spunndu-i cu ochii ct de mult o iubea. Tatl
lui o privea i el. I se prea c era o fat foarte drgu. ns Ruth
nc nu era convins.
Da. Termin orele la ora dou. O s fiu acas cnd se va ntoarce
Bernie de la magazin, iar toat dup-amiaza o s fiu cu Jane.
Era greu de gsit ceva ru n asta. eful de sal se apropie de ei i
i conduse la masa lor. Dup ce se aezar, i ntreb dac era
nelept s locuiasc mpreun nainte de cstorie. Nu credea c era
bine pentru Jane, spuse ea nepat, iar Liz roi. Bernie o lmuri c
era vorba doar de dou zile, iar ea parc se mai mblnzi puin, ns
n seara aceea nimic nu scp necomentat. Nu c ar fi fost diferit de
alte seri. Ruth Fine gsea ntotdeauna ceva de criticat.
Dumnezeule, i se mir c nu-mi place s o vd, i spuse el lui
Liz dup aceea.
Nici mcar eforturile tatlui su de a face seara mai plcut nu
reuiser s-l calmeze.
Nu poate rezista tentaiei, dragul meu. Eti singurul ei copil.
Cel mai bun motiv pe care l-am auzit vreodat pentru a avea
130

doisprezece. Uneori m scoate din srite. Nu, rectific, tot timpul m


scoate din srite.
Nu arta deloc amuzat, iar Liz i zmbi.
Va mai ceda. Sau cel puin sper c o va face. Am trecut testul?
Cu brio. Tata nu i-a putut dezlipi ochii de la picioarele tale.
De fiecare dat cnd te micai, l-am surprins privind n jos la ele.
E foarte drgu. i un om foarte interesant. Mi-a explicat nite
tehnici chirurgicale foarte complicate i cred c le-am i neles. Mi-a
plcut s stau de vorb cu el.
i place s vorbeasc despre munca lui.
Bernie o privi cu tandree. nc era furios pe mama lui. Toat
seara se purtase att de enervant, dar ntotdeauna era aa. Iar acum
o avea pe Liz pe care s o tortureze, i poate chiar pe Jane. Se simea
deprimat doar gndindu-se la aa ceva.
i turn un pahar nainte de culcare i se aezar n faa focului,
discutnd despre nunt. El urma s se mbrace la un prieten. Liz se
va mbrca acas mpreun cu Jane, iar Tracy urma i ea s vin,
nsoindu-i la templu. Bernie i va aduce prinii mai devreme ntro limuzin. Bill Robbins, un prieten arhitect de-al lui Liz, o va
conduce la altar. Erau buni prieteni de mai muli ani i dei nu se
vedeau prea des, era un brbat serios, iar ea l plcea. i prea
alegerea potrivit pentru acest rol.
Amndoi se simeau bine dispui i fericii.
Tot m simt prost pentru c o lsm aici pe Jane, i mrturisi ei.
N-ai de ce, spuse ea sprijinindu-se de el. Avem dreptul la o
lun de miere. Aproape c n-am fost deloc singuri.
Avea dreptate, firete, dar el nc i amintea ct de trist artase
Jane puin mai devreme cnd se opusese s rmn cu Tracy.
E aa de mic... are doar cinci ani... ce tie ea despre luna de
miere?
Liz i zmbi oftnd. i ei i prea ru s-i prseasc fiica. Rareori
131

o mai fcuse. ns de data asta simea c trebuie s o fac i reuise


s se mpace cu gndul sta. Era mai linitit acum, ns i plcu s
constate c el era att de ngrijorat din cauza felului n care se va
simi Jane. Va fi un tat minunat.
Eti un mare sentimental, s tii. Un uria munte de zahr.
l iubea pentru asta. Era cel mai afectuos brbat din toat lumea,
iar cnd Jane apru din nou n patul lor n noaptea aceea, o ridic
uor n brae pentru a nu o trezi pe mama ei, i o ls s se
cuibreasc lng el. ncepuse s fie pentru el ca propriul lui copil i
era el nsui mirat de ct o iubea. A doua zi de diminea, au ieit
mpreun din camer n vrful picioarelor, s-au splat pe dini cot la
cot, au pregtit micul dejun pentru Liz i i l-au adus la pat pe o tav
cu un trandafir pus de Bernie.
O zi de nunt fericit! au intonat ei n acelai timp, iar ea i
privi cu un zmbet somnoros.
O zi fericit i pentru voi... cnd v-ai trezit? se uit la Bernie,
apoi la Jane, i bnui c era vorba de o conspiraie de care ea habar
n-avea, dar nici unul nu-i mrturisi nimic. Aa c se ridic i mnc
micul dejun pregtit de ei.
Dup aceea Bernie plec la prietenul su pentru a se mbrca.
Nunta era la prnz, aa c aveau timp suficient. Liz i mpleti cu grij
prul lui Jane, prinzndu-l cu funde din satin alb. O mbrc n
frumoasa rochie de catifea alb pe care o aleser mpreun la Wolffs,
i i puse pe cap o mic coroni de flori. Avea osete albe i pantofi
de piele alb noi-noui. Aa cum sttea n u arta ca un mic nger,
ateptnd-o pe Liz care i lu mna i se ndrept spre limuzina pe
care Bernie o comandase pentru ele. Liz era mbrcat ntr-o rochie
Dior din satin alb, cu mneci bufante i o fust pn la genunchi,
pentru ca pantofii, i ei de la Dior, s poat fi, de asemenea, admirai.
Tot ce purta avea culoarea fildeului, inclusiv plasa care i fixa prul
lsndu-l liber pe umeri. Arta incredibil de frumoas, iar Tracy o
132

privi cu lacrimi n ochi.


Fie ca ntotdeauna s fii la fel de fericit ca acum, Liz.
i terse lacrimile i i zmbi lui Jane.
Mama ta arat foarte bine, nu-i aa?
Da.
Jane i privi mama cu admiraie. Era cea mai frumoas femeie pe
care o vzuse vreodat.
i tu ari la fel de bine.
Tracy i atinse codiele amintindu-i de propria ei fiic, apoi au
urcat n maina care le duse pe bulevardul Arguello pn la Templul
Emanuel. Era o cldire frumoas, care le ddu o senzaie de respect
i de admiraie cnd ptrunser nuntru. Liz simi c i se taie
respiraia iar inima i btea tot mai tare n timp ce o inea de mn
pe Jane. Aceasta i ridic privirea i amndou zmbir. Era o zi
mare pentru ele.
Bill Robbins o atepta mbrcat ntr-un costum albastru nchis,
barba lui gri i ochii blnzi fcndu-l s arate ca un btrn
credincios. Oaspeii erau deja aezai cnd muzica ncepu, i dintrodat Liz realiz ce se ntmpl. Pn acum totul fusese ca un vis,
care devenise brusc o realitate. Privi n fa i-l vzu pe Bernie
ateptnd-o, cu Paul Berman lng el, iar familia Fine n rndul din
fa. ns acum l vedea doar pe Bernie, cu barb, frumos, distins,
ateptnd-o, i Liz porni ncet spre el, pentru a ncepe o via nou.

133

CAPITOLUL 12
Recepia de la hotelul Alta Mira a fost o mare reuit i toat
lumea prea s se distreze foarte bine. Nu era ceva ieit din comun,
cum ar fi fost la unul din marile hoteluri, dar avea mai mult farmec
iar Liz iubise ntotdeauna atmosfera pitoreasc de aici. Nici mcar
mama lui nu gsi nimic de criticat. Bernie dans cu ea mai nti,
tatl lui dans cu Liz, apoi schimbar partenerii, i dup cteva
minute Paul Berman i-o lu pe Liz, iar Bernie dans cu Tracy. Dup
aceea Bernie dans cu Jane, care era ncntat c fusese inclus n
ritual.
Ei, ce zici, micua mea? Totul e n regul?
Da.
Arta mai fericit acum, dar el era nc ngrijorat c va rmne
departe de ei. i lua foarte n serios noile responsabiliti de printe,
iar Liz l tachinase n privina asta cu o sear n urm. i ea era
ngrijorat din cauza lui Jane, mai ales c rareori se desprise de ea
n cei cinci ani, ns tia c va fi n siguran cu Tracy. Aveau i ei
dreptul la o lun de miere.
Sunt evreu, ce vrei? afirm el ntr-un final. Vinovia e un
sentiment important pentru mine.
Folosete-o la altceva. Jane se va simi bine.
Dup ce dans cu ea, Bernie o duse la bufet i o ajut s-i pun
pe farfurie tot ce-i dorea, apoi o aez lng noua ei bunic i plec
s danseze din nou cu soia lui.
Bun.
134

Jane ridic privirile spre Ruth, care o studia cu atenie.


mi place plria ta. Ce fel de blan e?
Pe Ruth o lu prin surprindere ntrebarea ei, dar i se prea o feti
foarte dulce i politicoas, din cte i dduse ea seama pn acum.
Nurc.
Arat bine cu rochia ta... rochia are aceeai culoare ca i ochii
ti. tiai asta?
Era fascinat de nfiarea ei i i studia fiecare detaliu. Fr s
vrea, Ruth i zmbi.
Ai ochi albatri foarte frumoi.
Mulumesc. Sunt c ai mamei. tii, tatl meu e mort.
O spusese c pe ceva obinuit, cu gura plin de carne i dintr-o
dat lui Ruth i se fcu mil de ea. Viaa trebuie s fi fost foarte grea
pentru Liz i pentru aceast micu nainte ca Bernie s apar i s le
rsfee cu darurile lui. Acum l vedea pe Bernie ca pe un salvator,
dar aa l vedea i Liz. Nu era nimic ru n asta. Nici Liz nici Jane nu
ar fi contrazis-o. Poate doar Bernie.
mi pare ru pentru tatl tu.
Nu tia ce altceva s spun.
i mie. Dar acum am un tat nou.
l privi mndr pe Bernie i ochii lui Ruth se umplur de lacrimi.
Jane se uit la ea.
tii, eti singura bunic pe care o am.
Oh!
i era jen s plng n faa copilului. ntinse mna i o mngie.
M bucur. Tu eti singura mea nepoat.
Jane i arunc o privire ncrcat de adoraie i i strnse mna.
M bucur c eti aa de bun cu mine. Mi-a fost fric nainte s
te ntlnesc.
Bernie le fcuse cunotin n acea diminea, cu foarte mare
grij.
135

M-am gndit c poate eti foarte btrn, sau rea.


Ruth arta ngrozit.
i-a spus Bernie asta?
Nu.
Cltin din cap.
Mi-a spus c eti minunat.
Ruth i zmbi radioas. Copila era adorabil. O mngie pe cap i
lu un biscuit cu ciocolat de pe tava unui chelner care trecea prin
faa lor i i-l oferi. Jane rupse biscuitul n dou i i ddu ei o
jumtate, pe care Ruth o mnc innd-o de mn. Erau deja bune
prietene cnd Liz se duse s se schimbe. Iar cnd Jane o vzu pe
mama ei disprnd, i ddu seama c venise momentul plecrii i
ncepu s plng ncetior. Bernie o zri din cellalt capt al camerei
i veni repede lng ea.
Ce s-a ntmplat, scumpa mea?
Mama lui plecase pentru un ultim dans cu soul ei. Bernie se
aplec i i puse braul n jurul ei.
Nu vreau ca tu i mama s plecai.
Vocea abia i se auzea, iar Bernie simi c i se rupe inima n dou.
Nu vom pleca pentru mult timp.
ns trei sptmni erau ca o eternitate pentru ea, i nu era
convins c ar fi putut s o contrazic. O perioad al naibii de lung
pentru a o lsa cu altcineva. Cnd Tracy se apropie, Jane ncepu s
plng i mai tare, iar peste o clip Ruth reveni lng ea, iar Jane se
ag de ea de parc ar fi cunoscut-o dintotdeauna.
Doamne Dumnezeule, ce se ntmpl?
Bernie i explic i Ruth o privi trist.
De ce nu o luai cu voi? i opti ea fiului ei.
Nu cred c Liz va crede c e o idee grozav... E luna noastr de
miere.
Mama lui i arunc o privire ncrcat de repro, apoi se uit n
136

jos la fetia care plngea.


i-ai putea ierta vreodat aa ceva? Ai putea ntr-adevr s te
simi bine gndindu-te la ea?
Bernie i zmbi.
Te iubesc, mam.
Reuea ntotdeauna s-i inoculeze sentimentul de vinovie. Iar
peste o clip o cut pe Liz s-i spun ce credea el.
Nu o putem lua cu noi. Nu avem nimic mpachetat pentru ea,
nu i-am rezervat nici camer la hotel.
Atunci o s facem rost de una... Vom sta la un alt hotel dac va
fi necesar...
i dac nu gsim?
Atunci va dormi cu noi.
i zmbi.
i ne vom lua o alt lun de miere.
Bernard Fine... ce s-a ntmplat cu tine?
Dar i ea zmbea, ncntat c gsise un brbat care s-i iubeasc
copilul att de mult. i ea avusese mustrri de contiin pentru c o
lsa singur, i ntr-un fel aa era mai uor.
O.K. i acum ce facem? Fugim acas i ne apucm de
mpachetat?
Ct mai repede.
Bernie se uit la ceas, apoi alerg n sala de mese, i srut mama
n grab, i strnse mna lui Paul Berman i pe cea a tatlui su. O
ridic n brae pe Jane, iar cnd Liz apru n u, orezul ncepu s
zboare deasupra lor. Jane arta foarte speriat, de parc nu nelegea
i credea c urmeaz s-i ia rmas bun de la ea, dar el o strnse la
piept i i opti la ureche.
Vii cu noi. Acum nchide ochii ca s nu te trezeti cu orez n ei.
Ea i nchise imediat, zmbind fericit n timp ce Bernie o ducea
pe un bra, iar cu mna liber lu braul lui Liz, pornind n fug spre
137

u. Petale de trandafir zburau n jurul lor. Peste o clip se aflau n


limuzin, n drum spre San Francisco.
Nu le trebuir dect zece minute ca s mpacheteze hainele lui
Jane. Au luat i toate costumele de baie pe care el i le cumprase i
au ajuns la timp la aeroport. Mai exista un loc liber la clasa nti i
Bernie l cumpr pentru ea, spernd s fie la fel de norocoi i la
hotel. Jane le zmbea fericit cnd urc n avion. Victorie! Mergea cu
ei. Se legna ncntat pe genunchii lui Bernie, apoi adormi linitit
n braele mamei ei n timp ce zburau spre Vest.
Acum erau ntr-adevr cstorii. Cnd luminile se stinser i
ncepu filmul, Bernie se aplec i o srut uor pe buze pe Liz.
Te iubesc, doamn Fine.
Te iubesc, opti ea pentru a nu trezi fetia care dormea.
i i sprijini capul de umrul lui, moind pn ajunser n
Hawaii. Au petrecut noaptea n Waikiki apoi a doua zi au zburat
spre Kona. Rezervaser un apartament cu dou dormitoare ca s nu
doarm cu Jane, dei pn la urm asta nu mai avea importan. i
sub patul de la Mauma Kea exista un monstru, aa c Jane i petrecu
cele mai multe nopi dormind ntre ei. A fost o lun de miere pentru
toi trei, o amintire pe care Bernie tia c o vor povesti n anii care
vor urma, n timp ce i zmbea ruinat lui Liz peste capul lui Jane.
Uneori stteau ntini n pat i rdeau de ct de amuzant era luna
lor de miere.
La Paris, n primvar, jur!
Ridic o mn ca pentru un jurmnt solemn, iar ea rse.
Pn ncepe s plng din nou.
Nu, de data asta promit... fr vinovie!
Ha!
ns ea nu avea nimic mpotriv. Era fericit. Se aplec peste
capul lui Jane i l srut. La urma urmei asta era viaa lor, i-o
triau mpreun cu Jane. Au petrecut trei sptmni minunate.
138

Dup luna de miere n trei, s-au ntors bronzai, fericii, relaxai, iar
Jane se lud la toat lumea c fusese plecat n luna de miere a
mamei ei. Era o amintire pe care o vor pstra pentru totdeauna.

139

CAPITOLUL 13
Lunile care au urmat dup Hawaii au trecut foarte repede,
amndoi fiind foarte ocupai. Bernie programa toate parzile modei
pentru var i toamn, fcea planuri pentru mrfurile noi i se
ntlnea cu cei din New York. Liz era ocupat cu casa, i parc tot
timpul gtea, cocea i cosea pentru el. Nu exista nimic pe care ea s
nu-l poat face. Ddea i petreceri, pregtind singur totul. Cultiva
pn i trandafiri n spatele casei, iar ea i Jane aveau o mic grdin
de legume pe care o fcuser cu ajutorul lui Tracy. Viaa i urm
cursul ei i n curnd veni luna aprilie. Bernie trebuia s mearg la
New York, iar apoi n Europa aa cum fcea n fiecare an. Liz nu mai
vzuse niciodat New York-ul sau Europa i Bernie abia atepta s o
ia cu el. Era tentat s o ia i pe Jane, dar i promisese lui Liz c
aceasta va fi adevrat lor lun de miere i li se ivi o excelent
soluie. i planificaser cltoria n aa fel nct Liz s fie n vacan,
i bineneles c i Jane era, aa c o duceau la bunici, ceea ce o
ncnta att, de mult nct nu prea s-i pese c nu merge cu ei n
Europa.
i... i anun ea n avion, vom merge la Radio City Music Hall.
Urma s fie un tur triumftor. Muzeul de tiinele Naturii ca s vad
dinozaurii, despre care nvase la coal, Empire State, Statuia
Libertii.
Abia atepta, la fel ca i Ruth, din cte nelesese Bernie la telefon.
Conversaiile lor telefonice erau mult mai prietenoase. Liz o suna
mereu pe Ruth doar pentru a vedea ce mai face i a-i spune ultimele
140

nouti, ceea ce nu-l mai obliga pe el s vorbeasc cu ea. Iar mama


lui nu-i dorea dect s vorbeasc cu Jane. Era uluitor c i plcea
fetia att de mult, iar Jane era nebun dup ea. i plcea enorm
faptul c avea acum o bunic, iar ntr-o zi l ntrebase foarte solemn
pe Bernie dac poate s foloseasc numele lui la coal.
Firete.
Rmase trsnit de ceea ce-i ceruse, dar ea fusese foarte serioas.
Iar a doua zi, la coal, deveni n mod oficial Jane Fine. Venise la el
radioas.
Acum i eu sunt mritat cu tine.
Liz prea i ea la fel de ncntat i era foarte mulumit c va
rmne n grija cuiva care o iubea ct timp vor fi plecai. Tracy ar fi
acceptat cu bucurie, dar ea i Jane nu se prea nelegeau n ultimul
timp. Jane devenise mai sofisticat dect vechea lor prieten i asta o
fcea pe Tracy s rd.
n New York bunica Ruth i atepta la aeroport.
Ce face micua mea?
Pentru prima oar n viaa lui, Bernie nu mai simi pe cineva
atrnndu-i-se de gt i i se pru destul de ciudat, apoi o urmri pe
Jane cum zboar n braele mamei lui. Strnse mna tatlui su, Liz
i mbri pe amndoi, apoi toi cinci au pornit spre cas discutnd
i rznd fericii. Deveniser pe neateptate o familie i nu dumani,
i Bernie i ddu seama c era opera lui Liz. Avea un mod
remarcabil de a fi prietenoas cu toat lumea, i o vzu zmbindu-i
mamei lui n main n timp ce schimbaser o privire plin de
nelesuri n legtur cu o remarc de-a lui Jane. Era foarte bucuros
c prinii lui se ataaser att de mult de ea. Se temuse c nu se vor
nelege niciodat, ns nu-i dduse seama de impactul pe care l
avea asupra prinilor si faptul c deveniser bunici.
Iar acum numele meu e ca al vostru, i anun Jane mndr,
apoi deveni serioas. E mult mai uor de scris. Pe cellalt n-am
141

reuit niciodat s-l scriu corect.


Le zmbi tirb. i czuse primul dinte n sptmna care trecuse
i i povesti bunicii ct primise de la zna dinilor.
Cincizeci de ceni?
Ruth se art impresionat.
tiam c erau doar zece.
Asta se ntmpla n vremurile de demult, spuse Jane cu
dispre, apoi i srut bunica pe obraz, i i opti: i cumpr un con
cu ngheat, bun.
Iar inima lui Ruth se mai topi o dat.
Vom face multe lucruri interesante ct timp mama i tata vor fi
plecai.
Jane i spunea acum tat, iar Bernie o ntreb pe Liz dac n-ar fi
fost mai bine s o adopte legal.
Ai putea, replicase ea. n mod oficial tatl ei ne-a abandonat,
aa c putem face ce vrem. Dar nu cred c e nevoie s-i bai capul
cu asta. Dac i folosete numele va deveni legal o dat cu trecerea
timpului.
Fusese de acord cu ea. Nu i se prea potrivit s o trasc prin
tribunale pe Jane dac nu era necesar.
Pentru prima oar dup muli ani sttea n casa prinilor si, i
rmase surprins de ct de plcut se simea cu Liz i cu Jane alturi
de el. Liz o ajut pe mama lui s pregteasc cina apoi splar vasele
mpreun. Servitoarea era bolnav, i asta a fost singura tire
deprimant pe care le-o servi n seara aceea. Dar cum Hattie nu avea
dect apendicit i o operaser deja, nici asta nu se ridic la nivelul
dezastrelor cu care i obinuise. Singura problem a fost c s-a simit
teribil de nelinitit din cauza faptului c Liz dorise s fac dragoste
n noaptea aceea.
i dac intr mama? opti el n ntuneric, iar ea rse sfidtor.
Sar pe fereastr i atept pe iarb pn trece furtuna.
142

N-ar fi ru, draga mea...


Se rostogoli i i strecur mna pe sub cmaa de noapte pe care
o purta. Au chicotit, s-au luptat puin, s-au srutat i au fcut
dragoste, simindu-se ca doi copii neasculttori, iar apoi n timp ce
stteau de vorb n ntuneric, i spuse lui Liz ce schimbri adusese
ea n familia lui.
Nu-i poi imagina cum era mama nainte ca tu s apari. Pe
cuvntul meu c uneori o uram. Era un sacrilegiu s spun aa ceva
sub acoperiul ei, dar cteodat fusese adevrat.
Cred c Jane e cea care a fcut minunea.
Eu cred c voi amndou.
O privi n lumina lunii, cu inima plin de dragoste.
Eti cea mai remarcabil femeie pe care am cunoscut-o
vreodat.
Mai bun ca Isabelle? l tachin ea i el o ciupi de bra.
Cel puin tu nu mi-ai luat ceasul... doar inima...
Doar att?
i uguie buzele prefcndu-se jignit. Ceea ce-l fcu s o
doreasc din nou i i strecur mna ntre coapsele ei.
Eu la altceva m gndeam, monsieur.
i vorbi cu accent, iar el se repezi la ea, i amndoi se simeau de
parc luna lor de miere ncepuse deja. Jane nu veni s doarm cu ei
n noaptea aceea, ceea ce a fost o mare uurare; cmaa de noapte a
lui Liz dispruse undeva sub pat, iar Bernie uitase s-i aduc
pijamalele cu el. ns a doua zi, la micul dejun, amndoi artau
foarte respectabili n halatele lor, iar mama lui i anun n timp ce ea
i Jane pregteau nite suc de portocale.
Nu vom avea timp s v conducem la aeroport.
Au schimbat o privire plin de nelesuri, iar Jane nu prea deloc
necjit.
Vom merge la Radio City Music Hall. Am cumprat deja
143

biletele.
i e prima zi din Easter Show.
Jane fremta de nerbdare, iar Bernie zmbi i i arunc o privire
lui Liz. Mama lui tia ce face. Aranjase totul n aa fel ca Jane s nu
mearg cu ei la aeroport i s plng cnd i va vedea plecnd. Era
perfect, aa c le fcur cu mna cnd ea i bunica se urcar n tren,
bunicul urmnd s le ia de la hotelul Plaza.
Jano i ia gndii-v! spuse Jane. Vom merge cu o birj, e o trsur
cu cai! Chiar prin Central Park...
Cnd au mbriat-o, buza ei a nceput s tremure puin, dar
peste o clip plecase deja sporovind vesel cu Ruth. Liz i Bernie sau rentors n cas i au fcut dragoste din nou. Au ncuiat cu grij
ua la plecare, un taxi ducndu-i la aeroport. Luna de miere
ncepuse.
Eti pregtit pentru Paris, doamn Fine?
Oui, monsieur.
Chicoti apoi izbucnir n rs.
Liz nc nu vzuse New York-ul. Dar au hotrt s petreac trei
zile la New York la ntoarcerea acas. Pentru Jane va fi mai uor aa,
s treac peste partea mai neplcut a plecrii lor, i vor putea fi mai
mult timp cu ea dup revenirea n ar. Era mai bine i din cauza
ntlnirilor lui de afaceri.
*
* *
Au zburat spre Frana cu Air France, ateriznd la Orly devreme n
ziua urmtoare. Era ora opt dimineaa, i au ajuns la Ritz dup dou
ore, timp n care i-au luat bagajele, au trecut prin vam i au
traversat oraul. Li se trimisese o limuzin de la Wolffs, iar Liz
rmase nucit de nfiarea hotelului. Nu mai vzuse niciodat
144

ceva att de frumos ca holul hotelului Ritz, cu femei mbrcate


elegant, brbai n costume bine croite, portari care plimbau pudeli
i pechinezi. Iar magazinele din Fouborg St. Honor erau chiar mai
frumoase dect i le nchipuise. Era ca un vis, iar Bernie o duse peste
tot. La Fouquet, la Maxim's n vrful turnului Eiffel, cu BateauMouche, la Galeriile Lafayette, Louvrul, chiar i la muzeul Rodin.
Sptmna pe care o petrecu la Paris a fost cea mai fericit din viaa
ei i i dorea s nu se termine niciodat. Apoi plecar la Roma i
Milano pentru a asista la parzile modei pe care el trebuia s le vad
pentru magazin. Bernie continua s fie cel care hotra noile linii de
mod pe care Wolffs urma s le importe, i era incredibil de dificil s
le aleag. Liz era impresionat de munca pe care o fcea. l nsoea
peste tot, fcnd nsemnri pentru el, ncercnd de vreo cteva ori
unele rochii, pentru ca el s vad cum i vin unei muritoare de
rnd nu doar unei fete obinuite s pun n eviden rochia pe care
o purta, i spunea cum se simea n ele, dac erau comode i ce
anume le-ar fi fcut mai grozave, nvnd o mulime de lucruri
despre meseria lui n timp ce-l nsoea dintr-un loc n altul. Bernie
observ ce efect aveau asupra ei parzile modei. Dintr-o dat deveni
mult mai contient de ce se purta, i ncepu s se mbrace mult mai
ic. Arta mai cochet i era mult mai atent cu alegerea accesoriilor.
Avuse bun-gust i cnd se ntlniser, dar acum, cu resurse bneti
mai mari, dovedi ct de bine tia s se mbrace. ns nu era doar
distins, devenise tulburtoare. i era mai fericit ca oricnd,
cltorind cu el, lucrnd cot la cot n fiecare zi, ntorcndu-se n
camera de la hotel pentru a face dragoste, plimbndu-se prin ora
pn seara trziu, sau aruncnd monezi n Fontana di Trevi.
Ce-i doreti, iubirea mea?
Niciodat nu o iubise mai mult ca n clipa aceea.
Vei vedea.
Liz i zmbi.
145

Da? Cum?
ns tia deja. i dorea acelai lucru i se strduiau foarte mult.
Ceea ce-i doreti te va face mai rotund i mai gras?
i plcea s se gndeasc, nchipuindu-i c va ajunge aa,
purtnd n pntec copilul lui, ns nu ncercau de prea mult timp, i
ea i zmbi doar.
Dac i spun ce-mi doresc nu se va mai mplini.
i flutur degetul sub nas, apoi se ntoarser la Excelsior i fcur
din nou dragoste. Era minunat gndul c ar putea concepe un copil
n cea de-a doua lun de miere. Dar sosind la Londra pentru
ultimele dou zile ale cltoriei lor, deveni evident c nu se
ntmplase aa ceva, iar Liz fu att de dezamgit, c plnse cnd l
anun vestea.
Nu-i nimic.
i puse un bra pe umerii ei i o inu strns.
Vom ncerca din nou.
O fcur o or mai trziu, dei tiau c acum nu puteau concepe
un copil, dar se simir bine oricum. Fericirea le era ntiprit pe
chipuri cnd se ntoarser la New York, dup cele mai grozave dou
sptmni pe care le petrecuser mpreun. Lui Jane i-au trebuit
dou ore pentru a le povesti ce fcuse n timpul ct ei fuseser
plecai. i se prea c bunica Ruth cumprase un ntreg magazin de
jucrii pentru ea.
Ne va trebui un camion ca s ducem acas toate lucrurile astea.
Bernie privea nevenindu-i s cread la ppui, jucrii, un cine
uria, un clu, o cas de ppui, o sob n miniatur. Ruth arta
cam stnjenit, apoi i mpinse brbia nainte.
Nu avea cu ce s se joace aici. N-au rmas dect camioanele i
mainile tale, spuse ea pe un ton aproape acuzator.
Dar i plcuse s cumpere toate jucriile acelea.
Oh.
146

Bernie rnji i i ntinse mamei lui o cutie de la Bulgari. i


cumprase o frumoas pereche de cercei fcui din monezi vechi de
aur, ncrustate cu diamante minuscule n form hexagonal. i
cumprase o pereche la fel i lui Liz i ea era nnebunit dup ei. Ca
i Ruth. i-i puse imediat, i mbri pe amndoi apoi alerg s i-i
arate lui Lou. Liz o lu n brae pe Jane. i fusese foarte dor de ea,
ns cltoria n Europa fusese minunat. i le prinsese bine timpul
petrecut doar n doi.
n zilele urmtoare au vizitat New York-ul, simindu-se aproape
la fel de bine. Au luat cina la La Cte Basque, la 21, i la Grenouille,
cele trei restaurante preferate ale lui Bernie, unde au comandat
numai specialiti. Au servit buturi n Oak Room de la hotelul
Plazza, la Sherry Netherland, au fost s-l asculte pe Bobby Short
cntnd la Carlyle, iar Liz se ndrgosti de el. Liz cutreier
magazinele Bergdorf, Saks, Bendel i legendarul Bloomingdale, ns
strui c tot Wolffs i plcea mai mult. Bernie o dusese peste tot.
M distrez aa de bine cu tine. mi faci viaa att de plin,
Bernie. Niciodat n-am tiut c poate fi aa. Eram att de ocupat s
supravieuiesc, nct acum mi se pare totul incredibil. Totul era att
de mrunt i de zbuciumat, iar acum viaa m rsfa, e ca o pictur
gigantic... ca i frescele Chagall de la London Center. Totul e n
nuane de rou, verde, galben nsorit i albastru luminos... nainte
era doar gri i alb.
l privi plin de adoraie, iar el se aplec s o srute.
Te iubesc, Liz.
i eu te iubesc, i-o opti la ureche, apoi sughi tare fcndu-l
pe cel din faa lor s se ntoarc spre ea.
Liz ridic privirea spre Bernie.
Cum ziceai c te cheam?
George, George Murphy. Sunt nsurat i am apte copii n
Bronx. Vrei s vii la hotel cu mine?
147

Brbatul aezat lng ei n barul de la P.J. Clarks se holb zpcit.


Localul era plin de brbai care cutau o partener de pat, dar
majoritatea nu discutau despre soiile i copii lor.
Ce-ar fi s mergem acas i s mai facem unul? i propuse ea
ncntat.
O idee grozav.
Opri un taxi pe Thrid Avenue care i duse pn n Scarsdale pe
ruta cea mai scurt, ajungnd acas naintea mamei lui i a lui Jane.
Tatl lui era nc la spital. Era bine s fie din nou acas cu ea, mai
ales n pat. Nu-i fcu mare plcere s se scoale cnd sosir mama lui
i Jane. i i fcu i mai puin plcere c trebuia s prseasc
oraul pe care l iubea i s se ntoarc n California. Vorbise din nou
cu Paul Berman, ns degeaba.
Haide, Paul. Sunt acolo de un an. Paisprezece luni de fapt.
Dar magazinul e deschis doar de zece luni. i acum de ce te
mai grbeti? Ai o soie minunat, o cas drgu, iar San Francisco
e un loc bun pentru Jane.
Vrem s o nscriem aici la coal.
Descoperise ns c nu-i primeau cererea dect dac era sigur c
vor locui n New York.
Nu ne poi exila ani la rnd.
Nu ani... s zicem doar nc unul. Nu exist nimeni altcineva
mai competent ca tine pentru aceast slujb.
n regul.
Bernie oft.
ns doar att. Ne-am neles.
Bine, bine... ai zice c te-am trimis n Armpit, West Virginia.
Pentru Dumnezeu, San Francisco nu e la captul lumii.
tiu. Dar locul meu e aici i tu o tii prea bine.
Nu te contrazic, Bernie. ns n momentul de fa avem nevoie
de tine acolo. Vom face tot posibilul s te aducem napoi peste un
148

an.
l duru sufletul cnd prsi New York-ul, ns trebuia s
recunoasc c ntoarcerea la San Francisco nu i se mai prea chiar
att de ngrozitoare. Mica lor cas era chiar mai drgu dect i-o
amintea, magazinul arta bine. Nu chiar ca cel din New York, ns
pe aproape. Singurul lucru care nu-i plcea era faptul c nu mai era
toat ziua cu Liz, i apru n cantina colii chiar din prima zi a
ntoarcerii, pentru a mnca un sandvi, mpreun cu ea. Arta foarte
distins i elegant ntr-un costum gri nchis. Liz era mbrcat ntr-o
fust plisat i un pulover rou pe care l cumpraser la Trois
Quartiers, artnd foarte drgu i tnr, iar Jane fu foarte mndr
s-i vad mpreun.
Uite-l pe tata, acolo, cu mama.
l art mai multor prieteni de-ai ei apoi veni s se aeze lng el
pentru a le arta c i aparine ei.
Salut, putoaico, spuse el aruncnd-o n sus, apoi fcu acelai
lucru cu trei dintre prietenii ei.
Avu mare succes la cantin. Tracy apru i ea pentru a-l saluta. l
mbri i l anun c fiica ei era din nou nsrcinat. Iar Bernie
vzu privirea nfrigurat a lui Liz i o strnse de min. ncepuse si fac probleme c ceva nu era n regul cu ea, iar el i spuse c
probabil era vina lui, din moment ce ea avea deja un copil. n cele
din urm au ajuns la concluzia c deocamdat s nu grbeasc
lucrurile, s mai ncerce, ns amndoi erau necjii. i doreau cu
disperare un copil.
Iar n iunie Bernie i fcu o surpriz. nchiriase o csu n Stinson
Beach pe perioada vacanei, iar Liz era ncntat. Un loc perfect
pentru ei. Un dormitor doar pentru ei doi, unul pentru Jane, o
camer de oaspei pentru prieteni, o sufragerie spaioas, o
buctrie nsorit i un mic debarcader unde puteau face plaj goi
dac ar fi vrut, dei n-ar fi fcut-o cu Jane acas. Era perfect i Liz nu
149

putea fi mai fericit. S-au hotrt s se mute acolo pentru dou luni,
iar el urma s fac naveta. ns abia se instalaser de dou
sptmni cnd Liz fcu o grip, care nu-i trecu dect peste cteva
sptmni. Discut cu tatl su i Lou i spuse c ar trebui s
consulte imediat un doctor i s ia antibiotice. Capul o durea tot
timpul i i era grea ctre sear. Se simea extenuat i deprimat
i nu-i amintea s se fi simit vreodat att de ru. Starea ei se mai
mbunti n a doua lun, dar nu prea mult, nepermindu-i s se
bucure de plaj i de cas, dei Jane se distra de minune cu prietenii
ei i alerga pe plaj cu Bernie, n fiecare sear. Liz abia putea merge
pe strad fr s i se fac ru. Nu avea nici mcar chef s mearg n
ora s-i ncerce rochia pentru deschiderea stagiunii operei. i
alesese o rochie subire din satin negru cu un singur umr, i o
pelerin plisat.
Ce mrime e?
Se privea uluit. De obicei purta ase dar rochia asta nu o
cuprindea. Vnztoarea se uit la etichet apoi la ea.
E msura opt, doamn Fine.
Cum merge?
Bernie i vr capul pe u i ea l privi ncruntat.
Groaznic.
Nu se putea s se fi ngrat. Era bolnav din iulie. Iar pentru a
doua zi i fixase o vizit la doctor. coala ncepea peste o sptmn
i trebuia s-i recapete energia. Lua i antibioticele pe care i le
recomandase socrul ei.
Probabil c mi-au trimis o alt mrime. Nu poate fi dect
mrimea patru. Pur i simplu nu neleg, ncercase un model atunci
cnd o comandase i i venise ca turnat. Iar aceea fusese mrimea
ase.
Te-ai ngrat n vacan?
Bernie intr n cabina de prob. Liz avea dreptate. Era imposibil
150

s nchizi fermoarul de la talie n jos. Privi spre vnztoarea care i


privea tcut.
Nu i se poate da drumul?
tia ct era de scump, ar fi fost un sacrilegiu s o transforme
prea mult. Va trebui s poarte altceva pentru premier, doar c
acum nu prea mai aveau timp s comande o rochie nou.
Vnztoarea arunc o singur privire i cltin din cap, apoi puse
mna pe talia lui Liz i o privi ntrebtor.
Doamna s-a ngrat n aceast vacan?
Era franuzoaic i Bernie o adusese din New York. Lucra de mai
muli ani pentru Wolffs.
Nu tiu, Marguerite.
Se ocupase de mai multe ori de rochiile lui Liz, pregtindu-i-o pe
cea de mireas i pe cea purtat anul trecut la deschiderea stagiunii
Operei.
Nu cred s m fi ngrat.
ns nu purtase dect haine vechi i largi, treninguri, cmi care
atrnau pe ea, i chiar acum purta o rochie de bumbac lung i fr
talie. Apoi brusc l privi pe Bernie i i zmbi.
Oh, Dumnezeule!
Te simi bine?
Arta ngrijorat, dar ea l privea radioas. Faa i se fcuse alb, iar
acum era din nou mbujorat, rznd fericit. i arunc braele n
jurul lui, l srut, iar vnztoarea dispru discret din cabina de
prob. i plcea s lucreze cu Liz. Era ntotdeauna aa de
prietenoas, iar cei doi se iubeau att de mult. Era bine s te afli n
preajma unor astfel de oameni.
Ce s-a ntmplat, Liz?
O privi consternat, iar ea continua s-i zmbeasc fermector n
ciuda faptului c rochia nu i se potrivea sau poate tocmai din
aceast cauz.
151

Cred c nu voi mai lua acele antibiotice.


De ce nu?
Cred c tatl tu greete.
De ce?
Nu cred c e vorba de o infecie la sinus.
Se aez pe scaun uitndu-se la el cu un zmbet cuceritor i dintrodat el nelese. Se holb la rochie, apoi din nou la ea.
Eti sigur?
Nu... nici nu m-am gndit la aa ceva pn acum... dar sunt
aproape sigur... am cam uitat noiunea timpului ct am fost la
plaj.
Dar acum i aminti c nu-i venise ciclul. Avea o ntrziere de
patru sptmni. ns fusese prea bolnav pentru a-i da seama. Iar
doctorul i-o confirm a doua zi. Era nsrcinat de ase sptmni i
se grbi la magazin pentru a-i spune marea veste lui Bernie. l gsi
n biroul su studiind nite rapoarte din New York. i ridic
privirea n clipa n care ea pi nuntru.
Ei?
i inu respiraia, ea zmbi scond de la spate o sticl de
ampanie.
Felicitri, tticule.
Puse ampania pe mas i el o mbri chiuind de fericire.
Am reuit! Am reuit! Te-am lsat cu burta umflat!
Liz rse, Bernie o srut ridicnd-o n brae, iar secretara se
ntreb ce fceau acolo. Mult timp n-au ieit afar i cnd au fcut-o,
n cele din urm, domnul Fine arta foarte mulumit de el nsui.

152

CAPITOLUL 14
Plec la New York n obinuita cltorie de afaceri pe care o fcea
n toamn. Dup aceea trebuia s plece la Paris i se gndi c aceast
cltorie va fi prea obositoare pentru Liz. Voia ca ea s se
odihneasc, s stea ntins, s mnnce mncare sntoas, s
priveasc la televizor i s se relaxeze dup ce venea de la coal. i
nainte de a pleca i spuse lui Jane s aib grij de mama ei. Jane i
privise zpcit cnd i spuseser despre copil, dar dup un timp
ncepuse s-i plac.
Un fel de ppu mai mare, i explicase Bernie.
Iar Jane era i mai ncntat de faptul c el i dorea un biat, iar
ea va fi ntotdeauna fetia lui preferat. Promise s aib grij de Liz,
iar Bernie le sun de ndat ce ajunse la New York. Locuia la hotelul
Regency pentru c era mai aproape de magazin i luase masa cu
prinii n prima sear dup sosire. S-au ntlnit la Le Cirque, iar
Bernie intr cu un zmbet luminos. i vzu aezai la o mas,
ateptndu-l. O srut pe mama lui, comand un kir, iar mama lui l
studie bnuitoare.
S-a ntmplat ceva?
Mda.
Te-au concediat?
De data asta Bernie rse, i comand o sticl de Dom Perignon n
timp ce mama lui se holba la el.
Ce s-a ntmplat?
Ceva foarte plcut.
153

Ea nu credea nici un cuvnt, apoi i ncepu precaut


interogatoriul.
Te ntorci n New York?
nc nu.
Dei i-ar i plcut foarte mult, dar pn i aceast dorin se
eclipsase acum.
Ceva i mai bun.
Te mui n alt parte? l privi ntrebtor, iar tatl lui zmbi. El
ghicise deja i cei doi brbai schimbar o privire ncrcat de
nelesuri n timp ce chelnerul turna ampania, iar Bernie ridic
paharul n cinstea lor.
Pentru bunica i bunicul.
Deci?
Ruth continu s se uite la el foarte nedumerit apoi ca i cum ar
fi lovit-o trsnetul, se ls pe spate holbndu-se la el cu gura
deschis i ochii uluii.
Nu! Liz e... pentru prima dat n viaa ei nu reuea nici ea s-i
gseasc cuvintele, lacrimi i aprur n ochi, iar Bernie ddu din
cap i i mngie mna.
Vom avea un copil, mam.
Era att de ncntat, nct abia se mai putea controla. Tatl lui l
felicit, iar mama lui blbi ceva incoerent.
Pur i simplu nu-mi vine s cred... Totul e n ordine? Liz
mnnc suficient? Cum se simte? Trebuie s o sun neaprat cnd
ajungem acas.
Apoi dintr-odat se gndi la Jane i se uit la Bernie ngrijorat.
Jane cum se comport?
Cred c a fost puin ocat la nceput. Bnuiesc c nu i-a trecut
prin cap c putem s-i facem aa ceva, dar ne-am petrecut mult timp
cu ea explicndu-i, spunndu-i ct de important e ea pentru noi,
iar Liz i va da s citeasc nite cri care s o ajute s treac de
154

resentimentele pe care s-ar putea s le aib.


Mama lui l mustr.
Ai nceput s vorbeti ca unul dintre ei... n California nu se
mai vorbete engleza. Ai grij s nu ajungi ca ei i s rmi acolo
pentru totdeauna.
i fcuse probleme din aceast cauz, dar acum nu se putea
gndi dect la nepotul care era pe drum.
Liz ia vitamine?
I se adres lui Lou, fr s mai atepte rspunsul fiului ei.
Ar trebui s vorbeti cu ea cnd vom suna disear. S-i explici
ce s mnnce, ce vitamine s ia.
Sunt convins c are un obstetrician, Ruth. i va spune el ce s
fac.
Ce tie el? S-ar putea s fie unul din acei hippie umblnd n
sandale, frecndu-i ierburi de frunte i spunndu-i s doarm goal
pe plaj.
i arunc o privire crunt fiului ei.
Va trebui s te ntorci aici cnd se va nate copilul. Doar n
spitalul din New York va fi n siguran, acolo e locul ei, iar tatl tu
va putea aranja totul.
Au spitale foarte bune n California, Ruth.
Cei doi brbai i zmbeau. Era copleit de importana
evenimentului.
Sunt convins c Bernie va ti ce s fac.
Firete c tatl su avea dreptate. Fusese deja mpreun cu Liz la
un doctor i se declarase mulumit de obstetricianul pe care ea l
gsise prin intermediul unei prietene. Pn la urm se hotrser s
fac i exerciiile Lamaze, Liz declarnd c vrea s nasc copilul n
mod natural, cu Bernie lng ea, innd-o de min. Era nc nervos
cnd se gndea la asta, dar nu dorea s o dezamgeasc, i era foarte
hotrt s fie prezent la natere.
155

Totul va fi bine, mam. Am fost cu ea la doctor nainte de a


veni ncoace. Mi se pare foarte competent i e chiar din New York.
Era convins c asta o va liniti, dar ea nu-l asculta. Ceea ce
spusese mai nti i atrsese atenia.
Cum adic, ai fost cu ea la doctor? Sper c ai rmas n sala de
ateptare.
Bernie i mai turn un pahar de ampanie i i zmbi.
Nu. Acum e altfel. Tatl ia parte la tot ce se ntmpl.
Doar n-ai de gnd s fii acolo la natere?
Arta ngrozit: I se prea o mod dezgusttoare. Se practica i n
New York, i nimic nu putea fi mai ru ca un brbat urmrindu-i
soia cum i nate copilul.
Vreau s fiu prezent, mam.
Ea se strmb.
Este cel mai dezgusttor lucru pe care l-am auzit vreodat.
Apoi i cobor vocea, optind conspirativ.
S tii c niciodat nu vei mai simi acelai lucru pentru ea
dac vezi cum se nate copilul. Poi s m crezi pe cuvnt. Am auzit
nite poveti, c i se face prul mciuc.
i apoi se ridic pufnind pe nas plin de demnitate - o femeie
decent nu i-ar dori s fi acolo.
E ceva ngrozitor pentru un brbat.
Mam, e un miracol Nu e nimic oribil sau indecent ca s vezi
cum nate soia ta.
Era att de mndru de Liz, nct voia s vad copilul lor venind
pe lume, voia s fie acolo ca s-l ntmpine. Au fost s vad un film
despre naterea unui copil, ca amndoi s tie la ce s se atepte.
Nimic nu i se pruse dezgusttor, doar puin nspimnttor. i tia
c Liz era puin nelinitit, dei mai nscuse un copil, dar asta se
ntmplase cu ase ani n urm. Pentru amndoi era un eveniment
care prea destul de ndeprtat. Mai erau ase luni i abia ateptau.
156

Pn terminar cina, Ruth nu doar c planificase ntregul trusou,


dar propusese cele mai bune grdinie din Westchester i i
ndemn fiul s insiste ca fiul lui s urmeze dreptul. Au but mult
ampanie, iar Ruth era puin ameit cnd au plecat. A fost cea mai
plcut cin pe care o luase cu ea de foarte mult timp i le transmise
prinilor lui invitaia lui Liz de a veni la ei. i Bernie era i el destul
de ameit, pentru c ideea de a-i vedea locuind cu el s nu-l
nspimnte.
Liz v invit la noi pe perioada vacanei.
i privi prinii.
i tu nu?
Cum s nu, mam. Liz vrea ca voi s locuii la noi.
Unde?
Jane poate dormi n camera bebeluului.
Nu e nevoie. Vom sta la Huntington ca i pn acum. n felul
sta nu v vom deranja. Cnd vrea s venim?
Vacana ei de Crciun ncepe la 21 decembrie. Ce-ar fi s venii
atunci?
Sper c nu va continua s lucreze, nu-i aa, Bernie?
El i zmbi.
Am fost nconjurat de femei ncpnate toat viaa mea. E
hotrt s lucreze pn la vacana de Pate, iar apoi s-i ia
concediu. O va nlocui Tracy, prietena ei. Au aranjat deja totul.
Meshuggeneh. Pe atunci ar trebui s fie n pat.
Bernie ridic din umeri.
Nu o va face, iar doctorul spune c va putea lucra aproape
pn la sfrit... deci venii?
Ochii lui Ruth sclipir cnd i rspunse fiului ei.
Tu ce crezi? C n-am de gnd s vin s-mi vizitez singurul fiu,
n locul acela uitat de Dumnezeu n care triete?
Eu nu l-a numi chiar aa, mam.
157

Nu e New York.
Bernie privi cu nostalgie la taxiurile care treceau pe lng ei, la
oamenii care se plimbau pe strzi, la magazinele mici de pe
Madison Avenue, n timp ce ateptau ca portarul s le gseasc un
taxi. Avea uneori impresia c iubirea lui pentru New York nu se va
sfri niciodat, iar San Francisco i se prea nc un ora de exil.
San Francisco nu e un ora chiar aa de ru.
nc mai ncerca s se autoconving, n ciuda faptului c era att
de fericit acolo cu Liz. Ar fi fost i mai fericit la New York. Mama lui
ridic din umeri i-l privi cu mhnire.
Numai s vii acas. Mai ales acum.
Se gndeau toi la Liz i la copilul pe care l purta n pntece.
Ai grij de tine.
l mbri strns, cnd n sfrit un taxi opri n faa lor, iar ochii
ei erau plini de lacrimi cnd fcu un pas napoi.
Mazel tov, la amndoi.
Mulumesc, mam.
i strnse mna tatlui su, schimbar o privire plin de cldur,
apoi i fcur cu mna i peste o clip dispruser deja. Bernie se
ntoarse pe jos la hotelul su, gndindu-se la ei, la Liz, la Jane, la ct
de norocos era... indiferent unde locuia. Poate c pentru moment nu
conta prea mult... n San Francisco lui Liz i va fi mai uor, nu va
aluneca pe ghea i nu va trebui s se lupte cu zpada i vitregiile
naturii. Era mai bine, se convinse el... Iar a doua zi cnd plec turna
cu gleata. Dei oraul nc i se prea frumos, acoperit de nori gri
spre care se nla avionul, prinii lui i venir din nou n minte.
Probabil c le era greu. Singurul lor fiu era att de departe de ei.
Dintr-odat nelese diferit ntreaga situaie, acum c urma i el s
aib un fiu. Nu i-ar fi plcut s-l tie locuind departe. Apoi i ls
capul pe scaun i un zmbet i se aternu pe buze, gndindu-se la Liz
i la copilul pe care l vor avea. Spera c va semna cu ea i nu i-ar fi
158

psat nici dac ar fi fost o feti... Dormi mai tot drumul pn n


Europa.
Sptmn petrecut la Paris trecu foarte repede i de acolo plec
la Roma i Milano, aa cum fcea de obicei. De data asta plec i n
Danemarca i la Berlin, dup ce lu parte la o rund de ntlniri la
Londra. A fost o cltorie plin de succes. A lipsit aproape trei
sptmni, iar cnd o revzu pe Liz izbucni ntr-un rs fericit.
Abdomenul ei parc explodase ct timp fusese plecat i nu mai
putea purta hainele ei obinuite. i cnd se ntinse n pat arta de
parc nghiise un pepene enorm.
Ce e asta? i zmbi el amuzat, dup ce fcur dragoste.
Nu tiu.
i ridic minile sus ntr-un gest de ignoran zcnd goal n
patul lor, cu prul mpletit n dou codie i hainele lor aruncate la
podea.
Se grbeau, pentru c Tracy urma s o aduc acas pe Jane din
excursia n care plecaser. ns cnd Liz se ridic i ncepu s
traverseze camera, l vzu pe Bernie urmrind-o i dintr-odat
deveni foarte contient de formele ei. i lu cmaa i o trase pe ea.
Nu te uita la mine... sunt aa de gras, c mi-e ruine.
Gras? Vorbeti prostii. Niciodat n-ai artat mai bine. Eti
superb.
Veni lng ea i o mngie cu tandree, apoi mna lui alunec
fascinat deasupra umflturii din stomac.
tii cumva dac va fi biat sau fat?
O privea curios.
Ea ridic din umeri zmbindu-i.
E mai mare ca Jane n aceeai perioad, dar asta nu nseamn
nimic. Apoi adug cu speran: Poate e un biat. Asta i doreti,
nu-i aa?
El i nclin capul ntr-o parte, uitndu-se cu drag la ea.
159

Nu cred c are importan. Doar s fie sntos. Cnd mai


mergi la doctor?
Eti sigur c vrei s fii cu mine?
l privi ngrijorat, iar el rmase surprins.
Ce s-a ntmplat cu tine?
Apoi nelese perfect.
Scumpa mea mam a vorbit cu tine?
Liz roi, apoi ridic din nou din umeri, ncercnd s par
nepstoare i s explice n acelai timp, dar el o apropie de el
innd-o strns.
Pentru mine eti frumoas. i vreau s mpart totul cu tine...
absolut totul... binele, rul, partea cea groaznic, ntreg miracolul.
Amndoi am fcut acest copil i amndoi ne vom bucura ct mai
mult de el. n regul?
Liz arta uurat, iar ochii i strlucir n timp ce-l privea.
Eti sigur c nu vei fi scrbit?
Prea ngrijorat, iar Bernie rse, amintindu-i ceea ce tocmai
fcuser n pat. O srut tandru.
O astfel de impresie i-am lsat?
Liz l mbri strns.
O.K.... mi pare ru.
Apoi se auzi soneria, iar ei se mbrcar n grab pentru a le
ntmpina pe Tracy i pe Jane. Bernie o lu n brae pe Jane, o arunc
n sus i i art toate cadourile pe care i le adusese din Frana.
Trecur multe ore pn cnd Bernie i Liz rmaser din nou singuri.
Ea se ghemui n pat lng el, mai discutar un timp despre
munca lui, despre magazin, despre cltoria fcut i despre copilul
pe care l ateptau. Liz prea mult mai interesat de asta dect de
orice altceva. Era i copilul lui i era mndru de ea. O lu n brae,
iar Liz adormi fericit lng el.
160

CAPITOLUL 15
Prinii lui Bernie sosir la o zi dup nceperea vacanei de
Crciun, iar Liz i Jane i ateptar la aeroport. Liz era n cinci luni i
jumtate. Iar Ruth aduse totul, de la scutece la articole pentru
ngrijirea copilului, pe care Lou fusese obligat s le caute chiar i la
spitalul unde lucra. Avea sfaturi pentru ea datnd nc de pe vremea
bunicii ei, i dup o singur privire aruncat abdomenului lui Liz,
decret c va fi biat, ceea ce ncnt pe toat lumea.
Au rmas o sptmn i au dus-o pe Jane n Disneyland pentru a
le permite lui Bernie i lui Liz s-i srbtoreasc aniversarea unui
an de la cstorie. Au srbtorit-o trei seri la rnd. n ziua aniversrii
au cinat la LEtoile, apoi au venit acas i au fcut dragoste, a doua zi
au luat parte la un mare bal de binefacere dat la magazin, iar n
Ajunul Anului Nou au ieit n ora cu prietenii, ncheind seara la
barul de la L'Etoile din nou. Au petrecut cteva zile minunate, ns
cnd Ruth i Lou s-au rentors, Ruth i spuse lui Bernie c, dup
prerea ei, Liz arta foarte obosit. Palid, extenuat i fr vlag. n
ultima lun se plnsese de dureri la olduri i la spate.
De ce nu pleci cu ea undeva?
Cred c ar trebui.
Muncise att de mult, nct nu se gndise la aa ceva, iar anul
acesta urma s fie foarte greu pentru el. Copilul urma s se nasc
exact n perioada cnd el i fcea cltoria obinuit la New York i
n Europa. Va trebui s o amne pn dup natere i dintr-odat
avea i mai mult de lucru la magazin.
161

S vd dac voi reui.


