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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Captulo 2.
Nociones de Microbiologa y Parasitologa
1. Introduccin a la Microbiologa.
La microbiologa es una ciencia que todos los estudiantes de ingeniera civil deben de estudiar para
poder comprender aspectos biolgicos fundamentales presentes en la ingeniera ambiental. Realmente
no se trata de conocer a fondo esta ciencia, sino de tratar de conocer aquellos tpicos que permitan al
estudiante entender, por ejemplo, las relaciones existentes entre los microorganismos, los aspectos
beneficiosos que ellos nos pueden aportar y la relacin entre los microorganismos y los procesos
naturales de vida.
Un microorganismo es un ser vivo, de un tamao tan pequeo, que solo puede ser observado a travs
de un microscopio. Estos organismos estn presentes en el medio ambiente natural e interactan
constantemente con los seres humanos. En algunos casos son beneficiosos para los humanos en otros
casos son perjudiciales.
Los microorganismos se encuentran en todos los ambientes, por ejemplo, en el aire que respiramos, en
los alimentos que comemos, en el suelo, en el agua que bebemos. Muchos de los microorganismos son
de gran utilidad para los seres humanos, mientras que un pequeo grupo producen enfermedades o son
perjudiciales. Entre los que son beneficiosos se pueden mencionar, algunos microorganismos presentes
en el suelo, como los Thiobacillus ferrooxidans y los Thiobacillus thiooxidans, que obtienen su
energa de la oxidacin de compuestos qumicos inorgnicos txicos producidos principalmente en las
actividades mineras, o el caso del Bacillus thuringiensis que es empleado como pesticida no
contaminante. En el agua, se pueden mencionar los microorganismos fototrpicos, organismos cuya
fuente de energa es la luz solar, como las algas y las cianobacterias, que constituyen los productores
primarios, fijando el bixido de carbono en compuestos que pueden ser empleados por otros
microorganismos.
Los microorganismos cumplen un papel muy importante en la biosfera, ya que influyen
significativamente en la composicin y calidad del ambiente, ellos ayudan en la descomposicin de
contaminantes y sustancias txicas y en su transformacin en compuestos que pueden ser empleados
por otros organismos. Adems, los microorganismos pueden ser considerados como acondicionadores
de los suelos.
De lo antes planteado, se concluye que el estudio de los microorganismos proporciona un
conocimiento fundamental acerca de los diferentes ecosistemas naturales incluyendo, indudablemente,
a los seres humanos.
Entre los principales grupos de microorganismos de inters para los ingenieros ambientalistas se
tienen: las bacterias, las algas, los hongos, los virus, los protozoarios y los helmintos, ya que todos
estos microorganismos son capaces de descomponer sustancias orgnicas en compuestos inorgnicos
que las plantas y otros organismos vivos necesitan para vivir.
El estudio de los microorganismos se debe centrar en aspectos tales como: ciclo de vida, tipo de
metabolismo, mtodos de reproduccin y transmisin. Sin embargo, se deben tener presentes estudios
de cmo los microorganismos pueden ayudar a mejorar el ambiente, su aplicacin en la agricultura, en
el control de pestes y en el desarrollo de nuevas vacunas, antibiticos y otros productos que permiten
mejorar la calidad de vida de los seres vivos.
2. Breve Historia de la Microbiologa.
A travs de los aos, muchas y diferentes culturas han realizado aportes importantes a la
microbiologa. En una forma resumida se pueden nombrar ciertos descubrimientos importantes, por

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ejemplo, el sabio griego Hipcrates quien desarroll sus estudios en la medicina, el sabio romano
Varro quien plante la idea de que enfermedades no visibles eran causadas por animales, o los judos y
rabes quienes ayudaron a desarrollar controles en la transmisin de enfermedades mejorando las
condiciones sanitarias en estos pueblos.
En el siglo XVII, Anton Van Leeuwenhoek construy el primer microscopio, lo que permiti observar
organismos no visibles a simple vista y descubrir la mayora de bacterias, protozoarios y otros
microorganismos.
La aparicin de epidemias durante el siglo XVIII, tales como la peste Negra o Bubnica, la
tuberculosis y la viruela, debido a las psimas condiciones sanitarias de casas y pueblos, hizo aumentar
el inters de la investigacin en el rea de la microbiologa, tratando en todo momento de conseguir el
origen de estas enfermedades.
Ms adelante, las investigaciones relacionadas con nuevas tcnicas de cultivo del cientfico Robert
Koch, que desarroll una teora que planteaba que microorganismos invadan a otros organismos y
causaban enfermedades, permiti por primera vez establecer asociaciones entre un microorganismo en
particular y una enfermedad. La teora postulada por Koch consideraba los siguientes aspectos:
1.
2.
3.
4.

El microorganismo causante de la enfermedad se encuentra en el cuerpo del animal infectado.


El microorganismo puede ser aislado en un medio de cultivo.
La inoculacin de una muestra de este cultivo en un animal sano hace que ste desarrolle la
enfermedad.
El microorganismo infectante puede ser recolectado nuevamente del animal contagiado
experimentalmente.

Esta teora no pudo ser confirmada de inmediato; sin embargo, las investigaciones posteriores
realizadas por Pausteur referentes al clera y a la vacuna contra la rabia, y otras investigaciones de
Koch referentes a la tuberculosis, permitieron, aos despus, comprobar la teora de que las
enfermedades eran causadas por microorganismos.
En los subsiguientes aos se pueden mencionar otros hechos importantes en el campo de la
microbiologa, tales como el aporte que realiz Semmelweis, como fue el uso del cido carblico en
vendajes de heridas y en instrumentos quirrgicos para prevenir septicemias o el trabajo de Beijerrinck
quien estableci el trmino de virus por primera vez.
Seguidamente Stanley logra la primera cristalizacin de un virus en 1935, esto permiti que en 1939
los virus fueran vistos por primera vez utilizando un microscopio electrnico. Ms tarde, Hersey y
Chase demostraron que los virus estaban compuestos de hebras de ADN (cido desoxi-ribonucleico).
Con relacin al campo de prevencin, control y tratamiento de enfermedades, se pueden mencionar
los estudios realizados por Ehrlich, quien emple por primera vez hierbas naturales como la quinina
para el tratamiento de enfermedades. Sin embargo, uno de los avances ms importantes en el campo
de la microbiologa, lo realiz Fleming, quien descubri el primer antibitico, la penicilina.
Muchos otros investigadores han realizado aportes significativos al estudio de microorganismos, tales
como Griffith, quien descubri el proceso de transformacin de microorganismos mientras estudiaba
colonias de pneumococos. o los estudios de Beadle y Tatum quienes demostraron como la informacin
gentica puede controlar el metabolismo de los microorganismos.
Finalmente, se puede concluir que la microbiologa es una ciencia no estacionaria y evolutiva, ya que
siempre van a existir nuevas enfermedades relacionadas con los microorganismos que necesitan de
estudios puntuales y especficos para poder desarrollar vacunas que impidan su propagacin en mundo.
3. La Clula y sus Tipos.

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Con el desarrollo de nuevas tecnologas, actualmente se pueden observar y estudiar las principales
caractersticas de las clulas vivas (Figura N 1). Las clulas vivas se pueden clasificar en procariticas
y en eucariticas.

Figura N 1. Clulas vivas


(Fuente: www.udg.co.cu/cmap/botanical/imagenes/dcva.jpg).
3.1. Clulas Procariticas.
Los organismos procariticos son los seres vivos ms pequeos, poseen un dimetro entre 0.5 a 2 m,
en caso de poseer un forma esfrica. Debido a esto, las bacterias tienen una relacin rea-volumen
bien elevada, lo que significa que todos los componentes internos de su clula se encuentran muy
cercanos a su superficie y los nutrientes pueden ser fcilmente distribuidos en ellos. Por ejemplo, una
bacteria con un dimetro de 2 m tiene un rea de 12 m 2 y un volumen de 4 m 3, por lo tanto su
relacin superficie-volumen ser de 3:1. Si se compara con un microorganismo eucaritico, que tenga
un dimetro de 20 m, un rea superficial de 1200 m 2 y un volumen de 4000 m 3, su relacin
rea-volumen ser de 0,3:1, esto significa que los microorganismos procariticos poseen una relacin
rea-volumen diez veces mayor que los microorganismos eucariticos.
Todos los organismos unicelulares o pertenecientes al reino de los protistas inferiores poseen clulas
procariticas. Entre los organismos procariotas se encuentran las bacterias, incluyendo a la primitiva
archaebacteria y la cianobacteria o alga azul que es una bacteria fotosinttica.
3.1.1. Estructura de las Clulas Procariticas.
Las clulas procariticas estn constituidas por una membrana o pared celular que rodea al citoplasma
y por una variedad de estructuras externas tales como capsulas, flagelos y pili. En el citoplasma,
lquido que contiene ARN, protenas, glicgeno y lpidos entre otros, se encuentran los ribosomas, la
regin nuclear o nucleoide y ciertas inclusiones tales como las granulas y las vesculas (Figura N 2).
La membrana o pared celular es semi-rigida y est constituida, principalmente, por un polmero de
molculas de N-acetilglucosamina y de molculas de cido N-acetil-murmico que estn unidas por
cadenas de cuatro aminocidos. Esta membrana celular cumple dos funciones importantes: una la de
mantener la forma de la clula y la otra la de regular el flujo de materiales que entra y sale de la clula,

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es decir, esta membrana previene el rompimiento de la estructura celular cuando existe intercambio de
fluidos debido al proceso de smosis.

Figura N 2. Estructura Clula Procaritica


(Fuente:www.biotech.bioetica.org/images/wpe112.gif).
El citoplasma, es una sustancia semilquida localizada dentro de la pared celular, est constituido por
cuatro quintos de agua y un quinto de sustancias disueltas y/o suspendidas. En estas sustancias se
encuentran enzimas y otras protenas as como tambin carbohidratos, lpidos e iones inorgnicos. En
el citoplasma de la clula es donde se producen las reacciones qumicas tales como el catabolismo y el
anabolismo. El catabolismo es la ruptura de molculas de mayor tamao en molculas de menor
tamao con obtencin de energa, y el anabolismo es la formacin de compuestos qumicos, tales como
protenas y grasas a partir de molculas ms simples, utilizando ATP (Adenosintrifosfato) como fuente
de energa.
Los ribosomas estn formados por cido ribonucleico (ARN) y protenas, se presentan en forma
abundante en el citoplasma celular agrupados en largas cadenas esfricas denominadas poliribosomas.
En los ribosomas es donde se realiza la sntesis celular.
El no poseer una regin nuclear o nucleoide claramente definida es lo que las diferencia de las clulas
eucariticas. El nucleoide est constituido fundamentalmente por cido desoxiribonucleico (ADN)
asociado con ARN y protenas, es decir, es donde se encuentra la informacin gentica de la clula.
Las granulas son pequeos cuerpos constituidos por sustancias densamente compactadas que impiden
su disolucin en el citoplasma. Cada granula contiene una sustancia especfica como glicgeno o
polifosfato. El glicgeno, polmero de glucosa, sirve como energa a la clula, y el polifosfato,
polmero de fosfato, constituye la fuente de fosfato para los procesos metablicos de la clula.
Las vesculas, son pequeas estructuras cubiertas o encapsuladas por una delgada membrana. En su
interior se encuentran pequeas cantidades de gases. Las vesculas cumplen la funcin de controlar la
profundidad a la cual la clula puede sumergirse.

