Sunteți pe pagina 1din 301

Prolog

Paris, 1900
Mam, dormi? opti fetia blond din
prag. Voia s stea de vorb.
Varia Andreevna era ntins pe patul ei din lemn de mahon frumos
sculptat i ornamentat cu auriu, prul blond fiindu-i strns ntr-o coad
mpletit cu grij, iar faa i era ascuns n pern pe jumtate. O mn i
era petrecut pe dup dantela grea a feei de pern, n timp ce cealalt i
atrna peste marginea patului. Dei era patru dup-amiaza i era
ateptat jos, n salonul albastru, unde membrii familiei se adunau de
obicei pentru a lua ceaiul, nu ddea niciun semn c s-ar fi pregtit s se
duc undeva. Era mbrcat ntr-un neglij din mtase verde tivit cu
blan de zibelin i cu o pereche de ciorapi negri de mtase. n
sclipirea aurie a soarelui care inunda dormitorul prea foarte linitit,
foarte tnr, cel mai frumos ornament din ncperea aceea elegant.
naintnd pe covorul Aubusson gros, trecnd de msua de toalet a
mamei ei, acoperit cu tul moale i roz i plin de o duzin de sticle de
parfum frumoase din argint i cristal, perii de pr cu mner auriu cu
monogram, oglinzi micue i o cutie de bijuterii deschis, sculptat
dintr-o singur bucat de ametist, fetia se apropie de pat i ntinse
mna cu timiditate.
Mam, insist ea, dar, vznd c nu primete niciun rspuns,
ncerc din nou, zglind-o.
Tot nimic. Uluit, Ania i ddu seama c nu era deloc n regul.
Mama ei se trezea ntotdeauna foarte uor. De data aceasta, ns, nici
nu se clintea.
Mam!
Teribil de speriat, fetia ncerc din nou s- i trezeasc mama care
dormea. Nereuind nici de ast-dat, iei n fug din camer, strigndu-i

pe mtua Xenia i pe grand-pre n timp ce alerga pe coridor pe lng


mesele Ludovic al XV-lea, vasele uriae din malahit i bronz aurit la fel
de nalte ca ea i irurile nesfrite de tablouri, majoritatea
reprezentnd peisaje din secolul al optsprezecelea.
Lacheii n livrele albastre cu auriu ale casei Malev zmbir cnd
micua prines trecu n goan pe lng ei, cobornd scara din marmur
alb i strigndu-i mtua. Era o feti jucu, pe care toi o adorau.
Aniuka, spuse prinesa Xenia rznd cnd nepoica ei intr n
camer cu rsuflarea tiat. Ce este? Unde-i mama?
Nu vrea s se trezeasc, ngim fetia. Du-te, te rog, i vezi.
Mirat, Xenia se uit la sora ei, Liza, care citea un articol n ziarul
Le
Figaro despre petrecerea pe care ea o dduse cu dou zile n urm.
A spus c e obosit, zise Liza dnd din umeri, interesnd-o mai
mult cronica petrecerii dect ce se ntmplase cu cumnata ei. De ce n-o
lai n pace? tii cum a fost n ultima vreme.
Te rog, spuse Ania. Vino i ncearc s-o trezeti. Nu vrea s se
mite.
Prinul Sandro Sviridov, bunicul micuei Ania, se aplec n fotoliul
su i se uit la ea.
Mmica ta nu s-a micat deloc? ntreb el.
Nu, se tngui Ania. Nici mcar cnd am zglit-o.
Uluit, prinesa Xenia se ridic de pe fotoliu i porni grbit spre
scar, urmat ndeaproape de tatl ei i de feti. Liza continu s
devoreze ziarul, zmbind ncntat cnd citi c elegana rochiei ei de
sear din catifea neagr cu paiete tot negre fusese ntrecut doar de
puritatea delicat a gtului ei alb, pe jumtate ascuns sub ase iraguri
de perle. Xenia, citi ea suprat, era o frumusee cu ochi verzi, tipic
slav, orbitoare datorit diamantelor din seifurile de la Boucheron.
La naiba! exclam Liza bosumflat i azvrli ziarul peste umr,
dup care trimise repede un lacheu s i-l aduc.
Ochii verzi. ntotdeauna pomeneau de ochii verzi! La naiba.

Sus, n dormitorul prinesei Varia, Sandro i striga nora, zglind-o

zdravn. Fetia se sperie cnd vzu c bunicul ei i plmui mama de


cteva ori, ncercnd zadarnic s o trezeasc.
Xenia, spuse Sandro cu un glas n care se simea teama, cheam
un lacheu i spune-i s trimit dup doctorul Lebrun. Imediat. E grav. A
nghiit o sticl de somnifere.
N-ar fi trebuit s-o lsm singur! murmur prinesa plecnd
repede dup ajutor. Ar fi trebuit s ne dm seama!
Dup ce trimisese vizitiul dup doctor, Xenia se ntoarse n camer
i fu ocat cnd vzu c nepoica ei era nc acolo, privind ngrozit
cum Sandro ncerca disperat s vad vreun semn de via la nora lui,
rezemnd-o de perne, scuturnd-o, strignd la ea, n timp ce Varia
rmnea o ppu mare i rvit, cu neglije-ul verde n dezordine i
cu prul blond ncepnd s i se desfac din coad.
Varia, ai un copil la care trebuie s te gndeti! strig prinul, care
era un brbat nalt i cu prul alb. Nu poi s faci una ca asta!
Dar o fcuse. O fcuse cu aceeai uurin cu care s-ar fi dus la
culcare, lsnd n urm fetia care ncepu s plng, ascunzndu- i faa
n neglije-ul moale de mtase al mamei ei, n blana cenuie i lucioas
de zibelin care-i mngia obrajii.
Ania, opti Xenia, ngenunchind lng ea pe covorul gros i
moale al crui model era alctuit din ghirlande mpletite. Mmica ta nu
poate s te aud.
Dar doarme. De ce n-o trezim? ntreb fetia suspinnd. Nu vreau
s doarm aa.
Ridicndu-i privirea, Xenia l vzu pe Sandro cltinnd din cap,
netezind cu blndee neglije-ul din mtase verde i ntinznd-o pe Varia
n pat cu demnitate. Cu braele ncruciate pe piept i cu prul lung i
blond dat pe spate, prea aproape linitit.
Singurul meu fiu e mort, spuse el cu un glas tremurtor, i acum
i soia lui. Anul sta o s ni-l petrecem prin cimitire
Fetia i ascunse faa n rochia de mtase a mtuii ei i suspin,
nenelegnd, cu inima zdrobit, singur.
Aniuka, opti Xenia mngind-o pe cap i lacrimile i czur n
prul ei blond i nclcit, o s trieti cu mine de-acum ncolo. Mmica
nu mai poate s aib grij de tine. O s doarm venic.

Dar nu vreau s doarm.


Da, dar era foarte obosit, Aniuka. Att de obosit, nct trebuia
s doarm.
Xenia o cunoscuse pe Varia la fel de bine ca pe sora ei i o plcuse
mai mult. Dar Varia era fragil. Cnd fratele Xeniei murise ntr-un
accident de vntoare toamna trecut, tnra lui vduv murise odat
cu el n toate privinele, n afar de trup. Continuase s- i in trupul n
via pn n dup-amiaza aceea, dei Xenia nu nelegea cum de
rezistase atta timp. n cele din urm, fusese nevoie doar de o sticlu
cu somnifere pentru a stinge scnteia rmas.
A cui feti o s fiu? opti Ania, privindu-i mama cu ochii mari.
Xenia o srut cu dragoste pe amndoi obrajii.
A mea, spuse ea ncet.

Capitolul 1

Belaia Beriozka, Rusia, 1911


Aniuka! Unde eti? Unchiul vrea s te pregteti s mergi la gar
cu el ca s-o primii pe mtua. Nu trebuie s o lai s te vad artnd ca
o ranc.
Prinesa Ania apru de dup o creang bogat de liliac i i spuse:
Oh, Doamne! Dac menajera o vedea fr pantofi i ciorapi, va trebui
s aud o alt prelegere despre bun-cuviin. De ce-o fi avnd
Praskovaia Feodorovna, care nu era prines, idei att de ferme n
legtur cu buna purtare n ceea ce o privea pe ea? Nu era drept. i,
totui, inea foarte mult la btrn.
Chinuindu-se s-i ncale pantofii moi de piele nainte s fie vzut
i mustrat, Ania se trezi luat prin surprindere de menajer n timp ce
i bga ciorapii n buzunarul fustei..
Prakoa, spuse ea zmbind vesel, tu m-ai strigat?

n faa ei se afla un zdrahon de femeie, impuntoare, cu prul crunt,


care nu prea deloc amuzat. Privirea ager a Praskoviei Feodorovna
observ pantofii pui n grab n picioarele goale i sesiz chicotitul
reinut din vocea Aniei.
Nu fi obraznic, fetio, spuse ea cu severitate. Uit-te la tine.
Dac mtua ta te-ar vedea aa, ar crede c te-am scpat din mini.
Fugi imediat, l-am spus Soniei s-i pregteasc o fust i o bluz albe.
i perie-i prul nainte s pleci cu unchiul tu la gar!
i altceva? ntreb fata zmbind pentru c ntotdeauna mai era i
altceva.
Da, spuse menajera. Ai grij cum te pori. Cele care fac attea
planuri frumoase pentru prezentarea lor ar trebui s tie s se poarte ca
nite doamne.
n ochii Prakoei se zri o licrire ce o nedumeri pe fat.
tii ceva! spuse ea apoi. Ce este! Rochia?
Eu tiu o mulime de lucruri, malenkaia, spuse femeia zmbind. i,
dac o s reueti s-i aduci mtuica acas astzi, o s le afli i tu.
Ah, Prakoa! zise ea chicotind i aruncndu-se de gtul femeii.
Eti tot att de rea ca inima mea! E vorba de rochie!
Rochia constituise principalul subiect de conversaie printre femeile
de la conac nc de cnd prinesa Xenia plecase cu cteva sptmni n
urm la tatl ei, la Paris, unde el i petrecea o mare parte din an dup
moartea fiului su cu civa ani n urm. Vorbind despre prezentarea
Aniei, n iarna aceea, la Sankt Petersburg, prinesa Xenia i spusese
ceva despre o rochie de la Paris cameristei ei, Daria. Aceasta repetase
cuvintele stpnei ei Soniei, camerista Aniei, care, la rndul ei, o
asigurase pe aceasta c Altea Sa avea s o comande. Dup aceea,
prinesa Xenia nu mai pomenise nimic de ea, derutnd pe toat lumea.
Dar Ania i cunotea mtua destul de bine pentru a se a tepta la
ceva spectaculos. Sau, cel puin, aa spera,
S nu-i spui mtuii. Nu-i strica surpriza.
Bineneles. Dar i mulumesc.
mbrind-o pe Prakoa nc o dat, Ania o rupse la fug pe paji tea
verde, arznd de nerbdare. Se ndrept spre intrarea flancat de coloane
albe a conacului n stil roman, cafeniu-deschis i alb. Acum abia a tepta

s se pregteasc de plecare.
Zmbind cu dragoste n urma fetei, Praskovaia Feodorovna calcul c,
ntr-un an, micua Ania putea fi logodit cu vreun domn important din
Sankt Petersburg, iar peste vreo doi-trei ani ar fi putut s fie cstorit i
s aib copii. Ce gnd! Aniuka mam! Era att de copilroas, la fel de
lipsit de griji ca o pisic jucu, gata s creeze probleme n orice clip i
apoi s se mire de ce era toat lumea att de suprat.
Eh, era bine s aib o fire vesel, i spuse femeia. Slav Domnului
c Ania nu era ca mtua ei Liza, o scorpie nalt i brunet, care i
teroriza pe toi din cas, o zgripuroaic ale crei accese de furie erau
legendare printre nefericiii servitori. Prinesa Xenia era o doamn.
Ania avea s fie la fel.
Alergnd spre cas, cu braele ncrcate de liliac nfurat ntr-o
bucat de pnz umed, Ania se gndea entuziasmat la rochie i se
ntreba dac o s devin vreodat o adevrat grande dame a Sankt
Petersburg-ului. ntr-un fel, se ndoia. Nu voia s devin o adevrat
doamn, dei, se gndi ea zmbind cu neastmpr, avea toate ansele s
devin una necuviincioas n tradiia marii familii Sviridov.
Abia atepta!

Exact la ora dou, prinul Andrei Malev se plimba prin holul de la


intrare, cu ceasornicul de buzunar n mn, ateptndu-i nepoata.
Brbat nalt, Andrei era elegant n sacoul bleumarin de pnz,
pantalonii gri deschis dintr-o ln subire i cu plria de pai. La
patruzeci de ani, n prul su negru nu se vedea niciun fir ncrunit, iar
ochii lui albatri priveau lumea linitii. Era proprietarul a cinci mo ii
ntre Moscova i Munii Urali, al unui conac pe Canalul Moika n
Sankt Petersburg, al unei reedine la Moscova i al unor diverse locuri
n Europa. Singurul lucru care i lipsea acum era frumoasa lui soie,
Xenia, ceea ce avea s se remedieze n curnd.
Aniuka! strig el. Eti gata?
Imediat! se auzi o voce de sus.

Nu trebuie s-o facem pe mtuica s atepte!


tiu!
Da. Dar asta nu prea s schimbe nimic, i spuse el.
Exact cnd prinul Andrei se pregtea s strige din nou, nepoata lui
i fcu apariia pe scar, cu prul periat cu grij, cu pantofii lustruii,
semnnd cu un nger n bluza i fusta albe din pnz i dantel.
Foarte bine, spuse el. Hai s mergem.
Dup ce o ajut s urce pe bancheta din spate a noului su Fiat rou
i sclipitor, Andrei ocup locul din fa ateptnd rbdtor ca oferul s
coboare i s porneasc motorul. Uneori, acesta pornea de la prima
ncercare, alteori dura mai mult. Spre surprinderea lui Andrei, ziua
aceea era una din cele bune, aa c, n cteva minute, pornir spre gar,
dup ce le fcur cu mna servitorilor care puseser pariuri cu privire
la ct avea s treac pn cnd invenia aceea strin va porni.
Ura! strigar vreo doi-trei rani cnd maina prinului se deprt
cu zgomot, dnd rateuri de cteva ori, dup care strbtu lin aleea
strjuit de copaci, trecnd pe lng stejarii nali i de poarta
monumental de la intrare, flancat de floricele roii.
Abia atept s-o revd pe mtuica, spuse Ania ghemuindu-se pe
bancheta din piele caramel.
Sau cadourile, i spuse n sinea ei.

n vagonul ei particular, ataat n coada expresului de Moscova,


Xenia Alexandrovna se uita nerbdtoare la micul ceas de cltorie din
email roz i auriu de pe masa din compartimentul-salon. Mai erau
douzeci de minute pn ajungea n gara localitii Belaia Beriozka.
Spera c Daria, camerista ei, mpachetase totul cum trebuia. tia din
proprie experien cum i azvrleau ranii lui Andrei bagajele n crue
grosolane pentru drumul spre cas. i Daria tia.
Rotindu-i privirea prin frumosul compartiment decorat cu panouri de
lemn de culoarea mierii ncrustate cu perle i luminat de aplice din cristal
franuzeti, Xenia se relax ntr-un fotoliu mbrcat ntr-un material cu

dungi roz i crem i se gndi la surpriza pe care o ducea acas. Era


minunat.
Xenia Alexandrovna era o femeie nalt, brunet, cu ochii verzi
adumbrii de gene lungi i cu trsturi delicate. O dantel gros point de
Venise n valoare de douzeci de mii de franci i orna gulerul,
manetele i corsajul costumului crem. Trei iraguri de perle cdeau
peste pieptul dantelat, n timp ce un alt model de dantel, mai fin,
mbogit cu o panglic de mtase cu dungi negre i albe ncreit, i
mpodobea plria crem. i toat elegana aceea avea s fie acoperit
de praful drumurilor de ar ruseti peste o jumtate de or.
Gndindu-se la rochia alb strlucitoare mpachetat cu grij ntr-unul
din cufere, Xenia zmbi ncntat, imaginndu- i balul de prezentare al
nepoatei ei n iarna aceea la Palatul Sviridov. Ania avea s le eclipseze pe
toate celelalte debutante ale sezonului, uluind societatea pe fundalul
coloanelor de marmur alb cu auriu, al candelabrelor imense de cristal i
al tonelor de flori special cultivate i trimise din Crimeea i de la serele
din arskoe Selo. Avea s fie o orchestr de la Paris, o ocazie de a purta
cele mai splendide bijuterii de familie colierul mamei dac tata era bine
dispus, cteva iraguri de perle dac nu era i, bineneles, ocazia de a-i
permite i mtuii Xenia s se etaleze. La treizeci i apte de ani era la fel
de elegant ca ntotdeauna.
Ania era norocoas c nu avea surori, i spuse Xenia zmbind n
oglind. Ea nc mai purta cicatricele doveditoare. n seara balului ei
de prezentare i al Lizei Liza dduse buzna n camera ei pentru a-i
cere s poarte colierul, brara i cerceii din diamante i perle pe care
prinul Sandro, tatl lor, le promisese Xeniei. Un nu hotrt fusese
rspunsul ei. Netulburat, Liza apucase colierul, mpingnd-o pe
Xenia. Cele dou surori s-au luat la btaie acompaniate de ipetele de
groaz ale cameristelor, de strigtele de genul huligancelor! din
partea prinului Sandro i de urletele de durere ale Xeniei, a crei mn
fusese mucat zdravn n timpul ncierrii. Nici Liza nu scpase
neatins. A avut vnti pe fluierul piciorului care nu i-au disprut
dect dup dou sptmni. Iar prinesa Xenia a trebuit s strng din
dini i s-i in mna nfurat n ghea timp de o or nainte de
ncepere. Dar cnd a intrat n sala de bal n seara aceea, purta diamante
i perle.

Prezentarea Aniei avea s fie mult mai puin primejdioas.

Pe peronul grii, douzeci de minute mai trziu, Ania i prinul


Andrei scrutau orizontul, ncercnd s zreasc un semn al apropierii
expresului de Moscova. Niciun pic de fum pe cerul senin.
ntrzie, murmur Andrei, salutndu-l din cap politicos pe eful
grii care transpira n uniforma lui din serj albastru i cu chipiul de
aceeai culoare.
E vina Moscovei. Trenul sta ntrzie mereu.
Aa e, aprob Andrei. Mereu ntrzie.
Ania zmbi uitndu-se la copilaii blonzi ai ranilor agai de fustele
de stamb ale mamelor, prnd ni te puiori pe lng clo ti. Mamele
ateptau tcute majoritatea, cu chipurile mari i arse de soare rbdtoare i
pasive sub baticurile sau alurile cu imprimeuri viu colorate, descule i
cu btturi la picioare sau nclate cu saboi din scoar de mesteacn
nfurai n pnz. Oameni inculi. Rusia cea lini tit i rbdtoare din
secolele trecute. Prinesa Ania o surprinse pe una din femei privindu-i cu
timiditate pe ea i pe prinul Andrei, dup care, la fel de timid, s-a uitat n
alt parte. ranii nu i inoportunau pe boieri. Nici mcar cu privirea.
Uite, unchiule! exclam Ania. Cred c zresc vagonul mtuii.
Atunci ai privirea mai bun dect a mea, glumi el. Pentru c eu nu
vd altceva dect praf.
Cnd locomotiva neagr i prfuit i fcu apariia gfind i
gemnd n gara Belaia Beriozka, n uralele mulimii, Ania i unchiul ei
alergar spre vagonul vopsit n rou i auriu din coada trenului, cel pe
care se afla coroana familiei Sviridov.
Andrei sri n vagon, lundu-i prin surprindere soia, care strbtea n
grab coridorul. l mbri bucuroas, gata-gata s- i piard plria.
Andriuka, dragul meu! Ari minunat. Ah, sunt att de fericit c
sunt acas. Aniuka! Vino s te srut. M bucur att de mult s te revd.
Bine ai venit, mtuico. Ce mai face grand-pre?
Grand-pre e ntr-o form excelent, spuse ea zmbind ironic i

uitndu-se la Andrei. De fapt, asta e problema noastr.


Inima slab a tatei era codul Xeniei pentru problemele
sentimentale ale lui Sandro. l folosea pentru a-i ascunde Aniei un
secret de familie, jenant, de la Paris.
Dup ce brbaii de pe peron ncrcar cele douzeci de cufere din
piele ale Xeniei n crue pentru a le transporta acas, prinul i
prinesele au fost ajutai s se urce n Fiat-ul rou de ctre eful grii,
n timp ce oferul n uniform i distra pe curioi ncercnd s
porneasc motorul.
Jucria asta nou funcioneaz? ntreb Xenia sceptic, ncercnd
s par demn printre fluierturile adresate oferului.
ranii, cu brbi albe, cu cmi de pnz murdare i saboi de lemn,
chiuiau ncntai n timp ce oferul crescut la ora njura teribil printre
dini.
Aha! exclam acesta cnd primi, n sfr it, rspunsul a teptat.
nainte ca maina s apuce s se rzgndeasc, sri la volan i porni pe
drumul de ar accidentat i prfuit, zglindu-i pasagerii elegani la
fiecare pas.
Fiat-ul trecu pe lng cmpuri de culoarea grului, presrate cu
cpie de fn nalte i populate de femeile scunde i ndesate, cu
baticuri pe cap, care munceau din greu cu furci primitive din lemn,
cntnd cntece vechi i triste pe care mamele i bunicile lor le
cntaser nainte. Maina strnea nori de praf fcndu-i pe rani s-i
ridice privirile i pe pasageri s se nece.
Ania vzu o feti descul, de vreo zece ani, lng un pria,
legnndu-se n timp ce balansa dou glei de ap pe o cobili de
lemn, o rmi de pe vremea mongolilor. n spatele ei se legna o
familie de rute care i urmau exemplul.
Recoltele sunt bune anul sta, i spuse Andrei Xeniei. Pn acum
n-au fost probleme.
Foarte bine, zise prinesa inndu-i plria, cci Fiat-ul trecu
peste un hop mai mare.
Pe msur ce automobilul, prfuit deja, se apropia de mo ia de la
Belaia Beriozka, nconjurat de acri ntregi de pdure, cmpurile aurii de
dup seceri lsau locul brazilor verzi. oferul trebui s claxoneze de

cteva ori pentru a elibera drumul de o turm de oi, animalele


mprindu-se n dou grupuri n timp ce ciobanul ncerca disperat s le
fac s se dea la o parte ca s nu fie clcate.
Fcnd o plecciune adnc n faa vehiculului princiar, tnrul
cioban se ntreb de unde o fi luat Altea Sa aa ceva. Era o ma inrie
grozav.
Cnd Andrei, Xenia i Ania ajunser la conac, doamnele erau
acoperite de o pulbere fin maronie, de parc ar fi fcut o baie n praf.
Andrei se scutur ca unul din ogarii lui i i btu plria de palm.
Bun venit, Alte, spuse Praskovaia Feodorovna zmbind i i oferi
prinesei un buchet mare de flori de cmp, primind un zmbet sincer n
schimb. Sperm cu toii c Altea Sa prinul Sviridov se simte bine.
E bine. i mulumesc, Prakoa. i tot timpul ntreab de tine.
Urcnd scara cu grij, Xenia i Ania merser direct n apartamentul
prinesei de la etajul al doilea, se desclar i se prbu ir pe canapelele
mbrcate n mtase albastr din budoarul ei, relaxndu-se n timp ce
Prakoa trimise dou servitoare cu un ceainic de Svres; ceaiul era ns
servit n stil rusesc din pahare cu suporturi aurii i emailate. Sandvi uri
micue s y cu unt aprur imediat dup aceea, aduse pe o tav de argint.
Cnd Daria, camerista Xeniei, apru cu primul din cele douzeci de
cufere, prinesa i spuse s aduc darurile, inima Aniei ncepu s bat
cu putere.
Dup ce Daria transport comorile, prinul Andrei intr i se a ez
lng Xenia, ateptnd ncntat s asiste la spectacolul care avea s
urmeze.
Mtu, toate astea sunt pentru mine? Sunt att de multe.
Da, malenkaia, sunt pentru tine. Dar numai unul e deosebit.
Ghicete care?
ncepnd cu un pachet de mrime mijlocie, n hrtie roz i legat cu o
panglic argintie, fata deschise o cutie n care se afla o bluz acoperit
aproape n ntregime cu o delicat dantel Alengon. Era superb.
Ah, i mulumesc, mtuic.
Continu, o ndemn prinesa, deschizndu-i noul portigaret din
aur cu un ornament din email roz i cu monograma ei scris cu litere
chirilice btute cu diamante.

Ah, o cma de noapte din mtase! E prea elegant pentru mine.


Toat dantela asta!
Prostii, milocika. O s-o pstrezi pentru trusou. Crezi c n-o s ai
nevoie de toate lucrurile astea frumoase mai devreme sau mai trziu?
Ateptarea o ucidea pe Ania. Att ea ct i Xenia tiau c pachetul
cel mai mare coninea mult dorita rochie, dar fata mai tia i c era
surpriza mtuii, aa c n-ar fi fost drept s strice efectul repezindu-se
direct la ea. Xeniei Alexandrovna i plcea ca beneficiarii generozitii
ei s fie uimii i recunosctori pe msur. i, dac aveau minte, erau.
E prea mult pentru mine, spuse Ania desfcnd alte pachete care
conineau batiste tivite cu dantel, mnui albe din piele de cprioar, o
umbrel de soare.
Dnd la o parte grmada de panglici i hrtii de mpachetat, Xenia i
ntinse ultima cutie.
Nu-mi mai amintesc deloc ce-i aici. Totui, e cam mare. Tu
bnuieti ce-ar putea s fie?
n timp ce inima i btea cu putere, Ania ncepu s desfac panglicile
mari de mtase i hrtia pastel sclipitoare. Dac nu era rochia, murea.
S fi neles greit? se ntreb ea.
Oh, Doamne, se rug ea deschiznd capacul, s fie
Dup ce ddu la o parte foia alb din interiorul cutiei, scoase un
ipt de bucurie care o fcu pe camerista Xeniei s vin n ncpere.
Ah, mtuico! Nu-mi vine s cred!
Ridicnd rochia alb n brae, se arunc de gtul Xeniei i amndou
ncepur s rd i s plng n acelai timp, Ania avnd grij s nu
striveasc rochia, Xenia ncercnd s in igara departe.
Lsai vorba i mbrcai-o, i spuse camerista. Am ateptat
destul, nu-i aa, Alte? Spunei-i s-o mbrace.
Bine, zise Ania chicotind. Venii ncoace amndou, pentru c va
trebui s m ajutai.
Din moment ce Andrei era acolo, Ania se retrase n dosul unui
paravan de mtase. Se dezbrc repede i apoi ridic braele, iar Xenia
i Daria i traser rochia de prezentare peste cap.
Ai grij, o avertiz prinesa. E foarte delicat.
Ah, ct de superb e! Ct de franuzeasc! exclam Ania cnd ele

i-o potriveau pe trupul rigid.


i era fric s i respire, ca s nu strice rochia.
Acum las minile n jos, milocika, i uit-te n oglind.
Pn n clipa aceea, Daria nu crezuse c exista femeie mai frumoas
dect superba i bruneta ei stpn, dar, uitndu-se la Anna Nikolaevna
care sttea n faa oglinzii, cu cmua zrindu-i-se pe deasupra
corsajului decoltat al rochiei i cu prul ncurcat czndu-i pe umeri,
camerista tiu c avea s fie o alt frumusee n Sankt Petersburg n
iarna aceea. Una blond.
Ah, Daria. Uit-te la ea! exclam Xenia cu ochii nlcrimai. E
prea frumoas pentru a exprima asta n cuvinte! Andrei, privete-o.
Va fi senzaia sezonului, spuse prinul Andrei, avnd senzaia c
era tatl miresei. Vom fi asaltai de tot felul de tineri n Petersburg iarna
asta. M tem c va trebui s devin foarte sever.
Ania i zmbi unchiului ei i l mbri.
O s gsesc mereu o modalitate s te pclesc, i aminti ea.
Aa e, spuse Andrei zmbind cu tristee. tiu asta!
Prinesa Xenia i lu soul de mn n joac i opti:
Dar va trebui s se strduiasc foarte mult ca s m pcleasc pe
mine!
Stnd n mijlocul frumosului i nsoritului budoar, strlucitoare n
alb, Ania se privi n oglind, minunndu-se.
Nu-mi vine s cred c-mi vine att de bine. Cum a reuit asta
Monsieur Poiret fr mine?
L-am trimis un manechin din srm de la croitorul din
Petersburg, spuse Xenia rznd. A fost un mare secret.
Ah, a fcut-o att de superb. Are chiar i puin tren. De fapt,
cutele se transform ntr-o mic tren.
Pentru a demonstra, fcu o piruet.
Se vede foarte frumos cnd dansezi, spuse Xenia. Dei, trebuie s
ai grij s nu cazi dac cineva calc pe ea n mijlocul unui vals.
Bineneles.
Da, milocika, doar n-ai luat leciile de dans degeaba, nu?
Nu, mtu. tiu cum s mnuiesc o tren.
i le art.

Foarte bine.
Privind-o pe prinesa Ania, mtua i unchiul ei i ddur seama c
sezonul de iarn se anuna mai interesant ca de obicei.

n seara aceea, dup ce toat bucuria ntoarcerii acas se stinse i


Ania se duse la culcare s viseze petreceri, rochii i bijuterii sclipitoare,
Xenia i Andrei discutau n pat despre lucruri mai grave. Ea era
profund tulburat de ceea ce vzuse la Paris i chiar i mai tulburat de
ceea ce ar fi putut rezerva viitorul. Problema o reprezenta tatl ei,
prinul Sandro Sviridov
Sau, mai precis, amanta lui, Zenaida
Kaina. Andrei zmbi.
M bucur c btrnul e att de robust. tii c in mult la el. Nu se
poate ca lucrurile s stea chiar att de ru.
Xenia se rezem de dou perne groase, tivite cu dantel,
nconjurndu-i genunchii i prnd gnditoare.
Andrei, cred c tata i-a pierdut minile, spuse ea. Spune c are de
gnd s se nsoare cu Zenaida.
Poftim?
A fcut o aluzie n sensul sta. A zis c s-a sturat s fie un vduv
btrn i singuratic ai crui copii sunt prea ocupai s aib grij de el i
c se gndete s se recstoreasc.
Dar i cunoti tatl doar. i place s fie dramatic. ntotdeauna
spune c e btrn i singur. Chiar i n timpul petrecerilor, unde e
nconjurat de femei, care, practic, se bat ca s-i atrag atenia. mi pare
ru c trebuie s-o spun, chrie, dar Sandro ador autocomptimirea.
ntotdeauna a fcut-o.
tiu, spuse Xenia rznd. E foarte adevrat, dar, de data asta, a
vorbit chiar i despre copii, i asta nu-i st deloc n fire. Vrea un
motenitor. Nu i-a revenit niciodat dup moartea lui Nicki.
Nicki, tatl Aniei.
Dar are aizeci i ceva de ani. Ar trebui s fie mulumit c e bunic.

Exist unele lucruri pe care pn i Sandro ar trebui s le accepte.


Dragul meu, oft Xenia, singurii nepoi pe care-i are sunt dou fete
Ania i Taa i, fiindc nu e deloc n relaii bune cu Liza i cu soul
ei, micua Taa nu prea conteaz. Se pare c-l obsedeaz gndul c
familia Sviridov ar putea s dispar. Zenaida e tnr, deci i-ar putea
oferi un fiu.
Uluit de cuvintele soiei sale, Andrei se ridic i el n capul oaselor,
privind-o struitor.
Nu-mi vine s cred c, ntr-adevr, s-ar cstori cu ea. i chiar c
nu pot s-mi imaginez c ea i-ar ntrerupe cariera pentru a avea un
copil. N-a mai fcut-o pentru nimeni. i numai Dumnezeu tie c a
avut destui amani. n plus, nu cred c o balerin ar risca s treac prin
toate dificultile unei nateri, l-ar afecta muchii.
Dac ar fi vorba s aleag ntre a deveni prinesa Sviridova i a
rmne madame Kaina, crezi c ar prefera s-l pstreze pe Sandro ca
amant?
Da. El i poate oferi bani pentru care e clar c are o pasiune
dar ar vrea s-i pun i o mic zgard de aur i s-o in ca ornament,
mama unui mic prin. M ndoiesc c asta i-ar plcea prea mult unei
femei ca ea. E minion i pare att de fragil, nct te temi s nu se
sfrme, dar te-ai uitat vreodat n ochii ei? Ei spun despre Zenaida
mai mult dect toate nscocirile admiratorilor ei.
Cnd ai stat tu s te uii n ochii ei? l tachin soia. Nu sunt
sigur c-mi place chestia asta.
Andrei rse.
Nu-i face griji. Nu in s devin un patron al artelor n acest sens.
Tot sunt ngrijorat n privina tatei. ine un apartament la hotelul
Ritz din Place Vendsme la Paris, tot anul, pentru ca ea s-l foloseasc
ori de cte ori e n ora.
Asta nu-i ngrijortor, ci costisitor, spuse Andrei zmbind. Un
semn cu adevrat ngrijortor ar fi vestea c Zenaida i-a anulat toate
angajamentele din urmtoarea stagiune. Numai aa am ti c e de acord
cu planurile lui Sandro. i nu cred c o va face.
De ce? Jumtate din femeile din Europa ar vrea s se mrite cu
tata. Mamele i trsc fiicele n calea lui n moduri ct se poate de

dezgusttoare. E ca o ntoarcere la vremurile vechilor moscovii i ale


paradelor nupiale prin faa btrnilor ari.
Iar tatlui tu i place la nebunie.
Xenia se ntinse n pat oftnd. Era adevrat. Lui i plcea. i
ntotdeauna i plcuse s le ae pe Liza mpotriva Xeniei, pe fete
mpotriva rposatei lui soii sau pe madame Zenaida Ka ina mpotriva
fiicelor lui. Ea nu voia deloc ca izbucnirea unui scandal s o stnjeneasc
pe Ania tocmai cnd se apropia sezonul. Ar fi fost ngrozitor. Prinesa
Xenia i i imagina sala de bal a Palatului Sviridov, n iarna aceea, cu
Zenaida eclipsnd-o pe Ania i stricndu-i prezentarea.
n niciun caz nu avea s lase s se ntmple a a ceva, nici dac ar fi
trebuit s se coboare att de mult, nct s o mituiasc pentru a o face s
plece din Sankt Petersburg timp de o sptmn. i i cuno tea caracterul
destul de bine, nct s tie c ar fi reuit dac i-ar fi oferit suma potrivit.
Draga mea, opti soul ei, ce-ar fi dac ne-am face griji n privina
familiei tale mine? n noaptea asta a vrea s m concentrez asupra ta.
Xenia i zmbi. Gsea c este o idee grozav.

Capitolul 2

A doua zi diminea cnd se trezi, Ania se gndi tot la superba rochie


alb de bal care era nvelit cu grij n foi, pregtit pentru sezonul
din Sankt Petersburg. Tresri cnd auzi un ciocnit puternic n u,
urmat de apariia Dariei, al crei pr negru i lucios era strns ntr-un
coc. Peste rochia bleumarin purta un or alb scrobit. Ciudat. De ce nu
era Sonia, propria ei camerist?
Spre surprinderea Aniei, femeia era extrem de tulburat.
Alte, au fost unele probleme, spuse ea cu o voce ciudat. Mtu a
dumneavoastr m-a trimis s v spun s stai prin preajma casei astzi, n
eventualitatea c se va mai ntmpla ceva. Azi-noapte, cineva a ptruns

n grajd i a mutilat unul din cai.


Poftim? ngim Ania nevenindu-i s cread.
Oamenii scormonesc mprejurimile i pdurea cutndu-l pe cel
care a fcut-o, dar, bineneles, nimeni nu tie cine e fptaul. E oribil.
Care cal? ntreb Ania zguduit.
Beli.
Dumnezeule!
Trpaul campion al unchiului. Avu senzaia c i se ntoarce
stomacul pe dos.
Oamenii sunt pregtii s ucid, spuse Daria. Era un animal
splendid. Te rog, Doamne, s-l gseasc pe maniac.
i s-l spnzure, adug tnra prines.

n grajd, prinul Andrei sttea lng boxa lui Beli, uitndu-se la


frul nsngerat, ochii lui refuznd s vad calul care murea. Medicul
veterinar tocmai plecase dup ce i murmurase regretul i acum,
Andrei, mpreun cu cel mai bun vntor al su, Lev Petrovici, trebuiau
s-i dea lui Beli lovitura de graie. Nu a vrut s-l lase pe veterinar s o
fac; Beli era al lui. Era sarcina lui. i i sfia inima.
Lev, un ran brbos, n vrst de patruzeci i cinci de ani, care prea
cu cel puin zece ani mai btrn, i bg minile n buzunarele
pantalonilor largi de sub cmaa roie de pnz ncins cu o centur i
se mic stnjenit de pe un picior pe altul. Fiecare moment de ezitare
din partea Alteei Sale nsemna un moment de chin pentru cal.
Alte, spuse el, n cele din urm. E timpul.
tiu.
Scond un Smith & Wesson de calibrul 38 de la bru, prinul se uit n
jos la Beli campionul lui, i fu copleit de mil pentru animalul lui
preferat. Acea fptur splendid, acel trpa excelent ngrijit, fusese redus
la o epav tremurtoare, care se zbtea fr vlag n boxa lui, ochii
rotindu-i-se nebunete n cap, pe jumtate mort din cauza tieturilor
slbatice pe care cineva i le fcuse cu cteva ore n urm. Orict mil ar

fi simit, Andrei trebuia s se foreze s ucid calul. Nu era nehotrre;


tia c nu putea s mai lase bietul animal s sufere. Era, pur i simplu,
ocul de dinaintea morii. Este nedemn. Nu merii a a ceva, i spuse el.
Mngind calul cuprins de spasme, Andrei Nikolaevici opti ncet:
Adio, dragul meu.
Dup care lipi eava revolverului de capul lui Beli.
Cnd sunetul nbuit al mpucturii rsun n grajdul din care ceilali
cai fuseser scoi, Lev Petrovici i fcu semnul crucii tcut i i ls
capul n jos. Dac omul care l mutilase pe Beli avea s-i cad n mn
vreodat, i promise el, avea s sufere mult mai mult dect calul.
Gata; Beli era linitit. Iar stpnul lui se simea ca i cum ar fi
pierdut un fiu.
E semn ru, Lev, spuse el ntr-un trziu. Aa a nceput i n 1905. Lev
Petrovici ncuviin abtut. Amndoi erau con tieni de asemnarea dintre
ceea ce se ntmplase cu Beli i ceea ce se petrecuse cu ase ani n urm
cu duzini ntregi de cai i de vite care aparineau
moierilor. i chiar cu civa moieri.
Amintindu-i de acel episod oribil, prinul i aduse aminte i de teama
pe care o simise pentru Xenia i Ania, care se aflau singure la Belaia
Beriozka, n timp ce el era reinut la Moscova datorit grevei generale a
lucrtorilor feroviari. Se dusese acolo cu afaceri chiar cnd a izbucnit
revolta. Tot oraul ieise pe strzi, ridicnd baricade, provocnd soldaii,
mrluind pe Tverski Prospekt cu steaguri ro ii. Jumtate din populaie
vorbea cu nflcrare despre rsturnarea puterii absolute, iar cealalt
jumtate tremura n spatele uilor nchise, temndu-se de o baie de snge
n mas. Andrei era disperat s afle ve ti despre ce se ntmpla n
provincie i era nnebunit cnd le primea.
Agitatorii din ora se duseser n zon, ncercnd s provoace ranii la
revolt. Suspicioi fa de cei din afar, la nceput ace tia i-au ignorat
pn cnd agitatorii au nceput s vorbeasc despre uria ele rezerve de
cereale ale prinului Andrei Malev. Fusese un an prost pentru rani.
Lev Petrovici, auzind ce se vorbea, se dusese la conac s-l alerteze
pe prin i, descoperind c acesta era la Moscova, hotr c situaia era
prea serioas ca s le lase singure pe prines i pe nepoica ei. Cu
asentimentul Xeniei, el mpreun cu patru din fiii lui mai mari se

instalaser seara la parterul conacului, narmai cu putile lui Andrei.


Cu dou nopi naintea sosirii prinului, o mulime ncepuse s se adune
n faa porii, cernd s stea de vorb cu moierul.
n acel moment aici povestea varia, n funcie de cine o spunea,
Xenia sau Lev Xenia ieise s discute cu oamenii, nsoit de Lev i
unul din fiii acestuia. i fcuse s se simt ruinai pentru c, n loc s-o
asculte pe ea, l ascultau pe strinii aceia care nici mcar nu vorbesc
ca voi asta din gura Xeniei care vorbea cu un puternic accent
caracteristic Sankt Petersburg-ulul i reuise s-i ntoarc mpotriva
agitatorilor de la Moscova, promindu-le cantiti generoase de
cereale din hambarele ei i protecie mpotriva soldailor care veneau n
regiune. Nu mai adugase c soldaii veneau s-i apere pe moieri de
oameni ca ei.
Ultima remarc fusese pur inspiraie, din moment ce o parte din
problem era chiar lipsa soldailor, dar prinesa Xenia fusese destul de
istea, nct s profite de venica team a ranului fa de armat i se
folosise de acest lucru pentru a scpa de agitatori.
Ameninndu-i pe cei care o ameninau, Xenia Alexandrovna i
consolidase autoritatea. Lev Petrovici i admirase curajul. El nsui
mpucase patru agitatori, ca s fie sigur c semenii lui nu aveau s se
rzgndeasc. nainte de ivirea zorilor, agitatorii pluteau pe apele rului
Moscova, iar Xenia ddea ordine s se distribuie cantiti mai mari de
cereale.
Oare rencepea totul acum, dup ase ani de la acele necazuri?

n dup-amiaza aceea, toat lumea de pe mo ie fu agitat, ranii


optind despre vechi nemulumiri n timp ce fceau cte o pauz, cu
minile mpreunate pe cozile furcilor de lemn sau cnd se odihneau la
umbra copacilor pentru a scpa cteva clipe de soarele arztor. ncepuse
din nou, spuneau ei, amintindu-i de vechile necazuri. Cadavrele ranilor
atrnaser spnzurate n copaci n toat regiunea, dup ce soldaii
nbuiser revolta. Partea aceea i-o aminteau perfect. i mai

aminteau i c Xenia Alexandrovna i rspltise pentru loialitate cu


cantiti mai mari de alimente. Nu i interesa s se revolte. Acest lucru
fcea numai ru ranilor.
Acum, Andrei i chem civa prieteni de pe moiile nvecinate
pentru a le spune ce se ntmplase cu calul i s-i previn s se
pregteasc pentru ceva asemntor. Toi erau ngrijorai pentru c i
aminteau totul foarte bine.
S alertm Sankt Petersburg-ul? ntreb contele Boris erbatkin,
un brbat solid i nervos cu un pr aten ondulat i cu nite ochi negri
care ntotdeauna preau s cntreasc orice se afla n raza lor vizual.
Ar putea s fie nceputul unei alte revolte.
Nu cred c-i att de serios, spuse prinul. Un animal ucis nu
nseamn c se pregtete o revoluie. Am prea ridicoli dac am cere
un batalion de soldai acum.
Dar, dac ezitm, s-ar putea s nu obinem ajutor la timp,
murmur altcineva. Data trecut mi-au dat foc casei. Era s ard de viu.
Sunt nite slbatici, Andrei Nikolaevici. Nu trebuie s uitm.
Sunt alte vremuri, zise prinul. n 1905, oamenii erau furioi din
cauza rzboiului i nfometai din cauza recoltelor slabe. Astzi, ranii
mei sunt grai i mulumii. Nu pot s cred c pregtesc o revolt.
Lev Petrovici, dumneata ce crezi? l ntreb Boris pe vntorul
care sttea tcut i retras. Cunoti starea de spirit a oamenilor.
ranul cu barb crunt cltin din cap.
Am vorbit cu fraii mei. Nimeni n-are nimic cu Altea Sa. i toat
lumea i aduce aminte de soldai.
Se uit la fiecare i spuse:
Niciun ran n-a fcut asta. Sunt sigur. Calul la era mndria
noastr. Toi sunt mpotriva celui care l-a mutilat.
Brbaii n haine albe de pnz l ascultar pe vntor, ntrebndu-se
cine ar fi putut s fie atacatorul, dac nu era un ran.
Le-am i dat ordine lui Lev Petrovici i fiilor lui s patruleze prin
zon narmai. Dac zresc vreun strin, trebuie s mi-l aduc s stau
de vorb cu el. V-a sftui s facei acelai lucru.
ncuviinnd posomori, ceilali spuser c aa aveau s fac.

Ania i Xenia stteau pe terasa din spatele conacului, sub tenda din
pnz dungat, vorbind ncet despre cal. Toat lumea l plngea. Beli
fusese cel mai iute trpa care existase vreodat la Belaia Beriozka i
victoriile lui pe hipodromul din Sankt Petersburg stabiliser recorduri.
Cine l urte pe unchiul att de mult nct s fac asta? ntreb
Ania.
Dac am ti rspunsul la ntrebarea asta, l-am gsi pe fpta, i
spuse mtua ei ndreptndu-i cu blndee gulerul de dantel al bluzei
albe. ntre timp, draga mea, nu te ndeprta prea mult de cas fr s fii
nsoit. N-ar fi nelept.
Privind-o cu coada ochiului pe prinesa Xenia, Ania fu surprins
cnd vzu ct de serioas prea.
Bine, mtuico, dar eu am dou picioare, nu patru, spuse fata
zmbind.
Cu att mai mult, zise prinesa fr s schieze nici cel mai slab
zmbet.

Unul din vecinii prinului Malev care nu fusese invitat la


ntrevederea de la Belaia Beriozka auzise de mutilarea calului i era
ngrijorat pentru propria-i moie. Era mult mai puin simpatizat dect
Andrei Nikolaevici. i, fiindc ajunsese moier din muncitor agricol
prin propriile-i puteri, fcnd eforturi imense, nu avea ncredere n
rani, tiind c acetia nu-i priveau cu ochi buni succesul i i doreau
tot soiul de ghinioane.
Eh, las-i s fie geloi, i spuse Ivan Ivanov. i att le trebuia, s
ndrzneasc s se ating de animalele lui. Nu i petrecuse aproape toat
viaa muncind ca un nebun s strng bani pentru a- i cumpra pmnt ca
s vin vreun puturos, care nu fcuse niciodat dect minimum, s-i ia

ceea ce-i aparinea. Avea s ucid nainte s renune chiar i la un porc.


mbrcat cu o cma specific din pnz strns la mijloc cu un nur
grosolan, cu barba aproape complet alb, de i nu avea dect cincizeci de
ani, cu cizmele uzate murdare de blegar i paie, Ivanov arta ca un ran
obinuit; ochii l ddeau de gol. Ochii aceia de un albastru ptrunztor
vri n fundul capului puteau privi printr-un adversar dndu-i lui Ivanov
o aur de cruzime, de parc o crim nu ar fi fost prea departe de gndurile
sale. Nu era genul de om care s-i fac prieteni u or. i lipsea
buntatea. tia acest lucru i puin i psa.
Singura slbiciune pe care o avea era soia lui, Maria Andreevna, o
tovar de via devotat, care adusese n csnicie o cutiu de tabl
plin cu ruble de argint, cteva gini frumoase, doi porci destul de buni
i dou plpumi de puf. Fiind o fat din localitate, l cntrise bine
cnd venise din provincia Kazan, i cumprase o ferm i anunase c
nu mai avea nevoie dect de o soie. Ea, o blond plinu, cu nasul n
vnt i cu obrajii trandafirii, dorise extrem de mult s plece de la
prinii ei. Ivanov i admirase felul direct n care privise cstoria i
capacitatea de a-i transforma casa ntr-un cmin curat, plcut i
confortabil. Fusese o csnicie reuit.
Cu excepia copilului din cei trei copii ai lor care a supravieuit
prunciei. Oleg era o teribil dezamgire. De parc, n pofida tuturor
calitilor excelente ale mamei lui i asprimii tatlui, semna cu vreun
strmo ndeprtat, cu mintea aiurit, un biat cruia i plcea s viseze
la tot felul de teorii bizare i lipsite de caracter practic, un ratat
nnscut. n momentele sale de sensibilitate care nu erau prea
numeroase Ivanov se gndea c totul s-o fi datorat faptului c acel
copil fusese conceput nainte de nunt i era, deci, pedeapsa lor.
Ratat afurisit, i spuse el cnd i zri fiul clrind pe cmp,
ntorcndu-se de undeva.

mboldindu-i calul s sar gardul de lemn care desprea cmpul de

curte, tnrul Oleg trecu obstacolul cu u urin i se ndrept spre stlpul

de lemn din faa prispei lungi i ubrede i desclec, salutndu-i tatl


cu o micare scurt a capului nainte s intre n cas, arznd de
nerbdare s citeasc scrisoarea pe care tocmai o primise de la un
prieten din Moscova, Pavel Skriabin.
ndreptndu-se spre camera lui, cu icoanele agate n col chiar
deasupra unui teanc de cri i cu masa de scris cu capac-rulou de lng
fereastr, Oleg se ntinse pe pat i deschise plicul, bucuros c primea
din nou veti de la Pavel. Se plictisise i ncepuse s nu mai aib
astmpr; Pavel avusese ntotdeauna idei interesante.
De fapt, chiar graie unor tulburri l ntlnise pe Pavel Skriabin
prima oar, i spuse el. Dup aceea, doi ani petrecui n ndeprtata
Tobolsk le consolidaser prietenia i Oleg fusese prezentat unui grup
de radicali adepi ai teoriei marxiste i dornici s- i asume sarcina de a
rsturna puterea. Fusese extrem de fericit cnd l induseser n
planurile lor. Acum, ns, totul prea un vis frumos.
n afar de ceea ce fcuse n dimineaa aceea - de data asta nu fusese
vis, ci o fermectoare rzbunare pe cel care l trimisese la Tobolsk prinul Andrei Nikolaevici Malev.
i, nainte ca prinul s termine de plns moartea acelei mroage, el
nsui avea s fie plns de frumoasele, mpopoonatele, arogantele i
nesuferitele lui femei. Oleg jurase; i va ndeplini misiunea i se va
folosi de ea pentru a-i impresiona pe Pavel Skriabin i pe cei din grupul
su cnd i va rentlni la Moscova.
Amintindu-i de acele veri scurte i nopi nesfrite de iarn siberiene,
Oleg i spuse c exilul lui servise unui scop. O pedeaps fr nchisoare,
exilul intern transporta un brbat sau o femeie cu mult dincolo de
graniele locului su de batin, izgonit pentru o perioad determinat de
timp. Liber s-i aleag locuina, Oleg se instalase la o pereche de rani
din Tobolsk. Avusese destul timp pentru a vna i a pescui - i de a
participa la edinele politice prezidate de Pavel Skriabin i de amanta
acestuia, Katia Petrovna, o scorpie rocat care niciodat nu-i inea minte
numele. Oleg nu o gsise deloc atrgtoare, dar l admirase pe Pavel, un
intelectual slbnog i deirat din Kazan, cu ni te ochi ageri cenu ii i un
fel de a fi iute i eficient. Nasul lung i ddea un aer dispreuitor, mai ales
cnd vedea portretele arului, pe care le folosea n

secret drept int n pdure.


Gndindu-se la cal, Oleg hotr c nu era destul pentru a fi un act
revoluionar. Nu. Dar uciderea celui mai mare moier din provincie
avea s fie de ajuns pentru a impresiona pe oricine i exact asta avea de
gnd s fac.
n adncul sufletului su, Oleg dorea cu disperare s impresioneze
pe cineva, mai ales pe fete. Dar nu reuea niciodat, n mare parte din
cauza temperamentului su violent. Nesuportnd respingerea, le
nspimnta pe fete cu crize de furie care nu duceau dect la alte
respingeri i la un sentiment general de frustrare. Ca un adevrat i
devotat revoluionar care vrsase snge pentru cauz, spera vag s-l
imite pe Pavel Skriabin i s-i atrag admiratoare precum Katia care,
dei dificil, era drgu. Adora fetele drgue.

Dup prerea mamei lui Oleg, o femeie practic, dotat cu o judecat


sntoas, problemele fiului ei fuseser create de acei prieteni ai lui de la
Moscova care i mpuiaser capul cu idei aiurite despre libertate i
dreptate pentru toi. i convinseser biatul s- i exprime solidaritatea cu
ranii de parc n-ar fi fost i el unul i l fcuser s creeze necazuri
pe cea mai mare moie din regiune, plvrgindu-le lucrtorilor despre
dreptatea social pn cnd, uimii, ranii l chemaser pe poliist i l
predaser. Iar, n timp ce Oleg era tratat cu duritatea cuvenit unui
insurecionist, prietenii lui de la Moscova fugiser n cea mai apropiat
gar, lsndu-l balt. Sfnt Fecioar, biatul era un mare prost!
Dup prerea tatlui su, episodul acela dovedise c nu era n regul
eva cu biatul, o fest mental ngrozitoare i fcuse fiul nepotrivit
pentru a moteni ceea ce cldise el muncind o via ntreag. Poate c
mocnise n creierul lui Oleg tot timpul, gata s se dezvolte n ungherele
ntunecoase ale Universitii din Moscova ca o buruian otrvitoare.
Crile nu fceau dect s zpceasc un om, susinea Ivan ntotdeauna.
Oleg era dovada acestui lucru. Ba i mai ru, l prostiser!
Ei, ntreb Ivan intrnd n sufragerie, unde i gsi soia i fiul

discutnd lng samovarul sclipitor din alam, te-ai hotrt ce-o s faci
cu restul vieii? Trebuie s faci ceva.
Las biatul n pace. Las-i timp, protest nevasta lui Ivanov.
Abia a venit acas. De ce nu-l lai n pace?
Pentru c a avut doi ani la dispoziie ca s se gndeasc la viitor.
Dup mine, e destul timp.
Aezndu-se n capul mesei, tatl lu micul ibric din cupru de pe
samovar, i turn puin ceai i i privi fiul cu severitate.
Ei bine, insist el, d-mi un rspuns. Nu merit nici mcar att?
i-am mai spus, tat, nu tiu ce a vrea s fac.
De ce naiba nu tii? Dumnezeule, la vrsta ta, eu tiam ce vreau i
m-am pus pe treab.
Nimeni nu-i pune la ndoial succesul, tat. Ai muncit pentru el.
Merii absolut tot ce ai.
Da, s tii c merit. Absolut tot. Fiecare vac, porc, cal, colib i
rahat de pe bucata asta de pmnt sunt ale mele. Nu ale unui aristocrat
din Petersburg care face pe fermierul sau ale vreunui proprietar pe
jumtate amrt care n-are cap s-i transforme mo tenirea ntr-o
avere. Ci ale mele.
tim cu toii c ai muncit din greu, tat. Nimeni nu pune asta la
ndoial.
Nu, Oleg. Nu tii nimic. Habar n-ai ce nseamn s te nati rob,
ceva ce un nobil poate s vnd. Eu tiu. i n-o s uit niciodat.
De ce trebuie s strigi la biat? El nu te contrazice, spuse Maria.
Pentru c fiul nostru are nevoie s i se aminteasc de unde vine.
i ncotro ar trebui s se ndrepte.
Oleg i privi mama n lumina lmpii cu gaz care atrna din tavan.
Ea ridic din umeri aproape imperceptibil, iar chipul ei rotund i ridat
de ranc era rbdtor sub baticul de stamb, o amintire a anilor cnd
muncise la cmp.
Tatl tu i cu mine te-am trimis la universitate pentru c erai un
biat cruia i plceau crile. Eram mndri de tine pentru asta. Dar, pe
urm, ai creat neplceri pe moia prinului Mal ev. Fiule, nici nu-i
nchipui ct de mult m-a durut nesbuina asta. De dragul meu trebuie si rscumperi greeala. A venit vremea s-i faci ordine n via, Oleg.

E momentul.
Tnrul Oleg i ls capul n jos posomorit i se uit n paharul de
ceai pe jumtate golit.
Nu sunt croit pentru a fi moier, mormi el, ferindu-i privirea.
Asta tiu sigur.
Bine, spuse btrnul. i eu am tiut-o dintotdeauna. M doare
sufletul cnd m gndesc c toate lucrurile pentru care am muncit att
nu nseamn nimic pentru propriul meu fiu, dar asta e. Sunt un om
realist. Atunci, ce naiba vrei s faci n via?
Fiul i trecu degetele prin prul des i blond i rmase cu privirea
aintit asupra feei de mas brodat de mama lui.
O s-mi dedic viaa Revoluiei, murmur el, bucuros c o spusese,
n sfrit, dar jenat c sunase att de pompos.
La dracu! exclam btrnul Ivanov, eti un prost dac crezi
aiurelile alea. i m crezi i mai prost dac-mi spui aa ceva.
Tat! sta este adevrul.
E un basm. Asta e revoluia faptul c familia Ivanov trie te n
casa care a aparinut odat contelui Denisov. Pentru asta merit s te
chinuieti, nu pentru o fantezie stupid.
Nu-i o fantezie s vrei s rstorni guvernul arist. Toat lumea
vrea asta.
Cine vrea? Eu nu.
Oamenii vor. Oamenii detepi, nvai i progresiti. Oamenii pe
care i-am cunoscut n Siberia
Avocai, profesori, ingineri. Tot felul de oameni.
Dac erau att de detepi, ce cutau n Siberia? Ceva nu-i n
regul, nu vezi?
Ceva nu e-n regul cu Rusia noastr, dac un om poate fi exilat
pentru c a spus adevrul n faa unui grup de lucrtori de pe mo ie,
spuse Oleg cu o furie crescnd n glas. Am fost expediat n frigul la
pentru c le-am spus ranilor prinului Malev s nu plteasc preul
cerut de el pentru grne.
Da, prostule! i chiar ei l-au chemat pe poliist pentru c n-aveai de
ce s le creezi necazuri. Malev cerea preuri att de sczute, nct era
aproape de rs. Crezi c ei vor s schimbe asta? Bineneles c nu. Eu mi

exploatez ranii, Oleg, pentru c am nevoie de fiecare copeic pe care


pot s-o obin. Prinul Malev nu trebuie s triasc de pe urma venitului
obinut de la Belaia Beriozka pentru c mai are alte patru proprieti, dar
eu trebuie s triesc cu ce ctig de pe urma bucii steia de pmnt.
Dac vrei s ii predici mpotriva exploatrii, arunc o privire mai aproape
de cas. Exploatarea te ntreine, biete. Nu uita asta niciodat!
Trebuie s te rupi de netrebnicii ia care vor s-i fac necazuri,
Oleg, spuse Ivanova ncet. Te-au fcut deja s-i pierzi doi ani din via
i pentru ce? Lucrurile se mbuntesc pentru noi, nu se nrutesc.
i, niciodat s nu te gndeti! a prinul Malev ca fiind dumanul tu,
adug ea ncet, dar ferm. Nu-i aa, n ciuda tuturor lucrurilor care se
ntmpl.
Nu vd niciun fel de mbuntire cnd un om poate fi exilat
pentru c spune ce gndete.
Ai avut mare noroc c n-ai fcut-o aici, i spuse tatl su. Dup
ce-a fi terminat cu tine, poliitii n-ar mai fi avut pe cine s aresteze.
Ai fi fost mort.
Nu vezi c te-au fcut s gndeti cum vor ei? Te-ai alturat lor
mpotriva alor ti.
Ascult, Oleg, i ascult foarte bine. Eu sunt de partea celui care
poate s m ajute. i tiu al naibii de bine c omul sta nu-i un prost care
vrea s nceap o revoluie n propria ograd. E timpul s nvei i asta.
Ivan Ivanov i privi fiul cu asprime, se ridic de la mas i fcu un
gest larg cu mna, cuprinznd mobila greoaie i sculptat din sufragerie,
dulapurile, fleacurile, noile lmpi cu gaz i alte dovezi ale bunstrii lui.
Revoluia ta stupid n-o s existe niciodat, Oleg, nu din cauza
arului, aristocraiei sau soldailor, ci a celor ca mine. Exact, spuse el cu
fermitate. Din cauza celor ca mine.
Tat
Nu m ntrerupe. N-am terminat, se rsti el.
Lsndu-i capul n jos, Oleg fix podeaua ncruntat.
Am ctigat de pe urma politicii guvernului de a face ca pmntul
s poat fi cumprat ieftin. Eu sunt mulumit de politic. Crezi c vreau
s se schimbe?
Dar sunt milioane de rani care trebuie s- i lase pmntul pentru

a munci n orae fiindc nu mai pot tri la ar. Milioane mor de foame
Ah, pentru numele lui Dumnezeu, Oleg, ce-i cu tine? Vrei s-mi
spui i mie unde pe pmntul sta oamenii detepi nu reuesc i cei
proti, da? Aa e peste tot. Poate c Dumnezeu i iubete pe pro ti, dar
nimeni altcineva n-o face.
Nu pot s te fac s nelegi, nu?
Cred c tu eti cel care trebuie s neleag, spuse btrnul Ivanov
ieind din camer. mi vine ru cnd m gndesc c am un fiu idiot.
Maria Ivanova se uit la fiul ei i nu spuse nimic timp de un minut. l
studie cu atenie, plimbndu-i privirea peste prul lui drept i blond, al
crui breton i cdea dezordonat pe frunte, i peste chipul lui tnr, fr
barb, nc necutat de munca grea sau de vreme.
Cltin din cap.
Ce e, mam? ntreb el.
Viaa ar putea fi att de simpl pentru tine dac n-ai vrea s-o strici
tu nsui. Da, Oleg, o strici. Nu vezi ce prostie e?
Biatul i puse un alt pahar de ceai i l bu rnete, cu o bucic
de zahr ntre dini.
Vreau s am mult succes, mormi el.
Nu poi ctiga mpotrivindu-te celor de la putere. Trebuie s te
foloseti de ei aa cum tie s-o fac tatl tu. El i las s-l ajute. Pe
urm, i ajut la rndul lui. i toat lumea e mulumit.
Dar cei care nu tiu s-o fac i care mor n an?
Maria Andreevna pru ndurerat. Biatul ei era greu de cap. Nu
exista nicio ndoial.
Oleg, spuse ea rbdtoare, viaa nu e egal. Dac ar fi fost aa,
ne-am fi aflat cu toii n an. Acolo te duce egalitatea. i nimeni nu
vrea s fie egal cu omul din an. n afar, poate, de vreun tnr nebun
care n-a fost niciodat n situaia asta.
Maria Andreevna i privi fiul cu subneles, dup care se ridic
pentru a iei din ncpere.
Mai gndete-te, i spuse ea.
Rmas singur n sufragerie, Oleg i puse puin vodc din colecia de
buturi preparate n cas care se afla pe bufet i se gndi la omul pe care l
ura cel mai mult, un om care, cu siguran, nu credea n niciun fel de

egalitate.
Andrei Malev, i spuse el cu amrciune. ntre familiile Ivanov i
Malev existase dumnie de cnd se tia, ns nu n mod deschis i
fi. Nu. Era ceva mai mult instinctiv, un sentiment c membrii
familiei Malev nu erau de nasul celor ca ei. nc de mic copil, Oleg
fusese contient de acest lucru. I se adusese la cunotin n modul cel
mai dureros n timpul unui blci cnd el nu era dect un copil jucu de
cinci ani care nu-i gsea locul.
Plimbndu-se cu mama lui printre tarabele viu colorate, zrise o
doamn nalt, frumoas, cu ochii verzi, mpreun cu un brbat nalt i cu
o feti blond. Atras de doamna aceea frumoas i de copilul ei, fugise
spre ele, oferindu-i fetiei o preaniki, turt dulce, prezent la toate
srbtorile. Deodat, o mn puternic l apucase de umr i l mpinsese
ct colo. Prinul Malev l mpiedicase s le ofere ceva n dar femeilor.
i mai amintea nc atingerea acelei mini. Fora ei l-ar fi trntit la
pmnt, dac mama lui n-ar fi venit n fug s-l ia, roind puternic cnd
i-a cerut scuze pentru purtarea fiului ei.
Nicevo, spusese prinesa zmbind, uor uimit de furia soului ei.
Dar mama lui Oleg continuase s roeasc n timp ce l trgea de lng
ei, spunndu-i cu asprime s nu se mai apropie niciodat de familia
Malev.
Dar de ce, matiuka? scncise el, rnit i suprat.
Pentru c sunt boieri, i spusese ea furioas. Nu e bine s ne
amestecm cu ei. Nu uita asta niciodat. Tatl tu o tie.
Dar doamna i fetia erau att de drgue.
Nu conteaz. Nu vreau s mai ai vreodat dea face cu ei.
Astfel c, de atunci, Oleg i antipatiza pe toi boierii, ia fel ca tatl
lui. Dar nu uitase niciodat dorina lui de a se purta frumos cu doamna
aceea superb i cu fetia ei.
Primul lui act revoluionar fusese ndreptat mpotriva prinului
Malev, o nenorocire care a devenit i mai penibil cnd mama lui s-a
dus s implore mila prinului.
Ar trebui s-i ii fiul din scurt, spusese prinul furios cnd Maria
Andreevna se aflase n faa lui, cu lacrimi n ochi, implorndu-i iertarea.
Nu pot s pricep cum de mi-a putut face una ca asia tocmai mie.

n semn de buntate fa de biata mam ndurerat, prinul Malev


renunase la intenia de a-i condamna fiul la cinci ani de munc silnic
ntr-o colonie de deinui i comutase pedeapsa la numai doi ani n
provincia Tobolsk, din Siberia. Floare la ureche nu lanuri, nu
nchisoare, doar o distan foarte mare ntre el i Oleg. Ca magistrat al
localitii nu putea face mai puin fr s-i piard respectul oamenilor.
Naiba s-l ia, mormi Oleg lund o nghiitur de vodc.
Strecurndu-i mna n buzunar, pipi scrisoarea pe care tocmai o
primise de la cunotinele din Siberia care ncercau s formeze un grup
revoluionar la Moscova, cu scopul de a rsturna puterea actual,
reprezentat att de propriul lui tat, ct i de prinul Malev.
Tatl lui! Ce glum. Fost rob i avea o contiin social de bandit.
Nu-l interesa dect s-i fie lui bine. Ceilali puteau s se duc naibii.
S-i ia naiba pe amndoi.
Dar nu terminase cu Malev. Singura bucurie pe care i-o oferise vizita
aceea era ocazia de a-i lovi vechiul duman i de a provoca o pagub
semnificativ faimoasei sale moii. Acest lucru fusese o plcere.
Acum, dup ce simise gustul sngelui, Oleg voia mai mult. Ceea cei fcuse calului era nimic fa de ceea ce avea s urmeze.

Dup cteva zile de certuri cu ai si i de scris scrisori lungi i pline


de nemulumire amicilor si siberieni, Oleg i finaliz planul. Avea s i
se alture lui Pavel Skriabin la Moscova dup ce ddea o lovitur
revoluionar la Belaia Beriozka, destul de senzaional pentru a se
scrie despre ea n ziarele de la Moscova i a-i oferi o reputaie de
revoluionar serios. Avea s-l asasineze pe Andrei Nikolaevici Malev,
moierul din localitate, magistrat i exploatator.
Ai grij dac pleci singur, l preveni tatl su n timp ce Oleg
neua calul, pregtindu-se s porneasc n cutarea victimei sale. Au
fost necazuri n mprejurimi i oamenii sunt agitai. n astfel de
momente, trag n oricine, aa c nu-l lua prin surprindere pe niciunul
din prietenii notri.

Ce fel de necazuri? ntreb Oleg prefcndu-se netiutor.


Un maniac circul liber pe aici. A mutilat unul din cei mai buni
trpai ai prinului Malev i toat lumea se ateapt s mai ncerce.
Zu? i ce-or s-i fac dac-l prind?
Or s-l mpute pe ticlos. Ce altceva? spuse btrnul ridicnd din
umeri.
Oleg zmbi ciudat, dup care i mboldi calul i se deprt n galop.

Capitolul 3

La Belaia Beriozka, se postaser paznici pentru a mpiedica orice alt


incident, dar, deocamdat, nu se ntmplase nimic deosebit. Totui,
fiecare om din sat i de pe moie i fcea treburile avnd asupra lui o
arm oarecare. Nimeni nu avea chef s fie prima victim omeneasc a
celui care mutilase calul. Era o perioad de tensiune; toi o simeau.
ncercnd s-i ajute soul s-i revin de pe urma pierderii suferite,
prinesa Xenia hotr s organizeze o petrecere i invit pe civa din
prietenii lor cei mai curajoi s porneasc mpreun cu ei n cutarea
atacatorului. Dac nu reueau altceva, mcar s bage spaima n nebun.
Unul din oaspeii care veniser la ar era un tnr american, Adam
Lowell, secretar la Ambasada Statelor Unite ale Americii din Sankt
Petersburg i prieten al prinesei Xenia nc din ziua cnd, cu civa ani n
urm, la Paris, o pescuise pe prinesa Ania, pe atunci n vrst de zece ani,
din lacul grdinilor luxemburgheze i i-o dduse, leoarc i furioas,
mtuii ei. Aceasta condusese la o invitaie la urmtoarea petrecere dat
de prinul Sandro, care, n schimb, adusese aprecierea favorabil
comunitii americane n ceea ce privea potenialul diplomatic al
tnrului. Pn i americanii auziser de averea lui Sandro.
n drum spre Belaia Beriozka, Adam Lowell avu destul timp s se
gndeasc la ce se ntmplase ntre momentul ntlnirii din grdinile
luxemburgheze i cel prezent. n primul rnd, se cstorise i rmsese

vduv, nc nerevenindu-i de pe urma acelei pierderi.


La cei treizeci de ani ai si, Adam Michael Lowell se bucura de o
carier modest n serviciul Ministerului de Externe, care ncepuse cu o
misiune n Cuba, dup ce acea ar fusese eliberat de sub stpnirea
Spaniei, continuase cu o alta n Filipine, apoi la Paris i acum la Sankt
Petersburg. Singurul lucru important din viaa lui, n afar de munc,
fusese soia sa, Catherine, i o pierduse n urma unei gripe, n timp ce
se afla acas, n Pittsfield, Massachusetts, n vacan, cu un an n urm.
De atunci, viaa lui fusese un pustiu monocromatic, petrecut n
palatele elegante din Sankt Petersburg i n biroul su mohort de la
ambasad. Cel mai nou sosit acolo, William S.Whitmore, era probabil
singura persoan care izbutise s strpung zidul pe care Adam l
ridicase n jurul su. Din pcate, era genul de relaie care putea duce la
sngerare, din moment ce Billy era nesuferitul su frate vitreg, un
permanent izvor de iritare pentru Adam i o problem continu pentru
familia lui.
Fermector, lene i vesel, Billy avea o aversiune nnscut fa de
munca grea, ceea ce, uneori, l fcea s ncerce diverse scurtturi. Chiar
nainte s plece spre Belaia Beriozka, Adam fusese ct pe ce s-l
arunce pe scri pentru faptul c se pretinsese autorul pentru a treia
oar unui raport ntocmit de Adam nsui!
i, ct avea s triasc, Adam nu avea s-l ierte pe Billy pentru
eliminarea din cea de a doua universitate. n ziua n care Billy sosise la
Boston aducnd acea veste i implornd iertare, mama lor suferise un
atac de cord i murise. Adam primise vestea la Paris i nimic nu-l putea
convinge c fratele lui nu fusese cauza direct a morii ei.
Dei Billy afirma c inea foarte mult la Adam, sentimentul nu era
reciproc. De fapt, Adam fcea tot posibilul s-l pun la locul lui pe
micul ticlos. i acel loc era departe de Sankt Petersburg. Pierznd
singura persoan n care avea ncredere, Adam se simea ciudat de
pierdut el nsui, ca o fantom vie. Prinesa Ania avea s fie o revelaie.
Cnd Adam i un grup de moscovii intrar cu trsura pe aleea
strjuit de copaci care ducea spre impuntorul conac nconjurat de o
mulime de flori, arbori i statui, tnrul american le fcu cu mna
siluetelor familiare de la intrare, lui Andrei i frumoasei Xenia, care

ieiser s-i ntmpine oaspeii. Apoi, se uit la tnra nalt i blond


de lng prines.
La nceput nu o recunoscu.
Ania, murmur el ezitnd puin, n timp ce trsura i ducea din ce
n ce mai aproape. Ania? Doamne, era aproape femeie n toat firea.
Fata aceea superb mbrcat n pnz i dantel albe era micua Ania!
Frumuseea aceea blond, uluitoare, cu cascada de pr auriu ondulat,
era fetia pe care el o pescuise din lacul luxemburghez nu cu prea muli
ani n urm. Dup un an n care vzuse lumea printr-o cea cenu ie,
Adam avea impresia c tocmai descoperise culoarea.

Ania sttea lng mtua ei, fcndu-le cu mna, vesel, oaspeilor


din trsura care se apropia de cas. Recunoscndu-I pe domnul Lowell,
i inu respiraia ncntat. Trecuser trei ani de cnd nu-l mai vzuse.
Elegant cu haina lui de pnz bleumarin i cu plria de pai, prea
oarecum diferit de domnul pe care i-l amintea ea.
Sau poate c ea era cea care se schimbase, i spuse, reinndu- i un
chicotit. Nu i se mai prea un brbat n vrst.
Ba, i spuse ea n timp ce fcea cu mna, cu ceea ce Xenia observ
a fi o teribil nsufleire, arta chiar foarte bine.
Dup ce oaspeii urcar treptele conacului, prinul i prinesa Mal ev i
ntmpinar srutndu-i pe ambii obraji. Xenia i privi nepoata cnd
aceasta ajunse fa-n fa cu domnul Lowell, urmrind amuzat cum
tnrul diplomat srut fata uor i se ddu puin napoi pentru a o studia.
Bun venit la Belaia Beriozka, Adam Mihailovici, spuse tnra
prines zmbind i plecndu-i genele lungi. M bucur nespus s v
vd.
Dup care i ridic privirea vesel uitndu-se direct n ochii lui
negri i umezi. Ania era adorabil cnd flirta astfel.
n seara aceea, n timp ce soii Malev i oaspeii lor stteau pe terasa
din spatele conacului, fcnd planuri pentru urmrirea de a doua zi, Adam
i prinesa Ania discutau despre zilele de la Paris, despre planurile

ei legate de balul de prezentare din iarna aceea, despre noul automobil


al unchiului i despre tot felul de alte aiureli pe care era ncnttor s le
auzi din gura unei fete frumoase ntr-o sear senin de var.
n noaptea aceea, n patul su confortabil, ascultnd zgomotele
specifice unui sat rusesc, Adam s-a simit nelinitit i fericit n acelai
timp.
A doua zi, cnd Ania i prinesa Xenia i beau ceaiul de diminea
n salonaul prinesei, fata se trezi gndindu-se c prezenta lui Adam
Mihailovici ar fi fost benefic la balul din iarna aceea.
n timp ce Xenia propunea diverse activiti pentru oaspeii lor,
ntrebndu-se n legtur cu dibcia la tragere a moscoviilor i ce ar fi
trebuit s serveasc a doua zi la prnz, Ania se uita vistoare pe geamul
care ddea spre grdin. l privi pe domnul Lowell care cobora spre
malul rului, fcndu-i plimbarea de diminea.
Mtuic, spuse ea deodat, crezi c am putea s-l invitm pe
Adam Mihailovici la balul de prezentare din iarn?
Uimit, Xenia tcu brusc i i privi curioas nepoata. Ea tocmai
vorbea despre pateurile cu carne. Era evident c Ania se gndea la cu
totul altceva.
Pi, bnuiesc c da. Diplomaii sunt ntotdeauna de folos la un
bal. i unii tiu chiar s i danseze. Da. De ce nu? Ar fi o idee grozav.
Ah, i mulumesc, mtu, spuse nepoata ei zmbind. O s fie
grozav.
Xenia nu avea nicio ndoial n aceast privin i i spuse cu puin
regret c fata cretea. n ciuda planurilor legate de prezentare i a tuturor
discuiilor, prinesa nu simise cu adevrat emoia pn cu o sear n urm
cnd observase c Adam Mihailovici nu i putea lua ochii de la Aniu ka.
i era o persoan cu demnitate i cu capul pe umeri.
nalt, chipe, brunet i cu ochii negri, domnul Lowell se uitase la
nepoata ei ca la o femeie n toat firea! Acest lucru o fcu pe prines
s-i dea seama ce trebuia s fi simit mama ei cu douzeci de ani n
urm, la vremea prezentrii ei. Acum ea era pe cale de a juca acel rol.
O doamne!

Dup dou zile de scotocit pdurea n cutarea oricrui fel de vnat,


contele Boris erbatkin i invitase pe prinul i pe prinesa Malev,
mpreun cu oaspeii lor, americanul i domnii de la Moscova, pe
proprietatea lui pentru a vna prepelie. Faptul c nu l depistaser pe
atacator l dezamgise pe Boris i inteniona s-i verse nduful pe
psrelele din zon.
Aniuka, nu vii cu noi? o ntreb Adam cnd o vzu n dimineaa
aceea n salonul galben de la parter.
Ea scutur din cap i pru hotrt.
Nu, spuse ea. Nu pot s-o sufr pe Irina erbatkina. i tiu c,
dac merg acolo, trebuie s fiu politicoas i s-o ascult sporovind la
nesfrit despre logodnicul ei de la Moscova, care e i mai plictisitor
dect ea. Se potrivesc, ntr-adevr, foarte bine.
Tnrul rse i apoi o ntreb:
Atunci de ce nu vii cu mine s-mi ii companie ca s nu fiu nevoit
s-o ascult pe Irina?
Mi-ar face mare plcere, recunoscu ea. Dar n-o s mearg a a.
Voi fi obligat s stau pe lng mtua, contesa erbatkina i Irina,
pentru c brbaii sunt de prere c se va ntmpla o nenorocire dac nu
ne in sub observaie pe toate, n grup. Iar contele erbatkin va voi s-i
povesteasc despre vremea cnd a fost ofier ntr-un regiment de gard
n timpul rzboiului japonez. Prefer s rmn aici.
i eu a dori s te ascult pe tine povestind, spuse el zmbind i
privind direct n ochii ei limpezi, fcnd ca inima Aniei s se opreasc
n loc i ea fu ct pe ce s se rzgndeasc.
Bine, atunci, spuse ea privindu-l pe sub genele lungi i dese,
trebuie s ai grij s lum ceaiul mpreun dup-amiaz, cnd v
ntoarcei.
O s am, i promise el.
Prinesa Xenia i prinul Andrei i cerur oferului s aduc ma ina, n
timp ce Ania i privea mpreun cu Praskovaia Feodorovna de pe treptele
de la intrare. Prinul, prinesa, domnul Lowell i soia unuia din domnii

de la Moscova se urcar n Fiat. Cei doi moscovii i doi servitori i


urmar clare.
S fii cuminte, Aniuka, strig prinesa n timp ce se ndeprtau
pe aleea strjuit de copaci, i s nu pleci pe undeva.
Bine, mtuico, spuse ea zmbind asculttoare. Nu vreau s fiu
luat drept armsar!
Aniuka!
Dar, nainte ca prinesa Xenia s mai apuce s adauge ceva,
automobilul trecuse deja de poart.
Privind-o pe Ania cum le fcea cu mna, menajera i spuse cu
severitate c domnilor cumsecade nu le place ca fetele s fie obraznice
cu cei mai n vrst.
Ah, Prakoa! spuse ea rznd, dar continund s priveasc spre
poart. Mtuica are simul umorului. La fel i domnii.
Zmbind stins, menajera o inform c ntre ceea ce fceau i ceea ce
gndeau domnii erau adesea mari diferene i c ea ar fi trebuit s
nvee asta nainte s i se ntmple ceva ru.
Mai ales n cazul domnilor strini, adug ea ncruntat.
Faci ca viaa s par att de sumbr, spuse tnra prines oftnd
i intrnd n cas. Sunt s sigur c nu-i aa.

Din moment ce nimeni nu mai raportase alte nelegiuiri ale celui care
mcelrise calul, fetia hotr s-i petreac dimineaa culegnd
ciuperci, n ciuda agitaiei din jur. Buctreasa se plnsese c n nu avea
destule pentru sosurile preferate ale prinului iui i Ania voia s
aprovizioneze casa mcar cu atta lucru. i, n plus, era ceva plcut.
Alegnd un co destul de mare, ncepu s-i caute un nsoitor. Din
pcate, cei de la buctrie erau ocupai cu lustruitul argintriei, iar Daria,
camerista prinesei Xenia, era n pat din cauza unei dureri de cap. Din
moment ce ea nu era disponibil, Ania se hotr s caute un nsoitor
oriunde ar fi putut gsi unul. tia c trebuia s existe cineva doritor,.
Fiindc ranii unchiului excelau n gsirea ciupercilor a comestibile i

n evitarea muncii istovitoare. Dar cines?


Ieind pe teras, Ania l zri pe Petea, fiul n vrst de doisprezece
ani al lui Lev Petrovici, care se amuza cu un cuit care arta
nspimnttor, aruncndu-l cu destul precizie n stlpii de lemn ai
faadei din spate.
nceteaz, i strig ea, lundu-l prin surprindere. Dac te vede
Praskovaia Feodorovna, pune s fii biciuit. Oamenii abia le-au vopsit.
Ah, te rog s nu m spui, zise biatul, un puti drgu, blond, cu
ochii de un cenuiu-verzui ca ai unei pisici. Am deja destule probleme
cu ea. Te rog s nu-i spui nici ei, nici tatei. Fac orice pentru tine.
Scond cuitul din stlpul de lemn, Ania i-l napoie i zmbi.
Ct de bine tii s mnuieti sta?
Nu dau gre, zise el. Doar ai vzut c am nimerit inta de fiecare
dat.
Uitndu-se la el, Aniei i veni o idee. Petea era nsoitorul perfect.
Cunotea mprejurimile ca o vietate a pdurii i se pricepea s
foloseasc acel cuit foarte bine. Dei era biat, era prea mic pentru ca
s aib cineva vreo obiecie n legtur cu absena unei nsoitoare. i,
n plus, bieii erau mult mai buni dect fetele n astfel de situaii.
Cunoteau toate scurtturile.
tii cumva unde se gsesc ciuperci bune? ntreb Ania.
Bineneles, zise el. Mama i cu mine mergem mereu s culegem.
A vrea s adun i eu cteva astzi.
Atunci merg cu tine, spuse el repede, dorind s se rscumpere
pentru gurile pe care Ie fcuse n stlpi. Mama m-a nvat cum s
deosebesc mai mult de douzeci de soiuri. Btrna care culege ierburi
ca s fac vrji i-a artat unde sunt cele mai bune.
Vrjitoarea, Matriona Petrovna?
Nu spune cu glas tare! zise el. Poate s te aud.
Toi ranii credeau n vrjitorii i, uneori, acele convingeri erau de
ajuns de puternice pentru a impune respect chiar i celor care se ndoiau,
aa c Ania nu mai spuse nimic, nevrnd s-l supere pe Petea sau s- i
atrag vreun necaz asupr-i. Nimeni nu o deranja pe vrjitoare dac
avea destul minte. Spera s nu fi provocat deja vreun ghinion.

