Sunteți pe pagina 1din 569

ALLAN FOLSOM

LEGMNTUL
MACHIAVELLI
Traducere din limba englez
Onofre Bouvila

Coperta coleciei: Irina Bogdan

Allan Folsom The Machiavelli Covenant


Copyright 2006 by Allan Folsom
Editura Paralela 45

2009

Pentru Karen i pentru Riley

DUMINIC
2 APRILIE

1
WASHINGTON, D.C.
SPITALUL UNIVERSITAR GEORGE WASHINGTON,
SECIA DE TERAPIE INTENSIV. 10:10 P.M.
Btile ncete ale inimii lui Nicholas Marten rsunau precum o
tob ngropat undeva nuntrul lui, iar expiraia i inspiraia lui
parc erau din coloana sonor a unui film. La fel era i zgomotul
respiraiei chinuite a lui Caroline care zcea n patul lng care
sttea el.
Poate pentru a zecea oar n mai puin de cinci minute se uit
iari la ea. Ochii ei erau tot nchii, iar mna i se odihnea
delicat ntr-a lui. Dup ct de vie prea mna aceea, ar fi putut
foarte bine s fie o mnu. Nimic altceva.
Oare de ct timp era n Washington? Dou zile? Trei? Venise
cu avionul din Manchester, Anglia, unde locuia, imediat dup ce
Caroline l-a sunat i i-a cerut s vin. Din clipa n care i-a auzit
vocea a tiut c se ntmplase ceva groaznic. Vocea ei trda
groaza, spaima, neajutorarea. Apoi Caroline i-a spus despre ce
era vorba: contactase o infecie stafilococic foarte agresiv i
incurabil. I se mai ddeau doar cteva zile de trit.
ns nu era doar oc i groaz n vocea ei. Mai era ceva.
Mnie. Cineva i fcuse ceva, a spus ea, optind dintr-odat de
parc i era team c ar fi putut fi auzit. N-avea importan ce
spuneau sau ce aveau s mai spun doctorii, Caroline era sigur
c infecia care o ucidea fusese cauzat de o bacterie ce i-a fost
administrat n mod deliberat. Chiar n acel moment, judecnd
dup zgomotele din fundal, cineva a intrat n salon. Caroline
ncheie brusc discuia rugndu-l insistent s vin la Washington.
Apoi a nchis.
El nu tia ce s cread. tia doar c ea era teribil de
nspimntat i c situaia n care se afla era nrutit de
moartea recent a soului ei i a fiului lor de doisprezece ani.
Cursa special n care se aflau cei doi se prbuise n largul
coastelor Californiei. Stresul fizic i emoional adus de aceste

tragice evenimente preau s-o fi copleit pe Caroline, iar


Marten, lipsit de alte informaii, nu avea cum s-i dea seama
dac exista vreun temei pentru suspiciunile ei sau nu. Totui,
aceasta era realitatea: Caroline era grav bolnav i voia s-l
aib lng ea. Din cte i-a dat el seama auzindu-i vocea, a tiut
c trebuia s ajung acolo ct de repede putea.
Ceea ce a i fcut. N-a trecut nicio zi, c a i luat avionul din
Manchester spre Londra, unde s-a mbarcat n cursa spre
Washington, D.C. Din aeroportul internaional Dulles, a luat un
taxi care l-a dus direct la spital. Abia mai trziu i-a luat o
camer la un hotel aflat n apropiere. Caroline tia cine era el cu
adevrat i la ce riscuri enorme l expunea cerndu-i s se
ntoarc n SUA, ns asta era o chestiune pe care nici n-au mai
discutat-o. Nu era necesar. Caroline nu i-ar fi cerut s vin dac
nu ar fi fost vorba de ceva foarte grav.
Aa c el s-a ntors n mare grab n ara de unde fugise cu
patru ani nainte, temndu-se pentru viaa lui i a surorii sale. Sa ntors, dup atia ani i dup ce el i Caroline urmaser
drumuri att de diferite, pentru c ea fusese i nc mai era
singura i adevrata dragoste a vieii lui. O iubea mai profund
dect pe oricare alt femeie pe care o cunoscuse vreodat i o
iubea ntr-un mod aparte, pe care nu l-ar fi putut descrie. tia
ns c, dei ea avea o csnicie fericit, deja de muli ani, ntr-un
fel negrit, n adncul ei, i ea simea aceeai dragoste pentru
el.
Ua salonului se deschise brusc, iar Marten arunc o privire
tioas ctre noii venii: o asistent zdravn, urmat de doi
brbai n costume negre. Primul dintre ei, lat n umeri i cu
prul cre, prea s aib vreo patruzeci i cinci de ani.
Va trebui s plecai, domnule, i-a spus acesta respectuos lui
Marten.
Vine preedintele, adug sec asistenta, pe un ton aspru i
autoritar de parc tocmai fusese numit efa celor doi
costumai, de parc fusese primit n rndurile Serviciului
Secret.
n aceeai clip, Marten simi mna lui Caroline strngnd-o
pe a lui. i plec privirea spre ea i-i vzu ochii deschii. Erau
mari i limpezi i se uitau ntr-ai lui ca n ziua aceea cnd s-au
ntlnit prima oar, pe cnd aveau amndoi aisprezece ani i

erau la liceu.
Te iubesc, i opti ea.
i eu te iubesc, i rspunse el tot n oapt.
Pentru nc o jumtate de secund, Caroline se uit la el, apoi
ochii i s-au nchis, iar mna i czu moale ntr-o parte.
V rog, domnule, trebuie s plecai. Acum, spuse primul
costumat.
n exact acelai moment, un brbat nalt, usciv, cu prul
argintiu i mbrcat ntr-un costum albastru-nchis trecu pragul
salonului. Nu era nicio ndoial asupra identitii lui era John
Henry Harris, preedintele Statelor Unite.
Marten l privi direct n ochi.
V rog, spuse el cu blndee, v rog s m lsai o clip
singur cu ea Tocmai a cuvntul i se opri n gt murit
Cei doi s-au privit ochi n ochi pentru un foarte scurt moment.
Sigur, spuse preedintele calm i respectuos.
Apoi, fcndu-le semn gardienilor si din Serviciul Secret, se
ntoarse i prsi ncperea.

2
Treizeci de minute mai trziu, cu capul bgat ntre umeri, fr
s-i dea prea bine seama ncotro mergea, Nicholas Marten
bntuia strzile aproape pustii ale oraului. Era duminic
noaptea.
ncerc s nu se mai gndeasc la Caroline. ncerc s nu ia
n seam durerea ce-i amintea c ea nu mai era. ncerc s nu
se mai gndeasc la faptul c nu erau nici trei sptmni de
cnd ea i pierduse i soul, i fiul. ncerc s-i scoat din cap
gndul c ntr-adevr era posibil s i se fi administrat n mod
intenionat ceva ce i-a cauzat infecia ce a ucis-o.
Cineva mi-a fcut ceva. Vocea ei rsun n mintea lui de
parc i-ar fi vorbit chiar n clipa aceea. Rsun plin de aceeai
team i vulnerabilitate pe care o simise atunci cnd l-a sunat
acas n Anglia.
Cineva mi-a fcut ceva. Cuvintele ei revenir iar n mintea
lui. De parc ea nc mai ncerca s ajung la inima lui i s-l

fac s cread fr urm de ndoial c nu fusese nicidecum


doar bolnav, ci asasinat.
Ce era acel ceva, sau cel puin ce a crezut ea c era i cum
ncepuse totul, Caroline i-a spus n primul din cele numai dou
momente de luciditate pe le-a mai trit dup sosirea lui.
S-a ntmplat imediat dup cele dou nmormntri, cea a
soului ei, Mike Parsons, un foarte respectat congresman de
California, aflat la cel de-al doilea mandat, n vrst de numai
patruzeci i doi de ani, i a fiului lor, Charlie. Sigur c era
suficient de puternic s reziste pn la captul acestei
ncercri, Caroline invitase muli dintre prietenii lor la ea acas
s celebreze vieile celor doi. ns ocul prin care trecuse,
laolalt cu aproape imposibila povar de a suporta cele dou
nmormntri i cu puhoiul de oameni prezeni, altfel bine
intenionai, au copleit-o. Caroline s-a prbuit i, nlcrimat,
aproape scoas din mini, a fugit i s-a ncuiat n dormitor,
strigndu-le invitailor s plece, refuznd s deschid ua.
Capelanul Congresului i pastorul bisericii pe care o frecventa
familia Parsons, reverendul Rufus Beck, se afla printre invitai i
a trimis imediat dup dr. Lorraine Stephenson, medicul personal
al lui Caroline. Dr. Stephenson a venit n grab i, cu ajutorul
reverendului Beck, a convins-o pe Caroline s deschid ua
dormitorului. Cteva minute mai trziu, dr. Stephenson i-a
injectat, cum a spus Caroline, un fel de sedativ. Cnd s-a trezit
se afla n rezerva unei clinici particulare, unde dr. Stephenson i-a
recomandat cteva zile de odihn, dup care nu m-am mai
simit ca nainte.
Marten coti pe o strad ntunecat, apoi pe alta, reamintindui orele petrecute cu Caroline la spital. Cu excepia celui de-al
doilea moment n care a fost treaz i au discutat, Caroline a
dormit n restul timpului, iar el a rmas de veghe lng ea. n
acele lungi ore, n salon au intrat i au ieit cei din personalul
medical care monitorizau starea sntii ei. Au fost i cteva
scurte vizite ale unor prieteni de familie, momente n care
Marten nu fcea dect s se prezinte i s prseasc tcut
salonul.
Au fost ns i ali doi vizitatori, persoanele implicate n
aceast poveste imediat dup ce Caroline s-a prbuit la
petrecerea dat n onoarea celor doi mori ai ei. nti a fost
vizita matinal a celei care i-a administrat sedativul lui

Caroline i care i-a recomandat s rmn la clinica privat,


medicul ei, dr. Lorraine Stephenson, o femeie nalt, artoas,
de vreo cinzeci i cinci de ani. Dr. Stephenson i Marten au
schimbat cteva amabiliti, dup care doctoria s-a uitat pe fia
medical, a ascultat-o pe pacient, apoi a plecat.
Cea de-a doua vizit a fost aceea a capelanului Congresului,
Rufus Beck, care a urmat ceva mai trziu n aceeai zi. Beck, un
negru mare, blajin i cu vorba domoal, era nsoit de o tnr
alb, atrgtoare, cu pr brunet, pe al crei umr atrna o
geant de fotograf i care a rmas discret n spatele
reverendului. Ca i dr. Stephenson, Beck i s-a prezentat lui
Marten, apoi au schimbat cteva cuvinte. nainte s-i ia rmasbun de la Marten i s plece urmat de tnra care l nsoea,
reverendul s-a rugat cteva clipe lng patul n care dormea
Caroline.
ncepu s cad o ploaie subire, iar Marten se opri s-i ridice
gulerul jachetei. n deprtare zri vrful nalt i ascuit al
monumentului lui Washington i, pentru prima oar de la sosirea
sa, a avut sentimentul foarte palpabil al locului n care se afla.
Washingtonul nu era doar interiorul unui salon de terapie
intensiv, ci o metropol ce se ntmpla s mai fie i capitala
Statelor Unite. Nu mai fusese niciodat acolo, dei, pn s fug
n Anglia, toat viaa trise n California i nu i-ar fi fost greu s
viziteze Washingtonul. Din cine tie ce motiv, simpla lui prezen
acolo i ddea un sentiment profund de apartenen la o patrie,
la un loc natal. Era un sentiment pe care nu-l mai ncercase
nainte i care-l fcu s se ntrebe dac va veni i vremea cnd
exilul lui la Manchester se va ncheia i se va putea rentoarce n
SUA.
Marten porni iar. Pind prin ploaie, observ un automobil
venind ncet nspre el. Cum strzile erau practic pustii, viteza cu
care nainta maina aceea btea la ochi. Ploua, era duminic
noaptea, trziu oare oferul uneia din foarte puinele maini ce
mai circulau la ora aceea n-ar fi trebuit s fie nerbdtor s
ajung ct mai repede unde mergea? Automobilul trecu pe
lng el, iar cnd ajunse n dreptul lui, Marten trase cu ochiul la
cel din main. oferul era un brbat cu o figur comun,
brunet, de vreo treizeci de ani. Maina l depi, iar Marten o
urmri cu privirea, continundu-i drumul mereu cu aceeai

vitez. Poate c tipul era beat, sau drogat, sau poate i dintr-o
dat gndurile sale au reflectat propria lui situaie poate c
tocmai pierduse pe cineva foarte drag lui i n-avea habar unde
se afla i ce fcea, poate c individul nu mai tia dect c era la
volan i conducea.

3
Gndurile lui Marten revenir la Caroline. Fusese soia unui
congresman foarte apreciat, o figur tot mai popular n
Washington, i care, din ntmplare, fusese unul din cei mai buni
prieteni din copilrie ai preedintelui Statelor Unite. Moartea
subit i tragic a soului ei i a fiului ei i atrsese compasiunea
ntregii comuniti a oamenilor politici. Ceea ce-l fcea pe
Marten s se ntrebe de ce crezuse ea c cineva i fcuse
ceva, de ce fusese ea convins c i s-a injectat bacteria ce i-a
provocat o boal fatal.
Metodic, Marten ncerca s stabileasc care fusese starea de
spirit a lui Caroline n ultimele dou zile ale vieii ei. Se gndea
mai ales la cel de-al doilea moment de la sosirea lui n care ea
fusese treaz.
Nicholas, ncepu ea vlguit, eu
Buzele i erau uscate, iar respiraia chinuit. Chiar i s
vorbeasc o ostenea peste msur.
Eu trebuia s fiu n avion cu Mike i cu Charlie miam schimbat planurile n ultima clip i m-am ntors la
Washington cu o zi nainte
l privea cu ochi mari, concentrat.
Ei mi-au ucis soul i copilul. Acum m-au ucis i pe
mine
Despre cine vorbeti? Cine sunt ei? ntreb el calm,
ncercnd s obin informaii concrete de la ea.
Cei din co a mai spus ea.
ncerc s spun mai mult, dar asta a fost tot ce a putut rosti.
i consumase toat energia. Zcu pur i simplu, apoi adormi. A
tot dormit pn n acele ultime clipe ale vieii ei, cnd a deschis
ochii, l-a aintit cu privirea i i-a spus c-l iubete.

Gndindu-se la aceste lucruri, Marten i ddu seama c


puinul pe care-l aflase de la ea i fusese transmis n dou
moduri complet diferite. nti, au fost acele frnturi de informaii
pe care i le dduse chiar ea: c iniial trebuia s fie mpreun cu
soul ei i cu fiul ei n acel blestemat de avion, c o schimbare
subit a planurilor o fcuse s se ntoarc la Washington cu o zi
mai devreme; i-a spus ce se ntmplase dup nmormntare;
mai erau lucrurile pe care i le spusese la telefon cnd el nc
mai era n Anglia: c era pe moarte din cauza unei infecii
stafilococice incurabile provocat de o bacterie de care era
sigur c-i fusese administrat intenionat. Dar ce a vrut s
spun cu acel cei din co, atunci cnd el a cerut detalii, i
cine erau ei, Marten nu avea nici cea mai vag bnuial.
Cel de-al doilea mod n care a mai aflat cte ceva, a fost din
blmjelile lui Caroline n somn. Vorbea n somn, mai mult
lucruri cotidiene. l chema pe soul ei, Mike, sau pe fiul lor,
Charlie sau pe sora ei, Katy. Ori spunea lucruri precum
Charlie, te rog oprete televizorul! sau Cursul este mari. A
spus ns i altele, fraze ce preau s-i fie adresate lui Mike,
soul ei. Erau rostite pe un ton alarmat, chiar panicat: Ce se
ntmpl, Mike? sau Ti-e fric! mi dau seama c i-e fric!
sau De ce nu-mi spui despre ce e vorba? sau Ceilali sunt de
vin, nu-i aa?
n cea din urm izbucnire, nspimntat, a spus: Nu-mi
place tipul cu prul alb!.
n aceast privin, mai auzise cte ceva de la ea, pentru c i
spusese i la telefon atunci cnd l-a rugat s vin n Washington.
La nicio zi dup ce m-am trezit n clinica aceea, a nceput
febra, i-a spus ea. Pentru c se nrutea, mi-au fcut analize.
Atunci a venit un individ cu prul alb; ziceau c e un specialist,
dar mie nu mi-a plcut de el. De fapt, m nspimnta absolut
totul la el: felul n care m privea, felul n care mi atingea
fruntea, minile cu degetele alea foarte lungi, oribile. Mai ales
degetul mare arta nfricotor din cauza unui mic tatuaj: o
cruce cu cercuri la cele patru capete. L-am ntrebat de ce venise
i ce voia, ns nu mi-a rspuns, n-a spus niciun cuvnt. Apoi s-a
descoperit c n osul piciorului drept aveam un fel de infecie
stafilococic. Au ncercat s o trateze cu antibiotice. N-au avut
niciun efect. Nimic nu reuea s combat infecia.

Marten continua s se plimbe prin ploaia ce se nteise ntre


timp, ns el abia dac bg de seam. Mintea i era n
ntregime preocupat de Caroline. S-au ntlnit la liceu, dup
care au intrat la aceeai facultate, erau siguri c se vor cstori
i c vor avea copii i c vor fi mpreun pentru tot restul vieii.
Apoi, ntr-o var, ea a plecat n vacan i l-a ntlnit pe Mike
Parsons, pe-atunci doar un tnr avocat. Dup ntlnirea aceea,
vieile lor s-au schimbat radical. ns, orict de adnc a fost
rnit, orict de distrus a fost dup aceea, dragostea lui pentru
Caroline nu s-a schimbat. Cu timpul, el i Mike au ajuns prieteni,
motiv pentru care i-a spus i lui ceea ce doar Caroline i ali
civa apropiai, foarte puini, tiau: i-a spus cine era el cu
adevrat, de ce a fost silit s renune la slujba lui de detectiv la
omoruri n Departamentul de Poliie din Los Angeles i de ce s-a
mutat n nordul Angliei, trind sub o identitate fals ca arhitect
peisagist.
Ar fi vrut s fi venit la nmormntarea soului ei i a fiului ei,
aa cum de fapt i dorise iniial. Pentru c dac ar fi venit, ar fi
fost acolo atunci cnd Caroline a czut de pe picioare, ar fi fost
acolo cnd a venit dr. Stephenson. Dar n-a venit, i asta numai
pentru c aa a vrut Caroline. Ea a spus c toi prietenii i erau
alturi, c sora ei mpreun cu soul acesteia veneau din Hawaii,
unde locuiau, i c, datorit situaiei lui, era prea riscant pentru
el i era mai bine s rmn n Manchester. i spusese c se vor
ntlni dup aceea, cnd lucrurile se vor mai fi linitit. La
momentul acelei discuii, Caroline prea s fie bine, sntoas.
Zguduit ntr-adevr de tragedia prin care trecea, ns bine,
regsindu-i intact acea putere interioar pe care o avusese
ntotdeauna i care o ajuta s reziste tuturor dificultilor. Apoi sa ntmplat ce s-a ntmplat.
Doamne, ct o iubise. i ct o mai iubea, chiar i acum. O va
iubi ntotdeauna.
Mergea prin ploaie, fr s se gndeasc la nimic altceva
dect la Caroline. Pn la urm i-a dat seama c ploaia l
nmuiase pn la piele. tia c trebuia s gseasc drumul
napoi spre hotel.
Se uit mprejur, ncercnd s-i dea seama n ce direcie s o
ia. n clipa aceea a vzut-o. Cldirea din deprtare, puternic
luminat. Un edificiu ntiprit n mintea sa nc din copilrie, din
crile de istorie i de la televiziune, din ziare i din filme: Casa

Alb.
n aceeai clip, tragedia morii lui Caroline l coplei. i, n
ntuneric, n ploaie, fr s se ruineze deloc, a plns.

LUNI
3 APRILIE

4
8:20 P.M.
Cerul era acoperit de nori nc i burnia.
Nicholas Marten sttea la volanul mainii nchiriate, pe care o
parcase vizavi de casa doctoriei Lorraine Stephenson, ns ceva
mai n josul strzii. Casa, situat ntr-un cartier select i plin de
verdea, era o cldire de trei nivele, cufundat deocamdat n
ntuneric. Dac era cineva nuntru atunci ori dormea deja, ori
se afla ntr-una din camerele din dos. ns Marten nu era convins
nici de una, nici de alta. El era acolo de mai bine de dou ore.
Dac cineva dormea n casa aceea, nsemna c se culcase pe la
ase i jumtate. Ceea ce, desigur, era posibil, dar puin
probabil. Pe de alt parte, dac cineva ar fi fost n vreuna din
camerele din spate, n cele dou ore de cnd sttea el acolo, ar
fi ieit dintr-un motiv sau altul s mearg fie n alt camer, fie
n buctrie sau altundeva. Dup toate probabilitile, date fiind
ora i vremea mohort, acea persoan ar fi trebuit s aprind
lumina s poat vedea ceva n cas. Aadar, logica i spunea lui
Marten c Lorraine Stephenson nu ajunsese nc acas. Tocmai
de aceea a rmas s o atepte. i avea s atepte pn cnd
doctoria avea s se ntoarc.
Oare de cte ori scosese scrisoarea aceea din buzunarul
interior al jachetei, citind-o i recitind-o? Deja tia pe dinafar ce
scria acolo:
Eu, Caroline Parsons, i acord lui Nicholas Marten din
Manchester dreptul de a verifica toate documentele mele,
inclusiv dosarul medical, i pe cele ale rposatului meu so,
congresmanul de California al Statelor Unite, Michael Parsons.

Scrisoarea era dactilografiat, datat i tampilat. Purta


semnturile lui Caroline o mzgleal tremurat , a martorilor
i a notarului. i fusese adus lui Marten de diminea la hotel.
Data ntocmirii ei i ziua n care o primise el erau ct se poate

de gritoare. Acum era luni, 3 aprilie. Caroline l sunase joi, 30


martie, trziu spre sear, cerndu-i s vin la Washington, iar el
plecase din Manchester a doua zi dimineaa. Scrisoarea ei
fusese scris i legalizat de notar n aceeai zi, vineri, 31
martie, ns el n-a tiut nimic despre ea pn n aceast
diminea, cnd a primit-o. Vineri, Caroline fusese nc lucid i,
tiind c-i mai rmsese foarte puin de trit sau nesigur c
Marten va ajunge nainte ca ea s moar, a chemat un notar i
au ntocmit acel document, de existena cruia el nici n-a tiut
nimic i care nici nu i-a fost transmis dect dup moartea ei.
Aceasta a fost dorina ei, aa cum v-am scris, dle Marten, ia spus Richard Tyler, avocatul lui Caroline, cnd Nicholas l-a
sunat s se intereseze de proveniena acelui act.
Scrisoarea lui Richard Tyler ce nsoea documentul coninea i
asigurarea c, ntr-adevr, documentul era valid. Ce legitimitate
ar mai fi avut mputernicirea aceea, dac ar fi fost supus
judecii unui tribunal, era greu de spus. ns nu era mai puin
adevrat c, fiind legalizat, Marten l putea folosi cum credea de
cuviin.
Numai dumneavoastr putei ti motivele care au fcut-o
pe dna Parsons s o scrie, dle Marten. ns am neles c ai fost
prieteni apropiai i c, implicit, avea ncredere n
dumneavoastr.
Da, spuse Nicholas.
nainte s nchid, i mulumi lui Tyler pentru ajutor i l mai
ntreb dac putea apela la serviciile lui n caz c apreau
probleme legale referitoare la acel document. n mod cert,
Caroline nu-i mprtise bnuielile sau temerile avocatului ei,
ceea ce, probabil, nsemna c nu le mprtise nimnui altcuiva
dect lui. C predarea scrisorii fusese amnat pn dup
decesul ei, i lsa timp lui Marten s se gndeasc i chiar s
vad ct de serioase erau acuzaiile ei c soul i ea i fiul ei
fuseser asasinai. Scrisoarea i planificarea predrii ei erau
extrem de importante, pentru c era limpede ct de bine le
cumpnise Caroline, contient c Marten ar putea s nu fie
ntru totul convins de acele afirmaii, datorit strii ei fizice i
mentale; ns, pe de alt parte, Caroline mai tia i c, dac el
ar fi fost ctui de puin suspicios n privina mprejurrilor morii
ei, ar fi fcut tot ce-i sttea n puteri s afle ce s-a ntmplat. Ar
fi fcut-o n numele a ceea ce-au nsemnat ei unul pentru

cellalt vreme de atia ani i n ciuda drumurilor diferite pe


care au luat-o. Ar fi fcut-o i pentru c ea tia cine era el i din
ce aluat era fcut. Scrisoarea era de-ajuns s-l conving pe
Marten c ea avusese dreptate. n plus, l-ar fi ajutat s deschid
ui care, altfel, i-ar fi rmas nchise.
8:55 P.M.
Deodat, n oglinda retrovizoare, se reflectar farurile unei
maini, iar Marten o urmri venind nspre el. Dup ce se mai
apropie, Nicholas recunoscu un Ford model nou de culoare
nchis. Ajungnd n dreptul casei doctoriei Stephenson,
automobilul ncetini, dup care trecu mai departe, iar n captul
strzii lu curba i dispru. Pentru o clip, Marten s-a gndit c o
fi fost chiar doctoria, i c, dac ntr-adevr fusese ea, ceva a
fcut-o s se rzgndeasc i a mers mai departe. Acest gnd l
fcu s se ntrebe de nu cumva doctoriei i era fric s se
ntoarc acas, cu toate c ar fi vrut. Dac era aa, atunci el
avea toate motivele s atepte acolo. Pe de alt parte un astfel
de comportament s-ar fi potrivit cu ceea ce se ntmplase mai
devreme n ziua aceea, atunci cnd a ncercat s dea de ea.
Sunase de diminea de dou ori la cabinetul ei. De fiecare
dat i explicase secretarei c era un prieten intim de-al lui
Caroline Parsons i c voia s discute despre boala ei cu
doamna dr. Lorraine Stephenson. De fiecare dat i s-a rspuns
c doamna doctor era ocupat cu pacienii ei i c urma s dea
ea un telefon mai trziu. Pn la prnz nc nu-l sunase.
Dup prnz, Marten a sunat iar. Doctoria tot nu era
disponibil. De data aceea, Marten i-a cerut secretarei s-i
transmit doamnei dr. Stephenson c nu trebuia s-i fac griji,
c era mputernicit s verifice dosarul medical al lui Caroline
Parsons. Tonul vocii lui era unul perfect profesionist, menit s
alunge orice scrupule profesionale ar fi putut avea dr.
Stephenson. De fapt, lsnd la o parte scrisoarea lui Caroline i
ceea ce-i spusese chiar ea, Marten nu avea niciun motiv s
cread c fusese vreo ticloie la mijloc. Caroline fusese grav
bolnav, n stadiu terminal chiar, era extrem de stresat, iar
viaa, oricum ar fi luat-o, trebuie c-i aprea cumplit de
necrutoare i de nedreapt. Oricum ar fi fost ns, rmnea
scrisoarea aceea, iar ntrebrile pe care le ridica moartea ei

persistau, aa c, pn cnd nu avea s fie ntru totul convins


c ea se nelase, Marten avea s continue s cerceteze ce
anume i se ntmplase lui Caroline.
Ce l-a surprins, l-a bulversat i l-a fcut s ajung aici, lng
casa doamnei dr. Stephenson, ateptnd-o n ntuneric, s-a
petrecut la patru fr zece n dup-amiaza aceea, cnd, n
camera lui de hotel, a sunat n sfrit telefonul.
Doctor Stephenson la telefon, a spus ea pe un ton neutru,
lipsit de orice emoie.
V mulumesc pentru telefon, a rspuns Marten pe un ton
funcionresc. Am fost un prieten apropiat al lui Caroline
Parsons. Dumneavoastr i cu mine ne-am vzut la spital, n
rezerva ei.
Cu ce v pot ajuta? l zori ea, de data asta vocea trdnd o
uoar nelinite.
A vrea s discutm despre mprejurrile n care s-a
mbolnvit Caroline i despre cauza morii ei.
mi pare ru, sunt chestiuni private ce privesc doar pe
pacient i pe medicul ei. Nu le pot discuta cu oricine.
neleg doamn doctor, ns mi s-a dat dreptul s consult
toate documentele lui Caroline, inclusiv dosarul ei medical.
mi pare ru, domnule Marten, replic ea tios. Nu v pot
ajuta. i v rog s nu mai sunai.
Apoi a nchis brusc telefonul.
Marten i amintea c-a rmas nedumerit, cu receptorul n
mn. Uite-aa, i-a trntit-o i i-a trntit i telefonul n nas. Ceea
ce nsemna c dac voia s vad dosarul medical al lui Caroline
trebuia s treac mai nti printr-un proces i poate, dup
cteva luni i cteva mii de dolari cheltuite pe onorariile
avocailor, ar fi putut s-l vad. Sau poate nu. ns chiar dac
dosarul ar fi ajuns n minile lui, dac ea avusese dreptate i era
o ticloie la mijloc, cum putea fi sigur c dosarul care i s-ar fi
dat nu era aranjat?
Din propria experien, dobndit n urm cu ceva vreme,
Marten tia c detectivii care se mulumesc cu un nu i pleac
s-i vad de ale lor, arareori capt vreun rspuns. Detectivii
care rmn pe teren i fac presiuni, cei care nu merg acas cu
zilele, doar acetia reuesc s gseasc soluiile pe care le
caut. De aceea a tiut de ndat care era urmtorul pas pe care
trebuia s-l fac. S mearg imediat la doctoria Stephenson i

s-o ntrebe fr nconjur dac Caroline fusese asasinat.


Asta era o abordare care, nu de puine ori, ddea rezultate
concrete. De obicei rspunsul era fie n felul n care cel interogat
rspundea la ntrebarea pus, fie ntr-o ezitare sau ntr-o
exprimare neobinuit, fie ntr-o micare a ochilor sau n ceva
din postura corpului. Uneori, chiar n toate aceste lucruri.
Rareori o persoan implicat ntr-o infraciune nu se d cumva
de gol. Bineneles, s i probezi, asta e alt poveste. Nu acesta
era scopul lui acum, Marten nu voia dect s gseasc o
dovad, de un fel sau altul, ceva care s-l ncredineze c
bnuielile lui Caroline erau corecte, c ntr-adevr i se
administrase voit o toxin care a ucis-o. Iar dac aa stteau
lucrurile, voia s tie dac dr. Stephenson fusese sau nu
implicat.

5
Lorraine Stephenson l sunase la patru fr zece. La patru i
douzeci, Marten parcursese deja cele cteva strzi ce
despreau hotelul su de spitalul universitar George
Washington. La patru douzeci i cinci era la oficiul personalului
medical al spitalului, angajat ntr-o discuie cu funcionara din
spatele ghieului. O dat n plus, experiena de detectiv i-a fost
de mare ajutor. Evidenele medicilor colaboratori ai unui spital
sunt pstrate mpreun cu cele ale personalului permanent,
aadar dosarele lor personale sunt pstrate la oficiul de
personal. Pentru c Lorraine Stephenson o vizitase pe Caroline
la spitalul universitar, Marten presupunea c doctoria era n
mod oficial o colaboratoare, prin urmare, dosarul ei ar fi trebuit
s fie la un loc cu al ntregului personal. Plecnd de la aceast
ipotez, Marten pur i simplu i-a spus funcionarei c doctoria
Stephenson i fusese recomandat ca medic de familie i c
dorea s afle cte ceva despre ea: unde a fcut facultatea de
medicin, unde i-a fcut rezideniatul i alte informaii
profesionale. Drept urmare, femeia, aezat n faa unui
computer, a deschis fiierul electronic ce coninea dosarul
doctoriei Stephenson.

n acest timp, Marten se uit prin ncpere i vzu o cutie


mare de batiste pe un fiet, aflat la doi sau trei metri n spatele
biroului. nbuindu-i un strnut prefcut, i explic femeii c
din pricina vremii umede se alesese cu o rceal i o ntreb de
n-ar fi cu putin s i dea i lui un erveel. Funcionarei i-au
luat zece secunde s se ridice de la birou i, cu spatele la el, s
fac cei civa pai pn la fietul unde era cutia cu batiste. Lui
Marten nu i-au trebuit dect apte secunde s treac de cealalt
parte a biroului, s se uite la ecranul computerului i s
gseasc informaia care i trebuia. Trei minute mai trziu
prsea oficiul de cadre cu un pumn de batiste i tiind c
doctoria Lorraine Stephenson era divorat i absolvent a
Universitii de Medicin Johns Hopkins, c-i fcuse
rezideniatul la spitalul Muntele Sionului din New York, c-i avea
cabinetul n complexul medical Georgetown i c locuia n
districtul cu acelai nume, pe strada Dumbarton, la numrul
227.
8:27 P.M.
Marten vzu iari faruri lucind n oglinda retrovizoare. Un
automobil trecu pe lng el. Unde era doctoria Stephenson?
Oare lua cina n ora, ieise la un film sau era la o ntrunire
profesional? Dintr-odat i venir n minte tonul vocii i
atitudinea ei, i auzi cuvintele cu care ncheiase convorbirea
telefonic.
mi pare ru, domnule Marten, spusese ea tios. Nu v pot
ajuta. i v rog s nu mai sunai. Apoi a nchis.
Poate c totui lucrurile erau mai complicate dect crezuse el.
Poate c totui ceea ce lui i s-a prut a fi doar reinere sau
rceal, era de fapt fric. Dar dac, de fapt, chiar era vorba de o
crim, iar doctoria era implicat sau chiar o omorse ea nsi
pe Caroline? i dup asta sun el i-i spune c este mputernicit
s consulte dosarul medical al lui Caroline i c vrea s discute
despre boala ei i despre cauza morii ei Dac Lorraine
Stephenson a fost implicat, atunci era posibil s-l fi sunat
napoi doar ca s-l duc de nas i s ctige timp s poat fugi?
Poate c acum, cine tie, o fi deja departe de ora.
8:29 P.M.

Din spate venea iari un automobil n direcia lui. Apropiinduse de casa doctoriei reduse viteza, iar Marten vzu c era tot
Fordul care, cu cteva minute mai nainte, fcuse exact acelai
lucru. De data aceasta rula chiar mai ncet dect prima oar, ca
i cum cine-o fi fost n main ncerca s vad n cas, s-i dea
seama dac era aprins vreo lumin nuntru, undeva, sau dac
doctoria se ntorsese acas.
Abia ce trecu de cas, automobilul acceler brusc i dispru.
Nu mai nainte ca Marten s reueasc s-l zreasc pe ofer.
Un fior rece i curse imediat din ceaf n jos pe ira spinrii. Era
acelai individ care, n noaptea dinainte, nu departe de
Monumentul lui Washington, l depise ncet n main.
Ce naiba nsemna asta? se ntreb Marten. Coinciden?
Poate. Dar dac nu e coinciden, atunci ce e? i ce-o fi vrnd
individul acesta de la doctoria Stephenson?
8:32 P.M.
O alt main coti pe strad, venind din fa spre locul unde
parcase Marten. Era deja suficient de aproape nct s vad c
era un taxi. Ajuns n dreptul casei doctoriei Stephenson, taxiul
ncetini ca i maina dinainte, apoi opri. O clip mai trziu,
portiera din spate se deschise i cobor Lorraine Stephenson. A
nchis portiera, taxiul a luat-o din loc, iar doctoria se ndrept
spre cas. n aceeai clip, Marten iei din automobilul nchiriat.
Doamn doctor, spuse el tare.
Ea se opri i privi napoi.
Sunt Nicholas Marten, prietenul lui Caroline Parsons,
adug el. A dori s-mi acordai cteva minute din timpul
dumneavoastr.
Doctoria se holb la el o clip, apoi se ntoarse brusc i se
ndeprt repede de casa ei, pe trotuar.
Doamn doctor, strig Marten iar i o lu dup ea.
Abia pusese piciorul pe bordur c o vzu pe doctori
uitndu-se iar napoi. i zri ochii mrii de groaz.
Nu v fac nimic ru, spuse Marten tare. V rog, numai un
minut din
Femeia ns nu-l mai privea, continundu-i drumul. Marten o
urm. Apoi, deodat doctoria o rupse la fug, iar Marten fcu la

fel. O vzu trecnd pe sub un felinar, dup care se cufund n


ntunericul de dincolo de cercul de lumin. Marten i ntei
alergarea. O clip mai trziu era i el sub felinar, apoi iar n
ntuneric. N-o mai vedea nicieri. Unde naiba dispruse? Gsi
rspunsul la ntrebarea asta douzeci de metri mai ncolo.
Femeia sttea n bezn, privindu-l cum se apropie. Marten se
opri pe loc.
Nu vreau dect s discutm. V rog, doamn doctor. Doar
s discutm, nimic altceva, spuse el i fcu un pas spre ea.
Nu, nu te apropia.
Abia atunci vzu Marten micul revolver pe care l inea
doctoria n mn.
N-avei nevoie de sta.
Marten i ridic ochii de la revolver i vzu ochii femeii
pironii ntr-ai lui. Dac nainte recunoscuse frica n privirea ei,
ce vedea acum era determinare i hotrre rece.
Lsai pistolul deoparte, spuse el ferm. Punei pistolul jos i
dai-v napoi.
Ai venit s m ducei la doctor, spuse ea ncet, privindu-l
fix, fr s clipeasc. Dar n-o s putei. Niciodat. Niciunul din
voi.
Doctoria tcu, iar Marten observ c se ncruntase de parc
ncerca s se decid. Apoi rosti iar, clar i rspicat:
Niciodat.
Se mai uita nc la el cnd i bg eava revolverului n gur
i aps pe trgaci. Urm un pcnit sonor. Ceafa i explod, iar
corpul i czu ca un bolovan pe caldarm.
Doamne Dumnezeule, fcu Marten rsuflnd greu, ngrozit,
nevenindu-i a-i crede ochilor.
O clip mai trziu i veni n fire, se ntoarse i o lu la goan
n ntuneric, ct mai departe de locul acela. n nouzeci de
secunde era la volanul mainii sale, cotind din strada
Dumbarton n strada 29, innd-o drept nainte. Ultimul lucru la
care se ateptase era ca doctoria Stephenson s se sinucid,
era descurajant. n mod evident fusese un act a crui motivaie
era cea mai teribil teroare i nu fcea dect s confirme c
avusese dreptate Caroline, c i ea fusese, ntr-adevr, ucis.
Mai mult, l-a convins c i cealalt acuzaie a ei era adevrat,
c prbuirea avionului care i-a omort soul i fiul nu fusese un
accident.

Pentru moment ns toate aceste lucruri erau secundare. Mai


important acum era s nu fie prins n apropierea locului unde se
sinucisese doctoria Stephenson. Nu avusese cum s o ajute, iar
s fi sunat la 911 s cear ajutor, n-ar fi fcut dect s-l implice
ntr-o situaie n care ar fi trebuit, pn la urm, s-i dezvluie
adevrata identitate poliiei. L-ar fi ntrebat ce cuta acolo, de
ce se sinucisese doctoria n faa lui ntr-un pasaj ntunecat la
numai cteva sute de metri de casa ei. L-ar fi ntrebat de ce
maina pe care o nchiriase se afla de cealalt parte a strzii.
Dar dac cineva, un vecin de-al doctoriei Stephenson de
exemplu, l-a vzut ateptnd n main, iar apoi, cnd ea s-a
ntors acas, l-a vzut abordnd-o i urmrind-o cnd ea o luase
la fug? L-ar fi scit urt de tot cu fel de fel de ntrebri. Iar
Marten nu putea dovedi niciuna din afirmaiile lui Caroline: dac
ar fi spus adevrul, n cel mai bun caz, povestea lui ar fi prut
de necrezut, iar poliia ar fi nceput s scormoneasc mai adnc.
Att i lipsea, ca poliia s-nceap s se ndoiasc de identitatea
lui i s-l ia la puricat. Dup asta, n-ar mai fi durat mult pn
cnd ei ar gsi o bre nspre trecutul lui, o bre care ar fi
dezlnuit forele ntunecate ale Departamentului de Poliie din
Los Angeles, oameni care nc l mai vnau. Cei care l urau
pentru ceea ce se ntmplase n Los Angeles nu cu muli ani n
urm nc mai ncercau s-i dea de urm i s-l ucid. Ceea ce
nsemna c trebuia s se in ct mai departe de afacerea asta
i totui suficient de aproape ct s poat afla ce se ntmpl.
n Anglia era cunoscut sub alt nume, avea o alt via i
muncise din greu s-o obin. Acum proiecta i amenaja grdini.
Orict de mult ar fi vrut s se ntoarc la origini, n patria sa
natal, totui s rmn n SUA i s duc iar o via stpnit
de fric i de violen era ultimul lucru pe care i-l dorea. ns na prea avut de ales. n felul ei, Caroline i-a cerut s afle cine era
responsabil de moartea ei, de moartea soului i a fiului ei i
care erau motivele asasinatelor.
Dar chiar dac nu i-ar fi cerut-o, el ar fi fcut-o oricum.
Att de mult o iubise.

MARI
4 APRILIE

6
PARIS. 9:30 A.M.
Preedintele Statelor Unite, John Henry Harris, pea alturi
de preedintele Franei, Jacques Geroux, traversnd peluza bine
ngrijit a Palatului Elyse, rezidena prezidenial francez.
Amndoi erau zmbitori i schimbau amabiliti n lumina vie a
zilei de primvar. Ceva mai n spatele lor, pind n acelai ritm
veneau agenii Serviciului Secret al SUA i cei ai Direciei
Generale pentru Securitate Extern, mbrcai i unii, i alii n
costume obinuite. Deja vedeau contingentul atent selectat de
ziariti din toate colurile lumii i ateptau pentru edina foto
programat dup micul dejun privat pe care cei doi preedini l
luaser mpreun cu scopul de a arta tuturor ce relaii cordiale
exist ntre cele dou state.
Era cea de-a trei sute aizeci i noua zi de preedinie a lui
John Henry Harris, adic exact un an i patru zile de cnd, ca
vicepreedinte al SUA, preluase funcia de la preedintele
Charles Cabot, mort pe neateptate. Pe de alt parte se
mplineau o sut cincizeci i trei de zile de cnd fusese ales
preedinte dup o competiie electoral foarte strns i
aptezeci i ase de zile de la nceputul noului mandat.
Fostul vicepreedinte i senator de California promisese n
campania electoral c, odat ales preedinte, avea s
diminueze imaginea de superputere belicoas i agresiv pe
care o aveau Statele Unite n lume i s promoveze o nou
imagine, aceea de partener de ncredere pe o pia mondial tot
mai complex. Misiunea sa n Europa avea scopul de a mai
destinde atmosfera ncordat instalat dup decizia aproape
unilateral a americanilor de a invada Irakul, invazie urmat de
un lung i sngeros rzboi. ntlnirea din ziua aceea cu
preedintele Franei era doar prima dintr-o serie de ntrevederi,
desfurate pe parcursul unei sptmni, cu cei mai importani
oameni de stat din Uniunea European. Urma apoi ntrunirea
oficial la summitul NATO de luni, 10 aprilie, de la Varovia,

unde preedintele american spera s poat anuna o unitate


transatlantic ntemeiat pe noi principii.
Problema era c, n ciuda semnelor manifeste de deschidere
i a disponibilitii efilor de stat de a se ntlni cu el, Harris
avea sentimentul foarte palpabil c n-avea s ias cum i
dorea. Cel puin nu cu cei mai importani doi efi de stat i de
guvern din Europa, adic preedintele francez Jacques Geroux i
cancelarul Germaniei, Anna Amalie Bohlen, cu care urma s se
ntlneasc n aceeai sear la Berlin. Ce-ar fi putut face n
aceast privin, mai ales acum, dup ntlnirea cu uile nchise
cu Geroux, era o cu totul alt problem, o problem la a crei
rezolvare trebuia s chibzuiasc nainte de a o discuta cu cei
mai apropiai consilieri ai si. S gndeasc nainte s
vorbeasc era demult o obinuin pentru el i toi cei din
anturajul su tiau asta. De aceea era sigur c va fi lsat singur
pe parcursul relativ scurtului zbor al avionului prezidenial de la
Paris la Berlin.
ns acum, zmbind i sporovind cu Geroux, apropiindu-se
de tribuna ncrcat de microfoane unde urmau s adreseze
cteva cuvinte mulimii de ziariti, nu era preocupat de stadiul
relaiilor externe, ci de recentele decese ale congresmanului
Parsons i fiului su, i de sfietoarea dispariie a soiei lui
Mike, Caroline.
John Henry Harris i Parsons crescuser n case aflate la nicio
mil distan una de cealalt, n Salinas, un orel din California,
prfos i locuit de fermieri. Nscut cu paisprezece ani mai
devreme, Johnny Harris i-a fost surogatul de frate mai mare lui
Parsons, fiindu-i nti babysitter, de-i schimbase chiar i
scutecele micuului Mike, iar apoi prieten, din primul an de liceu
i pn cnd Johnny a plecat la facultate pe Coasta de Est.
Peste ani i ani, a fost cavaler de onoare la nunta lui Mike i a
lui Caroline, sprijinindu-l apoi n campania sa pentru un loc n
Congres. n schimb Mike i Caroline i-au susinut mai nti
candidatura pentru funcia de senator al statului California, iar
apoi campania pentru preedinie. n plus, amndoi au fost
extrem de binevoitori i au fost alturi de el i de Lori, soia sa,
n timpul lungii i epuizantei lupte cu tumoarea cerebral care n
cele din urm i-a curmat acesteia viaa, cu doar o sptmn
nainte de alegeri. Aceast lung istorie comun, fcuse ca Mike,
Caroline i fiul lor, Charlie, s fie aproape o familie pentru

preedinte, iar moartea lor tragic, aa de tineri i aa de


repede unul dup cellalt, l bulversase. Fusese la
nmormntarea lui Mike i a fiului su, i ar fi mers i la cea a lui
Caroline de n-ar fi fost deja programat acest important turneu
european.
Acum, n timp ce vreo mie de camere foto i video cneau i
sfriau, iar el i preedintele Geroux se apropiau de tribun, nu
se putu mpiedica s se gndeasc la ce-i fusese dat s vad n
acea rezerv de spital n ultima noapte din viaa lui Caroline.
Trupul ei rvit de boal, zcnd nepenit sub ptur; i
brbatul acela tnr de lng patul ei, ridicnd ochii cnd
intrase preedintele.
V rog, spusese cu blndee, lsai-m o clip singur cu ea
Abia a murit
Amintindu-i noaptea aceea, se ntreb cine putea fi tnrul
acela. n toi anii de cnd i tia pe Mike i Caroline nu-l
cunoscuse i nici mcar nu-l vzuse pn atunci. ns n mod
evident era cineva care o cunotea ntr-att de bine pe Caroline,
nct s fie singurul prezent la capul ei n clipa morii i era
suficient de emoionat nct s-i cear nsui preedintelui SUA
s i se permit s mai rmn cteva minute singur cu ea.
Domnule preedinte, l pofti Jacques Geroux, artndu-i
tribuna, iat Parisul ntr-o zi splendid de aprilie. Poate avei un
mesaj de transmis cetenilor Franei.
Je vous remerci, Monsieur le prsident.
V mulumesc, domnule preedinte, spuse Harris n francez,
zmbind cu afabilitate ingenu. Desigur, totul fusese repetat,
inclusiv discursul pe care avea s-l adreseze francezilor n
propria lor limb despre lunga tradiie de aliane, prietenie i
ncredere ntre naiunea lor i cea american. i totui, pind
spre podium, o parte din el nc se mai gndea la tnrul care
fusese alturi de Caroline n clipa morii ei. i spuse c va trebui
s-i aminteasc s pun pe cineva s afle cine era.

7
WASHINGTON D.C. 11:15 A.M.

Nicholas Marten se afla la reedina, deloc opulent, a familiei


Parsons din suburbia Maryland, pind cu grij prin camera de
lucru. ncerca s nu fac nimic altceva dect s se uite mprejur,
ncerca s nu se gndeasc la golul ce se csca n el tot mai
mult, golul provocat de absena lui Caroline, ncerca s in
departe de el gndul c nimic nu s-a ntmplat i c n orice
clip era de ateptat s-o vad intrnd pe u.
Mna ei se simea peste tot n cas, dar mai ales n
abundena plantelor decorative i a suvenirurilor din ceramic
rspndite ici-colo: un pantofior adus din Italia, un platou
emailat din New Mexico, dou ulciorae olandeze puse unul
lng altul i un suport de linguri din Spania, n verde i galben
strlucitor. Toate astea ddeau ncperii un aspect vesel i erau
n mod cert amprenta lui Caroline. Cu toate acestea, se simea
c aceea era camera soului ei, biroul lui. Masa de lucru era
ocupat n devlmie de cri i hrtii. Dou corpuri de
bibliotec erau ncrcate cu alte cri puse i pe orizontal i pe
vertical, iar cele ce nu ncpuser pe rafturi fuseser stivuite
direct pe parchet.
Peste tot erau fotografii nrmate: cu Mike, Caroline i Charlie,
fcute n diferite mprejurri, de-a lungul anilor; cu Katy, sora
mai mare a lui Caroline, care locuia n Hawaii i avea grij de
mama lor bolnav de Alzheimer i care nu cu mult timp n urm
fusese n Washington la nmormntrile lui Mike i a lui Charlie.
Marten nu luase legtura cu ea, aa c nu tia sigur dac avea
s se ntoarc la nmormntarea lui Caroline, care urma s aib
loc a doua zi. Mai erau i alte fotografii acolo, cu Mike n postur
de congresman: mpreun cu preedintele, cu diferii membri ai
Congresului sau cu personaliti marcante, chiar din sport sau
din industria divertismentului. Muli dintre acei oameni erau
liberali declarai, n timp ce Mike, ca i preedintele, erau
cunoscui drept conservatori duri. Marten zmbi. Tuturora le
plcuse Mike Parsons, indiferent din ce tabr politic fceau
parte, cel puin ca persoan particular. Cel puin aa tia
Marten.
Se mai uit o dat mprejur. De cealalt parte a biroului lui
Mike, prin ua deschis, Marten l vedea pe avocatul i
executorul testamentar al lui Caroline, Richard Tyler, nvrtinduse de colo-colo, vorbind la mobil. l sunase la prima or i l

ntrebase dac, n virtutea mputernicirii pe care o fcuse


Caroline, prin care i se ddea dreptul s verifice documentele
familiei Parsons, putea s se uite puin i prin lucrurile de la
reedina celor doi. Avocatul i ceru cteva minute s discute cu
colegii si, dup care l sun s-i spun c cererea lui fusese
acceptat cu condiia ca Tyler nsui s fie de fa. Apoi l-a luat
pe Marten de la hotel cu maina i l-a dus la reedina
Parsonilor.
Drumul prin suburbii l-au parcurs discutnd chestiuni fr
importan, ceva ns i se pru ciudat lui Marten, ceva ce n-a
survenit n discuia lor. Intenionat nu adusese vorba despre
acest subiect, ateptnd ca Tyler s spun ceva mai nti, ns
avocatul n-a suflat niciun cuvnt. De altfel nimeni, nicieri nu
pusese subiectul acesta pe tapet, nici la televizor, nici pe
internet, nici n ziare era vorba de sinuciderea doctoriei
Stephenson.
Lorraine Stephenson fusese o celebritate n felul ei. Nu doar
c era medicul personal al lui Caroline Parsons i al lui Mike, dar
se ocupase i de ali parlamentari importani, att brbai, ct i
femei, i asta vreme de mai bine de douzeci de ani.
Sinuciderea ei ar fi trebuit s alimenteze mcar cteva tiri din
presa local, naional i de ce nu? internaional. ns nu
era. Marten nu gsise nimic legat de sinuciderea ei. Era de
presupus c, n calitate de executor testamentar al lui Caroline,
Tyler era printre cei care ar fi trebuit s tie primii ceva. Iar
pentru c lui Marten i fusese acordat dreptul de a verifica
documentele lui Caroline, inclusiv dosarul medical, Tyler ar fi
trebuit s-i transmit vestea morii doctoriei. Asta n caz c tia
ceva. Aadar era posibil s nu tie nimic. Poate c nici n pres
nu se aflase nimic. Poate c poliia pstrase secret aceast
tire. Dar de ce? Ca s fie anunate mai nti rudele apropiate?
Probabil. Era un motiv la fel de bun ca oricare altul, dei era
posibil ca poliia s fi avut o alt abordare a acestei chestiuni.
Dac Lorraine Stephenson ar fi fcut ce era de ateptat s
fac, dac i-ar fi spus pur i simplu c nu putea s-i permit s
verifice dosarul medical al lui Caroline fr o hotrre
judectoreasc, probabil c Marten ar fi lsat rezolvarea situaiei
n grija lui Richard Tyler i s-ar fi ntors n Anglia. Bulversat, mai
mult ca sigur, dar totui ar fi plecat, spunndu-i ct de grav
bolnav fusese Caroline, aadar ct de cumplit de tulburat,

tiind c pn cnd Tyler nu obinea hotrrea judectoreasc,


dac avea s-o obin, el, Marten, nu putea face mare lucru. ns
doctoria Stephenson nu fcuse ce era de ateptat s fac. Ba
mai mult, n loc de asta, a luat-o la fug, iar apoi s-a sinucis.
Ultimele ei cuvinte doctorul i niciunul din voi fuseser
rostite cu drzenie i hotrre, fiind imediat urmate de acel
oribil gest.
Ce-i spusese doctoria Stephenson nainte s se sinucid? Ai
venit s m ducei la doctor. Dar nu vei putea. Niciunul din voi
nu va putea. Niciodat.
Despre ce doctor vorbea? Cine putea fi oare cel pe care-l
pomenise i de care-i fusese att de fric nct preferase s-i ia
viaa dect s fie dus n faa lui?
i mai ales ce i care era acel grup sau organizaie din care
era doctoria convins c face parte i Marten? Cine erau acei
voi despre care spusese c nu vor reui s o duc la doctor?
Misterele acestea erau de neptruns.
Marten ajunse n spatele biroului lui Mike i se uit la teancul
de dosare. Cele mai multe preau s conin documente
referitoare la chestiuni de legislaie. Moiuni, propuneri de legi.
n alt parte, pe tblia biroului, alte dosare erau etichetate
SCRISORI DE LA ALEGTORI. DE RSPUNS PERSONAL, sau
RAPOARTE I MINUTE ALE COMISIEI. Toate mpreun formau un
adevrat munte, iar Marten n-avea nicio idee de unde s
nceap, sau ce anume s caute odat ce ar fi nceput.
Domnule Marten, zise Richard Tyler intrnd n camer.
Da.
Tocmai am primit un telefon de la birou. Unul dintre
asociaii notri importani s-a uitat peste scrisoarea doamnei
Parsons i a hotrt c firma noastr i eu nsumi riscm s fim
dai n judecat de familia Parsons, dac v vom permite
continuarea investigaiei fr aprobarea lor i, probabil, chiar a
unui tribunal.
Nu neleg.
Trebuie s prsii locuina familiei Parsons imediat.
Domnule Tyler, replic Marten, scrisoarea este legalizat.
Caroline mi-a transmis-o n vederea
mi pare ru, domnule Marten.
Marten se uit lung la avocat, apoi, n cele din urm, ddu din

cap i o lu spre u. Motivul pentru care Tyler primise acel


mesaj acum, cnd erau deja acolo, gata s verifice actele, nu
putea fi dect unul din dou: ori acel partener principal din firm
era mai precaut dect Tyler, ori altcineva a aflat despre aceast
mputernicire dat lui Marten i a vrut s-l mpiedice s-i
continue investigaia. Marten o cunoscuse pe Katy, sora lui
Caroline, asta se ntmplase ns cu ani i ani n urm, cnd el
nc mai era John Barron, detectiv al poliiei din Los Angeles. Din
cte tia el, nici Caroline, nici Mike nu-i spuseser lui Katy ce se
mai ntmplase cu el de-atunci. Ceea ce nsemna c ea n-avea
habar cine era Nicholas Marten, iar s ncerce s-i explice, mai
ales n prezena avocailor sau chiar a unui tribunal, dac se
ajungea pn acolo, i-ar fi dat n vileag trecutul. Caz n care
situaia ar fi devenit i mai dificil dect dac l-ar fi luat poliia la
ntrebri n chestiunea morii doctoriei Stephenson.
Tyler deschise ua din fa, iar Marten mai arunc o privire
mprejur, ncercnd s-i ntipreasc n memorie totul cum era.
tia c aceea era, probabil, ultima oar cnd se afla n casa lui
Caroline, n prezena lucrurilor ce rmseser n urma ei. i din
nou, realitatea morii ei l zgudui. O realitate ngrozitoare, goal,
pustiitoare. Niciodat n-au petrecut destul timp mpreun, iar
de-acum nici n-aveau s-o mai fac.
Domnule Marten.
Tyler i art ua deschis, zorindu-l s ias. Apoi, urmndu-l
ndeaproape, trase ua dup el i o ncuie. Apoi au plecat.

8
2:05 A.M.
Victor sttea n picioare i privea prin fereastra unui birou
nchiriat din cldirea Muzeului Naional al Potei, vizavi de gara
Union Station. De unde se afla, se vedeau taxiurile venind
dinspre bulevardul Massachusets i trgnd n faa grii fie s
lase, fie s ia clieni care cltoreau sau cltoriser cu trenurile
companiei Amtrak.
Victor, auzi o voce calm n casca din ureche.

Da, Richard, rspunse la fel de calm, vorbind n microfonul


minuscul prins de reverul sacoului.
A venit momentul.
tiu.
Victor era un om obinuit de vrst mijlocie, avea patruzeci i
apte de ani i era divorat. Chelea. Era cam gros n talie. Purta
un costum gri ieftin i o pereche tot ieftin de pantofi negri, cu
model de gurele. Mnuile chirurgicale pe care i le trsese pe
mini erau crem i se gseau de cumprat n orice farmacie.
Se mai zgi o clip pe geam, apoi se ntoarse la biroul din
spatele lui, un birou comun, cu cadre din oel, pe care nu era
absolut nimic. Nici n sertare nu se gsea nimic i nici pe
rafturile sau n fietele de pe peretele opus al ncperii. Numai n
coul de gunoi de sub birou: o bucat rotund de sticl cu
diametrul de vreo cinci centimetri pe care Victor o decupase din
peretele de sticl cu cincisprezece minute nainte i diamantul
mic cu care o tiase.
Dou minute, Victor.
Vocea lui Richard avea acelai ton linitit ca mai nainte.
Expresul Acela, numrul R2109. Plecare din New York la 11
a.m., sosire n Union Station la 1:47 p.m. R2109 are ntrziere
apte minute, spuse Victor n microfon, apoi ocoli biroul
ndreptndu-se spre locul unde, pe un trepied, era instalat o
puc semiautomat cu lunet i cu un dispozitiv de absorbie a
sunetului.
Trenul a sosit.
Mulumesc, Richard.
i aminteti cum arat?
Da, Richard. Din fotografie.
Nouzeci de secunde.
Victor ridic arma cu tot cu trepied i o duse la geam,
aeznd-o n aa fel nct vrful evii venea chiar n mijlocul
cercului pe care-l decupase din sticl.
Un minut.
Victor i ddu de pe frunte o uvi de pr, apoi se uit prin
luneta putii. Crucea scalei era fixat pe intrarea principal a
grii, pe unde se scurgea iute un puhoi de cltori abia sosii.
Victor plimb ncetior dispozitivul de ochire peste mulime
dintr-o parte n alta, n sus i n jos, mrind i micornd
imaginea, ca i cum ar fi cutat pe cineva anume.

Acum iese, Victor. Ai s-l vezi ntr-o clip.


l vd acum, Richard.
Luneta telescopic se focaliz dintr-odat, urmrind un brbat
cu ten nchis, de vreo douzeci i cinci de ani. Purta o jacheta cu
nsemnele echipei de baseball New York Yankees i o pereche de
blugi. Privea nspre irul de taxiuri.
E-al tu, Victor.
Mulumesc, Richard.
Mna dreapt a lui Victor alunec pe patul putii pn ddu
de piedic, apoi de trgaci, pe care indexul minii nmnuate
se ncolci ca un arpe. Omul cu jacheta Yankeilor se ndrepta
spre un taxi. Arttorul lui Victor aps ncetior trgaciul. Se
auzi un pocnet sec, apoi nc unul, cnd Victor trase un al doilea
foc.
Cnd l lovi primul glon, brbatul intit se prinse de gt. Cel
de-al doilea i-a strpuns inima.
Gata, Richard.
Mulumesc, Victor.
Victor travers ncperea, deschise ua i prsi biroul, fr
s ia nimic cu el. Nici puca, nici trepiedul pe care era fixat, nici
discul decupat din fereastr i nici diamantul mic cu care-l
tiase. Cobor douzeci de trepte pn ntr-un culoar unde, de-o
parte i de alta, erau uile altor birouri, tot de nchiriat. Deschise
una din uile ce ddeau n scara de incendiu, mai cobor dou
etaje i iei n strad. Acolo se urc n partea din spate a unei
dube de un portocaliu splcit ce purta inscripia SERVICII DE
FRIGOTEHNIE, nchise portiera i se aez direct pe podea, chiar
cnd maina o lua din loc.
Totul e n ordine, Victor? se auzi vocea lui Richard venind
dinspre cabina oferului.
Da, Richard, totul e n ordine.
Victor simi c maina vireaz la dreapta.
Victor?
Vocea, sau mai bine zis tonul vocii lui Richard, rmsese
neschimbat, mereu calm i direct, transmindu-i linite i
ncredere.
Da, Richard.
De-acum, dup aproape paisprezece luni, starea de spirit a lui
Victor era aceeai ca a lui Richard era ncreztor, relaxat i

concentrat n acelai timp. Indiferent ce i-ar fi cerut Richard,


Victor accepta mulumit.
Ne ndreptm spre aeroportul internaional Dulles. Lng
tine e o serviet. nuntru sunt dou rnduri de haine, cu
lenjerie cu tot, paaportul i un card pe numele tu, plus o mie
dou sute de euro n bani ghea i un bilet pentru cursa 039 a
companiei Air France ctre Paris. Vei ajunge la Paris la 6:30,
mine diminea. Acolo vei schimba avionul ctre Berlin. Odat
ajuns acolo, trebuie s te cazezi la hotelul Boulevard pe
Kurfrstendamm i s atepi noi instruciuni. Ai ntrebri,
Victor?
Nu, Richard.
Eti sigur?
Sunt sigur, Richard.
Bine, Victor. Foarte bine.

9
3:40 P.M.
Nicholas Marten nu prea obinuia s bea. n orice caz, nu era
genul de individ care s stea la amiaz n barul unui hotel i s
bea whiskey. n ziua aceea ns, n dup-amiaza aceea mai
precis, devastat nc de moartea lui Caroline, pur i simplu
simise nevoia s bea ceva. Sttea singur la captul barului
avnd n fa al treilea pahar de Red Label cu sifon, ncercnd s
reziste valului de emoii aproape paralizant ce-l npdise n
momentul n care avocatul l scosese din casa familiei Parsons,
ncuind ua n urma lor.
Marten mai lu o nghiitur din butur i se uit atent
mprejur. n spatele tejghelei, undeva la mijlocul barului,
barmania ntr-o bluz scurt sporovia cu singurul client n
afara lui, un brbat de vrst mijlocie, ce purta un costum boit.
Cele ase separeuri cu canapele de piele din bar erau goale la
ora aceea. La fel ca i cele opt mese cu scaune rsfirate printre
ele i mbrcate tot n piele ca i canapelele. Televizorul de
dincolo de tejghea era pus pe un canal care transmitea n direct

din gara Union Station, unde fusese ucis un brbat cu aproape o


or n urm.
Nu pur i simplu ucis, spunea reporterul de la faa locului, ci
asasinat, mpucat de un lunetist care trsese de la fereastra
unei cldiri de birouri de vizavi. Deocamdat autoritile nu
spuseser mare lucru despre identitatea victimei, se
presupunea doar c fusese pasager n trenul Acela, care sosise
cu puin timp nainte din New York. Nu se fceau niciun fel de
speculaii asupra motivelor asasinatului. Alte detalii abia ieeau
la iveal. Se spunea c arma crimei fusese abandonat n locul
de unde se trsese. tirea aceea l fcu pe Marten s se
gndeasc iar la doctoria Stephenson i s se ntrebe de ce nu
se fcuse nc public vestea sinuciderii ei. Se ntreb dac nu
cumva cadavrul ei rmsese tot acolo, din cine tie ce motiv
nefiind nc descoperit. ns prea puin probabil. Singurele
explicaii rmase i la care se gndise mai devreme, erau fie c
nu fuseser nc anunate rudele apropiate, fie c poliia avea
informaii pe care nu voia s le fac publice.
Nicholas Marten?
Din spatele lui auzi rstindu-se o voce de brbat. Tresri
surprins i se ntoarse spre cel care i rostise numele. Un brbat
i o femeie, aflai deja cam pe la jumtatea barului, se apropiau
de el. Preau de vreo patruzeci i cinci de ani amndoi, aveau
fee obosite, ns pe care se putea citi hotrrea. Costumele pe
care le purtau erau negre i fcute de gata. Nu avea absolut
nicio ndoial cu ce se ocupau. Erau detectivi de poliie.
Da, spuse Marten.
Numele meu e Herbert. De la Departamentul Poliiei
Metropolitane.
i art legitimaia, apoi o puse n buzunar.
Dumneaei este detectivul Monroe.
De talie mijlocie, cu un nceput de burt, Herbert era crunt
ns mai avea cteva uvie de pr aten. Ochii lui aveau
aproape aceeai culoare. Detectivul Monroe s fi fost doar cu un
an sau doi mai tnr. nalt, cu o brbie ptroas, avea prul
scurt i uviat. ntr-un fel era drgu, ns era prea dur i prea
trudit s fie atrgtoare.
Am vrea s discutm cu dumneavoastr, spuse Herbert.
Despre ce anume?

Cunoatei cumva o doctori pe nume Lorraine


Stephenson?
Oarecum. De ce?
Exact de asta se temuse Marten: c-l vzuse cineva n faa
casei doctoriei, poate chiar urmrind-o, atunci cnd femeia a
luat-o la fug, poate auzise chiar i mpuctura, iar apoi l
observase plecnd de-acolo i luase numrul de nmatriculare al
mainii nchiriate.
Ieri ai sunat de mai multe ori la biroul ei, spuse detectivul
Monroe.
Da.
C o sunase? Ce putea s-nsemne asta? se-ntreb Marten.
Aveau un caz de sinucidere, iar ei verificau apelurile telefonice
primite de victim? Ei, cine tie? Doctoria cunotea muli
oameni importani. Poate c povestea asta avea alt miz dect
credea el i nimic de-a face cu Caroline.
Ai fost insistent, adug Monroe.
Ce voiai de la ea? l atac i Herbert.
S vorbim despre moartea unuia dintre pacienii ei.
Despre cine anume?
Caroline Parsons.
Herbert schi un zmbet.
Domnule Marten, am vrea s ne urmai la secie i s
discutm acolo.
De ce? spuse Marten nenelegnd ce vor de la el.
Deocamdat nu spuseser niciun cuvnt despre sinucidere.
Nimic care s sugereze c tiau ceva despre faptul c el
fusese n apropierea casei ei.
Domnule Marten, spuse sec Monroe, doctoria Stephenson
a fost ucis.
Ucis? fcu Marten realmente surprins.
Da.

10
SEDIUL POLIIEI METROPOLITANE,
DISTRICTUL COLUMBIA. 4:10 P.M.

Unde v aflai ieri sear, ntre orele opt i nou? ntreb


Monroe, calm.
Prin ora, cu o main nchiriat, spuse pe un ton neutru
Marten, strduindu-se s nu se trdeze n niciun fel.
ntr-un fel, acesta era adevrul. Pe lng asta, nu avea niciun
alibi.
Erai cu cineva?
Nu.
Herbert se aplec peste masa att de comun n instituiile de
stat din camera ngust de interogatoriu. El i Marten stteau
fa n fa. Monroe se sprijinea de ua pe unde intraser n
ncpere. Singura u.
Unde, mai precis, n ora?
M-am nvrtit puin, dar nu tiu precis pe unde. Nu cunosc
oraul. Triesc n Anglia. Caroline Parsons mi era o prieten
foarte apropiat, iar moartea ei m-a tulburat serios. Simeam
nevoia s ies, s m mic.
Deci v-ai nvrtit puin prin ora?
Da.
Ai fost i pe la locuina doctoriei Stephenson?
Nu tiu unde anume. V-am mai spus, nu sunt din ora.
Dar ai gsit drumul napoi spre hotel.
Herbert l presa ntruna cu ntrebrile, iar Monroe, tcut, i
urmrea reaciile.
n cele din urm, da.
La ce or?
Nou, nou i jumtate. Nu sunt sigur.
Ai acuzat-o pe Lorraine Stephenson de moartea lui
Caroline Parsons, nu-i aa?
Nu.
Marten nu nelegea unde bteau cei doi. Nu era n toat
lumea poliist de la omoruri s nu poat face diferena ntre un
suicid aa de evident ca al doctoriei Stephenson i o crim.
Atunci ce urmreau de fapt i din ce motive? Era oare posibil s
bnuiasc i ei c n cazul lui Caroline era vorba de asasinat? Iar
dac aa era, s fi fost oare doctoria Stephenson suspect?
Dac era ntr-adevr aa, poate c mainile care trecuser pe
strada ei fuseser ale poliiei, poate c-i supravegheaser
locuina. Poate c-l vzuser ateptnd n automobilul nchiriat

i srind s-o abordeze de cum o vzuse cobornd din taxi i apoi


alergnd dup ea pe strad. Dac aa stteau lucrurile, poliia
putea suspecta c i el fusese implicat n moartea lui Caroline.
Dac era suspect, atunci nu avea s plece prea curnd de-acolo.
Iar dac le arta scrisoarea semnat de Caroline i legalizat,
prin care i se permitea accesul la documentele ei i ale soului
ei, n-ar fi fcut dect s-i ngreuneze situaia.
S-ar fi putut sugera c el a forat-o s scrie, dei nici mcar nu
se afla nc n ar atunci cnd Caroline a ntocmit
mputernicirea. S-ar fi putut spune c a forat-o pentru c, dup
moartea ei, avea alte planuri, fie legate de proprietile familiei,
fie ceva relativ la chestiunile politice n care era implicat soul ei.
tia foarte bine c dac poliia ar fi avut vreun motiv s
cread c fusese implicat fie n moartea lui Caroline, fie n cea a
doctoriei Stephenson, l-ar fi acuzat de complicitate la crim i lar fi arestat. Dup care i s-ar fi luat amprentele, care ar fi fost
verificate mai nti n baza local de date, AFIS, iar apoi n cea
federal a FBI-ului, IAFIS. Simultan, s-ar fi cerut amnunte
despre el prin Interpol, iar dac s-ar fi ajuns pn acolo, s-ar fi
aflat c era un fost ofier de poliie, cci amprentele sale se mai
aflau nc n dosarul de ncadrare, i i-ar fi fost identificat
numele real. Nu mult dup aceea, cei din poliia din Los Angeles
care l mai cutau nc ar fi aflat unde este. Pentru indivizii aceia
el tot mai era o persoan de interes major, cum se spunea pe
site-ul Copperchatter.com un forum pentru poliitii din toat
lumea, unde se vorbea n jargonul caraliilor, umorul era tipic
poliist, i la fel ranchiuna i dorinele de rzbunare.
Numele lui era menionat acolo n fiecare duminic seara de
un individ ce-i spunea Gunslinger i despre care Marten tia c
este detectivul Gene Vermeer, un veteran al seciei Omoruri
din poliia Los Angelesului, care-l ura pentru ceea ce se
ntmplase nu cu muli ani nainte. El era cel care construise
site-ul, tocmai ca s-i dea de urm lui Barron. S-i dea de urm
i s-l pun sub strict observare pn cnd Gunslinger Vermeer
sau unul din acoliii si ar fi ajuns s aib grij de el, o dat
pentru totdeauna.
Cum ai cunoscut-o pe Caroline Parsons?
Era rndul detectivului Monroe s pun ntrebrile. Se
ndeprtase de locul unde sttuse pn atunci i se sprijinise de

ceea ce prea o oglind imens n fundul camerei. Dei nu era


deloc o oglind, iar Marten tia asta. Era ecranul prin care
discuia aceea era urmrit din camera de supraveghere. Cine
sau ci erau de cealalt parte a acelui ecran, Marten nu avea
de unde s tie.
Am cunoscut-o cu muli ani n urm n Los Angeles, spuse
Marten calm, ncercnd s rmn ct mai detaat cu putin.
Ne-am mprietenit i-am rmas prieteni pn astzi. l
cunoteam i pe soul ei.
I-o trgeai des?
Marten i muc limba. tia c ncercau s-l zgndreasc n
orice mod posibil. C ntrebarea aceea era pus de o femeie, nu
avea nicio importan.
Ct de des?
Relaia noastr nu era amoroas sau sexual.
Nu? zmbi subire Monroe.
Nu.
Despre ce anume ai vrut s vorbeti cu Lorraine
Stephenson? ntreb Herbert.
V-am mai spus, despre moartea lui Caroline.
De ce? Ce credeai c poate s-i spun?
Doamna Parsons s-a mbolnvit foarte grav ntr-un timp
foarte scurt i nimeni nu prea s tie exact care era cauza.
Soul i fiul ei tocmai muriser ntr-un accident de avion, iar ea
avea o stare de spirit mizerabil. Mi-a telefonat n Anglia i mi-a
cerut s vin n Washington. La puin timp dup sosirea mea, a
murit.
De ce te-a chemat?
Marten se holb la Herbert.
V-am spus. Eram foarte buni prieteni. Dumneata n-ai pe
nimeni care te-ar suna ntr-o situaie ca asta? Nu e nimeni cu
care ai vrea s fii n ultimele ore ale vieii dumitale?
Marten nu fcea pe durul, voia doar s le arate celor doi c
era furios. Nu doar din pricina ntrebrilor i a modului n care-i
erau puse, ci i pentru ca ei s vad, s aud, s simt
profunzimea prieteniei lui cu Caroline i s neleag c ntre ei a
fost i mai era nc o legtur absolut nevinovat.
i pentru c Lorraine Stephenson era medicul ei, spuse
Monroe, apropiindu-se de el, ai vrut s auzi de la ea ce s-a
ntmplat.

Da.
i ai tot sunat, dar fr s dai de ea. Iar asta te-a nfuriat.
Ct de tare te-a nfuriat?
Pn la urm, m-a sunat ea pe mine.
i ce i-a spus?
C lucrurile despre care vreau eu s vorbim sunt chestiuni
private care nu privesc dect pacientul i medicul lui.
Asta a fost tot?
Da.
i ieri sear, ntre opt i nou, te plimbai cu maina prin
ora, interveni Herbert.
Da.
Singur?
Da.
Unde?
V-am spus, nu tiu.
Te-a vzut cineva?
Nici asta nu tiu.
Tu ai ucis-o? ntreb brusc Monroe.
Nu.
Eti american i totui locuieti i munceti n Anglia,
insist Herbert.
Sunt absolvent al Universitii din Manchester. Am un
masterat n peisagistic. Mi-a plcut acolo i am decis s rmn.
Lucrez ntr-o firm mic, Fitzsimmons & Justice, unde proiectez
grdini i alte lucrri de arhitectur peisagistic. Am paaport
britanic i m consider un expatriat.
Herbert se ridic de la mas. Marten l observ schimbnd o
foarte scurt privire cu Monroe. Ceea ce-i spusese l surprindea.
Motivul pentru care l cutaser nu era nici bnuiala c moartea
lui Caroline ar fi fost o crim, i nici aceea c el sau doctoria
Stephenson ar fi fost implicai, i nici faptul c fusese vzut
urmrind-o pe doctori cu cteva momente nainte ca ea s se
sinucid. Nu, pur i simplu l sltaser pentru c o sunase pe
Lorraine Stephenson. Ceea ce nsemna c ei erau convini c
femeia fusese ucis. Lucru imposibil, de vreme ce el fusese
chiar n faa ei cnd doctoria i-a luat viaa. Atunci de ce
credeau poliitii c aveau de-a face cu o crim?
Singura explicaie posibil era aceea c cineva ajunsese la
cadavrul ei foarte curnd dup plecarea lui i-i fcuse ceva,

astfel nct s par c doctoria fusese asasinat. Ar fi putut s


ia revolverul de-acolo i s-o mpute n fa cu o arm de un
calibru mult mai mare, distrugnd astfel dovezile ce indicau
suicidul, fcndu-l s par o crim, lsndu-le astfel detectivilor
i medicului legist puine motive s suspecteze altceva. Dar de
ce? Oare nu cumva sinuciderea unei femei cu notorietatea ei ar
fi fost mult mai atent anchetat, dect dac ar fi fost pur i
simplu ucis?
Marten se uit la cei doi detectivi. Ar fi vrut s-ncerce s-i
fac s dea mai multe detalii despre starea n care fusese gsit
cadavrul doctoriei, ns nu ndrznea. Deocamdat preau
destul de confuzi n privina celor ntmplate. Ca atare nu aveau
niciun motiv s-l rein, astfel c, de-ar fi artat o ct de mic
curiozitate, n-ar fi fcut dect s le ae interesul, fcndu-i s
se ntrebe de ce voia el s tie aa ceva. Era mai bine s o
tearg ct mai putea.
Cred c am rspuns tuturor ntrebrilor dumneavoastr,
spuse Marten respectuos. Dac nu avei nimic mpotriv, a vrea
s plec.
Herbert l privi scruttor un moment lung, de parc ar fi
ncercat s-i dea seama ce anume i scpa. Lui Marten i se tie
respiraia, temndu-se c acela era momentul n care i se va
cere s se lase amprentat, ca s se asigure ei c nu era cutat
nicieri.
Ct mai avei de gnd s rmnei n Washington, domnule
Marten? ntreb Herbert.
Mine e nmormntarea lui Caroline. Dup aceea, nu tiu.
Cu un gest repezit, Herbert i ntinse cartea sa de vizit.
nainte s prsii oraul trebuie s ne sunai. Ai neles?
Da, domnule.
Marten ncerc s nu-i trdeze uurarea. Cel puin
deocamdat, era liber s plece.
Monroe se ndrept spre u i o deschise larg.
V mulumim pentru cooperare, domnule Marten. Luai-o la
stnga i n jos pe scri.
Mulumesc, spuse Marten. mi pare ru c nu v-am fost de
prea mult folos.
Iei repede. La stnga i n jos pe scri.

MIERCURI
5 APRILIE

11
BERLIN. 10:45 A.M.
Portierele blindate ale limuzinei prezideniale s-au nvrtit n
balamale, nchizndu-se, iar agentul Serviciului Secret aflat la
volan a bgat maina n vitez. Automobilul n care se afla
preedintele Statelor Unite, John Henry Harris, se ndeprt ncet
de cldirea Cancelariei Federale a Germaniei, lsndu-i n urm
pe cancelarul german, Anna Bohlen, i pe marea mulime de
corespondeni de pres din toat lumea.
n seara anterioar, preedintele Harris se ntlnise cu
cancelarul Bohlen, asistase la un concert al Orchestrei simfonice
din Berlin, iar n dimineaa acelei zile, nsoit de civa dintre
consilierii si apropiai, au luat micul dejun mpreun, ntr-o
atmosfer cordial, discutnd probleme de interes global i
despre ndelungata alian germano-american. S-au mpunat
apoi prin faa presei, strngndu-i minile, dup care
preedintele a plecat. Toat desfurarea aceea de evenimente
fusese aproape copia la indigo a ceea ce se petrecuse cu
douzeci i patru de ore nainte la Palatul Elyse, la Paris. n
ambele mprejurri, preedintele Harris sperase s mai
ndulceasc puin situaia, nc instabil, rezultat din refuzul
ambelor state de a sprijini la Naiunile Unite decizia americanilor
de a invada Irakul, i s mai atenueze ngrijorrile persistente
ale celor doi efi de stat.
n ciuda aparentei cordialiti i a bunvoinei care i s-au
artat, puin sau mai degrab nimic nu se realizase n aceste
dou vizite, iar preedintele era n mod evident mhnit. Jake
Lowe, un tip impuntor de cinzeci i apte de ani, prieten al
preedintelui de mult timp i ef al corpului de consilieri, tia
asta. Sttea tcut lng preedinte, citind de pe ecranul
BlackBerry-ului su, pe care-l avea n palm.
Nici noi, nici ei nu ne putem permite s prelungim ruptura
asta ntre cele dou rmuri ale Atlanticului, spuse brusc Harris.
n mod public, sunt i ei de acord cu ce spunem, ns de fapt n-

ar face nici mcar un pas ct de mic nspre noi. Nici mcar unul
dintre ei.
E un drum anevoios, domnule preedinte, rspunse sec
Lowe.
Cu toate c preedintele era de felul su un tip interiorizat,
oricine i era aa de apropiat ca Jake Lowe tia c erau momente
cnd voia s discute problemele pe care le avea, de obicei
atunci cnd gndurile sale ajungeau ntr-o fundtur.
Iar la captul lui nu cred c vom fi cu toii mulumii. V-am
mai spus-o nainte i v-o repet. E o cruzime a istoriei c nu o
dat, lumea a avut parte de conductori nepotrivii n locuri
nepotrivite, n momente nepotrivite. Singurul mod de a corecta
o astfel de situaie e schimbarea regimului.
Ei bine, acele regimuri nu par c vor s se schimbe. Iar noi
nu ne permitem luxul de a atepta aceast schimbare. Avem
nevoie de toat lumea alturi de noi, i nc de urgen, dac
vrem s punem Orientul Mijlociu pe picioare. O tii i tu, o tiu i
eu. tie toat lumea.
Mai puin nemii i francezii.
Preedintele Harris se ls pe spate n scaunul su, ncercnd
s se calmeze. Fr s reueasc ns. Era furios i frustrat, iar
cnd era n starea asta i vorbea, devenea limpede pentru
oricine c nu e n apele lui.
tia doi sunt nite nemernici nveterai. Ne vor cnta n
strun pn la un punct, iar cnd va trebui s ne apucm de
treab, vor da napoi, ne vor lsa cu ochii n soare, neuitnd s
aplaude voioi nevoie mare cnd noi o s ne zbatem singuri.
Trebuie s fie o cale s-i facem s se rzgndeasc, Jake, dar
adevrul este c habar n-am ce pre ar trebui s pltim pentru
asta. i, dup ntlnirile de ieri i de azi, nu mai am nici mcar o
idee cum s abordez problema.
Dintr-odat preedintele se ntoarse spre geam, privind afar,
n timp ce coloana oficial traversa Tiergarten, impresionantul
parc berlinez, lung de trei kilometri, parcurgnd apoi
binecunoscutul traseu ce avea s-i scoat n Kurfrstendam,
strada principal a elegantului cartier comercial.
Coloana oficial era imens, deschis de treizeci de
motociclete ale poliiei germane i de dou masive SUV-uri
lucioase i negre, aparinnd Serviciului Secret, dup care
urmau trei limuzine prezideniale identice, prevenindu-se astfel

posibilitatea ca cineva s tie n care dintre ele era preedintele.


Imediat n spatele acestora veneau alte opt SUV-uri ale
Serviciului Secret, o ambulan i dou dube mari, ntr-una din
ele aflndu-se corespondenii de pres acreditai pe lng Casa
Alb, iar n cealalt personalul de serviciu al preedintelui.
Coloana era ncheiat de un alt contingent de treizeci de
motociclete ale poliiei germane.
nc de la cldirea Cancelariei, fiecare strad i fiecare
bulevard erau nesate de mulimi de oameni, de parc jumtate
din Berlin ieise s-l vad fie i pentru o secund pe
preedintele american. Unii aplaudau i fluturau stegulee
americane, alii huiduiau i fluierau, sau strigau furioi i i
agitau pumnii strni. n unele locuri se desfuraser lozinci pe
care scria: AFAR DIN ORIENTUL MIJLOCIU!, HERR PRSIDENT,
GEHEN NACH HAUSE, HARRIS DU-TE ACAS!, NU VREM PETROL
PENTRU SNGE! Pe una din ele scria pur i simplu: JOHN, HAI S
DISCUTM. Erau ns destui oameni care pur i simplu stteau i
se uitau la imensa coloan oficial ce-l transporta pe eful
singurei superputeri din lume, trecnd pe dinaintea lor.
M-ntreb ce-a gndi dac a fi unul din germanii care stau
acolo i se uit la noi? spuse Harris privind mulimea. Ce-a vrea
din partea Statelor Unite? Ce-a crede despre inteniile noastre?
Se ntoarse i se uit la Jake Lowe, unul din cei mai buni
prieteni ai si i cel mai apropiat consilier politic, un om pe care
l cunotea de ani de zile, de cnd candidase pentru prima oar
pentru locul de senator al statului California.
Tu ce-ai crede, Jake? Ce-ai crede dac-ai fi unul dintre ei?
Probabil c
Rspunsul lui Jake Lowe fu ntrerupt abrupt de ritul
telefonului su mobil, anunndu-l c Tom Curran voia s-i
vorbeasc. Tom Curran era eful personalului prezidenial i i
atepta la bordul navei Air Force One, pe aeroportul Tegel.
Da, Tom, spuse Lowe n nelipsitul microfon ataat la o casc
pe care o avea n ureche. Ce? Cnd? Vezi ce mai poi s afli,
urcm la bord n douzeci de minute.
Ce s-a ntmplat? ntreb preedintele.
Medicul doamnei Parsons, doctoria Lorraine Stephenson, a
fost gsit noaptea trecut, ucis. Poliia n-a dat informaia
publicitii, din motive care in de anchet.
Ucis?

Da, domnule.
Doamne Dumnezeule
Preedintele ntoarse iar capul i rmase privind n gol.
Mike, fiul lui, apoi Caroline iar acum medicul ei? spuse
uitndu-se iar la Jake Lowe. Mori cu toii, pur i simplu. i nc
ntr-un interval de timp foarte scurt. Ce se ntmpl?
E o coinciden tragic, domnule preedinte.
Asta s fie?
Ce altceva ar putea fi?

12
HOTEL BOULEVARD, KURFRSTENDAMM 12,
BERLIN. 11:05 A.M.
Victor?
Da, Richard. Te ascult.
Eti la fereastr?
Da, Richard.
Ce vezi?
Strada. i o mulime de oameni de-o parte i de alta. Vizavi
e o biseric mare. Biserica Kaiser Wilhelm. Cel puin aa mi-a
spus portarul cnd m-a adus n camer. De ce, Richard?
Voiam s fiu sigur c cei de la hotel nu i-au dat alt
camer, asta-i tot.
Nu, nu mi-au dat alt camer. E exact aa cum am cerut.
Am urmat instruciunile tale n cele mai mici detalii.
Victor nu mai purta costumul gri pe care l avusese n
Washington. n schimb, purta o pereche de pantaloni lejeri,
cafenii i un cardigan albastru nchis, cu un numr mai mare. i
pstrase nfiarea de om obinuit, ns acum prea ceva mai
intelectual. Prea un profesor de vrst mijlocie, de liceu sau de
facultate. Un tip comun care ar fi trecut neluat n seam prin
mulime.
tiam c aa vei face, Victor. Acum ascult-m cu atenie.
Coloana oficial a preedintelui a cotit pe Kurfrstendamm. n
Richard fcu o foarte scurt pauz, apoi continu patruzeci

de secunde ai s-o vezi. Va trece pe sub fereastra ta. Preedintele


e n a treia limuzin. E pe partea dinspre tine, pe locul din spate
de la geamul din stnga. N-ai s-l poi vedea din cauza
parbrizurilor fumurii, dar este acolo. Vreau s-mi spui ct timp i
ia limuzinei s treac pe sub fereastra ta i dac ai avea timp
suficient s tragi un foc de arm de unde te afli.
O limuzin prezidenial are parbrizuri blindate.
tiu, Victor. Nu-i face griji. Nu vreau dect s-mi spui ct
timp i trebuie limuzinei s treac prin faa ta i dac ar fi timp
suficient pentru un foc precis din poziia n care te afli.
Bine.
Preedintele Harris, cu ochii pe geam, privea absent mulimea
pe lng care trecea coloana oficial, gndindu-se la Terrence
Langdon, secretarul de stat pentru aprare, care se afla n sudul
Franei la o ntlnire cu minitrii aprrii din rile NATO.
Langdon le transmitea acestora exact acelai mesaj pe care
secretarul de stat David Chaplin l comunicase cu o zi nainte
celor douzeci i cinci de participani la prnzul reprezentanilor
rilor NATO de la Bruxelles. Anume c Statele Unite aveau o
nou disponibilitate de conlucrare, mai strns, cu aliaii NATO,
adic exact ceea ce refuzase vechea administraie a
preedintelui Charles Cabot.
ntr-o cuvntare inut n faa Congresului nainte s plece din
Washington, Harris promisese c nu avea de gnd s fac acel
turneu prelungit ca s se ntlneasc cu efii statelor europene
i s se ntoarc cu mna goal. n ciuda dezamgirilor
suferite la Paris i la Berlin, nc rmsese cu aceeai hotrre.
Voia s se concentreze asupra urmtoarei etape a cltoriei
sale: Roma i cina din aceeai sear cu preedintele Italiei,
Mario Tonti, un om despre a crui funcie tia c este mai mult
de ceremonie, dar a crui sarcin era s unifice diferitele
faciuni politice italiene, ceea ce-l fcea un aliat de importan
strategic.
Harris considera Italia un prieten al Statelor Unite, iar despre
preedinte i despre primul ministru tia c sunt oameni pe care
te poi baza. Dar mai tia i c preedintele Tonti era deja
informat c ntlnirile de la Paris i de la Berlin nu aduseser
rezultatele pe care i le dorea Harris. Insuccesele acestea aveau
s dea o not de stranietate ntlnirii lor, pentru c Italia era

membr a Uniunii Europene, iar elul Uniunii pe termen lung era


acela de a deveni o singur entitate politic, Statele Unite ale
Europei, iar acest element trebuia luat serios n considerare,
oricare ar fi fost atitudinea fiecrui membru n parte. Aadar,
cum avea s se prezinte n faa lui Tonti, ce avea s spun i
cum, trebuia s fie cea dinti preocupare a lui. ns nu era. Fie
din pricina decalajului de fus orar, ori din pricina eecurilor
suferite dou zile la rnd ori, pur i simplu, din pricina
sentimentelor sale personale, ceea ce l preocupa n cel mai
nalt grad era ce se ntmplase cu familia Parsons i asasinarea
doctoriei Stephenson, medicul personal al lui Caroline. Se
ntoarse brusc spre Lowe.
Tipul care era n rezerva lui Caroline Parsons cnd a murit
ce-ai aflat despre el?
Harris vzu mulimile aliniate de o parte i de alta a strzii din
faa bisericii Kaiser Wilhelm.
Nu tiu, n-a fost o prioritate.
Jake Lowe lovi cteva taste ale BlackBerry-ului, apoi atept
ca informaia solicitat s-i fie furnizat.
l cheam Nicholas Marten, citi Lowe mesajul primit. E un
expatriat american care locuiete n Manchester. Lucreaz
pentru o firm de arhitectur peisagistic, Fitzsimmons &
Justice.
Lowe se opri i citi n tcere, apoi se ntoarse ctre preedinte.
Dintr-un motiv oarecare, doamna Parsons a lsat o
mputernicire legalizat, dndu-i permisiunea de a verifica
documentele ei i ale soului ei.
Ale amndurora?
Da.
De ce?
Nu am un rspuns la ntrebarea asta.
Vezi dac poi afla. Chestia asta devine din ce n ce mai
suprtoare.
n camera lui de hotel, Victor se ndeprt de fereastr.
Richard?
Da, Victor.
Coloana a trecut. apte secunde. Geamurile limuzinei se
vedeau bine. Timp de trei secunde s-ar fi putut trage un foc
precis. Poate chiar patru secunde.

Eti sigur?
Da, Richard.
Timp suficient pentru o lovitur mortal?
Cu muniia adecvat, da.
Mulumesc, Victor.

13
WASHINGTON D.C. 07:10 A.M.
Nicholas Marten deschisese televizorul i-l pusese pe un canal
local de tiri nc de cnd se ridicase din pat, cu o jumtate de
or mai nainte. Spera s aud ceva despre uciderea doctoriei
Stephenson. Dar deocamdat nu se pomenise nici mcar un
cuvnt. Ceea ce l fcu i mai curios dect fusese pn atunci n
privina motivelor pentru care poliia nu ddea tirea publicitii.
l mira i faptul c niciun reporter de investigaie nu dduse
peste subiect s-l fac public.
Ddu sonorul mai tare, fcu repede un du i ncepu s se
brbiereasc. Printre alte tiri, informaii din trafic i buletine
meteo, a aflat c tipul mpucat de un lunetist n gara Union
Station n ziua precedent era un columbian aflat legal n
Statele Unite. Fusese juctor de baseball la Trenton Thunder, o
echip satelit dintr-o lig inferioar a Yankeilor din New York. O
surs anonim declarase c anchetatorii au descoperit arma
crimei ntr-un birou nchiriat din cldirea Muzeului Naional al
Potei, aflat peste drum de gar. Presa presupunea c era
vorba de o arm M14, carabin folosit de armata american
mai ales pentru instrucie i fabricat cu sutele de mii de un
mare numr de companii productoare de armament.
Prea o crim ciudat un juctor de baseball dintr-o lig
inferioar asasinat , dar nu mai mult de att, iar Marten i
relu brbieritul, gndindu-se ce stratagem ar putea nscoci s
pun mna pe dosarul medical al lui Caroline i s-l studieze. De
nicieri i veni n minte ce-i spusese ea la spital, atunci cnd i-a
luat mna ntr-ale ei i, privindu-l n ochi, i-a spus cu glas
tremurtor i ntrerupt:

Ei mi-au ucis soul i copilul. Iar acum m-au ucis i pe


mine
Despre ce vorbeti? O ntrebase el. Cine sunt ei?
Cei cei din co
i asta a fost tot ce-a mai putut spune dup care, vlguit, a
czut ntr-un somn adnc. Acelea au fost ultimele cuvinte pe
care le-a mai putut rosti pn cnd s-a trezit iari mai trziu, ia spus c-l iubete, apoi a murit.
Simea c-l copleesc emoiile i, nainte s continue s se
brbiereasc, i trebui puin timp s se adune, s se reculeag.
De cum termin cu brbieritul se ntoarse n camer s se
mbrace, hotrt s se smulg din suferina nc vie, hotrt s
continue s se ocupe de problema pe care o avea de rezolvat.
Cei din co spuse cu glas tare. Ce-o fi acel co? Ce
ncerca oare s-mi spun?
Imediat se gndi la scurtul rgaz ct fusese lsat n casa lui
Caroline, nainte ca avocatul s-i cear s plece. Oare ce-ar fi
putut gsi acolo? Ce-ar fi putut el s vad, fie i pentru scurt
timp, ce anume de-acolo ar fi putut s-i dea cheia care l-ar fi
ajutat s neleag ce a vrut ea s-i spun? n afara scurtei
treceri prin cas, n afara faptului c apucase s observe
amprenta intimitii ei, singurul loc unde intrase i unde s-ar fi
putut gsi ceva hotrtor era biroul soului ei. n foarte scurtul
rgaz pe care-l avusese acolo, ce vzuse? Fotografiile familiei
Parsons, fotografiile lui Mike cu fel de fel de celebriti. ns mai
erau acolo i teancurile de dosare de lucru ce acopereau
aproape n ntregime biroul congresmanului i o msu aflat
ceva mai la o parte. Marten i aminti c acelea aveau etichete
pe care era scris cu carioca: RAPOARTE I MINUTE ALE COMISIEI.
i asta era tot, nimic altceva. Enervat, Marten i trase
pantalonii pe el, apoi se aez pe marginea patului s-i pun
pantofii, cnd, deodat, l lovi gndul i sri n sus ca acionat de
arc.
Rapoartele i minutele comisiei, spuse cu glas tare.
Comisia. Co misia!
Oare asta a vrut Caroline s-i spun, c cineva dintr-o comisie
n care era membru soul ei era responsabil pentru moartea lor?
ns ea nu spusese cineva, ci folosise pluralul, spusese cei
din Aadar, dac el avea dreptate, iar Caroline se referise la
comisie, oare se gndise la civa sau la toi membrii acesteia?

Dar cum era posibil ca o ntreag comisie a Congresului s fie


implicat n uciderea premeditat a trei persoane, nemaipunnd
la socoteal pasagerii nevinovai aflai la bordul avionului n
care se afla Mike Parsons? Era o idee hazardat, ns
deocamdat era singura pe care o avea.
Dup ceasul lui, era puin peste apte i jumtate dimineaa.
La ora dou urma s participe la slujba de nmormntare a lui
Caroline Parsons, care avea loc la Biserica Naional
Presbiterian. Ceea ce nsemna c avea ceva mai mult de ase
ore s mai scormoneasc n activitatea oficial recent a
congresmanului Mike Parsons. Cine tie? Poate avea s
gseasc un rspuns sau cel puin o cale ctre rspunsul la
misterele acestea.
Marten i deschise agenda electronic i acces motorul de
cutare Google. Scrise congresman Mike Parsons n caseta de
cutare, apoi plesni tasta ENTER. Pe ecran apru pagina lui Mike
Parsons de pe site-ul Congresului. Marten rsufl uurat: cel
puin numele lui Mike mai era nc n baza de date a
administraiei. n capul paginii sttea scris: Congresmanul Mike
Parsons i reprezint pe cetenii districtului 17 din California,
Comitatele Monterey, San Benito i Santa Cruz.
Ceva mai jos erau adresele birourilor parlamentare ale lui
Parsons din Washington i din California, iar apoi urma o
redirecionare ctre lista comisiilor n care activase Mike. Marten
aps pe acel buton i se deschise lista.
Comisia
Comisia
Comisia
Comisia
Comisia
Comisia
Comisia

pentru Agricultur
pentru ntreprinderi mici
pentru Buget
pentru Alocri de fonduri
pentru Securitate intern
pentru Reforma guvernului
permanent pentru Informaii a Congresului

Pe lng acestea mai erau i cteva subcomisii n care lucrase


Mike Parsons. Una anume i atrase atenia lui Marten, o
subcomisie n care era nc membru n momentul morii sale.
Comisia pentru Informaii i Antiterorism

Mike i fiul su muriser vineri, 10 martie. Ultima ntlnire


programat a subcomisiei avusese loc mari, 7 martie, la ora
14:00, n cldirea Rayburn, unde se aflau o parte din birourile
Congresului. Tema de dezbateri erau progresele fcute n
mbuntirea listelor de supraveghere a persoanelor angrenate
n activiti teroriste. Urmau numele membrilor. n mod ciudat
ns, spre deosebire de ntrunirile altor comisii ale Congresului,
pentru aceast subcomisie nu se ddeau alte informaii, cum ar
fi lista martorilor ce trebuiau s compar n edin. Orice alte
informaii lipseau cu desvrire. Marten deschise mai multe
pagini ale guvernului, dar nu gsi alte informaii dect cele de
pe pagina congresmanului Parsons. Era sigur c motivele pentru
care ele lipseau era pe-acolo pe undeva i ddea vina doar pe
sine i pe nepriceperea sa n a nelege i a naviga n hiul de
pagini web ale guvernului. Totui, apropierea celor dou date, a
ultimei ntruniri a comisiei i a morii lui Mike, precum i faptul
c aparent nu existau informaii despre acea ultim edin l
intrigau. Voia s afle mai multe, dar nu tia cum.
Avocatul lui Caroline l-ar fi putut ajuta, dac n-ar fi intervenit
cineva din firma lui, interzicndu-i lui Marten accesul la
documentele familiei Parsons. Ceea ce nsemna c nu avea s
mai primeasc niciun fel de ajutor de la biroul lui Richard Tyler,
iar dac l-ar fi cerut, tentativa lui ar fi fost privit cu suspiciune,
dac nu i mai ru, mai ales dac acel cineva voia ca
investigaia lui s fie complet blocat. Iar dac ar fi insistat,
risca probabil s fie agresat fizic, la comanda unor persoane
necunoscute lui, sau chiar s fie iari vizitat de poliie. Nu-i
dorea niciuna, nici alta.
Mai era apoi i problema timpului pe care l avea la dispoziie.
Fitzsimmons & Justice, angajatorii lui din Manchester, i
acordaser cu mrinimie cteva zile libere ca s poat veni n
Statele Unite s vad care era situaia lui Caroline. Pe de alt
parte Marten era foarte implicat n proiectarea i amenajarea
unei ntinse grdini ce-i aparinea lui Ronaldo Banfield, un
fotbalist celebru, vedet a clubului Manchester Utd. Proprietatea
fotbalistului se afla n zona rural din nord-vestul oraului de
adopie al lui Marten. Proiectul Banfield era deja ntrziat i
trebuia ncheiat pn la finele lunii mai, ca s poat ncepe
amenajarea propriu-zis: comanda materialelor, parcelarea

terenului, instalarea sistemelor de irigaie i, n cele din urm,


rsdirea plantelor. Ori asta nsemna c, indiferent ce mai avea
el de fcut n Washington, proiectul trebuia dus repede la bun
sfrit.
Marten se ridic de pe pat, gndindu-se c de s-ar fi dus la
Capitoliu ar fi putut gsi primele rspunsuri n arhivele de acolo.
Se ntinse dup telefon, gata s cear la recepie ndrumri,
cnd ddu cu ochii de un numr din Washington Post pe
noptier i i aminti c, nainte cu civa ani, Dan Ford, cel mai
bun prieten al su, lucrase pentru filiala local a ziarului Los
Angeles Times, nainte s fie transferat la Paris unde a fost
asasinat de infamul Raymond Oliver Thorne. Ct timp a stat la
Washington, Ford s-a mprietenit cu jurnaliti de la alte
publicaii, iar pe unul din ei ajunsese s-l cunoasc chiar binior,
dar Marten nu-i mai amintea cum l chema. tia doar c fusese
analist politic pentru Washington Post. Habar n-avea dac tipul
mai lucra la acelai ziar, ns se gndea c dac se uita repede
peste titlurile din ziar, ar fi putut da peste un nume care s-i
par cunoscut.
Nu i-a luat mult. Numele aprea chiar pe prima pagin, sub
titlul unui articol despre turneul european al preedintelui Harris:
Preedintele are o misiune grea peste mri. Autorul articolului
era Peter Fadden.

14
Peter Fadden.
Vocea de la cellalt capt al liniei era repezit i rstit ca un
plesnet de bici. Marten se atepta s aud vocea cuiva mai
tnr, ns aceea prea a cuiva care avea aptezeci de ani sau
mai mult, ns, n acelai timp, prea s aib fora i energia
unuia care ar fi putut s-l fac pilaf pe un tip de treizeci de ani
sau s bea cot la cot cu el n orice crm din ora. Tonul lui mai
spunea c avea Washingtonul n snge i nu de ieri, de azi, ci
din vremea preedintelui Eisenhower, de nu chiar de mai
nainte.
Numele meu este Nicholas Marten, domnule Fadden. Un

prieten apropiat al lui Dan Ford. Am fost prieten i cu Caroline


Parsons i cu soul ei. A dori s vorbesc cu dumneavoastr fa
n fa, dac e posibil.
Cnd? plesni iar vocea lui Fadden.
n loc s-ntrebe de ce, Fadden spusese doar cnd, pe ton
argos.
Ct mai curnd posibil. Azi, acum, n dimineaa asta. Dupamiaz trebuie s merg la slujba de nmormntare pentru
Caroline. Ar fi bine i dup aceea. V invit la un pahar sau chiar
la cin.
Atunci veni ntrebarea:
De ce?
ncerc s aflu la ce anume lucra congresmanul Parsons
nainte s moar.
Caut documentele. Sunt publice.
Unele dintre ele sunt, altele ns nu. Am nevoie de ajutor ca
s obin mai multe informaii.
Pltete un profesor de liceu pentru treaba asta.
Domnule Fadden, pentru dumneavoastr ar putea s ias
un articol. Nu sunt sigur. Am s v explic n particular. V rog.
Urm o lung tcere, iar lui Marten i-a fost team c Fadden l
va respinge pur i simplu. Vocea plin de arag a ziaristului
izbucni iari n urechea lui.
Zici c ai fost prieten cu Dan Ford.
Da.
Prieten bun?
Cel mai bun prieten. Cnd a fost asasinat, eram gzduit n
apartamentul lui.
Urm iari o lung pauz, dup care Fadden spuse:
OK.