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Entre las estructuras externas que presentan algunas clulas procariticas se encuentran los flagelos,
que son hebras muy finas que le permiten el movimiento a la clula. Otra estructura externa presente
en las clulas procariticas es el Pili, una especie de filamento, compuesto de una protena llamada
pilin, que es utilizado por la clula para adherirse a superficies. Aunque se muestra muy similar a un
flagelo, el Pili no est asociado al movimiento o motricidad de las clulas procariticas.
Un gran nmero de clulas procariticas tambin presentan como estructura externa una cpsula que
rodea la pared celular y cuya funcin es proteger la clula de ataques exteriores que intentan destruir la
clula. Esta cpsula est compuesta de complejas molculas polisacridos que forman un gel de
contextura ligera. Es importante sealar que cada cpsula de clulas procariticas posee una
composicin qumica especfica y cuando la misma es destruida o no est presente en la clula, la hace
ms vulnerable y menos infecciosa.
3.2. Clulas Eucariticas.
Las clulas eucariticas son ms grandes y ms complejas que las clulas procariticas, la gran
mayora posee un dimetro superior a los 10 m, y presentan en su estructura interna una serie de
organelos bien definidos (Figura N 3). Debido a su mayor tamao poseen una menor relacin reavolumen que las clulas procariticas. Las clulas eucariticas, constituyen la unidad bsica de todos
los microorganismos pertenecientes al reino de los protistas superiores, tales como las algas, hongos y
los protozoarios, as como tambin al reino animal y al reino vegetal.
3.2.1. Estructura de las Clulas Eucariticas.
Estas clulas poseen una serie de estructuras bien definidas u organelos, rodeados por la membrana
celular. La membrana celular de las clulas eucariticas est constituida por los mismos fluidos de las
clulas procariticas pero posee una mayor variedad de lpidos y su funcin principal es la de controlar
el movimiento de sustancias dentro y fuera de la clula.
La estructura interna de las clulas eucariticas es ms compleja, pero a su vez ms organizada que las
clulas procariticas. En la misma se presentan un gran nmero de organelos, entre los cuales se
pueden mencionar: el citoplasma, el ncleo, las mitocondrias, los cloroplastos, los ribosomas, el
retculo endoplasmtico, el aparato de Golgi, los lisosomas y las vacuolas, entre otros (Figura N 3).
El citoplasma en las clulas eucariticas ocupa un espacio mucho menor que en las clulas
procariticas, debido a que dentro de l se encuentran el ncleo y una gran cantidad de organelos. Est
constituido por una sustancia semilquida que contiene agua y otras sustancias disueltas, similar al
citoplasma de las clulas procariticas.
El ncleo contiene una cantidad bien significativa de ARN, es decir, es el lugar donde se almacena la
informacin gentica de la clula y sirve tambin como sitio en donde se desarrollan o ensamblan los
ribosomas.
Las mitocondrias, tambin llamadas fuente de poder, son sin lugar a duda uno de los organelos ms
importantes presentes en las clulas eucariticas, ya que son los encargados de llevar a cabo las
reacciones oxidantes para capturar energa en el adenosintrifosfato o ATP, que es la energa usada por
la clula para sus diversas actividades. Son numerosos en algunas clulas y presentan una estructura
compleja con un dimetro de 1 m aproximadamente. Poseen dos membranas: una externa y otra
interna. La interna encapsula todas las sustancias presentes en las mitocondrias y tiene forma de
pequeos laberintos.

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Figura N 3. Estructura de las clulas eucariticas


(Fuente: http:/enfenix.webcindario.com).
Algunas clulas eucariticas son capaces de realizar el proceso de la fotosntesis. Las capaces,
presentan en su interior los cloroplastos, estructura similar a las mitocondrias, con la diferencia de que
poseen internamente el pigmento denominado clorofila. Estos organelos son los encargados de
capturar la energa solar durante el proceso de la fotosntesis.
Los ribosomas de las clulas eucariticas son ms grandes que los de las clulas procariticas, poseen
cerca de 60% de ARN y de 40 % de protenas. Es all en donde se lleva a cabo la sntesis de las
protenas utilizadas por la clula para su desarrollo. Estos organelos pueden encontrarse sueltos o
conectados al retculo endoplasmtico.
El retculo endoplasmtico se presenta como una extensa red de membranas que forman numerosos
tubos o vesculas en el citoplasma, que puede o no tener adheridos ribosomas. En el retculo
endoplasmtico con ribosomas adheridos se producen las protenas mientras que en el retculo sin
adherencias se sintetizan los lpidos.
El aparato del Golgi consiste en una vescula o cuerpo plano formada por la interconexin de una
membrana, en el se reciben las sustancias que han sido sintetizadas en el retculo endoplasmtico. Esta
vescula las almacena, y algunas veces modifica su estructura qumica original. Tambin ayuda a la
formacin de las membranas celulares y de las membranas de otros organelos.
Los lisosomas son pequeos organelos cubiertos por una membrana protectora que contiene las
enzimas necesarias para realizar la digestin de clulas muertas.
Las vacuolas son estructuras cubiertas de una membrana protectora en la cual se depositan y
almacenan sustancias tales como almidn, glicgeno y grasas, que son despus utilizadas como fuentes
de energa. Algunas vacuolas se forman cuando la clula ingiere partculas de alimento.

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Las estructuras externas presentes en las clulas eucariticas, cumplen bsicamente dos funciones:
movilidad y proteccin. Entre estas estructuras estn los flagelos, los cilios y las membranas o paredes
celulares.
Los flagelos en las clulas eucariticas son ms largos y complejos que los flagelos en las clulas
procariticas. Consisten en dos fibras centrales rodeadas por series de fibras perimetrales que a su vez
estn contenidas dentro de una membrana exterior. El movimiento que produce este flagelo es muy
diferente al que produce un flagelo de las clulas procaritica, ya que ste se mueve en forma de
latigazo y el de las clulas procariticas se mueve en forma gancho rotativo. La gran mayora de los
microorganismos compuestos de clulas eucariticas presentan un slo flagelo, pero existen casos en
los cuales pueden poseer ms de dos flagelos.
Los cilios, son estructuras con el mismo patrn de fibras pero de menor tamao y ms numerosas.
Estas realizan un movimiento coordinado, ms rpido que el realizado por los flagelos, que simula una
ola.
Un gran nmero de organismos unicelulares eucariticos poseen una membrana celular, sin pptido
glicgeno en su composicin, que es un rasgo caracterstico de las clulas procariticas. Por ejemplo,
la pared celular de las algas y de los hongos posee, bsicamente, celulosa u otro tipo de polisacridos.
Debido a su composicin qumica la pared o membrana celular aporta rigidez y proteccin, evitando el
derrame interno cuando el agua se mueve a travs de la clula proveniente del ambiente exterior.
3.3. Diferencias y Similitudes entre los Tipos de Clulas.
La principal diferencia entre los dos tipos de clulas, es que las clulas procariticas no poseen un
ncleo bien definido mientras que las eucariticas si lo poseen dentro de su estructura celular. Otra de
sus ms visibles diferencias es que las clulas eucariticas tienen dentro de la membrana celular una
serie de pequeas estructuras llamadas organelos o pequeos rganos, mientras que las procariticas
no lo tienen.
Estos tipos de clulas tambin poseen ciertas similitudes, por ejemplo, ambas poseen una membrana
celular que las rodea y que define el borde de las clulas vivas. Tambin poseen la informacin
gentica en las molculas de ADN (cido desoxirribonucleico) y poseen un metabolismo o proceso de
formacin y ruptura de compuestos qumicos en la clula, similar. A continuacin se presenta la tabla
N 5 en donde se muestran las principales similitudes y diferencias entre las clulas procariticas y las
clulas eucariticas.
Tabla No 5. Similitudes y diferencias entre los tipos de clulas.
Caracterstica
Informacin Gentica
Ubicacin de la informacin
gentica
Ncleo
Histones
Cromosoma
adicional
(ADN)
Membranas internas
Retculo endoplasmtico
Enzimas respiratorias

Clulas Procariticas
Encontrada en un simple
cromosoma
Nucleoide
Ausente
Ausente
En los plasmidios
Solamente presente en los
microorganismos
fotosintticos
Ausente
Localizadas en la Membrana
celular

Clulas Eucariticas
Encontrada en un par de
cromosomas
En la membrana que rodea al
ncleo
Presente
Presente
En los organelos, tales como la
mitocondria y el cloroplasto
Existen gran cantidad rodeando a
los organelos
Presente
En la mitocondria

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Cloroplastos
Aparato de Golgi
Lisosomas
Cilios

Ausente
Ausente
Ausente
Ausente

Presente en algunos casos


Presente
Presente
Presente como estructuras muy
pequeas.

Fuente: Lim, D. Microbiology.


4. Clasificacin Simplificada de Microorganismos de Inters para los Ingenieros Ambientales.
En lneas generales, la mayora de microorganismos encajan en el reino animal o en el vegetal, sin
embargo existe un grupo de microorganismos que, por sus caractersticas celulares, no se corresponden
a ninguno de los reinos antes mencionados. Es as como en 1866, Haeckel, recomienda que estos
microorganismos sean incluidos en un nuevo reino denominado protista. En este reino se incluyen las
bacterias, las algas, los hongos y los protozoarios. En la tabla N 6, se muestran los microorganismos
clasificados segn el reino al que pertenecen y sus caractersticas celulares ms resaltantes.
Tabla N 6. Clasificacin de microorganismos segn el reino al que pertenecen de inters para el
saneamiento ambiental.
Reino
Animal

Miembros representativos
Anlidos o gusanos
Crustceos
Rotferos
Vegetal
Plantas acuticas radiculadas
Plantas acuticas con semilla
Helechos
Musgos
Protistas
Protozoarios
superiores
Algas
Hongos
Protistas
Bacterias
inferiores
Algas verdi-azul
Fuente: Rheinheimer, G. Aquatic Microbiology.

Clasificacin celular
Organismos multicelulares, eucariticos
Organismos multicelulares, eucariticos

Organismos uni o multi celulares,


eucariticos, sin diferenciacin celular
Organismos unicelulares, procariticos,
sin diferenciacin celular

4.1. Helmintos, Gusanos o Anlidos.


Son microorganismos parsitos multicelulares eucariticos que presentan simetra bilateral, poseen
adems cabeza, cola y tejidos bien diferenciados en tres capas: ectodermos, mesodermis y endodermos
(Figura N 4). Estos microorganismos pueden clasificarse en dos grandes grupos: los gusanos planos o
platelmintos y los gusanos cilndricos o nematelmintos.

Figura N 4. Helminto, gusano o anlido (Fuente: www.cib.uaem.mx).


Los platelmintos son gusanos primitivos, usualmente no ms gruesos de 1 mm, pero muy largos, ya
que se han encontrado algunos con un tamao de 10 m. La gran mayora de estos gusanos son
hermafroditas, es decir, poseen los sistemas reproductivos de los dos sexos. Ms de 15000 especies han

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sido incluidas en este grupo, muchos de stos viven libremente, otros se encuentran en ambientes
acuticos y otros son parsitos obligados que se localizan principalmente en el intestino delgado de los
animales de sangre caliente, entre los ms representativos est la Taenia Saginata, causante de la
Teniasis.
Los nematelmintos, son gusanos con cuerpo cilndrico y de terminacin delgada, cubiertos de una capa
protectora llamada cutcula. Se encuentran en diversos tamaos que van de 1 mm hasta a ms de 1 m.,
no son hermafroditas. Las hembras desarrollan mayor tamao que los machos y pueden llegar a poner
ms de 200000 huevos por da, todos protegidos con un caparazn duro que le asegura su
supervivencia. Se han identificado ms de 80000 especies de nematodos, y se cree que existen ms de
un milln. Pueden vivir libremente en la naturaleza, se encuentran principalmente en el suelo, cursos
de agua naturales y ambientes marinos. Otros parasitan insectos y plantas, y solo un pequeo nmero
de ellos viven a expensas de los seres humanos, desarrollndose en el tracto intestinal, en el sistema
linftico y en la sangre. Entre sus miembros representativos se puede nombrar la Trichinella spiralis,
causante de la triquinosis.
4.2. Crustceos.
Los crustceos son microorganismos quimioheterotrofos, es decir, que tanto su fuente de energa como
su fuente de carbono es la materia orgnica. Multicelulares, aerobios, acuticos, su caracterstica
fundamental es que poseen un exoesqueleto (Figura N 5). Sirven de alimento a los peces y pueden ser
reservorios de agentes causales de enfermedades en seres humanos. Su importancia radica en el hecho
de que pueden ser considerados como indicadores de la calidad ambiental en los cursos de agua.