Nu departe de locul unde Ania i Petea se hotrser s caute


ciuperci, Lev Petrovici urmrea altceva, n ciuda faptului c atacatorul
nu mai dduse nicio lovitur, nu exista nicio garanie c nu avea s-o
fac. i Lev era aproape sigur c acest lucru se va ntmpla.
Fr s uite ce se petrecuse n 1905, ranul solid i cu prul crunt
discutase n repetate rnduri cu oamenii, ncercnd s-i dea seama
dac plutea ceva n atmosfer sau nu, dac existau probleme de care ar
fi trebuit s tie. Nu existau. Toi erau la fel de ngrijorai ca el i
nimeni nu se bucura de pierderea suferit de Andrei Nikolaevici, ceea
ce era un semn bun.
Deodat, Lev ezit, adulmecnd aerul ca un cine de vntoare care
a prins mirosul unui iepure. Se simea un miros ciudat n apropiere, de
tutun, dar deosebit de cel folosit n regiune. Calculnd c ar fi putut
aduna vreo jumtate de duzin de oameni narmai n cinci minute, se
deprt pe nesimite pentru a aduce ntriri cu care s captureze pe
oricine s-ar fi aflat acolo, indiferent ci tlhari ar fi fost. Andrei
Nikolaevici i oaspeii si se aflau departe, i spuse el consternat, l-ar
fi fost de folos acum.
Exact cnd Lev Petrovici ncerca s-i adune oamenii, Oleg Ivanov
se ntorcea n locul unde i lsase calul, nu departe de un plc format
din cinci mesteceni btrni. Ivanov se gndea s renune s-l mai caute
pe prinul Andrei; nu reuise s se apropie nici de conacul cel mare,
nici de cldirile din jurul acestuia. Dup ce fumase una din igrile lui
preferate cu tutun englezesc, se pregtea s prseasc zona cnd auzi
nite glasuri apropiindu-se. Se ascunse dup un pin gigantic pentru a-i
vedea pe noii sosii, gndindu-se c ar fi putut fi periculoi. Dar vzu
ceva care i fcu mare plcere.
Era o tnr, o fat frumoas cu prul lung i blond prins la spate cu o
fund alb, mbrcat foarte atrgtor cu o bluz alb cu dantel i o fust
alb. Era nsoit de un biat, evident un ran. Ea nu era ranc. Era o
doamn, i spuse Oleg amuzat. Una ori foarte curajoas, ori foarte
proast, din moment ce toat lumea din zon umbla narmat pn-n

dini, gata s trag n orice suspect. Gndul acela l fcea s se simt


mndru.
Dar cine era, oare? se ntreb el, devornd-o din priviri. i cine putea fi
destul de idiot s lase o asemenea frumusee s umble aiurea atta timp
ct renumitul atacator al calului era n libertate? Oare nu le psa de ea?
Uit-te la ciupercile astea imense, spuse Petea mndru. Nu i-am
zis c tiu de ele?
E minunat. Ah, o s culegem o mulime chiar de aici.
Sunt i mai departe. Tu culege-le pe cele de lng mestecenii ia
i eu pe astea.
Ania ezit. Se deprtaser prea mult i i era ruine c nu o ascultase
pe Xenia Alexandrovna. Mtua avea s fie furioas i nu va ezita s o
pedepseasc. Poate avea s o oblige s stea n camera ei pe toat durata
vizitei domnului Lowell! Gndul acela o umplu de o asemenea team,
nct i spuse nelinitit lui Petea:
Hai s ne grbim, ca s ne ntoarcem acas repede. i cum naiba
o s cari ciupercile pe care o s le culegi?
O s iau coul. Tu poi s le pui n fust, cum face mama. E uor.
Bine, zise Ania ridicnd din umeri. Poftim.
Dar simea o team ciudat.
n timp ce biatul se ndrepta n direcia opus, disprnd din raza ei
vizual, Oleg iei din ascunztoare i se apropie de fata care se
aplecase s culeag burei galbeni.
Ania vzu nti i nti cizmele i tresri speriat. Deveni i mai
alarmat cnd se ndrept complet, trezindu-se fa-n fa cu un tnr
blond, fr barb, purtnd o cma de pnz.
Cine eti? ntreb ea, fcnd civa pai napoi cnd el naint
spre ea, privind-o cu o intensitate care o speria.
Era cea mai frumoas fat pe care o vzuse vreodat. Nici la Moscova
nu vzuse pe cineva care s-i semene; descoperirea aceea l oc.
Eti nepoata prinului Malev! exclam el, privind-o.
Exact. Tu cine eti? ntreb Ania, nedumerit.
Oleg i aminti de ziua cnd, copil fiind, ncercase s dea un cadou
unei fetie la un blci. i puternicul ei unchi intervenise ntre ei. Acum
nu mai putea s-o fac. Nimeni nu putea.

Eti, ntr-adevr, foarte frumoas, murmur el, dnd s-i mngie


prul i trgndu-i funda alb n timp ce Ania protesta, lovindu-l
furioas peste mn.
Sfidarea ei l nfurie, fcndu-l s vrea s o rneasc.
Nu face asta, o preveni el. Nicio femeie nu m lovete.
i amintea de una din prostituatele lui preferate. Ania l privea pe
tnr n ochi, nelinitit, ateptndu-l s fac urmtoarea micare,
ngrozit de faptul c era att de lipsit de aprare.
Te-am ntrebat cine eti, spuse ea deprtndu-se ncet de el,
ncercnd s nu se arate nspimntat, dei tia c era ceva n neregul
cu el; avea n ochi ceva att de departe de normal, c o nghea.
Acei ochi albatri nguti i oblici erau ca nite crestturi mici i reci
ca gheaa.
Oleg Ivanov, spuse el naintnd. Cred c noi doi o s ajungem s
ne cunoatem mult mai bine.
n clipa aceea se repezi la ea.
Petea! Ajutor! ip ea cu vocea plin de groaz.
Oleg i nbui tipele cu mna, trntind-o la pmnt i, aezndu-se
deasupra ei, ncepu s-i rup fusta i jupoanele.
Ania l lovi cu picioarele n stomac, dar ace^t lucru l nfurie i mai
mult. O plesni cu putere cnd s e zbtu sub el. mpotrivirea l excita; i
plcea cnd riposta i ea o fcea chiar foarte mult.
Era mai bun dect prostituata lui preferat.
Petea!
i simi inima gata s explodeze din cauza vite zei cu care btea i
a spaimei disperate. Oleg o prinsa de prul lung, care acum era nclcit
i plin de ace d brad, i o trase att de tare, nct ea scoase un ipt de
durere.
Ascult, barnea, spuse el gfind i chinuindu-se s-i descheie
nasturii de la pantaloni, dac mai mai scoi un cuvnt, te omor.
Avea s o aib pe acea ticloas aristocrat, chiar dac ar fi fost cel
din urm lucru pe care l fcea.
n clipa aceea, Petea veni n fug, alertat de ipetele Aniei. Vzndu-l
pe Oleg deasupra ei, scoase cuitul din co i l apuc ntr-un fel de
parc ar fi intenionat s-l foloseasc.

D-te la o parte de pe Anna Nikolaevna sau te omor, strig biatul


mnuind arma. Vorbesc foarte serios, spuse ei n timp ce Ania se elibera.
Ce naiba?
M-ai auzit foarte bine. D-i drumul!
Oleg se ridic nesigur pe picioare i veni spre biat, n timp ce Ania se
chinui s se ridice, palid i nspimntat, inndu- i hainele sf iate.
Petea! Ai grij!
Primul ei gnd fu la sigurana biatului.
- D-mi cuitul, i porunci Oleg ntinznd mna i naintnd spre
Petea.
Biatul se ddea napoi nervos pe msur ce tnrul se apropia;
Petea era speriat, dar nu voia s arate.
Petea! Fugi!
napoi sau l folosesc, strig biatul care, dei avea doisprezece
ani, se simea mai mare.
Broboane de sudoare ncepur s-i apar pe frunte cnd se uit n ochii
albatri, reci i cruzi, ai celui care se afla la numai civa metri distan.
D-mi cuitul, biete. D-mi-l.
Vocea i era rece ca gheaa.
Ferindu-se de mna lui Oleg, Petea fugi n spatele unui plc de
mesteceni, silindu-l s se joace de-a oarecele i pisica cu el, n timp ce
se ascundea i fugea printre copaci. Ania era ngrozit, vrnd teribil de
mult s fug, dar neputnd s-l lase pe Petea singur cu acel monstru. Ea
l adusese pe biat acolo; acum se ruga s gseasc o modalitate de a
ajunge amndoi teferi acas. Ce proast fusese. Ce proast fusese c nu
ascultase.
Deodat, Petea trase de o creang i i ddu drumul n faa lui Oleg,
dezechilibrndu-l pentru puin timp.
Profitnd de ocazie, Petea i fata o rupser la fug, Petea strignd
dup ajutor n timp ce alerga spre Belaia Beriozka, avnd-o pe Ania
alturi. ns Oleg era furios i hotrt s nu scape din mn comoara.
Unchiul i scpase; nepoata nu avea s reueasc.
Alergnd prin pdure ca un porc mistre, o urmri furios pe Ania,
acoperind distana mult mai repede dect ea, cci hainele rupte se
agau n orice de-a lungul potecii.

Exact cnd ncepea s spere c putea ajunge la o scurttur


cunoscut de ea, Ania i prinse piciorul n nite lujere de vi i czu.
Nu te opri, Petea! strig ea cnd Oleg se npusti asupra ei. Adu
oamenii!
Altfel, cu siguran avea s o ucid.
Zbtndu-se din toate puterile n tufiuri, Ania fu ct pe ce s- i
disloce umrul, chinuindu-se s scape de atacator, dar era prea
disperat ca s se mai gndeasc la durere. Trebuia s ctige lupta
aceea. Nu avea de ales.
Ai ghinion azi, nu? spuse Oleg rnjind i chinuindu-se s o
potoleasc.
D-mi drumul! Prinul Andrei o s te spnzure dac-mi faci vreun
ru.
Nu eti foarte prietenoas, mormi Oleg, sfiindu-i bluza. E ti o
vulpoaic mic.
Simea c se excit din nou.
Ania i nfipse dinii n mna lui ct putu de tare, fcnd s-i
neasc sngele.
Cea! Dac mai faci asta, i sfrm capul, strig el.
Ania ip de spaim cnd o plesni peste fa cu toat puterea de
cteva ori pentru a o potoli n timp ce i rupea lenjeria intim.
Ripostnd n ciuda durerii ngrozitoare, tia c singura ei speran era
s atrag atenia acelor oameni narmai care se aflau la nicio jumtate
de mil distan. Lev Petrovici avea s o salveze, i spuse ea disperat.
O va face, cu siguran.
ipnd ct o ineau plmnii, fata l zgrie pe frunte n timpul luptei.
Fcea eforturi disperate s-l zgrie oriunde nimerea. Oleg i sf ie
fusta, zdrenuindu-i jupoanele delicate din batist, tivite cu dantel. Pe
pmnt se aflau acum buci din hainele Aniei, frme din dantela de
Bruxelles zcnd mprtiate prin iarb.
Uitndu-se n ochii lui Oleg timp de o fraciune de secund, tnra
prines vzu o pasiune att de primar i de iraional, nct nu mai
coninea nimic omenesc. Ochii aceia preau din sticl; o bestie trgea
acum de ea, nu un om.
l ursc, i uier Oleg la ureche apucnd-o de prul auriu. l ursc

pe boierul la i pe toi cei de teapa lui. Crezi c e ti mai presus ca


mine. O s-i art eu
Ania i nfipse dinii iari n ncheietura minii lui nainte ca Oleg
s o loveasc feroce cu capul de pmnt. Pierzndu-i cunotina, Ania
nu mai putea apra, n sfrit.
Omul i privi victima cum zcea att de neputincioas, att de
delicioas n faa lui, cu uviele lungi de pr blond murdare de pmnt
i frunze n urma luptei lor, cu hainele n dezordine i rvit. i tot
era frumoas. Cu excepia zgrieturilor i vntilor pe care el i le
lsase pe fa i pe umeri. Acestea aproape c stricau efectul. Dar acum
era mai excitat ca oricnd.
N-ar fi trebuit s m loveti, i spuse el. Am fi putut fi prieteni
ne-am fi putut iubi.
Deodat auzi un zgomot care aproape c i nghe sngele n vene.
Nite glasuri furioase de brbai se apropiau, erau muli. i cini. Auzi
n deprtare vocea biatului care i conducea.
Dac o s supravieuiasc i o s m recunoasc, or s m spnzure,
i spuse el. Mi-a stricat planurile de a-l omor pe prinul Mal ev i
acum o s m dea pe mna clului. Nu. N-o s poat.
ndreptndu-se mpleticit spre locul unde i legase calul, Oleg
desfcu hurile din jurul unui mesteacn, sri n a i se ntoarse puin
pentru a-i arunca o privire fetei. Nu-l putea ucide pe biatul care l
vzuse, dar o putea elimina pe mica aristocrat.
intind nervos, trase n fata care zcea fr cunotin, fcnd s
neasc sngele. Neavnd timp de pierdut, Oleg ddu pinteni calului
i porni n galop, nspimntat.
Ltrnd asurzitor, cinii ajunser primii lng tnra prines atacat,
ogarii cu blana lung i alb alergnd n jurul Aniei, dar Petea i
ndeprt de lng ea ndemnndu-i s porneasc pe urmele proaspete.
n timp ce trei dintre oameni se luar dup atacator, Lev Petrovici i
fiul su se aruncar iute la pmnt lng Ania, ncercnd s-i dea
seama dac mai tria sau nu, ascultndu-i cu disperare btile inimii,
cutnd s vad dac rana de la cap era att de grav pe ct prea.
Btrnul se ruga s fie numai o ran superficial, dar sngele care
curgea fcea s fie greu de spus. Petea se tnguia.

O s-o duc pe Aniuka acas, le spuse Lev oamenilor si. Petea va


veni cu mine. Voi, Grigori, Anatol i Saa, ducei-v dup el. V urmez
imediat dup ce trimit vorb la contele erbatkin ca Altea Sa s vin
acas.
i cnd l prindem?
Facei ce vrei, numai nu-l omori. i lsm plcerea asta lui
Andrei Nikolaevici.
Petea plngea n timp ce i nsoea tatl. Ar fi trebuit s arunce
cuitul n monstrul acela.

Capitolul 4
Cnd prinul Andrei fu gsit acas la contele erbatkin i, n cele din
urm, adus la telefon, nu recunoscu vocea de la cellalt capt al firului.
Andrei Nikolaevici, spuse Lev, tiind c femeia centralist asculta,
s-a ntmplat ceva aici. Cred c ar fi foarte bine s venii acas imediat.
Animalele? strig Andrei. A lovit din nou?
Anna Nikolaevna a fost rnit.
La cellalt capt al firului se auzi un icnet fie al prinului, fie al
centralistei, ranul nu putea s-i dea seama. Dei era doar a doua oar
n viaa lui cnd Lev folosea acea invenie, nelegea nevoia de
discreie pe fir. Dup aceea auzi un clic care puse capt legturii.
Apoi prsi imediat conacul, ndreptndu-se spre pdure pentru a se
altura oamenilor si. Doctorul Krimski venise deja; el nu mai avea
nimic de fcut acolo.
Stnd lng patul fetei i plngnd dezndjduit, Praskovaia
Feodorovna se ntreb dac fata avea s-i mai revin vreodat. Arta
groaznic, cu faa umflat i plin de vnti.
Cnd prinul i prinesa Malev sosir, n sfrit, acas, dup o curs
nebuneasc pe nite drumuri de ar ngrozitoare, gsir pe toat lumea
extrem de agitat i pe doctorul Krimski ateptnd n hol.

Dumnezeule, ce s-a ntmplat? ntreb Xenia intrnd n fug. Una


din servitoare a zis ceva de o mpuctur.
Prinesa nici nu-i scosese nc impermeabilul de voiaj, plria sau
vlul, care erau pline de praf. Era palid i zguduit cnd se uit la
Krimski, spernd c acesta avea s-i spun c totul fusese o teribil
greeal.
Unde e Altea Sa? ntreb doctorul Krimski, uitnd brusc de
bunele maniere. Trebuie s-i vorbesc ntre patru ochi.
Nu! Spune-mi mie orice o s-i spui i lui. Pentru numele lui
Dumnezeu, spune-mi dac fata triete sau nu!
Krimski i prinesa respirar uurai cnd l vzur pe prinul Andrei
intrnd cu pai mari.
S-a ntmplat ceva ngrozitor, Alte. Trebuie s v vorbesc ntre
patru ochi.
Poi s-i spui i soiei mele tot ce-mi spui mie. Ania trie te, nu-i
aa?
Da.
Xenia avu o presimire rea vznd cum Krimski se tot uita la Andrei,
cutnd o modalitate de a-i vorbi n aa fel, nct s nu aud ea.
Ah, Doamne, i spuse prinesa, copila e schilodit. Asta ncearc smi ascund!
Deodat, Xenia porni s urce scara sclipitoare din lemn sculptat,
ndreptndu-se spre dormitorul fetei nainte ca doctorul s o poat opri
i ddu buzna peste un grup format din Sonia, Praskovaia Feodorovna
i Daria, care stteau tcute lng pat, uitndu-se la Ania.
Ania! Aniuka!
nc nu i-a recptat cunotina, Alte, opti Daria, extrem de
nspimntat.
Ce-a spus Krimski? ntreb Xenia, dornic s afle ct mai mult.
Doar a consultat-o, firete.
Firete. L-am chemat imediat cum au adus-o. Doar dup aceea vam sunat la contele erbatkin.
Xeniei nu-i veni s cread cum arta chipul Aniei. n dimineaa aceea
fusese frumoas, plin de via, emannd tineree i bun dispoziie.
Acum conturul chipului ei era att de deformat, ochii ei att de umflai i

de nvineii, nct prea un monstru. Iar n jurul capului avea un bandaj


prin care se zreau pete de un rou aprins. Snge.
Oh, Doamne, murmur Xenia, prbuindu-se pe un fotoliu. Ce iau fcut?
Ania i micul Petea s-au dus s culeag ciuperci dup ce ai plecat
azi-diminea, i explic Daria. n pdure au fost surprini de un
necunoscut. Biatul a ncercat s-l sperie cu un cuit, cnd banditul a
nceput s-o amenine pe Ania. Avea revolver. Totui, amndoi au
ncercat s fug. Petea a reuit s scape i s-a dus acas, alertndu- i
tatl i pe ali civa oameni. Acum sunt n pdure, gata s-l spnzure
cnd l prind.
Xenia nu putu dect s se uite la Daria.
Cine a fcut-o? ntreb ea n oapt. Cine a putut s fac un lucru
att de oribil?
Biatul l-a vzut pe atacator i ni l-a descris foarte bine. Dar nc
nu-i cunoatem numele.
Ania a putut sa spun ceva?
Nu, Alte. E incontient de cnd a fost atacat.
Dezndjduit, prinesa Xenia ngenunche lng pat i i ascunse
faa n mini.

n biroul su, prinul Andrei tocmai aflase adevrul n legtur cu


rnile fetei. Timp de vreo dou secunde nu reacion n niciun fel.
Prea total absurd. Dup aceea se duse la dulapul din lemn de mahon
unde i inea putile englezeti i ncepu s se narmeze. Cele folosite
n cursul dimineii erau inutile pentru acel gen de vntoare.
l omor, indiferent cine o fi, i cnd o s termin cu el n-o s mai
rmn cine tie ce din trupul lui pentru cini!
Lund dou puti puternice, prinul iei furios pe hol, unde se ntlni
cu Adam Lowell i cu ceilali membri ai grupului care se ntorsese de
la contele erbatkin.
Ticlosul a ncercat s-mi ucid nepoata, zise el. Trebuie s-l

gsim imediat. Nentrziat.


Ct de grav e rnit? ntreb Adam. Va tri?
Prinul Andrei ncuviin sumbru dndu-i puca.
Ar fi bine.
Ruii se nclinar i se pregtir s-l urmeze pe Andrei.
Unde v ducei? strig Xenia de pe scar.
Unde crezi? M duc s-l omor pe cel care a fcut asta.
Vreau s vin i eu!
Nu. Tu stai aici i ai grij de ea. Krimski va rmne cu voi.
Andrei! Vreau s-l gsesc pe animalul sta, strig ea fugind dup
ei pe scar. Las-m s vin! N-ar fi trebuit s-o las aici!
Nu, spuse soul ei reinnd-o. Locul tu e aici, cu Ania. E datoria
mea s-l prind pe omul acela i s-l omor. Prietenii notri i cu mine o
s facem ce trebuie.
Alte, mergem s ucidem un om. Nu se cuvine ca o femeie s
vad aa ceva, spuse Adam ncet.
Nici privelitea de sus nu e mai ncurajatoare, zise Xenia
furioas. Vreau s-l vd n aceeai stare.
mi pare ru, Xenia, rmi aici! exclam Andrei furios. N-am nici
timp, nici chef s m cert cu tine. La revedere!
Andrei!
nainte ca prinesa s-i mai poat ine n loc, Andrei iei mpreun cu
oamenii, ndreptndu-se spre grajd. Automobilul era inutil ntr-o astfel
de situaie. Numai caii i puteau duce n locurile unde trebuiau s
mearg.
Lev Petrovici i-a trimis oamenii deja. i, de asemenea, l-au
chemat i pe stanovoi, i spuse prinul lui Adam. Au fcut bine.
i vecinii?
Oamenii mei au rspndit vestea cnd Lev a adus-o pe Ania
acas. Deja, toi cei din zon tiu c un maniac circul liber din nou.
Lowell ncuviin n timp ce neuau caii.
Foarte bine. O s-l prindem oriunde o s-ncerce s se ascund.
i, cnd o s terminm cu el, o s-i doreasc s nu se fi nscut.

Uitndu-se pe geamul de la etaj, Xenia i vzu soul i pe Adam


clare, pornind n goan pe alee i apoi pe drumul de ar. Cnd copacii
i ascunser privirii, ea regret cumplit c nu putea fi cu ei. L-ar fi fost
mult mai uor s-l mpute pe fpta dect s fie obligat s vad ce-i
fcuse el Aniei.
E bine c suntei aici, Alte, spuse doctorul. Va avea nevoie de
dumneavoastr cnd i va recpta cunotina.
Prinesa pru ngrijorat.
i va reveni? Vor rmne cicatrice?
Pe chipul rotund i brbos al doctorului apru o expresie ciudat pe
jumtate temtoare, pe jumtate viclean.
A putea s v vorbesc ntre patru ochi? o ntreb el ncet.
Xenia avu impresia c inima i st n loc. Le fcu semn femeilor s
ias.
Doctorul Krimski prea serios:
V rog s luai loc, Alte. O s v spun exact cum stau lucrurile.
Dumnezeule, i zise Xenia. Ce o s-mi spun?
n timp ce prinesa se uita ndurerat la fat, Krimski ncepu s
msoare ncperea n lung i-n lat, fr s-i observe decorul elegant
mobila din lemn de mesteacn karelian, perdelele lungi din dantel,
covorul chinezesc cu nuane de roz gndindu-se ce s-i spun.
Te rog, doctore, zise Xenia. Spune-mi adevrul. A fost schilodit?
Nu, Alte. Sau, cel puin, nu pare s fi fost. Dar trebuie s
nelegei c a fost btut cu brutalitate
Mai ru dect orice am vzut de la tulburri i pn acum.
Da, spuse Xenia, dorind ca el s treac mai repede la subiect.
Din moment ce nu i-a recptat cunotina, e greu s fac o
apreciere exact a strii ei, dar ar nsemna s nu-mi fac datoria dac nu
v-a spune c m tem s nu aib craniul fracturat
Se auzi un sunet de uimire. Krimski ar fi vrut ca Andrei Nikolaevici
s se afle lng el. Nu suporta s dea o veste proast unei femei.
Acestea aveau tendina s devin isterice sau s leine.
Alte, s-ar putea ntmpla, continu el. Urmele indic faptul c a
primit o lovitur extrem de puternic n partea din spate a craniului.

Toate celelalte contuzii, tieturi se pot vindeca sub o ngrijire


atent. Dar, dac are craniul fracturat, acest lucru i-ar putea fi fatal, n
cel mai bun caz, ar nsemna o perioad ndelungat de refacere, poate
chiar sub ngrijirea unui specialist din Europa.
Sper s te neli, spuse Xenia nevrnd s-i accepte diagnosticul.
Cunoscuse oameni care muriser din cauza fracturilor craniene.
Refuz s-i accepte presupunerea.
Krimski oft, cltinnd din cap.
Dac m-nel, mi voi cere mii de scuze, Xenia Alexandrovna.
Nu-mi face nicio plcere s v mprtesc aceast bnuial
ngrozitoare a mea. Dar, dac am dreptate, zise el ncet, trebuie s v
pregtesc s nfruntai realitatea.
Realitatea, i spuse prinesa. Era ca i cum ar fi spus moartea. mi
pare ru, Alte, adug Krimski ieind din ncpere. Voi fi jos
dac avei nevoie de mine.
Rmnnd singur cu Ania, Xenia se simi amorit. i strnse
picioarele sub ea ca un copil i sttu pe fotoliul ncptor, uitndu-se la
modelul de pe covorul chinezesc, la vaza cu flori de cmp de pe msua
de toalet, la nvelitoarea din mtase roz, oriunde, numai s nu vad
chipul nvineit al fetei.
Biata mea copil, i opti ea Aniei. Cum a putut s i se ntmple
una ca asta?
Apoi, nspimntat, Xenia se ntreb cum avea s-i revin
vreodat. Chiar, cum?

Cteva ore mai trziu, Andrei se ntoarse cu minile goale i i gsi


soia veghind-o nc pe Ania. Vzndu-l, Xenia se ridic de pe fotoliu
i se duse s aud ce avea de spus.
Ce face Ania? E vreo mbuntire? ntreb prinul n oapt.
S-a trezit acum vreo or. Prea coerent. Krimski m-a ngrozit cu
bnuielile lui n legtur cu o fractur a craniului, dar zicea c e prea
timpuriu ca s se pronune. Ne-a recunoscut pe mine i pe servitoare. A

vorbit cu mine. i vede. Acum Krimski spune c s-ar putea s nu fie


att de grav cum s-a temut. Acum zice c e vorba de contuzie.
Slav Domnului, murmur prinul. Adam Mihailovici era
ngrijorat c o s-i piard vederea.
Xenia i privi soul cu nite ochi care erau neobinuit de roii i de
umflai.
L-ai gsit? ntreb ea nerbdtoare.
Prinul scutur din cap dezgustat, epuizat dup attea ore de clrit
pe drumurile de ar, de srit garduri, de trecut prin vaduri, de strbtut
pdurea n cutarea fugarului.
Am scormonit jumtate de regiune, dar l-am pierdut, spuse el. Al
naibii ghinion.
Xenia Alexandrovna privi petele de lumin de afar produse de
felinarele nirate de-a lungul aleii.
Trebuia s fie foarte trziu; pierduse noiunea timpului de cteva ore.
Ania tie cine a fost, spuse ea ntorcndu-se spre Andrei, l-a tot
repetat numele dup ce s-a trezit.
Xenia strnse din buze de furie.
Cine, pentru numele lui Dumnezeu?
Oleg Ivanov, spuse prinesa, privindu-i soul n ochi.
Andrei deveni alb ca varul. Arta ca trsnit.
Ai fost prea ngduitor cu monstrul sta acum doi ani, daragoi,
zise Xenia. Zece ani de munc silnic lng cercul polar ar fi
mpiedicat asta. Ai fost prea ngduitor atunci, pentru c i-a fost mil
de mama sa i acum el i arat recunotina ncercnd s-o ucid pe
Aniuka! Acum omoar-l! zise ea uiertor. F-I s plteasc pentru
asta, Andrei. F-I s sufere ngrozitor cu mult nainte s moar, exact
cum sufer nepoata mea acum!
Prinul nu spuse niciun cuvnt, dar avea moartea n privire. Plec
abtut i ceru s se neueze caii din nou. Acum tia cine era i ct de
mult trebuia s-l urasc ticlosul acela. De data aceasta nu avea s mai
fie deloc ngduitor.
n camera nvluit n ntuneric, Ania plngea n lini te auzindu-i pe
Andrei i pe Xenia. Acetia nu-i dduser seama c era treaz, iar
vorbele aspre ale mtuii ei o ocar pn n adncul sufletului. Nu i-o

nchipuia pe Xenia Alexandrovna vorbindu-i astfel soului ei. i numai


ea era vinovat pentru mnia Xeniei. Ruinea aproape c o coplei. Ar
fi trebuit s o asculte.
V ursc pe toi, i spusese brbatul cnd ncercase s o ucid.
Atta ur o nspimnta. Toat viaa ei nu cunoscuse dect dragoste i
afeciune. Dimineaa aceea schimbase acest lucru pentru totdeauna.
O urse cu adevrat, o urse ndeajuns pentru a. O ucide fr ca mcar
s-o cunoasc. Acel gnd o umplea de groaz. Fusese ct pe ce s o
omoare numai pentru c era boieroaic. Numai pentru asta. Nu pricepea.
i fusese salvat datorit devotamentului lui Petea i al tatlui acestuia
rani exact ca acela care o atacase. Ei nu o urau pentru faptul c
era boieroaic.
O iubeau pentru c era Ania.
Episodul se tot repet n mintea ei n timp ce Ania cuta s neleag,
tremurnd iar i iar cnd i amintea de acei ochi albatri plini de ur
care i strpungeau sufletul. Ochi de fiar.
Foindu-se agitat n pat i simind o durere n tot trupul din cauza
luptei din pdure, i auzi pe oameni n curte, pregtindu-se s plece din
nou la acea or trzie. Zgomotele se combinar cu durerea ca ntr-o
cea i, pn la urm, disprur.
Tremurnd n ntuneric, Ania tia c se terminase cu copilria ei.
Trecu mult timp pn se simi n destul siguran pentru a se retrage n
fericita uitare a somnului.

Dup mai puin de o or, oamenii ajunser la destinaie, pregtii s


fac dreptate. Era cu mult nainte de ivirea zorilor.
Ce naiba e asta? ntreb btrnul Ivanov fiind. Trezit de cineva
care ncerca s-i drme ua.
O fi biatul, murmur Ivanova. i-o fi uitat cheia iari.
Al naibii prost. Trebuie s fie beat dac face atta hrmlaie.
Scond cteva njurturi colorate, btrnul Ivanov strbtu camera
ntunecat, intrnd n salon i ateptndu-se s-i vad fiul rtcitor de

partea cealalt a uii de la intrare. Dar nu vzu dect ceva care aducea
mai degrab cu o gloat pregtit s lineze.
La naiba! fu tot ce putu s spun.
Dnd buzna nuntru nainte ca btrnul s le trnteasc u a n nas, ase
brbai narmai condui de nsui Andrei Malev intrar n salonul
neluminat i l nconjurar pe Ivanov, ntrebndu-l unde era Oleg.
Aprindei lumina, spuse cineva n ntuneric.
Deodat, ncperea fu iluminat cu ajutorul unei lmpi cu gaz, iar
oamenii se trezir n faa Mariei Ivanova furioas, mbrcat cu o
cma de noapte, innd o puc de vntoare ndreptat spre ei.
Las-o jos nainte s peasc cineva ceva, i porunci soul ei, uimit
de faptul se afla n faa prinului Malev, a unui strin brunet, a lui Lev
Petrovici i a trei dintre fiii acestuia, toi furioi i prnd s aduc
hazuri.
Ce naiba cutai aici la ora asta? ntreb Ivanov cnd soia lui ls
puca n jos.
l cutm pe fiul tu. Dup-amiaz a ncercat s-mi omoare
nepoata n pdurea de pe proprietatea mea.
Ivanova duse mna la gur, uluit.
Nu se poate, ngim ea. Nu pot s cred.
- Avem doi martori, o ntrerupse Lev. Fiul meu Petea, care era s fie
ucis, i fata. Acum e n pat, btut mr i mpucat n cap de fiul vostru!
Mama lui Oleg i privea ocat. Btrnul cltina din cap nevenindu-i
s cread, dar, n curnd, redeveni furios.
- Plecai naibii din casa mea, porunci el. Biatul nu-i aici. i chiar
dac ar fi fost, nu l-a fi dat pe mna voastr.
- Maria Andreevna, spuse Andrei, privind-o n ochi. i voi ucide fiul
n noaptea asta. Voi fi clul lui.
Femeia l privi n ochi pe prin i lacrimile ncepur s-i iroiasc pe
obraji, era ndurerat i mut de groaz.
Oleg nu-i aici, spuse ea, n sfrit. E plecat, Dumnezeu tie unde.
Atunci vom fi nevoii s scotocim casa, spuse Andrei. Nepoata
mea e pe jumtate moart dup ce i-a fcut el. Cnd o s-l gsim, o s
plteasc pentru asta.
Nu! url mama ngrozit. Pentru numele lui Dumnezeu, nu facei

asta!
Dnd-o la o parte, n timp ce Adam i lua puca i Lev Petrovici
sttea cu Winchester-ul pregtit, Andrei i oamenii si Grigori,
Anatol i Saa, tineri solizi i narmai merser din camer n camer,
aprinznd lmpi cu gaz, deschiznd dulapuri, ui, cufere, aruncnd o
privire n magazie, unde proviziile de conserve, murturi i legume se
aflau nirate pe rafturi, alturi de sticle cu vodc i coniac pregtite n
cas. Nu gsir nimic.
Unde e gheria? ntreb prinul, ntorcndu-se n salon palid de
furie.
Sub buctrie, spuse Ivanova suspinnd. Dar v pierdei timpul.
Biatul meu nu e n cas. V jur c nu e.
Condu-m.
l nsoi pe prin n ncperea rece, din piatr, cu pereii cptuii cu
ghea, unde se ineau alimentele perisabile. Aa cum i spusese ea, nu
l gsir pe Oleg.
Cercetnd gheria ntr-o tcere furioas, Andrei fu nevoit s se
recunoasc nfrnt. Cnd se ntoarse la ceilali, i gsi pe btrnul
Ivanov i pe Lev certndu-se pe tema boierilor, n general, i a prinului
Andrei, n particular. Lev, nc mnios din cauza cruzimii atacului lui
Oleg asupra fetei i pentru c nu-l gsise, i spuse mrind s- i in
gura atta timp ct mai avea dinii din fa.
Cnd Ivanova se arunc ntre cei doi brbai cruni, temndu-se de
o vrsare de snge, prinul Andrei spuse:
Lev, nu el e cel pe care-l vrem. Nu o s ne mnjim cu sngele lui.
Dar n-ai ezita s-mi omori fiul, zise mama lui Oleg cu
amrciune, privindu-l drept n ochi.
Maria Andreevna, spuse el ncet. E dreptul meu.
Numai Dumnezeu are dreptul sta, zise ea refuznd s accepte.
Poi s discui problema asta cu preotul din sat, i spuse el cu
rceal. Eu tiu ce trebuie s fac
Explorar gospodria n grab, dar cu atenie, inclusiv hambarele i
magaziile, dar nu gsir nimic. Nereuind s dea de urma lui Oleg,
oamenii prsirea proprietatea lui Ivanov, nemulumii i furioi.

Urmrindu-i de pe prispa lung din lemn Ivanov se trase de barb i


se ntreb dac s-l mpute el nsui pe Oleg sau s-l lase pe boierul
acela arogant s-o fac. Ce idiot crescuse? Dac povestea era adevrat
i vecinii lui erau destul de furioi pentru a-l face s cread c era
atunci Oleg era ca i mort, oricum.
Partea proast era c i putea afecta poziia tatlui su n cadrul
comunitii. Prinul Malev avea o foarte mare influen, att n
zemstv ct i n cercurile oamenilor de afaceri. Dac se hotra s-l
boicoteze, putea pierde tot ce adunase ntr-o via ntreag.
Naiba s-l ia pe Oleg! Cum putuse s dea natere unui asemenea
dobitoc?
Vino n cas, spuse soia lui. Alin durerea unei mame care e pe
cale s-i piard fiul.
Maria, tare mi doresc s nu fi avut acest copil, zise el privindu- i
soia cu tristee.
Femeia se sprijini trist de balustrada prispei, privind n ntuneric,
dincolo de soul ei. Apoi, lundu-l pe dup umeri, ddu din cap ncet n
semn de aprobare.
E ru, spuse femeia cu amrciune, n cele din urm. n adncul
sufletului meu nu vreau s-l cred pe prinul Malev, dar tiu c sta-i
adevrul.
De ce? mormi soul ei. Pentru c o spune un boier?
Dar i el tia.
Nu, spuse ea. Pentru c, n adncul sufletului, tiu c e blestemat.
Toat viaa, n ciuda tuturor lucrurilor pe care tu i cu mine am ncercat
s le facem pentru ei, a fost prost i dumnos. Nici chiar n Siberia n-a
nvat nimic. Parc n-ar avea nimic bun n suflet.
Maria Andreevna privi profilul soului ei n ntuneric i vzu o urm
vag din ranul tnr i robust cu care se mritase, fiind deja nsrcinat
cu Oleg. Ivan se chinuise toat viaa pentru a i oferi familiei sale mai
mult dect se cuvenea unor rani. Acum, prostia fiului ei avea s tearg
deceniile de munc istovitoare i de rbdare. Unde era dreptatea? Oare

exista dreptate pentru oameni ca ei? Cu


ochii n lacrimi, Maria zise ncet:
Trebuie s mergem la prinul Malev s-i spunem c ne pare
destul de ru pentru rul pe care l-a fcut fiul nostru. Dac o s-l
gseasc, o s-l mpute, dar dac Oleg va reui s scape, s-ar putea
rzbuna pe noi, numai pentru c n-a avut plcerea s pun mna pe el.
E la fel ca toi ceilali boieri. Trebuie s-i satisfac toate poftele.
Oleg o s fie un excelent trofeu de vntoare pentru Altea Sa,
spuse Ivanov cu amrciune. Blestemat s fie biatul sta, c prost mai
el Neputnd s-i mai rein lacrimile, Maria Andreevna se rezem de
balustrad, zguduit de suspinele care i sfiau pieptul.
Ai fost o mam bun pentru biatul sta, i spuse Ivanov soiei
sale mbrind-o cu cldur. Nu e vina ta.
Scuturnd din cap cu putere, femeia suspin att de tare, nct soul
ei se sperie. Niciodat, de cnd erau cstorii, nu o vzuse pe Maria
Andreevna pierzndu-i stpnirea de sine, nici chiar atunci cnd i
ngropase prinii, nconjurat de rudele de sex feminin care jeleau ca
nite nebune lng mormnt. Nici cnd nscuse, dei se chinuise timp
de dou zile i moaa se temea c nu va supravieui.
Numai Oleg putuse s-i fac aa ceva.
Cnd suspinele ncetar, n sfrit, nu mai era nimic de fcut dect s se
duc la culcare i s ncerce s uite tot ce se ntmplase. Dar nu aveau s
uite; Maria Andreevna va ndura ruinea aceea n fiecare zi a vieii ei.
nvelindu-se cu plapuma pe care mama ei i-o oferise ca dar de nunt,
mama lui Oleg Ivanov puse capul pe pern i se uit la flacra candelei
din faa icoanei lui Isus Cristos din colul dormitorului. Chipul blnd al
lui Cristos prea s emane dragoste i iertare. Dar pentru cine?

Capitolul 5
Ania l atepta n salonul galben cu vedere spre grdinile din spate;
era palid, tras la fa i avea cearcne. Capul o durea. Mereu o durea
de cnd cu atacul. Dac Xenia Alexandrovna nu i-ar fi spus c
domnul Lowell trecuse pe la Belaia Beriozka pentru a-i face o vizit n
timpul unei cltorii scurte la Moscova, n-ar fi cobort. Trecuser
cteva sptmni de la atac i Ania nu l mai vzuse pe Adam din
dimineaa aceea cnd totul fusese neltor de minunat.
i era ruine s-l vad acum. Nu din vanitate, ci datorit celor
ntmplate din cauza faptului c fusese neasculttoare.
Intrnd n salonul decorat cu mtsuri i cu gustul colectiv al
familiei Malev pe parcursul a dou secole, americanul se opri brusc
n faa fetei. Nimic nu l-ar fi putut pregti pentru privelitea aceea.
Trebuia s fie Ania i, totui, fata aceea att de cumplit de nvineit
aducea foarte puin cu tnra pe care o tia el. Parc toat viaa din ea
fusese zdrobit cu brutalitate ntr-o singur diminea oribil. l durea
sufletul s o vad astfel; era nefiresc.
O s plec cu mtua la Paris, spuse Ania. N-a fi vrut s plecm
fr s-mi iau la revedere. i s-i mulumesc. tiu c dumneata
mpreun cu ceilali prieteni ai notri ai ncercat s-l prindei pe omul
acela. Ai dat dovad de foarte mult curaj. Nu o s uit niciodat.
Vntile erau ngrozitoare. Cptaser o tent verde-cenuie, dar,
datorit faptului c erau nc foarte vizibile, Ania refuza s ias din
cas fr o plrie mare cu vl. Nici aa nu ie ea prea mult. Era pentru
prima oar cnd o vedea cineva care nu era de-al casei.
Cnd v ntoarcei? o ntreb el, netiind ce s spun i luptnduse cu attea sentimente tulburtoare.
Nu tiu. Poate tocmai la anul.
Se simea detaat, de parc ar fi murit i ar fi urmrit totul de sus.
La anul?
Ania prea extrem de nefericit.
Mtua i cu mine o s stm la grand-pre, la Paris, o vreme. Vor

s m duc la un medic acolo din cauza durerilor de


cap. l privi i zmbi cu tristee.
Dac v-a fi nsoit n ziua aceea, nu l-a fi ntlnit pe nebun.
Praskovaia Feodorovna zice c a fost mna destinului. S-ar putea s
aib dreptate.
Praskovaia Feodorovna spune mai multe dect rugciunile ei, zise
Adam, fcnd-o s rd puin. S nu crezi niciodat c destinul tu e s
fii nefericit. Tu n-ai fost fcut pentru lacrimi, Aniuka. S nu lai pe
nimeni s te fac s crezi asta.
Uimit de tonul vocii lui, fata l privi n ochii cprui i adnci.
Ct a vrea s cred asta, murmur ea. Altdat aa consideram.
Acum nu pot s m gndesc dect la maniacul acela. i nici mcar nu
pot s-l prind. Ar putea ca, data viitoare, s-o atepte pe mtu a sau pe
unchiul. Sau pe Petea, care a fost att de curajos
Ania, spuse Adam cu blndee, or s-l prind. i atunci n-o s
mai poat face niciun ru nimnui.
Ea i arunc un zmbet vag, ncercnd s-l fac s cread c se
simea mai bine, dar n zadar. Nu se putea preface.
O s te duci n vizit la bunicul tu, spuse el ncercnd din
rsputeri s par vesel. Trebuie s fie minunat.
O s fie ngrozitor! izbucni Ania ncepnd s plng i
aruncndu-se n braele lui. Nu vreau s plec la Paris. Nu vreau s fiu
examinat de nite doctori strini i nu vreau s fiu alungat de aici din
cauza unui nebun!
Lacrimile curgeau n voie acum. i ascunse faa n jacheta de tweed
de un gri-nchis a lui Adam Lowell i suspin, agndu-se de el ca un
copil, tot trupul fiindu-i zguduit de fora amrciunii ei. El nchise
ochii i o inu strns, incapabil s o liniteasc, dar dorindu-i din tot
sufletul s o poat face.
Aniuka, opti el legnnd-o n brae, nu trebuie s te gndeti c
e sfritul lumii. Am fost att de nspimntai pentru tine atunci cnd
s-a ntmplat, fiind convini c era posibil s mori. Dar n-ai murit. i
eti o fat foarte curajoas. Te-ai luptat att de mult, nct el n-a putut
s te omoare. i-ai salvat viaa singur. Ai fost mai puternic dect i
nchipui. i, adug el, l-ai identificat.

Dar mai triete nc!


Asta n-o s mai dureze mult. Or s-l gseasc i or s-l omoare.
i promit. Nu e nimeni pe-aici care s nu doreasc s-l mpu te dac ar
putea.
Dumneata l-ai mpuca? l ntreb ea tiind c era un om panic.
Da, spuse el ncet.
Cldura rspunsului su o fcu s ridice capul i s-l priveasc. Era
profund micat. Ochii lui Adam erau att de expresivi, nct ea i
nelese sentimentele instinctiv. inea la ea i sentimentul era cu totul
altul dect afeciunea pe care o avusese fa de ea cnd fusese mai
mic. Era o senzaie nou. Acea descoperire subit o uimea i o
ncnta, fcnd-o s se simt matur i ameit, n acelai timp.
Nu vreau s plec, opti ea, ghemuindu-se la pieptul lui.
Ania, o s dureze puin, murmur el. Doctorii aceia or s te
consulte cu atenie, or s-i spun c o s trieti pn la optzeci de ani
i or s te trimit acas zmbind.
Chiar crezi?
Adam o privi cu dragoste i zmbi.
Da. Mtua ta Xenia mi-a spus c toi cei din neamul Sviridov sunt
tari. E nevoie de ceva mai mult dect un Oleg Ivanov pentru a fi nfrni.
Voia ca ea s cread.
Zmbindu-i, Ania i aminti deodat de mama ei. i ascunse faa n
haina lui, cutnd parc adpost.
Ascult-m, duka, i spuse el innd-o strns. Vreau s-mi
promii ceva. Eti de acord?
Ce anume? ntreb ea n oapt.
Vreau s-mi promii c, dac lucrurile se nrutesc, dac se
nrutesc att de mult, nct n-o s tii ce s faci, o s-mi ceri
ajutorul. Indiferent unde ai fi sau orice i-ar trebui. Promii?
Da.
i era att de recunosctoare, nct fu ct pe ce s nceap s plng
din nou.
Nu uita, opti el. Dac o s ai nevoie de mine, o s fiu lng tine.
Fr ezitri. Fr scuze. Doar s m chemi.
Timp de un minut, Ania nu spuse nimic, ci doar l privi n ochi. Dup

care, ezitnd doar o clip, se ntinse i l srut pe obraz. nainte s o


poat opri, ni pe u i urc scara n fug, ncntat, dar ocat de
ceea ce tocmai fcuse.

ntorcndu-se cu trenul la Moscova de unde, noaptea, porni spre


Sankt Petersburg, tnrul american se ntreb cum avea s explice acea
dispariie subit din capital. Dac ar fi lucrat n armat, ar fi fost
considerat dezertor. Era bucuros c nu lucra n armat.
Nu-i psa. Avea s suporte consecinele, dac existau. Pentru el era
important c o vzuse pe Ania cu ochii lui, tiind acum c supravieuise
atacului i c avea s-i revin.
ntr-o lume care devenise cenuie i rece odat cu moartea tinerei lui
soii, Adam Lowell dorea cu pasiune s protejeze acea frumusee rar
pe care tocmai o redescoperise.

Sankt Petesburg
n timp ce prinesa Xenia i nepoata ei se aflau n drum spre Paris i
grand-pre, prinul Andrei s-a ocupat de o sarcin autoimpus. S-a
ntlnit cu un domn pe care l cunotea din nalta societate un om care
era urt de jumtate de tar, temut de cea mai mare parte a ei i care se
ridica pe deplin la nlimea reputaiei sale.
La captul rbdrii i tot incapabil s-l prind pe Oleg dup dou
sptmni de cutri pe cont propriu n Moscova, prinul Andrei se
hotrse s porneasc un adevrat rzboi mpotriva bestiei care o
atacase pe Ania. Pentru nceput, a stat de vorb cu Simon Petrovici
Beleki, eful ngrozitoarei Ohrana, poliia secret arist sau cum
remarcase prinul odat, aghiotantul diavolului.
Dup discuia cu Simon Petrovici, Andrei Nikolaevici nu avusese

prea mult ncredere n puritatea momii a poliiei secrete, de i nu avea


alte sperane, pur i simplu, i se prea necuviincios ca el, prinul
Malev, s fie pus n situaia de a angaja un uciga. Prea un pcat
mpotriva justiiei. Cu toate acestea, inteniona s se duc la ntlnirea
pe care i-o aranjase Beleki.
O sptmn mai trziu, n locul unde avea loc ntlnirea Catedrala
Sf. Isac de pe Nevski Prospekt - Andrei se mica tot ca un ntr-un vis.
Ceea ce am de gnd s fac, i spuse el, e cel mai cumplit sacrilegiu. Nu
poate exista iertare pentru asta, nici n lumea asta, nici n cealalt. Totu i,
tia c nimic nu-l putea face s renune la rzbunare, chiar dac ar fi fost
nevoit s-i petreac restul vieii regretnd felul n care o ob inuse.
Spre tulburarea lui, oriunde ar fi privit, o mulime de sfini aurii l
priveau cu ochi blnzi i puri, duzini ntregi, judecndu-l. De pe tavan,
un Cristos magnific, flancat de cei mai ilutri membri ai panteonului
ortodox i zmbea privindu-l cu blndee. Simea c i vine ru.
i, mai uimitor, ucigaul pltit recomandat de Beleki se dovedi a fi
foarte diferit de cel la care s-ar fi ateptat, un tip foarte greu de descris,
pe nume Roman Vasillevici Petrov, care ar fi putut fi luat cu uurin
drept un contabil istovit sau un nvtor de ar.
Dar, dac cineva l-ar fi luat pe Petrov drept aa ceva, ar fi fost un
prost. Petrov era, n realitate, un agent al Ohranei, n vrst de
cincizeci i cinci de ani, cu grad de inspector. Cariera lui fusese pe ct
de variat, pe att de extraordinar. La vremea lui, Roman Vasillevici
Petrov, trdase bandii georgieni, membri ai familiei regale srbe i
nenumrai complotiti din provincii. De asemenea, pusese la cale un
complot nereuit mpreun cu poliia german pentru a rpi i reine un
grup de radicali renumii din Bad Homburg n timpul unei conferine
socialiste internaionale. Acolo fusese neglijent, mpucndu-l el nsui
pe unul din radicali, ceea ce provocase un conflict ntre Ministerele de
Externe rus i german. Din acest motiv, Petrov czuse n dizgraie, dar
era viclean, excelent la a se strecura i foarte de ndejde n
majoritatea cazurilor. Chiar acum avea misiunea de a descoperi ni te
ticloi revoluionari de joas spe.
Palid, adus de spate, de o nlime medie i cu un aspect respectabil
ponosit, singura trstur caracteristic a lui Roman Vasilievici prea s

fie perechea de ochelari cu ram subire. Avea aerul unui pui de bufni.
Mirosea a tutun de proast calitate i a sup de varz. Nu era deloc genul
de om pe care cineva i-l putea nchipui trgnd ntr-un alt om.
Totui, o fcea i o fcea pentru bani.
n timp ce prinul se uita la iconostas, o voce murmur:
Andrei Nikolaevici?
Surprins, el se ntoarse iute i privi n lentilele sclipitoare ale unei
perechi de ochelari.
Da. Cine suntei?
Petrov. mi cunoatei deja recomandrile, aa c haidei s
trecem direct la subiect.
nconjurai de o mulime de credincioi, ngenunchind, rugndu-se i
aprinznd luminri, ntr-un mozaic de stamb rneasc, rochii de la
Paris, uniforme militare i robele negre ale preoilor, cei doi
conspiratori se privir i ncuviinar. Fiecare tia despre cellalt c era
cinstit. Cu att mai bine.
Mi s-au adus la cunotin detaliile acestui caz, spuse Petrov,
privind drept nainte. Acest Ivanov n-ar trebui s fie prea greu de
localizat, date fiind originea i mentalitatea lui. Mai devreme sau mai
trziu va ajunge s se alture vreunui grup de radicali i o s punem
mina pe el.
Dar dac nu se altur nimnui? Din cte observ, a acionat de
unul singur. i e de o cruzime oribil. Dumnezeule, aproape c a
schilodit-o pe nepoata soiei i mi-a mutilat i distrus unul din cai.
Avem de-a face cu un nebun.
Nu, zise Petrov ncet. Nu-i nebun. Sau, cel puin, nu mai ru
dect restul. E doar crud. E genul de individ care ar comite orice act de
violen pentru a-i face simit prezena. Singur, e un zero, dar cu un
pistol n mn, se simte important i capabil de orice. ara e plin de
de-alde tia acum. Vi s-ar face ru dac ai vedea dosarele pe care le
avem.
Era un gnd al naibii de deprimant; Andrei spera c Petrov
exagereaz, dar nu prea.
- nainte ca Ivanov s fie arestat pentru tulburarea linitii la Belaia
Beriozka, acum doi ani, a urmat cursurile Universitii din Moscova,

spuse Andrei. tiai?


- Da. Scrie n dosarul lui. Acolo i gsesc vocaia majoritatea
radicalilor notri n universitate. Ar trebui s fie nchise vreo zece ani
i s se redeschid cu ali oameni.
- Cel puin, ar trebui s ne ngrijim s scpm de aceti agitatori.
- ncercm. Suntem puini n comparaie cu ei care sunt cu miile. E o
lupta nencetat. i ai fi foarte uimit dac ai ti din ce familii provin.
De exemplu, zise el oftnd, Katia Petrovna Solovina. Dumnezeule! E o
frumusee rocat dintr-o familie nstrit din Nijnii Novgorod care a
fost ct pe ce s-l asasineze pe guvernatorul general al Sankt
Petersburg-ului. A tras n el cu un Browning de la doi pa i i nu l-a
nimerit.
- N-a nimerit?
- N-a nimerit. Arma nu s-a descrcat i el a scpat cu arsuri uoare
provocate de praful de puc. Katia a scpat, pur i simplu.
- Dumnezeule!
Un prieten de-al meu lucreaz la cazul ei acum. Face parte dintrun grup terorist de indivizi fr minte, condui de ea i de iubitul ei. Se
reorganizeaz pe undeva i s-au dat la fund, dar o s-i prindem noi. E
numai o chestiune de timp.
i de ct timp crezi c o s ai nevoie?
Nu pot s-mi dau seama. Depinde.
Sunt dispus s-i ofer douzeci de mii, spuse Andrei ncet, dar
clar. Cinci pentru cheltuieli acum i restul cnd mi ari cadavrul.
Mai mult dect generos, i spuse Petrov. Trebuia s-i doreasc
foarte mult moartea acelui Ivanov.
Bine, Andrei Nikolaevici, primesc, zise el. Da. Bineneles.
Accept imediat.
F-o repede, i spuse prinul. Pot vorbi cu bancherul meu s
transfere fondurile n contul dumitale dac vrei.
Prefer bani ghea, spuse Petrov fr niciun fel de jen.
N-ai ncredere n mine, Roman Vasilievici? Te asigur c reputaia
mea e foarte bun.
Ah, sunt convins c reputaia dumneavoastr e excelent, Alte,
spuse Petrov zmbind. E doar o preferin personal. Sper s m

nelegei. Andrei
l privi.
Cnd ne-ntlnim s punem totul la punct? ntreb el cu asprime.
Putei veni cu banii mine diminea la zece?
Unde?
La intrarea dinspre est a Catedralei Kazan.
Foarte bine. Eti credincios, apropo? Se pare c ai o preferin
pentru biseric.
E un bun camuflaj, i rspunse Petrov. Totul pare att de
nevinovat cnd crucea se afl deasupra.
Andrei zmbi. Avea dreptate.
n regul. Pe mine, deci, la Catedrala Kazan. i adu-mi dosarul
lui. A vrea s arunc o privire prin el.
Bine. Poate fi copiat. Nu-i prea mare.
i vreau rezultate.
Da, Alte. Promit.
Cnd Andrei se nclin i iei din Catedrala Sf. Isac, mirosul dulceag
i uscat al tmii pru deodat apstor, sufocant. Ieind din nou la
soare, prinul i puse plria de pai, oft i i fcu semn oferului. i
fcuse datoria; acum era rndul lui Petrov s i-o fac.

Din moment ce afacerea Ivanov l adusese la Sankt Petersburg,


Andrei se decise s fac nite vizite ct sttea n ora . Dar aproape toi
cunoscuii erau ori n Europa, ori la reedinele lor de la ar, a a c
prinul se limit la un cerc restrns de prieteni.
Spre surprinderea lui, o zri pe frumoasa lui verioar, Natalia
Grekova, nc n ora i, n dup-amiaza cnd Petrov i primi primele
cinci mii de ruble, prinul Andrei i fcu o vizit. Era extrem de agitat,
din cte observ el, i n relaii proaste cu toat familia.
E ceva prea stupid pentru a fi exprimat n cuvinte, zise Natalia
turnnd ceai n ser, printre ghivecele cu palmieri. Grigori Efimovici e
un sfnt i, totui, aici e persecutat de prostime. Ne ntristeaz att de

mult.
Pluralul ne nsemna Natalia, buna ei prieten, Anna Virubova, i
nimeni alta dect arina, Alexandra Feodorovna. Prostimea erau
membrii guvernului, inclusiv primul ministru.
Bine, Talia drag, dar de ce-i pierzi timpul cu acest Rasputin?
Din cte am auzit, e un personaj foarte dubios. Se aude chiar c a violat
o clugri, pentru numele lui Dumnezeu! ce fel de stare e sta?
Minciuni, Andriuka. Toate sunt minciuni. E puritatea
ntruchipat.
Hai, Talia! Nici tu nu crezi asta.
Contesa Natalia scutur furioas din capul blond, fcnd s i se
clatine cerceii din perle.
Grigori Efimovici e Cristos renscut. E incapabil s svreasc
un pcat. Ne ia pcatele asupra lui i ne absolv pe noi de orice vin.
Da i din cte am auzit i plac ndeosebi adulterinele! De fapt,
dac. Au nevoie de un partener pentru greelile lor, el e pe-aproape.
Totul e foarte convenabil pentru toat lumea, nu?
Eti sarcastic.
Bineneles c sunt! Dumnezeule mare, ce denaturare a religiei.
Prostii. Cnd Grigori Efimovici ia asupra sa pcatele oamenilor e
o expunere mistic a iubirii Domnului.
Adic, e mult mai ieftin pentru el dect dac s-ar duce la bordel!
Andrei!
Scuz-m, Talia, dar sta-i adevrul. i am auzit c-l superi
foarte mult pe Volodea cu devotamentul tu pentru acest arlatan. Ba
chiar i-am vzut numele pomenit n ziare ca fcnd parte din cercul
apropiat al acestui clugr. Nu nelegi ct de ruinos e pentru tine i
pentru soul tu?
E o cinste.
Nu-i absolut deloc o cinste. E ca i cum ai afirma n faa tuturor
c eti o femeie uoar. Dumnezeule, nu pricepi?
Contesa ls jos ceaca de ceai i i privi vrul n ochi, acesta
fiindu-i prieten nc din copilrie.
Poate ar fi mai bine s pleci, Andrei. Nu vreau s-i ascult
insultele n propria mea cas. ncepi s vorbeti ca toi ceilali.

Cine sunt, drag Talia, toi ceilali?


Volodea, mama, belle-maman, toat lumea
Draga mea, toi te iubesc i nu le place s te vad pngrit de
acest personaj, Rasputin. Te cunosc, Talia, i tiu ct de curat eti. Dar
acest individ e att de stricat, nct numai legarea numelui tu de al lui
e de ajuns pentru a-i distruge reputaia. De aceea sunt toi suprai.
Vocea lui trda ngrijorare.
Grigori Efimovici e primit de cei mai importani oameni din ar,
i aminti Natalia argoas.
Da, dac te referi la arina noastr care are o slbiciune pentru toi
clugrii fali din Rusia.
Contesa deveni vizibil crispat i puse jos ceaca.
Nu-i permit s-mi spui astfel de lucruri. Vorbeti de arina ta i
de prietena mea.
mi pare ru, draga mea, dar nu spun dect adevrul i ai face
bine s-mi asculi sfatul. Renun la Grigori Efimovici. Nu poate s-i
fac dect ru.
Natalia se ridic ntr-un fonet sclipitor de mtase violet i perle.
Ceaiul se terminase.
mi pare ru, malenkaia, spuse Andrei i zmbi ridicndu-se, dup
care fcu o plecciune politicos i ddu s plece. Dar, dac nu asculi
un sfat bun de la cei care te iubesc, o s sfreti prin a fi cumplit
folosit de acest gunoi din Siberia care nu vrea dect s profite de tine.
La revedere, i-o retez ea. i te rog s nu mai vii pn nu-i
recapei bunele maniere.
Am neles, draga mea. Au revoir, i spuse el salutnd-o din cap.
Ei bine, i spuse prinul, a fost o vizit ncnttoare. Scumpa Natalia
era teribil de nesocotit, aa cum spunea toat lumea. Biata, frumoasa
i prostua Talia. Niciodat nu avusese prea mult minte.
i lu plria de la servitor, strbtu holul de la intrare din marmur
i cu ornamente aurii i pi pe trotuar, dar se opri cnd se auzi strigat
de cineva aflat la vreo cincisprezece metri distan.
Andrei! Ateapt!
Dumnezeule! Volodea! Ce mai faci? Exclam Andrei ncntat cnd
soul Nataliei l prinse din urm i l mbri cu cldur. M bucur

tare mult s te vd. Credeam c eti plecat.


Ha! Muierea aia nebun ar vrea s fiu plecat, mormi el ncruntat
i l btu pe spate. Doamne, de data asta a nnebunit ru de tot cu
prostiile ei religioase. Uneori m gndesc c ar trebui s divorez i s-o
iau de la capt.
Ei, haide. Nu poate fi chiar att de ru!
Andrei, e nebun! Toate sunt, doamnele astea care alearg dup
clugrul la, Rasputin. De la arin n jos, toate ar trebui trimise la azil.
Contele Volodea nu prea avea simul umorului, Andrei tia, aa c
vorbea direct din inim.
Ei bine, nu stau dect astzi n ora, spuse el. M-ntorc la Belaia
Beriozka disear cu ultimul tren. Dac eti liber, n-ai vrea s lum cina
la club? Am i eu o veste proast s-i dau.
Xenia?
Nu, i nu vreau s discut despre asta pe strad. Te atept la masa
mea de la Clubul automobilistic imperial? La ora opt?
S-a fcut. Pe mai trziu, deci.

n seara aceea, dup o zi ntreag petrecut n mare parte cu bancheri i


membri ai Dumei, parlamentul neexperimentat al tarului, Andrei se ntlni
la cin cu Volodea, la club. Amndoi au fost surprin i s vad civa
oficiali ai guvernului reunii pentru o cin - conferin. Caneton
lorange i ampanie Mumm erau trecute n meniu, dar ceea ce i fcuse
pe acei domni s se strng ntr-unul din saloanele private trebuia s fi
fost de o mult mai mare importan dect specialitatea casei.
Toi ceilali de la mese comentau n legtur cu acea ntrunire i
fceau o mulime de speculaii.
El e, spuse Volodea ridicnd din umeri i vrnd lingura ntr-o
farfurie cu sup de sturion. El trebuie s fie.
Cine?
Rasputin. Din cte vd, nu prea eti la curent.
O domin pe arin.

O haimana de la captul lumii? E foarte greu de crezut.


Ah, nu i s-au nirat virtuile lui Rasputin, din cte-mi dau seama.
M mir. De obicei, Natalia plictisete pe toat lumea cu o lung
niruire a aa-numitelor miracole ale maestrului. Toate povestesc ct
de sfnt e i ct nevoie are Rusia de el. La Palatul Alexandr nu se mai
discut aproape nimic altceva.
Au nnebunit cu toii?
Nu chiar. Vor doar s se afle n graiile arinei noastre, care-l
conduce n totalitate pe ar. E o chestie de imitaie. ntr-un fel e chiar
comic, nu? Dar i jalnic.
i Natalia se numr printre ei?
i Natalia e o proast. i petrece timpul rugndu-se i fcnd
vizite, dar are acces la palat i o ncurajeaz pe arin n nebunia ei. Dac
arul ar avea ceva minte, le-ar expedia pe toate la o mnstire n Siberia.
Dup ce ntinse puin caviar de cea mai bun calitate pe o felie de
pine prjit cu unt, prinul Andrei mestec gnditor.
Am ajuns ru de tot, Volodea, spuse el.
Ah, i sta-i numai nceputul, dup prerea mea. Cnd o s
reueasc s-l dea jos pe primul ministru i cred c o s reu easc o
s ne trezim cu Grigori Efimovici Rasputin n capul guvernului.
Dumnezeule, ce sim ai umorului mai ai i tu!
Sunt nsurat cu verioara ta de prea mult timp, spuse Volodea.
Se privir i sorbir amndoi gnditori din paharele de vodc. n cele
din urm, Volodea ntreb de problemele de la Belaia Beriozka.
Rmase uimit cnd auzi de tentativa de crim.
Pe o copil ca Aniuka? De ce?
Pentru c e nebun. i mai cred c e cel care mi-a omort unul din
cai. Totul e de necrezut.
l mai caut?
Bineneles. Poliia bnuiete c s-ar putea altura vreunui grup
de radicali. Au de gnd s pun mna pe el atunci.
Succes.
Nu prea pari s ai cine tie ce ncredere n poliie.
N-am. N-am mai mult ncredere n ei dect n teroriti. De fapt,
bnuiesc c fac acelai joc. S-a mai ntmplat, tii doar.

Orice e posibil. Dar eu tot mai am puin ncredere n poliie. n


definitiv, sunt de partea noastr.
Aa susin ei. n realitate, toat lumea se infiltreaz peste tot, aa
nct nici ei nu mai tiu.
Dac-i adevrat, atunci vai de Rusia.
Da, aprob Volodea golindu-i paharul. Vai de Rusia, ntr-adevr.

Capitolul 6

Avusese cea mai bun ocazie de a se rzbuna pe prinul Andrei i


dduse gre ntr-un mod ngrozitor i jenant. Ce se ntmpla cu el? se
ntreb Oleg stnd ghemuit ntr-un vagon de clasa a doua n trenul de
Moscova n care se urcase la cteva mile distan de gara Belaia
Beriozka. De ce naiba avea atta ghinion?
Voise s-l omoare pe prin. Trise numai pentru clipa cnd se va
putea rzbuna pentru toate acele luni petrecute n Siberia i ce se
ntmplase? Se rzgndise, alesese o int mai mic i apoi stricase
totul att de oribil, nct lsase chiar i un martor n urm care s le
spun tuturor din zon exact cum arta ucigaul prinesei Ania, Iisuse!
Ce prostie! Ce se-ntmpla cu el?
Tremurnd uor la amintirea furiei lui, aproape c i dorea s n-o fi
ucis. Era att de frumoas, de feminin. Dar arogant, ca toi boierii.
Se uita la mine de parc n-a fi fost om, i spuse el cu amrciune.
Fusese la universitate. Citise cri. i, cu toate astea, pentru acea fat
frumoas nu era la acelai nivel cu ea. A naibii arogan! Pentru ea i
pentru toi boierii el era un nimic. Nu conta pentru ei.
Ceaua, i spuse el. Ei bine, acum avea s conteze pentru ea sau,
cel puin, pentru familia ei care-i supravieuia.
Gndindu-se la reacia familiei, Oleg se mi c incomod pe banchet.
Fcuse, ntr-adevr, cel mai mare ru posibil ucignd-o pe fat. Uciderea
prinului Andrei n-ar fi deranjat pe nimeni cu mintea ntreag, i spuse

el. Nimeni nu iubete un moier. S fie omori cu toii, ar fi spus


ranii. Dar o fat
Oamenii aveau s se nfurie cumplit pentru aa ceva. Prinului
Andrei, care scpase de pedeapsa ce i s-ar fi cuvenit, aveau s i se
transmit condoleane de pe tot cuprinsul provinciei i fiecare brbat
ntreg la trup avea s se duc la conac, narmat pn-n dini, oferindu-i
ajutorul pentru prinderea criminalului care-i atacase familia.
Spre marea ruine a lui, Oleg i ddu seama nu numai c scpase
ocazia dea se rzbuna pe prin, dar i c-i oferise celui mai mare
duman al su motivul - i justificarea pentru a fi urmrit i ucis ca
un animal slbatic. Cu binecuvntarea ntregii comuniti!
Aveau s-l numeasc criminal. Destul de ciudat, gndul acela l fcu
pe Oleg s zmbeasc uor. Eh, cel puin, lumea se temea de un
criminal, hotr n sinea lui. Era plcut s tie c prinului Andrei i era
fric de el. Dorea cu disperare s-l terorizeze pe prin acum, c nu
reuise s-l omoare. Voia s-l loveasc n orice fel putea.
i, totui, amintirea acelei fete frumoase l tulbura, l obseda, l
fcea s tremure. Ucisese ceva mai bun dect el i tia acest lucru. Ba,
mai ru, avea s tie ntotdeauna.
La naiba cu Belgia Beriozka, i spuse Oleg trgnd dintr-o igar
ruseasc ieftin n acel vagon ubred de clasa a doua. Totul e de
domeniul trecutului. Le-am depit. Am ucis, n sfrit
Da. i, lsnd n urm un martor, se condamnase singur la moarte.
Toat viaa avea s atepte ziua n care el i boierii aceia vor fi chit,
ntr-un fel sau altul.

Moscova
Cnd ajunse la Moscova, Oleg gsi cu pruden actuala adres a
tovarilor si dm Siberia i le spuse despre lovitura lui revolu ionar. Fu
primit mai degrab cu rceal dect cu admiraia la care se a teptase.
Pavel Skriabin, creatura cu nas lung i cu un pr de un blond pal drept i
moale, care i cdea n ochii cenuii, l ntreb pe noul venit de ce ar fi

trebuit s-l primeasc din nou n cercul lor cu braele deschise. Acum
cu siguran c avea s atrag poliia.
Pe naiba, i-o ntoarse Oleg. L-am omort pe singurul martor. Nau dect un cadavru. Nimeni n-o s vin s m caute sau s v caute pe
voi din cauza mea. V garantez, mini Oleg cu uurin.
Suprat c fusese primit cu rceal, se hotr s accentueze ceea ce
era pozitiv. Nu avea niciun sens s pomeneasc de bieaul pe care-l
lsase n urm. Voia s fie admirat i acceptat ca revoluionar, n plus,
dup ce ucisese un aristocrat, era gata s-i ucid i pe alii. Era
tulburtor, ca a vna un animal slbatic.
Nu mi-a plcut deloc de el n Siberia, spuse o voce din fundul
ncperii. i nu-mi place nici acum. Oricum, cutm pe cineva care s
ne ajute s jefuim bnci, nu s omorm fete.
Oleg i arunc o privire furioas celei care vorbise i care sttea
tolnit pe un divan vechi. Katia l privi, n schimb, lung i piezi , total
neimpresionat.
Cea, i spuse el. Snoab mic i arogant.
A jefui o banc e un delict, spuse el defensiv. Dac o s fim
prini, o s intrm cu toii la nchisoare ca nite delincveni obi nuii.
De unde s tie cineva c motivele noastre sunt pure?
Dumnezeule, l auzi? ntreb Katia. Am ajuns s recrutm oameni
din grdinie?
Am stat n Siberia pentru agitaie politic exact ca i voi, zise
Oleg cu demnitate. M consider un revoluionar activ.
Katia pufni dispreuitoare, se ntinse i i aprinse o igar uitndu-se
n treact la Pavel Skriabin.
Poate se crede n armat? spuse ea cu un sarcasm rece.
Oleg i arunc tinerei o privire plin de rceal de sub cteva uvie
de pr rvite, ca un animal de prad nainte s loveasc. Tare mult ar
fi vrut s-i arate de ce era n stare.
Ai ucis o fat ntr-o provincie din apropierea Moscovei. Asta face
un porc, nu un revoluionar, spuse Katia. Cu ce fel de pervers avem dea face?
A fost un act politic. Fcea parte din familia unui renumit mo ier
care m-a trimis la nchisoare pentru c am vorbit n numele ranilor,

zise Oleg furios din cauza acelei lipse de respect.


Trgnd adnc din igar, Katia se uit dispreuitoare la acel tnr
nepieptnat, mbrcat cu o bluz roie ruseasc i pantaloni negri.
Nu eti un candidat prea impresionant pentru organizaia noastr.
Vrem ca oamenii notri s fie n stare s ating inte mult mai dificile
dect nite fete. Dumnezeule! exclam Katia. Ai simul moral al unui
canibal!
A fost un act de rzvrtire mpotriva unei anumite ordini sociale,
protest Oleg. Ce conteaz dac victima a fost tnr, btrn,
inofensiv sau periculoas? Atacul a fost ndreptat mpotriva clasei
asupritoare, n general.
A fost actul unui porc la.
De la locul lui de cinste, n captul mesei, Pavel Skriabin i privi
amanta, ridic din umeri i oft.
Avem nevoie de un om pentru jaf, explic el arogant.
E ca i cum am avea de-a face cu un individ care violeaz copii,
spuse Katia. Nu e de-al nostru.
Nu putem fi prea pretenioi zilele astea, Katiuka. Cel pe care-l
nlocuiete Oleg a fost prins de poliie sptmna trecut. Dac vrem s
facem operaia asta, avem nevoie de el.
Rocata mai trase un fum de igar turceasc o marf achiziionat
de la una din cele mai bune tutungerii din Moscova i sufl cteva
cercuri n aer, plin de dispre.
Fratele lui Pavel, Dimitri, se uit la Katia i apoi se pronun n
favoarea primirii lui Oleg n grupul lor revoluionar. Fu susinut i de
ceilali membri prezeni: un georgian i doi ru i. Preau s fie de acord cu
propunerea lui Skriabin numai datorit faptului c era foarte greu de gsit
cineva nou. Poliia din Moscova se afla ntr-una din acele campanii de
curire periodic i civa tovari sfriser n lanuri la gara Kazari,
pregtindu-se pentru cltoria lung spre est. Chiar dac Oleg nu era un
specimen prea strlucit, avea o calitate era pregtit, doritor i liber.
Chiar l vrei? ntreb Katia dezgustat. Cred c ai nnebunit cu
toii.
Suntem practici, Katiuka. Dac ne-am limita doar la cei cu inimi
pure, niciunul din noi nu s-ar afla aici n seara asta.

Dac-l vrei, folosii-l, zise rocata. Dar, cnd o s se dovedeasc


incompetent, amintii-v c eu am fost mpotriv.
Furios din pricina tonului ei, Oleg o privi cu dumnie, dar se a ez pe
un scaun la mas, lng Dmitri Skriabin, n timp ce ceilali membri se
prezentar. Piotr, Valeri i Iosif semnau foarte bine unul cu cellalt a a
cum erau mbrcai cu bluze ruseti jerpelite, epci rotunde i pantaloni
negri murdari vri cu neglijen n ni te cizme mizerabile, dintr-o piele
de proast calitate. Preau mai degrab nite tlhari din Hitrovka.
Deci, tovari, spuse Oleg zmbind i ncercnd s par serios,
care e inta jafului nostru?
Banca Azov i Don de pe strada Malaia Sadovaia:
Oleg ncuviin gnditor, evalund ansele. De ce nu?
Am observat c, de obicei, n timpul zilei, in seiful deschis. E un
paznic la intrare, care trebuie s fie atras n alt parte nainte s dm
lovitura. Apoi, n timp ce o parte din grup i ine la respect pe casieri i
pe clieni, noi ceilali dm fuga i golim seiful.
Oleg se ntreb care avea s fie sarcina lui.
Eti un bun inta? l ntreb Katia alturndu-se grupului de la
mas.
Pi, eu
Nu ne face s pierdem timpul. Da sau nu?
Pi, da.
Ochii verzi i oblici ai Katiei i cutar pe ai lui
Pavel, care zmbi.
Poi s-i distragi atenia paznicului, spuse ea.
Stai puin. Cum adic s-i distrag atenia? Ce ar trebui s fac?
S-l ii sub ameninarea armei. S-l mpu ti dac-i face necazuri.
Sunt sigur c o s te descurci.
Bine, dar de ce eu? Adic, abia am venit. De ce nu cineva cu mai
mult experien?
Pentru c fiecare din noi are o sarcin i asta va fi a ta. Ori
accepi, ori renuni. Nu exist cale de mijloc.
E puin cam greu prima oar, zise Dmitri, ncercnd s par
expert. Dar ai mai ucis deja o dat, aa c ai trecut prin botezul focului.
N-ar trebui s-i fie greu a doua oar.

Bine, dar asta-i cu totul altceva. n primul rnd, paznicul o s fie


narmat.
Oleg, tim c preferi ca victimele tale s fie fete tinere fr
aprare, dar, dac vrei s te afirmi, n cele din urm, va trebui s
progresezi la inte mai dificile, spuse Katia ai crei ochi verzi de ghea
l fixar cu dispreul lor.
Bine, spuse Oleg furios. Dac m vrei, sunt al vostru. O s v
art tuturor cum acioneaz un adevrat revoluionar. O s aflai ce fel
de om sunt.
Minunat. Deci, o s rspunzi de neutralizarea paznicului, zise
Pavel Skriabin. Iosif o s se ocupe de transport. Dmitri, Piotr, Valeri i
Katia vor intra n banc mpreun cu tine, vor imobiliza clienii i vor
goli seiful. Eu o s v atept la locul stabilit dup ce vei fi ncheiat
operaiunea cu succes.
Uitndu-se la ceilali, Oleg i spuse c preau prea mulumii. Se
petrecea ceva acolo ce nu-i plcea, dar nu putea s-i dea seama ce
anume.
Abia cnd se ndrept spre cas i ddu seama c l nsrcinaser s
se ocupe de singura persoan din incinta bncii care era narmat. Uluit
de acest gnd, Oleg fu cuprins de o bnuial care i ddea fiori cnd i
aminti dispreul din privirea Katiei. Ce punea la cale, oare, vrjitoarea
cu ochii verzi? Putea el s aib ncredere n oamenii aceia?
n timp ce strbtea mahalaua Hitrovka, ntunecoas i sufocant,
ocolind beivii, ceretorii i prostituatele cu ochi injectai de pe strzile
cufundate n bezn i duhnind a urin i blegar de cal, tnrul bond,
bine format i srccios mbrcat i aminti de primul lui act
revoluionar de la Belaia Beriozka. Avusese ncredere n civa tineri
tovari de la universitate i acetia l lsaser balt pentru a-l nfrunta
pe poliistul din localitate i pe Andrei Nikolaevici Malev. Jaful
acela ar fi trebuit s fie similar, i spuse el abtut. Ceaua aia cu ochii
verzi avea s-i aduc necazuri; simea asta.
Cnd se gndi ia chipul ei arogant, i aminti ct de furios fusese n
ziua aceea n pdure. O vedea pe aristocrata aceea mic i speriat. Ha!
Nu fusese de ajuns de speriat. Se luptase ca o tigroaic, zgriindu-l
destul de tare pentru a-i lsa semne. Dar nu-i folosise la nimic. Era

moart i ai ei, probabil pe jumtate nnebunii de durere. i spuse c


acest lucru i-ar fi putut oferi satisfacie. Dar bineneles c propria lui
via era acum n primejdie, ceea ce-i provoca o oarecare grea, dei
nu-i plcea s se gndeasc la asta.
n mizerabila Hitrovka, pierdut printre beivi glgioi i prostituate
mbrcate iptor, nvluit n ceaa dens a rului, Oleg hoinrea printre
cei osndii i se simea extrem de bine.

Capitolul 7

Paris
Imediat ce ea i Xenia intrar n curtea pietruit a casei din ora a
prinului Sandro, Ania tiu c nu era n regul ceva. Nu era n regul
deloc. Familiara construcie alb din secolul al optsprezecelea,
proiectat de arhitectul Gabriel pentru amanta regelui, era la fel de
impuntoare ca oricnd, numai c i lipsea principalul ornament
grand-pre nu se vedea nicieri. ntotdeauna le ntmpinase la Gara de
Nord. Era ceva foarte ciudat.
Bun ziua, Pierre, spuse prinesa Xenia zmbind, cnd btrnul
majordom le primi entuziasmat n prag. S-a ntmplat ceva cu tata?
Unde e? Sper c nu-i bolnav, nu?
Coborndu-i privirea stnjenit, servitorul cu prul alb murmur
ceva n legtur cu un alt angajament al Alteei Sale care l mpiedicase
s fie acas la sosirea lor.
Ah, rspunse Xenia bnuitoare din cauza atitudinii lui Pierre i a
scuzei invocat de acesta.
l cunotea din copilrie, dar niciodat nu-l auzise minind att de
prost.
Se petrece ceva ciudat aici, i opti Ania mtuii ei n timp ce
urcau scara din marmur alb spre camerele de la etaj. Le vezi feele?

Servitorii ne ascund ceva.


Nevrnd s-i recunoasc propriile temeri, Xenia zmbi i spuse c,
poate, puneau la cale o surpriz. Dar nu era n apele el; atmosfera era,
ntr-adevr, ciudat.
mbrcndu-se cu mare grij, Ania alese pentru cina cu grand-pre o
rochie cu guler nalt. Vntile care dispreau ncetul cu ncetul puteau fi
astfel ascunse, dei cele de pe fa aveau s se vad. O plrie cu vl i
protejase faa la sosire, dar acum trebuia s i-o lase descoperit, orict de
neplcut ar fi fost. Alexandr Alexandrovici Sandro, pentru prieteni
o inform pe Ania c fiica lui i povestise despre tragicele evenimente
de la Belaia Beriozka i c acestea l ntristaser extrem de mult.
Stnd n captul mesei Ludovic al XVI-lea i flancat de doi servitori
n livrea pe care i-a expediat brusc, Sandro prea suprat i masiv n
seara aceea, nalt de un metru nouzeci i cinci i cu o construcie de
atlet, cu o barb i o musta albe stil Vandyke, prinul avea aerul unui
grand seigneur i temperamentul unui tiran. Prea, de asemenea, s nu
fie ntr-o dispoziie prea bun, fapt pe care Xenia l gsea suprtor
dup primirea rece de mai devreme.
Da, grand-pre, a fost ngrozitor, spuse Ania. Dar doctorul a spus
c, dac or s dispar durerile de cap, ar trebui s m vindec. Braul luxat
nu m mai doare prea ru, iar vntile sunt din ce n ce mai terse.
Sandro se uit struitor la frumoasa lui nepoat i nu spuse nimic,
privindu-i chipul ca i cum ar fi ncercat s dezlege un puzzle.
Vntile acelea verzi-cenuii erau suprtoare.
Zu c-ncep s m simt mai bine, adug Ania cu nervozitate,
dup care i arunc o privire mtuii ei, care sttea n cellalt capt al
mesei i al crei colier din safire reflecta lumina imensului candelabru.
Este att de dureros pentru mine, nct nici nu tiu cum s ncep,
spuse prinul ntr-un trziu. i nchipui ct de mult ne va modifica asta
planurile pe care le aveam pentru tine. nainte mi imaginasem o alian
extraordinar cu vreun motenitor al vreunei mari averi europene.
Acum, ns, ntr-o singur zi, toate speranele mi-au fost spulberate.
Biata mea copil.
E nebun? se ntreb Xenia, schimbnd priviri perplexe cu nepoata ei,
care era la fel de nedumerit ca i ea. Despre ce vorbea, oare?

