Sunteți pe pagina 1din 529

1

Robert Ludlum
GAYLE LYNDS

CODUL ALTMAN
V.
1.
0

Traducere de CTLIN CROITORU

I.S.B.N.
973-9342-79-5

THE ALTMAN CODE


3

EDITURA ORIZONTURI
EDITURA STAR
2004

PROLOG
Vineri, 1 septembrie 2002
Shanghai, China
Pe malul de nord al rului Huangpu se vedeau reflectoare uriae
care inundau n lumin docurile, transformnd noaptea n zi.
Roiuri de hamali descrcau din camioane containere mari de oel
i le fixau de crligele macaralelor. Acompaniate de sunetele aspre
ale metalului frecat de metal, uriaele macarale ridicau
containerele pn aproape de cerul nstelat i le coborau apoi n
calele vaselor venite din toate colurile lumii. Sute de vapoare se
nghesuiau n fiecare zi n acest port vital de pe coasta de est a
Chinei, situat aproximativ la mijlocul distanei dintre capitala rii
i ultima achiziie, Hong Kong.
n partea de sud a docurilor se vedeau strlucind luminile
oraului vechi i al noului district Pudong, cu zgrie-norii si, n
timp ce apa maronie a rului fremta din cauza mulimii de
vapoare, jonci, sampane de dimensiuni reduse i a irurilor lungi
de barje din lemn vopsit care se luptau s-i gseasc un culoar
liber, exact ca n traficul de pe un aglomerat bulevard parizian.
ntr-o zon aproape de limita estic a docurilor, nu departe de
locul unde rul Huangpu cotete brusc spre nord, lumina era mai
puin strlucitoare. Aici se afla un singur vas ce era ncrcat cu
ajutorul unei singure macarale i a nu mai mult de douzeci de
hamali. Numele vasului, nscris la pup, era The Dowager
Empress1. Portul de origine al vasului era Hong Kong. Pe rm nu
se zrea nici unul dintre omniprezenii gardieni n uniform care
pzeau de obicei docurile.
Dou camioane erau trase cu spatele pn aproape de nav. Din
ele, hamali plini de sudoare descrcau butoaie de oel, le

1 mprteasa Vduv.
5

rostogoleau pe puni din scndur i le aezau n picioare pe o


plas de ridicare. Dup ce plasa se umplea, braul macaralei se
rotea pn deasupra ei i cablul ncepea s coboare. La captul de
jos era fixat un crlig de oel care strlucea n lumina
reflectoarelor. Hamalii fixau plasa de crlig i macaraua ridica
rapid butoaiele, le rotea n aer i le cobora spre vas, unde braele
altor hamali ghidau ncrctura spre cal.
Macaragiul, hamalii de pe rm i cei de pe nav, precum i
oferii camioanelor se micau repede i fr zgomot, nu deajuns de
rapid ns pentru brbatul nalt care sttea n picioare n dreapta
camioanelor. Privirea sa ptrunztoare supraveghea nencetat att
rmul, ct i rul. Avea o fa neobinuit de palid pentru un
chinez, iar prul su era i mai ciudat rou deschis, nspicat cu
alb.
Brbatul i privi ceasul. Abia auzit, opti cteva cuvinte efului
echipei de hamali:
Mai avei la dispoziie treizeci i ase de minute.
Cuvinte care nu lsau loc nici unui comentariu. eful echipei i
trase rapid capul ca i cum ar fi vrut s se fereasc de o lovitur.
Se uit o clip n ochii celui care vorbise, apoi cobor privirea, se
ndrept rapid ctre oamenii si i ncepu s-i zoreasc. Ritmul
activitii crescu brusc. Pe cnd eful echipei continua s-i
grbeasc oamenii, brbatul care i inspirase atta team rmase
amenintor n penumbr.
n timp ce pe doc se petreceau toate acestea, un chinez suplu,
nclat n pantofi de sport Reebok, purtnd o jachet Mao neagr
i o pereche de blugi occidentali, se furi prin spatele unor role de
cablu pn ce ajunse ntr-o zon ntunecat a docului unde se
fcea ncrcarea.
Nemicat, practic invizibil n penumbr, brbatul privea
butoaiele care erau rostogolite ctre plasa de ncrcare i
transportate la bordul navei The Dowager Empress. Scoase apoi
dintr-un buzunar interior al jachetei un aparat de fotografiat mic i
sofisticat i ncepu s fotografieze toate micrile i toate
persoanele, oprindu-se doar n momentul n care ultimul butoi fu
cobort n cal i singurul camion care mai rmsese se pregtea
6

de plecare.
Fr nici un zgomot, brbatul se ntoarse, ascunse aparatul de
fotografiat n jachet i se retrase pn l nvlui complet
ntunericul. ndrept spinarea i ncepu s se retrag pe platforma
de scnduri spre drumul care avea s-l duc spre ora,
adpostindu-se n spatele lzilor i al magaziilor.
Sufla uor un vnt cldu care aducea mirosul puternic al
rului. Brbatul nici nu bg de seam. Era bucuros fiindc se
ntorcea cu informaii importante. Era ns i foarte nervos. Cu
indivizii tia nu era dejoac.
n clipa n care auzi paii, se afla aproape de captul platformei
debarcaderului, acolo unde aceasta ntlnea uscatul. Aproape
scpase.
Brbatul nalt cu prul acela ciudat, rou nspicat cu alb, se
apropiase de el n tcere, urmnd o traiectorie paralel cu a lui,
printre lzi i magazii. Calm, fr s se grbeasc, vzu cum prada
sa devine nervoas, se oprete, apoi ncepe brusc s alerge.
Brbatul cu prul rou se uit repede de jur mprejur. n stnga
sa se afla zona prsit a docului unde erau aruncate mai multe
resturi nefolositoare i unde i gsiser refugiu o mulime de
pescrui, n timp ce n dreapta sa se afla un drum folosit de
camioane i alte vehicule pentru a ajunge la zonele de ncrcare a
navelor. Ultimul camion care fusese ncrcat se afla n spatele su
i nainta spre interiorul uscatului. Farurile mainii preau nite
reflectoare uriae n ntunericul nopii. Camionul avea s treac n
scurt timp prin dreptul lui. n momentul n care cel pe care-l
urmrea sri n spatele unei grmezi nalte de frnghii ca s se
fereasc de lumina farurilor, brbatul cu prul rou scoase garoul
i ni nainte spre prada care nu mai apuc s se ntoarc, i
petrecu firul subire n jurul gtului i strnse puternic.
Timp de un minut foarte lung, victima continu s se zbat, cu
minile ncletate i cu umerii cuprini de spasmele agoniei. ntrun trziu, minile i rmaser nemicate i capul i czu n fa.
Camionul trecea n clipa aceea prin dreapta lor, fcnd s se
cutremure platforma de lemn. Ascuns n spatele grmezii de
frnghie, ucigaul aez cadavrul pe platforma de lemn. Eliber
7

garoul i ncepu s caute prin buzunarele mortului pn ce gsi


aparatul de fotografiat. Fr s se grbeasc, fcu civa pai
napoi i apuc dou crlige mari de fier. ngenunche apoi lng
cadavru, i despic abdomenul cu ajutorul cuitului pe care-l avea
ntr-o teac la glezn, introduse n tietur vrfurile celor dou
crlige i le fix, nfurnd o frnghie n jurul mijlocului celui
ucis. ncepu apoi s mping cadavrul cu picioarele pn la
marginea platformei. Corpul czu n ap cu un plescit uor i se
scufund. Nu avea s mai ias la suprafa.
Brbatul cu prul rou se ndrept apoi ctre ultimul camion,
care, dup ce trecuse de locul unde se afla el, se oprise i l
atepta, aa cum ordonase el. n timp ce camionul lua vitez pe
oseaua care ducea spre ora, cei de pe The Dowager Empress
ridicar pasarela care ducea la doc i eliberar odgoanele. Cu un
zvcnet, nava fu pus n micare de un remorcher care ncepu s o
trag spre Huangpu i vasul se roti spre vrsarea fiului,
pregtindu-se pentru scurta cltorie pn la Yangtze i apoi
pentru cea pe mri.

1
Mari, 12 septembrie
Washington, D.C.
n Washington circula zicala potrivit creia avocaii dirijau
guvernul, iar spionii i dirijau pe avocai. Oraul era nesat cu tot
felul de agenii de informaii, ncepnd cu legendarele CIA, FBI sau
mai puin cunoscuta NRO i continund cu altele, botezate cu
toate literele alfabetului i reprezentnd toate categoriile de fore
armate, precum i diversele instituii guvernamentale, inclusiv
celebrele departamente de stat i de Justiie. Prea multe, n opinia
preedintelui Samuel Adams Castilla. i acionnd prea n vzul
lumii. Rivalitile dintre ele erau de notorietate. Schimbul de
informaii care conineau dinadins date eronate era o problem i
mai grav, la care se aduga ineria periculoas a attor birocrai.
Toate astea, precum i ameninarea unei noi crize internaionale
erau cauzele ngrijorrii preedintelui aflat n limuzina sa neagr
Lincoln Towncar ce nainta de-a lungul unei osele nguste de pe
malul nordic al rului Anacostia. Limuzina avea geamuri opace i
motorul abia se auzea. Maina trecu pe lng mai multe plcuri de
copaci contorsionai i debarcadere luminate pn ce, n final,
travers inele ruginite ale unei ci ferate secundare i ntoarse la
dreapta spre un debarcader foarte aglomerat, nchis din toate
prile cu un gard. Pe placa de la intrare se putea citi:
CLUBUL DE IAHTING ANACOSTIA
ACCESUL PERMIS NUMAI MEMBRILOR CLUBULUI
Clubul de iahting prea identic cu toate celelalte care se aliniau
pe malul rului la est de antierul Naval Washington. Mai era o or
pn la miezul nopii.
Situat la numai civa kilometri deprtare de confluena rului
9

Anacostia cu marele Potomac, debarcaderul gzduia nave maritime


mari i puternice, ambarcaiuni cu pnze capabile s parcurg
distane mari, precum i obinuitele ambarcaiuni de week-end.
Preedintele Castilla se uit pe geam spre platformele
debarcaderului care naintau n apa neagr. Cteva iahturi cu
carenele pline de sare abia sosiser de pe mare. Echipajele mai
purtau nc hainele de ploaie. Preedintele vzu i cele cinci cldiri
de diferite mrimi. Locul arta exact aa cum i fusese descris.
Lincolnul ncetini i se opri n spatele celei mai mari dintre
cldirile luminate, n afara razei vizuale a celor de pe platforme i
ferit de cei de pe osea de plcul de copaci groi. Patru dintre
brbaii care se aflau cu preedintele, toi mbrcai n costume de
culoare nchis i narmai cu pistoale automate, coborr repede
din main i se postar n jurul acesteia. i ajustar aparatele
pentru vedere pe timp de noapte i cercetar cu atenie zona. n
sfrit, unul dintre cei patru se ntoarse spre limuzin i fcu un
semn scurt cu capul.
Cel de-al cincilea brbat, cel care edea lng preedinte, purta
de asemenea costum de culoare nchis, ns era narmat cu un
pistol Sig Sauer de 9 mm. Ca rspuns la semnalul primit de afar,
preedintele i ddu o cheie i brbatul cobor repede din main,
ndreptndu-se spre o u lateral care abia se putea distinge pe
peretele cldirii. Introduse cheia ntr-o broasc ascuns i deschise
ua. Apoi brbatul se ntoarse i rmase n ateptare, cu picioarele
deprtate i arma pregtit.
Portiera din dreptul cldirii se deschise. n aerul rece i
proaspt al nopii se simea un iz de motorin. Preedintele cobor
din limuzin un brbat nalt, bine fcut, mbrcat cu pantaloni
din bumbac i o jachet sport. Intr n cldire cu micri
neobinuit de rapide pentru o persoan aa de masiv.
Cel de-al cincilea bodyguard se mai uit o dat de jur mprejur
apoi l urm n interiorul cldirii, nsoit de doi dintre ceilali.
Perechea rmas afar lu o poziie de unde putea apra Lincolnul
i intrarea n cldire.
Nathaniel Frederick (Fred) Klein, brbatul cu aspect nengrijit
10

ce conducea Covert-One, edea n spatele unei mese metalice plin


cu hrtii stivuite de-a valma, n micul su birou din cldirea
debarcaderului. Acesta era noul centru nervos al Covert-One. La
nceput, cu doar patru ani n urm, Covert-One nu avea o form
oficial de organizare, de funcionare, nu avea un sediu adevrat i
nici ageni oficiali. Era o instituie format din experi n mai multe
domenii, fiecare dintre ei cu experien clandestin, cei mai muli
provenii din forele armate i, mai presus de toate, liberi fr
familii, fr legturi temporare sau permanente.
ns acum, cnd cele trei crize internaionale majore sectuiser
pn aproape de limite resursele instituiilor oficiale n ceea ce
privete personalul de elit, preedintele ajunsese la concluzia c
agenia sa ultrasecret avea nevoie de mai muli oameni i de o
baz permanent, departe de ochii i urechile de pe Pennsylvania
Avenue2, de la Hill3 sau Pentagon. Rezultatul fusese acest club
privat de iahting.
Clubul avea toate elementele necesare pentru activitatea
clandestin: era deschis i activ douzeci i patru de ore pe zi,
apte zile pe sptmn, cu un trafic intermitent, dar constant,
care nu respecta nici un program, att pe uscat, ct i pe ap.
Aproape de osea i de calea ferat, pe terenul clubului se afla i
un heliport care semna mai degrab cu o parcel npdit de
buruieni. Baza era echipat cu cele mai moderne mijloace de
comunicaii, iar elementele de securitate, dei aproape invizibile,
erau toate de ultim generaie. Nici chiar un dragon zburtor nu ar
fi putut ptrunde n perimetrul bazei fr ca unul din senzori s
nu-i semnalizeze prezena.
Singur n biroul a crui u nu lsa s ptrund zgomotul
produs de mica echip din tura de noapte, Klein nchisese ochii ii freca nasul lung. Ochelarii lui cu ram subire se aflau pe mas.
n noaptea asta i arta din plin cei aizeci de ani. mbtrnise
foarte mult de cnd acceptase funcia de conducere de la CovertOne. Pe faa sa enigmatic apruser cute noi i prul i se mai
retrsese cu un centimetru spre cretetul capului. O alt criz era

2 Bulevardul din Washington pe care se afl Casa Alb.


3 Denumire pentru Congresul Statelor Unite (Capitol Hill).
11

pe punctul de a se produce.
Durerea de cap parc nu mai era aa de apstoare, aa c se
ls pe spate, deschise ochii, i puse din nou ochelarii i ncepu
s pufie din nelipsita sa pip. Camera se umplu de nori de fum
care dispreau ns la fel de repede cum apreau, absorbii de un
puternic sistem de ventilaie instalat special n acest scop.
Pe mas zcea un dosar deschis, ns el nu i acorda nici o
atenie. Klein fuma, mica nervos din picior i la cteva secunde
tot privea spre ceasul de pe perete. ntr-un trziu, ua din stnga
sa, chiar sub ceasul de perete, se deschise i un brbat cu un
pistol Sig Sauer n mn travers ncperea pn la cealalt u, o
ncuie i rmase n picioare cu spatele la ea.
Cteva secunde mai trziu i fcu apariia i preedintele.
Acesta se aez ntr-un fotoliu din piele cu sptar nalt, de partea
cealalt a mesei la care edea Klein.
Mulumesc, Barney, i spuse preedintele brbatului narmat.
Te chem dac o s am nevoie de tine.
Dar, domnule preedinte
Poi s iei, ordon el apsat. Ateapt afar. Este o
conversaie privat ntre doi vechi prieteni. Lucru n mare parte
adevrat. El i Fred Klein se cunoteau de pe vremea cnd erau n
colegiu.
Bodyguardul travers agale ncperea, n sens invers, cu o
vdit lips de entuziasm la fiecare pas i iei.
n timp ce ua se nchidea, Klein scoase un nou nor de fum.
A fi putut s vin eu la dumneavoastr, ca de obicei, domnule
preedinte.
Nu.
Sam Castilla cltin din cap. Ochelarii si cu ram din titan
reflectau lumina lmpii de deasupra.
Pn nu-mi spui exact la ce ne putem atepta de la acest
vapor chinezesc The Dowager Empress, nu-i aa? toat afacerea
rmne doar ntre noi doi i agenii de care ai nevoie pentru acest
caz.
Problema scurgerilor de informaii este chiar att de grav?
E mai ru dect bnuieti, spuse preedintele. Casa Alb s-a
12

transformat ntr-o sit. N-am mai vzut niciodat aa ceva. Pn


cnd oamenii mei nu vor gsi sursa, ne vom ntlni aici. Pe faa sa
prelung se citea ngrijorarea. Te gndeti c e vorba de un nou
Yinhe?
n mintea lui Klein revenir instantaneu evenimentele din
trecut: era n 1993 i un incident internaional foarte urt era gata
s se produc, America fiind principalul perdant n toat afacerea.
Un cargou chinezesc, Yinhe, se ndrepta spre Iran. Serviciile de
informaii americane primiser rapoarte indicnd faptul c vasul
transporta produse chimice care puteau fi folosite la fabricarea de
arme. Dup ce ncercase, fr sori de izbnd, s rezolve situaia
folosind canalele diplomatice uzuale, preedintele Bill Clinton
ordonase Marinei Americane s hituiasc vaporul i s nu-i
permit s acosteze pn la gsirea unei soluii.
China respinsese cu indignare toate acuzaiile. efii
principalelor state dezvoltate ncercaser s fac uz de autoritatea
lor. Aliaii se lansaser n acuzaii i contraacuzaii. Impasul la
care se ajunsese inuse prima pagin a ziarelor din toat lumea.
Situaia rmsese neschimbat timp de douzeci de zile,
interminabile parc. Cnd, n sfrit, China ncepuse s-i
zngne armele, Marina American forase nava s se opreasc n
mijlocul oceanului i inspectorii se urcaser la bordul lui Yinhe.
Spre marea ruine a Americii, ei descoperir acolo numai
echipament agricol pluguri, lopei i tractoare de mic putere.
Serviciile de informaii dduser gre.
Klein i aducea foarte bine aminte totul. Episodul fcuse ca
America s fie privit ca o brut. Relaiile sale cu China i chiar cu
aliaii rmseser ncordate timp de ani de zile.
Abtut, Klein scoase un nor de fum pe care l ndeprt imediat
din faa preedintelui.
Un nou Yinhe? repet el. E posibil.
Exist un posibil foarte ndeprtat i un posibil foarte
probabil. Spune-mi despre ce e vorba. De-a fir-a-pr.
Klein scutur scrumul din pip.
Unul dintre agenii notrii este un sinolog profesionist care a
lucrat n Shanghai n ultimii zece ani pentru un consoriu de firme
13

americane ce ncearc s stabileasc un cap de pod acolo. Numele


su este Avery Mondragon. Ne-a comunicat c a descoperit c The
Dowager Empress este ncrcat cu zeci de tone de tiodiglicol, o
substan folosit pentru producerea gazului iritant i o cantitate
similar de clorur de tionil, folosit att pentru gazele iritante, ct
i pentru cele paralizante. Vasul a fost ncrcat n Shanghai, se
afl acum pe mare i se ndreapt spre Irak. Ambele substane
chimice sunt bineneles utilizate n agricultur, ns cantitatea
este prea mare pentru o ar de mrimea Irakului.
Ct de corect este informaia de data asta, Fred? Sut la
sut? Nouzeci?
Eu personal n-am vzut dovezile, spuse Klein cu o voce lipsit
de expresie, scond un alt nor de fum i uitnd de data asta s-l
nlture din faa preedintelui. ns Mondragon susine c aceste
dovezi exist. Este n posesia facturii originale privind ncrctura
navei.
Slav Domnului! Umerii masivi ai lui Castilla i trunchiul su
solid se lipiser parc de sptarul fotoliului. Nu tiu dac realizezi,
ns China este unul dintre semnatarii tratatului internaional
care interzice dezvoltarea, producerea, stocarea sau utilizarea
armelor chimice. Nu vor permite s fie demascai drept parte care a
nclcat tratatul, deoarece acest lucru ar constitui un obstacol n
calea dorinei lor de a pune mna pe o felie din ce n ce mai mare
din economia mondial.
Este o situaie a naibii de afurisit.
Preul unei alte greeli din partea noastr ar putea fi deosebit
de ridicat, mai ales acum, cnd chinezii sunt gata s semneze
tratatul n domeniul drepturilor omului.
n schimbul concesiilor financiare i comerciale din partea
Statelor Unite, pentru obinerea crora preedintele se luptase din
rsputeri cu un Congres ndrtnic, China fusese convins s
semneze un tratat bilateral cu privire la drepturile omului, un act
care putea s deschid porile nchisorilor acestei ri pentru
inspectorii ONU i pentru cei americani, putea aduce tribunalele
militare i civile chineze mai aproape de principiile vestice i putea
contribui la eliberarea prizonierilor politici. Un astfel de tratat
14

fusese un obiectiv prioritar pentru toi preedinii americani de la


Dick Nixon ncoace.
Sam Castilla dorea ca nimic s nu stea n calea semnrii acestui
tratat. Era la urma urmei vorba i despre un vis al su, pe care l
dorea nfptuit att din motive personale, ct i pentru aprarea
drepturilor omului.
Situaia e i a naibii de periculoas. Nu putem lsa vasul
sta Cum se cheam, The Dowager Empress?
Klein ncuviin cu o micare a capului.
Nu putem lsa The Dowager Empress s ajung n Basra cu
substanele chimice din care se fac arme de ucidere n mas. sta
e ultimul meu cuvnt. Punct. Castilla se ridic i ncepu s umble
prin ncpere. Dac informaiile tale se dovedesc corecte i pornim
dup The Dowager Empress, cum vor reaciona oare chinezii?
Preedintele cltin din cap i ddu din mn ca i cnd ar fi
vrut s alunge propriile cuvinte.
Nu, nu asta e ntrebarea, nu-i aa? tim cum vor reaciona.
i vor agita sbiile, vor protesta i vor lua atitudine. ntrebarea
este ce vor face ei de fapt? Preedintele se uit la Klein. n special
dac greim din nou?
Nimeni nu tie sau nu poate prezice acest lucru, domnule
preedinte. Pe de alt parte, nici o naiune nu poate menine
armate masive i arme nucleare fr s le foloseasc undeva, la un
moment dat, fie i pentru simplul motiv de a justifica costurile.
Nu sunt de acord. Dac economia unei ri este sntoas i
populaia este fericit, un lider poate menine o armat fr s-o
foloseasc.
Bineneles, dac China va vrea s foloseasc incidentul ca pe
o ameninare la adresa ei, ar putea s invadeze Taiwanul. ncearc
asta de zeci de ani de zile.
Dac i dau seama c noi nu vom reaciona, da, e posibil.
Mai este i Asia Central, acum, c Rusia a ncetat s fie o
ameninare mondial.
eful Covert-One ls s-i scape cuvintele la care nici nu voia s
se gndeasc:
Avnd armele nucleare cu raz lung de aciune, Statele
15

Unite sunt o int ca oricare alta pentru ei.


Pe Castilla l trecu un fior. Klein i scosese ochelarii i-i masa
tmplele. Nici unul dintre ei nu vorbea.
n cele din urm, preedintele oft. Se vedea c luase o decizie.
Bine. O s-l pun pe amiralul Brose s ordone Marinei s
urmreasc i s monitorizeze The Dowager Empress. Operaiunea
va trece drept supraveghere maritim de rutin i nu vom dezvlui
situaia real dect lui Brose.
Chinezii o s-i dea seama c le urmrim nava.
O s tragem de timp. Problema e c nu tiu ct timp.
Preedintele se duse spre u i se opri.
Cnd se ntoarse, faa lui sumbr prea i mai prelung, cu
maxilarele ieite n eviden.
Am nevoie de dovezi, Fred. Am nevoie de ele acum. F-mi rost
de documentul acela.
O s-l ai, Sam.
Cu umerii ncovoiai de ngrijorare, preedintele Castilla ddu
din cap, deschise ua i iei. Unul dintre agenii din Serviciul
Secret nchise ua la loc.
Rmas din nou singur, Klein se ncrunt, gndindu-se la
urmtoarea sa micare. Auzind motorul de la limuzina
preedintelui, lu o decizie. Se ntoarse spre msua din spatele
fotoliului su, pe care se aflau dou telefoane. Unul dintre ele era
rou o linie direct, protejat, cu preedintele. Cellalt era
albastru. Tot o linie protejat. Klein ridic receptorul telefonului
albastru i form un numr.

Miercuri, 13 septembrie
Kaohsiung, Taiwan
Dup un hamburger n snge i o sticl de bere taiwanez n
restaurantul Smokey Joe de pe strada Chunghsiao, Jon Smith se
hotr s ia un taxi ctre portul Kaohsiung. Mai avea o or pn la
prelegerile de dup-amiaz, de la Grand Hi-Lai Hotel, cnd avea s
16

se ntlneasc cu vechiul su prieten Mike Kems de la Institutul


Pasteur din Paris.
Smith se afla n Kaohsiung cel de-al doilea ora ca mrime din
Taiwan de aproape o sptmn, ns asta era prima zi cnd
avea posibilitatea s-l exploreze. Tipul acesta de activitate intens
era obinuit pentru conferinele pe teme tiinifice, cel puin
conform experienei sale. Lucrnd la Institutul de Cercetri
Medicale pentru Boli Infecioase al Forelor Terestre Americane
USAMRIID4 Smith era n acelai timp medic i om de tiin
specializat n biologie biomolecular, dar i locotenent-colonel n
trupele terestre. Acum i prsise cercetrile despre metodele de
protecie mpotriva antraxului ca s participe la Conferina
Internaional a rilor Riverane Pacificului cu privire la Progresele
n Biologia Molecular i Celular.
Aceste conferine tiinifice ns, la fel ca petele i ca musafirii,
deveneau din ce n ce mai greu de suportat dup trei sau patru
zile. Cu capul descoperit, mbrcat n haine civile, Smith mergea
de-a lungul falezei, admirnd portul magnific, cel de-al treilea port
containerizat, ca mrime, din lume, dup Hong Kong i Singapore.
Mai fusese aici cu ani n urm, nainte de construirea tunelului
care fcea legtura cu uscatul i care transformase insula
paradisiac ntr-o anex aglomerat a portului. Cerul era clar ca
ntr-o ilustrat, aa c putea vedea insula Hsiao Liuchiu, n sud,
aproape de linia orizontului.
Continu plimbarea n plin soare vreme de alte cincisprezece
minute, n timp ce pescruii se roteau n vzduh i vuietul
portului i umplea urechile. Toat aceast activitate nu lsa s se
ghiceasc semnul de ntrebare n legtur cu viitorul Taiwanului:
va rmne oare insula independent sau va fi cucerit ori cedat
Chinei continentale, care continua s pretind c este o parte a ei.
ntr-un final, opri un taxi pentru a se ntoarce la hotel. Abia se
aezase pe bancheta din spate, c telefonul mobil ncepu s vibreze
n interiorul jachetei sale sport. Nu era telefonul lui obinuit, ci cel
special, din buzunarul ascuns. Telefonul protejat mpotriva
interceptrii convorbirilor.

4 U.S. Army Medical Research Institute for Infectious Diseases.


17

Smith, rspunse el ncet.


Cum e conferina, colonele? ntreb Fred Klein.
Devine plictisitoare, recunoscu el.
Atunci o mic diversiune nu e chiar de lepdat.
Smith zmbi n sinea lui. Nu era numai un om de tiin, ci i
agent sub acoperire. Echilibrul dintre cele dou faete ale vieii sale
nu era deloc uor de pstrat. Era gata pentru o mic diversiune,
ns nu pentru o aciune prea nsemnat sau care s-l angajeze
prea mult. De altfel, dorea s participe n continuare la conferin.
Ce avem de data asta, Fred?
Din biroul su aflat pe malul rului Anacostia, Klein i descrise
situaia.
Pe Smith l strbtu un fior rece, semn al emoiei, dar i al
nerbdrii.
Ce am eu de fcut?
Te duci la noapte pe insula Liuchiu. Ai tot timpul s ajungi
acolo. nchiriezi un vas n Linyuan i ajungi pe insul pe la nou.
La zece fix trebuie s fii ntr-un golf mic de pe rmul vestic. Locul
exact i punctele de reper au fost trimise prin fax unui agent al
nostru de la Institutul American din Taiwan. Urmeaz s-i fie
nmnate personal.
Ce se va ntmpla n golf?
Te vei ntlni cu un alt agent Covert-One, Avery Mondragon.
Parola este orhideea. El o s-i dea un plic coninnd factura de
nsoire a ncrcturii de pe The Dowager Empress, cea n baza
creia se va face plata n Irak. Dup aceea, te duci direct la
aeroportul din Kaohsiung, unde se va afla un elicopter de pe unul
dintre crucitoarele noastre aflate n larg. i dai pilotului
documentul. Destinaia final este Biroul Oval. Ai neles?
Aceeai parol?
Exact.
i apoi?
Smith putea s-l aud pe eful de la Covert-One trgnd din
pip.
Dup aceea te poi ntoarce la conferina ta.
Telefonul amui. Smith zmbi n sinea lui. O misiune simpl,
18

fr complicaii.
Cteva clipe mai trziu, taxiul opri n faa hotelului Hi-Lai. Plti
cursa i intr n holul hotelului, ndreptndu-se ctre ghieul la
care se nchiriau maini. Dup ce curierul avea s soseasc de la
Taipei, voia s mearg de-a lungul coastei pn la Linyuan i s
caute un vas de pescari care s-l duc pe insula Liuchiu. Dac nu
putea gsi un astfel de vas, va nchiria unul i l va pilota singur.
n timp ce traversa holul, un chinez scund, dar viguros sri
dintr-un fotoliu i-i bloca drumul.
Domnule doctor Smith, v ateptam. Sunt onorat s v
ntlnesc personal. Expunerea dumneavoastr referitoare la
ultimele lucrri teoretice ale doctorului Chambord privind
computerul molecular a fost excelent. Mult hran pentru creier.
Smith zmbi n semn de salut i drept mulumire pentru
compliment.
M flatai, domnule doctor Liang.
Nu, deloc. M ntreb dac nu ar fi posibil s luai cina n
seara asta cu mine i cu ali civa colegi de-ai mei de la Institutul
Biomedical din Shanghai. Ne intereseaz foarte mult activitatea pe
care att USAMRIID, ct i CDC o desfoar n domeniul agenilor
virali care reprezint o ameninare pentru noi toi.
Mi-ar face mare plcere, spuse Smith, ncercnd s dea o
not de regret vorbelor sale, dar n seara asta am un alt
angajament. Poate suntei liber cu alt ocazie.
Cu permisiunea dumneavoastr, o s v contactez eu.
Bineneles, domnule doctor Liang. Jon Smith i continu
drumul ctre ghieu, cu mintea deja la insula Liuchiu i la ceea ce
urma s se petreac n seara aceea.

19

2
Washington, D.C.
Lat n spate, cu un fizic impresionant, amiralul Stevens Brose
umplea n ntregime fotoliul pe care l ocupa la masa lung din sala
de consiliu subteran a Casei Albe. i scoase cascheta i-i trecu
mna prin prul crunt, tuns perie, uimit i n acelai timp
ngrijorat de ceea ce vedea. Preedintele Castilla ocupa, ca de
obicei, fotoliul din capul mesei. ns n spaioasa ncpere se aflau
numai ei doi, gata s bea mpreun cafeaua de diminea. Lipsa
ocupanilor fotoliilor din jurul lungii mese era amenintoare.
Despre ce substane chimice e vorba, domnule preedinte?
ntreb amiralul. Brose era n acelai timp i preedintele
Comitetului efilor de Stat-Major.
Tiodiglicol
Gaze iritante.
i clorur de tionil.
Gaze iritante i neuroparalizante. Cumplit de dureroase i
letale. ngrozitoare moarte. Maxilarele amiralului se ncletar,
buzele subiri devenir o linie. Despre ce cantitate e vorba?
Zeci de tone. Privirea sumbr a preedintelui fixa faa
amiralului.
E inacceptabil. Cnd o s Brose se opri brusc i n ochii de
culoare deschis i se citi ncordarea. Privi ctre fotoliile goale din
jurul mesei.
Am neles. Nu putem opri The Dowager Empress pentru a-l
verifica. Dorim ca informaiile pe care le avem n legtur cu
aceast situaie s rmn secrete.
Da, cel puin deocamdat. Nu avem dovezi concrete, dup
cum nu aveam nici despre Yinhe. Nu ne putem permite un incident
similar, mai ales acum, cnd aliaii notri nu mai sunt att de
nerbdtori s ne sprijine n aciuni militare i cnd chinezii sunt
20

aproape gata s semneze acordul cu privire la drepturile omului.


Brose ncuviin cu o micare a capului.
i atunci ce dorii s fac eu, domnule preedinte? n afar de
a pstra secretul?
Trimitei o nav care s in sub supraveghere vasul
Empress. Suficient de aproape pentru a putea interveni rapid, dar
n afara razei lor vizuale.
n afara razei lor vizuale se poate, ns ei vor ti c suntem
acolo. Radarul lor va descoperi cu siguran nava noastr.
Cpitanul vasului tie fr ndoial ce fel de ncrctur are la
bord i-i va ine echipajul n alert permanent.
Nu avem ce face. Asta e situaia pn cnd vom intra n
posesia dovezilor concrete. Dac lucrurile degenereaz, m bazez
pe tine i pe oamenii ti c nu vei permite ca afacerea s
escaladeze i s se transforme ntr-o confruntare.
Avei pe cineva care ncearc s obin confirmarea
informaiilor?
Sper c da.
Brose czu pe gnduri.
ncrcarea navei s-a ncheiat trziu, pe nti noaptea?
Astea sunt informaiile pe care le avem.
Brose calcula n minte.
Dup cum i cunosc eu pe chinezi i Shanghaiul, vasul n-a
ieit n mare dect n zorii zilei de doi.
Amiralul apuc receptorul telefonului ce se afla aproape de cotul
su i se uit n ochii preedintelui.
mi permitei, Sir?
Samuel Castilla ncuviin din cap.
Brose form un numr, apoi vorbi n receptor:
Nu-mi pas ct de devreme este, domnule cpitan. Am nevoie
de datele astea imediat.
Amiralul atept cteva clipe, trecndu-i din nou mna prin
prul tuns scurt.
Exact, nregistrat n Hong Kong. Un vas de transport.
Cincisprezece noduri. Suntei sigur? Foarte bine.
Brose puse receptorul n furc.
21

La o vitez de cincisprezece noduri, asta nseamn, cu o


marj de eroare acceptabil, optsprezece zile pn la Basra, cu o
oprire la Singapore, conform cursului obinuit. Dac a plecat la
miezul nopii n ziua de nti, vasul trebuie s ajung n
Strmtoarea Ormuz n zorii zilei de nousprezece, ora Chinei. Trei
ore mai devreme dup ora Golfului Persic sau n seara zilei de
optsprezece dup ora noastr. Azi suntem n treisprezece, aa c n
ceva mai mult de cinci zile vasul ar trebui s intre n Strmtoarea
Ormuz, ultimul loc n care putem invoca respectarea legilor
internaionale.
Vocea amiralului trda o mare ngrijorare.
Numai cinci zile, domnule preedinte. Acesta este intervalul
de timp pe care l avem la dispoziie pentru a rezolva problema.
Mulumesc, Stevens. O s transmit informaia mai departe.
Amiralul se ridic.
Una dintre fregatele noastre ar fi cea mai bun soluie.
Suficient for, ns fr s exagerm. Destul de mic pentru a
rmne nevzut o vreme, n cazul n care operatorul radarului de
pe nava chinez doarme sau este un tip neglijent.
Ct de repede poate ajunge o fregat acolo?
Brose ridic din nou receptorul telefonului. De data asta
convorbirea fu mult mai scurt.
Zece ore, domnule preedinte.
Dai-i drumul.

Insula Liuchiu, Taiwan


Agentul Jon Smith privi nc o dat limbile fosforescente ale
ceasului care artau 22.03 i njur printre dini. Mondragon
ntrziase.
Ghemuit n spatele formaiunii coralifere cu muchii tioase ce
mrginea golful acela retras, Smith i ncord auzul, ns singurul
zgomot era cel al valurilor Mrii Chinei de Sud care splau nisipul
ntunecat i se retrgeau apoi, clipocind uor. Vntul adia ca o
oapt. Aerul mirosea a ap srat i a pete. Ceva mai jos, pe
22

coast, erau ancorate mai multe ambarcaiuni ce strluceau


nemicate n lumina lunii. Ultimii turiti din ziua aceea prsiser
de mult insula cu feribotul care pleca din Penfu.
n cteva golfulee de-a lungul coastei vestice a insulei se vedeau
corturile celor care preferaser s rmn acolo peste noapte, ns
n golful n care se gsea el se auzea numai zgomotul valurilor i
nu se vedea nimic altceva dect luminile din Kaohsiung, la mai
bine de douzeci de kilometri spre nord-est.
Smith i privi din nou ceasul 22.06. Unde era Mondragon?
Vasul de pescari pe care se urcase n Linyuan l lsase cu dou
ore n urm n portul Penfu, de unde nchinase o motociclet cu
care pornise pe oseaua care fcea ocolul insulei. Dup ce gsise
reperele descrise n instruciunile scrise primite, ascunsese
motocicleta n tufiuri i continuase pe jos drumul pn n locul n
care se afla acum.
Se fcuse deja 22.10 i ncepuse s-i piard rbdarea. Ceva se
ntmplase.
Cnd se pregtea s-i prseasc ascunztoarea i s cerceteze
cu precauie mprejurimile, sesiz o micare n nisip. Era o linite
apstoare. Simi cum i se ridic prul pe ceafa. Strnse n palm
tocul pistolului Beretta de 9 mm i se pregti s se ntoarc i s
se arunce lateral n spatele stncilor cnd rsuflarea fierbinte a
unei oapte i arse urechea.
Nu mica!
Smith ncremeni.
Nici un deget. Vocea era la numai civa centimetri de
urechea sa. Orhideea.
Mondragon?
Doar nu fantoma lui Mao, rspunse sarcastic vocea. Dei s-ar
putea s bntuie pe aici, pe undeva.
Ai fost urmrit?
Cred c nu. Nu tiu sigur. Oricum, dac am fost, am scpat
de ei.
Nisipul se mic din nou i Avery Mondragon se materializ i
se ghemui lng Jon. Era un brbat scund i subirel, cu prul
brun. Avea o fa dur i o privire flmnd, de animal de prad.
23

Ochii si se micau n toate prile spre umbrele golfului, spre


spuma fosforescent a apei care mtura plaja, spre formele ciudate
ale coralilor care ieeau ca nite statui din valuri.
Hai s terminm ct mai repede, zise Mondragon. Dac nu
sunt n Penfu pn la 22.30, nu mai pot s ajung pe continent
pn diminea. i dac nu ajung napoi la timp, acoperirea mea
se duce dracului.
ntoarse privirea spre Smith.
Deci tu eti locotenent-colonelul Smith. Am auzit cte ceva
despre tine. Se spune c eti bun. Sper ca mcar jumtate din
ceea ce am auzit s fie adevrat. Ceea ce am pentru tine e la fel de
periculos ca o substan radioactiv.
Scoase din buzunar un plic obinuit, de format mare i-l flutur
n aer.
Acolo sunt dovezile? ntreb Smith.
Mondragon ncuviin i bg plicul napoi n jachet.
Am i cteva explicaii pe care trebuie s i le transmii lui
Klein.
D-i drumul.
n plic se afl factura de nsoire a adevratei ncrcturi de
pe The Dowager Empress. Aa-zisa factur oficial, cea care se
gsete pe nav, este praf n ochi.
Cum poi s-i dai seama de diferen?
Pentru c documentul din plic este marcat cu sigiliul
personal al directorului firmei, precum i cu cel al companiei i
este adresat firmei din Bagdad care urmeaz s plteasc marfa.
Pe document este precizat i faptul c a fost fcut n trei exemplare.
Cel de-al doilea exemplar se afl fr ndoial la Bagdad sau la
Basra, avnd n vedere c e vorba de o factur pentru plata unor
produse. Nu am nici o idee unde ar putea fi cel de-al treilea
exemplar.
Cum de eti aa de sigur c exemplarul tu nu este identic cu
cel care a primit autorizaia de export?
Pentru c l-am vzut i pe acela, aa cum i-am mai spus.
Substanele chimice interzise nu sunt trecute acolo. Lipsete i
sigiliul directorului.
24

Smith se ncrunt.
Nu mi se pare totui c documentul tu este garantat.
Nimic nu e garantat. Totul poate fi falsificat tampilele
personale pot fi contrafcute, iar firmele din Bagdad pot fi
inexistente. ns aceast factur conine toate nsemnele unui
document folosit pentru plat ntre dou companii. Este suficient
pentru a justifica ordinul preedintelui Castilla ca vasul Empress
s fie oprit i ca bieii notri s fac o cercetare amnunit la
bordul lui, dac va fi cazul. Este o prob mult mai palpabil
dect zvonurile pe care le-am avut n legtur cu Yinhe i chiar
dac e un fals, asta dovedete c n China exist o conspiraie
menit s tulbure apele. Nimeni nu ne mai poate nvinovi de
data asta, nici chiar Beijingul, c lum msurile de prevedere pe
care le considerm necesare.
Smith ncuviin cu o micare a capului.
M-ai convins. D-mi
Mai e ceva. Mondragon se uit rapid spre umbrele din micul
golf. Una din sursele mele din Shanghai mi-a spus o poveste pe
care trebuie s i-o transmii lui Klein. Nu am nimic scris din
motive evidente. Omul mi-a spus c a aflat despre existena unui
btrn ntr-o ferm-nchisoare de nalt securitate, undeva pe
lng Chongqing capitala lui Cian Kai i n timpul celui de-al
doilea rzboi mondial, sau Chungking, dup cum l tiu
americanii. Btrnul acesta pretinde c a fost nchis i mutat apoi
prin multe nchisori, din 1949, cnd comunitii l-au nvins pe Cian
i au preluat puterea. Sursa mea zice c btrnul vorbete
mandarina i alte dialecte chineze, ns e convins c nu arat
deloc a chinez. Btrnul susine c e american i c se numete
David Thayer.
Mondragon fcu o pauz i se uit fix la Smith, cu o fa lipsit
de orice expresie.
i, ine-te bine Moul pretinde c e adevratul tat al
preedintelui Castilla.
Smith se holb la el.
Fii serios. Toat lumea tie c tatl preedintelui a fost Serge
Castilla i c a murit. Presa s-a ocupat n detaliu de familia lui.
25

Exact. Tocmai de aceea mi-a trezit interesul. Mondragon i


mai ddu lui Smith i alte detalii. Sursa mea zice c el a folosit
exact aceste cuvinte: adevratul tat al preedintelui Castilla.
Dac tipul minte, de ce afirm ceva care poate fi demontat att de
uor?
Era o ntrebare foarte pertinent.
Ai ncredere n sursa ta?
Nu m-a ndrumat niciodat pe vreo pist greit i nici nu
mi-a dat informaii false.
S fie oare vorba despre unul din trucurile Beijingului? De o
ncercare de a-l face pe preedinte s dea napoi n privina
acordului asupra drepturilor omului?
Btrnul prizonier susine c Beijingul habar n-are c el are
un fiu, cu att mai puin c fiul lui e acum preedintele Statelor
Unite.
Rotiele din creierul lui Smith lucrau febril. Din punct de vedere
al vrstei povestea era posibil.
i care este locul exact unde este inut
Jos! Mondragon se arunc n nisip.
Smith se arunc n spatele unei formaiuni de corali n timp ce
din dreapta, din direcia apei, izbucnir strigte furioase i o rafal
de arm automat. Mondragon se rostogoli i el n spatele coralilor
i se ghemui lng Smith, amndoi avnd armele ndreptate spre
inamici.
Cred c n-am reuit s scap de urmritori, zise furios Mon
dragon.
Smith n-avea chef s-i piard timpul cu acuzaii inutile.
Unde sunt? Vezi ceva?
Absolut nimic.
Smith i scoase ochelarii pentru vedere pe timp de noapte din
buzunarul jachetei. ntunericul nopii deveni de un verde pal, iar
formaiunile coralifere din ap se vedeau acum foarte clar. La fel de
clar se vedea i un brbat scund i slab, gol pn la bru, care se
ascundea lng unul din stlpii de coral. Era n ap pn la
genunchi, inea n mn un pistol-mitralier AK-74 i se uita exact
spre locul n care se ascunseser Smith i Mon dragon.
26

L-am vzut pe unul dintre ei, zise ncet Smith. Mic-te un


pic. Scoate-i un umr. Ca i cnd ai vrea s iei din spatele
coralilor.
Mondragon se ridic, dar rmase aplecat. Scoase umrul stng
puin n afar, ca i cnd s-ar fi pregtit s o ia la fug. Brbatul
slab din spatele stlpului de coral deschise focul.
Smith ochi atent i trase de dou ori. n lumina verde vzu cum
brbatul sare n sus i se prbuete apoi n fa. n jurul corpului
care plutea cu faa n ap ncepuse s se formeze o pat
ntunecat.
Mondragon era din nou ntins pe nisip. Trase i el. Undeva n
noapte se auzi un ipt.
Acolo! spuse Mondragon. La dreapta! Sunt mai muli!
Smith ntoarse pistolul spre dreapta. Patru brbai ieiser de
dup formaiunile de corali i alergau acum din ap ctre osea.
Cel de-al cincilea era ntins pe plaj n spatele lor. Smith trase n
cel care se afla n fruntea grupului. Vzu cum brbatul i duce
mna la picior, gata s se prbueasc, ns cei doi de lng el l
apucar fiecare de cte un bra i-l traser n spatele unei stnci.
Vor s ne ncercuiasc! Pe fruntea lui Smith apruser
broboane de sudoare. Trebuie s ne micm napoi!
Srir amndoi n picioare i se npustir ctre ridictura care
mrginea golful spre sud. O nou rafal n spatele lor le indic
faptul c mai mult de trei dintre atacatorii lor erau nc valizi. Un
glon i arse puin jacheta lui Smith, fcnd s-i creasc brusc
nivelul adrenalinei. Se tr peste ridictur i, dup ce strbtu
nite tufiuri, se ls s cad n spatele unui copac.
Mondragon ncerc s se in dup Smith, ns se prea c
fusese lovit, fiindc i trgea piciorul drept. Se prbui n spatele
unui alt copac.
O nou salv spulber frunzele i ramurile subiri, umplnd.
Aerul cu achii i fcndu-i pe Smith i pe Mondragon s se nece
cu praf. Se aplecar amndoi ct mai mult posibil ca s nu fie
lovii. Mondragon scoase un cuit dintr-o teac de la spate, i tie
pantalonul i-i examin rana de la picior.
E grav? ntreb Smith n oapt.
27

Nu cred, ns mi va fi foarte greu s dau explicaii cnd o s


m ntorc pe continent. Va trebui s m ascund, s zic c sunt
bolnav sau s pretind c am avut un accident. Pe buze i flutura
un zmbet chinuit. Acum ns avea alte motive de ngrijorare.
Probabil c grupul acela mic se afl deja n flancul nostru, sus, pe
osea, iar cei din peter o s ne foreze s ne retragem spre ei.
Trebuie s continum s ne deplasm spre sud.
Cu totul de acord cu Mondragon, Smith o lu tr printre
ramurile dese ale tufiurilor contorsionate de vnturile ce bteau
permanent dinspre Marea Chinei de Sud. naintau cu greu, Smith
elibernd drumul i pentru Mondragon. i foloseau numai
picioarele, genunchii i coatele, fiindc n mini aveau armele.
Ramurile epoase nu voiau deloc s se dea la o parte i le zgriau
hainele, braele i feele.
Ajunser ntr-un trziu la malul nalt ce se nla deasupra mici
alte deschideri, mai puin adpostit de ast dat. Pentru un golf,
era mult prea deschis spre mare. n timp ce Smith i Mondragon
continuau s se trasc spre osea, dinspre mare ajunse pn la
ei, distinct n noaptea fr vnt, sunetul mai multor voci. Patru
umbre i fcuser apariia pe rm, n spatele lor, n timp ce alte
dou rmaser n apa pn la genunchi. Una dintre umbre, mai
nalt, le fcu semn celorlalte s se disperseze. Umbrele se
distanar una de cealalt i, n lumina blnd a lunii, se dovedir
a fi patru brbai mbrcai complet n negru, cu cagule pe cap.
Cel care le ordonase s se mprtie se aplec puin n fa.
Smith l auzi dnd instruciuni cu o voce profund, dur, aproape
n oapt, prin ceea ce era probabil microfonul unui aparat de
emisie-recepie.
Vorbete n chinez, spuse Mondragon, ascultnd cu atenie.
Tonul vocii lui arta clar c sufer din cauza rnii. Nu reuesc s
neleg toate cuvintele, ns sun ca dialectul mandarin vorbit n
Shanghai. Ceea ce nseamn c m-au urmrit probabil din
Shanghai. Individul e eful lor.
Crezi c i-a informat cineva?
Posibil. Sau am fcut eu o greeal. Ori m urmreau de mai
multe zile. Sau sptmni. N-am cum s tiu. Oricum, sunt aici i
28

se apropie.
Smith se uit atent la faa lui Mondragon, care prea la fel de
dur ca i tufiurile btute de vnturi. Se vedea c sufer, ns
durerea nu l putea opri.
Am putea s riscm, i spuse Smith. S ncercm s ajungem
la osea. Eti n stare de aa ceva? Dac nu, va trebui s rezistm
aici.
Ai nnebunit? Aici o s ne masacreze.
ncepur din nou s se trasc, ndeprtndu-se de mare i
intrnd mai adnc n tufiurile dese. Abia reuiser s nainteze cu
greu vreo ase metri, cnd auzir trosnetul tufiurilor sub pai
care se apropiau din spate. n acelai timp, vzur siluetele celor
din grupul dinspre uscat, naintnd spre ei i spre mare. Atacatorii
i dduser fr ndoial seama de intenia lor i acum nchideau
cercul.
Smith trase o njurtur.
Ne-au auzit sau ne-au gsit urmele. Continu s naintezi.
Cnd cei dinspre osea se vor apropia mai mult, sar eu pe ei.
Poate c nu e nevoie, opti Mondragon n spatele lui, cu o
urm de speran n voce. La stnga, e un col de piatr care pare
s ofere o bun acoperire. Ne putem ascunde acolo pn trec ei.
Dac nu, poate reuim s rezistm acolo pn aude cineva
mpucturile i vine aici.
Merit s ncercm, fu de acord Smith.
Stnca se nla din tufiuri n lumina lunii ca o ruin strveche
din jungla cambodgian sau din Yucatan. Format din ciudate
depuneri coralifere, ridictura era un fel de adpost natural
rudimentar, acoperit din toate prile i prevzut cu deschideri pe
unde se putea trage, n cazul n care ar fi fost nevoii s organizeze
acolo un ultim punct de aprare. Avea i o adncitur n centru, n
care se puteau cufunda i ascunde aproape perfect.
nsufleii de o nou speran, se ghemuir n mijlocul
adpostului, cu armele gata de tragere i cu urechile ciulite. Din
cauza sudorii care i acoperise corpul, pe Smith l usturau toate
zgrieturile i rnile cptate pe timpul retragerii. Mondragon
ncerca s-i in piciorul ntr-o poziie care s-i provoace ct mai
29

puin durere. Rmaser nemicai, n ateptare, ascultnd i


privind, n timp ce tensiunea devenea din ce n ce mai greu de
suportat cu trecerea minutelor. n deprtare se vedeau strlucind
luminile din Kaohsiung. Undeva se auzi un cine ltrnd i n
curnd un altul ncepu s-l imite. Pe osea trecu o main. n larg
torcea motorul unei ambarcaiuni ntrziate.
Se auzir apoi voci, schimburi de cuvinte nfundate, n acelai
dialect din Shanghai. Voci care se apropiau. Din ce n ce mai mult.
Crengi care trosneau sub apsarea pailor. Prin dreptul lor trecur
mai multe umbre. Una dintre ele se opri.
Mondragon ridic pistolul.
Smith l prinse de ncheietur ca s-l opreasc. i fcu un semn
cu capul s nu trag.
Cel care se oprise era un brbat nalt. i dduse jos cagula i
faa sa prea lipsit de orice culoare, n contrast cu prul de un
ciudat rou deschis. Ochii si reflectau lumina ca nite oglinzi n
timp ce cerceta formaiunea de corali, ncercnd s surprind cea
mai mic micare n interiorul adpostului. Smith i Mondragon
i ineau respiraia, lipii pe fundul adnciturii.
Dup cteva clipe care preau c nu se mai sfresc, brbatul
porni mai departe.
Smith simi cum i se scurge sudoarea pe piept i pe spate.
Brbatul se ntoarse i i continu drumul n direcia oselei.
Mondragon ddu uor drumul aerului din piept.
sta era
Linitea nopii explod deodat n jurul lor. Gloanele se nfigeau
n pereii de coral sau treceau pe deasupra i se opreau n
trunchiurile copacilor. n jurul lor, achiile de roc sreau n toate
prile. Se prea c toat ntunecimea nconjurtoare se ridicase
mpotriva lor, lumina focurilor de la gura evilor venind din toate
prile. Brbatul acela nalt, cu prul rou i vzuse fr ndoial,
ns nu fcuse nici o micare pn nu i alertase i pe ceilali.
Smith i Mondragon trgeau la rndul lor, ncercnd s-i
disting inamicii n lumina slab a lunii, printre umbrele copacilor
i tufiurilor. Adpostul devenise acum o capcan. Erau numai ei
doi. Nu puteau s in piept celor apte sau mai muli atacatori. i
30

muniia era pe terminate.


Smith se aplec spre urechea lui Mondragon:
Va trebui s facem o bre. n direcia oselei. Mi-am lsat
motocicleta nu departe de aici. Ne poate duce pe amndoi.
Parc focul e mai slab din fa. Hai s-i inem la pmnt i s
ncercm s trecem n direcia aia. Nu-i face griji n privina mea.
Pot s m in dup tine!
Smith ncuviin cu o micare a capului. i el ar fi propus exact
acelai lucru. n acele momente, n care adrenalina le curgea prin
vene ca o lav, simeau amndoi c sunt n stare s alerge i pn
n lun dac ar fi nevoie.
Numrar pn la trei, apoi deschiser amndoi focul, ieir din
spatele stncii i ncepur s alerge aplecai, croindu-i drum prin
tufiuri, n direcia oselei. Cteva clipe mai trziu reueau s
treac prin barajul atacatorilor. Focurile de arm ale acestora se
auzeau acum numai din spate i oseaua se afla la mic distan,
n fa.
Mondragon scoase un icnet, se mpiedic i se prbui peste
ramurile tufelor. Smith l apuc rapid de bra ca s-l susin, ns
agentul nu rspundea. Braul su devenise inert, lipsit de via.
Avery?
Smith nu primi nici un rspuns.
Se ghemui lng Mondragon i simi c acestuia i curge snge
fierbinte pe ceafa. i atinse gtul s vad dac mai are puls. Nimic.
Trase adnc aer n piept, ls s-i scape o njurtur i ncepu s
caute plicul prin buzunarele lui Mondragon. Auzea n acelai timp
paii ucigailor care naintau prin vegetaia deas, ncercnd s nu
fac prea mult zgomot.
Plicul dispruse. ncepu din nou s caute febril n fiecare
buzunar, lund de acolo toate obiectele pe care le gsea. Pipi i n
jurul trupului lui Mondragon, ns plicul dispruse. Nu era acolo
i nu mai avea timp s caute.
Blestemnd n sinea lui, se repezi ctre osea.
Norii care se formaser deasupra mrii acoperiser luna i n
clipa n care ajunse, n sfrit, la osea, noaptea devenise neagr
ca cerneala. Adpostul oferit de ntuneric era primul dram de
31

noroc de care avea parte n noaptea aceea. Puin mai linitit, ns


furios din cauza morii lui Mondragon, Smith travers n fug
oseaua i se ascunse n anul puin adnc care mrginea
drumul.
ndrept ambele arme, pistolul Glock al lui Mondragon, ca i
propriul su revolver Beretta n direcia copacilor de pe cealalt
parte a oselei i rmase n ateptare, nemicat, ncercnd s-i
recapete respiraia. Se strduia s-i aduc aminte plicul fusese
ntr-un buzunar interior al hainei lui Mondragon. l vzuse pe
Mondragon cznd de cel puin dou ori. Era posibil s fi pierdut
plicul atunci, dar putea s-i fi czut i cnd se trser prin
tufiuri sau cnd alergaser cu jachetele fluturnd.
Era foarte suprat i ngrijorat. Minile i se ncletaser pe cele
dou arme.
Dup cteva minute, la marginea oselei apru o singur
siluet, cercet precaut drumul n ambele sensuri apoi porni s
nainteze cu pistolul-mitralier AK-47 n mn. Smith ridic
pistolul Beretta. Micarea sa atrase atenia ucigaului. Omul
ncepu s trag la ntmplare. Smith puse jos revolverul Glock,
ochi cu Beretta i trase dou focuri unul dup altul.
Atacatorul se prbui pe burt i rmase nemicat. Smith
ncepu s trag cu ambele arme, mprocnd cu gloane cealalt
parte a oselei. Se auzir mai multe ipete i gemete.
Cu urletele inamicilor nc n urechi, Smith iei din an i porni
s alerge printre copaci, spre interiorul insulei. Picioarele i
zvcneau, plmnii l dureau. Era transpirat tot. Nu tia ct de
mult se ndeprtase sau ct timp trecuse de cnd ieise din an,
ns i ddu seama c nu mai auzea zgomotul fcut de urmritorii
si. Nici un trosnet de ramur rupt. Nici un sunet de pai. Nici un
foc de arm.
Se ghemui n spatele unui copac i atept cinci minute. I se
pru c trecur mai greu dect cinci ore. i auzea pulsul n
urechi. Renunaser oare? mpreun cu Mondragon, mpucase cel
puin trei dintre ei, rnise ali doi i probabil i mai nimerise i pe
alii.
Asta nu mai avea ns nici o importan. Dac ucigaii
32

ncetaser urmrirea, acest lucru nu putea nsemna dect un


singur lucru obinuser ceea ce cutau. Puseser mna pe
factura secret a ncrcturii de pe The Dowager Empress.

33

3
Washington, D.C.
Dei lumina aurie a soarelui nvluise n ntregime grdina cu
trandafiri i desena acum careuri calde pe duumeaua din Biroul
Oval, pentru preedintele Castilla ea prea mai mult o ameninare
dect un prilej de bucurie n momentul n care Charles Ouray,
eful de personal de la Casa Alb, intr n ncpere.
Ouray arta la fel de suprat pe ct de necjit era preedintele.
Ia loc, Charlie. Ce s-a mai ntmplat?
Nu sunt prea sigur c dorii s auzii, domnule preedinte.
Se aez pe sofa.
Nici un pas nainte n privina scurgerilor de informaii?
Zero, spuse Ouray, cltinnd din cap. Scurgeri att de masive
de o asemenea acuratee, de-a lungul unui an ntreg ar fi trebuit s
fie uor de depistat, ns nici Serviciul Secret, nici FBI, CIA sau
NSA nu reuesc s descopere nimic. I-au cercetat pe toi cei care
lucreaz n Aripa de Vest, de la biroul de sortare a corespondenei
pn la personalul de rang nalt, inclusiv pe mine. Vestea cea bun
e c ei garanteaz c scurgerile nu se datoreaz nici unuia dintre
cei care lucreaz aici. C ntreaga list de personal a Casei Albe
pn la cei care asigur curenia i la grdinari este curat.
Preedintele i privi ncruntat minile cu degetele mpreunate.
Foarte bine i atunci cine mai rmne?
Ouray l privi mirat.
Rmne, domnule?
Cine a mai rmas, Charlie? Pe cine n-au verificat dintre cei
care ar fi putut avea acces la informaiile privind planurile
Deciziile politice? Toate cele discutate la nivel nalt.
Da, domnule. ns nu sunt sigur c am neles la ce v referii
cnd ntrebai cine a rmas. Pot s v asigur c nimeni
Pe mine m-au cercetat, Charlie?
34

Ouray rse stingherit.


Bineneles c nu, domnule preedinte.
De ce nu? Eu am avut fr ndoial acces, doar dac n-o fi
vorba de scurgerea unor informaii de care eu habar n-aveam.
Nu e vorba de aa ceva, domnule. ns ar fi ridicol s v
suspectm pe dumneavoastr.
Aa spuneau i despre Nixon nainte de a gsi nregistrrile.
Domnule
tiu, vrei s zici c eu am cel mai mult de suferit din afacerea
asta. Nu-i adevrat. Cel mai afectat este poporul american, ns
cred c te-ai prins ce vreau s spun.
Ouray nu rspunse nimic.
Uit-te mai sus, Charlie i de jur mprejur. Cabinetul.
Vicepreedintele, care nu e ntotdeauna de acord cu mine. efii de
Stat-Major, Pentagonul, lobitii aceia influeni cu care vorbim
deseori. Nimeni nu este deasupra suspiciunilor.
Ouray se aplec spre preedinte.
Chiar crezi c ar putea fi cineva att de sus, Sam?
Sigur. Indiferent cine e, individul sau individa asta ne
omoar. Nu att informaiile faptul c presa i chiar i inamicii
notri ne cunosc planurile nainte de a le da publicitii asta a
fost pn acum jenant i att. Nu, cel mai mare ru este c a
distrus ncrederea dintre noi i capacitatea de a reaciona n faa
ameninri lor poteni alela adresa securitii naionale. Uite, chiar
acum, ntr-o situaie cu adevrat sensibil, nu pot s am ncredere
n nici unul dintre oamenii notri, nici mcar n tine.
Ouray ncuviin cu o micare a capului.
tiu, Sam. ns n mine poi s ai ncredere. Ouray zmbi
chinuit. Am fost verificat. Doar dac nu ai ncredere nici n FBI,
CIA, NSA sau Serviciul Secret.
Vezi? n sinea noastr am nceput s ne ndoim pn i de
acestea.
Cred c avei dreptate. Ce spunei despre Pentagon? O mare
parte din scurgeri se refer la decizii militare.
E vorba de decizii politice, nu militare. De strategii pe termen
lung.
35

Ouray cltin nehotrt din cap.


Nu tiu. Poate avem pe undeva o crti strin, ngropat
att de adnc nct ageniile de securitate n-o pot gsi. S le
spunem s sape mai adnc? S caute un spion profesionist ascuns
n spatele unuia dintre noi?
De acord, spune-le s urmreasc pista asta. ns nu cred c
e vorba de vreun spion, strin sau nu. Individul sta nu e interesat
s fure secrete, ct mai ales s schimbe dezbaterea public. S
influeneze deciziile noastre. E cineva care obine avantaje dac
politica noastr se schimb.
Mda, recunoscu Ouray ovind.
Preedintele se ntoarse la hrtiile de pe birou.
Gsete-l pe individul sta, Charlie. Am nevoie de nite
rspunsuri nainte ca situaia s m paralizeze n ntregime.

Joi, 14 septembrie
Kaohsiung, Taiwan
Panorama nocturn a Kaohsiungului, vzut de la fereastra
camerei lui Jon Smith, situat la etajul douzeci al hotelului Hi
Lai, era mai mult dect impresionant. n noaptea asta ns ea nu
prezenta nici cel mai mic interes pentru Smith.
Revenit n siguran n camera sa, el trecea pentru a treia oar
n revist coninutul portofelului i al carnetului de note al lui
Mondragon. Sperase s gseasc vreun indiciu despre modul n
care agentul ucis intrase n posesia facturii. Singurul obiect a
crui prezen printre lucrurile lui Mondragon nu putea fi
explicat era un erveel de hrtie boit provenind dintr-o cafenea
Starbucks i pe care era scris cu cerneal un nume Zhao Yanji.
Telefonul celular ncepu s vibreze. Era Fred Klein care
rspundea la apelul su.
Klein ncepu conversaia direct cu o ntrebare:
Ai predat obiectul la aeroport?
Nu, rspunse Smith. Am veti proaste. Mondragon a fost ucis.
36

Tcerea care se ls la cellalt capt al firului era apstoare.


Scuz-m. Am lucrat cu el foarte mult timp. Era un agent
deosebit, care o s-mi lipseasc. O s-i anun prinii. O s fie
ocai. Distrui.
Smith trase adnc aer n piept. O dat. De dou ori.
mi pare ru, Fred. Trebuie s fie o lovitur grea pentru tine.
Spune-mi ce s-a ntmplat, Jon.
Smith i povesti despre plic, despre modul n care fuseser
atacai i despre moartea lui Mondragon.
Ucigaii erau chinezi din Shanghai. Cred c factura era cea
real. Am o pist, ns e ceva foarte subire. Smith i spuse lui
Klein despre erveelul de la Starbucks.
Eti sigur c erveelul e din Shanghai?
A mai fost Mondragon n alt parte dect n Shanghai n
ultimele luni?
Nu, din cte tiu eu.
Atunci asta e o posibilitate i oricum e tot ce am.
Poi s ajungi la Shanghai?
Cred c da. La conferin se afl doctorul Liang, un om de
tiin pe care sper s-l conving s m ia cu el s-i vizitez
laboratorul.
i explic apoi lui Klein cum fusese abordat de microbiologul
chinez.
Am ns trei probleme. Nu tiu nici un cuvnt n chinez i
nu am habar pe unde se afl cafenele Starbucks n Shanghai. Apoi
mai e i pistolul Beretta. Nu am cum s intru cu el n China.
O s-i trimit prin fax la Taipei informaiile despre Starbucks.
O s aranjez s fii ateptat de un interpret la Shanghai i el o s-i
aduc i o arm. Parola este: cafea cu lapte.
Mai am ceva. Smith i povesti despre btrnul din fermanchisoare care pretindea c se numete David Thayer, fr s
omit nici un detaliu din cele aflate de la Mondragon.
Thayer? N-am auzit niciodat c ar fi vreo legtur ntre
cineva numit Thayer i preedinte. Mi se pare c e o neltorie la
mijloc.
Sursa lui Mondragon spune c btrnul este sigur american.
37

E o surs demn de ncredere?


La fel de mult ca i alte surse, spuse Smith. Cel puin,
conform celor povestite de Mondragon.
O s-i povestesc preedintelui. Dac brbatul e american,
preedintele va dori desigur s afle mai multe despre el, indiferent
care e adevrata lui identitate.
Atunci o s ncerc s gsesc exemplarul facturii din
Shanghai. Ce crezi despre celelalte exemplare?
O s m ocup de cel care ar trebui s se afle n Bagdad. Dac
avem noroc, nici n-o s ne mai intereseze unde se afl cea de-al
treilea. Klein fcu o pauz. Trebuie s tii ns, colonele, c
dispunem de foarte puin timp. Conform celor din Marin, avem la
dispoziie numai cinci zile, poate chiar i mai puin, pn cnd
Empress ajunge n Golful Persic.

Miercuri, 13 septembrie
Washington, D.C.
Aflat n Biroul Oval, preedintele Castilla lua prnzul pe masa
solid din lemn de pin. O adusese cu sine din locuina pe care o
ocupase n calitate de guvernator, n Santa Fe. Masa aceasta i
servea i acum drept birou de lucru, aa cum i servise i acolo.
Cuprins de o vag nostalgie, preedintele ls pe farfurie sandviul
cu chili i brnz i se ntoarse cu noul su fotoliu spre ferestre. De
acolo putea admira peluza de un verde aprins, precum i
monumentele ce se zreau n deprtare i pe care le iubea din ce
n ce mai mult. Dar n clipa aceea i se nzri o alt imagine
mreul apus rou i deertul vast, att de pustiu i totui att de
plin de via ce nconjura ranchul su din inuturile de grani ale
statului natal, New Mexico, n care se mai puteau gsi nc jaguari
slbatici. Se simi dintr-o dat btrn i obosit. Ar fi vrut s se
ntoarc acas.
Reveria fii ntrerupt brusc de intrarea lui Jeremy, asistentul
su personal.
38

Domnul Klein e aici. Dorete s vorbeasc cu dumneavoastr.


Preedintele se uit spre ceasul de pe birou. Oare ct era ora n
China?
Nu mai lai nuntru pe nimeni i nu-mi faci nici o legtur
telefonic pn nu te anun eu.
Da, domnule. Asistentul inu ua deschis.
Fred Klein intr repede, cu pipa ieindu-i din buzunarul de la
piept al sacoului de tweed.
n timp ce Jeremy nchidea ua, preedintele i invit oaspetele
s ia loc n fotoliul de club londonez pe care-l primise cadou de la
regin.
Voiam s vin eu la clubul de iahting n seara asta.
Ceea ce am s v spun nu sufer amnare. Cu scurgerile
astea, n-am putut s folosesc nici mcar telefonul rou.
Preedintele ddu aprobator din cap.
Avem factura?
Klein oft.
Nu, domnule, nu o avem. i repet preedintelui raportul lui
Smith.
Preedintele se ncrunt i cltin din cap.
Groaznic. A fost anunat familia agentului?
Bineneles, domnule.
O s ai grij de ei?
Da, domnule.
Preedintele se uit din nou pe fereastr.
Crezi c le-ar plcea s viziteze Biroul Oval, Fred?
Nu putei face asta, domnule preedinte. Covert-One nu
exist. Mondragon se afla acolo pentru o afacere personal, nimic
mai mult.
Uneori slujba asta este foarte dur. Preedintele fcu o pauz.
Bine, deci nu avem ceea ce trebuia s avem. Cnd o s avem?
Smith are o pist n Shanghai. Acum ncearc s ajung
acolo, n calitate de oaspete al guvernului chinez. Vrea s stea de
vorb cu microbiologi din institutele chineze. n acelai timp, am
oameni n Beijing, Hong Kong, Guangzhou i n cteva dintre noile
orae care s-au ridicat acolo n ultimii ani. Toi vor cuta un
39

indiciu c Beijingul a orchestrat afacerea asta, precum i


informaii, orict de vagi, despre The Dowager Empress. Exist de
asemenea posibilitatea s gsim al doilea exemplar n Bagdad. Am
nsrcinat un agent cu misiunea asta.
Bine. Am ordonat celor de la Marin s trimit o fregat.
Brose spune c avem la dispoziie cel mult zece ore nainte ca cei
de pe Empress s-i dea seama ce se ntmpl. Dup asta, China o
s afle i, probabil, ntreaga lume.
Asta doar dac vor chinezii. Klein se opri ezitnd.
Preedintele tia c nu era omul care s ezite.
Ce este, Fred? Dac are legtur cu substanele alea chimice,
ar trebui s tiu.
Nu are, domnule preedinte. Klein se opri din nou, cutndui cuvintele.
De data asta preedintele nu-l mai mboldi, ns se ncrunt,
ntrebndu-se ce ar putea s-l tulbure pe durul ef de la CovertOne.
ntr-un trziu, Klein continu:
Am informaii despre un btrn inut ntr-o ferm-nchisoare
din China i care pretinde c e american. Spune c e prizonier de
la nfrngerea lui Cian, n 1949.
Preedintele ddu din cap, cu o expresie sobr.
Lucruri ca acestea s-au ntmplat cu oamenii notri dup cel
de-al doilea rzboi mondial. Probabil cu mult mai muli dect tim
sau bnuim noi. Fr ndoial, ca un om s fie inut prizonier
atia ani este ocant, total inacceptabil i lipsit de logic. Acesta e
unul dintre motivele pentru care am insistat ca tratatul cu privire
la drepturile omului s includ inspectori independeni care s
investigheze prezena prizonierilor de rzboi. n orice caz, dac
povestea e adevrat i avem informaii ferme, trebuie s facem
ceva imediat pentru acest om. Americanul acesta are i un nume?
Klein l privi fix.
David Thayer.
Pe faa preedintelui nu se vzu nici o reacie. Absolut nici una.
Ca i cum nici nu ar fi auzit. Ca i cum ar fi ateptat n continuare
s aud numele pe care urma s-l spun Klein. Apoi ncepu s
40

clipeasc. Se rsuci n fotoliu. Apoi se ridic brusc, se repezi spre


fereastra din spatele biroului i rmase cu privirea pierdut n
deprtare, cu minile ncletate la spate, cu degetele albite din
cauza strnsorii.
Domnule?
Spatele preedintelui Samuel Castilla era rigid, ca i cum ar fi
primit o lovitur.
Dup atia ani? Cum este posibil? Nu se poate s mai fie n
via
Ce s-a ntmplat? ncepu Klein, ns se opri. Cu un gol n
stomac, i ddu seama c tie rspunsul la ntrebare.
Preedintele se ntoarse, se aez din nou, se ls pe spate,
privind undeva, departe, n spaiu i n timp.
A disprut n China cnd eu eram nc n scutece.
Departamentul de Stat, militarii i oamenii din staful lui Truman,
toi au ncercat s-l gseasc, ns, dup cum tii, ne opuneam din
rsputeri regimului comunist al lui Mao i nici ei nu ne artau
prea mult dragoste. ns am reuit s obinem nite informaii de
la sovietici i de la anumite surse americane i britanice din China
i toate indicau faptul c Thayer murise. n lupt, capturat i
executat de comuniti, ori ucis de oamenii lui Cian pentru c
ncercase s vorbeasc cu roii. nainte de a pleca, i spusese
mamei c vrea s ncerce s fac acest lucru.
Preedintele trase adnc aer n piept i i zmbi uor lui Klein.
Serge Castilla lucra i el la Departamentul de Stat i era
prieten bun cu Thayer. Conducea aciunile pe care le desfura
Departamentul pentru a-l localiza i astfel era n contact aproape
sptmnal cu mama mea. Ea nu-mi putea explica ce se ntmpl
fiindc eram foarte mic. Dup aproape patru ani de cutri, toat
lumea acceptase c Thayer era mort. Cu Serge i cu mama,
lucrurile au mers de la sine, s-au cstorit n acelai an i el m-a
adoptat. Din punctul meu de vedere, Serge era tatl meu, iar David
Thayer un simplu nume. nainte s mplinesc douzeci de ani,
mama mi-a povestit totul, inclusiv ceea ce se tia, din pcate
extrem de puin, despre ce se petrecuse cu el n China. N-am avut
nici un motiv s fac public povestea, pentru c Serge a fost tatl
41

meu adevrat. El m-a crescut, m-a ajutat s trec i de vrsatul de


vnt i de testele la englez i, n plus, a fost un om pe care l-am
iubit cu adevrat. Deoarece aveam amndoi acelai nume de
familie, nimnui nu i-a trecut prin minte vreodat s m ntrebe
dac el a fost tatl meu natural.
Preedintele ddu din cap, ncercnd s se elibereze de
amintirile trecutului. Ochii si ntlnir privirea ngrijorat i fix
a lui Klein.
David Thayer face parte din trecutul meu, ns nu am nici o
amintire n legtur cu el.
ansele sunt de o mie la unu ca acest brbat s nu fie dect
un simplu oportunist, probabil un criminal de drept comun, nici
mcar american. E posibil s-l fi ntlnit pe Thayer cu mult timp n
urm, nainte ca acesta s dispar. i acum, aflndu-se n ferma
aceea unde msurile de securitate nu sunt chiar aa de dure, a
aflat despre dumneavoastr i despre eforturile pe care le depunei
pentru a convinge China s acorde mai mult respect drepturilor
omului i vede n asta o oportunitate pentru a scpa de acolo.
Dac ceea ce zici tu ar fi adevrat, de unde putea omul acesta
s ghiceasc faptul c Thayer a avut un fiu care a ajuns
preedintele Statelor Unite, mai ales c numele de familie e
Castilla?
Klein se ncrunt.
Potrivit aceluiai raionament, domnule preedinte, de unde
putea adevratul David Thayer s-i dea seama c suntei fiul lui?
tia ntr-adevr c avea un fiu, ns n-a avut de unde s afle c
vduva lui s-a cstorit cu Serge Castilla.
Rspunsul e destul de simplu. Dac omul acesta este ntradevr David Thayer, nu i-a fost greu s adune doi cu doi. tia c
are un fiu pe nume Samuel Adams i un prieten apropiat pe nume
Castilla. Castilla cu doi l nu este un nume chiar aa de comun.
Iar vrsta mea se potrivea exact.
Da, avei dreptate, recunoscu Klein. ns dac toat povestea
are o legtur cu scurgerile de informaii? Poate c avem un spion
la Casa Alb care a informat Beijingul i toat istoria asta nu e
dect o nscenare.
42

Preedintele cltin din cap.


N-am ncercat niciodat s ascund faptul c Serge m-a
adoptat, ns pur i simplu acesta nu a fost niciodat un subiect
de conversaie. Nimeni n afara celor mai apropiai membri ai
familiei, nici mcar Charlie Ouray, nu tie exact cine a fost tatl
meu natural i ce s-a ntmplat cu el. Nici mcar tu nu tiai. N-am
vrut niciodat s ceresc n felul sta simpatia celorlali sau s-o
pun pe mama ntr-o situaie jenant.
Exist ntotdeauna cineva care tie, care nu uit i care are
un pre.
i ie i place ntotdeauna s fii cinic.
Face parte din meserie. Pe faa lui Klein apru o umbr de
zmbet.
E posibil s ai dreptate.
Klein fcu din nou o pauz.
Foarte bine. n acest moment nu putem fi siguri dac e vorba
sau nu de adevratul David Thayer. E posibil s fie ntr-adevr
tatl dumneavoastr. Dac este aa, ce dorii s facem?
Preedintele se ls din nou pe spate n fotoliu, i scoase
ochelarii i-i acoperi faa cu minile sale mari. Oft din greu.
A vrea s m ntlnesc cu el, bineneles. Nu cred c ar
putea exista vreo alt bucurie mai mare pentru inima mea
btrn. Imagineaz-i, tatl meu adevrat triete. ncearc s-i
imaginezi aa ceva. E incredibil. Cnd eram mic, dei l iubeam
foarte mult pe Serge, l visam uneori pe David Thayer. Preedintele
fcu o pauz. Pe chipul lui apru o expresie plin de melancolie i
durere.
Apoi ridic brusc din umeri i fcu un semn cu mna de parc
ar fi vrut s alunge o vedenie.
Gata. Deci sta-i visul. Revenind la realitate, ce dorete
preedintele Statelor Unite? Vreau s-l scot din China, bineneles.
Este cetean american. De aceea are dreptul la tot sprijinul pe
care ara sa i-l poate oferi. Aa cum a face n cazul oricrui
american care ar fi trecut prin ce a trecut el, vreau s m ntlnesc
cu el, s-i mulumesc pentru curaj i s-i strng mna. Acestea
fiind zise, trebuie s ne gndim i la consecinele pe plan
43

internaional. Avem problema cu vasul The Dowager Empress i


ncrctura sa potenial periculoas, pe care o transport spre o
ar ce dorete s ne distrug.
Da, domnule.
Dac dovedim c vasul transport ntr-adevr substanele
acelea i suntem nevoii s-l oprim, nu cred c tratatul va mai fi
semnat. Cu siguran nu anul acesta, poate c nici pn la
instaurarea noii administraii. Apoi vor urma alte ntrzieri pn
ce chinezii i vor da seama care este orientarea noii echipe de la
Casa Alb fa de ara lor. Thayer, avnd n vedere vrsta sa
naintat, probabil c nu va mai apuca s fie eliberat vreodat.
Probabil c nu, Sam.
Faa preedintelui se schimonosi de durere, ns vocea lui
rmase dur i hotrt:
Asta nu trebuie s ne influeneze n nici un fel. Nici mcar o
secund. Dac transport ntr-adevr substane chimice pentru
fabricare de arme, Empress trebuie oprit sau scufundat dac e
necesar. Pentru moment nu facem nimic n legtur cu acest
btrn care se afl n China. Este clar?
Foarte clar, domnule preedinte.

44

4
Joi, 14 septembrie
Shanghai, China
Avionul Air China care venea de la Tokio trecuse pe deasupra
Mrii Chinei de Est i acum descria un arc peste delta vast a
fluviului Yangtze. Jon Smith privea prin hublou verdele inutului
de dedesubt, puzderia de cldiri i ceaa care se lsase ca nite
fuioare de bumbac n zonele joase ale unuia dintre cele mai
puternice orae ale Asiei.
Dei privirea lui trecea absent de la imaginea fluviului Yangtze,
acoperit de ambarcaiuni spre nord, ctre insula Chongming,
gndurile sale erau n ntregime absorbite de implicaiile alarmante
ale dispariiei facturii. Avionul ateriz pe Aeroportul Internaional
Pudong exact la ora 13:22 i singura concluzie la care reuise s
ajung era aceea c, dac pn atunci semnarea tratatului cu
privire la drepturile omului fusese o prioritate, acum era imperativ
s mpiedice cu orice pre ca substanele acelea s ajung n
minile lui Saddam Hussein.
nconjurat de colegii si zmbitori, doctorul Liang Tianning l
escort pe Smith de la avion. Nu prea mare, dup standardele
vestice, terminalul avea dotri ultramoderne, era decorat cu
ghivece cu plante i avea un tavan nalt, colorat n albastru. La
ghieele de bilete se vedeau brbai mbrcai n costume sobre,
att europeni, ct i chinezi, un semn al dorinei metropolei de a
deveni New York-ul Asiei. Cteva persoane aruncar cte o privire
fugar spre Smith i nsoitorii si, ns era vorba de simpl
curiozitate, nimic mai mult.
La ieirea din aeroport i atepta o limuzin neagr parcat
printre nerbdtoarele taxiurile. Dup ce se aezar cu toii n
spate, oferul porni maina i se nscrise n trafic. Reui cu greu
s evite trei taxiuri i doi pietoni care srir n lturi ca s-i
45

salveze viaa. Jon fu singurul din main care ntoarse capul s se


asigure c cei doi nu piser nimic, iar faptul c nimeni altcineva
nu acord nici cea mai mic atenie incidentului era un semn clar
al modului n care se conducea n acest ora. Cnd se uitase n
spate reuise s disting o main mic, de un albastru nchis,
probabil un Volkswagen Jetta. Aceasta fusese parcat printre
celelalte taxiuri, ns se pusese n micare o dat cu ei i acum se
afla n spatele limuzinei.
l ateptase oare i altcineva cineva care nu avea nimic de-a
face cu medicina biomolecular i care nu era prea sigur n
legtur cu identitatea doctorului american? Era foarte posibil ca
oferul de la volanul Volkswagenului s fie pur i simplu un
localnic care atepta ntoarcerea unei rude sau a unui prieten i
care parcase din greeal n spaiul rezervat taxiurilor n loc s se
duc cu maina n parcarea acoperit. Era ciudat totui c
prsise terminalul simultan cu ei.
Smith nu-i pomeni nimic doctorului Liang n legtur cu
observaiile sale. n timp ce ocupanii limuzinei se adnciser ntro discuie avnd ca subiect agenii virali, maina intr pe o
autostrad care ducea spre vest, traversnd pe o distan de
aproape treizeci de kilometri zona umed i joas, aproape de
nivelul mrii, a deltei. Construciile ndrznee din Shanghai
ncepur s-i fac apariia un ora nou, aproape n ntregime
ridicat n ultimii zece ani. Mai nti, imobilele din noul district
Pudong, dintre care se distingea vrful ascuit al turnului Oriental
Pearl, precum i corpul mai masiv, dar impresionant prin cele
optzeci i opt de etaje, al cldirii Jin Mao. Piese scumpe de
arhitectur costisitoare, prevzute cu toate accesoriile luxului i
ale noilor tehnologii. Cu numai doisprezece ani n urm, terenul
din faa ochilor lor nu era dect o cmpie mltinoas de unde
oraul se aproviziona cu legume.
Subiectul conversaiei devenise acum programul vizitei lui
Smith i limuzina continu drumul ce trecea prin Pudong, traversa
pe dedesubt rul Huangpu, intra n cartierele Puxi, apoi Bund,
acolo unde, pn n 1990, fusese inima vechiului Shanghai. Acum,
cldirile cu birouri durate n stilul neoclasic din epoca colonial a
46

oraului erau umbrite de un grup compact de zgrie-nori


strlucitori.
Ajuni n apropierea Parcului Poporului, Smith lu pentru
prima oar contact cu mainile, bicicletele i pietonii care umpleau
strada, o mare de via n plin micare. Pentru cteva secunde i
trase rsuflarea i analiz totul: masivitatea noilor construcii,
dovezi ale bogiei, strzile aglomerate. Shanghaiul era cel mai
populat ora al Chinei, mai mare chiar i dect Hong Kong sau
Beijing. Un ora care dorea s ocupe un loc de frunte pe scena
economic mondial. Un ora care respecta trecutul, dar ale crui
interese erau ndreptate spre viitor.
n timp ce limuzina cotea la dreapta spre ru, doctorul Liang i
frngea minile:
Suntei sigur, doctore Smith, c nu dorii o camer la Grand
Hyatt, n turnul Jin Mao? E un hotel modern, magnific.
Restaurantele i celelalte faciliti nu sufer comparaie. V-ai simi
foarte bine acolo, v asigur. Pe lng asta, ar fi i mai convenabil
pentru deplasarea la Institutul de Cercetri Biomedicale din
Zhangjiang, unde o s mergem de ndat ce v cazai. Hotelul
Peace este o cldire istoric, ntr-adevr, dar are abia patru stele.
Cei de la Covert-One l informaser c n Shanghai exist numai
trei cafenele Starbucks i toate se aflau de aceeai parte a rului,
nu departe de Bund.
Smith zmbi i rspunse:
Mi-am dorit ntotdeauna s stau la Peace Hotel, doctore
Liang. E, dac vrei, o toan a unui pasionat de istorie.
Chinezul oft.
Nici o problem. Cum dorii.
Limuzina o lu spre sud, pe bulevardul maiestuos mrginit de
cldirile coloniale din Bund de o parte i de albia larg a rului
Huangpu de cealalt. Smith privi admirativ irul impresionant de
cldiri cu birouri i cu locuine care se ntindea de-a lungul rului.
Aici fusese inima vechii Concesiuni Britanice, nfiinat n 1842 i
care rezistase n ciuda tuturor vicisitudinilor aproape un secol,
pn cnd japonezii capturaser oraul n timpul celui de-al doilea
rzboi mondial.
47

Doctorul Liang se aplec i-i indic o cldire ce se nla n fa.


Acesta este hotelul dumneavoastr.
L-am vzut. Mulumesc.
ncununat de o piramid verde, cldirea cu dousprezece etaje
era un exemplu de arhitectur gotic specific colii din Chicago.
Un vestit milionar din Shanghai, Victor Sassoon, construise hotelul
n 1929, dup ce fcuse avere din comerul cu opiu i arme.
Limuzina opri n faa intrrii cu arcade.
O s v nregistrez n numele Institutului Biomedical, l inform
doctorul Liang pe Smith i cobor din main.
Smith l urm imediat i, conform obiceiului, fcu o cercetare de
360 de grade a locului. Nu vzu maina de culoare albastru nchis
ce prsise aeroportul o dat cu ei. n timp ce trecea ns prin
uile turnante de sticl remarc faptul c oferul limuzinei
coborse, ridicase capota i examina motorul, dei acesta, cel
puin dup urechea sa, funcionase ca un ceas elveian.
Holul de la intrare era decorat n stil Art Deco, cu foarte puine
modificri din epoca slbatic a anilor 20, care fuseser deosebit
de slbatici n Shanghai. Doctorul Liang l conduse pe Smith spre
stnga, prin holul pardosit cu marmur italieneasc, alb, pn la
recepie. Funcionarul se uit de sus la doctorul Lang care l
nregistra pe Smith i nu acord mai mult atenie nici oaspetelui
su. Nu fcea nici cel mai mic efort s-i ascund arogana.
Doctorul Liang i adres cteva cuvinte aspre n chinez i
Smith avu impresia c recunoate numele institutului de cercetri.
n ochii funcionarului se citi brusc fric. Individul deveni servil
fa de clientul occidental. n ciuda aurei de pia liber capitalist
a oraului, Shanghai se afla n China, China era nc o ar
comunist, iar doctorul Liang prea c se bucur de mai umil
influen dect lsase s se vad la conferina din Taiwan.
Funcionarul chem un biat care s-i duc bagajele i doctorul
Liang i ntinse lui Smith cheia camerei.
mi pare ru c nu a fost posibil s v obin un apartament,
ns camera dumneavoastr este foarte spaioas i confortabil.
Dorii s v schimbai nainte de a merge la institut?
Astzi? ntreb cu prefcut surpriz Smith. Mi-e team c
48

nu prea sunt n form, doctore Liang. Am participat la ntlniri i


consultri pn foarte trziu noaptea trecut. O zi de odihn i voi
fi n msur s m prezint n faa colegilor dumneavoastr n cele
mai bune condiii mine de diminea.
Doctorul Liang rmase perplex.
Da, bine, cum dorii. O s-mi anun secretara s refac
programul. ns nu-mi putei refuza invitaia de a lua cina cu noi.
O s avem astfel plcerea de a v arta frumuseile nocturne din
Shanghai.
Smith rezist cu greu impulsului de a face o plecciune n faa
gazdei sale; nu era ns un obicei chinezesc.
Sunt ncntat de invitaia dumneavoastr, v mulumesc. E
posibil s ne ntlnim puin mai trziu? Ce-ai zice de ora nou?
E foarte bine. Vom fi aici.
Lang zmbi i ddu din cap nelegtor, dar continu cu o urm
de iritare n voce:
N-o s v inem pn trziu, doctore Smith. V promit.
Ascundeau vorbele i zmbetul lui o oarecare suspiciune?
Sau doctorul Liang i pierduse pur i simplu rbdarea?
Inspirase cam prea mult team funcionarului de la recepie ca s
fie un simplu om de tiin. Smith era perfect contient c trezise
destule suspiciuni n mintea acestuia prin felul n care l refuzase
iniial, n Taiwan, l cutase apoi dup numai cteva ore de la refuz
i n final i sugerase indiferent ct de subtil ncercase s fac s
par c invitaia venea de la Liang c nu ar refuza o nou
invitaie. Fusese ns nevoit s rite din cauza timpului extrem de
scurt de care dispunea.
Suspicios sau nu, omul de tiin chinez l prsise totui
zmbind. Smith l urmri prin uile de sticl i-l vzu oprindu-se
lng limuzin. oferul apru brusc de undeva i i spuse repede
cteva cuvinte. Se suir apoi amndoi n maina care porni n
vitez.
Smith urc pn la etajul unde se afla camera sa cu gndul la
doctorul Liang, la oferul acestuia care inspectase un motor ce nu
ddea nici un semn c ar avea vreo problem i la Volkswagenul
albastru. Valiza l atepta n faa camerei i biatul dispruse
49

baciul nu era privit cu ochi buni n Republica Popular Chinez,


dei, aa cum scrisese i Shakespeare n Hamlet, era vorba despre
un obicei onorat mai mult prin nclcare dect prin respectare.
Camera era exact aa cum i promisese doctoral Liang. Mare ct
un apartament dintr-un hotel de lux american sau european,
ncperea era mobilat cu gust, cu un pat foarte larg cu noptiere
acoperite cu un fel de alcov din panouri de lemn i luminate blnd
de lmpi antice. Exista i o zon amenajat ca sufragerie, cu fotolii
i cu msu pentru servit cafeaua, cu un birou acoperit cu piele,
cu ghivece cu ieder, iar baia bine utilat era ascuns n spatele
unei ui de lemn. Tapetul i mobilierul ddeau ncperii un aer
foarte britanic. Ferestrele erau largi, ns privelitea pe care o
ofereau nu era deloc spectaculoas: nu se vedea nici fluviul, nici
cartierul Pudong sau cele dou poduri suspendate, nici cartierul
Bund. Smith nu vedea dect cldiri mai vechi i mai joase, cu
birouri i apartamente n care i desfurau activitatea i triau
milioane din cei care puneau n micare marele ora.
Deschise valiza. Firul invizibil pe care-l fixase n interior era
intact, semn c nimeni nu-i umblase prin bagaje. Probabil c era
din cale-afar de nervos i avea reacii exagerate. Cu toate astea
ns, undeva n acest ora se afla factura ncrcturii de pe
Empress, oamenii care o emiseser, precum i cei care i-o luaser
lui Mondragon. Nu tia deocamdat dac era vorba de unul i
acelai grup. Oricum, era aproape sigur c unul dintre ei l vzuse
de aproape i l va recunoate cu prima ocazie. Probabil c i tiau
deja i numele.
n acest timp, el nu avea dect imaginea brbatului nalt aflat n
fruntea agresorilor chinezul cu prul acela de un rou ciudat i
un nume care nu-i spunea nimic mzglit pe un erveel.
ncepuse s despacheteze cnd auzi pai pe coridor. Rmase
nemicat, cu urechile ciulite. Paii se oprir n dreptul uii de la
intrarea n camera sa. Travers ncperea n vrful picioarelor i se
lipi de perete, lng u, n timp ce pulsul i se accelerase brusc.
Cnd doctorul Liang intr n cldirea institutului, secretara fcu
un semn cu capul spre biroul su.
50

V ateapt un brbat nuntru, doctore Liang. Mi-a spus c


a venit aici n urma apelului dumneavoastr telefonic. Nu nu am
reuit s-l mpiedic s intre n birou.
Femeia ls ochii n jos, i privi minile mpreunate n poal i
se cutremur, scuturat de un fior. Era tnr i ruinoas, exact
aa cum i plceau lui secretarele.
Nu-mi place brbatul acesta.
Este vorba despre un om important, o admonest Liang. Nu o
persoan fa de care s-i ari att de deschis dezaprobarea. Te
rog s nu m deranjeze nimeni ct timp se afl el aici. Ai neles?
Femeia ddu din cap continund s priveasc n jos.
Cnd Liang intr n birou, musafirul era aplecat deasupra
dulpiorului n care doctorul i inea dosarele, de partea cealalt a
mesei de lucru. Brbatul zmbi i fluier ca un bieel prins
asupra faptului.
Nu tiu ce a mai putea aduga la ce v-am raportat la telefon,
domnule maior Pan.
Probabil c nimic. Dar haidei s aflm mpreun.
Maiorul Pan era mic de statur i grsu, cu palme moi, o voce
blnd i un zmbet abia schiat pe buze. Purta un costum sobru
de culoare gri, cu croial european, cravat nflorat i ochelari
cu ram de os. Nu exista nimic n nfiarea lui care s-i
provoace spaim, n afar de cazul n care priveai n spatele
ochelarilor. Ochii si nu reacionau deloc. Atunci cnd zmbea,
ochii nu participau. Cnd vorbea cu vocea sa joas, ochii lui Pan
nu se animau i nici nu artau c l-ar asculta pe cellalt. Erau
nite ochi care te urmreau. Care te priveau fr s te vad.
Despre care era imposibil s spui cu exactitate ce vd.
Explicai-mi ce v-a alarmat n legtur cu acest doctor Smith.
V-a ntrebat ceva?
Nu, nu. Nici vorb de aa ceva. Liang se ls s cad n
fotoliul din spatele biroului su. Numai c n Taiwan prea att de
nerbdtor, iar cnd am ajuns aici i i-am aranjat s mearg
imediat la institut, s-a artat brusc obosit. Mi-a spus c mine ar
fi mai bine.
Nu credei c e obosit?
51

n Taiwan, pe timpul conferinei, nu arta deloc obosit. Pe


aeroportul din Taipei prea foarte nerbdtor s ne viziteze.
Povestii-mi exact ce s-a ntmplat n Taiwan.
Liang i povesti cum l abordase pe Smith, cum l invitase s
cineze mpreun cu colegii si de la institut, modul n care acesta
se scuzase i i propusese s se ntlneasc cu alt ocazie.
i suntei de prere c nu avea nici un alt angajament n
seara aceea?
Doctorul Liang rmase pe gnduri, clnnind uor din dini.
A fost ei bine Evaziv. tii cum e cnd i dai seama c
cineva e luat prin surprindere i caut rapid un mod politicos de a
refuza?
Maiorul Pan ncuviin cu o micare a capului, mai mult pentru
el dect pentru Liang.
i atunci i-ai spus c o s-l contactai pentru a stabili o
ocazie mai potrivit ca s discutai pe teme de biomedicin?
Da. Maiorul Pan avea ceva probabil felul n care avea mereu
aerul c ateapt ce i silea pe interlocutorii si s spun mai
multe. Mi s-a prut cel mai nimerit lucru pe care l puteam face.
Activitatea pe care o desfoar la USAMRIID este important
pentru noi. Dorim s aflm ce au realizat. Bnuim c munca lor ne
poate ajuta n cercetrile noastre.
Deci e vorba despre un adevrat om de tiin!
Unul foarte bun.
Dar n acelai timp i ofier n Forele Terestre Americane?
Mi se pare c da. Colonel, cred.
Locotenent-colonel, l corect absent maiorul Pan care czuse
pe gnduri i ai crui ochi lipsii de expresie priveau parc n
interior. I-am studiat dosarul dup ce m-ai sunat. Exist n
trecutul su, s zicem, anumite ciudenii.
Ciudenii? Cum?
Absene. Ele sunt de obicei explicate n dosarul su sub
denumirea de permisii, ceea ce n limbaj militar nseamn
vacane. Una din aceste vacane a avut loc dup moartea logodnicii
sale cauzat de un virus la care lucra.
Da, am auzit de virusul acela. nspimnttor. Fr ndoial
52

c o absen dup o astfel de nenorocire este de neles.


Probabil. Maiorul Pan ddu din cap ca i cum ar fi auzit ce i
se spusese, ns ochii indicau c gndurile i erau n alt parte. Nu
l-ai mai vzut pe Smith n seara trecut?
Nu.
Dar dumneavoastr ai participat la mai multe discuii i
ntlniri, nu?
Bineneles. Doar de asta ne-am dus acolo.
i v-ai fi ateptat s-l ntlnii i pe el la aceste discuii, nu-i
aa?
Da. Liang se ncrunt. La dou dintre el n mod special. Una
condus de un coleg de-al su american i alta de ctre un prieten
de-al lui de la Institutul Pasteur. V reamintesc ns c mi-a spus
c urmeaz s participe la ntlniri care se vor prelungi pn
trziu n noapte. Erau foarte multe activiti din care puteai s
alegi.
Maiorul Pan rmase pe gnduri.
i n dimineaa urmtoare v-a abordat pe neateptate i v-a
propus s v nsoeasc la Shanghai s viziteze institutul?
Nu a fost chiar aa. Mai degrab a spune Mi-a dat s
neleg destul de clar c ar fi interesat s primeasc o invitaie
imediat.
Cum aa? Cum se face c v-ai ntlnit din nou n dimineaa
asta?
Doctorul Liang fcu o pauz ca s-i aminteasc mai bine.
A venit la masa noastr la micul dejun. De obicei lua masa cu
prietenul su de la Institutul Pasteur. Pe timpul mesei ne-a spus
foarte firesc c ar vrea s vad laboratoarele noastre i s ne
mprteasc din experiena sa la USAMRIID. n momentul n
care i-am rspuns c pot aranja o astfel de vizit n viitorul
apropiat i-a manifestat prerea de ru, spunnd c era dificil
pentru el s cltoreasc din nou att de departe, n Asia. n
momentul acela eu i-am sugerat, bineneles, c, din moment ce se
afl att de aproape, ar fi foarte bine s fac aceast vizit acum.
i a fost de acord?
A ezitat i a tuit ncurcat, ns se vedea c-i surde ideea.
53

Maiorul ddu din nou din cap, ngndurat. Brusc, se strecur


pe lng dulapul cu dosare i prsi ncperea.
Doctorul Liang rmase cu ochii aintii la ua care se nchisese
n urma maiorului ntrebndu-se ce se ntmplase cu el. Era
convins c raportase totul telefonic Securitii, aa cum fcea dup
fiecare ieire din China. De ce venise oare acolo maiorul Pan i ce
element nou l determinase s plece att de brusc? Maiorul avea
reputaia celui care reuea acolo unde toi ceilali ddeau gre.
Liang cltin din cap, cuprins de un sentiment de team care-l
dezorient.

Beijing, China
Complexul de maxim siguran Zhongnanhai se afla chiar
lng zidurile faimosului Ora Interzis din centrul Beijingului,
locul unde pe vremuri se jucau i guvernau mpraii i
mprtesele Chinei. Timp de mai multe secole, Zhongnanhai
fusese grdina de plceri a Curii imperiale, locul unde, pe
malurile nverzite ale celor dou lacuri, se desfurau curse de cai,
vntori i festivaluri pentru desftarea nobililor i a celor din
preajma lor. Zhongnanhai nsemna de fapt lacul central i lacul de
sud.
Dup ce comunitii preluaser puterea n 1949, efii lor se
instalaser n vastul complex, ale crui cldiri cu acoperiuri n
form de pagod fuseser restaurate. n prezent, complexul
Zhongnanhai era venerat i urt n acelai timp, fiind sediul
atotputernicului guvern chinez un nou Ora Interzis. Era locul n
care cei douzeci i cinci de membri ai Biroului Politic i ineau
edinele ntr-un decor de o splendoare imperial. Dei teoretic
Biroul Politic era autoritatea suprem, adevrul era c cei care
conduceau de fapt China erau membrii Comitetului Permanent al
Biroului Politic. Ei reprezentau elita elitei. Nu cu mult timp n
urm, numrul de membri ai Comitetului Permanent fusese mrit
de la apte la nou. Deciziile luate de ei erau automat aprobate de
Biroul Politic i implementate de ministere i departamente.
54

Muli dintre membrii Comitetului Permanent locuiau n


complex, mpreun cu familiile, n cte un grup de cldiri
nconjurat de ziduri, cu o curte n centru. Se aflau aici i
funcionari de rang nalt ce ocupau apartamente mult mai
confortabile dect majoritatea celor disponibile n afara zidurilor,
n metropol.
Complexul nu avea ns nimic din faima Casei Albe, a imobilului
de la nr. 10 de pe Downing Street sau chiar a Kremlinului. Foarte
secretos, ferit de ochii presei, complexul Zhongnanhai aprea pe
foarte puine hri turistice, dei adresa de la nr. 2 pe strada
Fuyoujie era tiprit pe toate hrtiile oficiale ale Partidului
Comunist. mprejmuit de un zid rou, exact ca acela care izola pe
vremuri Oraul Interzis de lumea nconjurtoare, complexul era
astfel proiectat nct era imposibil s se zreasc ceva dincolo de
ziduri, indiferent din ce loc din Beijing te-ai fi uitat. Cetenii
chinezi obinuii nu erau bine venii aici. Strinii cu att mai
puin, n afar de cazul n care erau efi de state.
Lui Niu Jianxing i plceau o parte din aceste avantaje, dar nu
toate. Dei era unul dintre membrii de elit ai Comitetului
Permanent i lucra n Zhongnanhai, el alesese s locuiasc n
ora, n afara zidului. n loc s fie mpodobit cu tapet, dragoni i
fotografii, biroul su era de o simplitate spartan. Era unul dintre
cei care credea n principiul socialist de la fiecare n funcie de
abiliti, fiecruia n funcie de nevoi. Nevoile sale materiale erau
simple, fr pretenii. n ceea ce privete nevoile sale intelectuale,
asta era alt poveste.
Niu Jianxing se ls pe spate n fotoliu, i mpreun degetele i
nchise ochii. Se afla n conul de lumin produs de vechea sa
lamp de birou. Obrajii supi i trsturile delicate, pe jumtate
ascunse de ochelarii cu ram din carapace de broasc estoas,
cptaser o strlucire ciudat. Prea c nu este deranjat de
lumin, ca i cum ar fi fost att de puternic concentrat c nu
observa existena ei, ca i cum pacea din lumea sa interioar nu ar
fi putut fi distrus cu nici un chip.
Niu Jianxing devenise treptat un personaj foarte important,
puterea sa crescnd pas cu pas. Chiar de la intrarea n partid i
55

mai apoi n guvern, descoperise c aceast stare de linite era


deosebit de folositoare pentru concentrare i luarea deciziilor celor
mai corecte. Chiar i la edinele Biroului Politic sau ale
Comitetului Permanent obinuia s stea n poziia aceea. La
nceput, ceilali crezuser c doarme i l trataser cu dispre, ca
pe un ran incult din Tianjin. Vorbiser de parc el nu ar fi fost
acolo de parc nu ar fi existat deloc pn cnd devenise clar,
spre regretul celor care vorbiser prea liber, c auzea tot i, n cele
mai multe cazuri, era n stare s le rezolve problemele chiar nainte
de a le auzi n ntregime.
Dup aceea, admiratorii si l porecliser Bufnia, un nume care
fusese imediat adoptat i care l fcuse cunoscut n toate lucrurile
politice. Era un om politic desvrit i un tactician iscusit, care
fcuse din porecl un adevrat renume.
n momentele acelea Bufnia analiza zvonurile alarmante n
legtur cu opoziia unora dintre colegii si din Comitetul
Permanent fa de semnarea tratatului cu privire la drepturile
omului, pe care el se chinuise att de mult s-l negocieze cu
Statele Unite. Petrecuse ntreaga diminea ncercnd s ghiceasc
cine ar fi putut fi cei care se opuneau.
Cel mai ciudat era faptul c pn n momentul acela nimeni nu
se mpotrivise deschis. Asta l ngrijora, pentru c putea indica
prezena unei opoziii organizate ce atepta doar momentul potrivit
s ias la iveal i s distrug tratatul. n momentele acelea, cnd
China ncerca s-i ocupe locul n lumea capitalist, era de
ateptat ca o fraciune din guvern s ncerce cu toate mijloacele s
distrug tratatul pentru a-i pstra n continuare poziia
dominant.
O btaie uoar n u l trezi din reverie. Deschise brusc ochii.
Jaluzelele de la ferestre nu lsau s intre n ncpere strlucirea
zilei i frumuseea grdinilor din Zhongnanhai. Cu trecerea anilor,
se convinsese de importana poziiei izolate a biroului si. Btaia
n u se auzi din nou era o btaie pe care o cunotea foarte bine
i care nu putea s nsemne dect probleme.
Intrai, domnule general.
Generalul n rezerv Chu Kuairong, fost comandant n Armata
56

Popular de Eliberare, intr n camera izolat de restul lumii, i


scoase chipiul i se aez. Avea o fa plin de cicatrice, umeri
puternici i pieptul larg. Ochii si mici erau nconjurai de riduri
adnci datorate soarelui i vntului. Se uita la Niu ca i cum s-ar fi
ferit de lumina puternic a soarelui n mijlocul deertului. easta
sa ras strlucea ca o sfer de oel lustruit n lumina difuzat de
lampa de pe birou. mbrcat n uniforma plin de medalii, semna
cu unul din legendarii mareali sovietici n clipele n care
contemplau distragerea Berlinului n cel de-al doilea rzboi
mondial.
Singurul lucra care strica imaginea era igara subire de foi pe
care o inuse ntre buze.
E vorba despre agentul nostru.
Maiorul Pan? Bufnia i stpnea perfect nerbdarea.
Da. Maiorul Pan e de prere c e posibil ca doctorul Liang s
se agite degeaba, ns nu e sigur.
Generalul Chu era eful Biroului Securitii Publice, unul dintre
organele aflate sub controlul Bufniei, iar maiorul Pan era unul
dintre cei mai valoroi ageni ai generalului.
Este posibil ca acest colonel Smith s fie un ofier de
informaii care s-a folosit de invitaia primit ntr-un anumit scop.
Probabil pentru spionaj n domeniul tiinific.
De ce crede maiorul Pan asta?
Din dou motive. n primul rnd, n dosarul lui Smith exist
cteva ciudenii. Pe scurt, e vorba de mai multe perioade n care a
lipsit, mai mult sau mai puin justificat, de la laboratorul su de la
USAMRIID. Se pare c Smith nu este numai doctor sau om de
tiin. C are o mai bun pregtire de lupt i de comand dect
cei mai muli dintre oamenii de tiin care lucreaz n armat.
i cel de-al doilea motiv?
Maiorul Pan are o presimire n legtur cu americanul.
O presimire?
Generalul Chu scoase un cerc perfect de fum.
De-a lungul anilor de cnd conduc forele de securitate, mam convins c presimirile lui Pan se bazeaz pe experiena sa i
din aceast cauz se dovedesc de cele mai multe ori foarte corecte.
57

Dintre multele agenii aflate sub controlul su, Biroul Securitii


Publice era cea la care Niu inea cel mai puin. Era ca o caracati
cu coli i gheare o agenie secret enorm care beneficia de o
imens putere poliieneasc i n domeniul informaiilor. Bufnia
era un constructor, nu un distrugtor. De la nlimea poziiei sale,
deciziile pe care trebuia s le aprobe, sau s le ia personal, nu erau
ntotdeauna plcute.
i ce propune maiorul Pan?
Dorete s continue s-l supravegheze ndeaproape pe
colonelul Smith. Dorete s primeasc autorizaie s-l urmreasc
i s-l rein pentru interogatoriu la prima sa micare mai
suspect.
Bufnia nchise din nou ochii pentru a analiza mai bine datele
problemei.
inerea sub observaie este probabil o idee bun, ns nainte
de a autoriza interogatoriul am nevoie de dovezi concrete. Trim
vremuri de rscruce i n momentul acesta avem avantajul unui
guvern american nclinat spre pace i cooperare. Am fi nite proti
s nu profitm de aceast ocazie rar.
Generalul Chu scoase un alt nor de fum.
Pan e de prere c s-ar putea s existe o legtur ntre
interesul subit al lui Smith de a vizita Shanghaiul i dispariia
agentului nostru n acelai ora.
N-ai reuit nc s aflai la ce lucra omul vostru?
Era n vacan. Credem c dduse peste ceva care-i trezise
suspiciunea i voia s verifice nainte de a raporta.
O confruntare cu Statele Unite era ultimul lucru pe care l dorea
Bufnia. Aa ceva nu putea dect s dea natere la reacii
imprevizibile n ambele ri, s foreze cele dou guverne s ia
poziii, s lege minile preedintelui american n demersul asupra
tratatului cu privire la drepturile omului i s oblige Comitetul
Permanent s-i asculte pe adepii liniei dure din Biroul Politic.
Prestigiul i securitatea Chinei erau ns mai presus de orice
tratat, iar existena unui posibil spion american n Shanghai i
dispariia unui agent chinez erau motive serioase de ngrijorare.
Atunci cnd vei avea rspunsul exact, v atept la mine, i
58

ordon Niu generalului. Pn atunci, maiorul Pan este autorizat


s-l urmreasc ndeaproape pe Smith. n ceea ce privete dorina
sa de a-l reine pe american, trebuie s m conving pe mine mai
nti.
n ochii generalului trecu o strfulgerare scurt. Scoase din nou
un cerc perfect de fum i zmbi.
O s-i spun.
Niu nu prea prea impresionat de privirea din ochii btrnului
soldat.
Aa s facei. O s informez Comitetul Permanent n legtur
cu suspiciunile i aciunile ntreprinse de Pan, iar dumneavoastr,
domnule general, vei fi rspunztor de acestea nu numai n faa
mea, ci i n faa lor.

59

5
Shanghai
Spaioasa camer din Peace Hotel devenise brusc ngrozitor de
strmt. Lipit de peretele de lng u, Smith atepta s aud
paii ndeprtndu-se. Auzi n schimb o btaie n u. Era la fel de
uoar ca i zgomotul pailor de mai nainte. Smith nu fcu nici o
micare. Btaia se auzi din nou lovituri uoare, apoi insistente,
nervoase. Nu era genul de btaie n u propriu bieilor de la
recepie sau cameristelor.
Pe urm i ddu seama.
La naiba! Era fr ndoial interpretul pe care i-l trimisese
Fred Klein. Deschise brusc ua, l apuc pe chinezul nalt i slab
de pieptul jachetei largi de piele i-l trase n ncpere.
Din cauza micrii brute, individului i zbur de pe cap
epcua albastr stil Mao.
Hei!
Smith prinse epcua n aer, trnti ua cu clciul i se uit
mnios la brbatul slab care se zbtea n minile lui cu o expresie
indignat.
Care e parola?
Cafea cu lapte.
Eti sub acoperire, pentru numele lui Dumnezeu, spuse
Smith mnios. Agenii sub acoperire nu se furieaz aa!
Bine, colonele. OK! protest chinezul ntr-o englez perfect,
cu accent american. Ia-i ghearele de pe mine.
Ai avut noroc c nu te-am strns de gt. ncerci s atragi
atenia asupra mea? i ddu drumul, continund ns s-l
priveasc ncruntat.
Nu ai nevoie de mine pentru asta, colonele. Tu singur ai fcut
destul vlv. Suprat, interpretul ndrept gulerul voluminoasei
sale jachete, i netezi cmaa albastr ifonat i smulse epcua
60

din mna lui Smith.