Mama lui l atenion furioas.
Nu-i neglija responsabilitile, Bernie!
Bernie izbucni n rs.
Ia ascult, a cui mam eti tu? A ei sau a mea?
Uneori i prea ru de Liz, nu avea nici o alt familie dect pe el,
pe Jane i pe prinii lui. Aa de enervant cum putea fi mama lui,
era bine s tie c cineva se ngrijea de el.
Nu face pe deteptu. i va prinde bine s plece undeva nainte
de naterea copilului.
i de data asta urm sfatul mamei lui i o duse pe Liz n Hawaii
pentru cteva zile, fr Jane, dei ea rmase bosumflat mai multe
sptmni dup aceea. Bernie i aduse de la magazin un maldr de
rochii tropicale i fcu rezervrile la hotel. O pusese n faa unui fapt
mplinit i peste trei zile erau deja plecai. La ntoarcere Liz era
bronzat, sntoas i relaxat, simindu-se din nou n plin form.
Sau aproape. Cu excepia arsurilor la stomac, a insomniei, a
durerilor de ale, a picioarelor umflate i a strilor dese de oboseal,
care erau cu toate foarte normale dup prerea doctorului. Durerile
de ale i cele din olduri erau cele mai neplcute, dar i astea erau
normale.
Dumnezeule, Bernie, mi se pare uneori c niciodat nu voi mai
fi eu nsmi.
Se ngrase cu dousprezece kilograme, mai avea dou luni
pn la natere, dar pentru el nc era drgu. Faa i se mai
mplinise, dar arta la fel de frumoas i parc mai tnr. i era
mereu ngrijit i bine mbrcat. I se prea foarte dulce, dei era
contient c dorina lui pentru ea scdea tot mai mult. Dar parc nu
era momentul potrivit pentru aa ceva, dei ea se plngea cteodat.
Bernie se temea s nu-i fac vreun ru copilului, mai ales dac
deveneau prea entuziati, cum se ntmpl deseori. ns, n cele din
162

urm, nici lui Liz nu-i mai ps dac fac sau nu dragoste. Pe la
sfritul lui martie se simea att de ru, nct abia mai putea umbla
i era fericit c nu mai trebuia s lucreze. N-ar mai fi suportat nici o
zi s se chinuie s stea n picioare, s in copiii la respect, s-i nvee
s adune sau s scrie.
Clasa ei i lu rmas bun de la ea, fiecare elev aducnd cte ceva.
Acum, Liz avea papuci, pulovere, plrii, o scrumier, trei desene,
un leagn fcut de tatl unui elev, o pereche minuscul de saboi de
lemn i o mulime de alte cadouri fcute de colegii ei. i, bineneles,
Bernie aducea n fiecare zi alte i alte hinue de la magazin. Cu ce
aducea el i ce trimetea mama lui din New York, Liz avea suficient
pentru cinci gemeni. Dar era amuzant s vad toate lucrurile astea
drgue i abia atepta s treac de natere. Devenea tot mai
nervoas, iar noaptea adormea tot mai greu. Cnd nu putea dormi,
se plimba prin camere, se aeza n sufragerie i tricota, privea la
televizor sau intr n camera copilului, gndindu-se cum va fi cnd
el se va afla acolo.
Acolo se afla ntr-o dup-amiaz ateptnd-o pe Jane s se
ntoarc de la coal, aezat n balansoarul adus de Bernie cu dou
sptmni n urm, cnd auzi telefonul sunnd. Se gndi s nu
rspund. Dar nu-i plcea s fac aa ceva dac Jane nu era acas.
Nu tiai niciodat ce se putea ntmpla, poate c aveau nevoie de ea,
poate c se rnise venind spre cas sau poate era Bernie i i plcea
s-i vorbeasc. Se ridic gemnd din balansoar, i frec alele i se
ndrept cltinndu-se spre sufragerie.
Alo?
Bun.
Vocea i prea vag cunoscut, dar nu era sigur de unde anume.
Era probabil cineva care ncerca s-i vnd ceva.
Da?
Ce mai faci?
163

Ceva n vocea asta o fcu s se nfioare.


Cine e la telefon?
ncerc s vorbeasc normal, dar parc i pierduse rsuflarea.
Exista ceva amenintor n aceast voce, dar nu tia ce anume.
Nu-i aminteti de mine?
Nu.
Vru s nchid, spernd c e doar o glum stupid, dar vocea
adug repede:
Liz, ateapt!
Era o comand i vocea i pierdu dintr-odat nuana plcut.
Deveni aspr, hrit i Liz tiu... dar nu se putea... doar semna cu
a lui. Rmase nemicat lng telefon i nu mai rosti nici un cuvnt.
Vreau s vorbesc cu tine.
Nu tiu cine eti.
Pe dracu nu tii.
Rse, iar sunetul scos era aspru i plin de venin. Nu-i plcuse
niciodat rsul lui i acum tia prea bine cine era. Ceea ce nu tia era
cum de o gsise i de ce. Nu era prea sigur c dorea s afle.
Unde mi-e copilul?
Ce importan are?
Era Chandler Scott, tatl lui Jane, dar care nu-i fusese deloc tat.
Bernie Fine era tatl ei, iar Liz nu voia s mai aib de-a face cu acest
om. n vocea ei se simi dispreul atunci cnd i rspunse.
Ce vrei s spui?
N-ai vzut-o de cinci ani, Chan. Nici mcar nu tie cine eti.
Sau c trieti, dar asta nu i-o mai spuse.
Nu vrem s te mai vedem.
Am auzit c te-ai recstorit.
Liz i privi, burta i zmbi.
Pun pariu c tipu' are bani. Era o replic dezgusttoare i o
nfurie.
164

Ce te privete pe tine?
Pentru c vreau s tiu dac fata mea este tratat bine. De fapt,
cred c ar trebui s o vd. Adic, la urma urmei, ar trebui s tie c
are un tat care o iubete.
Nu mai spune? Dac te-ar fi interesat aa de mult, ar fi trebuit
s i-o ari cu mult timp n urm.
De unde era s tiu unde ai plecat? Ai disprut.
Asta i reaminti de ceva, dar nu reui s gndeasc prea limpede
n timp ce-l asculta cu inima zvcnindu-i de furie. Erau multe
lucruri pe care cndva ar fi vrut s i le spun n fa, dar de atunci
trecuser muli ani. Jane avea apte ani acum.
Cum m-ai gsit?
Nu eti chiar aa de greu de gsit. Eti trecut n vechea carte
de telefon. Iar fosta proprietar mi-a spus noul tu nume. Ce mai
face Jane?
Liz nclet flcile cnd i rspunse.
Bine.
M-am gndit s trec pe la tine s vd cum e.
Se strduia ca vocea s-i sune ct mai nepstoare.
Nu-i pierde vremea de poman. Nu am de gnd s te las s o
vezi.
Jane oricum tia c el murise, iar Liz i dori ca ntr-adevr s fi
murit.
Nu m poi opri s o vd, Liz.
Vocea lui era amenintoare i rutcioas.
Nu? De ce?
ncearc s-i explici unui judector de ce nu-l lai pe tatl
adevrat s-i vad copilul.
ncearc s-i explici cum ai abandonat-o acum ase ani. Sunt
convins c va fi foarte nelegtor cu tine dup aceea.
Se auzi soneria de la intrare, iar Liz tresri. Era Jane i nu dorea
165

ca fiica ei s o aud discutnd cu el.


Las-ne n pace, Chan. Sau, ca s fie pe nelesul tu, terge-o.
M ntlnesc cu un avocat n aceast dup-amiaz.
Pentru ce?
Vreau s-mi vd copilul.
Soneria se auzi din nou, iar Liz i strig lui Jane s atepte puin.
De ce?
Pentru c e dreptul meu.
i dup aceea? Mai dispari ali ase ani? Mai bine las-ne n
pace.
Dac asta vrei, va trebui s stm de vorb.
Deci asta era. O nou escrocherie de-a lui. i trebuiau bani. Ar fi
trebuit s-i dea seama.
Unde stai? Te voi suna mai trziu.
i ddu un numr din Marin i ea i-l not.
Vreau s aud ceva pn disear.
Fii linitit. Ticlos afurisit, spuse ea cu dinii ncletai,
nchiznd telefonul i ndreptndu-se spre u.
Jane i lovise de u gentua cu mncare crpndu-i vopseaua,
iar Liz ip la ea, ceea ce o fcu s plng i s alerge n camera ei.
Liz o urm aezndu-se pe pat, simind c i ei i venea s plng.
mi pare ru, draga mea. Am avut o dup-amiaz foarte
neplcut.
i eu. Mi-am pierdut cureaua.
Purta o fusti roz, cu o curea alb, pe care o adora. I-o adusese
Bernie de la magazin i pentru ea era foarte preioas, ca toate
lucrurile pe care el i le druise.
Tata i va aduce alta.
Jane arta parc mai linitit, ns continua s se smiorcie, iar
Liz i desfcu larg braele. Jane veni cam fr chef la ea n poal.
Erau momente grele pentru toi. Liz era obosit. Bernie era cu nervii
166

ntini la maximum, gndindu-se n fiecare sear cnd se culcau c


n noaptea aceea vor ncepe durerile. Iar Jane nu prea tia cum un
nou-venit urma s influeneze viaa ei. Era normal c se mai rsteau
unul la altul. Iar aceast brusc reapariie a lui Chandler Scott nu
avea s mbunteasc lucrurile.
Liz i ddu un platou cu prjituri i un pahar cu lapte, iar cnd
Jane se aez la masa ei de lucru pentru a-i face leciile, Liz intr n
sufragerie. Se aez oftnd i form numrul lui Bernie. i rspunse
chiar el, prnd foarte ocupat.
Bun, dragul meu, te deranjez?
Era teribil de obosit i avea contracii mai tot timpul, mai ales
atunci cnd era suprat, ca acum, dup ce vorbise cu Chandler.
Nu, nu, e n regul.
Apoi dintr-odat nelinitit:
A venit momentul?
Nu.
Liz rse. Mai avea nc dou sptmni. i se putea s i ntrzie,
dup cum o avertizase doctorul.
Te simi bine?
Da... mai mult sau mai puin.
Voia neaprat s vorbeasc cu el nainte de a se ntoarce acas. Nu
dorea ca Jane s aud din greeal cnd i va povesti despre
Chandler Scott.
S-a ntmplat ceva foarte neplcut.
Te-ai lovit cumva?
ncepea s vorbeasc precum bunica Ruth, iar Liz zmbi, dar nu
pentru mult timp.
Nu. Am primit un telefon de la un vechi prieten. Sau un vechi
duman ar fi mult mai potrivit.
Bernie se ncrunt artnd nedumerit. Ce dumani putea ea s
aib? Nu pomenise niciodat de nici unul. Cel puin nu-i amintea
167

s o fi fcut.
Cine era?
Chandler Scott.
Numele i electriz pe amndoi i tcur gndindu-se la
consecine.
E cel la care m gndesc? Fostul tu so?
Dac i se poate spune aa. Cred c am trit mpreun cam
patru luni n total, iar legal cu mult mai puin.
De unde a aprut?
Din nchisoare probabil.
Cum de te-a gsit?
Prin proprietara casei unde am locuit. Se pare c i-a dat noul
meu nume i i-a spus c locuim aici i dup aceea i-a fost uor.
Ar fi trebuit s te ntrebe nainte s-i spun.
Bnuiesc c a crezut c nu face nimic ru.
Liz se ntinse pe canapea. Toate o dureau, n orice poziie ar fi
stat. Pn i s respire i venea greu, iar copilul i se prea uria,
micndu-se ncontinuu n burta ei.
Ce-a vrut?
A pretins c vrea s o vad pe Jane.
De ce?
Vocea lui Bernie era ngrozit.
Sincer s fiu nu cred c vrea s o vad. A spus c vrea s
discute cu noi. C va merge la un avocat pentru a se interesa
despre drepturile de vizit dac nu vorbim cu el.
Asta sun a antaj.
Este antaj. ns cred c ar trebui s vedem ce vrea. I-am spus
c-l vom suna disear. Mi-a lsat un numr din Marin.
Voi vorbi eu cu el. Tu nu te amesteca.
Bernie arta ngrijorat n timp ce se uita la dosarele de pe biroul
lui. Un moment foarte prost ales. Liz nu avea nevoie acum de
168

aceast problem.
Cred c i noi ar trebui s vorbim cu un avocat. Poate c nu are
nici un drept asupra copilului.
Nu e o idee rea, Liz. Voi cere amnunte nainte s vin acas.
Cunoti vreun avocat care se ocup de aa ceva?
Avem avocaii magazinului. mi vor propune ei pe cineva.
Bernie nchise, iar Liz intr n camera lui Jane pentru a vedea
dac i terminase tema la matematic. Tocmai i nchidea crile i
i ridic ochii spre Liz.
mi va aduce tata o nou curea?
Arta plin de speran, iar Liz se aez oftnd.
Oh, scumpa mea... am uitat s-i spun... i vom cere disear.
Mami... ncepu s plng, iar Liz i simi ochii n lacrimi.
Totul devenise att de complicat dintr-odat. i aa i era destul
de greu s se mite, s pun un picior naintea celuilalt i ar fi vrut
s o liniteasc pe Jane, nu s o fac s sufere. Srmana Jane era
foarte tulburat de copilul care urma s apar i n viaa ei,
schimbnd totul. Se urc n brae la mama ei dorind s fie ea un mic
bebelu, iar Liz o mbri n timp ce plngea. Apoi amndou s-au
simit mai bine, au plecat ntr-o lung plimbare i au cumprat nite
reviste. Jane dori s-i cumpere nite flori lui Bernie pe care s i le
ofere cnd se va ntoarce acas, iar Liz i alese un buchet de violete i
de narcise, apoi s-au ntors ncet spre cas.
Crezi c bebeluul va sosi curnd?
O privi pe mama ei, cu speran i team, dorindu-i ca el s nu
mai vin deloc. Cu toate c pediatrul i spusese lui Liz c Jane era la
vrsta cnd i era uor s accepte un frior. Era de prere c Jane se
va obinui foarte repede, dar Liz ncepea s aib ndoieli.
Nu tiu, scumpa mea. Sper. M-am plictisit s tot fiu gras.
i-au zmbit plimbndu-se mn n mn.
Nu ari chiar aa de ru. Mama lui Kathy arta groaznic. Avea
169

faa gras ca un porc - se strmb i Liz rse - i a fcut chestiile alea


albastre la picioare.
Varice.
Liz era norocoas, ea nu pise aa ceva.
Trebuie s fie groaznic s faci un copil, nu-i aa?
Nu, nu e. E ceva frumos. Cum s-i spun, dup aceea i se pare
c totul a meritat. Uii toate necazurile i de fapt nu e chiar aa de
greu. Dac ai un copil cu brbatul pe care l iubeti este cel mai
frumos lucru din lume.
L-ai iubit i pe tatl meu?
Arta nelinitit i era ciudat c i punea ntrebarea tocmai astzi,
cnd Chandler Scott dduse telefon dup mai muli ani, fornd-o
pe Liz s-i aminteasc ct de mult l ura. Dar nu-i putea spune lui
Jane i se ntreb dac o va face vreodat. Ar putea influena felul n
care se vedea pe ea nsi, i zise Liz.
Da. Foarte mult.
Cum a murit?
Era pentru prima oar c Jane o ntreba aa ceva i se temu c
auzise ceva n acea dup-amiaz. Liz spera din tot sufletul c nu.
A murit ntr-un accident.
Prea o explicaie la fel de bun ca oricare alta.
Un accident de main?
Da. A murit imediat. Nu a suferit deloc.
Credea c asta va fi important pentru ea.
M bucur. Trebuie s fi fost foarte trist pentru tine.
A fost, mini Liz.
Eu ce vrst aveam?
Ajunseser aproape de cas iar Liz era att de obosit, c abia mai
putea merge.
Doar cteva luni, draga mea.
Au urcat treptele, iar Liz descuie ua, apoi intr n buctrie. Jane
170

punea florile ntr-o vaz, privindu-i mama cu un zmbet fericit.


M bucur tare c te-ai cstorit cu Bernie. Acum am un alt
ttic.
i eu m bucur. i e mult mai bun dect cellalt.
Jane duse florile n sufragerie, iar Liz pregti cina. Insistase s o
pregteasc n fiecare sear, aranjnd desertul preferat al fiecruia.
Nu tia cum se va simi dup naterea copilului, sau ct de ocupat
va fi, i era mai uor s-i rsfee acum. Fcuse din asta o regul i
Bernie abia atepta s vin acas i s mnnce buntile pe care le
pregtea pentru el. Se ngrase i el cu vreo cinci kilograme i
acuz n glum sarcina.
n seara aceea cnd sosi acas, se agit n jurul lor, i mulumi lui
Jane pentru flori i i permise s-i arate ngrijorarea doar cnd el i
Liz rmaser singuri, dup ce Jane mersese la culcare. Refuzase s
discute despre subiectul Chandler Scott, temndu-se c fetia s-ar
putea s aud ceva. Iar acum nchise ua dormitorului lui Jane, apoi
pe a lor, ddu drumul la televizor, ca s nu-i aud discutnd, i o
privi pe Liz cu o expresie nelinitit.
Peabody, avocatul magazinului mi-a recomandat un tip. Se
numete Grossman i am stat de vorb cu el n aceast dup-amiaz.
Avea ncredere n el pentru c era din New York i urmase coala de
drept de la Columbia. Mi-a spus c nu stm prea bine. Tipul are
drepturi.
Da?
Liz arta ocat. Era aezat pe marginea patului. Rsufla greu
din nou. i se simea foarte mhnit.
Dup toi aceti ani? Cum e posibil?
Pentru c legile sunt foarte liberale n acest stat, de aceea.
i prea ru mai mult ca niciodat c Berman nu-l mutase napoi
n New York.
Dac a fi adoptat-o pn acum, ar fi fost deja prea trziu
171

pentru el. Dar n-am fcut-o. Iar asta a fost o greeal. Am crezut c
nu e nevoie s-mi bat capul cu partea legal, pentru c tot mi
folosea numele.
Iar acum regreta, dup cte i povestise avocatul.
Dar cum rmne cu faptul c ne-a abandonat... i-a abandonat
copilul?
Asta s-ar putea s fie n favoarea noastr. Depinde de
judector, va trebui s existe un proces, iar judectorul va trebui s
hotrasc ce crede el despre abandon. Dac ctigm, e grozav. Dac
nu, putem face apel. ns ntre timp, chiar nainte ca acest caz s
ajung la tribunal, ceea ce va cere timp, i vor acorda dreptul
temporar de a-i vizita copilul, doar pentru a fi coreci cu el.
Bine, dar omul sta e un pucria, un escroc.
Niciodat nu o mai vzuse pe Liz att de nfuriat. Arta de parc
l ura de moarte pe acest om, iar el tia c are motive ntemeiate. i el
ncepea s-l urasc.
Sunt capabili s-i dea pe mna un copil?
Se pare c da. Se pleac de la ipoteza c tatl natural este un
om de treab pn cnd se dovedete contrariul. Aa c mai nti l
las s o viziteze pe Jane, apoi mergem la tribunal i apoi ctigam
sau pierdem. Iar ntre timp va trebui s-i explicm cine e el, de ce
vine la ea i ce prere avem noi despre toate astea.
Amndoi artau ngrozii, aa cum se simise i Bernie cnd
vorbise cu avocatul. Se hotrse s-i spun totul lui Liz.
Iar Grossman mi-a spus c exist i posibilitatea s nu
ctigm. n statul acesta legile sunt favorabile prinilor naturali, iar
judectorul, se va arta nelegtor fa de el, indiferent ct de mare
ticlos e. Ideea e c taii au drepturile lor, indiferent ce sunt ei, doar
dac nu-i bat copiii, sau le fac altceva. Iar dac o fac se iau msuri
ca copilul s fie protejat, dar tot i se permite printelui s-l vad. Ce
zici de asta?
172

Era att de furios c nu se mai putea stpni i cnd Liz ncepu s


plng i ddu seama c se purta prostete. Ea nu era n starea n
care s fac fa acestei posibiliti.
Oh, scumpa mea. mi pare ru... n-ar fi trebuit s-i spun toate
astea.
Trebuie s tiu dac e adevrat, hohoti ea. Nu putem face
nimic ca s scpm de el?
Da i nu. Grossman a fost sincer cu mine. E mpotriva legii s-l
pltim, dar s-a mai ntmplat. i bnuiete c asta vrea el de fapt.
Dup apte ani nu cred c-l intereseaz s o nvee pe Jane s
mearg pe biciclet. Probabil c-i trebuie bani ca s aib din ce tri
pn va ajunge din nou n nchisoare. Singura problem e c dac o
facem s-ar putea s se rentoarc iar i iar. Cernd bani la infinit.
Pentru o clip, Bernie se ls tentat de ideea de a ncerca mcar o
dat. Poate vor scpa de el pentru totdeauna. Se gndise la asta n
drum spre cas i era dispus s-i ofere zece mii de dolari ca s
dispar din vieile lor. I-ar fi dat i mai mult, dar se temea c asta i
va deschide apetitul. I-o spuse lui Liz i ea fu de acord cu el.
i telefonm?
Dorea s termine ct mai repede cu treaba asta, contraciile o
nnebuniser. Simi cum inima i bate nebunete cnd i ddu lui
Bernie bucata de hrtie pe care notase numrul lui Chandler.
Voi vorbi eu cu el. Vreau ca tu s nu ai nici un amestec. S-ar
putea s fie o schem pentru a te atrage la el, i cu ct va obine mai
puin satisfacie, cu att vei fi mai n siguran.
Ei i se pru logic i era fericit c Bernie se ocupa de ntreaga
situaie.
Bernie auzi telefonul sunnd la cellalt capt al firului i cnd
cineva l ridic, ceru s vorbeasc cu Chandler Scott. Au ateptat un
timp care li se pru foarte lung, iar Bernie inea receptorul ca s
aud i Liz. i rspunse o voce masculin, i Liz ddu din cap c el
173

era.
Domnule Scott, m numesc Fine.
Da?
Apoi pricepu.
Eti cstorit cu Liz.
Corect. Am neles c ai telefonat n aceast dup-amiaz n
legtur cu o afacere.
Grossman i spusese s nu pomeneasc nimic despre copil sau
bani n caz c Scott nregistra convorbirea.
Poi s-i dau rspunsul acum.
Scott nelese imediat. i plceau oamenii care nu pierdeau
vremea de poman, dei l-ar fi amuzat s vorbeasc din nou cu Liz.
Poate n-ar fi ru s ne ntlnim i s stm de vorb.
Vorbea n aceiai termeni voalai ca i Bernie, temndu-se poate
de poliie. Numai Dumnezeu tia n ce se mai bgase, i zise Liz.
Nu cred c e necesar. Clientul meu a spus un pre. Zece mii de
dolari pentru tot. Oferii o singur dat, pentru serviciile fcute
pn n prezent. Bnuiesc c va fi suficient.
La cellalt capt al firului se ls tcerea.
Trebuie s semnez ceva?
Vocea i suna prudent.
Nu e nevoie.
Lui Bernie i-ar fi plcut, dar Grossman i spusese c o astfel de
semntur nu valora nici ct hrtia pe care era scris.
Scott trecu imediat la ce l interesa cel mai mult, prnd
nerbdtor i lacom.
Cum i primesc?
ntr-o pung maron, n staia de autobuz.
Lui Bernie i veni s spun c nimic nu era amuzant. i voia s
scape de acest ticlos ct mai repede posibil, pentru binele lor, dar
mai ales pentru Liz care nu avea nevoie de dureri de cap chiar
174

nainte de naterea copilului lor.


Ne ntlnim i i primeti.
n numerar?
Desigur.
Ticlosul naibii! Nu-i trebuiau dect banii. l durea n cot de Jane.
Nu-l interesase niciodat propriul lui copil, era exact aa cum i
spusese Liz.
Dac vrei chiar mine.
Unde locuieti?
Cel puin adresa lor nu era n cartea de telefon, iar Bernie se
bucur c nu avea cum s-i gseasc. Nu avea nici un chef s-l
ntlneasc la magazin. Dorea s-l ntlneasc ntr-un bar, un
restaurant, sau n pragul unei ui. Totul ncepea s semene cu un
film de proast calitate. ncerca s se gndeasc unde s-i spun c
se vor ntlni.
La Harrys pe strada Union, la amiaz.
Banca era foarte aproape, i putea da banii apoi se putea ntoarce
ct mai repede acas la Liz.
Grozav.
Chandler Scott prea ncntat de parc n-ar fi avut nici o grij pe
lumea asta.
Ne vedem mine.
nchise repede i Bernie se ntoarse spre Liz.
Accept.
Crezi c nu vrea dect bani?
Deocamdat. Cred c pentru el sunt foarte muli, i n clipa de
fa abia ateapt s pun mna pe ei. Singura problem, aa cum
mi-a spus i Grossman, e c se poate ntoarce, ns ne vom ocupa de
asta atunci. Nu-i putea permite s devin un obicei lunar. Cu puin
noroc, vom locui deja n New York cnd i se va face foame din nou,
iar acolo nu ne va gsi niciodat. Data viitoare vom uita s mai
175

informm proprietara unde ne-am mutat.


Liz l aprob. i Bernie avea dreptate. Odat ajuni la New York,
Chandler nu-i va mai putea gsi.
N-am vrut s m ntlnesc cu el la magazin pentru c aa va ti
ntotdeauna unde vom fi.
Liz i arunc o privire recunosctoare i cltin trist din cap.
mi pare att de ru c te-am antrenat n toate astea. Promit si dau banii napoi.
Nu vorbi prostii.
i puse un bra n jurul ei.
E doar unul din lucrurile care apar pe neateptate. Pn mine
totul se va rezolva.
Liz l privi cu ochi triti i serioi, amintindu-i de toat suferina
provocat de Chandler Scott, simind cum o trece un fior de groaz.
ntinse mna i o lu pe a lui Bernie.
Vrei s-mi promii ceva?
Orice vrei tu.
Niciodat nu o iubise mai mult ca acum, cnd o vedea cu burta ei
enorm.
Dac mi se ntmpla ceva, o vei apra pe Jane de el?
Ochii i se mrir iar el o privi ncruntndu-se.
Nu vorbi aa.
Era destul de evreu pentru a fi superstiios, nu la fel de mult ca
mama lui, dar suficient.
Nu i se va ntmpla nimic.
ns doctorul l prevenise, c uneori femeile deveneau neateptat
de nfricoate, sau chiar morbide, nainte de a da natere unui copil.
Poate c asta nsemna c bebeluul lor se va nate curnd.
Dar mi promii? Nu vreau ca vreodat s se apropie de ea...
Jur...
Devenea tot mai nelinitit, iar el i promise.
176

O iubesc ca i cum ar fi a mea, tii bine doar. Nu trebuie s-i


faci probleme.
ns Liz avu comaruri n noaptea aceea. Bernie era i el nervos
cnd intr la Harrys pentru a se ntlni cu Scott, avnd n buzunar
un plic cu o sut de bancnote de o sut de dolari. Liz i spuse s
caute un brbat nalt, slab, cu pr auriu. l preveni c s-ar putea s
nu arate ca unul pe care te-ai atepta s-l ntlneti pentru o astfel de
tranzacie.
Arat mai degrab ca un om pe care te-ai atepta s-l vezi pe
un iaht sau pe care ai vrea s-l prezini surorii tale mai mici.
Grozav. Probabil m voi adresa unui tip obinuit, i voi da
plicul, iar el mi va trage un pumn... sau va lua banii i va fugi.
ns stnd la tejgheaua de la barul Harry's, simindu-se n mod
vag c un spion rus n misiune, urmrind cum sosete lumea ca s
bea un pahar nainte de prnz, l vzu imediat ce intr. Aa cum
spusese Liz, era un brbat atrgtor care prea vesel i nepstor.
Purta un sacou i pantaloni gri, dar dac te uitai mai bine puteai
observa c blazerul era ieftin, manetele cmii destul de roase i
pantofii foarte uzai. Costumul lui de mecher era ntr-o stare foarte
proast i arta ca un adolescent mbtrnit, care avusese parte doar
de necazuri. Veni spre tejghea, comand un scotch fr ghea i l
lu cu o mn ce-i tremura uor. n acelai timp, i studia pe cei aflai
nuntru. Bernie nu-i spusese cum arta el, aa c era n avantaj. i
era aproape sigur c el era. l urmri pe Scott discutnd cu
barmanul. i povestea c tocmai se ntorsese din Arizona, iar peste
cteva minute dup ce bu jumtate din pahar, l auzi recunoscnd
c fusese n nchisoare acolo. Ridic din umeri cu un zmbet
copilresc.
S-i ia dracu dac nu tiu de glum. Am semnat cteva cecuri
false, iar judectorul s-a nfuriat. E mai bine n California.
Era o apreciere trist pentru legile statului, i din nou lui Bernie i
177

pru ru c nu se mutaser la New York. n cele din urm se hotr


s-l abordeze.
Domnul Scott?
Vorbi ncet i se aez pe scaunul de lng el, dup ce acesta i
comandase al doilea pahar. Putea s-i dea seama c Chandler era
foarte nervos. Vzut de aproape, avea aceiai ochi albatri ca i Jane,
dar la fel erau i ai lui Liz, aa c era greu de spus de la care din ei i
motenise Jane. Avea o fa cu trsturi frumoase, dar arta mult
mai btrn de douzeci i nou de ani. Prul des i blond i cdea
peste un ochi, i nelese cum de Liz se ndrgostise de el. Avea un
aer de adolescent inocent, ceea ce-i permitea s pcleasc oamenii
cu uurin i s-i conving s investeasc n escrocheriile lui. Profita
de naivitatea oamenilor nc de la optsprezece ani, iar desele arestri
nu preau s-l fi oprit. Mai avea nc alura naiv a unui puti i era
uor de observat c ncerca s-i creeze aura unui om din cercurile
selecte, dei acum arta de parc norocul nu-i mai surdea. l privi
pe Bernie cu ochi nervoi i lacomi n clipa n care acesta i se adres.
Da?
Zmbi, dar numai gura i se mic. Ochii i erau la fel de reci ca
gheaa.
M numesc Fine.
tia c att va fi suficient.
Grozav.
Chandler radia.
Ai adus ceva pentru mine?
Bernie ddu din cap, dar nu se grbi s-i nmneze plicul n timp
ce ochii lui Chandler studiau fiecare amnunt al mbrcmintei lui.
Da. Am adus.
Ochii aceia pofticioi se oprir asupra ceasului lui, ns Bernie
avusese grij s nu poarte Patek Philippe, sau Rolex-ul. Avea la
ncheietur ceasul primit cu muli ani n urm de la tatl su, cnd
178

fcea coala de comer, dar nici acesta nu era unul ieftin, iar Scott o
tia. Bnuia deja c nimerise unul care tria bine.
Se pare c micua Liz i-a gsit un brbat drgu de data asta.
Bernie nu coment nimic. Scoase n tcere plicul din buzunarul
de la piept.
Cred c asta vrei. Poi s-i numeri.
i arunc lui Bernie o privire scurt.
De unde tiu eu c nu sunt fali?
Vorbeti serios?
Bernie era ocat.
De unde naiba crezi c a putea face rost de bani fali?
S-a mai ntmplat.
Du-i la banc. Cere s fie examinai. Eu te atept aici.
Bernie refuz s se arate ngrijorat, iar Scott nu prea avea chef s
plece nicieri cnd ncepu s pipie bancnotele din plic. Erau toi
acolo. Zece mii de dolari.
Vreau s lmurim un lucru nainte s pleci. Nu te rentoarce.
Data viitoare nu mai primeti nici un sfan, clar?
l sfredeli cu privirea pe Chandler, iar frumosul blond i zmbi.
Am neles.
i goli paharul, l puse jos, puse plicul n buzunarul sacoului i se
mai uit o dat la Bernie.
Salut-o pe Liz din partea mea. mi pare ru c nu am reuit s
o vd.
Lui Bernie i venea s-i trag un pumn, dar rmase nemicat. Era
interesant c nu pomenise nici un cuvnt despre Jane. O vnduse
pentru zece mii de dolari, iar dup ce-i fcu un semn prietenesc
barmanului, iei din bar, pornind pe strad cu pai sltrei. Bernie
rmase pe loc tremurnd de furie. Nici mcar nu mai voia s-i bea
paharul. Nu dorea dect s se ntoarc acas la Liz i s se conving
c era bine. Era puin nelinitit de faptul c Scott ar putea da de Liz
179

crendu-i probleme sau c va ncerca s o vad pe Jane n ciuda


aranjamentului fcut, ns lui Bernie i venea greu s cread c i
psa de fetia lui. Nu-l interesa absolut deloc.
Iei grbit afar, se urc n main i porni pe Buchanan i Vallejo.
i ls maina n garaj i urc repede treptele din faa casei. Se
simea zguduit de aceast ntlnire, nici el nu tia de ce, dar nu-i
dorea dect s o vad pe Liz. Se chinui s deschid ua i la nceput
crezu c nu era nimeni acas, dar privind spre buctrie o zri. Liz
i ddea la o parte prul din ochi, pregtind prjituri pentru el i
Jane.
Bun.
Pe chipul lui se aternu un zmbet blnd. Era att de fericit c o
vedea, nct i venea s plng. Liz se aez cu greu pe scaunul din
buctrie, ridicnd faa spre el i zmbindu-i. Arta ca o prines
din poveti, doar c avea o burt imens.
Bun, dragul meu.
Bernie veni lng ea i i atinse uor faa, iar ea i sprijini capul
de el. Toat dimineaa fusese ngrijorat din cauza lui, simindu-se
vinovat pentru necazurile i cheltuielile la care l supunea.
Totul a mers bine?
Perfect. Arta aa cum l-ai descris. Bnuiesc c avea mare
nevoie de bani.
Dac e adevrat, n curnd va ajunge din nou n nchisoare.
Omul sta a fcut mai multe escrocherii i neltorii dect i poate
imagina cineva.
La ce-i trebuie banii?
Ca s supravieuiasc, bineneles. Niciodat n-a fost n stare
s-i ctige altfel existena. Pe vremuri credeam c dac i-ar fi dat
tot atta silina ntr-o afacere cinstit, ar fi putut ajunge i director la
General Motors.
Bernie i zmbi.
180

A ntrebat despre Jane?


Nu. A luat banii i a plecat.
Bine. Sper s nu se mai ntoarc niciodat.
Oft uurat. i era recunosctoare lui Bernie, mai ales dup viaa
grea pe care o dusese nainte s-l cunoasc. Nu uita niciodat ct de
norocoas era.
i eu sper, Liz.
Dar nu era convins c l vzuser pentru ultima oar pe Chandler.
Era prea mecher i cam prea vesel. Dar nu i-o mai spuse. Aveau la
ce s se gndeasc. Ar fi vrut s-i propun din nou s o adopte pe
Jane, dar nu dorea s o mpovreze cu o nou grij pn la naterea
copilului. Era mai tot timpul obosit. Ei, nu te mai gndi la asta.
Totul s-a ncheiat. Ce mai face micul nostru prieten?
i mngie burta i ea rse.
D din mini i din picioare. De parc ar vrea s ias n orice
clip.
Bebeluul era aa de greu i era aezat att de jos, nct abia mai
putea pi, iar Bernie nici n-ar mai fi ndrznit s fac dragoste cu ea
acum. Simea capul copilului apsnd pe pelvis, iar ea spunea c o
apas ncontinuu pe vezic. n seara aceea avu dureri cumplite, iar
el i ceru s-i sune doctorul. ns acesta nu rmase impresionat de
ce-i spuse ea i amndoi s-au rentors n pat, dei Liz nu reui s
adoarm.
Urmtoarele trei sptmni s-au scurs nnebunitor de ncet, iar la
zece zile dup termen era att de obosit, nct se aez i plnse
cnd Jane nu a vrut s-i mnnce cina.
E n regul, draga mea.
Bernie le propuse s mearg undeva, dar Jane era rcit, iar Liz
extenuat. Nu mai avea chef s se mbrace, iar oldurile o dureau tot
timpul. Bernie i citi lui Jane o poveste nainte de a o culca i o duse
la coal n ziua urmtoare. Abia intrase n biroul su studiind nite
181

rapoarte din New York, privind cifrele vnzrilor pe martie, care


erau incredibili de mari, cnd secretara l sun la interfon.
Da?
Doamna Fine pe linia patru.
Mulumesc, Irene.
Ridic telefonul continund s citeasc i ntrebndu-se de ce l
sun.
Ce s-a ntmplat, draga mea?
Nu credea s fi uitat nimic acas. Poate rceala lui Jane se
agravase i dorea ca el s o ia de la coal.
Totul e n regul?
Liz chicoti, ceea ce era o mare schimbare fa de starea de spirit
pe care o avusese cnd plecase de acas. Fusese nervoas i ursuz
i se rstise la el cnd i propusese s ias n ora n seara aceea. ns
nelegea de ce era suprat i ct de prost se simea i nu se necjea
cnd ea ipa furioas.
Totul e n regul.
Vocea i suna fericit i prea ncntat de ceva.
Ei, m bucur c eti mai vesel. S-a ntmplat ceva mai
deosebit?
Poate.
Asta ce vrea s nsemne?
Deveni brusc foarte atent.
Mi s-a rupt apa.
Aleluia! Vin acas imediat.
Nu e nevoie, nc nu se ntmpl nimic important, doar cteva
crampe mici.
ns i vorbea pe un ton victorios i el n-ar fi rezistat s rmn la
birou. Ateptaser acest eveniment nou luni i jumtate i voia s
fie lng ea.
Ai vorbit cu doctorul?
182

Da. Mi-a spus s-l sun cnd durerile vor deveni mai dese.
Peste ct timp crede el c vor ncepe?
i aminteti ce ne-a spus atunci. S-ar putea s dureze o
jumtate de or sau pn mine diminea. Dei cred c va fi mai
devreme.
Vin imediat. Ai nevoie de ceva?
Liz zmbi.
Doar de soul meu... mi pare ru c am fost aa o scorpie n
aceste ultime sptmni... m-am simit att de groaznic.
i nici nu-i mai spuse ct de tare o dureau alele i oldurile.
tiu. Nu-i face probleme pentru asta. Aproape c s-a terminat.
Abia atept s vd copilul.
ns dintr-odat i ea se sperie, iar cnd Bernie ajunse acas o gsi
foarte ncordat, aa c o mas pe spate i i vorbi n timp ce ea fcu
un du. Iar duul pru s accelereze lucrurile. Liz se aez apoi,
tresrind cnd simi prima contracie. O fcu s respire regulat i i
lu ceasul favorit pentru a msura distana ntre contracii.
Trebuie neaprat s-i consuli ceasul la?
Proasta dispoziie i revenise i amndoi tiau asta de la cursurile
pe care le urmaser.
De ce vrei s pori ceasul la? E de prost gust.
Bernie se mulumi s-i zmbeasc, tiind c se apropia tot mai
mult de momentul naterii. Enervarea ei arta c nu va mai trece
mult timp.
O sun pe Tracy la coal i o rug s o ia pe Jane acas la ea.
Tracy era ncntat c Liz va nate n sfrit, iar pe la ora unu,
durerile erau puternice i la intervale tot mai scurte, iar Liz abia mai
putea s-i recapete rsuflarea ntre ele. Venise timpul s plece la
spital. Doctorul i atepta cnd ajunser acolo. Bernie o aez pe Liz
ntr-un scaun cu rotile i ncepu s o mping, iar ea i fcea semn s
opreasc de fiecare dat cnd avea o contracie. Apoi brusc ncepu
183

s dea agitat din mini, incapabil s mai primeasc aer cnd o


contracie fu urmat imediat de o alta. ncepu s plng cnd o
ajutar s se ridice de pe scaunul cu rotile i s intre n camera de
nateri. O aezar pe pat i Bernie o ajut s se dezbrace.
E n regul, draga mea... totul va fi bine...
Bernie nu se mai temea. Nu i-ar fi dorit s fie ntr-un alt loc, ci
aici cu ea, asistnd la naterea copilului lor. Liz scoase un urlet
nspimnttor cnd urm o nou contracie, cea mai dureroas de
pn atunci. Doctorul prea mulumit de felul n care se desfurau
lucrurile.
Te descurci foarte bine, Liz.
Era un om blnd, cu pr crunt i ochi albatri, i lui Bernie i
plcuse din clipa n care l vzuse, la fel ca i lui Liz. Emana
competen i cldur, aa ca acum, ns Liz nu-l asculta. Strngea
braul lui Bernie, ipnd la fiecare contracie.
Eti dilatat la opt centimetri... nc doi... i poi ncepe s
mpingi.
Nu vreau s mping... vreau s plec acas...
Bernie i zmbi doctorului i o ndemn pe Liz s respire adnc.
Iar cei doi centimetri se produser mult mai repede dect se
ateptase doctorul. La ora patru dup-amiaz, Liz se afla pe masa de
nateri mpingnd i trecuser deja opt ore de cnd durerile
ncepuser, ceea ce lui Bernie nu i se prea mult. ns pentru ea
preau o eternitate.
Nu mai rezist! url ea refuznd s mai respire adnc.
ns i legaser deja picioarele, iar doctorul vorbea despre o
posibil incizie.
Nu-mi pas ce facei... Scoatei copilul afar din mine...
Plngea n hohote, iar Bernie simi un nod n gt n timp ce o
urmrea zvrcolindu-se. Nu mai suporta s o vad suferind aa, iar
respiraia nu prea s o ajute prea mult, ns doctorul nu prea
184

ngrijorat.
Nu-i putei da ceva? opti Bernie, dar doctorul cltin din cap
n timp ce surorile alergau ncoace i ncolo, iar dou femei cu halate
chirurgicale verzi intrar mpingnd un co i totul deveni dintrodat foarte real.
Copilul lor urma s se nasc. Bernie se aplec spre urechea lui Liz
ncurajnd-o s respire, i s mping, aa cum i cerea doctorul.
Nu pot... nu pot... m doare prea tare...
Era sleit de puteri, iar Bernie rmase surprins cnd i privi
ceasul i vzu c trecuse de ase. Liz mpingea de mai bine de dou
ore.
Haide.
Doctorul era mai ncordat acum.
mpinge tare... haide, Liz... nc o dat... acum!... aa... haide...
se vede capul copilului... haide!
Apoi, odat cu urletul ei de durere se mai auzi un altul, iar Bernie
se uit la capul copilului dintre picioarele ei, inut de minile
doctorului, i o sprijini pe Liz de umeri pentru ca i ea s vad, s
mping. i iat-l aprnd. Fiul lor. Liz plngea i rdea, Bernie o
sruta i plngea i el. Era o srbtoare a vieii i aa cum i se
spusese, durerea fusese uitat. Doctorul tie cordonul dup ce iei i
placenta i i nmn lui Bernie fiul, n timp ce Liz privea de pe masa
de nateri, tremurnd i zmbind. Sora o asigur c tremuratul era o
reacie normal. Au splat-o, iar Bernie puse faa copilului lng a
ei. Liz srut obrazul ca de satin al fiului lor.
Ce nume i vei da?
Doctorul le zmbi, n timp ce Bernie radia de fericire, iar Liz i
mngia copilul cu dragoste.
Au schimbat o privire i Liz pronun pentru prima oar numele
fiului lor.
Alexander Arthur Fine.
185

Bunicul meu s-a numit Arthur, explic Bernie.


Nu le prea psa de cel de-al doilea nume, dar Bernie i promisese
mamei lui.
Alexander A. Fine, repet el aplecndu-se s-i srute soia cu
bebeluul n brae, lacrimile lor amestecndu-se n timp ce se
srutau; copilul dormea fericit la pieptul tatlui su.

186

CAPITOLUL 16
Naterea lui Alexander Arthur Fine cre o stare de agitaie cum
nu mai existase de mult n istoria familiei lui Bernie. Prinii lui
venir n vizit, aducnd cu ei sacoe pline de daruri i jucrii,
pentru Jane, pentru Liz i pentru bebelu. Bunica Ruth a avut mare
grij ca nu cumva Jane s se simt neglijat. O trat cu mare atenie,
lucru pentru care Liz i Bernie i fur deosebit de recunosctori.
tii, cteodat, tocmai cnd ajung la concluzia c nu o mai pot
suporta, mama face ceva att de drgu, nct nu-mi vine s cred c
e aceeai femeie care m scotea din mini.
Liz i zmbi. Erau i mai apropiai acum c asistaser mpreun la
naterea lui Alexander. Erau nc marcai de aceast experien.
Poate i Jane va spune ntr-o zi acelai lucru despre mine.
Nu cred.
A vrea ca i eu s fiu la fel de sigur. Liz rse. M ndoiesc c
a fi o excepie... O mam rmne ntotdeauna o mam...
Nu te teme. Nu i-o voi permite.
l mngie pe Alexander, care dormea pe pieptul lui Liz, dup cel hrnise.
Nu-i face probleme, putiule, dac vd un semn ct de mic, i
trag o mam de btaie.
Se aplec s o srute. Liz era aezat confortabil n patul lor, ntro cma de noapte de satin albastru, cumprat de mama lui.
M rsfa cumplit.
Aa i trebuie. Eti singura ei fiic.
187

Ruth i druise lui Liz inelul pe care l primise de la Lou cnd se


nscuse Bernie n urm cu treizeci i ase de ani. Un smarald
nconjurat de diamante mici. i amndoi au fost micai de acest
gest.
Au rmas trei sptmni, locuind din nou la Huntington, iar Ruth
o ajut n fiecare zi n timp ce Jane era la coal, apoi dup-amiezele
o lua pe Jane cu ea la plimbare sau pentru a-i oferi diferite
delicatese. A fost de un mare ajutor pentru Liz, care nu avea pe
nimeni i refuzase ca Bernie s angajeze pe cineva. Voia s aib
singur grij de copil i ntotdeauna se ocupase singur de cas i de
gtit.
N-a suporta s fac cineva lucrurile astea n locul meu.
Era att de neclintit n hotrrea ei, nct Bernie o ls s fac
cum voia. ns observ c nu-i prea recpta forele. i i-o spuse i
mama lui nainte de a se ntoarce la New York.
Nu cred c ar trebui s mai ngrijeasc singur de copil. E prea
mult pentru ea. E extenuat.
Doctorul o prevenise c s-ar putea ntmpla aa ceva. Aa c Liz
nu se ls influenat de Bernie, cnd acesta i spuse c i va reveni
mai repede, dac renuna s le fac singur pe toate.
Vorbeti exact ca mama ta, l cert ea din pat.
Dup patru sptmni zcea nc n pat cea mai mare parte a
timpului.
Alptatul e foarte important. Asta l va face mult mai
rezistent...
i oferi toate motivele pentru care alptatul era indicat, dar Bernie
nu prea se ls convins. l speriase mama lui, atrgndu-i atenia la
ct de obosit era Liz, fie c era ceva normal sau nu.
Nu mai vorbi ca o tip din California.
Vezi-i de treaba ta.
l lu peste picior i nici nu vru s aud de renunarea la alptat.
188

Singurul lucru care o deranja era c nc o dureau oldurile, ceea ce


o mir.
n mai Bernie plec la New York i n Europa, ns Liz nc era
prea obosit pentru a-l nsoi i nici nu-i trecea prin cap s narce
copilul. Bernie se supr cnd o gsi la fel de obosit cnd se
ntoarse. i credea c are i probleme cu mersul, dei ea nu voia s
recunoasc.
Cred c ar trebui s consuli un doctor, Liz.
Bernie ncepuse s devin insistent. Alexander avea patru luni,
era un copil sntos i voinic, cu ochii verzi ca ai tatlui su i cu
buclele blonde ca ale mamei. ns Liz arta palid i tras la fa
chiar i dup dou luni petrecute la casa de pe plaj, iar ultima
pictur veni cnd ea refuz s-l nsoeasc la deschiderea stagiunii
Operei. i spuse c e prea mult btaie de cap s plece la magazin i
s-i aleag rochia, oricum nu avea timp. n septembrie urma s
predea din nou. Iar Bernie i ddu seama de ct de extenuat era,
cnd o auzi aranjnd cu Tracy s o nlocuiasc pentru o parte din
orele ei.
Ce nseamn asta? Nu vrei s vii la magazin s-i alegi o
rochie, nu vrei s vii cu mine n Europa n luna urmtoare.
Refuzase i aceast propunere a lui, dei el tia foarte bine c-i
plcuse enorm Parisul.
Iar acum nu vrei s lucrezi dect o jumtate de norm? Ce
naiba se ntmpl?
Bernie era speriat i n seara aceea l sun pe tatl su.
Ce crezi c poate fi?
Nu tiu. A consultat un doctor?
Nu vrea. Spune c e normal c mamele care alpteaz s se
simt obosite. Dar Alexander are deja cinci luni, iar ea refuz s-l
narce.
S-ar putea s fie necesar s o fac. Poate e anemic.
189

Era o soluie simpl pentru problema lor, iar Bernie se simi


uurat dup ce vorbi cu el, ns strui ca ea s consulte oricum un
doctor. ncepea s se ntrebe dac nu era din nou nsrcinat.
Protestnd nemulumit, Liz i fcu o vizit doctorului n
sptmna care urm, dar obstreticianul nu gsi nimic ginecologic.
n orice caz nu era nsrcinat i o trimise la un internist pentru nite
analize simple. Un EKG, un control la snge i la plmni i ce mai
credea el c ar fi fost necesar. Urma s se ntlneasc cu internistul la
ora trei dup-amiaz. Iar Bernie era foarte mulumit c acceptase.
Peste cteva sptmni urma s plece n Europa i dorea s tie ce e
cu ea, iar dac doctorii din San Francisco nu vor fi n stare s-i pun
un diagnostic, era hotrt s o duc la New York i s o lase n grija
tatlui su i poate c el va gsi pe cineva care s-i dea seama de ce
anume suferea.
Internistul care o controla nu pru s descopere ceva. i fcu
cteva analize obinuite. Tensiunea era bun, electrocardiograma nu
arta nimic deosebit, hemograma arta un numr sczut de globule
roii, aa c mai fcu cteva analize mai complicate, iar cnd i
ascult pieptul bnui c era un caz uor de pleurezie.
i probabil c acesta este motivul oboselii. i zmbi.
Era un brbat nalt cu mini mari, voce puternic i Liz se simea
n largul ei cu el. O trimise la un laborator pentru a i se face o
radiografie la plmni, iar la cinci i jumtate Liz ajunse acas, l
srut pe Bernie, care i citea o poveste lui Jane, n timp ce o
ateptau.
Vezi... n-am nimic... aa cum i-am spus.
Atunci de ce eti aa de obosit?
Pleurezie. M-a trimis s mi se fac o radiografie la plmni
doar pentru a fi sigur c n-am vreo boal ciudat, iar n rest totul e
n ordine.
i eti prea obosit pentru a merge n Europa cu mine.
190

Bernie tot nu era convins.


Cum se numete doctorul sta?
De ce? l privi bnuitoare.
Ce mai punea la cale? Ce mai voia de la ea?
Vreau ca tatl meu s se intereseze dac e un doctor bun.
Of, pentru Dumnezeu...
Bebeluul plngea de foame i ea se duse n camera lui ca s-l
alpteze. Alexander era un copil frumos, grsu i blond, i ip
ncntat n clipa n care ea se apropie. i ngrop fericit capul la
snul ei, mngind-o cu o mn, n timp ce ea l inea la piept. Mai
trziu cnd l puse jos s doarm, iei n vrful picioarelor din
camera lui i i gsi soul ateptnd-o. i zmbi atingndu-i obrazul
i i ridic privirile spre el.
Nu-i mai face attea probleme, dragul meu, opti ea. Totul e
bine.
El o trase spre el innd-o strns.
Aa vreau s fie.
Jane se juca n camera ei, bebeluul dormea, iar Bernie se uit la
soia lui, ns tot i se prea prea palid, avea cearcne vineii sub
ochi, i era mult, mult prea slab. Dorea din tot sufletul s cread c
totul e n ordine, ns avea o presimire c nu era aa. O mbri
mult timp, apoi ea plec n buctrie s pregteasc cina, iar el se
duse s se joace cu Jane. Iar n noaptea aceea, dup ce ea adormi, o
privi nfricoat. Cnd bebeluul se trezi la ora patru dimineaa,
Bernie nu o mai scul, pregti o sticl de lapte i l hrni singur pe
fiul su.
Alexander se declar satisfcut de mncarea primit, gngurind
fericit n braele lui Bernie, care i zmbi i pn la urm i schimb
i scutecele. Se pricepea deja foarte bine la aa ceva. A doua zi
diminea Bernie a fost cel care a rspuns la telefonul dat de
doctorul Johanssen. Liz dormea nc.
191

Alo?
Cu doamna Fine, v rog.
Vocea nu era nepoliticoas, doar aspr, iar Bernie se duse s o
scoale.
Te caut cineva la telefon.
Cine?
l privi somnoroas. Era ora nou, smbt dimineaa.
Nu tiu. Nu s-a prezentat.
Dar bnuia c era doctorul, i se temu c Liz va vedea frica din
ochii lui.
Un brbat? Vrea s vorbeasc cu mine?
Cel care sunase se prezent imediat ce ea ridic receptorul,
cerndu-i s treac pe la zece pe la cabinetul lui. Era doctorul
Johanssen.
S-a ntmplat ceva? ntreb ea aruncndu-i o privire soului ei.
ns doctorul nu-i rspunse imediat. Nu putea fi vorba de vreo
boal. Era obosit, dar nu chiar aa de obosit. Fr s vrea se uit
din nou la Bernie i i veni s-i trag palme.
Nu se poate amna?
Dar Bernie cltin din cap c nu.
Nu cred c ar fi bine, doamn Fine. Ce-ar fi s trecei pe la
mine mpreun cu soul dumneavoastr?
Prea mult prea calm i asta o nspimnt. nchise telefonul i
ncerc s nu ia lucrurile prea n serios de dragul lui Bernie.
Dumnezeule, se poart de parc a avea sifilis.
Ce-a spus c ai?
Nu mi-a spus. Mi-a spus doar s trec pe la cabinetul lui peste o
or.
n regul, mergem amndoi.
Era ngrozit, dei se chinuia s se prefac c nu se ntmplase
nimic i o sun pe Tracy n timp ce Liz se mbrca. Tracy i spuse c
192

va sosi peste o jumtate de or. Se ocupase de grdina ei, era


murdar de pmnt, dar va rmne bucuroas cu copiii pentru o or
sau dou. Vocea i suna ngrijorat, aa cum se simea i el, dar nu
puse nicio ntrebare atunci cnd sun la ua lor. Le vorbi vesel,
ndemnndu-i s plece ct mai repede.
Nu i-au adresat nici un cuvnt n drum spre spital i au gsit
cabinetul destul de uor. Avea dou radiografii prinse de un tablou
luminat atunci cnd ei intrar nuntru i le zmbi, dar zmbetul
parc nu era prea vesel. Dintr-odat, simind gheara terorii, Liz vru
s o ia la fug i s nu mai aud ce avea s le spun.
Bernie se prezent, iar doctorul Johanssen i invit s ia loc. Ezit
doar o secund, apoi trecu direct la subiect. Era ceva serios. Liz se
ngrozi.
Ieri cnd ai fost aici, doamn Fine am crezut c avei
pleurezie. Ceva uor. Astzi vreau s discut cu dumneavoastr
despre boala pe care o avei.
Se roti pe scaun i art cu vrful creionului dou pete de pe
plmnii ei.
Nu-mi place cum arat astea dou.
Era sincer cu ea.
Ce semnificaie au?
Liz abia mai respira.
Nu sunt sigur. Dar a dori s revin asupra unui alt simptom pe
care l-ai amintit ieri. Durerea n olduri.
Ce legtur are asta cu plmnii?
Cred c o analiz a oaselor ne va da informaiile de care avem
nevoie.
Le explic procedeul i le spuse c fcuse aranjamentele necesare
la spital. Era o analiz simpl, care implica injectarea de izotopi
radioactivi pentru a vedea dac exist leziuni ale oaselor.
Ce credei c ar putea fi?
193

Liz intrase n panic, totul i se prea foarte confuz i nu era sigur


c voia s afle. ns trebuia.
nc nu tiu. Petele de pe plmni ar putea indica o problem
n alt parte a organismului.
Liz nu mai reuea s gndeasc clar i i strngea absent mna
lui Bernie. Iar el nu-i dorea altceva dect s plece de lng ea
pentru a-l suna pe tatl su, dar acum nu o putea prsi. Rmase
lng ea cnd i fcur injecia.
Se fcuse pmntie la fa, era ngrozit, dar nu o duru prea tare.
Partea cea mai grea urm dup aceea, cnd au stat i au ateptat ca
doctorul s le spun ce anume descoperise.
Iar ceea ce descoperi se dovedi a fi cumplit de deprimant. Analiza
arta c Liz avea cancer la oase i i provocase deja o metastaz la
plmni. Asta explica durerile pe care le avusese la ale i la olduri
anul trecut i faptul c deseori respira cu mare dificultate. ns toate
astea fuseser atribuite sarcinii. i n schimb ea avea cancer. Doctorii
i explicar c o biopsie va confirma diagnosticul, n timp ce Bernie
i Liz se ineau de mn cu lacrimile iroindu-le pe obraz. Liz nc
mai purta halatul verde al spitalului cnd Bernie ntinse minile i o
lu n brae, strngnd-o la piept cu un sentiment de disperare.