Tat, Ania a fost btut cu brutalitate, dar a supravieuit. Vorbe ti


de parc ar fi fost ucis. Nu neleg. Doar o vezi aici n faa dumitale.
intuindu-i fiica frumoas cu o privire feroce, Sandro spuse furios:
Cum poi s continui cu arada asta dezgusttoare, Xenia? Copila
e ca i moart. Crezi c oamenii n-au vorbit despre asta i aici i n
Rusia? Crezi c zvonurile nu circul? Brfele pot trece graniele mai
iute dect un tren n plin vitez.
Despre ce vorbeti, tat? N-are niciun sens.
Furios, Sandro se ridic i i strig prinesei Xenia peste mas:
Vorbesc despre faptul c nepoata ta a fost violat n timp ce se
afla n grija ta, c fiecare brf din Moscova i Paris rspndete
povestea pe care tu copilul meu preferat ncerci s mi-o ascunzi.
Despre asta vorbesc!
Uluite, cele dou femei cscar gura n acelai timp. Apoi, Xenia se
ridic, mpingndu-i scaunul n grab i se ndrept spre Sandro. Deci,
de aceea expediase servitorii, i spuse ea. Atepta s-i verse veninul
n particular.
Nu-i adevrat, grand-pre, protest Ania privindu-l
nencreztoare. Omul acela m-a btut, a tras n mine, dar aa ceva n-a
fcut!
Cum ndrzneti s ne vorbeti aa, tat? ntreb Xenia a crei
rochie din satin de un albastru-nchis sclipea sub colierul de safire. E
cea mai mizerabil form de calomnie! Nici din partea dumitale n-o s
accept aa ceva!
Nu uita c vorbeti cu tatl tu, chrie, i spuse el dominnd-o cu
statura sa. i nu permit nicio lips de respect.
Nici eu. Cine i-a spus povestea asta e un mincinos neruinat.
Ania n-are de ce s se ruineze, doar dac dumneata consideri cumva
c faptul de a fi fost aproape ucis e un motiv de ruine!
Mini, Xenia. Povestea circul n tot oraul. Rul s-a fcut. N-o s
reuim niciodat s-i gsim un so. Amndou ne-ai fcut familia de
ruine.
Eu am fcut familia de ruine? Dumitale ar trebui s-i fie ru ine
pentru c dai crezare unor asemenea minciuni sfruntate. Iar mie mi-e
ruine c-i sunt fiic!

Auzind acele cuvinte, prinul Sandro roi puternic i, tremurnd de


furie, i plmui fiica.
Apucnd primul lucru pe care l gsi la ndemn, o statuet de Svres
din secolul al optsprezecelea, Xenia, extrem de furioas, o azvrli n
captul cellalt al ncperii. Trntind un frumos peisaj Watteau la podea,
statueta i lovi rama aurit nainte de a se face frme pe parchet.
Asta cred eu despre povestea dumitale, spuse ea, dup care iei
din ncpere urmat de Ania. i, dac pun mna pe cel care a lansat
zvonul, l omor.
nainte s treac pragul, prinesa Ania se ntoarse o clip pentru a se
uita la Sandro, care sttea aplecat deasupra mesei, zguduit de propria-i
izbucnire i mai ales de cea a fiicei sale.
Mi-e ruine pentru dumneata, grand-pre, spuse ea ncet. N-a fi
crezut vreodat c o persoan pe care o iubesc se poate purta cu mine
att de urt.
Dup aceea iei imediat.

Ania era att de devastat, nct nimic nu o putea consola. Ceea ce


se ntmplase n ziua aceea, n pdure, avea s fie un permanent
comar, o ruine care avea s continue tot restul vieii ei, urmrind-o
pn n ziua morii.
Era o nebunie. Fusese aproape omort de un nebun care o ura
numai pentru c era gelos pe clasa ei social. Acum era pe cale de a fi
renegat chiar de membrii acelei clase datorit zvonurilor care fcuser
ceea ce nu reuise Oleg Ivanov. Cum de era posibil? Cine s fi
rspndit o minciun att de groaznic?
Nimic nu avea sens pentru prinesa Ania. Stnd ntins pe cuvertura
verde cu auriu a patului sculptat n stilul perioadei imperiale franceze,
Ania privea absent ornamentele aurii din lucrtura n lemn, din spatele
capului ei, cu mintea aiurit i cu vederea pe jumtate nceo at din
cauza durerii.
Viaa mea s-a terminat, i spuse ea uitndu-se la baldachinul din

mtase grea, verde, care coninea o mulime de simboluri sclipitoare


din perioada lui Napoleon, frunze de dafin cusute cu fir auriu pe
mtase. Pentru o clip, avea din nou ase ani i sttea n genunchi chiar
lng patul acela, mpreun cu mtua Xenia i grand-pre.
A cui feti o s fiu? o ntrebase pe frumoasa ei mtu , iar
rspunsul venise fr cea mai mic ezitare.
Acum nimeni nu avea s o mai vrea. nfrunta slbticia singur,
ndurerat i renegat, iar ea nici mcar nu tia cine era de vin pentru
suferina aceea.
Prinesa Xenia era att de furioas pe tatl ei, nct refuz s se duc
n camera ei i s se gndeasc la acuzaia lui pn diminea cnd
probabil c el ar fi plecat undeva i ar fi lsat-o s atepte pn seara
trziu. Nu se putea odihni pn nu discuta cu el; nu-l putea lsa s le
defimeze astfel pe ea i pe Ania. Chiar dac era tatl ei.
l gsi pe prinul Sandro n biblioteca de la parter, citind lini tit unul
din superbele sale volume legate n piele i cu titlurile imprimate n
relief cu auriu din colecia de romane franuzeti care umpleau rafturile
unui dulap Ludovic al XVI-lea elegant, cu geamuri. Rou i negru era
ceea ce alesese pentru seara aceea.
Ei, chrie, spuse prinul zmbind, dar fr s-i ridice privirea. Ai
venit s mai distrugi ceva din motenire?
Ignorndu-i sarcasmul, prinesa Xenia se aez lng el.
Tat, trebuie s stm de vorb. E prea oribil s m acuzi de un lucru
att de ngrozitor. Nu-mi vine s cred c, ntr-adevr, crezi a a ceva.
De ce nu? spuse el nchiznd cartea cu zgomot i punnd-o pe
biroul su, de asemenea, o frumoas pies Ludovic al XVI-lea.
Ca i dulapul, era opera lui Georges Jacob, un tmplar din secolul al
optsprezecelea care avea o clientel regal. Toate lucrurile din cas
aveau o origine excelent, n afar de el nsui, obinuia Sandro s
glumeasc. Strmoii Iui erau hoi, bandii i jefuitori de orae. Dar
aveau un gust sublim.
Tat, dac povestea asta ar fi fost adevrat, ai fi aflat primul.
Numai acest lucru ar trebui s-i spun foarte mult. tii c nu mint.
Toate femeile mint. Linele mai mult dect altele.
O femeie i-a spus minciuna asta ngrozitoare? ntreb Xenia,
care

se gndea la vreo dou-trei, prima dintre ele fiind Liza.


Prinul o privi cu ochii lui de un verde-deschis i, n cele din urm,
spuse:
Nu vreau s discut despre asta.
Ei bine, eu vreau.
Oftnd, Sandro ridic din umeri.
Toi m-ai dezamgit, spuse el. Nicki a murit n acel accident
stupid fr s lase un motenitor care s ne duc numele mai departe.
Tu nu i-ai druit lui Andrei niciun copil, ca s nu mai vorbim de
motenitor. Sora ta, zise el atunci, rostind cuvintele cu un dispre vdit,
n-a reuit s-l ofere acelui pitic pervers dect o fiic. Toat familia m-a
dezamgit. Suntem pe cale de a ne stinge, Xenia. Ultimul lucru pe care
a fi vrut s-l aud era un zvon n legtur cu onoarea Aniei. Aveam
nite planuri att de mari pentru ea. Acum au fost distruse complet.
Eti un btrn egoist, tat, i, dac o ii tot aa,
0 s mori n singurtate i neplns, nconjurat doar de servitori, lachei
i prieteni de ocazie.
Vreau un motenitor. Sperasem c nepoata mea mi va drui unul.
De cnd sunt un ticlos din cauza asta, Xenia?
Prinesa se uit la el. i amintea de un copil cruia i se spusese c nu
i se putea ndeplini dorina.
Tat, chiar dac Ania s-ar cstori, n-ar mai fi prinesa Sviridova,
ci ar lua numele soului ei. Orice fiu al ei ar purta numele tatlui su,
aa c nu vd cum ar putea asta s-i rezolve problema.
Sandro era suprat. Lui i se prea totul foarte clar.
A vrea s-i amintesc de un precedent, spuse el aducnd puin cu
un avocat. n cazul prinesei Zenaida Iusupova s-a fcut o excepie de
la aceast regul. Era ultima din neam i arul i-a permis soului ei s-i
poarte numele. Prinesa a nscut doi priniori i, astfel, familia a
continuat s existe. Asta voiam s fac. Acum, neglijena ta a distrus tot.
Atunci, mai ateapt civa ani pentru fiica Lizei i a lui Serioja,
spuse Xenia furioas. Poate c Taa o s-i gseasc un so care s-i
convin.
S-ar putea. Ori s-ar putea s m recstoresc, spuse el cu rceal.
i cred c tii cine e tnra doamn.

Nu te sfii, tat. Zenaida nu mai e n floarea tinereii.


E cu apte ani mai mare dect tine, chrie, spuse Sandro cu o
tent de maliiozitate.
i a avut de apte ori mai muli amani, zise fiica lui, nevrnd s-i
scape ocazia de a avea ultimul cuvnt. Dac o s te-nsori cu Zenaida, o
s regrei tot restul vieii.
Dar dac n-o fac, neamul Sviridov o s-o ia pe urmele dinozaurilor.
Tat, oamenii nc mai vorbesc cu respect despre dinozauri, spuse
ea cu un zmbet trist.
Sandro cltin din cap.
O s am grij de Aniuka. Sigur n-o s moar de foame. Dar n-o
s-mi dea niciodat ceea ce-mi doresc acum.
Nu-i un obiect, tat. E o fat a crei via e pe cale de a fi distrus
fr ca ea s aib vreo vin. Dac dumneata poi s accepi asta, eu nu
pot.
Atunci, ncearc s te lupi cu zvonul i vezi unde o s ajungi. E
distrus, Xenia. Iar dac tu ai de gnd s continui cu planurile pentru
iarna asta, ai face bine s te convingi dac poate suporta tensiunea.
De fapt, Xenia era cu adevrat nspimntat pentru nepoata ei.
Btrnul avea dreptate ntr-o singur privin societatea avea s fie
extrem de crud i, innd cont de starea fragil a fetei, ar fi fost o
greeal s o supun unei ierni de umilin n Sankt Petersburg. Dar
dac nu lupta mpotriva acelei calomnii, viaa Aniei avea s fie complet
distrus. Nu exista alternativ. Ori lupta, ori fuga.
Prinesa Xenia oft i hotr n sinea ei c trebuia s se narmeze
dac sperau s vad primvara.

A doua zi diminea, prinesa fu surprins cnd i vzu nepoata senin


i gata s mearg la cumprturi. Bucuroas s-i distrag atenia, Xenia i
ceru lui Paul, oferul, s aduc maina pentru o plimbare pe grands
boulevards. Era o zi plcut de var, excepional pentru Paris n iulie,
cald, nsorit i perfect senin, ca o zi frumoas de mai.

Cnd oferul lui Sandro conduse Mercedes-ul negru pe poarta din


fier forjat afar n Rue du Faubourg St. Honor, Xenia observ
amestecul obinuit al trectorilor, doici cu copii mici, servitori fcnd
cumprturi, furnizori cu pachete, majoritatea fiind oameni brunei cu
ochii negri, scunzi, veseli, att de diferii de cei din ara ei, rumeni n
obraji i blonzi. Niciun vizitiu parizian nu semna cu ruii grai i
brboi care se plimbau mndri pe Nevski Prospekt n caftanele lor
albastre i cu plrii rotunde, care conduceau cai superbi crora le
vorbeau n permanen. Nu se vedeau muli ofieri n tunici albe de
var i cu chipiuri de aceeai culoare, ci doar cte un flic cu o manta
scurt i neagr ici-colo. Francezii preau s-i pstreze prezentabilii
Gardes Rpublicains pentru decorarea Operei din Paris cu ocazia
galelor i pentru srbtorirea anual a zilei de 14 iulie.
Stnd lng mtua ei, Ania nu observa nimic, nu vedea nimic, nu
simea nimic. Singurul lucru din mintea ei era vidul care ocupa locul
deinut pn atunci de viitorul ei.
Xeniei i plcea frumuseea clasic a Parisului, cu superbele sale
cldiri publice datnd din secolul al optsprezecelea, vilele, parcurile i
bulevardele largi, dar, n adncul sufletului, se bucura c nu trebuia s
triasc acolo, preferind amestecul de culoare i exuberan de acas.
Dup prerea ei, francezii erau prea preocupai de form. i prea
organizai. Sufletul slav al Xeniei nu prefera coninutul, ci emoia.
Privind-o pe Ania cu coada ochiului, mtua consider c fata prea
destul de mulumit. Poate c totul avea s se termine cu bine, totu i.
Dornic s-i fac pe plac, Xenia spuse c ar fi putut s viziteze cteva
din magazinele ei preferate de pe Rue de Rivoli i s-l roage pe Paul s
le ia la o anumit or. Dup aceea se puteau duce la Boucherou,
bijutierul Xeniei de la Paris.
Da, zise fata. Sun minunat.
Dar vocea ei era lipsit de orice nuan.

Dou ore mai trziu, dup ce vizitaser cteva magazine elegante,


timp n care nu vzuse nimic din ce i se artase, Ania era gata s se
ntoarc acas. Nevrnd s-i foreze nepoata ntr-o alt activitate
inutil, prinesa Xenia propuse s mearg pe jos pn n punctul n care
i spuseser oferului s le atepte. ncuviinnd apatic, Ania spuse c
era de acord.
Datorit unei ceremonii la biserica Madeleine, nu prea departe de
punctul de ntlnire, circulaia devenise destul de intens: omnibuze
imense, automobile elegante aparinnd diverilor minitri i maini
particulare alturi de trsuri deschise conduse de vizitii n livrele, o
rmi dintr-un trecut nu prea ndeprtat. Toate circulau prin uria a
Place de la Concorde, ai crei obelisc alb cu auriu strlucea ca un far n
mijloc, ntre dou fntni arteziene.
Stnd lng Xenia, dar fr s aud niciun cuvnt din ce spunea
aceasta, prinesa Ania l vzu pe Paul cu Mercedes-ul n aceeai clip n
care vzu omnibuzul care se ndrepta spre ea.
N-ar fi nevoie de prea mult, i spuse ea. Nu trebuie dect s merg n
mijlocul strzii i s stau nemicat. Se va termina ntr-o clip.
Aruncndu-i o privire Xeniei, vzu c atenia acesteia era atras
momentan de strigtele unui vnztor ambulant. Bine, i spuse Ania.
Acum sau niciodat.
Mulimea deveni nedesluit n clipa n care cobor printre ma ini, o
siluet nalt i subire, ntr-un costum alb de var, cu ghetue albe pn
la glezn din piele de cprioar, ncheiate cu ireturi, a crei fa era
ascuns de o plrioar de pai cu un vl subire.
Privind int la omnibuzul care se apropia, prinesa Ania nu simea
absolut nimic. Nu mai simea nici team, nici nefericire; depise acele
lucruri. Acum nu voia dect uitare. Dac viaa ei nu mai merita s fie
trit, ea nsi avea s-i pun capt. Ba se sfrise chiar n ziua aceea,
n pdure, nu mai trebuia dect s finalizeze totul.
Oamenii se uitau cu groaz la fata care sttea n calea omnibuzului.
Ania! strig Xenia care se ntorsese i o vzuse i ea.
ngrozit, ni n strad pentru a o trage din mijlocul strzii.
Prines! strig oferul, claxonnd disperat, convins c Ania
trebuia s-i fi pierdut minile.

n timp ce cei patruzeci i trei de pasageri ai si ipau i se ineau de


scaune nspimntai, oferul omnibuzului izbuti s o evite pe Ania
trecnd doar la civa centimetri de ea i ciocnindu-se de un felinar de
lng Grdinile Tuileries. Pietonii ipar i fugir s se adposteasc,
mprtiindu-se asemeni unui stol de porumbei.
Cnd omnibuzul i-a pierdut direcia, un Renault - negru a ters-o pe
Ania mpingnd-o lng bordur. Czu cu o bufnitur oribil, o pasre
alb rnit.

Paul a vzut tot, se rsti prinul Sandro la fiica sa. S-a dus
intenionat n calea omnibuzului. ncerca s se omoare.
Prinesa Xenia i oferise tatlui ei o versiune oarecum diferit a
accidentului, susinnd c Ania traversase strada neatent. Al naibii
ofer, i spuse ea, aprinzndu-i o igar.
Tatl i fiica stteau lng ua-fereastr a salonului de la etaj care
ddea spre Rue du Faubourg St. Honor mturat de ploaie, ale crei
felinare luminau de sub ploaia torenial constant. Se potrivea perfect
cu starea lor de spirit.
Doctorul mi-a spus c, dup nebunia de azi dup-amiaz, a scpat
doar cu nite vnti i o glezn luxat, zise Sandro. E foarte norocoas.
Nebunie? zise Xenia. Frumos mod de a vorbi despre asta.
Nu fi impertinent cu mine. M supr teribil de mult faptul c
Ania ar face a^ ceva. Trebuie s-i fi pierdut minile.
Dac acest lucru s-a ntmplat cu adevrat, a avut destule motive,
zise Xenia cu tristee.

Singur n dormitorul ei, Ania se uita din pat la ornamentele


complicate de pe tavan, ncercnd nc s priceap ce se ntmplase n

dup-amiaza aceea. Se aezase intenionat i cu snge rece n faa unui

omnibuz. Totui, acesta nu o omorse. Refuzase s-i ia viaa o


respinsese!
Era att de comic, nct o fcu s rd i i duse mna ia gur ca s
nu o aud nimeni; n definitiv, nu era deloc amuzant s ncerci s-i
ncredinezi viaa unui omnibuz mare i aglomerat, n Place de la
Concorde. Dar era, totui, amuzant!
Fusese respins de moarte, cu brutalitate, izbit destul de tare pentru
a mai cpta cteva vnti, dar, cu toate acestea, readus fr niciun
pic de ceremonie napoi la via. Ei bine, i spuse ea n timp ce lacrimi
provocate de rs i iroiau pe obraji, am supravieuit celei mai grele
ncercri acum. De azi ncolo, orice s-ar ntmpla, ruine, nebunie, o
total respingere de ctre societate nu va mai fi nimic n comparaie cu
asta. Dac grand-pre consider c sunt o ruine, foarte bine. Nu mai
conteaz.
Tot ce conta era libertatea nou descoperit pe care o ctigase n
dup-amiaza aceea. Probabil c, acum, Sandro avea s o lase s fac
orice voia. Dup ce planurile egoiste i fuseser distruse, nu o mai
considera un pion folositor n micile lui jocuri.
Singurul lucru ngrozitor n legtur cu dup-amiaza aceea n afar
de ridicola tentativ de sinucidere era spaima pe care i-o provocase
Xeniei. Asta nu era bine deloc. Xenia era cea mai bun prieten a ei i
cel mai apropiat aliat, o mam n toate privinele, numai c nu-i purta
numele. Nu merita s treac prin aa ceva.
Deodat, Ania se hotr s coboare. Simea nevoia s stea de vorb
cu ea. De asemenea, avea s-i spun ceva i lui grand-pre i nu-i
psa cum avea s o ia acesta.
Cobornd cu greu scara lung din marmur alb, uluindu-i pe
servitori, Ania l gsi pe Sandro stnd de vorb cu Xenia n bibliotec.
Amndoi ineau n mini pahare de coniac; amndoi preau abtui.
Aniuka! Ce caui aici? Doctorul a spus s stai n pat! exclam
Sandro. ncerci s termini ce-ai nceput n Place de la Concorde?
Tat! Nu e drept, protest prinesa Xenia ajutnd-o pe Ania s se
aeze pe un fotoliu. Las-o n pace.
Nu-i nimic, mtu. Grand-pre poate s spun ce vrea. E casa
lui. Sper doar c nu se ateapt s m supere ce se spune. Nu se va mai

ntmpla asta.
Uitndu-se la fat, Sandro fu gata s mai spun ceva, dar se abinu.
n fond, poate nu era n toate minile.
Prnd dureros de delicat i nc foarte hotrt, Ania i privi
bunicul n ochi.
Am fost o proast c am ncercat s m sinucid azi dup-amiaz.
Ei bine, mi-am primit lecia. Iar acum n-o s m las intimidat de ni te
brfe rutcioase lansate de mincinoi necunoscui. De acum ncolo am
lucruri mai bune de fcut n via. Mult mai bune.
I-auzi ce spune micua tigroaic, spuse Sandro privind-o pe Ania
amuzat.
n ciuda sarcasmului su, prinesa Ania i inu capul sus i l privi
drept n ochi.
Care e cel mai bun mod de a lupta contra zvonurilor c a fi fost
dezonorat? ntreb ea.
Btrnul prin ezit. Pe vremuri ar fi spus: Un duel n partea izolat
a grdinii de var dar lucrurile se schimbaser. Altea Sa nu mai
participase la un duel de treizeci de ani i mai avea nc cicatricele care
i aminteau c trebuia s se pzeasc de acea nebunie.
Nu sunt sigur, chrie. Ai vreo idee?
Cstoria, zise Ania, lundu-l complet prin surprindere.
Sandro era att de uluit de propunerea aceea, nct credea c nu
auzise bine.
Cstoria? repet el. Eh, Aniuka, asta trebuie s fie o dovad c
nu mai eti n toate minile. Xenia, du-o sus i aeaz-o n pat. Aiureaz.
Nu aiurez. Sunt chiar foarte lucid, grand-pre. i, dac dumneata
nu poi gsi o modalitate mai bun pentru a-mi salva onoarea, atunci a
vrea s m susii n punerea n aplicare a planului pe care-l am.
Vorbeti serios? Nimeni din Europa sau Rusia n-o s se
gndeasc s te ia acum. Ai fost afectat n mod ireparabil, Aniu ka.
Nu mai ai nicio speran.
Fata se uit la Sandro i, pentru prima oar n viaa lui, acesta zri o
umbr de rceal n ochii ei de un albastru-deschis.
Nu mai aveam nicio speran dup-amiaz, spuse ea. Acum, ns,
nu mai e aa. Refuz s fiu dezonorat de o calomnie i n-am de gnd s

renun fr lupt. Iar dac dumneata i lai pe aceti mincinoi s te


intimideze, nu eti deloc mai bun dect ei.
Prinesa Xenia se ntreb dac nu cumva loviturile i afectaser
mintea fetei. Altfel nu i-ar fi vorbit astfel bunicului ei. Pea pe o
ghea foarte subire. i avea perfect dreptate.
Aniuka, spuse Sandro rbdtor, silindu-se s fie blnd cu biata
copil, cstoria este exact ceea ce a devenit imposibil datorit acestor
zvonuri.
Neimpresionat, Ania cltin din cap.
Cstoria este exact ceea ce ar dovedi c sunt false.
Prinesa Xenia i urmrise nepoata i tatl cu foarte mare atenie i
observ uimit pentru prima oar ct de mult semnau n privina
ncpnrii. Dar Aniuka tocmai le oferise strategia perfect. Era
nemaipomenit.
Btrnul prin i privi cu atenie nepoata.
Nu cred c ai vreun mire n minte, nu?
Ba da, spuse ea i inima ncepu s-i bat puin mai tare.
Ei, cine e? ntreb Sandro.
Aniuka prea ncpnat.
sta e secretul meu, zise ea, puin zpcit de nesbuina ei.
Bine, nc n-am vorbit cu el, aa c nu tiu ce rspuns o s dea.
Bineneles, ncuviin Sandro, temndu-se de ce era mai ru, dar
vrnd s-i fac pe plac fetei.
Era evident c suferea un oc dup nebunia de dup-amiaz, dar
gndea ca o Sviridov; era ndrznea.
Grand-pre, dac acest domn va accepta, o s-mi fii alturi ca
toat lumea s tie c zvonurile nu sunt dect nite minciuni
rutcioase? ntreb Ania.
Dac poi gsi un so n aceste condiii, o s te instalez n fostele
apartamente ale prinilor ti din Palatul Sviridov din Petersburg i ai
deveni stpn acolo. Rareori folosesc locuina aceea n afar de
sezonul de iarn i e pcat s stea goal luni n ir. ine-te de cuvnt i
o s m in i eu.

Cnd se ntoarse n camera ei, prinesa Ania era uluit de ndrzneala


de care dduse dovad. Ei bine, i spuse ea, n-am nimic de pierdut.
Dac o s fiu respins, cel puin voi fi ncercat tot. Dac n-o s risc, n-o
s tiu. N-am de ales.
Aniuka se aez la micul ei birou din lemn de trandafir i ncepu s
compun o scrisoare pe o hrtie fin cu ornamente aurii, fcnd eforturi
extraordinare pentru a nu strica efectul cu pete de cerneal:
Drag Adam Mihailovici ncepea scrisoarea. Cnd termin,
Ania i art scrisoarea prinesei
Xenia, care o citi uluit, se uit la nepoata ei care prea s fi crescut
att de repede i o ntreb:
Eti sigur?
Da, spuse ea rugndu-se, n acelai timp, s nu fi greit.
n cazul sta, draga mea, zise Xenia oftnd, i urez succes n
alegerea pe care ai fcut-o. i o s te sprijin dac se va ntmpla s n-o
fac tata.
mbrind-o cu blndee, prinesa Xenia se ntreb dac nu cumva
erau amndou puin nebune. Dar era o nebunie foarte atrgtoare, i
spuse ea zmbind. Era ceva ndrzne, plin de resurse, extraordinar.
Dac acei mincinoi din Sankt Petersburg credeau c puteau nvinge
un Sviridov, mai aveau multe de nvat.
Doamne, i spuse Ania mbrindu-i mtua, era o micare
disperat. Dac alesese bine, avea s fie mulumit tot restul vieii.
Dac fcuse o greeal, nu avea s nceteze s regrete ziua aceea.
Dar nu se gndea c fcuse o greeal. Nu ndrznea.

Capitolul 8
Moscova
Ivanov, ai neles ce ai de fcut? ntreb Katia Petrovna.
Da, bineneles.
Repet instruciunile.
Oleg i arunc o privire i spuse printre dini:
Intru mpreun cu ceilali, m duc la paznic i l amenin cu
pistolul.
i?
i zic s stea linitit, altfel l omor pe loc. S sperm c o s se
hotrasc s asculte.
i dac n-o face?
l mpuc.
Ochii verzi i reci ai Katiei se ntoarser spre Pavel Skriabin care se
afla n dreapta ei. Acesta ddu din cap aprobator.
Nu uita un lucru, Oleg, l preveni el. Dac-i pierzi curajul, nu te
ntoarce aici. O s te omorm. Nu ne intereseaz laii.
Nu v facei probleme n privina mea, spuse el cu rceal. Avei
grij de voi.
Tovarii lui l privir cu scepticism, ceea ce nu-i ddu mai mult
ncredere. Nimeni nu prea s aib o prere prea bun despre el,
observ el suprat. Greeala lor.
Dac o s reuim, o s putem cumpra arme foarte bune, le
aminti Skriabin. Iar cu banii care or s rmn, o s putem cltori din
ora n ora, dnd cte o lovitur sistemului arist n fiecare provincie.
Bravo, spuse zmbind Dmitri, fratele mai mic al lui Pavel. Gata
cu vorbele. Haidei s lum banii!
Katia Petrovna ncuviin, stinse igara i btu din palme.
Bine, spuse ea. La banc!

n timp ce banda de jefuitori ai bncii ieir din camer, cobornd


scara ubred i ntunecat a acelei cldiri murdare, Pavel Skriabin
rmase doar pentru a lua hrtiile, a-i face valiza i a terge orice urm
a prezenei sale.
Ca lider al grupului, avea s-i ntlneasc oamenii ntr-un Ioc
stabilit dinainte, la marginea oraului
Dup ce ei aveau s se ocupe de partea murdar a afacerii. Se
considera prea important pentru a risca s ia parte la jaf.
Iosif, care nainte lucrase ca vatman, i asum sarcina transportului,
dup ce furase o trsur mrioar, cai i uniforma vizitiului un
caftan lung bleumarin, o plrie rotund i o centur. Erau alte cteva
duzini ca el pe strzi; nimic nu ar fi prut mai inofensiv i nu ar fi atras
mai puin atenia.
Ajunser la banc mai greu dect se ateptase. Ca lucrurile s fie i
mai rele, n apropierea intrrii, era oprit o trsur a armatei aparinnd
garnizoanei moscovite, exact n locul n care jefuitorii plnuiser s-i
lase vehiculul furat i pe vizitiul agitat.
Nu-mi place, mormi Iosif, care era nsrcinat cu fuga de acolo.
Soldaii tia
Taci i nu mai fi nervos, spuse Katia. F exact cum am plnuit i
nimeni n-o s bnuiasc nimic.
Trage pe dreapta ca s coborm. O s mergem pe jos pn la banc.
Oprete la vreo ase metri de intrare i ateapt. Vorbete-le tuturor ca
un adevrat vizitiu i ine-i privirea aintit asupra uii.
Fiind stpnit de sumbre presimiri, vizitiul conduse trsura pn n
locul stabilit, unde pasagerii si coborr. n timp ce cei cinci jefuitori
Oleg, Katia, Valeri, Dmitri i Piotr mergeau pe strada Malaia
Sadovaia, amestecndu-se printre mulimea de muncitori cu cm i de
pnz, ofieri, gospodine, vnztori ambulani i ceretori, vizitiul lor
continu s se ndrepte spre destinaia prestabilit, la ase metri de
intrare. i privi nervos tovarii care se apropiau de impuntoarea
cldire din granit.
Nu uitai, spuse Katia intrnd pe ua grea din bronz a bncii, Oleg
se duce la paznic nainte ca vreunul din noi s acioneze.
Exact, zise Oleg ciudat de entuziasmat.

Intrnd n acel spaiu cu coloane de marmur, observ c erau puini


clieni. Foarte bine. Erau n majoritate btrni i oameni ce preau
inofensivi. Nu era nicio problem.
n spatele ghieelor, casierii numrau repede bancnotele cu eficiena
unor automate.
Ei bine, i spuse Oleg acoperindu-i faa cu o masc i vznd c
tovarii si fceau acelai lucru, s ne punem pe treab. Uitndu-se
nerbdtor la Katia n partea cealalt a ncperii, i art spre casieri.
Ce naiba se ntmpla cu ceaua? Era timpul.
Minile sus! strig ea, btnd din picior furioas. Nimeni nu
mic!
Surprins de acel ton ascuit i de armele care au aprut de sub haine
i jachete, paznicul brbos ascult, uitndu-se nelinitit la pistolul lui
Oleg, care nu se afla prea departe de pieptul su.
Haidei, url Oleg. Toat lumea, minile sus!
O doamn mai n vrst ntr-o rochie verde pal i cu monoclu arunc
o privire armelor i czu grmad. Unii icnir sau ipar, dar
majoritatea stteau i priveau ca prostii, ocai de ideea de a fi jefuii
ziua n amiaza mare ntr-un loc att de respectabil.
Tu, spuse Oleg fcndu-i semn paznicului, deprtndu-se de
planul iniial al Katiei, du-te n seif i scoate banii. Mai repede!
Aruncndu-i o privire directorului bncii, paznicul primi
ncuviinarea i se duse s scoat banii.
i tu, porunci tnrul cu brutalitate, ndreptnd revolverul spre
director. Ajut-l.
Mitea, spuse Katia, furioas din cauza faptului c nu se inuse
cont de instruciuni, ajut-i i tu. Repede!
ngrmdind bancnotele n sacul bncii, directorul, paznicul i
Dmitri Skriabin lucrar ct putur de repede, n timp ce Oleg, Katia,
Piotr i Valeri i ineau pe toi ceilali sub ameninarea armelor.
Mai repede! repet Katia nervoas n timp ce prizonierii se uitau
i ateptau cu minile ridicate i cu inimile btnd nebunete.
Bine!
Hei! strig Oleg ndreptnd pistolul spre un ofier n vrst. E
narmat!

Furioas, Katia inti i trase n omul care vrse mna sub hain.
Ceilali ipar i fugir n partea cealalt a ncperii, iar cel rnit se
prbui la podea, strngnd n mn o cutie cu medicamente.
Slbaticilor! strig un privitor mnios, ascuns dup un stlp.
Taci din gur! Hai, Mitea. S plecm!
Ascultnd imediat, tnrul Skriabin nfc sacul de pnz plin cu
ruble i fugi, lsndu-i pe director i pe paznic n mijlocul bancnotelor
mprtiate, czute la picioarele lor ca nite frunze toamna.
Afar, afar, afar! strig Katia, continund s in oamenii sub
ameninarea pistolului, n timp ce tovarii ei fugir pe lng ea spre
ua din bronz.
n clipa n care se ntoarse i ea s fug, paznicul scoase arma i
trase, ns nu nimeri fata, ci pe Valeri n gt. Tnrul ip i czu lat pe
podeaua de marmur, prins ntre uile grele, intuit att de greutatea lor,
ct i de propria-i ran.
Fr s arunce mcar o privire napoi, Katia ie i n strad, alergnd
nnebunit spre trsur, dar, spre groaza ei, aceasta nu se vedea nicieri.
Ce s-a-ntmplat? strig ea la Oleg, Piotr i Dmitri, care fugeau pe
strad, strecurndu-se pe lng trectorii curioi.
Cine tie? Hai s-o tergem mai repede! Or s vin dup noi ntr-o
clip, i strig Oleg peste umr.
ngrozit de gndul de a fi prins n mijlocul oraului cu sacul marcat
plin cu banii bncii, Dmitri i scoase haina n fug i nf ur sacul n
ea.
Pe strada aia, spuse Katia gfind. O s lum un tramvai. ine la
acoperit, pentru Dumnezeu!
De ce-a trebuit s-l mputi pe omul la? o ntreb Oleg furios,
gfind i rsuflnd greu ca s in pasul. A fost ceva negndit i
stupid. Fr sens!
Acei aa-zii bandii or fi fost ei pricepui n ale teoriei marxiste, dar
erau nite proti. i un mare pericol pentru el.
Dac n-ai fi strigat c e narmat, n-a fi tras, zise Katia rsuflnd
greu. E numai vina ta! i n-asculi!
Ar fi trebuit s-ncercm s-l lum pe Valeri cu noi, mormi Mitea
lng ea. N-a fost loial s-l lsm aa.

Idiotule! N-aveam timp. tim cu toii care erau riscurile. Ceea ce


a vrea s tiu e ce s-a-ntmplat cu trsura aia!
Oprindu-se s-i trag rsuflarea, se rezemar de gardul de piatr al
casei unui negustor nstrit, o extravagan tipic negustorilor din
Moscova. Nimeni nu i-ar fi putut urmri, din moment ce fugiser n
zigzag; cu toate acestea, nu puteau zbovi prea mult. Deja stpnul
casei i privea cu suspiciune.
Trebuie s ne desprim, zise Katia. E prea ridicol s alergm n
grup. Mergei fiecare la locul de ntlnire i spunei-i lui Pavel ce s-a
ntmplat. i mpucai-l pe idiotul la de Iosif dac-l mai vedei!
adug ea furioas.
Am neles, spuse Mitea.
Dumnezeule, i spuse Katia privind n urma lor. Ce
incompeteni. Pavel o s fie furios.
Refuz un vnztor ambulant de kvas care i oferea un pahar din
marfa lui, insistnd c avea s-i mbunteasc starea de spirit.
Nu, mulumesc, moule, spuse ea abtut. Azi am nevoie de mult
mai mult ca s m dreg.
i njurndu-i n gnd pe Iosif i pe trsura lui care dispruser,
Katia Petrovna arunc alul vechi pe care-l purtase n tipul jafului ntro curte ntunecoas i fugi dup un tramvai. Era furioas din cauza
afacerii din dup-amiaza aceea i gata s-l fac praf pe Pavel Skriabin
dac ndrznea s aduc vreo critic.

Sankt Petersburg
Deci, Mikin, ce veti ai pentru mine? i ntreb Petrov colegul
cnd se ntlnir s ia cina ntr-unul din cele mai zgomotoase
restaurante din Sankt Petersburg. Ceva interesant?
Nemaipomenit, zise Mikin rznd uor cnd un chelner cu or
alb le puse pe mas un samovar din alam sclipitor. E vorba de o
doamn pe care amndoi o cunoatem i o ndrgim.
arina?

Nu fi caraghios, Roman Vasilievici. Vorbesc de rocata noastr


preferat.
Ah, Katia Petrovna, vrei s zici. Da, asta chiar c e interesant.
Petrov vr ntre dini o bucic de zahr i, ridicnd paharul cu ceai
fierbinte n suportul su din metal filigranat, sorbi cu grij din lichidul
de culoarea ambrei.
Ce-a fcut frumoasa noastr de data asta?
A jefuit o banc din Moscova acum vreo lun mpreun cu nite
prieteni.
Cine sunt prietenii tia?
Cel mort pe care l-au lsat n urm este un fost student care a
studiat la Universitatea din Moscova cu Katia. Din relatrile martorilor
oculari, a fost implicat i unul din fraii Skriabin Dmitri, cel mai
puin periculos dintre cei doi.
i?
Ajung i la partea interesant, Petrov. Unul din martorii cu care
am stat de vorb sptmna trecut ajurat c l-a recunoscut pe Ivanov
al tu la locul faptei. A zis c Oleg Ivanov a fost cel care i-a ordonat
paznicului s ajute la golirea seifului. L-a identificat din fotografiile de
pe afiele pe care scrie c e urmrit, din pur ntmplare. Habar naveam c Ivanov o cunotea pe Katia. i, apropo, acum are barb. Mam gndit c ar fi bine s tii.
Dumnezeule! De ce nu mi-ai spus atunci cnd s-a-ntmplat? Lam cutat peste tot.
Abia am aflat i eu.
Roman Vasilievici i scoase ochelarii i i-i lustrui nervos cu o
batist murdar.
La naiba, mormi el.
Mcar tiu c e-n grupul Katiei i al idioilor lora de Skriabini.
Dac-l gsim pe unul, i putem gsi pe toi.
Unde sunt?
Nimeni nu tie. S-au dat la fund din nou. Apropo, au fcut o
captur frumuic atunci. Peste dou sute de mii de ruble.
Foarte impresionant.
Dar, bineneles, i-au pierdut un tovar.

Un nimeni, zise Petrov ridicnd din umeri.


Un nimeni cu relaii interesante, spuse Mikin, care era un vechi
coleg, un individ mic i ndesat, cu strungrea.
Zu?
ntr-adevr. A fost ncurcat cu fiii a doi aristocrai foarte
cunoscui. Toi trei au intrat n lupta revoluionar i au folosit vila din
Finlanda a unuia din tai pentru a depozita arme procurate prin
contraband. Am fcut o razie pe acolo sptmna trecut i l-am
nspimntat teribil pe un anumit prin cnd am ntrebat de a a ceva. A
susinut c nu tie nimic, bineneles.
Bineneles.
ntr-un fel, e pcat c biatul sta a fost omort. Tare mult am fi
vrut s-l lum la ntrebri. Ar fi putut s ne dea nite informaii
folositoare despre furnizorul lor de arme.
Pcat, murmur Petrov. Oleg a scpat?
Ah, da. mpreun cu Katia i cu ceilali.
Ciudat. Ea obinuia s se considere prea superioar pentru a se
ncurca cu o brut de teapa lui Ivanov. El nu-i ca amicii ei, ni te
neisprvii de intelectuali cu capetele n nori. Din cte am auzit despre
comportamentul lui n acea provincie a Moscovei, e un slbatic. Calul
acela
A fost i un atac asupra unei fete. Foarte violent, spuse Mikin
aplecndu-se peste mas cu un aer confidenial. Am auzit c a fost
vorba i de viol pe lng tentativ de crim. Iar familia ncearc s in
sub tcere amnuntele suprtoare.
Unde ai auzit asta? ntreb Petrov.
Prinul nu-i spusese nimic despre viol. S-i fi scpat ceva? Era
suprat.
Unul din cunoscuii mei care are relaii la curte mi-a spus povestea.
Se afla n vizit prin zon cnd s-a ntmplat totul. i lui i-a povestit
altcineva, explic Mikin. Pcat. Am auzit c e i foarte drgu.
N-a fost niciun viol. A fost numai btut, spuse Roman
Vasilievici cu fermitate.
Nu voia s-l lase pe Mikin s se laude cu cuno tinele lui superioare.
Putea deveni chiar ngrozitor de enervant cnd ncepea s- i dea aere.

Treaba ta, spuse Mikin. Asta am auzit.


Cei doi ageni ai Ohranei i aruncar privirile prin restaurantul plin
de samovare sclipitoare, tvi lcuite i pictate i cu orchestra sa de
balalaice zgomotoas, ntrebndu-se care or fi fost planurile de viitor
ale Katiei Petrovna.
Trebuie s-o gsesc pe Katia, zise Petrov, lund o nghiitur din
farfuria cu zakuski. Ea o s m duc la Ivanov.
Mikin l privi cu suspiciune, vrnd n gur o ciuperc murat.
Pasiune pentru dreptate? ntreb el.
Cam aa ceva.
Ivanov e foarte lipsit de importan.
S zicem c are posibiliti interesante.
Un strigt foarte puternic izbucni de la una din mesele din col unde
un grup de negustori veseli mbrcai n caftane de la Gostini Dvor,
unul din cele mai mari bazaruri din Sankt Petersburg, se ntreceau care
bea cel mai mult. Un brbat gras se prbuise ncet pe podea, complet
beat i ieit din circulaie.
Ce am la afacerea asta? ntreb Mikin, privindu-l pe Petrov n
ochi.
Cinci sute de ruble pentru o informaie precis care s m ajute s
pun mna pe Ivanov.
Mikin calcul c, dac Petrov i oferea cinci sute, el nsui putea
ctiga de cel puin trei ori mai mult. i aceea era o estimare
conservatoare.
O mie, zise Mikin.
ase sute.
Opt sute.
ase sute cincizeci.
apte sute i s-a fcut.
mi ceri mult, Mikin.
Dar i poi permite, Petrov, altfel nu mi-ai fi fcut oferta.
Sunt srac. E un sacrificiu ngrozitor pentru mine.
Ai atta pasiune pentru dreptate, Roman Vasilievici.
Da. Exact.
Rupser sigiliul unei sticle de vodc pentru a pecetlui nelegerea.

Roman Vasilievici era ncntat c economisise atia bani, fusese


pregtit s rite cel puin o mie cinci sute pentru a cumpra cooperarea
lui Mikin; suma la care czuser de acord era o surpriz plcut.
Na zdorovie! spuse el zmbind i ridicnd paharul. S bem pentru
succesul urmririi noastre.

Cnd primise scrisoarea Aniei, Adam fusese i bucuros i ngrijorat.


l informa c avusese un accident n timp ce traversa Place de la
Concorde i l ruga s se duc la Paris s o vad ct de curnd putea.
Era ceva extrem de important, scrisese ea, i el nu ateptase s fie rugat
de dou ori.
Informndu-i colegii c i lua o vacan mult amnat i evitnd
ntrebrile lui Billy n legtur cu acea hotrre subit de a pleca n
Europa, Adam i fcuse bagajele chiar n dup-amiaza aceea, luase un
tren de noapte pn la Moscova, i urcase n Nord Express din gara
Nikolai, ndreptndu-se spre Paris, pe ruta Varovia, Dresda, Berlin.
n timp ce peisajul monoton al Rusiei europene aluneca pe lng
ferestrele compartimentului su de clasa nti, Adam nu vedea ranii
care lucrau pe cmpuri, ignora trupele ocazionale de soldai care
treceau clare, nu observa fermectoarele racle mici unde femei de la
ar aezau buchete de flori de cmp cnd se duceau sau se ntorceau
de la munc. Tot ce vedea era o fat blond, delicat, stnd n salonul
casei unchiului ei, plin de vnti i ngrozit de atacul unui nebun.
Ania avea nevoie de un protector, cu att mai mult cu ct auzise unele
zvonuri neplcute n legtur cu incidentul.
n nerbdarea lui de a ajunge la Paris, Adam ignor fiecare oprire de
pe traseu. n gara din Varovia se nfurie cnd trenul plec mai trziu
cu douzeci de minute din cauza sosirii ntrziate a unei doamne
importante care trebuia s se urce n celebrul Express pentru a merge la
Paris. Nimeni nu tia cine era, dar fiecare avea bnuielile sale. Membrii
familiei imperiale se aflau n capul listei de posibiliti. Oficialii cilor
ferate se agitau mprejmuind cu un cordon o parte a peronului pentru a

ine departe mulimea de curioi care se mpingeau, chinuindu-se s


vad o femeie micu, cu o hain elegant de culoarea piersicii, pe
jumtate ascuns de doi poliiti nali.
Dumnezeule! exclam domnul din stnga lui Adam. La uitai-v
cine e! Nu-i de mirare c au inut trenul pe loc!
Adam se uit pe geamul vagonului-restaurant, observnd mulimea,
pe doamn i pe nsoitorii acesteia.
Vreo mare duces? ndrzni el.
Mare duces! rse cellalt. Domnule, nu se poate s vorbeti
serios. Vrei s-mi spui c n-o recunoti?
Ar trebui? ntreb Adam, suprat c femeia aceea micu l fcuse
s ntrzie cu douzeci de minute, aproape douzeci i cinci chiar. E
cineva cunoscut?
Cam aa ceva. E Zenaida Kaina.
Din moment ce acest lucru fusese spus cu un aer att de autoritar,
Adam bnui c rspunsul potrivit nu putea fi dect Aha! Dar nu avea
chef s fie politicos.
E regina corpului de balet Marinski, i explic domnul. A prsit
Sankt Petersburg-ul n toiul unui scandal. Ea a fost de vin c un mare
duce a fost alungat de pe proprietatea sa din Moldova. Acum se plimb
prin Europa i danseaz cu foarte mult succes n fiecare ora. E o
femeie extraordinar!
Ah, spuse Adam dnd din cap, doamna e balerin.
Dragul meu, Zenaida Kaina este balerina vremurilor noastre. Ar
trebui s te duci la un spectacol de-al ei dac reueti s gseti bilete.
Cum de n-ai auzit de ea?
Ultimii civa ani mi i-am petrecut n jungl, spuse Adam, ceea ce
nu era chiar o minciun, innd cont de misiunile lui din Cuba i Filipine.
Pe peron, balerina se ndrepta spre cel mai apropiat vagon, nsoit de
cei doi poliiti. Oamenii i fceau cu mna, o strigau, ncercau disperai
s-i atrag atenia, chiar i numai pentru un zmbet scurt. Fcnd tot
posibilul s-i in echilibrul n mijlocul admiratorilor ei isterici, Ka ina
arunc plin de graie trandafiri, din buchetul pe care-l avea n brae, celor
mai glgioi din mulime, fcndu-i s nu mai vocifereze n urechile ei n
timp ce ea i nsoitorii ei i fceau drum spre tren.

Dup ce urc, femeia fu ntmpinat de un brbat nalt n uniform


de general rus, care o conduse n vagonul-restaurant la bra, n
aplauzele pasagerilor. Kaina zmbi de parc i-ar fi petrecut mai toat
via fcndu-le plcere strinilor, dei era evident ncntat c acei
oameni nu aveau nici cea mai mic intenie s o ia cu asalt.
Cnd trecu pe lng Adam, i arunc o privire scurt, lundu-i
expresia de curiozitate drept o admiraie plin de veneraie i l rsplti
cu un zmbet superb. Dup aceea trecu mai departe, aezndu-se la o
mas din col mpreun cu generalul i ntinznd mna cu hotrre spre
meniu.
Ce via trebuie s duc, opti cel de lng Adam privind-o pe
Kaina ca vrjit. Nu-i aa ca i superb?
Cu siguran c era. Dar mai arta, de asemenea, ca o feti can
drgu creia nu i-ar fi stricat un somn bun i care nu prea s
beneficieze de acest lucru n seara aceea. Privind-o pe balerina aceea
micu, brunet i cu ochii negri, Adam i dori s fi fost deja la Paris.

Paris
Cnd Nord Express ajunse, n sfrit, s opreasc n gara glgioas
i aglomerat din capitala Franei, americanul se aplec pe fereastra
compartimentului uitndu-se nerbdtor pe peron dup Ania. Erau
cteva persoane acolo, chinuindu-se s vad dincolo de geamurile
trenului, dar, deocamdat, nici urm de Ania
Eh, i spuse el dezamgit, poate c ntrzierea din Varovia dduse
peste cap planurile tuturor.
La un moment dat o zri stnd lng prinesa Xenia, amndou subiri
i elegante, purtnd rochii de dup-amiaz din mtase de la casa Poiret,
Xenia n verde-pal, Ania n roz, fiecare avnd cte o toc asortat. Ania i
fcea cu mna, dezamgit c el nu o recunoscuse nc.
Ania! strig el.
ncntat c le vzuse, tnrul le fcea cu mna agitat, ceea ce le fcu
pe prinese s zmbeasc n timp ce i rspundeau.
Ania ncerca din rsputeri s par demn, cnd i-ar fi dorit nespus
s fug spre fereastr i s se arunce de gtul lui, aa cum fcea un
tnr francez cu iubita lui n vagonul alturat, dar nu se cdea. Ciudat,
ct de mult din natura uman prea s fie la cuite cu buna cuviin, i
spuse ea cu un zmbet vinovat.
n timp ce hamalul i lua bagajele, Adam i srut mna prinesei
Xenia, dup care lu minile Aniei ntr-ale sale i o privi cu dragoste n
ochii limpezi, dorind tare mult s o poat mbria.
Ce mai faci, Aniuka? se auzi el ntrebnd de parc mprejurrile
ar fi fost obinuite i nu misterioase i ncrcate de emoie, cum
simeau toi trei c erau.
M simt mult mai bine, spuse ea zmbind i genele i tremurar
uor cnd i ridic privirea spre ochii lui negri. Adam Mihailovici, m
bucur att de mult c eti aici, murmur ea. De cum o s ajungem
acas, va trebui s stm de vorb. E ceva foarte important.
Bineneles, zise el i expresia i spuse c orice aveau s discute
era extraordinar.
Prinesa Xenia i arunc un zmbet fermector i enigmatic,
rugndu-se n sinea ei s reueasc.

n faa Grii de Nord, unde Mercedes-ul negru al familiei Sviridov


era parcat ntr-un ir lung de alte automobile i taxiuri, era o oarecare
agitaie. ntr-o rochie modern alb cu negru, cu o tunic neagr, madam
Kaina btea din picior lng bordur lng un domn nalt i vorbea pe
un ton sczut. n faa ei, doamnele Sviridov recunoscur un alt
automobil care aparinea prinului Sandro. nuntru se afla prinul n
persoan, aproape ascuns vederii. Numai oferul se zrea.
Se prea c madame Kaina avea un surplus de admiratori n ziua
aceea. Era prins ntre doi dintre acetia i era chiar posomorit din
acest motiv.
Cum de poate s-i fac una ca asta? se ntreb Xenia observnd
scena. Era o pierdere total a demnitii. Btrn nebun.
Paul, oferul care conducea automobilul doamnelor, un francez
scund i ndesat cu o expresie de permanent ngrijorare, se strmb
uor i i pofti grbit pasagerii s urce n main nainte s mai apuce
s vad ceva din mica dram a Alteei Sale. Paul era demodat, nu
suporta s vad c un brbat se purta necuviincios n faa copiilor si.
i lui i plceau cele dou prinese.
Cnd ajunser la vila Sviridov, Adam fu condus n camera lui, o
capodoper imperial n nuane de auriu, al crei decor datora foarte mult
unei mode egiptene din urm cu o sut de ani. Mai toate piesele de
mobilier din lemn de trandafir conineau capete i labe ale unor sfinc i din
bronz, iar pe doi perei mbrcai n mtase se aflau capodopere de
Delacroix i Gericoult care ilustrau campania n Egipt a lui Napoleon i n
care mpratul era nfiat n diverse atitudini eroice. Dac n-ar fi fost
att de ngrijorat n legtur cu Ania i nerbdtor s afle motivul pentru
care fusese invitat acolo, tnrul ar fi fost impresionat.
Dup o mas care pru s dureze o venicie, prinesa Xenia i suger
Aniei, c, poate, domnul Lowell ar fi dorit s vad grdinile. Avea s
vin i ea mai trziu, spuse ea. Spre suprarea ei, tatl su nu se
ntorsese; era ocupat, evident, n alt parte. i, dac Ania nu observase,
tnrul american nelesese situaia perfect. i ddea seama de acest
lucru din felul prudent n care evita s pun ntrebri ce ar fi putut fi
jenante.
Ania, superb n rochia ei de mtase roz, l surprinsese pe Adam

purtndu-i prul ridicat, un lucru matur care era foarte atrgtor.


ntotdeauna l avusese liber sau prins la spate ntr-un coc larg. Acum,
purtnd un irag dublu de perle cu o nchiztoare micu din diamant i
o pereche de cercei din perle, era elegant.
Stnd pe o banc din marmur la umbra unui castan imens, cei doi
erau singuri cu excepia celor doi grdinari care aranjau un gard viu,
ornamental. Prinesa Xenia inea totul sub observaie cu nervozitate,
dar discret, de la fereastra salonului ei de la etaj n timp ce i scria lui
Andrei la micul ei birou.
Adam Mihailovici, m bucur att de mult c ai venit s m vezi,
murmur tnra prines. N-a fost deloc o perioad plcut.
Tnrul o privi cu dragoste. Era tulburat.
i-am spus doar n ziua aceea la Belaia Beriozka, n caz c simi
c lucrurile stau att de ru, nct nu tii ce s faci, te voi ajuta. Am
vorbit serios, Ania.
Se uit la frumosul ei chip i vzu doar urmele vagi ale vntilor.
Deodat, ea spuse:
Adam Mihailovici, tii ce mi s-a ntmplat la Belaia Beriozka?
Da, doar am fost acolo.
Genele ei tremurar uor, iar el vzu perlele nlndu-se i lsnduse n jos pe pieptul ei.
Ei bine, cineva i-a spus lui grand-pre c a fost mai ru, spuse ea
ovitoare. E att de groaznic. Incredibil. S-au rspndit nite zvonuri
cumplite
Ania, tiu la ce te referi, i spuse el lundu-i mna. Crezi c a da
atenie vreodat unor asemenea lucruri?
tiu c dumneata n-ai face-o, dar alii da. Ba chiar o fac.
Tnra prines i simi gtlejul uscat cnd Adam i strnse mna cu
blndee. Ideea aceea i se pruse nemaipomenit iniial, dar acum, cnd
el se afla lng ea, era foarte speriat.
Aniuka, in foarte mult la tine, i spuse Adam privind-o struitor.
Mi-ai plcut i cnd erai, pur i simplu, fetia din grdinile
luxemburgheze. Dar cnd te-am ntlnit la Belaia Beriozka, te-am
vzut pentru prima oar ca pe o femeie n toat firea.
Uimii, ochii albatri ai Aniei se mrir uor i Adam vzu perlele

ridicndu-se i coborndu-se iute.


Zvonurile astea nu nseamn nimic pentru mine n afar de
faptul c te afecteaz pe tine. Dac a putea face ceva pentru a le pune
capt, o voi face, promise el.
Ceea ce vreau s-i cer e imens, spuse ea aproape imperceptibil,
mpletindu-i degetele cu ale lui i privindu-l n ochi.
Pentru o clip, Adam se uit la ea, nelegnd pe jumtate, dar
nevenindu-i s cread. Nu se putea.
Adam Mihailovici, eu simt foarte mult afeciune pentru
dumneata, spuse ea ncet. Dac tot ceea ce spui e adevrat, atunci a
vrea s te rog s m ceri n cstorie bunicului.
Timp de o secund tnrul rmase fr grai. Dup care, uitnd total
de sine, se aplec i o srut pe prinesa Ania uor pe buze. Fata
tremura de emoie cnd se sprijini de el o clip. Ezitnd doar un minut,
ndelungat i plin de ncordare, Adam murmur:
O s-o fac.
Dup aceea ntreb:
Cnd?
Dumnezeule! Chiar izbutise? El se simea ameit, ca i cum abia ar fi
visat totul.
Curnd, opti Ania, aiurit.
i atingea nervoas perlele de la gt n timp ce l privea uluit pe
Adam Mihailovici, care tocmai o uimise.
Ct mai curnd posibil.
Xenia sttea la fereastr acum, strnit de emoiile din grdin.
Probabil c o fi spus da, i spuse ea, zmbind melancolic.
Ania, te iubesc i a vrea s tii c am de gnd s-i fiu un so
foarte bun, spuse el continund s-i in mna. Nu sunt un brbat care
ia cstoria n glum. Dac-mi dau cuvntul, o fac pentru vecie. i
atept acelai lucru din partea ta.
Da, opti Ania. N-a vrea pe nimeni altcineva. Niciodat.
Eh, i spuse ea, o fcuse. Iar el spusese da! Uitndu-se cu uimire
la brbatul brunet i chipe de lng ea, tia c acesta o iubea i ar fi
fcut orice ar fi vrut ea n clipa aceea. Atta putere era o experien cu
totul nou; era, de asemenea, i puin nspimnttor. Nu avea dect

aptesprezece ani!
Te iubesc, opti Ania aproape ca pentru sine, fascinat de felul
cum sunau acele cuvinte.
Era ridicol, dar nu i amintea n ce limb vorbise cnd l ceruse n
cstorie. Cnd vorbea cu cei care nu erau rui, vorbea, de obicei, n
francez, dar rusa era limba inimii ei, cea mai sincer exprimare a
sentimentelor ei. A sinelui ei.
i eu te iubesc, i rspunse el n rusete i, din clipa aceea, ea tiu
c nu se nelase.
Sentimentul venise direct din inima ei; nu fcuse o greeal.
Adam fu aproape la fel de uluit ca prinesa Ania de rspunsul lui
imediat la propunerea ei. n tren se tot ntrebase care o fi fost motivul
acelei invitaii, dar la acest lucru nu se gndise nicio clip. Totui, era
chiar ceea ce voia. Era ndrgostit doar pentru a doua oar n via, iar
sentimentele lui pentru Ania erau la fel de puternice ca acelea pe care
le avusese pentru Catherine cu civa ani n urm.
Cnd avea s se aud n Sankt Petersburg despre acea logodn, toat
lumea va spune c era un vntor de avere strin care se nsura cu
prinesa Sviridova pentru bani. Ce glum. Brfitorii din capital erau
mult prea sofisticai pentru a bnui vreodat adevrul. Era prea simplu
pentru ei. Adam Michael Lowell, din Boston, Massachusetts, era
ndrgostit de o fat frumoas care tocmai l readusese la via.

Cnd Ania i logodnicul ei i fcur o vizit prinesei Xenia imediat


dup discuia din grdin, aceasta i srut cu dragoste pe amndoi pe
obraz, le ur numai fericire i le promise s pregteasc drumul pentru
ntrevederea lui Adam cu prinul Sandro n vederea cererii oficiale a
minii Aniei.
i dau un sfat, Adam Mihailovici, murmur Ania cnd ea,
prinesa Xenia i domnul Lowell luau ceaiul de dup-amiaz printre
florile minunate din grdin. Vorbete-i lui grand-pre ca i cum ai fi
un prin care cere arului mna unei mari ducese. E cel mai bine.

De parc ar fi existat posibilitatea s spun nu! i spuse ea cu


iretenie.
Aruncnd o privire cu coada ochiului spre mtua ei, prinesa Ania
primi n schimb un zmbet amuzat.
Domnul s fie cu acest tnr, i spuse Xenia. Habar n-are ce-l
ateapt!
O s fac tot ce pot s aranjez lucrurile pentru mine, promise ea.
i, succes.
Strngndu-i mna, Ania l privi n ochi cu dulcea pe Adam i i
zmbi fermector.

ntrevederea prinului Sandro cu pretendentul nepoatei lui avu loc n


modul clasic. n cadrul unei ntlniri oficiale n apartamentul lui
Sandro
n timp ce Ania i Xenia ateptau cu nerbdare n ncperea alturat
Adam Michael Lowell l rug pe prinul Alexandr Alexandrovici
Sviridov s-i acorde spre cstorie mna prinesei Anna Nikolaevna
Sviridova.
Fr s surprind pe nimeni, prinul accept. Trei zile mai trziu,
logodna era srbtorit cu valuri de ampanie n cadrul unei petreceri la
care Sandro invitase cincizeci din cei mai apropiai cunoscui din Paris.
Remarcabil fu absena Zenaidei Kaina, spre marea bucurie a Xeniei.
Era foarte vizibil expresia de uimire care aprea pe chipul viitorului
mire ori de cte ori i privea logodnica. Aceasta purta un colier de
diamante care ar fi putut fi echivalent cu tezaurul de stat al unui
principat european mai mic.

Sankt Petesburg
Cnd citi tirea cteva zile mai trziu, mtua Liza fu extrem de
furioas. Colierul acela era al mamei ei i i fusese promis cu ani n
urm. Chiar dac se nstrinase de tatl ei, avea de gnd s intre n
posesia lui. i Domnul s-o fereasc pe nfumurata aceea blond, Ania,
dac-i nchipuia c o s aib mcar o pietricic din el!
E numai vina ta, Serioja! strig contesa, azvrlind cu ziarul n
soul ei. Dac n-ai fi ncercat s-l neli pe tata, nu m-ar fi ameninat cu
dezmotenirea!
Contesa Liza era deosebit de atrgtoare, ntr-o rochie de dupamiaz neagr dintr-o ln fin mpodobit cu satin pe manete i
corsaj. O dantel neagr i orna pieptul frumos i alb i trei iraguri de
perle mari i nconjurau gtul subire. Nite diamante mari sclipeau des,
din moment ce Liza era foarte dramatic i extrem de furioas.
S-l nel? strig Serioja. Nici vorb de aa ceva. Recunosc c a
fost ceva mai puin legal, dar cnd i-am spus directorului de la Crdit
lyonnais c Sandro m va acoperi n caz c planurile noastre vor da
gre, am vorbit ca ginere. Am bnuit c n-o s-i convin s- i expun
familia unui proces jenant legat de neachitarea unui mprumut.
Ar fi trebuit s-l ntrebi. Cnd i-a spus directorul bncii a fost
ngrozitor de furios. i acum se rzbun pe mine. Ai destui bani. De ce
e nevoie s te foloseti de ai lui?
Contele Derjavin oft. Frumoasa lui soie nu nelegea deloc afacerile.
El ctigase milioane lsndu-i pe al ii s-i finaneze fabricile de textile.
Eti ca o nevstuic, Serioja, spuse Liza dispreuitoare.
Remarca aceea atinse un punct slab, cci Serioja era teribil de scund
i de subire, cu o fa de dihor. n timp ce Sandro spunea, de obicei,
despre ginerele su pe la spate c era un pitic pervers, Liza l
numea nevstuic n fa. Soia lui nalt, brunet i frumoas l
suporta numai datorit nesfritelor comori cu care o copleea.
Draga mea, dac eu sunt o nevstuic, tu e ti ca un papagal,
insinund tot felul de ruti despre biata copil i suferina ei de pe
proprietatea cumnatului tu. Dac Xenia va afla vreodat cine a lansat
aceste zvonuri, te omoar. S tii c e foarte mmoas. Spre deosebire de

tine.
n clipa aceea, contesa azvrli n el cu o pern de pe canapea,
fcndu-l s rd. Salonul era decorat n rou i auriu ornamentat cu
obiecte furate din morminte etrusce. Serioja se bucura c Liza nu le
azvrlea pe acelea.
Cel mai ru n legtur cu aceste zvonuri, draga mea, e faptul c
n-au funcionat. Se pare c fata a devenit att de atrgtoare, nct acest
diplomat abia ateapt s se nsoare cu ea. Potrivit articolului, nunta va
avea loc n septembrie, observ el aruncnd o privire pe ziarul
mprtiat pe canapea.
Da, dar ar trebui s cunoasc folclorul, spuse contesa. Niciun rus
nu se cstorete n aceast lun. Poart ghinion.
Poate c americanii sunt imuni la astfel de lucruri, zise el zmbind.
Ei bine, Ania n-ar trebui s fie, i spuse contesa btnd din picior
nervoas. Cum de reuise ticloasa blond s fac lucrurile s ia o
asemenea ntorstur? Nu era dect o copil, deloc pe msura unei
intrigante cu experien ca ea. De cnd era n stare s-l manevreze
astfel pe btrn? Micua sfnt Nitouche!
Mai simt influena cuiva aici, spuse Serioja, practic ghicind
gndurile soiei lui.
Da, zise ea cu amrciune. Xenia.
Amndoi soii Derjavin erau ntunecai la fa.
Combinaia dintre prinesa Xenia i prinesa Ania, aliate cu Sandro,
o obsedase ntotdeauna pe Liza. nc din copilrie se temuse de
influena pe care o avea sora ei asupra btrnului, fiindu-i groaz n
adncul sufletului de vremea cnd Xenia avea s reueasc s-l
conving pe acel nebun s o lase fr o rubl.
Acum, suprarea lui Sandro pe Derjavin prea s-i confirme cele
mai rele temeri. Dac avea s descopere vreodat c ea lansase acele
zvonuri, nu va mai exista nicio speran.
Cerceii imeni din diamante ai contesei sclipir mai tare ca oricnd n
timp ce ea se privea n oglinda cu ram aurie din dreapta ei. Era frumoas
mcar acest lucru o mulumea. i btrnului i plcea s fie nconjurat
de fpturi frumoase. Poate ar fi trebuit s se prefac extrem de dobort
din cauza rcelii tatlui ei, s verse cteva lacrimi n prezena

acestuia i s spun c fcuse o mare greeal cstorindu-se cu un


ticlos ca Serioja. Tatei nu-i plcuse niciodat. Ea se mritase cnd era
foarte tnr. i dintr-un impuls de moment.
Da. Aceea era tactica pe care trebuia s o foloseasc acum, i spuse
contesa, uitndu-se cu dispre la soul ei care zmbea privind-o. Avea
s dea toat vina pe Serioja.

Capitolul 9
Moscova
Cei din banda Katiei i a lui Skriabin nu erau singurii interesai de
persoana lui Oleg. Roman Vasilievici Petrov infiltrase oameni printre cei
din ptura de jos a cartierului Hitrovka. Le oferise o descriere recent a
acestuia i promisiunea a douzeci de ruble din aur pentru o informaie
care s conduc la prinderea lui. Deocamdat, ns, nu avusese succes.
Apoi, ntr-o sear de august, poliistul primi un indiciu de la o tnr
prostituat pe nume Sonia, care i spuse c un tip care corespundea
acelei descrieri o acostase lng ru, o dusese acas la el i o btuse.
Era o blond, cam arogant i nc drgu, n ciuda urmelor ntlnirii
recente. l voia prins.
ncntat c fcea progrese att de repede, Petrov i alert prietenul,
pe Mikin, i stabilir s o ntlneasc pe Sonia, care urma s-i conduc
la biat. Dar, cnd proxenetul Soniei aflase c aceasta sttea de vorb
cu cei de la Ohrana, o btuse att de crunt, nct fusese dus la un
spital al crui nume nu se cunotea. Petrov afl acest lucru de la o
rival a ei, o prostituat alcoolic pe nume Maa, care le spuse
povestea cnd ei ajunseser la crciuma unde aveau ntlnirea cu
Sonia.
ndopnd-o pe Maa cu vodc, Petrov i Mikin o ascultar trncnind
la nesfrit, capul blond i cre czndu-i din cnd n cnd pe mas n
timp ce ea inea strns sticla de vodc, mngind-o cu dragoste, ca pe un

copil.
Dar i-a spus cumva Sonia unde locuiete tipul? ntreb Petrov
oftnd i dnd ochii peste cap plictisit.
Mikin rse uor uitndu-se la el, prnd un profesor cu ochelarii lui
rotunzi i sclipitori fr ram. tia ct de mult se abinea Roman
Vasilievici s n-o zglie pe fata aceea cu putere. Era ngrozitor de
frustrat.
A zis ceva de o pensiune lng Three Thieves, mormi Maa, ai
crei ochi injectai i nceoai cutau speriai s-l vad pe proxenet n
ncperea aceea ntunecoas, zgomotoas i plin de fum. Atta tot.
intuind-o pe prostituata aceea beat cu o privire rece, Petrov spuse
ncet:
Mai gndete-te. Unde?
Ls intenionat o moned de cinci ruble s cad n faa ochilor ei pe
jumtate nchii, pentru a-i stimula memoria.
Acest lucru avu un efect miraculos asupra puterii Maei de a-i
aduce aminte. ntinznd mna spre moneda de aur, murmur:
Ua verde.
Care u verde? ntreb Petrov.
Ua verde, repet femeia, ncercnd s obin un alt pahar din
partea celor doi poliiti. Aa a spus Sonia, ua verde. Asta-i tot.
i capul i czu din nou pe mas.
Dumnezeule! murmur Petrov. Ar putea exista o duzin de ui
verzi lng Three Thieves. E mai ru dect nimic.
Dar era tot ce aveau.

n camera sa murdar, Oleg se plimba de colo-colo, gndindu-se la


viitorul su ca membru al bandei lui Pavel. Se afla ntr-o stare de
derut i panic. Nu numai bnuielile l rodeau, mcinndu-i ncrederea
n tovarii si, dar era ceva i mai bizar, ceva care l dezorienta. Katia
Petrovna, iubita arogant a lui Pavel, aproape c l sedusese n dupamiaza aceea, semnnd cu o pisic n clduri cnd se trse pe el,

spunndu-i c voia s o nsoeasc la Kiev, unde aveau s realizeze


asasinatul secolului sngerosul Nikolai i premierul su reacionar
dintr-o singur lovitur. Acolo era deja un tovar, un necunoscut pe
nume Mordka Bogrov care avea legturi cu Ohrana i care avea s-i
ajute. Dumnezeule!
Oleg fusese att de excitat de pasiunea Katiei, nct se afla chiar pe
punctul de a o poseda, cnd afurisitul ei de iubit ncepuse s bat n u ,
forndu-l pe Oleg s fug. Tot nu-i venea s cread c era sincer. Voia
s fac istorie cu el. Cu el! Dorea nespus de mult s fie adulat astfel de o
femeie, dar Katia l fcea s fie att de vulnerabil n faa dorinelor sale,
nct l nspimnta. n plus, i spuse el cu pruden, era un pas uria de
la Malev la Romanovi. Iar arul avea s fie nconjurat de soldai.
ntreaga idee era nesbuit, i spuse el. Poate i Katia era. Dar,
Dumnezeule, era att de frumoas! l excita att de mult, nct nu mai
putea gndi lucid.
n general, nu avea ncredere n nimeni din band. i ei preau s
aib foarte puin ncredere n el. Dar erau singurii care i ofereau
posibilitatea s-i realizeze ambiiile i s-i depeasc eecurile. Erau
legate unele de altele.
Era o asociere care i aducea puin mulumire, iar n seara aceea,
nelinitea l tortura, fcndu-l s-i piard minile puin.
Oamenii din casa asta se uit la mine, i spuse el. Nu se poate avea
ncredere n ei. i aminti de un incident din timpul zilei, cu o babet care
locuia la dou ui distan. Oleg i amintea cum se holbase la el cu ni te
ochi oribili i afundai n orbite cnd trecuse pe lng ea pe coridor. S fi
fost vreo spioan a poliiei? Oare se afla ntr-o cas de spioni?
Nu putea risca s atepte s i se confirme bnuielile. Se hotr s
plece de acolo. i va pleca imediat chiar. Aveau s se chinuie foarte
mult ca s-l dea pe mna poliiei. Nu avea de gnd s se lase turnat de
vreo bab ramolit, care avea s-i bea banii primii ca recompens n
vreo crcium din cartier. Era prea detept pentru aa ceva.
Decis s-i ntreac n inteligen vecinii, ntinse mna spre sacul de
pnz pe care-l folosea pentru a-i ine lucrurile pe care le avea.

Afar, Petrov i Mikin bombnir cnd descoperir taverna Three


Thieves i pornir s cerceteze, zona n cutarea unei pensiuni cu o u
verde. Erau trei n apropiere, toate cldiri cu tencuiala cojit i cu
geamurile sparte, nite vguni mizerabile, care ofereau adpost
scursurilor societii.
Tu du-te pe partea aia a strzii. Eu o s-ncep de aici, spuse Petrov.
Dac dm de el, ne transmitem. Nu-ncerca s-l prinzi singur.
Bine, spuse Mikin.
Amndoi duser minile instinctiv spre pistoalele Browning pe care
le aveau ascunse sub haine.
Cnd Roman Vasilievici se ntoarse n strad dup ce vorbi cu
proprietreasa primei cldiri, observ c lui Mikin i trebuia cam mult
timp, aa c ptrunse cu pruden n cldirea n care i vzuse
prietenul intrnd.
La etajul al doilea, Oleg tocmai voia s coboare, cnd i auzi
proprietreasa ntr-o conversaie optit cu un brbat care punea nite
ntrebri ce fceau s i se zbrleasc prul.
Intrnd n panic, njur printre dini i aproape c se mpiedic
urcnd iari treptele n grab.
l cutau! Cuprins de groaz, o rupse la fug pe culoar, ciocnindu-se
de o pereche de amorezi ameii de butur care intrau mpleticindu-se
ntr-una din ncperile acelea oribil mirositoare frecventate de
prostituate i de clienii lor.
Ai grij!
Voi s avei grij, mormi Oleg mpingndu-i i ndreptndu-se n
fug spre scara din dos, inndu-i sacul i asudnd de spaim.
Alertai de zgomotul de sus, Mikin i proprietreasa coborr n
grab chiar n clipa n care Petrov aprea n hol.
Exist vreo ieire n spate? strig el rsuflnd cu puin greutate.
Da.
M duc acolo.
n ntunericul nvluit de fum al scrii, Oleg cobora pe bjbite treptele
ubrede, dorind cu disperare s ajung la sigurana relativ a strduelor i
aleilor nguste i erpuite pe care le cuno tea att de bine.

Odat ajuns n strad, avea s scape de orice urmritor, mai ales de


unul care nu era familiarizat cu labirintul cartierului Hitrovka.
Roman Vasilievici ocoli cldirea drpnat din lemn, mpiedicndu-se
de o grmad de sticle sparte i gunoaie adunate n curtea din spate,
innd revolverul n mn. Deodat, zri un brbat bine cldit care cobora
n fug scara din dos, cu un sac n mn, razele lunii luminndu-i bluza
ruseasc i prul deschis la culoare i nengrijit.
Oleg Ivanov, murmur Petrov.
El trebuia s fie. Era mai uor dect se ateptase. Era pe cale de a
ctiga o avere.
Petrov ni sub cadrul deschis al scrii, nevzut, n timp ce prada sa
cobora. ntr-o clip, ntinse mna i l apuc pe Oleg de picior cnd
acesta ajunsese la nivelul pieptului lui Petrov. Oleg czu lat pe trepte,
oprindu-se pe o grmad de murdrie din curte. njurnd de spaim,
tnrul se ridic mpleticindu-se i se trezi avnd n fa un individ
micu ntr-un costum srccios. Atributele sale cele mai distinctive
erau ochelarii rotunzi i sclipitori i revolverul.
Disperat s scape, tnrul apuc ce gsi la ndemn, sacul care se
rostogolise pe scar n urma lui, i l azvrli cu violen spre acel
necunoscut, nimerindu-l exact n burt i fcndu-l s- i piard echilibrul,
iar revolverul se descrc n aer, n timp ce el se mpleticea n curtea
ntunecoas. Revenindu-i, Petrov se arunc asupra lui Ivanov.
Mikin! strig inspectorul. Ajut-m!
Dar, nainte s mai vin ntriri, Oleg se arunc i el asupra lui
Petrov, rostogolindu-se amndoi prin noroi. Ivanov l lovi cu slbticie
pe inspector cu capul de treapt, ameindu-l.
Cnd scp din strnsoarea lui Roman Vasilievici care ncepuse s
slbeasc, i lu repede sacul cu lucruri, sri un gard din apropiere i
se fcu nevzut, ndreptndu-se spre un loc sigur pentru noapte.
Acum avea toate motivele s o nsoeasc pe Katia Petrovna oriunde
voia s-l duc, numai s fie ct mai departe de Moscova.

Sankt Petesburg
Soneria rsun cristalin i portarul se duse s deschid, fcu o
plecciune n faa vizitatoarei i apoi o pofti n hol unde costumul ei
superb alb cu negru se potrivea foarte bine cu plcile mari de marmur
de pe podea. Timp de o secund, contesa Natalia Grekova semna cu o
regin de pe tabla de ah. Se opri pe o plac, dup care naint cu pa i
mici i rsuntori spre salonul alb i auriu unde prinesa Xenia i Ania
o ateptau.
Dup ce o srutar, cele dou se declarar ncntate c se aflau din
nou acas dup spaima pe care le-o provocase Sandro la Paris. Acela
fusese motivul oficial al cltoriei lor la Paris, o nscocire util.
Inima a fost de vin, spuse Xenia, n timp ce Ania fcea eforturi
extraordinare s nu rd. Am fost att de ngrijorat n privina lui! Dar
pare s se simt mai bine acum.
Sandro avea cea mai sntoas inim slab din lume! Foarte
convenabil!
Ca nite bijuterii pe canapelele din mtase alb cu auriu din salonul cu
pereii mbrcai n plci albe pe care se aflau tapiserii franuze ti din
secolul al optsprezecelea, realizate de Boucher, doamnele erau demne de
decor. Toate erau superb mbrcate i graioase i toate i ascundeau
secretele. n ultima vreme, Natalia suscita tot attea discuii ca i Ania.
Totui, spaima l-a fcut pe tata s fie att de nerbdtor n privina
nunii Aniei, nct a trebuit s grbim totul. E fixat pentru septembrie.
Septembrie! exclam contesa.
Dumnezeule! Probabil c Sandro e pe moarte, i spuse ea.
Septembrie purta ghinion.
Absolut contient de tradiie, Xenia ridic din umeri doar.
Aniuka e prea modern ca s in seama de prejudecile
btrneti. i eu la fel.
Numai la grand-pre m gndesc, zise Ania. Vreau neaprat s
fie de fa.
Nu e extraordinar, Natalia? Cnd am aflat de starea tatei, Ania
nsi a insistat s se renune la o nunt prea pompoas, doar ca s fie
sigur c o s ia parte i el.

Dar cum o s reuii? Cine o s fac rochia de mireas? Mcar


asta trebuie realizat cum trebuie.
Mtuica a fost destul de drgu pentru a-mi da voie s-o port pe
a ei, spuse Ania. E ceva ce mi-am dorit dintotdeauna.
Ah, zise Natalia ncet. Sunt sigur c o s fii o mireas elegant.
Da, spuse Xenia, iar madame Brissac de aici, din Petersburg, o s
fac toate modificrile necesare. Totul e aranjat.
Ah, e att de palpitant! se entuziasm Natalia. Abia atept s-i
spun lui Gigi!
Auzind acel nume, Xenia nclin capul gnditoare. Toat lumea auzise
anumite zvonuri suprtoare n privina Nataliei i a mentorului ei
spiritual, Grigori Efimovici Rasputin, dar, n ultima vreme, Xenia auzise o
poveste uluitoare n legtur cu Natalia, soul ei i cumnatul ei, Gigi.
Ah, s-a ntors la Petersburg, cherie? Credeam c nc mai umbl
prin Balcani.
S-a ntors de dou sptmni.
Ah. Trebuie neaprat s vin s lum ceaiul mpreun. Mi-ar face
mare plcere s-i aud povestirile.
Xenia i tnra ei nepoat sesizar o anumit stnjeneal a contesei,
dar nu i ddeau seama care ar fi putut fi motivul. Obrajii ei, care de
obicei erau palizi, acum cptaser o oarecare roea.
Natalia ncepu s vorbeasc repede, regretnd c pomenise de
cumnatul ei.
A descoperit nite morminte romane strvechi minunate n
Bulgaria. Grmezi de bijuterii. i a avut ocazia s-i petreac trei zile
n Muntenegru cu tatl Stanei, regele Nikolai, adug contesa.
Ania visa la poveti de dragoste i la nuni. Totui observ c vocea
contesei Grekova era din ce n ce mai plin de emoie cnd discuta n
contradictoriu cu Xenia despre meritele mentorului ei spiritual, Grigori
Efimovici Rasputin. Fu uluit cnd o vzu pe Natalia att de tulburat
cnd vorbea de acel individ. ntotdeauna, contesa i se pruse o
persoan blnd i linitit, complet devotat vastei sale garderobe i
bieelului ei. Aceasta era o noutate. Era absolut pasional n legtur
cu Rasputin. Chiar mai mult dect n legtur cu contele Grekov,
arheologul, din cte observase Ania.

Rdei de el, Xenia, spuse Natalia cu vocea tremurnd de emoie.