Figura N 2.5. Fotografa de un crustceo


(www.rednaturaleza.com/.../fotos/t399.jpg).
4.3. Rotferos.
Los rotferos constituyen la forma ms sencilla de los animales multicelulares, son microorganismos
aerobios, quimioheterotrofos, devoradores de bacterias y algas que deben su nombre a los cilios
localizados en su cabeza (Figura N 6). Generalmente se encuentran en el efluente del tratamiento
secundario o biolgico de las plantas de tratamiento de aguas residuales.

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Figura N 6. Fotografa de un rotfero (es.encarta.msn.com).


4.4. Protistas.
Los microorganismos pertenecientes al reino de los protistas, tanto superiores como inferiores, juegan
un papel de gran importancia para la sustentacin de la vida en nuestro planeta, ya que los protistas
auttrofos capturan la energa solar y sirven de alimento a otros protistas hetertrofos, para los cuales
la energa solar es daina. Otros descomponen y se alimentan de materia orgnica en descomposicin,
transformndola en compuestos que pueden ser utilizados por otros organismos vivos. Los protistas
sirven de alimento a peces y ostras, entre otros.
Algunos protistas pueden ser parsitos, y pueden causar enfermedades en los seres humanos tales
como la disentera, la malaria, la leishmaniasis y la toxoplasmosis. Tambin, son los causantes de un
fenmeno conocido como la marea roja, en la cual algunas especies de Gonyaulax o dinoflagelates
producen una toxina que paraliza y mata a peces y delfines as como tambin produce irritacin en las
membranas del sistema respiratorio en humanos.
Los protistas superiores son arreglos de diversos microorganismos que poseen una serie de
caractersticas en comn, por ejemplo, son microorganismos unicelulares en su gran mayora,
eucariticos (con clulas que tienen un ncleo bien definido y membranas que rodean a los organelos),
microscpicos, con dimetros que van desde 5 m hasta 5 mm.
La clasificacin de los protistas se puede hacer segn sus semejanzas con los reinos de organismos
microscpicos. En la tabla N 7, se presenta la clasificacin de los protistas superiores.
El nmero de microorganismos protistas presentes en el suelo varia en funcin del tipo y de las
condiciones fsicas y qumicas del mismo. En el suelo se encuentran varias clases de bacterias,
hongos, algas y protozoarios. Suelos con temperaturas adecuadas y cantidades apreciables de materia
orgnica constituyen el sitio ideal para el desarrollo de los protistas. En los datos que se incluyen en la
tabla N 8, se aprecia el nmero aproximado de microorganismos en diferentes niveles del suelo.
De esta tabla se puede concluir que las capas superiores presentan ms diversidad de microorganismos,
porque son ms aireadas, y contienen ms materia orgnica que las capas ms profundas, las cuales
son menos frtiles y ms anaerobias.

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Tabla N 7. Clasificacin y propiedades de protistas superiores de inters en el estudio de aguas
naturales y residuales
Grupo
Protistas
que
asemejan
a
plantas, algas
Protistas
que
asemejan
a
Hongos
Protistas
que
asemejan
a
animales
o
protozoarios

Caractersticas
Poseen cloroplastos y realizan la
fotosntesis, viven en ambientes
hmedos y soleados, la mayora
posee pared celular y tienen una o dos
flagelas para su movimiento.
La mayora son saprofitos, pueden ser
un o multi celulares

Miembros
Euglena gracilis (agua natural),
diatomeas (agua natural y ambientes
marinos), dinoflagelados (ambientes
marinos)
Myxomycetos u Hongos lanosos

Hetertrofos, la mayora unicelulares


pero algunos forman colonias, pueden
ser mviles o no, viven libremente en
la naturaleza aunque existen algunos
que son parsitos.

Mastigophora o flagelados del genero


de Trypanosoma, Leishmania,
cryptosporidium y Giardia (agua
dulce, agua salada, aguas residuales y
efluente plantas de tratamiento) ,
Sarcodina o Seudpodos del genero de
Entamoeba, Plasmodium Vivax
(malaria), ciliophora o ciliados
(Balantidium Coli, causa disentera)
Fuente: McCarty, P. et al. Environmental Biotechnology: principles and applications.
Tabla N 8. Distribucin de ciertos protistas en el suelo.
Profundidad
(cm)

Bacterias
aerobias

Bacterias
Hongos
anaerobias
Organismos/gramo de suelo
3-8
7.800.000
1.950.000
119.000
20-25
1.800.000
379.000
50.000
35-40
472.000
98.000
14.000
65-75
10.000
1.000
6.000
135-145
100
400
3.000
Fuente: Tortora, G. J. et al. Microbiology an Introduction.

Algas
25.000
5.000
500
100
-----

4.4.1. Algas.
Los taxonomistas, algunas veces difieren en la clasificacin de las algas. Un gran nmero de stas
estn incluidas en el reino de las protistas y en el reino de las plantas, pero tambin existen algas
eucariticas que no deben confundirse con las algas verdiazul (cianobacteria) que son procariticas. Su
principal caracterstica es que son microorganismos fotosintticos.
Las algas se encuentran generalmente en las capas superficiales del terreno, donde haya agua y luz que
les permitan realizar la fotosntesis. Las algas son auttrofas, es decir, utilizan como fuente de carbono
el bixido de carbono (CO2).
Las algas causan malos olores y coloraciones al agua, por estas razones deben ser estudiadas y
controladas en las Plantas de Purificacin de las aguas naturales, sin embargo son de gran utilidad en
los procesos de oxidacin de la materia orgnica de las Plantas de Tratamiento de aguas residuales ya
que proporcionan oxigeno al proceso.
Entre las algas de inters para los ingenieros ambientalistas (Figura N 7), se pueden nombrar, las
Clorofilas o algas verdes, las Crisfitas o algas marrones, las Rodfitas o algas rojas y las Xantfitas o
algas amarillas.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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4.4.2. Hongos.
Son organismos hetertrofos no fotosintticos y aerobios que producen esporas y muchos de ellos son
saprofitos, es decir, se alimentan de la materia orgnica en descomposicin. La gran mayora se
desarrollan en sitios con condiciones extremas de humedad y pH y otros son parsitos que obtienen sus
nutrientes de los tejidos de otros organismos vivos. La mayora de los hongos son multicelulares, como
el caso del moho, pero tambin existen algunos unicelulares como el caso de la levadura.
Todos los hongos poseen, en su composicin qumica, enzimas Lisosomales, que les permiten
descomponer clulas daadas y ayudar en la invasin de nuevas clulas.
La gran mayora de los hongos se reproducen sexualmente, pero, se ha observado el caso de la
reproduccin asexual, en donde las clulas micticas se dividen produciendo nuevos hongos, tal es el
caso de la levadura.
Los hongos siempre estn presentes en suelos aireados y orgnicos, ya que como son microorganismos
hetertrofos, dependen de la cantidad de materia orgnica disponible para su desarrollo. Tambin se
encuentran en suelos cidos, con pH inferiores 5,5, donde las bacterias no pueden subsistir. Los
Penicillium y los Aspergillus son los hongos ms comnmente encontrados en el suelo.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Figura N 7. Diferentes tipos de algas acuticas (Fuente: www.fao.org).
Los hongos son los principales microorganismos que descomponen, presentes en el ambiente, ya que
transforman el carbono y nitrgeno en otros compuestos que pueden ser utilizados por otros
organismos, es decir, contribuyen con los ciclos biogeoqumicos. Son utilizados para la produccin de
antibiticos, como el caso del Penicillium notatum, un moho, y tambin en la produccin de alimentos,
por ejemplo, el Penicillium roquefortii y el Penicillium camemberti, hongos empleados para darle el
sabor caracterstico del queso Roquefort y Camembert respectivamente. Igualmente, las levaduras son
empleadas para hacer pan, cerveza y vinos, ya que producto del metabolismo de los hongos, se libera
dixido de carbono y alcohol.
Por otra parte, algunos de ellos son patgenos, como es el caso del hongo Histoplasma capsulatum
causante de la Histoplasmosis, enfermedad en la cual el hongo se esparce a travs del sistema linftico
provocando fiebres, anemia y en algunos casos la muerte. Algunos hongos producen lesiones cutneas
superficiales y subsuperficiales en el ser humano y la gran mayora se pueden considerar perjudiciales
a las plantas.
Para el estudio de los hongos en el laboratorio se emplea el medio de cultivo agr de Sabouraud,
propuesto por el miclogo francs del cual recibe el nombre. Bajo condiciones ptimas se logra el
crecimiento de hongos en un lapso de 2 a 4 semanas, lo que implica que los hongos tienen un
crecimiento lento si se comparan con las bacterias que generalmente crecen en 24 horas.
De la clasificacin general de los hongos, los presentes en aguas naturales y residuales, resultan de
inters para los ingenieros ambientales. Entre ellos se tienen, los Mixomicetos u hongos lanosos y los
Ficomicetos u hongos acuticos (figura N 8).

Figura N 8. Hongos acuaticos (Fuente: br.geocities.com/.../phycomycetes.jpg).


4.4.3. Protozoarios.
Son microorganismos multicelulares hetertrofos aerobios, anaerobios y facultativos que viven
libremente en la naturaleza. Al igual que las algas, los protozoarios se encuentran en las capas hmedas
superficiales del suelo, donde otros microorganismos como las algas y bacterias le sirven como fuente
de alimento. Los protozoarios son de gran utilidad en los procesos biolgicos de tratamiento de las
aguas residuales.
Los protozoarios son ms grandes en orden de magnitud que las bacterias y son en su gran mayora
patgenos, como la Entamoeba histolytica, causante de la Disentera amibiana, la Giardia Lamblia
causante de la Giardiasis (Figura N 9), la Naegleria fowleri causante la de Meningoencefalitis y el
Plasmodium vivax causante de la Malaria (Figura N 10). Estos microorganismos llegan al ser

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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humano a travs de aguas contaminadas con heces fecales. Los protozoarios flagelados, como por
ejemplo, el Allantion y el Tetramitus, son los ms frecuentes en ambientes terrestres.

Figura N 9. Protozoario causante de la Giardiasis


(Fuente: mx.geocities.com/tepahtiani/giardia2.jpg).

Figura N 10. Protozoo causante de la Malaria


(Fuente: upload.wikimedia.org/.../200px-Malaria.jpg).
4.4.4. Bacterias.
Las bacterias son los microorganismos unicelulares ms abundantes en el suelo, pero tambin pueden
encontrarse en otros ambientes tales como los cursos de aguas naturales, las aguas residuales, el aire,
en las plantas, en los animales y en los seres humanos, entre otros. Es por esta razn, que en la masa
seca de una bacteria existen elementos qumicos abundantes en la naturaleza tales como el carbono,
nitrgeno, azufre, fsforo, oxgeno e hidrgeno.
Las bacterias son los microorganismos responsables de los cambios bioqumicos que ocurren en la
naturaleza, generalmente se encuentran en suelos con pH comprendidos entre 6 a 8 unidades. Las
bacterias pueden ser mviles o no y pueden ser esporuladas o no (Figura N 11).