Acesta njur, nelegnd n sfrit:
Pun pariu c maina ta e un Volkswagen Jetta albastru
nchis.
Da, bine, m-ai vzut la aeroport. i bine c am fost acolo,
fiindc altfel nu a fi observat c eti urmrit.
Urmrit? De cine?
Nu tiu cine e. n ziua de azi, la Shanghai, e imposibil s-i
dai seama. Poliia? Serviciile Secrete? Armata? Oamenii vreunui
mare mahr? Gangsteri? Poate fi oricine. Avem capitalism acum i
o pia mai mult sau mai puin liber. E mult mai greu s-i dai
seama cine urmrete pe cine.
Excelent.
Smith oft. Fusese ngrijorat i acum primise confirmarea c
avusese dreptate. Asta nu-l consola ns ctui de puin.
Care e acoperirea ta?
Interpret i ofer. Ce altceva? n orice caz, nu curier de arme,
aa c ia-o repede de aici. i arunc iute lui Smith, ca i cum i-ar fi
ars degetele, un toc din pnz n care se afla un pistol identic cu al
su, Beretta de 9 mm.
Ai vreun nume? Smith i vr arma semiautomat la spate,
sub centura de la pantaloni i ndes tocul n geant.
An Jingse, ns poi s-mi spui Andy. Aa mi spuneau toi
cnd eram la New York University. n campus, nu n ora. Mi-a
plcut foarte mult acolo. O mulime de gagici i mult spaiu.
Andy fcu o pauz, dup care adug cu mndrie, uor vistor.
Sunt pictor.
Felicitri, zise Smith ironic. Meseria asta i ofer i mai
puin stabilitate dect cea de spion. OK, Andy, hai s bem o cafea
la Starbucks i s vedem dac reuim s ne dm seama cine m
urmrete.
ncuie valizele dup ce aez din nou firele invizibile i aez pe
mochet, n faa uii, o fie transparent de plastic, astfel nct
oricine ar fi intrat n camer n lipsa lui s calce pe ea nainte s o
observe. n final atrn de clan plcua cu NU DERANJAI.
Coborr cu liftul. O dat ajuni n holul de la recepie, Smith l
61

ntreb pe An Jingse:
Este vreo ieire prin buctrie?
Ar trebui s fie.
Brbatul mbrcat n uniforma echipelor de ntreinere lustruia
accesoriile de alam i pereii placai cu marmur de pe coridorul
care fcea legtura ntre holul de recepie i zona lifturilor. Era un
brbat suplu, cu ochi negri ptrunztori, piele cafenie i musta
pe oal care nu semnau cu nici ale unui chinez sau occidental
care se gsea n hol. Lucra n tcere, cu capul aplecat, concentrat
n aparen asupra muncii sale, ns privirea sa nu scpa nimic
din ceea ce se petrecea njur.
Chinezul nalt i slab i occidentalul nalt i solid ieir din
cabina liftului i se oprir cteva clipe s stea de vorb. Aflat prea
departe pentru a putea auzi conversaia purtat cu voce joas,
muncitorul ncepu s lustruiasc o alt aplic din alam n timp
ce-l analiza cu ochi critici pe brbatul solid. Puin peste un metru
optzeci nlime, acesta avea pieptul i umerii largi, o constituie
atletic. Purta prul pieptnat spre spate, avea o fa prelung, iar
ochii lui albatri erau limpezi i inteligeni. Muncitorul nu reui s
observe nimic deosebit la acest brbat mbrcat ntr-un costum gri
nchis cu croial american. Era ns incontestabil ceva militros
n inuta sa i individul sosise pe Aeroportul Internaional Pudong
venind din Taiwan mpreun cu doctorul Liang Tianning i echipa
sa de specialiti n medicin biomolecular.
Continu s-l studieze pe american, dar cei doi se ntoarser i
se ndreptar ctre uile care ddeau spre buctrie. Dup ce
brbaii pe care i urmrea intrar n buctrie, muncitorul i
strnse repede ustensilele pentru curat i, traversnd n grab
holul de la recepie, iei n aglomerata Nanjing Dong Lu, una dintre
cele mai mari artere comerciale ale lumii. ncepu s alerge spre
vest prin mulimea de trectori i vehicule care claxonau i se
ndrept spre zona comercial rezervat pietonilor. ns nainte de
a ajunge la prima intersecie, se opri pe aleea care mrginea
hotelul.
Rmase pe loc urmrind att intrarea pentru personal, ct i
62

ua principal pe unde el nsui ieise. Era foarte posibil ca cei doi


si-l fi observat i intrarea lor n buctrie s nu fie dect o
pcleal.
Nici americanul nalt, nici chinezul nu aprur, ns muncitorul
remarc altceva: nu era singurul care inea sub observaie hotelul.
n interiorul unei maini negre, parcat astfel nct bloca trotuarul
ngust la care se ajungea de la uile turnante ale hotelului, se
vedeau strlucind dou igri aprinse. Biroul Securitii Publice
temuta poliie i agenie de informaii chinez. Nimeni altcineva nu
putea fi att de arogant.
Studie pe ndelete maina. Cnd ntoarse din nou privirea spre
alee, i vzu pe american i pe chinez fugind ctre un Volkswagen
Jetta, parcat cu faa spre strad. Muncitorul se npusti din nou
prin mulimea de pe trotuar.
Roile din dreapta ale Volkswagenului erau lipite de un perete.
Chinezul descuie ua mainii n timp ce americanul supraveghea
zona ca i cum s-ar fi ateptat s fie atacai. Srir n main i se
angajar n trafic lund-o spre vest, ctre zona comercial
pietonal care se ntindea pn la Concesiunea Francez. Nici unui
vehicul nu i era permis accesul n zona aceea.
Muncitorul nu pierdu o clip. Fluier o dat ascuit. Cteva
secunde mai trziu, un Land Rover ponosit trase lng el. Arunc
trusa de scule n spate i sri lng oferul cu pielea cafenie i
ochii rotunzi exact ca ai lui care purta pe cap o plrie alb
rotund.
oferul ncepu s vorbeasc ntr-o limb care nu era nici
chinez, nici european i muncitorul i rspunse n aceeai limb,
artnd cu degetul ctre maina care se afla n traficul aglomerat,
la mai puin de jumtate de cvartal distan n faa lor.
oferul ncuviin cu o micare a capului i ncerc s foreze
Land Rover-ul n urmrirea celor doi. Deodat, Volkswagenul fcu
la stnga.
njurnd de mama focului, oferul ncerc s se strecoare i,
lovind de cteva ori maina, reui s fac i el la stnga dup
Volkswagen, care nu dup mult timp coti spre vest, pe Jiujiang Lu.
i apoi rapid nc o dat spre nord, ajungnd iari n Nanjing
63

Dong Lu.
njurnd din nou, oferul Land Rover-ului se chinuia s se in
dup ei, ns fu blocat pentru cteva clipe. Fcu o manevr ca s
ntoarc. O fraciune de secund, muncitorul mai zri undeva
departe, n fa vehiculul pe care l urmreau, apoi maina
dispru.
oferul acceler pn ajunser din nou n apropierea
bulevardului Nanjing Dong Lu, ntr-un loc n care o alee mai puin
circulat ducea ctre sud. Muncitorul njur i el. Probabil c
oferul chinez i americanul cu inut de militar i descoperiser.
Maina lor o luase pe aleea asta i acum putea fi oriunde n oraul
aglomerat.
Dou ore mai trziu, Andy l ls pe Smith n faa celui de-al
doilea local Starbucks, dup care se duse s parcheze maina.
Cafeneaua se afla pe Fixing Dong Lu, un alt bulevard aglomerat,
nu departe de ru, n districtul Nanshi Oraul Vechi.
Prima cafenea Starbucks fusese n Lippo Piaza de pe Huaihai
Zhong Lu. n localul plin se gseau att localnici, ct i occidentali
i cei doi nu reuiser s descopere nici o legtur ntre locul
respectiv i Empress, chiar dac studiaser atent strzile
nconjurtoare, citiser numele de pe tbliele uilor i verificaser
magazinele din zon.
Cel de-al doilea local era mai puin aglomerat. La mese se aflau
numai chinezi i comandau cafele pe care le luau la pachet.
Majoritatea erau mbrcai n costum, cu croial fie occidental, fie
chinezeasc i toi preau grbii s se ntoarc la birourile lor.
Smith i lu cea de-a doua cafea cu lapte din ziua aceea i se
ndrept spre o mas de lng fereastra din fa a cafenelei. Se
aflau ntr-un cartier de afaceri, ceea ce explica lipsa occidentalilor.
Cldirile erau un amestec de structuri cu patru, cinci i ase
niveluri datnd de la sfritul epocii coloniale, precum i unele mai
nalte i mai moderne i civa zgrie-nori din oel i sticl. Una
dintre cele mai noi se afla chiar peste drum. Smith i ndrept
atenia asupra unui ir vertical de plcue de alam fixate lng
uile de la intrare.
64

Andy veni lng el.


O s-mi iau i eu o mocca i dup aia putem s plecm. Faci
cinste?
Smith i ntinse banii. Cnd oferul-interpret reveni la mas,
Smith se ridic.
O s ncercm mai nti la cldirea aceea nou de peste
drum.
Ducnd n mn paharele de plastic, se strecurar printre
biciclete, maini i autobuze i reuir s traverseze strada cu acea
pricepere cptat n traficul din Manhattan. Smith se ndrept
spre plcuele de alam de la intrare. Cele mai multe erau scrise
cu caractere chinezeti, dar se gseau i cteva transcrise n
pinyin5.
Andy traducea pentru Smith.
Stai! spuse Smith la cea de-a zecea plac. Mai citete-o o
dat.
ntreprinderile Dragonul Zburtor, Comer i Transporturi
Navale Internaionale. n China, dragonul este simbolul
paradisului, zise Andy dndu-i importan.
OK.
i, din cauza asta, al mpratului.
mpratul a murit de mult, ns mulumesc pentru
informaii. Termin de citit lista.
Se prea c Dragonul Zburtor era singura companie de
transporturi navale. n timp ce i beau cafelele, cei doi trecur
rapid n revist i ocupanii celeilalte cldiri cu birouri din cvartal.
Gsir nc patru companii care ar fi putut s aib de-a face cu
transporturile internaionale. Apoi cumprar de la un vnztor
ambulant jianbing, o omlet cu ceap verde i cu sos iute. De data
asta plti Andy.
De ndat ce terminar omletele, Smith porni din nou.
Trebuie s verificm ultima cafenea Starbucks.
Aceasta se afla pe Hongqiao Lu, ntr-un centru comercial din

5 Sistem de transcriere a ideogramelor chinezeti n caractere latine


pentru scopuri diplomatice, oficiale sau pentru pres, introdus n 1959 i
adoptat n Republica Popular Chinez n 1979.

65

noua zon de afaceri din jurul Aeroportului Hongqiao. Aici nu se


aflau nici un fel de companii de transporturi navale i Smith i
ceru lui Andy s-l duc napoi la hotel.
OK, avem cinci posibiliti, zise Smith, toate suficient de
apropiate de cea de-a doua cafenea Starbucks pentru ca un
informator s-o foloseasc spre a-i transmite informaiile lui
Mondragon. Ct de bine te pricepi la calculatoare?
La fel de bine pe ct se pricepea Grant s ctige btlii.
Atunci acceseaz cele cinci companii pe Internet i caut
numele Zhao Yanji printre persoanele din conducere.
E ca i rezolvat treaba.
i continuar drumul. n timp ce se apropiau de Bund, Jon il
ntreb pe Andy:
Exist vreo alt cale de intrare n Peace Hotel n afar de ua
principal i intrarea pentru personal?
Da. n partea cealalt, pe o strad lateral.
Bun. Du-m acolo.
Andy conducea printr-un labirint nucitor de strzi i alei, iar
ntre timp Smith l cerceta de sus pn jos.
Suntem cam de aceeai nlime. Pantalonii ti cred c sunt
destul de lungi, iar jacheta aia din piele e destul de mare pentru
un bivol. Cu epcua Mao pe cap, pot fi luat foarte bine drept
chinez dac nu se uit nimeni prea de aproape la faa mea. Tu o s
ari ca o sperietoare de ciori n costumul meu, ns nu e nevoie
s-i pui haina pe tine.
Mulumesc. Cred.
Se apropiau de hotel i Smith i spuse lui Andy unde s
parcheze. Jon se lupta s-i scoat hainele n spaiul strmt din
main. Andy opri motorul i ncepu s fac acelai lucru. Jacheta
din piele venea bine pe Smith. Pantalonii erau cu doi centimetri
mai scuri, ns asta nu se observa prea tare. i ndes bine
epcua pe cap i cobor din main.
F cercetrile alea, mnnc ceva i vino s m iei de aici
peste dou ore.
Andy se lumin la fa.
E prea devreme pentru spectacole sau pentru hoinrit prin
66

cluburi. Ce trebuie s facem?


Tu nu ai nici o misiune. Stai i atepi n main. ntre timp,
eu o s dau o spargere. Ct de puin sau ct de mult, depinde
numai de ceea ce vei gsi tu.
Pot s te ajut i eu. Sunt ca o pisic.
Data viitoare.
Andy se ncrunt, dezamgit.
S tii c nu sunt un tip prea rbdtor.
Mai antreneaz-te. Lui Smith i plcea interpretul. i zmbi i
porni spre hotel.
Zgomotul era asurzitor, strzile aglomerate ca ntotdeauna. Nu
vzu pe nimeni care s-l urmreasc, ns nu voia s rite. Se
amestec n mulimea de chinezi i se ls purtat spre Bund.
n clipa n care ajunse n dreptul uilor hotelului i fcu loc
rapid i intr.
La asfinit, dou ore mai trziu, lumina purpurie nvluise
Shanghaiul i frumuseea senzual a Asiei ndulcea linia dur a
orizontului. Andy An oprise maina pentru a-l lsa pe Smith la un
cvartal distan de cldirea ce adpostea ntreprinderile Dragonul
Zburtor, Comer i Transporturi Navale Internaionale. Fiindc
cea mai mare parte a activitii nocturne se mutase deja n Oraul
Vechi, n Concesiunea Francez sau n Huangpu, strada, aproape
pustie acum, arta foarte diferit.
Investigaiile lui Andy conduseser la concluzia incontestabil
c Zhao Yanji era trezorierul firmei Dragonul Zburtor, al crei
sediu se gsea n blocul aflat vizavi de cea de-a doua cafenea
Starbucks pe care o vizitaser n ziua aceea.. Pentru Smith,
lucrurile ncepeau s capete sens. Un comerciant clandestin de
materiale sensibile care se ocupa de astfel de afaceri n timpul
orelor de program ar fi cutat desigur s absenteze ct mai puin
de la birou i, atunci cnd acest lucru era necesar, o fcea sub o
scuz foarte plauzibil, cum ar fi, de exemplu, o cafea la un bar din
apropiere. Dac Zhao Yanji era o astfel de persoan, atunci
cafeneaua Starbucks de vizavi reprezenta locul cel mai avantajos.
Dac totul mergea bine, Smith avea s fie napoi la timp pentru
67

a lua cina la ora nou cu doctorul Liang i colegii si. Dac sorii i
vor fi mpotriv ei bine, va gsi o rezolvare i n acest caz.
Volkswagenul se fcu nevzut n lumina tulbure a asfinitului i
Smith se ndrept spre cldirea nalt cu birouri, atent la orice
micare. Era mbrcat cu blugi negri i tricou negru i avea n
picioare pantofi cu talpa moale i foarte flexibil. Pe spate ducea
un rucsac uor, tot negru. Se uit n sus. Geamurile cldirii ce
adpostea firma Dragonul Zburtor erau puternic luminate,
contribuind la mozaicul ce alctuia ameitoarea imagine nocturn
a oraului. Peste drum, cafeneaua Starbucks era deschis n
continuare, clienii aezai la micile mese rotunde crend o imagine
suprarealist ce amintea de una din picturile lui Edward Hopper 6.
n aer se simea mirosul acela slab de motorin specific marilor
orae, amestecat cu arome de condimente asiatice i usturoi.
Prin pereii de sticl ai cldirii, Smith reui s zreasc un
singur gardian n uniform care moia aezat n spatele biroului
su din holul de la intrare. Ar fi putut ncerca s se strecoare prin
faa lui, ns nu trebuia s rite. Modernul imobil avea fr
ndoial toate facilitile obinuite pentru o construcie de acest
gen.
i continu drumul spre aleea care ducea ctre parcarea
luminat, bineneles nchis la ora aceea. La mai puin de trei
metri de rampa de intrare n parcare se afla o u ce ddea spre
scara de incendiu. Exact ce cuta. Smith ncerc ua. Era ncuiat
pe dinuntru. ncepu s lucreze la ncuietoare cu nite scule pe
care le scosese din trusa sa medical i care la prima vedere
preau instrumente chirurgicale. Ua se deschise la cea de-a patra
ncercare.
Se furi nuntru, nchise ua fr zgomot n urma lui, puse
napoi uneltele n trusa medical i rmase nemicat, pndind s
deslueasc vreun zgomot n casa scrilor. Urmri irurile de scri
pn n punctul n care se pierdeau n ntuneric. Mai atept dou

6 Hopper, Edward (1882-1967) pictor american ale crui opere


reprezint repere ale realismului american. Picturile sale reflect o
sensibilitate tipic Americii secolului XX, caracterizat prin izolare,
melancolie i singurtate.

68

minute, apoi ncepu s urce. Sediul ntreprinderilor Dragonul


Zburtor se afla la etajul opt. Se oprise de dou ori cnd auzise
undeva deasupra zgomotul unei ui ce se deschidea i al unor pai
pe coridor.
Ajuns la etajul opt, scoase un stetoscop din rucsac i-l lipi de
ua care ddea spre interiorul cldirii. Dup ce se convinse c de
partea cealalt era linite, mpinse ua i ptrunse ntr-o sal de
ateptare cu perei albi i podeaua acoperit cu mochet verde, cu
mobilier din crom, sticl i piele ntoars.
Un coridor larg, cu aceiai perei albi i mochet verde, ducea
ctre un culoar transversal pe care se niruiau mai multe ui
duble unele din sticl, altele din lemn lcuit. Acest al doilea
coridor se ntindea n ambele direcii. Descoperi c ntreprinderile
Dragonul Zburtor se aflau n spatele celui de-al treilea set de ui
duble de sticl. Smith trecu prin faa lor i arunc o privire
nuntru fr s se opreasc. La intrare se gsea o zon de recepie
neluminat. n spatele ei se afla o sal mare, n care lumina era
aprins, plin cu rnduri de mese de lucru, goale la ora aceea i
care se sfrea cu un perete cu ferestre ce ddeau spre exterior. Pe
pereii din stnga i din dreapta slii cu mese de lucru se vedeau
mai multe ui de lemn.
La cea de-a treia trecere prin faa uilor de la intrare, Smith
aps clana. Uile nu erau ncuiate. Nerbdtor, dar ngrijorat n
acelai timp, se strecur nuntru i naint fr zgomot printre
mese pn ce ajunse la ua din colul cel mai ndeprtat, pe care
era marcat cu litere aurii, att n chinez, ct i n englez: YU
YONGFU, PREEDINTE I DIRECTOR GENERAL. De sub u nu
rzbtea nici o raz de lumin.
Ptrunse nuntru i, profitnd de lumina care venea din sala
cu mese de lucru, naint pn la biroul mare. Aprinse lampa de
pe birou i o regl la minimum. Mica lumin galben crea n
ncpere o atmosfer fantomatic imposibil de reperat din strad.
nchise ua i ncepu s cerceteze impresionat ncperea. Nu era
unul din acele birouri de col de la ultimul etaj specifice
directorilor marilor companii, ns era aht de uria nct mrimea
sa compensa amplasarea. Privelitea care se vedea de la fereastr
69

contribuia i ea la prestigiul celui ce ocupa biroul plecnd de la


ru i turnurile din Pudong, trecnd prin istoricul Mund, partea
de nord-est a Shanghaiului, peste Suzhou Creek i din nou la rul
care o lua spre est, ctre locul n care se vrsa n fluviul Yangtze.
Pentru Smith, cea mai important pies de mobilier din birou
era un dulap de dosare cu trei sertare, lipit de peretele din stnga.
n ncpere se mai aflau o sofa alb din piele i fotoliile de rigoare,
o msu pentru cafea Noguchi din sticl, o bibliotec cu cri
legate n piele ce acoperea peretele din dreapta, din loc n loc
tablouri originale semnate Jasper Johns i Andy Warhol7 i o
fotografie panoramic a Shanghaiului britanic la sfritul secolului
XIX. Biroul era din lemn de mahon i, cu toate c era uria, prea
mic n aceast ncpere. ncperea sttea mrturie cum c Yu
Yongfu, preedinte executiv i director, reuise n afaceri n Noua
Chin i voia ca toat lumea s tie acest lucru.
Smith se apropie repede de dulap. Era ncuiat, ns cu ajutorul
sculelor sale reui s-l deschid imediat. Trase afar sertarul de
sus. Dosarele erau aranjate n ordine alfabetic n englez,
numele fiind traduse i n chinez. nc un semn al grandomaniei
lui Yu Yongfu. Cnd ajunse la dosarul dedicat vasului The
Dowager Empress, rsufl zgomotos. i inuse respiraia fr s-i
dea seama.
Deschise dosarul chiar acolo, pe marginea dulapului, ns nu
ddu dect peste documente interne fr valoare, precum i liste
de inventar ale ncrcturii vasului n timpul unor voiaje trecute.
Continu totui s caute, din ce n ce mai ngrijorat. n sfrit, la
ultima fil a dosarului ddu peste ce cuta lista de inventar.
Bucuria i se spulber ns imediat. Datele erau corecte, la fel i
portul de plecare i de destinaie, Shanghai i Basra. ns
ncrctura nu era cea adevrat. n faa lui se afla o list ce
coninea produsele pe care cargoul se presupunea c le transport
aparate de radio, CD-playere, ceai negru, mtase brut i alte
mrfuri lipsite de importan. Era o copie a listei de inventar pe
care se aflau mrfurile din autorizaia de export. O pcleal.
Furios, continu s caute i n celelalte sertare, ns nu mai

7 Pictori contemporani americani.


70

gsi nici un document n legtur cu Empress. Suprat, nchise i


ncuie la loc dulapul cu dosare. Nu trebuia s renune. Undeva
trebuia s se afle un seif. ncepu s cerceteze din nou uriaul birou
gndindu-se la persoana care se simea bine ntr-un asemenea loc
un om vanitos, mndru i lipsit de subtilitate.
Asta era. Lipsit de subtilitate. Se ntoarse ctre dulapul cu
dosare. Deasupra lui, pe perete, se afla o imagine panoramic a
vechiului Shanghai britanic. Ridic fotografia nrmat de pe
perete i descoperi seiful. Un simplu seif de perete, fr nici o
ncuietoare electronic la vedere. Cu ajutorul uneltelor sale avea
s
Cine eti? se auzi o voce ntr-o englez cu accent puternic.
Smith se ntoarse ncet, fr zgomot, ferindu-se s fac vreo
micare care s provoace reacia celuilalt.
n cadrul uii se afla un chinez scurt i solid care purta ochelari
fr ram. n mn avea un pistol Sig Sauer, ndreptat spre
abdomenul lui Smith.

Beijing
Cderea nopii era unul dintre cele mai bune momente la
Beijing, clipa n care lenta transformare de la poluarea teribil i
stilul de via cenuiu la combustibilii fr plumb i distraciile
moderne devenea vizibil n adevrate oaze cu o vibrant via de
noapte, sub un cer plin de stele, cer altdat impenetrabil datorit
smogului. Cluburile de karaoke i formaiile care interpretau o
muzic solemn dispruser, nlocuite de discoteci, crciumi,
cluburi i restaurante cu muzic la mod i mncare bun.
Beijingul era nc ancorat ferm n comunism, ns seducia
capitalismului i croia ncet drum. Oraul dorea s se lepede de
trecutul su cenuiu i s-i etaleze ct mai repede bogia.
Cu toate acestea, Beijing nu era nc paradisul economic cruia
Biroul Politic i fcea atta reclam. De fapt, cetenii obinuii
erau pe punctul de a pierde lupta cu modernizarea i erau n
pericol de a fi alungai din ora pentru c nu-i mai puteau
71

permite costurile traiului n noua metropol. Asta era faa


ntunecat a noii Chine. Bufnia, spre deosebire de ali membri ai
Comitetului Permanent, era foarte preocupat de evoluia acestor
fenomene negative. Studiase eecul suferit de Eln n ncercarea
lui de a stopa ascensiunea lacomilor oligarhi rui i prbuirea
economiei ruse care urmase. China avea nevoie de o cale mult mai
cumptat spre restructurare.
nainte de orice, Bufnia trebuia s protejeze tratatul cu Statele
Unite n problema drepturilor omului. Acest tratat era deosebit de
important pentru planurile sale ce vizau crearea unei Chine
democratice, contient din punct de vedere social.
n seara aceea avea loc o edin special a celor nou membri
ai Comitetului Permanent. Pe sub pleoapele parial lsate, i studia
pe cei opt colegi aezai n jurul vechii mese imperiale din sala de
edine a complexului Zhongnanhai. Care dintre ei reprezenta un
pericol pentru el? n cadrul partidului i implicit n cadrul
guvernului, un zvon nu era pur i simplu un zvon, ci mai degrab
o solicitare de sprijin. Ceea ce nsemna c unul dintre aceti
btrni solemni sau unul dintre membrii mai tineri era pe punctul
de a a-i modifica poziia fa de tratatul cu privire la drepturile
omului chiar n clipele n care Niu atepta s-i prezinte raportul.
Pe jumtate orb n spatele ochelarilor si cu lentile groase, eful
lor augustul secretar general nu era omul care s apeleze la o
astfel de metod, hotr Niu. Nimeni nu ar fi ndrznit s i se
opun deschis. Cel puin nu n acest an. i, indiferent ce hotra
secretarul general, el era urmat fr ovire de acolitul su nc
din vremea tinereii lor comune n Shanghai. Individul avea faa
unui clu i era prea btrn i devotat efului su ca s se mai
gndeasc s ajung secretar la rndul lui. Nici el nu avea vreun
motiv s se mai mpotriveasc tratatului.
Cei patru brbai mai tineri i zmbitori reprezentau o
posibilitate. Fiecare dintre ei i cuta susintori care s-i
ntreasc poziia, ns n acelai timp toi erau reprezentanii
aripii moderne i, din aceast cauz, susintori ai bunelor relaii
cu Vestul. Din moment ce tratatul era att de important pentru
preedintele care se afla n momentul acela la Casa Alb, era
72

destul de greu s fie convini s nu mai sprijine semnarea


documentului.
Rmneau astfel dou posibiliti, dintre care una era Shi
Jingnu, brbatul cu faa gras, zmbitoare a fostului vnztor de
mtase. Parafrazndu-l pe Shakespeare, omul acesta zmbea i
zmbea, ns era un ticlos. Cea de-a doua posibilitate era chelul
Wei Gaofan, cu ochii ca dou crpturi, care nu zmbea niciodat
i care, pe vremea cnd era un simplu soldat, fcuse cunotin cu
incomparabilul Chu Teh de care nu se mai desprise niciodat.
Bufnia ddu din cap, afind un zmbet somnolent. Unul
dintre cei doi. Amndoi erau reprezentanii vechii grzi, amndoi
luptau s-i pstreze puterea n acele momente n care ncepuser
s simt pe spinrile lor groase fiorul produs de spectrul
inutilitii evidente a unor dinozauri ca ei.
Jianxing, nu avei nici un comentariu la raportul prezentat de
Shi Jingnu?
Nu am nici un comentariu, rspunse Niu Jianxing Bufnia.
Atunci poate vrei s ne prezentai un raport pe probleme de
securitate?
A aprut o problem astzi, domnule preedinte, spuse Niu.
Doctorul Liang Tianning, directorul Institutului de Cercetri
Biomedicale din Shanghai, a invitat un eminent microbiolog
american, locotenent-colonelul medic Jon Smith, s viziteze
institutul i s se adreseze cercettorilor si. El
Wei Gaofan ntrerupse raportul Bufniei:
De cnd au nceput americanii s confere oamenilor de
tiin grade militare? Iat un nou exemplu al agresivitii
acestor
Colonelul, relu nepat Niu, este medic i lucreaz la
Institutul de Cercetri Medicale n domeniul Bolilor Infecioase al
Forelor Terestre Americane, o instituie recunoscut pe plan
mondial, similar cu institutele noastre biomedicale din Beijing i
Shanghai.
Secretarul general veni n sprijinul Bufniei:
l cunosc foarte bine pe doctorul Liang de pe vremea cnd
lucram n Shanghai. Putem avea ncredere n judecata lui referitor
73

la cei care merit s dea lecii cercettorilor si.


De fapt, continu Niu, doctorul Liang are anumite ndoieli n
legtur cu americanul. Repet ceea ce auzise de la generalul Chu
Kuairong. nclin s fiu de acord cu prima evaluare a situaiei
fcute de maiorul Pan. Cred c doctorul Liang este un btrn
speriat, gata s cread orice.
Tratezi foarte uor problema unui posibil spion american,
Niu, interveni critic Shi Jingnu, trecnd cu privirea de la un coleg
la altul pentru a le studia reaciile.
Cuvntul-cheie aici este posibil, continu Niu, ignorndu-l
pe Shi i fr s se adreseze cuiva anume. Nu ar trebui s avem
chiar aa de mult ncredere n presimirile maiorului Pan ca ef
al Biroului Securitii Publice. Este sarcina lui i a lui Pan s
verifice chiar i umbrele. Nu e treaba noastr.
Prin urmare, ce-ai decis? vru s afle discipolul secretarului
general.
L-am instruit pe generalul Chu s-l pun pe Pan s-l
urmreasc ndeaproape pe colonelul Smith. Nu i-am dat
autorizaia s-l aresteze i s-l interogheze. Mai nti trebuie s-mi
prezinte dovezi de o gravitate suficient de mare. Trecem prin
momente sensibile i deocamdat avem de-a face cu un guvern
american predispus la pace i cooperare.
Nu pomeni nimic despre agentul Securitii Publice care
dispruse n Shanghai. Deocamdat nici nu avea ce s le spun i
nu voia s adauge ceva ce ar fi putut veni n sprijinul celor care se
opuneau tratatului.
Toi cei prezeni n sal, inclusiv Shi Jingnu i Wei Gaofan,
ddur aprobator din cap, ceea ce sugera c, indiferent cine era
acela care se opunea tratatului, nu era nc pregtit s declare
acest lucru pe fa.
Cu toate astea, Wei nu se putu stpni s-i adreseze un ultim
avertisment. Ochii si nguti deveniser dou linii.
Nu trebuie s dm impresia c suntem att de dornici s
cooperm cu americanii. inei minte, umbrele pot fi periculoase
cteodat.

74

6
Shanghai
Asfinitul fcuse loc nopii. n biroul su din locuina situat
ntr-o suburbie luxoas a Shanghaiului, Yu Yongfu se nvrtea
ncolo i-ncoace privind spre grdina ce se ntindea dincolo de
uile franuzeti. Mirosul de iarb proaspt tuns umpluse
ncperea. Plantele rare i copacii erau luminate de reflectoare,
lumina venind n unele locuri de deasupra, iar n altele din spatele
vegetaiei, n ncercarea de a crea o armonie perfect. Aceast
grdin n stil englezesc era o copie fidel a celei special concepute
pentru un mare comerciant britanic de ceai de la nceputul
secolului XX, a crui vil fusese demolat cu mult timp n urm.
Yu cumprase planurile i se mndrea n faa musafirilor si
occidentali cu grdina astfel refcut.
n seara asta ns grdina nu reuea s-l liniteasc deloc. La
fiecare cteva minute i cerceta nerbdtor Rolexul.
Ajuns pe culmea succesului n afaceri la numai treizeci i patru
de ani, Yu arta mult mai tnr. Suplu i bine fcut, se antrena
zilnic ntr-un club de fitness privat situat nu departe de firma sa
de comer i transporturi navale ntreprinderile Dragonul
Zburtor. Avea grij de corpul su cu aceeai atenie cu care
urmrea evoluiile burselor i pieelor internaionale i se mbrca
n costume fcute de comand la Roma. Cravatele i nclmintea
erau lucrate manual n Anglia, cmile la Pa rs, iar lenjeria i
pijamalele, la Dublin. Bogia sa fusese cldit numai n apte ani.
Aceasta era noua Chin O Chin ncreztoare, avid de plceri
o Chin foarte americanizat i Yu considera c atitudinea,
metodele pe care le folosea n afaceri, ambiiile sale erau
americane.
Dar toate astea nu l fceau s se simt mai bine dup ce, n
ziua precedent, Feng Dun l sunase s-i spun despre agentul
75

Mondragon i despre dispariia facturii. Afacerea The Dowager


Empress era riscant, tiuse de la bun nceput, ns profitul era
uria i, n plus, era vorba de guanxi, pentru c n acest transport
era implicat nsui ilustrul Wei Gaofan, atotputernicul membru al
Comitetului Permanent.
Acum ns lucrurile luaser o ntorstur foarte urt. Unde era
afurisitul la de Feng? Unde dispruse factura?
Ai pit ceva, brbate?
Yu se ntoarse brusc cu intenia de a o repezi pe soia sa care se
bga unde nu-i fierbea oala, ns se stpni. Kuonyi nu era i nici
nu fusese vreodat genul acela de soie. Csnicia lor era una
modern, occidental.
Reui s-i controleze vocea.
E vorba de nenorocitul la de Feng. Ar fi trebuit s se fi ntors
din Taiwan pn acum.
Factura?
Yu ncuviin cu o micare a capului.
O s pun mna pe ea pn la urm, Yongfu.
Yu i relu mersul prin ncpere, cltinnd din cap.
Cum poi fi att de sigur?
Individul sta e n stare s-l gseasc i pe diavol n iad. Este
foarte valoros, ns n acelai timp i extrem de periculos. Nu
trebuie s ai ncredere n el.
Cred c pot s-l stpnesc pe Feng.
Soia sa nu-i mai rspunse, iar Yu rmase nemicat. O main
mare intrase n curtea casei.
A venit, spuse Yu.
Mai bine atept sus.
Da.
n China, n ciuda legii care proclama deplina egalitate a
femeilor cu brbaii, a trata pe soia cuiva ca pe un partener era
considerat un semn de slbiciune. Yu se sili s se aeze la birou,
ncerc s arboreze o expresie ct mai calm n clipa n care auzi
cum servitoarea deschide ua de la intrare.
Pe podeaua din lemn se auzeau pai msurai ce se ndreptau
spre biroul su i n cadrul uii i fcu apariia un brbat masiv.
76

Cu o piele neobinuit de deschis la culoare, brbatul avea prul


de un rou deschis, nspicat cu fire albe, tuns foarte scurt. Era
nalt probabil aproape 1,90 m i bine cldit, fr a fi greoi un
brbat musculos de vreo 90 de kilograme. Yu Yongfu, care l
atepta ncruntat, prea un pitic pe lng el.
Yu i pregtise o voce dur, aa cum se cdea unui ef.
Ai adus documentul?
Feng Dun zmbi. Un zmbet abia schiat, nimic mai mult, ca o
linie pe faa unei marionete de lemn. Travers biroul i se opri
lng un fotoliu de piele n care se aez fr nici un zgomot.
Vocea sa era joas, abia optit.
l am efule.
Yu nu-i putu stpni un oftat de uurare. ntinse apoi mna i
zise cu aceeai voce aspr:
D-mi-l!
Feng se aplec spre el i-i ntinse plicul. Yu l deschise
nerbdtor i-i studie coninutul.
Feng observ c minile efului su tremurau.
Este factura adevrat, spuse Feng. Ochii si cprui deschis
erau aproape incolori, ceea ce i fcea s par goi. Se uit fix la Yu.
Era o privire la care foarte puini erau n stare s reziste.
Yu nu se numra printre ei. ntoarse iute capul.
O s-l ncui n seiful meu de sus. Bun treab, Feng. Vei
primi un bonus pentru asta. Se ridic n picioare.
Feng se ridic i el. Avea aproape cincizeci de ani i fusese pe
vremuri soldat i apoi ofier. i ncepuse cariera ca observator n
timpul rzboiului purtat de americani mpotriva Vietnamului de
Nord i a aliailor si sovietici. Renunase la aceast carier n
clipa n care descoperise c putea obine un profit mult mai mare
n calitate de mercenar n armatele care luau fiin n republicile
din Asia Central, mai ales dup colapsul Uniunii Sovietice. Se
considera un foarte bun judector al oamenilor i situaiilor i Yu
Yongfu nu-i provoca dect dispre.
Pe cnd se ndreptau amndoi spre ua biroului, Feng i spuse
lui Yu:
V sugerez s ardei documentul. n felul acesta nimeni nu va
77

mai putea pune mna pe el. Pericolul nu a trecut, efule.


Yu sri napoi ca i cum cineva l-ar fi tras brusc de o les.
Ce vrei s spui?
Poate c ar trebui s aflai ce s-a ntmplat n Taiwan.
Din locul n care se afla, cu un picior afar din ncpere ca un
om pregtit pentru o ieire triumfal, Yu ezit o clip.
Spune-mi despre ce este vorba.
L-am ucis pe agentul american i am pus mna pe
document
Lui Yu i venea s urle de furie. Cum adic, nu se terminase
toat povestea? Ce naiba voia Feng s zic?
tiu! Dac asta e tot
ns Mondragon nu era singur. Pe plaj se mai afla un
brbat. Un individ bine pregtit, detept i iscusit. Aproape sigur
un alt spion american trimis s preia documentul i s-l duc la
Washington n timp ce Mondragon urma s se ntoarc sub
acoperire n Shanghai. Plaja era doar un punct de transfer. Nu
exist nici o alt explicaie logic pentru prezena celui de-al doilea
brbat, din moment ce acesta era suficient de bine pregtit nct
s scape de oamenii mei.
Yu ncerca s-i stpneasc panica. Ce putea s fie att de
grav n toat povestea asta? Americanii dduser gre; documentul
se afla acum n siguran n buzunarul lui.
Dar individul a dat gre, documentul e n minile noastre.
Ce
Omul se afl acum n Shanghai. Feng urmrea cu atenie
reacia patronului su, ncercnd s surprind cea mai mic
tresrire a muchilor. i nu cred c a venit aici n vacan.
Yu simi un gust amar n gur.
Aici? Cum s-a putut ntmpla aa ceva? L-ai lsat s te
urmreasc? Cum ai putut fi att de tmpit? Yu i ddu seama c
vorbea ca o persoan isteric i se opri brusc.
Nu avea cum s ne urmreasc. Probabil c Mondragon i-a
dat i alte informaii sau a gsit vreun indiciu asupra cadavrului
acestuia. Cred c aa a ajuns aici.
Yu se strduia s-i recapete controlul.
78

Dar cum a reuit s ptrund n ar?


Bun ntrebare. Se pare c individul, Jon Smith, este un
cunoscut medic specialist n microbiologic i locotenent-colonel pe
deasupra. Ceea ce nu este chiar att de evident e faptul c
lucreaz pentru una dintre ageniile de informaii americane. Este
sigur c acesta e omul cu care Mondragon s-a ntlnit pe plaj. i
care apoi s-a invitat singur n ara noastr.
S-a invitat singur?
n Taiwan, eminentul nostru om de tiin, doctorul Liang
Tianning i-a exprimat interesul pentru o ntlnire cu Smith, dar
acesta l-a refuzat. Apoi, n dimineaa asta, americanul i-a
schimbat prerea. I-a sugerat doctorului Liang c ar fi foarte
onorat dac ar putea s se adreseze oamenilor de tiin din
institutul nostru de cercetri microbiologice de aici, din Shanghai,
chiar acum, cu ocazia prezenei sale n zon. ns o dat ajuns
aici, a fcut pe obositul. A dorit s rmn singur la hotel.
Doctorul Liang, surprins, a devenit suspicios. Bineneles c i-a
informat pe cei din Zhongnanhai, iar acetia l-au pus pe american
sub urmrire.
De unde tii toate astea?
Pentru asta m pltii att de bine, ca s aflu astfel de
lucruri.
Era adevrat. Yu avea uneori senzaia c Feng are mai mult
guanxi dect el i c din cauza asta nu-l trateaz cu respectul
cuvenit. Individului trebuia s i se aminteasc permanent cine este
eful.
Te pltesc ca s-i faci treaba, nimic mai mult. Dar cum se
face c americanul e nc n via?
Nu e chiar att de uor s te apropii de el i trebuie s fim
foarte ateni. Aa cum v-am spus, cei din Zhongnanhai l in sub
supraveghere.
Yu nu reuea s scape de gustul amar din gur.
Da, da, ai dreptate. ns individul trebuie ucis. i asta
repede. Ai descoperit cine i-a dat documentul lui Mondragon?
Nu nc.
Gsete-l pe individ. i cnd pui mna pe el, ucide-l.
79

Feng zmbi.
Bineneles, efule.
n penumbra din birou, Smith putu s vad c privirea
brbatului se fixase asupra dosarului rmas deschis pe marginea
dulapului. Mna n care inea arma se micase puin n clipa n
care i ndreptase privirea asupra seifului expus pe perete,
deasupra dulapului. Omul nu ntrebase Ce faci aici? sau Ce se
petrece aici? l interesase numai cine era cel care ptrunsese acolo.
Deci individul cunotea motivul prezenei lui Smith n biroul lui Yu
Yongfu, preedinte executiv i director al firmei.
Probabil c tu eti Zhao Yanji, spuse Smith. Cel care i-a dat
lui Avery Mondragon factura original a ncrcturii de pe
Empress.
eava pistolului ncepu s tremure.
Cum?
Mi-a spus Mondragon. L-au ucis nainte de a apuca s-mi
dea documentul.
i unde e factura acum?
E n minile lor.
Zhao Yanji apuc pistolul cu ambele mini, ncercnd s-i
stpneasc tremurul.
De unde Cum pot s tiu c spui adevrul?
Pentru c tiu de Mondragon, pentru c-i tiu numele i
pentru c eu nsumi m aflu aici n cutarea documentului.
Zhao clipi de cteva ori, ls s-i cad pistolul, se prbui cu
picioarele ncruciate pe covor i-i prinse capul n mini.
Sunt un om mort.
Smith culese pistolul de pe podea. i mut revolverul Beretta n
buzunarul interior al jachetei, bg pistolul Sig Sauer la centur i
privi n jos ctre Zhao. Omul edea aplecat, cu ceafa expus, ca i
cum atepta s cad securea clului.
Pot merge pe urma documentului pn la tine? ntreb
Smith.
Zhao ncuviin.
Poate c nu azi. Poate c nici mine. ns pn la urm or s
80

m dibuiasc. Feng e un vrjitor. Poate s vad i prin perei.


Cine e Feng?
Feng Dun. eful securitii lui Yu Yongfu.
Smith rmase pe gnduri, ncruntat.
Cum arat?
Zhao i descrise nfiarea acestuia, prul rou nspicat cu alb
i rutatea care se ascundea sub calmul aparent.
L-ai ntlnit?
Da, ncuviin Smith fr s fie prea surprins. Aflase cel
puin cum l cheam pe individ. Hai s-o lum cu nceputul. De ce
ai fcut ce ai fcut?
Zhao ridic privirea spre el, brusc mnios, de parc i-ar fi trecut
complet spaima.
Yu Yongfu este att de lacom, mai ceva ca un porc! Din cauza
lui i-am dat documentul lui Mondragon! Onorabilul bunic al
prietenului meu Bei Ruitiao a nfiinat ntreprinderile Dragonul
Zburtor nc de pe vremea cnd englezii i americanii se aflau
aici. Eram o companie foarte onorabil Eram
Pe msur ce Smith asculta tnguielile celui din faa sa, reui
s pun cap la cap episoadele unei poveti foarte obinuite n noua
republic popular: Dragonul Zburtor fusese o companie
conservatoare, relativ redus ca dimensiuni, implicat n
transportul de mrfuri pe fluviul Yangtze i de-a lungul coastei,
pn la insula Hainan. Bei Ruitiao fusese preedintele companiei
pn n clipa n care Yu Yongfu, cu ajutorul forei, al cunotinelor
pe care le avea n partid i al sprijinului financiar din partea unui
acionar belgian, pusese mna pe firm printr-o preluare n stil
mafiot. Yu devenise preedinte i director executiv i, cu ajutorul
firmei belgiene, extinsese afacerea n domeniul transportului
internaional. Toate aceste transformri se efectuaser ocolind de
cele mai multe ori legile, att cele chinezeti, ct i cele
internaionale.
Vocea lui Zhao tremura de emoie.
Prietenul meu Ruitiao a fost ruinat din cauza lui Yu. I-am dat
documentul lui Mondragon ca s-l dau de gol pe Yu i s-l fac s
plteasc pentru tot ce a fcut! Toat bravada chinezului se topi
81

brusc. ns am dat gre. Acum sunt un om mort.


Cum ai reuit s pui mna pe document?
Zhao fcu un semn cu capul spre seiful de deasupra dulapului
cu dosare.
Se afla ntr-un dosar secret din seiful lui Yu. Eu eram
trezorierul firmei. M-am prefcut c accept cu plcere schimbarea
conducerii i Yu a fcut greeala s m pstreze n funcie. ntruna din zile a uitat s pun dosarul napoi n seif i aa l-am gsit.
L-am pus la loc dup ce am extras documentul. Atunci nu i-a dat
seama c uitase dosarul afar. ns pn la urm o s-i aduc
aminte. Documentul trebuie s fi fost luat de undeva. Chinezul se
ncovoie i mai mult, nvins.
Unde crezi c se afl acum documentul? L-a bgat din nou n
seif?
Zhao cltin din cap.
Nu. Lui Yu i e prea fric s-l mai lase aici. Cred c-l are
acas. Are i acolo un seif.
Unde locuiete?
Undeva dincolo de Aeroportul Hongqiao. ntr-o vil uria
care l-ar fi lsat cu gura cscat pe orice nalt demnitar de pe
timpul dinastiei Yuan8. Zhao i ddu o adres care nu nsemna
nimic pentru Smith, dar care fr ndoial era gritoare pentru
Andy.
Mondragon mi-a povestit despre existena a trei exemplare.
Da, rspunse absent Zhao. Trei.
i unde se afl celelalte dou?
Una trebuie s fie n Basra sau Bagdad, la firma care
primete marfa. Asta e procedura obinuit. Cea de-a treia nu tiu
unde se afl.
Smith se uit la nefericitul din faa sa.
Pot s aranjez s te scot din China.
Brbatul oft din greu.

8 Dinastie (1279-1368) fondat de conductorul mongol Kubilai Han. n


secolul XIII, China a intrat sub stpnirea mongolilor care au ptruns
dinspre nord-vest. Este epoca n care Marco Polo i ali cltori europeni
au stabilit primele contacte cu Imperiul Mongol.

82

i unde s m duc? China e casa mea. Se ridic cu greu,


travers ncperea i se prbui ntr-unul din fotoliile tapiate cu
piele. Poate c nu vor descoperi c eu am fost.
Poate c nu.
mi dai pistolul napoi?
Smith ovi cteva momente. Apoi scoase revolverul Sig Sauer
de la bru, verific s nu aib glon pe eav, i scoase ncrctorul
i i-l ddu chinezului.
O s pun ncrctorul lng u.
Prsi ncperea, lsndu-l pe chinez acolo, n fotoliul acela
uria, privind fr int n noaptea ce coborse peste Shanghai.
n curtea nconjurat de ziduri a vilei lui Yu Yongfu, Feng Dun
atepta rbdtor ntr-un Ford Escort ascuns n umbra alctuit de
ramurile unui platan. Un vnt uor aducea n main mireasma
dulce a florilor de iasomie. Feng studia umbrele ce se micau n
spatele perdelelor de la ferestrele vilei. Perdele occidentale, pentru
casa pe care Yu o cldise ca o replic modern la reedinele
luxoase ale tai-panilor ceaiului i mtsii, britanici i francezi, din
perioada concesiunilor.
Umbra cea mai nalt se mica prin ncpere gesticulnd, n
timp ce cealalt, mai mic, rmnea nemicat, cu gesturi
msurate. Aceea trebuia s fie Li Kuonyi, soia lui Yu. Era mult
mai sigur pe sine dect soul ei, mult mai hotrt i de aceea
Feng o tratase ntotdeauna cu consideraie. Pe soul ei nu se
puteau bizui prea mult; i-ar putea pierde cumptul dac situaia
s-ar deteriora. Faptul c nu ea era la comand reprezenta un
handicap pentru ei toi.
Feng vzuse destul. n timp ce cu o mn mngia vechiul
revolver sovietic model Tokarev, cu cealalt form un numr pe
telefonul celular. Atept ntreaga serie de clicuri i pauze ce
indicau parcurgerea complicatei serii de relee care l proteja pe cel
pe care l sunase, Wei Gaofan.
Da? rspunse o voce la captul cellalt.
Trebuie s vorbesc cu el.
Fu recunoscut de partea cealalt.
83

Da, imediat.
Din interiorul Fordului, Feng putea s vad silueta ncovoiat a
lui Yu Yongfu i conturul subire al lui Li Kuonyi aplecat peste el.
Mna femeii se afla pe umrul soului, ncercnd fr ndoial s-l
mbrbteze.
Ce s-a ntmplat cu americanul? se auzi din ndeprtatul
Beijing vocea suprat a lui Wei Gaofan.
Se pare c Jon Smith se afl n continuare n hotel, raport
Feng. Securitatea l supravegheaz. Oamenii mei sunt gata s
pun mna pe el n cazul n care ncearc s recupereze
documentul aa cum bnuiesc c va face.
n ce hotel se afl?
n vechiul Peace.
Aa? O alegere destul de curioas pentru un modern
microbiolog american pe care ar trebui s-l intereseze n primul
rnd institutul nostru de la Zhangjiang. Cred c asta ne spune tot
ceea ce aveam nevoie s tim, nu?
Individul nu e interesat numai de microbiologie.
Atunci continu s acionezi.
Bineneles. Feng fcu o pauz. Avem i o alt problem. Yu
Yongfu nu va rezista.
Eti sigur?
E deja gata s cedeze. Sunt convins c va cdea la prima
dezvluire. i va da totul n vileag. Probabil c va face asta chiar i
mai nainte. Nu ne mai putem bizui pe el, concluzion Fulg.
Foarte bine. M ocup eu de asta. Tu l lichidezi pe american.
Urm o tcere. Cum s-au ntmplat toate astea, Feng? Nu am vrut
dect ca informaia s ajung la americani, nimic mai mult. Nici
vorb de dovad.
Nu tiu, stpne. Am avut grij ca informaia despre
ncrctura vasului s ajung la Mondragon, aa cum m-ai
instruit, ns habar n-am cine a gsit i a furat documentul. O s
aflu eu.
Sunt sigur c vei afla. Convorbirea se ncheiase.
Feng rmase o vreme nemicat n main. Toate ferestrele vilei
erau acum cufundate n bezn, cu excepia celor de la dormitorul
84

de la etaj. Nu se vedea nici o micare. Pe chipul lui Feng apru din


nou zmbetul acela ciudat n clipa n care prin faa ochilor i trecu
imaginea soiei lui Yu, Kuonyi. Femeia aceasta exercitase
ntotdeauna o atracie asupra lui. Rse uor, apoi ridic din umeri
i form un numr la telefonul celular.

Hong Kong
Hong Kong, nu cu muli ani n urm ultima posesiune britanic
pe pmnt chinezesc, i pierduse o parte din strlucire la
preluarea sa de ctre China, n 1997. n timp ce Beijingul se
pregtea s devin viitoarea capital a Asiei, iar Shanghai se
considera o variant estic a New York-ului, Hong Kong nu dorea
dect s rmn el nsui un ora permisiv, n care se puteau
face bani, un loc exuberant i incitant, o reputaie la care nu putea
ndrzni s rvneasc nici o alt metropol modern din China.
Privit din balconul apartamentului de lux al directorului
Grupului Altman, marea de lumini scnteietoare ale Hong Kong
ului prea c se ntinde pn la orizont, ca o dovad a vigorii
acestui ora. n sufrageria cu lambriuri din lemn de tec, petrecerea
se apropia de sfrit. n ncpere plutea aroma mncrurilor fine i
a sosurilor franuzeti. Ospitaliera gazd, Ralph McDermid
fondator, director general i preedinte al Grupului Altman se
ntreinea cu ultimii doi invitai.
McDermid, un brbat de nlime medie, cu o fa insipid, era
trecut de aizeci de ani, uor supraponderal i foarte jovial.
Viitorul comerului mondial este n jurul Oceanului Pacific,
Statele Unite i China fiind cei doi stlpi financiari i pieele cele
mai importante. Sunt sigur c China nelege acest lucru la fel de
bine ca i Statele Unite. Chiar dac le place sau nu semiindependena voastr, vor trebui s triasc cu ea mult vreme de
aici ncolo.
Cuplul de chinezi, ambii nscui n Hong Kong, juca un rol
important n comunitatea financiar a oraului. Ddur amndoi
din cap, aprobnd sobru spusele gazdei, ns influena lor era
85

foarte redus de cnd viitorul oamenilor de afaceri din Zona


Administrativ Special sttea sub ameninare politicii Beijingului.
Mndria i speranele celor doi renscuser parc dup orele n
care se bucuraser de atenia unui om att de important ca Ralph
McDermid, n luxosul su apartament. Locuina se afla n cel mai
exclusivist turn de pe Repulse Bay Road. Discuia continua, dar cei
doi se opreau din cnd n cnd ca s admire privelitea pentru
care americanul pltise attea milioane de dolari.
Cnd undeva n apartament se auzi sunnd un telefon, brbatul
i spuse lui McDermid:
Ne bucurm s cunoatem opiniile dumneavoastr i sperm
c vei reui s le expunei i primarului nostru. Sprijinul Americii
este de maxim importan pentru relaiile noastre cu Beijing.
McDermid zmbi cu elegan.
Cred c Beijingul e contient
Asistentul personal al lui McDermid intr n ncpere fr nici
un zgomot i i spuse ceva la ureche acestuia. McDermid nu-i
rspunse, ns le ceru scuze celor doi invitai:
mi pare ru, dar trebuie s rspund la acest apel. A fost o
sear reuit, foarte plcut i plin de nvminte pentru mine.
V mulumesc c mi-ai acceptat invitaia. Sper s mai venii ca s
continum schimbul de opinii.
Va fi o plcere pentru noi, rspunse femeia. E rndul
dumneavoastr s ne vizitai. Cred c v putem promite o sear
interesant, ns nu suntem siguri c vom fi la nlimea acestor
mncruri fine. Vinul, mai ales, a fost excelent.
Bucate simple americane, nimic mai mult i un vin de ar ce
cu greu poate fi considerat la nlimea unor oaspei aa de
distini. Lawrence o s v dea hainele i o s v conduc. V
mulumesc din nou c m-ai onorat cu prezena.
Multe mulumiri din partea a doi umili proprietari de
magazine.
Dup ce schimbul de amabiliti ncet, McDermid travers
grbit apartamentul i se duse n dormitor.
Zmbetul jovial i dispruse de pe buze.
Raporteaz, zise grbit n receptor.
86

Totul a mers perfect, i spuse Feng Dun. Aa cum v


ateptai, pe insul se afla nc un agent american. L-am ucis pe
Mondragon, am recuperat documentul, ns pe cellalt american lam lsat s scape. Aa c acum sunt alarmai de-a binelea.
Excelent.
Lucrurile stau chiar i mai bine, continu Feng. Agentul
american, un locotenent-colonel pe nume Jon Smith, este n
acelai timp microbiolog la USAMRIID.
i de ce spui c asta e bine? Cine e individul sta?
Nu face parte din nici una dintre ageniile de informaii
americane.
McDermid ddu din cap gnditor.
Curios.
Indiferent de cine a fost trimis, Smith se afl n Shanghai
acum, ceea ce e n avantajul nostru. M ocup eu de el. Ne rmne
o alt problem. Una la care nu ne ateptasem.
Cine? Ce? ntreb McDermid.
Yu Yongfu. Se laud c-i iret ca o vulpe, ns nu e dect un
iepure speriat. Un iepure se muc singur pn moare dac e
ncolit. Yu este nspimntat. E n stare s ne distrug i pe noi o
dat cu el.
La cellalt capt se ls tcerea.
Ai dreptate. Nu ne putem asuma acest risc. Scap de el.
Chiar i dup ce nchise telefonul, numele lui Smith continua s
rsune n urechile lui McDermid. O btaie n u avu darul s-l
trezeasc din reverie.
Da?
Domnioara Sun v ateapt n sufragerie, domnule.
Mulumesc, Lawrence. Servete-o cu ceva de but i spune-i
c vin i eu imediat.
Rmase pe gnduri alte cteva minute, apoi se ridic. Sun
Liuxia era fiica unui oficial important pe care nu-i putea permite
s-l ofenseze. Era, de asemenea, o femeie tnr i foarte
atrgtoare.
Zmbind, se rcori puin, i schimb haina i prsi
dormitorul. Era nc devreme. Prin ferestrele apartamentului,
87

luminile Hong Kong-ului se ntindeau n faa lui ca i cum ntreaga


lume ar fi fost la picioarele sale. n clipa n care i fcu intrarea ui
sufragerie, buna dispoziie i revenise n ntregime.

Shanghai
Rmas n fotoliul din biroul de la Dragonul Zburtor, Zhao Yanji
oft adnc. Nefericit i lipsit de orice speran, privea spre pistolul
descrcat din poal. Poate c americanul chiar avea posibilitatea
s-l ajute. Poate c cea mai bun soluie era s plece din
Shanghai. Sau putea s pun mna pe ncrctor, s-i pun
pistolul la tmpl i s apese pe trgaci.
Studia gnditor arma, lovind-o uor cu un deget. i imagin
cum pleac glonul din camera de ncrcare, cum explodeaz ca un
fulger la ieirea din eav i cum ptrunde prin craniul i creierul
su. Nu l strbtu nici un fior n clipele n care prin faa ochilor i
trecur astfel de imagini. De fapt, simi chiar un fel de pace
interioar. Cel puin btlia sa avea s se sfreasc i nu mai
trebuia s suporte teribila povar a cderii n dizgraie n emirul
firmei.
Privi n jurul su. Biroul lui Yu Yongfu i era att de familiar.
Avea senzaia c i petrecuse ntreaga via acolo. n calitate de
trezorier, ncercase s-l educe pe egoistul patron i s salveze
campania din minile lui. Trase adnc aer n piept i cltin din
cap. l cuprinse un val de furie lu o hotrre brusc. Nu, nu era
pregtit s moar. Trebuia s lupte n continuare. Compania mai
putea fi nc salvat.
Trebuia s plece de acolo nainte de a fi descoperit. Se ridic n
picioare, cuprins de un sentiment de uurare. Faptul c luase o
decizie era o dovad c viitorul nu era chiar aa de sumbru.
Deodat auzi un zgomot slab. Nu mai mult dect un sunet
metalic scurt.
Uimit, se ntoarse. Ua de la intrarea n birou era deschis.
n lumina care venea din sala cu mese de lucru se distingea o
siluet. nainte ca Zhao s poat spune ceva, se auzi un pocnet
88

slab. Vederea ncepuse s i se tulbure i Zhao nelese despre ce


era vorba un glon tras dintr-o arm cu amortizor. O durere
teribil i cuprinse inima. Era att de copleitoare nct nici nu
simi cnd se prbui cu faa pe covor.

89

7
Yu Yongfu i familia sa primiser, n vila lor de la marginea
Shanghaiului, vizita unui personaj important. Sosirea acestuia i
luase pe toi prin surprindere. Era vorba de un brbat gras, cu
brbie dubl, ce se aezase la biroul masiv al lui Yu ca i cnd ar fi
fost stpn acolo. Yu nu zicea nimic, ncercnd s nu se lase prad
iritrii produse de un socru att de inoportun. Cel puin factura
ncrcturii de pe Empress se afla acum ntr-un loc sigur i
singura problem care mai trebuia rezolvat era cea a spionului
american. Trebuia s spere c Feng l va elimina.
Observ mndru c privirea btrnului struia asupra
bieelului care sttea timid lng el. i privi i el fiul, care purta o
pijama croit n stil occidental i care avea imprimat pe piept
chipul lui Batman. Biatul era micu pentru vrsta lui i mirosea
ca un occidental, a unt de arahide.
Btrnul Li Aorong l btu blnd pe cretet.
Ci ani ai tu acum, Peiheng?
apte, onorate bunic. Biatul arunc o privire spre mama sa
i continu: O s mplinesc peste o lun. i adug mndru: Sunt
la coala American.
Li ncepu s rd.
i place s mergi la coal cu copiii occidentalilor?
Tata spune c aa voi ajunge cineva important.
Li se uit la ginerele su, Yu Yongfu, care edea rigid ntr-un
fotoliu. n ciuda tensiunii evidente din ncpere, el i privea copilul
zmbind.
Tatl tu e un om inteligent, Peiheng, zise Li.
Ai i o nepoat, tat, interveni Li Kuonyi din locul n care
rmsese, lng u.
Ai dreptate, fiica mea. Ai dreptate. i e o nepoic tare
frumoas. Li zmbi din nou. Vino aici, fetio. Vino lng friorul
tu. Spune-mi i tu eti la coala American?
90

Da, bunicule. Sunt cu dou clase naintea lui Peiheng.


Li se prefcu uimit.
Eti cu numai un an mai mare dect el i ai deja dou clase
avans? Calci pe urmele mamei tale. A fost mereu mai deteapt
dect fraii ei.
Peiheng nva repede numerele, zise brusc Yu Yongfu.
nc un om de afaceri n familie, chicoti Li cu plcere. Atinse
feele ambilor copii cu grija cu care atingi un vas rar i delicat. Vor
ajunge departe n lumea asta nou. ns ora lor de culcare a
trecut, nu-i aa? Ddu din cap i i privi grav ginerele i fiica. A
fost foarte drgu din partea voastr c le-ai dat voie s stea att
de trziu.
Nu ne vizitezi suficient de des, tat, i rspunse Kuonyi, cu o
vag iritare n glas.
Problemele Shanghaiului ocup tot timpul unui btrn ca
mine.
Dar n seara asta ai reuit s ajungi, l nfrunt Kuonyi. La
ora asta trzie.
Tatl i fiica se priveau n ochi. Privirea lui Kuonyi era la fel de
dur i curajoas ca i a puternicului su tat, pe care l nfrunta,
cerndu-i o explicaie.
Copiii trebuie s fie n pat, fata mea.
Kuonyi i apuc de mn i se ntoarse spre u.
Soul meu i cu mine ne vom ntoarce imediat.
Yongfu rmne aici. Avem ceva de discutat, rspunse
btrnul. Iritarea se ghicea n vocea lui. ntre patru ochi.
Kuonyi ezit o clip. Apoi i ndrept spatele i iei lund copiii
cu ea.
Ceasul victorian de deasupra cminului din biroul n stil
occidental al lui Yu ticia slab. Cei doi brbai rmaser tcui
timp de cteva minute. Btrnul i privea fix ginerele care zise
ntr-un trziu, politicos:
A trecut mult timp de cnd ne-ai vizitat ultima oar, onorate
tat-socru. Ne-au lipsit tuturor sfaturile tale pline de nelepciune.
Prima responsabilitate a unui brbat trebuie s fie familia sa.
91

Nu e aa, ginere?
Aa cum scrie i n crile strvechi.
Li nu mai spuse nimic.
Yu atepta. Pe btrn l frmnta ceva, era vorba probabil de o
funcie important pe care voia s i-o propun lui Yu, ns acest
lucru ar fi dat n acelai timp impresia c i favorizeaz prea mult
propria familie. Voia fr ndoial s se asigure c Yu se va ridica
la nlimea acestei sarcini. Iar Yu avea nevoie s aud astfel de
veti bune n seara asta. Problemele n legtur cu vasul Empress
l epuizaser.
ntr-un trziu, vocea lui Yu se auzi din nou:
Un brbat nu trebuie s arunce niciodat ruinea asupra
familiei sale.
Ruinea? Btrnul ridicase capul i repetase cuvntul ca i
cum s-ar fi mirat. Ai o soie i doi copii.
Am fost binecuvntat i ei sunt sufletul meu, zmbi Yu.
Eu am o fiic i doi nepoi.
Yu clipi de cteva ori. Ce se ntmplase? Ce replic putea da el
la aceste cuvinte? Gura i se uscase deodat ca deertul din
Xianjiang; atmosfera se schimbase n ncpere. l cuprinse frica. n
faa ochilor lui nu mai era bunicul indulgent al celor doi copii ai
si. Trebuia s suporte acum privirea dur, nemiloas a unui
personaj oficial al Zonei Administrative Speciale Shanghai, a unui
politician aflat n slujba atotputernicului Wei Gaofan.
Ai fcut o greeal ireparabil, i spuse Li cu o voce lipsit de
orice emoie. Faa lui lat, ngropat n grsime, era la fel de
nemicat ca a unui arpe n ateptarea przii. Furtul facturii
ncrcturii de pe The Dowager Empress ne pune n mare pericol.
Pe toi.
Yu simi c se topete de fric.
O greeal care a fost corectat. Nu s-a ntmplat nimic ru.
Documentul este ncuiat n seiful din dormitorul meu. Nu exist
nici o
Americanii au aflat ce transport Empress. Un spion
american d acum trcoale prin Shanghai. Nu poate fi eliminat
fr ca dispariia lui s nu dea natere la o sumedenie de ntrebri.
92

M-ai pus n pericol i, ceea ce-i mai ru, l-ai pus n pericol pe Wei
Gaofan. Ceea ce nu mai este secret poate ajunge la urechile
dumanilor lui Wei Gaofan din Comitetul Central, din Biroul Politic
sau chiar din Comitetul Permanent.
Feng l va lichida pe american!
Tot ceea ce ajunge la urechile Biroului Politic este investigat.
Tu vei fi investigat.
Yu Yongfu era disperat.
Nu vor afla nimic
Vor afla totul. Tu nu eti fcut s reziti, ginere. Tonul vocii lui
Li se ndulci. Este trist, ns sta-i adevrul. Vei dezvlui totul i,
dac vei rmne n via, vei fi ruinat. Asta va nsemna i ruina
noastr. A tuturor din familia Yu. A tuturor din familia Li.
Nu! Yu Yongfu se cutremur. Stomacul i se strnsese de fric.
Abia mai putea s respire. O s plec. Da, o s dispar
Li elimin cu o micare a minii aceast posibilitate.
Totul e hotrt deja.
Dar
Singura ntrebare care se pune acum e cum s fie dus la
ndeplinire. Asta va rmne la alegerea ta. Vrei s ajungi n
nchisoare, spre dezonoarea i ruina familiei tale? S dai natere la
multe ntrebri ale cror rspunsuri s duc la pierderea proteciei
pe care o avem din partea lui Wei Gaofan? Fr marele Wei, eu
sunt pierdut. Soia ta fiica mea va cdea o dat cu mine i nici
ceilali copii ai mei mpreun cu familiile lor nu vor mai avea nici
un viitor. i ceea ce conteaz cel mai mult pentru tine, nu va exista
nici un viitor pentru copiii ti.
Yu tremura.
Dar
Da, ai dreptate, nimic din toate astea nu e necesar s se
ntmple. Rezolvarea onorabil a problemei ne va salva pe toi.
Responsabilitatea se va sfri o dat cu tine. Fr ca tu s vorbeti
i fr ca moartea ta s suscite ntrebri, nu mai rmne nimic
care s conduc la Wei Gaofan sau la mine. Poziia mea rmne la
fel de sigur deoarece m voi bucura n continuare de favorurile lui
Wei. Soia i copiii ti vor avea n fa un viitor fr probleme.
93

Yu Yongfu deschise gura s rspund, ns nu reui s scoat


nici un sunet. Era paralizat de fric n timp ce prin faa ochilor i
trecea filmul propriei sale sinucideri.
n vestul Shanghaiului, departe de centrul oraului, n afara
autostrzii de centur, Andy opri motorul i ls maina s
alunece pe o strdu din suburbii, mrginit de copaci. Nu se
vedea nici un felinar. Cele mai multe case erau deja cufundate n
bezn la ora aceea destul de trzie. Nimic nu se mica n lumina
albastr i rece ca oelul a lunii.
Aezat pe locul din dreapta, Smith i privea ceasul. Era trecut
de nou. nainte de a se duce la ntlnirea cu Andy, i lsase un
mesaj pe robot doctorului Liang prin care l anuna c nu se simte
bine i nu e n msur s ia cina cu el i colegii lui. Spera ca asta
s-i ofere acoperirea necesar pentru activitile din seara aceea.
Acum avea ns un motiv de team mult mai puternic. Asculta
cu mare atenie. Nu se auzea nimic, cu excepia sunetului
ndeprtat al traficului pe autostrad. Ceva nu era n regul cu
strada asta plin de case ale unor oameni cu stare. Se uit de jur
mprejur ncercnd s neleag i dintr-o dat pricepu despre ce
era vorba i rse n sinea lui. Trise atta vreme n estul Statelor
Unite nct ajunsese s aib anumite limite culturale. Nelinitea lui
fusese provocat de faptul c nu se vedea nici o main parcat pe
strad.
Adresa pe care o cutm e acolo. Andy art cu degetul o
cas de pe partea cealalt a strzii. Vila lui Yu Yongfu.
Smith se uit, dar nu vzu nici un numr.
De unde naiba tii?
Andy rnji.
Aa e la Shanghai, tii pur i simplu.
Smith mri nencreztor. De-a lungul ntregului cvartal, strada
ntunecat era mrginit de un zid nalt i solid. Prin poarta din
bure de metal se vedea o curte impresionant n stilul de mult
apus al vastelor proprieti ale celor bogai. Departe n interior, vila
abia se zrea. Att de diferit de tot ceea ce vzuse el n aceast
metropol a Asiei, proprietatea lui Yu prea o motenire direct a
94

ultimei dinastii imperiale.


Smith scoase binoclul pentru vedere pe timp de noapte, l
ndrept spre vil i avu un oc. Casa avea un aspect american, ca
i cnd ar fi fost construit pe la 1900. Era mare, cu camere
spaioase i ocupa un spaiu larg. Zidul care mrginea proprietatea
era singurul lucru care amintea de vechea Chin.
i ntinse binoclul lui Andy, care fu la fel de surprins.
E ca una din casele alea mari pe care le aveau tai-panii
opiului n secolul XIX. tii tu, n concesiunile britanic, american
i francez? Cei care deineau companiile de comer, care au
construit bulevardul Bund i care au fcut milioane schimbnd
opiul indian pe ceaiul i mtasea chinezeasc.
Asta e probabil imaginea pe care vrea s o creeze Yu, opin
Smith. Judecnd dup ceea ce am vzut la sediul companiei i
ceea ce mi-ai povestit tu, omul se consider un tai-pan modern.
Smith continua s studieze proprietatea cufundat n tcere. Nu
se vedea nici o lumin n cldire, nici o micare sau vreun alt semn
al prezenei grzilor pe terenul ce nconjura vila. Era un alt aspect
care l mira. n timp ce guvernul comunist, mai mult ca sigur, nu
permitea instalarea de mijloace electronice de securitate ce ar fi
putut ine la distan i forele sale de poliie, aici mna de lucru
era ieftin i din belug.
OK, Andy, m duc nuntru. Dac nu m ntorc n dou ore,
terge-o de aici. Mai bine d-mi costumul pentru cazul n care vom
fi nevoii s ne desprim.
Andy i ddu costumul care era legat cu cureaua ntr-un pachet
strns.
Dac apare cineva nainte s treac cele dou ore?
Pleci imediat. i ncerci s nu fii vzut. Ascunzi maina i te
ntorci pe jos. Dar nu atepi mai mult de dou ore. Dac nu apar
pn atunci, probabil c nu m mai ntorc. Anun-i omul de
legtur i spune-i ce am aflat despre Dragonul Zburtor i despre
Yu Yongfu.
Iisuse, nu m speria mai tare dect sunt deja. Oricum, omul
meu de legtur nu e un el. E o ea.
Atunci spune-i ei.
95

Andy An se abinu s mai zic ceva i-i fcu un semn din cap.
Smith cobor din main i-i puse n spate rucsacul cu sculele.
mbrcat cu hainele sale negre de lucru, porni repede spre
reedin, n timp ce zgomotul ndeprtat al traficului sublinia nc
o dat linitea cartierului n care se afla.
La un col al zidului, aflat la o distan destul de mare de vil,
se afla un arbore ale crui crengi se aplecau n strad. Dup cum
folosirea mijloacelor electronice de securitate era strict interzis,
autoritile locale n-ar fi permis ciuntirea sau tierea unui copac
doar de dragul siguranei unui om de afaceri. Smith se apuc de
una din ramurile aplecate spre trotuar, se sui pe zid i rmase un
timp pe loc. Mirosul de iasomie umplea aerul. Avea senzaia c se
afl la marginea unei pduri, att de dei erau copacii i tufiurile.
Sri i ateriz pe un strat de frunze uscate, care se rupser cu
zgomot sub picioarele sale. Rmase ghemuit, fr s fac nici o
micare, spernd c nu l-a auzit nimeni.
Nu se vedea nici un gardian, ceea ce i provoca o oarecare
nelinite. Un individ att de ambiios i ostentativ ca Yu trebuia si asigure cumva protecia. Cel mai probabil printr-o echip de
grzi de corp.
Porni ctre cas i n scurt timp iei dintre copaci i intr ntr-o
grdin care l intui locului. Era o grdin elaborat, n stilul
englezesc din secolul XIX, cu alei nguste ce erpuiau printre tufe
de trandafiri i straturi cu flori, arbuti decorativi tuni cu
miestrie, bnci elegante, un foior i chiar o pajite pe care se
putea juca crichet sau bowling. Se simea mirosul ierbii proaspt
tunse. i putea imagina pe imul dintre acei faimoi comerciani de
ceai britanici care ncercau s-i aline dorul de cas n locuri ca
acesta.
Grdina oferea destul de puin protecie n lumina slab a
nopii, ns putea s profite de umbrele ciudate ale arbutilor. Cu
pai repezi, ajunse n scurt timp ntr-un plc de copaci din
apropierea casei. Fcu un ocol i descoperi ntr-o parte a cldirii
un garaj cu ase locuri care adpostea numai dou maini o
limuzin neagr Mercedes i un Jaguar XJR argintiu. Nu se vedea
nici o lumin aprins n cas sau vreo fereastr deschis.
96

nconjur cldirea i ajunse din nou la ua de la intrare, bogat


ornamentat, parial n umbr. Ciocanul de alam era neobinuit
de mare i strlucea n lumina lunii. Smith studie atent ua. Nu se
afla n nici o adncitur i lumina slab a lunii cdea direct pe ca,
distorsionnd perspectiva i fcnd dificil percepia adncimii. De
unde venea umbra aceea care acoperea un sfert de u?
Rspunsul veni imediat. Ua era ntredeschis i ceea ce i se
pruse la nceput a fi o umbr era de fapt interiorul ntunecat al
casei.
S fi fost vorba de o curs? Fusese supravegheat i urmrit de
mai muli indivizi, dar i luase o mulime de precauii nainte de a
ajunge aici. Dup toate aparenele, proprietatea era prsit.
Exista ns posibilitatea ca, pe drumul ce-l fcuse pn acolo, s
nu fi observat c e urmrit.
Scoase revolverul Beretta, fcu un ocol prin stnga i ajunse iar
n faa uii. Rmase din nou nemicat, cu urechile ciulite.
Nu se auzea nici o micare. innd pistolul cu ambele mini,
mpinse cu vrful piciorului ua care era bine uns i se mic
fr zgomot. Unde erau oare servitorii care ar fi trebuit s
primeasc oaspeii? mpinse pn ce ua se deschise de tot.
Ptrunse ntr-un hol larg, placat cu lemn din podea pn n tavan
i luminat de razele lunii. n spate se vedea o scar elegant arcuit.
Smith pi nuntru, pantofii si cu talp moale fcnd foarte
puin zgomot pe podeaua de lemn. Se opri s cerceteze ncperea
din stnga. Era o sufragerie n stil victorian, ns cu tot mobilierul
chinezesc, de la masa sculptat pn la paravanele care acopereau
colurile.
O lu spre dreapta. O alt intrare boltit ddea spre un salon de
dou ori mai mare dect sufrageria. Salonul era cufundat n
tcere. Ascult ncordat i se ncrunt. Cineva plngea nbuit.

Bagdad, Irak
Singurul bun care se gsea din belug n Bagdad i pe care i-l
putea permite toat lumea era benzina. Ca de obicei, traficul de la
97

ora cinci dup-amiaz era foarte aglomerat pe oricare dintre


strzile principale ale btrnei metropole. Aflat la volanul
Mercedesului su strlucitor, doctorul Hussein Kamil se gndea cu
amrciune la absena bunurilor din import, n timp ce se chinuia
s-i fac loc spre centrul oraului prin fluviul lene de limuzine i
camioane. Misiunea pe care o avea de ndeplinit l nspimnta.
Pacienii si depindeau de medicamentele pe care le obinea din
afara Irakului. Tot de aceste medicamente depindeau i bogia,
privilegiile de care se bucura, viitorul familiei sale. Pacienii si se
numrau printre personalitile de elit ale rii i dac nu reuea
s fac rost de tranchilizantele, antidepresivele i toate celelalte
medicamente occidentale pe care ei le solicitau, era posibil s
apeleze la alt doctor sau chiar mai ru.
Nu tia cum reuise franuzoaica aceea elegant s descopere
felul n care obinea el medicamentele de contraband. ns femeia
cunotea toate numele i locurile de ntlnire, toate contractele,
toate aranjamentele, toate sumele secrete implicate. Dac numai
un crmpei din toate astea ar ajunge la urechile guvernului sau ale
celor din Garda Republican, soarta lui ar fi fr ndoial
pecetluit.
Cu gtul uscat de fric, ajunse n sfrit n faa turnului nalt,
construit n vremuri mai bune. Parc maina n garajul de la
subsol i lu liftul pn la sediul firmei Tigris Export-Import Ltd.,
Substane Chimice pentru Agricultur. O firm despre care se
spunea c ar fi una dintre miile deinute de preedinte i familia
acestuia prin intermediari.
Nadia, secretara, l atepta nerbdtoare, frngndu-i minile.
S-a prbuit deodat, doctore Kamil. Fr nici un
avertisment. ntr-o clip a fost
Nu i-a recptat cunotina?
Nu. Suntem att de speriai!
Printre compartimentele n care ceilali angajai se pregteau n
tcere s plece acas, l conduse iute la biroul mare i silenios al
pacientului su, Naser Faidhi, preedinte i director executiv al
companiei. Privelitea care se deschidea deasupra oraului i, mai
departe, pn la deertul din spatele vilor fluviilor Tigru i Eufrat
98

era impresionant. Doctorul arunc o privire rapid pe fereastr i


se grbi spre Faidhi, care sttea ntins, fr cunotin, pe o
canapea de piele. i verific semnele vitale.
O s moar? ntreb Nadia n oapt.
Doctorul Kamil nu avea nici o idee cum de reuise franuzoaica
s creeze acest accident, ns tia sigur c totul se ntmplase din
cauza ei, din moment ce femeia i spusese c va fi cutat la telefon
exact la 4:45 p.m. i avusese dreptate. Nu credea c n planurile
femeii intrase i uciderea lui Faidhi, fiindc acest lucru ar fi putut
declana o investigaie oficial. Partea bun era c inima lui Faidhi
btea cu putere, pulsul era regulat i culoarea feei normal.
Brbatul i pierduse pur i simplu cunotina. Era vorba fr
ndoial de un drog cu aciune imediat, ns fr alte efecte
duntoare, gndi Kamil.
Nici vorb, i spuse el secretarei, ns trebuie s-i fac nite
teste. Ridic privirea spre ea. Trebuie s-l dezbrac. nelegi?
Nadia roi.
Bineneles, domnule doctor.
i ai grij s nu fiu deranjat.
N-o s ndrzneasc nimeni. Fata iei din birou. Avea s
pzeasc ua ca o fiar.
De cum rmase singur cu omul de afaceri n stare de
incontien, doctorul Kamil se repezi la irul de fiete cu dosare
unde l gsi i pe acela pe care i-l descrisese franuzoaica:
ntreprinderile Dragonul Zburtor din Shanghai. nuntru se aflau
patru coli de hrtie. Dou erau scrisori primite de la biroul din
Basra al companiei, n care erau descrise negocierile purtate cu un
anume Yu Yongfu, preedintele firmei Dragonul Zburtor, referitor
la un transport de unelte agricole, produse chimice, electronice i
alte mrfuri care se aflau la bordul unui vas numit The Dowager
Empress. Celelalte dou reprezentau rspunsul lui Faidhi i
conineau instruciunile acestuia pentru biroul din Basra referitor
la derularea afacerii. n dosar nu se mai afla nimic altceva.
Inima doctorului Kamil se umplu de bucurie. Factura pe care o
voia franuzoaica ori nu exista deloc, ori se gsea la sediul din
Basra. Bg repede dosarul napoi n sertar, nchise fietul i se
99

ntoarse la pacientul su.


Douzeci de minute mai trziu, Faidhi i reveni cu un oftat i
tui uor. Pleoapele fluturar. Doctorul Kamil naint spre ua
biroului, o deschise i i zmbi secretarei care atepta ngrijorat.
Acum poi s intri, Nadia. i revine i o s se simt foarte
bine.
Allah fie ludat!
Allah fie ludat! repet Kamil solemn. Va trebui s-l examinez
mai amnunit, s-i fac un examen complet. Sun la biroul meu i
stabilete o consultaie pentru el. Doctorul zmbi din nou. l
atepta un onorariu gras i multe dovezi de recunotin. Avea s-i
spun franuzoaicei c, dac voia documentul acela, trebuia s se
duc la Basra, unde, desigur, el nu putea ajunge fr s trezeasc
suspiciuni. Totul se terminase cu bine, exact aa cum sperase i el.

100

8
n sufrageria ntunecoas, statuete antice, probabil foarte
valoroase, pe lng perei, o femeie frumoas edea ghemuit ntrun fotoliu de piele maro. Mic i subire, avea prul negru i lucios
strns la spate ntr-o coad de cal. ntr-o mn inea un pahar de
coniac pe jumtate plin. Pe masa din abanos i crom de lng ea
se afla o sticl de Remy Martin. Pe o canapea luxoas, lung cam
ct jumtate din uriaa ncpere, se tolnise o pisic mare.
Femeia nu ddea nici un semn c ar fi contient de prezena
lui Smith, a pisicii sau a oricrui alt lucru din jurul ei. Privea n
gol. Era minuscul fa de decorul impuntor.
Smith cercet atent ncperea, ncercnd s-i dea seama dac
se mai afla i altcineva acolo. Nu vzu i nu auzi nimic suspect.
Casa era ciudat de tcut. naint precaut innd n continuare
pistolul Beretta cu amndou minile. Femeia ridic paharul i-l
ddu pe gt dintr-o singur nghiitur. Se ntinse apoi dup sticl,
umplu paharul pe jumtate, puse sticla pe msu cu micri
automate, ca de robot i continu s priveasc n gol.
Smith se apropie i mai mult de ea, fr s fac nici un zgomot,
cu pistolul pregtit.
Deodat, ea se ntoarse i-l privi drept n ochi, iar el i ddu
seama c o tia de undeva. Cel puin faa aceea, rochia
chinezeasc pe gt, expresia arogant Bineneles, o tia din
filme. Din filmele chinezeti. Era un star de cinema. O soie pe care
Yu Yongfu o putea prezenta ca pe un trofeu. Indiferent cine era,
femeia se uita drept n ochii lui, fr s-i pese de arma ndreptat
spre ea.
Tu eti spionul american. Nu fusese o ntrebare, ci o simpl
afirmaie, rostit ntr-o englez fluent.
Zu?
Soul meu mi-a povestit despre tine.
Yu Yongfu e aici?
101

Ea ntoarse capul i privi din nou n gol.


Soul meu e mort.
Mort? Cum a murit? Cnd?
Femeia ntoarse din nou capul spre el apoi fcu ceva ciudat, i
privi ceasul.
Acum zece sau cincisprezece minute. Cum? Nu mi-a spus.
Probabil cu un pistol ca al tu. Oare tuturor brbailor le plac
pistoalele?
Vocea ei linitit, lipsit de orice emoie, calmul ei morbid l
fcur pe Smith s simt fiori reci de-a lungul spinrii. Ca un vnt
tios care sufla pe deasupra unui ghear.
Despre tine era vorba, continu femeia. Le era team de tine.
De prezena ta. Prezen care putea da natere unor ntrebri
incomode.
Cine sunt ei?
Femeia goli din nou paharul de coniac.
Cei care i-au cerut soului meu s se omoare. Pentru binele
meu i al copiilor notri, i-au spus. Pentru familie. Femeia ncepu
s rd. Brusc, ca o explozie. Un sunet macabru care aducea mai
degrab cu un ltrat dect cu un rs adevrat. Un rs plin de
amrciune.
I-au luat viaa ca s fie ei n siguran. Nu din cauza unui
pericol, Doamne ferete. Din cauza unui posibil pericol. i arunc
lui Smith un zmbet dispreuitor. i iat-te aici! Cutndu-l pe
soul meu, exact aa cum spuneau ei c-o s se ntmple. Ei tiu
ntotdeauna cnd exist ceva care le amenin interesele.
Smith ncerc s profite de sarcasmul ei.
Dac vrei s-l rzbuni pe soul tu, ajut-m s-i prind. Am
nevoie de un document care se afla n posesia lui. Cu ajutorul
acestuia pot s demonstrez c sunt nite criminali de talie
internaional.
Ea rmase pe gnduri. Se vedea n privirea ei cum cntrete
situaia. l cercet pe Smith, ncercnd s descopere vreo
neltorie. Apoi ridic din umeri, apuc din nou sticla cu Remy
Martin, i umplu aproape paharul i ntoarse capul.
Sus, zise ea absent. n seiful din dormitor.
102

Femeia nu-i mai arunc nici o privire. Sorbi din paharul cu


coniac i ncepu s priveasc deasupra capului su, ca i cum
locul respectiv coninea rspunsurile la ntrebrile ei.
Smith rmase pironit locului. Era oare o neltorie? Menit
probabil s-l fac s urce la etaj ca s cad n curs?
Nu mai conta. Avea nevoie de documentul din seif. Prea multe
erau n joc. Iei cu spatele din salonul uria, rotind pistolul aa
nct s acopere att ncperea, ct i holul de la intrare, cufundat
n ntuneric. Casa rmnea ns silenioas ca un mormnt.
Urc cu grij treptele pn pe palierul de la etaj, unde, datorit
lipsei ferestrelor, umbrele erau mai dese. Nici acolo nu se auzea
nici o micare. Nu se simea miros de praf de puc i nu se vedea
nici un cadavru. Singurul sunet venea de jos clinchetul produs
de atingerea dintre sticla de coniac i pahar n salonul de
dedesubt, unde femeia i mai turnase nc un rnd.
Dormitorul se afla la captul cel mai ndeprtat al culoarului.
De mrimea a dou dormitoare obinuite, era amenajat n
ntregime n stil chinezesc. Se aflau acolo un pat cu baldachin din
perioada trzie a dinastiei Ming, dou canapele din aceeai
perioad, dulapuri i o msu cu oglind specifice perioadei Qing,
precum i scaune i msue din alte perioade. Toate piesele de
mobilier erau din lemn bogat sculptat i foarte elaborat decorate.
Patul avea perdele de mtase. n colurile camerei se aflau
paravane pictate.
Seiful de perete se afla n spatele unui tablou care nfia o
lupt din timpul lui Kubilai Han. Smith scoase uneltele din rucsac,
le puse pe marginea unui dulpior aflat n apropiere i ncepu s
analizeze ncuietoarea cu cifru.
Atinse butonul cifrului i ua seifului se mic puin. Cuprins
de cele mai sumbre presimiri, trase de buton. Chiar n clipa n
care ua se deschise spre el, de afar se auzi zgomotul produs de
motorul unei maini puternice.
Smith alerg la fereastra care ddea deasupra garajului i a aleii
ce ducea spre poart i ajunse la timp ca s vad stopurile
Jaguarului ce disprea pe drumul care ieea n strad. La naiba!
Iei din dormitor i cobor la parter, n sufragerie, srind cte
103

dou trepte o dat. Paharul i sticla se aflau pe msu, ns


femeia dispruse. Nu fusese dect o nscenare? O curs? Femeia
nu fcuse altceva dect s-i distrag atenia cu povestea ei trist
despre sinuciderea forat a soului ei?
Ascult atent ns nu reui s disting zgomotele vreunui alt
vehicul pe alee.
Fugi din nou sus i intr ntr-un dormitor aflat n partea din
fa a casei, de unde putea avea o alt perspectiv. Era camera
unui copil. Se uit pe fereastr, peste grdin i copaci, pn la
zidul ce nconjura proprietatea. Nici un zgomot pe strad. Nici o
micare n grdin.
Poate se nelase. Poate c femeia fusese ntr-adevr copleit de
durere i pe jumtate beat i fugise s se ascund n vreun
sanctuar privat. Sau fugise ca s mprteasc soarta soului ei.
Smith trebuia s profite. Alerg din nou sus, scoase tot din seif
i aez coninutul pe o canapea. Erau bijuterii, scrisori i alte
documente. Nu gsi bani i nici factura. Ddu din cap furios,
dezamgit. Mai verific de dou ori toate documentele, njurnd n
gnd. Era clar c factura nu era acolo.
Un singur document prezenta interes pentru el o scrisoare
dactilografiat care avea n antet sigla unei companii belgiene:
Donk & LaPierre, S. A., Anvers i Hong Kong. Scris n francez,
documentul era adresat lui Yu Yongfu de la ntreprinderile
Dragonul Zburtor. Scrisoarea l asigura pe Yu c ncrctura avea
s ajung n Shanghai pe 24 august, la timp pentru ca The
Dowager Empress s poat pleca pe mare i se exprima optimismul
n legtur cu afacerea noastr comun. Era semnat de Jan
Donk i sub numele expeditorului se afla i un numr de telefon
din Hong Kong.
Bucuros c reuise s gseasc mcar att, Smith vr
scrisoarea n rucsac i iei repede din dormitor. Se afla n capul
scrii cnd vzu mai multe umbre trecnd prin dreptul ferestrelor
de o parte i de alta a uii de la intrare. Pulsul i se acceler brusc
i i impuse s rmn nemicat, cu urechile ciulite. n linitea
nopii se auzeau pai repezi care se micau n direcia casei.
Cu o cretere brusc a nivelului adrenalinei, Smith ni napoi
104

n dormitorul principal i privi pe fereastra din spate care ddea


spre grdina englezeasc. Nu se vedea nimeni n partea aceea, ns
lng fereastr nu era nici un copac i singura modalitate s
ajung jos era s sar.
Se duse repede la ferestrele din cealalt parte a ncperii, cele
care ddeau spre garaj i aleea care ducea spre poart. Gazonul
ngrijit cptase n lumina lunii culoarea cuprului oxidat. Aici se
aflau mai muli copaci, dar nici unul suficient de aproape. Gsi
ns un burlan care cobora de la streain.
n timp ce el studia burlanul, dou siluete i fcur apariia de
dup colul cldirii. ncepur s verifice ferestrele, cutnd o
intrare.
Dac la venire nu fusese vorba de nici o capcan, sigur i se
pregtea una acum. Cei de jos vor descoperi n curnd c ua de la
intrare nu era ncuiat, dac nu cumva o fcuser deja. Mai avea
la dispoziie doar cteva secunde ca s ias din cas nainte s
intre ei, s urce la etaj i s dea de el.
Atept pn ce siluetele de jos disprur spre spatele casei.
Deschise apoi fereastra, se aez pe pervaz cu picioarele atrnnd
n gol i se aplec spre burlanul de tabl care prea destul de bine
fixat de peretele cldirii. Se prinse cu minile de el i i ddu
drumul. Burlanul scri, ns rezist. inndu-se cu minile de
eava de tabl, Smith ncepu s coboare pe peretele cldirii
sprijinindu-se n vrfurile degetelor de la picioare. De ndat ce
atinse iarba, ni peste pajite pn la plcul de copaci unde se
ascunsese i la venire.
Linitea nopii fu spart de strigte furioase n chinez venind
de la ferestrele dormitorului. Gsiser seiful deschis i i dduser
seama c scpase.
O dat ajuns la copaci, Smith ncepu s alerge n zigzag, evitnd
vegetaia ntunecat. n deprtare se auzeau strigte, apoi
ncetar, nlocuite de o singur voce profund, aspr, care, pe un
ton jos, ncepu s dea ordine ca un sergent care i instruiete
recruii. Smith mai auzise vocea aceea era a celui care condusese
atacul de pe insula Liuchiu. Chinezul acela nalt cu pr rou, pe
care trezorierul de la Dragonul Zburtor l numise Feng Dun.
105

Brusc, se ls o tcere amenintoare. Smith bnui c atacatorii


primiser ordin s se disperseze i apoi, metodic, s-l mping spre
zidul care mrginea proprietatea. Feng Dun avea s atepte acolo,
la poart, ca oamenii si s execute ncercuirea. Era acelai tip de
manevr prin nvluire pe care o folosiser n atacul de pe insula
Liuchiu. Fotii militari au tendina de a folosi mereu aceleai
tactici precum marurile nocturne de nvluire ale lui Stonewall
Jackson.
Smith se ntoarse i ncepu s alerge spre zid. n timp ce se
strecura printre umbrele copacilor, scoase aparatul de emisierecepie din buzunar.
Andy? Rspunde, Andy!
La naiba, colonele. Ai pit ceva?
I-ai vzut?
Bineneles c da. Trei maini. Am plecat repede de acolo.
Unde eti acum?
n faa ieirii, aa cum mi-ai spus. Am ascuns maina i mam ntors pe jos. Cele trei maini sunt chiar aici, pe strad, foarte
aproape de intrare.
Au rmas oameni n ele?
Bineneles.
Ci?
Prea muli, dup prerea mea. Cei trei oferi. Plus ali cinci
care acum au ieit pe poart s li se alture celor trei.
Hai s srim peste petrecerea de bun venit pe care mi-au
pregtit-o. Du-te repede la main, ocolete proprietatea i vino s
m iei de la colul din spate al zidului, pe strdua lateral. Ai
neles?
Strdua lateral, colul din spate.
D-i drumul!
Smith ntrerupse transmisia i-i relu cursa spre partea din
spate a proprietii. Cnd credea c a reuit s-i pcleasc
urmritorii, auzi un zgomot care nu putea nsemna nimic bun. Se
arunc la pmnt cu pistolul Beretta n mn. Zgomotul se auzi
din nou sunetul puternic al metalului lovit de un obiect de lemn.
Cineva trase o njurtur printre dini.
106

Culcat la pmnt, Smith ncerca s disting vreo micare, ct de


mic. Pduricea se cufundase ns n tcere i singurele micri
erau cele ale frunzelor i ramurilor care se ncovoiau n btaia
vntului.
n dreapta sa, foarte aproape de zid se aflau dou tufe mari.
ncepu s nainteze cu grij ntr-acolo, cu toate simurile n alert.
Se strecur ntre cele dou tufe pn ce fu acoperit din toate
prile i rmase acolo n ateptare, ncercnd s respire ct mai
uor posibil.
La un moment dat, vntul mic frunzele de deasupra i astfel
razele lunii ptrunser printre ele. Smith reui s vad silueta
unui brbat care trecea aplecat, innd un pistol mitralier AK-47.
Furios, nelese c nu calculase bine. Feng Dun se gndise
desigur c cel pe care-l urmrea se atepta la o manevr de
nvluire, aa c i trimisese majoritatea oamenilor s atepte n
strad i dublase numai partea din spate a perimetrului, n
sperana c o s-l ia pe Smith prin surprindere. Nu era ns
singur. Fr ndoial, ali oameni ateptau pe poziii.
Smith iei dintre cele dou tufe ale cror ramuri pline de spini l
zgriar pe mini i pe fa. Era att de ncordat c nu simi nici o
durere. Se ridic i porni repede spre stnga, acolo unde zidul
mrginea strada lateral. Nu se afla nici un copac suficient de
aproape de zid, ns ramurile rupte i alte resturi vegetale formau
o grmad destul de mare pentru a-i fi de ajutor. Din fericire, pe
Yu l interesau mai mult aparenele dect substana nu era deloc
pasionat de curirea perimetrului n zonele izolate. Sau, dac
soia sa spusese adevrul, l interesase.
Smith ncepu s alerge, fcu un salt pe grmada de resturi, apoi
se nl ct putu, ncercnd s se prind cu minile de coama
zidului. Dup ce reui s-o ncalece, rmase cteva clipe acolo,
cercetnd strada. De cealalt parte, aproape de colul zidului, era
parcat Volkswagenul lui Andy.
Smith scoase aparatul de emisie-recepie.
Andy? ntreb el n oapt. Indivizii sunt peste tot. Nu am
cum s ajung la colul zidului. Pornete maina, d un ocol i vino
napoi spre mijlocul zidului. Acolo ncetineti, m iei pe mine i
107

porneti n vitez.
Atept cteva clipe. Nu primi nici un rspuns. Oare aparatul
lui Andy nu era deschis?
Andy? Eti acolo?
Linite.
Andy?
Stomacul i se strnse de fric. l trecur fiori reci. i scoase
ochelarii pentru vedere pe timp de noapte din rucsac i privi spre
main. Andy era la volan i sttea nemicat, supraveghind
oseaua. n afar de el nu se mai afla nimeni n mica main.
Smith se ncrunt i continu s studieze maina i
mprejurimile. Andy nu se mica deloc. l mai privi nc dou
minute foarte lungi, dou minute care parc nu se mai sfreau.
Nici o schimbare. Andy nu mic nici mcar pleoapele.
Ls s-i scape un oftat greu. Andy era mort. l scoseser din
joc.
Puse ochelarii napoi n rucsac, se ls n jos de pe zid, ajunse
pe strada lateral i ncepu s alerge ct l ineau puterile printre
proprietile mai mici, srind peste grdulee i grdini. Nu auzi
nici un strigt n spatele su. Probabil c erau cu toii prea
preocupai de Volkswagen, ateptndu-l la ntlnirea cu Andy.
Furios i obosit, ncetini ritmul. Alerg pe mai multe strzi,
travers grdini, sri peste gardurile i zidurile mai multor
proprieti construite special pentru oamenii de afaceri strini care
veneau n numr din ce n ce mai mare n Republica Popular
Chinez pentru a ctiga de pe urma milioanelor sale de locuitori.
n cele din urm, ajunse ntr-un bulevard. Transpirat tot, fcu
semn unui taxi.

Beijing
Telefonul sun n sufrageria locuinei ce se gsea n cea mai
mare dintre cldirile de mod veche de la periferia cartierului
Xicheng, unul dintre cele mai vechi ale oraului. Bufniei i plcea
s se considere drept un om apropiat de popor. Refuzase s se
108

alture acelor membri ai Comitetului Central care i construiser


vile scumpe n cartierul Chaoyang. Dei spaioas i confortabil,
locuina sa era departe de a fi ostentativ.
Niu tocmai urmrea mpreun cu soia i fiul su o caset video
cu o dram a crei aciune se desfura n cadrul sistemului
justiiar american i fu foarte deranjat de ntrerupere. Suprarea
sa se datora pe de o parte i faptului c reprezenta o violare a vieii
sale de familie, ceva la care inea foarte mult, dar de care se
bucura din ce n ce mai puin de cnd fusese ales n Comitetul
Permanent. Era ns probabil mai suprat fiindc l ntrerupea din
studiul fascinant asupra concepiilor americane referitor la crim,
lege, societate i individ pe care l oferea pelicula.
tia ns c nimeni n-ar ndrzni s-l sune la ora aceea trzie
dect dac problema era foarte urgent. i ceru scuze fa de soie
i se duse n camera sa de lucru. nchise ua, fcnd s se
estompeze sunetul televizorului i vocile soiei i fiului su.
Ridic receptorul.
Da?
La cellalt capt al firului, generalul Chu Kuairong nu pierdu
nici o clip cu politeuri inutile i-i spuse direct, cu vocea sa
rguit:
Prietenul nostru, doctorul Liang, mi-a raportat c Jon Smith
nu a onorat invitaia la cin. Doctorul a gsit pe robot un mesaj de
la Smith. S-a dus la hotelul acestuia, spernd s-l fac s-i
schimbe planurile. Neprimind nici un rspuns din camer, a
deschis ua, cu ajutorul celor de la hotel, s vad dac nu cumva
Smith a pit ceva. Camera era goal. Smith nu a pltit nota i
lucrurile sale erau nc acolo, ns el dispruse.
Cele auzite nu-i fcur nici o plcere lui Niu.
Ce zice maiorul Pan n legtur cu asta?
Nici unul din oamenii si nu l-a vzut pe colonelul Smith
prsind hotelul.
Niu putu s simt c eful Securitii savura eecul ruinos al
lui Pan, dar asta nu avea prea mare importan n clipa aceea.
Probabil c Smith i-a dat seama c doctorul Liang devenise
suspicios, a prevzut faptul c avea s fie pus sub supraveghere i
109

a gsit o cale prin care s se furieze afar din hotel.


E clar c aa s-au ntmplat lucrurile, rspunse generalul cu
o urm de sarcasm n voce.
Niu i stpni iritarea.
Smith a mai fost vreodat n Shanghai?
Nu, din cte tim noi.
tie limba chinez? Are prieteni sau asociai aici?
Din dosarul su nu reiese deloc acest lucru.
i atunci cum de reuete s se descurce? ntreb Niu i
rspunse tot el: nseamn c l ajut cineva.
Generalul se distrase destul; deveni deodat serios:
E vorba de un chinez. Cineva din interior care tie engleza
sau o alt limb pe care o vorbete i Smith. Care are un vehicul i
care cunoate foarte bine locurile. Suntem foarte ncurcai, fiindc
acest Smith ne este complet necunoscut i cu toate astea e clar c
primete ajutor de aici, probabil de la cineva recrutat cu ani n
urm s ne spioneze.
Niu se gndea la propriii si spioni. Fr ei ar fi fost orb i surd
n complicata lume a politicii naionale chineze.
Indiferent dac e ajutat sau nu, trebuie s-l reinem pe acest
colonel i s-l interogm. Spune-i-i maiorului Pan s fac imediat
acest lucru.
Pan i-a trimis deja oamenii s-l caute prin Shanghai.
V rog s m anunai cnd l gsesc pe Smith. Vreau s
vorbesc personal cu el. Niu nchise telefonul cu o grimas. Toat
bucuria pe care i-o produseser seara plcut n snul familiei i
filmul american dispruse.
De ce au trimis americanii acest agent ciudat ntr-un moment
att de sensibil din punct de vedere politic i l-au lsat s
acioneze cnd era clar c fusese descoperit? De ce s rite
semnarea tratatului?
Se cufund n fotoliu, se ls pe spate i nchise ochii, ncercnd
s nu se gndeasc la nimic. Corpul i mintea i se eliberaser de
orice povar Trecur mai multe minute. O or. Rbdarea era
esenial. ntr-un trziu, cu o claritate dureroas, tiu c a gsit
rspunsul: toate astea s-au putut ntmpla fiindc i n guvernul
110

american exista o fraciune care se opunea tratatului.

111

9
Washington, D.C.
ncordarea care se simea n aerul din spaioasa sal de consiliu
aflat u n u cu Biroul Oval ajunsese la cote maxime. Nu
numai toate locurile din jurul mesei lungi erau ocupate, ci i
scaunele aliniate de-a lungul pereilor, unde i gsise loc armata
de asisteni, consilieri i experi care ateptau pregtii ca, n
funcie de deciziile ce aveau s fie luate, s ofere date i rspunsuri
efilor lor. Dei nu era vorba dect de nite discuii preliminare,
ntrunirea era deosebit de important, deoarece urma s fie
dezbtut modul de alocare a bugetului anual, n valoare de mai
multe miliarde de dolari, destinat programelor de dezvoltare a
noilor arme. Cel care convocase adunarea era Henry Stanton, noul
secretar al Aprrii, brbatul aezat n dreapta preedintelui.
Stanton era un brbat de nlime medie, cu o personalitate
puternic. ntreaga sa fptur, de la capul chel pn la minile
care nu aveau niciodat astmpr, radia energie i farmec.
Trsturile sale ascuite se ndulciser cu trecerea anilor astfel
nct cptase nfiarea unui om cumsecade. Trecuse de
cincizeci i cinci de ani i tia s profite pe timpul conferinelor de
pres de efectul linititor pe care l avea nfiarea sa asupra celor
din jur. La ntlnirea din ziua aceea ns, departe de obiectivul
camerelor de luat vederi, era rece ca un om de afaceri.
ncepu n stilul su direct, care l caracteriza:
Domnule preedinte, domnilor, doamn. nclin capul n
direcia singurei femei aezate la masa cea lung, fostul general de
brigad Emily Power-Hill, care era consilierul preedintelui pe
probleme de securitate naional.
Haidei s ne imaginm sistemul nostru militar ca pe un
alcoolic. Ca i n cazul oricrui alcoolic, dac vrem ca acest sistem
s supravieuiasc, el trebuie s rup complet cu trecutul.
112

Iritarea produs de cuvintele sale de cealalt parte a mesei se


manifest prin buzele strnse i prin murmurele care se auzir din
direcia efilor militari. Alcoolic! Cum ndrznete? Chiar i
preedintele ridic mirat o sprncean.
Emily Powell-Hill se grbi s liniteasc orgoliile rnite:
Domnul secretar vrea bineneles s cear prerea tuturor
celor aflai aici, precum i a experilor n domeniu i a aliailor
notri.
Domnul secretar, rspunse tios Stanton, nu cere nimic. V
spun pur i simplu cum stau lucrurile. Trim ntr-o lume complet
nou. Trebuie s ncetm s ne mai pregtim pentru un rzboi
care e de domeniul trecutului!
Aseriunile i analogiile domnului secretar l-au fcut celebru
n paginile ziarelor, mri amiralul Stevens Brose, preedintele
Comitetului efilor de Stat-Major, aezat de partea cealalt a mesei,
fa n fa cu preedintele i cu Stanton, ns judecile sale emise
din fotoliu nu valoreaz nici ct o ceap degerat pe un cmp de
lupt. Prul crunt tuns scurt al amiralului prea c se zbrlise de
furie. edea ntr-o poziie ciudat, cu ncheieturile picioarelor
ncruciate i cu brbia puternic ridicat.
Secretarul Stanton replic imediat:
Nu-mi plac aluziile dumneavoastr, domnule amiral i
Nu este nici o aluzie, domnule secretar, spuse Brose sec. E o
realitate.
Cei doi se privir n ochi.
Stanton, revoluionarul, cobor primul ochii spre notiele din
faa lui. Foarte puini reuiser vreodat s nfrunte privirea
implacabil a preedintelui Comitetului efilor de Stat-Major i
Stanton nu era pregtit s li se alture n ziua aceea.
Cu toate acestea, secretarul nu dorea s dea napoi nici un pas.
Ridic din nou privirea spre Brose.
Foarte bine. Dac dorii s continum aceast disput
Amiralul ncepu s zmbeasc.
Stanton roi. Ca fost preedinte i director general la General
Electric, Stanton nu renuna chiar att de uor la convingerile
sale.
113

S spunem doar c am reuit s v atrag atenia, domnule


amiral. La urma urmei, asta conteaz.
V-ai trezit cam trziu. Situaia politic mondial mi-a atras
deja atenia, mormi Brose.
Preedintele ridic o mn.
Destul, domnilor. V rog s facei pace. Harry, lumineaz-ne
i pe noi, profanii. Explic-ne ce ai vrut s sugerezi.
Stanton, obinuit cu edinele consiliilor de administraie n
care fiecare idee a sa era acceptat fr crcnire, atept un pic
pentru a amplifica efectul celor ce avea s spun. Privirea sa
critic trecu peste feele celor adunai n sal.
Timp de mai bine de o jumtate de secol, America s-a
narmat aa nct s fie n stare s duc un rzboi scurt, foarte
intens, n Europa sau n fosta Uniune Sovietic, pornit din baze
militare mari, permanente, aflate la distane convenabile de front.
intele se gseau n raza de aciune a bombardierelor i avioanelor
de vntoare de la bordul portavioanelor, plus c ne puteam bizui
i pe bombardierele strategice care puteau decola din Statele Unite.
Pentru a preveni izbucnirea rzboiului ne-am bazat pe fore masive
de descurajare. Toate astea trebuie s se schimbe radical. i
trebuie s se schimbe acum.
Amiralul Brose ddu din cap.
Sunt ntru totul de acord cu dumneavoastr dac sugerai
necesitatea unui organism militar mai suplu. Un sistem care s
poat rspunde mai rapid, care s-i poat deplasa forele oriunde
i oricnd, echipat cu arme mai uoare, mai mici, mai greu de
depistat i lesne de nlocuit. Marina a nceput deja s
implementeze conceptul lupttorului de strad care implic
portavioane, fregate i submarine de dimensiuni mai reduse,
capabile s acioneze n zonele de coast de mic adncime unde
se pare c vom aciona din ce n ce mai mult.
Generalul de aviaie Bruce Kelly edea lng Brose. Drept,
mbrcat n uniforma imaculat, l privea pe Stanton cu ochii si
limpezi i ptrunztori. Inamicii l criticau pe motiv c nu era
nimic altceva dect o main lipsit de emoii, n timp ce
admiratorii declarau c posed una dintre cele mai ascuite mini
114

ntlnite vreodat la un conductor militar.