Tu, Andrei, soul meu, soacra mea. Dar niciunul din voi nu tie ct de
sfnt e. Sufletul lui bun e puritatea ntruchipat. E rencarnarea lui
Cristos.
Asta-i blasfemie.
E adevrul, i spuse Natalia, iar Ania fcu ochii mari. E Cristos
renscut!
Pentru numele lui Dumnezeu! zise Xenia furioas, ai auzit
aceleai poveti ca i noi? Bestia asta tocmai a fost acuzat de violarea
unei clugrie.
Rmnnd cu gura cscat la auzul acelor lucruri, Ania se uita la
cele dou femei, uimit c mtua vorbea att de deschis. i amintea de
izbucnirea de furie a Xeniei din seara zilei cnd ea fusese atacat.
Acum, Natalia msura ncperea n lung i-n lat, tremurnd de
indignare.
Suntei cu toii att de mrginii. Grigori Efimovici v plnge de
mil, chiar i atunci cnd l persecutai.
Natalia, nu eu l-am persecutat. Nu da vina pe mine pentru
necazurile pe care le are. Primul ministru a fost cel care l-a alungat din
Petersburg.
Omul la plin de cruzime. Crede-m, Xenia, o s vin ct de
curnd i ziua cnd se va sfri cu el. Mai repede dect i nchipuie.
Da. Am auzit c arina i cere demisia.
Natalia se opri brusc i cltin din cap.
Nu, nu nelegi, spuse ea, ca i cum i-ar fi vorbit unui copil. E voia
Domnului. Alexandra Feodorovna e doar instrumentul Lui. Totul e n
minile Domnului i El n-o s-i lase de izbelite credinciosul slujitor.
Ania o privea pe contesa Natalia cu ochii mari. n ciuda eleganei
costumul frumos mpodobit cu dantel, penele albe de stru care
tremurau pe plria splendid, perlele, crucile din aur i diamante
ddea dovad de acea nflcrare religioas proprie unei rnci inculte,
de neclintit n ncrederea ei n miracole, sfini i intervenii divine.
Ania aproape c i-o nchipuia pe splendida Natalia, mturnd
pmntul, ngenunchind n faa clugrului ei, fcndu-i temenele i
srutndu-i minile aa cum fceau ranii cu pelerinii rtcitori care

treceau prin Belaia Beriozka, cerind milostenie i slvindu-l pe


Dumnezeu. Dar acei oameni erau inofensivi. n schimb, acel Grigori
Efimovici nu prea deloc un sfnt!
Surprins privind struitor, fata zmbi jenat i spuse c, dac era
voia Domnului, nu le rmnea dect s atepte s vad ce va mai urma.
Aa, poftim, Xenia. Copila nelege mai bine dect tine. Numai
cei cu inimile pure i pot nelege mesajul.
Xenia tia c Ania doar ncerca s-i fac pe plac Nataliei, dar nu mai
continu discuia. Nu suporta s se certe cu veri oara lui Andrei din cauza
lui Grigori Efimovici, pentru c nu avea niciun sens. Natalia era o
primitiv n privina religiei. Primitiv, naiv i plicticoas. Acest lucru o
ntrista pe prines, mai ales c fuseser prietene ani de zile. O plcea pe
Natalia, n ciuda ideilor ei stranii i, mai degrab, i era mil de ea.

n incinta Ambasadei americane de pe strada Morhovaia, al treilea


secretar sttea n biroul su i se uita pe fereastr la barcile armatei de
vizavi, dar nu vedea nimic, nici soldaii, nici trectorii. Dac cineva ar
fi fcut o crare cu un unghi de nouzeci de grade, el ar fi putut vedea
foarte clar Palatul Sviridov, viitorul su cmin.
Adam bnuise c el i Ania aveau s locuiasc n apartamentul spaios
pe care l avea n Milionaia, o zon modern din apropierea Palatului de
iarn. n schimb, prinul Sandro l informase c voia ca Ania s locuiasc
n fostele apartamente ale prinilor ei din re edina sa de la Sankt
Petersburg, pe care o vizita doar rareori n timpul iernii. La puin timp
dup ce mplinea optsprezece ani, Ania devenea stpna unei case care
era jumtate dintr-un bloc lung. Lui Adam i se prea puin ireal.
Trecuse adesea pe lng Palatul Sviridov n drumurile sale spre i
dinspre petrecerile de la Ambasada francez, una din cele mai
impresionante construcii din capital, ambele cldiri fiind ni te exemple
splendide de clasicism rusesc din secolul al optsprezecelea, cu ferestre
nalte care reflectau lumina strlucitoare a candelabrelor de cristal n
fiecare sear n timpul sezonului din Sankt Petersburg i cu pori din fier

forjat aurit care lsau s treac automobile elegante, snii i trsuri.


Fusese n interiorul palatului n timpul sezonului de iarn cu trei
ocazii diferite i dansase cu Catherine, dar i cu nenumrate doamne de
origine rus, o mare duces i cu Xenia Alexandrovna. n afar de
Catherine, singura doamn a crei companie i fcuse cu adevrat
plcere lui Adam fusese Xenia, poate singura femeie frumoas din
Sankt Petersburg care i era credincioas soului ei.
Zmbind recentei fotografii a Aniei de pe biroul su, foarte ic n
rama ei Faberge din email albastru i auriu, tnrul se gndi la ea cu
dragoste, bucuros c Xenia o crescuse pe viitoarea lui soie.

Pe msur ce ziua nunii se apropia, Adam Lowell ncepu s


priceap c fcuse un pas ireversibil n ziua n care i ceruse prinului
Sandro mna Aniei. n prima lui cstorie, fusese un simplu so. Acum
avea s fie un prin consort.
Era ideea lui Sandro. ncntat s o vad pe Ania cstorit cu cineva
att de prezentabil n ciuda acelor zvonuri neplcute i scandaloase,
btrnul prin venise la Sankt Petersburg pentru nunt i i spusese
scumpei lui prietene, mprteasa-Mam Maria Feodorovna, c ar fi
dorit ca domnul Lowell s devin prinul Sviridov n urma cstoriei
sale cu Ania. Amintind de un caz precedent, al prinesei Iusupova,
ultima din familia sa, care s-a cstorit cu contele Sumakarov-Elston i
a dat natere dup aceea la doi prini Iusupov, Sandro ceru acelai
privilegiu i pentru nepoata sa. Destul de amabil, Maria Feodorovna
accept s-i roage fiul s semneze ucazul prin care autoriza
transformarea numelui lui Adam, iar cu o sptmn nainte de nunt,
un mesager n livrea de la curte sosi la impuntorul Palat Sviridov
galben cu alb aducnd un plic imperial cu sigiliul aurit.
Adam rmase amuit. Nimeni nu-l ntrebase dac voia s devin
prin i, de fapt, nici nu voia. Republican de o via ntreag, nu-i
putea imagina aa ceva. Se ntreb dac era chiar legal. Prea extrem
de absurd.

Maiestatea-Sa Nikolai al II-lea a semnat edictul, spuse Sandro.


Nu se poate pune la ndoial legalitatea lui.
Poate n Rusia, i spuse Adam, dar eu nu sunt rus. Dup o verificare
la departamentul juridic al ambasadei lucru pe care Ania i Xenia l
gsir extrem de amuzant Adam Mihailovici nu descoperi absolut
nimic care s-i mpiedice pe rui s-i spun cum voiau, cu condiia ca
el s nu renune la cetenia american. i, astfel, domnul Adam
Lowell devenea prinul Adam Sviridov, un titlu pe care colegii lui l
gseau ori impresionant, ori hilar, n funcie de natura fiecruia. n
definitiv, spunea Ania, schimbarea numelui nu era o tragedie chiar att
de mare. Femeile o fceau mereu.
Religia era cea de a doua problem. Preotul i informase c slujba
trebuia s fie o ceremonie redus i lipsit de fast, dac Altea Sa se
cstorea cu un protestant. Cnd auzir acele cuvinte, Ania i Xenia se
ntoarser spre Adam i l privir cu nite expresii att de ngrozite,
nct el i ddu seama imediat ce aveau de gnd s-i cear.
Am fost botezat n biserica episcopal, spuse el defensiv.
Ce fel de biseric e asta? ntreb Xenia.
Aproape catolic.
Nu-i chiar att de ngrozitor de departe de ortodoxism, murmur
Ania.
Celor dou prinese le trebuir dou zile de insistene necontenite,
iar, n cele din urm, Adam trebui s admit c nu era un fanatic n
privina religiei i, dei mergea la slujb n fiecare duminic, se tia c
se dusese la metoditi, luterani, baptiti i chiar catolici dac nu era n
mprejurimi o biseric pe msura convingerilor sale.
i, astfel, prinul Adam suport cea mai rapid convertire la
ortodoxism din istoria bisericii ruseti., spernd c Dumnezeu i
strmoii lui aveau s fie nelegtori.
Odat ce problema religiei fu rezolvat spre mulumirea familiei
Sviridov, i ndreptar atenia spre partea mai lumeasc a mesei de nunt,
o aciune extraordinar n care erau incluse sute de platouri din aur i
argint, porelanuri vechi de Svres i alte obiecte de mas pe care cei din
neamul Sviridov le achiziionaser de-a lungul secolelor. ntregul Palat
Sviridov era o comoar. Civa regi i mprai i-ar fi regsit acolo

obiectele preferate, urmnd s fie folosite la nunta Aniei.


Eliseev o s fac rost de caviar i zakuski? ntreb prinul Andrei.
Bineneles. Iar buctarul tatei i-a spus deja mcelarului exact de
ce anume avem nevoie. Leroux al Nataliei o s se ocupe de
mncrurile de pete, iar buctarii notri, de torturi i deserturi, zise
Xenia.
Dar vinurile, ampania i vodca? Au verificat pivniele?
Da. Majordomul a fcut un inventar i a comandat tot ce-i mai
trebuia ca s completeze ce lipsea.
Excelent.
Mirele era impresionat. Prima oar cnd se cstorise, avusese loc o
mas plcut de diminea acas la prinii lui Catherine, n Pittsfield,
Massachusetts. Acum era cu totul altceva.
Ci invitai ai chemat, Xenia Alexandrovna? ntreb el,
ateptndu-se la un numr destul de moderat, fiindc din partea lui nu
venea nimeni, n afar de fratele su vitreg, care s-ar fi putut chiar s
lipseasc, dac era destul de ocupat la Paris, unde Adam l transferase
recent.
Vreo dou sute. Oamenii nu se mai ntorc la Petersburg att de
curnd, spuse ea pe un ton de scuz.
Adam zmbi i se ntreb cum ar fi artat, oare, lista invitailor dac
ar fi fost plin sezon.

Vestea transformrii lui Adam Lowell n prinul Adam Sviridov fcu


nconjurul saloanelor din Sankt Petersburg n douzeci i patru de ore
i nu toi cei care auzir transmiser felicitri. Contesa Elizaveta
Derjavina era att de furioas de acest nou capriciu al tatlui ei, nct,
cnd auzi vestea n timpul unei vizite la contesa Lili Voronova, rmase
cu gura cscat, se ntoarse brusc i iei fr s-i ia mcar la revedere.
Era nnebunit de furie. Auzi, prinul Sviridov!
Servitorii nu mai nimereau s-i fac semn oferului ei. Prea furioas
ca s mai atepte o secund n plus, Liza i uimi pe servitori, ieind n
strad pentru a-i chema ea nsi oferul, fcndu-l s strbat Liteini
Prospekt ntr-un timp record, tind calea a dou birje trase de cai i a

unui vehicul al guvernului.


Reedina Malev de pe Canalul Moika, se rsti Liza la ofer, n
timp ce servitorii contesei Voronova o ajutau n grab s se urce n
automobil. Vreau s-i fac o vizit surorii mele.
Vreau s-o omor pe sora mea, i spuse ea plin de mnie, btnd cu
degetele n peretele din piele moale. i mi-ar face o deosebit plcere s-o
omor pe ceaua aia blond. Cum pot s fac una ca asta? Dup toate
zvonurile pe care le-am rspndit prin Europa, credeam c am scos-o de
pe firmament pentru totdeauna. i acum tata face asta! E o insult!
Individul trebuie s fie un nenorocit de vntor de avere, se autolini ti ea.
Mi-l amintesc foarte vag. nalt, chipe. Vorbete engleze te cu un accent
ciudat. Un american. Acum neleg de ce-a vrut s se nsoare cu ea!
Probabil c i-a spus tatei c i-o ia de pe cap n schimbul unui titlu.
Privind pe fereastr, contesa vzu cteva grzi ale cavaleriei trecnd
clare pe cai negri, purtnd tunici i chipiuri albe, ndreptndu-se spre
strada Kirohnaia i zona cazrmii. Pe strad, magazine i case
frumoase se vedeau alturi de altele mai puin frumoase. Toate
magazinele pstrau obiceiul rusesc de a avea numele proprietarului i
pe cel al respectivei prvlii scrise att cu litere chirilice, ct i latine.
Altele pstrau obiceiul i mai vechi de a-i etala produsul specific
deasupra intrrii-ceasornicrii, un ceas uria, brutarii, o pine. n Rusia
existau i muli analfabei pe lng cei educai, care cunoteau cteva
limbi strine n mod fluent.
Pe bancheta din spate a automobilului ei, contesa Liza njura n gnd
n franuzete i rusete.
Ajungnd acas la Xenia, o cldire impresionant, galben cu alb,
construit la sfritul secolului al optsprezecelea i proiectat de
Quarenghi pentru unul din strmoii lui Andrei, contesa Liza l fcu pe
portarul care moia s se ridice brusc n picioare sunnd la sonerie
ngrozitor de tare. Trecnd ca vntul pe lng el, ntreb furioas unde
era prinesa Maleva; primind un rspuns speriat, porni s urce scara.
Trecnd pe lng multe portrete Mal ev de pe peretele de lng ea, n
timp ce urca scara de marmur alb, contesa se opri i se uit cu ur la
ultimele dou care o reprezentau pe sora ei unul realizat de italianul
Boldini, cellalt de rusul Serov. Era Xenia n toat splendoarea ei,

ilustrat n primul ca o inconfundabil grande dame, ncrcat de


bijuterii i mngind lene un ogar alb, stnd n salonul auriu i alb de
jos. n cel de-al doilea, se afla pe teras la Belaia Beriozka, ntr-o
rochie simpl, alb, cu prul ei negru curgndu-i liber pe umeri,
uitndu-se la artist cu o expresie de scepticism amuzat; acolo era o fat
drgu n largul ei.
Ceaua intrigant, i spuse Liza, trecnd val-vrtej pe lng
portrete i, cnd ajunse sus, o lu la dreapta. Lsnd n urm cteva
vaze chinezeti mari i un servitor n livrea, contesa se opri n faa unei
ui cu toc aurit, pe care o deschise brusc, fcnd s se clatine aplicele
din cristal de pe perete.
Bun, Liza, spuse sora ei zmbind. Presupun c ai aflat vestea cea
bun.
Acum o jumtate de or, la contesa Voronova. De ce nu mi s-a
spus nainte s afle tot oraul?
Pentru c, de cnd te-ai certat cu tata, ne ocoleti. Te-am sunat
acas de trei ori de cnd arul i-a trimis tatei edictul. Nu mi-ai rspuns.
E o nebunie, izbucni contesa Derjavina, splendid n rochia de
dup-amiaz din mtase verde cu negru creat de Worth, la Paris. nti
colierul mamei i acum asta. E monstruos!
Nu-i nimic monstruos, i spuse sora ei, ridicndu-se pentru a se
afla la acelai nivel cu ea, la fel de elegant ntr-o rochie de un
albastru-nchis de la Poiret, ale crei linii fluide i scoteau n eviden
nlimea i subirimea.
Surorile, cam de aceeai nlime, aveau profiluri aproape identice.
Amndou erau de o frumusee delicat, cu ochi mari i gene negre ai
Lizei de un albastru-intens, ai Xeniei de un verde-marin nasuri fine,
drepte i senzuale, dar guri hotrte. Niciuna n-ar fi cedat n cazul unei
controverse.
Tata dorete un motenitor de la Ania dup ce se va cstori i e
destul de tnr pentru a-i oferi unul i chiar mai muli. Astfel c a
hotrt ca viitorul ei so s-i poarte numele. Exist un asemenea
precedent.
Liza nu era mulumit.
M urte pentru ce-a fcut Derjavin, spuse ea cu amrciune. Nu

merit s fiu umilit n asemenea hal.


Liza! Asta n-are nicio legtur cu afacerile lui Derjavin cu Crdit
lyonnais. Pur i simplu, tata vrea s vad familia supravieuind. Poi sl condamni pentru asta?
Da, zise contesa. De ce o fat ca Ania cu tot ce i s-a ntmplat
s fie copleit de cadouri? Dac tata vrea s duc cineva mai departe
numele familiei, de ce s nu fie fiica mea? Ea, cel puin, e virgin!
Cum ndrzneti s spui una ca asta? S nu cumva s o mai acuzi
pe Ania c ar fi mai prejos! E o minciun sfruntat!
Atunci de ce se vorbete despre asta n toate saloanele?
Pentru c cineva mincinos i josnic s-a grbit s trag concluzii,
spuse prinesa. Fata a trecut printr-un adevrat iad. A fost btut de un
nebun, dar a izbutit s-l nfrunte. N-ar trebui s mai fie supus i unei
asemenea calomnii. Mai ales din partea ta!
Liza era att de furioas, nct cerceii cu perle ncepur s-i tremure
n urechi. Nu suporta s fie fcut mincinoas i josnic, chiar dac
Xenia nu tia adevrul i mai ales dac-l tia!
Dar colierul mamei? strig ea. Afurisita aia o s mo teneasc i
diamantele? Sau o s mprii pietrele n mod egal, ca doi complici la
un furt?
Ce acuzaie oribil! Trebuie s fii nebun! spuse Xenia
mbujorndu-se de furie. Te roade gelozia pentru c nepoatei tale i s-a
permis s poarte anumite bijuterii la o petrecere cnd tu ai un seif plin de
bijuterii cumprate de soul tu! A fost un gest frumos din partea tatei,
Liza. Colierul s-a napoiat n seiful de la Boucheron chiar a doua zi.
Puin mi pas. Vreau tot ce mi se cuvine. i se pare c acelai
lucru l vrei i tu!
n clipa aceea, prinesa Xenia i plmui sora att de tare, nct un
cercel al acesteia zbur n partea cealalt a ncperii.
S nu m mai acuzi niciodat de aa ceva. Sau c mi-a neglija
ndatoririle fa de Aniuka, spuse ea cu o voce sczut i furioas, n
timp ce sora ei rmsese ocat de impactul loviturii. Creatura aia cu
care te-ai mritat nu-i dect un ticlos. Tata nu i-ar ncredina nici
mcar o copeic dup treaba cu banca. i asta-i numai o parte!
Ceea ce face Derjavin n-are nicio legtur cu mine!

Slav Domnului! Se aude c gusturile deosebite ale soului tu ar


putea s-l fac s ajung la. nchisoare ntr-o bun zi dac mai continu
s frecventeze un anumit loc de pe Nevski Prospekt.
Contesa se uit nedumerit la sora ei. Nu credea c tie ceva. i, n
ciuda toleranei pline de cinism de care ddea dovad fa de tot ce
fcea Serioja n timpul lui liber atta timp ct ea nu ajungea s aud
despre aceste lucruri gndul unui asemenea scandal o ngrozea.
tiu c Derjavin ar oferi, probabil, mit ca s scape de orice
pedeaps, dar n-ar fi ceva plcut pentru tine, Liza, dac scumpul tu so
ar fi arestat n timpul unei razii a poliiei printr-un bordel plin cu fete
de doisprezece ani. Cu att mai mult cu ct Taa are cam aceeai vrst.
Cum ndrzneti s-mi insuli familia?
Soul tu ar trebui s fie nchis pentru faptul c insult morala
public. i, dac nu poi pune capt unei asemenea activiti, ai face
bine s-i ii fiica sub observaie!
N-ai niciun drept s spui astfel de lucruri!
De ce nu? Doar te cunosc nc de cnd te-ai nscut. i s-mi
mulumeti c sunt discret. Nici pn-n ziua de azi, tata nu tie cum tu i
Serioja v tvleai n serele din spatele grdinii de la Paris cnd aveai
cincisprezece ani! i n-o s-i spun nici de nenumraii ti iubii! Ai avut
noroc c n-o purtai pe Taa cnd s-a nsurat cu tine pn la urm!
Ticloas ipocrit! ip Liza. Te ursc!
Vai, Liza, nici nu mi-a fi nchipuit vreodat, spuse sora ei
zmbind.
Era prea mult pentru Liza. Traversnd ncperea ntr-o clip, apuc
imediat ceea ce nimeri mai repede i azvrli patru statuete vechi de
Dresda cu repeziciune n sora ei, frumoasele statuete sprgndu-se n
contact cu pereii, podeaua i dulapul sculptat. Spre furia ei, niciuna nu
o nimeri pe Xenia, care rdea din spatele unei canapele.
nainte inteai mai bine, i spuse ea evalund paguba.
O s afli tu ct de bine intesc, zise Liza ocolind cioburile i
ndreptndu-se spre u. i atunci o s plngi!
Dup plecarea contesei, Daria, camerista Xeniei, intr n salona,
unde prinesa privea cu tristee la frmele de porelan de pe jos.
Suntei teafr?

N-am nimic, Daria. A fost doar o discuie de familie.


Dar Xeniei nu-i plcea tonul surorii ei. Era ceva nou i nfrico tor n
el.

Capitolul 10

Kiev
n prima zi a lunii septembrie, 1911, ziua nunii Aniei, Oleg Ivanov
i Katia Petrovna ajunser la Kiev pentru ntlnirea cu destinul i
Mordka Bogrov. Strzile erau pline de oameni bine dispui care voiau
s-l zreasc pe Batiuka ar, micul printe. Poliitii aveau mult de
lucru, ncercnd s pzeasc alaiul de ceea ce era numit oficial
neplceri-sau, mai precis, de semne de violen din partea populaiei
n care nu se putea avea ncredere absolut niciodat.
Totui, n ziua aceea, oamenii preau destul de lini tii. Muli fluturau
drapele sau batiste n timp ce alaiul viu colorat trecea pe lng ei, fiind
bucuroi c aveau o zi liber n acea zi frumoas de septembrie.
Ei bine, ce prere i-a fcut spectacolul la dezgusttor? ntreb
Katia Petrovna dup ce se ntoarse mpreun cu tovarul ei brbos n
camerele de la hotelul Nipru.
Ce spectacol dezgusttor? ntreb Oleg mestecnd un pateu cu
carne cald.
Porcule! Nu te gndeti dect s-i satisfaci poftele cele mai
primitive, se rsti Katia. Vorbesc despre acea ridicol etalare a
aroganei imperiale.
Oleg pru ndurerat.
Mi s-a prut un spectacol frumos, spuse el. Chiar dac a fost o
extravagan prosteasc menit s vrjeasc masele, a fost un spectacol
bun. Oamenilor le plac parzile. i mie mi plac parzile.
Katia ar fi vrut ca ranul acela s- i fi jucat rolul deja; abia l suporta.

Punctul lui de vedere simplist asupra lumii, manierele dezgusttoare de


la mas i, mai ales, ncercrile din ce n ce mai violente de a o seduce
i spuseser cuvntul asupra sistemului ei nervos care era deja destul
de slbit. Fusese o proast cnd i nchipuise c-l putea suporta mai
mult de zece minute n ir.
Eti att de tipic pentru mentalitatea superficial, diletant, fals
radical i burghez, i spuse ea uiertor, cu toat fora unui ipt. Nu
eti un revoluionar, Oleg! Nu eti nici mcar apropiat de ceea ce poate
fi numit revoluionar. Eti, pur i simplu, un individ care se amge te
singur cu ideea c e revoluionar! Un nimeni!
nghiind ultima bucic de pateu, Oleg i terse degetele de
pantaloni i se uit la rocata din faa lui. Katia Petrovna redevenea cea
de la nceput, i spuse el. Era o ticloas nesuferit, aa cum tiuse
ntotdeauna.
mi pare ru c m-am ostenit s vin, spuse el abia reinndu- i
furia crescnd.
i mie-mi pare ru, zise Katia trntind ua odii ei. O s te anun
cnd o s am nevoie de tine.
nfuriat de acea expediere, Oleg trnti ua, njurnd-o pe Katia
Petrovna cu glas tare i plecnd s se consoleze cu orice avea s-i ofere
Kiev-ul pn la misiunea din seara aceea.
Avnd cteva ore de pierdut, Oleg fcu o plimbare prin ora,
plcndu-i agitaia strnit de vizita imperial. Fiecare felinar i vitrin
erau decorate cu alb, albastru i rou, culorile tricolorului rusesc, iar
vnztorii de ceai i kvas, care i purtau produsele n crc i paharele
n centuri speciale, erau gata s ofere ceva care s ajute la nghiirea
mncrurilor.
Toate astea vor fi altfel mine, i spuse Oleg plimbndu-se de-a
lungul fluviului Nipru. n seara aceea, el avea s schimbe istoria, iar a
doua zi, Rusia avea s fie cuprins de tulburri, gata de revoluie.
Dup ce-i petrecu restul dup-amiezii n compania unei prostituate
foarte vulgare, Oleg se ntoarse la hotel mai calm, dar tot suprat pe
tovara lui rocat. Era la fel de autocrat ca toi afurisiii de
aristocrai, i spuse el. Dumnezeule! Nici prinesa Maleva nu putea fi
mai rea. Katia trebuia s primeasc o lecie. Era insuportabil.

i petrecuse doi ani n Siberia visnd la revoluie doar ca s o fac


pe lacheul Katiei Petrovna? ngrozitor.
n timp ce medita astfel n camera lui, auzi o btaie n u , ceea ce-i
semnala prezena Katiei. Se ridic morocnos i deschise ua, dar
rmase surprins cnd, lng fat, vzu un tnr scund, foarte nchis la
fa i cu aspect bolnvicios. Neimpresionat, Oleg i ddu seama
deodat c se afla fa-n fa cu tovarul lor revoluionar, Mordka
Bogrov.
Acesta, mbrcat n haine de sear pentru ocazia respectiv, avea
aerul unuia care era n stare s fac orice atta timp ct era bine pltit.
Adopt o bunvoin mieroas, scond la iveal un buchet mare de
trandafiri i un pachet mai mic, pe care ncepu s-l desfac dup ce
nchise ua i o ncuie. nuntru se aflau dou pistoale Browning,
daruri pentru colegii lui de la Moscova.
Mai devreme n cursul acelei sptmni se ntlnise cu tovarii si
din poliie, relat el, care i dduser revolvere i fcuser planul pentru
seara aceea. Dup mpucturi, aceiai membri ai poliiei aveau s-i
strecoare afar din teatru, trecndu-i pe tovarii din Moscova n
siguran peste grani. Nimic nu putea da gre.
Deci, totul e aranjat? ntreb Katia.
Poliitii implicai s-au ocupat de tot.
Ai obinut invitaiile la Oper?
Poftim, spuse el, dndu-i dou bilete pentru spectacolul de sear.
De la eful Ohranei din Kiev.
Minunat, spuse Katia zmbind.
Oleg observ c Bogrov l ignora, nedndu-i niciun pic de atenie.
Ticlosul i se adresa numai Katiei.
Uit-te cu atenie la buchet, spunea el. Am fcut suporturi pentru
revolvere nuntru, ascunse printre flori. D-mi voie s-i art cum s le
ascunzi.
Ah. Foarte interesant.
Armele pot fi identificate? ntreb Oleg, ncercnd s par un
profesionist.
Nu, spuse Bogrov, privindu-l, n sfrit. Aparin poliiei i dup
aciunea din seara asta, or s dispar. Totul e aranjat.

Putem s avem ncredere n ei ca s ne scoat dup comiterea


asasinatelor? mi vine foarte greu s cred aa ceva.
Bogrov pru suprat.
Oamenii importani din Ohrana sunt implicai n treaba asta,
spuse el cu fermitate. Totul se va desfura aa cum s-a stabilit.
Oleg nu era convins.
Dar de ce ar vrea s ne ajute s-i ucidem pe ar i pe primul
ministru? Doar sunt de aceeai parte, mpotriva noastr.
Ceilali doi conspiratori i aruncar o privire plin de dezgust. Nu le
convenea s le pun la ndoial planurile.
Ohrana va ncerca s foloseasc pe oricine pentru a-i atinge
propriile scopuri, spuse Bogrov. i, uneori, fr ca ei s vrea, aceste
scopuri coincid cu ale noastre.
Katia ntreb nerbdtoare:
Crezi c reacionarii de extrema dreapt l iubesc pe primul
ministru? arina noastr german l urte pentru c refuz s-l
tolereze pe acel fctor de minuni degenerat pe care ea l ador.
i o alt grupare a extremitilor de dreapta dorete nespus s-l
nlture de la putere pe Nikolai al II-lea pentru a-l nlocui cu unul din
propriii lor candidai la tron, drept pentru care nu ne place niciunul i-i
vrem eliminai din motive cu totul diferite.
Deci, lucrm mn-n mn cu forele reaciunii.
Exact.
Dumnezeule! exclam Oleg perplex.
Katia i Bogrov i ignorar uluirea i ncepur s pun la punct
ultimele detalii. Imediat dup pauz, Bogrov avea s se aeze n faa
primului ministru, n timp ce Katia i Oleg aveau s se ndrepte spre
Nikolai.
Dup mpucturi, cnd avea s se strneasc panica, agenii Ohranei
co-conspiratorii lor mbrcai n uniforme obinuite de polii ti aveau
s-i scoat repede. Celor care aveau s se ocupe de inevitabila anchet
dup aceea n locul lor aveau s li se arate dou cadavre de la morg.
Iar, n timp ce arul i primul ministru putrezeau n mormintele lor,
Katia, Oleg i Bogrov vor srbtori victoria n vreo capital european
deprtat, admirai, celebri i n siguran.

Perfect, spuse Katia Petrovna zmbind.


Am de-a face cu nite nebuni, i spuse Oleg. Se ntreb dac mai
putea s fug din Kiev nainte de punerea n aplicare a planului. Acel
dublu asasinat ncepea s semene cu un comar. Nu putea nelege de
ce insistase Katia s fie i el prezent. Dup toat atenia pe care i-o
acordaser ea i Bogrov, el nu era dect o nulitate. Totui, fata aproape
c-l violase ntr-o dup-amiaz la Moscova pentru a-l face s accepte so nsoeasc. Simea o team oribil.
Dup ce Bogrov plec pentru ultimele pregtiri n vederea acelei seri,
Oleg se ntoarse spre partenera sa, o apuc de bra i o trase spre el.
Ceva pute aici, nu simi? Bogrov sta e nebun dac e de prere c
cei din Ohrana or s ne ajute s-I asasinm pe ar. Ce-i cu tine, Katia?
Nu simi capcana care ni se ntinde?
Singurul care pute aici eti tu. D-mi drumul!
Nu!
S te ia dracu! D-mi drumul.
Deodat, Katia se trezi trt spre pat n ciuda faptului c ddea din
mini i ipa furioas. Pavel Skriabin se afla din nefericire la sute de
mile deprtare.
Cea, mormi Oleg, dac nu m aleg cu nimic altceva din
cltoria asta, mcar o s aflu ce ai ntre picioare de-l fascineaz att de
mult pe Pavel!
Azvrlind-o n pat, i sfie bluza i ncerc s o imobilizeze, dar ea
se zbtu, lovindu-l cu ambele mini. Apucnd-o de umeri, Oleg o for
s stea nemicat i ngenunche deasupra ei.
D-mi drumul! strig fata lovindu-l cu pumnii n timp ce el
aproape c o strivea. Nu-i timp pentru asta!
ntotdeauna e timp, mormi Oleg privind direct n ochii Katiei
care se zbtea sub el, ipnd din cauza neputinei. Ursc trucurile astea
femeieti. Toate suntei la fel. Toate suntei nite trfe.
Chipul Katiei deveni al Aniei pentru o clip i camera de hotel,
pdurea de la Belaia Beriozka. ipetele rocatei devenir ale Aniei care
se zbtea sub el, mucndu-i mina, sfiindu-l cu unghiile de disperare.
Dumnezeule, i spuse Katia Petrovna, e complet nebun. Ochii aceia
erau cuprini de demen. Erau att de ciudai, fixai asupra ei fr s o

vad. Fusese o proast cnd crezuse c-l putea stpni, iar Pavel un
ticlos trimind-o n misiunea aceea. El ar fi trebuit s-o fac! Dac ar fi
fost aa, ea nu s-ar fi aflat n situaia aceea. Cum de nu se gndise Pavel la
pericol? Nebunul acela s-o fi potrivit perfect pentru planul pe care ea,
Pavel i Bogrov l fcuser pentru a-i asasina pe ar i pe primul ministru
lsnd n urm cadavrul lui Oleg pentru ca poliitii conspiratori s
aib ce arta comisiei de anchet dup aceea -, dar la fel de bine putea
s-o i omoare nainte s ajung la Oper.
Oleg era att de hotrt s-o supun pe fat pe Katia, pe Ania, pe
oricare nct i trase o palm peste fa i o fcu s renune la lupt un
timp, ct i descheie fermoarul i se chinui s-i scoat pantalonii.
Ameit de durere i momentan eliberat da greutatea lui Oleg, Katia se
for s se dea jos din pat i s ajung la revolverele pe care Bogrov la
lsase lng buchetul de trandafiri. Lund unul, se ntoarse spre Oleg care
se dduse i el jos din pat i se repezise dup ea, pe jumtate dezbrcat i
furios. Dac ddea cel mai mic semn de ezitare, o nfrngea.
Uitndu-se uluit la revolver, Oleg se simi nelat. Katia Petrovna l
atrsese la Kiev. Acum l amenina pentru c el ceruse ceea ce i se
datora. A naibii trf. Era precum blonda care se credea prea bun
pentru el. Cea pe care o omorse la Belaia Beriozka. Uitndu-se la
Katia cu nite ochi sticloi, o auzi spunndu-i s-i pun pantalonii.
Nu te afli ntr-o poziie n care s amenini pe cineva, i spunea
Katia continund s in pistolul ndreptat spre el; trsese deja piedica.
Nu trebuie dect s asculi. Trebuie s m ajui n seara asta. Atta tot.
F orice altceva i pun poliia pe urmele tale.
Avea de gnd s-l omoare, i spuse el venindu-i n fire ncetul cu
ncetul. Hoaa aceea, trfa aceea care l nelase n-ar fi ezitat s-l ucid.
Se uit furios la ea cnd se ndrept cu spatele spre ua care ddea n
camera ei, innd Browning-ul ascuns n dosul buchetului acum.
Privind-o, Oleg tia c era terminat. Dac l ameninase astfel, tia c
era n stare de orice
Chiar i s-l dea pe mna poliiei dac ddea vreun semn de
slbiciune. Gndul c agenii Ohranei ar fi putut coopera la asasinarea
arului era att de improbabil, pe ct era de nebunesc. Indiferent ce
spunea Katia i jidanul acela mic, toat afacerea era o nebunie. Ba, mai

ru, trebuia s fie o capcan imens.


i ddea seama de acest lucru acum, cnd nu mai erau dect cteva
ore pn la punerea n aplicare a planului.
Privindu-i chipul palid i speriat n oglinda de deasupra msuei de
toalet, Oleg se simi prins n capcan. Dorina lui trupeasc stupid l
adusese n situaii periculoase de dou ori n trei luni. Acela nu era un act
revoluionar, i spuse el, ci al unui cerb n clduri, exact ca. Data trecut.
Ce se ntmpla cu el? Parc n acele momente l poseda un demon
dorina pentru o femeie alungndu-i aproape toate gndurile din minte.
Era ceva ce depea sexul. Era nebunie. Cu alte femei se simea bine;
cu acelea dou cele dou femei pe care nu le putuse poseda era ca
i cum contactul cu ele ar fi fost o aare la nebunie.
Erau departe de el pentru vecie, icanndu-l, nelndu-l, fcndu-l
s se simt la fel ca n copilrie, cnd prinul Malev l apucase de
umr, interzicndu-i s se apropie de femeile lui. inndu-l la respect.
Ei bine, pe aceea o ucisese, i spuse el. Poate avea s o ucid i pe
asta. Dac voia s supravieuiasc acelei seri, trebuia s-o fac.
Dar vulpoaica aceea era greu de omort.

Sankt Petesburg
n dormitorul ei, din aripa de rsrit a casei Malev, Ania era
emoionat, nlcrimat i agitat. n ciuda faptului c dorea s se
mrite cu Adam, se simea ngrozit la gndul adevratei ceremonii.
tia c era iraional, dar ideea de a deveni o femeie n toat firea,
cstorit, era att de copleitor, nct fcea s i se nmoaie picioarele.
Tria ultimele clipe ale copilriei i se pregtea s fac trecerea la
viaa de adult fr acea perioad intermediar a unei prezentri i a
unui sezon de iarn spectaculos. Spre groaza ei, nu tia dac era
pregtit. Dac Adam care tia deja cum era s fii cstorit-o gsea
prea copilroas? Dumnezeule mare! Dac o trimitea napoi Ia Xenia

Alexandrovna i ei pleca n America?


N-ar fi fcut aa ceva, i spuse Ania. Nu-i sttea n fire. Dar poate
avea s-i ia o amant. Era i mai ru! Oh, Doamne! Era ngrozitor!
Unde e mtua? ntreb ea n timp ce dou servitoare ncercau si aranjeze voalul pentru a treia oar. Mi-a promis c o s m ajute i
acum nu-i aici. Ah, Maa, las-o pe Sonia s aranjeze dantela. Poate o
s gseasc o modalitate.
Sonia, camerista, oft i i ntinse gnditoare o batist rece ca gheaa
pentru a i-o ine pe pleoapele roii.
nsrcinat cu punerea rochiei, a voalului, a lenjeriei, a pantofilor i
a ciorapilor, Sonia fcuse o treab splendid din mbrcarea miresei.
Viitoarea soie a prinului Adam Sviridov semna cu una din femeile
acelea superbe din tablourile aflate n galeria aparinnd secolului al
optsprezecelea a bunicului ei, o frumusee blond ntr-o rochie alb din
satin cu talie nalt copiat dup cea pe care str-strbunica ei o purtase
la nunt n 1798. Voalul din dantel veche franuzeasc provenea din
garderoba mprtesei Josefina, un dar oferit unei naintae.
Xenia purtase att rochia, ct i voalul la propria ei nunt cu
aisprezece ani n urm i se prea c i aduseser noroc, se grbi Sonia
s-i spun prinesei Ania. Nu trebuia s-i fac attea griji.
Maa aranj cu grij cei patru yarzi de perle n jurul gtului i
umerilor tinerei doamne i era de acord cu orice spunea Sonia.
Eti gata, malenkaia?
Era mtua. n sfrit.
E o mireas superb, Alte, zise Sonia. Dar spunei-i, v rog, s
nu mai plng. i stric ochii.
Ania!
Nu tiu care e motivul. Sunt att de emoionat.
Cltinnd din cap, cele dou servitoare rusoaice ridicar din umeri.
Poate Altea Sa avea s reueasc acolo unde ele dduser gre.
Expediindu-le, Xenia i mbri nepoata i o srut cu blndee pe
frunte.
Eti o mireas foarte frumoas, malenkaia. Fii fericit. O s-i
uluieti pe toi.
Nu vreau s-o fac, opti Ania, copleit de emoie.

Ania, n-ai ncotro. i, n plus, l iubeti pe Adam Mihailovici.


Cum ai putea s-l lai s atepte n biseric?
Mi-e fric, mtuico. tiu c-l iubesc pe Adam, dar nici mcar
asta nu-i de ajuns. Nunta asta e att de grbit. tiu c am vrut s fie
aa din cauza acelor zvonuri, dar acum sunt att de speriat! Poate ar fi
trebuit s mai ateptm.
Deodat prea att de nspimntat!
Prinesa Xenia o lu pe dup umeri i o inu strns.
Draga mea, nu putem prevedea viitorul, i spuse ea. Poate c
lucrurile n-or s fie att de uoare pentru tine cum sperm noi. Poate c
Adam se va purta urt. Poate c tu o s te ndrgosteti de un alt brbat.
Nimeni nu tie. Dar nu putem lsa aceste temeri s ne mpiedice s
facem ceea ce trebuie.
Nu tiu ce-i cu mine, murmur Ania. l iubesc. Cred c i el m
iubete. i, totui, mi-e att de fric!
Draga mea, stai jos i ascult-m, zise Xenia ncet, fcndu-i semn
s se aeze lng ea pe canapeaua mbrcat n satin verde de lng
emineu. tiu c eti speriat i ngrozit; ar nsemna c nu e ti fiin
omeneasc, dac n-ai fi. Dar toate asta vor trece. Aniu ka, n ziua n care
m-am mritat cu Andrei Nikolaevici eram att de emoionat, nct am
vrsat de trei ori, n-am mai gsit colierul pe care el mi-l oferise ca dar de
nunt i am suportat ntreaga ceremonie ntr-o stare de semicon tien. i
am avut o csnicie foarte fericit n cea mai mare parte.
Ania era uluit. Xenia nu era genul de femeie care s fie emoionat.
De ce ai fost emoionat? o ntreb ea.
Pentru c tiam ct de frumoas mi-era viaa acas la prini i
mi-era fric s o ncep pe a mea, plin de responsabiliti. Eram la fel
de ngrozit ca tine acum.
Dar unchiul Andrei e att de bun.
Bineneles, aa e. i tiam asta. Dar nu conta n acel moment
nspimnttor, n care m-am trezit nfruntnd de una singur o alt
lume.
Prinesa era att de superb n rochia ei alb de mtase acoperit cu o
broderie argintie i diamante, nct prea imposibil s se fi temut vreodat
de cineva, cu att mai puin de Andrei Nikolaevici, dar Ania se

simi mai linitit. tia c mtuica nu minea.


O s fie bine, malenkaia. Ateapt i o s vezi.
Nu tiu.
Eu tiu. i, n plus, Ania, trebuie s plecm n curnd. Iar eu mai
am s-i dau ceva.
Xenia se duse atunci la msua de toalet i lu o cutie mbrcat n
catifea albastr, care purta marca bijutierului parizian Boucheron.
Poart asta cu toat dragostea noastr, scumpa mea, spuse
prinesa Xenia srutndu-i nepoata pe ambii obraji i i ddu cutia.
Uimit, Ania o deschise i rmase cu gura cscat. Pe satinul alb se
afla un colier format din trei iraguri de perle mari. Era un cadou
magnific.
Mtuico, i mulumesc mult de tot! Sunt minunate.
Prostii. Sunt perfecte. i, spre deosebire de cele pe care le ai la
gt, pe acestea poi s le pstrezi, o tachin ea, referindu-se n glum la
vorba rigid a tatlui ei mine diminea s fie napoi n seif. Sandro
le permitea femeilor din familia sa s mprumute orice bijuterie voiau,
dar ntotdeauna ddea de neles foarte clar c toate erau ale lui;
trebuiau s atepte pn la moartea lui pentru a intra n posesia
vreuneia din bijuteriile lui. Acest lucru l scutise de multe scandaluri n
via. Ceea ce aveau s fac dup citirea testamentului su le privea.
Aeznd-o pe Ania n faa oglinzii, Xenia se ddu puin napoi
pentru a admira efectul noilor perle alturate celorlalte. Era copleitor.
i, printre toate acele perle, strlucea o cruciuli de diamante, cadoul
lui Adam.
Nu uita, draga mea, dragostea noastr le nsoete. S te gnde ti
la noi ori de cte ori le vei purta.
ntotdeauna, spuse Ania. O s le pstrez toat viaa.
Amndou stteau n faa oglinzii nalte, cu margini aurite, dou
imagini superbe n alb. Prinesa Maleva, brunet i puin mai nalt,
sclipea ncrcat de diamante, inndu-i nepoata blond pe dup
umeri. Amndou se temeau pentru viitor, dar, de asemenea, amndou
erau pline de speran, avnd n fa toate promisiunile i
incertitudinile inerente nceputului unei viei noi.
La un moment dat, Xenia rupse tcerea.

S mergem. Nu-i mai putem lsa s atepte, spuse ea cu


fermitate, mbrind-o uor.
Aruncnd o privire prin camera de toalet cu ornamentele sale aurite
i mobila mbrcat n mtase verde pe care unul din naintaii lui
Andrei le cumprase de la Paris n 1816, Ania i ddu seama c era
ultima noapte pe care avea s-o petreac n casa Xeniei ca fcnd parte
dintre cei care locuiau acolo. Dup aceea, la ntoarcerea din luna de
miere, adresa ei avea s fie Palatul Sviridov, cafeniu-deschis i alb
unde i petrecuse primii ani din via, nainte de a se muta cu mtu a
i unchiul ei. Iar la optsprezece ani, cu un so i poate chiar un copil pe
drum, avea s devin stpna casei. Era un gnd care o dezmeticea. i,
totui, simea o nou putere.
Sunt gata, mtu. Pentru orice se va ntmpla.
Plecnd spre ceremonia cstoriei care avea loc la biserica Sf.
Nikolai din apropiere, Ania nchise ua n urma copilriei, acceptnd
orice avea s-i rezerve soarta ca femeie.

Ceremonia cstoriei de la biserica Sf. Nikolai avu loc la ora


stabilit, n ciuda spaimei din ultima clip a prinesei Ania. Invitaii
comentar n legtur cu frumuseea miresei, cu cascada de perle i cu
faptul c mirele era neobinuit de chipe.
Stnd lng Adam, cu coroana mprteasc din argint filigranat pe
cap, Ania nici nu-i mai amintea de ce fusese att de ngrozit. Nu
vedea dect chipuri prietenoase, care le fceau urri de bine, ntr-un
mozaic de uniforme, rochii de la Paris i bijuterii sclipitoare. Decorul
era alctuit din uile aurite ale altarului, sfini cu aureole din pietre
preioase i coloane groase din pietre semipreioase, n timp ce fumul
tmiei nvluia interiorul bisericii, nsoind rugciunile cntate de
preoii splendid nvemntai.
n momentul caracteristic nunilor ortodoxe, n care invitaii erau foarte
ateni s. Vad care din cei doi miri clca primul pe covorul ro u, prinesa
Ania i surprinse pe toi clcnd odat cu soul ei, ceea ce i fcu pe unii
s cread c americanul nu era familiarizat cu folclorul. Potrivit

tradiiei, primul care clca pe covor avea s conduc n cas. Cstorii


n sfrit, cu cte o verighet de aur pe degete, Ania i
proasptul ei so se ndreptar spre Palatul Sviridov ntr-o trsur veche
demn de un alai mprtesc, pictat cu auriu, n spatele a patru bidivii
Orlov nerbdtori. Trectorii le fceau urri tinerilor cstorii; civa
rani crezur c erau arul i arina, spre amuzamentul lui Adam, care
adopt aerul demn al regelui George al Angliei i le fcea cu mna
oamenilor, n timp ce Ania, care i inea mna cealalt, le trimitea
srutri.
ntmpinat la intrarea n noul ei cmin de Xenia, care se dusese
acolo mpreun cu Andrei cu un automobil pentru a ajunge naintea
nepoatei ei ca s-i fac datoria de a i oferi miresei pine i sare
conform tradiiei, Ania fu vrjit de un val de muzic, de miresme i de
fast. Sviridovii, ignornd recentele zvonuri, fcuser tot ce le sttu n
putin pentru a etala att de mult splendoare, nct s-i mpiedice
pn i pe cei mai pornii brfitori s gseasc n neregul ceva.
Iar prinul Sandro le ddu de neles tuturor c micua Ania i era la
fel de drag precum cele dou fiice ale sale, fcnd aluzie foarte mult
la una din acestea.
n amurgul unei zile de toamn din Sankt Petersburg, curioii stteau
pe trotuar i priveau la succesiunea de trsuri elegante i automobile
sclipitoare care i lsau pasagerii n faa intrrii Palatului Sviridov.
Ferestrele nalte de deasupra capetelor lor strluceau luminate de
duzini ntregi de candelabre uriae i fiecare cristal reflecta sclipirea
bijuteriilor purtate de oaspei. ntreaga faad prea n flcri datorit
luminii i micrii n timp ce ultimele raze slabe ale soarelui dansau
peste Neva, aurind nc o dat Palatul Sviridov nainte de a disprea n
apele ntunecate ale rului i apoi stingndu-se.
Acionnd n urma instruciunilor foarte clare ale Xeniei, cel mai
bun florar din Sankt Petersburg transformase palatul ntr-o grdin
gigantic. Ghirlande de flori decorau scrile de marmur, coridoarele i
galeriile. Sala de bal fusese att de mpodobit cu gardenii i cu
trandafiri, nct prea o prelungire a grdinii.
nuntru, oaspeii, ale cror apetituri fuseser strnite cu zakuski,
aperitive din abunden, alctuite din caviar, sturion afumat, limbi de ren

i o duzin de alte delicatese din vastele rezerve ale lui Eliseev, stteau
la mese i se serveau din platourile de aur pe care Xenia le alesese
pentru primul fel de mncare. Pahare din cristal Baccarat erau aezate
lng farfurii i se umpleau n permanen cu soiurile de vinuri
franuzeti care nsoeau mncarea.
Servitorii, n livrelele lor cu fireturi aurii, erau ateni la toate nevoile
oaspeilor i nicieri nu se vedea un pahar gol. Mereu atent s zreasc
vreun semn de nemulumire pe chipul stpnului su, btrnul Matvei,
valetul de la Sankt Petersburg al lui Sandro, i dirija oamenii cu o
mn de fier.
n spaioasele buctrii, buctarii i numeroii lor subordonai
gtiser, copseser i decoraser cu frenezie. Din minile lor ieiser
nenumrate supe, jeleuri, erbeturi, fripturi, psri i peti. Chiar i cei
mai mnccioi dintre invitai descoperir c le era greu s fac fa
acelei mese mbelugate.
Spre extrema suprare a Xeniei, Zenaida Ka ina i fcuse o uluitoare
apariie ntr-o rochie de mtase de un cenu iu pal i perle n valoare de
mai mult de un milion de ruble, toate cadouri din partea lui Sandro
Infirmnd astfel, din nefericire, bnuielile prinesei cu privire la
sfritul acelei relaii.
Andrei zmbi cnd observ cteva idile nfiripndu-se ntre oaspei,
incluznd doi Romanovi i civa prini. Un anumit mare duce i
enerva soia plinu acordndu-i foarte mult atenie unei doamne ntro rochie alb cu pene de stru. Iar n partea deprtat a ncperii, soii
Grekov se ignorau cu grij; contesa Tamara i fiul ei mai mare, Gigi,
stteau la o mas, iar musculosul i blondul Volodea, la alta, mpreun
cu frumoasa lui Natalia. Din cnd n cnd, observ prinul, Gigi mai
arunca o privire lung spre cumnata lui ncrcat de smaralde, care i
nfuria soul zmbind dulce i prefcndu-se c nu vede.
Natalia are o minte de copil, i spuse Andrei. Nici nu-i d seama ce
efect are asupra bietului Gigi, care e complet vrjit i gata s comit
orice nebunie pentru ea. Nu merit atta devotament. Iar el e un prost
c-i provoac fratele, i zise Andrei.
Oaspeii din partea prinului Adam alctuiau un grup restrns, format
n mare parte din cei din corpul diplomatic, dintre care cel care avea

rangul cel mai nalt era ambasadorul american, domnul Marye.


Originar din Vestul Mijlociu, ambasadorul i ncnta pe rui cu
excentricitatea i umorul su. Lng el se afla doamna Marye i alturi
de ea, William S. Whitmore, care i lsase balt sarcinile de la Paris.
Tot timpul n relaii proaste cu Adam, Billy fusese extrem de uluit
cnd aflase vestea n legtur cu cstoria acestuia i ncntat c era
invitat. Primise ordine stricte de la fratele su mai mare s nu-l fac de
rs n niciun fel, cci, altfel, va fi alungat complet. Eliminat att de la
Yale, ct i de la Princeton datorit unor mari scandaluri, Billy se
hotrse s intre n diplomaie, graie lui Adam. Avea douzeci i patru
de ani, era subire, blond, bine dispus i absolut nedemn de ncredere.
Adam avea de gnd s ncerce s-l expedieze n Maroc, dac putea. n
ultima vreme americanii fuseser rpii pe acolo.
Valsnd cu Adam n lumina candelabrelor de cristal, soul ei frumos
i brunet aflndu-se n centrul ateniei tuturor femeilor, prinesa
Sviridova zmbi amintindu-i c o ntrebase pe Xenia dac l putea
invita la balul de prezentare. Plnuise s danseze cu el n ncperea
aceea, dar nu chiar cu o asemenea ocazie.
Eti fericit? o ntreb el n oapt strngnd-o n brae n timp ce
valsau nconjurai de o bogie de mtsuri i bijuterii, colierele i
brrile femeilor aruncnd sclipiri roii, albastre i verzi cu fiecare
micare.
Sunt foarte fericit, Adam, i rspunse ea, mpletindu- i degetele
printre ale lui. E cea mai frumoas zi din viaa mea.
Fr s surprind pe nimeni, soii Derjavin nu aprur dect mult
timp dup cin i numai datorit faptului c Serioja se temea s
lipseasc pentru a nu-i jigni cumnata, care se afla n relaii att de
bune cu severul tat i care, ntr-o bun zi, ar fi putut fi convins s stea
de vorb cu Sandro n sprijinul lui.
Contesa Liza era mai practic; ea voia doar s vad cine ce purta.
Cnd zri iragurile de perle care atrnau mai jos de mijlocul Aniei, i
veni s ipe, dar se limit la cteva remarci acre c ar fi semnnd cu
un idol pgn ceea ce repet i n preajma lui madame Kaina, care
era la fel de gtit.
Liza nu o putea suferi pe Kaina. Contesa nsi i-o prezentase lui

Sandro la una din petrecerile organizate de ea mpreun cu Ballets russes


din Paris. Se plcuser instantaneu. Btrnul nu numai c se certase cu
propria-i fiic, dar acum vorbea chiar de o nsurtoare cu balerina. Era i
mai ru dect ceea ce fcuse pentru Ania. Zenaida distrusese deja cteva
averi att n ar, ct i n strintate, iar milioanele familiei Sviridov
reprezentau o adevrat provocare pentru ea.
Liza avea s o lase s fac aa ceva numai peste cadavrul ei!
Cnd, n cele din urm, Xenia i lu nepoata deoparte i i opti c
venise vremea s plece, Ania i privi soul cu timiditate. Plecar cu
unul din automobilele englezeti ale bunicului, stnd amndoi comod
pe bancheta din spate, Adam innd-o pe dup umeri.

Sosind la locuina Xeniei de pe Canalul Moika, Ania i proasptul


prin Sviridov au fost ntmpinai ceremonios de btrnul valet al lui
Andrei i condui n camera nupial, cea n care Ania i petrecuse
atia ani.
n timp ce Adam se dezbrca n mica ncpere de alturi, Sonia i
ajut tnra stpn s-i scoat rochia superb, i desfcu ireturile
corsetului din satin, i ndeprt jupoanele i se duse s-i aduc repede
cmaa de noapte i capotul n timp ce Ania i scotea ciorapii,
pstrndu-i cu pudoare pantalonaii pn cnd Sonia i puse cma a
de noapte din mtase alb.
Cnd Adam btu la ua dubl de culoare crem cu ornamente aurii,
Ania sttea n faa cminului, cu prul lung i blond curgndu-i pe
spate i cu capotul ncrcat de dantele mulndu-i-se pe formele delicate
ale trupului.
Intr, opti ea, roind uor cnd el apru ntr-un halat de mtase i
o mbri cu tandree n faa focului.
Eti cea mai frumoas femeie pe care am vzut-o vreodat,
murmur el, srutnd-o uor. Sunt foarte mndru c-i sunt so.
Timid, Ania l nconjur cu braele i l ls s o strng cu putere,
simindu-i trupul fierbinte lipit de al ei, sfioas, dar dorind mai mult

dect orice altceva pe lume s-i aparin.


Timp de o secund ngrozitoare, i aminti de ziua din pdure i
urenia ei o fcu s se cutremure. Adam o trase i mai aproape i i
srut buclele blonde de pe ceaf, urechea, fruntea.
Nu trebuie s-i fie fric, murmur el. N-o s-i fac niciun ru. Nu-i
era fric de el. Se gndea la acea zi de iunie, la acel nebun. Pn
i n clipa aceea o speria gndul c omul acela o dorise att de mult. Se
ntreb dat toi brbaii erau capabili de o asemenea violen.
Ania, murmur Adam mngind-o uor, explorndu-i formele
delicate i mtsoase, srutnd-o cu tandree n timp ce ea ncepea s-i
rspund, mngindu-i ceafa i plimbndu-i mna pe spatele ei,
optind cuvinte calde.
Fr niciun alt cuvnt, Adam o lu n brae i o duse spre patul mare
din lemn de mahon, n form de sanie, i nvluit n mtase de un verde
nchis, strbtut din loc n loc de fire aurii.
Ascunzndu-i faa n umrul lui, Ania l lu de gt i amndoi
alunecar n patul moale ntre mulimea de perne de mtase tivite cu
dantel.
Duka, murmur el, srutnd-o apsat pe buze.
Dumnezeule, ct de mult o dorea. Era absolut mbtat de ea, de
pielea, ochii, prul, parfumul ei, toat frumoas, toat senzual.
Ania se simea ngrozit, dar, n acelai timp, excitat, cnd Adam o
sruta, mngindu-i tot trupul cu mini blnde, sigure i iubitoare. El se
apropie mai mult de ea, micndu-se n mbriarea ei mtsoas, n
timp ce ea nchise ochii i i aminti de dup-amiaza aceea din grdina
bunicului.
Te iubesc, opti ea cnd el i dezleg fundia de satin de la gt a
capotului, trecndu-i vemntul subire peste umeri i lsndu-l s cad
pe covorul chinezesc de pe podeaua de marmur.
Cu un ir lung de srutri pe gt, pe umeri i pe sni, Adam dorea
nespus de mult s se piard n adncul ei. O inu strns i i opti
cuvinte de iubire, iar Ania l nconjur cu braele, mngindu-l cu o
senzualitate vistoare care era i dulce i tulburtoare. Lipsit de
experien i provocatoare, l excita teribil de mult.
i ls mna s alunece pe sub cmaa ei de noapte i o auzi

inndu-i rsuflarea cnd i mngie pielea, degetele lui excitnd-o n


vreme ce explorau cu blndee locuri pe care nimeni nu le atinsese
vreodat.
Adam, murmur ea, srutndu-l cnd el se ntinse alturi i i
acoperi sinii cu srutri, mpletindu-i degetele cu ale ei i trgnd-o
mai aproape.
Cnd o posed, avu senzaia c nu mai fusese niciodat att de
copleit. Ea l poseda pe el, l fcea al ei n modul cel mai superb, cu
tandree i dulcea.
Te iubesc, opti Ania ascunzndu-i faa la pieptul lui. N-o s
doresc niciodat pe altcineva.
Te iubesc mai mult dect pe oricine altcineva, opti el legnnd-o
n brae i srutnd-o cu blndee.
Fata nchise ochii i i ascult btile inimii, mult mai lini tite acum,
exact ca ale inimii ei. Adam i aparinea, i spuse ea, cuibrindu-se
lng el i el pru s neleag.
Acum nimic nu-i mai putea despri; era ceva ce avea s dureze toat
viaa.

n primele ceasuri ale dimineii, cnd petrecerea de la Palatul


Sviridov era pe terminate, se ntmpl ceva ce avea s fac vlv a
doua zi prin saloanele din ora.
Plecnd cu Natalia, contele Volodea Grekov reacion ursuz n clipa n
care fratele su, Gigi, i ur noapte bun Nataliei srutnd-o pe obraz, ca
de obicei, i spunndu-i c avea s o vad a doua zi acas la mama lui.
N-o s te duci, spuse Volodea, mpingndu-i soia cu brutalitate
n automobil. N-o s-i dai ntlniri n casa mamei mele. Ce fel de trf
eti?
Chiar dac ar fi fost s se fac abstracie de purtarea grosolan a lui
Volodea i de cantitatea de butur pe care o consumase, acea scen era
puin cam exagerat. Gigi i apuc de guler fratele mai mic, dar mai
solid, spunndu-i s-i cear scuze Nataliei.

Nu suport s aud cum o femeie e insultat n asemenea hal. Cere-i


scuze! strig el, devenind rou la fa n lumina felinarelor de pe strad,
venele umflndu-i-se la tmple. N-ai niciun drept s spui una ca asta!
Nu, Volodea! strig Natalia cnd soul ei i pocni fratele n falc,
trntindu-l la pmnt.
Deja se strnseser o mulime de oameni n jurul celor doi frai, n
timp ce oferii strigau, oaspeii i rugau s se potoleasc, iar mama
celor doi, contesa Tamara, btea din picior furioas vznd cum cei doi
fii ai ei se fceau de rs n public.
Femeia asta-i a mea, strig Volodea, lovindu-l pe Gigi din nou. O
fi ea proast i aiurit, dar e a mea. i, atta timp ct o s mai fie, inete departe de ea!
Natalia izbucni n lacrimi i sri din main pentru a-l mngia pe
Gigi, dar soul ei o azvrli cu violen napoi n automobil, strigndu-i
oferului s porneasc i plec mpreun cu soia lui care urla ct o
ineau plmnii de suprare, o furie n mtase verde i smaralde.
Dumnezeule! murmur Tamara Mihailovna scond o batist
dantelat, cu care terse sngele care iroia din buza plesnit a fiului ei.
Am crescut doi slbatici. Volodea i seamn tatlui su. Dar scuza ta,
care e?
Gigi se uit la mulimea de curioi din curte care asistaser la acel
conflict de familie i care, fr ndoial, aveau s mpnzeasc tot
oraul cu variante nflorite. A doua zi trebuia s susin o lucrare n faa
Societii istorice imperiale. Cum avea s o poat face cu vntile
rmase n urma acelei ncierri? Dumnezeule, ce ruine i era.
Nu tiu, mam, spuse el frecndu-i falca. Dragoste?
Mai degrab pur prostie, zise contesa, netulburat.

Capitolul 11

Kiev
Cnd Oleg i Katia plecar spre Oper n seara aceea, Ivanov era
convins c totul se rezuma la viaa lui sau a fetei. Dac o putea ucide
nainte ca ea s ncerce s-l omoare pe ar, tot ar mai fi avut o ans s
scape liber cu destul spaiu ntre el i Skriabin pentru a nu mai
pomeni de poliie. Cuvintele Katiei referitoare la denunarea lui l
iritaser. nc din clipa aceea tiuse ce avea de fcut.
Bineneles, era a naibii ironie c el un devotat revoluionar avea
s-l salveze pe ar ucignd o camarad. Eh, viaa e plin de mici ironii,
i spuse el, pipind cuitul pe care l ascunsese sub cracul pantalonului.
ntr-un fel era chiar amuzant.
Eti pregtit psihic pentru ceea ce ai de fcut? l ntreb Katia
Petrovna cnd coborr din trsura descoperit i i fcur loc prin
mulimea adunat n faa Operei, o cldire mare i impresionant. O s
depind de o cronometrare perfect.
Se prea c ntreaga elit a oraului se afla acolo. Femeile purtau
adevrate averi sub forma bijuteriilor i a rochiilor splendide, iar
nsoitorii lor erau mbrcai n uniformele frumos colorate ale
diverselor regimente din Kiev sau n haine de sear cu earfe roii sau
albastre care semnificau distincii guvernamentale. Toi cei care aveau
ambiii sociale se chinuiser s fac rost de bilete pentru spectacolul
din seara aceea; plcerea de a se afla n compania arului era ceva ce
nimeni nu voia s piard, mai ales c se ntmpla att de rar.
Sunt pregtit, spuse Oleg inndu-i ascuns propriul plan. n
pauz, ieim repede din loj ca s-l salutm pe ar cnd grupul acestuia
iese la gustri mpreun cu directorul Operei i oficialitile oraului.
Exact.

Katia Petrovna se potrivea foarte bine printre toi acei aristocrai i


parazii cu funcii nalte n guvern, observ Oleg, care ncerca s se
mite bine n hainele de sear cu care nu era obinuit. De asemenea,
devenise blond pentru ocazia respectiv; prul ei rou ar fi ieit prea
mult n eviden. mbrcat ntr-o rochie din satin de un verde-smarald
tivit cu dantel aurie i avnd tot attea bijuterii ca i celelalte femei,
i dovedea bine originea unica fiic a unui avocat de provincie
nstrit. Era n lumea ei acolo, potrivindu-se att de bine, nct nu strni
bnuieli nici celui mai suspicios poliist.
Lng ea, urcnd scara larg de marmur ntre dou iruri de ofieri
plini de decoraii, Oleg era un nimeni.
De unde ai luat hainele astea? o ntreb el, ncercnd s nu se mai
gndeasc la dorina de a o ucide.
Au fost furate de la un teatru de un tovar care a fost croitor. Are
un ochi format pentru msuri, ceea ce ne-a prins bine.
i bijuteriile?
Din seiful bncii de pe strada Malaia Sadovaia. Arat bine, nu? O
s le vindem cnd ajung acas.
Lui Oleg nu-i plcu acel singular. Deja m-a tiat de pe list, i spuse
el furios.
Era plin de poliiti. Ofieri n uniform i soldai erau vizibili pe
afar, ndeprtnd lumea din preajma intrrii; nuntru, o ntreag reea
de domni cu priviri reci, mbrcai n costume srccioase i cu
manetele tocite se plimbau pe culoare i coridoare, dnd dovad de o
extraordinar vigilen. Dac ea crede c acetia sunt de partea lor,
nseamn c i-a pierdut minile, i spuse Oleg. i ea i Bogrov erau
nebuni. El unul nu avea ncredere n nimeni care lucra mn-n mn cu
cei din Ohrana; acetia erau n stare s trdeze ambele tabere n cursul
unei zile de lucru.
Grupul tarului n-a sosit nc, observ Katia, oprindu-se n capul
scrii i aruncndu-le o privire perechilor elegante care urcau treptele
din marmur acoperite cu covor rou n urma lor. S-ar putea ca poliia
s-i aeze pe toi nainte s intre el. Aa au fcut i la Petersburg.
Hai s intrm n loj, o ndemn nsoitorul ei, simindu-se
stingher n mijlocul acelui fast.

Oriunde mergeau treceau pe lng propriile imagini reflectate n


oglinzile de pe coridoare, pe lng aplice aurite, candelabre de cristal,
colonei cu o mulime de medalii i doamne pline de bijuterii, aparinnd
societii din Kiev, care sclipeau ca ni te pomi de Crciun. Oleg i detesta,
dar trebuia s admit c atmosfera i se prea fascinant ntr-un fel ciudat.
Atta opulen ncepea s-l ameeasc, asemeni unui vin tare.
Katia ncuviin. Voia s lase jos buchetul care ncepuse s i se par
foarte greu. n caz c-l scpa din greeal, n-ar fi putut explica prezena
celor dou revolvere care ar fi ieit la iveal.
Cnd femeia n vrst care rspundea de lojile de la nivelul lor le
deschise ua, Oleg fu ncntat cnd se trezi ntr-o anticamer destul de
mare, cu o oglind, un cuier de haine i dou fotolii. Loja propriu-zis
se afla n spatele unei ui nchise, ferit vederii. Dup ce se nchidea
ua lojei, anticamera nu se mai vedea. Oleg se gndi c i-ar fi putut
servi foarte bine mai trziu.
Cnd deschise ua pentru a-i ocupa locul, Katia remarc ncntat
c se afla n apropierea lojei imperiale. Avea s fie uor s-i surprind
pe oamenii arului cnd acetia aveau s ias pe durata pauzei. Deodat
i fcu semn lui Oleg. Tocmai l zrise pe Mordka
Bogrov la parter, discutnd cu doi domni care nu puteau fi dect
ageni Ohrana.
Uite-I, spuse ea ncet.
Seamn cu o maimuic, nu? Nu-i mai trebuie dect cineva cu o
flanet.
Ignorndu-l, fata se aez pe fotoliul de catifea, innd buchetul n
poal.
De ce nu-l pui jos? i suger Oleg.
Bine.
Ieim cnd se aprind luminile pentru pauz? ntreb el privind
cum sala se umplea cu repeziciune.
Nu, zise fata. Cnd orchestra cnt ultima not, nainte s se lase
cortina. O s-i spun eu cnd.
Ieim amndoi?
Da. Tragem amndoi imediat ce apare n raza vizual. ine minte
nu sta pe gnduri. Trage doar.

Da, i spuse Oleg. Asta ar trebui s fac s nu gndesc. Cea! Ce


prost am fost cnd mi-am nchipuit c eti de partea mea!
Studiind bijuteriile Katiei cu un interes subit, o ntreb ntr-o doar
ce fel de pietre erau. Dac sunt att de scumpe pe ct par, a putea tri
linitit ani de zile cu banii ctigai de pe urma lor, i spuse Oleg.
Mcar atta lucru putea face Katia pentru el.
Smaralde i diamante, spuse ea. De ce?
Eram curios. Trebuie s valoreze o avere.
Da. Le-ar fi putut vinde, indiferent unde s-ar fi aflat. Lumea era
plin de tlhari.
Nu uita, l instrui Katia, iei i-i faci treaba. Fr niciun fel de
ezitare.
i agenii Ohranei or s ne scape de martorii furioi, adug el
sarcastic.
Da.
Dac, ntr-adevr, crede chestia asta, e nebun, i spuse el dezgustat.
tia c nu era nebun, ci doar o scorpie mincinoas i mecher care,
fr ndoial, plnuia s scape susinnd c el era singurul asasin. i-o
nchipuia punnd totul la cale cu Pavel i cu acel jidan sfrijit. Era
singurul motiv pentru care el se afla acolo. Afurisita!
Ura lui Oleg fa de Katia Petrovna fu momentan uitat datorit
agitaiei create de apariia arului i a oamenilor si n loja imperial.
Aproape la unison, mulimea de spectatori elegani se ridicar n picioare
la auzul primelor acorduri ale imnului imperial i ncepur s cnte. Katia
l trase pe Oleg alturi de ea i cntar amndoi odat cu ceilali.
La numai cteva loji distan de a lor se aflau arul i oamenii si,
mbrcai cu toii potrivit ocaziei respective, brbaii n tunici roii cu
fireturi aurii i epolei strlucitori, iar femeile n rochii crem ncrcate
de broderii i mpodobite cu earfele albastre de mtase ale Ordinului
Sf. Ecaterina.
Dup intonarea imnului, arul Nikolai se aez, urmat de toi ceilali
spectatori, iar dirijorul ls n jos bagheta, dnd semnalul nceperii
uverturii operei ar Sultan de Rimski-Korsakov.
n timp ce aciunea operei se desfura pe scen, Katia ncepu s
scoat revolverele din buchet, aprat de semintunericul lojei. Pe unul

din ele l vr napoi printre trandafiri, iar pe cellalt i-l ddu pe furi
lui Oleg care l vr iute n buzunarul hainei, scrnind din dini, fiindc
se chinuia s desprind cuitul pe care i-l lipise de picior pe sub
pantalonii negri.
Ar fi fcut prea mult zgomot dac ar fi mpucat-o, hotr el. Un
cuit era mult mai bun. Nu avea nevoie dect de un singur minut cu ea
n acea anticamer i avea s scape de scorpie odat pentru totdeauna.
Las s cread maimuoiul acela de Bogrov n complicitatea celor din
Ohrana. Oleg i ura numai bine de la distan. Existau asasinate i
sinucideri; tia foarte bine care era deosebirea dintre ele.
Desprinznd cuitul, n sfrit, l simi alunecnd pe picior i cznd pe
covor fr zgomot. Lsndu-i programul s cad, se aplec i ridic arma
ascuns n dosul programului, inndu-i tovara sub observaie n tot
acest timp. Era bine. l urmrea pe ar. Pe el nu-l observase.
n cele din urm, dup ceea ce pru o ve nicie de ascultat sunetele care
sprgeau timpanele, zgomotul mai sczu n intensitate i Katia l zgli.
Gata, i spuse ea uiertor. D-i drumul!
Bine.
Katia Petrovna iei repede n anticamer, dar nu apuc s ajung la
u, cci, de cum ajunse n ncpere cu ea, Oleg o prinse din spate,
acoperindu-i gura cu mna lui imens, n timp ce ea se zbtea, dnd din
mini furioas. Apoi, n clipa n care Oleg o njunghie ntre coaste, ea
scoase un geamt puternic, iar el rsuci lama, mpingnd-o ct mai
mult. Nu exista niciun corset care s stea n calea cuitului, a a c
acesta ptrunsese pn n inim.
Katia era att de uluit, nct nu avu timp s scoat niciun sunet n
afar de acel geamt i se prbui ncet la podea, o dr de snge
ptndu-i rochia de un verde nchis.
Cnd o vzu ntins pe jos, cu ochii larg deschii i cu o expresie de
nencredere i surprindere pe chip, Oleg simi o satisfacie slbatic.
ncercase s-l pcleasc, dar el i dejucase planurile. Scorpia fusese
att de sigur de puterea pe care o avea asupra lui, nct nici mcar o
clip nu se ateptase s aib o asemenea soart Katia, intelectuala,
fusese ntrecut n iretenie de un ran. i plcea.
i lu bijuteriile, pe care le vr n poeta de catifea pe care o avea cu

ea i i aez revolverul pe jos, alturi. Fcndu-i drum nervos prin


mulimea de pe coridor, se trezi la civa metri de Nikolai al li-lea, un
domn subire, cu barb, ntr-o uniform de colonel, nconjurat de
aghiotani, prnd cu toii nite soldai de plumb, n tunici de un rouaprins, ncrcate de fireturi aurii i medalii. Femeile din grup erau ca
nite ppui superb mbrcate sclipind de bijuterii i earfe. Parc nu
sunt de pe acest pmnt, i spuse Oleg, amintindu-i deodat de
nepoata prinului Malev.
Dorind cu disperare s fug nainte s o descopere cineva pe Katia
sau ca Bogrov s duc la ndeplinire cealalt parte a planului Oleg
grbi pasul, strecurndu-se iute prin mulime i ndreptndu-se pe scara
de marmur spre libertatea de afar. n timp ce cobora n fug treptele,
amestecndu-se cu cei care se duceau la barurile unde se putea bea
ampanie, Oleg auzi o mpuctur puternic n sal.
A fcut-o, i spuse Ivanov, mrind pasul. Prostul a tras n primul
ministru.
Zgomotul revolverului fu urmat de o tcere stranie, dup care se
auzir ipete de groaz i glasuri care chemau poliia. n timp ce acele
voci isterice rsunau n holul care continua s fie plin de lume, Oleg
ajunse la uile masive de la intrare i iei repede, strecurndu-se pe
lng un grup de poliiti care intrau.
Srind ntr-una din trsurile din apropierea Operei, dispru nainte ca
vreunul din cei aflai nuntru s apuce mcar s-i dea seama ce se
ntmplase. i, cu mult nainte ca Mordka Bogrov s fie prins, n
sfrit, i scpat din minile oamenilor care voiau s-l lineze, Oleg se
afla la gara din Kiev, cu biletul de tren n mn, urcndu-se ntr-un
vagon de clasa a doua cu destinaia Varovia.
Ei bine, i spuse el, am terminat cu tia. Singura problem era acum
faptul c Pavel avea s doreasc s-l omoare pe cel care-i ucisese iubita,
iar, deocamdat, Oleg era singurul suspect. Acest lucru nu-i plcea.
Dar la asta avea s se gndeasc mai trziu, i spuse el plictisit n
timp ce trenul ieea din gar, ndreptndu-se spre Polonia ruseasc. n
clipa aceea, n ciuda faptului c era obosit i surescitat, Oleg se simea
mai n siguran ca oricnd.
i mai simea ceva. Stnd n acel compartiment amrt de clasa a

doua, alturi de rani, soldai i cltori sraci, Oleg simi o anumit


satisfacie pentru faptul c o ntrecuse n deteptciune pe Katia i c
avusese curajul s o ucid n incinta unei cldiri nesate de lume, n
toiul unui asasinat politic spectaculos.
Sigur c asasinatul ar fi fost i mai spectaculos dac s-ar fi dus la
ndeplinire i partea cealalt a planului, dar fusese destul de
impresionant i aa.
Aprinzndu-i un trabuc de proast calitate, Oleg inhal adnc,
ntrebndu-se ncotro s se ndrepte acum. Avea s se alture unui alt
grup n care s nu se afle nicio afurisit de femeie, de data asta i
s-i ncerce puterile n ceva mai rezonabil dect situaia din care abia
scpase. Asasinatul era o idee bun; fanteziile sinucigae, nu.
Dar de un lucru era sigur: confruntat cu o situaie de a-ucide-sau-ate-lsa-ucis, tia cum s reacioneze. Nimeni nu avea s-l mai amenine
pe Oleg Ivanov i s scape cu via.
Dup vreo sptmn, n timp ce se plimba prin principala pia a
Varoviei, Oleg zri un ziar rusesc care coninea relatarea ultimului
capitol al povetii lui Mordka Bogrov. Asasinul evreu spnzurat, scriau
titlurile din Novaia vremea, iar n articol continua s se vorbeasc
despre ameninarea pe care o reprezentau pentru imperiu cetenii si
evrei i s se laude valoarea pogromului ca o piedic n calea unor
asemenea activiti.
Cooperarea celor din Ohrana, i spuse Oleg zmbind; ce mai
cooperare. i, aruncndu-i cteva copeici vnztorului de ziare, lu
unul i se aez la o mas ntr-o cafenea din apropiere pentru a- i
savura rzbunarea.

Sankt Petesburg
La dou sptmni dup nunta Aniei, csnicia ubred a Nataliei
Grekova se prbui sub povara propriilor sale probleme. Bieelul
contesei se mbolnvise, iar boala se transformase n friguri care se

dovediser fatale. Prinii, privindu-se pe deasupra patului de moarte al


fiului lor, descoperir c nu erau dect nite strini care nu voiau dect
s scape unul de cellalt.
Devastat de pierderea suferit, Natalia se ndrept spre cei doi
brbai care contau cel mai mult n viaa ei cei doi brbai pe care
irascibilul Volodea i nvinuia de distrugerea csniciei lui: cumnatul ei,
Gigi, i Grigori Efimovici, sftuitorul ei spiritual. tia c putea fi
sigur c fiecare n felul su avea s-i acorde sprijinul n acele
momente de durere. Rasputin i fcuse recent o apariie spectaculoas
n Sankt Petersburg, dup moartea celui mai crunt duman al su,
rposatul prim-ministru, ceea ce prea s arate de partea cui era
Atotputernicul. Dar nu putea pricepe de ce bunul Dumnezeu, pe care l
adora, i-l luase pe Nicky. Nimic nu m poate face vreodat s accept
aceast pierdere, i spuse ea cu tristee.
E n zadar, Grigori Efimovici, spuse Natalia ntr-o dup-amiaz
nnourat i ploioas cnd i bea ceaiul mpreun cu clugrul n
salonul ei albastru cu alb. ncerc s m rog, ncerc s neleg, dar nu
pot. Frumosul meu Nicky era att de mic i de dulce. De ce a fost luat
astfel? E crud, Grigori Efimovici. Nu-i un
Dumnezeu iubitor.
Domnul l judec pe om, porumbia mea, nu omul pe Dumnezeu.
ncearc s nu uii asta.
Tot ce nu pot s uit e Nicky al meu.
Atunci l vzu pe clugr ridicndu-se i aezndu-se n faa ei. i
nl brbia i ea l privi nlcrimat i chinuit de suferin.
Trebuie s te rogi, Natalia Alexeevna.
M rog. M rog tot timpul, dar nu-mi folosete la nimic.
Lundu-i mna lui Rasputin ntr-a ei, Natalia i-o srut i o lipi de
obraz. El se aplec i i mngie prul cu blndee, srutnd-o uor pe
frunte.
Haide, nu poi tri astfel, i opti el. Trebuie s accepi ceea ce nu
poi schimba.
Ajut-m, murmur ea privind n ochii aceia ciudai care i
strpungeau pe ai ei. Ajut-m, Grigori Efimovici. Nu-l lsa pe
Dumnezeu s m prseasc.

Avea ncredere n el. Trebuia s-o ajute. Trebuia.


Hai s ngenunchem i s ne rugm n faa sfintelor icoane, zise el
pstrndu-i cu grij expresia calm a unui om al Domnului cnd vzu
pieptul plin al contesei. Unde sunt icoanele?
Pi, n dormitorul meu, spuse Natalia, uimit c trebuia s-o
ntrebe. Orice rus credincios avea acolo un col al icoanelor.
Du-m acolo, i spuse el ncet, i o s ne rugm mpreun, o s-l
rugm pe Dumnezeu s te binecuvnteze i s-i aline suferina.
Ezitnd la nceput, Natalia se ridic asculttoare i i conduse
mentorul sus, n dormitorul decorat n galben i alb, pe care l mprise
cu Volodea. i punea soarta n minile lui Rasputin acum.
De cum intr, l vzu plecndu-se ca orice clugr n faa irului de
icoane sfinte, unele din acestea fiind ncrustate cu pietre scumpe i
datnd din secolul al cincisprezecelea.
Hai s ngenunchem i s ne rugm, spuse el pe un ton optit i
respectuos, fcndu-i semn gazdei lui s se aeze n genunchi pe
covorul persan.
Natalia l ascult vznd cu uimire c o privea gnditor, de parc ar
fi meditat, iar ochii lui mici, albatri i ptrunztori erau aproape
nchii i o apuc de umeri cu nite mini aspre. Atunci, el ngenunche
deodat alturi de ea, stpnit de emoii intense, mbrcat ntr-o cma
roie ruseasc mpodobit cu broderii, pantaloni negri i cizme negre i
scumpe, daruri din partea admiratoarelor nstrite.
Uit-te la sfintele icoane, porumbia mea. Prive te ct de frumos i
de bnd e chipul Fecioarei. Uit-te cum i prive te n inim i-n suflet.
Natalia l ls s-i ndrepte privirea spre icoane, n dreptul fiecreia
aflndu-se cte o lumnare n sfenice de argint. Apoi o nconjur cu
braele pentru ca ea s se poat bucura de privilegiul de a-i absorbi
puterea. n contact cu cldura lui alarmant, Natalia se cutremur,
simindu-se ameit. Era ceva copleitor. Simea c lein.
Ce te-ar face fericit, micua mea? o ntreb Rasputin innd-o de
umeri i lsndu-i minile s alunece pe braele el, apsnd cu putere.
A vrea s neleg moartea lui Nicky, murmur ea, uitndu-se la
icoane i simindu-se puin mai puternic, sufletul aflndu-i-se n
minile lui Rasputin.

Dac Dumnezeu i-ar trimite un alt bieel, i-ar fi mai uor?