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Figura N 11. Estructura de una bacteria


(Fuente: recursos.cnice.mec.es).
Las bacterias, segn sus requerimientos de oxgeno pueden ser aerobias, anaerobias y facultativas.
Entre los gneros de bacterias aerobias y facultativas encontradas en los suelos, estn las Arthrbacter,
Pseudomonas, Agrobacterium, Alcaligenes, Flavobacterium, Streptomyces y Nocardia, mientras que
entre las anaerobias se encuentran los Clostridium y los Desulfovibrio.
Clasificar las bacterias, puede ser una tarea difcil, ya que muchas de ellas poseen estructuras similares.
Con el transcurrir del tiempo, los cientficos han logrado agruparlas segn su tamao, forma y arreglos,
pero esta no es una clasificacin muy efectiva. Por lo tanto, se deben de utilizar varios criterios para
poder intentar clasificar a las bacterias.
Uno de los criterios que permiti agruparlas y diferenciarlas con relativa simplicidad, fue el criterio
propuesto por Gram, basado en la coloracin o teido de bacterias. Otros criterios utilizados en la
actualidad incluyen el estudio de sus propiedades tales como crecimiento, aspectos nutricionales,
fisiologa, bioqumica y gentica bacteriana. Un resumen de estos criterios utilizados en la
clasificacin de las bacterias se presenta en la tabla 9, mostrada a continuacin.
Tabla N 9. Criterios utilizados para la clasificacin de bacterias.
Propiedad
Morfologa
Coloracin
Crecimiento
Aspectos nutricionales
Fisiologa

Consideracin
Tamao y forma de la clula bacteriana, arreglos
que presentan, presencia de flagelos, capsulas etc.
Gram-positivas, Gram-negativas
Caractersticas que presentan en los medios de
cultivo (agr, caldo), morfologa de las colonias y
aparicin de pigmentos mientras se cultivan.
Auttrofas, hetertrofas, fuentes de energa,
fuentes de carbono, fuentes de nitrgeno y
requerimientos nutricional especiales.
Temperatura (promedio y optima para vivir), pH
(promedio y optima para vivir), requerimientos de
oxigeno, requerimientos de sales, tolerancia a
procesos osmticos, sensibilidad y resistencia a
antibiticos.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Bioqumica

Naturaleza de los compuestos celulares presentes


en las paredes celulares, molculas de ARN,
ribosomas, pigmentos y antgenos.
Porcentaje de ADN presente en la clula
bacteriana

Gentica
Fuente: Lim, D. Microbiology.

La utilizacin de estos criterios permite agruparlas en cepas que poseen caractersticas similares, y
estas caractersticas permiten diferenciarlas de otros grupos o cepas. Para los diversos tipos de cepas
bacterianas, los cientficos han encontrado una manera sencilla de determinar cuales son los miembros
de una especie en particular, pero existen casos en los cuales se ha dificultado el trabajo de agrupacin.
En la actualidad los estudios del ADN y protenas bacterianas, han permitido agruparlas en cepas de
alguna especie existente o establecer una especie para ellas. Una cepa bacteriana consiste en los
descendientes de un aislamiento simple en un medio de cultivo puro.
Segn la forma que presentan las bacterias se clasifican en tres tipos: esfricas o cocos (Figura N 12),
bastones o bacilos (Figura N 13) y espirales o espirilos (Figura N 13). Cabe sealar que si la forma
del bastn es curva recibe el nombre de vibrio (Figura N 13) y en el caso de presentar forma de espiral
ms delgada y flexible recibe el nombre de espiroqueta (Figura N 13).

Figura N 12. Bacterias de forma esfricas o cocos


(Fuente: recursos.cnice.mec.es).
Puede darse el caso de que una misma clase de bacteria vare en forma y tamao, esto es debido al
hecho de que si existen gran cantidad de nutrientes en el ambiente, las clulas bacterianas se dividen
rpidamente formando nuevas clulas de mayor tamao. Aunque la variacin en las formas que
presentan las bacterias es muy limitada, pueden existir casos en los cuales las bacterias cambien su
forma, este fenmeno poco usual recibe el nombre de pleomorfismo.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Figura N 13. Diferentes formas de bacilos (coli.usal.es).


Adems de las formas caractersticas que presentan las bacterias, algunas veces se presentan en
arreglos o grupos con caractersticas bien definidas, formadas especialmente cuando se encuentran en
proceso de divisin de las clulas sin separacin, por ejemplo, un coco o bacteria de forma esfrica se
puede dividir en dos, formando lo que se conoce con el nombre de diplococos, o pueden dividirse en
ms de dos cocos formando cadenas, este arreglo recibe el nombre de streptococos (Figura N 14).
Tambin se pueden agrupar en forma de racimos de uvas, este arreglo recibe el nombre de
Staphylococos (Figura N 15). Para el caso de bacilos o espirilos, los mismos no se presentan en forma
de arreglos multicelulares.

Figura N 14. Fotografa de un Streptococo


(Fuente:www.juntadeandalucia.es).

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Figura N 15. Fotografa de un Staphylococo


(Fuente: www.scharfphoto.com).
Finalmente, cabe sealar que uno de los mtodos de clasificacin e identificacin de bacterias ms
utilizado en la actualidad es el mtodo o manual de Bergey, propuesto por el presidente de la sociedad
americana de microbiologa, David H. Bergey en 1923, el cual agrupa a las bacterias en 33 secciones o
grupos, considerando en cada grupo caractersticas fcilmente observables de las bacterias, tales como:
forma, reacciones de teido o coloracin, presencia o ausencia de pared celular, movilidad y modos de
metabolismos entre otras.
Este manual ha sufrido una serie de modificaciones, hasta su ltima publicacin en 1984. En el
apndice II, se muestra la tabla N II.1, en la cual solo se considerarn aquellas secciones del manual
de Bergey que contienen informacin importante para los estudiantes de la asignatura saneamiento
ambiental. Es decir, se har slo nfasis en el estudio de bacterias causantes de enfermedades
relacionadas con el saneamiento ambiental, de origen hdrico y/o que sean de origen entero patgenas
es decir, que se desarrollan en el tracto intestinal de animales de sangre caliente.
Las bacterias forman parte de los microorganismos encargados de guardar el equilibrio biolgico en
nuestro planeta. Es por ello que su estudio es de gran importancia en el diseo de los procesos de
tratamiento biolgico de las aguas residuales, adems de cumplir diversas funciones en diferentes
mbitos como la agricultura, medicina y la minera entre otros.
En la actualidad se han empleado bacterias, tales como Thiobacillus thioxidans o Thiobacillus
ferrooxidans para la eliminacin de metales como cobre, plomo y zinc de los residuos de las
actividades mineras, ya que utilizan el bixido de carbono como fuente de carbono y como fuente de
energa utilizan el hierro o el azufre. Estas bacterias, de gran utilidad para la minera, transforman el
hierro en forma de ion ferroso (Fe +2), a ion frrico (Fe +3), mientras que diferentes formas de azufre
como azufre elemento (S0), sulfuros y tiosulfatos son oxidados a ion sulfato (SO 4=). Tambin se
consideran cidoflicas, es decir, que se encuentran y se desarrollan en ambientes cidos, con pH entre
2,5 y 5,8, como el caso de aguas termales y depsitos minerales con altos contenidos de azufre.
Tambin existen otras bacterias que utilizan los hidrocarburos del petrleo como fuente de carbono y
energa para su desarrollo, tal es el caso de las Nocardia, Streptomyces y Pseudomonas, en particular la
Psedomona putida. Estas bacterias son aerobias obligadas y no pueden degradar los hidrocarburos
existentes en las capas profundas de la tierra, pero pueden ser empleadas para tratar los derrames de
petrleo en los ambientes exteriores. El proceso de degradacin de estos hidrocarburos es efectivo pero
muy lento.
Por otra parte, se tiene que el uso de pesticidas qumicos empleados en la agricultura han generado
graves problemas a los ecosistemas, tal es el caso del DDT o de otros compuestos rgano-clorados, que
son recalcitrantes, es decir, persisten en el ambiente por ms de 10 aos y pueden estar presentes en
otros seres vivos a travs de la cadena alimenticia. Lo antes expuesto ha llamado la atencin de los

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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investigadores hacia el desarrollo de tcnicas que emplean microorganismos, tales como bacterias,
hongos y virus como pesticidas naturales. Tal es el caso de la bacteria Bacillus thuringiensis, Gram
positiva que forma esporas y produce una protoxina txica para los insectos. Esta bacteria es empleada
en la actualidad para el control de insectos en cultivos, rboles, plantas ornamentales y silos de
almacenamiento, ya que no es patgena para los seres humanos.
Un nmero apreciable de bacterias son patgenas, es decir, causan enfermedades a los seres vivos.
Entre las que se trasmiten por ingesta de agua contaminada se tienen, el Vibrio Cholerae causante del
Clera (Figura N 16), la Salmonella typhosa causante de la Fiebre Tifoidea, la Shigella causante de la
Disentera y la Escherichia coli causante de la Gastroenteritis bacteriana (Figura N 17), entre otras.

Figura N 16. Bacteria causante del Clera(Fuente: www.educarex.es).

Figura N 17. Fotografa de la E. coli


(Fuente: thecrespo.cracked.com/.../20061030/bacteria.jpg).
4.5. Virus.
Su nombre proviene del latn, y significa veneno, son agentes infecciosos tan pequeos que slo
pueden ser vistos a travs del microscopio y slo pueden reproducirse si invaden a una clula viva, es
decir, son parsitos obligados intracelulares (Figura N 18). No se pueden considerar clulas, ya que
slo invaden a las mismas y modifican su comportamiento gentico. Los virus se multiplican dentro de
las clulas vivas donde se alojan y dicha multiplicacin se realiza directamente por sntesis y/o por
ensamblaje de componentes virales dentro de la clula para crear nuevos virus. Este procedimiento de
ensamblaje y/o de replica se lleva a cabo en cinco pasos que son: la absorcin o adhesin a la clula, la
penetracin o introduccin de la informacin gentica, la sntesis o transformacin de los procesos
metablicos de la clula infectada, la maduracin o desarrollo de nuevos virus y la liberacin o
esparcimiento de los nuevos virus.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Figura N 18. Virus infectando a una clula


(Fuente: recursos.cnice.mec.es).
Cuando los virus se encuentran fuera de la clula, forman una unidad inerte de macromolculas,
principalmente formadas por algn cido nucleico y por protenas. Los virus se diferencian de las
clulas en diversos aspectos, entre los que se puede mencionar, por ejemplo, que las clulas contienen
ADN y ARN, crecen y se dividen, mientras que los virus slo contienen un nico tipo de cido
nucleico, bien sea ADN o ARN, no crecen y nunca se dividen.
Los virus presentan la forma helicoidal y, en muchos casos, formas complejas de definir. Sus tamaos
varan desde los virus bacterifagos con un dimetro de 5 nm hasta el virus causante del Sarampin
con un dimetro de 250 nm.
El suelo, adems de ser el reservorio de ciertos microorganismos como los protozoarios, sirve de
refugio a ciertos virus como el virus de la hepatitis, que puede migrar desde el efluente de los tanques
spticos hasta los reservorios de aguas subterrneas y as llegar a infectar a la poblacin.
4.5.1. Componentes de un Virus
Los principales componentes de un virus son el cido nucleico central y la capa protectora denominada
cpsula, constituida por protenas. Ciertos virus tambin contienen enzimas y otros contienen una
membrana o envoltura adicional.
Todos los virus contienen un cido nucleico, bien sea el ADN o el ARN, que contiene su genoma o
informacin gentica. El cido nucleico de una hebra y de dos hebras, puede presentar diversas
formas: lineal, circular y segmentada.
La informacin gentica de los virus se encuentra cubierta por una capa o membrana llamada capsida,
constituida por protenas especficas para cada virus. Su funcin es proteger el cido nucleico del
ambiente exterior y darle forma al virus como tal, tambin puede ayudar al ataque de otros virus en el
proceso de invasin de una clula. La capsida puede ser de forma helicoidal, de forma compleja o
puede presentar una estructura geomtrica regular con 20 caras triangulares que forman una especie de
concha o cscara que rodea al cido nucleico (Figura N 19).
Algunos virus poseen una membrana adicional cubriendo su capsida y en muchos casos sta se
desarrolla una vez que los virus invaden a la clula viva. Aunque se pueda creer que los virus que
poseen esta membrana adicional son ms resistentes, esto no es totalmente cierto, ya que se ha
demostrado que son ms vulnerables que los virus que poseen slo la capsida, en condiciones extremas
de temperatura, a pH inferior a 6 o superior a 8 unidades, a la accin de desinfectantes tales como el
cloro, perxido de hidrgeno, fenol y a la accin de las defensas naturales.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Figura N 19. Estructura de un virus