194

CAPITOLUL 17
Nu-mi pas! Nu vreau!
Liz era aproape isteric.
Ascult-m!
Bernie o scutur, i amndoi plngeau.
Vreau s vii la New York cu mine...
ncerca s-i vorbeasc ct mai calm, ct mai logic... cancerul nu
nsemna ntotdeauna sfritul... i poate doctorul se nelase... El
nsui le recomandase ali patru specialiti. Un ortoped, un
pneumolog, un chirurg i un oncolog. Le sugerase s fac o biopsie,
urmat poate de o operaie, apoi radiaii i chimioterapie, n funcie
de sfaturile celorlali doctori. Recunoscuse c el tia prea puin
despre asta, nu era specialitatea lui.
Nu voi face chimioterapie. E oribil. mi cade prul, voi muri...
voi muri.
Plngea n hohote n braele lui. Iar Bernie simea c pmntul se
nvrtete mult prea repede. Amndoi trebuiau s se calmeze. Era
absolut necesar.
Nu vei muri. Vom lupta mpreun mpotriva acestei boli. Iar
acum linitete-te, fir-ar s fie, i ascult-m! Lum copiii cu noi
cnd vei pleca la New York i vei fi examinat de cei mai buni
specialiti.
Ce-mi vor face? Nu vreau chimioterapie.
Nu trebuie dect s-i asculi. Nimeni nu i-a cerut s faci
altceva. Doctorul acesta nu e sigur de ce anume ai nevoie. S-ar putea
195

foarte bine s ai artrit i el s cread c e cancer.


Ar fi fost bine s poat crede aa ceva, dar nu asta le spuser
specialitii. Voiau s-i fac o biopsie. Iar dup ce Bernie l puse pe
tatl su s discute cu ei, acesta i propuse s o fac. Doctorii din
New York aveau nevoie oricum de rezultatul unei biopsii. Iar
biopsia art c Johanssen avusese dreptate. Avea cancer la oase. Iar
rezultatul era mult mai ru. Datorit naturii celulelor pe care le-au
gsit, a rspndirii lor i a metastazei la ambii plmni, o operaie
nu avea nici un sens. Au sugerat radiaii scurte i intense, urmate ct
mai repede de chimioterapie. Liz se simea de parc ar fi czut ntrun comar din care nu se mai putea trezi. Nu-i spuseser nimic lui
Jane, doar c mami era puin bolnav dup naterea copilului i
trebuia s mai fac nite analize. Nu tiau cum s-i spun ceea ce
doctorii descoperiser.
Bernie rmase toat noaptea cu Liz dup ce se termin biopsia,
iar ea zcea n patul de la spital cu bandaje pe sni. Nu mai avea de
ales acum, trebuia s-i narce bebeluul. El plngea acas, ea
plngea la spital n braele lui Bernie, dnd fru liber amrciunii,
vinoviei, regretului i terorii.
Simt... simt c parc l-a otrvi dac l-a mai alpta acum... nu
e ngrozitor? Gndete-te cu ce l-am hrnit tot timpul sta.
El i spuse ceea ce amndoi tiau.
Cancerul nu e transmisibil.
De unde tii? De unde tii c nu l-am luat de la cineva de pe
strad... poate vreun afurisit de microb a zburat spre mine... sau la
spital, cnd am nscut copilul...
i sufl nasul i se uit la Bernie. Nici unuia dintre ei nu le venea
s cread gravitatea situaiei. Era ceva ce li se ntmpla altora, nu
unora ca ei, cu o feti de apte ani i un bebelu de cteva luni.
n ultimul timp Bernie i sun tatl de cinci ori pe zi, iar acesta
pregtise totul pentru venirea lor la New York. Bernie vorbi din nou
196

cu el n dimineaa n care se duse s o ia pe Liz de la spital.


O vor examina de ndat ce sosii.
Vocea tatlui su era grav, iar Ruth plngea, incapabil s se
stpneasc.
Bine.
Bernie ncerc s se prefac c i ddea o veste bun, dar era
nspimntat.
Sunt cei mai buni?
Da.
Tatl su vorbi foarte ncet. l durea inima pentru singurul lui
copil i fata pe care o iubea.
Bernie... nu va fi uor... ieri am vorbit eu nsumi cu Johanssen.
Se pare c e ntr-o faz foarte avansat. Are dureri?
Nu. Se simte doar obosit.
Transmite-i dragostea noastr.
Liz avea mare nevoie de ea. i de rugciunile lor. Iar dup ce
nchise telefonul, Bernie o vzu pe Jane privindu-l din pragul uii.
Ce se ntmpl cu mami?
Ea... ea... se simte foarte obosit, draga mea. Aa cum i-am
spus ieri. Naterea copilului a stors-o de puteri, i zmbi, nghiind
cu greu nodul din gt, i punndu-i un bra n jurul ei. Va fi bine.
Oamenii nu se duc la spital doar pentru c se simt obosii.
Cteodat o fac.
Se sili s-i zmbeasc vesel i o srut pe vrful nasului.
Mama vine acas astzi.
Trase aer n piept. Venise momentul s o pregteasc.
Iar sptmna viitoare vom merge la bunici, la New York. Te
bucuri, nu-i aa?
Mama va merge din nou la spital?
tia prea multe. i auzise vorbind.
Poate, pentru o zi sau dou.
197

De ce?
Buzele i tremurar i ochii i se umplur de lacrimi.
Ce are?
Era un scncet plin de jale, de parc ar fi tiut, de parc undeva n
adncul sufletului el tia foarte bine ct de grav bolnav era mama
ei.
Trebuie s o iubim foarte mult, spuse Bernie cu lacrimi n ochi,
mbrind-o strns. Foarte, foarte mult, scumpa mea...
Eu o iubesc.
tiu. i eu o iubesc.
l vzu plngnd i i terse ochii cu mnua ei. Ca atingerea unor
aripi de fluture.
Eti un tat aa de bun!
Asta i aduse alte lacrimi n ochi i rmase cu ea innd-o mult
timp n brae. Le fcu bine la amndoi; aveau un mic secret al lor n
acea dup-amiaz cnd el o aduse acas pe Liz. Secretul unei
legturi deosebite, al dragostei i al curajului. Jane atepta n main
cu un buchet de trandafiri n mn, iar Liz o inu n brae tot drumul
pn acas, n timp ce ea i Bernie i povesteau toate nzdrvniile
lui Alexander din acea diminea. De parc amndoi ar fi tiut c
trebuiau s o in n via cu iubirea lor, cu glume i cu ntmplri
amuzante. O legtur care i apropia i mai mult, o povar
copleitoare.
Liz intr n camera copilului, iar Alexander se trezi i scoase un
ipt de bucurie cnd o vzu. i mic picioruele, i flutur
braele, iar Liz l lu n brae, tresrind cnd el lovi locurile unde i se
fcuse biopsia.
Nu-l alptezi, mami?
Jane sttea n prag urmrind-o cu ochi mari i ngrijorai.
Nu.
Liz cltin trist din cap. Mai avea laptele pe care el l-ar fi vrut,
198

dar nu mai ndrznea s i-l dea, indiferent ce i-ar fi spus doctorii.


Acum e biat mare, nu-i aa, Alex?
ncerc s se lupte cu lacrimile pe care nu i le putu stpni i i
ntoarse spatele lui Jane pentru ca ea s nu le vad. Jane se ntoarse
n camera ei, i rmase acolo, cu ppua n brae, privind pe
fereastr.
Bernie era n buctrie pregtind cina mpreun cu Tracy. Ua era
nchis. Apa de la chiuvet curgea. Iar el plngea ntr-un prosop.
Tracy i mngia umrul din cnd n cnd. Plnsese i ea cnd Liz i
povestise de boala ei, dar acum simea c trebuie s fie tare pentru
Bernie i copii.
Nu vrei s bei ceva?
Bernie cltin din cap, iar ea i atinse din nou umrul cnd el
trase adnc aer n piept i ridic privirea spre prietena lui.
Ce putem face pentru ea?
Se simea att de neajutorat, iar lacrimile pornir din nou s se
rostogoleasc pe obrajii lui.
Tot ce ne st n puteri, rspunse Tracy. i poate se va ntmpla
un miracol. Se mai ntmpl uneori.
Oncologul i spusese acelai lucru, poate i pentru c nu-i putea
oferi altceva. Le vorbise despre Dumnezeu, despre miracole i
chimioterapie, ns Liz struise c nu accept aa ceva.
Nu vrea s fac chimioterapie.
Bernie era disperat, tiind c va trebui s se stpneasc. ocul
ns l zdrobise. Lovitura care se abtuse asupra lor era de o
brutalitate incredibil.
O poi condamna c nu vrea?
Tracy se uit la el n timp ce pregtea salata.
Nu... dar d rezultate uneori... pentru un timp, n orice caz.
Ceea ce urmreau, le spuse Johanssen, era o atenuare a bolii. Una
lung. Poate de cincizeci de ani, sau zece, sau douzeci... sau cinci...
199

sau doi... sau unul.


Cnd plecai la New York?
Spre sfritul sptmnii. Tata a aranjat totul. i i-am spus lui
Paul Berman, efului meu, c nu pot merge n Europa. M-a neles.
Toat lumea se poart att de frumos.
Nu mai trecuse de dou zile pe la magazin i nu tia ct timp va
lipsi, ns efii de departament l asiguraser c se vor ocupa de
toate.
Poate c doctorii din New York vor gsi o alt soluie.
Dar n-au gsit-o. Doctorii de acolo au spus acelai lucru.
Chemoterapie. i rugciuni. i miracole. Bernie o privi cum sttea
ntins n patul de la spital, i deja parc se mpuinase. Cearcnele
din jurul ochilor erau i mai adnci, slbea vznd cu ochii. Era
incredibil, ca un blestem aruncat asupra lor. Bernie i lu mna.
Buzele ei tremurau ngrozitor i amndoi erau nfricoai. De data
asta el nu-i mai ascunse lacrimile. S-au inut de mn, au plns i
au discutat despre ce simeau. Ceea ce-i ajut pe amndoi.
E ca un vis urt, nu-i aa?
Liz i ddu prul pe spate, apoi i ddu seama c nu-l va mai
avea mult timp. Acceptase s nceap chemoterapia cnd se vor
rentoarce la San Francisco. Bernie se gndise s plece de la Wolff's i
s se rentoarc la New York dac erau dispui s-l mute, pentru ca
ea s primeasc la New York ngrijirile necesare. ns tatl lui i
spuse c nu avea prea mare importan. Doctorii erau la fel de buni
i la San Francisco, iar acolo ea se simea acas. Ceea ce era foarte
adevrat. Liz nu va trebui s-i fac probleme pentru gsirea unui
alt apartament, sau a unei noi case, s o nscrie pe Jane la o alt
coal. Iar n clipa de fa aveau nevoie de tot ceea ce-o fcea s se
simt bine... casa lor prietenii... pn i slujba ei. Discutase cu
Bernie despre asta. Va continua s lucreze. Doctorul nu obiectase.
Avea s mearg la chemoterapie o dat pe sptmn, timp de o
200

lun, apoi la dou sptmni. Prima lun urma s fie oribil; dup
toate acestea, nu avea s-i mai fie ru dect o zi sau dou, iar Tracy i
putea ine locul. Cei de la coal fuseser de acord. i erau amndoi
de prere c ea se va simi mai bine dac nu va sta acas s jeleasc.
Vrei s vii cu mine n Europa, cnd te vei simi mai bine?
i zmbi. Era att de bun cu ea. Cel mai cumplit era c nici mcar
nu se mai simea ru. Era numai obosit. i pe moarte.
mi pare ru c-i fac asta, c te supun attor...
El zmbi printre lacrimi.
Acum tiu cu siguran c eti soia mea. Rse. Ai nceput s
vorbeti ca o evreic.

201

CAPITOLUL 18
Bunic Ruth?
Vocea i se auzea cu greu n camera ntunecat; Ruth o lu de
mn. De-abia sfriser de rostit o rugciune pentru mmica ei.
Bernie i petrecea noaptea la spital, iar Hattie, btrna menajer a
lui Ruth, o ajuta s aib grij de cel mic.
Crezi c mami se va face bine? N-o s o ia Dumnezeu la el, nui aa?
Plngea cu sughiuri, iar Ruth se aplec s-o ia n brae; lacrimile i
cdeau pe pern, lng capul copilului. Totul era att de nedrept...
ea avea aizeci i patru de ani i s-ar fi dus ea n loc... era att de
tnr, de frumoas, de ndrgostit de Bernie... cei doi copii aveau
atta nevoie de ea...
Trebuie s-i cerem s-o lase aici, cu noi, nu crezi?
Jane ddu din cap.
Pot s merg i eu cu tine mine la Templu?
tia c Ruth se ducea acolo numai o dat pe an; de data asta ns,
putea s fac o excepie.
Vei merge cu bunicul i cu mine.
A doua zi, toi trei au plecat la Templul Westchester Reform, n
Scarsdale. l lsaser pe Alexander acas, cu Hattie, iar cnd Bernie
s-a ntors de la spital, Jane i-a spus n mod solemn c ea, mpreun
cu bunicul i bunica, au fost la Templu, fcndu-l din nou s plng.
inea n brae copilul; semna att de mult cu Liz, nct Bernie simi
c nu va mai rezista.
202

i, totui, cnd ea s-a ntors la ei, lucrurile nu mai preau deloc


att de tragice. Vocea pe care o iubea revenise; la fel i rsetele i
glumele. Cu toate c i era teribil de team de chimioterapie, se
hotrse s nu se gndeasc deloc la asta, atta timp ct nu va fi
nevoit.
Au mers ntr-o sear s ia masa la New York, la La Grenouille, ntro limuzin special nchiriat de el; ns, n tot timpul mesei, el vzu
c ea era absolut epuizat. Mama lui l-a obligat s scurteze cina i so duc acas. Au parcurs n tcere drumul de ntoarcere; n noaptea
aceea, n pat, ea i-a cerut din nou scuze i uor, cu blndee, a
nceput s-l mngie. Temtor, el o strnse n brae, dorindu-i s
fac dragoste cu ea, dar nevoind s-i fac vreun ru.
Nu-i nimic... doctorii au spus c putem... i opti ea; el se
ngrozi de fora i pasiunea cu care fcu s fie a lui - era ns att de
flmnd de ea. Dup aceea, el plnse n braele ei, urndu-se pentru
asta. Ar fi vrut s fie curajos i puternic; n schimb, se simea ca un
bieel, dornic s fie inut n brae i ocrotit. Ca i Jane, se aga de
ea, ncercnd s n-o lase s plece, cerind un miracol. Poate c,
totui, chimioterapia va reui.
nainte de a pleca, bunica a mai dus-o o dat pe Jane la Schwarz,
de unde i-a cumprat o ppu i un urs enorm, i a pus-o s aleag
o jucrie pentru Alexander. Jane s-a oprit asupra unui clovn care se
rostogolea, cntnd. Cnd au ajuns acas, el s-a ndrgostit pe loc de
clovn.
Ultima lor sear mpreun a fost linitit, tandr, nduiotoare.
Liz a insistat s-o ajute pe Ruth s pregteasc cina; prea s se simt
mult mai bine, era calm i linitit. Atinse mna lui Ruth i i spuse
privind-o n ochi:
i mulumesc pentru tot.
Ruth clatin din cap, dorindu-i s poat s nu plng; era ns
foarte greu. Dup o via ntreag, n care plnsese pentru toate
203

nimicurile, cum ar fi putut s n-o fac acum, cnd era vorba de ceva
att de important?
Nu-mi mulumi, Liz. F numai ceea ce trebuie s faci.
Voi face.
Prea s fi mbtrnit n ultimele sptmni.
M-am mai obinuit cu gndul. Cred c i Bernie. Nu va fi uor,
tiu.
Ruth ddu din cap, incapabil s mai spun ceva.
n ziua urmtoare, Ruth i Lou i-au condus la aeroport. Bernie l
inea n brae pe cel mic, iar Liz o ducea de mna pe Jane; urc n
avion neajutat, fcndu-i pe cei doi Fine mai n vrst s se lupte cu
lacrimile. ns, de cum avionul a decolat, Ruth a izbucnit n plns n
braele soului ei, incapabil de a nelege de ce soarta i lovise att
de crunt pe cei pe care-i iubea att. Totul era nedrept i crud, plnse
pn cnd simi c inima i se va frnge. Nu mai putea suporta.
Haide, Ruth. S mergem acas, draga mea.
O lu uor de mn i se ndreptar spre main. Deodat, ea l
privi i-i ddu seama c i lor li se putea ntmpla orice, oricnd.
Te iubesc, Lou. Te iubesc att de mult...
ncepu din nou s plng, iar el i mngie cu blndee obrazul,
n timp ce-o ajut s intre n main. Treceau printr-o perioad
foarte grea; le prea cumplit de ru pentru Liz i pentru Bernie.
Cnd cei patru au ajuns la San Francisco. Tracy i atepta. Venise
cu maina lor i i-a condus acas, rznd i sporovind vesel.
Ce bine-mi pare c v-ai ntors!
Le zmbi. ns se vedea c Liz era extenuat. Urma s se
interneze a doua zi, pentru chimioterapie.
n noaptea aceea, n timp ce stteau n pat, Liz se rsuci spre
Bernie, i sprijini capul ntr-un cot i-i spuse:
A fi vrut s fie din nou bine.
O spusese cu naivitatea unei adolescente, care-i dorea s nu mai
204

aib couri pe fa.


i eu.
i zmbi.
Te vei nsntoi.
i puseser amndoi mari sperane n tratamentul el.
Crezi c va fi oribil?
Prea speriat i el i aminti ce fric i fusese i ct de mult
suferise, atunci cnd l nscuse pe Alexander. ns acum era altceva.
N-o s fie chiar nemaipomenit.
Nu voia s-o mint.
Mi-au spus c-i vor da ceva care s te adoarm. Valium, cred.
Iar eu voi fi cu tine.
Ea se aplec i-l srut pe obraz.
tii, eti unul din puinii soi cu adevrat formidabili.
Da?
i strecur o mn sub cmaa ei groas, de noapte. i fusese
mereu frig n ultimul timp, chiar i n pat purta osete. Fcur
dragoste cu blndee; el simea cum toat puterea i dragostea lui se
revars n ea. Dup aceea, ea i zmbi somnoroas:
A fi vrut s pot rmne din nou nsrcinat...
Poate c ntr-o zi...
ns cereau prea mult. De aceea, Alexander era acum cu att mai
preios. n dimineaa urmtoare, nainte de a pleca la spital, l inu
pe Alexander n brae mult timp, i pregti chiar ea micul dejun lui
Jane i ls totul gata pentru prnz. ntr-un fel, era o cruzime din
partea ei s fac attea pentru ei. i vor simi lipsa cu att mai mult,
dac i se va ntmpla ceva.
Bernie o conduse la spital; aici, au aezat-o ntr-un scaun cu rotile,
iar Bernie mergea lng ea, innd-o de mn. Doctorul Johanssen i
atepta. Liz s-a schimbat ntr-o cma de noapte de spital. Era o
diminea superb de noiembrie, afar soarele strlucea. Ea se
205

ntoarse spre Bernie.


A fi vrut s nu trebuiasc s fac asta.
i eu.
Se simea ca i cum ar fi ajutat-o s se aeze pe scaunul electric.
Apru o asistent. Avea n mini nite mnui cam preau de
azbest. Foloseau substane foarte puternice, care i puteau arde
minile asistentei, iar ei aveau de gnd s introduc acele substane
n corpul femeii pe care el o iubea. Era chiar mai mult dect putea
suporta. I-au dat Valium nainte, aa c era pe jumtate adormit
cnd a nceput tratamentul. Cnd acesta s-a sfrit, a rmas dormind
linitit, ns de pe la miezul nopii i s-a fcut cumplit de ru.
Urmtoarele cinci zile au fost un comar.
i restul lunii a decurs la fel de ru. Ziua Recunotinei a trecut pe
lng ei, neobservat, n acel an. De-abia n preajma Crciunului s-a
simit ceva mai bine; rmsese ns fr pr i slbise enorm de
mult. ns revenise acas, iar acum trebuia s fac fa comarului
doar o dat la trei sptmni. Medicul i promisese c nu-i va mai fi
ru mai mult de o zi sau dou. Dup vacana de Crciun, a putut s
se rentoarc la coal, s predea. Jane era complet schimbat, de
cnd ea era acas. Alexander ncepuse s mearg.
Ultimele dou luni fuseser teribil de grele pentru ei toi: Jane
plngea tot timpul cnd era la coal, Bernie ipa la toi, la magazin.
Apelase la o serie de baby-sitter care s aib grij de copil n timpul
zilei, ns se complicase inutil. Una din ele se rtcise cu copilul, alta
nici nu mai apruse, iar el a trebuit s mearg la o edin cu
Alexander; nici una din ele nu tia s gteasc. ns cum se apropia
Crciunul, iar Liz ncepu s se simt din nou mai bine, lucrurile
revenir aproape la normal.
Prinii mei vor s vin pe la noi, i spuse el ntr-o sear, n pat.
Ea avea o basma pe cap, care s-i ascund lipsa prului. Ea
ncerc s zmbeasc. Oft.
206

Te simi n stare, draga mea?


Nu se prea simea, ns dorea s-i vad i tia ce mult nsemna
venirea lor pentru Jane. i pentru Bernie, chiar dac i venea greu s
recunoasc. i aminti c anul trecut o luaser pe Jane cu ei n
Disneyland, dndu-le astfel ocazia s-i serbeze aniversarea. Pe
atunci era nsrcinat, iar ntreaga lor via era ndreptat tot spre
via, nu spre moarte.
i spuse i lui Bernie toate acestea, iar el o privi suprat.
i acum e la fel.
Nu prea.
La naiba!
i ndrept spre ea toat furia lui provenit din neputin, ns
nu se mai putea stpni.
De ce-ai mai fcut tratamentul, dac aa crezi? Doamne, nu am
crezut niciodat c-ai fi genul de om care se d btut.
Ochii lui se umplur de lacrimi; intr n baie, trntind ua. Cnd a
revenit, douzeci de minute mai trziu, ea l atepta n linite, n pat.
Se lungi lng ea i-i lu mna ntr-a lui.
mi pare ru. M-am comportat ca un prost.
Ba nu. Te iubesc. i tiu c i ie i-e greu.
i trase basmaua, fr s-i dea seama. Ura faptul c se urise
ntr-att.
Pentru toi e cumplit. Dac tot urma s mor, ar fi fost mai bine
s m loveasc un camion sau s m nec n cad.
ncerc s zmbeasc, ns nici unuia dintre ei nu i se prea
caraghios. Izbucni n plns.
Nu m pot suferi cheal.
ns, mai mult dect att, ura faptul c se tia pe moarte.
Te iubesc i fr pr.
i n ochii lui erau lacrimi.
Nu exist vreo prticic din corpul tu pe care s n-o iubesc.
207

Sau care s fie urt.


Descoperise asta cnd ea i nscuse fiul. Mama lui se nelase. Nu
fusese nici ocat, nici dezgustat. Ci emoionat. i o iubea i mai mult.
Ce mare scofal! Eti cheal. i eu voi fi ntr-o zi. M
obinuiesc de acum cu gndul.
O prinse cu blndee de brbie, iar ea surse.
Te iubesc.
i eu te iubesc... i asta nseamn via.
i zmbir. Se simeau amndoi mai bine acum; fusese ca o lupt
de a-i menine capul deasupra apei.
Ce s le spun prinilor mei?
Spune-le s vin. Pot sta din nou la Huntington.
Mama se gndea s-o mai ia pe Jane cu ei, din nou. Ce zici?
Nu cred c o s vrea. Spune-le s nu se simt jignii.
Jane sttea acum tot timpul n preajma lui Liz; plngea atunci
cnd era nevoit s prseasc ncperea.
Va nelege.
Mama lui, pe care n ntreaga lui via o considerase un
monument de vinovie, purta acum o aur de nger. Vorbea cu ea
de cteva ori pe sptmn, iar ea dovedise o nelegere profund a
necazurilor lui. n loc s-l mai tortureze, era acum o oaz de linite.
Aa s-a ntmplat i cnd au sosit, chiar naintea Crciunului, cu
muni de jucrii pentru ambii copii i aducndu-i lui Liz unul din
lucrurile pe care ea i-l dorise. De fapt, cam o jumtate de duzin
din ele. nchise ua dormitorului n urma ei i veni spre Liz, cu dou
cutii imense n mini.
Ce sunt astea?
Liz se odihnea, ca de obicei; tot ca de obicei, lacrimile i se
rostogoleau pe obraji. i le terse repede i se ridic. Ruth o privea
cu team, speriat s n-o jigneasc.
i-am adus un cadou.
208

O plrie?
Ruth cltin din cap.
Nu. Altceva. Sper s nu te enervezi.
ncercase s gseasc una care s fie la fel cu minunatul ei pr
auriu, dar nu-i fusese prea uor. Ridicnd capacul, Liz vzu un
morman de peruci, cu diferite tunsori, dar toate de aceeai culoare
familiar. Rdea i plngea n acelai timp; Ruth o privi, temtoare.
Te-am suprat?
Cum ai putea oare s-o faci?
i mbri soacra, apoi ncepu s scoat perucile din cutie, una
cte una.
Erau foarte frumos lucrate.
Am tot vrut s-mi cumpr una. ns mi-era fric s intru n
magazin.
Aa m-am gndit i eu.
Liz se ndrept spre oglind i-i scoase basmaua; Ruth privi n
lturi. Era o fat att de frumoas i de tnr... Nu era drept. Nimic
nu mai era drept, ns. O privi din nou pe Liz, care proba una din
peruci. O alesese pe cea care era tuns paj i care-i venea de minune.
Ari superb! i place?
Liz ddu din cap; ochii ei erau plini de lacrimi. Arta din nou
decent... chiar mai bine dect att. Chiar drgu. De fapt, se simea
minunat - era din nou feminin. Ruth i ntinse o alt peruc.
tii, bunica mea era cheal. Se rdea n cap. Asta nsemna c
era o bun soie de evreu.
O mngie cu blndee pe bra.
Voiam ca tu s tii... ct de mult te iubim...
Dac numai dragostea ar fi putut s-o vindece, ar fi fost de mult
sntoas. Ruth era ocat vznd-o ct de mult slbise, ct de mult
i se ascuise faa, ct i se adnciser ochii n orbite. i totui, ea avea
de gnd s se ntoarc la coal, dup Crciun.
209

Prob i restul perucilor, ns se hotrr pentru cea paj, prima


ncercat. i-o puse i i schimb bluza. Avea nevoie de ceva mai
elegant dect cea purtat nainte. Au intrat n camera de zi, ca i
cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. Bernie lu o nghiitur zdravn,
uitndu-se la ea, amuzat.
De unde o ai?
i plcea.
De la bunica Ruth. Ce zici? l ntreb ovitoare.
Ari minunat.
Credea ceea ce spunea.
Ateapt s le vezi i pe celelalte.
Darul i ridicase moralul; Bernie i era recunosctor mamei lui.
Cnd Jane intr n camer, rmase cu ochii pironii la ea.
Ai din nou pr!
Aplauda ncntat, iar Liz zmbi, uitndu-se spre soacra ei.
Nu chiar, draga mea. Bunica mi-a adus ns un pr nou, de la
New York.
Pot s vd i eu?
Liz ddu din cap i o lu n dormitor, s se uite prin cutii. Jane
prob i ea vreo dou-trei; era caraghioas i s-au distrat copios.
Au ieit s ia masa cu toii n acea sear i, ca un dar ceresc, Liz sa simit bine de srbtori. Au reuit s mai ias n ora nc de dou
ori, a mers chiar mpreun cu Jane i cu Bernie s vad brazii
mpodobii de la Wolffs. Au srbtorit Chanukat, iar vineri au aprins
lumnri nainte de cin. Cu o voce solemn, socrul ei a rostit
rugciunile. Cu ochii nchii, Liz se ruga Dumnezeului lor i
Dumnezeului ei s fie salvat.

210

CAPITOLUL 19
Cea de-a doua aniversare a fost complet diferit de prima. Tracy
i-a luat pe Jane i pe Alexander s-i petreac seara cu ea, iar prinii
lui Bernie au ieit n ora, s ia masa. Liz i Bernie, rmai singuri,
au petrecut o sear linitit. El ar fi vrut s poat merge undeva, dar
ea a recunoscut, n final, c era foarte obosit. Bernie a deschis o
sticl de ampanie i a turnat-o n pahare; ea de-abia dac a gustat
din ea, n timp ce stteau de vorb, n faa focului.
Era ca i cnd ar fi fcut un jurmnt secret s nu vorbeasc
despre boala ei. Ea nu voia s se gndeasc la asta, acum, i nici la
tratamentul pe care urma s-l renceap, peste o sptmn. i
dorea s poat fi ca toi ceilali; s se plng de slujba ei, s rd
mpreun cu copiii, s ia masa cu prietenii. Tnjea dup problemele
mrunte ale unei viei. S-au inut de mn n linite, n timp ce
priveau focul din emineu, strduindu-se s ocoleasc cu grij
subiectele delicate... era dureroas chiar i amintirea lunii lor de
miere, petrecut cu doi ani nainte. Bernie i reamintise ct de dulce
era Jane pe plaj, pe atunci, ea avea numai cinci ani. Acum avea
aproape opt. Liz l surprinse pe Bernie, pomenind dintr-odat de
Chandler Scott.
Nu-i aa c nu vei uita ce mi-ai promis?
Ce i-am promis?
Turn din nou ampanie n pahare, prefcndu-se c nu tie
despre ce e vorba.
Nu vreau ca ticlosul la s-o vad mcar o dat pe Jane,
211

Promii?
Dar i-am mai promis o dat.
S nu uii.
Prea ngrijorat; el o srut pe obraz, ncercnd s fac s-i
dispar cut dintre sprncene.
N-am s uit.
Se gndise mult n ultimul timp la posibilitatea adopiei. ns i
era team c Liz nu se va simi n stare s fac fa tuturor
hruielilor legale. Se hotrse s amne totul, pn cnd ea se va
simi mai bine.
Nu au fcut dragoste n seara aceea; ea i-a adormit n brae, lng
foc, iar el a dus-o n brae n dormitor. A rmas nemicat lng ea,
privind-o, simind cum i se frnge inima, tiind cum vor fi lunile
care vor urma. nc se mai rugau, spernd ntr-o minune.
Pe 5 ianuarie, prinii lui s-au ntors la New York. Mama lui se
oferise s mai rmn, ns Liz i spusese c se va ntoarce oricum la
coal, unde va preda trei diminei pe sptmn. Deci va fi foarte
ocupat. Chiar dup vacan, rencepuse tratamentul, iar de data
aceasta l suportase mai bine. Fusese o uurare pentru toi, iar ea deabia atepta s se ntoarc la coal.
Eti sigur c e bine? l ntrebase mama lui cu o zi nainte de
plecare, cnd venise s-l vad, la magazin.
Este ceea ce-i dorete ea.
Nici pe el nu-l prea ncnta ideea, ns Tracy i spusese c-i va
face bine i probabil avea dreptate. N-avea cum s-i fac ru, iar
dac se va dovedi prea obositor, va renuna. ns Liz era foarte
hotrt.
Ce-a spus doctorul?
C n-are cum s-i strice.
Ar trebui s se odihneasc mai mult.
El ddu din cap; acelai lucru i-l spusese i el lui Liz, iar ea l
212

privise furioas, tiind prea bine ce puin timp i mai rmsese. Ar fi


vrut s le poat face pe toate, i nu s doarm tot timpul pe care-l
mai avea.
Trebuie s o lsm s fac ce crede ea c e bine, mam. I-am
promis asta.
i smulsese o mulime de promisiuni, n ultimele zile. O conduse
tcut pe mama lui. Nu mai aveau prea multe s-i spun;
amndurora le era parc team de cuvinte. Totul era teribil,
incredibil de dureros.
Nici nu tiu ce s-i spun, dragul meu.
i privea unicul fiu cu lacrimi n ochi.
tiu mam, tiu...
i ochii lui erau umezi, iar ea cltin din cap, nemaiputndu-i
stpni lacrimile. Lumea se uita la ei, incapabil s neleag drama
prin care treceau; fiecare, ns, i avea viaa lui i i continua
drumul.
mi pare att de ru...
El nu-i mai putea rspunde; i atinse braul i continu s coboare
scrile, cu capul plecat. Viaa lui se transformase dintr-odat ntr-un
comar i el nu putea face nimic.
n seara aceea, totul a fost i mai greu. Liz insistase s pregteasc
ea masa, ultima lor cin mpreun cu prinii lui. Urmau s plece n
dimineaa urmtoare. Mncarea a fost minunat, ca de obicei, ns
era cumplit s vezi ct se lupta s poat face fa, cu ct efort fcea
lucrurile pe care nainte le fcuse cu atta uurin. ns, acum, ea
nu mai putea face nimic fr efort. Nici chiar s respire.
i luar la revedere n seara aceea, la hotelul unde stteau prinii
lui. Urmau s mearg singuri la aeroport, a doua zi. Cnd se
ntoarse spre tatl lui s-i strng mna, dup ce-i srutase mama,
Bernie simi deodat c nu va mai putea rezista. i aminti de cnd
era numai un bieel, ct de mult l iubise pe brbatul din faa lui...
213

cum l privea, cnd l vedea n halatul alb... cum se duceau la


pescuit, vara, n New England... Toate i revenir brusc n minte...
avea din nou doar cinci ani... Tatl lui, simind toate astea, i
mbri fiul, care ncepuse s plng. Mama se ntoarse i se
ndeprt, incapabil s mai suporte.
Ieir amndoi afar, n aerul tare al nopii.
Nu-i nimic, fiule. Nu-i nimic dac plngi.
n timp ce-i spunea toate astea, lacrimile i se prelingeau pe obraji.
Nimeni nu-l putea ajuta. La sfrit, l-au srutat amndoi i i-au
luat rmas bun. El le-a mulumit. Cnd s-a ntors acas, Liz era deja
n pat. l atepta. Avea pe cap una din perucile pe care i-o cumprase
mama lui. Le purta tot timpul, acum, iar Bernie o mai necjea n
privina lor, din cnd n cnd. n sinea lui, era dezamgit c nu-i
venise lui n minte s i le cumpere. Ea le adora. Nu n aceeai
msur cu prul ei, bineneles, ns era acum un subiect permanent
de conversaie ntre ea i Jane.
Nu, mami, mi place mai mult cealalt... cea lung... Asta arat
mai bine... Eti caraghioas cu atia crlioni...
Nu se mai simea ns deloc speriat, i asta era bine.
Prinii ti erau bine, dragule?
l privi ntrebtoare pe Bernie.
A durat destul de mult drumul pn la hotel i napoi.
Am fost s bem ceva.
i zmbi, prefcndu-se vinovat.
tii cum e mama, nu se ndur s se despart de biatul ei.
O btu uor pe mn i se duse s se schimbe. Cteva minute mai
trziu, se strecura n pat, lng ea. Liz adormise deja. Se mplineau
trei luni de cnd aflaser c avea cancer. Ea lupta cu curaj, iar
doctorul le spusese c tratamentul o va ajuta, cu siguran. i totui,
Bernie se gndea c-i mergea din ce n ce mai ru. Ochii ei parc se
mreau pe zi ce trecea, slbea continuu, iar acum ncepuse s aib
214

probleme cnd respira. ns trebuia s reziste, s fac orice ar fi


trebuit, indiferent ct ar fi fost de greu. Ea trebuia s lupte - el i
repet asta n permanen. Nu o va lsa s-l prseasc.
n noaptea aceea, el vis c ea pleca ntr-o cltorie, iar el ncerca
s o opreasc.
Revenirea la coal a prut s o tonifice. i iubea copiii. i nva
s citeasc, iar Tracy preda matematica. Cei de la coal fuseser
incredibil de drgui: i permiseser s-i reduc programul i s i-l
aranjeze dup cum voia. ineau foarte mult la Liz i rmseser
nmrmurii cnd ea le spusese despre boala ei. Vestea se rspndise
repede n coal. Liz nu voia ca Jane s tie, nc, aa c se ruga ca
nici unul din copii s nu afle, de la vreo profesoar. Pentru colegii ei,
nu mai era un secret. Nu voia ns ca s tie copiii. Nu nc. tia c
nu va mai putea preda i anul urmtor. Deja i era greu s urce i s
coboare scrile. ns era hotrt s termine anul, indiferent cum sar fi simit.. i promisese chiar i directorului, ns, prin martie,
cineva scp o vorb. Una din elevele ei o privea trist, cu ochii n
lacrimi i hainele n dezordine.
Ce s-a mai ntmplat, Nance?
Avea patru frai i se btea frecvent. Liz i zmbi i i aranj bluza.
Era cu un an mai mic dect Jane, care era acum n clasa a treia.
Te-ai btut?
Copila ddu din cap i i rspunse:
L-am pocnit n nas pe Billy Hitchcock.
Liz izbucni n rs.
De ce?
Ea ezit, apoi, ca i cum s-ar fi pregtit s nfrunte lumea, i
ridic capul i spuse:
A zis c suntei pe moarte... iar eu i-am spus c e un mincinos
mare i gras!
ncepu din nou s plng i o privi pe Liz, ateptnd ca aceasta s
215

nege.
Nu-i aa c nu e adevrat, doamn Fine?
Vino ncoace. S stm puin de vorb.
Liz se aez pe un scaun. Clas era goal. Era pauza de prnz, iar
Liz corecta nite lucrri. O aez pe feti lng ea i o lu de mn.
Ar fi vrut ca toate acestea s se ntmple mult mai trziu.
tii, toi murim, odat.
Fetia o strnse de mn, ca i cum ar fi vrut s fie sigur c ea
nu-i va prsi niciodat. Cu un an n urm, ea fusese prima care-i
fcuse un cadou, cnd se nscuse Alexander. i mpletise un soi de
earf albastr, plin de noduri i guri, ns lui Liz i plcuse foarte
mult.
Nancy ddu din cap, plngnd.
Celul nostru a murit anul trecut, ns era foarte btrn. Tata
mi-a spus c, dac ar fi fost om, ar fi avut o sut nousprezece ani.
Iar dumneavoastr nu suntei chiar aa de btrn.
Pru ngrijorat, pentru o clip.
Nu-i aa?
Ea izbucni n rs.
Nu chiar. Am treizeci de ani. Asta nu nseamn c sunt
btrn... ns cteodat... cteodat lucrurile stau cu totul altfel. Cu
toii ne nlm la Dumnezeu, mai devreme sau mai trziu. i mult,
mult mai trziu, cnd tu vei fi foarte btrn i vei veni sus, la
Dumnezeu, eu te voi atepta acolo.
ncerca cu greu s-i stpneasc lacrimile. Nu voia s atepte pe
nimeni. Voia s rmn cu ei, cu Bernie, Jane i Alexander.
Nancy o nelese perfect. i arunc braele n jurul gtului lui Liz
i o strnse cu putere.
Nu vreau s plecai de lng noi... Nu vreau s...
Mama ei obinuia s bea, iar tatl ei cltorea mult. De la
grdini, ea fcuse o adevrat pasiune pentru Liz, iar acum ea
216

urma s-o prseasc. Nu era drept. Liz i ddu cteva bomboane i


ncerc s-i explice despre tratamentul pe care-l fcea, i care ar fi
trebuit s o ajute.
S-ar putea, Nance. S-ar putea ca eu s mai rezist nc mult
timp de aici ncolo. Unii oameni reuesc ani ntregi.
Alii ns nu, se gndi. Vedea i ea ce vzuse Bernie. Acum nici nu
mai suporta s se uite n oglind.
Voi veni la coal tot anul, i asta nseamn destul de mult. Nui mai face griji. Bine?
Micua ddu din cap i iei din clas, cu pumnul plin de
bomboane, gndindu-se la tot ce-i spusese Liz.
n aceeai dup-amiaz, ns, n drum spre cas, Jane se uita n
tcere pe geam. Se vedea c era suprat pe mama ei. Chiar nainte
de a ajunge acas, o privi pe Liz, cu ochi acuzatori:
O s mori, nu-i aa, mami?
Liz fu ocat de vehemena cuvintelor ei. tiu ns imediat de
unde aflase. Nancy Farell.
Toi trebuie s murim, draga mea.
ns nu era la fel de uor cum fusese cu Nancy.
tii bine ce vreau s spun. Chestia aia... chimio... nu-i ajut,
nu-i aa?
Doar puin. Nu suficient, ns.
Cu toii tiau asta. i o fcea s se simt foarte ru. Cteodat avea
senzaia c de fapt i grbea moartea. Liz oft i parc maina n faa
casei. nc mai conducea vechiul Ford pe care-l avea atunci cnd se
mritase cu Bernie. l parc pe strad. Bernie folosea garajul, pentru
BMW-ul lui.
Tuturor ne vine greu, draga mea. i m strduiesc foarte tare
s m fac bine.
i atunci de ce nu te faci?
Ochii mari, albatri ai copilului se umplur de lacrimi.
217

De ce nu te-ai fcut bine? De ce?


O privi ngrozit.
Nancy Farrell spune c eti pe moarte...
tiu, draga mea, tiu.
Plngea i ea, innd-o pe Jane strns n brae. Fetia putea acum
s aud ct de ngreunat i era respiraia.
Nu tiu ce s-i spun. Toat lumea moare, ntr-o zi, i poate c
nici mie nu mi se va ntmpla prea curnd. ns nu tiu. Se poate
ntmpla oricui, oricnd. Cineva poate lansa o bomb spre noi, chiar
acum.
i privi mama, suspinnd:
Ar fi mai bine... Vreau s mor cu tine.
S nu mai spui aa ceva. Ai o via nainte...
De ce ni s-a ntmplat tocmai nou?
Dduse glas ntrebrii pe care i-o puseser cu toii. Nu exista
ns nici un rspuns.
Nu tiu..., opti ea.
Au rmas amndou n main, inndu-se n brae, ateptnd un
rspuns, de undeva.

218

CAPITOLUL 20
n aprilie, Bernie a trebuit s se hotrasc dac va pleca sau nu n
Europa. Sperase s o poat lua pe Liz cu el, ns era evident c ea nu
se simea n stare. Nu mai avea putere aproape deloc. O vizit n
Sausalito, la Tracy, devenise deja o aventur. Se mai ducea nc la
coal, ns numai de dou ori pe sptmn.
l sun pe Paul Berman s-l anune.
mi pare ru c te las singur, Paul. Numai c nu pot pleca
nicieri, acum.
neleg perfect.
Bernie tria o tragedie mai cumplit dect ar fi putut-o descrie
oricine; de fiecare dat cnd vorbea cu el, se ntrista.
Vom trimite pe altcineva, de data asta.
Era a doua oar c nu pleca n Europa, ns nimeni nu-i reproa
nimic. i, n ciuda dramei pe care o tria, fcea o treab foarte bun
la magazinul din San Francisco.
Nu tiu cum reueti, Bernard. Dac ai nevoie de concediu,
spune-ne.
Voi avea. Peste cteva luni, probabil. Nu acum.
N-ar fi vrut s mai lucreze cnd ea avea s se apropie de sfritul
vieii; ns era dificil de prevzut cnd se va ntmpla asta. Se simea
mai bine, pentru cteva zile, era mai vesel, pentru ca apoi s se
simt mult mai ru, s intre n panic. Era ca o tortur; nu tiau dac
tratamentul ddea rezultate, dac va mai rezista nc mult timp sau
dac nu-i mai rmneau dect cteva zile sau luni. Nici mcar
219

doctorul nu le putea spune.


Cum te simi acolo? Nu vreau s te oblig s faci ceva, orice,
innd seama de mprejurri, Bernard.
Trebuia s fie drept cu el, iar Bernie i fusese la fel de apropiat ca
un fiu, ani ntregi. Nu avea nici un drept s-l oblige s rmn n
California, dac soia lui era pe moarte. ns Bernie l surprinsese.
Fusese deschis cu el chiar de la nceput, i i spusese chiar de cnd
aflase c Liz avea cancer. Fusese un oc groaznic pentru toi. Era
imposibil de crezut c micua i frumoas blond la a crei nunt
dansase cu numai doi ani nainte era acum pe moarte.
Ca s fiu cinstit, Paul, nu vreau s plec nicieri, acum. Dac ai
putea gsi pe cineva care s supravegheze importurile i s mearg
acolo de dou ori pe an, ar fi nemaipomenit. ns, pentru moment,
nu vrem s plecm nicieri. Aici este cminul lui Liz, i nu cred c ar
fi drept fa de ea s-o oblig s plece.
Se gndiser mult la asta, i ajunseser mpreun la o concluzie.
Liz i spusese rspicat c nu voia s prseasc oraul San Francisco.
Nu voia s fie o povar pentru prinii lui, sau pentru el, nu voia ca
Jane s trebuiasc s mearg la o alt coal, s-i fac prieteni noi.
i era mai linitit acum, nconjurat de oamenii pe care-i cunotea:
Tracy, Bill i Marjorie Robbins.
neleg perfect.
El rmsese n California exact trei ani, de dou ori mai mult
dect timpul pe care Bernie se gndise c-l va petrece aici. ns asta
nu mai conta deloc acum.
Pur i simplu nu m simt n stare s merg undeva, Paul.
Nu-i nimic. Anun-m ns dac te rzgndeti, iar eu voi
ncepe s caut pe cineva care s preia magazinul din San Francisco.
Avem nevoie de tine la New York.
Privi spre calendar, spernd c Bernie nu-l va refuza.
Crezi c poi veni la edina de consiliu, sptmna viitoare?
220

Va trebui s stau de vorb cu Liz.


Ea nu mai mergea la tratament, ns ura ideea de a o lsa singur.
O s vedem. Cnd e?
Paul i ddu toate datele.
Nu trebuie s rmi n ora mai mult de trei zile. Poi veni cu
avionul luni, iar miercuri, cel trziu joi, vei fi napoi, ns am s
neleg, orice ai hotr.
i mulumesc, Paul.
Ca de obicei, Paul Berman se purta minunat cu el. Lumea se
simea ns stnjenit, pentru c nu-i putea ajuta cu nimic. n aceeai
sear, Bernie i ceru prerea lui Liz. O ntreb chiar dac nu voia s-l
nsoeasc, ns ea cltin din cap, zmbindu-i obosit.
Nu pot, dragul meu. Am multe de fcut la coal, ns nu
acesta era motivul, iar ei l tiau amndoi.
Peste dou sptmni era ziua lui Alexander, iar mama lui venea
la ei. Tatl su nu putea pleca de la spital, ns Ruth promisese c-i
va vizita. Venea s ia parte la Marele Eveniment, dar i s o vad pe
Liz.
Cnd Bernie s-a ntors de la New York, a vzut ceea ce observase
i mama lui, cnd sosise. i anume, ct de rapid se produceau
schimbrile n corpul lui Liz. N-o vzuse numai cteva zile, ns era
suficient s-i dea seama c starea ei se nrutea. n seara cnd s-a
ntors acas, Bernie s-a ncuiat n baie i a plns. i-a ters ochii n
prosoapele albe, imaculate. Era ngrozit s nu fie auzit de ea, ns nu
se mai putea abine. Era palid, slbit. El o implor s mnnce, i
cumpra tot ce credea c i-ar plcea, de la tarte cu cpuni la somon
afumat, ns degeaba. Nu avea poft de mncare. Ruth fu de-a
dreptul ocat cnd vzu cum arat, ns se prefcu c nu observ
nimic. n drum spre cas, au vorbit despre orice n afar de lucrul
care-i frmnta pe toi. Ruth i adusese lui Alexander un balansoar
n form de clu, iar lui Jane o alt ppu de la Schwartz. De-abia
221

atepta s-i vad pe copii, ns imaginea lui Liz o tulburase. Rmase


uimit cnd ea pregti cina. nc mai gtea i mai fcea curat, preda
la coal; era cea mai remarcabil femeie pe care o cunoscuse Ruth. I
se rupea inima, vznd cum se lupta Liz pentru fiecare zi din viaa
ei. Ruth a rmas la ei, cnd ea s-a dus din nou la spital, pentru
chimioterapie, i a avut grij de copii, Bernie a rmas cu Liz la spital,
peste noapte.
Alexander semna foarte mult cu Bernie, cnd era mic; era un
copil zglobiu i vesel. Prea imposibil de crezut c venise pe lume cu
numai un an nainte, iar acum o tragedie se abtuse asupra lui.
Cnd Ruth l-a dus la culcare, n acea sear, a plns lng ptuul lui,
gndindu-se c el nu-i va cunoate niciodat mama.
Cnd mai vii n vizit la noi, la New York? o ntreb Ruth pe
Jane.
Jucau amndou Parcheesi. Jane i zmbi. O iubea pe bunica
Ruth. Dar nu putea pleca nicieri, pentru un timp. n nici un caz
pn nu se nsntoea mami. ns nu-i rspunse astfel.
Nu tiu, bunico. Plecm la Stinson Beach de ndat ce se
termin coala. Mami vrea s mergem acolo, s se odihneasc.
Munca o obosete foarte tare.
tiau amndou c era obosit de moarte, ns gndul era prea
nfricotor.
Bernie nchiriase aceeai cas n care mai sttuser. Plnuia s
stea acolo trei luni, pentru ca Liz s-i mai recapete din puteri.
Doctorul le sugerase ca ea s nu-i mai rennoiasc contractul cu
coala, pentru c era prea obositor pentru ea. Iar Liz n-a protestat, ia spus lui Bernie c prea o idee bun. Putea petrece astfel mai mult
cu copiii. Erau toi nerbdtori s mearg la plaj. Era ca i cnd ar fi
dat ceasul napoi. La spital, n timp ce o veghea, Bernie i-a mngiat
uor faa, apoi i-a luat mna ntr-a lui; ea i surse, somnoroas i,
pentru un scurt moment, inima lui tresri. Ea prea pe moarte.
222

S-a ntmplat ceva?


El se strdui s-i ascund lacrimile i i zmbi.
Te simi bine, draga mea?
Da.
i ls din nou capul pe pern. tiau amndoi c substanele
folosite erau att de puternice, nct i puteau oricnd provoca un
atac de cord, chiar n timpul tratamentului. Fuseser avertizai, chiar
de la nceput, ns nu aveau de ales. Ea trebuia s fac chemoterapie.
Ea adormi, iar el iei pe hol, s dea un telefon acas. Nu voia s
sune din rezerva ei, de team s n-o trezeasc. O lsase n grija unei
asistente. Se obinuise deja cu spitalul. Chiar prea mult, poate. I se
prea ceva absolut normal. Nimic nu-l mai oca. Ar fi vrut s se
poat afla la cellalt etaj, acolo unde fuseser cu numai un an
nainte, cnd ea ddea natere copilului, nu aici, printre muribunzi.
Bun, mam. Cum v merge?
Totul e n regul, dragul meu. Fiica ta m bate la Parcheesi.
Alexander tocmai a adormit. E att de drgla. A but tot laptele
din biberon, mi-a zmbit, iar apoi mi-a adormit n brae.
Totul prea normal. Numai c Liz ar fi trebuit s-i spun toate
astea i nu mama lui. El ar fi trebuit s se afle la magazin acum, s ia
parte la o edin, iar ea ar fi trebuit s-i spun c toate erau n
regul acas. n loc de asta, ea era la spital, otrvit ncet-ncet de
chemoterapie, iar mama lui avea grij de copii.
Cum se simte Liz?
i coborse vocea ca Jane s n-o aud; fetia ascult ns cu
atenie. Chiar mut, din greeal, piesa lui Ruth de pe tabla de joc.
Se simte bine. Acum a adormit. Sosim acas mine pe la prnz.
V ateptm. Ai nevoie de ceva, Bernie? i-e foame?
I se prea ciudat s-o aud pe mama lui ntrebndu-l toate astea.
Acas, ea lsa totul pe seama lui Hattie. ns veniser timpuri cu
totul speciale, pentru ei toi. i mai ales pentru Liz i Bernie.
223

N-am nevoie de nimic. Srut-o pe Jane din partea mea. Ne


vedem mine, mam.
Noapte bun, dragul meu. Transmite-i lui Liz toat dragostea
noastr, cnd se va trezi.
Mami e bine?
Jane o privea pe Ruth cu ochii mrii de groaz. Ruth o lu n
brae.
Se simte bine, draga mea. Vor veni acas mine, amndoi.
Mmica ta te mbrieaz.
Se gndise c fetia va sta mai linitit, tiind c mama ei, i nu
Bernie, se gndise la ea.
A doua zi diminea ns, Liz se trezi cu dureri mari. Aa ceva nu
i se mai ntmplase niciodat, aa c l-au chemat pe doctorul
Johanssen. mpreun cu medicul oncolog, au dus-o pe Liz un etaj
mai sus, s mai fac o radiografie, nainte de a pleca acas.
O or mai trziu, cnd au primit rspunsul, vetile nu erau prea
mbucurtoare. Tratamentul nu dduse rezultate. Metastaza
avansase. I-au dat drumul acas, ns doctorul Johanssen l-a
prevenit pe Bernie c era nceputul sfritului. De acum nainte,
durerile aveau s fie din ce n ce mai mari, iar ei urmau s fac tot ce
le sttea n puteri ca s o ajute. ns nu-i puteau fi de prea mare
ajutor. Doctorul Johanssen i spuse toate astea lui Bernie n biroul
lui, din captul holului.
Ce nseamn asta, doctore? Cum adic n-o poi ajuta?
Doctorul l nelegea. Avea dreptul s fie furios, mnios pe soarta
nemiloas, care-i lovise.
Ce facei aici, toat ziua? Soia mea e pe moarte, iar tu mi spui
c nu poi face mai nimic pentru ea?
ncepu s plng.
Ce putem face? Oh, Doamne, de-ar putea s-o ajute, cineva...
Totul se sfrise. O tia prea bine. Urma s moar n chinuri. Nu
224

era drept. Era cel mai cumplit lucru care i se ntmplase vreodat.
i ls capul pe biroul lui Johanssen i plnse, simindu-se total
neajutorat. Doctorul i aduse un pahar cu ap. I-l ntinse lui Bernie
i, privindu-l cu ochii lui albatri, de nordic, i spuse:
tiu ce groaznic este. mi pare ru, domnule Fine. Vom face tot
ce ne va sta n putin. Voiam numai s nelegei c puterile noastre
sunt limitate.
Ce nseamn limitate?
Vom ncepe cu pastile de Demerol sau Percodan. Vom trece
apoi la injecii cu Dilaudid sau chiar morfin, dac va avea un efect
mai bun. Vom mri dozele, ncercnd s o facem s nu sufere prea
mult.
i pot face eu injeciile?
Ar fi fcut orice s-i aline durerile.
Dac dorii. Sau poate angajai o infirmier. tiu c avei doi
copii mici.
Se gndi la planurile pe care i le fcuser pentru var.
Credei c putem merge la Stinson Beach, sau ar fi mai bine s
rmnem n ora?
N-are cum s-i fac ru o schimbare de decor. i nu e prea
departe; doar la o or i jumtate de aici. i eu m duc adesea acolo.
E reconfortant. Face bine sufletului.
Ei i place foarte mult.
Atunci ducei-o acolo, cu orice pre.
i coala?
Dintr-odat, ntreaga lor via trebuia regndit. Era nc
primvar. Mai avea cteva sptmni pn la sfritul anului
colar.
S renune de pe acum?
Este decizia ei. Nu-i va face ru, dac de asta v temei. ns sar putea s nu se mai simt n stare, dac durerile se vor acutiza.
225

Lsai-o s se hotrasc singur.


Doctorul se ridic, iar Bernie oft.
Avei de gnd s-i spunei?
Nu cred c e nevoie. Cred c-i d seama i singur, dup
dureri, c boala avanseaz. N-are rost s o demoralizm cu toate
aceste rapoarte - l privi pe Bernie, ntrebtor - numai dac
dumneavoastr credei c e necesar.
Bernie ddu din cap, ntrebndu-se la cte veti la fel de proaste
va mai putea rezista. Sau dac aleseser calea cea bun. Poate ar fi
trebuit s o duc n Mexic, s urmeze o cur macrobiotic, sau la
Lourdes, sau la Biserica tiinific Cretin. i amintea toate acele
istorii despre oameni vindecai de cancer prin diete inventate pe alte
meleaguri, prin hipnoz sau prin credin. Iar ce ncercaser ei nu
dduse rezultate. tia ns c Liz n-ar fi vrut s ncerce altceva. Nu
voia s cltoreasc prin lumea ntreag, n cutarea unui tratament
miraculos. Voia s stea acas, lng soul i copiii ei, s predea la
coal. Numai att. Voia ca viaa ei s rmn ct de ct apropiat
de cea pe care o dusese nainte.
Eti gata, draga mea?
Se mbrcase deja i l atepta n rezerva ei; purta o nou peruc,
adus de mama lui. Prea prul ei natural, nici n-ar fi zis c nu era
prul ei i n afara cearcnelor de sub ochi i a faptului c era att de
slab, arta chiar drgu. Purta o bluz de un albastru deschis, iar
buclele perucii i fluturau pe umeri, la fel cum ar fi fcut-o i prul ei
natural, att de frumos, odinioar.
Ce v-au spus?
Prea ngrijorat. tia c se ntmplase ceva. Coastele o dureau
foarte tare; era o durere profund, pe care n-o mai simise pn
atunci.
Nu prea multe. Nimic nou. Se pare c tratamentul d rezultate.
Liz se uit spre doctor:
226

i atunci de ce m dor coastele att de tare?