15
AIR FORCE ONE,
UNDEVA DEASUPRA SUDULUI GERMANIEI. 2:15 P.M.
Interviul televizat cu Gabriella Roche, corespondenta ef a

diviziunii europene a CNN, fusese programat cu mult timp


nainte, astfel nct preedintele Harris a stat cu ea n prima
jumtate de or a zborului de la Berlin la Roma. Plecarea fusese
amnat cu treizeci i apte de minute din cauza a ceea ce
turnul de control al aeroportului Tegel din Berlin numise trafic
ngreunat, ns Jake Lowe i spusese n oapt preedintelui c
treaba asta nu era dect felul n care cancelarul Anna Bohlen
gsise de cuviin s-l mai strng niel cu ua, s-i exprime
adevratele ei simminte.
tiu ce crede i ce simte, Jake, ns avem nevoie de ea, ce
naiba! spuse Harris. Aa c nu tiu ce altceva putem face dect
s ignorm povestea asta.
Domnule preedinte, replic prompt Jake, i dac am avea
nevoie de ea chiar acum?
Ce vrei s spui? Cum adic chiar acum?
Lowe se pregtea s-i dea rspunsul, cnd, scrupulosul ef de
cabinet, Tom Curran, l ntrerupse amintindu-i c era timpul
pentru interviul cu Gabriella Roche de la CNN.
O jumtate de or mai trziu, interviul se ncheiase. Harris
avu un schimb de replici glumee cu Roche i cu echipa ei de
operatori, apoi le mulumi i se retrase n apartamentul
prezidenial unde l atepta Jake Lowe. i nu era singur.
Consilierul pe probleme de securitate, doctorul James Marshall,
un gligan de un metru nouzeci, era i el prezent. Era numai n
cma. Sosise la Berlin din Washington, ntregind echipa
preedintelui, chiar cnd se mbarcau cu toii la bordul avionului.
Harris nchise ua, i scoase i el sacoul, apoi se uit la Lowe.
Ce voiai s spui cu ntrebarea aceea, dac am avea nevoie
de cancelarul Bohlen chiar acum? ntreb preedintele ca i
cum scurtul lor dialog continua fr s fi fost ntrerupt de
interviul televizat.
Am s-l las pe doctor Marshall s v spun.
Marshall sttea n faa preedintelui de cealalt parte a mesei.
Trim vremuri dintre cele mai tulburi, cum n-am mai avut
de nfruntat pn acum, poate mai ngrijortoare dect cele mai
tensionate momente ale Rzboiului Rece. Eu unul sunt tot mai
preocupat de capacitatea noastr de a aciona rapid i eficient
n caz de urgen.
Nu cred c neleg unde vrei s ajungi, spuse Harris.
S presupunem c se ntmpl ceva n urmtoarele ore, iar

noi trebuie s acionm imediat i decisiv undeva n lume. Am


avea nevoie de voturile Germaniei i Franei n reuniunea ONU,
iar acum, dup cum ai putut s v convingei, e foarte probabil
c nu le-am obine. S facem un experiment, s ne jucm puin
de-a ce-ar fi dac, domnule preedinte. S uitm deocamdat
de actuala panoram politic a Orientului Mijlociu. S uitm de
Irak, Israel, Palestina, Liban i chiar de Iran. S facem
experimentul ct mai simplu cu putin. Dar s analizm atent i
n profunzime. S presupunem c al-Qaeda sau un alt grup de
fundamentaliti zeloi, i grupuri de acest fel sunt cu sutele, ar
lovi n noaptea asta Arabia Saudit. Cu fore suficiente de
fanatici ai jihadului, pn n zori ar putea terge de pe faa
pmntului ntreaga familie regal saudit. Guvernul s-ar
prbui, iar micarea fundamentalist s-ar rspndi n toat
regiunea. Moderaii ar fi trai pe linie moart sau ar fi mcelrii
sau, n fervoarea religioas ce s-ar rspndi ca un incendiu de
pdure, li s-ar altura extremitilor. n cteva ore ar cdea una
dup alta Arabia Saudit, Kuwaitul, Irakul, Iranul, Siria i probabil
Iordania. n mai puin de treizeci i ase de ore al-Qaeda ar
controla absolut toat regiunea, iar furnizarea petrolului ctre
Occident pur i simplu ar fi tiat. Ce-ar urma dup aceea?
Cum adic dup aceea?
Preedintele l privea int, concentrat, pe consilierul su.
E acesta doar un experiment mental sau ai ceva informaii
de la serviciile de spionaj i totul chiar e real? Nu-mi umbla cu
fofrlica, Jim. Dac e real ce spui, vreau s tiu. i nc imediat.
Marshall trase iute cu ochiul spre Lowe, apoi l privi iar pe
preedinte.
Ceea ce v-am expus, domnule preedinte, este un scenariu
foarte plauzibil i autentic. i se bazeaz pe informaii provenite
din mai multe surse. Ar trebui luat foarte serios. Dac aa ceva
s-ar ntmpla, nou ne-ar fi aproape imposibil s acionm rapid
i cu destule fore, astfel nct s inem situaia sub control.
Singura alternativ ar fi atacul nuclear prompt. Un atac pe care
nu am avea timp s-l supunem aprobrii Consiliului de

Securitate1. Ar trebui ca fiecare membru al consiliului s fie deja


n alert i s fim siguri c toat lumea gndete la fel, astfel
nct s ne micm ct mai repede cu putin. Ceea ce
nseamn c trebuie s tim dinainte c avem sprijinul deplin al
fiecrei naiuni membre. i, dup cum bine se tie, Germania no fi n Consiliul de Securitate, ns prin influena pe care o are, e
ca i cum ar fi.
Ceea ce vrea s spun Jim, domnule preedinte, adug cu
calm Lowe, este c ne trebuie un aranjament care s garanteze
Statelor Unite sprijin imediat, permanent i indiscutabil n ONU:
i, aa cum am spus mai nainte, dup cum se prezint lucrurile
acum, nu-l avem.
Preedintele Harris se uita cnd la unul, cnd la altul. Aceti
doi brbai erau membri vechi ai cercului su de intimi, prieteni
apropiai i consilieri n care avea ncredere, oameni pe care-i
cunotea de muli ani; iar acum ncercau s-l fac s neleag
importana i relevana recent ncheiatelor ntlniri cu efii de
stat ai Germaniei i ai Franei. Dar, n plus, nu erau doar nemii
i francezii cei de care aveau nevoie, mai erau i ruii i chinezii.
Toat lumea tia ns c, odat ce-i aveau pe germani i pe
francezi de partea lor, i mai ales dac ar fi fost n chestiune
vreo afacere din Orientul Mijlociu, ruii s-ar fi implicat i ei. i
la fel ar fi fcut i chinezii.
Biei, spuse preedintele n obinuitu-i stil familiar pe carel folosea ntre prieteni, perspectiva voastr poate s fie corect.
Dac ntr-adevr este, atunci numai Dumnezeu ne mai poate
ajuta. Dar eu am serioase ndoieli c Germania i Frana n-au
luat n considerare o astfel de posibilitate i reaciile pe care lear putea avea ntr-un astfel de caz. n acelai timp v pot
asigura c n-au s se lepede de atitudinea lor actual peste
noapte, mai ales fr dovezi ale serviciilor de informaii pentru
un astfel de scenariu. Ca atare n-au s ne dea un cec n alb
pentru orice-am vrea noi s facem.
Lucrurile nu stau chiar aa, spuse doctor Marshall, lsndu1 Consiliul de Securitate al ONU este format din cinci membri
permaneni China, Federaia Rus, Frana, Marea Britanie i Statele
Unite , la care se adaug zece membri alei n Adunarea General a
ONU pe termen de doi ani (n.t.).

se n sptarul scaunului i ncrucindu-i braele pe piept.


Nu neleg.
S presupunem c efii celor dou state ar fi oameni care
ne-ar da acel cec n alb.
Preedintele ridic din sprncene.
Ce naiba nseamn asta?
N-o s v plac.
Pune-m la ncercare.
nseamn eliminarea fizic a celor care ocup actualmente
funciile de preedinte al Franei i de cancelar al Germaniei.
Eliminarea fizic?
Asasinarea amndurora, domnule preedinte. Pentru a
putea fi nlocuii cu efi de stat n care ne putem ncrede, acum
i pe viitor.
Harris avu un moment de ezitare, apoi reui s rnjeasc s-a
prins, era o glum.
Oare ce vrei voi s facei, biei? Avei o idee de joc video?
Punei la cale o situaie crncen, gsii turbulenii care nu vor
s coopereze, apsai butonul asasinat i punei n locul lor pe
cine vrei? i pe urm tot voi scriei finalul?
Acesta nu e un joc, domnule preedinte.
Marshall l privea pe preedinte drept n ochi.
Vorbesc ct se poate de serios. Groaznic de serios. i
eliminm pe Geroux i pe Bohlen i ne asigurm c oamenii pe
care-i vrem la putere vor fi alei.
Pur i simplu, fcu preedintele ncremenit de uimire.
Da, domnule.
Preedintele se uit la Jake Lowe.
Cred c i tu eti de acord.
Da, domnule preedinte, sunt.
Pentru o clip, Harris rmase mpietrit n tcere; gravitatea a
ceea ce-i fusese nfiat l copleea ncetul cu ncetul. Apoi,
brusc, izbucni mnios.
S v spun ceva, biei. Ct timp sunt eu n funcie, nu se
va ntmpla una ca asta. nti, pentru c n niciun caz n-am s
fiu complice la crim. n al doilea rnd, pentru c asasinatul
politic e interzis de lege, iar eu am jurat s apr legea. n plus,
dac s-ar ntmpla cum vrei voi, iar asasinatele ar fi executate,
ce v ateptai s ctigai? Mai precis, ce oameni ai vrea s
ajung la putere i cum putei fi siguri c-ar fi alei? i chiar dac

ar fi, ce v face s credei c putem avea ncredere n ei, c vor


face ce vrem noi, cnd vrem noi i atta timp ct vrem noi?
Sunt exact acel gen de oameni, domnule preedinte, zise
Lowe stpn pe sine.
Se poate face, domnule preedinte, adug Marshall, i
chiar repede. Nici nu v dai seama.
Harris i strpungea cu privirea cnd pe unul, cnd pe cellalt.
Domnilor, permitei-mi s v mai spun o dat. La comanda
Statelor Unite, nu se vor executa asasinate politice, nu atta
timp ct sunt eu preedinte. Iar dac mai aud propunerea asta,
putei amndoi s scotocii dup crosele de golf i s cerei un
concediu, pentru c nu vei mai face parte din acest guvern.
Nici Lowe, nici Marshall nu-i luar ochii de la preedinte
pentru un lung moment. n cele din urm, Marshall vorbi i nc
pe un ton condescendent.
Cred c v nelegem poziia, domnule preedinte.
Bun, spuse Harris nfruntndu-l, fr s-l slbeasc din
ochi. Acum, adug iute, dac nu v deranjeaz, sunt cteva
lucruri pe care vreau s le analizez singur nainte s aterizm la
Roma.

16
RESTAURANTUL MR. HENRYS.
BULEVARDUL PENNSYLVANIA. 1 1:50 A.M.
Marten i Peter Fadden s-au aezat ntr-un separeu, mai n
fundul acelui restaurant din cartierul Capitol Hill, lambrisat i cu
o autentic atmosfer retro; era ora prnzului, iar mulimea de
consumatori se aduna ncet, ceea ce fcea ca rumoarea s
creasc n intensitate. n acelai local, la etaj, cu cteva zeci de
ani nainte, Roberta Flack ngnase pentru prima oar Killing
me softly.
Prietenul tu, Dan Ford, era un reporter dat dracului, un tip
cu totul special i
Peter Fadden avea obiceiul s se aplece peste mas n timp
ce vorbea. Era un mod, contient sau nu, de a accentua ce avea

de spus, de a-i marca prezena.


Avea un viitor excelent nainte. i-a fost ucis n halul acela.
O porcrie. Nimeni n-ar trebui s aib parte de aa ceva. nc
mi lipsete.
Fadden, un tip bine legat, ncrunit, cu barba bine ngrijit, i
ea ncrunit, i cu tenul rocovan, era mai aproape de cinzeci
de ani dect de aptezeci. Prea ns chiar mai tnr. Era autor
de articole de fond i avea alura unui dur de pe vremuri. Purta
nite pantaloni maro, largi, o cma n carouri i o jachet
uzat, cu model zigzagat. Ochii lui ptrunztori, de un albastru
scnteietor, nu-l slbeau pe Marten n timp ce acesta muca din
senviul cu ton sau bea cafea din ceac.
Mda, i mie, n fiecare zi, spuse Marten cu sinceritate.
Trecuser aproape cinci ani de cnd Ford fusese ucis ntr-un
stuc din Frana, i nici acum nu-i ddea pace gndul c
moartea lui Dan i se datora ntructva. Dar nu era numai asta,
mai ales acum, cci el i Dan fuseser prieteni buni nc din
copilrie, aa cum fusese i cu Caroline, i toate amintirile, tot
timpul pe care-l petrecuser mpreun ddeau o cu totul alt
greutate morii lui.
Datorit hiului de legturi i-a oamenilor pe care ajunsese
s-i cunoasc datorit muncii sale de ziarist, Dan Ford i dduse
lui John Barron posibilitatea de a deveni Nicholas Marten i de a
ncepe o nou via n nordul Angliei. Altfel spus departe de
Gunslinger, amenintorul detectiv Gene Vermeer din Los
Angeles, i de acoliii lui la fel de plini de resentimente ca i el.
Ziceai c ai informaii pentru un reportaj. Despre ce e
vorba?
Faza sentimental se ncheiase. Peter Fadden lu o nghiitur
de cafea.
Am zis c s-ar putea s am material de un articol, spuse
Marten, apoi cobor glasul i mai mult. n legtur cu Caroline
Parsons.
Ce-i cu ea?
Ce i spun acum rmne doar ntre noi.
Dac e doar ntre noi nu poate fi material de articol. Punct,
spuse repezit Fadden. Ori ai ceva de spus, ori nu. Altfel ne
pierdem vremea.
Domnule Fadden, n acest moment nu tiu nici dac e, nici
dac nu e. Am nevoie de ajutor ntr-o chestiune foarte

personal. Dar dac n cele din urm se dovedete adevrat,


atunci o s fie scandal, i nc unul imens, iar povestea va fi a
dumneavoastr.
O, Doamne, fcu Fadden i se ls n sptarul scaunului
su. Nu cumva vrei s-mi vinzi i-o main la mna a doua?
Am nevoie de niel ajutor. Att i nimic mai mult.
Ochii celor doi brbai se ntlnir. Au rmas amndoi
privindu-se ochi n ochi. Fadden chibzui o clip, apoi ls s-i
scape un oftat.
Bine, ntre noi s fie. Despre ce dracu vorbim?
Caroline Parsons era convins c soul i fiul ei au fost ucii
i c prbuirea avionului n care se aflau nu a fost un accident.
I-auzi! Tu chiar vrei s-mi vinzi o rabl, nu? Domnule
Marten, ce naiba, n oraul sta se coace cte o teorie a
conspiraiei de la fiecare unghie tiat ntr-un salon de
manichiur. Dac asta-i tot ce ai s-mi spui, atunci las-o balt.
Dac v-a spune c mi-a mrturisit asta pe patul de
moarte, ar avea mai mult importan? i c era convins c
infecia stafilococic din care i s-a tras moartea n aa de scurt
timp i-a fost provocat cu bun tiin?
Ce? fcu Fadden, curiozitatea sa fiind deodat aat.
mi dau foarte bine seama c i pierduse soul i singurul
lor copil i era ea nsi pe moarte. Sigur, poate c toate astea
au fost doar n mintea ei, poate c au fost doar halucinaiile unei
vduve muribunde ngrozite i isterizate. Poate c aa a fost,
dar i-am promis c am s fac tot ce pot s aflu adevrul. i
exact asta am de gnd s fac.
De ce? Ce rol ai avut tu n viaa ei?
S spunem c ntr-un anume moment din vieile noastre
am fost aici Marten se opri o clip, apoi continu, foarte
ndrgostii unul de cellalt. i att ajunge.
Fadden l privi cu atenie.
i-a dat vreo informaie verosimil? Ceva concret? De ce
era ea convins c se ntmplaser toate astea?
Adic vreo informaie veridic? Nu. ns ea trebuia s fie n
acelai avion cu soul ei. Mi-a spus, mai bine zis a ncercat s-mi
spun, c ei erau responsabili de prbuirea avionului. Cnd
am ntrebat-o cine erau ei, tot ce a mai putut spune a fost cei
din co. N-a putut spune mai mult nici dup aceea. Tot
gndindu-m la asta i fcnd legtura cu moartea soului ei,

singurul lucru care pare rezonabil este c a ncercat s spun


cei din comisie. Ultima edin la care a luat parte
congresmanul Parsons a fost aceea a Comisiei pentru Informaii
i Antiterorism a Congresului i a avut loc mari, 7 martie, n
cldirea Rayburn. Tema discuiilor au fost progresele fcute n
mbuntirea listelor de supraveghere a activitilor teroriste.
Doar c problema-i c nu exist liste cu martorii care au fost
citai s apar n faa comisiei. Acum, eu nu tiu prea bine cum
merg lucrurile astea, ns verificnd rapid Arhiva Congresului i
a celorlalte comisii din ultimele dou sptmni, n-am gsit
niciuna alta care s nu fi avut cel puin un martor prezent la
lucrri. De aceea am apelat la dumneavoastr, nu doar s-mi
facei noviciatul n treburile astea, ci pentru c suntei de-al
casei aici n Washington, i pentru c Dan Ford avea ncredere n
dumneavoastr. tii ce se ntmpl n edinele comisiilor
Congresului, chiar dac nu scriei despre ele. Ei bine, eu vreau
s tiu ce s-a ntmplat n comisia din care fcea parte Mike
Parsons. Ce s-a discutat, de ce nu s-au nfiat martori. Ce s-ar
fi putut ntmpla acolo care s ntemeieze bnuielile lui Caroline.
i dai seama, nu?, c faci asta datorit sentimentelor tale
fa de ea, spuse ncet Fadden.
Marten se uit lung la ziarist.
N-ai fost acolo. N-ai auzit frica din vocea ei i nici nu i-ai
vzut privirea ngrozit. Frica ptrunsese n toat fiina ei.
i-a trecut cumva prin minte c ncerci s te pii n contra
vntului?
Nu v-am cerut prerea. V-am cerut s m ajutai.
Fadden ridic ceaca de cafea, rmase cu ea n mn o clip,
apoi o goli dintr-o nghiitur i se ridic.
Hai s facem o plimbare.

17
Marten i Peter Fadden au ieit din restaurant. Deasupra
oraului cerul era destul de nnorat. Au traversat piaa Seward,
apoi au luat-o pe bulevardul Pennsylvania nspre Capitoliu.
Caroline Parsons credea c infecia i-a fost intenionat

provocat, zise Fadden.


Da.
i-a spus cine ar fi putut face una ca asta?
Ca i mai nainte, rmne ntre noi, ncepu cu precauie
Marten.
Dac vrei s te-ajut, rspunde naibii la ntrebare.
Medicul ei.
Lorraine Stephenson!? exclam vizibil uimit Fadden.
Da.
E moart.
Marten zmbi strmb. Mcar despre asta mai tia cineva.
A fost ucis.
Tu de unde dracu tii? Informaia nu e public.
Mi-au spus cei din poliie. Am sunat-o pe doctoria
Stephenson de mai multe ori ca s-o ntreb despre circumstanele
morii lui Caroline. A refuzat s discute despre acest subiect.
Poliitii au verificat lista convorbirilor ei telefonice i au dat de
mine. Credeau c a fi putut fi att de furios nct s fac ceva n
privina asta.
Ai fost?
Da, dar nu n aa hal nct s o ucid.
Marten i ddu brusc seama c i se oferea o oportunitate:
dac Fadden tia c Lorraine Stephenson fusese ucis, era
probabil s mai tie ceva despre ce aflase poliia, de ce erau
att de convini c fusese o crim i de ce pstrau nc
informaia secret.
Domnule Fadden, cei din poliie au vorbit ieri cu mine.
Uciderea doctoriei n-a fost dat publicitii. De ce?
Ca s anune nti rudele apropiate.
Doar att?
Ce te face s crezi c ar mai exist i alt motiv?
Doctoria era un nume n oraul acesta. A fost mult vreme
medicul multora din membrii Congresului. n plus, a fost i al lui
Caroline Parsons. nmormntarea lui Caroline are loc n dupamiaza asta. Poate c sunt unii crora le e team c cineva ar
putea face legtura ntre cele dou decese i-ar putea s
verifice mai atent.
i cine-ar putea fi aceia?
N-am idee.
Uite care-i treaba, Marten, din cte tiu eu, tu eti singurul

care crezi c soia congresmanului Parsons a fost ucis. Nimeni


altcineva nici mcar n-a fcut vreo aluzie.
Pi, i-atunci de ce uciderea unui medic cunoscut e inut
secret?
Marten, ncepu Fadden i atept s treac vreo civa
oameni pe lng ei, apoi relu, Lorraine Stephenson a fost
decapitat. Abia acum au aflat al cui cadavru l descoperiser.
Capul nu-i de gsit. Poliia are nevoie de ceva timp s verifice n
linite prin zon.
Decapitat!?
Marten era uluit. Acesta era, aadar, motivul pentru care
tirea nu fusese dat publicitii. Asta nsemna i c cineva
fusese n locul n care se sinucisese doctoria la numai cteva
secunde dup ce fugise el. Iar acea persoan a vzut ce s-a
ntmplat i a decis s schimbe puin decorurile. i chiar le-a
schimbat rapid i eficient. Ceea ce-l fcea s se gndeasc iar
c sinuciderea unei femei de notorietatea doctoriei Stephenson
ar fi fost mult mai atent anchetat dect asasinarea ei.
Bineneles c decapitarea elimina orice bnuial de suicid, ns
pentru el, singurul om care tia ce se ntmplase cu adevrat
acolo, asta nvia spectrul conspiraiei. Faptul c cineva voia s
mascheze o crim printr-o alta, fcea din chestiunea comisiei
din care fcuse parte Mike Parsons o urgen pentru Marten.
Domnule Fadden, spuse Marten, s ne ntoarcem la Mike
Parsons, la comisia de antiterorism i spionaj. Pe ce se
concentra activitatea acestei comisii? De ce n-au fost martori
oficiali?
Pentru c ancheta era secret.
Secret?
Da.
Dar despre ce anume s-a discutat?
Despre un program strict secret din vremea regimului de
apartheid din Africa de Sud, de dezvoltare a armelor biologice i
chimice. Un program despre care se credea c fusese desfiinat
de mult vreme. CIA a furnizat comisiei o list a programelor de
narmare secrete pe care unele guverne strine le-au condus n
trecut, cu scopul ca, dac va fi iari cazul n viitor, s nu se mai
repete greelile n privina armelor de distrugere n mas pe
care le-am fcut nainte de rzboiul din Irak. Programul sudafrican era unul dintre cele pe de lista CIA. Comisia voia s se

asigure c acest program era tot att de mort pe ct spunea


guvernul sud-african c este.
i chiar este?
Din ce tiu de la sursele mele, da. L-au audiat trei zile pe
savantul care a condus proiectul, un specialist n bio-chimie.
Concluzia a fost c programul este ntr-adevr abandonat, aa
cum au declarat oficialitile acum civa ani.
Ce-nseamn asta?
nseamn c toate armele, tulpinile agenilor patogeni,
documentele cercetrilor i tot ce mai inea de aceste
experimente au fost distruse. C n-a mai rmas nimic din el.
Cum l cheam pe tip, pe savantul care a condus
cercetrile?
Merriman Foxx. De ce? L-a pomenit Caroline Parsons?
Nu.
Marten privea absent n jurul su. Cei doi mergeau tcui
nspre Capitoliul ce-i iea domul undeva, naintea lor. Traficul, i
cel pietonal i cel auto, sporea n jurul lor, cci, ora prnzului
ncheindu-se, activitatea zilnic a membrilor administraiei
guvernamentale se relua n for.
Se gndi nti la cuvintele pe care doctoria Stephenson i le-a
spus n ntunericul rece al strzii Dumbarton, cu cteva secunde
nainte s se sinucid, lundu-l drept unul din membrii
conspiraiei: Ai venit s m ducei la doctor. Dar nu vei putea.
Niciunul din voi n-o s m duc. Niciodat.
Apoi se gndi la blmjelile lui Caroline n somn. Nu-mi place
tipul cu pr alb, spusese, mormind nfricoat despre un brbat
cu prul alb care venise la clinica unde a fost internat dup
prbuirea ce-a urmat nmormntrii soului i fiului ei, adic
dup ce doctoria Stephenson i fcuse injecia.
Savantul acesta, Merriman Foxx, izbucni Marten, e cumva
doctor?
Mda, de ce?
Marten respir adnc, apoi ntreb:
Are prul alb?
Ce-are a face?
Are sau nu prul alb? insist Marten dnd semne de
nerbdare.
Fadden ridic sprncenele.
Mda, o grmad de pr alb. Are aizeci de ani i o chic

precum cea a lui Einstein.


Dumnezeule, suspin Marten.
De ndat i veni alt gnd.
E aici nc? E n Washington nc? ntreb iute.
Miculi, de unde s tiu?
Putei afla cnd a sosit n Washington? i ct a stat?
De ce?
Marten se opri i-l prinse pe Fadden de bra.
Putei afla unde-i acum i ziua n care a sosit n
Washington?
Cine-i individul i ce rol are n povestea asta?
Nu sunt sigur, dar vreau s vorbesc cu el. Putei s obinei
informaiile astea pentru mine?
Da, le aflu i dup-aia mergi s-l vezi pe tip. Dar m iei cu
tine. Ochii lui Marten aruncau scntei. Poate c, n sfrit, gsise
o urm.
Dac-l gsii, v iau cu mine. Promit.

18
ROMA 7:00 P.M.
Coloana prezidenial o coti pe via Quirinale, n lumina
nserrii. Harris vedea deja edificiul uria i luminat al palatului
Quirinale, rezidena oficial a preedintelui italian. Acolo avea
s-i petreac seara n compania lui Mario Tonti, preedintele
Italiei.
n ciuda eecurilor i a frustrrilor pricinuite de liderii Franei
i Germaniei, Harris i urma drumul, asemenea unui comisvoiajor, fcnd turul capitalelor importante ale Europei,
trmbind cordialitatea i chemnd la inaugurarea unei noi
epoci a unitii transatlantice, ntlnindu-se cu efii de stat la ei
acas, unde parcurile i vecintile le erau lor la fel de dragi pe
ct i erau i lui parcurile i vecintile americane.
n limuzin, alturi de preedintele Harris se aflau David
Chaplin, secretarul de stat, i Terrence Langdon, secretar al
aprrii; amndoi l-au ntmpinat la coborrea din Air Force

One, care a aterizat pe aeroportul militar Ciampino, undeva n


afara Romei. Cei doi trebuiau s dea o demonstraie de for i
siguran de sine: unul s arate c SUA fceau n mod deschis
curte ntregii comuniti europene, pentru a strnge relaiile i
pentru a le mbunti, cellalt s fac evident c preedintele
nu venise s se umileasc, c avea un punct de vedere ferm i
propriu, mai ales n privina terorismului, a Orientului Mijlociu i
a statelor care desfurau n secret programe de dezvoltare a
armelor de distrugere n mas, ca i n alte probleme presante
comerul, protejarea drepturilor intelectuale, sntatea i
nclzirea global. n toate aceste chestiuni, Harris era un
realist, dar i un conservator ca i preedintele cruia i
succedase n funcie, rposatul Charles Cabot.
ns, n aceast obligatorie naintare, nu uitase de incidentul
care avusese loc la bordul avionului prezidenial, n timpul
zborului de la Berlin la Roma. nc mai simea fiorii reci,
amoreala pe care i-o dduse propunerea doctorului Marshall de
a-i asasina pe preedintele francez i pe cancelarul german.
Pentru a putea fi nlocuii de oameni de ncredere, acum i n
viitor.
Dup care venise afirmaia ndrznea a lui Jake Lowe: Exist
astfel de oameni, domnule preedinte. Iar apoi Marshall din nou:
Se poate face i chiar repede. Nici nu v dai seama.
Acetia erau oamenii n care-i pusese ncrederea ani de zile.
i unul, i altul avuseser roluri hotrtoare n alegerea sa ca
preedinte. Totui, dup cele ntmplate, parc erau nite
indivizi pe care nu-i mai vzuse niciodat nainte, nite strini ce
puneau la cale planuri dubioase, numai lor cunoscute, forndu-l
s li se alture. C refuzase ferm i dur era una, dar cum de i se
propusese aa ceva, ei bine, asta l preocupa i l mhnea
profund. i mai era felul cum se ncheiase discuia aceea cei
doi privindu-l parc dispreuitor i provocator, ultimele cuvinte
rsunndu-i nc n minte,
Cred c nelegem poziia dumneavoastr, domnule
preedinte , care l fcea s cread c, n ciuda refuzului su
ndreptit, n minile lor aceast iniiativ nu fusese oprit nc.
Iar asta l nspimnta. Pur i simplu nu putea spune altfel. S-a
gndit s discute chestiunea asta cu David Chaplin i cu
Terrence Langdon, n drum spre Quirinale, ns ambii secretari l
informau despre ntlnirile la care participaser, iar s aduc

vorba despre acest subiect att de delicat i spinos nu i s-a


prut potrivit atunci, aa nct a hotrt s-l amne pe mai
trziu.
Am ajuns, domnule preedinte.
Se auzise vocea lui Hap Daniels, eful echipei de ageni ai
Serviciului Secret care asigurau securitatea sa pe parcursul
cltoriei. Vocea agentului lat n umeri i cu pr cre se auzi n
interfon, venind dinspre locul din fa unde sttea Daniels cu o
puc n brae. Cteva secunde mai trziu, coloana se opri n
faa palatului Quirinale. O fanfar militar n uniforme
impecabile atac imnul naional al Statelor Unite. Prin mulimea
de indivizi n costume i uniforme militare, toi narmai, Harris l
zri surznd pe preedintele Italiei, Mario Tonti, excelenta sa
gazd, pind pe covorul rou, ieindu-i n ntmpinare nsoit de
personalul de ceremonie i de membrii echipelor de protecie.

19
BISERICA NAIONAL PRESBITERIAN, WASHINGTON D.C.,
FUNERALIILE LUI CAROLINE PARSONS. 2:35 P.M.
Nicholas Marten sttea n partea mai din spate a catedralei,
aproape de ieire, ascultnd vocea profund i catifelat cu care
reverendul de culoare care oficia serviciul divin rostea cuvinte
de mngiere. Era chiar capelanul Congresului, Rufus Beck,
acelai care era i preotul bisericii unde obinuia s mearg
Caroline. Acelai care o chemase pe doctoria Stephenson atunci
cnd Caroline se prbuise, la scurt timp dup nmormntrile
celor dragi ei. Pe acest om, Marten l ntlnise cteva clipe n
salonul ei.
Marten a fcut tot ce i-a stat n putin s se rup de acest
eveniment. ncerca s uite c aceast ceremonie parafa
moartea lui Caroline i-l obliga s accepte, s admit
ngrozitoarea realitate a acestui fapt. Pentru a nu se lsa
copleit de emoii, i invent o ocupaie care s-l distrag de la
ceea ce se ntmpla acolo i spera s dea roade. Distracia asta
consta n a cerceta asistena ndoliat ce umplea catedrala, cu

sperana c omul cu prul alb, dr. Merriman Foxx, nu prsise


oraul i chiar venise acolo s se bucure n mod pervers de
rezultatele muncii sale. ns dac Foxx era acolo i dac arta
ntr-adevr aa cum i-l descrisese Fadden la vreo aizeci de ani
i aducnd cu Einstein , pn n clipa aceea Marten nu-l
vzuse.
Cei pe care-i vedea i erau vreo cteva sute de oameni
acolo erau politicieni pe care-i recunotea dup fotografiile de
prin ziare i din emisiunile de televiziune i muli alii pe care nui recunotea, dar care trebuie c erau amici sau mcar parteneri
de afaceri ai lui Caroline i ai familiei sale. Numai dup numrul
celor adunai acolo i-ar fi fost de-ajuns s-i fac o imagine
destul de bun despre ct de plin i de bogat fusese viaa
familiei Parsons.
O recunoscu pe sora lui Caroline, Katy, i pe soul ei, care au
fost condui degrab ctre partea din fa a bisericii, fcnd
nc o dat, i la un interval att de scurt, chinuitorul drum din
Hawaii la Washington.
Marten n-avea de unde s tie dac Caroline i mprtise
temerile, mcar o parte din ele, i surorii ei. Sau dac Katy tia
c Caroline i ceruse lui s vin n Washington ca s fie cu ea n
ultimele ore ale vieii ei. Ar fi fost n stilul lui Caroline s in
seama de truda lui Katy cu mama lor, bolnav de Alzheimer, i
s nu vrea s-i sporeasc i mai mult nelinitile, hotrnd s
pstreze pentru sine i pentru Marten temerile pe care le avea
n privina acelui soi de conspiraie. ns indiferent ce tia sau
nu tia Katy, Marten se frmnta netiind ce s fac n ce-o
privea. Dac s-ar fi dus la Katy i i-ar fi amintit cine era,
povestindu-i poate cte ceva despre ce se mai ntmplase n
anii de cnd se cunoscuser n Los Angeles, dac i-ar fi
destinuit ce tia de la Caroline i i-ar fi artat mputernicirea
fcut pentru el, mai mult ca sigur c ea l-ar fi nsoit la firma de
avocatur i ar fi cerut s i se permit accesul la documentele
private ale familiei Parsons, demontnd reinerea avocailor de
a-i permite s le cerceteze.
Acesta era un aspect. Un alt aspect era c Marten avea
convingerea c investigaia sa fusese nbuit de cineva din
firm, suficient de puternic i de ngrijorat n privina lucrurilor
care ar fi putut iei la iveal. Dac ntr-adevr aa era i lund n
considerare n ce situaie ajunsese doctoria Stephenson, dac

el i Katy ar fi aprut la firm pentru a protesta mpotriva


deciziei celor de-acolo, exista o important probabilitate ca, nu
dup mult timp, soarta de care au avut parte Parsonii s se
abat i asupra unuia dintre ei sau asupra amndurora. Ceea ce
fcea ca o astfel de aciune s par hazardat. Iar Marten tot nu
era sigur ce-ar fi trebuit s fac.
Dragostea lui Dumnezeu se revars asupra noastr. i se
revars peste Caroline i peste soul ei, Michael, i peste fiul lor,
Charlie, rsuna vocea reverendului Beck sub bolile catedralei.
Sau, citnd cuvintele poetului Lawrence Binyon:
Ei nu trebuie s mbtrneasc aa cum mbtrnim noi,
cei rmai, Vrsta nu trebuie s-i trudeasc, nici s-i
condamne anii atunci cnd soarele sub orizont coboar, iar
dimineaa ni-i vom aminti

S ne rugm.
Pe cnd rugciunea reverendului Beck strnea ecouri n
biseric, Marten simi pe cineva strecurndu-se n irul de bnci
unde sttea, pn-n apropierea lui. Se ntoarse i ddu cu ochii
de o tnr atrgtoare, brunet, cu prul scurt, mbrcat
corect, pentru evenimentul acela, ntr-un costum negru. Pe unul
din umeri i atrna o camer digital masiv, iar pe piept, o
legitimaie de ziarist internaional, cu fotografie, cu nume i cu
agenia de pres la care era afiliat France Presse. Marten o
recunoscu pe femeia care l nsoise pe reverendul Beck n
rezerva de spital a lui Caroline. Se ntreb ce cuta acolo, de ce
era ea prezent la slujba de pomenire a lui Caroline. i de ce se
aezase lng el?
Reverendul sfri rugciunea, iar orga i revrs sunetele
puternice peste mulimea adunat. Serviciul divin se ncheiase.
Marten l vzu pe Beck cobornd din amvon i ndreptndu-se
spre sora lui Caroline i spre soul acesteia, aezai amndoi n
primul rnd. mprejurul lui Marten lumea se foia i ncepea s se
ridice n picioare. Atunci tnra femeie se ntoarse spre el.
Dumneavoastr suntei Nicholas Marten? ntreb ea ntr-o
englez cu accent francez.
Da. De ce? ntreb el precaut.
Numele meu e Demi Picard. Nu vreau s v deranjez, mai
ales n aceste mprejurri, dar m ntreb dac n-ai putea s-mi

acordai cteva minute din timpul dumneavoastr. n legtur


cu doamna Parsons.
Marten o privi mirat.
Ce-i cu ea?
N-ai dori s discutm undeva unde e mai puin lume?
Tnra se uit napoi spre porile mari i deschise ale bisericii,
unde lumea se ngrmdea s ias afar.
Marten o privi cu atenie. Se vedea c atepta rspunsul lui cu
nerbdare. Ochii ei mari i bruni nu s-au plecat sub privirea lui
cercettoare. Era ceva dubios aici poate c femeia tia ceva
despre Caroline de care el n-avea habar sau mcar ceva ce l-ar
fi putut ajuta.

20
Marten o ls pe tnra femeie s deschid calea prin
mulime, ieind amndoi din penumbra de sub bolile bisericii n
lumina vie a dup-amiezei. Afar, poliia instalase un cordon de
securitate, iar un ir lung de automobile trgeau lng bordur
unul dup altul ca s culeag persoanele importante dintre cei
care asistaser la slujb. Dincolo de acestea i mai ntr-o parte
era un buluc de camioane de-ale televiziunilor. Dincoace,
camere video nregistrau vnzoleala, n timp ce corespondenii
comentau evenimentul de la faa locului. Secvene pentru
buletinele de tiri de sear i de noapte, se gndi Marten. i cu
asta se termina totul, era ultimul semn al interesului publicului
pentru viaa lui Caroline Parsons.
Demi Picard l duse pe Marten departe de mulime, ctre
parcarea bisericii aflat nu departe de bulevardul Nebraska.
Urmnd-o, Marten zri dou figuri cunoscute, ceva mai retrase,
scrutndu-i pe cei ce plecau: cei doi detectivi ai Poliiei
metropolitane, Herbert i Monroe, cei care l interogaser n
privina uciderii doctoriei Stephenson. Se-ntreb dac deacum tiau i ei despre savantul sud-african cu pr alb,
Merriman Foxx, i dac sperau, ca i el, c tipul ar putea s
apar la nmormntarea lui Caroline Parsons.
Hei, Marten, strig cineva dinapoia lui.

Nicholas se ntoarse i-l vzu pe Fadden venind repede nspre


ei. O clip mai trziu ajunsese lng el.
Scuz-m, sunt grbit.
Fadden se uit la Demi, apoi i ntinse lui Marten un plic.
nuntru ai numrul meu de mobil i alte materiale care sar putea s i se par interesante. Sun-m cnd ajungi la hotel.
i, de-ndat ce spuse aceste lucruri, Fadden se ntoarse i
plec, pierzndu-se n puhoiul de oameni ce nc se mai scurgea
din catedral. Marten bg plicul n buzunarul interior al hainei
i se uit la Demi.
Vrei s vorbim despre Caroline Parsons. Ce anume v
intereseaz?
Cred c dumneavoastr ai fost alturi de ea n ultimele ei
zile i chiar n ultimele ore de via.
Au fost i ali oameni. Chiar i dumneavoastr ai venit cu
reverendul Beck.
Aa este, spuse ea nclinnd capul, ns dumneavoastr ai
fost cea mai mare parte a timpului singur cu ea.
De unde tii? i de unde mi tii numele?
Sunt jurnalist i fotograf. Vreau s fac un album foto
despre clericii din preajma oamenilor politici importani, iar
reverendul Beck e unul dintre ei. De aceea l-am nsoit n vizita
sa la spital. Tot de aceea m aflu azi, aici. Reverendul Beck este
pastor al bisericii ai crei enoriai erau Parsonii. A aflat c ai
vegheat la cptiul doamnei Parsons. Asta l-a fcut s se
intereseze de dumneavoastr i a ntrebat-o pe una din
asistente. Atunci i s-a spus numele dumneavoastr i c erai un
prieten apropiat al doamnei.
Marten clipi n lumina strlucitoare a dup-amiezei.
i ce dorii?
Demi se ddu un pas mai aproape de el. Era i mai tensionat
i mai nerbdtoare dect fusese cnd se apropiase de el n
biseric.
tia c va muri.
Da.
Marten habar n-avea unde voia tipa s ajung cu ntrebrile
acelea i nici de ce l cutase.
Sunt sigur c dumneavoastr i Caroline Parsons ai
discutat.
Puin.

Date fiind circumstanele, poate c v-a spus lucruri pe care


nu le-ar fi spus altcuiva.
Poate.
Dintr-odat Marten se puse n gard. Cine era femeia asta i
ce voia s afle? Voia s afle ce tia Caroline sau ce bnuieli avea
n privina doctoriei Stephenson i ce i se ntmplase? Sau ce
credea ea c li se ntmplase soului i fiului ei? Poate chiar
despre Merriman Foxx, tipul cu pr alb, dac ntr-adevr el era
cel despre care vorbise Caroline.
Spunei-mi mai precis ce vrei s tii, i spuse el direct.
A pomenit ceva despre? Demi ezita.
n clipa aceea, Marten vzu un Ford gri nchis cotind la captul
parcrii i venind spre ei. Se uit iar la Demi.
Despre ce anume s pomeneasc?
Despre vrjitoare, spuse Demi.
Vrjitoare!?
Da.
Fordul era aproape de ei i deja ncepuse s reduc viteza.
Marten njur n barb. Cunotea maina aceea i pe cei doi
ocupani ai ei i, dup cum ncetinise, era clar c n-aveau de
gnd s treac mai departe. i ntoarse iar ochii spre Demi.
Vrjitoare? insist el. Despre ce vorbii?
Apoi Fordul ajunse lng ei, parc i opri. Cele dou portiere
din fa se deschiser. Detectivul Herbert iei din spatele
volanului, iar Monroe de pe scaunul din dreapta.
Demi trase cu ochiul spre cei doi detectivi.
M scuzai, trebuie s plec, spuse ea deodat, apoi se
ntoarse i o lu grbit napoi spre biseric.
Marten inspir adnc, apoi se uit la cei doi poliiti, ncercnd
s zmbeasc.
Cu ce v pot fi de folos?
Uite cu asta, spuse Monroe i i prinse repede ctuele,
nti la o mn, apoi la cealalt.
Pentru ce? ntreb Marten ofensat.
Herbert l mpingea deja spre main.
i-am permis s asiti la slujba de nmormntare a lui
Caroline Parsons. Asta-i singura favoare pe care i-o facem.
Ce dracu nseamn asta?
nseamn c o s facem o mic plimbare.
Unde?

Ai s vezi.

21
AEROPORTUL INTERNAIONAL DULLES, WASHINGTON, D.C.,
CURSA COMPANIEI BRITISH AIRWAYS 0024,
CTRE AEROPORTUL HEATHROW, LONDRA. 6:50 P.M.
Marten privea ntinderea de ciment i parcuri a
Washingtonului disprnd n lumina nserrii n timp ce avionul
se nclina abrupt, virnd nspre Atlantic. I se luaser ctuele i
fusese nghesuit pe locul de lng hublou dintr-un ir de trei
fotolii, la clasa a doua a avionului. Toate locurile erau ocupate,
iar el nimerise lng doi proaspt cstorii, care, de cnd i
puseser centurile, se ineau de mn i uguiau fr s-i ia
ochii unul de la altul. Din cte i putea da el seama, fiecare
dintre cei doi tineri cntrea cam o sut patruzeci de kilograme.
La casa de bilete fusese o coad de cel puin douzeci de
persoane, ns ntreprinztorii detectivi Herbert i Monroe tot i
gsiser un loc. Acionaser rapid i ingenios. Au trecut pe la
hotelul n care era cazat, l-au lsat s-i ia lucrurile, apoi l-au
dus pe sus la aeroportul Dulles, fr s schimbe prea multe
vorbe unul cu cellalt. Cele cteva pe care totui le-au rostit
erau scurte i seci, i nu lsau loc niciunei interpretri.
Pleac din Washington i nu te mai ntoarce.
Au rmas cu el la terminalul companiei British Airways pn la
ora mbarcrii, apoi l-au condus ei nii la avion, s se asigure
c n-avea de gnd s coboare n ultima clip i s ndrzneasc
s se ntoarc n drguul lor de ora. Chestia asta nu era
neobinuit, deseori poliia proceda aa ca s scape de cei care
nu puteau fi acuzai de vreo infraciune, dar nici nu erau dorii
prin zon. Dac individul respectiv era cumva din alt ora, din
alt stat sau din alt ar, cum era cazul lui, procedura era mult
uurat.
Marten nu era din cale afar de ncntat c era alungat, mai
ales c nu reuise s-i pun emoiile n surdin i nici s
rspund la toate ntrebrile. Pe de alt parte, acea mic

plimbare promis de cei doi poliiti ar fi putut foarte bine s


sfreasc la sediul poliiei, mai ales dac ei ar fi gsit pe cineva
care s-l fi vzut interpelnd-o pe doctoria Stephenson n faa
casei ei.
De-acum era foarte posibil s-i fi gsit capul i s vrea s
discute cu el pe tema asta, poate chiar s-l duc la morg s-l
vad i s-i observe reacia. ns nu s-a ntmplat nimic din
toate acestea. Ba mai mult, pur i simplu l-au azvrlit afar din
ar. Motivul pentru care au fcut-o nu-i era clar, ns bnuia c
ntre timp aflaser ceva despre legtura lui cu Caroline Parsons,
sau cel puin despre ce anume se ntmplase la spital i despre
scrisoarea aceea prin care i se permitea s verifice documentele
familiei Parsons. Poate c se temeau c el ar fi putut deveni o
ncurctur nedorit n plus n ancheta uciderii doctoriei
Stephenson. Sau poate c primiser ordin din partea celui care
trgea sforile n firma de avocai care o reprezenta pe Caroline,
iar acel cineva voia ca Marten s fie ct mai departe de toat
povestea asta. N-avea cum s tie. i tot astfel, n-avea de unde
s tie dac nu cumva aceeai persoan era implicat i n
moartea lui Caroline sau n cea a soului i fiului ei sau n
decapitarea deja decedatei doctorie Lorraine Stephenson.
Desigur, toate astea nu nsemnau c Marten nu se putea
ntoarce de cum ajungea la Londra s-i continue cercetarea pe
cont propriu.
i poate c, cu sau fr poliiti, chiar ar fi fcut-o, dac, dup
decolarea avionului, nu i-ar fi amintit de plicul pe care Peter
Fadden i-l dduse n parcarea bisericii. Dnd din coate, nghesuit
cum era de cuplul de turturele supraponderale, reui s scoat
plicul din buzunarul jachetei i-l deschise.
nuntru gsi exact ce-i promisese ziaristul: cartea lui de
vizit de la Washington Post cu numrul de mobil i adresa de email, ziua n care Merriman Foxx ajunsese n Washington luni,
6 martie i informaii foarte interesante despre acelai doctor
i despre cercetrile strict secrete pe care le condusese ca
membru al faimoasei Uniti Medicale nr. 10 n Africa de Sud.
Operaiunile brigzii includeau expediii secrete de cumprare,
din strintate, a unor ageni patogeni adic a unor
microorganisme cauzatoare de pandemii i a aparaturii
necesare rspndirii lor, elaborarea unor planuri de rspndire
voalat a unor boli n rndul populaiei negre, n scopul

diminurii numerice a acesteia, i a unor substane speciale


destinate s provoace atacuri de cord, cancere de tot felul sau
sterilitate, precum i cercetarea unui tip nedetectabil de
antrax care ar fi putut s pcleasc testele ncruciate folosite
n depistarea lui. Unul dintre scopurile importante ale acelor
operaiuni era crearea unor dispozitive menite s-i ucid pe
oponenii regimului de apartheid fr a putea fi incriminate
aciuni asasine.
Pe lng toate acele materiale, Fadden mai adugase ceva:
data la care doctorul prsise oraul miercuri, 29 martie i
locul unde se afla actualmente, sau cel puin unde se credea c
plecase dup audierile secrete din comisia de antiterorism.
Adresa domiciliului su:
200 Triq San Gwann
La Valletta
Malta
Telefon: 243 335
Tocmai aceast ultim informaie l fcu pe Marten s-i
schimbe planurile. Cel puin pentru moment n-avea s se
ntoarc la Washington dup aterizarea pe aeroportul din
Londra. Nici n-avea s se ntoarc att de repede la presanta lui
munc de peisagist la firma din Manchester. ns avea s ia
primul avion ctre Malta.

JOI
6 APRILIE

22
SPANIA, TRENUL DE NOAPTE COSTA VASCA, NR. 00204
DE LA SAN SEBASTIAN LA MADRID, 5:03 A.M.
Victor?
Da, Richard.
Te-am trezit?
Nu, ateptam s suni.
Unde eti acum?
Am plecat din Medina del Campo acum vreo jumtate de
or. La Madrid sosesc la apte treizeci i cinci. Gara Chamartin.
Cnd ajungi n gara Chamartin vreau s iei metroul spre
gara Atocha, iar de-acolo, un taxi pn la hotelul Westin Palace
din Piaza de las Cortes. S-a rezervat o camer pentru tine.
Bine, Richard.
nc un lucru, mai special. Cnd ajungi n gara Atocha,
vreau s te plimbi puin pe-acolo, s te uii mprejur cu atenie.
Atocha e gara unde au explodat bombele plasate de teroriti n
trenurile de navetiti. Au fost ucise o sut nouzeci i una de
persoane i au fost rnite alte aproape o mie opt sute. ncearc
s-i imaginezi cum a fost cnd au explodat bombele i ce li s-a
ntmplat acelor oameni. i c i s-ar fi putut ntmpla i ie, deai fi fost acolo. Ai s faci asta, Victor?
Da, Richard.
Ai ntrebri?
Nu.
Ai nevoie de ceva?
Nu.
Odihnete-te. Am s te sun mai trziu.
Victor auzi un clic n casc, semn c Richard nchisese. O
vreme Victor n-a fcut nimic, doar ascult cnitul roilor de
tren pe ine. Apoi se uit mprejur, n compartimentul de dormit
clasa I; avea chiar i o mic chiuvet, cu prosoape curate pe
cuierul de deasupra, i aternuturi noi pe patul supraetajat. n
viaa sa nu mai cltorise dect o singur dat la clasa I, i asta

se ntmplase cu o zi nainte, cnd luase trenul de mare vitez


de la Paris la Hendaye, pe grania franco-spaniol. Mai mult,
hotelul Westin Palace din Madrid era unul de cinci stele. Aa cum
era i hotelul Boulevard din Berlin. Prea c, din momentul n
care-l mpucase mortal pe tipul ce ieise din gara Union Station
n Washington, ncepuser s-l trateze cu mult mai mult
consideraie dect nainte.
Zmbi ncntat de gndul acesta, apoi se ntinse pe spate n
patul moale i nchise ochii. i, pentru prima oar de cnd i
putea el aminti, se simea pe de-a-ntregul apreciat. Se simea
de parc, n sfrit, viaa lui avea scop i sens.
1:20 P.M.
Preedintele J.H. Harris, numai n cma, se uita prin hublou
la insula Corsica ce aluneca pe sub ei rmnnd n urm, apoi
vzu ntinderea de ape a Mediteranei. Air Force One se ndrepta
spre peninsula Iberic, zburnd contra unui vnt puternic. Se
ndreptau spre Madrid, unde urma s cineze cu nou alesul primministru al Spaniei i cu un grup selectat pe sprncean de
oameni de afaceri spanioli.
Mai devreme, n dimineaa acelei zile, luase micul dejun cu
prim-ministrul italian, Aldo Visconti, iar apoi inu o scurt
alocuiune n faa Parlamentului. Dineul oficial de la Palatul
Quirinale, la care fusese invitat de preedintele Mario Tonti, din
seara anterioar, se dovedise o ntlnire clduroas i cordial,
cei doi efi de stat devenind prieteni imediat. Ctre sfritul
serii, preedintele Harris l-a invitat pe Tonti s-l viziteze la ferma
pe care o deinea n regiunea viticol a Californiei, iar Tonti
accept bucuros. Felul n care evoluase relaia personal dintre
cei doi avea greutate politic, pentru c, n ciuda faptului c
poporul italian era circumspect n legtur cu aciunile i
inteniile SUA n Orientul Mijlociu, Tonti depise cadrul formal al
ntlnirii artndu-i preedintelui american c avea n el un aliat
puternic i de ncredere n Europa. Iar n dimineaa aceea, primministrul Visconti i dduse lui Harris noi asigurri n aceast
privin. Sprijinul celor doi era un ctig crucial al turneului su,
cu att mai important dac era comparat cu experienele
nefericite de la Paris i Berlin, iar Harris era recunosctor pentru
acest fapt. Cu toate astea, Parisul i Berlinul, sau mai precis

conductorii celor dou state, l preocupau n continuare.


Renunase la ideea de a discuta problema ridicat de Lowe i de
Marshall cu secretarul su Chaplin sau cu secretarul pentru
securitate Langdon, cci tia c de-ar fi fcut-o, chestiunea ar fi
devenit un motiv n plus de ngrijorare i le-ar fi distras atenia i
concentrarea de la scopurile generale ale misiunii lor.
i apoi, orict de nspimnttoare i nelinititoare ar fi fost
discuia aceea, att rmsese, o discuie, i niciunul dintre ei nu
era n poziie s duc lucrurile mai departe. n dimineaa aceea,
Lowe zburase la Madrid s se ntlneasc cu membrii
personalului i-ai echipei de avangard a Serviciului Secret,
trimii s pregteasc sejurul lor la hotelul Ritz. Marshall
rmsese la Roma, urmnd s-i petreac restul zilei n
conferin cu corespondentul su italian.
Harris se ls pe spate, nvrtind ntre degete un pahar de
oranjad, gndindu-se c-i scpase ceva n evaluarea lui Lowe i
a lui Marshall, de vreme ce s-a ajuns ca ei s discute serios o
chestiune despre care el ar fi zis c era complet strin firii lor.
Apoi i aminti c Jack Lowe, n drumul pe care-l parcursese
coloana oficial la Berlin, rspunsese unui apel al lui Tom
Curran, iar apoi fusese informat de uciderea medicului lui
Caroline Parsons, dr. Lorraine Stephenson. i aminti c s-a ntors
spre Jake Lowe spunndu-i cam aa: Toi au murit ntr-un
interval foarte scurt de timp. Ce se ntmpl?
E o coinciden tragic, dle preedinte, a rspuns Lowe.
Chiar?
Ce altceva ar putea fi?
Poate c Lowe avea dreptate; poate c era doar o coinciden
tragic. Pe de alt parte ns, poate c nu era, mai ales acum
dup discuia despre asasinate nu mai prea. De ndat aps
butonul sistemului de comunicare prins pe mnec.
Da, domnule preedinte, se auzi prompt vocea efului de
cancelarie.
Tom, te rog spune-i lui Hap Daniels s vin pn la mine. A
vrea s vorbim puin despre procedurile de la Madrid.
Da, domnule.
Cinci secunde mai trziu ua apartamentului s-a deschis i
intr eful echipei Serviciului Secret, Hap Daniels, un tip de
patruzeci i trei de ani.
M-ai chemat, domnule preedinte?

Intr, Hap, spuse Harris. Te rog, nchide ua.

23
Marten simi avionul nclinndu-se uor, virnd spre sud-est,
pe deasupra mrii Tireniene, nspre partea inferioar a
peninsulei n form de cizm a Italiei. Curnd aveau s coboare
deasupra Siciliei i s se apropie de Malta.
n dimineaa aceea, la apte i un sfert, cursa British Airways
aterizase pe aeroportul Heathrow din Londra. La ora opt i
ridicase deja bagajul i i cumprase un bilet pentru cursa Air
Malta de zece i jumtate, cu care avea s ajung n La Valletta,
capitala Maltei, la ora trei dup-amiaza. ntre timp a but o can
de cafea i a mncat nite ou rscoapte cu pine prjit i
marmelad, apoi i-a rezervat o camer la un hotel de trei stele
din La Valletta, hotelul Castille. Dup care a ncercat s-l sune
pe Fadden n Washington s-i spun ce i se ntmplase cu poliia
i c era n drum spre Malta. La numrul lui Fadden i-a intrat
csua vocal, aa c i-a lsat un mesaj scurt, dictnd numrul
lui de mobil, apoi, ca s se asigure c ziaristul i-a primit mesajul,
l-a sunat i la biroul su de la Washington Post, lsnd vorb c
va ncerca iar s dea de el ceva mai trziu n cursul acelei zile.
Apoi a ateptat ora plecrii, ncercnd s pun cap la cap
ceea ce se ntmplase n Washington. Din tot ce se petrecuse
acolo, cea mai curioas ntmplare era ntlnirea cu Demi
Picard, reportera i fotografa franuzoaic, cea care-i ceruse s o
urmeze afar din biseric, puin nainte s-l ridice poliia.
Pomenise Caroline de vrjitoare nainte s moar?
Vrjitoare!?
Nu, nu asta spusese. Spusese vrjitoarele.
Cum spusese i Caroline cei din co
Dac a vrut s spun cei din comisie era doar o
presupoziie, ns prea destul de rezonabil, dac i era un
mare dac dr. Merriman Foxx se dovedea a fi nu doar tipul
cu pr alb, ci i doctorul care o ngrozise att de tare pe
Lorraine Stephenson, nct i-a bgat pistolul n gur i a apsat
pe trgaci chiar n faa lui.

Lsndu-i la o parte pe dr. Stephenson i pe Foxx, Marten nu


avea nicio ndoial asupra cuvintelor pe care Caroline le rostise
cu mare greutate: cei din co. La fel cum Demi Picard
spusese vrjitoarele. Ambele vorbeau la plural, ceea ce
nsemna c erau mai multe persoane implicate. Iar dac, ntradevr, Caroline se referise la una din comisiile din care fcea
parte Mike, atunci vorbea despre un grup.
LA VALLETTA, MALTA 3:30 P.M.
De la aeroport, Marten lu un taxi pn la hotelul Castille i se
caz ntr-o camer confortabil de la etajul al treilea. Fereastra
mare i oferea o panoram extraordinar asupra marelui port al
oraului i a fortreei masive de piatr St. Angelo, care nea
din mare de pe o insul aflat n rada portului. Pe drumul de la
aeroport, taximetristul i spusese c fortreaa aceea fusese
construit n secolul al XVI-lea, pe spezele cavalerilor ioanii
pentru a apra insula de o invazie a turcilor otomani.
Poate c nu pare dect un rzboi ntre cavalerii ioanii i
turci, spunea tare i entuziast oferul. ns de fapt era rzboiul
dintre Occident i Orient, dintre Cretintate i Islam. Aici, n
Malta, acum cinci sute de ani, s-au sdit seminele aciunilor
diavolilor teroriti de astzi.
Bineneles c era o exagerare, ns dup ce Marten vzu de
la fereastra hotelului fortificaiile din port a avut dintr-odat un
sentiment acut i aproape sinistru al trecutului. n ciuda
exagerrii simpliste, ceea ce spusese taximetristul putea s fie
adevrat. Marea nencredere dintre Orient i Occident se
nscuse ntr-adevr cu secole n urm n acest minuscul
arhipelag mediteranean.
Obosit de schimbrile rapide de fus orar, dar ntructva
energizat, Marten fcu repede un du i se brbieri, apoi trase
pe el o helanc, pantaloni curai de stof i o jachet sport de
tweed, pe care le-a ales dintre hainele mpachetate de urgen
cnd plecase din Manchester s o vad pe Caroline.
Un sfert de or mai trziu, cu o hart a oraului n buzunar, pe
care i-o dduse recepionerul, se plimba pe Triq-ir-Republikka,
altfel spus strada Republicii, principala arter comercial a
oraului. Cuta Triq san Gwann, strada Sfntul Ioan, unde
trebuia s gseasc numrul 200, adic, din informaiile pe care

i le transmisese Peter Fadden, domiciliul doctorului Foxx.


Ct timp a stat n sala de ateptare pentru pasagerii cursei Air
Malta, se gndise la ce avea de fcut dup ce gsea locuina
doctorului. Apoi a gsit un colior unde avea conexiune de
internet i, dup ce i-a conectat agenda electronic, a accesat
pagina web a Arhivei Congresului SUA. A cutat Comisia pentru
Spionaj i Antiterorism din care fcuse parte Mike Parsons, a
deschis lista cu membrii acesteia i gsi numele preedintei de
comisie. Jane Dee Baker, democrat, reprezentant a statului
Maine, care, dup cum a aflat din alte pagini, era pentru
moment ntr-un turneu n Irak cu un grup de congresmeni care
doreau s afle date concrete de la faa locului.
Dac, aa cum spunea Peter Fadden, doctorul Foxx fusese
audiat trei zile n comisie, trebuia s tie foarte bine cine era
congresmana J.D. Baker. Planul lui Marten era s sune la
Merriman Foxx, s-i dea numele i s se prezinte drept asistent
special al preedintei Baker. Avea s-i spun apoi c n
stenograma audierilor se strecuraser cteva inadvertene
nensemnate, ambiguiti pe care congresmana i le dorea
clarificate. De vreme ce el era n Europa i oricum avea s
ajung i n Malta, preedinta comisiei avea s-i fie
recunosctoare dac doctorul Foxx i-ar fi acordat puin din
timpul su, astfel nct stenograma s poat fi definitivat i
predat Arhivelor Congresului.
Era o ndrzneal prin care Marten tia c risc mult. Exista o
posibilitate important s i se rspund sec: Nu, mi pare ru,
am rspuns la toate ntrebrile sau chiar ca Merriman Foxx s
verifice nti la biroul din Washington al democratei Baker dac
era vreun Nicholas Marten printre colaboratorii ei i dac i se
dduse nsrcinarea care pretindea el c i se dduse. ns, ca
fost poliist, Marten pornea de la ipoteza c rspunsul savantului
avea s fie unul amiabil. Amiabil, adic prudent, ca i cum ar fi
fost nc sub supravegherea comisiei. Sau amiabil, adic
prietenos, dac ntre el i comisie exista vreo nelegere, iar
Foxx n-avea de gnd s-i strneasc mpotriva lui. n orice caz,
ar fi fost destul de cordial pentru ca, mcar, s se ntlneasc cu
Marten fa n fa. Iar cnd aveau s se ntlneasc, Marten
avea s ncerce s afle pe cale amiabil ce tia despre
doctoria Stephenson i despre boala i moartea lui Caroline
Parsons.

Marten nc mergea pe Triq-ir-Republikka cutnd piaa


Sfntul Ioan. Acolo se intersecta strada Republicii cu strada San
Gwann. Trecu pe lng un mic magazin de jucrii, apoi pe lng
un altul unde se vindeau trii i vin i, n fine, pe sub o barier
desfurat pe deasupra strzii. nc vreo civa pai i ajunse
n piaa pe care o cuta, n faa monumentalei biserici a
cavalerilor, catedrala ioaniilor, construit n secolul al XVII-lea.
Auzise c avea un interior grandios cu nite decoraiuni
extraordinare, ns din afar prea mai degrab o fortrea
dect o biseric, ceea ce i reaminti c Malta, i cu att mai mult
La Valletta, fusese conceput ca o citadel.
Strada Sfntul Ioan cu greu putea fi numit strad. Era o
scar lung de piatr, o alee pietonal. Era puin trecut de cinci
dup-amiaza, iar soarele tia umbre adnci ntre treptele pe
care le urca Marten. Motivul pentru care se afla acolo era unul
foarte simplu: trebuia s gseasc numrul 200 i dac putea,
s vad unde i cum locuia Foxx, nainte s se ntoarc la hotel,
de unde avea s-l sune. Dac mai reuea s-l i vad, orict de
puin, ar fi fost un ctig n plus.
La captul celor o sut cincizeci i dou de trepte a ajuns n
faa locuinei lui Foxx. Ca pe toat strada, la nr. 200 era o cldire
cu patru etaje, cu un balcona nchis la fiecare nivel, ieit n
afar, parc atrnnd deasupra strzii. Din balcoanele acelea,
Marten era sigur, se vedea bine de tot n strad. Dac ar fi locuit
ntr-o cas particular, atunci s-ar fi putut spune despre
Merriman Foxx c avea ceva avere probabil de pe urma
investirii unei pri mcar din milioanele presupuse a fi fost
scoase din Africa de sud , ns un apartament, chiar dac
ocupa ntregul etaj al cldirii, nu era deloc concludent. Un lucru
era cert: oricine locuia acolo trebuia s fie un individ cruia-i
plcea mersul pe jos strada abrupt cu treptele ei de piatr
era dovada acestui fapt. Constatarea aceasta l fcu pe Marten
s se ntrebe dac nu cumva, ca fost ofier, Foxx alesese s
locuiasc pe insula aceea nu doar pentru bogatul ei trecut
militar, dar i pentru c-l obliga s se menin n form, n ciuda
mbtrnirii. Aceast disciplin autoimpus nu trebuia trecut cu
vederea, dac aveau s se ntlneasc fa n fa, iar Marten
avea s-l interogheze asupra celor ntmplate cu dr. Stephenson
i cu Caroline Parsons.

24
Pe de alt parte, poate c ntr-adevr srea calul gndindu-se
c Foxx era i doctorul, i tipul cu prul alb. i dac nu era?
Dac era doar un fost ofier de armat cu prul alb, care
condusese un program sud-african secret de dezvoltare a
armelor biologice i care, dup ce acel proiect fusese
dezafectat, ieise la pensie? Un tip care nu auzise n viaa lui
nici de Caroline Parsons, nici de Lorraine Stephenson, i care a
spus numai adevrul n faa comisiei Congresului, iar acum se
ntorsese la viaa lui de zi cu zi n Malta, bucuros c toate acele
evenimente rmseser n urm?
Ce mai rmnea de fcut atunci?
S se ntoarc n Anglia? S se ntoarc s definitiveze
proiectele peisagistice pentru proprietatea familiei Banfield din
nord-vestul Manchesterului? S pregteasc tot ce-i trebuia
pentru parcelare, s cheme oamenii care montau sistemele de
irigaie, s trimit comenzi pe la pepiniere i sere, s cheme
grdinarii s nceap plantrile? S se ntoarc i s uite ce i s-a
ntmplat lui Caroline? i soului ei? i fiului ei? s uite de
cadavrul decapitat al doctoriei Stephenson?
Nu, n-avea s uite nimic, pentru c nu avea s se ajung pn
acolo. Merriman Foxx trebuia s fie doctorul i tipul cu pr alb.
Fusese n Washington din 6 pn pe 29 martie, interval de timp
n care Mike Parsons i Charlie muriser n accidentul aviatic, iar
Caroline se mbolnvise. El fusese principalul martor la audierile
comisiei din care Mike fcea parte. i deinea informaii de
prima mn despre felul n care pot fi mascai i mai ales folosii
fr s lase urme ageni patogeni letali necunoscui.
Erau puine dubii c Foxx era omul lui, dar chiar dac ar fi fost
destul de norocos s se ntlneasc fa n fa cu el, de ce i-ar
fi spus doctorul lui Marten ceva despre activitile sale? Iar dac
Marten insista, treaba se putea mpui, Foxx putea gsi o cale
s-l ucid. i invers, dac Foxx era realmente implicat n ceva
suficient de important, iar el, Nicholas, ar fi reuit s-l nghesuie,
s-l strng cu ua, atunci i-ar fi dat un motiv lui Foxx s ncerce
s se sinucid. O tablet de cianur sub limb sau, avnd n
vedere trecutul su profesional, ceva chiar mai ingenios,

pregtit de mult vreme tocmai pentru astfel de situaii.


Peter Fadden i spusese lui Marten c aciona mpins de emoii
i de sentimente. Avea dreptate. De aceea era unde era. ns
acum, n umbra casei n care locuia Foxx, i-a dat seama c
lucrurile la care se gndise erau adevrate i c, dac se
ncpna s continue pe acelai drum, ori el, ori bunul doctor
avea s-o sfreasc ru, ngropnd, n consecin, ntreaga
operaiune pus la cale de Foxx, oricare o fi fost aceea. i mai
mult, iar la acest aspect ar fi trebuit s se gndeasc de la bun
nceput, problema era c indiferent peste ce-ar fi dat, nu avea
nimic i pe nimeni care s-l sprijine. Chiar dac-l silea pe Foxx
s-i spun tot, cui ar fi putut Marten s spun ceea ce aflase?
Dac situaia era ntr-adevr att de exploziv pe ct prea
uciderea unui congresman i a fiului acestuia, urmat de
moartea soiei sale i de decapitarea medicului ei, toate acestea
legate de audierile din comisia Congresului pe probleme de
antiterorism i spionaj , atunci nu era treaba unui peisagist
expatriat s investigheze de unul singur afacerea asta. C
fusese cndva poliist n Departamentul de Poliie din Los
Angeles nu mai nsemna nimic. Avea n fa o problem de
siguran naional, cu att mai mult cu ct erau implicai
oameni politici din Congresul de la Washington.
Oricum deocamdat nu putea dovedi nimic. ns se
deschisese o cale, la captul creia se afla Merriman Foxx. Ceea
ce nsemna c orice ar fi spus sau ar fi fcut Marten de s-ar fi
ntlnit cu doctorul, trebuia s fie foarte prudent i stpn pe
sine i s-i lase deoparte toate sentimentele. Obiectivul su
trebuia s fie unul singur: anume acela de a se asigura c Foxx
era sau nu doctorul i individul cu pr alb. Dac era,
urmtorul pas era s dea de Peter Fadden i s-l lase s
dezlnuie singura instituie din Washington care n-ar fi avut
niciun fel de probleme s duc investigaia mai departe:
Washington Post.
WESTIN PALACE HOTEL, MADRID. 7:30 P.M.
Salut, Victor.
n telefon, vocea lui Richard era calm i linititoare ca
ntotdeauna.
M bucur s te aud, Richard. Credeam c ai s suni mai

devreme.
Victor lu telecomanda i opri televizorul, apoi se trase pn
pe marginea patului. Pn s sune mobilul, se ntinsese puin s
se odihneasc.
Cum e hotelul?
Foarte drgu.
Eti tratat bine?
Da, mulumesc, Richard.
Cum a fost plimbarea prin gara Atocha?
Eu Victor era nesigur, netiind cum s spun ce avea de
spus.
Ai fost acolo, nu?, aa cum i-am cerut.
Da, Richard.
i la ce te-ai gndit, vznd zona n care au murit atia
oameni n atentatul terorist? Ai reuit s-i imaginezi ce li s-a
ntmplat lor acolo? Bombele explodnd n vagoane. Urletele,
bucile de cadavre, sngele. Te-ai gndit la fricoii care au pus
bombele n rucsaci i le-au abandonat n trenul cu care
cltoreau oameni nevinovai? Te-ai gndit cum le-au declanat
laii aceia prin telefoanele mobile cnd se aflau n siguran, la
cteva mile deprtare?
Da, Richard.
i cum te-ai simit?
Trist.
Nu mnios?
i trist i mnios, aa e.
Trist pentru rniii i morii de-acolo, mnios pe teroritii
care au fcut asta, nu?
Da, mai ales mnios pe teroriti.
Ai vrea s-i distrugi, nu-i aa?
Chiar foarte mult.
Vreau s mai faci ceva, Victor. n garderobul din camera ta
gseti o hus. nuntru ai un costum negru cu o cma alb i
o cravat. Costumul i cmaa sunt mrimea ta. Le-mbraci i
pleci. De cum iei din hotel, de cealalt parte a pieei, ai s vezi
hotelul Ritz. Acolo e gzduit preedintele ct timp e la Madrid. Te
duci acolo i intri pe ua din fa, cum ar face orice vizitator.
Chiar de la intrare ai s vezi holul i, de cealalt parte, barul i
foaierul. Te duci n foaier i te aezi la o mas de unde s poi
supraveghea holul; ia-i ceva de but.

i dup aceea?
Atepi cteva minute, dup care te ridici i mergi la
toalet. Cnd iei, uit-te bine mprejur. Preedintele i
personalul su au ocupat ntregul etaj patru. Ia aminte cum
ajung clienii hotelului n camerele de la etajele doi i trei. Vezi
dac te poate mpiedica ceva s ajungi i tu la etajele acelea.
Vezi dac gseti un mod de-a urca la etajul patru, ncearc i
cu liftul, dar i scrile de incendiu. Nu face nimic altceva, doar
vezi de e posibil. Apoi ntoarce-te n foaier, termin-i butura i
vino la hotelul tu.
Altceva?
Deocamdat nu. Am s te sun mine diminea s-mi spui
cum a mers.
n regul.
Mulumesc, Victor.
Nu, Richard, eu i mulumesc. Chiar i mulumesc.
tiu, Victor. Noapte bun.
Victor ezit, apoi nchise. Ateptase toat dup-amiaza s-l
sune Richard, i cu fiecare or care trecea devenea tot mai
ngrijorat c ei se rzgndiser i c nu mai aveau nevoie de el.
Dac ntr-adevr aa era, nu tia ce-i rmnea de fcut. N-avea
cum s ia legtura cu ei. Nu-l cunotea pe niciunul din ei. Cu
excepia unui individ nalt i amabil, pe nume Bill Jackson, pe
care-l cunoscuse ntr-un poligon de tir, nu departe de casa lui
din Arizona, i care-i vorbise despre nrolarea ntr-o organizaie
patriotic secret a aprtorilor pmnturilor rii, o
organizaie de brbai i femei care tiau s foloseasc arme de
foc i pe care se putea conta ca lupttori solitari n cazul unei
invazii a teroritilor. i, desigur, cu excepia lui Richard, cu care
vorbise la telefon aproape zilnic n ultimele sptmni, dar pe
care nu-l vzuse niciodat. n rest, n-avea habar cine erau ei
sau, cum era cazul de fa, cum s dea de Richard.
i, pe msur ce minutele i orele treceau, nainte ca Richard
s sune n cele din urm, anxietatea sa crescuse la cote
alarmante. Ce-i rmnea de fcut dac ei l abandonau? S se
ntoarc n Arizona, la viaa jalnic pe care o dusese nainte s-l
racoleze ei? Ar fi fost de parc i s-ar mai fi oferit o ans pe care
o ratase iar, pus pe liber din motive care nu erau deloc vina lui,
aa cum se ntmplase de attea ori nainte. Prea c acesta era

blestemul lui muncea din greu, nu ntrzia niciodat, nu se


plngea niciodat, i totui dup cteva luni era pus pe liber, din
raiuni niciodat ndeajuns explicate. Pn atunci nu avusese
dect slujbe mizere, unde asuda din greu: magazioner, ofer de
camion, ajutor de buctar, paznic. Toat viaa lui pstrase o
slujb mai mult de cincisprezece luni la rnd. Iar apoi apruse
ansa asta extraordinar i, cu ea, mai mult respect fa de
sine, cltorii la clasa nti n orae n care nici nu visa s
ajung. Iar acum i se prea c ar fi putut pierde ansa asta.
Doamne! Umbra ngrijortoare a acestei posibiliti i strngea
maele. Frica i disperarea se agitau nuntrul su cu fiecare
minut scurs. Se uitase de prea multe ori la telefonul mut pe
care-l pusese pe pat, lng el. Telefonul care ar fi trebuit s sune
cu ore ntregi mai devreme. Iar apoi, Domnul fie ludat, mobilul
a sunat, iar Victor l-a apucat degrab i l-a dus la ureche s
aud vocea linititoare a lui Richard, care-l aduna iar n turm.
Ceva mai trziu, cnd a nchis telefonul, rsufl uurat i chiar
zmbi.
tia. Totul era n regul.

25
LA VALLETTA, MALTA, 8:35 P.M.
Nicholas Marten iei din hotel i o lu n jos pe strada Triq ta
York. Pentru cineva ca el, nc resimindu-se de pe urma
schimbrii fusurilor orare, ceaa uoar i rcoroas ce venea
dinspre Mediterana era nviortoare. i trsese pe el o jachet
sport, pantaloni lejeri de culoare gri i o cma albastr, la care
adugase o cravat viinie. n mna stng avea o serviet
cumprat la repezeal i pe care o rzuise i-o zgriase s
aduc ct de ct cu una uzat. nuntru erau cteva dosare, un
carneel i un reportofon cu baterii, luat tot n fug.
Destinaia sa se afla la zece minute n pas lejer de hotel, ns
Marten a parcurs aceast distan repede, urmnd strada ce
trecea pe lng Grdinile Barocca pn unde cotea n strada Trik
id-Duka.

Doctorul va fi bucuros s v ntlneasc, domnule Marten,


i spusese menajera lui Merriman Foxx.
Marten sunase cernd s se ntlneasc cu doctorul, n
calitate de trimis al congresmanei Baker.
Din pcate nu prea are timp, ns mi-a cerut s v ntreb
dac putei trece pe la restaurantul unde ia cina. i va rupe
cteva minute s v ofere orice informaii dorete congresmana.
Ora stabilit pentru ntlnire era nou fix. Locul cafeneaua
Tripoli de pe strada Triq id-Dejqa, aflat dincolo de monumentul
comemorativ al aviatorilor britanici din RAF care apraser
insula mpotriva forelor de invazie germane i italiene n timpul
celui de-al Doilea Rzboi Mondial. Trecnd pe lng acest
monument, Marten avu iari impresia istoriei de lupte din
insul i n acelai timp se gndi la importana strategic a
fortreei din largul mrii. Simind i vznd vechile garnizoane
de piatr, gndindu-se la nenumratele invazii care se
abtuser peste Malta de-a lungul veacurilor, Marten
contientiz cu luciditate ct de adevrat era adagiul c rzboiul
nu se sfrete niciodat, ci c ntotdeauna un altul st s
nceap.
Ceea ce l fcu s se gndeasc la Unitatea Medical nr. 10 a
lui Merriman Foxx i la eforturile lor de a descoperi i dezvolta
arme biologice nedetectabile, i i ddu seama c doctorul
cunotea maxima aceea ct se poate de bine. Iar dac o tia ii cluzea viaa dup ea, oare nsemna asta c proiectele la
care lucra nainte de a fi suspendate nu fuseser de fapt
niciodat oprite, ba chiar, dimpotriv, erau n continu
desfurare? Dac aa era, oare la audienele comisiei s fi dat
Mike Parsons peste aceast informaie? i-n plus s mai fi aflat
c unii membri ai comisiei aveau cunotin c cercetrile nu se
ncheiaser i nu voiau ca acest lucru s fie fcut public? Dac i
ipoteza aceasta era adevrat, urmtoarea ntrebare era de ce?
Ce voiau s tinuiasc de a trebuit ca Mike Parsons s fie
omort pentru asta?
Miorlitul jalnic al unei pisici l smulse din gndurile sale i l
readuse pe Marten la realitate. Atept la un semafor, apoi
travers un bulevard larg i o coti pe Triq id-Dejqa uitndu-se
dup Caf Tripoli. Trebuia s aprecieze deschiderea cu care Foxx
acceptase s se ntlneasc, dar n acelai timp tia c trebuia
s fie atent cu doctorul. O ntlnire n public putea fi un iretlic,

n-avea s fie nici pe departe ca ntr-o camer de interogatoriu.


Avnd ali oameni suficient de-aproape ct s se aud ce se
vorbea, cineva luat la ntrebri ar fi putut rspunde direct sau
nu, ori chiar deloc, politicos sau dup cum avea chef. Problema
lui Marten era cum s poarte discuia, cci ntrebrile sale aveau
prea puin de-a face cu audierile i erau de fapt concentrate pe
Caroline i pe dr. Stephenson. Era o treab delicat i
alunecoas, iar ce avea s se ntmple de fapt depindea mult de
Merriman Foxx, de felul lui de a fi i de a se purta, n aceeai
msur ca i de felul n care Marten tia s conduc interviul.
8:45 P.M.
La Caf Tripoli se ajungea cobornd o alee n trepte nguste de
piatr. Intrarea era luminat de un felinar mare de alam.
Marten se opri n capul scrilor, uitndu-se ctre uile cafenelei
care se deschiser i trei indivizi ieir i ncepur s urce pe
alee nspre el.
n spatele lui Marten era un portal ntunecos unde se retrase
i atept. O clip mai trziu cei trei trecuser de el i se
ndreptaser spre strad fr s-l fi vzut mcar. Asta-i i
trebuia. De aceea venise acolo mai devreme. Portalul i asigura
un loc de unde putea s-l urmreasc pe Foxx trecnd spre
restaurant. Nicholas voia s-l vad nti, s-i arunce o ct de
scurt privire nainte de ntlnire. S-i vad trsturile i prul
alb, s tie dinainte cum arta. S ia puin pulsul situaiei, nimic
mai mult.
8:55 P.M.
Mult vreme a fost linite, iar Marten ncepu s se ntrebe
dac nu cumva Foxx venise i mai devreme dect el i era deja
nuntru. Tocmai se ntreba dac n-ar trebui s-i abandoneze
planul i pur i simplu s intre n restaurant, cnd un taxi opri n
captul de sus al aleii, portierele se deschiser, dup care mai
nti un brbat, apoi o femeie au ieit din main. Marten se
trase i mai mult n ntunericul portalului cnd taxiul o lu din
loc, iar cei doi au nceput s coboare spre restaurant. Femeia
trecu prima. Era tnr, cu pr negru i atrgtoare. Brbatul o
urma ndeaproape. Era de o constituie i nlime medie, cu

umerii trai napoi, purta un pulover mpletit, gri i pantaloni


negri. Avea o fa ngrijit, dar brzdat de riduri adnci. Prul
lui un ciuf des i bogat era alb ca zpada proaspt nins i
att de personal nct ai fi zis c e o marc nregistrat.
Merriman Foxx era aproape aa cum spusese Fadden Arta ca
Einstein.
Marten a ateptat pn cnd cei doi au intrat n cafenea, apoi
i-a deschis servieta, a scos reportofonul i l-a pus n buzunarul
interior al jachetei. A mai rmas pe loc nc o clip, apoi iei din
umbra portalului i ncepu s coboare treptele aleii spre intrarea
restaurantului.
Bun seara, domnule.
Nici nu apucase bine s intre c a i fost ntmpinat de un ef
de sal voios, cu nceput de chelie, n pantaloni negri i cma
alb apretat. n spatele lui se vedea barul tot att de plin de
fum ca o crcium de cartier. Din aceeai direcie se auzea i
muzica o pies de jazz interpretat la pian.
Am venit s m ntlnesc cu Merriman Foxx. Numele meu
este Marten.
Desigur, domnule. V rog s m urmai.
eful de sal l conduse ctre ncperea n care se servea
cina, aflat la un nivel inferior, unde se ajungea cobornd
cteva trepte, la captul crora civa indivizi se adunaser
mprejurul unui mic bar. Dincolo de care se vedea salonul cu
vreo zece sau dousprezece mese. Toate erau ocupate, iar
Marten privi de jur mprejur, doar-doar l-o zri pe Merriman Foxx
i pe tovara lui, ns nu-i vzu pe niciunul.
Pe aici, domnule.
eful de sal l conduse ctre o zon separat de restul
salonului, n fund, mprejmuit cu un paravan din lemn i sticl
jivrat. Cel care l conducea pi dincolo de paravan
introducndu-l n ceea ce prea cu adevrat o sal de mese
privat.
Domnul Marten, anun eful de sal.

26
Erau patru persoane la mas. Foxx i femeia care-l nsoise,
dup cum era de ateptat. Ceilali doi erau ns realmente o
surpriz. Ultima oar-i vzuse n Washington, cu ceva mai mult
de douzeci i patru de ore n urm. Erau capelanul Congresului,
reverendul Beck, i fotoreportera franuzoaic, Demi Picard.
Bun seara, domnule Marten.
Merriman Foxx se ridic de pe scaun s-i strng mna.
Dai-mi voie s vi-i prezint pe ceilali invitai ai mei. Cristina
Vallone o art cu o micare a capului pe tnra care venise
cu el , reverendul Rufus Beck i zmbi cu cldur
domnioara Picard.
Bun seara. ncntat s v cunosc.
Ochii lui Marten i ntlnir pe-ai lui Demi pentru un foarte
scurt moment, ns ea nu trd prin absolut nimic faptul c-l
cunotea. Marten se uit iar la Foxx.
Suntei foarte amabil s acceptai s ne ntlnim n aceste
condiii, mai ales c nu v-am anunat din timp.
E plcerea mea s ajut Congresul american atta ct mi
st n putin. Din nefericire, nu am mult timp la dispoziie,
domnule Marten. Dac oaspeii mei ne vor scuza, poate gsim
un colior, la bar, unde s ne ocupm de ceea ce trebuie fcut.
Desigur.
Merriman Foxx l conduse pe Marten afar din separeu, nspre
barul de lng scri. n timp ce ieea, ochii lui Nicholas i ntlni
iar pe-ai lui Demi, care-l privea strduindu-se s nu arate totui
acest lucru. n mod cert, era la fel de surprins s-l vad acolo,
pe ct era i el s o vad pe ea. Mai mult, i la fel de cert, nu era
deloc bucuroas de revedere.
Tot o surpriz era i prezena reverendului Beck, care,
asemenea lui Demi, nu ddu niciun semn c l-ar fi recunoscut.
i totui Marten era sigur c reverendul l inea minte de cnd l
vzuse n salonul lui Caroline. Nu doar c fcuser cunotin
atunci, dar, dup cum i spusese Demi, Beck fusese destul de
interesat de identitatea sa, suficient ct s o ntrebe pe una
dintre asistente cine era.
Spunei-mi mai precis, ce anume neclariti ar dori

congresmana Baker s lmurim? ntreb Foxx cnd ajunser la


bar.
Acesta se mai eliberase ntre timp, astfel c au putut s stea
singuri la unul din capetele lui.
Marten i puse servieta pe tejghea, o deschise i scoase un
dosar, apoi bg mna n buzunarul interior al jachetei s scoat
un pix, pornind n acelai timp reportofonul. Exact atunci i fr
s i-o fi cerut cineva, barmanul puse naintea fiecruia dintre ei
cte un phrel de scotch.
Sunt cteva ambiguiti, doctore, spuse Marten, amintindui care era motivul prezenei sale acolo s verifice, pe ct
putea, dac Foxx era sau nu doctorul i individul cu pr alb de
care vorbiser dr. Stephenson i Caroline.
Marele su dezavantaj acolo, unul care spera c nu va fi totui
fatal, era c nu avea o transcriere a audierilor comisiei, aadar
nici cea mai vag idee despre ce anume se discutase acolo.
Datele de care trebuia s se foloseasc erau puinul pe care-l
tia despre cariera lui Foxx i despre istoria Unitii medicale nr.
10, firimiturile pe care le gsise pe internet, pe care i le spusese
Caroline i vorbele doctoriei Stephenson chiar nainte s se
sinucid.
Deschise dosarul i arunc o privire la pagina pe care i
notase cte ceva la hotel, fcndu-le s arate de parc le-ar fi
scris n timpul unei conversaii telefonice cu congresmana Baker.
Programul de dezvoltare a armelor biologice desfurat de
Unitatea Medical nr. 10 s-a numit Programul D, nu B. Corect?
Da.
Foxx ridic paharul de scotch i lu o nghiitur.
Marten scrise ceva pe hrtie lng nsemnrile fcute nainte
i apoi puse urmtoarea ntrebare:
Ai declarat c toxinele sintetizate, adic cele patruzeci i
cinci de tulpini diferite de antrax, bacteriile ce produc bruceloz,
holer i cium, mpreun cu aparatura necesar rspndirii lor,
precum i alte cteva virusuri experimentale noi i necunoscute
toate acestea deci, au fost nregistrate i distruse apoi. i asta
e corect, nu?
Da.
Foxx mai bu puin din paharul su. Acum, pentru prima oar
Marten i observ degetele incredibil de lungi comparativ cu
mrimea palmei sale. n acelai timp cntri din ochi constituia

lui Foxx. Cnd l vzuse prima oar pe alee, i se pruse de


statur medie, nici slbnog, nici ndesat, dar n puloverul
tricotat, destul de larg, era greu de spus dac era cu adevrat
musculos i n form, aa cum credea Marten. ns nu-l putea
privi prea insistent fr s-i dea de bnuit doctorului, aa c i
relu ntrebrile.
Dup tiina dumneavoastr s-au mai fcut experimente pe
subieci umani dup 1993, atunci cnd preedintele Africii de
Sud a declarat c toate cercetrile n domeniul armelor biologice
au fost oprite?
Brusc, Foxx i puse paharul pe tejghea.
Am spus acest lucru destul de clar n faa comisiei, spuse el
iritat. Nu, nu s-au continuat experimentele. Toxinele au fost
distruse mpreun cu documentaia referitoare la obinerea lor.
V mulumesc, spuse Marten aplecndu-se peste dosar,
lsndu-i timp s mai mzgleasc cteva nsemnri.
Iniial, Foxx l ntmpinase amabil, ceea ce nsemna c
prezentarea pe care i-o fcuse Nicholas siei fusese luat de
bun i c, dup toate aparenele, nu se verificase dac ntradevr fcea parte din echipa congresmanei Baker. Acum ns
dintr-odat se arta irascibil, fie din pricina ntrebrilor, fie, mai
probabil, datorit faptului c era prea plin de sine. Aceste
chestiuni le discutase deja n comisia Congresului, ntr-o audiere
ncheiat, iar acum, iat, era ntr-un loc public, relund aceleai
probleme cu un funcionar de rangul al treilea, fa de care nu
mai putea s-i ascund dispreul. Ar fi vrut ca aceast
ntrevedere s se ncheie ct mai repede i cu asta s se
isprveasc o dat pentru totdeauna toate hruielile.
Tocmai aceast ieire temperamental i art lui Marten c,
dac insista, doctorul putea deveni vulnerabil i c, punndu-i
ntrebri mai directe, ar fi putut lsa s-i scape lucruri pe care nar fi vrut s le spun. Marten ns mai tia i c, dac avea de
gnd s o fac, trebuia s o fac repede, cci era limpede c
doctorul n-avea s-i mai acorde mult timp.
mi pare ru, doar cteva ntrebri n plus, spuse Marten
parc cerndu-i scuze.
Haidei, s le auzim odat.
Foxx l privea ncruntat, apoi i lu iar paharul, cuprinzndu-l
cu degetele sale lungi.
V rog s-mi permitei o scurt explicaie, pe care, poate,

ar fi trebuit s o fac de la bun nceput, spuse Marten pe acelai


ton spit ca i mai nainte. Unele din aceste lmuriri au devenit
necesare datorit morii unuia dintre membrii comisiei, la puin
timp dup ncheierea audierilor. E vorba de congresmanul de
California, Michael Parsons. Se pare c domnul Parsons i-a lsat
un memoriu congresmanei Baker, document ce a fost gsit abia
de curnd. n acel memoriu expunea ntrevederea pe care a
avut-o cu o anume doctori Lorraine Stephenson care, pe lng
practicarea medicinii generale, mai era, cred, i o expert n
virologie. Mai mult, doctoria Stephenson mai era i medicul
personal al soiei congresmanului, Caroline Parsons. O
cunoatei pe doctoria Stephenson?
Nu.
Marten trase cu ochiul la notiele sale, apoi ridic privirile.
Acum era momentul s insiste i nc foarte hotrt.
Ciudat, pentru c n memoriul congresmanului Parsons
ctre preedinta comisiei, se menioneaz faptul c
dumneavoastr i doctoria Stephenson v-ai ntlnit de mai
multe ori n particular n perioada audierilor.
N-am auzit niciodat de doctoria Stephenson. i n-am nici
cea mai vag idee despre ce vorbii, spuse Foxx rspicat. Ei
bine, domnule Marten, cred c i-am acordat doamnei Baker
destul din timpul meu.
Doctorul puse paharul pe tejghea i era gata s se ntoarc i
s plece.
Domnule
doctor,
continu
Marten,
memoriul
congresmanului Parsons pune sub semnul ntrebrii veridicitatea
mrturiei dumneavoastr n faa comisiei, n special n ce
privete virusurile experimentale nenregistrate n documentaia
tiinific.
Ce vrei s spunei? spuse Foxx ntorcndu-se spre
Nicholas, cu obrazul rou de mnie.
Nu intenionam s v stric buna-dispoziie. Nu fac dect
ceea ce mi s-a cerut, i relu Marten din nou tonul umil al celui
ce doar aduce mesaje. Acum c tii despre memoriul acela i
de vreme ce congresmanul Parsons e mort, doamna Baker mi-a
cerut s v ntreb dac ai vrea s declarai pentru transcrierea
final a audierilor c tot ce ai spus sub jurmnt a fost i, din
cunotinele dumneavoastr, nc mai este purul adevr.
Foxx ridic iar paharul. Ochii lui erau reci ca gheaa.

Da, domnule Marten, pentru transcrierea final, tot ce am


spus a fost i este ntregul adevr.
Inclusiv n privina virusurilor? N-au mai fost experimente
pe subieci umani din 1993?
Foxx l sfredelea pe Marten cu o cuttur crunt. inea
paharul cu ambele mini, iar degetele mari i erau sprijinite pe
marginea lui.
Da, inclusiv n privina virusurilor.
O ultim ntrebare, spuse calm Marten. Vi s-a spus vreodat
doctorul, pur i simplu?
Foxx i termin scotchul i apoi se uit la Marten.
Da, de sute de oameni. Noapte bun, domnule Marten. i
v rog s-i transmitei doamnei Baker salutri din partea mea.
Puse paharul gol pe tejghea i se ndrept spre separeul unde
avea s-i ia cina.
Dumnezeule!, i zise Nicholas cu rsuflarea tiat. Totul se
petrecuse att de repede i de neateptat c era ct pe-aci s-i
scape. i totui, o vzuse, acolo, n faa lui. I se artase la fel de
limpede de parc el nsui ar fi cerut s-i fie artat. Da,
Merriman Foxx avea prul alb. Da, i se spunea doctorul. ns
numai aceste evidene mpreun cu ncercarea aproape jalnic
de a obine informaii concludente de la el, nu-l indicau dincolo
de dubii pe Foxx drept doctorul sau tipul cu pr alb care
supervizase sau chiar administrase toxinele ce o uciseser pe
Caroline.
ns acel amnunt pe care-l vzuse, da: aproape c-l arta cu
degetul.
Era un lucru de care uitase complet pn n momentul n care
observase lungimea neobinuit a degetelor lui Foxx,
mpreunate pe paharul de whiskey. Era ceva ce-i pomenise
Caroline la telefon, atunci cnd l sunase nspimntat prima
oar. Cnd el nc mai era n Manchester.
Nu mi-a plcut, a spus ea despre tipul cu pr alb care venise
la clinica unde era internat dup ce dr. Stephenson i fcuse
acea injecie. Tot ce inea de el m nspimnta: felul n care m
privea, felul cum mi atingea cu degetele lui lungi i hidoase faa
i picioarele.
ns nu doar degetele lungi ce se ncolciser pe pahar l
frapaser pe Marten. Completarea venise atunci cnd Foxx,

nfuriat, i pusese ambele mini pe pahar, cu degetele mari pe


buza acestuia. Atunci a vzut Marten detaliul i i-a amintit
imediat descrierea pe care o fcuse Caroline.
felul cum mi atingea faa i picioarele cu degetele lui
lungi i hidoase, i policarul acela greos pe care avea un tatuaj
cu o cruce cu cercuri la capete.
O cruce decolorat dou linii drepte intersectndu-se i
formnd o cruce cu cte un cercule la fiecare din capetele ei
fusese tatuat pe vrful degetului mare de la mna stng a
doctorului Foxx.
N-a lipsit mult s-i scape lui Marten o cruce tatuat i
decolorat, descris de o femeie pe patul morii. Atunci i s-a
prut numai un detaliu dintr-un talme-balme de informaii pe
care i le ddea Caroline. Nu prea s aib prea mult
importan. Acum ns se dovedea ct se poate de semnificativ.
Pentru c lui Marten i confirma c-l gsise pe cel pe care-l
cuta.

27
Marten bg mna n buzunarul interior al jachetei i opri
reportofonul. Nu mai avea prea multe dubii c Foxx fusese cel
care comandase uciderea lui Caroline, ns n convorbirea
nregistrat nu se gsea nimic incriminant. Iar tatuajul singur nu
era deloc proba solid de care avea nevoie Peter Fadden pentru
a declana o investigaie a ziarului Washington Post. Lui Marten
i trebuia ceva concret i-n acelai timp irefutabil, dar s obin
o asemenea dovad sau chiar numai s ncerce s obin una
avea s fie extrem de dificil. Cu att mai mult cu ct Foxx nu
avea s-i mai permit acum s-l ia la ntrebri, i n mod cert
avea s ia legtura cu biroul congresmanei Baker s verifice
identitatea lui Nicholas. Odat ce se ntmpla una ca asta,
Marten n-ar mai fi putut s se apropie la mai puin de o mil de
Foxx.
Domnule Marten.
Nicholas ridic ochii i-o vzu pe Demi Picard, venind

nensoit spre el. Nicholas se ntreb iar ce cuta ea acolo. C


era n compania lui Rufus Beck nu-l mira, doar i spusese c
reverendul era unul dintre subiectele crii ei i a
fotoreportajului despre clerul apropiat de sfera politicii. Dar
faptul c se aflau amndoi acolo, n Malta i nc invitai la masa
lui Foxx, la att de puin timp dup nmormntarea lui Caroline,
l nelinitea oarecum, cu att mai mult acum c i se
confirmaser bnuielile despre Foxx.
Domnioar Picard, rspunse el schind un zmbet. Ce
surpriz pl
Ochii ei se ngustar deodat i-i tie vorba optindu-i
mnioas:
De ce eti aici? De ce ai venit la restaurantul acesta?
Tocmai n Malta?
Exact asta voiam s te ntreb i eu.
Doctorul Foxx i reverendul Beck sunt vechi prieteni, spuse
ea prudent. Urmeaz s ne ntlnim cu un grup de clerici
occidentali care viziteaz Balcanii. Suntem n drum ntr-acolo,
dar reverendul a vrut s ne oprim aici peste noapte s-i
viziteze prietenul.
Se pare c-l cunoti binior pe reverendul Beck.
Da.
Atunci poate mi poi explica cum se face c un preot afroamerican este prieten cu un fost ofier al armatei Apartheidului
sud-african? Un ofier care s-a aflat la comanda unei cunoscute
uniti militare care fcea experiene secrete pentru dezvoltarea
unor arme biologice menite s serveasc la exterminarea
populaiei africane de culoare?
Trebuie s-l ntrebi chiar pe reverend.
Marten se zgi la Demi.
Ce-ar fi s te-ntreb pe tine despre vrjitoare?
Mai bine nu m ntreba, l avertiz ea.
Nu?
Aa am zis: nu.
Tu ai pomenit de ele, spuse repede Marten. Tu ai venit la
mine, ii minte?
Demi, se auzi o voce cunoscut venind de undeva din
spatele ei.
S-au ntors n direcia de unde se auzise vocea i-l vzur
apropiindu-se pe reverend, nsoit de Cristina Vallone,

fermectoarea tovar a doctorului Foxx.


Mi-e team c doctorul Foxx a trebuit s plece de urgen.
O problem de familie, le-a spus reverendul Beck i continu,
adresndu-i-se doar lui Demi: Mi-a cerut s v conduc pe tine i
pe Cristina napoi la hotel.
Demi ezita, iar Marten observ c aceast schimbare
neateptat a programului o ncurca.
V mulumesc, domnule. Numai o clip: trebuie s merg la
baie. Am s v ajung din urm afar.
Desigur, domnioar.
Beck se uit la Marten dup ce Demi plecase deja n direcia
toaletelor.
A fost o plcere s v revd, domnule Marten. Ar trebui s
ne ntlnim iar, curnd.
Plcerea ar fi de partea mea, domnule reverend.
Cinci minute mai trziu, Marten era pe Trig id-Dejqa, cu ochii
la poziiile unui taxi ce se ndeprt n tromb, avndu-i la bord
pe Beck, pe Demi i pe Cristina Vallone pn cnd dispru cu
totul. Nicholas se uit napoi pe aleea ud ce ducea spre
cafenea. Ua era nchis. Nu era nicio micare pe nicieri. Se
ntreb cum de reuise Foxx s plece fr ca el s-l vad; sau nu
plecase de fapt? n orice caz, era prea trziu s mai poat face
ceva. Inspir adnc i porni n pas de plimbare napoi spre
hotelul su, auzind nc limpede cuvintele lui Demi pe care i le
spusese, oprindu-se o clip la bar, n drumul ei spre ieire:
Nu tiu cine eti cu adevrat i nici ce faci aici, spuse ea cu
convingere, pe acelai ton aprins cu care-i vorbise i nainte. Dar
stai departe de noi, nainte s-mi strici toat munca.
De cum rosti aceste cuvinte, i ntoarse spatele i o lu n sus
pe scri, ndreptndu-se spre cei doi companioni care o
ateptau.
S-i strice munca. Oare ce voia s nsemne asta?
Acum, mergnd prin aerul umed al nopii ctre monumentul
aviatorului britanic, trecnd pe lng Grdinile Baracca nspre
hotel, cuvintele ei plir n mintea lui, lsnd loc spuselor lui
Beck nainte s se despart:
A fost o plcere s v revd, domnule Marten. Ar trebui s
ne ntlnim iar, curnd.
S v revd, aa spusese reverendul. nsemna c Beck tia

cine era el i i amintea limpede c se ntlniser n salonul de


spital al lui Caroline. Atunci nu s-a adus vorba despre ocupaia
lui Marten, aa c era cu putin ca reverendul s cread c
Marten chiar lucra n echipa congresmanei Baker. Mai mult ca
sigur c acea coinciden fusese aprig dezbtut cu Foxx atunci
cnd acesta se ntorsese la masa lor din separeu.
Era limpede c dr. Foxx fcuse imediat legtura ntre aceast
coinciden i faptul c Marten nu numai c pomenise de
Caroline i de dr. Stephenson, dar mai i spusese c Mike
Parsons lsase un memoriu n care se ndoia de adevrul
mrturiilor sale n comisie. i, negreit, acesta era motivul
pentru care acea sear se ncheiase att de brusc pentru toat
lumea.