(Fuente: www.laescolar.com).
Algunas protenas encontradas en la membrana adicional cumplen funciones muy especficas. Por
ejemplo, si contienen glicoprotenas, cuya caracterstica principal es ser de forma alargada como una
pa o espiga, pueden adherirse a la superficie de la clula. Otras juegan un papel importante en la
fusin viral, otras protenas denominadas Matriz de Protena, encontradas dentro de la membrana
adicional, contribuyen a darle forma a la estructura externa de la membrana.
4.5.2. Clasificacin Simplificada de los Virus.
Los virus se pueden clasifican segn la estructura, tipo de cido nucleico que contienen y segn la
forma que presentan. Esta clasificacin se muestra en la tabla N 10.
5. Principios de Parasitologa.
Un parsito es un organismo que vive a expensas de otro organismo y puede causarle diversos tipos de
dao a su hospedero. Muchos de los parsitos son patgenos y la parasitologa es la ciencia que se
encarga del estudio de estos parsitos, en especial de los protozoarios, helmintos y artrpodos.
Los parsitos siempre han existido en la historia de la humanidad. A pesar del desarrollo de la
tecnologa moderna y de los esfuerzos para combatirlos, se puede decir que existen en el mundo ms
infecciones producto de parsitos que seres humanos. Estimaciones realizadas, plantean que de los 60
millones de personas que mueren cada ao, un cuarto es producto de parasitsis o de sus
complicaciones.
Los parsitos se pueden clasificar en ectoparsitos, que viven en la superficie de otros organismos
como las garrapatas o los piojos, y en endoparsitos, que viven dentro del cuerpo de otros organismos
como los protozoarios y los helmintos. La mayor parte son parsitos obligados, es decir, que deben
pasar gran parte de su ciclo vital en, o dentro, del hospedero para poder vivir. Existe tambin un
pequeo numero de parsitos que viven libremente en la naturaleza y obtienen sus nutrientes de algn
hospedero cercano, tal es el caso del hongo terrestre.
Tabla N 10. Clasificacin simplificada de los virus.
Clas
cido
Membran
Forma
Tamao
e
nucleico
a
(mm)
Adicional
ARN Una hebra No posee
Polidrica
30
Clase de ARN
Ia
ARN
Clase
Ib

Una hebra
de ARN

Posee

Polidrica

40-70

Miembro

Enfermedad
producida

Enterovirus tal
como el virus
de la hepatitis
A, el rotavirus
Togavirus

Poliomielitis,
infecciones
gastrointestinale
s
Encefalitis,
Fiebre Amarilla,
Dengue

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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ARN
Clase
II
ARN
Clase
III
ARN
Clase
IV

Una hebra
de ARN

Posee

Una hebra Posee


de
ARN
segmentada
Dos hebras No posee
de
ARN
segmentada
s
ARN Una o dos Posee
Clase hebras de
V
ARN
ADN Dos hebras No posee
Clase de ADN en
Ia
forma lineal
ADN Dos hebras Posee
Clase de ADN en
Ib
forma lineal
ADN Dos hebras Posee
Clase de ADN en
Ic
forma lineal
ADN Dos hebras No posee
Clase de ADN en
II
forma
circular
ADN Una hebra No posee
Clase de ADN en
III
forma lineal
Fuente: Lim, D. Microbiology.

Helicoida
l

12-15 x
150-300

Paramyxovirus

Sarampin,
paperas

Helicoida
l

90-120

Orthomyxoviru
s

Gripe,
Aviar

Poliedral

60-80

Reovirus

Helicoida
l

80-130

Retrovirus

Infecciones
respiratorias y
gastrointestinale
s
SIDA

Poliedral

70-90

Adenovirus

Poliedral

150-200

Virus
Herpes

Forma
compleja

Virus de
viruela

Poliedral

160260x250
-450
45-55

Papovavirus

Verrugas

Poliedral

18-26

Parvovirus

Roseola

Gripe

Infecciones
respiratorias
del
la

Herpes genitales
y orales
Viruela

Otra forma de clasificar los parsitos, es en funcin del tiempo o estada dentro del hospedero. As, por
ejemplo, un parsito permanente es aqul que se aloja y vive en su hospedero desde el momento que
lo invade, tal es el caso de muchos helmintos que son en general parsitos permanentes. Un parsito
temporal, es aqul que solo se alimenta a expensas de su hospedero y se va, al igual que un parsito
accidental, es aquel parsito que invade a un organismo que no es el que usualmente invade, como es
el caso de los artrpodos, garrapatas, que invaden generalmente a perros y a otros animales
domsticos, pero tambin pueden invadir al ser humano convirtindose en parsitos accidentales.
La mayora de los parsitos presentan mecanismos para contrarrestar las defensas de los organismos
invadidos, entre ellos se pueden mencionar el enquistamiento, o la formacin de una capa protectora
que los protege de las condiciones ambientales desfavorables, principalmente en el traslado de un
hospedero a otro y el mecanismo de cambiar su propio antgeno superficial (molculas que provocan
inmunidad) antes que el hospedero pueda desarrollar un nuevo anticuerpo (molculas que reconocen y
destruyen antgenos). En forma similar, un parsito tambin puede obligar a que el sistema
inmunolgico del hospedero desarrolle anticuerpos que no pueden destruir sus antgenos. Finalmente,
se ha observado que muchos parsitos se localizan o invaden las clulas del hospedero, quedando fuera
del alcance de los mecanismos de defensa del hospedero.
Estos procesos ocasionan serios daos al hospedero, en el caso de los seres humanos pueden destruir
tejidos en rganos internos, abrir perforaciones en la piel y bloquear o daar vasos sanguneos
causando pequeas hemorragias, entre otros.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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A travs del tiempo los parsitos han logrado adaptarse mejor a sus hospederos siendo menos
destructivos, y han desarrollado medios para poder subsistir. Adems de los mecanismos de defensa
ya mencionados, los parsitos han desarrollado mecanismos de reproduccin en forma acelerada, tal
es el caso del hermafrodismo, que se presenta en ciertos helmintos, mecanismo por el cual un
organismo posee ambos sistemas reproductivos (hembra y macho) o el mecanismo tpico de
protozoarios, denominado esquizogonia, en el cual, mediante la fusin mltiple de clulas, cada nueva
clula obtenida tiene la capacidad de infectar a nuevos hospederos.
Entre las parasitosis ms importantes encontradas en Venezuela se pueden mencionar, la Bilharzia o
Schistosomiasis producida por el Schistosoma mansoni, la Teniasis producida por la Taenia saginata,
debido a la ingestin de carne mal cocida y contaminada, la Triquinosis, producida por la ingestin de
carne de cerdo mal cocida contaminada con Trichinella spiralis, la Ascaridiasis producida por el
Ascaris lumbricoides, y diversas parasitosis producidas por el Enterobius vermicularis, la
Ancylostoma duodenale y el Necator americanus, entre otros, las cuales se presentan en la tabla N 11.
Tabla N 11. Parasitosis ms comunes de Venezuela
Enfermedad
Nombre del
Caractersticas del
parasito
parasito
Bilharzia
Teniasis

Schistosoma
mansoni
Taenia saginata

Triquinosis

Trichinella
spiralis

Ascaridiasis

Ascaris
lumbricoides

Erupcin cutnea

Enterobius
vermicularis

Anquilostomiasis

Ancylostoma
duodenale

Uncinaria
tropical

Necator
americanus

Erupcin
serpiginosa

Larva migrans

Gusano plano del


ganado vacuno hasta
12 m de longitud
Larvas enquistadas
en el cerdo de hasta
0,4 cm de longitud
Gusano redondo de
hasta 35 cm de
longitud
Oxiuros o gusanos
pequeos y delgados
de hasta 1,3 cm de
longitud
Gusano redondo de
hasta 1,3 cm de
longitud
Gusano redondo de
hasta 1,1 cm de
longitud

Gusanos pequeos
que crecen desde
algunos milmetros a
2-5 cm al da
Fuente: Biagi, F. Enfermedades Parasitarias.

Lugar que
invade en el
husped

Puerto de
entrada

Intestino
delgado

Boca

Adultos pared
intestinal,
quistes
msculo
estriado
Intestino
delgado

Boca

Intestino
grueso,
apndice

Boca

Intestino
delgado
adherido a la
mucosa
Intestino
delgado
adherido a la
mucosa
Piel

Piel,
generalmente de
los pies

Boca

Piel,
generalmente de
los pies
Piel,
generalmente de
los pies

6. Rol de los Microorganismos en la Calidad de las Aguas.


La cantidad de microorganismos presentes en el agua es proporcional a la cantidad de materia orgnica
disponible en la misma y a la disponibilidad de oxgeno y de luz para su desarrollo. Es por estas