Ai ridicat des copilul n brae?
El i zmbi, iar ea ddu din cap, amintindu-i. l inea n brae
aproape tot timpul. Nu nvase nc s mearg.
Da.
i ct cntrete?
Medicul pediatru vrea s-i prescrie un regim. E cam grsu.
Iat i rspunsul la ntrebare.
Nu era adevrat, ns Bernie i era recunosctor.
Ieir din spital. Liz se sprijinea de braul lui Bernie. ns mergea
mult mai ncet acum.
Te doare ru, draga mea?
Ea ezit, apoi ncerc s-i rspund. Nici nu mai putea vorbi.
Crezi c exerciiile Lamaze pentru respiraie te vor ajuta?
Era o idee bun, i a ncercat tot drumul spre cas. Simea o
oarecare uurare. i avea i pastilele pe care i le prescrisese doctorul.
Nu vreau s le iau pn cnd nu voi fi nevoit. Poate la noapte.
S nu faci pe eroina cu mine.
Eroul eti tu, domnule Fine.
l srut cu tandree.
Te iubesc, Liz.
Eti cel mai bun brbat din lume... mi pare ru c te supun la
toate aceste...
Tuturor le era greu, o tia. i ei i era, i ura ideea. ns, uneori, i
ura pe ei, pentru c nu ei mureau.
A ajutat-o s urce treptele. Jane i mama lui i ateptau. Jane era
ngrijorat, pentru c era trziu, ns radiografia i celelalte teste
duraser destul de mult. Era deja ora patru cnd au ajuns acas.
ntotdeauna vine acas dimineaa, bunico. S-a ntmplat ceva.
tiu eu.
O pusese pe Ruth s telefoneze, ns plecaser deja.
227

Vezi! i spuse ea lui Jane, n timp ce ei intrau pe u.


Observ ns c Liz era mult mai slbit dect nainte, i prea s
aib dureri, cu toate c nu voia s recunoasc.
Refuza s renune la orele de la coal. Era hotrt s ncheie
anul, iar Bernie nu ncerc s o influeneze, cu toate c Ruth nu era
de acord. I-o spuse n ziua dinaintea plecrii.
Nu mai are putere. Nu vezi?
El strig la ea.
La naiba, mam! Doctorul a spus c nu-i va face ru.
O omoar!
Nu, n-o omoar asta. Ci cancerul. El o omoar. Boala asta
nenorocit, care-i macin trupul. Indiferent dac st acas i
ateapt sau merge la coal; sau la chimioterapie, sau chiar la
Laurdes. Va muri, oricum.
Simea c-l neac plnsul, aa c se ntoarse cu faa spre geam.
mi pare ru.
Era vocea unui brbat nvins; inima mamei lui se frnse, auzindul. Se ndrept spre el i-i puse minile pe umeri.
mi pare att de ru, dragul meu... Asta n-ar trebui s se
ntmple nimnui. Mai ales celor pe care-i iubim.
Nici mcar celor pe care i urm.
Se ntoarse cu faa spre ea.
M tot ntreb ce se va ntmpla cu Jane i cu Alexander... Ce-o
s ne facem fr ea?
Ochii i se umplur din nou de lacrimi. Se mplineau ase luni de
cnd aflaser, ase luni de cnd se prbueau ntr-un abis, rugnduse c cineva sau ceva s-i salveze.
Vrei s mai rmn la voi? Pot. Tatl tu va nelege perfect.
Chiar el mi-a sugerat asta asear, la telefon. Sau s iau copiii la noi.
Nu mi se pare corect, ns, nici pentru Liz, nici pentru ei.
Devenise o femeie att de sensibil, nct l uimea. Femeia care-l
228

amenina cu un atac de cord ori de cte ori se ntlnea cu o fat care


nu era evreic dispruse. Zmbi, amintindu-i de seara petrecut la
La Cte Basque, cnd o anunase c se cstorete cu o catolic
numit Elizabeth OReilly.
i aminteti, mam?
i zmbir. Se ntmplase cu numai doi ani i jumtate nainte,
ns li se prea c ar fi trecut o via de atunci.
mi amintesc, ns speram ca tu s uii. Ce-ai zice s rmn i
s v ajut, copii?
El avea acum treizeci i apte de ani i nu se mai simea nici pe
departe copil. Parc ar fi avut o sut de ani.
i mulumesc, mam, ns cred c trebuie s meninem
lucrurile n limita normalului. Att ct se poate. Vom pleca la
Stinson Beach de ndat ce se va termina coala. mi iau ase
sptmni de concediu pn la mijlocul lui iulie. Am s-l mai
prelungesc dac va fi nevoie. Paul Berman a fost foarte nelegtor.
Bine. ns dac vei avea nevoie de mine, m voi sui n primul
avion. Ai neles?
Da, mam.
O mbri.
i acum du-te la cumprturi. Iar dac ai timp, cumpr-i ceva
drgu lui Liz.
Nimic nu-i mai venea bine, slbise foarte tare.
Sunt sigur c i-ar face plcere. ns nu mai are putere s se
duc singur la magazin.
Pentru Jane, el aducea acas cutii ntregi de haine. eful
compartimentului se ndrgostise pur i simplu de cei doi copii i i
trimisese lui Alexander de-a lungul timpului cadouri peste cadouri.
De-abia acum reuea Bernie s aprecieze toat atenia de care se
bucurau. Era att de copleit de gnduri, c nu reuea s le mai dea
prea mare atenie copiilor. Se simea de parc nici nu l-ar mai fi
229

vzut pe Alexander de cnd avea ase luni iar pe Jane o zrea


uneori, pentru c era acolo i el o iubea. ns nu avea timp pentru
nici unul dintre ei.
Cel mai greu pentru toi a fost a doua zi cnd Ruth a plecat la
aeroport. S-a oprit nti pe la ei pe acas, nainte la Liz s plece la
coal. Pe Jane o ducea Tracy acum, iar Bernie plecase deja la lucru.
Liz o atepta pe bon, ca s poat pleca i ea, iar Alexander i fcea
somnul de diminea. S-au mbriat n pragul uii.
i mulumesc c ai venit.
Voiam s-mi iau la revedere. M voi ruga pentru tine, Liz.
i mulumesc.
Nu mai putea vorbi.
Simea c-i dau lacrimile. S ai grij de ei, pentru mine... i de
Bernie...
i promit. Ai grij de tine. S faci tot ce i se spune.
i cuprinse umerii fragili, observnd deodat c Liz era mbrcat
cu rochia pe care i-o cumprase cu o zi nainte.
Te iubim, Liz... Foarte, foarte mult...
i eu v iubesc.
Au rmas mbriate un moment, apoi Ruth s-a ntors i s-a urcat
n taxiul care o atepta, i-a fcut cu mna lui Liz care a rmas n prag
atta timp ct a reuit s o mai zreasc.

230

CAPITOLUL 21
Liz a reuit s mearg la coal pn la sfritul anului, uimindu-i
i pe Bernie dar i pe doctorul ei. Lua acum Demerol n fiecare
dup-amiaz, iar Jane se plngea c dormea tot timpul.
Ultima zi de coal a fost pe 9 iunie. Liz a venit mbrcat ntruna din rochiile noi, cumprate de Ruth nainte de plecare. Vorbeau
la telefon tot timpul iar Ruth i povestea ntmplri hazlii despre
oamenii din Scarsdale.
Liz a dus-o chiar ea pe Jane la coal n ultima zi iar fetia o
privea bucuroas. Mama ei arta plin de via i frumoas ca mai
nainte, numai c mai slbise puin. A doua zi plecau la Stinson
Beach. De-abia atepta. Era mbrcat cu o rochi roz i pantofi
negri din piele alei de bunica Ruth special pentru aceast ocazie.
Dup terminarea orelor urma o mic petrecere cu prjituri i
bomboane.
Liz intr n clas, nchise ua cu grij i se ntoarse s-i priveasc
elevii. Veniser toi, douzeci i una de feioare strlucind de
curenie, cu ochii strlucitori i zmbete largi. O iubeau iar ea i
iubea la rndul ei, ns acum trebuia s-i ia la revedere de la ei. Nu
putea s-i prseasc, s dispar fr s le explice. Desen o inim
mare pe tabl, cu cret roz, iar ei izbucnir n rs. Prea fericit
acum i chiar era. Terminase ceva ce nsemna foarte mult pentru ea.
Era darul ei pentru copii, pentru Jane i pentru ea nsi.
Vreau s v spun tuturor ct de mult v iubesc. Am cte un
cadou pentru fiecare. Vom da o petrecere a noastr, naintea
231

celeilalte.
Copiii erau intrigai i au rmas cumini n bnci. I-a chemat pe
fiecare, unul cte unul dnd fiecruia cte un cadou fcut de ea, n
care le spunea ce iubea ea mai mult la ei, la ce erau talentai, la ce
aveau rezultate bune. Le reamintea fiecruia ct de mult se
distraser i ct de bine fcuser cte un lucru, chiar dac era vorba
numai de mturatul curii. Fiecare cadou era acoperit cu decupaje i
cu imagini hazlii. i trebuiser luni s le poat face pe toate. i toat
puterea ei.
Apoi, scoase dou tvi cu prjituri n form de inim, frumos
decorate. Lui Jane i spusese c le fcea pentru petrecere, ns
acestea erau deosebite. Erau pentru copiii ei.
Mai vreau numai s v spun ct de mult v iubesc, ct de
mndr sunt de voi. Ai fost minunai. Anul viitor vei nva cu
doamna Rice.
Nu mai venii la coal, doamn Fine? se auzi o voce subire
din captul cellalt al clasei.
Un bieel cu pr crlionat i ochi mari, negri o privea trist,
innd ntr-o mn cadoul i n cealalt o prjitur. Era att de
frumoas nct nici nu-i venea s-o mnnce.
Nu, Charlie, nu mai vin. Voi pleca pentru un timp.
ncepu s plng.
O s-mi fie foarte dor de voi toi. ns ne vom revedea ntr-o zi.
S inei minte asta.
Respir adnc, renunnd s mai ncerce s-i ascund lacrimile.
Iar cnd o vei vedea pe Jane, pe fetia mea, s o srutai din
partea mea.
n prima banc cineva plngea zgomotos. Era Nancy Farrell. Se
repezi la Liz i-i arunc braele n jurul gtului ei.
V rugm, doamn Fine, nu plecai... V iubim...
Nici eu nu vreau Nancy... ns trebuie...
232

i apoi, unul cte unul, au venit la ea i au srutat-o.


V iubesc pe toi.
Clopoelul sun iar ea le spuse:
E timpul s mergem la petrecere.
Billy Hitchcock o ntreb dac i va mai vizita.
Dac voi putea, Billy.
Ieir toi din clas cu cadourile i buntile n pungue. Rmase
s-i priveasc cum se ndeprtau. Tracy se ndrept spre ea simind
ce se ntmplase. tia c ultima zi de coal a lui Liz va fi cumplit de
grea.
Cum a mers? opti ea.
Bine, cred.
i terse ochii i i mbri prietena.
Le-ai spus?
Mai mult sau mai puin. Le-am spus numai c plec. ns unii
dintre ei au neles.
Ai procedat bine, Liz. Nu era corect s dispari pur i simplu
din vieile lor.
N-a fi putut face asta.
Nu putea s procedeze astfel cu nimeni. De aceea i apreciase att
de mult faptul c Ruth venise s-i ia rmas bun nainte de a pleca la
aeroport. Venise vremea despririlor i voia s-i ia la revedere de
la toi. I-a fost extrem de greu s se despart de ceilali profesori i se
simea extenuat n timp ce se rentorceau acas. Jane era foarte
tcut. Liz bnui c aflase despre mica ei petrecere i c se suprase.
Fetia nc mai ncerca s nu admit ceea ce urma s se ntmple.
Mami?
Da, draga mea,
Tu tot nu te faci bine, nu-i aa?
Poate, puin.
Voia s se prefac de dragul ei, ns amndou tiau c minea.
233

Nu-i pot face ceva deosebit, la spital?


Ea era o persoan deosebit. Jane avea numai opt ani i urma si piard mama pe care o iubea. De ce nu o ajuta nimeni?
M simt bine.
Jane cltin din cap. Lacrimi i se rostogoleau pe obraji.
mi este tare greu s v prsesc, ns voi fi ntotdeauna lng
voi i v voi veghea pe tine, pe Alex i pe tati.
Jane se ghemui n braele ei. Au cobort din main i au intrat n
cas mn-n mn. Jane aproape c prea mai mare dect mama ei.
n aceeai dup-amiaz, Tracy a venit s o ia pe Jane la plimbare
i s mnnce o ngheat. Liz le-a scris cte o scrisoare fiecruia, nu
prea lungi ns le spunea fiecruia ct de mult i iubea, ce nsemnau
ei pentru ea i ct de ru i prea c trebuia s-i prseasc. Fiecare
urma s primeasc cte una din scrisori: Bernie, Ruth, Jane i
Alexander. Cea a lui Alexander a fost cel mai greu de scris, pentru
c nu avea s o cunoasc niciodat.
Strecur scrisorile n Biblia ei pe care o inea pe toalet. Se simea
cu mult mai bine. Se gndise la asta de mult. n aceeai sear, cnd
Bernie a sosit acas, au nceput s-i fac bagajele. Toat lumea era
ntr-o dispoziie excelent cnd au plecat a doua zi de diminea
spre Stinson Beach.

234

CAPITOLUL 22
Trei sptmni mai trziu, pe 1 iulie, era programat s se
ntoarc n ora pentru un nou tratament. Pentru prima oar ea
refuz. i spuse lui Bernie cu o zi nainte c nu voia s mearg. La
nceput el intr n panic, apoi l sun pe doctorul Johanssen
ntrebndu-l ce s fac.
Spune c e fericit aici i c vrea s fie lsat n pace. Credei c
a abandonat lupta?
Ateptase pn cnd ea ieise la plimbare cu Jane. Se plimbau pe
falez, privind la cei care fceau surfing. Cteodat l luau i pe
Alexander. Liz refuza orice ajutor. nc mai gtea i avea grij de cel
mic, att ct putea. Bernie era lng ea tot timpul iar lui Jane i
plcea s o ajute.
S-ar putea, i rspunse doctorul. La fel de bine nu v pot spune
c, dac o vei obliga s vin la chimioterapie, se va simi mai bine.
Hai s-o amnm pe sptmna viitoare. N-are cum s-i fac ru.
El i suger asta lui Liz chiar n aceeai dup-amiaz,
recunoscnd cu team c-l sunase pe doctor. ns ea izbucni n rs
cnd afl. l srut i amndoi i amintir de vremurile fericite, de
prima oar cnd el venise la plaj s o vad.
i aduci aminte c mi-ai trimis atunci costume de baie, tati?
nc le mai am!
Lui Jane i plcuser att de mult nct nu se ndura s renune la
ele chiar dac nu-i mai veneau bine de mult. Mergea acum pe nou
ani. Iar Alexander avea paisprezece luni. Chiar n ziua n care Liz ar
235

fi trebuit s se duc la chimioterapie el a fcut primii pai. l privi


victorioas pe Bernie.
Vezi? Am avut dreptate s nu m duc!
ns fusese de acord s mearg sptmna urmtoare. Poate.
Avea dureri acum marea majoritate a timpului. i le alina ns cu
pastile. Nu voia s recurg nc la injecii. i era team c dac va
folosi prea devreme un medicament puternic, nu-i va mai ajuta cnd
va avea nevoie. Discutase toate acestea cu Bernie.
n aceeai sear, el o ntreb dac voia s-i vad pe Bill i Marjorie
Robbins. i sun, ns erau plecai. Ea i ddu un telefon lui Tracy s
mai stea de vorb. Au discutat mult i au rs i mai mult. nc mai
zmbea cnd a nchis. O iubea pe Tracy.
Smbt sear le-a pregtit friptura preferat. El a fcut salat iar
ea a copt cartofi i a preparat o ngheat gustoas n care a pus
buci de ciocolat i nuci. Alexander s-a mpiedicat i a czut cu
nasul n castronul cu ngheat, mnjindu-i toat faa i fcndu-i
s rd. Jane i reaminti lui Bernie de ngheata de banane pe care el
i-o dduse cnd se pierduse la Wolffs. i aduceau aminte de tot:
Hawaii... luna de miere... cstoria lor... prima lor var la Stinson
Beach... prima cltorie la Paris... Au stat de vorb toat noaptea
depannd amintiri ns a doua zi i-a fost att de ru nct nu s-a
putut ridica din pat. Bernie l-a sunat pe Johanssen, implorndu-l s
vin s o vad. El a sosit rapid, iar Bernie i era recunosctor. I-a
fcut o injecie cu morfin iar ea a adormit zmbind i s-a trezit
trziu n acea dup-amiaz. Tracy venise s-i ajute i era plecat cu
copiii la plaj.
Doctorul i lsase mai multe medicamente lui Liz. Tracy tia s
fac injecii. Prezena ei acolo era o uurare pentru toi. Liz nu s-a
sculat nici la cin. Copiii au mncat n linite iar apoi au plecat la
culcare. Deodat la miezul nopii, Liz l-a strigat pe Bernie.
Unde este Jane, iubitule?
236

El citea; fu surprins ct de speriat prea Liz. Arta bine, ca i


cum n-ar fi dormit deloc n timpul zilei i n-ar fi avut dureri. Nici nu
i se mai prea att de fragil ca mai nainte i se gndi pentru o clip
dac nu cumva ncepea totui s se nsntoeasc. ncepea ns cu
totul altceva, dar el nu tia.
Jane s-a culcat, draga mea. Vrei s mnnci ceva?
Ea cltin din cap surznd.
Vreau s-o vd.
Acum?
Prea s fie ceva urgent. El i puse halatul i se duse n camera
lui Jane, trecnd n vrful picioarelor pe lng Tracy care dormea pe
canapea. Se hotrse s nu se mai duc acas, n caz c Liz ar mai fi
avut nevoie de o injecie n cursul nopii. Bernie o srut pe Jane pe
pr, apoi pe obraz, s nu o sperie. Ea deschise ochii i l privi.
Ce e, tati? opti ea somnoroas.
Apoi se ridic brusc.
Mami e bine?
Da, draga mea, ns i e dor de tine. Vrei s vii s o srui de
noapte bun?
Jane prea ncntat s fie chemat pentru ceva att de important.
Sri imediat din pat i l urm n camera lor, unde o atepta Liz.
Bun, draga mea.
Vocea i era puternic i clar iar ochii i strluceau. Jane se aplec
s o srute. Arta mai frumoas ca oricnd.
Bun, mami. Te simi mai bine?
Mult mai bine. Nici mcar nu mai avea dureri. Voiam numai
s-i spun c te iubesc.
Pot s dorm cu tine n pat? se uita la ea plin de speran.
Liz zmbi i ddu ptura deoparte.
Sigur.
Au stat puin de vorb i, nainte s adoarm, Jane mai deschise o
237

dat ochii i i zmbi mamei ei. Liz o srut nc o dat i i spuse


din nou ct de mult o iubea. A adormit n braele ei iar Bernie a duso apoi n pat. Cnd s-a ntors, Liz nu mai era n dormitor. A cutat-o
n baie dar nu era nici acolo. A auzit-o n camera alturat de a lor i
a gsit-o aplecat peste ptuul lui Alexander, optind, mngindu-i
buclele blonde.
Noapte bun, micuul meu.
Iei fr zgomot din camer.
Ar trebui s dormi puin, draga mea. Ai s fii foarte obosit
mine.
ns ea prea foarte odihnit i plin de via. Se strecur n
braele lui i i spuse c l iubea. Simea nevoia s-i simt pe toi
aproape. A adormit chiar cnd rsrea soarele. Sttuser de vorb
toat noaptea iar el a adormit odat cu ea, innd-o strns n brae.
Ea a mai deschis o dat ochii i i-a zmbit. Cnd Bernie s-a trezit a
doua zi de diminea, ea nu mai era. Murise n linite, n somn, n
braele lui. i luase la revedere de la fiecare din ei nainte s-i
prseasc. El rmase privind-o. Arta mpcat, era greu de crezut
c nu dormea. La nceput o zglise, ns apoi o mngiase pe
mn... pe fa... i nelesese. A nchis ua dormitorului ca nimeni
s nu mai poat intra i a deschis larg uile care ddeau spre plaj.
A ieit afar i a nceput s alerge... alerga tot mai departe... i mai
departe.
Cnd s-a ntors, a gsit-o pe Tracy dndu-le copiilor s mnnce.
A privit-o, ea a nceput s-i vorbeasc i apoi deodat a neles i s-a
oprit brusc. El a dat din cap. S-a aezat lng Jane, a luat-o n brae i
i-a spus cel mai cumplit lucru pe care avea s-l aud vreodat, de la
el sau de la oricine altcineva.
Mami s-a dus, draga mea.
Unde s-a dus?... Din nou la spital?...
A neles i s-a tras de lng el, izbucnind n plns. Aveau s-i
238

aduc aminte toat viaa de acea diminea.

239

CAPITOLUL 23
Dup micul dejun, Tracy i-a luat pe copii la ea acas; cei de la
pompele funebre au sosit pe la prnz. Bernie a rmas singur n cas,
ateptndu-i; ua de la dormitor era nc nchis. A intrat pe ua de
la teras i s-a aezat lng ea, innd-o de mn. Era ultima oar
cnd mai erau singuri, ultima oar cnd mai fuseser amndoi n
pat, ultima oar pentru orice altceva. Murise. ns privind-o,
srutndu-i degetele, lui nu-i prea deloc departe. Era o parte a
sufletului lui, a inimii i a vieii lui. i va fi ntotdeauna. O tia.
Auzind c sosea maina, a descuiat ua i a ieit n ntmpinarea lor.
Nu i-a putut privi cnd au acoperit-o i au luat-o. A stat de vorb cu
unul din brbai n camera de zi i a fcut toate aranjamentele
necesare. I-a spus c voia s se ntoarc n ora n aceeai dupamiaz. Brbatul i-a rspuns c nelegea i i-a dat lui Bernie o carte
de vizit. Va ncerca s fac tot posibilul ca s-i fie mai uor. Uor.
Cum putea fi uor s-i pierzi soia, femeia pe care o iubeti, mama
copiilor ti?
Tracy l sunase deja pe doctorul Johanssen iar Bernie i cut pe
proprietarii casei. Urma s renune ia ea n aceeai dup-amiaz. Nu
voia s se mai ntoarc niciodat acolo. Ar fi fost prea dureros.
Dintr-odat trebuia s aib grij de o grmad de lucruri, ns nici
unul nu conta prea mult. Ea nu mai era... O pierduse. Inima i
mpietrise parc n timp ce arunca hainele lui Jane ntr-una din
valize iar pe ale lui Alexander n alta. Trase un sertar i gsi perucile
lui Liz. Se aez i plnse, privind spre cer i spre mare, i strig:
240

De ce, Doamne? De ce?


ns nimeni nu-i rspunse. Patul era gol acum. Ea nu mai era. l
prsise cu o noapte nainte, dup ce l srutase i i mulumise
pentru tot ce triser mpreun, pentru copilul pe care-l aveau. Iar el
nu fusese n stare s o pstreze. Indiferent ct ncercase.
Dup ce a mpachetat totul, i-a sunat prinii. Era ora dou. i
rspunse mama lui. La New York era foarte cald i aerul condiionat
nu funciona. Urmau s se ntlneasc cu nite prieteni n ora, iar ea
a crezut c ei sunau, s-o anune c ntrzie.
Alo?
Bun, mam.
Simi deodat c l prsesc puterile; nu mai putea vorbi.
S-a ntmplat ceva, dragul meu?
Eu...
Simea c-l neac plnsul.
Eu... voiam s tii...
Nu reuea s rosteasc cuvintele. Era ca i cnd lumea lui s-ar fi
prbuit.
Liz... Oh, mam...
Plngea ca un copil.
A murit... Azi-noapte...
Nu mai putea continua, iar Ruth i fcu un semn lui Lou care
sttea lng ea, privind-o ngrijorat.
Venim imediat.
Se uita la ceas, la soul ei, la rochia elegant pe care o mbrcase
pentru petrecere i plngea. Se gndea la fata pe care fiul ei o iubise,
la mama nepotului lor. Era de necrezut c murise. i nedrept.
Lum primul avion.
Vorbea deja incoerent iar Lou nelese i lu receptorul din mna
ei.
Te iubim, fiule. Sosim ct mai repede posibil.
241

Bine... Eu...
Nu mai tia ce s spun sau ce s fac. Ar fi vrut s ipe, s
plng, s o poat aduce napoi. Dar ea nu avea s se mai ntoarc
niciodat.
Nu pot...
ns putea. Trebuia s poat. Avea doi copii la care trebuia s se
gndeasc. i era singur. Ei erau tot ce-i mai rmsese.
Unde eti, fiule?
Lou era cumplit de ngrijorat.
La Stinson Beach.
Bernie respir adnc. Voia s ias ct mai repede din casa unde
murise ea. Nu mai putea atepta. i era fericit c bagajele erau deja
n main.
Aici s-a ntmplat.
Eti singur?
Da... Am trimis-o pe Tracy acas cu copiii i... au luat-o pe Liz
cu puin timp nainte.
Se cutremur. O acoperiser cu o pnz... I-o trseser pe fa...
chiar i numai gndul i fcea ru.
Trebuie s plec. S am grij de toate.
Vom ncerca s ajungem acolo ast-sear.
Voi sta cu ea.
Cum fcuse i la spital. N-avea de gnd s o prseasc pn la
nmormntare.
Bine. Sosim ct de repede putem.
i mulumesc, tat.
Prea din nou un bieel; tatl lui simi c i se frnge inima. Se
ntoarse spre Ruth, care plngea n tcere i o lu n brae. i el
plngea pentru biatul lui, pentru tragedia care l lovise. Ea fusese o
fat minunat i ei toi o iubiser'. Au reuit s gseasc locuri la
zborul de la ora nou i au ajuns n San Francisco la miezul nopii. S242

au dus direct la adresa pe care le-o dduse Bernie. El i veghea soia


iar sicriul era nchis. Nu se simea n stare s o priveasc. Era singur.
Doi brbai solemni, mbrcai n costume negre, au deschis ua
prinilor lui care au ajuns acolo pe la ora unu noaptea. n drum i
lsaser bagajele la hotel. Ruth era mbrcat ntr-un taior negru, cu
o bluz neagr i era nclat n pantofi negri cumprai de la
Wolffs, cu civa ani n urm. Tatl lui purta un costum gri nchis i
o cravat neagr, ca i Bernie, care prea dintr-o dat mult mai
btrn. i vizitase pe copii n timpul zilei i apoi se ntorsese aici. O
trimise pe mama lui acas s fie cu cei mici cnd se vor trezi.
Tatl lui rmase cu el toat noaptea.
Au vorbit foarte puin, iar a doua zi de diminea Bernie s-a dus
acas s fac un du i s se schimbe, n timp ce tatl lui a plecat la
hotel pentru a face acelai lucru. Ruth pregtea masa pentru copii
iar Tracy ddea telefoane. i transmise lui Bernie c Paul Berman
osea n ora la ora unsprezece ca s participe la nmormntare, la
prnz. Dup tradiia evreiasc urmau s o ngroape pe Liz n aceeai
zi.
Ruth alese pentru Jane o rochi alb, iar Alexander rmase acas
cu o femeie pe care Liz o mai chem din cnd n cnd. El nu tia ce
se ntmpla i se nvrtea n jurul mesei de buctrie, strignd:
Mami, mami, mami... i fcndu-l pe Bernie s izbucneasc din
nou n plns. Ruth i spuse s se odihneasc puin, ns el rmase la
mas, lng Jane.
Te simi bine, draga mea?
Cine se mai simea ns bine? Nici unul dintre ei. Ea i strecur
mnua n mna lui. Cel puin nu se mai ntrebau unul pe altul de ce
i se ntmplase ei i lor. Aa a fost s fie. Trebuiau s se obinuiasc
cu gndul. Liz nu mai era. ns ar fi vrut ca ei s-i duc viaa mai
departe. Era sigur de asta. ns cum?
Intr n dormitorul lor aducndu-i aminte de Biblia din care ea
243

citea din cnd n cnd. Se gndea s citeasc la nmormntarea ei


Psalmul 23. Cele patru scrisori i czur la picioare. Se aplec s le
ridice i vzu despre ce era vorba. Lacrimile i alunecau pe fa n
timp ce o citea pe a lui, apoi le chem pe Jane i pe Ruth i le ddu
scrisorile lor. Cea a lui Alexander avea s o pstreze el nc mult
timp de aici ncolo. Urma s o in ntr-un seif pn cnd Alexander
va fi fost suficient de mare s neleag.
A fost o zi plin de dureri, de tandree i de amintiri. Paul
Berman a stat lng Bernie la nmormntare. Au plns cu toii:
prieteni, vecini, colegi. Toi aveau s-i duc dorul, a spus directorul
colii, iar Bernie a fost micat de numrul mare de oameni de la
Wolffs care veniser s asiste la nmormntare. Foarte muli oameni
o iubiser i aveau s-i simt lipsa... ns nici unul att de mult
precum copiii ei. Ne vom revedea ntr-o bun zi, le promisese ea
tuturor. Chiar i copiilor, n ultima zi de coal. Iar Bernie spera s
aib dreptate... Voia s o vad din nou... cu disperare... ns avea doi
copii de crescut...
Strnse mna lui Jane i rmaser s asculte cuvintele Psalmului
23, dorindu-i ca ea s fi fost cu ei... s fi putut s rmn...
ducndu-i deja dorul.
Elizabeth OReilly Fine plecase pentru totdeauna.

244

CAPITOLUL 24
Tatl lui trebuia s se ntoarc la New York, ns mama lui a mai
rmas trei sptmni, insistnd s ia copii cu ea la plecare. Era
august i nu aveau nimic altceva de fcut. El trebuia s se ntoarc la
lucru i, n secret, Ruth spera c o s-i fac bine. Oricum renunaser
la casa din Stinson Beach iar copiii ar fi rmas acas n grija unei
bone, n timp ce el era la serviciu.
Trebuie s te organizezi, Bernard.
Ea se purtase minunat. ns el nu mai avea rbdare cu nimeni.
Era furios pe via, pe soart, i se rzbuna pe oricine. Iar ea era cea
mai apropiat int.
Ce naiba nseamn asta?
Copiii se culcaser iar ea tocmai i chemase un taxi care s o
duc napoi la hotel. Sttea tot la Huntington. tia c el simea nevoia
s rmn singur din cnd n cnd. i ea la fel. Se simea uurat n
fiecare sear cnd pleca la hotel dup ce-i culca pe cei mici. ns el
era furios acum i cuta ceart cu tot dinadinsul.
Vrei s tii ce nseamn? C ar trebui s mai iei din cas, s te
ntlneti cu oameni. E timpul s te ntorci la New York. i chiar
dac nu poi face asta nc, mcar plecai de aici. Sunt prea multe
amintiri. Jane se bag n dulapul mamei ei n fiecare zi i i respir
parfumul. De fiecare dat cnd tragi un sertar gseti o plrie, o
geant, o peruc. Nu trebuie s v pedepsii aa. Plecai de aici.
Nu plecm nicieri.
Te compori ca un prost, Bernard. i chinui. i te chinui i pe
245

tine.
E ridicol. Asta este casa noastr i nu plecm nicieri de aici.
N-ai dect s o nchiriezi. Ce i se pare att de minunat la ea?
Singurul lucru minunat era c Liz trise aici i c ei nu se simeau
n stare nc s uite. Indiferent ce le spunea oricine sau ct de
nesntos era. El nu voia ca lucrurile ei s fie atinse. Maina ei de
cusut era nemicat. Cratiele stteau exact unde le pusese ea. i
Tracy trecuse prin aceeai situaie - i explicase ea lui Ruth cu cteva
zile nainte. i trebuiser doi ani ca s renune la hainele soului ei.
ns Ruth nu era de acord. Nu era bine pentru nici unul dintre ei. i
avea dreptate, ns Bernie nu era pregtit.
Mcar las-m s iau copiii cu mine la New York pentru cteva
sptmni, pn cnd ncepe Jane coala.
M mai gndesc.
A fcut-o i le-a dat voie. Au plecat la sfritul sptmnii, iar el
lucra n fiecare sear pn la nou sau zece, apoi se ntorcea acas se
aeza pe un scaun n camera de zi i, privind n gol, se gndea la ea.
De-abia cnd telefonul a sunat a paisprezecea oar a rspuns. Era
mama lui.
Trebuie s le gseti o bon, Bernard.
Ruth ncerca s-i reorganizeze viaa, ns el voia s fie lsat n
pace. Dac ar fi fost un butor ar fi devenit deja alcoolic. ns el
sttea acolo, nu fcea nimic i pe la trei dimineaa se ducea la
culcare. Ura acum chiar i patul, pentru c ea nu mai era acolo. Era
ntr-o stare de oc. Tracy a recunoscut semnele naintea oricui ns
nu putea face mare lucru pentru el. i spusese s o caute oricnd.
ns el n-a mai fcut-o niciodat. i reamintea prea mult de Liz.
Acum era rndul lui s deschid dulapurile, ca i Jane, i s-i respire
parfumul.
Am s am grij chiar eu de copii.
i tot repeta acest lucru mamei lui iar ea i rspunse din nou c era
246

o nebunie.
Ai de gnd s renuni la slujb?
Era sarcastic cu el n sperana c l va readuce la realitate. I se
prea periculos ca el s rmn n aceast stare. Lou i spusese c-i
va trece, mai devreme sau mai trziu. Era mai ngrijorat pentru Jane,
care avea tot timpul comaruri i slbise. Ca i Bernie de altfel.
Numai lui Alexander i mergea bine, cu toate c se uita nedumerit
atunci cnd cineva pronuna numele lui Liz, ca i cum s-ar fi
ntrebat unde era i cnd avea s se ntoarc. Nu-i mai rspundea
nimeni acum la chemarea Mami, mami, mami.
Nu e nevoie s renun la slujb ca s pot avea grij de copii,
mam.
Da? Ai de gnd s-l iei pe Alexander cu tine la birou?
Uitase complet de el. Se gndise numai la Jane.
Am s apelez la aceeai femeie pe care o chema Liz cnd
mergea la coal anul trecut. Iar Tracy avea s-l ajute.
i vei pregti masa n fiecare sear, vei face pturile, vei da cu
aspiratorul? Nu fii ridicol, Bernard. Ai nevoie de ajutor. Nu-i nici o
ruine. Trebuie s angajezi pe cineva. Vrei s vin eu i s caut pe
cineva?
Nu, nu. Prea plictisit. Am s am eu grij.
Era tot timpul furios. Pe oricine, cteodat chiar i pe Liz pentru
c l lsase singur. Ea fcuse totul pentru el, pentru toi. Gtea,
cosea, fcea curat, preda la coal i i iubea att de mult. Nu-i fu
uor s explice de ce avea nevoie, a doua zi, la agenie.
Suntei divorat? l ntreb o voce de femeie. Enumer: apte
camere, fr cine sau pisic, doi copii, fr nevast.
Nu, nu sunt. Am rpit doi copii i am nevoie de cineva care s
aib grij de ei. La naiba. Copiii nu au...
Se pregtea s spun mam. ns i se pru un lucru groaznic.
Sunt singur. Asta e tot. Am doi copii. Unul are aisprezece
247

luni, cellalt aproape nou ani. Un biat i o tat. Fetia merge la


coal.
Evident. Intern sau extern?
Extern. E prea mic pentru internat.
Nu vorbeam de copil. Ci de bon.
Oh Nu tiu...
Nu se gndise.
Ar putea veni dimineaa pe la opt i s plece dup cin, pe la
ora nou.
Avei vreo camer liber?
Se gndi puin. Ar fi putut s doarm n camera lui Alexander.
Da.
S vedem ce putem face.
ns n-a reuit prea multe, i-au trimis cteva candidate, iar Bernie
s-a ngrozit de calitatea acelor persoane. Majoritatea nu mai
avuseser niciodat grij de copii, sau intraser ilegal n ar, sau
pur i simplu nu le psa. Nici mcar nu tiau s se poarte. n final sa decis la o fat urica venit din Norvegia. Mai avea nc ase frai
i surori, era zdravn i i-a spus c voia s rmn n ar cam un
an i c tie s gteasc. A mers mpreun cu el la aeroport cnd sau ntors copiii acas. Jane nu a prut deloc entuziasmat, iar
Alexander a privit-o curios apoi i-a zmbit. Ea nu i-a dat nici o
atenie i l-a lsat s alerge prin aeroport n timp ce Bernie se ocupa
de bagaje. Erau gata s plece cnd Jane l-a adus napoi uitndu-se
suprat spre fat. Bernie s-a rstit la ea.
Ai grij de el, Anna!
Sigur.
i zmbea bieelului, n timp ce Jane i opti lui Bernie.
Unde ai gsit-o?
N-are importan. Cel puin vom avea ce mnca.
Cnd sosiser, Jane se aruncase n braele lui, strngndu-l pe
248

Alexander ntre ei. El gngurea fericit cnd Bernie l-a luat n brae i
l-a aruncat n sus. A fcut apoi acelai lucru i cu Jane.
Mi-a fost tare dor de voi.
Aflase de la Ruth de comarurile ei. Erau toate legate de Liz.
i mie. Prea nc trist. Ca i el. Bunica s-a purtat aa de
frumos cu noi...
V iubete foarte mult.
i zmbir iar el gsi un hamal care s-i ajute la bagaje. Cteva
minute mai trziu, ncrcaser totul n main i se ndreptau spre
ora. Jane se aezase pe scaunul din fa, lng el. Alexander i
Anna stteau n spate. Ea era mbrcat n blugi i ntr-o bluz
purpurie, avea prul lung i blond. Jane nu pru prea impresionat
de ea. Rspundea monosilabic, mormit, i nu prea prea interesat
s se mprieteneasc cu copiii. Cnd au ajuns acas, masa pregtit
de ea a constat n fulgi de porumb i pine necoapt. Disperat,
Bernie a comandat o pizz. Deodat Jane s-a uitat mai atent la ea:
De unde ai bluza asta?
O privea de parc ar fi vzut o fantom.
Ce? Asta? Se nroise.
i schimbase bluza roie cu una verde, de mtase, care avea acum
urme de transpiraie sub bra.
Am gsit-o ntr-un dulap. n camera aceea.
i art spre dormitorul lui Bernie care, ca i Jane, fcu ochii mari.
Era mbrcat cu bluz lui Liz.
S nu mai faci asta niciodat, i spuse el printre dini.
Ea ddu din umeri.
Ce importan mai are?
Oricum nu se mai ntoarce. Jane se ridic i plec de la mas.
Bernie o urm cerndu-i scuze.
mi pare ru, draga mea. Mi s-a prut drgu cnd am vzuto prima oar. E tnr i m-am gndit c v vei simi mai bine cu ea
249

dect cu cineva n vrst.


Ea l privi nefericit. Viaa lor era att de grea acum. i era deabia prima ei sear acas. ns nimic nu avea s mai fie uor pentru
ea. tia asta din instinct.
S-o inem de prob cteva zile. i dac nu ne place, o dm
afar.
Jane ddu din cap, uurat, c nu o oblig nimeni s o accepte pe
Anna. Care i-a nnebunit n urmtoarele zile. Se mbrca n
continuare cu hainele lui Liz, cteodat chiar cu ale lui Bernie. ntruna din zile a aprut mbrcat ntr-unul din puloverele lui
preferate din camir, iar alt dat s-a nclat cu osetele lui. Nu se
spla niciodat, casa mirosea groaznic iar cnd Jane s-a ntors de la
coal la prnz l-a gsit pe Alexander murdar, alergnd prin cas n
picioarele goale, cu faa mnjit de mncare, n timp ce Anna vorbea
la telefon cu prietenul ei, ascultnd muzic. Nu puteau mnca ce
pregtea ea, casa era ntr-o dezordine de nedescris iar Jane era
nevoit s aib grij de Alexander aproape tot timpul. Ea era cea
care i fcea baie cnd venea de la coal, l mbrca nainte ca Bernie
s vin de la serviciu, i ddea s mnnce i l culc. Tot ea venea la
el peste noapte cnd plngea. Anna nu se scula niciodat. Rufele
erau murdare, paturile neschimbate; nimeni nu avea grij ca
lucrurile copiilor s fie curate. Anna a reuit s-i nnebuneasc pe
toi i n mai puin de o sptmn au dat-o afar. Bernie i-a dat
vestea smbt seara n timp ce fripturile se ardeau pe aragaz iar ea
sttea pe jos, n buctrie, i vorbea la telefon. Pe Alexander l lsase
singur n baie. Jane a fost cea care l-a gsit, cum ncerca s ias
singur din cad. Ar fi putut s se nece, lucru care i-a ngrozit pe toi
cu excepia Annei. Bernie i-a spus s-i fac bagajele i s plece i ea
a fcut-o fr s-i cear mcar scuze. A ieit din cas mbrcat ntrunul din puloverele lui Bernie, cel rou de camir.
Ce-ai zice de o pizz?
250

Mncaser numai pizza n ultimul timp i s-au hotrt s o invite


pe Tracy pe la ei.
Cnd a sosit, a ajutat-o pe Jane s-l culce pe cel mic. Apoi au fcut
curat mpreun n buctrie. Era ca n zilele de demult, numai c
cineva foarte important nu mai era cu ei. i simeau cu toii lipsa. i
ca lucrurile s fie i mai rele, ea i-a anunat c se mut la
Philadelphia. Jane a privit-o nmrmurit. Era ca i cum i-ar fi
pierdut cea de-a doua mam. A fost trist sptmni ntregi dup
plecarea ei.
Nici cea de-a doua bon n-a fost de prea mare ajutor. Era din
Elveia i fcuse o coal special de asistente pentru copii. Lui
Bernie i se pruse perfect. ns era mai ru ca la armat. Era rigid,
inflexibil. Nu era deloc drgu cu copiii. Casa era imaculat,
porile de mncare erau foarte mici, regulile nu trebuiau nclcate,
iar pe Alexander l btea tot timpul. Bietul copil plngea ntr-una iar
lui Jane i era groaz s mai vin acas de la coal. Nu aveau voie
lapte, prjituri sau bomboane i nu aveau voie s vorbeasc la mas.
Televizorul era un pcat iar muzica o crim mpotriva lui
Dumnezeu. Bernie se convinsese c femeia era pe jumtate nebun
iar cnd Jane a izbucnit ntr-un rs necontrolat, la dou sptmni
dup venirea ei, ea a traversat camera i a plesnit-o pe Jane peste
fa. Jane a fost att de uimit nct la nceput n-a plns. ns Bernie
s-a ridicat de pe scaun tremurnd de furie:
S iei afar din casa mea, domnioar Strauss. Imediat!
i lu copilul din brae i o mbri pe Jane. O or mai trziu, ea
trntea ua n urma ei.
Era pur i simplu descurajat. Se simea de parc ar fi discutat cu
toate bonele din ora, ns n-avea ncredere n nici una. A adus o
femeie care s-i fac curat. Problema lui erau ns Alexander i Jane.
Avea nevoie de cineva care s aib grij de ei aa cum trebuia. Nu
mai putea fugi de la serviciu n fiecare zi pentru c bona pe care o
251

gsise nu putea sta dect pn la ora cinci. Mama lui avea dreptate,
i era greu, pentru c muncea toat ziua iar apoi se ngrijea de copii,
de cas, de rufele murdare, de cumprturi, de gtit i de clcat.
Norocul lor s-a schimbat ns la ase sptmni dup nceperea
colii. Cei de la agenie i l-au sunat din nou i i-au spus eterna
poveste. Mary Poppins apruse i i atepta.
Doamna Pippin este exact ce v trebuie. E perfect. Are aizeci
de ani, este englezoaic, iar ultima ei slujb a durat zece ani. A avut
grij de doi copii, un biat i o fat, care nu aveau mam.
Femeia de la agenie prea victorioas.
i e o chestie cu care s te mndreti?
Am vrut s spun c este obinuit cu acest gen de situaie.
Minunat. i care-i problema?
Nu-i nici o problem.
El fusese un client dificil i privise cu suspiciune pe oricine i se
trimisese. Femeia i spuse c dac n-o va place nici pe doamna
Pippin, oricum nu-i va mai trimite pe altcineva.
Doamna Pippin a sunat la u la ora ase, ntr-o joi seara. Bernie
tocmai ajunsese acas. De-abia i dduse jos haina i cravata. l
inea pe Alexander n brae, iar Jane l ajuta s pregteasc masa.
Urmau s mnnce hamburger a treia sear la rnd, cu cartofi prjii
i salat. Nu mai avusese timp s se duc la magazin de vinerea
trecut.
Bernie deschise ua i rmase holbndu-se la o femeie mrunt
cu prul alb i ochi strlucitori, albatri, mbrcat ntr-o hain
cadrilat i nclat ntr-o pereche de pantofi negri, ca de golf.
Femeia de la agenie avusese dreptate. Arta ca Mary Poppins. Avea
chiar i o umbrel mare, neagr n mna stng.
Domnul Fine?
Da.
Sunt de la agenie. M numesc Mary Pippin.
252

Avea accent scoian. Era ca un joc de cuvinte. Nu Mary Poppins,


ci Mary Pippin.
Bun seara.
Se ddu napoi zmbind i o invit s ia loc n camera de zi. Jane
iei din buctrie cu un hamburger n mna. Era curioas s vad pe
cine le mai trimiseser de data aceasta. Femeia era numai puin mai
nalt dect ea, ns i zmbi lui Jane i o ntreb ce fcea bun de
mncare.
Ce drgu din partea ta s ai grij de tatl i de friorul tu.
Zmbi i Bernie o plcu pe loc. i ddu seama c nu purta
pantofi de golf. Ci saboi. Era scoian pn n mduva oaselor. Era
mbrcat cu o fust din tweed, bluza era alb, scrobit i cnd i
scoase plria vzu c era prins cu un ac.
Ea este Jane, i explic Bernie cnd fetia se ntoarse n
buctrie. Are nou ani. De fapt i va mplini n curnd. Iar
Alexander are un an i jumtate.
l ls jos din brae iar el se repezi n buctrie dup sora lui.
Bernie i zmbi doamnei Pippin.
Nu st o clip toat ziua i se trezete i peste noapte. Ca i
Jane de altfel.
i cobor vocea. Are comaruri.
Am nevoie de cineva care s m ajute. Am rmas singur.
Era partea pe care o ura cel mai tare, pentru c de obicei femeile
se holbau la el prostete. ns doamna Pippin ddu din cap cu
nelegere i l privi cu simpatie.
Am nevoie de cineva care s aib grij de Alexander n cursul
zilei, s o atepte pe Jane cnd vine de la coal, s fie prietena lor.
Era prima, oar cnd spunea asta. ns ea prea acest gen de
femeie.
S ne gteasc, s ne spele lucrurile... i chiar s le cumpere
pantofi copiilor, dac eu nu voi avea timp...
253

Ea i zmbi cu blndee.
neleg, domnule Fine.
Bine.
Se gndi pentru o clip la fata leampt din Norvegia care se tot
mbrca cu lucrurile lui Liz, apoi se uit la gulerul alb i apretat al
bluzei doamnei Pippin. Se hotrse s fie cinstit cu ea.
Am trecut printr-o perioad grea. De fapt, mai trecem i acum.
Soia mea a fost bolnav aproape un an nainte...
Nu putea nici acum s rosteasc cuvintele.
A murit acum trei luni. Copiilor le vine foarte greu.
i mie, se gndi el, dar n-o spuse, ns citi n ochii ei c
nelegea. Simea nevoia s se ntind pe canapea i s-o lase pe ea s
aib grij de toate.
Slujba nu e prea uoar, tiu.
i povesti despre celelalte dou femei pe care le angajase nainte,
despre celelalte pe care doar le vzuse, spunndu-i exact ce voia de
la ea. n mod miraculos, ei i se pru absolut normal.
Sun minunat. Cnd ncep?
El se uita la ea i nu-i venea s-i cread urechilor.
Chiar i acum, dac vrei. Oh, am uitat s v spun. Va trebui s
dormii n aceeai camer cu Alexander. E vreo problem?
Deloc. E chiar mai bine.
Ne-am putea muta, eventual. Nu m-am gndit ns pn
acum. i de fapt... Totul era foarte confuz. S-ar putea s m ntorc la
New York, ntr-o bun zi, dar nu tiu nimic deocamdat.
neleg perfect, domnule Fine. n clipa de fa nu tii dac s
plecai sau nu, ca i copiii de altfel. Ceea ce este absolut normal. Cea
care avea grij de dumneavoastr, de toi, a disprut brusc. Avei
nevoie de timp ca s v revenii i de cineva care s v vegheze. M
simt onorat s fiu eu aceea. Iar dac v vei muta n alt parte, la
New York sau n Kenya, nu este nici o problem. Sunt vduv, nu
254

am copii, iar cminul meu este cel al familiei pentru care lucrez. V
voi urma oriunde, dac vei dori.
Sun minunat, doamn Poppins... Vreau s spun Pippin... V
rog s m scuzai.
Nu face nimic.
Rser amndoi i intrar n buctrie. Ea era foarte mrunic
ns energic. Copii au plcut-o imediat. Jane a invitat-o s rmn
la mas iar cnd doamna Pippin a acceptat a mai fcut un
hamburger. Alexander i-a stat n poal pn cnd a plecat la culcare.
Apoi doamna Pippin a discutat cu Bernie despre partea financiar.
Nici mcar nu cerea foarte mult. i era exact ce le trebuia lor.
I-a promis c se va ntoarce a doua zi cu lucrurile. Aa cum
sunt, se scuz ea. Plecase de la cealalt familie n iunie. Copiii
crescuser i nu mai aveau nevoie de ea. Aa c ea plecase n
vacan, n Japonia, i se ntorsese prin San Francisco. De fapt
inteniona s plece la Boston. ns i plcuse oraul i apelase la
agenie.
Dup ce a plecat la hotel, Bernie i-a sunat mama.
Am gsit-o.
Prea fericit cum nu mai fusese de luni ntregi. Zmbea uurat.
Pe cine ai gsit?
Mama lui era pe jumtate adormit, n Scarsdale era unsprezece
noaptea.
Pe Mary Poppins... Mary Pippin.
Ai but ceva, Bernie?
Vocea ei era ferm. Se trezise complet acum. Se uit spre soul ei
care citea o revist medical. Nu prea prea ngrijorat. Bernie nu era
de condamnat dac ar fi but peste msur. Cine n locul lui n-ar fi
fcut-o?
Nu. Am gsit pe cineva care s aib grij de copii. Vine din
Scoia i e fantastic.
255

Cine e?
Mama lui era suspicioas iar el i povesti toate detaliile.
Pare n regul. I-ai verificat referinele?
O voi face mine.
S-a dovedit c toate stteau exact aa cum spusese ea. Familia la
care lucrase nainte i-a spus ct de norocoi erau, sugerndu-i s o
angajeze definitiv. Cnd a sosit a doua zi a fcut curat n cas, a
splat rufele murdare, i-a citit ceva lui Alexander i i-a cumprat un
costuma drgu. Cnd tatl lor a sosit acas, bieelul era curat i
pieptnat, iar Jane l atepta mbrcat ntr-o rochi roz, cu panglici
roz n pr i un zmbet larg pe fa. Lui Bernie i s-a pus un nod n
gt, amintindu-i de prima oar cnd o vzuse, cnd se rtcise n
magazin. Avea n pr aceleai panglici roz ca i acum.
Cina nu a fost strlucit, ns s-a putut mnca. Masa era aranjat
frumos i dup ce au mncat au jucat un joc n camera copiilor. La
ora opt, casa era curat, masa era pus pentru a doua zi de
diminea i ambii copii erau n pat, splai, pieptnai i hrnii.
Bernie i-a srutat pe fiecare de noapte bun i i-a mulumit doamnei
Pippin. Nu-i mai dorea dect ca Liz s-i poat vedea acum.

256

CAPITOLUL 25
A doua zi dup srbtoarea de Halloween, Bernie sttea pe
canapea citindu-i corespondena. Doamna Pippin iei din buctrie
cu minile pline de fin i i ddu un bileel.
V-a cutat cineva, domnule Fine.
i zmbi. Era o plcere acum s te ntorci acas. Iar copiii o
iubeau.
Era un domn. Sper s-i fi notat bine numele.
Sunt sigur de asta. V mulumesc.
Se uit pe bileel. Numele nu-i spuse nimic la nceput, aa c,
atunci cnd intr n buctrie s-i ia ceva de but, o ntreb din
nou. Ea prjea pete, iar Jane o ajuta, n timp ce Alexander se juca cu
o grmad de cuburi colorate. Care era cellalt nume al brbatului,
doamn Pippin?
Scott.
Bernie tot nu tia despre cine era vorba.
Scott Chandler.
Simi c inima i se oprete n loc i se rentoarse n camera de zi s
mai citeasc o dat numrul. Se gndi mult, dar nu spuse nimnui
nimic. Chandler era n ora; venise evident dup ali bani. Bernie
tocmai se gndea s ignore mesajul cnd pe la ora zece telefonul
sun din nou. n timp ce ridica receptorul avu o premoniie. Era
Chandler Scott.
Salut.
Aceeai voce de o veselie forat ca i atunci. Bernie nu se ls
257

impresionat.
Credeam c ai neles cum stau lucrurile de data trecut.
Treceam numai prin ora, prietene.
N-ai dect.
Chandler izbucni n rs ca i cum Bernie spusese ceva foarte,
foarte hazliu.
Ce face Liz?
El nu voia s-i spun ce se ntmplase. Nu era treaba lui.
Bine.
i fetia mea?
Nu mai este deloc a ta. Este copilul meu acum.
Nu-mi amintesc s fie aa.
ntr-adevr? Dar de cei zece mii de dolari i aminteti?
Stau bine cu memoria, ns se pare c am investit greit banii.
mi pare ru.
nsemna c venise din nou dup bani.
i mie. M gndeam c am putea s mai stm de vorb, tii tu
despre ce.
Bernie i aminti deodat de promisiunea fcut lui Liz. Trebuia
s scape de tip o dat pentru totdeauna pentru ca el s nu se
ntoarc n fiecare an.
Am crezut c ai neles de data trecut, Scott.
S-ar putea s mai fie nevoie.
Nu cred.
Vrei s spui c i s-au terminat banii?
i spun numai c nu vom mai juca din nou acelai joc. Ai
neles?

Ce-ai zice de o vizit scurt? A vrea s-mi vd fiica.


Ea nu vrea s te vad.
A putea s te dau n judecat. Ci ani are acum? apte, opt?
258

Nici mcar nu tia precis.