28
MADRID. 10:40 P.M.
Luminile Madridului, aprinse n noapte, rmneau cu
repeziciune n urm, una dup alta. Cum rmneau i palatul de
la Moncloa, reedina guvernului spaniol, i cina pe care o luase
acolo mpreun cu nou alesul prim-ministru i cu vreo douzeci
de industriai spanioli. Toate astea se terminaser i deveniser
istorie.
Numai patru oameni cltoreau n limuzina prezidenial:
agentul secret care conducea, un altul care sttea cu o puc
automat pe scaunul din dreapta oferului i, n spate,
preedintele John Henry Harris i eful echipei Serviciului Secret
aflat n misiune, agentul Hap Daniels. Sistemul interior de
comunicare era nchis. Orice ar fi discutat preedintele cu Hap,
rmnea doar ntre ei.
Coloana prezidenial se reducea doar la limuzin, dou SUVuri ale Serviciului Secret i dou Hummere negre cu
echipamentul de comunicare venind n coad. De data asta nu
mai era nici ambulana, nici microbuzul personalului i nici cel
pentru ziaritii care transmiteau tiri despre turneul european.
Era o coloan oficial restrns care se ndrepta ctre o

reedin aflat ntr-o suburbie de lux a Madridului, numit La


Moraleja, unde preedintele urma s bea un pahar n compania
unui vechi prieten, Evan Byrd. Byrd era un fost corespondent de
pres i fost purttor de cuvnt al rposatului preedinte
Charles Cabot. O vreme i-a fost i lui Harris purttor de cuvnt,
asta pn s se retrag n acea suburbie madrilen. Dup vizita
aceea, preedintele avea s se ntoarc la Ritz, unde echipa sa
ocupa ntregul etaj al patrulea i unde Harris se atepta s trag
un somn stranic.
Avionul n care cltoreau congresmanul Parsons i fiul su,
citi Hap Daniels din nsemnrile pe care i le fcuse ntr-un
carneel cu spiral.
Neavnd BlackBerry-ul, nu exista posibilitatea ca informaiile
pe care le deinea s poat fi interceptate electronic. Daniels nu
avea dect nite notie scrise n grab ntr-un banal carnet.
Informaiile le primise printr-un telefon securizat, pe care Hap l
deinea ca parte a echipamentului individual de comunicare.
Avionul s-a prbuit datorit unei erori de pilotaj cel puin
aa spun inspectorii NTSB2. Niciunul din angrenajele navei nu
par s fi avut vreo defeciune tehnic.
Cunosc informaiile oficiale, Hap, spuse preedintele. Asta-i
tot ce-ai reuit s afli?
n privina accidentului aviatic, da, domnule. Ceea ce pare
s nu tie nimeni, sau cel puin s nu fi fost menionat de
nimeni, este c i doamna Parsons trebuia s fie la bordul acelei
curse. Planurile dnsei s-au schimbat n ultima clip, astfel c a
plecat spre Washington cu o curs regulat. n mod cert n-au
existat speculaii despre vreo conspiraie care s fi provocat
prbuirea avionului. N-avem niciun motiv s credem c ar fi
vorba de un act terorist. Doamna Parsons n-a spus nimic, cel
puin nu public. S-ar prea c e vorba de una din acele
coincidene care pur i simplu se ntmpl.
Una din acele coincidene
Da, domnule.
Preedintele Harris ddea uor din cap, ncercnd s ptrund
nelesul pe care l-ar fi putut avea, dac-l avea, schimbarea
2 NTSB, National Transportation Safety Board Administraia
Naional a Siguranei Transporturilor (n.t.).

planurilor lui Caroline, apoi trecu la urmtoarea chestiune care l


interesa.
Dar brbatul din salonul lui Caroline? Cel pe care l-a
mputernicit s verifice documentele lor?
N-am alte informaii dect cele pe care le tiam deja. l
cheam Nicholas Marten. A emigrat n Anglia, la Manchester,
unde i lucreaz ca arhitect peisagist. Se pare c-i cunotea pe
Mike i Caroline Parsons de foarte mult vreme, cel puin aa lea spus poliitilor de la Departamentul din Washington. Celor deacolo le-a iscat bnuiala c el i Caroline Parsons ar fi avut un fel
de relaie extraconjugal. El le-a spus c erau doar vechi
prieteni. Dar nu exist nicio dovad. Pe de alt parte, ar fi
absurd s o fi antajat.
Ce-au vrut poliitii de la el?
A sunat de mai multe ori, insistent, la medicul doamnei
Parsons, dup moartea ei. Voia s discute cu ea despre boala
doamnei Parsons, ns doctoria l-a refuzat, susinnd c erau
informaii private, disponibile doar medicului i pacientului su.
S-a crezut c ar fi putut fi implicat n asasinarea doctoriei. Dar
n-au avut niciun motiv pentru care s-l rein, aa c l-au pus
ntr-o curs spre Londra i i-au pus n vedere s nu se mai
ntoarc.
Doctoria lui Caroline a fost asasinat? Ce tii despre asta?
O afacere extrem de neplcut, domnule preedinte. A fost
decapitat.
Decapitat?
Da, domnule. Capul nu a fost gsit nc. Poliia i-a
desfurat ancheta cu mult discreie. i FBI-ul are ageni care
se ocup de chestiunea asta.
i cnd aveau de gnd s informeze i Casa Alb?
Nu tiu, domnule, probabil credeau c nu era cazul.
Dar de ce s fi fost decapitat?
V gndii la un atac terorist? S fi fost un grup islamist?
Nu conteaz la ce m gndesc eu. E vorba de ceea ce tiu.
i pn acum nu se poate spune c cineva tie prea multe
despre afacerea asta. Cere cuiva din FBI cu care eti n relaii
amicale s te in la curent. Spune-le c sunt direct interesat,
dar c nu vreau ca presa s-i bage nasul n treaba asta i s
dea publicitii gogoi. Nu avem nevoie s am i mai mult
lumea islamic, oricum e foarte agitat deja, mai ales dac nu-i

ce am putea noi crede, ci opera vreunui localnic cnit.


Da, domnule.
Acum, spuse Harris pe un alt ton, Caroline Parsons. Vreau
un raport despre infecia pe care a avut-o: cum a contractat-o,
ce a provocat-o, ce tratament i s-a administrat, de la momentul
diagnosticrii i pn n ultima clip a vieii ei. Dar, nc o dat,
nu vreau s dai sfar-n ar. Vreau informaii, ct se poate de
discret. Sunt patru oameni mori ntr-un interval de timp extrem
de scurt. Trei dintre ei sunt o singur familie, al patrulea e
medicul personal al lui Caroline.
Mai trebuie s tii un lucru, domnule preedinte. Nu tiu
ce-ar putea s nsemne, dar congresmanul Mike Parsons
Ei, ce e cu el?
A ncercat s obin o ntlnire ntre patru ochi cu
dumneavoastr de dou ori. O dat n timpul lucrrilor comisiei
antiterorism. i nc o dat n ziua n care s-au ncheiat
audierile.
De unde tii?
Secretara dumnealui a cerut-o, dar nu i s-a dat niciun
rspuns.
Mike Parsons avea ua deschis la mine la orice or. eful
cancelariei mele tia asta, la fel i secretarul meu. Ce s-a
ntmplat?
Nu tiu, domnule. Trebuie s-i ntrebai pe ei.
Deodat, Hap Daniels i duse mna la casca din ureche,
exact cnd limuzina ncetini, apoi se nclin uor atunci cnd
oferul coti brusc la dreapta, lund-o pe aleea unei proprieti
private.
Mulumesc, spuse Hap n microfon, apoi se uit la
preedinte. Am ajuns, domnule. Reedina domnului Byrd.

29
Evan Byrd l ntmpin n u ca pe un tovar din liceu pe
care nu-l mai vzuse de ani buni, nu cu o strngere de mn, ci
cu o mbriare ca de urs.
I-a naibii de bine s te vd, John, zise Byrd, conducndu-l

pe lng o fntn bogat decorat, apoi, nuntru, printr-un hol


n stil spaniol a crui duumea era din gresie, ntr-o camer mic
cu pereii lambrisai, dotat cu un bar burduit i fotolii mari din
piele n faa unui emineu unde trosneau plcut nite buteni.
Nu-i ru pentru un funcionar public pensionat, nu? rnji
Byrd. Ia loc. Ce s-i dau de but?
Nu tiu. Mi-am luat raia n seara asta din toate, aa c, de
ai, o cafea neagr sau ap.
Cum dracu s n-am?
Byrd i trase cu ochiul i aps butonul unei linii telefonice
interne aflat chiar lng bar i ceru cafeaua n spaniol, apoi
travers camera i se aez lng Harris n cellalt fotoliu de
piele.
Evan Byrd s fi tot avut puin peste aptezeci de ani. Era
mbrcat lejer, n nite pantaloni largi, crem la care asortase un
pulover. Prea uor supraponderal, ns altfel era n form. i
mai purta prul sur tot lung i bine ngrijit i favoriii cu care i-l
amintea Harris. Byrd se nvrtise n reelele de televiziune i
politica Washingtonului vreme de aproape patruzeci de ani
nainte s se retrag n Spania, ns agenda lui nc putea face
de ruine pe orice iniiat activ n politic, altfel spus i cunotea
cam pe toi cei care trebuiau cunoscui, drept urmare nc mai
avea destul influen, chiar dac nu s-ar fi zis.
Ei, fcu el, i cum i-a mers n seara asta?
Nu sunt sigur, spuse Harris privind absent la focul din
emineu. Spania e n rzboi cu ea nsi. Prim-ministrul e un tip
fain, poate prea altruist i prea de stnga ca s fac ceva s
impulsioneze realmente economia rii. Capitalitii, oameni cu
putere, cei care ni s-au alturat la cin, sunt majoritatea indivizi
cu vederi conservatoare n domeniul fiscal. Pentru ei, bilanul
contabil e o chestiune de identitate naional. Au bani de
investit i n acelai timp vor s se investeasc bani la ei. Vor s
fie parte din aceeai pia global ca toat lumea. Ceea ce-i
pune ntr-o poziie de conflict fa de puterea politic. Totui,
prim-ministrul a avut cojones s-i aduc acolo, i e numai
meritul lui, aa c trebuie apreciat pentru asta. Bineneles c i
fac cu toii griji n chestiunea terorismului i pe cine va cdea
mgreaa rndul urmtor.
Dar cu Frana i Germania?
Ai citit ziarele, Evan. Ai vzut tirile la TV. tii la fel de bine

ca i mine c nu merge.
i ce ai de gnd s faci n privina asta?
Nu tiu.
Pentru un foarte scurt moment, Harris parc nici nu mai era
acolo, apoi ntoarse ochii spre Byrd.
Chiar nu tiu.
Moment n care din interfon se auzi o voce spunnd n
spaniol:
Cafeaua e gata, domnule.
Gracias, spuse Byrd n microfon, apoi se ridic. Vino, John, o
s bem cafeaua n camera de zi.
Rnji spre Harris cnd acesta se ridic din fotoliu.
Am o surpriz pentru tine.
Harris mormi nemulumit:
Evan, la ora asta, nu. Sunt prea obosit.
Crede-m, o s-i fac mare plcere.
n camera de zi i ateptau deja apte brbai, iar preedintele
l cunotea pe fiecare dintre ei. Vicepreedintele Statelor Unite,
Hamilton Rogers, secretarul de stat, David Chaplin, secretarul
aprrii, Terrence Langdon, preedintele efilor de cancelarii i
general al forelor aeriene ale SUA, Chester Keaton i cei pe
care-i vzuse ultima oar la Roma: Tom Curran, eful cancelariei
sale, Jake Lowe, consilierul su principal n probleme de politic
i James Marshall, consilier n problemele siguranei naionale.
Evan Byrd nchise ua n urma lor.
Ei bine, domnilor, asta chiar este o surpriz, spuse
preedintele pe un ton neutru, ncercnd s-i ascund uimirea
c-i vedea pe toi acolo. Crui fapt i-o datorez?
Domnule preedinte, ncepu Lowe, aa cum tii reuniunea
NATO de la Varovia are loc peste foarte puine zile. nainte,
cnd am intrat n Irak, aveam probleme cu Frana i cu
Germania, ns oamenii notri nu erau nc pregtii. Acum sunt.
Am fost asigurai de acest lucru de prieteni de ndejde. Prieteni
care sunt n poziiile necesare pentru a ti astfel de lucruri.
Ce prieteni? Despre cine vorbeti?
Ca s putem preveni catastrofa de care v-am vorbit nu
demult, spuse consilierul Marshall, pind nainte, cazul n care
un grup terorist ar putea prelua controlul asupra ntregului
Orient Mijlociu i a resurselor sale de petrol ntr-un timp foarte
scurt, a devenit obligatoriu pentru noi s lum o dat pentru

totdeauna iniiativa n partea aceea de lume. Ca s facem asta,


nu putem risca s mai existe voci care s ni se opun la ONU.
Am fost asigurai c, de aceast dat, nici Germania i nici
Frana nu vor spune nu atunci cnd le vom cere votul. i, aa
cum tii, dac ei nu se opun, atunci, dup toate probabilitile,
nu se vor opune nici ruii, nici chinezii.
Ai fost asigurai?
Da, domnule, asigurai.
Preedintele se uit mprejur la chipurile celor prezeni, care-i
erau att de cunoscute de parc ar fi fost membrii familiei sale.
Ca i Lowe i Marshall, aceti oameni i fuseser cei mai de
ncredere prieteni i sfetnici, de ani de zile. Ce naiba se
ntmpla?
Dar, mai precis, ce vom face noi n Orientul Mijlociu?
Din pcate nu suntem mputernicii s v spunem, domnule
preedinte, i spuse direct secretarul aprrii, Terrence Langdon.
Motivul pentru care ne-am adunat aici este de a v cere
aprobarea de a-i elimina fizic pe actualii efi de state din
Germania i Frana.
S-i eliminm fizic
Preedintele se uit la Lowe i la Marshall. Ei au fost cei dinti
care pomeniser de afacerea asta; acum aveau de partea lor
toat echipa. Nu pricepea. Era republican conservator ca i ei. Lau susinut tot timpul pn s ajung preedinte, s-au asigurat
de numirea lui ca i candidat al partidului la prezideniale, au
depit mpreun toate obstacolele ca s garanteze alegerea sa.
Cred c ai vrut s spunei s-i asasinm, domnule
secretar.
Apoi, un gnd l-a lovit ca trsnetul, zdruncinndu-l pn n
mduva oaselor. Nu era deloc preedintele lor; era marioneta lor
i fusese de la bun nceput. Era n funcia aceea pentru c ei l
puseser acolo. Pentru c au fost siguri c el va face orice i-ar fi
cerut ei.
Cine sunt aceti prieteni de ndejde despre care vorbii?
ntreb el.
Membrii unei organizaii care ne-au asigurat c oamenii
care vor fi votai n locul actualilor preedinte al Franei i
cancelar german ne vor sprijini necondiionat orice-am face.
Aha, spuse dup un moment de tcere preedintele.
N-avea niciun rost s ntrebe ce era aceast organizaie

pentru c oricum nu i s-ar fi spus. i bg minile n buzunare i


se duse la fereastra mare ce ddea n parcul bine iluminat, unde
zri doi ageni ai Serviciului Secret stnd n umbr. Mai mult ca
sigur c afar mai erau i alii pe care nu-i vedea. Rmase acolo,
un lung moment, cu spatele la cei din ncpere care-i ateptau
rspunsul. Puteau s mai atepte puin pn s pun el toate
datele cap la cap, s neleag cum de fusese posibil s i se
ntmple una ca asta i ce urma s se mai petreac. Gndinduse la toate astea, cuvintele lui Jack Lowe l lovir iari.
nainte, cnd am intrat n Irak, cnd Frana, Germania i
Rusia ne-au pus probleme, oamenii notri nu erau nc pregtii.
Acum sunt.
Oamenii notri.
Acum sunt.
Acum sunt.
Orice-ar fi fost organizaia aceea, era absolut limpede c ei,
cu toii, erau membri, iar planul acesta al lor fusese pregtit de
mult vreme. Iar acum, n fine, aveau oameni n toate rile care
contau, gata s pun acel plan n execuie. Se ntoarse cu faa
spre ei, apoi travers camera n direcia lor.
Harry Ivers, face i el parte din organizaia asta? l tii pe
Harry Ivers, preedintele NTSB. Cel care se ocup de ancheta
prbuirii avionului n care se afla congresmanul Parsons.
Harris i nfipse deodat privirea n ochii lui Tom Curran, eful
su de cancelarie.
Congresmanul Parsons a ncercat s obin o ntrevedere
cu mine. De dou ori. O dat n timpul i nc o dat imediat
dup audierile comisiei de antiterorism. tiai c are liber
trecere la mine, la orice or. De ce n-au fost programate acele
ntlniri?
Programul dumneavoastr era foarte ncrcat, domnule
preedinte.
Asta-i o porcrie, Tom.
Preedintele se uit roat prin camer, oprindu-i privirile
asupra fiecruia dintre cei opt brbai prezeni.
Congresmanul Parsons aflase ceva, nu-i aa? Ceva n
legtur cu ancheta comisiei n privina programului biologic
sud-african, aa-zis abandonat, i referitor la audierea doctorului
Merriman Foxx. Bnuiesc c acel program sau vreo ramificaie a
lui nu e deloc abandonat. i orice ar fi, ntr-un fel sau altul, noi,

sau mai bine zis, voi i prietenii votri de ndejde suntei


implicai. Credeai c Parsons, fiind un conservator dur, vi se va
ralia, dar n-a fcut-o i a ameninat c-mi va expune situaia
dac nu renunai. Motiv pentru care l-ai asasinat.
Urm un lung moment de tcere, dup care Marshall spuse:
Nu puteam avea ncredere n el, domnule preedinte.
Auzind asta, Harris se nfurie dintr-odat.
Dar fiul lui i toi ceilali oameni de la bordul avionului?
Era o chestiune de siguran naional, spuse Marshall rece
i neimpresionat.
i soia lui la fel.
Cine putea ti ce i-a spus? Medicul ei i-a dat ceva s-o
liniteasc.
Doctoria Stephenson.
Da, domnule.
i ca recompens cineva a descpnat-o i pe ea.
Din nefericire, i-a pierdut cumptul dup ce a fcut ceea
ce i s-a cerut, fapt care a pus-o n categoria celor de care ne
puteam dispensa. A trebuit s fie anihilat.
Preedintele i ntoarse privirea de la consilierul de securitate
naional i se uit la ceilali. Toi se holbau la el n tcere.
Inclusiv consilierul i prietenul su de atta amar de vreme, Jake
Lowe, i gazda lor din seara aceea, Evan Byrd.
Doamne Dumnezeule, spuse preedintele rsuflnd greu.
N-avea nici mcar un prieten n ncperea aceea. i iari auzi
cuvintele lui Jake Lowe. nainte oamenii notri nu erau gata.
Acum sunt.
i nainte nu aveau armele de care aveau nevoie.
Acum le aveau.
Punei la cale un rzboi biologic? mpotriva cui? A statelor
musulmane?
Domnule preedinte, spuse vicepreedintele Rogers pind
naintea lui Marshall.
Rogers era un blond cu ochi negri, cruni, cu zece ani mai
tnr, dar un conservator mult mai intransigent dect el. De
fapt, Harris chiar se opusese nominalizrii sale ca i candidat la
vicepreedinie, tocmai pentru c era prea conservator, ns
cedase n cele din urm la presiunile lui Jake Lowe, care-l
convinsese c Rogers era omul care ar fi adus un plus de voturi.
Acum abia nelegea de ce insistase atta. Rogers era unul de-al

lor. Oricine-ar fi ei.


Pentru sigurana naiunii v cerem s autorizai eliminarea
fizic a preedintelui Franei i a cancelarului Germaniei. V
rugm s ne acordai aceast autorizare.
n exact acelai moment, preedintele Harris realiz c dac
nu era de acord cu orice i cereau ei, l vor ucide. Iar apoi, prin
lege, vicepreedintele ar fi ajuns preedinte i oricum ar fi
permis asasinatele. Privindu-i, tiind cine erau i funciile pe
care le aveau, i legturile lor, i-a dat seama c n-avea curajul
s se ncread n niciunul din ei, de la primul pn la ultimul om.
Nici mcar n unul din ei. Chiar i asistentul su personal, cel
care era alturi de el de aproape douzeci de ani, era suspect.
i acelai lucru se putea spune i despre cei care asigurau paza
sa, agenii Serviciului Secret, inclusiv despre Hap Daniels,
coordonatorul echipei de protecie. Avea nevoie de timp s
gseasc o cale de ieire, s gseasc un mod de a-i opri i de a
opri oribilul Armagedon pe care-l pregteau, indiferent despre ce
era vorba.
Unde i cnd avei de gnd s punei n aplicare aceast
nlocuire? ntreb Harris.
La adunarea NATO, la Varovia. S vad ntreaga lume.
Aha, fcu preedintele dnd din cap, apoi se uit iar
mprejur, la figurile celor care-l priveau la rndul lor, n
ateptarea rspunsului su.
mi trebuie timp s m gndesc, spuse el calm. Acum sunt
obosit. Vreau s merg la hotel i s dorm puin.

VINERI
7 APRILIE

30
HOTEL RITZ, MADRID. 1:35 A.M.
n apartamentul su de la etajul patru, cufundat n ntuneric la
ora aceea, Jake Lowe rspunse la telefon din pat.
Da, spuse ridicndu-se ntr-un cot i uitndu-se instinctiv
mprejur, asigurndu-se c e singur.
Bzie un nar care trebuie plesnit, spuse cu calm o voce
de femeie de vrst mijlocie. l cheam Nicholas Marten. S-a dat
drept asistent al preedintei Baker. Nu tiu cum a dat peste noi.
A pus nite ntrebri foarte inteligente. i mai e ceva. A fost
lng doamna Parsons n ultimele ei ore.
Da, cunosc situaia.
A vrea s tiu pentru cine lucreaz, ce tie i dac mai
lucreaz cineva cu el, nainte s chemm deratizarea.
Unde e acum? ntreb Lowe.
Malta. Hotel Castille.
Cnd pleci?
Curnd.
inem legtura.
Se auzi un cnit cnd interlocutorul su nchise, iar Lowe
ezit vreme de un minut, dup care aprinse lampa de lng pat
i i lu BlackBerry-ul. Vocea fusese transmis de pe un telefon
securizat, fiind deformat i semnalul bruiat printr-un dispozitiv
digital, fcnd aproape imposibil identificarea celui care sunase
i chiar localizarea lui. O singur persoan avea echipamentul i
codurile necesare pentru aa ceva: Merriman Foxx.
BRITISH HOTEL, LA VALLETTA, MALTA. 6:45 A.M.
Vino peste cinci minute, rspunse mrit Demi Picard la
btaia n u.
i nchise repede ultimii nasturi ai unei cmi cu dungi
albastre, cu un croi cam brbtesc, i bg cureaua mpletit de
piele prin gicile pantalonilor cafenii, apoi, unul dup altul, i

prinse la urechi o pereche de cercelui rotunzi de aur.


Btaia se auzi iar. Oft plictisit i se duse la u.
Am zis s vii peste spuse ea deschiznd ua, ns nu-i
mai termin vorba.
n pragul uii sttea Nicholas Marten.
Ateptam valetul, spuse Demi repezit, pe tonul mnios cu
care-i vorbise i cu o sear n urm.
Se ntoarse de ndat n camer s-i ia un blazer albastru din
dulap. Valiza ei aproape gata mpachetat era pe pat, deschis
nc, iar aparatele foto erau ntr-o geant lng ea.
Pleci?
Ca toat lumea, din cauza ta.
Din cauza mea?
Da, spuse Demi i se uit crunt la el.
Toat lumea adic cine?
Doctorul Foxx a plecat n dimineaa asta, devreme. Iar
reverendul Beck nu mult dup aceea. La fel i Cristina.
Unde? ncotro?
Nu tiu. Am gsit un bilet de la reverendul Beck strecurat
pe sub u, prin care m anuna c a fost pe neateptate
chemat n alt parte i c programata cltorie n Balcani a fost
anulat.
i ceilali doi?
Am sunat la Cristina n camer s vd ce tie despre
povestea asta, dar mi s-a spus c deja plecase.
Brusc, Demi intr n baie. O clip mai trziu se ntoarse cu un
mic neseser.
Am sunat i la domiciliul doctorului Foxx. Menajera lui mi-a
spus c a plecat i el.
Puse neseserul n valiz i, demonstrativ, nchise fermoarul.
i n-ai nicio idee unde au plecat? Niciunul din ei?
Ea i mai arunc o privire cumplit.
Nu. Biete
Un brbat n uniforma hotelului sttea n pragul uii, rmas
deschis.
Valiza aceea, i spuse Demi, apoi mbrc blazerul, i puse
geanta pe umr i o lu i pe cea cu echipament foto. Adio,
domnule Marten, zise i se strecur pe lng el, ieind din
camer.
Hei, fcu Marten i o lu dup ea.

Patruzeci de secunde mai trziu, Demi, Marten i valetul


coborau tcui cu liftul. Demi privea n podea, iar Marten o
privea pe ea. Dup un minut ntreg adic dou opriri i trei
clieni ai hotelului mai trziu , liftul opri la parter. Uile se
deschiser, iar Demi o lu naintea tuturora nspre holul mare al
hotelului. Imediat Marten o ajunse iari din urm i i potrivi
paii cu ea.
Ce-ai vrut s spui seara trecut c dac nu stau departe de
tine o s stric totul?
Nu crezi c-i puin cam trziu pentru explicaii?
Bine, hai s schimbm subiectul i s ncercm cu
vrjitoarele!
Demi nu-l lu n seam i nici nu se opri din mers. Ajunser n
hol i ncepur s-l traverseze.
Ce vrjitoare? Despre ce vorbeti?
n continuare ea nu-l bga n seam. Mai fcur trei pai pn
s o apuce Marten de bra i s o ntoarc cu faa spre el.
Te rog. E important.
Ce crezi c faci? zise ea scuturndu-se.
nti i cer s fii politicoas.
Vrei s chem poliia? Pentru c uite, sunt aici deja, zise
Demi i art cu capul spre cei doi poliiti n uniforme i cizme
negre ce stteau lng motocicletele lor afar, chiar n faa
intrrii.
Fr convingere, Marten ddu drumul braului ei. Demi l privi
fix, nfuriat, apoi o lu din loc. Marten o vzu oprind la recepie
i vorbind scurt cu mustciosul din spatele tejghelei. El i zmbi
cu subneles, se ntinse undeva sub tblia biroului de unde
scoase un plic pe care i-l nmn. Ea i mulumi, trase cu ochiul
napoi spre Marten, apoi l urm pe valet la taxiul ce atepta
afar. O clip mai trziu, plecase.

31
HOTEL RITZ, MADRID. 7:08 A.M.
Cum adic nu-i acolo?

Consilierul de securitate naional, dr. Marshall, un brbat de


1,90, se ridic dintr-odat de la masa de lucru pe a crei tblie
erau mprtiate hrtii i monitoare pe care rulau informaii.
Adic nu-i acolo. A plecat. A disprut.
Jake Lowe era alb ca varul de stupefacie.
Am mers la apartamentul su s-i cer un rspuns la ceea
ce am vorbit n seara trecut, dar nu era nimeni acolo. Sub
pturi erau puse perne, ca i cum ar fi vrut s ne fac s credem
c mai doarme nc.
Preedintele SUA a disprut? E dat disprut?
Da.
Cei de la Serviciul Secret tiu?
Acum da. Dar n-au tiut pn n-am nceput eu s urlu. Apoi
au luat-o razna.
Doamne Dumnezeule.
Ce dracu se-ntmpl?
Hap Daniels se npusti n camer.
Asta-i o glum? Se amuz preedintele? Sau voi? sta-i un
joc? Spunei. N-am chef de glume.
Nu-i niciun joc, Hap, mri Marshall. Preedintele e
responsabilitatea ta. Unde naiba e?
Hap se holba la el cu gura cscat, bulversat.
Glumii.
Nimeni n-are chef de glum.
Iisuse Hristoase.
APARTAMENTUL PREZIDENIAL. 30 DE SECUNDE MAI TRZIU
Ua de la intrare era nchis. Jake Lowe i James Marshall
stteau ncremenii, ngrozii i tcui, ateptnd ca Hap Daniels
s-i ncheie cea din urm verificare a apartamentului
prezidenial. Sala de edine, dormitorul, baia. Secundele
treceau. Hap iei din baie, travers camera i iei n hol. O
jumtate de minut mai trziu se ntoarse nsoit de un dulu de
brbat de 1,85. Era i el agent al Serviciului Secret. l chema Bill
Strait i era adjunctul lui Hap.
n afara domnului Lowe, numai cei din personalul hotelului
au intrat sau au ieit din apartament de cnd s-a ntors
preedintele asear, la 12:20, spuse Hap.
La 12:35, preedintele a cerut un sandvi, un pahar de bere

i puin ngheat, complet Strait. Un angajat al hotelului a


adus comanda pe un crucior la 12:45. Pe crucior erau o vaz
cu flori proaspete, senviul, berea i ngheata de vanilie ,
ervetele de pnz i argintria. La 1:32, preedintele a spus c
merge s fac du, iar apoi la culcare, cernd s fie luat
cruciorul din camer. La 1:44, acelai angajat al hotelului a
intrat aici, n salon, i a luat cruciorul aa cum i s-a cerut.
Preedintele nchisese deja ua dormitorului su. Angajatul a
plecat, iar de-atunci nici n-a mai intrat, nici n-a mai ieit nimeni
de aici. Asta pn cnd domnul Lowe a venit s-l vad pe
preedinte la ora 7:00.
Ei bine, domnilor, spuse cu rceal Marshall, una peste
alta, Prfuitorul Holdelor3 e dat disprut.
Imposibil, protest agentul Strait, ocat i ntristat. Am fost
chiar n faa uii toat noaptea. Sunt camere de supraveghere
urmrite de operatori n fiecare coridor, n lift, n casa scrilor.
Noi avem o duzin de ageni numai la acest etaj i tot cte o
duzin staionat la fiecare cale de acces, ca s nu mai vorbim
de Serviciul Secret spaniol. Niciun oarece n-ar fi putut intra fr
s tiu eu.
Pi, cum-necum, Prfuitorul Holdelor a ieit! izbucni Lowe.
Cine-a fcut-o, cum a fcut-o, cine-l reine i ce dracu spunem
lumii ntregi n-am nici cea mai vag idee!
Bga-mi-a, zise tare i cu nduf Hap Daniels, dup cel mai
lung minut din ntreaga lui via.

32
n cteva minute tot hotelul era pus sub lact. Angajailor i
oamenilor de ordine ai hotelului li s-a spus c se bnuia o
penetrare a sistemului de securitate. La fel au fost anunai i
cei din Serviciul Secret spaniol, care, n calitate de gazde,
asigurau cel mai mare contingent de oameni de paz pentru
preedinte. Clienilor hotelului nu li s-a mai permis s intre sau
3 Crop Duster numele de cod dat de Serviciul Secret preedintelui
Harris (n.a.).

s ias din camerele lor. Fiecare coridor, toalet, camer, i


fiecare loc n care s-ar fi putut ascunde cineva au fost cercetate.
Fiecare angajat a fost interogat, n special chelnerul care-i
adusese preedintelui comanda n camer la unu fr un sfert,
n noaptea dinainte.
Da, l-a vzut pe preedinte, a spus. I s-a mulumit curtenitor,
iar apoi a plecat.
Cu ce era mbrcat?
Pantaloni bleumarin i o cma alb, elegant, fr
cravat.
Eti sigur?
Da, domnule. Nu-l uii pe preedintele SUA cnd l ntlneti
n persoan la miezul nopii.
L-ai vzut cnd te-ai ntors s iei cruciorul?
Nu, domnule. Ua dormitorului era nchis.
Cruciorul era acoperit cu o fa de mas lung aproape
pn-n podea.
Da, domnule. n caz c transportm alte vase, instrumente,
platouri nclzite sau ceva asemntor.
E cu putin ca vreo persoan s se fi ascuns neremarcat
n acel loc atunci cnd ai luat cruciorul?
Da, domnule. i nu, domnule.
Explic-mi.
Da, e suficient loc s se ascund cineva, dac se-nghesuie
puin i se ghemuiete acolo. Dar tot ce-am adus a fost un
sandvi, ceva de but i o ngheat. Mi-a fi dat imediat seama
de surplusul de greutate i a fi verificat crui fapt i se
datoreaz.
Cmaa alb i pantalonii bleumarin pe care-i descrisese
chelnerul se potriveau cu cele pe care preedintele le purtase n
seara anterioar. Explicaia sa asupra surplusului de greutate pe
care l-ar fi avut cruciorul dac cineva ar fi ncercat s se
ascund ca s intre sau s ias din apartamentul preedintelui
prea veridic i corect. A fost verificat din nou legitimaia sa.
Nu era niciun motiv s se bnuie c ar fi fcut altceva dect ce
spusese c-a fcut a adus comanda unui client al hotelului n
camera sa.
Pe msur ce minutele treceau, iar ancheta se intensifica, a
fost din ce n ce n ce mai clar c POTUS nu mai era n cldire.

Dup o or acest lucru era confirmat dincolo de orice ndoial.


Cu toate astea, nimeni n afara agenilor Serviciului Secret de
rang nalt prezeni i a oamenilor care alctuiau anturajul cel
mai intim al preedintelui nu tia acest lucru.
La 9:20 a.m., aceti oameni s-au adunat ntr-un apartament
foarte bine securizat de la etajul patru al hotelului Ritz: Jack
Lowe, consilierul de securitate dr. James Marshall, consilierul de
aprare Terrence Langdon, eful cancelariei prezideniale Tom
Curran, purttorul de cuvnt al Casei Albe Dick Greene i
agentul numit pentru protecia preedintelui, Hap Daniels.
Ceilali vicepreedintele Hamilton Rogers, secretarul de stat
David Chaplin i generalul de aviaie Chester Keaton, preedinte
al efilor de cancelarii, se aflau n drum spre Washington ntr-un
avion privat, ns n comunicare permanent cu cei rmai la
Madrid printr-un sistem de telefonie securizat.
Trebuie s plecm de la premisa unei nelciuni, le spuse
Hap Daniels.
Da, bineneles, spuse Marshall i se uit la ceilali. Asta nu
e doar o catastrof monumental, dar mai e i o problem de
protocol la mijloc. Ambasadorul nostru la Madrid trebuie
informat de urgen. La fel CIA, FBI i poate i alte vreo duzin
de agenii. Nu putem dect s ne punem sperana n Dumnezeu
c n-o s primim vreo caset care s ni-l arate prizonier al
teroritilor, rugndu-se s i se crue viaa i cu un nenorocit cu
cagul ameninnd s-i taie capul. Totui, pn aflm ceva,
pn vedem ce urmeaz, nu ne putem permite s transpire vreo
informaie. Nimeni n lumea asta n-ar putea concepe c
preedintele SUA e dat disprut. Dac se afl ceva, numai bunul
Dumnezeu tie ce dracu se va ntmpla cu bursele i ce zarv i
demonstraii de for ar ncepe i cine ar putea ncerca s
profite de situaie n chiar propriile lor ri.
Marshall se aplec spre telefon.
Domnule vicepreedinte, m auzii?
Da, Jim, se auzi clar vocea vicepreedintelui Rogers.
nelegei n ce postur v pune situaia aceasta. Pn cnd
POTUS va fi gsit i adus ntreg sub protecia noastr, suntei
informat c vi se poate cere n orice moment s depunei
jurmntul de preedinte.
tiu, Jim, i in cont de aceast responsabilitate cu toat
seriozitatea.

Jake Lowe travers camera spre telefon.


Sunt un milion de ntrebri de pus, spuse. Ce se ntmpl?
Cine e responsabil? Cum au intrat i ieit fr s atrag atenia
niciunui agent al dispozitivului de protecie al Serviciului Secret?
Ce putere sau ce puteri sunt implicate? Ce state trebuie
informate i, mai ales, ce le spunem? S facem filtre rutiere? S
nchidem aeroporturile? i cum s facem toate astea fr ca
presa s prind de veste? Aa cum spunea Jim, nu putem lsa
lumea ntreag s cread c preedintele SUA a disprut. Ne
trebuie o poveste de acoperire, i nc repede. Cred c despre
asta-i vorba.
Se uit la Hap Daniels.
Spune-mi dac scrie sau dac n-ar merge.
Apoi se uit la purttorul de cuvnt al Casei Albe, Dick
Greene.
Spune-mi dac poi s te descurci cu presa sau nu.
n cele din urm, se uit iari la telefon.
Mai suntei acolo, domnule vicepreedinte?
Da, Jake.
Pot s m aud i ceilali?
Da, putem, Jake era vocea secretarului de stat, David
Chaplin.
Bun, s-i dm drumul, spuse Lowe, uitndu-se la cei din
camer. n hotel s-a strnit deja zarva. Toat lumea tie c ne
temem c s-a produs o bre serioas n sistemul de securitate.
Ceea ce nu tie nimeni e c prima oar am fost ntiinai de
aceast fisur, de o grav ameninare terorist, la ora 3 n
dimineaa aceasta. Aceea este ora la care l-am trezit pe POTUS,
l-am cobort cu un lift de serviciu n garajul de la subsol, iar deacolo, ntr-o main ordinar, l-am transportat ntr-o locaie
secret. Unde se afl i acum. n siguran i ntreg, ct vreme
ancheta noastr continu.
Se uit iar la Dick Greene.
Crezi c te descurci cu povestea asta?
Cred c da. Pentru o vreme, cel puin.
Lowe se uit la Hap Daniels.
Dar tu?
Da, domnule. Dar asta tot nu rezolv cea mai urgent
problem. Unde este preedintele? Cine-l deine?
James Marshall, consilierul de securitate naional, i ntoarse

ochii spre Daniels.


S-a pierdut de sub supravegherea ta. Aa ceva nu s-a mai
ntmplat n toat istoria. Gsete-l i adu-l napoi n siguran.
Dar f dracului ce trebuie n linite. Altfel, dac povestea asta
iese la iveal, Serviciul Secret o s apar n ochii lumii precum
Bo Peep4.
l vom aduce napoi, domnule. Avei cuvntul meu. n linite
i n siguran.
Marshall se uit pe sub sprncene la Lowe, iar apoi la Hap
Daniels.
Aa ar fi dracului cel mai bine.

33
AEROPORTUL LEONARDO DA VINCI, ROMA. 9:40 A.M.
Cursa Air Malta pe care Nicholas Marten a luat-o din Valletta
aterizase cu treizeci de minute nainte, iar el atepta acum s se
mbarce n cursa Alitalia ce fcea o or i patruzeci i cinci de
minute pn la Barcelona destinaia lui Demi Picard dup ce
prsise Malta.
Aflase unde pleac la fel cum aflase unde sttea n capitala
maltez, mituindu- pe eful de sal de la Caf Tripoli s-i spun
destinaia taxiului pe care-l chemase pentru ea, reverendul Beck
i pentru tnra pe nume Cristina British Hotel, domnule
Marten, i spusese ncetior.
La fel fcuse Marten i cu recepionerul mustcios de la
British Hotel, de care se apropiase la cteva clipe dup ce Demi
plec. I-a spus c domnioara Picard era logodnica sa i c
avuseser o mic ceart, iar ea fugise.
Trebuie s vin i maic-sa mine, aici n La Valletta, i nu
tiu ce-o s-i spun acuma. Demi e singurul ei copil, pomeni el,
abtut, intrnd n jocul pe care nu-l mai jucase de pe vremea
cnd era detectiv n Los Angeles pe-atunci era n stare s intre
4 Personaj dintr-un cntec popular pentru copii care-i pierde oiele i
nu tie unde s le gseasc (n.t.).

n orice rol necesar pentru a obine informaiile pe care le cuta.


Avei cea mai vag idee unde a plecat?
Team mi-e c nu v pot spune, domnule.
Marten se prefcu a fi sincer.
Era chiar foarte suprat, aa-i?
Da, domnule. Mai ales azi-diminea cnd a sunat puin
dup ase i m-a rugat, ba chiar mi-a cerut s fac tot ce-mi st
n puteri s-i fac o rezervare la un hotel.
i i-ai fcut?
Da, domnule.
Acela a fost momentul cnd Marten i-a strecurat
mustciosului un baci generos, spunnd:
Pentru maic-sa.
Recepionerul ezit, apoi se aplec nainte i mzgli iute pe o
bucat de hrtie de pe tejghea: hotelul Regente Majestic,
Barcelona. O mpturi i i-o ntinse lui Marten.
Pentru maic-sa, spuse el cu sinceritate. V neleg,
domnule.
De ce plecase Demi la Barcelona i nc n aa grab, dup
ce, aparent, o abandonase toat lumea n Malta sau, cel puin,
prsiser insula, habar n-avea. Indiferent ce se ntmplase
ntre ea i reverendul Beck, Demi era n mod cert n legtur cu
el, aa cum, se prea, era i Merriman Foxx. i iari Nicholas se
gndi ct de ciudat era c un pastor afro-american era prieten
de mult vreme cu un ofier al regimului de apartheid care, n
plus, condusese o unitate medical cu scopul de a descoperi
arme biologice menite s tearg de pe faa pmntului
populaia neagr african.
Mai era ns ceva ciudat. Ceva la care Marten nu prea se
gndise pn nu dduse de Beck la masa lui Merriman Foxx de
la Caf Tripoli: anume c reverendul fusese cel care o chemase
pe Lorraine Stephenson s-i acorde ngrijire medical lui
Caroline atunci cnd aceasta czuse de pe picioare la puin timp
dup nmormntrile soului i fiului ei. i c dr. Stephenson
fusese cea care-i administrase ceea ce-i provocase lui Caroline
moartea ntr-un timp aa de scurt.
De la Beck la Stephenson la Foxx doctorul, individul cu prul
alb, cu degetele lui lungi, hidoase i cu oribilul deget mare
tatuat cu crucea cu cercuri.

Aceste fapte luate mpreun fceau ca reverendul s fie


aproape la fel de interesant ca dr. Foxx nsui, iar Marten spera
c, urmnd-o pe domnioara Picard, va da mcar de unul dintre
ei, dac nu de amndoi.
Marten auzi anunul de mbarcare la bordul cursei Alitalia.
Porni spre poarta de mbarcare, purtndu-i geanta n care avea
agenda electronic pe un umr. n acest timp observ un tnr
destul de bine fcut aezat la aceeai coad ca el, cu civa
cltori mai n spate. Prea s aib vreo douzeci i ceva de ani,
purta blugi i o jachet lbrat peste un fel de tricou ce se
voia extravagant. Student poate, sau un tnr artist, cine tie?
Problema era c-l mai vzuse i nainte. n holul hotelului
Castille din La Valletta, atunci cnd preluase cheia camerei, apoi
n avionul cu care cltorise din Malta la Roma. Iar acum, iat,
se mbarca n acelai avion cu care pleca el spre Barcelona. Navea niciun motiv s bnuie c-ar fi fost altceva dect o
coinciden. Doar c exact asta credea, i-l nelinitea. De parc
tnrul avea scris n frunte: Merriman Foxx.

34
MADRID. 11: Q0 A.M.
Trecuser deja patru ore de cnd Jake Lowe descoperise c
preedintele lipsea. n SUA fiecare agenie federal de
securitate funciona, n mod clandestin, la supraturaie, printre
ele Serviciul Secret, CIA, FBI, NSA i fiecare ramur a spionajului
militar.
Vicepreedintele Hamilton Rogers l anunase personal pe
premierul spaniol i pe ambasadorul american n Spania. S-a
crezut la nceput c ar fi trebuit informai ambasadorii Statelor
Unite din toat lumea i preedinii Rusiei, Chinei, Japoniei,
Franei i Italiei, precum i cancelarul Germaniei i primministrul Marii Britanii, ns aceast idee a murit n fa datorit
lui Jake Lowe.
Aceasta era i trebuia s rmn o mprejurare n care nimeni

nu trebuia s tie mai mult dect era necesar, spusese Lowe.


Dispariia avusese loc doar cu puin timp nainte, deci era foarte
posibil ca preedintele s se afle undeva n apropiere i s fie
gsit curnd i adus n siguran i n tain napoi. Cu ct erau
mai muli oameni care tiau ce se petrecuse, cu att cretea
riscul unei scurgeri de informaii. Iar dac se ntmpla una ca
asta, n-ar fi trecut nicio fraciune de secund pn cnd
ntreaga lume ar fi aflat c preedintele a disprut. Ar fi urmat
imediat, dezvoltase Lowe ngrijorrile de mai devreme ale dr.
Marshall, o destabilizare a echilibrului mondial de fore, ce ar fi
dus de ndat la o abrupt escaladare a temerilor n privina
siguranei naionale, n Statele Unite la fel, sau chiar mai mult
dect altundeva. Apoi temerile s-ar fi transformat rapid n
tensiuni militare sporite i ar fi dus la o bulversare fr
precedent a burselor din toat lumea. Doar Dumnezeu tie ce-ar
mai fi urmat, posibilitile erau nesfrite.
ntr-att de mare e puterea funciei de preedinte al Statelor
Unite ale Americii i, n consecin, a omului care o ocup, nc
era imperios necesar ca ntiinarea asupra celor ntmplate s
fie fcut ct mai puinor oameni.
n Madrid, din directivele prim-ministrului Spaniei, CNI
Centro Nacional de Inteligencia, serviciul secret de spionaj
naional coordona operaiunile de cutare n mare tain,
avndu-se n vedere toate cile de ieire din capital
aeroporturi, gri, autogri, cele mai importante autostrzi , i
desfura, cu mijloace electronice sofisticate, operaiunile de
supraveghere a comunicaiilor ntre liderii radicali cunoscui i
ntre organizaiile teroriste ce activau pe teritoriul Spaniei,
inclusiv a organizaiei separatiste basce ETA.
La hotelul Ritz, Hap Daniels i experii Serviciului Secret n
analiza imaginilor video se nghesuiau n centrul mobil de
comand al Serviciului Secret instalat n garajul de la subsolul
cldirii, verificnd nregistrrile zecilor de camere de
supraveghere montate nuntrul i mprejurul hotelului. Le-au
luat pe rnd: cele din apartamentul preedintelui de la al
patrulea etaj, cele de pe coridoare, cele din lifturi i din casa
scrilor de incendiu, cele din garaj i de la intrare i din alte
spaii comune ale hotelului i apoi cele de pe acoperi care
asigurau o panoram de 360 de jur-mprejurul cldirii.
Experii
Serviciului
Secret
cercetau
apartamentul

preedintelui aa cum credeau ei c trebuie: ca pe locul unei


infraciuni. La acelai etaj, n aceeai camer securizat n care
se adunaser i mai devreme, doctorul James Marshall era fa
n fa cu un grup de patru persoane Jake Lowe, Terrence
Langdon, Tom Curran i prietenul apropiat al preedintelui,
madrilen de ceva timp, Evan Byrd. Ceea ce avea s le spun era
ceva ce le trecuse, la un moment sau altul, tuturor prin minte.
i dac preedintele nu e victima unei rpiri? Dac nu e
nicidecum rpit, ci, ntr-un fel sau altul, a gsit o cale de a pcli
sistemul de protecie i a plecat pe cont propriu? Dac acesta e
rspunsul lui la cererea noastr de a aproba asasinarea
preedintelui Franei i a cancelarului german?
Dar cum ar fi putut trece de barajele teribil de complicate
ale Serviciului Secret? respinse Tom Curran o asemenea idee,
cel puin cu glas tare, ca i cum era imposibil s gndeti c un
om singur ar fi putut face aa ceva. Iar dac ntr-adevr ar fi
reuit, n-ar fi trebuit s treac i de dispozitivele spaniole de
securitate de afar?
Tom, s presupunem naibii c-a fcut-o!
Marshall era furios.
S presupunem c-a fost ideea lui i c a ieit. Cum?, n-are
nicio importan, dect c demonstreaz ct de al naibii de
detept este. Avem n fa un posibil dezastru. tie ce i-am
cerut. tie cine era atunci de fa. ntrebarea este ce va face cu
informaiile astea? Pn cnd nu-l aducem napoi, suntem n aer.
Noi toi.
Jim, eu cred Jake Lowe traversase ncperea pn la
fereastr, apoi se ntoarse cu faa spre ceilali c nu poate face
nimic.
Ce dracu-nseamn asta? izbucni Marshall. E preedintele
Statelor Unite, poate s fac aproape orice naiba i dorete.
Mai puin s spun adevrul despre povestea asta, spuse
Lowe mutndu-i privirea de la Marshall la ceilali. Ce-ar putea
face? S dea buzna ntr-o televiziune i s spun: Punei-m n
direct, am un anun important de fcut. Toi consilierii mei,
inclusiv vicepreedintele, secretarul aprrii, consilierul pe
probleme de securitate naional i eful de cancelarie, mi-au
cerut s aprob asasinarea efilor de stat din Frana i
Germania? Primul lucru pe care l-ar face cei de-acolo ar fi s-l
ncuie ntr-o camer i s cheme un medic. Apoi ar aprea

poliia spaniol i ambasadorul SUA. Toi ar fi convini c


preedintele s-a scrntit, iar Hap Daniels ni l-ar aduce napoi ct
ai clipi. Cu ct ar protesta mai mult, cu att mai dus ar prea.
Mai mult, dac a fcut treaba asta de unul singur, nseamn c
e convins c nu poate avea ncredere n nimeni. E n funcie
pentru c l-am pus noi acolo, i tim pe toi cei pe care-i tie i
el, ba chiar mai muli dect tie el. i va fi foarte contient de
asta. n plus, n-ar fi fugit, dac asta n-ar fi fost ultima soluie
pentru el, dac nu s-ar fi temut c de nu face exact ce i-am
cerut, l vom ucide, iar Rogers ar deveni astfel preedinte plin, a
crui prim aciune n aceast calitate ar fi s aprobe
asasinatele. Ar avea dreptate l-am ucide. i-l vom ucide n
clipa n care ne va fi adus napoi. O fi el un conservator i un
domn distins, ns e prea independent pentru gustul nostru. E
numai vina noastr c nu ne-am dat de la bun nceput seama ce
ne ateapt. i pentru c nu ne-am dat seama, acum el e
undeva afar. O bomb cu ceas, dac reuete s gseasc o
cale prin care ne-ar putea expune public. Pe de alt parte, nu
prea are multe de fcut. Nu poate folosi aparatur electronic
de comunicare, pentru c tie c orice mobil, BlackBerry sau
sistem de telefonie fix, de transmitere de mesaje scrise sau
vocale este monitorizat i gata s fie interceptat de toate
ageniile de securitate, att ale noastre, ct i ale spaniolilor.
Dac ncearc s sune oriunde, locaia n care se afl va fi
detectat nainte s aib zece secunde de conversaie. Oricum
ar fi, imediat ntrerupt, n caz c ar fi silit s sune mpotriva
voinei sale, iar serviciul spaniol sau oamenii notri l vor umfla
n cteva minute, dac nu chiar n cteva secunde. Aa c nu va
folosi niciun sistem electronic de comunicare. Asta nseamn c
e pe strzi i caut o ascunztoare pn se hotrte ce are de
fcut. Pentru c, pe lng vreo cteva vedete de muzic pop,
faa sa e cel mai uor de recunoscut oriunde pe planeta asta.
Unde naiba crede c se poate duce fr s-l recunoasc cineva
i s-nceap s urle ntr-o parte i-n alta? Iar cnd se va
ntmpla asta, poliia i serviciile secrete spaniole o s-apar la
faa locului ntr-o clipit. Au s-l ia pe sus din ochii lumii i-au s
ne sune. Apoi, Hap, Jim i cu mine l vom aduce la noi. Indiferent
ce-ar spune, n mai puin de o or ar fi napoi aici i lumea
ntreag ar fi convins c moartea soiei sale, tensiunile din
campania electoral, sarcinile funciei i tot ce se ntmpl n

Europa, toate astea l-au copleit i a cedat nervos. O echip de


medici l-ar examina i i-ar recomanda puin odihn i relaxare,
o pauz scurt undeva la ar nainte de reuniunea NATO de la
Varovia. Atunci l-am avea n minile noastre i am avea grij de
el: un infarct, sau aa ceva. Un sfrit tragic i trist al unei
preedinii onorabile, care ncepuse extrem de promitor.
Totu-i bine i frumos, spuse Evan Byrd. Dar dac asta nu e
lucrtura lui? Dac e ntr-adevr victima unei mrvii cumplite?
Atunci sperm i ne rugm s ias ct mai bine, nu? spuse
Lowe cu indiferen. Dar nu miza pe asta, Evan. Dac l-ai fi
vzut n avionul prezidenial cnd ne-a refuzat, ai nelege ce
vreau s spun. Nu, asta-i comedia lui i va ncerca s ne bage la
ap. Cum, nu tiu, dar de ncercat va ncerca. Trebuie s
strngem laul mai mult i s punem primii mna pe el.

35
HOTELUL WESTIN PALACE, MADRID. 11:40A.M.
Bun dimineaa, Victor.
Chiar m ntrebam cnd m vei suna, Richard.
Victor se nvrtea ncolo i ncoace prin camer, numai n
chiloi, cu mobilul la ureche. Trsese draperiile, cci lumina vie a
miezului zilei btea n ferestre. Ceea ce rmsese din micul
dejun care-i fusese adus n camer cafea, cereale, ou cu
unc i pine prjit era pe o tav lng u. Televizorul era
pornit, ncetior, pe un canal de desene animate.
Sper c nu-i faci griji din pricina asta? ntotdeauna sun
cnd spun c sun. Uneori, poate, ceva mai trziu dect i-ar
plcea ie, dar sun ntotdeauna, nu-i aa, Victor?
Da, Richard, suni.
Ai fost seara trecut la Ritz, aa cum i-am cerut?
Da, bineneles. Am comandat ceva de but n foaier, aa
cum ai zis. Apoi am luat liftul pn la etajul al doilea, mpreun
cu ali oaspei. Dup aceea am urcat la etajul trei, singur. Mi-ai
cerut s ncerc s ajung la al patrulea etaj, unde este cazat
preedintele. Liftul ns nu urca mai sus de etajul trei, iar scrile

de incendiu erau pzite de indivizi ce preau a fi dintr-un


serviciu de securitate. Cnd m-au ntrebat ce caut, am spus c
m-nvrteam pe-acolo n ateptarea unui amic cu care urma s
bem ceva. Mi-au spus c e interzis s urc mai sus, aa c le-am
mulumit politicos i am plecat. Am cobort i mi-am terminat
butura, cum mi-ai spus, apoi m-am ntors aici, la hotel.
Deci oamenii din serviciul de paz te-au vzut.
A, da. Dar n-a fost nicio problem.
Bine, Victor. Foarte bine, spuse Richard apoi tcu vreme de
cteva clipe. Am o alt misiune pentru tine.
Ce anume, Richard?
Vreau s pleci n Frana. S mergi la o pist hipic aflat n
afara Parisului.
Bine.
F-i bagajele acum. Du-te la recepie i pred cheia de la
camer. Acolo i se va nmna un plic. nuntru ai un bilet de
avion pentru Paris i instruciunile referitoare la ce ai de fcut
dup ce ajungi acolo.
Biletul e de clasa nti?
Bineneles, Victor.
i vrei s plec acum?
Da, Victor. Imediat ce nchidem.
Bine, Richard.
Mulumesc, Victor.
Nu, Richard, eu i mulumesc.
11:45 A.M.
Un individ nalt, slbnog, cu chelie, purtnd ochelari de
vedere i mbrcat cu o bluz neagr, blugi i tenii sttea la o
msu n fundul unei mici cafenele din centrul istoric al
Madridului, la vreun kilometru i jumtate, sau poate ceva mai
mult, de hotelul Ritz. Bea o cafea tare cu nghiituri mici i-i
privea cu atenie pe clienii ce ncepuser s apar pentru masa
de prnz. Vorbea fluent spaniola, iar acest lucru l ajuta s fie
mai n largul su i s par mai puin strin dect era. Pn n
acel moment, aa cum se ntmplase pe tot parcursul acelei
diminei ct colindase strzile oraului ncercnd s-i
ncropeasc o inut, absolut nimeni nu-i aruncase nici mcar o
privire mai lung. Spera ca i pe mai departe lucrurile s se

petreac la fel i nimeni s nu-i dea seama c acel brbat


singur aflat n mijlocul lor era John Henry Harris, preedintele
Statelor Unite.
Toat copilria sa, Harris auzise de destule ori avertismentul
rposatului su tat, un avertisment ce avea dou pri. nti i
spunea: Gndete ntotdeauna cu capul tu i nu-i fie
niciodat fric s acionezi, dac situaia o impune. Iar apoi
tatl su continua imediat astfel: Doar pentru c lucrurile par n
ordine, s nu crezi c nu se pot schimba ct ai clipi, cci nu
numai c se poate, dar chiar aa se i ntmpl cel mai adesea.
Predica aceasta repetat mereu i nu de puine ori pe un ton
aspru l ajutase s fie gata s acioneze mpotriva acelei teribile
i neateptate rsturnri de situaie pe care o trise aici. Dou
alte componente ale educaiei sale i-au fost deopotriv de folos.
nti, n tineree, lucrase la fermele i moiile dimprejurul
oraului su natal, Salinas, California, i acolo nvase spaniola
att de bine nct putea s treac cu uurin de la englez la
spaniol. i tot atunci pusese mna la fel de fel de munci,
inclusiv la pilotarea avioanelor utilitare cu care mprtia
chimicale peste culturi, de unde i se i trgea indicativul dat de
Serviciul Secret. Pe lng munca n agricultur, lucrase i ca
tmplar, iar mai apoi ca antreprenor n construcii, n special la
renovarea vechilor cldiri industriale din Salinas i chiar mai
departe, n nord, la San Jos. Ca atare, era familiarizat cu tainele
meseriei de constructor; cunotea cerinele mecanice i de
structur ale instalaiilor electrice, sanitare, de nclzire i de aer
condiionat i cum e folosit spaiul n funcie de utilitate i
design. Cldirile vechi aveau nevoie de o abordare deosebit,
mai ales cnd era vorba de instalarea sistemelor centralizate de
nclzire i de aer condiionat pe arhitectura original i de
potrivirea lor n spaii care iniial nu fuseser gndite pentru aa
ceva. Hotelul Ritz din Madrid fusese deschis n 1910. De-atunci
fusese renovat de cteva ori. Nu tia cnd au fost adugate
sistemele centrale de nclzire i de aer condiionat. tia ns c
Ritz era un hotel mare, ceea ce nsemna c tuburile nclzirii
centrale trebuiau s fie largi conductele principale aveau
probabil vreun metru i ceva sau chiar doi n diametru, iar cele
secundare ajungeau poate la vreo aizeci sau nouzeci de
centimetri. Acestea din urm erau mascate de tavanele false din

coridoare i n anumite zone ale camerelor. ns coloanele


principale aveau probabil, sau mcar ar fi trebuit s aib,
nuntru, pentru ntreinerea sistemului, trepte nfipte n zid din
subsol pn la acoperi.
tia c echipa Serviciului Secret trimis la faa locului naintea
vizitei sale verificase acele coloane i se asigurase c sunt
securizate cu mult naintea sosirii echipei prezideniale. Ceea ce
nsemna c fuseser blocate exact n acele puncte pe unde se
putea intra n ele: cile de acces de pe acoperi i din subsol.
Dar ceea ce nu avuseser niciun motiv s ia n considerare era
faptul c, att pe acoperi, ct i n subsol, aceleai ci de acces
aveau zvoare i pe dinuntru, astfel nct s nu rmn cineva
captiv acolo. Adic trapele de acces puteau fi deschise i de
dinuntru i s-ar fi blocat automat de cum cineva ar fi ieit de
acolo. Lund n calcul nevoia oricrei cldiri comerciale pentru
spaiu utilizabil, iar hotelul Ritz fiind o cldire veche i renovat,
nu putea fi altfel, era mai mult dect probabil c baza coloanelor
de aerisire ddea n ncperi deja amenajate din subsol ntr-un
depozit, ntr-o camer de unde se controla nclzirea sau poate
chiar n spltorie.
Pe aceste cunotine i pe aceste presupuneri i-a ntemeiat
Johnny Harris evadarea. i luase aproape dou ore i fusese mult
mai dificil dect se ateptase. Conductele secundare erau mai
nguste dect crezuse el i cotise de cteva ori pe trasee ce se
dovediser a fi fundturi, astfel c trebuise s se ntoarc pe
acelai drum prin ntuneric. Folosise mai multe cutii de chibrituri
s-i lumineze drumul i ncepuse s se gndeasc c s-ar putea
s rmn prins nuntru pentru totdeauna, cnd a gsit n
sfrit coloana principal i a nceput s coboare.
Monturile i o parte din tibie i le julise la snge i fiecare
mdular i era nepenit i dureros din pricina efortului fcut,
ns nu-i mai puin adevrat c avusese n bun msur
dreptate, iar planul i reuise: coloana principal de aerisire se
deschidea printr-o ui ntr-o ncpere larg din pivnia cldirii.
Odat ieit, uia gurii de acces s-a ncuiat automat n urma
lui. A parcurs apoi un coridor scurt, slab luminat, pn n zona
rampei de ncrcare, unde s-a pitit n dosul unui congelator
uria, pn cnd a sosit un camion de aprovizionare, puin dup
ora 3 dimineaa. Atept rbdtor, urmrindu-i pe cei doi indivizi
care descrcau camionul. Apoi, cnd cei doi au urcat n cabin

s semneze factura de livrare, s-a strecurat n spate i s-a


ascuns dup nite lzi cu salat pn cnd oferul a pornit
motorul i a luat-o din loc, trecndu-l i de agenii Serviciului
Secret, i de cei ai securitii spaniole aflai n afara hotelului.
Urmtoarea livrare a fost la un alt hotel, aflat la cteva cvartale
deprtare de Ritz. Harris a ateptat ca oferul s intre n hotel,
apoi a srit din camion pur i simplu i s-a pierdut n ntuneric.
Acum, cnd se apropia ora prnzului, sttea i i sorbea
cafeaua, nc nerecunoscut, ntr-o cafenea mic din centrul
istoric al oraului. n portofelul din buzunarul de la spate avea
carnetul de ofer eliberat n California, cardurile i o mie de euro
bani ghea. N-avea ns pe cap peruca de care nimeni n afara
frizerului su n-avea idee c o purta. Era perfect contient de
haosul ce avea s se strneasc de cum se va descoperi c
lipsea i ncerca s stabileasc cea mai bun modalitate de a
ajunge de unde se afla acolo unde voia v ajung fr ca cineva
s-l recunoasc i s dea alarma.

36
HOTEL RITZ. 11:50 A.M.
Tot etajul patru era un stup bzitor, aa cum Hap Daniels se
ateptase. Purttorul de cuvnt al Casei Albe, Dick Greene, era
gata s dea o declaraie de urgen puzderiei de corespondeni
de pres care nvliser n cldire, sporind i mai mult haosul ce
domnea printre reporterii acreditai pe lng preedinte n
timpul turneului su european. Circula deja informaia c
preedintele nu se mai afla n Madrid, c fusese dus n mare
tain n miezul nopii ntr-o locaie secret, dup ce spionajul
spaniol identificase o verosimil ameninare terorist. n calitate
de responsabil al anchetei Serviciului Secret, Daniels luase deja
legtura cu George Kellner, eful biroului CIA din Madrid, i cu
Emilio Vasquez, eful spionajului spaniol, punnd la cale o
unitate operativ comun care s fac posibil colaborarea celor
dou agenii americane cu autoritile de poliie i securitate
spaniole n operaiunea, disperat i de mari proporii, de

cutare a preedintelui, operaiune ce avea s fie catalogat ca


una de securitate naional, ceea ce nsemna c trebuia
acionat cu desvrit discreie la toate nivelurile. Imediat
dup asta, Daniels vorbise la telefon pe o linie securizat cu
agentul special al Serviciului Secret de la ambasada american
din Frana, cernd ca echipa de la Paris s intre n alert, dar s
rmn deocamdat pe loc, pregtit s intervin n caz c era
nevoie de mai muli oameni la Madrid. Nu peste mult timp, n
acea fierbere haotic, avea s li se alture Ted Langway,
director adjunct al Serviciului Secret, venit de la sediul central
din Washington. Deja era n drum spre Madrid ca s ia legtura
cu Daniels i s pun pe roate un sistem de comunicare 24 de
ore din 24 cu directorul Serviciului Secret, care, la rndul su,
era n legtur cu secretarul de stat pentru securitatea
teritoriului naional, sub comanda cruia aciona acum.
Apoi au urmat celelalte, urmele care l-au dus pe Daniels la
trapa pe care se putea intra n sistemul de aer condiionat care
se afla n tavanul fals al bii din apartamentul prezidenial.
Relund cadru cu cadru nregistrarea camerei video de pe
acoperi, anchetatorii au putut urmri sosirea la hotel a
camionului de aprovizionare la ora 3 i 2 minute. Fusese oprit i
verificat de agenii Serviciului Secret, apoi i s-a permis s intre.
Camerele de supraveghere din parcarea subteran a hotelului
artau acelai camion cobornd rampa i oprind la poarta de
descrcare la ora 3 i 8 minute n dimineaa aceea.
Un angajat al hotelului i oferul au descrcat mai multe lzi
de alimente, apoi au mers amndoi n partea din fa a
camionului, unde angajatul a semnat factura de livrare. n acel
moment se putea vedea o umbr foarte vag, ca de fantom,
micndu-se n apropierea prii din spate a camionului. Pornea
din partea de sus a ecranului, venind din direcia unui container
frigorific, mergea pn n spatele camionului, dup care
disprea. O clip mai trziu, angajatul hotelului s-a ndeprtat
de camion, oferul a urcat n cabin i a plecat. Camerele din
afara hotelului au surprins autovehiculul prsind hotelul, cotind
n strad i disprnd din imagine.
Cineva a urcat n camion ct timp oferul a discutat cu
angajatul hotelului. Oricine ar fi fost, era n camion cnd a
plecat acesta, spuse scrnind Hap Daniels, comentnd ceea ce
vzuse.

De atunci, oferul camionului fusese reinut de CNI i le


dduse locaiile la care mai fcuse livrri dup ce plecase de la
Ritz.
ntre timp, agenii Serviciului Secret i administraia hotelului
refcuser traseul fantomei de la camion napoi spre containerul
frigorific i, mai departe, n coridorul slab luminat din spatele lui,
verificnd fiecare ncpere i cale de acces cu care comunica. n
scurt timp, au descoperit un spaiu mare de depozitare, iar
nuntru o conduct principal a sistemului de nclzire i
aerisire care urca pn la acoperi i avea ramificaii secundare
ce ddeau n fiecare camer de la fiecare etaj al cldirii. Faptul
c accesul n conduct era blocat i c fusese verificat de echipa
Serviciului Secret, operaie ce fusese repetat cu puin timp
nainte de sosirea preedintelui, prea s exclud posibilitatea
ca cineva s fi intrat pe acolo folosindu-se de conducte ca s
ajung n apartamentul prezidenial, s-l rpeasc pe preedinte
i s-l scoat pe aceeai cale , mai ales c imaginile camerelor
de supraveghere surprinseser o singur umbr urcnd n
camion.
ntr-o clip, cu toii i-au dat seama de acelai lucru: modul n
care abordaser problemele de securitate vizase s
prentmpine intrarea cuiva n hotel fr s fie vzut, dar nu i
ieirea cuiva din hotel, mai ales a unei persoane care cunotea
straturile concentrice de securitate instalate de Serviciul Secret,
deci a cuiva precum nsui preedintele. Mai mult, dup toate
aparenele, preedintele plnuise aceast aciune i urmrise un
scop. Un inventar al hainelor pe care le mpachetase valetul
preedintelui la plecarea din Washington arta ce anume lipsea:
lenjerie, ciorapi sport, adidai, o bluz neagr i blugi. Adic
hainele n care preedintele se simea lejer la sfritul unei zile
de lucru. Portofelul lipsea de asemenea. Dar ci bani ar fi putut
avea n el nimeni nu prea s tie cu precizie. Secretara
preedintelui confirm faptul c i dduse o mie de euro nainte
de a prsi Casa Alb n vederea turneului european. S aib
asupr-i o sum bunicic de bani ghea oriunde ar fi mers era
un obicei pe care preedintele l deprinsese de pe vremea cnd
lucra la fermele din California, cnd pltea cu banii jos aproape
orice.
Ct despre modul n care se folosise de ventilaia hotelului
pentru a evita supravegherea Serviciului Secret, personalul de

ntreinere a hotelului a fcut o demonstraie despre felul n care


puteau fi deschise dinuntru trapele ce ddeau n sistemul
principal de conducte i cum se blocau automat de ndat ce
persoana care ar fi fost nuntru ieea, iar trapa se nchidea n
urma lui. Mai mult, coloana principal era dotat cu o scar care
mergea de pe acoperi pn n subsol, iar conductele laterale ce
duceau ctre camerele oaspeilor i ctre spaiile comune erau
suficient de largi ct s se poat strecura un om prin ele.
Orict de sceptic ar fi fost la nceput Hap Daniels c
preedintele acionase de unul singur i c evadase din hotel
prin acele conducte, dovada decisiv a venit cnd, la baza
conductei ce se deschidea n camera de depozitare, au fost
gsite rmiele ctorva chibrituri arse de curnd. Evan Byrd,
prietenul preedintelui, era fumtor de pip i avea o mic
colecie de cutii de chibrituri de decor, pe lng scrumierele din
toat casa. Daniels l vzuse pe preedinte lund mai multe cutii
din acelea nainte de a prsi locuina lui Byrd n seara
precedent i punndu-le n buzunar. Preedintele Harris nu
fuma i, din cte tia Daniels, nu fumase niciodat, aa c ce
anume avea de gnd s fac cu chibriturile nu tiuse atunci.
Acum ns nelesese. Le luase s-i lumineze drumul prin
conductele hotelului ca s nu fie nevoit s aprind becurile
dinuntrul sistemului de ventilaie i s nu rite astfel s-i
alerteze n vreun fel pe oamenii de gard.
Hap? auzi vocea lui Jake Lowe chemndu-l din cealalt
camer.
Aici.
O clip mai trziu, Lowe i dr. Marshall, consilierul de
securitate naional, au intrat n baia apartamentului
prezidenial, unde Daniels i ali doi ageni ai Serviciului Secret
cercetau o trap deschis n tavanul fals ai bii.
Pe aici a ieit, spuse Hap uitndu-se la gura conductei unde
se auzea un al treilea agent micndu-se nuntru. Ai gsit
ceva? strig Daniels spre cel de sus.
Mda, capul agentului se ii n deschiderea ptrat. nti c
oamenii de la ntreinere au avut dreptate. Dac urci aici, poi
nchide trapa n urma ta. O simpl nvrtire a ivrului o
blocheaz i nimeni n-o s-i dea vreodat seama c a fost
deschis.
Dar cum a reuit s-o deschid de-aici de jos? i trebuie chei

potrivite.
Dac chiar le vrei, le poi obine. Prinde.
i agentul arunc o bucat rsucit de metal n mna lui
Daniels.
O lingur. ndoit s poat fi folosit ca o cheie.
Rudimentar, dar funcioneaz. Am verificat.
Lowe se holb la lingur, apoi se uit la Jim Marshall.
A fcut o comand n camer. Un sendvi, o bere i
ngheat. Pentru care i trebuie linguri s-o poi mnca. A tiut
tot timpul ce are de fcut.
Se ntoarse spre Daniels.
Trebuie s vorbim.

37
12:00 P.M.
aizeci de secunde mai trziu, Lowe, Marshall i Daniels au
intrat n camera securizat pe care o folosiser i mai devreme.
Lowe nchise ua n urma lor.
Cred c acum se poate presupune c preedintele a fcut
asta de unul singur, spuse Lowe, uitndu-se la Daniels. De
acord?
Da, domnule, sunt de acord. ntrebarea este de ce?
Lowe i Marshall au schimbat o privire scurt, apoi Lowe
travers camera.
n mod evident, niciunul dintre noi nu tie rspunsul la
ntrebarea asta, spuse el. ns impresia mea este c, pentru el,
s-au ntmplat prea multe ntr-un timp prea scurt. Pn ntratta nct se pare c a ajuns pur i simplu s fie drmat i
epuizat psihic. Nu sunt psiholog, ns turneul acesta, felul n
care a decurs, mai ales n Frana i Germania, venind att de
repede dup o campanie electoral lung i extrem de
obositoare, urmat aproape fr niciun rgaz de ceremonia de
investire i de remanierea guvernului, plus ceea ce se ntmpl
n Orientul Mijlociu, toate astea au fost, orict de puternic ar fi,
peste msur de solicitante i ar fi fost pentru oricine altcineva.

tiu pentru c am avut cteva discuii ntre patru ochi despre


asta. O dat chiar m-a ntrebat dac l cred potrivit pentru
funcia asta. Adugai i c, dei nu vorbete despre acest lucru,
eu tiu c totui moartea soiei sale nc l bntuie. Gndii-v c
a ctigat alegerile i apoi, dup treizeci i trei de ani, i-a
petrecut primul Crciun fr ea, i pe deasupra mai era i singur
n Casa Alb. Peste toate astea, toi tim ct de apropiat era de
Mike i de Caroline Parsons i de fiul lor. Poate c de ar fi fost
genul de individ care se lamenteaz, dac ar fi fnos sau s-ar
mai mbta din cnd n cnd ar fi altfel, dar nu e niciuna, nici
alta. Punei toate astea cap la cap i vei descoperi un om care a
inut totul n el i este sleit emoional. i dintr-odat toate l
copleesc i face ceva nebunesc ca s se elibereze puin. Ceea
ce le spune Dick Greene celor din pres, jos, povestea asta c
Serviciul Secret l-a luat pe sus n miez de noapte i l-a dus ntr-o
locaie secret, ca urmare a unei ameninri teroriste verosimile
despre care nu putem da amnunte, vom continua s o spunem
chiar i cnd l vom aduce napoi. n felul acesta va avea timp
destul pentru un control medical complet, iar apoi, presupunnd
c e bine, va putea s se odihneasc i s se refac naintea de
reuniunea NATO de la Varovia.
Lowe travers camera napoi. nainte le vorbise amndurora,
dar acum se uita drept la Hap Daniels.
tim cu ce era mbrcat cnd a ieit. tim locurile unde a
oprit camionul dup ce a plecat de aici. E singur, poate chiar
dezorientat. Nu poate s se nvrt prin zon ca un turist fr s
fie recunoscut. Dac oamenii ti, CIA, spionajul spaniol i poliia
madrilen lucreaz mpreun, nu cred c va rmne disprut
prea mult timp.
Daniels n-a zis nimic, spernd c Lowe are naibii dreptate.
eful cancelariei face aranjamentele pentru un loc n care
s-l ducem de ndat ce l recuperm. E treaba noastr, a mea,
a lui Jim, a efului de cancelarie, a purttorului de cuvnt, aflai
aici la Madrid, i a vicepreedintelui i a secretarului de stat de
la Washington s ducem cu vorba guvernele strine i presa
pn cnd putem s-l aducem iar n faa lumii. E treaba ta s-l
gseti i s-l scoatem naibii de-aici, repede i n tain, s-l
ducem ntr-o locaie pregtit s-l primeasc. Voi l-ai dus pe
preedintele Bush n Irak n secret de dou ori. Prima oar nici
mcar n-a tiut cineva c e plecat pn nu s-a ntors napoi n

Texas.
Lowe tcu o vreme, iar ochii i se ngustar.
Hap, avem nevoie, ne trebuie aceeai eficien i n cazul
de fa. Situaia actual e mult mai delicat.
neleg, domnule. S-a ntmplat n timp ce era sub
supravegherea noastr. Vom avea noi grij.
tiu c vei avea, Hap.
Lowe se uit la Marshall, dup care l conduse pe Daniels la
u i i-o deschise.
Baft. Nou tuturor, spuse el, iar agentul special Hap
Daniels plec.
Lowe nchise ua i se ntoarse spre Marshall.
O fi mucat momeala?
C preedintele a luat-o razna?
Da.
Nu cred c are de ales. A cam fost jumulit de pene.
Preedintele a disprut i asta s-a ntmplat exact cnd el era la
comanda echipei de securitate. Se simte personal rspunztor.
Nu doar c l protejeaz pe omul nostru, el protejeaz funcia. i
vrea exact ce vrem i noi. S-l aduc napoi ct mai repede i cu
ct mai puin zgomot cu putin. Ca i cum n-ar fi plecat deloc.
Lowe se duse la un dulap de mahon, ntoarse cu gura n sus
dou pahare i scoase o sticl de whisky. Turn porii duble n
fiecare pahar i-i ntinse unul lui Marshall.
Pare-se c avem de-a face cu un preedinte care a decis s
fie propriul su stpn i care are idei foarte bine definite despre
felul n care vrea s guverneze ara.
Lowe trase o duc zdravn din paharul su.
n toi anii de cnd l cunosc, n-am avut niciodat nici cea
mai mic bnuial c e un tip cruia nu-i place s joace n
echip. Pn acum.
Marshall lu i el o nghiitur, apoi aez paharul pe o mas
de lng el.
E o lecie umilitoare, Jake. Una care l va costa viaa pe
preedinte. La naiba, s sperm totui c nu vom ajunge s
pltim i noi un pre att de mare.

38
12:55 P.M.
Nicholas Marten auzi scrnitul mecanismelor hidraulice ce
scoteau trenul de aterizare al avionului. Zece minute mai trziu
se afla la sol pe aeroportul El Prat din Barcelona, ndreptndu-se
spre terminal. Douzeci de minute dup aceea, i luase deja
bagajul i sttea la coada de mbarcare n autobuzul care avea
s-l duc n ora, dup o curs de douzeci i cinci de minute.
Dac o clip mai devreme se gndise la Merriman Foxx i Demi
Picard i la scurta conversaie telefonic pe care o avusese cu
Peter Fadden ct ateptase s urce la bordul avionului n Malta,
acum gndurile i-au fost distrase de un brbat aflat n aceeai
coad cu el, cu trei cltori mai n spate. Individul avea vreun
metru optzeci, era alb, probabil la vreo patruzeci de ani, cu
prul ncrunit. Purta ochelari de soare i un tricou polo galben
deschis, bgat n pantaloni. Pe umrul stng purta, cu o
oarecare neglijen, o mic geant roie de voiaj. Prea turist,
unul obinuit s cltoreasc mbrcat lejer i fr prea multe
bagaje. Nimic la acel individ nu era fcut s atrag atenia
asupra lui, iar Marten probabil c nici nu l-ar fi luat n seam de
nu l-ar fi vzut dnd n trecere din cap ctre tnrul n blugi i cu
jacheta lbrat care fusese n holul hotelului din Malta i n
cursele de la Roma la Valletta i de la Valletta la Barcelona.
Acum tnrul acela nu mai era de vzut, n schimb era individul
acesta, ateptnd la rnd s urce n autobuzul albastru spre
Barcelona. Dac primul tip l urmrise ntr-adevr din Valletta,
atunci era foarte probabil c acest al doilea brbat s fie acum
pe urmele sale. Pe scurt, primul l predase celui care se afla
acum n spatele lui.
12:30 P.M.
Tipul sttea acum cu dou locuri n faa lui Marten i de
cealalt parte a autobuzului, privind pe geam, n timp ce
autobuzul ieea din aeroport, lund-o pe autostrada ce ducea
spre ora. Marten l privi ndelung, apoi se ls n scaun

ncercnd s se relaxeze.
Era vineri, 7 aprilie. Cu dou zile nainte, poliia metropolitan
din Washington l escortase de la nmormntarea lui Caroline i-l
urcase ntr-un avion spre Londra, unde ajunsese cu o zi n urm
i de unde, foarte curnd dup aceea, se mbarcase n cursa
spre Malta. Apoi, n dimineaa aceleiai zile, n urma ntlnirii
avute cu o sear nainte cu Merriman Foxx, prsise n mare
grab insula, urmrind-o pe Demi Picard la Barcelona. Era
zdrobit de attea schimbri rapide de fus orar. n ultima vreme
dormise foarte puin i numai adrenalina l mai inea n picioare.
tia c trebuie s-i stpneasc nervii, s fie atent la starea sa
psihic. n situaii ca aceea, cu uurin se puteau face montri
din ceea ce n realitate erau doar animlue pufoase. Ceea ce
nsemna c era foarte probabil s se nele n privina tipului cu
pr crunt, ochelari negri de soare i tricou polo, i c acel semn
cu capul n direcia tnrului cu jacheta llie putea s nu
nsemne absolut nimic i c niciunul din ei nu aveau niciun fel
de plan care s-l aib pe el n vedere. Aa c alung aceste
gnduri i i reaminti conversaia telefonic pe care o avusese
mai devreme cu Peter Fadden, care se afla de foarte puin timp
n Londra, unde fcuse o escal din drumul su spre Varovia,
unde mergea n calitate de corespondent al Washington Post la
reuniunea rilor NATO.
Marten i povestise pe scurt cum a decurs ntlnirea lui cu
Merriman Foxx din seara anterioar, cum s-a dat drept asistent
al preedintei de comisie Baker, i-a spus cum, dac iniial
doctorul se artase amabil i cooperant, devenise brusc colos
cnd l-a ntrebat despre experienele pe fiine umane cu toxine
experimentale efectuate dup dezafectarea oficial a
programului de arme biologice sud-african. i c se ncinsese i
mai mult atunci cnd i-a pomenit despre presupusul memoriu al
congresmanului Mike Parsons, despre care-i spusese c fusese
ntocmit cu puin timp nainte de moartea sa i care meniona
ntlnirea secret dintre Merriman Foxx i doctoria Stephenson,
n perioada audierilor comisiei. i c mai adugase i c Parsons
se ndoia de veridicitatea mrturiilor doctorului. Reacia lui Foxx,
i-a spus Marten lui Fadden, a fost s-i apere declaraiile cu
nverunare i s nege c o cunotea pe Lorraine Stephenson,
dup care a pus capt discuiei i a ters-o.
n cele din urm i-a spus i despre descrierea fcut de

Caroline individului cu pr alb i cu degete oribil de lungi i cu


un hidos deget mare pe care era tatuat o cruce cu cercuri la
capete. ngrozit, Caroline spusese c acest tip o consultase
atunci cnd fusese internat n clinica unde a fost transportat
dup ce-i pierduse cunotina la ceremonia de pomenire a celor
dragi.
Peter, spuse apsat Marten, Foxx nu numai c are prul
alb, dar are nite degete incredibil de lungi i un tatuaj ca cel
descris de Caroline pe degetul mare. i spun eu c a fost
implicat i n moartea lui Caroline i a doctoriei Stephenson. i
nc ceva: cnd m-am ntlnit cu el lua cina n compania
capelanului Rufus Beck.
Nu pricep, rspunse Fadden.
Nici eu. Reverendul Beck i Merriman Foxx ar trebui s fie
ca apa i uleiul.
i cu toate astea, zici c amndoi se simeau n largul lor,
cu toate c pe-aproape se afla cineva despre care credeau c
lucreaz pentru preedinta comisiei care l-a audiat pe Foxx.
i nu doar att, Peter. Foxx a depus mrturie ntr-o anchet
secret.
Apoi Marten i povesti restul. Cum jurnalista francez Demi
Picard era mpreun cu Foxx i Beck la Caf Tripoli i-l avertizase
ntre patru ochi s stea deoparte nainte s strice totul. C,
n dimineaa aceea, foarte devreme, Foxx i Beck plecaser din
Malta n direcii necunoscute lui. Curnd dup aceea, Demi
Picard plecase i ea la Barcelona, unde i fcuse rezervare la
hotelul Regente Majestic. nspre Barcelona se ndrepta i
Marten.
Peter, spuse Nicholas iari, pe acelai ton apsat, n timp
ce se anuna mbarcarea pentru avionul su, ncearc s afli
numele clinicii la care a fost dus Caroline dup ce doctoria
Stephenson i-a fcut injecia i nainte s fie transferat la
Spitalul Universitar. Trebuie s fi fost internat acolo mai multe
zile. Trebuie s existe un dosar sau ceva. Afl cine a tratat-o i
de ce afeciune mai exact.
Marten simi c autobuzul ncetinete i ridic privirea. Tipul
cu ochelarii de soare i tricou polo l studia. Prins asupra
faptului, zmbi vag, apoi ntoarse capul, uitndu-se pe geam.
Cteva minute mai trziu, autobuzul opri pentru prima oar n

Plaa Espanya. Patru pasageri au cobort, trei au urcat, iar


autobuzul a pornit mai departe. Urmtoarea oprire a fost pe
Gran Via/Comte dUrgell, apoi n Plaa Universitat, unde ali trei
pasageri i-au strns catrafusele i au cobort. Marten privi cu
atenie, ns cu fereal, spernd c individul n tricou galben i
pr ncrunit se va ridica i va cobor odat cu ei. Dar n-a fcuto, iar autobuzul plec mai departe.
La urmtoarea staie, n Plaa Catalunya, care se afla la mic
distan de hotelul Regente Majestic, trebuia s coboare
Nicholas. Autobuzul lu curba, iar el se ridic de pe scaun n
acelai timp cu ali ase cltori. Lundu-i geanta de voiaj, se
ndrept spre partea din fa a autobuzului, trgnd cu ochiul
spre omul lui, s vad ce avea de gnd s fac. Tipul rmase pe
scaun, lsat pe spate, cu minile adunate n poal, ateptnd ca
autobuzul s porneasc iar. Marten cobor cel din urm. Ocoli
civa oameni care ateptau s urce i o lu pe jos, cutnd
Rambla de Catalunya i hotelul Regente. O clip mai trziu
autobuzul aeroportului trecu pe lng el, angajndu-se n trafic.
Marten mai fcu vreo civa pai, apoi ceva l fcu s se ntoarc
i s se uite n urma sa. Tipul cu prul ncrunit i cu tricoul
polo galben era n staia de autobuz, urmrindu-l cu privirea.

39
GARA ATOCHA, MADRID. 1:05 P.M.
Cu un exemplar mpturit al ziarului spaniol El Pais sub bra,
preedintele SUA, John Henry Harris, cobor o ramp alturi de
un grup de cltori i se ndrept mpreun cu ei spre trenul
Altaria, numrul 1138. l atepta o cltorie de cinci ore, la
captul creia avea s ajung la nord-est de Barcelona. Deacolo urma s ia Catalunya Expres pentru a ajunge, o or i
ceva mai trziu, n vechea fortrea maur, Gerona.
Se gndise la toate astea n noaptea dinainte, n drumul de la
reedina lui Evan Byrd spre hotelul Ritz, dup ntlnirea
surpriz cu prietenii si, cum i numise gazda. De ndat, i-a
fost limpede c dac le refuza cererile, l vor ucide. Ceea ce

nsemna c nu avea de ales: trebuia s fug. i exact asta


fcuse. Fusese destul de greu s se descotoroseasc de sistemul
de securitate pe care i-l asigura Serviciul Secret i s ias din
hotel. Ce-i rmnea ns de fcut de-aici nainte era cu totul i
cu totul altceva.
Pe agenda turneului su european fusese programat i o
cuvntare la conferina anual a Institutului pentru O Lume
Nou, un grup de gndire alctuit din academicieni, oameni de
afaceri i foti lideri politici de notorietate internaional.
ntlnirile lor anuale aveau ca scop declarat sondarea viitorului
comunitii mondiale.
Instituia avea o vechime de mai mult de dou sute de ani, iar
n ultimul secol se reunise, de cele mai multe ori, n locaii
exotice din diferite pri ale globului. n ultimii douzeci i doi de
ani ns i alesese ca sediu un complex turistic exclusivist numit
Aragon, aflat n munii din mprejurimile Barcelonei. Ca
preedinte nou ales, John Henry Harris fusese invitat s fie
vorbitorul surpriz la reuniunea din acel an i s li se adreseze
invitailor n timpul serviciului divin de duminic dimineaa.
Preedintele acceptase invitaia i datorit faptului c gazda
acelei reuniuni era rabinul David Aznar, un vr de-al rposatei
sale soii i un foarte important lider al numeroasei comuniti
evreieti din Gerona.
Soia lui fusese evreic, iar acest lucru a fost socotit la nceput
un dezavantaj politic pentru el. ns s-a dovedit cu totul altfel.
Fusese o tovar de via inteligent, deschis, cu simul
umorului, ntr-un cuvnt, extraordinar. Iar publicul o adora.
Faptul c nu putea avea copii a fost tristeea vieii lor, pe care
au acceptat-o amndoi, ns pe msur ce el urc n ierarhia
politic, s-au pomenit amndoi nconjurai cu mult cldur, de
parc ntreg electoratul ar fi fost familia lor. Primeau ntruna
invitaii s-i petreac vacanele sau alte srbtori acas la
ceteni obinuii de toate rasele, religiile, cu dare de mn sau
nu, i nu de puine ori le acceptau. Presei i plceau chestiile
astea, dar i publicului i echipei lui politice. i le plcea i lor,
lui i soiei lui.
Prin ea a ajuns preedintele s-l cunoasc pe David Aznar, iar
cei doi brbai au devenit apropiai atunci cnd, n cteva ocazii,
rabinul a venit din Spania la Washington s fie alturi de el n
timpul bolii soiei sale, boal ce a avut o evoluie rapid. Rabinul

a fost de fa cnd a murit soia sa i tot el a fost cel care a


oficiat ceremonia de nmormntare, a fost acolo s-l mbrieze
n noaptea alegerii sale i a fost unul dintre invitaii
preedintelui la inaugurarea mandatului su. Iar apoi, rabinul l-a
chemat s fie invitatul surpriz la conferina care se inea la
complexul Aragon, nspre casa rabinului se ndrepta acum
Harris, pentru c era singura persoan n care ndrznea s aib
ncredere i s-i destinuiasc secretele pe care le aflase, iar
Gerona era singurul loc, cel puin pentru moment, unde credea
c se poate ascunde.
Cu capul plecat, ajunse la tren i se urc ntr-un vagon de
clasa a doua, mpreun cu mulimea de pasageri, n acelai fel
modest i nepretenios cum se comportase tot timpul ct se
aflase n gar, ateptnd la coad s-i ia bilet. Biletul l-a pltit
cu bani ghea, la fel cum fcuse i pn atunci, pe strzile
Madridului i n cafeneaua unde se refugiase nainte s-o ia spre
gar. Se strduise s rmn ascuns n mulime i s treac pe
ct posibil neobservat. Pn atunci, norocul fusese de partea lui.
Nimeni nu-l bgase defel n seam.
Pn atunci.
Preedintele tia c deja Hap Daniels pusese la lucru ntr-un
ritm ndrcit spionajul spaniol, CIA, FBI-ul i probabil alte vreo
cinci-ase agenii de securitate, cu singura misiune de a-l aduce
pe el napoi sub protecia Serviciului Secret. La fel, era absolut
sigur c NSA i folosea deja sateliii pentru monitorizarea
telecomunicaiilor din ntreaga peninsul Iberic. Tocmai acesta
era motivul pentru care abandonase echipamentul de
comunicare mobilul i BlackBerry-ul , pentru c tia c orice
ncercare de a lua legtura cu cineva ar fi fost interceptat n
cteva secunde i-ar fi fost nhat nainte s ajung pn-n
captul strzii.
Doar cu cteva ore nainte era cel mai puternic i mai bine
protejat om de pe planet, avnd la dispoziie toate ageniile i
tehnologia de cel mai nalt nivel. Acum era de unul singur, redus
la nimic altceva dect la iretenia i inteligena lui, i pe
deasupra cu misiunea de a dejuca prima ncercare veritabil de
lovitur de stat din istoria Statelor Unite din cte tia el.
Nu trebuia doar s-o dejoace, ci s-o i anihileze. Orice-ar fi fost.
Asasinarea efilor de stat francez i german i nlocuirea lor cu
oameni de ncredere pentru ei care s se supun ordinelor lor n

adunarea ONU era numai nceputul. A doua parte viza punerea


Orientului Mijlociu sub controlul lor i, simultan, strivirea statelor
musulmane din regiune. Cum aveau s fac acest lucru era cu
adevrat cutremurtor: planul necunoscut pentru ceea ce mai
mult ca sigur c era o campanie de distrugere n mas, Harris
era sigur c fusese ticluit i dezvoltat de fostul cercettor al
armatei sud-africane, Merriman Foxx. Avea s fie un comar
cum nici nu se putea imagina.
Nelinitit-i fruntea ce poart o coroan.5
1:22 P.M.
Trenul se zgli i ncepu s se mite alene spre ieirea din
gara Atocha. Vagonul pe care-l alesese era aproape plin cnd
urcase i se aezase pe primul scaun neocupat dinspre culoar,
lng un brbat cam de vrsta lui ntr-o geac de piele, care
purta basc i citea o revist. Preedintele, cu gesturi ct se
poate de fireti, deschise ziarul i ncepu s citeasc. n acelai
timp, ncerc s fie atent la ceea ce se ntmpla n jurul lui i la
toi cei dimprejur tineri i btrni, brbai sau femei care ar fi
putut fi membri vreunei agenii de securitate ce ncerca s-l
gseasc.
tiuse un lucru nc de la bun nceput, anume c atunci cnd
cei din Serviciul Secret aveau s-i dea seama c a disprut, nu
numai c ar fi pornit o urmrire general i clandestin ca s-l
aduc napoi, dar, n plus, ar fi cercetat fiecare centimetru
ptrat al apartamentului prezidenial ca s neleag ce s-a
ntmplat cu exactitate. Printre cei pe care i-ar fi chemat s-i
interogheze s-ar fi aflat i valetul lui, care ar fi fcut pe loc un
inventar al hainelor sale i le-ar fi putut indica celor din Serviciul
Secret c purta o bluz neagr, blugi i adidai cnd a plecat.
Hainele acelea erau acum ntr-un tomberon de pe o strdu din
centrul istoric al Madridului i le nlocuise cu o pereche de
pantaloni kaki, o cma sport albastr, o geac maro ieftin i
pantofi de aceeai culoare. Pe toate le cumprase de la un
magazin din Corte Ingles i le pltise cu banii jos. Pe lng asta,
mai purta o pereche ieftin de ochelari de citit, cumprai de la
un magazin de lng gar i, ceea ce era convins c e de cel
5 Shakespeare, Henric al IV-lea, partea a II-a (n.a.).

mai mare folos ca s nu fie recunoscut, i scosese mea. Hap


Daniels i oricine altcineva l mai cuta pe POTUS ar fi cutat pe
cineva care s semene cu cel pe care-l tiau, nu pe individul cu
chelie i ochelari i vorbitor de spaniol, ce prea mai degrab
administratorul unei coli sau vreun funcionra neimportant,
care mai i citea un ziar spaniol i cltorea ntr-un tren de
Barcelona, la clasa a doua.

40
HOTELUL REGENTE MAJESTIC, BARCELONA. 2:25 P.M.
tii cumva dac domnioara Picard a ajuns la hotel?
ntreb Nicholas, zmbindu-i atrgtoarei angajate de la
recepie. M numesc Marten i sunt angajat la Washington Post.
Ni s-a spus s ncercm aici pentru camere libere.
M scuzai, zmbi femeia, dar nu neleg.
Suntem la Barcelona pentru Conferina Jurnalitilor i a
Fotografilor de Pres. Numele ei este Picard. P-I-C-A-R-D.
Prenumele, Demi.
O clip, spuse femeia, iar degetele ei ncepur s danseze
pe tastatura calculatorului. Da, domnioara Picard s-a cazat la
amiaz, spuse fr s ridice privirea de pe ecranul
computerului. Spuneai c numele dumneavoastr este?
Marten, cu e. Nicholas Marten.
Domnule Marten, nu cred c vi s-a fcut rezervare. Ar
putea fi oare fcut sub un alt nume?
Eu Marten ezit, femeia i oferise o ans pe care ar fi
fost nebun s n-o foloseasc. Ar fi trebuit s fiu nregistrat cu un
mic grup din care fac parte domnioara Picard i reverendul
Beck din Washington. Reverendul s-a cazat i el deja, nu-i aa?
Degetele femeii muncir iar tastatura.
Reverendul Rufus Beck are rezervare, dar n-a sosit nc.
Marten avusese dreptate, Demi l urmase pe Beck la
Barcelona.
i spunei c nu avei nicio rezervare pe numele meu?
ntreb Marten cu inocen.

Nu, domnule.
M temeam c se va ntmpla ceva de genul acesta. S nu
lai niciodat o secretar nou s-i fac treaba, spuse Marten
uitndu-se pierdut n gol, ca i cum ar fi ncercat s hotrasc ce
are de fcut n continuare, apoi se uit iar la recepioner. Avei
cumva o camer liber? Orice fel de camer ar fi bun, spuse
zmbind. V rog, deja am avut o zi foarte lung.
Femeia l privi cu simpatie.
S vd ce pot s gsesc.
Camera 3117 era mic, ns avea vedere ctre strad, iar
Marten sttea lng fereastr privind n jos. Nu se simise deloc
n largul su s-i foloseasc numele lui s se cazeze, ns nu
venise pregtit cu documente sau cu o identitate fals, aa c na avut de ales.
Pe de alt parte, era destul de sigur c-l pierduse pe
urmritorul su cu pr ncrunit i cu tricou polo galben. i era
sigur c individul l urmrise. l urmrise de la distan primele
cinci cvartale pe lng care trecuse dup ce plecase din staia
de autobuz din Plaa Catalunya. Apoi, n mod voit, Marten intr
ntr-un restaurant cu specific local din strada Pelai, unde lu
nite aperitive i mai trase de timp nc vreo or. Apoi, fcnd
pe turistul i fr s se grbeasc deloc, prsi localul i o lu
pe jos spre Plaa de la Universitat, oprindu-se s rsfoiasc nite
cri ntr-o librrie, apoi ntr-un magazin de pantofi. Apoi mai
pierdu o jumtate bun de or s colinde un imens magazin
universal Zara, de unde a ieit pe o poart lateral i i-a croit
drum pe Rambla de Catalunya spre hotel. n niciunul din locurile
unde oprise nu-l vzuse pe tipul ncrunit.
Cine era acel individ sau tnrul cu geaca lbrat care-l
urmrise din Valletta n-avea cum s tie. Nu tia dect c treaba
asta ncepuse n Malta, unde obiectivul su fusese Merriman
Foxx. Presupunnd c Foxx i fcuse pn la urm temele i
descoperise c Marten n-avea nicio legtur cu congresmana
Baker, atunci probabil c indispoziia sa era mult mai mare
dect fusese cu o sear n urm la Caf Tripoli. Mai mult ca sigur
c voia s afle cine era Marten i ce altceva mai tia i ce
motive avea s fac ce fcuse i dac l angajase cineva. i de
ndat ce ar fi aflat destule despre el, Marten putea fi sigur c
sud-africanul ar fi gsit o cale de a pune capt definitiv

curiozitii sale.
Marten se mai uit o clip n strad, apoi se ndeprt de
fereastr i travers camera. Exact atunci ncepu s sune
mobilul. Rspunse de ndat, spernd c era Peter Fadden, cu
informaiile despre clinica din Washington la care fusese
internat Caroline, ns nu era Fadden. n receptor se auzi vocea
familiar a lui Ian Graff, eful su de la Fitzsimmons & Justice.
Lui Marten i plcea ce fcea i-i plcea i firma pentru care
lucra. i plcea mult i de Ian Graff, ns acum nu se putea gndi
la aceste lucruri.
Ian, spuse Marten surprins, ncercnd ns s fie amabil.
Salut.
Marten, unde naiba eti?
Plinu, cu o educaie aleas i cu o cultur enorm, de obicei
afabil i ngduitor, Ian Graff devenea fnos i dificil cnd era
sub presiune. Iar Marten tia prea bine c se fceau presiuni tot
mai mari pentru finalizarea planurilor pentru proiectul uria i
costisitor al proprietii Banfield la care lucrau.
Sunt n ncepu Marten, dndu-i seama c n-avea rost s
mint, Barcelona.
Barcelona? Am sunat la hotelul tu din Washington. Mi s-a
spus c-ai plecat. Credeam c vii ncoace.
mi pare ru, ar fi trebuit s sun.
Da, ar fi trebuit. i ar mai fi trebuit s fii la biroul tu chiar
n clipa asta.
mi cer scuze, dar am ceva foarte important de fcut.
La fel e i proiectul Banfield, dac-nelegi ce vreau s zic.
neleg, Ian. Chiar neleg. Completamente.
i, mai precis, ct are s te mai in ocupat aceast foarte
important afacere?
Nu tiu.
Marten se ntoarse iar la fereastr i privi n strad. Tot nu era
nici urm de tipul ncrunit, cel puin din cte putea el s vad.
Numai trafic i pietoni.
i trebuie ceva cu care a putea s te ajut de-aici? E vreo
problem cu alegerea plantelor, sau cu autorizaia pentru
lucrrile de nivelare, cu comenzile, spune-mi!
Problema noastr sunt domnul Banfield i soia lui. Au decis
c pdurea de rododendroni ar trebui s fie pe dealul sudic i nu

pe cel din nord, unde ar vrea s se planteze vreo optzeci, o sut


de ginkgo.
Ginkgo!?
Da.
Marten plec de la fereastr.
Vor crete mult prea nali i mult prea groi s se mai vad
rul.
Exact asta le-am spus i noi. Dar asta nu-i nimic pe lng
planurile pe care le au cu straturile de forsythia, cu azaleele i
hydrangea.
Au fost de acord cu ele acum zece zile.
Ei bine, de azi-diminea nu mai sunt. Au fost ns de acord
s plteasc schimbrile. Numai c nu vor s se modifice
programul i nici s se amne termenul de predare a lucrrii.
De-a fi n locul tu, mi-a mica de urgen fundu-aici cu
urmtorul avion.
Nu pot face asta, Ian. Nu nc.
Eti angajat la noi sau nu?
Te rog ncearc s nelegi c ce fac aici e foarte complicat
i foarte personal. Dac
Se ntrerupse la mijlocul propoziiei, cnd n ua camerei sale
se auzi brusc un ciocnit puternic. Aproape imediat urmar
altele.
Ian, ateapt o clip te rog.
Marten trecu n micul antreu prin care se ajungea din camer
la u. Aproape ajunsese cnd l trsni gndul c putea fi, la
urma urmei, tipul cu pr crunt. n coridor, afar, putea fi tipul
acela i Merriman Foxx, care hotrse c nu mai avea rost s
afle cine, de ce i ce, i pur i simplu avea de gnd s-l elimine
de ndat.
Btaia se auzi iar.
Doamne, suspin Marten.
Duse imediat telefonul la ureche.
Ian, spuse cu voce sczut, trebuie s m ocup de o treab
acum. Trimite-mi modificrile prin e-mail i am s-i rspund
imediat ce-am s pot.
nchise telefonul, dar btaia n u se auzi iar, mai tare, mai
dur. Oricine o fi fost, nu avea de gnd s renune. Cut din
ochi ceva ce-ar fi putut s-i serveasc de arm, ns tot ce-a
gsit era telefonul de camer, prins chiar pe peretele de lng

el. l ridic i sun la recepie.


Vorbii englezete? spuse Marten n receptor.
Da, domnule.
Bine. Rmnei la aparat, v rog.
Cu receptorul n mn o linie de urgen ctre operatorul de
la recepie n caz de nevoie, Marten inspir adnc, apoi rsuci
yala i deschise ua.
n coridor era Demi Picard, cu minile n olduri, intuindu-l cu
privirea scprtoare.
Ce Conferin a Jurnalitilor i Fotografilor de Pres? se rsti
mnioas, n engleza ei cu accent francez. Cum m-ai gsit? Ce
mama naibii faci aici?
Numai un pic de-ar fi fost mai ncins, ar fi luat foc.