Da, dar asta e imposibil. Soul meu divoreaz.
Dar mi-ai vorbit de un alt brbat care te iubete, draga mea. Acest
cumnat al tu ar putea sen/i drept instrumentul Domnului, druindu-i
un copil.
Dar ar fi un scandal imens, Grigori Efimovici. Soul meu n-ar
accepta niciodat copilul ca fiind al su, iar Gigi nu se poate cstori cu
mine fr o dispens special de la Sfntul Sinod.
Ai prieteni care i-ar putea aranja asta. Eu te-a ajuta.
n timp ce Natalia se gndea la acest lucru, clugrul o cuprinse
deodat ntr-o mbriare att de pasionat, nct era copleitoare n
intensitatea ei.
Crede, Natalia, crede, i opti el. Dac crezi n Dumnezeu i n
Grigori Efimovici, rugciunile i se vor mplini.
Natalia i ascunse faa n cmaa roie de mtase a mentorului ei i
oft.
A vrea tare mult s pot crede din nou, murmur ea. Tare mult a
vrea.
n clipa aceea, Rasputin o mpinse furios i se ridic n picioare,
dominnd-o pe femeia ngenuncheat, prnd un profet sever din
Vechiul Testament, mnios i indignat.
Numai mndria ta pctoas te mpiedic s primeti
binecuvntarea Domnului. Acum vd foarte clar. Eti o pctoas care
nu se ciete, Natalia Alexeevna. Trebuie s te lepezi de mndrie ca s
te poi salva.
Cum? se tngui Natalia, prnd dezndjduit i implorndu-l din
privire.
Spre uimirea ei, ranul ncepu s-i scoat pieptenii care i ineau
prul, lsndu-i prul blond i strlucitor s i se reverse pe spate
asemeni unui ru auriu n lumina luminrilor.
Haide, spuse el solemn. Leapd-te de mndrie. Ciete-te cu
mine. Trebuie s ncepi prin a-i ndeprta vemintele. Las-te nvluit
doar de lumina pur a sufletului.
Uimit, dar dornic, Natalia l ls pe Rasputin s-i descheie rochia
neagr de mtase. Tremur cnd el i-o trase n jos mpreun cu

jupoanele. Apoi urmar corsetul, chilotul i ciorapii negri de mtase,


toate cznd grmad pe covor, la civa pai de locul unde se afla
contesa ntins, privind cum mentorul ei i scotea n grab cmaa
splendid de mtase, pantalonii i cizmele.
Toate fac parte din mndria noastr pctoas, porumbia mea, i
explic el.
Contesa l privi nervoas de pe covor cum i etala organul
neobinuit de mare i rigid. Obinuit doar cu penisul lui Volodea,
Natalia era cuprins de veneraie i oarecum nelinitit.
Nu uita, porumbia mea, i spuse Rasputin ncet ntinzndu-se pe
covor lng ea, chiar i faptul c eti mndr de virtutea ta e un mare
pcat mpotriva umilinei. Uit-te la sfintele icoane i las-te s simi
cum rugciunile mele i penetreaz sufletul pctos.
Tulburat, ea ncerc s dobndeasc starea de spirit necesar
momentelor de rugciune. Tremur cnd Rasputin o lu n braele lui
puternice mbrind-o sub privirile a douzeci i opt de sfini.
Grigori Efimovici, opti ea cu timiditate, nu tiu
! M rog.
ocat, Natalia simi cum mentorul ei religios i apuc snii cu ni te
mini aspre i i-i strnse att de tare, nct o fcu s ipe de durere.
Cnd se urc deasupra ei, i inu rsuflarea surprins, nefiind pregtit
pentru o astfel de comunicare spiritual, dei auzise alte femei spunnd
tot felul de poveti n oapt despre practicile religioase ciudate ale lui
Rasputin. Numai cele deosebit de binecuvntate se bucurau de ateniile
lui, se spunea. A fi unit cu el trupete i sufletete nsemna aproape s
i se ofere cerul i pmntul. Dar prea oarecum ocant!
Grigori Efimovici!
Leapd-te de mndrie, i porunci el, ncercnd s o penetreze pe
femeia aceea uimit, creia prea s-i lipseasc o anumit nflcrare n
devotament. Dac te umileti n faa Domnului, El va drui pace
sufletului tu chinuit. Hai, deschide-te Domnului! i spuse el
pierzndu-i rbdarea n faa acelei nehotrri. Dac-i calci n picioare
mndria pctoas, Domnul te va umple cu binecuvntarea lui!
ngrozit de gndul de a fi supus n braele acelui siberian slbatic,
Natalia ip n clipa n care el o penetr, gemnd i suflnd ca un animal.

Ah! gemu contesa, nchiznd ochii cnd mentorul ei o penetr i


mai mult, dornic de sufletul ei.
Apoi, mai degrab tulburat, odat ce trecu ocul iniial, Natalia
deveni mai nflcrat n cina ei i l uimi pe clugr cu violena
umilirii ei, aproape copleindu-l cnd se urc deasupra lui, mngindul din cap pn-n picioare cu gura, cu minile i cu prul ei lung i
mtsos. Natalia era att de hotrt s profite ct mai mult de ansa de
a-i mntui sufletul, nct chiar i dup ce clugrul a posedat-o de trei
ori, ea tot mai ncerca.
Nu, spuse el, n cele din urm i se sprijini n cot cnd femeia
ngenunche lng el, atingndu-l cu prul ei blond. Dumnezeu o s-i
asculte rugciunile, porumbia mea. i promit.
Spune-mi c Dumnezeu mi va drui alt fiu, Grigori Efimovici.
Spune-mi!
Natalia era o penitent foarte agresiv. Cu rsuflarea tiat era chiar
foarte frumoas, complet rvit, trandafirie i alb, acoperit doar de
prul lung i blond i de lumina pur a sufletului, bineneles..
Natalia Alexeevna, murmur clugrul cu barb, pot s spun din
adncul inimii mele c Dumnezeu i va auzi rugciunile i te va
binecuvnta cu un alt fiu pentru a-i alina durerea. Vd foarte limpede.
Atunci trebuie s m ajui s m mrit cu Gigi, spuse ea. S faci
Sfntul Sinod s-mi acorde o anulare prin influena arinei, stpna ta.
arina poate face orice dorete.
Da, porumbia mea, opti Rasputin mngindu-i prul. Cnd
Domnul i druiete binecuvntarea prin intermediarii Lui, omul nu
poate s refuze.
Da, murmur Natalia, ncuviinnd solemn. Cred asta.
Fcnd semnul crucii n faa celei mai recente convertite la cin,
Rasputin suger c Gigi ar fi putut fi o alegere bun ca tat al celui deal doilea fiu al ei.
Vrei s spui c Gigi ar putea fi instrumentul Domnului, Grigori
Efimovici?
Da, porumbia mea. De ce nu?
Nataliei i plcea ideea. Era exact ceea ce avea i ea n minte.

Capitolul 12

La cteva zile dup nunt, n timp ce Ania i Adam erau plecai n


Europa, prinul Andrei se ntlni cu inspectorul Roman Vasilievici Petrov.
Din moment ce acesta pruse att de optimist n legtur cu ncheierea ct
mai grabnic a cazului lui Oleg, Andrei era nerbdtor s aud ce avea de
spus. Din pcate, inspectorul era deprimat i ntunecat la fa. Dup
expresia de pe chipul lui, Andrei bnui c avea ve ti proaste.
Plimbndu-se pe aleile lungi ale bazarului Gostini Dvor, Andrei se
uita la tot felul de lucruri oferite de ranii comerciani n caftane
tradiionale, dar nu cumpr nimic. Asculta doar ce i spunea Petrov,
care mergea discret alturi. Altea Sa nu era ncntat deloc.
Zgomotul bazarului distrgea atenia. n micile prvlii, psrelele
ciripeau n colivii acoperind sporovielile gospodinelor i strigtele
vnztorilor. Acetia ofereau orice, de la fructe uscate i baticuri, pn
la lumnri de cear, toate fiind etalate n interiorul bazarului galben cu
alb din Nevski Prospekt. Gostini Dvor era unul din cele mai mari
bazaruri din Sankt Petersburg i tocmai acest lucru fcea s fie un loc
ideal pentru ntlniri. Aproape c garanta anonimatul.
Din pcate, Petrov nu avusese nimic de un real interes s-i ofere n
ziua aceea celui care l angajase. Omise s-i spun despre incidentul de
la Moscova cnd Oleg i scpase, ruinndu-se de ghinionul lui, dar i
spuse c o membr a grupului alturi de care Oleg participase la
spargerea bncii, Katia Petrovna, fusese gsit njunghiat n
anticamera unei loje a Operei din Kiev n seara asasinrii primului
ministru. Ciudat coinciden.
Da, dar Ivanov? El e cel pe care-l vrem. A fost implicat?
Petrov ovi, dup care spuse c femeia care deschide lojile a afirmat
c vzuse mai devreme un brbat, care corespundea descrierii lui, intrnd
n loj mpreun cu o femeie. Potrivit raportului, a disprut cam

n timpul mpucturii.
Asta-i tot? Nu tim sigur nici mcar dac a fost acolo? ntreb
prinul extrem de dezamgit. Crezi c o fi avut vreun rol n asasinat?
Ar fi o pur speculaie, Alte, murmur Petrov. Ne-ar trebui mai
mult ca s putem spune da.
Andrei i spuse s continue cercetrile i i reaminti de recompens.
Nu era att de bogat nct s-i dea cu piciorul, nu?
Roman Vasilievici prea nervos.
Aa e, Alte, zise el. V rog s m credei c ntreaga noastr
organizaie cerceteaz acest caz. Presupun c o s-l prindem nainte de
sosirea iernii.
Cu un zmbet sceptic, Andrei spuse c acest lucru nu lsa prea multe
anse de a se face vreo eroare, fiindc vremea la Sankt Petersburg era
cea care era. La desprire, i ddu lui Petrov o adres din centrul
Rusiei unde putea fi gsit n cursul sptmnii viitoare numai n caz
c era nevoie. Dup aceea, avea s se afle n Crimeea, la Villa Rosa
lng Yalta, apoi din nou la Sankt Petersburg la reedina Malev de pe
Moika.
Spera s afle ceva ct mai curnd. Nu voia s mbtrneasc
ateptnd.
Privind n urma clientului su nalt i brunet care disprea prin
mulime, Petrov se ntreb dac prinul Andrei Nikolaevici Malev
cunoscuse vreodat eecul, nfrngerea sau nelinitea. Nu prea.
Acest lucru l fcea pe poliist s fie invidios i stnjenit.

Moscova
n mod contrar bnuielilor sumbre ale prinului Andrei n legtur cu
situaia, Petrov nu numai c ncerca s dea de urma lui Oleg ct mai
repede posibil, dar era chiar pregtit s ofere o recompens pentru
informaii. Merse att de departe, nct ncheie o nelegere cu fraii
Skriabin n schimbul unor indicii puternice.
i fusese uor s intre n contact cu acetia, odat ce Mi kin lansase
zvonul pe strzile Moscovei. La puin timp dup aceea, Dmitri, fratele
mai mic, stabili o ntlnire cnd Mikin i Petrov le explicar ce ofereau
Dou mii cinci sute de ruble din aur i ansa de a terge
nenelegerile din trecut cu poliia dac l puteau gsi pe fostul lor
tovar, Oleg Ivanov, i preda celor de la Ohrana lui Petrov.
La nceput, cei doi Skriabin oviser, bnuind existena vreunei
capcane, din moment ce genul lor de activitate atrgea n diverse moduri
atenia poliiei, dar, gndindu-se mai bine, ideea ncepu s li se par bun.
l voiau pe Oleg mort i, dei relaiile lor cu Ohrana n cazul Bogrov
fuseser dezastruoase, se simeau obligai moral s o rzbune pe Katia, cu
att mai mult cu ct Pavel avea remu cri pentru faptul c o trimisese la
Kiev cu un om n care ea nu avusese deloc ncredere.
Pavel o iubise foarte mult pe frumoasa rocat i moartea ei l fcuse s
sufere ngrozitor. i Dmitri, fratele lui mai mic, dar mai nalt i mai
slab dect Pavel, cu ochi albatri i un pr bond i drept, o admirase pe
Katia, dar acum era deosebit de ngrijorat n privina lui Pavel, care
prea n pragul unei crize nervoase.
Nendrznind s cear trupul Katiei dup ce aceasta fusese ucis la
Oper, i lsaser prinii ndurerai i ocai s se duc la morg dup
ce fuseser anunai de poliie, inndu-se dup ei ca nite cini
vagabonzi, fraii Skriabin luaser parte la nmormntare ca prieteni ai
defunctei, aruncaser cte un pumn de pmnt n mormntul deschis i
se ndreptaser spre Moscova, decii s o rzbune, indiferent ce ar fi
presupus acest lucru. Se prea acum c rzbunarea lor presupunea
cooperarea cu inspectorul Roman Vasilievici Petrov i cu amicul su
dolofan, Mikin. Fraii Skriabin se concentrar asupra rzbunrii lor i
asupra celor dou mii cinci sute de ruble din aur.

ntlnindu-se cu Petrov i cu Mikin n faa Palatului nobilimii de pe


strada Tverskaia, fraii Skriabin aprur mbrcai ca nite moscovii de
condiie modest cu jachete bleumarin jerpelite i epci. Amndoi se
plimbau ncolo i ncoace, ateptnd sosirea inspectorilor Ohranei,
nebgnd de seam c erau observai.
Petrov i Mikin i studiar cu un interes profesional i i catalogar
ca viermi, termenul lor pentru acea categorie de delincveni care nu
erau nici impresionani, nici deosebii, ci doar de duzin. Aa cum
remarcaser mai trziu, amndoi mpucaser personaje mai interesante
dect Pavel Skriabin. Dar nu oviau s-i foloseasc dac aveau de
ctigat.
Dei Pavel refuz s admit c prezena Katiei la Opera din Kiev ar
fi avut vreo semnificaie important, fu foarte insistent n a susine c
Oleg Ivanov era cel care se aflase cu ea n loj.
Le plcea s mearg la Oper, hm? ntreb Petrov, izbutind s
rmn serios.
Pavel l ignor, iar Dmitri tui. Cei patru continuar s mearg pe
strada Tverskaia, de parc ar fi fost un grup de vechi prieteni care
discutau planurile pentru o petrecere.
Pavel Ivanovici, amndoi vrem ca acest criminal s moar, spuse
Petrov solemn. Coopereaz cu noi i astfel vei face un serviciu att
poliiei, ct i ie nsui.
- Trimitei-m n Europa i o s-l gsesc, Roman Vasilievici,
indiferent unde s-ar afla. Reeaua noastr de cunoscui ar trebui s fac
n aa fel nct s nu dureze mult.
Petrov i lustrui ochelarii i ncuviin.
Bine, spuse el. O s-i fac rost de bilet de tren i tu o s-mi aduci
scheletul lui Oleg.
Promit, zise Pavel Skriabin. Dar a mai avea o rugminte.
Ce anume?
Trimitei-l i pe Dmitri cu mine. mpreun putem acoperi de dou
ori mai mult teren.
Petrov i arunc o privire lui Mikin, care ridic din umeri i se oprir
cu toii chiar la intrarea n Piaa Roie, n apropierea Muzeului de Istorie
din crmid roie, iar n spatele acestuia se zreau cupolele multicolore

ale bisericii Sf. Vasili Blajenni.


De ce nu? oft Mikin. Doar sunt banii organizaiei.
Bine, Pavel Ivanovici. Tu i fratele tu vei pleca peste dou zile.
Dac v batei joc de noi, vei regreta. Ai neles?
Cei doi Skriabin ncuviinar.
Bine, atunci, v urez noroc, spuse poliistul cel mrunt btndu-i
pe spate. i succes la vntoare!

Sankt Petersburg
Liza Derjavina era extrem de furioas c tatl ei ameninase s o
exclud din testament n timp ce continua s se fac de rs cu Zenaida
Kaina. Dup prerea ei, btrnul nu mai era n toate minile. i nu
suporta nicidecum gndul ca Zenaida s pun mna pe vreo parte din
averea lui Sandro care ar fi trebuit s-i aparin ei peste civa ani. Era
mai ru dect un scandal. Era ridicol!
Mai era ceva care o nedumerea pe contes, un lucru legat de dulapul
ei cu bijuterii. De curnd, Liza ncepuse s observe uoare modificri
ale locurilor ocupate de bijuterii n sertarele mbrcate n catifea ale
dulapului din lemn de trandafir ncrustat cu perle. La nceput, dduse
vina pe propria-i neglijen, dar, n curnd, observ cu mare atenie
poziia fiecrui colier, a fiecrei brri i perechi de cercei pentru a
putea sesiza schimbrile. i, de fiecare dat cnd se uita, ceva era u or
deplasat. n ziua n care gsi cel mai mare colier de diamante n sertarul
rezervat safirelor, i ddu seama c nu era deloc n regul, dei o
nedumerea faptul c nu lipsea nimic. Acela era, evident, pasul urmtor.
i contesa i pierdea minile numai cnd se gndea la acest lucru.
ntr-o dup-amiaz rece, la puin vreme dup aceea, n timp ce i
fcea plimbarea zilnic n main pe Nevski, participnd la una din
distraciile preferate ale Sankt Petersburg-ului pe zpad, Liza simi brusc
dorina de a se ntoarce la vila ei superb n stil neoclasic de pe Fontanka.
Dorea s stea de vorb cu Serioja i spera s-l prind nainte s

plece la club.
Descoperind c el plecase doar cu cteva minute nainte, Liza i
arunc valetului haina din blan de zibelin i urc la etaj nervoas i
pus pe har. Cnd deschise ua apartamentului su, auzi un ipt slab
de surpriz din interior, asemntor iptului unui animal mic. i apoi
zgomotul unor pai care fugeau.
Uimit, Liza strig pe unul din servitori i naint cu ndrzneal
pentru a da ochii cu intrusul, prea furioas pentru a mai fi prudent.
Cnd ajunse n budoarul ei decorat n galben i alb, ai crui perei i
tavan aveau ornamente delicate din ghips datnd din secolul al
optsprezecelea, i roti privirea cu atenie i
I se tie rsuflarea vznd un colier mare din diamante i smaralde
czut pe covor, scpat de ho n graba de a fugi.
Dar ceea ce nu tia contesa era faptul c acesta se afla doar la civa
pai de locul n care era ea, ascuns vederii i tremurnd de fric. n
clipa n care apruse mama ei, mica i frumoasa Tatiana Sergheevna, o
fptur delicat cu un pr lung i negru i nite ochi albatri imeni, o
zbughise n ncperea alturat budoarului i se ascunsese ntr-un dulap
mare chinezesc, nchiznd uile n timp ce tremura de spaima de a fi
descoperit.
n timp ce Liza cerceta ncperea, o siluet agitat mbrcat ntr-un
costum elegant din ln neagr cu patru iraguri lungi de perle, copila
i inea rsuflarea. Apoi, exact cnd mama ei se pregtea s se ntoarc
n dormitor, o brar grea de diamante alunec din mna Taei, cznd
cu zgomot pe podeaua din lemn a dulapului.
ntr-o clip, Liza se ntoarse i deschise larg uile dulapului. Fu
extrem de uimit cnd i vzu fiica.
Iei! i porunci ea de cum i recpt glasul. Iei imediat!
Dup ce Taa iei din dulap, ea lu brara pe care o scpase fata, i
smulse un colier greu din mn i o lovi, trntind-o pe covor.
Te rog s nu m bai, mam! zise Taa plngnd i ferindu-i
capul cu minile n timp ce Liza o lovea n mod repetat i cu putere,
fr s-i pese c fcea s-i curg sngele.
Ridic-te! i porunci contesa. Ridic-te imediat!
Suspinnd, fata se ridic i i privi mama pe sub bra, dar aceasta se

uita acum nnebunit n dulapul cu bijuterii s vad dac nu lipsea ceva.


Doar m-am uitat la ele, spuse Taa suspinnd, rvit i spit.
Te rog, nu fi suprat. N-am pierdut nimic!
Ce-i cu tine, bestie mic? Am crescut o hoa? Asta eti? Cum ai
intrat aici?
Continund s suspine, fata recunoscu c furase cheia de la dulap.
Nu fcuse bine. i prea ru. Cu adevrat.
Ignorndu-i scuzele, Liza vru s tie de ce o fcuse, nedumerit i
nc furioas, chiar dac nu fusese luat nimic. Era bizar, pentru a nu
spune viclean. Nu nelegea deloc acel copil.
tergndu-i ochii cu pumnii, Taa scnci cnd Liza o zgli
suprat, ntrebnd-o care fusese motivul.
Privindu-i mama frumoas i suprat, Tatiana Sergheevna spuse:
Pentru c voiam s fiu ca tine.
Era ceva att de neateptat, nct pru s o amuze pe contes.
Dndu-i drumul fetei, o privi ciudat. Deteapt micua, i spuse ea,
studiindu-i fiica nspimntat. Era un rspuns foarte inteligent, exact
ce ar fi spus ea nsi. Copila i semna n multe privine. Acest lucru o
deranja. Taa era deja prea ireat, prea rsfat de tatl ei. Nu-i fcea
plcere s aud acel rspuns inteligent.
Eti o feti rea, Taa, spuse Liza, n cele din urm. i o s te
pedepsesc pentru asta. Cnd o s creti, n-o s ai nimic, absolut nimic
din toate lucrurile astea frumoase. Niciodat. O s am grij de asta. i
atunci, toat lumea o s tie ce rea eti i ct de puin se gndete mama
ta la tine.
Zmbind satisfcut cnd vzu c fata fcea eforturi s nu plng,
Liza fu ncntat cnd Taa izbucni din nou n plns, implornd-o s o
ierte.
Dar, n timp ce plngea, Taa jur s se rzbune. Avea s aib toate
acele lucruri frumoase, i promise n sinea ei, cu sau fr voia mamei.

Ca i cum purtarea ngrozitoare a fiicei ei nu o suprase destul, Liza


mai afl i vestea cea bun c Ania, care se afla nc n Europa, ntr-o

prelungire a lunii de miere i care se trata la o clinic din Elveia din


cauza revenirii durerilor de cap, atepta un copil. Micul ticlos ar fi
trebuit s se nasc n iunie.
Dac o s fie biat, Aniuka o s obin tot ce vrea de la tatl tu,
spuse Serioja. Xenia are de ctigat de pe urma faptului c s-a purtat
ntotdeauna bine cu fata. Ce pcat c n-ai fost o mtuic iubitoare.
Uitndu-se furioas la Serioja care sttea cu fiica lor n clipa n care
ea intr n camer, Liza se gndi c prezena fetei era nedorit n acel
moment.
Am lucruri mai bune de fcut dect s distrez rsfate mici, zise
ea aezndu-se pentru a avea o discuie serioas cu soul ei. Taa, du-te
sus. Tatl tu i cu mine avem de vorbit.
Tatiana Sergheevna, fiica lor ncpnat n vrst de unsprezece
ani, se ddu jos din braele tatlui ei i i intui mama cu o privire
trist, amintirea suprrilor recente fiind nc proaspt n mintea ei.
i eu vorbeam cu tata, spuse ea.
O putem lsa pe mai trziu, draga mea, i zise Serioja zmbind i
srutnd-o cu afeciune pe ceaf. Mama are ceva important de spus.
Liza i fiica ei se privir n ochi i simir o antipatie reciproc. Fata
era frumoas ca mama ei i mrunt ca tatl, un copil slbu, mbrcat
cu o bluz crem stil marinar cu o earf de mtase bleumarin, o fust
de ln tot bleumarin, ciorapi negri i ghetue pn la glezn. i semna
Lizei ndeajuns de mult, nct s o fac pe aceasta s fie suspicioas
fa de aproape tot ce spunea sau fcea. i mai erau nc destui ani
pn s o poat cstori pe acea mic scorpie.
Nu cred c ar trebui s-o ii n brae, remarc Liza dup ce ie i
fata. E prea mare pentru asta. Nu mai e un copil.
E doar un gest printesc, murmur Serioja. Din moment ce ie nui place s-i ari prea mult afeciune, cred c ar trebui s-o fac eu. in
foarte mult la fiica mea. A vrea s faci i tu la fel.
Are i camerist i guvernant. S se agite ele n jurul ei.
ntotdeauna mi s-a prut ciudat ca brbaii s fie prea ataai de copii.
Acest lucru l spuse cu o asemenea rceal, nct expresia lui Serioja
se schimb uor, de parc ar fi fost lovit n fluierul piciorului i ar fi
ncercat din rsputeri s nu lase s se vad c l durea.

Subestimezi capacitatea inimii omeneti, draga mea.


Pe a ta n-o subestimez, spuse Liza. Te cunosc prea bine. Dar nam venit aici s discut despre asta. Am nevoie de ajutorul tu.
Bineneles.
Se aflau n biroul lui Serioja, o ncpere ntunecoas i cavernoas cu
pereii i tavanul luate dintr-un palat italian care aparinuse pe vremuri
familiei Borgia. Opus biroului sculptat i ncrustat n stil renascentist
florentin cu sute de pietre semipreioase n forme de flori, se afla un
portret al lui Niccolo Machiavelli, scriitorul preferat al lui Serioja, alt
individ scund i talentat a crui filosofie contele o considera genial.
Trebuie s scpm de Kaina, spuse Liza.
E ceva prea exagerat. N-am de gnd s ajung, la nchisoare din
cauza geloziei tale.
N-am spus s-o omori. Am o idee mult mai bun.
Ascultnd, Serioja trebui s admit c ar fi putut da rezultate.
Singurul motiv pentru care balerina ntreinea legtura cu Sandro era
grmada de bani pe care acesta o cheltuia pentru ea. Dac altcineva
arta n mod clar c era gata s-i ofere mai mult, Sandro avea s fie
lsat balt, de preferat n public.
Dar cine? ntreb contele.
Prietenul tu de la Moscova, Vinogradov.
Doamne, s-ar putea s mearg.
Din pcate, ei trebuiau s fac tot planul.
i era ceva destul de complex. tiind ct de mult o admira Alexei
Vinogradov pe balerin, Liza i puse soul s-i scrie o scrisoare acesteia
ca din partea lui Vinogradov ludndu-i talentul, exprimndu- i
admiraia fa de felul superb n care dansa n rolul Esmeraldei i
invitnd-o la o petrecere n doi la vila Lebda neagr din Moscova
dup unul din spectacole. Scrisoarea fu trimis printr-unul din servitorii
Lizei mpreun cu un co de orhidee coninnd o brar de diamante
sacrificiul lui Serioja.
Cnd contele Derjavin se ntlni cu Vinogradov la Moscova pentru a
pune planul la punct, i ceru acestuia s-o fac de dragul trecutului.
Amndoi erau susintori ai noilor curente, patroni ai artelor i, la fel ca
muli ali industriai nstrii, contribuiau n secret la sprijinirea

organizaiilor revoluionare din strintate i din ar care doreau


rsturnarea autocraiei.
Derjavin vedea revoluia cu totul altfel dect un radical ca Skriabin.
Pentru el i alii ca el oameni nstrii crora le lipsea posibilitatea de a-l
influena pe atotputernicul ar nsemna ansa de a scpa de o tiranie
demodat i de a aduce ara la nivelul statelor din vestul Europei. Odat
ajuni la putere, aceti oameni aveau s gseasc o modalitate de a se
descotorosi de cei care ajutaser la nfptuirea revoluiei.
Fiecare revoluionar avea propria prere n legtur cu Utopia. Spre
ncntarea lui Serioja, Alexei Vinogradov i achit brara n ziua
n care primi un mulumesc ncntat din partea balerinei. Spunea c l
recunotea ca fiind unul din admiratorii ei de la Moscova i c i
accepta cu plcere invitaia dup cea de-a patra reprezentaie, singura
sear pe care o avea liber.
Vinogradov era n al noulea cer. Un bine cunoscut afemeiat, fusese
un admirator devotat al celebrei soprane italiene Lina Cavalieri,
umplnd-o de bijuterii pn se despriser. Dup aceea urmase un
interludiu cu balerina Carolina Otero, care primise cteva coliere de
diamante i o hain de zibelin nainte de a-l prsi pentru un mare
duce. i acum Kaina! Nu-i mai ncpea n piele.
Ca invitat de onoare a Teatrului Mare din Moscova, madame
Kaina fu primit cu toat cinstea cuvenit unei stele de la Marinski din
Sankt Petersburg, parcurgnd drumul pn la Moscova ntr-un vagon
particular i ntmpinat la gar de ctre directorul teatrului i de
cteva sute de admiratori care i oferir o mulime de buchete de flori,
crend impresia de primvar n toiul unei ierni cumplit de reci.
n timp ce Vinogradov atepta cu nerbdare ntlnirea, Serioja, dirijat
de Liza, puse la punct ultima parte a planului. Angajar un fotograf i pe
asistentul acestuia, crora le ceru s-l ntlneasc la vila Lebda neagr n
seara ntlnirii lui Alexei cu Kaina. Aveau s asculte instruciunile i s
nege c se mai vzuser vreodat n caz c i ntreba cineva. El avea s
aranjeze ca o sanie s-i atepte la ie ire pentru a le grbi fuga.
n seara petrecerii n doi, Alexei Vinogradov se duse la teatru pentru
a o vedea pe Kaina n Paquita, i umplu cabina de flori i o conduse
ano la sania lui dup terminarea spectacolului.

Complet vrjit de Kaina, Vinogradov, un brbat chipe brunet, cu


ochii verzi, se gndea deja la o a doua ntlnire. Zenaida, care aflase de
legturile Iui cu Cavalieri i La Belle Otero, i verificase situaia
financiar prin nite surse de ncredere din Sankt Petersburg i l
asculta cu interes.
Sosind la acel bar de noapte scena mai multor scandaluri
madame Kaina fu primit cu aplauze i se ndrept mpreun cu
Vinogradov, spre separeul pe care acesta l rezervase n spate. Pentru
ocazia respectiv, Kaina purta o rochie violet cu o benti la gt
format din ase rnduri de diamante i avea alte nenumrate diamante
rspndite prin prul negru strns n coc, pe degete i la ncheieturi ca
Vinogradov s tie la ce se atepta din partea lui.
Separeul prea o cutiu de bijuterii, un mediu adecvat, plin de
oglinzi i rame aurite i cu un candelabru magnific din cristal rubiniu i
aurit care atrna deasupra mesei rotunde acoperite cu un damasc fin.
Flori proaspete se aflau n vase ntre oglinzi i pe mas, parfumul lor
rivaliznd cu cel preferat de madame Kaina, Le Fruit dfendu, special
creat pentru ea de ctre Poiret din Paris, un parfum exotic i dulceag.
nti veni cina, constnd ntr-un delicios consomm Celestine, paltus
cu sos olandez, un excelent fazan Souvaroff i desertul preferat al
Kainei, poires Bourdaloue, o combinaie de crem pufoas, pere i
boabe de fistic tiate mrunt. Dup aceea. Vinogradov trecu la
urmtoarea faz.
Spre surprinderea Kainei, admiratorul ei scoase de sub mas un
scule mare din piele de crocodil i i spuse c ar fi vrut s o acopere
cu coninutul acestuia
Un teanc uria de bancnote.
Impresionat de originalitatea lui, Zenaida rse i i spuse c nu avea
nimic mpotriv. Nimeni nu se mai gndise la a a ceva i i plcea ideea.
Scoate totul n afar de diamante, i opti Vinogradov lund o
grmad de bancnote, apoi alta i alta
n acest timp, cei doi oameni ai lui Derjavin stteau nervoi n
ncperea alturat, uitndu-se prin gaura cheii, cu aparatul de
fotografiat pregtit.
Lsndu-i rochia de sear s alunece pe sptarul scaunului, Zenaida

i mprtie lenjeria din mtase i dantel gri pe covorul rou. ntins


pe canapeaua de mtase, era curioas s vad cte ruble era dispus
Vinogradov s acorde artei.
n timp ce industriaul aeza fermecat o avere pe fiecare form
minunat a trupului ei, asistentul fotografului deschise ua brusc, i i
inu blitz-ul efului su, permindu-i s o imortalizeze pe film pe cea
mai. Mare balerin a rii ntr-un rol nou.
Apoi, lsndu-i pe Vinogradov i pe Kaina uluii de acea
ntmplare, clipind nc din cauza luminii orbitoare, fotograful i
asistentul su i luar echipamentul greu, ajutai de doi chelneri care
participau, de asemenea, la acea fars, i ieir repede din bar, purtnd
dovada perfidiei Kainei.
Ducndu-se direct la studio, Derjavin atept ca omul s developeze
fotografia incriminatorie, dup care se urc n tren i porni spre Sankt
Petersburg.
A doua zi diminea, contesa Derjavina i fcu o vizit-surpriz
tatlui ei, care se afla n ora pentru perioada iernii. n timp ce se
plimba mpreun cu Sandro prin Galeria Ottocento, coridorul lung de
la al doilea etaj al vilei, dedicat n ntregime coleciei lui minunate de
tablouri din secolul al optsprezecelea, Liza i spuse cte griji i fcea
pentru el tot timpul, mai ales de cnd el se purta cu atta rceal fa de
ea din cauza unor lucruri pentru care nu ea era de vin i pentru c
el lsa ca aceia care nu-l iubeau cu adevrat s profite de buntatea lui.
M pricep la oameni, ma chre, murmur Sandro cnd se aezar
s bea cafeaua n salonul verde. Nu cred c exist multe lucruri n via
de care s nu fiu contient.
Atunci, contesa Liza i art fotografia.
El o privi uimit, pli uor i o ls s cad pe msua din lemn de
trandafir, alturi de cafetiera i tava de argint.
Dup ceea ce pru o venicie, Sandro o ntreb:
Unde i cnd?
Asear la Lebda neagr din Moscova. Brbatul este Alexei
Vinogradov, un industria. E foarte bogat.
mi nchipui.
Atta spuse Sandro despre problema respectiv, dar chiar n ziua

aceea porni spre Moscova, cu vagonul su particular, i se duse direct


la Hotel Naional, unde sttea Kaina.
Cum ajunse, se ndrept spre apartamentul ei, deschise ua cu fora
i i gsi amanta pe un fotoliu, stnd s i se fac manichiura.
Sandro!
Am ceva ce-i aparine, spuse el, aruncndu-i fotografia n fa.
Un cadou vulgar pentru o femeie vulgar
i, n timp ce madame Kaina se chinuia s ridice fotografia nainte
ca servitoarea ei s apuce s o vad, Sandro plec, napoindu-se la
Sankt Petersburg, dup ce i spusese Zenaidei ultimele cuvinte pe care
mai voia s i le spun.
Spre surprinderea tuturor, contesa Liza pru deodat s se afle n
relaii mult mai bune cu tatl ei dect fusese de multe luni i nimeni nu
nelegea de ce n afar de Kaina, care reui s dezlege totul cu
ajutorul amnuntelor pe care i le povesti Vinogradov ngrozit.
Dar Zenaida avea o memorie foarte bun. ntr-o bun zi, jur ea, o s
le pltesc doamnelor din familia Sviridov pentru acest episod umilitor.
i rzbunarea ei avea s se produc ntr-un moment cnd se ateptau
mai puin. Nimeni nu o insulta fr s fie pedepsit.
Nici mcar Sviridovii.

Capitolul 13
Paris
Dup o scurt edere la Varovia, perioad n care i petrecuse o
mare parte din timp vnznd bijuteriile furate ale Katiei Petrovna, Oleg
Ivanov hotrse c acea capital polon nu era locul potrivit pentru el
i se gndise s se ndeprteze i mai mult de cas. Fiind centrul
administraiei ruseti n acea ar supus, Varovia era nesat de
poliiti, deloc ideal pentru cineva urmrit.
i, n plus, polonezii cu care Oleg avusese de-a face, nu-i puteau

suferi pe rui. l fcuser s se simt ca i cum ar fi trebuit tot timpul s se


uite n spate, o senzaie suprtoare, mai ales cnd i petrecea timpul
hoinrind pe strduele nguste i erpuite ale vechiului ora , acea
grmad medieval de cldiri, prvlii i biserici care preau un labirint
de piatr n centrul Varoviei, pe ale crei strzi lturalnice Oleg cutase
oameni care s transforme bijuteriile Katiei n bani ghea.
Dei dezamgit de ceea ce Izbutise s strng, Oleg mai avea nc
destule pietre cu ajutorul crora s-i cldeasc o alt via. Problema era
c nu renunase la cealalt. Tot mai voia s lupte mpotriva autocraiei a
boierilor i a prinului Andrei Malev. Episodul cu Katia fusese o
greeal; din el nvase c nu putea s se ncread n cei care sporoviau
ncontinuu despre teorii i, n schimb, se lsau pclii de indivizi de teapa
lui Mordka Bogrov care, la rndul lui, fusese pclit de Ohrana.
Nu. Se terminase cu ncrederea oarb a lui Oleg. Se mai considera
nc revoluionar, dar acum nu avea de gnd s mai accepte niciun ef.
Avea propriile lui planuri.
i nu vedea de ce s nu se bucure de mruntele plceri ale vieii n
timp ce ducea propriul lui rzboi mpotriva autocraiei i aristocraiei.
Ar fi fost absurd. Dac avea s-i asume riscuri, voia recompense.
n definitiv, s-ar putea s nu triesc prea mult, i spuse el gndinduse la dimineaa aceea de la Belaia Beriozka. Dac aduga i episodul
de la Oper, poate nu apuca nici douzeci i cinci de ani. Sau
urmtoarea aniversare.
Cu acest gnd n minte, prsise Varovia ndreptndu-se spre
Berlin, apoi spre Geneva, oprindu-se doar puin n ambele orae,
dezamgit de tovarii de acolo, n majoritate intelectuali cu care nu
prea avea nimic comun. El voia aciune, nu teorii, i o ans de a se
ntoarce n Rusia pentru a pregti un nou atac mpotriva lui Andrei
Malev sau a oricrui membru al familiei acestuia la care putea
ajunge. i spuse c era pcat c Malev i soia lui nu aveau copii. Ar
fi fost o adevrat plcere s omoare un ir de priniori, unul cte
unul, n timp ce prinii lor i pierdeau minile de durere pn cnd
i ei erau ucii, n final. Prinul Malev trebuia s moar.
Eh, nu le poi avea pe toate, i spuse el. O ucisese pe frumoasa
nepoat; trebuia s fie mulumit cu att. Dar nu-i plcea s se gndeasc

la felul n care aceasta l fcuse s se simt. l nnebunise puin, ca i


Katia. Acest lucru era nspimnttor. I fcea s aib impresia c i
pierde minile.
Stabilindu-se, n cele din urm, la Paris, Oleg lu legtura cu Iacov
Bernstein, un om tcut care se abinea s pun ntrebri personale.
Atta timp ct Oleg i fcea treaba, Bernstein nu voia s tie nimic,
nici punctul Iui de vedere asupra lumii, nici prerea lui despre vreme.
Era un tip ciudat de impersonal, devotat celei de a doua familii a sa i
revoluiei. Restul lucrurilor l interesau foarte puin.
ntr-un fel aa se apra el de dezamgiri. Un brbat nalt, cu barb,
chiopta puin i mai purta nc cicatricele lsate de sbii n timpul
pogromului din 1905, amintiri din vremurile n care credea c poporul
putea schimba ideile arului i modifica autocraia. Atunci se luase
dup alii i i pierduse soia i doi copii cnd ideile acelor oameni se
dovediser a fi greite. Acum, aflndu-se la Paris din 1906, asculta
numai de propriile sentimente i vorbea foarte puin. Iar atunci cnd o
fcea, se referea, n general, la afaceri tipografia, care i ntreinea
noua familie i contrabanda, care susinea revoluia.
Trind numai pentru ziua n care pmntul lui natal avea s scape de
autocraia arist, Bernstein expedia manifeste i revolvere tovarilor
de la Moscova, Sankt Petersburg, Kiev i Helsinki, nencetat, neobosit.
Iar dac agenii Ohraneil prindeau curierii sau i confiscau armele i
manifestele, mai erau multe din acestea care ateptau s fie expediate.
Pentru Bernstein, lupta avea s se sfreasc doar odat cu moartea sau
cu izbucnirea revoluiei. i, sincer, nu era n zadar optimist n legtur
cu faptul c avea s triasc s vad nfptuirea revoluiei.
Deocamdat, era mulumit de felul cum lucra noul su agent.
Ei, Oleg, te-ai ntors? Ai avut vreo problem cu ultimul transport?
Absolut niciuna. Totui, ncep s intru la idei n legtur cu
vameii de la frontiera suedez. Au nceput s-i vre nasul prin bagaje.
Bnuiesc c li s-a vndut vreun pont.
i? Nu pot confisca ceea ce n-au gsit. Dac or s gseasc, o s
schimbm punctele de intrare pentru o vreme. Oricum e bine s le mai
schimbm din cnd n cnd. Rutina e srutul morii n cazul acestui gen
de operaiuni.

E adevrat, spuse tnrul. i eu cred n schimbare.


Oleg se pricepe s-i fac treaba, i spuse Bernstein, e dracu gol.
Prea s-i plac la nebunie s-i trag pe sfoar pe poliiti n timp ce
traversa Europa n lung i-n lat cu valizele lui cu fund dublu ncrcate
cu revolvere i manifeste. Mai prea, de asemenea, s aib propria
surs de venit, din moment ce se mbrca destul de bine i i petrecea
timpul prin baruri i sli de spectacole, ntotdeauna nsoit de cte o
femeie frumoas.
Iacov, acest ultim transport de puti a fost cam ciudat, zise Ivanov
ntr-o zi la nceputul noului an. Am crezut c ni s-a ntins o curs, dar,
pn la urm, a ieit totul bine.
Care a fost problema? ntreb Bernstein scond o igar i
oferindu-i i lui Oleg una. Te-a turnat cineva?
Nimic de genul sta, spuse tnrul rznd, acum avnd prul
vopsit aten i o musta lsat, de aceeai culoare. A fost comic,
aproape ca n farsele de la teatru. Cnd omul meu de legtur rus i cu
mine am ajuns la adresa unde trebuia s facem livrarea o vil de var
prsit din Finlanda am btut, am btut, ateptnd s deschid
cineva. Cred c am btut aa vreo zece minute. Ne-am gndit s poate
greiserm, n cele din urm, am auzit o mulime de rsete nuntru i,
dup alte cteva minute, a aprut un individ mic de statur, ridicndu-i
pantalonii i ncercnd s ascund trei fete goale puc, bete turt, care
rdeau ca nite apucate. Jur c niciuna n-avea mai mult de unpe ani.
Oleg trase un fum i cltin din cap a nencredere.
Cu cine avem de-a face zilele astea?
Bernstein zmbi.
Cu Serioja Derjavin ai avut de-a face de data asta i are destui
bani s-i cumpere orice tovar de joac vrea. E, de asemenea, unul
din acei nebuni liberali care ne ofer bani s pornim un rzboi contra
sistemului care-i face s fie bogai. Nu m-ntreba de ce. Bnuiesc c-i
un fel de joc al celor ca el.
Derjavin. Numele mi se pare cunoscut. E celebru?
Pentru cititorii tirilor legate de finane. Posed fabrici de textile
la Moscova, Sankt Petersburg, plus o mulime de alte chestii. i tocmai
asta-i ironia fabricile lui reuesc ntotdeauna s obin contracte

serioase de la guvern n timp ce Serioja cheltuiete mii de ruble pentru


a-l rsturna pe ar.
E nebun? ntreb Oleg, privindu-i asociatul.
Cine tie? spuse Bernstein ridicnd din umeri. Unii membri ai
aristocraiei consider c e la mod s-i ajute pe cei care vor s-i
distrug. Eu unul consider c e ridicol, dar nu le refuz niciodat
contribuiile.
Oleg ddu din umeri.
Bineneles.
Ei cred c pot controla revoluia dac ne dau bani, spuse
tipograful zmbind. E o fals speran. Odat ce vom prelua puterea,
nu le vom oferi nimic n afar de privilegiul de a ncrca pu tile pentru
propriile lor execuii.
Bernstein trase cu poft din igar, prnd ngndurat. n tipografia
aceea sordid, avea cteva tablouri
Marx, Herzl i Kropotkin. Se uit la ele un moment ndelungat.
O s ne folosim de oricine ne poate fi de folos, Oleg. Nu uita
niciodat asta. Dar s nu te lai amgit de alianele de scurt durat
realizate datorit necesitii. Cunoate-i dumanii, biete. Cunoate-i i
studiaz-i ca s-i poi distruge.
Era un sfat nelept.
Oleg se simea ndreptit s se distreze la Paris, a a c, atunci cnd se
afla n capitala Franei, ntre drumurile n Rusia, frecventa cafenele, sli
de spectacole de revist, de obicei cu o puicu; toate erau la fel pentru el.
Pe toate prea s le cheme Mrie i nu-i ofereau nimic altceva dect o
scurt descrcare fizic total lipsit de sentiment. Singura emoie n acele
zile o simise cu o blond frumoas i costisitoare ntr-un bordel de lux de
pe Avenue Victor Hugo. i fusese ct pe ce s o omoare.
Amintirea acelei seri l fcu s simt o sudoare rece. Se dusese acolo
ispitit de ambiana plcut, elegant. Se dusese acolo mbrcat bine,
ncercnd s fac parte din decor, i o zrise pe fat aproape imediat.
Semna foarte bine cu nepoata prinului Malev frumoas, blond,
puin arogant.
Ducnd-o sus, avusese impresia c retriete ziua din pdure. Fusese
ceva ireal. Capul ncepuse s-i zvcneasc. Fata aceea deveni Ania

pentru el.
Zbate-te, i spusese el cnd ea l ntrebase ce i plcea.
Dar, dup aceea, se lsase furat de val i o lovise cu pumnii, fcnd
atta glgie, nct matroana venise repede s vad ce se ntmpla.
Eti un maniac! strig aceasta ajutnd fata s se ridice de jos i
rmnnd ocat cnd vzu cum i distrusese faa. Chem poliia!
Ameninarea aceea prea puin probabil n acele mprejurri, dar
Oleg nu voia s rite, aa c o rupse la fug nainte ca vreunul din cei
doi btui ai casei s apuce s rspund la strigtele matroanei.
Umblase pe strzi ore n ir, ncercnd s neleag ce anume l
provocase. Era ca i cum acel gen de femeie ar fi fost o siren,
ademenindu-l spre distrugere, provocndu-l cu tentaia unei viei pe care
el nu avea s o cunoasc niciodat, icanndu-l, bucurndu-se de furia lui
n timp ce ncerca s o nfrng. Le ura pe toate pe nepoata prinului
Malev, pe Katia, pe blonda pe care fusese ct pe ce s o omoare. Toate i
tiau slbiciunea, l umileau din aceast cauz. Rdeau de el, l forau s
se simt mrunt, dispreuit, venic diferit de ele.
Exact cnd era convins c avea s-i piard minile, se ntmpl ceva
care l readuse la realitate i l salv de chin, modificndu-i starea de
spirit att de rapid, nct nici el nsui nu nelese, dei era bucuros. Era
din nou vesel, dornic de aventur i simindu-se plin de energie ca un
armsar.

ntr-o astfel de stare se afla cnd o cunoscuse pe Wanda Zumbrowska.


Mrunic, bine format, blond cu ochii albatri, Wanda era o
polonez vorbitoare de rus care lucra ntr-o cas micu i curat,
aproape burghez, de pe Boulevard des Italiens, o cas care satisfcea
gusturile micilor birocrai i a cltorilor. Dei nu era senzaia casei,
Wanda emana acea bun dispoziie caracteristic femeilor care lucrau
n baruri sau portreselor vorbree. Era o fat plin de via, cu simul
economiei, gata s coas nasturi la cmi n schimbul unei pli
minime. Era ranc, la fel ca Oleg, i obinuia s vorbeasc despre

asemnri, fcndu-l s se simt n largul lui cnd sporovia despre


satul ei de lng Cracovia i despre oamenii de acolo, att de
asemntori cu aceia cunoscui de el.
Wanda nu l fcea niciodat s se simt inferior i se ata repede de
ea. Era o companie plcut, cam n acelai mod n care un cine este o
companie plcut. De fapt, singurul ei defect, dup prerea lui Oleg,
era faptul c trncnea ntruna, fr s se opreasc ntre povestiri ca si trag rsuflarea.
Din cele spuse de ea, Oleg afl c era o biat novice la o mnstire,
nsrcinat cu splatul rufelor, cnd i s-a ntmplat nenorocirea.
Ademenit ntr-un col mai retras al grdinii ntinse de un monsenior
aflat n vizit, fusese violat; dup aceea maica superioar o alungase
spunnd c era imoral, lene i desfrnat. Ea nu fusese de acord cu
prima acuzaie, fusese furioas pentru cea de-a doua, iar cea de-a treia
nu tiuse ce nseamn. A descoperit sensul acelui cuvnt mai trziu, n
Varovia, unde s-a mprietenit cu un cpitan rus ataat pe lng
guvernatorul general. Relaia aceea a durat foarte puin, iar cnd s-a
ncheiat, rusul i-a oferit bani, i-a cumprat un bilet pn la Paris i i-a
urat succes. Hotrndu-se s-i ncerce talentul la Paris, ajunsese s
spele rufe n casa n care lucra acum. Apoi, ntr-o sear, veniser foarte
muli clieni i fata polonez fusese chemat sus. De atunci rmsese
acolo, punndu-i deoparte baciurile i dobndind un prieten, pe
Koka, un motan alb de angora, pe care l adora.
Oleg asculta cu rbdare, n timp ce Wanda oferea o jumtate de
duzin de moduri n care el putea s-i piard minile de plcere.
Preferatul ei o chem s-i ntind caviar peste anumite pri ale
trupului, dup care le linse uor, n timp ce el gemea cuprins de extaz.
ntr-o sear, Koka intrase n camer n timp ce Wanda l ntreinea
pe Oleg. Cnd ea a ntors spatele o clip, motanul a srit n pat, poftind
la ceea ce mnjea trupul brbatului, care sttea cu ochii nchi i de
plcere. Motanul se npustise cu poft asupra caviarului; limbu lui
aspr ddea o senzaie cu totul nou. Prima atingere l fcu pe Oleg s
se ridice brusc n capul oaselor, ipnd c era atacat de o fiar. Lovise
motanul speriat cu putere, azvrlindu-l din pat, i i stnjenise stpna
teribil. Din clipa aceea, Oleg i Koka devenir dumani de moarte.

Fraii Skriabin erau ferm hotri s-l gseasc pe ucigaul Katiei.


Acionau n acest sens, stnd de vorb cu o mulime de tovar i care ar
fi putut auzi, vedea, bnui ceva. Dup calculele lui Dmitri, trebuiau s
fi urcat mii de scri dosnice n jumtate din mahalalele Europei,
oriunde puteau fi gsii refugiaii politici rui.
Deplasndu-se neobosii de la Varovia la Berlin, de la Berlin la
Geneva, de la Geneva la Paris, fraii Skriabin urmar fiecare fir
descoperit pn cnd, n sfrit, total ntmpltor, insistena lor fu
rspltit. ntr-o zi, la Paris, ddur peste un vechi prieten al
tipografului Bernstein.
Numele acestuia era Piotr Mihailovici Drabkin. Ca i fraii Skriabin,
studiase la Universitatea din Moscova. ncntat c i ntlnise pe noii
vizitatori care veneau din ar, Drabkin i invit vesel la o cafenea din
apropiere pentru a discuta despre situaia din Rusia i despre ce se
petrecea la Paris.
Solid i vesel, aproape chel, cu pomei nali tipic slavi i ochi ageri,
Drabkin alese o mas dincolo de geamurile care i fereau pe clieni de
frigul iernii i chem chelnerul comandnd o sticl de vin, ceea ce i
surprinse pe vizitatori, care se ateptau la vodc.
E greu s gseti din cea bun aici, explic Drabkin.
Deci, spuse Pavel zmbind i ridicnd paharul, l cunoti pe
vechiul nostru prieten Ivanov un tip blond, cldit ca un lupttor? Ce
mai face?
Drabkin pru puin nedumerit.
Blond? ntreb el. Ivanov nu-i blond. E aten i are musta.
Suntei sigur c e vorba de una i aceeai persoan?
Dmitri i arunc o privire fratelui su.
Bineneles, zise el zmbind. Cred c Pavel l-a confundat cu un
alt Ivanov.
Ah, da, spuse Pavel. Acel Ivanov.
Ce mai face acum?

Lucreaz pentru Bernstein pe post de curier. Oleg duce


transporturile de arme n ar i se ntoarce cu donaii pentru cauz. Se
aude c ar fi foarte bun.
Ai auzit de vreo treab la care a dat gre n Kiev? ntreb Pavel pe
un ton att de calm, nct Dmitri se ntreb cum de i putea reine att
de mult emoia.
Numai ochii cenuii l trdau pe Skriabin, dar Drabkin nu-l privea cu
atta atenie.
Nu. Ceva deosebit?
Doar zvonuri, spuse Pavel.
Necunoscndu-I pe Drabkin, Pavel se temea s spun prea mult, ca
nu cumva acesta s se duc i s-i relateze totul lui Oleg. El i Dmitri
nu-i spuseser numele adevrate i el nu avea de gnd s
mrturiseasc nimic care i-ar fi putut strni bnuieli lui Ivanov.
Drabkin le spusese unde lucra Oleg i unde putea fi gsit de obicei. Nu
voiau s fac nimic care s le dea planurile peste cap.
Cnd ieir din cafeneaua aflat n vecintatea imensei catedrale
Sacre Coeur, Pavel i Dmitri tiau mai multe despre noua carier a
fostului lor tovar dect speraser.
N-ar fi bine s punem mna pe ticlos de cum l zrim? ntreb
Dmitri, ridicndu-i gulerul n timp ce coborau pe Montmartre n
apropierea zorilor.
Oamenii matinali lptari, vnztori i muncitori din fabrici
treceau grbii, vzndu-i de treburile zilnice. Copitele cailor rsunau
pe pietrele pavajului i huruitul motorului unui automobil se adug
celorlalte zgomote ale strzii strigte ale oamenilor, fluierturi i
saluturi aruncate de la distan toate acestea umpleau aerul cnd clasa
muncitoare a Parisului se pregtea pentru o alt zi.
Tnrul Skriabin se uit cu admiraie la franuzoaicele frumoase care
coborau strzile n pant; i se prea ciudat s vad attea brunete.
Preau att de diferite de fetele de acas.
Dac-I atacm aici, am putea fi arestai pentru crim, i explic
Pavel. Dac o facem acas, Ohrana o s-o considere ca pe un serviciu.
Din moment ce avem nevoie de bani, o s ateptm pn ajunge acas.
Crezi c putem avea ncredere n acest Petrov? ntreb Dmitri,

ngrijorat dintr-odat.
Cam tot att de mult ct are el n noi.
Nu-i prea linititor.
n momentul sta, e cel mai bun argument la care ne putem a tepta.
De fapt, era chiar singura lor posibilitate, o situaie care l fcea pe
Dmitri s fie nervos, cci ar fi putut duce direct la dezastru.

Sankt Petesburg
Xenia, chrie, ia uit-te. Nu-i aa c e superb? Doamne, ct
trebuie s m iubeasc!
Xenia Alexandrovna zmbi n semn de aprobare. Darul de nunt din
partea lui Gigi pentru Natalia era splendid un colier din safire i
diamante de mrimea unor ou de prepeli.
E minunat, zise prinesa, mbrindu-i prietena. i doresc
mult fericire.
Ah, Gigi e att de bun cu mine. Dac n-ar fi fost el i Grigori
Efimovici, sunt sigur c a fi murit dup ce mi l-a luat Dumnezeu pe
scumpul meu Nicky. Ei mi-au salvat viaa.
Nevoind s discute despre Rasputin, Xenia o sftui cu blndee pe
Natalia s continue s se mbrace ca s nu ntrzie la nunta care
provocase deja atta scandal.
Dei nsrcinat n patru luni, Natalia era considerat iar i fecioar,
ca urmare a recentei anulri i, astfel, se pregtea s se mrite cu fostul
ei cumnat, contele Gheorghi Kirilovici Grekov.
Mama lui Gigi nu avea s vin la nunt, nici vreun alt membru al
familiei, acetia considernd ntreaga afacere o palm peste faa
bisericii ortodoxe i o umilire n public a lui Volodea, care suferea
cumplit i care ar fi fost ndreptit s divoreze linitit de soia lui
adulterin, artnd foarte limpede a cui era vina.
Soiile necredincioase nu erau puine n Sankt Petersburg, ba numrul
lor era chiar foarte mare, dar, n general, plteau pentru aventurile lor. Dar
o asemenea scutire a unei soii de pedeapsa cuvenit era unic. Unii
domni au fost auzii spunnd n oapt c Rasputin ar zgudui bazele
societii i ar distruge caracterul sacru al vieii de familie. Sankt
Petersburgul trebuie s fi nnebunit, au spus ei, dac suport asemenea
presiuni din partea clicii lui Rasputin arina i prietenii ei apropiai.
Dac un brbat nu putea face de ruine o stricat ca Natalia
divornd de ea cu demnitate, atunci la ce alinare s-ar fi putut atepta
din partea religiei lui? Totul era foarte neobinuit, ptat de politica
murdar i de amestecul n linitea spiritual a naiunii.
Vznd-o pe contes cum zmbete absent n oglind, prinesa Xenia

se ntreb dac i ddea seama c oferea i mai mult material


dumanilor arinei pentru a dovedi influena nefast a lui Rasputin
asupra curii.
Despre strania anulare a cstoriei Nataliei scria n toate ziarele din
Moscova i Sankt Petersburg, vorbindu-se foarte clar de implicaiile pe
care le avea amestecul clugrului. Ziarul Golos Moskvilu cel mai
ndrzne n a-i condamna att pe Rasputin, ct i pe Sfntul Sinod care
i fcuse pe plac. Cenzorul fcu o criz de nervi, dar i surprinse pe toi
dnd drumul articolului.

Dup nunt, nvemntai n blnuri de zibelin, contele i contesa


Grekov pornir cu o troic pe strzile ntunecate ale capitalei spre
oseaua Petersburg i, mai departe, spre suburbia arskoe Selo, aflat
la cincisprezece mile spre sud. Ajungnd la vila alb, n stil neoclasic,
care fusese scena unei foarte mari pasiuni prenupiale, Gigi i mireasa
lui au fost ntmpinai de un servitor btrn care dispru plin de tact
dup ce fcu focul n dormitor.
Rmas singur cu Natalia, pentru prima oar ca so al ei, Gigi o srut
uor n lumina focului i o mngie cu dragoste cufundndu-se
amndoi n patul moale. Natalia murmur cuvinte de dragoste,
trecndu-i degetele prin prul lui crlionat.
Fcnd dragoste cu proaspta lui soie, Gigi era ros de un sentiment de
vinovie, un gnd permanent ntr-un ungher al minii care nu-i ddea
pace nici cnd i mngia frumoasa mireas. O iubea pe Natalia. Nu era
mndru de faptul c o avusese prima oar cnd era nc soia fratelui su,
dar fusese prea copleit de o combinaie de afeciune, mil i, trebuia s
recunoasc, pur dorin trupeasc, pentru a se fi purtat altfel. Cnd
frumoasa lui cumnat pierduse copilul pe care l adora i avusese nevoie
de nelegerea lui, cum ar fi putut s nu-i ofere alinarea de care avea atta
nevoie? Era la mult timp dup ce Volodea l acuzase de acest lucru. S fi
fost o reacie fireasc? Dac tot purta acela i nume, de ce s nu profite?
Dar totul inea de trecut i acum, femeia aceea frumoas i delicat i

purta copilul i, odat cu acesta, sperana lor pentru viitor.


Oare fcuse bine? se ntreb el, mngindu-i obrazul cu buzele,
innd-o n brae, cald i moale. Dac n-ar fi fcut-o, tot acel scandal,
furia mamei lui i a fratelui su ar fi fost n zadar.
Te iubesc, opti Gigi att de ncet, nct abia auzi el nsui.
Natalia zmbi somnoroas, murmurnd n semn de rspuns.
Srutnd-o, Gigi spera s-l iubeasc. Dac nu, avea s regrete o via
ntreag ce fcuse n ultimele cteva luni.
i avea s ajung i batjocura ntregului ora.

Capitolul 14

ntorcndu-se la Sankt Petersburg, Pavel Skriabln i scrise lui


Bernstein, pretinznd c voia ajutor pentru un grup de radicali din Narva,
cartierul industrial al oraului i o bine cunoscut zon de tulburri.
Muncitorii, scria el, aveau nevoie de dou duzini de pu ti ca s se apere
de poliie. Banii oferii din fondul Ohranei nsoeau scrisoarea.
Bernstein i telegrafie n semn de rspuns, spunnd c transportul era
pe drum. Petrov era ncntat.
n seara n care urma s aib loc ntlnirea cu contrabandistul, Petrov
se vzu cu oamenii si, Mikin, Pavel i Dmitri, pentru a pune la punct
strategia final.
Stabiliser ca Oleg s se ntlneasc la Podul Anicikov cu Mikin, un
tovar din Sankt Petersburg, pe care avea s-l conduc apoi n locul
unde ascunsese armele. Mikin fusese ales pentru c i era necunoscut
lui Oleg i aducea a muncitor mai mult dect Petrov, care avea un aer
prea intelectual.
La nou i jumtate fix, ntr-o sear rece de primvar, Oleg Ivanov
apru n captul ndeprtat al podului i i aprinse o igar uitndu-se n
apele ntunecate i repezi ale Nevei n a teptarea omului de legtur, care
trebuia s spun: Se prind peti foarte buni n locul sta. Nu trebui

s atepte prea mult. Peste cinci minute, Mikin apru pe pod, purtnd
o hain bleumarin ponosit, o pereche de pantaloni uzai i cizme
jerpelite, fluiernd Kalinka i ndreptndu-se direct spre el.
Stnd ntr-o trsur oprit nu prea departe de pod, Petrov i fraii
Skriabin urmreau totul cu o fascinaie nervoas, gata s intre n
aciune n momentul n care Mikin avea s dea semnalul. l vzur
apropiindu-se de Ivanov, schimbnd cteva cuvinte cu el i btndu-l
pe spate.
El e, spuse Roman Vasilievici rznd. Haidei.
Deghizat n vizitiu, inclusiv cu caftan albastru i plrie rotund,
Petrov lu hurile i ddu bice cailor. ndreptndu-se spre pod ntr-un
ritm lent, Petrov trebui s refuze doi clieni care ncercar s-l opreasc.
Pe pod, Mikin, care continua s discute cu Ivanov, vzu trsura i
apoi pe Pavel deschiznd ua din interior. ntr-o clip, Mikin l nfc
pe Ivanov i l mpinse nuntru, srind i el.
Ce naiba se-ntmpl? mai apuc Ivanov s ntrebe, cci, dndu-i
un pumn n fa, Mikin l reduse la tcere.
Amndoi fraii Skriabin se npustir asupra lui, lovindu-l cu pumnii
ca nite slbatici. Mikin scoase revolverul, pentru orice eventualitate.
Petrov mna ct putea de repede peste pod, apoi pe Nevski Prospekt
spre cheiul Nevei, avnd intenia s traverseze podul Bourse i s
ajung la casa secret a poliiei, care nu se afla departe de Bourse. Un
accident de circulaie n care fuseser implicate un automobil i o
trsur l mpiedic s treac prin punctul pe care l alesese i i lu mai
mult timp dect se ateptase pentru a ajunge la destinaie. Celor din
trsur li se pru o venicie.
Ajungnd la casa respectiv, Petrov opri trsura, leg hurile de un
stlp i sri de pe capr, mngind caii n treact n drum spre u a
trsurii, dar, nainte s apuce s o deschid, Mikin l azvrli n iarb pe
Oleg Ivanov, btut mr.
Fiind o zon retras casa era nconjurat de un gard nalt de lemn
nimeni nu avea s vad sau s aud ce-i fceau oaspetelui lor n seara
aceea. i interogatoriul propriu-zis nici nu ncepuse nc.
Poruncindu-le frailor Skriabin s-l duc pe Ivanov nuntru, Mi kin
intr n urma lui Petrov i aprinse lmpile cu gaz, dezvluind o ncpere

mic i simpl, cu patru scaune, o mas i o sofa. Pereii erau din


trunchiuri de pin, emannd un miros ptrunztor de rin. Nicio
imagine, orict de nensemnat, nu i nviora. Nu era o cas pentru
locuit, ci construit pentru un anumit scop i vizitatorii nu aveau nevoie
s li se distrag atenia.
Trntit fr niciun pic de ceremonie pe du umea, Oleg Ivanov i simi
capul zvcnind i clipi de cteva ori, ncercnd s-i vad clar pe cei care-l
rpiser i l btuser mr n trsur. nuntrul acesteia i fusese imposibil
s-i dea seama de ceva n legtur cu ei. Doi dintre ei nu vorbiser, ci
doar l loviser zdravn. Cel care vorbise era un necunoscut
tovarul Stepanovici care voise armele. Nu-i putea da seama ce
intenii aveau.
Totul i fu clar, ns, n clipa n care i recunoscu pe Pavel i pe
Dmitri Skriabin lng el, gata s-l loveasc din nou.
Dumnezeule! exclam Ivanov cu un glas piigiat.
Fu singurul lucru pe care apuc s-l rosteasc nainte ca fraii Skriabin
s-l loveasc din nou, cu cizmele grele, njurnd n acela i timp, n vreme
ce ceilali doi priveau, de parc s-ar fi aflat la un meci. Ticlo ii.
Mizerabilule! strig Pavel. Ai omort-o pe Katia. O s te omor
pentru asta!
Lsndu-i pe Pavel i pe Dmitri s-i verse nduful pe Ivanov pentru
a-l nmuia puin, Petrov sttea deoparte, privind cu atenie, fr s
simt nimic deosebit. Fusese martorul multor asemenea scene pentru ai psa. Fcea parte din munca lui. i lsa pe fraii
Skriabin s se descarce, atta tot.
Cnd Oleg ajunse o epav nsngerat care gemea, ntins pe
duumeaua de lemn ca un cadavru pe o mas de laborator, Petrov pocni
din degete. ntorcndu-se, fraii l privir obosii, ateptnd ordine.
Dei era pe jumtate amorit de durere i dezorientat din cauza btii,
Oleg putea urmri ce fceau. Fu aezat pe unul din scaune i lsat s se
prbueasc pe mas. Capul i se izbi de lemnul aspru. Apoi, trei dintre ei
cel scund i cu ochelari rotunzi, cel care se dduse drept muncitor i
Pavel Skriabin se aezar ca pentru o conferin. Dmitri sttea n
spatele scaunului fratelui su, cu minile ncletate pe speteaz,
intuindu-l cu privirea pe Ivanov. Fotii lui camarazi. Ticloii. l

vnduser. O clip, Oleg avu impresia c o vede i pe Katia, rznd.


Oleg Ivanov, spuse tipul cu ochelari, ai fost reinut n seara asta
pentru un interogatoriu. Eti acuzat de o tentativ de omor i un atac pe
proprietatea Belaia Beriozka din Moscova, n iunie, anul trecut
i de o crim n Kiev, n septembrie, interveni Pavel, atrgndui o privire furioas din partea celui cu ochelari.
Eu sunt eful aici, spuse acesta ncet, dar cu o oarecare asprime.
Te rog s nu m ntrerupi.
Pavel tcu i pru s se topeasc pe scaun, mbufnat, dar fr s se
plng. Probabil c nu-i convine s primeasc ordine, i spuse Oleg.
Te neli n legtur cu tentativa de omor, reui el s ngaime,
ridicnd capul sfidtor. Chiar am omort-o pe aristocrata aia mic.
Doar ai rnit-o, i spuse cel cu ochelari. Triete, e foarte bine i
proaspt cstorit. Hai s lmurim lucrurile.
Mini! strig Ivanov, a crui fa era la fel de nvineit i de
lovit ca a Aniei n ziua aceea. Am omort-o. N-a supravieuit.
Trebuie s fi murit, i spuse el nnebunit. Dac nc mai tria, nsemna
c-l nelase, exact ca prinul Mal ev. Nu. Nu putea s accepte acest
lucru. Le omorse i pe Katia i pe prines. Acesta era adevrul.
Am omort-o, repet el ncpnat, privindu-l pe cellalt n ochi.
Era moart cnd am prsit-o.
Mikin i Petrov schimbar o privire. Nu li se ntmpla prea des s
aib de-a face cu criminali care s nruteasc acuzaiile mpotriva
lor. Acela era, probabil, pe ct de crud, pe att de nebun.
Fie cum doreti, mormi cel cu ochelari, dar familia ei a oferit o
recompens pentru prinderea ta i noi o s-o primim.
Cine a pus un pre pe capul meu? strig Oleg, gata s se ridice de
pe scaun. Boierii ia?
mpingndu-l la loc, Mikin rnji.
Da. Exact. Doreau nespus s te aduc n faa legii. Nu s-au uitat
deloc la bani. Numai c, din pcate, Altea Sa nu e n ar n momentul
sta. Altfel ar fi fost aici, ncrcndu-i revolverul i pregtindu-se s-i
zboare creierii.
Petrov ncuviin sumbru. Se gndea deja la dovada pe care s i-o duc
prinului Malev din moment ce acesta nu putea asista la execuie.

Avea s atepte ceva.


Ridicndu-se de pe scaun, i sfie cmaa lui Oleg, cutnd un
obiect ce i-ar fi putut fi de folos. Vreun semn caracteristic despre care
ar fi putut pomeni, Nu, nu era bine. Probabil c Altea Sa nu-l vzuse
fr cma. Altfel de semne erau inutile.
Apoi observ medalionul care i atrna la gt agat pe un lan de aur.
Ce-i asta?
Un cadou de la mama, sosi rspunsul posomort.
Smulgndu-i-l, brbatul cu ochelari citi ce scria pe spate: Pentru
Oleg de la mama, 1909. Se uit la Ivanov.
Drgu, spuse el.
D-mi-l napoi. E al meu.
N-o s mai ai nevoie de el acolo unde te duci. Nu-i face griji,
zise brbatul i l vr n buzunar.
Oleg deveni din ce n ce mai speriat cnd se uit la toi ceilali din
jurul mesei. Aveau s-l omoare cnd considerau c era momentul
potrivit. tia asta. Datorit btii la care fusese supus, tia c nu se
putea mpotrivi tuturor. Era condamnat.
ntreab-I despre Kiev, l auzi el pe Pavel.
Ai ucis o fat la Oper n Kiev, zise tipul cu ochelari. Ce s-a
ntmplat?
Ceaua. Trebuia s-l omorm pe ar n acelai moment n care
Bogrov l mpuca pe primul ministru.
Nu voiam s mor din cauza protilor stora, spuse el dispreuitor.
Nite idioi fr minte.
V-am spus c o s dea vina pe noi, zise Pavel repede. Vedei, a
folosit aproape aceleai cuvinte pe care le-am bnuit.
- I-am salvat viaa lui Nikolai al II-lea, spuse Ivanov. Eu sunt un
adevrat patriot rus, nu un nemernic ca tia doi. Am omort-o pe cea
nainte s-l asasineze pe ar. Majoritatea oamenilor v-ar spune c ar fi
trebuit s fiu decorat pentru asta.
Pn i Petrov trebui s zmbeasc. Personajul acela era mai plin de
tupeu ca oricine. Fals bravur, i amintea de cteva discursuri
dinaintea spnzurtorii, pe care le auzise.
Din pcate, Ivanov, va trebui s mori pentru alte lucruri pe care

le-ai fcut.
Dup ce rosti aceste cuvinte, brbatul mrunt i cu ochelari se ridic
de pe scaun i se uit la cei doi Skriabin, care nu ateptau dect un
cuvnt pentru a intra n aciune.
E al vostru, spuse Petrov zmbind. Facei ce vrei. Doar avei
grij s v terminai treaba.
Dndu-i seama ce avea s urmeze, Oleg ncerc s sar de pe scaun,
dar se prbui la podea, trntit de Dmitri care l lovise n timp ce Pavel
scotea la iveal un cuit cu lama lung de vreo treizeci de centimetri.
Ultimul lucru de care mai fu contient Oleg era c se lupta cu Dmitri.
Restul fu acoperit de urletele de durere.

Cnd Petrov se declar mulumit de faptul c fraii Skriabin i


fcuser treaba, se apropie mpreun cu Mikin de trupul zdrobit i
nsngerat i l mpinse cu piciorul. Nimic.
Ei, Roman Vasilievici? i acum ncotro? ntreb Mikin,
aprinznd o igar n timp ce fraii i priveau victima.
nc mai respirau greu din cauza furiei, ochii le erau puin sticlo i i se
cam cltinau pe picioare. tergnd cuitul de snge, Pavel continu s se
uite la Ivanov, de parc ar fi ateptat s-l vad fcnd vreo mi care.
La Neva, spuse Petrov. Ne ateapt o barc. O s-l aruncm n
spatele unei fabrici din cartierul Vborg.
Petrov zri cu surprindere ceva mic de culoarea pielii nu prea
departe de capul lui Ivanov. Curios; se aplec s examineze obiectul
respectiv. Uitndu-se la minile cadavrului, observ c era un deget.
Probabil c fusese retezat n timpul luptei. Aa cum un toreador lua o
ureche ca trofeu, inspectorul lu degetul i l vr n buzunar lng
medalionul de aur.
Aduni suveniruri, Roman Vasilievici? ntreb Mikin strmbnduse.
Nu-i plceau asemenea lucruri. I se prea macabru.
Dovad, spuse el. Cred c va fi mai convingtor pentru Altea Sa.

Mikin nu spuse nimic, dar tot gsi c ideea era revolttoare.


Dup o or, Petrov i dusese pe Mikin, pe cei doi Skriabin i
ncrctura lor la cea din urm destinaie a lui Oleg, unde l urcaser pe
acesta ntr-o barc i pornir pe Neva sub un cer complet senin.
Zgomotul pe care-l fceau vslele era destul de puternic, dar nu deranja
pe nimeni. Oleg era terminat.
Iar Petrov i toi ceilali erau nerbdtori s- i primeasc recompensa.

Geneva
Dei Andrei i Xenia sosiser la Geneva ateptndu-se s asiste la
naterea copilului Aniei peste cteva zile, natura ntrzie evenimentul.
Dup mai mult de o sptmn de nvrtit n jurul Aniei, soii Malev
hotrr s fac o excursie de o zi n jurul lacului, s ia masa la bordul
unuia din vaporaele care plimbau turitii pe lng diverse puncte
superbe i s treac puin pe la cazinoul de pe malul francez. La dou
ceasuri dup plecarea celor doi de la hotel, Ania simi primele dureri.
O apuc att de subit, nct i se tie respiraia i se ncovoie. Se uit
la Maa, camerista ei, care l sun imediat pe monsieur la consulatul
american, unde se dusese s-i vad o veche cunotin. n timp ce
Adam ncerca disperat s ajung la locuina lor temporar de pe Rue
Calvin, Ania l trimise pe servitor dup doctor, un elveian mrunel cu
o nfiare printeasc, pe nume Moreau, care prea nelept i
linititor cu prul lui alb, cu barba i mustaa albe i obrajii rumeni.
Poruncindu-i Maei s pun aternuturi sterile pe pat, prinesa se
ag de cel mai apropiat fotoliu cnd o alt durere i sfie pntecul,
sleind-o de puteri.
Dumnezeule, dup toate pregtirile, m-au lsat singur tocmai cnd am
nevoie de ei, i spuse Ania, chinuindu-se s urce la etaj. tia c va fi
greu; nu se gndise c va trebui s se descurce singur. Adam ar fi trebuit
s fie aici, i spuse ea. Era nspimnttor s fie abandonat chiar n
momentul n care avea nevoie de toi n preajma ei. Era o adevrat

cruzime.
O alt durere o njunghie, fcnd-o s se ncovoaie, cnd ajunse n
dormitor. Ce durere oribil, i spuse ea inndu-i rsuflarea.
Dumnezeule! i acela nu era dect nceputul. Nu va mai face copii
niciodat, decise n sinea ei. Dac va fi norocoas i va supravieui, i
va considera familia complet. Numai animale de-acum ncolo, i
spuse tnra prines. Poate un cine.
Cnd sosi doctorul Moreau, care prea foarte vesel dezgusttor de
vesel, i spuse Ania o consult i o aez n pat, spunndu-i c nu era
dect nceputul, ntregul proces avea s dureze cteva ore, i spuse el
ncercnd s fac n aa fel nct lucrurile s nu par att de
ngrozitoare. Avea s-i spun ce se ntmpla n fiecare moment, i
promise el, btnd-o uor pe mn.
Cnd, n sfrit, ajunse acas, Adam urc scrile n fug i intr n
dormitor exact n clipa n care soia lui ip att de tare, nct Ma a i
astup urechile i izbucni n lacrimi, suprndu-l pe doctor, acesta
nevrnd ca pacienta s-i fie tulburat de emoiile altcuiva.
Cum i e, Aniuka? o ntreb soul ei, aplecndu-se i srutnd-o
pe obraz. Totul e-n regul?
Nu, sosi rspunsul. Nu e totul n regul. M doare ngrozitor. i
nu vreau s fiu aici. Unde-i mtua? Vreau s fie aici. M-a simi mai
bine dac ar fi aici lng mine.
Dar, madame, soul dumneavoastr e aici, spuse Moreau zmbind.
Prostul, i spuse Ania. Din cauza lui m chinuiesc acum. Sper c se
simte groaznic pentru asta. El habar nu are cum e.
Ania i vzu pe cei doi brbai ieind pe hol pentru a sta de vorb
probabil pentru a discuta ce s fac n caz c murea, i spuse ea. Se
ntreb dac Adam s-ar fi recstorit la fel de repede ca dup moartea
primei lui soii. Presupunea c da.
Rotindu-i privirea prin camer, Ania observ perdelele albe din
dantel, tapetul fermector albastru i alb, mulimea de flori din vazele
de cristal i icoana pe care o adusese de acas. Simind o alt durere
sfietoare, se uit la Sfnta Fecioar i se ntreb dac aceasta simise,
oare, asemenea dureri. Dar, bineneles, fusese vorba de un miracol.
Acum, ns, era o rutin.

Ah, Maa! se tngui ea. E att de


groaznic! Nu le psa?
Auzind strigtul Aniei, Adam se ntoarse s o ncurajeze, aeznduse lng pat pentru a-i ine mna i a-i vorbi, dndu-i toat silina
pentru a o face s se simt mai bine cnd ea strnse din dini, fornduse s nu ipe.
Aniuka, opti el, srutndu-i fruntea ncins i strngndu-i
mna, te iubesc i tiu c o s te doar foarte tare. i promit c o s
stau aici pn se va termina totul i copilaul nostru o s se nasc.
N-o s dai bir cu fugiii? ntreb ea, prnd foarte speriat.
De acest lucru se temea cel mai mult, de a nu fi lsat singur cu
doctorul Moreau i Maa. Moreau era un om cumsecade, dar strin;
Maa era la fel de speriat ca tnra ei stpn, nefiind de niciun ajutor.
Sttea ntr-un col, mpturind cearceafuri i suspinnd, prnd absolut
neputincioas. Adam era singura persoan din camer n care avea
ncredere. i, n plus, i spuse ea, e copilul lui. Spera s fie
impresionat de durerea i suferina ei.
N-o s dau bir cu fugiii, i spuse el, ncercnd s nu zmbeasc.
Avea nite idei att de ciudate uneori. Cum ar fi putut s-o lase singur
tocmai atunci?
Unii soi o fac.
Dup prerea lui Moreau, toi soii o fceau. Aceasta era o noutate.
Poate c Altea Sa e un excentric, i spuse el.
Promit c o s stau lng tine. mi eti mult prea drag ca s te las
singur, spuse el i se aplec s-i mngie prul.
Scandalizat de acele cuvinte, Maa fu ct pe ce s scape carafa cu
ap cald pe care i-o ceruse doctorul Moreau. Un so care s stea s se
uite? Uitndu-se uluit la prin, se ntreb cu ce fel de fiin s-o fi
mritat Altea Sa? Era foarte straniu. Se mir i mai mult cnd Moreau
i fcu pe plac. Strinii aceia erau foarte ciudai! De obicei, doamnele
i trimiteau soii la club pentru a-i pierde timpul pn cnd ele puteau
arta mica progenitur nfat frumos i n braele infirmierei. Ce avea
s spun prinesa Xenia cnd se va ntoarce?
n timp ce Adam i inea minile soiei ntr-ale sale i o asigura c
totul se va sfri curnd, doctorul Moreau se pregti s-i administreze

calmantul pe care l preparase, un amestec de soluii ciudat mirositoare,


din care picur pe o bucat de tifon sterilizat, aeznd-o cu grij pe
nasul prinesei i spunndu-i s inhaleze adnc. Ania se grbi s
asculte, trgnd pe nas acea substan ciudat i strngnd cu putere
mna soului ei.
Apoi, sub privirea atent a lui Adam, ea ncepu s se relaxeze. i ddu
drumul minii ncet i se ls pe spate, rezemndu-se de perne, fr s
mai simt nicio durere. Efectul calmantului era remarcabil. Rznd
vesel, Ania pru s uite de durere i ncepu s sporoviasc despre tot
felul de aiureli, inclusiv cteva poveti scandaloase din Sankt Petersburg,
pe care Moreau nu le putea nelege, deoarece pacienta sa rencepuse s
vorbeasc n rusete, dar care i fceau pe Adam i pe Ma a s rd cu
poft. Camerista, ndeosebi, era att de uimit s- i aud tnra stpn
vorbind astfel, nct trebui s-i acopere faa cu minile pentru a- i masca
rsetele. Altea Sa avea o limb tare ascuit!
O s fie bine, prine, spuse Moreau privind spre so. N-avei de ce
s v facei griji.
Ca pentru a confirma spusele doctorului, Ania rse.
Rsuflnd uurat, Adam i aminti deodat de o promisiune pe care o
fcuse cu dou sptmni n urm, cnd el i Ania discutau despre
natere. Tulburat de gndul c ntea att de departe de cas, tnra
prines i rugase soul s nu uite s aprind luminrile pe care le
inuser n mini n timpul slujbei de nunt. Lund n consideraie
superstiiile ruseti, le mpachetase cu grij tocmai n acel scop.
n timp ce doctorul Moreau se ocupa de pacient, Adam se furi
afar din odaie pentru a cuta luminrile subiri i albe, dar i ddu
seama ngrozit c uitase unde se aflau. Temndu-se c soia lui avea s
se dezmeticeasc, s observe absena lor i s se sperie, l trimise pe
buctar la cea mai apropiat biseric poruncindu-i s cereasc, s
cumpere sau s fure dou luminri albe. Dup douzeci de minute,
prinul i vzu ncntat buctarul cel gras ntorcndu-se cu luminrile,
oferite de un preot catolic.
E prima oar c vd asta, remarc doctorul urmrindu-l pe prinul
Sviridov aeznd luminrile n sfenicele de argint de pe polia
cminului, fr ndoial, un obicei al rii lui.