Sper c domnul secretar nu vrea s sugereze c ar trebui s
abandonm capacitile noastre de descurajare, spuse el pe un ton
blnd. Armele noastre nucleare cu raz mare sau mic de
aciune sunt cruciale.
Avei dreptate. Stanton i adres generalului unul din
zmbetele sale cele mai elaborate. ns ar trebui s lum n calcul
reducerea stocurilor, precum i a fondurilor de cercetare pentru
bombe mai mari i mai bune, pentru rachete gigantice capabile
s le duc la int. De asemenea, nu cred c este nelept s
construim mai multe portavioane i submarine n afara celor oare
urmeaz s le nlocuiasc pe cele ce vor iei din uz.
Hai s revenim la subiect, Henry, interveni Emily Power-Hill.
Ne-am adunat aici ca s stabilim modalitatea de alocare a
fondurilor. Spune-ne exact ce sugerezi c trebuie produs i ce nu.
Aa cum am mai spus-o, Emily, nu vreau s sugerez nimic.
Vreau numai s v spun ce trebuie s facem ca s ne meninem
superioritatea militar. Trebuie s renunm s mai finanm
producerea de portavioane uriae, tancuri foarte mari i avioane de
vntoare cu o putere copleitoare i s ne orientm spre arme mai
uoare, mai mici, aproape invizibile.
eful Statului-Major al Forelor Terestre, general-locotenentul
Tomas Guerrero, edea n colul mesei, n dreapta amiralului
Brose. inea minile pe mas, cu degetele mari ncruciate.
Nimeni nu poate s-mi spun mie c nu mai avem nevoie de
tancuri, artilerie grea i trupe numeroase instruite s poarte
rzboaie la scar mare. Rusia i China sunt nc prezente,
domnule secretar Stanton. Ai uitat de ele. Ambele au armate
uriae, teritorii imense i arme nucleare. Mai sunt apoi India,
Pakistanul i o Europ unit. Europa este deja adversarul nostru
pe plan economic.
Stanton nu avea de gnd s cedeze aa uor.
Exact asta spuneam i eu, domnule general.
Emily Powell-Hill interveni ntre cei doi:
Nu cred c cineva dintre noi dorete ca puterea noastr
militar s fie slbit, domnule Stanton. Dac neleg bine,
115

dumneavoastr spunei c trebuie s intensificm eforturile pentru


dezvoltarea unor arme mai mici.
Eu ncepu Stanton.
nainte ca secretarul Aprrii s mai poat zice ceva, amiralul
Brose, profitnd de statura sa impuntoare i vocea rsuntoare,
interveni:
Nimeni din sala asta nu este mpotriva ideii unor fore armate
mai suple i mai puternice. La naiba, la aa ceva lucrm de la
rzboiul din Golf. Numai c nu ne-am concentrat nc toate
eforturile n acest sens, aa cum cerei dumneavoastr.
De la captul cel mai ndeprtat al mesei se auzi i vocea
profund
a
generalului-locotenent
Oda,
comandantul
infanteritilor marini.
Eu unul nu sunt deloc mpotriv. Sisteme uoare i rapide,
exact asta doresc infanteritii marini.
ncperea se umplu de murmure aprobatoare. Numai
preedintele Castilla, care de obicei participa foarte activ la orice
discuie cu privire la forele armate, rmnea n continuare tcut.
Prea ngrijorat i ddea impresia c ateapt s aud i alte
preri.
Secretarul Stanton, care l urmrea cu atenie, simi c
preedintele nu e convins nc, aa c i urm cu curaj pledoaria:
Pn aici, m bucur s constat c suntei de acord cu
punctul meu de vedere. ns am senzaia c dumneavoastr v
comportai ca i cum acest proces ar trebui s nceap mine. Eu
zic c nu e suficient. Trebuie s ncepem azi. Acum. n acest
moment avem mai multe sisteme de arme aflate n diverse faze ale
procesului de dezvoltare F-22, avionul de vntoare cu raz
scurt de aciune al Forelor Aeriene, noua generaie DD-21 de
nave de lupt i portavioane ale Forelor Navale, precum i
sistemul de artilerie cu raz mare de aciune, Protector, al Forelor
Terestre. Sunt prea mari. Toate. Sunt ca nite elefani i noi avem
nevoie de jaguari. Aceste arme vor fi complet inutile n acel tip de
conflicte care se prefigureaz.
nainte ca strigtele indignate s umple sala, amiralul Brose
ridic mna. Reui s reduc vacarmul la nivelul unor murmure i
116

spuse.
Foarte bine. Haidei s le lum pe fiecare n parte. Bruce, te
rog s prezini care e situaia cu F-22.
Nu o s v rpesc prea mult timp, ncepu generalul Kelly. F16 e un aparat nvechit. F-22 ne va aduce controlul absolut a
spaiului aerian deasupra oricrui cmp de lupt. Aceast nou
generaie de avioane ne permite s fim primii care s descoperim
inamicii i primii care s tragem. Sunt mai rapide, mult mai
manevrabile i mult mai greu de descoperit de ctre inamici.
Ai fost foarte succint, domnule general, spuse Stanton pe un
ton aprobator. Voi ncerca s fiu la fel. Nici o alt ar nu-i mai
construiete o for aerian care s-o egaleze pe a noastr. Toate i
ndreapt eforturile n direcia sistemelor de rachete relativ ieftine,
puternice i precise. Problema e c multe dintre aceste sisteme de
rachete vor ajunge n mna teroritilor. n acelai timp, n ciuda
manevrabilitii sporite, F-22 rmne un avion de vntoare cu
raz scurt de aciune. Asta nseamn c are nevoie de baze
aeriene aproape de cmpul de lupt. Ce se ntmpl ns dac
inamicul atac bazele acelea cu rachete? Noile i scumpele noastre
avioane de vntoare vor deveni inutile.
Voi prezenta situaia din Forele Navale, spuse Brose. Am
nceput deja s regndim modul de proiectare a portavioanelor i a
altor nave de suprafa. n cazul unor mri nchise sau n apele
mici din apropierea coastelor, navele actuale sunt inte sigure
pentru rachetele inamice. Oricum, dac e vorba de un rzboi
purtat adnc n interiorul unui continent, nici un vas sau avion de
vntoare cu raz scurt de aciune nu va fi n stare s ajung pe
cmpul de lupt.
Mai rmn deci Forele Terestre i sistemul de artilerie
Protector, interveni Jasper Kott, secretarul Forelor Terestre. Acesta
era un brbat elegant i pedant, cu trsturi fine i ochi expresivi,
care reuea s-i pstreze cumptul chiar i n cele mai stresante
situaii.
Voi anticipa remarcile domnului secretar Stanton spunnduv c sunt cu totul de acord c trebuie s ne orientm spre o
armat mai supl. Dac n Kosovo ar fi izbucnit rzboiul terestru,
117

tancurile noastre ar fi avut nevoie de luni de zile ca s ajung acolo


i, dac ar fi ajuns, masivele Abrams de aptezeci de tone ar fi
distrus zece din cele dousprezece poduri peste care ar fi trebuit s
treac de la sosirea n port pn la cmpul de lupt. Aa c am
nceput deja s pregtim nite brigzi intermediare. n final,
acestea vor avea n dotare un vehicul blindat mult mai mic dect
Abrams, transportat pe calea aerului.
nseamn deci c nu mai avem nevoie deloc de sistemul
Protector, nu-i aa, domnule secretar Kott?
Kott pstr aceeai voce politicoas, aproape neutr:
Adevrul este c avem nevoie de acest sistem. Avem nevoie de
el foarte mult. Aa cum a spus i domnul general Guerrero, n faa
noastr se afl adversari serioi China, Rusia, Serbia, India,
Pakistanul i, s nu uitm, Iranul i Irakul. Bombardierele noastre
cu raz mare de aciune sunt puternice, ns nu ntotdeauna aa
de precise. Artileria rmne cheia pentru ctigarea unei btlii
majore. Suntem n favoarea Protectorului fiindc este mult
superior sistemului Paladin pe care l avem n prezent. E un sistem
care ne ofer superioritatea de care avem nevoie pentru a
descuraja adversari puternici. Apropo, sistemul Protector poate fi
transportat cu uurin pe calea aerului.
Poate fi transportat numai dac rmne cu cele patruzeci i
dou de tone la care l-ai redus deocamdat. Ai renunat la o
mare parte din blindajul la care inei att. Toat lumea tie c o
s-l punei la loc de ndat ce acest lucru va fi posibil. Atunci va fi
mult prea greu ca s mai poat fi transportat.
Sistemul va rmne transportabil pe calea aerului, interveni
nervos generalul Guerrero.
M ndoiesc, domnule general. Celor din Forele Terestre le
plac blindajele grele. Vei gsi dumneavoastr o cale s punei la
loc greutatea eliminat de ndat ce vei obine aprobarea i
guvernului pentru fabricarea lui. Aducei-v aminte de lecia pe
care au primit-o germanii n Rusia i n Ardeni n timpul celui de al
doilea rzboi mondial: drumurile proaste, tunelurile nguste i
terenul desfundat pot anihila toate avantajele pe care le ofer
prezena tancurilor i a artileriei grele. Dac mai adugai la asta
118

i vremea proast, oamenii notri sunt condamnai la o moarte


sigur.
Pe de alt parte, armatele slab narmate nu au avut niciodat
succes mpotriva unor fore numeroase i puternic narmate,
replic secretarul Kott. Nu poi s negi acest lucru. Ceea ce vrei tu,
Stanton, este o reet sigur pentru dezastru.
Chiar cnd cei din jurul mesei ncepuser din nou s murmure,
gata s reia disputa, amiralul Brose ridic vocea:
Cred c fiecare a avut ocazia s-i susin punctul de vedere.
Fondurile pentru dezvoltarea noilor sisteme de arme nu sunt ns
nelimitate, am dreptate, Emily?
Consilierul preedintelui pe probleme de securitate naional
ncuviin cu o micare sobr a capului.
Din pcate.
Aa c nclin s-i dau dreptate domnului secretar, continu
Brose. Prima noastr prioritate trebuie s fie dezvoltarea acelor
fore mobile de care avem absolut nevoie, aa cum ne-au
demonstrat-o foarte clar evenimentele ultimilor ani, ncepnd cu
Somalia i terminnd cu cele mai recente. Trebuie de asemenea s
pstrm deocamdat ce avem i s urmrim cu atenie ce sisteme
dezvolt potenialii inamici. Amiralul ridic privirea spre
preedinte. Ce prere avei, domnule preedinte?
Dei preedintele Castilla fusese ciudat de tcut pe tot parcursul
discuiei, poziia sa n favoarea unei armate mai suple era bine
cunoscut. Ddu din cap i spuse cu o voce sczut, ca pentru
sine:
Fiecare dintre dumneavoastr a prezentat aici argumente
puternice care trebuie atent analizate. Nevoia pentru fore de
reacie rapid suficient de puternice ca s fac fa oricrui rzboi
de gheril sau ca s protejeze cetenii i interesele americane
oriunde n lume este clar. Nu ne putem permite ca situaia din
Somalia s se mai repete vreodat. n acelai timp, nu putem conta
c vom fi lsai i n viitor s aducem suficiente fore la graniele
inamicilor notri, aa cum ne-a lsat Saddam Hussein n timpul
rzboiului din Golf.
Preedintele le fcu un semn cu capul amiralului Brose i
119

secretarului Stanton.
Pe de alt parte, domnii generali i secretarul Kott ne-au
atras atenia c este posibil s fim nevoii s facem n continuare
fa i unor conflicte la scar mare, mpotriva unor oponeni de
prim mrime, posesori de armament nuclear. C este posibil s
ne confruntm pe cmpuri de lupt vaste, unde armamentele
uoare sunt inadecvate.
Preedintele czu iari pe gnduri. Dup o pauz de cteva
clipe, continu:
S-ar putea s fim nevoii s lum n calcul alocarea unor
fonduri mai mari pentru armat dect anticipasem.
Cei din ncpere se uitar mirai unul la cellalt apoi din nou la
preedinte. Nu se ateptaser la asemenea oscilaii din partea unui
om recunoscut pentru fermitatea deciziilor sale. Numai amiralul
Brose bnuia care era cauza poziiei neobinuit de ezitante a
preedintelui: criza vasului The Dowager Empress i interesele
strategice ale Chinei.
Preedintele se ridic.
Ne vom ntlni din nou n scurt vreme s relum aceast
discuie. Emily, trebuie s discut cu tine i cu Charlie n legtur
cu un alt subiect.
Generalii i membrii cabinetului, urmai de asistenii lor,
ncepur s prseasc sala ncruntai i schimbnd scurte opinii
n legtur cu ceea ce fusese evident o ntlnire ratat.
Preedintele Castilla rmase n picioare, privindu-i cu o expresie
grav cum ies din sal.

Shanghai
n taxi, Smith i puse haina i cravata pe care le recuperase
mai devreme de la Andy. La fiecare cteva minute privea peste
umr spre farurile mainilor din urma lor. Nu reuea s scape de
sentimentul c este urmrit. n acelai timp i apreau mereu n
faa ochilor chipurile lui Andy An i al lui Avery Mondragon. Ar fi
putut face ceva ca s le salveze vieile?
120

ncerc s rememoreze ntmplrile din ultimele dou zile,


ctnd s descopere unde greise. O decizie care ar fi putut duce
la alt deznodmnt. Simi c-l cuprinde din nou furia. i ncord
involuntar muchii. Simea o apsare n piept. Cine erau aceti
oameni care ucideau att de uor?
ntr-un trziu, reui s se elibereze oarecum de povara acestor
gnduri. Furia l mpiedica s gndeasc limpede i el avea nevoie
de toate forele, fiindc recuperarea documentului era crucial.
Dup ce se mbrc, i ndes hainele negre de lucru n rucsac.
Avea o misiune de ndeplinit. O misiune a crei importan
crescuse o dat cu moartea celor doi.
Taxiul l ls pe bulevardul Bund, unde fii imediat nghiit de
mulimea de pietoni care i fceau plimbarea de sear de-a lungul
rului. n clipa n care i apru n fa cldirea hotelului Peace, o
lu pe Nanjing Dong Lu. Faimoasa i moderna arter comercial
devenea aici o strad ngust, forfotind de lume.
Smith intr pe o alee care se deschidea chiar n faa uii
turnante a hotelului. Rmase acolo n ateptare, cu ochii pe
intrarea hotelului, spernd s zreasc din nou prul rou nspicat
al lui Feng Dun. Nu era sigur, ns i se prea c vnztorul de
ceasuri Rolex false care i oprea pe toi cei care intrau sau ieeau
din hotel era unul dintre cei pe care reuise s-i zreasc la vila lui
Yu Yongfu. Pe de alt parte, era sigur c individul care vindea pe
trotuar glute dintr-un vas aburind era unul dintre cei doi care
trecuser pe sub ferestrele de la dormitorul lui Yu. Dei cei doi
ncercau s-i joace destul de bine rolul, existau anumite semnale
clare c de fapt misiunea lor era s stea de paz: nu i interesa
deloc ce vindeau, nu se uitau niciodat n ochii celor care se
opreau s le inspecteze marfa i nu ncercau s-i conving s
cumpere. Nu fceau dect s cerceteze cu atenie pe oricine intra
sau ieea din hotel. Nu avea rost s mai verifice i celelalte intrri:
mai mult ca sigur c erau toate la fel de atent supravegheate.
Indivizii acetia erau foarte bine pregtii i organizai.
Trebuia s-i ndeprteze cumva pe cei doi din faa hotelului. S
se lase vzut i apoi s ncerce s se fac pierdut era riscant. Se
afla n oraul lor i nu tia nici o boab chinez. Pn la urm, se
121

amestec din nou n mulimea care mergea spre Bund i se opri n


dreptul unei cabine telefonice. Cu ajutorul cartelei pe care o
primise de la doctorul Liang, sun la hotel.
Funcionarul de la recepie rspunse n chinez, ns trecu
imediat pe englez n clipa n care Smith i spuse numele.
Da, domnule. Cu ce v pot ajuta?
mi vine destul de greu s v spun, ns am o mic problem.
Azi-diminea am avut o altercaie neplcut cu doi vnztori
stradali. Din pcate, acum sunt tot acolo, ateptnd n faa
hotelului. Am ajuns s-mi fie fiic s mai ies din hotel. Nu neleg,
de ce stau acolo?
M ocup eu de problema asta, domnule. Putei s mi-i
descriei? Sunt att de muli vnztori ambulani n aceast parte
a strzii Nanjing Dong Lu.
Unul vinde ceasuri Rolex false, iar cellalt glute.
E suficient, domnule doctor Smith.
V mulumesc. Parc m simt deja mai n siguran. Smith
nchise telefonul i se strecur printre trectori pn ajunse lng
un suport pentru plante, unde rmase s vad ce se ntmpl.
n mai puin de dou minute i fcu apariia o main a poliiei
municipale care i croi ncet drum prin mulime i se opri n faa
hotelului. Din ea srir doi poliiti mbrcai cu pantaloni
bleumarin nchis i cmi albastre. Falii vnztori fcur o
greeal: nu manifestar nici un interes la apariia poliitilor, ceea
ce le trezi imediat suspiciunea. n orice loc din lume, vnztorii
stradali ntorc imediat capul speriai atunci cnd poliia i face
apariia. Cteva secunde mai trziu, aa-ziii vnztori se certau
n gura mare cu poliitii.
Smith rmase pe loc. Nu mult dup aceea se deschise portiera
unei limuzine negre parcate lng trotuarul cellalt i coborr doi
brbai n costum. ncepur s-i fac drum prin mulimea care se
ddea repede la o parte din faa lor. Biroul Securitii Publice. Cei
doi ajunser lng poliiti i unul dintre ei ncepu s se rsteasc
cu o voce ascuit. Poliitii i falii vnztori ripostar imediat,
fiecare susinndu-i poziia. Vnztorii i scoaser permisele.
Poliitii artau cu mna spre hotel. Cei de la Securitate
122

rspundeau nervoi.
n clipa n care dintr-un Lincoln mare i negru ce se oprise n
faa hotelului coborr trei oameni de afaceri europeni nsoii de
trei tinere chinezoaice cu rochii adnc despicate, Smith li se
altur i intr rznd mpreun cu ei n holul hotelului, n timp
ce n jurul falilor vnztori i al poliitilor se strngea din ce n ce
mai mult lume.
Smith i scoase telefonul din buzunar n timp ce intr n
camer, ns rmase ncremenit. Fia transparent de plastic pe
care o lsase pe covor dispruse. Bg telefonul napoi n buzunar,
scoase revolverul Beretta i ncepu s cerceteze podeaua. Nu fu
nevoit s caute prea mult. Fia de plastic era mototolit pe
parchet, la mic distan de u. Cineva intrase n camer, clcase
pe ea apoi o ndeprtase cu piciorul fr s-i dea seama de ce se
afla acolo.
Smith se ntoarse pe coridor, ndeprt plcua pe care scria NU
DERANJAI i examin ncuietoarea uii. Prea neatins, ntors n
camer, ncuie ua pe dinuntru i verific valizele. Firele erau
intacte. n camer intrase cineva care avusese cheie, cruia nu-i
psase c pete pe o fie invizibil de plastic i pe care nu-l
interesaser valizele sale. Nu semna deloc cu modul de operare al
poliiei locale, al Securitii sau al ucigaului din noaptea trecut.
Se prea c e vorba de cineva din personalul hotelului.
Smith se ncrunt. Plcua cu indiciul NU DERANJAI fusese
atrnat la loc vizibil de clana uii. Voise oare cineva nu
neaprat din personalul hotelului s vad pur i simplu dac se
afla n camer?
Nu putea s rite. Deschise televizorul i mri volumul
sonorului, apoi intr n baie i deschise la maximum robinetele de
la cad. Fundalul sonor fiind astfel creat, se aez pe scaunul
closetului, scoase din nou telefonul din buzunar i-l sun pe Fred
Klein pe linia protejat.
Unde naiba eti? se auzi vocea lui Klein. Ce-i cu zgomotul
la?
O msur de prevedere ca s nu m asculte cineva. E posibil
123

ca n camera de hotel s fi fost instalate microfoane.


Grozav. Ai vreo veste bun pentru mine, colonele?
Smith ls capul pe spate, ncercnd s-i decontracteze
muchii.
A vrea eu. Singurul lucru bun e c am aflat cine e
proprietarul vasului Empress o companie chinezeasc numit
ntreprinderile Dragonul Zburtor. Preedinte i director general
este sau mai bine zis era Yu Yongfu, un om de afaceri din
Shanghai, ns factura original nu se gsea n nici unul dintre
seifurile acestuia.
Smith i spuse efului de la Covert-One despre trezorierul
companiei, Zhao Yanji i despre informaiile pe care le primise de
la el.
Bineneles c dup aceea m-am dus direct la vila lui Yu.
Smith i relat conversaia pe care o purtase cu soia lui Yu. Nu
mi-am dat seama dac era un joc sau nu. La urma urmei e actri
i nc una destul de bun din cte tiu eu. Cu toate astea, am
senzaia c durerea ei i povestea pe care mi-a spus-o erau
adevrate. Cineva l-a forat pe Yu Yongfu s se sinucid i
persoana respectiv a pus mna pe factur.
Smith putea s-l aud pe Klein cum trage puternic din pip.
Au fost tot timpul cu un pas naintea noastr.
Partea cea mai rea de-abia acum urmeaz. Andy An
Jingshe a fost i el ucis.
Presupun c vorbeti despre translatorul pe care i l-am
trimis. Nu l cunoteam personal, ns asta nu nseamn c nu-mi
pare ru. N-o s m obinuiesc niciodat cu morile astea,
colonele.
Nu, zise i Smith.
Cei doi rmaser tcui cteva clipe. Apoi Klein spuse:
Povestete-mi mai multe despre atacul de la vila lui Yu. Ce
anume te face s crezi c nu a fost vorba despre o curs?
Aa am simit eu. Cred c m urmreau i s-au hotrt s
intre n aciune abia dup ce femeia a plecat cu maina. Dup cum
au acionat, e clar c nu se ateptau s gseasc deschis ua de
la intrare.
124

S fie vorba despre Biroul Securitii Publice?


Nu, acionau prea pe fa i prea brutal. Prerea mea e c
avem de-a face cu ucigai pltii.
Aceiai ucigai care l-au silit pe Yu s se sinucid i au pus
mna pe factur?
Atunci de ce s-au ntors la vil? Numele Feng Dun i spune
ceva?
Klein spuse c nu i Smith i povesti despre ntlnirile sale cu
acest individ.
O s-mi pun oamenii s-l identifice.
Klein fcu o pauz i Smith i-l imagin cum se frmnt singur
acolo, departe, n biroul su din clubul de iahting.
n cele din urm Klein rosti printre dini:
Deci omul care era principala noastr pist e mort i
documentul de care avem nevoie a disprut. Ce mai putem face n
situaia asta, colonele? M gndesc s te scot de acolo i s
ncercm alt variant.
ncearc ce variant crezi tu, ns eu nu vreau s renun aa
uor. Poate reuesc s iau urma atacatorilor. Mai e vorba i de
brbatul care spune c e tatl preedintelui. Vreau s aflu mai
multe i despre asta.
Ce altceva ai mai descoperit?
Ceva foarte important Dragonul Zburtor nu e singura
firm implicat n afacerea cu vasul Empress. O parte din
ncrctur, dac nu cumva toat, a fost furnizat de o companie
belgian numit Donk & LaPierre. Donk & LaPierre are birouri i
n Hong Kong. Ar fi normal s aib i ei un exemplar al facturii
originale.
Bun idee. Du-te la Hong Kong imediat. Eu o s trimit pe
cineva s vad ce putem gsi n Belgia. Unde ziceai c e sediul
central?
La Anvers. neleg c oamenii notri s-au ntors cu minile
goale din Bagdad.
Ai dreptate. ncerc acum s continuu investigaiile cu ajutorul
unui agent din Basra.
Perfect. O s m scuz cumva fa de doctorul Liang i o s
125

plec cu primul avion.


Acum
Stai puin.
Cu tot vacarmul produs de sonorul televizorului i de apa circ
curgea n cad, Smith reuise s aud o btaie n u. Scoase
pistolul i iei din baie.
Cine e acolo?
Room service, domnule.
N-am comandat nimic.
Doctoral Jon Smith? Nu ai comandat crabi? O bere Bass? De
la restaurantul Dragon-Phoenix.
Crabii erau foarte apreciai n Shanghai, iar Dragon-Phoe nix
era numele restaurantului din hotel, ns asta nu avea nici o
legtur cu faptul c Smith nu comandase nimic. i spuse lui Klein
c o s-l sune mai trziu.
Ce se ntmpl acolo? ntreb Klein. Ai vreo problem?
Transmite-i te rog lui Potus ce i-am spus. S-ar putea ca pn
la urm s am nevoie de programarea aceea la dentist.
Smith nchise telefonul, l bg n buzunar i strnse mai bine
pistolul n mn. ntredeschise ua.
Afar se afla un singur brbat n uniform de chelner, lng un
crucior acoperit cu o pnz alb pe care se afla mncarea. De sub
capacele care acopereau farfuriile se ridica aburul fierbinte i
mbietor al fructelor de mare. Smith nu-l mai vzuse niciodat pe
acest brbat. Era destul de scund, foarte slab, ns sub uniform
se ascundea un corp musculos, iar venele gtului i ieeau n
eviden ca nite frnghii. Smith avea senzaia c ntreaga lui
fptur era ncordat ca un arc. Avea pielea mai nchis la culoare
dect a celorlali chinezi pe care i cunoscuse. Faa alungit, cu
pomei nali era plin de riduri, dei brbatul nu avea probabil
mai mult de patruzeci de ani. Mustaa neagr aduga figurii o not
de elegan. Era clar, gndi Smith, c cel din faa lui nu era un
chinez obinuit.
Fr s atepte ca ua s fie complet deschis, chelnerul porni
s mping cruciorul n camera lui Smith.
Bun seara, domnule, zise el cu voce tare ntr-o englez cu
126

accent cantonez.
O pereche tocmai trecea pe culoar inndu-se de min. Cei doi
trecur de camera lui Smith.
Cine eti? ntreb Smith.
Chelnerul arunc o privire spre pistolul lui Smith i, fr s se
tulbure, nchise ua cu clciul.
Nu facei scandal, domnule colonel, zise brbatul cu o sclipire
n ochii si negri. Accentul cantonez dispruse i-i luase locul o
englez cu un accent britanic educat.
Chelnerul se aplec i scoase de sub crucior o legtur de
haine.
Punei astea pe dumneavoastr. Repede. Jos sunt nite
indivizi care v caut. Nu avem acum timp de prezentri.
Smith prinse hainele cu mna stng n timp ce cu dreapta
continua s in revolverul ndreptat spre brbatul n uniform de
chelner.
Cine naiba eti i cine sunt cei de jos?
Cei de jos sunt de la Biroul Securitii Publice, iar eu sunt
Asgar Mahmout, alias Xing Bao n Republica Popular. Individul
continua s nu manifeste nici un interes fa de pistolul din mna
lui Smith.
Eu sunt sursa care i-a povestit lui Mondragon despre
btrnul din nchisoarea chinez.

127

10
Washington, D.C.
Ajuni aproape de birourile pe care le ocupau n cldirea
Pentagonului, secretarul pentru Forele Terestre Jasper Kott i
generalul Tomas Guerrero se desprir pe coridor. Discutaser
pn atunci despre diverse strategii prin care ar fi putut s obin
mai mult sprijin att din partea guvernului, ct i din partea
militarilor, inclusiv prin campanii publicitare pentru educarea
publicului larg. Dup ce rmase singur, Kott continu drumul spre
biroul lui pn ce generalul dispru n al su.
Secretarul schimb atunci direcia i intr la toalet. Nu era
nimeni nuntru, aa c intr ntr-o cabin, ncuie ua i se aez
pe capacul closetului. Form un numr pe telefonul celular i
atept pn ce legtura fii stabilit printr-un traseu electronic
foarte complicat.
ntr-un trziu, n casc se auzi o voce puternic:
Ei bine?
Cred c merge. Preedintele ezit.
Nu e ceva caracteristic conductorului nostru. Ce anume
face, mai exact?
tii c de obicei e ca un buldog. Ei bine, acum de-abia a luat
parte la discuie. Stanton a inut-o una i bun cu prostiile lui,
ns nu s-a bucurat de sprijin. Cu excepia lui Brose i Oda,
bineneles. ns ne ateptam la aa ceva.
D-mi toate amnuntele.
Kott i descrise cele mai interesante momente ale ntlnirii.
Nimeni nu tia de ce preedintele prea att de mohort,
preocupat i incapabil s ia o decizie. Poate numai Brose. Am
surprins o privire ntre cei doi.
La cellalt capt al firului se auzi un hohot de rs amar.
Normal c ai surprins. Trebuie s stm mai mult de vorb
128

despre asta.
Oricnd doreti. Putem aranja o alt convorbire telefonic.
Nu. Trebuit s ne ntlnim personal. Doar noi doi. Avem prea
multe lucruri importante de vorbit.
Kott rmase pe gnduri cteva clipe.
Tot trebuie s vizitez bazele noastre din Asia.
Perfect. Te atept. n casc nu se mai auzi nimic. Kott bg
telefonul n buzunar, trase apa i iei din toalet.
Preedintele Castilla avea de multe ori impresia c Fred Klein
tria ntr-o noapte perpetu. Perdelele groase de la fereastra
biroului ascuns n Clubul de Iahting Anacostia fereau ncperea de
razele soarelui de diminea i de zgomotele debarcaderului
aglomerat, ale vaselor care treceau pe ru i ale vieuitoarelor
acvatice. Preedintele edea n faa lui Klein, care se lsase pe
spate de cealalt parte a mesei, cu minile n lumina lmpii i
capul n penumbr.
Klein tocmai terminase de raportat ceea ce aflase de la Jon
Smith.
i e posibil s fim nevoii s-l scoatem foarte repede de acolo.
Klein i descrise preedintelui apelul telefonic de la Shanghai care
fusese ntrerupt att de brusc i care coninuse cuvintele de cod
Potus preedinte i programare la dentist extragere.
S nu cumva s-l pierdem i pe Smith, zise preedintele
cltinnd ngrijorat din cap. nc n-am intrat n posesia facturii i
nici nu tim cine o are sau unde se afl.
Smith e de prere c e posibil ca firma belgian s aib un
exemplar.
E posibil?
Am civa oameni n China care ncearc s afle cine l-a
atacat pe Smith i alii n Irak care caut cel de-al doilea exemplar.
O s pun lucrurile n micare i n Anvers s vd dac nu cumva
cel de-al treilea exemplar se afl acolo. Dac ns nu gsim nimic
n Shanghai, Basra sau Anvers, atunci singura speran rmne
numai n Hong Kong.
Preedintele ncuviin cu o micare a capului.
129

Perfect. Am ncredere n judecata ta. Mai avem cteva zile la


dispoziie pn la sosirea cargoului. Preedintele se opri ezitnd i
se ncrunt. Trebuie s m gndesc la o soluie pentru cazul n
care nu reuim s gsim nici un exemplar al facturii. Nu pot lsa
vasul la s-i descarce ncrctura n Irak. La urma urmei, s-ar
putea s nu avem alt opiune dect s-l oprim i asta nseamn
c trebuie s anticipez toate consecinele i s m pregtesc.
Pentru o confruntare militar cu China?
Este o posibilitate e drept nspimnttoare foarte real.
i acionm singuri, fr aliai?
Dac e necesar, da. Aliaii ne vor cere dovezi dac le solicitm
sprijinul. i cum nu avem nici o dovad
V neleg. Ar fi bine s gsim factura.
Nu vreau s m gndesc cum va trebui s acionm dac
China este destul de nesbuit s ne nfrunte. Castilla cltin din
cap, faa sa mare fiind umbrit de ngrijorare. Imagineaz-i c miam dorit nespus de mult slujba asta. Am fcut pe dracu-n patru ca
s-o obin.
Preedintele se aplec i ntreb n oapt:
Spune-mi, care e situaia cu David Thayer?
De ndat ce voi stabili cu exactitate poziia fermeinchisoare, voi trimite un agent n interior care s ia contact cu el
i s evalueze acurateea povetii sale.
Preedintele ncuviin din nou.
M-am tot gndit la posibilitatea ca acordul cu privire la
drepturile omului s nu fie semnat niciodat. Nu-mi place deloc
varianta asta.
Dac pn la urm se va ntmpla aa ceva, o misiune de
salvare a lui Thayer este soluia cea mai potrivit.
Ce fel de misiune de salvare?
O echip mic. Ct de mic, ce fel de personal i echipament
asta depinde de localizarea nchisorii i de msurile de siguran
de acolo.
Vei avea la dispoziie tot ce i va fi necesar.
Din umbr, Klein i studia atent prietenul.
S neleg, domnule preedinte, c suntei gata s dai und
130

verde pentru o asemenea misiune?


S zicem c deocamdat in n rezerv i aceast opiune.
Preedintele nchise ochii o clip i pe faa lui apru o expresie
de melancolie. Totul nu dur ns dect o secund. Se ridic. S
m ii la curent. Indiferent dac e zi sau noapte.
V sun de ndat ce aflu ceva.
Bine. Preedintele deschise ua i iei, impozant cu umerii si
largi. Fu imediat nconjurat de trei ageni din Serviciul Secret care
l escortar pn la ua care ddea spre exteriorul cldirii.
Fred Klein ascult cum pornete motorul limuzinei Lincoln i
cum cauciucurile scrnesc pe pietri. Se ridic i, traversnd
ncperea, se opri n faa unui ecran mare fixat pe peretele din
dreapta. Era ngrijorat i prin minte i treceau tot felul de gnduri.
Aps pe un buton. Ecranul ncepu s plpie. Pe el apru o hart
foarte detaliat a Chinei. ncepu s-o studieze cu atenie, cu minile
mpreunate la spate.

Shanghai
n camera sa de hotel, Smith continua s in revolverul Beretta
aintit spre brbatul deghizat n chelner.
Cine e Mondragon i ce legtur are individul sta cu un
oarecare btrn?
Nu cred c e cazul s faci pe netiutorul, colonele. Brbatul
din faa lui i scoase jacheta alb i pantalonii largi, dnd la iveal
un costum de blugi presplai, cu o cma alb sub geac, o
inut normal pentru un tnr din Shanghai.
Am trimis pe unul din oamenii notri s-l urmreasc pe
Mondragon ca s fim siguri c informaiile ajung la voi, yankeilor,
i aduci aminte de insula Liuchiu? Ambuscada? De unde
Mondragon a plecat n cltoria fr ntoarcere. Apoi tu te-ai ntors
n Kaohsiung. De atunci nu te-am scpat din ochi. Eti satisfcut?
Smith continua s in pistolul ndreptat asupra celui din faa
sa.
De ce i-ar interesa pe cei din Securitatea Public persoana
131

mea?
La naiba! David Thayer poate fi ansa noastr ca lumea
ntreag s afle ceea ce se ntmpl cu adevrat n China.
Securitatea Public are propriile sale motive ca s te urmreasc,
fr nici o legtur cu ale noastre.
Tu erai n Land Rover?
Asgar Mahmout oft teatral.
Doar n-o fi fost regina Elisabeta. Pune-i mai repede hainele
astea pe tine dac nu vrei s cdem amndoi n ghearele lor.
Asgar Mahmout nu avea nume chinezesc i nici nfiarea sa,
ochii rotunzi i tenul nchis la culoare, nu era a unui chinez.
Vorbise de noi. Am trimis pe unul din oamenii notri s-l
urmreasc pe Mondragon ansa noastr. S fie vorba de vreun
grup disident clandestin? Rspunsul privitor la identitatea acestor
oameni putea s mai atepte, fiindc ceea ce-i spusese brbatul
avea sens: era clar c putuser s dea de el dac-l urmriser din
momentul ntlnirii sale cu Avery pe insula Liuchiu. Ceea ce
nsemna c Securitatea Public era cu adevrat jos, ateptndu-l.
Smith ls pistolul pe msua pentru cafea, i scoase costumul
i ncepu s se mbrace repede n hainele pe care i le adusese
brbatul: un costum albastru nchis stil Mao, o apc militar i
sandale.
Ia cu tine numai strictul necesar. Mahmout ntorsese cruul
cu faa spre u i o deschise.
Smith puse mna repede pe rucsac, vr revolverul n buzunar
i o lu la fug dup el pe coridorul pustiu. Mahmout o luase cu
cruul la dreapta, n direcia opus locului n care se aflau
lifturile i ddu colul, pn la ascensorul de serviciu.
Ua era deschis.
Avem noroc, zise el bucuros.
mpinse cruul n cabin i Smith l urm ndeaproape. De
ndat ce uile liftului de serviciu se nchiser, auzir cum unul
dintre ascensoarele pentru clieni se oprete la etajul lor. Uile
cabinei scoaser un fit deschizndu-se, urmat de tropot de pai
alergnd pe coridor. Liftul n care se aflau ei continua s coboare,
n timp ce deasupra rsunau bti n u i strigte n chinez,
132

att de puternice nct rzbteau prin zid.


Se pare c au ajuns n faa camerei tale, spuse Asgar.
Smith ddu din cap, ntrebndu-se ct va mai dura pn cnd
cei de la Securitate i vor da seama ce se ntmplase i pe unde o
luaser ei.
Ajuni la parter, Mahmout mpinse cruciorul pe culoar.
Exist o ieire prin buctrie, spuse Smith.
tiu. Ai folosit-o ieri, cnd erai cu chinezul acela tnr. Cine e
tipul? Unde e acum?
Un translator. Vocea lui Smith cobor brusc. Mort i el.
Mahmout cltin din cap, cu o expresie dur.
Aduci numai noroc celor din jurul tu, colonele. De-acum
nainte o s am grij i de fundul meu, nu numai de al tu. Cine la omort?
Cred c e vorba de un individ numit Feng Dun i oamenii si.
N-am auzit de tipul sta pn acum.
Cei doi mergeau repede pe coridorul plin de mirosuri din spatele
buctriei, ndreptndu-se spre ua destinat angajailor. Ajuni
acolo, abandonar cruciorul i ieir afar cu bgare de seam.
Fur imediat asaltai de zgomotele oraului. Aleea ntunecoas
ducea n stnga spre aglomerata arter Nanjing Dong Lu, iar n
dreapta, spre strada din spatele hotelului.
Ai Land-Roverul pe aproape? ntreb Smith.
Eti nebun? N-am venit cu maina.
Deodat se auzir strigte care nu veneau nici din stnga, nici
din dreapta, ci din spatele lor. Poliitii i dduser seama pe unde
fugiser ei mult mai repede dect se ateptase Smith.
Fugi! Mahmout ni spre dreapta ca un ogar.
Smith ncepu s alerge alturi de el pe aleea ntunecoas,
lsnd n urm furnicarul de pe Nanjing Dong Lu. n momentul n
care ajunser la col, izbucnir alte strigte i ali pai se adugar
celor care tropiau n urmrirea lor. Cotir din nou la stnga,
ndeprtndu-se de Bund i de ru, traversar o strad ngust,
trecur de intrarea pe o alee, apoi o luar pe o alta, ntortocheat.
Aruncar o scurt privire napoi s vad dac urmritorii mai sunt
dup ei, dup care traversar n goan nc o strad.
133

Intrar pe o alee i Mahmout se lans ntr-un sprint ce le seca


toate forele. Transpirat, dezorientat, Smith nu avea nici cea mai
mic idee despre locul n care se aflau sau despre direcia n care
se ndreptau. Mahmout l conducea printr-un labirint nucitor de
strzi secundare i alei, ncercnd pe ct posibil s evite pietonii
care se fereau blestemnd din calea lor, bicicletele rezemate de
perete, lzile cu gunoaie, vnztorii ambulani cu crucioarele lor,
mainile parcate pe trotuar, totul fr nici o clip de rgaz.
n goana lor erau nsoii de o sumedenie de mirosuri puternice
i de un vacarm ngrozitor. Se aplecau pe sub rufe puse la uscat,
sreau peste focuri deschise la care se pregtea mncarea,
alunecau pe resturile aruncate pe jos, se fereau din calea
biciclitilor i motociclitilor pe care i ntlneau chiar i pe
trotuare i pe cele mai nguste alei. Toate acestea n timp ce
zgomotul pailor i strigtele urmritorilor nu ncetau nici o clip,
cnd mai aproape, cnd ceva mai departe, ns mereu n urma lor,
ca un vis urt.
De dou ori Mahmout fu nevoit s schimbe brusc direcia
deoarece n faa lor apruser ca din senin ali poliiti ce ncercau
s le blocheze calea. La un moment dat, o main fr numr de
nmatriculare frn brusc doar la civa metri de ei. Fur nevoii
s intre repede ntr-o cldire i de acolo, pe o alt u, s ajung n
alt alee.
Urmritorii lor preau neobosii. Nu era timp pentru discuii. Nu
era timp pentru pauze. Nu-i puteau permite cu nici un chip s
reduc ritmul acela infernal.
Smith i pierduse simul de orientare, dei era contient c
alergaser mai muli kilometri. Bnuia c ajunseser undeva n
partea veche a oraului sau n Concesiunea Francez. Dar deodat
se trezi din nou pe aglomeratul Nanjing Dong Lu, plin de oameni
aflai la cumprturi, la distracie, hoi de buzunare i amatori de
acele plceri uoare care reapruser ca prin farmec n clipa n
care noul obiectiv al Chinei devenise piaa liber.
La metrou! Acolo, btrne! Vino dup mine! Mahmout se
avnt n jos pe scri, trecu de pori cu ajutorul cartelei pe care o
avea la el i se ntoarse ca s i-o dea i lui Smith.
134

Cei doi ajunser pe peronul puternic luminat, unde se putea citi


numele staiei: HE NAN LU. La ora aceea trzie se aflau acolo
foarte puini cltori care ateptau trenul. La limita puterilor,
scldai de sudoare, Smith i Mahmout traversar peronul,
cercetnd atent diferitele intrri. n clipa n care trenul apru n
sfrit, srir imediat nuntru.
Smith trase adnc aer n piept n momentul n care vagonul se
puse n micare i peronul rmase n urm.
Bun treab, zise el. ns nu eti bun de ghid. Nu lai
suficient timp turitilor ca s se bucure de priveliti.
Faa lui Mahmout strlucea de transpiraie i avea aceeai
expresie uor amuzat. Brbatul zmbi amar i-n ochi i licri o
lumin jucu.
E evident, colonele, c nu nelegi cum st treaba.
Smith ncerca s se obinuiasc cu puternicul accent britanic al
celui din faa sa, care arta ca un chinez, ns probabil c nu era.
Eu m ocup numai de anumii turiti, de cei pe care i
intereseaz mai mult alergarea de rezisten dect fotografiile, n
orice caz, ca s fii ghid ai nevoie de un permis. Ceea ce nu e cazul
meu.
Nu poi s obii unul?
Nu pot, din cauza poliitilor. Au obiceiul s cam alerge dup
mine.
Chestiile de genul sta i se ntmpl frecvent?
Cum crezi c reuesc s-mi menin form fizic de invidiat?
Dei triesc n China, mi place s vorbesc deschis despre partid,
guvern i despre minoriti. Nu sunt deloc bine vzut de cei aflai
n slujba ticloilor de la putere.
Metroul era curat, rapid i confortabil. Cnd trenul se opri n
staia urmtoare, Mahmout iei din vagon i cercet peronul n
toate direciile. Apoi reveni, cltinnd din cap.
Probleme?
Poliia oreneasc supravegheaz ieirile, ceea ce mi
confirm faptul c cei din Securitatea Public tiu c am luat
metroul.
Dar de unde pot s tie n ce direcie am luat-o?
135

Nu au de unde s tie. Dac ar fi tiut, ar fi trimis ageni de


la Securitate pe peroane, nu poliiti obinuii. Aa c ateapt s
ne depisteze mai nti poliia.
Nu-mi place chestia asta.
Mie da, spuse Mahmout. Ne ofer un mic avantaj. Cei din
poliia oreneasc nu ne vor aresta vor atepta mai nti s
soseasc Securitatea.
Trenul se puse din nou n micare. Mahmout mai ls s treac
dou staii nainte de a-i spune lui Smith:
Urmtoarea oprire este la Jing An Temple. O s coborm
acolo. Pn acum n-au avut ocazia s m vad prea bine i, n
hainele astea, pot fi oricine. n ceea ce te privete, nu cred c te vor
opri pe peronul staiei, dei nu se tie niciodat. O s-i spun pe la
care ieire s te duci i te vei ndrepta ntr-acolo, amestecndu-te
printre ceilali cltori. Eu voi fi imediat n urma ta, n caz c te
depisteaz. Ne npustim amndoi la ei dac e nevoie.
i dup aceea ce facem?
O lum din nou la fug.
Perfect. Abia atept.
Mahmout zmbi cu gura pn la urechi, lsnd s se vad dinii
albi i regulai pe sub mustaa neagr. n timp ce trenul intra n
staie i ncetinea n dreptul peronului luminat, el cercet atent
scena.
Iei din vagon mpreun cu ceilali. Dup aceea ntoarce-te
spre stnga, ctre marginea celuilalt capt al peronului. Vei trece
pe lng trei ieiri. Te ndrepi ctre cea de-a doua.
Uile vagonului se ddur n lturi.
Am neles. Smith cobor repede din vagon mpreun cu
ceilali pasageri. Se inea aproape de cei care fcuser la stnga.
Mai puin de un sfert dintre ei aleser cea de-a doua ieire.
Rmase aproape de ei, nendrznind s se uite napoi ca s vad
dac Mahmout l urma.
n dreptul ieirii, doi poliiti cercetau atent fiecare pasager.
Primul dintre ei nu-l observ pe Smith, ns cel de-al doilea, dup
ce l privi o dat superficial, reveni brusc i rmase cu ochii fixai
asupra lui.
136

Smith mri pasul, trecu pe lng poliist, apoi arunc o privire


n urm. Poliistul era aplecat spre aparatul de emisie-recepie.
Smith ajunsese n dreptul scrilor cnd cineva ncepu s strige
tare n spatele lui, mai nti n chinez, apoi i n englez:
Stai! Europeanul nalt, rmi pe loc!
Se simi mpins din spate.
Fugi, btrne. Ca vntul!
Smith porni s urce n fug treptele, apoi alerg pe culoar pn
iei n strada cufundat n ntuneric.
Mahmout trecu n goan pe lng el.
Vino dup mine!
Mai multe strigte rsunar n ntunericul nopii, reuind
pentru o clip s acopere zgomotul monoton al traficului.
Stai! Oprete-te, colonele Smith! Oprete-te sau tragem!
Erau cei din Securitatea Public. Farurile mainilor i orbeau,
iar scrnetul frnelor i asurzea.
Punei mna pe ei, idioilor! Era un ordin dat n cea mai clar
englez.
Smith alerga dup Mahmout, scldai amndoi n lumina
farurilor ca nite antilope orbite ntr-un safari nocturn. Nu aveau
unde s se ascund. Strada era dreapt i larg.
Nu putem alerga mai repede dect ei! strig el ctre tovarul
su.
Nici nu trebuie. Mahmout se ntoarse brusc cu nouzeci de
grade i ni pe o strad lateral cufundat n ntuneric.
Trecur prin faa unei vile impozante, cldit n stilul european
al nceputului de secol XIX i Smith i ddu seama c ajunseser
n sfrit n Concesiunea Francez.
Farurile mainilor se apropiau. Mahmout coti din nou i intr
pe o strad lateral mai ngust i mai ntunecat dect cealalt.
Treceau prin faa unor iruri de locuine lipite una de alta,
nconjurate de ziduri al cror stil nu se potrivea deloc cu cel al
cldirilor propriu-zise. nainte ca farurile mainilor de poliie s
dea i ele colul, Mahmout deschise o poart aflat ntr-unul din
ziduri.
Intr n curtea locuinei, i fcu loc i lui Smith i nchise
137

poarta. n clipa n care farurile urmritorilor luminar strada, cei


doi alergau deja pe lng peretele de crmid al vilei. Se
cufundar apoi ntr-un fel de labirint de alei, una mai strimt
dect celelalte, alei n care ddeau ui i de o parte i de cealalt.
Deasupra lor, ntre ferestrele de la etajele superioare, erau ntinse
pe mai multe niveluri frnghii cu rufe lsate la uscat n aerul cald
al nopii. De zidurile de crmid erau sprijinite mai multe
biciclete ruginite. Aparate vechi de aer condiionat atrnau n afara
cldirilor, ca nite ciuperci ciudate. Aerul era mbcsit de mirosul
uleiului de gtit.
Poarta pe care am intrat e singura cale de ieire? ntreb
Smith.
Cam aa ceva, rspunse Mahmout. Vino dup mine. Intr
aici.
Mahmout se aplec i intr pe o u mic ntr-una din cldirile
ce mrgineau cea mai strimt alee pe care o ntlnise Smith pn
atunci. l urm printr-o serie de mici ncperi unde se aflau mai
muli brbai cu fee lungi i nchise la culoare, ca a lui Mahmout,
toi cu turbane albe sau colorate. Unii edeau pe scaune, alii
ntini pe saltele. Majoritatea dormeau, ns unii dintre ei erau
treji i se uitau la Smith curioi, dar fr team.
Mahmout mergea repede pe vrfuri, ncercnd s fac ct mai
puin zgomot i se ndrepta spre o deschiztur cu o form
neregulat ce se vedea n peretele din faa lor. Ajuns acolo, se
aplec i intr nuntru.
Haide, colonele. Nu mai pierde timpul.
Ce-i asta? l ntreb Smith, urmndu-l cu pai ovielnici.
Aici suntem n siguran.
Se aflau acum ntr-o ncpere n care se vedeau paturi, scaune,
cteva msue i mai multe lmpi cu picior. n afar de ei doi, nu
mai era nimeni acolo.
tiu c suntem n Concesiunea Francez, ns unde anume?
ntreb Smith. Inima i btea cu putere din cauza efortului depus
i era ud tot de transpiraie.
Faa lui Mahmout nu era numai plin de sudoare, dar i roie
ca focul n urma cursei fcute.
138

Suntem n logtang, rspunse el, tergndu-se cu dosul palmei


pe frunte.
Ce nseamn asta?
Case de crmid lipite una de alta, construite n stil
european la sfritul secolului XIX. Aceste longtang au fost
aranjate dup modelul vechilor curi chinezeti: mai multe case n
interiorul acelorai ziduri, cea mai mare parte dintre ele legate una
de alta.
Prin alei ca aceea pe care am venit noi.
Da, ai observat bine. Europenii i-au dat seama c nu aveau
dect de pierdut dac i ineau pe chinezi n afara concesiunilor.
Aa c au construit aceste longtang i le-au nchinat mai ales
familiilor chinezeti mai bogate. Foarte muli chinezi din Shanghai
locuiau aici. Acum mai sunt ocupate n proporie de patruzeci la
sut. Acestea, din Concesiunea Francez, s-au pstrat n condiiile
cele mai bune. De cele mai multe ori, n cldirile ce nconjur o
astfel de curte stau membrii unei singure familii, sau familii care
se cunosc, ori oameni venii aici din acelai sat.
Smith auzi un zgomot. ntoarse capul la timp ca s vad cum
peste deschiztura prin care intraser ei era fixat o bucat de zid
care se potrivea exact.
De partea cealalt, deschiztura este acum practic invizibil,
i explic Mahmout.
Smith era impresionat.
Ce naiba e locul sta?
O cas conspirativ. i-e foame?
A fi n stare s mnnc i Palatul Imperial acum.
S tii c eu regret crabii ia pe care a trebuit s-i lsm
acolo. Mahmout deschise o u i cei doi intrar n alt ncpere.
Aici se afla o mas lung, un aragaz i un frigider. Mahmout era
gata s deschid frigiderul, ns rmase cu mna n aer.
Smith auzise i el zgomotele.
De cealalt parte a zidului n care se aflase deschiztura prin
care intraser, se auzea zgomot de pai grei i voci masculine care
discutau cu nervozitate. Erau vocile celor din forele de Securitate
i se aflau la numai o camer distan de ei.
139

Mahmout ridic din umeri.


Nu vor gsi gaura din zid, colonele. Te vei obinui n curnd
cu acest sentiment de siguran. Nici mcar nu suntem n acelai
longtang cu ei. Atunci cnd am intrat prin zid, am trecut n cel
alturat i
Mahmout se opri din nou i ntoarse capul n direcia opus.
Smith se holba deja ntr-acolo. Se auzeau alte voci rstite, ns de
data asta nu de cealalt parte a zidului dormitorului prin care
trecuser, ci undeva n afara cldirii.
Ce! ncepu Smith.
Se auzir bti puternice ntr-o u aflat la mai puin de ase
metri de locul n care stteau ei.
Asgar Mahmout ncepu s rd ncetior n timp ce cuta prin
frigider.
Aaz-te la mas, colonele. N-o s ne gseasc.
Smith rmase ns n picioare, ascultnd nencreztor vocile i
zgomotul unor pai grei pe o podea de lemn. Se auzeau din ce n ce
mai aproape, ca i cum s-ar fi aflat n camera alturat.
Mahmout nu mai manifesta nici un interes fa de ceea ce se
petrecea dincolo.
Singura cale prin care pot ajunge la noi este prin
deschiztura prin care am intrat mai devreme. i pe aceea nu o va
observa nimeni. Acum, c tia unde se afl urmritorii, nu mai
ddea nici un semn c l-ar preocupa sigurana lor. Scoase din
frigider mai multe vase cu mncare, le duse ctre dou cuptoare
cu microunde i le puse la nclzit. Pe urm scoase din frigider
dou sticle cu bere i le aduse la mas.
i tcu un semn cu mna lui Smith spre cel de-al doilea scaun.
Ai ncredere n mine, colonele.
Vocile i paii se mai auzir o vreme, ns nimeni nu nvlea
peste ei i lui Smith i era foame. Se aez i el la mas, n faa lui
Mahmout. Acesta desfcu cele dou sticle de bere New castle
Brown Ale i turn coninutul n dou halbe tipic englezeti.
Noroc i drum lipsit de peripeii. Mahmout ridic paharul i-l
privi pe Smith amuzat de nervozitatea acestuia.
n cele din urm, Smith ridic din umeri, resemnat. i simea
140

gtul uscat de atta alergtur.


Ce naiba! Noroc! zise i el i ddu halba peste cap.

141

11
Mahmout puse jos paharul i-i terse spuma de pe musta.
Ar trebui s ai mai mult ncredere n noi, domnule colonel.
Casa asta e la fel de sigur ca oricare din cele deinute de CIA.
Cine suntei voi i de ce ai dou nume? Unul chinezesc i
unul ntr-o limb pe care nu o cunosc?
Chinezii insist c pmntul poporului meu se afl n China,
aa c trebuie s fiu i eu chinez i s port un nume chinezesc. Iar
noi suntem uighuri. Eu sunt de lng Xinjiang. De fapt, sunt
mimai pe jumtate uighur, ns sta e un amnunt important
numai pentru prinii mei. Numele meu adevrat este Asgar
Mahmout. n metrou, urmritorii te-au strigat colonel Smith i e
clar c eti militar de carier. Ai i tu alte nume?
Jon. Jon Smith. Sunt medic, cercettor i ntmpltor i
ofier. Dar ce naiba este un uighur?
Mahmout lu o alt gur de bere i surse ironic.
Oh, americanii! tii att de puine despre lumea asta, att
de puine despre istoria ei i, ce-i mai trist, de multe ori att de
puine chiar i despre propria voastr istorie. Fermectori, plini de
energie i ignorani aa suntei voi, yankeii. D-mi voie s te
instruiesc.
Fu rndul lui Smith s zmbeasc. Sorbi i el o gur de bere.
Sunt numai urechi, cum spunem noi, yankeii.
Drgu din partea ta. Asgar fcu o pauz i atunci cnd
ncepu s vorbeasc, vocea sa era plin de mndrie. Uighurii sunt
un popor strvechi de origine turc. Locuiam n deerturile, munii
i stepele din estul Asiei Centrale cu mult, mult timp nainte de
Hristos al vostru. Cu mult timp nainte ca poporul chinez s aib
destul curaj ca s ias din vile rurilor din est. Suntem veri
ndeprtai cu mongolii i veri primari cu turcii, uzbecii, kirghizii i
kazahii. Pe vremuri stpneam regate mari imperii, aa cum ai
vrea voi, americanii, s avei acum.
142

Asgar roti mna pe deasupra capului ntr-un gest dramatic, ca


i cum ar fi nvrtit o sabie imaginar.
Am clrit alturi de marele Han i legendarul Timur. Am fost
stpni n Kashgar i controlam fabulosul Drum al Mtsii care l
impresionase att de mult pe Marco Polo n cursul vizitei pe care a
fcut-o la curtea nepotului hanului, pe vremea cnd cuceririle
mongolilor se ntinseser i asupra Chinei.
Asgar i termin berea. Continu apoi cu amrciune:
Acum, noi suntem sclavii, numai c de data asta e mai ru.
Chinezii ne oblig s purtm nume chinezeti, s vorbim limba lor,
s ne purtm ca ei. Ne-au nchis colile, iar copiii notri sunt
obligai s nvee numai n chinez. Au trimis milioane de-ai lor s
ne umple oraele, s distrug modul nostru de via, s ne sileasc
s ne prsim fermele i s ne fac s ne mutm, mpreun cu
kazahii, pentru a putea supravieui ca popor, n zonele deertice
sau n stepele nalte. Nu ne las s ne rugm lui Allah i ne
drm moscheile strvechi. Ne distrug limba, obiceiurile i
literatura. Tatl meu era chinez. A vrjit-o pe mama cu banii,
educaia i statutul su social. ns atunci cnd ea a refuzat s
abandoneze Islamul i s ne creasc pe mine i pe sora mea ca pe
nite chinezi, cnd a refuzat s prseasc Kashgarul pentru
pestileniala vale a fluviului Yangtze sau pentru mlatinile din
Guangzhou, pur i simplu ne-a prsit.
Cred c v-a fost greu.
ngrozitor. Asgar se opri i se ndrept spre frigider ca s-i
mai ia o bere. Fcu un gest ctre Smith, ntrebndu-l prin semne
dac nu vrea i el una.
Smith accept cu o micare a capului.
i accentul tu britanic?
Am fost trimis n Anglia. Aduse sticlele cu bere brun la mas
i turn lichidul n pahare. Tatl mamei mele s-a gndit c un om
educat n Vest ne poate fi de folos. Iar oamenii notri sunt disperai
cnd sunt arestat. Asgar ridic din umeri.
Ai studiat la Londra?
Pn la urm, da. n coli private, apoi la London School of
Economics. ns educaia mea nu prea e de folos aici. Cuptorul cu
143

microunde porni, anunnd c mncarea e gata. Asgar aduse la


mas platourile i holurile aburinde, apoi se aez din nou.
Vor s fii pregtit s conduci n cazul n care vei fi din nou
liberi. Presupun c nu eti singurul trimis la studii n strintate.
Bineneles c nu. Au plecat mai multe zeci dintre noi, de-a
lungul anilor, inclusiv sora mea.
Situaia voastr e cunoscut? Naiunile Unite fac ceva?
Asgar i umplu farfuria cu buci de carne de oaie, ceap,
ardei, ghimber, morcovi, napi i roii, iar Jon fcu acelai lucru.
Completar amndoi cu orez prjit cu morcov i ceap din bolul cel
mare. Asgar mnca muind bucile de carne n lichidul ntunecat
din bolul mai mic i mucnd dintr-o turt crocant pe care o
inea n mn ca pe o felie de pine.
Jon l imit i descoperi c mncarea era picant i delicioas.
Naiunile Unite? ntreb Asgar ntre dou mbucturi.
Bineneles c tiu care e situaia noastr. ns noi n-avem nici un
statut, n timp ce China este o for. Noi ne vrem pmntul ca s-l
cultivm i s ne cretem animalele. China l vrea pentru c e
bogat. Petrol. Gaze. Minerale. i place carnea?
E delicioas. Cum se cheam turtele astea?
Nang.
i orezul?
Asgar chicoti. Rdea foarte mult pentru cineva care vorbea cu
atta amrciune.
Se numete orez de mncat cu mna. Ridic din umeri,
ntotdeauna a fost la fel pentru popoarele din Asia Central. Am
plecat clare spre vest fiindc eram sraci i cutam pmnturi
mai bune. Eram violeni i aveam mari conductori. Vremea
noastr a trecut o dat cu secolele prea multe glcevi interne,
prea muli mici lideri ale unor mici regate cluzii de mini din ce
n mai mici. Pn la urm, valurile istoriei ne-au mpins i pe noi
napoi n secolul XVIII, aa cum se ntmpl, mai devreme sau mai
trziu, cu orice popor. l privi pe Jon pe deasupra paharului. S nu
uii asta niciodat, americanule.
Jon ddu din cap fr s par prea convins.
Asgar sorbi din bere fr s se grbeasc.
144

Mai nti au fost ruii cu ochii pe India, ns bucuroi s ne


culeag i pe noi n drumul lor. Apoi au venit chinezii, deoarece
considerau c pmntul nostru este al lor. n final, britanicii, care
i protejau India. Numeau asta Marele Joc i acum l jucai voi.
Singura diferen pentru noi i pentru cea mai mare parte a lumii
este c acum sunt yankeii i nu britanicii.
i voi, uighurii? Voi ce facei?
Aha, acum urmeaz ntrebrile importante. Ne lum ara
napoi, bineneles. Sau mai bine zis, din moment ce noi n-am avut
niciodat o ar n sensul european al cuvntului, ci am fost
numai un popor, ne lum napoi pmntul.
Asta urmrete micarea voastr clandestin?
Se poate spune i aa. Deocamdat suntem puini, ns ne
strngem din ce n ce mai muli n Xinjiang, peste grani, n
Kazahstan i n alte cteva locuri. Din pcate, nu suntem altceva
dect o mic rezisten, o pacoste. Nite amri de sabotori i
bandii. Nu facem dect s-i iritm pe chinezi. Ei pretind c nu
suntem dect apte sau opt milioane. Noi spunem c e vorba de
treizeci de milioane. Dar chiar i treizeci de milioane pe cai i
maini de teren au puine anse n faa unui miliard pe tancuri.
Nu avem ce face, trebuie s rezistm. Din cauza firii noastre, dac
nu din alt motiv. Ca rezultat, am devenit o regiune autonom.
Asta n-are nici o semnificaie real n imaginea de ansamblu, mai
ales c Ururnqi a devenit deja ora chinezesc, ns arat c le-am
fcut destule probleme nct s ncerce s ne mituiasc.
De asta i-ai povestit lui Mondragon despre btrnul care
pretinde c e tatl preedintelui nostru, nu-i aa?
Asgar ncuviin.
Cine tie dac e ntr-adevr? n orice caz, este vorba despre
un american pe care chinezii l in ascuns de peste cincizeci de ani.
Sperm ca acest caz s atrag din nou atenia asupra modului n
care sunt respectate drepturile omului n China i asupra
distrugerii sistematice a minoritilor, n special a celor care sunt
n ntregime non-chinezeti. Noi ne simim mult mai aproape de
Kabul i New Delhi dect de Beijing.
i mai ales dac e chiar tatl preedintelui.
145

Mai ales. Asgar zmbi, artndu-i din nou dinii albi.


Jon mpinse n sfrit la o parte farfuria goal i lu paharul cu
bere.
Spune-mi mai multe despre acest btrn. Unde se afl?
ntr-o nchisoare lng Dazu. Asta e la aproximativ aptezeci
de mile de-ale voastre la nord-est de Chongqing.
Ce fel de nchisoare?
Este mai mult un fel de ferm protejat. Se afl acolo mai ales
prizonieri politici la reeducare, hoi mruni i btrni care nu
reprezint riscuri de evadare.
Msuri reduse de securitate?
Reduse dup standardele chinezeti. Este nconjurat de
garduri i bine pzit, ns prizonierii locuiesc n barci, nu n
celule. Exist i o oarecare legtur cu lumea exterioar i vin i
civa vizitatori. Domnul care pretinde c este David Thayer are
anumite privilegii, cum ar fi o camer n barac pe care o mparte
cu un singur coleg, ceva cri, ziare i un meniu special. Cam asta
e tot ce tiu.
Cum ai reuit s afli povestea lui?
Aa cum i-am spus, muli sunt prizonieri politici. Unii dintre
ei sunt uighuri. Avem n interior o reea de activiti prin
intermediul creia circul informaiile. Thayer a aflat despre
tratatul cu privire la drepturile omului, tie c oamenii notri sunt
mpotriva chinezilor i au posibilitatea s transmit informaii
afar, aa c le-a spus cine e.
Jon ddu din cap.
Ce informaii ai n legtur cu ce i s-a ntmplat?
Nu prea multe. Oamenii notri spun c e destul de reinut i
vorbete foarte puin, mai ales despre trecutul su. Probabil c se
teme c ar avea de suferit dac ar face-o. Din ceea ce au reuit s
afle de la el se pare c de-a lungul anilor a avut parte att de
condiii foarte severe de detenie, ct i de unele mai puin dure, n
funcie de luptele pentru putere care se ddeau la Beijing i de
noile curente. L-au tot mutat dintr-un loc n altul ca s-l in
ascuns i izolat.
Povestea avea sens i Smith se gndi c va avea ce s-i raporteze
146

lui Fred Klein de ndat ce va reui s ias din ar. Handicapul de


a nu ti limba chinez nu i lsa prea multe opiuni. Fr ajutor,
era obligatoriu limitat la cile pe care le foloseau toi vizitatorii
strini pentru a intra i iei din ar: aeroporturile internaionale,
cteva vase de pasageri i cteva trenuri. Dar n condiiile n care
era cutat att de Securitatea Public, ct i de misteriosul grup
de pe insul, asemenea puncte de ieire erau la fel de nchise ca
nite supape.
Asgar l urmrise cu atenie.
Ce msuri crezi c va lua guvernul american n legtur cu
David Thayer?
Totul depinde de preedinte. Dac vrei s tii prerea mea,
cred c deocamdat nimic, avnd n vedere iminena semnrii
tratatului. Va atepta probabil ca mai nti tratatul s devin o
realitate i abia apoi va ridica subiectul David Thayer n discuiile
cu liderii chinezi.
Sau poate va lsa ca informaia s ajung n pres ca s se
fac presiuni asupra Beijingului.
E posibil, ncuviin Jon privindu-l atent pe Asgar. Asta vrei
i voi, nu? Publicitate.
Bineneles. Trebuie s avem i noi locul nostru pe scena
lumii ca toi ceilali. Dar dac tratatul nu se semneaz?
Ce te face s crezi c nu va fi semnat?
Logica. Nu era nevoie ca Mondragon s se furieze tocmai pe
insula Liuchiu ca s v povesteasc despre David Thayer. Nu, el
trebuia s-i dea ceva, nu-i aa? ns el a fost ucis i tu ai scpat i
ai venit direct la Shanghai. Asta nseamn c atacatorii au pus
mna pe ceea ce avea Mondragon i tu ncerci s recuperezi bunul
acela. ntreaga afacere miroase a pericol i mirosul e cu att mai
puternic cu ct totul are legtur cu semnarea tratatului. La urma
urmei e vorba de cea mai important problem dintre cele dou
ri.
Hai s zicem c s-ar putea s ai n parte dreptate. Dac aa
ar sta lucrurile Dac preedintele ar fi absolut sigur c tratatul
nu va fi semnat, atunci ar fi posibil s ordone trimiterea unei
echipe care s-l scoat pe Thayer din China.
147

Asta ar face ca presa s vuiasc. I-ar nfuria att pe chinezi,


ct i pe americani.
Dar dac nu reuesc s transmit locul unde se afl Thayer,
nimic din toate astea nu se va ntmpla. Crezi c pot s-mi folosesc
telefonul mobil?
Nu e o idee prea bun. Cred c Securitatea Public a stabilit
deja o metod de a determina prin triangulaie poziia oricrui
telefon mobil care sun de aici. Exist att de puine telefoane
mobile n longtang, nct merit s nregistreze fiecare apel, mai
ales c sunt hotri s pun mna pe tine.
Smith czu pe gnduri.
Ar fi bun i un telefon public dac m poi duce ntr-un loc
unde se gsete aa ceva. i promit c nu voi spune nimic care s
dezvluie poziia voastr.
Dac reuim lucrul sta, ai vreun plan?
Flota a aptea se afl n permanen n apropierea Chinei.
Asta nseamn c a avea nevoie de ajutorul vostru ca s ajung
ntr-un loc de pe coast de unde s m poat lua ei.
Asgar l privi atent cteva clipe, apoi se ridic fr un cuvnt.
ncepu s strng farfuriile murdare de pe mas i s le duc la
chiuvet.
Jon se ridic i el s-l ajute.
ntr-un trziu, Asgar l ntreb:
Garanteaz guvernul tu c povestea lui David Thayer este
dat publicitii ntr-un fel sau altul?
M ndoiesc. Cred c vor proceda aa cum va fi mai potrivit n
interesul naional al Statelor Unite.
Este n interesul tuturor statelor s fie dezvluit adevrata
fa a Chinei ceea ce nseamn China att pentru Taiwan i
Hong Kong, ct i pentru cei din Urumqi sau Kashgar.
n cazul sta o s fac tot posibilul ca povestea s ajung la
urechile tuturor, ns nu vor oferi nici o garanie. Pe de alt parte,
dac nu reuesc s transmit informaiile astea efului meu, lumea
nu va afla niciodat nimic.
Asgar continua s se uite fix la el.
Nu prea cred. Nu cred c eti chiar att de important. Nici un
148

agent nu e att de important, nu? E posibil ns s fii suficient de


important pentru eful tu nct, dac nu ajungi napoi la el, s
nceap s te caute i totul s fie ncetinit din cauza asta. Nu prea
ne-ar conveni aa ceva.
Jon l privi pe Asgar drept n ochi.
mi dau seama c pentru voi orice ntrziere e important.
Cteva momente, ochii uighurului continuar s-l sfredeleasc,
de parc ar fi vrut s intre pn n sufletul lui Smith, s vad din
ce aluat e cldit. n cele din urm, Asgar se ntoarse spre chiuvet,
turn puin detergent Palmolive apoi ap fierbinte i privi cum
se formeaz clbucii.
N-o s fie uor, colonele. China este o ar cu o populaie
numeroas, omogen, mai ales aici, n est. La ar e i mai ru. Nu
au ocazia s vad dect foarte rar strini, uighuri, ba chiar i
maini particulare. Un Land Rover ar atrage atenia multor
oameni.
Dar mi se pare c tu te deplasezi de colo pn colo fr
probleme.
Asta fiindc aici suntem n Shanghai. Shanghaiul nu
seamn cu restul Chinei. Nici chiar Beijingul nu este aa. Cei din
Shanghai sunt mult mai occidentalizai, aa au fost mereu. Nu
exist prea multe lucruri care s-i mai mire. ns la ar, o main
plin cu uighuri va atrage mai mult ca sigur atenia tuturor. Mai
adaug i un caucazian cltorind mpreun cu acei uighuri i fii
sigur c poliia va fi anunat imediat. i interesul lor ar fi
suficient de mare ca s alerteze i Securitatea Public.
i ce putem face?
Asgar rmase pe gnduri.
Te vom transforma n uighur.
Sunt prea nalt. Ochii mei nu au forma i culoarea potrivite.
Majoritatea uighurilor nu au deloc trsturi orientale.
Suntem un popor de origine turc.
Asgar ncepu s studieze cu ochi critic trsturile lui Jon i
statura acestuia.
E clar c eti prea nalt. Din cauza felului n care v hrnii
voi, americanii. ns putem s-i colorm pielea i s adugm
149

nite riduri. Va trebui s mijeti ochii. Te vom mbrcm n haine


de-ale noastre tradiionale i vei sta ghemuit ntre noi. Vei reui s
treci dac nu te examineaz nimeni mai de aproape.
Cred c e posibil. n ce loc ai de gnd s te apropii de coast?
Undeva mai la sud, nu prea departe de aici.
Am nevoie de coordonatele locului pentru a aranja s fiu luat
de-acolo.
Am neles. ns mai nti trebuie s stau puin de vorb cu
oamenii mei. Trebuie s ne hotrm de ci dintre noi este nevoie,
ce vehicule vom folosi, care este cel mai sigur loc de unde s poi fi
preluat i cea mai bun rut pn acolo.
Cnd plecm?
n noaptea asta. Cu ct mai repede, cu att e mai bine.
Trebuie s ne micm nainte ca cei de la Securitate s se
dezmeticeasc.
Eu sunt gata.
Nu chiar att de repede. Mai nti, femeile o s te transforme
n uighur n timp ce noi, ceilali, o s facem planuri. Ateapt-m
aici, Jon. Voi reveni.
Rmas singur, Jon ncepu s cerceteze cele patru camere ale
ascunztorii. Se aflau acolo dousprezece priciuri nguste pe care
se putea dormi, o baie, nc dou frigidere i patru cuptoare cu
microunde. Mare, bine aprovizionat i confortabil, n timp ce
inspecta ascunztoarea, i ddu seama c vocile i zgomotul de
bocanci care rsunaser att de aproape cu numai o or n urm
ncetaser cu desvrire. Forele de securitate plecaser, cel puin
deocamdat. Nu rmsese dect o tcere copleitoare Tcere
peste tot, att afar, ct i n interiorul ncperilor fr ferestre.
Nu-i plcea deloc chestia asta. Securitatea Public renunase
parc prea repede, prea uor. De ce? Un rspuns posibil putea fi
faptul c primiser ordin s trateze prezena lui n China ca pe o
problem delicat, cu posibile complicaii internaionale, ceea ce
nsemna c aveau anumite suspiciuni, ns nu erau absolut siguri
c el era ceva mai mult dect un om de tiin care le vizita ara.
Era de asemenea posibil ca poliitii s fi luat poziie n afara zonei
cu longtang i s-l atepte acolo. Sau Totul nu fusese dect un
150

spectacol cu nici o intenie real de a-l prinde, deoarece el se afla


deja n minile lor acest Asgar Mahmout i aa-ziii uighuri ai si
lucrnd de fapt pentru Biroul Securitii Publice. Ceea ce ar
explica ntrebrile pe care le pusese n legtur cu tratatul cu
privire la drepturile omului.
Dac ultima variant era cea corect, se afla oare deja nchis n
ncperile acestea sau aveau s se mai joace o vreme cu el, n
sperana c vor afla cu ce se ocupa el de fapt? Rmase pe gnduri.
Dup o vreme, ajunse la concluzia c Asgar i ai lui vor continua
s se prefac, pentru c arestarea sa imediat ar provoca un
incident internaional din moment ce nu puteau dovedi ce cuta el
n China. Pe de alt parte, chiar dac toat povestea nu era dect
un joc de-a oarecele i pisica, cel puin jocul lor i oferea o ans
de scpare.

151

12
Vineri, 15 septembrie
Aflat n biroul minuscul pe care l ocupa n sediul central al
Poliiei, situat la numrul 210 pe Hankou Lu, aproape de Bund,
maiorul Pan Aitu privea ncruntat un document prin ochelarii si
cu ram de os. n fia din faa sa, aparinnd unui ho cu vechi
state de activitate, mpotriva cruia urma s depun mrturie n
ziua aceea, nu era nimic greit sau neobinuit; pur i simplu
aceasta era expresia lui Pan atunci cnd era singur. Vocea blnd
i zmbetul plcut erau destinate doar publicului, la fel ca i
costumele cu croial conservatoare i cravatele cu noduri vesele,
menite s induc n eroare prada din faa sa. Aspectul su jovial i
rubicond era de asemenea fals. Sub grsime se ascundea o mas
de muchi muchi bine antrenai, muchi de oel.
mbrcat ntr-o hain de piele neagr, o cma militar maro i
blugi negri, maiorul avea nfiarea ntunecat a unui spiridu
periculos ieit din tenebrele pmntului. Era n continuare aplecat
asupra dosarelor, lucrnd, n clipa n care o singur lovitur n u
anun intrarea n ncpere a efului su, generalul Chu Kuairong.
L-ai localizat pe omul de tiin american?
i l-am pierdut din nou, spuse agentul suprat. E clar c neam btut joc de operaiunea asta. Am nevoie de oameni mai buni,
domnule general. Echipele pe care le-am trimis au supravegheat
numai intrrile principale ale hotelului, creznd c au de-a face cu
un idiot, strin n ara noastr, care nu cunoate oraul. Individul
a gsit fr ndoial alte metode prin care s intre i s ias din
hotel.
A mai fost la Shanghai? Chu Kuairong era furios. Nici dosarul
lui, nici ale noastre nu indic lucrul sta.
Maiorul cltin din cap.
Cred c l-a ajutat cineva.
152

Ajutat? De unul din oamenii notri? Imposibil.


E singura soluie, spuse categoric Pan. Cineva pltit de ei, cel
mai probabil. ns n ciuda ajutorului, dup ce am primit
aprobarea s-l ridicm, prostnacii mei i-au pus n sfrit mintea
la contribuie i au nceput s supravegheze toate intrrile i toate
ieirile. Cu toate astea, nu au reuit s-l vad reintrnd n hotel.
Din fericire, plasaser un om deghizat n interiorul cldirii. El e cel
care a reuit s-l descopere pe Smith.
Generalul oft suprat, amintindu-i pentru a cta oar ct
de mic era bugetul de care dispunea pentru recrutarea i
pregtirea agenilor. Se aez pe un scaun, aplecndu-se ca o
gigantic pasre de prad. easta sa cheal strlucea n lumina
crud a neoanelor n timp ce ochii mici l sfredeleau pe maior.
i l-au pierdut din nou pe Smith? mri generalul Chu.
Maiorul Pan i povesti tot ce se ntmplase din clipa n care
agenii si ptrunseser noaptea n camera de hotel a lui Smith,
descoperiser c lsase totul acolo, inclusiv hainele i-l urmriser
la metrou i printre acele longtang din Concesiunea Francez.
Generalul Chu l ascult cu atenie. Dup ce maiorul se opri,
generalul rmase pe gnduri o clip.
i tot nu ai reuit s afli motivul pentru care se afl la
Shanghai acest presupus om de tiin?
Nu exist nici o ndoial asupra preocuprilor sale tiinifice.
Este exact ceea ce pretinde el a fi. Problema care se pune e ce
altceva mai e acest om. Dei nu tim deocamdat pentru ce se afl
aici, ncep s apar unele rspunsuri posibile.
Ce rspunsuri?
O serie de evenimente care cel puin dup mintea mea
sugereaz o anumit direcie.
Maiorul Pan ncepu s le numere pe degetele sale scurte i
groase:
n primul rnd, un anume Avery Mondragon, un foarte
cunoscut sinolog american care lucra n Shanghai de civa ani ca
reprezentant general al mai multor oameni de afaceri, a disprut.
Asociaii si au raportat dispariia sa nc de miercuri diminea.
Chu se aplec i mai mult spre Pan.
153

Cu o zi nainte de sosirea colonelului Smith n Shanghai?


Pan nclin capul.
O coinciden interesant, ai putea spune, nu-i aa? n al
doilea rnd, o femeie de serviciu a gsit cadavrul unui brbat n
biroul lui Yu Yongfu, preedinte i director al ntreprinderilor
Dragonul Zburtor, o companie internaional de transporturi
navale cu legturi n Hong Kong i Anvers. n al treilea rnd, se
pare c acelai Yu Yongfu i soia sa au disprut. Sau cel puin n
vila lor nu se afla nimeni i n garaj nu mai era nici o main.
Ce tim despre omul acesta?
Maiorul art spre dosarul deschis pe biroul su.
Acesta e dosarul lui. E vorba despre un tnr cu o
ascensiune rapid care e acum foarte bogat. Faptul c e n acelai
timp ginerele lui Li Aorong s-ar putea s explice cumva lucrurile.
Avnd n vedere c Li este o persoan public foarte cunoscut n
Shanghai i
Chu devenise brusc foarte atent.
i cunosc personal pe Li i pe fiica sa. El este un vechi i
stimat membru al partidului. n mod sigur
Este adevrat, ns fiica i ginerele par s fi disprut, iar
trezorierul companiei conduse de Yu a murit. De fapt, a fost
mpucat mortal. Mai vrei i alte coincidene?
Chu se ridic.
Mortul gsit n birou era trezorierul lui? neleg. Interesant. A
nceput cutarea lui Yu i a soiei sale?
Bineneles.
i tatl ei?
Li Aorong va fi interogat mine diminea.
Chu aprob cu o micare a capului.
Altceva?
Un alt cadavru a fost gsit ntr-o main la aeroportul
Hongqiao. Un tnr care lucra ca translator pentru turiti i ca
ofer. Curios, dar individul studiase mai muli ani n Statele Unite.
Vrei s sugerezi c el ar putea fi unul dintre cei care l-au
ajutat pe colonelul nostru?
Fotografia tnrului a fost identificat de ctre angajaii de la
154

Peace Hotel. A fost vzut n holul de la recepie astzi, la scurt timp


dup ce se cazase acolo colonelul Smith. Ca s recapitulm: un
rezident american dispare. A doua zi i face apariia colonelul
Smith. Trezorierul unei companii de transporturi navale este
mpucat, preedintele aceleiai companii i soia sa dispar, iar un
translator educat n America este ucis n aceeai noapte i gsit la
aeroport.
Ai vreo teorie n legtur cu toate astea?
Am doar un scenariu posibil, zise maiorul precaut.
Mondragon descoper ceva n legtur cu firma lui Yu Yongfu i
consider c descoperirea sa are importan pentru americani.
Smith e trimis s afle ce a descoperit Mondragon i s recupereze
obiectul respectiv. Ceva nu merge bine. Pentru un anume motiv,
interpretul a primit misiunea sau a fost angajat s-l ajute pe
Smith.
Dac ceea ce spui tu e corect n ara asta exist persoane
care nu doresc ca americanii s pun mna pe ce a descoperit
Mondragon.
Maiorul nclin capul.
Avei dreptate.
Generalul bg mna ntr-unul din buzunarele interioare ale
costumului civil stil Mao pe care-l purta n seara aceea i scoase
de acolo o igar de foi lung i subire. Rupse un capt cu dinii,
se ntoarse n clipa n care o aprinse apoi scoase unul dintre
celebrele sale rotocoale de fum.
A obinut colonelul Smith obiectul pentru care a venit?
ntreb el.
Nu tim.
Asta trebuie s aflm.
Avei dreptate.
Chu scoase un alt rotocol.
Dac Smith a obinut ce voia, va ncerca s ias din ar.
Am acoperit toate punctele de ieire.
M ndoiesc. Avem un litoral foarte ntins, maior Pan.
Americanul nu e n apropierea coastei.
Atunci tii ce ai de fcut. Un alt rotocol de fum, de data asta
155

mai puin elaborat. i dac nu a obinut ce voia?


Va rmne n Shanghai pn i va ndeplini misiunea.
Chu Kuairong rmase pe gnduri.
Nu. i n acest caz el va ncerca s plece. Acoperirea sa este
distrus; nu va mai putea face nimic dac rmne. Mi se pare prea
inteligent ca s ncerce s foloseasc sistemul de transport public.
Mai degrab cred c e n stare s aranjeze o evadare pe coast. Tot
ceea ce avem de fcut este s-i dm de urm, s-i depistm pe
agenii americani sau chinezi care-l ajut, s-l oprim la destinaie
i, cu puin noroc, s punem mna att pe cei trimii s-l salveze,
ct i pe el.
Generalul trase din igar i zmbi n sfrit.
Da, asta ar fi grozav. Te las, Pan, s aranjezi totul.
O bucat de perete se mic. mbrcat din nou n tricoul su
negru, n blugii negri, cu pantofii cu talp moale n picioare, cu
rucsacul n spate, Jon atepta ntr-un loc de unde putea vedea
cnd se da la o parte bucata din zid. inea revolverul Beretta la
spate, pregtit s trag.
Prin deschiztur i fcu apariia Asgar Mahmout care, dup ce
intr n ncpere, se ntoarse s le ajute pe cele trei femei care-l
urmau. Erau mbrcate n acelai amestec tipic de haine
pantaloni largi, cmi i bluze, tricouri, un blazer. Dou duceau
truse de machiaj, n timp ce a treia avea n brae un vraf de haine.
Erau destul de nalte i suple, cu pr negru, bogat i strlucitor.
Cea care inea n brae hainele era mai nalt dect celelalte i avea
o fa coluroas. Purta prul pe spate, mpletit. Avea o aluni pe
obraz, un zmbet abia schiat pe buze, pomei proemineni,
sculpturali. Era o femeie frumoas, contient de acest lucru care
prea c o amuz.
n ncpere mai intrar nc doi brbai, strecurndu-se prin
deschiztur dup cele trei femei.
Dup ce intrar toi, Asgar ddu din cap spre Smith n semn de
salut.
Vd c i-ai pus hainele de lucru.
Am crezut c ar fi mai bine aa.
156

Femeia cea nalt i frumoas purta un blazer peste tricou i


blugi. l msur pe Jon de sus pn jos.
Asta-i ultima mod la brbai la Washington? ntreb ea ntro englez clar, cu accent american. Zmbetul de pe faa ei deveni
i mai larg.
Numai pentru agenii secrei aflai n misiune, i rspunse el
ntorcndu-i zmbetul.
Un brbat i spuse ceva lui Asgar ntr-o limb care suna
asemntor cu aceea pe care Jon o auzise n Afganistan, printre
uzbecii din Aliana Nordului.
Asgar i rspunse, apoi traduse pentru Jon.
Toktufan voia s tie unde i-ai ascuns armele. I-am spus c
probabil ai avut pistolul la spate, la centur, sub tricou i cuitul
prins de picior.
Eti pe aproape.
Asgar zmbi.
Cellalt brbat este Mierkanmilia, iar fata nalt care vorbete
ca un yankeu este sora mea, Alani. Ea i prietenele ei vor ncerca
s te transforme ntr-un uighur. i-au adus i haine.
Tu ce-ai s faci n timpul sta?
Voi ncerca s gsesc cea mai bun cale de a ajunge la
destinaie, voi pregti transportul i voi deveni uighur la rndul
meu.
Asgar fcu civa pai ctre ceilali doi brbai.
Te lsm n minile pricepute ale lui Alani. Cei trei se
nghesuir prin deschiztur, dup care traser seciunea de
perete la loc.
Femeile inur o scurt conferin n limba uighur. Mai precis,
cele dou ale cror nume i rmseser necunoscute lui Jon o
asaltar pe Alani cu un torent de ntrebri.
n cele din urm, Alani se ntoarse spre Jon.
Aaz-te aici, colonele Smith. i art un scaun. Scoate-i
tricoul.
Jon i scoase tricoul negru i rmase ntr-o bluz neagr pe
gt.
Alani forni uor.
157

Eti cam nfofolit, nu-i aa? Chiar trebuie s te conduc de


mn?
Jon ncepu s rd. Spre surprinderea lui, rse i ea, iar Jon fu
surprins cnd realiz c fata imitase perfect un profesor tipic
american. O glum pe care fr ndoial numai ea putea s o
savureze. Avnd n vedere circumstanele faptul c i risca viaa
pentru el era remarcabil c i pstra umorul. Jon i scoase
bluza i surprinse o scnteie de interes n ochii femeii n momentul
n care privirea ei se opri pe pieptul lui gol.
El i zmbi.
Tu i fratele tu suntei diferii de ceilali.
Ea rse uor i le fcu semn celorlalte dou femei s se apropie.
Acestea uotiser i chicotiser cu minile la gur n timp ce Jon
se dezbrca, apoi se apropiar i ncepur s lucreze la faa lui,
aplicnd mai nti o baz de culoare cafenie ca s-i ntunece
culoarea pielii.
De ce spui asta? i se pare c suntem diferii fiindc vorbim
englezete? Alani se ddu un pas napoi, urmrind lucrarea celor
dou cu un ochi critic.
De asta i fiindc ai fost educai n strintate. Se vede c e
vorba de un plan.
tii c tatl nostru a fost chinez?
Da. Mi se pare c lucrul acesta nu are prea mare importan
pentru nici unul dintre voi.
Nici nu are, cu excepia faptului c ne confer un avantaj pe
care ceilali uighuri nu-l au. i n acelai timp un dezavantaj.
Exist n permanen pericolului ca noi s trdm i s trecem n
tabra cealalt. Nu vom face asta niciodat i nici ei nu o vor
spune cu voce tare, ns mai mult ca sigur c le trece prin minte.
Cele dou femei discutau aprins, agitnd pensule cu coad
lung n jurul ochilor i sprncenelor lui Jon. Atingerea pensulelor
pe piele era foarte uoar, aproape l gdila.
Alani ncepu s le vorbeasc pe un ton ridicat. Ele i rspunser
pe acelai ton, ignorar observaiile i revenir la discuia lor
aprins pe teme estetice. Alani cltin din cap exasperat i i
privi ceasul de la mn.
158

Ce avantaj v confer? vru s afle Jon.


Ea se uita n continuare la cele dou artiste certree i se
prea c nici nu-l auzise.
Mama noastr este fata unuia dintre liderii guvernului nostru
independent, aflat n exil n Kazahstan. Din cauza asta, ea i noi
pe lng ea suntem nite persoane destul de importante printre
uighuri. Bunicul nostru a fost cel care a avut grij s fim trimii la
studii n strintate.
Se rsti la cele dou femei care ncepur n sfrit s se ocupe i
de ochii lui. Le art pe ceas c este trziu.
Datorit acestui fapt i pentru c tatl nostru era chinez,
Beijingul e convins c noi vom fi deosebit de utili n calitate de
lideri care s-i conving poporul c face parte din China. Care sl conving s renune la motenirea sa spiritual i s se lase
asimilat. Asta ne ofer anumite privilegii att timp ct dm
impresia c ne comportm conform planurilor lor. Avem parte
astfel de o acoperire bun, inclusiv documente de reziden ce ne
permit s ne deplasm mult mai uor i chiar s ne petrecem
perioade mai ndelungate pe teritoriul chinez. Ne urmresc, fr
ndoial, ns att timp ct nu ne prind cu nimic, putem merge
aproape oriunde dorim.
Se pare c lui Asgar i place s mearg pe acolo pe unde poate
fi arestat.
Ea ddu din cap n semn c tia foarte bine lucrul acesta.
Suntem disperai din cauza lui Asgar. E un biat bun i
deocamdat n-a fcut nici o boacn mai serioas. Ne rugm s
nu i se ntmple nimic.
Tot ncerc s plasez accentul tu. Unde ai studiat n Statele
Unite?
Am locuit la o familie n New Jersey i am urmat coala
public acolo, apoi am plecat la Universitatea statului Nebraska
din Omaha. Sunt un amestec de Coasta de Est i Vestul Mijlociu,
combinaia perfect pentru cei care vor s studieze tiinele politice
i agronomia.
i pentru cei destinai s ajung lideri eficieni ai unei populaii
preponderent agricole. Bunicul ei se gndise probabil la toate.
159

Cu o a doua specializare n tehnicile rzboiului de gheril?


Femeia zmbi.
Din nou Asgar. Atunci cnd sovieticii se aflau n Afganistan,
CIA era interesat s instruiasc orice musulman din Asia
Central care dorea s lupte mpotriva ruilor i el s-a alturat
Alianei Nordului. Ai votri nu erau n stare s ne deosebeasc
unul de altul, nici mcar de un tadjik.
Cele dou autoriti n ale machiajului i terminaser n sfrit
opera, se ddur civa pai napoi cotcodcind fericite i-i fcur
un semn lui Alani. Ea ddu din cap i le spuse probabil cteva
cuvinte de apreciere, fiindc zmbetele de pe feele femeilor se
lir i mai mult. ncepur s-i strng tuburile, sticluele,
borcnaele i pensulele, uitndu-se din cnd n cnd la el ca s-i
mai admire opera. Pe urm, una dintre ele btu de cteva ori n
peretele de crmizi cu mnerul unui pumnal pe care-l scoase de
undeva de sub haine.
Alani avea n mini o oglind.
Uit-te i tu.
Jon putu s admire imaginea mtii lipicioase i deloc
confortabile care i fusese aplicat pe fa. Ochii si i
schimbaser forma i deveniser foarte mici, pielea i era acum de
un cafeniu deschis, plin de riduri cauzate de soare i vnt. Dac
strngea un pic pleoapele, nu mai vedea nimic.
Printre noi ai s treci neobservat, zise Alani.
Mai bine s sperm c nu vom fi oprii.
Vom fi, poi s fii sigur. ns cu hrtiile mele i ale lui Asgar,
precum i cu cele pe care le-am falsificat pentru ceilali, n mod
normal ar trebui s scpm destul de uor. Putem spera c nu ne
vor da jos din Land Rover. Alani i privi din nou ceasul. Ceilali se
vor napoia curnd. Ar trebui s-i pui hainele pe care i le-am
adus.
n vocea ei se desluea o not de ncordare, ca i cum timpul ar
fi trecut prea repede i tovarii si ar fi ntrziat prea mult.
Starea ei de nelinite i se transmise i lui Jon.
Cu ce v ocupai n Shanghai? Oficial, vreau s spun, o
ntreb el n timp ce se mbrca.
160

Ne pregtim s formm instructori. Asgar i cu mine. Unii


dintre ceilali sunt instruii pentru a deveni lideri n sate sau
ageni ai Beijingului. Restul fac parte din reeaua noastr
clandestin.
Jon i trase peste blugii negri o pereche de pantaloni largi din
velur.
E un joc al naibii de periculos, Alani. Pentru voi toi.
tim care sunt riscurile. Au arestat deja cteva mii din
oamenii notri i au executat peste o sut. Alani l privi fix n ochi.
Probabil c pentru tine i cei din CIA e un joc. S tii c pentru noi
nu e.
Cmaa alb boit era strimt i abia o ncheie peste tricou,
ns bluza din flanel pe care i-o trase pe deasupra era tocmai
bun.
Nu lucrez pentru CIA, i spuse el lui Alani. i nici pentru
mine nu e un joc.
Da, cred c ai dreptate, recunoscu ea.
Nici unul dintre voi nu m-a ntrebat de ce m aflu aici. Asta
nu c a vrea s-i spun ie acum.
Ceea ce nu tim nu poate fi smuls de la noi. Eti mpotriva
chinezilor sau ncerci s asiguri ncheierea tratatului cu privire la
drepturile omului. Asta e suficient pentru noi.
Scrnetul aspru produs de frecarea crmizilor ntre ele
ntrerupse discuia. nainte ca spaiul din perete s fie complet
deschis, Asgar i fcu apariia n ncpere. Era mbrcat ca un
ran i avea n picioare cizme de clrie specifice oierilor. Pe cap
purta un fel de turban alb cu nflorituri, iar pe deasupra o plrie
de pai.
l studie pe Jon mai nti de la distan, apoi de aproape.
ntr-o lumin nu prea puternic, nici nu se bag de seam, i
fcu un semn cu capul lui Alani. Suntem gata.
Unde mergem? ntreb Jon.
Asgar se duse la masa unde luaser cina i ntinse o hart a
Regiunii Municipale Shanghai i a mprejurimilor i art cu
degetul spre un punct aflat n sudul oraului.
Pe dealul sta, aproape de mare, n locul unde se lete
161

golful Huangzhou, ntre Jinshan i Zhapu, se afl o pagod


abandonat. rmul e cam stncos n zona respectiv, ns exist
i cteva plaje mai bune. Acoperite i astea cu pietre, dar destul de
accesibile. Una dintre ele mai ales, puin mai mare, e perfect.
Ct de adnc e apa?
Nu tiu exact, Jon. Dar Toktufan mi-a spus c o barc mic
se poate apropia destul de mult. A lucrat prin apropiere.
Foarte bine. Jon i aduse rucsacul, scoase din el o map
neagr din plastic n care se gsea o hart topografic detaliat a
zonei oraului Shanghai, suprapus peste o fotografie luat din
satelit. Verific adncimea apei, l puse pe Asgar s-i arate exact
unde se aflau pagoda i plaja cu pricina apoi nscrise coordonatele
latitudinii i longitudinii ntr-un mic carnet. Dup ce termin,
mpachet hrile la loc.
S nu-i uii plria, l atenion Alani.
Jon i puse pe cap mai nti turbanul, apoi plria de pai.
Femeile ieir prin deschiztura din perete i Jon se lu dup ele.
Asgar l opri.
Mergem prin alt parte.
Dup ce ceilali ieir cu toii i seciunea de crmid fu
aezat la locul ei, Asgar l conduse, traversnd mai multe
ncperi, pn la ultimul dormitor. Acolo mpinse un pat ntr-o
parte, dnd la iveal un chepeng practicat n duumeaua acoperit
cu linoleum.
Noi mergem pe aici.
Jon privea nencreztor deschiderea din duumea.
Crezi c o s ncap?
Se lrgete mai jos. Sper c nu suferi prea tare de
claustrofobie.
Nu am probleme, l asigur Jon.
Intru eu primul, btrne. Nu-i fie team. E o nimica toat,
spuse Asgar, vrndu-i picioarele n deschiztur ngust. Privi n
jos i i ddu drumul.
Jon l urm i reui s treac destul de uor. l nvlui imediat
mirosul puternic, ca de mormnt, al gropii spate n pmnt i
piatr. Cobor frecndu-i umerii de pereii nguti pn ajunse jos
162

la captul unui tunel ntunecos i umed, susinut cu proptele de


lemn. n fa, n locul unde tunelul se ngusta, se zrea lumina
unei lanterne. Reui s vad picioarele lui Asgar.
Vocea lui venea parc de pe alt trm.
Au trecut pe aici i alii mai nali i mai solizi dect tine.
ine-te dup mine, cu ochii la picioarele mele i la lumin. Avem
de mers cam douzeci i cinci de metri.
Apoi lumina se mic i picioarele lui Asgar se cufundar n
umbr, strnind praful. Jon l urm imediat i nelese pentru
prima dat n via ce era claustrofobia dorina de a respira cnd
njur nu exista aer, sentimentul c n secunda urmtoare puteai fi
ngropat de viu. l durea pieptul i sngele i zvcnea cu putere n
tmple.
Timpul parc se oprise n loc. Avea senzaia c trecuse o
venicie de cnd ncepuse s se trasc respirnd din greu.
Trebuia s continue s respire i s nainteze. S urmeze paii din
faa lui, dei avea senzaia c tunelul ntunecat l nghite.
n sfrit, aerul ncepu s se schimbe. Era la fel de fetid i de
greu, dar parc de undeva venea o adiere. Jon trase aer n piept ca
un pete ce trage s moar.
Grbete-te, i spuse Asgar i se nl.
Jon se lu repede dup el. Ajunseser la o un portic ntunecat
care ddea ntr-o alee ce puea ngrozitor, dar lui Jon i se pru c e
cea mai frumoas privelite pe care o vzuse n viaa lui.
Asgar se repezi nainte i Jon, continund s respire din greu, l
urm cltinndu-se pn ce trecur de o poart de fier deschis i
ajunser ntr-o strad unde ateptau dou maini Land Rover. Jon
fu tras de mai multe mini ctre cel de-al doilea vehicul i mpins
n spate, de unde fusese scoas bancheta. Trei brbai i dou
femei se nghesuir n el. l recunoscu pe Toktufan, pe
Mierkanmilia i pe cele dou specialiste n machiaj. Pe ceilali nu-i
mai vzuse, ns toi purtau diverse piese de mbrcminte specific
uighure. Alani edea n fa, iar Asgar era la volan.
De ce sunt dou maini? ntreb Jon n oapt.
Pentru a distrage atenia n cazul n care poliia st la pnd.
Primul Land Rover, ncrcat la fel ca cel n care se afla el, plec
163

primul.
Apoi, cinci minute mai trziu, pornir i ei de-a lungul unor
strzi tcute i ntunecate la ora aceea a dimineii, pn cnd
ajunser la o osea luminat pe care traficul era destul de slab.
Asgar se uit n spate.
O lum acum pe autostrada Huhang pn la Hangzhou. Vom
fi complet la vedere: opt rani din Xinjiang care se ndreapt spre
sud, ctre Hangzhou, aa cum fceau n anii 30 fermierii srcii
din Oklahoma. Vom prea mai curnd amuzani dect
amenintori sper. Dac cei din Securitatea Public nu sunt deja
pe urmele noastre i dac reuim s-i pclim cu maina cealalt,
s-ar putea s reuim.

164

13
Autostrada Huhang, China
n ntunericul nopii, peisajul cptase un aspect fantomatic din
cauza umbrelor i fuioarelor de cea. Pentru a suna n Hong
Kong, Jon folosise un telefon public din Gubei, un ora nou din
districtul Changning. Discutase n francez la telefon despre
detaliile unei propuneri de afaceri care prea foarte credibil n
cazul n care convorbirea ar fi fost ascultat. Conversaia includea
ns i codul folosit pentru operaiunile de salvare pe mare,
precum i ora i coordonatele necesare. De ndat ce nchisese
telefonul, informaiile i fuseser transmise mai departe lui Fred
Klein.
Se auzea foarte clar, nici un semn c am fi fost ascultai, i
spuse el lui Asgar de ndat ce maina i relu drumul sinuos dea lungul oselei proaste care traversa inutul stncos i accidentat.
Ai fost ascultai, l asigur Asgar. Toate apelurile la distan,
n special cele ctre Hong Kong, sunt ascultate. Partea bun e c
monitorizarea e fcut de funcionari de slab calitate, pentru care
totul e rutin. Nu reuesc dect foarte rar s prind pe cineva i
asta dac cei care vorbesc nu se ascund deloc. De data asta ns
se tie c eti aici, aa c mai mult ca sigur c s-a ordonat o alert
special. Dar dac contactul tu are o acoperire solid, n-o s-i
dea seama de nimic.
Jon fcu o grimas.
Mulumesc.
nainte de a prsi oraul, fuseser oprii de dou ori pentru
verificri de rutin i reuiser s-i amuze pe poliitii care i
controlaser. Fuseser lsai s treac fr probleme. Jon
ncepuse s se relaxeze. Treizeci de minute mai trziu se aflau pe
autostrad, foarte puin circulat la ora aceea trzie i
parcurseser mai mult de jumtate din drumul pn la Hangzhou.
165

Dup ali civa kilometri prsir autostrada i intrar pe lng


Jiaxing, pe o osea rural cu o singur band pe sens, care i
ducea spre sud, ctre coasta Mrii Chinei de Est.
Chiar i n cele mai ntunecate ore dinainte de rsritul soarelui
continuau s ntlneasc alte vehicule cteva maini cu pasageri
i un flux intermitent de camionete conduse de mici fermieri care
i transportau produsele depozitate n spatele vehiculului n stive
periculos de nalte. Ali comerciani foloseau n acelai scop mici
remorci ataate de biciclete.
Asgar conducea cu o vitez constant, destul de redus, pentru
a nu atrage atenia asupra lor.
Dac Securitatea ne urmrete deja, atunci or s atepte s
ajungem la plaj i s nceap misiunea de salvare. Vor ncerca
fr ndoial s captureze i echipa de salvare. Avem ns destul
timp la dispoziie, aa c nu e nevoie s form nota i s ne
grbim. Cu puin noroc, s-ar putea ca nici s nu ne urmreasc.
Jon nu putea dect s fie de acord. Se ls pe spate i nchise
ochii. Toi ceilali din main, cu excepia lui Asgar, moiau i
numai cte o adiere de aer proaspt i srat dinspre mare i fcea
s mai deschid din cnd n cnd ochii.
Ajuni la Zhapu, o luar spre nord, ctre Jinshan. Pe oseaua
care urmrea linia coastei se ntlneau cu biciclete i camionete
care treceau n ambele direcii spre nord ctre Shanghai i spre
sud, ctre Hangzhou. Din cnd n cnd trecea i cte o main a
poliiei, ns cei dinuntru ori nu le acordau nici o atenie, ori
zmbeau amuzai la vederea unor rani att de napoiai.
n cele din urm, Land Rover-ul se opri pentru ca Asgar i Alani
s poat verifica poziia n care se aflau. ncepur s vorbeasc n
oapt unul cu cellalt, urmrind harta cu ajutorul unei lanterne
mici. Alani ntoarse capul ctre cei aflai n spate i zise ceva n
uighur. Toktufan se ridic i se nghesui n fa, ntre ei. ncepur
s discute cu aprindere, Toktufan artnd cu ncpnare spre un
punct de pe hart, apoi spre oseaua din faa lor, n timp ce Alani
ncerca, dup toate aparenele, s-l fac s se hotrasc asupra
poziiei lor exacte.
Alani i ddu i un creion cu care s marcheze locul pe hart.
166

Toktufan ridic din umeri, ddu la o parte creionul i continu s


gesticuleze insistent spre oseaua din faa lor.
Era clar c Toktufan era cel care cunotea cel mai bine locurile
spre care se ndreptau, ns se baza numai pe propria intuiie i pe
repere vizuale ce puteau fi destul de neltoare pe ntuneric. Toate
acestea nu aveau darul s-l liniteasc pe Jon i, dup cum se
prea, nici pe Alani sau pe Asgar.
Blestemnd cu voce sczut n uighur, Asgar readuse maina
pe osea i porni nainte, n timp ce Toktufan supraveghea atent
drumul ntunecat.
Suntei siguri c e n stare s gseasc plaja aia? ntreb Jon.
O s-o gseasc, spuse Alani. Singura ntrebare e cnd.
n vreo dou ore o s rsar soarele.
Ea se ntoarse spre Jon i-l privi cu zmbetul acela puin
dispreuitor.
Nu prea i place s atepi, nu-i aa, colonele? Adrenalin i
aventur. De asta te-ai fcut agent, nu? Apropo, dac nu eti de la
CIA, de unde atunci?
Jon se blestem n gnd pentru c-i scpase aa ceva.
Lucrez pentru Departamentul de Stat.
Chiar? Avu impresia c-l studiaz ca i cum ar fi tiut cum
trebuie s arate un agent ce lucreaz pentru Departamentul de
Stat. Poate chiar tia.
Atenie n fa! Vocea lui Asgar era strident.
Jon vzu uniformele. O main a poliiei blocase jumtate din
osea. Se apropiau de un punct de control.
Toktufan, treci imediat la locul tu! ordon Asgar.
Toktufan se strecur pe bancheta din spate n timp ce maina
naint ncet pe osea i i lu locul ntr-o coad format din
camionete, biciclete i automobile vechi. Cei din fa ineau actele
de identitate la vedere. Ofierul care se afla la comand sttea
sprijinit cu spatele de main i csca. Din cnd n cnd ltra cte
un ordin ctre subordonaii si.
Acetia aveau ns foarte mult treab. Trebuia s verifice actele
de identitate i s ridice prelatele care acopereau mrfurile,
indiferent de mrimea vehiculului controlat. Atunci cnd Land
167

Rover-ul lor ajunse n sfrit n fa, ofierul somnoros se trezi


brusc i rcni un ordin.
Cei doi subordonai ai si se uitar cu gura cscat la cei opt
cltori nghesuii n main. Unul dintre ei ncepu s verifice
actele pe care i le ddeau Alani i Asgar, n timp ce al doilea ncepu
s rnjeasc, vdit amuzat. Ofierul se rsti din nou, se apropie i
lu actele din minile poliistului. ncepu s le studieze i se uit
apoi cu atenie la Asgar i la Alani. Aceasta i zmbi. Era un
zmbet impertinent, aproape provocator. Ofierul clipi repede,
neputndu-i lua ochii de la femeia din faa lui.
Jon se ghemui mai mult, ncercnd s-i ascund nlimea i
masivitatea trupului, iar ceilali se lipir mai strns de el. Unul
dintre poliiti le lumin feele cu lanterna, apoi spuse ceva n
chinez din care Jon reui s identifice cuvntul uighur.
Ofierul, privind-o n continuare pe Alani, ddu din cap i url
un alt ordin. Cei doi poliiti i ndreptar atenia asupra
biciclistului care venea imediat dup ei. Ofierul zmbi, ddu din
cap spre Alani i le fcu semn cu mna s-i continue drumul.
n timp ce Asgar puse maina n micare, Jon se strduia din
rsputeri s reziste tentaiei de a privi napoi spre punctul de
control. Toi rsuflar adnc, uurai. Land Rover-ul fu nghiit de
ntuneric i cltorii din main ncepur s zmbeasc i s
uoteasc.
Jon ns nu zmbea.
Punctele astea de control sunt ceva obinuit? o ntreb el pe
Alani.
Sunt destul de frecvente n orae, ns rare n zonele rurale.
nseamn c au fost alertai de Biroul Securitii Publice i
caut pe cineva.
Asgar ddu afirmativ din cap.
Dar nu nite uighuri.
Nu, un american ca mine, fu de acord Jon.
Asta nseamn c nu au descoperit unde te afli, cu cine eti
sau ce ai de gnd s faci n continuare. Dac ar fi tiut, fr
ndoial c acum ar fi miunat de-a lungul coastei.
Dar i-au dat seama fr ndoial c am de gnd s ncerc s
168

fug pentru c altfel nu ar fi alertat poliia att de departe de


Shanghai.
Asta e valabil pentru orice agent a crui acoperire a fost
distrus.
Jon nu era deloc mulumit. Cineva de la Securitatea Public
bnuia c el va cere s fie scos din ar, aa c pusese n alert
poliia din ntreaga zon de coast din jurul Shanghaiului.
Probabil c puseser n micare i ambarcaiuni de patrulare i
avioane de vntoare. Ambarcaiunile nu-l ngrijorau prea tare.
Avioanele erau ns altceva.
Nu avu ns prea mult timp s se gndeasc la toate acestea.
Toktufan se aplec, zise ceva n uighur i ncepu s gesticuleze
spre dreapta, n direcia opus mrii. Printre trupurile celorlali,
Jon reui s zreasc pentru o fraciune de secund silueta unei
cldiri din interior, pe coama unui deal. Acoperiul avea curbura
caracteristic unei pagode chinezeti. Tot grupul se nvior.
Cu o micare brusc a volanului, Asgar scoase maina de pe
osea i se ndrept spre ocean, pe un drumeag n pant care nu
se vedea de pe osea. Asgar opri sub o salcie. Linitea care se
lsase dintr-o dat i fcu pe toi s rmn nemicai. nepenii
dup drumul lung ntr-o poziie incomod, se ddur cu toii jos
din main i se ghemuir n cerc n jurul lui Asgar i al lui
Toktufan. Copacii i tufiurile i nconjurau din toate prile.
Asgar ncepu s vorbeasc n uighur, ntrerupt din cnd n
cnd de comentariile lui Toktufan care arta cu mna n mai multe
direcii. Dup ce terminar, o femeie se ridic i dispru printre
copaci, ndreptndu-se spre oseaua pe care o lsaser n urm.
Alani se ntoarse spre Jon.
Asgar a trimis-o pe Fatima la pagod cu o lantern. O s-o
aeze la o fereastr de pe acoperi i o s-o acopere n aa fel nct
lumina ei s nu poat fi vzut dinspre uscat. Fata art apoi n
direcia opus, spre mare. Plaja se afl la aproximativ cinci sute de
metri msurai n linie dreapt de la pagod. n mod normal, ar
trebui s fie pustie, n special la ora asta, ns exist destui care
pescuiesc sau prind crabi noaptea. Exist de asemenea
posibilitatea ca poliia s supravegheze locul cu ajutorul
169

dispozitivelor pentru vedere pe timp de noapte.


Aadar trebuie s evitm plaja ct mai mult posibil.
Ea ncuviin.
Suntem narmai. Te vom nsoi acolo de ndat ce vom zri
lumina la fereastra pagodei.
Oamenii rmaser pe loc, ghemuii n tufele dese care formau
mpreun cu trunchiurile copacilor un fel de acoperi deasupra lor.
Fiecare secund prea un minut, iar fiecare minut trecea la fel de
greu ca i o or. oaptele uighurilor trdau ngrijorarea. Alani se
ghemui lng el n tcere, adncit n gnduri.
Un punct luminos apru brusc n deprtare. Asgar prinse din
nou via. ncepu s vorbeasc repede n uighur apoi se ntoarse
spre Jon.
E timpul s ne punem n micare, Jon. Nu sunt sut la sut
sigur, ns mi se pare c am auzit ceva lng osea n momentul n
care am cotit ncoace. N-am reuit s vd nimic, aa c sper c mam nelat. Nu avem nici un motiv s riscm inutil. Nu tim ct de
departe n larg se afl oamenii ti, sau dac se afl ntr-adevr
acolo. Ar trebui totui s ne grbim.
E ora stabilit, aa c sunt acolo, l asigur Jon.
Toktufan mergea n frunte, croindu-i drum printre tufiuri.
Ceilali uighuri veneau imediat n spatele lui, cu armele n
mini. Urma Jon cu revolverul gata de tragere, n timp ce Asgar i
Alani asigurau spatele. Tcuta procesiune plutea parc pe
deasupra ierburilor, ca o apariie fantomatic, nu mai consistent
dect ceaa.
ntr-un trziu, Jon auzi zgomotul valurilor care se sprgeau de
rm. O briz srat i nep faa. Copacii i tufiurile se terminau
cu un mic val de pmnt acoperit cu iarb deas i care cobora
cam un metru i jumtate pn la o plaj ngust, bolovnoas.
Jon i uighurii se ascunser dup ultimul ir de copaci. Luna era
aproape de suprafaa neagr a mrii pe care desenase o linie
argintie ce se ntindea pn la orizont. Arborii i unduiau crengile,
iar fonetul frunzelor sporea starea de ncordare.
Deodat se vzu o lumin scurt pe mare. O dat. nc o dat.
De trei ori.
170

Apoi din nou ntuneric i un sunet neateptat. Cineva se


mpiedicase de o piatr. Se auzi un geamt urmat de o njurtur.
n spatele ridicturii! opti Jon i se rostogoli imediat peste
malul nierbat.
Aproape simultan, Alani le strig celorlali.
Se rostogolir de cealalt parte a malului aproape n acelai
timp cu o rafal tras din direcia copacilor. Cteva gloane se
nfipser n nisip, altele trecur uiernd pe deasupra malului.
Ateptai pn i putei vedea! strig Jon.
Asgar repet pentru tovarii si uighuri. Nici unul nu intrase
n panic. Ateptau cu spatele la mare, calmi, cu un sentiment de
detaare rece n faa inevitabilului.
Urm o nou salv i Jon vzu o micare printre copacii din
stnga sa. Trase un foc. Se auzi un strigt n deprtare. Lovise pe
cineva. Uighurii mai traser un foc, apoi nc unul. De data asta
nu se mai auzi nici un strigt printre copaci.
Asgar njur n uighur i strig furios.
O a treia salv rsun pe deasupra capetelor lor, mai puin
intens de data asta, imprecis i Jon vzu n stnga sa umbre
care ieeau de la adpostul copacilor i se aruncau n iarba nalt
de la marginea plajei.
Vor s ne ncercuiasc!
Alani le repet celorlali spusele lui i Jon se ntreb dac nu
cumva era vorba despre aceiai oameni care l atacaser pe el i pe
Mondragon pe insula Liuchiu i apoi la vila lui Yu Yongfu. Din nou
Feng Dun, folosind tactica sa favorit?
Nu avu timp s analizeze prea mult problema. Indiferent cine
erau ei, agresorii i depeau din punct de vedere numeric i n
curnd aveau s-i ncercuiasc. Putea vedea deja micare foarte
aproape de ultima linie a copacilor. Micrile nu scpaser
neobservate nici de uighuri, care ncepur s trag calm, intind
cu atenie, focurile lor silindu-i pe atacatori s se arunce la
pmnt.
Asgar se ghemui lng el. Jon i simi n ureche rsuflarea
cald, cnd i spuse ngrijorat:
Putem s-i inem la distan o vreme, ns atunci cnd se vor
171

pune n micare cei de pe plaj, o s ne prind ca ntr-o curs dac


nu plecm mai repede de aici.
Ai dreptate, spuse Jon. M-ai ajutat deja foarte mult. i sunt
profund recunosctor doar tii asta. La prima ocazie, plecai!
i tu?
Doar pe mine m vor, indiferent cine sunt ei.
Nu crezi c sunt din forele de securitate?
Poate c da, poate c nu. Nu conteaz.
Conteaz pentru noi.
Jon nelese.
Dac e vorba despre cei din forele de securitate, o s ncerc
s-i in pe loc pn ce ajungei
Un nou baraj de foc automat izbucni din stnga. Uighurii se
ntinser pe nisip i rspunser la rndul lor cu lovituri precise,
ns rmaser descoperii. Se auzir pai dinspre copacii din fa,
care fceau s scrie nisipul. Fuseser nconjurai.
Ducei-v! i strig el lui Asgar. Eu m predau.
Asgar ezita.
Alani venise lng ei.
Nu putem s-l lsm aici!
Vino cu noi! i spuse Asgar.
nainte ca Jon s poat lua vreo decizie, ntunericul nopii fix
din nou sfiat de o rafal de arme automate, gloanele mturnd
fia de iarb ce se ntindea ntre copaci i mica ridictur de
pmnt. Dinspre mare izbucnir rcnete nspimnttoare.
Jon i Asgar se ntoarser aproape simultan i vzur opt
siluete care se ridicaser din ap la egal distan una de cealalt
i care trgeau pe deasupra capetelor lor ctre cei care i
ncercuiser.
Jon zmbi uurat.
S fiu al naibii! Sunt ai notri. Cei mai buni soldai care
exist SEAL.
Vestea se rspndi aproape instantaneu. Uighurii i ndreptar
din nou atenia ctre cei care atacau din flanc, obligndu-i s dea
napoi. Strignd i blestemnd, grupul ce se apropiase de malul de
pmnt se retrase i el.
172

Un lupttor SEAL ni din ap i se ghemui lng ei.


Orhideea. Brbatul, lat n umeri i musculos, avea faa
acoperit cu crem neagr.
Drgu din partea voastr c ai aprut.
Sunt locotenent Gordon Whelan, domnule. M bucur c am
reuit s ajungem la timp. Ar trebui s ne lum tlpia. n larg
au aprut mai multe nave de patrulare. Cred c i-au dat seama
c se petrece ceva aici. Oamenii votri pot s se descurce singuri?
Asgar ddu afirmativ din cap.
Dac i mai inei culcai la pmnt alte cteva minute.
S-a fcut. Ducei-v.
Asgar i chem abia auzit pe ceilali uighuri. Nu era timp s-i ia
rmas-bun. Mult aplecai, o luar repede spre dreapta, de-a lungul
plajei i disprur n ntuneric. Lupttorii SEAL continuar s
trag foc de acoperire, mpiedicndu-i pe agresori s observe
manevrele.
Luai-o spre ap, domnule, i spuse locotenentul. Trebuie s-o
tergem al naibii de repede de aici.
Jon alerg spre barca de cauciuc tras pe plaj. n jurul ei se
vedea spuma alb a valurilor. Se urc n barc. Patru dintre
lupttorii SEAL traser o ultim salv, dup care mpinser cu
putere ambarcaiunea, srir nuntru i ncepur s vsleasc
rapid pentru a iei n larg.
n urma lor, cei patru rmai, inclusiv locotenentul Whelan,
continuau s trag. Apoi, brusc, linite. Din barc, Jon se uita
cum se ndeprteaz uscatul. Alturi de el, alte patru fee
ntunecate priveau ngrijorate n direcia rmului.
Inima lui Jon btea cu putere. Nu se mai auzea dect zgomotul
slab al valurilor care splau marginea brcii care se ridica i
cobora n ritmul lor. Ambarcaiunea continua s se ndeprteze de
rm. Cei din jurul su nu spuneau nimic. tia ns c toate
gndurile lor se ndreptau spre cei patru lsai n urm. ngrijorai
ca i el.
ntr-un trziu, la mai bine de patru sute de metri n larg, patru
forme ntunecate nir afar din ap. Minile tovarilor lor se
ntinser spre ei. Unul cte unul se urcar toi n barc.
173

Locotenentul Whelan fu ultimul. i numr i ddu din cap


mulumit.
Toi prezeni. Ai fcut o treab bun, tipilor.
Nimeni nu mai zise nimic n vreme ce naintar alte cteva sute
de metri. Undeva, spre nord, apa neagr fu mturat de lumina
unui reflector. Se afla la mai bine de trei kilometri distan, ns se
apropia cu repeziciune.
O s ne descopere imediat, spuse locotenentul. Pornete
motorul, efule.
Unul dintre membrii echipei SEAL porni motorul aflat n afara
brcii i aceasta ni nainte, sltnd pe valuri ca o jucrie. Jon
se aez mai bine, bucurndu-se de stropii reci care i rcoreau
faa transpirat. n acelai timp privea nelinitit alupa chinez. Se
apropia din ce n ce mai mult prin noapte, cei de la bord trgnd
din cnd n cnd n aer, n cutarea unei inte. Reflectorul navei nu
reuise nc s dea de ei, ns atunci cnd se va ntmpla
i n clipa aceea vzu forma ntunecat care se nla n faa lor
ca un gigantic monstru marin. Era un submarin. American, slav
Domnului. Exact n clipa n care barca atinse corpul de oel al
submarinului, reflectorul navei de patrulare se opri asupra lor.
Gloanele strpunser cauciucul, dar soldaii se grbir s urce pe
nav, trgndu-l i pe Jon i barca pneumatic sfiat.
O voce de pe punte strig cu putere:
Intrai nuntru! Eliberai puntea!
Vasul de patrulare descoperise submarinul i sirenele sale
intraser n aciune. Submarinul ncepuse deja s se scufunde n
timp ce Jon, membrii echipei SEAL i ceilali care se aflau pe punte
se grbeau s coboare prin trapa care se nchise cu zgomot n
urma lor. Nava de patrulare deschise focul cu o mitralier de mare
calibru, ns gloanele sreau neputincioase din scutul de oel.
Tumul conic al submarinului dispru sub ap i nava chinez
continu o vreme s se nvrt n cercuri, frustrat.
La bordul submarinului, Jon fu condus spre o cabin
minuscul n care putu s se spele i s se odihneasc. Rmas
singur, ajunse la concluzia c cei care i atacaser pe plaj nu
fceau parte din forele naionale de securitate. Acestea n-ar fi
174

trimis la faa locului o simpl nav de patrulare. Nu, indiferent


cine fuseser atacatorii, cel ce i angajase era o persoan privat.