41
3:00 P.M.
A fost nevoie de o foarte lung plimbare pn s reueasc
Marten s-o calmeze suficient pe Demi ct s vorbeasc cu el
mcar. I-a luat i mai mult s-o conving s ia prnzul mpreun.
Dup aceea, i-a mai trebuit nc aproape o jumtate de sticl de
ampanie specific barcelonez, numit cava., foarte bun, ca s
se comporte mcar aproximativ civilizat.
Erau la o mas din salonul din fund de la Els Quatre Gats
Patru Pisici , o cafenea de pe o strdu ngust din sectorul
Barri Gotic.
Comandaser suquet de prix, o tocni de cartofi cu pete,
picant, i beau cava. ncetul cu ncetul, jurnalista se ddea pe
brazd.
Demi nc mai purta blazerul albastru nchis peste cmaa cu
croi brbtesc n dungi i pantalonii cafenii pe care le mbrcase
n dimineaa aceea la Valletta. C era sau nu fotograf
profesionist, era n mod cert obinuit s cltoreasc repede
i doar cu strictul necesar asupra ei. Probabil din acelai motiv
i purta prul tuns scurt, s nu aib prea mult de lucru cu el,

doar s-l spele i s-l zburleasc puin. Era deteapt, hotrt


i, aa cum tia deja, iute la mnie. Orict de adevrate ar fi fost
aceste lucruri despre ea, n acelai timp prea, n mod ciudat,
destul de departe de toate acestea, ca i cum tot ce fcea, chiar
i profesia ei, avea legtur cu altceva. Ce-ar fi putut fi acel
altceva, Marten n-avea de unde s tie i nici cum s ghiceasc,
ns i ddea lui Demi un aer straniu de vulnerabilitate, care-l
nedumerea pe Nicholas, netiind cum i de unde s-o apuce.
Ochii ei mari, bruni i adnci nu-l ajutau nici ei, pentru c
atrgeau atenia i descumpneau, mai ales atunci cnd Demi
i aintea privirea asupra cuiva, aa cum o fcea chiar atunci cu
Marten.
Vrei s am ncredere n tine, spuse ea, nu-i aa?
M-ar ajuta.
Dar nu crezi c tu poi avea ncredere n mine.
Marten zmbi.
Te-am ntrebat n Malta unde au plecat doctorul Foxx i
reverendul Beck sau fata aceea Cristina i mi-ai rspuns c nu
tii. Dei ai tiut tot timpul c Beck venea spre Barcelona, i la
ce hotel i
Demi i tie scurt vorba.
Recepionerul m-a sunat puin nainte s ajungi tu n
camera mea. Mi-a spus c reverendul i-a cerut s-mi transmit
scuzele lui c pleac aa, dintr-odat. Mi-a spus unde a plecat i
c lsase un bilet de avion pe numele meu, asta n caz c voiam
s-l urmez. Biletul era n plicul pe care l-am ridicat de la recepie
atunci cnd am plecat.
Amnuntele i motivele venirii tale aici nu m privesc. Ce
m privete, n schimb, este c, ce mai tura-vura, m-ai minit.
Spune-mi cum ar mai ncpea ncrederea aici?
Hai s zicem c faptul c ai aprut n Malta i felul cum ai
tratat cu doctorul Foxx m pune ntr-o poziie delicat.
De aceea mi-ai spus c-a putea strica totul?
Ce vrei de la mine?
Felul n care Demi evitase s rspund la ntrebare i felul
cum l-a privit n clipa aceea l-au fcut pe Marten s neleag c,
cel puin pentru moment, ea nu avea de gnd s spun mai
multe despre acel subiect.
Uite care-i treaba, spuse el franc, am venit aici din acelai
motiv pentru care am fost n Washington i n Malta, s aflu

adevrul despre ce i s-a ntmplat lui Caroline Parsons. Despre


ce vrei sau nu vrei s vorbeti e treaba ta, ns din punctul meu
de vedere e evident c ai venit n Barcelona din cauza
reverendului. De aceea sunt i eu aici. Beck i Foxx erau
mpreun n Malta dintr-un motiv ntemeiat. Au plecat amndoi
separat. Ceea ce m face s cred c se vor rentlni i nc
repede, mai ales pentru c Beck nc se mai nvrte prin partea
asta de lume. Reverendul e suspect, ns Foxx e cel care m
intereseaz cu adevrat i pariez c bunul reverend m va
conduce la el, i c nici nu va trebui s atept mult pentru asta.
i crezi c doctorul Foxx are vreun rspuns s-i dea n
chestiunea asta referitoare la doamna Parsons?
Da, spuse Marten, iar ochii si erau dintr-odat scprtori.
A nceput s vorbeasc despre asta seara trecut, dup care i-a
dat seama c mersese prea departe, iar acest fapt l-a iritat.
Vreau s aud ce are de spus pn la capt.
Exact n acel moment chelnerul care-i servise, un tip cu
trsturi delicate i plcute, cu pr negru, se opri n dreptul
mesei lor.
Pot s v mai servesc cu ceva? ntreb n englez.
Nu acum, merci, rspunse Marten.
Sigur, tnrul nclin capul i plec.
Demi mai lu o nghiitur de cava i-l privi pe Marten peste
marginea paharului.
Se pare c i-a psat foarte mult de doamna Parsons.
Am iubit-o, spuse Marten sincer i direct.
Era cstorit.
Marten nu zise nimic. Demi schi un zmbet.
Deci, dragostea te-a adus aici.
Marten se aplec peste mas.
Spune-mi despre vrjitoare.
Pi ea ezit i plec ochii spre pahar, nesigur dac s
spun ceva i nici ce anume s spun. tii ce e aceea strega,
domnule Marten? ntreb ridicnd ochii spre el.
Nu.
Aa li se spune n italian vrjitoarelor. Am avut o sor mai
mic. A plecat n Malta acum doi ani i a disprut. Mai trziu am
aflat c era o strega practicant i c fcea parte dintr-un
convent secret al vrjitoarelor italiene. Dac acest lucru are vreo
legtur cu dispariia ei, nu tiu. Ce tiu ns e c Malta e plin

de organizaii secrete i de locuri strvechi. Sora mea a mers n


Malta pentru trei zile i acolo a fost vzut ultima oar.
Autoritile au cutat-o fr succes. Mi-au spus c era o femeie
tnr i c ar fi putut face orice, ar fi putut pleca oriunde.
Pentru mine acesta n-a fost un rspuns mulumitor. Aa c am
fcut cercetri pe cont propriu. Aa am auzit de doctorul Foxx.
Are multe legturi n Malta i cunoate oameni i lucruri pe care
nu le tie oricine, nici chiar poliia. Dar sunt lucruri pe care nu lear dezvlui unui necunoscut. Nu tiam ce s fac i, n plus,
trebuia s m ntorc la slujb, ns datorit profesiei am primit
un angajament n Washington, anume s fac un fotoreportaj
despre viaa social a congresmanilor. Acolo am aflat despre
reverendul Beck i c l cunotea bine de doctorul Foxx. Pentru
mine asta-i o ans enorm s aflu ce s-a ntmplat cu sora
mea, aa c, printr-un editor francez, am aranjat s fac un
album despre clericii din preajma politicienilor. Am fcut din
Beck subiectul principal, ca s m pot apropia de el i s-i ctig
ncrederea. De aceea am putut merge n Malta s-l ntlnesc
personal pe Foxx. Dar n-am putut s vorbesc cu el aa cum
voiam pentru c, Demi se opri, ochii i se umplur de mnie, apoi
pru c-i revine, ai aprut tu dintr-odat i totul s-a dus de
rp. L-am urmat pe reverendul Beck la Barcelona pentru c, ai
ghicit bine, urmeaz s se ntlneasc curnd cu Foxx. Poate
chiar mine.
Eti sigur de asta?
Nu, nu sunt sigur. ns Cristina, femeia care era cu noi la
cin n Valletta, mi-a spus c reverendul i doctorul au vorbit
despre o ntlnire chiar nainte ca Foxx s prseasc
restaurantul. Se pare c Foxx i-ar fi spus reverendului c
urmeaz s se vad smbt, adic mine. De aceea am venit
aici, s-mi continui munca la album cu reverendul Beck i, dac
am noroc, s-l vd pe Foxx cnd se vor ntlni cei doi.
Deodat Demi l privi drept n ochi pe Marten, cu o mnie
regsit.
Poate chiar am s reuesc, dac te ii deoparte.
Marten nu lu n seam izbucnirea ei.
Ai trecut cu vederea un lucru: de ce m-ai ntrebat dac
doamna Parsons a spus ceva despre vrjitoare nainte s
moar? Ce te face s crezi c ea tia ceva despre ele?
Pentru c Demi ridic ochii.

Chelnerul era iari lng masa lor, umplnd paharele cu


cava aa cum mai fcuse deja de dou ori pn atunci. Acum
ns sticla se golise.
Dorii s v mai aduc una? Sau altceva de la bar? ntreb
el.
Nu, mulumim, spuse pentru a doua oar Marten.
Chelnerul se uit zmbind la Demi, apoi se ntoarse i plec.
Marten atept pn se deprtase suficient ct s nu-i mai
poat auzi, apoi se ntoarse spre Demi.
Din ce cauz?
A doctoriei ei.
Stephenson?
Da.
Demi scotoci n geanta ei i scoase un pix.
Hai s-i art.
Trase un erveel spre ea, apoi, cu atenie, desen ceva pe el,
dup care-l mpinse peste mas spre Marten. El inspir
zgomotos cnd vzu desenul aceeai cruce cu cerculee pe
care o vzuse tatuat pe degetul mare al doctorului Foxx,
aceeai cu cea pe care i-o descrisese Caroline cnd, ngrozit, i
vorbise despre individul cu pr alb.
E simbolul stelei Aldebaran, steaua de un rou pal ce
formeaz ochiul stng al constelaiei Taurului. n astrologia
antic se credea c emanaiile ei influeneaz norocul i
puterea. Mai este numit i Ochiul lui Dumnezeu.
i ce legtur are cu doctoria Stephenson?
l avea tatuat pe policarul minii stngi. Mic, de abia puteai
s-l vezi.
Lui Marten nu-i venea s-i cread urechilor.
i Foxx l are.
tiu. i-l mai are i Cristina.
Dar ce legtur are tatuajul cu vrjitoarele?
E semnul sabatului din care fcea parte i sora mea.
Foxx i Stephenson sunt i ei vrjitori?
Nu sunt sigur. Sora mea ns avea i ea tatuajul acesta.
Dar de ce oameni att de diferii ar avea semnul stelei
Aldebaran tatuat pe degetul mare al minii stngi, ca s fiu ct
se poate de precis?
i ce anume te-a fcut s crezi c i Caroline fcea parte
din grupul lor? I-am inut minile ntr-ale mele, nu avea nici acel

tatuaj i nici vreun altul.


Era pe moarte. Doctoria Stephenson i-a fost aproape n
momentele acelea i-n plus a fost medicul ei personal de mult
timp. Nu tiu care le sunt ritualurile, speram ns c ea avea
cunotin de ele. Iar dac-i era team, ar fi vrut probabil s o
mprteasc cuiva n care avea ncredere deplin. Sincer s
fiu, acea persoan preai s fii tu. Trebuia s aflu.
N-a zis niciun cuvnt despre asta.
Atunci m-am nelat. Sau poate a fost un secret pe care l-a
luat cu ea n mormnt.
i reverendul Beck are semnul?
Te-ai uitat vreodat la minile lui?
Da, are o problem cu pigmentaia pielii, se numete
vitiligo. Pielea minilor lui e ptat, spuse Marten, nelegnd
dintr-odat. Vrei s spui c i de l-ar avea, ar fi greu de
remarcat?
Da.
Deci nu tii dac e membru al sabatului sau nu.
Cred c e implicat n povestea asta, dar dac e sau nu
membru, asta nu tiu.
Spune-mi cte ceva despre convent. E un fel de cult?
Adoratori ai lui Satan? Fundamentaliti? Sau, dat fiind trecutul
lui Foxx, vreun grup paramilitar?
Niccolo Machiavelli i spune ceva?
Te referi la omul Machiavelli?
Da.
Din cte-mi amintesc a fost un scriitor florentin din secolul
al XVI-lea, renumit pentru o carte care se numete Principele,
unde explic modurile n care se poate obine i pstra puterea
brut i pentru care autoritatea politic era totul, conveniena
fiind n opinia lui deasupra oricrei forme de moralitate. Cartea e
un ghid practic despre felul cum poi ajunge dictator.
Da, spuse Demi, dnd aprobator din cap.
Ce legtur are Machiavelli cu sabatul?
Circul o poveste cum c, pe patul de moarte, a scris o
addenda la Principele, un fel de plan B despre cum se cucerete
puterea. Acest plan se ntemeia pe ceea ce se pare c el numea
instrumentarul necesar, adic formarea unei organizaii secrete
care s se bazeze pe regula complicitii. O frie de snge ai
crei membri trebuiau s participe la o crim ritualic. Trebuia

s fie un sacrificiu uman complex i minuios regizat, care s se


produc anual, n locuri izolate i greu accesibile, de preferat un
templu, o biseric sau orice alt loc care s-i confere o pondere
religioas. Regula prevedea ca fiecare membru s semneze ntrun catastif bine pzit i-n care erau nregistrate numele, locul i
data naterii participanilor, numele i felul cum murise victima,
precum i amprentele membrilor prezeni, impregnat n
propriul lor snge i aternut n catastif lng numele lor. Astfel
se confirma prezena lor acolo, precum i afilierea la organizaie
i implicarea benevol n asasinarea victimei. Catastiful era
cheia puterii acestei societi, pentru c dac ar fi fost fcut
public i-ar fi incriminat i chiar i-ar fi dus pe toi la moarte.
Odat crima comis i participanii nregistrai, societatea putea
s-i fac socotelile pentru anul urmtor, cu certitudinea c
aciunile lor era ferite de trdtori, aadar c erau liberi s
pun-n aplicare orice planuri hotrser s execute. Cei care
cunosc aceast istorie cred c addenda Principelui n-a ajuns,
dac-ntr-adevr a existat, la cei la care-i dorea Machiavelli sajung, adic la florentinii opresai de familia de Medici. El spera
s-i uneasc compatrioii prin legtura sngelui pentru
rsturnarea acelor tirani. Se pare ns c acea scriere a fost
trimis pe furi la Roma, unde a ajuns n minile unui grup care
era deja puternic i influent i care s-a folosit de regulile ei, de-a
lungul veacurilor, ca de o ideologie numai bun pentru a-i ajuta
s i ating propriile scopuri. Pentru cei care au cercetat aceste
lucruri addenda a ajuns s fie cunoscut drept legmntul lui
Machiavelli.
i crezi c sabatul Aldebaran are ceva de-a face cu asta?
C ar putea fi o variant modern a acelui convent?
Domnule Marten, exact asta ncerc s aflu de mult timp.
Brusc, ceva i atrase atenia lui Marten. i lu paharul i,
comportndu-se ct se poate de firesc, se ls pe sptarul
scaunului, privind ca din ntmplare mprejur.
Ce e?
Ridic-te ca i cum ai fi mnioas pe mine, ia-i geanta i
iei din restaurant, spuse Marten ncet i calm. Ia-o n sus pe
strad i cotete la prima intersecie. Ateapt-m acolo.
De ce? Ce s-a ntmplat?
F-o! Acum!
Bine, spuse Demi, dndu-se cu hotrre napoi, aruncndu-

i o privire crunt lui Marten, apoi i lu geanta i plec.


Nicholas se uit n urma ei pre de o clip, apoi i fcu semn
chelnerului s-i aduc nota de plat. nadins mai lu o
nghiitur de cava, apoi puse paharul pe mas i se ls n
scaun. O clip mai trziu, chelnerul aduse nota. Marten plti cu
bani ghea, apoi se ridic i iei, trecnd pe lng turistul de
vreo patruzeci de ani care se aezase la o mas aproape de ei i
studia meniul. Un turist ncrunit ntr-o jachet de culoare
nchis, tras peste un tricou polo galben. Dac mai avusese
vreo ndoial c primul urmritor l dduse pe mna celui de-al
doilea pe aeroportul din Barcelona, acum nu mai avea niciuna.

42
3:42 P.M.
Marten iei pe ua restaurantului i-i puse ochelarii de soare
s se protejeze de strlucirea vie a soarelui, apoi o lu repede n
sus pe strad. Ajuns la o intersecie, trase iute cu ochiul spre
intrarea n restaurantul Els Quatre Gats. Dac individul crunt
avea de gnd s-l urmreasc, nc nu pornise dup el. Mai fcu
un pas i trecu de colul cldirii, cutnd-o pe Demi din priviri.
Trotuarul era aglomerat i n-a vzut-o. O clip i-a fost team c
poate plecase fr s-l mai atepte, c nu-i ctigase ncrederea
nc i c va trebui s o gseasc iar i s-i reia eforturile de-a
o convinge s-i spun ce tia. Apoi o zri, ateptnd sub consola
de deasupra vitrinei unui magazin.
Ce s-a ntmplat? l ntreb Demi imediat ce Marten ajunse
lng ea.
Un tip cu pr crunt i cu tricou polo galben. Am fost
urmrit, nc din La Valletta. Trebuie s fie mna lui Foxx, dar nu
sunt sigur.
Ai fost urmrit.
Da.
Asta nseamn c am fost vzui mpreun.
Marten observ c Demi se ambala iari.
Te poi disculpa spunndu-i reverendului de-a dreptul c te-

am urmrit pn la Barcelona i c am insistat s-mi vorbeti.


C la restaurant i-am pus o grmad de ntrebri idioate la care
nu cunoti rspunsul i c, tot insistnd, te-ai enervat i-ai
plecat.
Ai dreptate, chiar m-am enervat i plec, spuse Demi
mnioas, apoi i ntoarse spatele lui Nicholas i se amestec
repede n mulime.
Marten o ajunse din urm. Ea nu-l lu n seam.
C-i place, c nu, suntem amndoi n aceeai oal. Tu vrei
s tii ce s-a ntmplat cu sora ta, iar eu vreau s aflu ce s-a
ntmplat cu Caroline.
Marten se uit mprejur, apoi continu cu glas sczut:
Doctorul Foxx pare s fie cheia ambelor mistere.
Demi tot nu-l bga n seam, continundu-i drumul. Marten
ns nu se ddu btut, innd pasul cu ea.
Dac Foxx e aici, iar reverendul Beck se va ntlni cu el, tot
ce vreau s tiu e cnd i unde. Dup asta promit s nu-i mai
ies n cale.
Demi nu rspunse. Ajuni la colul cldirii, s-au oprit laolalt
cu mulimea, ateptnd s traverseze un bulevard larg. Marten
fcu un pas spre Demi, apropiindu-se de ea.
Nu te ajut nimeni n povestea asta, eti singur, am
dreptate?
Ea tot nu zise nimic. Culoarea semaforului se schimb i Demi
porni deodat cu lumea. Marten o ajunse iari din urm.
Oamenii tia nu-s simpatici deloc, mai ales Foxx. O s vin
vremea cnd o s-i doreti s fi avut un aliat.
Au ajuns pe cellalt trotuar, unde Demi se ntoarse deodat
spre el, nfruntndu-l:
N-ai de gnd s pleci, nu?
Nu.
Ea-l privi drept n ochi pre de nc o clip.
i tot ce vrei s tii e cnd i unde, spuse ea resemnat n
cele din urm.
Da.
S vd ce pot face.
Mulumesc, spuse Marten, apoi se uit scurt n lungul
strzii, fcu un pas spre bordura trotuarului i opri un taxi ce
trecea pe-acolo.
oferul tie dou benzi ca s ajung lng ei. Marten deschise

portiera din spate.


ntoarce-te la hotel. S sperm c Beck s-a cazat deja.
Testeaz-l s vezi dac te mai accept, s vezi dac situaia s-a
calmat suficient ct s poi vorbi cu el despre Foxx i despre
ntlnirea lor.
Demi se strecur pe bancheta din spate, iar Marten i pas o
bucic de hrtie.
E numrul meu de mobil. Dac nu m suni pn la cinci, te
sun eu.
Apoi trnti portiera, taxiul porni, iar Marten o lu repede
napoi de unde veniser.

43
De cum trecu de colul cldirii, ndreptndu-se spre Els Quatre
Gats, Marten i Cruntul s-au vzut unul pe cellalt. Imediat
Cruntul realiz ce se ntmpl i o lu la goan. Travers n
fug strada ngust, ni pe o alta, la captul creia o coti pe
aglomerata Via Laietano. Marten venea n urma lui mncnd
pmntul. n alergare, Marten era preocupat de o singur
ntrebare: cum de reuise individul acesta s dea de el la
restaurant, cnd el era sigur c-l pierduse ceva mai devreme? i
nu-i venea altceva n minte dect c, probabil, chelnerul lor
foarte atent nu ncerca s-i fac s mai consume ceva ca s-i
creasc lui nota, cum crezuse Marten, ct se asigura c el i
Demi rmn acolo pn era informat Cruntul unde se afl i
are timp s ajung la faa locului. Dac aa stteau lucrurile,
atunci afacerea n care intrase avea o miz mult mai mare dect
i imaginase. Un fel de cult ce adoptase vrjitoria de sorginte
medieval controla, sau cel puin pltea, o reea de informatori
care probabil c habar n-aveau de unde le veneau banii. Indivizi
precum Cruntul sau tnrul care-l urmrise din La Valletta.
Alergnd, ocolind trectorii de pe trotuar ce se amestecau cu
cei ieii la cumprturi, Marten ncerca s nu-i scape omul din
ochi. ns era prea mult lume i-l pierdu. ncetini, gata s
renune, cnd l zri ieind dintr-un grup aflat la vreo jumtate
de cvartal, undeva n faa lui i cotind-o brusc spre stnga, pe o

strdu lturalnic. Marten i fcu loc printre doi vnztori ce


se certau i aproape trnti la pmnt o femeie cu un bebelu,
dar tot reui s ajung la col taman la timp s-l vad pe tipul
crunt uitndu-se n urm i lund-o din nou spre stnga, tindo pe o strad intens circulat.
Erau n centrul vechi al oraului, parte a cartierului Gotic, cu
cldirile sale ce datau din secolele XIII, XIV sau XV, cu cafenele,
terase i magazine ce-aveau deasupra apartamente. Cu
plmnii arznd i inima bubuind, Marten continu s alerge.
Dndu-se scurt napoi ca s evite o motociclet ce venea rapid
spre el, apuc repede n direcia n care o luase i Cruntul,
cercetnd din ochi mulimea de pe ambele pri ale strzii. Era
n plin fuleu cnd auzi urletul acut al unui claxon. O fraciune de
secund mai trziu, se auzi un strigt de oroare dinspre cei aflai
n faa lui. Claxonul nu se mai auzea. Toat strada amuise.
Marten o lu repede ntr-acolo, strecurndu-se printre
trectorii ce preau s fi ngheat pe loc, uitndu-se la ceva
dinaintea lor. Apoi Marten vzu un camion mare al unui furnizor
oprit n mijlocul strzii, cu masca motorului ru buit, iar n faa
lui, pe caldarm, trupul Cruntului.
De jur mprejur, lumea rmsese pe loc, tcut, holbndu-se
la el. Nicholas nu se opri i continu s avanseze ncet,
apropiindu-se de cadavru. ngenunchind lng el, i puse
degetele pe carotid, ncercnd s-i gseasc pulsul. oferul
camionului, un tnr pn-n treizeci de ani, nepenise lng
portiera cabinei, ocat.
Marten se uit la cei din jurul su.
Chemai o ambulan. Ambulan! Ambulan!, spuse tare,
apoi se ntoarse iar spre cadavru, i descheie haina i i puse
mna n dreptul inimii lui.
i atinse cruntului carotida din nou, innd degetele acolo
cteva secunde, apoi, ncet, i ncheie haina i se ridic.
Ambulan! repet i se ndeprt, pierzndu-se n
mulime.
n jurul su, oamenii sunau dup ajutor. napoia lui, oferul
camionului rmsese tot unde era, ncremenit pe loc lng
camion.
Marten nu se opri. Nu avea deloc nevoie s-l gseasc poliia
acolo i s-l ia la ntrebri despre identitatea individului lovit de
camion. Ar fi vrut s-i afle numele. Apoi l-ar fi ntrebat dac era

doctor i, aflnd c nu e, ar fi vrut s tie de ce ncercase s-l


ajute pe crunt. S tie ce-a vzut. Ce alte detalii le-ar mai fi
putut da. Habar n-avea cum e legea n Spania sau cum se aplic
n cazul accidentelor de acest fel, dar ultimul lucru pe care i-l
dorea era s fie interogat de poliie sau de pres, sau s fie
fotografiat de vreun paparazzo, s apar o secven de
nregistrare video la vreo televiziune local.
Ce-i dorea el era s nu se fac nicio legtur ntre Crunt i
el.

44
TRENUL ALTARIA NR. 01138,
MADRID-BARCELONA. 4:35 P.M.
John Henry Harris, preedintele SUA, i mulumi cu o nclinare
a capului barmanului din vagonul-restaurant, apoi i lu
consumaia un sendvi i o sticl de ap mineral la o
msu mai la o parte, s mnnce. Pe lng barman, mai erau
ase persoane n vagon, patru brbai i dou femei, una mai n
vrst dect cealalt. Dintre brbai, doi edeau lng o
fereastr bnd bere, un altul avea un pahar de carton plin cu
cafea n mn i se uita la peisajele ce se succedau prin faa lui.
Cel din urm dintre brbai sttea la aceeai mas cu cele dou
femei, mprind mpreun un platou de sanviuri. Acest grup de
trei persoane preau inofensivi, frate i sor probabil i o
mtu, sau so i soie i sora mai mare a lui sau a ei.
De ceilali trei nu era sigur.
Cu cteva minute nainte, trecuser de Lleida dup o oprire la
Zaragoza i se ndreptau spre nord-est cu nc o staionare la
Valls nainte de sosirea la Barcelona, n gara Sants, la cteva
minute dup ora ase seara. Cea mai mare parte a cltoriei
fusese lipsit de evenimente i nimeni nu-l privise de dou ori,
ns la Lleida mai muli poliiti narmai au urcat n tren, urmai
la puin timp de ali patru n civil pe care i ddeau de gol stilul i
micrile. Acest lucru l fcu pe Harris s se ntrebe de nu cumva
unul sau chiar toi cei trei brbai, cei doi care beau bere i tipul

ce privea pe geam, nu erau i ei ageni, fie spanioli, fie


americani. Toi trei veniser la vagonul-restaurant dup el i
erau suficient de aproape de cea mai deprtat ieire ca s-l
mpiedice s ias dac ar fi vrut. Poliitii n uniform sau ali
ageni sub acoperire care urcaser la Lleida puteau foarte bine
s intre i s blocheze intrarea aflat tocmai n spatele lui. Dac
avea dreptate i-ntr-adevr blocaser acea u, atunci jocul sencheiase.
Harris i termin repede sendviul i lu o gur de ap. Apoi
puse contiincios tava de carton ntr-un co de gunoi i trecu pe
lng individul ce sttea la mas cu cele dou femei, apoi iei
din vagon.
Travers urmtorul vagon de la un capt la altul i intr n
altul, unde-i ocup locul la clasa a doua. Pe aceeai banchet
lng el era un individ cu jachet de piele i basc neagr, care
urcase tot la Madrid. ntre timp, omul i ntorsese faa spre
fereastr, i nfundase basca pe ochi, acoperindu-i aproape
toat faa, i prea c doarme. Harris rsufl adnc, uurat, apoi
lu exemplarul mpturit din El Pais pe care-l lsase n suportul
de pe sptarul scaunului din faa sa i-l deschise.
Era ora 4:44. Urmtoarea staie era Valls la 5:03, dar Harris nu
era foarte sigur ce avea de fcut cnd aveau s ajung acolo.
tia c Hap Daniels era mai mult dect hotrt s-l duc napoi,
probabil era chiar frenetic n privina asta. Nu numai c devenise
primul agent al Serviciului Secret din istorie responsabil de
securitatea prezidenial care-l scpase pe POTUS, ns probabil
c era i ruinat peste msur, iar cei din conducere l supuneau
la presiuni enorme, probabil pn ntr-acolo nct existau
destule anse s fie dat afar.
Cea dinti presupunere a Serviciului Secret fusese probabil
aceea c preedintele fusese victima unui atac ostil, astfel nct
luaser msuri n consecin. De-acum, CIA, FBI i NSA erau i
ele implicate. Madridul era scormonit de serviciile secrete
spaniole i de poliia local. ns probabil o operaiune de
cutare mai ampl se ntinsese deja n toat Europa i n Africa
de nord. Probabil c un centru de comand era deja funcional n
agenia de la Roma, acoperind zona Orientului Mijlociu, a Rusiei
i a fostelor republici sovietice. i toat aceast operaiune se
desfura sub consemnul camuflrii sau, cum spuneau cei din
ageniile de informaii, la adpostul nopii. ns de-acum mai

mult ca sigur c aveau destule informaii ca s tie cu oarece


precizie ce anume se ntmplase cu adevrat: c preedintele
plecase de unul singur i de bunvoie. Ca urmare, Jake Lowe,
nfuriat la culme, i Jim Marshall construiser probabil deja o
pledoarie convingtoare cum c actul preedintelui fusese
determinat de o tulburare psihic serioas, de vreo cdere
nervoas. Era singura gogori care-ar fi putut s prind, ns
era una bun, cci, printre oamenii responsabili cu protecia
preedintelui, ntreaga poveste ar fi pus n umbr groaza c
preedintele ar fi fost rpit i ar fi devenit, sub ndrumarea
atent a lui Lowe i compania, o telenovel sfietoare despre
cum pn i cel mai puternic om din lume poate ajunge la
captul puterilor.
Drept urmare, toat lumea, de la cei din grupul prezent la
reedina madrilen a lui Evan Byrd n noaptea trecut i pn
la Secretarul Securitii Naionale, la directorul Serviciului Secret
i la subalternii lor, ar fi fcut absolut totul s-l gseasc i s-l
aduc napoi ct mai repede i s-l pun la adpost. Dar numai
civa, foarte puini, oameni alei pe sprncean, ar fi tiut ce
se ntmpl cu adevrat.
napoi acas i n afara oricrui pericol nsemna c ar fi fost
dat pe mna lui Jack Lowe i a complicilor si, care vor fi aranjat
deja ca preedintele s fie dat n ngrijirea lor. De ndat ce s-ar
fi ntmplat una ca asta, Harris era sigur care ar fi fost urmarea.
Ar fi fost imediat transportat n mare tain la o locaie suficient
de departe i de sigur ca s-l izoleze i s-l ucid: astfel s-ar fi
putut pretinde c a fost vorba de un atac de cord, un infarct sau
ceva la fel de plauzibil.
Zgomotul uii deschizndu-se la cel mai ndeprtat capt al
vagonului l fcu pe Harris s-i ridice ochii din ziar. Doi dintre
poliitii narmai care urcaser la Lleida au intrat, rmnnd pe
loc, cercetnd din priviri pasagerii n timp ce ua se nchidea
napoia lor. Harris observ c aparineau CNP Cuerpo Nacional
de Policia, poliia naional spaniol. Pe umeri le atrnau
pistoale automate. Au mai rmas pe loc o vreme, tcui, apoi au
nceput s nainteze ncet, primul poliist studiind atent cltorii
de pe partea dreapt a vagonului, cel de-al doilea lund aminte
la cei de pe partea stng. La jumtatea vagonului, cel dinti se
opri i, uitndu-se la un brbat ce purta o plrie cu boruri late,

i ceru actele de identitate. Cellalt poliist se apropie i el,


privindu-l pe pasagerul ce se supuse controlului. Primul poliist
verific atent documentele, apoi i le napoie i porni mai departe
pe culoar.
Harris i urmrea venind spre el, apoi ns i plec iari ochii
n ziar. Nu era nici urm de ndoial c pe el l cutau, verificnd
pe oricine prea s aib chiar i cea mai vag asemnare cu
preedintele SUA sau, cum fusese cazul celui cu plria, pe
oricine nu putea fi identificat cu siguran.
Poliitii ajunseser aproape, iar Harris simi c-i crete pulsul
i c, pe buza de sus, i apruser broboane de sudoare. i inu
capul aplecat, citind i spernd c vor trece mai departe, spre
vagonul urmtor. Deodat zri o cizm lustruit oprindu-se n
dreptul lui.
Tu, spuse poliistul n spaniol. Cum te numeti? Unde
locuieti?
Cu inima ct un purice, Harris se uit la poliist, care ns nu-l
privea pe el, ci pe tipul cu basc ce moia de lng el. ncet,
brbatul i ridic basca de pe ochi, privindu-i pe poliiti. Cel deal doilea se alturase deja celui dinti. Harris se simea ca un
mieluel n preajma lupilor flmnzi. N-avea altceva de fcut
dect s urmreasc atent ce se ntmpla.
Cum te cheam? Unde stai? se rsti primul poliist iari.
Fernando Alejandro Ponce. Locuiesc pe Carrer del Bruc la
numrul 62 n Barcelona, rspunse omul cu basc. Sunt artist!
Tonul lui era indignat.
Sunt pictor! Da ce tii voi despre art!? i ce vrei de la
mine?
Actele, spuse ferm primul poliist.
Toi ceilali cltori din vagon ntoarser capul spre ei.
Primul poliist i luase pistolul automat de pe umr, n timp
ce, alene, furios, Fernando Alejandro Ponce i scotoci jacheta de
unde scoase un fel de carte de identitate, pe care i-o ntinse
poliistului. Apoi, pe nepus mas, se ntoarse spre Harris.
Pe el de ce nu-l ntrebai cum l cheam? i unde st? De ce
nu-i cerei i lui actele? Aa ar fi corect. Haidei, cerei-i actele!
Doamne Dumnezeule, se gndi Harris cu respiraia tiat,
ateptndu-se ca poliistul s accepte provocarea pictorului i
s-i cear documentele. Poliistul verific cartea de identitate a
lui Fernando Alejandro Ponce i i-o napoie.

Ei, avei de gnd s i le cerei i lui? relu Fernando


Alejandro Ponce agitndu-i mnios documentul n direcia lui
Harris.
Pictore, d-i drumul i culc-te la loc, i rspunse poliistul,
apoi arunc o privire spre Harris i se ntoarse urmat de
camaradul su s-i continue cercetrile pn la captul
vagonului.
O clip mai trziu ieiser pe ua din cellalt capt al
vagonului.
Alejandro i urmri cu privirea n tot acest timp, apoi se
ntoarse ctre Harris.
Bastardos! Quin el infiemo es l que buea de todos
modos? se roi el. Tmpiii! Pe cine dracu or fi cutnd cu
atta rvn?
No tengo idea. N-am idee, zise Harris, ridicnd din umeri.
Nici cea mai vag idee.

45
BARCELONA. 5:00 P.M.
Douzeci de minute mai trziu dup accidentul din cartierul
Gotic, Nicholas Marten renun fr zarv la camera de la
hotelul Regente Majestic, cerndu-i scuze de la ndatoritoarea
recepioner care mai era nc de serviciu, motivnd c cei de la
ziar i schimbaser pe neateptate sarcinile. Cu generozitate,
femeia anul transferul bancar de pe cardul lui Marten i-i ddu
o chitan. Cinci minute mai apoi, Nicholas ieise din hotel n
strad, crnd cu el mica sa geant de voiaj, fr s o anune
pe Demi ce plnuia s fac. N-avea cum s tie cu certitudine
dac tipul crunt fusese chemat la restaurant de chelner, sau
dac reuise s dea de el la Regente Majestic ori dac l
informase cineva de la hotel i-l urmrise de-acolo. Renunnd la
camera de hotel, nu lsa niciun indiciu clar de la care s-i ia
iari urma cineva.
Nu-i mai puin adevrat c ei tiau acum c Marten era n
Barcelona. n plus, Cruntul fiind mort, nu era dect o chestiune

de timp pn s pun pe altcineva pe urmele sale. Cineva carear fi putut s-l recunoasc, dar care s-i fie lui Nicholas complet
necunoscut. Singurul avantaj pe care-l avea, dac ntr-adevr
era un avantaj, era c tia acum cine fusese Cruntul: Klaus
Melzer, inginer constructor. Cu domiciliul la 445 Ludwigstrasse,
Mnchen, Germania.
nc din clipa n care vzuse adncitura zdravn din masca
motorului rezultat n urma impactului camionului i felul cum
zcea corpul rchirat pe caldarm, Marten tiuse c tipul a
murit. Presupunerea sa se confirm atunci cnd i atinse
carotida s-i caute pulsul. Restul apelurile ctre mulimea
adunat s cheme ambulana, faptul c-i deschisese jacheta s-i
palpeze inima, dup care o nchise la loc cum fusese , toate
astea nu fuseser dect o scenet. Observase o mic umfltur
pe pieptul cruntului nc din clipa-n care se apleca peste el. Era
exact ce-i dorea. i ceea ce lu cu el atunci cnd plec:
portmoneul Cruntului din buzunarul interior al jachetei sport.
nuntru gsi permisul de conducere german, cri de credit i
de vizit cu numele individului i-al firmei pentru care probabil
lucra: Karlsruhe & Lahr, Constructori Civili, Brunnstrasse 24,
Mnchen.
5:44 P.M.
Nicholas Marten se caz la hotelul Rivoli Jardin. Rmsese tot
n cartierul Gotic, la cteva cvartale spre sud de Regente
Majestic. i de aceast dat, neavnd alt alternativ, i folosi
propriul nume i cartea de identitate pentru nregistrare. Zece
minute mai trziu i despachetase valijoara i ncerca s ia
legtura cu Peter Fadden, care probabil c ajunsese deja la
Londra. ns ziaristul de la Washington Post nu-i rspunse, iar
Marten auzi n schimb nregistrarea csuei vocale ce spunea c
Fadden nu era disponibil, ns i se putea lsa un mesaj. Ceea ce
Marten i fcu, cerndu-i lui Peter s-l sune ct mai curnd.
Marten nchise i form numrul hotelului Regente Majestic,
cernd s i se dea legtura n camera lui Demi. Telefonul sun i
tot sun, ns nu-i rspunse nimeni. Nicholas nchise fr s mai
lase vreun mesaj. l rodea gndul c poate fcuse o greeal
lsnd-o pe Demi s plece. Doar ncercase i nainte s se

descotoroseasc de el. n plus, Demi era iari furioas dup


scena de la Patru Pisici. Iar el ce fcuse? O pusese ntr-un taxi io lsase s plece. Nu mai avea importan ce-i promisese ea. Nu
trebuia dect ca Demi s renune la camera ei de la Regente i
astfel era foarte probabil ca Marten s n-o mai vad niciodat.
Peste toate astea mai era i acea vag impresie pe care i-o
lsase Demi, felul ei de a se purta, o oarecare neatenie ciudat,
de parc urmrea altceva dect lsase s se neleag. C avea
de-a face cu sora ei disprut, dac nu cumva ntreaga poveste
era o invenie, sau cu altceva i era imposibil s spun. Orice-ar
fi fost, nelinitea pe care Demi i-o provoca lui Marten sporea.
Marten ls receptorul n furc i lu carnetul de ofer al
Cruntului, al crui nume l cunotea acum: Klaus Melzer. l
rsuci n mn, apoi se mai uit o dat la cartea lui de vizit.
Acum, faptul c urmritorii si i-l predaser unul celuilalt pe
aeroportul din Barcelona nu mai avea importan. Ce nu
nelegea Marten era motivul pentru care l-ar fi urmrit un
inginer constructor german de patruzeci i cinci de ani. N-avea
nicio logic.
Doar dac
Marten i lu telefonul i form numrul din Mnchen al
firmei Karlsruhe & Lahr de pe cartea de vizit a lui Melzer. Poate
c documentele sale carnet de ofer, cri de credit i de vizit
erau false, poate c nici Klaus Melzer i nici firma aceea nu
existau. Zece secunde mai trziu, jumtate din aceast
presupunere se nrui.
Karlsruhe & Lahr, Gutten Nachmittag. Karlsruhe & Lahr,
bun ziua, spuse o voce afabil de femeie.
Dup alte cinci secunde, czu i cealalt jumtate a
presupoziiei sale.
Cu Klaus Melzer, v rog, spuse Marten.
mi pare ru. Dl Melzer lipsete pn sptmna viitoare,
rspunse femeia ntr-o englez cu accent german. Dorii s-i
lsai un mesaj?
tii cumva unde pot da de el?
Cltorete, domnule. Vrei s-i reamintesc s v sune
cnd se ntoarce?
Nu, mulumesc. Am s revin cu un telefon, spuse Marten i
nchise.

Aadar exista un Karl Melzer care muncea pentru Karlsruhe &


Lahr. Confirmarea aceasta l aduse iari la prima ntrebare: de
ce l urmrea un inginer constructor german, de vrst mijlocie
i cu o slujb aparent bun? De ce schimbul pe care-l fcuser
urmritorii si pe aeroport fusese att de profesionist? De ce o
luase la fug atunci cnd Marten era gata s-l ia la ntrebri? Ar
fi fost suficient s nege orice fel de acuzaii i-ar fi adus Marten i
cu asta s-ar fi terminat povestea. Marten n-ar fi putut face nimic.
ns Melzer o luase la fug, iar acum era mort.
Drcia dracului, fcu Marten clocotind de nervi, apoi
deschise mobilul i ncerc iar s dea de jurnalista francez.
Ls telefonul s sune pn cnd interveni operatorul
hotelului.
mi pare ru, domnioara Picard nu rspunde.
Mulumesc, spuse Marten gata s nchid, cnd i veni o
alt idee. Reverendul Beck a sosit? Trebuia s vin din Malta.
Dai-mi voie s verific, domnule.
Urm o scurt pauz pn cnd vocea operatorului se auzi
iari n aparat.
Nu, domnule. Nu nc.
Mulumesc.
Marten nchise, inspir adnc, hotrt i travers camera s-i
pun mobilul la ncrcat. Dac Demi nu rspundea, iar
reverendul nu sosise, atunci unde era ea? i iari l vizit
nelinititorul gnd c Demi plecase deja, poate s se ntlneasc
cu reverendul, i poate chiar cu doctorul Foxx. Iar dac plecase,
poate c nici nu mai era n Barcelona. Iar dac era aa, atunci
probabil c de data asta i tersese urmele, asigurndu-se
astfel c Marten nu va mai avea niciun indiciu de urmat.

46
5:58 P.M.
Preedintele John Henry Harris privea pe geam cum peisajul
rural lsa locul suburbiilor, apoi oraului, n timp ce trenul Altaria
nr. 01138 se apropia tot mai mult de gara Sants din Barcelona.

Zri n deprtare strlucirea soarelui pe ntinderea mrii


Mediterane. Sosirea n gar era programat n cinci minute.
Planul su era s urce n trenul Catalunya Express de ora 6:25,
care, n ciuda dificultilor, avea s-l duc la Gerona, unde avea
s ajung la ora 7:39. Odat ce-ar fi ajuns acolo, n-avea s-l
sune pe rabinul David Aznar acas s-i cear ndrumri, cci tia
c telefonul lui era probabil monitorizat de vreun dispozitiv al
mainriei de urmrire puse la cale de Hap Daniels. Aa c
trebuia s gseasc singur drumul. Dac ajunsese pn aici fr
s fie descoperit, trebuia s spere c norocul va fi i n
continuare de partea lui i c va reui s fac ce-i mai rmsese
din drum fr incidente.
6:08 P.M.
Trenul Altaria intr n gara Sants cu cinci minute ntrziere.
John Henry Harris se ridic n acelai timp cu ceilali cltori care
deja ncepuser s-i adune bagajele.
l salut cu o nclinare a capului pe Fernando Alejandro Ponce,
artistul cu beret i jachet de piele ce-i fusese tovar de
cltorie, apoi o lu dup ceilali pasageri i cobor din tren.
Imediat inima i-a stat n loc. Poliiti narmai blocaser ieirile i
verificau actele tuturor celor ce ieeau de pe peron. Cozile
preau s aib lungimi de kilometri ntregi. Singurul gnd al lui
Harris era c Hap Daniels, sub comanda directorului Serviciului
Secret din Washington, care la rndul su era sub comanda
Secretarului pentru Securitate Naional, care era la ordinele
vicepreedintelui Hamilton Rogers i a celorlali camarazi ai lui
Jake Lowe, pusese piciorul pe acceleraie. Ceea ce nsemna c
verificri de felul celor ce aveau loc n gar se fceau probabil
peste tot n Spania, dac nu cumva n toat Europa.
6:12 P.M.
Preedintele Harris sttea la coad s-i ia biletul pentru
Catalunya Express, care pleca peste treisprezece minute.
Intenionat nu-i luase din Madrid biletul pentru Gerona, ci
numai pn la Barcelona, pentru c nu voia s alerteze pe
cineva care l-ar fi putut recunoate vnztorul de la ghieu,
adic i care mai trziu ar fi putut fi interogat asupra

destinaiei sale reale. Acum i dorea s-l fi luat de la Madrid


totui. Pn la ghieu mai erau vreo douzeci de persoane n
faa lui, iar poliitii se nvrteau ncoace i ncolo, scrutndu-i
pe toi cei din rnd. i nu doar de la ghieul acela, ci de la toate
casele de bilete.
6:19 P.M.
Coada abia de se mica. n jurul lui, oamenii ncepeau s
murmure, ntrebndu-se ce se ntmpla. Frica se citea pe feele
tuturor, cci amintirea grozviei ce se ntmplase la 11 martie
2004 n gara Atocha era nc dureros de proaspt n minile lor.
Fr ndoial, erau agitai de prezena oamenilor n uniforme i
narmai. Muli aproape c se ateptau s explodeze o bomb
din clip n clip.
6:22 P.M.
Coada se mic, iar Harris ajunse ceva mai aproape. i vedea
deja pe funcionarii casei de bilete n cutile lor, verificnd
actele fiecrui cumprtor, iar lng ei pe agenii de poliie
supraveghind ntregul proces.
ncetior, cu bgare de seam, iei din rnd i o lu spre
toalet. Trebuia s ias din cldire i s gseasc alt mod de a
ajunge la Gerona. Cum, nu tia, cci era sigur c n fiecare gar
i n fiecare staie de autobuz aveau loc aceleai filtre.
Harris trecu pe lng un chioc de ziare. Aezat la vedere era
La Vanguardia, dup toate probabilitile un ziar de prim mn
din Barcelona. Pe prima pagin era o fotografie de-a sa, fcut
cndva n ziua dinainte, n care era surprins ieind din limuzina
prezidenial. Titlul spunea:
HARRIS HUYE AMENAZA DEL TERRORISTA EN MADRID!
HARRIS FUGE DIN MADRID DE TEAMA
UNEI AMENINRI TERORISTE!
i continu drumul cu capul plecat, trecnd pe lng
magazine, restaurante i un numr neverosimil de mare de
poliiti. Ajunse la toalet n cele din urm i intr pe lng un
poliist ce se postase nuntru, chiar lng u. Ce era de fcut?

Era un comar n toat legea ceea ce i se ntmpla. Spera s se


trezeasc naibii i s descopere c exact asta fusese, doar un
vis urt. Dar nu era, i Harris o tia prea bine. Trebuia s
gseasc o cale s ias din cldirea grii, chiar dac nu tia
nimic despre Barcelona, i nici cum putea ajunge de-acolo la
Gerona.
Se aez pe capacul vasului de toalet i ncerc s
chibzuiasc. Pentru moment, cel puin acolo, cu uile closetului
nchise, era n siguran. Dar asta n-avea s dureze dect pn
cnd cineva ar fi ncercat s intre sau pn cnd poliistul de la
intrare ar fi devenit bnuitor i-ar fi venit s vad ce se
ntmpl. Primul su gnd a fost s rite i s-l sune pe rabinul
David Aznar i s-i cear s-i trimit oferul s-l ia, s
stabileasc un loc de ntlnire, undeva unde s-ar fi putut i
ascunde, mcar pe-aproape, pn cnd ar fi sosit maina. ns,
din ceea ce se petrecea n gar, tia c varianta asta nici mcar
nu trebuia luat n considerare. Dac nainte doar bnuia c
telefoanele rabinului erau ascultate, acum nu mai avea nicio
ndoial. Din cte se prea, absolut fiecare centimetru ptrat din
orice zon a Spaniei era sub supraveghere. Chiar dac nu-i
ddeau seama de acest lucru, urmritorii si erau literalmente
la civa pai deprtare de el.
Asta nsemna c nu trebuia s se grbeasc, ci s rezolve una
cte una fiecare problem, aa cum fcuse i la Ritz. Prima lui
grij trebuia s fie s ias din gar. Odat ajuns n strad, urma
s decid urmtoarea faz a aciunilor sale. Ca s ias trebuia
s fac ce fcuse i n Madrid, s-i pun la contribuie
cunotinele despre construcia cldirilor publice i s se
foloseasc de structurile ce adposteau sistemele de ventilaie
i de nclzire, instalaiile de alimentare cu ap i electricitate.
Tot aa cum un oarece sau un obolan i-ar fi gsit drumul spre
libertate.
Harris se ridic i trase apa. Era gata s deschid ua cabinei
cnd zri la picioarele lui un exemplar mpturit din La
Vanguardia, cel cu fotografia lui pe prima pagin. Vzu n asta o
sugestie. Ceva cu care-i putea masca faa ct timp s-ar fi
preumblat prin gar cutnd o intrare n coridoarele utilizate de
echipele de ntreinere. n plus, putea afla cte ceva despre
balivernele pe care le livrau presei purttorii de cuvnt de la
Casa Alb. Putea vedea cum reuiser prietenii si i, mai

ales, Jake Lowe, creierul manipulrilor, s dea alarma general


fr s spun adevrul sau s neliniteasc publicul mai mult
dect era necesar.
Harris ridic iute ziarul, l puse sub bra, mai trase o dat apa,
deschise ua i iei.

47
HOTEL REGENTE MAJESTIC. 7:15 P.M.
Marten sttea singur n foaierul hotelului, ateptnd ca Peter
Fadden s-i ntoarc apelul. Fadden se afla acum la Madrid, unde
fusese trimis de The Washington Post pentru a face o
investigaie
asupra
mprejurrilor
evacurii
subite
a
preedintelui de la hotelul Ritz n noaptea dinainte. Avuseser o
foarte scurt convorbire, dar apoi ziaristul a fost nevoit s
nchid i s rspund altui apel, promind s-l sune napoi ct
de curnd.
Cu prul pieptnat spre spate, mbrcat n pantaloni kaki
curai, cu o bluz nou i o jachet sport, Marten arta cu totul
altfel dect cum era cnd i luase o camer la acel hotel, la
care ns renunase ntre timp. n plus, ntreg personalul care
fusese mai devreme de serviciu era acum schimbat, aa c nu-l
mai putea recunoate nimeni.
Spre marea sa uurare, Marten afl c Demi nu plecase nc,
aa cum se temuse, i mai afl c reverendul Beck sosise i el n
cele din urm i se cazase. Totui, nici ea, nici el nu se aflau n
acel moment n camerele lor. Sau cel puin nu rspundeau la
telefon, dac totui erau n camere. Marten aruncase o privire n
bar, la cafenea i n restaurant s se asigure c niciunul din ei
nu era pe-acolo. Nu erau. Aa c i se pruse rezonabil
presupunerea c, dac nu cumva erau n vreo alt ncpere a
hotelului, de fapt nu erau n cldire.
Locul pe care-l ocupase n foaier i permitea s vad intrarea,
recepia i lifturile situate n spatele recepiei. Altfel spus, Demi
sau reverendul, sau amndoi, ar fi trebuit s treac pe lng el
la ntoarcere. Nu-i plcea s stea acolo att de expus, ns pe

vremuri, cnd mai era nc detectiv al poliiei din Los Angeles,


fcuse destule ore de supraveghere nct s tie ce trebuie
fcut n astfel de momente. S dai cte un ocol i s revii de
unde ai plecat, prefcndu-te c atepi pe cineva care ntrzie.
Desigur, n cele din urm ar fi trebuit s plece, dar nu venise
momentul nc. Aa c deocamdat nu fcea altceva dect s
trag de timp n ateptarea telefonului de la Fadden sau a sosirii
jurnalistei franceze. Pe de alt parte, timpul era o problem. La
ora aceea, Foxx sau cine l-o fi pus pe Karl Melzer pe urmele sale
vor fi aflat de moartea acestuia i se vor fi grbit s-l
nlocuiasc. Dup aceea aveau s dea telefoane pe la toate
hotelurile din Barcelona, ntrebnd dac nu au printre clieni un
anume Nicholas Marten. ncerc s dau de un prieten sau de
vru-meu, numele lui e, sau ceva asemntor, asta ar fi
putut spune nlocuitorul lui Melzer. i chiar cu numrul mare de
hoteluri din ora nu i-ar fi luat mai mult de jumtate de or s
dea de urma lui. Odat ce ar fi tiut unde se afl, toat povestea
ar fi nceput de la capt.
Tocmai se rsucise puin s aib o vedere mai bun asupra
intrrii cnd i sun mobilul. Nicholas rspunse.
Marten la telefon.
Peter, se auzi vocea lui Fadden att de clar de parc edea
lng el. Scuze c a durat atta. Serviciul Secret l-a luat pe
preedinte dintr-un hotel n miez de noapte i l-a dus ntr-o
locaie secret. Ni s-a spus c a fost vorba de o ameninare
terorist ct se poate de verosimil i c suspecii sunt nc
liberi i c ncearc s ias din ar. Au pus fiecare spaniol care
ncape ntr-o uniform s ncerce s dea de ei, s nu mai zic de
vnzoleala Serviciului Secret i a celor de la CIA sau FBI.
tiu, Peter, am vzut la tiri.
Orice-ar fi ceea ce se ntmpl, sunt cam singur pe-aici.
Purttorul de cuvnt al Casei Albe a nchis blciul i a trimis toi
corespondenii de pres napoi la Washington. De ce?, nu tiu,
atta c de acolo vor veni vetile oficiale atunci cnd se va afla
ceva. Bineneles c-i vor ntoarce pe toi i-i vor trimite napoi la
reuniunea NATO de luni de la Varovia. Dar nu despre asta vrei
tu s vorbim, ci despre afacerea cu Caroline Parsons, cu clinica.
Aa e.
Clinica e legal. Caroline a fost transportat de la domiciliul

ei la Centrul de reabilitare din Silver Springs, statul Maryland. A


rmas acolo ase zile, dup care a fost transferat la Spitalul
Universitar. Doctoria Stephenson era medic consultant la
clinic, ea a aprobat i internarea i transferul. Nimeni din
personalul de-acolo nu a auzit de Foxx i nici n-a vzut pe
cineva care s-i semene.
Marten inspir adnc i trase cu ochiul mprejur. La mesele
dimprejurul lui s tot fi fost vreo zece, dousprezece persoane.
Niciunul nu-i ddea nici cea mai mic atenie. Se concentr
iari la convorbirea cu Fadden.
Peter, am mai aflat cte ceva. Stephenson i Foxx fceau
parte dintr-un convent, un convent de vrjitoare
Vrjitoare?
Da.
Doamne iart-m, ce prostii s astea?
Peter, taci i ascult, spuse Marten optit. i-am spus
nainte c Foxx avea o mic cruciuli cu cercuri la capete
tatuat pe degetul mare. Stephenson avea un tatuaj identic.
Probabil i Beck l are.
Marten ridic privirea, observnd un cuplu de tineri aeznduse la o msu din apropiere. Se ridic i porni spre holul
hotelului, innd telefonul la ureche.
Crucea aceea e semnul stelei Aldebaran, spuse Marten fr
s se opreasc din mers, adic al stelei roii ce reprezint ochiul
stng al constelaiei Taurului. i mai spune i Ochiul lui
Dumnezeu.
Ce dracu tot vorbeti acolo?
Un fel de sect, Peter.
i crezi c secta asta are vreo legtur cu moartea lui
Caroline Parsons i a soului i a fiului ei?
Posibil, nu tiu sigur. ns Foxx s-a agitat din ce n ce mai
tare dup ce l-am ntrebat despre doctoria Stephenson. i i-am
spus c a negat c ar fi cunoscut-o. Poate c oamenii ti n-au
gsit dovezile prezenei lui la clinic, ct timp a fost Caroline
internat acolo, dar ea nu numai c mi l-a descris de tip, dar mia spus i cum arat minile lui i tatuajul de pe policar. Peter,
crede-m, Foxx a fost la clinica aceea. Beck a fost cu el n Malta,
iar acum e aici, n Barcelona i urmeaz s se ntlneasc iar cu
doctorul. Curnd. M strdui s aflu unde i cnd exact. Iar dac
aflu, probabil c-am s tiu i de ce.

Marten ajunse n hol i l travers. Un valet mpingnd un


crucior cu bagaje venea spre el. Marten se opri i se ntoarse.
Peter, mai e ceva. Foxx, sau altcineva, a pus s fiu urmrit
de la Valletta la Barcelona. O chestie profesionist; primul
urmritor m-a predat unui al doilea pe aeroport, aici, n
Barcelona. Credeam c l-am pierdut, ns s-a artat la
restaurantul unde luam prnzul. Mai trziu am aflat c era
inginer constructor, de naionalitate german i lucra pentru o
companie din Mnchen
De ce-ar fi un inginer constructor?
Asta m-am ntrebat i eu. Dar aa stau lucrurile. Am sunat
la compania la care lucra i am verificat.
Dar el unde-i acum?
E mort.
Ce?
Valetul trecu pe lng Marten, care se ntoarse de unde
venise. Tocmai atunci, n faa lui, se deschiser uile liftului din
cealalt parte a holului. Spre surprinderea lui Nicholas o vzu pe
Demi ieind din lift, nsoit de reverendul Beck i de o femeie
mai n vrst, mbrcat n negru, probabil spanioloaic sau
italianc.
Peter, trebuie s plec. Cnd pot, te sun s-i spun ce se mai
ntmpl.
Imediat Marten nchise telefonul i-i urmri pe cei trei
traversnd holul i ndreptndu-se spre ieire. Nicholas se ddu
mai napoi cnd cei trei ieir, observnd c Beck vorbea cu
portarul. Un minut mai trziu, un taxi trase n faa hotelului, ct
s urce cei trei, apoi o lu din loc.
Marten ddu uile de la intrare ntr-o parte.
Vorbeti englezete? l ntreb pe portar.
Da, domnule.
Cele trei persoane care tocmai au plecat. Trebuie s m
ntlnesc cu ei undeva, ns mi-am pierdut pliantul cu
programul. Sunt din grupul care cltorete cu reverendul Beck.
tii ncotro au luat-o?
La biseric, domnule.
Biseric?
Catedrala din Barcelona.
Marten i zmbi.
A, da. Catedrala. Mulumesc.

Vrei s mergei acolo?


Da, mulumesc.
Ei bine, avei noroc, la fel ca i prietenii dumneavoastr.
Marten l privi uimit.
De obicei catedrala e deschis doar pn la apte. ns
luna aceasta e deschis pn la zece. E srbtoare. A fost mult
timp nchis pentru renovare, au redeschis-o de curnd.
Portarul zmbea.
Deci, tot mai vrei s mergei acolo?
Da.
Portarul fcu semn unui taxi. n clipa n care sosi maina lui,
Nicholas i ddu zece euro baci portarului, apoi urc pe
bancheta din spate i taxiul plec.

48
7:40 P.M.
John Henry Harris sttea n pragul unui magazin de instalaii
sanitare, urmrind-o cu privirea pe femeia ce-i expunea nurii n
strad. Era blond, cu pielea palid ca de porelan; prea s
aib vreo douzeci de ani, probabil scandinav sau nemoaic
ori poate chiar rusoaic. Nu naionalitatea ei conta, ci profesia.
Tipa purta o bluz scurt ce-i lsa spatele gol i o fust mini.
Felul n care se fia n sus i-n jos printre maini ori de cte ori
traficul se ntrerupea lsa puine ndoieli c era acolo pentru a fi
angajat i c pentru preul corect ar fi fcut probabil aproape
orice i-ar fi cerut el sau altcineva. Tocmai de asta avea nevoie
Harris, de cineva care s fac ce i se cerea, fr s pun niciun
fel de ntrebri.
Habar n-avea unde se afla, doar c de la gar i pn acolo
parcursese pe jos vreo zece sau mai multe cvartale. Din gar
reuise s scape nu aa cum se gndise el, adic folosindu-se de
culoarele necesare ntreinerii instalaiilor, pentru c cele cteva
pe care le gsise erau fie ncuiate, fie bine pzite. n schimb i
asumase un risc imens i aprinsese partea din spate a unui
chioc de ziare, foarte aproape de ieire o diversiune, cum ar fi

zis cei din armat i poliitii. Aciunea sa avusese succes.


Forele de securitate spaniole care verificau actele de la cea mai
apropiat poart i-au ndreptat atenia, pentru scurt timp, spre
locul unde se vedeau flcri, ncercnd n acelai timp s
potoleasc panica unui public deja agitat. Harris i calculase
micrile i-i urmri pe poliiti dnd fuga spre chioc. n cteva
secunde ajunse n strad i se pierdu n mulime.
Seorita, spuse el cnd se schimb culoarea semaforului,
iar traficul se urni din loc fcnd ca fata lui s se ntoarc pe
trotuar.
Ea l privi zmbind i se apropie.
Habla espaol? Vorbii spaniol? ntreb Harris, spernd c
rspunsul ei va fi afirmativ, el nevrnd s vorbeasc prea mult
n englez.
S, rspunse fata i se ddu i mai aproape de el.
Harris o privi peste ramele ochelarilor.
Quisiera un poco de su tiempo? mi putei acorda puin din
timpul dumneavoastr?
Seguro. Sigur, rnji ea pretins seductor i-i aranja n aa
fel tricoul ca el s-i poat vedea mai bine snii.
No es lo que usted piensa. Nu-i ce credei dumneavoastr,
spuse el ncetior.
Lo que es, i paga el dinero, lo har. Orice-ar fi, dac dai
bani, atunci o fac.
Bueno, spuse Harris. Bueno.
7; 55 P.M.
Taxiul n care se afla Marten coti pe o strad, apoi pe nc una
n traficul lent, ndreptndu-se spre cartierul Gotic, unde fusese
i mai devreme n ziua aceea. Era nc nesigur n privina lui
Demi, ngrijorat de aciunile ei, nc ezita s aib ncredere n
ea. Iar faptul c nu rspunsese la telefon ori de cte ori
ncercase s dea de ea i mai ales dup ce-i spusese c o va
suna nu era n favoarea ei. i nici faptul c, indiferent care-ar fi
fost dispoziia lui Beck n Malta, reuise s se calmeze destul ct
s-i cear lui Demi s-l urmeze la Barcelona, aa c acum
preau foarte buni amici. Asta l fcu pe Marten s se gndeasc
c, n ciuda dezvluirilor de la restaurant n privina vrjitoarelor
i a stelei Aldebaran, ea i le spusese numai ca s-l ntrzie,

spernd c va suficient ct s-l fac s plece i s-o lase pe ea s


se ocupe de Beck, rmnnd n graiile acestuia, nendrznind
s rite s fie lsat pe dinafar cnd reverendul avea s se
ntlneasc cu Foxx. Acest gnd l fcu s se ntrebe dac nu
cumva acolo mergeau cei trei, anume s-l ntlneasc pe Foxx la
catedral. Dar cine era femeia n negru?
8:07 P.M.
Lui Marten i se pru c cineva l privete i, ridicnd ochii, l
vzu pe ofer studiindu-l n oglinda retrovizoare. Mai trsese cu
ochiul i nainte, acum ns pur i simplu se holba la el. Deodat
lui Marten i se pru c pise ntr-o capcan i c taximetristul
ori era nlocuitorul cruntului, ori vreun intermediar, ca i
chelnerul de la Patru Pisici, un angajat care s-l in sub
supraveghere.
La ce te uii? l ntreb Marten.
No hablo englez bun, zise oferul zmbind.
Eu, spuse Marten artndu-i faa cu degetul, i par
cunoscut? M recunoti de undeva?
Dac individul sta avea s-i fac probleme i s-l duc
altundeva dect la catedral, atunci trebuia s afle de ndat, ca
s poat face ceva n privina asta.
S, fcu oferul nelegnd deodat. S.
i lu o mn de pe volan i o duse spre scaunul de lng el,
de unde ridic un exemplar dintr-o ediie de sear a unui ziar.
Era desfcut i mpturit n aa fel nct era vizibil o pagin din
interior.
Tu samariteanul. Tu samariteanul.
Ce? Despre ce vorbeti? ntreb Marten uluit.
oferul i ddu ziarul peste sptarul scaunului. Marten l lu i
se uit la ziar, unde era de vzut o fotografie mare n care el
nsui era aplecat peste cadavrul individului crunt, al lui Klaus
Melzer. n fundal se vedea camionul care-l lovise pe neam.
Buen Samaritan a ningn extremo, hombre matado en calle,
spunea legenda fotografiei. Marten nu tia spaniol, ns pricepu
esenialul era un bun samaritean, ns fr rost, cci individul
era mort deja.
S, Samaritan, spuse Marten ntinzndu-i taximetristului
ziarul i njurnd n barb.

Clar: cineva din mulime i fcuse o fotografie i o vnduse


ziarului. Nu aveau numele lui i nu era niciun articol, sau cel
puin nu despre felul cum i sustrsese el portmoneul mortului.
Cu toate astea tot nu-i plcea: era i aa destul de ru c
trebuise s se nregistreze la hotel cu numele su, darmite
acum c fotografia sa era rspndit n tot oraul? Acum avea
s fie i mai uor de gsit.
Brusc taxiul lu vitez, parcurse jumtate de cvartal, coti pe o
alt strad, afundndu-se i mai mult n cartierul Gotic, care, i
ddu Marten seama, nu era doar o zon turistic, ci i un cartier
de locuine, unul ntins i vechi, n care strdue nguste ddeau
n alte strdue nguste sau n piaete. Era un hi n care
cineva s-ar fi putut rtci cu uurin, aa cum s-ar fi putut
ntmpla i cu Melzer, un neam, nefamiliarizat cu oraul,
nencercnd dect s scape de un brbat care-l urmrea i, n
plin alergare, nimerind drept n calea unui camion. Ceea ce-l
fcea s se ntrebe iar de ce Foxx sau cine l-o fi angajat pe
inginerul crunt l preferase unui localnic i de ce acceptase
Melzer.
Exact atunci taxiul reduse viteza i opri, iar oferul i art o
pia larg. De-o parte erau aliniate hoteluri i magazine, iar de
cealalt era un singur edificiu masiv, cu ornamente din piatr i
cu o sumedenie de turnuri i clopotnie care urcau sus n cerul
nserrii.
Catedrala, seor, spuse taximetristul. Catedrala de
Barcelona.

49
8:20 P.M.
Marten travers piaa i se amestec ntr-un grup de turiti
englezi, mpreun cu care urc treptele de piatr i intr n
catedral. nuntrul cldirii ce dateaz din secolul al XV-lea, n
incinta larg i bogat ornamentat domnea o atmosfer tainic,
lumina domoal fiind tulburat de plpirea sutelor de candele
votive puse pe nite mese i ntr-o parte i n cealalt a navei.

Marten rmase mai la coada grupului care continu s


nainteze, cu ochii iscodind, doar-doar i-o vedea pe Demi, Beck
sau pe femeia n negru. Ici i colo erau oameni care se rugau
tcui. Alii se plimbau de colo-colo respectuoi, studiind
elementele arhitectonice. n cel mai ndeprtat capt al navei se
nla un altar n manier flamboaiant, iar deasupra lui se
nlau arcele ce susineau bolta i care, dup aprecierile lui
Marten, se afla la o nlime de vreo douzeci i trei, douzeci i
patru de metri.
Un tuit rguit, strnind ecouri n catedral, i care se fcu
auzit dinspre cineva aflat aproape de el, l fcu s se
concentreze la ce avea de fcut i naint i el, ncet, prudent.
Dac Demi i nsoitorii ei erau acolo, el nc nu-i vzuse. Merse
mai departe. Tot nimic. Deodat i puse ntrebarea dac nu
cumva Demi sau reverendul Beck i optise ceva portarului la
plecare, iar omul l pusese cu bun-tiin pe o pist greit,
trimindu-l n cu totul alt parte dect mergeau ei. Atta i-a
fost de-ajuns pentru a-i strni impulsul de a se ntoarce imediat
la hotel. Apoi, dintr-odat se opri. i zrise, pe toi trei, n cellalt
capt al navei fa de locul unde se afla el. Discutau cu un
preot.
Marten ncepu s se apropie precaut de ei, folosindu-se de
turiti ca de paravane, rugndu-se ca nu cumva vreunul dintre
ei s se ntoarc pe neateptate i s-l observe.
Ajunsese destul de aproape, mai avea puin pn s-i i aud,
cnd preotul le indic cu un gest o direcie, ncotro o i luar de
ndat tuspatru. Marten se lu dup ei.
O clip mai trziu era sub o colonad ce mergea de-a lungul
grdinii ce ocupa o spaioas curte interioar. n faa sa l zri
pe preotul cei conducea pe ceilali trei pe dup un col de cldire
i continundu-i drumul pe un alt coridor. Marten se inu dup
ei i de data aceasta.
Treizeci de pai i ajunse i el la col, intrnd prudent ntr-un
fel de capel. Tocmai pise nuntru cnd l vzu pe preot
poftindu-i pe Beck, pe Demi i pe femeia n negru s treac de o
u bogat mpodobit, aflat tocmai n cealalt parte a ncperii.
Cteva secunde mai trziu ua se nchise n urma lor. Marten
ajunse imediat lng ea i ncerc clana grea din fier forjat. Nici
nu se clinti. Ua era ncuiat.
i-acum ce-avea de fcut? Marten se rsuci pe clcie. Un

preot btrn, aflat la nici trei metri de el, sttea i-l urmrea.
Credeam c o s gsesc toaleta, spuse Marten cu inocen.
Ua aceea d n sacristie, spuse preotul ntr-o englez cu
accent.
Sacristie?
Da, senor!
i tot timpul e ncuiat?
Cu o or nainte i dup slujb nu.
Aha.
Luai-o pe-acolo i vei gsi toaleta, i indic btrnul
coridorul dinapoia lui.
Mulumesc, spuse Marten i, neavnd de ales, plec.
8:45 P.M.
Cinci minute mai trziu parcursese ct putuse de mult din
lungimea cldirii principale a catedralei, ncercnd s-i dea
seama unde ar fi putut merge cei patru. Alte ui pe care le
gsise erau ori ncuiate ori se deschideau n coridoare ce
ddeau n alte coridoare, dar nu preau s duc n direcia
capelei unde intraser cei pe care-i cuta.
Refcu tot drumul napoi pn n nava bisericii i iei pe
poarta principal, apoi ddu ocol catedralei pn la cellalt
capt, unde bnuia c se afla capela, cutnd o u pe unde ar
fi putut iei Demi i amicii ei. Nu era niciuna. Un tur complet pe
dinafara uriaei cldiri l fcu s descopere alte intrri
ntunecate i ncuiate. Ceea ce mai lsa doar poarta principal,
pe unde ieise el cu cteva minute mai nainte. i ntr-acolo se i
ndrept, amestecndu-se printre turitii i trectorii din piaa
din faa bisericii, i se aez la o mas pe terasa unei cafenele
de unde avea o perspectiv bun asupra masivei cldiri i a
intrrii acesteia. Ceru o sticl de ap mineral, iar ceva mai apoi
comand o cafea. Trecu o or fr ca cei trei s se arate. La
zece porile catedralei se nchiser. Frustrat, mnios c-i
pierduse, Marten se ridic i plec.

50
HOTEL RIVOLI JARDlN. 10:20 P.M.
Marten intr n hol, lsnd n urm strada zgomotoas,
nesat de pietoni i de maini. n hotel domnea o relativ
linite. Se duse drept la recepie i ntreb dac erau mesaje
pentru el sau dac-i telefonase cineva.
Niciuna, nici alta, seor, spuse politicos funcionarul.
A venit cineva s m caute?
Nu, seor.
Mulumesc, ddu Marten din cap i merse la lift, ca s urce
la camera lui.
Urc la etajul patru unde primise camer. Aps pe buton,
uile se deschiser i intr n cabina goal. Aps iar pe buton,
uile se nchiser i liftul i ncepu urcarea.
Faptul c n-avea mesaje i nici nu fusese sunat ori cutat de
cineva i ddu un sentiment de imens uurare. nsemna c
indiferent cine-l trimisese pe neamul crunt dup el nc mai
trebuia s-i gseasc lui Melzer un nlocuitor care s-i ia urma
pn la Rivoli Jardin. Demi, Peter Fadden i Ian Graff de la
Fitzsimons & Justice din Manchester aveau numrul lui de mobil
i puteau s ia legtura cu el pe aceast cale. Aa c, pentru
moment cel puin, avea ocazia s-i mai trag sufletul. Nimeni
nu tia unde era.
Demi. Gndurile sale se ntoarser deodat spre ea i la ceea
ce fcea. n mod evident, era iari n graiile lui Beck, altfel n-ar
fi plecat cu el. Unde se aflau acum i cine era femeia n negru,
n-avea de unde s tie. Adevrul era c pentru el Demi rmnea
o ghicitoare nedezlegat. Era adevrat c-i furnizase informaii
importante, mai ales cele legate de vrjitoare, de tatuajele de
pe policare i despre steaua Aldebaran. Mai era un adevr: c
venise la Barcelona spernd s se ntlneasc cu Merriman
Foxx. Pe de alt parte, cu toate c, amndoi urmreau, mai mult
sau mai puin, acelai lucru, era cert c ea nu voia s aib de-a
face cu Marten. Ceea ce-l fcu s-i reconsidere impresia pe
care i-o fcuse despre ea cnd luaser prnzul la Patru Pisici:
anume c orict de concentrat prea, absolut tot ce fcea i

spunea prea s aib legtur cu altceva dect ceea ce declara.


Dac acel ceva era sora ei disprut sau dac povestea aceea
era mcar adevrat, Marten n-avea de unde s tie. tia ns
c tot ce aflase despre ea l nedumerea. Pur i simplu.
Liftul se opri la etajul patru, uile se deschiser, iar Marten
iei n coridorul pustiu. Douzeci de secunde mai trziu, ajunse
la ua camerei sale i trecu cartela electronic prin fanta
dispozitivului de nchidere. Luminia de avertizare se schimb
din roie n verde i se auzi yala deblocndu-se. Zdrobit,
nevrnd altceva dect s fac un du i s se bage n pat,
aprinse lumina din antreu, apoi nchise ua n urma sa i o
ncuie. La stnga sa era baia. Dincolo de care era camera
propriu-zis. Acum era cufundat n ntuneric i numai lucirea
neoanelor din strad aruncau puin lumin nuntru. Abia
trecuse de ua bii, cutnd ntreruptorul din camer.
Domnule Marten, te rog nu aprinde lumina, se auzi brusc
vocea unui brbat din ncperea ntunecat.
Iisuse!
Marten simi fiori de ghea miunndu-i n jos pe ira spinrii.
Din reflex, se uit imediat napoia lui. I-ar fi fost imposibil s
ajung la ua de la intrare, s-o descuie, s-o deschid i s ias
nainte ca oricine ar fi fost n camer s pun mna pe el. Inima
i bubuia. Se ntoarse i se uit scruttor spre camer.
Cine naiba eti? i ce vrei?
tiu c eti singur. Te-am urmrit de la fereastr,
traversnd strada spre hotel.
Vocea era calm, abia optit. Cel de-acolo nu era nici precum
tnrul cu jachet llie care-l urmrise de la Valletta la
Barcelona, nici ca funcionarul neam care o tersese de cum
fusese confruntat i, apoi, panicat, nimerise sub roile unui
camion.
Am ntrebat cine naiba eti. i ce vrei?
Marten n-avea cum s tie dac brbatul era singur sau dac
mai era cineva cu el. Sau dac venise acolo s-l ucid sau doar
s-l duc la Merriman Foxx.
Deodat vzu micare i deslui figura unui brbat venind
spre el din ntuneric. Dintr-o micare iute, Marten i desfcu
cureaua, o scoase din gicile pantalonilor, nfurnd-o
mprejurul pumnului obinnd astfel un soi de arm.

N-ai nevoie de aa ceva, domnule Marten.


Exact atunci, dintr-odat, invitatul su iei din ntuneric i
pi sub revrsarea de lumin din antreu. n aceeai clip, lui
Marten i se tie respiraia. Brbatul care sttea drept n faa lui
era John Henry Harris, preedintele Statelor Unite ale Americii.
Am nevoie de ajutorul dumitale, domnule Marten.

51
Nicholas trase draperiile n geamuri, apoi aprinse o lamp
mic i se ntoarse spre preedinte, care se aezase pe un scaun
cu faa spre el. Dac nainte fusese uimit, cu att mai mult era
acum. Brbatul care-i rsrise n fa cu cteva minute nainte
era persoana cea mai uor de recunoscut din lume, ns de la o
clip la alta se schimb radical, aproape de nerecunoscut. Capul
ce adineauri i fusese n ntregime acoperit de pr, etala acum o
scfrlie cheal. i mai purta i nite ochelari. Prea mai btrn
i chiar mai slab. Sau, aa cum i trecuse prin minte lui Marten,
cu totul altfel.
O me, domnule Marten. Se fac foarte bine azi, spuse
preedintele. Port una de ani ntregi. Numai frizerul meu
personal tie. Iar ochelarii nu sunt de vedere, i-am cumprat
dintr-un magazin din Madrid. Un adaos la costumul de scen
care trebuie s desvreasc deghizarea mea.
Nu neleg, domnule. Nimic, nici cum m-ai gsit i nici de
ce ai vrut s m gsii. Ar trebui s fii
ntr-o locaie sigur i secret din pricina unei ameninri
teroriste, tiu. Ei bine sunt, sunt ntr-un loc sigur i necunoscut,
cel puin deocamdat.
Preedintele se ntinse i lu de pe mas exemplarul din La
Vanguardia pe care-l luase din toaleta grii. Una din paginile lui
era mpturit. Preedintele i-l ntinse lui Nicholas.
Marten arunc o scurt privire i se lmuri. Acolo era
fotografia sa, cea care-l surprindea aplecat peste trupul
neamului lovit i ucis de camion. Era aceeai fotografie pe care
i-o artase taximetristul ceva mai devreme.
i-am vzut fotografia n ziar, domnule Marten. Am angajat

o tnr s m ajute s te gsesc. Eram singur i aveam


disperat nevoie de un loc unde s m ascund i, cel puin
pentru moment, dumneata mi l-ai asigurat. sta mi-e norocul,
cum se zice.
Marten era nc bulversat.
Iertai-m, dar tot nu neleg.
Tnra domnioar a aflat unde eti cazat. Nu era foarte
departe de locul unde ne aflam, aa c am venit amndoi aici.
Am fost lsat s intru n camera dumitale de un recepioner
inimos cruia i-am spus c sunt unchiul dumitale i c
stabiliserm s ne ntlnim mai devreme, dar c avionul meu a
ntrziat. A fost sceptic, ns vreo civa euro l-au convins.
Nu la asta m refeream. Suntei preedintele Statelor
Unite. Cum putei s fii, aa, pe cont propriu, i chiar i aa, de
ce s venii s m cutai pe mine cnd ai fi putut suna pe
oricine ai fi dorit?
Ei, tocmai aici e problema, domnule Marten. Nu puteam
suna pe oricine. De fapt, vreau s spun c nu pot suna pe
nimeni.
Preedintele ainti asupra lui Marten o privire din care acesta
nelese ct de teribil de disperat era situaia n care se afla.
Mi-am amintit de dumneata dup foarte scurta ntlnire de
la spitalul Universitar din Washington. Caroline Parsons tocmai
murise, am putea spune, n braele dumitale. Mi-ai cerut s te
las cteva clipe singur cu ea. i aminteti, nu?
Sigur.
Dup aceea am fost informat c a fcut o mputernicire pe
numele dumitale prin care i se permitea accesul la
documentele ei personale i la cele ale soului ei, congresmanul
Parsons.
Aa este.
Presupun c a ncheiat-o pentru c bnuia c soul i fiul ei
fuseser asasinai i spera c tu poi afla ce s-a ntmplat.
Marten era uimit.
De unde tii asta?
Deocamdat ajunge s spun c acesta e motivul pentru
care sunt aici i pentru care-i cer ajutorul. Caroline i Mike
Parsons au fost prietenii mei. Pe de alt parte, mi-e clar c i
Caroline avea mult ncredere n tine i c i erai extrem de
devotat, altfel John Henry Harris schi un zmbet, altfel nu l-

ai fi dat afar din salonul ei pe preedintele Statelor Unite.


Zmbetul lui Harris se topi. Se vedea c ezita, ca i cum nu
era sigur de ceea ce avea s spun sau ct de mult s spun;
apoi Marten vzu ivindu-se n ochii preedintelui o hotrre
nestrmutat, iar Harris continu astfel:
Domnule Marten, Mike Parsons i fiul lui chiar au fost ucii.
Mi-e team c i Caroline.
Marten l urmrea concentrat.
Suntei sigur? Suntei absolut sigur?
Da, sunt sigur. Nu absolut sigur, ns cei responsabili de
moartea lor au admis asta.
Cine sunt oamenii tia?
Domnule Marten, vreau s am ncredere n dumneata,
trebuie s am pentru c nu am cui altcuiva s m adresez. i,
datorit lui Caroline, cred c m pot ncrede n dumneata.
Apoi preedintele avu iari un moment de ezitare. Dar din
nou Marten recunoscu hotrrea aceea revenind n ochii lui John
Henry Harris.
N-a existat nicio ameninare terorist. Am plecat de unul
singur din hotel i nc n circumstane dificile. Se poate spune
c am evadat.
Marten nu pricepea.
Ai fugit? De cine? Din ce anume ai evadat?
ara noastr e n rzboi, domnule Marten. Un rzboi purtat
n secret mpotriva mea i a patriei noastre de un grup de
indivizi aflai n cele mai nalte poziii ale guvernului. Adic de un
grup de consilieri personali i de oficiali ai administraiei.
Oameni pe care-i cunosc i n care mi-am pus ncrederea de ani
de zile. Dar care, de fapt, ca grup, sunt cei mai puternici i mai
periculoi oameni din stat. Din cunotinele mele, America se
afl acum mai aproape ca niciodat de o lovitur de stat. Ca
urmare, viaa mea e ntr-un pericol foarte serios i tot astfel e i
viitorul rii noastre. i nu numai al ei, ci i al multor altor ri. n
plus, intervalul de timp n care pot ncerca s fac ceva mpotriva
acestor oameni e foarte scurt. Ceva mai mult de trei zile. Nu mai
e nimeni din guvern n care s am ncredere deplin. Nici nu am
prieteni sau rude pe care cei din acest grup s nu-i in sub
supraveghere, fizic sau prin mijloace electronice. De aceea,
cnd am vzut fotografia dumitale n ziar, am tiut c trebuie s
risc s te gsesc. Trebuie s-mi pun ncrederea n cineva i, din

fericire, sau din nenorocire, dumneata eti acea persoan.


Marten era bulversat. Poate c ntr-o carte preedintele
Statelor Unite ar fi putut s vin singur, n mijlocul nopii, n
camera ta de hotel i s-i spun astfel de lucruri. S se aeze i
s-i spun c ara era invadat din interior i c erai singura
persoan din ntreaga lume n care i punea ncrederea c-l va
ajuta s opreasc aceast operaiune. Poate c ntr-un roman
sau ntr-un film se putea ntmpla aa ceva. Totui ce i se
ntmpla lui acum nu era vreo oper de ficiune, era pura
realitate. Preedintele era acolo, la nici doi metri distan, vizibil
ostenit, privindu-l cu ochi injectai, povestindu-i grozviile
acelea i cerndu-i ajutorul.
Ce-ai vrea s fac? ntreb Marten n cele din urm pe un
ton aa de sczut c aproape era o oapt.
Chiar acum, nu sunt foarte sigur. Doar c, John Henry Harris
inspir adnc i prelung, oft ca un om epuizat, o or sau dou
am s-i cer s-mi fii paznic. Am avut o zi a naibii de lung.
Trebuie s cumpnesc situaia. Dar nti trebuie s dorm.
neleg.
Cu un gest absent, preedintele i trecu mna peste brbia
neras.
E nc 7 aprilie, vineri, nu?
Da, domnule.
Bine, zmbi Harris, iar Marten observ c oboseala l
rpunea ncetul cu ncetul.
Privirile celor doi brbai s-au ntlnit.
Mulumesc, spuse sincer preedintele. Mulumesc mult.

SMBT
8 APRILIE

52
MADRID. 1:45 A.M.
Nu tiu dac nseamn ceva informaia asta, domnule, o
auzi n casc Hap Daniels pe Sandra Rodriguez, experta
Serviciului Secret n prelucrarea informaiilor. E vorba de un tipic
selectat de programul de analiz al NSA ceva mai devreme n
aceast sear, n Barcelona. Abia a fost evaluat.
Ce tipic? ntreb repezit Daniels.
n orele de cnd preedintele fusese dat disprut, Hap
supravieuise doar din speran, cafea neagr i adrenalin. Sub
presiunea ordinelor urgente emise de biroul vicepreedintelui i
supervizate de George Kellner, eful ageniei CIA din Madrid,
Serviciul Secret instalase un post de comand ntr-un depozit
din Poblenou, o zon de magazii i vechi fabrici. Iniial, acel post
de comand fusese construit de CIA pentru folosul propriilor
ageni, n cazul unei probleme teroriste ce ar fi vizat
ambasada american.
Se mplineau aproape nousprezece ore de cnd dispruse
preedintele. Daniels era nconjurat de adjunctul su, un buldog
lat n umeri, pe nume Bill Strait, de asistentul directorului
Serviciului Secret, venit din Washington, Ted Langway, palid i
lipsit de expresie, de eful ageniei CIA din Madrid, George
Kellner i de ali vreo ase ageni ai Serviciului Secret care
fceau parte din misiunea responsabil cu protecia
preedintelui. Cu toii stteau n ncperea ntunecat n care
fusese instalat statul major, n lumina difuz a zecilor de
ordinatoare la care operau analitii Serviciului Secret i ai CIA,
selectnd i prelucrnd datele primite de la ceea ce devenise
deja o operaiune strict secret de spionaj ce acoperea ntreaga
lume.
Ceva mai retras, ca o umbr de oel, Jake Lowe, eful
consilierilor politici ai preedintelui, se nvrtea ncoace i-ncolo
de parc nevast-sa trebuia s nasc i dura prea mult. i inea
BlackBerry-ul n mn, iar ctile pe care le avea n urechi erau

conectate la toate convorbirile telefonice ale lui Daniels, ns


dispunea i de o alt linie telefonic securizat, ce putea fi
activat prin comand vocal i care l-ar fi putut pune n
legtur cu ambasada Statelor Unite aflat la zece kilometri
distan, unde dr. James Marshall, consilierul pentru probleme
de securitate naional, i Tom Curran, eful cancelariei
prezideniale, instalaser ceea ce conveniser s numeasc un
centru operativ de rzboi. Printr-un telefon securizat, puteau
lua legtura de-acolo cu subsolul Casei Albe, unde
vicepreedintele Hamilton Rogers, secretarul de stat David
Chaplin, secretarul aprrii Terrence Langdon, i generalul de
aviaie Chester Keaton, preedintele efilor de cancelarii,
instalaser un al doilea centru operativ de rzboi.
S-au nregistrat douzeci i apte de apeluri telefonice
fcute ntre orele 20:00 i 20:40, n aceast sear, de la ase
telefoane publice diferite, dar aflate toate pe o raz de trei
kilometri de jur mprejurul grii Sants, spuse Rodriguez. De
fiecare dat plata s-a fcut de pe o cartel telefonic cumprat
de la un debit de tutun de pe Carrer de Robrenyo.
Barcelona devenise un punct de observaie din clipa n care,
vineri seara, izbucnise un mic incendiu la un chioc de ziare din
incinta celei mai mari gri a oraului. Un incendiu care, aa cum
stabiliser cu promptitudine autoritile, izbucnise fr motiv,
fiind pus intenionat, nefiind totui niciun furt, niciun act de
vandalism i nicio aciune terorist. Ofierii poliiei spaniole de la
faa locului au numit acest eveniment o tactic diversionist.
Dar n ce scop fusese fcut diversiunea? Lund n
considerare c incendiul izbucnise n apropierea uneia din
ieirile grii unde poliia verifica documentele, singurul rspuns
plauzibil prea s fie c cineva dinuntru, poate preedintele,
dar mai probabil cineva cu cazier sau o persoan aflat pe lista
teroritilor ncercase s treac de punctul de control nevzut.
Dac aa era, atunci probabil c strategia avusese succes,
pentru c poliitii de la ieire prsiser postul, pentru foarte
scurt timp, ca s clarifice situaia i s calmeze cltorii.
i care-i legtura cu POTUS? insist cu brutalitate Hap
Daniels, oboseala i frustrarea fcndu-l s-i uite manierele de
obicei bine cumpnite.
Tocmai de aceea am spus c nu tiu dac nseamn ceva,

domnule.
Ce s nsemne ceva? Despre ce naiba vorbeti?
Despre un tipic, domnule. Toate apelurile au fost fcute
ctre hoteluri din ora. Fiecare din ele; de parc cineva ar fi
ncercat s dea de vreun client al unuia dintre hoteluri i nu tia
exact la care anume s-l caute.
Afl numele debitului de unde a fost cumprat cartela
prepltit, numerele i locurile de unde s-au fcut apelurile i
numele i numerele hotelurilor ctre care s-a telefonat.
Da, domnule.
Mulumesc, spuse Daniels i form un numr de pe
tastatura din faa lui. Afl dac spionajul spaniol a fcut
interceptri ale telefoanelor publice din Barcelona ntre orele
20:00 i 20:40 n seara asta. Dac au fcut, vezi dac au
nregistrri ale seriei de apeluri ctre hotelurile din zon n acest
interval de timp. Vreau s tiu dac au fost fcute de un brbat
sau de o femeie, ce cutau i ce limb vorbea cel care a sunat.
Da, domnule.
Repede.
Da, domnule.

53
HOTELUL RIVOLI JARDIN, BARCELONA. 2:15 A.M.
Petrecerea continua n strad. Sunete de claxoane,
autovehicule, motociclete traficul era nentrerupt. Pietonii
inundau ambele trotuare. n ciuda geamurilor duble, zvonul
muzicii latino se auzea i n camer.
Preedintele Harris adormise n pat, iar Marten se ghemuise
pe o canapea mic. ritul mobilului i trezi pe amndoi.
Cine e? ntreb Harris din ntuneric, dintr-odat treaz i
alarmat.
Nu tiu.
Mobilul tri iari.
Ar trebui s rspunzi.
Marten lu telefonul de pe msua joas de lng canapea i

rspunse.
Alo.
Sunt Demi, spuse ea optit i cu o und de urgen n glas.
Ai plecat de la hotel. Unde eti? Trebuie s ne ntlnim imediat.
Nu vreau s-i spun la telefon ce am de spus.
Preedintele aprinse lampa mic de pe noptier exact cnd
Marten acoperi cu palma microfonul mobilului.
E o ip. Vrea s se ntlneasc urgent cu mine. Acum patru
ore a fi fcut moarte de om numai s primesc apelul acesta.
Harris zmbi.
Nu e ce credei, spuse Marten i descoperi microfonul, apoi
i vorbi lui Demi: Eti nc la Regente Majestic?
Da.
Ateapt o clip, spuse Marten i acoperi iar microfonul,
uitndu-se la preedinte. Are legtur cu moartea lui Caroline.
Numele tipei e Demi Picard, o ziarist din Frana care cltorete
cu reverendul Rufus Beck. Amndoi sunt aici, n Barcelona.
Marten avu o foarte scurt ezitare nainte s continue.
Poate nu tii, dar reverendul e bun prieten cu Merriman
Foxx.
Acel Merriman Foxx!?
Da, ddu Marten din cap, apoi iar vorbi n aparat: D-mi
numrul tu de mobil. Te sun imediat.
Marten mzgli un numr pe un carneel aflat pe mescioara
de lng pat.
Revin n cinci minute.
Zicnd astea, Marten nchise i, privindu-l pe preedinte, i
povesti ce-i spusese i lui Peter Fadden: cum l ntlnise pe Foxx
n Malta i n compania cui l gsise; cum a insistat s obin
informaii despre proiectele armelor biologice i cum a adus
vorba despre Caroline i despre medicul ei, doctoria Lorraine
Stephenson; cum inventase povestea c Mike Parsons ar fi lsat
un memoriu n care punea la ndoial veridicitatea mrturiilor lui
Foxx. I-a mai spus i c Foxx a avut o reacie furioas la toate
astea.
n dimineaa urmtoare am aflat c i el, i reverendul Beck
prsiser subit Malta ctre destinaii necunoscute. Domnioara
Picard pleca i ea i nu mai voia s aib de-a face cu mine
atunci cnd am ntrebat-o ncotro pleac. Am aflat totui care-i
era destinaia i am urmat-o la Barcelona. Domnule preedinte,

spuneai c tii c Caroline a fost ucis. M ntreb dac tii i


c Merriman Foxx e responsabilul, Foxx i aceeai doctori
Stephenson pe care el neag c ar fi cunoscut-o. Ei doi i-au
administrat un fel de bacterie care a ucis-o. Sunt aproape sigur
c e rodul vreunui experiment de-al su, un produs al proiectelor
de arme biologice, presupus dezafectate, i care nu sunt deloc
aa. Era exact ce investiga comisia din care fcea parte Mike
Parsons, cnd el i fiul su au fost ucii. n ce fel e implicat Beck,
nu tiu, ns el i Foxx urmeaz s se ntlneasc n curnd, aici.
Poate chiar mine. Demi trebuie c tie mai multe, altfel n-ar fi
sunat la ora asta.
Marten se opri, netiind cum s spun ce-i mai rmsese de
spus. Nici n-a fost nevoie s mai continue, pentru c
preedintele a fcut-o n locul lui.
Te gndeti c doctorul Foxx e implicat n lovitura de stat
mpotriva mea
Probabil, dar n-am dovezi. Tot ce tiu este c a fost cheia
audierilor comisiei i c el a negat c programul su ar mai
exista, dar, n acelai timp, i punea la lucru mecheriile pe o
fiin uman ct se poate de vie, pe Caroline.
i ce rol are aceast domnioar Picard?
Ea spune c s-a folosit de Beck ca s-i fie prezentat lui
Foxx. Sora ei a disprut din Malta acum doi ani, iar Demi crede
c Foxx ar putea s-i deschid nite ui, c ar putea-o ajuta s
afle ce s-a ntmplat. Cel puin asta-i ce mi-a spus ea.
Deci e doar o ntmplare c e amestecat n povestea
asta?
Poate c da, poate c nu. Dar Foxx e esenial n chestiunile
astea. Nu numai c tie cum a fost ucis Caroline, dar cunoate
i motivele asasinrii ei. Iar rspunsurile la aceste dou
ntrebri, cum i de ce, ar putea avea legtur cu ceea ce vi se
ntmpl dumneavoastr.
Preedintele ncerc s-i pun ordine n gnduri privind n
alt parte:
Dac ai dreptate, asta e piesa lips, n asta stau detaliile a
ceea ce pregtesc cei care s-au ridicat mpotriva mea. tiu c ar
trebui s fiu surprins de implicarea capelanului Beck. ns deacum, nimic nu m mai uimete.
Se ntoarse spre Marten, care vzu mhnirea din ochii
preedintelui.

Se pune la cale ceva absolut cumplit, domnule Marten. Mai


cumplit, cred, dect orice ne-am putea nchipui. O parte din
planuri le cunosc, cealalt, nu. i toat povestea asta a czut ca
un trsnet din senin. n ce m privete, e i o enorm
dezamgire. Ar fi trebuit s-mi dau seama c se ntmpl ceva
i s aflu ce anume, dar n-am fcut-o. i, aa cum am spus mai
devreme, timpul de care dispun acum ca s fac ceva e incredibil
de scurt. Dac sunt prins, timpul acesta devine egal cu zero.
Marten fcu un gest cu capul nspre telefon.
Poate c Demi ne poate ajuta. Ct, nu tiu, dar ar fi oricum
mai mult dect ce avem acum.
Harris l privi lung.
Ziceai c nu mai voia s aib de-a face cu dumneata. Ce te
face s crezi c acum poi avea ncredere n ea?
Rspunsul la ntrebarea asta-i unul de mai multe milioane
de dolari.
Poi avea ncredere n ea, domnule Marten?
Cnd am plecat din hotelul din Malta am fost urmrit pn
n Barcelona de un tnr. La aeroport m-a lsat pe mna
altcuiva. Acela e mortul din fotografia din ziar. Ne-a urmrit pe
mine i pe Demi la restaurantul unde am prnzit ca s putem
discuta. Am ncercat s-l confrunt, s-i pun cteva ntrebri
dup aceea. A fugit. Am fugit dup el. Aa a ajuns sub roile
camionului.
Crezi c Foxx a pus pe cineva s te urmreasc.
Da, ca s afle cui a putea transmite ceea ce aflam.
i sugerezi c aceast domnioar Picard ar putea avea
vreo legtur.
Exact asta nu tiu. Poate c ce mi-a spus este adevrat i
ar putea s ne ajute mult. Sau s-ar putea s prvale tot muntele
peste noi. Pentru mine, n-ar fi cine tie ce, dar pentru
dumneavoastr, domnule preedinte, e cu totul altceva. Cred c
ceea ce vreau s spun este c decizia v aparine.
Marten bg de seam c preedintele avu o foarte scurt
ezitare, apoi se hotr.
Spune-i s vin aici, chiar acum, spuse Harris, dar s nu
spun nimnui unde merge. D-i numrul camerei i spune-i s
vin direct aici. Nu-i spune nimic despre mine.
Suntei sigur?
Da, sunt sigur.

54
2:25 A.M.
Luminile n camer erau tot stinse. Marten era lng fereastr
supraveghind strada s vad dac sosete Demi. Dedesubt,
haosul vieii de noapte era n plin desfurare. Mainile din
trafic mai degrab se trau, iar trotuarele erau nesate de
trectori. Muzica se auzea din toate prile, din maini i prin
orice u deschis. Pentru Spania i pentru Barcelona noaptea
abia ncepuse.
Din locul unde sttea, Marten auzea curgnd apa de la duul
bii. Apoi nu se mai auzi Harris oprise duul. Ceva mai
devreme, uor jenat, preedintele i ceruse lui Nicholas s-i
mprumute periua de dini, iar el i-o dduse fr nicio ezitare.
Apoi i-a cerut voie s se brbiereasc cu aparatul lui de ras, ns
Marten i suger s-i lase barba s mai creasc, fiind astfel mai
greu de recunoscut, iar preedintele a fost de acord.
2:27 A.M.
Nici urm de Demi.
Marten ntoarse capul spre camer. n baie, la civa metri de
el, preedintele Statelor Unite se usca i se mbrca pregtinduse pentru ceea ce urma. ntreaga situaie era imposibil, era dea dreptul absurd, dar nu era mai puin adevrat c el se afla n
acea situaie. Realitatea ei l fcu pe Marten s se gndeasc la
scurta conversaie pe care o avusese cu preedintele, nainte ca
acesta s intre la du.
Mi-ai spus c doctorul Foxx a fost direct implicat n moartea
lui Caroline, c i-ar fi injectat nu tiu ce bacterie care a ucis-o.
De unde tii asta?
Doctoria Stephenson i-a fcut o injecie lui Caroline dup
ce a leinat, n urma nmormntrii soului i fiului ei. S-a trezit
ntr-o clinic unde se afla i Foxx. Se pare c supraveghea
evoluia tratamentului care-i fusese administrat. Caroline bnuia
i se temea chiar c fie doctoria Stephenson i injectase o
otrav, fie o fcuse Foxx nsui la clinica aceea.

Bnuial i team.
Da.
Asta nseamn nesiguran. Dumneata erai sigur ns cnd
mi-ai spus-o. De ce?
Datorit cuvintelor rostite de doctoria Stephenson chiar
nainte de a muri. Credea c sunt unul dintre ei, oricine-or fi
fiind aceia, probabil prietenii dumneavoastr. Credea c am so duc la doctor, cum a spus chiar ea. Se referea la Merriman
Foxx.
Chiar nainte s moar? fcu preedintele holbndu-se la
Marten, nevenindu-i s-i cread urechilor. Ai fost de fa cnd a
fost ucis? Cnd a fost decapitat?
Marten n-a spus nimic un lung moment. Era singurul om din
lume care tia adevrul. Apoi i-a dat seama c, n acele
circumstane, nu mai era niciun motiv pentru care s pstreze
pentru sine acel secret. i mai ales nu fa de omul pe care-l
avea n fa.
N-a fost ucis, domnule preedinte. S-a sinucis.
S-a sinucis? repet Harris uluit.
Pe o strdu din apropierea locuinei ei. Noaptea. Am
ateptat s se ntoarc acas, am ncercat s-i pun ntrebri
despre ce i s-a ntmplat lui Caroline. Era ngrozit. ngrozit de
gndul c ar fi putut fi dus la doctor i de ce i-ar fi putut face
el, mai mult dect de orice altceva pe lume. Avea un pistol. Am
crezut c-o s m-mpute. Dar ea i l-a bgat n gur i a tras. Nam avut ce s fac i nu voiam s dau explicaii poliiei, pentru c
atunci ar fi aflat i Foxx despre chestia asta. Aa c am ters-o
repede de-acolo. Decapitarea a fost probabil fcut la foarte
scurt timp dup aceea. Ceea ce nseamn c cineva o urmrea.
n mod evident, preedintele era bulversat de ceea ce auzise.
Dar de ce s fac cineva una ca asta, dac ea era deja
moart?
i eu mi-am pus ntrebarea asta i am ajuns la concluzia c
sinuciderea unui doctor cu asemenea notorietate, la aa scurt
timp dup moartea unuia din pacienii ei de rang nalt, ar fi
putut ridica nite semne de ntrebare i i-ar fi fcut pe unii s seapuce de investigaii. Cu att mai mult cu ct totul s-a ntmplat
aa de curnd dup moartea soului i a fiului acelei paciente.
Crima e diferit. E impersonal, se poate ntmpla oricui. Pe de
alt parte, era imposibil s maschezi altfel o sinucidere de genul

aceleia, domnule preedinte. Adic oricine o fi fcut treaba


aceea a neles acest lucru i pur i simplu i-a tiat capul.
Dumnezeule, oft preedintele.
Asta am zis i eu.
2:30 A.M.
Marten se uit iar n strad. Demi nu era nicieri.

55
CENTRUL DE COMAND AL SERVICIULUI SECRET,
MADRID. 2:30 A.M.
Telefoanele din Barcelona au fost date de o femeie,
domnule, se auzi iari n cti vocea specialistei Serviciului
Secret Sandra Rodriguez.
Daniels sttea n faa ecranului unui computer din depozitul
CIA, deschiznd un ir nesfrit de rapoarte primite de la o
grmad de agenii care ncercau fr succes s dea de
preedinte.
Dup voce prea tnr i vorbea spaniol cu accent
danez. Celor de la serviciile spaniole le-a luat ceva timp s
asculte nregistrrile i s priceap despre ce era vorba.
Ce ncerca s gseasc? o zori Hap.
Cuta un brbat, angajat al hotelului sau client, n-a
specificat. Tot ce tia era un nume. Un anume seor Marten,
Marten cu e, nu cu i.
Marten? sri Daniels i ridic ochii.
Jake Lowe l privea scruttor de la cellalt capt al ncperii.
Daniels se concentr asupra convorbirii telefonice.
Se tie dac l-a gsit pe acest Nicholas Marten?
Da, domnule. E cazat la hotelul Rivoli Jardin, 080002
Barcelona.
Mulumesc.
Jake Lowe se ntoarse cu spatele la cei din sal i vorbea pe o
linie securizat cu Jim Marshall, aflat n centrul de comand de

la ambasada american din Madrid.