Toi ruii pe care i cunoscuse erau incredibil de superstiioi,


inclusiv membrii aristocraiei.
Da, spuse Adam, lundu-i din nou mna Aniei.
O s mearg uor, spuse doctorul. Prinesa Sviridova e o femeie
sntoas. Acest copil ar trebui s fie primul dintr-un ir ntreg.
Mngind obrazul mbujorat al soiei sale, prinul Sviridov i spuse
c, teoretic, era o perspectiv minunat. Dar nu suporta s o vad pe
Ania astfel, complet neputincioas i detaat de realitate, chinuindu-se
s aduc pe lume acel copil. Era copleit, cuprins de un sentiment de
veneraie fa de ntregul proces. Copilul avea s fie frumos i preios
pentru tatl lui. Numai s fie sntos.

Dup patru ore de cnd ncepuser durerile, Ania auzi, n sfrit,


cuvintele dorite.
i vd capul, spuse Moreau. E aproape gata. nc puin doar.
Gemnd, Ania se ag de braul soului ei i ncerc din rsputeri s
fac ce i se spunea. Calmantele ncepeau s-i piard din efect i ea
simea durerea din nou, aprnd ia graniele contienei ei vagi, ca prin
cea.
Vreau s se termine, murmur Ania, strngnd braul lui Adam.
S nceteze!
nc puin, zise Adam srutnd-o pe frunte. nc puin.
Capul e afar! anun Moreau zmbind. Mai mpinge o dat!
Gfind, Ania i nfipse unghiile n braul lui Adam i nchise ochii
strns. Deodat, simi o imens eliberare i tot copilaul ie i, ro u i
acoperit cu o pelicul, ncercnd s mite din mnue i piciorue ntre
pulpele mamei lui.
Ah, ngim aceasta, s-a terminat, n sfrit?
ncperea se rotea ciudat.
Da, madame, spuse doctorul, ridicnd copilul pentru a i-l arta i
dndu-i o palm uor peste fundule. Avei un bieel voinic.
Prinesa Sviridova era att de ameit din cauza chinurilor prin care

trecuse ineditul, dezorientarea nct, uitndu-se la acea fptur


mic, roie i ncreit, i se pru c seamn cu un pui de veveri. i,
cnd te gndeti, attea probleme pentru aa ceva, i spuse ea. Nu
semna cu copilaii frumoi i blonzi pe care i vedeai prin parcuri cu
guvernantele. Semna, ei bine, cu o veveri. i era al ei. Acum nu mai
era sigur c-l voia.
Epuizat, se ntinse i nchise ochii, bucuroas c se terminase cu tot
acel chin. Nimic nu prea real. Totul era att de straniu. Camera se
cltina n faa ochilor ei ca ntr-un vis, iar doctorul Moreau inea cu
mndrie o fptur mic i roie care ncepea s ipe cam neplcut.
Ania, i opti soul ei, srutnd-o pe frunte, avem un superb prin
Sviridov. Mi-ai druit un fiu minunat.
Aa i se prea lui, se mir ea. Un fiu minunat.
Fptura aceea mic prea att de caraghioas, nct aproape c nici
nu prea s fie om. Fascinat, Ania ntinse braele s ia copilaul de la
Moreau, care i-l ddu zmbind ncntat, aezndu-l cu grij n braele
mamei, n timp ce tatl se aplec, optind drgstos:
Scumpa mea, murmur el, ce frumos e. Seamn leit cu tine. Ania
se uit la Adam, ntrebndu-se dac nu cumva acesta nnebunise.
Cu siguran c nu semna cu ea i nici cu altcineva. Observ pentru
prima oar c Adam plngea; lacrimile i iroiau pe fa.
Poate o s arate mai bine cnd o s mai creasc puin, spuse
prinesa, nc nesigur n legtur cu rezultatul chinurilor ei.
Oare de aceea plngea el?
Dumnezeule, Aniuka, e cea mai fericit zi din viaa mea, spuse
soul ei rznd. l ador!
Ania se simea teribil de ciudat i de fascinat. Era fiul ei. Era micu,
rou, ncreit i al ei. l purtase prin toat Europa n pntecul ei, l
zglise, l agitase, i simise loviturile i acum, iat-l, stnd n braele
ei, ndoindu-i degetele de la mini i de la picioare.
E, ntr-adevr, fiul nostru, i opti ea lui Adam dup o privire mai
atent.
Avea nevoie de puin timp pentru a se obinui cu ideea.
Vzndu-i tnra soie care i inea la piept primul nscut, Adam
Sviridov i ddu seama c, n dup-amiaza aceea, ea fcuse mult mai

mult dect a-i drui un fiu. Asigurase o dinastie, oferindu-i bunicului ei


motenitorul att de mult dorit dup moartea fiului su, Nicki, cu atia
ani n urm. Uitndu-se la superba imagine pe care o ofereau Ania i
bieelul ei, Adam se ntreb dac i trecea mcar prin cap cte
recompense o ateptau pentru acea realizare extraordinar.
Dac Adam l cunotea ct de ct pe prinul Sandro, recuno tina
acestuia avea s fie fr margini. Iar, n timp ce prinesa Xenia va fi
ncntat pentru tnra ei nepoat, cealalt, Elizaveta, cu rutatea i ochii
ei albatri, avea s clocoteasc de furie. ntr-un harem, probabil c n-ar fi
ezitat s ucid copilul favoritei, i spuse el. Adam Mihailovici lu mna
liber a Aniei i i-o srut uor, privindu-i protector soia i copila ul.
V iubesc, murmur el. i o s am mare grij de amndoi.
Ridicndu-i privirea spre el, Ania zmbi stins i i strnse mna u or.
Nu avea nicio ndoial n acea privin. Dar ar fi vrut ca bieelul ei s
arate a om!

Cnd prinul Sandro sosi la Geneva pentru a-i felicita, primul lucru
pe care-l fcu fu s viziteze camera copilului. Acolo, cuibrit n braele
unei guvernante blonde i plinue, se afla prinul Mihail Adamovici
Sviridov, copilul pe care-l atepta nc de la moartea lui Nicki, cu atia
ani n urm. Sandro era ntr-o stare de beatitudine. Acum putea muri
fericit, i spuse el.
n timp ce brbaii destupau sticlele de Mot n sufragerie, proaspta
mmic i mtua ei Xenia se aflau n camera copilului, aplecate
deasupra leagnului n care era bieelul Aniei. n ciuda extraordinarei
dezamgiri pe care o simise datorit faptului c nu asistase la natere,
Xenia era extrem de fericit pentru acel mic prin Sviridov, cel mal nou
membru al unei familii ale crei origini erau mai vechi chiar i dect
ale Romanovilor i care se aflase n rnd cu conductorii Rusiei nc
din vremea lui Alexandr Nevski. Cu acest copila, familia o s continue
mult n cursul acestui secol, i spuse Xenia cu mndrie. Ania le druise
tuturor ceva de pre.

Micul meu pui de veveri e foarte frumos, nu? spuse zmbind


mama. L-am poreclit Belocika pentru c aa arta la natere. Totu i,
acum e frumos.
Rznd, Xenia o mbri.
Ah, Aniuka, l-ai fcut pe grand-pre extrem de fericit. Veveria
asta mic a ta o s ajung mai sus dect oricare din naintaii lui, sunt
sigur.
Gndindu-se la toi cei dinaintea lui, prinesa Ania fu profund mi cat
de prezicerea mtuii ei. Era cu siguran un copil frumos, blond i cu o
piele trandafirie, prul lui moale abia acoperindu-i cp orul care avea o
form perfect, i cu degetele frumoase i delicate. i adora fiul.
Crezi c seamn cu tatl lui? ntreb ea ovitoare, zmbind
cnd Xenia l ls s-i prind degetul n joac.
Deloc, i rspunse aceasta. E un Sviridov din cap pn-n picioare.
Bietul Adam, murmur Ania. El crede c fiul nostru i seamn. Ea
i Xenia schimbar o privire de triumf, extrem de fericite de faptul
c acel copil purta semnele care fceau s se vad imediat c era un
Sviridov.
Pentru a-i dovedi ncntarea fa de strnepotul su, prinul Sandro
i drui Aniei un pandantiv magnific cu un diamant de apte carate i
jumtate, aceasta fiind greutatea lui Belocika la natere. Restul
cadourilor pentru botez, toate splendide, i ateptau pe tinerii prini
cnd i aduser fiul acas. Printre ele se afla o parur din smaralde att
de superb, nct era spectaculoas chiar i pentru standardele ruseti.
Era un mod prin care prinul Sandro i art recunotina.

Sankt Petesburg
Cnd prinul i prinesa Malev se ntoarser n capitala Rusiei dup ce
petrecuser cteva sptmni n Europa mpreun cu cel mai nou membru
al familiei, prima persoan pe care prinul Andrei dori s o vad fu
Roman Vasilievici Petrov, care i trimisese un bilet discret n care i

cerea o ntlnire. Pregtit pentru alte scuze, prinul rmase uluit cnd
auzi vestea. Petrov reuise s-i duc la bun sfrit misiunea.
Plimbndu-se cu inspectorul de-a lungul malurilor strjuite de copaci
ale Canalului Lebedei, prinul ascult relatarea detaliat a capturii,
ncuviinnd cnd Petrov i explic jocul pe care-l puseser la cale,
folosirea celor doi Skriabin, interogatoriul final i apoi sfritul lui
Oleg Ivanovici Ivanov n apele reci ale Nevei.
Inspectorului i se pru c distinsul su nsoitor era cam tcut, dar
nici nu s-ar fi cuvenit s chiuie de bucurie, chiar dac ar fi vrut, i
spuse el. Era un prin i un domn, nu ca aceia cu care trata de obicei
Petrov. Singurul moment n care Altea Sa art o emoie fu atunci cnd
i art dovada uciderii medalionul de aur de la gtul lui Ivanov. i
degetul care fusese retezat n timpul ncierrii.
La vederea acestuia, prinul Andrei se fcu alb ca varul i se opri
brusc. Pru s devin stan de piatr; rmase fr grai lng copacii de
pe malul canalului, razele soarelui dansndu-i pe chipul palid.
La naiba, i spuse Roman Vasilievici. N-ar fi trebuit s-i art
degetul. Privindu-I pe prinul care era mult mai nalt dect el, Petrov l
vzu uitndu-se la acea rmi din trupul lui Ivanov de parc s-ar fi
temut s nu-l mute. Andrei era total fascinat i absolut dezgustat.
Apoi, cu mini tremurtoare, lu medalionul i l examin ndeaproape.
I-l druise mama lui, explic Petrov, absolut inutil, din moment
ce Andrei putu s citeasc i singur cuvintele gravate pe spate.
Da, vd.
Pentru Oleg de la mama, scria. Maria Andreevna i l-a druit cu toat
dragostea ei, i spuse prinul. Era trecut anul n care i-l trimisese n
Siberia. O dovad a afeciunii unei mame. Brusc, i-l napoie
inspectorului, de parc un contact mai prelungit cu el l-ar fi
contaminat.
Da, spuse Andrei. Accept acest lucru ca dovad.
Dumnezeule, i spuse el. Parc o vedea pe Maria Andreevna cu trei
ani n urm, suspinnd n biroul lui de la Belaia Beriozka i
implorndu-l s fie ngduitor cu fiul ei.
i apoi o vzu pe Ania, aproape moart din cauza btii la care o
supusese acel animal numai fiindc el fusese ngduitor. Rnile ei se
datoraser faptului c el nu judecase corect, i spuse Andrei, nc

ruinndu-se. Fusese numai vina lui.


Dar acum i rscumprase greeala.
ntorcndu-se spre omul lui, prinul i spuse c avea s aranjeze s- i
primeasc banii prin Banca Azov i Don, dup care i strnse mna
repede i se deprt, o siluet nalt ntr-un sacou bleumarin, pantaloni
gri i cu o plrie de pai.
Privind cum Altea Sa se fcea nevzut printre ceilali oameni care
se plimbau pe alee, Roman Vasilievici fu uimit c un individ att de
mrunt ca Oleg Ivanov izbutise s se apropie ndeajuns de mult de un
membru al familiei sale pentru a-i face ru.
Lustruindu-i ochelarii i studiind trectorii, Petrov i spuse cu
mndrie c era pentru prima oar cnd strngea mna unui membru
att de sus plasat al aristocraiei. Avea s-i fac plcere s-i povesteasc
soiei sale mai trziu, n timp ce aceasta i va servi supa de varz,
plngndu-se ca de obicei. Firete, mprejurrile aveau s fie mascate
cu grij, i spuse el ndreptndu-se spre Nevski Prospekt. Niciodat nu
trebuia s dezvlui prea mult.
Dar lui Petrov i plcea foarte mult s se laude n legtur cu orice
putea.

ntorcndu-se la locuina sa de pe Canalul Moika, prinul Andrei se


duse n biroul su i sttu ncuiat acolo o jumtate de or, nevrnd s fie
deranjat n timp ce se gndea cum s-i dea vestea Xeniei. De luni de zile
atepta acel moment, dar acum se simea ciudat de ovitor s-l anune.
De ce? se ntreb el gndindu-se la medalionul de aur pe care i-l dduse
Petrov. Oare pentru c pltise pe cineva c s-l omoare? Sau pentru c, n
adncul sufletului, tia c ar fi trebuit s fac aceast treab personal?
Nu avea regrete. Amintirea Aniuki ntins pe pat, aproape ucis n
btaie de Ivanov, i ntrise inima n faa oricrui gnd de mil. Fcuse
dreptate ucigndu-l pe acel criminal i, pn n ziua morii sale, Andrei
Nikolaevici nu avea s cread c fcuse ceva ru. Felul n care fusese
ucis l deranja. Ar fi trebuit s o fi fcut personal. Acest lucru l tulbura,
l rodea, l irita.

Cnd iei din birou i se duse sus s-i dea vestea Xeniei, prinul
prea att de linitit, nct soia sa nici nu nelese, la nceput, despre ce
vorbea. Se opri din lucru alegerea unei noi culori pentru decorarea
camerei de muzic i se uit la el nedumerit.
E mort, repet Andrei. Petrov l-a ucis n timp ce noi ne aflam la
Geneva. S-a terminat, n sfrit.
Aruncndu-se n braele prinului, Xenia vrs lacrimi de fericire. n
cele din urm, se aez pe sofa, copleit de bucurie.
Trebuie s-i spunem Aniei, zise ea cnd i recpt graiul.
Imediat. Andrei, e una din cele mai fericite clipe din viaa mea! A vrea
numai s fi fost acolo ca s vd cu ochii mei.
O nelegea perfect.
Prinesa Xenia fu cea care i ddu vestea Aniei ntr-o scrisoare atent
ticluit pentru ca, n cazul n care ar fi picat n minile altcuiva, s par
ct se poate de inocent. i spunea c se pusese capt problemei care a
nceput n iunie la Belaia Beriozka i l luda pe prinul Andrei pentru
nelepciunea cu care rezolvase totul, dobornd acea bte sauvage
pentru ca asemenea necazuri s nu mai aib loc n viitor. Animalele
erau n siguran acum, scria ea, ndeosebi cele tinere.
Dup ce citi scrisoarea, Ania se duse s stea lng Belocika, cruia
guvernanta i fcea baie, ceea ce strnea ipete de protest. Privindu-i n
tcere fiul care ipa ct putea cnd guvernanta turna ap cald pe el,
prinesa Ania se gndi la ziua aceea din pdure i la urmrile ei. Dac
cineva i-ar fi spus n dup-amiaza aceea c avea s fie fericit din nou,
ea ar fi zis c era nebun. n clipa aceea, dac cineva i-ar fi spus c avea
s cunoasc durerea din nou, ar fi zis acelai lucru.
l avea pe Adam, l avea pe Belocika i tocmai primise vestea pentru
care se ruga chiar din acea zi de iunie. Comarul se sfr ise i viaa
prea mai frumoas ca oricnd.
Fiul dumneavoastr are plmni foarte buni, madame, spuse
guvernanta. Va fi un al doilea Caruso dac o s cnte tot aa.
S cnte, i spuse prinesa. Frumos fel de a spune. Fata avea simul
umorului.
Fiul meu va fi orice va dori, spuse ea zmbind i lund copilul din
braele ei pentru a-l nfa n pnzeturi moi. E un Sviridov. Nu exist

limite.
Vorbea foarte serios.

n vreme ce prinesa Ania primea vestea morii lui Ivanov, una din
rudele ei din Sankt Petersburg discuta despre o alt moarte i nici aceea
plcut. Contele Derjavin sttea de vorb cu un prieten de-al su de
stnga, un asociat din cadrul micrii radicale. Numele acestuia era
Roman Malinovski, un vorbitor nflcrat i un bine cunoscut agitator.
Malinovski era un membru bolevic al Dumei imperiale, necunoscut n
perioada aceea, cel mai bun agent dublu din ora. Se afla att n
serviciul Ohranei, ct i n cel al bolevicilor, lucru cu care nu se
puteau luda muli, nici chiar n jungla bizar a politicii din Rusia.
Derjavin, un susintor al stngii cnd i convenea
i anume cnd voia s-i vad clasa prelund controlul asupra
guvernului, s nlture autocraii i s nlocuiasc arismul cu plutocraia
avea muli cunoscui printre liderii de stnga att la Moscova, ct i n
Sankt Petersburg. La fel ca ali civa membri ai celor mai distinse familii
de industriai din Moscova, era un susintor activ al ziarului ilegal Iskra
ca, de asemenea, i al altora de acela i gen. Scopul lor declarat era
rsturnarea autocraiei ruse. Acest lucru l aduse n legtur cu persoane
foarte ciudate; Malinovski era unul din cei mai prezentabili.
Bernstein e mort, spuse invitatul lui Derjavin lund paharul de
Madeira oferit de acesta.
Dumnezeule, habar n-am avut. Cum s-a ntmplat?
L-a turnat cineva. eful Ohranei de la Paris a vorbit cu prefectul
poliiei i i-a spus s fac o razie, Iacov a mpucat un poliist francez
cnd au nceput s-i fac praf tiparniele i ceilali au deschis focul.
Industriaul privi nervos n paharul su de vin. Nu-l cunoscuse
personal pe Bernstein, dar fcuse multe afaceri cu el timp de un an i
jumtate, furniznd mici cantiti de arme unor grupuri de radicali prin
intermediul lui Roman Malinovski.
Dup ce acesta plec, Derjavin i mai puse un pahar de Madeira

gndindu-se la posibilitatea cercetrii asociailor lui Bernstein din ar


i din strintate. Acel gnd l umplu de groaz.
Stnd i privind ncruntat la flcrile din cminul de marmur
sculptat, auzi surprins nite pai uori apropiindu-se de el i nite
mini i acoperir ochii.
Taa, scumpa mea, zise el zmbind, copil dulce.
Ah, tat! Trebuia s te miri, spuse fata lundu-l de gt.
El o lu n brae i se aez pe un fotoliu mare innd-o n brae. O
mngie n joac pe sub straturile de jupoane din batist alb, n timp ce
ea i inea picioarele lungi peste braul fotoliului i l sruta pe Serioja
la fel ca pe bieii vagabonzi pe care i gsea pe strzile lturalnice ale
oraului.
Scumpa mea Taa, murmur el, mngindu-i pulpele subiri, l
iubeti pe tticul?
Ah, da, spuse ea n timp ce el i rodea uor urechea trandafirie i
i mngia prul negru lung i mtsos.
i puse capul pe pieptul lui.
Te iubesc mai mult dect pe oricine altcineva.
Mai mult dect pe mama?
Nu-mi place de mama, spuse Taa srutndu-l pe obraz. Nu-mi
place deloc de mama.
Acest lucru l fcu s zmbeasc. Nici lui nu-i plcea n momentul
acela. Mama era o scorpie frumoas al crei tat era unul din cei mai
bogai aristocrai ai Rusiei. Temperamentul ei lsa mult de dorit, chiar
dac era chiar foarte frumoas. Ar fi fost perfect sculptat n marmur,
un obiect de art tcut.
Pe de alt parte, o adora pe Taa. Tatiana Sergheevna Derjavina era un
nger superb cu prul negru care ar fi putut fi de folos n a obine bani de
la Sandro ntr-o bun zi, din moment ce btrnul era mult mai generos cu
femeile din familia sa una din cele mai bune caliti ale lui.
Lundu-I de gt, Taa ncepu s-i road urechea la fel cum fcea el
uneori, vrndu-i limbu nuntru ca o pisic.
Excitat de ezutul ei moale i cald n poala lui, Derjavin zmbi i i
aps pulpa, mngind materialul subire cnd Taa i ascunse faa la
pieptul lui i se ntreb nervoas de ce o fi fcnd oare, aa ceva.

Guvernanta i spusese s nu lase pe nimeni s o mngie pe sub haine,


dar, din moment ce era vorba de tata, bnuia c era n regul. Totu i,
gsi c era suprtor faptul c el continua s o mngie astfel i i
ndeprt cu timiditate mna, jenat c trebuia s fie respingtoare i
mirat de acel obiect tare care mpungea prin pantalonii lui.
Pisicu scump, opti contele Derjavin srutnd-o pe gt. ntr-o
zi, n curnd, o s mergi cu Serioja ntr-un loc unde o s putem s ne
jucm nestingherii, fr s tie nimeni ce facem. i-ar plcea?
Fata i ridic privirea de sub bretonul negru i ncuviin.
Da, tat.
Foarte bine.
Acoperindu-i gtul i obrajii cu srutri, Serioja o inu strns n brae
i i strecur mna pe sub chilotul el pentru a-i mngia ezutul neted
i gol. Era ca o catifea. i, n curnd, avea s exploreze i restul ntrunul din cele mai elegante bordeluri din Sankt Petersburg, cminul lui
departe de cas.
Inocent scump, spuse el zmbind i mngind-o uor.

Capitolul 15
Moscova
n septembrie 1912, arul i arina sa srbtoreau cea de-a o suta
aniversare a btliei de la Borodino. Guvernul inteniona s
comemoreze celebra btlie prin ceremonii, depuneri de coroane i
cteva gale, toate culminnd cu Ziua Borodino, cnd avea loc o defilare
militar spectaculoas la care avea s fie prezent i arul.
Pentru srbtorirea centenarului Borodino, prinesa Xenia organiza o
uria petrecere la Belaia Beriozka, proprietatea soului ei din apropierea
Moscovei, nu departe de locul unde se dduse btlia. n afar de faptul
c acest lucru oferea rudelor prilejul de a povesti despre generalul Denis
Borisovici Sviridov, unul din eroii btliei, i oferea prinesei ocazia de

a-i prezenta tuturor pe Ania i pe proasptul ei so, care se ntorseser


de curnd din Europa.
Cu o sptmn naintea marelui eveniment, un incident neplcut avu
loc la Teatrul Mare aruncnd o umbr asupra festivitilor, cel puin din
punctul de vedere al Aniei i nfuriindu-i pe Sandro i pe Xenia.
Dup moartea soiei sale, prinul Sandro pstrase multe din
bijuteriile ei valornd milioane i le dduse fiicelor sale foarte
puine, cu excepia colierelor i brrilor pe care prinesa nsi le
lsase acestora prin testament. Drept urmare, dei Liza i Xenia
moteniser puinele, dar strlucitoarele diamante, rubine, smaralde i
nenumrate alte pietre mai puin preioase pe care mama lor le adusese
cu ea cnd se cstorise, nu primiser splendida colecie de bijuterii pe
care Sandro i le oferise soiei sale. Acestea se aflau n seifurile bncii i
ntr-o mulime de dulapuri cu ncrustaii din Palatul Sviridov, verificate
n mod periodic de Liza i de Xenia pentru a se asigura c tatl lor nu
le dduse amantelor sale.
Cunoscndu-l pe Sandro, faptul c i druise Aniei rubinele ca dar de
nunt era ceva extraordinar, dar, n septembrie 1912, merse i mai
departe i, pentru a-i arta i mai mult recunotina pentru faptul c-i
oferise un prinior blond, i trimise cel mai senzaional set din
smaralde pe care Boucheron l realizase pentru rposata lui soie un
colier, o brar, cercei i diadem, toate lucrate cu cele mai mari pietre
pe care le putuse gsi bijutierul. Efectul era uluitor, numai scntei i
ghea verde. Cnd apru la gala de la Teatrul Mare purtnd acel set,
tnra prines fcu senzaie.
n seara aceea, artitii teatrelor imperiale ddeau un spectacol
patriotic i toat Moscova prea s fie prezent, brbaii mbrcai n
uniforme de srbtoare, femeile n rochii la fel de elegante. Fiecare
femeie din sal era ncrcat de bijuterii. Rubine, diamante, smaralde,
safire, berile, opale, perle, ametiste, topaze, berile albastre, peridote i
granate erau presrate prin teatru ca nite pietricele pe o plaj Chiar i
n acea mulime sclipitoare, smaraldele prinesei Ania fceau capetele
s se ntoarc.
Urcnd scara cea larg a teatrului mpreun cu cei care o nsoeau,
prinesa Ania zmbea plin de graie n semn de rspuns la exclamaiile

de admiraie smulse de comorile ei verzi, aezate superb la gt, urechi,


pe brae i pe cap. Bijuteriile se potriveau foarte bine cu rochia pe care
i-o fcuse la Paris special pentru ocazia aceea din satin i dantel
crem cu o fust strimt i un decolteu adnc, pentru a etala i mai bine
smaraldele. Ania radia.
Duka, i se acord mai mut atenie dect arului, i spuse soul ei
zmbind, cnd observ vreo jumtate de duzin de binocluri ndreptate
spre ea dup ce se aezar n loja familiei. Femeile i invidiaz
bijuteriile, iar brbaii i invidiaz soul, glumi Andrei. Ce mai succes.
Aruncndu-i privirea peste mulime din loja Sviridov, chiar de
lng cea imperial, prinesa Ania ar fi fost ncntat de prima ei
apariie n public ca femeie mritat n propria ei ar, dac n-ar fi
vzut expresia de pe chipul mtuii Liza. Contesa o privea din loja
familiei Derjavin, exact n faa lor. La vederea acelor smaralde, care
aparinuser bunicii Aniei, Liza fu cuprins de o furie oarb. Se vedea
cum Serioja ncerca s o calmeze, dar nu reuea prea bine. Dac nu ar
fi nceput s se sting luminile, Ania tia c mtua Liza ar fi venit la
ea imediat, turbat de furie.
Oh, Doamne, i spuse ea fluturnd evantaiul din pene n timp ce
interiorul teatrului se ntuneca din ce n ce mai mult, o s fac o scen.
Acel gnd o ngrozea, fcnd-o s tremure u or. tia de ce era n stare
contesa i era puin prea mult fa de ceea ce era ea pregtit s suporte.
Scumpa mea, i opti Andrei, lundu-i mna. Nu te simi bine?
Tremuri.
N-am nimic, spuse ea, dei simea cum i tremur stomacul.
Ce-o s fac? se ntreb ea cnd aliapin ncepu s interpreteze o
arie pe scen. Ce-o s fac mtua Liza? Nu voia s tie, de fapt.
n pauz, familiile Sviridov i Malev se plimbau n foaier, sorbind
din pahare de ampanie i salutndu-i prietenii, izbutind s-i evite pe
soii Derjavin, care de aceast dat erau unii i se apropiau.
Exact cnd contesa Liza vru s se npusteasc asupra nepoatei sale,
Billy Whitmore i fcu apariia n compania ambasadorului american
i a soiei acestuia dup ce reuise s obin o invitaie de la ei pentru
acea ocazie i fu ntmpinat cu cldur de cumnata sa, care era
ncntat de sosirea oricui care s mpiedice naintarea Lizei. Nici chiar

Liza n-ar fi n stare s fac o scen n faa unui ambasador strin, i


spuse ea.
Stricndu-i-se socotelile deocamdat, contesa se ntoarse brusc i,
nsoit de Serioja care optea ceva nervos, ncepu s urce scara cea
mare, intenionnd altceva.
Ce-o avea de gnd sora ta s fac? ntreb Andrei privind
mpreun cu Xenia n urma ei. Parc s-ar pregti s se sinucid.
Stai cu ochii pe ea dac ncearc s se apropie la mai puin de un
metru de Ania. O s fac scandal. Spune-i lui Adam Mihailovici.
Ania sporovia vesel cu Billy, n timp ce Adam zmbea politicos,
fcnd conversaie cu ambasadorul i cu soia acestuia, care
Dumnezeu tie de ce l gsea pe fratele lui fermector.
Adam l inu sub observaie pe Billy care sttea de vorb cu Ania,
studiindu-i chipul superb i smaraldele. Zri licrirea din ochii fratelui
su care observa fiecare detaliu, inclusiv adncimea decolteului.
Ticlosul.
Prinesa Xenia l invit pe Billy n loja Sviridovilor, ncercnd,
culmea, s-i fac o plcere lui Adam. Billy rmase uimit cnd afl de la
frumoasa lui cumnat c Adam era acum cel mai proaspt pilot al
Rusiei. i spuse c avionul pe care bunicul ei i-l druise lui Adam fcea
parte din cadourile pentru botezul fiului su. Pe ea o fascinau avioanele
i voise ca el s nvee s piloteze.
Avion? murmur Billy.
Dumnezeule, i spuse el. Cadoul pe care l fcuse el pentru micul
prin fusese o cni de argint. Ce jenant.
Discutnd despre ntrecerea de avioane care avusese loc de la Paris
la Londra, erau att de absorbii, nct nimeni nu observ c mai
apruse cineva n loj, pn cnd femeia ajunse chiar lng ei.
Nu i-e ruine s furi smaraldele mamei mele, ticloas viclean?
Cine i-a permis s le pori?
Uimii de apariia aceea n mtase de un albastru-nchis i ncrcat
de safire, toi rmaser mui.
Liza! strig Serioja din ua lojei, cu respiraia puin ntretiat din
cauza faptului c alergase dup ea. Pentru numele lui Dumnezeu, nu
face o scen! Se uit toat lumea!

Las-i s se uite.
n faa mtuii ei furioase, prinesa Ania se fcu alb ca varul i
spuse c bunicul i le druise. Erau primite cadou.
Mini! zise Liza dndu-i o palm.
Dup aceea, nainte ca prinesa s-i poat reveni din uimire, Liza
ncerc s-i smulg colierul greu de la gt, dar nu reui dect s lase n
urm nite zgrieturi roii.
Serioja avu impresia c va muri de ruine. Soia lui tocmai i atacase
nepoata n vzul tuturor, inclusiv al membrilor familiei imperiale i acum
fcea tot posibilul s-i fure smaraldele. i pierduse minile.
Cnd Liza se repezi la gtul Aniei, Adam o apuc din spate i o
ndeprt cu brutalitate, n timp ce soia lui se ddu puin n spate
cltinndu-se i inndu-se de mna cumnatului ei, tremurnd. Mtua
Liza e nebun, i spuse ea n clipa aceea.
Prinesa Xenia i lu nepoata pe dup umeri, ncercnd s o
liniteasc n timp ce o aeza pe unul din fotoliile cu margini aurite.
Adam o scoase din loj pe Liza care se zbtea cu slbticie, ajutat de
Andrei i Serioja care baricadau ua pentru ca ea s nu mai poat intra.
Billy rmase cu doamnele, ncercnd s o liniteasc pe tnra prines
care nu se putea opri din tremurat.
Spre teribila stnjeneal a Aniei, toat lumea asistase la spectacol
ntr-un zumzet general. Niciodat nu se mai ntmplase aa ceva la
Teatrul Mare i era ncnttor s asiste la un scandal cu o asemenea
ocazie.
Pe coridor, scena nu se ncheiase nc. Cerndu-i lui Adam s-i dea
drumul, altfel i scotea ochii, Liza i porunci lui Serioja s o ajute.
Imediat!
Liza, vrei s te pori cum trebuie? spuse el rugtor. Ne faci de rs.
Tu ai fost la care a pus-o pe ticloasa aia blond s fac asta, nu?
l ntreb ea pe Adam, privindu-l cu ur. D-mi voie s-i spun c te
neli dac te gndeti c, nsurndu-te cu ea, o s faci avere. Ai nceput
ca un nimeni i tot aa o s sfreti!
Chinuindu-se s-i in cumptul, Adam i strnse braul i mai tare,
dup care o mpinse, temndu-se c ar fi putut s o strng de gt.
Contes Derjavina, i spuse el, rou de furie, puin mi pas cum

mi spui sau de ce m acuzi, pentru c de-alde dumneata am mai vzut


i tiu ce hram pori, dar i jur c dac te mai atingi de soia mea
vreodat, te fac praf.
Liza ntoarse capul att de brusc, nct pe moment i veni ameeal.
Aruncndu-i o privire ucigtoare celui care tocmai o ameninase, se
retrase, pornind pe coridor n cutarea unui teritoriu mai sigur. Prefera
s aib de-a face cu indivizi care nu ripostau.
Cnd brbaii intrar n loj, Serioja se grbi s se disocieze de
aciunile Lizei; se declar nevinovat i i ceru scuze soului.
Ania, eti teafr? fu rspunsul lui Adam, trecnd pe lng
Serioja pentru a se duce lng soia sa.
Da. Aa cred. Doamne, murmur prinesa. E ngrozitoare. Uite
cum ne privesc toi acum.
Era adevrat. Toi spectatorii preau fascinai de scandalul din
familia Sviridov, chiar mai mult dect de smaralde. E umilitor, i spuse
Ania. Liza trebuie s fie absolut nebun.
Adam, opti ea atunci. A vrea s merg acas. Te rog!
Nu, spuse prinesa Xenia. S nu cumva s pleci i s-i oferi
satisfacia de a te fi gonit.
Ania, i opti Billy la ureche, nimeni nu te poate face s te simi
umilit dac nu-l lai. Crede-m, sunt expert n asta, adug el, dup
care i srut mna.
Acest gest l-ar fi nfuriat pe Adam, dac acesta n-ar fi observat
efectul pe care l avusese asupra marelui duce Alexandr Mihailovici, un
cunoscut de pe aerodromul din Sankt Petersburg. Rspunznd
amrciunii Aniei, dup ce asistase la altercaia acesteia cu Liza, Altea
Sa Imperial se nclin uor n direcia lojei Sviridov, dnd de neles
tuturor de partea cui era el.
i, dup cum observ Xenia ncntat, Liza fu cea care plec, alergnd
pe scar furioas i atrgnd priviri curioase din partea grzilor care
fceau parte din decor i care, n mod obinuit, nu bgau de seam nimic.
Ce ruine, i spuse Serioja. Dup acel episod, nu va mai avea tupeu
s se arate prin Moscova. Strignd dup pelerina de sear a Lizei i
dup pardesiul lui, i vzu soia alergnd n strad, fr s arunce
mcar o privire n urm.

Tot drumul pn la locuina lor din Moscova, pe Arbakaia, contele


i contesa Derjavin se certar att de tare, nct oferul i auzi chiar i
prin geamul despritor. i, din ceea ce auzea, i ddu seama c
situaia contelui nu era deloc prea bun.
Imediat ce ajunser la casa albastru cu alb din spatele zidurilor nalte
i a grdinii, contesa Liza deschise brusc portiera i ni pe alee,
pelerina neagr fluturnd n urma ei ca o pnz de corabie. Derjavin o
urm ca un cine.
Din capul scrii, Taa asist la toat scena. Fiind trezit de zgomotul
mainii pe pietriul aleii, se dduse jos din pat i o vzuse pe Liza
ieind grbit din main. Se ntreb ce s-o mai fi ntmplat de data
asta. Se prea c ntotdeauna mama ei fcea cte ceva.
Ghemuindu-se lng balustrada de marmur, Taa i vzu tatl
ncercnd s o ia pe mama de bra, dar fu repezit cu rceal. Liza se
desprinse de el i porni spre scar.
Vzndu-i mama furioas venind spre ea, fata scoase un ipt i se
ridic iute i fugi spre dormitor, dar era prea trziu. Fusese vzut deja.
Ce caui aici? o ntreb contesa cnd ajunse sus.
O lipi de perete, la jumtatea distanei pn la camera ei.
V-am auzit venind. Voiam s tiu dac v-ai simit bine, mini
fata, ncercnd s par sincer.
Artm ca i cum ne-am fi simit bine? ip
Liza, plesnind-o att de tare, nct o izbi cu capul de perete. Du-te
imediat n camera ta!
Las copilul n pace, strig Serioja mbrind-o pe Taa
protector. O s-o loveti.
Puin mi pas dac o omor pe ticloas, zise Liza n timp ce Taa
suspina n braele lui Serioja, ascunzndu-i faa n cmaa lui. I-oi fi
dat eu natere, dar nu nseamn absolut nimic pentru mine. E a ta n
ntregime, nu? n toate privinele.
Auzind acele cuvinte, Serioja fcu ceva ce Taa nu-l mai vzuse
fcnd niciodat. i plmui soia cu atta putere, nct o amei.
S nu m mai acuzi niciodat de aa ceva, i spuse el uiertor,
pmntiu la fa. Nu-i adevrat.
ocat de violen, Taa se uit la prinii ei de parc i-ar fi vzut

pentru prima oar. Se ursc, i spuse ea atunci. Fu fascinat de


expresia de cruzime felin de pe chipul Lizei cnd lu un vas mare de
cristal de pe una din mesele aurite care se aflau pe coridor i l azvrli
spre soul ei. Ratnd, vasul se izbi de perete fcndu-se praf.
Taa se nfior cnd cioburile fine de cristal czur peste ea ca o
ploaie, sclipind pe cmaa ei de noapte lung din batist alb, nfignduse n volnae i n florile brodate. Serioja i primi i el partea i se
scutur pentru a le ndeprta de pe frac i pantaloni.
Cnd Liza porni ca o vijelie spre camera ei, Serioja o ddu pe Taa n
grija guvernantei speriate i o urm pe contes. Liza i scoase colierul
greu din safire i cerceii, aruncndu-le cameristei care se strmb cnd
acestea o lovir, dar nu ndrzni s scoat o vorb. Expediind femeia cu
un simplu gest, Serioja se aez i i spuse soiei lui s fac la fel.
N-ai ce s-mi spui, ticlosule! spuse contesa furioas. Mi-ai fost
necredincios n seara asta. i n public! N-o s te iert niciodat pentru
asta. Niciodat!
Ai fost nebun dac ai fcut ce-ai fcut! Nu-i dai seama ct de
important e fata asta pentru tatl tu? A reuit s v lase n urm i pe
tine i pe sora ta, dar Xenia e destul de inteligent, nct s se poarte
bine cu ea. Tu n-ai destul minte ca s-i imii sora!
Nu-mi da mie lecii, ticlosule! Tu nu trebuie dect s-mi fii
alturi. Acolo e locul tu. Sau poate c locul tu e, de fapt, la
nchisoare, spuse ea rnjind. Nu uita, Serioja, c tiu tot despre
prietenii ti revoluionari. i despre trfele tale mici. De fapt, i
cunosc toate secretele.
Ah, spuse el prefcndu-se amuzat, acum scoatem ghearele, nu?
Da. i nu uita c putem zgria adnc, spuse ea cu arogan. Pot
s fac s curg snge n mai multe feluri.
Singur n camera el, stnd ghemuit i speriat sub cuvertur, Taa
simi cum i ardea obrazul plmuit de Liza. nchiznd ochii, se ntreb
cum de o putea suporta tata pe mama. Fata i dorea ca el s se fi
nsurat cu altcineva cu mtua Xenia, de exemplu. Poate ar fi fost
mai uor pentru ea.
Oftnd, se cuibri n aternut, dorindu-i s se afle undeva departe,
departe, unde mama nu exista.

Sankt Petersburg
ntr-o sanie de un rou sclipitor, vesel decorat, n spatele unei
perechi de armsari Oriov negri, prinul i prinesa Sviridov rdeau
cotind i ndreptndu-se n grab spre Malul Francez. Adam conducea
caii cu o mn la fel de sigur ca a unui profesionist de pe Nevski.
Ghemuii n hainele groase de blan i nvelii cu pturi groase, tinerii
Sviridov se bucurau de vremea splendid de iarn ca doi copii, la fel ca
toi ceilali locuitori ai Sankt Petersburg-ului pe care i cunoteau.
Iarna la Sankt Petersburg era fermectoare, o perioad de distracii
nencetate, de vizitare a circuitelor ambulante din marile parcuri, de dat
pe derdelu, chiuind ca nite copii de doisprezece ani. Zpada
transforma oraul imperial al Rusiei ntr-un trm de basm n fiecare
an; pretutindeni se vedeau palate superbe dominnd canalele ngheate,
luminate puternic de candelabre de cristal n serile nvluite n
ninsoare, parfumate datorit trandafirilor de Crimeea i pline de
frumusei mblnite care lunecau pe patine sau printre snii. Pentru cei
care aveau posibilitatea s se bucure de ea, iarna era cel mai superb
anotimp al anului.
Cnd cei doi tineri intrar n curtea interioar a Palatului Sviridov,
dup ce cotir pe poart att de brusc nct lsar civa trectori cu
rsuflarea tiat, servitorii se grbir s-i ajute s coboare din sanie,
imediat ce caii se oprir strnind un nor de fulgi de nea.
Te-ntrec, opti Ania de cum intr cu soul ei n cas.
Rznd, Adam ncuviin. Cu o vitez care l uimi, prinesa Ania i
ridic fustele cu ambele mini i o rupse la fug pe scar. Rznd ca un
copil n timp ce urca treptele dou cte dou, ajunse la ua
apartamentului lor naintea lui, extenuat i vesel, teribil de ncntat
c l ntrecuse.
n vreme ce Ania i chema camerista pentru a o ajuta s se schimbe,
Adam se aez ntr-unul din fotoliile confortabile, privind-o. Era extrem

de bine dispus n ziua aceea i avea toate motivele. n acea dupamiaz de iarn, frumoasa lui soie, prinesa Ania Sviridova, urma s
cunoasc o rar onoare, o distincie att de rar oferit, nct era mai
preioas dect o decoraie imperial btut cu diamante: urma s fie
primit de ctre Maiestatea Sa imperial, Alexandra Feodorovna, arin
a tuturor Rusiilor, la ceai la Palatul Alexandr de la arskoe Selo.
Aniuka era n culmea fericirii.
Stnd n faa msuei de toalet i ncercnd s aleag vemintele
potrivite, tnra prines era intimidat de gndul de a o ntlni pe
arin. Voia s se poarte cum se cuvine; acea alergare pe scri fusese
cea din urm concesie pe care o fcuse bunei ei dispoziii, ncepnd din
clipa aceea i pn avea s prseasc palatul imperial, avea s se
poarte cu toat demnitatea la care s-ar fi ateptat cineva din partea unei
prinese, unei mame i unei grande dame. Singura problem era c, n
sinea ei, ar fi vrut s rd n hohote.
Cnd camerista ei, Sonia, i aduse rochie dup rochie, prinesa fu
cuprins de disperare fiindc nu gsea una potrivit. Avea nevoie de o
toalet care s-i dea un aer de demnitate, insist ea. Demnitatea era
foarte important pentru Alexandra Feodorovna, dup spusele Nataliei,
cea creia i se datora invitaia.
ntr-un fel, mi-e greu s mi-o nchipui pe contesa Grekova
confident a arinei, spusese Adam cnd aflaser de invitaie.
Secretul e dragostea ei pentru acel Rasputin, i rspunsese soia
lui. Att Natalia, ct i arina l consider un sfnt. Toi cei care cred la
fel sunt binevenii; toi cei care l antipatizeaz sunt exclui. Sper c o
s-mi pot ine gura cnd or s-nceap s vorbeasc despre miracolele
lui. Grand-pre spune mereu c ar trebui spnzurat pentru c a corupt-o
pe arin.
El n-o s fie invitat niciodat la arskoe, spusese Adam zmbind.
Nici n-ar vrea. Consider c arina e ntr-o ureche.
Acum, cnd o privea pregtindu-se pentru invitaia imperial,
americanul se ntreb dac tria ntr-o lume adevrat. Frumoasa lui soie
n vrst de optsprezece ani, creia i plcea s se zbenguie prin zpad i
s se dea pe ghea n grdina bunicului ei, se pregtea s mbrace o
rochie de la Paris care costa mai mult dect salariul pe un an al

unui funcionar. iragul triplu de perle pe care urma s-l poarte la gt


era de ajuns pentru a hrni un orel o perioad de civa ani. Iar el nu
avea niciun merit n toate astea. Totul fcea parte din viaa pe care o
motenise de la acei Sviridovi ale cror portrete frumoase atrnau pe
pereii palatului mrei i neatini de problemele obinuite.
Uneori, Adam se ntreba cum de reuise Aniuka s rmn
fermectoare i neafectat. i, alteori, se ntreba cum de l lsaser s
se nsoare cu ea.
Ei bine, spuse Ania dup ce se chinuise mpreun cu Sonia s se
aranjeze ct mai bine, ce prere ai?
Eti superb, scumpa mea. Parc ai fi cobort chiar n clipa asta
dintr-un tablou de Velazquez. Ai un teribil aer de demnitate.
Acum spune-mi ce prere ai despre reverenele mele, spuse ea,
demonstrndu-i.
Perfect.
Adevrat?
Prinesa Ania ar fi dorit tare mult s-l cread, dar s-ar fi simit mai
bine dac mtuica s-ar fi aflat acolo. Xenia fusese prezentat la curte
i era o spectatoare expert i lipsit de prejudeci. Lui Adam i plcea
orice fcea ea i venea dintr-un loc unde doamnele nu trebuiau s fac
reverene, aa nct nu se pricepea prea bine la protocolul imperial.
Avea s exerseze mai trziu cu Natalia, hotr ea.
Cnd prinesa Sviridova cobor scara cea larg a palatului, arta
magnific n rochia de catifea neagr creat de Worth i purtnd o ntreag
avere sub form de perle pe piept, n urechi i la ncheieturi. Peste toate
acestea avea o hain minunat din blan de zibelin. La braul soului ei,
Ania se ndrept spre gar i spre expresul de arskoe Selo.
n timp ce prinesa i va petrece timpul conversnd i ciugulind
sandviuri de ceai cu Maiestatea Sa Imperial, Adam avea s stea cu
Gigi Grekov la vila sa din arskoe. Natalia era, de asemenea, invitata
arinei, iar Adam voia s stea de vorb cu soul ei pentru a afla exact
ct influen avea Rasputin asupra arinei. n colonia strinilor se
auzeau tot felul de istorisiri n legtur cu acesta; unele erau att de
bizare, nct erau incredibile.
Cnd soii Sviridov ajunser pe peronul special de la arskoe destinat

oaspeilor curii, o gsir pe contesa Grekov ateptndu-i pentru a o lua pe


prines. Lundu-i la revedere de la Adam pentru cteva ceasuri, Ania
urc n automobilul trimis de ctre arin i se instal lng Natalia,
ncercnd s par linitit. Dar inima ncepuse deja s-i bat cu putere.
Prinesa convers politicoas cu nsoitoarea ei, dar, n gnd, se ntreba
crui fapt datora onoarea unei invitaii imperiale. Alexandrei Feodorovna
nu-i plcea societatea din Sankt Petersburg. Sttea retras la arskoe Selo
dac nu era absolut necesar s apar n capital. i dduse foarte clar de
neles ce prere avea despre sclipitorul ora de pe Neva, referindu-se la
marile familii ruseti ca fiind libertine sau frivole.
Strbtnd drumul de la gar pn la poarta simplului i severului Palat
Alexandr, construit n stil neoclasic, Ania i-ar fi dorit s se afle n alt
parte, aproape oriunde n alt parte. Ce avea s-i spun Alexandrei
Feodorovna? Nu mai ntlnise un membru al familiei imperiale de cnd
era mic i fusese mngiat pe cap de diveri membri ai diverselor
familii regale care l vizitau pe bunicul. Acum, ns, era cu totul altceva.
Cobornd din automobilul imperial cu Natalia, Ania i strnse haina
de blan moale n jurul trupului i intr n palat trecnd pe lng
servitori n livrele.
Traversar cteva ncperi, fiecare fiind magnific, fiecare dnd n
cealalt i ducnd direct spre apartamentele personale.
Urmndu-I pe majordomul mbrcat ntr-o pereche de pantaloni
superbi pn la genunchi i cu fireturi aurii, prinesa Ania remarc
lemnul de foarte bun calitate n care erau mbrcai pereii, draperiile
grele de mtase, sobele nalte de porelan, covoarele persane splendide.
ncepu s se liniteasc. ntr-un fel se afla ntr-un mediu familiar. S-ar
fi putut afla foarte bine ntr-o arip mult vreme ascuns a Palatului
Sviridov.
Bineneles, i spuse ea zmbind cnd se vzu ntr-una din oglinzile
nalte i cu rame aurite, arul Rusiei nu locuia n Palatul Sviridov. Ci
acolo. i de aceea avea ea un gol n stomac acum.
Cnd, n sfrit, ajunse mpreun cu Natalia n apartamentele
personale, Ania trase adnc aer n piept i i nl capul. Peste dou
secunde avea s o cunoasc pe Alexandra Feodorovna. Inima ncepu
s-i bat din nou cu putere.

Dup ce ea i contesa Grekova pir pragul budoarului mov al


arinei, ncperea preferat a acesteia din ntregul palat, Ania se trezi
fa n fa cu mprteasa i, imediat, urm exemplul Nataliei fcnd o
reveren i dorindu-i ca mtua Xenia s fi fost acolo s o admire.
Era perfect.
Din acele prime momente petrecute n prezena mprtesei nu-i
mai putea aminti dect perlele, foarte multe, pe care le remarcase cnd
Alexandra i ntinsese mna pentru a i-o sruta. iragurile lungi i
dansar prin faa ochilor.
Cnd se ndrept din nou, prinesa descoperi c era aproape la fel de
nalt ca Alexandra, care era doar cu civa ani mai n vrst dect Xenia
i, totui, prea mult mai btrn. Nu arta ca n portretele oficiale care o
nfiau ca tnr mireas; arta ca o femeie care suferise buzele i erau
subiri, nasul la fel. Pn i ochii mari i albatri preau insuportabil de
triti, de parc viaa ar fi fost o povar ngrozitoare.
Fascinat de femeia pe care cei mai nflcrai monarhiti din Rusia
o acuzau c distrugea monarhia, prinesa Ania observ ct de
prietenoas era fa de Natalia. Nu era nimic ngrozitor n legtur cu
ea, contrar celor auzite de Ania n diverse saloane din Sankt
Petersburg; preau s o intereseze foarte mult copilaul Nataliei i cel
al Aniei. Matern era cuvntul care o descria cel mai bine pe
Alexandra, i spuse tnra prines.
Dup ceai, Maiestatea Sa Imperial i spuse prinesei Sviridova c
era ncntat s cunoasc o tnr care era evident neafectat de viaa
din jurul ei. Ania se gndi c auzise, probabil, toate povestirile n
legtur cu mtua Liza. Alexandra ar fi dorit ca mai multe tinere femei
s fie la fel de devotate copiilor lor.
Dup aceea, Alexandra i ofer prinesei o fotografie foarte frumoas
a familiei imperiale nrmat de Faberge n email albastru cu alb, o
minunat amintire a acelei ocazii.
Fcnd o reveren nainte de plecare, Ania avu senzaia c tocmai
trecuse printr-un fel de examen, dei nu tia de ce fel.

Cnd Ania i Natalia i revzur soii, tnra prines observ c


Gigi era politicos, dar neimpresionat de faptul c soia sa avea acces n
cel mai important loc din ar. El personal credea c, att Natalia, ct i
Alexandra erau nebune.
Nu te-a ntrebat dac eti o adept a ranului ei fctor de
minuni? o ntreb contele pe Ania.
Nu. Nici n-a pomenit de el. Ateptam s spun ceva, dar n-a
fcut-o.
Natalia pru suprat.
Maiestatea Sa nu vorbete despre printele Grigori dect dac
sunt credincioi de fa.
A fost foarte drgu, spuse Ania oarecum defensiv. E greu s dai
crezare zvonurilor care se aud.
n drum spre gar, prinul i prinesa Sviridov sporoviau veseli n
automobilul lui Gigi, cnd Ania ntreb deodat:
i-a spus Gigi cumva de ce se opune prieteniei Nataliei cu arina?
Maiestatea Sa pare foarte cumsecade.
Scumpa mea, se teme c se las nelate de acest arlatan, spuse
Adam rznd. E un scandal naional.
Dar de ce? ntreb prinesa. Ce poate s le fac el Alexandrei
Feodorovna sau Nataliei?
Prinul Sviridov zmbi. Aniuka era superb de naiv.
Oamenii bnuiesc o atracie senzual, spuse el, n cele din urm.
Asta-i prerea general.
Atunci, oamenii se neal. Maiestatea Sa nu-i aa.
Draga mea, oamenii se poart diferit n funcie de cei cu care stau
de vorb. N-ai vzut-o dect o dat.
Prinesa cltin din cap cu ncpnare.
Mtua Liza e o femeie senzual. Alexandra Feodorovna, nu. i
apoi, tu n-ai vzut-o niciodat, sublinie ea.
El rse. Avea dreptate.
Tot drumul spre cas, prinesa Ania se ntreb ce anume o fcea pe
Alexandra Feodorovna s fie astfel. Nu prea deloc mprteasa viclean
pe care o descriau brfele, ci blnd i bun. Trebuie s fie bun dac s-a

mprietenit cu Natalia Grekova, i spuse Ania. Natalia putea fi foarte


enervant cnd ncepea s vorbeasc despre Rasputin. Dar amndou
aveau o prere foarte bun despre el, asta era.
Ei, draga mea, spuse Adam, n sfrit. Astzi ai fcut ceva ce n-a
mai fcut niciun alt membru al familiei tale.
Ce anume?
Ai luat ceaiul cu Alexandra Feodorovna n apartamentul ei. O s fii
invitat de toat lumea ca s povesteti totul n amnunt. A fost mre?
Aniuka zmbi.
A fost plcut, spuse ea, folosind unul din cuvintele ei preferate
n englez i se cuibri lng el, mngindu-l cu haina de blan. i asta
o s le spun tuturor. Ar trebui s-i deruteze.

Capitolul 16

Tnra contes Tatiana Sergheevna Derjavina Taa pentru familie


era att de bucuroas, nct nu-i venea s cread. Dup o serie de
certuri, mama hotrse s se duc s se odihneasc ntr-una din
staiunile de pe insula italian Ischia, aa c plecase cu camerista ei,
treizeci i dou de cufere din piele roie pline de haine i un tnr
subire i brunet care fusese prezentat drept secretarul ei, dei Taa nu
tia la ce i trebuia un secretar. Doar nu scria niciodat.
Pentru a srbtori eliberarea, ceilali doi membri ai familiei Derjavin
se duser la un restaurant foarte ic, unde luar caille farcie aux
raisins, nite legume excelent ngrijite n serele din Sankt Petersburg n
timp ce zpada viscolea n jurul acoperiurilor, ampanie franuzeasc
i, ca desert, cpuni cu zahr, aduse cu trenul din Crimeea.
Spre surprinderea fetei, dup ce luar masa nu se ntoarser la locuina
familiei de pe Canalul Fontanka, ci se duser la o alt cas aflat pe una
din strzile care ddeau din Nevski Prospekt. Duzini de snii superbe erau
oprite n fa, la care se adug acum i cea a Derjavinilor, iar

vizitiii se nclzeau la nite focuri mici aprinse lng bordur n


ateptarea stpnilor.
Srind din sanie aprai mpotriva fulgilor de zpad i pavajului
ngheat de haine de blan i cizme mblnite contele i tnra
contes intrar repede ntr-un hol foarte frumos decorat i puternic
luminat, datorit mulimii de aplice de cristal de pe perei.
O camerist ngrijit mbrcat le zmbi ieindu-le n ntmpinare i
lundu-le hainele i cizmele, iar ei se nclar cu pantofii scumpi pe care
i aduseser din sanie. Apoi, dup ce Derjavin i opti ceva unei femei n
vrst i elegante, care purta o rochie de mtase verde i perle, au fost
condui la etaj n cea mai ciudat camer pe care Taa o vzuse vreodat.
n timp ce tata i zmbea, fata mbrcat n dantel alb i ciorapi albi
se uit la tavanul acoperit de oglinzi care reflectau un decor bizar alctuit
din plante i flori de ser, cteva covoare persane nflorate, o mulime de
perne moi i brodate rspndite peste tot i cel puin cinci colivii aurite n
care se aflau psri micue i galbene. Dac aceste lucruri nu erau destul
de impresionante, un pat imens n form de lebd din lemn aurit se afla
ntr-o adevrat jungl de ferigi, orhidee i palmieri n ghivece. Pe perei
ntre plante se vedeau picturi murale viu colorate care ilustrau
slbatici goi puc n cele mai incredibile poziii.
Tat, ce fel de loc e sta? ntreb Taa uluit.
Serioja zmbi din nou, dar nu-i rspunse. n schimb, aez copila
uimit pe patul n form de lebd i ncepu s o dezbrace. Puin
speriat, Taa protest, dar ced la tonul blnd i mngierile lui
Derjavin.
l iubeti pe tticul, nu?
Da, spuse ea, dar tot nu se simea n apele ei.
Totul acolo era att de ciudat. nspimnttor.
Bravo. Atunci, trebuie s fii drgu cu el i s-l faci fericit.
Deodat, o blond apru n ncpere aducnd o lav pe care se aflau o
sticl de Moet i trei cupe de ampanie. n timp ce Derjavin destup
sticla, blonda i lu pe dup umeri pe amndoi i i zmbi linititor
copilei. Apoi, n cteva secunde, femela i Derjavin se dezbrcar i se
ntinser lng Taa. Aceasta era ngrozit cnd tatl ei i femeia aceea
schimbar confidene n oapt peste capul ei.

Cnd hotrr c Taa vzuse destul, Serioja i blonda ncepur s o


mngie, dar ea ncerc s scape din jocul lor ciudat, zbtndu-se pe
cuvertura de satin ca un animal prins n capcan.
Taa, o s fii drgu cu tticul, nu, ngeraul meu? o ntreb el
srutndu-i snii mici, n formare, n timp ce blonda o inea cu
blndee, dar ferm.
Da, spuse Taa, speriat i uitndu-se cnd la femeie, cnd la tatl
ei.
Derjavin i blonda schimbar o privire, iar el se urc ncet deasupra
copilei ngrozite, deprtndu-i pulpele cu fora. Nathalie, blonda, o
intuia n pat, murmurnd instruciuni n legtur cu modul n care
trebuia s satisfac un brbat, n timp Taa se zbtea nnebunit,
mucndu-i att pe Serioja, ct i pe femeie.
Derjavin o plmui cu putere punnd capt mpotrivirii ei i o penetr
brusc i dureros. Copila avu senzaia c fusese rupt n dou. ntreaga
ncpere prea s-i joace n faa ochilor i ea ip, uitndu-se la
dezgusttoarea scen de deasupra capului ei care ilustra fiecare pas al
agoniei ei.
Bravo, murmur contele Derjavin, strivind-o cu greutatea
trupului, n timp ce Nathalie aproape c o sufoca cu srutri, emannd
un miros amestecat de sudoare, parfum greu i ampanie. Era o
combinaie dezgusttoare de perversiune i mizerie n inima celui mai
civilizat ora al Rusiei.
Dou ore mai trziu, cnd Derjavin i Taa se ndreptau spre cas,
fata continua s tac de spaim i chinuit de o durere ngrozitoare
ntre pulpe. Cnd Serioja o lu pe dup umeri i o rug s promit c
nu va spune nimnui mai ales mamei despre jocul lor, ea se nfior
i ncerc s se smulg din mbriare. Suprat, tatl ei o scutur pn
o fcu s rspund.
Aa-i mai bine, murmur el, acceptnd acel da strangulat drept
o garantare a complicitii. Eti o feti cuminte, spuse el apoi zmbind
i srutndu-i obrazul rece. l iubeti pe tticul, nu?
Tatiana Sergheevna ls dou lacrimi s-i cad, dup care le terse
repede cu mna nmnuat ca s nu nghee din cauza gerului.
Da, spuse ea suspinnd.

Bine.
M-a durut, tat, spuse ea apoi. Nu mi-a plcut. Nu mi-a plcut
nici de Nathalie.
Simea ceva nou fa de tatl ei. Dezgust.
N-a fost chiar att de ru, spuse el iritat. Credeam c i-a plcut
micul nostru joc. tiu c i-a plcut.
Era cea mai bun trfuli din toate.
M-a durut, tat. Nu mi-a plcut.
Ei bine, o s te obinuieti, chrie, i atunci n-o s te mai doar.
O s vezi. Aa spun toate prima oar.
Nu vreau s mai fac. Niciodat.

Dar au fcut-o din nou i, pentru Derjavin, deveni un fel de


distracie. Taa se trezi prins ntr-un comar dureros i nspimnttor,
fiindu-i prea ruine s spun cuiva de team c nu va fi crezut i de
frica mamei ei. Fu introdus ntr-o lume ciudat a jocurilor
dezgusttoare i a unor oameni ciudai, silit s-i nsoeasc tatl n
cele mai ru famate case din ora.
Totul a nceput att de inocent, i spuse ea. La nceput nici nu
nelesese ce-i fcea. i spusese c era n regul.
Ea tia c nu era. i acum nu tia cum s-l evite. Ba, mai ru, nu
avea pe nimeni cruia s-i vorbeasc; nu le putea spune servitorilor.
Mama se afla n relaii foarte proaste cu familia Sviridov. De ce m-ar
ajuta ei? se ntreb Taa. i, n plus, toi ar fi spus c era vina ei. Nu
fusese cuminte i aa peau fetele ca ea.
Cuprins de disperare, ncepu chiar s-i doreasc s se ntoarc
mama, ceva ce nu-i dorise niciodat. Dac ea ar fi aici, tata ar nceta,
i spuse Taa. Da, asta era.
Cu acest gnd n minte, ncepu s-i scrie mamei scrisori lungi i
pline de dragoste, n care i spunea ct de dor i era de ea i o implora
s se ntoarc. Mama era singura ei speran.

ntorcndu-se la Sankt Petersburg dup drumul la Moscova, Roman


Vasilievici Petrov era mai nervos ca oricnd. Mikin fusese ucis n
nite mprejurri misterioase. Acum Pavel Skriabin l cuta s-i spun
ceva similar: Dmitri a fost gsit praf i pulbere n cmrua lui dintr-o
pensiune ieftin din cartierul Trgului de fn. S-a gsit un bileel n faa
uii lui distruse. Nite vorbe fr sens.
Asta a fost tot? l ntreb Petrov cnd stteau amndoi pe Podul
Cntreului acoperit de zpada care traversa apele ngheate ale Nevei.
Pavel se ncrunt nerbdtor, pe jumtate ngheat, lovindu-i
minile nmnuate una de alta pentru ca sngele s-i circule prin vene.
Asta a fost tot.
Petrov se cutremur n dup-amiaza geroas, n timp ce snii
particulare elegante i altele publice mai puin elegante treceau cu
vitez pe lng ei, n clinchete de clopoei, copitele cailor tropind pe
zpada ngheat. Fete frumoase nvemntate n haine de blan
scumpe rdeau plimbndu-se pe strad, trecnd pe lng funcionari
gravi i ofieri n vrst care se ndreptau spre Piaa Palatului. Toi
locuitorii Sankt Petersburg-ului preau s fi ieit cu sniile n dupamiaza aceea, bucurndu-se de una din plcerile iernii. Nimeni nu i
remarca pe cei doi brbai ponosii de pe pod.
Cine crezi c ar fi vrut s-i omoare fratele? ntreb Petrov ntr-un
trziu.
N-am nici cea mai mic idee, se rsti Pavel. Vreau doar s fiu
sigur c n-o s urmez eu.
Petrov fu ocat de acel punct de vedere egoist. S-ar fi ateptat ca
fratele mai mare s se arate puin mai ndurerat. Ticlos cu nas lung.
Dup ce se despri de el, traversnd podul pentru a prinde un
tramvai care se apropia, Petrov i strig:
Ai grij, Skriabin!
Pavel rse uitndu-se la acel individ mrunel i cu plria roas de
molii fugind dup tramvai.
i tu al fel! strig el, dar Petrov era prea departe ca s-l mai aud.

Oricum, era destul de detept, nct s fac acest lucru i fr s fie


ndemnat de Pavel Skriabin.

Dac membrii familiei o ridicau pe Ania n slvi, vorbind despre o


cstorie din dragoste care i ncnta i i copleeau cu bani i afeciune
pe Ania, pe proasptul ei so i pe copilaul ei, trase concluzia
societatea, nsemna c cineva fcuse o greeal ngrozitoare cu un an n
urm i anume contesa Liza, care rspndise zvonul legat de viol.
Toat lumea tia ct de sever era Sandro. Dac nepoata lui l-ar fi fcut
de ruine, aceasta s-ar fi aflat acum n strad, nu ntr-unul din cele mai
superbe palate din Sankt Petersburg. De fapt, cea care prea ndeprtat
era chiar contesa Derjavina.
n ciuda problemelor din familie, naterea micului Belocika adusese
atta fericire, nct Sandro aproape c nici nu prea contient de faptul
c pierduse o fiic. Strnepotul lui fcea mai mult dect s compenseze
absena acesteia. Adora bieelul, i ceru lui Boldini s-i fac un portret
n mrime natural n braele Aniei i puse ca pereii odii lui s fie
pictai cu imagini din poveti populare ruseti pentru amuzamentul lui
Belocika. Adam se ntreba ngrijorat ce va face Sandro cnd copilul va
putea cere diverse lucruri i i spunea Aniei c nu era bine s-l rsfee,
dar n zadar.
n cursul primului an de csnicie, prinesa Ania ajunsese s- i dea
seama c existau foarte multe deosebiri ntre cre terea ei i cea a soului
ei. Acesta era nclinat s fie cam posesiv fa de ea. Dac dansa prea mult
cu alt domn la vreun bal, de exemplu, se enerva. Dac ea voia s nvee s
piloteze avionul, el spunea c e prea periculos. Dac ea voia s plece de la
o petrecere la patru dimineaa i s- i petreac restul nopii n barurile de
noapte igneti din Novaia Derevnaia nainte de a se ntoarce acas i a
dormi pn dup-amiaz, el i spunea c ar fi putut folosi timpul mult mai
bine. Dar toat lumea fcea a a, protesta tnra prines. Ei bine, spunea
Adam Mihailovici, n Massachusetts nu se fcea aa.
Ha, pufnea Ania, bine c nu mai trieti acolo. Pare ngrozitor de

monoton.
i se ducea la Xenia pentru a se plnge de tirania soilor.
Cnd se gndea la csnicia prietenului su, Gigi Grekov, Adam tia
c el nu prea avea de ce s-i fac griji, dar, cu ct ajungea s cunoasc
mai bine societatea din Sankt Petersburg, cu att l deranja s o vad pe
Ania, pe care o adora, adaptndu-se att de repede tendinei
permanente de cutare a plcerilor. Dac n-ar fi fost att de sincer i
de devotat bieelului lor, l-ar fi ngrijorat foarte tare. Infidelitatea era
ceva prea obinuit n Sankt Petersburg. Dac Ania i-ar fi fost
necredincioas, acest lucru l-ar fi omort.
Din cte i ddea seama, prea s-l omoare pe Gigi Grekov.
ntr-o dup-amiaz, Adam i contele discutau despre problemele
recente existente n cartierele industriale, cnd prinul observ un
numr mare de portrete n ulei i fotografii ntinse pe biroul lui Gigi.
Rspunznd ntrebrii lui Adam, Gigi i spuse c erau fotografii ale
membrilor familiei lui, ale crei origini porneau de la nceputul anului
1700.
Vrei s le agi pe perei? ntreb Adam, creznd c pe conte l
interesa foarte mult genealogia.
Nu, spuse acesta. ncercam doar s gsesc o asemnare. Vreo
trstur ereditar care s se fi transmis fiecrei generaii. E doar o
curiozitate din partea mea.
Studiind colecia aceea, prinul Adam remarc o tendin a celor din
neamul Grekov ctre tenurile nchise la culoare, ochi negri i trsturile
delicate. Gigi era un exemplu tipic. Volodea semna cu cei din partea
Tamarei Mihailovna mai blonzi, fiind descendenii unui german care
luptase pentru Petru cel Mare i care primise o splendid rsplat pentru
aceasta. Mama lui Gigi se numise la natere Tamara von Gartner.
Cel din urm Grekov, fiul lui Gigi, Nicky, nu semna cu nimeni din
familie. Ba, mai ru dect att, nu semna cu nimeni nici din familia
Nataliei. Copilul care fusese motivul cstoriei nu semna cu nimeni.
Cu nimeni n afar de fiica adolescent a lui Rasputin, Maria.
Gigi tia acest lucru, deoarece ntr-o zi, cnd el i soia lui se plimbau
cu automobilul pe Nevski Prospekt, Natalia o vzuse pe fat pe strad
mpreun cu o prieten i i spusese soului ei c Sfiniei Sale nu i-ar fi

plcut s tie c fiica sa ieea fr nsoitoare.


Ce grijuliu, spusese contele rznd, dup care se uitase mai bine
la fat.
Prea prietenoas, cu ochi de un albastru-deschis, un ten alb i un
nas turtit de ranc. Fiul lui semna att de mult cu ea, nct parc ar fi
fost frai. Spre groaza lui Gigi, asemnarea era att de evident, nct l
irita teribil. Acela era motivul pentru care ncepuse s examineze
arborele genealogic al familiei. i, spre disperarea lui, Nicky nu
aducea cu niciun Grekov i cu niciun membru din familia Nataliei, n
via ori decedat. Semna numai cu fiica lui Rasputin.
Din clipa aceea, contele Grekov nu mai putu s sufere s vad copilul.
Era convins c e un bastard, dar era prea mndru pentru a admite acea
posibilitate i ngrozitor de distrus din aceast cauz. n plus fa rin
umilinele lui, Alexandra Feodorovna inea att de mult la compania
proastei lui soii, nct o numise dame i portrait, o cinste care o
ndreptea s poarte portalul n miniatur al suveranei nconjurat de
diamante la toate srbtorile curii, o favoare unic i probabil primul pas
spre transformarea Nataliei n dam de companie. ntr-un fel, Gigi i
dorea ca ea s devin aa ceva, pentru c, astfel, ar fi fost att de ocupat,
incit soul ei n-ar mai fi trebuit s-i suporte prezena.

n timp ce de membrii familiei Grekov i era mil, Adam nu simea


deloc acelai lucru pentru fratele su, Billy, care, spre sfritul anului
1912, reuise s obin numirea la ambasada din Sankt Petersburg. n
ciuda laudelor din partea ambasadorului i afirmaiei lui Billy c s-ar fi
maturizat, fratele lui mai mare l considera tot o povar.
Gndul ca acel ticlos s le dea trcoale Aniei i fiului lor era
dezgusttor. Pentru prinul Adam, Billy Whitmore era un albatros
afurisit, chiar dac era fratele lui, i era nevoie de mai mult dect de
mrturia cuiva din afar pentru a-l convinge de contrariul.
Din moment ce se apropia sfritul anului, prinesa Ania era ocupat
cu pregtirile pentru srbtori i pentru nceputul sezonului n Sankt

Petersburg, care, oficial, se deschidea cu recepia de Anul Nou a arului


la Palatul de lam i inea pn cnd ncepea postul Patilor. i
comandase cteva duzini de rochii la Poiretm Paris pentru diverse
baluri, dineuri i spectacole de teatru i era mulumit de ele. Acum se
gndea la cadourile de Crciun.
n perioada dinaintea nceperii sezonului, Ania se distra jucndu-se cu
Belocika, frumosul ei bieel blond, cu ochi alba tri, n vrst de ase luni
i concurnd la una din distraciile de iarn ale societii, o ntrecere de
snii pe Nevski Prospekt. Adesea le vedea pe mprteasa-mam, pe
Maria Feodorovna, i pe fiica ei, marea duces Olga Alexandrovna, ie ind
din sau intrnd n imensul Palat Anicikov ca, de asemenea i pe alte
doamne pe care ncepea s le cunoasc de ia petreceri. ntr-o zi o zri
chiar si pe madame Kaina ntr-o sanie foarte elegant, prefcndu-se,
ns, c nu o vede dar nu putu s nu observe c balerina era nsoit
acum de un mare duce, aa cum se auzise n ultima vreme.

ntr-o dup-amiaz cu ninsoare, cnd Ania se bucura de plimbarea de


fiecare zi care, n general, consta n a porni spre Liteini Prospekt, o
cotire la dreapta spre Nevski i apoi ntoarcerea spre cas de-a lungul
Nevei, tnra prines vzu ceva ce o fcu s-i cear vizitiului s
opreasc dup ce trecur de Catedrala Kazan. Acolo, singur i
mergnd pe jos, era mica ei verioar Taa.
Dumnezeule, i spuse aceasta cnd se auzi strigat. ntorcndu-se,
fu i mai surprins cnd vzu cine o strigase. Dac nu s-ar fi temut c
i crea i mai multe probleme, ar fi rupt-o la fug, dar, din moment ce
acum nu o mai putea evita pe Aniuka, zmbi i porni spre sanie,
prefcndu-se ncntat c o vedea.
Urc imediat, i porunci prinesa Sviridova. Ce naiba se-ntmpl
cu tine? Ce caui aici singur?
M plimb, spuse Taa.
Fr o servitoare mcar? Nu, draga mea, zise Ania zmbind. N-o
s m faci s cred povestea asta. Vrei s te duc acas?

Nu. Te rog. Nu vreau s merg acas. Ar trebui s fiu la coal.


Ania ddu capul uor pe spate i pru sceptic.
i atunci ce caui pe strzi?
Spre surprinderea ei, Taa cltin din cap doar, netiind ce s
rspund. Prinesa o lu de bra.
Urc, i spuse ea atunci cu blndee. O s mergem la mine acas
unde o s-mi spui toat povestea n timp ce o s bem un ceai. Hai, vino.
E n regul.
Cu toat ostilitatea care exista ntre familia Sviridov i prinii Taei,
prinesa nu avea de gnd s lase fata n locul n care o gsise. Chiar
dac mtua Liza era o scorpie nesuferit, Ania nu avea nimic cu Taa
i nu avea s o lase s hoinreasc pe strzi nensoit. Ania cunotea
foarte bine primejdiile plimbrilor nesupravegheate.
Instalndu-se n sanie pentru napoierea la Palatul Sviridov, Ania
observ c fata era foarte agitat. Ochii albatri i erau ncercnai i
era ngrozitor de palid, de parc n-ar fi dormit. Ultima oar cnd o
vzuse, Taa nu artase astfel. Ceva nu era deloc n regul cu ea.
Grand-pre nu s-a ntors de la Paris, spuse Ania cnd intr n hol
mpreun cu verioara ei. l ateptm abia nainte de Crciun.
Taei nu prea s-i pese. Nu ntreb de el i doar murmur n semn
de rspuns cnd verioara ei mai mare sporovia despre una sau alta n
timp ce se ndreptau spre salonul Aniei de la etaj, unde prinesa ceruse
s li se aduc ceaiul. Cnd ajunser n frumoasa ncpere decorat n
galben i alb, cu picturile sale murale vesele i ornamentaiile rococco,
cu canapele mbrcate n mtase nflorat i draperii grele din brocart,
fata se aez posomorit i oft cnd verioara ei o ntreb din nou ce
cuta singur pe Nevski.
M-am hotrt s nu m duc la coal, spuse Taa. Aa c, am
ateptat pn cnd vizitiul s-a fcut nevzut dup ce m-a lsat i am
nceput s m plimb.
La ce or te duce la coal?
La nou.
i te-ai plimbat toat ziua! exclam Ania. Dumnezeule mare! Ce
prostie. Cineva ar fi putut s-i fac vreun ru.
Acel gnd o umplea de groaz..

Privirea pe care i-o arunc Taa era att de plin de dispre, nct
Ania fu extrem de surprins. Nu i putea nchipui ce o provocase.
Nu tiam c mergi ia coal n afara casei, spuse Ania, n cele din
urm, bucuroas c Matvei tocmai le adusese ceaiul.
Poate c, dac mnca, copila avea s se simt mal bine. Se comporta
teribil de ciudat, i spuse prinesa netiind ce s fac n privina ei. Ea
i fiica Lizei nu fuseser niciodat apropiate, dar, fiind verioare, se
mai vzuser din cnd n cnd. Nu i amintea ca Taa s fi fost att de
abtut vreodat. Totul era att de bizar, nct o tulbura profund.
Mama mi-a concediat guvernanta i a hotrt s m lase s nv
la un loc cu celelalte fete. Acum nv mpreun cu cele dou fete ale
contesei Bariatin.
Dup expresia ei, Taa era complet indiferent. Privindu- i veri oara
care sttea n faa ei mbrcat cu o bluz alb, purtat peste o fust
bleumarin, cu o earf bleumarin, ciorapi negri i ghetue pn la glezne
de aceeai culoare, prinesa Ania consider c prea chiar i mai mic de
doisprezece ani. i mai prea, de asemenea, extrem de obosit.
Taa, spuse prinesa cu blndee, tot nu mi-ai spus de ce te
plimbai singur pe Nevski. Vrei s-mi spui acum?
Micua contes pru s se fac ghem, nconjurndu-se cu braele i
ridicndu-i genunchii pentru a-i pune picioarele pe un taburet din
apropiere. Nu voia s dea nicio informaie.
E primejdios pentru o fat s se plimbe singur pe strad.
Oamenii nu sunt toi blnzi i buni. Exist brbai care i-ar putea face
ru, insist Ania.
O clip, Taa i privi verioara cu atta durere n ochi, nct tnra
prines nu tiu ce s mai spun. Fata pru gata s spun ceva, dar apoi
se rzgndi i cltin din cap. n cele din urm; spuse c nu se temea de
strini. Oamenilor putea s li se fac ru i n casele lor.
Dar, de obicei, acest lucru nu se ntmpl, spuse Ania.
Orice e posibil, zise fata, intuind-o cu ochii ei alba tri ca gheaa,
att de plini de suferin, nct era tulburtor s priveti n ei. Oamenii
nu sunt n siguran nicieri.
Nevrnd s discute cu fata despre hazardul vieii din capital,
absolut
inutil, Ania o ntreb politicoas despre mtua Liza i unchiul Serioja.

Acest lucru pru s ating un punct sensibil. Taa oft i pru absent o
clip.
Mama pleac pentru o sptmn, spuse ea nconjurndu-se din
nou cu braele. Nu vreau s plece.
Eh, i spuse Ania, asta era ceva ce nu s-ar fi a teptat s aud din gura
cuiva. Gndul c cineva i putea simi lipsa mtu ii Liza era att de inedit,
nct o fcu s zmbeasc. i, n plus, Tatiana Sergheevna nu fusese
niciodat prea apropiat de mama ei; tatl era cel pe care l adora.
Eh, nu-i chiar att de mult, zise Ania. O s treac mai repede
dect te atepi.
Dar nu vreau s plece. Nu vreau s fiu singur.
Taa, din cnd n cnd toi trebuie s facem lucruri care nu ne plac.
Dumnezeule, dar rsfat mai e, i spuse Ania. Asta trebuie s fie.
Uitndu-se la prinesa Ania, care era att de bun i de normal, fata
i ddu seama cu disperare c nu o putea face s neleag ce nsemna
plecarea Lizei. Nu putea s-i spun. n primul rnd, Aniuka nu ar fi
crezut-o. Cine ar fi crezut-o? Era att de ruinos, nct nici nu putea
vorbi despre aa ceva. Cu o ultim speran, Taa se uit la prines i o
ntreb dac putea s stea cu ea ct timp era mama plecat.
Fiindu-i mil de ea, Ania accept, dar, innd cont de certurile
recente din snul familiei, nu tia dac soii Derjavin aveau s fie de
acord. Dup spectacolul oribil de la Teatrul Mare, Ania nu i putea
nchipui c mtua Liza i-ar fi dat voie fiicei sale s stea ct de puin
timp n compania Sviridovilor.
Dar o s-i scrii tatei s-l ntrebi dac pot sta aici o sptmn? o
ntreb fata pe un ton rugtor. Mi-ar plcea foarte mult.
Micat de sinceritatea copilei i nduio at de suferina ei, prinesa
Ania zmbi i promise s trimit invitaia. Apoi, merser mpreun n
camera copilului pentru ca Taa s-l vad pentru prima oar pe Belocika.
Frumuel, murmur Taa, dar Ania observ c nu o interesa deloc
i fu dezamgit.
Majoritatea oamenilor se ndrgosteau de micul ei pui de veveri de
cum l vedeau i nu mai voiau s plece de lng el. Taei nu-i psa.
Totui, promise s o invite s-i petreac sptmna la ei;
ntorcndu-se acas dup ce i lsase verioara n faa casei Bariatin,

pentru a fi luat la ora obinuit, Ania se duse la msua de scris i


compuse o scrisoare foarte politicoas adresat lui Serioja, n care l
ruga s o lase pe Taa s stea la ei din moment ce el i Liza aveau s fie
plecai o sptmn, omind s menioneze de unde aflase despre
planurile lor de cltorie.
Dou zile mai trziu primi un rspuns, o scrisoare fermectoare, n
care el i mulumea pentru grija care l micase profund, dar o i
informa c micua Taa nu avea s rmn singur ct mama ei avea s
lipseasc din snul familiei. Contele Derjavin rmnea n Sankt
Petersburg, aa c, deci, nu exista niciun motiv pentru a o trimite n
vizit, dei el personal dorea tare mult s existe relaii mai cordiale
ntre el nsui i Sviridovi pe viitor i i exprima recunotina fa de
generosul spirit de reconciliere al Aniei.
Atunci de ce m-a fcut s cred c o s fie singur? o ntreb Ania
pe Xenia cteva zile mai trziu, n timp ce fceau o plimbare dupamiaz, doamnele inndu-l pe Belocika ntre ele, Xenia n blan de
zibelin, Ania n inila i bieelul n blan de vulpe.
Nu-mi nchipui, zise mtua ei. De asemenea, nu-mi explic faptul
c-i simte lipsa mamei ei. Nimeni nu-i simte lipsa Lizei. Absena ei i
bucur pe toi.
Prea att de nefericit, de parc ar fi ateptat s se ntmple un
dezastru. Eram la fel cnd aveam doisprezece ani?
Prinesa Xenia zmbi.
Doar o dat, cnd i-a murit pudelul de btrnee. Ai plns o
sptmn ntreag i n-ai putut s mnnci.
Asta-i altceva. E team. mi pare att de ru pentru ea.
n timp ce sania aluneca pe lungul bulevard Nevski, pe lng palate,
magazine, vile i biserici, prinesa Ania se gndi la acea copil
nspimntat i se ntreb cum ar fi putut s o ajute. Nu prea s poat
face prea mult, din moment ce nu voia s se apropie din nou de mtu a
Liza. Dar i-ar fi plcut s fac orice, numai s alunge acea expresie de
disperare de pe chipul Taei. Nu era normal pentru un copil s fie att de
nesbuit i att de ciudat de speriat, n acela i timp. Era foarte straniu.
inndu-I pe Belocika strns lng ea, i mulumi n gnd lui
Dumnezeu c soarta i-o trimisese pe Xenia i nu pe Liza pentru a-i ine

loc de mam. Absolut mulumit de soul, de fiul i de viaa ei n acel


moment, Aniuka voia s vad pe toat lumea zmbind. O tulbura
foarte mult faptul c Taa nu putea s o fac.
Orice o supr pe fat o s se rezolve de la sine, spuse Xenia cu
blndee. Asta-i tot ce putem spera.
Da, presupun c ai dreptate.
Dar Xenia nu vzuse acei ochi imeni i ngrozii. Ania i vzuse i
nu avea s-i uite prea curnd.

