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Entenda o que so e como surgiram os alimentos

transgnicos; leia captulo


da Folha Online

Os alimentos transgnicos esto por toda parte --em campos de cultivo, nos alimentos
importados, nos tribunais, na imprensa, no Congresso. Marcelo Leite, colunista
da Folha, desvenda o tema no livro "Alimentos Transgnicos", da coleo "Folha
Explica" da Publifolha. A introduo pode ser lida abaixo.
O autor explica de forma didtica o que so os
transgnicos (os organismos que contm um ou mais
genes transferidos artificialmente de outra espcie), como
eles surgiram e o que j se sabe sobre seus efeitos.
Como o nome indica, a srie "Folha Explica" ambiciona explicar os assuntos tratados e
faz-lo em um contexto brasileiro: cada livro oferece ao leitor condies no s para
que fique bem informado, mas para que possa refletir sobre o tema, de uma perspectiva
atual e consciente das circunstncias do pas.
Para saber quais os livros da coleo "Folha Explica" cujos primeiros captulos j foram
publicados, clique aqui.
*
A exploso dos transgnicos
A descoberta de que os alimentos transgnicos estavam muito perto de chegar ao
mercado caiu como um obus sobre a sonolenta opinio pblica brasileira no segundo
semestre de 1998. A perspectiva de passar a ingerir vegetais geneticamente
modificados despertou no imaginrio das pessoas vagos fantasmas associados com a
energia nuclear: uma tecnologia incompreensvel, fora de controle pblico e capaz de
pr em circulao ameaas invisveis contra a sade humana e o ambiente.
Motivado sobretudo pela ignorncia sobre os fundamentos dessa tecnologia e pela
surpresa desagradvel de v-la to perto do prprio corpo sem prvio aviso, o temor se
difundiu rapidamente. Em questo de semanas, era assunto obrigatrio nas redaes de
jornais e revistas, nos programas de televiso e nas festas - em particular, jantares. O
assunto foi dado como favas contadas no vestibular. Um estilista anunciou que criaria
"roupas transgnicas". At as histrias em quadrinhos, orculos dos humores da
sociedade, despertaram para o que parecia ser um desastre espreita, como nestas
tiras de Angeli e Laerte publicadas pela Folha de S.Paulo.
Todo mundo queria saber: afinal, os transgnicos fazem mal ou no? Como quase
sempre ocorre no mundo da cincia, no h uma resposta clara, muito menos definitiva,
para essa pergunta. Por mais angustiante e urgente que ela seja, anos de debate ainda
no foram suficientes para esclarec-la. Este livro pode apenas ajudar os aflitos e
interessados a localizar algumas das respostas parciais disponveis, muitas vezes
conflitantes, e a refletir sobre elas. Oxal isso seja o bastante para que tirem suas
prprias concluses.
A nica promessa do texto tentar manter eqidistncia dos extremos
fundamentalistas --de um lado, a confiana cega da indstria biotecnolgica na