S-ar prea c avem veti proaspete, zise Lowe cu glas
sczut, ns pe un ton ce trda urgena. Spionajul spaniol a
localizat un anume Nicholas Marten la un hotel din Barcelona.
Cineva a dat mai multe apeluri ncercnd s afle unde-i cazat.
Marten? repet Marshall. Acelai Marten care e implicat n
situaia Caroline Parsons?
Nu sunt sigur.
Se tie cine-l cuta?
O femeie. Nu se tie nici cine este i nici de ce l cuta. i
nici dac este ntr-adevr vorba de acel Nicholas Marten. Dar
dac este, atunci preedintele l-ar recunoate cu siguran. L-a
vzut n salonul lui Parsons, iar apoi a cerut mai multe informaii
despre el. Noi i le-am furnizat.
Domnule Lowe, auzi Jake vocea lui Hap Daniels n cti,
venind pe un alt canal dect cel pe care vorbea cu Marshall.
Lowe se rsuci i-l vzu pe Daniels fcndu-i semn s se
apropie.
Cred c vrei s vedei chestia asta.
Lowe travers imediat ncperea s se uite pe ecranul
monitorului la care se zgiau Daniels, eful ageniei CIA Kellner
i Ted Langway, asistentul directorului Serviciului Secret. Pe
ecran era fotografia din ziarul barcelonez n care aprea Marten,
fcut pe o strad a capitalei Catalunyei aceeai fotografie
datorit creia preedintele reuise s dea de Nicholas.
E ediia special de ieri-sear a ziarului La Vanguardia.
Acesta e ntr-adevr Marten, spuse Daniels sigur i hotrt.
Eti sigur?
Da, sunt sigur. Am fost lng preedinte cnd l-am vzut la
Spitalul Universitar.
S-a confirmat c e Marten, i spuse Jake lui Marshall n
microfon, apoi se uit spre Daniels: Localizai-l. Doar att.
Localizai-l i supravegheai-l. Fr s v trdai prezena, s nu
observe c suntem pe urmele lui.
Hap Daniels se rsuci scurt spre Kellner.
Ai echipe n Barcelona?
Da.
Pune-i la treab.
OK.
Hap, ncepu Lowe i se uit int n ochii lui Daniels. Ce-i

spune instinctul? E preedintele cu el?


A vrea s pot spune da. Dar n-avem cum s tim pn
nu primim o confirmare.
A vrea s facem noi nine treaba asta.
Sprncenele lui Daniels se arcuir a mirare.
Nu cred c neleg.
Nu cunoatem n ce stare fizic se afl preedintele. i nici
care-i este starea psihic. Ceea ce tim este c preedintele e
bolnav i c, indiferent ce msuri trebuie s lum, trebuie
procedat cu mult delicatee. Cnd vom da de el acolo unde s-o
fi aflnd, trebuie s intrm cu oameni pe care i va recunoate
imediat. Nu fee necunoscute de la CIA sau de la Serviciile
Secrete spaniole.
Lowe se uit piezi spre Ted Langway.
Nici chiar dumneata, domnule Langway, n-ar trebui s fii
acolo. V sugerez s rmnei aici, n Madrid.
Jake Lowe i ntoarse iar privirea spre Daniels.
Nu vreau s nrutesc lucrurile i mai mult dect sunt
deja pentru preedinte. Dac ai nevoie de un ordin de sus, pot
s-l obin din partea vicepreedintelui.
Nu e nevoie, domnule.
Doctor Marshall va vrea s fie i el de fa.
Doctor Marshall?
Da.
Cei doi brbai s-au privit ochi n ochi vreme de o clipit.
Da, domnule, spuse Hap, apoi se ntoarse i iei vorbind n
microfon.
Vreau o main care s deschid drumul, o ambulan
blindat cu doi medici i doi asisteni de terapie intensiv i trei
maini pentru echipa de protecie. S fie gata pn ntr-o or n
Barcelona. Trimitei o main s-l ia pe doctor Marshall de la
ambasad i s-l duc la aeroport.
Hap se uit la eful centrului de comand, Kellner.
Poi s-i convingi pe cei de la informaiile spaniole s ne
obin autorizarea prioritar a unui zbor spre Barcelona?
Cred c da.
Hap, fcu Lowe aintindu-l cu privirea, n ct timp decolm?
Dup ce primim autorizaia de zbor, n douzeci de minute
suntem n aer.
Bun.

56
HOTEL RIVOLI JARDIN, BARCELONA. 3:00 A.M.
Marten trase puin draperiile la o parte exact la timp s-o
zreasc pe Demi Picard strecurndu-se prin mulime i printre
maini, traversnd strada nspre hotel. Purta un trenci de
culoare deschis, iar pe umr i atrna o geant mare. Pe cap i
tuflise o plrie cu boruri pleotite. Dac Marten n-ar fi cutat so repereze anume pe ea, cu greu ar fi putut-o recunoate.
Probabil c exact asta i fusese intenia ei.
Marten trase draperiile la loc s acopere fereastra i se
ndeprt de aceasta, tocmai cnd preedintele Harris ieea din
baie i i punea pe nas ochelarii fr dioptrii.
Acuma a trecut strada ncoace. Trebuie s ajung n cteva
minute, spuse Marten. Cum vrei s procedm?
Preedintele rmase pe loc i se uit la el. nc nu avea
peruca i mbrcase aceiai pantaloni kaki, cmaa sport
albastr i jacheta maro, hainele pe care le purta atunci cnd
Nicholas l vzuse prima oar n camera sa, cu doar cteva ore
nainte.
Domnule Marten, spuse preedintele cu o alarmare n glas
pe care Nicholas n-o mai auzise nainte. De cnd am ajuns la
dumneata am tiut c-mi asum nite riscuri, dar trebuia s
gsesc un loc ferit unde s m odihnesc, chiar i pentru scurt
timp. La du am avut vreme s-mi pun gndurile n ordine. E trei
dimineaa. Poliia naional spaniol a urcat n trenul cu care am
venit de la Madrid aici n seara asta. Cu mult noroc am scpat
fr s fiu recunoscut. La fel cum am reuit s-i evit n gara din
ora. ns aciunea al crei obiectiv sunt, orict de discret ar fi,
se va extinde foarte mult n foarte scurt timp. Cunosc
procedurile i tiu ageniile de care Serviciul Secret se va folosi
ca s m duc napoi. Asta nseamn c exist mari anse ca ei
s-i fi fcut deja o idee aproximativ despre locul unde m-a
putea afla. E posibil chiar s fi interceptat apelurile telefonice pe
care amica mea le-a fcut ca s dau de dumneata. Nu va trece
mult pn cnd vor pune totul cap la cap i i vor da seama
unde sunt. Ceea ce nseamn c trebuie s plec de aici. i nc

urgent. Cu ct mai repede, cu att mai bine.


Dar unde s mergei?
Dac-i spun, iar ei pun mna pe tine, te asigur c le-ai
spune-o i lor pn la urm.
nseamn c nu-i pot lsa s pun mna pe mine, nu?
Preedintele l privi cercettor pe Marten.
Domnule Marten, deja m-ai ajutat foarte mult. Dac ai
ncerca s faci i mai mult, ai intra ntr-un mare pericol. Pn
peste cap.
Deja sunt bgat n povestea asta pn peste cap, replica
Marten schind un zmbet. i probabil c-am s fiu dat afar de
la firma la care lucrez, mai adug i zmbetul i pieri. Dac vor
veni s v caute aici, nseamn c vor ti cine sunt. Mi-ai cerut
ajutorul, domnule preedinte. Vi-l ofer i pe mai departe.
Marten fcu o pauz de-o clip, apoi continu:
n plus, am ajuns aici din pricina a ceea ce i s-a ntmplat
lui Caroline, i dumneavoastr la fel, oarecum. Dac plecai,
atunci merg i eu cu dumneavoastr.
Eti sigur?
Da, domnule.
Atunci trebuie s-i mulumesc foarte mult, domnule
Marten. Dar vreau s mai nelegi ceva.
Agitaia din vocea preedintelui era dublat de o privire n
care se citea anxietatea creia cu greu i fcea fa, de parc
abia atunci i-ar fi dat seama de enormitatea situaiei n care se
afla.
n halul n care sunt, acolo, afar, nu mai dispun de puterea
pe care mi-o conferea funcia mea. Nu am deloc autoritate.
Dac sunt prins i dus napoi, au s m ucid. Ceea ce face din
mine un srman individ ca oricare altul, un evadat cruia i se
apropie sfritul. n acelai timp trebuie s ncerc s rmn n
via i s-mi salvez ara, i cine tie cte alte state. Ca s pot
face asta, trebuie s aflu ce-au pus la cale prietenii mei i ce
pot ei face. Apoi trebuie s gsesc o cale s-i opresc, indiferent
ce-ar presupune asta. Doctorul Foxx pare s fie omul cheie n
chestiunea asta. S-ar putea ca el s fie arhitectul ef. Aceast
amic a dumitale ar putea s ne ajute s-l gsim. Poate tie
chiar unde se afl.
Vrei s spunei c trebuie s o lum cu noi.
Domnule Marten, am spus c timpul este foarte scurt. Dac

ea tie ceva despre doctor Foxx, trebuie s aflu ce tie. Cum am


spus adineauri, deja am stat prea mult aici, date fiind
circumstanele. Aa c, da, orict de periculos sau nebunesc ar
fi n caz c Demi Picard lucreaz pentru Foxx, vreau s o lum
cu noi. Adic dac va vrea s mearg cu noi.
Nu m ndoiesc c va vrea, pentru c ine neaprat s-mi
vorbeasc. ns dac vine, v expunei riscului ca ea s v
recunoasc.
i aici, acum, m expun aceluiai risc. Dac ne poate duce
la doctor Foxx, ori mcar suficient de aproape ct s-l putem
gsi i singuri, merit s riscm. Preedintele fcu o pauz apoi
continu aproape optit: Domnule Marten, nseamn foarte
mult.
Pe neateptate se auzi o btaie sonor n u. O a doua btaie
urm aproape imediat.
Sunt Demi, spuse ea din hol.
Marten l privi pe preedinte.
Suntei sigur de toate astea?
Da.
Marten ddu din cap, apoi deschise ua. Demi intr repede,
iar Nicholas ncuie ua n urma ei. Aproape instantaneu i simi
mna pe bra.
El cine-i? ntreb ea zgindu-se la preedintele Harris.
Pi, se blbi Marten.
Asta nu mai apucaser s stabileasc: cum s-l prezinte pe
preedinte.
Bob, spuse Harris decis s rezolve chiar el acest mic impas,
zmbind i ntinznd mna. Bob Rader, un vechi prieten de-al lui
Nicholas. Am dat unul de cellalt absolut ntmpltor.
Demi se mai zgi o clip la preedinte, pn reui s accepte
prezena lui acolo, apoi se uit la Marten.
Trebuie s vorbim. ntre patru ochi. Acum.
Bob tie ce se ntmpl, Demi. Orice-ai avea de spus, poi
s vorbeti de fa cu el.
Nu, nu, alta e problema acum.
Care?
Demi i privea rapid cnd pe unul, cnd pe cellalt.
Cnd am intrat eu n hotel, au mai venit patru indivizi. Unul
era un client, a urcat i el cu liftul. Ceilali trei, o femeie i doi
brbai, au mers la recepie. Unul din ei avea un exemplar din

La Vanguardia, ediia aia cu poza ta. Aia cu prietenul nostru cu


tricou galben din restaurant, cadavrul lng care te-ai lsat
fotografiat n mijlocul strzii.
Ei, i?
Cred c-s de la poliie.

57
HOLUL ACELUIAI HOTEL. 3:07 A.M.
Es este seor Marten? Acesta e domnul Marten?
ntreb Iuliana Ortega, detectiv n civil al poliiei din
Barcelona, i puse fotografia lui Marten din ziar n faa
funcionarului din schimbul de noapte de la recepie, un tnr
slab ca un r. Tnrul se uit la fotografie, apoi la cei doi
brbai din spatele detectivului Ortega, care nu-l scpau din
ochi: detectivii Alfonso Leon i Sanzo Tarrega.
Afar ateptau ali zece ofieri sub acoperire, cte doi ntr-o
main, supraveghind cele dou intrri dinspre strad ale
hotelului. Ali doi, dintr-o main parcat n spatele hotelului,
erau cu ochii pe intrarea personalului de serviciu, pe unde se
fcea i aprovizionarea. nc patru erau pe acoperiul unui bloc
de apartamente vizavi de hotel, dintre care doi aveau n dotare
binocluri pentru vederea nocturn, iar ceilali erau lunetiti
narmai cu puti Barrett calibru .50 cu telescoape speciale
pentru tragerea de noapte. Dintre acetia, primii supravegheau
strada, cei din urm fereastra camerei 408.
De toi erau treisprezece membri ai poliiei barceloneze, cu
legitimaii de Guardia Urbana, dei niciunul din ei nu era ce
prea a fi. Cei ase din mainile de pnd erau ageni speciali
GEO (Grupo Especial de Operaciones), trupele antiteroriste de
elit ale Spaniei. Ceilali, cei de pe acoperiul blocului de dincolo
de strad, i detectivii Ortega, Leon i Tarrega erau trimiii
efului ageniei CIA din Madrid, Kellner, care se aflau la faa
locului cu acordul poliiei din Barcelona i a spionajului spaniol.
Am ntrebat dac acesta este seor Marten, insist
detectivul Ortega tot n spaniol, artnd spre fotografia din ziar

i ncercnd s ignore ritmurile de jazz cubanez ce duduiau n


clubul hotelului, Jamboree, aflat n partea din fund a holului.
S, ddu din cap tnrul, mutndu-i ochii repede i nervos
de la detectivul Ortega la cei doi brbai din spatele ei. S.
Mai e un brbat cu el, spuse Ortega sigur de sine i ferm.
Recepionerul ddu iari din cap. n mod cert habar n-avea
despre ce e vorba, nici ce se petrecea.
Detectivul Tarrega fcu un pas n fa i interveni:
Sunt amndoi n apartamentul domnului Marten acum?
Da, aa cred, spuse agitat recepionerul. Nu pot s jur,
pentru c am fost ocupat. ns, ca s plece, ar fi trebuit s
treac pe la recepie, iar eu nu i-am vzut. Am fost aici toat
noaptea. Directorul m-a pus s fac tur dubl. N-am cerut eu
orele-n plus. Pur i simplu mi-a spus c asta am de fcut.
i cellalt brbat? Cine e? insist Ortega. Cum l cheam?
Nu tiu. Mi-a spus c e unchiul domnului Marten. L-am
condus n camer eu nsumi.
Cum arat?
Ca oricare alt unchi, rnji recepionerul prostete.
Rspunde la ntrebare, te rog, spuse autoritar Ortega.
Cum arat?
Btrn n fine nu foarte, dar cam btrn. Aproape chel, cu
ochelari.
Chel?
Aproape chel, da.
Detectivul Tarrega avu un schimb iute de priviri cu detectivul
Leon, artnd cu capul spre lift, apoi se ntoarse iar spre tnrul
recepioner.
Te rog s ne dai cheia de la camera domnului Marten.
Pi e mpotriva politicii ho ncepu s explice
recepionerul, apoi ns se rzgndi. Nelinitit, lu un paspartu
electronic, l program i i-l ntinse lui Tarrega.
Tarrega i ntoarse brusc privirile spre Iuliana Ortega i-i
spuse:
Rmi aici. Noi urcm.
3:12 A.M.
Uile liftului se deschiser la etajul patru, iar Tarrega i Leon
ieir din cabin. n cteva secunde ocupaser poziii la ambele

capete ale coridorului de unde puteau supraveghea ua camerei


408.
tiau c aceea este camera lui Marten. Nu pentru c le-ar fi
spus recepionerul, ci pentru c reuiser s penetreze sistemul
de rezervri al hotelului nainte s ajung la faa locului i s
confirme informaia. n plus, li s-a confirmat celor de la cartierul
general c Marten nu vorbise la telefon i nici nu ceruse nimic
de la buctrie. Pentru ei i pentru agenii de afar, Nicholas
Marten i musafirul su chel erau nc nuntru.

58
ELICOPTERUL CHINOOK AL ARMATEI AMERICANE.
LA 21 DE MINUTE DE MADRID N DIRECIA BARCELONA. 3:16
A.M.
Chel? fcu Hap Daniels.
Rspunsese apelului telefonic n ciuda uruitului rotoarelor
elicopterului. Imediat se uit spre Jake Lowe i spre dr. Marshall,
aflai n scaunele din faa lui, cu centurile de siguran puse.
Oamenii notri raporteaz c brbatul cruia i s-a permis
s intre n camera lui Marten pretindea c e unchiul lui. Este
chel. Sau aproape. Dac POTUS nu s-a ras n cap, atunci
nseamn c nu e omul pe care-l cutm.
Poate chiar s-a ras, spuse Jake Lowe i se uit repede spre
Marshall, apoi se ntoarse spre Daniels. Oamenii notri s
rmn pe loc. Chel sau nu, s trateze situaia ca i cum acolo
ar fi POTUS.
Cnd ajungem? ntreb Marshall.
Aterizm n Barcelona, la sediul poliiei, la ora trei i
patruzeci de minute. Zece minute dup aceea ajungem la hotel.
CHANTILLY, FRANA. 3:25 A.M.
La vreun kilometru deprtare de hipodromul de la Chantilly,
Victor sttea pitit ntr-o pdurice ntunecat ce strjuia pista de
turf pentru antrenarea cailor de curse ce purta numele Cur

de la Fort, Inima Pdurii. Mai avea de ateptat vreo trei ore i


ceva pn s apar intele sale. Cu toate astea, n ntunericul i
umezeala rece a pdurii, Victor se simea confortabil i
mulumit.
i fusese asigurat, aa cum i s-a promis, un bilet de clasa nti
pentru cursa aerian de la Madrid la Paris. Ajuns acolo, a fcut
exact cum a fost instruit: a luat un taxi de la aeroportul RoissyCharles de Gaulle pn la Gara de Nord, de unde a luat trenul
spre Chantilly; s-a cazat ntr-o camer ce-i fusese rezervat la
hotelul cu acelai nume ca al localitii, unde-l ateptau puca
M-14 i muniia necesar. Erau mpachetate ntr-un sac de crose
de golf cu numele lui pe adresa coletului i care fusese trimis de
la un hotel din Nisa. Dup ce s-a cazat, a fcut o plimbare prin
pdure, a gsit pista de antrenament i a ales locul unde se afla
acum, de unde avea s trag atunci cnd jocheii aveau s
scoat caii la antrenament, puin dup ivirea zorilor.
3:27 A.M.
Victor, vocea blajin i ntritoare a lui Richard rsun n
cti.
Da, Richard.
Ai ajuns la locul potrivit?
Da, Richard.
E totul n ordine? Eti bine nclzit? Ai tot ce-i trebuie?
Da, Richard.
Ai ntrebri?
Nu, Richard.
Atunci, noroc.
Mulumesc, Richard. Totul va fi bine.
tiu asta, Victor. tiu asta prea bine.
Victor auzi telefonul lui Richard nchizndu-se, apoi se culcui
mai bine n frunzele uscate. Se simea n largul su, aproape
fericit. Pdurea ntunecat i sunetele nopii ce rsunau
mprejurul lui, chiar i roua umed ce se lsase peste tot, pe
toate le simea fireti i ocrotitoare, ca i cum n colul acela de
lume att de ndeprtat i de diferit de deerturile Arizonei
unde nu creteau dect tufiuri i unde-i trise toat viaa pn
s-l descopere ei se simea cu adevrat acas.

3:30 A.M.
O molie flfi ntr-un zigzag descendent i-i atinse faa. Victor
i duse mna la obraz i, cu delicatee, o ddu la o parte, atent
s n-o striveasc. Chiar i psa de toate vietile. Aa fusese
toat viaa. i toat viaa fusese pedepsit pentru asta. Era prea
emotiv, prea sensibil, un plngcios, biatu mamei; i s-a spus n
toate felurile, chiar i de ctre cei din familie. Poreclele acestea
l-au rnit adnc. Sugerau c el avea o slbiciune pe care un
brbat n-ar fi trebuit s o aib. Ca adolescent, i chiar i mai
trziu, cnd era deja adult, se strduise cu bun tiin s se
scuture de poreclele astea. Bti i probleme la coal, mai
trziu bti n baruri, acuzaii de tulburarea ordinii publice, din
cnd n cnd foarte scurte perioade la prnaie. Nu-i psa era
exact att de dur i de masculin pe ct se cerea s fie n astfel
de situaii, att ct trebuia s fie. Aceast faad fusese ghicit
i speculat de Richard dup primele cteva convorbiri
telefonice.
Atacnd aceast chestiune, Richard l-a fcut pe Victor s-i
dea seama c nu era nimic greit n simmintele sale i c
exact aceleai emoii erau mprtite de sute, mii, poate chiar
milioane de brbai. Sigur c era dureros cnd cei apropiai l
criticau pentru felul lui de a simi, ns asta nu era nimic n
comparaie cu ceea ce fceau alii n lume. Richard i-a vorbit de
acei oameni care puneau foarte puin pre pe via i pe care
nu-i interesa viaa altora dect n msura n care-i ajuta s-i
ating propriile scopuri. Teroritii. Ucigai pentru strpirea crora
lumea pretindea c lupt, n vreme ce, de fapt, cu foarte puine
excepii, nici mcar armate ntregi asmuite mpotriva lor nu
reueau s-i opreasc.
Atunci l ntrebase Richard dac n-ar fi interesat s se alture
unui grup secret de lupttori pentru libertate, al cror scop era
protejarea teritoriului Statelor Unite i care ncercau s-i
nfrng pe teroriti i organizaiile lor ce mpnziser lumea.
Victor accept de ndat.
Brbatul pe care l-a ucis la ieirea din gara din Washington
era, i spusese Richard cu cteva zile nainte de asasinat, un
tnr juctor de baseball venit din America Central. Totodat
era i membru al unei grupri teroriste care organiza celule
latente de adereni, ce acopereau zona dintre Washington i

New York. Richard i-a mai spus c tnrul se pregtea s plece a


doua zi din Statele Unite s raporteze efilor si din Venezuela i
s fac aranjamentele necesare pentru a aduce pe teritoriul
american mai muli oameni i bani. Autoritile cunoteau
activitatea sa, ns nu fcuser nimic s-l opreasc, din pricina
sistemului birocratic cu att de multe niveluri de decizie. Era
obligatoriu s se fac ceva nainte ca acesta s prseasc ara.
Iar Victor, ntr-adevr, fcuse ceva.
Urmrirea preedintelui la Berlin i Madrid nu fusese altceva
dect un simplu exerciiu. Richard voia ca Victor s vad cu ochii
lui ct de uor ar fi fost pentru oricine s-l asasineze pe
preedinte n ciuda enormului sistem de securitate. De aceea
era atunci acolo, n Chantilly, nu doar ca s-i testeze
capacitile de trgtor de elit, dar i pentru c jocheii erau
membrii unei faciuni teroriste care-i avea centrala n nordul
Franei. elul era s-i elimine pe amndoi, prin orice mijloace.
Lumea era n rzboi i dac altcineva nu era n stare s lupte
cum trebuia, atunci aveau s-o fac oameni precum Victor i
Richard.
Pn atunci, Victor i fcuse bine treaba. Abnegaia i
talentele sale erau apreciate, aa i se spusese. Iar pentru Victor
acesta era lucrul cel mai important.
3:35 A.M.
Victor i trase mitraliera M-14 mai aproape, lsnd-o s se
sprijine n crcana format de braul i antebraul su. Purta
mnui i n-avea nimic altceva de fcut dect s se relaxeze i
s atepte ivirea clreilor, puin nainte de apte.

59
SEDIUL POLIIEI DIN BARCELONA. 3:40 A.M.
ntr-o furtun de praf i-n uruitul asurzitor al rotoarelor,
elicopterul Chinook al armatei Statelor Unite ateriz pe
helioportul de la Guardia Urbana. Motoarele au fost imediat

oprite, iar uile s-au dat n lturi. Cteva secunde mai trziu,
Hap Daniels, adjunctul su, Bill Strait, Jake Lowe i dr. James
Marshall, precum i ali patru ageni ai Serviciului Secret au srit
afar. Au trecut aplecai pe sub paletele ce se mai nvrteau
nc, ndreptndu-se spre trei autovehicule fr nsemne, care-i
ateptau cu uile deschise la marginea cercului de aterizare.
ntr-o clipit au urcat toi n maini, portierele s-au trntit, i, n
scrnetul pneurilor pe asfalt, au luat-o din loc.
HOTELUL RIVOLI JARDIN. 3:45 A.M.
Dup traficul i muzica ce curgeau n strad ai fi zis c e
miezul zilei. Petrecreii intrau i ieeau prin cele dou pori
principale ale hotelului, de parc acolo s-ar fi inut vreo parad
ce se rspndise n tot oraul, dar al crei centru era clubul
Jamboree, aflat n captul holului i de unde se auzea muzica
duduind.
Pn n acel moment, niciunul dintre agenii speciali GEO
postai n mainile dimprejurul hotelului nu raportase c-ar fi
vzut prsind cldirea vreun brbat care-ar fi putut fi
identificat drept Nicholas Marten sau unchiul su chel. Nici cei
de pe acoperiul cldirii de vizavi nu remarcaser vreo micare
n spatele draperiilor camerei 408, cufundat n penumbr.
Singura lumin dinuntru prea s vin dintr-un antreu sau din
baie i era deja aprins cnd s-au instalat agenii pe acoperi.
Nici pentru agenii CIA Tarrega i Leon aflai pe coridorul din faa
camerei 408 nu se schimbase ceva. Acelai lucru era adevrat i
pentru agenta ce-i zicea Iuliana Ortega i care rmsese s
supravegheze holul hotelului. Una peste alta, dac cei doi
brbai care-i interesau erau n camer la sosirea lor, acolo i
rmseser de-atunci.
Clubul Jamboree era necat de un fum gros i zpueal, ticsit
de dansatori dintr-un perete ntr-altul, toi tineri i asudai, n
ultimele ore, jazzul cubanez fusese nlocuit de bossanova, apoi
de jaz argentinian.
Vino blanco otra vez, por favor. nc un rnd de vin alb, v
rog.
Bob, cum i se prezentase preedintele lui Demi, i zmbi
tinerei chelnerie i-i fcu semn s vin s le umple iar paharele,

apoi o urmri cu privirea strecurndu-se printre dansatori nspre


bar.
La trei i apte minute, Demi i alertase n legtur cu
prezena poliiei n hol. La trei i opt minute, Nicholas i
ndesase deja agenda electronic, reportofonul, neseserul i
celelalte lucruri n geanta sa de voiaj i i-o puse pe umr. La
trei i nou, au ieit din camer i au luat-o spre scrile de
incendiu de la captul coridorului. La trei i unsprezece, au
intrat n holul hotelului ieind dintr-un coridor lateral, aproape de
club i s-au oprit.
Uite-o, spuse Demi artnd spre Iuliana Ortega, femeia pe
care o observase intrnd n hotel, nsoit de doi brbai, exact
cnd intrase i ea.
Agenta sttea n hol, ntr-un fotoliu cu perne mari, ntr-o
poziie din care vedea bine ambele intrri din fa ale hotelului,
dar i lifturile. Prea c ateapt pe cineva.
i vezi pe cei doi brbai care erau cu ea? ntreb Bob.
Nu.
Preedintele se uit la Marten.
Nu sunt de la poliie, spuse el ncetior, apoi fcu semn cu
capul spre Jamboree. E un loc la fel de bun ca oricare altul.
La trei i treisprezece au gsit o mas liber i s-au aezat.
Chelneria a venit imediat la ei, iar preedintele a comandat vin
alb pentru toi trei. De cum se ndeprt chelneria, Harris lu
un erveel i scrise ceva pe el, apoi l mpturi i, uitndu-se la
Demi i la Nicholas, spuse:
Acum ei tiu n ce camer e cazat domnul Marten i cred c
sunt i eu acolo. Recepionerul care m-a lsat n camer trebuie
c le-a spus deja. Agenii or fi urcat i supravegheaz camera,
ns nu vor intra pn nu ajung mecherii cei mari.
Marten se aplec peste mas, apropiindu-se de preedinte.
La cellalt capt al holului e o intrare lateral. De ce n-am
putea iei pe-acolo?
Sunt alii afar, zise preedintele. i vegheaz la toate
ieirile.
De unde tii toate chestiile astea? ntreb Demi, privindu-l
cu atenie pe Harris.
Ceva se ntmpla acolo, chiar sub nasul ei. i nu-i plcea
deloc.
Cine eti tu?

Sunt Bob, spuse Harris sec.


Exact n clipa aceea se ntoarse chelneria cu butura. Marten
plti, iar chelneria plec. Moment n care, n boxele clubului se
auzi o voce exuberant vorbind n catalan:
V rog aplauze pentru extraordinarul cantautor basc,
Fermin Murguruza.
Acestea fiind zise, lumina reflectoarelor se mut spre scena
pe care apru, cntnd deja, chipeul Murguruza. Mulimea
ncepu s chiuie de mama focului. ntr-o clipit, lumea se ridic
n picioare i toi dansau de parc uitaser absolut orice altceva
mai inea de viaa lor. Preedintele se folosi de acel moment
pentru a-i pasa lui Marten erveelul pe care adineaori scrisese
ceva. Nicholas l trase sub mas i-l desfcu, citind nsemnarea
preedintelui:
Femeia e de la CIA, probabil i cei doi brbai. Serviciul Secret
vine negreit!
Marten simi c-i crete pulsul i se uit la preedinte. Atunci
o auzi pe Demi exclamnd ocat n francez:
O, mon Dieu! Doamne Dumnezeule!
Marten i arunc o privire ncruntat. Demi holbase ochii ct
cepele, neputndu-i-i lua de pe Bob. Harris se uita fix n ochii
ei.
Ei bine, acum tii. Nu spune nimic.
Nu spun, murmur Demi.
Se mai uit la preedinte pre de nc o clip, nevenindu-i s
cread, apoi se ntoarse spre Marten i-l ntreb cu un glas n
care se simea nesigurana.
Ce se ntmpl? Nu neleg.
Ascult-m, spuse preedintele aplecndu-se spre ea,
ncercnd s se fac auzit peste ritmurile muzicii lui Murguruza.
Dintr-o clip n alta va sosi agentul special al Serviciului
Secret responsabil cu protecia mea. El i oamenii lui vor veni cu
elicopterul de la Madrid. Niciunul nu are habar ce am de gnd s
fac i nici de ce i, s fiu sincer, acum nici nu le pas. Misiunea
lor e s m protejeze pe mine cu orice pre. Mai presus de orice
nu vor vrea s se tie ce se ntmpl realmente i nici c sunt
undeva pe-aici, prin zona Barcelonei. De aceea, cel mai probabil,
n-au evacuat clienii hotelului i nici n-au izolat cldirea. Ar
atrage prea mult atenia, iar acesta e ultimul lucru pe care-l vor
ei. Indivizii tia lucreaz foarte rapid i foarte eficient. De-ar fi

ajuns ct mai eram n camer, acum am fi fost deja scoi pe ua


din spate, bgai n mainile care ateapt acolo i dui de-aici
n mare vitez. i nimeni n-ar ti c eu sau ei am fost vreodat
aici, ca s nu mai zic c nimeni n-ar ti c s-a ntmplat ceva
necurat. ns aceast tactic a lor ne las un mic interval de
timp n care ne putem juca ansa. Pentru c atunci cnd vor
sosi, atunci cnd agentul meu nsoit de adjunctul su, va intra
pe poarta hotelului i va urca n camer, toi agenii vor fi
concentrai s execute ntocmai planul prin care ar urma s fiu
evacuat de-aici. Exact n acel moment, cnd ei urc, noi ieim
din hotel, toi trei, pe ua lateral, n strad i ne amestecm n
mulime. nainte s venim aici m-am uitat foarte atent la ambele
intrri. De-ndat ce ieim, o lum la dreapta toi trei, ca un grup
de prieteni i mergem pe jos pn la colul cldirii. Acolo, la vreo
aptezeci de metri, e o staie de taxiuri. Ne bgm n primul taxi
liber i m lsai pe mine s vorbesc cu oferul.
Marten se aplec mai aproape de preedinte.
Tot planul acesta se bazeaz pe certitudinea c agentul
dumneavoastr special va veni pe ua din fa i nu prin alt
parte.
Ai dreptate. Nu sunt sigur. Doar bnuiesc. Asta pentru c-l
cunosc bine. Nu numai c e ngrozit c preedintele s-a evaporat
de sub supravegherea sa, dar mai e i al dracului de ngrijorat
de sigurana mea i va vrea s m scoat de-aici, sub protecia
sa, ct mai repede posibil. Pentru asta, va alege cea mai simpl
cale ca s-i ndeplineasc obiectivul. Iar cea mai simpl cale
trece prin ua din fa, de unde va lua liftul pn la etajul unde e
camera ta.
i dac nu va proceda aa? Dac intr pe altundeva, d
buzna-n camer i vede c nu suntei acolo? Nimeni nu v-a
vzut ieind. Ceea ce-ar nsemna c nc mai suntei n hotel. Cu
toat prudena noastr, cldirea va fi sigilat nainte ca vreunul
dintre noi s mai apuce s respire nc o dat.
Preedintele schi un zmbet.
S sperm c-mi cunosc bine omul i c am dreptate.
Imediat, Harris i ntoarse privirile spre Demi.
i-am mprtit i dumitale planul acesta datorit
domnului Marten i a ceea ce s-ar prea c tii despre doctorul
Foxx.
Demi se neliniti.

Am dreptate? insist preedintele.


Marten o calm pe Demi spunnd:
i-am spus i nainte, preedintele tie. Nu-i nicio problem
s vorbeti n faa lui.
Da, avei dreptate, i rspunse Demi preedintelui.
Atunci nelegei c dac domnul Marten sau eu suntem
prini, orice informaii ai fi venit s-i dai lui n-o s mai aib nicio
importan, pentru c nici eu, nici el nu ne vom putea folosi de
ele. Ceea ce te pune i pe dumneata n pericol.
Nu neleg, spuse Demi.
Datorit fotografiei aprute n ziar, ei tiu cum arat
domnul Marten i, evident, oamenii mei tiu cum art eu. Iar
dac au fost surprini de lipsa prului meu, acum, dup ce-au
vorbit cu recepionerul, s-au lmurit. Ceea ce nu ne las dect o
singur variant: dumneata. Niciunul dintre ei nu tie nici cine
eti i nici cum ari.
Preedintele se opri, privind-o pe Demi drept n ochi. Marten
tia c Harris se folosea de acest rgaz pentru a o evalua.
Ceea ce fac eu de fapt, domnioar Picard, e s las pe
minile dumitale sigurana noastr, a tuturor. i cer ajutorul.
nelegi?
Da.
Ne vei ajuta?
Demi i arunc o privire fugar lui Marten, apoi se uit iar la
preedinte.
Ce am de fcut?
3:45 A.M.
Demi se ridic de la mas i iei n hol lundu-i i geanta ei
uria. ns nu mai purta nici plria cu boruri pleotite i nici
trenciul de culoare deschis.
3:46 A. M.
Demi i duse un erveel la nas, mascndu-i faa,
amestecndu-se printre petrecreii transpirai i frenetici care
luau o gur de aer chiar dincolo de ieirea din club. Atenia ei
era ns cu totul ndreptat spre intrarea principal a hotelului.
La nici trei metri, de cealalt parte a porilor deschise ale

clubului, ateptau preedintele i Marten, uitndu-se la ea.


Marten i ciufulise prul i-i desfcuse nasturii de la cma.
i aruncase cavalerete trenciul lui Demi pe un umr, ca s
mascheze geanta de voiaj. Preedintele, cu ochelarii de sticl pe
nas, i pusese pe cap plria pleotit a lui Demi, tras pe-o
ureche s-i acopere ct mai mult chelia.
3:50 A.M.
Demi vzu patru indivizi intrnd pe ua din fa a hotelului i
ndreptndu-se hotri spre lifturi unul dintre ei purta un
pardesiu pe bra. Descrierea pe care le-o fcuse preedintele lui
Hap Daniels i lui Bill Strait era perfect, cum fusese de altfel i
predicia aciunilor lor. Pe ceilali doi brbai care-i nsoeau,
Demi i cunotea din Washington: consilierul politic al
preedintelui, Jake Lowe, i cel pentru securitate naional, dr.
James Marshall. Demi se ntoarse brusc i intr n club.
Acum, spuse.
3:51 A.M.
Cei trei ieir din clubul Jamboree bra la bra, traversnd
holul aglomerat ctre ieirea lateral. Preau absorbii de
discuia ce-o purtau, rdeau i mai c nu dansau strecurndu-se
printre clienii hotelului. Artau exact cum voiau s arate: un
cuplu de homosexuali cherchelii, nsoii de prietena lor, o
cheflie hetero, ieii s-i petreac seara n ora.
n cinci secunde ajunseser la jumtatea distanei, dup alte
trei erau gata s ias.
Nu nc, spuse preedintele cznindu-se s zmbeasc,
nc un pahar nainte s plecm.
i-ntr-o clipit i ntoarse napoi pe ceilali doi.
La u, le spuse Harris, e agentul cruia i s-a ncredinat
protecia mea nc de la investire.
3:52 A.M.
Liftul i reduse viteza i se opri. Uile s-au dat n lturi, iar
Hap Daniels, Bill Strait, Lowe i Marshall au ieit n holul de la
etajul patru.

Nu mai era nevoie ca Hap s-i prezinte pe cei care-l nsoeau


agenilor Leon i Tarrega. Amndoi fuseser informai cine erau
i ce aveau de fcut n clipa n care Chinookul ateriza la sediul
poliiei barceloneze. C agentul Strait purta un pardesiu pe bra,
iari nu era surprinztor pentru cei doi. Cu pardesiul acela
aveau s-i acopere preedintelui capul nainte s-l scoat din
camer, asigurndu-se c niciun trector ntmpltor, niciun
informator de-al presei, niciun paparazzo, urmrind netiut ce se
ntmpla, nu avea nicio ans, nici cea mai mic, de a-l
recunoate pe Harris, cu att mai puin de a-l fotografia.
3:53 A.M.
Ceilali trei ageni ai Serviciului Secret care-l nsoiser pe
Daniels de la Madrid au discutat cu agenii GEO aflai la poarta
din spate a hotelului, apoi au intrat i ei, lund-o spre liftul de
serviciu.
Simultan, escorta motorizat pe care o ceruse Daniels cu ceva
mai mult de o or n urm o main care s deschid calea, o
ambulan blindat cu doi medici i doi asisteni pentru urgene
i trei maini de protecie au tras lng automobilul agenilor
spanioli. Instantaneu, farurile lor s-au stins.
3:54 A.M.
Preedintele, Marten i Demi Picard au rmas n mulimea
adunat n faa uilor deschise ale clubului Jamboree. n cealalt
parte a holului i puteau vedea pe recepionerul slbnog i pe
agentul CIA Ortega. Tnrul vorbea la telefon i era mai tot
timpul ocupat. Ortega se ridicase din fotoliul unde ezuse i se
apropiase de intrarea principal, supraveghind-o cu mult
atenie.
Nu mai este timp, spuse cu glas sczut preedintele.
Trebuie s ieim pe ua din fa. S sperm c tipa care s-a
postat acolo e singur i c toi ceilali sunt consemnai prin alte
locuri. Dac trecem de ea, luai-o la dreapta de cum ieii afar
i amestecai-v n mulime. Dac din cine tie ce motiv pun
mna pe mine, nu v oprii. Dac ncercai s m ajutai, ai
putea fi ucii.
Preedintele era gata s-o ia spre u.

Stai, spuse grbit Marten i se ntoarse spre Demi. Tu


vorbeti francez.
Bineneles.
Du-te tu prima. Cnd ajungi lng agent, vorbete-i ca i
cum ai fi o turist francez care s-a pierdut de grupul ei i cere
informaii ca i cum vrei s te ntorci de unde ai plecat. S-ar
putea s neleag, s-ar putea s nu. N-are importan. O s fim
chiar n urma ta. N-avem nevoie dect s-i distragi atenia cinci
secunde i trecem de ea. De cum ajungem afar, mulumete-i
i pleac. Ne ntlnim la jumtatea distanei de la ieire pn la
colul cldirii. Poi face chestia asta?
Da.
Bun.
3:55 A.M.
Jake Lowe i dr. Marshall se lipiser de perete, iar Hap Daniels
i Bill Strait se apropiau de ua camerei 408. n spatele lor,
restul coridorului era n grija agenilor CIA Tarrega i Leon,
pregtii s intervin dac era nevoie de ei sau dac vreun
client al hotelului ar fi ncercat s ias din camera sa.
Agenii Serviciului Secret care urcaser cu liftul de serviciu
rmseser n vestibulul n care se deschidea acesta, la vreo
apte metri de camera 408. De cum avea s fie recuperat
preedintele, aveau s-l coboare n hol cu acel lift, dup care l-ar
fi scos din cldire pe poarta din spate. Cellalt lift, cel cu care
urcaser Hap i nsoitorii si, fusese blocat Momentan, liftul
nu funcioneaz.
Cu cheia electronic n mn, Hap se uit la Bill, care inea
pardesiul menit s-i acopere preedintelui capul, apoi trase cu
coada ochiului spre Lowe i Marshall.
Cinci secunde, opti Hap n microfon.
Ridic un deget, apoi al doilea
Agenii CIA de pe acoperiul cldirii de vizavi erau ncordai ca
nite arcuri. Cei doi care supravegheau strada i-au ndreptat
binoclurile spre ferestrele camerei 408. Lunetitii aintiser deja
putile Barrett spre aceleai ferestre. Dac unul sau mai muli
indivizi l ineau ostatic pe preedinte, acela sau aceia aveau s
fie ucii n urmtoarele cteva secunde.

ACEEAI OR. HOLUL HOTELULUI


Marten i preedintele erau la doar civa pai napoia lui
Demi. Dincolo de ea o vedeau pe agenta CIA stnd chiar lng
ua unui antreu ce se deschidea n holul hotelului. La dreapta, lau observat pe recepioner nchiznd telefonul, apoi ntorcnduse s vorbeasc cu un client.
CORIDORUL ETAJULUI PATRU
Hap ridic al patrulea deget. Apoi al cincilea.
Dintr-o micare trecu cheia electronic prin fanta ncuietorii
uii. O jumtate de secund mai apoi, beculeul rou al
sistemului de nchidere se fcu verde, iar Hap ddu ua de
perete.
ANTREUL HOTELULUI
Excusez-moi. Mes amis sont partis. Pouvez-vous me dire
comment aller au port? L o mon hotel se trouve? Scuzai-m.
Prietenii mei au plecat fr mine. Putei s-mi spunei ncotro so iau spre port? Acolo e hotelul meu.
Demi se propise n faa agentului Ortega, blocndu-i
vederea spre intrarea hotelului. Exact n acel moment, Marten i
preedintele au ieit pe lng ele i s-au pierdut n mulimea din
strad.
Trouvez un taxi, l est une longue promenade. Luai un taxi,
ar fi o plimbare prea lung, o repezi Ortega i o ocoli imediat,
aintindu-i din nou privirea asupra intrrii.
Merci, spuse Demi, apoi se ntoarse i iei.

60
3:58 A.M.
Dar-ar dracii! url Daniels.

Agentul special Bill Strait era chiar n spatele lui. Jake Lowe i
dr. Marshall s-au repezit i ei n camer.
Camera 408 era pustie.
A fost aici? ntreb Lowe de cum intr n camer cu
Marshall suflndu-i n ceaf.
Daniels nu-l lu n seam i vorbi n microfon.
Izolai cldirea imediat. Nimeni nu intr, nimeni nu iese.
Verificai fiecare nenorocit din hotel. Fiecare toalet, dulap, hol.
Centimetru cu centimetru. Inclusiv conductele de aer
condiionat de data asta.
Lowe se post n faa lui.
Te-am ntrebat dac a fost aici. A fost preedintele n
camera asta?
Daniels l privi crunt, o fraciune de secund, apoi se calm i
rspunse pe un ton de profesionist.
Nu tiu.
Apoi fr trecere, vorbi mai departe n microfon.
Alertai informaiile spaniole. S pun oamenii pe care-i au
deja prin preajm s blocheze o zon de trei kilometri de jur
mprejurul hotelului. Cere-le s autorizeze reinerea oricrui
brbat alb ntre patruzeci i aptezeci de ani, care e parial sau
complet chel. La fel, s dea autorizare pentru reinerea i
arestarea lui Nicholas Marten. i inei presa ct mai departe cu
putin.
Daniels l privi pe Marshall.
Cred c-ar fi bine s-l informai pe eful cancelariei i pe
purttorul de cuvnt al Casei Albe. Vor avea amndoi de lucru
nu glum i nc de urgen. Mai ales dac se afl ceva.
A fost aici? ntreb iar Jake Lowe.
Pusese ntrebarea cu calm de data asta, dar apsat. Ochii i
scprau de furie.
Hap se uit la el, apoi i frec lobul unei urechi i se uit
roat prin camer. Patul era desfcut, de parc cineva ar fi
dormit n el. Un scaun era tras ntr-o parte din faa unui mic
birou.
Daniels se rsuci i se duse n antreu, de unde intr n baie.
Pe chiuvet era un burete. Cteva prosoape ude. Cada era nc
umed, iar din capul de du nc picura rar ap. Daniels rmase
cteva clipe pe loc, nemicat, chibzuind. O secund mai trziu
trecu rapid pe lng Marshall i pe lng Bill Strait i se ntoarse

n dormitor, unde privi cu atenie patul vreme de-o clip. Se


apropie de el, se aplec i adulmec cearafurile i perna boit.
Ce dracu faci? se rsti mnios Lowe. A fost sau n-a fost
aici? Sau nu tii?
Daniels se ndrept brusc de spate.
Ap de colonie.
Poftim?
Ap de colonie. Pe faa de pern. Preedintele folosete
aceeai marc ieftin de cnd l cunosc.
Vrei s spui c-a fost aici?
Da, domnule. A fost.
Daniels se uit la Strait.
Cheam o echip de criminaliti. S vedem ce pot s ne
spun.
Da, domnule, spuse Strait i iei n hol vorbind n microfon.
Hap, ncepu Marshall, rezemndu-se ct era de impozant
de birou, cu braele ncruciate la piept tipul prea fcut din
ghea. Ce facem acum?
Sperm c-l gsim naibii n urmtoarele douzeci de
minute. Dac nu, atunci lum toat treaba de la capt.

61
4:03 A.M.
La estacion de tren Barcelona-Sants. La gara BarcelonaSants, spuse preedintele de ndat ce urc mpreun cu Demi
i Marten pe bancheta din spate a unui taxi galben-negru, nounou, cu numrul 6622.
S.
oferul bg n vitez i o lu rapid din loc, exact n clipa n
care se auzi zgomotul sirenelor poliiei. oferul conduse
automobilul prin pia, apoi fcu stnga, dup care, aproape
imediat, frn, evitnd s loveasc dou maini ale poliiei
barceloneze care trecuser chiar prin faa lui.
S-a dat alarma, spuse Marten optit. nseamn c gara e
supravegheat.

tiu, spuse preedintele.


i-atunci?
Vom vedea, rspunse preedintele i se ls pe sptarul
banchetei, trgndu-i mai pe frunte plria pleotit.
Demi l privi, apoi se ntoarse spre Marten.
Nu tiu unde mergei, dar nu pot s vin cu voi. Acesta e
motivul pentru care am venit s discut cu tine.
Deodat alte dou maini de poliie au trecut scrnind pe
lng ei, ndreptndu-se spre hotelul la care trsese Marten. i
tot atunci cei trei vzur coada de autovehicule blocate n trafic.
Mossos dEsquadra. En qu el infierno va? Poliia. Ce dracu
se ntmpl?
oferul taxiului se uita la ei n oglinda retrovizoare.
Algo, quin sabe? Ceva se-ntmpl, da cine tie ce?
Preedintele ridic din umeri i se-ntoarse iute spre Marten.
Baraj rutier, spuse cu glas sczut. Vor verifica fiecare
main. Vor fi i mai multe, apoi din ce n ce mai multe. Barajele
astea se ridic n cercuri concentrice. i toate converg n puncte
de control, dup care urmeaz alte baraje.
Atunci mergem pe jos, spuse Marten.
Da.
Imediat, preedintele se uit la ofer.
Tire por favor encima. Oprii aici, v rog.
Aqui? Aici?
S.
oferul ridic din umeri i brusc trase maina lng trotuar.
Cei trei au cobort, iar preedintele plti cursa, lsnd un baci
gras taximetristului.
Listed nunca nos vio, i spuse. Nu ne-ai vzut niciodat.
Plria cu boruri largi i umbrea trsturile.
Nunca, rspunse oferul. Nicicnd.
Preedintele trnti portiera, iar taxiul plec. Pietoni nelinitii
treceau ncolo i-ncoace n jurul celor trei, din ce n ce mai
ngrijorai de ceea ce se ntmpla.
Terroristas, strigau unii dintre ei n gura mare, alii doar
opteau cuvntul. Teroritii. Or fi basci? S fie ETA? ntreba
cineva. Nu, le rspunser mai multe voci, febrile, ngrozite. AlQaeda.
oferii oprii de barajul rutier preau ncremenii de-o groaz
mut. Tensiunea i ateptarea nfricoat erau aproape

palpabile. n alte vremuri, ar fi fcut trboi, ar fi strigat


nerbdtori, ar fi claxonat. Acum ns, nu era cazul.
Nu v oprii, spuse iute preedintele. Rmnei n mulime.
Marten ncuviin din cap i-o lu pe Demi de bra,
mpingnd-o uurel, din mers, ntre el i preedinte. Deja nu mai
era nicio ndoial c cei din Serviciul Secret tiau c preedintele
fusese n camera de hotel a lui Marten. Toate barierele acelea
fuseser instalate ca s-i gseasc. Tot ce puteau ei face era s
ncerce s se piard n acel ir lung de oameni nspimntai,
oameni care, sperau ei, nu-l vor recunoate pe brbatul cu
plria pleotit ce se strecura nesigur printre ei i nu vor da
alarma, din pur uimire, dac nu din alte motive.
Marten ls trei tineri brbai care se-mpingeau n ei s
treac, apoi se ntoarse spre Demi.
Mai nainte, n taxi, ai spus c nu poi s vii cu noi. De ce?
Demi ezita. Se uit cu coada ochiului spre preedinte, apoi iar
la Marten.
Reverendul Beck se ntlnete mine cu doctor Foxx. Mine
dup prnz la mnstirea benedictin din Montserrat, undeva n
munii aflai la nord-est de Barcelona. Mi-a cerut s merg cu el i
am acceptat. Trebuie s m ntorc la hotel, de-acolo pornim.
Marten i Harris au schimbat rapid o privire plin de
subnelesuri. Apoi Marten se ntoarse iar spre Demi.
Pur i simplu i-a cerut s mergi cu el?
Da. Din acelai motiv pentru care am venit la Barcelona,
s-mi continui reportajul foto pentru carte.
i-a spus de ce a anulat cltoria n Balcani sau de ce a
plecat att de grbit din Malta?
Nu mi-a spus dect c a aprut ceva neateptat i c
trebuia s se ntlneasc cu cineva aici n ora. Nu mi-a spus
nimic altceva. Doar i-a cerut scuze c-a trebuit s plece aa, fr
s m anune.
Pe neateptate, naintea lor izbucnir iar urletele sirenelor de
poliie. Oameni treceau grupuri-grupuri pe lng ei de parc se
ntmplase ceva. i mai muli veneau n urma lor. Cei trei
naintau n acelai ritm cu mulimea, ncercnd s nu rmn pe
dinafar, s rmn nevzui. Demi trase iar cu ochiul spre
preedinte, apoi uitndu-se la Marten i spuse:
Am fcut ce m-ai sftuit i i-am zis lui Beck c m-ai urmrit
la Barcelona, c ne-am ntlnit i-am discutat. M ateptam s

fie mnios sau surprins. ns nu s-a artat nici ntr-un fel, nici n
altul; a spus n treact c i-ar fi dorit ca tu i doctor Foxx s fi
lsat lucrurile ntr-o not mai cordial acolo, n Malta. N-a spus
de ce, nici mcar nu m-a ntrebat din ce motiv m-ai urmrit aici
sau despre ce-am discutat. Prea s nu-l intereseze mai deloc.
Prea preocupat de alte gnduri. ns mi-a dat impresia c de-ai
aprea la Montserrat cnd suntem i noi acolo, ar putea gsi o
cale s v fac s v ntlnii, tu i doctorul, i s clarificai
lucrurile. Poi chiar s-i spui c-a fost ideea mea, n felul acesta nai s-mi periclitezi poziia pe lng el, mai ales c i-am cerut
ajutorul s-mi gsesc sora.
Marten o privi cu atenie. Chiar i acum, dup ce trecuser
mpreun prin destule ncercri, era greu de tiut dac putea s
aib sau nu ncredere n ea. i dac minea, dac toat comedia
asta cu Foxx i Beck plecnd val-vrtej din Malta, dar invitnd-o
totui s-i urmeze aici, fcea parte din chestia n care erau
implicai? Iar aceast aparent improvizat ofert de mpcare
fcut lui Marten, aceast dorin a lui Beck ca el i Merriman
Foxx s fi lsat cale de-ntors nu era oare o modalitate foarte
convenabil de a-l face s mearg la Montserrat de unul singur?
La o mnstire izolat, unde-ar fi putut pune mna pe el, iar
apoi l-ar fi silit s le spun pentru cine lucra i ale cui ordine le
urma, dup care, indiferent de rspunsurile lui, s-ar fi putut
descotorosi de el. Dac aa stteau lucrurile, i dac telefonul
dat n miez de noapte de Demi ca s-i cear s se ntlneasc
fusese ideea lor, i nu a ei, atunci Marten trebuia s afle ct mai
multe despre ce se ntmpla, nainte ca ea s se ntoarc la
hotel.
Femeia aceea n negru merge i ea la Montserrat?
Cine? fcu Demi complet uluit.
n seara asta, mai devreme, tu i cu Beck ai plecat de la
hotel la catedral. V-a nsoit o femeie mbrcat n negru, o
femeie mai n vrst.
De unde tii?
N-are importan. M intereseaz mai mult identitatea ei i
ce legtur are cu Beck.
O cheam Luciana, rspunse Demi neutru, fr ezitare. E o
italianc, prieten de-a reverendului. Cnd am sosit eu, ea era
deja la hotel cu Beck.
Ea este cea pentru care a trebuit s plece din Malta, ca s-o

ntlneasc aici?
Nu tiu, dar ea e cea care a aranjat excursia la mnstire
prin intermediul unui preot de la catedral.
Demi i roti suspicioas privirea mprejur, apoi se uit iar la
Marten i cobor vocea.
Face parte din convent. Are tatuajul acela pe degetul mare.
i da, merge cu noi.
Marten se uit la preedinte. l vzu nedumerit. Preedintele
i dduse seama c Marten primea informaii importante, dar
habar n-avea despre ce era vorba. Marten era gata s spun
ceva, s ncerce s-i explice, ns, cum o alt main de poliie
trecu n goan pe lng ei, a fost ntrerupt de urletul sirenei. Prin
megafoane li se cerea oferilor s trag pe dreapta. n spatele
mainii de poliie veneau dou camioane mari, albastre cu
nsemnele Mossos de Esquadra. La o sut de metri n fa,
vehiculele au oprit, uile din spate ale camioanelor s-au dat n
lturi cu violen i cel puin douzeci de poliiti narmai pn
n dini au srit afar.
Drcia dracului, i scp printre dini preedintelui.
De jur mprejurul lor lumea se holba ngrozit.
Terroristas. Terroristas. Al-Qaeda.
Acum cuvintele astea erau rostite mai des, cu mai mult
groaz; se auzeau din toate prile.
Preedintele se uit la Marten.
Nvodul se-ntinde tot mai mult. De-acum nainte au s
blocheze fiecare strad, fiecare alee.
Atunci ne ntoarcem. Mergem napoi, spuse Marten calm.
ncotro?
Suntem nite gentlemeni. Tnra domnioar ncearc s
ajung la hotel, iar noi grijulii, o nsoim.
Demi era bulversat.
Venii cu mine la hotel?
Tu cel puin ai o camer i nu cred c ne vor lsa s intrm
altundeva. Va trebui s ne strecurm cumva pe lng angajaii
de la recepie.
Dar cum o s ajungem acolo? ntreb Demi artnd cu
capul spre mulimea de maini nepenite n trafic. Dac lum un
taxi, la urmtorul baraj vom fi oprii. Ar fi cu totul alt chestie
de-a fi singur. ns cu voi doi, vom fi prini cu toii i cu asta
se sfrete totul.

Are dreptate, spuse preedintele.


Marten era nehotrt, apoi se uit n direcia din care
veniser.
Mergem pe jos.
Ce? fcu Demi.
Marten se mai uit o dat peste umr.
Ca i pn aici. Mergem pe jos.

62
HOTEL RIVOLI JARDIN. 4:50 A.M.
n hotel domnea haosul produs de controalele severe. Era
aproape o repetare e ceea ce se ntmplase cu mai puin de
douzeci i patru de ore n urm la Ritz, n Madrid.
Poliiti barcelonezi n uniform, sub comanda agenilor GEO
i a celor ai CIA, Ortega, Leon i Tarrega, verificau documentele
fiecrei persoane din hotel. Oaspeii erau trezii din somn, iar
camerele lor scotocite. Angajaii hotelului i instrumentitii de la
clubul Jamboree era tratai cu aceeai politee feroce. Poliia
verifica o informaie conform creia teroriti cunoscui se
cazaser n hotel sub identiti false se zvonea c doi
fuseser deja gsii i arestai. Chiar i simpaticul interpret basc
Fermin Murguruza fusese interogat, iar apoi eliberat, n tot acest
timp nencetnd s dea autografe fanilor care erau i ei supui
aceluiai tratament de ctre poliiti.
n aceste circumstane, spuse mndru Murguruza, cine n-ar
ncerca s dea o mn de ajutor autoritilor?
Mai mult, ordinul strict al lui Hap Daniels ca fiecare dulap,
toalet, coridor, fiecare centimetru ptrat, inclusiv porcriile
alea de conducte de ventilaie de data asta s fie verificate a
fost respectat n litera lui, iar apoi ntreaga procedur a fost
repetat.
O echip tehnic pus la dispoziie de informaiile spaniole,
dar sub comanda agentului special Bill Strait, a cercetat
centimetru cu centimetru camera 408. Un etaj mai jos, o sal de
conferine a hotelului a fost transformat n centru de comand

al Serviciului Secret. Acolo fusese instalat o linie telefonic


securizat direct cu ambasada american din Madrid, iar o alta
cu Washington i cu centrul de operaiuni amenajat n subsolul
Casei Albe. n mod evident, cea mai presant era situaia
nencheiat cu preedintele, ns devenea tot mai problematic
modul de aciune la apropiata ntrunire a rilor membre NATO
de la Varovia, unde preedintele Harris ar fi trebuit s anune
un nou spirit al acordurilor politice i solidaritatea mpotriva
terorismului n ciuda dificultilor suprtoare ridicate de
Germania i Frana.
Cine-i acolo cu tine? l ntreb Jake Lowe pe David Chaplin,
aflat la Casa Alb.
Se plimba prin ncpere dintr-o parte n alta, cu casca
telefonului n ureche, n timp ce, la civa pai deprtare,
Marshall asculta i el conversaia n casc. Hap Daniels, frnt de
oboseal, cu un ochi la Lowe i la Marshall, iar cu cellalt la
micile ecrane ale laptopurilor tehnicienilor CIA ce fuseser adui
n mare grab la faa locului i monitorizau vntoarea
barcelonez a preedintelui.
Terry Langdon i Chet Keaton. Vicepreedintele e pe drum,
spuse Chaplin.
Preedintele e bolnav. Acum suntem mai siguri ca niciodat
de acest fapt. n plus, pare s-l fi fcut pe un anglo-american,
Nicholas Marten, s-l ajute. Cum, de ce i n ce scop nu tim.
Aceast explicaie precis i succint fusese fcut s fie
auzit de Hap Daniels.
E evident c e foarte hotrt, iar acum are i ajutor, spuse
Chaplin de la cellalt capt al legturii, iar vorbele lui nu puteau
fi auzite de Hap. Atta timp ct rmne liber e ca dracu de
periculos, pentru c va gsi o cale s ne dea de gol. Astea fiind
zise, Terry insist pentru ziua de luni. Totul e pregtit, iar el
crede c nu ne putem permite s amnm din pricina acestei
situaii. n cel mai ru caz, vom anuna c preedintele are
gastroenterit sau ceva de felul sta, iar vicepreedintele i va
lua locul la Varovia. ntre timp presa a nceput s fac presiuni
pentru mai multe informaii despre ceea ce s-a ntmplat la
Madrid i despre locul unde se afl POTUS acum. Orele de pace
cu ei aproape c s-au terminat, trebuie s le dm nite
informaii.
D-mi-i pe eful cancelariei i pe purttorul de cuvnt i

vom decide ce facem, spuse repezit Lowe.


David, m auzi? interveni Marshall n discuie.
Da, Jim.
n ce privete Varovia, eu i Jake suntem de acord. Pornim
de la presupoziia c toate astea vor intra pn atunci pe
fgaul firesc i c preedintele va ajunge acolo aa cum era
planificat.
n regul.
Terry, eti acolo?
Da, Jim, se auzi tare n casc vocea secretarului aprrii.
Tocmai i-am spus lui David c suntem cu toii de acord n
privina Varoviei.
Marshall trase cu ochiul mprejur, asigurndu-se c nici
Daniels, nici altcineva nu era prea curios de convorbirea lor
telefonic.
Continum aa cum s-a stabilit.
Bun.
n acest moment, nu sunt niciun fel de schimbri, spuse
Marshall ntorcndu-se ctre Jake Lowe.
n regul.
V inem la curent cu ce mai aflm, spuse Lowe i nchise.
Marshall fcu i el la fel. Cnd se ntoarse, l vzu pe Hap
Daniels privindu-l cu atenie.

63
4:42 A.M.
Cei trei s-au nghesuit n portalul ntunecat al unei case,
ateptnd s treac poliia, iar dup ce a trecut maina, au mai
rmas nemicai douzeci de secunde s fie siguri c nu mai
venea alta. n cele din urm au ieit de sub portal i au luat-o la
picior. Deja Demi, preedintele Harris i Marten reuiser s-i
croiasc drum napoi n Ciutat Vella, centrul istoric al Barcelonei,
cu cldiri vechi i strdue nguste. Strdue care, cu excepia
cte unui trector singuratic, a miorlitului dttor de fiori al
cte unei pisici vagabonde sau a ltratului unui cine, iritat de

zgomotul pailor lor, erau n sfrit linitite. C ajunseser pn


acolo fr s fie busculai se datora norocului i faptului c se
strecuraser prin ntuneric, ghidndu-se dup intuiii. Au cotit ici
i colo, s-au retras n cte un ungher ntunecat ateptnd s
treac pietoni sau vreo main. Preedintele cu plria tras
adnc pe ochi se oprise o singur dat s vorbeasc n spaniol
cu un brbat n vrst ce sttea singur pe o born aflat la o
intersecie, i-l ntreb de calea spre Rambla de Catalunya, unde
era hotelul lui Demi. Btrnul nici mcar nu ridic privirea, pur i
simplu i art ncotro s-o apuce mormind.
Esa manera trs minutos y entonces da vuelta a la
derecha. n direcia aia vreo trei minute, apoi o luai la dreapta.
Gracias, zise preedintele i plecar mai departe.
Teama lor era c, prin cine tie ce conjunctur absurd, vreun
trector ar fi putut s-l recunoasc pe preedinte i s dea
alarma; ori c vreo main de patrul ar fi putut s apar din
ntmplare de dup vreun col, iar poliitii s-ar fi oprit s-i ia la
ntrebri. Sau c ageni ai informaiilor spaniole, ai Serviciului
Secret sau ai CIA stteau pe acoperiuri i-i urmreau prin
dispozitivele de vedere nocturn i c oricnd putea s apar
huruind vreun elicopter care s-i prind n fasciculul orbitor al
reflectoarelor pn cnd ar fi ajuns la faa locului nite maini
fr nsemne, din care ar fi srit ageni speciali care i-ar fi luat
pe sus.
Era deja ora cinci, mai aveau poate zece minute pn la
hotelul lui Demi, care ar fi putut s le ofere o relativ siguran.
Planul era ca Demi s urce n camera ei, iar Marten i
preedintele s o urmeze scurt timp dup aceea. Acolo, la
adpostul provizoriu al camerei, n linite, puteau s cugete la
sarcina aproape imposibil ce sttea n faa lui Marten i a
preedintelui: aceea de a gsi o cale de-a trece de sutele de
puncte de control ale poliiei i de a parcurge cei aproximativ
cincizeci de kilometri pn la mnstirea din Montserrat, astfel
nct s ajung cam n acelai timp cu Demi, reverendul Beck i
femeia numit Luciana, pentru ntlnirea cu Merriman Foxx.
Aceast problem l fcu pe Marten s o reevalueze pe Demi.
Era o jurnalist i fotograf apreciat, care se folosea de
profesia ei, dup cum mrturisea chiar ea, ca s descopere
adevrul despre dispariia surorii ei. Fie c povestea despre sora
ei era adevrat, fie c nu, totul prea s se centreze pe

conventul vrjitoarelor stelei Aldebaran i deci pe istoria crimei


rituale postulate de Machiavelli. C Foxx, Luciana, Cristina,
tnra invitat la cin n Malta, rposata doctori Stephenson
din Washington i poate chiar i Beck purtau cu toii tatuajul de
identificare al conventului l intriga peste msur pe Marten. C
Demi nu-l avea Nicholas i studiase pe ascuns ambele degete
mari cu mult atenie, i nu o dat era iari un lucru
interesant, pentru c prea s fi ajuns ntre ei fr mari eforturi,
cel mai probabil convingndu-l pe Beck c era unul din oamenii
importani pentru cartea ei. Acest fapt ridica prin el nsui alt
ntrebare: de ce-i permisese Beck s se apropie de el, pn ntratt nct s o invite la Barcelona dup ce plecase att de brusc
din Malta, ba chiar punndu-i la dispoziie mijloacele de
transport? Dou chestiuni i venir imediat n minte: fie
conventul era pe de-a ntregul inofensiv i, orict de secret ar fi
prut, nu avea nimic de ascuns, fie nu era, iar atunci Beck o
ducea cu zhrelul din raiuni numai de el tiute. Dac a doua
variant era cea adevrat, atunci era posibil ca ea s fie pe
punctul de a intra ntr-o afacere extrem de periculoas, probabil
chiar fatal.
Oricum ar fi fost, ori c ea se folosea de Beck, ori c
reverendul o atrgea n cu totul alt poveste dect credea Demi,
un singur lucru rmnea hotrt: determinarea ei de a-l duce pe
Marten la mnstirea de la Montserrat i de a-l da pe mna lui
Merriman Foxx.
Problema era c ntinzndu-i o capcan lui, i ntindea o
capcan i preedintelui. Situaia era grav, iar cei doi brbai
erau contieni de asta. Mai tiau i c nu au de ales dect s
acioneze. Pentru amndoi, Foxx era cheia ntregii situaii.
Trebuiau s afle ce tia doctorul: detaliile planului mpotriva
statelor musulmane, unde i cnd trebuia s nceap. Numele
celor implicai, iar pentru Marten n particular, ce i fcuse el lui
Caroline Parsons. Mai mult, preedintele nu voia doar s afle
detaliile planului, ci insista c trebuiau puse pe hrtie pe o
coal, pe un capt de hrtie, orice-o fi fost la ndemn , datat
i semnat de doctor. Cu documentul acesta n mn, Harris ar
fi putut s ias din umbr fr s se mai team. nainte ca
Serviciul Secret, o echip CIA sau informaiile spaniole s fi pus
mna pe el, preedintele ar fi dat deja telefoane i, cu puin
noroc, ar fi trimis faxuri secretarului general al NATO, celui al

ONU i redactorilor-efi ai ziarelor Washington Post i New York


Times. Nimic nu va fi inut secret, nimic nu va fi muamalizat din
motive politice: inclusiv asasinatele plnuite pentru reuniunea
de la Varovia, totul avea s fie fcut public. Acelea aveau s fie
tiri cu un impact devastator n toat lumea, cu consecine
enorme, att politice, ct i economice, dar i emoionale, prin
prisma ororilor pe care acele planuri le presupuneau. Dar
trebuiau expuse, erau prea grave i prea importante pentru a nu
fi spus tot adevrul.
Aa c, indiferent c era sau nu o curs i orict de incredibil
de periculos i de dificil ar fi prut, merita s ncerce s ajung
la mnstirea din Montserrat.
Nu mai rmnea aadar dect o singur problem.
Cum s ajung acolo?
i, odat ajuni, dac aveau s ajung, ce era de fcut?

64
CHANTILLY, FRANA. 6:44 A.M.
Victor sttea ntr-un desi de copaci la o sut de metri
distan de zona n care urmau s apar intele. eava putii
M14 era sprijinit pe o crcan improvizat. Prin ceaa cenuie a
zorilor, era aintit spre Cur de la Fort, pista de
antrenament pentru caii de ras. Chiar dac era rece, Victor se
simea bine. Asta era ce fcea el. i ceea ce i se cerea s fac.
i ceea ce se atepta ca el s execute ntocmai. Nu ce ar fi putut
s fac, ca i cum ar fi fost un angajat de rang inferior, ci ceea
ce avea s execute ntru totul ca un lunetist profesionist.
Victor, se auzi n casc vocea calm i linititoare a lui
Richard.
Da, Richard.
Cum te simi?
Bine.
Nu i-e frig, nu te-a ptruns umezeala?
Nu, Richard. Sunt bine.
Jocheii au nclecat. Tocmai pleac din padoc. n

aproximativ treizeci i cinci de secunde vor fi la linia de start a


pistei de antrenament. Odat ajuni acolo vor primi ultimele
instruciuni de la antrenor. Zece sau cincisprezece secunde mai
trziu, ncepe cursa. N-ar trebui s le ia mai mult de aptezeci
de secunde s ajung n dreptul tu. E n regul, nu, Victor?
Da, Richard.
Dup aceea tii ce ai de fcut.
Da, Richard.
Mulumesc, Victor.
Nu, Richard, eu i mulumesc.
BARCELONA. 6:50 A.M.
Desculi, cu pantalonii suflecai, cu pahare de cafea n mn,
prnd nite turiti foarte matinali aflai n vacan, Nicholas
Marten i preedintele Statelor Unite se plimbau pe nisipul
umezit de marea n reflux, privind prima gean de lumin a
zorilor de deasupra Mediteranei. n spatele lor se nla o
aglomerare de stnci ce ascundea vederii eventualilor trectori
plaja foarte ngust. Ajunseser pn acolo urmrind traseul
unui drum neasfaltat de ar. Un X pe o hart ar fi indicat c se
aflau la o distan de douzeci i patru de kilometri n direcia
nord de Barcelona, undeva ntre Costa Daurada, aflat mai la
sud, i Costa Brava, ceva mai la nord.
Izolai, departe de limitele oraului, cei doi i calculaser cu
grij un scurt rgaz, ct s aib forele de ordine timp s
instaleze baraje i puncte de control: negsindu-i i neavnd
nicio informaie despre ei, poliitii s-ar fi retras dup aceea, sau
cel puin ar fi avut o prezen mai discret, lsnd oraul s
revin la o aparen de normalitate, mcar pn s-ar fi regrupat
i i-ar fi regndit strategia. Exact acel interval plnuiau Marten
i preedintele s-l foloseasc pentru a ajunge la Montserrat.
Amndoi tiau c odat ce avea s se declaneze al doilea val
de cutri, cuprinderea i proporiile acestuia aveau s fie fr
precedent. John Henry Harris nu era pur i simplu o persoan
disprut, era preedintele dat disprut al Statelor Unite ale
Americii, iar hotrrea Serviciului Secret, a CIA, a FBI, a NSA, a
informaiilor spaniole i a forelor locale de poliie de a-l gsi i
de a-l aduce la ce credeau ei c e un adpost pentru el, i
fceau lui, i deci i lui Marten, ansele de a scpa egale cu zero

n cel mai bun caz.


Marten se uit n urm. Prin lumina palid a zorilor cuprinse
cu privirea stncile ce se ridicau n urma lor, protejndu-i de
eventualii curioi, i locul acela strmt de la captul
drumeagului unde era parcat limuzina Mercedes neagr cu
care ajunseser pn acolo. Lng ea, privindu-i atent, era
oferul de vrst mijlocie, ntr-un costum nchis la culoare,
amabilul Miguel Balius, barcelonez crescut n Australia i revenit
n oraul natal. Cunotea la perfecie strzile i aleile Barcelonei.
Tocmai aceast tiin a lui i ajutase s evite reeaua de puncte
de control i baraje rutiere instalate de poliie i s ajung pn
acolo, pe acea plaj retras. Se aflau acolo datorit ingeniozitii
aparent naive a lui Balius i datorit ideii ndrznee a lui
Marten, pus n execuie cu precizie de domnioara Picard.
La 4 i 50 de minute au ajuns la Regente Majestic i au intrat
imediat n hotel, Demi trecnd pe la recepie, iar Marten i
preedintele Harris intrnd din foaier n toaleta pentru brbai,
unde s-au aranjat i au ateptat. Puin nainte s ajung la hotel,
Marten venise cu o idee cuteztoare, strigtoare la cer chiar,
mai ales dac avea s mearg, ns nu mai neobinuit dect
situaia n care se aflau. Practic erau prini n Barcelona, cci
forele de ordine spaniole verificau actele de identitate ale
aproape fiecrui individ care voia s ias din ora.
Lui Marten, ideea i-a fost inspirat de realitatea situaiei: n
ciuda enormei plase ce-i nconjura, trebuiau s rmn liberi ca
s ajung la mnstirea Montserrat, undeva n jurul orei
prnzului. n acest scop, a croit un scenariu care, cu ceva noroc,
dac era executat bine, i se prea c ar fi putut avea sori de
izbnd. De cum au intrat n hotel, Demi a i nceput punerea lui
n aplicare. Merse la recepie, cernd s-l vad de eful de tur.
Mai trziu le-a povestit lui Marten i preedintelui ce i-a spus
acestuia.
Doi veri de-ai mei au sosit cu noaptea n cap de la New
York. Avem o reuniune de familie. Am mers s-i iau de la
aeroport. Mi-a luat o jumtate de or s dau de ei. Compania
aerian cu care au venit le-a rtcit bagajele i ieiser din
terminal s le caute. N-au dat de ele. Nu le-au gsit nici pn
acum. Pe drum ncoace, am fost blocai n chestia asta sinistr

care se petrece n ora. Ne-a luat o or s trecem doar de un


singur punct de control. A trebuit s le artm actele de
identitate, absolut tot.
Autoritile aveau informaii c la un hotel nu departe deaici sunt cazai nite teroriti, o inform eful de tur pe Demi.
Dar au scpat. Cel puin asta e ceea ce ni s-a spus; dar nc i
mai caut. Aa se explic tot haosul din ora. Sincer, mi cer
scuze pentru neplceri.
Sigur, nu e vina dumneavoastr. i apoi noi toi trebuie s
ne facem datoria de ceteni pentru a-i opri pe aceti oameni.
Oricum, problema mea nu sunt teroritii, ci verii tia ai mei.
Una la mn c nu-mi plac. n plus, sunt iritai i ostenii i nici
nu pot dormi. A doua c e unul mai dilu dect cellalt. Li s-a
nzrit c vor s-i petreac ziua vizitnd obiectivele turistice.
Dar eu am alte lucruri de fcut. i sunt i eu obosit i vreau s
dorm. M gndesc s le nchiriez o limuzin. Punei pe cineva
s-i duc unde vor s mearg, s vad orice-or fi vrnd s vad
i s-i aduc napoi disear. Credei c se poate?
Vrei s chem o limuzin acum, la ora asta?
Da, ct mai repede i, v rog, cine vine cu maina s le
aduc ceva de mncare, ap plat i cafea. N-a vrea s m
trezeasc pe mine s lum micul dejun mpreun.
M tem c va fi scump.
Acum, n momentul acesta nici nu m intereseaz. Orict
ar costa, trecei cheltuiala n nota mea de plat.
Foarte bine, seorita. Am s m ocup personal de treaba
asta.
nc ceva. Dac se poate ca oferul s gseasc o cale de a
ocoli toate aceste blocaje plictisitoare i celelalte nelegei,
altfel vor fi i mai enervai i vor vrea s se ntoarc devreme.
Nu mai zic c-mi vor reproa mie toate astea, de parc afacerea
asta cu teroritii e din vina mea.
Am s vorbesc personal cu oferul, seorita.
V mulumesc mult, seor, v mulumesc foarte mult. Nici
nu v pot spune ct de mult nseamn asta pentru mine.
Demi se ntorcea deja s plece, dar i mai veni o idee.
mi cer scuze. Nu vreau s v impun fel de fel de lucruri,
dar ceilali membri ai familiei noastre se vor aduna aici, la hotel,
iar apariia acestor doi veri la reuniune e o surpriz. Vreau s
cred c personalul dumneavoastr i oferul vor fi foarte

discrei. N-a vrea ca cineva s vorbeasc despre ei din


ntmplare i s strice surpriza.
Cum am mai spus deja, am s m ocup personal de treaba
asta, spuse eful de tur cu o scurt nclinare a capului.
V mulumesc nc o dat, seor. Muchas gracias.
Zece minute mai trziu, Miguel Balius sosi cu limuzina
Mercedes. Micul dejun, apa plat, cafeaua erau puse la
dispoziia clienilor de hotel. Demi i srut pe cei doi veri: Jack
preedintele i Harold Marten i-i lu la revedere de la ei.
Cnd veni rndul lui Marten s-o srute pe obraz, acesta i opti:
Niciun cuvnt reverendului sau oricui altcuiva despre vrul
Jack.
Bineneles c nu, prostuule, rspunse Demi zmbind, apoi
i aminti vrului Jack s-i poarte plria i s fie atent s nu-l
ard soarele.
Apoi fiecare o apuc ncotro i mnau treburile lor: ea n pat,
iar ei s-ncerce s scape de urmrirea general.

65
7:00 A.M.
Mai erau nc vreo cinzeci de minute pn la rsritul
soarelui. nc o dat Marten se uit napoia lor, ctre stnci,
cutnd din ochi vreun semn al unor echipe de cutare ce se
apropiau, gata s pun mna pe ei. Nu era nimic. Imediat dup
aceea i mut privirea spre cer, aproape ateptndu-se ca, de
nicieri, deasupra lor s apar val-vrtej un elicopter sau s se
aud mcar zumzitul unui avion de cercetare. ns nu era de
vzut dect plaja pustie, iar singurul zgomot ce se auzea era
clipocitul valurilor la picioarele lor. Mai arunc o privire mprejur,
apoi atenia sa se concentr asupra preedintelui Harris.
Trebuie s ne micm foarte repede, spuse pe un ton sec.
Da, tiu, spuse preedintele, apoi se ntoarser clcnd
nisipul cu tlpile goale nspre Miguel Balius i spre limuzina de
care se ndeprtaser binior. M-am tot gndit la Merriman Foxx,

domnule Marten. Ce-i de fcut, dac i cnd ajungem la


Montserrat? Cum s-l prindem singur fr s fim noi nine
prini, iar dup aceea cum s-l facem s ne spun ce trebuie s
tim? Totui, orict de importante ar fi aceste chestiuni, e doar o
parte din ansamblul problemei. Spre oroarea mea, mi-am dat
deodat seama c eu sunt singura persoan care tie ceva
despre cealalt parte a planului lor fr s le fie complice. Iar
dac mie mi se ntmpl ceva, nenorociii tia vor fi liberi s-l
duc mai departe. i nu-i nicio ndoial c aa vor face. i-am
spus mai devreme, timpul e un element esenial, dar n-am spus
i de ce. Azi e smbt. Pentru luni e programat ntlnirea mea
cu efii statelor NATO la o important reuniune n Varovia.
tiu, domnule. Am citit despre ntrunirea asta.
Ceea ce nu tii, i nu tie nimeni altcineva, e ceea ce s-a
pus la cale pentru ziua aceea de ctre aa-ziii mei prieteni.
Acesta e un alt motiv pentru care m-am trt prin conductele
sistemului de aer condiionat de la Ritz, pentru care am venit la
dumneata i pentru care sunt aici, acum. Nu e doar din cauza lui
Foxx i a drciei pe care l-au pus s-o pregteasc, pentru c
orice-ar fi asta, se va ntmpla cndva dup reuniunea NATO.
Preedintele se opri ezitnd, cercetndu-l pe Marten, de parc
nc i era greu s aib ncredere n cineva, inclusiv n Nicholas.
V rog, continuai, domnule preedinte.
Domnule Marten, spuse preedintele hotrt n cele din
urm, cei care conspir mpotriva mea au pus la cale asasinarea
preedintelui Franei i-a cancelarului Germaniei cndva n
cursul ntrunirii NATO. Vor ca actualii conductori ai acestor dou
state s fie eliminai ca s poat fi nlocuii cu oameni care s
simpatizeze cu propriile lor ambiii. Exact unde, cnd i cum vor
avea loc aceste asasinate nu tiu, dar se va ntmpla n cursul
ntrunirii de la Varovia, pentru c dorina lor e s se ntmple n
faa ntregii lumi. M-au rugat, adic ce spun?, mi-au cerut
imperios s dau un ordin secret prin care s autorizez execuia
acestor asasinate. Am refuzat, iar datorit acestui rspuns, am
tiut c trebuie s evadez, altfel m-ar fi ucis. Prin lege,
vicepreedintele ar deveni atunci preedinte i, ca membru de
vrf al acestei conspiraii, n-ar avea niciun fel de problem s
aprobe asasinatele. Ironia cumplit este c, n absena mea,
vicepreedintele este oricum la comand. Acel ordin va fi dat,
domnule Marten. Strict secret, executat n numele securitii

naionale i autorizat de comandantul suprem n exerciiul


funciunii.
Doamne Dumnezeule, oft Marten.
Pe chipul preedintelui se putea citi ngrijorarea.
N-am mijloacele necesare s fac cunoscut aceast
ameninare cuiva care s fie capabil s acioneze fr riscul de a
fi depistat. Plus c orice cale de comunicare mi-ar fi imediat
tiat, iar cei care m caut ar ti aproape instantaneu unde m
aflu, cu mare precizie. Exist un Institut pentru o Lume Nou,
care se reunete anual, un grup de gndire ai crui membri sunt
oameni de afaceri, academicieni i politicieni recunoscui i
foarte respectai. Anul acesta reuniunea are loc chiar la sfritul
acestei sptmni ntr-un complex turistic numit Aragon, situat
tocmai n munii de la nord-vest de unde ne aflm. ntlnirea e
una restrns, particip doar membri i invitai. Dar de obicei,
asemenea Forumului Economic Mondial, atrage un mare numr
de grupuri de protest i, alturi de acestea, o la fel de larg
adunare a presei. Ca urmare e mobilizat un contingent
important de fore de securitate, coordonate, cred, de Serviciul
Secret spaniol. Ar fi trebuit s fiu invitatul surpriz, la serviciul
divin de mine diminea. Un prieten bun, rabinul David Aznar,
triete la Gerona, un ora aflat la distan de o or cu trenul de
Barcelona. El conduce ntlnirea de rugciune i urma s m
prezinte adunrii. Am venit la Barcelona spernd s reuesc s
ajung de-aici la Gerona. Odat ajuns acolo, m gndeam s-mi
croiesc drum ctre locuina rabinului Aznar, s-i spun ce se
petrece i s sper c m poate duce la Aragon, s m treac
cumva prin filtrele serviciilor de securitate, astfel nct s m
pot adresa conveniei.
i s le spunei ce s-a ntmplat.
Da. Din punct de vedere politic i strategic ar fi fost
periculos. ns avnd n vedere cine sunt oamenii aceia i cadrul
restrns al ntlnirii de duminic dimineaa, ntr-o locaie aflat
la mic distan de Gerona, unde presa n-ar fi prezent, innd
seama de presanta lips de timp pn la reuniunea de la
Varovia i de faptul c sunt milioane de viei n joc, ar fi fost o
prostie s nu ncerc. Apoi ns mi-am dat seama c forele puse
pe urmele mele sunt prea mari i c rabinul Aznar nsui este,
fr niciun dubiu, sub supraveghere. Toate mijloacele sale de
comunicare electronice sunt monitorizate. Astfel c planul de a

ajunge la complexul turistic Aragon sub protecia sa pentru a m


adresa adunrii nu mai este viabil. Atunci am tiut c trebuie s
fac ceva s nu mai rmn pe strzi, altfel aveam s fiu prins,
dus cine tie unde i ucis. Atunci am vzut fotografia dumitale n
ziar i te-am gsit.
Erau deja aproape de limuzin. Miguel Balius deschisese
portierele din spate, iar pe bra inea prosoape cu care clienii
si s-i curee nisipul de pe picioare cnd aveau s se ntoarc
de pe plaj.
Marten l art cu capul pe ofer.
Exist posibilitatea ca tipul s porneasc radioul sau
televizorul, s asculte tiri despre ceea ce se ntmpl n ora. E
posibil s se fi difuzat semnalmentele noastre, dei e ndoielnic,
pentru c ei n-ar vrea s se tie despre prezena dumneavoastr
aici. Totui, cine tie ce-au spus sau ce aluzii s-au fcut? Dac
cumva are cea mai mic bnuial c suntem altceva dect
crede el, poate c va vrea s fac ceva n privina asta.
Vrei s spui c va sesiza poliia.
Da.
Aproape c ajunseser lng Balius. oferul le ieea n
ntmpinare.
Cum a fost plimbarea, domnilor? i ntreb n engleza sa cu
accent australian, ntinznd minile ca s-i scape de paharele de
cafea.
n
spatele
lui,
prin
cadrul
portierei
deschise
a
compartimentului pentru pasageri, Marten zri licririle micului
aparat TV al limuzinei. A avut dreptate: Miguel Balius se uitase
la televizor.
Frumoas plaj, spuse Marten cu nonalan. Nouti
despre ce se ntmpl n ora?
Doar ce se tia dinainte, domnule. Autoritile caut
teroritii pe care credeau c i-au prins n capcan ntr-un hotel,
dar care au reuit s scape. Asta-i tot ce se spune. Nu prea se
vorbete n gura mare despre treaba asta.
Cred c aa i trebuie, n zilele astea, zise Marten i privi cu
coada ochiului ctre preedinte.
Moment n care-i sun mobilul. Fcu un gest, gata s-l scoat,
cnd l vzu pe preedintele Harris cltinnd din cap,
avertizndu-l n mod evident s nu rspund.
Mobilul sun iar.

Dar dac e Demi? spuse Marten prudent. Dac s-au


schimbat planurile familiei i trebuie s ne ntlnim altundeva?
Preedintele inspir adnc. Nu-i plcea treaba asta, ns
Marten avea dreptate. Orice se putea ntmpla i ultimul lucru
pe care i-l puteau permite era s-i piard singura lor legtur
cu Merriman Foxx.
Dar scurt. Foarte scurt.
Marten deschise clapa telefonului i rspunse.
Demi, spuse el repede n timp ce Balius i ntinse
preedintelui un prosop, iar Harris se aez pe bancheta din
spate a limuzinei s-i curee tlpile de nisip.
Ce dracu se ntmpl n Barcelona?
Era Peter Fadden, aprins i grosolan ca de obicei.
Poliia caut nite teroriti, spuse Marten tare astfel nct
preedintele i Balius s-l poat auzi. Se presupune c erau gata
s-i prind ntr-un hotel, ns ceva n-a mers. Acum verific pe
toat lumea. Tot oraul pare un cmp de btlie. Eti la Madrid
nc?
Da. i indiferent ce-a nceput aici, se pare c s-a mutat
acolo, la Barcelona.
Ce vrei s spui?
Am vorbit cu vreo douzeci de angajai de la Ritz i niciunul
din ei n-a vzut i nici nu tie ca cineva s fi vzut echipa
Serviciului Secret acionnd ca i cum l-ar fi scos pe preedinte
din hotel. Apoi, ieri-diminea, Serviciul Secret mpnzise tot
hotelul interognd pe toat lumea dac-a vzut ceva suspect n
noaptea dinainte. De parc i s-ar fi ntmplat ceva preedintelui,
ceva despre care nimeni nu spune nimic. Apoi ntreg contigentul
de ziariti, care se preconiza c trebuie s-l urmeze pe
preedinte la Varovia, a fost trimis napoi la Washington, pe
urmele povetii oficiale c Harris a fost dus ntr-o locaie secret
n miez de noapte, din pricina unei ameninri teroriste
credibile. Acum ns ntregul spionaj spaniol pare s fie masat la
Barcelona. Ceva important se ntmpl. Chiar e vorba de
teroriti sau cineva a pus mna pe preedinte, iar echipa lui
ncearc s pstreze secretul?
Marten se uit cu coada ochiului spre preedinte.
Pui ntrebarea cui nu trebuie.
Nu, o pun cuiva care e la faa locului i poate s-i fac o
prere rezonabil. Eu nu m gndesc la teroriti, Nick, m

gndesc la comisia din care fcea parte Mike Parsons. M


gndesc la Merriman Foxx.
Preedintele Harris i flutur dintr-odat mna n dreptul
gtului o dat, de dou ori, de trei ori. Voia s-i arate lui
Marten c trebuia s ntrerup imediat convorbirea i s nchid
telefonul.
Peter, am s revin cu un telefon imediat ce-am s pot,
spuse Marten iute.
nchise telefonul i-l privi pe Harris retrgndu-se n
compartimentul ntunecat al limuzinei.
Prosop, domnule, spuse Miguel Balius i-i ntinse un tergar
curat lui Nicholas.
Vrul Harold poate s-i curee picioarele i-n main,
Miguel, spuse ferm preedintele. A vrea s plecm imediat deaici.
Acum, domnule?
Acum.
Da, domnule.

66
7:17 A.M.
Piciorul lui Miguel Balius atinse pedala de acceleraie. Pentru
un scurt moment, cauciucurile din spate ale Mercedesului s-au
nvrtit n gol n pietri, apoi au prins solul, iar limuzina se urni
din loc, huruind i hurducndu-se pe ulia aceea desfundat.
Miguel, spuse preedintele tare, privind prin ecranul ce
desprea compartimentul oferului de cel al pasagerilor.
Fusese un test s vad dac le putea auzi conversaia fr ca
ei s apese butonul sistemului de comunicare. Marten fcuse la
fel cnd i-a adus de la hotelul Regente Majestic pe strduele
lturalnice ale oraului pn pe plaj. Preedintele voise s mai
verifice o dat, s fie sigur.
Miguel, mai spuse o dat, dar oferul n-a rspuns.
Preedintele se-ntoarse imediat spre Marten.
Mobilul tu, zise Harris.

neleg, rspunse Marten. Serviciul Secret tie cine sunt i


au deja numrul. Un satelit l va localiza.
Nu doar c-l vor localiza. NSA l-a interceptat i va transmite
coordonatele geografice Serviciului Secret n cteva secunde,
mi cunosc oamenii se vor zbate ca toi dracii s ajung aici
ct mai repede cu putin. neleg de ce ai rspuns la acel apel.
i-am permis s rspunzi. Dar n-ar fi trebuit. S sperm c vom
iei de-aici n timp util.
Domnule preedinte, zise Marten, n-a fost Demi la telefon.
Asta am priceput.
Dar n-a fost un fleac. M-a sunat un reporter de investigaie
de la Washington Post. tie despre Caroline Parsons i despre
bnuielile mele c ea i soul ei au fost asasinai. tie despre
Merriman Foxx i despre doctoria Stephenson. A gsit chiar i
clinica unde a fost tratat Caroline de ctre doctorul Foxx. i zice
Centrul de Recuperare din Silver Springs, statul Maryland. Acum
tipul e n Madrid, domnule preedinte. A intervievat angajaii
hotelului unde-ai fost gzduit. El nu crede n povestea oficial a
Casei Albe, c ai fost relocat n miez de noapte. Crede c
tocmai din cauza dumneavoastr Serviciul Secret spaniol s-a
deplasat la Barcelona. i c s-ar putea s fi fost rpit i c
Merriman Foxx ar putea fi, ntr-un fel sau altul, implicat n treaba
asta.
Cine-i acest reporter?
l cheam Peter Fadden.
l tiu. Nu bine, dar l tiu. E un om bun.
I-am spus c-am s-l sun iar.
Nu se poate.
Dac nu-l sun eu, m sun el pe mine.
Nu ne putem asuma acest risc, domnule Marten. nchide
telefonul i las-l nchis. Va trebui s-l lsm pe domnul Fadden
s presupun orice vrea s presupun. i va mai trebui s
credem c n-a intervenit nicio schimbare n planurile
domnioarei Picard.
Ajunseser la captul drumului ce venea dinspre plaj, iar
Balius coti la stnga pe un drum asfaltat ngust, care se
ndeprta de rmul mrii n direcia dealurilor ce se vedeau la
orizont. Cnd limuzina se redres pe osea, preedintele se uit
scurt la ecranul TV aflat n spatele scaunului oferului.
Televizorul era pe CNN, iar pe ecran se putea vedea un reportaj

despre ploile catastrofale din India. Privirea preedintelui mai


zbovi o clip pe ecran. Apoi Harris aps butonul sistemului de
comunicare interioar.
Miguel.
Da, domnule.
Prietenii notri ne-au spus despre un loc din muni, nu
departe de-aici, o mnstire cred, spuse Harris, pe un ton
degajat. Ne-au zis c-i un loc pe care orice turist trebuie s-l
viziteze.
Balius l privi n oglinda retrovizoare, zmbind cu mndrie.
Vorbii de Montserrat, domnule?
Acesta era numele locului, vere? l ntreb preedintele pe
Marten.
Da. Montserrat.
Ne-ar face plcere s mergem acolo, Miguel.
Da, domnule.
Putem ajunge acolo pn la prnz? Aa am avea timp s
vedem ce-i pe-acolo, nainte s trebuiasc s ne ntoarcem n
ora.
Cred c se poate, domnule. Dac nu dm de alte baraje de
poliie.
De ce nu poate poliia s pun mna pe indivizii ia? Sunt
sute de poliiti. Ct de greu poate fi? ntreb preedintele
adugnd o nuan de irascibilitate i iritare n vocea sa, care
pn adineaori avusese un ton relaxat, lejer. Oamenii mai au i
alte treburi de fcut dect s atepte la cozile care se formeaz
la punctele de control. i-apoi nu treci bine de unul, c-n zece
minute dai de altul.
Sunt de acord cu dumneavoastr.
Nu vrem s ne ntoarcem trziu n ora. Miguel, ai reuit s
le ocoleti i-nainte. Avem ncredere c poi s-o faci iari.
V mulumesc pentru ncrederea dumneavoastr, domnule.
Am s fac tot ce pot.
tim c vei face, Miguel. tim c aa vei face.

67
BARCELONA. 7:34 A.M.
Mosca encima. rea coordinada abandonada. Repeticin.
Mosca encima. rea coordinada abandonada. Survolez zona.
Zona indicat e prsit. Repet. Survolez zona. Zona indicat e
prsit.
Hap Daniels nl fruntea cnd auzi afirmaia rspicat a
pilotului primului elicopter GEO. O clip mai trziu se auzi vocea
pilotului celui de-al doilea elicopter GEO.
Confirme. Area coordinada abandonada. Confirm. Zona
indicat e prsit.
Hap Daniels se holba la ecranul computerului din faa sa, la
fotografia coastei barceloneze fcut din satelitul NSA. Se
vedeau oraul, aeroportul, cursul rului Llobregat din muni
pn la vrsarea n mare, portul Barcelona, iar la nord, rul
Bess i rmul mrii pn la Costa Brava. Daniels atinse
tastatura dinaintea lui, iar fotografia se mri o dat, de dou ori,
de trei ori, pn cnd ecranul nu mai cuprindea dect punctul
de intersecie al paralelei 41 24 04 nord cu meridianul 2 6
22 est. Acestea erau coordonatele geografice pe care le
indicase NSA, dup ce depistase semnalul mobilului lui Nicholas
Marten. Era pe linia rmului dintr-o zon aflat la nordul
Barcelonei i prea s fie o limb de plaj pustie.
Colonele, aici e Tigre Uno, spuse Daniels ncet n microfon,
adresndu-se comandantului operativ al unitilor aeriene ale
GEO, folosindu-se de numele de cod pe care i-l dduse serviciul
spaniol de informaii. V rog, cerei primului pilot s urce la cinci
sute de metri altitudine i s survoleze ntreaga zon. Celuilalt
cerei-i s aterizeze pentru o inspecie la sol.
Recepionat, Tigre Uno.
Mulumesc, colonele.
Daniels inspir adnc i se ls pe spate. Era epuizat,
exasperat i ca naiba de furios, mai ales pe sine nsui pentru c
el permisese s se ntmple una ca asta. Motivele erau de
prisos: preedintele n-ar fi trebuit s poat s se fofileze
neobservat. Era o greeal impardonabil.

nconjurat de ecranele computerelor, Daniels cltorea n


scaunul de comand al unui SUV uria aparinnd Serviciului
Secret, autovehicul ce fusese aeropurtat de la Madrid i era
destinat centralizrii comunicaiilor electronice. n faa lui, lng
ofer, innd o puc n brae, era adjunctul su, Bill Strait. n
spatele lui, patru analiti ai Serviciului Secret urmreau ecranele
computerelor ce monitorizau date de supraveghere primite de la
vreo ase agenii de securitate diferite. Daniels, ca toi ceilali,
spera c Marten i va folosi din nou mobilul.
Hap se uit iari la monitorul din faa sa, apoi i ntoarse
privirea prin habitaclul strmt al autovehiculului, spre locul unde
stteau Jake Lowe i dr. James Marshall, n scaune rabatabile, cu
centurile puse. Amndoi erau tcui i priveau n gol. Amndoi
preau nite rzboinici zguduii pn-n adncul fiinei lor de
ceea ce se ntmpla: preau cumplii, drji, furioi i nesiguri.
Afar oraul aluneca pe lng vehicul. De auzit nu se auzeau
dect sirenele celor dou maini ale Guardiei Urbana, care le
deschidea drumul. Imediat n urma lor venea o dub fr
nsemne, n care erau ali doi ageni ai Serviciului Secret, doi
medici i doi asisteni de reanimare. n coad, ncheind coloana,
erau alte trei maini ale Serviciului Secret, tot fr nsemne,
fiecare cu cte patru ageni la bord.
La vreo douzeci de kilometri, pe o pist privat din nordul
Barcelonei, atepta un avion al CIA, pus la dispoziie din ordinul
efului cancelariei prezideniale, Tom Curran, care nc se mai
afla n statul major temporar din subsolul ambasadei americane
din Madrid. Avionul era gata s-l scoat pe preedinte din
Spania i s-l transporte spre o locaie nc nedecis, dar despre
care Hap Daniels credea c va fi ori undeva n centrul Elveiei,
ori n sudul Germaniei.
Vector 4-7-7, spuse brusc un tnr analist al Serviciului
Secret, un tip cu pr cre.
Ce? fcu Hap.
4-7-7. Am detectat un nou apel.
Daniels schimb imediat frecvena. Simultan ncepuse deja
triangulaia electronic a semnalului. Pe ecran au aprut noile
coordonate suprapuse peste harta nord-estului Barcelonei.
Suntei siguri c e mobilul lui Marten?
Da, domnule.
Lowe i Marshall au reacionat imediat, nerbdtori. Amndoi

i-au reglat dispozitivele de recepie pe frecvena analistului.


Daniels mri din nou imaginea de pe ecranul su, centrnd-o
pe dealurile nverzite din nord, ceva mai la est de rul Bess. O
fraciune de secund mai trziu i duse o mn la casc, de
parc ar fi ncercat s fac s se aud mai bine sunetul.
Ce dracu-i spun?
E o singur voce, domnule. Vocea celui care-a sunat.
De unde?
Manchester, Anglia.
Unde n Manchester? izbucni dr. Marshall.
Linite!
Daniels nu se adresase nimnui n particular, doar ncerca s
neleag ce auzea.
Iar ce auzea era vocea unui singur brbat care vorbea cu glas
sczut, ns cu grij i rar.
Alabamese.
Albiflorum.
Arborescens.
Atlanticum.
Austrinum.
Calendulaceum.
Camtschaticum.
Canadense.
Canescens.
Despre ce dracu vorbete? se auzi vocea strident a lui
Lowe n ase perechi de cti.
Cumberlandese. Flammeum.
Deja se uitau toi unii la alii. Lowe spusese ce-ar fi spus
oricare dintre ei: despre ce dracu vorbea individul?
Mucronulatum. Nudiflorum. Roseum.
Azalee, ltra Bill Strait. Cineva citete numele soiurilor de
azalee.
Schlippembachii.
Deodat se fcu linite i telefonul lui Marten se nchise.
Ai identificat coordonatele? i ntreb Daniels pe analitii
din spatele su.
Exact n acelai moment apru pe ecranul din faa sa grila
coordonatelor suprapus peste imaginea din satelit a unui picior
de deal. Imaginea era mrit, iar coordonatele indicau un punct
situat ntr-un careu de apte kilometri ptrai.
Este undeva nuntrul acelui careu, domnule, spuse vocea
imaterial a unui operator NSA venind de la cinci mii de
kilometri deprtare.
Se poate i mai bine de-att, domnule, zise zmbind
analistul cre dinapoia lui Daniels, apoi atinse mouse-ul
computerului su.

Brusc pe toate ecranele imaginea se schimb, artnd dintr-o


alt perspectiv aceeai zon. O mri rapid de cinci ori, apoi de
zece ori i cu toii au putut vedea ceea ce prea o livad de meri
tiat pe din dou de un drum pietruit. Analistul o mai mri o
dat i vzur un fuior de praf ridicndu-se de pe drumeag, n
coada unui autovehicul.
I-am prins, zise creul.

68
GARA CHANTILLY-GOUVIEUX,
CHANTILLY, FRANA. 7:44 A.M.
Cu geanta de golf pe un umr i cu servieta n mn, Victor
urc n vagonul de clasa nti numrul 22388 al trenului de la
Chantilly la Paris i-i gsi un loc lng fereastr, aproape de
u.
Cu zece minute n urm predase camera de la hotelul unde
fusese gzduit i lu un taxi spre gar. La ora aceea, vnzoleala
din ora se potolise. Mainile de poliie, echipele de reacie
urgent i ambulanele dispruser demult dincolo de un sens
giratoriu, ndreptndu-se, cum i s-a spus, ctre un loc pe care-l
tia bine Cur de la Fort.
Las arma i pleac, i-a spus Richard n casc.
i aa fcuse, la fel ca atunci cnd, cu patru zile nainte,
abandonase o puc M-14 asemntoare ntr-un birou nchiriat
n Washington, D.C., dup ce l mpucase mortal pe
columbianul care ieise din gara Union Station purtnd jacheta
Yankeilor din New York.
7:50 A.M.
Trenul se zgli i ncepu s nainteze. n acelai timp, Victor
vzu o main de poliie intrnd n parcarea grii i patru
poliiti narmai pn-n dini cobornd din ea. Pentru o clip s-a
crispat, ngrijorat c eful grii fusese alertat, iar trenul urma s
fie oprit i pasagerii luai la ntrebri despre incidentul care

avusese loc cu ceva mai mult de nouzeci de minute nainte, i


n care doi jochei fuseser mpucai mortal pe pista de
antrenament de la Chantilly de ctre cineva ascuns n pdure.
Cineva care era un excelent puca i care-i culcase pe ambii
oameni la pmnt dintr-un singur foc tras de la 100 de metri, n
timp ce acetia treceau prin dreptul lui pe caii lor de ras ce
alergau umr la umr. Glonul trecuse prin easta celui dinti
dintre clrei, apoi, o sutime de secund mai trziu, i prin a
celui de-al doilea. Cel care trsese abandonase arma crimei i se
pierduse pur i simplu n ceaa fumurie a pdurii, n timp ce caii
alergau mai departe fr clrei.
7:52 A.M.
Trenul prinsese vitez i ct ai clipi gara Chantilly-Gouvieux
rmase n urm. Victor se ls n scaun i se relax. Richard i
spusese c nu avea de ce s se team, s nu se grbeasc, si bea cafeaua, s-i ia micul dejun i s nu fac deloc vlv la
plecare; i totul va fi n regul. Ca de fiecare dat, Richard
avusese dreptate.
Se uit pe geam, admirnd peisajul rural francez trecnd pe
dinaintea lui. i aici ca i n Cur de la Fort, specule de foioase
ncepuser s nfrunzeasc. Verdele viu i plin de promisiunea
unei veri frumoase se arta de peste tot. Se simea fericit, se
simea de parc fcuse o pozn i, mai ales, simea c triete.
Asemenea unui biat care tocmai a fcut paisprezece ani i
muca cu mbucturi mari din lumea care-l nconjura.