Capitolul 17
Crciunul anului 1912 fu srbtorit ca de obicei, cu petreceri, baluri i
spectacole de teatru. Ambasadorul american n Rusia ddu o mare
petrecere pentru capiii membrilor ambasadei i Belocika lu i el parte,
una din primele lui ieiri n societate. Costumul elegant al mamei lui, din
ln de un albastru-nchis brodat cu negru fu foarte admirat, ca de altfel i
haina, plria i manonul ei din blan de zibelin. Aniu ka ns i fu
foarte admirat, de fapt, ceea ce l umplu pe soul ei de mndrie.
Pentru a-i face plcere lui Adam, Ania ncerc s afle ce fceau
americanii de Crciun i descoperi ciudatul obicei de a face ornamente
pentru pom nirnd pe a bobie roii i floricele. Nimeni din
buctrie nu tia s fac floricele, dar servitoarele niruir bobiele
roii pe aa cu care decorar apoi pomul. Cnd vzu efectul, Adam
spuse c i amintea de Massachusetts. Era foarte ncntat, i povesti
Ania Xeniei dup aceea i se simir excelent decornd pomul cu
globuri din Germania, ornamente de lemn din Elveia i o mulime de
mruniuri argintii cumprate de la Gostini Dvor, plus duzinile de
luminri roii care ddeau i mai mult frumusee. Pentru ca lucrurile
s fie i mai bune, srbtorir att Crciunul occidental, ct i pe cel
ortodox, prelungind, astfel, atmosfera aceea feeric.
Prinul Sandro se ntoarse acas cu o sptmn nainte de Crciun i
le oferi cadourile anuale servitorilor n prezena Aniei i a lui Adam.

Darurile continuar s soseasc din partea rudelor i prietenilor,


fcnd-o pe Ania s fie ocupat n permanen cu scrierea scrisorilor de
mulumire, dar nimic nu veni din partea familiei Derjavin, ceea ce fu
considerat un grav afront adus lui Sandro.

Spre surprinderea tuturor, n ziua recepiei de Anul Nou organizat


de ar la Palatul de Iarn, contesa Natalia Grekova le mprt i un
secret Aniei i Xeniei care le fcu pe acestea s rmn cu gurile
cscate. Ea i Gigi urmau s aib un al doilea copil.
Poftim! exclam Xenia, care sttea lng Natalia n rnd
ateptnd s se apropie arul i arina; era pregtit s fac o plecciune
aproape pn la pmnt la trecerea suveranilor.
Mi s-a confirmat acum trei zile, opti Natalia cu privirea aintit
asupra Romanovilor care se apropiau, n timp ce Xenia i optea vestea
Aniei, creia i veni ameeal.
n timp ce arul, arina, mprteasa-mam i toi ceilali Romanovi
naintau, lsnd n urm un ir de supui plecai, aa cum trece vntul
peste un lan de gru, cele dou prinese se gndeau la acelai lucru. Ori
Natalia, ori Gigi, ori amndoi, erau complet nebuni. Gigi i ura fiul.
De ce s fi riscat apariia celui de al doilea?
O fi fost orbit de pasiune, suger Adam n seara aceea. S-au mai
vzut cazuri.
Dar Natalia i soul ei nici mcar nu dorm mpreun. Mi-a spus
chiar ea.
Dumnezeule mare! Sper c nu discutai astfel de lucruri.
Ania zmbi i se uit la Adam, vrndu-se n aternuturi.
Nu, dar nu pot s nu aud ce-mi spune Natalia Alexeevna, zise ea.
Dup prerea mea, Natalia vorbete mai mult dect ar trebui.
Femeia asta n-are niciun pic de decen.
Ea se chinui din rsputeri s nu rd. Soul ei ar fi fost probabil
extrem de ocat dac ar fi auzit unele din lucrurile pe care i le spuneau
femeile cnd erau singure. Nu c Ania ar fi contribuit la mbogirea

cunotinelor generale, cci era prea ocupat s asculte. i, n plus,


dup ceea ce auzise, se temea c doamnele ar fi nceput s-i dea
trcoale soului ei dac ar fi descoperit ct de fericit era ea cu el; tia
c existau foarte multe nemulumiri n Sankt Petersburg.
Ania l considera pe Adam un refugiu sigur ntr-un vrtej ngrozitor.
i plcea foarte mult s-l vad jucndu-se cu Belocika, nelegndu-se
att de bine cu grande-pre i era foarte mndr de succesul lui cu
avionul druit de acesta. Se pricepea foarte bine la plonjrile de la
nlimi ameitoare i la rsucirile n aer, fapt care o fcea ntotdeauna
s-i in rsuflarea. De fapt, era att de bun, nct urma s participe la
ntrecerea Sankt Petersburg - Moscova, unul din cele mai mari
spectacole organizate n cinstea srbtoririi tricentenarului Romanov.
n martie 1912 se srbtoriser trei sute de ani de domnie a dinastiei
Romanov i, pentru acea ocazie, sezonul fu strlucitor, prelungindu-se
pn n primvar cu tot felul de baluri, procesiuni, dineuri i parade
militare n majoritatea oraelor imperiului. Firete, festivitile din
Sankt Petersburg erau cele mai frumoase, nobilii oraului cunoscnd
rara plcere de a-i primi pe ar i pe arin la cte un mare bal sau de a
fi primii de ctre acetia la o serie de recepii i petreceri la Palatul de
Iarn i de a participa la un imens numr de activiti dedicate acelei
srbtori.
Ca o concesie fcut tricentenarului, familia imperial se mut
napoi n Palatul de lam pentru prima oar dup sezonul dinaintea
rzboiului cu Japonia.
Dei arina prea s nu se simt prea bine i pleca devreme de la
multe ceremonii, cele dou fiice mai mari ale ei, Olga i Tatiana, fcur
o senzaional impresie societii, ntr-un fel compensnd defectele
mamei lor. Restul familiei imperiale prea s considere acele celebrri
ca pe un omagiu binemeritat.
n viitoarea general a petrecerilor, balurilor, dineurilor i recepiilor,
ntreaga capital prea s-i fi pierdut minile. Agitaia cre tea de fiecare
dat cnd se anuna o alt gal; doamnele fceau eforturi extraordinare
pentru a se ntrece una pe alta. Croitorii i bijutierii erau n al noulea cer,
florarii mulumeau cerului pentru activitatea intens, iar locuitorii Sankt
Petersburg-ului se bucurau de toat acea strlucire, asemeni unor

spectatori la parad.
Pentru a ncheia un sezon minunat, prinesa Ania ddu una din cele mai
originale i mai ic petreceri ale anului, un bal veneian stil secolul al
optsprezecelea, la care grand-pre mbrc un costum de doge, purtnduse ca atare, iar Ania i Xenia aprur cu peruci pudrate i brocarturi vechi.
Balurile mascate erau la mod i acesta atrase cele mai mari nume din
Sankt Petersburg. Invitaii sosir costumai cu ceea ce ar fi purtat
naintaii lor, avnd i bijuteriile care datau din aceea i perioad. Era
superb. Un scenograf de la Marinski cre fundaluri i chiar o lagun n
miniatur, cu gondole la scar redus. Nimic nu fu uitat.
n seara n care Palatul Sviridov se transform n palatul unui doge,
sosir majoritatea locuitorilor Sankt Petersburg-ului sau, mai bine-zis,
majoritatea celor importani, printre care marea duces Maria
Pavlovna, marea duces Elena Vladimirovna, marele duce Alexandr
Mihailovici cu soia, marea duces Xenia Alexandrovna, ca de altfel i
civa membri ai societii internaionale, printre care scriitorul
exagerat de dramatic Gabriele DAnnunzio, care hotr s-l dedice
urmtorul su poem prinesei Xenia, i civa din prietenii cei mai
apropiai ai lui Sandro de la Paris care fuseser adui cu un tren special
numai pentru ocazia aceea. Fu un succes nebun i prinesa Ania cuceri
un loc sigur pe scena societii ca fiind o urma demn a tradiiilor
familiei i o succesoare la fel de demn a prinesei Tatiana, soia lui
Sandro, care fusese cunoscut de la Sankt Petersburg pn la Paris
pentru stilul ei mre, bijuteriile i plcerea de a organiza petreceri.
Toate acestea o ncntau foarte mult pe Aniuka, dar ar fi preferat ca
toat familia s fie prezent, ceea ce era imposibil: Derjavinii fuseser
izgonii din Palatul Sviridov, probabil pentru totdeauna.

Fiecare eveniment fiind i mai i dect cel dinainte, senzaia sezonului


avea s fie marele bal mascat de la Palatul de Iarn, o recreare a curii
Romanov din 1613, toi invitaii urmnd s poarte costume din perioada
respectiv. Ocaziile pentru extravagan erau nelimitate.

ntr-o sear, la o petrecere organizat la contele i contesa Grekov,


Adam i spusese lui Gigi c ar fi dorit s tie ce purtaser pe vremea
aceea naintaii boierilor. Gndul acela l mcina foarte mult, a spus el,
fiindc americanii nu purtau pe atunci dect piei de animale, pene i
mrgele, ceea ce nu prea deloc potrivit pentru o sear imperial.
Doar n-o s-l lsm pe prinul Sviridov s apar ca un indian, nu?
spuse contele i se oferi s-i creeze un costum de nobil, fapt care duse
la o cercetare similar din partea prinesei Ania, prinesei Xenia,
prinului Andrei i chiar a prinului Sandro. Gigi i petrecu ore ntregi
discutnd cu doamnele i cu croitorii lor. Combinndu- i eforturile,
familiile Grekov, Malev i Sviridov gsir destule imagini ale
predecesorilor lor mbrcai n veminte de boieri, nct nu mai trebuir
s consulte arhivele imperiale, iar cnd terminar erau superbi. Numai
banii care fuseser cheltuii pentru blnurile ce mpodobeau vemintele
ar fi ajuns pentru a hrni cteva familii timp de un an.
mprumutnd din mulimea de bijuterii ale lui Sandro, Gigi le
mpodobi pe femei cu iraguri de perle peste brocarturi brodate i
ncrcate de auriu, sarafane i jachete tivite cu blan de zibelin i le
acoperi coafurile cu perle mici, ca doamnele moscovite din secolul al
aptesprezecelea. Brbaii erau mai potolii dect femeile lor, dar nu cu
prea mult, strlucind cu toii n brocarturi aurii i catifea ca boierii
moscovii, toi lsndu-i brbile s creasc pentru ocazia respectiv, n
pofida protestelor soiilor.
Prinul Sandro prea deosebit de impozant cu prul i barba lui albe.
Faptul c purta lanuri de aur de cteva livre giuvaeruri de familie
trimise unui nainta din Italia renascentist oferea costumului i mai
mult farmec. Adam, Gigi i Andrei nu putur dect s mprumute
cteva broe de la soiile lor.
Gigi prea fericit pentru prima oar dup mai multe luni, fapt care
avea legtur cu sarcina Nataliei. n ciuda faptului c nu-l plcea pe
Nicky, ncerca din rsputeri s nu cread c soia sa l n elase cu
Rasputin i era nerbdtor s vad cum avea s arate cel de-al doilea
copil. Dac i acesta avea s aib ochi albatri i nas turtit, i omora i
pe mam i pe copil. Dac nu, avea s fie mulumit. Din fericire pentru
Natalia, aceasta nu avea nici cea mai mic idee de ceea ce inteniona

soul ei i i lua buntatea drept un semn de mpcare.


Lui Adam i plcu, precum celorlali, acel ir de petreceri i se
ntreb n sinea lui cum se fcea oare c poporul rus, care ddea semne
de nemulumire de aproape un deceniu, inea att de mult la Romanovi.
Poate c e vreo nelegere stranie ntre stpn i stpnit, o ntrerupere
binevenit a dumniei reciproce, i spuse americanul. Spera s dureze
mai mult.
n seara mult ateptatului bal mascat, prinesa Ania., soul ei, grandpre, mtua Xenia i unchiul Andrei se adunar, mbrcai cu toii n
costumele caracteristice secolului al aptesprezecelea, la Palatul
Sviridov, pentru a se ndrepta spre Palatul de Iarn. Ania i Xenia erau
rpitoare n sarafanele lor lungi din brocart, cu fire aurii, tivite la poale
cu blan de zibelin i jachete scurte mpodobite cu i mai mult blan,
iar coafurile nalte le erau presrate cu duzini de perle micue.
Sarafanul Aniei era purpuriu cu auriu; al Xeniei era de un verde-nchis
cu auriu; amndou erau splendide. Soii lor erau la fel de elegani i
foarte impozani.
Cnd cele dou automobile se apropiar de palat, prinesa Ania
exclam ncntat cnd vzu privelitea oferit de Palatul de Iarn
fiecare fereastr era luminat, iruri lungi de automobile i snii
elegante ateptau s-i lase pasagerii mascai i o mulime de curio i
stteau n frigul de afar, dornici s-i vad pe mai-marii oraului.
Servitorii de la palat, mbrcai n pantaloni pn la genunchi i
jachete rou-stacojiu cu fireturi conduceau invitaii nuntru pe msur
ce grupuri-grupuri de boieri i boieroaice urcau superba scar printre
irurile de grzi, uriaele coloane de marmur albastru-verzuie cu
capiteluri corintice tronnd n capul scrilor, iar ornamentele de pe
tavan preau o dantel aurit deasupra capetelor lor. Cteva mii de
membri ai nobilimii i aristocraiei Sankt Petersburg-ului se revrsar
n imensul palat, un spectacol de lumin, culoare i muzic.
Cnd prinesa Ania i grupul ei urcar sclipitoarea scar de marmur
alb, salutnd prieteni i cunotine n drum spre Sala Sf. Gheorghe,
mulimea de oameni era att de dens, nct Ania avu senzaia c era un
pete care nota contra curentului. Se prea c toat capitala se afla
acolo, purtnd mtsuri i brocarturi din secolul al aptesprezecelea.

Probabil c oceanele lumii au fost secate pentru a scoate la iveal toate


aceste perle, i spuse ea. Fiecare doamn le avea aranjate n jurul
coafurii, peste rochie, ncadrndu-i chipul. Era uluitor.
Cnd arul i arina deschiser balul cu tradiionala polc, prinesa
Sviridova i zri pe Natalia i pe Gigi destul de aproape de cuplul
imperial. Starea Nataliei era ascuns de sarafanul din brocart rou cu
auriu i de jacheta argintie tivit cu blan de zibelin.
Arat splendid, i opti Ania Xeniei. Sper c totul merge bine cu
Gigi.
El i dorete acest copil. E ngrozitor de agreabil, spuse Xenia. n
cursul serii, att prinesa Ania, ct i prinesa Xenia avur onoarea
de a dansa cu arul, iar prinul Sandro conduse o polc mpreun cu
eleganta mprteas-mam, Maria Feodorovna. Era o sear minunat.
Pn a doua zi nimeni nu i ddu seama c unul din cele mai
senzaionale cupluri lipsise. Liza i Serioja nu se vzuser nicieri.
Potrivit celor care o cunoteau pe contes, numai voia Domnului ar
fi putut-o mpiedica s ia parte la balul anului. Era ceva de mirare.

n dup-amiaza balului, Serioja o ncolise pe Taa n dormitorul ei,


fiindc Liza nu se ntorsese nc din plimbarea pe care o fcea n
fiecare zi, i ncepuse s-i fac avansuri; ignorndu-i rugminile i
chiar i ameninrile, i sfie rochia i o arunc pe pat.
O s-i spun mamei, spuse fata suspinnd. O s te dea pe mna
politiei. A spus c-o s-o fac odat.
O s-o fac,
Pe naiba o s-o fac, spuse Serioja. Vino ncoace.
Taei nu-i mai rmsese nicio speran. Dac el nu se mai temea s o
ating nici cnd mama se afla n ora, atunci era complet lipsit de
aprare. Suspinnd, fata ripost, lovindu-l ct putu de tare, zgriindu-l i
mucndu-l. ipa att de tare, nct servitorii se adunar pe hol n faa
uii, ascultnd fiecare ipt, dar nendrznind s deschid u a. n acela i
loc i gsi contesa cnd se ntoarse i fu curioas s afle ce se petrecea.

Servitorii i plecar privirile, nendrznind s scoat un cuvnt.


Deschide ua, porunci Liza.
Nimeni nu se mic de nicio parte a uii. n ncpere, Taa mai suspina
nc, ghemuit pe podea, cu hainele zdrenuite i aproape isteric n urma
atacului Serioja se fcu pmntiu cnd auzi vocea Lizei.
Serioja! spuse contesa. Dac nu deschizi ua, o s poruncesc unui
servitor s-o sparg. Ai de ales.
Cnd vzu c nu primete niciun rspuns, Liza se ntoarse spre cel mai
apropiat servitor i fcu semn spre u . Acesta i propti umrul n u i o
izbi cu toat puterea. Fora distruse ncuietoarea veche de o sut de ani i
omul czu lat pe duumea. ntr-o clip, Liza vzu fata isteric i pe
jumtate dezbrcat i expresia de pe chipul lui Serioja. nchiznd u a n
urma ei, se uit la el, rmnnd fr grai timp de o secund. Dup care
ridic fata de jos trgnd-o de pr i o azvrli n braele lui.
De cnd dureaz porcria asta, ticlosule? strig ea. Rspundemi, Serioja. De ct timp?
Cum contele refuz s rspund, Liza puse mna pe cel mai apropiat
obiect i i-l arunc n cap, dar nu l nimeri pe el, ci pe Taa, care se feri
nspimntat.
Derjavin era alb ca varul de fric. Azvrlindu-i fiica pe podea, se
arunc asupra soiei sale, primind o palm peste fa i ameninri cu
chemarea poliiei.
Te rog, spuse el. Nu face asta. A fost numai vina ei. S-a inut tot
timpul dup mine. N-am putut s rezist.
n adncul sufletului ei, Liza tiuse ntotdeauna c aa avea s se
ntmple. tiuse nc de cnd Serioja ncepuse s mngie fata, cu ani
n urm. Avnd dovada infidelitii lui cu propria-i fiic se simea att
de revoltat, nct i venea s-i omoare pe amndoi.
Suspinnd n timp ce mama i ndrepta furia asupra ei, lovind-o n
mod repetat i cu putere, Taa nu mai vzu nimic n faa ochilor n afar
de o pelicul roiatic. Auzind ipetele Lizei, strigtele lui Serioja i
propriile ei suspine, fata se ghemui jos pe podea, ntr-un col, plngnd i
cu minile deasupra capului, ncercnd s se fereasc de lovituri.
Cnd ai fost plecat la Ischia, m-a dus ntr-un loc ngrozitor! strig
ea. Voiam s m aperi, dar m-ai abandonat! M-ai lsat pe mna lui! Ar fi

trebuit s m ajui!
Cnd Liza se opri pentru a striga la Serioja, Taa sri n picioare i
lu o foarfec de pe msua de toalet. Vznd micarea brusc a Taei,
Liza se arunc asupra ei, luptndu-se cu ea pentru a-i lua foarfeca din
mn. Lovind-o pe fat peste fa de mai multe ori, pn cnd i ddu
sngele, Liza ncerc s ia foarfeca n clipa n care copilul se ncovoie,
ncercnd cu disperare s rmn n posesia ei.
Apucnd-o de pr, contesa i trase capul n sus, cutnd s pun
mna pe arma cu dou vrfuri. n clipa aceea, fata ddu mna n spate
brusc i apoi nfipse foarfeca n pieptul mamei ei. Un moment, Liza se
ncovoie, privindu-i fiica i ncletndu-i minile pe piept. Fascinat
de privelite, Taa privi tcut cum contesa uimit se prbui ncet pe
covorul chinezesc, cu cele dou vrfuri ascuite ale foarfecii nfipte n
inim. Taa o vrse att de adnc, nct nu se mai vedeau dect
mnerele ncrustate cu pietre preioase. Rsuflnd greu din cauza luptei
i durerii, cu faa nsngerat, fata se uit la dra de snge care ncepea
s pteze rochia mamei ei n dreptul pieptului.
Am omort-o, i spuse ea, inndu-se de msua de toalet. Nu mai
mic. Mi-am omort mama. Acel gnd o fcu s ncremeneasc; avea
s fie pedepsit pentru asta. Avea s fie ngrozitor.
Oh, Doamne! strig Serioja fugind spre soia lui. Liza!
Contesa Derjavina semna cu o pasre rnit, mi parul lung i negru
rsfirat pe covor ca nite pene lucioase i cu rochia de un albastruaprins i pielea alb stropite de snge. Foarfeca se afla nfipt n pieptul
ei ca dou pumnale mici, dar aductoare de moarte. Nici sunet nu ie ea
din gura ei ntredeschis.
Taa se uit fascinat la mama ei, la tatl ei, la covorul plin de snge,
ntreaga scen prnd un fragment de comar i, deodat, tiu cum s-l
pedepseasc pe Serioja pentru toate acele dup-amieze i seri de ru ine.
O merita.
Ai omort-o pe mama, spuse ea ncet, cu rutate n privire. Ai
njunghiat-o cu foarfeca i ai omort-o.
Taa, nu spune asta, zise el rugtor.
Ai omort-o pe mama, repet ea, plcndu-i groaza din ochii lui.
Te-am vzut.

Monstru mic ce eti!


Taa ieea deja n fug din camer, goal, i strignd servitorilor
strni n faa uii c tata o omorse pe mama i acum voia s-o omoare
i pe ea.
Amuii, servitorii se uitar nuntru i l vzur pe contele Derjavin
privindu-i, n timp ce contesa Derjavina zcea ntr-o balt de snge n
odaia fiicei ei.
N-am fcut-o eu! strig Serioja, ieind din camer. Nu-i vina mea!
Cobornd scara n fug dup fiica lui, o urmri pn ntr-unul din
saloanele de la parter, dar cnd l vzu venind dup ea cu un vtrai pe care
l luase iute din cmin, Taa urc din nou scara, adpostindu-se dup
mulimea de servitori, care erau prea uluii ca s fac altceva dect
s se uite.
Pentru numele lui Dumnezeu, ajutai-m! strig Taa. Vrea s m
omoare i pe mine!
Cnd contele urc scara furios, agitnd vtraiul i strignd
obsceniti, un servitor tnr se repezi s-i ia arma din mn.
Luptndu-se cu Serioja pe trepte, i pierdu echilibrul i, fr s-i dea
drumul stpnului su care striga, se prbui peste balustrada de
marmur n holul de la intrare, cznd de la o nlime de vreo
cincisprezece metri.
Sub ochii ngrozii ai servitorilor si, contele Serghei Derjavin czu
cu un ipt nfiortor peste un ceasornic grotesc din secolul al
aptesprezecelea. Cel mai interesant lucru n legtur cu acel ceasornic
era spirala ascuit din metal, asemntoare cu turla Catedralei Sfinilor
Petru i Pavel. Acum spirala aceea se vedea ieind prin mijlocul
contelui Derjavin, provocndu-i o durere cumplit. Servitorul era ntins
pe podeaua de marmur, cu gtul rupt.
n timp ce Serioja zcea nfipt ca o insect ntr-un laborator, Tatiana
Sergheevna se aplec peste balustrad pentru a-l vedea mai bine cum se
chinuia, auzindu-i urletele de durere insuportabil, vzndu-i expresia
de pe chip. Dup care lein.

Dou ore mai trziu, dup ce doctorul venise i plecase, neputnd sl mai salveze pe conte, Taa intr n camera n care se afla acesta i se
apropie cu pruden de pat. Trgnd ptura la o parte, sttu mult
vreme tcut, uitndu-se la cel care i adusese atta suferin, prima i
ultima ei iubire. Mort, era inofensiv i revolttor.
Ai fost detept, Serioja, dar eu am fost i mai deteapt. Acum eu am
totul, n timp ce tu n-ai nimic, nici mcar viaa sau numele.
Zmbind triumftoare, fata se aplec, i apropie faa de cea a lui
Serioja i, tremurnd de emoie, l scuip de dou, trei ori.
Adieu, cher papa, spuse ea rznd. Je vais te revoir en enfer!
Ieind din ncperea aceea, contesa Tatiana Sergheevna Derjavina
ls n urm orice sentimente cunoscute vreodat fa de familia ei. Era
o femeie singur.

Date fiind mprejurrile, prinul Sandro hotr c nici nu putea fi


vorba de o dubl nmormntare. Familia Lizei avea s se ocupe de
funeraliile contesei; ce fceau Derajavinii cu cadavrul perforat al
contelui era treaba lor. Taa fu de acord. Nici nu se sinchisi s ntrebe
care erau planurile n legtur cu nmormntarea tatlui ei, alturnduse, astfel, rudelor mamei.
Ca martor la uciderea Lizei de ctre Serioja i supravieuitoare a
unei tentative de crim, Taa se bucur de o oarecare simpatie, chiar
dac mama ei nu fusese deloc n relaii bune cu familia. Nimic nu
schimba prerea oamenilor mai repede dect un martiriu subit i, din
moment ce ngrozitoarea Liza nu mai era ca s-i irite, rudele ei hotrr
s se gndeasc la ea ntr-o anumit lumin pozitiv. Ca unic copil al
ei, Taa avea s fie ngrijit cum se cuvine.
Acum am rmas complet singur, spuse tnra contes
deprtndu-se de mormnt mpreun cu mtua Xenia i grand-pre.
Nu tiu ce o s m fac fr scumpa mea mmic.
tergndu-i ochii dei nu se vedea nicio lacrim fata urc n
main mpreun cu rudele ei din familia Malev, deprtndu-se de

cimitir i lsnd-o pe Liza n compania tcut a naintailor ei. Serioja


era ngropat lng rudele lui, n partea opus a marelui cimitir; Liza
pstra distan n moarte ca i n via.
Cuibrindu-se lng Xenia care era nvemntat n blana de
zibelin i cu un vl greu pe chip, Tatiana Sergheevna puse capul pe
umrul prinesei i oft. Xenia crezu c izbucnise n lacrimi i o lu pe
dup umeri. Andrei prea micat. Bnuia c o fiic ar fi putut gsi
caliti deosebite la rposata lui cumnat, dei el unul nu i ddea
seama care ar fi putut fi acestea.
Am trecut de partea inamicului, i spuse Taa cnd frumoasa ei mtu
i mngie prul uor. i ascunse faa n blana Xeniei, inhalnd parfumul
exotic de blan amestecat cu cel de Jasmine de Corse, preferat de Xenia.
n acel spaiu nchis, aerul era ncrcat de acea mireasm.
E ngrozitor ce i s-a ntmplat, spuse mtu a ei atunci. Dar acum
trebuie s te gndeti la viitor. Grand-pre ar vrea s locuieti
mpreun cu el n Palatul Sviridov.
Nu poi sta singur acas, adug Andrei. Nu s-ar cuveni.
Da. i, pe urm, Aniuka i familia ei i vor ine companie.
Acum are un bieel foarte dulce. Iar soul ei e foarte plcut.
Tu i Aniuka suntei amndou nepoatele lui Sandro, sublinie
Andrei. i nu e nicio diferen prea mare de vrst.
Aniuka i mama nu se aveau prea bine, zise Taa ovitoare. S-ar
putea s nu m vrea.
Prostii, spuse prinul. Aniuka e o fiin cu un suflet
nemaipomenit. Nu s-ar lsa influenat de aa ceva.
Taa spera acest lucru. Pe de alt parte, ea nu era o fiin cu un suflet
nemaipomenit i nici nu simea vreun imbold s devin.

Viaa cea nou a contesei Tatiana Derjavina de la Palatul Sviridov


era total diferit de cea trit alturi de Liza i de Serioja. Euforia
iniial datorat triumfului asupra ambilor ei prini ntr-o dup-amiaz
sngeroas i contientizarea faptului c i jucase o fars macabr lui

Serioja, lsaser loc singurtii, n timp ce ncerca s se adapteze unei


atmosfere mai conservatoare.
n ciuda repulsiei pe care o simea fa de ceea ce i fcuse Serioja,
Taa ducea dorul emoiilor ce nsoeau peregrinrile prin partea
ntunecoas a capitalei, unde totul era ciudat de fascinant. Nu i
displcuse chiar tot.
Ania i Xenia se cutremurau la gndul vieii trite alturi de Liza i
de Serioja i ncercar s joace rolul de mame pentru ciudata frumusee
cu ochi albatri pe care o moteniser, dar Taa era prea sauvage. Parc
era un mic animal rnit, remarc Ania, prea ndurerat pentru a fi
mblnzit, mult prea nencreztoare pentru a permite acest lucru.
Taa nu voia dect s fie lsat n pace. Nu o interesau nici Belocika,
nici cei din jurul acestuia, aa c nu prea avea ce s discute cu Aniuka,
deoarece aceasta i adora nesuferitul pui de veveri i i petrecea ore
ntregi zbenguindu-se cu el pe covoarele chinezeti din salonul ei. Taei
i-ar fi plcut s mearg la teatru, aa cum fcea adesea cu Serioja, dar,
din moment ce erau cu toii n doliu, acest lucru ieea cu totul din
discuie. Serile petrecute n compania rudelor ei erau plcute i
monotone, n acelai timp.
n cele din urm, Aniuka ncet s mai insiste asupra prezenei ei
dup cin, renun la ncercrile de a o ntreine i, pur i simplu, o ls
s fac ce poftea, adic s bntuie prin palatul imens ca o fantom,
singur i netulburat, bucurndu-se de toate comorile adunate de
naintaii ei iubitori de art i comparnd acea vast colecie cu valorile
mai nensemnate pe care le strnseser Derjavinii i care acum erau
ale ei.
Tatianei Sergheevna i mai plcea ceva. Ca i Liza, Taa avea o
pasiune pentru tot felul de podoabe personale i acum, aflndu-se n
posesia impresionantei colecii de bijuterii a mamei ei mcar cele
care nu se aflau n seifurile bncii i plcea nespus do mult s se
gteasc i s se fardeze precum curtezanele pe care le ntlnise n
timpul escapadelor cu Serioja.
n timp ce Ania sttea cu Adam ntr-unul din imensele saloane dup
cin, discutnd despre avioane, despre fiul lor sau despre vreun model de
costum de zbor, Taa se ncuia adesea n camera ei de toalet i practica

arta iluziei.
Folosind una din servitoarele Aniei drept croitoreas, Taa o pusese
s modifice cteva din vemintele mamei ei n aa fel nct s i se
potriveasc i s creeze pentru ea o garderob sofisticat, imitnd
hainele casei Worth de la Paris.
Intrnd n posesia imensei colecii de peruci a Lizei, fata descoperi
c i putea schimba nfiarea adoptnd coafura cte unei doamne
celebre. Dar transformarea final avu loc cnd Taa ncepu s se
fardeze. n douzeci de minute, eleva timid n rochie neagr i cu
obrajii curai putea deveni o superb curtezan nvluit n mtsuri,
bijuterii i blnuri, emannd un parfum exotic i privind lumea cu ochii
conturai de creionul negru i cu gene rimelate, gura roie zmbind
seductor przii nchipuite.
ncntat de nfiarea acelei fpturi fantastice i artificiale a serii,
contesa Tatiana i ddu chiar i un nume Tata ceva ce prea vag
parizian i ispititor, ca o actri dintr-o comedie muzical, o persoan
pe care Serioja ar fi urmrit-o cu plcere.
Singur cu creaia ei, Taa puse la punct garderoba, coafura i
machiajul Tatei, exersndu-i gesturile, zmbetele, mimica i ateptnd
cu rbdare momentul cnd avea s o poat scoate n lumea nocturn a
barurilor de noapte i a restaurantelor din Sankt Petersburg, care erau
pline de brbai mai n vrst n cutare de fete i femei tinere dornice
de libertate. Primul obstacol n calea pierderii n noapte a Tatei se afla
jos, sever, scrupulos i nalt de peste un metru optzeci unchiul Adam.
Modul n care strlucitoarea fptur din apartamentul Taei avea s
treac pe lng acel ochi atent era o problem care i scpase din
vedere. Dar, aa cum i plcea profesorului ei de teologie, printele
Tihon s spun, nu exista nicio problem att de spinoas, nct s nu
poat fi rezolvat printr-o gndire atent i logic. Nu avea nevoie
dect de timp. Pentru nceput, se apucase deja s mituiasc servitorii.

Capitolul 18

n afar de faptul c o moteniser pe Tatiana Sergheevna, tinerii


Sviridov mai cunoscuser i alte necazuri n ultima vreme. Cursa Sankt
Petersburg Moscova era nc n picioare, dar unul din participani
fcuse o glgie surprinztoare n legtur cu intrarea lui Adam
Sviridov n concurs, din moment ce acela era un eveniment cu totul
rusesc, iar Adam numai rus nu era.
Influena prinului Sandro potolise spiritele, dar acesta lu ndoielile
legate de statutul nepotului su prin alian drept un afront personal.
Aceast situaie aliment brfele timp de aproximativ o sptmn, n
cursul creia au avut loc discuii aprinse ntre Sandro i comitetul
ntrecerilor ntr-unul din cele mai moderne cluburi din Sankt
Petersburg. n cele din urm, s-a hotrt c, dac Adam era destul de
bun pentru Sviridovi, era mai mult dect acceptabil s zboare de la
Sankt Petersburg pn la Moscova n onoarea Romanovilor.
Acest lucru fiind rezolvat, prinul Sandro i amanta sa cea mai
recent, Elena, plecar cu vagonul personal al lui Sandro ntr-o
cltorie spre ncnttoarele orele italiene de zon deluroas, de unde
prinul inteniona s achiziioneze nite tablouri ale unui foarte bun, dar
relativ necunoscut artist al Quattrocento-ului. Dorea tablourile pentru
superba sa galerie italian din Palatul Sviridov i avea nevoie de o
scuz decent pentru a disprea din Sankt Petersburg n perioada ct
era n doliu dup Derjavini, doliul fiind mult mai puin mpovrtor
departe de prieteni i brfele locale. Rmase n sarcina tinerilor
Sviridov i a soilor Malev s in doliul n Sankt Petersburg.
Grand-pre n-a pierdut deloc timpul, spuse Taa cnd se
ntoarser cu toii de la gar dup ce l conduseser.
Aa e, i spuse Ania, creia nu-i plcea ideea de a fi lsat s o
plng pe ngrozitoarea mtu Liza, n timp ce Sandro se distra, dar nu
prea avea ce s fac. i trecu prin cap gndul c grand-pre, n ciuda
tuturor calitilor lui, era un btrn egoist i rsfat.

Singurul lucru care nu ieea din discuie datorit doliului era


ntrecerea aviatic, din moment ce era o modalitate nou de petrecere a
timpului liber. Balurile, petrecerile i ceaiurile dansante erau interzise,
dar riscul de a-i frnge gtul n aer era perfect acceptabil i, deci, una
din puinele plceri posibile. Toat familia i punea speranele n
Adam la ntrecerea care avea s reprezinte marele eveniment al
Moscovei, n luna iunie.
n plus, prinul Sviridov primea lecii de la un expert, contele Franz
von Murnau, un prieten de-al lui Billy de la Paris, care n perioada
aceea se afla n Sankt Petersburg, numit la impuntoarea Ambasad
german din Piaa Sf. Isac. Faptul c ambasada era plasat chiar vizavi
de celebrul hotel Astoria era o fericit coinciden, dup prerea lui
Billy, din moment ce acolo se gsea unul din cele mai bune baruri din
ora i prea s fie locul preferat de actrie, balerine i alte doamne care
se trezeau la via dup lsarea ntunericului.
Contele von Murnau i petrece cea mai mare parte a timpului
sprijinind artele? i ntreb Adam fratele cnd stteau amndoi n
biroul su de pe strada Morhovaia, unde singura cldire mare era o
cazarm a armatei.
Nu. Franz vrea ca ruii s-l ia drept un fustangiu inofensiv, dar el,
de fapt, le studiaz cu mare atenie aprarea militar. Prietena lui e o
doamn care a fost foarte apropiat de jumtate din generalii rii. E
uluitor cte poi afla stnd i ascultnd-o. Ruii pot fi foarte indiscrei.
Generalii sau prietenele lor?
Ambele categorii, spuse Billy rznd.
Germanii se pregtesc s atace din nou Frana, nu? Cnd Ania i cu
mine am fost n Europa anul trecut, am petrecut o sptmn la Berlin i
am observat c atmosfera era alarmant. Un militarism exagerat.
Dup prerea lui Franz, generalii sunt cei care vor o ocazie pentru
a ncepe totul. mpratul e foarte linitit n ultima vreme.
Vrei s spui c, n sfrit, a nceput s- i dea seama c nu e chiar
att de rzboinic cum a crezut?
Cam aa ceva.
Prinul Sviridov se uit pe ferestrele nalte la cldirea cenu ie din piatr
de vizavi, o privelite deloc vesel. tia c Billy l cuno tea pe von

Murnau de un an de zile i susinea c era o bun surs de informaii n


legtur cu germanii i inteniile acestora n privina vecinilor lor
europeni. Fiind fiul unuia din eroii rzboiului franco-prusac din 1870,
se bucura de un bun renume. Iar din ceea ce spunea i, uneori, din
ceea ce nu spunea Germania se pregtea de ceva.
Generalii germani sunt de prere c Serbia e vipera Balcanilor,
spuse Billy. i verii lor austrieci gndesc la fel. N-au nevoie dect de o
micare greit din partea Serbiei ca s declaneze infernul. Sunt
convins do asta.
Iar dac se va ntmpla aa ceva, i spuse Adam, Rusia va sri n
ajutorul frailor ei balcanici, Frana i Anglia vor onora condiiile
specificate n Tripla Alian recent semnat i, astfel, toat Europa va intra
n rzboi Frana, Anglia i Rusia mpotriva Germaniei i Austriei, plus
alte ri mai puin puternice care vor intra de ambele pri.
Billy i arunc o privire fratelui su. i ddea seama la ce se gndea.
Nu cred c ara noastr va intra ntr-un conflict european, spuse
el. Ar fi mai cuminte pentru noi s stm deoparte i s privim i, n
final, s ncercm s facem pe pacificatorii. Cnd s-a ntmplat asta
dup rzboiul ruso-japonez, oamenilor le-a plcut foarte mult. El a fost
singurul nvingtor n acel rzboi blestemat.
Adam ncuviin n semn de rspuns.
Sunt sigur c Statele Unite n-or s se amestece ntr-un rzboi n
Europa curnd. Ceea ce m nspimnt de moarte e intrarea n rzboi
a Rusiei. Dac o s se ntmple aa ceva, o s vreau s-mi trimit familia
n Crimeea.
N-ai ncredere n armata rus?
Nu cine tie ce, zise Adam zmbind.

n ajunul zilei n care Adam plus ali paisprezece concureni aveau s


decoleze spre Moscova, Franz von Murnau i nsoi prietenul pentru o
ultim inspecie a avionului Trifoi cu patru foi, cel mai mare cadou
oferit cu ocazia botezului lui Belocika.

Deci, Sviridov, i spuse contele von Murnau, nu uita ce i-am


spus. Fr aiureli. Doar vitez i precizie. Scopul tu e s ajungi pe
cmpul acela naintea rivalilor ti, aa c zboar ct mai jos cnd te
apropii i ai grij s nu i se opreasc motorul cnd pierzi din altitudine.
Vrem s ajungi primul, dar pe cmp, nu n el.
Aterizarea e singura parte care m ngrijoreaz. Ar putea fi lume
mult.
Nu-i face prea multe griji pentru asta. Vor fi soldai care vor
menine ordinea n zona respectiv. i, dac vreun prost o s fie strivit
de vreun avion, vinovat va fi ofierul nsrcinat cu ordinea pentru c na ndeprtat lumea cum trebuie, nu tu.
Asta nu m-ar face s m simt mai bine.
Contele von Murnau rse uor.
Pstreaz-i mila pentru tine, i spuse el.
Prinul Sviridov zmbi amabil i scoase o sticl de Moet rece din
carlinga avionului.
Dragul meu Franz, s bem pentru succesul nostru n aceast
ntrecere i pentru continuarea prieteniei noastre, spuse Adam.
Fie ce-o fi, spuse Franz destupnd sticla vesel. S nu m faci de
ruine, Sviridov. Altfel n-o s recunosc c te-am pregtit. Aviaia
mpratului nu pregtete nvini.
Aa e.
i, bnd pentru succesul cursei, Adam era bucuros n sinea lui c nu
trebuia s-l nfrunte pe Franz acolo sus.

Moscova
Vremea la nceputul verii era superb n strvechea capital a Rusiei.
Ca fcnd parte din ceremoniile dedicate tricentenarului, familia
imperial fcuse o vizit oficial fostei ceti a nainta ilor, fiind una din
opririle prevzute de-a lungul itinerariului, dar programul nu i permitea
arului s atepte sosirea avioanelor de la Sankt Petersburg. Avea alte

lucruri de fcut. n schimb, cumnatul su, marele duce Alexandr


Mihailovici, prietenul lui Adam de pe aerodrom i fondatorul
Academiei Imperiale de Aviaie, era prezent pentru a-i ntmpina pe
piloi, genul de solemnitate cu care Romanovii erau obinuii.
n ziua dinaintea ntrecerii, familiile Mal ev i Sviridov, inclusiv Taa,
urcar n vagonul personal al prinului Sandro pentru cltoria de o
noapte, ajungnd la timp pentru un mic dejun consistent servit la re edina
prinului de la Moscova, pe strada Sadovaia, unde venir i Billy
Whitmore mpreun cu Franz von Murnau. Sandro se ntorsese din
Europa pentru acel eveniment i atepta o victorie pentru efortul fcut.
n timp ce brbaii se ndopau cu heringi, crnai, unc i ou, femeile
prea nervoase tiindu-l pe Adam n aer se mulumir cu cte o
ceac de ceai i cte o felie de prjitur cu stafide. Taa sttea lng
Ania i i studia pe cei doi strini.
Eh bien, spuse Sandro oftnd. Bnuiesc c ar trebui s plecm.
Suntei gata?
Dup o cutare de ultim clip a nc unui binoclu, ieir cu toii i
urcar n automobilele lui Sandro, ndreptndu-se spre strada
Tverskaia, drumul spre periferia Moscovei.
Cnd mainile Sviridovilor ajunser la locul stabilit pentru aterizare,
oferii trebuir s claxoneze pentru a-i face drum prin mulime. Sute
de spectatori majoritatea fiind rani curioi se aflau rspndii
pretutindeni pe cmpul acoperit de iarb. Soldaii de la garnizoana din
Moscova erau nsrcinai cu supravegherea lor, fiindc autoritile
ineau nc minte dezastrele petrecute nu departe de acel loc n
momentul ncoronrii arului. Nimeni nu mai voia s se ntmpla a a
ceva.
Pe margini, mbrcai n bluze ruseti, pantaloni largi bgai n cizme
ponosite i cu epci turtite, se aflau ranii brboi mpreun cu femeile
lor nvemntate n rochii de stamb, atrai de zvonurile legate de
oamenii care zburau n spatele norilor. Pe jumtate agitai, pe jumtate
suspicioi, unii din cei mai credincioi uoteau despre A Doua Sosire;
n definitiv, toat nobilimea era prezent, cu privirile aintite pe cer.
Poate c acest lucru i atrsese acolo de la nceput.
Soldaii circulau printre diversele grupuri, bine dispui, pregtii

pentru spectacol, mbrcai n uniformele albe de var, hotri s nu


mai fie confruntai cu un alt dezastru i captivai de numrul mare al
frumoaselor doamne prezente.
Spectatorii care sosiser n automobile sclipitoare erau n mare parte
aristocrai i negustori din Moscova, plus civa funcionari.
Prinesele Sviridova i Malev erau splendid mbrcate n rochii
uoare de var, pline de broderii, cu iraguri de perle la gt, avnd pe
cap plrii cu boruri largi, decorate cu pene ale unor psri exotice.
Nimic nu creaz o atmosfer mai plcut cu ocazia unui eveniment
sportiv dect un grup de femei frumoase i, dup prerea mea, prinesele
noastre le ntrec pe toate, spuse Franz. Fratele tu e un mare norocos.
Cu siguran.
Billy se salut cu civa prieteni din Sankt Petersburg care veniser
la Moscova pentru acel eveniment i toi i urar succes fratelui su. Se
prea c prinul Sviridov era principalul favorit, lucru de care Billy era
foarte mndru.
Pentru prima oar n via, fraii ncepeau s se plac ncetul cu
ncetul, sau cel puin s se tolereze reciproc, ceea ce nu se mai
ntmplase niciodat. Billy puse acest lucru pe seama influenei acelei
fete frumoase cu care se nsurase Adam. Era extraordinar. Auzi, o
prines s se mrite cu fratele lui. Efectul asupra lui Adam era la fel cu
acela asupra broscoiului din poveste, i spuse el. l fcuse uman.
Privind femeile Sviridov i Malev de la o distan de civa metri,
Billy o observ pe fata care sttea lng ele, cea care i nsoea de la
reedina prinului Sandro, verioara Aniei. Peste vreo ase ani avea s
fie o superbitate. i aminti ntlnirea ntmpltoare cu mama fetei la
Teatrul Mare i se ntreb de ce nu o fi ucis-o soul ei mai devreme. Era
ngrozitoare. Iar acum, acea domniorica delicat cu ochi mari, albatri,
i guri frumoas avea s moteneasc o parte serioas din industria
textil a Sankt Petersburg-ului. Era o prietenie care trebuia cultivat
practic erau chiar rude, i spuse el amuzat.
Toat lumea inea binoclurile ndreptate spre cer, cutnd s zreasc
vreo urm de avion, indiferent al cui. Dar, n momentul acela, nu se
vedea absolut nimic.
Franz scrut mulimea, observnd prezena multor ofieri superiori,

cunotine de-ale sale de pe aerodromul din Sankt Petersburg. La fel ca


el, i ei considerau avionul ca fiind ceva mai mult dect jucria unui
bogta. Avea s fie cea mai nou arm.
n cele din urm, dup vreo or i jumtate, cnd prinesa Ania era
aproape nnebunit de griji pentru soul ei, cineva din mulime destup
o sticl de ampanie i exclam:
Vin!
Aniei aproape c i se opri inima n piept cnd se uita prin binoclu la
primul avion care i fcuse apariia, lira nc prea departe pentru ca s
i se poat deslui nsemnele, dar cnd se mai apropie, Ania i inu
rsuflarea.
El e! E Adam! A ajuns.
ipetele de bucurie ale doamnelor l fcur pe prinul Sandro s se
strmbe puin. Nepoata lui preferat practic srea n sus ca un copil,
ipndu-i n ureche, n timp ce eleganta lui fiic, o femeie cunoscut
pentru rafinamentul i buna ei cretere, chiuia ngrozitor, srutndu-i pe
toi brbaii din jur i fcnd tot ce-i sttea n putin s-i sparg
timpanele tatlui ei. Prinul Andrei privea amuzat.
Ah, stai puin, spuse Billy cu tonul cuiva care i vede calul
ajungnd de pe primul loc pe ultimul, mai e unul.
Ania scoase un sunet de dezamgire, cam ca bieelul ei, i spuse
Taa, care gsea totul ct se poate de comic.
Nu! exclam prinesa apoi. Trebuie s ctige!
Nu v facei griji, scump doamn. Am discutat aceast
eventualitate, spuse Franz. O s tie ce s fac.
Peste tot n jur, oamenii puneau pariuri, ndreptnd binoclurile spre
cer i destupnd sticle de ampanie pentru a nsoi gustrile cumprate
de la cele mai bune prvlii din ora. Eliseev trebuise s- i ia ajutoare
suplimentare pentru ocazia respectiv, spusese cineva. Toat lumea se
dusese la el.
n timp ce nsoitorii ei luau gustri, prinesa Ania era prea nervoas
pentru a mnca. Se ag de Taa i se rug.
La sute de picioare deasupra mulimii, cu vntul btndu-i puternic
n fa i cu ochii aprai de o pereche de ochelari germani, Adam clipi
de cteva ori ncercnd s deslueasc vreo siluet familiar, dar i fu

imposibil. Undeva, prin mulimea aceea, Ania se uita spre el,


emoionat i plin de speran, ateptnd s-l vad ateriznd teafr. De
asemenea, tot pe undeva pe acolo se afla i Franz, care i urmrea
fiecare micare mental, repetndu-i instruciunile, spunndu-i c avea
nevoie de precizie i snge rece.
n carlinga avionului botezat Trifoi cu patru foi, Adam verific
aparatele i, deodat, se ntoarse, parc din intuiie, s se uite n spate.
La naiba! strig el acoperind zgomotul motorului.
Tercenko, un pilot foarte bun din Sankt Petersburg, proprietarul unei
mici fabrici de textile din cartierul Vborg, era chiar n spatele lui i
ctiga teren rapid. Eh, asta da competiie. Tercenko era singurul pilot
pe care Franz von Murnau l considera o adevrat primejdie pentru
Adam i, iat-l, fcndu-i cu mna vesel, cu un zmbet pn la urechi.
La naiba, repet prinul Sviridov. Eh, acum sau niciodat!
n clipa urmtoare, apuc maneta cu hotrre i plonj rapid,
ndreptndu-se spre cmpul verde.
Jos, Franz trgea nervos dintr-o igar, urmrind cu atenie mi crile
elevului su i ntrebndu-se dac Adam era con tient de acel avion care
se afla chiar n spatele lui. Plonjarea aceea brusc putea s nsemne ca l
vzuse sau c era nesbuit. n orice caz, ar fi fcut bine s fie atent, altfel
motorul i se putea opri subit. i nu voia s asiste la aa ceva.
Nu-i aa c e superb? strig Ania, urmrind micrile soului ei cu
binoclul. Uitai-v la el!
Tercenko se afla exact n spatele Trifoiului, cobornd la fel de repede
i, acum, apru un al treilea avion pe cer, foarte departe, abia vizibil.
Brusc, Adam plonj din nou. Franz avu revelaia deodat c Adam era
vinovat de eroare n gndire sau de o nebunie temporar. Plonjase prea
repede a doua oar. Dac nu era atent, acest lucru i-ar fi putut fi fatal.
Prinul Sandro o lu pe Ania pe dup umeri, strngnd-o la pieptul
lui masiv. Vzu c era nspimntat acum; soul ei era prea nechibzuit.
Uitndu-se pe cer, Ania simi c-i vine ru. Ceea ce tocmai vzuse o
ngrozise. Nu semna cu plonjrile pe care le fcuse nainte. Era prea
nebunesc, prea necontrolat. Probabil c Adam are probleme, i spuse
ea i inima i btea cu putere. Nu mai avea importan pentru ea dac el
avea s ctige sau nu. Nu mai voia dect s-l vad ateriznd cu bine.

Sus, unde peisajul i trecea prin faa ochilor ca nite pete albastre i
verzi estompate, Adam vzu ngrozit c Tercenko i urma fiecare
micare, inclusiv ultima coborre. Dac nu era atent, omul i-ar fi putut
tia calea n aer, aa nct ar fi ajuns amndoi n mormnt nainte de
vreme.
Mai decis ca oricnd, Adam arunc o ultim privire petei mari care
reprezenta mulimea de pe pmnt i execut manevra S-divizat, pe
care Franz o recomanda n situaii dificile, pentru evitarea prbuirilor
periculoase, cu botul n jos.
Ah, bine, oft Franz. E stpn pe situaie.
Vntui adia uor dinspre rul Moscova, fluturnd rochiile doamnelor
i oferind puin rcoare. Sus, la nlime, acea adiere plcut era mai
degrab un vnt puternic care izbea aripile aeroplanului Nieuport al lui
Adam i lovindu-l n fa att de tare, nct el trebui s clipeasc des n
spatele ochelarilor n timp ce se ndrepta spre terenul de aterizare, unde
desluea acum oameni n uniforme care dirijau spectatorii n perimetrul
destinat lor.
Cellalt plonjeaz din nou! strig Ania, temndu-se c avea s-i
taie calea soului ei.
Oare omul acela era nebun? Nu-l vzuse pe Adam?
Aterizeaz, Sviridov! strig Franz. E timpul!
Gndindu-se la Ania, Adam se ntreb din nou unde o fi fost, n timp
ce i plimba privirea peste teren, alegnd un punct n care s aterizeze.
Peste cteva minute avea s fie pe pmnt, oprindu-se n mijlocul
acelei pajiti ntinse. Deodat, observ o mare agitaie printre
spectatori, de fapt, chiar prea mare.
La naiba. Sper c idioii n-or s-i lase s umble cum vor, mormi
el, aflndu-se la nici cincisprezece metri deasupra capetelor.
Cnd Adam zbur spre ei ca o pasre mecanic uria, Ania i simi
inima btnd att de tare, nct era convins c-i va iei din piept. Era
aproape acolo! i avea s ctige! Acum nu mai exista nicio ndoial n
privina victoriei, cnd Trifoi cu patru foi se afla la o nlime doar de
cteva picioare. Spectatorii aclamau deja.
mi datorezi zece mii de ruble de aur, i spuse Xenia unei prietene
rznd.

Deodat, cnd Adam se afla la numai ase metri i ceva de sol,


zburnd constant, aeroplanul verde cu argintiu pru s-i piard
controlul. n loc s lunece graios spre punctul de sosire, se aplec spre
dreapta i se roti ameitor, lovit de o pal de vnt neateptat.
Ania fu prima care i ddu seama de pericol. Ducnd mna la gur,
tnra prines rmase ncremenit, privind cu groaz cum aeroplanul
se nclin primejdios de mult, complet neputincios.
n carling, Adam se lupta din rsputeri s-l ndrepte.
Nu intra n panic! strig el n neant, strngnd maneta. ntoarcete, afurisitule, ntoarce-te!
ngrozii, spectatorii scoaser un strigt nbuit de nencredere n
clipa n care aeroplanul vopsit n culori vesele se prbui cu un zgomot
puternic, despicndu-se att de perfect, de parc ar fi fost tiat de o
mn invizibil.
Sus, la nici zece metri deasupra locului n care se petrecuse
accidentul, Tercenko scoase un strigt de uimire cnd vzu aparatul
colegului su fcndu-se praf pe pmnt.
Adam! strig Ania. Ajutai-l! S-l ajute cineva!
Billy i Franz porniser deja n fug peste cmp.
Dac lua foc combustibilul din rezervor, el avea s ard nuntru.
Andrei i urma ndeaproape, temndu-se ca nu cumva soul nepoatei lui
s fi murit n acel accident, ngrozit c ar fi putut fi prins sub aparatul
zdrobit, aproape mort i o prad neputincioas n voia flcrilor.
Cnd avionul lui Tercenko lunec graios i ateriz, nimeni nu l
observ.
n timp ce mulimea se lupta cu soldaii pentru a vedea mai bine
avionul dezmembrat, prinesa Ania se smulse din strnsoarea bunicului
ei i o rupse la fug suspinnd, urmat de Taa i de Xenia,. Niciuna
din ele nu se gndea la pericolul izbucnirii flcrilor, fiind doar
disperate s afle dac prinul mai tria n urma acelui impact oribil cu
solul. Ania nu simea dect groaz, o groaz rece ca gheaa, n inima ei
n timp ce alerga spre soul ei.
S nu moar! plngea ea fugind spre avion. S nu moar aa!
n carlinga aeroplanului, prinul Sviridov era ameit, dar nevtmat.
tia c aterizase prost, lovit de o rafal de vnt chiar n momentul

victoriei. Era vag contient de o oarecare agitaie pe teren, de oamenii


care alergau spre el, dar abia cnd i recunoscu pe Billy i i auzi
strigtele i ddu seama c trebuia s ias din avionul acela distrus.
Imediat!
nc ameit, o vzu pe Xenia luptndu-se cu Ania. Ciudat. De ce
fcea asta, oare? Atunci observ petele roii de pe mini. Snge.
Atingndu-i obrazul, simi ceva cald i ud iroindu-i pe fa.
Izbutind s se ridice din carling, Adam i vzu po Billy i pe Franz
aprnd pe arip. n clipa urmtoare, fu tras, inut ntre ei i, pe
jumtate trndu-l, pe jumtate crndu-l pe sus, se deprtar de avion,
i auzi strigndu-le ctorva colonei care vociferau n legtur cu focul.
n timp ce toat lumea fugea ct mai departe de avion, Billy i Franz
alergau ct puteau de repede, inndu-l pe Adam ntre ei. Explozia avu
loc la numai cteva secunde. Ajungnd n locul unde prinesa Ania i
rudele ei erau inui de un cordon de soldai, Billy i Franz l lsar pe
Adam, n sfrit, cu picioarele pe pmnt, iar Ania se arunc de gtul
soului ei, suspinnd de bucurie c acesta era n via.
Oh, Doamne! spuse prinesa plngnd, cnd el i se prbui n
brae. Te iubesc. S nu-ndrzneti s mori!
Nici prin cap nu-mi trece, zise el.
Dou secunde mai trziu, Trifoi cu patru foi era o minge de foc,
rspndind nori negri de fum pe cerul senin de iunie.

Sankt Petesburg
Sala Sf. Gheorghe din incinta Palatului de iarn era nesat de elita
oraului Sankt Petersburg cnd Nikolai al II-lea i fcu apariia. arul,
un brbat subire i cu barb, purtnd o uniform de colonel de husari
cu fireturi aurii, fcu o plecciune uoar, mulumind astfel supuilor
si pentru omagiul adus i trecu la ceea ce avea de fcut acordarea
trofeului celui care nvinsese n cursa Sankt Petersburg Moscova.
Ar fi trebuit s fie o problem foarte simpl, dar datorit prbuirii,

faptului c Tercenko susinea c el ctigase ntrecerea, de fapt, pentru


c aterizase teafr i ambiguitii comitetului pentru ntreceri care nu
putea decide cine ar fi trebuit s ctige premiul totul durase cteva
sptmni. Nikolai nsui rezolvase problema, acordnd dou premii
unul pentru a fi aterizat cei dinti i unul pentru a fi aterizat cel dinti
intact. Toat lumea era mulumit.
Felicitri, prine Sviridov, spuse arul lund un splendid kov din
aur i email un vas din care obinuiau s bea naintaii moscoviilor
la ceremonii i oferindu-i-l lui Adam. Am vzut filmul cu aterizarea
dumitale. E un miracol c ai supravieuit. Cei care au fost martori au
spus c ai dat dovad de un extraordinar snge rece.
E frumos, i spuse Adam. Eram att de uluit, nct nici n-am tiut ce
se ntmpl. Stpnul tuturor Rusiilor era foarte amabil. Americanul
mai observ, de asemenea, c vorbea englezete fr niciun fel de efort
i absolut fluent.
V mulumesc, Maiestate, spuse el, i fcu o plecciune aa cum
l nvaser Xenia i Sandro. Am pentru ce s triesc.
Aceste cuvinte l fcur pe Nikolai s zmbeasc. i tia pe
Sviridovi. Era absolut adevrat.
Era dificil s te nclini cnd aveai un bra n earf i pe cellalt cu
un obiect greu din aur, din moment ce protocolul o cerea, el se nclin.
Ania privi cu mndrie cum Nikolai i drui trofeul Faberge soului ei
rnit, n timp ce aparatele de filmat nregistrau ntreaga scen pe
celuloid pentru a-i ncnta pe ruii care mergeau la cinematograf,
pentru a mbogi arhivele imperiale i a-i impresiona pe europeni n
cinematografele lor din Londra, Paris i Berlin.
ntregul tricentenar fusese filmat cu grij, iar spectaculoasa sosire a
lui Adam pe acel aerodrom fcuse din acesta eroul zilei. Ba oamenii
preau chiar s prefere prbuirea i scparea ca prin urechile acului
din flcri, aterizrii perfecte realizate de cellalt.
Era romantic, spuneau spectatorii, mai ales cnd pe ecrane aprea
imaginea lui Adam Sviridov, frumos ca o vedet de cinema,
prbuindu-se n braele unei frumusei blonde din nalta societate,
nconjurai de miile de curioi care aclamau, n timp ce aeroplanul
izbucnea n flcri chiar n spatele lor. Era palpitant. Perfeciunea era

monoton.

Dumnezeule mare, fluier Billy dup ce vizion o proiecie


particular a nregistrrii la Palatul Sviridov. Acum mi s-a prut i mai
periculos dect atunci.
Pur i simplu nu mai tiam de mine, spuse fratele lui rznd. Nu-mi
amintesc absolut nimic n afar de faptul c tu i Franz m-ai scos de
acolo. Asta n-o s uit niciodat, zise ei apoi serios. Mi-ai salvat viaa.
Contele von Murnau rse uor.
Dar preai att de nobil. Asta e important. Dac eti erou doar din
ntmplare, s nu spui nimnui, pentru c oamenii nu vor s aud aa
ceva. Vor s-i pstreze iluziile.
Prinesa Sviridova se ridic i le fcu semn servitorilor s serveasc
ampania. Cnd toat lumea avu un pahar n mn, Aniuka, ntr-o
rochie sclipitoare din satin negru i cu o plas de diamante pe piept,
propuse un toast.
Pentru Adam, scumpul meu so. S se nale iar ca un vultur fr
s aterizeze ca un elefant. Felicitri pentru triumf i fie ca acesta s fie
cel dinti dintre multe altele. Am comandat deja un alt aeroplan.
Srutndu-i mna soiei sale, Adam spuse c inteniona s se
descurce mai bine odat ce va scpa de earf.
i, apropo, milocika, spuse el zmbind, i mulumesc c ai
rezolvat problema gsirii unui nume pentru noul avion.
Hai, Adam, nu ne face s ardem de nerbdare. Care este? ntreb
Billy.
Prinul Sviridov ceru ca paharele s fie umplute iari i spuse
solemn:
A vrea s propun un toast pentru noul meu aeroplan Elefantul
zburtor. i pentru soia mea iubit pentru c are atta ncredere n
mine, nct a comandat un altul.
Prinesa Sviridova nchise ochii o secund i zmbi. Spera s nu mai
fie niciodat nevoit s asiste la o alt prbuire. Nu credea c va

supravieui. Privelitea oferit de bietul Trifoi cu patru foi rupt n dou,


cu Adam nuntru, era att de groaznic, nct inima i btea nvalnic
numai cnd i amintea.
Nevrnd s se mai gndeasc la acel lucru oribil, tnra prines
anun c aveau s continue srbtorirea la Streina, unul din cele mai
celebre localuri de noapte din Sankt Petersburg. Era un loc minunat,
situat departe, n Golful Finlandei, iar luminile Kron-stadt-ului se
puteau vedea sclipind n deprtare. Billy i Franz i aplaudar alegerea.
Era unul din locurile cele mai frecventate din ora, fiindc la Streina
putea s apar oricine, de la mari duci pn la femei uoare, uneori unii
n compania altora. Era un drum destul de lung, dar nu aveau s se
plictiseasc. Franz i puse automobilul la dispoziie imediat, ateptnd
cu nerbdare s se distreze.
Dup ce grupul Sviridovilor ajunse la Streina i toastau veseli pentru
noul aeroplan al lui Adam cu sticle de Moet, civa petrecrei glgioi
i fcur apariia, salutnd pe toat lumea cu strigte puternice i
vesele, n timp ce liderul lor se duse imediat la orchestr, cernd s-i
cnte cntecul preferat i aruncndu-le muzicanilor monezi de aur.
Acesta era Grigori Efimovici Rasputin, ieit s se distreze n ora
mpreun cu civa din discipolii si din Sankt Petersburg ase femei,
toate frumoase, toate elegante i toate fr soii lor.
Cnd acordurile melodiei Barnea ncepur s rsune n ncpere,
clugrul desfcu braele ntr-un gest larg de bunvoin fa de
invitatele lui. Fr s piard timpul, i rsuci una din doamne n
vltoarea unui dans rnesc vioi i sltre, btnd cu tocurile cizmelor
sale lustruite n podeaua sclipitoare n timp ce el i partenera lui se
nvrteau ameitor prin ncpere, aplaudai de spectatorii uluii,
ncntai cu toii c aveau ocazia s-l vad n carne i oase pe unul din
cei mai controversai indivizi din Sankt Petersburg.
Spre groaza ei, prinesa Ania se trezi uitndu-se drept n ochii
albatri uluitori ai mentorului religios al Nataliei cnd clugrul se opri
din dans brusc chiar n faa ei. Spre uimirea ei, acesta se aez fr s
fie invitat i le zmbi tuturor de parc i-ar fi cunoscut de ani de zile.
Adam era amuzat, dar prudent. tia cine era.
Bun seara, frailor, spuse clugrul, uitndu-se la fiecare din cei

aflai n jurul mesei. i bun seara, porumbio. Eti cstorit?


Eu sunt soul ei, spuse Adam lund-o de mn pe Ania care roi
sub privirea intens a lui Rasputin, stnjenit de privirile celorlali din
jur.
Porumbia mea, spuse el apoi fr s- i ia ochii de la chipul ei
frumos, nu trebuie s-i fie fric de mine. Nu vreau dect s te
binecuvntez. mi accepi binecuvntarea?
Prea uimit ca s poat rspunde, Ania, pur i simplu, se uita la el.
Rasputin i ignor nervozitatea i i puse mna aspr cu blndee pe
fruntea ei, n timp ce Adam, Billy i Franz priveau, gata s-l fac praf
dac atingea altceva.
Spre surprinderea ei, Ania se simi nvluit de o cldur neobi nuit
n clipa n care mna ranului se aez pe fruntea ei, o senzaie
extraordinar, similar cu ceea ce i descrisese odat Natalia. Acei ochi
fermectori de un albastru-deschis o fascinau, fcnd-o s uite pentru o
clip unde se afla i cine era. Nu vedea nimic altceva dect ochii aceia.
Ridicndu-se brusc, ranul i mic mna ncet n semn de
binecuvntare, mai rmase lng prines o secund, dup care se fcu
nevzut n mulime i orchestra ncepu s cnte un tango. Cnd Ania l
revzu, o siluet impuntoare ntr-o bluz ruseasc de mtase brodat
n albastru-aprins i cu o pereche de pantaloni negri i largi vri n
cizmele lustruite, el conducea o doamn brunet n acordurile lente i
senzuale ale dansului, simindu-se excelent.
Deci, acesta e renumitul clugr, murmur Franz. Acum pot spune
c am vzut tot ce e mai senzaional n Sankt Petersburg. Fascinant.
N-am mai vzut asemenea ochi n viaa mea, murmur Ania. i
ptrund pn-n suflet. Nu-i de mirare c circul attea zvonuri despre el.
Privind-o, toi cei trei brbai avur impresia c prea puin ameit,
de parc abia ar fi ieit din trans. Adam nelese pentru prima oar
puterea de care era capabil acel brbat i l comptimea nespus pe Gigi
Grekov, care ncerca n zadar s o despart pe Natalia de el. Adam nici
nu voia s se gndeasc ce se putea ntmpla dac Grigori Efimovici
era lsat singur cu o femeie.
Hai s mergem acas, draga mea, spuse prinul lund-o de mn
cu blndee. Cred c e timpul.

Ania nici mcar nu protest.


n automobil, n drum spre cas, prinesa Ania se cuibri lng
Adam, ncercnd s-i aminteasc ce spusese clugrul. Apoi se gndi
la Alexandra Feodorovna i la Natalia, care triau dup indicaiile lui
Rasputin. Poate le spusese lucruri care se adeveriser. Nu reuea deloc
s i-o nchipuie pe arin, care prea o mprteas foarte sobr, avnd
ceva de discutat cu acel individ n cma de mtase.
Sper s nu-l mai vd niciodat, i opti ea lui Adam, culcndu-i
capul pe umrul lui.
i el spera.

Capitolul 19

Spre ngrijorarea crescnd a prinului, Adam nu i revenea de pe


urma accidentului att de repede cum se ateptase. Nu se mai juca cu
neastmpratul lui bieel, cci Belocika avea prostul obicei de a sri
pe el ori de cte ori stteau pe covor amndoi. Durerea pe care i-o
provoca uneori era insuportabil.
Ania i petrecea ore ntregi masndu-i spatele n bi fierbini, dar
nimic nu prea s dea rezultate. Prinul Sviridov trebuia s se duc la
un alt doctor, chiar dac nu-i plcea aceast idee. i, de data aceasta,
avea s mearg la un specialist european. La Paris.
Cnd cei doi tineri plecar cu vagonul personal al lui Sandro, Billy i
nsoi pe prinul i prinesa Malev la gar cnd i conduser. Belocika
avea s stea la Belaia Beriozka mpreun cu guvernantele i mtua lui,
care l iubeau nespus de mult i care probabil c avea s-l rsfee i mai
mult dect Sandro. Andrei promise s le mpiedice.

Paris
Primul lucru pe care l fcu specialistul european dup ce l consult
pe Altea Sa fu s insiste ca acesta s poarte o protez pentru spate.
Al naibii s fiu dac o s port aa ceva, protest Adam. E ridicol.
Dac nu vrei s v vindecai, eu nu v pot ajuta, spuse doctorul
ridicnd din umeri. Proteza aceasta va reaeza oasele pe care vi le-ai
deplasat.
Obiectul respectiv semna cu un corset; Adam se simea ca un idiot
purtndu-l. Dar, dup o sptmn, observ c spatele nu-l mai durea
att de mult.
Una din ocupaiile plcute ale soilor Sviridov era de a merge la
teatru. Sarah Bernhardt urma s joace n LAiglon i Aniuka abia
atepta s o vad. Bernhardt era o preferat a Aniei nc din ziua cnd
aceasta o cunoscuse pe actri la reedina lui grand-pre de la Paris, cu
civa ani n urm. O femeie subire, cu nite ochi fantastici i o
prezent impuntoare, divina Sarah se uitase la mica prines i i
spusese, ca un compliment, c nu era deloc plictisitoare pentru o
persoan att de micu.
n seara aceea, spectatorii de la Chatelet erau n mare parte din clasa
de mijloc; cei bogai i petreceau vara la Biarritz i Deauville. Ania
purta una din rochiile ei mai simple, din Georgette, cu talie nalt i cu
mnecile trei sferturi crestate pentru a lsa s se vad dedesubt o
dantel splendid de Bruxelles, iar la piept i n prul strns ntr-un coc
nalt avea gardenii naturale.
Dup prerea lui Adam, era mai frumoas ca oricnd.
n timp ce tnra pereche rmase n loj pe durata pauzei, discutnd,
civa tineri din sal i ndreptar binoclurile spre frumoasa blond,
ntrebndu-se cine o fi. Unul din admiratori pru incapabil s-i ia ochii
de la ea.

Ghemuit n pat lng Adam, mai trziu, n dormitorul lor care


ddea spre grdin, Ania se simea doamna Lowell, nu prinesa
Sviridova, lucru la care nu se mai gndise nc de cnd se ntorseser
din luna de miere. Gndul acela o fcu s zmbeasc i i privi soul
superb i brunet care dormea lng ea, innd perna n brae. Domnul i
doamna Lowell, i spuse ea. Ce nostim. Ct de american.
l iubea pe Adam. La nceput se ndrgostise de el pentru c era
ngrozitor de speriat i avea nevoie de el, dar, dup aceea, se nscuse o
adevrat afeciune. Naterea lui Belocika crease o legtur pe care
nimic nu o putea schimba, iar viaa ca femeie mritat n Sankt
Petersburg o convinsese pe Ania c, dei Adam Mihailovici poseda
unele trsturi ne-ruseti, era de mii de ori mai bun dect majoritatea
soilor.
tia c el nu o iubea pe prinesa Sviridova, ci pe Aniuka. Singurul
brbat care mai era aa dintre cunoscuii ei era Andrei Nikolaevici.

ntr-o diminea, cnd spatele lui Adam prea s-i fi revenit la


normal, el i Ania hotrr s viziteze Luvrul. Prinul Sandro
mprumutase muzeului pentru expoziia care comemora campaniile lui
Napoleon un binoclu de teren, o uniform, un set de planuri de lupt i
un jurnal aparinnd naintaului su, generalul Denis Borisovici
Sviridov. Ania voia s vad cum erau expuse. Cu ocazia srbtoririi
btliei de la Borodino acas, Ania i familia ei dezveliser o statuie
ridicat n memoria lui Denis Borisovici pe locul unde se dduse lupta,
n prezena familiei imperiale. Spera c fotii lui dumani i artau
acelai respect cuvenit.
Ieind pe poarta casei lui Sandro, care nu se afla departe de Palatul
Elyses, Paul, oferul care fusese martor la nebunia Aniei din urm cu doi
ani n Place de la Concorde, i conduse pe cei doi tineri pe Rue du
Faubourg St. Honor, pe lng Ambasada britanic, Htel Meurice,
biserica St. Roche, spre Comdie Franaise, dup care o lu la dreapta i
intr pe porile Luvrului, traversnd curtea pentru a-i lsa pe Sviridovi n

faa intrrii.
Ne descurcm singuri la napoiere, spuse Adam cnd Paul o ajut
pe Ania s coboare.
Suntei sigur, monsieur? A putea s atept prin apropiere.
Nu-i nevoie. O s lum un taxi.
Ba prinesa Ania i fcuse soul s-i promit c o va duce cu
metroul, ceea ce, dintr-un oarecare motiv, considera c era captivant.
Nimeni altcineva nu o lsase s mearg cu el i credea c era amuzant.
Grand-pre ar fi fcut o criz dac ar fi tiut.
Intrnd n muzeu mpreun cu un grup de turiti germani, prinul i
prinesa el cu un sacou bleumarin i pantaloni gri, ea cu o bluz simpl
din batist tivit cu dantel, fust alb i plrie de pai mpodobit cu flori
trecur ncet pe lng antichiti greceti i romane la parter, dup care
urcar scara cea lung i vzur celebra statuie a lui Venus din Milo,
ndreptndu-se apoi spre expoziia napoleonian de la al doilea etaj.
n timp ce se plimba prin partea dedicat dezastrului rusesc al
mpratului, Ania simi o mndrie puternic amintindu- i ultimele
rnduri celebre din jurnalul lui Denis Borisovici, cnd acesta i
oamenii lui se pregteau s nfrunte dumanul: Astzi, n acest loc
numit Borodino, feldmarealul Kutuzov a hotrt s-i nfruntm pe
francezi, ncetndu-ne retragerea. Indiferent care va fi rezultatul, nu va
putea spune nimeni c ne-a lipsit voina de a lupta.
Frana pierduse patruzeci i apte de generali n btlia aceea, iar
Napoleon afirmase despre ea c fusese una din cele mai dure lupte pe
care le dduse vreodat. Ambele pri susinuser c teiser
victorioase i acel moment reprezentase punctul de cotitur al
activitii mpratului. Borodino.
Stnd n faa obiectelor care aparinuser lui Denis Borisovici,
prinesa Ania i spuse c artau att de ciudat acolo, cu acele cartonae
pe care se explica ce erau.
A fost o victorie ruseasc, opti prinesa Ania, furioas din cauza
celor scrise pe afiul de pe perete.
Bnuiesc, spuse Adam, gndindu-se la toate obiectele din
perioada napoleonian din palatul lui Sandro. Dar fii tolerant,
milocika. E un muzeu francez, aa c ei vd lucrurile altfel.

Da. Greit.
Pe un afi mare de lng u drapelele Franei i Rusiei erau
ncruciate deasupra unui imn de mulumire plin de nflorituri pentru
prietenia ruso-francez i Antant scond n eviden aliana naiunii
cu inamicul o sut de ani mai trziu. Frumoasele portrete ale arului
Nikolai i preedintelui Poincare marcau ncheierea expoziiei.
Cnd soii Sviridov prsir ncperea, un brbat solid de o nlime
medie, care prea ataat de un grup de turi ti, se uit cu atenie la tnra
femeie, studiindu-i fiecare amnunt al feei. Nici Adam, nici Aniu ka nu l
observar cnd coborr scara, discutnd despre expoziie. Prinesa era
foarte frumoas. Atrgea multe priviri pline de admiraie.
La parter, Adam vzu cteva obiecte de art romane care i intrigar
pe el i pe soia lui, fcndu-i s intre ntr-o ncpere mic ce avea de
jur-mprejur o mulime de vitrine.
Brbatul solid i chel i avea exact unde voia. Singuri. nconjurai de
patru perei. ncolii.
Urmrindu-i ca o umbr prin tot muzeul, ascultnd frnturi din
discuiile lor timp de aproape o or, brbatul nu se fcuse remarcat,
temndu-se s nu atrag atenia soului.
Fata era important pentru el. Ea nu vzuse nimic. Ct avea s-l
bucure uimirea ei. Avea s fie ultimul lucru de care va fi contient
nainte de a muri.
Aristocrat arogant. De data aceasta avea s moar. Nimic n-o s
mai dea gre acum, i spuse brbatul, pipind revolverul din interiorul
jachetei. Nimic nu va mai mpiedica acest lucru acum. Dup tot ceea ce
i fcuser ea i prinul Malev, ea trebuia s moar.
Ce vrea s nsemne asta? ntreb Ania admirnd mpreun cu
Adam un sarcofag roman. Poart un fel de inscripie.
Citind cuvintele, soul ei spuse:
Elena, soie a lui Phineas, odihnete-te n pace.
Eti foarte erudit, spuse Ania zmbind. Grand-pre ar trebui s
fie ncntat c mai exist un intelectual n familie.
Pcat c n-o s afle niciodat, spuse o voce din apropiere.
Rsucindu-se iute pentru a vedea cine vorbise, prinul i prinesa
Sviridov rmaser uimii cnd vzur un brbat solid i chel privindu-i

fix, blocnd ua cu trupul su masiv i al crui chip era schimonosit de


ur. n mna dreapt avea un revolver. Degetul mic al minii stngi i
lipsea.
Prinesa Ania l recunoscu i fu stpnit de cea mai oribil spaim
pe care o cunoscuse vreodat. Fa-n fa cu Oleg Ivanov, Aniuka avu
impresia c i pierduse minile. Trebuia s fie o apariie din iad.
Atunci acion.
Apucnd primul lucru pe care-l gsi la ndemn, tnra prines
azvrli cu o statuie din piatr n animalul care o atacase cu doi ani n
urm i despre care se tia c era mort. Cnd Ivanov trase cu
revolverul, glonul sfrm una din vitrine, fr s o nimereasc pe
prines, aceasta trntindu-se instinctiv la pmnt mpreun cu soul ei
i adpostindu-se n spatele sarcofagului de piatr.
Strigtele de afar le ddur de neles celor trei c mpu ctura
fusese auzit. Strigtele i paii care alergau dovedeau c avea s vin
cineva. Sau c i anunau pe ceilali c se ntmpla ceva.
n timp ce inima i btea ngrozitor de tare, Ania i vzu soul
aruncndu-se asupra atacatorului, fr s-i dea seama cine era acesta.
Ai grij! strig ea vzndu-i cum se luptau.
Soul ei l trnti la pmnt pe agresor, rostogolindu-se mpreun cu
el. Se loveau cu putere, n timp ce prinul ncerca s-i smulg arma din
mn, lovind cu picioarele i icnind n cel mai ngrozitor mod pe care l
vzuse tnra vreodat.
O s-l omoare pe Adam, i spuse ea tremurnd. Ar fi trebuit s fie
mort i nu era. Era n stare de orice.
E un comar, i spuse Ania. Nu poate fi adevrat.
Era att de ngrozit de ceea ce se petrecea, nct nici nu mai putea
gndi. Nu-i mai vedea dect pe Adam i pe acel animal ncercnd s se
omoare unul pe altul, zgriindu-se, lovindu-se, cu picioarele, dndu-i
pumni cu disperare.
Deodat, Ania i vzu soul smulgndu-i revolverul lui Ivanov, i
aruncndu-l departe pe podeaua de piatr. Ea fugi spre el i, lundu-l
ct putu de repede, tnra prines i strig soului ei s se dea la o parte
ca s-l poat mpuca.
Ivanov era cumplit de furios pentru c planul era pe cale de a-i fi dat

peste cap de o simpl femeie. Dndu-i un picior cu putere prinului


Sviridov, izbuti s se ridice n timp ce brbatul mai nalt i mai slab se
chircea de durere, gemnd de parc ar fi stat s moar. Avnd-o n faa
ochilor pe fata pe care ncercase s o omoare, ranul ezit, speriat de
zgomotul de pai care alergau pe culoar. Oamenii veneau s vad ce se
ntmpla. Aveau s-l trimit la nchisoare pentru asta i numai din
cauza acelei aristocrate blestemate.
Din cauza ei i se ntmplaser toate nenorocirile.
E diavolul n persoan, i spuse el privind-o cu o licrire de oel n
ochii de un albastru-deschis. Trebuia s moar. naint spre ea, hotrt
s o distrug de data asta.
Tremurnd att de tare, nct aproape c suspina de groaz, Ania se
simi napoi n acel comar din pdurea de la Belaia Beriozka. Inima i
btea cu putere, gtlejul i se usc, nfruntndu-l pe acel nebun.
intind drept spre Inima lui, aps pe trgaci. Spre groaza ei de
nenchipuit, nu se ntmpl absolut nimic.
Ivanov, ocat pe moment de intenia ei, ezit doar o fraciune de
secund prea mult. Adam, mpleticindu-se, se arunc asupra lui,
trntindu-l n coridor, mpreun cu revolverul pe care Ania l aruncase
spre el, furioas c nu putuse s trag.
Chinuindu-se s intre n posesia armei n timp ce vzu o duzin de
grzi venind spre el, Oleg lu revolverul din apropierea prinului, ni
n picioare i ncepu s trag disperat n urmritorii si, silindu-i s se
trnteasc la pmnt, iar el o rupse la fug pe coridor, mpr tiind un
grup de turiti britanici n calea sa. Privind n urm nc o dat, trase la
ntmplare, innd, astfel, grzile departe, n vreme ce el scpa.
Tremurnd cnd i ajut soul s se ridice, Ama era att de
consternat, nct nu era chiar sigur c supravieuise i celei de a doua
ncercri de a fi ucis. Totul prea o cea imens oamenii strni n
jurul lor, grzile fugind dup Ivanov. Era prea bizar pentru a fi real, i
spuse ea strngndu-se lng Adam i agndu-se de el de parc ar fi
fost un colac de salvare n furtun, ncercnd s opreasc sngele care
i curgea din rni.
Abia dup aceea realiz c l avusese pe Ivanov n btaia armei i
ncercase s-l ucid.