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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razones, que la mayora de los microorganismos, como las bacterias, tienden a crecer en la superficie
del agua en vez del fondo. Estos crecimientos, cuando son exagerados, producen depreciaciones de los
niveles de oxgeno, generando condiciones que causan malos olores y muerte de peces en los cursos de
agua.
Por otra parte, se puede mencionar que si no existiesen los microorganismos, las sustancias qumicas
txicas no podran ser recicladas en nutrientes para sustentar la vida en este planeta. Los
microorganismos, principalmente las bacterias y los hongos, son los nicos capaces de descomponer
compuestos orgnicos, evitando as la acumulacin de stos en el ambiente.
La calidad del agua se determina por tres aspectos fundamentales que son: la concentracin de
qumicos solubles, la cantidad de coloides suspendidos (como la arcilla) y la cantidad de
microorganismos presentes. La presencia de altas cantidades de nutrientes en los cursos de agua
aumenta en un gran nmero la presencia de microorganismos en la misma. Los efluentes municipales e
industriales sin tratamiento, descargados a las aguas, aumentan las concentraciones de nutrientes y por
ende las poblaciones de microorganismos, entre los que se pueden tener los microorganismos
patgenos causantes de enfermedades.
Para el caso de los ocanos, stos poseen presiones osmticas elevadas, baja cantidad de nutrientes y
bajas temperaturas, a medida que aumenta su profundidad. El pH tiende a ser alto, por lo que la
poblacin bacteriana tiende a ser pequea. Generalmente los microorganismos con mayor presencia
en los ocanos, son las algas y el fitoplancton. Con respecto a las aguas subterrneas, stas tambin
presentan limitadas colonias de microorganismos, debido a que el flujo a travs de los poros del suelo,
tiende a filtrar y eliminarlos.
6.1 Organismos Indicadores Empleados en el Monitoreo de la Contaminacin Bacterial de las
Aguas.
La determinacin de todas las clases de microorganismos presentes en el agua, es un proceso muy
costoso e imprctico. Por lo tanto, el estudio se orienta a la determinacin de un grupo de
microorganismos que se desarrollen en el intestino de animales de sangre caliente y sean transportados
a travs de las heces fecales. Aunque no todos los microorganismos de origen fecal sean patgenos,
este grupo demuestra que existe contaminacin fecal en las aguas.
El grupo seleccionado es el grupo coliforme, en el que se encuentran bacterias aerobias y anaerobias
facultativas, Gram negativas, que no forman esporas y que fermentan la lactosa, produciendo gas, al
ser incubadas por un periodo de 48 horas a 35 grados Celsius. En este grupo se encuentran las
Escherichias como la Escherichia coli, las Klebsiellas como Klebsiella pneumoniae y los Enterobacter
como Enterobacter aerogenes.
Dos mtodos se emplean para su determinacin: el mtodo del nmero ms probable y el mtodo del
filtro de membrana.
En el mtodo del nmero ms probable, se inoculan diferentes volmenes de muestra, por ejemplo; 10
mL, 1 mL y 0,1 mL, en un caldo que contiene lauril triptosa, a 35 grados centgrados durante 48 horas.
Al final de este tiempo, se examinan aquellos tubos en los cuales haya produccin de gas, estos tubos
presuntamente contienen coliformes (prueba presuntiva).
Posteriormente, el resultado es confirmado mediante la prueba o fase confirmativa, que consiste en
inocular, de los tubos positivos del paso anterior, en otro medio de cultivo que contiene lactosa y bilis
verde brillante. La produccin de gas en los tubos, despus de incubarlos a 35 0C durante 48 horas,
confirma la presencia del grupo coliforme en la muestra.
Existe una prueba adicional, que es la prueba complementaria, que consiste en inocular una muestra de
los tubos positivos de la prueba confirmativa, en placas con Eosina azul de metileno (EAM). Este
medio contiene, como su nombre lo indica, los tintes eosina y azul de metileno, que inhiben a la

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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mayora de bacterias Gram-positivas. Las bacterias que estrictamente fermentan la lactosa producen
colonias con un brillo verde metlico, causado por la acumulacin de esos tintes a pH bajo, mientras
que las que dbilmente fermentan la lactosa producen colonias de color morado. Las colonias
provenientes de los tubos con fermentacin de la lactosa son inoculadas nuevamente en tubos con
caldo lauril triptosa. Aquellos tubos con produccin de gas en 48 horas, son considerados coliformes
fecales.
El mtodo de filtrado con membrana es utilizado cuando se quiere monitorear grandes volmenes de
agua, es un mtodo que requiere de menor tiempo que el mtodo del NMP, pero slo se debe utilizar en
aquellas aguas que contengan muy pocas sustancias insolubles ya que interfieren en la filtracin. En
este mtodo, un volumen de agua conocido, generalmente 100 mL, es filtrado a travs de un filtro que
contiene una membrana. Dicha membrana es luego colocada en una cpsula de Petri estril, durante
24 horas a 35 grados Celsius, con un medio de cultivo para el crecimiento selectivo de coliformes,
como por ejemplo, el medio de cultivo M-Endo, que contiene sulfito de sodio, lauril sulfato de sodio y
otros componentes que inhiben el crecimiento de bacterias Gram-positivas. En este mtodo las
bacterias lactosas positivas forman colonias de un color rojo oscuro, debido a la produccin de cidos
y aldehdos al reaccionar con el medio de cultivo. Aquellas bacterias productoras de cidos fuertes,
como la E. coli, producen colonias con un brillo metlico. Las colonias son contadas para estimar la
concentracin de coliformes en la muestra y estos resultados son considerados como definitivos,
aunque es recomendable realizar las pruebas confirmativa y complementaria.
Es importante sealar que en el grupo coliforme, existen bacterias que no son de origen fecal, eso
quiere decir que si se realizan slo las pruebas de coliformes totales y stas dan positivo, esto no
implica necesariamente la presencia de bacterias de origen fecal. Por esta razn, se deben realizar las
pruebas para confirmar que existen coliformes fecales. Los coliformes fecales generalmente crecen a
temperaturas de 44,5 grados Celsius, temperatura del intestino de animales de sangre caliente. Los
coliformes fecales son fcilmente detectables en muestras que contienen un medio de cultivo EC
(lactosa, sales de bilis que inhiben el crecimiento de las bacterias Gram-positivas). Las bacterias que
fermentan la lactosa no se inhiben en el medio EC y producen gas durante el proceso.
Los mtodos de coliformes fecales y totales son ampliamente utilizados en todo el mundo para
establecer contaminacin con heces fecales en el agua, pero a travs de ellos no es posible detectar
otros microorganismos patgenos tales como bacterias como el Vibrio cholerae o Salmonella
enteritidis, protozoarios como la Giardia lamblia, la Entamoeba histolytica, y el Cryptosporidium y
virus como el virus de la hepatitis, del polio y Enterovirus, que generalmente se presentan en muy
pequeas cantidades en los cursos de agua naturales, lo que requiere concentrarlos previamente antes
de realizar su deteccin y enumeracin. La identificacin de estos microorganismos se realiza por
mtodos especficos que consumen mucho tiempo y son altamente costosos, ms que el mtodo del
NMP, por esta razn, generalmente no son monitoreados en las aguas, a menos que exista evidencia de
alguna epidemia.
7. Importancia de los Microorganismos para el Mantenimiento de la Vida en Nuestro Planeta,
Ciclos Biogeoqumicos.
Los microorganismos son los encargados de guardar el equilibrio biolgico en la tierra ya que
incorporan, recirculan y transforman elementos qumicos vitales como el agua, el carbono, el
nitrgeno y otros elementos del ambiente. Estos elementos necesitan ser transformados en otros
compuestos no txicos para ser utilizados por otros organismos en su subsistencia.
Los microorganismos, principalmente bacterias y hongos, son los organismos que descomponen y que
permiten estas transformaciones a travs de los ciclos biogeoqumicos, sin ellos se acumularan
grandes cantidades de desechos en nuestro planeta.
Los ciclos biogeoqumicos permiten la recirculacin y transformacin de la materia orgnica en
nuestro planeta o, en otras palabras, permiten el reciclado de los compuestos qumicos txicos que
luego son empleados por otros seres vivos para su desarrollo vital. El prefijo bio se refiere a