69
ZONA RURAL DELUROAS DIN
NORD-ESTUL BARCELONEI. 7:55 A.M.
Un uruit grozav, trepidant, urmat imediat de o umbr uria
ce trecu chiar pe deasupra lor, l fcu pe tnrul ofer al unui
camion agricol s ncetineasc brusc i s se uite n sus prin
parbrizul crpat. Pre de o clip nu vzu nimic altceva dect

coroanele pomilor fructiferi i cerul. Apoi vzu un elicopter al


Mossos dEsquadra venind drept spre ei pe deasupra pomilor. A
trecut ntr-o clipit. Cinci secunde mai trziu urm un altul,
acesta zburnd mai jos dect primul i orbindu-i cu furtuna de
praf nvrtejit pe care o strni din drumul de ar.
Qu el infierno? Ce dracu? url oferul i se holb la cei doi
tineri muncitori agricoli nghesuii pe bancheta de lng el.
n clipa urmtoare, dou automobile tot de la Mossos
dEsquadra au aprut scrnind pe drum chiar n faa lor. Alte
dou veneau n goan din spate.
Cristo! ip oferul.
Piciorul lui lovi pedala de frn imediat, iar camionul derap i
nepeni n potopul de praf iscat de mainile i elicopterele
poliiei, cele din urm nvrtindu-se pe deasupra lor, unul din ele
cu vreo treizeci de metri mai sus dect cellalt.
Cteva secunde mai trziu, cei trei tineri erau cu feele-n
rn, poliiti n uniform roiau n jurul lor, unii dintre ei
punndu-le pistoalele automate la tmpl. Portierele camionului
erau date n lturi.
Precaut, oferul ndrzni s ridice privirea i vzu brbai n
uniforme negre i cu ochelari de soare ieind din maini
nemarcate ce apruser la faa locului ieind din livezile aflate
de o parte i de alta a leaului. Veneau spre ei. Apoi altceva i
atrase atenia. Un SUV imens, negru i strlucitor apru din
umbra livezii, apropiindu-se ncet.
Dios mio, cul es? Dumnezeul meu, ce se-ntmpl? ntreb
n oapt muncitorul de lng el.
Cllate! Gura! url poliistul cu pieptul ct un trunchi de
stejar i-i aps brutal eava pistolului n tmpl.
Hap Daniels cobor primul din SUV. Urm Bill Strait, iar napoia
lui Jake Lowe i James Marshall. Daniels trase cu ochiul la cei doi
dinapoia sa, apoi se ndrept spre camion.
Vrtejurile de praf i urletul zguduitor al elicopterelor poliiei
de deasupra l mpiedica i s vad, darmite s aud ori chiar
s se concentreze asupra gndurilor sale. Daniels spuse ceva n
microfon i aproape imediat elicopterele luar altitudine,
ndeprtndu-se, ns dnd ocoale la vreo o sut cinzeci, dou
sute de metri mai sus. Zgomotul se mai atenu, iar praful se
aeza ncetior.

Lowe i Marshall l urmrir pe Daniels care deja ajunsese la


camion. Hap se uit mai nti n cabin, apoi se duse n spate.
Cteva secunde mai trziu i fcu semn unui ofier din Mossos
dEsquadra s urce pe platforma descoperit a camionului. Un al
doilea poliist urc i el. Imediat dup aceea doi dintre agenii
Serviciului Secret, n costume negre i cu ochelari de soare, li se
alturar poliitilor spanioli.
E acolo, domnule, auzi Hap n casc vocea specialistului
cre rmas n SUV.
Unde?
Undeva printre picioarele lor.
Aici, spuse rspicat unul dintre agenii Serviciului Secret de
pe platforma camionului.
Lowe i Marshall o luar repede spre camion. Agenii l-au
ajutat pe Hap s urce pe platform.
I-au artat mobilul lui Marten zcnd ntr-o cutie mare de
carton, printre instrumente de irigaie: stropitori i filete de
furtunuri. Se prea c nu se strduiser s-l ascund, era chiar
deasupra, ca i cum cineva ar fi trecut pe lng camion, vzuse
cutia i-l aruncase nuntru.
Daniels se zgi la cutie o clip n plus, apoi se ntoarse i privi
n zare. De data asta nu mai era nevoie s njure cu glas tare.
Expresia feei lui spunea totul.
Jocul nu se ncheiase.

70
8:07 A.M.
Miguel Balius aps acceleraia i Mercedesul lu vitez. Se
ndeprtau de rmul mrii n direcia munilor. Ceva mai
devreme ocolise un punct de control al autovehiculelor ce
ieeau din Barcelona, ndreptndu-se pur i simplu napoi spre
ora. Civa kilometri mai ncolo cotise pe un drum lturalnic pe
lng Palau de Plegamans, apoi o lu spre nord pe o osea
comunal. Puin dup aceea, vrul Harold l ntrebase cum s
foloseasc telefonul limuzinei, spunndu-i c vrea s dea un

telefon n strintate. Miguel i explic, iar vrul Harold ridic


receptorul i form un numr. n mod cert cel pe care l-a sunat a
rspuns, pentru c a sporovit ceva vreo cteva secunde, apoi a
nchis i s-a ntors s vorbeasc cu vrul Jack. Cteva minute
mai trziu au fcut o oprire, singura de altfel. Erau la marginea
unei livezi de meri prfuii, unde vrul Harold s-a uurat n
spatele unei camionete agricole staionate acolo. Imediat dup
aceea, au pornit iari la drum. Oricine-ar fi fost clienii si, n
mod cert erau americani din clasa de mijloc, cu greu ar fi putut
fi ei teroritii pe care forele guvernului i cutau sau
fundamentalitii cu fee oachee pe care att Miguel, ct i
lumea ntreag se ateptau s-i vad atunci cnd auzeau
cuvntul teroriti. Clienii si erau obosii de schimbarea
fusului orar i nu voiau dect s-i petreac ziua departe de
ora, vizitnd obiective turistice, iar destinaia lor actual era
Montserrat. Dac ei nu aveau chef s suporte blocajele de trafic
i procedurile plicticoase de la punctele de control, atunci nici el
n-avea chef. i oricum, nu era nimic ilegal n ceea ce fcea. Asta
era datoria lui, s fac ce-i cereau clienii, nu s atepte n cozile
din trafic.
Miguel privi pe furi n oglinda retrovizoare, la pasagerii si i-i
vzu uitndu-se la ecranul micului TV. Veniser s vad
peisajele din mprejurimile Barcelonei, iar ei se uitau la
televizor? Ei drcie, i zise Miguel, e treaba lor!
i chiar era treaba lor.
Numai a lor.
Atenia celor doi brbai era captat de televizor. O reporteri
a CNN transmitea n direct din faa Casei Albe. n America era
nc diminea foarte devreme. Reporteria spunea c nc nu
sunt alte informaii despre circumstanele evacurii grbite a
preedintelui, n miez de noapte, din hotelul Ritz din Madrid. i
nici despre locaia unde fusese transferat; despre natura
ameninrii teroriste sau chiar despre teroriti nu se tia nimic
sigur. ns cei despre care se credea c sunt direct responsabili
fuseser depistai n Barcelona, unde au scpat la musta de
un raid al poliiei, iar acum erau obiectivul unei urmriri
generale care se desfura n aproape ntreaga Spanie, cu
precdere n zona de pn la grania cu Frana.
Intervenia reporteriei se ncheie, iar pe CNN ncepu

difuzarea unui calup de publicitate. Exact cnd preedintele lu


telecomanda i tie sonorul aparatului.
Despre asasinatele de la Varovia, i spuse el ncet lui
Marten. ntr-o zi ca oricare alta a fi avut acces direct la efii de
stat francez i german i i-a fi putut avertiza personal. Dar nu
mai dispun de acest lux. Totui cumva preedintele francez
i cancelarul german trebuie anunai de pericolul ce-i pndete
la Varovia, dar nu tiu cum a putea-o face.
Suntei sigur c se vor ntmpla la Varovia? ntreb
Marten.
Da, sunt sigur. Ei vor s fac un spectacol public din asta;
pentru a ctiga simpatia ntregii lumi fa de naiunile
Germaniei i a Franei. Asta le va uura calea spre convocarea
rapid a alegerilor anticipate n ambele ri i-i vor ajuta s
nbue orice opoziie politic care ar putea s-i mpiedice pe
oamenii lor s fie alei.
Atunci trebuie s gsim un mod de a-i alerta ntr-un fel care
s nu duc direct la dumneavoastr.
Da.
Ce zicei dac-am face-o prin pres? Cum ar fi dac tirea
asta ar veni de la New York Times, sau de la Washington Post,
Los Angeles Times, CNN sau vreo alt corporaie de tiri?
Dar cine s le spun? Eu? Mie mi-e imposibil s folosesc
vreun aparat de comunicare electronic. E clar. i nici tu nu poi.
Ai rspuns la apelul lui Peter Fadden. Fii sigur c i-au nregistrat
vocea. i a ta, i a mea vor fi de-acum urmrite i ascultate. La
un moment dat chiar m-am gndit s-i dezvlui totul
domnioarei Picard, ns am decis s nu-i spun nimic, din mai
multe motive. n primul rnd pentru c n-ar crede-o nimeni, iar
dac ar ncerca s explice i tabloidele ar pune mna pe subiect
ar iei un scandal de proporii cum c preedintele a nnebunit
i-a fugit de sub protecia Serviciului Secret. Iar sta-i ultimul
lucru pe care ni-l putem dori.
Ce spunei de Fadden? ntreb Marten.
M-am gndit i la asta. Are credibilitatea necesar de a-i
putea suna pe secretarii de pres ai celor doi i de a i se da
legtura cu ei. Ar putea s le spun c deine informaii secrete
ce provin din cele mai nalte surse, iar apoi s-i alarmeze cu
privire la ceea ce urmeaz s se ntmple la Varovia. Dac ar
face-o astfel, avertismentul lui ar fi luat foarte, foarte n serios i

transmis cu siguran oamenilor din serviciile de informaii.


Problema e c nu avem cum s dm de el, chiar dac am gsi
un ter care s-l informeze.
Pentru c m-a sunat.
Preedintele ddu din cap cu gravitate.
Orice transmisie electronic primete sau va face va fi
interceptat, i fiecare micare a sa va fi urmrit. Sunt sigur c
Serviciul Secret l urmrete pas cu pas. Sper, doar spre binele
su, c va rmne la Madrid i c nu va face presiuni, folosinduse de ceea ce tie despre Merriman Foxx sau de ceea ce
bnuiete n privina lui. Dac devine insistent sau agresiv, ar
putea fi arestat, sau chiar ucis. Aa c ne-am ntors n punctul
de unde am pornit, vere. Ce drcia dracului facem acum? Avem
informaia care trebuie s fie transmis mai departe i n-avem
cum.
Marten era gata s rspund cnd ceva i-a distras atenia. Se
uit nspre partea din fa a limuzinei. Miguel Balius se uita
atent n oglinda retrovizoare, la ei. Indiferent la ce s-ar fi uitat,
lui Marten nu-i plcea. Aps imediat butonul interfonului.
S-a ntmplat ceva, Miguel?
Miguel rspunse surprins:
Nu, domnule.
Dar ceva trebuie c i s-a prut interesant.
Atta c vrul dumneavoastr mi se pare cumva cunoscut,
domnule.
Miguel era ncurcat c fusese prins asupra faptului, ns reui
s spun totui adevrul. Apoi se uit la preedinte:
Sunt sigur c v-am mai vzut undeva, domnule.
Preedintele zmbi nonalant.
Nu tiu unde ne-am fi putut vedea. Acum sunt pentru prima
oar n Barcelona.
Am o memorie bunicic, domnule. Sunt sigur c o s-mi
amintesc.
Miguel l mai privi pre de-o clip pe preedinte, apoi ntoarse
privirea spre osea. Marten se uit pe furi la preedinte.
Amintii-v ce le-a spus verioara Demi despre noi.
C suntem puin srii.
Marten ncuviin dintr-o nclinare a capului.
Acum e momentul s-i dovedim c suntem srii. Spunei-i
nainte s-i dea seama.

Preedintele pru nedumerit.


Ce s-i spun?
Marten nu-i rspunse, n schimb se uit la Miguel i deschise
iar interfonul.
Miguel, tii de ce i se pare cunoscut vrul Jack?
nc m mai gndesc la asta, domnule.
Ei, nu te mai gndi. Vrul Jack e preedintele Statelor Unite.
Preedintele Harris simi c i se pune un nod n gt. Apoi l
vzu pe Marten rnjind cu gura pn la urechi. Balius se holba la
ei n oglind, apoi pe fa ncepu s i se ntind un zmbet.
Sigur c este, domnule.
Nu m crezi, nu-i aa? o inu Marten pe-a lui. Ei bine, vrul
meu chiar este preedintele Statelor Unite. Nu vrea altceva
dect o zi sau dou de linite i pace, s se detaeze de
greutile funciei. De aceea am vrut s ocoleti barajele de
poliie. Ar putea fi foarte periculos dac cineva ar afla c
preedintele cltorete neprotejat de Serviciul Secret.
E-adevrat, domnule? ntreb Miguel uitndu-se la
preedinte.
Harris n-avea de ales dect s intre i el, desigur fr voia sa,
n jocul lor.
M tem c ne-ai ghicit secretul. De aceea am vrut s-o iei pe
drumuri de ar i pe ulie, pe oriunde numai s fie departe de
oselele prea circulate.
Zmbetul lui Miguel se lrgi i mai mult. i rdeau de el, iar el
tia asta.
V neleg situaia, domnule. Complet. Cndva o s le spun
nepoilor mei c v-am fost ofer i c v-am dus prin toate
prile, c v-am dus la plaj, c v-am ajutat s v curai
picioarele de nisip, iar apoi v-am dus la Montserrat. Evitnd tot
timpul mii de baraje rutiere instalate de autoritile care doreau
s-i nhae pe teroriti.
Lui Marten i se strnse inima.
Ai nepoi, Miguel?
Nu nc, domnule. Dar fiica mea e nsrcinat.
Marten se mai relax.
Felicitri. O s fii bunic. Dar nelege c nu trebuie s spui
nimnui despre ce se ntmpl acum, nici fiicei tale, nici soiei
tale.
Miguel Balius ridic ceremonios o mn de pe volan.

Pe cuvntul meu, domnule, nici mcar o iot. Discreie e


sloganul companiei.
Marten zmbi.
i toate astea ntr-o singur zi de munc.
Da, domnule. ntr-o zi de munc.
Marten se ls pe banchet i se uit la preedinte. Expresia
feei lui Harris era gritoare. Cu Miguel era una, dar era cu totul
altceva ce urma s se ntmple la Varovia i cum aveau s-i
avertizeze pe efii de stat vizai ce-i atepta acolo. Iar n aceast
din urm chestiune, cel puin pentru moment, nu aveau absolut
nimic de fcut care s fie ct de ct viabil.

71
HOTELUL GRAND PALACE, BARCELONA. 8:40 A.M.
Jake Lowe i James Marshall au intrat n apartamentul de
patru camere pe care li-l rezervase eful cancelariei de la Casa
Alb, Tom Curran. Acesta nc se mai afla la ambasada
american din Madrid, de unde gestiona operaiunile. Analitii
Serviciului Secret ocupaser unul din cele trei dormitoare i
lucrau cu nfrigurare la instalarea centrului de comunicaii i la
securizarea liniilor telefonice directe cu ambasada din Madrid i
cu statul major de la Casa Alb. Niciunul din cei doi brbai nu
mai dormise de mai bine de douzeci i patru de ore. Amndoi
erau ostenii, inutele lor erau n neornduial, iar obrajii
amndurora erau nerai i epoi. n plus, trecuse ceva timp de
cnd i permiseser luxul unei discuii prelungite, ntre patru
ochi. Lowe deschise drumul ctre salona. Odat intrai acolo,
nchise ua n urma lor.
Comarul acesta pare c se prelungete din ce n ce mai
mult, spuse el. E de neconceput s fie mereu cu un pas naintea
celor care-l urmresc.
Marshall i scoase sacoul i-l ntinse pe sptarul unui scaun,
apoi
deschise
televizorul,
apsnd
repede
butoanele
telecomenzii, i gsi CNN. Privi ecranul o vreme, apoi se
ndrept spre colul camerei unde i atepta ntins micul dejun.

i turn o ceac de cafea.


Vrei cafea?
Nu, spuse Lowe trecndu-i o mn prin pr, apoi se
apropie de fereastr i privi n strad.
O clip mai trziu se ndeprt de geam, n mod evident
tulburat.
E hotrt s ne distrug. tii asta, nu?
Da, dar nu va reui.
i nainte am avut ncredere n el, i aminteti? spuse
Lowe, lsnd s i se vad extenuarea i mnia. Aa a ajuns s
fie preedinte. i tot aa a reuit s plece de la Ritz i de aceea
e nc de negsit, acolo, afar.
Hai s vedem cum stm, zise Marshall rece, apoi, cu un
ochi la TV se fcu comod ntr-un scaun cu sptar drept. Una la
mn, nc i este imposibil s comunice cu oricine prin orice
dispozitiv electronic fr ca noi s aflm imediat unde este. E cu
att mai dificil pentru el acum, pentru c tim zona n care se
afl. Adaug la asta numrul forelor care-l caut. Poate c el i
Marten or fi acele din carul cu fn, dar pai cu pai o s dm tot
fnul la o parte. E doar o chestiune de timp, cteva ore probabil,
pn cnd carul va fi gol, iar acele vor fi chiar n faa ochilor
notri. Doi la mn, vicepreedintele e deja n drum spre Madrid
pentru o discuie secret cu preedintele spaniol n chestiunea
POTUS.
tiu, se rsti Lowe, pentru c tia despre ce era vorba. Ar
trebui s aterizeze la Madrid ntr-o or. Da ce dracu, ce-are a
face asta cu ce discutm noi?
Totul. Ceea ce a fcut stimatul nostru preedinte ntr-un
mod att de necugetat ne d o excelent oportunitate de a-l
bga la naintare pe vicepreedinte n chestiunea rzboiului
global mpotriva terorismului. E teribil de bun n chestiunile
astea, aproape la fel de bun ca nsui Harris. sta-i teritoriul tu,
Jake, i-ar trebui s-i dai seama de asta. De ce s inem secret
sosirea vicepreedintelui? i el e la fel de preocupat de rzboiul
mpotriva terorismului ca i preedintele, iar n absena acestuia
el vine pe teritoriul Spaniei ca s-i afirme preocuparea. Hai s-l
aducem aici n dup-amiaza asta, s-l trimitem la o plimbare
prin Barcelona, n inut informal, cu sacoul pe umr, cu
mnecile suflecate, s-l lsm s vorbeasc cu vreo civa
ceteni i s nregistrm cteva secvene cu sunet n compania

poliitilor de la punctele de control. S-l lsm s spun lumii


ct de mndru este s fie aici ca reprezentant al Statelor Unite
n locul preedintelui. S declare ct de serios trateaz
preedintele Harris aceste ameninri la adresa securitii
noastre i ct de hotrt este s nu le permit acestora s
perturbe apariia sa la Varovia, i nici cuvntarea pe care o va
ine n faa liderilor NATO adunai acolo, la care lucreaz
personal n acest rstimp n care trebuie s rmn ascuns.
Ceea ce avem aci, Jake, e o ans la un milion de a arta
ntregului mapamond c vicepreedintele este un nlocuitor de
bun-credin.
Marshall zmbi subire.
Cu numai cteva ore nainte de circumstanele tragice care
l vor face stpn peste moie.
Ai uitat de Peter Fadden, spuse Lowe, traversnd iari
camera. Individul sta tie despre Caroline Parsons, bnuiete
ceva despre moartea lui Mike Parsons, tie care este legtura ce
poate duce la Merriman Foxx i n-a mucat versiunea oficial
despre ce s-a ntmplat cu preedintele. Face presiuni, o s ne
pomenim cu Washington Post clare pe noi.
N-am uitat de Peter Fadden, Jake. De ndat ce vom avea o
legtur telefonic cu Washingtonul, am s sun i-am s m
asigur c nu va mai fi att de insistent. Ct despre preedinte
poate-ar fi mai bine s sperm c Hap, CIA sau serviciile de
informaii spaniole nu-l vor gsi deloc.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c ar fi mai bine s credem c reverendul
Beck a presrat destule firimituri pentru Nicholas Marten, astfel
nct s-l ndrepte spre Montserrat spernd c va putea s dea
ochii cu doctorul Foxx. Din cte putem ti dup treaba de
noaptea trecut de la hotel, dup telefonul lui Fadden din
dimineaa asta i dup mecheria cu celularul lsat n camionul
de la ferm, Marten face tot ce poate s ne scape. Singurul
motiv pentru care face asta este pentru c preedintele e cu el.
Amndoi au motive s se confrunte cu Foxx, iar dac reuesc s
ajung la el, nainte ca Hap s-i gseasc un zmbet vag trecu
pe chipul lui Marshall , Marten va disprea pur i simplu, iar noi
ne vom alege cu cadavrul preedintelui, gata de dus n acel loc
de tain unde el este deja i unde, din nefericire, a suferit un
neateptat atac de cord sau ceva asemntor, ce va crede

doctorul Foxx mai potrivit. Toat povestea s-ar simplifica, oricum


ar fi mai curat aa, nu crezi?
Lowe se uita la televizor pe CNN unde se difuza un reportaj
despre prbuirea unui avion n Peru, dup care urm o
transmisiune n direct din Barcelona despre urmrirea general,
nc n desfurare, a teroritilor scpai, operaiune n care se
fcuser deja douzeci i apte de arestri i multe altele aveau
s urmeze.
Lowe opri televizorul i se ntoarse spre Marshall. Pe frunte i
luceau broboane de sudoare. Figura sa, de obicei rocovan, era
acum palid. Epuizarea i spunea cuvntul.
Sunt obosit, Jim. Am obosit de-atta gndit. M-a sleit toat
povestea asta mpuit. Sun la Washington i-apoi trage i tu
un pui de somn. Vreo or. Eu asta am s fac. Avem nevoie,
amndoi.

72
9:00 A.M.
Miguel Balius trase cu coada ochiului n oglinda retrovizoare la
cei doi pasageri aflai de cealalt parte a ecranului despritor,
apoi i ntoarse privirea spre oseaua ce erpuia naintea lui.
Era al doilea drum comunal pe care apucase n ultimele
patruzeci de minute, tot ca s evite barajele poliiei. Primul
fusese instalat pe o autostrad ce ducea nspre dealuri, spre
Tarrassa, iar el observase mainile dinaintea lui ncetinind brusc
i fiind ghidate mai apoi pe o singur coloan de ctre poliiti
narmai.
Soluia sa fusese aceea de a prsi autostrada la urmtoarea
ieire i de a-i cuta drumul printr-o reea de strdue de
periferie pn n Ullastrell, iar apoi urm o osea secundar n
direcia sud ctre o alt autostrad, unde coti iari spre nord,
ctre Montserrat. Pe acel drum, la Abrera, a dat de al doilea
blocaj rutier. Aici se ntoarse i parcurse o osea de centur ce
ocolea oraul Olesa de Montserrat i care-l scoase n oseaua
erpuit pe care se aflau n acel moment, ndreptndu-se spre

nord-vest, ctre muni, la Montserrat. Era un drum ocolit i lung,


dar totui era mai bine dect s fie nepenii ntr-un baraj de
poliie, unde s-ar fi descoperit c pasagerii si erau preedintele
Statelor Unite i vrul lui.
Miguel i rse n barb. Cnd pornise la drum i se spusese c
trebuia s se atepte ca cei doi s fie puin loco. Aa i erau.
ns transportase ipi mult mai zrghii dect tia doi vedete
rock, de film, de fotbal, tenismeni celebri, brbai care
cltoreau cu nevestele altora, femei cu soii altor femei,
brbai cu brbai, femei cu femei, oameni despre care nu putea
s spun ce rol juca fiecare din ei n relaiile pe care le aveau
sau n partidele lor de sex , aa c ce avea acum era nimica
toat. Rnji i accept situaia. Pentru el, aa cum zisese vrul
ce-i zicea Harold, era doar rutina pe care-o fcea ntr-o zi de
munca, iar dac brbatul chel, cu ochelari i cu barba epoas
i prea cumva familiar, n mod cert n-arta ca preedintele
Statelor Unite. ns dac voia s pretind c este cel mai
puternic om din lume care-i luase o zi-dou liber, departe de
sarcinile funciei, cerndu-i deci s evite blocajele auto, din
partea lui, a lui Miguel Balius, era n ordine.
I-a mai dat oare prin minte gndul c acetia doi ar putea fi
teroritii pe care-i cutau autoritile? Bineneles, mai ales
pentru c insistau atta s ocoleasc barajele rutiere i punctele
de control, ns, gndindu-se mai bine, i se pru, ca i mai
nainte, c numai cu greu s-ar fi putut spune c cei doi artau
aa cum ntreaga lume se atepta s arate un terorist. i-apoi,
ce teroriti ar nchiria o limuzin i s-ar plimba desculi pe plaj
s-i bea cafeaua, iar apoi ar cere s fie purtai prin mprejurimi
s vad siturile turistice, pretinznd c sunt preedintele
Statelor Unite i vrul lui, asta n timp ce autoritile miunau
peste tot cutndu-i?
i iar se uit cu coada ochiului spre ei. Cel numit vrul Harris
luase un carneel din rezerva de papetrie a limuzinei i scria
ceva. Cnd termin, i-l ntinse celui ce-i spunea vrul Jack, cnd
nu se ddea preedintele Statelor Unite. Miguel rnji iar i se
uit la osea. Oare ce dracu fceau acum? Jucau X/0?
E semnul stelei Aldebaran, zise Marten, artnd diagrama
crucii cu cercuri n capete pe care o desenase n carneel.
Aldebaran e astrul de un rou palid care formeaz ochiul stng

al constelaiei Taurului, continu Marten, repetnd ce-i spusese


Demi cu o zi nainte la Els Quatre Gats, n Barcelona. Astrologii
din Antichitate credeau c eman o influen benefic foarte
puternic. i mai zice i
Ochiul lui Zeus, ncheie preedintele.
Dar de unde? ncepu Marten uimit.
tiu? fcu preedintele zmbind blnd. Am fost bursier la
Rhodes, domnule Marten. Am studiat la Oxford. Am avut ca
disciplin de studiu principal tocmai istoria Europei, iar ca
secundar, teologia. i la una i la cealalt am aflat cte ceva
despre Aldebaran i despre semnul ei. Nu multe, dar oricum ni
s-a atras atenia asupra acestei stele de ctre profesorii pe care
i-am avut, specialiti foarte exigeni i foarte minuioi. Simbolul
stelei Aldebaran se crede c-a fost folosit ca semn de
recunoatere de un cult secret al unor vrjitoare despre care se
bnuiete c-ar fi deinut o influen puternic n Europa
Renaterii i n perioada ulterioar, poate chiar n secolele
urmtoare. Nu se tie cu certitudine, pentru c aceast
societate, dac ntr-adevr a existat, n-a lsat vreo cronic sau
documente scrise, cel puin nu din ceea ce se tie pn acum.
Aa c nu rmn dect zvonurile i ipotezele.
Dai-mi voie s mai adaug un zvon sau o ipotez, tot din
vremea Renaterii. Legmntul Machiavelli? Ai auzit de el?
Nu.
Se pare c Machiavelli a scris o addenda la celebra sa
scriere Principele, relu Marten, continund s depene
informaiile pe care le primise de la Demi. n acest adaos a
propus constituirea unei societi secrete, a crei putere s se
datoreze nregistrrii participrii membrilor ei la un omor ritual
anual foarte elaborat. Ideea este c aceast complicitate
documentat i deliberat la crim i leag pe membrii ei prin
sngele victimei i le permite s acioneze foarte agresiv,
nemilos chiar, ca grup, tiind c, dac s-ar fi aflat ce fac, ar fi
fost cu toii spnzurai. Legmntul i-ar fi transformat ntr-o
adunare destul de intimidant, mai ales dac indivizii acetia
erau i membrii de influen sau de putere.
Ochii preedintelui se ngustar.
i ce-are a face povestea asta sau simbolul stelei
Aldebaran cu?
Ai pomenit de o societate secret de vrjitoare, l

ntrerupse Marten. Erau vrjitoare sau magiciene?


Depinde de locul i de epoca la care te referi.
i dac spun aici i acum?
Nu neleg.
Merriman Foxx are simbolul lui Aldebaran tatuat pe
policarul stng. Reverendul Beck ar putea avea i el unul la fel.
Nu se poate spune precis fr o examinare atent, pentru c
reverendul are o problem de depigmentare a pielii. Doctoria
lui Caroline, Lorraine Stephenson, avea acelai tatuaj. i l avea
i sora lui Demi, din cte spune ea. Toi aceti oameni sunt
membrii unui convent secret al unor vrjitoare ce se folosesc de
simbolul lui Aldebaran ca semn de recunoatere.
Marten se uit rapid dincolo de ecranul despritor Miguel
era concentrat la drum. Dac-i auzea dac-i auzise tot timpul
, atunci cu siguran nu lsa s-i scape niciun semn care s-l
dea de gol. Marten l privi iari pe preedinte.
Ai vorbit de o influen politic puternic, domnule
preedinte. i dac povestea asta e mai mult dect o afacere
ntre prietenii dumneavoastr i Merriman Foxx? Dac sunt
implicate i vrjitoarele astea? Dac legmntul lui Machiavelli
n-a fost un codicil despre care doar se zvonea c-ar fi fost
adugat la Principele, ci chiar exist? Un text pe care un grup
anume l-ar putea considera biblia sa i acioneaz dup litera
sa? i dac societatea secret de care spuneai chiar a existat?
i poate nc mai exist. i nu doar n Europa, ci i-n
Washington.
Preedintele inspir adnc. Marten observ c teribila
presiune a ntmplrilor ce se desfurau ncepuse s-l apese, i
pe omul Harris, i pe preedinte.
Dac exist ntr-adevr rspunsuri la aceste ntrebri,
probabil c doctorul Foxx va fi n msur s ni le dea.
Preedintele se mai uit o clip la Nicholas, apoi se ntoarse
spre geam, privind peisajul ce se desfura naintea lui. Prea
chiar mai tulburat i mai introspectiv dect nainte.
Domnule Marten, mergem la Montserrat cu sperana c-l
vom gsi pe doctor Foxx i c-l vom putea lua la ntrebri, spuse
preedintele cu ochii ntori spre geam. Nu conteaz ce-a fcut
ca om de tiin, experienele pe care le-a condus, armele pe
care le-a dezvoltat a fost, cea mai mare parte a vieii lui,
militar de carier.

Preedintele se ntoarse i-l privi n ochi pe Marten.


O fi avnd ctre aizeci de ani, dar din ce-am citit despre el
e n form i puternic. i dur. Proiectul acesta blestemat despre
care trebuie s aflm informaii probabil c lucreaz la el de
ani de zile, aducndu-l azi la stadiul n care e gata de folosit. De
ce credem noi c ne va spune ceva despre treaba asta? N-avem
niciun motiv s credem c ne va spune ceva. De ce-ar face-o?
Dac a fi n locul lui, n aceeai situaie, eu, n mod sigur, n-a
face-o.
n ochii lui se vedea o urm de disperare.
M ntreb, domnule Marten, dac suntem pregtii pentru
adversarul pe care am fi norocoi s-l avem n fa. Ce sentmpl dac ne rde-n nas? Dac nu vom afla nimic?
Cred, domnule preedinte, spuse Marten calm i apsat, c
depinde de locul i de circumstanele n care vom pune
ntrebrile.

73
HOTEL OPERA, MADRID. 9:22 A.M.
Muchas gracias, spuse Fadden, dnd din cap recunosctor
ctre recepioner.
Apoi, mzglindu-i numele pe chitan, i ridic bagajul i o
lu spre ieire. Era deja n ntrziere pentru zborul de la ora 11
spre Barcelona.
Afar, portarul fcu semn unui taxi. Maina trase lng
trotuar, dar plec imediat fr s-i ia clientul. Fadden i
portarul se uitar unul la altul uimii; apoi portarul fcu semn
urmtorului taxi din rnd. Ca i primul, cel de-al doilea trase
lng trotuar i opri. De data asta maina rmase pe loc. oferul
cobor i se uit la portar, ateptnd indicaii.
Aeroportul Barajas, spuse Fadden nainte s apuce portarul
s spun ceva.
i ddu baci portarului, deschise portiera din spate, i
azvrli bagajul pe banchet i urc i el. Cteva secunde mai
trziu, taxiul o lu din loc.

SEDIUL POLIIEI DIN BARCELONA. ACEEAI OR


Ca i restul echipei Serviciului Secret ce venise cu avionul din
Madrid, Hap Daniels i agentul special Bill Strait erau fizic i
psihic istovii. Se simeau ca naiba de jegoi dup nebunia
aceea nentrerupt, ce dura de mai bine de douzeci i patru de
ore. Li se rezervaser camere la hotelul Colon, peste drum de
catedrala din Barcelona, ns dormitoare temporare fuseser
instalate i ntr-o sal de edine aflat lng centrul de
comand, ambele ncperi aflndu-se la subsolul cldirii poliiei.
Acolo, un grup de treizeci i ase de poliiti barcelonezi, ageni
de informaii spanioli i ageni ai Serviciului Secret trudeau la
sistemul de comunicaii, datorit cruia se primeau continuu
informaii de la punctele de control i de la echipele de cutare.
Grupul acesta era supervizat chiar de Hap Daniels.
Douzeci de minute, spuse el echipei de comand
destinzndu-i toate cele zece degete de dou ori. Am nevoie de
doar douzeci de minute.
Imediat dup aceea i fcu semn lui Bill Strait s-l urmeze i
merse n dormitor, unde ali vreo ase ageni ai serviciului
Secret dormeau n paturi de campanie aduse n grab la faa
locului. Acolo avea de gnd s se ntind i el, s nchid ochii
pentru acele nepreuite douzeci de minute.
Strait intr, iar Hap nchise ua, apoi l conduse pe adjunctul
su n cel mai retras col al ncperii, departe de ceilali ageni.
Ce se ntmpl aici nu e o mrvie, spuse Hap cu voce
sczut. Nu e opera nici a unor teroriti, nici a vreunor guverne
sau ageni strini. E chiar opera Prfuitorului Holdelor, a lui
POTUS: ncearc s fug.
Nu neleg ce vrei s spui, Hap, zise Strait pe acelai ton.
Mergem pe aceeai ipotez nc de la Madrid. Omul nostru e
bolnav.
Dac preedintele e bolnav, atunci eu sunt pop. S-a
crat i-a disprut prin conductele de aer condiionat. A
renunat la mea de care noi nici n-am avut habar i-a reuit s
ajung la Barcelona fr s-l recunoasc cineva. L-a gsit pe
Marten fr s fi tiut cineva de prezena lui n ora i-a disprut
din nenorocitul acela de hotel i din ora chiar de sub nasul
nostru. Astea nu-s aciunile unui om bolnav, ci ale cuiva care e

ca dracu de hotrt s nu fie prins. i se descurc foarte bine.


Oamenii fac fel de fel de lucruri cnd se scrntesc, Hap.
Chiar dac-s preedini.
Dar noi nu tim dac e scrntit. Tot ce tim, e ce ne-a spus
Lowe i doctor Marshall. Iar dac nu mai e i altceva ce nu ne
spun, atunci sunt doar presupuneri. Sau poate vor doar s ne
fac s credem c-i aa.
Vor s credem?
Da.
Strait bulbuc ochii la Hap.
Eti obosit. Repet-mi chestia asta peste-o jumtate de or
de somn.
i-o repet chiar acum.
Bine. Dar atunci ce naiba se-ntmpl?
Exact n acel moment, agentul din cel mai apropiat pat tui,
apoi se rsuci n somn. Daniels trase cu ochiul mprejur, apoi l
duse pe Strait dincolo de o u din apropiere, ntr-o toalet,
unde nu mai erau dect ei doi.
Nu tiu ce se ntmpl, a zis imediat ce se asigur c nu
mai e nimeni n preajm. Dar m tot gndesc la ultima ntlnire
de la casa lui Evan Byrd din Madrid. Preedintele nu se atepta
s fie acolo toi cei care-l ateptau, vicepreedintele i aproape
ntreg cabinetul. Iar dup ce-a ieit de la discuia cu ei parc nu
mai era acelai om. Tot drumul napoi spre hotel a fost tcut i
rece. N-a scos o vorb. Cteva ore mai trziu a ters-o. i-a
fcut lumin cu chibriturile terpelite de la locuina lui Evan
Byrd. Apoi, nu mult dup aceea, d de Nicholas Marten, despre
care mi-a cerut informaii nainte s nceap trenia asta.
Daniels i scoase sacoul i slbi nodul de la cravat.
M ntind i nchid ochii vreo douzeci de minute. Poate
cnd m trezesc, lucrurile vor fi mai clare. ntre timp, vreau s
iei undeva, s mergi ntr-un loc unde nu poi fi ascultat i s-l
suni pe Emilio Vasquez de pe mobilul tu personal. Cere-i s
intercepteze telefoanele lui Evan Byrd, dar cu mare discreie. Sar putea ca efului informaiilor spaniole s nu-i plac treaba
asta, ns spune-i c mi-ar face o favoare. Dac are probleme cu
treaba asta, spune-i c-am s-l sun eu nsumi cnd m trezesc.
Crezi c Evan Byrd are ceva de-a face cu povestea asta?
Nu tiu. Nici mcar n-am o idee prea clar ce este povestea
asta. Vreau doar s tiu cu cine vorbete i ce au s-i spun.

74
MADRID. 9:30 A.M.
Peter Fadden vedea peisajul urban trecnd pe dinaintea lui ca
prin cea, prea puin contient c radioul taxiului bubuia
muzic rock veche. Mintea lui era un vrtej haotic de
contradicii, entuziasm i spaim. l sunase pe Nicholas Marten
pentru c era sigur c prinsese un fir despre trenia n care
era implicat preedintele, despre ce li se ntmplase membrilor
familiei Parsons i despre audierile din Congres legate de
mrturia lui Foxx. i pentru c centrul urmririi generale a ceea
ce autoritile spaniole numeau teroriti evadai era chiar
acolo unde se afla Marten, n Barcelona.
Vorbise cu Marten puin dup apte, cu ceva mai mult de
dou ore n urm; Marten ntrerupse ns brusc conversaia
spunndu-i c va reveni cu un telefon de ndat ce va putea.
Pn n acel moment nu sunase, iar cele trei ncercri ale lui
Fadden de a-l contacta se soldaser doar cu rspunsul csuei
vocale. Deci unde era? Ce dracu se-ntmplase?
Dac Fadden avea dreptate, iar autoritile cutau o persoan
sau mai multe, altele dect presupuii teroriti, atunci, din ctei dduse el seama, nimeni altcineva din pres nu aflase
deocamdat nimic. Ceea ce nsemna c dac putea s gseasc
ceva n plus, ar fi putut s obin exclusivitatea asupra unui
incident politic important, de proporii istorice probabil.
ntrebarea era cum s abordeze povestea asta. Era n bran
de prea mult vreme ca s nu tie c dac l-ar fi sunat pe
editorul su de la Washington Post, orict de confidenial ar fi
fost discuia lor, acesta i-ar fi spus totul redactorului-ef. De
aceea, existau mari anse ca cineva din presa capitalei s afle,
dup care vestea ar fi ajuns la urechile tuturor, iar el ar fi fost
strivit de iureul ziaritilor venind la faa locului. Ori Fadden navea de gnd s permit s se ntmple una ca asta.
9:35 A.M.
Fadden privea locurile ce-i erau familiare. Erau pe Calle de

Alcala i avea s treac n curnd pe lng cea mai faimoas


aren de coride a Madridului, Piaza de Toros. Cteva clipe mai
trziu aveau s traverseze Avenida de la Paz. Fadden cunotea
bine drumul spre aeroport. n cei cinci ani ct fusese
corespondentul Washington Post la Londra, doi ani la Roma, doi
la Paris i unul la Istanbul, fusese la Madrid de nenumrate ori.
Dup calculele sale, innd seama i de trafic, ar fi trebuit s
ajung la poarta de mbarcare n mai puin de douzeci de
minute, avnd astfel destul timp s respire pn s ia avionul
spre Barcelona.
9:37 A.M.
Au depit Avenida de la Paz, iar Fadden se relaxa puin i
nchise ochii doar o clip. Sttuse treaz pn trziu n noapte, ca
s vorbeasc cu angajaii de la Ritz cu picolii, menajerele, cu
personalul de la buctrie, de ntreinere i cu cei din
securitatea hotelului. Dup aceea lucrase n camera sa de hotel
pn aproape de patru dimineaa, fcndu-i nsemnri. La 6:30
se trezise, fcuse un du i i rezervase biletul de avion, apoi l
sun pe Nicholas Marten. Dormise puin peste dou ore. Nici nu
era de mirare c era obosit.
Simi deodat c taxiul ncetinete. Deschise ochii tocmai
cnd taxiul coti la dreapta pe o strdu, i-o inu tot nainte.
Unde mergi? se rsti Fadden la taximetrist. Nu-i sta
drumul spre aeroport.
mi pare ru, seor, spuse oferul ntr-o englez stricat. Nu
m pot opune lor.
Cui?
oferul se uit n oglinda retrovizoare, privind dincolo de
Fadden.
Lor.
Fadden se ntoarse s vad. O main neagr era chiar n
spatele lor. n fa erau doi brbai cu ochelari negri de soare.
Cine dracus tia?
mi pare ru, seor. Trebuie s opresc.
S opreti? De ce?
mi pare ru.
Imediat oferul trase pe dreapta. Din radio nc mai bubuia o
pies rock veche. O clip mai trziu, taximetristul deschise

portiera, iei din main i-o lu la fug de rupea pmntul, fr


s se mai uite napoi.
Dumnezeule, murmur Fadden cutremurat de groaz,
realiznd ce se petrecea.
Apuc piedica portierei i o deschise dintr-o lovitur.
Picioarele i atinser asfaltul exact cnd maina neagr reduse
viteza i opri la un semafor. Fadden nici mcar nu se mai uit n
urm. O lu la goan. Cteva secunde mai trziu ajunse la o
intersecie i trecu strada fr s se mai asigure. Mugetul
claxoanelor fu urmat de scrnetul cauciucurilor. Fadden se opri
pe poante, fcu o piruet ca un pivot de handbal i evit o dub
Toyota albastr ce aproape c-l izbise. Apoi ajunse pe trotuarul
cellalt i, n plin fuleu, intr ntr-o piaet. ni prin stnga
unei fntni arteziene, apoi coti la dreapta pe o alee pietruit de
dincolo de ea. Arunc o scurt privire peste umr i-i vzu
venind. Purtau blugi i bluze sport i erau tuni soldete. Din
cte se prea i se vedea erau americani.
Dumnezeule, murmur Fadden fr s se opreasc.
Drept n faa lui vzu o alee mrginit de tufiuri ce lega
piaeta de o alt strad. Cu plmnii arznd, o lu pe-acolo. Apoi
vzu un autobuz al transportului public local oprit n staie, din
care coborau cltorii. N-avea niciun rost s se uite n urm.
Oricum veneau dup el. Mai avea treizeci de metri pn la
autobuz. Fadden alerga din rsputeri. Se atepta la o lovitur din
spate, sau la un placaj care s-i smulg picioarele de sub el.
Douzeci de metri. Zece. Uile autobuzului ncepur s senchid.
Stai, ip Fadden. Ateapt.
Uile se redeschiser exact cnd el ajunse lng autobuz, ntro clip era la bord, uile se-nchiser. Autobuzul o lu din loc.

75
MANCHESTER. PROPRIETATEA BANFIELD,
HALIFAX ROAD. 9:43 A.M.
Ceaa grea atrna peste cmpurile vlurite, de-un verde

ntunecat. Nori de ploaie treceau pe deasupra dealurilor din


deprtare. Din vrful colinei unde era, Ian Graff vedea rul, iar
dac s-ar fi ntors, ar fi vzut recent construita cas a familiei
Banfield peste 1100 de metri ptrai de sticl, oel i piatr.
Nimic din conacul acela nu amintea de istoria Angliei i nici nu
cadra cu peisajul rural. ns cei de la Fitzsimmons & Justice
fuseser pltii pentru partea de peisagistic, nu pentru
proiectarea casei. i tocmai problemele pe care le punea
peisajul l aduseser pe Ian Graff acolo, n acea diminea
umed de smbt. Cu planurile fcute sul sub bra, venise s
mai vad o dat mprejurimile, nainte de a-i prezenta proiectul
lui Robert Fitzsimmons, care, la rndul lui, avea s-l arate nc o
dat tinerilor, proaspt cstoriilor i foarte bogailor, dar
capricioilor, domn i doamn Banfield. Iar faptul c faza de
proiectare ajunsese la capt nu se datora n niciun fel lui
Nicholas Marten.
Graff i ridic gulerul jachetei s se fereasc de umezeala
ceii i tocmai se pregtea s o apuce pe drumul ctre corpul
principal al construciilor de pe domeniul Banfield, cnd zri un
Rover sedan, albastru nchis, parcat la poalele dealului, i doi
brbai n paltoane ce urcau crruia noroioas spre el.
Domnule Ian Graff, strig primul dintre ei, un tip ndesat cu
pr negru, dar puin ncrunit pe la tmple.
Nu fusese o ntrebare, ci mai degrab o afirmaie autoritar.
tiau cine este.
Da.
Al doilea individ era nalt i crunt. Apropiindu-se de Ian, bg
mna n buzunarul paltonului i scoase un portvizit din piele, l
deschise i-l ridic n faa lui Ian.
John Harrison, Serviciul de Securitate. El e agentul special
Russell. Acum o or i douzeci de minute ai apelat de la biroul
dumneavoastr mobilul lui Nicholas Marten.
Da. De ce? A intrat n vreo ncurctur?
De ce l-ai sunat?
Sunt eful lui la Fitzsimmons & Justice, firm de arhitectur
peisagistic.
V rog rspundei la ntrebare, spuse agentul Russell
apropiindu-se.
El mi-a cerut-o. Dac v uitai mprejur vei vedea
suprafaa pe care suntem gata s-o modelm. Printre multele

plante pe care le vom sdi se numr i azaleele. Marten


lucreaz la proiectare i mi-a cerut s-i citesc lista soiurilor de
azalee pentru c uitase numele unuia din ele i exact pe acela
vroia s-l foloseasc. Am obinut lista, l-am sunat i i-am recitato.
i dup aceea?
Legtura s-a ntrerupt. Am ncercat s-l sun iar, dar n-am
reuit.
Mi-ai spus c el v-a cerut s-l sunai, spuse iar agentul
Russell. Vrei s spunei c v-a dat telefon i v-a spus s-l sunai
dumneavoastr?
Oarecum, da. A sunat la mine acas, gndindu-se c fiind
smbt ar trebui s fiu acolo. Menajera a rspuns, apoi mi-a
transmis mesajul lui la birou.
Menajera dumneavoastr.
Da, domnule. Totui nu sunt foarte sigur de ce-a sunat la
mine acas. tia c voi fi la birou, suntem foarte ntrziai cu
acest proiect extrem de important, spuse Graff artnd cu un
gest spre conac i spre ceea ce-l nconjura.
Agentul Harrison se mai uit la Ian nc o clip, apoi privi
scurt la peisajul rural.
Fain bucat de mocirl. Nu-mi place casa totui. Stilul ei
nu puc.
Sunt de acord cu dumneavoastr, domnule.
V mulumim c ne-ai acordat puin din timpul
dumneavoastr, domnule Graff.
Astea fiind zise, agenii Serviciului de Securitate Russell i
Harrison, s-au ntors i-au luat-o napoi prin noroi spre main.
Are probleme? strig Graff dup ei. Are domnul Marten
probleme cu guvernul?
Nu i-au rspuns.

76
MADRID. 10:15 A.M.
Peter Fadden merse dou staii cu autobuzul, apoi cobor i

fcu pe jos o jumtate de cvartal. Coti pe o strdu lturalnic


i intr ntr-o cafenea, n care erau risipii civa muterii. S-a
dus imediat la toalet, de unde iei cteva secunde mai trziu,
se uit pe coridorul ce ducea spre buctrie i observ c
locanta avea ieire i prin spate. Aceea era o cale posibil de-a o
terge dac era cazul. Intr n salonul principal mulumit de
constatare i se aez la o mas de unde putea supraveghea
intrarea. i comand o cafea.
i rmseser portofelul, paaportul, BlackBerry-ul i, cel puin
pentru moment, rmsese n via i liber. Tot restul valiza i
geanta n care avea laptopul rmsese n taxi, iar acele lucruri
mai mult ca sigur c erau acum n posesia celor doi urmritori ai
si. De laptop era cel mai ngrijorat. Pe hard-disk avea toate
nsemnrile: interviurile cu membrii personalului de la hotelul
Ritz, informaiile strnse n legtur cu Merriman Foxx i
doctoria Lorraine Stephenson, n legtur cu clinica din
Washington, la care fusese internat Caroline Parsons nainte
de-a fi fost mutat la spitalul Universitar, dar i bnuielile sale
despre urmrirea general de la Barcelona i despre soarta
posibil a preedintelui.
ntrebarea era: ce mai putea face n privina acestor lucruri?
Acum voia cu disperare s ia legtura cu editorul su de la
Washington Post, tia ns c ar fi fost o aciune greu de realizat.
Cei care veniser dup el n-ar fi avut de unde ti cine era el,
dect dac telefonul lui Marten era monitorizat. Ceea ce
nsemna c discuia lor fusese ascultat, probabil chiar
nregistrat. Gndindu-se la asta Fadden i ddu seama c
situaia era chiar mai rea: aveau numrul BlackBerry-ului su.
Tocmai de aceea l gsiser la hotel, nu era nicio ndoial.
Probabil de aceea primul taxi plecase fr s-l ia pentru c
oferul celei de-a doua maini lucra pentru ei i avea s fac
ceea ce i se cerea. De aceea o luase taximetristul pe o strdu
lturalnic i trsese pe dreapta, rupnd-o la fug apoi.
Acum c urmritorii si cunoteau frecvena telefonului su,
probabil c era monitorizat, aa c nu-l putea folosi fr s
deconspire locul unde se afla. Mai mult, pentru c spusese ceea
ce spusese despre preedinte, despre comisia al crei membru
fusese Mike Parsons i despre Merriman Foxx, putea fi absolut
sigur c telefoanele i e-mailurile tuturor celor care erau n lista
sa de contacte adic aproape toi cei pe care-i cunotea n

Washington i ale birourilor ziarului pentru care lucra erau


puse sub supraveghere. N-avea habar cine coordona toat
aceast operaiune, ns trebuia s fie cineva situat la un nivel
foarte nalt, dac monitorizau mobilul lui Marten, dup care, n
aa de scurt timp, trimiseser oameni dup el. Iar mecheria
aceea cu taxiurile era semn clar c nu fuseser trimii numai ca
s aib o mic discuie cu el. Asta ar fi putut-o face i la hotel.
ns deasupra tuturor acestor probleme era cea a timpului.
Tot ce se ntmpla, indiferent ce-o fi fost, se ntmpla foarte
repede. Dac preedintele era n vreo ncurctur, atunci nu mai
era nicio clip de pierdut. nsemna c trebuia s gseasc pe
cineva care nu era implicat i nici urmrit. Cineva cu o voce
autoritar care s-ar fi putut face auzit i n care el s-ar fi putut
ncrede fr nicio team. Trebuia s gseasc o astfel de
persoan i s o informeze imediat despre ceea ce se ntmpla.
10:22 A.M.
Fadden intr ntr-un debit de tutun aflat la patru intrri
distan de cafenea. Se uit mprejur, apoi se duse la singura
persoan care se mai afla acolo, proprietarul magazinului, un tip
solid care sttea n spatele tejghelei i fuma un trabuc.
Vorbii englezete?
Poco. Puin, spuse brbatul.
A vrea s cumpr o cartel telefonic.
Da, spuse tipul. Da, i se ridic.
ORGANIZAIA MONDIAL A SNTII,
GENEVA, ELVEIA. 10:27 A.M.
Doctorul Matunde Ngotho, directorul executiv al programului
pentru genetic uman a OMS, tocmai ieise de la o edin de
investigaie i intra n biroul su de pe bulevardul Appia cnd i
sun mobilul.
Matunde, spuse dup ce deschise telefonul.
Matunde, aici Peter Fadden.
Peter!, spuse cercettorul zmbind larg la auzul vocii
dragului i vechiului su prieten. Unde eti? Sper c eti la
Geneva! Nu?
Matunde atept rspunsul, ns nu mai veni niciunul.

Peter? Peter, eti acolo?


Peter Fadden rmase ncremenit pe loc, uitndu-se cu ochii
bulbucai la brbatul nalt, tuns militrete ce sttea n spatele
su lng cabina telefonic de la colul strzii. Din cine tie ce
motiv i se fcu frig, dei temperatura de-afar trecea de 25.
Tipul intr n cabin, i lu receptorul din mn i-l puse n furc.
Fadden abia de-i mai amintea, vag, c-l sunase pe fostul su
coleg de camer de pe vremea studeniei i care se afla la
Geneva acum. i aminti c-i auzise vocea, n acelai timp
simind o durere ascuit lng rinichiul drept, de parc l-ar fi
mpuns un ac, retras repede. Vzu o umbrel n mna brbatului
tuns scurt. Se ntreb ce fcea cu ea. Nu ploua. De fapt, nu era
niciun nor pe cer.

77
10:30 A.M.
Nicholas se uita absent pe geam, n vreme ce Miguel Balius
manevra limuzina pe un pod ngust ce traversa un pru
noroios. Trecu un minut, apoi dou, apoi Marten deveni brusc
foarte concentrat, ca i cum tocmai ar fi dus la capt un gnd.
Arunc o privire ctre preedinte, apoi aps butonul
interfonului.
Miguel?
Da, domnule.
Tu precis ai mai fost la Montserrat nainte.
De multe ori.
Cum e acolo?
Pi, ca un orel construit pe un versant al muntelui la vreo
opt sute de metri deasupra fundului vii. E o mostr formidabil
de inginerie.
Preedintele se aplec n fa, dndu-i seama c Marten
ncepuse s strng informaii i c, n acelai timp, ncerca s
fac un plan pentru ce aveau de fcut odat ajuni la
Montserrat.

Sunt multe cldiri, unele din ele vechi de cteva secole.


Biserica, muzeul, un hotel, un restaurant, mai e i o bibliotec,
un refectoriu. i multe altele. Nici nu mai tiu cte, bigui Miguel
cu entuziasmul unui ghid turistic, uitndu-se cnd n oglinda
retrovizoare la Marten, cnd la drumul ce se ntindea n faa
Mercedesului. La Montserrat se poate ajunge cu maina pe
osea sau cu o telecabin din vale. Un funicular v duce i mai
sus, pn pe stnci dac dorii. Iar de jur-mprejur sunt crri
care duc n toate direciile. Dac apucai pe vreuna din ele,
putei da de capele strvechi. Majoritatea lor ns sunt de mult
abandonate i prginite. E o vorb care zice s sunt o mie i
una de crri care strbat muntele n toate direciile. Nu vei fi
dezamgii. ns trebuie s v avertizez c e mult lume acolo
sus. ntotdeauna e aglomerat. Montserrat nu este doar un sla
religios, dar a devenit i o atracie turistic.
Sunt anse s ne ntlnim cu nite prieteni pe-acolo, insist
Marten. Spuneai c este i un restaurant. Dac vrem s lum
prnzul, vrem s tim dac e doar un chioc cu senviuri sau e
mai mult dect att.
Nu, nu-i doar un chiocule cu senviuri. E un restaurant n
toat regula. Cu mese, scaune i tot ce trebuie.
tii cumva dac servesc i buturi carbogazoase, cola, ap
mineral, chestii de-astea? ntreb pentru c unul dintre prietenii
notri are o situaie medical aparte i ca atare are nite nevoi
mai speciale.
Sigur, gsii tot ce dorii. Cola, ap mineral, cafea, bere,
orice.
Preedintele asculta cu atenie. Marten punea ntrebri foarte
precise, de parc tia exact ce informaii voia s obin.
E i vreun vestiar sau, poftim, o toalet, undeva prin
apropiere? N-a vrea s-l ndrum spre vreun locor care n-ar fi
potrivit condiiei sale.
Partea asta, Harris o nelegea. Marten ncerca s afle de
existena unui posibil loc public unde s-ar fi putut ntlni cu
Merriman Foxx, dar i de un spaiu, nu departe de cel dinti,
unde l-ar fi putut lua pe doctor pentru o discuie n trei.
Cred c da, spuse Miguel cu ochii la osea. Undeva, n
spate. Se intr pe o u aflat lng cea pe unde se face
aprovizionarea.
Marten se ndrept brusc, vizibil atent.

E o u care d n exterior?
Da, domnule.
Iar ua asta e-n apropierea vreuneia din cele o mie i una
de crri de care ai pomenit? S zicem c-am vrea s facem o
plimbric dup prnz
Mare dreptate avei, domnule, spuse Miguel zmbind.
Accentul su australian i anii petrecui la antipozi se
strecuraser evident n engleza pe care o vorbea. n plus, era
clar c-i fcea plcere s joace rolul gazdei pline de solicitudine.
O crruie duce n jos spre rampa de ncrcare, iar o alta n
sus pe pantele muntelui, spre traseele montane. De fapt una din
acele capele de mult prginite e chiar ceva mai sus de crarea
asta a doua.
Ne-ai zugrvit un tablou foarte frumos, Miguel.
Asta mi-e meseria, domnule. Dar Montserrat chiar este
frumos. Cel puin aa e la primele vreo cinzeci de vizite.
Marten i zmbi, apoi nchise interfonul i-l privi pe preedinte.
Am spus nainte c modul de-a obine informaii de la
Merriman Foxx depinde de locul i de circumstanele n care i
vom pune ntrebrile. Dac ne jucm bine ansele i avem noroc
putem s-l ducem singur, sus, pe crruia ce duce spre acea
capel. Dup aceea am putea proceda la o abordare mai
muscular a situaiei.
Continu.
Ajungem la Montserrat i ateptm s dea Demi de noi.
Cnd ne ntlnim cu ea, am s aranjez s ne ntlnim cu Foxx la
restaurant. Dac e de acord, eu i cu el mergem la restaurant i
ne aezm la o mas mai n fund. ntre timp, dumneavoastr
suntei deja acolo, la o mas din apropierea ieirii de serviciu,
cea care d chiar n crarea din dos. Purtai plrioara asta pe
cap, avei ceva de but, v inei capul plecat, citind un ziar sau
aa ceva. Nici mcar n-o s se uite la dumneavoastr, iar dac
se uit n-o s aib habar cine suntei. S sperm c nici
altcineva din restaurant. Eu i cu Foxx ne aezm, consultm
meniul, vorbim despre nimicuri vreo cteva minute. Apoi am s-i
spun c nu m simt n largul meu s port o discuie serioas n
public i-am s-i sugerez s ieim la o plimbare pe-afar, numai
el i cu mine. Ua e chiar acolo, probabil chiar cu un indicator
spre ieire. Am s-l ntreb pe chelner ncotro duce. Chelnerul mi
va spune, iar eu am s-l ntreb pe Foxx dac are ceva mpotriv

s ieim pe-acolo. Chiar dac vine mpreun cu cineva tot va


vrea s vin cu mine pentru c vrea s afle ce tiu despre el. Ne
ridicm i ieim. Treizeci de secunde mai trziu, dumneavoastr
ne urmai. Noi deja trebuie c vom fi apucat-o pe crare nspre
capel.
i tu crezi c-o s mearg. Pur i simplu.
V-am spus, el vrea s tie mai multe despre mine i nu are
motive s bnuiasc ceva. Montserrat e alegerea lui, nu a mea.
Dac e agitat, am s-i spun c poate s m verifice, n-am nimic
de ascuns.
Preedintele l privi pe Marten cu luare-aminte.
Bine, deci totul merge dup plan i eti singur cu el pe
crare. V apropiai de capel.
V vedem pe dumneavoastr urcnd pe acelai traseu n
urma noastr. i propun s intrm n capel i s discutm acolo,
n caz c mai apar i ali oameni.
i dac nu vrea s intre? i-am zis i nainte, tipul a fost
militar de carier aproape toat viaa lui. E puternic i viclean
nu va face ceea ce nu va vrea s fac.
De data asta, da.
De unde tii?
Nu va avea de ales.
i iari preedintele l studie cu atenie pe Marten, gata s-l
ntrebe ce voia s spun cu asta, apoi se rzgndi, decis s nu
insiste.
i apoi?
Cndva ai lucrat la o ferm, nu?
Preedintele ddu din cap, afirmativ.
Ai ncercat vreodat s culcai la pmnt un porc
ndrtnic sau o vit creia veterinarul era gata s-i
administreze un medicament injectabil?
Da.
Erai n stare de aa ceva?
Da.
Ei bine, cam aa ceva va trebui s facem i de data asta. i
va trebui s ne ocupm amndoi de trebuoara asta. Veterinarul
i manipulantul. M tem c va trebui s v murdrii puin
minile.
N-am nicio problem cu munca de jos, nu n situaia n care
suntem, spuse preedintele nlnd capul. Dar nu neleg ce ai

de gnd s faci. Nu avem de unde s facem rost de


medicamente sau seringi hipodermice. i chiar de-am avea, navem timp s
Vere, uii restaurantul. Tot ce ne trebuie va fi pe mas. Sau
n meniu.

78
10:37 A.M.
De douzeci de minute ieiser din Barcelona ndreptndu-se
spre nord-vest pe autopista A2. Microbuzul era alb. oferul, un
brbat masiv pe nume Rafael. Pe portierele microbuzului, ntr-un
chenar negru erau scrise cu vopsea cuvintele ce indicau
destinaia cltoriei: Monasterio Benedictino Montserrat.
Reverendul Beck i Luciana stteau pe scaunele din spatele
oferului. Demi era n spatele lor, singur n al treilea rnd de
scaune, iar geanta cu echipamente i camerele foto le inea
lng ea. Se uita absent pe geam, ncercnd s nu se
gndeasc la Marten i la preedinte sau la ceea ce fcuse ea.
Sau mai degrab la ceea ce gndise c nu are de ales dect s
fac.
nc de la confruntarea lui Marten cu Foxx n Malta devenise
contient c att doctorul, ct i reverendul erau nemulumii.
n plus, se temuse c datorit acelui eveniment relaia ei cu
reverendul s-ar fi putut strica, de nu cumva chiar sfri. i aa i
crezuse c s-a ntmplat cnd Beck prsise insula att de
intempestiv dimineaa urmtoare, apoi ns recepionerul o
sunase transmindu-i scuzele i invitaia la Barcelona din
partea reverendului.
La puin timp dup aceea ea a ajuns la apartamentul
reverendului de la hotelul Regente Majestic unde a fost
prezentat Lucianei. Rufus Beck a reuit s o surprind,
spunndu-i c nelegea c interesul ei n privina lui nu se
datora vocaiei sale religioase, ci asocierii lui la conventul
Aldebaran i c bnuia c acolo era de fapt adevratul subiect

al crii lui Demi i nu preiosul documentar foto despre clerul


ce slujete pe lng personalitile politice importante. Mai
mult, Beck i-a dezvluit c avea cunotin c adevratul motiv
pentru care l urmase n turneul su european era c tia de
venirea reverendului la ntrunirea anual a conventului.
ns, n loc s-i cear s plece imediat, Beck o surprinse
iari, spunndu-i c discutase despre ea cu mai vrstnicii
grupului i c acceptaser s-i desfoare ceremoniile n
prezena ei i chiar s-i permit s fac fotografii. De fapt, nu
era cu adevrat nimic diabolic n aciunile conventului i n plus,
n acel moment al istoriei, erau de prere c nu mai era niciun
motiv pentru care ar fi pstrat secretul ritualurilor lor.
Totui, la rndul lor, i cereau lui Demi un favor: s-l aduc i
pe Nicholas Marten.
Aa cum bnuiai, a spus Beck, doctor Foxx este membru al
conventului. n prezent se afl la mnstirea din Montserrat,
pregtind adunarea grupului. Mica lui disput cu Marten asupra
mrturiei n faa comisiei Congresului a creat o situaie care nc
l mai deranjeaz i dorete s limpezeasc lucrurile ct mai
repede, nainte s ajung n pres o ct de vag informaie
despre aceast chestiune.
Dac Marten venea la Montserrat, reverendul avea s
aranjeze o ntrevedere a celor doi, iar Beck era sigur c Marten
avea s fie de acord cu asta.
Dac n-ar fi aa, nu te-ar fi urmrit pn la Barcelona i nu
te-ar fi invitat la prnz. Nu e nicio ndoial c e convins c tu
poi s faci n aa fel nct s se ntlneasc cu Foxx.
Cu toate c era destul de panicat de informaiile pe care se
dovedea c le avea Beck despre ntlnirea ei cu Marten, Demi na lsat s se vad. Chiar dac ea aflase despre grupul Aldebaran
i despre implicarea reverendului n afacerile acestuia, capelanul
Beck prea mulumit cu ideea c interesul ei era strict
profesional un fotograf i ziarist n cutarea unui subiect. Mai
mult, reverendul i cerea exact ceea ce-i ceruse i Marten, ca ea
s-i spun acestuia unde se va afla doctorul Foxx i cnd.
Ceea ce nu tiuse atunci i nici nu spusese nimnui mai apoi,
era c o a doua persoan avea s-l nsoeasc pe Nicholas
Marten la Montserrat: preedintele Statelor Unite ale Americii.

79
SEDIUL POLIIEI DIN BARCELONA,
BIROUL DE COMUNICAII SPECIALE. 10:45 A.M.
Dup o repriz de somn pe sponci de vreo douzeci de
minute, Hap Daniels tocmai intrase n ncpere i-i lu
echipamentul de comunicaii casca i microfonul. l cut din
priviri pe Bill Strait, nerbdtor s afle dac luase legtura cu
Serviciul Secret de Informaii i dac transmisese dorina sa de a
fi ascultate telefoanele lui Evan Byrd. Tocmai atunci, auzi o voce
familiar n casc rostind tare:
Hap, sunt Roley.
Roland Sandoval era agentul special al Serviciului Secret
nsrcinat cu paza vicepreedintelui Hamilton Rogers. Daniels
tia c Rogers sosise n secret la Madrid cu puin timp nainte, i
c se ndreptase direct spre ambasada Statelor Unite. Acolo
urma s i se alture Tom Curran, eful cancelariei, pentru
programata ntlnire cu uile nchise cu premierul Spaniei.
Aveau s discute despre dispariia preedintelui Harris.
Da, Roley.
Tocmai am transmis vicepreedintelui c i s-a permis
aterizarea la Barcelona la orele 13. Dup asta, are o or la
dispoziie pentru un tur n zon.
Face un tur al zonei? De ce? De ce dracu tocmai acuma?
Ordin direct de la eful cancelariei. Chiar dac e doar
temporar titularul Casei Albe, Rogers vrea s arate ngrijorarea
Statelor Unite fa de situaia creat de teroriti, chiar i acum
c POTUS e departe. Dup aceea se va ntoarce la Madrid i-i
va petrece noaptea acas la Evan Byrd nainte s se ntlneasc
mine cu prim-ministrul spaniol.
Daniels i muc buzele de furie i pentru un lung moment na mai scos niciun cuvnt. n cele din urm, rspunse sec:
OK. Roley, ne ocupm noi de partea asta. Mulam de
informaie.
Se auzi un clic distinct n clipa-n care agentul special
ntrerupse legtura.
Ce dracu? blestem Daniels n barb.

Vicepreedintele fcea un tur prin zon? Asta nsemna


publicitate: scurte nregistrri video. Apoi la fel de repede cum
venise, Rogers lua drumul Madridului, spre reedina lui Byrd.
Ceva necurat se ntmpla, dar Hap n-avea idee ce-ar fi putut fi.
l cuta iari pe Bill Strait. Dac vicepreedintele Rogers
avea s-i petreac noaptea la Evan Byrd acas, trebuiau s
plaseze dispozitive de ascultare n telefoanele de-acolo.
Hap, auzi deodat n casc vocea lui Strait.
Unde eti?
La bufet. Ai timp de-o ceac de cafea bun spanioleasc?
S fiu a dracului de n-am!
Hap nchise legtura gata s-i scoat casca, ns taman
atunci interveni o alt voce pe fir:
Agent Daniels, rosti un glas de brbat cu accent britanic.
Da.
Sunt agentul special Harrison, de la MI5 din Manchester.
Tocmai am discutat cu un domn, Ian Graff, eful lui Nicholas
Marten la firma unde lucreaz. Ne-a spus c Marten l-a
contactat prin menajera sa, ceva mai devreme n dimineaa
asta, i i-a cerut s sune pe mobilul su s-i citeasc lista cu
soiurile de azalee.
Ce vrei s spui? Cum adic prin menajera sa?
A sunat la domiciliul acestuia i i-a cerut menajerei s-l
sune pe dl Graff la birou. Totui Graff e de prere c Marten ar fi
trebuit s tie c e la munc i c ar fi putut suna acolo de la
bun nceput.
Cum dracu, a luat Marten legtura cu el? Am depistat
locaia mobilului su n cteva secunde De unde a sunat? De
la un telefon public?
Nu, domnule. A fost neglijent. S-a folosit de telefonul unei
limuzine ce aparine unei firme de nchirieri din Barcelona. Se
numete Limousines Barcelona. n prezent, maina e nchiriat
toat ziua pentru doi domni. Au fost luai de la hotelul Regente
Majestic puin nainte de ora apte n dimineaa asta.
Se tie cu precizie unde se afl limuzina asta acum?
Nu, domnule. Dar avem descrierea, numrul de
nmatriculare i pe cel al telefonului.
N-ai spus companiei de limuzine de ce ai sunat.
Nu, domnule, doar am cules informaia. Printr-o firm de
telefonie. Am verificat factura i nregistrrile.

Mulumesc, MI5. Ai fcut treab bun. V suntem


recunosctori.
Plcerea noastr, domnule. Dac mai dorii altceva, orice,
anunai-ne.
Daniels i not numerele limuzinei i al telefonului, apoi
nchise. Exact asta era ntmplarea norocoas de care avea
nevoie. Dar ce era de fcut, asta era ntrebarea. Dac ar fi
comunicat informaia asta oricui subordonailor lui, celor de la
CIA sau de la Serviciul Spaniol de Informaii sau poliiei
barceloneze , atunci Jake Lowe sau dr. Marshall ar fi aflat i ei
ce tia el n cteva secunde. Dac n-o mprtea cu nimeni, nar fi trecut mult pn cnd cineva de la MI5 s-ar fi ntrebat de ce
nu se luase nicio msur pornind de la informaiile lor i-ar fi
fcut zarv. Ce avea Hap de fcut acum era s cumpneasc.
Lucru dificil ntr-o ncpere n care era nconjurat din toate
prile de poliiti i de ageni analiti aezai n faa
computerelor lor. Conchise c cel mai bun lucru era s i se
alture lui Bill Strait la bufet, pentru o delicioas ceac de
cafea spaniol.

80
10:55 A.M.
Miguel Balius era cu totul concentrat la oseaua dinaintea lui
ce trecea prin ctunul n care intraser i care ducea ctre zona
deluroas pe care-o tia prea bine. Nu mult dup ce aveau s
ias din acea mic localitate ncepea urcarea lung i erpuit
ctre munii unde se afl Montserrat.
Miguel, auzi vocea vrului Harold n interfon. Ai cumva o
hart a Barcelonei i-a mprejurimilor?
Da, domnule. E n buzunarul scaunului din faa
dumneavoastr.
Trase cu ochiul n oglinda retrovizoare s se asigure c vrul
Harold o gsise, apoi i ntoarse privirea spre drum. Dac nu
aveau parte de vreun incident neplcut sau de alte baraje, n-ar
fi trebuit s le ia mai mult de patruzeci de minute s ajung la

mnstire, desigur, dac nu cumva cei doi clieni ai si nu se


rzgndeau i nu voiau s mearg altundeva. Probabil acesta
era motivul pentru care le trebuia harta.
Aici, aici, aici i aici, spuse Marten.
inea harta deschis pe locul dintre ei i, folosindu-se de un
pix, tras linii verticale, apoi orizontale ce le intersectau pe cele
dinti, realiznd astfel o gril ce se ntindea dinspre Barcelona
spre zona rural. Era sigur c i cei din Serviciul Secret i din
forele de ordine spaniole se foloseau de una asemntoare ca
s-i gseasc i s-i captureze. Probabil c regruparea
urmritorilor lor avusese loc deja, iar acum porniser din nou pe
urmele lor, acoperind o zon i mai ntins. Aceste aciuni i
preocupaser pe Marten i pe preedinte mai devreme. Numrul
trupelor care-i cutau era probabil cel puin dublu fa de cele
folosite iniial i toate aveau s lucreze n careurile unei astfel
de grile, scotocind zona metru cu metru, asigurndu-se apoi c
urmriii nu se mai puteau ntoarce pe aceleai rute, aa cum
fcuser n ora cu o noapte nainte. Tocmai de aceea Marten se
folosise de telefonul limuzinei s-l sune pe Ian Graff n
Manchester.
Nicholas ridic ochii spre preedinte.
Cam pe vremea asta, NSA a detectat deja apelul pe care
Ian Graff l-a dat pe mobilul meu, iar vreuna din ageniile
britanice, poliia sau serviciul de informaii l-au depistat pe Ian
n Manchester. Probabil l-au interogat deja. Apoi nu le mai
rmne altceva de fcut dect s repereze telefonul acesta de
pe care am sunat la Ian acas. Cnd am sunat, speram c vom
fi ajuns deja la mnstire pn s fac ei legtura, i c Miguel
va fi demult pe drumul de ntoarcere. Dac i cnd autoritile lar fi gsit, tot ce-ar fi putut spune ar fi fost c i-am cerut s ne
lase n vreun stuc aflat pe drum i c acolo am i rmas. Ar fi
putut da numele oricruia din cele vreo cinci sau ase prin caream trecut. Nimeni n-ar fi tiut c nu spune adevrul. La urma
urmei asta spunea: discreia e politica firmei.
Ei, oricum deocamdat nu ni s-a ntmplat nimic. Probabil
c domnul Graff e mai greu de gsit dect crezi, spuse
preedintele. Poate c n sfrit norocul e de partea noastr.
Totui, n-am ajuns nc la mnstire. Dac-l sun pe Miguel,
l vor suna probabil pe mobilul su personal. Nici n-am ti cine l-

a sunat ar putea fi soia lui , c am fi deja nconjurai i-ar fi


prea trziu s mai facem ceva.
Deocamdat nu s-a folosit de mobil, rspunse preedintele.
Poate c nu vor s-i spun lui despre ce e vorba. Nu trebuie
dect s dea publicitii descrierea mainii i numrul de
nmatriculare. Le-ar lua ceva mai mult, dar tot ar pune mna pe
noi.
i ce propui?
Fie i cerem s ne lase undeva, i asta ct mai curnd, iar
apoi ncercm s ajungem singuri la Montserrat cum om putea,
fie s
S ce?
S-i spunem lui Miguel care e situaia, doar cteva
informaii, i s-i cerem s ne ajute. Ambele variante sunt
riscante. Singurele atuuri ale noastre sunt chiar Miguel i politica
firmei. E ca-n bancul acela vechi: n-avem dect dou posibiliti
de-a scpa niciuna i aproape niciuna. i nou nu ne-a mai
rmas nici a doua.
Preedintele Harris privi scurt afar, la terenul accidentat pe
care-l strbtea oseaua, apoi aps butonul interfonului.
Miguel spuse el cu o voce stpnit.
Da, domnule.
Ct mai avem pn la mnstire?
Fr alte baraje de poliie sau alte probleme, vreo jumtate
de or.
Ct e de departe n mile?
Pe oseaua asta cam douzeci, domnule. Majoritatea
drumului n urcare.
Mulumesc.
Preedintele nchise interfonul i inspir adnc, apoi se
ntoarse spre Marten. Era tensionat, grav i concentrat, ca de
fiecare dat de cnd i vzuse Nicholas.
Miguel pare un tip cinstit i decent. Cunoate zona,
drumurile i oamenii. Cunoate subtiliti de limb pe care eu nu
le cunosc. Date fiind circumstanele, cred c ar fi mai degrab
un ajutor preios, dect o piedic pentru noi.

81
BARCELONA. 11:05 A.M.
Cu informaia primit de la MI5 despre numrul limuzinei n
care se afla Marten i cu cartea de vizit fals pe care o avea
pentru anumite situaii de urgen, Hap Daniels cobor din
taxi, plti oferul i atept pn cnd main se ndeprt.
Apoi se ntoarse i se ndrept spre cldirea ce prea a fi un
garaj i unde-i avea sediul firma Limousines Barcelona.
Cteva minute mai devreme, la bufetul sediului poliiei
barceloneze, Bill Strait i confirmase c a vorbit cu Emilio
Vasquez de la serviciul de informaii spaniol i c i-a cerut, din
partea lui Daniels, s monteze cu mare discreie aparate de
ascultare pe toate telefoanele lui Evan Byrd.
Are de-a face cu aciunea n curs, spuse Vasquez fr
niciun fel de intonaie n glas, mai degrab ca pe o afirmaie
dect ca pe o ntrebare.
Da.
Dat fiind situaia, dac o cere Tigre Uno, atunci se face.
N-O, spuse Strait.
N-O, sigur.
Adic Ne-Oficial. Oficial nu erau montate dispozitive de
ascultare pe telefoanele lui Evan Byrd. Trebuiau puse n cea mai
mare tain, iar toi cei implicai trebuiau s fie contieni i
pregtii s nege c se fcuse aa ceva.
Imediat dup ce Hap i terminase cafeaua, plec, spunndu-i
lui Strait c are nevoie de o plimbare s poat cugeta mai bine
la cele ntmplate. Dac aveau nevoie de el nu trebuia dect sl sune pe BlackBerry sau s-i dea un apel pe pager. Merse pe
jos, cu bun-tiin cale de vreo trei cvartale, apoi coti i opri un
taxi. i ceru oferului s-l duc la o adres care se afla pe o
strad ce se intersecta cu cea pe care-i avea sediul Limousines
Barcelona, dar la o distan ce putea fi parcurs pe jos. Apoi
ncepu deodat s neleag ce trebuie s fi simit POTUS,
Prfuitorul Holdelor, atunci cnd se trse prin conductele
hotelului Ritz: n-avea habar n cine putea s aib ncredere. Iar
pentru Hap asta l includea i pe Bill Strait i poate chiar ntregul

contingent de ageni ai Serviciului Secret. Poate c erau absolut


inoceni, ns n-avea cum s fie sut la sut sigur de asta.
tia ns c nu se putea ncrede n Tom Curran, eful
cancelariei, nici n consilierul politic al Prfuitorului, Jake Lowe,
i nici n consilierul pentru probleme de securitate naional, dr.
James Marshall. i mai ales nu-i plcea impresia de oportunism
vdit pe care i-o lsase vestea neateptatei vizite a
vicepreedintelui la Barcelona, pentru o edin foto de douzeci
de minute i pentru cteva declaraii filmate, ca apoi s se
retrag la Madrid la rezidena lui Evan Byrd. Asta l punea
imediat pe vicepreedinte pe lista cu cei n care nu putea avea
ncredere.
Acum, gndindu-se la succesiunea evenimentelor, i aminti
cine mai fusese prezent la acea ntlnire nocturn, acas la
Evan Byrd: David Chaplin, secretar de stat, Terrence Langdon,
secretar al aprrii, i Chester Keaton, general de aviaie i
preedinte al efilor de cancelarii.
Dumnezeule, murmur Hap.
i dac erau cu toii implicai n trenia asta?
Dar despre ce trenie era vorba? Ce anume i ceruser sau
i impuseser preedintelui, de-l ncoliser n aa hal c nu
avusese de ales dect s fug?
11:10 A.M.
Romeo Brown
Detectiv particular
Municipalitatea Long Island, New York
Responsabilul de serviciu de la Limousines Barcelona, Beto
Nahmans, un tip la vreo patruzeci de ani, mbrcat cu stil,
ntoarse cartea de vizit pe-o parte i pe alta, apoi se uit la
Hap, care era aezat ntr-unul din cele dou scaune elegante din
tuburi de crom i piele neagr aflate de cealalt parte a biroului
su.
neleg c avei numrul de telefon i pe cel de
nmatriculare ale uneia din mainile noastre, spuse Nahmans
ntr-o englez corect.
Daniels ncuviin cu o nclinare a capului.
Am fost angajat de o firm de securitate ce investigheaz

fraudele fiscale. Credem c unul din cei pe care-i cutm este


pasager n acea limuzin. Misiunea mea este s-l gsesc i s-i
dau ansa de a se ntoarce de bunvoie n Statele Unite pentru
proces, nainte de a cere s fie arestat.
i care ar fi numele acestei persoane?
Marten. Nicholas Marten. Marten cu e.
Nahmans se rsuci n scaunul su, aps cteva cifre pe o
tastatur, apoi se uit la ecranul computerului aflat n faa sa.
mi pare ru, domnule. Nu avem niciun Nicholas Marten ca
pasager n autovehiculul la care v referii. i nici n altul.
Nu?
Nu, domnule.
Hap adopt imediat o atitudine mai sever.
Acesta nu este rspunsul pe care-l ateptam.
E rspunsul pe care-l am, zmbi subire Nahmans. M tem
c asta-i tot ce v pot spune.
Hap Daniels oft, se uit n podea, apoi se trase de-o ureche
i i ridic iar privirea.
Ce-ar fi dac le-a cere celor din serviciul spaniol de
informaii s solicite datele astea?
Rspunsul ar fi acelai. mi pare ru.
S presupunem c-ar veni cu un document oficial prin care
vi s-ar cere s le punei la dispoziie o list cu numele fiecruia
din clienii dumneavoastr din ultimii doi ani. Numele clienilor
i-al celor ce-i nsoeau, locul de unde au fost luai, durata
cltoriei i adresele la care au fost lsai.
Nu cred c-ar fi legal, spuse Nahmans.
n ochii lui se citea nesigurana, iar Hap profit de ea din plin.
Vrei s aflai?
Trei minute mai trziu, Daniels iei din sediul firmei
Limousines Barcelona. Responsabilul de serviciu Nahmans i
dduse trei nume. Al unui anume vr Jack, al altuia ce-i zicea
Harold i al femeii care fcuse comanda pentru limuzin, puin
nainte de ora apte n acea diminea. Ceruse ca acea curs s
fie trecut n nota de plat a camerei ei de la hotelul Regente
Majestic. O chema Demi Picard.

82
11:15 A.M.
Miguel Balius fcu ochii mari. Sttea ca trsnit lng o masa
distrus din colul unei odi ntunecoase a ceea ce fusese odat
cldirea de piatr a unei mori. Deasupra lui aproape ntreg
acoperiul lipsea i se vedea cerul. Afar, un pria glgios
curgea la niciun metru deprtare de ce mai rmsese dintr-un
perete.
E-n regul, Miguel. Respir adnc. Relaxeaz-te. Nu-i niciun
om ru pe-aici.
Vrul Jack se sprijini de captul cellalt al mesei vorbindu-i cu
blndee. Nu mai purta ochelarii pe care-i afiase nc de cnd
Miguel i luase din faa hotelului Regente Majestic. n plus, tot
capul i era acoperit de pr sau mai degrab de o peruc ce i se
potrivea la perfecie i pe care Miguel n-o vzuse pn atunci.
Adic pn cnd vrul Jack ieise din spatele limuzinei, cu
doar cteva secunde nainte, transformat dintr-odat n brbatul
pe care ntreaga lume l cunotea drept preedintele Statelor
Unite ale Americii.
Discreie, Miguel, discreie, l ndemn blnd i vrul
Harold, aflat n spatele preedintelui.
Da, domnule. Discreie, spuse Miguel inspirnd adnc.
Prea c nepenise cu totul avndu-l n fa pe omul acela.
La cererea celor doi veri, se abtuse de la drumul principal
i o luase pe leaul ce ducea prin pdure pn au dat de
priaul acela i de ruinele unei case de piatr, unde a parcat
Mercedesul. Se prea c verii voiau s se blceasc ntr-un
pru spaniol, aa cum, mai devreme, i udaser picioarele n
Mediteran. n momentul acela, dorina lor nu-i pruse deloc
mai stranie dect ntreg comportamentul lor de pn atunci.
Apoi vrul Jack ieise din main cu peruca pus i fr
ochelari i-i zise:
Miguel, numele meu este John Henry Harris i sunt
preedintele Statelor Unite ale Americii. Acesta este Nicholas
Marten. Avem nevoie de ajutorul tu.
Miguel Balius replicase cu simplitate i umilin, aproape

instantaneu:
Cu ce v pot fi de folos, domnule?
HOTEL REGENTE MAJESTIC, BARCELONA. 11:20 A.M.
Romeo Brown
Detectiv particular
Municipalitatea Long Island, New York
Recepionerul studie cartea de vizit a lui Hap Daniels.
Fraud fiscal?
Da, domnule. n Statele Unite.
Recepionerul i aps unele ntr-altele buricele degetelor de
la cele dou mini.
Domnioar Picard este oaspetele nostru. A comandat o
limuzin n dimineaa aceasta pentru dou persoane pe care ni
le-a prezentat drept verii dumneaei. Tocmai veniser cu avionul
de la New York, erau obosii din cauza schimbrii fusului orar i
nu puteau dormi. Voiau s vad mprejurimile Barcelonei.
Unul dintre cei doi brbai era mai n vrst i aproape
complet chel. Cellalt domn nalt i de vreo treizeci de ani.
Da.
Unde este domnioara Picard acum?
Cred c a ieit din hotel cu ceva timp n urm, spuse
recepionerul din spatele contoarului, schimbndu-i greutatea
corpului de pe un picior pe altul.
tii ncotro a luat-o?
V-am spus tot ce tiu, seor.
Daniels se uit lung la recepioner. Aceeai politic de
protejare a intimitii clienilor o ntmpinase i la firma de
nchirieri. Numai c aici la hotel nu prea putea s amenine cu
vizita celor de la informaiile spaniole. Dup cum i se prea,
hotelul avea probabil vreo trei sute de camere. mpotriva
ameninrii cu o posibil cerere a spionajului spaniol, a fiscului
ori a autoritilor locale de a li se pune la dispoziie listele cu
clienii hotelului i a motivelor pe care acetia le trecuser n
formulare, chiar i pentru o scurt perioad, sttea faptul c, n
cel mai bun caz, i-ar fi consumat doar timpul. i tocmai timpul
era foarte preios pentru el, cci nu avea dect foarte puin.
Muchas gracias, spuse Hap n cele din urm i se ndrept

spre u, dar apoi se ntoarse. Oare mi putei spune ct e


ceasul?
Brbatul se uit la el.
Ct e ora?
Daniels btu cu un deget n cadranul ceasului su.
S-a oprit.
Hap se sprijini de birou cu o figur serioas, lsndu-i mna
pe tblia contoarului. De sub palm i se iea colul unei
bancnote de o sut de euro.
Aceast domnioar Picard, cum arat? ntreb Hap cu glas
sczut.
Recepionerul zmbi i se uit la ceasul su, dup care se
aplec nainte i cobor i el vocea.
Foarte atrgtoare. Franuzoaic, de profesie fotograf. Pr
scurt, brunet. Are un blazer albastru nchis i pantaloni lejeri,
cafenii. Pe-un umr i duce camerele foto, iar pe cellalt o
geant mic pentru echipament. A plecat cu un brbat afroamerican la vreo cinzeci de ani i cu o femeie mai n vrst,
european. Cu toii au urcat ntr-un microbuz alb cu nsemnele
mnstirii de la Montserrat.
mi cer scuze, n-am neles. Ce or ziceai c e? spuse Hap
suficient de tare nct s fie auzit de cei ce treceau prin
preajm.
Unsprezece, douzeci i trei, seor, spuse recepionerul
apropiind ceasul su de-al lui Daniels, palmnd suta de euro n
acelai timp.
Unsprezece, douzeci i trei, zmbi Hap. Gracias.
Unsprezece, douzeci i patru acum, seor.
Gracias, spuse Hap iari. Muchas gracias.
Fotograf? Montserrat?, se ntreba Hap ieind pe poarta din
fa a hotelului. O fraciune de secund mai trziu auzi c-i suna
mobilul. l scoase din husa ce-i era prins de curea i rspunse.
Daniels.
Unde mama naibii eti?
Era Jake Lowe i nu-i ls niciun moment s rspund.
Avem nevoie de tine la hotel imediat.
Care-i problema?
Acuma, Hap. Chiar acuma.

83
HOTEL GRAND PALACE. 11:45 A.M.
Jake Lowe, dr. Marshall i Hap Daniels erau singuri n camera
de comunicaii speciale instituit n apartamentul de patru
camere pe care cei doi consilieri l luaser cu scopul de-a servi
drept stat major de criz n Barcelona. Ua era nchis. Cei trei
erau adunai n faa unui monitor, ateptnd legtura video cu
centrul de comunicaii de la Casa Alb, printr-un canal securizat.
Dai-i drumul, spuse Lowe n microfonul conectat la linia
sigur a unui telefon aflat pe masa de lng el.
Urm o scurt pauz, apoi ecranul se umplu de pureci i
imediat dup aceea ncepu o nregistrare video de vreo treizeci
de secunde. nregistrarea, dup ce aveau s-i dea acordul,
urma s fie trimis la Fox News, urmnd s fie distribuit
televiziunilor importante i reelelor de cablu din toat lumea.
Dup cum arta cronometrul ncepea la ora 2:23 p.m. A zilei
precedente, vineri, 7 aprilie. Se putea vedea c preedintele
Harris era viu i nevtmat, aflat n locul de tain unde fusese
transportat n urma ameninrii teroriste din Madrid. Prea s se
afle ntr-o sal de conferine frust, n compania consilierului
pentru problemele de securitate naional, James Marshall, a
secretarului aprrii, Terrence Langdon i a secretarului de stat,
David Chaplin. Cu toii i scoseser sacourile, iar n faa lor pe
mas erau carnete pentru nsemnri i sticle de ap. Se spunea
c revedeau cu srg textul i observaiile pe marginea
discursului pe care preedintele avea s-l in luni, la Varovia,
n faa liderilor rilor NATO.
Nu era vreo nregistrare veche reciclat, fcut cine tie cnd
i unde, ci prea nou-nou, fcut ntr-un loc pe care Hap nu-l
vzuse niciodat.
Cum naiba ai fcut chestia asta? ntreb el cnd ecranul se
ntunec la finalul nregistrrii.
Se uita la Marshall:
Dumneavoastr suntei aici. Langdon e n Bruxelles, iar
Chaplin la Londra. Prfuitorul e i el undeva, adug dup ce
se ntorsese spre Lowe.

i-am cerut prerea, spuse cu rceal Lowe. Din


perspectiva Serviciului Secret, filmul acesta e credibil? Dar din
punctul de vedere al oricrui profesionist al serviciilor de
securitate care l-ar putea vedea?
Cu mijloacele tehnice necesare, cineva l-ar putea dovedi.
Habar n-am. Din punctul meu de vedere, mda, o s mearg,
spuse Hap pe un ton neutru. E suficient i pn acum nimeni nar trebui s suspecteze c sunt motive s-o cerceteze mai
ndeaproape. Sau s cread c-i altceva la mijloc dect ceea ce
trebuie s fie.
Pn acum? ntreb ncet Marshall. Ce vrei s spui cu asta?
Dac POTUS apare deodat undeva, aa, de unul singur?
Atunci ce urmeaz? Cum o s explicm chestia asta?
Lowe l privi lung ntr-o tcere ngheat. Hap simea c tipul e
furios, i simea furia crescnd rapid, strnit de ntreaga
situaie. Brusc Lowe i ntoarse spatele i vorbi n microfon.
Dai nregistrarea presei. Imediat.

84
11: 55 A.M.
Demi se sprijini de scaunul de lng ea s-i redreseze poziia
n momentul cnd microbuzul mnstirii benedictine fcu o
curb brusc pe urcuul lung i erpuit ce ducea sus n munte,
spre Montserrat. Deasupra lor, departe se puteau vedea deja
cldirile mnstirii. Preau zidurile unei fortree medievale
miniaturale, un mic orel construit pe stnci.
Demi ntoarse privirile, uitndu-se n jurul ei n main.
oferul, Rafael, era atent la osea i la autocarul ncptor ce se
afla chiar n faa lor. n spatele oferului, Beck i Luciana stteau
tcui, ateni la ce citeau.
Demi se uit mai cu luare aminte la Luciana. Era mbrcat n
negru, iar pe scaunul de lng ea avea o geant mare, tot
neagr. Prea s poarte cam aceleai lucruri pe care le purtase
cu o zi nainte cnd Demi o ntlnise prima oar. Ceea ce o fcu
s se ntrebe de nu cumva era un fel de uniform, costumaia

clasic a unei vrjitoare clasice, dac exista cumva aa ceva.


Demi le spusese preedintelui i lui Marten c nu avea habar
cine era Luciana. ns minise. Luciana era personajul care-i
captase atenia de ani de zile i, de fapt, de la ea ncepuse totul.
n ultimele dou decenii, Luciana fusese sacerdotessa, nalta
preoteas a tainicului boschetto al stelei Aldebaran. Pentru a
ajunge la aceast demnitate, ea se nstpnise peste
sofisticatele iscusine ale meteugului ei, mai precis peste cele
ce ineau de ritualuri i de influena psihic, ceea ce nsemna c
avea autoritate asupra tuturor adepilor conventului, inclusiv
asupra reverendului Beck i asupra doctorului Foxx.
Vduv, cu nite ochi negri strpungtori i cu un pr negru
ce-i srea n ochi, nc artnd foarte bine la cei aizeci i ase
de ani ai ei, Luciana era proprietreasa pensiunii Madonella,
un mic stabiliment din insula Ischia din golful Napoli, locul ei de
batin. Alte cercetri, pentru care Demi angajase un detectiv
particular, indicau c Luciana prsea insula de dou, trei ori pe
an, pentru o perioad de aproximativ zece zile de fiecare dat.
n acest timp vizita orele i sate din nordul i centrul Italiei
unde se ntlnea cu ali membri ai legmntului, femei i brbai
deopotriv, i toi purtau tatuajul astrului Aldebaran pe policarul
stng. Imediat dup aceea se ntorcea la Ischia s-i conduc
afacerea.
n plus, ntotdeauna cam n aceeai perioad a anului, venea
la mnstirea de la Montserrat unde se caza n hotelul Abat
Cisneros. Acolo petrecea de obicei aproape o sptmn. Ce
anume fcea acolo i dac ceea ce fcea avea vreo legtur cu
boschetto, Demi nu reuise s afle. Dar orice-ar fi fost, se pare
c i reverendul Beck era implicat i chiar de ceva timp, pentru
c n ultimii doisprezece ani i lua concediu i pleca n Europa n
aceeai perioad. Totui, pn n ziua precedent, cnd Demi se
prezentase la apartamentul reverendului de la Regente Majestic,
unde ddu de Luciana aezat pe o canapea, bndu-i cafeaua
n compania lui Beck, nu fcuse legtura ntre aceste sejururi
europene ale reverendului i cele de la Montserrat al
sacerdotessei. Analiznd lucrurile retrospectiv, acela fusese un
moment, o revelaie pentru care ar fi trebuit s fie pregtit,
ns nu era deloc i gsind-o pe Luciana acolo, fiindu-i
prezentat drept o bun prieten, lui Demi aproape c i se
tiase rsuflarea.

12:00 AMIAZA
Microbuzul se hurduc ntr-o groap de pe osea, iar
zdruncintura o smulse pe Demi din gndurile sale. ntr-o parte
a oselei, stnci de gresie se nlau vertical la doar o lungime
de bra. De cealalt parte, dincolo de rul Llobregat i de valea
de dedesubt, dealuri tot mai puin nalte se pierdeau la orizont.
Demi se uit iari la ofer, apoi la Beck i la Luciana, care erau
tot tcui, cufundai n lectur.
Rbdare, i zise, rbdare i calm. Aproape am ajuns. Dup
toi aceti ani, dup toate cele prin cte-am trecut. Curnd vom
ajunge la mnstire. Dup aceea dea Domnul s ias toate
ne vom ntlni cu doctor Foxx i vom fi condui acolo unde au
loc ritualurile. Acolo, n sfrit, voi fi martora ritualurilor
conventului.
Dintr-odat timpul parc se comprim i, ca ntr-un
caleidoscop, i revenir toate amintirile. Asemenea pretinsei
necunoateri a Lucianei, povestea despre cutarea surorii ei
disprute, pe care i-o spusese lui Marten, fusese o minciun. Navea nicio sor. Demi i cuta mama. Iar mama ei era disprut
nu de doi ani, ci de optsprezece, pierdut pe cnd Demi avea
doar opt ani. i nici nu dispruse din Malta, ci din Paris, unde se
stabiliser prinii ei dup ce plecaser din Italia lor natal, la
scurt timp dup ce s-au cstorit. Tatl ei schimbase numele
familiei din italienescul Piacenti n franuzescul Picard.
Mama ei avea doar cincisprezece ani cnd s-a nscut Demi, i
douzeci i trei cnd a disprut n timp ce mergea spre piaa din
cartier, unde mai fusese de nenumrate ori. Ancheta poliiei nu
dezvluise dect un singur fapt: mama ei n-a ajuns niciodat la
pia. Verificarea spitalelor i a morgii n-a adus nouti. A trecut
o sptmn. Apoi dou, i trei, fr niciun semn ct de mic.
Oamenilor le vine tot timpul chef de duc, au spus poliitii, i
nc dintr-o infinitate de motive. Uneori se ntorc de unde au
plecat, de cele mai multe ori ns nu se ntorc. Nu pentru c li sar fi ntmplat ceva ru, ci pentru c nu mai vor. i aa au rmas
lucrurile. Ea i tatl ei i un dosar de poliie nefinalizat. Nimic
altceva.
A doua lovitur veni la nici patru luni dup aceea cnd tatl ei

muri ntr-un accident de munc n uzina de automobile unde


lucra. Rmas orfan, dndu-se curs unei prevederi din
testamentul tatlui ei, Demi a fost trimis s triasc la o
mtu ndeprtat ce preda franceza i italiana la un pension
exclusivist de la marginea Londrei. Cele dou mpreau acolo
un mic apartament aflat n campus i pentru c mtua ei fcea
parte din corpul profesoral a fost nscris la acea coal. Dup
cum s-a dovedit, mtua aceea nu era doar o rud ndeprtat,
ci i o persoan destul de rece, astfel c educaia aleas i
nvarea limbii engleze au fost cele mai importante ctiguri
aduse de noua sa via. Celelalte aspecte ale creterii ei au
rmas doar n grija sa proprie.
Locuia deja de mai multe luni la mtua ei cnd sosi un sipet
pentru ea de la Paris. nuntru Demi gsi cteva din lucrurile
personale ale mamei ei: haine, o fotografie fcut doar cu
cteva zile nainte s dispar i-n care revzu ochii ei bruni i
pasionai, dar totui calmi i foarte blnzi, mai erau i nite cri,
majoritatea lor de un interes sczut pentru o feti ce se apropia
de a noua aniversare, o feti suferind i confuz nc i care
se simea abandonat i teribil de singur. O feti care era
convins c mama ei era n via i care controla cutia potal
n fiecare zi, ateptnd o scrisoare de la ea, o scrisoare care n-a
mai venit niciodat. O feti care purta la ea tot timpul
fotografia mamei i care scruta faa fiecrei femei necunoscute
pe care o ntlnea spernd, rugndu-se, ncredinat c ntr-o
zi va vedea chipul familiar i mult iubit al mamei, care-i va
zmbi deodat n semn de recunoatere i care o va lua apoi n
brae, promindu-i c nu se vor mai despri niciodat.
Trecerea timpului nu prea reui s-i uureze lui Demi durerea
i sentimentul c pierduse ceva crucial. i cu fiecare zi, n
sufletul ei, Demi era tot mai convins c mama ei triete, dei
mtua ei ncercase din rsputeri s-i scoat ideea asta din cap.
Dar zilele au trecut, i-au trecut ani i n-a primit niciun semn,
nicio veste, aa c tot ce i-a rmas de fcut a fost s se cufunde
n studiu i s atepte, s se afunde n nenorocita ei singurtate,
vzndu-i pe prinii colegelor ei venind s le ia acas dup ore.
Sau la sfrit de sptmn, sau n vacane, sau n excursii sau
de srbtori.
Apoi, n dimineaa celei de-a aptesprezecea aniversri a zilei
ei de natere, primi o scrisoare de la un avocat din Paris, n plic

gsi nc unul ceva mai mic, nsoit de o not explicativ ce


spunea c anexa testamentului tatlui ei cerea ca acea
scrisoare s fie pstrat pentru a v fi trimis dumneavoastr
cu ocazia mplinirii vrstei de aptesprezece ani.
Bulversat, deschise plicul i gsi o scurt scrisoare a tatlui
ei, datat cu puin timp nainte de moartea sa.
Draga mea Demi,
Scriu aceste rnduri pentru a le pune deoparte ca tu
s le poi citi mai trziu, cnd le vei putea nelege mai
bine. tiu c i-ai iubit enorm mama i c nc i simi
teribil de mult lipsa. Ar fi nefiresc s nu te ntrebi ce sa ntmplat cu ea, probabil pentru muli ani de-aici
nainte, dac nu cumva pentru tot restul vieii tale.
ns spre binele tu i al copiilor ti i-al copiilor lor,
ncearc s accepi c mama ta te-a iubit la fel de
mult cum i iubete orice mam copilul i las
lucrurile aa. n niciun caz nu ncerca, i insist n
chestiunea aceasta, nu ncerca s afli ce i s-a
ntmplat. Sunt unele lucruri mult prea periculoase ca
s fie tiute, cu att mai mult s fie nelese. Te rog,
gndete-te la acest avertisment cu mult grij, ca la
o rugminte perpetu de a te pstra n siguran i
bunstare.
Te iubesc mult i te voi iubi mereu,
Tata
nsemnarea aceasta a nucit-o. L-a sunat de-ndat pe
avocatul din Paris care-i trimisese scrisoarea, vrnd s afle mai
multe. Atta era tot ce avea i tot ce tia, i-a spus avocatul,
adugnd c nu tia ce coninea plicul acela i c firma pentru
care lucra executa pur i simplu o prevedere din testamentul
tatlui ei. Dup ce-a nchis telefonul, Demi a nceput s
scotoceasc n singurul loc unde credea c ar mai putea afla
ceva, n cufra. Dar acolo nu era nimic n plus fa de ceea ce
vzuse i revzuse de o sut de ori. Hainele, crile n italian i
schiele artistice ale mamei ei. De data aceea ns, probabil
pentru c nu gsise nimic nou i pentru c, fiind fcute chiar de
minile mamei ei, aveau o mare valoare personal, se concentr
mai mult asupra acelor desene. Erau treizeci i patru de toate,

de dimensiuni diferite, unele dintre ele foarte mici, nu mai mari


dect o carte potal. Tocmai unul dintre acestea i-a reinut
atenia. Un desen foarte simplu al unei cruci cu cercuri la
capete. n colul din dreapta jos, sub desen, era scris de mna
mamei ei cu litere mici un singur cuvnt: boschetto.

boschetto
Desenul i cuvntul dedesubtul lui, laolalt cu ceea ce-i
scrisese tatl ei, o fcur s se cutremure, zguduit de un fior
de groaz. Imediat se repezi la geanta ei i scoase fotografia
mamei ei. Pentru a mia oar, Demi i privi faa cu atenie. De
data aceea cu mai mult concentrare dect oricnd altcndva
nainte. De parc ar fi putut s i se uite drept n ochi. i iari
citi rndurile tatlui ei. Se uit iari la desen. Apoi se zgi la
cuvntul de sub el. i iari simi c o scutur un fior rece.
Fotografia, scrisoarea, schia, cuvntul acela.
Atunci i-a dat seama c din inele ei lipsea o bucat imens
i c-i lipsise n toi anii care trecuser de la dispariia mamei ei.
Un sentiment profund aproape c o coplei: acela c nu se va
simi niciodat ntreag pn cnd nu va afla dac mama ei
tria sau murise, pn cnd nu va ti adevrul despre cele
petrecute. n acelai moment i puse ntrebarea dac nu cumva
toate lucrurile acelea nu-i fuseser trimise chiar de mama ei,
acum c Demi se apropia de majorat, cu scopul de a stabili o
cale de comunicare ntre ele, ca un mod de a-i da indicii despre
propria-i soart.
Acel moment a fost unul de cotitur n viaa lui Demi. n acel
moment a jurat pe memoria mamei ei c va face tot ce va fi
necesar, pentru orict de mult vreme i cu orice pre, numai s
afle ce s-a ntmplat cu ea. A fost un pact fcut doar ntre ele
dou, un pact cu o miz extrem de personal. i i jur c nu-l
va destinui nimnui, niciodat. Iar pn n acel moment se
inuse de cuvnt.
Demi, eti foarte tcut. S-a ntmplat ceva?
Vocea reverendului, care semnala prezena acestuia n

apropierea ei, o lu prin surprindere, fcnd-o s tresar. Cnd


ridic ochii l vzu pe Beck privind-o peste sptarul scaunului.
Luciana se ntorsese i ea s-o priveasc ochii ei verzi erau
deodat scruttori, fici.
Nu, mulumesc. Sunt bine, rspunse Demi zmbind.
Bun, spuse impasibil Luciana, avem drum lung de fcut
nc.