Beijing
Ca unul dintre cei mai vechi membri ai Comitetului Permanent,
Wei Gaofan locuia n complexul Zhongnanhai ntr-un loc
privilegiat, aproape de Nanhai lacul sudic, acoperit cu flori de
lotus. n curte era o salcie bine ngrijit, ale crei ramuri se plecau
sub suflarea brizei de diminea. Copaci nflorii i plante
decorative mpodobeau aleile pavate ce legau ntre ele cele patru
cldiri micue care mrgineau curtea. Acestea erau mpodobite cu
graioase acoperiuri n form de pagod i decorate cu coloane pe
care erau sculptai dragoni, nori i berze ce simbolizau norocul i
longevitatea. Locuia mpreun cu soia n cea mai mare dintre
case, n timp ce fata lor, copilul ei i o femeie ce avea grij de el o
ocupau pe cea din fa. n cea de-a treia cldire se afla biroul su,
iar a patra era destinat musafirilor.
Soarele se ridicase pe cer de mai bine de o or cnd Feng Dun
fu primit n sfrit n biroul lui Wei, decorat cu mici comori
reprezentative pentru toate dinastiile ce conduseser China,
ncepnd cu marele Han. Wei, un cunosctor i iubitor de ceai,
edea la mas i savura o ceac de Longjing. Mirosul floral subtil
al acestuia umpluse ncperea. Spre deosebire de vin, care devine
mai bun pe msur ce se nvechete, ceaiul era mai parfumat dar
i mai scump n anul n care fusese cules. Ceaiul pe care l bea
Wei, cules cu cel mult ase luni n urm, era cultivat n Hangzhou,
Longjing fiind cea mai fin, cea mai delicat varietate din China.
Wei nu-i oferi i lui Feng Dun o ceac i nici nu-i ascunse
suprarea.
Aadar, colonelul american i-a scpat.
A scpat i din minile Biroului Securitii Publice. Nefiind
invitat s se aeze, Feng Dun rmase n picioare, uitndu-se n jos
ctre Wei, care era chel, cu ochii mici necai n grsime, burt
mare i picioare subiri.
175

Wei i arunc o privire critic.


Ai avut noroc.
Am avut amndoi noroc, spuse Feng, nfruntnd privirea
atotputernicului membru al Comitetului Permanent.
Wei sorbi din ceaca cu ceai.
Dar generalul Chu i maiorul Pan bnuiesc ceva.
Poate c bnuiesc, ns nu tiu nimic i nici nu vor ti
vreodat.
Wei se ncrunt din nou.
i mai e i soia lui Yu Yongfu, despre care am auzit c a
disprut.
Feng ridic din umeri.
Nu are cum s ne fac vreun ru. Tatl ei ar fi ruinat i
femeia e prea inteligent ca s-i doreasc aa ceva. Favorurile
dumneavoastr i pot face viaa foarte uoar att ei, ct i familiei
sale.
Ai dreptate. n ochii lui Wei se citea ns n continuare
ndoiala. Vaszic, americanul sta e chiar aa de bun? Cum a
reuit s scape?
E bun, ns nu suficient ca s pun mna pe factur. n ceea
ce privete celelalte escapade ale sale, a avut noroc i a fost ajutat.
De ctre cine?
Mai nti de ctre un translator ce lucra pentru CIA i care
acum este mort. Apoi de ctre o celul clandestin de uighuri. Lau dus pn la punctul de unde a fost scos. Protii de la poliie nici
mcar nu au bnuit. Au rs de uighuri i apoi i-au lsat s treac.
Imbecilii!
Eti n stare s-i identifici pe aceti uighuri?
Nu ne-am apropiat niciodat destul de ei, ns cunosc foarte
bine oraul i zona nconjurtoare. Apoi au aprut trupele SEAL i
i-au ajutat s scape.
Wei Gaofan ddu din cap mulumit.
Un submarin. Asta nseamn c americanii sunt foarte ateni
s nu provoace cumva vreun incident. Am reuit. Ai fcut o treab
bun.
Feng Dun nclin capul, bucuros de compliment, ns suprat
176

fiindc nu avusese parte de politeea gestului de a fi invitat s ia


ceaiul cu patronul su. Dar va veni i vremea recompenselor, cnd
Wei Gaofan i va asuma un rol mai mare n conducerea destinelor
Chinei.
Documentul a fost distrus? continu Wei.
A ars.
Eti sigur?
Eram mpreun cu Yu Yongfu cnd i-a dat foc nainte de a-i
lua arma i de a pleca cu maina, spuse Feng. Normal c l-am
urmrit.
Poliia n-a gsit nici un cadavru.
Probabil c nici n-o s gseasc vreodat.
Ai spus c l-ai vzut cum s-a sinucis? Cu ochii ti?
De asta l-am urmrit. i dup aia a czut n Yangtze. El a
cerut s moar aa.
Wei Gaofan zmbi din nou.
Nu mai avem de ce ne teme, n timp ce americanii au toate
motivele s fie ngrijorai. Ce-ai zice de o ceac cu ceai, Feng?

177

14
Undeva n Oceanul Indian
nconjurat de oceanul cenuiu, fregata echipat cu rachete
ghidate USS John Crowe se ndrepta spre poziia ordonat.
Oceanul era linitit, cu excepia unor valuri uoare n sud-vest. n
spatele lor se ntrezrea lumina rsritului, n timp ce n vest
noaptea era nc atotstpnitoare, ntunecat i misterioas. Pe
ecranul radarului, prada apruse deja cu o or n urm, ns The
Dowager Empress, vasul suspect, era nc invizibil n ntunericul
nopii.
Pe puntea de comand a fregatei, comandorul James S.
Chervenko i regl binoclul, dar nu reui s vad nimic din
pricina ntunericului. Musculos i cu umeri largi, comandantul
vasului avea o fa tbcit, cu ochii ngustai din cauza anilor
lungi petrecui pe mare.
Lng el se afla ofierul de serviciu, locotenent-comandorul
Frank Bienas.
Vreun indiciu c ar fi nsoii de vreo alt nav, Frank?
Nimic pe radar sau pe sonar, raport Bienas. Ofierul avea
graia fluid a unui boxer. Tnr, iste i chipe, Bienas era un fel
de idol al femeilor.
OK. Dup ce se lumineaz suficient ca s vedem cargoul,
reducei viteza i continum urmrirea ghidndu-ne numai dup
radar. M gseti n cabina mea.
Am neles, domnule.
Comandantul prsi puntea de comand i cobor spre cabina
sa. Amiralul Brose insistase foarte mult asupra importanei acestei
misiuni, ns Chervenko nu avea nevoie de lmuriri suplimentare,
nici de la amiral, nici de la nimeni altcineva. Cunotea foarte bine
incidentul cu Yinhe. Situaia era mult mai complicat de data
aceasta fiindc aveau de-a face cu o Chin mult mai puternic,
178

mult mai stabil i mult mai important n arhitectura politic a


lumii. n acelai timp, a permite Irakului s produc un nou stoc
de arme chimice era o opiune pe care nu o puteau lua n calcul cu
nici un chip.
Ajuns n cabina sa, comandorul Chervenko activ legtura radio
pe care primise ordin s-o stabileasc direct cu amiralul Brose, fr
a mai trece prin releele conducerii flotei.
Sunt comandorul Chervenko i raportez c USS Crowe se afl
pe poziie, domnule.
Foarte bine, domnule comandor. Amiralul vorbea de parc
fusese nevoit s-i ntrerup cina, la Washington fiind joi seara.
Cum merge treaba?
Pn acum doar msurile de rutin. Radarul nu a indicat
prezena altor nave de suprafa sau submarine i nu am
nregistrat nici o convorbire radio. De ndat ce se lumineaz, vom
reduce viteza i vom continua urmrirea numai pe baza
semnalului radar.
Continuai s monitorizai toate comunicaiile radio trimise
sau primite pe nav. Avei la bord un interpret de chinez, nu?
Da, domnule.
Foarte bine, domnule comandor. Jim, nu-i aa?
Jim, da, domnule.
Te rog s m anuni imediat dac se ntmpl ceva acolo i ai
grij s nu faci nimic care s pun n pericol misiunea sau fregata.
M anuni la cea mai mic modificare a situaiei, ai neles?
Am neles, domnule.
M bucur c lucrm mpreun, Jim.
V mulumesc, domnule.
Convorbirea fiind terminat, comandorul Chervenko se ls pe
spate n fotoliu i-i ainti privirea n tavanul cabinei. Misiunea
aceasta nu semna deloc cu acele evenimente mai mult sau mai
puin nsemnate cu care era presrat cariera unui comandant de
fregat. i ddea perfect de bine seama c aceast aciune implica
riscuri imense, c totul se putea ncheia cu o confruntare ce l-ar
putea costa chiar viaa sa i a echipajului su. Misiunea asta
reprezenta n acelai timp i o ans neateptat. Puine pericole
179

erau mai mari dect cele care stteau n faa unei nave angajate
ntr-o confruntare pe mare. Succesul ntr-o astfel de aciune
riscant putea fi o cotitur hotrtoare n cariera sa. Carier care
putea fi distrus la fel de repede de un eec.

Marea Chinei de Est


Vibraia uriaelor motoare ale portavionului se transmitea prin
corpul navei pn n oasele lui Jon. Sunetele care l nconjurau i
produceau o senzaie de pace interioar n timp ce atepta n
cabin s i se fac legtura cu Fred Klein la Washington. Cunotea
obiceiurile lui Klein. Cina dac nu cumva Fred uitase cu totul de
mncare n seara aceea era servit de obicei n harababura din
biroul su.
Submarinul l dusese pe Jon pn n dreptul portavionului care
plutea cufundat n ntuneric undeva n nordul Taiwanului,
nconjurat de nave de escort. Jon simi foarte clar c amiralul
Hotei i comandantul portavionului considerau c ordinul pe care
l primiser de a recupera un agent sub acoperire nu era dect o
pierdere de vreme pentru vasul lor atotputernic. Dup ce buse o
ceac de cafea mpreun cu locotenent-comandorul ce fusese
trimis s aib grij de el, Jon fusese condus direct n cabina sa.
Aici fcuse un du, se brbierise i ceruse permisiunea s dea un
telefon.
Gndurile sale se ntoarser la uighuri, ndeosebi la Alani.
Spera s fi scpat cu toii.
Cnd telefonul sun, el smulse imediat receptorul din furc.
Ai reuit s scapi ntreg de acolo, colonele? Vocea lipsit
parc de orice emoie a lui Fred Klein avea un efect linititor
asupra sa.
Mulumit ie, cu ajutorul Marinei Statelor Unite i al unor
localnici. i povesti ce se ntmplase din momentul n care l
sunase ultima dat de la Peace Hotel. Uighurii vor s obin
independena fa de China, ns nu-i fac prea multe iluzii c asta
se va ntmpla prea curnd. Deocamdat sper c situaia va
180

evolua ntr-att nct s-i poat pstra identitatea naional i


cultura i c tratatul cu privire la drepturile omului al
preedintelui Castilla i va ajuta n acest sens.
Un motiv n plus s ne strduim s facem tot posibilul ca
tratatul s fie semnat, spuse Klein. Aadar, Asgar Mahmout era
sursa lui Mondragon?
Am crezut c e bine s afli.
Ai dreptate. Ceva nou n legtur cu factura?
Bnuiesc c au distrus-o deja, asta dac au ceva minte. Cel
puin exemplarul acela.
i eu sunt de aceeai prere. Jon putea auzi cum Klein trgea
din pip. i cu toate astea, tu zici c ai fost urmrit pn pe plaj.
Dac au distrus documentul, de ce s vrea s te elimine i pe tine?
E deja prea mult. Sigur un risc inutil. Eti convins c cei care v-au
atacat nu erau fore de poliie sau de securitate?
Foarte convins.
Klein pufi intrigat.
nseamn c e vorba de altceva. Nu vor ca factura s ajung
n minile noastre, asta-i clar. Au avut ns destul timp ca s se
asigure c nimeni nu poate ajunge n posesia documentului. Cu
toate astea au ncercat s te ucid i au fcut-o cu propriile fore.
Fr s apeleze la poliie.
Pulsul lui Jon se acceler brusc. ncepea s neleag unde voia
s ajung Klein.
Ei nu vor ca forele de securitate chineze s afle c a existat
un astfel de document i c un agent american a fost trimis n
cutarea lui. Securitatea Public a aflat deja despre prezena mea
n China i tie c nu sunt numai om de tiin, ns nu a reuit
s afle motivul pentru care am intrat n ar. Cei care l-au silit pe
Yu Yongfu s se sinucid nu doresc ca Securitatea s afle motivul
prezenei mele n China. Jon analiza rapid n minte tot felul de
posibiliti. Crezi c e vorba de un fel de lupt pentru putere n
Beijing?
Sau poate vreo afacere necurat a unuia dintre magnaii din
Shanghai.
Nu prea s-au schimbat lucrurile n noua Chin!
181

Pufitul pipei nu se mai auzea la cellalt capt al liniei. Nu se


mai auzea nici un sunet, ca i cum s-ar fi fcut deodat vid n
jurul lui. Apoi rsun vocea lui Klein, uimit parc de propria
descoperire:
Guvernul chinez nu tie ce transport The Dowager Empress!
Asta trebuie s fie!
Cum e posibil aa ceva? n China? Acolo toate hotrrile se
iau n comun, prin consens. La naiba, cred c nici la toalet nu se
duc singuri.
E singurul rspuns logic, colonele. Cineva, mai mult ca sigur
plasat foarte sus n ierarhie, ncearc s creeze tensiuni ntre
naiunile noastre. Este ntr-adevr vorba despre o lupt pentru
putere, ns la o scar internaional.
Jon trase o njurtur.
China este n posesia armei nucleare. Are la dispoziie arme
mult mai periculoase dect tie restul lumii.
La cellalt capt al firului se lsase o tcere n care se simea
ngrijorarea.
Jon, asta face ca situaia s fie mult mai periculoas dect
am crezut. Dac ceea ce bnuim noi este adevrat, atunci este
absolut necesar ca documentul s se afle n mna preedintelui
nainte de a ordona orice nou micare. Voi transmite celor de la
Marin s te trimit imediat la Taipei. De acolo vei putea lua
primul avion spre Hong Kong.
Ce acoperire s folosesc de data asta?
Am fcut cercetri n legtur cu firma Donk & LaPierre. E
vorba de un conglomerat cu interese att n transporturile navale
internaionale, ct i n electronic. Spre norocul tu, au
preocupri i domeniul biotehnologiilor.
Nu pot s m duc acolo i s folosesc propria mea identitate.
Nu, ai dreptate. ns am aranjat s joci rolul unuia dintre
colegii ti de la USAMRIID: maiorul Kenneth St. Germain.
Semnm destul de bine, ns dac ei se apuc s verifice i
descoper c omul e la lucru?
Nu au cum s descopere. Colegului tu i s-a propus s fac
puin alpinism n Chile.
182

Jon ddu din cap.


Da, e genul de ofert pe care Ken n-ar putea-o refuza
niciodat. Bine lucrat. Te rog s-i pui pe oamenii ti s aranjeze o
ntlnire pentru mine sau mai bine zis pentru Ken St. Germain
cu eful filialei Donk & LaPierre din Hong Kong, ca s discutm
despre activitatea lor n domeniul viruilor.
Consider treaba deja rezolvat.
Ai reuit s afli ceva n legtur cu ucigaul de care i-am
povestit Feng Dun?
Nu nc. Continum investigaiile. Tu te duci la Taipei i eu o
s-l pun la curent pe preedinte. Nu cred c-o s se bucure prea
tare.
Ar trebui s-i comunici i ultimele date pe care le avem n
legtur cu btrnul prizonier care pretinde c e David Thayer.
Ai nouti?
Jon i spuse ce aflase de la Asgar Mahmout.
Ferma-nchisoare se afl la periferia oraului Dazu, la
aproximativ o sut douzeci de kilometri nord-est de Chongqing.
Se pare c msurile de securitate nu sunt prea severe, cel puin
dup standardele chinezeti.
Foarte bine. Am mcar un punct de plecare n cazul n care
va trebui s organizm scoaterea lui de acolo. Nu-mi fac probleme
din cauza unui simplu gard sau a ctorva gardieni. E foarte bine
c beneficiaz de anumite privilegii i c are un singur coleg de
celul. Dac reuim s scoatem i ali civa prizonieri politici o
dat cu el, vom avea acoperire att pentru Thayer, ct i pentru
misiune. Ce nu-mi place e locul n care e plasat ferma: e o zon
foarte dens populat. Nu-mi place nici faptul c-l tot mut dintr-un
loc n altul. E posibil s fie luat de acolo nainte s ajungem noi la
el.
Din ceea ce spunea Asgar, am neles c se afl de ceva vreme
la Dazu. Nu avea nici un indiciu c ar putea fi mutat din nou.
Jon putea auzi pufiturile regulate care indicau faptul c Fred
reflecta.
OK, ferma aceea putea s fie plasat i mai ru. Cel puin e
aproape de graniele cu Birmania i India.
183

Nu e chiar aa de aproape.
Prin urmare, va trebui s ne strduim ceva mai mult. Toi va
trebui s facem tot posibilul. Vreau documentul acela, colonele.

Oceanul Indian
n centrul de comunicaii i control de la bordul fregatei USS
John Crowe locotenent-comandorul Bienas sttea aplecat peste
umrul operatorului, cu privirea fixat pe ecranul radarului.
De cte ori i-a schimbat cursul?
De trei ori dac o numrm i pe aceasta, domnule.
Operatorul ridic privirea spre ofier.
Descrie-mi ce modificri a fcut.
Mai nti a deviat patruzeci i cinci de grade spre sud, apoi
Ct timp? Ce distan a parcurs?
Aproximativ o or, cred c vreo treizeci i cinci de kilometri.
Bine, zi mai departe.
A revenit la cursul iniial i a rmas aa aproximativ o or,
apoi a deviat spre nord timp de nc o or, cred i dup aceea a
revenit la cursul iniial.
Deci e napoi de unde a plecat?
Da, domnule. Aproximativ.
i noi am schimbat cursul de fiecare dat dup ei?
Bineneles. Am raportat noile coordonate.
OK, Billy, ai fcut o treab foarte bun.
Pe faa operatorului apru un zmbet.
ntotdeauna la datorie, domnule.
Locotenent-comandorul nu-i ntoarse zmbetul. Prsi centrul
de control i se strecur pe culoarele navei pn la cabina
comandantului. Btu la u.
Intr.
Comandorul Chervenko ridic privirea de pe masa de lucru
ncrcat cu hrtii. Remarc imediat ngrijorarea de pe faa lui
Bienas.
Ce s-a ntmplat, Frank?
184

Cred c ne-au descoperit, domnule. Bienas i raport tot ceea


ce auzise de la operatorul radar.
i am modificat cursul de fiecare dat?
Mi-e team c da. Canfield era la comand. E nou i nu are
experien.
Chervenko ddu calm din cap.
Ar fi fost mai bine dac s-ar fi ntmplat puin mai trziu,
ns tiam amndoi c ne vor descoperi pn la urm. Traficul
radio a crescut n intensitate?
Chiar n clipa aceea se auzi o voce n difuzorul interfonului:
Au nceput s transmit, domnule. Am nregistrat o activitate
radio foarte intens, totul n limba chinez.
Vorbeam de drac, murmur comandorul Chervenko. Apoi n
microfonul interfonului: Chemai-l imediat acolo pe aspirantul
Wao.
Am neles, domnule.
Chervenko rmase aplecat asupra consolei de comunicaii.
efule, bag crbuni. Am nevoie de viteza maxim.
Comandantul se ridic. Hai s mergem pe punte.
Comandorul i Bienas ajunser pe puntea de comand.
Aspirantul Wao era deja acolo.
i-au dat seama c suntem aici, domnule i acum raporteaz
cuprini de panic la Beijing i Hong Kong.
Cuprini de panic? se ncrunt Chervenko.
Da, domnule. Asta e cel mai ciudat. Ei tiu cine suntem.
Vreau s spun, tiu c suntem o fregat a Marinei Americane.
Trebuie c au un expert militar la radar, suger Bienas fr
s-i ascund surpriza.
Comandorul Chervenko ddu nemulumit din cap.
Spune-i mecanicului-ef s dea tot ce poate. Nu mai are nici
un rost s ne ascundem acum. Hai s vedem ce se petrece la
bordul cargoului. Chervenko ndrept binoclul spre orizont. Era o
zi clar, nsorit, marea era calm, vizibilitatea aproape nelimitat.
naintau rapid cu douzeci i opt de noduri, aa c cei de pe
Crowe reuir n scurt timp s disting cargoul la orizont i
continuar s se apropie.
185

Locotenent-comandorul veni i el cu binoclul lng comandant.


Vezi i tu ce vd eu, Frank?
Bienas ddu din cap afirmativ. Punile cargoului erau pline cu
membri ai echipajului, toi gesticulnd cu minile n direcia
fregatei. Un ofier striga ceva spre ei, de sus, de pe puntea pe care
se afla cabina de comand, ns marinarii continuau s forfoteasc
fr rost.
Cred c sunt speriai de-a binelea, Jim, spuse Bienas.
Aa zic i eu, admise Chervenko. Nu le-a spus nimeni c
suntem aici i au fost luai prin surprindere. ns pe vas era cineva
care se atepta ca fregata noastr sau cel puin un alt vas de
rzboi american s-i fac apariia.
Altfel n-ar fi avut nici un motiv s aduc la bord expertul n
radare.
Da, zise Chervenko. Preia comanda, Frank. ine-i sub
supraveghere. De acum, fie ce-o fi.
Ce credei c vor face chinezii?
Chervenko pornise deja spre cabina sa ca s raporteze situaia
amiralului Brose.
Nu tiu, zise el peste umr. ns bnuiesc c o mulime de
personaje din Washington vor cuta n curnd rspunsul la
ntrebarea asta.

186

15
Joi, 14 septembrie
Washington, D.C.
Preedintele Castilla se afla sus, n dormitor, aezat n fotoliul
su special Zero-Gravity i ncerca fr prea mult succes s
citeasc cteva pagini i s nu se mai gndeasc la China i
tratatul cu privire la drepturile omului la tatl pe care nu-l
cunoscuse niciodat i la suferinele ndurate de el ncerca s
nu-i mai fie att de dor de prima doamn.
Gndurile i zburau aiurea i propoziiile se amestecau i nu
aveau nici un neles. Puse cartea n poal i se frec la ochi. i
lipseau partidele pasionante de pocher care se ncingeau n nopile
n care nu aveau somn, dei de obicei Cassie ctiga opt din zece.
Ea se afla ns ntr-un turneu n America Central, nconjurat de
pres i ctignd inimile tuturor celor care veneau s-o asculte. Ar
fi vrut s-o aib acas, cu el. S se ocupe i de inima lui.
ncepuse s viseze la viaa care i atepta pe amndoi dup
ncheierea mandatului, cnd Jeremy ciocni uor la u.
Ce s-a mai ntmplat? izbucni preedintele, dndu-i prea
trziu seama de iritarea cu care-i vorbise.
Domnul Klein, sir.
Castilla se nvior brusc.
Invit-l nuntru, Jeremy. i scuz-m, cred c mi lipsete
Cassie.
Toi i simim lipsa, domnule preedinte.
Zrise oare o umbr de zmbet pe faa lui Jeremy, dei omul se
ferise s fac vreun comentariu referitor la motivele pentru care
preedintelui i era dor de soia sa? Castilla se ncrunt ca s-i
ascund propriul zmbet.
Jeremy atept ca Fred Klein s intre n dormitor. Dup aceea
iei i nchise ua pe dinafar.
187

Castilla avu brusc revelaia c Fred Klein trece prin aceast


lume ca ceaa, tcut i impenetrabil. Cum scrisese Carl Sandburg:
Ceaa nainta ca pe lbue de pisic Picioarele lui Klein erau prea
mari pentru comparaia asta.
Ia loc, Fred.
Klein se ls pe marginea unui fotoliu. Minile efului de la
Covert-One ncepuser s se agite de parc ar fi descoperit brusc
pierderea unei bijuterii deosebit de preioase.
Bag-i drcia aia n gur, mormi Castilla, nainte s m
apuce i pe mine cheful de but.
Klein l privi ruinat, dar i scoase imediat din buzunar pipa
greu ncercat i vr mutiucul n gur, recunosctor.
V mulumesc, domnule preedinte.
Nu-mi doresc altceva dect s reueti s rmi n via pn
mi termin eu mandatul, spuse Castilla printre dini. OK, ce veti
rele mi-ai adus de data asta?
Nu sunt sigur dac vetile mele sunt bune sau rele, Sir. S-ar
putea spune ca acest lucru s depind de cum evolueaz afacerea
Empress.
Nu m-ai linitit deloc.
Nu, Sir. Klein i relat preedintelui pe scurt ultimele aventuri
ale lui Jon, fr s intre n detalii. Suntem aproape siguri c
documentul original a fost distrus. Oamenii mei din Irak n-au gsit
nimic pn acum. Colonelul Smith e n drum spre Hong Kong,
unde sper s gseasc cel de-al treilea exemplar la sediul firmei
Donk & LaPierre.
Preedintele ddu nemulumit din cap.
Cteodat regret c exist pe lume toate corporaiile astea
multinaionale.
Majoritatea guvernelor sunt de aceeai prere, aprob Klein.
Ce avem de la ceilali ageni ai notri din China?
Nimic. Nici unul dintre contactele pe care le au n guvern sau
n partid nu tie nimic despre Empress i adevrata ncrctur a
vasului.
Castilla ncepu s-i frece rdcina nasului, mijind ochii.
E cam ciudat, nu? Beijingul forfotete de obicei de zvonuri i
188

speculaii.
mpreun cu Smith, am ajuns la concluzia c e posibil ca
Beijingul s nu tie nimic despre substanele interzise.
Preedintele ridic din sprncene.
Vrei s spui c e vorba de o afacere privat?
Cu o complicaie. Credem c este posibil s fie implicat i un
oficial cu rang nalt, probabil cineva chiar din Biroul Politic.
Preedintele analiz rapid posibilitile.
Corupie? Un alt caz Chen Xitong?
Da, e posibil. ns poate fi vorba i de o lupt pentru putere
n interiorul Biroului Politic. Care
Nu este n mod necesar n avantajul nostru.
Nu, domnule, nu este.
Preedintele nu mai zise nimic, pierdut n gnduri. La fel de
absent era i Klein care, fr s-i dea seama ce face, i scoase din
buzunar pachetul de tutun ca s-i umple pipa. Se trezi la timp i,
nelegnd ce era pe cale s fac, bg repede n buzunar pachetul
puternic aromat.
n cele din urm, preedintele se ridic din fotoliu i ncepu s
patruleze prin ncpere, trindu-i papucii pe covor.
Nu cred c e vreo diferen dac Beijingul tie sau nu. n
ambele situaii vor reaciona la fel. i vor apra dreptul ca navele
lor s se poat deplasa n orice direcie n apele internaionale, cu
orice ncrctur doresc, indiferent dac sunt sau nu de acord cu
ncrctura acestui vapor. Doar ntr-un singur fel putem s
mpiedicm s ajung n Irak ca acele substane fr s declanm
o confruntare i toate consecinele care rezult de aici.
tiu, Sir. Trebuie s punem mna pe factur pentru a putea
demonstra lumii ntregi i Chinei, bineneles c nu ncercm
s nelm. Dar dac Beijingul nu este implicat i nu tie ce
transport Empress, atunci ar trebui s coopereze imediat ce vom
reuim s dovedim ce transport nava cu adevrat. Nu au nici un
motiv s muamalizeze cazul. n mod normal, ar trebui s se arate
la fel de preocupai i dedicai meninerii pcii ca oricare alt stat.
Sau cel puin putem spera c se vor comporta aa.
Klein nu mai zise nimic i-l studie n tcere pe preedinte, care
189

continua s umble agitat prin dormitor ca i cum ar fi fost prins


ntr-o plas invizibil.
Credei c e un moment potrivit s v pun la curent cu
ultimele nouti n legtur cu David Thayer?
Preedintele se opri i se uit fix la Klein.
Da, bineneles c e un moment potrivit. Ce-ai mai aflat?
Una dintre sursele noastre din China ne-a informat c fermanchisoare nu e pzit chiar att de strict. E posibil s reuim s
introducem acolo pe unul din oamenii mei, care s ia legtura cu
Thayer i s vad n ce stare e acesta i ce dorete.
Foarte bine, spuse preedintele precaut, fr s-i reia
plimbarea.
Klein i simi ezitarea din voce.
V gndii s renunai la aciunea de salvare, Sir?
Aa cum ai spus i tu, dac Beijingul nu a fost implicat n
trimiterea navei n Irak, ar trebui s fie foarte cooperani cnd va fi
pui n faa dovezilor. ns o aciune clandestin pe teritoriul lor, al
crei rezultat nu le-ar aduce dect condamnare din partea opiniei
publice mondiale, nu poate dect s-i nfurie, indiferent dac
rezultatul e ncununat sau nu de succes.
Avei dreptate, fii nevoit s recunoasc Klein.
Nu-mi pot permite s risc pacea naiunii noastre sau viitorul
tratatului.
Poate c nici nu e nevoie de aa ceva, spuse Klein. Putem
trimite fore care s nu aib nici cea mai mic legtur cu
guvernul. Numai voluntari. Care s se ntoarc la cel mai mic
semn c au fost descoperii. n felul acesta putei s negai totul.
Poi s faci rost de atia voluntari bine pregtii?
Ct de muli doresc.
Castilla se ls s cad n fotoliu. ncruci picioarele i ncepu
s-i frece brbia masiv.
Nu tiu ce s zic. Istoria nu e deloc ngduitoare cu raidurile
private n teritoriu inamic.
Fr ndoial c exist riscuri, Sir, recunosc asta. ns mult
mai puine dect ntr-o operaiune oficial.
Preedintele prea gata s accepte.
190

Primul pas ar fi s trimitem pe cineva acolo care s-l


contacteze pe Thayer, nu? S vad dac el vrea s fie salvat aa
sau prefer s atepte aplicarea tratatului.
Da i s ne raporteze care sunt condiiile acolo, paz,
configuraia terenului, starea drumurilor toate detaliile de care
avem nevoie n cazul n care aprobai operaiunea.
Foarte bine. F-o. Dar nu ntreprinde nici o alt micare pn
nu o discutm amndoi.
Se nelege de la sine.
Da. Preedintele l privea pe Klein cu o expresie trist. Poate
c a renunat de mult s se ntoarc acas. S-i mai vad ara. Ar
nsemna foarte mult pentru mine s-l scot de acolo. S-i ofer
ultimii ani din via n pace i confort aici, acas. Castilla l privea
acum pe Klein fr s-l vad. Ar fi grozav s reuesc s-mi cunosc
n sfrit tatl.
tiu, Sam.
Cei doi schimbar priviri care le aminteau de tinereea lor.
Preedintele oft i-i terse ochii.
Klein se ridic i iei ncet din dormitor.

Vineri, 15 septembrie
Hong Kong
Sediul asiatic al firmei Donk & LaPierre S.A. Ocupa trei etaje
ntr-un turn nou, cu patruzeci i dou de niveluri, n inima
cartierului Central, principala zon de afaceri din insula Hong
Kong. Celelalte dou cartiere din centru erau Admiralty i
Wanchai, ultimul fiind fosta zon a felinarelor roii, transformat
ns n ultimii ani n cel de-al treilea district financiar ca
importan dispus la est de Central. Majoritatea zgrie-norilor care
se ridicaser n ultimii ani se nlau n Central i Admiralty, n
timp ce la vest de Central erau n plin desfurare noi proiecte de
construire a unor centre comerciale. De cealalt parte a portului
Victoria, pe continent, se afla Kowloon, cea de-a patra seciune a
191

oraului, cu o febril activitate economic.


Fix la ora prnzului, vineri, firma Donk & LaPierre primi un
apel telefonic care ocoli consola de comunicaii a companiei i
ajunse direct n biroul domnului Claude Marichal. Acolo, apelul nu
fcu s sune aparatul de pe masa de lucru a lui Marichal, nici cel
de-al doilea telefon aezat pe o msu lng fotoliul destinat
vizitatorilor importani. Aparatul care ncepu s sune era un
telefon de interior fr disc sau tastatur, plasat pe ultimul din
cele trei rafturi ale unei etajere cu cri aflat sub ferestrele din
spatele mesei de lucru a lui Marichal.
Uimit, Marichal scp stiloul din mn, trase o njurtur,
deoarece cerneala i se mprtiase pe hrtii i se ntoarse ca s
ridice receptorul.
Da? Pot s v ajut cu ceva?
Putei, dac suntei domnul Jan Donk.
Lui Marichal aproape i czu receptorul din mn. Nu putu
dect s zic repede:
Ce? A, da. Da, bineneles. ncercnd s-i stpneasc
emoia, Marichal trase adnc aer n piept. Ateptai, v rog. V fac
legtura. Puse receptorul pe marginea etajerei apoi l ridic din
nou. S-ar putea s dureze cteva minute, aa c v rog s
rmnei pe fir.
O s rmn.
Marichal l trecu pe ateptare pe cel care sunase, se ntoarse
imediat la masa sa de lucru i form un numr de interior.
Domnule? A sunat cineva pe linia privat a domnului Donk i
vrea s vorbeasc cu el.
Vrea s vorbeasc cu el?
Da, domnule.
Nu e Yu Yongfu sau domnul McDermid?
Nu, sigur.
Nu-l lsa s nchid.
O s ncerc.
Marichal nchise telefonul i se ntoarse la linia special:
V rog s m scuzai, domnule. Mai dureaz puin pn l
gsim pe domnul Donk. Marichal se strduia ca vocea sa s sune
192

ct mai calm, indicnd dorina de a fi de folos. Poate v pot ajuta


eu dac mi spunei n ce problem l cutai pe Jan.
Drgu din partea dumneavoastr, ns nu, mulumesc.
n biroul lui Marichal intr n vrful picioarelor un brbat care
inea un deget la buze i ale crui sprncene ridicate ntrebau dac
individul mai era pe fir. Marichal ddu repede din cap, cznindu-te
ntre timp s mai inventeze ceva ca s-l in pe cellalt pe linie.
E posibil ca domnul Donk s fi plecat deja s ia prnzul. S
nu mai fie n cldire. Dac mi lsai numele i numrul
dumneavoastr, sau un mesaj pentru dnsul, sunt sigur c o s v
contacteze de ndat ce se ntoarce. V va cere desigur scuze c nu
a fost aici alo? Alo? Sir? Alo?
Ce s-a ntmplat?
Marichal puse receptorul n furc i se uit cu o expresie
vinovat spre brbatul din faa biroului lui.
A nchis. Cred c i-a dat seama, domnule Cruyff.
Brbatul aflat n picioare, Charles-Marie Cruyff, ncuviin cu o
micare a capului. Ridic rapid receptorul aparatului de pe masa
lui Marichal i ntreb n microfon:
Ai reuit s afli?
A sunat de la un telefon public din Kowloon.
D-mi numrul i adresa. Cruyff le not pe o bucat de
hrtie.

Kowloon
Fcuse o greeal. Jon trnti furios receptorul n furc. Ori
numrul acela era secret i n-ar fi trebuit s-l tie nimeni, ori Jan
Donk nu exista. Era posibil ca ambele variante s fie adevrate.
Probabil c cel care rspunsese i alertase deja superiorii cum c
o persoan neautorizat, care vorbea engleza american fr
accent, intrase n posesia numrului. Singura ntrebare pe care io punea acum era dac reuiser s determine locul de unde
sunase. Era o ntrebare cu un singur rspuns posibil: trebuia s
presupun c reuiser s-i ia urma.
193

Aterizase cu dou ore n urm pe aeroportul Hong Kong


International de pe insula Lantau, sub identitatea maiorului medic
Kenneth St. Germain, purtnd o peruc de un blond-murdar
potrivit cu imaginea hippie a eminentului microbiolog. Trecuse
prin vam i luase o curs expres pn la Shangri-La Hotel din
Kowloon. Nu pierduse prea mult timp n camer. Dup ce cutase
n cartea de telefon adresa firmei Donk & LaPierre, i schimbase
costumul, bgase peruca n buzunar i prsise hotelul.
n ziua aceea, oraul era sufocat de o ptur de cldur i
umezeal, neobinuit pentru mijlocul lui septembrie. Mersul pe
strad implica strpungerea unui zid dens de fum de motor i aer
srat de mare, amestecate cu miresme de carne i pete prjit.
Fusese imediat nghiit n marea de pietoni, limuzine i autobuze,
mult mai numeroase aici dect la Shanghai. i croise cu greu
drum pn la terminalul Star Ferry, unde gsise cabina telefonic
de unde sunase.
Acum ncerca s se ndeprteze ct mai repede de locul
respectiv, amestecndu-se n mulimea aflat pe promenada
portului. Se uit de jur mprejur n cutarea unui chioc fast-food
de unde s poat supraveghea cabina telefonic.
Un singur lucru era n avantajul lui aici un brbat nalt,
mbrcat n haine occidentale nu ieea cu nimic n eviden printre
cele cteva mii pe care chinezii i vedeau zilnic pe strzile oraului.
Apucase s mnnce trei crevete cnd i fcuser apariia dou
limuzine negre fr plcue de nmatriculare. De la distan
preau a fi Mercedesuri. ase chinezi mbrcai n costum
coborr din maini i se mprtiar n mulime. Se apropiar
apoi de cabina telefonic, venind din direcii diferite i uitndu-se
atent la cei din jur. Nu purtau nici o arm la vedere, ns Jon nu
putu s nu observe umflturile dubioase care se ghiceau prin
sacouri. Remarc de asemenea c cei ase erau stpnii de o
nervozitate amestecat cu furie.
Nu fceau parte din Securitatea Public sau din forele de poliie
locale. Erau altceva.
Nici unul dintre ei nu apucase s se uite n direcia fast-foodului. Era o ans pe care nu avea voie s o rateze. n afar de asta,
194

aflase tot ceea ce vrusese s tie. Arunc la co resturile de crevete


prjit n grsime i se ndrept spre terminalul feribotului.
Urmtoarea plecare spre insula Hong Kong era peste trei minute.
Cumpr un bilet.
O dat suit pe punte, i croi drum spre balustrad, cu gndul
la cei ase brbai, ncercnd s le memoreze feele. Erau i ei
oamenii lui Feng Dun?
n timp ce se gndea la aceast posibilitate, i lu n serios rolul
de turist i ncepu s admire privelitea din faa lui care te lua pe
nepregtite, indiferent cte ai fi auzit sau citit despre ea sau cte
fotografii ai fi vzut nainte. Scena din faa lui avea o deschidere
att de larg, nct era imposibil de cuprins dintr-o singur privire.
n primul plan se aflau vapoarele, barjele, iahturile, sampanele
verzi, feriboturile care viermuiau prin apa albastr. Urmau apoi
debarcaderele, vapoarele trase la mal i cldirile de pe chei care
indicau locul de unde ncepea insula Hong Kong. n spatele
acestora se nlau zgrie-nori, nghesuii ca nite titani gata de
atac, cu reclame de neon n loc de blazoane, n spate de tot, mult
deasupra, se vedeau munii imperturbabili i venici, cu piscurile
nconjurate de nori. Spre est ieeau din apa mrii insule aidoma
unor piramide. Panorama era la fel de imens i uimitoare ca cea a
New York-ului.
Impactul pe care toate aceste imagini ce ncepuser s se mite
uor spre el n clipa n care feribotul se desprinse de terminal l
aveau asupra lui, devenise palpabil. Trase adnc aer n piept i se
ntoarse cu spatele la mare. Deodat i vzu pe puntea vasului pe
doi dintre cei ase, amndoi cu mna pe sub hain, de parc ar fi
vrut s verifice dac armele sunt la locul lor. i croiau drum prin
mulime. i se apropiau de el.

195

16
Manila, Filipine
Aparatul C-130 modificat ateriz la ora 14 pe pista Aeroportului
Internaional Ninoy Aquino sub un soare orbitor. Avionul continu
apoi drumul prin faa terminalelor comerciale ale aeroportului i
intr ntr-un hangar izolat, n care ateptau dou vehicule militare:
o limuzin de comandament vopsit n culori de camuflaj i un
Humvee prevzut cu mitraliere.
De ndat ce porile hangarului fur coborte, ua avionului de
transport se deschise i se ls n jos scara. oferul n uniform al
limuzinei sri de la volan, ocoli maina i deschise portiera din
spate pe partea care ddea spre avion.
Ferit de orice priviri curioase n interiorul imensului hangar,
secretarul Forelor Terestre Jasper Kott cobor scara metalic
urmat de patru dintre oamenii lui. Trsturile sale fine erau
ascunse de ochelarii negri de aviator. n clipa n care ajunse n
dreptul limuzinei, oferul lu poziie de drepi. Elegant ca
ntotdeauna, mbrcat ntr-un costum cu vest cu o croial
perfect, Kott salut din cap n direcia oferului i se aez pe
bancheta din spate a limuzinei. Consilierii si se suir n Humvee.
n interiorul limuzinei se afla deja un alt pasager un brbat n
uniforma cu o singur stea de argint pe umeri a generalilor de
brigad. Aezat lng cealalt portier, el trase adnc din igara de
foi pe care o inea ntre buze i scoase un nor de fum.
V deranjeaz filmul, domnule secretar? ntreb generalul de
brigad Emmanuel (Manny) Rose.
Nu i dac chestia asta v ajut s gndii mai bine, domnule
general.
Kott deschise geamul cnd limuzina se puse n micare, urmat
ndeaproape de Humvee. ntr-unul din pereii laterali ai hangarului
se ridic o u vertical aidoma celei de la intrarea ntr-un garaj
196

uria i cele dou vehicule ieir n btaia razelor ucigtor de


fierbini ale soarelui filipinez.
De data asta am nevoie ca s-mi pstrez rbdarea. Rose
scoase un alt nor de fum n timp ce anvelopele mainilor fiau pe
pista neted a aeroportului. N-o s v vin s credei de ce sunt n
stare oamenii tia.
Ba da, doar lucrez n Washington. Secretarul Kott privea pe
geam spre palmierii i vegetaia tropical de pe marginea oselei.
Aerul fierbinte nu-l deranja. n deprtare se vedeau plcuri de
arbori de mango. Psri cu penele viu colorate i luau zborul de
pe ramurile arborilor. n fa, pe osea, se putea vedea efectul de
miraj produs de aerul fierbinte. Erau cel puin cu zece grade mai
mult dect la Washington aerul era fierbinte, umed, prolific.
Avei dreptate.
Credei c acest al-Sayed pe care l-au luat prizonier este omul
pe care l cutm? Unul dintre liderii de frunte ai gherilelor
islamice din Mindanao?
Sigur.
Ce v face s fii att de sigur? Faptul c filipinezii in att de
mult s-l aib n minile lor?
Da.
Ai insistat asupra faptului c trebuie s fim prezeni la toate
interogatoriile? continu secretarul.
Generalul Rose ddu din cap cu maxilarele ncletate, gata s
izbucneasc furios.
Bineneles c am insistat, s-i ia naiba! Dac nu ne ascult,
nu mai pup ei nici urm de ajutor militar de la noi. Ca s fiu
sigur, am pus de paz i oameni de-ai mei.
Foarte bine.
Generalul continu o vreme s fumeze n tcere i s priveasc
oseaua. Totul prea n ordine.
Ai adus o echip de specialiti?
Un expert n interogatorii de la CIA i un cpitan de aviaie
care vorbete limba Moro. Kott nu considera necesar s-i spun
c-i adusese i buctarul cu el. Se afl cu toii mpreun cu
secretarul meu n Humvee. Mine vom merge s stm de vorb cu
197

prizonierul.
Mda. Asta dac vei reui s-i convingei pe filipinezi, disear,
la dineu, s ne permit acest lucru.
Kott zmbi sigur pe sine.
Asta nu va fi o problem.
La scurt vreme dup aceea, cele dou vehicule ajunser la
complexul de cldiri rurale unde, graie bunvoinei guvernului de
la Manila, fusese stabilit cartierul general provizoriu al Misiunii
militare americane. Cei doi coborr din limuzin schimbnd
diverse amabiliti pentru a nela eventualele tentative de
interceptare a conversaiei i generalul Rose l conduse pe Kott
pn n apartamentul cu aer condiionat n care secretarul urma
s se odihneasc i s se pregteasc apoi pentru importantul
dineu la care aveau s participe nali oficiali politici i militari
filipinezi.
Atunci pe disear, domnule general. Kott ntinse mna.
Rose i-o strnse i-i spuse mormind cu igara ntre buze:
Voi fi acolo. Ar fi bine s tragei un pui de somn. O s avei
nevoie.
Kott nchise ua i atept cinci minute. Nu se auzea dect
uieratul aparatului de aer condiionat, montat ntr-un col al
ncperii. Secretarul deschise apoi ua i se uit pe culoar n
ambele direcii. Nu se vedea nimeni.
Ghemuit sub o fereastr din cldirea cu perei de lemn, o
femeie supl, mbrcat n uniform de cpitan al Forelor Aeriene
ale Statelor Unite, fix pe perete un microfon de contact. Femeia
sosise la Manila n acelai avion cu secretarul Kott.
n interiorul apartamentului se auzea cum Kott se mic prin
camer. Se auzi apoi sunetul ncuietorii unei serviete-diplomat
care era deschis i zgomotul produs de ridicarea unui
microreceptor telefonic.
Sunt aici, se auzi vocea lui Kott. Da. Trebuie s fiu napoi
nainte de ora ase. n dou ore? Foarte bine. Unde? La Clubul
Corregidor? Foarte bine. Voi fi acolo.
Se auzi cum receptorul este pus la loc n furc, scritul unui
198

scaun, apoi pai care traversar ncperea i, n sfrit, zgomotul


pantofilor aruncai pe podea. Pe urm, scritul arcurilor patului
Kott se odihnea puin nainte de a se duce la ntlnirea cu
persoana cu care vorbise la telefon. Probabil c acum sttea ntins
pe pat i privea spre tavanul de pe care mai multe insecte ciudate
se pregteau s-i dea drumul n pnza ce proteja patul mpotriva
narilor.
Cpitanul din Forele Aeriene era n acelai timp translatorul
din limba Moro al secretarului Kott. Pe ecusonul de la piept se
putea citi Cpitan Vanessa Lim. Femeia strnse echipamentul de
ascultare i plec de lng fereastr. Nu se ducea ns s se
odihneasc i numele ei nu era Vanessa Lim.

Hong Kong
Cele mai dificile momente pentru un agent sub acoperire erau
acelea n care nu putea s fac nimic. Jon rmsese la prora
feribotului prefcndu-se c admir privelitea caleidoscopic ce
umplea orizontul. Dei i se ridicase prul pe ceaf, nu se ntoarse
s vad unde se aflau cei doi brbai care naintau printre
pasageri, studiind hainele, feele i atitudinile celor din jur.
Adevrul era c nu tiau cum arat cel ce sunase la Donk &
LaPierre. De fapt, ansele ca Feng Dun sau oricine altcineva s tie
chiar i c locotenent-colonelul Jon Smith se afla n Hong Kong
erau minime.
O ans minim era totui o ans. Era o posibilitate. Aa cum
spusese cndva Damon Runyon9: ntr-o curs nu ajunge
ntotdeauna cel mai rapid, iar ntr-o lupt nu nvinge mereu cel
mai puternic. ns ei sunt cei pe care trebuie s pariem. Era o
chestiune de probabiliti.
Smith rmase n partea din fa a feribotului, n aparen lipsit

9 Damon Runyon (1884-1946) jurnalist i autor de proz scurt


american. Scrierile sale, n cea mai parte referitoare la viaa celor din
pturile srace ale societii americane, se disting prin utilizarea
slangului i prin caracterizrile pline de culoare.

199

de orice griji, fr s dea vreun semn c ar fi observat c ceva


ciudat se ntmpla n jurul lui. Prea total fascinat de imaginile i
sunetele exotice care umpleau aerul pe msur ce nava se apropia
de terminalul de pe insula Hong Kong.
n momentul n care feribotul ajunse foarte aproape de ponton,
docheri mbrcai n uniforme albastre apucar odgoanele de
fixare. Pasagerii se nghesuir spre ieire, gata s sar pe rm n
clipa n care nava avea s se opreasc i aveau s se deschid
porile. Jon se amestec i el printre pasageri. Deasupra mulimii
nerbdtoare se roteau pescrui care scoteau ipete ascuite. n
cele din urm, porile fur deschise. Jon se ls dus de uvoiul de
pasageri n jos pe pasarela de lemn, apoi pe pontonul de beton.
Cnd privi napoi, cei doi vntori dispruser.

Manila
Secretarul Forelor Terestre Jasper Kott mbrcase o cma
larg, albastr, o hain sport din pnz de n, pantaloni maro
deschis i pantofi uori, deschii la culoare. edea relaxat ntr-un
fotoliu i savura curentul rece care venea din direcia aparatului de
aer condiionat n timp ce studia un raport ntocmit de cei din
forele speciale referitor la aciunile unor lupttori de gheril care
executaser o incursiune fulgertoare ntr-o garnizoan a armatei
filipineze din nordul insulei Mindanao.
Se auzi o btaie n u i Kott puse un semn la locul pn la
care citise raportul, aez dosarul pe o msu lng fotoliu i se
duse s deschid.
Sergentul din forele speciale care se aflase la volanul mainii
ce-l adusese de la aeroport intr n ncpere.
Bun seara, domnule.
Calea este liber, sergent?
Da, domnule. Majoritatea filipinezilor i fac siesta. Ai notri
sunt ocupai cu pregtirea antiterorist. Maina dumneavoastr
ateapt n faa unei ui de serviciu. Singura santinel este unul
dintre oamenii mei.
200

Apreciez ajutorul. Eti foarte discret. i mulumesc.


Sergentul Reno zmbi.
Nu-i stric nimnui cteva momente de relaxare din cnd n
cnd, domnule.
Kott i ntoarse zmbetul, ca de la brbat la brbat.
Atunci, hai s mergem.
Secretarul porni pe culoarul silenios, mpreun cu sergentul
care l urma respectuos la trei pai distan. Lng cldire atepta
aceeai limuzin vopsit n culori de camuflaj, cu motorul pornit.
Kott ddu aprobator din cap: un motor n ralanti atrgea mult mai
puin atenia dect unul care pornea brusc.
Se aez pe bancheta din spate, pe care nu se mai afla nimeni
de data asta. Sergentul nchise portiera, trecu la volan i scoase
limuzina din curtea complexului. Plictisit de imaginea srccioas
a periferiei Manilei, Jasper Kott se ls pe spate, ncruci braele
la piept i ncepu s se gndeasc la sarcinile pe care le avea de
ndeplinit n seara aceea. Fost manager de succes n mai multe
firma private, ultima sa poziie fusese cea de director executiv al
companiei Kowalski and Kott K&K, Inc. furnizor de turele de
tancuri pentru fabricani de armament din toat lumea. Era
adevrat c ajunsese un om de afaceri foarte bogat i influent,
mult mai bogat i mai influent dect cea mai mare parte a
concurenilor si. Totui, cifrele erau bune numai pentru stabilirea
unui scor, nu i pentru a msura satisfacia personal.
Era un brbat foarte exigent n toate privinele, de la felul n
care se mbrca pn la regulile de convieuire, de la modul de
stabilire a relaiilor sociale pn la cel n care ncheia afacerile, i
folosise meticulozitatea ca pe o arm cu care obinuia s-i
dezarmeze competitorii. n lumea dur a oamenilor de afaceri, el
nu-i mai gsea locul. Cine ar fi putut bnui ct de sus inteau
ambiiile sale? Cine ar fi crezut c e capabil de o asemenea
stpnire de sine care s-i permit s accepte eecurile fr s se
mai uite napoi? n timp ce ceilali l ignorau, considerndu-l prea
prudent pentru a fi cu adevrat periculos, el avansase. Pn s-i
dea seama, competitorii si rmseser mult prea n urm ca s-i
mai poat face ceva sau ca s-l opreasc.
201

Nu mai avusese parte de o ans att de promitoare ca aceea


ce se prefigura acum. Se gndea cu plcere la ce putea nsemna
succesul ntr-o aciune ca asta un ctig financiar imens, putere
dincolo de orice imaginaie garantarea unor viitoare afaceri de
acelai calibru, una mai important dect alta
Ajuni pe o strad linitit, situat ntr-unul dintre cele mai
selecte cartiere ale metropolei, sergentul intr pe aleea care ducea
pn la intrarea unei vile impozante. Proprietatea era nconjurat
de un gard viu foarte nalt. Din loc n loc, de pe peluza de un
verde-intens neau spre cer palmieri zveli. Curcubeul de culori
al straturilor cu flori tropicale contrasta cu albul pereilor cldirii.
Era vorba de o hacienda din epoca stpnirii spaniole, o cldire
imens i izolat.
Kott se aplec spre ofer.
Las-m cteva ore, sergent. Ai telefonul mobil cu tine?
E aici, domnule. Sergentul se btu cu palma peste buzunarul
de la piept al cmii. Stai fr grij.
Secretarul Kott porni pe aleea de crmid ars ce ducea spre
porticul lung de la intrare. Ua era din mahon masiv, n timp ce
feroneria, inclusiv un ciocan ornamental, de forma unui arpe
ncolcit, erau din alam lustruit. Btu i avu senzaia, fr s
vad nimic, c se deschisese i nchisese im vizor. Ua se deschise
i apru o tnr filipinez care-i fcu o plecciune. Fata nu avea
mai mult de aisprezece ani i era goal-puc, cu excepia
pantofilor mov cu toc nalt i a unei jartiere de aceeai culoare
prins sus, pe coaps. Expresia de pe faa lui Kott nu se schimb.
Fata l invit ntr-o camer bogat mobilat, n care se aflau njur
de douzeci de femei mai mult sau mai puin dezbrcate. ntr-un
col se vedea un bar foarte bine garnisit. Tnra continu drumul
prin ncpere. Kott o urm ndeaproape, cntrit n mod
profesionist de douzeci de perechi de ochi. Cei doi ncepur s
urce pe o scar n spiral care s-ar fi potrivit foarte bine n locuina
vreunui nobil din Madrid. Ajuni la etaj, fata l conduse pe un
culoar acoperit cu o mochet cafenie pn la ua din fund, o
deschise, i zmbi din nou i se ddu la o parte.
Kott intr n ncpere. Camera era spaioas, cu pereii cu tapet
202

cafeniu cu pete aurii i n ea se gseau mai multe piese de mobilier


bogat decorate, un careu cu fotolii confortabile, un mic bar i un
imens pat cu baldachin. Fr s spun un cuvnt, fata nchise ua
i el auzi cum se ndeprteaz pe coridor.
i-a plcut primirea, Jasper? ntreb Ralph McDermid din
fotoliul n care edea. Era bine dispus i zmbea cu gura pn la
urechi. Faa sa rotund arta perfect relaxat.
Ralph, e de vrsta fiicei mele, pentru numele lui Dumnezeu!
zise indignat Kott. Chiar trebuie s ne ntlnim n astfel de locuri?
E o acoperire excelent, rspunse preedintele Grupului
Altman cu acelai zmbet pe buze. Sunt cunoscut aici. M bucur
de protecia lor. n afar de asta, mi place compania fetelor i
serviciile pe care le ofer!
Fiecare cu gusturile sale, mormi Kott.
Ct de tolerant i lipsit de prejudeci poi fi tu, Jasper, spuse
McDermid. Stai jos, la naiba i bea ceva. Nu mai fi att de
ncordat. tim amndoi c n realitate nu eti nici pe departe un
bunic blnd i cumsecade. Spune-mi ce tii despre Jon Smith.
Cine?
Locotenent-colonelul doctor Jon Smith. McDermid aps pe
un buton fixat de msua de lng fotoliul n care edea i n
cteva clipe, n spatele barului, i fcu apariia un chelner
filipinez, mbrcat ntr-un sacou alb.
Ofier n Forele Terestre? Kott ddu din cap. N-am auzit
niciodat de el. De ce? Ce legtur are individul sta cu noi? Kott
ntoarse capul n direcia barmanului. Votca-martini fr ghea,
cu o felie de lmie.
E un tip periculos, asta e. Iar dac vrei s tii de ce m
intereseaz att McDermid i povesti ce se ntmplase din
momentul uciderii lui Mondragon i pn la scoaterea lui Smith
din China.
i a pus mna pe un exemplar al facturii ncrcturii reale a
vasului? Sfinte
Nu, l ntrerupse McDermid. Era gata s pun mna pe
document, ns l-am recuperat noi. Nu tiu dac a reuit s-l vad
sau, n cazul n care l-a vzut, dac a reuit s neleag ce scria
203

acolo. Mondragon a neles sigur, ns asta nu mai conteaz din


moment ce ticlosul e mort. Oricum, trebuie s fim foarte ateni:
vrem ca ei s tie ce transport The Dowager Empress fr s fie
ns n stare s dovedeasc acest lucru.
Barmanul se apropie cu cocteilul lui Kott pe o tav de argint.
Kott sorbi din pahar i zmbi satisfcut.
Vaszic nu e nici o problem. Mergem mai departe?
Mergem mai departe, ns n-a fi att de sigur c nu e nici o
problem. McDermid ridic paharul gol i se uit la barman, care
ncepu imediat s-i prepare o nou butur. M ndoiesc c Smith
sau oricine or fi cei pentru care lucreaz vor renuna chiar aa de
uor.
Cum adic, oricine or fi cei pentru care lucreaz? Probabil c e
de la CIA. tia recruteaz uneori personal i din forele armate.
Exact ce am spus. n urma investigaiilor oamenilor mei i se
pare i a poliiei secrete chineze, a rezultat c individul nu lucreaz
nici pentru CIA, nici pentru vreuna dintre celelalte agenii de
informaii americane pe care le cunoatem.
Kott se ncrunt.
Ai spus c lucreaz la USAMRIID i a folosit asta drept
pretext ca s intre n China. Probabil c e vorba despre un agent
angajat special de CIA pentru aceast misiune. Nu i-a ndeplinit
misiunea. Aa c acum nu mai este angajatul lor i nu mai trebuie
s ne facem griji din cauza lui.
Posibil. ns oamenii mei mi-au spus c e foarte priceput i
c nu seamn deloc cu cineva recrutat pentru o singur
operaiune.
Kott sorbi ndelung din paharul cu martini.
O fi vorba despre vreun rival de-al tu care vrea s-i fac
ru?
E posibil i aa ceva. Probabil c e un fost agent. Bnuiesc c
a lucrat pentru FBI, avnd n vedere ndrzneala cu care au ajuns
ei s opereze n ziua de azi. ns indiferent ce este sau ce a fost
individul sta, trebuie s fim foarte ateni pentru o mulime de
motive.
Bineneles. Kott terminase de but cocteilul i puse paharul
204

pe mas. Pn acum ns, treaba merge bine, nu?


McDermid ncuviin din cap.
Fregata Crowe este deja pe urmele cargoului n Oceanul
Indian.
Excelent.
Alte nouti n legtur cu alocarea fondurilor pentru
achiziiile militare?
Kott i prezent n detaliu cum decursese edina de alocare a
fondurilor.
Aa cum i-am spus deja, Brose i Oda au fost singurii n
favoarea secretarului Stanton, iar Oda nu conteaz prea mult. Toi
ceilali au cte un sistem de arme n faza de dezvoltare la care nu
vor s renune. A fost o ntlnire foarte tensionat.
i preedintele?
E ngrijorat i noi tim de ce, nu-i aa? Din cauza vasului
Empress i a unei poteniale confruntri cu China. Dac e s se
ntmple aa ceva, va fi nevoit s activeze toate sistemele de
armament, indiferent dac acestea se afl deja n depozite sau nu
sunt dect nite schie pe planet. Numai cu arme suficient de
puternice pentru un rzboi la scar mare poate s-i bage n
speriei pe chinezi. Kott se ls pe spate, zmbind.
A zice c planul nostru merge ca uns, nu?
Dar trebuie s fim totui ateni. Dac cei din Zhongnanhai
afl ceva i apuc s discute cu preedintele Castilla, suntem ca i
mori. Documentul original nu trebuie s ajung n minile
nimnui.
Kott ncepea s-i piard rbdarea.
Pi atunci distruge toate exemplarele.
Nu e chiar att de uor. Am scpat de cel din Shanghai, de la
sediul Dragonului Zburtor. Mai exist ns cel din Basra. Irakienii
zic c msurile lor de securitate sunt impenetrabile i au refuzat
s-l distrug de team c, dac o fac, nu o s mai primeasc marfa
solicitat. Mai era un exemplar n Hong Kong, ns am ordonat s
fie distrus.
Oricum, vasul Empress nu va intra n Strmtoarea Ormuz.
Deci ce te frmnt att?
205

Yu Yongfu preedintele Dragonului Zburtor. Era un individ


nervos, impredictibil, ambiios i n-ar fi fost niciodat n stare s
reziste la presiuni. Cunoti tipul acesta de oameni. Viseaz imperii,
ns n-au curaj nici ct o gin.
Era? ntreb Kott.
E mort. Cnd a aflat c Jon Smith se afl n Shanghai, s-a
pierdut. L-am mai presat i noi. Pn la urm s-a sinucis.
La naiba, Ralph! explod Kott. nc un cadavru! Nu se poate
pstra un secret n felul sta. Crimele complic foarte mult
afacerea!
McDermid ridic din umeri.
N-am avut alt soluie. Aa cum nu avem alt soluie n
legtur cu acest Smith. McDermid zmbi i ridic paharul. Hai s
ne bucurm acum de plcerile acestei case. Avem destul timp s
ne ocupm de toate mai trziu.
La naiba, Ralph, ar putea s-mi fie fiice! Chiar nu mai ai pic
de ruine? se cutremur scrbit Kott.
McDermid ncepu s rd zgomotos.
Nu aa cum defineti tu ruinea. Am i eu dou fete apropiate
de vrsta lor. Nu sper dect s se simt i ele la fel de bine cum am
de gnd s m simt eu acum.
Kott se ridic.
Nu i-ai mai vzut fetele de cel puin zece ani. Mai am o or
pn va trebui s-mi sun oferul. Du-m ntr-o camer, n care se
afl un telefon. Am ceva de rezolvat.
McDermid atinse din nou butonul fixat pe msu ca s-l cheme
pe barman. l privi apoi pe Kott, care sttea n picioare, nerbdtor
s ias din ncpere. Gura fondatorului Grupului Altman era
ntins ntr-un zmbet amuzat, ns privirea sa era rece.
Orice doreti, dragul meu.

206

17
Hong Kong
Construit din oel, sticl i plci de ardezie, cldirea care
adpostea birourile firmei Donk & LaPierre era un simbol al
modernitii. Lund n considerare detaliile arhitecturale
sofisticate ale imobilului i faima internaional a celui care o
proiectase, al crui nume era gravat pe o plac de sticl neagr
chiar lng uile de la intrare, birourile din interior erau fr
ndoial extraordinar de scumpe i de cutate.
Cu peruca de un blond-nchis pe cap, Jon se opri cteva clipe
lng cldire ca s mai verifice nc o dat strada care forfotea de
lume. Juca din nou rolul maiorului Kenneth St. Germain. Renun
s mai cerceteze strada, satisfcut c nu fusese urmrit de nimeni
i intr n cldire pe ua turnant. Travers holul pardosit cu plci
de ardezie i se ndrept spre lifturi. Suprafeele lustruite i aerul
bine filtrat din interiorul cldirii i creau senzaia c intrase ntr-un
mediu total aseptic.
De la lipsa viruilor din cldire gndurile sale se ntoarser la
ultimul proiect al omului de tiin a crui personalitate o folosea
drept paravan. Interesul lui Ken St. Germain, unul dintre
cercettorii de frunte de la USAMRIID, fusese reinut de un virus
recent descoperit n Zimbabwe, n partea de nord a rii. Virusul,
care deocamdat nu purta nici un nume, semna cu o varietate de
Machupo, provenit din America de Sud. Ken utiliza oareci de
cmp pentru a demonstra teoria potrivit creia noul virus
reprezint doar o form de Machupo, n ciuda miilor de kilometri
de uscat i mare care despreau cazurile.
Pn n clipa n care ajunse s mping uile de sticl de la
intrarea firmei Donk & LaPierre, Jon intrase perfect n pielea
prietenului su i era nerbdtor s-i solicite ajutor n munca sa
de cercetare lui Charles-Marie Cruyff, directorul executiv al filialei
207

asiatice a firmei. i, bineneles, era vorba i de motivul real


Sunt maiorul Kenneth St. Germain i am o ntlnire cu
domnul Cruyff, o anun el pe fata de la recepie, care arta mai
mult ca un fotomodel dect ca o funcionar. Am sunat mai
devreme.
Avei dreptate, domnule maior. Monsieur Cruyff v ateapt.
Femeia avea un zmbet minunat, o piele perfect, de culoare aurie
i doar o umbr de fond de ten care-i punea n valoare calitile
naturale.
Secretara sau asistenta care i fcu apariia pentru a-l conduce
n interior arta complet diferit. Fr urm de zmbet, cu prul
alb-blond strns ntr-un coc sever, mbrcat n haine largi i
demodate Femeia era mai mult Donk dect LaPierre.
Dac dorii s m urmai, domnule maior. Avea vocea unui
bariton i engleza ei suna wagnerian. l conduse de-a lungul
covorului de un albastru de Delft10 pn la o u din abanos.
Femeia btu, apoi o deschise imediat.
Maiorul St Germain din America, monsieur Cruyff, anun
ea.
Cel fa de care secretara utilizase aceast formul de politee se
dovedi a fi un brbat scund, lat n umeri i vnjos, cu pulpe
musculoase, de biciclist profesionist. mbrcat ntr-un costum
scump, bej, Cruyff iei n ntmpinarea lui Smith, ocolind biroul,
ca i cnd i-ar fi venit foarte greu s-i ndoaie genunchii.
Brbatul zmbi, ntinzndu-i o mn mic.
A, doctorul St. Germain, ce plcere s v cunosc, spuse el.
Am neles c lucrai la USAMRIID. Angajaii mei v apreciaz
foarte mult activitatea tiinific. Faptul c verificase biografia lui
Kenneth St. Germain nainte de ntlnire nu reprezenta nici o
surpriz pentru Smith.
Cei doi i strnser minile.
M simt mgulit, monsieur Cruyff, spuse Jon.
V rog s luai loc. Relaxai-v o clip.
V mulumesc.

10 Ora din Olanda, n apropiere de Haga, faimos prin ceramica cu


acelai nume, pictat manual n albastru pe fond alb.

208

Jon se ndrept spre o sofa modern, cu picioare cromate i


perne detaabile. n clipa n care se pregtea s se aeze, scoase pe
furi briceagul din buzunar i l ascunse n palma dreapt. Se
aez apoi pe sofa, cu coapsa din dreapta exact pe locul n care se
uneau dou perne. Ridic apoi ochii. Cruyff revenise la biroul su.
Jon avea senzaia c brbatul nu-l scpase nici o clip din vedere.
Strnse mai bine briceagul pe care-l inea ascuns n palm.
Din pcate, aa cum probabil tii deja, eu nu sunt om de
tiin, zise Cruyff i se cufund n fotoliu. Sper c nu v suprai
dac v spun c am foarte puin timp la dispoziie astzi.
Brbatul fcu un gest spre pereii ncperii care erau acoperii
cu diverse amintiri legate de activitatea sa n companie fotografii
n care aprea alturi de oameni importani, diverse distincii
primite de-a lungul anilor, plachete referitoare la aciuni de caritate
apoi spre masa sa de lucru, plin de dosare.
Am cam rmas n urm cu lucrrile, ns sunt gata s v
acord cteva minute ca s vedem ce putem face pentru
dumneavoastr. Cruyff ncruci braele la piept, se ls pe spate
i rmase n ateptare, studiindu-l atent pe Jon.
Smith avea nevoie s plaseze briceagul ntre perne, ns treaba
era imposibil dac nu reuea s-l fac pe Cruyff s-i mute
privirea.
Bineneles, monsieur. V neleg perfect. Apreciez c v facei
timp pentru mine. Jon ncepu s-i prezinte lui Cruyff cercetrile pe
care St. Germain le desfura n legtur cu noul virus. La
USAMRIID progresm ns foarte greu, i explic el. Mult prea
greu. Oamenii mor pe capete n Zimbabwe. Cu deplasrile astea
continue ntre ri i continente, nu se tie unde va lovi virusul
data urmtoare. Poate chiar aici, la Hong Kong.
Hmm. Da. Asta ar fi o adevrat catastrofa. Oraul nostru
este foarte aglomerat. ns nu neleg cum a putea s v ajut.
Cruyff continua s-l fixeze.
Jon se aplec spre el cu o expresie ngrijorat.
Filiala dumneavoastr de cercetri farmaceutice are
preocupri n domeniul hantaviruilor i
Cruyff l ntrerupse, ncepnd s-i piard rbdarea:
209

BioMed et Cie se afl n Belgia, domnule maior. La mii de


kilometri distan de locul sta. Aici, n Hong Kong, cel puin n
biroul acesta, principalul nostru domeniu de activitate este
marketingul. Mi-e team c nu prea am ce s v ofer i
Fu rndul lui Jon s-l ntrerup pe Cruyff:
tiu de filiala din Belgia. ns Donk & LaPierre mai are o
echip de microbiologi care lucreaz ntr-un laborator din China
continental. La aceti oameni de tiin m refeream eu. Dup
cum am neles, oamenii dumneavoastr au nregistrat progrese n
studiul hantaviruilor care au fost descoperii n zon. Studiile pe
care le-am fcut n legtur cu noul virus m-au condus la
concluzia c e posibil ca acesta s fie transmis prin intermediul
fecalelor de roztoare, care se transform n praf, sunt purtate de
vnt i ajung astfel s infecteze oamenii, exact cum se ntmpl i
cu virusul Machupo n Bolivia i n alte zone din America de Sud.
Iar hantaviruii pe care i studiaz oamenii dumneavoastr se
transmit exact n acelai fel. Cu siguran suntei la curent cu
cercetrile lor, ncheie Smith zmbind candid.
Bineneles, spuse repede Cruyff, care nu voia s dea dovad
de ignoran sau s par c ar dori s ascund ceva. De fapt, ce
dorii dumneavoastr s tii? Bineneles, dac informaiile
respective nu sunt cumva secrete.
Bineneles, repet Jon. M gndeam c, din moment ce
Donk & LaPierre este o companie comercial, oamenii
dumneavoastr de tiin lucreaz pentru obinerea unor vaccinuri
mpotriva hantaviruilor. n cazul acesta a putea s stabilesc o
nou strategie de cercetare plecnd de la ceea ce au obinut ei
pn acum.
Nu lucreaz la nici un vaccin, domnule doctor St. Germain.
Cel puin eu n-am auzit de aa ceva. Pe de alt parte, ei nu
raporteaz rezultatele cercetrilor lor dect atunci cnd sunt pe
deplin
convini
c
exist
perspective
promitoare
de
comercializare. Dei e posibil ca oamenii notri s fac cercetri n
domeniul care v intereseaz din motive pur experimentale, m
ndoiesc c sunt preocupai s gseasc vaccinuri mpotriva acelei
clase de virui.
210

Da? Cum aa?


Pe faa lui Cruyff apru un zmbet indulgent.
Epidemii semnificative datorate viruilor hemoragiei apar
numai n rile srace. Cercetarea i dezvoltarea cost extrem de
mult n ziua de azi. tii i dumneavoastr c rile din lumea a
treia pur i simplu nu au bani pentru cercetare i dezvoltare i cu
att mai puin pentru vaccinuri.
Poate c nu. Cu toate acestea
Care ar fi n acest caz rezultatele investiiilor noastre? Ce s-ar
ntmpla cu aciunile firmei dac ne-am lansa n astfel de cercetri
inutile? Avem datoria s protejm banii acionarilor notri.
Am neles. Deci nu poate fi vorba de vaccinuri.
Vocea lui Jon ls s transpar o oarecare dezamgire.
Reveni imediat ns la tonul anterior.
Avei totui nite specialiti foarte buni aici. Poate c au
descoperit ceva interesant n legtur cu hantaviruii. Eu reuesc
s ajung foarte greu n Asia, aa c ndrznesc s sper c nu v
vei supra prea tare dac am s v rog s-mi permitei s vizitez
laboratoarele. Dac ai fi amabil s-mi permitei la urma urmei,
noi, oamenii de tiin, nvm unii de la alii. Poate a putea s-i
ajut i eu pe ei.
Cruyff ridic din sprncene.
Cred c nu exist nici un motiv s refuz aa ceva. Va trebui,
bineneles, s v procurai singur documentele de intrare n ar
i de transport, ns o s-o pun pe asistenta mea s v scrie o
scrisoare de recomandare i s v-o trimit la hotel. La plecare,
lsai-i datele necesare. Cu ajutorul acestei scrisori poate vei
primi mai uor aprobarea pentru deplasarea n China.
V mulumesc foarte mult. Scrisoarea dumneavoastr m va
ajuta cu siguran.
Briceagul pe care-l ascunsese n tot acest timp n palm devenea
parc din ce n ce mai greu. ntrevederea se apropia de sfrit i
totui nu avusese nici o ocazie s-l planteze. ncerc s se relaxeze,
se aplec i fcu un semn cu capul spre dou machete de corbii
care se aflau pe masa de lucru a lui Cruyff. Fixate de pereii
camerei se aflau alte patru astfel de machete, n cutii de sticl.
211

V
admiram
corbiile,
monsieur.
Foarte
frumoase.
Dumneavoastr le-ai fcut? E un hobby?
Cruyff ncepu s rd i fcu un semn cu mna.
Nu prea. Sunt opera unor profesioniti i reprezint machete
ale unora dintre navele noastre de succes. Vedei dumneavoastr,
Donk & LaPierre a fost la origine o companie de transporturi
navale. Cruyff continua s se uite fix la Jon. Nu aruncase nici
mcar o privire machetelor.
Lucrai n special cu firme chinezeti? ntreb Jon cu un aer
nevinovat.
Cruyff tresri.
Firme chinezeti? Nu, bineneles c nu.
A, v rog s m scuzai. Mi s-a prut logic i am remarcat c
multe dintre machetele de corbii au numele scris att cu litere
latine, ct i cu caractere chinezeti.
Cruyff arunc o privire scurt, involuntar, ns nu n direcia
vreuneia dintre machete, ci ctre un seif montat la loc vizibil pe
peretele din stnga mesei sale de lucru.
Era tocmai ce-i trebuia lui Jon. Cu un fior de uurare, el
deschise repede pumnul i ndes cu degetul mare briceagul n
spaiul dintre perne.
Privirea lui Cruyff se ntoarse imediat asupra sa.
Nu e un motiv. Toate vasele nregistrate n Hong Kong au
numele scris att cu caractere chinezeti, ct i n alfabetul nostru.
A, da, bineneles. Jon sri n picioare. Trebuia s-mi dau
seama. Ei bine, nu vreau s v mai rpesc din timpul
dumneavoastr preios. Ai foarte amabil c m-ai primit i c miai permis s v vizitez laboratoarele.
A fost plcerea mea, domnule doctor.
Jon iei zmbind din ncpere i nchise ua n urma lui.
Ajuns afar, se opri cteva clipe la biroul Walkiriei aceea
ncruntate i-i ls numele hotelului n care sttea i numrul
camerei. Travers apoi sala, i zmbi splendidei fete de la recepie i
iei din sediul firmei pe uile de sticl.
Inima ncepu s-i bat cu putere cnd vzu c vine spre el un
curier. Omul nu intr ns n birourile firmei Donk & LaPierre, ci
212

trecu mai departe pe coridor. De ndat ce brbatul se fcu


nevzut dup col, Jon intr rapid la toalet. Se nchise ntr-o
cabin, scoase dintr-un buzunar un mic dispozitiv de ascultare i-l
potrivi n urechea stng. Aparatul nu era mai mare dect o
bomboan, o alt gselni remarcabil a celor de la cercetare i
dezvoltare. Atept apoi suficient ca s-i schimbe expresia feei.
Cu un aer extrem de agitat, iei apoi vijelios de la toalet i se
ntoarse la Donk & LaPierre, trecu fr s se opreasc prin faa
fetei de la recepie, ca i cum ntoarcerea sa ar fi fost nu numai
planificat, ci i solicitat de cineva din interior i, cu o fluturare
din mn, o depi pe Brunhilda care rmsese cu gura cscat.
Cred c mi-a czut briceagul, zise el n clipa n care ptrunse
fr s se opreasc n biroul lui Charles-Marie Cruyff.
Cruyff se lsase pe spate n fotoliu i vorbea ncet la telefon.
Apariia lui Jon l fcu s se opreasc la mijlocul unui cuvnt.
Ce? ntreb el.
Jon mormia suprat.
La naiba. V rog s m scuzai. Cred c mi-am pierdut
briceagul, repet el. Ia s vedem, am stat aici i Jon se opri n
faa mesei lui Cruyff, cu faa la el i se uit prin ncpere ca i
cum ar fi ncercat s-i aduc aminte exact ce fcuse dup ce
intrase acolo.
Cruyff se ncrunt.
Am o convorbire foarte important, domnule doctor St.
Germain. V rog s v grbii. Cruyff fcu o pauz ca s asculte
ceea ce-i spunea vocea din receptor.
Microfonul direcional din urechea lui Jon i permise acestuia s
aud foarte clar sfritul convorbirii pe care o purta Cruyff.
Brbatul fcuse mna cup n jurul microreceptorului i vorbea
n oapt.
nu cred. Nu, domnule, voia pur i simplu nite informaii n
legtur cu cercetrile noastre privind hantaviruii, n special dac
lucrm la vreun vaccin contra lor. Dorea o invitaie ca s viziteze
laboratorul nostru din China. Poftim? Da, are motive bine ntemeiate.
Lucreaz la USAMRIID, da, domnule. Cred c e vorba de o simpl
coinciden. Poftim? Da, a pus o ntrebare ciudat, dac lucrm n
213

special cu firmele chinezeti. Vzuse machetele de corbii i


Privirea lui Jon czu pe sofa.
Aha! Aici trebuie s fie! Se aez i ncepu s caute printre
perne.
Sunt sigur c v nelai, domnule. Cruyff continua s-l
priveasc ncruntat n timp ce Jon cuta briceagul. Cred c are
puin peste un metru optzeci, da; i
Jon auzise destul. Trebuia s ias nainte ca Cruyff s devin
prea suspicios. Zmbind victorios, lu briceagul din locul n care l
ascunsese i-l ridic.
Iat-l. Cred c mi-a czut din buzunar. V rog s m scuzai
pentru deranj i v mulumesc nc o dat, monsieur Cruyff.
Iei repede pe u, mpingnd-o ntr-o parte pe Walkiria
ngrozit care sosise s vad ce se petrece.
Cteva secunde mai trziu, Jon alerga pe coridor ndreptnduse spre lifturi. Singura u deschis ncepuse s se nchid. Mri
pasul, se strecur la timp n cabin i aps pe buton.
Liftul porni s coboare i Jon zmbi amar n sinea sa: exista
evident cineva mult mai important n companie chiar i dect
directorul executiv al filialei asiatice, att de important nct Cruyff
nu-i permisese s-l lase s atepte ct timp Jon cutase briceagul
i acel cineva dorise s tie dac maiorul Kenneth St. Germain
lucra cu adevrat la USAMRIID dac acesta pusese vreo
ntrebare ciudat sau neateptat i cum arta exact acest
maior.
Care era oare semnificaia privirii pe care Cruyff o aruncase
ngrijorat n direcia seifului n clipa n care l ntrebase despre
relaiile pe care le avea Donk & LaPierre cu firmele chinezeti?

Manila
ntins sub cearafurile de mtase din patul cu baldachin din
mijlocul camerei cu tavan nalt ce gzduise pe vremuri nobili
spanioli, Ralph McDermid mormia la telefon. Plcuta moleeal i
buna dispoziie se risipiser.
214

i altceva?
La cellalt capt al firului, Charles-Marie Cruyff terminase s-l
descrie pe brbatul care-i pusese ntrebri pentru care ar fi putut
folosi telefonul sau e-mail-ul, fr s mai bat tot drumul pn n
Hong Kong i care se interesase i despre legturile pe care le avea
Donk & LaPierre cu firmele chinezeti.
Cred c e trecut cu puin de patruzeci de ani, spuse Cruyff.
Suplu. Arat ca i cum ar fi fcut multe exerciii fizice la viaa lui
sau ar fi practicat vreun sport.
Pr nchis la culoare pieptnat pe spate?
Nu, domnule. Un fel de blond nchis, cu crare ntr-o parte.
Sunt sigur
Bine. i st la Shangri-La Hotel? n Kowloon?
Acolo ar trebui s-i trimit scrisoarea de recomandare.
Mai ateapt cteva ore. S ajung eu mai nti n Hong Kong.
Foarte bine, domnule McDermid. ns sunt sigur c e cu
adevrat St. Germain. Nu uitai c ntrevederea a fost stabilit de
cei de la USAMRIID prin intermediul sediului nostru central din
Anvers.
Poate c ai dreptate, Charles-Marie. Poate c omul nu vrea
dect s-i viziteze pe oamenii notri de tiin. Mai vorbim dup ce
ajung eu acolo. ntre timp, te rog s te ocupi de problema aceea
urgent.
Bineneles, domnule McDermid.
McDermid nchise telefonul i se ls pe spate cu ochii nchii.
Nu-i revenise nici buna dispoziie, nici moleeala. Cnd fata i
fcu apariia din baie, goal i parfumat, el deschise ochii i o
concedie cu o micare scurt a minii. Imediat dup plecarea ei,
McDermid apuc receptorul telefonului i form un numr.
La captul cellalt al firului, vocea bine cunoscut rspunse
imediat.
Da?
Eu sunt. E posibil totui ca problema aceea din Shanghai s
nu fie nc rezolvat. McDermid l descrise pe omul de tiin de la
USAMRIID i incursiunea acestuia la sediul firmei Donk &
LaPierre, n timp ce interlocutorul su asculta i-l ntrerupea din
215

cnd n cnd cu ntrebri pertinente.


Pe msur ce prezenta situaia, McDermid simea c se
linitete. Brbatul cu vocea aceea educat de la captul cellalt al
firului reprezenta cheia viitorului su. Acum, de cnd l avea de
partea sa, Grupul Altman, care i aa cunoscuse o evoluie
spectaculoas, putea ajunge pe culmi nebnuite. n clipa n care
convorbirea lu sfrit, zmbetul reapruse pe buzele lui
McDermid.

Basra, Irak
De cele mai multe ori cnd accepta s execute misiuni pentru
americani, lui Ghassan i revenea n minte ziua aceea n Bagdad n
care, dei i atepta cu resemnare moartea, scpase nu att din
mila lui Allah, ct mai ales datorit vanitii soldailor din Garda
Republican. ncercuit n prvlia sa, aprndu-l pe doctorul
Mahuk, nu avea nici o ans de supravieuire. n ncpere
nvliser mai muli soldai i-l ridicaser pe doctorul lipsit de
aprare. Pe el nici nu-l observaser i ceilali uitaser cu totul de
el, preocupai de doctor.
Ghassan se trse singur pn afar, lsnd n urm o dr de
snge. Mai multe mini l traser imediat, ajutndu-l s se
ascund, n urma acelei ntmplri nu numai c se alesese cu o
ran din cauza creia rmsese chiop, dar nvinsese fric i i
dedicase viaa eliberrii rii sale. Prin intermediul doctorului
Mahuk, luase legtura cu americanii i ncepuse s le fac diverse
servicii, urmnd indicaiile pe care o voce misterioas i le
transmitea prin telefon.
n seara aceea, Ghassan urma s ntreprind o astfel de aciune
n folosul americanilor. mbrcat n negru, se ghemuise pe
acoperiul cldirii situate chiar lng cea care reprezenta inta sa:
un bloc de crmid cu cinci etaje care purta nc urmele
gloanelor i schijelor trase att de americani, ct i de soldaii din
Garda Republican. Cldirea gzduia birourile locale ale firmei
Tigris Export-Import Ltd., Substane Chimice pentru Agricultur,
216

una dintre puinele companii din Irak care avea aprobare s


ntrein relaii comerciale cu lumea exterioar. n deprtare se
distingeau masivele statui din bronz ale celor o sut unu martiri
czui n rzboiul sfnt mpotriva Iranului. Statuile se aflau la
cteva cvartale distan i marcau faleza care se ntindea de-a
lungul canalului. Dup mai muli ani de inactivitate, canalul
fremta din nou de ambarcaiuni care i croiau drum spre sau
dinspre Shatt al Arab. Luminile de la bordul lor clipeau linititor n
noapte.
ntr-un trziu auzi micare la intrarea n cldire. Se ridic uor
deasupra parapetului. Echipa care fcea curenie ieea din
cldire. eful de echip ncuie ua i i ajunse oamenii din urm.
Era timpul ca Ghassan s treac la aciune. Fix un cablu subire
de hamul pe care-l avea n jurul mijlocului, trase adnc aer n
piept i i ddu drumul peste parapet. Ajuns la primul rnd de
ferestre, ndeprt o poriune din geam cu ajutorul unei ventuze i
al unui cutter pentru sticl. Bg mna prin gaura astfel format,
deschise fereastra i se furi n interior. Nu era absolut nevoie s
ascund urmele ptrunderii sale n cldire; ceea ce conta era s-i
duc misiunea la bun sfrit fr s fie descoperit.
Micndu-se rapid, fr s fac zgomot, trecu prin faa mai
multor birouri. Ajunse n sfrit n faa uii de la biroul
directorului. Intr, aprinse lanterna minuscul i se ndrept spre
fietele cu dosare. Cut pn gsi dosarul: ntreprinderile
Dragonul Zburtor, Shanghai. Parcurse documentele cu atenie i
treaba asta i lu mai mult timp dect se atepta fiindc toate erau
scrise n englez.
Asta era. Cel de-al cincilea document o factur. Cu rbdare,
ncepu s compare coninutul listei cu ceea ce-i dictase americanul
la telefon. Dup ce se convinse c cele dou liste erau identice, avu
un sentiment de satisfacie. Factura din mna lui era corect.
Dup scurtul su moment de triumf, Ghassan introduse
documentul ntr-un plic din plastic pe care-l avusese fixat sub
cma, bg la loc dosarul n sertar, iei din birou i alerg spre
fereastra pe unde intrase n cldire. i prinse din nou cablul, i
ddu drumul pe fereastr i cteva secunde mai trziu se afla pe
217

acoperi. ndes echipamentul ntr-un scule pe care-l fix la


centur i cobor n strad pe scara de incendiu. Ajuns jos, rmase
cteva clipe ascuns n penumbr, cercetnd atent mprejurimile.
Un vehicul plin cu soldai din Garda Republican trecu ncet pe
strad.
n clipa n care maina nu se mai vzu, Ghassan o lu la fug.
Pn s ajung acas, fu nevoit s se mai ascund de dou ori
pentru a se feri din calea patrulelor din Gard. Ajunse n cmrua
sa chiar cnd soarele ncepuse s-i fac simit prezena
deasupra golfului Shatt al Arab. Fr s atepte s-i revin dup
emoiile nopii, scoase la iveal telefonul mobil care era ascuns sub
una dintre plcile din duumea i form numrul americanului.
Nu avea nici cea mai mic idee unde se afla biroul acestuia. Nu-l
ntrebase niciodat i nici americanul nu fusese prea dornic s-l
informeze.
Aa primeti tu ordinele, Ghassan? Ct de eficieni sunt
americanii tia! Asta e, au o grmad de posibiliti la care noi nu
avem acces.
Ghassan se ntoarse brusc. Faa celui care vorbise era ascuns
n umbr, n timp ce pistolul pe care individul l inea n mn
reflecta o raz a soarelui care ncepea s se ridice deasupra
orizontului.
D-mi telefonul i documentul.
Teama de a fi descoperit era ceva ce devenise parte din viaa de
zi cu zi a lui Ghassan i el se antrenase ndelung pentru acest
moment. Fr s-i ngduie vreun moment de reflecie sau de
regret, Ghassan sparse fiola cu cianur pe care o avea ascuns n
msea, apoi arunc telefonul pe podea i-l sfrm cu piciorul. O
durere insuportabil i cuprinse stomacul. Simi c se prbuete
ntr-o mare de ntuneric. Dar ntre timp, zvrcolindu-se de durere,
l cuprinse furia: moartea nu nsemna nimic. Reuita era totul i el
nu reuise.

218

18
Washington, D.C.
Charles Ouray, eful personalului, strbtea n lung i-n lat
sufrageria pustie din reedina de la Casa Alb. Se apropiau zorile
i o lumin palid ncepea s-i fac loc prin ferestre. Din cnd n
cnd ducea mna spre buzunarul de la cma unde spera s
gseasc pachetul de igri care dispruse ns de acolo cu
nousprezece ani n urm, cnd renunase la fumat. Faa
triunghiular a brbatului abia trecut de aizeci de ani era
mohort, iar micrile lui ncordate.
i privea ceasul din cinci n cinci minute. Se ntoarse de cum
auzi ua de la dormitorul preedintelui deschizndu-se.
Sam Castilla i fcu apariia cu micri vioaie, mbrcat ntr-un
costum bine croit care i scotea n eviden trupul solid, dar zvelt.
Cnd trebuie s apar ambasadorul, Charlie?
n douzeci de minute, domnule. Mi s-a prut suprat. Foarte
suprat. Mi-a atras atenia c subiectul ntrevederii este extrem de
serios i mi-a zis c dumneavoastr tii despre ce este vorba.
Dorea o ntlnire imediat. De fapt, aproape c a cerut pretins.
Aa, deci.
Ouray nu avea de gnd s se lase aa uor.
tii, domnule preedinte?
Ce s tiu, Charlie?
Ce-i n capul chinezului.
Da, rspunse simplu preedintele.
ns eu nu?
Preedintele se simi stnjenit, dar nu zise nimic.
Ouray continua s-l priveasc fix. Uneori era mai greu s-i
smulgi preedintelui o informaie dect s ptrunzi la Fort Knox.
ntr-un trziu zise gnditor:
Scurgerile astea de informaii ne-au fcut pe toi paranoici.
219

Am descoperit c nici eu nu i-am spus asistentului meu despre


ntrunirea n legtur cu alocarea fondurilor pentru programele de
aprare. i Clarence a fost n prejma mea n toi aceti douzeci de
ani. Pot s garantez pentru el cu viaa mea.
Preedintele oft din greu.
Ai dreptate. Ar fi trebuit s-i spun i ie.
Se opri ca i cnd nu ar fi fost pe deplin convins. Apoi se
ncrunt i ddu din cap, semn c se hotrse.
E vorba de un cargou chinezesc numit The Dowager Empress.
A ieit din Shanghai la nceputul lunii i se ndreapt spre Basra.
Suntem n posesia unui raport neconfirmat, ns provenit dintr-o
surs demn de toat ncrederea, c nava asta transport zeci de
tone de tiodiglicol i clorur de tionil.
Ouray se holb la el.
Gaze iritante i paralizante? La fel ca n cazul Yinhe.
i asta ntr-o lume mult mai ambigu, mai complicat i mai
periculoas dect cea de pe vremea rzboiului rece. O lume care te
face s te gndeti cu nostalgie la zilele cnd totul se reducea la doi
gigani proi, cu bte, care se pndeau unul pe altul. Nu era o
lume mai bun, Charlie, ns totul era mai simplu. Acum avem un
singur gigant adevrat, unul bolnav, unul adormit i o mie de lupi
ncercnd s ne mute de clcie i gata s ne sar la beregat la
cea mai mic clip de neatenie.
Ouray aprob dnd din cap.
i ce l-a provocat pe ambasador?
Au descoperit probabil c avem o fregat pe urmele vasului
lor. Preedintele vorbea acum cu o voce grav. Am sperat c vom
avea mai mult timp. Fcu o pauz. Am motive s cred c Beijingul
nu este sau nu a fost la curent cu ceea ce transport vasul acela.
C e vorba de o afacere privat. ns asta nu prea conteaz, nu?
Doar dac putem dovedi c avem dreptate.
Exact.
i putem dovedi? ntreb plin de speran Ouray.
Nu nc. La asta lucrm acum.
Cei doi brbai rmaser o vreme n picioare, fr s zic nimic,
uitndu-se n jos, spre pantofii lor bine lustruii, n timp ce
220

preedintele se pregtea pentru apropiata ntrevedere. n curnd


avea s nceap baletul acela pe care-l ura att de mult. Poz,
ameninri, ncercri de conciliere, fandri verbale i minciuni
crase. Tragere de timp. Complicatul dans diplomatic care se putea
solda att de uor cu un final dramatic.
Preedintele oft, i descheie haina i i potrivi pantalonii.
Bine, hai s mergem s vorbim cu Excelena Sa. i frec
palmele. S nceap lupta.
n Biroul Oval, n faa mesei de lemn a efului statului,
preedintele i eful de personal ateptau politicos, n picioare,
intrarea ambasadorului Wu Bangtiao. Ambasadorul Republicii
Populare Chineze era un brbat mic de statur, cu micrile,
repezi i agile ale fostului fotbalist internaional. Era mbrcat
agresiv, ntr-un costum stil Mao albastru nchis, ns zmbetul de
pe faa lui, dei abia schiat, era amabil, chiar prietenos.
Preedintele recepion imediat complexul mesaj i se uit cu
coada ochiului la Ouray. Pe chipul acestuia plutea un zmbet uor
i preedintele i ddu seama c mult ncercatul su tovar
receptase i el mesajul.
Sunt ncntat c ai putut s m primii att de repede,
domnule preedinte, spuse Wu Bangtiao cu un accent cantonez
moderat, dei preedintele tia c putea vorbi o englez britanic
perfect. Ambasadorul studiase ani de zile la Christ Church i la
University of London. Cunoatei desigur, domnule preedinte,
motivul alarmei mele subite. n ciuda semnalelor pozitive,
ambasadorul nu ntinse mna.
Preedintele fcu un semn ctre Ouray.
l cunoatei pe Charles Ouray, eful personalului, nu-i aa,
domnule ambasador?
Am avut de multe ori plcerea s m ntrein cu dnsul,
rspunse Wu Bangtiao ridicnd cu o not vocea ca s arate c
remarcase schimbarea subiectului.
Atunci de ce nu ne-am aeza? zise cordial Castilla.
Fcu un semn cu mna spre unul dintre cele dou fotolii
confortabile din piele din faa mesei sale de lucru. Dup ce
ambasadorul se aez, preedintele ocoli masa i lu loc i el n
221

largul su fotoliu. Ouray i trase un scaun lng perete, la o


oarecare distan de preedinte. Ambasadorul abia atingea
podeaua cu vrful picioarelor; fotoliile fuseser proiectate pentru
mult mai nalii proprietari de ferme din New Mexico, acesta fiind
bineneles i motivul pentru care preedintele l aezase acolo.
Stpnindu-i cu greu zmbetul, preedintele se ls pe spate i
zise amabil:
n ceea ce privete motivul pentru care v aflai aici, domnule
ambasador Wu, nu am nici cea mai mic idee. De ce nu mi
spunei dumneavoastr despre ce este vorba?
Ochii lui Wu se fcur parc i mai mici, iar zmbetul i dispru
complet de pe buze.
Unul dintre cargourile noastre aflate n apele internaionale
raporteaz c este urmrit de dumneavoastr. Fregata USS John
Crowe l ine sub supraveghere.
Sunt siguri c fregata nu are ntmpltor acelai curs,
domnule ambasador? interveni Charles Ouray.
Privirea lui Wu deveni de gheaa. Se ntoarse spre Ouray.
Din moment ce vasul dumneavoastr de rzboi este mult mai
rapid dect un simplu cargou, ns menine de mult vreme
aceeai poziie n spatele navei noastre, singura concluzie pe care o
putem trage este c Empress este urmrit de Crowe.
Eu n-a spune c e singura concluzie, zise preedintele cu o
voce calm. Pot s v ntreb unde exact se afl nava
dumneavoastr?
n Oceanul Indian. Ambasadorul i privi ceasul. Sau e
posibil s fi intrat deja n Marea Arabiei.
Aha. i destinaia navei este Y?
Cu tot respectul cuvenit, domnule preedinte, Y nu cred c
asta are vreo importan. Vasul se afl n apele internaionale
acolo unde dreptul de trecere spre orice port aparine oricrei
naiuni suverane de pe glob.
Domnule ambasador, amndoi tim c astea-s fleacuri. Toate
naiunile i protejeaz interesele. Naiunea dumneavoastr face
acest lucru. A mea face la fel.
i ce interes protejeaz Statele Unite atunci cnd hruiesc
222

un vas comercial nenarmat, aflat n apele internaionale, domnule


preedinte?
Tocmai asta ncercam s v spun, domnule ambasador Wu.
Din moment ce nu am fost informat despre Crowe, nu am detalii,
nu tiu nici mcar dac cargoul dumneavoastr este chiar att de
aproape de fregata noastr, aa cum pretindei. ns presupun c,
dac ce spunei dumneavoastr e corect, situaia nu poate fi dect
rezultatul unei operaiuni de rutin, planificat din timp de Marina
noastr.
Este o operaiune de rutin pentru Marina comercial s
urmreasc nave chinezeti?
Preedintele explod:
Asta-i o prostie i o tii al naibii de bine! Oricare ar fi motivul
pentru aceast presupus urmrire, o s-l aflu. Asta e tot,
domnule ambasador?
Wu Bangtiao nici nu clipi. Se ridic.
Da, domnule preedinte. Cu excepia faptului c guvernul
meu m-a nsrcinat s v informez c ne vom proteja dreptul de a
naviga liber n orice loc din apele internaionale, inclusiv mpotriva
interferenelor sau atacurilor din partea Statelor Unite.
Preedintele se ridic i mai repede.
Transmitei guvernului pe care l reprezentai c n cazul n
care cargoul dumneavoastr violeaz legi internaionale,
regulamente i limitri acceptate, ne rezervm dreptul de a
interveni pentru a stopa o asemenea violare.
Voi prezenta guvernului meu punctul dumneavoastr de
vedere. Wu nclin capul spre Castilla, fcu un semn ctre Ouray,
se ntoarse cu graie i prsi Biroul Oval.
Preedintele privea ua care se nchisese n spatele lui Wu
Bangtiao fr s o vad cu adevrat. Charlie Ouray privea n
aceeai direcie.
Dup un timp, preedintele rosti cu voce tare concluzia la care
ajunsese:
Chinezii nu tiu ce transport Empress.
Nu. ns schimb asta cu ceva situaia?
n mod normal, rspunsul ar trebui s fie nu.
223

Castilla i freca gnditor brbia.


Numai c s-a comportat mai reinut dect ne-am fi ateptat.
Nu eti de acord?
Ouray i prinse palmele ntre genunchi i se aplec ncruntat.
Nu sunt prea sigur. Ultima parte a sunat exact ca o
ameninare standard, aceeai poz ca de obicei.
Pro forma. Exact la ce trebuia s ne ateptm. ns Wu este
un maestru desvrit al nuanelor i am avut impresia c
reprezentaia pe care ne-a oferit-o de data asta sugereaz c
avertismentul a fost formal. De fapt a vrut s ne ofere un indiciu c
atitudinea lui e numai poz.
Poate c avei dreptate. ns tie c noi minim n legtur cu
Crowe.
Bineneles c tie, ns i aici m-a lsat n pace. Nu m-a
contrazis i nu ne-a transmis avertismentul la dect atunci cnd
l-am dat afar, cnd nu mai avea de ales dect ntre a-l transmite
i a pleca cu coada ntre picioare.
Nu i-a folosit nici el toate armele, asta-i sigur. ns purta
armura Mao.
Prezentarea lui a fost ambigu, concluzion preedintele. Da,
sta a fost mesajul. Beijingul, sau cel puin o majoritate din
Comitetul Permanent, nu tie nimic. Bineneles c, indiferent de
circumstane, nu pot permite batjocorirea Chinei n vzul lumii. Pe
de alt parte, mi-au dat de neles c nu doresc o confruntare. Nu
vor da nimic publicitii, cel puin deocamdat. Ne las oarece
libertate de micare i un rgaz.
Da, dar pentru ct timp?
Cu noroc, cel puin pn cnd Empress va ajunge att de
aproape de Basra nct vom fi nevoii s facem noi prima micare.
Preedintele cltin din cap nemulumit. Sau pn cnd toat
afacerea transpir, sau explodeaz, sau se linitete de la sine.
Atunci trebuie s inem i noi totul sub tcere.
i s obinem dovada.
Da, zise Ouray. ns am o propunere.
Care?
Ouray rmase aplecat de parc l durea ru stomacul. Faa lui
224

mbtrnit prea fragil.


Dup ce v-am ascultat pe dumneavoastr i pe Wu, am
neles i mai bine de ce e nevoie s pstrm un secret absolut. Cu
toate astea, fiindc guvernul chinez a trecut la ameninri, cred c
e momentul s-i informai pe secretarul Aprrii, pe secretarul de
stat i pe vicepreedintele Erikson. Stanton i Padgett trebuie s fie
pregtii. i dac, Doamne ferete, vi se ntmpl ceva,
vicepreedintele e cel care va trebui s rezolve situaia. n cazul
acesta ar trebui s intre foarte repede n miezul problemei. S-ar
putea s nu mai fie timp. Castilla czu pe gnduri.
N-ar trebui s le spunem i celorlali efi de stat-major?
Deocamdat cred c e suficient c tie Brose. Ceilali ar putea
deveni prea nerbdtori s apese pe trgaci i asta ar complica i
mai mult lucrurile.
OK, Charlie. Sunt de acord. Stabilete o ntlnire. Cheam-l
i pe Brose.
Da, domnule. V mulumesc.
Rmas singur, preedintele se ntoarse spre ferestrele nalte din
spatele mesei sale de lucru. Pentru cteva secunde, n faa ochilor
i apru imaginea unui bieel i preedintele zmbi. Bieelul era
aa cum fusese i el cndva, prea nalt pentru vrsta lui i cu un
pr blond nclcit. Copilul ridica nerbdtor braele spre un
brbat. Acesta se apleca spre copil, ns faa lui era neclar.
Copilul nu putea s disting chipul, nu putea s-i vad tatl.

Hong Kong
Jon se strecur printre trectorii din faa cldirii n care se afla
sediul firmei Donk & LaPierre, apoi travers Stanley Street i se
ndrept spre o cofetrie Dairy Farm. Sunetele stridente ale
claxoanelor i njurturile n chinez umpleau aerul. Comand o
ceac de cafea i rmase n ateptare urmrind intrarea n
cldirea de vizavi. Dup ce se convinse c de acolo nu iese n goan
nici un gardian n uniform sau civil ca i cum ar cuta pe cineva,
i termin cafeaua i opri un taxi care s-l duc la hotel.
225

Mereu n stare de alert, privi tot timpul njur ct taxiul naint


prin traficul aglomerat, coti spre tunelul care trecea pe sub port,
travers cartierul Kowloon i opri n sfrit n faa hotelului
Shangri-La. Ajuns n camera sa, Jon se ls s cad pe pat i
scoase telefonul celular ca s-l sune pe Fred Klein pe linia
protejat. Ca de obicei Klein se afla la masa sa de lucru din Clubul
de Iahting Anacostia.
Fred, tu te duci vreodat acas? Jon i imagina biroul
ntunecos, cu draperiile trase care transformau ziua ntr-o noapte
perpetu.
Klein ignor ntrebarea.
S neleg c te descurci bine acolo.
Pn acum da. Jon ezit, cu un gust amar n gur. Am fcut
ns o greeal.
Ct de grav?
Greu de spus. i relat cum sunase la Donk & LaPierre. E
clar, ori Jan Donk nu exist, ori numrul acela de telefon nu era
public, ori amndou. Probabil c era un numr special pe care-l
tia numai Yu Yongfu i apelul meu nu a sunat deloc ca fiind din
partea unui antreprenor chinez.
Poate e un numr folosit special n afacerea cu Empress.
M rog, important e c cei de la Donk & LaPierre tiu acum
c cineva neautorizat este n posesia numrului, tiu c persoana
respectiv se afl n Hong Kong i e posibil s se intereseze de
Empress. Indivizii s-au speriat destul de tare ca s trimit oameni
narmai la cabina telefonic din care am sunat. Ceea ce m face
s trec la urmtoarea problem.
Abia atept s-o aud. Vocea lui Klein era obosit, uor iritat.
Eti sigur c eti n stare s duci la bun sfrit misiunea asta,
colonele?
Oricnd doreti s m aduci acas, te rog s-o faci, mri Jon.
Scuz-m, Jon. Speram s-mi dai o raz de speran fiindc
aici lucrurile nu stau deloc bine.
Ai necazuri?
Chinezii au descoperit c le urmrim vasul. Ambasadorul lor
a nceput s fac valuri, ca s folosesc o metafor nautic.
226

Au nceput s apar consecine?


Preedintele e de prere c nu nc. Deocamdat par
interesai numai s-i desfoare baletul verbal. tim amndoi c
situaia asta nu poate s dureze. D-mi i o veste bun nainte de
a m ntrista i mai mult cu cea de-a doua problem. Ai aflat ceva
la ntlnirea pe care ai avut-o la Donk & LaPierre?
Trei lucruri. Cruyff, directorul executiv, are ascuns ceva n
seif i devine foarte nervos atunci cnd este ntrebat de legturile
pe care le are cu firmele chinezeti.
Mi-ai spus dou pn acum.
Cel de-al treilea e cel mai important. E implicat aici o
persoan mult mai sus-pus B cineva cruia Cruyff i d raportul
i care tie cum art i c am fost n Shanghai.
Jon i descrise cum se desfurase ntlnirea, precum i cum se
furiase napoi s trag cu urechea.
Nu trebuie dect s-l identific pe eful lui Cruyff din
Antwerpen.
Cum Cruyff vorbea cu persoana respectiv n englez B nu n
francez sau flamand B nu cred c raporta cuiva n Antwerpen.
Nu, indiferent cine este acest ef, el se afl aici, n Hong Kong.
Peruca mea blond cred c le-a ridicat exact attea semne de
ntrebare ct s-i in un pic pe loc, ns mai devreme sau mai
trziu mai mult ca sigur c-i vor trimite oamenii la hotel. Am
nevoie de informaii despre cel din vrf ca s tiu ce am de fcut.
n zilele astea, cu attea conglomerate internaionale, n-ar
mai mira pe nimeni ca efii din Belgia s fie britanici sau
americani. ns ai dreptate, o s aflu despre cine e vorba. Ce ai de
gnd s faci acum?
S mnnc. O mas bun. i s dorm. O noapte ntreag de
somn e ceva la care visez de mult vreme.
Eu nu dorm i nici preedintele.
E diminea la voi.
Un amnunt nesemnificativ. Pune-i celularul i pistolul sub
pern. O s te sun n curnd, colonele. Vise plcute.

227

n aer, undeva n drum spre Hong Kong


Ralph McDermid privea avionul cel mai luxos al companiei B un
757 modificat, prevzut cu buctrie, sal de consiliu, lambrisat
cu lemn de cire i dormitor B ca pe mijlocul su personal de
transport. De fapt, utilizarea gratuit a aparatului de zbor era
prevzut n contractul de patruzeci de pagini pe care-l semnase la
angajare i care mai includea bineneles opiuni privind aciuni,
asigurri, posibilitatea de a folosi gratuit mainile companiei,
servicii de curenie, apartenena la diverse cluburi precum i
posibilitatea de a utiliza reedine i apartamente pe tot globul.
Pe jumtate adormit de zumzetul motoarelor, tocmai se lsase
pe spate i i pusese picioarele pe birou, cnd telefonul ncepu s
sune. Era Feng Dun.
Lui McDermid i pieri toropeala pe dat.
Unde naiba ai fost? Am ncercat de trei ori s dau de tine.
Feng replic rece:
Am fcut cercetri i am dat telefoane, tai-pan.
McDermid nu era niciodat sigur c Feng nu folosea acest vechi
titlu onorific ca pe o insult. n secolul XIX, chinezii i numeau
astfel pe ntreprinztorii europeni i americani care scoseser averi
din Hong Kong i China fr s dea prea mult n schimb.
ns McDermid avea nevoie de Feng, aa c se mrgini s-l
ntrebe:
Ce ai aflat?
Li Kuonizi a disprut. A fost vzut n casa tatlui ei, apoi a
disprut. Nimeni nu tie unde. Nici personalul de serviciu, nici cei
de la Dragonul Zburtor.
Treaba asta l ngrijor pe McDermid. Acum, c Yu Yongfu se
sinucisese, soia lui putea deveni deosebit de periculoas. Foarte
multe depindeau de ct de tare o afectase moartea soului i ct de
mult o ngrijora soarta copiilor ei.
Tatl ei nu tie unde se afl? ntreb McDermid.
Aa pretinde.. Copiii sunt cu el. O s-l supraveghez
ndeaproape.
Nu. Pune pe altcineva s fac asta. Tu ai alt misiune.
228

Despre ce este vorba?


Jon Smith. E posibil s fi aprut n Hong Kong.
La cellalt capt, Feng clnni din dini, brusc interesat.
Individul sta e ca un arpe noaptea. Continu s-i fac
apariia unde te atepi mai puin. Nu m-ai avertizat c are un
asemenea talent.
McDermid i stpni o replic dur.
Bnuiesc c se afl n cutarea celui de-al treilea exemplar al
facturii. tiu ce acoperire folosete i unde locuiete. Ct timp i
trebuie s ajungi la Hong Kong i s-l ucizi?