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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organismos vivientes que son esenciales para la realizacin de los ciclos, el trmino geo se refiere a
que se realizan en la tierra, mientras que el qumico se refiere bsicamente a los procesos qumicos que
realizan los organismos vivos.
Los ciclos describen el movimiento de elementos qumicos a travs de la atmsfera o masa gaseosa
que rodea el planeta, la litosfera o superficie terrestre y la hidrosfera. En la hidrosfera, el agua est
continuamente en movimiento, reciclada y recirculada a travs del ciclo hidrolgico. Este ciclo
comienza con la evaporacin del agua de los ocanos, lagos y otras fuentes superficiales, una vez que
alcanza la atmsfera, se condensa y regresa a la superficie de la tierra mediante las precipitaciones. El
agua se incorpora a los organismos vivos, mediante diversos procesos como la fotosntesis o la
ingestin, dependiendo del metabolismo del mismo, mediante la evaporacin y la evapotranspiracin
vuelve a la atmsfera donde se cierra este ciclo. Adems, ciertas cantidades de agua percolan la
superficie terrestre almacenndose en los estratos subsuperficiales.
Los ciclos biogeoqumicos ms importantes, tanto aerobios como anaerobios, incluyen la
transformacin de compuestos como el carbono, el nitrgeno, el azufre y el fsforo. Sin estos ciclos
los elementos esenciales para la vida no se generaran y por ende no existira vida en este planeta.
7.1. Ciclo del Carbono.
El elemento qumico ms importante encontrado en la biosfera es el carbono. Constituye
aproximadamente entre un 40 a un 50% de la masa de los tejidos, y es utilizado por los organismos
vivos como fuente de alimento y energa. La mayor parte se encuentra almacenada en la tierra en
forma de combustibles fsiles, como el carbn, el petrleo y el gas natural, el resto se encuentra como
bixido de carbono (gas inerte, inodoro e incoloro), en los organismos vivos y/o disuelto en forma de
carbonatos y bicarbonatos.
El ciclo del carbono involucra el empleo de tres tipos de microorganismos, los productores, los
consumidores y los microorganismos que descomponen la materia orgnica.
Como se ha mencionado anteriormente, todos los compuestos orgnicos contienen carbono y todos los
organismos vivos necesitan fuentes de carbono para su subsistencia. En la mayora de los casos, este
elemento entra a los organismos productores en forma de bixido de carbono, CO 2, disuelto en el agua
o como gas presente en la atmsfera. Para el ser humano las fuentes de carbono son principalmente los
alimentos que contienen azcares y almidn, provenientes tambin del bixido de carbono.
Los compuestos de carbono tambin pueden ser depositados en el subsuelo, debido al proceso de
descomposicin. El carbono est presente en el carbn mineral y en el petrleo y se utiliza
posteriormente como energa a travs de su combustin. Ciertas rocas contienen grandes cantidades de
este mineral en forma de carbonato de calcio (CaCO3), tal es el caso de la piedra caliza.
El ciclo del carbono comienza con la fijacin del carbono atmosfrico o bixido de carbono, por los
organismos productores fotoauttrofos como las cianobacterias, plantas y algas a travs de la
fotosntesis, generndose otros compuestos orgnicos. En el siguiente paso del ciclo, organismos
quimiohetertrofos u organismos consumidores, consumen estos compuestos para producir energa,
que es liberada a travs del proceso de la respiracin. El ciclo se cierra cuando el bixido de carbono
regresa a la atmsfera mediante la respiracin de los seres vivos, como producto de descomposicin de
materia orgnica, por la combustin de compuestos orgnicos y en pequeas cantidades tanto por las
emisiones volcnicas como por el desgaste de las rocas por accin atmosfrica.
Se estima que la cantidad de bixido de carbono disponible en la atmsfera es muy bajo, alrededor del
0,03 %, por esta razn, los procesos de recirculacin son vitales para mantener las cantidades
necesarias de bixido de carbono en la atmsfera.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Uno de los problemas que atae a la humanidad en los actuales momentos, es el fenmeno atmosfrico
denominado, Efecto Invernadero, producido por el exceso de bixido de carbono en la atmsfera, que
al combinarse con el vapor de agua, genera una especie de capa sobre la superficie terrestre que impide
que la radiacin solar, reflejada en la tierra, sea liberada nuevamente produciendo un incremento en la
temperatura normal existente en la superficie terrestre. Es decir, la radiacin solar es capturada por esta
capa de CO2 y vapor de agua. Las principales causas de este efecto son el excesivo uso de compuestos
orgnicos, tales como el carbn y el petrleo, para la produccin de energa, as como tambin las
constantes deforestaciones de bosques, ya que los mismos son los principales transformadores del CO 2
a oxgeno, mediante la fotosntesis, en nuestro planeta.
7.2. Ciclo del Nitrgeno.
El nitrgeno es un elemento, necesario en todos los organismos vivos para la realizacin de la sntesis
de protenas, produccin de cidos nucleicos y otros compuestos vitales del desarrollo y crecimiento de
estos organismos.
El nitrgeno molecular es un gas que se encuentra aproximadamente en un 80% en la atmsfera, pero a
pesar de esta cantidad, sus formas combinadas, compuestos orgnicos e inorgnicos, se encuentran en
pequeas cantidades en la litosfera e hidrosfera. En los suelos frtiles se puede presentar en ms de
74.000 toneladas por hectrea y anualmente entre 10 8 y 109 toneladas de nitrgeno son transformados
en el ciclo del nitrgeno. A pesar de su abundancia los organismos eucariticos no pueden utilizarlo
para su aprovechamiento, en forma de gas, requirindose su combinacin con otros compuestos
qumicos, tales como el oxgeno y el azufre, para poder ser asimilado. Los compuestos originados por
la combinacin qumica del gas nitrgeno, tales como el in amonio (NH 4+) y el in nitrato (NO 3-), son
empleados en primera instancia por los organismos auttrofos en sus procesos metablicos.
En el ciclo del nitrgeno, ste es transformado en diversas formas por la accin de varios
microorganismos. Principalmente se trata de microorganismos que descomponen, en especial las
bacterias, las cuales, dependiendo de las funciones que cumplen, llevan a cabo varios procedimientos
para realizar el ciclo del nitrgeno. Los procedimientos de transformacin se realizan en cuatro etapas
que son: la fijacin del nitrgeno, la amonificacin, la nitrificacin y la denitrificacin.
Las bacterias que realizan las transformaciones del gas nitrgeno se pueden agrupar en tres categoras:
fijadoras de nitrgeno, bacterias nitrificadoras y bacterias denitrificadoras.
En forma resumida, se puede afirmar que existen microorganismos que descomponen las protenas de
las clulas muertas y generan aminocidos, otros que realizan la amonificacin de los aminocidos,
cuyo producto final es el amonaco y otros que transforman el amonaco, mediante un proceso de
oxidacin, en nitritos y despus en nitratos. Seguidamente, otros microorganismos como las bacterias
nitrificadoras, obtienen su energa del empleo de los nitratos y finalmente, las bacterias
denitrificadoras, reducen el nitrato a gas nitrgeno y el gas nitrgeno es convertido en amonaco por
las bacterias fijadoras de nitrgeno, como las del gnero de Azobacter, Cianobacteria y la simbiosis
entre las bacterias Rhizobium y Frankia. Es importante sealar que el amonaco y el nitrato, son las
formas del nitrgeno que las plantas utilizan para su crecimiento y desarrollo.
7.2.1. Fijacin de Nitrgeno.
A pesar de estar presente en grandes cantidades, el nitrgeno es un gas inerte que posee un triple enlace
qumico, lo que dificulta su proceso de descomposicin, el cual se logra consumiendo grandes
cantidades de energa. Este proceso de transformar el gas nitrgeno presente en la atmsfera en
compuestos nitrogenados combinados, slo lo realizan ciertos microorganismos procariticos que fijan
alrededor de un 90% del nitrgeno total. La fijacin del nitrgeno tambin se puede realizar en forma
abitica, pero en muy pequeas cantidades, a travs de descargas elctricas, rayos ultravioleta,
combustin artificial y produccin industrial de fertilizantes.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Las bacterias fijadoras del nitrgeno, principalmente ciertas especies de bacterias y las Cianobacterias,
son capaces de realizar el proceso de fijacin del nitrgeno, reduciendo el nitrgeno gas (N 2) presente
en la atmsfera a amonaco (NH 3). Este proceso de fijacin es de gran importancia para mantener los
niveles de nitrgeno utilizables en nuestro planeta. Se estima que cerca de 250 millones de toneladas
cbicas de nitrgeno son procesadas anualmente, de las cuales un 70% es procesado por las bacterias
fijadoras. La energa necesaria para realizar este proceso proviene de la fermentacin, de la respiracin
aerbica y de la fotosntesis. La frmula que representa qumicamente esta reaccin es:
N2 + 8 H- 2 NH3 + H2
La mayor parte de las bacterias fijadoras de nitrgeno son aerobias y viven libremente en el ambiente
en asociaciones aisladas. En este grupo se incluyen diversas especies tales como las del gnero
Azotobacterias, algunas bacterias Metilotrficas, la cianobacteria (alga verdi-azul) y las del gnero
Rhizobium, Bradyrhizobium y Frankia que fijan el nitrgeno formando simples simbiosis con las
plantas.
Las Azotobacterias se encuentran en los suelos, son hetertrofas y su crecimiento depende de la
cantidad de materia orgnica disponible. Las Metilotrpicas fijan el nitrgeno en varios substratos del
suelo, en presencia de compuestos tales como el metano, metanol e hidrgeno, mientras que las
Cianobacterias fijan el nitrgeno en presencia de sulfuro de hidrgeno, H 2S, es decir, se encuentran en
ambientes con cantidades apreciables de azufre, como las aguas termales.
Una de las simbiosis ms representativas para la fijacin del nitrgeno, es la que existe entre las
bacterias del gnero Rhizobium y las plantas. Estas bacterias viven en los ndulos radiculares de
ciertas plantas, en especial las legumbres y los granos. En esta simbiosis la planta se beneficia de la
bacteria, obteniendo el nitrgeno en su estado no txico y las bacterias se benefician ya que obtienen
nutrientes de la planta.
Tambin existe un gran nmero de bacterias anaerobias facultativas fijadoras de nitrgeno, entre ellas
las Klebsiellas y los Enterobacter, localizadas en el intestino de animales de sangre caliente, as como
tambin
bacterias anaerobias como las del gnero de los Clostridium, Desulfovibrio y
Desulfotomaculum, localizadas en suelos lodosos.
Cabe sealar, que todas las bacterias fijadoras de nitrgeno fijan mejor el nitrgeno en un rango de pH
comprendido entre 5,5 y 6,5, aunque pueden vivir en un rango de pH entre 4,5 y 8,5, a excepcin de
las Desulfovibrio y las Desulfotomaculum que fijan el nitrgeno en un rango de pH comprendido entre
7 y 8.
7.2.2. Amonificacin.
La amonificacin constituye el primer paso en el proceso de descomposicin de los compuestos
orgnicos nitrogenosos, como las protenas o complejas molculas de aminocidos, generndose como
producto final el gas amonaco (NH3), el cual, al solubilizarse en agua, se transforma en el in amonio
(NH4+). Generalmente, en ambientes bsicos, la especie predominante es el gas amonaco mientras
que en ambientes cidos es el in amonio.
En el proceso de descomposicin de las protenas presentes tanto en los organismos muertos como en
los desechos fisiolgicos, los microorganismos utilizan diversas enzimas proteolticas para separar los
grupos aminos presentes en los aminocidos, y convertirlos en molculas ms sencillas, como el
amonaco o el in amonio, y liberarlos nuevamente a la atmsfera en forma de gas nitrgeno. Este
proceso lo realizan principalmente bacterias y hongos, presentes en suelos aireados.
Finalmente, el amonaco liberado es inmediatamente reciclado en materia orgnica, consumido y
asimilado por los organismos vivos. El amonaco es un gas que se dispersa rpidamente en suelos