85
12:10 P.M.
Miguel Balius parc limuzina n spatele unui ir de copaci,
ntre halta Montserrat-Aeri i terminalul micului funicular de
unde gondolele verzi-galbene i ncepeau cltoria ce le purta
drept n sus pe deasupra stncilor coluroase pn la un
terminal superior, la aproape apte sute de metri mai sus. Apoi,
la cererea lui Marten, Miguel ncuie n portbagaj agenda
electronic, reportofonul i celelalte lucruri personale ale lui
Nicholas, apoi i conduse pe cei doi veri regsii ai si
preedintele Harris i scosese iari peruca, i pusese ochelarii
i plria pleotit pe care-o mprumutase de la Demi cu o sear
n urm pn la crruia ce ducea spre terminalul de jos al
gondolei. Acolo, n umbra unui copac uria, se opri i-i urmri
din priviri lund-o pe crare ctre terminal, fiecare separat, de
parc abia ar fi ieit din halt i nici nu s-ar fi cunoscut unul pe
altul.
Marten i-a luat cel dinti biletul pentru o cltorie dus-ntors,
de la terminalul de jos pn n vrf i napoi. O clip mai trziu,
preedintele fcu acelai lucru, apoi l urm pe Marten afar, pe
o platform unde au ateptat amndoi, laolalt cu vreo ali
civa turiti s coboare una din telecabine, care sosi n doar
cteva minute. Uile s-au deschis i din cabin au ieit o duzin
de turiti. Cei care ateptau au urcat. Un angajat n uniform a
nchis uile, iar cabina galben-verde i ncepu urcarea. Ct au
fost n cabin, Marten i preedintele n-au schimbat niciun

cuvnt, nici mcar o privire. Nu era nevoie, amndoi tiau deja


ce urma s se ntmple. Fcuser planurile la casa ruinat de
piatr de lng pru, la cteva minute dup ce Miguel fusese
primit n familie de bunvoie, entuziast i ptruns de respectul
fa de preedinte.
Restaurantul se numete Abat Cisneros i face parte din
hotelul cu acelai nume. Intrarea de serviciu se afl la captul
unui coridor, chiar dincolo de camerele de odihn ale
personalului. De cum ieii pe-acolo dai ntr-o crare ce duce
afar din perimetrul hotelului, zise sigur de sine Miguel.
Luase o bucat de piatr ascuit de jos i desen o schi a
complexului monahal pe bttura de lut a casei, zgriind cu
atenie detaliile pe msur ce vorbea de ele.
Drumul acesta duce n jos spre zona unde se pstreaz
proviziile, iar acesta duce n sus, dup ce face o curb brusc
mascat de copaci. La vreo treizeci de metri mai ncolo se afl
ruinele capelei de care v-am spus deja.
Cu un X marc locul unde se aflau ruinele capelei.
Au npdit-o buruienile i e greu de vzut chiar i din
crare. Dar e acolo, i dac vei reui s-l ducei pe Foxx acolo, e
un loc bun pentru ceea ce avei de gnd s facei.
Bun, spuse Marten, apoi se uit la preedinte. Presupunnd
c Demi spune adevrul, atunci ea, Beck i Luciana ar trebui s
fie deja, cu Foxx, la mnstire cnd vom ajunge noi acolo. Ne
putem atepta mai nti s ncerce s pun mna pe mine i s
m duc la Foxx. Asta dac Demi nu le-a spus i despre
dumneavoastr. Dac le-a spus, atunci v vor cuta i pe
dumneavoastr, ceea ce schimb cu totul situaia.
Ba n-o schimb cu nimic, spuse hotrt preedintele Harris.
Dac Foxx e acolo, trebuie s aflm ce tie. Dac a fost pus n
gard de prietenii mei o s ne descurcm dup cum o cere
situaia. Nu avem alternativ.
Fie, Marten se nclin n faa tenacitii preedintelui, dar
cel puin putem face lucrurile ceva mai dificile pentru ei.
Mergem separat la terminalul telecabinei. Ne lum bilete
separat, suntem doi turiti care nu se cunosc. Din ce spune
Miguel gondola e mic, iar oamenii stau nghesuii. Dac cumva
v recunoate cineva i ncepe vlva, eu voi fi totui liber s
ajung de unul singur la Foxx, iar dumneavoastr nu v rmne

altceva de fcut dect s v folosii de lui Marten i scp aici


un nceput de rnjet trucurile politice s scpai de mulime.
Dac totui nu se ntmpl nimic i ajungem sus cu bine, ne
continum drumul tot separat.
Marten se uit la Miguel.
Odat ajuns la mnstire, care-ar fi cel mai firesc loc n
care s m ntlnesc cu cineva?
Piaa din faa bisericii.
Bun, fcu Marten i se uit iari la preedinte. Cel mai
probabil Beck va veni s m caute. Dac Demi le-a spus despre
dumneavoastr i ne caut pe amndoi, va fi dezamgit s m
vad singur i se va ntreba dac ea le-a spus adevrul sau dac
pur i simplu ai hotrt s nu mai venii. i ntr-un caz, i n
cellalt, va trebui s dea piept numai cu mine. S-ar putea s
pomeneasc sau nu despre domnioara Picard, ns va ncerca
s sparg gheaa fcnd conversaie, apoi va vorbi de Foxx, c
se afl i el acolo, i-mi va sugera s m ntlnesc cu doctorul,
s discutm despre discordia dintre noi iscat n Malta. Ce
anume ar implica asta i unde ar trebui s aib loc ntlnirea
asta, nu putem ti acum. Lucru cert este c vor cuta s ne fac
s jucm dup cum ne cnt ei, ceea ce noi nu putem accepta.
Rspunsul meu ar putea fi ceva de genul c dac bunul doctor
vrea s-mi vorbeasc atunci trebuie s ne ntlnim ntr-un loc
public. Am s sugerez restaurantul. Pentru prnz sau doar
pentru un pahar, nu conteaz. ntre timp
Eu deja m-am dus direct la restaurant i m-am asigurat c
tiu exact unde sunt bile i ieirea din restaurant, cea de care
vorbea Miguel.
A fost rndul preedintelui s zmbeasc. Erau mpreun de
mai puin de o zi i deja i puteau continua unul altuia gndurile
i spusele.
i vei comanda lucrurile necesare din meniu.
Desigur.
Dumneata, vere, eti un bun elev, spuse Marten i i
ntoarse privirile spre Miguel. Imediat ce isprvim cu Foxx, o s
trebuiasc s fim scoi de-acolo i nc repede. nainte s-l
gseasc cineva. Gondola e prea lent i prea strmt, prea
constrngtoare, n plus, s-ar putea s trebuiasc s ateptm
s soseasc. Este obligatoriu ca tu s ne atepi la mnstire i
s ne scoi cu maina de-acolo. Problema e limuzina. Dac

poliitii nu au deja descrierea ei, atunci au s-o primeasc n


curnd. Acum e destul de bine ascuns, dar dac o scoatem la
vedere pe drumul ce urc spre mnstire, treaba devine extrem
de riscant.
Vere Harold, am s fac rost de un alt vehicul.
Cum?
Miguel zmbi.
Cum am zis, am fost de multe ori la mnstire. Am prieteni
care lucreaz acolo. i-n plus, am rude care locuiesc peaproape. Oricum ar fi, am s gsesc eu ceva cu ce s v atept.
Ridic iar piatra i se ls pe vine lng schia mnstirii de
pe bttura de lut.
Uite-aici ar trebui s ieii, spuse fcnd cu muchia pietrei
un alt X pe pmnt, i-aici am s v atept, spuse i mai tras
un X, apoi ridic ochii spre ceilali doi. Avei ntrebri?
Nu, vere, mulumesc, spuse cu sinceritate preedintele.
Cu mult plcere, domnule, spuse Miguel.
Exact n acel moment, un rnjet larg, magnific se ntinse pe
chipul lui ca o raz strlucitoare de soare. n clipa aceea, Miguel
a tiut c tocmai devenise membru pe via al foarte
restrnsului i exclusivistului club al verilor.
n timp ce gondola urca cu repeziciune spre terminalul
superior, Marten se uit cu coada ochiului de jur mprejur. La
cellalt capt al cabinei, plria pleotit a lui Demi se iea
deasupra capetelor turitilor. Preedintele Harris era singur i
privea pe geam afar. Un turist ca oricare altul, ceva mai
excentric poate, urcnd laolalt cu ali vreo ase-apte turiti
obinuii, majoritatea cu feele lipite de geamuri, ntocmai ca
preedintele, privind terminalul din vale micorndu-se pn
ajunse doar un punct.

86
12:50 P.M.
Demi simi c-i crete pulsul cnd microbuzul mnstirii

benedictine ajunse n captul de sus al lungului urcu pe munte


i coti strns ndreptndu-se spre parcarea mnstirii. Prin
geam, putea s vad mai de aproape grupurile de cldiri de
culoarea nisipului pe care abia de le zrise din vale. Acum nu-i
mai preau deloc miniaturale, ns tot mai creau impresia de
ora-fortrea izolat, inexpugnabil, aa cum era, lipit de
stncile de calcar nalte de opt sute de metri. ntre zidurile sale,
cuprindea renumita biseric a mnstirii, un muzeu, un
restaurant, un hotel i locuine particulare.
Brusc, uile microbuzului se deschiser. n lumina vie a
soarelui i atepta un tnr preot.
Bine ai venit la Montserrat, le spuse n englez.
Cteva clipe mai trziu, traversnd piaa plin de turiti, i
conducea pe oaspei n sus, pe nite trepte, ctre biseric. Beck
avea la el doar o geant mic de voiaj, iar Luciana, vrjitoarea,
geanta ei mare i neagr. Demi avea i ea una mic pentru
sculele foto, nuntrul creia mai era i un neseser cu articolele
de toalet trebuincioase, pe lng cele dou camere foto
profesionale, ale cror curelue i le petrecuse pe umr: un
Nikon de 35 mm i un Canon digital.
Preotul i conduse pe sub un arc de piatr n curtea interioar
a bisericii i ea plin de turiti. Ceasornicul din turnul nalt al
bisericii arta ora 12:25. Ajunseser exact aa cum fusese
prevzut. Instantaneu Demi se gndi la vrul Jack i la vrul
Harold. Se ntreb pe unde-or fi fiind i dac mai erau nc n
limuzin, n drum spre Montserrat sau Simi c i se chircete
stomacul, c i se strnge ntr-un nod. i dac fuseser oprii la
unul din punctele de control ale poliiei? Ce-ar fi urmat? Ce-ar fi
trebuit ea s fac? Ce-ar fi fcut Beck?
Pe-aici, v rog.
Preotul i conduse printr-un portic i apoi de-a lungul unui
coridor cu boli n arcad. De-o parte, nzidite, erau nirate o
serie de scuturi de piatr cu simboluri heraldice, completate de
inscripii n latin, probabil religioase. La scurt timp, a vzut-o. I
se puse un nod n gt i inima i sri din piept. ncastrat ntrunul dintre ultimele scuturi era sculptura unui cruciat cretin din
perioada timpurie. Capul i gtul i erau acoperite de zale, iar
cavalerul se sprijinea de o pavz de form triunghiular. n
pavz era spat simbolul stelei Aldebaran: crucea cu cercuri n
capete. Era pentru prima oar c o vedea altundeva dect n

cri, desene sau n tatuajele de pe policarele minilor stngi ale


membrilor legmntului. Demi se ntreb de cnd s-o fi aflnd
acea sculptur acolo i cine altcineva, de-a lungul anilor, ori
chiar a secolelor, vzuse i recunoscuse semnul acela,
cunoscndu-i totodat i semnificaia.
Pe-aici.
Preotul o lu pe un alt coridor, mai ngust dect cel de
dinainte i pe lng ai crui perei erau aliniate rnduri-rnduri
de candele votive, cu flcri tremurtoare. Dac nainte se mai
vedeau grupuri mari de turiti, acum abia dac mai ntlneau
vreo civa. Cu fiecare pas pe care-l fceau, se ndeprtau tot
mai mult de zona deschis activitilor publice.
Camerele foto atrnate pe umr i se loveau una de alta. Demi
simi un fior rece la baza cefei care-i scutur umerii. i-atunci
auzi vocea tatlui ei optindu-i avertismentul pe care i-l
trimisese n scrisoarea scris cu muli ani n urm: n niciun caz
nu ncerca s afli ce i s-a ntmplat mamei tale.
nspimntat dintr-odat se uit n urm. Coridorul pe unde
veniser, luminat de candelele tremurtoare, era pustiu.
nc cinci pai i tnrul preot se opri n faa unei ui grele de
lemn, fixat ntr-o arcad de piatr. Se ntoarse imediat spre un
panou de lemn montat pe perete i-l deschise. n spatele lui era
o tastatur electronic. Aps patru cifre, apoi butonul de
confirmare, nchise panoul i nvrti clana de fier a uii, care se
deschise cu uurin. Preotul le fcu semn s intre, ceea ce ei au
i fcut, apoi plec nchiznd ua n urma lui.
n comparaie cu lumina amiezei de-afar, acel loc prea
suspect de ntunecos. ncetul cu ncetul ochii li se adaptar la
ntuneric. S-ar fi zis c se aflau ntr-un birou de lucru. Cteva
scaune cu sptare nalte i ornamentate erau aliniate pe lng
unul dintre perei. Peretele opus era acoperit de rafturi masive
de cri. n captul cel mai ndeprtat, lng o u nchis, se
afla un imens birou din lemn, dincolo de care era un jil tapiat
cu piele. Tavanul era nalt, n arcad, iar zidurile preau din
acelai fel de piatr din care era cldit ntregul complex
monahal. La fel i pardoseala, lustruit ici, colo de pai i de
timp.
Ateapt aici, Demi. Te rugm, spuse calm Beck, apoi o
conduse pe Luciana spre ua din captul odii.
Ajuns lng ea, reverendul ciocni n u, apoi au trecut

amndoi, iar Beck o nchise n urma lor.

87
12:35 P.M.
Demi atepta singur n penumbr i tcere. Ua pe unde
intraser era nchis. Cealalt, din captul odii, cea pe unde
ieiser Beck i Luciana, era tot nchis. Iar ea nu tia dac cei
doi merseser s se ntlneasc cu dr. Foxx sau s fac altceva.
Se uit iari de jur mprejur prin ncperea ntunecoas.
Tavanul cu arcade nalte, scaunele de lemn date la perete, biroul
masiv tot din lemn, pereii de piatr, pardoseala cu dale uzate.
Era mult istorie acolo, o istorie strveche. i toat de sorginte
cretin. Se ntreb dac mama ei fusese i ea acolo, cu atia
ani n urm. Se ntreb dac sttuse i ea, vreodat, pe acelai
loc pe care sttea ea acum, n semiobscuritatea acelei ncperi.
Atepta.
De ce?
Pe cine?
12:40 P.M.
Iari i se pru c-l aude pe tatl ei avertiznd-o i odat cu
avertismentul acela i reveni n minte o persoan la care
ncercase din rsputeri s nu mai gndeasc: un savant
octogenar i fr brae pe care-l ntlnise cu ase ani nainte, pe
la nceputurile carierei ei profesionale, cnd lucra pentru
Associated Press la Roma.
Realizarea unui reportaj foto o purtase mai nspre nord, n
Umbria i Toscana. Beneficiind de o zi liber n Florena avusese
timp s exploreze anticariatele, aa cum fcuse de fiecare dat
cnd ajunsese ntr-un ora italian n care nu mai fusese, i s
caute materiale legate de vrjitorie n Italia. Cuta orice ar fi
putut indica un convent, un boschetto, din trecut sau din
prezent, care folosea ca semn de recunoatere al membrilor si
simbolul stelei Aldebaran. Pn n ziua aceea, n explorrile sale

Demi nu se alese cu niciun rezultat. Dar, ntr-o foarte mic


librrie din apropiere de Ponte Vecchio, a dat de o crticic
subire i jerpelit, veche de vreo cinzeci de ani despre vrjitoria
florentin. Rsfoind-o, s-a oprit deodat la al patrulea capitol.
Titlul de pe pagina aceea nglbenit pur i simplu i tie
respiraia. Titlul era Aradia, iar sub cuvntul tiprit era
imaginea aceea bine cunoscut ei a crucii cu cercuri n capete,
crucea stelei Aldebaran. Cu inima btnd s-i sparg pieptul,
cumpr de-ndat cartea i se ntoarse n camera ei de hotel.
Ca i cartea, acel capitol era unul scurt, dar citindu-l afl despre
un strvechi i tainic boschetto al vrjitoarelor italiene, aanumitele strega despre care-i vorbise i lui Nicholas Marten.
Numit Aradia dup numele unei Femei a nelepciunii din
secolul al XIV-lea care renviase la Vecchia Religione, Antica
Religie, acel boschetto readusese la via cteva tradiii
strvechi, un corpus de legi nescrise, doctrine i ritualuri, care
fuseser practicate n regiunile nordice i centrale ale Italiei de-a
lungul secolelor XV i XVI. Acolo se ncheia capitolul.
Semnificaia semnului lui Aldebaran nici mcar nu fusese
menionat, iar numele Aradia nu era folosit nicieri n alt
parte a volumului.
Disperat s afle mai multe, Demi vizit librrii i muzee i
societi secrete i savani din oraele toscane Sienna i Arezzo.
De-acolo plec la Bologna i apoi la Milano, de unde se ntoarse
la Roma. n toate cercetrile ei nu mai descoperise nimic, dect
o scurt not despre un scriitor i istoric american care, n 1866,
cltorind prin Italia, aflase c un manuscris ce coninea referiri
la Aradia i care descria strvechile taine ale vrjitoriei
italiene era de gsit undeva n Toscana. Acesta cutase luni
ntregi, ncercnd s-i dea de urm, dar fr succes. Gsise
totui o vrjitoare pe nume Raffaella, care vzuse manuscrisul,
susinea ea, i-i povestise despre coninutul lui. Concluzia
istoricului era c tainele Aradiei, sau cel puin interpretrile
date acestora de Raffaella, nu erau altceva dect un amestec de
vrjitorie, erezie medieval i radicalism politic. Acolo se ncheia
analiza sa, fr s pomeneasc de semnul lui Aldebaran.
Apoi Demi nu mai descoperi nimic. Chiar i printre
universitarii cei mai contiincioi nu prea s se afle vreunul
care s tie ceva n plus despre conventul Aradia, care folosea
crucea Aldebaran ca semn de recunoatere. Cutrile pe

Internet nu au dus la niciun rezultat. Investigaiile la muzee i


interviurile pe care le lu unor vrjitoare i unor istorici n
domeniu din lumea ntreag au sfrit la fel.
Apoi, dup aproape un an deja lucra pentru France Press
auzi despre un savant claustrat pe nume Giacomo Gela. Un
btrn emaciat de optzeci de ani, chel, fost combatant n al
Doilea Rzboi Mondial, care i pierduse ambele brae n lupt.
Gela tria ntr-un ctun de lng Pisa i fcuse din studiul
vrjitoriei italiene pasiunea vieii sale. l sun i cnd pomeni
numele Aradia simi o ezitare n vocea lui. Cnd i ceru
permisiunea de a-l vizita i-i spuse motivul pentru care-i dorea
asta, Gela a fost imediat de acord s se ntlneasc ct mai
curnd cu ea.
A descoperit c Gela era un mare savant, care nu doar c
avea cunotin despre enigmaticul convent Aradia, dar tia
despre un ordin chiar mai tainic nuntrul acestuia. Cunoscut
drept Aradia Minor, nu era menionat n nscrisuri dect prin
combinaia literelor A i M, scrise cu caractere din dou alfabete
diferite, cel grecesc i cel evreiesc Np , ceea ce-l fcea s
arate ca un simbol vag i inofensiv, care nu putea s suscite
vreun interes pentru mai nimeni. Chiar i pentru Gela originea
real a Aradiei Minor era un mister. tia ns c pentru
aproape ntreaga a doua jumtate a secolului al XVI-lea ordinul a
fost localizat n insula italian Ischia din golful Napoli, loc de
natere i reedin, cum avea s descopere Demi mai trziu, a
Lucianei. La nceputul secolului al XVII-lea, din motive care
ineau de siguran, Aradia Minor a fost descentralizat i
mutat din nou pe continent, toate acele boschetti care-l
compuneau fiind rspndite n mod clandestin pe tot cuprinsul
Italiei, dar cu precdere n regiunea dintre Florena i Roma.
Precauiile luate de membri ordinului nu erau nentemeiate,
cci printre Tradiiile sale se numrau i ceremoniile anuale la
care erau svrite rituri pgne strvechi, adesea violente,
care includeau jurminte sngeroase, sacrificii de fiine vii,
torturi ale subiecilor umani. Toate acestea se desfurau n
prezena
membrilor
unui
ordin
puternic,
numit
al
Necunoscuilor, care numra cteva sute de indivizi. Care era
elul acestor ceremonii sau cine erau necunoscuii erau nite
mistere. Ceea ce se aflase era c celebrarea acestor ritualuri
ncepuse cndva ctre sfritul anilor 1530 i c se ineau n

temple secrete din toat Europa. Aveau loc anual, ani de-a
rndul de-a lungul unui secol, pentru ca dintr-odat, fr nicio
explicaie, s fie suspendate, uneori zeci de ani i chiar mai
mult, nainte de a fi iari reluate.
Pe un ton care o nfior pe Demi, Gela i spuse c era convins
c se aflau ntr-o perioad de activitate a Aradiei Minor i mai
credea c semnul stelei Aldebaran era simbolul prin care
membrii conventului se recunoteau ntre ei i c Tradiiile lui
neobinuite se mai practicau nc. Unde anume era centrul de
comand, care-i erau scopurile i motivaiile rmneau aspecte
la fel de neclare i n prezent ca i n trecut. ns Gela era sigur
c trebuia s existe o raiune puternic ce susinea existena
legmntului, una foarte precis i care nu numai c trebuia s
rmn secret, dar necesita i importante resurse financiare
erau implicai prea muli indivizi, iar ceremoniile pompoase prea
frecvente, prea bine pzite i prea extreme pentru ca nota de
plat s nu fie mare.
Apoi ochii lui Gela se ngustar, iar vocea lui ptrunztoare i
rosti avertismentul:
Nimic din ce-ai auzit n aceast camer nu trebuie s ias
dintre pereii acetia.
Nu doar membrii Aradiei Minor plteau nota, spunea Gela,
cci, n istorie, nu puine fuseser asasinatele comise mpotriva
celor care ncercaser s afle mai multe. Ca s fie sigur c Demi
nelesese bine ceea ce-i spusese, Gela i dezvlui secretul pe
care doar puini oameni n via l cunoteau: era adevrat c-i
pierduse braele pe timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial,
ns mutilarea sa nu avusese loc n lupte, ci pe timpul unei
patrulri n codrii munilor Dolomii, cnd, din ntmplare,
dduse peste o ceremonie a Aradiei Minor. Faptul c se afla n
via n prezent se datora doar celor care-i tiaser braele,
renunnd s-l termine.
Le-ar fi fost uor s m ucid. Dar n loc s m omoare, miau cauterizat rnile i m-au scos din pdure. M-au abandonat pe
marginea unui drum. Acum tiu, scopul lor era acela de a lsa o
amintire vie i oribil, un avertisment pentru oricine altcineva ar
fi ncercat s afle ce s-a ntmplat i ar fi atentat la secretele
Aradiei Minor.
Brusc, Gela o ainti pe Demi drept n ochi i spuse cu un glas
clocotind de furie:

Ani de-a rndul l-am blestemat pe Dumnezeu de sute de ori


pe zi pentru c nu m-au ucis atunci. Viaa pe care-am dus-o, n
halul acesta, pentru att de mult timp, a fost mai crunt dect
de-a fi murit de o mie de ori.
Felul n care vorbea Gela, sunetul vocii sale, furia din ochii lui,
el pe scaun n cmrua lui, fr brae era o imagine terifiant.
Aceast imagine i scrisoarea tatlui ei ar fi trebuit s fie
suficiente pentru ca Demi s-i abandoneze imediat cercetrile.
ns ea n-a renunat, ba mai mult, n mod voit a ngropat aceste
avertismente n memoria ei i le-a ncuiat acolo.
Pn acum. Ateptnd acolo singur, n odaia aceea dintr-un
corp al mnstirii, acele amintiri nir la suprafa. i-l revzu
pe Gela dinaintea ochilor ei. i auzi vocea ascuit avertiznd-o.
Nimic din ce-ai auzit n aceast camer nu trebuie s ias dintre
pereii acetia.
Un sunet venind din fundul ncperii risipi vedenia, iar Demi
i ridic ochii. Ua tocmai se deschisese, iar reverendul Beck i
Luciana se ndreptau spre ea. O a treia persoan pe care Demi
n-o putea vedea prea bine i nsoea, ns, de-ndat ce se mai
apropiar, o recunoscu imediat.
Bine-ai venit, Demi. M bucur c ai putut s ni te alturi,
spuse cu cldur n glas.
Era imposibil s n-o fi recunoscut pe acea a treia persoan:
faa, chica de pr alb, excentric, minile cu degetele alea
incredibil de lungi.
Era doctorul Merriman Foxx.

88
12:44 P.M.
Funicularul galben-verde ajunse la terminalul superior i se
opri. O clip mai trziu, nsoitorul deschise uile, iar pasagerii
ncepur s ias pe rnd. Marten trase cu ochiul spre
preedinte, apoi o lu pe urmele unui cuplu de italieni, iei din
cabin i ncepu s urce spre mnstire.

Patruzeci de secunde mai trziu ajunsese n captul aleii i se


opri. Complexul monahal era chiar n faa lui. Cldirile pe care le
vedea preau toate construite din aceeai piatr de culoare
glbuie, calcar sau gresie. Cel mai apropiat edificiu, la captul
ndeprtat al unei alei pavate, avea apte nivele. Cel de lng,
opt. Un altul, aflat tot n apropierea celui dinti, avea zece etaje,
iar deasupra avea un fel de clopotni imens. Iar acestea erau
doar o parte a ntregului. Principala atracie, biserica, era de
cealalt parte a pieei, n capul unor scri largi de piatr. i
piaa i scrile erau nesate de turiti.
12:50 P.M.
Marten se preumbl degajat prin pia, uurndu-i astfel lui
Beck sarcina de a-l gsi. Un brbat trecu pe lng el, depindul, fr s se opreasc ns. Era preedintele Harris.
12:52 P.M.
Marten continu s se plimbe. l vzu n faa lui pe preedinte
cotind-o la stnga, trecnd pe lng un grup de turiti, dup
care dispru undeva dincolo de ei, urmnd indicaiile lui Miguel.
Se ndrepta spre hotelul Abat Cisneros i spre restaurantul
acestuia.
Nicholas ncetini ritmul pailor si i se uit mprejur,
prefcndu-se c e un turist aflat la prima vizit la Montserrat
care ncerca s se orienteze i s se hotrasc ncotro s se
ndrepte. Se ntreba dac Demi i minise. Poate c nici ea, nici
Beck, nici Luciana, i cu att mai puin Merriman Foxx, nu erau
prin zon. Poate c Demi i trimisese la plimbare ct mai
departe, iar ea i ceilali se ntlneau cu dr. Foxx n cu totul alt
parte, poate chiar n Barcelona.
Domnule Marten, auzi dintr-odat vocea grav i catifelat
a reverendului Rufus Beck.
Marten se ntoarse n direcia de unde auzise vocea i-l vzu
pe capelanul Congresului venind singur spre el din direcia
bisericii.
Domnule Marten, repet reverendul cnd ajunse lng
Nicholas. M bucur s v vd. Domnioara Picard mi-a spus c sar putea s venii.

V-a spus? se strdui Marten s par surprins.


Da, zmbi reverendul cu cldur. Tocmai m ntorceam de la
serviciul divin. Poate v-ar plcea s ne nsoii la o ceac de
cafea.
Prin noi vrei s spunei dumneavoastr i domnioara
Picard?
Vor mai fi i alte dou persoane, domnule Marten. O bun
prieten de-a mea, italianc, Luciana, i-un prieten de-al
dumneavoastr, doctor Foxx.
Foxx!?
Beck zmbi iari.
Mi-a cerut s v gsesc. i dorete s rezolvai orice
nenelegeri s-ar fi putut isca n urma disputei pe care ai avuto n Malta. Restaurantul hotelului de aici are un mic separeu
unde dumnealui i dumneata ai putea discuta deschis.
Restaurant?
Da, doar dac nu preferai s v ntlnii altundeva.
Marten rnji ironic. Ei ncercau s-l atrag pe Foxx la
restaurant, iar doctorul l invita exact n acel loc. Separeul le-ar fi
putut crea probleme, ns cu Beck, Luciana i Demi de fa, lui
Nicholas i-ar fi fost mai uor s-i spun lui Foxx c ar fi preferat
s discute ntre patru ochi i s-i sugereze s fac o mic
plimbare prin mprejurimi.
Nu, la restaurant e foarte bine, domnule reverend, spuse
politicos Marten. A fi mai mult dect bucuros s aud ce are
doctor Foxx de spus n privina nenelegerilor noastre.

89
1:00 P.M.
Bine ai venit la Montserrat, domnule Marten, spuse
doctorul Foxx ridicndu-se de pe scaun cnd el i reverendul
intrar n separeu.
Demi i vrjitoarea Luciana erau aezate n faa doctorului, la
o mas rotund acoperit cu o fa de mas din oland. Aveau
fiecare cte o ceac de cafea aburind n fa, iar n mijlocul

mesei era un platou mic cu prjiturele specifice regiunii, numite


polvornes. La mas era deja un scaun n plus pentru Beck, iar
un chelner aduse unul i pentru Marten. ncperea era aa cum
spusese Beck, un mic separeu.
O cunoatei deja pe domnioara Picard, spuse Foxx
artnd-o cu un gest delicat pe Demi. Dumneaei este sigora
Luciana Lorenzini, o prieten foarte drag de mai muli ani.
Marten o salut cu o nclinare a capului pe Demi, apoi
uitndu-se la Luciana spuse:
ncntat s v cunosc, sigora.
Restaurantul era ntr-adevr parte din hotelul Abat Cisneros i
se afla, aa cum le spusese Miguel, ceva mai jos de biseric, cu
un perete lipit de versantul abrupt i nalt al muntelui. Singura
problem pe care o ridica separeul era aceea c preedintele nu
avea cum s tie unde era Marten, dect n momentul n care el
i Foxx aveau s ias de-acolo. Acela era momentul n care
Nicholas ar fi trebuit s-l deturneze pe Foxx spre ieirea ce
ducea ctre crarea din spatele hotelului. Dac preedintele se
impacienta i venea s-l caute, ar fi putut chiar intra n separeu,
ceea ce ar fi nsemnat c identitatea sa putea fi dezvluit, dar
le-ar fi creat, n plus, un serios impediment n ncercarea de-a
vorbi cu Foxx doar ntre ei.
Marten se uit cu coada ochiului spre doctor, ncercnd s-i
citeasc inteniile. Asasinul doctor i savant purta o jachet de
tweed bine croit, pantaloni negri lejeri i un jerseu pe gt,
asortat. Chica nemblnzit de pr alb, la Einstein, realmente
prea o marc nregistrat, cu totul original. Lui Marten i era
de ajuns s se uite iar la minile lui ca s aud din nou vocea
suferind i ngrozit a lui Caroline: Felul cum mi-a atins faa i
picioarele cu degetele alea lungi, hidoase i degetul mare,
groaznic, cu tatuajul cu o cruce ce avea cercuri la capete.
Marten lu abia atunci seama la un alt aspect al nfirii lui
Foxx. Era vorba de statura sa. Era mai mare i mai puternic
dect i pruse la prima lor ntlnire de la Caf Tripoli n Malta,
unde venise mbrcat cu un pulover larg. Iar din felul n care se
ridicase i-i ntmpinase pe el i pe Beck atunci cnd intraser n
separeu, Marten i ddu seama c doctorul era un tip agil, cu
caliti de atlet, lucru despre care mirosise ceva atunci cnd se
ntrebase de ce alesese Malta ca reedin, gndindu-se c se
datora probabil nesfritelor scri pe care tot trebuia s le urce

chiar i numai pentru a iei la plimbare. De parc a fi n cea mai


bun condiie fizic era ceva instinctual pentru Foxx, un obicei
de pe vremea cnd era soldat n forele de aprare ale Republicii
Sud-Africane. Ceea ce nsemna, aa cum avertizase
preedintele, c n-avea s-i fie uor s-l pun la pmnt.
Probabil c nu avea dect o singur ans de a-l ataca, ns
trebuia s o fac iute, eficient i prin surprindere. Ce-ar fi urmat,
n-avea s fie mult mai uor, dar preedintele trebuia s fie
alturi de Marten i s-i dea o mn de ajutor.
Cum a fost cltoria, domnule Marten? ntreb cu
afabilitate Foxx.
Exact n acel moment, chelnerul puse o ceac pe o
farfurioar naintea reverendului Beck i-i turn cafea, apoi
repet aceeai operaie pentru Marten.
Din Barcelona? Sau din Malta?
Ambele, zmbi Foxx.
Plcute. Ambele, mulumesc de ntrebare.
Marten arunc o privire scurt nspre Demi, care evit s se
uite la el i ridic platoul de polvornes, oferindu-i-l Lucianei.
Marten mai zbovi o clipit cu privirea asupra ei, ncercnd s-i
dea seama de partea cui era de fapt, apoi se uit iar la Foxx.
Reverendul Beck m-a poftit aici datorit celor petrecute n
Malta. E ngrijorat c s-ar putea s-mi fi fcut o prere greit
dup conversaia noastr de-acolo. Mi-a sugerat c v-ar plcea
s mi le corectai.
S le corectez, da, bine spus, domnule Marten, spuse Foxx
schind un zmbet. Mi-ar face ntr-adevr plcere s o fac i
chiar am s-o fac. Singura mea problem este c ar trebui s mai
fie cineva cu noi, aici, i nu este.
Ce vrei s spunei?
Ai mai venit cu cineva la Montserrat, nu-i aa? Cu
preedintele Statelor Unite ale Americii, John Henry Harris, zise
iari Foxx afind acelai surs ca i nainte.
Era relaxat i detaat, ca i cum ar fi vorbit de un oaspete
oarecare ce nu mai sosea.
Preedintele Statelor Unite? rnji larg Marten. Cu greu s-ar
putea spune c m nvrt n astfel de cercuri.
Asta pn de curnd, domnule Marten.
Dumneavoastr tii mai multe dect mine.
Marten ridic ceaca i sorbi o dat din cafea. i arunc o

privire lui Demi, grea, acuzatoare, de parc ea ar fi fost cea care


le spusese celor de fa despre preedinte. De data aceea ea
nu-i evit privirea, ba mai mult, cu o cltinare a capului abia
schiat neg c ceilali ar fi aflat de la ea. C le-ar fi spus ea
ceva.
V-a sugera s v cutai tovarul i s-i cerei s ni se
alture, domnule Marten.
Foxx i ridicase ceaca i o inea cu ambele mini, iar
degetele lui lungi preau nfurate n jurul ei.
Cred c amndoi vei fi interesai s vedei ceea ce am s
v art. Poate chiar mai mult dect interesai.
Marten nu-i rspunse imediat. n mod evident, tiau c
preedintele e acolo sau cel puin presupuneau c este. Dac ar
fi negat, n-ar fi fcut dect s prelungeasc situaia aceea, ceea
ce ar fi fost periculos dac Foxx i anunase deja pe prietenii
preedintelui, iar Serviciul Secret sau CIA erau acum n drum
spre Montserrat. Aadar ntrebarea era: ce-i de fcut? Planul
iniial era ca preedintele s rmn nevzut pn cnd Marten
ar fi reuit s-l izoleze pe Foxx i s-l scoat afar. Dar acum c
doctorul ceruse pe nepus mas ca preedintele s fie prezent,
totul se schimba. Nu le mai rmnea nici mcar ideea ca Marten
s-l separe pe Foxx de ceilali. Ceea ce i lsa fr niciun plan,
iar preedintele ajungea cu totul la mila lui Foxx. Ori Marten nu
putea permite s se ntmple una ca asta.
Nu-s prea sigur unde s-ar putea afla. Nu tiu nici mcar
dac a mai rmas aici. Mi-ar putea lua ceva timp s-l gsesc,
dac am s-l gsesc.
Domnule Marten, cu riscul de a prea vanitos, cred c pot
afirma cu certitudine c motivul venirii preedintelui la
Montserrat este acela de a se ntlni cu mine, spuse Foxx
zmbind subire. Aa c m ndoiesc c va pleca nainte s ne
vedem. i nici nu cred c va fi prea ncntat dac l vei face s
rateze aceast ans.
Pentru un foarte scurt moment, Marten l scrut pe Foxx, mai
sorbi o dat din ceaca de cafea, apoi o puse pe farfurioar i se
ridic.
S vd ce pot face.
V mulumesc, domnule. Nu vei fi dezamgii. Nici
preedintele, nici dumneavoastr. V garantez.

90
1:15 P.M.
Marten prsi restaurantul i travers piaa, ntorcndu-se pe
drumul pe care venise. n afar de Beck i de femeia aceea, se
prea c Foxx nu mai fusese nsoit de altcineva, i poate chiar
aa i era. La urma urmei, erau la Montserrat i nu acas la el n
Malta, unde prea s-i fi stabilit cartierul general. Pe de alt
parte, i era de ajuns lui Marten s-i aminteasc de Melzer,
individul cu pr crunt, ca s realizeze de ce resurse dispunea
sud-africanul.
Demi rmnea un mister, aa cum fusese de la bun nceput.
Semnul prin care negase o posibil vinovie pentru faptul c
Foxx tia de prezena preedintelui acolo nu era suficient. n
mod cert, era menit s-l fac pe Marten s o cread, ns tot
mai rmneau ntrebri fr rspunsuri, printre altele cum
anume reuise Beck s-l gseasc att de repede pe Marten. Cu
siguran reverendul nu fusese att de indiferent la vestea
sosirii lui Nicholas n Barcelona aa cum spusese Demi. Mai
mult, tiuser c el se-ndreapt spre Montserrat i cnd va sosi
cu exactitate, iar aceste informaii nu le puteau avea dect de la
Demi. innd cont de aceste chestiuni, nsemna c Demi i
ntinsese o curs.
Faptul c dr. Foxx l pomenise brusc, n cunotin de cauz,
pe preedinte schimba lucrurile i chiar dramatic, ridicnd mult
miza jocului. l fcu pe Marten i mai curios n privina scopului
urmrit de Demi. Dac nu lucra pentru Beck, altfel spus dac nu
era n tabra lui Foxx, ceea ce nc prea probabil, ce putea fi
att de constrngtor nct s fie dispus s-l sacrifice chiar pe
preedintele Statelor Unite ca s-l obin, mai ales acum, n
acele circumstane pe care le cunotea aproape n ntregime i
nc bine?
Pe de alt parte, dac negarea implicrii ei era ingenu, iar
scopul pe care-l urmrea ea era cu totul altul dect cel declarat,
nsemna c dr. Foxx tia de micrile preedintelui din alt
parte: de la Miguel sau de la prietenii lui Harris. Gndindu-se
la aceste posibiliti, trebuia s ncline mai mult spre cea din

urm variant, cci Miguel se dovedise un tip mult prea onest,


prea dintr-o bucat pentru a face astfel de lucruri. Mai mult ca
sigur c prietenii preedintelui tiau deja c Harris fusese n
camera sa din Barcelona n noaptea dinainte i puteau
presupune c, de vreme ce niciunul din ei nu fusese prins, erau
nc mpreun. Aadar, dac Marten mergea la Montserrat,
atunci i preedintele se ndrepta ntr-acolo. Era ceva ce-ar fi
putut lua de la bun nceput n considerare i s-ar fi putut pregti
din timp pentru aceast posibilitate, ns nici el, nici
preedintele nu se gndiser la asta, i literalmente intraser
de-a dreptul n vizuina vulpii6.
Totui, mai aveau nc un atu de partea lor, dac i se putea
spune astfel: faptul c preedintele nu se artase nc. Ceea ce
nsemna c nc mai aveau o ans s o tearg de acolo
nainte s vin agenii Serviciului Secret sau CIA, caz n care
cursa ar fi fost nchis de-a binelea.
1:18 P.M.
Marten iei din pia i o coti la dreapta, trecnd pe lng
cldirea cu mai multe etaje pe care o vzuse cnd venise
dinspre terminalul funicularului. La captul aleii pe care-o luase,
coti iar la dreapta, trecu pe sub o colonad nalt, apoi,
strecurndu-se ntr-un grup de turiti, ncepu drumul napoi spre
restaurant, mereu atent la eventualii urmritori. Din cte-i
putea da seama, nu era nimeni pe urmele lui.
Fcuse deja un tur complet i se apropia iari de hotelul Abat
Cisneros i de restaurantul acestuia, unde vrul Jack trebuia s
fie deja instalat la pnd, ateptnd undeva n apropierea
coridorului ce ducea spre toaleta brbailor i a ieirii nspre
crare. Acum era momentul ca Marten s se asigure cu absolut
certitudine c nu era urmrit. Trecu intenionat de principala
intrare a restaurantului i se strecur n holul hotelului, pe care-l
travers lund aminte c i acolo era o u pe unde se putea
ajunge n restaurant, dup care intr ntr-un mic bar aflat vizavi.
6 Joc de cuvinte intraductibil rezultat din pronunia identic n limba
englez a numelui doctorului Foxx i a substantivului fox, vulpe
(n.t.).

Atept ca barmanul s vin la el i-i comand o sticl de bere,


apoi se aez la o mas de unde putea supraveghea intrarea n
bar. Planul lui era s atepte trei minute i, dac nu intra niciun
individ care s-i dea de bnuit, s se ridice i s plece spre ua
care ddea direct n restaurant.
1:23 P.M.
Marten bu din bere i se uit indiferent n jur. Singurele
persoane prezente erau cele pe care le vzuse nc de cnd
intrase n bar: barmanul i ase muterii, dou perechi la mese
separate i ali doi chiar la bar, unde pe ecranul unui televizor
se puteau urmri emisiunile postului CNN International. Un
brbat cu o constituie atletic vorbea de la masa
prezentatorilor de tiri.
Suntem pregtii s v prezentm o nregistrare video
realizat de Departamentul Securitii Naionale, spunea
prezentatorul. l vei putea vedea pe preedintele Harris ntr-o
locaie nespecificat, unde a fost transportat de agenii
Serviciului Secret ca urmare a unei ameninri teroriste n timpul
vizitei la Madrid. i vei putea vedea mpreun cu preedintele
pe James Marshall, consilierul pe probleme de securitate
naional, pe Terrence Langdon, secretarul aprrii i pe David
Chaplin, secretar de stat.
Pe ecran ncepu s se deruleze dintr-odat nregistrarea
pomenit. Ora filmrii i data din colul din dreapta jos indicau
c fusese fcut ncepnd cu 2:33 p.m., cu o zi nainte, adic pe
7 aprilie. Preedintele Harris era nfiat ntr-o camer cu un
aspect rustic n timpul unei edine de lucru mpreun cu
consilierii si. Prezentatorul comenta imaginile filmate:
Preedintele vrea s aduc la cunotina tuturor c este n
siguran, n bun condiie fizic i c este hotrt s-i
respecte programul i s se ntlneasc cu efii statelor
europene la reuniunea NATO de luni, de la Varovia.
Dumnezeule, oft Marten, nimic nu le scap.
Mai lu un gt de bere i i lu ochii de la televizor uitndu-se
spre intrare. De cnd intrase el n bar nu mai venise nimeni. Mai
trecur patruzeci de secunde, apoi nc zece. Dac l-ar fi urmrit
cineva ar fi trebuit s ajung deja. Marten i puse paharul pe
mas i era gata s se ridice, cnd un alt reportaj TV i atrase

atenia. Un eveniment ce avusese loc n Frana la Chantilly. Doi


jochei fuseser mpucai mortal foarte devreme n acea
diminea n timp ce-i antrenau caii de curse pe o pist ce
trecea printr-o pdure. n mod evident, ucigaul sttuse la
pnd n pdure i trsese dindrtul copacilor, dup care pur i
simplu plecase, lsnd n urm arma crimei, o puc M-14,
creat special pentru armata american, ca i cum ar fi vrut n
acelai timp s-i ia peste picior i s-i intrige pe anchetatori.
Ceea ce sporea i mai mult misterul era faptul c ambii jochei
fuseser ucii de acelai glon, care trecuse prin craniul celui
dinti, penetrnd apoi easta celui de-al doilea. Fusese o lovitur
pe care anchetatorii o considerau fie accidental fiind vizat
numai una dintre victime , fie straniu intenionat, ca i cum
ucigaul inuse s-i demonstreze capacitile. Oricum ar fi fost,
poliitii francezi declarau c nu mai vzuser aa ceva.
i nici Marten, n vremile demult apuse cnd fusese poliist la
Omoruri n Departamentul de Poliie din Los Angeles.
1:28 P.M.
Vrul Jack l vzu pe Marten intrnd, dar nu art prin nimic
c l-ar fi cunoscut. Aparent neinteresat de grupul zgomotos de
copii i prini nghesuii la o mas din apropiere, sttea aezat
aa cum vorbiser singur la o msu mai din fundul slii
principale a restaurantului i chiar la captul unui hol scurt ce
ducea spre toalete i spre ieirea personalului. Purtnd nc
ochelarii i plria mare i pleotit primit de la Demi, prea
cufundat n studierea unui ghid al Montserratului cu pagini
lucioase. Lng mna sa, era o sticl nenceput de ap
carbogazoas Vichy Catalan.
Dup ce intr, Marten se opri o clip, iar apoi, uitndu-se
degajat mprejur, travers sala spre locul unde se afla
preedintele i se aez la o alt mas din apropiere.
Foxx tie c suntei aici, spuse Marten cu glas sczut. Acum
este ntr-un separeu unde putem ajunge prin coridor. Vrea s ne
ntlnim cu toii. Cum a aflat, nu sunt sigur, dar nu cred c i-a
spus Demi i am ndoieli serioase c-ar fi fcut-o Miguel. Ceea ce
nseamn
C, logic, n-a mai rmas dect un singur rspuns. i
amndoi tim care este, spuse preedintele ridicnd capul i

uitndu-se la Marten; pe faa sa mpietrit nu se citea nimic.


Dac a existat vreodat vreo ndoial c prietenii mei sunt n
aceeai echip cu doctor Foxx, ei bine, aceast incertitudine
tocmai s-a limpezit.
i asta nu e tot, spuse Marten. CNN tocmai a difuzat un
material video care se pare c venea de la Departamentul
Securitii Naionale. V arta pe dumneavoastr ntr-o caban
undeva, proaspt brbierit i cu mea pe cap. mpreun cu
secretarul de stat, cu cel al aprrii i cu consilierul de
securitate naional. Conform reporterului, nregistrarea s-a
fcut ieri dup-amiaz i, mai mult, luni vei fi la Varovia aa
cum e planificat. Ca o dovad n plus, nregistrarea avea
marcajele orare i de dat care confirmau informaiile.
Ochii preedintelui Harris se ngustar de furie. i relu
demonstrativ studiul ghidului.
Toaleta brbailor e chiar pe holul din spatele nostru, spuse
fr s ridice ochii. Ua ce d afar e imediat dup toalet.
Odat ajuns afar dai ntr-o crare pentru angajai care vine din
pia. Douzeci de metri n direcia opus o alt crruie urc
spre pantele stncoase, apoi cotete i se pierde pe sub
coroanele copacilor. Treizeci, patruzeci de metri mai ncolo sunt
ruinele unei vechi capele, exact cum a zis Miguel. nuntrul
capelei nu mai sunt dect dou ncperi mici, n fine, ce-a mai
rmas din ele. Dar cred c ambele vor fi suficiente pentru
discuia noastr cu doctor Foxx.
nc mai vrei s continuai afacerea asta? ntreb Marten
nencreztor.
Da, spuse preedintele tot cu capul plecat n ghidul su.
Vere, se aplec Marten nainte, vorbind pe un ton de
urgen, ns n oapt, nu cred c v dai realmente seama ce
se petrece aici. Foxx se gndea c venii, dar n-a fost sigur pn
nu m-a vzut pe mine. Acum ei tiu i sunt sigur c salvatorii
dumneavoastr au fost deja anunai. Din ceea ce tim, acetia
ar putea fi deja undeva prin zon, ateptnd s ieii la vedere.
Iar cnd v vei arta, v vor scoate de urgen de-aici i v vor
duce n locaia care se potrivete cu versiunea lor de pstrare
sub protecie. Vere, trebuie s plecm. Trebuie s plecm acum.
Ieii pe ua din spate, sunai-l pe Miguel pe mobil, apoi
ateptai-l ntr-un loc ferit pn ajunge aici. Iar dup aceea, ca
s v citez, s ne ajute Dumnezeu.

Preedintele nchise ghidul i se uit la Marten cu o privire


hotrt.
n Spania e smbt dup-amiaz. Conferina NATO e luni
diminea la Varovia. Timpul nostru se scurge i e timpul n
care trebuie s scoatem de la Foxx informaiile de care avem
nevoie. Salvatorii mei ar putea aprea n cteva minute sau n
cteva ore. Dac ajung n cteva minute, suntem terminai
oricum. Dac ntrzie, atunci mai avem timp s facem ceva.
V asumai un risc a dracului de mare, vere, i tii asta.
Nu riti dect atunci cnd ai de ales.
Harris se ridic brusc de pe scaun.
S nu-l lsm pe bunul nostru doctor s ne atepte mai
mult dect ne-a ateptat deja.

91
1:40 P.M.
Merriman Foxx era singur i-i fcea nsemnri ntr-un carneel
de buzunar, cnd Marten i preedintele Harris au intrat n
separeu. Demi, Beck i Luciana plecaser, iar masa fusese
debarasat i curat.
A, domnilor, spuse Foxx zmbitor, ridicndu-se n picioare
aa cum fcuse i cnd l ntmpinase pe Marten. Eu sunt
doctorul Foxx, domnule preedinte. mi face mare plcere s v
ntlnesc, domnule.
Apoi i flutur mna spre masa goal.
Mi-e team c ceilali au hotrt s ias i s vad
mprejurimile. Am putea rmne aici s discutm, dar cred c
ne-am putea petrece acest timp ntr-un mod mai interesant dac
am merge s v art laboratorul meu.
Avei un laborator aici? ntreb uimit Marten.
i un birou i un mic apartament, rspunse Foxx cu acelai
zmbet amabil ca i pn atunci. i toate mi-au fost puse la
dispoziie n chipul cel mai generos de ctre Ordin. Mi-au
asigurat un plcut refugiu din calea ateniei presei i a
ntrebrilor nemeritate i necinstite care-mi sunt puse de mult

timp referitor la Unitatea Medical a Zecea, dar i un loc unde


pot lucra n linite.
ntotdeauna am fost interesat de locul n care muncesc
alii, spuse preedintele fr s trdeze niciun fel de emoie.
Aa i eu, domnule preedinte. Pe-aici, v rog, spuse Foxx
zmbind iari i-i pofti spre ieire.
Marten i arunc preedintelui o privire alarmat, ns nu
primi niciun fel de rspuns.
1:45 P.M.
Merriman Foxx i conduse prin piaa din faa bisericii, iar apoi
n jos pe o alee ngust pavat, de-a lungul creia, de-o parte,
erau aliniate iruri de lumnri roii i albe.
Marten se uit peste umr n urm, din mers, dar nu vzu pe
nimeni. I se prea ciudat c Foxx era singur: nu avea escort,
nici gard de corp, nici mcar Beck nu-l nsoea. ns se gndi
c, n afar de Beck, Demi i de tnra pe nume Cristina, fusese
singur i cnd Marten se ntlnise cu el n Malta, la Caf Tripoli.
n plus, dup cte zicea Beck, Foxx plecase de-acolo tot singur,
lsndu-l pe reverend s le conduc pe cele dou femei napoi
la hotelul unde erau cazate. Mai scurt, Foxx fusese nensoit n
Malta i aa era i acum. Poate c pur i simplu asta era
alegerea lui sau sta i era stilul. Poate era ncredere, sau
arogan. Sau toate astea la un loc. La urma urmei, el era
doctorul Merriman Foxx, acel doctor care comandase Unitatea
Medical a Zecea i toate operaiunile ei secrete, inclusiv
descoperirile biologice, vreme de mai bine de dou decenii.
Acelai Merriman Foxx care, foarte de curnd, trecuse de unul
singur prin ancheta Congresului Statelor Unite referitoare la
cercetrile i dezafectarea acelei brigzi. Acelai Merriman Foxx
care supraveghease personal uciderea hain a lui Caroline
Parsons, iar acum era piesa principal ntr-un plan mult mai
ntins, care pregtea un genocid.
Marten era sigur c Foxx ajunsese cine era tiind ce face i de
bunvoie i c de-acum pentru el, numai ideea de a fi escortat
de grzi sau acolii era un afront adus caracterului su puternic.
Asta dac nu cumva grzile erau pe undeva pe-aproape,
ascunse, veghind. Poate c fuseser de la bun nceput.
Pe-aici, v rog, i pofti Foxx pe o alt alee, lturalnic, iar

zece secunde mai trziu pe o alta.


Toate preau identice: alei pavate i nguste, mrginite de
perei nali de piatr, care ddeau dintr-una ntr-alta, aproape
imposibil de difereniat una de cealalt.
Cu ct naintau mai adnc n acest labirint, cu att mai
ngrijorat era Marten. Chiar i numai s gseasc drumul napoi,
spre locul unde urma s-i atepte Miguel cu maina pregtit ar
fi putut fi o problem extrem de dificil, mai ales dac ar fi
trebuit s se grbeasc. n plus, zmbetul lejer i purtarea
fireasc a lui Foxx era menit s-i fac s uite c sub aceast
masc se ascundea un criminal viclean, crud i ingenios care nu
numai c o omorse pe Caroline, dar era adnc implicat,
mpreun cu prietenii preedintelui n acel complot
monstruos pe care-l puseser la cale. i-atunci cine putea ti
ncotro i ducea, i cine sau chiar ce i putea atepta acolo?
Mai mult, nsi mnstirea Montserrat era o aezare ce ridica
multe probleme. C era sau nu un lca de cult i un obiectiv
turistic, n primul rnd era, aa cum se temuse Marten, o
aezare mic, izolat, situat la nlime pe un versant pustiu de
munte, la civa kilometri deprtare de orice alt localitate.
Era un loc din care un om ar fi putut disprea ntr-o clipit,
fr s mai poat fi gsit vreodat. Marten era sigur c
preedintele era la fel de contient ca i el de situaia n care se
aflau. Dar mai tia i c preedintele avea i alte lucruri n minte
pe lng propria siguran i c primul su obiectiv era acela de
a gsi un loc potrivit unde s discute cu Foxx fa n fa i s-l
ia la ntrebri. Tocmai de aceea acceptase s-l lase pe doctor si conduc unde voia, mai ales c lipsea Beck, paza sau oricine
altcineva care ar fi putut interveni ntre ei. i tot de aceea, n
ciuda temerilor sale, Marten tia c nu avea de ales dect s-l
urmeze pe preedinte.
Am ajuns, domnilor, spuse Foxx oprindu-se n faa unei ui
masive de lemn, montate ntr-o arcad de piatr. Puin
intimitate departe de mulime, continu el zmbitor, dup care
deschise un panou de lemn fixat n lucrtura de piatr ce
ncadra ua.
nuntru era o tastatur electronic. Foxx tast repede un
cod, aps butonul de confirmare, nchise panoul i rsuci clana
de fier a uii, care se deschise, iar doctorul i invit pe cei doi s

intre ntr-o ncpere spaioas cufundat n penumbr. Tavanul


n arcad era nalt. Mai multe scaune de lemn erau aliniate pe
lng unul dintre perei, iar un altul era acoperit de un corp
masiv de bibliotec. n camer nu mai era alt mobilier n afara
unui birou mare tot din lemn cu un singur scaun n spatele lui.
Ambele era la captul ndeprtat al ncperii. Dincolo de birou,
la dreapta lui, era o u de lemn sculptat, cu o lucrtur bogat
i montat ntr-un naos boltit.
Asta a fost mult vreme camera consiliului bisericesc,
spuse Foxx linitit, traversnd ncperea, i conducndu-i spre
naos. Eu am motenit-o abia de curnd.
Ajunser n naos, iar Foxx deschise ua, invitndu-i n alt
sal, dup care nchise grijuliu ua dup ei. Noua ncpere n
care intraser era i mai mare dect cea dinti i cu totul
diferit. Cu o lime de vreo douzeci de metri i lung de vreo
treizeci, era iluminat sinistru de un ir de lmpi de cultur
suspendate deasupra a vreo dou duzini de mese
dreptunghiulare acoperite cu nite capace bombate din
plexiglas.
Asta-mi este opera, domnilor, i doresc s o vedei cu ochii
dumneavoastr, nu doar s auzii despre ea, spuse Foxx artnd
spre mese. Nu e vorba de bacterii, nici de spori sau cine tie ce
molecule letale. Nu produc nimic care s fie folosit pentru vreun
rzboi. nainte, ca ef al Unitii Medicale a Zecea, n-am fcut
dect s-mi servesc patria, ntr-o vreme n care criza naional
sporea. ncepnd cu anii 60 ne-am confruntat cu micrile de
gueril ce erau n plin dezvoltare. n fostele colonii, Mozambic
i Angola, aveau loc insurecii, n Tanzania i n Zambia existau
tabere militare pentru instruirea insurgenilor, majoritatea lor
finanate de Cuba i URSS. Programele pe care le-am aplicat
mpotriva insurgenilor au fost dezvoltate de francezi n Algeria
i de britanici n Malaiezia i n Kenya, ns nu erau suficient de
folositoare pentru viitorul rzboi de care noi tiam c avea s
vin. Trebuia s crem arme noi, ingenioase, inclusiv arme
biologice i chimice, pentru c exact aceste tipuri de arme le
descopereau alii pentru a le folosi mpotriva noastr.
Ce sunt astea? l ntrerupse brutal preedintele Harris,
artnd spre irurile de mese cu capace transparente, de parc
monologul ce nu se mai termina al lui Foxx nu era nimic altceva
dect flecreal.

Exact ceea ce voiam s v art, domnule. Culturi vegetale.


Hrana i energia pentru ziua de mine. Culturi modificate
genetic ce ar putea ajunge la maturitate n cteva sptmni
aproape oriunde pe planet, la un cost extrem de redus fa de
cel pltit acum. Fructe i legume cu valori nutriionale mult
deasupra oricrora disponibile acum pe pia. Varieti de
porumb, soia, lucern, floarea-soarelui, cpuni, coacze i
merior. Apoi, am aici soiuri de iarb i de nutre care ar putea
ajuta i la prevenirea eroziunii solului, dar i pentru puni sau
pentru hrana animalelor slbatice. i toate astea pot s creasc
repede i uor la scar industrial pe aproape orice tip de sol,
solicitnd o cantitate redus de irigaii. Anumite varieti de
porumb, soia i alune de pmnt pot fi cultivate n acelai fel i
pot fi la fel de repede i de ieftin procesate pe scar larg n
carburani cu pre mic, care prin ardere n-ar produce gaze ce
nclzesc atmosfera. Lucrm de asemenea i la crearea a ceea
ce numim etanol de celuloz; ncercm s gsim procesul prin
care s transformm resturile agricole, adic pnuile, paiele i
chiar lemnul, n combustibili.
Pn n acel moment atenia lui Foxx fusese toat ndreptat
spre preedinte, dar odat ajuns n acel punct al prezentrii se
ntoarse spre Marten.
M-ai acuzat n Malta c a face experimente pe fiine
omeneti. Ai avut dreptate, am fcut astfel de experiene. Dar
numai pe bolnavi n stadiul terminal i numai cu acordul lor, n
ncercarea de a le salva vieile i, la urma urmei, pe aceea a
cetenilor notri. ns acele programe sunt demult de domeniul
trecutului. Sunt complet dezafectate, iar documentaia
elaborat a fost distrus. Muli dintre cei care au participat la ele
sunt mori acum. n cei aproape douzeci de ani care au trecut
m-am confruntat mereu cu acuzaii i cu interdicii peste
interdicii, toate sforrii ale unor persoane care fie n-au neles
ce fceam, fie aveau o agend politic numai de ei cunoscut.
n tot acest timp am lucrat singur, fie aici, fie n Malta. Mi-am
gsit vocaia nu n rzboi, ci n viitoarea bun-stare a ntregii
planete i a creaturilor care o locuiesc.
Singur? ntreb Marten de parc s-ar fi referit la munca de
cercetare a lui Foxx, dar de fapt vrnd s observe reacia
doctorului.
Voia s afle dac ntr-adevr pe-acolo se aflau i ali indivizi

pe care nu-i vzuser nc, dar care stteau ascuni, ateptnd


doar un semn de la Foxx.
ns Foxx i ddu imediat seama unde btea Marten.
ntrebai dac am oameni de gard care s m protejeze?
Cred c se referea la ali cercettori, interveni repede
preedintele ntrind poziia lui Marten.
Desigur, replic politicos Foxx. Vin din cnd n cnd s-mi
cear sfatul. Muli lucreaz cu jumtate de norm, dar toi sunt
voluntari. Comunicm aproape exclusiv prin Internet.
Foxx arunc o privire prudent spre Marten, apoi se uit iar
spre preedinte.
Ct despre nsi munca mea Dac nc v mai ndoii de
mine, suntei binevenii s vedei i celelalte experimente,
destul de multe, pe care le desfor aici, aflate n diverse stadii
de dezvoltare. Exist nsemnri, jurnale, fie tiinifice despre
toate. i suntei liberi s le examinai pe toate. Dar trebuie s v
cer s nu dai publicitii nimic din ceea ce vei vedea. Nimic din
ce este aici nu poate fi fcut cunoscut pn cnd procesele nu
ajung la capt. Atunci abia se ntocmete documentaia legal i
sunt asigurate patentele. Iar cnd se vor obine acestea, dreptul
de a le folosi va fi cedat Naiunilor Unite. Profiturile, cum v i
putei imagina, vor fi ameitoare.
S-ar prea, doctore, c ai devenit chiar binevoitor, spuse
preedintele Harris. Da, a vrea s vd mai multe.
Experimentele, nsemnrile dumneavoastr, jurnalele. Tot.
Desigur.

92
2:00 P.M.
Foxx i conduse ctre o alt u, de data asta una din oel
polizat. Ajungnd la ea, se opri, scoase o cartel de securitate
din buzunarul hainei i o trecu prin fanta unui dispozitiv
electronic fixat pe perete. Imediat ua se ddu n lturi lsnd
s se vad un tunel spat n gresie, lung i erpuit, cu un tavan
jos ce prea c taie prin miezul muntelui. Era luminat de becuri

dispuse cam la fiecare apte metri, atrnate de un cablu la


vedere agat din loc n loc de tavan.
Acesta e doar unul dintr-o adevrat reea de tuneluri
spate de mineri n urm cu aproape un secol. Multe din ele
sunt demult abandonate i doar puini oameni tiu de existena
lor. Noi suntem chiar norocoi s-l putem folosi pe acesta.
Zicnd acestea, Foxx se aplec i-o lu nainte pe un pode de
scnduri negeluite, nlat deasupra fundului noroios al tunelului
i prins de pereii zgrunuroi din care ici i colo se prelingeau
firicele de ap din pnza freatic.
Cndva, aproape toat zona asta era sub ceea ce numim
noi acum marea Mediteran. Atunci un fluviu curgea prin prile
mai nalte nspre golf, formnd aceste grote subterane. Acum,
dup att de multe secole, aceste grote sunt mult deasupra
nivelului mrii. Sunt uscate, aerul lor e proaspt, iar
temperatura lor e remarcabil de constant n timp. Toate aceste
elemente combinate cu mrimea acestor goluri subterane i cu
relativa lor izolare au creat mpreun condiiile aproape perfecte
pentru cercetrile mele.
Dac Marten fusese ngrijorat nainte, acum preocuparea sa
se dublase. Locul unde se aflau era ascuns i departe de toi i
de toate, iar ei intrau acolo condui de un criminal extrem de
periculos i de crud, nemaipunnd la socoteal faptul c oricum
nu s-ar fi descurcat n labirintul de crrui de-afar, dac ar mai
fi ieit. Fie c Foxx era singur cu ei, fie c-l mai atepta altcineva
pe undeva, Marten era convins c el i preedintele erau atrai
ntr-o curs i c era mai mult dect nesbuit s mai fac chiar
i un singur pas n plus. nc o dat i arunc preedintelui o
privire alarmat.
Harris l ignor ca i nainte, concentrndu-i n schimb atenia
la caracteristicile i construcia tunelului: pereii i tavanul jos,
tiate grosolan i neregulat cu perforatoarele, vatra de lut.
Fie c-i plcea sau nu preedintelui, Marten simea c era
datoria lui s-i atrag atenia asupra riscurilor i nc repede.
Domnule preedinte, spuse ferm, cred c-am mers destul
de
Am ajuns, domnilor.
Foxx urmase un alt cot al tunelului i deodat se pomenir n
faa altei pori din oel polizat. i iari Foxx pas cartela de
securitate printr-un decodor electronic din peretele alturat. Ca

i mai nainte, ua glis n lturi ca s dezvluie privirilor lor o


cavern de dou ori mai mare dect cea n care se aflaser cu
puine momente n urm.
Foxx intr cel dinti. Marten l apuc de bra pe preedinte i-l
trase napoi.
E-n regul, vere, spuse ncet preedintele i-l urm pe Foxx.
Marten blestem n barb i intr i el. O jumtate de secund
mai trziu ua se nchise dup ei. Aveau n faa ochilor o vast
suprafa de vreo treizeci i cinci de metri pe douzeci, ocupat
de mese cu vitrine de sticl. La captul cel mai ndeprtat al
acelei sli erau vreo cteva cuti de oel, mari i mici.
Da, i ntiin Foxx, am fcut nite experimente i pe
animale. Acum ns nu e niciunul aici.
Administraia mnstirii tie despre aceste sli? ntreb
Marten.
Aa cum am spus i nainte, Ordinul mi-a satisfcut cu
generozitate cerinele, rspunse Foxx zmbind.
Marten observ c preedintele ia aminte la ceea ce era
mprejurul su, aa cum fcuse i n galerie: pereii cioplii
grosolan n calcar, tavanul, duumeaua. Brusc i ndrept
atenia nspre un banc de oel inox cu nite picioare grele de
lemn care se nlau deasupra lui ntr-un capt i cu un tambur
acionat mecanic mare la cellalt, ntre ele, o a doua pies de
oel inox era instalat deasupra unei ine duble ce se ntindea
dintr-o parte ntr-alta a suprafeei mesei.
Ce este asta, doctore?
O linie de producie.
Arat de parc-ar fi un aparat medieval de tortur.
Aparat de tortur? Ei, poate pentru plante, rspunse Foxx
zmbind n felul lui relaxat i curtenitor. Seminele se-mprtie
pe aceast suprafa de oel inox, apoi sunt acoperite cu o folie
special din plastic. Tamburul se ncinge i e purtat nainte i
napoi deasupra suprafeei astfel acoperite, pregtind seminele
pentru plantarea lor imediat ntr-un sol preparat special ca cel
pe care l-ai vzut n rsadniele din cealalt ncpere. ntr-un fel
se poate spune c e un incubator. Ca toate celelalte lucruri deaici este eficient, inovator i inofensiv.
Harris se uit scurt la Marten, apoi i ndrept atenia spre
Foxx.
De fapt, a fi preferat s fie o mas pentru tortur. Ceva de

care-ar putea fi imobilizat un om ca s poat fi fcut s-i


mrturiseasc mieliile i pcatele.
Nu sunt sigur c neleg ce vrei s spunei, spuse Foxx.
ntr-o clipit, Marten nelese de ce anume i ignorase
preedintele avertismentele pn atunci i de ce privise cu luare
aminte att tunelul, ct i sala n care se aflau. Cuta s vad
dac sunt camere, microfoane sau alte dispozitive de
supraveghere. Dintre toi oamenii de pe lume, el chiar ar fi
trebuit s tie dup ce s se uite. Cei din Serviciul Secret mai
mult ca sigur c-i artaser aproape toate dotrile lor, iar
aceasta era o cunoatere important care, n combinaie cu deja
dobnditele cunotine n domeniul construciilor, cu curajul i
cu tria sa de caracter, fusese motivul principal pentru care
reuise s scape din hotelul din Madrid. Marten i fcuse griji c
erau singuri i mult prea izolai i c Foxx le ntinsese o capcan.
Preedintele Harris vzuse tocmai contrariul. Nu ei, ci doctorul
era singur i izolat. Ct timp nu erau siguri dac nu erau urmrii
n vreun fel, preedintele jucase tare, asumndu-i aceleai
riscuri ca atunci cnd venise s se ntlneasc cu Foxx.
Am vrea s ne vorbii, s ne spunei tot, doctore, spuse
calm Harris. S ne dai detalii despre planurile voastre n
privina statelor musulmane.
Poftim!? se prefcu Foxx a nu nelege.
Planurile pe care dumneavoastr i bunii mei prieteni de la
Washington le-ai conceput pentru a devasta Orientul Mijlociu.
M dezamgii, domnule preedinte, rspunse Foxx
zmbind iari. Aa cum v-am artat adineauri, n ultimii
douzeci de ani cercetarea mea n-a vizat altceva dect
prosperitatea i sntatea i a fost generat de bunvoina fa
de locuitorii acestei planete.
Preedintele i tie brusc vorba, mnios.
N-o s scpai doar cu atta, doctore.
Ce i-ai injectat lui Caroline Parsons? interveni pe
neateptate i Marten.
M-ai mai ntrebat ceva asemntor i nainte. N-am idee
cine suntei sau ce
Centrul de Recuperare din Silver Springs, Maryland.
Doctoria Lorraine Stephenson v-a asistat.
N-am auzit niciodat despre acel loc. i, aa cum v-am spus
i n Malta, nici de doctoria Stephenson.

Ridicai mna stng, se rsti Marten.


Poftim?
Ridicai mna stng cu degetul mare scos n afar. Vreau
ca preedintele s vad tatuajul acela. Semnul stelei Aldebaran.
Deodat Foxx pru c se zbrlete, iar Marten vzu c
doctorul clocotea de mnie, ntocmai ca la Caf Tripoli.
Gata, mi-a ajuns, domnilor. V-am artat destule. Am s v
conduc spre ieire.
Se ntoarse cu spatele la ei i o apuc spre poart, ntre timp
scond un mic aparat electronic din buzunarul hainei. ncepu s
vorbeasc n el.

93
2:13 P.M.
ntr-o clipit Marten ajunse n spatele lui Foxx i-l apuc
stranic petrecndu-i antebraul peste gtlej, tindu-i respiraia.
Foxx ip surprins i se zbtu cu slbticie, ncercnd s se
elibereze. Gadgetul pe care-l scosese din buzunar, orice-o fi fost,
i czu din mn. Marten strnse ns i mai tare cletele n care
l prinsese pe doctor, al crui piept se umfla greu i sacadat n
cutarea aerului. Brusc, Marten schimb locul asupra cruia i
exercita strnsoarea i aps pe ambele carotide, tind fluxul de
snge spre creierul lui Foxx. Doctorul se scutur i ncerca s-l
loveasc. Fr succes. O secund, dou, trei apoi Foxx czu
moale n braele lui Marten.
Nicholas se uit la preedinte, zorindu-l.
Repede.
Harris i scoase cureaua din pantaloni, pi pe lng Marten
i-i trase lui Foxx braele mult napoi. Apoi, ca i cum ar fi fost n
California tinereii sale, mpiedicnd un boulean, i ncruci lui
Foxx ncheieturile i petrecu cureaua peste ele. Cteva clipe mai
trziu, Marten i preedintele l aburcar pe doctor pe tblia de
oel inox, trecnd braele legate pe deasupra unuia din
picioarele mesei rsturnate.

2:16 P.M.
Horcind, tuind, gfind n timp ce plmnii i se umpleau de
aer, Foxx i recpt cunotina dup vreo treizeci de secunde.
Mai trecu un minut i ncepu s i se limpezeasc i ceaa de
pe creier. Se uit la feele verilor Jack i Harold. Apoi ochii i se
ntoarser spre Marten, cu o privire deja ascuit.
Priza asta este tipic pentru un poliist, spuse Foxx rguit.
Ai fost poliist cndva, poate c mai eti nc.
Preedintele privi cu coada ochiului spre Marten, ns acesta
nu reacion n niciun fel. Harris se uit iari spre Foxx.
Vreau s tiu ce planuri avei cu statele musulmane.
Un lung moment, faa lui Foxx rmsese imobil, apoi
ncetior ncepu s zmbeasc. Un rnjet larg, nfricotor,
arogant i chiar provocator. Era expresia unui nebun contient,
unul perfect capabil s execute planul unui mcel i s se
bucure pe deplin de el.
Numai bunvoin, domnilor.
Mai ncercm o dat. Vreau s tiu ce-ai pus la cale, tu i
prietenii ti din Washington, n privina statelor musulmane, a
Orientului Mijlociu.
Ochii lui Foxx se mutau repede de la unul la cellalt din
interlocutorii si.
Ultima ans, doctore, spuse preedintele.
Doctorul se uit la preedinte.
Se pare c domnul Marten v-a bgat n cap nite idei destul
de curioase.
Preedintele inspir adnc, apoi se uit la Marten.
Cred c trebuie s acionm, vere.
Scoase o sticl de-o jumtate de litru de ap mineral Vichy
Catalan pe care-o cumprase de la restaurantul Abat Cisneros. Io nmn lui Marten.
Marten lu sticla i-i ainti privirea asupra lui Foxx.
Ap carbogazoas. Con gas, cum se zice prin zon. Cam
primitiv probabil pentru cineva ca dumneavoastr, doctore. Un
btrn poliist de frontier m-a nvat. El o folosea ca s-i fac
s vorbeasc pe traficanii de droguri i pe cei care transportau
ilegal persoane n Statele Unite. De obicei scotea totul de la ei.
Ochii lui Foxx se ndreptar spre sticl. Dac tia ce urma s
se ntmple, nu lsa s se vad nimic pe faa lui.

Pentru ultima oar, doctor Foxx, spuse rar preedintele


nevrnd s existe nenelegeri. Ce-ai pus la cale n privina
statelor islamice?
Pace pe pmnt, zmbi iari Foxx. Numai bunvoin
pentru ntreaga omenire.
Marten se uit la Harris.
Avei un ervet?
Da, de la restaurant.
Animalele din staul, despre care-am discutat, culcate la
pmnt s le poat injecta veterinarul Nu le place! i nici
doctorului n-are s-i plac. ervetul acela, ndesai-i-l n gur,
apoi apucai-l de cap i inei-l bine.
Urmarea veni rapid i fr menajamente. Preedintele Harris
scoase un ervet alb de pnz din buzunar i-l duse ctre gura
ntredeschis a lui Foxx, care strnse repede buzele i ntoarse
capul. Ezitarea lui Marten nu dur dect o jumtate de secund,
apoi strnse pumnul i-l repezi cu fora unui ciocan n stomacul
doctorului. Foxx url, iar preedintele i vr ervetul n gaura
larg cscat a gurii.
n acelai moment, Marten rsuci dopul sticlei de Vichy
Catalan, i puse policarul pe gura sticlei i o scutur repede.
Bulele dinuntru se loveau violent unele de altele, mrind
presiunea n sticl, transformnd-o ntr-o grenad de mn. Foxx
ncerc iar s se fereasc ntr-o parte, ns preedintele l
prinsese i-l inea bine, ca ntr-o menghin. Marten scutur
iari sticla, o bg sub nara dreapt a lui Foxx i-i trase
degetul de pe gura ei.
Aerul i apa comprimate ieir exploziv din sticl nind
drept n nasul lui Foxx. Doctorul horci durerea resimit n
sinusuri, n partea inferioar a frunii, era copleitoare. Ddea
din mini i se zbtea violent, ncercnd s se dea napoi i s
scuipe ervetul din gur.
Cu ct se zbtea mai tare doctorul, cu att mai aplicat i
urma Nicholas procedura. Scutura sticla, iar i iar, injectnd apa
carbogazoas cnd ntr-o nar, cnd n cealalt. Foxx era ns
rezistent, aa cum bnuise preedintele i aa cum observase
Marten n restaurant. Cu o smucitur ndrt, reui s-i
elibereze un genunchi i i-l trsni preedintelui drept n fa.
Harris url gata s cad pe spate, ns se reechilibr, rezistnd
smuciturilor cnd ntr-o parte, cnd n alta ale doctorului, care

ncerca ntr-una s se debaraseze de ervet s poat respira i


s scape de brutalitile lui Marten.
Ajunge, zise Harris.
Marten ns nu-l lu n seam i continu. Punea degetul mare
pe gura sticlei. Scutura, punea sticla sub nasul lui Foxx. Lua
degetul i canonada de ap gazoas rencepea.
Am zis ajunge. Vreau nite rspunsuri, nu un om mort.
Sub pleoape, ochii lui Foxx se ddur brusc peste cap, iar
zbuciumul ncet brusc.
Oprete-te! Stai!
Harris i ddu drumul lui Foxx i, apucndu-l pe Marten, l
trase de pe doctor.
Ajunge, la dracu! Ajunge!
Marten czu pe spate privindu-l cu ochii ct cepele, asemenea
unui boxer ce lupta pentru titlu, nghesuit deodat ntr-un col,
cu pieptul umflndu-se sacadat, privindu-i victima btut,
bumbcit, confuz, ntrebndu-se de ce oare se oprise lupta.
Harris se bg n faa sa, mpiedicndu-l pe Marten s-l mai
vad pe Foxx. Preedintele se uita drept n ochii lui.
Te lai copleit de ceea ce i-a fcut el lui Caroline. Nu te
acuz, ns chiar n acest moment, nu ne putem permite, nici eu,
nici tu, s lsm sentimentele s ne copleeasc.
Marten nu reacion. Preedintele era foarte aproape de el,
mai s li se ating nasurile.
l omori. nelegi? l omori. Poate c l-ai omort deja.
ncetul cu ncetul, Marten i recpt stpnirea de sine.
mi cer scuze, spuse el n cele din urm. mi pare ru.
Preedintele rmase pe loc nc o clip, apoi se ntoarse spre
Foxx, care zcea cu capul czut ntr-o parte i cu ochii nchii.
Din nas i curgeau pe mas mucoziti amestecate cu ap
mineral. Pufnea cznindu-se s respire i s-i elibereze cile
respiratorii de lichidele ce-i mai rmseser n nas. Harris se
aplec repede peste el i-i scoase ervetul din gur. Gestul lui fu
urmat de zgomotul unei inspiraii gfie, cci Foxx se zbtea si umple plmnii de aer.
Doctore, m auzi? ntreb preedintele.
Foxx nu rspunse.
Doctore Foxx, m auzi?
Un lung moment nu se ntmpl nimic. Apoi urm o
aproximativ nclinare a capului din partea lui Foxx. Preedintele

i ridic uor capul, iar ochii lui Foxx se deschiser cu greu,


holbndu-se la Harris.
M recunoti?
Foxx ddu din cap aproape imperceptibil.
Poi respira?
ntrebarea fu urmat de aceeai cltinare a capului. Ceva mai
energic de aceast dat. Respiraia lui era i ea ceva mai bun.
Vreau s tiu ce planuri avei pentru Orientul Mijlociu. Cnd
urmeaz s aib loc, i mai precis unde, i cine altcineva mai
este implicat. Dac refuzi s-mi rspunzi, vom relua chestia
asta.
Foxx rmase nemicat i tcut, uitndu-se la Marten. i
ntoarse privirea spre Harris i buzele i se micar.
Bine, opti el, v spun.
Preedintele i Marten se uitar unul la cellalt extrem de
nerbdtori i uurai. n sfrit, dup toate cele prin care
trecuser, aveau s primeasc un rspuns.
Spune-mi absolut tot, fiecare detaliu, i ceru preedintele.
Ce punei la cale n privina Orientului Mijlociu?
Moartea, spuse Foxx fr s trdeze nici cea mai vag
emoie.
Apoi, dup ce-i arunc o privire tioas lui Marten, i nclet
strns flcile, de parc ar fi mucat ceva cu dinii.
Pune mna pe el! strig Marten, srind spre Foxx.
Deschide-i gura!
Marten l mbrnci pe preedintele Harris, rmas intuit locului
de uimire, apoi l prinse pe Foxx de flci i ncerc s i le
descleteze cu fora. Prea trziu. Orice ar fi fost acionase
extrem de repede. Merriman Foxx era deja mort.

94
2:25 P.M.
Hap Daniels depi vijelios un autocar turistic n Audiul maro
nchiriat i acceler pe urcarea cu pant accentuat ce ducea
ctre mnstirea benedictin de la Montserrat. Cnd avea s

ajung acolo trebuia s caute acul n carul cu fn, strduindu-se


s rzbat prin mulimea de turiti i s-l gseasc pe
preedinte n noua sa nfiare chel, fr me sau pe
Nicholas Marten, pe care-l vzuse o singur dat nainte i
numai pentru cteva scurte momente.
n acelai timp, trebuia s ncerce s-o gseasc pe tnra i
atrgtoarea fotograf franuzoaic Demi Picard, care, aa cum
i spusese recepionerul de la Regente Majestic, avea prul scurt
i purta un blazer albastru nchis i pantaloni kaki, iar n plus era
probabil s fie n compania unui brbat de vreo cinzeci de ani,
afro-american, i a unei femei albe mai n vrst. Toate astea se
adugau la faptul c se baza pe o mulime de informaii pe care
le considera corecte, ns nu putea ti cu certitudine dac erau
aa. n plus, se ndrepta spre un loc unde nu mai fusese
niciodat. Pe Hap Daniels nu-l mai ineau pe drum dect
adrenalina, cafeaua i vreo douzeci de minute de somn.
Mai depi un autocar turistic, apoi mai multe maini, apoi lu
scrnind o curb n ac de pr, timp n care trase cu ochiul n
sus, spre stncile de deasupra lui, zrind pentru scurt moment
mnstirea i versantul muntelui pe care era construit. Cte
curbe mai fcea acest drum sau ct timp mai avea pn s
ajung acolo, Hap nu tia.
Reuise s ajung unde era datorit povetii pe care i-o
turnase asistentului su, Bill Strait. Directorul adjunct al
Serviciului Secret, Ted Langway, care se afla nc la Madrid i
opera de la ambasada american de-acolo, mi-a suflat n ceaf
toat dimineaa cerndu-mi o informare detaliat. [Era
adevrat.] Tocmai m-a sunat iari [asta nu mai era adevrat],
aa c, la dracu, n-am de ales dect s vorbesc cu el. M duc la
hotel, o s termin cu el, apoi o s fac un du i o s trag un pui
de somn, vreo cteva ore oricum. Sun-m pe mobil dac e
nevoie de mine.
Astea fiind zise, l puse pe Strait la comanda operaiunilor i
se asigur de coordonarea micrilor echipei Serviciului Secret
cu cea a vicepreedintelui n vederea sosirii acestuia la
Barcelona, la ora 13:00. Apoi se duse la hotelul Colon, unde
Serviciul Secret rezervase vreo cteva camere. Odat ajuns n
camera lui, fcu repede un du, se schimb, i lu arma i iei
pe o u secundar din hotel. Cincisprezece minute mai trziu
era la volanul Audiului maro nchiriat, conducnd rapid ctre una

din arterele rutiere ce ducea la mnstirea Montserrat.


Trecuser deja apte minute peste ora 13 a amiezii. Adic apte
minute de cnd vicepreedintele Statelor Unite, Hamilton
Rogers, aterizase pe aeroportul din Barcelona.
2:28 P.M.
O capsul l-a ajutat s se sinucid. O capsul cu otrav
ncastrat n ultimul molar de sus din dreapta.
Marten se ntoarse cu spatele la cadavrul lui Foxx, privindu-l
pe preedinte.
N-a trebuit dect s mute zdravn din ea ca s-o sparg.
Ceea ce a i fcut. M gndeam mai devreme c s-ar putea s
fac aa ceva, ns nicidecum nu credeam c s-ar putea s aib
capsula asta ca implant permanent.
Dac ne-am ndoit vreodat de fanatismul acestor oameni,
acum nu cred c a mai rmas vreun dubiu, spuse nnegurat
preedintele. Cam aa trebuie c-au stat lucrurile de partea
nazist n cel de-al Doilea Rzboi Mondial. Hitler, Goebbels,
Himmler i toi ceilali, continundu-i nendurtori cruciada lor
genocidar, n timp ce Mengele i fcea oribilele experimente n
lagrele de exterminare. Cine tie ce s-ar fi putut ntmpla dac
ar fi nceput s le aplice pe scar larg?
Diferena e c Mengele sta al nostru e mort.
Dar planurile lui nu sunt. i nici ale lor, izbucni Harris. i, la
naiba, nici n-am aflat absolut nimic despre planurile astea.
Deodat preedintele rmase privind n gol, tcut, nemicat,
parc desprins de mprejurri. Era limpede c se gndea la ce
urmau s fac de-aici nainte.
Marten l privea: fusese prea dur cu Foxx i o tia.
Preedintele avusese dreptate. l copleiser propriile
sentimente. Cele fa de Caroline i fa de tot ceea ce nsemna
ea pentru el de att de mult timp. i fiecare minut din tot acest
timp i sporise furia strnit de moartea ei. Pe de alt parte, era
limpede c sud-africanul era de mult pregtit s-i ia viaa dac
ar fi fost necesar. Era un profesionist al suferinei umane i
probabil c era ct se poate de contient de limitele sale fizice,
de ct de mult putea suporta fr s cedeze. Aici era i motivul
i raiunea acelui implant: nu frica de moarte, ci teama de a nu
divulga informaii care ar fi dunat cauzei. Astfel, remarca

preedintelui referitoare la dedicaia acestor oameni era cu att


mai terifiant. Aici nu era vorba de o mn de zeloi, ci de
membri unei micri bine organizate, finanate consistent i
extrem de periculoas.
Domnule preedinte, spuse Marten nerbdtor. Cred c
putem spune cu certitudine c doctorul Foxx a confirmat
prietenilor de la Washington, cndva n acest timp, prezena
dumneavoastr aici.
Marten fcu civa pai i ridic gadgetul ce aducea cu un
BlackBerry pe care doctorul l scosese din buzunarul hainei i pe
care-l scpase cnd fusese prins n strnsoare de Nicholas.
Sunt gata s pariez c voia s ia legtura cu ei cnd am
pus mna pe el. Dac nu primesc curnd veti de la el, vor fi
imediat aici. Exact ce-am mai spus i nainte. Trebuie s-l sunm
pe Miguel i s-o tergem naibii de-aici. S ne ntoarcem n
zonele deschise publicului i s ne pitim undeva pn apare
Miguel.
Nu cred c ei ar fi n stare s lase ntreaga operaiune
numai n sarcina unui singur om, spuse cu calm preedintele, de
parc Marten n-ar fi spus nimic despre plecarea lor grabnic deacolo. Avnd n vedere dimensiunea planurilor. Cred c nici Foxx
n-ar fi permis una ca asta.
Imediat se rsuci i, trecnd pe lng mesele cu vitrine, se
ndrept spre cutile aflate n captul cel mai ndeprtat al slii.
Dac locul acesta i-a folosit ca centru de comand, atunci
avem toate ansele s gsim documente sau nregistrri aici,
depozitate undeva. Probabil c toate datele sunt stocate n
computere undeva. Dac le gsim, atunci putem totui afla un
rspuns.
La naiba, vere, spuse Marten nfuriindu-se. O iei de la
capt. Fie c vrei s nelegi, fie c nu, salvatorii ti vin
ncoace. Iar cnd vor ajunge aici, ntr-un fel sau altul, te vor
ucide.
Domnule Marten vere ncepu preedintele calm, perfect
stpn pe sine. Apreciez ceea ce vrei s faci i ce-ai fcut deja.
nelege c s-ar putea s fie ceva aici de o importan capital i
c nu pot risca s nu pun mna pe acel ceva. Dac vrei s pleci,
neleg. E-n regul.
Dac vreau eu s plec? se rsti Marten clocotind de nervi,
ncerc s apr viaa preedintelui Statelor Unite. Iar preedintele

suntei dumneavoastr, dac cumva ai uitat.


Pricepe un lucru, vere. Acest preedinte n-are nici cea mai
mic intenie s plece pn cnd nu face orice e necesar ca s
gseasc un rspuns referitor la planurile acestor oameni.
Marten se holba la preedinte. Da, s-ar putea s gseasc
ceva referitor la planurile lui Foxx, undeva n acele caverne, ns
mult mai probabil era c n-aveau s gseasc nimic. Doar s
gseasc de unde s nceap, numai att le-ar fi putut lua ore,
dac nu zile ntregi. Iar ei trebuiau s-i numere minutele. Pe de
alt parte, tia foarte bine c trebuia cel puin s ncerce. Inspir
adnc.
Orice dosare ar putea avea Foxx aici, spuse Marten
resemnat, nu le-ar fi lsat aiurea, la vedere n biroul su de
primire.
Adevrat, spuse preedintele zmbind ca pentru sine se
simea extrem de uurat c Marten revenise de partea lui. Iar n
primul laborator i-n acesta nu sunt dect instalaii pentru
experimente i bancuri de lucru.
Aadar trebuie s fie pe-aici ncperi pe care nu le-am
vzut.
Marten puse gadgetul lui Foxx n buzunarul su, apoi merse la
cadavru, l ntoarse cu faa n sus i-i scoase din buzunarul
hainei cardul de securitate pe care doctorul l folosise s intre n
slile acelea. l ridic s-l poat vedea i preedintele.
M-ndoiesc c-a avut timp s blocheze porile.

95
ACEEAI OR. 2:35 P.M.
Hap Daniels ncetini Audiul n parcarea mnstirii, una plin
de automobile i autocare. n fa, nlndu-se drept n sus,
vedea edificiile de piatr ce alctuiau un adevrat ora n mic.
Continu s ruleze ncet, atent la primul obiectiv pe care-l avea
de ndeplinit: s gseasc un loc de parcare pentru main.
n alte circumstane, s-ar fi dus direct la oamenii din forele de
ordine, s-ar fi prezentat i le-ar fi cerut ajutorul. S gseasc un

loc de parcare ar fi fost ultima lui grij. Acum ns nu era. Nu


putea spune nimnui nici cine era i nici de ce se afla acolo. n
acelai timp, locul de parcare pe care voia s-l gseasc trebuia
s fie n aa fel amplasat nct s nu existe posibilitatea de a fi
blocat i s poat ajunge la el imediat, dac trebuia cumva s-l
aduc pe preedinte acolo n mare grab. Astfel c tot ce-i
rmnea de fcut era s se nvrt ncoace i-ncolo ca orice
muritor de rnd, pn cnd gsea un loc liber sau vreo main
care-i prsea locul.
Se ntoarse iar napoi pe aceeai alee pe care tocmai trecuse,
cnd i sun mobilul. l deschise imediat i rspunse.
Daniels.
Hap, sunt Bill, auzi vocea adjunctului su, Strait, prind n
casca minuscul.
Care-i treaba?
L-am localizat pe Prfuitor.
Ce? fcu Daniels i inima i sri din piept.
A fost vzut la o mnstire, Montserrat i zice, n munii din
afara Barcelonei. Dou echipe de recuperare ale CIA sunt n
elicoptere, n drum spre mnstire. Aterizeaz acolo la 15:15.
Bill, l ntrerupse Hap. De unde ai informaia asta? De unde
provine?
De la Madrid, de la eful de cancelarie.
Cum dracu a aflat?
Nu tiu.
Cine a trimis echipele CIA?
Vrei un rspuns precis?
Da.
Nu tiu sigur. Doar c ni s-a transmis de la ambasada din
Madrid.
Informaii despre starea Prfuitorului?
Niciuna.
Tocmai atunci Daniels vzu o Toyota verde ieind cu spatele
dintr-un loc de parcare la civa metri n fa. Atinse acceleraia
i Audiul sri nainte. Apoi frn brusc, blocnd aleea din spatele
su, i atept ca Toyota s ias din parcare.
Hap, avem i noi propriul elicopter gata de plecare. Avem
nevoie de tine aici. Decolm spre Montserrat la 15:20.
Recepionat, Bill, mulam.
Hap nchise.

CIA!? exclam cu glas tare.


Numai dou echipe? Oare ce fel de CIA erau? Ageni obinuii
sau membrii vreunei divizii speciale aflate la dispoziia
secretarului aprrii i-a celorlali? Ce ntindere i ce ramificaii
avea oare povestea asta? i unde anume se potrivea Bill Strait?
De parea cui era? i cum avea s-i explice lui Bill c n-avea cum
s ajung la elicopterul pregtit s zboare spre Montserrat?
Pentru c deja era la Montserrat!
Toyota eliber n sfrit spaiul de parcare i plec. Daniels
aps pe accelerator i ncepu s coteasc spre locul de
parcare. n acelai timp, o motociclet cu ata i tie calea i
ocup locul. Hap plesni frna.
Hei, strig Hap, dup ce cobor parbrizul, la-i locul meu.
Primul venit, primul servit, i zise cu fn motociclistul
cobornd din a.
Eu am fost primul aici!
Motociclistul nu-l lu n seam i-i scoase degrab casca pe
care o ncuie n portbagajul motocicletei.
Ia-i naibii rabla de-acolo! spuse Hap deschiznd nervos
portiera i cobornd din main.
Motociclistul o uchi i n cteva clipe se pierdu n mulimea
ce se ndrepta spre piaa din faa bisericii. Hap privi lung n urma
lui. i pierduse complet rbdarea i era gata-gata s-i piard
minile.
Pun io mna pe tine, nemernicule, bombni el n barb,
ntr-o zi te gsesc io i te aranjez cum trebuie.

96
2:50 P.M.
Numai crmpeie de imagini i culori, de parc-ar fi trecut
plutind printr-un vis: asta-i tot ce-i amintea Demi.
Avem treburi de fcut, spuse reverendul la nici cteva
secunde dup ce Nicholas Marten prsi separeul de la
restaurantul Abat Cisneros ca s-l caute pe preedinte.
Ct ai zice pete, Demi i culese camerele foto, geanta cu

echipament i-i urm pe Beck i pe Luciana pe u. Apoi, la


puine momente, traversau piaa din faa bisericii i mergeau
spre linia funicularului ce urca sus pe munte, deasupra
mnstirii, spre sihstria veche a Sfntului Ioan.
n clipa n care au urcat n cabina verde a funicularului Demi
ncepu s simt un fel de euforie, cum nu mai trise vreodat.
Aproape n acelai moment mintea i se umplu ncet de culori, iar
realitatea
nconjurtoare

reverendul
Beck,
Luciana,
mnstirea, funicularul i chiar mulimea de turiti dinuntrul
cabinei ncepu s pleasc. Probabil i puseser ceva n cafea
un gnd pasager ce se dizolv ntr-o cea mngietoare,
aproape psihedelic de purpur translucid, apoi turcoaz i apoi
siena. Dup care urm un vrtej lent i fragil de albastru de
Prusia stropit cu pete galbene.
i toate astea erau nsoite de amintirea vag c trecuser pe
lng ruinele unei biserici strvechi i c zrise un SUV argintiu,
mic, parcat la marginea unui drum ngust de munte. Un ofer
tnr i chipe prea s fie prin apropiere atunci cnd
reverendul o ajut s se instaleze pe bancheta din spate. Apoi
simi SUV-ul micndu-se i chiar accelernd pe drumul
denivelat. Parc Beck era lng ea, pe banchet, iar Luciana
prea c ocupase locul din fa, de lng oferul cel tnr.
Nu mult dup aceea au traversat un platou lung i stncos, iar
apoi SUV-ul o lu de-a dreptul printr-un pria iute de munte,
dup care ncepu s urce printr-o zon mpdurit de conifere. A
urmat apoi coborrea rapid ntr-o vlcea unde rsrise deja
iarba i unde ncepea s se lase un strat subirel de cea.
Curnd dup aceea au trecut pe sub o arcad nalt de piatr i
au ajuns la ruinele altei biserici antice, aflate la baza unei
formaiuni stncoase nalte. Acolo au oprit, au ieit din main,
iar Beck le-a condus pe cele dou femei n sus pe-o crruie
abrupt i sinuoas.
Cteva secunde mai trziu au trecut pe sub o stnc nalt i
au traversat un pod natural peste o prpastie cscat i de o
parte i de alta, adnc de cteva sute de metri i abrupt.
Captul ndeprtat al podului era cufundat ntr-o umbr adnc,
iar cnd au ajuns acolo Demi vzu intrarea ntr-o peter larg,
unde-i ateptau nite clugri n rase ntunecate cu glugi, ce-o
strjuiau de-o parte i de alta.
La iglesia dentro de la montaa, spuse Beck cnd au intrat.

Biserica din munte.


nuntru, tavanul peterii se ridica la o nlime ameitoare i
era luminat de plpirile a ceea ce preau a fi o mie de lumnri
votive. Acolo, strjuiau i mai muli clugri n aceleai rase cu
glugi. Au trecut ntr-o alt sal. Ca i cea dinti, i aceasta era
strluminat de lumnri. Doar c aici, stalactite i stalagmite
atrnau din tavan sau creteau din vatra peterii n combinaii
spectaculoase.
Erau undeva pe la jumtatea acelei sli cnd Demi vzu
biserica. n starea de euforie n care nc mai era cufundat, lui
Demi i se pru c acesta era tocmai sanctuarul pe care se
atepta s-l vad. Intrnd acolo, Demi vzu o serie de arce de
piatr nlndu-se mult deasupra navei ca s formeze tavanul,
iar sub ea se aflau dou galerii de lemn, cte una de fiecare
parte, construite pe stlpi masivi tot de lemn, ambele
suspendate la vreo patru metri deasupra pietrelor cioplite
manual din care era format pardoseala. Drept n fa, la
captul navei, era un altar bogat ornamentat i aurit.
Demi se ntoarse spre Beck, ca pentru a-l ntreba ceva, cnd
vzu o tnr ntr-o rochie alb pn la genunchi ndreptndu-se
spre ei. Avea nite ochi bruni electrizani i o coam luxuriant
de pr negru c-i cdea pn la talie. Foarte probabil s fi fost
cea mai frumoas fptur pe care-o vzuse Demi vreodat.
Demi, sunt att de ncntat c ai venit, zmbi larg tnra
femeie cnd ajunse lng ei.
Demi se opri pe loc. Cine era oare femeia aceea care prea so cunoasc? Dintr-odat i se pru izbitor de cunoscut. Dar
unde-o cunoscuse? Cum i cnd? Apoi i ddu seama: era
Cristina. Tnra pe care-o ntlnise la Caf Tripoli n Malta.
Trebuie s fii ostenit dup atta drum, spuse cu cldur
Cristina. Te rog, f-mi plcerea s vii s-i art camera unde te
vei putea odihni.
Eu ncepu ezitant Demi.
Du-te cu ea, Demi, i spuse i reverendul zmbindu-i
ncurajator. Voiai s tii despre conventul Aldebaran. Asta e doar
o parte din ce avem s-i artm, iar la noapte ai s mai vezi i
altele. Iar mine, nc i mai multe. Tot ce-ai vrut s tii, vei afla.
Absolut tot.
Demi l scrut pe reverend atent la zmbetul lui, la inuta
lui nc nehotrt. Aproape ntr-o clipit euforia ncepu s se

disipeze, de parc efectul drogului pe care-l ingerase mai


devreme, orice-o fi fost, ncetase brusc. i aminti deodat de
camerele foto i de echipamentul din geant pe care mai
devreme le avusese la ea.
Unde-mi sunt lucrurile? l ntreb pe Beck.
De astea ntrebi? o ntreb Luciana apropiindu-se din
spatele ei.
Venea nsoit de un frate cu gluga tras pe cap care-i aducea
geanta i aparatele foto. nclinndu-se politicos, clugrul i le
nmn.
Mulumesc, spuse Demi, cutremurat nc de amintirea
neplcut a felului n care fcuse tot drumul pn acolo.
Pe-aici, te rog, spuse Cristina i o lu de bra.
Traversar mpreun nava spre o zon pe care Demi n-o
observase pn atunci. Demi se uit n jos din mers, la lespezile
mari ale duumelei de sub picioarele ei. Cele mai multe dintre
ele aveau un luciu frumos cptat n timp, lustruite de picioarele
care le clcaser. n plus, majoritatea aveau inscripionate nume
de familie, credea ea. Lucru curios era c numele nu erau
spaniole, ci italieneti.
Sunt morminte de familie, spuse ncet Cristina. Sub
pardoseala aceasta sunt rmiele pmnteti ale morilor
onorai, nhumai aici de-a lungul veacurilor.
Ale morilor onorai?
Da.
Demi auzi iari avertismentul tatlui ei i-n clipa urmtoare
vzu faa chinuit a savantului octogenar ciung, Giacomo Gela.
O voce dinluntrul ei i optea n momentele acelea c
deschisese o u interzis, c se afla ntr-un loc unde n-ar fi
trebuit nicidecum s se afle. Se ntoarse brusc s priveasc
napoi, ca pentru a cuta o cale de ieire.
Luciana dispruse, astfel c Beck rmsese singur n mijlocul
slii aceleia, urmrind-o cu privirea i vorbind la mobil. Dincolo
de el, la captul navei unde se termina biserica i unde ncepea
petera, patru clugri stteau de paz. i ddu seama c
aceia, ca i cei de-afar, de la acel pod de piatr, ca i alii
probabil, pe care ea nu-i vzuse, erau strjerii acelor locuri i c,
foarte posibil, niciodat, nimeni nu intra i nu ieea fr
permisiunea lor.
Te simi bine, Demi? ntreb amabil Cristina.