Ce importan are?
Jane avea nou ani iar el habar n-avea.
De ce n-o ntrebi pe Liz ce prere are?
Brbatul l antaja iar Bernie se sturase de el. Voia ca el s tie c
nu-i mai putea face jocul cu Liz.
Liz nu-i mai poate da cu prerea, Scott. A murit ast-var, n
iulie.
Urm o tcere lung.
mi pare ru.
Pentru un moment pru serios.
Nu mai avem ce discuta.
Se simea uurat acum, c-i spusese. Poate c ticlosul i ddea
seama i renuna. ns l judecase complet greit.
Nu chiar. Doar n-a murit i copilul, nu? Iar Liz de ce a murit?
De cancer.
Ce pcat. Oricum, Jane rmne copilul meu, cu sau fr Liz.
Pentru un pre bun, sunt gata s dispar.
Pentru ct timp? Pentru nc un an? De data asta nu m mai
pcleti, Scott.
Pcat. nseamn c va trebui s merg la tribunal i s obin
dreptul de a o vizita.
Bernie i aduse din nou aminte de promisiunea fcut lui Liz i
se gndi s-i ntind o curs.
N-ai dect, Scott. F ce vrei. Pe mine oricum nu m mai
intereseaz.
M gndisem la zece mii de dolari. ns ne putem nelege. Ce
zici de opt?
Du-te naibii.
Trnti telefonul. I-ar fi plcut s-i poat da un pumn. Trei zile mai
trziu ns, primi o not ntocmit de un avocat prin care Chandler
259

Scott, tatl lui Jane Scott, fost so al lui Elizabeth OReilly Scott Fine
solicita dreptul s-i viziteze fiica. Trebuia s se prezinte la tribunal
pe 17 noiembrie. Din fericire, fr feti. Sun la numrul de la
biroul lui Bill Grossman.
Ce pot face acum?
Bernie prea disperat.
Se pare c va trebui s mergi la tribunal.
Are vreun drept asupra copilului?
L-ai adoptat?
N-o fcuse. ntotdeauna intervenise cte ceva. nti copilul, apoi
boala lui Liz...
Nu. La naiba. Am vrut, ns prea s nu mai fie nevoie. Odat
ce l-am pltit, am crezut c n-o s mai apar niciodat.
L-ai pltit?
Avocatul prea ngrijorat.
Da. I-am dat zece mii de dolari ca s dispar, acum un an i
jumtate.
Se mplineau exact douzeci de luni de atunci. i amintea perfect.
Se ntmplase chiar nainte ca Liz s nasc.
Poate s dovedeasc asta?
Nu. Mi-am adus aminte de ce m-ai nvat tu.
Grossman i spusese odat c gestul putea fi interpretat altfel. Ca
i cum ar fi cumprat un copil de pe piaa neagr. De fapt, Chandler
Scott i vnduse copilul lui Bernie pentru zece mii de dolari.
I-am dat bani ghea, ntr-un plic.
Tot e bine, i rspunse Grossman.
Prea dus pe gnduri.
Problema este c, cine face aa ceva se ntoarce dup ali bani,
mai devreme sau mai trziu. Asta vrea i acum, nu-i aa?
De la asta au plecat toate. M-a sunat acum cteva seri cerndumi ali zece mii de dolari ca s ne lase n pace. Mi-a spus chiar c s260

ar mulumi numai cu opt.


Nemaipomenit.
Am crezut c atunci cnd i voi spune c soia mea a murit, nu
va mai fi interesat. Mi-am imaginat c va gndi c avnd de-a face
numai cu mine, nu va reui mare lucru.
Grossman tcu.
N-am tiut c soia ta a murit. mi pare ru.
S-a ntmplat n iulie.
Bernie cobor vocea, gndindu-se la Liz i la promisiunea la care
inea att de mult, c o va ine pe Jane departe de Chandler Scott, cu
orice pre. Poate c ar fi trebuit s-i plteasc cei zece mii de dolari.
A lsat vreun testament n privina copilului?
Se gndiser la asta, ns ea nu avea ce s le lase, n afara
lucrurilor ei personale.
Nu. Nu avea bunuri de valoare sau proprieti.
i custodia copilului? i-a lsat-o ie?
Bineneles.
Bernie prea jignit.
Cui altcineva i-ar fi putut ea lsa copiii?
n scris?
Nu.
Bill Grossman oft. Era o problem foarte dificil.
Legea este de partea lui, acum c soia ta a murit. Este tatl
natural al copilului.
Vorbeti serios?
Bineneles.
Tipul este un escroc. Un antajist. Probabil c tocmai a ieit din
nou din pucrie.
N-are nici un fel de importan. Legile din California spun c
prinii naturali au drept asupra copiilor, indiferent ce ar fi ei. Chiar
i criminalii au dreptul s-i vad copii.
261

Ce putem face?
S-ar putea s i se acorde drept de vizit.
Nu-i spuse c ar fi putut s piard complet custodia copilului.
A vizitat-o pe Jane de-a lungul timpului?
Niciodat. Ea nici mcar nu tie de existena lui. i, din cte am
aflat de la soia mea, ultima oar cnd l-a vzut avea numai un an.
Nu se poate baza pe nimic, Bill.
Ba da. Nu te amgi singur. Este tatl natural al copilului... Cum
a decurs csnicia lor?
Aproape c nici n-a existat. S-au cstorit cu cteva zile nainte
de naterea copilului i cred c a disprut la cteva zile dup asta. A
reaprut cu o lun sau dou nainte ca Jane s mplineasc un an i a
disprut din nou. Pentru totdeauna. Liz a divorat de el, motivnd
abandonul, i nu cred c a mai tiut ceva de el pn anul trecut.
Pcat c nu ai adoptat copilul.
E ridicol.
Sunt de acord cu tine, dar asta nu nseamn c i judectorul
va fi. Crezi c are vreun interes?
Dar tu ce crezi? A fost n stare s-o vnd o dat pentru zece mii
de dolari, iar acum cteva zile voia s-o vnd din nou, pentru opt
mii. Crede c m poate antaja la nesfrit.. Cnd ne-am ntlnit
data trecut ca s-i dau banii nu m-a ntrebat nimic de Jane. Ce
prere ai?
C este un ticlos care se crede inteligent. Sunt sigur c te va
cuta cu cteva zile nainte de a merge la tribunal.
Grossman avea dreptate. Scott l-a sunat cu trei zile nainte de data
programat, oferindu-se din nou s dispar. De data asta ns
ridicase preul. Voia cincizeci de mii de dolari.
Ai nnebunit?
Am fcut nite cercetri n ceea ce te privete, prietene.
S nu vorbeti aa cu mine.
262

Am aflat c eti un evreu bogat, venit de la New York, i


conduci un magazin mare. Din cte tiu eu eti chiar proprietarul
lui.
Aproximativ.
N-are importan. sta este preul meu. Cincizeci de mii sau
nimic.
Eu m gndisem la zece.
Ar fi fost chiar n stare s-i dea douzeci. Dar nu voia s-i spun.
ns Scott rse de el.
Cincizeci.
Era dezgusttor. Se trguia pentru copilul lui.
N-am de gnd s-i fac jocul, Scott.
S-ar putea s n-ai ncotro. Acum c Liz nu mai este, tribunalul
mi va acorda orice voi cere. S-ar putea s-mi dea chiar i custodia.
Dac stau s m gndesc bine, a putea s-i cer chiar o sut.
De ndat ce Scott nchise telefonul, Bernie form numrul lui
Grossman.
E posibil?
S-ar putea.
Oh, Doamne...
Era ngrozit. Ce se ntmpla dac o pierdea pe Jane? i promisese
lui Liz... Iar Jane era de-acum a lui, snge din sngele lui.
Legal nu ai nici un drept asupra copilului. Chiar dac soia ta
ar fi lsat un testament prin care te desemna tutore, el i meninea
oricum drepturile asupra lui Jane. Dac vei putea s demonstrezi c
nu este n msur s aib grij de ea, este foarte probabil s nvingi,
ns dac ai fi amndoi bancheri, sau avocai, sau oameni de afaceri,
el ar avea ctig de cauz. n cazul de fa nu poate dect s te sperie
puin i s-l chinuie pe bietul copil.
i ca s-o scuteasc pe Jane de toate astea, vrea o sut de mii de
dolari.
263

Ai nregistrat convorbirea?
Bineneles c nu. Ce crezi c fac eu aici? Nu sunt vnztor de
stupefiante, pentru numele lui Dumnezeu. Conduc pur i simplu un
magazin. Deci ce am de fcut?
Dac nu vrei s-i dai cei o sut de mii de dolari, iar eu i
sugerez s n-o faci, pentru c sptmna viitoare i va cere mai
mult, atunci ne vom judeca i vom demonstra c nu poate fi un bun
printe. S-ar putea ca ei s-i dea dreptul s o viziteze. Asta nu
nseamn ns mare lucru.
Pentru tine, poate. Copilul nici nu-l cunoate mcar. Nici
mcar nu tie c el e n via. Mama ei i-a spus c a murit, demult. A
trecut deja prin prea multe. Are mereu comaruri, de cnd a murit
Liz.
Dac medicul psihiatru va certifica asta, vom putea ncerca s-i
interzicem dreptul de a o vizita permanent.
i cererea de a o vedea din cnd n cnd?
Nu ne putem mpotrivi. Judectorii consider c nici mcar
Attila, hunul, nu poate face ceva ru unui copil pe care-l vede rar.
Cum justific oare asta?
Nu au nevoie s-o fac. Suntem la bunul lor plac. i tu, i Scott.
Dar mai ales Jane. Soarta lui Jane se hotra acum la tribunal.
Numai gndul i fcea ru; tia ct de ndurerat ar fi fost Liz. Ar fi
omort-o. Ironia sorii. Era ntr-o situaie groaznic.
Ziua primei audieri era ntunecat, mohort; se potrivea perfect
cu starea lui de spirit. Autobuzul venise deja s o ia pe Jane la
coal, iar doamna Pippin se ocupa de Alexander, cnd el a plecat la
tribunal. Nu spusese nimnui nimic. Spera c toate se vor rezolva.
Chandler Scott era aezat de cealalt parte a slii, mbrcat ntr-un
sacou elegant; era nclat cu o pereche de pantofi noi, Gucci. Era
pieptnat cu grij i cine nu-l cunotea, l putea lua drept un om
cumsecade, respectabil.
264

I-l art lui Bill Grossman, care privi ca din ntmplare spre ei.
Pare n regul, i opti el lui Bernie.
De asta m i temeam.
Grossman i spusese c audierea va dura cam douzeci de
minute. i explic judectorului c fetia nu-i cunotea tatl
adevrat, c suferise un oc groaznic la moartea mamei ei, i c nu
considera c acordarea dreptului de vizitare era indicat, avnd n
vedere mprejurrile.
Judectorul le zmbi ambilor tai, precum i avocailor. O fcea
zilnic, ns nu se implica emoional. Din fericire pentru el, nu era
niciodat nevoit s vad n ce msur erau copiii afectai de deciziile
lui.
N-ar fi drept s-i negm domnului Scott dreptul de a-i vedea
fiica.
i zmbi binevoitor lui Scott, apoi i ntoarse privirea ctre
Grossman.
neleg c asta l nemulumete pe clientul dumneavoastr,
domnule Grossman. i suntem foarte interesai s auzim toate
detaliile, la urmtoarea audiere. Pn atunci ns, curtea hotrte
s-i acorde domnului Scott dreptul de a-i vizita sptmnal fiica.
Bernie simi c lein i i opti imediat la ureche lui Grossman c
Scott era un fost pucria.
Nu le putem spune asta acum, i rspunse Grossman.
Lui Bernie i venea s urle. Ar fi trebuit s-i fi pltit cei zece mii de
dolari, de prima dat. Sau chiar cei cincizeci de mii pe care i ceruse
a doua oar. ns o sut de mii nu avea de unde.
Grossman se adres judectorului:
Unde vor avea loc vizitele?
Domnul Scott este n msur s decid. Copilul are judectorul se uit ntr-un dosar - aproape nou ani. Nu vd nici un
motiv pentru care s nu poat iei la plimbare cu tatl ei. Domnul
265

Scott ar putea s vin s o ia de acas, s zicem pe la ora nou, i s


o aduc napoi n jur de apte seara. Vi se pare convenabil?
Nu, i opti Bernie lui Grossman la ureche.
Acesta i rspunse aproape imediat:
Nu avem de ales. Poate c mai trziu vom ajunge la o alt
nelegere. Trebuie s te obinuieti cu asta.
De ce? Este nedrept. Cum s fac ceva care tiu c-i va duna
fiicei mele?
Vorbea acum din inim, fr s se mai gndeasc la ce spusese.
Bill Grossman cltin din cap.
Nu este fiica ta. Este a lui. Asta-i problema.
Problema este c ticlosul sta vrea bani. Numai c acum mi-a
cerut mai mult dect mi pot permite.
Oricum n-ai fi reuit s faci fa. Oamenii de genul lui cer din
ce n ce mai mult. Poate c e mai bine s stabilii totul aici. Audierea
este programat pentru 14 decembrie, mpac-te cu gndul c
urmeaz o lun n care el o va vizita, ns apoi, vei reui s obii
custodia. Chiar crezi c o va vizita?
S-ar putea.
ns Bernie spera c n-o va face.
i dac o rpete?
Era un gnd care ncepuse s-l nspimnte nc de cnd
reapruse Scott.
Nu fi ridicol. Tipul este lacom. ns nu e nebun. Ar trebui s fie
tmpit ca s o fure n timpul unei vizite.
i dac totui o face?
Voia s tie ce s-ar fi ntmplat dac presimirea lui se adeverea.
Asta se ntmpl numai n filme.
Sper s ai dreptate. ns i spun de acum: dac tipul i face
vreun ru, l omor.
266

CAPITOLUL 26
Prima vizit urma s aib loc smbt. Bernie nu mai avea prea
mult timp ca s-o pregteasc pe Jane. Sear ieir mpreun, s ia
masa n ora. Oft adnc nainte s nceap s-i vorbeasc. O dusese
la Hippo, restaurantul ei favorit, ns ea era foarte tcut. tia c se
ntmplase ceva, ns nu-i putea imagina ce. Poate c se mutau la
New York, poate c se ntmplase vreo nenorocire. Se convinse de
asta atunci cnd el i lu mna i o privi trist.
Trebuie s-i spun ceva, draga mea.
Inima ei btea cu putere; ar fi vrut s fug de lng el. Prea att
de speriat, nct lui i se frnse inima. Se ntreba adesea dac va mai
fi vreodat fetia vesel de odinioar. Mulumit doamnei Pippin, i
mergea mult mai bine. Nu mai plngea att de mult; chiar rdea
cteodat.
Nu-i nimic grav, scumpo. Nu fi ngrijorat.
Credeam c mi vei spune...
Nu putea rosti cuvintele i l privi cu ochii mrii de spaim.
Ce s-i spun, draga mea?
C ai i tu cancer.
El cltin din cap, iar ochii i se umplur de lacrimi. Era cel mai
ru lucru pe care i-l puteau imagina amndoi.
Nici vorb de asta. E cu totul i cu totul altceva. i aduci
aminte c mama ta a mai fost o dat cstorit?
i venea greu s-i spun toate astea, ns trebuia s-i explice de la
nceput.
267

Da. Spunea c a fost mritat cu un actor foarte frumos care a


murit cnd eu eram mic.
Ceva de genul sta.
Nu auzise niciodat aceast versiune.
i spunea c l-a iubit foarte mult.
Jane l privi inocent, iar Bernie simi c i se pune un nod n gt.
Aa spunea?
Asta mi-a zis mie.
Bine. Mie mi-a spus ceva uor diferit, ns asta nu mai are nici
o importan.
Poate c ntr-adevr Liz l iubise i nu avusese curajul s i-o
spun. ns i aminti deodat de promisiunea pe care i-o fcuse.
Liz mi-a spus c brbatul acela, tatl tu adevrat, a disprut
imediat dup naterea ta. A dezamgit-o. Cred c a fcut o prostie: a
furat bani de la cineva sau altceva, i a ajuns la nchisoare.
Jane l privi uimit.
Tatl meu?
Mda... Oricum a disprut un timp, iar cnd s-a ntors tu aveai
deja nou luni. Apoi a fcut acelai lucru. A plecat din nou cnd tu
ai mplinit un an. i de atunci, ea nu l-a mai revzut. Sfritul
povestirii.
Atunci a murit?
Era uluit de tot ce auzea. El cltin ns din cap n timp ce
chelnerul se apropia de ei s le ia farfuriile.
Nu. Nu a murit, draga mea. Tocmai asta este. A disprut pur i
simplu, iar mama ta a divorat. Civa ani mai trziu am aprut eu i
ne-am cstorit.
i zmbi i i strnse mnua, iar ea i rspunse tot cu un zmbet.
sta a fost norocul nostru...
Aa obinuia mami s spun. i, evident, era de aceeai prere cu
ea. Ca n toate de altfel. O idolatriza pe Liz, acum chiar mai mult
268

dect atunci cnd ea era n via. Era ns n continuare nedumerit


aflnd c tatl ei tria.
Eu am fost cel norocos. Oricum, domnul Chandler Scott a
reaprut acum vreo dou sptmni aici, n San Francisco.
Cum se face c nu m-a cutat niciodat?
Nu tiu. A dat un telefon acum un an i ceva i i-a cerut bani
mamei tale. i dup ce i-a obinut a plecat din nou. De data asta
ns, nu cred c ar mai trebui s i dm bani.
Simplificase totul, ns asta se ntmplase de fapt. Nu i-a spus c l
pltiser ca s-o lase n pace pe Jane i nici c Liz ajunsese s-l urasc.
Se decisese s o lase pe Jane s se hotrasc singur, atunci cnd o
s-l vad. Ceea ce l ngrijora cel mai tare era gndul c s-ar putea
s-l plac.
Vrea s m vad?
Acum, da.
l invitm la mas?
Ei i se preau toate foarte simple, ns Bernie ddu din cap. Ea l
privi surprins.
i eu i el am fost la tribunal azi-diminea.
De ce?
Era din nou speriat. Cuvntul tribunal o nfricoa.
Pentru c nu cred c el este un om bun i vreau s te apr de
el. Mama ta voia c eu s fac asta.
i fgduise lui Liz i ncercase din rsputeri s-i respecte
promisiunea.
Crezi c vrea s-mi fac vreun ru?
El nu voia s o sperie prea tare. Peste dou zile, ea urma s ias
cu el la plimbare.
Nu. ns cred c este foarte interesat de bani. i nu tim mai
nimic despre el.
De ce mi-a spus mami c a murit?
269

Cred c s-a gndit c-i va fi mai uor dect s te ntrebi tot


timpul unde este sau de ce a plecat.
Jane ddu din cap. Totul cptase sens acum, ns ea era
dezamgit.
N-am crezut c mami m-a minit vreodat.
Nici nu cred c a mai fcut-o. A fost singura dat. i a fcut-o
pentru binele tu.
i ce s-a hotrt la tribunal?
Era curioas acum.
Trebuie s ne prezentm din nou, peste o lun. ns ntre timp
poate s te viziteze. n fiecare smbt de la nou dimineaa pn la
cin.
Dar nu-l cunosc! Despre ce o s vorbim toat ziua?
Era ultimul lucru la care s-ar fi gndit Bernie. i zmbi.
Te gndeti tu la ceva.
i dac nu-mi place de el? Nu poate s fie prea drgu dac a
prsit-o pe mami.
Aa m-am gndit i eu ntotdeauna.
Se hotrse s fie cinstit cu ea.
Nici mie nu mi-a plcut de el atunci cnd l-am vzut pentru
prima oar.
Cnd s-a ntmplat asta? l ntreb ea surprins.
Data trecut cnd a venit dup bani. S-a ntmplat chiar
nainte de naterea lui Alexander. Liz m-a trimis pe mine s-i dau
banii.
N-a vrut s-l vad?
Asta nsemna mult pentru Jane.
Nu, n-a vrut.
Poate c nici nu l-a iubit att de mult.
Poate c nu.
Chiar a fost la nchisoare?
270

Prea ngrijorat.
i dac nu vreau s merg cu el smbt?
Urma partea cea mai dificil.
M tem c n-ai ncotro, draga mea.
De ce? ncepu s plng. Nici mcar nu-l cunosc. Dac nu-mi
place?
O s treac repede timpul. Vor fi numai patru vizite pn cnd
vom merge din nou la tribunal.
Patru?
n fiecare smbt.
Bernie se simea ca i cum i-ar fi vndut unica fiic. i ura pe
Chandler Scott, pe avocatul acestuia, pe Grossman, pe jurai, pe
judector.
Nu vreau, tati.
Trebuie.
i ntinse batista lui i se aez lng ea pe banchet. O mbri.
Ea i sprijini capul de el, plngnd cu suspine.
Uite, bunica i bunicul vin de la New York, de Ziua
Recunotinei. De ce nu te gndeti la asta mai bine?
i amnase din nou cltoria n Europa din cauz c nu reuise
s gseasc n timp util pe cineva care s aib grij de copii, iar
Berman nu-l obligase. Trecuser cteva luni de cnd nu-i mai
vzuse prinii. Din august, cnd mama lui plecase la New York,
mpreun cu copiii. Doamna Pippin promisese c le va face friptur
de curcan de srbtoarea Recunotinei. Se dovedise a fi chiar darul
de la Dumnezeu pe care l ateptau. O iubeau cu toii. Iar Bernie
spera ca i mama lui s o plac. Erau de vrste apropiate, ns la fel
de diferite precum ziua i noaptea. Mama lui se mbrca cu haine
scumpe, era aranjat, uor frivol i cteodat foarte greu de
suportat. Doamna Pippin mbrca haine apretate, trecea
neobservat, ns era blnd, competent i se purta minunat cu
271

copiii lui. Avea s fie o combinaie foarte interesant.


Ceru nota de plat i plecar spre cas. Doamna Pippin, Nanny,
cum o numise Jane, i atepta. I-a inut de urt lui Jane ct timp a
fcut baie, apoi i-a citit o poveste i a culcat-o.
Primul lucru pe care i l-a spus Jane cnd au intrat pe u a fost:
Mai am un tat!

272

CAPITOLUL 27
Cellalt tat, aa cum l numea Jane, a sosit smbt diminea
la nou i un sfert. Era chiar smbta dinaintea zilei Recunotinei. l
ateptau cu toii n camera de zi: Bernie, Jane, doamna Pippin i
Alexander.
Privind la ceas i vznd cum se scurgeau minutele, Bernie
ncepu s spere c Chandler Scott n-o s mai apar. N-au fost ns
att de norocoi. Sun la u; Jane sri de pe scaun, iar Bernie merse
s-i deschid. Ea tot nu voia s mearg cu el i era extrem de
nervoas. Sttea lipit de doamna Pippin i de Alexander, ncercnd
s-l zreasc pe brbatul care vorbea cu Bernie n pragul uii. Nu
reuise nc s-l vad, ns l putea auzi. Avea o voce sonor i prea
prietenos. Poate i datorit faptului c era actor sau fusese.
Apoi vzu c Bernie se d deoparte, iar brbatul intr n camer
uitndu-se cnd la ea, cnd la Alexander, de parc n-ar fi tiut cine
era fiecare.
Bun. Eu sunt tatl tu.
Era o situaie penibil. El nu i-a ntins mna i nu s-a apropiat de
ea. Lui Jane nu-i plceau ochii lui. Erau de aceeai culoare cu ai ei,
ns priveau cercettori n jur. El prea mult mai interesat de tatl ei
adevrat, aa cum l numea ea pe Bernie, dect de ea. Se uita la
ceasul lui Bernie, un Rolex mare din aur i prea s cntreasc toate
lucrurile din camer.
Eti gata?
Jane se ddu un pas napoi. Bernie spuse:
273

De ce nu rmnei aici un timp, s stai de vorb, s v


cunoatei?
Lui Scott nu prea s-i surd ideea. Privi nervos spre ceas, apoi
spre Bernie.
Nu cred c mai avem timp.
De ce? Unde se duceau? Lui Bernie nu-i plcea cum sunau
cuvintele lui, ns nu spuse nimic, ca s n-o sperie i mai tare pe
Jane.
Sunt sigur c mai putei rmne mcar cteva minute. Vrei o
cafea?
Lui Bernie nu-i plcea c trebuie s fie att de drgu cu el, ns o
fcea de dragul lui Jane. Scott refuz cafeaua. Jane, care sttea pe
braul fotoliului doamnei Pippin, l studia cu atenie. Era mbrcat n
blugi i avea pe bra o geac neagr de piele. Arta bine... cu toate
astea ns lui Jane nu-i plcea. Tatl ei arta altfel, era blnd i bun i
avea barb.
Cum l cheam pe cel mic?
Se uit spre copil, iar doamna Pippin i rspunse:
Alexander.
l privea cu atenie pe brbatul din faa ei i mai ales se uita n
ochii lui. i nu-i plcea deloc ce vedea acolo. Nici lui Bernie. Se uita
iscoditor n jur, iar lui Jane nu-i ddea nici o atenie.
mi pare ru pentru Liz, i spuse el lui Jane. Semeni mult cu ea.
Mulumesc, i rspunse Jane politicoas.
Scott se uit din nou la ceas i se ridic.
Ne vedem mai trziu.
N-o lu pe Jane de mn i nici nu-i spuse unde plecau. O porni
pur i simplu spre u, ateptndu-se ca ea s-l urmeze ca un cine.
Ea prea pe punctul de a izbucni n plns. Bernie i zmbi
ncurajator i o mbri. i ntinse apoi un pulover roz care se
asorta cu rochia. O mbrcaser elegant de parc s-ar fi dus la o
274

petrecere.
Totul va fi bine, draga mea, i opti. Nu dureaz dect cteva
ore.
Pa, tati.
Se arunc de gtul lui.
La revedere, Nanny. Pa, Alex.
Le fcu cu mna i-i trimise o srutare celui mic. Prea din nou
foarte mic, iar Bernie i reaminti momentul cnd o vzuse prima
dat. Ar fi vrut s alerge dup ei, s o opreasc, ns n-o fcu. Privi
pe fereastr cum se ndeprtau i ca i cum ar fi avut un
presentiment, not pe o bucat de hrtie numrul mainii.
E ceva ciudat cu omul sta, domnule Fine. Nu-mi place deloc,
i spuse doamna Pippin.
Nici mie. ns judectorul nu m-a luat n seam. Trebuie s
mai rezistm nc o lun. Sper numai s nu i se ntmple ceva lui
Jane. Dac i face ceva ru, l omor pe ticlosul sta.
Nanny se ntoarse n buctrie unde i turn o ceac de ceai.
Avea foarte mult treab, ns s-a frmntat toat ziua de grija lui
Jane, ca i Bernie de altfel. i adusese de lucru acas, avea o
grmad de alte treburi la magazin, ns nu se putea concentra
deloc. A stat toat ziua lipit de telefon ateptnd s-l sune Jane. La
ora ase se plimba prin camera de zi ateptnd-o. Mai avea nc o
or i era nerbdtor s o vad acas.
nainte de culcare, Nanny i l-a adus pe Alexander, s-i spun
noapte bun, ns Bernie nu era deloc atent la ei. Ea iei din
camer cltinnd din cap. Avea o presimire cumplit. Ceva ru se
ntmplase. ns nu-i spuse nimic lui Bernie care rmase s o
atepte.

275

CAPITOLUL 28
Treci n main - a fost tot ce i-a spus el, n timp ce coborau
amndoi scrile; pentru o clip, ea a fost tentat s o ia la fug
napoi.
Nu voia s mearg nicieri cu el; nici mcar nu-i putea imagina
cum de-l putuse iubi mama ei. Arta nfricotor. Avea o privire de
om ru i unghii murdare; avea ceva n glas care o speria. El
deschise portiera i urcar n main. Ea arunc o ultim privire
spre fereastra lui Bernie.
Pornir imediat, iar Jane fu nevoit s se in de u, ca s nu
cad de pe scaun. Se ndreptau spre autostrad.
Unde mergem?
S conducem o prieten, la aeroport.
Plnuise totul; n-avea nici un rost s-i mai spun i ei.
Ar fi vrut s-i spun s nu mai conduc aa repede, ns i era
fric s vorbeasc. El parc maina, lu un sac mic de voiaj de pe
bancheta din spate i, nfcnd-o de mn, o trase cu brutalitate jos
din main.
Unde mergem?
Nu-i mai putea reine lacrimile. Nu-i plcea deloc i voia acas.
Acum. Nu mai trziu.
i-am spus doar. La aeroport.
i unde pleac prietena ta?
Tu eti prietena mea.
Se ntoarse i se uit la ea.
276

i vom pleca la San Diego.


Stm acolo toat ziua?
tia c la San Diego era i o grdin zoologic, ns tatl ei i
spusese c se vor ntoarce nainte de ora apte. Arta ntr-adevr ca
un om cu care prinii nu i-ar da voie s stai de vorb, pe strad;
dintr-o dat, ea era cu el, singur, i plecau la San Diego.
Da. Ne ntoarcem pentru cin.
S-l sun pe tai, s-i spun?
El rse; era att de inocent!
Nu, draga mea. Eu sunt tticul tu acum. Nu e nevoie s-l suni.
Am s-l caut eu, de ndat ce vom ajunge. Crede-m, drguo. l sun
eu.
Cnd vorbea, arta chiar mai nspimnttor. Ar fi vrut s fug de
lng el, ns o inea strns de mn; cu siguran, nu i-ar fi dat
drumul.
De ce mergem la San Diego... domnule... tat?
El prea s vrea s i se spun astfel; poate c, dac o fcea, se va
purta mai frumos cu ea.
S vizitm nite prieteni de-ai mei.
Oh!
Se ntreba de ce nu alesese o alt zi; pe de alt parte, ar fi fost o
prostie s nu se bucure de cltorie. Avea ce povesti n seara aceea.
n timp ce treceau prin faa postului de control, el o strnse i mai
tare de bra i i opti s se grbeasc. i veni deodat o idee. Ce-ar fi
s-i spun c trebuia s mearg la toalet? Poate gsea un telefon de
unde s-l sune pe Bernie. Avea senzaia c el ar fi vrut totui s tie
de ce pleca ea la San Diego cu cellalt tat.
Cnd vzu ua cu semnul familiar, se smulse de lng Chandler
Scott; el ntinse ns mina i o prinse din spate.
Nu, n-ai voie.
Dar trebuie s merg la toalet.
277

Avea lacrimi n ochi. tia acum c el fcea ceva ru. N-o lsa nici o
clip singur. Nici mcar s mearg la baie.
Te duci n avion.
Cred totui c ar trebui s-l sunm pe tati, s-i spunem unde
mergem.
El rse de ea.
Nu-i face griji. i-am spus c-l voi cuta eu.
n timp ce o inea strns de mn, privea n jurul lui; deodat, o
femeie cu prul de un blond splcit i cu ochelari de soare se
apropie de ei. Purta o pereche de blugi foarte strmi, o bluz roie,
cizme de cowboy i o apc de baseball pe cap. Prea foarte dur.
Ai biletele? o ntreb el fr s zmbeasc.
Ea ddu din cap. I le ntinse lui Chandler, fr s scoat vreun
cuvnt i i continuar drumul alturi, innd-o pe Jane ntre ei.
Ea e? ntreb ea ntr-un sfrit.
Scott nu-i rspunse, ci ddu numai din cap. S-au oprit la o cabin
fotografic i i-au fcut lui Jane patru fotografii, cu un dolar. Spre
uimirea lui Jane, Chandler Scott scoase din buzunar un paaport i
lipi una din fotografii n interiorul lui. Era un paaport fals care n-ar
fi reuit s treac de o verificare minuioas; tia ns c
paapoartele copiilor nu erau controlate cu atenie. nainte de a
intra, ea s-a smuls de lng el, ncercnd s fug, ns el a strns-o
mai tare de mn i i-a optit printre dini:
Dac scoi vreun cuvnt sau mai ncerci s fugi, tticul tu,
aa cum i spui tu, mpreun cu fratele tu vor muri. La ora cinci. Ai
neles?
i zmbea rutcios; femeia aprinse o igar i se uit n jur. Prea
foarte nervoas.
Unde m ducei?
i era fric s vorbeasc tare, dup tot ce auzise. Vieile lui Bernie
i a lui Alex erau acum n minile ei i nu voia s fac nimic care s
278

le pun viaa n pericol. Se ntreba dac aveau de gnd s o omoare


i singura ei consolare era c, dac o fceau, avea s se rentlneasc
cu mama ei. Era sigur de asta, i de aceea acum nu-i mai era att de
team.
Mergem ntr-o scurt cltorie.
Pot merge la toalet n avion?
Poate.
O privea cu rutate, iar ea se ntreb din nou cum putuse oare
mama ei s-l considere un brbat atrgtor.
Nu mergi nicieri fr noi. Tu, drglaa mea fiic, eti mina
noastr de aur.
Ea tot nu nelegea ce aveau de gnd s fac i era convins c
voiau s o omoare. Scott se ntoarse spre prietena lui i ncepu s-i
descrie ceasul de aur al lui Bernie.
Dac m ducei napoi, poate c Bernie i va da ceasul lui,
spuse ea plin de speran.
Ei izbucnir n rs i o mpinser n avion, n faa lor. De cum au
decolat, cei doi i-au comandat cte o bere. I-au oferit i ei o CocaCola, ns ea nici nu a atins-o. Nu-i era nici foame nici sete. Sttea
linitit pe scaunul ei, ntrebndu-se unde mergeau i dac i va mai
revedea vreodat pe Bernie, pe Alex sau pe doamna Pippin. Pentru
moment, prea practic, imposibil.

279

CAPITOLUL 29
Era trecut de opt cnd Bernie s-a hotrt s-l sune pe Grossman.
O or ntreag i tot repetase c ntrziaser din cauza unei pene de
cauciuc sau orice altceva... Se fcuse ns ora opt, iar ei ar fi putut da
un telefon. tia c ceva cumplit se ntmplase.
Grossman era acas. Avea invitai la cin, iar Bernie i ceru scuze
c-l deranja.
Nu face nimic. Cum a fost?
Spera c toate au decurs normal. Era mai uor pentru toi s
accepte inevitabilul. ns experiena i spunea c le va fi greu s
scape de Chandler Scott.
Tocmai de asta te-am sunat, Bill. Trebuiau s se ntoarc acum
o or. Sunt ngrijorat. Foarte ngrijorat.
Poate au avut o pan de cauciuc.
Ar fi putut suna. Cnd a fost ultima oar cnd ai avut tu o
pan?
Aveam aisprezece ani i i furasem Mercedes-ul tatlui meu.
Vezi? Ce ne facem?
Mai nti de toate relaxeaz-te. Vrea probabil numai s te
sperie. Se vor ntoarce pe la ora nou i-i vor povesti c au mncat
pe puin zece ngheate.
Bernie privi spre ceas.
i mai dau o or.
i apoi? Iei n strad cu puca la tine?
Mie nu mi se pare att de amuzant. A plecat cu fiica mea.
280

tiu, tiu, iart-m. ns este la fel de bine i fiica lui. Nu cred


c va face o prostie chiar de prima dat. Tipul e ntr-adevr greu de
suportat, ns nu cred c e prost.
Sper s ai dreptate.
Mai ateapt pn la ora nou i apoi sun-m din nou. O s
vedem atunci ce putem face.
Bernie l sun la nou fr cinci:
Chem poliia.
i ce ai de gnd s le spui?
C mi-a rpit copilul. I-am notat numrul mainii.
Trebuie s-i spun ceva, Bernie. tiu c eti suprat, dar
ascult-m. Nu este copilul tu. Legal, este al lui. Iar dac ntradevr a luat-o cu el, fapt de care m ndoiesc, se consider furt de
copii i nu rpire.
i care-i diferena?
Bernie nu nelegea.
Furtul unui copil este considerat contravenie i nseamn s
iei un copil de la printele lui.
n cazul de fa este vorba de o rpire. Tipul e un fost
condamnat. Nici mcar nu i-a adresat lui Jane dou cuvinte atunci
cnd a venit s o ia. l interesau numai obiectele din cas. Cine tie
unde a dus-o.
Nu-i respectase promisiunea fcut lui Liz. Ea l implorase s
nu-l lase pe Chandler s se apropie de Jane, iar el fcuse tocmai pe
dos.
Bernie a sunat la poliie pe la ora zece, ns cei de acolo n-au
prut prea ngrijorai. Ca i Bill, erau siguri c trebuie s apar din
clip n clip.
Poate c a but ceva mai mult, i-au sugerat.
ns la ora unsprezece, cnd el era n pragul unei crize de nervi,
s-au decis n sfrit s vin i s fac un raport. Tot pe la acea or
281

ncepu i Grossman s se ngrijoreze.


Tot n-ai nici o veste?
Poliitii erau nc acolo.
Nu. Acum m crezi?
Sper s n-ai dreptate.
Bernie le descrisese poliitilor cu ce era Jane mbrcat. Nanny
sttea tcut alturi de el, n halat i papuci. O or mai trziu au fost
anunai c numrul pe care l notase Bernie era al unei maini
furate n aceeai diminea. Poliitii ddeau ns mai mare atenie
furtului mainii dect fiicei lui.
La miezul nopii l-a sunat pe Grossman s-i spun ultimele
nouti. n momentul n care a nchis, a sunat telefonul. Era
Chandler.
Ce mai faci, prietene?
Bernie era singur, poliitii plecaser.
Unde naiba eti?
Janie i cu mine suntem bine sntoi.
Te-am ntrebat unde suntei.
n afara oraului. Iar Jane se simte foarte bine, nu-i aa,
drguo?
Ea sttea lng el n cabina telefonic, tremurnd de frig. Era
noiembrie i era mbrcat numai n pulover.
Cum adic n afara oraului?
Am vrut s-i dau timp, s poi aduna banii.
Care bani?
Cei cinci sute de mii de dolari pe care mi-i vei da n schimbul
lui Janie. Mi-a sugerat chiar ea s-i cer ceasul pe care-l aveai azi la
mn. Cred c e o idee nemaipomenit. i mai vreau unul pentru
prietena mea.
Care prieten?
N-are importan. S vorbim despre bani. n ct timp faci rost
282

de ei?
Vorbeti serios?
Foarte.
Niciodat. De unde s am eu atia bani? E practic o avere.
Ochii i se umplur de lacrimi. N-o pierduse numai pe Liz. Ci i pe
Jane. i se prea c pentru totdeauna.
D-mi banii, Fine, sau n-o mai vezi pe Janie. Nu pot atepta
prea mult. i mi nchipui c o vrei napoi.
Eti un ticlos mpuit.
Iar tu eti unul bogat.
Cum dau de tine?
Te mai sun mine. Stai lng telefon i nu anuna poliia. Altfel
o omor.
De unde tiu eu c n-ai omort-o deja?
Gndul l ngrozea.
Chandler Scott i ntinse receptorul:
Hai, vorbete cu btrnul tu.
tia c nu trebuia s-i spun unde erau. De fapt nici nu tia prea
bine. ns le vzuse pistoalele i tia c nu glumeau.
Bun, tati. Izbucni n plns. Te iubesc... sunt bine...
Am s te aduc acas, draga mea... Cu orice pre... i promit...
ns Chandler Scott n-o mai ls s-i rspund, nfc receptorul
i l puse n furc.
Bernie form numrul lui Grossman cu degetele tremurndu-i.
Era dousprezece i jumtate.
E la el.
Asta tiu i eu. Unde sunt?
N-a vrut s-mi spun. Vrea o jumtate de milion de dolari.
A rpit-o?
Grossman prea uimit.
Da, tmpitule. De cte ori s-i spun?... Scuz-m. Ce naiba m
283

fac acum? Nu am atia bani.


Nu cunotea dect o singur persoan care ar fi putut s aib,
ns nu era prea sigur de asta. i oricum nu avea bani ghea. Putea
ns ncerca.
Sun la poliie.
Am fcut-o eu deja.
De data asta e altceva.
ns n-a fost. Ei nu erau mai impresionai dect fuseser cu o or
nainte. Din punctul lor de vedere, era o afacere personal, ntre doi
brbai care-i disputau un copil. Poliia nu voia s se amestece. i
nu credeau c el vorbise serios n privina banilor.
N-au dormit toat noaptea, nici Bernie nici doamna Pippin. El era
alb ca o foaie de hrtie. La un moment dat, ea l privi n ochi i i
vorbi ca unui copil nfricoat:
O vom gsi.
De unde tii asta?
Pentru c eti un om inteligent, iar dreptatea este de partea ta.
A vrea s fie aa, Nanny.
Form numrul lui Paul Berman, la New York. Era aproape ora
cinci dimineaa. Berman i spuse c nu avea atia bani. i prea ru
de cele ntmplate, ns era o sum foarte mare. Ar fi trebuit s
vnd aciuni, dar avea nevoie de permisiunea soiei lui care era
coproprietar. i, oricum, pierdea o avere, pentru c aciunile
sczuser fantastic.
Ai anunat poliia?
Nici nu le pas. Se pare c furtul unui copil aa cum l
numesc ei nu nseamn prea mare lucru n statul acesta. Tatl
natural nu poate grei.
Ar trebui s-l omoare.
O voi face eu, cnd l voi gsi.
Anun-m dac te pot ajuta cu ceva.
284

i mulumesc, Paul.
nchise.
l sun din nou pe Grossman.
Nu am de unde s fac rost de bani. Ce facem?
Am o idee. Cunosc un detectiv. Am mai lucrat cu el.
l putem suna acum?
Bill ezit pentru o fraciune de secund.
l sun imediat.
l cut din nou cinci minute mai trziu i-i spuse c detectivul
avea s fie la el ntr-o jumtate de or. i c va sosi i el ct de
curnd.
Era trei dimineaa cnd s-au strns toi n camera de zi a lui
Bernie. Detectivul era un brbat obinuit, n jur de treizeci de ani. Se
numea Jack Winters. Venise nsoit de o femeie care se dovedi a fi
soia lui, Gertie. Nanny i servi pe fiecare cu ceai sau cafea, iar lui
Bernie i aduse un coniac. Ceilali nu aveau nevoie, decisese ea.
Trebuiau s fie foarte treji dac voiau s o gseasc pe Jane.
Bernie le povesti tot ce tia despre trecutul lui Chandler Scott,
despre relaia lui cu Liz, despre arestrile lui i timpul petrecut n
nchisoare, ct i despre legturile lui, sau mai bine-zis lipsa lor, cu
Jane. Le ddu numrul mainii furate i i privi nspimntat:
Credei c o putei gsi?
Poate.
Detectivul avea o musta care nu-i ddea un aer prea inteligent,
ns ochii lui erau cei mai strlucitori pe care i vzuse Bernie
vreodat. Iar femeia arta banal, ns nu era proast deloc.
Bnuiesc c au plecat n Mexic.
De ce?
E doar o presimire. Dai-ne cteva ore i v vom putea spune
mai exact. Nu avei nicio fotografie de-a lui, nu-i aa?
Bernie cltin din cap. Nu avea i nici nu credea c Liz ar fi
285

pstrat vreuna. i chiar dac o fcuse, el nu le vzuse niciodat.


Ce s-i spun dac mai sun?
C ai nceput s strngi banii. Las-l s atepte... i ncearc s
nu pari prea ngrijorat. F-l s cread c ai bani.
Bernie pru ngrijorat.
Dar i-am spus deja c nu am.
Nu-i nimic. Probabil c nu te-a crezut.
I-au promis c-l vor cuta la sfritul zilei, sugerndu-i s ncerce
s se odihneasc. ns el mai voia s-i ntrebe ceva, nainte de
plecare. i venea foarte greu, dar era nevoit s o fac.
Credei c... ar putea oare... s-i fac vreun ru?
Nu putea spune s-o omoare. Gertie i rspunse cu o voce
blnd, privindu-l cu ochi nelegtori:
Nu cred. Vom ncerca s-o gsim nainte de a i se ntmpla
vreun ru. Trebuie s avei ncredere n noi.
El avu iar ei se ntoarser dousprezece ore mai trziu. Lui Bernie
orele i se preau interminabile. Se nvrtise prin camer ore ntregi,
buse cafea, coniac, ceai, pn cnd, pe la ora zece adormise
extenuat, n pragul isteriei. Nanny nu se culcase deloc, ci avusese
grij de Alexander. Tocmai i ddea s mnnce cnd cei doi
detectivi sunar la u. Reuiser s adune o mulime de informaii.
Aveau o grmad de fotografii ale lui Scott, precum i dosarul lui.
Fusese deinut n nchisorile a apte state, ntotdeauna pentru jaf sau
neltorie. Fusese acuzat de nenumrate ori de falsificarea cecurilor,
ns majoritatea plngerilor fuseser retrase. Probabil c reuise s
dea banii napoi celor pgubii.
Ce este interesant este c tipul face totul pentru bani. Nu tu
droguri, sex... Numai bani. S-ar putea spune c banii sunt hobby-ul
lui.
Bernie i privi posac.
O jumtate de milion de dolari nu mi se par deloc a fi un
286

hobby.
Winters ddu din cap.
Crede c a tras acum lozul cel mare.
Reuiser s afle unde sttuse Scott pn smbt. Pomenise
cuiva ceva despre o plecare n Mexic. Maina furat fusese gsit la
aeroport. Reuiser s ajung la San Diego, terpelind trei bilete de
avion. Stewardesa cu care vorbise Gertie spunea c parc i aducea
aminte de o feti, ns nu era prea sigur.
Sunt sigur c vor rmne n Mexic pn cnd vei reui s
strngi banii. Ca s-i spun adevrul, m simt mult mai bine acum,
uitndu-m la cazierul lui. Nu este nscris nici un act de violen.
Asta e ceva. Dac avem puin noroc, nu-i va face nici un ru.
Cum naiba dm de el?
ncepem s-l cutm chiar acum. Dac vrei putem pleca spre
San Diego chiar ast-sear. Vom ncerca s-i lum urma de acolo. Au
furat probabil o alt main sau au nchiriat una pe care nu au de
gnd s-o returneze. Nu cred c i-au luat prea multe precauiuni.
Cred c nu se consider ntr-un pericol prea mare. tie c aici nu-l
poi acuza de nimic.
Bernie se enerva numai ascultndu-l, ns tia c era adevrat. i
era gata s fac orice ca s o gseasc pe Jane.
Vreau s pornii chiar acum pe urmele lui.
Ei erau de acord. Fcuser deja aranjamentele necesare.
Ce s-i spun dac mai sun?
nc n-o fcuse.
Spune-i c te strduieti s aduni banii. i c-i va lua ceva
timp. O sptmn sau chiar dou. Avem nevoie de un rgaz pentru
a ajunge acolo i a ncepe cutarea. Cred c dou sptmni sunt
suficiente.
Era o variant optimist, ns ei aveau acum i descrierea
prietenei lui, care i ea avea cazier.
287

Credei c v ajung dou sptmni?


Vom face tot ce ne st n putin.
Cnd plecai?
Disear, pe la ora zece. Mai avem nite treburi de aranjat.
Mai lucrau nc la trei cazuri, ns acesta era cel mai important.
Aa c le lsar pe celelalte n grija subalternilor lor.
Pentru c a venit vorba...
i spuse tariful lor, care era destul de ridicat, ns Bernie nu putea
renuna. Avea s fac rost de bani, ntr-un fel sau altul.
Perfect. Unde v gsesc dac m sun?
I-au dat numrul unde i mai putea gsi pn la ora zece i, la
douzeci de minute dup plecarea lor, Scott sun din nou.
Cum merge, btrne?
Bine. Am nceput s adun banii.
M bucur s aud asta. i cnd crezi c-i vei avea pe toi?
El avu o sclipire de geniu.
Nu mai devreme de o sptmn sau chiar dou. Trebuie s
merg la New York s fac rost de cea mai mare parte din sum.
La naiba!
Scott prea ofticat, iar Bernie l auzi cum i spunea ceva prietenei
lui. ntr-un sfrit se ntoarse la telefon. l crezuser.
Bine. Ai fix dou sptmni. Dac nu-mi plteti, o omor.
nchise, fr s-l lase s vorbeasc cu Jane. Bernie form numrul
lui Winters.
De ce i-ai spus c pleci la New York? l ntreb acesta mirat.
Pentru c vreau s vin cu voi.
Se ls tcerea.
Eti sigur? Poate fi periculos. Ar putea s te recunoasc, dac
te apropii prea mult de ei.
Vreau s fiu lng Jane, dac va avea nevoie de mine cnd o
vei gsi. Nu pot s stau aici i s atept.
288

Bernie n-o vzuse pe Nanny care sttea n pragul uii i l asculta.


Era de acord cu el.
Pot s vin? Tariful va rmne acelai.
Nu asta m ngrijora. M gndeam la tine. De ce nu vrei s
rmi aici i s ncerci s duci o via normal?
Viaa a ncetat s mai fie normal asear, la ora apte. i nu va
mai fi pn nu-mi vei gsi fiica.
Venim s te lum ntr-o or.
V atept.
nchise.
Se simea deja mai bine. l sun pe Grossman care i promise c se
va duce chiar a doua zi n tribunal ca s anune cele ntmplate. l
sun apoi pe Paul Bormann la New York i pe adjunctul lui, la
magazin. Apoi l telefon mamei.
Am veti proaste pentru tine, mam.
Vocea i era tremurtoare. Trebuia s-i spun.
S-a ntmplat ceva cu copilul cu cel mic?
Nu, e vorba de Jane. Oft. Nu am timp s-i explic totul acum.
Fostul so al lui Liz a reaprut acum ctva timp. E un ticlos, a
petrecut ultimii zece ani intrnd i ieind din nchisoare. A ncercat
s m antajeze, ns eu n-am vrut s-i pltesc. Aa c a rpit-o pe
Jane. Vrea o jumtate de milion de dolari rscumprare.
Oh, Doamne... Bernie...
Nu-i venea s cread.
Ce fel de om putea s fac una ca asta? E bine? Ai veti de la
ea?
Cred c e bine. Poliia nu vrea s intervin, pentru c el este
tatl ei natural.
Oh, Bernie.
Ea ncepuse s plng.
Nu, mam, te rog. M voi descurca eu ntr-un fel. Te-am sunat
289

pentru c plec ast-sear n Mexic, mpreun cu cei doi detectivi pe


care i-am angajat. Vom ncerca s o gsim. Aa c nu are rost s mai
venii de Ziua Recunotinei.
Gsete-o, Bernie. Oh, Doamne...
Pentru prima dat n viaa ei era pe cale de a face un atac de cord,
iar Lou era plecat la o ntrunire. Nici nu tia prea bine unde.
Am s te caut de ndat ce voi ti ceva. S-ar putea s o gsim n
dou sptmni...
El era optimist ns ei i se prea un comar. ncepu s plng la
telefon.
Bernie...
Trebuie s plec, mam. Te iubesc.
i puse o cma, un pulover i o pereche de blugi ntr-o geant
de voiaj apoi se duse n camera copilului s vorbeasc cu Nanny. i
spuse ce avea de gnd s fac i o rug s aib grij de copil. Ea l
asigur c totul va fi bine.
Aducei-o pe Jane acas ct mai repede.
Suna ca un ordin. El zmbi i i srut fiul.
Avei grij de dumneavoastr, domnule Fine. Copiii au nevoie
de dumneavoastr.
O mbri n tcere i iei pe u fr s se mai uite napoi.

290

CAPITOLUL 30
n timp ce se ndreptau spre aeroport, Bernie nu se putea abine
s nu remarce ce stranii ntorsturi luase viaa lui. Cu mai puin de
un an nainte, ducea un trai normal. Avea o soie pe care o iubea, un
copil nou-nscut i o feti. i, deodat, Liz dispruse, Jane fusese
rpit i era inut ostatec n schimbul unei rscumprri, iar el era
pe punctul de a pleca spre Mexic, cu cei doi strini pe care-i angajase
pentru a o gsi. Era ngrozit la gndul c Scott sau complicea lui i-ar
putea face vreun ru lui Jane. Gndul acesta l chinuise toat
noaptea. i spusese i lui Gertie, la aeroport, ns ea prea convins
c pe ei numai banii i interesau; Bernie ncerc s se lase convins.
l sun din nou pe Grossman, de la aeroport, i-i promise c-l va
anuna dac vor face vreun progres. A urmat o noapte lung. Au
ajuns la San Diego la unsprezece i jumtate i au nchiriat o main
puternic. Winters aranjase totul nc din San Francisco. N-au mai
pierdut timpul, oprindu-se la vreun hotel, ci, au trecut grania
imediat, prin Tijuana. Au ajuns la Ensenada o or mai trziu. Winter
presimea c ei trecuser pe acolo; o bancnot de cincizeci de dolari
fcu minuni: un paznic i aduse aminte de ei.
Era trecut de ora unu, ns barurile din Ensenada erau nc
deschise. Le-a luat cam o or s cutreiere vreo dousprezece; n
fiecare, comandau cte o bere, apoi scoteau fotografia lui Scott.
Gertie a fost cea norocoas: un barman i-a amintit de el, i chiar i
de Jane.
Era un copil foarte drgu, le zisese el, i prea speriat de cei
291

doi aduli care o nsoeau.


Prietena lui Scott l ntrebase despre vaporul care fcea traversri
spre Cabo Haro.
Gertie se ntoarse n grab cu preioasa informaie i au pornit din
nou la drum, prin San Vicente, San Telmo, Rosario, iar mai apoi Baja
i El Marmol. Au parcurs aproape dou sute de mile n cinci ore.
Drumurile erau foarte proaste. S-au oprit la El Marmol, ca s fac
plinul. Era ora apte a dimineii zilei de luni. Mai aveau nc dou
sute de mile pn la Santa Rosaria. Au ajuns pe la ora trei; fusese o
zi istovitoare. Mai erau dou ore pn la plecarea vaporului spre
Guyamas. Cel care era la crm i-a amintit i el de Scott, de femeie
i de fetia pe care o ineau ntre ei.
Ce crezi, Jack?
El i Bernie stteau pe punte, privind cum Baja disprea n faa
ochilor. Gertie sttea la o oarecare distan de ei.
Pn acum, totul a decurs foarte bine. ns nu te atepta ca
toate s mearg ca pe roate. nceputul e bun.
Poate c vom avea noroc.
Bernie voia s cread asta, ns Jack Winters tia c era puin
probabil.
De la Santa Rosalia la Empalme erau o sut de mile, iar de la
Empalme la Espiritu Santo erau dou sute cincizeci de mile. Acolo
credea brbatul de pe vas c-l auzise pe Scott zicnd c merge. ns
n Espiritu Santo, un brbat de pe doc le-a spus c era sigur c se
ndreptaser spre Mazatlan, care era la o distan de alte dou sute
cincizeci de mile de locul unde se aflau. De acolo, ns, le-au pierdut
urma. Miercuri nu tiau mai mult dect tiuser atunci cnd
plecaser din San Francisco. Le-a trebuit aproape o sptmn, n
care au luat la rnd toate barurile, hotelurile i restaurantele, pentru
ca s le dea de urm, n Guadelajana. De la Mazatlan la Guadalajara
erau trei sute douzeci i patru de mile; le-au trebuit opt zile ca s-l
292

repereze n sfrit pe Scott.


tiau acum c sttuse la un hotel mic, numit Rosalba, aflat pe o
strdu lturalnic. Jack presimea c de acolo ei plecaser mai
departe, ntr-un alt orel. Poate n Aguascalientes. Le-au mai
trebuit alte dou zile s urmreasc noua pist; era ns deja vineri,
iar timpul lui Bernie se epuizase. Trebuia s se ntoarc la San
Francisco, s atepte telefonul lui Scott.
Ce facem acum?
l sunau zilnic pe Grossman, pe Nanny i pe Alexander. Erau
bine; lui Bernie i era teribil de dor de fiul lui.
Cred c ar fi mai bine s te ntorci mine.
Erau n barul hotelului, la un pahar de cerveza.
Ar trebui, probabil, s-i spui c ai banii.
Winters se gndea deja la un plan; ns lui Bernie nu-i surse
deloc ideea.
Cinci sute de mii de dolari? De unde s-i iau? Sau i spunem c
am glumit?
Trebuie numai s stabileti un loc de ntlnire. Avem noi grij
de restul. Ne va fi de mare ajutor dac va stabili un loc din
apropiere. i vei explica c ai nevoie de o zi sau chiar dou s ajungi
aici; pn atunci, l vom gsi.
Winters gndea tot timpul. Ca i Bernie.
Nu crezi c s-au ntors deja n America?
Nici o ans.
Winters era absolut sigur.
i e prea team de poliiti. Cu cazierul lui, furtul acelei maini
l va duce napoi la pucrie.
De necrezut, nu-i aa?
Bernie zmbi amar.
Fur un copil, l amenin, cauzndu-i probabil ocuri
emoionale i e trimis napoi n nchisoare pentru furtul unei maini.
293

Avem un sistem grozav. Mai-mai c-i vine s treci la comuniti. A


vrea s-l pot vedea spnzurat pe ticlos!
N-o s-l vezi.
Winters devenise filozof. Avusese de-a face cu multe alte cazuri.
Destul ca s-l determine s nu-i doreasc un copil. Soia lui fusese
de acord cu el. Nici mcar cine nu mai aveau, dup ce ultimul le
fusese furat, otrvit, i apoi aruncat pe treptele din faa casei lor de
ctre cineva pe care-l arestaser odat.
Nici a doua zi n-au descoperit mare lucru, aa c Bernie a plecat
spre cas, smbta seara. A ajuns la San Francisco seara, pe la ora
nou. Se grbea s-i revad fiul. Era singurul care-i mai rmsese.
Nu plecase numai Liz, ci i Jane. Se ntreba dac-i va mai auzi
vreodat vocea, rsunnd pe hol, n timp ce se ndrepta spre el,
strignd:
Bun, tati!
i venea tare greu acum, c le pierduse pe amndou. Simea c i
nelase ncrederea lui Liz.
Domnule Fine?
Nanny l lsase pe Alexander, adormit n leagn. Intrase tcut n
camera de zi, cufundat acum n ntuneric; tia ct de grele fuseser
ultimele dou sptmni... ultimele paisprezece luni, de fapt... Era
un om att de bun... i prea foarte ru pentru el. ns avea ncredere
n Dumnezeu i era sigur c o vor gsi pe Jane i o vor aduce acas.
ncerc s-i spun toate astea. La nceput, el nu-i rspunse.
Se va ntoarce acas. Dumnezeu ne va drui nelepciunea de
care avem nevoie pentru a o gsi.
i dac nu reuim?
Prea un copil; era convins c totul era pierdut. ns ea refuz s
cread una ca asta.
N-a putea suporta, Nanny.
Nici nu va fi nevoie, cu ajutorul lui Dumnezeu.
294

l btu uor pe umr i aprinse lumina. Cteva minute mai trziu,


i aducea o ceac de ceai fierbinte i un sandvi.
Ar trebui s mergei la culcare. Mine, odihnit, vei gndi mai
limpede, domnule Fine.
La ce s se gndeasc, ns? Cum s se prefac c avea cinci sute
de mii de dolari?
Era foarte nspimntat i adormi cu greu.
A doua zi de diminea, Bill Grossman veni pe la el. Au stat de
vorb mult timp, despre locurile pe care le strbtuser, despre ce
descoperiser. Winters l sunase de diminea i l anunase c nu
mai aflase nimic nou de la plecarea lui.
Gertie e de prere s mergem la Puerto Vallarta. S-ar putea s
aib dreptate. Lui Scott i place traiul bun.
ncercai.
Rmsese n cas toat ziua, n caz c Scott ar fi sunat mai
devreme.
Grossman i-a inut de urt pn dup-amiaza trziu. i spusese c
tribunalul se pronunase profund ndurerat din cauza judecrii
eronate a lui Chandler. ndurerat?
Copilul meu e cine tie unde, mulumit prostiei lor. Iar ei sunt
ndurerai? Ce emoionant!
Grossman i ddea seama c era suprat. Avea dreptate s fie.
Nu-i mai spuse c funcionarul de la asistena social considera c
domnul Scott a vrut numai s recupereze timpul pierdut i s-i
cunoasc mai bine fiica. Nervii lui Bernie erau ncordai la
maximum cnd sun telefonul, pe la ora cinci. Era sigur c era Scott,
aa c respir adnc nainte de a rspunde.
ns era Winters.
Am aflat ceva. A sunat?
Parc se jucau de-a Hoii i varditii.
Nu. nc mai atept. Care sunt noutile?
295

Nu suntem siguri, nc... ns s-ar prea c l-am gsit. Gertie


avea dreptate, i-am luat urma la Puerto Vallarta.
E i Jane cu el?
Oh, Doamne... te rog, Doamne... nu-i lsa s-o omoare... Se
gndea din ce n ce mai mult la prinii ai cror copii fuseser rpii
i care nu-i mai revzuser niciodat. Mii de cazuri, n fiecare an...
Nu sunt sigur. i-a petrecut majoritatea timpului ntr-un local
numit Carlos OBrien. E cel mai frecventat bar din ora. Scott fcuse o
mare prostie ducndu-se acolo. ns nimeni nu prea s-i aduc
aminte de copil sau de femeie. Rmseser probabil la hotel. Poate
reueti s afli ceva de la el, cnd va telefona. ncearc s stai de
vorb cu el... Fii prietenos.
Voi ncerca.
Stabilete o ntlnire. Pref-te c ai banii.
Bine.
Cinci minute mai trziu, telefonul sun din nou. De data asta era
Scott; prea s vorbeasc de foarte departe.
Ce mai faci, prietene?
Prea fericit i relaxat.
Bine. Am veti bune pentru tine.
Care?
Am cei cinci sute de mii de dolari. Ce face Jane?
Astea da veti!
Scott prea ncntat, ns nu chiar att de mult ct i-ar fi plcut lui
Bernie.
Te-am ntrebat ce face Jane.
E bine. ns am veti proaste pentru tine.
Bernie simi c inima i se oprete n loc.
Preul a crescut. E att de drgla... Sunt sigur c valoreaz
mai mult.
Da? Ct?
296

Eu m gndisem la un milion. Ce zici?