segurana da engenharia gentica; de outro, a desconfiana alarmada e nem sempre


bem informada da militncia verde. Sua nica concluso: a querela dos transgnicos
constitui provavelmente s o primeiro debate de uma longa srie que a opinio pblica
de qualquer pas, desenvolvido ou no, ter de encarar, e nos quais a cincia ser
ingrediente fundamental. Os transgnicos sero apenas o aperitivo de uma dieta
indigesta para quem no for capaz de acompanhar a marcha da tecnocincia e,
sobretudo, entender a revoluo gentica na biologia.
O DEBATE PEGA FOGO
A polmica chegou ao Brasil com certo atraso, embora mais rpido do que --quem
diria?-- aos Estados Unidos, onde s se tornou tema de debate na vspera do ano 2000.
Enquanto isso, na Europa e na sia, os transgnicos literalmente pegavam fogo, com
militantes ambientalistas incendiando campos cultivados com variedades de organismos
geneticamente modificados (os famigerados OGM), plantas 'engenheiradas' para se
tornarem resistentes a insetos ou herbicidas. Em novembro de 1998, a associao de
agricultores de Karnataka, um estado no sul da ndia, lanou a campanha 'Operao
Cremar a Monsanto', com o objetivo de arrancar e queimar ps de algodo transgnico
plantados - segundo eles, ilegalmente - em campos de teste (Monsanto a empresa
multinacional mais identificada com a tecnologia transgnica, embora no seja a nica a
empreg-la). No ms seguinte, a Euro-Toques, uma organizao que rene mais de
2.500 gourmets da Europa, lanava um manifesto em que condenava a introduo de
gneros geneticamente alterados na cadeia alimentar, alegando que isso equivaleria a
impor ao pblico um experimento gentico de conseqncias to imprevisveis quanto
irreversveis.
Protestos e manifestaes se sucediam com freqncia cada vez maior no continente
europeu, traumatizado que estava com os escndalos alimentares da dioxina e da
doena da vaca louca (encefalopatia espongiforme bovina, ou BSE, doena cerebral
transmitida ao gado alimentado com carcaas de ovelhas contaminadas). No foi por
acaso que a reao mais forte aos transgnicos desencadeou-se no pas da BSE, o Reino
Unido, em particular depois que o pblico britnico deu-se conta de que a soja - que
entra como ingrediente num sem-nmero de comidas industrializadas, de salsichas a
sorvetes - importada da ex-colnia Estados Unidos vinha misturada com gros de
plantas transgnicas. Diante da forte reao pblica, a Unio Europia (que havia
autorizado a importao e o processamento da soja transgnica em 1996) decidiu j em
maio de 1998 introduzir regras para rotular alguns produtos que contivessem soja ou
milho geneticamente alterados. Nos Estados Unidos, em contraste, culturas
transgnicas j estavam aprovadas desde 1995, sem nenhuma imposio de rtulos ou
segregao de produtos.
No Brasil, desde junho de 1998 a Comisso Tcnica Nacional de Biossegurana (CTNBio)
examinava um pedido de licena da empresa Monsanto para comercializar a soja
geneticamente modificada Roundup Ready, uma variedade resistente ao herbicida
Roundup, da prpria Monsanto (nome genrico: glifosato). Em 24 de setembro do
mesmo ano, apesar de uma liminar que sustava o plantio, obtida pelo Instituto
Brasileiro de Defesa do Consumidor (Idec) e pela organizao ambientalista
Greenpeace, a CTNBio reiterou sua autorizao, deliberando que nada haveria a temer
do ponto de vista da biossegurana e deixando outros aspectos de licenciamento a
critrio do Ministrio da Agricultura. Era a primeira licena que a Comisso concedia
para cultivo em escala comercial, mas j havia aprovado dezenas de outras para testes
experimentais, normalmente realizados em reas diminutas (da ordem de uns poucos
hectares cada uma) e submetidos a severas medidas de segurana (como as faixas de
segurana para evitar disperso de plen e a queima de todos os ps aps a colheita).