229

19
Smbt, 16 septembrie
Hong Kong
Mai era o or pn s rsar soarele. Micuul chinez scoase
cheia care se potrivea la toate uile dintr-unul din buzunarele
capotului femeii care avea grij de hotel pe timpul nopii i ncepu
s-i trag trupul inert spre toalet. Carnea moale, flasc i provoc
grea prin lipsa ei de via, ca un sac de orez din care se scursese
jumtate din coninut. Brbatul nchise ua toaletei i o ncuie.
Numele lui era Cho. Abia trecuse de douzeci de ani, dar arta
mult mai tnr. Inima i btea cu putere. Dei trecuse prin multe
experiene de acest gen i era un adevrat profesionist, nu reuea
s scape de o team teribil. nfiarea sa de adolescent i
permitea s ptrund n locuri n care cei mai n vrst nu aveau
acces. Cptase din aceast cauz mai multe misiuni foarte bine
pltite i nu dduse gre niciodat.
Cho alerg pe coridor pn gsi camera pe care o cuta.
Introduse cheia n broasc, apoi mpinse uor ua pn cnd
aceasta se opri n lanul dinuntru. Ramase pe loc i ascult.
Dup ce se convinse c din interior nu vine nici un zgomot i nu
se aprinde nici o lumin, trase napoi ua un centimetru,
introduse n crptur o scul subire pe care i-o meterise
singur i debloc lanul. Dup ce strecur instrumentul napoi
ntr-un buzunar special al blugilor si negri, tnrul se furi n
camera cufundat n bezn, nchise fr zgomot ua i se lipi de
peretele din stnga.
Sttea nemicat, cu spatele lipit de perete, ateptnd ca ochii s
i se obinuiasc cu ntunericul din camer. Putea s simt n
bezn cldura i umezeala rsuflrii umane prada sa se afla
undeva n aceast ncpere, dormind, respirnd profund. De
undeva, din deprtare, ptrundeau prin draperiile groase
230

zgomotele traficului nocturn, mult atenuate. Nu se mai auzea mei


un alt sunet, nici o micare.
Tnrul naint civa pai. n sandale cu talpa flexibil, nu
fcea nici un zgomot pe covorul de plu. Gsi patul. Brbatul era
ntins pe spate, respirnd n ritmic, fr s tie c n cteva
secunde va rmne fr suflare.
Se ivise o problem: brbatul era acoperit cu un cearaf i o
ptur. Cho ezita. S loveasc prin ptur, chiar dac nu cunotea
precis poziia corpului, sau s ncerce s dea la o parte
nvelitoarea, dezgolind pieptul brbatului?
n clipa aceea i vzu mna. Era braul drept al brbatului i
atrna, ieit de sub ptur, pe lng marginea patului. Era la fel
de inert ca i cadavrul menajerei. Deodat, braul se ncord
involuntar. Ucigaul urmri micarea care se transmise n sus spre
umeri i apoi spre pieptul ascuns sub ptur. Zmbind satisfcut,
tnrul scoase un pumnal pe care l avea ascuns la centura
blugilor si americani i, inndu-l cu vrful n jos, ridic mna
pentru lovitura fatal.
Jon l vedea pe Charles-Marie Cruyff apropiindu-se de el printro cea deas, rnjind rutcios i innd un pumnal ascuit n
dini. O fregat american se apropia de corabia pe care se aflau
ei, ns Jon i ddu seama c aceasta va sosi prea trziu ca s-i
poat fi de vreun ajutor. Cruyff avea capul acoperit cu o pnz
roie, legat la spate. Ajunsese lng pat i
Jon ridic pleoapele civa milimetri. Dar nu fcu nici o alt
micare. l visase pe Cruyff, ns umbra aplecat peste patul su
nu era a lui Cruyff. Nu era nici vis. n lumina slab care ptrundea
pe sub ua dinspre coridor, umbra cptase forma unui trap
nclinat la mai puin de jumtate de metru de el. Vzu ridicnduse o mn. Strfulgerarea unei raze de lumin reflectate pe o
suprafa metalic. Un pumnal. Un pumnal care se repezi n jos
spre el.
Jon ridic fulgertor mna dreapt i prinse ncheietura
agresorului. Era att de subire nct avu senzaia c o putea rupe.
Apoi simi muchii puternici ai ucigaului. Brbatul se trase napoi
231

ca un animal slbatic, zbtndu-se nebunete s scape din


strnsoare. Jon rsuci ncheietura, urmrind s-l fac pe agresor
s dea drumul cuitului. Dar mna acestuia era ncletat pe
arm. Fcnd eforturi disperate s se elibereze, ucigaul se ls pe
podea, trgndu-l i pe Jon dup el.
Jon czu cu toat puterea peste cellalt brbat. Brusc, brbatul
ncet s mite. Respirnd din greu, numai cu chiloii pe el, Jon
simi brusc rcoarea din camer. Se auzeau n deprtare
zgomotele nfundate ale traficului. Nici o micare dinspre
adversarul su.
Continu s-i strng ncheietura minii i ncerc s-i ia
cuitul cu cealalt mn. Nu reui s dea de el. Pipi rapid covorul
n jurul braului pe care l strngea. Nici urm de cuit. Simi ns
ceva cald i umed pe pieptul su. n aer plutea un miros slab,
metalic, de snge proaspt. Instinctiv, cut pulsul la ncheietura
minii pe care o strngea. Nu simi nimic.
Sri n picioare, aprinse lumina i icni de uimire. Mnerul
pumnalului ieea din pieptul agresorului unde ptrunsese probabil
cnd se prbuiser amndoi pe podea. n jurul tieturii, cmaa
neagr era impregnat cu snge.
Jon trase adnc aer n piept. Porni spre telefonul de pe msua
de la marginea patului i se opri. Nu putea s sune la poliia din
Hong Kong. Aveau s-i pun o sumedenie de ntrebri.
Se ntoarse la cadavru i vzu c sngele nu apucase nc s se
scurg pe covor. Lu micuul corp n brae. Era uor ca al unui
copil. l duse n baie, l aez n cad i rmase acolo, n picioare,
gndindu-se ce s fac.
Bzitul strident al telefonului celular l fcu s se ntoarc
brusc. Se repezi n dormitor i scoase aparatul dintre aternuturi.
Fred? Am ncepu el disperat.
Fred Klein l ntrerupse, nerbdtor s-i comunice noutile:
Am doi posibili candidai pentru personajul tu misterios
cel care se pare c e mai important la Donk & LaPierre chiar i
dect Charles-Marie Cruyff. Unul dintre ei este o descoperire de
rutin. Cu cellalt ns, e o alt mncare de pete.
Jon aproape c nici nu auzise ce spunea Klein.
232

Adineauri am ucis un om. Era att de mic, ca un biat de


treisprezece ani prost hrnit. Dac n-a fi aprins lumina, nici nu
mi-a fi imaginat c poate fi vorba de un adult. Era
ocul celuilalt dur o secund:
Cum? Unde?
A fost trimis s m ucid. E chinez. Aici, n hotel.
Surpriza lui Klein se transformase n alarm.
Corpul e nc acolo?
n cada de baie. Nu a curs snge pe covor. Avem noroc, nu?
Eu am avut noroc. Era ct pe ce s m ucid. Un nenorocit
flmnd care avea nevoie de bani, pltit de nite ticloi s m
ucid. Eu am avut noroc, el nu.
Calmeaz-te, colonele, se rsti Klein. Apoi, aproape blnd:
Iart-m, Jon.
Smith trase adnc aer n piept ca s-i revin. O clip nu simi
dect dezgust c fusese att de dornic de aventura care, sperase
el, l putea scoate din monotonia conferinei pe teme medicale din
Taiwan.
OK, o s ascund cadavrul undeva. Nu vor gsi nici o urm
aici.
n timp ce vorbea, i revenir n minte cuvintele cu care ncepuse
Klein discuia: Am doi posibili candidai pentru personajul tu
misterios cel care se pare c e mai important la Donk & LaPierre
chiar i dect Charles-Marie Cruyff. Unul dintre ei este o descoperire
de rutin. Cu cellalt ns, e o alt mncare de pete.
Undeva, adnc n sinea sa, simi c-i regsete echilibrul. l
strbtu un val de mnie, urmat de un sentiment de acceptare.
Pentru prima dat nelese ct de important era pentru el
convingerea c acioneaz n numele unei cauze bune. Cum astfel
ar putea cineva s-i duc misiunea la bun sfrit?
Se grbi s spun:
Povestete-mi despre candidatul acela de rutin care ar
putea fi marele ef al lui Cruyff.
E posibil ca acesta s fie Louis LaPierre, i spuse Fred Klein.
Este preedintele i directorul executiv al operaiunilor
internaionale ale firmei Donk & LaPierre. Se afl n Anvers,
233

vorbete engleza, ns e de origine valon. Prima sa limb ar trebui


s fie franceza, iar a doua flamanda. E foarte puin probabil ca el i
Cruyff s converseze n englez.
Aici, n Hong Kong, aproape toat lumea vorbete engleza
Poate c n-au vrut ca subordonaii lor din Anvers s neleag ce
spun.
M-am gndit i eu la chestia asta.
Cine e cel de-al doilea candidat? ntreb Jon.
Am descoperit ceva interesant. Experii mei au cercetat
printr-un pienjeni de firme de faad, subsidiare i companii offshore destinate s mascheze cine sunt adevraii proprietari ai
Donk & LaPierre. n final am reuit s descoperim c fie i aa
mare cum e Donk & LaPierre nu e dect o subsidiar a unei
entiti mult mai mari, care s-a dovedit a fi sursa celui de-al doilea
candidat: Grupul Altman.
N-am auzit niciodat de aa ceva.
Ba cred c ai auzit, l asigur Klein, ns nu ai avut nici un
motiv s acorzi prea mult importan. Asta mi se ntmpl celor
mai muli dintre noi. Grupul folosete specialiti n publicitate care
l in departe de lumina reflectoarelor. Cu toate acestea, grupul e
celebru aproape o legend n cercurile de afaceri
internaionale.
Sunt numai urechi.
E vorba despre un conglomerat multinaional ce produce o
mulime de chestii n acelai timp ns i cea mai mare firm
privat de investiii financiare din lume. Care face i desface zilnic
averi imense. Stai s vezi pe cine are n consiliul de administraie:
numai persoane importante din ultimele patru administraii,
incluznd aici un fost preedinte al Statelor Unite, un fost secretar
al Aprrii i un fost ef al CIA. i asta nu e tot. Filiala din Europa
este condus de un fost prim-ministru britanic, al doilea la
comand fiind un fost ministru de Finane german. Altman Asia
are n frunte un fost preedinte filipinez.
Jon fluier uimit.
Numai cri de vizit interesante.
N-am auzit s mai existe vreo alt companie cu att de multe
234

stele din lumea politic pe statul de plat. Sediul central al


grupului se afl la Washington, ceea ce nu e din cale-afar de
neobinuit. Adresa spune ns foarte multe Pennsylvania Avenue,
la mijlocul distanei dintre Casa Alb i Capitoliu. Cincisprezece
minute de mers n orice direcie.
i la o arunctur de piatr de cldirea Hoover11, interveni
Jon cu geografia locului n faa ochilor. La naiba, se afl chiar ntre
cele mai importante instituii ale naiunii.
Exact.
Cum e posibil s nu fi aflat nimic pn acum despre acest
grup financiar?
Cum i-am mai spus, sunt foarte strici n ceea ce privete
publicitatea.
Impresionant. i cum a aprut grupul sta?
Ceea ce urmeaz s-i spun nu reprezint altceva dect
informaii publice. Oricine poate avea acces la ele, ns, deoarece
Grupul Altman este att de discret, puin lume a fost cu adevrat
interesat. Compania a luat natere n 1987, cnd un angajat
ambiios dintr-o instituie federal i-a prsit slujba, a
mprumutat o sut de mii de dolari i a reuit s atrag de partea
lui prima celebritate un senator pensionat. Cu ajutorul altor
ctorva nume de marc, Grupul Altman a nceput s se dezvolte.
Au cumprat mai multe companii, pe unele le-au pstrat, pe altele
le-au vndut, n majoritatea cazurilor cu profituri decente, iar n
cteva situaii cu ctiguri obscen de mari. n acelai timp,
compania a reuit s-i atrag pe firmament nume din ce n ce mai
mari. n prezent, influena sa politic i abilitatea de a deschide
toate uile este cel puin impresionant. E vorba despre un imperiu
de treisprezece miliarde de dolari, cu investiii n toate domeniile,
pe tot globul. La naiba, cred c au ceva pn i-n Antarctica.
Adic vrei s spui c Grupul Altman este n primul rnd un
gigantic holding financiar. Jon fcu o pauz, gndindu-se care ar
putea fi legtura dintre aceast companie i misiunea sa. i sediul
filialei din Asia se afl aici, n Hong Kong?

11 Hoover Building cldire din Washington, D.C. unde se afl sediul


FBI.

235

Da.
i fostul preedinte filipinez nu tie dect engleza i
filipineza?
Nu, vorbete fluent cel puin ase limbi, inclusiv franceza i
olandeza. Numai c acum nu se afl acolo. Lipsete de cteva luni.
Se afl ntr-un centru medical din Suedia. Am verificat i n-a mai
primit de mai multe sptmni nici un telefon de la Hong Kong.
Atunci cine este cea de-a doua persoan care candideaz
pentru postul de ef al lui Cruyff?
Ralph McDermid, geniul n investiii care a fondat compania.
McDermid? Atunci de unde vine numele Altman?
Era prenumele tatlui su, i explic Klein. Altman
McDermid. Un om de afaceri ghinionist i-a pierdut farmacia n
timpul Crizei, a luat-o apoi de la capt i a pierdut-o din nou n
anii 60, o dat cu deschiderea unui mare complex Walgreen n
orelul din Tennessee n care locuiau. Dup aceea nu a mai lucrat
niciodat. Soia sa a ntreinut ntreaga familie fcnd curenie
prin diverse case.
Jon ddu din cap.
E posibil ca acest Ralph McDermid s ncerce s se rzbune
pentru ceea ce i s-a ntmplat tatlui su. Sau este att de speriat
c acelai lucru i s-ar putea ntmpla i lui nct acumuleaz ca s
se fereasc de dezastru.
Sau e un geniu financiar care nu se poate abine. Klein fcu o
pauz. Ralph McDermid se afl n Hong Kong chiar acum. E
american i nu vorbete dect engleza.
Jon se gndi cteva secunde.
Bine, am neles, ns de ce naiba l-ar interesa pe un om ca
Ralph McDermid vasul Empress? E un simplu cargou. Mi se pare o
afacere minuscul n comparaie cu imperiul pe care l controleaz.
Ai dreptate. ns informaiile noastre sunt solide: Grupul
Altman este proprietarul firmei Donk & LaPierre, iar Donk &
LaPierre i Dragonul Zburtor dein pri egale din Empress i
ncrctura sa. Am nevoie s obii imediat, dac nu cumva i mai
devreme cel de-al treilea exemplar al facturii. Verific-l pe Ralph
McDermid. Vezi dac poi stabili vreo legtur ntre el i Empress i
236

dac nu cumva cel de-al treilea exemplar se gsete la el.

Vineri, 15 septembrie
Washington, D.C.
Preedintele Castilla fcu o pauz pentru a gsi cele mai
potrivite cuvinte spre a face cunoscut gravitatea evenimentelor pe
care se pregtea s le anune i s dea o justificare faptului c le
inuse ascunse atta vreme. Se uit pe rnd la fiecare dintre cei
cinci brbai aezai n faa lui, la masa din sala de consiliu de la
subsolul Casei Albe. Trei dintre ei preau destul de surprini.
Este clar c din moment ce ne ntlnim aici, ncepu
preedintele, ai neles deja c e vorba despre o problem foarte
serioas. nainte de a v spune mai mult, vreau s-mi cer scuze
fa de trei dintre dumneavoastr pentru a nu v fi pus la curent
mai devreme i apoi s v spun care sunt motivele pentru care nu
ar trebui s-mi cer iertare.
Suntem
la
dispoziia
dumneavoastr,
interveni
vicepreedintele Brandon Erikson. Ca ntotdeauna, adug el cu
sinceritate. Erikson era suplu i musculos, cu prul negru i des,
cu trsturi regulate i un aer natural, gen Kennedy, pe care
alegtorii l gseau dezarmant. Avea numai patruzeci de ani, era
recunoscut pentru energia i dinamismul su, ns punctul lui
forte l reprezenta inteligena, care se manifesta printr-o abilitate
politic mult peste anii si de experien.
Ce problem? vru s tie secretarul Aprrii, Stanton, vag
suspicios, rsucindu-se n fotoliu i privindu-i pe cei strni n
jurul mesei. Chelia lui strluci n lumina venit din tavan.
S neleg c amiralul Brose i domnul Ouray cunosc deja
ceea ce intenionai s ne spunei? ntreb i secretarul de stat,
Abner Padgett. Vocea acestuia era neltor de calm, ns dup
sclipirea din ochii lui era evident c se simea insultat. Sttea
tolnit cu trupul su mare n fotoliu, afind fr s-i dea seama
ncrederea de sine care l caracteriza att de bine i pe care Castilla
237

se baza atunci cnd l trimitea n attea i attea locuri fierbini de


pe glob s rezolve probleme nclcite i s mblnzeasc inimi
mpietrite. Padgett era cel mai bun om pe care l putea trimite ntro misiune diplomatic delicat. Acas se nfuria ns cam repede.
Amiralul Brose a aflat prin fora lucrurilor, se rsti
preedintele fulgerndu-i cu privirea, iar lui Charlie i-am spus
chiar n dimineaa asta, ca s aib posibilitatea s aranjeze
aceast ntlnire. Reacia dumneavoastr reflect foarte clar
motivul pentru care nu trebuia s-mi cer scuze. n acest cabinet i
n ntreaga administraie exist prea multe orgolii i agende
personale. Mai ru i dumneavoastr tii prea bine c acesta e
crudul adevr unii dintre noi vorbesc cu cine nu trebuie despre
subiecte care n-ar trebui s fie discutate. Am fost suficient de clar?
V referii la scurgerile de informaii? izbucni deodat Henry
Stanton. Sper c nu vrei s spunei c acest lucru m privete i
pe mine, domnule preedinte!
M refer la scurgeri i ceea ce am spus privete pe toat
lumea. Privirea preedintelui se fixase asupra lui Stanton. Am
decis ca n aceast situaie s nu fie informat nimeni dect n baza
necesitii de a cunoate, necesitate stabilit de mine. Nu de voi.
De nimeni altcineva. Rspund pentru decizia mea. Maxilarele
preedintelui erau ncletate. i msura pe cei din faa sa cu o
privire att de neclintit, nct n momentul acela fcea impresia
c faa lui era cioplit din piatra de la Monument Valley12.
Vicepreedintele interveni conciliant:
Sunt sigur c toi cei prezeni au neles, domnule preedinte.
Luarea unor astfel de decizii este dificil, ns acesta este motivul
pentru care v-am ales. tim c putem avea ncredere n
dumneavoastr. Se ntoarse ctre Stanton i Padgett. Nu suntei de
acord, domnilor?
Secretarul Aprrii i drese glasul, domolit:
Avei dreptate, domnule preedinte.
Absolut, zise repede i secretarul de stat. Dumneavoastr
suntei n posesia informaiilor.

12 Regiune n nord-estul statului Arizona i sud-estul statului Utah,


Inimoas pentru formaiunile stncoase spectaculoase.

238

Da, Abner, informaiile sunt n posesia mea. Acum am luat


decizia s v informez i pe voi. Preedintele se aplec peste mas
cu minile mpreunate. Este vorba despre o posibil repetare a
eecului pe care l-am suferit n relaiile cu China n cazul Yinhe.
n timp ce brbaii din faa sa l priveau din ce n ce mai
ngrijorai, preedintele le descrise ce se ntmplase pn n
momentul acela, lsnd la o parte orice referire la Covert-One i la
brbatul care pretindea c-i este tat. n timp ce vorbea, observ
c ncepuser deja s cntreasc implicaiile pe care le putea avea
afacerea asupra departamentelor din subordinea lor.
Dup ce termin, preedintele fcu un gest cu capul n direcia
vicepreedintelui.
mi cer scuze n special fa de tine, Brandon. Ar fi trebuit s
te informez mai devreme pentru a fi pregtit n eventualitatea c mi
s-ar fi ntmplat ceva.
Ar fi trebuit, Sir. ns v neleg. Scurgerile astea ne-au fcut
pe toi foarte suspicioi. Avnd n vedere circumstanele, pstrarea
secretului fiind att de important, probabil c i eu a fi acionat
la fel.
Preedintele ncuviin.
i mulumesc. Apreciez nelegerea ta. Hai s vedem acum ce
are fiecare de fcut n cazul n care se produce o escaladare a
conflictului, obligndu-ne s dm totul publicitii fr a fi n
posesia dovezilor i s oprim vasul n apele internaionale.
Amiralul Brose vorbi primul:
Trebuie s anticipm urmtoarele micri ale Chinei, acum,
c ne-au descoperit fregata. Trebuie de asemenea s lum n calcul
dimensiunea unui asemenea conflict n elaborarea planurilor
noastre militare i n alocarea fondurilor.
Secretarul de stat Padgett era ntru totul de acord.
Nu trebuie s ne gndim numai la eventualul conflict cu
China, ci i la msurile de descurajare pe care le putem lua.
S ne ntoarcem la rzboiul rece? ntreb gnditor
vicepreedintele. Ar fi o tragedie. Ridic din umeri nemulumit, n
momentul sta nu vd ns nici o alt alternativ.
Informaiile pe care le-ai primit trebuie s rmn ntre noi,
239

zise Charles Ouray. Ai neles? Dac afacerea Empress transpir,


vom ti c e din cauza unuia dintre noi.
Toi cei aflai n jurul mesei ncuviinar dnd solemn din cap,
apoi reluar discuiile. Preedintele i asculta, ns cu o parte a
creierului ncepuse s numere doi, patra, unu, doi, doi i unu.
Cei ase brbai din ncpere aveau n total doisprezece copii. Era
surprins c tia att de precis asemenea lucruri. Surprins de
asemenea c, dac se gndea bine, era n stare s-i aminteasc i
numele fiecruia. Mezinul lui Abner l uimise.
Constat c i amintea copiii celor mai muli dintre cei cu care
lucrase de-a lungul anilor. C nc le mai tia numele. O clip se
ntreb care putea fi semnificaia acestei nsuiri neobinuite. i
apoi nelese n faa ochilor i apru din nou bieelul acela care
ntindea minile spre brbatul cruia nu i se vedea faa.
Cei din jurul mesei fcuser o pauz i preedintele nelese c
ateptau intervenia lui.
Departamentul de Stat trebuie s fie gata pentru btlia pe
plan diplomatic. Aprarea trebuie s fac un inventar al tuturor
mijloacelor prin care putem bga spaima n chinezi. Marina s
pregteasc mai multe variante ale unui plan prin care s oprim
vasul i s inspectm ncrctura de la bordul lui.
Preedintele lovi tblia mesei cu palmele i se ridic.
Discuia ia sfrit aici. Asta e tot, domnilor. V mulumesc c
ai venit.

240

20
Smbt, 16 septembrie
Kowloon
Jon i puse mnuile i caut prin buzunarele tnrului. Gsi
o cheie universal, cteva monede i un pachet de gum de
mestecat. Puse totul la loc, apoi iei s verifice coridorul. Nu era
nimeni. Se ntoarse i tr cadavrul spre scara de incendiu. Se uit
n sus i n jos; nu vzu i nu auzi nimic. Urc dou etaje trnd
cadavrul i sprijini corpul nensufleit de peretele casei scrilor.
Pumnalul rmsese nfipt n pieptul slbu. l trase afar.
Sngele ncepu s curg ca un ru din rana deschis. Oftnd, Jon
puse cuitul lng cadavru i cobor n camera sa.
O dat intrat n ncpere, propti un scaun n u, pentru
eventualitatea n care i-ar mai fi fcut apariia i altcineva cu o
cheie universal i cu o scul de desfcut lanurile de la u. Dup
aceea spl bine cada de baie i cercet cu atenie duumeaua,
pereii i mobila din dormitor, inclusiv patul n care fusese atacat.
Nu se vedea nici o urm de snge, iar agresorul nu scpase nimic
pe jos.
Oarecum uurat, se duse s fac un du. Ddu drumul la apa
fierbinte i se frec pn cnd pielea ncepu s strluceasc,
ncerca s alunge astfel din minte imaginea tnrului ucis. n timp
ce se tergea ncepu s fac planuri.
ntr-un trziu se ntoarse n pat. Rmase ntins, ncercnd s
alunge sentimentul de nelinite provocat de sunetele nocturne ale
hotelului, de zgomotul redus al traficului, de glasul sinistru al
sirenelor vaselor din port. De toate sunetele care indicau prezena
vieii ntr-un ora neobosit, aflat pe o planet ce nu adormea
niciodat, n mijlocul unui univers n continu micare. Un ora, o
planet i un univers indiferente.
i simea btile puternice ale inimii. Avea senzaia c aude
241

sngele curgnd prin vene i artere. Percepea zgomote ce nu


existau dect n imaginaia lui. ntr-un trziu, nu mult nainte de
apariia zorilor, reui s adoarm din nou.
Cnd deschise iar ochii, brusc alarmat, nu tia ct timp trecuse.
Afar, pe coridor, se auzeau roile cruciorului care aducea
probabil micul dejun pentru un client care se trezea devreme.
Primele raze de lumin ale dimineii ncepeau s-i fac loc printre
draperii, iar zgomotele oraului creteau treptat n intensitate. Sri
din pat i se mbrc. Cum asasinul nu se ntorsese s raporteze
ndeplinirea misiunii chiar dac trupul su mai rmnea o vreme
ascuns i poliia nu fcea deocamdat investigaii mai devreme
sau mai trziu va fi trimis alt uciga.
mbrc acelai costum, dar i schimb cmaa i cravata i
alese cteva obiecte pe care le avea n valiz: rucsacul, o pereche
de pantaloni largi gri, o cma hawaiian nflorat, o jachet
uoar, pantofi sport din pnz i o plrie care putea fi presat
fr s-i strice forma. Hainele sale negre de lucru erau deja n
rucsac. Aez peste ele celelalte piese de mbrcminte i servieta
pliabil.
La sfrit i puse din nou pe cap peruca de un blond-murdar i
o potrivi n oglind. Devenise din nou maiorul Kenneth St
Germain.
Dup o ultim privire aruncat prin ncpere, iei trgnd dup
el valiza i cu rucsacul pe umr. Coridorul acoperit cu mochet era
n continuare pustiu, ns n spatele uilor ncepuse s se aud
micare, iar din unele camere se auzeau televizoarele.
Jon cobor cu liftul pn la primul etaj i continu drumul pe
scri. Din spatele uii de sticl, cercet ntreg holul de la recepie.
Nu vzu nici un poliist, nici ali indivizi care s se mite ca nite
poliiti deghizai. Nici urm de ucigaii cu care avusese de-a face
n ziua precedent sau de cei din Shanghai. Cu toate precauiile,
nu putea fi sigur dac nu cumva era ateptat.
Mai rmase ascuns nc zece minute. Apoi travers holul i se
ndrept spre recepie. Dac ar fi plecat fr s plteasc, cei de la
hotel ar fi anunat fr ndoial poliia, mai ales c era numai o
problem de timp pn ce mortul avea s fie descoperit. n timp ce
242

atepta chitana, l rug pe un funcionar de la recepie s-i


comande un taxi al crui ofer s vorbeasc englezete i care s-l
duc la aeroport.
Dup ce hotelul dispru din vedere, Jon se aplec spre ofer i-i
spuse:
Mi-am schimbat planul. Du-m n Central, pe bulevardul
Queensway, la numrul 88. La Conrad International Hotel.

Dazu, China
Cu o mie de ani n urm, clugri artiti ciopliser i apoi
pictaser adevrate opere de art n stnca muntelui, n grotele i
peterile care nconjurau pe atunci satul Dazu. Ajuns o metropol
cu mai bine de opt sute de mii de locuitori, Dazu era o mbinare de
terase pe care se ntindeau plantaii de orez bine ntreinute,
cldiri nalte, mici ferme ascunse sub copaci i vile nconjurate de
grdini. Solul i clima erau deosebit de generoase cu grdinarii i
fermierii care aprovizionau oraul, permindu-le s obin pn la
trei recolte pe an, dei cei mai muli dintre ei foloseau aceleai
metode de cultivare a pmntului ca i strmoii lor.
Ferma-nchisoare se afla la mai puin de opt kilometri deprtare
de statuia lui Buddha Dormind, spat n stnca muntelui
Baodingshan. Izolat, ascuns vederii, nchisoarea era format din
mai multe barci legate ntre ele prin alei de lemn i nconjurate cu
un gard nalt din plas de srm prevzut la coluri cu platforme
nalte, de unde vegheau gardieni narmai. Drumul desfundat care
ducea ctre nchisoare nu era clcat niciodat de turiti sau de
locuitorii oraului. Prizonierii care ieeau din incint s lucreze pe
plantaiile de orez aflate n proprietatea satului erau ntotdeauna
nsoii de gardieni narmai. Contactele cu populaia local erau
minime. Dei msurile de securitate preau destul de lejere, statul
chinez nu se purta cu mnui cu cei pe care i considera criminali.
Btrnul era unul dintre puinii deinui scutii s ias n
fiecare diminea pe cmp. Se bucura chiar i de anumite
privilegii, cum ar fi celula aproape de mrimea unei camere
243

normale pe care o mprea cu un singur deinut. Delictul pentru


care era nchis aici se petrecuse cu att de mult timp n urm nct
nici gardienii, nici guvernatorul nchisorii nu-i mai aminteau
despre ce era vorba. Din aceast cauz btrnul nu le oferea nici
un motiv ca s-l urasc sau se team de el, ori s se simt
ndreptii s-l chinuie. Din cauza vrstei lui naintate, btrnul
era tratat n cea mai mare parte a timpului ca un bunic. Primea o
mncare ceva mai bun, avea acces la cri i la ziare, putea s
scrie. Bineneles, favorurile acestea erau interzise oficial, ns
guvernatorul nchisorii, un fost colonel n Armata Popular de
Eliberare, cunoscut de altfel pentru severitatea lui, fcea o excepie
n cazul su.
Cu att mai ciudat i se pru deinutului brusca dispariie a
chinezului cu care mprea celula i care fu nlocuit n zorii zilei,
mult nainte de micul dejun, cu un alt deinut, mult mai tnr.
Acesta nu era chinez i, din clipa n care fusese adus n celul,
rmsese ntins pe patul de scnduri. inuse mai tot timpul ochii
nchii i numai de cteva ori dezlipise pleoapele ca s priveasc
pre de cteva secunde n tavan. Nu scosese nici un cuvnt
ncruntat, btrnul i vzuse de treburile sale, nedorind s lase
aceast anormalitate s-i tulbure rutina zilnic. Era nalt i slab.
Avea o fa cu trsturi aspre care fusese cndva frumoas. Acum
era zbrcit, cu obrajii supi i ochii adncii n orbite. Privirea
trda inteligen, aa c se uita mai mereu n jos. Era mai sntos
aa. n dimineaa aceea se duse ca de obicei la cancelaria
guvernatorului unde ndeplinea diverse sarcini de secretariat, apoi,
la vremea prnzului reveni n celul, desfcu o cutie de sup de
linte, o nclzi pe reou i se aez la mas s mnnce.
Se prea c noul prizonier, care avea probabil n jur de cincizeci
de ani, nu se micase de pe pat. inea n continuare ochii nchii.
Cu toate acestea, nimic din fptura lui nu indica o stare de
amorire. Avea un trup solid, musculos, care prea c nu reuete
niciodat s se destind complet.
Deodat, brbatul sri n picioare i se duse la u cu nite
micri uimitor de iui i de bine coordonate. Faa i era acoperit
cu o barb de cteva zile a crei culoare se potrivea cu prul
244

crunt. Deinutul deschise uor ua i cercet atent restul barcii,


pustie la ora aceea, fiindc ceilali prizonieri mncau chiar la
marginea cmpului unde lucrau. Dup ce se asigur c nu mai e
nimeni n barac, brbatul nchise ua i se ntoarse la patul su
pe care se ntinse n aceeai poziie, de parc nici nu s-ar fi micat
de acolo.
Btrnul l urmrise cu un amestec de invidie i regret,
admirndu-i micrile atletice pe care el tia cu siguran c nu le
va mai putea face niciodat.
Fiul dumneavoastr nu e convins c mai suntei nc n via.
Vrea s v vad.
Btrnul prizonier scp lingura de sup din mn. Vocea
brbatului ntins pe pat fusese att de slab i totui btrnul
auzise perfect. Noul venit privea calm n tavan. Buzele nu i se
micau deloc.
Ce?
Continuai s mncai, spuse brbatul. Dorete s v aduc
acas.
David Thayer i amintea de tehnicile nvate n perioada de
pregtire. Se aplec deasupra supei, duse la gur o lingur plin i
ntreb apoi, tar s ridice capul:
Cine eti?
Un emisar.
Btrnul sorbi supa din lingur.
Cum pot s tiu c nu mini? Am mai fost pclit. Au fcut
asta de fiecare dat cnd au vrut s-mi mai adauge ceva la
sentin. Vor s m in aici pn mor. Ca s pretind apoi c nu
s-a ntmplat nimic c nici n-am existat.
Ultimul cadou pe care i l-ai fcut fiului dumneavoastr a fost
un cel de plu pe nume Paddy.
Thayer simi c l npdesc lacrimile. Trecuse ns atta timp de
atunci i l miniser de attea ori.
Celul avea i un nume de familie.
Reilly, spuse brbatul culcat.
Thayer ls lingura pe mas. i terse faa cu mneca de la
cma i rmase nemicat.
245

Brbatul culcat nu zicea nimic.


Thayer nclin din nou capul aa nct oricine ar fi ncercat s-l
observe de la distan s nu-i poat vedea buzele.
Cum ai ajuns aici? Ai vreun nume?
Banii pot face adevrate minuni. Sunt cpitanul Dennis
Chiavelli. Putei s-mi spunei Dennis.
Btrnul se sili s mnnce mai departe.
Vrei nite sup?
Mai trziu. Punei-m la curent cu ce se petrece aici. Chinezii
nu bnuiesc cine suntei?
Cum ar putea s bnuiasc? Nici eu n-am avut habar c
Marian s-a recstorit. Nu tiam nici mcar dac ea i Sam mai
triesc. Acum am neles c ea a murit. ngrozitor.
Cum ai aflat?
Vizita de anul trecut a lui Sam la Beijing. Primesc ziare aici.
Am
tii s citii n mandarin?
Washingtonul nu m-ar fi trimis aici dac n-a fi vorbit fluent
chineza. Pe buzele lui Thayer apru un zmbet amar. n cei
aproape aizeci de ani care au trecut de atunci, am devenit expert.
i n multe dintre dialectele care se vorbesc aici, n special n
cantonez.
V rog s m scuzai, domnule Thayer, spuse Chiavelli.
Cnd am citit despre vizita lui Sam, numele mi-a srit n
ochi, fiindc Serge Castilla a fost cel mai bun prieten pe care l-am
avut la Departamentul de Stat. tiu c s-a implicat enorm n
cutarea mea. Aa c am fcut anumite calcule. Preedintele
Castilla are exact vrsta care trebuie i n ziar scria c tatl lui era
Serge, iar mama Marian. Era clar c era vorba de fiul meu.
Chiavelli cltin uor din cap, aproape imperceptibil.
Nu era obligatoriu. Putea s fie vorba de o coinciden.
Ce aveam de pierdut?
Agentul de la Covert-One rmase puin pe gnduri.
Dar de ce ai tcut pn acum? Ai ateptat un an ntreg.
Nu exista nici o speran ca s scap de aici, aa c de ce s-l
pun ntr-o situaie neplcut? i de ce s risc ca Beijingul s afle i
246

s aib grij s dispar de-a binelea?


i apoi ai citit despre tratatul cu privire la drepturile omului.
Nu. Aa ceva nu se anun n ziarele chinezeti nainte ca
documentul s fie semnat. Am aflat de la prizonierii politici
uighuri. Thayer mpinse ntr-o parte bolul cu sup. Din momentul
acela am nceput s sper. Poate exista o ans ca, n valul de
eliberri ce ar fi declanat de semnarea tratatului, s nu se bage
de seam i s fiu i eu lsat s plec. Btrnul se ridic n picioare
i se duse spre plit.
Chiavelli l urmrea cu ochii pe jumtate nchii. n ciuda
vrstei sale naintate Thayer trebuia s aib cel puin optzeci i
doi de ani dup cele ce spuse se Klein btrnul se mica destul de
vioi. Avea spatele drept fr s fie eapn. Picioarele sale
cptaser parc nite resorturi, ca i cum ultimele cincisprezece
minute de conversaie avuseser darul de a terge cu buretele
civa ani buni din viaa sa. Toate aceste amnunte erau foarte
importante pentru Chiavelli.
Ceea ce l conservase pe Thayer era rutina. Btrnul lu de pe
poli un ceainic vechi smluit, l umplu cu ap de la chiuvet i-i
puse pe reou. Dintr-un mic dulpior scoase dou ceti ciobite i o
cutie cu ceai negru. n metoda sa de preparare a ceaiului mbina
ciudat tradiiile englezeti cu cele chinezeti. Btrnul turn
puin ap fiart ntr-un vas de lut, l clti bine, vrs apa i apoi
msur n vas patru linguri de ceai. Turn imediat ap fiart peste
ceai i ls totul s se aeze vreme de un minut. Rezultatul era un
lichid pal, de culoare auriu-cafenie. Celula se umpluse de aroma
puternic.
Aici bem ceaiul fr lapte sau zahr, zise btrnul
ntinzndu-i lui Chiavelli o ceac.
Agentul se ridic n ezut i rmase sprijinit cu spatele de
perete, innd ceaca cu ambele mini.
Thayer se aez la mas. Oft din nou.
Am senzaia c sperana mea de a scpa de aici datorit
tratatului nu e dect o iluzie, un vis irealizabil al unui om care i-a
trit viaa. Chinezii m in n secret de prea mult vreme ca s
recunoasc tocmai acum acest lucru. N-ar face dect s adauge
247

nc un caz la dosarul i aa foarte gros, al nclcrii drepturilor


omului.
Chiavelli sorbi din ceai. Era destul de slab dup gusturile sale
de italo-american, dar cel puin era fierbinte i-l ajuta s suporte
mai uor frigul din celul.
Povestii-mi ce s-a ntmplat, doctore Thayer. De ce v-au
arestat?
Thayer puse ceaca pe mas i se uit n ea de parc ar fi putut
s-i vad acolo trecutul.
Lucram ca ofier de legtur cu organizaia lui Cian Kai-i,
spuse btrnul ridicnd capul. Eu nelesesem c misiunea mea
era s aplanez tensiunile dintre naionalitii lui Cian i comunitii
lui Mao, aa c m-am gndit c a putea realiza ceva dac m-a
duce personal la Mao s ncerc s-l conving.
Pe faa btrnului apruse ceva ntre zmbet i grimas.
Ce absurd! Ce naivitate din partea mea! Bineneles c nu
reuisem s-mi dau seama c misiunea mea adevrat era s-l
ajut pe Cian s rmn la putere. Trebuia s stabilesc nelegeri,
s organizez discuii ntre cele dou pri i s trag de timp pn
cnd Cian reuea s-l distrug pe Mao i pe comunitii lui.
ntrevederea cu Mao nu era dect o idee fantezist a unui
intelectual fr experien care credea c oamenii pot purta o
discuie raional chiar i atunci cnd sunt n joc interese
geopolitice de importan mondial.
i chiar ai fost? V-ai dus singur s v ntlnii cu Mao?
ntreb Chiavelli cu un amestec de uimire i groaz n glas.
Thayer zmbi uor.
Am ncercat. Dar n-am reuit s ajung pn la el. Militarii lui
au hotrt c sunt ori spion al Vestului, ori al lui Cian sau
amndou la un loc. M-au arestat, bineneles. A fi fost mpucat
fr ndoial de ctre militari dac n-ar fi intervenit consilierii lui
Mao din cauza statutului meu diplomatic. De multe ori n anii
tia mi-am dorit s fi fost mpucat atunci, pe loc.
Dar de ce nu au anunat chinezii moartea dumneavoastr ca
apoi s v poat ine nchis fr grij, aa cum au fcut sovieticii

248

cu Wallenberg13?
Raoul Wallenberg? Vrei s spui c e adevrat c a fost inut
prizonier de sovietici?
Au negat tot timpul c ar fi la ei, nu i-au mai dat drumul
niciodat i timp de cincizeci de ani au continuat s nege c ar fi
fost vreodat n minile lor, pe cnd el murise de mult n
nchisoare.
Thayer prea s se fi prbuit dintr-o dat.
Cred c a pit exact ca i mine. Nu au putut s cread c n
spatele aciunilor lui nu se ascundea nimic altceva. Iat la ce poate
duce paranoia cnd toi cei care au curajul s vorbeasc sunt
suprimai Iar mil. Cnd am fost prins eu, China era mturat de
revoluia comunist. Era un haos comandanii erau schimbai
unul dup altul, se ddeau tot felul de proclamaii care se
contraziceau una pe cealalt, la putere se perindau birocrai care
habar n-aveau ce se petrece. Cred c pur i simplu am fost pierdut
n acest haos. Cnd situaia de la Zhongnanhai s-a stabilizat n
sfrit, era deja prea trziu ca s m mai trimit acas fr s
creeze un incident internaional care s le strice imaginea.
Btrnul cuprinse din nou ceaca fierbinte ntre degetele sale
noduroase. i vor continua s m in nchis. Pn cnd o s mor.
Nu, spuse Chiavelli hotrt. Ce a pit Wallenberg nu se va
repeta i n cazul dumneavoastr. Nu vei muri n captivitate. Dup
ce tratatul va fi semnat, China va elibera toi deinuii politici.
Preedintele se va ocupa personal s aduc situaia
dumneavoastr n atenia lui Niu Jianxing i a celorlali membri ai
Comitetului Permanent. Am auzit c Niu Jianxing este poreclit
Bufnia din cauza nelepciunii sale.
David Thayer cltin abtut din cap.
Nu, cpitane Chiavelli. Dup ce tratatul va fi semnat de
secretarul general i de fiul meu, eu voi fi fcut pierdut din nou.
Iar dac fiul meu insist prea mult i face caz de situaia mea,

13 Raoul Wallenberg (1912-1947?) diplomat suedez. n calitate de


diplomat la Budapesta n timpul celui de-al doilea rzboi mondial, a
salvat mai muli evrei de la deportare. A fost prins de sovietici i nu s-a
mai auzit nimic de el.

249

acum, dup ce a trecut atta timp, atunci chiar c n-o s m mai


gseasc nimeni vreodat. Va iei fr ndoial la iveal vreun
btrn gata s jure c a fost martor la moartea mea, cu jumtate
de secol n urm. Vor aduce i alte dovezi convingtoare. Probabil
fotografiile mormntului meu care, din pcate, este acum acoperit
de apele unui lac de acumulare. Btrnul ridic din umeri
resemnat.
Chiavelli l studia atent. Agentul fusese ofier n forele speciale
i operase n Somalia i Sudan. De curnd fusese rechemat i
intrase n aciune n vile, peterile i munii din estul i nordul
Afganistanului. Noua lui misiune era acum David Thayer. Prima
ntrebare la care trebuia s gseasc rspunsul era dac btrnul
putea fi scos de acolo.
Cercetase zona din imediata apropiere a fermei i ceea ce
descoperise i se pruse destul de promitor. Era o regiune rural
care, dei nu se putea spune c era slab populat, se afla destul de
departe de marile aglomeraii urbane. n China, n afar de
Xinjiang, Gansu i regiunile de la grania cu Mongolia, nu se prea
gseau zone slab populate. n afar de mprejurimile oraului
Chongqing, drumurile din regiunea unde se aflau erau proaste,
instalaiile militare destul de rare i aerodromurile primitive. Din
fericire pentru misiunea lui Chiavelli, n jurul oraului Dazu
prezena militarilor era ca i inexistent.
Gardienii nchisorii erau bine narmai, ns aveau mari lipsuri
la capitolul disciplin. Mai mult ca sigur c rezistena lor n faa
unui raid rapid, atent planificat, avea s fie minim. Cu ajutor din
interior, pe care urma s-l furnizeze el i o consistent doz de
noroc Civa lupttori cu experien puteau rezolva treaba n
zece minute, puteau fi n aer n mai puin de douzeci i puteau
ajunge la jumtatea distanei pn la grani nainte ca vreo for
semnificativ s fie pus n micare n urmrirea lor.
Cel mai mare semn de ntrebare l ridica starea fizic a lui
Thayer. Chiavelli era destul de mulumit de ceea ce vzuse. n
ciuda vrstei, btrnul se inea destul de bine.
Ce-mi putei spune despre starea dumneavoastr de
sntate, domnule Thayer?
250

E suficient de bun avnd n vedere vrsta i condiiile de


aici. Bineneles, dac nu punem la socoteal obinuitele dureri,
junghiuri i alte neplceri. Nu mai sunt eu n stare s escaladez
Everestul, ns s tii c aici ne in n form. Au destule cmpuri
care trebuie prite.
Gimnastic, jogging, plimbri, exerciii n aer liber?
Dimineaa i seara gimnastic i jogging cnd e vreme bun.
Exerciii de gimnastic n barac dac e urt afar. Guvernatorului
i place ca toat lumea s aib ceva de fcut chiar i atunci cnd
nu ieim la munc. Pe mine m folosete mai mult la cancelarie.
Nu vrea s ne lase timp s ne gndim la planuri de evadare sau s
ne lum la ceart unii cu alii. Inactivitatea poate provoca idei i
plictiseal o combinaie periculoas la un prizonier.
Thayer ezit cteva clipe. i ndrept spinarea. Miji i mai tare
ochii cnd se ntoarse i-l privi int pe Chiavelli.
Te gndeti cum s m scoi de aici?
Sunt mai multe aspecte care trebuie luate n calcul. Foarte
multe variabile. Nu e vorba numai de sntatea dumneavoastr, ci
i de ordinele pe care le primesc de la efii mei, de ceea ce
preedintele poate sau nu s fac. nelegei?
Da. Aa a fost toat viaa mea. Politici. Interese. Diplomaie.
Fore mereu n aciune, nu-i aa? Aceleai calcule i-au mpiedicat
i n 48 pe cei de la Departamentul de Stat s-mi dezvluie
adevratele lor intenii. Din cauza calculelor stora i a naivitii
mele am ajuns aici.
Chinezii n-o s v mai in prea mult aici dac mi reuete
planul. i am toate motivele s cred c vom reui.
David Thayer ncuviin cu o micare a capului i se ridic.
Trebuie s m duc la munc. Te las singur acum. Mine te
vor scoate fr ndoial la cmp.
Aa mi-au spus i prietenii mei gardieni.
Ce ai de gnd s faci n continuare?
S-mi fac raportul.

Hong Kong
251

Dintr-un butic elegant din holul hotelului Conrad International,


Smith i cumpr o plrie Stetson alb, folosind o carte de credit
pe numele uneia dintre acoperirile sale Ross Sidor din Tucson,
Arizona. i puse plria pe cap, se caz n hotel i oferi un baci
generos biatului de la bagaje ca s-i aduc aminte de domnul
Ross Sidor. De cum rmase singur n camer, Jon trecu la aciune:
mbrc pantalonii gri i cmaa hawaiian strident colorat pe
care le scosese din rucsac. Deasupra i puse o alt cma i
costumul pe care-l purtase n ziua precedent la Donc & LaPierre.
Erau cam multe haine pe el, ns se putea mica destul de bine. i
aranj din nou pe cap peruca blond i i ndes revolverul
Beretta la spate, sub centur.
n servieta-diplomat vr jacheta sport albastr, pantofii de
pnz, plria nedeformabil i rucsacul. Prsi camera cu
servieta neagr n mn.
n holul hotelului nu vzu nimic care s-i trezeasc suspiciunile.
Ieit pe Queensway, se ls purtat spre interiorul cartierului
Central de masa de trectori care preau c-i duc ntreaga
existen pe strzile oraului. Parcursese deja o distan
echivalent cu un cvartal cnd reui s remarce n mulime pe trei
dintre brbaii narmai care l cutaser n ziua precedent la
cabina telefonic din Kowloon. Cei trei l zrir la rndul lor i se
mprtiar, ncercnd s rmn ascuni printre ceilali pietoni.
Nu fcur nici o ncercare de a se apropia mai mult de el i nici
Smith nu fcu vreun efort s scape de ei.
De asemenea, nici nu ascunse direcia n care se ndrepta. Dac
indivizii l recunoscuser ntr-adevr pe maiorul Kenneth St.
Germain, vor fi surprini i, aa cum spera el, total debusolai s
constate c merge din nou spre turnul care adpostea birourile
firmei Donk & LaPierre.
Ajunse n sfrit lng cldire i se amestec printre cei care se
ndreptau spre intrare. Cnd el ptrunse n cldire, cei trei
urmritori ocupar poziii strategice de cealalt parte a strzii,
unul dintre ei vorbind febril la telefonul mobil. Jon zmbi n sinea
lui.
252

Altman Asia ocupa ultimele zece etaje ale cldirii. Directorul


companiei era Ferdinand Aguinaldo, fostul preedinte filipinez.
Biroul acestuia se afla la ultimul etaj al turnului. Jon lu liftul
pn sus.
Sala de primire era decorat cu bambui verzi n ghivece,
msue sculptate i fotolii cu sptar nalt.
Fata de la recepie, o filipinez drgu, i zmbi politicos.
Pot s v ajut cu ceva, domnule?
M numesc Kenneth St. Germain. A dori s vorbesc cu
domnul Aguinaldo.
Excelena sa nu se afl n Hong Kong n acest moment, Sir.
Pot s ndrznesc s v ntreb ce dorii s vorbii cu el?
M aflu aici n calitate de reprezentant al Departamentului
Sntii din Statele Unite pentru un schimb de experien pe
probleme de hantavirui cu specialitii din centrul de cercetri
biomedicale al firmei dumneavoastr, aflat n China continental,
i art fetei o legitimaie de la USAMRIID i o scrisoare de
acreditare fals. Domnul Cruyff m-a trimis aici, sus, s discut cu
domnul Aguinaldo.
Fata ridic din sprncene, impresionat. Studie atent
semnturile celor de la Departamentul Sntii, apoi l privi pe
Smith.
mi pare ru c domnul Aguinaldo nu se afl aici s v
primeasc, domnule. Dar poate v ajut domnul McDermid.
Dnsul este directorul i preedintele consiliului de administraie
al ntregului Grup Altman. Este un om foarte important. Poate
dorii s vorbii cu el.
McDermid e aici? ntreb Jon de parc ar fi fost un apropiat
al acestuia.
Cu ocazia vizitei sale anuale, spuse fata cu mndrie.
O ntrevedere cu McDermid ar fi perfect. Da, vreau s
vorbesc cu el.
Tnra zmbi din nou i aps un buton pe tastatura
interfonului.
Lawrence Wood intr n elegantul birou al lui Ferdinand
253

Aguinaldo, directorul filialei din Asia a Grupului Altman.


Ce s-a ntmplat, Lawrence? ntreb Ralph McDermid
dezmorindu-i oasele i cscnd n spatele mesei de lucru.
Fata de la recepie spune c un anume Kenneth St. Germain
s-a prezentat cu o scrisoare din partea Departamentului Sntii
din Statele Unite. Voia s stea de vorb cu Aguinaldo. Spune c l-a
trimis aici Cruyff de la Donk & LaPierre i fata v ntreab dac nu
dorii dumneavoastr s stai de vorb cu el din moment ce are
recomandri att de nalte.
Spune-i c sunt disponibil n cincisprezece minute, zise
McDermid.
Wood avu un moment de ezitare.
Cruyff nu avea cum s-l trimit aici.
tiu. Transmite-i pur i simplu mesajul meu. Sau mai bine o
anun eu.
Cum dorii. Wood ridic din umeri i iei din ncpere.
McDermid aps pe unul din butoanele interfonului. Se
nveselise brusc. O dat cu ciudata apariie a lui Jon Smith,
lucrurile luau o ntorstur foarte favorabil.
Sunt ncntat s m ntlnesc cu domnul St. Germain, i
spuse el fetei de la recepie. Roag-l s m atepte cincisprezece
minute i cobor la el.
Dup ce fata i confirm c a neles, McDermid ntrerupse
legtura i-l sun pe Feng Dun.
Unde eti n clipa asta, Feng?
Afar.
Feng l blestem din nou n gnd pe Cho, asasinul pe care l
trimisese noaptea trecut la hotel. Tnrul nu reuise s-l elimine
pe Smith, iar cadavrul su fusese descoperit prea trziu ca s mai
aib timp s trimit pe altcineva.
Oamenii mei l-au vzut intrnd n cldire. S-a ntors la Donk
& LaPierre?
Nu. A urcat aici i acum e la recepie. Vrea s se ntlneasc
cu mine.
Cu dumneavoastr? Feng rmase o clip descumpnit. Cum
de a reuit s afle c suntei n Hong Kong?
254

Asta m ntreb i eu. Sunt fascinat. Cred c pn la urm am


avut noroc c a supravieuit ucigailor trimii de tine. Am acum
ocazia s aflu mai multe n legtur cu sursele acestui doctor
neobinuit.

255

21
Beijing
Pentru maiorul Pan Aitu, micul birou al lui Niu Jianxing
legendara Bufni reprezenta un mister. Ascetic precum celula
unui clugr, ncperea avea perei simpli, lipsii de ornamente,
ferestre acoperite cu jaluzele, o duumea tocit din lemn fr nici
un covor, o mas simpl de elev i trei scaune de lemn: unul
pentru maestru i dou pentru vizitatori. n acelai timp, masa i
duumeaua erau pline de stive de dosare i documente aflate ntrun echilibru instabil, scrumiere urt mirositoare pline cu mucuri
ale acelor igri englezeti care reprezentau singurul rsf al lui
Niu, cni de ceai ruginite, farfurii de carton cu urme de mncare i
alte resturi care indicau c, aici, zilele de lucru erau lungi i trite
cu intensitate. Era o contradicie care scotea n eviden i mai
mult calitile ocupantului ncperii.
Ca orice agent de informaii cu experien, maiorul Pan era i el
un cititor pasionat al complicatelor volute ale psihologiei umane,
aa c nu l deranj c maestrul Niu continu s citeasc raportul
asupra cruia era aplecat n momentul n care intrase el n
ncpere. Singurul zgomot care se auzea era cel fcut de paginile
ntoarse de Niu.
Maiorul Pan ajunse la concluzia c imaginea biroului reflecta
att serenitate gnditorului solitar, ct i nelinitea omului de
aciune, combinate n aceeai persoan. Da, Bufnia reprezenta o
revenire la acei gigani care declanaser i conduseser revoluia.
Acei poei i profesori care s-au transformat n generali. Gnditori
obligai de necesitile istoriei s lupte i s ucid. Pan cunoscuse
personal pe unul dintre aceti eroi venerai, pe Deng Xiaoping
nsui, la sfritul vieii sale. Deng nu era dect un tnr general
n anii plini de idealism cuprini ntre Masacrul din Shanghai i
Marul cel Lung. Maiorul Pan nu admira prea muli oameni.
256

Considera c e o pierdere de vreme. ns Niu Jianxing avea ceva


care-l atrgea.
Niu nu se dezise nici de data asta, rupse tcerea fr s se uite
n sus spre el i spuse cu o voce n care se citea nerbdarea:
Generalul Chu mi-a spus c ai un raport despre care el crede
c ar trebui s ajung direct la mine.
Da, domnule. Am considerat c aa e cel mai bine, avnd n
vedere informaiile pe care le-ai cerut n legtur cu vasul de
transport.
The Dowager Empress, da. Niu art cu o micare a capului
spre hrtiile pe care le studia. Ai ceea ce m intereseaz?
E posibil s am o parte din informaii, spuse Pan precaut,
nvase s fie extrem de atent cnd fcea afirmaii sau cnd
promitea ceva efilor din guvern, n special celor din Comitetul
Permanent.
Niu Jianxing i arunc o privire ucigtoare. Ochii si care trdau
oboseala preau nite buci dure de crbune sub ochelarii cu
ram din carapace de broasc estoas. Obrajii supi i trsturile
sale delicate se schimonosiser i indicau nemulumire.
Vrei s spui c nu tii dac ai informaiile, domnule maior?
Agentul simi pentru o clip c-i fuge pmntul de sub picioare.
i reveni ns repede:
tiu, stpne Niu.
Ameninarea dispru de pe faa Bufniei. l studia n tcere, cu
un zmbet plin de bunvoin, pe maiorul din faa sa, mic de
statur, rotund. Ca de obicei, Pan era mbrcat ntr-un costum
sever, cu croial occidental. Era prototipul agentului perfectalunecos, cu o nfiare care nu ieea cu nimic n eviden,
detept i devotat. n ciuda calitilor lui, Pan era totui un produs
al Revoluiei Culturale, al unui sistem prea rigid ca s permit
dezvoltarea personalitii indivizilor. n afar de asta, n el se vedea
marca celor cinci mii de ani de istorie a Chinei, pe parcursul
crora se acordase o foarte mic atenie valorilor individuale. Dac
ar fi continuat s foreze nota pentru a obine de la el un rspuns
tranant, Niu era sigur c agentul ar fi sfrit prin a da un
rspuns negativ, cci unul pozitiv ar fi putut fi interpretat drept o
257

declaraie de succes. Dac voia s afle tot ce tia maiorul Pan n


legtur cu vasul Empress i asta nainte de nceperea edinei
Comitetului Permanent, atunci trebuia s-l lase s-o fac n felul
lui.
Niu i stpni cu greu un oftat plin de amrciune.
Prezentai-v raportul, domnule maior.
V mulumesc, stpne. Pan ncepu s-i explice cine fusese
Avery Mondragon i cum dispruse cu o zi nainte de sosirea lui
Jon Smith n Shanghai.
Credei c acest Mondragon este, sau a fost, un agent de
informaii american?
Pan ncuviin cu o micare a capului.
Da, dar nu unul obinuit. Este ceva ciudat n legtur cu
americanii implicai n acest caz. Acioneaz ca nite ageni sub
acoperire i cu toate astea ei nu sunt spioni. Sau cel puin nu sunt
spioni afiliai la vreuna dintre ageniile de informaii din Statele
Unite pe care le cunoatem.
Acest lucru e valabil i n cazul colonelului Smith doctorul
i omul de tiin?
Cred c da. Munca sa tiinific nu este numai o acoperire. El
chiar este om de tiin. n acelai timp se pare c-i folosete
specializarea drept acoperire.
Interesant. S fie oare vorba despre nite ageni privai? Care
lucreaz pentru firm sau pentru persoane private?
E posibil. Voi continua investigaiile n acest sens.
Niu ddu din cap.
S-ar putea ca acest lucru s nu aib prea mult importan.
O s vedem. Continuai, domnule maior.
Pan reveni bucuros la raportul su:
O femeie de serviciu a descoperit cadavrul unui anume Zhao
Yanji n biroul preedintelui ntreprinderilor Dragonul Zburtor, o
firm din centrul Shanghaiului. Dragonul Zburtor este o firm de
transporturi navale internaionale, cu birouri i n Hong Kong i
Anvers.
Cine era Zhao sta?
Trezorierul companiei. Nu numai c acest om a murit, dar
258

chiar i preedintele firmei a disprut cu tot cu soia lui. Numele


preedintelui este Yu Yongfu. Soia lui este Li Kuonyi.
Actria aceea frumoas?
Da, domnule. Maiorul fcu n continuare cteva consideraii
privind ascensiunea rapid a soului actriei, dup ct se prea, cu
ajutorul tatlui ei, influentul Li Aorong.
Bufnia nu l cunotea personal pe Li Aorong, ns auzise multe
n legtur cu el.
A, da, bineneles. Li Aorong ocup o poziie foarte important
n consiliul municipal din Shanghai. Nu spuse ns cu voce tare c
Li era n acelai timp protejatul lui Wei Gaofan, unul dintre colegii
si adepi ai liniei dure din Comitetul Permanent. Era clar c
politica pe care o fcea Li Aorong era identic cu aceea a
protectorului su.
Da, ncuviin Pan. Am stat de vorb cu Li. Nu are nici o
explicaie cu privire la uciderea lui Zhao i dispariia fiicei sale i a
soului ei. ns
Pan parc nu mai avea astmpr, ajunsese acum cu ezutul pe
marginea scaunului i relat n continuare despre An (Andy)
Jingse, tnrul interpret care studiase n Statele Unite i care
fusese vzut n compania colonelului Smith, pentru ca mai trziu
s fie gsit mpucat n propria sa main.
Asta este tot ceea ce tim pn acum.
Bufnia l privea gnditor din spatele imenselor lentile ale
ochelarilor.
Un american din Shanghai dispare. Colonelul Smith sosete
acolo n ziua urmtoare. Trezorierul unei firme de transporturi
navale este ucis. Preedintele companiei respective dispare
mpreun cu soia sa. i un interpret educat n America este ucis
n aceeai noapte. Asta e tot ce ai avut s-mi raportai?
Cu meniunea c atunci cnd am reuit s-l localizm din
nou pe colonelul Smith, acesta a reuit s ne scape i se pare c a
prsit China.
Vom vorbi imediat despre asta. Nu reuesc s neleg ns
cnd o s avei de gnd s-mi rspundei, n raportul
dumneavoastr, la ntrebarea pe care v-am pus-o n legtur cu
259

cargoul The Dowager Empress.


Pan se ddu napoi pe scaun, speriat.
Vasul este proprietatea ntreprinderilor Dragonul Zburtor.
Uitase s spun asta mai devreme.
Aha. Niu simi o strngere n piept. Deci asta era legtura. Ai
reuit s v facei o prere asupra acestor evenimente?
Cred c dup ce Yu Yongfu a preluat Dragonul Zburtor,
trezorierul firmei a descoperit ceva ce nu i-a plcut, ceva care i
privea i pe americani. I-a povestit despre lucrul acela lui
Mondragon, care a transmis informaia n America. Sau cel puin a
ncercat. Ceva nu a mers cum trebuie. Mondragon a fost ucis i
informaia respectiv s-a pierdut. Smith a fost trimis s-o
recupereze. Se pare de asemenea c Andy Jingshe era o surs a
americanilor care primise misiunea s-i serveasc lui Smith drept
ghid i interpret.
Niu i uguie buzele gnditor.
Ca urmare Anumii indivizi din ara noastr nu forele
noastre de securitate sunt gata s recurg la msuri extreme
pentru a-i mpiedica pe americani s-i continue cercetrile,
indiferent care ar fi scopul acestor cercetri. Informaiile pe care lea descoperit trezorierul i apoi a ncercat s le recupereze Smith
au dus la moartea trezorierului, la dispariia lui Yu Yongfu i a
soiei sale, precum i la moartea interpretului.
Cam aa ceva, domnule. Da.
Niu avea din ce n ce mai mult sentimentul c n spatele acestor
ntmplri se ascundea ceva foarte grav.
Ce credei c a putut s descopere trezorierul la Dragonul
Zburtor care s declaneze attea evenimente sngeroase? Niu
ntinse mna dup o igar.
Nu m gndisem pn n clipa n care mi-ai cerut informaii
n legtur cu vasul Empress. Atunci am descoperit c face parte
din flota Dragonului Zburtor. Nu am de unde s tiu care este
motivul care v-a determinat s v interesai de acest vas, ns
legtura dintre acesta i cazul colonelului Smith nu poate fi o
simpl coinciden.
N-am fcut altceva dect s cer cteva informaii simple
260

asupra acestui cargou: ce destinaie are, ce transport. Genul de


informaii care se poate afla n legtur cu un asemenea vas.
Da, domnule.
Niu i aprinse igara i trase nervos fumul n piept.
Ce ai descoperit?
Destinaia este Basra. Sosirea n Golf este prevzut peste
aproximativ trei zile.
Irak. Niu cltin ngrijorat din cap. Nu-i plcea deloc chestia
asta. i ce transport?
Conform
documentelor
oficiale,
transport
DVD-uri,
mbrcminte, diverse produse industriale, materiale pentru
agricultur produsele care se export n mod obinuit n Irak.
Nimic deosebit. Sigur nimic care s-i intereseze pe americani. Pan
rmase cu privirea aintit asupra Bufniei, ateptnd s afle de la
el rezolvarea misterului.
i cu toate acestea vasul i intereseaz pe americani. i
intereseaz chiar foarte mult, spuse Niu, ntorcnd ntrebarea din
nou spre Pan. Nu avea de gnd s-l informeze pe maior despre
ipoteza periculoas care se vehicula n legtur cu cargoul.
Deocamdat, despre prezumtiva ncrctur a vasului tiau numai
membrii Comitetului Permanent i ambasadorul Wu n
Washington. Spera s rezolve situaia nainte ca ea s degenereze
i s devin o adevrat criz.
Avei vreo prere despre toate acestea, domnule maior Pan?
Dac, aa cum nclin din ce n ce mai mult s cred, cargoul
este implicat, acest lucru se poate datora numai ncrcturii pe
care o transport.
Credei aadar c lista de inventar oficial furnizat de cei de
la Dragonul Zburtor este fals i americanii tiu lucrul sta.
La ce alt concluzie a putea ajunge?
Bufnia trase fumul n piept, apoi l ddu afar.
A reuit colonelul Smith s obin ceea ce cuta?
Nu avem de unde s tim acest lucru.
ns tocmai lucrul acesta trebuie s-l aflm, domnule maior.
i asta imediat.
l vom gsi pe Yu Yongfu, l vom interoga pe socrul su i vom
261

face investigaii la Dragonul Zburtor.


Niu ncuviin din cap.
Acum v rog s-mi spunei cum a reuit colonelul Smith s
v scape i a doua oar, fr s cunoasc limba i fr s mai fi
fost vreodat n China i cum a reuit s prseasc ara dup
ce interpretul su a fost ucis?
Bnuim c a primit ajutor din partea unei celule de rezisten
uighur. Oamenii mei sunt acum pe urmele lor, ns indivizii
acetia se ascund n vechile longtang i sunt la fel de greu de prins
ca obolanii ascuni prin canale. Poliia nu-i prea ia n serios, cred
c n primul rnd fiindc sunt att de puini. Din cauza asta au
nceput s-i fac de cap. Ca i obolanii, indivizii tia sunt
detepi, uor adaptabili i foarte hotri.
Evident c nu sunt chiar att de puini ct ne-am imagina
noi, spuse Niu. Cum l-au ajutat pe Smith?
L-au ascuns n longtang i apoi au gsit o cale prin care s-l
scoat de acolo. n legtur cu ce s-a ntmplat dup aceea avem
numai cteva indicii. Un echipaj de poliie care efectua un control
pe autostrad i amintete c a lsat s treac un Land Rover plin
cu uighuri. Doi dintre acetia aveau viz de edere pe perioad
nedeterminat n Shanghai i, normal, oricine are astfel de
documente oficiale se poate deplasa aproape oriunde dorete. Ceva
mai trziu au fost semnalate mai multe mpucturi pe una din
plajele din Golful Huangzhou, situat ntre Jinshan i Zhapu. Iar
n dimineaa asta, una dintre navele noastre de patrulare a
raportat c a identificat un submarin american n largul coastei la
scurt vreme dup ncetarea mpucturilor.
Niu nu mai zise nimic. Fuma n tcere. n sfrit, ddu din cap:
V mulumesc, domnule maior Pan. Continuai-v
investigaiile i acordai-le cea mai mare prioritate.
Maiorul Pan arta de parc ar fi vrut s mai prelungeasc
ntrevederea, ca i cum ar fi vrut s afle atunci, pe loc, rspuns la
toate ntrebrile, ns era n acelai timp un funcionar prea dibaci
ca s mai insiste. Se ridic imediat, cu pieptul nainte.
i strnse haina n jurul corpului grsu.
Da, domnule.
262

Dup ce agentul nchise ua n urma sa, Niu puse igara n


scrumier. Se sprijini de sptar i ncepu s se legene pe picioarele
din spate ale fotoliului. Se tot gndea ce putea fi att de important
pentru americani nct s rite nu numai s trimit un submarin
la cteva mii de metri distan de coastele Chinei, ci i ditamai
fregata cu rachete ghidate n urmrirea unui vas comercial precum
Empress. Toat povestea asta i provoca un gust amar.
Cltinnd ngrijorat din cap, se gndea la mpucturile care se
auziser pe plaj i la ambiiosul Li Aorong care i mpinsese
ginerele n lumea marilor afaceriti. Gndurile lui Niu se
ndreptar apoi spre ceea ce nu-i putea spune nici maiorului Pan,
nici generalului Chu Kuairong, nici altcuiva din guvern sau din
partid: spre lupta pe care o ducea n secret pentru a deschide
China astfel nct ara sa s profite de toate oportunitile oferite
de noua ordine mondial.
Simea c-l cuprinde melancolia. i amintea cum, n tinereea
lui, l auzise pe preedintele Mao vorbind cu nostalgie despre zilele
simple de dinainte de 1949, cnd nu avea de fcut dect s scrie
poezii i s lupte mpotriva dumanilor Chinei. Dup aceea, Mao
fusese prins n complicatele i murdarele mainaiuni ale luptei
pentru putere.
Ceea ce-i dorea Niu acum semnarea tratatului cu privire la
drepturile omului putea duce la o via mai bun pentru toat
lumea. Se temea ns c tratatul avea mult mai muli opozani n
sectorul public dect suporteri. Asta fiindc mpotriva lui erau i
multe nalte oficialiti de pe ambele maluri ale Pacificului.

Hong Kong
Zmbind politicos, Jon Smith se aez pe un scaun cu sptar
nalt din holul de recepie aflat la intrarea n birourile Grupului
Altman. l auzise pe Ralph McDermid cum i spunea femeii de la
recepie c dorete s se ntlneasc cu el. n timp ce atepta,
deschise servieta-diplomat ca i cum ar fi vrut s-i verifice
notiele.
263

Deodat, nchise brusc servieta i sri n picioare.


La dracu! V rog s m scuzai c am njurat, domnioar.
Cred c mi-am uitat agenda jos, la Donk & LaPierre. i privi
ceasul de la mn, apoi arunc o privire spre orologiul cu pendul
aezat ntr-un col al ncperii. Domnul McDermid vine s ne
ntlnim peste cincisprezece minute. n zece minute sunt napoi.
nainte ca tnra de la recepie s poat spune ceva, Smith o
lu la fug cu servieta n mn spre lifturi. Aps pe buton i,
cnd ua se deschise, intr repede n cabina goal. nainte s
nchid ua, i zmbi i flutur mna spre femeia uluit. Dispunea
de foarte puin timp i ar fi vrut ca liftul s se mite mai repede. Se
opri dou etaje mai jos, iei i alerg pe coridor pn gsi o toalet.
O dat intrat ntr-o cabin, i scoase repede sacoul i pantofii i-i
puse n loc jacheta sport albastr i pantofii albatri de pnz, iar
pe cap i ndes plria panama pliabil, toate scoase din
servieta-diplomat. Cu pantalonii gri largi i cu cmaa hawaiian
strident colorat pe el, ddea impresia unui turist american cu mai
muli bani dect gust. ndes sacoul i pantofii n serviet, iar
servieta o bg n rucsac. Cu rucsacul n spate, iei din toalet.
Abia ateptnd ca bnuielile sale s se confirme, Smith lu alt
lift dect cel cu care coborse i se aez n spate, ncercnd s se
fac ct mai puin simit de oamenii de afaceri i funcionarii care
urcar i coborr din cabina liftului la diferite etaje. Cnd liftul
ajunse la mezanin, Jon i croi drum printre pasagerii care i
continuau drumul spre parter i iei afar.
Peretele exterior al mezaninului era format din uile de sticl ale
mai multor buticuri n care se vindeau produse de lux, agenii de
voiaj sau birouri. De partea cealalt a culoarului nu se ridica un
perete, ci un parapet de marmur pn la mijlocul lui Smith i
care fcea legtura ntre coloanele groase ce sprijineau tavanul, n
jos se vedea holul vast de la intrare. Jon rmase ascuns n umbra
unei coloane de unde putea vedea scrile de marmur care urcau
la mezanin, uile lifturilor precum i intrarea n cldire.
Atepta nerbdtor. Deodat i fcu apariia cel pe care sperase
s-l vad acolo chinezul nalt care condusese atacul n Shanghai.
Feng Dun. Intr pe uile de sticl ale cldirii, urmat de ali trei
264

brbai ale cror fee i erau cunoscute lui Jon. Pentru prima dat
putea s-l priveasc atent pe Feng: era att de palid nct pielea lui
prea lipsit de snge. Prul tuns scurt era de un rou deschis cu
uvie complet albe. Era mai scund dect bnuise Jon cnd l
vzuse n ntuneric, dar destul de nalt pentru un chinez, probabil
puin peste un metru optzeci i prea tot numai muchi. Se opri
imediat dup ce trecu de uile de la intrare i ncepu s cerceteze
holul ca i cum cuta ceva sau pe cineva.
Ralph McDermid i pregti cel mai fermector zmbet posibil i
iei din cabina liftului su privat. Se opri i ncepu s-l caute cu
privirea n holul de recepie pe doctorul Kenneth St. Germain.
n afar de femeia de la recepie, n luxoasa ncpere nu se mai
afla nimeni. McDermid rmase cu gura cscat.
Se ncrunt la tnra din spatele pupitrului.
Unde e?
V rog s m scuzai, domnule McDermid, ns
doctorul St. Germain a cobort s-i ia agenda de la Donk &
LaPierre. Se ntoarce imediat. Femeia se uit spre ceas. O,
Doamne! A spus c vine napoi n zece minute i au trecut deja
cincisprezece. S sun s vd ce s-a ntmplat?
Da. Dar ntreab-i numai dac se afl acolo sau dac a
plecat. Doar att. Fr s le ceri s vorbeti cu el sau s-l trimit
sus. Era posibil totui ca omul s fi avut ntr-adevr o treab la
Donk & LaPierre.
Fata sun, puse cteva ntrebri, dup care ntrerupse
convorbirea. l privi apoi pe McDermid, netiind ce s mai cread.
Mi-au spus c nu e acolo i nici n-a fost mai devreme.
Uile liftului din spatele lui McDermid se deschiser.
McDermid se ntoarse la timp ca s-l vad pe Feng Dun ieind
din cabin. Chinezul inea n mn un revolver Glock de 9 mm
care prea minuscul n palma lui mare.
Ochii fetei de la recepie se oprir speriai asupra armei.
Unde e? ntreb Feng cu vocea sa optit.
A ters-o, rspunse McDermid dezgustat. A plecat acum
cincisprezece minute.
265

E nc n cldire, spuse Feng calm. Am supravegheat


intrarea. Nu avea cum s ias. E prins n capcan.
Jon era foarte ncordat, tremurnd de nerbdare. Cu toate
acestea, rmase ascuns n spatele coloanei de la mezanin,
continund s studieze holul vast de dedesubt.
Feng Dung urcase n lift dup ce le dduse instruciuni celor
trei pistolari ai si. Cifrele luminoase de deasupra uii indic c
urcase direct la apartament. Chiar dac Jon nu czuse n curs,
era nc sub influena descoperirii pe care o fcuse: era din ce n
ce mai probabil ca Ralph McDermid s-l fi blocat acolo, sus,
tocmai ca s aib timp s-i cheme ucigaii. Ceea ce nsemna c
preedintele i n acelai timp directorul executiv al puternicului
Grup Altman nu era un simplu juctor n criza vasului Empress, ci
era profund implicat n aspectele sngeroase ale afacerii.
Aflai cu un nivel mai jos dect Jon, cei trei vntori ocupaser
poziii discrete, de unde puteau ine sub observaie toate ieirile.
Atunci cnd Feng Dun se ntoarse, Jon avu impresia c acesta
apruse brusc n holul de la recepie, ca ntr-un numr de magie.
Feng fcu un gest imperceptibil cu mna n dreptul oldului i cei
patru se ndreptar spre un col unde se aflau cteva ghivece cu
palmieri. n timp ce vorbeau, nu-i scpau din ochi pe cei care
treceau prin hol. Privirea lui Feng se ridic la un moment dat spre
mezanin i Jon avu impresia c ochii lui au fixat ascunztoarea sa
din umbra unei coloane.
Smith se ddu uor napoi, i mai verific o dat deghizarea, de
la cmaa hawaiian la pantofii albatri de tenis. i ndes
panamaua pe frunte i i strecur Beretta la spate, pe sub jacheta
n dungi. Se ndrept spre scara ce ducea la parter, ndoind puin
genunchii i mergnd cu labele picioarelor ndreptate spre interior.
Nu se uit n direcia ucigailor, dei le simea privirea aintit
asupra lui. Avea senzaia c e eapn de atta tensiune i atepta
ca din clip n clip unul dintre ei s-l opreasc. Dup ce i depi
i se apropie de uile de sticl care ddeau n strad, avu senzaia
c simte o privire fierbinte arzndu-l n ceafa, mpinse ua, convins
c va fi oprit.
266

Cnd i ddu seama c nu se ntmpl nimic, avu un moment


de surpriz, apoi de uurare. n timp ce ieea din cldire i
traversa strada, lumina zilei i se pru deosebit de strlucitoare i
de primitoare. Gsi un loc la umbr i se pregti s atepte.

267

22
Se ntunecase aproape cnd Ralph McDermid prsi n cele din
urm cldirea printr-o u lateral, n timp ce Feng Dun i oamenii
si plecaser unul cte unul cu multe ore nainte, n direcii
diferite. Ziua de lucru ncheindu-se, pietonii erau acum i mai
numeroi, aa c i Jon nu trebuia s fac un efort prea mare ca
s se ascund. Plouase dup-amiaz, aerul era acum mai rcoros
i naintarea prin mulime parc mai uoar.
Suprat i totodat ngrijorat, Jon se strduia s nu-l piard din
ochi pe cel pe care-l urmrea. McDermid merse pe jos numai pn
la staia Central a metroului, sau M.T.R., cum era cunoscut acolo.
Jon atept douzeci de secunde, cumpr un bilet i cobor i el
n staie. Pe platform se aflau puini cltori i el se opri ca s se
asigure c nimeni altcineva nu-l mai urmrea pe McDermid, att
clandestin, ct i ca gard de corp.
Cnd trenul sosi, McDermid urc ntr-un vagon i Jon se
strecur pe o alt u. McDermid i croi drum pn ce gsi un loc
pe una din bncile de oel inoxidabil. Se aez i rmase cu
privirea n gol, ignorndu-i pe ceilali cltori tcui i obosii i
nelund n seam reclamele colorate, numai n caractere
chinezeti, foarte diferite acum de cele dinainte de momentul
returnrii insulei Chinei continentale, cnd textele erau scrise i n
englez.
Jon se deplas n direcia opus i se prinse de o bar, pe
jumtate ntors, ntr-un loc de unde putea urmri micrile lui
McDermid reflectate n geam. Se ntreb care ar fi motivul ca
cineva cu poziia i averea lui McDermid s cltoreasc cu
metroul. Nu mergea prea departe? Nu voia s foloseasc maina
personal sau mainile companiei pe teritoriul unui rival? Se
sturase de vacarmul i stresul strzilor? Era mai ieftin aa? Sau,
cel mai probabil, voia ca nimeni altcineva, nici mcar oferul
personal sau un ofer de taxi, s nu afle unde se ducea.
268

Vagoanele de metrou se deplasau deosebit de lin i de silenios.


McDermid nu se obosea s priveasc njur, aparent deloc ngrijorat
c ar putea avea pe cineva pe urmele lui. Dup cteva opriri,
cobor n staia Wanchai. Jon atept din nou pn n ultimul
moment i, dup ce McDermid se deprtase destul de tren, se
strecur i el prin uile care se nchideau. Iei repede pe strada
Hennessy, pe unde McDermid o luase calm, cu un mers relaxat.
McDermid l conducea acum prin Wanchai, fostul cartier cu
felinare roii din Hong Kong. Notorie pe vremuri pentru sex i
droguri, zona deczuse o vreme. Rezultatul era c acum cartierul
fusese nglobat n nfloritoarea arie financiar a oraului. Se
construiser cldiri nalte, iar o camer n cele mai noi i bune
hoteluri costa mai mult de trei mii de dolari pe noapte.
Cu minile n buzunare, McDermid mergea n lumina neoanelor
de pe Lockart Road, unde se desfura cea mai mare parte din
comerul cu carne vie. Era locul n care cartierul Wanchai i
confirma nc renumele. Fetele stteau n ua barurilor i cu un
pssst bine exersat, ndemnau orice brbat dispus s plteasc.
Se nirau acolo cluburi deocheate, baruri cu program topless,
discoteci i zgomotoase crciumi englezeti i irlandeze.
Indicatoarele i invitaiile, reclamele luminoase i apelurile erau
foarte insistente, anunnd deliciile din interior pentru cei flmnzi
i pentru cei singuri.
Toate astea nu aveau nici o semnificaie pentru cei doi. Nici unul
din ei nu arunc mai mult de o privire n direcia dughenelor ce
ofereau plceri, ceea ce-l fcu din nou pe Jon s se ntrebe unde se
ducea McDermid i care era scopul acestei cltorii.
ntr-un final, McDermid intr pe o strad lateral apoi ntr-o
cldire din crmid cu birouri, aflat n umbra unui bloc nou din
oel i sticl. Strada era ngust. Comercianii vindeau cam acelai
tip de marfa: articole porno, tatuaje. Erau i cteva localuri cu
program de striptease. Din cldire ieea un flux constant de
funcionari din clasa de mijloc n drum spre casele lor din suburbii
i de pe dealurile ntunecate, o reflectare a schizofreniei culturale
ce afecta cartierul Wanchai.
Din ce n ce mai curios, Jon se folosi de fluxul de funcionari i
269

se strecur n cldire. Ralph McDermid se oprise n holul placat cu


marmur, n faa unui ir de lifturi cu ui din fier forjat. Intr n
cabina unuia dintre ele, fiind singurul pasager, din moment ce toi
ceilali prseau cldirea. Jon urmri indicatorul luminos de
deasupra uii. Cabina se opri la etajul zece apoi reveni la parter.
Jon intr n alt cabin i aps pe buton. Ajuns la etajul
unsprezece, iei repede din cabin i cobor pe scara de incendiu,
cte dou drepte o dat. La etajul zece se trezi ntr-un hol pustiu,
placat cu marmur aidoma celui de la parter. Unde dispruse
McDermid?
Jon se trase repede napoi n momentul n care trei femei
prsir birourile i se ndreptar spre lifturi, sporovind n
chinezete. Lipit de casa scrilor, asculta fr s neleag o vorb,
dorindu-i s fi nvat limba.
nainte de a putea iei din ascunztoare, se auzir ali pai pe
podeaua de marmur i se oprir n faa liftului, unde cele trei
femei continuau s vorbeasc. Se deschiser i se nchiser alte
cteva ui, apoi coridorul pe care nu-l vedea se cufund din nou n
tcere Cu excepia unui fit care trecu chiar prin dreptul uii
lng care se afla el.
Jon deschise puin ua i arunc o privire. O femeie mbrcat
n straie largi, negre i pe cap cu o plrie casnic de pai, specific
zonelor rurale, dispru pe ua din cellalt capt al coridorului.
Unde se afla ns McDermid? n clipa n care se pregtea s ias
din ascunztoare i s nceap s-l caute, auzi o voce care semna
cu a preedintelui Grupului Altman undeva n dreapta, dup
lifturi. Zmbi satisfcut, scoase pistolul i naint pe coridor.
Ascult la fiecare u. Toate artau la fel ui ieftine, nu prea
solide, fiecare prevzut cu cte o fant pentru introducerea
corespondenei i cu plci metalice indicnd activitile ce se
desfurau nuntru, de la servicii de contabilitate la producie de
site-uri Web, de la stomatologie la servicii de secretariat. Din
spatele ctorva se auzeau voci nfundate, n timp ce una din
camere adpostea fr ndoial un post de radio. Jon ncepuse s
se team c i pierduse urma lui McDermid, cnd l auzi din nou.
ncetini pasul. Sunetele nfundate veneau din spatele unei ui
270

pe care se putea citi att n chinez, ct i n englez: DR. JAMES


CHOU, ACUPUNCTURE & SHIATSU. Se prea c Ralph McDermid
se rsfa cu edine de acupunctura sau de masaj shiatsu ori cu
amndou. De ce se complica ns lund metroul i mergnd pe
jos atta drum pn aici? Din punct de vedere fizic, McDermid nu
arta extraordinar. Sau se afla aici pentru un motiv diferit? Poate
c placa de pe u nu reprezenta dect faada unui salon de
masaj n care se asigurau i alte servicii.
Jon se ls pe vine i privi n ncpere prin fanta pentru
coresponden. n camera de primire se aflau doar cteva msue
i scaune ieftine din plastic. Canapeaua, foarte umflat, avea
picioare i brae din bambus. Pe msue i pe canapea se vedeau
reviste n chinez i englez. Camera era goal. De unde venea
atunci vocea? Se nelase oare?
Cu arma n mn, rsuci mnerul i ntredeschise ua. Atunci
vzu cealalt u din spatele creia l auzi iar pe McDermid
spunnd ceva.
Chiar cnd norocul prea c i surde lui Jon, se ls din nou
tcerea. Discuia ncetase n birou. Totui, doi oameni McDermid
i doctorul sau masorul trebuiau s fac un zgomot ct de mic
Jon simi c i se taie rsuflarea cnd ntrevzu o nou
posibilitate. Altul era motivul pentru care McDermid luase metroul
i mersese pe jos. Individul se atepta s fie urmrit. l atepta pe
Jon. Adevrul era c McDermid l atrsese probabil ntr-o
ambuscad.
Se arunc pe podea i se ascunse n spatele canapelei, cu
pistolul pregtit.
Ua care ddea spre culoar fu brusc dobort, scoas fr mil
din ni i trntit la podea ntr-un nor de achii. Doi dintre
indivizii care l urmriser anterior pe Jon i fcur apariia n
cadrul uii, cu pistoalele n mini.
Jon trase dou focuri. Unul dintre cei doi brbai se prbui n
fa i alunec pe podeaua acoperit cu linoleum, lsnd o urm
de snge. Cellalt sri napoi, ntorcndu-se pe coridor. Jon nu-l
nimerise.
Jon se tr n fa pe coate. Cel de-al doilea brbat apru din
271

nou, cu arma intit spre canapea. Jon ajunsese la jumtatea


distanei dintre canapea i u, ntr-un loc n care individul nu se
atepta s-l gseasc. Trase un singur foc. De data asta se auzi un
geamt de durere, o njurtur i brbatul se prbui pe spate.
naintnd cu grij, Jon ajunse n locul unde fusese ua i
rmase ghemuit ntr-o poziie care-i permitea s in sub control
coridorul cu lifturile i s nu poat fi ochit de ctre cineva care ar
fi ntredeschis a doua u a camerei de ateptare. n fa, pe
coridor, doi brbai se aplecaser asupra unui al treilea, care edea
sprijinit de perete. Din locul n care l atinsese glonul lui Jon
curgea snge. Cei trei aruncau priviri crunte spre intrarea n
birou, unde el sttea ascuns i i atepta.
Jon sri n picioare, alerg pn la canapea, o trnti pe podea
cu partea tapiat i o mpinse n deschiztura uii. O poziion n
aa fel nct s-i protejeze flancul i se arunc la podea.
Se auzeau din nou pai pe culoar, paii cuiva care ncerca s se
apropie ct mai silenios posibil. Indivizii care l vnau se puseser
n micare. Jon rmase ghemuit. Numr zece secunde, apoi se
ridic i dobor cu un singur foc pe unul dintre ei care se
npustise aplecat nainte.
n timp ce strigtul de durere al celui lovit fcea s reverbereze
pereii de marmur ai culoarului, cea de-a doua u care ddea n
camera de ateptare se trnti de perete i un uvoi de gloane se
revrs din direcia aceea nfigndu-se n lemnul i tapieria
canapelei. Jon se ls pe podea, ateptnd. Inima i bubuia n
urechi. ntr-un trziu, un brbat cu un pistol automat sri n
ncpere. Jon trase un singur glon. Brbatul fu catapultat napoi,
direct n fereastr. Strigtul lui pierdea din intensitate pe msur
ce se prbuea n gol.
Jon se ridic din nou deasupra canapelei ca s vad ce se
petrece pe culoar. Agresorii se apropiau trei de data asta. Trase
dou gloane n direcia lor i ei se retraser, ns pentru ct timp?
Vor ncerca din nou prin cealalt ncpere. Mai avea un ncrctor,
ns mai mult ca sigur c pn la urm agresorii vor reui s se
coordoneze mai bine, s atace simultan pe amndou uile, ceea
ce ar nsemna sfritul luptei. Fr ndoial va fi ucis sau capturat.
272

Nu tia prea bine ce doreau cu adevrat adversarii si.


Pe frunte i apruser broboane de sudoare. Sprijinit ntr-un
genunchi, atepta urmtorul atac din biroul interior. Fr nici un
avertisment, atacatorii nvlir. Erau doi acum. Se micau mai
repede i cu mai mult iscusin dect precedentul atacator,
srind fiecare n direcii opuse, n timp ce el trebuia s fie atent i
la culoar, n eventualitatea unui atac simultan i din direcia
aceea. i goli arma, gloanele nfigndu-se n scaune, msue i
perei. Bg i ultimul ncrctor, ns cei doi dispruser.
Sau erau tot acolo? Brusc, se auzir alte mpucturi, fcnd s
se cutremure pereii. De unde veneau? De pe culoar sau din biroul
interior? i unde erau gloanele? Nici unul nu se nfipsese n
canapeaua dup care se adpostise el, nici n pereii din camera de
ateptare. S se ridice sau s rmn n continuare ghemuit? Se
auzi o nou salv de mpucturi i i ddu seama c zgomotul
venea de pe culoar. ns, ciudat, nu se trgea spre el.
Se ridic puin s vad ce se ntmpl. Erau patru acum,
inclusiv cei doi care fuseser mai nainte n biroul interior. Cel deal cincilea i cel de-al aselea, amndoi rnii, erau culcai n
cabina unui lift ale crui ui rmseser deschise. Cei patru
trgeau ntr-o direcie opus celei n care se afla el, spre captul
coridorului. Brusc, unul se ntoarse i ncepu s trag spre el, ca
i cum ar fi vrut s-l imobilizeze acolo.
Jon se ridic, trase i se ls iar n jos. Se auzir njurturi,
micri febrile, o u trntit, pai care se ndeprtau. Ascult n
continuare. Se nchise ua unui lift. Att pe coridor, ct i n
camera interioar se ls tcerea. Plecaser cu adevrat? Sau nu
era dect o alt capcan?
Se aplec precaut s vad ce se ntmpl. Pe culoar nu era
nimeni. Vechea cldire scria. Undeva, la alt etaj, se auzi
zgomotul fcut de apa de la o toalet. Abia acum putea s-i trag
sufletul. i terse fruntea cu mneca, studiind n acelai timp
corpul nemicat al brbatului pe care-l mpucase i care
rmsese cu braele ntinse pe duumeaua camerei de ateptare.
Brbatul era mort i n buzunarele sale nu se gsea nimic care s
ofere vreun indiciu asupra identitii lui.
273

Dezamgit, Jon sri n picioare i intr n biroul interior. Acolo


se aflau o mas pentru masaj, un dulap, un fotoliu i un casetofon
portabil cu CD. Totul era ciuruit de gloane. Vntul uiera prin
fereastra spart prin care se prbuise unul din cei pe care-i
lovise. Jos se auzeau sirene. Poliia din Hong Kong avea s-i fac
apariia dintr-o clip n alta.
Exista i aici o a doua u. Era deschis i ddea spre coridor.
Scoase precaut capul i cercet zona. Coridorul era n continuare
pustiu, urme de snge i tuburi de cartu marcnd drumul spre
lifturi. Cu revolverul inut cu ambele mini, iei pe coridor. O vzu
pe ranca pe care o zrise i mai devreme din ascunziul su din
casa scrilor. Era tot n hainele acelea negre i largi ca o pijama i
cu plria conic pe cap i sttea cu picioarele ncruciate pe
podea, sprijinit cu spatele de un pupitru cu partea de sus
rabatabil. Lng ea se afla un telefon celular. n mini inea un
Glock de 9 mm aintit asupra lui, o arm care nu avea nimic de-a
face cu aspectul ei de femeie de la ar.
Cine eti? ntreb el.
Femeia i rspunse iritat ntr-o englez american perfect, cu
revolverul ndreptat n continuare spre el.
Deci sta e rspunsul. Scopul vieii tale este s-mi dai mie
operaiunile peste cap. ns sincronizarea ta e poate slab, spuse
femeia zmbind.
Randi?
Salut, soldat. Randi ls arma jos.
Jon ls i el pistolul n jos, continund s se holbeze la ea.
Incredibil! Voi, tia de la CIA, v deghizai din ce n ce mai
bine. Prin urmare ea era sursa mpucturilor care i
ndeprtaser pe dumanii si. Randi crease diversiunea care-l
salvase.
Ea i ndrept picioarele i se ridic de pe podea dintr-o singur
micare.
Mi se pare mie sau se aud sirene?
Nu i se pare. Hai s plecm naibii de aici.

274

Beijing
Mirosul cameliilor venind dinspre luxurianta grdin a
complexului Zhongnanhai inundase ncperea. Niu Jianxing
Bufnia se lsase pe spate i asculta mnios lurile de cuvnt ale
celor care participau la ntrunirea special a Comitetului
Permanent din seara aceea. Avea nevoie de toat nelepciunea
pentru a-i menine neabtut programul n legtur cu criza
vasului Empress. Nu-i putea permite s-i arate suprarea.
Mai nti spionul american care pare c a fost lsat s scape,
se lamenta Wei Gaofan. Faa lui, de obicei lipsit de orice urm de
zmbet, cptase, surprinztor, din cauza indignrii, un aer
aproape cumsecade. i acum vasul sta militar cum i zice? John
Crowe? nclcnd cu neruinare drepturile noastre n apele
internaionale! E scandalos!
Gaofan era reprezentantul aripii dure a partidului.
Cum a reuit de fapt s scape colonelul Smith? ntreb Song
Riuyu, unul dintre membrii mai tineri ai Comitetului Permanent.
Aspectele acestea sunt investigate n timp ce discutm noi
aici, interveni Niu calm.
Cum sunt investigate? ntreb Wei Gaofan. Avei de gnd s
alctuii una din acele comisii inutile, aa cum fac europenii?
Vocea lui Niu deveni brusc aspr:
Dorii s facei parte dintr-o asemenea comisie? Dac da,
putem constitui imediat una i suntem onorai s adugm
numele dumneavoastr
V bucurai de toat ncrederea noastr, Jianxing, interveni
cu vocea sa moale, de negustor de mtase, corpolentul Shi Jingnu.
Secretarul general interveni i el:
Aceste probleme ne privesc pe toi. Eu, de exemplu, doresc s
aflu rspunsul la ambele ntrebri. Americanii amenin doar cu
bastonul lui Roosevelt sau chiar i ascut sbiile n stil Kennedy?
Un raport complet referitor la felul n care a scpat colonelul
Smith va fi mine pe biroul dumneavoastr, promise Niu.
i fregata care urmrete vasul nostru? Secretarul se uit n
jos spre hrtiile care se aflau n faa sa, pe masa lung. The
275

Dowager Empress, nu-i aa?


Niu ddu afirmativ din cap.
Aa se numete vasul. Este proprietatea ntreprinderilor
Dragonul Zburtor.
Arunc o privire rapid n direcia lui Wei Gaofan, cci
preedintele companiei Dragonul Zburtor era ginerele unuia
dintre cei mai apropiai protejai ai si. Cu toate acestea, Wei nu
art nici cel mai mic interes nu avu nici cea mai mic reacie
la remarca lui Niu.
Vasul este nregistrat n Hong Kong, continu Niu. Am
efectuat o investigaie n legtur cu Dragonul Zburtor i am aflat
c firma are sediul n Shanghai, c este condus de un anume Yu
Yongfu i c vasul Empress este n drum spre Basra, n Irak.
nc nici o reacie din partea lui Wei. Ar fi putut cel puin s le
spun c-l cunoate pe Yu Yongfu.
Irak? ntreb, brusc atent, Pao Peng, vechiul tovar din
Shanghai al secretarului.
Ce transport vasul? ntreb Han Mengsu, un alt
reprezentant al aripii tinere.
Exist mai multe preri n legtur cu ncrctura sa real,
spuse Niu. Le relat despre posibila legtur dintre locotenentcolonelul Smith i vasul Empress. Smith a venit la Shanghai s
caute ceva.
Ce transport vasul potrivit facturii? ntreb Wei Gaofan.
Niu enumer produsele inofensive cuprinse n factura oficial de
nsoire a ncrcturii.
Iat, spuse mnios Wei Gaofan. Ca de obicei, imperialitii
americani i arat muchii ca s-i impresioneze propriul popor,
precum i pe europeni i naiunile mai slabe. Este un nou caz
Yinhe i de data asta nu trebuie s le permitem cu nici un pre s
urce la bordul navei. Suntem o naiune puternic, independent,
mult mai mare dect Statele Unite i trebuie s punem capt
politicii lor agresive.
De data asta, insist Niu, este foarte posibil ca la bordul
vasului s se gseasc substane interzise. Dorim noi ca astfel de
materiale s ajung n Irak fr cunotina i permisiunea
276

noastr?
Continua s-l urmreasc cu coada ochiului pe Wei, atent s
nu-i trezeasc acestuia suspiciunea cum c ar ti ceva despre
legturile pe care le are cu Dragonul Zburtor. Informaia aceasta
se putea dovedi foarte util la un moment dat. ns momentul nu
venise ns. Pentru Bufni, rbdarea i tiina de a aciona la
momentul potrivit reprezentau mijloacele prin care se putea
rezolva cu succes orice situaie.
Pe ce se bazeaz supoziiile dumneavoastr? ntreb Shi
Jingnu cu o voce care i pierduse brusc tonul mieros.
Doctorul militar Smith nu este un agent obinuit. Cred c
singurul motiv pentru care a fost folosit este acela c omul se
gsea ntmpltor n Taiwan i era unul dintre puinii americani
care puteau intra imediat n China ca urmare a unei invitaii.
Misiunea pentru care a fost trimis aici era fr ndoial deosebit de
important i de urgent.
Dup cteva clipe de tcere, secretarul general ntreb:
i vrei s sugerai c misiunea acestuia ar putea fi s
descopere adevrul n legtur cu ncrctura vasului Empress?
Ar avea sens.
Cu att mai mult, interveni Wei Gaofan, nu trebuie s le
permitem americanilor s-i bage nasul. Dac acuzaiile lor sunt
ntemeiate, vom fi expui lumii ntregi.
Chiar dac afacerea s-a desfurat fr tiina noastr i noi
n-avem nici o vin? ntreb Niu.
Cine ar crede c e posibil aa ceva? interveni Shi Jingnu. i
chiar dac ar crede, nu am aprea n ochii lor drept slabi i
vulnerabili? Incapabili s ne controlm propriii oameni i nevoii s
apelm la supravegherea americanilor?
Song Riuyu spuse cu o voce grav:
Ar trebui s facem o demonstraie de for de data asta,
domnule secretar.
Pao Pang ddu din cap, uitndu-se cu un ochi spre secretarul
general.
Ar trebui mcar s-i ameninm n aceeai msur.
Un meci egal? gndi cu voce tare secretarul. Poate c avei
277

dreptate. Cine este de acord?


Niu Jianxing numr minile ridicate cu ochii pe jumtate
nchii. apte. Dou dintre ele nu erau ridicate att de sus i nu
reflectau aceeai siguran ca cele ale lui Wei Gaofan, Shi Jingnu
i Pao Peng. Secretarul nu ridicase mna, dar acest lucru era
irelevant. Nu ar fi cerut s se voteze dac el personal s-ar fi opus.
Lui Niu i revenea o sarcin colosal dac voia s salveze acordul
cu privire la drepturile omului. Nu dorea s se gndeasc la ce
altceva ar fi nevoit s salveze n cazul n care, ntr-o situaie de
echilibru, cineva ar apsa pe trgaci.

278

23
Marea Arabiei
Aerul limpede din sudul Mrii Arabiei ncepuse s se
nclzeasc o dat cu trecerea orelor de diminea. Locotenentul
Moses Canfield, rezemat de balustrada de la pupa, se bucura de
prospeimea brizei nainte de a cobor la centrul de comunicaii i
control de pe John Crowe. Vasul Empress pe care l urmreau de
aproape douzeci i patru de ore se zrea la orizont, continundui neabtut drumul spre Basra. Numai ofierii tiau ncotro se
ndrepta Empress i ceea ce se presupunea c transport i
primiser ordin s nu le spun i celorlali. Discreia asta i punea
i mai mult la ncercare nervii lui Canfield. Nu reuise s adoarm
dect cu greu noaptea trecut.
Ezita s coboare. Suferise dintotdeauna de o uoar
claustrofobie, ceea ce l mpiedicase s ia n considerare serviciul
pe un submarin, iar imaginaia i juca feste. i nchipuia c este
blocat sub punte chiar n clipa n care Crowe primete o lovitur n
plin i se duce la fiind n cteva secunde, lundu-i pe toi cu el. l
strbtu un fior prin tot corpul, dei afar era din ce n ce mai cald
i i zise c trebuie s fac ceva ca s-i in firea.
Nervozitatea care l stpnea nu fusese domolit de lecia
hotrt a comandantului Chervenko despre cum trebuie s
atepte cu rbdare, totui atent pn n clipa n care ar fi sigur c
vasul urmrit i modific ntr-adevr cursul i nu e vorba de o
simpl deviere lateral.
S nu te grbeti niciodat s tragi concluzii despre aciunile
inamicului, domnule locotenent, l spusese Chervenko. Adun ct
mai multe informaii nainte de a da un ordin pe nava ta. Pune-te
n pielea celuilalt comandant i gndete-te la ce ar face el. i
atunci cnd dai ordinul, s fii sigur de concluziile la care ai ajuns.
Am neles, domnule, rspunsese Canfield. Era ruinat i
279

puin suprat pe comandantul su.


Suprarea, aa cum se ntmpla de cele mai multe ori, l aduse
cu picioarele pe pmnt. Cel puin pentru moment, i alung
starea de claustrofobie i-l fcu s se grbeasc, dup ce-i privi
ceasul, spre postul din nghesuitul centru de comunicaii i
control.
Operatorul radar OS2 Fred Baum se lsase pe spate n scaun i
sorbea dintr-o cutie de Diet Coke. De ieri, nu se vedea nimic
altceva pe ecran dect semnalul generat de Empress. Emoia
urmririi, care le inuse treaz atenia oamenilor lui Canfield n
ultimele douzeci i patru de ore, se mai risipise. Urma o nou zi
cu acelai semnal pe ecranul radar sau, cnd se aflau pe punte, cu
aceeai siluet la linia orizontului. Plictiseala ncepea s devin un
pericol.
Canfield se hotr s le in o lecie asemntoare celei pe care o
primise de la cpitan.
OK, tipilor, iat cum stau lucrurile. Empress poate face o
micare n orice moment. Nu v grbii ns s tragei concluzii n
legtur cu aciunile altui vas. Poate prea o micare de rutin,
ns e posibil s se ntoarc spre noi ntr-o secund. Nu putem ti
cu siguran ce au chinezii tia la bord sau ce-i n mintea lor. E
posibil s aib chiar i un tun sau rachete. ntotdeauna s v
gndii la ce poate fi n mintea comandantului inamic.
Am neles, domnule.
V rog s m scuzai, domnule locotenent. Avei dreptate.
La naiba, a vrea s fac vreo micare.
Poi s-o mai spui o dat.
Am vrut s spun c
Stai aa!
Strigtul venise de la sergentul Baum, operatorul radar. Timp de
cteva secunde, nimeni nu reacion. La nceput, avertismentul
pruse doar un comentariu asemenea celorlalte vicreli
obositoare generate de inactivitate.
Aproape la unison, se ntoarser toi spre radar.
Raporteaz, subofier! strig Canfield.
Am prins ceva! Baum era prea emoionat ca s i se mai
280

adreseze cu domnule lui Canfield. Cred c e un alt vas inamic!


Ia-o uor, Baum. Canfield se aplec peste umrul
operatorului. Crezi?
Baum art cu degetul spre un mic punct luminos care clipea
intermitent la marginea ecranului, n urma lui Crowe.
E ceva foarte aproape de nivelul apei, domnule locotenent.
Are un profil radar foarte mic.
Unde se afl?
Chiar n spatele nostru.
La ce distan?
Aproximativ cincisprezece mile.
Canfield ntoarse capul spre un alt operator.
Vreun semnal radio?
Nimic, domnule.
Locotenentul se aplec din nou spre ecranul radar. Punctul
luminos dispruse.
Unde a disprut?
E tot acolo, domnule locotenent. Aa cum v-am spus, e foarte
jos, aa c l ecraneaz micarea valurilor. V rog s m credei, e
tot acolo i se apropie.
Canfield nu reuea s disting punctul luminos pe suprafaa
ecranului pe care se rotea n permanen fasciculul radar.
Eti sigur c nu e vorba despre o anomalie atmosferic? Vreo
perturbaie de suprafa?
Da, domnule, sunt sigur. Cu toate astea, Baum se apropie de
ecran s vad mai bine. Numai c e al naibii de mic.
i se apropie?
Da, domnule. Adic vreau s spun c noi stm aproape pe loc
ca s ne potrivim viteza dup nenorocitul la din fa. La dracu!
Baum aproape c se lipise de sticla ecranului. A disprut din nou.
Sergentul ridic privirea spre Canfield. Dar sunt sigur c l-am
vzut, domnule. Era acolo i se mica
Domnule locotenent! strig operatorul sonarului, subofierul
tehnic clasa nti Matthew Hastings.
Ce e, Hastings?
L-am prins i eu. Chiar n spatele nostru! Hastings i scoase
281

ctile de pe urechi.
Canfield i duse i el o casc la ureche.
Ct de departe n spate?
Exact acolo unde era i inamicul lui Freddy.
Canfield ntoarse capul spre radar.
Baum?
Deocamdat nimic pe ecran, domnule.
Canfield se uit din nou spre Hastings.
Ct de repede se mic?
Douzeci de noduri, posibil douzeci i dou.
O balen?
Era posibil. O balen mare, care nota la suprafa.
Hastings ridic din umeri.
S-ar putea, ns de obicei balenele nu se deplaseaz att de
rapid dect atunci cnd sunt speriate. Stai puin! Operatorul
sonarului ddu capul pe spate de parc micarea aceasta l-ar fi
putut ajuta s aud mai clar. Zgomot de elice, domnule. Orice ar fi,
are motor.
Eti sigur? ntreb Canfield ridicnd tonul.
La naiba, domnule locotenent. E un submarin. Care se
apropie de noi!
Toate discuiile ncetar brusc de parc cineva ar fi apsat pe
butonul telecomenzii unui televizor ca s reduc sunetul. Canfield
ezita. Probabil c era vorba despre acelai vas pe care l
descoperise i Baum pe ecranul radarului un submarin care
nainta avnd la suprafaa apei numai turnul conic. Dispruse de
pe ecranul radarului fiindc se scufundase. Ce alt motiv ar fi putut
avea ca s se scufunde dac nu pentru a ataca? Auzea nc n
urechi cuvintele comandorului Chervenko s nu acionezi dect
atunci cnd eti sigur, foarte sigur.
Poi identifica submarinul, subofier?
Nu, domnule, rspunse Hastings cu o voce nesigur. Are o
singur elice. De asta sunt sigur. Motorul este silenios, ns
cumva prost ntreinut. E vorba de o semntur acustic pe care nam mai auzit-o pn acum. Subofierul ascult cteva clipe n
tcere. Nu este de-al nostru. Pot s garantez asta.
282

E convenional sau nuclear?


Nuclear, fr ndoial, ns nu sovietic. Vreau s spun, nu
rusesc. tiu foarte bine cum sun motoarele stora. Un submarin
nuclear de dimensiuni mici, de atac.
Britanic, poate?
Hastings cltin din cap.
Prea mic. Nu sun a aa ceva. Ridic din nou privirea spre
locotenent. Dac ar trebui s ghicesc, din ceea ce am nvat n
perioada de instruire a spune c e vorba despre un submarin
chinezesc vechi, din clasa Han. Au n lucru unele noi, ns n-am
auzit s fi lansat vreunul pn acum. Mai mult, are sunetul acela
accentuat, caracteristic vechilor modele.
Tcerea devenea din ce n ce mai grea n timp ce Hastings
continua s asculte n cti.
Se apropie, domnule locotenent.
Ct de aproape e de noi?
Zece mile.
Canfield ddu gnditor din cap. Simi o ghear n piept. Cu
toate acestea strig cu voce puternic:
Sparks! Sun puntea de comand! Pronto!
Sus, pe puntea de comand, comandorul Chervenko i spuse
ncet locotenent-comandorului Bienas:
Preia comanda, Frank. Toat lumea s fie gata pentru a intra
n aciune. Fiecare la postul su. Eu m duc jos.
Am neles, domnule.
Chervenko cobor sub punte, intr n centrul de comunicaii i
control i-i fcu un semn cu capul locotenentului Canfield.
Vorbete, Mose.
Canfield l inform despre tot ceea ce se petrecuse din momentul
n care sergentul Baum depistase semnalul luminos pe ecranul
radarului.
Foarte bine. Suntei siguri c e chinezesc?
Pn acum Hastings nu a reuit s-l identifice ca fiind
altceva.
Am o oarecare experien cu aceste submarine din clasa Han,
poate
283

Hastings ridic ochii spre ei.


Domnule cpitan! Submarinul ncetinete!
Comandorul Chervenko se duse n spatele operatorului
sonarului.
Ct de departe n spatele nostru se afl acum, Hastings?
Cinci, ase mile, domnule. Ochii subofierului se fixaser
ntr-un punct nedefinit, n timp ce se concentra din toate puterile
s aud mai bine. Da, domnule, ncetinete cu siguran.
Auzi vreo activitate la bord?
Hastings se concentra i mai tare.
Nu, domnule. Numai elicea. Se mic acum cu vitez mai
mic.
ncearc s pstreze acelai ritm ca i noi?
Hastings ridic privirea, impresionat de analiza corect a
cpitanului.
Da, domnule, cred c exact asta vor s fac.
Chervenko ddu din cap.
l urmresc pe urmritor.
Operatorii se uitar nelinitii unul la altul.
Chervenko se ntoarse ctre Canfield.
Stai cu ochii n patru aici, Mose. mi raportezi orice
modificare, indiferent ct de mic. Vreau s tiu i dac sughi
cineva acolo.
Am neles, domnule.
Voi fi n cabina mea. Anun-l pe Frank pe punte.
Chervenko prsi ncperea plin de echipamente electronice a
centrului de comand i se duse n cabina sa. Form un numr
folosind linia telefonic protejat.
La cellalt capt se auzi, ca un tunet, vocea cunoscut:
Brose.
Aici e comandorul Chervenko de pe Crowe, domnule amiral.
Avem companie. Sunt sigur c n-o s v plac ce am s v spun,
domnule.

Hong Kong
284

Ori de cte ori i amintea Jon ct de mult se schimbase viaa sa


de cnd virusul Hades i ucisese logodnica i fusese pe punctul de
a declana o epidemie la scar mondial, descoperea c una dintre
puinele constante plcute ale acestei perioade o reprezentau
apariiile lui Randi Russell, sora ei. Dei se ntlneau destul de rar,
Randi fiind mai tot timpul n misiune, aveau cteodat ocazia s se
afle n Washington n acelai timp. Se neleseser ca n aceste
ocazii s-i lase unul altuia mesaje pe robotul telefonic. Puteau
astfel s se ntlneasc, s ia cina, s bea ceva mpreun i s stea
la taclale. Taclale despre tot felul de chestii, mai puin activitile
lor de spionaj.
Covert-One era o organizaie att de secret nct Jon nu-i
putea nici mcar pomeni numele, darmite s-i recunoasc
existena. n acelai timp, ea nu-i putea spune nimic despre
misiunile pe care le primea de la Langley i care o purtau peste tot
prin lume. Cteodat aveau surpriza s constate c primiser
misiuni similare, aa cum se ntmplase atunci cnd Jon i
convinsese pe ea, pe Peter Howell i Marty Zellerbach s-l ajute s
elimine teribila ameninare geopolitic generat de futuristul
calculator bazat pe ADN al lui Emil Chambord.
n loc s se ntoarc pe coridorul unde, cu numai cteva clipe n
urm, se trseser attea focuri de arm, Randi deschise o u
lateral din biroul interior. Traversar un fel de debara pn la o
alt u care ddea n alt coridor. Prioritar acum era s reueasc
s ias din cldire nainte ca poliia s ajung acolo. Sirenele se
auzeau din ce n ce mai aproape.
i mulumesc pentru diversiune, i spuse Jon. Mai aveau
puin i m dovedeau.
Ajut ntotdeauna cu plcere un prieten. mbinarea dintre
vocea de americanc i nfiarea de chinezoaic era
deconcertant. Cei de la CIA fcuser o treab remarcabil reuind
s transforme o fat blond de ora ntr-o ranc chinezoaic cu
prul negru.
Unde suntem acum?
n aceeai cldire, ns n alt arip. Vechiul stil englezesc de
285

proiectare a cldirilor cu birouri. Se evita astfel aglomerarea


lifturilor i coridoarelor.
Nici n aceast arip a cldirii nu se auzea vreun zgomot dup
ncheierea programului de lucru. Urcar n cabina unui lift i
coborr mai nti pn la parter, apoi nc un nivel, la subsol.
E uimitor ct de bine cunoti cldirea asta, i spuse Jon n
clipa n care liftul se puse n micare cu un zgomot uor.
Am fcut cercetri, i rspunse ea privindu-l cu coada
ochiului.
Adic problema pe care am avut-o eu sus are impact asupra
misiunii tale.
Ralph McDermid nu este un simplu pasionat de
acupunctura, ci i un admirator al fetei care face masaj shiatsu.
De data asta se pare c nu se gndea numai la ace i flirt. Cred c
tu l-ai activat cumva. Ar putea fi n legtur cu evoluia mereu
ascendent a Grupului Altman n China?
De unde tii c pistolarii ia erau pentru mine? Poate c am
nimerit ntr-o curs pregtit pentru tine. Nu cred eu c CIA
urmrete ceteni americani aa, de dragul artei. Mai mult ca
sigur c cei de la Langley l suspecteaz pe McDermid pentru vreo
afacere mpotriva intereselor noastre naionale.
Dansul verbal ncepuse. Evitar s se priveasc n ochi n
momentul n care cabina se opri i ua se deschise ntr-o magazie
de la subsol, n care plutea un miros greu de mucegai i unde se
auzeau miunnd obolanii.
De ce naiba l urmreai tu pe McDermid? Tonul vocii ei avea
ceva ntre indignare i resemnare. Faa ei nu trda nimic sub
masca perfect pe care o arborase.
Dac i-ar fi povestit despre investigaia lui n legtur cu vasul
Empress, nu ar fi fcut dect s-i confirme suspiciunile pe care ea
le avea deja referitor la activitile sale sub acoperire. Trebuia s-i
spun ceva plauzibil. Era posibil s nu-l cread, ns nici nu l-ar
putea acuza c minte. Jon ajunse la concluzia c povestea pe care
i-o spusese i lui Charles-Marie Cruyff era suficient de bun.
n timp ce ea l conducea printr-un labirint ntunecos de
cmrue, ncepu s-i explice:
286

M aflam, ca reprezentant al celor de la Fort Detrick, la o


ntrunire pe teme de biomedicin n Taiwan, cnd am dat peste un
tip care lucreaz n laboratorul din China al firmei Donk &
LaPierre. Ceea ce povestea el m-a pus pe gnduri, aa c am luat
avionul pn la Hong Kong, spernd s obin permisiunea s
studiez mai ndeaproape activitile n care era implicat individul.
Cel ce rspundea de laborator, Cruyff, m-a trimis la McDermid,
care cred c-i este ef. Mi-a fost ns imposibil s intru la
McDermid, aa c l-am urmrit i am nimerit din greeal n
infernul la.
Foarte bine. Randi cltin din cap. Aa cum i eu m aflam
acolo ca s mnnc tiei.
Lui Jon i se pru c o aude chicotind.
Departe de un umil om de tiin ca mine gndul s pun
ntrebri n legtur cu o operaiune organizat de CIA.
Aa obinuieti tu s te echipezi cnd te duci s solicii oficial
o favoare n domeniul tiinific, profesional: cu cma hawaiian,
panama i pantofi de sport? Probabil c din acelai motiv pori
pistol i cteva ncrctoare. A, stai puin, cred c m-am prins:
aveai de gnd s ncerci s-l convingi cu arma s fie de amabil.
Aadar, ea l urmrise deliberat sau pur i simplu drumurile li
se ncruciaser din cauza similitudinilor dintre misiunile lor.
n caz c n-ai observat nc, spuse el nepstor, n Hong
Kong e ngrozitor de cald. E normal s port cmi hawaiiene. n
ceea ce privete revolverul trebuie s ai n vedere c, aa cum iam spus, destinaia mea final este China continental. Am
aranjat cu cei de la Pentagon s obin permis de portarm, fiindc
laboratorul se afl ntr-o zon izolat, plin de bandii i tot felul de
pericole.
Reuise oarecum s-i canalizeze suspiciunile n direcia unei
poveti inocente. De fapt, tot ceea ce povestise el putea fi adevrat.
O cunotea ns prea bine; nu va nghii istoria lui. n curnd va
pune alte ntrebri i mai dure. Era momentul s-i distrag atenia
i s prseasc cldirea.
Jon fcu un semn cu capul ctre treptele de ciment care se
vedeau n fa.
287

Astea sunt pentru noi?