Nu va fi uor.
i scrise repede lui Grossman, suma pe o foaie de hrtie. ns,
astfel, ctiga timp.
Trebuie s fac rost de bani.
Ai deja cei cinci sute de mii?
Da, mini el.
Atunci d-mi prima tran.
i mi-o dai pe Jane?
Scott izbucni n rs.
Nici vorb, prietene.
Ticlosul! Bernie nu mai urse pe nimeni ntr-att.
Ai s-o vezi cnd vei avea milionul.
Pn atunci nu-i dau nici un ban.
Vocea lui Scott se nspri.
Mai ai o sptmn, Fine. Dac nu-i vei avea pe toi...
Era cel mai mare ticlos de pe pmnt. ns mai obinuse un
rgaz de o sptmn. Cu puin noroc, Jane era nc n Puerto
Vallarta.
Vreau s vorbesc cu ea.
Nu e aici.
Unde e?
n siguran. Nu-i face griji.
S-i fie clar, Scott. Dac-i atingi chiar i un fir de pr, te omor.
Ai neles? Nu primeti nici un cent, pn nu m conving c e n
via, teafr.
Nu i se va ntmpla nimic. Chiar s-a bronzat.
Puerto Vallarta.
Unde e?
N-are importan. O s-i povesteasc ea, cnd va veni acas.
Te sun exact peste o sptmn. F bine i adun banii, Fine.
297

O voi face. Tu adu-o pe Jane.


Ne-am neles. Pentru un milion de dolari.
i cu aceste cuvinte nchise telefonul, lsndu-l pe Bernie
nmrmurit. Pe frunte avea broboane de sudoare iar cnd privi spre
Grossman acesta tremura.
Ce tip drgu!
Grossman simea c i se face ru.
Nu-i aa? spuse Bernie cu amrciune.
Simea acum c nu-i va mai reveni niciodat, chiar dac o
aduceau napoi.
Telefonul sun din nou o jumtate de or mai trziu. Era Winters.
L-am gsit.
Oh, Doamne. Eti sigur? Tocmai am vorbit cu el.
Lui Bernie i tremura vocea.
tiu unde este. O chelneri de la Carlos OBrien a avut grij de
Jane cteva seri. A trebuit s-i dau o mie de dolari ca s-i in gura,
ns a meritat. Mi-a spus c fetia e bine. Jane i-a povestit c Scott nu
era chiar tatl ei, ns fusese odat. i c dac ncearc s fug sau s
cheme ajutor, tu i cu Alexander vei muri. Se pare c prietena lui
Scott s-a plictisit s mai stea cu Jane seara, cnd Scott iese n ora,
aa c au angajat-o pe aceast chelneri.
Doamne, cum a putut s-i spun una ca asta?
Nu trebuie s te mire. De obicei, copiilor li se spune c prinii
lor au murit sau c nu vor s-i mai vad. Speriai, ei cred tot ce li se
spune.
De ce nu s-a dus fata la poliie?
Spunea c nu vrea s se bage. i c nu tii niciodat cnd un
copil spune adevrul. Oricum, era pltit bine. ns noi am pltit
mai mult. S-ar putea s se i culce cu Scott, dar cred c asta n-are
mare importan pentru ea. I se oferise i lui Winters, pentru o sut
de dolari. ns el n-o pusese pe nota de cheltuieli i i povestise
298

rznd lui Gertie. Ea nu se amuzase chiar att de tare. Ce-ai vorbit


la telefon?
Vrea un milion acum. i mi-a dat o sptmn ca s strng toi
banii.
Minunat. nseamn c st relaxat. Vreau s iau copilul astsear. Eti de acord? Pentru nc o mie de dolari, fata m va ajuta.
Trebuie s aib grij i ast-sear de Jane. Vom aciona atunci. Nu
putem s lum avionul de aici ast-sear, ns vom conduce ct vom
putea de repede pn la Mazatlan. Primul avion decoleaz minediminea.
Bernie ar fi preferat s fie i el acolo. tia ct de nspimntat va
fi Jane. Jack i soia lui nu erau dect doi strini. ns trebuiau s se
mite repede.
Cu puin noroc, Jane va fi acas mine.
inei-m la curent.
Te vom cuta pe la miezul nopii.
A fost cea mai lung noapte din viaa lui. Grossman a plecat
acas pe la ora apte i i-a spus s-l sune dac afl ceva, indiferent
ct de trziu ar fi. Bernie se gndise s-i sune i mama, ns s-a
hotrt s atepte pn va avea veti noi.
N-a trebuit s atepte chiar att de mult. La puin timp dup ora
zece a primit un telefon cu tax invers din Valle de Banderas.
Nanny se dusese la culcare, iar el era singur n buctrie. i fcea o
cafea.
Jack?
E cu noi. E bine. A adormit n main, extenuat, lng Gertie.
mi pare ru c trebuie s-i spun, ns am speriat-o foarte tare.
Chelneria ne-a dat drumul nuntru, iar noi ne-am repezit i am
nfcat-o. Ea i va spune lui Scott c fetia a fost luat de poliie. S-ar
putea s nu auzi de el prea curnd. Am rezervat bilete la zborul de
ora nou din Mazatlan i pn atunci stm la Holiday Inn. De Jane
299

nu se va mai atinge nimeni.


Bernie tia c erau narmai. Lacrimile i alunecau pe obraji i nu-i
mai putu spune dect Mulumesc brbatului care o salvase pe
Jane. Fetia lui venea acas... Dac s-ar fi putut ca i Liz s vin cu
ea...

300

CAPITOLUL 31
Avionul a aterizat la unsprezece, ora local, iar Bernie i atepta la
aeroport mpreun cu Nanny, Grossman i Alexander. Jane cobor,
innd-o de mn pe Gertie, iar Bernie o ridic n brae i o inu
strns. Pentru prima oar, Nanny nu s-a mai putut abine i a
izbucnit n lacrimi n timp ce o mbria pe Jane.
Oh, draga mea... mi pare att de ru...
Bernie de-abia vorbea, iar Jane plngea i rdea n acelai timp,
srutndu-l pe Alexander, pe el i pe Nanny.
M-au ameninat c dac voi spune ceva sau voi ncerca s fug...
Plngea din nou. Nu putea rosti cuvintele, ns el tia totul de la
Winters.
Mi-au spus c cineva te urmrea tot timpul.
Era o minciun, draga mea. Ca de altfel tot ce i-au spus.
E un om groaznic. Nici nu tiu de ce s-a mritat mami cu el. i
nu e deloc frumos, e chiar urt, iar prietena lui era oribil...
Gertie i opti lui Bernie c sttuser de vorb i era sigur c nu i
se fcuse nici un ru copilului. i interesau numai banii i probabil
c au fost cumplit de furioi cnd au aflat c fetia dispruse.
Cnd au ajuns acas, Jane privea n jur ncntat, ca i cum ar fi
ajuns n rai. Se mplineau aisprezece zile de cnd plecase i
ncepuse comarul pentru ei toi. Fusese nevoie de aisprezece zile i
patruzeci de mii de dolari pentru a o gsi. Prinii lui i vnduser
cteva aciuni ca s-l ajute s-l plteasc pe Winters. i merita banii
cu prisosin. Au sunat-o pe bunica Ruth, ns aceasta n-a fcut
301

dect s suspine la telefon, aa c n final au vorbit cu Lou. Ruth


fusese sigur c o vor omor.
Bernie a inut-o n brae pe Jane toat ziua. Au anunat poliia c
o gsiser, ns nimeni n-a prut prea entuziasmat. Grossman a
plecat la tribunal s anune i acolo. Bernie era pornit pe toat
lumea, cu excepia lui Jack Winters. Acesta angajase bodyguarzi:
Jane i Alexander nu plecau nicieri fr paz i ori de cte ori
Bernie lipsea de acas, cineva sttea cu ei. L-a sunat apoi pe Paul
Berman i i-a spus c va veni la magazin a doua zi de diminea. i
luase liber numai dou sptmni, ns i se prea c trecuse o
venicie.
Fetia e bine?
Berman era nc ngrozit de tot ce se ntmplase. Bieii oameni
triser un comar dup altul. i prea cumplit de ru pentru Bernie
i ncepuse deja s caute pe cineva care s-l nlocuiasc n California.
i dduse seama c nu era drept s-l lase s mai rmn n San
Francisco. Trecuse deja prin prea multe. tia c i vor trebui luni,
poate chiar un an ca s gseasc un nlocuitor. ns trebuia s o fac.
Jane e nevtmat.
Ne-am rugat cu toii pentru ea, Bernie.
i mulumesc, Paul.
Telefonul sun n aceeai sear, n timp ce mncau. Nanny
pregtise friptur i asparagus, mncrurile preferate ale lui Jane.
Fcuse i o prjitur imens cu glazur de ciocolat pe care
Alexander o privea cu poft. Bernie se ridic i se duse s rspund.
Telefonul sunase toat dup-amiaza i toat seara; toi cunoscuii
erau ncntai i uurai c totul se terminase cu bine. Chiar i Tracy
sunase din Philadelphia.
Alo?
Bernie i zmbea lui Jane. Nu-i luaser ochii unul de la altul
toat ziua, iar ea i adormise n poal chiar nainte de cin.
302

i rspunse o voce familiar. Bernie nu-i putea crede urechilor.


Ddu drumul la aparatul de nregistrat pe care Grossman i-l dduse
cu o zi nainte. Tot cu el nregistrase i convorbirea n care Scott i
ceruse un milion de dolari.
Deci i-ai recptat copilul. Nu prea prea ncntat. Am neles
c te-au ajutat poliitii.
Deci fata i spusese lui Scott exact ce trebuia. Bernie era mulumit.
Nu avem prea multe s ne spunem.
O s discutm la tribunal.
Era un bluff. tia c Scott nu va mai ndrzni s-l cheme la
tribunal.
Asta nu m ngrijoreaz. Iar dac te mai atingi vreodat de ea,
am s pun s fii arestat. A fi putut s o fac deja.
Pe ce baz? Furtul unui copil este contravenie. Cel mult m-ar
fi inut o noapte la secie.
Ai rpit-o i ai cerut rscumprare.
ncearc s o dovedeti. De la mine cu siguran nu vei primi
ceva scris, iar dac ai fost att de prost s nregistrezi convorbirea
noastr, oricum nu-i va folosi la nimic. nregistrrile nu constituie
probe la tribunal.
Tipul tia foarte bine ce spunea.
nc n-ai vzut totul, Fine.
Bernie nchisese deja. Opri aparatul. l sun pe Grossman dup
cin, iar acesta i confirm ceea ce-i spusese Chandler Scott despre
nregistrri.
i atunci de ce naiba mi l-ai mai dat?
Pentru c, chiar dac nu le poi folosi ca probe, juraii le vor
asculta totui i vor afla astfel prin ce-ai trecut.
ns cnd Bill le-a dat nregistrrile ei nu s-au artat prea
impresionai i au declarat c Scott probabil glumea sau era pur i
simplu ocat de vestea c fosta lui soie murise de cancer i voia cu
303

orice pre s-i revad fata.


Au nnebunit? Tipul e un criminal, a rpit-o pe Jane cernd
rscumprare un milion de dolari, a inut-o ostatec n Mexic iar ei
consider c glumea?
Lui Bernie nu-i venea s cread. Mai nti poliitii crora nu le
psa c Scott o luase cu el, iar acum cei de la tribunal.
Vestea cea proast a sosit sptmna urmtoare cnd au primit o
ntiinare. Scott cerea custodia copilului.
Custodie?
E vorba de fiica lui. Pretinde c singurul motiv pentru care a
luat-o este pentru c o iubete foarte mult i c vrea s o tie cu el tot
timpul.
Unde? La nchisoare? Primesc i copii la San Quentin?
Bernie devenise isteric. Jane era n parc cu Nanny i Alexander i
cu un bodyguard de culoare care jucase fotbal american timp de
zece ani la Pieile roii. Era o namil de om, iar Bernie se ruga lui
Dumnezeu ca Scott s se ia de el.
Linitete-te. nc n-a obinut custodia. Deocamdat, doar o
cere.
De ce? De ce-mi face mie toate astea?
Vrei neaprat s tii de ce?
Era cel mai greu caz pe care l avusese Grossman vreodat i
ncepuse s-l urasc pe Scott la fel de mult ca i Bernie. ns asta nu-i
ducea nicieri. Trebuiau s fie raionali.
Face asta pentru c, dac Doamne-ferete va obine custodia
sau mcar dreptul de a o vizita, i-o va vinde napoi. Dac n-a reuit
rpind-o, o va face pe cale legal. Pentru c el este tatl ei natural,
ns banii sunt ai ti. Iar el bani vrea.
Atunci, hai s-i dm. De ce s ne mai trm prin tribunale.
Vrea bani? Hai s-i oferim noi.
Lui Bernie toate i se preau foarte simple. Scott nu trebuia
304

neaprat s-i chinuiasc pentru a obine ceea ce dorea.


Nu e chiar att de simplu. Este mpotriva legii s-i oferi bani.
neleg. N-are importan c el mi rpete copilul, cerndu-mi
un milion de dolari rscumprare. Eu sunt cel care ncalc legea,
ncercnd s-l cumpr pe ticlos. El nu. Doamne - ddu cu pumnul
n mas - ce se va alege de ara asta?!?
Linitete-te, Bernie.
Grossman ncerca s-l tempereze, ns era imposibil.
Nu-mi spune tu mie s m linitesc. Acum trei sptmni a
rpit-o pe Jane, iar eu am cutreierat ca un nebun prin tot Mexicul,
torturat de gndul c e moart. Ai nnebunit i tu?
Se ridicase n picioare i striga din rsputeri. Trnti telefonul. Era
numai vina ei. Dac n-ar fi murit, nimic din toate astea nu s-ar fi
ntmplat. Se gndea din nou la ea i izbucni n plns. i era tare
greu fr Liz. Nimic nu mai era cum fusese... nimic... nici casa... nici
copiii... nici mncarea... nici mcar rufele nu mai erau la fel de
curate. Nimic nu i se mai prea familiar. Nu se mai simise n viaa
lui att de singur i, pentru prima oar, i ddu seama c Liz nu
avea s se mai ntoarc. Niciodat.

305

CAPITOLUL 32
Urmtoarea audiere fusese stabilit pe 21 decembrie, cu
prioritate, pentru c era vorba de custodie. Se prea c povestea cu
furtul mainii fusese deja uitat. Proprietarii ei nu voiau s depun
plngere pentru c, din cte tia de la Winters, se ocupau cu traficul
de droguri. Chandler Scott revenise n ar fr probleme.
Arta respectabil i calm cnd intr n sala de judecat, alturi de
avocatul lui. Bernie era mbrcat ntr-un costum bleurnarin i o
cma alb i sttea lng Bill Grossman. Bodyguard-ul negru
rmsese acas cu Nanny i cu copiii. ntr-una din diminei lui
Bernie i venise s rd cnd i vzuse alturi: ea, mrunic, foarte
alb i foarte britanic, cu ochi mari, albatri; el, masiv, enorm, cu
pielea ntunecat i un zmbet care i dezvluia o dantur perfect,
strlucitoare. l arunca pe Alexander n sus i se juca cu Jane. O dat
a ridicat-o chiar i pe Nanny n brae i a nvrtit-o n timp ce copiii
rdeau. Motivul pentru care aveau nevoie de el era groaznic. ns
prezena lui era o adevrat binecuvntare. Se numea Robert Blake,
iar Bernie i era recunosctor pentru tot ce fcea.
n timp ce intra n tribunal, Bernie se gndea numai la Chandler
Scott i la ct de mult l ura. Aveau acelai judector ca i data
trecut, un brbat cu o figur adormit i un zmbet prietenos pe
fa, care prea s gndeasc c toat lumea iubea pe toat lumea
sau putea fi nvat s-o fac cu puin efort. L-a dojenit pe Scott
pentru c a fost entuziasmat prematur, iar Grossman a trebuit s-l
in pe Bernie strns ca acesta s nu sar de pe scaun. Apoi s-a ntors
306

spre Bernie i l-a rugat s neleag c impulsurile unui tat natural


sunt foarte puternice.
ns aceste impulsuri nu s-au manifestat timp de nou ani. Iar
cel mai puternic a fost cel de a-mi cere un milion de dolari pentru ami aduce fetia napoi.
Judectorul i zmbi lui Bernie, binevoitor.
Sunt sigur c a glumit numai, domnule Fine. V rog s luai
loc.
Lui Bernie i venea s plng n timp ce asculta procedura. O
sunase pe mama lui cu o sear nainte, ca s-i spun ultimele nouti
iar ea era convins c erau persecutai numai pentru c erau evrei.
ns tia c nu era aa. l persecutau pentru c nu era tatl natural al
lui Jane. Singurul lucru pe care l fcuse Chandler Scott era c se
culcase cu mama lui Jane i c o lsase nsrcinat. Era singura lui
contribuie. Nu mai conta c Bernie fcuse totul pentru ea, mai mult
de jumtate din viaa ei. Iar Bill Grossman ncercase din rsputeri s
demonstreze toate acestea.
Clientul meu este de prere c domnul Scott nu este pregtit
nici emoional, dar nici financiar s-i asume responsabilitatea unui
copil. Cel puin deocamdat. Poate c mai trziu... Domnul Scott a
avut de-a face cu legea, de cteva ori i nu are o slujb permanent
de civa ani. Iar pentru moment locuiete ntr-un hotel din East
Oakland.
Este adevrat, domnule Scott?
Judectorul i zmbi, nerbdtor s se conving c Scott era totui
un tat bun. Acesta se grbi s-l liniteasc.
Nu chiar. Am trit pn acum dintr-o motenire pe care familia
mi-a lsat-o cu ctva timp n urm.
Putei dovedi asta, domnule Scott? l provoc Grossman.
Bineneles... Din pcate, banii s-au terminat. ns ncep lucrul
chiar sptmna aceasta, la Atlas Bank.
307

Cu cazierul lui? i opti Bernie lui Bill.


Las-l n pace. O s-l obligm s dovedeasc asta.
Iar ieri am nchiriat un apartament n ora.
Privi triumftor spre Grossman i spre Bernie, iar judectorul
ddu din cap.
Bineneles c nu am atia bani ca domnul Fine, ns sper ca
Jane s nu se supere.
Bunurile materiale nu sunt chiar att de importante aici, i
sunt sigur c i vei permite domnului Fine s o vad pe Jane din
cnd n cnd. Putei planifica mpreun asta.
Bernie l privi ngrozit pe Grossman i se aplec spre el optindui:
Ce vrea s spun? Cum adic s o vizitez? A nnebunit?
Grossman atept o clip, apoi l rug pe judector s explice
care-i erau inteniile.
Nu se pune problema c domnul Fine nu i-ar iubi fiica
vitreg. ns copilul trebuie s rmn cu tatl natural, din moment
ce mama a murit. Din cauza nenorocirii care s-a abtut asupra lor,
Jane va trebui s se rentoarc la tatl ei. nelegem ct de dureros
este pentru domnul Fine i rmnem deschii oricrei discuii,
oricrui aranjament.
i zmbi lui Scott. Bernie tremura pe scaunul lui. Trdase
ncrederea lui Liz. Urma s o piard pe Jane.
Curtea hotrte ca fetia s fie ncredinat lui Chandler Scott.
Lui Bernard Fine i se acord dreptul de a o vizita de dou ori pe
sptmn. Copilul trebuie ncredinat domnului Scott n patruzeci
i opt de ore, la ora dousprezece a zilei de 23 decembrie. Consider
plecarea n Mexic o dovad a nerbdrii domnului Scott de a ncepe
o via normal alturi de fiica lui.
Pentru prima oar n viaa lui de adult, Bernie era n pragul
leinului, se albise la fa i rmase holbndu-se la judector. Sala se
308

nvrtea cu el. Se simea ca n ziua n care murise Liz. Vocea ei i


rsuna n urechi: Jur-mi, Bernie... Jur-mi c n-ai s-l lai s se
apropie vreodat de ea...
Te simi bine?
Grossman prea speriat. Ceru un pahar cu ap. Bernie se ridic n
picioare i l urm pe Bill afar.
Pot face recurs?
Putem s mai solicitm o audiere. ns pn atunci trebuie s-l
lai s ia copilul.
Bernie l privea cu ur. i ura pe Scott, pe judector, ntregul
sistem nedrept.
i dac nu i-o dau pe 23 decembrie?
Te vor nchide, mai devreme sau mai trziu. ns va trebui s
vin cu eriful ca s te poat aresta.
Bine. Pregtete cauiunea, pentru c nu am de gnd s i-o dau
pe Jane. M voi oferi s-o cumpr de la el cnd va veni. Vrea s-mi
vnd copilul? Perfect. S spun preul. Sunt de acord.
Bernie, lucrurile ar decurge mai lin dac i-ai da-o pe Jane i
apoi ai ncerca s ajungei la o nelegere. Curtea...
La naiba cu ei! i cu tine. Nici unuia dintre voi nu-i pas de
copilul meu. Numai eu tiu ce e bine pentru ea i ce nu e. ntr-una
din zile, ticlosul sta o s-o omoare, iar voi toi mi vei spune ct de
ru v pare. i-am spus c o va rpi, dar tu nu m-ai crezut. i am
avut dreptate. De data asta i spun c nu i-o dau joi. i dac nu-i
convine, n-ai dect s nu te mai ocupi de cazul sta.
Lui Grossman i prea cumplit de ru. Erau ntr-o situaie
groaznic.
ncercam numai s-i explic ce consider curtea n astfel de
situaii.
tia n-au sentimente. Curtea, cum o numeti tu, e un
btrnel gras care i-a ratat cariera de avocat iar acum st cocoat pe
309

scaun i se simte important pentru c se poate juca cu vieile


oamenilor. Nici mcar nu i-a psat c Scott a rpit-o pe Jane. i
probabil c nu l-ar fi impresionat prea tare nici dac ar fi violat-o.
Nu fii sigur de asta, Bernie.
Trebuia s apere sistemul n care credea i pentru care lucra, ns
Bernie avea dreptate.
Tu nu eti sigur, Bill? Ei bine, eu sunt. Vreau ca tu s nelegi.
N-am s i-o dau pe Jane cnd va veni joi. l voi atepta n prag
mpreun cu Blake i-l voi ntreba direct care este preul. Nu mai am
de gnd s-i fac jocul. De data asta va semna atunci cnd l voi plti.
Nu voi mai face ca data trecut. Iar dac voi ajunge la nchisoare, va
trebui s m scoi de acolo sau s-mi gseti un alt avocat. Ai
neles?
Grossman ddu din cap iar Bernie se ndeprt.
n seara aceea i sun prinii; mama lui plngea la telefon. Nu
mai avuseser o conversaie linitit de peste un an. Mai nti fusese
vorba de boala lui Liz iar acum sufereau din cauza lui Chandler
Scott. I-a povestit mamei ce avea de gnd s fac, spunndu-i c s-ar
putea s ajung la nchisoare, iar ea plngea cu sughiuri, gndinduse la nepoata pe care s-ar fi putut s n-o mai vad niciodat i la fiul
ei care era n pericol de a fi nchis. Plnuiser s vin n vizit vineri,
ns Bernie era de prere c ar trebui s mai atepte. Cnd a nchis
telefonul, doamna Pippin l-a contrazis.
Lsai-o s vin, domnule Fine. Copiii au nevoie de ea i
dumneavoastr la fel. Prezena ei v va face bine tuturor.
i dac voi ajunge la pucrie?
Va trebui atunci s tai singur curcanul.
Avea simul umorului - asta i plcea lui la ea. Prea n stare s
fac fa oricrei situaii.
Seara, cnd a culcat-o pe Jane, i-a dat seama ct de
nspimntat era ea de ideea c va trebui s se rentoarc la Scott.
310

ncercase s-i explice asta femeii care venise de la Asistena social,


ns ea refuzase s-l cread. Dup ce vorbise vreo cinci minute cu
Jane, i spusese c fetia era doar timid. Adevrul era c Jane era
ngrozit i avea tot timpul comaruri. La patru dimineaa, ea strig
nfricoat iar el a luat-o n patul lui unde ea a adormit inndu-l de
mn. Numai Alexander prea s nu fie afectat de tragediile care se
inuser lan de la naterea lui. Era un copil fericit, ncepuse s
vorbeasc i era singurul care l mai putea nveseli pe Bernie.
Miercuri diminea a vorbit din nou la telefon cu Jack Winters.
Povestea cu apartamentul e adevrat. S-a mutat acolo cu o
prieten, cu cteva zile nainte. ns nu neleg cum a obinut slujba
de la Atlas Bank. Mi s-a spus c l-au angajat la un soi de nou
program care le d o ans fotilor pucriai. Nu cred c e cine tie
ce i oricum nu a nceput nc. Cred c e numai o chestie de faad.
Vor s arate ct sunt de liberali. Am s te anun dac mai aflu ceva.
Bernie era sigur c aveau de gnd s dispar din nou cu Jane cu
prima ocazie. ns Blake va sta de veghe. Era n buctrie, fr
hain, cu un pistol de calibrul 38 la centur. Nanny murmura
dezaprobatoare. ns Bernie voia ca el s umble narmat, ca Scott sl vad cnd va veni s o ia pe Jane. l ateptau cu toii nerbdtori.
Ca i data trecut, a ntrziat. Jane se ascunsese n dormitor, iar
Nanny ncerca s o liniteasc. La ora unu nu venise; nici la dou.
Incapabil s mai suporte tensiunea, Bill Grossman l sunase, iar
Bernie i spusese c nu are nici o veste. La dou i jumtate Jane a
ieit n vrful picioarelor din dormitor, ns Bernie i Bob Blake erau
tot n camera de zi, ateptnd.
N-a dat nici un semn, i spuse Bernie lui Grossman cnd acesta
sun din nou. Nu se poate s fi uitat.
Poate s-a mbtat. E ajunul Crciunului doar... Poate c a plecat
la vreo petrecere.
La ora cinci Nanny puse masa. Bernie se gndea s-l trimit pe
311

Bob acas, ns acesta insist s mai rmn pn vor afla ceva. N-ar
fi vrut c Scott s apar la zece minute dup plecarea lui. Jane ddu
drumul la televizor, cutnd un post cu desene animate. ns pe
toate canalele se transmiteau tiri. Deodat l vzu.
Fotografia lui era proiectat pe ecran. Apoi ncepur s se
deruleze imagini luate de la Atlas Bank. Sttea n holul plin de
oameni, cu un pistol n mn. Prea nalt i frumos i zmbea n
timp ce ochea o lamp lng care erau aezai civa oameni. Jane
era att de ngrozit nct nu fu n stare s ipe sau s-l cheme pe
Bernie. Arta numai cu degetul spre ecran cnd cei doi au revenit n
camera de zi cu cte un pahar n mn. Chandler Scott ncercase s
jefuiasc banca, ziua n amiaza mare.
Trgtorul neidentificat a intrat n Atlas Bank la ora unsprezece azidiminea, avnd drept complice o femeie mascat. I-au ntins casierei un
bileel n care i cereau cinci sute de mii de dolari. Se prea c era cifra
lui preferat. Cnd aceasta i-a rspuns c nu are atia bani, i-au spus s
le dea ci bani are. Comentatorul tcu, pentru c pe ecran se vedea
cum Scott ncepuse s trag. Poliia nconjurase banca, deoarece
cineva reuise s dea alarma. Cei doi i-au luat ostateci pe oamenii
aflai n banc la acea or. Nici unul dintre ei nu a fost rnit. Cnd iau dat seama, dup vreo or, c nu vor reui s ias din banc, au
nceput s trag. Au fost omori amndoi. Tipul era un fost
pucria pe nume Chandler Anthony Scott, alias Charlie Antonio
Schiavo, iar femeia se numea Ann Steward.
Tati, ea e cea care a fost n Mexic cu noi... O chema Annie!
Privea cu ochi mari spre ecran, unde erau nfiai Scott i
femeia, ntr-o balt de snge.
I-au omort, tati!
Trecuser cu toii printr-un oc i pentru un moment Bernie se
ntreb dac nu era vorba despre un alt Chandler Scott. Totul se
terminase... O lu pe Jane n brae i i fcu semn lui Bob s nchid
312

televizorul.
mi pare ru c a trebuit s treci prin toate astea, draga mea. Sa sfrit totul acum.
Era un om groaznic, spuse ea cu tristee, privindu-l. M bucur
c mami n-a tiut asta. S-ar fi necjit foarte tare.
Aa este. A trecut totul... A trecut...
Nu-i venea s cread. Scott ieise din vieile lor. Pentru totdeauna.
Au sunat-o imediat pe bunica Ruth, spunndu-i s ia primul
avion spre ei. Bernie i explicase pe scurt tot ce se ntmplase, ns
Jane a inut mori s-i dea chiar ea toate amnuntele:
Zcea ntr-o balt enorm de snge, bunico... serios... pe
asfalt... a fost de-a dreptul groaznic.
ns prea uurat. Era tot fetia de altdat.
L-au sunat i pe Grossman, iar Nanny l-a invitat pe Bob Blake s
ia masa cu ei. ns el era nerbdtor s se ntoarc acas la nevasta
lui. Trebuiau s plece la o petrecere. Aa c Bernie, Jane, Nanny i
Alexander s-au aezat la mas. Iar Jane i-a amintit de lumnrile pe
care le aprinsese cu bunicul n vinerea dinaintea Crciunului nainte
ca mama ei s moar. Voia s o fac din nou. Aveau iari timp
pentru toate. Aveau o via nainte, mpreun.
Tati, mine putem aprinde luminrile.
Ce lumnri?
O ajut s-i taie friptur i deodat nelese, simindu-se vinovat
c nu mai respecta multe din tradiiile n care fusese crescut.
Bineneles, draga mea.
Se aplec spre ea i o srut, n timp ce Alexander i vra
degetele n piure. Se prea c viaa lor reintrase n normal. i poate
c, ntr-o bun zi, chiar aa va fi.

313

CAPITOLUL 33
Bernie se cutremur la gndul c trebuie s se rentoarc la
tribunal. ns de data asta pentru a face ceva care nsemna foarte
mult pentru ei toi. Prinii lui veniser i ei. ineau n mod deosebit
s fie prezeni. Bernie o adopt pe Jane.
Toate actele erau gata, iar judectorul, pe care Jane nu-l mai
vzuse pn atunci, i zmbi privind apoi spre ntreaga familie care
o nsoea: Bernie, prinii lui, Nanny, n cea mai bun uniform a ei,
albastr cu guler alb. Nu-i luase nici o zi liber i nu purta altceva
dect uniforme scrobite comandate special n Anglia. l inea n
brae pe Alexander, mbrcat ntr-un costuma de catifea, care
gngurea fericit. Judectorul i privi solemn i le explic de ce erau
acolo.
neleg c doreti s fii adoptat - spuse el privind spre Jane - i
c domnul Fine este de acord i el s te adopte.
E tatl meu.
Judectorul o privi confuz i se uit din nou n acte.
Bernie ar fi vrut ca adopia s fie hotrt de un alt judector. i
reamintea de eecul lui din decembrie, cnd custodia i fusese
acordat lui Chandler Scott, ns nimeni nu mai pomenea asta
acum.
S vedem...
Examin hrtiile, apoi i ceru lui Bernie s semneze i lui
Grossman s le autentifice. Prinii lui Bernie semnar i ei, ca
martori.
314

Pot s semnez i eu? ntreb Jane.


Judectorul ezit. Nu-i mai ceruse nimeni niciodat aa ceva.
Nu e nevoie... Jane... Dac vrei, poi semna i tu.
i zmbi triumftoare lui Bernie i apoi din nou judectorului.
A vrea, dac se poate.
El ddu din cap i i ntinse o hrtie. Ea o citi i se semn. Apoi
privind n jurul lui, judectorul declar:
Prin puterea cu care am fost investit de ctre statul California,
hotrsc c Jane Elizabeth Fine este acum fiica legitim a lui Bernard
Fine, adoptat la 28 ianuarie.
Se ridic n picioare, zmbindu-le tuturor i, n ciuda tuturor
chinurilor la care-l supusese pe Bernie nainte, i ddur mna.
Bernie i ridic fetia n brae i o srut.
Te iubesc, tati, i opti ea.
i eu te iubesc.
i zmbi dorindu-i ca Liz s fi fost cu ei. i dorindu-i s fi fcut
toate acestea cu mult timp nainte. Ar fi reuit astfel s evite o
grmad de necazuri, ns acum era prea trziu s-i mai fac
gnduri. Totul se terminase. ncepea o via nou. Era acum fiica lui.
Bunica Ruth plngea n timp ce o sruta pe Jane, iar Lou i strnse
mna lui Bernie.
Felicitri, fiule.
Ca i atunci cnd se cstoriser, au mers s ia masa la Trader Vic
cu excepia lui Nanny i a lui Alexander. i, n timp ce ceilali
comandau, Bernie i strecur mna n mna lui Jane i i zmbi.
Fr vreun cuvnt, i strecurase pe deget un inel de aur delicat cu o
perl montat n mijloc.
E foarte frumos, tati.
tia acum c nimeni n-o mai putea lua de lng el. Niciodat.
Eti foarte frumoas, draga mea. i eti o fat foarte, foarte
curajoas.
315

Se gndeau amndoi la aventura lor din Mexic. ns totul se


terminase. Se privir gndindu-se amndoi la Liz, iar Bernie zmbi
simind c inima i se umple de bucurie.
Jane Elizabeth Fine era copilul lui de-acum nainte.

316

CAPITOLUL 34
Pentru prima oar dup doi ani, Bernie prelu din nou
importurile. i fu ns cumplit de greu s mearg din nou la Paris,
Roma i Milano fr Liz. i aducea aminte de prima lor cltorie n
Europa, de ct de ncntat fusese de rochiile pe care i le
cumprase, de muzeele pe care le vizitaser, de mesele la Fouquet, la
Lipp sau la Maxims. Totul era diferit acum. ns fcea o munc care-i
plcea. Se simi mai n largul lui dup ce vzu noua linie de confecii
i dup ce vorbi cu croitorii lui preferai. tia cu precizie ce putea
vinde cel mai bine la Wolffs, anul acela. Pe drumul de ntoarcere s-a
oprit la New York. A luat masa la Le Veau d'Or, mpreun cu Paul
Berman i i-a povestit planurile lui. Acesta admir felul n care se
ocupase Bernie de tot i de-abia atepta ca el s se ntoarc acas. Nu
gsise nc pe nimeni potrivit s-i ia locul la magazinul din San
Francisco, ns avea nevoie de el la New York.
Ce zici, Bernard?
E n regul, cred.
Nu prea s-i mai pese prea mult. De-abia i vnduse vechiul
apartament. Oricum devenise prea mic, deja.
Trebuie s m decid ce coal s urmeze Jane. Mai e timp, ns.
Nu se mai grbea.
Am s te anun de ndat ce voi gsi pe cineva.
Nu era ns prea uor. Vorbise deja cu dou femei i un brbat,
ns erau destul de limitai. Nu aveau experiena lui Bernard, nici
ochiul lui format. i nu voia ca magazinul din San Francisco s se
317

transforme ntr-unul banal, de provincie. De cnd era pe minile lui


Bernie, le aducea cel mai mare profit, dup cel din New York. Iar lui
Paul Berman i plcea asta. Ca i consiliului de administraie.
i-a vizitat n grab prinii, iar mama lui i-a spus s-i trimit pe
copii la ei pe timpul verii.
Tu n-ai timp s stai cu ei ziua ntreag i se plictisesc n cas.
tia deja fr s i se mai spun c n-aveau s se mai ntoarc la
Stinson Beach. Ar fi fost prea dureros. ns nu tia unde i-ar fi putut
trimite pe copii.
M mai gndesc cnd ajung acas.
Poate c lui Jane i-ar plcea s mearg ntr-o tabr.
mplinise deja nou ani, ns lui Bernie i era greu s se despart
de ea. Trecuser amndoi prin prea multe i se mplineau de-abia
nou luni de la moartea lui Liz. Lucrul care l-a ocat cel mai tare a
fost faptul c mama lui i-a spus c fiica doamnei Rosenthal tocmai
divorase. Ca i cnd se atepta ca el s aib o reacie.
De ce nu o invii undeva?
Era furios pe mama lui. Nu avea nici un drept s se amestece n
viaa lui, ncercnd s-l arunce n braele unei alte femei.
De ce naiba s fac una ca asta?
Pentru c e o fat foarte drgu.
i ce?
Era furios. Lumea era plin de fete drgue, ns nici una nu era
ca Liz. Iar el nu voia s le cunoasc.
Bernie...
Voise s-i spun asta nc de la ultima lor vizit la San Francisco.
Trebuie s ncepi s mai iei din cnd n cnd.
O fac ori de cte ori e nevoie.
Nu la asta m refeream. Cu cte o fat.
Ar fi vrut s-i spun s-i vad de treaba ei. Nu fcuse dect s
redeschid o ran veche.
318

Am treizeci i nou de ani, fetele nu m intereseaz.


tii bine ce vreau s spun, dragul meu.
ns el nu voia s-o mai asculte. Hainele lui Liz erau nc atrnate
n dulap, ca ntotdeauna, cu toate c parfumul nu se mai simea
acum. l deschidea din cnd n cnd, ca s-i aduc aminte, i
cteodat, trziu n noapte, plngea copleit de amintiri.
Eti un brbat tnr. Trebuie s te gndeti i la tine.
,, Nu!, ar fi vrut el s strige. nc se mai gndea la ea.
Altfel, avea s-o piard pentru totdeauna. i nu era pregtit s fac
asta. Nu va fi niciodat. i va pstra ntotdeauna hainele n dulap. i
rmseser copiii i amintirile. i nu-i dorea mai mult. Iar Ruth o
tia prea bine.
Nu vreau s discut asta cu tine.
Dar trebuie s ncerci s te gndeti.
i vorbea blnd, iar el ncepuse s-o urasc pentru c-l comptimea
i pentru c ncerca s-l mping de la spate.
M gndesc la ce vreau eu.
Ce s-i spun doamnei Rosenthal? I-am spus c o vei suna pe
Evelyne de ndat ce te vei ntoarce.
Spune-i c i-am pierdut numrul.
S nu faci pe deteptul cu mine... Biata fat nu cunoate pe
nimeni acolo.
i atunci de ce s-a mutat la Los Angeles?
Pentru c nu a tiut ncotro s se ndrepte.
De ce n-a rmas la New York?
A vrut s realizeze ceva la Hollywood. E foarte drgu, s tii.
nainte de a se cstori a fost manechin la Ohrbach...
Mam! NU! strigase la ea i acum i prea ru, ns nu era
pregtit pentru asta.
Nu voia s se mai ntlneasc cu nimeni. Niciodat.
Cnd s-a rentors la San Francisco, au srbtorit cu toii cea de-a
319

doua aniversare a lui Alexander. Nanny i-a organizat o mic


petrecere la care i-a invitat pe toi prietenii cu care se juca n parc. I-a
fcut chiar i un tort n care el i-a bgat mnuele, mnjindu-se cu
crem pe fa i zmbindu-i mulumit lui Bernie care-l filma. Era
foarte trist c Liz nu mai era acolo s-l vad i se simi cuprins de
amintiri legate de ziua n care ea l nscuse pe Alexander. Bernie
fusese de fa cnd se ivise o nou via, dar i atunci cnd unei
viei i se curmase firul. Dup ce l srut pe Alexander de noapte
bun se ntoarse n camera lui, simindu-se mai singur dect fusese
vreodat. Fr s se gndeasc, deschise uile dulapului ncercnd
s-i respire parfumul.
Pentru c nu tia ce s fac n weekend i lu pe copii la plimbare.
Jane sttea pe scaunul din fa, lng el, iar Nanny sporovia vesel
cu Alexander pe bancheta din spate. Au luat-o spre nord, spre
plantaiile cu vi de vie, iar Nanny ncepu s le povesteasc despre
copilria ei petrecut la o ferm din Scoia. Treceau pe sub copacii
nali, iar Jane zmbea ori de cte ori zrea cai, oi sau vaci.
Ce frumos e aici, nu-i aa, tati?
mi place tare mult.
Jane i punea ntrebri despre toate. Necazurile prin care
trecuser reuiser s-i apropie i mai mult. Se privir i i zmbir.
i lui Bernie i plcea acolo. Casele de pe marginea drumului, nu
prea mari, cldite n stil victorian, erau pline de farmec. i deodat
Bernie ncepu s se ntrebe dac nu cumva tocmai gsiser locul
unde s-i petreac vara care se apropia cu pai repezi.
Ce-ai zice dac am petrece un weekend aici? S colindm
mprejurimile?
i cerea ntotdeauna prerea, aa cum ar fi fcut-o i cu mama ei.
Ea era ncntat de idee. Urmtorul weekend s-au ntors. Au luat
o camer la un hotel din Oakville. Totul era perfect. Vremea era
frumoas i cald, iarba crescuse nalt, copacii erau imeni, iar viile
320

erau frumoase. A doua zi au gsit casa ideal pentru a-i petrece


vacana. Cldit tot n stil victorian, nu departe de autostrada 29,
urma s fie nchiriat pentru cteva luni de ctre stpnii ei care
plecau n Frana. Jane aplauda fericit, pe cnd Nanny o declar
drept ideal. Puteau crete i o vac acolo.
i gini, tati? i o capr?
Bernie izbucni n rs.
Hei, hei, oprii-v. Doar nu recldim ferma lui McDonald. E
doar o cas de vacan.
Bernie l-a sunat pe proprietar, s-au neles i, cnd s-au rentors n
ora, toate preau aranjate. Nu voia s-i trimit pe copii la New
York, la mama lui. Voia s-i tie aproape. i putea s fac naveta de
la Napa, cum fcuse i de la Stinson. Drumul era ceva mai lung, ns
nu cu prea mult.
Trebuie s-i in loc i de tabr, i spuse el lui Jane,
zmbindu-i.
E n regul. Oricum nu voiam s merg. Crezi c bunicul i
bunica vor veni n vizit?
Aveau o camer liber, tocmai bun pentru ei.
Sunt sigur.
ns Ruth dezaprob proiectele lor, chiar de la nceput. Casa se
afla ntr-o zon nbuitoare i erau sigur erpi. Copiii s-ar fi simit
mult mai bine n Scarsdale.
Dar, mam, lor le place aici. E o cas foarte frumoas.
i tu ce vei face cu slujba?
Voi face naveta. Nu-mi va lua mai mult de o or.
Era exact ce-i trebuia. Cnd ai s devii raional?
Ar fi vrut s-i spun din nou s-o caute pe Evelyne Rosenthal, ns
se hotr s mai atepte. Biata Evelyne se simea att de singur la
Los Angeles, nct se gndea s se rentoarc la New York. Era
tocmai ce i-ar fi trebuit lui Bernie. Nu era att de drgu ca Liz,
321

poate, ns era obinuit cu copiii. Avea i ea doi: un biat i o fat.


i, pentru c se tot gndise la ea, se decise s-i spun chiar atunci.
tii, am vorbit astzi cu Linda Rosenthal. Fiica ei e nc n Los
Angeles.
Lui nu-i venea s cread. Se nfurie; nsemna c doar se prefcuse
c o plcea pe Liz.
i-am mai spus c nu m intereseaz.
De ce nu? E o fat foarte drgu. Are...
O ntrerupse.
Trebuie s nchid.
Abordase un subiect dureros pentru Bernie. Lui Ruth i pru ru
pentru el.
M gndeam numai...
N-o mai face.
Probabil c nu e momentul.
Oft.
Nu va fi niciodat, mam. Nu voi mai gsi nicicnd o femeie ca
ea.
Nu trebuie s gndeti aa.
i vorbea blnd; era trist i simea c ochii i se umplu de lacrimi.
Ba da. Ea nsemna totul pentru mine. Era tot ce-mi doream. Nu
voi mai ntlni niciodat pe cineva ca ea.
Vei cunoate probabil o femeie cu totul diferit de Liz, pe care
o vei iubi la fel de mult.
ncerca s-i vorbeasc cu calm, pentru c tia ct era de sensibil.
Te rog, iei n lume, mcar din cnd n cnd.
El sttea tot timpul n cas, cu copiii i cu doamna Pippin.
Nu m mai intereseaz nimic, mam, cu excepia lui
Alexander i a lui Jane.
Ei vor crete. Aa cum ai fcut-o i tu, la rndul tu.
ns ea l avea nc pe Lou lng ea, i, pentru o clip, se simi
322

vinovat.
Peste vreo aisprezece ani. N-are rost s m gndesc la asta
acum.
Ea renun s-l mai bat la cap i discutar despre casa din Napa
pe care tocmai o nchiriase.
Jane ar fi vrut s vii i tu n vizit, la var.
Bine, bine...
Iar cnd o fcu, i plcu teribil. S-au plimbat descule prin iarb i
s-au odihnit n hamac, privind spre cer. Ca n copilria lui Bernie,
petrecut la Catskills, s-au plimbat pe stnci, lsnd valurile s le
ude picioarele. Era locul ideal. Ruth fu obligat s recunoasc asta,
nainte de a pleca.
Bernie prea fericit, cum nu mai fusese demult. Ca i copiii, de
altfel.
Ruth plec s se ntlneasc cu Lou, care participa la un congres
al medicilor, la Hollywood. De acolo, urmau s plece cu nite
prieteni n Hawaii. i reaminti lui Bernie de Evelyne Rosenthal, care
era tot singur i tot n Los Angeles. De data aceasta, el rse de ea.
Era ntr-o dispoziie mult mai bun, chiar dac nu prea dispus s-o
ntlneasc. Cel puin nu ipase la ea.
Nu renuni niciodat, nu-i aa, mam?
Ea mormise:
Bine, bine...
l srut de rmas-bun la aeroport i-l mai privi o dat. Era tot
suplu i frumos, ns prul i ncrunise i trsturile i se
nspriser. Liz murise de aproape un an i el nc o mai jelea.
Singurul lucru bun era c-i dispruse furia. Nu mai era mnios pe
ea pentru c-l prsise. Ci singur. n afara faptului c-i pierduse
soia i iubita, i pierduse i cea mai bun prieten.
Ai grij de tine, dragul meu, i opti Ruth.
i tu, mam.
323

O mbri din nou. Deveniser mult mai apropiai n ultimii doi


ani, ns cu ce pre! n timp ce se ndrepta spre Napa, n aceeai
sear, se gndi la toate... i la Liz... Tot i mai venea greu s cread c
nu mai era... c nu plecase undeva de unde s se mai poat ntoarce.
Nanny l atepta. Era ora zece, iar casa era cufundat n linite.
Jane adormise cu o carte n mina.
Alexander nu se simte bine, domnule Fine.
Ce s-a ntmplat?
Copiii erau totul pentru el.
Nanny l privi vinovat.
l doare urechea. Cred c l-am lsat s stea prea mult n
piscin. I-am pus puin ulei cald, dar nu i-a fost de mare folos. Dac
nu se va simi mai bine pn mine diminea, va trebui s-l ducem
la doctor.
Nu-i face griji.
i zmbi. Era incredibil de contiincioas, iar el le mulumea
stelelor c o gsise.
Se va face bine curnd, Nanny. Du-te s te culci.
Vrei un pahar de lapte cald? E bun pentru somn.
El cltin din cap.
Nu, mulumesc.
Ea remarcase c, de sptmni, el rmnea treaz pn trziu,
nvrtindu-se prin camer. Cu cteva zile nainte se mplinise un an
de la moartea lui Liz. Lui Bernie nu-i fusese uor.
La patru dimineaa, Alexander se trezi din somn, plngnd.
Bernie, care tocmai adormise; i trase grbit halatul pe el i intr n
dormitor. Nanny l inea n brae i l legna.
Urechea?
Ea ddu din cap.
S chem doctorul?
Cred c va trebui s-l ducem la spital. Nu mai putem atepta. l
324

chinuim pe bietul copil.


l srut pe frunte i pe obraz.
Te doare ru, nu-i aa?
Alex se opri din plns, ns nu pentru mult timp.
Vino la tata.
ntinse braele, iar Alex veni spre el. Avea febr i nu suport nici
cea mai mic atingere n partea dreapt a capului. Nanny avea
dreptate. Trebuiau s-l duc la spital. Avea numele unui doctor, la
care s apeleze n caz de nevoie. Se duse n dormitor s se mbrace i
s caute cartea de vizit. Era pe birou. Doctor M. Jones i un
numr de telefon. Prin central, ncerc s-l gseasc pe doctorul
Jones, ns i se spuse c era la spital, ocupndu-se de o alt urgen.
Putem merge acolo? Fiul meu sufer foarte tare.
Mai avusese i nainte probleme cu urechea, ns o injecie cu
penicilin i ajutase de fiecare dat. mpreun cu toat dragostea lui
Jane, Bernie i Nanny.
S verific.
Centralista reveni aproape imediat.
V ateapt.
l ndrum spre spital. Nanny rmase acas, cu Jane. l nvelise pe
Alex ntr-o ptur i i dduse ursuleul s nu mai plng.
Nu-mi place c v las singur, domnule Fine. ns n-o pot lsa
pe Jane. S-ar speria dac s-ar trezi singur n cas.
Fetia rmsese cu spaim n suflet, de la rpirea ei.
tiu, Nanny. Ne ntoarcem ct de repede vom putea.
Era deja patru i jumtate dimineaa, iar Bernie conduse rapid
spre spital. Au ajuns la cinci fr zece, iar Alexander plngea nc, n
timp ce era dus spre camera de gard. Luminile erau foarte
puternice. ncepur s-l doar ochii. Lu copilul n brae i ncepu
s-l legene. O femeie nalt, cu pr negru, se apropie de el. Era
mbrcat ntr-o pereche de blugi. Prul i era att de negru nct, n
325

lumina becurilor btea n albastru. Ca al unei indience, se gndi


el. ns avea ochi albatri, c ai lui Jane... i ai lui Liz... Se for s nu
se mai gndeasc la asta i-i explic femeii c-l atepta pe doctorul
Jones.
Eu sunt.
i zmbi. Avea o voce cald, uor rguit i i strnse mna cu
putere. Se mica ntr-un fel deopotriv matern i sexy. I-l lu cu
blndee pe Alexander din brae i i examin urechea. n acest timp
i spunea povestioare ca s-i distrag atenia i i ridic din cnd n
cnd privirea spre Bernie, ca pentru a-l liniti. i fcu o injecie cu
penicilin. El plnse, nu prea mult, iar apoi ea i umfl un balon i i
oferi o acadea. n timp ce Bernie l inea n brae ea i scrise o reet i
i ddu dou pastile de codein pe care s le ia n caz c durerea nu
ceda.
De fapt, ar trebui s i le dm chiar acum.
Dispru i se rentoarse cu una din pastile sfrmat ntr-o
lingur. nainte s-i dea bine seama, Alex o i nghiise. Se cuibri
n braele tatlui su i oft. Cteva clipe mai trziu adormise.
Bernie o privi admirativ.
Mulumesc. V-ai purtat minunat.
Pentru Bernie era un lucru foarte important. Copiii nsemnau
totul pentru el. Ea i zmbi gndindu-se c pentru prima dat
vzuse i un tat care s vin cu copilul lui la spital. De obicei
veneau numai mamele. ns nu spuse nimic. Poate c era divorat i
nu avusese ncotro.
Locuii n Oakville?
El completase deja formularul i-i trecuse i adresa.
Nu, locuim n ora. Stm aici pe timpul verii.
Suntei din New York?
De unde tii?
i eu vin din est. Din Boston. Avei accent de newyorkez. De
326

cnd locuii aici?


De patru ani.
i eu am plecat de acas s urmez facultatea de medicin din
Stanford i nu m-am mai ntors. Asta s-a ntmplat acum
paisprezece ani.
Avea treizeci i ase de ani, era inteligent i blnd, i avea n
ochi o sclipire pe care el nu o mai vzuse niciodat.
Napa e un orel foarte frumos. V atept la cabinetul meu
peste o zi, dou. Se afl n Saint Helena.
Ce bine c suntei att de aproape de noi. Cnd ai copii nu tii
niciodat cnd vei avea nevoie de un doctor.
Ci copii avei?
Poate c acesta era motivul pentru care nu venise soia lui. Aveau
probabil zece copii, iar ea rmsese acas cu ceilali. Gndul o fcu
s zmbeasc. Avea o pacient cu opt copii adorabili.
Am doi. Alexander i o feti de nou ani, Jane.
Prea un brbat bun. Ochii i strluceau cnd vorbea despre copii.
Ei i plcea felul n care se mica... barba lui... i ddu ultimele
instruciuni iar el plec cu Alex n brae.
n timp ce se pregtea de plecare se ntlni cu o asistent.
Ar trebui s nu mai rspund la apelurile de noapte. Taii ncep
s mi se par chiar frumoi la ora asta.
Glumea, desigur. ntotdeauna fusese foarte serioas cnd era
vorba de pacienii ei. Se ndrept spre main, un Austin Healy pe
care-l avea de cnd era student. Se ntoarse spre cas cu copertina
lsat, cu prul n vnt, i i fcu cu mna lui Bernie, cnd trecu pe
lng el.
Lui i plcuse ceva la ea, ns nu putea s-i dea seama ce anume.
Se simea fericit, cum nu mai fusese demult.