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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secos, y en suelos hmedos se disuelve en el agua generando la presencia del in amonio, tal como se
muestra en la siguiente reaccin qumica:
NH3 + H2O NH4+ + OH 7.2.3. Nitrificacin.
La nitrificacin es la oxidacin del in amonio, o del amonaco, a in nitrato realizada por las bacterias
nitrificadoras en dos fases. En la primera, las bacterias del gnero de las Nitrosomonas, Nitrosococcus,
Nitrosolobus y Nitrosospira, oxidan el in amonio o amonaco a nitrito y luego, en la segunda fase, las
bacterias del gnero de las Nitrobacter, Nitrococcus y Nitrospira convierten al in nitrito, mediante un
proceso de oxidacin, en in nitrato. Estas bacterias obtienen energa de estas reacciones, son
auttrofas, es decir, fijan el CO 2 en sus metabolismos, son Gram negativas y tienen forma de
bastoncito. Su gran importancia dentro del ciclo proviene del hecho de ser capaces de transformar el
amonaco que es txico para las plantas, en el in nitrato, compuesto esencial para el metabolismo y
fuente de nitrgeno para realizar la sntesis de protenas de las mismas. Las reacciones qumicas de la
nitrificacin se presentan a continuacin:
NH4+ + 3/2 O2 NO2- + H2O + 2 H+ + energa
NO2- + 1/2 O2 NO3- + energa
Como se puede observar en las reacciones anteriores, el oxgeno es un elemento indispensable para la
realizacin de este proceso y por lo tanto, estas reacciones ocurren en suelos y aguas con altas
concentraciones de oxgeno. Cabe sealar que es indispensable que ambas reacciones se lleven a cabo,
ya que el in nitrito es txico para las plantas. Para lograr este fin, se requiere la presencia de ambos
grupos de bacterias, que convierten el amoniaco en in nitrato, no txico a las plantas y evitan la
acumulacin del in nitrito en los suelos.
Es de hacer notar que, aunque las plantas pueden utilizar el in amonio como fuente de nitrgeno, es
de ms fcil asimilacin el in nitrato, razn por la cual es importante que se realice la transformacin
completa.
El in nitrato producido en los suelos por la nitrificacin, a diferencia del in amonio cargado
positivamente, no se queda retenido fcilmente en los suelos debido a su carga negativa ya que la carga
negativa de las arcillas presentes en el suelo hacen que se repelan y sean lavados de los suelos cuando
se produce la escorrenta y/o el flujo subsuperficial de las aguas.
Finalmente, se puede mencionar que el proceso de la nitrificacin ocurre mejor si las condiciones del
medio tienden a un pH neutro.
7.2.4. Denitrificacin.
En varias partes del ciclo del nitrgeno este elemento es fijado o removido mediante el proceso de la
denitrificacin. Luego se completa el ciclo devolviendo el nitrgeno en forma de gas al ambiente. La
denitrificacin es el proceso realizado por las bacterias denitrificantes, en el cual, el in nitrato es
oxidado a xido de nitrgeno y luego este compuesto es convertido en gas nitrgeno. La reaccin
qumica correspondiente es:
NO3- NO2- N2O N2
La Denitrificacin es un proceso netamente anaerbico que ocurre tanto en suelos lodosos con
pequeas cantidades de oxgeno, que inhiben la sntesis del in nitrato, como en ambientes casi
anoxicos, es decir, en ambientes que no presentan ningn tipo de oxidante.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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En condiciones anaerobias, condicin optima para la reduccin del in nitrato a gas nitrgeno, el in
nitrato sirve de oxidante o de aceptor de electrones en vez del oxgeno, por lo que el in nitrato es
reducido a gas nitrgeno.
La denitrificacin es realizada principalmente por bacterias del genero de las Pseudomonas, as como
tambin existen otras bacterias, como las Alcaligenes, Bacillus, Flavobacterium, Thiobacillus y
Achromobacter, que tambin realizan la denitrificacin pero en menor grado. Las bacterias del genero
Achromobacter, aunque usualmente son aerobias, en ausencia de oxgeno utilizan el in nitrato como
fuente de oxgeno o como aceptor final de electrones.
Debido a la perdida de nitrgeno, por liberacin a la atmsfera, la denitrificacin es un proceso
desfavorable a los suelos, ya que disminuye su fertilidad.
La denitrificacin es un proceso poco recomendable o daino para las plantas, ya que reduce la
cantidad de nitrato de los suelos disminuyendo su fertilidad, sin embargo, es un proceso indispensable
dentro del ciclo del nitrgeno, ya que a pesar de sus aspectos negativos produce la recirculacin del
nitrgeno a travs de los ecosistemas naturales. Tambin se le atribuyen las perdidas significativas del
nitrgeno aplicado como fertilizante en los suelos.
Otro de sus efectos desfavorables es la produccin de xido de nitrgeno (N 2O), el cual se convierte en
xido ntrico (NO) en la atmsfera, que ayuda al deterioro de la capa de ozono, capa protectora de los
rayos ultravioletas provenientes del sol.
7.3. Ciclo del Azufre .
Este ciclo es muy semejante al ciclo del nitrgeno y muestra el movimiento del azufre, elemento
ampliamente distribuido en la naturaleza, a travs de un ecosistema. El azufre se encuentra en la
naturaleza como parte de los combustibles fsiles, los cuales al ser utilizados oxidan el azufre a
bixido de azufre (SO2), el cual es txico. Otro problema es que en la atmsfera, este xido se combina
con el agua y forma cido sulfuroso (H 2SO3), lo que causa las llamadas lluvias acidas, que producen
problemas de corrosin en el ambiente y puede causar problemas de salud en los seres humanos. En la
actualidad las emisiones de bixido de azufre (SO 2) son controladas y monitoreadas en los pases
desarrollados.
El azufre tiene su origen en forma natural y se encuentra bsicamente en tres estados de oxidacin, que
son:
- Como azufre, S, con estado de oxidacin cero.
- Como sulfuro inorgnico, S-2, con grado de oxidacin menos dos.
- Como in sulfato, SO4-2, con grado de oxidacin ms seis.
El azufre tambin es un componente esencial dentro de las clulas vivas, ya que forma parte de los
aminocidos, de las encimas y de otras partes de la clula. Las plantas y los animales utilizan el azufre
en su forma inorgnica, slo los microorganismos son capaces de asimilar el azufre en su estado
elemental, transformarlo y reciclarlo en el ambiente. Estos procesos lo realizan bsicamente los
microorganismos fototrfos y los quimiotrfos. Los fototrfos, bacterias comnmente encontradas en
ambientes ricos en azufre como la Beggiatoa y el Thiothrix, emplean el sulfuro de hidrgeno como
fuente de electrones para realizar sus procesos metablicos, mientras que los quimiotrfos, emplean
tanto el elemento azufre como el in sulfuro como fuente de energa.
En el ciclo del azufre, el grupo sulfdrilo, encontrado en ciertas protenas de organismos muertos, es
transformado en primera instancia en sulfuro de hidrogeno (H 2S) por una gran variedad de
microorganismos. Seguidamente este gas txico para los organismos vivos, es oxidado rpidamente a
azufre y finalmente el azufre es oxidado a in sulfato (SO 42-), forma de azufre ms utilizada, tanto por
las plantas como por los animales, para su desarrollo vital.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Este proceso es completamente anlogo al proceso de nitrificacin, y es de vital importancia en
ambientes acuticos, donde el sulfato es un in comn, caso particular de las aguas de los ocanos.
Al igual que el ciclo del nitrgeno, y dependiendo de la funcin que realizan las bacterias en el ciclo
del azufre, pueden ser clasificadas en: sulfato reductoras, reductoras del azufre y oxidantes del azufre.
Las bacterias sulfato reductoras, reducen el in sulfato a sulfuro de hidrgeno, probablemente se
encuentran entre las formas de vida ms antiguas de nuestro planeta, ya que ciertos estudios han
determinado su presencia en el planeta por ms de 3 billones de aos. En este grupo se encuentran
bacterias anaerobias comnmente encontradas en ambientes acuticos anxicos del gnero
Desulfovibrio, Desulfomonas y Desulfotomaculum.
Estas bacterias emplean el in sulfato como aceptor final de electrones en los procesos anaerobios,
como lo hace el oxgeno en los procesos aerobios. Las bacterias del gnero de las Desulfovibrio, son
empleadas en la actualidad en los reactores biolgicos que tratan las aguas cidas provenientes de las
minas de carbn en los E.E.U.U., debido a que reducen el sulfato, neutralizando los cidos del agua y
precipitando sales metlicas.
Por otra parte, la reduccin del azufre a sulfuro de hidrgeno lo realizan ciertas bacterias, que al igual
que las sulfatos reductoras son anaerobias. Estas bacterias utilizan el azufre intracelular o
extracelularmente como aceptor de electrones en los procesos de fermentacin, que proporcionan
energa a los microorganismos para realizar la fotosntesis en ausencia de luz solar.
Las bacterias oxidantes del azufre transforman el azufre en in sulfato, que es utilizado por otros
organismos vivos. Estas bacterias presentan una gran actividad metablica en suelos y ambientes
acuticos. Tambin contribuyen a disminuir el pH de los suelos, requirindose en ciertos casos de la
adicin de ms azufre, para que acte como alcalinizante y evite las disminuciones abruptas de pH en
el suelo.
Otras bacterias oxidantes como el Thiobacillus Thiooxidans, se encuentran en ambientes con altas
concentraciones de azufre como las minas de carbn y llevan a cabo el proceso de oxidacin de
diversas formas de azufre, como el sulfuro de hidrgeno, sulfato ferroso y el elemento azufre a
sulfato, que en presencia de agua produce cido sulfrico (H 2SO4). Cuando este cido se ioniza,
produce disminuciones apreciables del pH en el ambiente, algunas veces llega alcanzar valores de pH
entre 1 y 2 unidades, lo que genera serios daos en el ambiente y mata a peces y otros organismos,
llamando la atencin de los ingenieros ambientalistas.
Cabe sealar, que el in sulfato tambin se puede formar durante la oxidacin anaerobia de sulfuros y
tiosulfatos. Este proceso lo realizan ciertas bacterias fotosintticas que usan estos elementos, en vez
del agua, como agentes reductores para la fijacin del bixido de carbono, CO2.
7.4. Ciclo del Fsforo.
Adems de los ciclos biogeoqumicos antes mencionados, existen otros ciclos de recirculacin de
compuestos en el medio ambiente. Pequeas trazas de elementos presentes, principalmente en la
materia orgnica en descomposicin, son extradas por los microorganismos y transformadas en
compuestos tiles para otros seres vivos. Tal es el caso del fsforo, que se transforma de su forma
inorgnica a su forma orgnica y es de gran importancia, ya que las fuentes de fsforo son limitadas en
muchos ambientes.
Este ciclo es realizado por los microorganismos presentes en el suelo en dos etapas, la primera,
mediante la ruptura de los fosfatos orgnicos, presentes en el cuerpo muerto de organismos, y su
subsiguiente transformacin en fosfato inorgnico, y la segunda, mediante la transformacin de este
ltimo compuesto en forma de ortofosfato (PO 43-), nutriente soluble en agua empleado por animales y
plantas para su desarrollo.

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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El fsforo es un elemento indispensable para la vida, se encuentra en el plasma de las clulas vivas,
ayuda a la formacin de los cidos nucleicos y es un compuesto altamente energtico.
El fsforo es un elemento reactivo que no se presenta en forma libre en la naturaleza, es decir, siempre
est asociado a otros compuestos formando sales, como las sales de calcio, hierro, magnesio y
aluminio.
En el cuerpo humano, se estima que la cantidad de fsforo presente es de alrededor de 500 gramos, la
mayora presente en forma de fosfato de calcio en dientes y huesos.
El fsforo, aunque se encuentra en la naturaleza, constituye un factor limitante para el crecimiento de
organismos eucariticos y procariticos, ya que generalmente est presente en forma insoluble. La
solubilidad de las sales de fosfato slo ocurre por la accin de los cidos orgnicos generados durante
los procesos metablicos de los microorganismos.
Finalmente, a continuacin se presentan en forma grafica los ciclos biogeoqumicos, tanto aerobio
como anaerobio que ocurren en la naturaleza.

Materia orgnica
Nitrogenosa
Carbonacea
Sulfurosa
Desecho
s

CO2
O2

O 2
CO2

Animales
vivos
Protenas
Grasas

Descomposicin

Muerte
Productos iniciales
Amoniaco, NH3 o ion amonio,
NH4+ Bioxido de carbono CO2
Sulfuro de Hidrogeno H2S

Muerte
Descomposicin

Plantas vivas
Protenas
Carbohidratos
Grasas

Productos intermedios
Ion nitrito, NO2Bioxido de carbono, CO2
Azufre, S

Descomposicin
Productos finales
Ion nitrato, NO3Bioxido de carbono,
CO2
Ion sulfato, SO4=

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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Figura N 20. Ciclo Biogeoqumico aerobio.

Desecho
s

CO2
O2

Animales
vivos
Protenas
Grasas

Muerte

Descomposicin

Productos iniciales
cidos organicos
Bioxido de carbono CO2
Sulfuro de Hidrogeno H2S
Muerte
Descomposicin

Plantas vivas

Productos intermedios
Amoniaco, NH3
Bioxido de carbono, CO2
Sulfuro de Hidrogeno H2S

Protenas
O2
Carbohidratos
CO2
Grasas

Productos finales
Amoniaco, NH3
Bioxido de carbono,
CO2
Metano, CH4
Humus
Sulfuro de Hidrogeno
H2S

Descomposicin

Figura N 21. Ciclo Biogeoqumico anaerobio.


8. Agentes Fsicos para la Eliminacin de los Microorganismos.
Antes de describir los diferentes procesos fsicos para la eliminacin o destruccin de
microorganismos, principalmente patgenos, es conveniente definir los trminos esterilizacin y
desinfeccin.
La esterilizacin es el proceso mediante el cual se eliminan, matan o eliminan por completo todos los
microorganismos presentes en un medio o en un objeto, mientras que la desinfeccin es el proceso
mediante el cual se reduce el nmero de microorganismos patgenos hasta un punto en el que no son
capaces de generar enfermedades.
Entre los agentes fsicos ms utilizados para la destruccin de microorganismos estn el vapor seco, el
vapor caliente y el proceso de pasteurizacin. El vapor seco destruye a los microorganismos oxidando

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Captulo 2. Nociones de Microbiologa y Parasitologa.

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las molculas y el vapor caliente destruye mediante la desnaturalizacin de protenas o rompimiento de
los puentes de hidrgeno presentes en las molculas.
Sin embargo, al aplicar una tcnica combinada de vapor caliente sometido a presin, se produce una de
las tcnicas ms eficaces para la eliminacin de microorganismos. Esta tcnica destruye adems los
cidos nucleicos presentes en las clulas microbiales debido a sus propiedades de penetrar estratos
celulares ms profundos.
El equipo para realizar esta esterilizacin es el Autoclave, en l, el agua es calentada a una temperatura
interna de 121 grados Celsius, manteniendo una presin de 15 p.s.i por encima de la presin
atmosfrica durante 15 a 20 minutos, es decir, se genera una presin de 30 p.s.i (15 p.s.i de presin
atmosfrica y 15 p.s.i por encima de la presin atmosfrica). A esta temperatura se destruyen tanto las
esporas de microorganismos como las estructuras de los cidos nucleicos de los virus. En el
Autoclave, es la temperatura incrementada y no la presin la que destruye los microorganismos.
Por otra parte, es importante sealar que el calor es el agente de esterilizacin ms empleado en
aquellos casos en los que no se producen daos a los materiales al aplicar esta tcnica. Su poder radica
en el hecho de que puede penetrar rpidamente estratos profundos a los que los agentes qumicos no
llegan. El equipo ms utilizado para la esterilizacin de objetos metlicos es el horno de altas
temperaturas, el cual logra su funcin si se introducen en l los objetos metlicos manteniendo una
temperatura de 171 grados Celsius durante una hora.
Finalmente el proceso de pasteurizacin, inventado por cientfico francs Louis Pasteur (1822-1895),
consiste en aumentar la temperatura de un lquido a 71,6 grados Celsius por al menos 15 segundos y
despus bajarla en forma brusca a temperatura de congelacin. Estos cambios instantneos producen la
eliminacin selectiva de microorganismos de la muestra tratada. Esta tcnica generalmente se emplea
en el procesamiento de alimentos para el consumo humano.

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