Te-ai prins.
Randi ncepu s urce i el o urm, aplecndu-se amndoi ca s
nu ating tavanul jos. Ajuni la captul scrii, ea mpinse n sus o
trap i se strecur afar. El o urm, ieind n urma ei. Randi se
ndeprtase deja i Jon se grbi s o ajung din urm. Se aflau pe
o alee ngust care mirosea a urin i a crbune. Luna mprtia o
lumin slab ce se reflecta n pereii mohori de crmid i
piatr care mrgineau aleea.
Cinci minute mai trziu se aflau ntr-un taxi care i ducea napoi
spre cartierul Central.
Unde te las? l ntreb Randi. i scoase plria, apoi peruca
i se ls obosit pe sptarul banchetei.
La Conrad International Hotel, i rspunse Jon. Ascult, tot
ce i-am povestit e adevrat, ns mai e un mic detaliu
Ce surpriz, dragul meu!
Jon o privi drept n ochi.
Cei de la USAMRIID bnuiesc c n laboratorul chinezesc al
firmei Donk & LaPierre se petrec lucruri necurate. E posibil ca
acolo s aib loc experimente ilegale n Statele Unite i e posibil de
asemenea ca indivizii s foloseasc fonduri destinate cercetrilor
fundamentale, garantate guvernamental, pentru cercetri aplicate,
n urma crora dezvolt produse farmaceutice comerciale.
M ateptam s aud de la tine aa ceva. Adic tu te afli aici
ca s faci investigaii?
Jon ddu aprobator din cap.
Nu am de gnd s te ntreb ce interese are CIA n legtur cu
McDermid, ns poate c exist posibilitatea s folosim n comun
acele informaii care nu au legtur direct cu propriile noastre
misiuni.
Randi ntoarse capul i se uit pe geamul mainii. Zmbea. n
ciuda tuturor celor ce se ntmplaser de la moartea surorii ci, i
plcea de Jon. Se bucura cnd avea ocazia s lucreze cu el.
ntoarse din nou capul spre el, cu zmbetul nc pe buze.
Mi se pare o idee bun. OK, soldat. Dac aflu ceva i mie numi trebuie, te anun. i viceversa.
288

De acord.
Taxiul se opri n faa hotelului de pe bulevardul Queensway.
Cobor, dar se ntoarse ca s-o ntrebe:
Cum pot s iau legtura cu tine?
Nu poi. tiu eu unde s dau de tine. Dac apare vreo
modificare, las un mesaj la recepie pentru Joyce Ray.
n ciuda propunerii pe care i-o fcuse lui Randi, Jon ar fi vrut
grozav s afle de ce manifestau cei la CIA un asemenea interes
pentru McDermid i Grupul Altman. Avea s-l roage pe Klein s
fac cercetri, aa c deocamdat putea s o lase pe Randi n pace
cu ntrebrile.
Perfect, zise el. inem legtura.
Ea continua s zmbeasc atunci cnd taxiul porni i intr n
trafic.

289

24
Washington, D.C.
Preedintele se afla nc n dormitor i i ncheia nasturii de la
cma cnd Jeremy btu la u i-l anun:
Doamna directoare Debo la telefon, domnule. Spune c e ceva
urgent. Dorii s vorbii cu ea?
O nou urgen era tocmai ce-i lipsea.
Bineneles. F-mi legtura.
Directorul Ageniei Centrale de Informaii, Arlene Debo, fusese
numit n aceast funcie pe timpul fostei administraii i, n ciuda
afiliaiei ei cu partidul advers, fusese meninut n post deoarece
avea ncredere n ea. Era foarte potrivit pentru aceast slujb.
Tonul natural al vocii ei era foarte aproape de strident.
Domnule preedinte, oamenii mei au analizat datele statistice
n legtur cu scurgerile de informaii. Cea mai mare parte dintre
au legtur, ntr-un fel sau altul, cu probleme militare i de
aprare. tiai asta?
Da, de ce?
Pentru c mi-am instruit agenii s se concentreze n special
n zona i n jurul efilor de stat-major i aa am fcut prima
descoperire.
Preedintele se aez pe marginea patului.
Cine este?
Secretarul pentru Forele Terestre, Jasper Kott.
Kott? Chiar Kott? Eti sigur? Preedintele era ocat.
A plecat la Manila pentru nite probleme militare destul de
dubioase, aa c am trimis o agent cu el. Ajuns acolo, s-a
mbrcat n haine de strad i a plecat n ora, n ceea ce prea s
fie o excursie de plcere la un bordel n care agenta noastr nu l-a
mai putut urmri. Ea avusese ns prevederea s-l contacteze pe
eful staiei noastre de acolo i acesta a trimis repede acolo un om,
290

care a intrat ca un client obinuit. Respectivul a aflat c Jasper


Kott a insultat personalul casei de toleran susinnd c a venit
pentru distracie. Kott s-a ntlnit acolo cu un brbat cruia i-a
raportat cele discutate recent n edina despre bugetul militar.
Preedintele se ncrunt.
Ce brbat?
Ralph McDermid, preedintele executiv al Grupului Altman.
McDermid? Dumnezeule! i i-a spus lui ce s-a discutat n
edina despre bugetul militar?
Da, domnule preedinte.
Crezi c e vorba despre comenzi obinute ilegal?
Nu tim nc, dar urmeaz s aflm. Agenta noastr i echipa
ei l urmresc acum i pe McDermid.
Te rog s m ii la curent, Arlene. Mulumesc.
Asta mi-e meseria, domnule preedinte.
Dup ce nchise telefonul, preedintele termin de mbrcat i
tot gndindu-se la motivaia trdrii lui Kott i la implicarea lui
McDermid, aproape uit de micul dejun pe care urma s-l ia cu
vicepreedintele. Era pur i simplu un act ndrzne de spionaj
economic prin care se urmrea obinerea unor imense avantaje
financiare Sau altceva?
Foarte puini tiau c n Casa Alb existau dou sufragerii
pentru familia preedintelui una n colul dinspre nord-vest al
cldirii, la parter i cealalt sus, n apartamentul privat,
modernizat n 1961 i prevzut cu o mic buctrie, pentru o
alt familie prezidenial, Jack i Jackie Kennedy. Ca i Jack
Kennedy, Sam Castilla pstra sufrageria de sus ca un loc de
refugiu privat pentru el i familia lui. Putea lenevi acolo cu Cassie
duminica, n halat, nepieptnat, cu o ceac de cafea i ziarul n
fa, fr s se team c l-ar putea deranja cineva, n afar de
situaiile foarte urgente.
i plcea ns i sufrageria de la parter n care se afla acum.
Dei ncperea avea un tavan boltit i era mobilat cu piese
impuntoare stil Hepplewhite i Sheraton, era totui mic n
comparaie cu celelalte camere de la Casa Alb, iar cminului
291

pereii galbeni creau o senzaie de cldur i intimitate. n


dimineaa aceea, sufrageria mirosea puternic a chili i brnz. l
invitase pe vicepreedintele Brandon Erikson la micul dejun
pentru a discuta despre vizita pe care vicepreedintele urma s o
fac n Asia.
Lu o nghiitur din omleta preparat dup o reet din New
Mexico i ddu din cap n semn de apreciere.
Cum i spunei steia, domnule?
Huevos jalapenos, una dintre cele mai bune reete ale lui
Celedono, rspunse preedintele Castilla. i nu trebuie s fii aa
de ceremonios aici, Brandon. Nu suntem dect noi doi la micul
dejun i te-am invitat s vorbim despre cltoria ta n Est, nu
pentru cine tie ce discuie oficial.
Casa Alb are proprietatea de a face ca totul s fie oficial.
Vicepreedintele avea un zmbet plcut i o voce linititoare.
Muli cred asta i chiar mai ru. mi aduc aminte c Harry
Truman o numea marea nchisoare alb, iar William Howard Taft
spunea c e cel mai singuratic loc de pe pmnt. Eu nclin ns si dau dreptate lui Jerry Ford. El spunea c e cea mai bun locuin
public pe care o cunoscuse vreodat. Mi-a plcut asta.
Cldirea impune respect.
Preedintele examin faa frumoas a vicepreedintelui, obrajii
perfect brbierii, prul negru i des care-l fcea s par cu zece
ani mai tnr dect cei patruzeci pe care i avea de fapt. Era plin
de acel farmec masculin promovat la Hollywood i care atrgea
femeile i ctiga ncrederea brbailor. O combinaie foarte
valoroas n politic.
Avnd n vedere c se aflau la cel de-al doilea mandat i c
partidul l privea din ce n ce mai mult pe Erikson ca pe urmtorul
candidat la preedinie, Castilla hotr s se amuze niel.
Te pregteti s locuieti i tu aici, Brandon?
Erikson continu s mestece cu ochii nchii. Cnd i deschise,
scoase un oftat apreciativ.
Oule aste sunt foarte bune. Te rog s-i transmii lui
Celedono complimentele mele. Normal, Sam, a fi prost s nu
recunosc c am i eu cteva idei.
292

Ai realizat foarte multe la alegerile pentru Congres. Prezena


ta s-a fcut simit peste tot. i-am apreciat activitatea. Partidul i
datoreaz foarte multe.
Erikson zmbi satisfcut.
Mai ales c att de muli candidai de-ai notri au ctigat.
Sunt mndru de asta.
Brandon Erikson tia s ctige n politic. Era unul dintre
motivele pentru care Castilla l dorise n echipa sa. Venise
momentul ca i Erikson s-i joace ansa i Castilla era convins c
merita acest lucru.
Ai destui bani? tii doar c opoziia a tot adunat resurse timp
de opt ani n sperana de a reveni n for. Sunt gata s arunce
totul n lupt, inclusiv trotuarele din New York. Dac oponentul
tu va fi cel la care m gndesc eu, va trebui s nfruni una dintre
cele mai bogate familii din ara asta.
Pentru prima dat n dimineaa aceea, pe faa preedintelui
trecu o umbr de ndoial. Costurile necesare pentru a candida i
a iei nvingtor ntr-o campanie naional erau obscen de mari. n
loc s se concentreze asupra problemelor politice, candidaii
trebuia s-i piard mai bine de jumtate din timp la telefon sau n
aciuni de strngere de fonduri, convingndu-i pe donatori s-i
goleasc buzunarele.
La momentul potrivit voi fi pregtit, promise vicepreedintele.
Chipul su dezvlui o clip o ambiie rapace, ns totul dur foarte
puin.
Sam Castilla se ls dus de gnduri departe, n trecut, la
nceputurile sale ca tnr politician n New Mexico, fr bani, fr
nume i fr relaii. Ai grij ce visezi, fiule. Nimeni nu o s te ajute
s-i realizezi visurile. Dac visezi la ceva scump, pregtete-te s
plteti singur pentru asta, l atenionase Serge Castilla.
i-l imagin pe Serge brbatul pe care l considerase mereu ca
fiind adevratul su tat zmbind atottiutor, cu ochii lui
splcii i pielea bronzat plin de riduri. Serge l nelegea foarte
bine. Preedintele se ntreb ce l-ar fi sftuit David Thayer. Dac sar fi purtat la fel de nelept i blnd cu el. Ar fi vrut s tie cum l
marcase trecerea anilor. O clip, se simi cuprins de furie c i se
293

ascunsese atta vreme identitatea tatlui su natural, apoi se


gndi la suferinele lui David Thayer. Captiv timp de jumtate de
secol, departe de fiinele i locurile pe care le iubea, departe de
visurile i ambiiile sale Prin ce iad trecuse oare acest om?
Preedintele fcu un efort i reveni la realitate:
tii c beneficiezi de tot sprijinul meu, Brandon. Acum ns
a dori s te rog ceva. Dac mi amintesc bine, vei vizita
Afganistanul, Pakistanul i India.
ncercm s meninem un program flexibil. Situaia politic
este aht de periculoas n zona aceea nct e posibil s m opresc
i n Hong Kong sau Arabia Saudit. Din cauza ameninrilor
teroriste, Departamentul de Stat vrea s fac anumite presiuni i
prin intermediul meu.
E o idee bun. Trebuie s continum s luptm mpotriva
terorismului pe toate fronturile.
Exact
Ua de la sufragerie se ntredeschise i apru capul lui Jeremy.
Asistentul personal al preedintelui n-ar fi ndrznit s ntrerup
micul dejun al acestuia cu vicepreedintele dac n-ar fi fost vorba
de ceva deosebit de urgent.
Amiralul Brose, domnule preedinte. V roag s-l primii de
urgen.
Castilla i arunc vicepreedintelui un zmbet plin de regret.
OK, Jeremy, trimite-l nuntru.
Vicepreedintele lu ultima mbuctur de omlet.
Dac nu te superi, Sam, a vrea s rmn. S fiu i eu la
curent cu ce se ntmpl, dei tiu c nu avei nevoie de mine.
Castilla ezit o clip. Ceva n sinea lui i spunea c trebuie s
pstreze secretul asupra situaiei. Aprob cu o micare a capului.
Eti plin de tact i ai dreptate. Rmi i mai toarn-i nite
cafea.
Ua se deschise complet, lsndu-l s intre pe impozantul
amiral Steven Brose, mbrcat n uniform. Cnd l zri pe
vicepreedinte, se opri.
E n ordine, Stevens. Vicepreedintele a fost deja pus n tem.
Bnuiesc c ceea ce te-a fcut s vii aici att de devreme este
294

situaia vasului Empress.


Da, domnule preedinte. Mi-e team
Castilla fcu un semn ctre unul dintre scaunele din jurul
mesei.
Ia loc. Toarn-i o cafea nainte de a da drumul la ce ai de
spus.
V mulumesc, domnule.
Scaunul trosni cnd masivul preedinte al Comitetului efilor de
Stat-Major se aez. Brose i turn cafea i bu. Apoi apuse:
Fregata Crowe este urmrit de un submarin chinezesc.
Mii de draci! exclam vicepreedintele.
Preedintele se mulumi s dea din cap.
Ne ateptam la o micare din partea lor, Stevens.
Da, domnule, ne ateptam. ns e un act mult mai ndrzne
dect ceea ce ar fi fost de ateptat potrivit celor petrecute la
ntlnirea dumneavoastr cu ambasadorul.
Sunt de acord, spuse Castilla. Un submarin ameninnd o
fregat care la rndul ei amenin un vas de transport reprezint o
situaie ce nu permite prea mult spaiu de manevr.
Ct de puternic poate s fie un submarin chinezesc, domnule
amiral? ntreb Erikson.
Asta depinde de clasa lui. Comandantul Chervenko de la
bordul fregatei Crowe are experien n ceea ce privete
submarinele chinezeti de pe vremea de cnd servea n Fora 75 a
Flotei a aptea, aproape de Strmtoarea Taiwan. El i expertul de
la sonar cred c este un submarin vechi din clasa Han. Asta ar fi
logic din moment ce majoritatea submarinelor lor operaionale fac
parte din clasa Han. ns este foarte posibil s fie vorba despre
mult mai puternicul Xia, revenit din nou n mare. A fost mai mult
ca sigur modificat i mbuntit Sau chiar un submarin dintr-o
nou clas, lansat n secret. tim c lucreaz de ani de zile la o
nav mai bun.
Totui, ct e de puternic? insist Erikson.
Crowe ar trebui s fie n stare s fac fa unui submarin din
clasa Han, dei nu putem fi siguri ce mbuntiri i s-au adus.
Dac e vorba despre Xia, nu mai putem fi att de siguri. tim
295

foarte puine despre acest tip de submarin, doar c a avut


probleme n faza de proiectare i c e cu siguran mai puternic
dect cel din clasa Han. n cazul n care avem de-a face cu o nou
clas, atunci Crowe se afl ntr-o situaie delicat, ca i cum ar
juca ruleta ruseasc.
Erikson arta ngrijorat cnd preedintele l ntreab pe amiral:
Ai vreo idee de ce e reacia chinezilor att de puternic?
Nici una n afar de faptul c-i ncordeaz muchii pentru
uz intern. Dar poate c ncearc s ne arate c sunt mai puternici
acum dect pe vremea incidentului cu Yinhe i abia ateapt s ne
nfrunte n arena internaional.
Preedintele se ncrunt.
Cer s fie respectai, am putea spune.
Avei dreptate, domnule, zise Brose. Poate c e un semnal i
pentru aliaii notri.
Un semnal foarte eficient, adug preedintele cu o voce
sumbr. Sorbi din cana cu cafea. E ns posibil s fie i o reacie
exagerat a cuiva din conducerea lor.
O greeal? ntreb Erikson. E nspimnttor, Sam.
Dar dac e ceva fcut dinadins? Dac vreunul dintre adepii
liniei dure din Comitetul Permanent vrea s-i nspimnte
concetenii prin escaladarea confruntrii?
Asta nseamn c n interiorul zidurilor de la Zhongnanhai se
d o lupt pentru putere, rsufl Brose.
Preedintele ncuviin cu o micare a capului.
Dac lucrurile stau ntr-adevr aa, nseamn c Empress
poate fi considerat drept linia trasat ntre cele dou fraciuni. Cu
noi la mijloc, situaia poate deveni catastrofal.
n timp ce degetele se ndreapt spre butoane, omenirea se va
afla la mijloc. Brandon Erikson cltin ngrijorat din cap. i
aminteti c, n timpul crizei rachetelor din Cuba sovieticii au
trimis submarine ca s urmreasc vasele noastre care realizau
blocada. Unul dintre comandanii lor era att de furios nct a
ordonat s fie pregtit lansarea unei torpile ctre navele noastre.
A fost nevoie de toat puterea de convingere a celorlali comandani
sovietici ca s-l mpiedice s fac o prostie. Episodul respectiv a
296

fost mult prea aproape de un deznodmnt tragic pentru a fi pe


placul vreuneia dintre taberele opuse pe timpul rzboiului rece.
Se poate ntmpla oricnd aa ceva, admise Brose.
Chervenko este un brbat cu scaun la cap, ns niciodat nu se
tie ce se poate ntmpla n condiii de stres. Sincer s fiu, sunt
mult mai ngrijorat n legtur cu comandantul chinez. Dumnezeu
tie ce se petrece n mintea lui.
ncperea se umplu de o tcere ngrijorat.
ntr-un trziu, Brose oft i mormi.
Ce dorii s facem, domnule preedinte?
Submarinul chinez face vreo manevr agresiv?
Chervenko zice c nu.
Atunci vom continua s facem exact ce am fcut i pn
acum.
Nu a mai rmas prea mult timp, domnule.
tiu.
Vicepreedintele Erikson interveni i el:
Ne apropiem de un moment critic, Sam. N-ar fi timpul s
informm ara? Cabinetul. Congresul. Poporul? Ei trebuie s afle
ce pericole ne pndesc. Trebuie s ne pregtim pentru ce-i mai
ru. Trebuie s-i pregtim i pe ei.
Vicepreedintele i amiralul l studiau pe preedinte care
privirea fix spre ceva numai de el tiut.
ntr-un trziu, aprob cu o micare a capului, vdit nemulumit.
Cred c avei dreptate. Vom informa ns deocamdat numai
Cabinetul i membrii Congresului. Brandon, te rog s vorbeti tu
cu oamenii-cheie din Congres. Eu o s convoc Cabinetul. Cnd va
veni momentul s alertm publicul, o s v anun. Deocamdat nu
e nevoie. Nu nc.
Suntei sigur c e bine s nu le spunem nimic? ntreb
vicepreedintele. Dac afacerea ne explodeaz n fa, nu o s v
bucurai de o imagine prea bun.
Va avea loc un rzboi al cuvintelor nainte ca cineva s trag
vreun foc.
i dac nu va fi aa? insist Erikson.
De asta sunt pltit, s stau treaz toat noaptea cu o durere n
297

stomac, Brandon. Pentru a-mi asuma anumite riscuri. Nu voi


striga lupul nainte de a vedea fiara. Este un joc periculos care are
darul s-i oboseasc pe oameni att de mult c dup o vreme nu
mai ascult de nici un avertisment. Atunci cnd voi striga, voi avea
lng mine un afurisit de lup cu colii rnjii i cu ochii sticlind. n
felul sta tiu c oamenii m vor asculta.
Amiralul Brose ncuviin.
Exact aa a proceda i eu, domnule preedinte. Mai bine ne
concentrm acum asupra evenimentelor i dovezilor.

Anvers, Belgia
Sediul central al firmei Donk & LaPierre se afla ntr-o cldire din
crmid cu patru etaje, ridicat n 1610 n severul stil flamand.
Deoarece construcia se gsea la mic distan de apartamentul ei
la nord de Meir, nu departe de Grote Markt, de catedral i de
rul Schelde Dianne Kerr se hotr s mearg pe jos la ntlnirea
cu Louis LaPierre, preedinte i director executiv al companiei.
Secretara de la recepie o ndrum imediat spre birourile de la
ultimul etaj.
Acolo i iei n ntmpinare un tnr emoionat.
Domnioar Kerr, ce onoare! Am citit cu cel mai mare interes
romanul dumneavoastr Marioneta. Eu sunt secretarul personal al
domnului LaPierre i el este nerbdtor s v primeasc. V rog s
m urmai.
Vechea cldire avea coridoare nguste, ns tavanele erau foarte
nalte i lumina ptrundea prin ferestre mari. Tot aa stteau
lucrurile i n biroul personal al lui Louis LaPierre. ncperea era
relativ mic nclzirea era o problem n secolul al
aptesprezecelea ns cu tavanul nalt, un emineu frumos
decorat i cu ferestre mari care ofereau o imagine de ansamblu
asupra docurilor portului Anvers.
Chiar i directorul executiv era un brbat mic de statur i
subire, cu o elegan n micri i n modul de a se mbrca
specific Lumii Vechi.
298

A, mademoiselle Kerr, o ntmpin el ntr-o englez stilat, cu


un foarte uor accent franuzesc. V-am citit crile. A putea spune
c sunt foarte pasionante. Attea aventuri, attea intrigi, attea
ntorsturi de situaii, nite personaje att de vii. Mi-a plcut mai
ales Brbaii care vin lunea. Cum de tii attea lucruri despre
asasini? Nu cumva ai lucrat i dumneavoastr sub acoperire?
Nu, monsieur director, spuse Kerr, modest ns fr nici un
respect pentru adevr.
Cei din MI 6 nu vorbeau niciodat despre asta. Principiul fusese
nclcat n ultimii ani chiar i de civa dintre cei pe care ea i
considera demni de ncredere. Din fericire, marea majoritate
respectau n continuare codul. n afar de asta, pentru un autor
de romane de aventuri ca ea, nu ar fi fost prea nelept s lase
libere speculaiile referitoare la posibila surs a subiectelor sale.
LaPierre ncepu s rd.
M ndoiesc, mademoiselle Kerr, ns v rog s luai loc i smi spunei care este scopul vizitei dumneavoastr.
Kerr alese un fotoliu flamand tapiat cu brocart. Fotoliul era
absolut inconfortabil.
ntr-un singur cuvnt, documentare.
Documentare? LaPierre ridic o sprincean. V pregtii s
scriei un thriller despre Donk & LaPierre?
Un roman de aventuri referitor la comerul cu China n
secolele XVIII i XIX. M-am gndit c ar fi interesant s fac o
schimbare i s abordez ceva istoric de data asta. Compania
dumneavoastr este celebr. Cred c firma iniial, Jan Donk
Importers, ncepuse deja activitatea n epoca respectiv. Corect?
Avei dreptate. Dorii deci s examinai arhivele noastre?
Cu permisiunea dumneavoastr.
Desigur, desigur. Directorii notri apreciaz publicitatea de
calitate. Cred c vor fi ncntai. LaPierre zmbi, apoi pe faa lui
apru semnul unei gnd care ncepuse brusc s-l frmnte.
Suntei ns contient c arhivele noastre de fapt, toate
documentele de la origini pn n ziua de azi se afl aici, n
aceast cldire?
Kerr se art surprins i mini fr s clipeasc:
299

Nu, nu tiam. Vrei s spunei arhivele dumneavoastr sunt


nc active? Toate documentele, ncepnd din secolul XVI?
LaPierre ncuviin cu o micare a capului.
Normal, documentele de la nceputuri erau foarte puine i
comerul se desfura mult mai simplu. Cele din secolul XX pn
n ultimii cinci ani sunt pe microfilm.
Kerr se strmb puin.
Asta creeaz anumite probleme. Cred c nu prea v convine
ca oamenii dumneavoastr s dea peste mine umblnd prin
documente n timpul orelor de program, nu-i aa?
Adevrul e c arhivele sunt organizate separat, aa c nu asta
e problema. Nu, necazul vine din alt direcie. Compania nu mai
permite documentarea n arhivele sale pentru cercettorii
independeni. Ultima dat cnd a fost permis oficial acest lucru a
fost acum zece ani i omul ne-a minit. Individul voia de fapt s se
documenteze n legtur cu relaiile companiei cu nazitii
i, firete nu a gsit nimic, i inu Kerr isonul. Nici cea mai
mic dovad.
Exact. ns de ndat ce lumea a aflat c omul acesta ne
suspecta de aa ceva Directorul ls propoziia neterminat.
Probabil c a avut efecte foarte neplcute pentru afaceri. Prin
urmare, problema este c suntei gata s m lsai s m
documentez, ns nu dorii s afle nimeni acest lucru pn la
apariia romanului?
Da, da. M bucur c ai neles. Am reuit s rezolvm foarte
bine problema pn acum permind ctorva cercettori s se
documenteze seara, dup orele de program. Ai accepta i
dumneavoastr acest aranjament?
Cred Kerr czu pe gnduri. Cred c a putea s-mi schimb
programul. M intereseaz foarte mult nceputurile firmei Donk &
LaPierre.
Foarte bine. Atunci e stabilit. Personalul din serviciul de paz
va fi anunat. i eu lucrez deseori pn noaptea trziu. Nu putei
scoate ns nici un document din cldire. Arhivarul nostru o s v
arate cum este organizat arhiva ca s putei s v descurcai
singur i s mnuii n siguran documentele vechi.
300

Kerr zmbi.
Suntei foarte amabil. Ce a putea face dect s accept
bucuroas oferta dumneavoastr?
Cnd ai dori s ncepei?
Ar fi prea devreme chiar din seara asta?
n seara asta? Pe faa lui LaPierre trecu o umbr de ndoial.
Nici o problem. O s-i spun asistentului meu s v scrie un
document pe care s-l semnez personal i s v dea un ecuson. Tot
el o s v duc i la arhivar.
Dianne Kerr se ridic.
Suntei foarte amabil. V promit c n-o s avei nici o
neplcere din cauza mea.
Am deplin ncredere n dumneavoastr.

301

25
Exact la ora opt p.m., Dianne Kerr era prezent n faa uilor
ncuiate de la intrarea firmei Donk & LaPierre, mbrcat de lucru,
n blugi negri, un pulover negru pe gt, o jachet de piele maro i
cu pantofi sport. n mn avea o serviet. Paznicul de la intrare o
salut cu o micare a capului.
Bun seara. Suntei Mevrouw14 Kerr, nu-i aa? Brbatul
vorbea engleza cu un puternic accent flamand.
Exact. Scriitoarea i art scrisoarea i ecusonul.
V rog s v atrnai ecusonul la gt i s deschidei servieta.
Femeia deschise servieta n care se gseau cteva blocuri cu foi de
scris galbene, un teanc de etichete autoadezive, un dicionar
francez, unul flamand, un almanah i mai multe pixuri. Paznicul
art spre obiecte cu o micare a capului.
Unelte de scriitor, ja?
Chestiile astea nu se schimb niciodat, rspunse Kerr
zmbind.
O dat intrat n cldire, urc la ultimul etaj, unde era arhiva,
n afar de arhiv, pe palier nu se mai afla dect biroul ocupat de
preedintele companiei. Mare ca o peter, plin cu fiete,
ncperea n care se pstra arhiva mirosea uor a dezinfectant.
Sistemele de ventilaie i de control al temperaturii bziau uor.
Potrivit celor aflate de la arhivar, sistemul era supradimensionat i
avea filtre speciale pentru curarea aerului, astfel nct s asigure
pstrarea documentelor n cele mai bune condiii.
Kerr scoase din serviet un bloc de hrtie de scris i lu de pe
raft cel mai vechi dosar al firmei Jan Donk Importers, plin cu
documente scrise de mn. Se aez la o mas lung i ngust,
nconjurat de scaune de lemn cu sptare nalte. Documentele
erau fragile i nnegrite de vreme. Manevrndu-le cu deosebit
grij, ncepu s citeasc i s ia notie.

14 Doamn, n limba flamand.


302

Patru ore mai trziu, monsieur LaPierre prsi n sfrit


cldirea, gardienii i terminar rondul de noapte i totul se
cufund ntr-o tcere de cript. Kerr deschise din nou servieta i
aps pe un element decorativ de alam. Apru un compartiment
secret de unde scoase un aparat de fotografiat miniatural i o
pereche de mnui chirurgicale. i puse mnuile i se ndrept
spre cellalt capt al arhivei, unde, n ultimul fiet, se pstrau
corespondena i rapoartele curente.
Fietul avea o ncuietoare cu cifru.
Kerr i lipi urechea de ncuietoare i ncepu s roteasc rozeta
de acionare. Simea n vrfurile degetelor micrile abia
perceptibile ale mecanismului un uor clic produs de cderea
primului pin, apoi un altul i un altul. Inima i btea din ce n ce
mai repede. Brusc, ncuietoarea ced. Cut printre dosare pn
ce gsi ce voia: ntreprinderile Dragonul Zburtor, Shanghai.
Arunc rapid o privire de jur mprejur i scoase dosarul din fiet.
ncepu s examineze fiecare foaie din dosar, oprindu-se la fiecare
sunet, orict de mic, care venea din vechea cldire.
n momentul n care gsi documentul cutat, factura de nsoire
a ncrcturii unui vas, i permise un mic zmbet de uurare. Nu
avea nici cea mai mic idee n legtur cu motivul pentru care era
att de preios acest document, ns de cele mai multe ori reuea
ca pn la urm s descopere raiunea pentru care era folosit n
diverse misiuni. Poate c acest document avea s constituie baza
pentru un viitor roman. Kerr fotografie documentul, l puse apoi n
dosar exact n locul de unde l luase, aez dosarul n fiet i
ncuie dulapul. i scoase mnuile i se napoie la locul unde
lsase servieta.
Strnse repede toate lucrurile nuntru i mai verific o dat
ncperea pentru a se asigura c nu lsase nici cea mai mic
urm. Stinse lumina i se ndrept spre u.
Ajuns la parter, fcu destul zgomot ca s-l trezeasc pe
portarul care moia.
Ai terminat, Mevrouw Kerr?
Pentru seara asta, da. E prea mult de citit i de scris pentru
o persoan ntr-o singur sear.
303

Paznicul rse uor. Kerr deschise servieta i el rsfoi notiele, se


asigur c nu se afl acolo nici un document original, ddu
aprobator din cap i o nchise la loc.
V ducei acas acum?
Cred c m opresc s iau o bere sau dou i apoi direct n
pat.
Ja, goede nacht.
O dat afar, Dianne Kerr zmbi n sinea ei. Bineneles c va
reveni cel puin de dou ori pentru ca povestea ei s fie credibil.
Nu se opri ns la bere. Se duse direct acas, n camera obscur,
unde develop filmul, scoase o imagine de 20 x 25 a documentului
i o trimise prin fax la Washington. O sear fructuoas pentru o
scriitoare de birou ca ea, o misiune reuit extrem de bine pltit,
pe care o ncheiase fr s lase nici o urm. O misiune care i
oferea posibilitatea unor noi aventuri n noaptea urmtoare, n care
urm s fure documentul i s lase n locul lui o copie att de bine
realizat nct ar putea trece ani de zile pn ca substituirea s fie
descoperit.

Washington, D.C.
Ca de obicei, Fred Klein se strecur n Aripa de Vest pe intrarea
destinat personalului de la buctrie, de unde agenii din
Serviciul Secret l duser direct sus, n apartamentul prezidenial.
Preedintele Castilla edea pe o sofa n Camera Tratatelor i i
privea morocnos cana cu cafea. Ridic privirea de ndat ce Klein
intr n ncpere.
Ari la fel de ru cum m simt i eu. N-a sosit faxul?
Klein nchise ua i o ncuie.
Mai ru. A venit. Nu e ceea ce ne trebuia. i n dosarul din
Anvers se afla tot o factur fals.
Castilla trase o njurtur.
Speram Se opri cltinnd din cap. Vaszic nu avem nimic
din Bagdad, Basra sau Anvers. Fcu din nou o pauz, cugetnd.
Poate c e vorba de o greeal. De ce s se chinuie agentul tu s
304

trimit un fals? Nu i-a dat seama c era fals?


Agenta. Nu, domnule, nu avea de unde s tie. N-am putut
s-i spun exact despre ce e vorba sau motivul pentru care dorim
documentul fiindc e o europeanc ce opereaz ntr-un ora
european. Dac s-ar fi ntmplat ceva, dac ar fi fost prins sau ar
fi povestit cuiva Existau prea multe riscuri ca cineva s afle
adevrul despre criza creat cu vasul Empress. n Irak nu a contat.
Ei tiu din ce cauz dorim lista de inventar, ns nu au nici un
interes s dezvluie acest lucru, ei avnd interes doar s obin
substanele chimice.
Preedintele oft.
Cteodat e aa de bine s stai n pat i s nu te mai gndeti
la nimic. Situaia pare s fie din ce n ce mai rea. Ia loc i bea o
cafea cu mine, Fred.
Klein se aez lng el i preedintele i turn cafea fierbinte i i
ntinse cana.
La spitalul Bethseda mi-au spus c trebuie s reduc raia de
cafea. Chiar i Cassie m bate la cap cu chestia asta. S-i ia naiba
pe toi. Ei nu au slujba asta.
Nu, spuse Klein roznd mutiucul pipei pe care o dusese
neaprins la gur. Ai spus c s-a ntmplat ceva. Klein i scoase
pipa din gur att ct s poat sorbi din can.
Preedintele lu i el o gur de cafea.
Chinezii au mrit miza. De data asta nu s-au mrginit la
vorbe, ci i-au trimis forele unul dintre submarinele lor l
vneaz pe Crowe.
Klein ridic din sprncene pe sub ochelarii cu ram subire.
ns n-au atacat?
Nu i nici noi n-am fcut-o.
Klein i scoase pipa din gur i ncepu s se joace cu ea,
ignornd cu desvrire cafeaua.
Unde au descoperit submarinul, domnule preedinte? De
unde i-a fcut apariia att de repede? n orice caz, nu din
Strmtoarea Taiwan, Hong Kong sau insula Hainan. Ar fi fost o
distan prea mare pn la Crowe. Submarinul staiona undeva n
Oceanul Indian sau i mai probabil chiar n Marea Arabiei.
305

Preedintele i ndrept spinarea i trase o njurtur.


Ai dreptate. nseamn c au submarine care urmresc
micrile Flotei a Cincea.
Klein ncuviin.
i acum unul a fost trimis ca s ne arate c cineva la Beijing
vrea s declaneze confruntarea, s escaladeze spirala
ameninrilor.
Ai dreptate. Prerea mea e c avem de-a face cu o lupt
pentru putere n interiorul zidurilor de la Zhongnanhai.
Pare logic. O fi vorba de Comitetul Permanent? Sau chiar de
Biroul Politic?
i eu a vrea s tiu.
Nici o informaie venit de la sursele directe sau asociate care
lucreaz pentru Covert-One nu indic aa ceva, spuse Klein.
Normal, chinezii pstreaz secretul asupra operaiunii, la fel ca
noi. N-a aprut nici o meniune referitor la Empress n presa lor.
Aadar sfatul tu e s-i presm n continuare, s-i urmrim
i s ateptm? S ne prefacem c nu lum n seam ameninarea
lor?
Deocamdat, da. n curnd vei avea dovada sau demisia
mea.
Privirea preedintelui deveni de ghea.
Asta nu e suficient, Fred. Ce progrese au fcut oamenii ti?
mi pare ru, domnule preedinte. Cred c am mbtrnit.
Afacerea asta m termin. Prea multe variabile.
Klein ncruci braele la piept, cu mutiucul pipei ieind din
mna strns pumn.
n primul rnd suntem siguri c coproprietarul belgian al
vasului tie c pe vapor se gsete marf de contraband. n al
doilea rnd i probabil c asta este chiar i mai important fcu o
pauz ca s se asigure c preedintele a neles ct de important
consider el situaia firma belgian este deinut n ntregime de
Grupul Altman. Se pare c preedintele i directorul executiv al
Grupului Altman, Ralph McDermid, e mnjit pn la coate n
afacerea asta.
Iari Ralph McDermid? Preedintele ridic vocea. Ralph
306

McDermid nu e numai preedinte i director executiv, el este chiar


Grupul Altman. El l-a fondat i l-a transformat ntr-unul dintre
cele mai mari imperii financiare din cte au existat i toate astea n
mai puin de douzeci de ani. Dumnezeule, pentru omul sta
lucreaz unul dintre predecesorii mei, membri ai ultimelor patru
cabinete, foti directori de la FBI i CIA, membri ai Congresului,
senatori i civa foti guvernatori.
Klein tia toate acestea. Atept cu rbdare ca preedintele s
termine.
Da, domnule. Ai folosit cuvntul iari. Este implicat
McDermid i n alt afacere?
Preedintele i scoase ochelarii i-i mas rdcina nasului ca
i cum ar fi vrut s-i aline o durere de cap.
Scurgerile de la Casa Alb. i repet lui Klein ce-i raportase
Arlene Debo n legtur cu ntlnirea secret care avusese loc la
Manila ntre McDermid i secretarul Forelor Terestre Jasper Kott.
Crezi c e posibil s existe vreo legtur ntre scurgeri i
problema cu vasul Empress?
Asta trebuie s aflm. Nu neleg ns de ce s-ar implica
McDermid personal ntr-o asemenea afacere. Face i aa foarte
muli bani. Firma lui i-a adus deja o avere. De ce risc att de
mult pentru un transport de substane chimice? i va aduce
bineneles un profit enorm, ns ce mai conteaz pentru el? Dup
prerea mea, nu are sens.
ntr-adevr, o singur ncrctur cu substane interzise nu
prea merit, fu de acord i preedintele. Poate c McDermid
desfoar de mai mult vreme astfel de operaiuni ilegale. Poate
c e unul din indivizii aceia care caut aventura i pentru care, cu
ct pesc mai departe n afara legii, cu att rsplata emoional e
mai mare.
Sau poate c unele dintre companiile lui au necazuri i el
vrea s scape de datorii iniiind afaceri ilegale ca asta. E sigur c
nu va trebui s plteasc taxe pentru ea.
Rmaser amndoi tcui cteva clipe, ngrijorai, ncercnd s
gseasc un rspuns. Apoi preedintele rupse tcerea:
Nu-mi amintesc de nici o alt companie care s egaleze
307

succesul pe care l are Altman n obinerea de profituri gigantice de


pe urma unor foti funcionari guvernamentali de rang nalt. Nu e
mai puin adevrat ns c afacerile i politica au mers
ntotdeauna mn n mn. Dac adugm n ecuaia asta i
armata, nu-i aa c-i vine n minte avertismentul lui Dwight
Eisenhower n legtur cu influena crescnd a complexului
militaro-industrial, care poate scpa oricnd de sub control?
Ba da i nu e dejoac cu aa ceva, recunoscu Klein. Un fost
angajat la Altman le-a dezvluit oamenilor mei care au fcut
investigaii codul dup care funcioneaz grupul: amestec corect
afacerile cu politica i profiturile vor fi excepionale.
Sun cam simplist. ns poate c sta e rspunsul. Poate c
asta urmrete McDermid. Dorina sa de mbogire nu are limite.
Niciodat nu va avea destul. D acum o lovitur rapid cu
Empress, apoi va ncerca altceva i mai surprinztor.

Hong Kong
Randi Russell i spuse oferului s ocoleasc cvartalul i cnd
ajunser din nou aproape de intrarea de la Conrad International
Hotel l rug s opreasc.
Dup ce se desprise de ea, Jon cercetase cu grij zona
nconjurtoare n cutarea eventualilor urmritori. n momentul n
care Randi l vzu din nou, Smith tocmai se ntorsese, probabil
nemulumit s constate c nu era urmrit i pornise spre intrarea
n holul hotelului. Randi continu s cerceteze zona pn cnd l
observ pe vnztorul chinez care sttea ascuns n umbr, n
spatele cruciorului su i ncepuse s vorbeasc precipitat la un
telefon celular n clipa n care Jon intrase n hotel.
Exact aa cum bnuia. Trupele lui McDermid continuau s-l
in sub supraveghere. Nu crezuse nici o secund povestea pe care
i-o nirase el, ns cel puin acum era sigur c nu-i va sta n cale
n noaptea aceea. i spuse oferului s o duc napoi la cldirea ce
adpostea birourile Grupului Altman i form un numr pe
telefonul mobil.
308

Savage, se auzi vocea de la captul cellalt.


tii unde e McDermid? ntreb n microfon, acoperindu-i
gura cu palma.
Bineneles. L-am urmrit toat ziua i acum s-a ntors n
cldire. A urcat n apartamentul de sus.
Echipa ta e pe poziii?
Afirmativ.
Vin i eu acum.
Cnd ajunse n dreptul lor, Randi i plti oferului i se
ndrept, cu plria ei conic n mn, spre un Buick negru ce
atepta cu luminile stinse. Deschise portiera i se aez pe scaunul
pasagerului din fa.
De aici preiau eu operaiunea, Allan. Tu du-te n cldire i ai
grij de eful pazei lui McDermid. Dac apare, urmrete-l.
Scund i ndesat, Allan Savage era departe de imaginea clasic a
unui agent CIA, dar asta era n avantajul su. Agentul ddu din
cap, cobor din main i travers strada ndreptndu-se spre
cldire. Randi trecu la volan i rmase n ateptare.
Telefonul ei ncepu s sune. Era Allan.
Aa repede? ntreb ea.
Cred c McDermid a uitat ceva. E n drum spre ieire.
Randi nchise telefonul i l vzu pe McDermid ieind grbit.
Exact n aceeai clip i fcu apariia i limuzina sa neagr.
oferul cobor i alerg s-i deschid portiera din spate. Maina
porni imediat i Randi i urm ndeaproape.
Limuzina urc pe oseaua ce erpuia spre Victoria Peak. Casele
din zona aceea erau mari i artoase, iar n vale se vedeau luminile
oraului rsfirndu-se n jurul portului uria, pe insulele
nconjurtoare i pe peninsula Kowloon. Salba de lumini continua
mai departe, spre nord, n Noile Teritorii i fcea legtura cu China
continental, unde se vedea strlucind la orizont oraul
Guangzhou.
Limuzina intr pe aleea din curtea unei vile vechi, n stil
chinezesc, de unde se vedea foarte bine panorama golfului
Repulse. Randi se opri nu departe de intrare i vzu o tnr
femeie ieind n ntmpinarea lui Ralph McDermid. Cei doi intrar
309

n vil bra la bra.


Randi form un numr pe mobil.
Se pare c are de gnd s se potoleasc pentru o vreme. Cu
puin noroc, s-ar putea s avem un rgaz de cteva ore. D-mi-l pe
Berger. Ham, ai echipamentul pregtit?
Este n micuele noastre rucsacuri negre, rspunse vesel
Hamilton Berger, expertul n electronic. De ndat ce asistentul
la afurisit i ia tlpia, ncepem operaiunea de plantare a
microfoanelor.
Ai grij. De data asta nu mai avem de-a face cu nite
funcionari de ambasad lipsii de experien.
N-o s descopere nici cea mai mic urm.
Bine. Eu rmn s-l supraveghez pe McDermid. Tipul e foarte
ocupat acum.
Te sunm dup ce instalm microfonul i ieim de acolo.
Abia atept. Randi nchise telefonul i-i scoase dintr-un
buzunar un foarte american sandvi cu carne de curcan i brnz.
n timp ce prin perdele se ntrezreau cele dou siluete angajate
ntr-un balet amoros, ea muc cu poft din sandvi, ncercnd s
ghiceasc adevratul motiv el interesului lui Jon pentru
McDermid.
n lumina puternic de pe coridorul pe care se aflau birourile
firmei Donk & LaPierre se vedea pupitrul de la recepie, acum gol,
unde discutase mai devreme cu secretara chinezoaic. Jon ncuie
ua dup el i travers fr zgomot holul de la intrare, trecnd pe
lng pupitrul cufundat n umbr spre uile interioare. Dup ce se
furiase din hotel pe ua din spate, luase un taxi cu care venise
pn aici. Era mbrcat din nou n hainele sale de lucru negre i
rmase cteva clipe nemicat, ncercnd s disting vreun zgomot
suspect n birouri. Nu se auzea nimic i nu se vedea nici o lumin.
Birourile preau pustii, exact aa cum se ateptase.
Ua nu era ncuiat. Intr i naint pe mocheta albastr,
oprindu-se s asculte n dreptul fiecrui birou, pn cnd ajunse
la ua din lemn de abanos a directorului Charles-Marie Cruyff.
Ua era prevzut cu dou ncuietori masive. Dup cinci ncercri,
310

folosind mai multe scule din trusa sa special, Jon reui s


deschid ambele ncuietori i mpinse ua neagr.
nvluit n cea mai profund tcere, Jon aprinse lanterna de
buzunar. Privirea sa trecu rapid de la sofaua modern peste biroul
din lemn de mahon al lui Cruyff, peste modelele de ambarcaiuni
i se opri asupra seiful din peretele din stnga biroului. Travers
repede camera pn ajunse n dreptul lui.
Cruyff aruncase involuntar o privire n direcia acestui seif
atunci cnd Jon menionase legturile cu firmele chinezeti. Spera
ca gestul acela s nsemne c acolo se afla ceva important n
legtur cu Empress. Spera ca acolo s gseasc adevrata list de
inventar.
Seiful era compact i, aa cum reinuse, cu o ncuietoare simpl
cu cifru. Primise de la Klein o mic main de gurit electric.
Zgomotul produs de mica bijuterie mecanic n timp ce ddea
guri n ua de oel abia se auzea. Fcu patru guri, ndes n
fiecare puin exploziv plastic i leg ncrcturile, pe deasupra
butonului de acionare a cifrului, la un declanator electric
miniatural. Lucrnd repede, dar atent, acoperi seiful cu un capac
care s atenueze zgomotul i se retrase n spatele biroului, unde
rmase nemicat cteva secunde, ascultndu-i btile inimii.
ntoarse cheia detonatorului. Zgomotul exploziei, dei nfundat,
fu destul de puternic ca s se aud pn n holul de recepie.
Rmase pe loc, cu pistolul pregtit. Dup cinci minute de
ateptare, vr revolverul napoi n toc i se duse la seif.
ncuietoarea fusese distrus i ua era ntredeschis un
centimetru.
O deschise complet, scoase toate documentele care se gseau
acolo, le duse pe biroul lui Cruyff i ncepu s le examineze grbit.
La al cincilea se opri. Era probabil vorba de scrisoarea care
generase mesajul de rspuns pe care-l gsise n seiful din vila din
Shanghai a lui Yu Yongfu. Era o scrisoare adresat nu lui Jan
Donk, ci directorului executiv Charles-Marie Cruyff din Hong
Kong. Era semnat de Yu Yongfu, preedinte i director general al
ntreprinderilor Dragonul Zburtor. i; i mai important O copie
i fusese trimis lui Ralph McDermid, preedinte i director general
311

al Grupului Altman.
ncordat la maximum, continu s citeasc pn n josul
paginii. Nimic interesant cu excepia faptului c de un col al
documentului fusese prins n capse un plic. Se uit atent la plic:
avea antetul firmei Donk & LaPierre i pe el era scris de mn:
Factur pentru Basra
The Dowager Empress
Dup attea cutri dup ce muriser atia oameni sta era
documentul! Cu degetele tremurnd de emoie, Jon deschise plicul,
scoase i despturi singura coal de hrtie ce se afla nuntru.
Scrisul era acelai ca cel de pe plic. Nici urm de factur. Jon
citi, simind c-i fierbe sngele n vine de furie:
i-ai pierdut timpul, Smith. Doar nu credeai c sunt n stare s las
ceva att de important ntr-un loc n care s-l gseti aa de uor!
Am distrus documentul. Acum urmezi tu.
Era semnat cu iniialele R.M. Ralph McDermid. Ticlos arogant!
tiuse! Cum?
ncercnd s afle rspunsul la aceast ntrebare, Jon nlemni i
ridic privirea. Acum urmezi tu.
Bun seara, colonele Smith. Vocea optit venea din direcia
uii deschise.
Lustra din tavan se aprinse brusc. Feng Dun sttea n cadrul
uii, cu prul su rou strlucind n lumin. Privirea lui era rea,
ns n colul gurii ncepuse s-i mijeasc un zmbet de satisfacie.
inea un pistol automat Uzi cu eava ndreptat spre Jon. Cu ochii
aintii direct n cei ai lui Smith, Feng fcu un gest ctre cineva
aflat n spatele lui. Patru brbai aprur i luar poziie n jurul
lui Jon.

312

26
Duminic, 17 septembrie
Beijing
Niu Jianxing contientiz zgomotul slab produs de mecanismul
orologiului Westminster atrnat de perete cu puin nainte ca
acesta s anune jumtatea de or. Privirea i alerga prin biroul pe
care-l avea n locuina sa de la marginea vechiului cartier Xicheng.
Privirea lui nelinitit reflecta frmntarea interioar. Trimiterea
submarinului Ciu-En-lai s amenine fregata american fusese o
micare att de stupid, att de periculoas i att de
contraproductiv pentru interesele Chinei i chiar pentru existena
Republicii Populare, nct reuise s-l scoat din srite i s-l
umple de furie i dezgust.
Focul din ochii lui i-ar fi ocat desigur pe colegii obinuii cu
Bufnia care dormita n timpul edinelor de partid i de guvern.
Acest brbat alert, plin de energie, era adevratul Niu. Se nvrtea
prin ncpere, ca un tigru n cuc, chinuindu-se s accepte ceea
ce ncepea s neleag. Dei Wei Gaofan se prefcuse foarte bine,
Niu nu mai avea nici o ndoial c el se afla n spatele deciziei de a
trimite submarinul.
Micarea asta tmpit nu numai c dezvluia americanilor
faptul c flota chinez supraveghea micrile Flotei a Cincea, dar
fcea s creasc astronomic pericolul unei confruntri
dezastruoase n cazul Empress.
Atunci cnd maiorul Pan i raportase pentru prima dat
suspiciunile sale n legtur cu Jon Smith, conexiunea dintre Li
Aorong i Empress l fcuse pe Niu s-l suspecteze pe Wei Gaofan
de corupie, din moment ce Li era protejatul su i nu fcea nici o
micare fr binecuvntarea lui Wei. Se prea c cei doi plnuiser
s obin o mic avere de pe urma acestui transport. Wei nu era

313

nici primul, nici ultimul oficial de la Zhongnanhai care cdea


prad lcomiei.
ns trimiterea lui Ciu-En-lai n urma misiunii ddea peste cap
toate presupunerile lui Niu. Rspunsul era prea clar, prea evident.
Cu minile la spate, Bufnia se ntoarse i continu s umble de
colo-colo prin birou, vrnd parc s-i descarce furia i dezgustul
clcnd apsat. Era convins acum c Wei era cel care se mpotrivea
acordului cu privire la drepturile omului. Wei sabota acordul i,
mai ru, asta era numai o prticic a infidelitii sale. De fapt, Wei
inteniona s provoace un incident cu Statele Unite de o asemenea
gravitate nct s dea ceasul napoi n vremea rzboiului rece S
duc la producerea de noi arme de distrugere n mas La
reinstaurarea acelui tip de control asupra societii care s duc la
catastrofe de tipul Revoluiei Culturale La o Chin izolat care s
putrezeasc n amrciunea ei reciclat.
Asta urmrea Wei, concluzion Niu, dezgustat i speriat n
acelai timp. Nu era vorba de lcomia de bani, ci de lcomia de
putere.
n clipa n care se auzi o btaie n ua privat a biroului,
Bufnia se repezi ntr-acolo cu o agilitate care nu se potrivea cu cei
aizeci de ani ai si. Descuie ua i-i fcu loc n ncpere maiorului
Pan.
Hai nuntru. Vino. i fcu nerbdtor semn agentului s se
aeze pe scaunul din faa mesei sale de lucru.
Nervos, maiorul i ls trupul grsu pe marginea scaunului de
lemn, rmnnd ca o pasre speriat, gata s-i ia zborul. Ordine
ca acesta, s cltoreasc de la Shanghai la Beijing n toiul nopii,
i provocau ntotdeauna o stare de nervozitate. Mai ales cnd astfel
de ordine veneau din partea unui membru al Comitetului
Permanent.
Niu i relu patrularea prin ncpere.
Ce progrese ai fcut n problema agentului american i a
vasului Empress?
Nu prea multe, domnule. Pan i lungi gtul, ncercnd s
urmreasc micrile lui Niu prin ncpere. Furtuna a trecut,
lsnd puine semne n urm. A trebuit s-l eliberm pe Li Aorong.
314

A continuat s susin c nu tie nimic despre afacerile ginerelui


su ori despre dispariia acestuia i a soiei sale.
Niu se opri i se holb la el.
A trebuit s-i dai drumul? Cum aa? Dac era vreo problem
de ordin legal, puteam s
Nu e vorba de aa ceva.
Atunci despre ce?
Pan i alese cu grij cuvintele:
Cred c generalul Chu a fost chestionat n legtur cu
corectitudinea reinerii lui Li fr a fi arestat.
O aciune de rutin ntr-o problem de securitate naional a
fost pus sub semnul ntrebrii? Generalul Chu chestionat? E
absurd. Cine a pus o asemenea ntrebare?
Cred c cineva din Comitetul Central.
Niu se ncrunt. Faptul c generalul Chu fusese luat la ntrebri
de cei din Comitetul Central era o situaie destul de neplcut.
Oricum, generalul ar fi trebuit s-l informeze pe el nainte de a da
ordinul de eliberare. Trebuia acum s-l supravegheze atent i pe
general ca s afle spre cine se ndrepta loialitatea lui.
Niu i reprim furia i frustrarea i reveni la maior. Uitase ct
de mult se ferea el s dezvluie orice prere personal asupra
vreunui subiect care ce nu fcea parte din ndatoririle sale oficiale.
Pan se apra i aa se explica faptul c reuise s reziste att de
mult n poziia pe care o ocupa n Securitatea Public.
Niu nu mai avea ns timp pentru asemenea subtiliti.
Empress urma s intre n apele irakiene miercuri diminea. Era
deja miezul nopii de duminic.
Adic Wei Gaofan? l ntreb el brusc pe maior. mi cunosc
colegii, Pan. Poi s-mi spui. Rmne ntre noi.
Pan ezita. n cele din urm spuse precaut:
Cred c acesta ar putea fi numele pe care l-a indicat
generalul Chu. Cu o not de speran n glas continu: S-l arestez
din nou pe Li Aorong, tovare? A putea s-l pun sub arest la
domiciliu. Aa cel puin am ti precis unde se afl.
Nu! sri Niu. Apoi i temper vocea. Nu ar fi productiv.
Ultimul lucru pe care l dorea Niu era s-l alerteze pe Wei cu
315

suspiciunile sale sau s-l lase pe Pan s neleag c ar putea fi


vorba de ceva mai mult dect o investigaie de contraspionaj.
Deocamdat, maior Pan, vei continua s-l ii sub observaie.
l mai urmreti, nu?
Pan ddu uor din cap, urmrindu-l pe Niu cu o privire
ngrijorat.
Micarea capului fusese aproape imperceptibil, aa nct Niu fu
convins c maiorul se ateptase ca ea s treac neobservat. Asta
putea nsenina c Wei Gaofan se dduse mai tare la generalul Chu
dect lsase Pan s se neleag i c maiorul continuase s-l
urmreasc pe Li Aorong din proprie iniiativ. Generalul Chu, la
rndul lui, nu voia s tie ce face maiorul, ns dorea ca el s
progreseze.
Niu se convinsese de mai muli ani c tocmai acest mod de
operare i asigura lui Pan succesul maiorul era foarte atent s nu
ncalce ordinele, ns se plia aa nct s obin rezultate. Era
exact ceea ce-i trebuia lui Niu n momentul acela i unul dintre
motivele pentru care Pan era att de valoros.
Foarte bine, i spuse maiorului, relundu-i patrularea prin
ncpere. Continu exact ca i pn acum.
Da, domnule. Maiorul Pan, nelept, ddu din cap, contient
c Niu i transmitea astfel c numele lui nu trebuia amestecat cu
nici un chip.
Ce altceva mai ai pentru mine?
Am fcut investigaii n legtur cu afacerile lui Yu Yongfu,
ns nu am reuit s descoperim nici o legtur cu colonelul
Smith.
Ce ai mai aflat despre Yu i soia lui, actria? Ai ceva indicii?
Nimic deocamdat.
Niu ajunse n dreptul fotoliului su i se aez.
Am avut plcerea s m ntlnesc cu Li Kuonyi de mai multe
ori. Este o femeie deteapt i o mam bun. Probabil c nu poate
fi gsit fiindc nu dorete acest lucru. Ceea ce nseamn c ea i
soul ei se ascund.
M-am gndit i eu la asta, ncuviin Pan.
Sau dac nu, e posibil s fie ascuns undeva de tatl ei ca s
316

nu poat da relaii despre afacerile soului?


i la asta m-am gndit, domnule.
Sau poate c a fost ascuns de nite fore superioare?
Pan nu voia s discute aceast posibilitate, ns n acelai timp
nu neg faptul c era i aceasta o opiune.
Ai mai gsit dovezi n legtur cu cine ar mai putea fi implicat
n afacerea asta cu Empress? continu Bufnia.
Numai firma aceea belgian despre care v-am raportat
Donk & LaPierre.
Nimic altceva?
Nu.
ns nu ai exclus aceast posibilitate, nu?
Nu exclud niciodat nimic n timpul unei investigaii.
O
caracteristic
admirabil
pentru
un
ofier
de
contrainformaii, spuse Niu.
Din clipa n care Pan intrase n biroul su, Niu ncercase s
evalueze poziia agentului fa de fiecare din problemele discutate,
ns descoperise c, la fel ca de fiecare dat, era aproape imposibil
s aib o certitudine. Privirea maiorului rmsese impasibil, iar
faa sa moale neutr, fr nici un zmbet. Cu toate acestea, Niu nu
avea alt soluie dect s-l foloseasc pe Pan dac dorea s
dezvluie complotul.
Continu-i investigaiile cum crezi mai bine, ns de acum
ncolo mi raportezi mie mai nti. Trebuie s aflu tot ceea ce are
legtur cu voiajul vasului Empress, ndeosebi cu ncrctura
acestuia i orice element referitor la cei implicai n aceast
tranzacie. Att din interiorul rii, ct i din strintate.
n primul rnd dumneavoastr? n eventualitatea c
generalul Chu pune ntrebri ntr-un anumit moment al anchetei,
a putea avea ceva scris n sensul acesta, domnule?
Aa cum se ateptase, agentul i apra din nou spatele. Lui Niu
i veni s zmbeasc. Pe de alt parte, era contient c astfel de
msuri de precauie i permiseser lui Pan s supravieuiasc ntro meserie care era periculoas din mai multe motive i din mai
multe direcii. Diferena ntre un specialist excelent ca Pan i un
lider era exact acest curaj de asumare a unor riscuri mari. Pan nu
317

dorea s rite nimic.


n acelai timp, Bufnia ncepea s fie din ce n ce mai convins
c toat munca sa de o via pentru China devotamentul su
pentru cauza transformrii rii sale ntr-o putere panic de nivel
mondial toate acestea erau n pericol. Pentru a-i apra att
visurile, ct i patria, era gata s rite orice.
Bineneles, maior Pan, spuse Niu ncet, ns nu trebuie s
ari aprobarea mea dect dac este absolut necesar. Ai neles?
Am neles perfect, domnule.
Fr s mai spun ceva, Niu scrise o scrisoare prin care l
autoriza pe maiorul Pan Aitu s fie agentul su oficial, care trebuia
s-i raporteze mai nti lui i nimnui altcuiva.
Agentul l urmrea nervos i tremurnd uor. De ndat ce
hrtia ajunse n minile sale i apoi n buzunarul hainei, Pan se
furi din ncpere la fel cum venise pe ua lateral.
Era trecut de ora unu noaptea. Ajuns afar din cldire, rmase
o clip nemicat n ntuneric i se nfior n rcoarea nopii. Frigul
iernii care se apropia ncepea s se fac simit la Beijing. Nu tia ce
s cread. Din cine tie ce cauz, Niu Jianxing l suspecta pe Wei
Gaofan de corupie Dac nu cumva i de mai mult. El nsui l
suspecta pe Wei c avea legtur cu afacerea Empress i se simea
uurat c se afla n sfrit sub ordinele lui Niu Jianxing, dei nu
pe de-a-ntregul.
Se trezi din visare i se grbi spre main. Trebuia s se
ntoarc repede la Shanghai. Avea multe de fcut.

Hong Kong
Deschise ochii ntr-o ncpere complet ntunecat. n aer plutea
un miros greu de excremente i mizerie. Undeva se auzeau paii
mruni ai unui obolan. Jon se cutremur involuntar n clipa n
care avu senzaia c aude chiitul subire i scritul ghearelor a
sute de obolani care colciau pe ntuneric n jurul lui. Nu se
auzea ns nici un sunet. Nici obolani, nici voci, nici trafic, nici
psri de noapte
318

Un punct de lumin apruse undeva deasupra. Trebui s dea


capul pe spate ca s poat privi raza minuscul. O simea cald pe
faa lui, chiar fierbinte, ns tia c e numai o iluzie cldit pe
speran. O iluzie spaial datorat ntunericului absolut, fr nici
un punct de referin, fr nici un sens al dimensiunilor, totul
complet negru. Cu excepia acelei raze minuscule care era real.
Concentrndu-se asupra ei, micnd capul, nchiznd i
deschiznd ochii de mai multe ori, reui ntr-un trziu s disting
de unde venea lumina i ce se afla n jurul su.
edea pe un scaun, cu picioarele legate la glezne. Minile erau
legate foarte strns la spate. Frnghia din nailon i tia dureros
pielea. Punctul de lumin nu era vreo crptur n perei sau n
tavan, ci o reflexie de pe un col a unei mici cutii metalice fixat
sus, pe perete. O reflexie a unei lumini ce venea de dup col, de
undeva din faa i din stng lui. Camera avea forma literei L i
scaunul de care era legat Jon se afla la captul braului lung al Lului.
Reuise s se orienteze i asta l fcea s se simt mai bine. l
strbtu un fel de euforie, ca i cum s-ar fi aflat din nou pe un
teren solid, ca i cum s-ar fi aflat din nou n lumea lui i deodat
i reveni foarte clar n minte totul emoia produs de faptul c
reuise n sfrit s gseasc documentul, apoi nota semnat RM
care indica nu numai c lista de inventar era pierdut, ci i ct de
periculoas putea fi arogana fondatorului Grupului Altman
lumina aprins brusc, Feng Dun i ucigaii si
Se fcuse vinovat de svrirea uneia dintre cele mai vechi
greeli din istoria omenirii se implicase att de mult n misiunea
sa nct coborse garda. Ceea ce-l deranja acum nu era gndul c
va muri probabil. Se putea ntmpla oricnd n activitile sale
clandestine. Era contient de asta chiar dac nu recunoscuse
ntotdeauna. l supra ns teribil c euase. Preedintele trebuia
acum s fac fa unei confruntri periculoase fr prea multe
opiuni acceptabile.
Jon aproape c nici nu auzi ua care se deschise dup colul
camerei n form de L. Lumina din tavan se aprinse brusc,
orbindu-l. Auzi cum cineva iese din ncpere fcnd loc altei
319

persoane. Dup ce reui s se obinuiasc cu lumina, vzu c n


faa sa se afla Feng Dun, ncruntat.
Ne-ai fcut numai necazuri, colonele Smith. Nu-mi plac
oamenii care m deranjeaz. Vocea optit a lui Feng Dun era
msurat, se vedea c nu se grbete. Se apropie de Jon cu o
micare fluid.
Ai un pr foarte ciudat, zise Jon. Mai ales pentru un chinez.
uviele albe l fac s arate i mai straniu.
Lovitura i explod n plin fa, fcndu-l s cad pe spate cu
scaun cu tot. Se izbi cu capul de podea. n fraciunea de secund
dintre momentul impactului i durere, i ddu seama c Feng
fusese att de rapid nct nici nu vzuse cnd micase mna. Apoi
durerea violent l cuprinse cu totul i simi c ncepe s-i curg
pe fa snge fierbinte i lipicios. Timp de cteva secunde avu
senzaia c i va pierde cunotina.
Dup ce i recpt vederea i durerea se mai domoli, doi
brbai pe care nu-i vzuse mai nainte aezar din nou scaunul
pe picioare. Faa lui Feng se afla la numai civa centimetri de a
lui. Ochii brbatului erau de un cprui att de deschis nct Jon
avu impresia c are n fa nite gvane goale.
Mngierea asta blnd a fost doar un imbold ca s te poi
concentra, colonele, zise Feng. Ai dat dovad de mult inteligen
i iscusin. Nu e cazul s faci prostii tocmai acum. Nu o s mai
pierdem timpul cu identitatea ta. Ceea ce m intereseaz este
pentru cine lucrezi.
Jon nghii i rosti cu greu:
Locotenent-colonel medic Jon Smith de la Institutul de
Cercetri Medicale al Forelor Terestre ale Statelor Unite
De data aceasta, lovitura nu fu dect o palm mai puternic,
fcnd s-i sar capul ntr-o parte i s-i iuie urechile, ns
ncepu s sngereze din nou.
Numele tu nu apare pe lista nici uneia dintre ageniile
americane de informaii pe care le cunoatem. Ce e asta? Vreo
secie secret a CIA? NSA? Poate a NRO?
Buzele lui Jon se umflaser i abia mai putea s vorbeasc.
Alege singur.
320

Pumnul lui Feng l lovi n cealalt parte a capului, camera


dispru iari din faa ochilor, ns scaunul rmase pe loc. Ca prin
cea, Jon i ddu seama c rolul celor doi era acum s-l in pe
picioare cnd l lovea Feng.
Nu eti un agent obinuit, relu acesta interogatoriul. Cui i
raportezi?
Jon nu-i simi buzele micndu-se i nici nu-i mai recunoscu
vocea.
Cine eti tu? Nu eti de la Biroul Securitii Publice. Pe cine
intereseaz dac sunt de la CIA sau NSA? McDermid? Pe cineva
din?
Cei doi pumni venir la interval de cteva secunde, o combinaie
perfect i n timp ce l rzbi o durere sfietoare, lundu-i din nou
vederea, creierul su i spunea c individul era un btu
profesionist i c lovea att de dur De dur
Ralph McDermid sttea n picioare n spatele lui Feng Dun.
La dracu, Feng! Nu poate s ne mai spun nimic dac i-a
pierdut cunotina!
E tare. Un brbat puternic. Dac nu-l facem s sufere, s se
team nu numai de durere sau de moarte, ci i de mine, nu
scoatem nimic de la el.
Nu scoatem nimic de la el dac moare.
Pe faa lui Feng apru zmbetul acela sumbru.
Aici e toat mecheria, tai-pan. Dac nu-l facem s cread c
suntem n stare s-l omorm, nu va zice nimic. ns dac moare,
atunci nu mai poate zice nimic. Trebuie gsit linia de mijloc.
Treaba mea este s-l conving c sunt att de slbatic i lipsit de
scrupule nct a fi n stare s-l ucid accidental, din plcerea de a
produce suferin, fr s-mi dau seama de adevrata mea
brutalitate. Nu suntei de acord?
McDermid se ddu involuntar napoi, ca i cum i s-ar fi fcut
brusc fric de Feng.
Tu eti expertul.
Feng remarc gestul efului su i zmbi din nou.
Vedei? Asta este reacia pe care o atept. N-o s scoatem
nimic de la el pn cnd abia va mai putea s-i mite gura ca s
321

vorbeasc. Suficient durere ca s mai aib putere s gndeasc,


ns nu att de mult ca s nu mai poat gndi deloc.
Poate c dac ai folosi nite metode mai puin dure? suger
McDermid fr prea mult convingere.
Vor veni i acelea. Stai linitit. Nu moare el chiar aa de
repede i ne va spune tot ceea ce dorii s aflai.
McDermid ddu din cap. n afar de faptul c se temea de
comportamentul imprevizibil al lui Feng, omul i provoca
ngrijorare i din alte motive. Avea sentimentul c fostul ofier l
dispreuia exact aa cum l dispreuise i pe cellalt patron al su,
Yu Yongfu. La nceput nu luase n seam insultele lui Feng, din
moment ce l informa n legtur cu Yu. Dup ce Feng Dun
demonstrase ns c are destul putere i influen s determine
trimiterea unui submarin n coada fregatei americane, McDermid
ncepuse s se team.
Devenise clar pentru el c legturile lui Feng la cele mai nalte
niveluri militare sau guvernamentale erau cu mult peste cele
normale pentru poziia lui. Att timp ct aceste resurse puteau fi
folosite n folosul su, McDermid era mai mult dect bucuros s-i
plteasc o avere lui Feng i s-i treac cu vederea bdrniile.
McDermid nu ajunsese ns unul dintre cei mai puternici i mai
bogai oameni de pe planet ca s ignore ceea ce era evident. Feng
avea i ali patroni. Feng era un individ foarte periculos. McDermid
l avea deocamdat sub control, ns pentru ct timp i cu ce pre?

322

27
Smbt, 16 septembrie
Washington, D.C.
ntrunirea Cabinetului se ncheiase i Congresul fusese alertat
n legtur cu criza gata s izbucneasc n relaiile cu China. Cu o
can de cafea n mn, preedintele se aez din nou n capul
mesei lungi din sala de consiliu. efii forelor armate i consilierii
si civili se aflau deja pe locurile lor i i aranjau hrtiile,
conversnd cu voce sczut cu experii pe care i-i adusese fiecare
acolo.
Preedintele abia dac observase prezena lor. Se gndea la
milioanele de ceteni nevinovai care i vedeau de treab pe tot
cuprinsul rii i care aveau s afle n curnd despre posibilitatea
izbucnirii unui rzboi cu China. De data asta nu era vorba de o
excursie urmrit la televizor. Nici de o btlie dus sub acoperire
mpotriva teroritilor sau de un mic conflict ntr-o ar minuscul
n care ar muri mai puini americani dect n accidentele rutiere
dintr-un week-end. Nu era vorba de un rzboi oarecare. Era vorba
de un rzboi adevrat un rzboi mare imul din acelea care
izbucnete ca un vulcan i continu zi i noapte, zi dup zi, fr
pauz. Un rzboi n care morii aveau s fie fiii i fiicele lor, vecinii
sau chiar ei, toi adui acas n saci de plastic. China.
Domnule preedinte? Era vocea lui Charlie Ouray.
Preedintele clipi de cteva ori i trecu n revist toate feele
acelea, unele solemne i serioase, altele nelinitite i furioase,
aliniate de o parte i de alta a mesei. Toate erau ntoarse spre el.
V rog s m scuzai, se adres el celor aflai n sal. M
luptam cu fantomele rzboaielor trecute i cu cele ale rzboaielor
viitoare. Nu le vedeau pe cele ale rzboiului acesta. Poate cineva
dintre dumneavoastr s le vad?
Cei din sal reacionar fiecare n felul su. Unii ocai s
323

descopere c el, comandantul lor, ddea dovad de defetism. Alii


speriai de ceea ce urma s se ntmple. Alii hotrre Nu fric
i nici agresivitate, ci o determinare linitit. Gravitate n faa
dimensiunii necunoscutului n viitorul apropiat i n cel
ndeprtat. Ctorva dintre ei le strluceau ochii, anticipnd faptele
mree, onoarea i decoraiile, un loc n istorie.
Nu, domnule, nu cred, spuse ncet amiralul Brose. Nici unul
dintre noi nu poate i sper c nimeni dintre noi nu va trebui
vreodat s-o fac.
Amin, concluzion Stanton, secretarul Aprrii. Apoi privirea
lui se nsuflei brusc. Acestea fiind zise, trebuie s ne pregtim. E
vorba de un rzboi cu China, oameni buni. Suntem pregtii?
Tcerea apstoare care se ls n ncpere era un rspuns care
nu putea nela pe nici unul din cei prezeni. Preedintele se uit
la cana cu cafea, ns nu mai avea nici un chef s bea.
ndrznesc s vorbesc i n numele colegilor de la Forele
Navale i de la Forele Aeriene i v asigur c nu suntem gata,
declar general-locotenentul Tomas Guerrero, eful de stat-major
al Forelor Terestre. Pn acum am fcut planuri, ne-am instruit i
ne-am pregtit pentru cu totul altceva. Avem nevoie
Cu tot respectul, nu sunt de acord, interveni generalul de
aviaie Bruce Kelly. Cu cteva excepii, bombardierele sunt
pregtite pentru orice tip de rzboi. Trebuie s regndim fora de
vntoare avansat, ns pentru viitorul imediat nu cred c sunt
probleme prea mari.
Atunci, la naiba, noi nu suntem gata, contraatac Guerrero.
Am mai spus acest lucru i l repet, Forele Terestre au fost lsate
fr muchii de care au nevoie pentru un rzboi lung i dur, purtat
pe o suprafa vast, mpotriva unei armate uriae, sprijinit de o
populaie imens, cu un moral foarte ridicat.
Marina ncepu amiralul Brose.
Domnilor! protest Powell-Hill, consilierul pe probleme de
securitate naional, aezat n faa preedintelui, la captul opus
al mesei. Nu este acum momentul s ne ciorovim pentru nite
detalii. Primul lucru pe care trebuie s-l facem este s ne asigurm
c toate forele pe care le avem sunt gata de lupt. Abia dup aceea
324

putem trece la necesitile fiecreia dintre ele.


Tcerea care se lsase fu ntrerupt de vocea grav a
preedintelui:
Primul lucru pe care trebuie s-l facem este s mpiedicm
aceast confruntare. Privirea sa ncpnat se opri pe rnd
asupra fiecruia, pn cnd ocoli toat masa. Nu va fi nici un
rzboi. Punct. Nu ne luptm cu China. Sunt convins c cei cu
capul pe umeri din aceast ncpere nu vor rzboi. Eu nu vreau
rzboi i doresc s le dau o ans celor cu capul pe umeri.
Privirea lui fcu din nou nconjurul mesei, n sens invers de
data asta, ca i cum ar fi vrut s spun fiecruia c tie al naibii
de bine c unora dintre ei i o mulime dintre susintorii lor
bogai le-ar plcea grozav o astfel de confruntare costisitoare i c
trebuia s renune.
Aceast confruntare are o soluie de rezolvare. Tonul cu care
spusese aceste cuvinte nu lsa loc pentru alte discuii. V rog smi spunei care sunt ideile dumneavoastr cu privire la aceast
soluie.
Feele lor perplexe i aminteau de o adunare de mari proprietari
de ferme din New Mexico crora li se spusese s gseasc metode
prin care s dubleze cantitatea de ap alocat rezervaiilor de
indieni Navajo i Hopi.
Cred c am putea solicita o ntrevedere secret, la nivel nalt,
n care s fie discutat problema, propuse Padgett, secretarul de
stat.
Preedintele cltin din cap.
O ntrevedere cu cine, Abner? Mai mult ca sigur c cei de la
Zhongnanhai vor pretinde c nu au ce discuta i nu vor accepta
ntlnirea fr s convoace sesiunea ntregului Comitet Central i
nu nainte de a obine cel puin o majoritate de opt la unu n
Comitetul Permanent.
Atunci haidei s le trimitem un mesaj foarte clar, suger
Guerrero. Aprobai fondurile pentru noul avion de lupt al Forelor
Aeriene, un bombardier mai mare i cu o raz de aciune sporit i
pentru sistemul de artilerie Protector al Forelor Terestre. Asta le va
atrage cu siguran atenia. Poate c o s-i sperie att de tare nct
325

vor cere ei o ntrevedere. Da, cu ameninarea asta teribil deasupra


capului, cred c vor cere imediat organizarea unei ntlniri.
Se auzi un murmur de aprobare. Chiar i secretarul de stat
Stanton se feri s obiecteze. Era palid i avea o privire ngrijorat,
ca i cum poziia sa ferm n favoarea unei armate mai mici, mai
flexibile, fusese serios zdruncinat.
Nu sunt chiar att de sigur c acesta este cel mai bun mesaj
care poate fi transmis, domnule general, interveni fr prea mult
convingere vicepreedintele Erikson. Ar putea avea ca rezultat
escaladarea conflictului n loc s-l potoleasc.
Mai mult ca sigur c, indiferent de comportamentul nostru,
Brandon, conflictul se va agrava, chiar dac nu lum nici o
msur, zise Stanton, care se prea c-i recptase oarecum
ncrederea n sine. Slbiciunea, ca i o prea mare demonstraie de
for pot fi interpretate la fel de greit. Cred c o demonstraie
moderat de for ar putea s-i fac s se gndeasc de dou ori
nainte de a fora lucrurile prea tare.
Erikson ddu din cap precaut.
S-ar putea s ai dreptate, Harry. Poate c o simpl aprobare a
unor sisteme de arme deja existente n-ar fi un semnal prea dur.
Asta e ceea ce dorim noi? S ne ntoarcem iar la o politic a
descurajrii? La ceva care s se ntind pe ani de zile i care s
sectuiasc economiile ambelor ri? ntreb preedintele. S
form China s se nchid din nou n spatele Marelui Zid, cu
rachetele pregtite, tocmai acum cnd nregistrasem attea
progrese?
Vocea amiralului Brose rsun ca un tunet deasupra adunrii:
Cred c ceea ce preedintele ateapt acum de la noi este o
soluie punctual la o problem tactic imediat. Cum putem
dovedi c Empress transport substane interzise?
nsufleirea din ochii celor mai multe dintre somitile militare i
civile adunate n sal pli vizibil.
Ar fi grozav dac am putea, ncuviin preedintele gnditor.
Ai vreo idee cum am putea s realizm aa ceva, Stevens?
Trimind o echip SEAL de pe Crowe s fac o recunoatere
clandestin la bordul vasului chinezesc.
326

Pot face aa ceva? ntreb mirat vicepreedintele Erikson. n


mijlocul oceanului? Cu cele dou nave n micare?
Este posibil, l liniti Brose. Avem echipamentul necesar i
echipele noastre sunt antrenate pentru aa ceva.
Operaiunea se poate desfura n siguran? ntreb
ngrijorat secretarul Aprrii, Stanton.
Sunt i riscuri, bineneles.
Riscul s dea gre? S nregistrm pierderi? ntreb
secretarul de stat Abner Padgett.
Da.
Riscul de a fi descoperii? insist Erikson.
Da.
Secretarul de stat Padgett cltin violent din cap.
Un act clar de agresiune asupra teritoriului chinez n apele
internaionale? n felul acesta i invitm pur i simplu s ne
declare rzboi.
Toi cei din jurul mesei ddur aprobator din cap, unii solemn,
alii cu mai mult hotrre, n timp ce preedintele i scoase
ochelarii i i mas rdcina nasului.
Ct de mari sunt ansele ca operaiunea s fie descoperit,
domnule amiral?
Foarte mici, dup prerea mea. Cu echipa potrivit, sub
comanda unui ef care s neleag foarte clar c, indiferent de
circumstane, oamenii si nu trebuie s fie descoperii. Gata s
abandoneze misiunea indiferent de pericolul n care s-ar gsi
echipa.
Preedintele edea tcut, privind n gol, cu gndurile din nou la
milioanele de ceteni de pe tot cuprinsul rii care aveau s
asculte n curnd, ngrijorai, tirile la televizor sau la radio, cea
mai mare parte dintre ei total nepregtii s se sacrifice pentru un
rzboi inutil.
Ochii tuturor se ntoarser spre eful personalului, Charlie
Ouray, de parc el ar fi fost singurul n msur s poat citi ce se
petrece n mintea preedintelui Castilla.
Domnule preedinte? ntreb el ncet.
Castilla ddu uor din cap, mai mult pentru sine dect pentru
327

cei din sal.


O s iau n considerare propunerea ta, Stevens. E o soluie
posibil. n acelai timp, trebuie s v informez c de cteva zile
serviciile noastre speciale desfoar o operaiune care ar putea
rezolva ntreaga problem. Preedintele se ridic. V mulumesc
tuturor. Ne vom rentlni n scurt timp. Pn atunci, vreau ca
fiecare dintre dumneavoastr s fie pregtit n sectorul pe care-l
conduce. S-mi prezentai fiecare un raport asupra felului n care
preconizai s tratm aceast confruntare cu China, precum i
modalitile i termenele la care putei fi gata pentru un conflict la
scar mare.

Duminic, 17 septembrie
Shanghai
Aezat pe bancheta din spate a Mercedesului su, Wei Gaofan
savura n acelai timp igara de foi cubanez pe care o inea n
gur i recenta victorie pe care o repurtase asupra lui Niu
Jianxing. Din moment ce se ajunsese ca Ciu-En-lai s-i zdrngne
torpilele i fregata american s-i pregteasc rachetele, pentru
reformatorul Niu n viziunea lui Wei reformator nsemna
pacificator, progresist i capitalist avea s fie foarte greu s mai
gseasc pe cineva n Comitetul Central favorabil umilitorului
tratat cu privire la drepturile omului sau, la urma urmei,
favorabil direciei dezastruoase n care Niu dorea s mping
China.
Mercedesul era parcat pe o strdu lateral din cartierul
Changning. Separat de un geam de sticl ncasabil de garda sa de
corp care edea pe scaunul din fa, Wei cerceta zona la lumina
venit de la ferestrele care ddeau spre strdu. i atepta pe ofer
i pe cea de-a doua gard de corp s se ntoarc din misiunea pe
care le-o dduse.
Lui Wei nu-i plceau afacerile nclcite sau problemele
nerezolvate. Li Aorong i fata acestuia reprezentau exact aa ceva
328

i trebuia ndeprtai. Pn nu scpa de ei, nu se simea n


siguran. Planul su implica destule riscuri i, dac i putea
reproa multe lui Niu Jianxing, prostia nu era unul dintre ele.
Ceilali membri ai Comitetului Permanent puteau fi uor
convini dup ce Bufnia era redus la tcere.
Wei se ndrept brusc. Se auzeau pai n noapte, apropiindu-se
de limuzin. Portiera din fa a Mercedesului se deschise i eful
grzilor sale de corp se strecur n spatele volanului, lng cellalt
bodyguard. Wei l privi nerbdtor cnd omul lu microfonul
interfonului.
Vocea i se auzi foarte clar n boxele din spate:
Stpne, Li e n cas, ns n-am vzut nici un semn c fiica
ar fi trecut pe acolo recent. Copiii dorm mpreun cu doica ntr-o
cldire separat.
Ai cutat peste tot?
Drogul i-a provocat btrnului un somn profund. Copiii i
femeia dormeau deja. n afar de ei nu mai era nimeni n cldiri i
n jurul lor. Am putut s caut peste tot, aa cum mi-ai ordonat.
oferul ntoarse capul ca i cum l-ar fi putut vedea pe Wei prin
sticla prin care nu se vedea dect dintr-un singur sens. Era
ncruntat.
Am mai remarcat ceva.
Ce? ntreb ngrijorat Wei.
Oameni de la Biroul Securitii Publice. Maiorul Pan Aitu n
persoan, mpreun cu o echip.
Unde?
Furindu-se pe-afar. Unii n maini. Totul foarte discret.
Supraveghind casa?
Sau pe Li Aorong.
Probabil c att casa, ct i pe Li Aorong, i zise Wei Gaofan. Se
mic nelinitit pe locul su. Pan n-ar fi ndrznit niciodat s
acioneze mpotriva intereselor sale n afar de cazul n care l
sprijinea cineva. Niu? Era posibil ca Niu s fi descoperit c Wei
exercitase presiuni pentru ca Li Aorong s fie eliberat din custodia
Securitii Publice. Ddu din cap mnios. Da, era clar c
periculosul liberal Niu i bgase nasul.
329

Telefonul su mobil ncepu s sune att de puternic nct sri


napoi de lng geamul despritor de parc, uitnd c era
ncasabil, s-ar fi temut s nu se trag asupra lui. i reveni ns
imediat i ndrept spatele, furios c era att de tensionat.
Aps suprat pe tasta telefonului i se rsti n microfon:
Aici Wei.
Am pus mna pe Jon Smith, spuse Feng Dun.
Furia lui Wei pieri instantaneu.
Unde?
n Hong Kong.
Pentru cine lucreaz individul?
Nu ne-a spus nc.
A reuit s pun mna pe dovezile n legtur cu ncrctura
cargoului i s le trimit la Washington?
Nu mai exist nici o dovad, aa c nu a avut ce trimite. Feng
i povesti cum fusese capturat americanul i despre nota pe care
McDermid o lsase n seif dup ce distrusese factura.
Starea de spirit a lui Wei se mbuntise substanial. Nu era de
acord cu felul n care acionase McDermid, ns acesta nu-i fcea
lui, personal, nici un ru.
Grbete-te cu interogatoriul. Afl de la Smith ct tiu
americanii din toat afacerea i dup aceea elimin-l.
Bineneles.
Wei vedea parc n faa ochilor zmbetul lui Feng, nicidecum
uman, ci mai degrab ca un rnjet pe chipul unei ppui de lemn.
Feng era omul lui. Cu toate acestea, nu-i putu stpni un fior.
nchise telefonul i se ls pe spate, rumegnd noile informaii: Niu
Jianxing nu mai avea acum de unde obine vreo dovad n legtur
cu ncrctura de pe Empress. Cooperarea lui Niu cu americanii
devenea deci imposibil i, ca urmare, nu mai avea ce s prezinte
Comitetului Permanent.
Da, Empress i va continua drumul spre profitul lui Wei, aa
cum se ntmplase i cu celelalte transporturi sau ntreaga
afacere va exploda, aducndu-i un profit i mai mare. i mpreun
minile pe abdomen, mulumit de parc abia ar fi terminat de
mncat fazan cu miere.
330

Smbt, 16 septembrie
Washington, D.C.
n Camera Tratatelor, situat la etaj, cu ua ncuiat,
preedintele Castilla i Fred Klein stteau umr la umr n faa
unei ferestre i priveau la terenul din jurul Casei Albe. Preedintele
i povestea cum decursese ntlnirea cu consilierii si militari i
civili.
S-ar putea s fie nevoie s luai n calcul propunerea
amiralului Brose de a trimite o echip SEAL, zise Klein.
Preedintele l privi n ochi pe eful de la Covert-One. Era negru
la fa de parc asupra sa se adunaser nori de furtun.
Ce s-a ntmplat? n ntrebarea preedintelui se citea toat
oboseala ultimelor patru zile. i o doz de resemnare, ca i cum ar
fi fost deja pregtit pentru ce era mai ru.
E posibil s-l fi pierdut pe colonelul Smith.
Nu. Preedintele trase repede aer n piept. Cum s-a putut
ntmpla aa ceva?
Nu am nici cea mai vag idee. Ultima dat cnd am vorbit cu
el se pregtea s ptrund n sediul firmei Donk & LaPierre din
Hong Kong. Klein l inform pe preedinte despre ultimele aciuni
ale lui Smith urmrirea lui Ralph McDermid n metrou n
drumul acestuia spre cartierul Wanchai, capcana din cldirea cu
birouri, felul n care scpase de acolo cu ajutorul lui Randi
Russell.
Agentul Russell?
Da. Aducei-v aminte, ea este cea pe care Arlene a
nsrcinat-o s-l urmreasc pe Kott la Manila, unde s-a ntlnit
pe ascuns cu Ralph McDermid.
Da, mi aduc aminte. i apoi ce s-a ntmplat?
Jon a solicitat echipament suplimentar s poat cerceta n
interiorul sediului firmei Donk & LaPierre. ntreaga operaiune nu
trebuia s dureze mai mult de o or. Cel mult nouzeci de minute.
331

A trecut mult mai mult i nu am nici o veste de la el.


Dac ultimul exemplar al facturii se afla acolo, la Donk &
LaPierre, nseamn c l-am pierdut?
Dac Jon e mort sau capturat, nseamn c i documentul e
pierdut.
Preedintele i privi ceasul.
Ct timp i mai acorzi?
Am mai muli ageni acolo. Dou trei ore, dup care i
trimit n cutarea lui. E foarte posibil s fi fost capturat i supus
unui interogatoriu. E posibil s reziste i s nu dezvluie nimic. E
posibil ca oamenii notri s-l gseasc i s-l elibereze. Dar
Dar documentul e pierdut.
Da, Sam. Probabil c e pierdut.
i colonelul Smith e probabil mort.
Klein ls privirea n jos.
Da. Doamne, sper din tot sufletul s nu fie aa. ns, da, e
posibil.
Preedintele ddu trist din cap i oft.
Asta e, va trebui s gsim o alt cale. ntotdeauna exist o
soluie de rezerv, Fred.
Da, avei dreptate.
Nici unul dintre ei nu mai spuse nimic, tcerea din ncpere
venind s confirme nesinceritatea optimismului lor.
n cele din urm Klein spuse:
A dori s am acces la toate informaiile pe care le-a primit
CIA de la agentul Russell i oamenii ei.
Am s-o sun pe Arlene.
Klein ddu din cap, mai mult pentru sine.
Poate c acum e momentul s ncercm operaiunea SEAL.
Dac au succes dac reuesc s gseasc substanele alea, s
pun stpnire pe vas i s arunce ncrctura peste bord fr ca
cei din submarin s prind de veste Asta ar putea rezolva
ntreaga problem i n-ar mai conta c
C documentul e pierdut i Smith mort? Asta se ntmpl cu
toi cei care lucreaz pentru tine?
Klein pru s se dezumfle brusc. Apoi nl capul i-l privi pe
332

preedinte drept n ochi.


Ceea ce m preocup acum, domnule preedinte, este
pierderea irecuperabil a documentului, nu moartea lui Jon. Da,
avei dreptate, m atept ca, mai devreme sau mai trziu, ceea ce
s-a ntmplat cu el s se ntmple cu noi toi.
ef de spioni, spuse preedintele ncet. Trebuie s fie groaznic
s-i ai pe toi pe contiin.
mi pare ru c v-am adus veti att de neplcute. mi pare
ru, Sam.
i mie mi pare la fel de ru. i mulumesc, prietene. La
revedere.
Dup plecarea lui Klein, preedintele rmase locului. tia ce are
de fcut, ns nu-i era deloc uor. Nu-i plcuse niciodat s ordone
cuiva s-i rite viaa pentru ar, chiar dac persoana respectiv
atepta s i se ordone aa ceva, chiar dac semnase un
angajament n acest sens, aa cum fcuse i el cndva, cu mult
timp n urm. Luptase i el n propriul su rzboi i tia c nimeni
nu semneaz ca s moar.
Oftatul preedintelui fu ceva mai mult dect o expiraie
profund. Ridic receptorul telefonului.
Doamna Pike? Facei-mi legtura cu amiralul Brose, v rog.
Cteva secunde mai trziu, telefonul ncepu s sune.
Da, domnule preedinte, se auzi n receptor vocea profund a
amiralului Brose.
n ct timp putei face ca echipa SEAL s ajung pe Crowe?
Sunt deja pe Crowe, Sir. Mi-am permis s anticipez.
I-ai trimis deja? M rog, bnuiesc c nu suntei primul
comandant care-i face asta unui preedinte nehotrt.
Nu, Sir. Pot s v ntreb dac v-ai hotrt?
De asta am sunat.
Declanm operaiunea, Sir?
Da. Declanm operaiunea.
Transmit ordinul imediat.
Nu vrei s tii ce m-a fcut s m hotrsc, Stevens?
Nu e treaba mea, domnule preedinte.
Preedintele ezit cteva secunde.
333

Ai din nou dreptate, domnule amiral. ine-m la curent.


Tot ceea ce tiu eu vei afla imediat i dumneavoastr.
De ndat ce nchise telefonul, preedintelui i reveni n minte un
citat pe care-l gsise cu ani n urm ntr-o biografie a lui Otto von
Bismarck. Fragmentul suna cam aa: Valoarea moral a unei
persoane conteaz numai din clipa n care este gata s-i dea viaa
pentru principiile sale. Ceea ce punea el acum n pericol pentru
nite principii nu era viaa, ci viitorul su, care nu era deloc
important i viitorul rii sale, care era foarte important. Era
posibil ca acest angajament s nu nsemne prea mult pentru
mndrii aristocrai prusaci, ns pentru el conta enorm.

334

28
Duminic, 17 septembrie
Marea Arabiei
Tensiunea ajunsese de nesuportat n rndul micului corp de
ofieri de la bordul fregatei USS John Crowe. Ceea ce se ntmpla
acum nu semna deloc cu situaiile de urgen crora trebuiser
s le fac fa n cariera lor de pn atunci i care nu fuseser
niciodat ceva mai mult dect inte false, vase rtcite crora le
veniser n ajutor sau defeciuni mecanice. De data aceasta, o
singur greeal putea duce nu numai la pierderea vieilor lor, ci i
la declanarea rzboiului.
Aflat n centrul de comunicaii i control, comandorul James
Chervenko ntrerupse calm legtura radio cu amiralul Brose. Ochii
si, ngustai dup zecile de ani petrecute pe mare, ncepuser s
strluceasc intens n timp ce ascultase ordinele lui Brose.
i scoase chipiul i se ntoarse ctre locotenent-comandorul
Gary Kozloff.
Putei ncepe.
Foarte bine, zise Kozloff fr s fie surprins. Bnuise c
despre asta fusese vorba. Elicopterul e gata?
Kozloff era unul dintre extraordinarii lupttori SEAL, numai
muchi i creier. nalt, suplu i teribil de mndru de munca pe
care o fcea, ofierul abia atepta s intre n aciune. Simpla sa
prezen n centrul de comunicaii i control reuise s ridice
moralul tuturor celor aflai acolo.
n zece minute.
Vom fi gata.
Chervenko ddu uor din cap, ca i cum ceea ce urma s spun
era un lucru bine cunoscut de ei amndoi.
Nu uita, domnule comandor, protocolul acestei misiuni este
secretul absolut nimeni nu trebuie s tie c ai urcat pe vasul
335

acela. La primul semn c exist pericolul s fii descoperii, ai


plecat.
Am neles, domnule.
Noi o s supraveghem cu mare atenie activitatea de la bordul
submarinului i de pe Empress. De cum voi observa ceva ciudat,
v transmit s renunai. S ii permanent receptorul deschis.
Aa o s fac, domnule.
Mult noroc, Gary.
Mulumesc, Jim. Gary Kozloff zmbi. E o noapte numai bun
pentru o baie.
Cei patru lupttori SEAL din echipa lui Kozloff se aflau pe
punte, gata echipai i ateptau ordinul de lupt. n momentul n
care eful lor i fcu apariia, cei patru srir nerbdtori n
picioare. Kozloff i salut cu o micare a capului, apoi fcur cu
toii o inspecie final a echipamentului.
Avei pregtite dispozitivele magnetice de crare?
Aceste elemente ale echipamentului aveau s fie de o importan
crucial n operaiunea din seara aceea. Dup ce primi rspunsuri
afirmative de la fiecare n parte, Kozloff le ordon oamenilor si:
Haidei la elicopter!
Pornir spre partea din spate a punii, unde se afla aparatul
SH-60 Seahawk. Silueta masiv i ntunecat a elicopterului,
profilat pe cerul nstelat, l fcea s semene cu o pasre de prad
uria care i atepta amenintoare. Vntul btea uor i aducea
pn la ei miros de motorin i ap srat. n interiorul
elicopterului se afla fixat o ambarcaiune pneumatic de cauciuc
Zodiac, gata pregtit i echipat pentru operaiune.
Cei cinci lupttori urcar la bordul elicopterului, paletele elicei
ncepur s se nvrt din ce n ce mai repede, aparatul se ridic
cu zgomot de pe punte, dup care fcu o curb larg spre stnga.
La bord nu era aprins nici o lumin i elicopterul dispru rapid n
ntuneric, descriind un cerc larg spre Empress, aflat n fa, la
optsprezece kilometri distan. Zgomotul elicelor era asurzitor.
n timp ce urechile ncepeau s i se acomodeze cu zgomotul,
locotenent-comandorul Kozloff privea n jos spre imaginea lunii i a
stelelor reflectat n apa uor vlurit a mrii. Era ngrijorat, ceea
336

ce nu-i sttea n fire. Dac te pregteti corespunztor, tii c


echipa ta poate executa perfect orice operaiune. Era singura
garanie pe care o putea oferi. De data asta ns foloseau noua i
mai mica ambarcaiune Zodiac, precum i noul echipament de
crat proiectat special pentru astfel de operaiuni de urcare din
mers la bordul unei nave. tiau s lucreze cu noul echipament,
ns nu avuseser timp s verifice versatilitatea lui n diverse
scenarii posibile.
Avea cea mai mare ncredere n sine i n oamenii si. Nu puteai
ajunge n trupele SEAL dac nu aveai anumite caliti. Cu toate
acestea
Brusc, Kozloff i ndrept din nou atenia asupra scenei ce se
desfura sub elicopter. Ajunseser deasupra cargoului i
rmseser suspendai, aa cum fusese plnuit. Viteza cu care
nainta Empress era de aproximativ zece noduri. Kozloff putea s
vad ncrctura, puntea parial luminat i obinuitele frnghii,
copertine i mecanisme de ncrcare care se gsesc la bordul unui
asemenea vas. Pe punte se aflau trei chinezi imposibil de spus
dac vreunul dintre ei era ofier sau nu. Cei trei urmreau furioi
elicopterul i ngrijorarea l cuprinse din nou pe Kozloff. Oare cei
trei se vor ascunde cnd vasul lor va deschide focul?
Planul era ca elicopterul s par c face un zbor de recunoatere
deasupra cargoului. Totul foarte inocent, nimic amenintor.
Kozloff mai atept cteva clipe, contient c oamenii si cercetau
la rndul lor puntea, ntrebndu-se cum vor reaciona chinezii.
n timp ce doi marinari continuau s priveasc n sus, ctre
elicopter, cel de-al treilea se duse la telefon. Drept rspuns,
elicopterul ncepu s se ncline spre stnga, apoi spre dreapta, ca
i cum ar fi vrut s fac semne cu mna Sau s le dea cu tifla,
marinrete. Chinezul ntrerupse legtura telefonic, ls capul pe
spate, ncepu s strige ceva n limba lui probabil o colecie bine
asortat de obsceniti i ridic pumnul spre elicopter.
Lui Kozloff i plcea ceea ce vedea chinezii fuseser pclii de
manevra elicopterului i nu se ateptau la ceva mai periculos din
partea lor. Ceilali membri ai echipei rdeau i ei i moralul tuturor
era ridicat. Elicopterul ncepu s zboare cu viteza maxim, se
337

nclin i descrise un arc att de larg nct vaporul dispru din


raza lor vizual.
Suntei gata? se auzi vocea pilotului n casca lui Kozloff.
Kozloff i privi oamenii. Toi ridicar degetul mare n sus.
Gata. Du-ne jos.
Elicopterul ncepu s coboare spre faa ondulat a mrii i
rmase vibrnd suspendat la mic nlime deasupra valurilor. Cei
din echipa SEAL mpinser ambarcaiunea de cauciuc n dreptul
uii laterale, iar operatorul troliului cobor barca la ap. Apoi, unul
cte unul, lupttorii i ddur drumul n ap. O clip, Kozloff tri
din nou att de cunoscuta dubl reacie surpriz la senzaia de
imponderabilitate pe care i-o producea apa i uurare c revenea
ntr-un mediu n care se simea ca acas.
Zodiacul se legna n ritmul valurilor la vreo aizeci de metri
distan de locul unde czuse el i Kozloff ncepu s noate craul,
tind apa. Apa mrii era neagr, impenetrabil, ns pe el nu l
impresiona aa ceva. Concentrat asupra operaiunii, Kozloff se
urc n ambarcaiune, urmat imediat i de ceilali. Puse n
funciune motorul electric i n scurt timp naintau cu vitez spre
Empress care venea spre ei. Era cea mai sigur direcie de
apropiere, riscul de a fi supi de elicele cargoului fiind cel mai
redus. Era n acelai timp i cea mai rapid cale din moment ce
vasul se ndrepta direct spre ei.
Cnd silueta vasului se contur distinct, echipa SEAL putu s
vad elicopterul trecnd iar la mic nlime pe deasupra navei, o
nou diversiune zgomotoas. Kozloff privi atent cargoul i ajust
traiectoria brcii astfel nct aceasta s nainteze pe o traiectorie
paralel cu cea a vasului. La momentul oportun se va ndrepta
mult spre dreapta. Beneficiind de protecia ntunericului, atenia
celor de pe vas fiind atras de diversiunea elicopterului, urma s
piloteze ambarcaiunea pn lng corpul cargoului, de unde
oamenii si se puteau cra fr zgomot pe peretele de oel cu
ajutorul dispozitivelor magnetice. Dac totul mergea bine, o dat
ajuni sus, vor nainta pn la puntea din fa, cufundat n
ntuneric i vor ncepe inspecia.

338

Comandorul Chervenko urmri elicopterul Seahawk executnd


o aterizare perfect pe platforma de la bordul fregatei. Se aplec i,
trecnd pe sub paletele elicei, alerg pn la ua din fa.
A fost vreo problem? strig el ctre pilot.
Totul a mers perfect, domnule! Sunt acolo.
Chervenko mic scurt din cap i alerg napoi la centrul de
comunicaii i control. De ndat ce intr se duse direct spre Fred
Baum, care se concentra asupra ecranului radar.
Se vede Zodiacul, Baum?
Nu, domnule. E mult prea mic.
Hastings? Se aude ceva?
Numai elicele cargoului i submarinul care ne urmrete,
domnule, rspunse Matthew Hastings, operator clasa nti la
sonar. Nimeni nu poate distinge motorul electric al ambarcaiunii
pe fundalul zgomotului produs de cargou.
Chervenko uguie satisfcut buzele.
Perfect. Poate c bieii notri vor reui. Ddu s ias, dar se
rzgndi i se ntoarse. Atenie maxim n continuare. Avei grij la
orice micare suspect pe care o face Empress i
Domnule? Hastings asculta ncordat n ctile sonarului.
Submarinul, domnule! aproape c ip el. Chinezii au mrit viteza!
Au mrit-o serios! Se ndreapt spre noi!
Chervenko apuc i el o pereche de cti i ncepu s asculte.
Era clar c submarinul se apropia n vitez.
A mai interceptat cineva ceva?
ncarc torpilele, domnule! strig un alt operator. Le-au bgat
n tuburi!
Chervenko se ntoarse ctre operatorul radio.
Transmite-le s abandoneze! S anuleze misiunea!
Operatorul se aplec peste microfon i ncepu s strige:
Abandonai! Abandonai! Abandonai!
Micua ambarcaiune Zodiac i croia drum printre valuri la
civa metri distan de masivul corp de oel al cargoului. Pentru
membrii echipei SEAL era ca i cum s-ar fi aflat lng un zgrienori, cu singura excepie c gigantica structur se deplasa cu
339

vitez n timp ce ei ncercau s se apropie ct mai mult, avnd grij


n acelai timp s nu fie nghiii de curent, prini n turbulenele
create de nav sau strivii de peretele de oel. Pierderea orientrii i
micrile neateptate ale apei mrii contribuiser la moartea
multor lupttori n misiuni asemntoare. Kozloff era ns obinuit
cu lipsa reperelor i creierul su era perfect antrenat pentru a
calcula traiectoria optim de apropiere n siguran de corpul
ntunecat al vasului de transport, fr s se zdrobeasc.
Ambarcaiunea se mai apropie civa centimetri de Empress.
Stropi reci de ap udau faa lui Kozloff. Mirosul puternic de pcur
i de metal devenea din ce n ce mai greu de suportat. Fr vreun
ordin suplimentar, unul dintre oamenii si se aplec mult n afara
ambarcaiunii i reui din prima ncercare s fixeze dispozitivul
magnetic de acostare pe corpul metalic al cargoului. Apa valurilor
trecea peste marginile ambarcaiunii, udndu-le echipamentul.
Aproape n acelai moment, primul membru al echipei i activ
ventuzele magnetice i ncepu s se care ca un pianjen pe
peretele de oel. Urmtorul membru al echipei ncepu i el urcuul,
apoi un altul.
Kozloff i urmrea plin de mndrie. Acoperirea perfect oferit
de ntunericul nopii diversiunea creat de elicopter modul
aproape perfect n care avusese loc ancorarea totul indica faptul
c aceast operaiune extrem de important se va ncheia cu
succes.
i permise un zmbet n momentul n care i activ la rndul
su ventuzele magnetice de crat i le ata de corpul navei.
Simi imediat fora care l inea fixat de peretele de oel, n
siguran. Drciile astea funcionau perfect. ncepu s urce n
momentul n care primul membru al echipei atinse puntea
cargoului.
Deodat, minireceptorul fixat n ureche se activ:
Abandonai! Abandonai! Abandonai!
Cu un gol brusc n stomac, ncepu s se mite n sens opus.
Trebuia s accepte ceea ce timp de o secund i se pruse de
neneles: misiunea devenise acum o retragere.
Acion comutatorul, deschiznd linia de comunicaie cu
340

oamenii si.
Abandonai! Toat lumea napoi! Abandonai, fir-ar s fie!
Micai-v fundurile imediat napoi n barc!
Membrii echipei ncepur s coboare pe peretele de oel,
acionnd cu pricepere dispozitivele magnetice aa nct s
alunece repede. Kozloff era ngrijorat din cauza primului membru
al echipei care apucase deja s dispar pe puntea navei. Sttea
neputincios n mica ambarcaiune i privea n sus, inndu-i
rsuflarea fr s-i dea seama. Unde se afla omul su?
Acesta apru n sfrit i i ddu drumul ca un pompier de-a
lungul peretelui vertical al vasului. Era furios, orict ncerca s nu
lase s se vad. De ndat ce acest ultim membru al echipei atinse
marginea ambarcaiunii, un coechipier l trase repede n barc, n
timp ce un altul eliber ancora magnetic. Kozloff ntoarse
ambarcaiunea n aa fel nct s se ndeprteze ct mai repede de
cargou, luptndu-se cu valurile i cu turbulenele care ncercau
s-i mping spre elicele vaporului.
Oamenii si priveau corpul uria al vasului fr s spun o
vorb. nc puteau fi zrii de cineva de la bordul cargoului.
Dup cteva secunde, timp n care nici un reflector nu se
aprinse n cutarea lor, Kozloff trase adnc aer n piept. Singurul
lucru bun n ceea ce-l privea era c reuise s ndeplineasc cu
succes cel puin unul dintre obiectivele misiunii cei de pe The
Dowager Empress nu simiser prezena lor.
n timp ce mica lor ambarcaiune accelera n direcia fregatei,
cargoul se ndeprta zgomotos, lsnd Zodiacul s se zbat n
valurile pe care le provoca. Ajunseser la o distan suficient de
mare de vapor ca s se poat considera n siguran i oamenii si
ncepur s vocifereze.
Ce dracu s-a ntmplat? ntreb deschiztorul de coloan.
Era ct pe ce s reuim! se vit cel care acionase ancora.
Kozloff ncuviin n tcere, ns era n continuare comandantul
lor.
Astea au fost ordinele, oameni buni, spuse el ferm. Am primit
ordinul s abandonm misiunea. Ordinele se execut, nu se
discut.
341

Comandorul Chervenko se aplec peste umrul lui Hastings,


ncercnd s disting sunetele care veneau din direcia
submarinului. Rmase brusc nemicat cnd nelese c
submarinul ncetinea. Era numai o iluzie sau auzise bine?
Hastings trase adnc aer n piept.
Submarinul reduce viteza, domnule. Revine la cea anterioar.
Operatorul radio anun cu voce tare:
Puntea de comand transmite c ambarcaiunea Zodiac se
ntoarce acas. Au semnalizat dinspre bordul din dreapta.
Comandorul Bienas spune c a dat ordin s se micoreze viteza ca
s recuperm echipa SEAL.
Hastings raport cu o voce radiind de uurare:
Domnule, se pare c submarinul revine la poziia pe care o
avea iniial n spatele nostru.
Chervenko trase adnc aer n piept. Era singura form de
exteriorizare a emoiei pe care i-o permitea n faa oamenilor si.
Ultimele ore l epuizaser. Privind la feele ncordate ale celor din
jurul su nelese c pentru ei fusese la fel de greu. El cel puin
avea n spate ani muli de experien.
E n ordine. Hai s vedem cum dracu au reuit cei de pe
submarin s ne amenine exact n momentul n care echipa SEAL
se pregtea s se urce pe Empress. Hastings?
Nu aveau cum s descopere cu sonarul ambarcaiunea
Zodiac sau elicopterul, domnule.
Cred c cei de pe Empress au vzut elicopterul suspendat
deasupra apei, suger Fred Baum. i-au dat probabil seama c se
pregtete ceva.
E posibil ca asta s fie cauza, ncuviin Chervenko. Ai fcut
o treab bun cu toii. Rmnei n continuare cu urechile ciulite
i cu ochii larg deschii. Sunai-m imediat dac observai ceva n
neregul.
n timp ce urca n cabina sa ca s raporteze la Washington ce se
ntmplase, Chervenko era din ce n ce mai sigur c fusese
imposibil ca cei de pe The Dowager Empress s fi detectat lansarea
la ap a echipei SEAL, pe ntuneric, la o distan att de mare de
342

vasul lor. Observaser fr ndoial elicopterul care le ddea


trcoale, ns asta fusese tot. Singura explicaie a faptului c
submarinul chinezesc tiuse exact cnd s amenine fregata astfel
nct raidul echipei SEAL s fie oprit era c avuseser cunotin
de aceast aciune. Fuseser prevenii de cineva. De cineva de la
Washington.

Smbt, 16 septembrie
Washington, D.C.
Preedintele sttea n faa ferestrelor din Biroul Oval, cu spatele
la amiralul Brose i privea spre Grdina cu Trandafiri.
Au dat gre?
Submarinul chinezesc se pusese n micare. Vocea lui Brose
era lipsit de orice vlag. Au ncrcat i armat torpilele.
Comandorul Chervenko este de prere c chinezii aflaser despre
raidul care se pregtea i i-au dat seama c trecerea elicopterului
pe deasupra cargoului a fost semnalul de ncepere a operaiunii.
i c i-a informat cineva de aici?
Aa se pare. Remarca amiralului sugera c el bnuia c
preedintele tie mai multe dect el. Amiralul nu fusese inclus
printre cei crora preedintele le mprtise cele mai recente date
n legtur cu scurgerile. n afar de directorul adjunct al CIA i de
Fred Klein, nu mai tia nimeni.
Bine, i mulumesc, Stevens.
Amiralul se ridic n picioare, ns rmase pe loc.
i acum ce facem, Sir?
Preedintele se ntoarse cu faa spre el i rmase cu minile la
spate, ncadrat de fereastr.
Continuai ca i nainte. Luai toate msurile ca ntreaga
armat s fie pregtit i ca forele noastre din apele Asiei s fie pe
picior de rzboi.
i apoi, domnule preedinte?
Apoi i ateptm pe chinezi s fac prima micare.
343

Cargoul ar trebui s ajung n apele irakiene luni seara ora


noastr. Mari diminea ora local. Brose se uit fix n ochii
preedintelui. Astzi e smbt, aa c e vorba de doar nc o zi i
jumtate. Situaia era destul de proast i atunci cnd aveam la
dispoziie aproape o sptmn.
tiu, domnule amiral, tiu.
Amiralul reuise s disting nota critic din vocea preedintelui
i ddu ncet din cap.
mi cer scuze, domnule preedinte.
Nu ai de ce s-i ceri scuze, Stevens. Du-te i vezi dac
oamenii ti sunt n ordine. A fost vreunul rnit?
nc nu tim. Cnd am vorbit cu Chervenko, nu fuseser nc
recuperai de cei de pe Crowe. Am considerat c dorii s aflai
despre anularea misiunii ct mai repede posibil.
Da. Aa doream. i mulumesc.
Dup ce amiralul iei, preedintele Castilla rmase n picioare.
n sfrit avea posibilitatea s lase s-i scape un oftat profund.
Puse mna pe receptorul telefonului su albastru, legtura direct,
protejat, cu sediul Covert-One.
Fred Klein rspunse imediat.
Da, domnule preedinte?
Echipa SEAL a trebuit s abandoneze operaiunea.
Preedintele i repet ce-i raportase Brose. Chinezii fuseser
prevenii. Comandorul Chervenko este sigur de lucrul sta.
Secretarul Kott?
Nu, l-am trimis ntr-o misiune special n Mexic ca s-l in
departe de Washington. Nu tia nimic despre operaiune i, n
plus, cei de la CIA l supravegheaz n permanen.
Preedintele fcu o pauz, simindu-se iar cuprins de furie i
dezgust la gndul c Kott se folosise att de mrav de puterea cu
care fusese investit. Scurgerile de informaii produseser foarte
mult ru i preedintele era hotrt s-l pedepseasc aspru. Dar
nu nc. Era prea devreme s-i dea peste mn.
Am s-o anun pe Arlene Debo c mai avem pe cineva aici, la
Washington, care vorbete ce nu trebuie i c probabil din cauza
asta a fost declanat aciunea submarinului mpotriva fregatei
344

noastre. Evident, de data asta nu e vorba de Kott. Mai ai vreo veste


de la Jon Smith?
Din pcate nu, rspunse Klein. Mai atept o or apoi mi pun
oamenii n micare.
Ar trebui s ne rugm amndoi s reueasc s gseasc
documentul. Colonelul a rmas singura noastr speran.
Ce spune Arlene despre McDermid? Ceva nouti de la
agentul Russell?
Numai veti proaste. Russell a disprut i ea.