327

CAPITOLUL 35
Dou zile mai trziu, Bernie l duse din nou pe Alex la
consultaie. De data aceasta la cabinetul doctoriei, aflat ntr-o cas
mic, nsorit, de la marginea oraului. l mprea cu un alt doctor,
iar ea locuia chiar deasupra, la etaj. Bernie fu din nou impresionat
de felul cum se purta cu copilul, i o plcu i mai mult. De data
aceasta purta un halat alb, apretat, ns atingerile i erau la fel de
blnde, ochii i erau tot att de calzi i strlucitori n timp ce vorbea
i rdea cu Alexander i tatl lui.
Urechea s-a vindecat. ns ar trebui s nu te apropii de piscin
un timp, prietene.
i ciufuli prul lui Alex i, pentru un moment, prea mai curnd
mama dect doctoria lui. Inima lui Bernie tresri, ns se grbi s-i
alunge gndul din minte.
S-l mai aduc la consultaie?
Ea cltin din cap, iar lui l pru ru c nu-i rspunsese da. Era
suprat pe el nsui. Ea era plcut, inteligent, i avusese grij de
copilul lui. Att. Iar dac Alex ar mai fi trebuit s vin nc o dat,
putea s-l aduc Nanny. Era mai bine aa. Se trezi uitndu-se la ea,
la prul ei negru, strlucitor. Ochii albatri i aminteau att de mult
de Liz...
Nu cred c va mai fi nevoie. Am nevoie de cteva informaii,
pentru fia copilului. Ci ani spuneai c are?
i zmbi, iar Bernie se strdui s par indiferent. Ca i cum se
gndea la altceva, i evit privirea.
328

Are doi ani i dou luni.


Are o stare bun de sntate?
Da.
L-ai vaccinat de fiecare dat?
Da.
Care este medicul pediatru din ora?
El i ddu numele doctorului. i venea uor s discute cu ea,
astfel. Nici mcar nu trebuia s o priveasc.
Cum se numesc ceilali membri ai familiei? Suntei Bernard
Fine, nu-i aa? i amintea, iar el i zmbi.
Da. Alex mai are o sor, Jane, de nou ani.
mi aduc aminte.
l privi, de parc ar mai fi ateptat ceva.
i?
Att.
i dorise nc unul sau doi copii cu Liz, ns nu mai avuseser
timp.
Numele soiei dumneavoastr?
Citi n ochii lui o durere adnc i bnui c avusese parte de un
divor urt.
ns el ddu din cap.
Nu... nu e...
Doctoria pru surprins.
Ce anume?
Nu mai triete.
optise cuvintele, iar ea i ddu seama deodat c-i pricinuise o
mare suferin. i prea ru pentru el.
mi pare att de ru...
Vocea i tremura. Se uit spre copil.
Cel puin, Alex era prea mic ca s neleag. ns pentru ceilali
trebuie s fi fost cumplit. Mai ales pentru feti. mi pare ru c am
329

ntrebat.
N-aveai de unde s tii.
Ct timp a trecut de-atunci?
Nu putea s se fi ntmplat de prea mult; Alex avea de-abia doi
ani.
A murit n iulie.
i era greu s mai rosteasc ceva. Prea distrus. Bietul om.
Ea se gndi la el toat ziua i, peste cteva zile, se ntlnir
ntmpltor ntr-un magazin. Jane sporovia vesel, iar Alex arta
spre ceva i striga:
Gum, tati, gum.
Doctoria Jones aproape c se ciocni de ei. Le zmbi. Nu preau
deloc triti, aa cum i-i imaginase ea. Artau chiar veseli.
Ce mai face prietenul nostru?
Bernie o privea fericit; ntlnirea lor i fcea plcere.
Se simte mult mai bine. Antibioticele i-au fcut efectul.
Le mai ia nc, nu-i aa?
Da. ns i-a revenit pe deplin.
Bernie arta bine; era mbrcat ntr-un ort i un tricou. Era un
brbat frumos. Se strduise s nu-l priveasc prea insistent, ns nu
se putea abine. i el remarc acelai lucru la ea. Era din nou n
blugi, ntr-un tricou rou i cu espadrile roii, iar prul i era att de
curat, nct strlucea. Nu era mbrcat cu halatul, iar Jane nu-i
ddea seama cine putea fi. Bernie le fcu cunotin, iar Jane i
ntinse mna, suspicioas. Nu mai pomeni nimic de ea pn
ajunser n main.
Cine era aia?
Doctoria care l-a ngrijit pe Alex.
Vorbea destins, ns parc avea din nou cinci ani i-i rspundea
mamei lui. i venea s rd; totul era att de asemntor. i punea
aceleai ntrebri ca i Ruth.
330

De ce a trebuit s-l duci la ea?


El se ntreba de ce n-o plcuse. Niciodat nu se gndise c ar fi
putut fi geloas.
Doctorul Wallaby mi-a dat numrul ei, n caz c vreunul din
voi s-ar fi mbolnvit. Cum s-a ntmplat cu Alex. i m bucur c am
cunoscut-o. Ne-a ateptat la spital, n miez de noapte.
Jane mormi ceva, dar nu mai spuse nimic. Cnd s-au ntlnit din
nou, tot ntmpltor, peste cteva sptmni, Jane a ignorat-o
complet; nici n-a salutat-o. Cnd au intrat n main, Bernie a
dojenit-o.
Ai fost foarte nepoliticoas cu ea, s tii.
i ce mare scofal e de capul ei?
E medic i s-ar putea s ai cndva nevoie de ea. i nu i-a fcut
nimic, pentru numele lui Dumnezeu!
Era mulumit c mcar Alex o plcea. Scosese un strigt de
plcere cnd o vzuse, iar ea se jucase cu el. Le spusese c se numea
Meg. Jane refuzase acadeaua pe care i-o oferise, ns Megan se
prefcuse c nu observ.
ncearc s nu fii prost-crescut.
Era foarte sensibil n ultimul timp. El se ntreba dac era din
cauza faptului c era n cretere, sau pentru c-i era foarte dor de
Liz. Nanny spusese c din ambele, i probabil c avea din nou
dreptate.
Nu s-a mai ntlnit cu Megan pn de Ziua Muncii, cnd a fost
invitat la o petrecere. Nu mai ieise n lume de trei ani, de cnd se
mbolnvise Liz. Se simea puin stnjenit, deoarece nu cunotea pe
nimeni i pentru c era cam prea bine mbrcat. Gazda, agentul de la
care nchiriase casa, i ntinse ceva de but i-l ntreb dac nu
cumva mai dorea s-i prelungeasc contractul. Familia, care era
proprietara casei, inteniona s rmn mai mult dect plnuise la
Bordeaux.
331

S-ar putea, Frank.


tia c mprejurimile trebuiau s arate superb toamna.
Nici iernile nu sunt grele. i-ar prinde bine s poi veni aici din
cnd n cnd. Chiria e rezonabil.
Bernie i zmbi, nerbdtor s plece.
Ne convine de minune.
Nu-i aa c Frank tocmai i-a vndut ceva? l ntreb o voce
familiar.
Bernie se ntoarse i rmase privind la prul negru, strlucitor i
la fenomenalii ei ochi albatri. Abia acum i ddea seama ct era de
bronzat. Era mbrcat ntr-o fust alb i o bluz roie cu volane.
Arta foarte frumoas. ncerc s i-o imagineze n halatul alb.
Era mai inaccesibil. Dar nu-i putea desprinde privirea de pe
umerii ei rotunzi, cu pielea delicat. ncerc s o priveasc n ochi i
nici aa nu-i era prea uor. Ochii ei l fceau ntotdeauna s se
gndeasc la Liz. ns erau diferii. Mai adnci, mai nelepi. Era un
alt gen de femeie. Iar compasiunea i blndeea o fceau s par mai
n vrst dect era de fapt. ncerc s-i ia ochii de la ea, ns nu
reui.
M-a convins numai s nu renun la cas.
Ea observ c, orict de mult ar fi ncercat s zmbeasc, ochii lui
nu reueau. Erau triti i parc le transmiteau celorlali s stea la
distan.
nseamn c vei locui aici?
Vom veni n weekend, bnuiesc. Copiilor le place teribil aici,
iar Frank mi-a spus c toamna e un vis.
Aa este. De aceea n-am mai plecat nici eu.
Ce te-a determinat s rmi?
Nu tiu. Pur i simplu nu m vedeam ntorcndu-m la Boston,
la viaa aceea rigid.
Da, ntr-adevr, aa e la Boston.
332

ncepu s-i povesteasc despre el.


De ce locuieti acum n San Francisco i nu la New York?
Soarta. Magazinul la care lucrez m-a trimis aici, s conduc una
dintre filiale.
Zmbi n timp ce-i aducea aminte, apoi ochii i se ntunecar,
pentru c-i amintise de ce rmsese att... din cauz c Liz era pe
moarte.
i am rmas aici.
Pentru totdeauna?
El cltin din cap.
Nu cred c vom mai sta mult. Ne vom ntoarce la New York la
anul, probabil.
Se vedea c-i prea ru, iar el se simi deodat fericit c venise la
petrecere.
i copiii ce zic?
Nu tiu. S-ar putea ca lui Jane s-i fie greu. Locuiete aici de
cnd se tie, aa c s-ar putea s-i vin greu s mearg la o nou
coal i s-i fac noi prieteni.
Se va obinui.
Megan l privea ntrebtoare, dornic s tie mai multe. Era genul
de brbat pe care-l ntlneti o dat n via: cald, puternic i real,
dar de neatins. Iar acum tia i de ce.
De care magazin e vorba?
Wolff's.
O spusese cu modestie, ca i cum ar fi fost vorba de unul fr
importan, iar ea izbucni n rs. Nu era de mirare c arta aa. Avea
un stil nnscut, instinctiv; se vedea c avea de-a face cu casele de
mod.
E un magazin minunat. Merg i eu din cnd n cnd, s m
zgiesc la lucruri. Trind aici, n-am prea mult timp s m gndesc la
aa ceva.
333

tiu.
Prea gnditor, ca i cum voia s-i mprteasc un secret
profesional.
Am dorit ntotdeauna s deschid un magazin ntr-un loc ca
acesta. Cu de toate: de la cizme de clrie la rochii de sear. ns cu
marf foarte frumoas, de bun calitate. Oamenii de aici n-au timp
s strbat o sut de mile pentru a-i putea cumpra o rochie, de
exemplu. ns ceva simplu i cu adevrat frumos ar fi nemaipomenit
aici... nu-i aa?
Prea entuziasmat. Era o idee minunat.
Una dintre casele acestea, victoriene, ar putea fi transformat
n magazin.
Vise de negutor.
De ce nu-i duci visele la ndeplinire? Noi n-avem unde face
cumprturi, cu excepia ctorva magazine urte, care nici nu merit
deranjul. i aici vin o mulime de turiti, oameni cu bani.
El i cobor privirea i ddu din cap. Se mai gndise i altdat la
toate acestea.
Nu am timp. n plus ne vom ntoarce la New York destul de
curnd. mi place ns s visez.
Nu mai visase de mult. La nimic. i la nimeni. Ea i ddea seama
de asta. l plcea. Era un brbat neobinuit.
i observ pager-ul prins de curea, i o ntreb de ce-l purta la ea.
Deodat, discuia despre magazin i se pru frivol. l interesa mult
mai mult munca ei.
Sunt de gard patru nopi pe sptmn. Iar la cabinet am
consultaii ase ore pe zi. Nu prea am timp s dorm.
Observase c ea refuzase al doilea pahar cu vin. Era impresionat
de contiinciozitatea ei.
Ducem lips i de doctori pe aici, nu numai de magazine.
Partenerul meu i cu mine suntem singurii medici pediatri pe o
334

distan de douzeci de mile. S-ar putea s nu i se par mult, ns


suntem teribil de ocupai. Ca n noaptea aceea, la spital. Alex a fost
cel de-al treilea pacient cu dureri de urechi. N-am o via prea
linitit.
ns nu prea prea nefericit. Era mulumit i, evident, i plcea
munca ei.
Ce te-a determinat s faci medicina?
De copil tiuse c el nu-i va clca pe urme tatlui lui.
Tatl meu e medic, i explic ea. Obstetric i ginecologie. Nu
m-a atras. Ci pediatria. Iar fratele meu este psihiatru. Mama mea a
fost infirmier n timpul rzboiului. Cred c avem microbul sta n
snge.
Urmase Harvard-ul, ns nu pomeni asta. O fcea rareori. Fusese i
la Radcliffe, apoi la Stanford Med School i absolvise a doua din an,
ceea ce nu mai conta prea mult acum. i plcea munca ei.
Tatl meu este doctor.
Bernie prea mulumit c aveau ceva n comun. Nas, gt i
urechi.
ns pe mine nu m-a atras niciodat. A fi vrut s predau
literatura, n New England.
Acum prea o idee prosteasc. Epoca n care fusese pasionat de
literatura rus prea la deprtare de secole.
De multe ori m-am gndit c Wolffs m-a salvat de la ceva chiar
mai cumplit dect moartea. mi doream pe atunci s predau ntr-o
coal mic, dintr-un orel amrt. Slav Domnului c nu m-a vrut
nimeni. A fi devenit alcoolic pn acum. Rser amndoi. Sau m-a
fi spnzurat. M simt mult mai bine vnznd pantofi, blnuri i
pine franuzeasc.
Aa te vezi pe tine nsui?
Mai mult sau mai puin.
Ochii li se ntlnir ntmpltor, iar Bernie simi cum i tresare
335

inima.
Vorbeau cu uurin despre orice. Cteva minute mai trziu,
pager-ul ncepu s bzie. i ceru scuze i se duse la telefon. Cnd
se ntoarse, i spuse c era ateptat la spital.
Sper s nu se fi ntmplat ceva ru.
Bernie prea ngrijorat, iar ea zmbi. Era obinuit.
O banal lovitur la cap. Vreau totui s-l examinez. Mi-a fcut
plcere s te revd, Bernard.
i ntinse mna i, pentru prima oar, el deveni contient de
parfumul ei. Era sexy i feminin, ca i ea.
Treci pe la mine pe la magazin. Am s-i vnd nite pine
franuzeasc.
Ea rse.
nc mai cred c ar trebui s deschizi magazinul viselor tale,
aici, n Napa.
Mi-ar place.
ns era doar un vis. ederea lor n California se apropia de
sfrit. Privirile li se ntlnir, iar ea se ndeprt, cu prere de ru.
Mai rmase cteva minute, apoi plec i el acas, gndindu-se la
Megan, ntrebndu-se dac se vor mai revedea vreodat. Era
surprins de ct de mult o plcuse i de ct de frumuic arta n
bluza roie, cu umerii dezgolii.

336

CAPITOLUL 36
O lun mai trziu, ntr-o smbt ploioas, Bernie ieise n Saint
Helena, la cumprturi, cnd se ntlni din nou cu Megan. Pru
surprins s-l vad. Se mai gndea la el din cnd n cnd.
Bun. Ce mai faci?
Ochii i strluceau ca dou safire, iar el o privi cu plcere.
Bine... ocupat... ca de obicei. Tu ce mai faci?
Muncesc din greu.
ns prea fericit.
Ce-i fac copiii?
Era o ntrebare pe care o punea tuturor prinilor; de data aceasta
ns chiar o interesa.
Sunt bine.
i zmbi, simindu-se din nou ca un adolescent.
Stteau n ploaie, iar lui i veni deodat o idee.
Ce-ai zice de o cafea? Te grbeti undeva?
i amintea de pager-ul ei, de ultima dat cnd o ntlnise, de
Ziua Muncii.
Sunt liber toat ziua. Mi-ar face plcere.
l ndrum spre o cafenea de pe aceeai strad, iar el o urm,
ntrebndu-se de ce o invitase. Se simea atras de ea, iar asta nu i se
prea corect. N-ar fi trebuit. Ea comand o cafea cu lapte, iar el un
capuccino. O privi. Arta splendid. Era una din acele femei care, la o
prim privire, i se par banale, iar apoi, pe parcurs, i dai seama de
trsturile ei armonioase, de ochii remarcabili, de tenul excepional.
337

Toate acestea, puse laolalt, dau o persoan cu totul special.


La ce te uii?
l surprinsese privind-o, i era sigur c arta groaznic. ns el i
zmbi.
M gndeam la ct de bine ari, cu bentia asta roie n pr.
Ea se mbujor.
Ori eti orb, ori eti beat. Am fost cea mai nalt fat din clasa
mea. Fratele meu mi spunea c semn cu un stlp de telegraf i c
am dinii ca nite chei de pian.
i prul ca mtasea... i ochii ca safirele... i... Bernie se strduia
s-i alunge aceste gnduri din minte i s-i poat spune ceva banal.
Fraii ntotdeauna spun chestii din astea, nu-i aa? Nu prea
tiu, am fost singur la prini. ns sta e rolul lor.
Ea rse, amintindu-i.
mi iubesc foarte mult fratele. Are ase copii.
Ea czuse pe gnduri, iar Bernie izbucni n rs. Alt catolic.
Mama lui avea s fie ncntat. i nici mcar nu era fiica doamnei
Rosenthal. Era doctori. Mamei lui i-ar fi plcut asta; ca i tatlui
lui, de altfel. Dac asta mai conta. Apoi i aminti c stteau pur i
simplu la o cafea, ntr-o dup-amiaz ploioas. Att.
Fratele tu e catolic?
Nu. Evanghelist. i plac foarte mult copiii. Soia lui spune c-i
dorete doisprezece.
Iar Megan prea s-i invidieze. Ca i Bernie.
ntotdeauna mi-au plcut familiile mari.
O privi i se ntreb deodat cine era ea, de unde venea, dac avea
copii. i ddu seama c tia prea puine despre ea.
Nu eti cstorit, nu-i aa, Megan?
N-am avut timp pentru asta, din cauza muncii mele.
i plcea ceea ce fcea, ns nu era chiar motivul pentru care era
singur. Se hotr s fie sincer cu el. Ca i Liz, odinioar, i ea vedea
338

n Bernie brbatul cu care puteai discuta cinstit.


Am fost logodit cu cineva, mult timp. i el era tot doctor. A
fost trimis n Vietnam, unde a fost ucis.
Ce groaznic!
Era sincer. tia mai bine ca oricine ct de greu trebuia s-i fi fost.
ns trecuse destul de mult timp de atunci. nc-i mai era dor de
Mark, ns nu ca la nceput. Nu se putea compara cu durerea acut
pe care o mai resimea nc Bernie, la un an dup moartea lui Liz.
Mi-a fost tare greu. Eram logodii de patru ani, iar el atepta ca
eu s-mi iau diploma. A fost cumplit. Am vrut s-mi ntrerup
studiile pentru un an. Chiar m gndisem s renun la facultate.
ns prinii m-au ajutat. Mi-au fost alturi. Dup absolvire, am
venit aici. Poate nu crezi, dar au trecut zece ani. De atunci, n-am mai
avut timp pentru nimeni.
Roi, apoi i spuse, rznd:
N-am vrut s spun c n-am mai ieit cu nimeni. ns n-a mai
fost nimic serios. Ciudat, nu-i aa? Cteodat mi pare ru c nu mam cstorit, c nu am copii. E cam trziu acum, ns i am pe
pacienii mei.
i zmbi, ns Bernie nu era prea convins c-i erau de ajuns.
Nu e acelai lucru.
Nu, nu e. ns i d satisfacii. i nu l-am ntlnit nc pe
brbatul potrivit. Majoritatea nu admit ca femeia s doreasc s fac
carier. N-are rost s m plng pentru c n-a fost s fie.
Aa simt i eu. Despre Liz... soia mea... c nu voi mai ntlni
niciodat pe cineva la fel.
i probabil c aa va fi. ns poate vei cunoate pe altcineva,
diferit. Trebuie numai s te simi pregtit.
Nu sunt.
Era prima persoan creia i putea spune asta i se simea uurat.
Nici eu n-am fost. Cu timpul, ns...
339

Tu de ce nu te-ai cstorit cu altcineva, atunci?


Cuvintele o rnir. l privi, serioas.
Nu cred c mi-am dorit asta. Eram un cuplu foarte potrivit. i
nu mi-am mai gsit niciodat perechea. Dar tii ce? Poate c m-am
nelat.
Nu recunoscuse niciodat asta, nici mcar n faa propriei ei
familii.
Am cutat ntotdeauna pe cineva ca el. i poate c cineva
diferit ar fi fost mult mai potrivit. Poate c brbatul ideal nu trebuie
neaprat s fie pediatru, ca i mine, i s-i doreasc un cabinet ntrun orel de provincie, ca mine. Poate c ar fi trebuit s m mrit cu
un avocat sau cu un profesor, i a fi avut pn acum ase copii.
Nu e prea trziu, s tii.
Ea i zmbi i se sprijini de sptarul scaunului. Se simea relaxat,
fericit.
M-am obinuit aa. Am rmas fat btrn.
i eti mndr de asta, rse el. Ceea ce mi-ai spus mi e de
mare ajutor. Toat lumea m ndeamn s ies din cas, ns eu nu
m simt n stare.
ncerca parc s se scuze.
Nu lsa pe nimeni s-i spun ce s faci, Bernard. Tu eti
singurul care s tie cnd este momentul potrivit. Iar copiilor le va fi
mai uor dac vor ti ce-i doreti de fapt. Ct a trecut?
Se referea la moartea lui Liz.
Un an.
Ai nevoie de timp.
Privirile li se ntlnir.
i apoi? Ce se va ntmpla cnd voi descoperi c nu mai gsesc
pe cineva ca ea?
Vei nva s iubeti din nou.
l mngie cu blndee pe mn.
340

Ai dreptul la dragoste.
Iar tu? Tu nu ai acest drept?
Poate c n-am vrut... poate c n-am fost suficient de curajoas.
Apoi au vorbit despre cu totul altceva: Boston, New York, casa pe
care o nchiriase, medicul pediatru cu care ea mprea cabinetul.
Chiar i despre Nanny Pippin. Au petrecut o dup-amiaz foarte
plcut, iar lui i-a prut ru cnd ea a trebuit s plece.
Se gndi la cuvintele ei: Poate c n-am fost suficient de
curajoas... i se ntreb dac el va avea vreodat destul curaj. Se
urc n main i se ntoarse acas, unde copiii i Nanny l ateptau.

341

CAPITOLUL 37
Bernie era foarte ocupat n momentul n care secretara intr s-l
anune c l atepta o doamn. Totul se ntmpl o sptmn mai
trziu.
O doamn?
Prea surprins. Nu tia cine putea fi.
Ce doamn?
Nu tiu.
Secretara prea la fel de surprins c i el. Nu prea era vizitat de
femei; numai dac erau din partea presei sau veneau de la New
York, trimise de Paul Berman. ns, n toate cazurile, i stabileau
ntlniri. Iar femeia aceasta n-o fcuse. Era foarte atrgtoare, n
orice caz, observase secretara. Nu prea nici de la Junior League, nici
a fi vreo matroan care plnuia cine tie ce eveniment caritabil. Era
mbrcat ntr-un taior albastru, cu o bluz de mtase bej, cercei cu
perle i pantofi cu toc nalt, tot albatri. Avea picioare lungi,
frumoase, i era foarte nalt. Aproape la fel de nalt ca i Bernie.
Ai ntrebat-o cine e?
Femeia nu era proast, ns de data aceasta prea contrariat.
A spus c a venit s cumpere pine... I-am spus c a nimerit
greit, domnule Fine, ns a insistat s v spun...
Izbucnind n rs, el sri de pe scaun i se ndrept spre u.
Deschise i o vzu. Megan Jones arta foarte ic, nici n-ai fi zis c era
doctori. Halatul dispruse, la fel i blugii, iar ea i zmbea
trengrete n prag.
342

Mi-ai speriat secretar, spuse el optit. Ce faci aici?... tiu... Ai


venit s cumperi pine...
Secretara se retrsese discret, iar el o pofti pe Megan n birou. l
urm, privind n jur. Prea s fie un om important; ea era
impresionat. Se aez zmbind pe unul din scaunele confortabile,
din piele. El se sprijinea de un col al biroului.
Ce te aduce aici, doctore? n afara pinii, bineneles.
mi vizitez o fost coleg de facultate. S-a mritat i a avut
imediat un copil. Pe atunci mi se prea ocant... acum nu mai cred la
fel. Tocmai l-a nscut pe al cincilea i i-am promis c voi trece pe la
ea. i m-am gndit s-mi cumpr nite haine. Plec acas, la prini,
iar mama va izbucni precis n plns vzndu-mi garderoba. Mcar
la nceput s art bine. Oricum, cel trziu ntr-a treia zi, m rentorc
cu siguran la blugi. ns m-am gndit s fac un efort. Cum art?
Prea nesigur de ea, iar el se simi micat.
Ari minunat. Foarte ic i foarte drgu.
Parc a fi dezbrcat, fr blugi.
i fr halat... n mintea mea, halatul e nelipsit.
Ea zmbi. i ea gndea la fel. ntotdeauna i-l va aminti aa, n
cmaa albastr i pantalonii albi pe care-i purtase la petrecerea de
Ziua Muncii. Arta foarte bine; la fel de bine ca i n costum, de
altfel.
Vrei s te conduc prin magazin?
Ea i ddu seama ct era de ocupat, dup munii de hrtii pe
care-i avea pe birou. Nu voia s-l deranjeze. i fcuse plcere s-l
revad.
M descurc. Am vrut numai s te vd.
M bucur c ai venit.
ns nu voia s o lase s plece att de repede.
La ce or te duci la prietena ta?
I-am spus c voi ajunge pe la patru, dac voi reui s-mi
343

termin cumprturile pn atunci.


Vrei s mergem s bem ceva dup aceea?
O privea plin de speran. Voia s-i fie prieten... chiar mai mult
dect att... ns nu voia... Nu tia prea bine ce voia de la ea, n afara
prieteniei ei. ns nu avea rost s-i fac griji de pe-acum. Ea pru
ncntat de invitaia lui.
Mi-ar face plcere. Nu sunt nevoit s ajung la Napa nainte de
ora unsprezece. Patrick mi ine locul astzi.
Deci te ntorci la datorie? Cnd dormi?
Niciodat. Am stat treaz pn la ora cinci, azi-diminea,
lng un copil de cinci luni care avea laringit. Te obinuieti cu
toate, dup un timp.
El mormi.
Eu n-a putea. De aceea lucrez la Wolff's, i nu la vreun spital,
aa cum i-a dorit mama mea. tii, eti visul oricrei mame evreice.
Dac ar fi fost sora mea, mama ar fi fost pe deplin fericit.
Ea rse.
i cnd te gndeti c mama m-a implorat s nu urmez
facultatea de medicin. mi tot spunea s m fac asistent, sau
profesoar, sau secretar. S-mi iau o slujb convenabil i s cunosc
un brbat cu care s m mrit, mai apoi.
Bernie zmbi la descrierea fcut.
Sunt sigur ns c e foarte mndr de tine.
Ea i rspunse cu modestie.
Cteodat. Datorit fratelui meu, are i nepoi. Altfel m-ar fi
nnebunit de tot pn acum. Se uit la ceas. Trebuie s plec. Unde ne
ntlnim?
La LEtoile, la ase?
O spusese fr s gndeasc. Era prima oar cnd se ducea acolo
fr Liz. ns era un local elegant, iar ea merit tot ce era mai bun.
Nu era o femeie obinuit, o tia. Era o femeie inteligent, prietena
344

lui bun, i o doctori priceput.


Ne vedem acolo.
i zmbi din prag.
El plec de la birou la cinci i jumtate i ajunse la LEtoile bine
dispus. i adusese o pine franuzeasc i parfumul ei preferat, iar ea
l privi uimit cnd i le ntinse, pe deasupra mesei.
Ce-i asta?
Prea ncntat, ns n ochi i se citea c nu avusese o zi prea
grozav.
S-a ntmplat ceva? o ntreb n timp ce sorbeau din paharele
cu vin.
Descoperiser c le place la amndoi kirul i c ea i petrecuse
un an n Frana, n Provence. Vorbea fluent franceza; el era
impresionat.
Nu tiu... oft.
Fusese ntotdeauna sincer cu el, iar Bernie o ascult cu atenie.
Mi s-a ntmplat ceva astzi, n timp ce priveam acel copil. A
fost prima dat cnd am simit acea durere cumplit despre care
vorbesc femeile... aceea care te face s te ntrebi dac ai fcut ceea ce
trebuia n via.
l privi trist.
Ar fi groaznic dac n-a avea copii, nu-i aa? N-am mai simit
asta pn acum. Probabil c sunt foarte obosit dup noaptea
trecut.
Nu cred c sta-i motivul. Copiii sunt cel mai bun lucru care
mi s-a ntmplat vreodat. Iar tu eti suficient de deteapt s-i dai
seama de asta. tii ce-i lipsete. Majoritatea femeilor nu tiu.
i ce pot face? S rpesc vreun copil... sau s rmn nsrcinat
cu mcelarul din col?
ncerca s zmbeasc, ns era tulburat.
S-ar gsi i ali voluntari, pun pariu.
345

S-ar putea. ns nu m grbesc prea tare s am un copil pe care


s-l cresc singur. Nici nu tiu sigur dac mi doresc unul. ns
astzi, cnd l-am inut n brae pe copilul prietenei mele... mi-am dat
seama de miracolul pe care-l reprezint. Ce prostie, nu-i aa? Viaa
mea e foarte bun, aa cum e.
El vorbi i pentru el, ca i pentru ea:
Poate c ar putea fi i mai bun.
Poate.
Nu prea dornic s continue discuia. i aducea aminte de Mark
i amintirea era nc dureroas, chiar i dup atia ani. Nu mai
cunoscuse pe nimeni ca el.
Oricum, gndete-te numai la scutecele pe care nu sunt
nevoit s le spl. M nvrt printre atia copii, cu stetoscopul
atrnat de gt. i iubesc ns pe toi.
Prea singur. El nu-i putea imagina viaa fr Jane i Alex i se
hotr s i-o spun.
Aveam treizeci i apte de ani cnd s-a nscut Alex; el este cel
mai bun lucru care mi s-a ntmplat n via.
i ci ani avea soia ta?
Aproape douzeci i nou. ns sunt sigur c l-ar fi dorit chiar
dac ar fi avut cu zece ani mai mult. i dorea muli copii.
Era pcat c nu-i avuseser. C nu trise mai mult. Ca i Mark.
Aa fusese s fie. Iar Bernie i Megan le supravieuiser.
Am vzut mame i mai vrstnice. Mi-au fost paciente. M-am
gndit ntotdeauna c sunt foarte curajoase. Au fcut ce-au vrut, sau bucurat de libertate, i-au furit o carier. Cteodat m gndesc
c asta le va face s fie prini buni.
Deci? F un copil.
Ea izbucni n rs.
Le voi spune prinilor mei ce m-ai sftuit.
Spune-le c ai binecuvntarea mea.
346

Aa voi face.
Ce fel de oameni sunt?
Fusese ntotdeauna curios n privina ei. Ar fi vrut s tie mai
multe despre ea.
Prinii mei?
Pru surprins de ntrebarea lui.
Drgui, cred. Tata muncete din greu, iar mama l ador.
Fratele meu i crede nebuni. Spune c vrea s fac avere, nu s-i
piard nopile, asistnd la nateri. Pretinde c de aceea s-a fcut
psihiatru. ns i ia n serios profesia - ca de altfel tot ce face. E
mrunel i blond. Seamn mult cu mama.
Iar tu cu tatl tu?
Exact. Fratele meu m striga uriaa. Eu i rspundeam
piticule, i sream amndoi la btaie. Am crescut ntr-o cas
frumoas, care a aparinut bunicului meu. Unele dintre rudele
mamei mele nu l-au acceptat nici acum pe tata. Faptul c este medic
nu li s-a prut suficient de aristocratic. ns lui i place ceea ce face.
Am asistat alturi de ei ia o serie de nateri. tiu civa copii i o
mam care, cu siguran, n-ar fi trit, dac n-ar fi fost el att de
priceput.
De ce n-ai rmas n Boston?
Sincer? Nu mai putea suporta presiunile tuturor. Nu voiam s
calc pe urmele tatei i nici s devin o soie devotat, ca mama, s am
grij de soul i de copiii mei. Ea spunea c Mark trebuia s fie
doctorul, iar eu s rmn acas i s-i fac viaa ct mai confortabil.
Bineneles c nu-i nimic ru n asta, ns eu mi doream mai mult
dect att. Ar fi vrut de fapt s m mrit cu cineva potrivit, s
triesc ntr-o cas ca a lor, s dau ceaiuri la care s invit prieteni ca ai
lor.
Prea c numai gndul o nspimnta.
Nu a fi fost eu, Bernie. Aveam nevoie de mai mult spaiu, de
347

mai mult libertate. S cunosc oameni noi.


neleg. Nu e mare diferen fa de Scarsdale. Evreu, catolic,
evanghelist, toi sfreau la fel. Vor s devii aa cum sunt ei.
Cteodat poi, cteodat nu. Eu unul n-am putut. Dac a fi reuit,
a fi fost acum un medic evreu, cstorit cu o evreic drgu, care
tocmai i face unghiile de cte ori ai nevoie de ea.
Prietena mea cea mai bun e evreic. Este psihiatru, la Los
Angeles, i a reuit s ctige o adevrat avere. i pun pariu cu tine
c nu i-a pierdut timpul fcndu-i unghiile.
E o excepie, crede-m.
Soia ta a fost evreic?
Nu. Se numea Elizabeth OReilly.
Rse, amintindu-i.
Credeam c mama va face un atac de cord, cnd a aflat.
Aa s-a ntmplat i cu prinii mei, cnd fratele meu le-a
prezentat-o pe soia lui. E la fel de rebel ca i el. Franuzoaic.
Pentru mama, e sinonim cu a poza pentru reviste.
Au rs amndoi i au continuat s-i povesteasc ntmplri
hazlii. Cnd Bernie s-a uitat la ceas, era deja opt. tia c ea trebuia s
se ntoarc la Napa, la ora unsprezece.
Vrei s mncm aici?
Spera s ia masa mpreun cu ea; nu conta unde, atta timp ct
erau mpreun.
Sau vrei s mergem undeva mai exotic, la restaurantul
chinezesc?
Ea i calcul timpul:
Intru de gard la unsprezece, ceea ce nseamn c trebuie s
plec pe la nou i jumtate. Putem mnca un hamburger undeva?
N-a vrea s ntrzii. Patrick s-ar supra pe mine. Soia lui e gravid
n opt luni i e foarte speriat c s-ar putea s o apuce durerile n
timp ce el e cine tie unde, la vreun bolnav.
348

I-ar fi plcut s mai rmn cu Bernie, ns nu putea.


tiu un loc drgu, nu departe de aici. ns e cam aglomerat.
Sper c nu te deranjeaz.
La nou i jumtate, el a condus-o la main.
Eti sigur c vei ajunge cu bine?
Era ngrijorat. Era trziu pentru un drum att de lung, singur. Ea
i zmbi.
Cu toate c detest aceste referiri la statura mea, sunt nevoit
s-i spun: sunt fat mare.
El izbucni n rs. Era foarte sensibil n privina nlimii ei.
M-am simit foarte bine.
i eu. Era adevrat.
i fcea plcere compania ei.
Cnd mai venii la Napa?
Nu prea curnd. Sptmna viitoare plec n Europa, iar Nanny
nu-i poate aduce acolo singur. M ntorc peste trei sptmni. Te
voi cuta cnd m voi ntoarce; poate lum masa mpreun.
i veni o idee.
Cnd pleci acas, n vacan?
De Crciun.
i noi la fel. La New York. ns m gndeam s petrecem Ziua
Recunotinei la Napa. Te sun cnd m ntorc din cltorie.
Ai grij de tine. i nu munci prea mult.
Am neles, doctore. S conduci cu grij.
Meg i fcu cu mna, iar el privi spre ceas, n timp ce ea se
ndeprta. Era nou i treizeci i cinci de minute. O sun de acas, la
unsprezece i un sfert. Ea i spuse c tocmai intrase n cas.
Voiam s fiu sigur c ai ajuns cu bine. Conduci prea repede.
i faci prea multe griji.
E genetic.
n cazul lui, era adevrat. i fcuse griji toat viaa lui. ns asta l
349

fcuse s devin un perfecionist i s obin rezultatele excelente de


la Wolffs.
Napa arat minunat ast-sear, Bernie. Aerul este rcoros,
proaspt, iar cerul e plin de stele. Unde te duci n cltorie?
Paris, Londra, Milano i Roma. Merg de dou ori pe an, pentru
magazin. La ntoarcere, trec prin New York.
Pare amuzant.
Este. Cteodat.
Fusese, cu Liz. i nainte de a o cunoate. ns acum nu mai era
aa. Era singur.
Am petrecut o sear minunat. i mulumesc, Bernie.
Vocea ei i mai rsuna nc n urechi mult timp dup ce au nchis.
Ca i cum ar fi vrut s-i limpezeasc gndurile, se ndrept spre
dulapul lui Liz i ncerc s-i respire parfumul, care de-abia se mai
simea. nchise uor ua, cu un sentiment de vinovie. Nu se mai
gndea la Liz, ci la Megan. i deodat, i ddu seama c, de fapt,
parfumul lui Megan ar fi vrut s-l respire.

350

CAPITOLUL 38
Bernie a rmas la New York mai mult dect se ateptase. n
comerul cu confecii se petrecuser mari transformri, iar Bernie
dorea s fie la curent cu toate. Era mulumit de rezultat atunci cnd
s-a hotrt s se ntoarc la San Francisco. i adusese lui Megan o
earf pe care o cumprase de la Hermes. O gsi ntr-un col al valizei
lui i se hotr s i-o dea personal. Cnd ajunse la ea acas,
partenerul ei i spuse c era plecat. I-o ls ntr-o cutie, cu un bileel
pe care scria: Pentru Megan, de la Paris. Toate gndurile mele bune.
Bernie.
l sun n aceeai sear, ca s-i mulumeasc, iar el se bucur c-i
plcuse.
Am gsit-o pe birou, cnd m-am ntors. Probabil c Patrick a
pus-o acolo. E foarte frumoas, Bernie.
Sunt fericit c-i place. Deschidem aici un boutique al firmei, n
martie.
Minunat! mi plac lucrurile lor.
Ca toat lumea, de altfel.
i povesti despre afacerile pe care le ncheiase, iar ea se simi
impresionat.
i eu care n-am fcut dect s m ocup de dureri de urechi,
bronite i de o apendicit acut. Ca s nu mai amintesc de miile de
tieturi minore i de degete rupte.
Prea dezamgit, ns el nu era de acord cu ea.
Ai fcut lucruri pline de sens. Viaa nimnui nu depinde de
351

vreun boutique din Italia sau de croiala rochiilor franuzeti. Ceea ce


faci tu e cu adevrat important.
Aa ar trebui s fie.
ns se simea deprimat. Soia partenerului ei nscuse o feti cu
o sptmn n urm, iar ea simise aceeai strngere de inim. Nu-i
spuse lui Bernie. Nu-l cunotea chiar att de bine.
i-au spus cnd te poi ntoarce la New York?
Nu nc. Nici mcar n-am avut timp s abordm subiectul. Se
petrec o grmad de lucruri interesante n aceast perioad. Vrei s
lum masa mpreun mine sear?
Mi-ar face plcere. ns nevasta lui Patrick a nscut, iar eu i in
locul. A putea trece pe la voi ntre dou consultaii. Crezi c Jane se
va supra?
Fusese cinstit cu el. nelesese aversiunea fetiei i nu voia s o
necjeasc.
Nu vd de ce.
Nu vedea lucrurile ntocmai ca Meg.
Nu cred c o prea ncnt ideea de a m avea prin preajm.
N-are de ce s-i fac probleme.
Meg nu era sigur c Bernie nelegea. Jane apra memoria
mamei ei, ceea ce era de neles.
Nu vreau s supr pe nimeni.
M vei supra pe mine, dac nu vii. E timpul s-o cunoti pe
Nanny. Pe la ce or s te ateptm?
Pe la nou. E bine? Sau e prea devreme?
Perfect. Lum micul dejun mpreun.
Ne vedem mine.
El se bucura s-o revad. Era o femeie inteligent i frumoas.
Megan ajunse pe la nou i un sfert. Bernie mai pusese un tacm
la mas, iar Jane l privise ntrebtoare.
Pentru cine e?
352

Doctoria Jones.
Se strduia s par indiferent. ns Nanny l privea cu atenie. i
Jane. Ca un vultur.
E cineva bolnav?
Nu, nimeni. Vine la o cafea.
De ce? Cine a invitat-o?
De ce nu te liniteti, draga mea? E o persoan foarte drgu.
Haide, bea-i sucul.
Jane l privi suspicioas. Nu mai aveau nevoie de nimeni. Aveau
tot ce le trebuia. O aveau pe Nanny Pip. Alex ncepuse s o strige
Pip, i aa i rmsese numele. Nu putea s pronune Nanny
Pippin.
Megan sosi, cu un buchet de flori galbene i un surs pentru
fiecare. Bernie o prezent lui Nanny Pip, care fu impresionat.
Doctori, ce minunat! Domnul Fine mi-a spus c v-ai purtat
foarte blnd cu Alex, cnd l-a durut urechea.
O servi cu cafea, omlet cu unc i un enorm bol cu cpuni.
Jane se uita la ea, abia stpnindu-i ura. Era furioas c venise, c
se mprietenise cu Bernie.
Nu tiu de ce te-a invitat tati la noi, spuse ea tare, n timp ce
Megan luda mncarea delicioas. Nici unul din noi nu e bolnav.
Bernie rmase nmrmurit, auzind ct de nepoliticoas era, ns
Meg i zmbi. De parc cuvintele fetiei n-o deranjaser.
mi place s-mi cunosc pacienii, atunci cnd se simt bine. i
pot trata mai uor atunci cnd se mbolnvesc.
Oricum avem un alt doctor, la San Francisco.
Jane, rosti Bernie amenintor.
Se uit la Megan, cerndu-i scuze din priviri. Alex se apropie de
ea.
Brae, spuse el. Vreau la tine n brae.
Megan l lu i-i ntinse o cpun, pe care el i-o ndes n gur.
353

n timp ce Bernie o privea, i ddu seama c ea purta earfa pe


care i-o druise. Chiar n aceeai clip, realiz i Jane. O vzuse cu o
zi nainte i-l ntrebase pentru cine era. i rspunsese c o cumprase
pentru o prieten. i adusese una i lui Nanny Pippin, cu albastru i
alb, care s se asorteze la uniforma ei.
De unde ai earfa aia?
Se purta de parc Meg ar fi furat-o.
Oh... asta... o am de mult, de la un prieten. De cnd am fost n
Frana.
tiuse ce s-i rspund, iar Bernie i era recunosctor. Dar Jane
prea surprins. Credea c Bernie era singurul care cumpr de la
Hermes.
Da. Am locuit un an n Provence. Ai fost i tu la Paris cu tatl
tu?
O ntrebase plin de inocen, iar Bernie i zmbi. tia cum s se
poarte cu copiii.
Nu, nu nc. ns am fost la New York.
Ce grozav! Ce i-a plcut cel mai mult acolo?
Radio City Music Hall.
Se lsase absorbit de discuie, ns i aminti deodat c nu o
plcea, c nu voia s-o plac i refuz s continue conversaia.
Rspunse monosilabic, pn ce Megan plec.
Bernie i ceru scuze n timp ce o conducea la main. Nu mai
fusese niciodat att de prost-crescut.
M simt groaznic. E probabil geloas.
S nu-i faci probleme. E normal. Tu i cu Alex suntei tot ce i-a
rmas. V apr, n felul ei. i vine greu s vad o alt femeie n
preajma ta, chiar dac nu e periculoas. S nu aduci vreo blond
sexy, c s-ar putea s-o otrveasc.
Am s in minte. Te-ai descurcat de minune, Meg.
Este specialitatea mea, mai mult sau mai puin. Tu vinzi pine.
354

Eu m ocup de copii.
Ne vedem curnd, sper.
i reaminti ce voia s-o ntrebe. Ziua Recunotinei era peste dou
sptmni, iar ei nu se ntorceau pn atunci.
Ce-ai zice s lum masa mpreun de Ziua Recunotinei?
Crezi c Jane e pregtit pentru asta? Nu trebuie s o forezi.
i eu ce s fac? S rmn singur n cas, tot restul vieii?
Parc era un copil dezamgit.
Am i eu dreptul s-mi vd prietenii, nu?
Bineneles. ns nu trebuie s o form. Poate ar fi mai bine
dac-a veni numai la desert. E un compromis bun?
Ai alte planuri?
Voia s tie cu cine se ntlnea. Era ocupat tot timpul. i venea
greu s cread c munca ei i rpea tot timpul.
I-am promis lui Jessica, soia lui Patrick, c o ajut. Le vin nite
rude n vizit. Le pregtesc cina, apoi vin ncoace. Bine?
i ce mai faci? Salvezi i pe cineva de la moarte, n drum spre
noi?
Era uimit de cte fcea ea. Avea ntotdeauna timp pentru alii. i
rareori pentru ea.
Deci ne vedem de Ziua Recunotinei. La desert, dac nu poi
veni mai repede.
Era dezamgit c nu venea mai devreme i, n secret, ddea vina
pe Jane. Cnd se ntoarse n cas, Jane ncepu s-o vorbeasc de ru:
Doamne, ce urt e! Nu-i aa, tati?
Nu cred, Jane. E o fat foarte frumoas.
Fat? Are o sut de ani!
El ngenunche lng ea i ncerc s-i vorbeasc cu blndee.
De ce o urti att de mult?
Pentru c e proast.
Nu este. E foarte inteligent.
355

Oricum n-o plac.


Ochii i notau n lacrimi.
E doar o prieten, draga mea. Att.
Megan avea dreptate. Pe Jane o speria ideea c o femeie voia s
fac parte din viaa lor. Acum i ddea i el seama.
Te iubesc foarte mult.
Atunci n-o mai chema pe aici.
De ce nu?
Pentru c nu aveam nevoie de ea, de-aia!
Fugi n dormitorul ei i trnti ua dup ea. Bernie voia s se duc
dup ea, ns Nanny Pip l opri.
Lsai-o n pace, domnule Fine. i va reveni. Trebuie s nvee
c lucrurile nu stau ntotdeauna cum vrea ea.
i zmbi cu blndee.
mi place foarte mult de Megan.
i mie.
i era recunosctor pentru c l ncuraja.
E o femeie frumoas i o prieten admirabil. A fi vrut ca Jane
s neleag.
i e team c v va pierde.
Vorbise exact ca i Megan.
Se va obinui, ns. ncet, ncet. Avei dreptul la o alt via
dect cea pe care o ducei acum.
tia despre dulapul cu haine, n care i el i Jane se prefceau din
cnd n cnd c aveau ceva de cutat. Se gndea c era timpul s le
scoat de acolo, ns el nu era nc pregtit pentru asta.

356

CAPITOLUL 39
Megan s-a inut de cuvnt i a venit la desert, aducnd o plcint
cu carne fcut chiar de ea. Nanny decret c era delicioas, ns
Jane le rspunse c mncase deja prea mult. Bernie o gust i rmase
surprins ct de bun era.
Nici nu tii ce amuzant e.
Era mbrcat ntr-o rochie roie, pe care i-o cumprase de la
Wolffs.
Sunt cea mai proast buctreas din lume. Cafeaua fcut de
mine are gust de otrav. Fratele meu m implor pur i simplu s nu
intru n buctrie.
i are dreptate, mormi Jane.
Alex sttea n braele lui Meg. Ea i ddu s guste din plcint,
ns el o scuip.
Vezi? Alex tie. Nu-i aa, Alex?
El ddu solemn din cap i toat lumea rse de el.
Mama era o buctreas grozav, nu-i aa, tati?
Aa e, draga mea.
Fcea multe prjituri.
i aminti de prjiturelele n form de inim, din ultima zi de
coal, i simi c o podidesc lacrimile.
Ce drgu.
i era foarte frumoas.
O privea cu ochi triti. Bernie o asculta, cu inima frnt, ns tia
c ea simea nevoia s spun toate astea.
357

Era blond, micu i slab.


Megan i zmbi lui Bernie. Se convinsese acum c el nu se simise
atras de ea pentru c semna cu fosta lui soie. Oamenii ncercau
adesea s gseasc o copie a celei ce-a fost, fcnd ca totul s fie
foarte dificil.
N-ai s crezi, dar i mama mea e blond i mrunic. Iar
fratele meu i seamn.
Adevrat?
Foarte adevrat. Mama mi ajunge pn aici - i i art
umrul. Eu semn cu tata.
Iar fratele tu e mai scund dect mama ta?
Jane era fascinat, iar Bernie zmbi.
Da. ntotdeauna l-am numit piticul.
Pun pariu c te urte pentru asta.
Cred c da. Poate c de-aia s-a fcut psihiatru.
Nanny i aduse o ceac de ceai, iar cele dou femei i zmbir cu
neles. l lu apoi pe Alex, s-i fac baie, iar Meg i ajut pe Bernie i
pe Jane s strng masa. Pn cnd s se ntoarc Nanny, totul era
gata. Aceasta tocmai se pregtea s spun c era plcut s ai o
femeie alturi, ns se gndi din nou i le mulumi doar, cu
diplomaie.
Megan a mai rmas o or, discutnd cu ei n faa focului. Sun
pager-ul, iar ea o ls pe Jane s preia mesajul. Un copil nghiise un
os de curcan. I-l scoseser, ns gtul i era foarte zgriat. nainte si ia rmas bun, pager-ul sun din nou. O feti se tiase la mn cu
un cuit, iar rana trebuia cusut.
Pare foarte grav, spuse Jane.
Unele cazuri sunt ntr-adevr grave. Trebuie s plec acum.
Te rentorci? o ntreb Bernie.
Spera ca ea s-o fac, ns voia s fie precaut, de dragul lui Jane.
Se va face trziu. Niciodat nu termini pe ct de repede ai
358

vrea. Doar nu vrei s v bat la u pe la zece.


Lui i-ar fi fcut plcere. Tuturor le-a prut ru c era nevoit s
plece, chiar i lui Jane, dar mai ales lui Alex care veni s-o caute cnd
i termin baia i ncepu s plng cnd Jane i spuse c plecase.
*
* *
Au plecat la New York, de Crciun, fr s-o mai revad pe Megan.
Nanny i-a dus pe ambii copii la Sprgtorul de nuci, pentru c Bernie
era foarte ocupat la magazin. Au mers mpreun s-l vad pe Mo
Crciun, la Wolffs. Jane, care avea aproape zece ani, nu mai credea n
el, ns Alex era entuziasmat.
Bernie o sunase pe Megan nainte de plecare.
Vacan plcut, i urase el.
O merita, dup ct muncise tot anul.
i vou la fel. Spune-i lui Jane c o iubesc.
i trimisese o plrie i o earf roz, pentru cltorie, ns nu
ajunseser nc la ea. Iar lui Alex i trimisese un Mo Crciun
drgla.
mi pare ru c nu ne mai putem vedea nainte de vacan.
Mult mai ru dect i putea ea imagina. Se gndise mult la ea n
ultimul timp.
Poate c ne vom ntlni la New York, i rspunse ea,
gnditoare.
Credeam c mergi s-i vezi familia la Boston.
Aa speram i eu. ns zpcitul de frate-meu, mpreun cu
nevast-sa pleac la New York i au insistat s merg i eu cu ei. Una
din verioarele noastre se mrit. Face nunt mare la Colony Club.
Nu prea cred c voi putea s asist la un asemenea eveniment, ns ei
au insistat s vin, iar eu le-am promis c am s m mai gndesc.
359

Fusese de acord s mearg numai pentru ca s-l poat vedea pe


Bernie, ns acum se simea ca o proast. Dar Bernie era ncntat.
M anuni i pe mine cnd vii?
Bineneles. Vd care e programul i apoi te sun.
n seara aceea, cnd s-a ntors acas, a descoperit cutia enorm cu
cadourile pe care ea le trimisese, tuturor: plria i earfa pentru
Jane, Mo Crciunul lui Alex, un pulover Pringle pentru Nanny Pip,
exact cel pe care i-i dorea, i o carte veche, frumoas, legat n piele
pentru Bernie. ntr-un bileel, ea i scrisese c aparinuse bunicului
ei, c-l ajutase s treac prin momentele dificile ale vieii i c spera
ca i lui s-i fie de folos. Le ura un an nou bun i un Crciun fericit.
n timp ce citea, Bernie se simi singur fr ea.
n timpul zborului spre New York, el a fost foarte tcut. Chiar
prea tcut, se gndi Nanny. i aducea aminte de Liz i de
aniversarea lor.
Iar Megan se gndea la fostul ei logodnic i la Bernard, ncercnd
s-i compare. Erau doi brbai absolut diferii, iar ea i respecta pe
amndoi. ns acum i era dor de Bernie. Aa c l sun n aceeai
sear, numai ca s-i aud vocea. Mama lui i ntinse receptorul,
privindu-l ngrijorat. Se recomandase doctor Jones, iar ea crezuse
c cineva era bolnav. Bernie i lu receptorul din mn rznd. Urma
s-i explice mai trziu, pentru c acum era nerbdtor s-o aud pe
Megan.
Cum a fost cltoria?
Nu prea rea.
Prea fericit c-l auzea i uor stnjenit c-l sunase ea. Se simea
ns foarte singur fr el.
ntotdeauna am un sentiment ciudat cnd m ntorc acas. Toi
parc uit c ai crescut i te trateaz ca pe un copil, ncercnd s-i
fac ordine n via.
El izbucni n rs, pentru c i el se simea la fel. i aduse aminte
360

ct de straniu se simiser, el i Liz, cnd dormiser n fosta lui


camer. De parc aveau din nou paisprezece ani, iar sexul era tabu.
Ar fi preferat s stea la hotel, ns n-avea rost, din cauza copiilor.
Doar veniser la bunici, n vacan.
tiu ce vrei s spui. Ca i cum ai face un pas napoi n timp.
Toi se ateapt s faci exact cum i spun ei i se supr cnd vd c
nu vrei.
Aa se i ntmplase. La o or dup sosirea ei, tatl ei fusese
chemat s asiste la o natere i se simise jignit cnd ea refuzase s-l
nsoeasc, motivnd c era obosit. Mama o ciclea pentru c nu-i
adusese cizme suficient de clduroase. i era greu, dup cei
optsprezece ani petrecui singur.
Fratele meu mi-a promis s m salveze n seara asta. D o
petrecere.
Mai vii la nunt?
Spera, ns nu-i spuse.
Nu prea tiu ce vor zice prinii mei. Le-am promis c-i vizitez
pe ei. Am s vd ce pot face.
Sper s nu se supere i s te lase s vii.
Prea un adolescent ngrijorat i, deodat, izbucnir amndoi n
rs.
Vezi?
Haide, vino, mcar o zi!
i ea i dorea s-l vad. Se gndise la el tot timpul i i prea ru
c nu mai reuiser s se ntlneasc nainte de plecare. ns erau
foarte ocupai i aveau multe responsabiliti. S se ntlneasc la
New York nu era o idee rea.
Am s vd ce pot face. Vrei s vii cu mine la nunt?
i se pare potrivit? Nu-i cunosc pe miri. O nunt la Colony
Club i se prea un eveniment foarte important.
Toi or s fie att de bei, c n-o s le mai pese cine eti. i
361

putem s plecm devreme i s mergem n alt parte... La Carlyle, de


exemplu, s-l ascultm pe Bobby Short.
Mi-ar plcea.
Se simea din nou tnr, de parc viaa de-abia ncepea.
ncearc s vii, Meg.
Bine. Noteaz-i n calendar data de 26. Sosesc dimineaa. Vom
sta la Carlyle. Fratele meu st ntotdeauna acolo.
Mai erau numai trei zile pn la aniversarea cstoriei lui cu Liz.
S-ar fi mplinit patru ani. ns i impuse s nu se mai gndeasc la
asta. Nu putea continua aa, s srbtoreasc aniversri care nu mai
existau. i dorea s fie cu Megan. Ei i se pru ceva schimbat n tonul
lui i se ngrijor.
Te simi bine?
Da. Numai c, uneori, fantomele vin din nou, s m bntuie.
Mai ales n aceast perioad a anului.
Tuturor ne e greu.
i ea trecuse prin asta, ns i se ntmplase demult. Iar apoi,
existase cte cineva cu care s petreac srbtorile. Sau era chemat
la spital.
Ce face Jane?
E fericit c e aici. A fcut deja planuri pentru urmtoarele trei
sptmni, mpreun cu mama. Rmn aici nc dou sptmni toi
trei: Alex, Jane i Nanny. Eu trebuie s m ntorc la San Francisco pe
30; am o edin important.
Treci i pe la Napa?
S-ar putea.
Urm o lung tcere. Se gndeau amndoi la acelai lucru. Ea i
promise c-l va cuta spre sfritul sptmnii.
El a fost ns cel care a sunat-o. Era Crciunul. Tatl ei a rspuns
i a strigat-o. Ea a venit ntr-un suflet la telefon.
Crciun fericit, Meg.
362

i ie.
Se bucura s-l aud, ns n jurul ei era mult zgomot, iar cineva o
striga.
Am nimerit prost?
Nu. Tocmai plecm la biseric. Pot s te sun eu?
L-a cutat cteva minute mai trziu i au stat de vorb. Copiii
erau n camera lor i se jucau cu cadourile. Majoritatea le primiser
de Chanuka, ns Ruth nu voia s-i dezamgeasc, aa c Mo
Crciun venise i n casa lor. Bernie se amuza. Copil fiind, dac ar fi
vrut s srbtoreasc Crciunul, i-ar fi ngrozit prinii. ns cu
nepoii, lucrurile nu mai stteau la fel.
Cine a fost la telefon? l ntreb mama lui, privindu-l naiv.
O prieten.
ncepeau din nou jocul att de familiar.
O cunosc?
Nu cred, mam.
Cum o cheam?
Megan Jones.
l privi, pe jumtate bucuroas, c-i fcuse o prieten, pe
jumtate furioas, pentru c n-o chema Rachel Schwartz. Iari una
din alea. ns era mulumit. l cuta o femeie. Revenise la via.
Cum se ntmpl c nu reueti s cunoti nici o evreic?
Probabil din cauz c nu mai merg la Templu.
Ea cum e?
Evanghelist.
i amintea ca i Ruth de scena de la La Cte Basque.
Oh. E ceva serios?
El se grbi s nege, iar ea se mir.
Nu. Suntem doar prieteni.
Te sun destul de des.
M-a cutat doar de dou ori.
363

Ea tia c i el o fcuse, dar nu mai spuse nimic.