Essa liberao pioneira funcionou como estopim para uma saraivada de recursos e
liminares. Nesse meio tempo, a guerra dos transgnicos j tinha desenvolvido at uma
verso regional, farroupilha, com o novo governo petista do Rio Grande do Sul
(administrao Olvio Dutra) declarando o estado territrio livre de cultivares
geneticamente modificados --uma deciso distante da realidade, porque na prtica o Rio
Grande a regio do Brasil onde mais se planta soja transgnica resistente ao glifosato,
com recurso a sementes ilegalmente importadas da Argentina. Ao menos uma grande
cadeia de varejo, o Carrefour, anunciou sua disposio de comprar exclusivamente soja
no-transgnica. No Ministrio da Cincia e Tecnologia, saiu um ministro inteiramente
favorvel aos transgnicos, Luiz Carlos Bresser Pereira, e entrou um bem mais
moderado, o diplomata Ronaldo Sardenberg, disposto a levar em conta a reao
desfavorvel de parcela do pblico.
A semeadura da primeira safra de soja Roundup Ready foi adiada uma segunda vez,
para desgosto da Monsanto. Tambm no caso dos transgnicos, e apesar dos esforos
em contrrio do governo federal, o Brasil se recusava a ser a Argentina de ontem, que
aprovara a novidade da biotecnologia sem pestanejar e hoje conta com 80% de sua
safra geneticamente modificada, mais que os Estados Unidos (55%) e o Canad (10%).
FRANKENSTEIN E AS BIOTECNOLOGIAS
A desorientao do pblico persiste, assim como a indefinio do Estado brasileiro sobre
essa questo estratgica. Muita gente, perdida com o excesso e a novidade das
informaes, atira num mesmo saco de incertezas e temores frankensteinianos os
alimentos transgnicos, clones de animais e seres humanos, tcnicas desconcertantes
de reproduo assistida e a manipulao de embries e suas clulas em laboratrio. No
resta dvida de que a confuso auxilia os adversrios dos OGM (o que no implica,
como querem fazer crer seus partidrios, que o exame imparcial e cientfico da matria
conduza nica e necessariamente a sua aceitao). Mesmo em setores esclarecidos da
sociedade, parece predominar uma mentalidade algo paranica em relao aos
transgnicos, o que no final de contas pode revelar-se uma saudvel forma de
autodefesa diante do rolo compressor da indstria. Considere-se, por exemplo, o que
escreveu o juiz federal Antnio Souza Prudente numa deciso liminar proferida em
junho de 1999, determinando que se realizasse estudo de impacto ambiental como
precondio do plantio comercial da soja Roundup Ready:
'Creio que a velocidade irresponsvel que se pretende imprimir aos avanos da
engenharia gentica, [...] guiada pela desregulamentao gananciosa da globalizao
econmica, poder gestar, nos albores do novo milnio, uma esquisita civilizao de
'aliens hospedeiros', com fisionomia peonhenta'.
Preferncias ideolgicas e literrias parte, a polmica dos transgnicos ainda est por
decidir-se. Os prximos quatro captulos tentaro lanar alguma luz sobre esse debate
at agora mais acalorado do que esclarecedor, principiando por uma explicao didtica
--objeto do Captulo 1-- das bases da engenharia gentica e de sua histria, desde a
descoberta da estrutura do DNA em 1953 e o surgimento da tecnologia do DNA
recombinante em 1973, que j nasceu controvertida. O Captulo 1 mostrar ao leitor
que no procedem os argumentos, freqentemente reiterados pela indstria e pelos
cientistas partidrios da biotecnologia, de que esta nada mais faria do que reproduzir
em laboratrio os rearranjos genticos realizados h milnios, com auxlio de seleo e
cruzamentos, por melhoristas de plantas e animais. Abordar igualmente as reaes do
pblico aos organismos geneticamente modificados, em particular plantas cultivadas
com fins alimentares (debates em nada comparveis aos suscitados pelo emprego da
mesma tcnica na produo de drogas como insulina ou interferon, bem mais amenos).
Ficar ento evidente que a engenharia gentica sempre originou dvidas e

desconfiana, mas tambm que estas sempre foram desconsideradas em nome do


desenvolvimento tecnocientfico.
O Captulo 2 tratar das grandes incgnitas sobre os alimentos transgnicos, seus
supostos efeitos danosos sade (toxicidade, alergias, disseminao da resistncia a
antibiticos) e ao ambiente (poluio gentica, surgimento de 'superervas' daninhas,
mortandade de insetos benficos). Sua leitura deixar claro que a discusso ainda est
longe de terminar e que, provavelmente, seria sensato realizar estudos mais amplos
antes de espalhar sem nenhum critrio dzias de variedades transgnicas pelo mundo.
No penltimo captulo sero analisadas algumas questes relativas tica, s polticas
pblicas e legislao, como os direitos intelectuais (patentes) sobre sementes, em
conflito com os direitos de agricultores tradicionais, e a relativa promiscuidade entre
rgos reguladores e a indstria. Sua mensagem central ser a de que o Brasil
--segundo maior produtor de soja do mundo-- pode extrair algumas vantagens do fato
de ter se atrasado na regulamentao dessa matria.
No ltimo captulo, como mandam a lgica e o bom senso, vir a concluso --precria e
provisria, alm de muito mais genrica do que o leitor vido por respostas preferiria
encontrar: sim, as chamadas cincias da vida deveriam ser governadas por algo mais
que a simples lgica cientfica e de mercado; mas, no, o teor mdio de conhecimento
ainda no o suficiente para garantir uma interferncia positiva e democrtica nesse
debate. Este livro pretende contribuir para alargar o conhecimento pblico de um tema
que tem fundo tcnico e cientfico, mas que cada vez mais se torna pr-requisito
fundamental para a participao na vida poltica.
Esta introduo comporta ainda alguns reconhecimentos imprescindveis. Agradeo a
Lcia Aleixo, Rodrigo Almeida, Joel Cohen, Goran Jezovsek, Marilena Lazzarini, Leila Oda
e Elibio Rech as muitas oportunidades de aprofundamento na compreenso da
biotecnologia. Pela leitura atenta do manuscrito e por comentrios valiosos, sou grato a
Arthur Nestrovski, Isabel Gerhardt e Claudia Kober -- qual devo muito mais do que
isso.