345

29
Hong Kong
O femeie tnr, n haine rneti, se zbtea din rsputeri,
tras fiind de doi chinezi n camera n form de L. O trntir pe
podea, aproape de brbatul care edea pe un scaun, cu minile
legate la spate i faa plin de snge. Atmosfera din ncpere
devenise nbuitoare.
Uit-te bine la el, i se adres femeii n cantonez unul dintre
cei doi brbai. S-i aduci aminte cnd vei fi interogat aa ai s
ari i tu dac nu vorbeti.
mbrcat cu o cma i pantaloni largi, femeia se ghemui
speriat pe podea, clipind din ochi ca cineva care nu nelege
nimic. Brbatul care vorbise cltin din cap dezamgit. i arunc o
privire partenerului su, apoi prsir amndoi ncperea.
Randi atept s aud nchizndu-se ua. Ochii ei negri
scprau de mnie cnd ncepu s analizeze ncperea. Cele dou
ferestre mari, una n fa, cealalt n spate, erau acoperite cu
draperii groase. Lumina dimineii reuea s ptrund n ncpere
doar prin spaiile foarte nguste din jurul draperiilor. Nu fcu nici o
micare, de team s nu fie observat pe ascuns de undeva. l
studie pe Jon i nodurile cu care era legat. njur n gnd. La
naiba! Puseser mna i pe el i ncepuser deja s-l prelucreze.
Intrase ntr-o afacere mult mai complicat dect se ateptase ea,
ca i efii de la Langley. Oricare era misiunea lui Jon acolo, era
clar c Ralph McDermid juca un rol foarte important. tia din
experien c ori de cte ori drumurile ei se ncruciau cu cele ale
brbatului care i era aproape cumnat, lucrurile nu miroseau prea
bine.
Cei de la Langley reueau foarte rar s descopere cu ce se ocupa
de fapt Jon. Lucra fr ndoial pentru cineva aflat la unul dintre
cele mai nalte niveluri ale guvernului federal, orict se strduia el
346

s nege acest lucru. Era deci posibil ca scurgerile de informaii


orchestrate cumva de McDermid s fie numai vrful unui aisberg
politic sau militar. Dac presupunerile ei erau corecte, misiunea
cpta o nou dimensiune, dar pe care prefera s o in
deocamdat numai pentru ea.
n acelai timp, spera ca echipa ei s-i fi dat seama c fusese
prins n timp ce-l supraveghea pe McDermid i pe ultima lui
cucerire i c bieii pregtiser deja un plan de salvare. Era ns
contient c nu trebuie s se bizuie prea mult pe asta.
Se prbui pe podea ca i cum ar fi fost copleit de fric.
Trebuia s se gndeasc la o cale de scpare, la o modalitate de ai anuna echipa i n acelai timp s nu-i lase pe cei care o ineau
prizonier s-i dea seama c ea i Jon se cunosc sau c ea este de
la CIA, indiferent ce i-ar face ei sau lui Smith.
Ca i cnd i-ar fi citit gndurile, ua se deschise i n camer i
fcu apariia Ralph McDermid. Preedintele Grupului Altman era
nsoit de Feng Dun, ns cel care se opri n dreptul ei i ncepu s
se rsteasc n englez fu McDermid.
De ce m urmreti? De ce m spionezi? Vorbete dac nu
vrei s putrezeti ntr-una din nchisorile guvernului vostru.
Randi se sili s nu fac absolut nici o micare. Rmase
nemicat pe podea, n hainele de ranc n care era deghizat i
nu mic nici un muchi, ca i cnd n-ar fi neles limba englez i
nu i-ar fi dat seama c McDermid vorbete cu ea.
Feng Dun o lovi cu piciorul n coaste. Ea ncepu s se vaite n
mandarin i se ntoarse s-i priveasc pe cei doi brbai aflai
deasupra ei, exact ca o ranc nevinovat i nfricoat.
Nu e de pe aici, i spuse Feng Dun n englez lui McDermid.
Vorbete mandarina din jurul Beijingului sau mai de la nord.
Feng Dun i mai trase o lovitur de picior i o ntreb, de data
asta n mandarin:
Ce caui att de departe de cas, ranco? Ce caui n Hong
Kong?
Randi gemu din nou, o fiin mic, nensemnat, aflat la
cheremul celor puternici.
Nu aveam de lucru pe terenul tatlui meu! scnci ea. Aa c
347

am plecat la Guangzhou, ns banii sunt mai buni aici.


Ce dracu zice? ntreb McDermid.
Feng i repet ce spusese femeia.
Povestea obinuit. Milioane prsesc satele pentru orice fel
de slujb la ora.
Milioanele astea nu ajung s m urmreasc pe mine. De ce
spiona? Pentru cine?
Feng traduse ntrebrile, adugind propria contribuie:
L-ai urmrit pe domnul McDermid cea mai mare parte a zilei.
Credeai c nu te vedem? Domnul McDermid este o persoan foarte
important. Dac nu vrei s te dm pe mna poliiei, s te bage la
nchisoare pentru tot restul vieii, spune-ne cine te pltete i ce
te-a pus s afli.
nc din clipa n care Feng i ceilali doi o surprinseser n
grdina vilei lui McDermid ascultnd la fereastra dormitorului,
Randi ncepuse s se gndeasc la o motivaie credibil a prezenei
sale acolo. Foarte multe depindeau de gradul de paranoia al celor
care o prinseser. De ct de multe avea de ascuns McDermid, de
ci inamici avea i de ct de bine el i Feng Dun i cunoteau pe
aceti inamici.
Se hotr s mai prelungeasc niel jocul. Va continua s joace o
vreme rolul femeii simple i speriate de la ar, dup care le va
servi povestea cu brbatul misterios.
Voiam s fac rost de ceva bani, se tngui ea. Poarta de la
grdin era deschis. Am auzit voci i am intrat s cer de poman
strinului bogat.
Feng Dun o lovi att de repede cu piciorul nct nici nu vzu
micarea, ci simi numai o explozie de durere n coaste.
ncepu s ipe ca un porc dus la tiere. Tvlindu-se pe podea,
reui s spun:
Familia mea are nevoie de bani. Nu ctig destul la fabric
pentru a mai trimite i acas, n sat. mi trebuie mai muli. i i
cteodat sunt nevoit s fur. Era o cas att de frumoas n
astfel de case se gsesc o mulime de bani. O mulime de lucruri
frumoase pe care s le iei i s le vinzi
ranc proast! Faa palid a lui Feng se schimonosise i
348

devenise roie de furie. L-ai urmrit toat ziua. l spionai. Probabil


c de mai mult timp!
Randi i juca la perfecie rolul de persoan ngrozit care nu
era n stare s fac nimnui nici un ru. Se arunc la picioarele lui
McDermid, l apuc de glezne i ridic spre el chipul plin de
lacrimi.
Feng njur n mandarin, o apuc de bluz i o trase de lng
McDermid.
rani tmpii! url parc ar fi jupuii de vii dac te dai puin
la ei. O s-i dau eu motiv s urli.
Se ntoarse ctre cei doi brbai i le spuse repede, cu vocea sa
joas:
Aducei electrozii i lampa cu gaz.
Vorbise n dialectul din Shanghai, ns Randi nelese perfect.
Mintea ei ncepu s lucreze febril. Era n stare s reziste la tortur,
ns dac rezista, mai mult ca sigur c dup aia nu ar mai fi bun
de nimic n cazul n care s-ar ivi ocazia s evadeze. Exista ns o
poveste pe care putea s le-o spun fr team i pe care indivizii
s-o nghit: putea s le spun c fusese angajat de Jon.
El era deja ntr-o stare jalnic. Din cte i putea da seama,
rnile lui erau destul de serioase. Privelitea trupului su chinuit i
ddea putere. Jon atrna fr cunotin, fr s scoat mcar un
geamt, susinut doar de funia care-l inea legat de scaun. Nu ar
mai fi putut face nimic pentru el dac i ea ar fi grav rnit. i nar mai putea face nimic nici pentru CIA, nici pentru America.
i va lsa s pregteasc lampa cu benzin, sculele electrice sau
orice alte orori mai avea Feng Dun n arsenalul su de tortur.
Dac vor alege electrozii, i vor aplica un oc neplcut la nceput,
dar fr urmri serioase. Ar fi putut astfel s reziste i s nu-l
trdeze pe Jon dect la al doilea sau la al treilea impuls. Cu ct
rezista mai mult, cu att creteau ansele ca ei s cread ce le
spunea. Dac ncepeau cu lampa, era nevoit s cedeze mai
repede. Lmpile cu benzin o nspimntau.
Cei doi brbai se ntoarser, rnjind, cu instrumentele de
tortur. Reacia ei fu reflex, imposibil de controlat mental. Abia o
fraciune de secund dup ce se produsese, Randi realiz c Feng
349

Dun o observase.
Chinezul zmbi din nou.
Aprinde lampa, i spuse el unuia dintre cei doi. Adu i
scaunul cellalt. Scoate-i sandalele.
Ralph McDermid nghii n sec.
Chiar este necesar
Da, tai-pan. n vocea lui Feng Dun era o not de iritare. n
probleme de o asemenea importan, minile se mai i murdresc.
Chiar i cu snge.
Un brbat aduse un scaun dintr-un col al ncperii. Feng Dun
o slt de umeri. Ea se ncovoie, ns el o ridic aa de uor de
parc ar fi fost o ppu de crp. O trnti pe scaun. Unul din cei
doi aprinse lampa, n timp ce cellalt i scoase sandalele.
Fata ncepu s strige din nou n dialectul mandarin.
Nu! Nu! V spun. El m-a angajat. Randi art spre Jon, care
sttea n continuare nemicat, atrnat n legturi. Mi-a fost fric
s v spun. Fric s nu-mi facei ce i-ai fcut i lui. Dar el e
brbatul. El m-a pltit, el mi-a spus s-l urmresc pe domnul
acesta, s in minte unde se duce, ce face i cu cine vorbete. S
in minte tot ceea ce face domnul strin. Aveam nevoie de bani.
Prinii mei sunt bolnavi. Au nevoie de medicamente i de hran.
Casa lor e veche. Are nevoie de reparaii. V rog! Nu-mi facei ru!
Vorbea repede, ca i cum spaima ar fi eliberat un fluviu de
cuvinte. McDermid i cele dou ajutoare se ntoarser s-l studieze
pe Jon n timp ce Feng traducea ce spunea femeia. Pe faa lui
McDermid se citea c reuise s-l conving. Parc i-ar fi spus: Da,
bineneles. Cum de nu m-am gndit la asta de la nceput?
Feng nu se uita ns la McDermid. Se holba la picioarele lui
Randi. Se apropie de ea, o apuc de mini i le rsuci ca s-i poat
privi palmele.
Bucuros c folosirea lmpii cu benzin nu mai era necesar,
McDermid ntreb uimit:
Feng? Ce s-a ntmplat?
Feng ls s cad minile lui Randi, o apuc de brbie i-i
ridic faa spre el. i studie atent faa, ochii, prul. Degetele lui
erau ca nite gheare de oel care i atingeau fruntea i scalpul i
350

Randi simi un gol n stomac.


Se trase napoi.
Au! M doare!
Stai pe loc!
Brusc, degetele lui se nfipser n fruntea ei n locul unde
ncepea prul. Feng prinse cu degetele i ncepu s trag n sus
scalpul de culoarea pielii i peruca neagr sub care apru o casc
folosit s-i in prul strns.
Feng! strig McDermid uluit.
Feng i scoase casca i prul ei blond se revrs.
Cele dou ajutoare se holbau ca la vederea unui miracol.
McDermid anun ceea ce acum era evident pentru toi:
Nu e chinezoaic!
Nu, zise Feng fr s-i ia ochii de la faa lui Randi, nu e
chinezoaic.
Dar cum i-ai?
Picioarele ei, rspunse Feng. Oamenii de la ar poart
sandale cea mai mare parte a vieii. Ea nu are spaiul acela care se
formeaz ntre degetul cel mare i celelalte. Continua s-o studieze
pe Randi cu un fel de admiraie. Palmele ei au fost nsprite i
mbtrnite artificial, probabil cu piele din latex. n acelai fel au
cptat ochii ei forma oriental. Are probabil lentile de contact i
pielea i-a fost foarte fin pigmentat cu ajutorul unui fond de ten
rezistent. Aici e isprava unor experi n informaii.
Toi cei din ncpere, cu excepia lui Jon care era n continuare
incontient, se uitau la Randi ca la un animal exotic.
O cuprinse frica. Mintea ei lucra febril. Era exclus acum s-i
mai fac s cread vreo iot din povestea pe care le-o spusese.
Feng ajunsese deja la concluzia c lucra pentru o agenie de
informaii. Nimic nu mai putea schimba aceast convingere. Orice
minciun pe care avea s o spun trebuia s plece de la aceast
premis. Analiza posibilitile i simea c o trec sudorile Ce ar
mai fi putut spune acum ca s-i conving pe Feng i McDermid
Ca s fie destul de credibil.
Prin urmare, spuse Feng cu vocea aceea lugubr al crei ton
nu se schimba aproape niciodat i care producea atta spaim.
351

Nu eti chinezoaic, ns vorbeti mandarina mai bine dect mine


i bnuiesc c la fel stau lucrurile i cu dialectul cantonez i cel
din Shanghai, nu? Fr ndoial c tii i engleza. Ai neles fiecare
cuvnt pe care l-am spus. Ai fost cu un pas naintea noastr chiar
de la nceput. Eti foarte bine antrenat de o organizaie mare, cu
interese globale, cu ageni care cunosc limbi strine. Nici chiar
prietenul nostru american de aici nu tie chineza. Dar el nu e de la
CIA, nu-i aa? E o persoan special, recrutat probabil pentru o
misiune special, care are ns drept ajutor un agent adevrat de
la Langley, nu? i agentul acela de la Langley eti fr ndoial tu.
Randi luase n sfrit o hotrre. Rsfrnse buzele i zise n
rusete, cu o voce plin de dezgust:
Nu m insulta!
Ralph McDermid se ddu un pas napoi, cu ochii holbai, de
parc l-ar fi plesnit cineva puternic peste fa.
Feng Dun ncepu s clipeasc repede.
Ai dreptate n privina colonelului Smith, continu ea ntr-o
rus perfect. Nu lucreaz pentru CIA. Cine e i pentru cine
lucreaz cu adevrat, tiu la fel de puin ca i voi.
Era momentul s le dea un mic indiciu. Asta ar fi putut s le
distrag atenia.
ns a vrea tare mult s aflu i eu. S-ar putea dovedi
folositor pentru noi mai trziu.
Ce-a spus? ntreb McDermid.
Dup ce Feng i traduse, McDermid se ncrunt furios:
De ce s m urmreasc un agent rus?
Randi ncepu s vorbeasc englezete cu accent rusesc:
Grupul Altman nu este singurul furnizor de arme de pe pia.
Serviciile de informaii ruseti sunt interesate s fac afaceri
cu noi? ntreb uimit McDermid, ntrezrind posibilitatea obinerii
unui profit. Kremlinul vrea s lucreze cu noi? Fcuse afaceri bune
cu ruii n trecut, ns n ultima vreme Moscova devenise prea
lacom, dornic de o felie mai mare.
Viaa e frumoas pentru prea puini astzi n Rusia.
McDermid o studia atent pe Randi. n cele din urm se hotr:
Tu nu lucrezi pentru guvern. Acionezi ilegal n propriul tu
352

avantaj i al altora. Probabil al unuia dintre noii votri oligarhi.


Cineva care vrea s afle cu ce se ocup Grupul Altman din motive
strict legate de afaceri.
Randi mic puin capul ca i cum nu ar fi vrut s recunoasc
n totalitate adevrul.
Facem ceea ce trebuie. Tatl meu a lucrat n GRU. Am fost
obinuii dintotdeauna s-o ducem bine.
GRU fusese serviciul militar de informaii al fostei Uniuni
Sovietice.
Oligarhul pentru care lucrezi are i-un nume?
Posibil. Randi ridic o sprincean i se uit n ochii lui
McDermid.
Feng ntoarse i el capul spre cellalt. Apoi o privi din nou pe
Randi.
Nu te cred. Ce afacere cu arme face domnul McDermid n
Hong Kong de te-a fcut s vii aici?
Oprete-te, Feng.
McDermid vedea numai dolari n faa ochilor. Rusia avea n
continuare o mulime de arme dorite de muli, n special n lumea
a treia. De dictatori i de regi nscunai prin for care dei se
plngeau tuturor c sunt sraci, aveau ntotdeauna bani pentru
arme i muniii. Dac femeia asta avea acces la un depozit privat,
plin cu arme sustrase din rezervele guvernamentale
Trebuie s stm de vorb.
Ochii lui Feng rmseser aintii asupra feei lui Randi,
ncercnd s descopere ceva ce nu reuea s deslueasc
deocamdat. i arunc o privire lui Jon Smith. El nu se micase
deloc. O msur apoi din nou pe Randi.
Feng, repet McDermid.
Feng l privi o clip n ochi, apoi se ntoarse i porni spre u.
McDermid l urm, nu nainte de a-i arunca un zmbet
ncurajator agentei rusoaice cu relaii n lumea afacerilor.

353

30
ntr-un birou din cldire, telefonul celular al lui Ralph
McDermid ncepu s sune. l scoase imediat din buzunar.
Aici e McDermid.
Trebuie s stm de vorb, zise vocea cizelat de la cellalt
capt.
McDermid acoperi cu mna microfonul aparatului.
Scuz-m, dar trebuie s vorbesc la telefon, i spuse el lui
Feng Dun.
Foarte bine. Oricum trebuia s m duc s fac rost de ceva de
mncare pentru oamenii mei.
A fost o noapte foarte lung, ncuviin McDermid. Trimite-i
s ia ceva de jos. Eu vreau pine alb prjit i cafea. Cu lapte i
zahr. Danez dac poi s gseti aa ceva. Apoi o s stm de
vorb despre rusoaic.
n timp ce paii lui Feng i ai oamenilor si se auzeau cobornd
pe scara de lemn, McDermid se aez pe o cutie cu obiecte
aparinnd unui sex shop de la parterul cldirii.
Am veti bune pentru tine, relu el convorbirea.
Ce veti?
McDermid relat cum fuseser capturai Smith i rusoaica.
Asta este sfritul problemelor noastre. Toate exemplarele
facturii au fost distruse.
Excelent, rsufl uurat cellalt. i i-ai dat lui Feng Dun
informaia despre operaiunea SEAL, ca s-o transmit mai
departe?
Da, s-a rezolvat i asta. A luat legtura cu unul din oamenii
lui i informaia a fost transmis cpitanului submarinului. N-ai
aflat nimic?
Nu nc. Va fi o plcere s m prefac surprins. Casa Alb n-o
s ndrzneasc s mai ncerce nc o dat tiind c chinezii
vegheaz. Spune-mi ce-i cu rusoaica aia. Zici c te spiona? Nu-mi
354

place deloc chestia asta.


McDermid l puse la curent.
Poate c ne putem folosi de ea. O s aflu mai multe n
curnd.
Pare interesant, ns nu trebuie s uitm care sunt
prioritile. Poziia mea e pe muchie de cuit aici.
Tu eti pe muchie de cuit? Gndete-te la poziia mea. Dac
eu nu sunt ngrijorat, s tii c nici tu nu ai motiv s fii.
Ce ai de gnd s faci cu Smith?
Ce va fi necesar. E domeniul lui Feng. Mai nti, ns, vreau
s descopr pentru cine lucreaz.
Dac se ntmpl ceva, eu nu tiu nimic.
Normal. Nici eu.
Bucuros de ntorstura pe care o luaser lucrurile, McDermid
nchise telefonul i rmase eznd pe cutie, cu gndul la norocul
pe care prea s-l fi adus rusoaica. Era posibil ca, n funcie de ce
avea ea de oferit, afacerea asta s nsemne alte cteva miliarde
bune pentru el pe termen lung.
De ndat ce auzi ua nchizndu-se, Randi se aplec s-i pun
sandalele. ncepu s vorbeasc att de optit, att de perfect
direcionat spre Jon, nct era imposibil ca cineva aflat de cealalt
parte a uii aflate dup col s aud ceva.
Jon? Jon? Vreau s te scot de aici. M auzi? Jon?
Bineneles c te aud. Doar nu sunt surd. Cel puin nu
deocamdat. Vocea lui abia se auzea printre buzele umflate,
ncerca s par vesel, ns cuvintele lui trdau durerea. Grozav
spectacol. Sunt de-a dreptul impresionat.
Randi rsufl uurat i furioas n acelai timp.
Ai fost contient tot timpul, la naiba.
i tu acum! Jon ncerc s ridice capul. Nu chiar tot timpul.
Am
Randi duse un deget la buze i ddu din cap, indicndu-i s se
prefac n continuare leinat. Se ridic i ddu ocol ncperii goale.
Examin atent podeaua, pereii i tavanul, ca i cnd ar fi cutat o
a doua cale de ieire. Ceea ce cuta ea erau dispozitive de
355

ascultare i camere de luat vederi, ns nu se vedea nici urm de


aa ceva i nici urme de modificri recente aduse pereilor pentru
a ascunde microfoane. De perei nu atrna nimic i n ncpere nu
se afla alt mobil n afara celor dou scaune. Nu putea fi sigur
sut la sut n legtur cu microfoanele, ns tia precis c nu se
afla acolo nici o camer de luat vederi.
Se aez din nou pe scaun i opti:
OK, nu ne pot vedea i n-am gsit nici microfoane, ns
trebuie s continum s vorbim ncet, pentru orice eventualitate.
Ct de mult ai auzit?
Cea mai mare parte. Felul n care le-ai vorbit despre mine a
fost grozav, probabil singura poveste pe care ar fi crezut-o.
Episodul cu rusoaica a fost i mai i. Nici partea cu ranca
plngcioas n-a fost rea. Nu bnuiam c eti att de talentat.
Aprecierile tale fac s-mi salte inima de bucurie. Nu uita ns
c suntem nchii aici. n afar de cazul n care nu cumva vrei ca
picioarele tale s devin scrum nainte de a ajunge la groap, mai
bine m-ai ajut s ne gndim la soluie.
S fii tu sntoas. Te descurcai aa de bine, nct am avut
destul timp s m gndesc. Ce tii despre vljganul la cu pr
ciudat?
Feng Dun?
Da, aa tiam i eu c-l cheam.
E din Shanghai. Fost soldat, lupttor n forele de gheril, un
aventurier. Se cunosc extrem de puine lucruri despre el. Acum
lucreaz pentru oameni de afaceri foarte importani.
Cum de are prul la?
Exist o mulime de chinezi cu prul rou, probabil datorit
unei minoriti pe care au asimilat-o cu mult timp n urm.
Bnuiesc c uviele albe nu sunt altceva dect un semn al vrstei.
Acum e rndul tu. Ia s auzim ce plan de evadare ai conceput tu
n timp ce eu m tram pe podeaua murdar ca s-i salvez ie
fundul.
Srim la ei i-i rupem.
Randi rmase mut la auzul unei astfel de enormiti.
Cred c glumeti.
356

Gndete-te i tu, spuse el. Durerea din vocea lui devenea


mai intens pe msur ce cuvintele i ieeau printre buzele rnite.
Ce altceva putem face? Mai sunt i alii de partea cealalt a uii?
M-au legat la ochi. Probabil c da. Nici mcar nu tim unde
ne aflm.
Ba tim. Sau mcar eu tiu. Am ascultat atent i, dei am
fost legat i eu la ochi, am putut s disting cteva detalii. Acum e
diminea, probabil c nu mai e mult pn la prnz. Am auzit voci
de vnztori, zgomotul fcut de coborrea copertinelor peste
tarabe, sirene de vapoare dinspre port. n plus, cred c am reuit
s disting o trepidaie venind din subteran, ca i cum metroul ar
trece prin apropiere. Bnuiesc c ne aflm din nou n Wanchai, pe
o strdu nu departe de port.
Dup cum arat ncperea asta, ne aflm ntr-o cldire veche,
spuse i Randi. i asta nseamn c exist o singur scar o
singur cale de ieire.
Jon ncuviin.
Ai dreptate, aa c cea mai bun soluie e s srim la ei. Eti
n stare s te ocupi de McDermid?
Cu o singur mn.
Folosete-le pe amndou. Ca s fii mai sigur.
Treaba mea e ca i rezolvat. Va trebui s ieim de aici foarte
repede, nainte ca ceilali s-i dea seama ce se ntmpl. Dar tu
crezi c ai s reueti? Pari lovit destul de serios.
Trebuie s recunosc c am avut momente i mai fericite.
Partea bun e c nu am nimic rupt i c sunt n stare s fac fa
situaiei. Frica de moarte reprezint un stimulent destul de
puternic pentru a determina pe cineva s arate tot ce poate.
Ea l privi atent i ncuviin dnd din cap. Jon avea privirea
aceea hotrt pe care o mai vzuse i cu alte ocazii n ochii lui.
Tu tii mai bine, doar eti doctor.
Dezleag-m, ns las frnghiile n aceeai poziie, de parc
a fi nc legat.
Randi dezleg nodurile cu degetele tremurnd de prea mult
grab.
ntre timp, el se simi dator s-i dea cteva povee:
357

i vor pune o mulime de ntrebri despre contactele tale din


Rusia. Vor vrea s afle ce urmreti aici. Ce are de vnzare omul
tu i ce vrea s cumpere tot felul de amnunte. Trebuie s
ncerci s le reii atenia, n special lui Feng.
Ea terminase i ls frnghiile aa nct s par strns legate.
Mulumesc pentru sfaturi. N-a fi fost niciodat n stare s
m gndesc singur la aa ceva.
Jon nu-i lu n seam sarcasmul.
Feng are arma la el. Vreau s-l atac prin surprindere.
Ai grij s-l dai gata din prima.
tiu. Am
Se auzi nvrtindu-se cheia n broasc. Jon se prbui imediat
n scaun, atent s nu mite frnghiile. Randi i relu poziia
degajat pe cellalt scaun, gata s fac afaceri cu McDermid dac
preul oferit se dovedea corect.
Mai nti i fcu apariia McDermid. Feng Dun l urma fr s
se grbeasc, chipul lui exprimnd un amestec de suspiciune i
dezaprobare. Nu i plcea cum se purta McDermid cu rusoaica.
Nu-i psa de afacerile acestuia i, n plus, nu crezuse o iot din
ceea ce spusese femeia. i dezvluise identitatea prea uor. i
nimeni nu-i ceruse vreo dovad asupra acestei identiti. Fusese o
omisiune pe care el era hotrt s o ndrepte acum.
Printre pleoapele aproape nchise, Jon reui s vad ntrebrile
ce se citeau pe faa lui Feng. Reui s vad i c ucigaul, dei se
gndea la femeie, l supraveghea i pe el.
McDermid se duse direct spre Randi.
Foarte bine, hai s discutm despre oamenii ti. Avem de
gnd
Stai puin, interveni Feng. S-l verific mai nti pe american.
l apuc pe Jon de pr i-i trase capul n sus. Jon scoase un
geamt i ls s-i curg o uvi de saliv din gura ntredeschis.
Fr nici un avertisment, Feng l plesni peste fa. Jon zvcni i se
prbui n fa att de brusc, nct Feng fii nevoit s-i sprijine
capul cu o mn, n timp ce cu cealalt trgea de corzile de nailon
ce-i nlnuiau pieptul prizonierului.
Randi simi c se ncordeaz toat de fric, cu toate c se
358

strduia s par c ade relaxat pe scaun. Frnghiile cu care era


legat Jon rezistaser. i fcuse cteva bucle i Jon i umflase
pieptul ca s le fac s par strnse. n momentul n care avea s
se relaxeze, buclele vor aluneca i el va putea s se dezlege apoi
fr s se observe.
Ai terminat? ntreb McDermid nerbdtor.
Preedintele Grupului Altman nu mai atept rspunsul. Se
ntoarse spre Randi.
Noi Cum te cheam, doar n-o s-i spun numai rusoaica.
Ludmila Sakkov. Art cu o micare a capului spre Feng
Dun. Pe el cum l cheam?
Nu e nevoie s tii cum m cheam, rusoaico. Asta dac eti
ntr-adevr rusoaic, spuse Feng, cercetnd-o atent din cap pn
n picioare. Pe vremuri am luptat pentru rui
n clipa aceea, Jon sri de pe scaun mai iute dect crezuse el
nsui c ar fi posibil. Se relaxase, lsase frnghiile s alunece i
nise. Scaunul se rsturn cu zgomot i el se repezi cu pumnul
drept n brbia lui Feng Dun. Lovitura l proiect pe Feng n locul
n care se aflase mai nainte McDermid.
ns McDermid nu mai era n picioare. Dou lovituri puternice
cu latul palmei, una n gt i alta n cap, aplicate de rusoaica
ridicat brusc n picioare, l trntiser la podea, unde zcea
incontient. Feng se mpiedic de picioarele lui McDermid i se
prbui cu umrul nainte.
Jon! strig Randi.
Ajuns pe podea, Feng cltin din cap ca s-i revin i vr iute
mna la piept, n hain. Amndoi vzur pistolul, ns brbatul se
afla prea departe ca s-l poat dezarma cu o lovitur de picior.
Feng se rostogoli pe spate innd arma cu ambele mini,
pregtindu-se s inteasc. n aceeai clip izbucnir ipete de
partea cealalt a uii. Se auzir pai apropiindu-se. Oamenii lui
Feng.
Erau din nou prini i de data asta mai aveau extrem de puine
variante.
Fereastra! strig Jon.
Se ntoarse instantaneu, gata s se prbueasc de durere i se
359

repezi direct spre draperiile de la fereastr. Trecu prin geam nsoit


de zgomotul sticlei sparte i de achiile de lemn vechi i se fcu
nevzut, lund draperia protectoare cu el. Fr s stea o clip pe
gnduri, Randi l urm.
ncperea se afla la cel de-al treilea etaj al unei cldiri construite
n anii 30. Randi ls s-i scape un ipt n timp ce amndoi
plonjau n gol.
Jon i Randi se rostogoleau prin aer, ncercnd cu disperare s
vad ce se afla n jurul lor. Se izbir de o copertin grea de pnz.
Ajunseser ntregi jos i se uitar uurai unul la altul. Copertina
ncepu s prie. Se repezir la rama metalic, ncercnd s se
prind de ea. Suportul de oel rezist sub greutatea corpurilor lor
i se ndoi puin.
n clipa n care de la fereastra de la care sriser izbucnir
strigte mnioase, pnza se rupse i cei doi se prbuir n strad,
ns n drumul lor se afla o alt copertin, mai scurt de data
asta, care proteja o fereastr. Czur pe ea, alunecar pe pnz i
aterizar din nou, de data asta pe umbrela unui vnztor de
omlet. Umbrela se prbui instantaneu sub greutatea lor.
Se lovir dur de pavaj, ratnd cu puin cruciorul plin cu
omlete. Vnztorul ncepu s urle, dar ei rmaser ameii pe jos.
n jurul lor, oamenii de afaceri i vedeau de treburile de
diminea. Camioanele care aduceau mrfuri se nghesuiau pe
strada ngust, ncercau s parcheze i blocaser traficul pe unul
din sensuri. Pietonii se opriser s-i priveasc pe cei doi europeni
care aterizaser n mijlocul lor, mai ales c femeia blond era
mbrcat n haine de la ar. Aerul se umpluse de voci care
comentau neobinuitul eveniment.
Faa i gura lui Jon sngerau, iar pe pantalonul rupt se vedea
snge proaspt. i mic braele i picioarele. l durea peste tot,
ns nimic nu prea rupt.
Randi aterizase pe spate. Respirnd cu greu, ncepu s-i
cerceteze trupul, cutnd eventualele rni, oase rupte sau snge.
Era uimitor, dar se prea c nu pise nimic.
Se ridicar n ezut aproape n acelai timp. Cercul curioilor se
360

strngea n jurul lor i ei avur timp s schimbe nc o privire de


uurare, n ochii lor citindu-se ns i o mare epuizare. Cu toate
astea, nu se terminase. Probabil c Feng Dun i oamenii lui veneau
n goan pe scri dup ei.
Chinuindu-se s se ridice n picioare, Randi i spuse:
Este o alee n partea aia.
Jon ddu din cap, incapabil s spun ceva. Se repezir n
direcia respectiv, mpingndu-i pe cei aflai n calea lor.
Randi! Aici! Agentul CIA Allan Savage le fcea semne de pe
aripa unui Buick de culoare neagr. Faa lui exprima ngrijorare.
Ali doi membri ai echipei lui Randi i fceau drum spre ei.
Cine-i tipul sta? vru s tie agentul Baxter apucndu-l pe
Jon de umr i ajutndu-l s alerge spre main.
Nu pune ntrebri. Bag-l nuntru. Repede!
Cu vederea periferic, Jon l zri pe Feng Dun fcndu-i brusc
apariia pe strad, lng un magazin pentru aduli, rotind capul n
toate direciile. Ali trei brbai se nghesuir imediat n spatele lui.
Toi erau narmai. Cnd mulimea din jurul lor vzu pistoalele,
ncepu s ipe i s alerge care ncotro.
Jon se mica foarte greu, abia inndu-se pe picioare. Randi
sri pe bancheta din spate a Buickului. Agentul Baxter l mpinse
pe Jon lng ea.
Pe toat strada vjiau gloane. Oamenii continuau s alerge,
ncercnd s se ascund fiecare pe unde putea. Allan Savage de la
volanul mainii i o agent de pe bancheta din spate rspunser
trgnd cu pistoalele lor automate.
n timp ce Feng Dun i oamenii si se retraser n cldirea din
care ieiser, Savage aps pe pedala de acceleraie, maina o lu
din loc cu un scrnet de roi i dispru dup primul col.
Casa conspirativ a CIA ocupa o cldire cu patru niveluri pe
strada Lower Albert din zona Central. Buickul intr pe o alee din
spatele cldirii, un perete de ciment alunec n lturi i maina
dispru nuntru. Zidurile care compartimentau parterul fuseser
ndeprtate i n locul camerelor din spate se amenajase garajul, n
timp ce n cele din fa i desfura activitatea o agenie de
361

asigurri, n ale crei birouri clienii intrau i ieeau ntruna.


Agenia de asigurri avea i un mic profit, spre ncntarea att a
efilor de la Langley, ct i a membrilor Congresului i senatorilor
din comisiile de control.
La etaj se afla camera unde se acorda primul ajutor. Un medic
american nscut la Hong Kong, aflat n slujba CIA, le examin
rnile i vntile i le fcu radiografii cu ajutorul unei uniti
portabile.
Medicul o declar pe Randi o feti tare norocoas.
Allan Savage i ceilali membri ai echipei de salvare nlemnir
vznd-o pe Randi cum se ncrunt. Doctorul, care se ateptase cel
puin la un zmbet de mulumire, rmase la fel de uimit ca i ei.
n cazul lui Jon, alta era situaia.
Ai ncasat lovituri urte n fa i eti plin de vnti i n
zona coastelor.
Doctorul mormi ceva ca pentru sine n timp ce studia
radiografiile, constat uimit c, n afar de contuzii, nu era nimic
serios.
Cu toate astea, ai ncasat-o bine. A spune c te-au scos din
funcie pentru o sptmn sau cel puin pentru trei sau patru
zile. Te poi alege cu o infecie a rnilor faciale i a tieturilor de la
gur.
mi pare ru, doctore, zise Jon. Am treab. Cur-m i
umple-m cu antibiotice. Cred c i cteva calmante ar fi o idee
bun.
Dup plecarea doctorului, echipa aduse de mncare.
Allan Savage ncerc s se justifice:
mi pare ru c am ajuns att de trziu, ns Tommie a reuit
s se in dup tine pn te-au dus n strad. Acolo te-a pierdut.
Nu a putut s-i dea seama unde te-au dus. Tocmai cercetam zona
cas cu cas cnd i-ai fcut apariia srind pe fereastr. Ai folosit
o metod foarte riscant de evadare. De unde tiai ct de sus v
aflai i ce se gsea sub fereastr?
Nu m ntreba pe mine. Randi art cu capul spre Jon. A fost
ideea lui. Eu n-am fcut dect s m iau dup el. Continu s
mnnce ou cu unc.
362

Jon ridic din umeri.


Mi-am dat seama c e vorba despre o cldire veche, nu prea
nalt. Oricum, fr arme, cu Feng Dun care se ntindea dup
pistol i cu restul cetei ce se apropia de u, n-am avut nici mcar
timp s folosim scaunele ca s spargem geamul. Ori sream, ori
eram mori.
Membrii echipei amuiser de uimire.
Cealalt femeie din echip, Tommie Parker, o ntreb pe Randi:
Cine e tipul sta?
Vi-l prezint pe locotenent-colonelul doctor Jon Smith. Jon
fr h. Lucreaz ca cercettor pentru USAMRIID. Ce mai este el
n afar de asta, rmne o problem deschis tuturor speculaiilor,
nu-i aa, Jon?
Randi vede peste tot numai conspiraii, zise Jon cu un
zmbet inocent. Calmantele ncepeau s-i fac efectul. Dup
injecii i dup ce mncase, se simea mult mai bine. Cu cei civa
plasturi pe fa i cu buza umflat, nu oferea o privelite prea
atrgtoare. Era convins ns c ar fi putut s arate mult mai ru.
Acum nu-i dorea dect cteva ore de somn.
i noi, zise Allan Savage, continund s-l cerceteze.
Jon oft.
Sunt doctor, cercettor microbiolog i lucrez la Fort Detrick
pentru USAMRIID. Uneori sunt trimis n misiuni speciale. De
obicei, atunci cnd exist pericolul izbucnirii unor epidemii. De ce
nu vrei s-o lsm aa?
Tommie se ncrunt, aruncndu-i o privire suspicioas. Avea un
pr aten pn la umeri i o fa dulce, de copila, n spatele
creia Jon era convins c se ascunde o minte ascuit i o fire
hotrt.
Ce epidemie e pe cale s izbucneasc n Hong Kong, colonele?
Nici una. ns e vorba de una n China, mini el i echipa
medical de la Donk & LaPierre face cercetri n sensul sta.
Guvernul vrea s afle mai multe.
Care guvern? ntreb Tommie nencreztoare.
Randi ntrerupse tirul ntrebrilor:
De un lucru sunt sigur n privina lui Jon e de partea
363

noastr.
Jon se pregtea s dea un rspuns usturtor cnd ultimul agent
care fusese cu ei n Buick, Baxter, bg capul pe u.
Am prins ceva prin microfonul pe care l-am instalat noaptea
trecut n telefonul din biroul lui McDermid. l sun cineva.
Toi srir i alergar pe coridor pn la o camer din spate
plin cu echipamente electronice. Randi i Jon se nghesuir aa
nct s fie ct mai aproape de un laptop de unde se auzea vocea
unei femei care ntreba cu un uor accent:
Dumneavoastr suntei Ralph McDermid?

364

31
ntors n biroul su spaios, Ralph McDermid era ngrijorat i
furios n acelai timp. Dei lucra la o nelegere n vederea prelurii
unei firme asiatice de investiii care opera n Hong Kong, gndurile
sale se ntorceau mereu la dezastrul din dimineaa aceea n care
fuseser implicai Jon Smith i femeia. Era furios pe sine c i
permisese femeii, care mai mult ca sigur nu era nici rusoaic i
nici nu voia s fac afaceri cu el, s-l joace pe degete att de uor
i era furios pe Feng Dun pentru c l subestimase pe Smith.
Situaia nu era ns pierdut. Cei doi erau ntr-adevr din nou
liberi, iar Jon Smith era un tip periculos, ns asta nu schimba
prea mult datele problemei. Smith tot nu avea nici o prob ca s
dovedeasc cum c Empress transport substane chimice
interzise. Pn la urm, Feng l va gsi i l va ucide avea destule
resurse pentru asta, chiar i aici, n Hong Kong.
Gndurile acestea l mai linitir puin. Atunci cnd telefonul
ncepu s sune, rspunse ct mai politicos cu putin.
Da, Lawrence?
O femeie, domnule. Pe linia doi. Dup voce pare destul de
tnr i atractiv.
O femeie? i atractiv pe deasupra? Bine, bine.
Nu atepta nici un telefon de la nici o femeie i incidentul nu
fcu dect s-i ridice moralul.
F-mi legtura, Lawrence. F-mi legtura.
McDermid i potrivea cravata de parc interlocutoarea lui ar fi
putut s-l vad cnd n receptor se auzi o voce care ntreb ntr-o
englez uor sacadat:
Dumneavoastr suntei Ralph McDermid?
n persoan. Ne cunoatem?
E posibil. Suntei preedintele consiliului de administraie i
director general al Grupului Altman?
Da, da. Eu sunt la.
365

Firma Donk & LaPierre se afl n proprietatea grupului pe


care l conducei?
Suntem un grup financiar i deinem mai multe companii.
Dar ce?
Nu ne-am ntlnit niciodat, domnule McDermid, ns cred
c vom avea n curnd ocazia s facem acest lucru. Cel puin n
sens figurat.
McDermid simea c-i revine starea de proast dispoziie. Vocea
de la telefon nu semna nicidecum cu a unei femei dornice s-i
propun o ntlnire.
Dac dorii s discutm despre afaceri, va trebui s sunai la
birou, s le spunei despre ce e vorba i s solicitai o programare.
Dac v intereseaz activitatea celor de la Donk & LaPierre, v
sugerez s sunai direct la ei. V doresc o zi bun
Afacerea noastr este n legtur cu The Dowager Empress,
domnule McDermid. V rog s m credei, cel mai bine ar fi s
discutm direct, fr intermediari.
McDermid ridic brusc din sprncene.
Ce?
Empress este un vapor, n caz c ai uitat. Un cargou
chinezesc aflat n drum spre Basra. ncrctura acestui vas
prezint un interes deosebit pentru americani. Posibil i pentru
chinezi.
Spunei-mi ce dorii i poate ajungem la o nelegere de pe
urma creia s profitm amndoi.
Sunt ncntat s descopr c suntei gata s discutm
despre profit.
McDermid i pierduse rbdarea.
Terminai o dat cu ghicitorile astea! Trebuie s-mi spunei
mult mai multe ca s m convingei c merit s v ascult. Dac
nu, nu m mai facei s pierd timpul!
Atacul, aa cum nvase pe pielea lui de-a lungul anilor, era de
cele mai multe ori cea mai bun aprare.
Vasul Empress a plecat din Shanghai la nceputul lunii
septembrie, ndreptndu-se spre Basra. n cala sa se afl mai
multe tone de tiodiglicol i clorur de tionil din care Irakul poate
366

produce arme chimice. Vocea joas a femeii cptase un ton


sinistru. E suficient, domnule Ralph McDermid, preedinte
fondator al Grupului Altman?
McDermid nu reuea s-i revin. Aps pe butonul care
declana aparatul de nregistrare a convorbirii, l sun pe Lawrence
i dup aceea ntreb precaut:
V rog s-mi spunei mai precis pe cine reprezentai i ce
dorii?
Nu reprezentm pe nimeni altcineva dect pe noi nine.
Suntei pregtit s ascultai condiiile noastre i preul pe care-l
cerem?
Lawrence intrase n birou. McDermid i fcu semn s afle de
unde se suna. La limita rbdrii, magnatul izbucni:
Cine naiba eti i cum de nu i-am trntit telefonul n nas?
Numele meu este Li Kuonyi, domnule McDermid. Soul meu
se numete Yu Yongfu. Aa cum fr ndoial v amintii, soul
meu este preedintele firmei ntreprinderile Dragonul Zburtor.
Este un om inteligent. Att de inteligent i de prevztor nct a
reuit s salveze factura referitoare la ncrctura de pe Empress.
Documentul se afl la noi.
Iisuse Hristoase! exclam Jon fr s vrea. Se aflau n camera
cu echipamente de ascultare.
Toi ceilali ntoarser capul spre el.
Jon? tii despre ce e vorba? ntreb Randi.
Mai trziu, le spuse el, fcnd un semn cu mna. Facei
linite. S ascultm!
McDermid depi greu ocul pe care i-l provocaser vorbele
femeii. Auzise destul.
Soul tu a ars factura i dup aceea s-a sinucis. O tragedie,
recunosc. Nu tiu ce urmreti prin acest joc, ns
Vi s-a spus c soul meu s-a sinucis ca s-i salveze familia,
la ordinul tatlui meu i al celor de deasupra lui. Vi s-a spus, de
asemenea, c a ars documentul i-a tras un glon n cap i a czut
dup aceea n ru. Nimic din toate astea nu e adevrat. Soul meu
a dat foc unei hrtii lipsite de valoare i dup aceea a tras ntr367

adevr cu pistolul. Apoi a czut ntr-adevr n ru. ns gloanele


nu erau adevrate. Ceea ce a vzut Feng nu a fost dect o
neltorie. tiu foarte bine, fiindc eu am fost aceea care a pus-o
n scen.
Imposibil!
S-a gsit corpul soului meu?
Multe cadavre nu se mai gsesc niciodat n delta fluviului
Yangtze.
Cunoatei vocea soului meu, domnule McDermid?
Nu.
Dar Feng Dun o cunoate.
Feng Dun nu e aici.
Bnuiesc c nregistrai convorbirea, nu?
Urm o pauz.
Da.
Atunci ascultai.
n receptor se auzi vocea unui brbat.
Sunt eu, Yu Yongfu, domnule McDermid. Spunei-i
trdtorului aceluia de Feng c ultima dat cnd am vorbit cu el iam oferit un bonus. Mi-a povestit despre moartea lui Mondragon,
spionul american ucis pe insula Liuchiu i despre cel de-al doilea
american, care a scpat i care a fost vzut apoi n Shanghai.
Spunei-i toate astea. Din pcate pentru el, soia mea este
partenerul meu de afaceri i ne mprtim toate secretele. Ea m-a
sftuit s pstrez factura i ea este cea care a orchestrat
sinuciderea mea. Toat lumea zice c e cea deteapt dintre noi
doi, ns nu e adevrat. i eu sunt la fel de inteligent i, la urma
urmei, am reuit s-o conving s se mrite cu mine.
La telefon se auzi din nou vocea femeii:
Dai-i nregistrarea lui Feng s-o asculte. Acum s trecem la
afaceri.
De ce vrea soul dumneavoastr s discute cu mine pe tema
asta, doamn?
Pentru c tie c n domeniul sta eu sunt mai deteapt i
mai puternic.
McDermid pru c se gndete cteva clipe.
368

Sau pentru c este mort i dumneavoastr ai pus o


nregistrare.
tii bine c nu e aa. Mai are ns vreo importan? Eu am
documentul i dumneavoastr vrei s intrai n posesia lui.
i ce anume dorii, doamn Li?
Bani ca s ncep o via nou departe de China, mpreun cu
soul i copiii mei, ns nu e vorba de o sum enorm, ci de ceva
care nu o s v afecteze mai mult dect o pictur de nar. Sunt
o femeie rezonabil. Dou milioane de dolari americani este o
sum mulumitoare att pentru noi, ct i pentru dumneavoastr.
Doar att? ntreb el cu o voce sarcastic.
Ea pru s nu sesizeze.
Avem nevoie i de documente de identitate i de transport,
precum i de o viz de ieire din ar. Cele mai bune documente.
McDermid rmase pe gnduri.
i pentru toate astea eu primesc factura?
Exact asta v-am spus.
i dac nu primii ce ai cerut?
Factura va ajunge n minile americanilor i ale chinezilor.
Am aranjat eu nsmi totul, aa cum am pregtit i sinuciderea
lui Yu. Originalul va merge la Washington, iar o copie va fi trimis
la Beijing.
McDermid ncepu s rd.
Dac Yu Yongfu este cu adevrat n via, tie c aa ceva e
imposibil. Dac printr-o minune s-ar ntmpla lucrul sta, el ar fi
pierdut i dumneavoastr la fel.
Suntem gata s ne asumm un astfel de risc. Dumneavoastr
suntei gata s riscai ca factura, mpreun cu tot ceea ce tim
despre afacerea Empress, s ajung la Casa Alb i la
Zhongnanhai?
McDermid ezit iar. Viaa era plin de surprize, multe dintre ele
neplcute. Asta era una dintre cele mai neplcute i putea avea
urmri att de periculoase nct nu-i putea permite s-o ignore pe
femeie, indiferent cine ar fi ea cu adevrat.
i cum propunei s punem n practic ceea ce am negociat?
Dumneavoastr sau cineva care v reprezint ne vei aduce
369

banii i documentele de identitate. n clipa n care primim tot ce


am cerut, vei primi i dumneavoastr factura.
McDermid ncepu s rd.
Credei c sunt chiar aa de prost, doamn Li? Ce garanii
am c-mi vei da factura dup ce ai primit banii, sau c ea se afl
cu adevrat n minile dumneavoastr?
Nici noi nu suntem proti. tim c nu am avea scpare dac
am ncerca s v pclim. tim ns c dumneavoastr nu suntei
un criminal. Dup ce vei intra n posesia facturii i noi vom
disprea, interesul dumneavoastr de a ne vedea mori va fi mult
mai sczut. Probabil c nici nu va mai merita s v ostenii.
Va trebui s m gndesc.
Important e c vei avea factura.
i unde urmeaz s facem schimbul?
Lng statuia lui Buddha Dormind, aproape de Dazu. n
provincia Sichuan.
Cnd?
Mine, la rsrit.
Acum suntei n Dazu?
Credei c o s v spun aa de uor? Nu are importan unde
suntem noi acum. Oricum ai pus sub urmrire apelul acesta i
vei afla n curnd de unde am sunat. Ar trebui s nvai s avei
rbdare. Este una din caracteristicile Estului pe care ar trebui s-o
adopte i Vestul.
McDermid trebuia s trag de timp. Mai nti pentru a-i da
caseta lui Feng s-o asculte, ca s se conving dac oamenii tia
erau cine pretindeau. n al doilea rnd, dac cei doi spuneau
adevrul, s-i dea lui Feng posibilitatea s-i gseasc i s-i
elimine nainte de orice ntlnire.
tii ct e ceasul, doamn? Dac suntei att de deteapt pe
ct afirmai i dac soul dumneavoastr este ntr-adevr Yu
Yongfu, atunci ar trebui s tii c e imposibil s aduni dou
milioane de dolari, lichizi i s ajungi la Dazu de la Hong Kong att
de repede. Pe lng asta, trebuie s-l chem mai nti pe Feng s-mi
confirme cele ce mi-ai spus.
La cellalt capt al firului se auzea o discuie n oapt.
370

Oamenii aceia nu erau att de siguri pe ei pe ct voiau s par.


Vei veni dumneavoastr personal? n China? ntreb femeia.
Lui McDermid nici nu-i trecea prin cap aa ceva.
Doamn, doar nu credei c o s las pe mna lui Feng Dun
dou milioane de dolari.
Urm un moment de tcere.
Foarte bine. Dou milioane de dolari, lichizi, documente noi de
identitate, documente de transport i viz de ieire din ar. La
statuia Buddha Dormind, poimine, la rsritul soarelui. Femeia
nchise telefonul.
Lawrence bg capul pe u. Zmbea satisfcut.
I-am localizat. Sunt n Urumqi.

Smbt, 16 septembrie
Washington, D. C.
Era miezul nopii i debarcaderul era aproape pustiu. nchis n
biroul su, Fred Klein se uit pentru a zecea oar n ultima or la
ceasul de pe perete. Fcu repede un calcul: miezul nopii acolo
nsemna ora prnzului n Hong Kong.
Unde naiba se afla Jon? Klein se legna pe scaun i nu-i gsea
astmprul n ciuda oboselii. Bogata sa experien i spunea c
exist o mie de explicaii pentru dispariia lui Jon, orice, de la un
blocaj al traficului pn la un accident de metrou sau fenomene
meteorologice neobinuite. De asemenea, se putea ca Jon s fi fost
descoperit i ucis. Nu voia s se gndeasc la o asemenea
posibilitate, ns nu se putea stpni.
Se uit iar la ceas. Unde
Telefonul ncepu s sune. Era aparatul albastru de pe raftul din
spatele biroului. Klein nfac nerbdtor receptorul.
Jon?
Nu e Jon. Sper c nu i s-a ntmplat nimic, indiferent cine o fi
acest Jon.
Te rog s m scuzi, Viktor.
Klein ncerca s-i ascund dezamgirea. Reui s se
371

concentreze. Viktor Agajemian era un inginer specialist n


hidraulic, acum cetean armean dup destrmarea Uniunii
Sovietice, care continua ns s triasc i s lucreze la Moscova.
Firma sa ajuta la construcia barajului gigantic de pe fluviul
Yangtze i din aceast cauz Viktor avea documente care i
permiteau s se deplaseze oriunde n China. Era unul dintre primii
ageni recrutai s ndeplineasc misiuni ocazionale pentru CovertOne n Asia n general i n China n special.
Ai intrat n contact? ntreb Klein.
Da. Chiavelli mi-a spus s-i transmit urmtoarele: Btrnul
prizonier pare autentic. Condiia fizic este bun. Zona este rural,
infrastructura este proast, instalaiile militare, puine i la mare
distan una de cealalt, iar aerodromurile primitive. Rezistena
potenial, normal spre sczut. Timp necesar, zece pn la
douzeci de minute n total. anse de scpare, destul de mari.
Asta e tot, Fred. Ai de gnd s-l scoi pe btrn de acolo?
Tu ce prere ai despre o asemenea operaie?
Din ceea ce am vzut, Chiavelli ar putea s aib dreptate. Pe
de alt parte, eu nu am vzut prizonierul.
i mulumesc, Viktor.
Oricnd ai nevoie de mine. Banii vor sosi n acelai fel?
O s fii anunat dac se schimb ceva, zise Klein cu gndul
deja napoi la Jon Smith.
Scuz-m dac sunt lipsit de tact, ns viaa nu-i chiar aa
de uoar n Rusia sau Armenia.
neleg, Viktor i i mulumesc. Ca de obicei, eti un adevrat
profesionist n toate. Klein nchise telefonul i ncepu s se
gndeasc la raportul cpitanului Chiavelli, de care s-ar fi putut s
aib nevoie dac Unde naiba se afla Jon?
Privi din nou cadranul ceasului. ntr-un trziu, i scoase
ochelarii, i frec ochii, dup care rmase cu privirea la telefonul
albastru, ateptnd s sune.

Duminic, 17 septembrie
372

Hong Kong
n casa conspirativ a CIA, Jon se ntoarse:
Trebuie s plec.
Stai puin, soldat, spuse Randi. Nu pleci nicieri pn nu ne
spui ce nseamn toate astea.
Jon ezita. Dac nu le explica, vor raporta fr ndoial la
Langley i vor ncepe s fac cercetri. Ct le putea spune ns fr
s dea totul n vileag? Nu prea mult i de data asta nu i venea n
cap nici o poveste pe care s le-o serveasc. Soia lui Yu Yongfu
oferise mult prea multe detalii, inclusiv cele despre ncrctura
ilegal a cargoului. Nu putea s le spun mai mult fr a intra n
detaliile pe care Li Kuonyi nu le menionase: cele n legtur cu
misiunea sa.
Bine, o s v spun, zise el. ns s tii c nu v pot dezvlui
totul. Secretul acestei operaiuni e foarte important i am i eu
ordinele mele. ns pot s v spun urmtoarele: lucrez pentru Casa
Alb. Ei m-au trimis fiindc s-a ntmplat s m aflu n Taiwan la
o ntlnire tiinific i am avut posibilitatea s ptrund imediat n
China. A fost ceva foarte convenabil pentru ei. Femeia pe care ai
auzit-o este soia unui individ care joac un rol deosebit de
important n aceast afacere. Att ea, ct i soul ei dispruser.
Nu tiam nimic despre sinuciderea lui. Trebuie s transmit imediat
aceast nou informaie efului meu.
Care e treaba cu vasul la i cu factura? vru s tie Randi.
Despre asta nu pot s v spun nimic.
Randi l privi drept n ochi, ncercnd s gseasc acolo ceva ce
ar fi putut fi o minciun, ns de data asta vzu numai ngrijorare,
care i se transmise imediat i ei.
Misiunea ta are vreo legtur cu scurgerile de informaii de la
Casa Alb?
Scurgeri de informaii? Asta e misiunea ta? De asta l
urmreti pe McDermid?
Da. i operaiunea ta are legtur cu McDermid?
Cam aa ceva, admise Jon. Am multe de raportat.
Cred c amndoi avem.
373

Tommie, care ieise din ncpere ceva mai devreme, i fcu din
nou apariia, njurnd.
Am fost urmrii. Dac vrei s pleci, Jon, cred c ar trebui s
foloseti ieirea lateral, prin cldirea alturat, apoi prin
urmtoarea n felul sta o s ajungi n alt strad, perpendicular
pe asta.
Despre cine e vorba?
Feng Dun i oamenii lui. Supravegheaz strada i aleea.
Singurul lucru bun este c se pare c nu au reuit nc s-i dea
seama unde suntem noi exact.
Ieirea aceea e supravegheat? ntreb Jon, care tia c nici o
cas conspirativ nu avea mai puin de dou sau trei ci de
retragere.
Nu, deocamdat. Ar fi bine s mai atepi puin.
Avei vreo camer prin spate pe care a putea-o folosi?
Trebuie s-mi trimit raportul.
Eti sigur c vrei s riti? ntreb Randi pe un ton
batjocoritor. E posibil s avem microfoane acolo. S-ar putea s
auzim ceva.
Lui Jon nu-i plcea c era nevoit s se ascund de ei. i privi pe
toi agenii din jurul lui zmbindu-le ct de sincer era n stare.
Am ncredere n fiecare dintre voi. La naiba, doar mi-ai salvat
viaa. V mulumesc pentru doctor, pentru mncare i pentru c
m ajutai s plec de aici. Dac avem noroc, s-ar putea s v ntorc
i eu serviciul.
Randi se ncrunt i cltin din cap. Dup care oft adnc. Nu-i
plcea s recunoasc, dar Smith avea dreptate.
Eti o pacoste, Jon. Bine, o s-i caut eu un loc.

374

32
Cei doi brbai erau singuri n luxosul birou al lui McDermid,
nconjurai de picturi de valoare i vaze din perioada dinastiei
Ming. Feng edea ntr-un fotoliu n faa biroului lui McDermid, cu
braele musculoase ncruciate, iar pe faa lui lat nu se citea nici
o emoie.
Smith i femeia aceea parc au intrat n pmnt.
Feng i trimisese pe cei mai muli dintre oamenii si s-i
urmreasc pe cei doi, n timp ce alii rmseser s-i interogheze
pe cei de la faa locului. Aflase astfel c din maina cu care
fugiser se auzise o voce strignd n englez ctre femeia urmrit.
O voce care o strigase Sandy, Mandy sau Randy.
i ce naiba nseamn asta? ntreb McDermid, abia reuind
s-i stpneasc mnia i nerbdtor s dea drumul la banda cu
nregistrarea convorbirii pe care o avusese cu Li Kuonyi.
nseamn c oamenii mei au reuit s-i urmreasc pn pe
Lower Albert Road, unde au disprut pe o alee.
Disprut? Dar ce, sunt amani?
Fr ndoial c e un fel de cas secret pe strada aceea, o
cas cu intrri ascunse. Oamenii mei stau la pnd.
Pn la urm sunt de la CIA sau nu?
nc n-am reuit s descoperim vreo legtur a brbatului cu
ageniile de informaii cunoscute. n cazul ei avem numai un nume
i acela recepionat neclar. E posibil s fie un nume de familie, dar
poate fi tot att de bine un prenume. Am cerut ajutor surselor
noastre s ncerce s-o identifice. Deocamdat, eu bnuiesc c e de
la CIA. Indiferent cine sunt i din ce structuri fac parte, pn la
urm tot o s reapar.
McDermid nu se ateptase la attea probleme. O companie
bolnav sau un portofoliu de aciuni neperformant acesta da,
era domeniul lui. Sau i mai bine, era suficient s-i ari un
politician dezorientat sau un senator plictisit i el i-ar folosi pentru
375

atragerea de fonduri de investiii sau pentru a face lobby n


favoarea unor legi. Toate astea erau un joc de copii pentru
McDermid. Afacerea cargoului Empress era cu totul altceva. Era o
afacere att de mare nct le va ncununa pe toate celelalte.
McDermid oft n sinea lui. Era o afacere pentru care merita s
rite.
Poate c ai dreptate. Hai s-i lsm deocamdat n pace pe
Smith i pe femeia aceea. Ascult asta.
Dup ce nregistrarea lu sfrit, faa de obicei zmbitoare a lui
McDermid devenise roie de furie.
Sunt chiar Li Kuonyi i Yu Yongfu?
Feng Dun i feri nemulumit privirea i ddu din cap.
M-au pclit.
Te-au pclit! explod McDermid. Asta-i tot ce ai de spus?
Idiotule! Yu triete i factura e n minile lui! Au schimbat
documentele i tu ai vzut arznd o alt hrtie. i sinuciderea lui a
fost o neltorie. De asta a inut s cad n ru, ca s nu i se
gseasc trupul. A folosit gloane oarbe, la naiba. Cum de ai putut
s fii att de tmpit!
Feng Dun amuise. Vreme de o clip, n ochii si se citi
cumplitul dezgust fa de McDermid.
Femeia a pus la cale totul. Trebuia s m atept. Ea e
brbatul n familia aceea.
Asta-i tot ce ai de spus! rcni McDermid.
Feng ridic din umeri i-i oferi unul din zmbetele sale de
marionet.
Ce vrei s fac, tai-pan? Li Kuonyi m-a pclit. Bnuiesc c i-a
pclit pe muli, inclusiv pe tatl ei. i el, ca i mine, a fost convins
c Yu a murit. Trebuie s avem grij s nu ne mai pcleasc nc
o dat.
Trebuie s punem mna pe document naintea americanilor!
i vom pune. Ea v-a sunat pe dumneavoastr. sta e un
semn bun. Ori nu e convins c americanii i vor da att de muli
bani, ori nu are ncredere n ei. Nu o s ncerce s ia legtura cu ei
dect atunci cnd n-o s mai aib alt ans.
Cum poi fi att de sigur?
376

Americanii doresc s aib relaii bune cu China. Din clipa n


care documentul a ajuns n mna lor, criza a luat sfrit i ea e
destul de deteapt ca s-i dea seama c, dac Beijingul i va cere
napoi pe ea i pe soul ei ca s-i pedepseasc, americanii vor fi
nevoii s-i trimit acas. Mai degrab e gat s ia banii
dumneavoastr dect s se bazeze pe promisiunile americanilor.
Furia lui McDermid se mai domoli pe msur ce reflecta la
explicaia lui Feng.
S-ar putea s ai dreptate. Ar fi un risc mai mare pentru
amndoi. Foarte bine, am reuit s mai ctig puin timp. Du-te la
Urumqi i gsete-i.
Pe faa lui Feng apru o expresie amuzat.
Nu m-a baza pe asta, tai-pan. tii unde se afl Urumqi?
Shanghai, Beijing, Hong Kong i Chongqing. n rest, din
punctul meu de vedere, napoiata ta ar nu e altceva dect un
deert.
Nu suntei prea departe de adevr. n ochii lui Feng se citea
dispre i admiraie n egal msur. V-am spus c Li Kuonyi nu e
proast. Urumqi se afl n provincia Xinjiang, la marginea de nord
a deertului Taklamakan. Nu exist n China alt loc mai ndeprtat
de Hong Kong dect acela i ar fi imposibil pentru mine sau pentru
dumneavoastr s ajungem acolo mai devreme de mine sear.
Dar din China, de oriunde, pot ajunge n orice loc n cteva ore la
Urumqi. n apropiere de Dazu se afl dou orae mari Chongqing
i Chengdu. Pot zbura de la Urumqi din oricare dintre ele i aa
pot face i eu. ns n felul sta sunt de dou ori mai greu de gsit,
chiar i pentru unul ca mine.
Vei pleca oricum, Feng.
Era un ordin.
Plec imediat la Chongqing. Indiferent dac reuesc sau nu si gsesc pn atunci, o s fiu la statuia Buddha Dormind cu cteva
ore nainte de ntlnirea din zori.
Intenionezi s pregteti o ambuscad?
Bineneles.
McDermid se aprinse din nou.
Femeia aia se ateapt la o ambuscad!
377

Una e s atepi i alta s previi. Voi organiza foarte bine


aciunea i, chiar dac nu reuesc s pun mna pe ei nainte de
ntlnire, dup aceea nu vor mai avea scpare.
Chiar crezi c vor veni la ntlnire?
Dac am dreptate, se tem att de Washington, ct i de
Beijing. Mai devreme sau mai trziu, maiorul Pan i poliia sa
secret o s le ia urma. Dumneavoastr i banii dumneavoastr
reprezentai cea mai bun ans de supravieuire pentru ei i
pentru copii. Da, se ateapt la o ambuscad. Ceea ce nseamn
c-i vor lua toate msurile de protecie. ns, aa cum a zis Li
Kuonyi, alt ans nu au.
Sper s ai dreptate de data asta.
Nu m mai pclesc ei a doua oar. Ochii lui Feng se
ntunecar.
Femeia asta a fost cu un pas naintea ta nc de la Shanghai.
Tocmai asta o face s aib prea mare ncredere n forele ei.
McDermid rmase pe gnduri. Fr a fi un atlet, nu era un
brbat lipsit de vlag. Se putea duce pn unde se afla afurisita
aia de statuie i tia s foloseasc o arm. Supravieuise ca
locotenent n Vietnam, acolo unde locotenenii mureau ca mutele
i reuise s nving Washingtonul pe terenul acestuia. Pe msur
ce cntrea tot mai bine totul, ajunse la concluzia c documentul
era mult prea important ca s conteze numai pe Feng.
Mergem amndoi, hotr el. Tu pleci n seara asta i eu te
urmez mine noapte. Cine este contactul tu n Beijing?
McDermid era din ce n ce mai dornic s cunoasc identitatea
celui care avusese atta putere i influen nu numai s determine
trimiterea unui submarin pe urmele fregatei americane, dar i s-l
conving pe cpitanul submarinului s acioneze n baza unor
informaii neconfirmate privind aciunea secret a trupelor SEAL.
Feng ridic o sprincean.
Nu m pltii pentru a afla nume. M pltii pentru ca treaba
s fie bine fcut.
Te pltesc s faci tot ceea ce-i ordon eu!
Nimeni nu are atia bani ca s m plteasc pentru aa
ceva, tai-pan. Vocea lui Feng trda un imens dispre.
378

McDermid i arunc o privire furioas. Feng Dun rmase


impasibil. Indivizii de teapa lui Feng Dun nu erau, n mintea lui
McDermid, dect nite pioni nensemnai necesari, ns de mic
importan. n ultimii douzeci de ani, pentru a-i duce la bun
sfrit proiectele, folosise tot felul de astfel de oameni pe care i
gsise n lumea subteran a mercenarilor, a agenilor pensionai i
a ucigailor pltii, indivizi care reueau s supravieuiasc nu
numai datorit curajului i priceperii, ct mai ales relaiilor pe
care i le fceau. Nici unul dintre ei nu-i permisese s-i bat joc
de el.
Grupul Altman desfoar afaceri n Chongqing, spuse
McDermid, renunnd pentru moment la confruntarea cu Feng
Dun. Obine de la prietenul tu din Beijing permisiunea s zbor
acolo n interes de afaceri. Am nevoie de permis imediat.
i banii?
M ocup eu de asta.
Le dai dou milioane? Feng era aproape impresionat.
McDermid ncuviin cu o micare a capului.
Nu avem cum s-o pclim pe Li Kuonyi fr banii tia, n
afar de asta, dou milioane sunt nimic fa de ceea ce ctig dac
reuim.
Nu v e team c banii tia ar putea s m tenteze pe mine
sau pe oamenii mei?
Ar trebui s-mi fie? ntreb McDermid, studiindu-l cu atenie.
Vei primi o rsplat substanial cnd se va termina totul.
Generozitatea dumneavoastr este bine cunoscut. Vocea
optit a lui Feng i provoc lui McDermid un fior pe ira spinrii.
M duc s-mi pregtesc echipa i s fac aranjamentele necesare
pentru cltoria dumneavoastr, tai-pan.
McDermid l privi cum prsete ncperea. Auzise iar dispreul
cu care Feng folosise vechiul titlu onorific.

Dazu
Era o dup-amiaz de septembrie neobinuit de cald i Dennis
379

Chiavelli asudase tind cpnile de varz i aruncndu-le n


roabele pe care deinui mai n vrst le mpingeau de-a lungul
straturilor cu legume. Era o activitate obositoare i monoton, care
i permitea s reflecteze la binefacerile muncii de agent sub
acoperire.
Avu impresia c oaptele acelea fur aduse de vnt. Nu btea
ns nici cea mai mic adiere.
Vor s-l transfere pe btrn.
Cnd?
Mine, zise gardianul trecnd printre straturi. Diminea
devreme.
Unde l duc?
N-am auzit, mai spuse gardianul nainte de a se ndeprta cu
vechea sa puc de asalt, model 56, atrnat de umr cu eava n
jos.
Ce se ntmplase? Fcuse vreo greeal? Chiavelli lovi furios o
cpn de varz. l trdase vreun gardian pe Thayer? Nu, n
cazul sta btrnii ar fi fost deja mutat de acolo, iar el, Chiavelli,
interogat sau chiar omort. i aduse aminte cuvintele pe care i le
spusese Thayer: M in prizonier de prea mult vreme ca s mai
admit c am fost vreodat deinutul lor. Acum, apropiindu-se
momentul semnrii acordului referitor la drepturile omului,
probabil c cineva i amintise c mai au cel puin un prizonier
american. Aa c micarea avea probabil rolul s-l izoleze nc o
dat pe Thayer, ca s nu mai fie gsit niciodat.
Trebuia s-l anune pe Klein. Atunci cnd se auzi semnalul de
prnz, prizonierii se aliniar i, sub comanda gardienilor, pornir
s mrluiasc pn la drumul desfundat unde se afla camioneta
care le adusese mncarea. Chiavelli se nghesui i ddu din coate
pn ce reui s ajung lng un deinut politic uighur.
Trebuie neaprat s transmit ceva afar, opti el.
Uighurul ddu din cap fr s se uite la el.
Spune-i omului tu de contact c vor s-l mute pe Thayer
mine diminea. i c ateptm instruciuni.
Fr s dea semn c a auzit cererea, uighurul i lu strachina
cu mncare i se duse lng tovarii si adunai pe o parte a
380

drumului. Chiavelli lu mncarea i se aez la umbra unui stejar


gros. Nimeni nu voia s mnnce cu el, fiind unul dintre singurii
doi prizonieri occidentali din nchisoare. Riscul de a fi suspectat de
contaminare cu idei politice dumnoase era prea mare pentru ca
vreun alt prizonier s vrea s se apropie de el.
Chiavelli se strduia s mnnce n timp ce n mintea sa luau
natere diferite scenarii, care de care mai negre. Se ndoia c Klein
mai avea posibilitatea ca, n scurtul interval de timp rmas, s
declaneze operaiune de salvare, ceea ce nsemna c nu-i
rmnea dect s-l scoat pe Thayer de acolo pn diminea cu
fore proprii. Trebuia s se descurce amndoi cu armata chinez
pe urmele lor, ntr-o zon deschis n care populaia era prea
nspimntat ca s le vin n ajutor. Nu era o perspectiv
mbietoare.

Hong Kong
Rmas n sfrit singur ntr-o camer din partea din spate a
casei conspirative, Jon l sun pe Klein pe mobil.
Dumnezeule, Jon! Tu eti! Sentimentul de uurare din vocea
lui Klein era evident.
Da, sunt nc n via i am ceva de raportat.
Sunt sigur.
Era ceva ciudat n respiraia lui Klein parc gfit,
sugrumat de emoie. Totul nu dur dect o secund.
Spune-mi tot, de la nceput, zise el, repezit ca de obicei.
Jon relat cum descoperise aroganta not semnat RM la
sediul firmei Donk & LaPierre, continu spunnd cum l prinsese
Feng i cum fusese adus Randi n camera de interogatoriu.
Ralph McDermid era i el acolo. Evadarea noastr de acolo a
fost mult prea spectaculoas dup gustul meu.
Vorbi n continuare despre investigaiile pe care le desfura
Randi n legtur cu scurgerile de informaii de la Casa Alb i
care o aduseser pe urmele lui McDermid, precum i despre
conversaia acestuia cu Li Kuonyi i Yu Yongfu, pe care o auziser
381

toi cei prezeni pe canalul CIA.


Cei doi sunt n via? strig Klein.
Da i factura original de la Dragonul Zburtor e n minile
lor.
n zori, n Dazu, peste dou zile? Klein nu-i putea stpni
emoia.
Da. McDermid a reuit s amne cu o zi ntlnirea. Bnuiesc
c sper ca Feng Dun s-i localizeze pn atunci pe cei doi i s
pun mna pe document.
S nu uii s-mi aduci aminte s-i mulumesc lui McDermid
pentru asta dup ce-l nchidem la Leavenworth15. I se apropie
sorocul, ascult-m pe mine, mri Klein.
M poi ajuta s ajung n Dazu pn atunci?
O s te trimit acolo. n ceea ce-l privete pe McDermid i
scurgerile de informaii, s tii c abia de curnd am aflat i eu
despre rolul lui n toat trenia asta. Dei e dezgusttor, se pare
c aa stau lucrurile.
Cum te gndeti s m trimii napoi n China?
Cnd ai srit ultima oar cu parauta?
Jon nu era sigur c i place ntrebarea.
Acum patru sau cinci ani.
Ce zici de o sritur de la mare altitudine?
Depinde ct de mare.
Ct de sus se poate.
i dup aia trimii un avion dup mine s m scoat de
acolo?
Dac gsesc un loc de aterizare unde s nu atrag atenia,
ntre timp, fiindc McDermid tot se afl n Hong Kong, ncearc s
descoperi ceva n legtur cu scurgerile de informaii sau motivul
pentru care s-a implicat n afacerea Empress. Pe cont propriu sau
cu ajutorul celor de la CIA. Nu ne stric ajutorul lor.
Ce frumoas cooperare!
De partea cealalt se auzi un chicotit nfundat.
M bucur c te-ai ntors, Jon. ncepuse s-mi fie dor de

15 nchisoare federal (Leavenworth Federal Penitentiary) din oraul cu


acelai nume, situat n nord-estul Kansas.

382

remarcile tale inteligente, mai zise Klein, dup care ntrerupse


legtura.
Jon iei din ncpere i porni n cutarea lui Randi. McDermid
i Feng Dun erau acum preocupai s pun mna pe ultima copie
a facturii, deci interesul de a-i gsi pe el i pe Randi sczuse, fr
ndoial. La urma urmei, ce ru le-ar putea face el fr document?
Asta nsemna c se putea ntoarce la hotel s-i schimbe din nou
nfiarea i s dea de urma lui McDermid nainte de a primi
ordinul de plecare la cursul de mprosptare a cunotinelor de
parautism.
O gsi pe Randi ntr-un birou, discutnd cu Tommie Parker.
Trebuie s plec, le spuse el celor dou.
i Feng Dun i echipa lui?
Cred c au plecat.
Plecat? se ncrunt Tommie nencreztoare.
Vrea s spun c au plecat la Dazu, interveni Randi. Nu le
mai pas de noi acum. Toate rspunsurile pe care le cutm noi n
legtur cu scurgerile de informaii, precum i misiunea la care
lucreaz Jon, totul s-a mutat acum n Dazu. Nu-i aa, soldat?
Jon refuz s se lase antrenat n acest joc.
Eti pe aproape. V sunt dator tuturor pn peste cap, iar lui
Randi de trei ori pe att. Nu este prima dat cnd m ajutai,
probabil c nu va fi nici ultima i a vrea s v spun mai multe.
ns ordinele sunt ordine.
Randi zmbi fr prea mult entuziasm.
Dac te putem ajuta cu ceva, e suficient s ne dai un semnal
i am i venit, indiferent ce zic efii notri. Femeia l privi drept n
ochi. Ai grij de tine. tiu c ai impresia c te simi mai bine, ns
ari de parc te-ai fi ciocnit cu un camion.
Drgu imagine. Jon ncerc s-i arcuiasc buzele umflate
ntr-un zmbet. Tu, n schimb, eti la fel de frumoas ca
ntotdeauna.
Randi edea n fotoliu, cu picioarele ncruciate. n ochii ei se
citea mirarea produs de o asemenea declaraie din partea lui, dar
i mult ngrijorare.
Asta e sarcina mea, spuse ea ironic. Trebuie s-mi menin
383

faa n form i pregtit oricnd pentru o nou deghizare.


Asta e dac i-a plcut la CIA! Sunt gata. Pe unde e ieirea
aceea?
Tommie, care urmrise amuzat schimbul de replici dintre cei
doi, spuse:
Nu mai e nevoie. Ai avut dreptate. Au plecat.
O voi folosi oricum. Nu are sens s forez norocul.

Washington, D.C.
Fred Klein deschise ochii. Dei se trezise, rmase ntins pe patul
ascuns ntr-un col al ntunecatului su birou. n golful cufundat
n tcerea ncremenit a nopii nu se mai vedea nici o micare.
Ultimul vas din noaptea aceea, un trauler care venea din Bermuda
i care acostase pe la unsprezece, era acostat la adpost i
echipajul plecase de mult acas.
Soneria telefonului se auzi din nou. Asta l trezise. Adormise de
ndat ce terminase convorbirea cu Jon. Se ridic imediat, cobor
picioarele peste marginea patului i porni spre masa de lucru, nc
ameit de trezirea brusc. Nu adormise de treizeci de ore.
Era telefonul albastru. nfc receptorul.
Klein.
Cred c noul tu birou e tare plcut din moment ce dormeai
att de adnc, se auzi n aparat vocea lui Viktor Agajemian. Fostul
inginer sovietic ncepu s rd uor. Sun de dou minute, ns
eram sigur c eti acolo. Am greit?
Ce vrea Chiavelli, Viktor?
A, da. Nu mai avem timp de politeuri, nu?
Nu la ora trei dimineaa.
Ai dreptate. Foarte bine. Cpitanul Chiavelli mi-a spus c
marfa urmeaz s fie mutat mine diminea. Nu tie unde sau
de ce, ns totul indic faptul c asta nu are nici o legtur cu
misiunea.
La naiba! explod Klein, trezit de-a binelea. sta-i mesajul?
Cuvnt cu cuvnt.
384

i mulumesc, Viktor. Banii vor fi n contul tu.


Nu m-am ndoit niciodat.
Klein ntrerupse legtura, dar rmase gnditor cu receptorul n
mn. Aadar Chiavelli era de prere c ordinul de mutare a lui
Thayer era ori o treab de rutin, ori avea legtur cu tratatul cu
privire la drepturile omului. Poate chiar i cu vasul Empress. n
orice caz, era un dezastru. Nu avea timp s trimit acolo nici
mcar o echip de militari, darmite una de civili. Arunc o privire
spre ceasul de pe perete. Da, era posibil s mai fie timp pentru un
plan alternativ. Aps n furca telefonului albastru apoi form un
numr.

Hong Kong
Jon avusese dreptate. Supraveghease destul de mult timp
hotelul ca s-i dea seama c nu-l atepta nimeni n afar cu
excepia, bineneles, a agentului CIA pe care Randi credea c nu-l
vzuse la casa conspirativ. Trebuia s-o lase s cread aa. Fata
asta era ca un buldog cnd se afla n misiune.
Personalul hotelului l ntimpin cu zmbete complice cu aluzie
la absena din timpul nopii i la nfiarea lui. i ls s fac
presupuneri i urc repede n camer. O dat ajuns, se duse direct
la oglinda de la baie, i desprinse plasturii de pe fa i i studie
rnile. Erau dureroase la atingere, ns toate relativ superficiale.
Abia ateptase s fac un du, ns pn la urm hotr c era mai
bun un jacuzzi.
Reuise s se destind n apa fierbinte cnd telefonul ncepu s
zbrnie. Aparatul se afla n buzunarul halatului, la ndemn. l
lsase la hotel atunci cnd ptrunsese la Donk & LaPierre.
Da?
Pleci n noaptea asta, i spuse Fred Klein.
Ce s fac n Dazu o zi i jumtate? S m prefac c sunt
turist? Parc ne nelesesem c e mai bine s stau aici, s ncerc s
aflu ce pune la cale McDermid.
Asta era acum trei ore. Situaia s-a modificat dramatic ntre
385

timp. Klein i relat discuia telefonic cu Viktor Agajemian.


Poi s pregteti att de repede echipa de recuperare?
Aici ncepe rolul tu, colonele. Va trebui s-l ajui pe Chiavelli
s-l scoat pe David Thayer din nchisoare.
Numai noi doi? Cum o s reuim? Uii c nici mcar nu
vorbesc chinezete?
Chiavelli vorbete. N-am timp acum s-i explic totul. Vei afla
detaliile cnd vei ateriza. Poi s pleci acum?
Sunt n cad. Las-m douzeci de minute.
Nu te mai strdui s mpachetezi. O s trimit eu pe cineva s
o fac i s rezolve la recepie dup plecarea ta. O main te va
atepta jos i te va duce la aeroport. Vei gsi n cabin haine i
echipament. Un avion militar te va duce pn la portavion. Succes.
Ce fac cu?
Dar Klein nchisese. Gemnd, Jon se clti de spun, se ridic i
se terse cu grij, evitnd rnile de pe fa i vntile urte de pe
corp. Apa fierbinte i masajul produs de jacuzzi l fcuser s se
simt mai bine. Se mbrc i prsi ncperea. Pe msur ce liftul
cobora, nelinitea lui spori. Unde l mai trimitea Klein acum?

386

33
mbrcat n cea mai scurt, mai strimt i mai decoltat rochie
neagr pe care o avea, Randi Russell atrgea att privirile
brbailor, ct i ale femeilor care participau la petrecerea dat de
consulul britanic. De data asta nu i mai deghizase chipul. Prul
blond, ridicat elegant i atributele sale fizice erau suficiente pentru
a reine atenia oricui, aa c spera ca i inta sa Ralph
McDermid s fie suficient derutat ca s nu o recunoasc.
Culese un pahar de ampanie de pe tava unui chelner i se
apropie de singura persoan pe care o cunotea acolo
reprezentantul unei firme britanice, de fapt agent MI 6.
Brbatul i arunc un zmbet.
Lucrezi sau ai venit s te distrezi?
Este vreo diferen, Mal?
Enorm. Dac ai venit s te distrezi, sunt gata s m dau la
tine.
Ce drgu, zise ea ntorcndu-i zmbetul. Data viitoare.
Brbatul oft trist.
Adic n seara asta nu sunt dect codoul tu. Pcat. Bine,
pe cine vrei s cunoti? i, apropo, care-i acoperirea ta?
Ea i spuse i brbatul o conduse prin ncpere, urmrit de
privirile celorlali. Nu dup mult timp o observ i McDermid. Se
uit fix la ea. Ea i ntoarse un zmbet ndrzne i continu
conversaia cu o chinezoaic mai n vrst care ocupa o funcie
nalt n guvernul local.
Suntei bun s m prezentai fermectoarei dumneavoastr
prietene, doamn Sun?
McDermid se apropiase tiptil prin spatele lui Randi i i atinsese
mna n trecere.
Chinezoaica i arunc un zmbet indulgent i o avertiz n
acelai timp pe Randi:
Ai grij cu tipul sta, fetio. Este un cuceritor renumit.
387

Reputaia domnului McDermid e bine cunoscut, spuse


Randi.
Atunci v las s facei cunotin.
McDermid nclin capul n faa doamnei Sun ntr-un gest
politicos de rmas-bun. Cnd ntoarse din nou privirea spre Randi,
ea observ trecnd o umbr pe faa brbatului, ca i cnd ar fi
simit c ceva nu e n regul.
Femeia i uguie buzele, schimbndu-i fizionomia.
Reputaia dumneavoastr e bine cunoscut, domnule Ralph
McDermid. Pot s v spun Ralph?
Norul trecuse i n ochii lui se citea numai dorina. Probabil ca
rezultat al englezei sale americane, al rochiei care mai mult
dezvelea dect acoperea i al figurii perfecte de tip caucazian.
Brbatul zmbi.
Despre ce reputaia e vorba, draga mea?
Aceea c Ralph McDermid este un brbat puternic din toate
punctele de vedere.
Modul n care flirta aceast femeie ncnttoare l fcu chiar i
pe un individ ca McDermid s ridice o sprincean.
Cine eti, draga mea?
Joyce Ray. Lucrez pentru Imperial Import-Export din San
Francisco.
Sau ei lucreaz pentru tine?
nc nu.
McDermid ncepu s rd.
O femeie ambiioas. Ei bine, Joyce Ray, mi placi. Mergem s
lum ceva de mncat i apoi s ne aezm undeva? Poate afar?
Mi-e foame. Randi o spusese cu dublu neles i vzu un val
de roea colornd obrajii brbatului pn deasupra gulerului.
McDermid mucase momeala.
Atunci s mergem. Brbatul i oferi braul.
Cu farfuriile ncrcate de la bufet se retraser ntr-un col izolat
al terasei. McDermid i povesti cteva anecdote selecionate cu grij
n legtur cu Grupul Altman i afl n schimb c Imperialul era o
firm care vindea angro, avea clieni n marile orae din America i
filiale n mai multe ri. Afl, de asemenea, c ea era unul dintre
388

vicepreedinii companiei.
Se nelegeau din ce n ce mai bine i Randi se afla pe calea cea
bun n ncercarea de a smulge informaii de la el, cnd, deodat,
brbatul nlemni. Se auzea un uor zumzet din buzunarul interior
al sacoului. Telefonul su celular.
Scuz-m o clip. Fr zmbet. Fr a ncerca s spun ceva
drgu.
Ea nu fcu nici o tentativ de a-l urma printre arbutii
decorativi din grdin. Ar fi fost prea riscant i s-ar fi dat de gol. n
orice caz, nu ar fi obinut mare lucru.
El se ntoarse n mai puin de treizeci de secunde.
Trebuie s plec. O lsm pe alt dat, bine? Am s te sun la
firm.
nainte ca ea s poat spune ceva, McDermid se ndeprtase
deja. Randi atept pn cnd el prsi salonul.
Apoi l urmri, mai nti pe jos, apoi cu maina, meninnd
permanent o distan suficient. McDermid se duse direct spre
cldirea unde i avea birourile i cobor n parcarea subteran.
Randi atept puin, apoi intr i ea n parcare i se opri la ase
maini distan de a lui. Putea s-l vad ateptnd n faa uii
liftului, btnd nervos din picior. De ndat ce liftul ajunse jos, el
intr n cabin i nchise ua. Ea sri din main i alerg spre lift.
Lmpile indicatoare artau c liftul urcase pn sus. Pn la
birourile lui McDermid. Ce cuta acolo la ora aceea? Nu-i mirosea
deloc a bine. Pe de alt parte, poate c era o ocazie s afle ceva
util.
i ridic fusta strimt i alerg napoi la main. Fcu legtura
cu linia instalat de oamenii si. Se auzea vocea lui McDermid:
OK, am ajuns n birou.
Ce este aa de important de a trebuit s vorbim? Era vocea
unui brbat pe care Randi nu reui s-l recunoasc. Te rog, nu-mi
spune c l-ai lsat pe Smith s scape.
N-am lsat pe nimeni, izbucni McDermid, dar, da, au scpat.
Cum adic au scpat? Cel care vorbea nu era nici prea
tnr, dar nici prea btrn. O voce calm, bine modulat i plin
de for.
389

A fost ajutat de ctre o alt agent. Bnuim c tipa lucreaz


pentru CIA.
Bnuii? Drgu.
Nu fi ironic. Avem nevoie unul de altul. Eti unul dintre membrii
cei mai de valoare ai echipei.
Sunt n aceast echip atta vreme ct identitatea mea nu e
dezvluit.
Situaia nu e chiar att de rea pe ct crezi. Pn la urm, nici
Smith, nici femeia de la CIA nu au reuit s duneze proiectului
nostru.
Faptul c cei de la CIA te in probabil acum sub observaie nu
te ngrijoreaz? ntreb, nervos vocea. Chiar dac nu are legtur
cu afacerea noastr, e posibil s se fi descoperit c o parte din
scurgerile de informaii de la Casa Alb duc la tine. Asta ar trebui s
te pun foarte tare pe gnduri.
Adevrul e c scurgerile de informaii nu ne afecteaz pe nici
unul dintre noi dect n foarte mic msur. Pn cnd nu vor reui
s descopere ce informaii m intereseaz pe mine i de ce, nu am
de ce s-mi fac probleme. n afar de asta, avem probleme mult mai
presante.
Cum ar fi?
McDermid ezit cteva secunde nainte de a-i da vetile rele.
Yu Yongfu triete. La fel i soia lui. i, mai ru, factura de la
Dragonul Zburtor e n minile lor.
De partea cealalt se auzi un strigt furios.
E numai vina ta, McDermid. Unde sunt cei doi? Unde se afl
documentul la nenorocit?
n China.
Urm o pauz destul de lung, ca i cum necunoscutul ar fi
ncercat s-i controleze emoiile.
Cum a fost posibil? M-ai asigurat c factura a fost distrus!
McDermid oft i i ddu apoi mai multe detalii.
Cele dou milioane nu reprezint o sum prea mare, ns nu o
s-i pltesc dect dac nu am ncotro.
Oricum sunt convins c afacerea nu o s se termine acolo i
nici nu ai vreo garanie c vom primi documentul. ocul iniial
390

dispruse din vocea necunoscutului i locul lui fusese luat de un


ton calm, cu un efect aproape linititor. Era evident c individul
era un orator versat, care nu-i pierdea uor capul. Obinuit
probabil cu apariiile n public. Randi ncepuse s cread c era
un politician, cineva obinuit cu esena discursului diplomatic,
aceea de a nu spune nimic i de a dezvlui nc i mai puin. Un
lucru era sigur i anume c nu era vocea lui Jasper Kott,
secretarul pentru Forele Terestre, pe care l nregistrase n Manila.
Cum ai de gnd s procedezi?
Aa cum au propus ei, plus cteva surprize. Cred c Feng a
ajuns la ora asta aproape de Dazu.
Dac Li Kuonyi e chiar aa de deteapt cum zici tu, nseamn
c se ateapt la aa ceva.
Urm o pauz, dup care strinul se auzi din nou. Randi avea
sentimentul ciudat care n-o prsise de cum auzise vocea aceea. l
mai auzise cu siguran undeva, probabil nu cu mult timp n
urm.
Nu sunt deloc sigur c faci bine folosindu-l n continuare pe
Feng.
Nu am timp acum s-l nlocuiesc. n afar de asta, nu numai
c-i cunoate foarte bine pe cei implicai, dar a i petrecut ceva timp
n Dazu cu ocazia altei operaiuni. Are i acea libertate de micare n
interiorul Chinei care este foarte greu de asigurat pentru un
occidental.
Vocea nu zicea nimic, ns timbrul ei foarte cunoscut continua
s rsune n mintea lui Randi. Unde? Cnd? Cine era
necunoscutul?
S-ar putea s mai fie o problem n legtur cu Feng, continu
McDermid. Una mare din pcate.
Care?
S-ar putea s nu lucreze numai pentru noi.
Fii mai explicit.
Exact aa cum l-am pltit eu s-mi raporteze micrile lui Yu
Yongfu ncep s m ntreb dac nu cumva raporteaz altcuiva
despre activitile noastre. Probabil cuiva din Beijing. Persoana
respectiv ori are o mulime de bani, ori e foarte puternic. Feng nu
391

s-ar obosi altfel.


Vocea cptase un accent sumbru, alarmat:
Ziceai c l-ai verificat.
Era o afirmaie, nu o ntrebare i Randi i ddu seama care era
una dintre problemele ei. Asta era vocea individului din viaa
obinuit, o voce sarcastic, uscat. Ceea ce probabil struia n
mintea ei era o voce public, ns avusese de-a face n munca ei cu
vocile attor oameni aflai n funciile cele mai nalte, nct nu se
putea hotr.
L-am verificat foarte bine, zise McDermid. tiu sigur c nu
lucreaz nici pentru Securitatea Public, nici pentru armat. Nu, aici
trebuie s fie vorba despre o persoan privat.
Cineva interesat de afacerea Empress?
Eu aa zic.
Foarte bine. F ce crezi c e mai bine. Nu vreau s cunosc
detaliile. Nu m intereseaz dect ca preedintele s nu intre n
posesia documentului.
Vrei numai profit fr s-i murdreti minile.
Aa ne-a fost nelegerea de la nceput.
Minile tale sunt la fel de murdare ca ale mele. Dac m
prbuesc eu, te prbueti i tu.
Cuvintele lui McDermid erau rspicate, amenintoare.
Necunoscutul de la captul cellalt al firului trnti receptorul n
furc.
eznd n Buick, Randi se lsase pe spate, cu ochii nchii n
timp ce n urechi continua s-i rsune vocea necunoscutului,
ncerca s o asocieze cu diverse figuri cunoscute. Cu persoane
aflate n medii i situaii diferite. Dup jumtate de or renun,
convins c rspunsul va veni cnd se va atepta mai puin. Spera
totui ca evenimentul s se produc destul de curnd.
Form un numr pe telefonul mobil.
Allan? Ai ascultat ultima conversaie?
Bineneles, rspunse Allan Savage.
Randi i vorbi de senzaia c mai auzise vocea aceea.
A reuit careva dintre voi s-l recunoasc?
392

i eu sunt sigur c l-am mai auzit undeva, ns nici eu, nici


ceilali de aici nu reuim s-l plasm. Nu te poi atepta ns la
prea mult din partea unor indivizi care au numai electronic n
minte, care habar n-au cine e director adjunct la CIA i care cred
c preedintele este tot Gipper.
OK, am neles. Ai grij ca banda s fie trimis la Langley cu
urmtoarea pot. S ajung la laboratorul de analiz vocal.
Vrei s pregtesc eu raportul tu?
Nu, vin i eu acolo. Randi voia s vorbeasc personal cu
directorul adjunct.

Beijing
Biroul lui Wei Gaofan din complexul de la Zhongnanhai era
cufundat n penumbra blnd a nopii, luminile Beijingului
transformnd cerul nstelat ntr-o ptur cenuie strlucitoare. Wei
Gaofan sttea sprijinit n cadrul uii i privea n curtea interioar,
spre salcia graioas i straturile ngrijite de flori care reueau s-i
induc ntotdeauna o stare de pace interioar. n seara aceea, ns,
era ngrijorat.
Era cunoscut drept ultimul reprezentant al liniei dure, de parc
asta ar fi fost o insult. Bufnia i liberalii din jurul lui erau toi
orbi din punct de vedere politic. Nu erau n stare s vad viitorul
aa ca el. Pe de o parte i era mil de ei, ns pe de alt parte
trebuia s fie nemilos, aa cum fusese ntotdeauna cu dumanii
si. Cu dumanii Chinei. Ei mpingeau ara pe un drum nefiresc,
foarte duntor, nu numai fiindc se deschidea n faa lumii. Calea
propus de ei lsa s ptrund cele trei boli contagioase:
capitalismul, religia i individualismul.
Telefonul ncepu s sune i Wei Gaofan se ntoarse n birou. Era
un apel pe lina sa privat, al crei numr era cunoscut numai de
un grup restrns de prieteni, protejai i spioni.
Avea presimirea c era vorba de veti proaste.
Da?
Tonul vocii lui Feng Dun era rece ca al unei fantome,
393

confirmndu-i presimirile:
Yu triete. Femeia e de vin. A reuit s m pcleasc.
Wei trase adnc aer n piept.
i factura de la Dragonul Zburtor?
E n minile lor. Yu n-a ars-o atunci. Feng i raport toate
detaliile.
Wei se prbui n fotoliu. Simea un nod n stomac, ns se
strdui ca vocea lui s sune calm.
Unde sunt?
n Dazu. Acum m ndrept ntr-acolo. Am plecat din
Chongqing.
Ce vor s fac acolo?
Feng i vorbi despre telefonul pe care l primise Ralph McDermid
de la Yu Yongfu i despre nelegerea la care ajunseser cei doi.
Yu, Li i documentul vor fi n minile mele n mai puin de
patruzeci i opt de ore.
Eti sigur?
Nu cred c am avea nimic de ctigat dac v-a mini.
Vocea optit a lui Feng i recptase timbrul obinuit.
ntorstura pe care o luaser evenimentele l zdruncinase fr
ndoial, ns i revenise deja. n toi aceti ani de cnd Feng se
afla n slujba sa, Wei nu remarcase c i-ar fi pierdut vreodat
ncrederea n sine. Dar data asta aveau de-a face cu o problem a
crei complexitate politic depea chiar i capacitile celor mai
grozavi experi.
Feng i fusese ntotdeauna loial, chiar i atunci cnd l trimisese
s lucreze pentru alii, ca s-i poat aduce astfel informaiile
dorite. Loialitatea lui fusese ns pe deplin rspltit i, atunci
cnd Wei ajunsese n funciile nalte pe care le ocupa n guvern, l
trsese i pe Feng dup el. Yu Yongfu n-ar fi putut face niciodat
pentru el ceea ce fcuse Wei. Nici oricare american, chiar dac se
numea McDermid. Pentru un fost mercenar ca Feng, era o mare
onoare s lucreze pentru un membru al Comitetului Permanent,
iar beneficiile materiale erau mai mult dect generoase, n special
n situaii ca aceasta, cnd era pltit din mai multe pri. Atunci
cnd Wei va deveni secretar general, viitorul lui Feng va fi asigurat.
394

Erau strns legai, doi ambiioi care aveau nevoie unul de cellalt.
Ai nevoie de ajutor n Dazu? ntreb Wei. Nu e momentul s
te duci acolo ca un lup solitar.
Feng ezit puin.
Dac avei vreun comandant militar de ncredere prin zon,
prezena sa cu o mic unitate s-ar putea dovedi util n cazul n
care am fi cumva reinui de autoritile locale.
O s m ocup eu de asta. Feng, nu uita, Li Kuonyi este foarte
ireat. Un adversar periculos.
Nu e nevoie s m insultai, stpne.
La prima vedere erau cuvinte dure din partea unui subordonat,
ns Wei le accept cu un zmbet nelegtor i nchise telefonul.
Feng revenise fr ndoial la normal. Ca un lup flmnd, el abia
atepta s pun laba pe cei doi care l fcuser s par un amator
n ochii efului su. Era mai hotrt ca niciodat s fac orice
pentru a pune mna pe documentul la afurisit.
Wei se ntoarse din nou la fereastr s priveasc grdina. Nu
reuea s alunge presimirile negre. Era din ce n ce mai convins
c investigaiile maiorului Pan n legtur cu colonelul Smith i cu
familia lui Li Aorong se apropiaser mult mai mult de afacerea
Empress dect lsa s se neleag raportul scris al maiorului ctre
generalul Chu sau dect comunicase Niu Jianxing n edina
Comitetului Permanent. n acelai timp, Wei dobndea din ce n ce
mai mult sprijin n Biroul Politic i n Comitetul Central.
Nu neglija s ia n considerare i nefericita variant de a fi
nevoit ca la un moment dat s-i elimine pe Feng Dun i pe
McDermid, la fel ca i pe Li Aorong i familia lui pentru a acoperi
toate urmele implicrii sale n afacerea Empress.
Atunci cnd Feng i povestise prima dat despre planul lui
McDermid, toat afacerea i se pruse o lovitur norocoas. Acum
ns ncepuse s miroas a pericol. O via ntreag Wei reuise s
supravieuiasc i s prospere acionnd rapid i fr mil n
funcie de ceea ce-i dictase instinctul.
Crat pe o scar sprijinit de zidul ce mrginea o curte din
Zhongnanhai, mecanicul termina reparaia la unul dintre
395

reflectoarele care luminau grdina lui Wei Gaofan. n timp ce lucra,


omul blestema n barb paranoia patronului su. De frica de a fi
asasinat, Wei nu mai accepta nici un col de umbr n grdin.
Nemulumirea lucrtorului fa de eminentul membru al
Comitetului Executiv era mai mare i fiindc electricianul nu era
doar un muncitor de ntreinere, ci i spion. Cu ajutorul
microfonului direcional ascuns n cutia cu scule, acesta reuise s
nregistreze convorbirea telefonic pe care o avusese Wei din birou
i acum era nerbdtor s transmit caseta superiorului su din
Direcia Contrainformaii a Biroului Securitii Publice. Pe de alt
parte, venise deja schimbul care ncepuse s grebleze frunzele din
apropierea biroului lui Wei. i el avea pregtit un dispozitiv de
ascultare, ascuns n cutia cu scule lsat pe un bolovan, nu
departe de ferestrele biroului.
Spionul cobor de pe zid i-i duse scara i cutia cu scule ntrun adpost bine ascuns sub vegetaia dens, astfel nct s nu
afecteze armonia grdinii. O dat ajuns n adpost, brbatul
deschise un compartiment aflat la fundul cutiei cu scule i scoase
de acolo o caset audio miniatural.
Aez sculele i scara la locul lor i form un numr pe telefonul
mobil.
Am o nregistrare, zise el i se opri ca s asculte. n zece
minute, da. Voi fi acolo.
nchise telefonul, ncuie ua adpostului i se grbi ctre o
poart pzit care ddea n exterior. Era o poart folosit numai de
personalul de serviciu.
Paznicul, acelai cu care se ntlnea n fiecare sear la ieirea
din schimb, insist i de data aceast s-i vad permisul de
intrare.
Ai terminat mai trziu n seara asta.
Abia am ncheiat o reparaie la ordinul stpnului Wei. Unul
din afurisitele alea de reflectoare s-a stricat i stpnul s-a
nfuriat. Nu aveam cum s-o las pe diminea.
Nu era chiar o minciun. Chiar el defectase reflectorul aa nct
s aib un motiv s stea acolo sus cteva ore i s poat nregistra
convorbirea. Era o perioad foarte agitat n sferele politice dup
396

cum spusese de eful su direct i fiecare convorbire telefonic a


lui Wei trebuia s fie nregistrat. Slujba sa i oferea acoperirea
necesar pentru a face aceste nregistrri.
Gardianul zmbi. Paranoia lui Wei era bine cunoscut. Se ddu
la parte i mecanicul iei n strada care ducea spre Piaa
Tienanmen. Acolo se strecur printre turitii care zboveau trziu
n preajma Oraului Interzis. Ajunse pn la urm ntr-o ceainrie
de mod veche i se opri o clip n pragul uii. eful su era deja
acolo. Citea ziarul eznd la o mas n mijlocul localului.
Muncitorul comand o can cu ceai Wu Yi i un pachet de
biscuii englezeti. Cu pachetul de biscuii n mn, porni spre o
mas din spate. n clipa n care ajunse n dreptul brbatului care
citea ziarul, muncitorul scp pachetul din mn i se aplec s-l
ia de jos. Dup aceea i continu drumul i se aez la mas,
ateptndu-i ceaiul.
Maiorul Pan Aitu se grbea. Cu toate acestea, el termin mai
nti ceaiul i mpturi ziarul nainte de a se ridica. Agentul merse
pe jos dou cvartale pn ajunse la main. Dup ce nchise
portiera, i scoase din pantof micua caset i o introduse ntr-un
casetofon minuscul. Ascult ntreaga conversaie, oprindu-se de
cteva ori s deruleze banda napoi n punctele unde i se pruse
mai interesant.
Dup ce termin, i sprijini capul pe tetier i se ncrunt. Era
clar: nu numai c Li Kuonyi i Yu Yongfu nu erau mori, dar
deineau factura de nsoire a ncrcturii de pe Empress,
documentul dup care venise colonelul Smith n China. Cuplul din
Shanghai se afla probabil deja n drum spre Dazu, pregtindu-se
s-i vnd documentul lui Feng Dun n calitate de reprezentant al
lui McDermid. De fapt, Feng urma s recupereze factura i s-i
ucid apoi pe cei doi din ordinul lui Wei Gaofan.
Implicaiile raportului lui Feng ctre Wei Gaofan erau clare. Fr
ndoial c Bufnia ar fi fost foarte interesat s le afle. Era evident
implicarea personal a lui Wei Gaofan n afacerea Empress.
Evenimentele evoluaser pn n punctul n care trebuia s ia o
decizie. Pe de o parte, Wei Gaofan l angajase deja pe Feng Dun,
397

fusese implicat nc de la nceput n afacere i, mai mult ca sigur,


nu va arta prea mult simpatie fa de un agent de
contrainformaii ca el, care aflase deja prea multe.
De cealalt parte se afla Bufnia Niu Jianxing evident n
opoziie cu Wei Gaofan i echipa sa de adepi ai liniei dure i care
nu tia nimic despre toate aceste dedesubturi ale afacerii. Un om
care avea s-i fie fr ndoial deosebit de recunosctor.
Pan trebuia s plece acum la Dazu, ceea ce nsemna s
parcurg o distan considerabil. O dat ajuns acolo, va fi
necesar s ia o decizie. Se descurcase destul de bine n noua Chin
i nu dorea s revin la ce era nainte. Dup toate aparenele,
interesele sale preau s-l plaseze de partea Bufniei.

398

34
Undeva deasupra provinciei Sichuan
Jon sttea sprijinit cu spatele de peretele cabinei pilotului ntrun avion de tip E-2C Hawkeye AWACS al Forelor Navale. Era
aproape ora unsprezece noaptea. n urechi i rsuna vibraia
regulat a motoarelor cu elice. Nici o lumin nu era aprins la
bordul aparatului, aa cum se ntmpla de obicei n timpul
misiunilor de recunoatere. Asta nu era ns o misiune de
recunoatere obinuit.
Cu nervii ntini la maximum, Jon purta hainele sale negre de
lucru, cu revolverul prins la spate ntr-un toc. Lng el, pe un alt
fotoliu, era pregtit un costum negru de parautist. Avnd n
vedere c urma s sar din avion de la zece mii de metri nlime,
un asemenea costum izolant i era absolut necesar. Srise de sute
de ori cu parauta, ns niciodat de la o asemenea nlime i
adevrul este c Trecuse foarte mult vreme de la ultimul salt.
Specialitii de la bordul portavionului recapitulaser nc o dat cu
el noiunile de baz i i dduser o mulime de sfaturi utile.
Echipament cuprindea i o butelie cu oxigen fiindc urma s
cad liber pn la trei mii de metri nainte de a deschide parauta.
Jos nu l atepta nici un rzboi, cel puin nu unul n care s se
trag cu puca i nu avea s fie ntmpinat de nimeni cel puin
teoretic. Zona de aterizare fusese foarte atent calculat pe baza
fotografiilor din satelit nu mai vechi de douzeci i patru de ore.
Era de ateptat ca perdeaua de nori s ofere acoperirea necesar.
Curenii de aer erau de mic intensitate.
Toate msurile tehnice necesare pentru un salt fr probleme
fuseser luate. Acum era rndul lui s se pregteasc din punct de
vedere psihologic. Jon parcurgea din nou mental fiecare pas pe
care urma s-l execute n curnd, ncercnd s depisteze vreo
eroare uman sau vreo potenial problem. Din cnd n cnd i
399

scutura braele i picioarele pentru a menine muchii relaxai.


Ua cabinei se deschise i i fcu apariia un membru al
echipajului.
E timpul, domnule colonel. Punei-v costumul.
Ct mai am?
Zece minute. Comandantul mi-a ordonat s v spun c totul
e perfect. Luna nu apare mai devreme de cteva ore, nu plou i
pn acum nu ne-a descoperit nimeni. Linite i pace, cum se
spune. O s revin peste cteva minute s v verific echipamentul i
s v dau semnalul de plecare. Avei grij, cnd srii, s nu o
luai n sus. Riscai s fii cioprit ca o salat.
Subofierul intr napoi n cabin, rznd de propria gluma
proast. Lui Jon nu-i ardea de rs. i fix pistolul automat MP5K
Heckler & Koch de trei inele speciale ale hamului care i nconjura
pieptul. i ddu cu crem neagr pe fa evitnd cu grij rnile.
Se lupt apoi s intre n costumul izolant, i puse mnuile i
trase toate fermoarele. i puse dup aceea harnaamentul exterior
i fix cele dou paraute, tubul cu oxigen, altimetrul, unitatea
GPS i celelalte echipamente.
n scurt timp simi c ia foc, avnd, n plus, senzaia c are
jumtate de ton. Se ntreb cum de reuesc soldaii s se mite
cu tot echipamentul pe ei i rspunsul i veni imediat: pentru c
sunt nevoii. i aminti. Aa fcuse i el.
Era gata, transpirat i suprancrcat, spernd ca ateptarea s
nu dureze prea mult. Costumul era att de greoi c nu-i dorea
nimic altceva dect ca totul s se termine mai repede. S sar, s
cad i s ajung jos. Orice i se prea mai bine dect aceast
chiar i s nfrunte hul negru care se csca n afara avionului.
Am ajuns.
Subofierul se ntorsese i ncepuse s-i verifice echipamentul,
atent s vad dac era fixat cum trebuie i n stare de funcionare.
Apoi i trase lui Jon o palm pe spate.
ncepei s respirai prin tubul de oxigen. Atenie la lampa de
deasupra capului. Cnd ncepe s plpie, deschidei ua. V urez
succes.
Jon ddu din cap i fcu ceea ce-i spusese subofierul. Cu
400

privirea aintit pe lamp, simi cum compartimentul n care se


afl este depresurizat. n clipa care lampa ncepu s plpie,
deschise ua. Aerul negru ca cerneala l trase n afar ca un
aspirator i Jon avu un moment de ndoial. Atunci i aminti ceea
ce-i spusese tatl lui cu mult timp n urm: toi murim pn la
urm, aa c e mult mai bine s-i trieti din plin fiecare clip a
vieii dect s te tot uii n urm i s te ntrebi ce ai pierdut.
Se arunc n gol.

Washington, D.C.
n capitala Statelor Unite era aproape ora prnzului i
preedintele se afla la masa sa de lucru din Biroul Oval. Primise de
la efii forelor armate planurile de aciune n diverse situaii, de la
o simpl demonstraie de for a chinezilor mpotriva Taiwanului
pn la o invazie pe scar larg a insulei i chiar la ceea ce nimeni
nu ndrznea s-i imagineze: un atac cu arme nucleare ndreptat
mpotriva Statelor Unite.
Preedintele Castilla se ls pe spate n fotoliu i nchise ochii.
i frec pleoapele pe sub lentilele ochelarilor, apoi i prinse
minile la ceafa. Se gndea la rzboi, la ncercarea de a lupta
mpotriva unei naiuni de 1,3 miliarde, plus sau minus cteva
milioane care scpaser probabil la numrtoare. Se gndea la
armele nucleare i avea sentimentul c nu mai stpnete situaia.
Una era s ai de a face cu naiuni mici, slab narmate, sau cu
teroriti americani ori strini, care nu puteau face mai mult de
cteva mii de victime i cu totul altceva s lupi mpotriva Chinei, o
ar cu capaciti de distrugere aproape nelimitate. Se ndoia c
Beijingul ar dori s intre n rzboi mai mult dect i dorea el, ns
care era diferena dintre un comandant de submarin att de furios
nct fusese gata s-i trimit torpilele i un adept al liniei dure
care, de pe poziia sa nalt, putea oricnd s apese pe butonul
nuclear?
O btaie uoar n u preced capul lui Jeremy.
Fred Klein, Sir.
401

Invit-l nuntru, Jeremy.