E drgu? i plac copiii?
E medic pediatru, dac asta i spune ceva.
Doctori?... Bineneles... Doctor Jones... De ce nu mi-ai spus
mai demult?
Nu m-ai ntrebat.
Cum ziceai c o cheam?
Acum era sigur c urma s-l pun pe tatl lui s-o verifice.
Megan Jones. A absolvit la Harvard i a fcut medicina la
Stanford. Nu e nevoie s-l mai pui pe tata s se intereseze.
Cum poi s spui una ca asta?
Se prefcea jignit, ns era de fapt doar impresionat. I-ar fi
plcut ca el s fi fost doctor, iar ea s fi lucrat la Wolffs.
Cum arat?
E plin de negi i i lipsesc civa dinii.
Mama lui rse. Era prima oar, n aproape patruzeci de ani, c
rdeau mpreun.
i cnd mi vei face i mie cunotin cu aceast frumusee
rpitoare?
Stai pe aproape.
Chiar e ceva serios? l ntreb din nou, iar el ddu napoi.
Nu era nc pregtit pentru o discuie serioas, iar ei erau doar
prieteni.
Nu.
Ea nvase ceva n toi aceti ani. tia cnd s se retrag. Nu
coment deloc cnd Meg l sun din nou, n aceeai sear, ca s-i
spun la ce or va ajunge la Carlyle, a doua zi diminea. Mergeau
mpreun la nunt. Mama lui rmase uimit vznd c el ieea. i,
mai ales, fu impresionat de limuzin care-l atepta afar.
E maina ei?
Vorbea n oapt.
364

Ce fel de doctor era? Dup patruzeci de ani de practic la New


York, Lou nu-i putea permite o asemenea limuzin. Nu c i-ar fi
dorit una, ns totui...
Bernie zmbi.
Nu, mam. E a mea. Eu am nchiriat-o...
Oh.
Era dezamgit, ns nu prea tare. Era foarte mndr de el i-l
urmri cu privirea pe dup perdea. Oft, ca pentru sine i cnd se
ntoarse de la geam, o vzu pe Nanny Pippin, care-o privea.
Voiam numai... s tiu c e bine... E tare frig afar...
ncerca s gseasc o explicaie.
E un om bun, doamn Fine.
Cuvintele o atinser pe Ruth drept n inim. Se uit n jur, s fie
sigur c nu era nimeni prin preajm, apoi se apropie de Nanny Pip.
Cum e?
E o femeie de treab. i foarte inteligent.
E frumoas?
Da.
Erau o pereche foarte potrivit, ns Nanny nu voia ca Ruth s
intre la idei.
N-aveau nici un motiv s cread c ntre cei doi era ceva serios.
E o fat bun, doamn Fine. Poate c se va nfiripa ceva ntre
ei.
Nu era ns o promisiune.

365

CAPITOLUL 40
Drumul era greu, din cauza zpezii, i a durat mai mult dect se
ateptase el. Aezat n spate, pe bancheta confortabil, se gndea la
ea. I se prea o venicie de cnd n-o mai vzuse. Se bucura s-o
ntlneasc. Mai ales ntr-o mprejurare ca aceea. Totul era nou,
diferit. i plcea viaa simpl, linitit pe care o ducea ea i faptul c
muncea din greu. ns descoperise mult mai mult dect att: familia
ei din Boston, fratele nebun, cum l alinta ea, rudele pe care le
descria amuzant. Dar, mai ales, ceea ce simea pentru ea. Respect,
admiraie. i mai mult dect att: o atracie fizic pe care n-o mai
putea nega, indiferent ct de vinovat se simea.
Bernie iei din main i intr n holul elegant. ntreb de ea.
Recepionerul, care avea o garoaf roie la butonier, i rspunse:
Doctoria Jones st la camera patru sute doisprezece.
Lu liftul pn la etajul patru, apoi la dreapta, cum i se spusese.
De-abia atepta s-o vad. Cnd i deschise, el simi c i se tie
rsuflarea. Era mbrcat ntr-o rochie de sear din satin albastru,
care se asorta perfect cu ochii ei. Avea un colier cu safire i cercei
asortai. Bijuteriile fuseser ale bunicii ei, ns nu ele l-au
impresionat. S-au mbriat, ns n-au avut timp s-i spun prea
multe pentru c fratele ei nvli, cntnd un cntec deocheat i
artnd exact cum i-l descrisese Meg. Samuel Jones era blond,
frumos, elegant, cu trsturi delicate, miniaturale, cu excepia gurii,
a glasului i a simului umorului. i strnse cu putere mna lui
Bernie i-l avertiz s nu mnnce niciodat ceva gtit de sora lui. i
366

turn lui Bernie un whisky n timp ce-l sftuia nici s nu danseze cu


ea vreodat. O clip mai trziu apru i cumnata ei, cu prul rou ca
focul, mbrcat ntr-o rochie verde de satin, avnd un colier de
smaralde mari la gt. Cnd erai lng ei, parc erai prins ntr-un
vrtej i de-abia atunci cnd au rmas singuri n limuzin, n drum
spre biseric, el a putut s-o priveasc pe ndelete.
Ari splendid, Megan.
i tu.
Costumul de sear i venea de minune.
El se hotr s-i spun ceea ce simea.
Mi-a fost tare dor de tine. mi doream tot timpul s fiu la Napa,
s-i pot vorbi, s mergem la plimbare... sau s mncm un
hamburger la Olive Oyl.
i s renuni la grandoarea de aici? l necji ea zmbindu-i.
Cred c preferi viaa simpl, din Napa Valley. Ai avut dreptate
s pleci din Boston.
Aproape c-i prea ru c venise la New York. Nu-l mai atrgea
ca altdat. i dorea s se ntoarc n California unde vremea era
blnd iar oamenii erau politicoi, unde tia c o va gsi pe Meg n
blugi i halatul alb, apretat.
Ea l nelegea perfect i de-abia atepta s se ntoarc napoi.
Urma s petreac revelionul la Napa. Era de gard n locul lui
Patrick, care i inuse locul de Crciun. Ajunseser amndoi la
concluzia c aveau nevoie de un alt treilea medic.
Au intrat inndu-se de mn n biserica Saint James. Ea nu
artase nicicnd mai drgu, iar el era mndru s fie cu ea. Dup
ceremonie, a fcut cunotin cu verii ei i a stat de vorb cu fratele
ei i cu soia lui pe care i-a plcut foarte mult. Se trezi gndindu-se
ct de diferit era ea de Liz. Avea o familie care o iubea mult i de
care era foarte legat, spre deosebire de biata Liz care fusese
ntotdeauna singur pe lume.
367

A dansat cu cumnata lui Meg i, ce era mai important, a dansat


cu Meg. Pn la dou dimineaa, cnd au plecat la barul Bemelmans
unde au rmas pn la patru i jumtate povestindu-i, amintindui, cunoscndu-se mai bine. Se fcuse aproape ase dimineaa cnd
s-a ntors acas n Scarsdale, iar a doua zi au luat masa de prnz
mpreun. Bernie avusese o edin care durase toat dimineaa i
era obosit dup noaptea trecut, ns se simea fericit. Ea era foarte
drgu, mbrcat ntr-o rochie roie de ln. S-au ntlnit din
ntmplare cu fratele ei, care era mahmur. Aa c, au luat masa toi
patru iar cnd el i Marie-Ange au urcat n camer au rmas n
sfrit singuri. Amndoi de-abia ateptau s se ntoarc n Napa
Valley.
De ce nu-i deschizi un magazin acolo, Bernie?
Ochii i strluceau, se vedea ct de tare o ncnta ideea.
Cum a putea, Meg? Este un proiect care i ia foarte mult
timp.
ns tu i cunoti pe oamenii care te pot ajuta. Ai putea s-l
conduci i de la San Francisco sau chiar de la New York, odat ce l-ai
pus pe picioare.
El ddu din cap zmbind. Ea nu nelegea ct de mult munc era
necesar.
Nu cred.
De ce nu ncerci mcar?
Am s m mai gndesc.
l interesau ns mai mult planurile lor pentru Anul Nou.
Hotrser s-l petreac mpreun, chiar dat ea era de gard. El i
promisese s vin la Oakville pe 30 decembrie, de ndat ce i va fi
terminat edinele. Dup prnz, ea i-a fcut bagajele i s-a rentors
la Boston. El s-a ntlnit cu Paul Berman i i-a mai petrecut dou
zile mpreun cu prinii i copiii lui. Dou zile mai trziu, era n
avionul de San Francisco, nerbdtor s-o revad pe Megan. Cnd a
368

ajuns i-a dat seama ct de goal era casa lui, ca i viaa i inima lui.
Nu era sigur dac i era dor de Megan sau de Liz i se simea
vinovat. La unsprezece noaptea telefonul sun. Era Megan, iar el era
foarte fericit c-i aude vocea.
Te simi bine, Bernie? l ntreba foarte des asta, iar el se simi
nduioat.
Acum, da.
Era sincer cu ea. Casa e att de goal fr Jane i Alex.
Ea i povesti despre cazurile pe care le avusese n ultimul timp,
fcndu-l s-i aminteasc de tatl lui. i pomeni din nou de
magazin. Insista c are o prieten care ar fi putut s se ocupe de el.
O cheam Philippa Winterturn. O s-i plac. Era plin de
entuziasm.
Doamne, Meg ce nume are!
tiu, ns i se potrivete de minune. Are ochii verzi i mai mult
stil dect oricine altcineva. N-am ntlnit ntmpltor astzi. A lucrat
la Womens Wear i la Bendels. E fantastic, iar acum e liber. Dac
vrei, v fac cunotin.
Ea voia ca el s deschid acel magazin. tia ct de tare l va
ncnta ideea.
Bine, bine, am s m mai gndesc.
Era preocupat de alte lucruri acum, dintre care pe primul loc era
Anul Nou. Au hotrt s ia cina mpreun, la el acas. Ea avea s
cumpere tot ce era nevoie i urmau s pregteasc masa mpreun.
Cu puin noroc, nu o va chema nimeni pn la ora dousprezece.
Cnd a nchis, a rmas uitndu-se la dulapul lui Liz. ns de data
asta nu i-a mai deschis ua. Nu voia s se mai apropie de el. O
prsea ncet, ncet. Trebuia s o fac. Indiferent ct de greu i era.

369

CAPITOLUL 41
A ajuns la Napa la ora ase i s-a oprit pe acas s se schimbe.
Voia s scape de hainele de ora, s mbrace ceva confortabil. A
plecat ntr-un suflet s o ia de la cabinet, cu inima tresrindu-i de
nerbdare. Ea i-a deschis ua i fr s se mai stea pe gnduri, el a
luat-o n brae.
Puin decen, v rog, doamn doctor, o necji partenerul ei.
Observase c Megan era foarte fericit n ultimul timp, iar acum
tia i de ce. Bnuia c se ntlniser i la New York, cu toate c ea
nu-i povestise niciodat.
Au plecat toi trei de la cabinet. Bernie ncrc alimentele n
main iar ei i povesti despre ce fcuse n timpul zilei. El glumi cu
ea spunndu-i c nu era prea ocupat. Vzuse ntr-o singur zi
patruzeci i unu de pacieni.
Ajuni acas au fcut friptur i salat Caesar. Chiar cnd
terminau de mncat, pager-ul ncepu s sune iar ea se uit spre
Bernie, cerndu-i scuze din priviri.
mi pare ru, tiam eu c o s se ntmple aa.
i eu. Nu-i face probleme, doar sunt prietenul tu.
Ea se ntoarse de la telefon cteva minute mai trziu.
Unul din pacienii mei, un adolescent, s-a mbtat i s-a ncuiat
n baie.
Se aez cu un oftat i i zmbi, mulumindu-i astfel pentru cana
de cafea pe care el i-o ntinsese.
De ce n-au chemat pompierii?
370

I-au chemat, ns el a leinat i s-a lovit la cap, iar prinii lui


vor s se asigure c n-a pit nimic. Au impresia c i-a fracturat
nasul.
O, Doamne, i zmbi. Ce-ai zice s m iei drept ofer astsear?
Nu voia s-o lase s conduc n noaptea de Anul Nou.
Mi-ar plcea, Bernie.
Termin-i cafeaua. Pn atunci, strng eu masa.
Au plecat cteva minute mai trziu cu BMW-ul lui.
Ce plcut e aici, murmur ea fericit.
Au ascultat muzic tot drumul. Toate aveau un aer festiv, chiar
dac ea era nevoit s lucreze.
Doctor Jones... Doctor Jones... Suntei ateptat la urgen.
Odat ajuni la spital, Bernie se aez pe un scaun i-i lu un
vraf de reviste pe genunchi. Ea i promisese s se ntoarc ct de
curnd. O fcu o jumtate de or mai trziu.
Gata?
Ea ddu din cap i-i scoase halatul.
A fost uor. Nici nu-i fracturase nasul, nici nu se lovise prea
tare. i-a fcut ns un cucui i se va simi groaznic mine
diminea. Buse deja o sticl ntreag de rom pn s-l gseasc
prinii lui.
Am fcut i eu odat aa ceva. Eram n liceu. Rom i tequila.
Cnd m-am trezit, am crezut c sufr de o tumoare a creierului.
Ea izbucni n rs.
i mie mi s-a ntmplat la fel. Cu Margarita, la Harvard. Cineva
a dat o petrecere n stil mexican i la un moment dat mi-am dat
seama c nu m mai pot ine pe picioare. Se pare c am fcut de
toate numai c n-am ieit n strad dezbrcat. Cteodat m simt
de parc a avea o sut de ani, amintindu-mi de ce fceam atunci.
Cnd au ajuns din nou acas, el a aprins focul n emineu, din
371

camera de zi, iar ea a pus de cafea. Era un mod ciudat de a-i petrece
noaptea Anului Nou, ns erau amndoi fericii.
M bucur c ai venit, Bernie. Simeam nevoia s te vd.
i eu. Eram al naibii de singur n casa de la ora. mi pare bine
c mi petrec Anul Nou aici. Cu cineva la care in foarte mult.
Era prevztor n privina cuvintelor pe care le folosea, iar ea l
nelese.
M gndisem s rmn aici toat sptmna, ct sunt copiii
plecai.
Minunat.
Ea prea entuziasmat, ns pager-ul sun din nou. De data asta
ns era vorba de un copil de cinci ani care avea febr, iar ea n-a
trebuit s mai plece nicieri. A dat instruciuni prin telefon i le-a
spus prinilor c-i atept a doua zi de diminea la cabinetul ei.
Cum reziti aa? Trebuie s fie epuizant.
ns tia ct de mult i iubea ea meseria.
Te sacrifici pentru alii, Megan.
ntr-un fel era cstorit cu profesia ei. i, n timp ce o privea,
ceva straniu se ntmpl. Ca i cum ar fi fcut cel mai natural lucru
din lume, o lu n brae i o srut ndelung.
Bernie?...
Nu tia prea bine ce urma sau de ce. Era sigur de un singur
lucru: c l iubea.
Ar trebui s-i spun c-mi pare ru?
O privi n ochi cu tandree i o srut din nou, fr s mai atepte
ca ea s-i rspund.
De ce s-i par ru?
Se simea ameit; el o lu din nou n brae i o strnse la pieptul
lui. Nu se mai putea opri. O dorea de prea mult timp. Deodat se
trase de lng ea i se ridic, stnjenit c ea i vedea umfltura din
pantaloni.
372

mi pare ru, Meg.


Respir adnc i se ndrept spre fereastr, ncercnd s-i
aminteasc de Liz. ns nu reui i intr n panic. Se ntoarse spre
Meg cu privirea unui copil pierdut. Ea venise lng el.
Nu-i nimic, Bernie. Nu-i nimic...
El o lu din nou n brae i o inu strns dorind s-i simt cldura
trupului.
Nu tiu ce altceva mai simt, Meg... tiu numai c te iubesc.
i eu te iubesc... i sunt prietena ta...
El tia c era adevrat. ncepu s o mngie pe sni, pe
abdomenul plat. i desfcu fermoarul blugilor i ncepu s o
mngie cu blndee. Ea nchise ochii, gemnd uor n timp ce el o
purta n brae spre canapea. Au rmas acolo, n faa focului,
descoperindu-i unul altuia trupul. Ea avea pielea alb, delicat,
sni mici i tari. S-au dezbrcat de restul de haine srutndu-se cu
patim. El o ptrunse strignd de dorin, iar ea se ag de el,
simind cum se nal amndoi spre cer, revenind napoi pe pmnt.
Au rmas tcui ctva timp, cu ochii nchii. El o mngia, iar ea se
gndea ct de mult l iubea.
i mulumesc, i opti el.
tia ct de mult i druise, i ce nevoie disperat avea de ea. De
dragostea, de cldura i de ajutorul ei.
Nu spune asta... Te iubesc...
El deschise ochii i o privi.
Nu credeam c voi mai spune asta vreodat. Te iubesc.
Se simea uurat, mpcat, n siguran. Era cu ea. Meg i zmbi i
l strnse n brae ca pe un copil. El adormi.

373

CAPITOLUL 42
Erau amndoi nepenii cnd s-au trezit a doua zi. Lui Megan i
era frig. ns erau amndoi fericii. Venise Anul Nou, iar Bernie o
necji ntrebnd-o cum a petrecut.
El a pus de cafea, iar ea, gsindu-i un halat vechi, l-a mbrcat i la urmat n buctrie. Prul i era ciufulit i era frumoas aa cum
sttea, cu coatele pe mas, cu brbia sprijinit n mini.
Eti un brbat frumos, s tii.
Era cel mai sexy brbat cu care se culcase ea vreodat. i nu
simise pentru nimeni ce simise pentru el. tia ns c e n pericol
s-i frng inima. El nu-i revenise nc dup moartea soiei lui i
urma s se mute la New York peste cteva luni. I-o spusese chiar el.
La ce te gndeti? Pari teribil de serioas, fat frumoas.
M gndeam la ct de ru o s-mi par cnd te vei ntoarce la
New York.
Voia s fie sincer cu el. Trebuia s fie. De-a lungul anilor,
supravieuise tuturor tragediilor, ns rnile nu se vindecaser n
ntregime.
Ce ciudat. Nu-mi mai doresc att de tare s m ntorc acolo.
Hai s nu ne mai gndim la asta.
Oricum va fi dureros.
i zmbi.
ns mi imaginez c merit.
El ar fi fcut orice pentru ea. Era surprins s constate ct de mult
o iubea.
374

M-am gndit c eti minunat chiar din noaptea n care ai venit


la spital cu Alex. I-am spus chiar i asistentei... ns credeam c eti
nsurat. i mi-am inut singur o predic, n drum spre cas, despre
faptul c nu am voie s m ncurc cu vreunul din pacienii mei.
Serios!
Ce mai predic! Nu i-a fost de prea mare folos asear.
Ea roi iar el se aez lng ea, dorind-o din nou, pentru
totdeauna. i desfcu uor halatul; acesta czu pe podea n timp ce el
o ducea n camera lui. Au fcut dragoste n patul lui, de data asta. Ea
a fcut apoi un du, insistnd c trebuia s se mbrace i s-i vad
pacienii internai n spital, mpreun cu Patrick.
Vin i eu cu tine.
Chiar vrei?
i plcea s-l aib lng ea, s-i mpart viaa cu el. Era ns
foarte periculos. Mai devreme sau mai trziu el va fi nevoit s o
prseasc.
Nu pot sta departe de tine, Meg.
O pierduse o dat pe femeia pe care o iubise i nu mai putea
suporta gndul c o putea pierde i pe ea.
Bine.
Au fost nedesprii ntregul weekend, au mncat i au dormit
mpreun, s-au plimbat i au rs, au fcut dragoste de trei, patru ori
de zi. El era un brbat nfometat de dragoste, de sex i de afeciune
i nu se mai stura de ea. ntreaga sptmn care a urmat el pleca
devreme de la birou i venea s o ia de la cabinet, aducndu-i
cadouri. Se simea ca n primele zile cu Liz, dar totul era diferit
acum. tiau amndoi c nu va dura. ntr-o bun zi el va trebui s se
ntoarc la New York i totul se va sfri.
n ultima lor noapte mpreun, naintea ntoarcerii copiilor, el a
deschis o sticl de ampanie Louis Roederer, iar ea a pregtit masa.
Patrick era de gard iar ei i-au petrecut seara unul n braele
375

celuilalt.
Nu pot s te prsesc.
Fuseser mpreun zece zile, iar acum se simea nefericit.
Lucrurile nu vor mai fi la fel cnd vor veni copiii acas. Mai ales
Jane. Era mare deja i nu mai putea fi pclit, iar ei nu mai puteau
dormi mpreun. Ar fi putut s mearg undeva sau s rmn la ea
acas peste noapte i s se ntoarc dimineaa la ase, nainte de a se
trezi copiii.
O s-mi lipseti tare mult, Meg.
Dar nu plec nicieri. Voi fi aici. Te voi atepta.
l iubea profund, mai mult dect i putea spune. Nu avea nici un
drept s se agae de el; i jurase chiar s n-o fac.
Ne vedem n weekend, dragostea mea.
Dar totul se schimbase. O tiau amndoi. El i promisese s o
sune seara, dup ce se culcau copiii. ns n timp ce sttea s-i
atepte la aeroport, se simea ca i cum ar fi pierdut pe cineva drag.
Ar fi vrut s se ntoarc la ea.
Cnd s-au ntors acas, el a avut o revelaie. Cuta ceva. O cutie
cu fotografii vechi cu bunicul i bunica. Jane voia s le fac un album
pe care s-l druiasc, iar el deschise dulapul lui Liz. I se pru c ea
era acolo i c i reproa ceea ce fcuse cu Megan. Se simea de parc
ar fi trdat-o, aa c trnti ua i iei din camer fr s mai caute
fotografiile. Nu mai putea privi n acel dulap.
Nu le-am gsit.
Plise. Ce fcuse oare? Ce-i fcuse lui Liz? O uitase? Pctuise. i
era sigur c Dumnezeu l va pedepsi.
tiu sigur c ai fotografiile acelea, insist Jane. Aa mi-a spus
bunica.
Nu le mai am, strig el. Nu tie ce vorbete.
Ce s-a ntmplat, tati?
Nimic.
376

Ba s-a ntmplat ceva. Nu te simi bine?


El se ntoarse spre ea, cu ochii n lacrimi. Ea l privi nspimntat
i se arunc n braele lui.
mi pare ru, draga mea. Mi-a fost att de dor de voi.
Nu era sigur dac i cerea scuze lui Jane sau lui Liz. Dup ce s-au
culcat copiii a sunat-o pe Megan. i dorea s poat fi cu ea.
Te simi bine, iubitule?
Avea o voce stranie, tiuse c se va ntmpla aa. C se va simi
vinovat.
Da.
ns nu prea deloc aa.
Poi s-mi spui ce i s-a ntmplat?
l cunotea deja prea bine.
Parc ai fi mama.
Oh, oh...
Ea zmbi ns nu insist.
Bine, bine.
Se hotrse s-i spun totul.
M simt cumplit de vinovat. Am deschis astzi dulapul lui Liz
i mi s-a prut c ea e nc aici...
Nu tia ce altceva s mai spun, ns Megan nelesese.
Hainele ei mai sunt nc acolo?
Da...
Se simea stnjenit.
Cred c...
Nu trebuie s te scuzi, Bernie. A fcut parte din viaa ta.
Era prima persoan care spunea asta, iar el simi c o iubete i
mai mult.
Te iubesc. Eti cel mai bun lucru care mi s-a ntmplat de mult
timp. Sper s nu te nnebunesc.
O faci. ns nu aa cum crezi tu.
377

Roi.
Ci ntr-un mod plcut.
El zmbi. Se simea din nou norocos.
Ce facem n weekend?
i fcuser un plan. El urma s-i petreac noaptea de vineri la ea
i s revin acas n zori. Aa au fcut. i smbta la fel. Iar
miercurea viitoare i-a spus lui Jane c trebuia s plece la Los
Angeles pentru afaceri. Sptmna urmtoare a lipsit dou nopi.
Numai Nanny Pip tia adevrul. Nu-i spusese cu cine era. i dduse
numai numrul, spunndu-i stnjenit s-l foloseasc numai n caz
de urgen, dac se ntmpla ceva cu copiii. Ea nu scosese nici un
cuvnt i nu pruse deloc ocat. Totul i se prea normal. El bnuia
c ea tia despre cine era vorba.
n weekend-uri mergeau la Napa iar Megan trecea din cnd n
cnd pe la ei. O nv pe Jane s-i fac un adpost unei psri care
czuse din cuibul ei i l lu pe Alex cu ea la plimbare. Jane ncepuse
s-i revin.
Cum se face c o placi att de mult, tati? l ntreb ea ntr-o zi
n timp ce strngeau amndoi masa.
Pentru c este o femeie drgu, inteligent i bun. O astfel de
persoan este foarte greu de gsit.
El ns gsise. Chiar de dou ori. Era un brbat norocos.
O iubeti?
El i inu rsuflarea, nesigur de rspuns. Voia s fie sincer cu ea.
Poate.
Sigur? La fel de mult ct o iubeai pe mami?
Prea ocat, furioas.
Nu, nu nc. Nu ne cunoatem de prea mult timp.
Jane ddu din cap. Vorbea serios. ns ea n-o mai ura pe Megan.
Se purta frumos cu ei, iar cnd Bernie a trebuit s plece n Europa,
n aprilie, Jane a ntrebat-o dac ar vrea s-i primeasc la ea n
378

weekend. Ea accept.
Chiar vrei s vin la tine? A putea s o trimit i pe Nanny cu
ei.
Ar fi minunat.
Casa ei era mic, ns ea putea dormi pe canapea, aa c Nanny sa instalat n camera ei, iar cei doi copii n birou. Bernie s-a ntors
acas chiar n ziua n care Alexander mplinea trei ani. L-au
srbtorit cu toii, apoi au ieit la plimbare numai ei doi.
S-a ntmplat ceva la New York?
l privea ngrijorat.
Eti foarte tcut.
Se pare c Berman mi-a gsit un nlocuitor. Ce s fac, Meg? Nu
vreau s te prsesc.
i fusese cumplit de dor de ea ct fusese n Europa.
Mult mai mult dect i-ar fi nchipuit.
Vom vedea atunci cnd va fi cazul.
n noaptea aceea au fcut dragoste ca i cum n-ar mai fi existat o a
doua zi. Dou sptmni mai trziu, el veni special la ea s-i spun
ultimele nouti. Presupusul lui nlocuitor refuzase postul. Semnase
un nou contract cu magazinul la care lucrase nainte. Era salvat.
Adusese cu el o sticl de ampanie i au ieit seara la Auberge du
Soleil s srbtoreasc evenimentul. S-au simit minunat. El trebuia
s fie napoi a doua zi de diminea la opt, ns ea insist c voia s-i
arate ceva. l conduse la o csu frumoas, situat ntre vii, chiar la
autostrad.
E foarte frumoas. A cui este?
O privea admirativ iar ea i zmbi.
A aparinut btrnei doamne Moses. A murit cnd tu erai n
Europa. Avea nouzeci i unu de ani iar casa este n perfect stare.
O cumperi?
Nu. Am o idee mai bun.
379

Care?
Se uita la ceas. Trebuia s plece neaprat la edin.
Ce-ai zice s-i deschizi magazinul aici?
Oh, Meg, nu pot.
De ce nu? Las-m mcar s i-o prezint pe Phillippa.
Draga mea...
Nu voia s o dezamgeasc.
N-am nevoie numai de cineva care s-l conduc. Am nevoie de
un arhitect, de...
De mai ce? Tu le tii pe toate. Iar arhiteci sunt o mulime.
Haide Bernie, mcar gndete-te la asta.
Bine. Acum trebuie s plec. M ntorc smbt.
Mai erau dou zile pn atunci. Viaa lor se nvrtea parc n
jurul zilelor petrecute mpreun.
Iei masa cu Phillippa?
Bine, bine.
Rse i o ciupi de fund. Apoi urc n main i i fcu cu mna n
timp ce se ndeprta. Ea spera s reueasc. tia c el i dorea foarte
mult asta. i voia s-l ajute s-i mplineasc visul. i poate, cu puin
noroc... va rmne n California.

380

CAPITOLUL 43
Phillippa Winterturn avea cel mai ciudat nume i cea mai
frumoas fa pe care le vzuse el vreodat. Avea aproape cincizeci
de ani, era grizonat i era expert n meseria ei. Condusese un
magazin la Palm Beach, un lan de magazine n Long Island, lucrase
la Women's Wear Daily i la Vogue. Crease chiar i mbrcminte
pentru copii.
Megan i asculta discutnd. Nici mcar nu le-a psat c ea a
trebuit s se ntoarc la cabinet, s pun o mn n ghips. Cnd s-a
ntors ei nc mai stteau de vorb. La sfritul mesei, ochii lui
Bernie strluceau, Phillippa tia exact ce voia s fac i de-abia
atepta. Nu avea banii necesari, ns Bernie era sigur c se va
descurca cu un mprumut de la banc i un mic ajutor din partea
prinilor lui. ns trebuia totui s se rentoarc la New York, mai
devreme sau mai trziu.
Cnd l-a sunat Paul, Bernie prea distant i distras. Era din nou
chinuit de amintiri. Liz i revenea adesea n minte. Bernie i-a
petrecut ntreaga var n magazinul din San Francisco. ns era
numai cu trupul acolo. Inima i mintea lui erau n alt parte. n
Napa, cu Megan, la casa pe care i dorea s-o cumpere, la magazinul
pe care-i dorea s-l deschid. Megan simea c se ntmpla ceva cu
el. Era calm i tcut, nu-i punea ntrebri. Era o femeie
remarcabil. ns acum Bernie ncepuse s-i fac gnduri i n
privina lor.
Triau mpreun de apte luni i, mai devreme sau mai trziu,
381

trebuiau s nfrunte realitatea. i plcea s fie cu Megan, s fac cu


ea plimbri lungi, s vorbeasc pn trziu n noapte i chiar s o
nsoeasc la spital cnd era chemat la vreo urgen. Se purta
minunat cu copiii lui. Alexander era nnebunit dup ea, ca i Jane i
Nanny Pippin. Prea s fie perechea lui ideal... ns i amintea
mereu de Liz. ncerca s nu le compare; erau dou femei complet
diferite. Cnd Jane ncerca s-o fac, Megan o oprea ntotdeauna
spunndu-i: Mmica ta a fost o femeie foarte foarte special, iar
fetia se simea dintr-odat mai bine. i cunotea foarte bine pe copii,
ca i pe Bernie. Lui nici nu-i mai plcea s locuiasc n ora; ceva din
cas l deprima. Nu-i mai aducea aminte de lucrurile frumoase, ci
numai de boala lui Liz, de moartea ei. i venea greu s se mai
gndeasc la ea.
n august, prinii lui au venit n vizit. Bernie i copiii locuiau la
Napa pe durata verii, n aceeai cas pe care o nchiriaser i anul
trecut. Bunicii au luat-o pe Jane ntr-o excursie, iar cnd s-au ntors
Bernie le-a fcut cunotin cu Megan. Mama lui o privi
cercettoare, ns nu gsi nici un motiv de dezaprobare. Chiar o
plcu.
Deci tu eti doctoria?
O spusese aproape cu mndrie. Au plecat la plimbare prin ora
numai ei trei, pentru c Bernie era la serviciu. Lou nu putea rmne
dect cteva zile pentru c trebuia s plece la San Diego, la un
congres medical. ns Ruth rmase n Napa cu copiii. Era ns foarte
ngrijorat pentru fiul ei. Simea c, n ciuda relaiei cu Megan, el
nc o mai plngea pe Liz. Au discutat despre asta ntr-una din zile
pe cnd luau masa mpreun la Saint George. Ruth simea c poate
discuta deschis cu aceast femeie pe care o plcuse foarte mult.
Nu mai este cel de altdat.
O spusese cu tristee, ca i cum s-ar fi ntrebat dac i va reveni
vreodat. n unele privine, era chiar mai bine. Devenise mai
382

sensibil, se maturizase, pierduse bucuria de a tri, odat cu moartea


lui Liz.
Are nevoie de timp, doamn Fine.
Trecuser deja doi ani, iar el de-abia acum ncepea s se vindece.
Iar acum avea de luat cteva hotrri importante, dureroase chiar.
Megan sau Liz, San Francisco sau New York, magazinul lui sau
Wolffs? Se simea hruit iar Megan l nelegea.
E foarte tcut.
Trece printr-o perioad grea. Cred c ncearc s se hotrasc
dac e bine sau nu s uite.
Ce s uite?
Iluzia c ea va reveni vreodat. Ca i Jane, respingndu-m pe
mine are senzaia c Liz se va mai ntoarce.
Dar asta nu le poate face bine nici unuia dintre ei.
Este o reacie normal.
Nu-i mai povesti despre visul lui Bernie de a-i deschide un
magazin n Napa Valley.
Bernie este pe punctul de a lua cteva decizii foarte
importante. Se va simi mai bine atunci cnd se va hotr.
Sper.
N-o ntreb dac una dintre ele era legat de cstoria lor. Au stat
de vorb mult timp, iar Ruth se simea mult mai bine cnd Megan a
condus-o acas.
mi place fata asta, i spuse ea lui Bernie n aceeai sear. Este
inteligent, sensibil i blnd. i te iubete.
Pentru prima oar n viaa lui, vzu c i era team s nu-l supere.
i zmbi.
E o femeie minunat.
i ce-ai de gnd s faci?
i privi mama n ochi apoi oft.
Ea nu se poate muta la New York, mam. Iar Wolffs nu m vor
383

ine aici o venicie.


Dar nu te poi cstori cu magazinul, Bernard.
M-am gndit i eu la asta.
i?
El oft din nou.
i datorez foarte multe lui Paul Berman.
Nu ntr-att nct s renuni la fericirea ta sau a copiilor ti.
Din punctul meu de vedere, el i este dator. Ai fcut attea pentru
acest magazin.
Nu e chiar att de simplu, mam.
Ar trebui s fie, dragul meu. Ar trebui s te mai gndeti.
Bine.
i zmbi i o srut pe obraz optindu-i:
i mulumesc.
Trei zile mai trziu plec la San Diego s se ntlneasc cu Lou.
Lui Bernie i pru ru vznd-o c pleac. Chiar i lui Megan i
lipsea.
E o femeie minunat, Bernie.
El i zmbi femeii de care era att de ndrgostit.
i ea a spus acelai lucru despre tine, Meg.
O respect. Te iubete foarte mult.
El era fericit s tie c se plceau. i se simea bine alturi de ea.
Nu era niciodat obosit de compania lui, petreceau ore ntregi
mpreun, ori de cte ori puteau, stnd de vorb i fcnd dragoste.
M simt de parc nu te-a fi vzut de sptmni ntregi, i opti
el.
O dorea; atingerea pielii ei l nfiora. Au fcut dragoste ndelung.
Au fost ntrerupi de telefonul care sun. Ea era de gard; i inea
locul lui Patrick. Ea se trase de lng el cu prere de ru i ncerc s
se ridice din pat.
Iubitule, trebuie...
384

Numai de data asta... Dac nu te gsesc pe tine, or s sune la


Patrick.
i dac nu dau de el?
l iubea, ns era foarte contiincioas.
Aici doctor Jones.
i recptase vocea de profesionist.
Unde?... De ct timp?... Ct de des?... Bgai-o la reanimare i
gsii repede un anestezist. Unul bun. Vin imediat.
nchise telefonul i se ntoarse spre el. Trebuia s-i spun.
Ce s-a ntmplat?
Dragul meu... Bernie...
ncepu s plng iar el i ddu seama pe loc c se ntmplase
ceva ru cuiva apropiat iui.
E vorba de Jane. Se plimba cu bicicleta i a fost lovit de o
main.
n timp ce vorbea se mbrca. El o privea ca i cum n-ar fi neleso. Nu-i venea s cread. Dumnezeu nu-l putea lovi a doua oar. Nu
putea fi att de nedrept.
Ce s-a ntmplat? La naiba, Megan, spune-mi!
Nu tiu nc. S-a lovit la cap. Medicul chirurg e pe drum. Are o
mn i un picior rupte i un old zdrobit. i s-ar prea c are i ceva
la coloan. Nu sunt siguri nc.
Oh, Doamne...
i acoperi faa cu minile, ns ea i ntinse blugii i alerg s-i
aduc pantofii.
Nu trebuie s te lai nfrnt. Trebuie s ajungem la ea ct mai
repede. Poate c nu e chiar att de grav.
Era groaznic. S-ar fi putut ca Jane s nu mai poat merge
niciodat. Iar dac-i fusese afectat creierul, era un dezastru.
Sau poate c e chiar mai ru, nu-i aa? Ar putea s moar sau
s rmn infirm pentru tot restul vieii.
385

Nu.
l mpingea spre u.
Nu pot s cred una ca asta... Haide...
n timp ce ea conducea, el rmsese cu privirea aintit nainte.
Bernie, vorbete.
tii de ce s-a ntmplat asta?
Arta de parc Jane ar fi murit deja.
De ce?
Depise nouzeci de mile la or. Infirmiera de la reanimare i
comunicase tensiunea fetei. Era ct pe-aci s moar.
Pentru c noi doi eram n pat unul lng cellalt. M
pedepsete Dumnezeu.
Ea simi c nu-i mai poate stpni plnsul i aps i mai tare pe
acceleraie.
Fceam dragoste. Dumnezeu nu te poate pedepsi pentru asta.
Ba da. Nu trebuia s-o trdez pe Liz...
ncepuse s suspine iar ea i vorbi tot drumul pn la spital,
ncercnd s-l scoat din starea de oc n care intrase. Cnd au ajuns
n parcare, ea l-a avertizat:
De ndat ce oprim, eu voi iei n fug din main. Tu
parcheaz-o i vino nuntru. Am s-i spun ce este cu Jane de ndat
ce voi afla. Roag-te pentru ea, Bernie. Roag-te. Te iubesc.
Cnd se ntoarse, douzeci de minute mai trziu, era mbrcat
ntr-un halat verde chirurgical, avea mnui i o bucat de tifon n
dreptul gurii.
Medicul ortoped se ocup acum de ea. i trebuie s soseasc
cu elicopterul doi chirurgi pediatri.
Ea i chemase, de la San Francisco.
Nu va rezista, nu-i aa, Meg?
i telefonase lui Nanny, ns suspina att de tare nct aceasta nu
putuse s neleag nimic. l sftuise s ncerce s se adune i-i
386

spusese c ateapt telefonul lui. Nu voia s-l sperie pe Alexander,


aducndu-l la spital.
Ba da. i dac suntem foarte, foarte norocoi, Jane va merge
din nou.
Elicopterele aterizar douzeci i minute mai trziu iar cei doi
chirurgi intrar grbii n sala de operaie. Totul era pregtit iar
Megan i asist. Sosise i un neurochirurg, pentru orice
eventualitate, ns lovitura de la cap nu era att de grav precum
crezuser iniial. Problem mare o constituia coloana vertebral.
Operaia a durat patru ore, iar Bernie era n pragul isteriei cnd
Megan iei din sal.
Se va face bine, dragul meu... Se va face bine...
O zi mai trziu, tiau cu siguran c ea va putea s mearg din
nou. Avea nevoie de timp i de un tratament complicat, ns avea s
mearg din nou, s se joace i s danseze. Cnd Jane se trezi, i
zmbi lui Bernie, apoi privi spre Megan.
Cum te simi, draga mea? o ntreb Meg cu blndee.
M doare, se plnse ea.
O s-i treac.
Megan i Bernie au sunat-o pe Ruth i i-au spus cele ntmplate.
Erau ngrozii. ns Megan i-a dat lui Lou toate detaliile iar acesta se
simi uurat.
A fost foarte norocoas. Se pare c ai fcut ceea ce trebuia.
Mulumesc.
Complimentul lui valora foarte mult pentru ea. Apoi au plecat
amndoi s mnnce cte un hamburger i s fac planurile pentru
urmtoarele luni. Jane urma s rmn n spital cel puin ase
sptmni, apoi va umbla cteva luni ntr-un crucior cu rotile. Nu
putea urca treptele din casa lor din San Francisco, aa c trebuiau s
rmn la Napa. Lui nu-i displcu ideea, ns din cu totul alte
motive.
387

Trebuie s-i cer iertare, Megan. M simt att de vinovat... Nam avut dreptate.
Nu-i nimic, i opti ea.
nelegea.
Cteodat m simt vinovat c te iubesc att de mult... Ca i
cum n-ar trebui s fac asta... Ca i cum ar trebui s-i fiu nc
credincios ei. ns ea nu mai este... Iar eu pe tine te iubesc.
tiu. i tiu c te simi vinovat. Nu trebuie. ntr-o zi i vei da
seama c totul a trecut.
i ddu seama deodat c aa se i ntmplase. Nu se mai simea
vinovat pentru c o iubea pe Megan. Indiferent de ct de mult timp
aveau s mai rmn lucrurile lui Liz n dulap. Ea nu mai era.

388

CAPITOLUL 44
Poliia a cercetat accidentul. Femeii care conducea maina i s-a
fcut chiar i un test al sngelui. ns nu se punea problema
excesului de alcool. Vina era a lui Jane. Ea era nc n spital,
revenindu-i dup operaie.
De ce nu ne ntoarcem la San Francisco?
Era dezamgit c nu se mai ducea la coal i c nu se mai putea
ntlni cu prietenii ei.
Pentru c nu poi urca treptele, draga mea. i nici Nanny nu se
poate descurca cu cruciorul pe scri. Dac rmnem aici, mcar
poi iei afar.
Vine i bunica Ruth?
Dac vrei...
Megan i petrecea majoritatea orelor libere cu ea. Erau mai
apropiate ca niciodat. Jane n-o mai dumnea, iar Bernie nu se mai
simea vinovat. A doua zi de diminea primi un telefon de la Paul
Berman.
Felicitri, Bernard.
Urm o pauz, iar Bernie i inu respiraia.
Vreau s-i dau o veste. Trei, de fapt. Ies la pensie peste o lun,
iar consiliul te-a ales n locul meu. i tocmai am angajat-o pe Joan
Madison s-i ia locul la San Francisco. Ajunge acolo peste dou
sptmni. Poi s-i faci bagajele pn atunci?
Bernie simi c inima i se oprete n loc. Dou sptmni? i s-i
ia rmas-bun de la Megan? Cum ar fi putut? Iar pe Jane n-o putea
389

scoate din spital cteva luni de-aici ncolo. Simi un junghi n inim.
Poate c era n pragul unui atac de cord. Asta ar fi simplificat foarte
mult lucrurile. Dar el nu asta voia. Nu cuta o soluie simpl. tia
exact ce i dorea.
Ar fi trebuit s-i spun demult, Paul. i dac a fi tiut c ai de
gnd s te retragi, a fi fcut-o. Nu pot accepta.
Nu poi?
Paul Berman prea consternat.
Ce vrei s spui? Te-ai pregtit aproape douzeci de ani pentru
postul sta.
tiu. Dar s-au schimbat foarte multe de cnd a murit Liz. Nu
vreau s prsesc California.
Sau pe Megan... sau visul nostru...
i-a oferit altcineva o slujb mai bine pltit? Neiman-Marcus?
I. Magnin?
Nu i-l imagina pe Bernie plecnd n alt parte. Dar poate c i
fcuser o ofert extraordinar.
tii bine c nu i-a face una ca asta, Paul. Sunt loial ie i
magazinului. ns vreau s fac ceva n acest ora. Ceva ce nu pot face
n alt parte.
Nu-mi imaginez ce, pentru numele lui Dumnezeu. New Yorkul este inima afacerii noastre.
Vreau s-mi ncep propria afacere, Paul.
Ce fel de afacere?
Un magazin. Aici, n Napa Valley.
Se simea deja liber n timp ce pronuna cuvintele; de parc
tensiunea n care trise n ultimele luni dispruse.
Bineneles c nu voi intra n competiie cu voi, ns vreau s
fac ceva special.
Ai nceput deja?
Nu. Trebuia s m decid n privina slujbei de la Wolffs.
390

De ce nu le faci pe amndou?
Berman era disperat.
Deschide-i un magazin acolo i gsete pe cineva s-l
conduc. Iar tu vino aici i ocup-i locul pe care-l merii la Wolffs.
La asta am visat de ani de zile, Paul, dar acum nu mi se mai
pare potrivit. Trebuie s rmn aici. tiu sigur c am luat o hotrre
bun.
Vei produce un oc consiliului.
mi pare ru, Paul. tiu c te pun ntr-o situaie delicat.
Zmbi.
Se pare c nu te poi retrage nc. Oricum erai prea tnr s
faci o prostie ca asta.
Corpul meu nu e de acord cu tine. Mai ales n dimineaa asta.
mi pare ru, Paul.
Chiar i prea, ns era i foarte fericit. Rmase n birou mult
timp, gndindu-se n linite. Cea care l nlocuia urma s vin peste
dou sptmni. Dup toi aceti ani petrecui la Wolffs era liber...
Liber s-i deschid propriul magazin. ns avea altceva de fcut
mai nti.
Casa era cufundat n linite. El nc se mai atepta s o gseasc
acolo, zmbindu-i pe cnd ieea din buctrie, dndu-i prul blond
pe spate. ns ea nu mai era. Totul se terminase. Plecase lundu-i cu
ea i visurile. Dar venise timpul s viseze din nou, s-i fureasc o
alt via. Lu nite cutii mari i le duse n dormitor. Se aez o clip
pe pat, apoi se ridic brusc. Trebuia s o fac nainte de a-i aminti
din nou de ea.
Nici mcar nu a mai scos lucrurile de pe umerae. Le-a aruncat
grmad n cutii, laolalt cu pantofii, puloverele i genile. A pstrat
numai rochia frumoas cu care mersese la oper i cea de mireas,
gndindu-se c lui Jane i va face plcere s le poarte cndva. O or
mai trziu, crase toate lucrurile n main i se rentorsese n cas
391

pentru ultima oar. Avea de gnd s-o vnd. Liz nu mai era i fr
ea i pierduse farmecul. Ea dduse farmec ntregii lor viei. nchise
uor ua de la dulap. Rmseser nuntru numai cele dou rochii.
Restul era gol. Ea nu mai avea acum nevoie de haine. Se odihnea n
pace n inima lui, unde o va purta ntotdeauna. Arunc o ultim
privire spre casa tcut i iei afar, n soare.
Parc i magazinul arta altfel acum. Nu mai era al lui. Wolffs i
aparinea lui Paul Berman i consiliului de la New York. tia c i va
fi greu s-i prseasc, ns se simea pregtit.

392

CAPITOLUL 45
n ziua aceea Bernie a plecat devreme de la birou. Avea o
mulime de lucruri de fcut. Stabilise o ntlnire cu un agent
imobiliar pentru ora ase i a trebuit s conduc nebunete ca s
ajung la timp. ntrziase deja douzeci de minute, ns agentul l
atepta nc. Ca i casa pe care i-o artase Megan cu cteva luni
nainte. i sczuse chiar i preul.
Vei locui acolo cu familia dumneavoastr?
Nu chiar.
Trebuia s obin mai nti permisul de a utiliza casa n scopuri
comerciale i nu avea de gnd s intre n amnunte. La ora apte
terminaser tranzacia. Form numrul lui Megan, spernd ca ea s
fie de gard i nu Patrick. Ceru cu doctoria Jones, ns vocea de la
cellalt capt al firului l inform c Meg era n sala de operaii, ns
i se putea transmite un mesaj prin pager. Trebuia numai s-i dea
numele lui, al copilului, vrsta acestuia i problema pe care o avea.
S-a recomandat drept Smith, cu un bieel pe nume George, de nou
ani, care i rupsese mna.
A putea s-o gsesc la camera de gard? Bieelul meu sufer
cumplit.
Se simea mizerabil c trebuia s recurg la aa ceva, ns o fcea
pentru o cauz nobil. Se grbi s ajung la spital.
Bun. Tocmai ateptam un pacient.
Pun pariu c tiu pe cine.
N-ai de unde s-l tii. E nou. Nici mcar eu nu l-am ntlnit
393

vreodat.
Bernie se aplec spre ea i l opti la ureche:
Domnul Smith?
Da... Cum do...
Roi.
Bernie! M pcleti?
Era prima oar cnd fcea asta.
Te referi la micuul George i la mna lui rupt?
Bernie! l amenin glumind, cu degetul. ii minte povestea cu
bieelul care striga lupul?
Nu mai lucrez la Wolffs.
Cum?
l privea nencreztoare.
Cum?
Mi-am dat demisia astzi.
Prea ncntat.
De ce? S-a ntmplat ceva?
Da.
Rse.
Paul Berman mi-a oferit postul lui. Vrea s ias la pensie.
Vorbeti serios? De ce n-ai acceptat? Doar pentru asta ai
muncit toat viaa.
Aa mi-a spus i el.
Cuta ceva n buzunar, zmbindu-i trengrete.
Dar de ce? De ce n-ai...
O privi n ochi.
I-am spus c-mi deschid propriul magazin la Napa Valley.
Vorbeti serios sau ai nnebunit, Bernie Fine?
Amndou. Avem tot timpul s discutm despre asta. Acum
vreau s-i art ceva.
l alesese cu mult grij, i-l ntinse. Era frumos ambalat.
394

Ce-i asta?
Un pianjen negru i urt. Ai grij cnd deschizi cutia.
Ea ndeprt cu mini tremurnde ambalajul, descoperind o cutie
mbrcat n catifea, avnd inscripionat emblema unui bijutier
renumit.
Ce-i asta, Bernie?
El se apropie de ea i-i mngie prul negru, mtsos, optindu-i:
Acesta, dragostea mea, este nceputul unei noi viei.
i deschise cutia, iar ea exclam surprins, vznd smaraldul
nconjurat de diamante. Era un inel foarte frumos. N-ar fi vrut s-i
cumpere un inel asemntor cu al lui Liz. ncepea o nou via.
Te iubesc. Vrei s te mrii cu mine, Meg?
De ce faci toate astea? Renuni la slujb... m ceri n cstorie...
te hotrti s deschizi un nou magazin. Nu poi lua attea hotrri
ntr-o singur dup-amiaz. E o nebunie.
M gndesc demult la toate astea. O tii prea bine. A venit
momentul s acionez.
Iar Jane?
Ce-i cu ea? ntreb Bernie uimit.
Nu crezi c ar trebui s o ntrebm pe ea mai nti?
Trebuie s se familiarizeze cu gndul.
Dup o discuie de zece minute, Bernie fu de acord c trebuia s
poarte o discuie cu Jane. Se temea ns s n-o ia prea repede.
Bun.
i zmbi nervos, iar ea simi imediat c se ntmplase ceva. Privi
spre Megan care avea lacrimi n ochi.
Ce este? S-a ntmplat ceva?
Nu. Vrem ns s-i cerem sfatul. Megan i cu mine vrem s ne
cstorim, draga mea. Am vrut s te ntrebm ce prere ai.
Urm o tcere lung, apstoare. Jane i privi pe amndoi, apoi le
zmbi.
395

i m-ai ntrebat pe mine mai nti? Extraordinar!


Nici mcar mama ei nu fcuse asta. ns nu-i spuse lui Bernie.
Ei, ce zici?
Cred c este n regul...
i zmbi lui Megan.
Nu, de fapt cred c ar fi chiar drgu. i cumperi un inel, tati?
Tocmai am fcut-o.
Scoase inelul lui Megan din buzunar.
ns ea n-a vrut s-l primeasc nainte de a-i cere prerea.
i facei o nunt mare?
Megan izbucni n rs.
Nici mcar nu ne-am gndit la asta. S-au ntmplat attea azi...
Asta cam aa e.
El i spuse lui Jane c pleca de la Wolffs. Apoi le ddu la
amndou vestea c a cumprat acea cas.
Vorbeti serios, tati? Deschizi magazinul i ne mutm la Napa?
Jane btea din palme entuziasmat.
Bineneles. I-am gsit chiar i un nume n timp ce veneam
ncoace. M gndeam la voi amndou, la Alexander, la toate
lucrurile bune care mi s-au ntmplat n ultimul timp... Aa mi-a
venit ideea. Am s-l numesc Dragoste renscut2. Ce zicei?
mi place.
Lui Jane nici nu-i mai psa c era nc n spital.
Pot s-i fiu domnioar de onoare la nunt, Meg?
Bernie i srut mireasa.
Te iubesc, Megan Jones.
i eu v iubesc, pe toi trei, i opti ea.
Dragoste renscut este un nume frumos... Se potrivea de minune
2 Fine Things denumirea n original n limba englez, denumire care este
aceeai cu cea a romanului publicat n 1987 de Bantam Dell.

396

cu tot ce li se ntmplase de cnd o cunoscuser pe Meg.

SFRIT

397

CUPRINS
Capitolul 15
Capitolul 2.................................................................................. 38
Capitolul 3.................................................................................. 46
Capitolul 4.................................................................................. 52
Capitolul 5.................................................................................. 61
Capitolul 6.................................................................................. 80
Capitolul 7.................................................................................. 87
Capitolul 8.................................................................................. 95
Capitolul 9................................................................................ 106
Capitolul 10.............................................................................. 118
Capitolul 11.............................................................................. 123
Capitolul 12.............................................................................. 134
Capitolul 13.............................................................................. 140
Capitolul 14.............................................................................. 153
Capitolul 15.............................................................................. 161
Capitolul 16.............................................................................. 187
Capitolul 17.............................................................................. 195
Capitolul 18.............................................................................. 202
Capitolul 19.............................................................................. 211
Capitolul 20.............................................................................. 219

398

Capitolul 21.............................................................................. 231


Capitolul 22.............................................................................. 235
Capitolul 23.............................................................................. 240
Capitolul 24.............................................................................. 245
Capitolul 25.............................................................................. 257
Capitolul 26.............................................................................. 267
Capitolul 27.............................................................................. 273
Capitolul 28.............................................................................. 276
Capitolul 29.............................................................................. 280
Capitolul 30.............................................................................. 291
Capitolul 31.............................................................................. 301
Capitolul 32.............................................................................. 306
Capitolul 33.............................................................................. 314
Capitolul 34.............................................................................. 317
Capitolul 35.............................................................................. 328
Capitolul 36.............................................................................. 337
Capitolul 37.............................................................................. 342
Capitolul 38.............................................................................. 351
Capitolul 39.............................................................................. 357
Capitolul 40.............................................................................. 366
Capitolul 41.............................................................................. 370
Capitolul 42.............................................................................. 374
Capitolul 43.............................................................................. 381
399

Capitolul 44.............................................................................. 389


Capitolul 45.............................................................................. 393

400