Oleg avea un avans bun fa de grzi. mpingnd oamenii n toate


prile n timp ce fugea pe coridoarele lungi, se ciocni de o statuie
greceasc pe care o trnti la pmnt, sprgnd-o n cteva buci.
Continu s fug, lsnd n urm o mulime de spectatori uimii.
nind pe scara care ducea spre ieire, izbuti s treac pe lng
singurul paznic care fusese alertat de strigte. Cnd urmritorii si
ajunser n curte, el nu se mi vedea nicieri, fugind pe Rue du Rivoli
i disprnd n staia de metrou din apropierea Palatului Regal.
ngrozit la gndul de a fi prins, Oleg sri ntr-un metrou exact nainte
ca acesta s plece din staie, ndreptndu-se spre Place de la Concorde.
Abia trgndu-i rsuflarea i trntindu-se pe un scaun liber, nu i
venea s cread c fusese chiar fa-n fa cu nepoata prinului Malev.
tia c o omorse n ziua aceea n pdure. Dar nu era moart. Mica
aristocrat arogant supravieuise mpucturii i btii i se ntorsese
s-l urmreasc asemeni unui nger al rului. Era, ntr-adevr, o fptur
rea; era chiar n stare s-l omoare.
Nu se terminase. Nu, i spuse Oleg. Nu avea s-i dea voie s moar
nainte de a se rzbuna pe ea i pe toi ai ei. Trei dintre ei dispruser
deja. Ea ar fi trebuit s fie a patra, dar era prea puternic. Era un diavol.
Katia Petrovna fusese la fel. Putuse s o omoare pe Katia pentru c
aceasta fusese neglijent, dar acum se prea c femeia-diavol nvase
ceva din ntmplarea aceea. Da. Putuse s-i ghiceasc gndurile i s
acioneze n consecin. E foarte puternic, i spuse el. Aproape
invincibil. Ca Satana.
Numai c acum avea de-a face cu cineva care era aproape la fel de
invincibil ca ea. njunghiat de acei idioi de Skriabini, btut pn i
pierduse cunotina i aruncat n apa rece ca gheaa a Nevei, i
recptase cunotina n ru i reuise s se prind de o ramur de
copac care plutea prin apropiere de cure a stat agat pn l-a zrit un
pescar i l-a scos din ap nainte s nghee de tot.
Transportat de urgen la Spitalul mpratului Pavel, n seciunea
pentru sraci, fusese ngrijit i repus pe picioare n dou luni.
Supravieuise i se rzbunase pe doi din cei care ncercaser s-l ucid.
Nu avea deloc intenia s renune la planul de a-i elimina pe ceilali.
ntorcndu-se la Paris dup ce ieise din spital, o lsase pe Wanda s

aib grij de el. Devenise proxenetul ei, Iar ea lucra prin preajma
hotelurilor de calitate de pe Malul Drept, punnd deoparte banii pe care
i ctiga. Cu veniturile aduse de cariera lui de sprgtor i ale el ca
prostituat, se adunaser destul de muli bani.
Acum toate astea erau puse n pericol din cauza acelei diavolie blonde
care l voia mort. Nu-i venise s-i cread ochilor cnd o vzuse la teatru
n seara aceea. Ar fi trebuit s fie moart. Nu l putuse urmri cnd se
urcaser ntr-un taxi, dar reuise s rein numrul automobilului i, lund
legtura cu oferul, aflase c fuseser lsai n faa unei vile de pe Rue du
Faubourg St. Honor. ncepnd de atunci, Oleg i urmrise tot timpul pe
prines i pe brbatul brunet, soul ei. Vizita lor la Luvru i oferise cea
mai bun ocazie de a o ucide, dar totul se terminase prost.
Trebuia s fie foarte atent data viitoare. Foarte atent.
ntorcndu-se n apartamentul unde locuia cu Wanda, i porunci
acesteia s-i fac bagajele. Plecau din Paris.
Cnd? ntreb Wanda surprins.
n seara asta.
Uluit, Wanda l ntreb dac nnebunise. i unde naiba aveau s
plece?
Departe de aici. Puin mi pas unde o s ajungem. Alege tu locul,
spuse el aruncndu-i hainele n geamantan. Trebuie neaprat s-o terg
de-aici. Nu mai e un loc sigur.
Poliia? ntreb ea devenind deodat speriat i strngndu-i i
brae motanul alb care reacion prin a-l scuipa pe Oleg.
Da, mini el.
Acest lucru avu efectul scontat asupra Wandei. Pn a doua zi
diminea, Oleg, Wanda i motanul Koka disprur din apartamentul
de pe Montmartre de parc i-ar fi nghiit pmntul.
i exact la timp pentru a evita plata chiriei. njurndu-i chiriaii,
proprietarul le dori s aib numai necazuri i arunc la gunoi rmiele
existenei lor nite chifle mncate pe jumtate.

Directorul Luvrului fu ngrozit cnd auzi c se ncercase uciderea


prinului i a prinesei Sviridov n mijlocul operelor sale de art.
Pagubele erau incalculabile, cel puin n privina statuilor. Rnile
prinului Adam puteau fi vindecate mult mai uor.
Cu rnile bandajate i cu spatele durndu-l din nou, prinului Adam i
psa foarte puin de statui. Era mult prea furios. El i soia lui fuseser
atacai de Oleg Ivanov, un criminal despre care se tia c era mort i care
fusese ct pe ce s-i ucid. Dac ei nu ar fi ripostat, ar fi reu it.
Faptul c Ania opusese rezisten l uimea, fcndu-l s- i dea seama
ct de profund i era ura dincolo de exteriorul acela att de lini tit. Fata
aceea blnd era n stare s mpu te un agresor de la doi pa i fr cea mai
mic ezitare. Lipsa de experien o mpiedicase s-l omoare pe loc.
Era ceva ce soul ei nu avea s uite niciodat i l fcu s simt
puin veneraie fa de ea. n dosul unui exterior fragil, Aniuka era o
tigroaic. Nu avea s o mai vad niciodat la fel, i spuse el cu tristee.
Dar, Dumnezeule, era tare mndru de ea!

Ania era devastat, mai ales cnd povestea apru relatat n ziarele
pariziene, fiind preluat apoi imediat de Novaia vremea, cel mai
important ziar din Sankt Petersburg. Pn i un reporter de la biroul din
Paris al ziarului New York Herald sun, solicitnd un interviu. Adam
porunci valetului s ncuie porile i angaj doi detectivi particulari
pentru a pzi casa pe durata ederii lor acolo.
Pentru tnra prines, totul era ca o repetare oribil a acelor zile de
var cnd venise la Paris pentru a se reface dup atacul acelui maniac
i fusese confruntat cu zvonurile ngrozitoare legate de accident.
Gndul la alte surprize o nspimnta aproape la fel de mult ca aceea n
privina revenirii lui Oleg la via.
Fr s reacioneze n niciun fel n clipele acelea, fiind prea ocat
pentru a-i exprima n cuvinte sentimentele, se ntorsese acas pe Rue du
Faubourg St. Honor i, urcnd n camera ei, se privise un minut n
oglind. Apoi azvrlise cu o vaz direct n imaginea ei, fcnd oglinda s

se sfrme n mii de bucele.


Andrei minise. Xenia minise. Nu fusese omort nimeni. O
nelaser. Cum putuser? Nu era posibil. i, totui, l vzuse, cu acea
expresie de demen n privire, ncercnd s o ucid din nou.
Era Ivanov. Nu avea nicio ndoial n aceast privin. Chiar i fr
pr, nimeni nu mai putea avea acea privire hidoas. E nc n via! i
spuse ea gata s plng de disperare. Cum de era posibil?
Gndul c Oleg Ivanov era nc n via o umplea pe Ania de o
asemenea groaz, nct i venea ru. Cum putea s se mai simt n
siguran acum? De data aceasta fusese la un pas de a-l ucide pe Adam.
Oare data viitoare avea s ncerce s-i omoare fiul? Ideea de a-i vedea
vtmai era att de nspimnttoare, nct prinesa jur c nu va mai
avea linite pn cnd nu-i va vedea cadavrul la picioare.
Dar cum? L-am avut n faa mea i am ratat, i spuse ea cu
amrciune. Dac a fi avut o puc n locul acelui revolver! Doar am
mpucat rate, cprioare. A fi putut s-l mpuc. A fi putut s-l omor.
Revolver idiot i inutil.
i aminti iari de ziua aceea din pdure. Brbatul o privea. Se
npustea asupra ei. Rdea n timp ce o umilea.
De data aceasta nu mai apucase s fac asta. Dar avusese ansa s
ncerce din nou s o ucid, i spuse ea furioas.
Brbaii dduser gre. Andrei ncercase s-l ucid, dar fr succes.
Adam ncercase s-o apere i fusese btut. tia c ea nsi va trebui sl omoare pe Ivanov. La asta avea s se ajung prinesa i ranul.
Data viitoare cnd se vor vedea, unul din ei nu va prsi scena n via.

Belaia Beniozka
Cnd privi scrisoarea n care Ania povestea amnunit incidentul oribil
de la Paris, prinesa Xenia crezu, la nceput, c tnra ei nepoat i
pierduse minile. Dup aceea i ddu seama c Ania era ct $e poate de
lucid, chiar dac ceea ce scria n scrisoarea aceea era att de incredibil,

nct ntrecea orice imaginaie. O clip, amintindu- i ngrozitoarea var


din urm cu doi ani, avu impresia c ncperea i se legna n faa ochilor.
Apoi, prinesa porni n cutarea soului ei.
Andrei! Eti imbecil, mincinos sau ambele? strig ea furioas,
aruncndu-i n fa scrisoarea Aniei. Citete asta i spune-mi adevrul.
Uluit de acea izbucnire total neateptat, prinul o privi nedumerit.
Crezu c soia lui nnebunise.
Uit-te la scrisoarea asta i spune-mi c n-ar trebui s fiu
furioas! exclam ea. Citete-o!
Cnd ajunse pe la jumtatea scrisorii, prinul se fcu alb ca varul i
scoase o njurtur care, n alte mprejurri, ar fi surprins-o foarte tare
pe soia sa.
Vezi? Triete, Andrei, i m-ai minit. Cum ai putut?
Nu. Trebuie s fie o greeal. Doar mi-au adus medalionul druit
de mama lui. i unul din degetele lui, pentru numele lui Dumnezeu!
Aruncnd scrisoarea pe o msu din apropiere, Andrei ncepu s se
plimbe furios prin ncpere, absolut ngrozit. Afurisitul acela de poliist
minise. Ticlos viclean!
tiam eu c ar fi trebuit s fiu de fa, strig el, izbind cu pumnul
n mas. Atunci n-ar mai fi fost nicio scpare.
Xenia tremura de furie i o ven a gtului i zvcnea.
Triete i a ncercat s-i omoare pe Ania i pe soul ei. Numai
Dumnezeu tie de ce mai e capabil. S-i spun ceva, daragoi, dac se
apropie cumva de Belocika, l omor cu mna mea, spuse prinesa. i no s dau gre.
Poate-mi dai i vreo idee, zise prinul sarcastic. Tu ce-ai fi fcut?
Privindu-i soul n ochi, prinesa Xenia spuse apsat:
L-a fi tiat gtul, i-a fi smuls inima din piept i restul l-a fi dat
cinilor. Asta a fi fcut.
i fr s mai adauge un cuvnt, iei din ncpere maiestuoas,
trntind ua n urma ei.
Andrei trebuia s stea de vorb cu Petrov.

Sankt Petesburg
Cnd soii Sviridov se ntoarser din Europa, singurul lucru pe care
Ania abia l atepta era revederea bieelului ei. Era nc att de
tulburat n urma confruntrii cu Oleg Ivanov, nct nici nu mai tia ce
s cread. Pe de alt parte, cunoscndu-l pe Andrei, i era aproape
imposibil s-l bnuiasc de a o fi minit intenionat. Pe de alt parte,
Ivanov ncercase s-o ucid la Lucru. Nu putea dect s ghiceasc ce
explicaie ar fi putut avea pentru situaia aceea.
Simi un nod n stomac cnd trecur cu maina pe poarta din fier
forjat, ajungnd n curte i fiind ajutai de valet s coboare.
Venind de la Belaia Beriozka special pentru acea ntlnire, Andrei i
Xenia se uitau n curte mpreun cu Belocika, iar cnd micuul i zri
prinii cobornd din automobil, exclam:
Mama!
n ciuda ntlnirii cu Ivanov, Ania arta splendid, purtnd un costum
elegant de culoare crem cu guler i manete din dantel, dou iraguri
de perle la gt i o toc micu mpodobit cu dantel aezat ntr-o
parte pe coafura blond. i Adam prea s-i fi recptat sntatea, din
cte observ prinesa. Mersul lui nu mai trda nici urm de durere.
Arta chiar rpitor.
Cnd tinerii intrar n ncpere, Belocika se duse repede spre mama
i tatl lui, bolborosind fericit. Prinesa Ania era recunosctoare pentru
prezena lui. Era att de ncordat, nct i trebuia o scuz pentru a fi
vesel, acoperindu-i fiul de srutri, n timp ce el insista s fie luat n
brae.
mbrindu-i bieelul, Adam simi tensiunea din camer. Andrei i
Xenia preau ncordai i la fel i soia lui. Oleg Ivanov reu ise
imposibilul, i spuse Adam. Crease probleme de ncredere n snul uneia
din cele mai iubitoare familii pe care Adam le cunoscuse vreodat.
Dndu-l pe Belocika apoi guvernantei care atepta, prinesa Ania i
srut mtua i unchiul pe obraji i se aez pe canapeaua din mtase
galben lng Xenia. Adam lu loc pe un fotoliu Ludovic al XV-lea din
apropierea ferestrei.

Cum s-a putut ntmpla? ntreb prinesa imediat ce rmase


singur cu rudele ei.
Era palid de furie.
Am avut ncredere n tine, unchiule. M-ai minit?
Ania! exclam soul ei prnd jenat.
Nu voia s aib vreo legtur cu o asemenea acuzaie. Doar i
cunotea caracterul lui Andrei. Acesta era demn de o total ncredere.
Era o insult ngrozitoare, pe care nu s-ar fi ateptat s o aud din
partea soiei sale, care i cunotea unchiul mult mai bine dect el. n
definitiv, Andrei i Xenia o crescuser.
Nu-i nimic, Adam Mihailovici, spuse prinul. n situaia actual,
m-ar fi mirat dac Aniuka n-ar fi pus aceast ntrebare.
Prinesa Xenia i privi nepoata ca i cum abia s-ar fi abinut s nu-i
trag o btaie. i ea fusese suprat pe soul ei, dar acest lucru era urt.
Aniuka i uitase manierele.
Am aranjat cu un inspector al Ohranei s-l prind pe Oleg Ivanov i
s-l omoare, spuse Andrei msurnd ncperea plimbndu-se ncolo i
ncoace. n timp ce noi eram la Geneva pentru na terea bieelului, el i
complicii lui l-au prins pe Podul Anicikov, l-au dus ntr-o cas unde l-au
btut i l-au njunghiat pn au crezut c l-au omort, dup care l-au urcat
ntr-o barc i l-au aruncat n mijlocul Nevei. Petrov, cel nsrcinat cu
aceast misiune, mi-a adus dou lucruri pentru a-mi dovedi c l-a ucis
un medalion de aur de la gtul lui Ivanov i un deget retezat.
La auzul acelor cuvinte, Ania i inu rsuflarea, revoltat de ideea c
Andrei ar fi avut de-a face cu bucele din atacatorul ei. i, ntr-adevr,
unul din degete i lipsea! i comunic aceste gnduri i unchiului ei.
Prinul zmbi cu tristee.
Da. Aa m-am simit i eu.
Ai avut ncredere deplin n acest Petrov? ntreb Adam.
Mi-a fost recomandat ca fiind foarte bun, spuse prinul. Chiar de
ctre eful Ohranei. N-aveam niciun motiv s nu am ncredere n el.
Prinesa se ridic i se arunc n braele unchiului ei.
Iart-m, opti ea. Am fost att de crud cu tine. N-ai meritat a a
ceva.
Prinul Andrei o srut cu blndee pe frunte.

Te-am dezamgit, spuse el. Am ncercat i am dat gre. Mi-e


ngrozitor de ruine.
Amndou femeile ncepur s plng uor, tergndu-i ochii cu
batiste dantelate i toi se simir mai bine dup ce limpezir lucrurile,
dar erau triti pentru c trebuiau s renceap urmrirea, la fel ca n
urm cu doi ani.
Iar acum, prinesa Ania inteniona s nvee s trag la int,
invitndu-i mtua s i se alture. Cu revolvere.
El sau noi, spuse ea ncet.
Xenia fu de acord.

Billy era nerbdtor s afle toate amnuntele legate de stadiul


pregtirilor de rzboi ale Germaniei. Nu meninuse relaia cu Franz
degeaba, explic el. n timp ce von Murnau trgea cu ochiul la
pregtirea militar a ruilor, Billy l inea sub observaie. Contele era o
min de aur n privina informaiilor. Mai ales cnd era beat.
Te amesteci n spionaj? l ntreb fratele lui, oarecum amuzat.
ntr-un fel, spuse el.
Minunat, i spuse Adam. Billy i-a gsit, n sfrit, vocaia un
spion al ambasadei. Era puin comic, dar el prea s ia totul n serios.
Eh, trebuia s fi nvat ceva din Sankt Petersburg.
ntreaga ar era un uria serviciu de spionaj. Ohrana era cea mai
mare organizaie n acest sens, dar avea ca rivale diverse alte
organizaii ataate curii imperiale, diverse ministere, ambasade strine
i toate serviciile armate, pentru a nu mai vorbi de persoanele
particulare care angajau detectivi ca s dezgroape secretele cuiva.
Fiecare portar din Sankt Petersburg se afla n serviciul cuiva, i
spuse Adam. Atunci de ce s nu intre i Billy n joc? Mania ruilor de
a-i spiona compatrioii, dar i pe strini, era egalat doar de mania de
a le ascunde informaii. Poate descoperea ceva util.
L-ai ntlnit pe generalul von Murnau cnd l-ai vizitat pe Franz n
Germania? l ntreb Billy pe Adam n timp ce se plimbau pe cheiul

Nevei, ndreptndu-se spre Clubul Imperial Iacht, unul din cele mai
exclusive cluburi din capital.
Ah, da. Am fost invitai Ia cin ntr-o sear i btrnul i-a insultat
tot timpul pe bandiii balcanici referindu-se la Serbia. i urte pe
srbi teribil i ar vrea s-i extermine chiar n pntecele mamelor. Mare
admirator al Kaiserului. De fapt, a fost foarte amabil i m-a prezentat
Alteei Supreme cu ocazia unui spectacol la Berlin.
Alteei Supreme?
Aa-i place mpratului s i se spun. i dai seama din asta ce
prere modest are despre sine.
Se pregtesc. Ruii joac un joc foarte primejdios n Balcani acum,
finannd revoluionarii din Austria. Dau faciunii anti-slave din Germania
i Austria destule motive ca s fie contra lor. Franz se a teapt ca Rusia s
fie trt ntr-o mare porcrie din cauza prostiei srbilor.
Ajungnd n dreptul cldirii cu faad din granit care adpostea
clubul, cei doi frai intrar i, la puin timp dup ce se aezar s bea
cte un whisky, atenia le fu distras de zgomotul unei mulimi care
alerga pe strad.
Dumnezeule, ia uite! exclam Billy ducndu-se la una din
ferestrele nalte cu perdele nchise la culoare.
Pe chei, civa poliiti clare alergau dup o duzin de muncitori
mbrcai ponosit, lovindu-i n acelai timp cu nite bice cu plumb n
vrf i strignd njurturi.
Greviti, spuse un brbat n vrst, proprietarul unor fabrici de
textile. Primesc exact ce merit. Ticloii au nchis jumtate din
fabricile din Vborg. Totul e pus la cale de radicali.
Cnd zgomotul pailor i copitelor se stinse n amurgul care nvluia
Sankt Petersburg-ul, Billy i Adam se ntoarser la fotoliile lor comode.
Dac arul nu reuete s pun capt acestor conflicte de munc, o
s fie ru. Prea multe chestii din astea i or s apar din nou baricade pe
Nevski, exact ca n 1905. aptesprezece greve la cele mai importante
fabrici sptmna asta, spuse Adam, care tia totul de la Andrei. E grav.
Ca i cum problemele create de Ivanov n-ar fi fost de ajuns, prinul
Andrei era extrem de ngrijorat i n privina viitorului rii sale. Din
moment ce numrul grevelor cretea n mod alarmant, prevedea o total

anarhie n Sankt Petersburg din nou. Nu avea deloc ncredere n


capacitatea guvernului de a ine lucrurile sub control. Nikolai al II-lea
prea furat de rolul su de ar autocrat, permindu-i arinei s-l
influeneze n alegerea minitrilor, ea nsi aflndu-se sub influena lui
Grigori Efimovici Rasputin, care susinea c era inspirat divin.
Prinul Sviridov era de prere c Rusia avea noroc dac rezista pn
la sfritul anului n situaia aceea.
Totui o mai fcuse i avea s o mai fac.

Capitolul 20

Unul din prietenii lui Adam care tia ce se petrecea n snul familiei
imperiale i la curte era Gigi Grekov. Iar el prevedea o revoluie
izbucnind din interior. Cteva rude mprteti erau deja n favoarea
unei lovituri de stat prin care Nikolai al II-lea s fie alungat,
constituindu-se, astfel, o regen, unul din unchii sau verii mpratului
s acioneze ca regent pn cnd biatul ajungea la majorat. arinei nu
avea s i se mai dea voie niciodat s-i vad fiul.
Exist vreo ans ca aa ceva s se ntmple? ntreb Adam uluit.
Probabil c nu, zise contele. Problema Romanovilor e aceeai cu
a Rusiei. Nehotrrea, Nu se pot hotr cine s-l nlocuiasc pe Nikolai.
i, dup prerea lui Gigi, nu exista nimeni care ar fi putut face o
treab mai bun.
nsoind-o deseori pe Natalia la arskoe Selo, contele Grekov se
aflase de multe ori n prezena arinei, dar nu tot att de mult ca n
prezena arului. Prerea lui despre Alexandra era foarte proast
spunea c sufer de isterie nevrotic: puteri imperiale combinate cu o
ncredere oarb n aa-zii oameni sfini mult mai potrivit unei rnci.
Ea i Natalia erau predestinate s fie prietene.
Singurul lucru care l ncnta pe Gigi era micul Konstantin

Gheorghevici cruia prinii i spuneau Kolea. Contesa dduse


natere unui bieel robust care arta a adevrat Grekov, fcndu-i
tatl s se simt n al noulea cer.
La botez, Kolea uriae foarte tare cnd preotul i turnase apa sfinit
peste buclele negre, ceea ce o fcuse pe naa lui, prinesa Maleva, s
zmbeasc stnjenit, pentru c habar nu avea cum s liniteasc un
copila care plngea. Xenia i spuse mai trziu lui Andrei c era mare
pcat c tradiia nu o lsa pe mam s fie prezent la ceremonie. Ar fi
fost una din puinele ocazii din viaa ei cnd Natalia ar fi putut fi util.
Imediat ce contesa ncepu s-i revin dup natere, Alexandra
Feodorovna confirm ateptrile lui Gigi i o numi doamn de
companie, ndeprtnd, astfel, cel puin o duzin de alte candidate i
strnind i mai multe brfe n legtur cu influena negativ a lui
Rasputin.

n ciuda prezicerilor sumbre, Rusia supravieui anului 1913 i intr


n 1914 n toiul unui sezon de iarn care era mai ameitor dect oricare
altul. Ultimele festiviti n cinstea tricentenarului Romanov ncheiar
anul cu valuri de ampanie i sclipirile a mii de diamante, cele mai
celebre gazde ale capitalei ncercnd s se ntreac una pe alta n a da
baluri extraordinare, recepii i petreceri n minunatele lor palate.
Unii oameni care aveau acces la anumite surse de informare
neobinuite erau preocupai n legtur cu posibilitatea apariiei unor
conflicte n Europa, care ar fi putut duce la implicarea Rusiei peste
grani i, n schimb, la izbucnirea unei revoluii n interior.
Cei din Ohrana ajunseser singuri cam la aceeai concluzie, dar
nimeni nu prea s dea atenie. Era ca i cum discuiile legate de acel
dezastru iminent ar fi fost de prost gust, un subiect care trebuia evitat n
saloane. Guvernul era credincios Triplei nelegeri Antanta i nu
avea nicio intenie s dea napoi.
n iunie, arul i cei de la curte ncepur pregtirile pentru vizita de stat
a preedintelui francez, monsieur Poincare, i pentru croaziera de var

anual a lui Nikolai. Natalia susinea c avea s fie pace n Europa


pentru c mentorul ei Rasputin le vorbea ncontinuu capetelor
ncoronate despre primejdiile rzboiului.
Da, i spuse Gigi cu oarecare ironie, drei n-au semnat un tratat cu
Rasputin, ci cu Anglia i Frana. Iar partenerii lor europeni aveau s-i
fac s-i respecte obligaiile.
n acest timp, oamenii continuau s-i vad de treburi cade obicei,
inclusiv muncitorii din marile fabrici ale Sankt Petersburg-ului care
participau la o serie de greve, fcndu-i pe cazaci s patruleze pe
Nevski de team ca baricadele s nu nceap s se ridice din nou. Dar,
spre surprinderea tuturor, nu prea se ntmpl nimic, ceea ce fcu s se
cread c prezicerile legate de rzboi erau nite minciuni.

n urma atacului lui Ivanov la Paris, prinesa Ania i soul ei se


simeau mai legai ca oricnd. Angajnd grzi personale la ndemnul
lui Andrei, Sviridovii erau hotri ca data viitoare s nu mai fie luai
prin surprindere i, spre uimirea lui Adam, Ania ncepu s-i petreac
dup-amiezele antrenndu-se cu revolverul Smith & Wesson de calibru
38 pe care i-l druise el.
Nu se ateptase s o fac, dar ea era chiar foarte serioas n aceast
privin. De fapt, ncepuse s trag foarte bine, dobornd iruri ntregi de
sticle goale, la fel ca i Xenia i Taa care nu voiau s se lase mai prejos.
Cea care l ngrijora pe Adam cel mai mult era Tatiana Sergheevna
care, n curnd, se plictisi s tot trag n obiecte nensufleite i ncepu
s mpute psrelele i veveriele care aveau destul ghinion s se afle
prin preajm. Ama sttu de vorb cu ea i ncet acea practic
alarmant, dar nu nainte de a fi la un pas de a provoca o revolt n
rndul servitorilor datorit faptului c mpucase pisica buctarului.
n pofida groazei provocat de reapariia lui Ivanov, un lucru o fcu
pe prinesa Ania extrem de fericit pe la sfritul primverii lui 1914.
Descoperi c urma s aib un al doilea copil. Acela era cel dinti semn
de speran dup ziua aceea de la Luvru. n ciuda tuturor temerilor

pentru viitorul ei, se trezi forat s se pregteasc pentru o nou via


care se forma n fptura ei fr s ntrebe, parc tiind c ea avea s aib
fora necesar pentru a o ngriji. Ei bine, trebuia s o aib, i spuse ea.
i, de fapt, chiar i dup chinul ndurat la prima natere, Aniuka nu
voia ca Belocika s creasc singur. Din moment ce ea nsi fusese
singur la prini, prinesa Ania i dorise ntotdeauna surori. Era sigur
c fiul ei s-ar fi bucurat s aib un frior.
i dac nu, grand-pre avea s fie destul de ncntat pentru amndoi.
La fel i Adam, dar, din moment ce, peste puin timp, urmau s plece n
Germania, la nunta lui Franz, Ania hotr s amne fericitul anun pentru
cnd aveau s se ntoarc acas. Altfel i-ar fi fcut mii de griji.
i spuse prinesei Xenia, ns, care o mbri cu dragoste i vzu n
acest lucru un semn c familia avea s triumfe n ciuda tuturor
obstacolelor pe care i le punea n fa Ivanov.
Copiii ti sunt viitorul nostru, Aniuka, i spuse prinesa cnd
stteau amndou n superba camer de muzic din Palatul Malev. E
foarte simplu. nseamn c vom dinui.
Da, i spuse prinesa Ania. Vom dinui. naintaii ei supravieuiser
mniei lui Ivan cel Groaznic, capriciilor lui Petru cel Mare, geloziei
Ecaterinei a II-a. Oleg Ivanov era un nimeni n comparaie cu acetia.
Stnd n braele soului ei n noaptea aceea, Aniuka se ntreb cum
ar fi reacionat, oare, la aflarea vetii. n ultima vreme devenise foarte
protector fa de ea, ca i cum ea ar fi fost prea fragil pentru a
supravieui fr el. Acest lucru o amuza.
ndreptarea revolverului spre Ivanov i artase ct de hotrt putea
fi. Cnd situaia se inversase, animalul fugise ca s scape cu via. i
fusese fric de ea.
Mngind prul negru al lui Adam, care dormea alturi, tnra
prines i murmur cuvinte de iubire soului ei i, n suflet, punea la
cale o crim. tia c, n cele din urm, avea s se ajung la asta. Iar ea
va fi pregtit.
n cea de-a douzeci i opta zi a lunii iunie 1914, dup ce l lsar pe
Belocika n grija mtuii Xenia, cu garderoba de la Paris a Aniei
mpachetat n douzeci i patru de cufere din piele, soii Sviridov se
urcar n tren la Gara Varovia din Sankt Petersburg ndreptndu-se spre

Germania pentru nunta contelui von Murnau n linititul Mecklenburg.


n timp ce ei se aflau pe undeva ntre Sankt Petersburg i Berlin, un
incident avu loc n ndeprtatul Sarajevo, urmnd s le schimbe toate
planurile, cci n acea dup-amiaz de duminic, motenitorul tronului
Austriei era asasinat de ctre teroritii srbi ale cror gloane fceau s
izbucneasc un rzboi de proporii uluitoare.
Era att de ciudat, i spuse Ania mai trziu, dar n momentul
asasinrii nimeni nu pruse extrem de ngrijorat n afar de francezi.
Mereu sensibili la schimbrile politice, aliaii galici ai Rusiei
prevzuser necazuri i se artaser nelinitii n perioada vizitei pe
care preedintele Poincar o fcuse la curtea Rusiei.
n presa austriac, moartea motenitorului nu fu ntmpinat cu prea
mult tulburare, probabil ca o reflectare a faptului c btrnul mprat nu
prea l simpatiza pe nefericitul arhiduce. Un alt habsburg avea s-l
nlocuiasc pe neplnsul Franz-Ferdinand pe tron i chiar i bursa
aciunilor din Viena oscil doar foarte puin, un semn sigur de stabilitate.
La guerre europenne? ntreba un ziarist ntr-un cotidian parizian,
care explica, dup aceea, cum geniul naional pentru diplomaie i
prezena unor asemenea arme moderne nspimnttoare precum gazul
otrvitor fceau ca rzboiul s fie inacceptabil pentru omul civilizat.

Mecklenburg
n dup-amiaza n care contele von Murnau se cstorea cu frumoasa
Sissi von Walthers, mirele i mireasa rmaser surprini cnd l vzur
pe generalul von Murnau, care tocmai se ntorcea de la o conferina de
dou zile ce avusese loc la Berlin. Prezena lui pru s strneasc
agitaie n rndurile tinerilor ofieri prezeni care i prsir imediat
partenerele pentru a se aduna n jurul btrnului general, dornici s afle
ultimele veti de la Berlin.
Dou sptmni cel mult, domnilor, spuse btrnul fcnd cu
ochiul i decoraiile i sclipir sub cerul nsorit. Ne ateapt vremuri

grele. inei minte ntotdeauna s fii demni de ara voastr, indiferent


ce s-ar ntmpla.
n ziua care ar fi trebuit s fie cea mai feric din via ei, proaspta
contes von Murnau era gata s izbucneasc n lacrimi. Vestea pe care
o adusese socrul ei nsemna c avea s-l piard pe Franz foarte curnd.
Era cumplit.
Ania, trebuie s plecai imediat, spuse Sissi pregtindu-se pentru
cltoria de nunt. Generalul se ateapt s intrm n rzboi cu Rusia
chiar mai curnd dect le-a spus bieilor. Sunt sigur c Franz o sa
primeasc ordin s se prezinte la regiment chiar nainte s ajungem la
destinaie.
E inevitabil, nu? Dar de ce vor rzboiul cu tot dinadinsul?
Eu una consider c e vorba de o isterie in mas, dar te rog s nu-i
spui soului meu. Nu sper dect s dureze puin i s nu moar prea
muli oameni.
Cele dou femei se uitar n oglind i i vzur chipurile ngrijorate
dou frumusei n rochii albe, brodate, una blond, cealalt brunet.
Niciuna nu vzu chipul unui duman.
Plecai ct putei de repede i avei grij s trecei grania nainte
de lsarea nopii. Doar nu vrei s fii prini aici dac se declar rzboi,
o sftui contesa. Crede-m, n-ar fi bine deloc.
N-am de gnd s risc inutil, spuse Aria zmbind. Am prea mult de
pierdut.
Contesa von Murnau o mbri cu cldur pe rusoaic. i plcea
frumoasa prines i regreta sincer c ar fi putut fi ultima oar cnd se
vedeau. Rzboi stupid.
Se auzi un ciocnit n u i valetul lui Franz vru s tie dac
doamna contes era gata de plecare.
Imediat.
ntorcndu-se spre Ania, Sissi fcu un gest a neputin i o mbri
iari. Dup aceea plec, tergndu-i lacrimile, o femeie nalt i
subire, ntr-o toalet de var elegant, care se ndrepta spre un viitor
foarte incert.
Rmnnd singur n camer, prinesa Sviridova oft i nchise
gnditoare sticla de parfum pe care Sissi tocmai o folosise, LHeure

bleue, un parfum franuzesc foarte la mod. n tumultul acelor zile de


iulie, cnd politicienii negociau i generalii ameninau, n timp ce
Europa se aga de plcerile pcii i se pregtea de rzboi, parfumul
acela simboliza pentru Ania toat frumuseea unei lumi care nu avea s
mai fie niciodat la fel.

A doua zi diminea, prinesa se trezi devreme pentru a se pregti s


plece spre cas cu primul tren. Maa fcuse bagajele din seara
precedent i cuferele ateptau n hol, gata s ia drumul grii.
Simind o uoar ameeal, Ania o puse pe seama ncordrii i se
duse repede la baie, o ncpere minunat de modern pe care o aprecie
n clipa aceea.
Duka, murmur Adam somnoros, totul e n regul?
Nu, spuse ea. Nu m simt prea bine.
Strngnd clana din porelan alb, Ania se uit la soul ei, dar nu l vzu
prea clar, fiindc ntreaga ncpere i se nvrtea n faa ochilor, o mas
rotitoare de albastru i alb inundat de lumina puternic a soarelui.
Ce straniu, i spuse ea. Parc vedea totul prin nite lentile care
deformau. Adam, ntins n pat, i se prea c plutete i c-i vorbe te de
la mare distan.
Oare ce spunea? i era att de greu s-l neleag.
Perioada ta lunar, repet el.
i trebuir cteva secunde pn nelese sensul cuvintelor. Cltin din
cap i fcu eforturi cumplite ca s vorbeasc, sprijinindu-se sfrit de
u.
Nu, murmur ea, n-are cum. Imposibil.
Eti sigur? Ai o pat pe neglije. Ce altceva ar putea fi?
Cnd nelese, n sfrit, ce spusese, Ania l privi ca un om care
tocmai fusese condamnat la moarte i ncepu s se prbueasc ncet,
picioarele nmuindu-i-se complet din cauza durerii ngrozitoare.
Oh, Doamne! gemu prinesa. Pierd copilul! ntr-o clip, soul ei
ni din pat i izbuti s o prind n brae nainte s cad ia pmnt.

Totul era att de neclar n mintea Aniei, nct nu mai tia nici unde
se afla, nici ce se petrecea cu ea. Durerea o fcea s aib impresia c e
pe moarte. Ameeala i nvluia mintea, fcnd-o incoerent i
ncepnd s aiureze.
Fu contient c era aezat n pat, l auzi pe Adam strignd dup
ajutor i mai auzi strigte n german pe coridor. Dup aceea i pierdu
cunotina, refugiindu-se n uitare.

Cnd se trezi, prinesa Ania vzu un necunoscut aplecat asupra ei,


care vorbea ncet cu Adam n german, o limb pe care soul ei o
nelegea, dar ea nu. Acum avea impresia c era ntr-un laborator,
examinat, palpat, discutat.
Adam, ce se petrece? ntreb ea ncet n rusete. Cine este acest
brbat?
Medicul contesei. Spune c ai fost la un pas de a pierde copilul,
dar c acesta nc triete.
Prinesa clipi des pentru a nu da voie lacrimilor s curg.
Slav Domnului, oft ea. Acum putem pleca.
Nici nu poate fi vorba de aa ceva, spuse soul ei. Ai nevoie de
odihn o vreme. Totul e nc ndoielnic.
Nu!
Fora cu care fu rostit acel nu l surprinse pe medicul german, care
i arunc o privire prinului. Adam tui stnjenit. Anna Nikolaevna era
la fel de ncpnat ca toi Sviridovii. Voiau ca totul s se fac dup
placul lor i nu altfel.
Nu poate s-i garanteze c vei fi n siguran dac pleci la drum
acum. Crezi c i-a da voie s-i riti viaa? Rmnem.
Prinesa trase cearceaful cu furie i arunc o pern spre el, ceea ce
atrase o privire ocat din partea doctorului n vrst. Nu a a trebuia s
se poarte o soie. Trebuia s asculte. Scornind o scuz pentru a pleca,
doctorul scund, grsu i cu barb fcu o plecciune uoar spre
pacienta lui, iar cnd iei pe u opti cu severitate n german:

Discutai cu ea. Fii ferm.


Adam se aez lng Aniuka i i lu mna, dar ea i-o trase
furioas. n clipa aceea, el fcu ceva ce ea nu-l mai vzuse fcnd
niciodat. Explod.
Ai greit c nu mi-ai spus de sarcin, strig el.
A fost cel mai idiot lucru de care am auzit vreodat
Ba nu. A fost ceva absolut nevinovat!
Nevinovat? M-ai lsat s te aduc n ceea ce poate deveni foarte
bine o zon de rzboi. Niciun brbat ntreg la minte n-ar pune astfel n
pericol o femeie nsrcinat.
Bine, Adam, dar n-avea nicio importan dac-i spuneam acas
sau dup ce ne ntorceam. Faptul c i-a fi spus n-ar fi schimbat cu
nimic lucrurile.
Dac a fi tiut a fi putut hotr s nu mai plecm. Dumnezeule!
Circul tot felul de zvonuri care fac s-i nghee sngele n vene. E o
nebunie s te afli aici n starea asta.
Chiar dac i-a fi spus la Petersburg, tot aici ne-am fi aflat. Tipul
a fost mpucat cnd noi trecuserm deja grania, aa c, oricum, n-am
fi aflat zvonurile despre rzboi dect cnd am fi ajuns aici. i atunci ar
fi fost prea trziu.
Prinul Adam era ntunecat la fa.
Doctorul refuz s te lase s pleci la drum nainte s se opreasc
sngerarea. Zice c trebuie s fii inut sub o supraveghere foarte atent.
Mai zice c nu poate ti cu siguran cnd o s fie indicat s pleci. ntre
timp, prietenii notri germani se pregtesc s- i ascut baionetele. E o
perioad foarte proast s fii imobilizat n Germania, duka.
i e numai vina mea.
N-am spus asta. Am spus doar c ar fi trebuit s-mi spui de sarcin.
Ce crede doctorul, o s pierd copilul sau nu?
Nu tie sigur, dar spune c e posibil.
Se eschiveaz.
E ct se poate de sincer. A vrea s fi fost i tu la fel.
n clipa aceea, prinesa scoase un strigt de indignare.
Cum poi? Cum ndrzneti s m insuli astfel? E monstruos! Adam
se chinui s-i pstreze cumptul. n asemenea momente, Ania

nu avea nevoie de provocare, i spuse el. Fii calm. Ai o responsabilitate


fa de ea i fa de copiii ti. N-o lsa s devin isteric.
Spre uurarea lui, Ania oft doar i se ntoarse cu faa la perete,
nevrnd s mai continue discuia.
Urm un moment ndelungat de tcere, dup care Ania ntreb ncet:
Dac pierd copilul, la ct timp dup aceea o s pot pleca la drum?
Doctorul n-a spus nimic despre asta. Nu e convins c a a ceva o s
se ntmple, dar nu vrea s te lase s te urci n tren i s pierzi copilul n
toiul nopii, undeva ntre Berlin i Petersburg. Ar fi curat nebunie.
Vreau s plec, spuse prinesa. Mi-e prea fric s mai rmn aici
chiar i o zi.
Exclus.
Ania privi n jur, la camera aceea frumos decorat cu flori proaspete
de var i se simi ca prins n capcan.
O s nceap rzboiul i, dac o s fim prini aici, o s fie
ngrozitor.
Ania observ c soul ei prea obosit cnd i mngie cu dragoste
buclele blonde. Remarc o expresie ntunecat pe care nu o mai vzuse
pn atunci. Era cu adevrat n panic i ea tia c nu era un alarmist de
felul lui.
Diplomaii trebuie s-i fac datoria nainte s se declare
rzboiul. nc n-au terminat de discutat, spuse el n cele din urm.
Dar, ntre timp, nemii plnuiesc totul deja.
Ostilitile nu pot ncepe pn nu eueaz negocierile. Asta nu s-a
ntmplat, nc. i, dac avem noroc, minitrii de externe vor trgna
ct mai mult.
Dar, dup prerea Aniei, el nu prea s aib prea mult ncredere n
acest sens. inndu-l de mn, Ania zmbi stins i ncerc s par
linitit i cooperant, dar n adncul sufletului abia atepta prima
ocazie de a scpa de acolo.
Era de prere c el i fcea prea multe griji pentru ea. Frumos din
partea lui. Era un brbat minunat. Dar ea nu avea de gnd s lase acea
calitate a lui s-i in n ara aceea o secund mai mult dect era necesar.

Capitolul 21

Dup trei sptmni de odihn forat, prinesa Ania era i mai


tulburat dect n ziua n care fusese la un pas de a pierde copilul.
Msua de lng pat era plin de telegrame prin care Xenia i poruncea
s se ntoarc acas ct putea de curnd, prevenind-o n legtur cu
apariia unei atmosfere de rzboi n Rusia tarul fiind atras n mod
inexorabil n conflict. Plecai de acolo ct mai putei, insista prinesa.
Dac ezitai, vei fi pierdui.
Ei bine, i spuse Aniuka, a venit timpul. Acest copil n-o s se nasc
n Germania, n timp ce mama lui o s fie inut ntr-o nchisoare
oribil pentru inamici.
nc nu ncepuse s se trag, dar pn la acest lucru mai erau cteva
zile, dup prerea contesei von Murnau, care i sftuia s plece ct mai
repede pentru a fi scutit de stnjeneala de a adposti sub acoperi ul ei
nite poteniali inamici.
Ori plecau acum, ori pierdeau orice posibilitate de a o mai face ntrun viitor foarte apropiat.
n ultima sptmna din iulie, prinesa Ania i fcu bagajele, i
puse un costum albastru de cltorie i l inform pe Adam c urmau s
porneasc spre gar.
Contesa von Murnau tocmai mi-a spus c Franz a fost chemat la
o cazarm din Berlin, iar Sissi e n drum spre casa mamei ei, zise Ania
punndu-i o toc neagr cu pene i cu jumtate de vl cu punctulee.
Iar doctorul tu genial mi-a spus c am optzeci la sut anse s in
copilul, aa c, Adam, eu plec, cu tine sau fr tine. Btrnul general ia spus soiei s scape de noi. tii ce nseamn asta.
Ania, tot e periculos. Ai febr i sngerarea abia s-a oprit.
Nu mai vorbi ca o infirmier! M simt destul de bine ca s plec i
nimic n-o s m in n ara asta o clip mai mult dect e nevoie.
Automobilul ateapt jos, iar bagajele au fost trimise la gar.
Prinul Sviridov i privi soia cu atenie. Era mbujorat de emoie,

dar altminteri prea s se simt mai bine. Cu toate acestea, era o nebunie
s plece la drum n acele mprejurri. Din pcate, nu aveau ncotro.
Bine, Ania, zise el. Plecm. Dar o s fie primejdios.
Am trecut prin primejdii i altdat i am supravieuit, spuse
prinesa. Sunt gata s risc ca s trim, nu ca s murim, a a c hai s
mergem, dragul meu.
mbrindu-i soia, Adam o srut cu tandree, innd-o strns
cteva clipe. i simea btile inimii prin bluza alb dantelat.
Ania l lu de gt i l srut drept rspuns, inndu-l foarte strns.
O s fie bine, murmur ea. tiu asta.
Spre imensa uurare a contesei von Murnau, mama lui Franz, tinerii
rui plecar, n sfrit, din casa ei dup o amnare ngrozitoare n
timpul creia generalul i trimitea mesaje n fiecare zi rugnd-o s
scape de ei. Lucrurile evoluau rapid n Berlin, ceea ce l fcea s
trimit telegrame asemntoare cu acelea ale Xeniei, o ironie pe care
Ania o gsi comic ntr-un sens trist. Ambele pri se narmau, se
pregteau i ateptau semnalul de ncepere.
Fiind nsoii de cei doi servitori ngrijorai, Maa i Feodor, soii
Sviridov vorbir foarte puin pe drum de la Mecklenburg la Berlin.
Odat ajuni n capitala Germaniei, se vor urca n Nord Express
ndreptndu-se spre cas prin Varovia, pentru ca, n final, s ajung la
Sankt Petersburg i la rudele lor ngrijorate care trimiseser attea
telegrame n care i implorau s se ntoarc acas.
Privind frumosul peisaj german de var trzie lunecnd pe lng
fereastra compartimentului de clasa nti n care se aflau, prinesa Ania
l inea de mn pe Adam i se ntreba ce avea s se ntmple cu ei n
caz de rzboi.
Xenia i Andrei erau n siguran acas. La fel i Belocika, slav
Domnului. Volodea Grekov se prezentase de curnd la regiment, a a
nct, cu siguran, avea s se afle n miezul lucrurilor. Grand-pre era n
Frana; ca aliat, Frana avea de suferit, probabil, de pe urma atacurilor
germane. Ania era ngrijorat pentru el i casa elegant de pe Rue du
Faubourg St. Honor. i venir n minte povestirile ngrozitoare legate de
asediul Parisului din 1870, istorisiri despre parizieni nfometai care se
hrneau cu cini i pisici, nconjurai de armata german, care a tepta ca

ei s capituleze. Dumnezeule, i spuse Ania, grand-pre nu era genul


de om care s mnnce pisici. Acest lucru l-ar fi ucis.
Cnd conductorii germani trecur pe lng compartimentul lor,
prinesa avu senzaia c se uit la ei ciudat, plnuind ceva ngrozitor.
Dumnezeule, Aniuka, nu-i lsa imaginaia s-o ia razna, opti
Adam. Stai linitit. Ai un copil la care s te gndeti.
Ea ncuviin ca s-l liniteasc, dar tot nu-i plcea felul n care
nemii aceia se uitau la ea. Nici Maei i lui Feodor nu le plcea, dar
tcur, gndindu-se n sinea lor c prinesa avea dreptate. Stpnul nu
era rus, venea dintr-o ar ndeprtat care nu cunoscuse invazia dect
n timpul rzboiului de independen. Ceea ce era o diferen.
Cnd trenul ajunse n apropierea Berlinului, soii Sviridov i
servitorii lor vzuser convoaie de soldai pe strzi. Camioane
Mercedes cu nsemnele armatei transportau sute de soldai spre
destinaii necunoscute, n timp ce ruii priveau, temndu-se ca nu
cumva s se fi declarat rzboiul n vreme ce ei se aflau la jumtatea
drumului ntre Mecklenburg i Berlin.
Adam, dac s-ar fi ntmplat deja, n-ar fi anunat? ntreb prinesa.
Dac ar fi primit ordin, sunt sigur c ar fi fcut-o. Nu-i fie team.
E nc pace.
Dar nu credea c va mai trece prea mult timp pn avea s
izbucneasc rzboiul.
La uitai-v, prines, murmurase Maa. Husari.
ntr-un singur ir, n urma convoiului de camioane, se vedea un
detaament de husari n uniforme frumoase cu galoane aurii, cu
chipiuri aezate pe o parte i purtnd drapelele regimentelor care
fluturau n vnt n timp ce treceau ca la parad. Caii lor negri erau
superbi, ngrijii perfect i plini de energie.
mi nchipui c acelai lucru se ntmpl i la Petersburg i la
Krasnoie Selo, spusese Adam. Toi generalii i mic trupele de colocolo, nviornd spiritul de lupt.
A vrea s ne fi uitat acum la propriile noastre trupe, nu la ale lor,
murmurase Ania, strngndu-i mna.
O s-o facem, peste foarte puin timp, i zise el zmbind i
mpletindu-i degetele printre ale ei. Nu-i face griji.

n cele din urm, vzur aprnd placa pe care scria cu litere mari
Berlin, ceea ce o mai liniti pe prines. ntr-o or aveau s se afle n
Nord Express ndreptndu-se spre cas, i spusese ea relaxndu-se.
Situaia nu era chiar att de rea.
n clipa aceea, ua compartimentului lor se deschise cu un zgomot
puternic i n cadrul ei aprur conductorul i doi poliiti germani n
uniforme.
Ce se ntmpl? ntreb Adam, iar soia lui nghe, devenind
rigid de spaim.
Uitndu-se la oamenii aceia, Ania avu impresia c n stomacul ei era
un gol imens. Conductorul fusese cel care le aruncase priviri pline de
suspiciune tot drumul. i acum adusese poliia. Ea avusese dreptate.
Paapoartele, v rog, spuse omul, ignornd ntrebarea lui Adam.
Domnule, doamn, v rugm s venii cu noi. V vom escorta. i
servitorii, de asemenea.
De ce? ntreb Adam. Care este problema? Sunt un diplomat
american i m ntorc la post n Sankt Petersburg. Soia mea este foarte
bolnav i trebuie s ajung acas imediat pentru a fi ngrijit de un
medic. Pentru numele lui Dumnezeu, nu ne facei s ntrziem.
Cnd auzir cuvintele diplomat american, cei trei schimbar o
privire. Sesiznd o ezitare din partea lor, Adam ceru s stea de vorb cu
superiorii lor, plngndu-se n legtur cu acea jignire flagrant adus
unor cltori nevinovai i ameninnd c va depune un raport complet la
Ambasada american din Berlin i la cea din Sankt Petersburg.
Cei trei se privir nelinitii, dup care se uitar din nou la acel
american care i amenina ntr-o german excelent.
Foarte bine, domnule. O s v conducem la superiorii notri,
spuse atunci unul din poliiti. Venii cu noi. Ceilali trei vor rmne n
sala de ateptare din incinta grii.
Ania se sperie la gndul de a fi desprit de soul ei n acele
mprejurri, dar mai tia i c avea s ncerce s afle ce se ntmpla.
Dac germanii aveau de gnd doar s in cltorii rui separai de
ceilali pasageri n timp ce ateptau trenul care s-i duc acas, atunci
nu era prea ru. Dar de ce chemaser poliia? Acesta era aspectul care o
fcea s simt noduri n stomac.

Berlin
Dus ntr-un birou mic din incinta grii, Adam Lowell, diplomat, se
trezi fa-n fa cu un ofier care avea acelai gen de musta rsucit n
sus ca a mpratului, al crui portret mare atrna pe peretele vopsit n
verde din spatele biroului. Obrajii grai i rumeni ai individului se
aprinser de indignare, cnd americanul protest n privina
tratamentului la care fusese supus de ctre autoritile Cilor Ferate
germane.
De ce sunt separai cltorii de naionalitate rus? ntreb el. Va fi
o ateptare ndelungat? Dac-i aa, cine d ordinele?
Ordinele vin de la eful Cilor Ferate germane i de la
comandamentul garnizoanei din Berlin. Nu putem face absolut nimic.
Ct timp avei de gnd s-i reinei pe cltorii rui?
Pn vom primi ordin s le dm drumul, spuse brbatul rumen n
obraji privindu-l cu curiozitate pe domnul Lowell. Dumneavoastr nu
intrai n jurisdicia noastr, zise el apoi. Suntei liber s v continuai
drumul oricnd dorii.
Atunci, bnuiesc c soia mea i servitorii au aceleai drepturi.
Nu. Fiind rui, trebuie s rmn aici.
Posed imunitate diplomatic. Pretind acelai privilegiu i pentru
membrii familiei mele. Vor merge cu mine.
mi pare ru. Trebuie s rmn.
Pe naiba!
Discuia continu n biroul acela strmt, n vreme ce sala de
ateptare, unde fuseser condui prinesa Sviridova i servitorii ei
ncepea s se umple cu ali rui, temtori, furioi i vorbrei datorit
neputinei lor. Fuseser dai jos din tren, spunndu-li-se c avea s fie o
ntrziere. Nemii nu le mai spuneau nimic altceva, iar Nord Express se
pregtea s plece.
Urmrind activitatea de pe peron prin fereastra sli de a teptare, Ania

observ un numr neobinuit de mare de soldai, ceva ce nu i amintea


s mai fi vzut n cursul altor cltorii. Nu putea nsemna ceva bun.
Peste tot n jurul ei, oamenii vorbeau furio i. Copiii plngeau, mamele
i implorau s tac, soii se rsteau la soii. Era ngrozitor. Niciodat nu
mai fusese nevoit s vad aa ceva. i nu voia s o fac nici acum.
Cnd Adam se ntoarse, n sfrit, att ea ct i servitorii rsuflar
uurai, ateptndu-se s poat pleca. Vestea pe care le-o ddu el i oc.
Am cerut s mi se fac legtura cu ambasadele american i rus din
Berlin, spuse el. Am protestat mpotriva tratamentului la care am fost
supui, am pretins imunitate diplomatic pentru membrii familiei mele i
am spus c germanii nu se poart deloc normal pentru o ar civilizat.
Nimic din toate astea n-a servit. Pe mine m las s plec, dar pe voi, nu.
Vznd expresia ocat de pe chipul Aniei, Adam se grbi s adauge
c nici prin cap nu-i trecea s plece fr ea.
Ateptnd mpreun cu servitorii i cu ceilali oameni n sala extrem
de aglomerat, Adam i lu soia pe dup umeri i o strnse lng el.
Prea nc mbujorat, ceea ce nu era un semn bun. Spera c afurisiii
de germani aveau s-i urce n primul tren i s-i trimit peste cea mai
apropiat grani. Ce rost avea s-i rein pe toi acei oameni? Din cte
i ddea seama, niciunul din cei aflai n ncperea aceea nu avea vreo
legtur cu guvernul sau cu armata. i deja cunotea destul de bine
clasele superioare ruseti pentru a recunoate personalitile de vaz.
Dar acolo erau adunai o mulime de burghezi i civa aristocrai.
Niciun mare general.
Deodat, doi soldai germani narmai cu puti cu baionete
deschiser ua slii de ateptare i unul din ei strig:
Venii cu toii pe aici. Doi cte doi. Urmai-m. Alarmat de tonul
vocii, prinesa Ania schimb o privire plin de ngrijorare cu Maa,
care se uita nspimntat la baionete.
Pe aici, ordon germanul, artndu-le drumul cu o mi care a pu tii.
ncet, nesiguri, ruii ieir din sal, privii de germanii de pe peron ca
i cum ar fi fost nite criminali.
inndu-i soul strns de mn, Ania era sigur c erau du i la
nchisoare. E att de ngrozitor, i spuse ea, att de nebunesc. Probabil c
se declarase rzboiul i ei nu tiau. Acela trebuia s fie motivul pentru

care nemii se purtau att de iraional, n timp ce grupul era condus prin
principala sal a grii, civa trectori le aruncar insulte, uimindu-i pe
aduli i speriind copiii, care ncepur s plng. Lui Adam nu-i venea
s cread ce se ntmpla. Era ceva de neiertat s reii un grup de
oameni obinuii ntr-o ar care nu se afla nc n rzboi.
Dac telefonul pe care l dduse la Ambasada american avea vreun
efect, cei de acolo aveau s protesteze. Nu c ar fi ateptat prea mult
ajutor de la ei, dar un protest era mai bun dect nimic.
Trebuia s o duc pe Ania acas. Dac posedarea imunitii
diplomatice nu avea s foloseasc, atunci nu tia ce ar fi folosit. Cel cu
care vorbise la ambasada din Berlin i spusese c avea s aduc situaia
la cunotina ambasadorului. Dac aveau noroc, i spuse Adam cinic.
Dac aveau foarte mult noroc.
Odat scoi din incinta grii, ruii au fost urcai n camioane pentru a
porni spre o destinaie necunoscut. Erau cu toii extrem de speriai.
Uitndu-se prin crpturile prelatei care acoperea camionul, Adam i
soia lui recunoscur strzile din centrul Berlinului pline de traficul
obinuit, pietoni i tramvaie.
Nu pare s fie rzboi, opti prinesa Ania.
Ne-ar fi spus, zise Adam.
Nici germanii care i ineau prizonieri, nici nsrcinatul american cu
care vorbise la telefon nu spuseser nimic n acest sens. Era att de bizar.
Berlinul la acea or de amiaz trzie avea aspectul unui ora prosper
cruia puin i psa de ameninarea rzboiului. Cei care se plimbau pe
Kurfurstendamm nu artau nimic altceva dect c se bucurau de
vremea frumoas, brbaii purtnd haine uoare i plrii de pai, iar
femeile n rochii de var i cu plrii tot de pai mpodobite cu panglici.
Singura not discordant apru n clipa n care un convoi de soldai
trecu pe lng camioanele lor, aclamai de ctre trectori. Brbaii i
fluturau plriile, iar femeile batistele. Soldaii le rspunser prin
semne, chiuind puin, ncntai de primire.
Trecnd pe lng grdina zoologic i Tiergarten, ruii vzur ali
soldai mergnd pe jos, probabil ndreptndu-se spre vreo cazarm.
Unde ne-or duce? ntreb Ania.
Rspunsul la acea ntrebare veni dup numai cteva minute, cnd

camioanele oprir n faa hotelului Continental.


Raus, raus, strigar soldaii fcndu-le semn pasagerilor lor s
coboare.
Un ofier le spuse s intre n hotel, asigurndu-i c, peste puin timp,
li se vor da tichete pentru bagaje.
Ct de tipic nemesc, mormi Ania agndu-se de braul lui
Adam i intrnd n holul hotelului.
Combinaia de team, nelinite i cldur i provoca ameeal. i era
team s nu leine i era ferm hotrt s nu se ntmple aa ceva.
n timp ce generalii din hol se uitau la ei, soldaii i conduser n
locurile unde aveau s fie inui cteva camere mari de la etajele doi
i trei, cte cincizeci ntr-o odaie.
Dumnezeule, murmur Ania aezndu-se mpreun cu Maa pe
jos lng o fereastr. Aa trebuie s fie la nchisoare.
Aici e mai ru, scump doamn, spuse o voce cultivat din
apropiere. Cel puin, la nchisoare i cunoti durata pedepsei. Aici,
ns, totul e aiurea.
ntorcndu-se pentru a se uita la cel care vorbise, prinesa zmbi. Era
un domn n vrst, mbrcat elegant cu un costum de var i o plrie
de pai, care i amintea puin de grand-pre datorit prului i mustii
albe i brbii Vandyke.
Se prezent prinului i prinesei, explicndu-le apoi c fusese luat
de la hotelul unde sttea. Se prea c nemii i adunau pe toi, dei
nimeni nu dezvluia motivul.
n timp ce Ania i soul ei stteau de vorb cu acel domn Stepan
Felixovici Davidov, un profesor din Kazan o piatr fu azvrlit
deodat pe geamul de lng prines, speriind-o i acoperind-o cu
cioburi.
Dumnezeule, Ania! exclam Adam. Eti teafr?
Da. Cred c da.
Prinul Sviridov o trase de lng fereastr i se uit afar pentru a
vedea cine ar fi putut s arunce cu piatra. Spre surprinderea lui, vzu o
mulime de brbai i biei cu nfiri dure stnd adunai n
apropierea intrrii n hotel i peste drum. Semn foarte ru.
Deprtai-v de ferestre, le spuse el celor din jur. Dac nemii au de

gnd s ne bombardeze cu pietre, e mai bine s stm n mijlocul


ncperii.
Cel care a aruncat piatra trebuie s aib o for teribil n bra, i
spuse prinul.
Ghemuindu-se mpreun cu Adam lng Maa i Feodor, mai aproape
ca de obicei datorit mprejurrilor, prinesa Ania i aminti povestirile n
legtur cu Revoluia francez, ndeosebi despre mcelrirea aristocrailor
din Paris n timpul masacrelor din septembrie. Acest lucru o fcu s se
cutremure i Adam o ntreb dac se simea bine.
Da, mini ea.
Nu se simea bine deloc. Se simea speriat i ngrozit pentru acel
copila cuibrit undeva mai jos de inima ei, a crui legtur cu viaa
prea att de fragil. Dac l pierdea n condiiile acelea, tia c avea s
fie un comar. Gndul acela era att de oribil, nct nici nu-i ddu voie
s zboveasc asupra lui, altfel avea s-i piard minile.

Cnd veni seara, germanii le aduser puin mncare, dar refuzar s


rspund la ntrebri.
Stnd ngrmdii ca nite sardele, ruii se certau pentru spaiu, se
plngeau c mncarea era prea puin i emiteau numeroase ipoteze
referitoare la motivul pentru care erau reinui, iar n tot acest timp,
copiii plngeau, soii se ciondneau i toat lumea se clca pe nervi.
Stnd rezemat de Adam, prinesa Ania opti c era cea mai oribil
cltorie pe care o fcuse vreodat. Oamenii erau att de lipsii de
maniere.
Parc toate femeile ar fi ca mtua Liza, murmur ea, fcndu- i
soul s rd.
Era adevrat. n mulime existau cteva scorpii, mai ales o doamn
moscovit foarte glgioas care le spunea tuturor c acas aveau patru
servitori care fceau toat treaba, iar ea nu trebuise s ridice un deget
toat viaa.
De parc nu toi ar avea servitori, spuse prinesa uluit.

Prinul Sviridov i strnse mna uor i o srut n joac, fcnd-o s


zmbeasc. Suporta mai bine dect se ateptase i el i era recunosctor.
Lsnd geamurile deschise pentru a avea aer, grupul se pregti de
culcare, tiind c somnul avea s fie ceva superficial pentru majoritatea
dintre ei. Civa copii erau ghemuii n braele mamelor sau ntini pe
jos ca nite cei. Maa era prea epuizat ca s-i mai pese de ceva. Se
fcu ghem i aipi pe covor folosind haina lui Feodor ca pern, n timp
ce acesta conversa ncet cu unul din cei de lng el.
Prinesa Ania i soul ei se ntinser lng Maa, vorbind proptii n
coate i gndindu-se la Belocika, Xenia i chiar la Taa.
M bucur c niciunul din cei dragi nu-i aici s treac prin asta,
spuse prinesa. Ar fi fost mult prea groaznic.
A vrea ca afurisitul la de nsrcinat s ia legtura cu cineva care
ar putea s ne ajute, murmur Adam.
Scumpule, crezi c Xenia l-ar crete pe Belocika dac o fi s ni se
ntmple ceva aici? ntreb prinesa ovitoare.
Doamne, nici mcar s nu te gndeti la aa ceva. N-o s se
ntmple nimic att de ru.
Bine. Dar crezi c ar face-o?
Bineneles. Xenia Alexandrovna l-ar crete ca pe propriul ei fiu,
tii foarte bine. N-ar trebui s-i faci griji n privina asta. De i, adug
el grbit, nu-mi nchipui de ce ai adus asemenea subiect n discuie.
Ania nu rspunse. Doar zmbi, uitndu-se n ochii negri ai lui Adam,
superbi i enigmatici. Exact acelai lucru l gndise i ea, numai c voia
s aud cuvintele din gura soului ei.
Dup o noapte de nelinite, n care nimeni n afar de Ma a i de
civa copii nu dormi profund, un soldat german i anun c, peste
vreo or, aveau s fie transferai la ambasada lor. Avea s li se
serveasc mncarea cnd ajungeau acolo.
Chiar i gndul la mncare i fcea grea Aniei acum. Se rug s nu
verse, nu n faa acelor oameni, printre strinii aceia. Arta bolnav, alb
ca varul, ncercnat. Paloarea aceea l ngrijora foarte mult pe Adam. La
fel de palid fusese n dimineaa cnd aproape c pierduse copilul.
Dup ce ajungem la ambasad, ct de curnd ne putem atepta s
prsim Germania? i auzi Adam pe unii din rui ntrebnd.

Nu tiu, rspunse soldatul german. Vei fi anunai la momentul


potrivit, nu nainte.
Apoi veni momentul transferului. Germanii le spuser s coboare n
holul hotelului i s ias pe o u lateral, dup care s se urce n
camioanele care ateptau.
Feodor, hai s-o lum pe prinesa Ania amndoi de cte un bra,
spuse Adam. S-o ajutm s coboare scrile. Maa, ai grij s nu te
despart nimeni de noi. ine-te dup noi. Dac germanii i fac
necazuri, spune-le c faci parte din familie. Spune-le orice, numai nu-i
lsa s ne despart.
Chicotind cnd auzi acele cuvinte, Maa ncuviin. Nimic nu avea
s o despart de prin i de prines. i era fric de germani.
n ciuda temerilor lui Adam pentru Ania, el i Feodor reuir s o
duc fr probleme jos, Maa ncheind coloana. Drumul pn la
ambasad fu lipsit de incidente, n afar de cteva strigte furioase din
partea unei mulimi de locuitori ai Berlinului care i privir pe ru i
intrnd n cldire, o construcie datnd din secolul al optsprezecelea, de
pe vremea lui Friedrich cel Mare.
Odat ajuni nuntru, cei reinui se trezir ntmpinai cu rceal de
ctre compatrioii lor de la ambasad, care vedeau n acel numr imens
de oameni o povar n plus impus de nemi. Nervoi i irascibili din
cauza alarmelor permanente i lipsei de somn, angajaii ambasadei
ardeau hrtii n cteva din cmine, fcndu-i pe toi s transpire n ziua
aceea cald de iulie. Ultimul lucru pe care-i voiau erau o mulime de
compatrioi care cereau s fie trimii acas imediat. Aveau i aa
problemele lor.
De dup perdelele din damasc ale ferestrelor de la parter, Adam privi
cum numrul celor adunai peste drum cretea din ce n ce mai mult
pn ajunser s fie cteva sute de tineri cu nfiri aspre, care strigau
sloganuri anti ruseti, obsceniti, ameninri. Prea muli dintre ei i
alimentau patriotismul cu sticle de schnapps, observ el. Poliitii erau
nebuni dac permiteau aa ceva.
Ar trebui s le permit compatrioilor aflai n tranzit s prseasc
ara n caz de rzboi, nu? ntreb Ania gsindu- i un loc pe scar.
Da. Aa e de obicei.

i fcu loc soului ei i se cuibri lng el. Bietul Adam nu avusese


cum s se brbiereasc i arta puin nengrijit, lucru care nu-i sttea
deloc n fire, observ Ania. Se zri pe sine ntr-o oglind i fu ocat
cnd vzu rezultatul ultimelor douzeci i patru de ore. Amndoi artau
ca nite ceretori, nu ca nite prini.
Cldura era cel mai cumplit lucru. Incapabili s se spele cum trebuia,
reinuii erau transpirai n hainele cu care erau mbrcai cnd fuseser
luai. Pentru Ania, care era extrem de pretenioas i care obinuia s se
schimbe de cteva ori pe zi, era dezgusttor. Spre ruinea ei, amndoi
erau murdari.
Stnd ghemuit pe platforma scrii i uitndu-se la ngeraii pictai
pe tavan, tnra prines fu trezit brusc din reverie de o voce plcut
care i spunea ceva despre o butur rcoritoare. n starea n care se
afla, avu impresia c ncepuse s-i piard minile.
Prines, insist vocea, una real cu un accent specific regiunii
Kazan, v pot oferi un pahar de ap?
Era profesorul de la hotel.
Mulumesc, spuse ea, acceptnd cu delicatee darul lui.
Era delicios.
Am vorbit cu unul din angajai acum ctva timp i mi-a dat o
veste, spuse el. Srbii ar trebui s fi fost de acord cu un ultimatum al
Austriei, chiar dac acesta a fost scris n cel mai injurios limbaj posibil.
Au ales s nghit insultele mpratului dect s rite un rzboi.
Ei, deci totul e aranjat, zise Adam zmbindu-i soiei.
Nu, spuse profesorul cu tristee. Chiar n clipa asta austriecii
bombardeaz Belgradul.
ngrozit, Ania icni i se ag de soul ei, convins c Rusia va fi n
rzboi peste cteva ceasuri. Adam o lu pe dup umeri i i aminti c
acordurile diplomaiei internaionale prevedeau repatrierea civililor
surprini ntr-o situaie ca aceea. n general, germanii respectau
acordurile.
Atunci de ce nu ne las s plecm? ntreb ea pe bun dreptate.
Nimeni nu tia.
Prinul i prinesa Sviridov tcur, privind int covorul.
Asta e cea mai proast veste pn acum, spuse Ania n cele din

urm. nseamn c intenioneaz chiar s nceap rzboiul.


ncercnd s-i nveseleasc, profesorul spuse c nu se auzise nc
nimic despre mobilizare n Rusia, dar dou ore mai trziu, un
funcionar anun c arul dduse deja ordine pentru o mobilizare
parial. Lucrurile progresau rapid. Cazrmile din Sankt Petersburg,
Moscova i Kiev erau n alert i li se dduse ordin celor de la punctele
de frontier s fie pregtii pentru un atac.
Afar, peste drum, numrul scandalagiilor cretea cu fiecare ceas, n
ciuda prezenei poliitilor cu cti. Pietrele ncepur s zboare prin
ferestrele de ia parter, cioburile mprtiindu-se peste covoare, mobil
i nefericiii care se aflau n apropiere. ncepur s se adune cu toii n
mijlocul ncperilor, temndu-se s se aventureze pe lng geamuri.
Pietrele erau una, dar cnd mulimea de tineri agitai i potrivnici
ruilor atacar ambasada n ciuda prezenei polii tilor berlinezi, paznicii
rui le rspunser cu focuri de arm, fcndu-i s fug i s sar gardul
pentru a scpa de gloane, dei paznicii trgeau n aer nuntru, Adam i
trnti soia la podea i se arunc deasupra ei cnd auzi rafala de gloane,
temndu-se c acestea veneau din partea germanilor. Cnd ncetar, dup
cteva minute, Adam se relax i insist ca Aria s stea la etaj, departe de
parter. Zguduit, ea ascult, retrgndu-se mpreun cu Ma a.
Gsind un locor mai izolat la etaj, Ania i servitoarea ei deschiser
cutia cu bijuterii pe care Maa o purta asupra ei i ncepur s coas
buzunrele n interiorul cmuelor pentru a ascunde podoabele
prinesei minunatele ei perle, un colier, o brar i o pereche de
cercei de diamante plus alte cteva piese mai mici. Purta o pereche de
cercei mari, din perle, pe care i ascunse acum n cm u, nlocuindui cu alii simpli din aur.
Cnd terminar, femeile nu se simeau prea bine, dar erau bucuroase
c bijuteriile se aflau la adpost. Prinesa Ania nu avea deloc de gnd
s-i lase pe mna nemilor minunatele perle primite ca dar de nunt.
Sau orice altceva.
La parter, pietrele continuau s sparg geamurile la fiecare cteva
minute, dar nu se mai auzeau mpucturi, ceea ce i fcea pe reinui s
rsufle oarecum uurai. Angajaii nervoi ai ambasadei le transmiteau
vetile pe care le primeau de la Sankt Petersburg, sugernd inevitabilul.

n capel, femeile nlau rugciuni Sfintei Fecioare din Kazan a


crei icoan se afla Ia loc de cinste pe altar, doamna din Moscova cu
patru servitori fiind mai glgioas dect oricare alta. Se aprinser o
mulime de luminri pentru a scpa de nemi i a ajunge ct mai repede
n Rusia, unde nc mai era pace, dei aceast posibilitate prea din ce
n ce mai ndeprtat.

n cele din urm, cnd toat lumea renunase la sperana de a mai


pleca din Berlin, un neam n uniform i fcu apariia, i adun pe toi
ruii n jurul lui i anun:
Vei prsi cldirea exact n cincisprezece minute, n grupuri de
cte cinci i v vei urca n camioane pentru a fi transportai la gar. S
avei tichetele pentru bagaje la voi.
Acel ultim ordin o fcu pe Ania s fie gata s izbucneasc ntr-un rs
nebun.
Att de tipic! exclam ea, att de meticulos. Att de nemesc.
Ania, ascult-m cu atenie, i spuse soul ei, innd-o de umeri cu
fermitate. Cnd o s ieim din cldire, o s te inem eu de o parte,
Feodor de cealalt, iar Maa o s vin imediat n spate, exact ca nainte,
la haina mea i pune-i-o pe umeri.
Dar e prea cald, spuse ea surprins.
Oare i pierduse minile?
Adam o privi n ochi i repet instruciunile.
F cum i-am spus, adug el, nevrnd s aud alte comentarii.
Pune-i haina.
Bine, zise prinesa ridicnd din umeri.
innd cont de toate problemele pe care le aveau, era absurd s se certe
tocmai ntr-un asemenea moment, aa c se hotr s-i fac pe plac.
Cnd le veni rndul s ias din cldire i s se ndrepte spre camion,
prinesa Ania i nsoitorii ei se ngrozir cnd vzur n strad mulimea
cea mai fioroas care se adunase vreodat n acea parte a ora ului. Abia
inui de poliiti, brbaii i bieii cu epci i haine ponosite le strigau

ruilor tot soiul de obsceniti, azvrlind n ei cu sticle de butur goale,


pietre, timp n care femeile scandau ceva ce aducea a omori rusnacii.
ine-o bine pe Ania Nikolaevna i nu-i da drumul, indiferent ce
s-ar ntmpla, i porunci Adam lui Feodor fcndu-i drum spre camion
sub o ploaie de pietre i insulte. Ania, trage-i haina peste cap!
Scorpiile din mulime ncepuser s azvrle n ei cu legume
mucegite i cu orice fel de murdrie gseau la ndemn. Nu-i ceva
real, i spuse prinesa simindu-se pe jumtate purtat pe sus de Adam
i de servitorul lui. Parc nnebunise toat lumea.
Deodat, Ania se ntreb dac Ivanov s-o fi aflat acolo. Era o
absurditate, dar, oarecum, se potrivea. Toat viaa ei n afar de
incidentul cu mtua Liza de la Teatrul Mare numai la el vzuse atta
ur necontrolat. Pn n momentul acela.
Dumnezeule, i opti ea lui Adam, vor s ne omoare!
Protejndu-i soia pe ct putea, Adam i trase haina complet peste
cap, ncercnd s o apere de murdriile care erau azvrlite asupra lor.
Pretutindeni n jur, n camionul descoperit, oamenii erau lovii cu
legume mucegite i, din cnd n cnd, cu cte o piatr. Copiii
plngeau nspimntai, agndu-se de mamele lor, ngrozii de
strigtele mulimii i de chipurile acelea schimonosite de ur.
innd-o pe Ania strns, soul ei aproape c avea impresia c nu vor
mai scpa niciodat de gloata aceea nverunat care se agita n jurul
convoiului cnd acesta se urni din loc. oferii conduceau cu o vitez
care le permitea agresorilor s in pasul| cu camioanele, ceea ce crea
riscuri enorme pentru pasageri.
nconjurai din toate prile de maniaci care strigau cele mai
cumplite obsceniti, ruii aveau senzaia c puteau fi omori chiar
acolo, n mijlocul strzii n centrul Berlinului.
Adam, mi-e fric, opti Ania, ngrozit de acele chipuri hidoase i
pline de ur. Crezi c or ne omoare?
Nu. Soldaii n-or s lase s se ntmple ceva. Sunt rspunztori de
sigurana noastr
Nu prea fac nimic ca s-i ndeprteze.
Soul ei gsi c era foarte adevrat. Acest lucru l umplea de team,
dar nu avea s spun nimic

ine capul jos, i strig Adam n clipa n care o piatr i uier pe


lng urechea stng. Nu ridica privirea.
Un brbat de lng ei fu nimerit de o piatr fcndu-l s se
prbueasc fr cunotin la picioarele lor. Adam i simi soia
tremurnd i o strnse mai mult n brae, optindu-i s ncerce s-i
pstreze calmul.
Ce face fiul nostru? o ntreb el. Sunt probleme?
Nu. O s fie un adevrat tigru dup ce a trecut prin toate astea,
zise ea tremurnd i luptndu-se la mulimea care i mpresura din toate
prile, strignd la ei de parc ar fi vrut s-i omoare pe toi.
Chiar n clipa aceea, un adolescent veni alergnd spre camionul care
abia se tra, vrnd s-i verse nduful pe cine era mai aproape. Ania
ip ngrozit cnd l vzu inndu-se agat destul de mult pentru a se
dezlnui asupra primei persoane care i apru n fa Adam. Dup ce
l lovi pe prin cu putere de cteva ori cu o piatr mare i ascuit,
tnrul i pierdu echilibrul, pn la urm, i sri jos, disprnd n
mulime, ncntat de sine.
Lovit n ochiul stng i n tmpl, Adam se cltin i se prbui n
braele Aniei, pierzndu-i cunotina Cnd czu pe podeaua
camionului, prinesa se arunc asupra lui, aproape isteric. Era plin de
sngele care iroia din rnile soului ei.
Adam! ip ea, mpingndu-i nnebunit pe cei care practic l
clcau n picioare n locul acela strmt. Adam! Doamne, ajutai-l!
n viaa ei nu mai vzuse atta snge.
Dar ceilali aveau problemele lor, fiecare ncercnd s evite s aib
aceeai soart. Nimeni n afar de cei doi servitori ai ei nu fcu vreun
gest ca s-l ajute pe prin.
Feodor era convins c stpnul lui era mort. Sngele care i curgea din
rnile de la cap era nfiortor. Prinul Sviridov fusese lovit att de tare,
nct valetul auzise zgomotul oribil fcut de piatr n contact cu craniul.
Nu credea c cineva ar fi putut supravieui unei asemenea lovituri n cap.
Lipindu-i urechea de pieptul lui Adam, Ania ncerc disperat s-i
aud btile inimii. Da, i spuse ea, aproape clcat n picioare de
strinii care o loveau cu fiecare zglitur a camionului. Triete.
Triete. Nu poate s moar i s m lase. N-o s-l las!

Fcnd tot posibilul ca s-l ridice pe prin n ezut i s-l rezeme de


latura camionului ca s nu fie strivit, Feodor fcu un bandaj din batista
lui curat i i-l leg n jurul capului.
Prinesa Ania i inea soul n brae aproape cuprins de disperare.
Avea nevoie de un doctor. Repede. Dac nemii aceia maniaci nu-i
scoteau din mijlocul acelei mulimi de nebuni, Adam avea s moar.
Respira, dar era fr cunotin. Iar rana de la cap era foarte urt.
Legnndu-l n brae, Ania i mngia prul, i vorbea, ncerca s-l
readuc la via, plngea din cauza neputinei, totul n zadar. Prinul nu
rspundea.
Cum prinesa i servitorii ei stteau strni n jurul lui Adam, fcnd
tot ce puteau ca acesta s nu fie clcat n picioare, camionul opri brusc
aruncndu-i din nou la podea.
Unde suntem? ntreb Ania, complet dezorientat n acea viitoare.
La gar, spuse Feodor.
Artnd spre un vagon de clasa a doua, soldaii i mpingeau pe rui,
crnd rniii de parc ar fi fost simple bagaje.
Aducei un doctor, strig prinesa cnd germanii o mpinser pe
scrile trenului, mpreun cu Maa i Feodor. Dac Adam o s moar,
voi o s fii de vin. Unde v sunt ofierii? Vreau s vorbesc cu ei!
Artai-mi unde sunt!
Prines! spuse Feodor. Nu-i nfuriai. Sunt nite brute.
Dar Ania Nikolaevna era prea furioas ca s asculte. i era cald, era
murdar, extenuat i furioas. Soul ei putea s moar din cauza acelor
slbatici i ea nu mai era sigur c avea s ajung la grania Rusiei fr
s piard copilul. Totul numai din cauza acelor nemi nenorocii!
Urc n tren! i strig un sergent, fluturndu-i o baionet prin fa,
ceea ce o nfurie pe Ania i mai mult.
Fr s atepte reacia Aniei Nikolaevna, Feodor o apuc de bra i
aproape o tr pe scar, fiind prea nspimntat de germani pentru a se
mai gndi la acea ocant lips de respect. Ania era att de uluit de
gestul lui Feodor, nct se ls tras n sus, n interiorul vagonului de
clasa a doua, n mijlocul unei aglomeraii ngrozitoare, n care oamenii
se mpingeau care mai de care ca s prind locuri, i strigau rudele
zgomotoi, se tnguiau pentru pierderea bagajelor.

Adam i ceilali rnii erau considerai de ctre germani cazuri


speciale i dui n compartimente de clasa nti, unde rudelor li se
permise cu chiu, cu vai s-i nsoeasc. Era mai mult loc ntr-un
compartiment de clasa nti, dar, i mai important, rniii erau ascuni
vederii, ceea ce i ndreptea pe germani s susin c au avut grij de
rui.
n timp ce prinesa i cei doi servitori se agitau n jurul lui Adam,
care tot nu-i recptase cunotina, trenul ncepu s se deprteze de
Berlin, ndreptndu-se spre Danemarca, nu spre Est.
Adam o s moar nainte s ajungem la Copenhaga, i spuse
prinesa uitndu-se la bandajul nsngerat. Dac nu i se acorda ngrijire
medical ct mai curnd, murea. Tietura arta foarte urt, o ran
oribil care i trecea peste ochi i tmpl; avea nevoie de un medic, iar
n trenul acela nemesc nu exista nici mcar o trus de prim-ajutor.
Gndul de a-l pierde o paraliza pe Ania. Privindu- i soul rnit, se
gndi la disperarea pe care o simise atunci cnd ncercase s se sinucid
un gest ridicol. Acum se simea sfiat de acelai sentiment de
neputin.