Klein i fcu apariia nervos ca un peitor, nerbdtor, dar i
speriat n acelai timp. Cei doi ateptar ca Jeremy s ias din
ncpere.
Nu tiu de ce am impresia c mi-ai adus i veti bune i veti
rele, spuse preedintele.
Probabil fiindc chiar aa stau lucrurile.
Perfect, ncepe cu cele bune. Am avut o zi lung.
Klein se aplec n fotoliul su, ncercnd s-i ordoneze ideile.
Colonelul Smith triete i e sntos, iar copia original a
facturii pe care Mondragon a ncercat s ne-o expedieze a aprut
din nou.
Preedintele sri din fotoliu ca ars.
Documentul e n posesia ta? n ct timp poi s-l aduci aici?
Asta e partea cea rea. Documentul se afl nc n China.
Klein i prezent n detaliu raportul lui Smith din clipa n care
fusese capturat, felul n care scpase i interceptarea telefonului pe
care-l dduse Li Kuonyi.
A fost nevoit s le spun celor din echipa de la CIA c
lucreaz pentru Casa Alb, dar att. N-a scos nici un cuvnt
despre Covert-One. Le-a spus c e vorba de un singur angajament,
doar pentru aceast misiune special.
Foarte bine, zise Castilla i se ncrunt. Acum tim deci, fr
o urm de ndoial, c McDermid se afl n mijlocul ntregii afaceri.
ns asta nu schimb cu nimic pericolul reprezentat de
ncrctura de pe Empress.
Nu, domnule.
Fr factura de la Dragonul Zburtor suntem n prag de
rzboi. Li Kuonyi se ntlnete cu oamenii lui McDermid n Dazu
mine diminea?
Nu, domnule. Poimine diminea.
Asta ne reduce i mai mult, Fred. Preedintele ntoarse capul
spre ceasul de perete. Brose zice c mai avem la dispoziie cel mult
patruzeci i opt de ore. efii militari abia ateapt s nceap
scandalul. Ce ai de gnd s faci ca s pui mna pe document?
n clipa asta, colonelul Smith e n drum napoi spre China. El
402

o cunoate pe Li Kuonyi din vedere i ea, la rndul ei, tie cine e


Jon. S-ar putea s cad la nvoial cu el pentru a obine azil n
Statele Unite.
A plecat deja? Parc spuneai c ntlnirea are loc peste dou
zile.
A aprut altceva. L-am trimis acolo cu o zi mai devreme.
Preedintele aproape explod:
Altceva? Ce naiba s-a putut ntmpla ca s-i abat atenia
de la recuperarea facturii?
Fred rmase calm.
E vorba de tatl tu, Sam. i nu mi-a abtut atenia. A
aprut o problem i cred c Smith o poate rezolva i poate
recupera i documentul.
Tatl meu, zise preedintele, simind ca un cuit n stomac.
Ce problem?
Am primit un raport de la nchisoare cum c urmeaz s fie
mutat de acolo mine diminea, dup ora local. Omul pe care l
avem nuntru nu cunoate motivul acestei aciuni, ns dac
Thayer e mutat, ansele noastre de a-l elibera n curnd scad
considerabil. Echipa mea nu are cum s ajung la timp, aa c am
conceput un alt plan. Din pcate, e mai riscant. Singurul lucru
bun n toat avalana asta de evenimente este faptul c locaia pe
care Li Kuonyi a ales-o ne-a oferit posibilitatea de a face din
salvarea lui Thayer o aciune mai puin riscant. Trimindu-l pe
colonelul Smith acolo cu o zi mai devreme, ansele noastre de
izbnd vor crete.
Preedintele era alarmat.
Nu dac se pune n pericol principalul nostru obiectiv, Fred.
Nu, Sam. N-a face niciodat aa ceva. Ne tii doar.
Pe tine te cunosc, ntr-adevr. De Smith nu sunt sigur. S-a
dus singur acolo?
Nu va fi singur, domnule, ns nu cred c dorii s tii mai
multe. E posibil ca la un moment dat s fii nevoit s negai totul.
Spune-mi ceea ce se poate.
l avem pe Chiavelli i o reea de prizonieri politici n
interiorul nchisorii, pe Smith afar i vom primi ajutor i de la
403

altcineva despre care v-am spus c nu e bine s aflai, mai ales c


l-au mai ajutat i nainte pe Jon. Am mprtiat o mulime de
verziori americani prin zon aa c n sperana c nu se mai
ntmpl vreun dezastru exist ansa de a-l scoate pe Thayer de
acolo. Cpitanul Chiavelli l va duce apoi ctre grania cea mai
apropiat. n timpul sta, Smith i cu ceilali se vor duce la statuia
lui Buddha Dormind i vor atepta acolo.
Preedintele prea n continuare nencreztor.
Bine. Dar Smith are un loc n care s se ascund mine toat
ziua?
Da, domnule.
Preedintele ddu din cap, ns se vedea c gndurile sale erau
n alt parte.
Dar dac totul nu a fost dect o minciun? O capcan? Dac
nu exist nici o substan chimic interzis?
Avnd n vedere tot ce am descoperit pn acum, e puin
probabil.
Dar nu imposibil, nu?
n munca de informaii i n politic, nimic nu e imposibil.
Atta vreme ct fiinele omeneti sunt cele care nvrt totul.
Atenia preedintelui era n continuare ndreptat undeva
departe, n afara Biroului Oval.
Oare de ce vor att de muli s ocupe funcia asta? Trebuie s
dai dovad de o arogan oarb ca s doreti aa ceva.
Privirea lui Castilla se ntoarse ctre Klein.
Apreciez tot ceea ce facei, tu i Smith. Nu v-a fost deloc uor
pn acum i m ndoiesc c v va fi de aici ncolo. Au mai rmas
cel mult patruzeci i opt de ore i China e att de departe.
tiu. ns vom reui.
Cu gndurile aiurea, preedintele i aps pieptul cu nuna.
Prin stofa scump a costumului putea s simt portofelul. n faa
ochilor i apru brbatul acela zmbitor cu plrie de fermier
australian pe cap. n ochii lui se citea parc o ntrebare. Ar fi vrut
s-l ntrebe despre ce era vorba. Dar l alung din gndurile sale.

404

Undeva deasupra provinciei Sichuan


Curentul produs de motoare l ndeprt imediat pe Smith de
corpul aparatului i, cu excepia mngierii aerului pe obraji, avu
senzaia c plutete n spaiu fr s se mite. Cu toate astea, el
cobora cu o vitez ameitoare mai mult de o sut aizeci de
kilometri pe or. Nu btea aproape deloc vntul i el trebuia
neaprat s afle la ce nlime se afl i care este cursul lui spre
zona de aterizare. Luptndu-se cu forele aerului i ale gravitii,
ridic n dreptul ochilor ncheietura minii drepte ca s citeasc
indicaiile luminoase de pe altimetru i aparatul GPS. Se afla nc
la ase mii de metri altitudine i cursul era foarte bun. Lipsa
vntului reprezenta cel mai bun lucru care i se putea ntmpla.
Din fericire, asta nu era o sritur de precizie, dei la numai
civa kilometri distan se nlau munii. Pentru a ti cnd s
deschid parauta trebuia s stea cu ochii pe altimetru. Att timp
ct vntul rmnea calm, avea s cad dup unghiul potrivit ca s
ajung n centrul zonei de aterizare.
Plutea pe o pern de aer i se simea cuprins de o euforie
ciudat. Brusc, aparatul GPS ncepu s plpie. Era un
avertisment c ieise din cursul normal. Cu flcile ncletate, se
ncord i-i ndoi trupul n aa fel nct s schimbe forma pernei
de aer i s descrie un arc de cerc. Plpirea de pe cadranul
aparatului ncet.
Bucuros, se pregtea s verifice din nou altimetrul, cnd
ncheietura minii ncepu s-i vibreze. Era semnalul care i spunea
c a ajuns aproape de punctul din care nu mai exista ntoarcere.
C se apropia de altitudinea dup care deschiderea parautei
devenea inutil. Inima ncepu s-i bat cu putere. Se strdui s-i
ndrepte trupul i trase de mnerul de deschidere a parautei.
Se auzi uieratul aerului deasupra. Privi spre paraut plin de
speran i deodat corpul su fu tras n sus de curelele
hamului. Parauta era deschis, hamul rezistase i el i continua
drumul.
Dispruse orice zgomot. Arunc mnerul care i rmsese n
mn. Se roti uor i continu s pluteasc cu pnza parautei
405

larg deschis deasupra lui. Aparatul GPS i spunea c se abtuse


uor de la curs i el corect direcia de cdere trgnd uor de
suspantele parautei. Trebuia s aib grij s nu trag prea tare ca
s nu se ncurce parauta. Dup ce reui s stabilizeze cursul,
privi n jos i vzu lumini mai aproape dect se ateptase. Era ceva
care se putea ntmpla oricnd. Pmntul se apropie cu o vitez
mai mare dect cea pe care o anticipezi fiindc, atunci cnd faci
manevre, pierzi din vedere viteza de cdere.
Se uit din nou n jos. Luminile proveneau de la ferestrele unor
grupuri de case, destul de ndeprtate unul de cellalt. n mijloc
era ntuneric un spaiu larg i negru. Era zona de aterizare.
Mulumi n gnd celor care obinuser fotografiile din satelit ale
zonei, specialitilor din Marin care calculaser traiectoria de
cdere i Celui de Sus pentru absena vntului. ncepu s arunce
tot ce se putea tubul cu oxigen, mnuile, casca. Dei cdea cu
vitez, solul continua s fie invizibil. i cercet ngrijorat
altimetrul. Mai avea nc treizeci de metri. Doar cteva secunde
pn la impact.
Cnd n cele din urm reui s vad solul un cmp arat, exact
aa cum fusese prevenit se simi dintr-o dat linitit. tia exact
ce trebuie s fac. i relax trupul, deprt picioarele, ndoi
genunchii i lovi solul. Cnd ghetele i se afundar n pmntul
moale, simi o durere surd n tot corpul, o amintire a loviturilor
primite n aceeai diminea. Alung gndul la durere. Sri uor,
i recpt echilibrul, apoi ndrept corpul. Mirosul puternic al
cmpului proaspt arat i umpluse plmnii. Parauta czu fr
zgomot n faa lui.
Se afla singur n miez de noapte n mijlocul acelui cmp
ntunecat i rmase nemicat cteva secunde, cu urechile ciulite.
Se auzea fonetul stins al insectelor nocturne, ns nici un zgomot
de motor de main. Autostrada Chengdu care fcea legtura ntre
Chongqing i Chengdu era pe undeva prin apropiere, ns probabil
c la ora asta trzie, duminic noaptea, traficul era ca i
inexistent. n deprtare, tcute ca nite santinele, se vedeau pilcuri
negre de copaci. Smith i ddu jos hamul cu instrumentele
ataate de el, i scoase costumul de zbor, strnse i nfur
406

pnza parautei, apoi, cu o lopat mic, ngrop totul, mai puin


aparatul GPS.
Terminase de acoperit totul cu pmnt cnd auzi un zgomot
metalic slab undeva n deprtare. Ca i cum dou piese de metal sar fi lovit una de cealalt.
Rmase nemicat. ncordat, ascult atent la cel mai mic zgomot.
Un minut. Dou. Zgomotul nu se repet.
Desprinse pistolul mitralier MP5K din hamul n care fusese
fixat, i scoase hamul i atrn arma de umr. Sp cu minile o
groap mic i bg acolo hamul i lopica. Acoperi locul cu
pmnt.
Scutur pmntul de pe mini, i lu arma de pe umr, citi
indicaiile aparatului GPS pentru a determina direcia n care
trebuia s-o apuce i i prinse pistolul-mitralier la centur. O lu
apoi peste cmp, n direcia liniei de copaci. Siluetele lor ntunecate
se distingeau pe fondul puin mai luminos al cerului. Cerceta
permanent mprejurimile, atent la luminile din deprtare i la orice
siluet care ar fi putut aprea la orizont.
Nu trecuser mai mult de dou minute de cnd se pusese n
micare cnd, deodat, vzu ceva micndu-se la marginea
plcului de copaci. n secunda urmtoare era culcat la pmnt, cu
pistolul-mitralier n poziie. Scoase binoclul pentru vedere pe timp
de noapte de la centur, l duse la ochi i-l ndrept n direcia
copacilor. ntre copaci se vedea o mic structur, ceva care putea fi
un adpost, o magazie sau o csu. Nu putea vedea prea clar n
lumina verzuie a binoclului. I se pru, de asemenea, c vede o
camionet, n spate cu o remorc cu dou roi. Nu se mica ns
nimic. Nu se vedea nici un animal, un cine sau o vac.
Cu toate astea, era sigur c vzuse ceva. Indiferent ce fusese
acolo, prea s fi disprut. Mai atept nc dou minute. Apoi
puse din nou binoclul la centur. Mai verific o dat aparatul GPS,
se ridic i porni.
Auzi iar acelai zgomot. i nghe sngele n vine. tia exact ce
era: cocoul metalic al unei arme. Grbi pasul, dar avea senzaia
c n jurul su se ridic forme ciudate, ca dinii unui dragon uria.
Era nconjurat de umbre. Umbre cu arme n mini, toate
407

ndreptate spre el.


Ghemuit la nivelul solului, cu pistolul mitralier n mini, Jon,
paralizat, nu mai putu s fac nici o micare.
n locul tu a rmne nemicat. Bieii sunt puin cam
nervoi.
Un freamt trecu printre umbrele din jurul su. Aveau feele
nnegrite, dar nu purtau uniform. Erau mbrcai n haine
ponosite i pe cap cu fesuri strmte din ln. n aceeai clip i
ddu seama c vocea aceea cu un puternic accent britanic i era
foarte cunoscut. n momentul acela, umbrele se ddur la o parte
i cel care vorbise nainte spre el.
Un individ pe nume Fred Klein mi-a spus c i-ar prinde bine
o mn de ajutor, zise Asgar Mahmout i zmbi, fcnd s-i
strluceasc dinii albi. Uighurul continua s se apropie cu acelai
vechi pistol-mitralier AK-47 atrnat de umr cu eava n jos; Cnd
ajunse chiar lng el, i ntinse mna.
mi pare bine s te ntlnesc din nou, i spuse Jon i-i strnse
mna n timp ce uighurii se grupau protector n jurul lor, ateni n
toate prile.
Dumnezeule, btrne, zise Asgar holbndu-se la el. Faa ta
arat ca naiba. Ce i s-a ntmplat?

408

35
Luni, 18 septembrie
Dazu
Dup ce Jon i povesti pe scurt cum reuise s scape de Feng
Dun i de criminalii lui, Asgar Mahmout i mai strnse o dat
mna plin de admiraie. ntre timp, Jon reuise s numere
douzeci de lupttori uighuri, inclusiv Mahmout. Erau toi
mbrcai n acel ciudat amestec de straie colorate i ponosite
uighure cu piese occidentale pe care l cunotea din Shanghai.
Majoritatea erau brbierii i numai civa dintre ei purtau musti
subiri, pe oal, ca a lui Asgar. Nici unul nu scotea o vorb. Asgar i
spuse c tovarii si vorbeau foarte prost chinezete i c nu tiau
deloc engleza.
Jon studie terenul de jur mprejur. Oamenii lui Asgar se uitau i
ei nervoi n toate prile.
Ar fi cazul s plecm de aici.
Asgar le zise ceva n uighur. Grupul se puse n micare, cu Jon
protejat n mijloc. n stnga se vedeau cmpuri cultivate cu orez,
pe al cror luciu negru de ap se reflecta cerul nstelat. n
deprtare se distingeau nite muni nu prea nali, ca nite pete de
cerneal mov pe fundalul ntunecat. Acolo probabil, printre grotele
lui Buddha, se afla i statuia Buddha Dormind, unde Li Kuonyi
urma s se ntlneasc cu reprezentantul lui McDermid probabil
cu Feng Dun.
Asgar mergea lng Jon.
n legtur cu munii aceia circul o legend strveche.
Chinezii cred c piscurile sunt de fapt zeie care au venit pe
pmnt i s-au ndrgostit att de tare de locurile astea nct au
refuzat s se mai ntoarc n paradis. Chinezii au momente n care
nu sunt att de ri. Dar s nu spui nimnui c i-am spus eu aa
ceva.
409

Cum de l cunoti pe Fred Klein? l ntreb Jon.


Nu eu l cunosc, amice, ci nite apropiai de-ai mei. De la ei
am primit mesajul mpreun cu o sum considerabil n avans
pentru ajutorul nostru.
Ce cunoscut de-al tu l tie pe Klein?
Un inginer rus pe nume Viktor.
El te-a contactat din partea lui Klein? insist Jon.
La nceput, da. ns aceast nou colaborare a nceput atunci
cnd i-am transmis un mesaj din nchisoare din partea cpitanului
Chiavelli.
Jon ncepea s neleag.
Ai legturi cu prizonierii uighuri de acolo.
Chinezii i consider criminali. Noi le spunem deinui politici.
n orice caz, pentru infraciunile minore pe care le-au nfptuit au
primit pedepse exagerat de mari n comparaie cu aceleai
infraciuni nfptuite de chinezi.
Un patriot pentru unii este terorist pentru ceilali.
Nu e chiar aa de simplu, spuse Asgar i accentul su
britanic l fcu nc o dat pe Jon s se ntrebe dac ordinea
universului era chiar aa cum o tia el. Esena problemei e
urmtoarea: aduc aciunile lupttorului pentru libertate sau ale
teroristului vreun avantaj cauzei sale i poporului su? Dac nu,
atunci avem pur i simplu de-a face cu un egoist, un fanatic
pentru care cauza conteaz mai mult dect elurile ei. Este o
ntrebare pe care mi-o pun adesea i nu sunt deloc aa de sigur de
rspuns pe ct a vrea, n special n privina celor care lupt de o
via pentru un Turkestan liber.
Eu credeam c totul depinde de interesul naiunilor bogate.
A, da. i asta-i adevrat.
Drept n faa lor se afla plcul de copaci, mai mare i mai des
dect apreciase Jon de la distan. Echipa i continu drumul pe
lng copaci, de-a lungul orezriilor. Civa uighuri aprinser
lanterne. Jon se uita atent n toate prile, aa cum proceda
ntotdeauna. Ridic puin privirea i ncremeni. Printre ramurile
arborilor se vedeau forme ntunecate care semnau cu nite
cuiburi gigantice de albine sau de viespi.
410

Ce sunt alea? l ntreb pe Asgar.


Grmezi de orez netreierat. ranii pstreaz orezul acolo
pentru a-l proteja de obolani.
n scurt timp prsir cmpul moale i se ndreptar spre ceea
ce prea a fi un col de pdure. n jurul lor se ridicau trunchiuri de
mesteacn i de pin, n timp ce de sub covorul gros de frunze se
luptau s ias la suprafa tufe pipernicite.
Dup ce naintar cale de cteva sute de metri printre copaci,
Asgar ddu un ordin scurt i trei oameni de-ai si se ntoarser i
o luar spre captul pe unde intraser n zona mpdurit.
Mahmout pregtea un perimetru defensiv. Ceilali uighuri se
oprir n preajma unei stnci care proteja o mic vale,
comportndu-se ca i cum ar mai fi poposit acolo i cu alte ocazii.
Trei disprur printre copacii ntunecai, iar restul, dup ce i
sprijinir armele n piramid, se ntinser pe covorul de frunze i
nchiser ochii.
Asgar i fcu semn lui Jon s vin lng el. Se aezar amndoi
aproape de rmiele unui foc.
Dup ce ai prsit tu China, ncepu Asgar, am reuit s ne
strecurm i noi nevtmai de pe plaja aceea, ns era inevitabil
ca, mai devreme sau mai trziu, cei care ne urmriser s afle
despre cele dou autoturisme Land Rover pline cu uighuri. Am
trimis pe civa dintre cei cu permis de edere n Shanghai s se
ascund n longtang, iar pe ceilali i-am dus n vest pn se
potolesc lucrurile. Aa procedm noi de fiecare dat cnd avem
probleme.
Prin urmare te aflai prin apropiere cnd ai primit mesajul n
legtur cu acest Viktor?
Da. Omul meu de legtur din nchisoare mi-a trimis vorb
c inginerul rus, Viktor, vrea s bage n lagr un agent american
pe nume Chiavelli, care s stea de vorb cu David Thayer.
Jon ncuviin din cap.
Fred a plnuit un raid rapid pentru a-l salva pe David Thayer.
Situaia s-a schimbat, spuse Asgar. Cu ajutorul unor sume
destul de mari de bani am reuit s-l introducem pe cpitanul
Chiavelli n nchisoare. A transmis mai multe informaii despre
411

Thayer i totul prea c merge foarte bine. Numai c, nu tim nc


dac din cauz c guvernatorul nchisorii a aflat ceva sau e vorba
pur i simplu de ghinion, Thayer va fi transferat mine diminea.
Cpitanul Chiavelli a transmis vestea prizonierilor notri, iar de la
ei informaia a ajuns la mine. Eu i-am comunicat lui Viktor, care ia raportat lui Klein. tiu asta fiindc Viktor mi-a transmis
rspunsul primit de la Klein.
S te ntlneti cu mine, nu? Asta era deci schimbarea
brusc a planului.
Corect. Klein vrea ca tu s participi la scoaterea lui Thayer i
a lui Chiavelli de acolo. Se pot ntmpla o mulime de lucruri
neplcute i el e convins c talentele tale pot fi deosebit de utile n
interiorul fermei.
n interior?
Exact. Dac va fi necesar, va trebui s ne strecurm
nuntru. Apoi, tu mpreun cu Chiavelli i cu mine l vom scoate
pe Thayer. Bineneles, adug vesel Asgar, dac evenimentele
capt o ntorstur neplcut va trebui s folosim armele i cred
c sta e principalul motiv pentru care Klein te vrea i pe tine
nuntru. Ca trgtor de rezerv.
Grozav, zise Jon. Ce ar putea s nu mearg cum trebuie?
De exemplu, un gardian s-ar putea hotr s nu mai accepte
banii notri.
Jon oft.
Minunat.
Capul sus. Asta nu e nimic fa de ceea ce-i ateapt pe unii
dintre lupttorii mei. Nu tiu dac i dai seama, dar adevratele
probleme vor ncepe abia dup ce Thayer i Chiavelli vor fi afar
din nchisoare, asta n ipoteza c cei de acolo nu vor remarca
absena lor nainte de apelul de diminea.
Te referi la scoaterea lui Thayer i a lui Chiavelli din China?
Asta e misiunea noastr dup aceea i nu mai putem de
bucurie. O veche zical explic perfect de ce: nchide ochii,
rotete-te de cteva ori i apoi, oriunde te afli, indiferent ct e
ceasul, n orice direcie te uii, vei vedea un chinez. Populaia rii
e att de mare nct un occidental iese n eviden ca un pete n
412

mijlocul deertului Taklamakan.


Atunci ar fi bine s nu folosim deloc armele. Misiunea mea
principal ar putea fi pus n pericol.
Klein tie lucrul sta. A spus s renuni dac ajungi la
concluzia c este afectat misiunea principal.
Vei fi alturi de mine i n operaiunea aceea?
Da, rspunse Asgar. i-l vom duce i pe Thayer pn la
grani.
Ai un loc unde s m pot ascunde mine?
Asgar ncuviin cu o micare a capului.
Vei fi n siguran ca un oarece de templu.
Cnd suntem ateptai la nchisoare?
Trebuie c oamenii notri din interior sunt deja pregtii.
Acum totul depinde de noi. Ei ateapt semnalul nostru.
Atunci hai s mergem. Ct de departe e?
Aproape cincisprezece kilometri.
Mai ai i alte instruciuni de la Klein?
n afar de faptul c s-a asigurat c am neles c principala
noastr misiune este salvarea tratatului cu privire la drepturile
omului i c asta ne va aduce n schimb bani i influen la
Washington nimic. Faa lui Asgar se ntunecase i mai mult n
clipa n care rostise aceste cuvinte. Conductorii votri poart
ochelari de cal. Se gndesc numai cum s obin cooperarea celor
din Zhongnanhai pentru semnarea tratatului. Nu vom obine nimic
altceva dup aceea. n jocul sta noi nu suntem dect o mas de
sacrificiu, ceea ce nu ne ofer prea multe motive ca s v ajutm.
Klein tie ns c o vom face, fiindc e i interesul nostru.
Nu cred c Fred e chiar att de lipsit de generozitate. N-o s
uite niciodat ce facei pentru el, iar situaia geopolitic se mai
schimb.
Asgar ddu din cap fr prea mult convingere.
Dup ce terminm treaba de la nchisoare, unde se
desfoar cea de-a doua operaiune?
Lng statuia Buddha Dormind.
Asgar rmase pe gnduri.
Acolo e mare aglomeraie chiar din zori, n orice zi a
413

sptmnii. Turiti, vnztori, nelegi.


Cu puin noroc, totul se va termina nainte de apariia
acestora.
Poi s-mi dai vreun indiciu n legtur cu ceea ce ne
ateapt acolo?
O ambuscad i o misiune de recuperare puin diferit.
Ce trebuie s recuperm?
Acelai document pe care nu am reuit s pun mna n
Shanghai.
Care este foarte important pentru semnarea tratatului?
Da, spuse Jon. Acum am i eu o ntrebare pentru tine Ai
pregtit vreo rut de ieire din China pe care s-o folosesc ca s
scot documentul din ar?
Am mai multe. Nu tii niciodat ce se poate ntmpla.
Disidenii i revoluionarii care nu au planuri de scpare sunt
nite tmpii. Din fericire pentru noi, rezistena nu e o
caracteristic a chinezilor, aa c nu se prea pricep s-i fac fa.
Va trebui s scoi urgent documentul din ar?
Probabil c da.
O s-mi anun oamenii de legtur.
Asgar se uit njur la lupttorii si. Unii dintre ei sforiau deja.
Erau nite lupttori ncercai care puteau s doarm cnd aveau
posibilitatea.
E timpul s plecm.
Se duse la ei i i trezi vorbind ncet. Brbaii i pregtir
armele, scoaser mai multe banduliere i ncrctoare cu muniie
din nite cutii ascunse n spatele stncilor i rmaser n
ateptare. Cu un fluierat slab, Asgar i chem i pe cei ase care
stteau de straj i care raportar c era linite peste tot.
Deasupra copacilor se ivise cercul aproape plin al lunii. Asgar
trimise nainte civa oameni, i fcu un semn lui Jon i o pornir
apoi pe dou coloane, intrnd i mai adnc n pdure. Zece minute
mai trziu, copacii ncepur s se rreasc i ajunser la un drum
neasfaltat unde ateptau un Land Rover, o limuzin veche Lincoln
Continental i un vehicul militar Humvee uzat.
Jon ridic mirat din sprncene.
414

Cam muli cai putere occidentali pentru zona asta rural a


Chinei.
Asgar zmbi.
Una dintre ele este un dar pe care un jurnalist tadjik a fost
nevoit s ni-l fac, iar celelalte dou au fost rechiziionate n
Afganistan. E uimitor ce cadouri facei voi, yankeii, diverilor
efulei din interiorul sau din afara Alianei Nordului i ct de
neglijeni pot fi ei cu bunurile lor. Urcm?
Se suir cu toii n cele trei vehicule care pornir n coloan,
unul dup altul, pe drumul prfuit, sub bolta nstelat. Dei
uighurii nu artau ca o trup regulat, ei se comportau ca o
unitate bine instruit i foarte disciplinat, ceea ce nu putea dect
s-i mreasc ncrederea lui Smith. Parcurser mai multe poriuni
de drum neasfaltat, trecnd prin faa unor ferme, cmpuri
cultivate i arcuri cu animale. Asgar i spuse c n partea aceea a
Chinei chiar i o biciclet reprezenta un lux. Marea majoritate a
ranilor parcurgeau pe jos distane considerabile atunci cnd se
duceau s-i viziteze rudele sau s fac schimb de produse. Din
aceast cauz existau foarte puine vehicule care s circule pe
acele drumuri sau parcate lng cldiri. Peste tot ns se vedeau
urme ale activitii umane. Casele fermelor erau adunate una
lng alta, alctuind sate mai mari sau mai mici. Peste tot, pe
marginea drumului, se vedeau prvlioare n care, ziua, se putea
servi ceai sau mncare. Nimeni nu ieea ns afar s vad cine
trece pe drum la o or att de trzie. Att la ora, ct i la sat, n
China, nu era bine s fii prea curios.
Chiar dac ne-au vzut, probabil c nu o s raporteze, i
spuse Asgar. Nu e bine s atragi asupra ta atenia oficialitilor,
chiar i ntr-un loc ndeprtat ca sta.
Dup mai puin de jumtate de or, Jon vzu n deprtare linia
unui gard din plas de srm, mrginit de dou turnuri de paz.
oferii stinser farurile. Asgar ddu un ordin i cele trei vehicule se
oprir n spatele unui plc de copaci.
Guvernul nu permite construirea de locuine la o distan
mai mic de doi kilometri de orice nchisoare. Nu vrem s fim
vzui sau auzii de ctre gardieni, aa c vom parca aici.
415

i acum ce facem?
Facem ce fac toi soldaii din lume. Ateptm.

Duminic, 17 septembrie
Washington, D.C.
Ambasadorul chinez solicitase s vorbeasc imediat cu
preedintele. Problema era extrem de urgent cel puin aa
pretindea el. Charlie Ouray, eful de cabinet, urc imediat s-l
anune pe preedinte care, eznd n fotoliul lui, cu ochelarii pe
vrful nasului, studia un proiect de lege.
Charlie observ c pe msua cu lamp de lng fotoliu era o
fotografie de familie nrmat. Culcat cu faa n sus. Probabil c
se uitase de curnd la ea. Charlie nu mai vzuse poza aceea, l
nfia pe preedinte n adolescen, n echipament de fotbal, ntre
cei doi prini ai si, Serge i Marian Castilla. Zmbeau toi trei i
se ineau de umeri. Fuseser o familie foarte unit, ns acum i
Serge i Marian erau mori.
Charlie ntoarse privirea spre preedinte.
S-i spun ambasadorului c nu hotrte el cnd l primete
preedintele? Pot s-o ndulcesc puin i s-i spun c v facei timp
cteva minute mine. Poate dup-amiaz.
Preedintele Castilla analiz argumentele pro i contra.
Nu. Spune-i c, printr-o coinciden i eu voiam s m
ntlnesc cu el. Las-l s fiarb puin gndindu-se ce poate s
nsemne asta.
Suntei sigur, domnule?
Nu vom stabili astfel un precedent, Charlie. O s avem ocazia
alt dat s-l lsm s se rcoreasc. Acum ns vreau s-i presez
n legtur cu vasul Empress i, n acelai timp, s transmit un
semnal puternic c doresc s conlucrez cu cei din Zhongnanhai ca
s dezamorsez situaia. Avem o mulime de motive justificate s
ncheiem acordul.
Cu toate astea, domnule preedinte, nu putem s-i lsam s
416

cread
C nu dorim o confruntare? De ce nu? Dac teoria mea este
corect, exist cel puin o fraciune n Comitetul Permanent care
gndete la fel ca noi. Poate reuim s-l facem pe eminentul
ambasador s ne confirme acest lucru.
Atunci
Sun-l pe ambasador, Charlie. Nu m las eu intimidat aa de
uor, tii doar. n plus, am i eu civa ai n mnec. Dac ceea ce
bnuiesc e adevrat dac acolo se d o lupt pentru putere
atunci ambasadorul va fi la fel de nelinitit i de prudent n
legtur cu situaia creat cum suntem i noi.

417

36
Jumtate de or mai trziu, ambasadorul Wu Bangtiao intra n
Biroul Oval. De data asta purta un costum obinuit cu croial
occidental, ns expresia lui era neutr, ca i cum ar fi venit s
transmit un simplu mesaj. Aceleai semnale ambigue, de data
asta cu un accent mai mare pe indignare.
Aceste imixtiuni n suveranitatea chinez au devenit
intolerabile! izbucni micul ambasador, vorbind acum perfect
englezete cu accent britanic. n vocea sa se citea o furie abia
reinut.
Preedintele rmase aezat n spatele biroului.
Poate c dorii s ieii afar din Biroul Oval, domnule
ambasador Wu i s intrai aa cum se cuvine.
Castilla observ o uoar urm de zmbet pe faa lui Wu cnd i
rspunse:
Scuzele mele, domnule. Mi-e team c sunt att de suprat
c nu mai tiu ce fac.
Preedintele se abinu s remarce c Wu Bangtiao tia
ntotdeauna foarte bine ce face. Francheea trebuia folosit
judicios.
mi pare ru s aud aa ceva, domnule ambasador. Ce v-a
suprat aa de tare?
Acum o or am primit un comunicat de la guvernul meu n
care se precizeaz c forele armate din provincia Sichuan au
raportat c un avion zburnd la mare nlime, identificat de
experii notri ca fiind un E-2C Hawkeye AWACS din cele folosite de
Forele Navale americane, a violat spaiul aerian chinez cu dou
ore n urm. Guvernul meu vede n acest incident, coroborat cu
hruirea continu a vasului nostru comercial n apele
internaionale, un plan bine pus la punct i protesteaz cu trie
mpotriva acestor nclcri ale drepturilor noastre suverane.
Preedintele l fix cu privirea pe Wu.
418

n primul rnd, domnule ambasador, problema vasului


Empress nu reprezint nici o violare a drepturilor suverane ale
Chinei.
i survolarea spaiului aerian? tii ceva despre aceast
problem?
Nu, deoarece sunt sigur c aa ceva nu s-a ntmplat.
Suntei sigur, domnule? Dar nici nu dezminii categoric
aceast aciune?
Ar fi o prostie s dezmint categoric ceva despre care nu tiu
nimic i care ar putea avea o explicaie perfect rezonabil n cazul
n care s-ar fi ntmplat cu adevrat. Ai spus c militarii
dumneavoastr au identificat avionul ca fiind un AWACS? Zona
despre care vorbii este destul de aproape de nordul Birmaniei,
ar mpreun cu care desfurm o operaiune de interzicere a
traficului de droguri, aciune care se bucur, din cte tiu, de
ntregul sprijin al Chinei.
Wu nclin capul n semn de recunoatere.
O teorie foarte rezonabil, domnule preedinte. Avem ns i
un raport potrivit cruia e posibil ca, aproximativ n acelai timp,
s fi avut loc i o parautare n zon. Aproape de Dazu. n timp ce
vorbim, autoritile locale investigheaz cazul.
Interesant. Le urez succes.
V mulumesc, domnule. n cazul acesta nu v mai deranjez.
Wu, care nu fusese invitat s ia loc, ddu s se ntoarc spre u.
Nu att de repede, domnule ambasador. V rog s luai loc.
Preedintele arbor o expresie foarte dur.
ns dincolo de aceast severitate afiat, se simi cuprins de o
und de optimism n legtur cu micarea riscant pe care o
pregtea. Wu Bangtiao nu spusese nici un cuvnt n legtur cu
raidul SEAL asupra vasului Empress. Asta nu putea nsemna dect
un lucru Comitetul Permanent nu tia nimic despre ncercarea
echipei SEAL. Submarinul chinezesc fusese avertizat de un singur
membru sau de o fraciune a Comitetului, n timp ce restul ignora
aceast situaie.
Wu ezit, netiind ce poate nsemna aceast invitaie
neateptat, apoi zmbi i se aez.
419

Avei o alt problem pe care dorii s-o discutm, domnule


preedinte?
Problema unui submarin chinezesc care a luat o poziie
periculos de apropiat de fregata noastr Crowe. O nav militar
care amenin n apele internaionale un vas de rzboi aparinnd
altei naiuni? Cred c aa ceva este considerat drept incident
dup orice standarde ale legilor internaionale.
O simpl precauie. Echilibrarea forei, cum se zice. Fiecare
nav are dreptul s se afle unde se afl. Avnd n vedere
circumstanele, guvernul pe care l reprezint a considerat c nu are
alt opiune. La urma urmei zmbetul abia schiat apru din nou
pe faa ambasadorului nu facem dect s stm n umbra
urmritorului. O aciune de rutin.
Numai c, din cauza acestor evenimente, unul dintre
secretele dumneavoastr a fost dezvluit: China are submarine
care monitorizeaz activitatea Flotei a Cincea. Oceanul Indian e
singurul loc de unde submarinul i putea face apariia att de
rapid.
O simpl constatare.
Wu clipi de cteva ori. Probabil nemulumit c poziia sa de
negociator cu puteri depline fusese subminat de cineva din
Beijing. Nu spuse ns nimic.
Noi am considerat ntotdeauna aceast monitorizare drept o
posibilitate, ns acum bnuielile au fost confirmate. Dar s lsm
asta, zise preedintele i fcu o micare cu mna. O s fac acum
ceva neobinuit. Ceva cu care nu toi consilierii mei ar fi de acord.
O s v spun de ce se afl acolo fregata Crowe. Acum cteva zile
am primit nite informaii certe cum c vasul Empress transport
cantiti importante de tiodiglicol i clorur de tionil. Nu cred c
mai e nevoie s v spun la ce pot fi folosite substanele astea.
Preedintele atept cteva clipe, apoi, vznd c expresia
ambasadorului nu se schimb i c nu face nici un comentariu,
continu:
Cantitile sunt substaniale. De fapt, sunt att de mari,
nct e clar c nu vor fi folosite dect la fabricarea de arme.
Wu ncremeni.
420

nc un Yinhe? Domnule preedinte, nu a fost suficient?


Preedintele cltin din cap.
Atunci dumneavoastr ai tiut precis c noi n-aveam
dreptate. Asta v-a permis s v meninei tari pe poziie pn la
sfrit i s ne facei s ne simim nite fraieri. Aceea a fost o
situaie n care aveai de ctigat n orice variant. Dac nu ne-am
fi suit la bordul navei, ai fi dat impresia c dumneavoastr ne-ai
fcut s dm napoi. Dac ne suiam, am fi fost privii drept
arogani i lipsii de orice etic. Din moment ce am urcat, ai
marcat un punct mpotriva noastr pe plan internaional.
Wu l privi cu nite ochi ce se voiau uimii.
Sunt ocat, domnule preedinte. Atunci, ca i acum, noi nam fcut altceva dect s sprijinim legile internaionale, atta tot.
Prostii, zise preedintele amuzat. Oricum, v-am spus toate
astea pentru c de data asta suntem convini c la Zhongnanhai
nu s-a tiut nici o clip din ce const adevrata ncrctur de pe
Empress. Credem c cei de la Zhongnanhai nu sunt nicidecum
implicai n aceast afacere i c au fost luai prin surprindere de
apariia fregatei noastre. Ceea ce nseamn c atunci cnd vom
urca la bord, indiferent ce altceva se ntmpl, ara dumneavoastr
va primi o not foarte proast ntr-un moment n care dezvoltarea
comerului cu restul lumii reprezint unul dintre obiectivele
dumneavoastr pe termen lung.
Cteva secunde, Wu Bangtiao rmase tcut, fixndu-l pe
preedinte. Atunci cnd vorbi, ca de attea ori, mesajul se afla n
ceea ce nu se exprima prin vorbe:
Nu putem permite o violare att de grosolan a drepturilor
noastre cum ar fi oprirea unui vas sub pavilion chinezesc n apele
internaionale.
Nu un protest, nu o dezminire sau o eschiv.
Preedintele auzise ceea ce nu se spusese prin cuvinte.
Nici Statele Unite, nici o alt ar din lume, inclusiv China,
nu poate risca s lase arme chimice de distrugere n mas s
ajung n mna unor regimuri iresponsabile.
Wu ncuviin cu o micare a capului.
n cazul acesta, Sir, suntem ntr-un impas. Ce sugerai?
421

Poate c nite dovezi concrete ne-ar ajuta s ieim din acest


impas. Factura de nsoire a ncrcturii reale.
O asemenea dovad nu exist, deoarece nu este posibil ca o
astfel de ncrctur s fi plecat din China. Dac exist ns o
asemenea
dovad,
guvernul
meu,
n
interesul
legilor
internaionale, ar trebui s-o ia n considerare.
Dac exist.
Ceea ce e imposibil.
Preedintele zmbi.
V mulumesc, domnule ambasador. Cu asta cred c
ntrevederea noastr a luat sfrit.
Ambasadorul Wu se ridic, nclin capul i prsi Biroul Oval.
Preedintele l urmri cu privirea. Aps apoi pe unul din
butoanele interfonului.
Doamna Pike? Rugai-l pe eful echipei de la Serviciul Secret
s vin n Biroul Oval.
Preedintele Castilla edea pe un scaun din biroul ntunecat al
lui Fred Klein.
Aparatul AWACS i Jon Smith au fost vzui n apropiere de
Dazu. Autoritile locale sunt acum n cutarea lui. Cel puin aa
pretinde ambasadorul Wu.
Fir-ar s fie! Speram s nu se ntmple aa ceva. Colonelul
Smith are i aa o misiune foarte dificil.
De ce n-ai folosit un B-2? Un avion invizibil ar fi fost mai
potrivit.
Nu era timp s aduc unul de la baza Whiteman. A trebuit s
ne descurcm cu ce avea Marina disponibil. A fi putut s apelez la
un avion de vntoare de mare nlime, ns n-am vrut s risc s
se descopere apoi pe cmp un scaun ejectabil. Ce au descoperit
chinezii?
Ambasadorul mi-a spus doar c au detectat avionul i c e
posibil ca un parautist s fi fost vzut cnd se apropia de sol.
Bine. Asta nseamn probabil c nu sunt chiar att de siguri
n ceea ce privete parauta i c nu au reuit s determine locul
unde a aterizat i s-i gseasc echipamentul. Cu noroc,
422

operaiunea decurge conform planului.


Asta cu ajutorul acela la care te ateptai tu i despre care eu
nu am nevoie s tiu?
Acesta e planul i s zicem c chinezilor nu le-ar plcea s
afle despre ajutorul acela mai mult dect le-ar plcea o
operaiune sut la sut american.
Preedintele i relat i restul ntlnirii cu ambasadorul Wu.
Am avut dreptate. Beijingul nu a tiut nimic despre Empress
pn n momentul n care apariia fregatei noastre le-a dat de
bnuit c ceva nu e n regul. Cred c atunci cnd i-am spus
despre ce substane chimice este vorba, Wu a fost ocat. Va raporta
fr ndoial la Zhongnanhai. Ct mai dureaz pn punem mna
pe document?
N-am deocamdat nici o veste de la Smith, dar nici nu m
ateptam s primesc aa de curnd. Dumneavoastr ai mai aflat
ceva n legtur cu cel de-al doilea informator?
Nu, la naiba. Facem n continuare cercetri. Am redus
accesul la informaii, rezervndu-l acelora care trebuie cu adevrat
s le cunoasc.

Luni, 18 septembrie
Dazu
Din mijlocul micului plc de copaci unde rmseser n
ateptare, Jon putea auzi zgomotul slab fcut de mainile care
treceau pe autostrad. n deprtare se mai vedeau nc lumini la
ferestrele fermelor. Rsuflarea tensionat a uighurilor, ca i btile
propriei inimi i rsunau n urechi ntr-un ritm nervos. Un uighur
gemu n clipa n care i schimb poziia. Jon fcu i el cteva
micri ca s-i mai dezmoreasc ncheieturile. Numai n
interiorul nchisorii nu se auzea nimic i nu se vedea nimic. Nici
un sunet, nici o micare.
Asgar i privi ceasul de la mn.
Cei doi ar fi trebuit s fi ajuns aici pn acum. Ceva nu e n
423

regul.
Eti sigur c erau gata de plecare?
Ar fi trebuit s fie. Mai bine intrm s vedem ce s-a
ntmplat.
Nu mi se pare o idee prea bun.
Atunci renunm?
Jon rmase pe gnduri. Bineneles dorea s-l elibereze pe David
Thayer, ns n acelai timp se temea ca nu cumva aceast aciune
s nu determine apariia n zon a unei mulimi de poliiti i
militari care s-o sperie pe Li Kuonyi i s-o fac s renune la
ntlnire. Era ns contient c ansele de succes creteau dac
operau mpreun, el, Asgar i Chiavelli. Trei profesioniti narmai.
n caz contrar, Chiavelli ar trebui s se descurce singur cu Thayer
i btrnul nu mai trsese un foc de cincizeci de ani. Indiferent de
hotrrea sa, cei doi aveau s ncerce s scape de acolo n noaptea
aceea. Dac reueau s scape, dar se descoperea fuga lor,
autoritile nchisorii aveau s cheme trupe n ajutor.
Cea mai bun soluie era s-l ajute pe Thayer s evadeze fr a
fi descoperit.
Hai dup ei, zise Jon n cele din urm.
Asgar se duse n mijlocul oamenilor si i le spuse cu o voce
sczut ce urmau s fac. Alese trei dintre ei i pornir toi cinci
spre ieirea dintre copaci. Traversar n fug, mergnd aplecai, un
ogor care fusese proaspt nsmnat. Din cauza efortului impus
de alergarea pe solul moale, pe Jon ncepu s-l doar tot corpul.
Trecur apoi printr-o livad de meri cu fructele coapte, unde solul
mai ferm l ajut pe Jon s-i revin.
La un semnal al lui Asgar, toi se oprir brusc i se lsar la
pmnt. n faa lor, ntinzndu-se i n dreapta i-n stnga, se
deschidea un spaiu gol care fusese creat n jurul perimetrului
nchisorii, delimitat de gardul din plas de srm. n partea de sus
a gardului se ntindea o spiral de srm ghimpat. Lat de
aproximativ zece metri, zona deschis era plin de bolovani de
pmnt uscat. Era un spaiu necultivat, neirigat, un adevrat
pmnt al nimnui.
M duc pn la gard, opti Asgar. O s-l iau cu mine
424

M iei pe mine, zise Jon. Vreau s-i anun pe Chiavelli i pe


Thayer c sunt aici i oricum nu m pot nelege cu oamenii ti. Ei
pot rmne n spate s ne asigure acoperirea.
Foarte bine. Hai s mergem.
Aplecai, cei doi o luar la fug n direcia gardului. Chiar n
clipa n care ajunser lng gard, lumina unui reflector din turnul
din stnga trecu pe deasupra lor. Se aruncar n praf, lipii de
gard. Praful fin i intr lui Jon n nri. Cu un mare efort, pn la
urm reui s-i stpneasc un strnut.
Conul de lumin se opri la mic distan de ei, trecu apoi pe
deasupra lor i se ntoarse din nou.
Ce dracu se ntmpl acolo? opti Asgar. Nu i-am vzut
niciodat att de agitai.
I-a alarmat ceva.
Da. Dup ce nceteaz cu lumina asta, ne trm spre vest.
n interiorul celulei din baraca cufundat n ntuneric, David
Thayer edea la masa lui din scnduri i punea ntr-un scule
cteva hrtii i obiecte pstrate drept amintiri.
Dennis Chiavelli inea ndreptat spre el o mic lantern ca
Thayer s poat vedea ce face. n lumina lanternei, prul alb al lui
Thayer strlucea ca o coam de zpad proaspt.
Suntei hotrt s facei asta? ntreb Chiavelli. S-ar putea s
fie mult mai greu dect credem noi. S-ar putea s fii rnit sau
chiar ucis. Nu e trziu s v rzgndii.
Thayer ridic privirea. l privi mirat cu ochii si splcii.
Eti nebun? Atept asta de o via. n sensul literal al
cuvntului. O s vd iar America. O s-mi revd fiul. Imposibil! M
simt ca un btrn nebun, ns mi-e greu s cred c toate astea se
ntmpl cu adevrat. Faa lui plin de riduri radia de o bucurie pe
care nu i-o mai putea stpni.
Chiavelli se ntoarse brusc ctre fereastr.
Ce-i asta?
N-am auzit nimic.
Auzul btrnului era ns foarte slab. Chiavelli travers
ncperea i se duse la fereastr.
425

La naiba! Se mai uit o dat i njur din nou.


Ce s-a ntmplat?
Guvernatorul. Are o echip cu el. Verific barcile. Acum se
ndreapt spre cea n care sunt uighurii. Cred c apoi urmeaz a
noastr.
Thayer se nglbenise.
Ce facem?
Punei totul la loc. Chiavelli fugi de lng fereastr.
Dezbrcai-v i prefacei-v c dormii. Repede.
Micndu-se cu o vitez neobinuit pentru vrsta lui, Thayer
puse lucrurile la locul lor, se dezbrc i-i trase cmaa de noapte
peste cap. n acelai timp, Chiavelli scp i el de haine i se vr
n pat numai n chiloi.
Zgomotul uii trntite de perete i fcu pe amndoi s
nlemneasc. Cteva clipe mai trziu, doi gardieni intrar n celul
i unul dintre ei strig:
n picioare!
Deschiser ochii prefcndu-se c nu i-au revenit dintr-un
somn profund i soldaii i mpinser brutal de pe priciurile lor.
Guvernatorul intr n camer, i arunc o privire lui Chiavelli i
i cert pe cei doi gardieni.
Nu fii brutali cu btrnii. l studie apoi pe Thayer, ncercnd
s gseasc vreun indiciu c omul nu fusese pn atunci n pat.
Dormeai, prizonier Thayer?
Tocmai visam ceva frumos, spuse btrnul mimnd
suprarea, cu ochii pe jumtate nchii.
Trebuie s cercetm celula.
Bineneles.
Gardienii cutar n dulap, mutar paturile i se uitar pe
fereastr s vad dac nu cumva se ascundea cineva acolo.
Guvernatorul se plimba ncet prin celula aproape goal.
Dup un timp i spuse lui Thayer:
Poi s te culci la loc.
Dup ce plec urmat de cei doi soldai, l auzir ordonnd:
Postai o santinel la fiecare barac. Un control la fiecare or.
Toi prizonierii sunt consemnai. Mine nu se lucreaz, nu intr i
426

nu iese nimeni. Absolut nimeni, pn la noi ordine.


Guvernatorul dispruse din raza lor vizual. Gardienii l urmar
i cineva nchise ua.
Chiavelli alerg la fereastr. Rmase acolo o vreme.
Se ntoarce la birou, ns are cu el un gardian mai puin.
Cred c a lsat unul la ua barcii.
Nu conteaz.
Controlul la fiecare or i interdicia de micare conteaz. Nu
mai putem pleca n noaptea asta. Chiar dac vom reui s ieim,
vor pune mina pe noi nainte de a face mai mult de civa
kilometri.
David Thayer se ls s cad pe un scaun.
Nu. Umerii si descrnai se prbuir. Pe faa sa se citea
disperarea. Ai dreptate.
Singurul lucru bun e c par s nu fi fcut legtura cu noi i
c nu vei mai fi transferat mine. Consemnul v-a salvat de la
mutare.
Thayer ridic ochii spre el.
Nu ne rmne dect s ateptm. i s sperm. Sunt
obinuit cu aa ceva. Numai c de data asta mi se pare mult mai
greu.

427

37
Jon i Asgar continuar s nainteze de-a lungul gardului, cnd
tr, cnd aproape alergnd, avnd grij s nu intre n conurile
de lumin ale reflectoarelor care mturau, aparent dezordonat,
curtea nchisorii i zona din imediata apropiere. Asgar era n fa i
prea s tie foarte bine cnd trebuia s se lase pe burt i cnd
puteau s rite i s mearg mai repede. Deodat se opri i rmase
ghemuit.
Jon se trase lng el i, urmrindu-i privirea, vzu o cldire
joas, de form ptrat, situat n interior, la zece metri de gardul
din plas de srm. n peretele din spate era tiat o u dubl,
ns nu se vedea nici o fereastr. Din dreptul uii pornea un
drumeag ce ducea la gard i continua de partea cealalt pn la
osea.
De acolo urmeaz s ias ei, spuse Asgar.
Ce cldire e aceea?
Buctria i popota. Vom atepta aici i ne vom ruga s nu fie
nevoie s ne croim drum nuntru. Uile alea sunt pentru
aprovizionare. Cea mai grozav chestie n legtur cu cldirea asta
e c ofer un spaiu mort ntre ui i gard de aproximativ trei metri
lime, n afara razei vizuale a gardienilor din turnurile de
observaie.
E o descoperire a naibii de util.
ncepur s atepte culcai aproape de gard. Jon nu i lua ochii
de la ua dubl. Timpul parc se oprise n loc, iar noaptea neagr
i nvluia din toate prile. Tcerea fu brusc ntrerupt de
zgomotul fcut de mai multe perechi de bocanci mrluind pe
platformele de lemn. Pai grei, care rsunau amenintor.
Jon se uit ncruntat la Asgar.
Ce poate nsemna asta?
Se deplaseaz dinspre barci ctre locuina guvernatorului i
corpul de gard. Vocea lui Asgar abia se auzea. Probabil c a fost o
428

alarm sau guvernatorul a fcut o inspecie inopinat. Nu-mi


miroase a bine, Jon.
O consemnare?
Aflm imediat, spuse Asgar cu o voce sumbr. Puse mna pe
o pietricic i o arunc peste gard. Piatra lovi solul cu un zgomot
stins.
Jon continu s priveasc atent printre ochiurile gardului, dar
nu distinse nici cea mai mic micare, nici cea mai mic umbr.
Deodat simi o pictur pe obraz. Fusese lovit de o piatr
aruncat drept rspuns. O ridic imediat de jos.
Asgar ddu din cap.
Asta-i semnalul. Sunt consemnai. Va trebui s ateptm.
Dac avem noroc, n mai puin de douzeci i patru de ore
lucrurile vor intra din nou n normal. Partea bun e c Thayer nu
va fi transferat mine diminea. Bineneles, consemnare poate
ine i mai mult, poate chiar o sptmn.
Spre binele nostru, sper s nu se ntmple aa ceva. i mai
ales spre binele lui Thayer.

Duminic, 17 septembrie
Washington, D.C.
Charles Ouray deschise ncet ua Biroului Oval.
Domnule preedinte? mi cer iertare c v deranjez.
Lumina blnd a soarelui ce se pregtea de culcare nclzea
ncperea i ceafa preedintelui. Ridic privirea de pe hrtiile pe
care le studia.
Da?
Directorul adjunct de la CIA vrea s v spun cteva cuvinte.
Preedintele i scoase imediat ochelarii de citit.
Bineneles, invit-o nuntru, Charlie.
Ouray reveni n ncpere mpreun cu o femeie njur de aizeci
de ani. Micu, corpolent, cu prul crunt tuns scurt, directorul
adjunct i fcu intrarea n Biroul Oval pind hotrt, cu pieptul
429

mare nainte. Unii dintre cei care avuseser de-a face cu ea o


comparau cu un tanc mic iute i puternic.
Ia loc, Arlene, o invit preedintele. M bucur s te vd. Ce sa mai ntmplat?
Ea se uit spre Ouray, care rmsese n locul lui obinuit,
sprijinit de peretele din dreapta preedintelui.
E-n ordine, Arlene. Charlie tie totul.
Foarte bine atunci. Femeia se aez, ncruci picioarele sub
scaun i fcu o mic pauz, pregtindu-se pentru ce avea de spus.
Suntei amabil s m punei mai nti la curent cu ultimele
informaii despre Jasper Kott i Ralph McDermid? Care mai e
situaia cu ei? Cnd dorii s dm n vileag ce-am aflat?
n afar de voi, la cazul sta lucreaz i FBI i bieii de acolo
continu s adune informaii. Problema care se pune e dac ceea
ce au fcut ei e mpotriva legii sau nu. Transmiterea unor
informaii care nu sunt secrete nu e ilegal. De ndat ce vom
obine dovezi privind implicarea lor n afacerea Empress, vom putea
s-i acuzm c au sprijinit contrabanda cu substane interzise. E
posibil ca McDermid s fi primit i informaii secrete de la Kott.
Investigaiile astea dureaz ns, tii foarte bine. n orice caz, avem
nevoie de dovezi puternice ca s-i condamnm, aa c nu doresc
s-i alertm deocamdat pe nici unul. i-am spus tot ce tiu. Tu ai
ceva nouti?
Femeia ddu din cap cu o privire foarte serioas.
Indicii importante privind identitatea unei alte surse a
scurgerilor de informaii. McDermid a discutat i cu altcineva din
Washington. Se pare c mai are un asociat aici. Probabil un
partener de afaceri. Un brbat. Probabil sus plasat. Pn n clipa
de fa n-am reuit s-i stabilim identitatea.
Preedintele o urmrea atent. Reui cu greu s-i stpneasc o
njurtur.
Cum de ai reuit s afli toate astea?
Avem un dispozitiv de ascultare n biroul din Hong Kong al lui
McDermid.
Preedintele avu puterea s zmbeasc pentru prima dat n
ultimele zile.
430

Exist momente n care metodele voastre att de puin


ortodoxe reuesc s-mi provoace o adevrat plcere. i
mulumesc, Arlene. S neleg ns c avei probleme cu
identificarea individului?
Avei dreptate. Unul din agenii notri din Hong Kong zice c
vocea i se pare foarte cunoscut, dar n-a fost n msur s-l
identifice.
Ai ascultat i tu nregistrarea?
La telefon nu am putut s-mi dau seama despre cine e vorba,
ns banda e n drum spre Langley prin curier.
Te rog s m anuni imediat ce descoperi cine e. Dac nici
unul dintre oamenii ti nu reuete, adu banda aici. Poate l
recunoate cineva de la Casa Alb.
Da, domnule preedinte. Directorul adjunct se ridicase gata
de plecare.
Altfel cum merg investigaiile n legtur cu McDermid? o opri
preedintele.
Nu am aflat nc de ce s-a implicat Grupul Altman ntr-o
afacere ca Empress, bineneles, n afar de motivul evident
profitul pe care l-ar obine de pe urma vnzrii substanelor
chimice.
Foarte bine, Arlene, mulumesc. Apreciez foarte mult ceea ce
faci.
Asta mi-e meseria, Sir. S sperm c toate astea se vor sfri
ct mai repede. Parc ar fi o pocnitoare pe punctul de a se
transforma n bomb atomic.
S dea Domnul s scpm mai repede, zise i Ouray de lng
perete.
Succes la vntoare, adug preedintele. S m ii la curent.
Desigur, domnule preedinte.
Te rog s-o conduci pe doamna director, Charlie. Vorbim mai
trziu.
Dup ce cei doi prsir ncperea, preedintele ntinse mna
spre telefonul albastru. Voia s-l cheme la el pe Fred Klein. Trebuia
s-i spun acestuia ce descoperiser cei de la CIA i ce nu. i,
mai ales, nu voia s rite cu nc un trdtor.
431

Luni, 18 septembrie
Dazu
La est, orizontul era nvluit ntr-o cea galben ca lmia, care
vestea rsritul soarelui. Cele trei maini parcurseser mai bine de
cinci kilometri pe un drum care traversa cmpuri cultivate i
ocolea dealuri mpdurite. Lumina dimineii sporea, devenind din
ce n ce mai puternic, mai cald. Intrar ntr-o curte mare,
cufundat n umbr. n deprtare, culoarea violet a munilor
Baoding Shan se transforma ncet n verde. Era locul unde fusese
spat statuia lui Buddha Dormind i unde urma s se desfoare
importanta ntlnire cu Li Kuonyi i soul ei. Jon privea atent
munii din deprtare, ntrebndu-se ce le va aduce noaptea
urmtoare.
Un autobuz vechi, de producie sovietic, atepta n curte cu
motorul pornit.
Ce-i cu autobuzul sta? l ntreb pe Asgar care parca maina
n care se aflau. Celelalte dou vehicule traser lng ei i oferii
oprir motoarele.
Alani i grupul ei trebuia s-l foloseasc pentru a-i duce pe
David Thayer i pe cpitanul Chiavelli la grani. Acoperirea lor
trebuia s fie un grup de uighuri care se ntorc acas n Kashgar.
Mi se pare destul de riscant. Chiar i cu echipa ta de
specialiti n machiaj, nu cred c ar putea trece neobservai la
lumina zilei.
Ateapt aici. O s-i art.
Asgar travers curtea prfuit i i spuse ceva btrnului care se
afla la volanul autobuzului. Acesta opri imediat motorul, cobor cu
micri greoaie din main i intr n cldirea unde se aflau deja
ceilali.
Asgar i fcu semn lui Jon.
Vino aici.
Jon urc n autobuz i Asgar i art dou veminte femeieti
432

voluminoase, asemntoare cu dou burka afgane, unul negru i


cellalt maro.
n Xinjiang, multe din femeile noastre au feele acoperite cu
vluri, ns unele poart aceste monstruoziti. O s-i mbrcm
pe Thayer i pe Chiavelli cu astea i o s-i aezm lng Alani,
fiindc ea e mai nalt. Dac-i in genunchii ndoii, vor reui s
treac.
Cel puin pot s-i ascund nite arme dedesubt.
Cldirea fermei prea destul de veche, cu o podea de lemn tocit
i cu pereii din brne groase. nuntru se aflau cteva mese
simple, scaune, dulapuri pentru vase i haine. Sub o arcad se
vedea o poli de lemn pe care erau aezate un vas mare de lut i o
can pentru splat. Jon nu reui s vad nici urm de uighuri n
afar de btrnul ofer pe care l zrea, printr-o deschidere sub o
alt arcad, eznd singur la o mas.
Unde pot s dorm i eu? Acum, c tia c trebuie s atepte
pn la cderea nopii, simea c-l cuprinde oboseala. l dureau
toi muchii. Rnile de pe fa l usturau. Nu-i dorea dect s-i
spele crema de pe fa, s mnnce ceva i s se prbueasc apoi
pe primul pat pe care-l gsea.
Avem o ascunztoare n pivni. n plus, exist i nite
camere ascunse n hambar, n spatele staulelor. Vrei s dormi
acum sau mai nti s mnnci?
S mnnc. Apoi s dorm.
Jon l urm n buctrie. La o mas mncau paisprezece
lupttori, iar mai multe femei gteau i aduceau farfurii cu
mncare la cele dou mese. Printre ele se aflau i cele dou
specialiste n machiaj pe care le cunoscuse n longtang-ul din
Shanghai i care ncepur s chicoteasc de cum i vzur faa.
Femeile i fcur semn ctre chiuvet i el i spl crema neagr
de pe fa cu spun de cas care mirosea a seu de oaie.
Se simea deja mai bine cnd se aez la masa la care edea
btrnul ofer. Omul ridic privirea din farfurie i se uit la el de
parc ar fi vrut s-l ntrebe Cine naiba mai eti i tu?. Nu o fcu
ns, ridic din umeri i mnnc mai departe.
Asgar se aez i el dup ce puse pe mas, alturi de celelalte
433

feluri de mncare, un vas plin cu acelai amestec de orez cu buci


de carne de oaie, morcov, ceap i un fel de psti, totul legat cu
grsime de oaie, la fel ca i n longtang. Flmnd dup lunga
ateptare din noaptea precedent i dup emoiile prin care
trecuse, Jon i puse porii generoase din fiecare fel de mncare.
Glutele cu sos erau delicioase. Bucile de friptur de oaie erau
crocante pe-afar, fragede nuntru, fr urm de mirosul pe care
muli americani l considerau dezagreabil.
Asgar l privea pe Jon cum mnnc i din cnd n cnd bga i
el cte ceva n gur. Mncarea i provocase parc un sentiment de
nostalgie.
Uighurii au fost pstori nomazi mult timp nainte s se apuce
de cultivarea pmntului. Carnea de oaie este pentru noi la fel ca
fructele de mare pentru japonezi, carnea de vac pentru americani
i argentinieni sau carnea de miel ori de vac pentru britanici.
sta e unul dintre lucrurile care mi-au plcut cel mai mult n
Anglia. Puteam face rost de carne de oaie foarte bun i, dac
aveam norocul s dau peste att de rara carne de Southdown, ah
era cea mai bun carne de oaie pe care o mncam de la plecarea
de acas.
Jon i terse farfuria cu o bucat de pine.
Mncarea englezeasc nu place prea multor oameni, s tii.
Eu sunt nnebunit dup ea, btrne. Mncarea englezeasc
adevrat. Cu grsime din belug n budinc i n glute, plus
sosurile groase, organele i carnea de oaie. Poate c tocmai de
aceea britanicii care au trecut pe la noi de-a lungul vremii au
reuit s ne neleag mult mai bine dect au fcut-o vreodat
chinezii sau ruii.
Dup ce terminar de mncat, cei doi traversar curtea i
intrar ntr-o cldire mic, lipit de zidul care mprejmuia ferma,
nuntru, un singur uighur sttea n dreptul unei ferestre care
ddea spre curte, cu pistolul mitralier sprijinit pe pervaz.
Avem santinele i pe fiecare zid, i explic Asgar cnd trecur
prin dreptul brbatului.
Ce se ntmpl dac v viziteaz autoritile chineze?
Aici locuiete o familie de uighuri care se ocup cu
434

agricultura. Noi, ceilali, ne ascundem i ei i ndeplinesc


ndatoririle de gazde. Toat lumea i cunoate.
Jon l urm pe Asgar pe o scar ngust, ingenios ascuns, care
ducea ntr-o pivni iluminat cu becuri fr abajur. Pe mai multe
rnduri de priciuri fixate n perei dormeau brbai i femei. Asgar
i fcu semn spre dou locuri libere, se ntinse pe unul dintre ele i
ncepu s sforie imediat.
Jon se ntinse i el, ncordndu-i i relaxndu-i muchii s se
conving c totul e n ordine. n orice caz, era sigur c se va simi
mai bine cnd se va trezi. Ateptnd s-l ia somnul, gndurile i se
ntoarser la operaiunea de salvare a lui David Thayer. ansele ca
cealalt operaiune, care urma s nceap n mai puin de douzeci
i patru de ore lng statuia lui Buddha, s eueze erau i aa
foarte mari. Chiar i cea mai mic greeal n ncercarea de a-l
elibera pe Thayer putea compromite ntreaga misiune. Nu-i gsea
nicidecum locul, se ntorcea cnd pe o parte, cnd pe cealalt. n
cele din urm se cufund ntr-un somn agitat.

Beijing
Dimineaa era naintat i, de obicei, Bufnia avea n urm
cteva ceasuri bune de lucru n biroul su de la Zhongnanhai. De
data asta ns se afla la masa lui de lucru din biroul de acas.
Fuma una dintre igrile sale favorite, Players i i punea sigiliul
pe nite documente cnd soia sa l introduse n ncpere pe
ambasadorul Wu Bangtiao. Bufnia puse imediat igara jos i se
ridic s-l ntmpine. Faa i se luminase ntr-un zmbet larg.
Ambasadorul era un vechi prieten i aliat, care obinuse postul din
Washington datorit interveniilor Bufniei.
Fii bine venit prietene, zise Niu n timp ce soia sa nchidea
ua. Strnse apoi mna mic a lui Wu. E o mare surpriz pentru
mine s te vd aici, mai ales avnd n vedere dificultile prin care
trec relaiile noastre cu Statele Unite. n vocea sa se ghicea o
umbr de repro. Pn s primesc mesajul tu azi-diminea,
habar nu aveam c te ntorci.
435

Ochii ambasadorului licrir scurt, semn c nelesese dojana.


M-am ntors n ar pe ascuns, conductorule, tocmai
datorit acestor dificulti. Era necesar s m consult cu
dumneavoastr ntre patru ochi n legtur cu ce trebuie s facem.
Am venit aici direct de la aeroport i voi pleca la fel.
Niu simi un fior rece pe ira spinrii, ntrebndu-se ce ar fi
putut s-l fac pe ambasador s bat atta cale pe ascuns, ns
continu s zmbeasc.
Bineneles. Ia loc. Relaxeaz-te.
Wu se aez, dar spatele su abia dac atingea sptarul
scaunului. Nu fcu nici o ncercare s se relaxeze i nici Niu nu
mai insist.
V mulumesc, spuse Wu. Pot s v vorbesc deschis,
conductorule?
Chiar te rog. Tot ce-mi vei spune rmne ntre noi. Niu lu
scrumiera n mn i ocoli masa de lucru ca s se aeze pe un
scaun lng ambasador, un alt gest de prietenie. Cu toate acestea,
nu-i oferi i lui Wu o igar. Ar fi nseninat s mearg prea departe.
Spune, zise el i trase adnc din igar.
Cred c i-am transmis preedintelui american exact mesajul
pe care mi l-ai indicat I-am spus c ara noastr se va mpotrivi
ferm oricrei nclcri a drepturilor noastre suverane, n acelai
timp, China nu dorete s provoace un incident care ar putea s se
amplifice i s scape de sub control.
Niu ddu din cap fr s zic nimic. Chiar i fa de cel mai
apropiat aliat al su nu apela la confirmarea verbal dect atunci
cnd era absolut necesar.
Wu rspunse cu un mic zmbet de recunotin.
Preedintele american a artat c a neles. Aa cum v-am
mai spus i cu alte ocazii, este neobinuit de subtil pentru un
occidental. Sesizeaz nuanele. Am reuit s disting la el o
ngrijorare sincer c acest impas ar putea escalada pn la
izbucnirea unui rzboi. Spre deosebire de alii, cred c el e sincer
cnd spune c nu vrea rzboi. Mi-a confirmat asta prin felul n
care i alege cuvintele, prin accentuarea lor, ct i prin anumite
gesturi.
436

Impresionant, zise Niu, stpnindu-i nerbdarea.


Ca i cnd asta n-ar fi destul de ciudat pentru un ef de sat,
a fcut ceva i mai curios: mi-a dezvluit cum acioneaz ei n
cazul acesta i de ce.
Bufnia ridic din sprncene.
Explic-mi.
Ambasadorul i relat ultima convorbire pe care o purtase cu
preedintele n Biroul Oval despre criza provocat de The Dowager
Empress. Niu asculta n tcere, cuprins de nelinite. Deodat
nelese: preedintele american i indicase, fr s-i dea seama,
cea mai potrivit ntrebare pe care trebuia s i-o pun. Dac nici
Statele Unite, nici China nu voiau confruntarea, atunci cine o
dorea? De ce continua situaia asta periculoas? n momentul
acela criza asta era absolut inutil i era evident c escaladarea ei
fusese orchestrat.
Se gndea la cele aflate de la maiorul Pan i i aminti de
discuiile din Comitetul Permanent. Chiar printre cei mai btioi,
figura lui Wei Gaofan ieea detaat n eviden. Era adevrat c, n
crdie cu Li Aorong i cu ginerele acestuia, Wei se putea atepta
s obin un profit bun de pe urma transportului. Probabil c
obinea de ceva vreme profit de pe urma unor astfel de
transporturi. ns care era adevratul el al lui Wei, acum, cnd
afacerea ajunsese pn la urechile celor mai nalte foruri de
conducere att n China, ct i n Statele Unite?
Nu. Bufnia era acum sigur c Wei era n stare s renune
imediat la profitul lui dac acest lucru putea s readuc China la
ceea ce fusese nainte. n adncul sufletului su, Wei era un
ideolog comunist, un adevrat adept al liniei dure, care nu reuise
niciodat s renune la Mao, Chu Teh sau la ceea ce simbolizase
masacrul din Piaa Tienanmen. Visul su era revenirea la zilele
acelea. Faptul c trimisese submarinul s amenine fregata
american demonstra foarte clar acest lucru. Pentru a-i impune
punctul de vedere, era gata s ncurajeze escaladarea conflictului.
Pentru a nvinge, era n stare s recurg la rzboi.
Bufnia i aminti cele dou definiii ale dezastrului date de
Confucius: una era catastrofa, cealalt era oportunitate. Wei
437

vzuse n descoperirea adevratei ncrcturi de pe vasul Empress


nu o catastrofa, ci o oportunitate de a obine ceva mult mai
important pentru el dect banii.
Preedintele vrea s tie, continu ambasadorul Wu,
smulgndu-l pe Niu din gnduri, dac o dovad concret, sub
forma facturii originale de nsoire a mrfii, v-ar fi suficient
pentru a detensiona situaia n interiorul Comitetului Permanent.
Ar putea permite Comitetul americanilor s urce la bord, probabil
mpreun cu o echip de pe submarin, sau ar fi Comitetul de acord
s pun capt acestei situaii dnd ordin ca ncrctura s fie
distrus de o manier care s poat fi confirmat de americani? Pe
scurt, ai fi de acord n acest caz s ncercai s-i convingei pe
oamenii notri, aa cum preedintele Castilla ncearc s-i
conving pe ai lui, s eliminm aceast problem periculoas?
Niu trase gnditor din igar. n timp ce Wei vedea rezolvarea
prin ntoarcerea la trecut, Niu era gata s nfrunte necunoscutul,
era gata s accepte un viitor bazat pe idealuri ca democraia i
deschiderea. Variantele erau clare: dac nu risca, Wei va ctiga.
Dac risca ns i ctiga, atunci Wei uliul cel mai periculos din
Comitetul Permanent avea s fie nvins de propriile sale intrigi.
Conductorule? ntreb ambasadorul, ngrijorat de lunga
tcere.
Doreti o igar, domnule ambasador?
Da, v mulumesc. A dori grozav una. Chipul ngrijorat al
ambasadorului se relax puin ntr-un avnt de gratitudine.
Cei doi brbai fumar o vreme n tcere. Deciziile cruciale nu
trebuia luate n grab.
i mulumesc c mi-ai adus aceste veti, spuse Niu ntr-un
trziu. Nu am greit atunci cnd te-am ales ambasador. napoiazte imediat la Washington i spune-i preedintelui Castilla c sunt
un om rezonabil. Bineneles, repetnd n acelai timp
avertismentul c orice ncercare a americanilor de a urca la bordul
navei poate avea consecine dezastruoase.
Wu puse jos igara i se ridic.
Va nelege. Voi transmite mesajul exact cu cuvintele
dumneavoastr. Cei doi schimbar o privire hotrt. Cu un fonet
438

al hainei sale lungi, Wu prsi ncperea.


Trgnd furios din igar, Niu sri n picioare i porni s
patruleze prin ncpere. Era clar c americanii nu intraser nc n
posesia dovezilor privind ncrctura cargoului. sta era aspectul
cel mai neplcut. Dovada era esenial. Se opri brusc n mijlocul
ncperii, se ntoarse i se duse la telefon.
Form numrul stnd aplecat deasupra biroului.
De ndat ce maiorul Pan rspunse, Bufnia l ntreb fr nici o
introducere:
Spune-mi ce ai aflat.
Fr s se grbeasc, Pan i relat convorbirea telefonic dintre
Feng Dun i Wei Gaofan.
O singur copie a facturii originale mai exist i aceasta se
afl la Yu Yongfu i Li Kuonyi.
Niu i inu respiraia i stinse igara presnd-o de fundul
scrumierei.
Da. i altceva?
Ralph McDermid vrea s plteasc dou milioane de dolari ca
s cumpere documentul de la ei. i povesti despre aranjamentul de
la statuia lui Buddha Dormind.
Bufnia asculta n tcere, dar mintea lui lucra din ce n ce mai
repede pe msur ce ceaa care obturase pn atunci situaia
ncepea s se evapore: asta era ceea ce doreau s obin att el,
ct i preedintele american Dovada. Wei tia lucrul sta i de
aceea dorea ca documentul s fie distrus. Cei din Shanghai Yu i
Li nu erau dect nite pioni care ncercau cu disperare s
supravieuiasc. Era apoi acest bogat om de afaceri american,
Ralph McDermid, care dorea probabil i el confruntarea, dei Niu
nu tia nc de ce sau ct de mult era el gata s-o lase s se
agraveze. McDermid era gata s plteasc o mic avere pentru ca
documentul s nu ajung n alte mini. obolanul care alerga de la
unul la altul era acest Feng Dun Pretindea c lucreaz pentru
McDermid i Yu Yongfu, cnd, de fapt, adevratul su stpn era
Wei Gaofan.
Feng era un ticlos. McDermid i Wei Gaofan erau mai mult de
att. Toi trebuia oprii nainte de a provoca revenirea la rzboiul
439

rece sau de a aprinde un rzboi adevrat.


Gndind repede, Niu ascult sfritul raportului maiorului Pan.
Felul n care Pan se strduia s-i relateze cel mai mic amnunt i
demonstra c agentul i era acum pe deplin loial. n cultura lor,
acesta era complimentul suprem care implica ns i o mare
vulnerabilitate.
Putea Niu s rspund altfel?
Am neles, domnule maior. Poate chiar mai bine dect poi
s-i dai seama. i mulumesc pentru efortul tu deosebit. Eti n
drum spre Dazu?
Avionul meu pleac n douzeci de minute.
Atunci ascult-m cu atenie: continu s observi i nu
interveni dect dac situaia degenereaz. Niu se opri o secund,
vrnd parc s cntreasc nc o dat enormitatea pasului pe
care se pregtea s-l fac. Dac situaia scap de sub control, te
autorizez s-i ajui pe Li Kuonyi i pe colonelul Smith. Documentul
trebuie s ajung n minile tale sau ale colonelului Smith. Este
absolut necesar.
Tcerea de la captul cellalt al firului arta c Pan ncetase s
respire.
Este un ordin, conductorule?
Poi s-l consideri i aa. Dac e necesar, arat instruciunile
scrise pe care le-ai primit de la mine. Lucrezi acum numai pentru
mine i beneficiezi de toat protecia mea.
Gata. O fcuse. Nu mai exista cale de ntoarcere. Acum nu mai
erau dect el i Wei Gaofan nainte, n viitorul necunoscut, sau
napoi, n trecutul n care nu se mai puteau ntoarce. i totul era
n minile altora. i stpni cu greu un fior. Asta este. Un om
nelept tie n cine s aib ncredere.

440

38
Dazu
Jon se trezi cu o senzaie de claustrofobie, de trupuri omeneti
nghesuite n jurul lui ca grunele de porumb ntr-o gleat. Puse
mna pe pistol, ndrept spinarea i ncepu s roteasc arma
semiautomat n penumbra din ncpere. Apoi, deodat, i aminti
unde se afl. n pivnia uighurilor. Aerul era greu de mirosul
corpurilor i de rsuflri calde, dei numai jumtate de duzin de
lupttori se mai gseau acolo. Toi dormeau. Ceilali plecaser,
inclusiv Asgar.
n timp ce inima continua s-i bat cu putere, ls jos arma i
i privi ceasul. Cadranul verde arta ora 2:06 p.m. Dormise mai
mult de nou ore, ceea ce era uimitor. Nu dormea dect foarte rar
mai mult de apte.
Se ridic cu grij n picioare i se ntinse. Muchii protestar,
ns nu prea convingtor. Simea nc durere n coaste, dar nu
ascuit, insuportabil. Faa era bine. Avea s-l doar mai trziu,
mai ales atunci cnd va transpira. Nimic grav.
Se ndrept spre trepte. Ajuns n partea de sus a scrii, ridic
trapa i ptrunse n cas. La fereastr se afla o alt santinel, n
timp ce de partea cealalt a curii se vedea micare n buctria
din cldirea principal. Luptndu-se din greu cu impulsul de a
trece la aciune imediat, iei din cldire i travers agale curtea,
ceea ce nu fcea prea des.
Soarele ncepuse s nclzeasc, cerul era de un albastru de
porelan i o briz blnd unduia ramurile slciilor i ale plopilor
canadieni. De jur mprejurul curii, pe buci de pnz, erau
ntini la uscat ardei iui, alctuind un covor de un rou aprins.
Mirosul iute umpluse aerul, amintindu-i c se afla n provincia
Sichuan, vestit pentru mncrurile condimentate.
Asgar era n buctrie i sorbea dintr-o can ceai fierbinte cu
441

lapte n stil englezesc. Ridic privirea surprins ctre Smith.


Ai nnebunit? De ce nu dormi?
Nou ore sunt suficiente, pentru numele lui Dumnezeu,
rspunse Jon.
Nu i dac mpri nou ore la cinci zile.
Am mai moit de cteva ori n timpul sta.
Mda, ari destul de odihnit. Solid ca un vrtej de nisip. Uitte n oglind. Cu faa asta poi s mergi fr masc la Halloween.
Jon zmbi uor.
Exist vreun telefon pe aici pe care l-a putea folosi?
N-a vrea s forez soarta n cazul n care cineva ncearc s
intercepteze semnalele telefoanelor celulare.
n camera de alturi.
Jon gsi telefonul. Cu ajutorul cartelei pe care o primise de la
Fred Klein, l sun pe Klein. Existau ns i aici riscuri. Era posibil
ca Securitatea Public s monitorizeze i liniile telefonice fixe.
Klein.
Jon intr imediat n rol:
Unchiul Fred? ntreb el ntr-o englez sacadat. A trecut att
de mult de cnd nu ne-ai sunat. Spune-mi ce mai e n America, i
place acolo mtuii Lili?
Mtua Lili era codul pentru o posibil monitorizare a
convorbirii.
Totul e bine, nepoate Mao. Cum merge treaba acolo?
Prima faz a trebuit s fie amnat, ns pot s-o rezolv n
acelai timp cu cea de-a doua.
La cellalt capt al firului se simi o uoar ezitare i o not de
dezaprobare.
mi pare ru s aud asta. S-ar putea ca cea de-a doua faz s
aib de suferit. ngrijorat, Fred i reamintea astfel c, la primul
semn de pericol serios la ferma-nchisoare, trebuia s renune la
operaiunea de salvare a prizonierului. ntlnirea de la statuia lui
Buddha Dormind rmnea prima lor prioritate.
S tii c i pe mine m ngrijoreaz treaba asta. O s vd
cum decurg lucrurile.
Urm nc o pauz.
442

Trebuie s m suni de ndat ce ai nouti. Abia atept. L-ai


gsit pe vrul Xing Bao?
Te sun din casa lui.
A, ce uurare. Cred c v simii bine acolo i mulumesc
pentru telefon. Bnuiesc c o s te coste o grmad de bani, Mao.
i promit c primul lucru pe care l voi face mine va fi s-i scriu
o scrisoare foarte lung.
Abia atept s-o primesc, aclam, c i-am auzit din nou mult
onorata voce. Jon nchise telefonul.
Ei? strig Asgar din cealalt camer.
Jon se duse ctre el.
Prioritile rmn aceleai. De ndat ce punem mna pe
factur, trebuie s-l anun pe Klein.
Bietul David Thayer.
Nu i dac l putem scoate de-acolo. Vom face tot posibilul. Ai
fost la Buddha Dormind?
Da, am fcut o recunoatere complet. Asgar puse pe mas
un pachet de cri de joc englezeti. Am lsat acolo, la pnd, zece
dintre cei mai buni oameni ai mei. Au aparate de emisie recepie.
Hai s mnnci ceva i dup aceea o s te pun la curent cu toate
detaliile. Apoi o s jucm un pocher la dou mini. Dac nu tii, te
nv eu.
Vrei s profii de netiina mea?
Asgar zmbi cu un aer inocent.
Am nvat s joc n timpul colii. Doar ca un amator. E un
hobby plcut pentru cineva care trebuie s-i omoare timpul. O
clip, faa lui ls s se vad tensiunea i starea de nervozitate.
ns disprur imediat.
OK, spuse Jon. Oricum nu mai putea s doarm. Doi dolari
limita sau ct nseamn asta n banii votri. Pocher clasic. Fr
cri speciale. Dup ce m spl puin pe fa, ncepem.
Jon tia c Asgar va tria, ns trebuia s fac ceva ca s treac
timpul i s-i pstreze cumptul. Mai aveau cel puin ase ore,
nainte de cderea ntunericului cnd puteau s nceap
activitatea.

443

Luni, 18 septembrie
Washington, D.C.
Cnd preedintele Castilla intr n biroul su, Fred Klein trgea
furios din pip, aa nct sistemul special de ventilaie abia reuea
s curee aerul din ncpere.
Preedintele se aez. Trupul su mare, cu umeri lai, era rigid.
Maxilarul prea turnat n ciment.
Ai nouti? Nici un cuvnt de salut, nici un preambul.
Klein se afla n aceeai mizerabil stare de spirit. Puse pipa pe
mas, ncruci braele i-i spuse preedintelui:
A fost nevoie de cinci dintre cei mai buni experi financiari ai
mei ca s descoperim asta: Grupul Altman deine o firm
productoare de armament numit Consolidated Defense, Inc. La
fel ca multe alte proprieti ale lui Altman i asta este ascuns n
spatele unui hi birocratic care te ameete firme subsidiare,
asociate, firme-satelit tot ce vrei i ce nu vrei. Un adevrat nisip
mictor destinat s induc n eroare. Cu toate astea, e clar cine e
adevratul proprietar.
Unde vrei s ajungi?
Aa cum v-am spus, Grupul Altman i Ralph McDermid dein
majoritatea aciunilor la Consolidated Defense i culeg toate
beneficiile.
Nu e ceva extraordinar. Grupul Altman a investit foarte mult
n industria de aprare. De ce ne intereseaz att de mult acest
Consolidated?
Probabil c v gndii c e o simpl digresiune, dar nu-i aa.
Haidei s ne oprim puin asupra sistemului de artilerie mobil
Protector. Era ct pe ce s primeasc aprobrile finale. Apoi ai
decis c n noua lume a terorismului i a rzboaielor locale, astfel
de sisteme de artilerie grea sunt depite. De cele mai mult ori
complet inutile.
Sistemul Protector distruge majoritatea podurilor fiindc este
prea greu. Nu poate fi scos din noroi pe un drum de ar fr un
444

ajutor serios. Nu e uor de transportat pe calea aerului. Este o


arm ineficace.
E ntr-adevr ineficace, aprob Klein. ns aici este vorba
despre un contract de unsprezece miliarde de dolari care s-a
evaporat. Gndii-v la un singur lucru Grupul Altman are cel
puin dousprezece miliarde i jumtate de dolari n investiii. E o
sum important pentru o firm privat de investiii. ns grupul
este obinuit cu ctiguri mari mai mult de treizeci i patru la
sut profit anual n ultimii zece ani, n special ca urmare a unor
investiii inspirate n industria de aprare i n aeronautic, ntr-o
singur zi, anul trecut, Altman a ctigat dou sute treizeci i
apte de milioane de dolari. Impresionant, nu? ns destul de
murdar. Consolidated Defense este al cincilea contractor ca
mrime al Forelor Terestre, ns Grupul Altman l-a achiziionat
abia dup atacurile din 11 septembrie, n momentul n care
Congresul i-a dat acordul pentru mrirea cheltuielilor militare i
numai dup ce masivul efort de lobby depus de numele
rsuntoare de pe statul lor de plat a fost rspltit prin aprobarea
de principiu, n Congres, a programului care reprezint cheia de
bolt la Consolidated
Preedintele l privea cu o expresie mohort.
Las-m pe mine s ghicesc sistemul Protector.
Avei dreptate. Rezultatul a fost un premiu de dou sute
treizeci i apte de milioane de dolari.
i
i acum investiiile Grupului Altman vor produce miliarde i
miliarde
dac
sistemul
Protector
primete
aprobarea
dumneavoastr i a Congresului i intr n producie.
Preedintele se ls pe spate, cu buzele strnse ntr-o expresie
de dezgust.
Ticlosul!
Da, domnule. Asta urmrete Ralph McDermid. Nu l
intereseaz profitul ce se poate obine de pe urma vnzrii
ncrcturii de pe Empress. Toat afacerea n-a fost dect un
pretext pentru a provoca ostilitate ntre cele dou superputeri
nucleare. Dac e nevoie, e n stare s se dea i peste cap i s
445

provoace un rzboi numai ca s demonstreze c Statele Unite au


nevoie de Protector. Acum nu ateapt dect s ne suim la bordul
cargoului i s se dezlnuie iadul. E sigur c Congresul va solicita
imediat aprobarea pentru Protector i el se va alege cu cele
unsprezece miliarde de dolari.
Preedintele njur cu voce tare.
Singurul lucru pe care n-au ndrznit s-l fac a fost s dea
publicitii totul i asta fiindc eu nu am lsat s transpire nimic.
Dac ar fi fcut aa ceva, mai mult ca sigur c publicul s-ar fi
speriat i ar fi fost mult mai uor s obin aprobarea.
Dup cum vd eu lucrurile, este destul de uor s-o obin i
aa. McDermid nu ateapt acum dect s ne suim la bordul navei
Empress, fiindc mai are puin i intr n apele teritoriale irakiene.
O, Doamne. Preedintele ls s-i scape un oftat. Totul e
acum pe umerii lui Smith. Ce-ai mai aflat de la el?
M-a sunat, ns a fost nevoit s foloseasc un limbaj
codificat. Klein fcu o pauz. Am veti proaste, Sam. Nu au reuit
s-l salveze pe tatl tu noaptea trecut, dup ora Chinei. Mi-a dat
de neles c vor ncerca din nou n noaptea asta.
Preedintele se strmb suprat. nchise ochii, apoi i deschise.
Mine diminea, dup ora noastr atunci vor aciona, nu?
Da, domnule. Vor ncerca.
Nu i-a spus altceva despre operaiunea de salvare a
btrnului? Dac are destule ajutoare? Dac crede c se poate
descurca?
mi pare ru, domnule.
De ce nu ai putut vorbi mai mult?
Cred c i-a fost fric s foloseasc telefonul mobil pe linia
protejat. Ceea ce nseamn c a sunat pe o linie public ce putea
fi ascultat. Toate aceste precauii m fac s cred c e puin
probabil ca parautarea s fi fost cu adevrat observat. Mai
degrab presupun c autoritile locale nu au reuit s localizeze
parauta sau orice alt urm a ptrunderii. Cu puin noroc, cred
c vor renuna curnd s mai caute.
Sper s ai dreptate, Fred. Smith are nevoie acum de tot
norocul de pe lume i noi la fel. Preedintele ntoarse capul spre
446

ceasul de pe perete. Dac am socotit bine, mai are patru ore pn


la asfinit. Cltin din cap. Patru ore foarte lungi pentru noi toi.

Luni, 18 septembrie
Hong Kong
Dolores Estevez travers grbit holul de la parterul cldirii
Altman i, dup ce deschise uile de sticl, iei n aerul umed i n
forfota oraului. De obicei, atmosfera de carnaval perpetuu din
Hong Kong reuea s o umple de energie. Nu i n seara asta. Se
altur unui grup de pietoni care fceau senine taxiurilor care
treceau. De ndat ce ridic i ea mna, ca prin minune, o main
opri n dreptul ei. Se gndi c Dumnezeu are totui o slbiciune
pentru cltorii ntrziai, dar cu intenii bune.
Sri imediat n main.
La aeroport. Repede.
oferul porni aparatul de taxat i maina se urni i intr n
trafic. Se trr n ritm de melc cteva cvartale, pn cnd oferul,
mormind ceva ntr-o cantonez gutural, ntoarse brusc maina
i o lu pe o alee ngust.
E o scurttur, i explic el.
nainte ca Dolores s poat protesta n vreun fel, oferul
acceler i parcurse mai bine de jumtate din alee. Femeia se ls
nervoas pe spate. Poate c individul tia mai bine ce face. Pe
bulevard sau pe scurttur, trebuia neaprat s ajung la
aeroport, unde o atepta eful cel mare, probabil nervos deja.
Dolores era speriat i n acelai timp emoionat de misiunea
neobinuit pe care o primise aceea de translator oficial al
efului ntr-un loc numit Dazu, n provincia Sichuan. O ceruser
pe ea fiindc tia s vorbeasc mai multe dialecte. Se descurca
foarte bine att n cantonez, ct i n mandarin, dei descoperise
c limba de la faa locului nu prea semna cu cea cu care se
obinuise ea la cursuri sau n restaurantele chinezeti din Los
Angeles. Era nervoas i din cauza englezei pe care o vorbea.
Indiferent ct de tare se strduise, nu reuise s scape complet de
447

accentul ei sud-american.
Cu astfel de gnduri se perpelea Dolores cnd taxiul se opri
brusc, n scrit de frne, aproape de captul aleii. Portiera se
deschise i femeia fu tras afar de nite mini puternice. Era prea
speriat ca s riposteze, ns avu impresia vag c zrete o fat
care semna grozav de bine cu ea. Simi o durere ascuit n bra,
apoi totul se ntunec n jurul ei.
Ralph McDermid se ls pe spate n fotoliul din luxosul avion cu
reacie al companiei rezervat pentru uzul su personal, sorbi din
paharul cu whisky scoian care i plcea att de mult i se uit la
ceas pentru a zecea oar. Unde dracu era translatoarea aceea?
Fierbea de furie i tocmai i fcuse semn stewardului s-i mai
toarne un pahar, cnd o femeia care abia mai respira nvli n
cabin. Furia din privirea lui McDermid dispru brusc. Femeia
avea evident snge latin, era una dintre frumuseile acelea cu
pomei nali, cu faa lung i subire i cu o urm din focul
strmoilor ei azteci n ochi. O frumusee exotic.
Domnule McDermid, ncepu ea ntr-o englez din care
rzbtea ceva mai mult de o nuan din accentul specific zonei de
sud din Los Angeles. Era un accent pe care, la un brbat,
McDermid l-ar fi considerat drept lips de educaie sau de voin,
dar pe care, n cazul unei femei, l gsea fermector. M numesc
Dolores Estevez i am fost trimis s fiu translatorul i interpretul
dumneavoastr. mi cer scuze c am ajuns att de trziu, ns mau anunat n ultimul moment. Bineneles i traficul a fost
imposibil.
McDermid remarc i un uor ssit. Din ce n ce mai bine.
Corpul ei minunat se ncadra n orice categorie etnic. Numele ei
era ncnttor. Dolores. l rosti de cteva ori n gnd. Cnd toate
astea se vor termina i se vor ntoarce n Hong Kong, probabil c
fata asta nu va ezita s-i fac pe plac efului i altfel.
E de neles, draga mea. Te rog s iei loc. Acolo e perfect.
McDermid fcu un semn spre fotoliul capitonat cu plu din faa
sa. Femeia i zmbi, devenind brusc ruinoas. El i ntoarse
zmbetul, apoi se ncrunt. Era ceva cu faa aceea ce va foarte
448

cunoscut. Da, o mai vzuse undeva. De curnd.


Ne-am mai ntlnit? La birou, probabil.
Ea se ghemui ntr-un col al fotoliului i ridic privirea.
Timiditatea ei era de-a dreptul delicioas.
Da, domnule. De cteva ori. Ultima dat ieri. Fata i ngdui
o uoar demonstraie de curaj: Am crezut c nu m-ai remarcat.
Bineneles c te-am remarcat. Cu toate c-i zmbea din nou,
McDermid simi un fior neplcut. Oare figurile tuturor femeilor
ajunseser s i se par cunoscute?
n clipa aceea pilotul vr capul n compartimentul privat.
Toat lumea la bord, domnule?
Suntem toi, Carson. Ai completat documentele i planul de
zbor?
Da, domnule. Cu totul, vei petrece cam dou ore n aer. Vom
mai pierde puin timp la vam, ns sunt sigur c vei avea parte
de un tratament preferenial cu documentele astea. Vremea e
foarte bun.
Excelent. D-i drumul.
Stewardul i fcu apariia cu un nou pahar de whisky i
McDermid i oferi o butur i noii sale translatoare. Fata puse
picior peste picior, dezgolindu-i puin coapsa. n acest punct,
McDermid hotr c nu are rost s grbeasc lucrurile i
perspectiva de a intra a doua zi diminea n posesia documentului
i readuse buna dispoziie. Ls capul pe sptar i privi pe hublou.
Avionul ncepuse s ruleze pe pist i el ncerc s nu se mai
gndeasc la ceea ce se va ntmpla. La naiba, doar era gata s
plteasc dou milioane de dolari pentru documentul la.
Bineneles c va pune mna pe el.

449

39
Dazu
Jon i Asgar petrecur orele zilei analiznd diverse rapoarte pe
care le primeau de la cercetaii uighuri i construind diferite
scenarii n legtur cu evenimentele la care urmau s participe n
noaptea aceea, totul pigmentat cu partide de pocher. Asgar sfri
prin a ctiga civa dolari, care, din punctul de vedere al lui Jon,
nu reprezentau dect o mic donaie pentru susinerea prieteniei
ntre popoare. Era hotrt s duc la bun sfrit ambele aciuni i
acelai lucru se putea spune i despre Asgar, n cazul cruia era
vorba de mndria uighur, de dorina de a da un impuls luptei
pentru democraie i libertate n China.
Amndoi i fceau griji pentru necunoscutele care puteau
aprea oricnd ntr-o astfel de aciune. Nici unul dintre ei nu-i
imagina ns c ar fi posibil un eec.
Conform celor raportate de oamenii lui Asgar, n jurul statuii
Buddha Dormind se nghesuiau ca de obicei valuri de vizitatori,
venii s admire frumuseea i bogia spiritual a acestei opere de
art veche de cteva secole, n timp ce comercianii locali agresivi
ncercau s-i vnd ilustratele i statuetele din plastic. O zi ca
oricare alta. Nici urm de oamenii lui McDermid sau de Li Kuonyi
i Yu Yongfu, ns dealurile i platourile ce nconjurau Grotele lui
Buddha le permiteau acestora s-i fac apariia n orice moment,
n special dup lsarea ntunericului, pe jos, cu maina sau clare,
posibil deghizai n turiti sau negustori ambulani.
n acelai timp, dinspre nchisoare soseau veti ncurajatoare:
consemnul luase sfrit. n seara aceea nu se mai fceau verificri
n barci, iar a dou zi prizonierii urmau s se ntoarc pe cmp.
ncepuse recoltatul varz, trestie de zahr, roii, precum i
obinuitul orez i ardeii iui. Asgar presupuse c acest lucru
cntrise destul de greu n luarea deciziei.
450

De ndat ce ntunericul nvlui dealurile i vile domoale din


apropiere de Dazu, Jon, Asgar se ali doisprezece lupttori
porniser spre nchisoare, ascunznd vehiculele exact ca n
noaptea precedent. Acum, ei doi, mpreun cu doi lupttori
uighuri, se aflau la marginea pilcului de copaci de unde ncepea
fia de teren pustiu care nconjura gardul nchisorii. n curtea era
o linite deplin. Dinspre sala de mese nu se vedea nici o micare.
Ua dubl din spate era nchis, iar drumul pustiu.
Dinspre barci se auzea din cnd n cnd cte o voce ngnnd
un cntec sau rznd, ns nu se vedea nici urm de guvernator
sau de oamenii acestuia.
Toate aceste informaii erau deosebit de importante, nchisoarea
fiind nc n stare de alert medie. Jon i Asgar ajunseser la
concluzia c ansele unei aciuni curate, fr prea mult zgomot,
creteau dac se strecurau i ei nuntru. Plnuiser s urmeze
acelai drum i la intrare i la ieire.
Nemicai, din ce n ce mai nervoi, vzur n sfrit ceva
micndu-se. Una dintre uile duble parc se deschisese i se
nchisese imediat la loc. Sau fusese numai o prere? Jon ncerca
s disting ceva, o siluet, o form. Apoi o vzu: o umbr lipit de
pmnt, ceva ntre un arpe i o pisic, trndu-se spre gard, n
spaiul acela de zece metri care nu putea fi observat din turnuri.
Era un brbat micu mbrcat n uniform de prizonier. Ajuns la
gard, nl capul, l vzu pe Asgar i le fcu un semn.
Asgar i fcu i el semn cu capul, apoi i spuse n oapt lui Jon:
E Ibrahim. Hai s-l acoperim.
Cel mai de temut duman al lor n noaptea aceea era zgomotul.
Ultimele arme pe care aveau voie s le foloseasc erau pistoalele,
chiar dac le puseser amortizoare. Nu era dect un mit ideea c o
arm cu amortizor nu face zgomot. Dei erau mai puin
zgomotoase dect focurile trase cu o arm obinuit, fiecare glon
cu amortizor scotea o pocnitur destul de puternic. Sperau ca
minile, picioarele, cuitele i garourile s fie suficiente. Cu toate
astea, ndreptar pistoalele n direcia nchisorii, ateni la orice
micare. n spatele lor, cei doi lupttori uighuri fcur acelai
lucru. Trebuia s-l protejeze pe tovarul lor care risca att de
451

mult.
Inima lui Jon btea acum ntr-un ritm regulat, dei tensiunea ar
fi trebuit s-i accelereze pulsul. Ibrahim ncepuse s sape n solul
afinat. Cteva momente mai trziu ridic din groapa pe care o
fcuse un capac ptrat de lemn cu latura de aproximativ un
metru. Intr n groap i dispru. Aproape imediat dup aceea se
vzu ceva micndu-se de cealalt parte a gardului. Pmntul fu
dat n lturi i un alt capac de lemn se deschise. Capul lui Ibrahim
se ivi n deschiztur, apoi dispru din nou i apru iar de partea
opus gardului. Canalul era pregtit.
E rndul nostru, opti Asgar.
Se ridic i alerg aplecat n direcia gardului, n timp ce Jon i
cei doi lupttori l urmau ndeaproape. Jon se opri la marginea
gropii i privi n jos. Era un tunel adnc spat pe sub gard, ale
crui capete erau acoperite cu cele dou capace de lemn.
Du-te, zise Asgar ncet. Vin imediat dup tine.
Jon intr n tunel cu capul nainte, iei de partea cealalt a
gardului i alerg dup Ibrahim spre sala de mese. Se furi
nuntru i i scoase pistolul. Uighurii puseser la loc capacele de
lemn de ambele pri ale gardului i trgeau acum pmntul
deasupra. n timp ce Asgar alerga spre Jon i Ibrahim, ceilali doi
mturau meticulos solul de deasupra capacelor cu un mnunchi
de frunze, ca s nu mai rmn nici o urm.
Dup ce i ultimul uighur ajunse lng ei, Ibrahim i conduse
repede prin buctrie i sala de mese. Se oprir s se uite pe
fereastr. Luna lumina podeele de lemn care legau ntre ele trei
barci mari i sala de mese i se ntindeau i spre celelalte cldiri,
cu scopul de a feri ghetele guvernatorului de umezeal n sezonul
ploios. Toate cldirile erau nlate pe piloni de aproape un metru,
un indiciu asupra cantitilor impresionante de ap care cdeau n
anotimpul ploilor. Nu se vedea nici urm de copaci sau iarb,
numai pmnt bttorit de paii prizonierilor.
Doi gardieni cu armele pe umr patrulau zona cscnd din cnd
n cnd, probabil fiindc fuseser de gard i noaptea trecut, pe
durata consemnului.
Ibrahim se consult cu voce sczut cu Asgar care ddu din cap
452

i i spuse lui Jon:


Fii pregtit. Cnd zic eu, ieim i o lum la fug, spre
dreapta, apoi ne strecurm sub baraca aia.
Ibrahim atept pn cnd cei doi gardieni ajunser la captul
rondului lor, cu spatele la ei. El i Asgar se btur cu palmele pe
umr n semn de rmas-bun i Ibrahim ni afar din sala de
mese, lund-o ns spre stnga. Nu fcea nici un efort ca s-i
acopere zgomotul pailor. De fapt, paii lui rsunau ca nite bti
de tob n solul uscat. Ambii gardieni se trezir imediat din
amoreal i se ntoarser cu pistoalele mitralier spre el.
Amndoi strigar n chinez acelai cuvnt i Jon bnui c
nsemna stai pe loc.
Ibrahim rmase pironit locului. Ls capul n jos, chipurile
vinovat.
Cei doi brbai se apropiar precaui. Se relaxar ns cnd i
zrir faa. ncepur s vorbeasc n chinez pe un ton
batjocoritor.
Asgar i traduse lui Jon n oapt: Iar furi mncare, Ibrahim?
Tot nu ai neles c nu ai nici o ans s scapi neprins? Ce-ai acolo
de data asta?
Unul dintre gardieni l cut pe uighurul care tremura i scoase
un borcan din cmaa acestuia.
Iari miere! tii prea bine c nu e pentru prizonieri. Oricum,
s-ar fi descoperit c lipsete i c urmele duc la tine. Eti cel mai
tmpit prizonier de aici. Te ducem acum la carcer i mine
diminea ai s dai seam n faa guvernatorului. tii ce te
ateapt!
Cu capul plecat, Ibrahim porni flancat de cei doi spre o
construcie mic situat ntr-un col mai ndeprtat al curii
nchisorii.
Ce-l ateapt? ntreb Jon ngrijorat.
Carcer timp de o sptmn. Ibrahim este unul dintre
oamenii-cheie pe care i avem aici. Asta este contribuia lui la
cauza noastr. Asgar se uit n toate prile. Acum!
Pe cnd Ibrahim disprea n cldirea aceea ndeprtat, Jon i
Asgar se furiar din sala de mese pe ua din fa i alergar ct
453

puteau de repede spre dreapta, dup care se aruncar sub barac.


Se trr pe dedesubt pn n partea cealalt, ieir i alergar iar,
apoi intrar sub o alt barac i tot aa pn ajunser n captul
cellalt al irului de trei barci. Zceau rsuflnd din greu sub
ultima construcie. Drept n faa lor se afla baraca situat la
distana cea mai mare de locul pe unde intraser ei pe sub gard.
Asgar lupta din greu s-i trag sufletul. Lui Jon i btea inima
cu putere i ncepuse s-l usture faa. Nu avea n minte dect un
singur gnd n baraca aceea se afla David Thayer.
Studiar poriunea din curtea nchisorii n care se aflau.
Aceleai podee de lemn uneau cldirile ntre ele. Ali doi gardieni
patrulau, fiecare n direcie opus. De ndat ce se ntoarser cu
spatele, Asgar ddu din cap i o luar din nou la fug, de data asta
nu chiar aa de repede.
Ua de la intrarea n barac se deschise fr zgomot i apru un
cap care le fcu semn s intre. Brbatul care i ntmpinase era
trecut puin de treizeci de ani i avea o cicatrice ca de sabie pe
obrazul drept. Duse un deget la buze, nchise ua i pi fr
zgomot printre priciurile pe care sforiau mai muli prizonieri.
Trupurile ngrmdite erau luminate de razele lunii care intrau n
ncpere prin ferestrele nalte. Scena prea desprins dintr-un
roman de Soljenin16.
Jon i Asgar l urmar pe prizonier pn la o u din cellalt
capt al ncperii. Omul le fcu un semn ntr-acolo i se ntoarse la
patul lui. Cei doi schimbar o privire n penumbra din ncpere i
Asgar fcu un gest de parc ar fi vrut s spun: E rndul tu,
dac vrei.
Se aflau n faa celulei lui David Thayer. Ultima u din ultima
barac a complexului. Celula n care se afla un om care fusese
declarat oficial mort de zeci de ani. Un om a crui soie, dup

16 Soljenin, Aleksandr Isaievici (n. 1918) romancier rus. nchis pentru


convingerile sale politice (1945-1953), scriitorul a fost expulzat din
Uniunea Sovietic dup publicarea crii Arhipelagul Gulag. A trit n exil,
n Statele Unite, timp de douzeci de ani, revenind n Rusia abia dup
destrmarea Uniunii Sovietice. A primit Premiul Nobel pentru literatur n
1970.

454

dispariia lui, i refcuse viaa cu cel mai bun prieten al lui. Apoi
muriser amndoi. Un om al crui fiu crescuse fr el. Un om care
ratase cteva viei.
Jon deschise ua nerbdtor. Omul acela merita mai mult dect
mil. Merita libertate i toat fericirea pe care i-o mai putea oferi
lumea.
n spatele uii se afla o ncpere micu. Doi brbai, aezai
unul lng cellalt pe scaune de lemn, ridicar privirea spre el.
Fiecare inea cte o lantern mic, acoperind lumin cu palma
celeilalte mini. Jon nu reui s vad mare lucru. Asgar intr i el
n ncpere i nchise ua n urma lui.
Chiavelli? opti Jon n ntuneric.
Smith? ntreb o voce.
Da.
Palmele eliberar lumina lanternelor. Celula se umplu de umbre
i lumin. Ambii brbai erau complet mbrcai. Cel care purta
cmaa i pantalonii caracteristici prizonierilor era mai tnr, mai
voinic, cu prul crunt tuns perie i cu barb. El travers imediat
ncperea i mpinse patul din col.
Cel mai btrn se scul i el n picioare, nalt i slab, cu obrajii
supi i umeri ciolnoi. Purta o jachet ponosit stil Mao,
pantaloni largi rneti i o epcu Mao pe cap. De sub ea se
vedea ieind un pr alb i des, iar cozorocul acoperea o fa
aristocratic, brzdat de riduri datorate nu att soarelui, ct
trecerii a mai bine de optzeci de ani de via. De centura cu care
era ncins atrna un pacheel. Era gata de plecare. David Thayer.
Asgar! Am nevoie de puin ajutor, zise Chiavelli.
ngenunchease n locul n care fusese patul.
Bineneles, btrne.
Asgar se ghemui lng Chiavelli care i explic ce trebuia s
fac. Cu degetele, slbir i ndeprtar cuiele cu care erau fixate
plcile din podea.
ntre timp, pe faa ridat a lui David Thayer apruse un zmbet
cald. Btrnul ntinse mna spre Jon.
Domnule colonel Smith, ateptam de mult vreme momentul
sta. A fi vrut s fiu n stare s spun ceva substanial, ns inima
455

i mintea mea sunt prea pline.


S tii c i mie mi s-a ntmplat acelai lucru, doctore
Thayer, zise Jon i-i strnse mna. Era uscat, cald i tremura
uor. Este o onoare s v cunosc, domnule. Spun asta cu toat
convingerea. O s v scoatem de aici. Din clipa asta putei s v
considerai un om liber.
Dac nu v fac prea multe greuti, a vrea s-mi vd fiul.
Bineneles. Preedintele v transmite cele mai bune urri. i
dnsul dorete s v vad ct mai repede.
Thayer zmbi i mai larg, iar ochii lui strlucir.
Mai bine de cincizeci de ani am sperat s-l ntlnesc. E bine?
Din cte tiu eu, e foarte bine. Avei i doi nepoi. Amndoi
sunt la facultate. Un biat i o fat, Patrick i Amy. V ntoarcei
acas n mijlocul unei familii minunate. Jon avu senzaia c aude
un suspin nbuit.
Hai s mergem! strig uor Chiavelli din colul unde se afla.
O plac din podeaua de lemn fusese ndeprtat i lsat n jos
n golul de dedesubt. David Thayer i spuse c uighurii spaser
mai multe tuneluri de-a lungul anilor ca s se poat deplasa n
voie de la o barac la alta.
Jon i Thayer se ghemuir lng Asgar i Chiavelli i acesta din
urm le explic repede ce urmau s fac:
Ieim ct mai repede i ct mai n linite posibil. Se pare c
guvernatorul a luat msuri mpotriva gardienilor prea ngduitori,
aa c va trebui s fim foarte ateni. Dac nimerim peste vreunul
care nu a fost mituit i ncearc s ne opreasc, l doborm fr
zgomot, dac e posibil fr s-l ucidem i dup aceea l ascundem,
viu sau mort, n sala de mese, unde n-o s fie gsit pn la apelul
de diminea. Dac avem noroc, pn atunci n-o s-i dea seama
c am plecat.
Ar fi bine ca pn atunci s fim destul de departe, zise Jon. l
privi apoi pe Asgar. Cum i se pare?
E perfect, mai ales partea despre evitarea uciderii gardienilor.
Oamenii mei nu pot interveni.
Chiavelli se ncrunt.
Atunci de ce mai stau nchiii aici?
456

Pe faa lui Asgar se putea citi nerbdarea. Intr primul cu


picioarele n gaura din duumea i aprinse o lantern mic.
Dac am ncerca o evadare n mas, atunci chinezii s-ar
npusti ca Marele Zid asupra noastr i a tuturor celor din
Xinjiang. Mai bine rmnem o ameninare tcut pentru ei i
alegem noi momentele i locurile n care s lovim. n afar de asta,
avem posibilitatea s introducem i s scoatem oameni din
nchisoare oricnd dorim. Reeaua pe care o avem aici e foarte
util. Haidei o dat. Va trebui s ne micm ca urmrii de diavol.
Jon l ajut pe Thayer s coboare n gaur. Groapa umed
continua cu un tunel nalt de aproximativ un metru i jumtate.
Trebuia s mearg aplecai, ns era o cale de scpare de lux n
comparaie cu tunelul prin care l dusese Asgar n Shanghai.
Chiavelli, care intr ultimul n groap, ntinse minile i trase
patul deasupra gurii. mpinse apoi panoul de lemn aa nct s
acopere gura i-l rsuci, fixndu-l deasupra ei.
Unul dintre oamenii notri o s aranjeze totul la loc ca s nu
se cunoasc, le spuse Asgar.
naintar aproape ghemuii, cu Asgar n frunte. Veneau apoi, n
ordine, David Thayer, Jon i Chiavelli. Jon l urmrea pe Thayer s
vad dac d semne de epuizare sau de durere din cauza poziiei
n care era nevoit s nainteze, dar i dac obosise, nu lsa s se
vad nimic. Jon avea senzaia c, pe msur ce naintau, pereii de
lut se apropiau i simea c nu mai are aer. i impuse s-i fixeze
privirea pe spinarea lui Thayer. Tunelul erpuia ca o coad de
dragon, ntrerupt din cnd n cnd de supori rudimentari de lemn
i de mici deschideri n vrful crora se vedeau alte panouri de
lemn care indicau intrarea n alte barci. Nimeni nu scotea o
vorb. Doar Chiavelli fu de dou ori gata s strnute, dar nbui
zgomotul acoperindu-i gura cu mna.
Dup un timp ajunser ntr-un loc n care se simea un curent
rece de aer proaspt.
Asgar inspir adnc.
Am ajuns. Ceilali se oprir. Vom iei acum n spaiul de sub
ultima barac. Lng ea se afl cldirea popotei. Asgar i privi
ceasul de la mn. La ora asta n-ar trebui s patruleze dect un
457

gardian ntre noi i popot. M ocup eu de el. Dac avem ghinionul


i dm i peste un al doilea, lucru foarte posibil n noaptea asta,
atunci intervine Jon.
i eu ce fac? ntreb Chiavelli ncruntndu-se, dornic s
contribuie i el la operaiunea de salvare.
Sarcina ta este s asiguri protecia doctorului Thayer, spuse
Jon.
Nu e nevoie s facei nimic special pentru mine, protest
Thayer. Rezist sau nu. Sunt prea btrn ca s-i rite cineva viaa
pentru mine.
Suntei btrn, ntr-adevr, i spuse Jon fr menajamente,
ns asta nseamn c mai mult ne-ai ncurca dac ai ncerca s
facei ce nu putei.
David Thayer spuse amuzat:
Cpitanul Chiavelli devine aadar bodyguardul i ddaca
mea. Sracul cpitan! Ce soart trist pentru un brav om de
aciune.
Nu v facei probleme, plcerea e de partea mea, l liniti
Chiavelli.
Gata, pornim, opti Asgar.
Panoul de deasupra lor fusese curat de pmnt i lsat puin
deschis, ceea ce explica sursa de aer proaspt. Asgar l ddu la o
parte cu totul i ieir pe rnd, n spaiul strmt de sub barac.
Thayer se chinui cel mai mult, dar reui pn la urm. Chiavelli
puse capacul la loc i mprtie pmnt pe deasupra.
Jon i Asgar ocupar poziii aproape de marginea cldirii de
unde ncepea o poriune de curte slab luminat care se ntindea
pn la popot. Aa cum prezisese Asgar, un singur gardian
patrula aproximativ n cerc cu puca agat de umr i cu capul
n piept, parc pe jumtate adormit.
Cei doi se trr napoi pn la Thayer i Chiavelli. Thayer se
uit ntrebtor la Jon, dar acesta cltin din cap, ducnd degetul
la buze. Rmaser n ateptare. Aerul rece al nopii i nfiora. Luna
se ascunsese dup un nor cenuiu i nchisoarea cufundat n
umbr cptase un aspect straniu, nelinititor. Continuau s
atepte din ce n ce mai nervoi.
458

ntr-un trziu, gardianul se ndrept iar spre ei. Jon i Asgar se


t