Da, rspunse ea. M simt chiar bine. De ce nu m-a simi


bine?

97
2:55 P.M.
Marten i preedintele cscar ochii ngrozii. Niciunul dintre
ei nu era capabil s scoat un cuvnt mcar. Abia de mai puteau
respira. Intraser n cel mai tainic laborator al lui Merriman Foxx.
Ajunseser acolo de parc exact acela fusese planul doctorului
nebun. De-ar mai fi fost n via, ar fi avut probabil ndrzneala
s-i conduc chiar el acolo s le arate. ns faptul c murise nu
prea mai avea importan n acele circumstane. ntr-un fel sau
altul, se prea c pur i simplu a vrut ca ei s vad, ori, mai
precis, s experimenteze ceea ce se prezenta acum ochilor lor.
Drumul nspre acel laborator l gsiser pentru c nu aveau
ncotro s-o mai apuce. Cardul de identificare pe care Marten l
luase din buzunarul hainei lui Foxx le permitea s mearg doar
nainte, nu i s se ntoarc pe drumul pe unde veniser. Puteau
intra ntr-o ncpere, galerie, grot sau sal printr-una din uile
culisante din oel polizat ce ddeau n fiecare dintre acestea,
ns nu mai puteau iei pe aceeai u odat intrai. Sistemul de
securitate nu le permitea acest lucru. Ieirea dintr-o ncpere se
putea face doar printr-o u dintr-acestea, aflat n cel mai
ndeprtat capt. i fiecare astfel de u, una dup alta,
conducea i mai adnc n miezul muntelui i n alt laborator al
doctorului lui Foxx.
Primele trei laboratoare nu erau dect puin peste
dimensiunea medie, bine luminate, toate erau ori grote
naturale, ori spate n piatr de mna omului. i toate erau
legate prin aceleai tuneluri n care picura apa, prevzute cu
podee, ca i cele prin care veniser la nceput. Fiecare laborator
era dotat cu un instrumentar complex necesar experimentelor
biochimice. Pentru un profan, echipamentul acela prea a
consta n aparate destinate altor studii agricole i aplicrii

rezultatelor acestora. Printre acestea se aflau instalaii care


tratau i analizau contaminarea apei cu diferii ageni: virui,
bacterii, sruri, metale sau radioactivitate.
Dup ce-au verificat cu atenie fiecare astfel de sal au mers
mai departe. n niciuna din ele nu gsiser nici mcar un
computer, un fiet sau vreun tip de suport destinat stocrii
informaiilor, primitiv sau nu. Au gsit ns monitoare cu
tastaturi i mouse-uri, ceea ce sugera c toate erau conectate la
o singur unitate central amplasat altundeva.
Dac n-am fost claustrofob pn-acum, cam ncep s devin,
spuse Marten n timp ce prseau ultima din cele trei sli, fiind
imediat silii s nainteze aplecai pe o lungime de aproximativ
apte metri pe sub o lespede uria de piatr.
Nu te gndi la asta, spuse preedintele cnd erau aproape
de captul galeriei.
Harris se ridic n picioare i porni nainte pe o podin nlat
deasupra vetrei mocirloase a tunelului slab luminat, care n acea
zon cobora abrupt, dup care cotea brusc n unghi drept, iar
apoi o lua iar n jos. Dup cum aprecia Marten, fiecare din
aceste sectoare de tunel avea cel puin o sut cinzeci, o sut
aptezeci de metri lungime, iar adunate ddeau cea mai mare
distan ntre dou laboratoare de pn atunci. n sfrit au dat
iar de o u de oel identic cu cele dinainte. Ajungnd lng ea,
Marten trecu cardul prin fanta electromagnetic i intrar ntr-un
antreu strmt ce ddea ntr-o ncpere cufundat n ntuneric.
De data aceea ns, Marten lu o bucat de scndur desprins
din podeaua galeriei i o bg ntre u i cadrul ei,
mpiedicnd-o s se nchid complet n urma lor, lsnd o
deschiztur nu mare, ns era ceva, ct de ct, ceva care lear fi permis s o deschid dac ar fi vrut sau dac trebuia.
nainte nu mai fcuse chestia asta, pentru c oricum dac-ar fi
ales s se ntoarc, n-ar fi ajuns dect n galeria sau laboratorul
anterior, unde uile deja erau nchise. Ar fi fost o retragere ntr-o
fundtur. De data aceea o fcuse dintr-un subit i iritant
sentiment de groaz sentimentul c spaiul n care aveau s
intre nu semna cu nimic din ce vzuser pn atunci. Astfel c
i se pru c de s-ar fi putut mcar ntoarce n tunelul prin care
ajunseser acolo ar fi fost mult mai bine dect s rmn n
ncperea n care intrau acum.

Au traversat o anticamer luminat aproximativ, iar pe la


jumtatea drumului s-au oprit n faa unei cortine translucide din
plastic gros, la mijlocul creia era o deschiztur de sus pn jos
ce permitea trecerea de cealalt parte. Orice-ar fi fost dincolo, n
sala unde erau gata s intre, era cufundat n bezn.
Vezi vreun ntreruptor undeva? ntreb preedintele.
Dac este, eu nu-l vd.
Marten se apropie de cortin i, precaut, bg o mn prin
fant, o lrgi i trecu de cealalt parte. Instantaneu un senzor
de micare se activ i sala fu inundat de lumin.
O, Dumnezeule, oft Marten zguduit de oroarea a ceea ce
vedeau ochii lui.
ir dup ir de corpuri umane sau organe aliniate de o parte i
de alta a dou culoare centrale de lungimea unui teren de fotbal
i ntinse pn n fundul acelei imense caverne spate n calcar.
i toate acele corpuri erau coninute n tancuri mari de sticl
umplute cu un lichid menit s le conserve. Acvariile acelea, n
alte condiii, i-ar fi ndeplinit scopul pentru care fuseser
concepute: s pstreze vii peti tropicali sau homari.
Cei doi au naintat, paralizai de groaz i de nencredere,
tcui, avnd naintea lor, n germene, cea din urm oper a lui
Merriman Foxx. Organele i corpurile pluteau n acel lichid de
parc erau nmormntate n propriile lor vise. Brbai, femei,
copii de toate vrstele i rasele existente. Pe fiecare acvariu era
lipit un carton pe care erau scrise de mn, dup toate
aparenele, numrul specimenului, urmat de data la care fusese
adus i cea la care avea s fie scos de-acolo. Numerele
specimenelor anterioare i datele aferente, scrise deasupra,
erau tiate cu cte o linie trasat ferm. Uitndu-se mai atent la
aceste nsemnri i-au dat seama c subiecii erau pstrai n
acea soluie aproximativ trei luni, dup care erau nlocuii.
nregistrrile erau fcute cresctor i reieea c primele astfel
de experimente fuseser fcute cu aptesprezece ani n urm.
La ce anume folosea perioada de pstrare de trei luni, nu putea
ti niciunul din ei, ns amndoi au presupus c era parte din
munca de cercetare a lui Foxx. i oricare-ar fi fost scopul acelei
cercetri, ea ridica foarte mari semne de ntrebare. Cum
fuseser selectai oamenii aceia? Cum ajunseser acolo? Unde
i cum muriser? Unde i pentru ct timp fuseser inui n via
nainte i la ce tratament fuseser supui n acea perioad? Nu

n ultimul rnd, ce se ntmpla cu trupurile lor dup aceea


lund n considerare toi anii scuri, ar fi trebuit s fie vorba de
sute, dac nu mii, de cadavre?
ns dincolo de toate astea erau cadavrele, plutind tragic i
hidos n acvarii. Ochii celor care nc mai aveau aa ceva se
holbau orbi prin saramura aceea. O privire nspre nimic. Dar
expresia din acei ochi era aceeai la aproape toi durere
paroxistic amestecat cu disperata cerire a ajutorului, a milei,
a interveniei cuiva, a orice-ar fi putut pune capt acelei
suferine.
n mod ciudat, nicieri nu se vedea vreo privire furioas sau
care s fi ngheat n clocotul dorinei de rzbunare. Nicieri nu
se vedea aa ceva. n mod evident, oamenii aceia habar naveau c erau victimele unei aciuni mrave i nici nu bnuiau
c erau supui unui proces nenatural.
Pe la jumtatea slii Marten se opri i-l privi pe preedinte.
tii ce sunt oamenii tia?
Reprezentani ai ntregii omeniri.
Da. i cred c habar n-aveau ce li se ntmpl. Nu le-a dat
prin cap c erau cobai. S-au mbolnvit cred c asta-i tot ce-ar
fi putut spune.
Asta-i i impresia mea, spuse preedintele.
Aproape imediat l izbi un gnd nfiortor.
i dac tocmai sta e planul? Chestia la care lucra Foxx i
pe care a reuit s-o aduc la stadiul de producie n serie. Boli,
bacterii. Un virus. Un fel de blestem fatal, rapid i aparent
natural, imposibil de controlat dect de cei care l fac.
O pandemie creat de mna omului.
Una care nu pare deloc a fi o arm, adug preedintele
privind corpul ce plutea naintea ochilor lui o femeie de cel
mult douzeci i cinci de ani, n ochii creia se citea acelai urlet
pentru ajutor ca n ai tuturor celorlali. Se rsuci brusc spre
Marten.
Deja lumea e pregtit pentru aa ceva. E n pres aproape
n fiecare zi, ntr-un fel sau altul. Acum nu fac dect s alarmeze
publicul. Iar principalii beneficiari ai panicii sunt companiile de
medicamente ale cror aciuni devin tot mai scumpe, dnd
astfel i mai mult putere celor care deja o au. i unii, i alii
susin c fac tot ce pot pentru a preveni rspndirea unei boli de

felul acesta. i-n tot acest timp se pregtete adevrata


pandemie.
Preedintele se ndeprt de Marten i se preumbl de la un
acvariu la altul, uitndu-se voit la victime, de parc ar fi vrut s
pstreze pentru totdeauna n minte grozvia a ceea ce vedea. n
cele din urm, se ntoarse spre Marten, iar ochii i scprau de
furie.
S-i binecuvnteze Dumnezeu pe toi oamenii tia i pe
toi cei care-au mai trecut pe-aici naintea lor. i s-l bat
Dumnezeu pe Merriman Foxx i pe toi cei care au legtur cu
treaba asta. i s ne ajute pe noi toi dac ceea ce a descoperit
i a produs Foxx a fost deja rspndit undeva, n lume.
Ne-ar trebui mostre de esut, spuse repezit Marten,
concentrat la msurile care trebuiau luate atunci, pe loc.
Era convins c i Caroline era moart datorit acelor
experimente, dar nevoia de a reaciona urgent mpotriva acestei
grozvii i inea furia n fru.
Trebuie s-i gsim documentaia. nsemnri, tabele, tot,
orice putem gsi. Trebuie s tim ce se pregtete aici.
Un fsit distinct se auzi de undeva. Amndoi se uitar
automat n sus. Pe marginile tavanului, mergnd de la un capt
la altul al ncperii, se zreau duze de gaz pe care nu le
observaser pn atunci. Ssitul spori n intensitate, cci se
prea c se deschideau tot mai multe ventile.
Gaze! strig ascuit Marten. Toxice sau explozive. Nu
conteaz. i-s gata s pariez c au fost pornite de un
cronometru care-a msurat timpul din clipa-n care s-au aprins
luminile. Inspirai adnc i inei-v respiraia. S ieim dracului
de-aici.
Mostre, nsemnri, documentele lui Foxx
Preedintele n-avea de gnd s plece de-acolo fr ele.
Preiau comanda de data asta, vere!
Marten i puse pe neateptate palma pe nasul i pe gura
preedintelui i-l mpinse fr menajamente ctre cortina de
plastic pe unde intraser.
Plecm! Acuma!

98
ACEEAI OR, 3:11 P.M.
Hap Daniels urmri un elicopter comercial venind spre
mnstire pe deasupra crestelor muntelui. Fcu un ocol nainte
s se lase rapid nspre helioportul mnstirii. Daniels tia ceea
ce niciunul dintre curioii care privea elicopterul n-avea cum s
tie.
Helioportul destinat serviciilor de urgen i vizitelor
personalitilor tocmai devenise loc de aterizare al unei echipe
CIA de operaiuni sub acoperire a crei misiune era s-l
gseasc pe preedintele SUA i s-l scoat de-acolo.
Dup disputa cu motociclistul, lui Hap i-au mai trebuit
aproape douzeci de minute pn s gseasc unde s
parcheze chiar lng helioport, dar fr s fie foarte sigur dac
era tocmai legal s lase maina acolo. Dac, aa cum bnuise,
agenii fuseser trimii acolo tocmai de cei de care fugea
preedintele, atunci ei tiau deja unde anume n acel complex
ntins se afla Harris. Ci erau, Daniels nu tia, dar dup toate
aparenele ar fi trebuit s fie cel puin patru ageni de teren plus
pilotul i probabil copilotul. Dar ar fi trebuit s mai fie i un al
doilea elicopter, nvrtindu-se undeva nevzut, echipa de
rezerv, gata s intervin dac era cazul. N-avea nicio
importan dac vreunul dintre ageni tia adevrul despre
misiunea lor, cine o comandase ori de ce, sau dac voiau s-i
ocoleasc pe cei din Serviciul Secret fr tirea acestora, oricum
era vorba de ageni extrem de bine pregtii a cror obligaie
era s protejeze i s pstreze continuitatea guvernului i a
cror unic misiune era aceea de a-l salva pe preedinte i de al scoate n siguran de acolo, rapid i n mare tain, atrgnd
ct mai puin atenia asupra lor. Dup aceea aveau s-l
transporte la avionul CIA pe care eful de cancelarie l inea
pregtit de plecare pe un aeroport privat n afara Barcelonei.
De-acolo avea s fie dus ntr-o locaie despre care Serviciul
Secret nu fusese ntiinat. Ce-ar fi urmat s se ntmple dup
aceea nici nu voia s se gndeasc.
Toate acestea nu fceau dect s stabileasc un singur

obiectiv pentru Hap, unul simplu de enunat: s-i mpiedice pe


agenii CIA s-l urce pe preedinte n elicopter. Trebuia s-l ia
cumva n custodie nainte ca ei s-l aduc n apropierea locului
unde aterizaser. Iar asta avea s fie o ntreprindere extrem de
dificil i de periculoas chiar dac agenii era realmente de la
CIA, pentru c securitatea preedintelui venea naintea oricui i
a orice, naintea lui Hap oricum, i oricine ar fi ncercat s se
pun n calea lor avea mari anse s fie mpucat pe loc.
Dac nu erau agenii CIA, dac erau membrii vreunei divizii
speciale sub acoperire sau vreo for de operaiuni speciale a
armatei acionnd la ordinul vicepreedintelui i a celorlali
parteneri ai si, sarcina lui Hap nu era doar dificil, ci de-a
dreptul sinuciga.
Oricine-ar fi fost, planul lui trebuia s fie unul simplu. i aa i
era: avea s urmreasc aterizarea, s-i urmreasc pe ageni
pn acolo unde trebuiau s ajung, apoi s atepte i s
vegheze, pn cnd l scoteau pe preedinte de unde se afla i
se apropiau de elicopter. Atunci avea s intre i el n aciune.
Avnd Audiul parcat n apropiere, trebuia s acioneze cu
maxim rapiditate i ntr-un mod ct se poate de decis. n alte
circumstane ar fi urmat protocolul de rigoare. Ar fi sunat un
responsabil CIA i i-ar fi spus c are nevoie s tie care e numele
punctului de contact al acelei operaiuni. Odat ce l-ar fi aflat, ar
fi strigat numele individului, i-ar fi fluturat legitimaia de agent
al Serviciului Secret, i-ar fi comunicat c el era agentul special
care prelua comanda i l-ar fi luat pe POTUS n custodie.
Astea nu erau ns acele alte circumstane. Hap Daniels era
ultimul om ce putea hotr dac preedintele triete sau
moare. Nu avea dect o singur ans, pe care avea s o joace
n chiar ultimele secunde, cnd avea s ias din mulime, s-i
scoat legitimaia de agent al Serviciului Secret, s-i strige
numele i s le spun agenilor CIA cu toat convingerea c
primise informaii foarte recente c exista o ameninare
iminent la adresa operaiunii lor i c el i degreveaz de
misiunea lor. Apoi avea s-l ia pe POTUS sub protecia sa i
aveau s se ndrepte spre Audi. Spernd n tot acest timp c
preedintele i va da imediat seama de ceea ce se ntmpl, c
va avea ncredere n el i c le va ordona agenilor s se retrag.
Surpriza, execuia, coordonarea i norocul chior ar fi trebuit s
fac totul. Marja de eroare pe care i-o putea permite era zero.

ritul brusc al mobilului i ntrerupse irul gndurilor. l


scoase din suportul prins de curea i privi numrul celui care-l
apela. Era Bill Strait. Ceea ce nsemna c elicopterul Serviciului
Secret se pregtea s decoleze din Barcelona cu destinaia
Montserrat. Strait se ntreba probabil unde naiba era Daniels.
Dintr-odat i veni n minte c Strait i spusese c elicopterul
CIA urma s aterizeze la Montserrat la orele 15:15, n timp ce
aparatul Serviciului Secret nu era gata de zbor dect la orele
15:20. Nu se gndise la asta cnd primise informaia. De ce
aceast ntrziere? Voia cineva s se asigure c CIA ajungea la
mnstire naintea Serviciului Secret? Dac aa era, cine era cel
care aranjase astfel lucrurile? Cineva de la ambasada din Madrid
sau Bill Strait?
Ia zi, Bill, spuse Hap imediat ce deschise mobilul.
Unde dracu eti?
De ce-a durat atta s avem un elicopter gata de decolare?
Toate elicopterele erau pe aeroportul din Barcelona la
alimentare. Tocmai aterizaser acolo cnd am data alarma. De
ce?
Tu ai dat alarma, nu eful cancelariei?
Da, eu. Hap, ce naiba? Suntem gata de plecare. Unde eti?
Mergei fr mine.
Ce?
Sunt prins cu alte probleme. Vin mai trziu. Mergei fr
mine. E un ordin.
Hap nchise imediat. La dracu, murmur el n barb.
Chestia aia cu alimentarea era pur i simplu o decizie
neinspirat sau altceva? Putea avea ncredere n adjunctul su
sau nu?
3:15 P.M.
Un huruit asurzitor, cutremurtor, urmat de o furtun de praf
i fel de fel de mizerii se strni n momentul n care elicopterul
ateriz pe helioport exact la ora planificat. Pilotul opri imediat
motoarele, uile se deschiser i patru brbai cu costume negre
i ochelari negri de soare au srit afar. Se aplecar trecnd pe
sub elicele ce se nvrteau nc i o luar n pas alergtor spre
treptele ce coborau ctre biseric.

ncepe, i zise Daniels. Acuma-i dm drumu.

99
3:32 P.M.
Agenii treceau repede prin mulimea adunat n faa bisericii,
apoi ca la comand, se ntoarser spre o alee unde au i
disprut din vedere.
Hap nainta i el pe furi, mascat de un grup de colari care
mergeau ncolonai spre biseric, ncercnd s in pasul cu
agenii. O clip mai trziu, o apuc pe aceeai alee ca i cei de
la CIA. Peste tot erau turiti. Blestem n barb i continu s
avanseze, cercetnd cu privirea aleea dinaintea sa, temndu-se
c o llise prea mult n urma lor. Dup nc zece pai i vzu
cotind pe o alt alee. ni dup ei ocolind dou femei care
plvrgeau, nescpndu-l din ochi pe cel care prea s fie
eful. Individul prea s aib pn n treizeci de ani, era bine
legat, tuns soldete, brunet i cu un nas izbitor de lat, ce arta
de parc ar fi fost rupt de mai multe ori. Exact n acea clip,
agenii ajunser ntr-un loc de unde se despreau mai multe
crri. Nas-Lat se opri s se orienteze. n cteva secunde lu o
decizie i-i conduse agenii la vale pe o alee mrginit de un
zid de-a lungul cruia erau nirate lumnri votive albe i roii.
Hap rmase n urm att ct ndrznea s o fac, urmndu-i
pas cu pas, cotind pe unde o cotiser i agenii, pn cnd
acetia au disprut dup un col de zid. Opt secunde mai trziu,
Hap ocoli i el acelai zid i se opri pe loc. Agenii se opriser i
ei n faa unei ui de lemn prins ntr-o arcad de piatr. Nas-Lat
deschise un panou de lemn din peretele de lng u, lsnd s
se vad o tastatur electronic. Hap l vzu apsnd patru cifre,
apoi Nas-Lat nchise panoul i nvrti clana de fier. Ua se
deschise. Agenii intrar iute, nchiznd ua n urma lor.
3:26 P.M.
Hap nu tia nici unde intraser, nici ct timp le trebuia s-l

gseasc pe preedinte. Voia s-l fi avut naibii acolo pe Bill


Strait i restul Serviciului Secret; voia s fi putut lua legtura cu
unul dintre responsabilii CIA s afle exact cine erau aceti
ageni. i chiar i aa n-ar fi putut fi sigur dac putea s se
ncread n ei sau nu. Detesta ntreaga situaie, dar n-avea de
ales. Deodat se gndi c agenii ar putea s-l scoat de-acolo
pe preedinte prin alt parte, nu pe unde intraser. Ceea ce-l
fcu s se gndeasc dac nu cumva cel mai bun plan n-ar fi
fost s se retrag spre helioport i s atepte acolo, s intre n
aciune atunci cnd agenii l-ar fi dus pe preedinte la elicopter.
Tocmai se ntorcea, gata s-o ia napoi, cnd vzu o figur
familiar ieind deodat din umbra aleii i lund-o spre poarta
pe unde dispruser agenii. Hap rmase pe loc i-l urmri pe
brbat deschiznd panoul de lemn ce masca tastatura i
apsnd patru cifre de parc ar fi cunoscut pe dinafar codul.
Imediat dup aceea nchise panoul i ntinse mna s apuce
clana.
Ce dracu? murmur Daniels.
Omul acela era motociclistul. n mod evident nu era nici
agent, nici vreun alt oficial, ci prea mai degrab un mesager
trimis s aduc ceva. Dac agenii CIA chiar aveau s-l scoat
pe Harris pe unde intraser i n acelai timp motociclistul intra,
se putea ntmpla orice, iar preedintele ar fi fost prins la mijloc.
Tocmai cnd motociclistul deschise ua, Hap iei de unde se
pitise i ntr-o fraciune de secund i mpinse pistolul automat
Sig Sauer de 9 mm n ceaf.
Stai pe loc!
Motociclistului i scp un oftat i rmase nemicat. ntr-o
clipit Hap l trase din u i napoi ntr-o zon umbrit a aleii de
unde ieise.
Tu cine dracu mai eti? l ntreb Miguel Balius privindu-l
drept n ochi.

100
3:32 P.M.

Problema-i alta, spuse optit Daniels, nu cine-s io. Cine eti


tu i unde dracu mergi?
Trebuie s m ntlnesc cu nite veri de-ai mei, spuse
prudent Miguel, foarte contient c-l avea n fa pe individul
cruia-i suflase locul de parcare.
i caui verii?
Fii calm! E doar un loc de parcare.
Ce-i acolo? fcu Hap o micare cu capul spre laboratorul lui
Foxx.
Nu tiu.
Vrei s intri s-i ntlneti verii, dar nu tii ce-i acolo?
N-am mai fost niciodat nuntru.
Nu?
Nu, rmase Miguel ferm pe poziie.
Hap trase cu ochiul spre ua deschis. Pn n momentul
acela nu se ntmplase nimic nuntru. Cel puin nu din cte
putea vedea el din locul unde erau. Se uit iari la Miguel.
Nici eu n-am mai fost vreodat nuntru. Ia hai s vedem
mpreun ce-i acolo.
3:34 P.M.
Au intrat ncetior ntr-o ncpere slab luminat. Miguel nti,
inut de Hap ca un scut i cu Sig Sauerul apsat n ureche. O
ncpere spaioas cu scaune nalte aliniate de-a lungul unui
perete, un corp masiv de bibliotec pe cel opus i un birou mare
din lemn n captul ei. Dincolo de birou i la dreapta era o u
din lemn bogat sculptat, nchis i ncastrat ntr-un naos n
arcad. i-att: nici urm de ageni, niciun semn. Doar tcerea.
Unde duce ua aceea?
i-am mai zis: nu tiu.
Presupun c-o s aflm mpreun, spuse Hap i-l mpinse pe
Miguel spre fundul odii.
Tu cine eti? ntreb prudent Miguel n timp ce se apropiau
de u.
i era limpede c tipul n-avea o problem cu locul de parcare,
aceea nu fusese dect o coinciden. Ori individul sta era un
profesionist i era american. Dar oare pentru cine lucra? Pentru
Foxx? Sau pentru cei patru brbai pe care-i vzuse intrnd? Sau
s fi fost unul din urmritorii pe care verii ncercau s-i evite?

Ori poate c urmrea cu totul altceva?


Hap nu rspunse, n schimb i ntoarse ochii de la ua de care
se tot apropiau ca s arunce o privire n urma lor, moment n
care Miguel ar fi putut s-l trnteasc la pmnt i s fug. Dar
nu venise acolo s fug, nici mcar forat de acea mprejurare.
Se afla acolo pentru verii si. Ateptase la poalele dealului mai
bine de trei ore fr s primeasc niciun semn de la ei, iar
nelinitea i scormonise maele. Era sigur c motivul pentru care
nu i-au dat niciun semn era c intraser n bucluc. De aceea
abandonase limuzina i mprumutase motocicleta unui unchi
care locuia ntr-o localitate din apropiere, El Borrs, apoi o lu n
goan spre mnstire, unde i suflase americanului locul de
parcare de sub nas. i tot de aceea se dusese la restaurant, de
unde-a aflat de la eful de sal c brbaii pe care-i numise
verii si se ntlniser cu Merriman Foxx n separeu, de unde,
ceva mai trziu, au plecat toi trei mpreun, ndreptndu-se
spre biroul pe care se tia c-l are doctorul la mnstire. De
aceea se afla Miguel acolo n clipa aceea: din pricina verilor
si. Oricine ar fi fost omul acela, cu sau fr arm, Miguel navea s permit nici de-al dracului s i se ntmple ceva ru
vreunuia dintre verii lui.
Stai pe loc.
Hap Daniels l sili i pe Miguel s se opreasc i trase cu
urechea. Nu se auzea nimic, niciun zgomot. Ceva era n
neregul. Patru ageni speciali intraser undeva aici. Singura
ieire n afar de ua pe unde intraser era cea aflat la cellalt
capt al odii. Mai mult ca sigur c pe-acolo ieiser. Dac l-ar fi
gsit pe preedinte i urmau s se ntoarc pe aceeai cale, cel
puin unul dintre ageni ar fi rmas s pzeasc acea u. Abia
atunci realiz Hap c fcuse o mare greeal. Agenii chiar
aveau posibilitatea s ias pe altundeva i exact aa aveau s
fac.
Isuse, opti i se deprt de Miguel lund-o spre ua din
fa.
n aceeai secund, o reverberaie surd scutur toat
construcia de parc s-ar fi produs un cutremur. Hap i Miguel au
fost trntii la podea. Din corpul masiv al bibliotecii se prvli o
avalan de cri. Praf neccios i buci de tencuial cdeau
ploaie din tavan.
ntr-o clipit, Hap se ridic, netiind prea bine ce se ntmpla,

ncercnd s-i recapete stpnirea de sine i legnndu-i Sig


Sauerul n direcia lui Miguel.
Nu! Nu! Nu trage! strig Miguel, ridicnd minile deasupra
capului.
Exact n acel moment, ua din captul ncperii se ddu brusc
de perete i agenii CIA intrar n fug. Nas-Lat era primul, iar
imediat n spatele lui venea un agent rocovan, tuns scurt i fr
sacou. Amndoi aveau pistoalele mitralier n mini. Ceilali doi
le clcau pe urme, ducnd ntre ei de brae un brbat, ale crui
picioare erau trte pe duumea. Sacoul lips al Rocovanului
era aruncat pe capul brbatului ca s previn eventuala lui
recunoatere.
Agent special Daniels de la Serviciul Secret, strig Hap
innd sus cu mna stng legitimaia, cu Sig Sauerul lsat n
jos n mna dreapt. Misiunea voastr s-a ncheiat. l iau pe
preedinte n custodie.
Nu se poate, spuse tipul cu nasul lat, deloc impresionat.
Repet: misiunea voastr s-a ncheiat, spuse Hap i-i art
Sig Sauerul. S nu ne complicm.
Nu ne complicm.
Nas-Lat i Rocovanul i-au ridicat automatele simultan. Hap
se rsuci ntr-o parte i se trnti la pmnt exact cnd un uvoi
de gloane mucau peretele din spatele su, n dreptul poziiei
sale de mai nainte. Ceilali doi ageni alergau spre ieire. Cnd
cei doi au trecut pe lng el, Miguel sri spre vrul acoperit cu
sacoul.
Surprini de micarea neateptat a lui Miguel, agenii se
ferir ntr-o parte, moment n care haina czu de pe cel pe care-l
crau, dnd la iveal capul rsturnat nspre nainte. Nu era
preedintele, era Merriman Foxx.
Nas-Lat era deja la u.
Scoatei-l afar! le strig celorlali ageni, apoi mai slobozi
o rafal n direcia lui Miguel tocmai cnd acesta se arunc
napoia biroului de lemn.
Simultan Rocovanul i ntoarse automatul spre Hap. Prea
trziu Daniels trgea deja de la pmnt.
BUM! BUM! BUM!
Hap vzu gloanele pe care le trsese ciuruind braul drept al
Rocovanului. Agentul url, dar Nas-Lat l trase afar pe ua din
fa, dup ce mai trase o rafal n direcia lui Hap. Ceilali doi l

urmar n grab, aruncnd iari haina pe capul lui Foxx i


trndu-l pe u afar. De cum ieir, Nas-Lat se post n prag
i mai mprtie o ultim furtun de gloane, ca s se asigure c
cei dinuntru nu aveau s-i urmreasc.

101
Hap nu tia de ce ajunsese s zac pe duumea. Parc-i
amintea vag c motociclistul se aplecase peste el, i verificase
pulsul presndu-i carotida, apoi i bgase o batist sau ceva
asemntor pe sub cma, apsnd-o tare pe umrul su
stng. Apoi, fr niciun avertisment, se ntoarse i plec. Dup
aceea, vederea lui Hap ncepu s se nceoeze i aproape c
lein. Ori poate chiar a leinat. Ce-l readusese n simiri a fost
urletele sirenelor ce se auzeau de afar i ritul mobilului su,
pe care-l putea vedea clar pe duumea, nu departe de Sig
Sauerul su automat. ncetior se mic s pipie pistolul
automat Steyr TMP ce-i czuse din banduliera trecut peste
umr. l avusese tot timpul acolo, dar n-avusese timp s-l
foloseasc. Exact atunci se ntoarse motociclistul.
Hai, fcu Miguel, umrul tu drept ai ncasat un glon,
sau poate dou. A sosit poliia. i pompierii, hai, sus, copcel!
Hap l sfredeli cu privirea.
Tu cine dracu eti?
Numele meu e Miguel Balius. Hai, ridic-te dracului n
picioare.
Miguel l apuc pe Hap de braul zdravn i-l slt de pe
pardoseal, sprijinindu-l de perete, dup care-i culese de pe jos
Sig Sauerul i mobilul. Apoi l apuc iar de braul sntos i-l
purt grbit spre u.
Aerul proaspt l nvior pe Hap cnd ieir afar, unde-i
atepta deja motocicleta. Miguel l ajut pe Hap s urce n ata,
sri n a, porni motorul i-o lu n vitez pe alee, chiar cnd
unitile de poliie i de pompieri veneau n fug spre ei. Un
ntreg regiment de brbai i femei n uniform bteau la toate
uile verificnd dac sunt sau nu rnii n urma cutremurului sau
ce-o fi fost ceea ce zguduise att de violent complexul monahal.

Miguel ajunse n captul aleii i-o coti pe-o alta. La cteva


clipe dup aceea un huruit greu, vibrant, se auzi dinspre zona
cea mai ndeprtat de ei a mnstirii. O jumtate de secund
mai trziu elicopterul agenilor CIA se ridic deasupra
acoperiurilor, se nvrti n aer pentru un scurt moment, apoi se
ndeprt rapid spre nord.

102
HOTELUL GRAND PALACE, BARCELONA. 4:02 P.M.
Jake Lowe i dr. James Marshall erau singuri n camera de
comunicaii speciale amenajat n apartamentul lor. Fr sacou,
cu mnecile cmii suflecate, cu nodul de la cravat slbit,
Lowe se preumbla ncoace i-ncolo cu pai apsai, cu casca n
ureche, vorbind n microfon. Marshall, ct era de impozant, era
aezat la un birou amplasat n mijlocul camerei, cu dou
laptopuri n faa lui. Foarte aproape inea un bloc-notes, iar n
ureche avea un aparat de ascultare conectat la aceeai linie
securizat pe care o folosea Lowe.
Domnilor, spuse Lowe n microfon, apoi se ntrerupse brusc
ca s se asigure c ceea ce urma s spun avea s fie bine
auzit. Asta e situaia actual, continu n cele din urm. Agenii
au ajuns i-au i plecat de la mnstire. Doctorul Foxx a fost
gsit mort ntr-unul din laboratoarele sale de expoziie. Trupul
su a fost evacuat dup un scurt schimb de focuri cu ageni ai
Serviciului Secret. Agenii notri nu i-au deconspirat identitatea
i nici pe cea a doctorului Foxx. Au prsit mnstirea ntr-un
elicopter civil fr niciun alt incident. N-au gsit nici urm de
preedinte. Legtura telefonic cu doctorul Foxx anterioar
interveniei a confirmat prezena preedintelui i a lui Nicholas
Marten la mnstire. Trupul doctorului Foxx a fost gsit ntr-unul
dintre laboratoarele de prezentare interioare, iar semnele de la
faa locului sugerau c s-a confruntat cu o situaie ostil. De
vreme ce nici preedintele, nici Marten n-au fost gsii la locul
menionat i pentru c oricare dintre porile pe care ar fi putut
iei se nchid automat, putem presupune c au urmat singurul

traseu posibil: adic spre tunelul din fundul laboratorului unde a


fost gsit doctorul Foxx. La foarte scurt timp dup sosirea
agenilor a avut loc o explozie n acel tunel. Cel mai probabil,
domnilor, a fost efectul mecanismelor montate de doctor n
timpul construciei.
Domnilor.
Toi ceilali interlocutori ai si erau rspndii prin Europa i
prin SUA, conectai la aceeai transmisiune printr-o linie
telefonic securizat: vicepreedintele Hamilton Rogers i eful
cancelariei prezideniale, Tom Curran, erau amndoi la
ambasada american din Madrid; secretarul de stat David
Chaplin la ambasada american din Londra; secretarul pentru
aprare, Terrence Langdon, la sediul NATO din Bruxelles; iar
preedintele efilor de cancelarii, general al forelor aeriene ale
Statelor Unite, Chester Keaton, n biroul de la domiciliul su
situat n zona rural a Virginiei.
Putem presupune c preedintele a murit? ntreb Terrence
Langdon din Bruxelles.
Terry, aici e Jim, interveni Marshall. Nu putem presupune
nc nimic. ns, pornind de la informaiile primite anterior de la
Foxx i din ceea ce au constatat agenii, e absolut sigur c
Harris i Marten se aflau n acel tunel cnd a avut loc explozia.
Dac aa au stat lucrurile, atunci sunt foarte puine anse, sau
dac-mi permitei, sunt nule ansele s fi putut supravieui
vreunul din ei.
tim c Foxx a instituit o linie de succesiune n caz c lui i
se ntmpl ceva. La fel conducea i programele ultrasecrete
ale Unitii Medicale a Zecea. Dar d-mi voie s pun o ntrebare
ct se poate de direct. Putem realmente continua fr el?
Rspunsul e afirmativ, spuse Marshall. Nicio ndoial. E
doar o chestiune de informare a ierarhiei sale de comand.
Avei detalii despre ceea ce i s-a ntmplat doctorului?
Preedintele a fost de fa? Este Harris implicat?
Nu tim. ns orice s-ar fi ntmplat, nu puteam risca s i se
gseasc trupul acolo i s nceap o anchet la faa locului.
Probabil l-au vzut oameni la mnstire.
Doctorul a fost acolo n tot acest timp cu intermitene. Avea
un birou acolo, avea laboratoarele de expoziie, pe care le
deschidea pentru vizitatori. Public se cunoate c a plecat
imediat ce a ieit din restaurant. Nu va fi o problem.

Agenii Serviciului Secret, interveni generalul Keaton din


Virginia, cei prezeni la faa locului vor ntocmi un raport. Dac
nu cumva l-au ntocmit deja. Ce se va ntmpla dup aceea?
Lowe avu un schimb rapid de priviri cu Marshall, apoi spuse n
microfon:
Chet, au fost doi oameni acolo. Numai unul dintre ei s-a
legitimat ca agent al Serviciului Secret. Vorbim de agentul
special responsabil de sigurana preedintelui, Hap Daniels. Nu
tim cine era cellalt brbat. Cum a ajuns fiecare dintre ei acolo,
nici asta nu cunoatem. ns Daniels a fost mpucat i nu se
mai tie nimic de el de-atunci. Dac i cnd se va ntoarce la
baz, am dat ordin s fie imediat adus n faa noastr pentru o
informare complet. ndat dup aceea l vom ntiina c
agenii cu care s-a confruntat sunt membrii unui comando al
forelor speciale sud-africane ce avea misiunea s-l repatrieze n
secret pe doctorul Foxx pentru noi audieri referitoare la
activitile sale i a Unitii Medicale a Zecea. Circumstanele n
care a fost gsit au fcut imperativ necesar din punct de vedere
politic s fie gsit mort la locuina sa din Malta. Guvernul sudafrican i va exprima scuzele pentru nenelegerea care a dus la
rnirea agentului Hap Daniels.
Nu-mi place.
Nici unuia dintre noi nu poate s-i plac. Dar asta-i situaia.
n plus, Daniels nu tie cine erau agenii i n mod cert nu l-a
gsit pe preedinte. Iar dac va declara c a ajuns acolo datorit
informaiilor primite de la ambasada noastr din Madrid, se va
specifica c toi cei implicai au greit interpretnd c le
primiser de la CIA i nu de la sud-africani.
Dac-n tunelul acela a fost o explozie, cineva o s intre
acolo s cerceteze ce anume s-a ntmplat, spuse
vicepreedintele iscnd o nou ngrijorare. Ce urmeaz s se
ntmple cnd vor descoperi cadavrul preedintelui?
Nu-l vor gsi, rspunse Lowe rece i cu convingere. Tunelul
ducea spre Laboratorul 6 al doctorului Foxx, cel de groaz. Dup
spusele lui Foxx, a fost n aa fel conceput nct s se
autodistrug dac nu sunt introduse codurile adecvate n
momentul intrrii. Conform raportului agenilor notri de la faa
locului, putem presupune c exact asta s-a i ntmplat. n acest
moment, acel tunel e blocat de o sut de tone de bolovani,
masai exact deasupra cii de acces ctre ultimul laborator al lui

Foxx. Cellalt capt al tunelului e blocat de o mie de metri cubi


de pmnt provenit din alunecri de teren. Doctorul Foxx era un
perfecionist. Ceea ce s-a ntmplat acolo va fi privit ca un
fenomen natural, prbuirea tavanului uneia dintre vechile
galerii spate de mineri. Aadar nu va exista niciun motiv ca
cineva s cread c se aflau oameni n acel tunel. E doar unul
dintr-o ntreag reea de tuneluri despre care autoritile tiu c
au fost sigilate de decenii.
Domnilor, interveni Marshall, dac preedintele n-a fost
chiar n laborator, unde e foarte probabil s se fi aflat, singurul
loc unde se mai putea afla e chiar acel tunel. Dac e acolo, nu
are pe unde s ias. Dup toate aparenele acela-i va fi
mormntul. Dac nu-i este deja. Mai trziu ne vom ocupa i de
modul cum s dm publicitii ceea ce s-a ntmplat i cum s
recuperm cadavrul. Dar, chiar n acest moment, din fericire,
preedintele i ideile sale nu mai sunt o problem pentru noi.
Trebuie s ne continum aciunile. i nc repede.
De acord, rspunse din Londra secretarul de stat Chaplin.
Jim se amestec n discuie i Langdon din Bruxelles.
Sunt aici, Terry, rspunse Marshall.
Timpul e foarte scurt. Comanda final pentru Varovia
trebuie fcut ct de repede.
Sunt de aceeai prere.
S votm, spuse Langdon.
Cererea sa a fost urmat imediat de un cor pe o singur voce
care spunea: De acord.
E cineva mpotriv?
Din Madrid, din Londra, din Bruxelles, din Virginia rural, de la
cei doi brbai din apartamentul hotelului Grand Palace din
Barcelona rspunsul la aceast ntrebare fu doar tcerea.
Atunci vicepreedintele va semna fr ntrziere ordinul
pentru Varovia, spuse Lowe. Am dreptate, Ham? Tu nu vei da
napoi.
Sunt sut la sut pentru, Jake, tii asta. Toi tii asta. Am
fost ntotdeauna. De la mine n-o s auzii c dau napoi, spuse
Hamilton Rogers din Madrid. Chet, ateptm confirmarea
operaiunii Varovia.
Da, domnule. Putei fi sigur, vocea puternic a generalului
de aviaie strpunse ctile celor aflai la patru mii opt sute de
kilometri deprtare, dincolo de Atlantic.

Bun, spuse Lowe. Atunci am terminat i ne pregtim pentru


urmtoarea micare. Domnilor, ne vedem la Varovia. V
mulumesc i v doresc succes.
Astea fiind zise, Lowe ncheie transmisia i se uit la Marshall.
A vrea s m simt uurat. Dar nu tiu de ce nu pot.
Te gndeti la preedinte.
Nu tim cu certitudine, nu? i dac prin cine tie ce
ntmplare e acolo sub drmturi, viu?
Atunci are al dracului de mult de spat, spuse Marshall
debarasndu-se de aparatul de transmisie-recepie.
Apoi se ridic i se duse la o msu de lng perete s pun
ceva de but n pahare.
Scotch. Sec. Cte o porie dubl pentru fiecare. i ntinse un
pahar lui Lowe.
Sunt mai puin de patruzeci i opt de ore pn la reuniunea
de la Varovia. Vicepreedintele crede c e deja responsabil,
ceilali au fost de acord. Chiar dac preedintele ar reui cumva
s scoat din plrie vreo surpriz de pate, i va fi de-a dreptul
imposibil s o scoat la timp. Iar ca s reueasc, singura sa
ieire e fie pe sub, fie peste, fie prin mormanul acela de o sut
de tone de stnc, iar apoi prin slile lui Foxx. Dac reuete
una ca asta i reapare precum Cristos, atunci l lum naibii deacolo, urgent. La scurt timp dup aceea, va muri din pricina unui
atac de cord, iar Hamilton va deveni oficial preedinte. Iritant
desigur, dar numai nielu. Dar, sau ntr-un fel, sau n altul, tot al
nostru-i momentul.
Lowe l ainti cu privirea pe Marshall.
Avem ageni pregtii n caz c iese?
n biroul lui Foxx?
Sau oriunde altundeva.
Jake, nu-i posibil aa ceva.
Avem ageni pregtii? ntreb Lowe pronunnd cuvintele
n mod voit rar.
Tu vorbeti serios?
A dracului de serios. Vreau s fie ageni n slile pe care
Foxx le avea la mnstire i oriunde-ar mai putea aprea
precum Isus. nuntru, afar, peste tot. Sunt tot felul de reele
de galerii acolo. Dac-a scpat de explozie i e ntr-una din
galeriile alea viu, cutnd o gaur pe unde s ias la suprafa?
i dac o gsete? Atunci ce dracu facem?

Or s ne trebuiasc o groaz de oameni.


Domnule consilier, dac n-ai observat, suntem n plin
rzboi.
Marshall l scrut pe Lowe pre de o secund lung, apoi i
ciocni paharul de-al lui.
Dac aa vrei, aa vom face.
Lowe nici nu se clinti. Rmase pe loc cu paharul n mn.
Omule, ai puin ncredere n organizaia din care eti i tu
membru, spuse Marshall. Ai niic ncredere.
Lowe i goli paharul dintr-o singur nghiitur i-l puse pe
mas.
Ultima dat cnd am avut ncredere, mi-am pus-o ntr-un
ccnar pe nume John Henry Harris. Douzeci i doi de ani am
avut ncredere, Jim. Totul a fost n regul pn cnd n-a mai fost.
Aa c pn cnd punem mna pe el ori se confirm c a murit,
nu vreau s tiu nimic.
Lowe ridic privirea i-l ainti drept n ochi pe Marshall.
Absolut nimic. La dracu!

103
4:5D P.M.
Chibrituri.
Chibriturile pe care preedintele le mai avea nc la el. i
rmseser de la micul incendiu de diversiune pe care-l iscase
n gara din Barcelona ca s treac de poliia spaniol. Dup
numrtoarea lui Marten, mai erau unsprezece bee. apte
dintre ele le folosiser deja ca s ajung acolo unde erau, n
tunelul cufundat ntr-o bezn groas ca de mormnt. Orice-o fi
nsemnat acolo unde erau i oricare o fi fost tunelul n care se
aflau. Auzea respiraia preedintelui i-i ddea seama c era i
el undeva pe-aproape, odihnindu-se.
Suntei bine? ntreb fr s tie ncotro s se orienteze n
bezna dens.
Da. Tu? l auzi pe preedinte rspunznd.
Pn acum, da.

Ieiser din cumplitul laborator al lui Foxx la 3:09, fugind de


emanaiile de gaze ce neau din duzele instalate n tavanul
acelei sli. S-au ntors n tunelul prin care ajunseser acolo.
Problema era c poarta de la cellalt capt al lui era nchis,
iar alt ieire nu era. Ceea ce nsemna c nu mai aveau unde
altundeva s mearg dect n acel groaznic loc din care numai
ce-o terseser. Ceea ce nsemna c trebuia s rmn pe loc,
neavnd altceva de fcut dect s atepte pn cnd gazele
aveau s scape din laborator i s umple i tunelul unde erau. n
clipa n care au fcut aceast zguduitoare descoperire au simit
o vag pal de aer proaspt. S-au lsat cluzii de ea vreo
apte sau opt metri i au dat de o fant strmt n peretele
tunelului, suficient de larg totui ct s treac un om. La
captul ei era un pasaj ngust n gresie ce se transforma ntr-o
coborre iute, pentru ca n cele din urm s nu mai rmn din
ea dect o gaur prin care trebuir s se trasc. Marten mai
aprinse un chibrit. Galeria continua la fel nc vreo zece metri
dup care cotea. Habar n-aveau unde putea duce, dac nu
cumva se termina chiar acolo. ns aerul era proaspt, iar ei nu
ndrzneau s se ntoarc n tunelul principal, aa c au
continuat s nainteze. Marten o lu primul, strecurndu-se ca
un arpe prin galerie, trndu-se pe coate i pe genunchi.
Preedintele era imediat n spatele lui, naintnd n acelai fel.
La captul celor aproximativ zece metri, galeria i schimba
direcia ntr-un unghi ascuit, astfel c s-au cznit s treac de
cotul acela. naintar n bezna neagr ca smoala nc vreo
treizeci i ceva de metri i dintr-odat pasajul ngust se lrgi i
se deschise ntr-o sal unde s-au putut ridica n picioare. Cnd
au mai aprins un chibrit au constatat c se aflau n ceea ce
prea a fi o veche galerie spat de mineri, pe mijlocul creia
treceau inele ruginite ale vagonetelor, cu un ecartament
ngust. Nimeriser ntr-o zon oarecare a acelui tunel, iar
direcia n care au apucat-o n-a fost dect intuiie, nimic altceva.
S-au ntors spre dreapta lor i-au nceput s nainteze n
ntuneric, urmnd inele vagonetelor. Dup ceasul lui Marten era
3:24.
La 3:31, adic apte minute mai trziu, au observat c tunelul
cotea spre stnga, iar ei au urmat mai departe aceeai cale. La
3:37, o explozie asurzitoare zgudui ntreg muntele. La vreo

douzeci de pai n urma lor, tavanul tunelului s-a prbuit. n


cteva clipe, toat galeria s-a umplut de un nor de praf
neccios.
S-au aruncat imediat cu feele n rn, nendrznind nici s
respire. Apoi, cu minile adunate peste nas i gur, tuind i
scuipnd, fr s se abat de pe ine, s-au trt mai departe, n
singura direcie n care mai puteau merge.
La 3:50, cea mai mare parte a prafului se aezase astfel c sau ridicat n picioare i-au pornit-o la drum, unul n spatele
celuilalt. Cel dinapoi se inea de cureaua celui din fa, astfel
nct s nu rite s se rzleeasc unul de altul n ntunericul de
neptruns. ns i pentru ca cel din spate s-l trag pe cel dinti
ndrt n caz c i se csca pmntul sub picioare.
La 4:32 auzir sunetul picturilor de ap i s-au oprit. Marten
aprinse nc un chibrit i-au putut deslui c tunelul continua
dup o cotitur, dar au mai vzut i o mic bltoac n care se
adunase apa de infiltrare, unde se mbina peretele de vatra
tunelului. Ap de but i cu care s-i spele praful de pe obraji i
de pe ochi.
Vere, tu primul, spuse preedintele tuind.
Marten rnji.
Sigur, nainte s bea regele, pune ranul s guste dac-i
otrav sau nu.
nainte s se sting chibritul, Marten mai apuc s-l zreasc
o clipit pe preedinte zmbind. O clip efemer, ns n bezna
nfiortoare ce-a urmat, a rmas totui un moment de umor
mprtit. Nu era mult, dar totui era ceva.
Dup ce-au but i s-au splat de praf s-au pus pe jos s se
odihneasc.

104
5:10 P.M.
Hap Daniels sttea pe marginea patului i-l urmrea pe
tnrul doctor ce-i bandaja umrul. Era pe terminate. Se aflau n
dormitorul minuscul de la etajul unei csue situate nu departe

de rul Llobregat, la periferia localitii El Borrs, ntr-o vale la


nord-est de Montserrat. Casa i aparinea lui Pau Savall, unchiul
lui Miguel. Pietrar i zugrav, Pau Savall fusese cel care-i
mprumutase lui Miguel motocicleta. n spatele casei lui era
ascuns Mercedesul companiei Limousines Barcelona.
Doctorul mai nvrti o dat bandajul peste umrul lui Hap i
cu asta i isprvi treaba. Sttea n picioare i se uita la Hap prin
ochelarii si fr rame.
Usted es muy afortunado, spuse pe un ton linitit. Ambas
son heridas suaves del tejido fino. Descanse esta noche; usted
puede ir maana.
Spune c eti foarte norocos, traduse Miguel spusele
medicului de la captul patului unde sttea. Ai dou rni. Dar
ambele n esuturi moi. Ambele gloane au ieit pe partea
cealalt. O s ai ceva dureri i-o s fii nepenit, dar n general e
bine. Vrea s te odihneti la noapte, iar mine poi s pleci.
Ai mult noroc, mi amigo, spuse medicul ntr-un amestec
ezitant de englez i spaniol. Numai Dumnezeu tie din ce
motiv. De aceea ai un amigo ca el, i fcu un gest cu capul n
direcia lui Miguel. El e ajuttorul de la Dumnezeu. Acum dacmi vei permite, copiii mei m ateapt la cin.
i mai spuse ceva n spaniol lui Miguel, apoi amndoi se
ndreptar spre u. Hap i vzu oprindu-se un foarte scurt
moment lng ua dormitorului, iar doctorul i ddu ceva lui
Miguel, dup care au ieit amndoi.
5:20 P.M.
Hap inspir adnc i-i trecu palma peste umrul bandajat,
amintindu-i dureroasa coborre de la mnstire n ataul
incomod al motocicletei conduse de Miguel. Parc durase o via
ntreag, dei de fapt nu durase mai mult de douzeci de
minute. Apoi dup alte douzeci de minute de la sosirea lor veni
i doctorul. Atunci deja luase vreo dou nghiituri zdravene din
brandy-ul locului, afl cine era Miguel de fapt, cine erau cei
crora el le spunea veri i c motivul pentru care-l ajutase pe
Hap era acela c se legitimase ca agent al Serviciului Secret i-i
riscase viaa ca s-l salveze pe cel despre care credea c e
preedintele. Mai afl i c Miguel era oferul limuzinei care-i
dusese pe preedinte i pe Marten de la Barcelona la Montserrat

i cum se fcuse c tia codul sistemului de securitate de la


intrarea n biroul lui Merriman Foxx.
Miguel se dusese la restaurantul hotelului s-i gseasc
verii. eful de sal i vzuse plecnd cu Merriman Foxx i-l
ndrum pe Miguel spre biroul doctorului. Aproape ajunsese la
u cnd au sosit agenii, iar el se fcuse imediat nevzut n
umbra deas a aleii. Cnd tipul cu Nas-Lat a introdus codul,
Miguel a privit cu mare atenie. Cifrele erau 4-4-4-2. S rein
cifre i numere era ceva firesc pentru el, urmarea
nenumratelor zile n care jucase la loteria naional, a
grmezilor de bani cheltuii i a prea multelor numere pe care
reuea s le rein pur i simplu datorit speranei.
Atunci a aflat i Hap c tipul cu pr alb, cu trupul blegit pe
care-l scoteau agenii din birourile alea era doctorul Foxx. Nu-l
cunotea dect din auzite i datorit comisiei care fcuse
audierile secrete n problemele legate de terorism. Nu-l mai
vzuse niciodat nainte, nici mcar n fotografii, pn n clipa
arjei lui Miguel asupra agenilor CIA.
Hap n-avea habar de ce era att de interesat preedintele de
doctorul Foxx, nct s rite s vin la Montserrat. ns se lmuri
cnd Miguel i confirm unele din bnuielile sale: c prietenii de
la Washington ai preedintelui puseser la cale o aciune n
care Harris refuzase s se implice un genocid mpotriva
statelor islamice i c Merriman Foxx era cel dinti strateg al
acestei aciuni. Preedintele nu cunotea detaliile acestui plan.
Tocmai de aceea el i Marten veniser la Montserrat: s-l
sileasc pe Foxx s le dezvluie detaliile acestui plan i s
mpiedice executarea lui. Dac avuseser sau nu noroc, nu
puteau ti nici Miguel, nici Hap.
5:35 P.M.
Miguel se ntoarse n camer aducnd o sticl de ap i un
plicule.
Ia astea, spuse i-i ntinse lui Hap apa, iar din plic ls s-i
cad n palm dou pastile albe. Sunt analgezice. Mi le-a dat
doctorul. Mai sunt i altele n plic.
Miguel puse plicul pe noptier.
Dup ce-au plecat agenii i nainte s lein eu, ai intrat n
biroul lui Foxx, spuse Hap dup ce bu niic ap fr s ia

seama la pilule. Cred c ai intrat acolo ca s-l caui pe


preedinte. Nu l-ai gsit, altfel n-am fi aici, acum. Ai gsit vreun
semn c preedintele a fost realmente acolo?
Te rog, ia pastilele astea.
A fost preedintele acolo? insist Hap pe un ton dur. Iar
dac a fost, unde naiba s-a dus de nu l-au gsit agenii CIA?
Unchiu-meu e jos cu nevast-sa, spuse calm Miguel. Numai
ei i doctorul tiu c eti aici. Au s vin s vad cum te simi
nainte s se culce. Poi avea ncredere n ei. Orice-i trebuie,
sau orice-i lipsete, au s-i aduc, adug Miguel i-o apuc
spre u.
Pleci?
Vin pe-aici cnd m ntorc.
Ai BlackBerry-ul meu.
Da, zise Miguel i-l scoase din buzunarul hainei i se
ntoarse s i-l dea lui Hap.
Dar pistoalele? Aveam dou?
Miguel i deschise haina i scoase Sig Sauerul lui Hap de la
bru i-l puse pe masa lng care sttea.
Cellalt unde-i? Pistolul automat?
mi trebuie!
Pentru ce?
Miguel zmbi subire.
Eu cred c tu eti un om de treab care are nevoie de
odihn.
Am ntrebat pentru ce, insist Hap.
De la nousprezece la douzeci i patru de ani am fost n
Batalionul IV al Armatei Regale Australiene. Comandamentul
Operaiunilor Speciale. tiu cum se folosete.
Hap l fix cu privirea.
Nu i-am cerut C.V.-ul, am ntrebat de ce-i trebuie un pistol
automat.
Noapte bun, domnule.
Miguel se ntoarse iar spre u.
Nici mcar nu tii dac preedintele a fost sau nu acolo,
aa-i? se rsti Hap n urma lui. N-ai dect bnuieli.
Miguel se ntoarse spre Hap.
A fost acolo, domnule.
Fcu un pas i ridic ceva de pe un dulap, apoi merse spre
Hap i-i puse n poal plria mare i pleotit a lui Demi.

Cnd ne-am desprit purta asta. Era un accesoriu care-i


mai ascundea faa. Am gsit-o ntr-unul dintre laboratoarele de
dincolo de biroul unde-am fost noi. Poarta i o parte din zidul ce
desprea laboratoarele de ce-o fi fost dincolo de ele s-au
prbuit. Drumul mi-era blocat de un imens morman de
bolovani. Probabil ca urmare a cutremurului sau ce-o fi fost ceea
ce ne-a azvrlit la pmnt. ntr-o zi sau dou, echipe cu
echipament adecvat de forare i escavare s-ar putea s
reueasc s ajung de cealalt parte. Dar chiar i aa nu e
sigur c vor mai gsi ceva. Undeva de cealalt parte a acelei
mase de piatr, nuntrul ntregului munte sunt peteri legate
unele de altele prin tuneluri spate de mineri. Se ntind pe
kilometri ntregi. Dac preedintele a supravieuit, atunci trebuie
s fie n una din acele grote sau galerii. Se apropie furtuna, dar
pentru nc ceva timp luna va mai strluci. Se poate intra n
peterile acelea de sus, de pe creste. Acolo m duc. Preedintele
dumitale i Nicholas Marten sunt ca o familie pentru mine. E
alegerea mea i e datoria mea s-i gsesc, oricum ar fi, vii sau
mori.
Limuzina ta, e parcat afar sub copaci, n spate.
Ce-i cu ea?
Aduci deseori oameni aici la munte?
Da, aduc vizitatori la munte destul de des.
Miguel era nerbdtor, cci timpul era preios, iar interogarea
asta i-l risipea.
Ai o trus de supravieuire n portbagaj?
Da.
Una mare?
Seor Hap, eu vreau s ncerc s-l gsesc pe preedintele
dumitale. Te rog s m scuzi, spuse Miguel i iar porni spre ua
dormitorului.
Dar trusa are pturi de supravieuire, din acelea mici,
pliate, cu o parte reflectorizant? tii despre ce vorbesc, Mylar,
ca cele pe care le folosesc pompierii?
Miguel se ntoarse mnios.
La ce bun ntrebrile astea?
Rspunde-mi.
Da, avem aa ceva. Acesta e regulamentul companiei. Cte
una pentru fiecare pasager i una pentru ofer. Noi avem zece
buci.

Dar mncare? Raii de supravieuire?


Doar batoane bogate n substane nutritive. Cam asta-i tot.
Bine, adu naibii toat trusa ncoace.
Hap se ridic brusc de pe pat, ns imediat ntinse o mn n
lturi ca s se echilibreze.
Ce faci?
Hap apuc Sig Sauerul de 9 mm, i-l vr n curea, dup carei puse pastilele analgezice n buzunar.
S fiu a dracului dac te las s mergi singur.

105
HOTELUL BEST WESTERN AURORE, PARIS. 5:45 P.M.
Bun seara, Victor.
Salut, Richard. Am ateptat toat dup-amiaza s m suni.
mi pare ru, am avut o ntrziere.
Am vzut reportajele TV despre focurile de arm de la pista
de antrenament la Chantilly. S-a vorbit despre cei doi jochei
mori. Dar nu s-a spus nimic n plus.
Nu te-a interogat poliia, nu-i aa?
Nu.
Bun.
Victor era doar n indispensabili, ntins n pat, iar sonorul
televizorului se auzea n surdin. Venise din Chantilly cu trenul
n aceeai diminea. De la Gare du Nord luase un taxi pn la
hotelul unde se afla, peste drum de o alt gar, Gare de Lyon.
La hotel a luat micul dejun n camer, apoi a fcut un du i a
dormit pn la ora dou. Apoi, aa cum i s-a spus, a ateptat sl sune Richard. Dar, ca i n Madrid, cu fiecare or care trecea,
devenea tot mai nelinitit, temndu-se c Richard n-are s mai
sune, poate, niciodat. Dac ar fi venit noaptea fr ca Richard
s ia legtura cu el, Victor nu tia ce-ar fi putut face. Pur i
simplu nu tia. De fapt ideea sinuciderii i trecu prin minte nu o
dat. Asta da, era o posibilitate. Ceva ce-ar fi putut face. i
foarte probabil c-avea s-o fac dac Richard nu avea s-l sune
pn la fixase ora opt, a doua zi dimineaa. Apoi Richard

sun i totul era n regul i Victor se simi iari respectat i


dorit i protejat.
mi cer nc o dat scuze pentru ntrziere, Victor. A durat
ceva timp s fac ultimele pregtiri.
E-n regul, Richard, neleg. Sunt unele lucruri care se
complic, nu-i aa?
Da, aa este, Victor. Acum uite care sunt instruciunile.
Trenul numrul 243 pleac din Gare du Nord spre Berlin n seara
asta la 8:46. La ghieul de relaii cu publicul s-a reinut un bilet
pentru tine, la clasa nti. Poi s-ajungi la trenul acela, nu-i aa,
Victor?
Da, bineneles, Richard. ntotdeauna fac ceea ce-mi ceri.
De aceea te bazezi pe mine, nu-i aa?
Da, Victor. i tii c aa este. Drum bun. Te sun mine.
Mulumesc, Richard. Noapte bun.
Noapte bun, Victor. i eu i mulumesc.

106
LA IGLESIA DENTRO DE LA MONTAA.
BISERICA DIN MUNTE. 5:55 P.M.
Camera lui Demi prea o chilie de mnstire, mic i mobilat
doar cu strictul necesar. O mas simpl lng u cu o oglind
de mn i un lighean pe ea. La dreapta era o comod
rabatabil. Printr-o ferestruic aflat sus de tot, aproape de
tavan, se vedea cerul, iar Demi putea ti astfel dac nc mai
era ziu afar. Patul de o persoan era tare i n-avea
aternuturi, doar o pern i dou pturi. i ls pe pat cele dou
aparate foto i geanta n care nghesuise i un neseser i o
pung de plastic n care avea consumabile pentru aparatele
foto: carduri de memorie n plus, un ncrctor de acumulatori
pentru Canon i dou seturi de cte dousprezece role de film
color de 35 mm pentru Nikon. Ce nu era acolo i era foarte
sigur c luase cu sine la plecarea din hotelul Regente Majestic
n dimineaa aceea, pentru c verificase iari la sosirea la
Montserrat, era telefonul mobil. Dispruse undeva pe drum,

interzicndu-i-se astfel orice comunicare privat cu lumea de


afar.
Sau cel puin aa se gndise, mai mult ca sigur, cel care i-l
luase.
Mai devreme, faptul c i se luase mobilul ar fi ntrit n mintea
lui Demi asprele avertismente ale tatlui ei i ale lui Giacomo
Gela i i-ar fi sporit nelinitea, pn ntr-atta nct i-ar fi
pierdut capul cu totul, date fiind circumstanele: prezena
clugrilor, izolarea extrem a bisericii unde se afla i felul n
care fusese drogat ca s fie luat n acea halucinant cltorie.
ns acum, descoperind c-i lipsea mobilul, Demi i ntri
hotrrea i-i ascui simurile, amintindu-i ntruna c era
aproape de captul unui drum exasperant de lung i care pruse
imposibil. Un drum cruia i dedicase toat viaa ei de pn
atunci i pe care i promisese n secret mamei ei c-l va duce la
bun sfrit, indiferent de preul pe care-ar fi trebuit s-l
plteasc. Frica sau ameninrile cu violena n-au s-i clinteasc
hotrrea. Nu acum, cnd ajunsese unde era.
Mai mult, nu fusese pe de-a-ntregul nechibzuit, planurile ei
fuseser bine cumpnite. Dedesubtul cmii brbteti pe
care-o purta pe sub blazer, puin deasupra taliei avea o
curelu, care pentru un ochi neavizat prea s nu fie altceva
dect o rufrie delicat, dar care de fapt era anume conceput
s in o hus uoar de nailon n care avea un mobil. Telefonul
acela avea i camer foto i acces de band larg la internet. Un
program special l fcea capabil s se poat conecta fr fir cu
Canonul ei digital, astfel nct fotografiile pe care le fcea cu
acea camer puteau fi simultan ncrcate pe site-ul ei personal,
gestionat de un server din Paris. l folosise cu succes n toat
Europa i n Statele Unite, iar mai recent n Malta i chiar n
Barcelona. Principala ei ngrijorare acolo era conexiunea. Nu
doar pentru c se afla ntr-o locaie muntoas i izolat, ci
pentru c se afla chiar nuntru, n biserica din munte. Grijile
astea s-au spulberat de ndat ce-a vzut c Beck vorbea la
mobil n naosul bisericii, iar acest fapt i-a alungat grijile n
privina conexiunii. Era semnul c indiferent ce fotografia ea
acolo putea fi transmis la Paris ntr-o milisecund.
Ca s fac un test, fotografie chilia n care era i trimise
fotografia spre site-ul ei, apoi i scoase mobilul inteligent i
form propriul ei numr. i lu doar o clip s se conecteze la

internet i descoperi exact ceea ce tocmai fotografiase: chilia n


care era. Sistemul funciona perfect.
Se pregtea s mai fac o fotografie de ncercare, de
siguran, cnd auzi o btaie puternic n u.
Da, spuse ea, tresrind.
Sunt eu, Cristina.
O clip, spuse Demi i strecur iute mobilul napoi n husa
de sub cma, dup care se duse la u i o deschise.
Te-ai odihnit? ntreb Cristina zmbind afabil.
Da, mulumesc. Te rog, intr.
Cristina purta nc acea rochie lung i alb pe care o avusese
i cnd a ajuns Demi. Pe bra ducea o rochie asemntoare,
singura diferen fiind culoarea: nu era alb, ci purpurie. I-o
ddu lui Demi.
Asta e pentru tine. S-o pori n seara asta.
n seara asta?
Da.
Dar ce se ntmpl n seara asta?
ncepe eternitatea.
Nu neleg.
Vei nelege
Cristina se uita fix la Demi, tcut, apoi se ntoarse spre u.
Revin ntr-o or s te iau.
nainte s pleci
Da, spuse Cristina, ntorcndu-se iar spre Demi.
Pot s-i fac o fotografie?
Acum?
Da.
Bine.
Demi se duse spre pat i ridic cele dou camere foto. Trei
minute mai trziu avea un ntreg portofoliu cu fotografiile
Cristinei, n rochie alb, fundalul fiind chilia ei. Jumtate le
fcuse cu Nikonul pe film de 35 mm, iar cealalt jumtate cu
camera digital, imaginile nregistrndu-se n cardul de memorie
i, simultan, ncrcndu-se pe site-ul ei.
Asta-i tot? ntreb Cristina zmbindu-i n felul ei, cald i
amabil.
Da, asta-i tot.
Urm un moment de tcere, i iari Cristina o privi fix pe
Demi, cu o privire ptrunztoare, sfredelitoare, de parc ar fi

studiat-o dintr-un motiv foarte personal. Apoi, brusc, privirea ei


alunec n alt parte.
Ne vedem peste o or, spuse pe un ton lejer, dup care
plec.
Demi nchise ua n urma ei i rmase nemicat, sprijinit de
ea, simind un frison rece nfiornd-o din cap pn n picioare. O
singur dat n viaa ei mai vzuse cuttura ca de duh pe care
o observase n ochii Cristinei, cu doar cteva secunde nainte.
Numai o singur dat.
Anume n unica fotografie care-i rmsese de la mama ei,
fcut doar cu cteva zile nainte de dispariia ei. Ochii mamei
ei erau ca ai Cristinei: bruni i concentrai, dar n acelai timp
calmi, rspndind mult pace. Cristina avea douzeci i trei de
ani. Aceeai vrst pe care o avusese mama ei cnd a disprut.

107
6:18 P.M.
Marten i preedintele naintau orbete n ntunericul ca de
smoal al tunelului, urmnd inele vagonetelor, pe care le
tatonau cu picioarele, aa cum fcuser deja de aproape o or i
jumtate.
Mergeau foarte aproape, unul n spatele celuilalt, cel din urm
strngnd n pumn cureaua celui din fa. De patru ori s-au
poticnit de cte ceva i aproape c s-au prbuit unul peste
cellalt, ns cel din spate i-a fcut de fiecare dat treaba,
smucind cureaua celuilalt, reuind astfel s se pstreze amndoi
n picioare. i totui, o dat au czut amndoi. Marten fusese de
data aceea n urm, iar preedintele, avnd impresia c
desluete o groap cscndu-se naintea lui, se smuci brusc
ntr-o parte, trgndu-l dup el i pe Nicholas, care i se prvli n
spinare. Preedintele slobozi un rcnet cci se lovise ru de una
dintre ine. Dup acea ntmplare, au nceput s se schimbe mai
des la cluzirea celuilalt, ca cel din fa s nu duc prea mult
greul tatonrii necunoscutului i s i se nzreasc c vede
lucruri pe care nu le vedea sau s se team c cel din spate se

va mpiedica deodat i-i va arunca pe amndoi la pmnt, n


loc s se concentreze asupra drumului.
6:20 P.M.
Se schimbar din nou, Marten fiind cluza de data asta. n
ultima or, preedintele aproape c nu mai scosese niciun
cuvnt, iar Nicholas ncepu s se team c s-a rnit serios cnd
czuse.
Suntei bine? l ntreb el.
Bine. Tu?
Pn acum, da.
Bun. D-i btaie.
Asta a fost toat discuia. Atunci i ddu Marten seama c
preedintele nu era rnit, ci cugeta. Probabil nu de puin timp.
Dup alte cinci minute s-au schimbat iar. Dup alte ase, iar
s-au schimbat. i de fiecare dat avnd acelai schimb de
cuvinte. E bine? Da. Bun. Hai s mergem.
6:37 P.M.
nc e smbt, spuse deodat preedintele, cu vocea
rguit din pricina prafului i-a setei. Asta a fost, alturi de ziua
n care mi-a murit soia, cea mai lung din viaa mea.
Marten nu tia ce s spun. Prefer s tac. Trecur treizeci
de secunde bune pn s vorbeasc iar preedintele.
Cred c putem spune foarte siguri c acum prietenii mei
sau emisarii lor au gsit cadavrul lui Foxx i i-au dat seama c
explozia a fost o aciune de distrugere controlat prevzut n
planul general al doctorului pentru a prentmpina situaiile n
care s-ar fi putut descoperi ce se ntmpla realmente n acele
laboratoare. Dac vor ti c am fost cu el, ceea ce deja am
presupus, negsindu-m n laboratoare, vor crede c sunt
undeva ntr-un tunel, fie mort, fie prins n capcan fr sperana
de a mai scpa. Ceea ce nseamn c, n curnd,
vicepreedintele va prelua controlul statului i va autoriza
asasinatele pregtite pentru Varovia. Dac n-a fcut-o deja.
Odat ce acele omoruri vor avea loc, se va trece la execuia
urmtoarei misiuni din plan. Se vor convoca foarte rapid alegeri
n Germania i Frana. Oamenii lor, oamenii pe care-i vor ei la

putere oricum vor fi pus la cale treaba asta i dup cum mi-au
spus chiar au aranjat-o deja, aa c i cred , vor fi alei,
garantnd astfel ntregul sprijin al rilor respective pentru
Statele Unite la ONU. Dup asta nu va mai fi dect o chestiune
de timp, probabil vreo cteva zile, pn cnd se va porni
mcelul n rile musulmane. Azi-diminea, pe plaj, i-am
vorbit despre ntlnirea anual a Institutului pentru O Lume
Nou, care are loc chiar acum la complexul Aragon, ntr-o
regiune muntoas nu departe de locul unde ne aflm. i-am mai
spus i c planul meu iniial era s apar ca invitat surpriz i s
in un discurs, duminic, adic mine, cu prilejul serviciului divin
de diminea. Cnd am plecat din Madrid, asta era destinaia
mea. Intenia mea era s le spun adevrul despre cele
ntmplate i s-i avertizez asupra celor ce urmeaz s se
ntmple. nc mai am de gnd s fac cum am zis, domnule
Marten.
Nicholas nu spuse nimic, continund s nainteze, piciorul su
drept atingnd muchia inei din dreapta sa, cluzindu-se dup
ea pe drumul cel bun.
Atingerea acestei destinaii nu e imposibil, domnule
Marten. Am zburat pe deasupra acestor muni nainte. tiu unde
se afl complexul acela, chiar i fa de Montserrat. Pe vremuri,
n California, pilotam avioane utilitare, din cele care mprtie
erbicide peste culturi. tiu cum se vd lucrurile astea din aer.
Dac n-am fost complet dezorientai cnd am intrat n tunelurile
astea dar m ndoiesc atunci nseamn c am mers
aproximativ n linie dreapt nspre complex, ndeprtndu-ne de
Montserrat.
Cam ct de departe de mnstire ar fi acel complex, n linie
dreapt vreau s zic? ntreb Marten.
Douzeci i ase, douzeci i apte de kilometri. Cel mult
treizeci.
Ct drum credei c-am parcurs deja prin galeriile astea?
Opt sau nou kilometri.
Domnule preedinte vere, ncepu Marten i se opri s se
ntoarc spre Harris. Lsnd la o parte bunele intenii, noi navem hart i nici nu tim ncotro duc tunelurile astea. Ar putea
s fac un ocol fr ca noi s ne dm seama i s mergem ntr-o
cu totul alt direcie dect credem. Sau poate c nici nu
mergem n direcia n care credei dumneavoastr c mergem i

galeria asta e de fapt o fundtur. Chiar dac suntem pe drumul


bun, n-avem cum ti dac galeria n-a fost blocat de prbuirea
bolovanilor. Cine tie cte astfel de gtuiri pot fi? Iar dac
tunelul merge ncotro trebuie i nu e astupat de pietre, nici nu
tim ct de departe duce. S-ar putea sfri peste o jumtate de
kilometru sau dup treizeci. Iar complexul s-ar putea afla la ali
aizeci, aptezeci de kilometri dup ce ieim la suprafa. Asta
presupunnd c la captul lui gsim o ieire. Dac tunelurile
astea sunt ntr-adevr att de vechi pe ct par, cu inele astea
ruginite, nseamn c-au fost nchise i sigilate cu mult timp n
urm ca s in curioii afar.
Ce ncerci s-mi spui?
Ceea ce niciunul dintre noi nu vrea s-aud. i nici chiar s
gndeasc. Anume c indiferent ct de mult sperai s le putei
vorbi acelor oameni, realitatea este c s-ar putea s nu mai
ieim niciodat de-aici. Tot drumul pn aici am sperat s simt
un curent de aer ce-ar fi putut indica o deschiztur. O sprtur,
o crevas, orice fel de loc pe unde-am fi putut fora ieirea sau
pe unde ne-am fi putut strecura afar. Am trecut pe lng vreo
cteva, dar niciuna de-ajuns de larg sau cu un curent de aer
suficient de puternic nct s m fac s cred c-ar merita s ne
consumm energiile pe care le mai avem. Dac ajungem pn
la captul acestei galerii fr s gsim ceva mai promitor, va
trebui s ne ntoarcem i s cutm un tunel lateral pe care l-om
fi ratat n bezna asta, dac ntr-adevr o fi vreunul. Iar dup
aceea, dac tot nu gsim nimic, nu tiu ce-ar mai fi de fcut. mi
pare ru s v nruiesc speranele, domnule preedinte, ns n
acest moment nu e nimic de fcut n privina oamenilor crora
dorii s v adresai i nici n privina asasinatelor din Varovia i
a genocidului de dup. n acest moment, singurele viei care
conteaz sunt ale noastre, iar dac nu gsim o cale s ieim,
sunt anse mari s murim aici. Dac gsim o surs de ap cred
c o s rezistm zece zile, cel mult dou sptmni.
Aprinde un chibrit, spuse deodat preedintele.
Poftim?
Am spus s-aprinzi un chibrit.
Domnule preedinte, vere o s ne trebuiasc fiecare
chibrit pe care-l mai avem.
Aprinde-l.
Da, domnule.

Marten scotoci n buzunar i pescui cutia, din care scoase un


b i-l aprinse.
Flacra lumin faa preedintelui ca o tor. Ochii lui erau
nfipi ntr-ai lui Marten.
nc nu e apte seara, smbt. Pn mine la rsritul
soarelui mai e mult. nc mai avem timp s ajungem la Aragon
i s m adresez adunrii aceleia. nc mai e timp s oprim
asasinatele, nc mai avem timp s mpiedicm genocidul n
Orientul Mijlociu. Acest preedinte nu va muri aici, vere. Nu
poate i nu vrea. Miza e mult prea mare.
n lumina tremurat, Marten vzu un om ostenit pn la
epuizare. Hainele i erau zdrenuite, faa i minile julite,
nsngerate, iar fiecare por al pielii, fiecare uvi de pr din
barb i din cap i erau acoperite de praf, de mizerie, de
funingine. Arta ca un om care fusese btut, ns nu se da
btut. Iar dac preedintele nu era btut, atunci nu era nici
Marten.
Nu vei muri aici, domnule preedinte, spuse cu o voce la
fel de rguit ca cea a preedintelui. Vom gsi cumva o ieire.
Cumva vei reui s le vorbii acelor oameni.
Privirea preedintelui rmsese aintit n ochii lui Marten.
Nu te las s scapi doar cu att.
Ce vrei s spunei?
Vreau s-mi promii. Vreau s-mi dai cuvntul tu.
Flacra chibritului se micor pn nu mai rmsese mai
nimic din ea. Ceea ce cu cteva secunde nainte fusese doar un
gnd ezitant i nobil, un vis irealizabil sau pur i simplu o
speran nebuneasc cu care Marten gsise potrivit s fie de
acord, fusese transformat de preedinte pe neateptate ntr-un
pact, care-l implica integral. Mrind miza jocului astfel nct
sarcina ce rmnea de ndeplinit devenea mai mult dect un
angajament fizic i mintal: devenea unul sufletesc.
Eti un nepricopsit cpos, vere, murmur Marten.
D-mi cuvntul tu.
Marten ezit, iar chibritul arse pn la capt. ntunericul i
nvlui iari.
Da, v dau cuvntul meu, opti Marten n cele din urm.
Avei cuvntul meu.

108
EL B0RRS. 6:55 P.M.
Hap Daniels scrnea din dini la fiecare hurducare a
motocicletei pe drumeagul pietruit i ngust. Miguel urma
celelalte dou motociclete n direcia rului Llobregat; numai
motocicleta condus de Miguel avea ata, celelalte dou erau
nite modele simple Honda. Prima dintre ele era condus de
nepotul lui Miguel, Amado, iar pe cea de-a doua cltoreau doi
prieteni de-ai acestuia, Jos i Hector. Niciunul din cei trei nu
avea mai mult de optsprezece ani, dar triser toat viaa n El
Borrs i cunoteau regiunea muntoas cu puurile naturale,
cu galeriile, cu intrrile n grote i cu vechile tuneluri miniere
ca pe propriul buzunar. Lui Hap nu-i plcuse ideea de a-i lua i
pe ei. ns Miguel l asigur c fiecare din cei trei tineri era de
ncredere i n-ar fi spus nimic nici despre ce fceau, nici pe cine
cutau chiar de-ar fi fost reinui de poliie.
Crede-m, i-a spus Miguel, chiar dac suntem norocoi i-l
gsim pe preedinte, nu-l vor recunoate. S-ar putea s nu-l
recunoti nici tu. Pentru biei nu va fi dect un prieten
american dat disprut n timp ce vizita peterile, prins nuntru
n momentul declanrii avalanei sau cutremurului acela.
Cele trei motociclete ncetinir, apoi se oprir pe malul rului.
Llobregatul avea o lime de vreo cinzeci de metri, era tulbure i
iute din cauza aluviunilor i-a ploilor de iarn. Miguel se uit la
Hap, care edea n ata.
Sub ap s-a adunat pietri. Pare adnc, dar nu e. Totui, se
poate ntmpla orice.
Hai s trecem, zise Hap cu snge rece.
Miguel i fcu semn lui Amado i primele dou motociclete
ncepur traversarea rului, nti cea a lui Amado, apoi cea
condus de Hector. La un moment dat, Hector era ct pe ce s
se rstoarne n uvoaiele rului, dar i restabili echilibrul, tur
motorul i reui s treac, oprindu-se pe cellalt mal lng
Amado, ateptnd. O fraciune de secund mai trziu, Miguel
rsuci ghidonul, iar motocicleta sa ncepu s nainteze ncetior.

Intr n ap aintit spre cellalt mal. Torentele rapide


ameninau s-i mture, ns surplusul de greutate al ataului n
care sttea Hap le ddea stabilitate. Blbnindu-se, turnd
furios motorul, au reuit s ajung la ceilali. i iari Miguel i
fcu un semn lui Amado, care o apuc n sus pe o potec
abrupt de prundi, deschizndu-le celorlali drumul.
Orict ar fi fost de nepotrivite dat fiind starea lui Hap,
motocicletele erau cele mai adecvate vehicule n regiunea
aceea. Cu ele puteau urca pantele dealurilor, i chiar mai sus,
pe crrile muntelui. O main n-ar fi fost de folos acolo, iar s
mearg pe jos le-ar fi luat prea mult. n plus, Hap nu avea
destul putere s mearg prea mult pe picioarele lui.
7:10 P.M.
Soarele se ascundea dincolo de crestele de deasupra lor,
scufundnd crarea pe care urcau n ntuneric. Hap sttea
aplecat nainte, ncercnd s-i gseasc poziia n care durerea
din umr s nu i se strneasc la fiecare hurducare a
motocicletei pe terenul accidentat. i sun mobilul. l scoase din
buzunar i verific nti identitatea celui care-l suna. Cnd vzu
c e Bill Strait, respinse apelul, apoi i puse mobilul pe modul
silenios. n clipa aceea se gndi la mesajul criptat pe care i-l
trimisese Strait la ora 4:10.
Hap. ncerc s dau de tine. Unde dracu eti? eful
cancelariei, de la Madrid, ne-a anunat la 4:08 c Prfuitorul
nu se afla, repet, NU se afla la Montserrat. Ageni CIA. au
avut o scurt confruntare armat cu necunoscui n biroul
dr. Foxx de la mnstire. Misiunea noastr a fost anulat la
jumtatea drumului, ntori la baz n Barcelona. Poliia i
informaiile spaniole investigheaz confruntarea n care au
fost implicai agenii CIA. UNDE DRACU ETI? ETI BINE?

n ntunericul ce sporea tot mai mult n jurul lor, Hap trase cu


ochiul spre Miguel, care conducea motocicleta pe un drumeag
ngust splat de ploi. Pn n urm cu cteva ore, nu-l vzuse pe
omul acesta n viaa lui. Iar acum i punea ncrederea n el i-n
trei puti, riscnd nu doar propria sa via, dar i pe cea a
preedintelui, dac mai era viu. n mod normal, pentru treaba

asta ar fi trebuit s apeleze la Bill Strait, s-l sune i s-i ordone


s aduc urgent pe calea aerului un ntreg detaament de
ageni ai Serviciului Secret, ai CIA, ai serviciului de informaii
spaniol i-ai poliiei care s scotoceasc dealurile i culmile
munilor pn ar fi gsit o cale de acces spre perimetrele
subterane unde credea Miguel c ar putea fi preedintele i
Nicholas Marten. Ar fi putut cere chiar i o echip specializat n
demolri, care s arunce n aer bolovanii prbuii peste
complexul de birouri i laboratoare ale lui Merriman Foxx.
Dintotdeauna exista o legtur trainic ntre toi agenii
Serviciului Secret, o ncredere fr limite. Aa sttuser lucrurile
pn atunci, pn cnd se ntmplase trenia aceea, iar Hap,
asemenea preedintelui, habar n-avea ce implicaii aveau
lucrurile pe care le aflase i n cine naiba s aib ncredere i n
cine nu. Astfel, orict de mult i-ar fi dorit, orict de simplu ar fi
putut fi n alte condiii, n-a luat legtura cu Bill Strait i nici nu ia rspuns la mesaj.
La dracu! njur amar n sinea sa Hap.
Ura lipsa asta de ncredere, mai ales c el era cel care nu-i
putea pune ncrederea n nimeni i n nimic.
Hap, zise deodat Miguel.
Care-i baiu?
Uite, fcu Miguel i art spre contururile crestelor munilor
luminate de apus, la vreo apte sau opt kilometri n fa.
nti, Hap nu remarc nimic deosebit, apoi vzu patru
elicoptere venind spre ei pe deasupra vrfurilor munilor i
cobornd n umbra de dincoace de culmi.
Cine-or fi?
Nu-s sigur. Poate poliia federal. Poate Mossos dEsquadra.
Sau i unii, i alii.
Vin ncoace?
Greu de spus.
Miguel, strig Amado artnd ceva n spatele lor.
Amndoi ntoarser capetele i vzur alte cinci elicoptere.
nc erau departe, dar veneau rapid n direcia lor, la mic
nlime.
Hap se uit la Miguel.
F ceva s nu ne vad. Amado i ceilali la fel, s se
ascund.

109
7:17 P.M.
Miguel le fcu semn celorlali s-l urmeze i ambal motorul,
iar motocicleta literalmente zbur, escaladnd marginea
stncoas i abrupt a drumului. Motorul urla, iar vehiculul
derapa n toate direciile, scuipa i mprtia pietri, parc de o
venicie, apoi reuir s ajung sus i dintr-odat le apru
nainte teren mai drept.
Mai merser vreo douzeci de metri, pn cnd Miguel vzu o
stnc enorm de calcar, cu o form bizar i n care se csca o
crptur. ntr-acolo i npusti motocicleta. Ceilali l urmar
cteva secunde mai trziu.
Oprii motoarele, le spuse Miguel.
Ceea ce au i fcut. Toi rmaser cu rsuflarea tiat, privind
napoi i ateptnd tcui. Tot ce puteau vedea era terenul
accidentat al platoului ntins unde ajunseser, peste care se
ndesea ntunericul. Un minut ntreg nu se ntmpl nimic i au
crezut c elicopterele zburaser n alt direcie. Apoi, brusc, au
aprut mugind i zguduind pmntul, toate cinci. Veneau
urmnd linia crestelor n direcia lor. n cteva secunde au trecut
la nici apte metri pe deasupra stncii sub care se ascunseser.
Patru dintre ele aparineau Corpului Naional de Poliie. Pe-al
cincilea, Hap l cunotea foarte bine: imensul Chinook al armatei
americane, cu care veniser de la Madrid la Barcelona. Ceea ce
nsemna c Serviciul Secret era prezent la faa locului i c
misiunea aceea era coordonat de Bill Strait.
Scotoci imediat dup BlackBerry i-l deschise spernd c
Strait i trimisese un al doilea mesaj din care-ar fi putut afla
informaii de care n-avea cunotin. i, ntr-adevr, avea un
mesaj, ns ceea ce citi nu era tocmai ce-ar fi vrut, dar nici ceva
cu totul neateptat.
Hap, iar am ncercat s dau de tine! Am fost informai de
la ambasada din Madrid c totui Prfuitorul ar putea fi la
mnstire i c s-ar putea s fie prins sub o alunecare de
teren n nite tuneluri miniere. Echipe CNP, CIA i USSS sunt
pe drum ntr-acolo.

Mai mult.
Am fost informat c tu ai fost cel care s-a confruntat cu
agenii la Montserrat i c s-ar putea s fii rnit. Unde naiba
eti? Confirm-mi starea ta i locaia.
Mai mult.
Agenii pe care i-ai ntlnit nu erau ai CIA. Ambasada a
fost dezinformat. Agenii aparineau Forelor Speciale SudAfricane.
Un comando sub acoperire cu misiunea de a-l repatria pe
dr.
Foxx.
Guvernul
sud-african
a
cerut
scuze
Departamentului de Stat i Ambasadei din Madrid.
Mai mult.
Multe lucruri nu se leag. Cum tii, informaia primit de
USSS despre posibila prezen a Prfuitorului la Montserrat
i de misiunea CIA de a-l recupera a venit de la eful
cancelariei Casei Albe, aflat la ambasada noastr din
Madrid. Atunci cum au putut eful cancelariei i directorul
filialei Madrid a CIA s-i ncurce pe agenii CIA cu cei ai
Forelor Speciale ale Africii de Sud? i cum de misiunea
iniial s-a transformat n misiunea de a-l repatria pe
doctorul sud-african, iar apoi n gsirea Prfuitorului la faa
locului? A fost oare tot timpul n acele tuneluri, iar apoi a
fost blocat acolo de alunecarea de teren i n-a tiut nimeni
nimic despre asta? S fie oare ceva ce se ntmpl n
guvern despre care noi nu tim nimic? Poate o ntlnire
ntre Prfuitor i doctorul sud-african? Am ncercat s iau
legtura c directorul adjunct al USSS, Langway, despre
care tiu c se afl nc n Madrid. Fr succes, pn acum.
Mai mult.
Dac poi s le duci la ndeplinire, am primit ordine
pentru tine: s-l contactezi imediat pe Jake Lowe sau pe
consilierul pentru sigurana naional n vederea unui raport
asupra celor ntmplate. Poate s-i spun ei ce se
ntmpl. Acesta este un ordin direct de la vicepreedinte.
Te rog, d-mi de tire.
Mai mult.
Personal sunt foarte ngrijorat. Unde naiba eti? Ai fost
rnit? Ai nevoie de ajutor? La dracu. Hap, d-mi de tire
sau pune pe cineva s-o fac n locul tu.

Nedumerirea lui Bill Strait n privina informrii efului


cancelariei era pe de-a ntregul de neles. Asta dac vreo iot
din informarea aceea era adevrat ceea ce era foarte

improbabil. Era sigur, ce dracu!, foarte sigur, c indivizii cu care


schimbase focuri de arm la mnstire nu erau membrii niciunui
comando sud-african. Erau la fel de americani ca i Kansasul.
tiau c preedintele se aflase acolo i veniser dup el. Chestia
cu Foxx era mai mult ca sigur colateral, parte din cu totul alt
plan.
Ct despre Bill Strait, lui Hap i era imposibil s spun dac
doar fusese prins la mijloc i ncerca s-i fac datoria sau era
de partea lor i era implicat n toat povestea asta. Oare ncerca
s dea de Hap att de mult pentru c era membru al Serviciului
Secret, de care-i psa ntr-un mod ct se poate de sincer, sau
pentru c Hap le ddea bti de cap i ncercau s se asigure
c-l vor scoate din joc?
Hap se strmb la acest gnd, apoi puse BlackBerry-ul n
buzunar i se uit la nsoitorii si, ascuni pe sub ieindurile
stncii. Cu toii erau scldai n sclipirea crud a luminii
apusului, cci soarele se iise printre dou piscuri muntoase din
deprtare.
ntreab-l pe Amado ct de departe e primul horn sau gur
de tunel, i zise lui Miguel. i dac putem ajunge acolo pe jos
fr s fim vzui.
Miguel se ntoarse spre nepotul su, cu care avu o scurt
conversaie, apoi se ntoarse iari spre Hap.
E doar una din gurile de aerisire din cele multe cte sunt n
zon. Trebuie s ncepem de undeva. Bieii au ales deja una.
Dup prerea lor ea se afl, fa de intrarea pe care au folosit-o,
la o distan egal cam cu cea pe care-ar fi putut-o parcurge
cineva pe jos prin tuneluri din momentul alunecrii de teren i
pn acum.
Unde e?
La vreo opt sute de metri de aici. Putem porni ndat ce
apune soarele.
Hap se uit fix la Miguel, apoi i fcu semn s se dea mai
aproape.
Dac preedintele i Marten sunt acolo nuntru, spuse el n
oapt, ferindu-se s fie auzit de Amado i de prietenii si, n
caz c nelegeau engleza, trebuie s-i gsim i s-i scoatem
naintea poliiei spaniole.
tiu.
Ce nu tii este c poliia spaniol e nsoit de ageni CIA i

ai Serviciului Secret. Majoritatea, dac nu chiar toi, i spaniolii,


i americanii, sunt convini c sunt de partea noastr, c
misiunea lor este s-l salveze pe preedinte i s-l duc acas n
siguran.
Vrei s spui c s-ar putea s-ncerce s ne ucid.
Nu, vreau s spun c vor ucide pe oricine le va pune piedici
n misiunea asta. Doar vorbim de preedintele Statelor Unite.
Avem mpotriva noastr o armat de indivizi care cred c ei fac
ceea ce trebuie.
Un om sau o mie. Nu conteaz. n ce m privete e vorba
de familia mea. La fel e i pentru tine, nu?
Hap nu rspunse imediat.
Da, spuse n cele din urm.
S stea n calea unor ageni sub acoperire era una, dar s
ajung s se implice ntr-un schimb de focuri cu o legiune de
poliiti spanioli i ageni ai CIA i ai Serviciului Secret, implicai
ct se poate de inocent n misiunea asta, era cu totul altceva.
Chiar dac unii dintre ei poate c tiau ce fceau. Dar, oricum,
n-aveau de ales.
Dar cu bieii cum facem? ntreb el.
Am eu grij de ei.
Ai luat trusa de supravieuire din limuzin?
Da.
Scoate pturile de supravieuire. Tu iei trei, iar eu am s iau
patru.
Bine, zise Miguel dnd din cap, privindu-l pe Hap pre de
nc o jumtate de secund. Cum e umrul?
Doare ca dracu.
Pastilele.
Nu-i nici locul, nici momentul s m droghez.
Mai sngereaz?
Din cte-mi dau seama, nu. Doctorul tu a fcut o treab
stranic.
Poi merge?
Da, pot. Cum dracu s nu pot?
Atunci hai s mergem.
Miguel se ridic brusc n picioare i merse la motociclet.
Deschise febril portbagajul i scoase din trus apte din cele
zece pturi mpachetate n aa fel nct s ocupe ct mai puin
spaiu. Pe una din fee erau cptuite cu Mylar. Pe lng astea,

mai lu vreo ase batoane nutritive, un rucsac special pentru


transportul apei, dou lanterne mari i pistolul automat Steyr. i
ddu lui Hap patru pturi, jumtate din batoane i o lantern.
Cealalt lantern i-o bg la bru. Lu rucsacul cu ap n
spinare i-i petrecu curelua automatului pe dup gt, lsndu-l
s atrne de-a curmeziul pieptului. Ultima gean de lumin se
stinse deodat, lsnd locul nserrii roietice. Soarele se lsase
dincolo de muni, sub linia orizontului.
Miguel le fcu de ndat semn celorlali i ntr-o clipit toi
cinci au luat-o la drum peste platoul accidentat i stncos.

110
7:32 P.M.
n dou rnduri, Marten i preedintele au debarasat traseul
naintea lor, bolovan cu bolovan, croindu-i drum prin
mormanele de grohoti dislocat de alunecrile subterane. Ar fi
fost dificil chiar i n alte circumstane, cu att mai mult n bezna
ca de smoal. i nici mcar nu tiau pn unde mai aveau de
spat, ori dac nu cumva ce fceau nu era nimic altceva dect
c mutau muntele din loc, bucat cu bucat, consumnd timp
preios degeaba. i totui, au fcut-o, au reuit s strpung de
cealalt parte i s-i reia naintarea.
Vom reui cumva s gsim o cale de ieire. Cumva vei reui
s luai cuvntul n faa acelor oameni.
Promisiunea emoionant fcut de Marten preedintelui le
concentrase eforturile pe gsirea unui curent de aer, ce i-ar fi
putut conduce ctre o bre suficient de larg prin care s se
strecoare afar sau pe care s o lrgeasc sau s se caere ca
s poat iei. Dar ca s-o gseasc le-ar fi trebuit o tor care s
ard ceva mai mult dect un chibrit. Pentru asta Marten i-a
sacrificat maieul de bumbac, l-a rsucit foarte strns i l-a
sfiat la un capt, pe care-l inea n jos ca s serveasc drept
fitil. Ca s-i dea foc, a consumat dou din cele cteva bee de
chibrituri care le mai rmseser. Cnd n sfrit s-a aprins, a
ars suficient de mult ct s in vreo cteva sute de metri, pn

cnd s-au mpleticit de un morman de scule abandonate de mult


timp. Mai toate erau ruginite sau putrezite, ns printre ele au
gsit trei de care se puteau folosi. Pe de-o parte, aveau un baros
de a crui coad era nc ataat capul, pe de alt parte, aveau
dou cazmale, sau mai bine zis, o cazma i coada alteia care,
inut aplecat spre vatra tunelului, le putea servi de tor mai
bine dect maieul lui Marten, care oricum arsese pn nu mai
rmsese din el dect o crp i-l abandonaser. Flacra cu
care ardea coada cazmalei abia dac ddea o lumin
plpitoare n comparaie cu cea a maioului, ns n ntunericul
acela dens, tot mai greu de suportat, reuea totui s lumineze
vreo cinci metri buni naintea lor.
De-acum nu mai trebuia s nainteze pe un singur ir, ci
puteau s mearg unul lng altul printre inele de pe mijlocul
tunelului. Marten cra barosul i cazmaua, iar preedintele purta
tora. Amndoi erau flmnzi i aproape epuizai, ns niciunul
nu rosti vreun cuvnt despre asta. Atenia le era concentrat
asupra torei. i unul, i altul erau tcui, n ateptare, rugnduse ca flacra s se zbuciume n vreo direcie, indicndu-le astfel
un curent de aer.
N-am nicio dovad, spuse pe neateptate preedintele. Nici
mcar una.
Pentru ce?
Pentru nimic, zise preedintele ntorcndu-se s se uite la
Marten cu o expresie grav.
Chipul lui devenea i mai sumbru pe msur ce-i exprima
gndurile:
Aa cum tii, planul meu iniial era s folosesc informaiile
pe care le avem de la Foxx i s-i sun pe secretarul general al
ONU i pe cel NATO, pe redactorii efi de la Washington Post i
de la New York Times i s le spun adevrul. n loc s se
ntmple asta, iat-ne ncercnd s gsim o cale de ieire din
subteranele astea ca s pot ine cuvntarea aceea la complexul
Aragon. Dar de ce? Ce s le spun? C se desfoar o imens
conspiraie i c doctorul Foxx are deplin cunotin de ea
pn n cele mai mici detalii? i la ce-ar folosi? Foxx e mort, iar
detaliile acelea s-au pierdut odat cu el. Laboratorul su secret
i tot ce se afla acolo se poate presupune c e n ntregime
distrus pentru c aa a fost conceput de la bun nceput. Putem
vorbi despre ceea ce am vzut, ns nu exist nimic care s ne

susin spusele, iar prietenii mei vor spune c sunt bolnav,


c am suferit o cdere nervoas. C felul n care am evadat de
la hotelul Ritz, fuga i faptul c m-am ascuns sunt confirmri ale
acestei ipoteze. Susinerea ta nu m va ajuta deloc. Preedinte
sau nu, e pur i simplu cuvntul meu mpotriva cuvntului lor.
Dac-i acuz de planificarea asasinatelor de la Varovia vor zmbi
comptimitor ca i cum asta ar fi dovada afeciunii mele i pur i
simplu le vor amna. Dac-i acuz de conspiraia mpotriva
statelor musulmane, dac ncep s vorbesc de un genocid, am
s par chiar mai nebun, un dement glgios.
n lumina slab, plpitoare, Marten vzu c preedintele l
privea drept n ochi, cu o privire plin de mut disperare.
N-am dovezi, Marten, pentru nimic din toate astea.
Nu, nu avei, spuse Marten cu convingere, dar nu putei
uita organele i trupurile i feele cadavrelor ce pluteau n
acvariile acelea.
S le uit? Imaginea lor mi-e gravat n minte parc cu fierul
nroit. Dar fr niciun fel de dovad e ca i cum n-ar fi
existat.
Dar au existat.
Preedintele i ntoarse privirile spre tor i-i continu
drumul n tcere, cu umerii czui, de parc s-ar fi resemnat.
Pentru prima dat, Marten i ddu seama c dei curajul i
hotrrea sa neclintit l fcuser s ajung pn acolo,
preedintele nu era omul care s se simt n largul su cnd era
singur. i dorea compania celorlali. i dorea schimbul de idei i
preri cu ceilali chiar pn la punctul polemicii. Poate c astfel
reuea s-i clarifice gndurile sau s capete o perspectiv nou
asupra lucrurilor sau poate c-i gsea un al nivel al inspiraiei
pe care nu-l avusese sau l pierduse.
Domnule preedinte, spuse cu fermitate Marten, trebuie s
vorbii adunrii de la complexul Aragon. S le vorbii despre
asasinatele de la Varovia, despre ceea ce s-a ntmplat. S le
spunei cum, unde, cnd i de ctre cine anume vi s-a sugerat
acea idee, ntrit apoi de un ultimatum. Spunei asta i nu vei
grei cu nimic. Prietenii dumneavoastr nu vor avea de ales
dect s anuleze asasinatele, cel puin deocamdat. Dac n-o
vor face, atunci se va dovedi c avei dreptate. n timpul acesta,
se va duce vestea, ns mai suntei preedintele Statelor Unite.
Publicul v va asculta. La fel i presa. Putei dispune s se fac o

anchet a tuturor afacerilor n care a fost implicat Foxx. i la fel


putei
dispune
o
anchet
a
aa-ziilor
prieteni
ai
dumneavoastr. Da, e adevrat, o s v atragei numeroase
critici, dar nu mai multe dect pn acum. Doar actul de a face
totul public, oricare ar fi reaciile, va ncetini, de nu cumva chiar
va opri, ceea ce pun la cale. Nu, n-avei dovezile pe care v-ar
plcea s le avei, dar tii cte ceva. Nu ntotdeauna trebuie s
se ntmple fapta ca s distrugi intenia iniial. Dac nu vei
reui dect s salvai vieile preedintelui Franei i-a
cancelarului Germaniei, tot e ceva.
Preedintele i ntoarse iari privirile spre Marten, fr s se
opreasc din mers. n lumina slab a torei, Marten i citi
oboseala extrem. Povara pe care-o purta i energiile pe care i
le solicitase i i le solicita nc se vedeau clar pe chipul lui.
Marten ar fi vrut s fi gsit un mod s-i uureze situaia. Ar fi
vrut s se fi putut aeza naibii undeva la o friptur i la o bere
sau zece i s discute despre baseball sau despre orice altceva
i s uite de tot restul.
Vrei s ne oprim s ne odihnim cteva minute? ntreb
Nicholas cu glas sczut.
Preedintele nu rspunse. Apoi, de parc ar fi trecut n alt
vitez, privirea i se ascui, umerii i se ridicar i era iari drept.
Nu, domnule Marten. S ne continum drumul.

111
7:40 P.M.
Bill Strait privea peisajul nvluit de ntuneric n timp ce se
mai nvrtir o ultim oar pe deasupra inutului. Ajunseser
deasupra unui platou presrat cu stnci. Cteva secunde mai
trziu, elicopterul Chinook ateriz strnind o furtun de praf i
de ierburi uscate, apoi pilotul opri rotoarele. Strait trase cu
ochiul spre Jake Lowe i spre consilierul Marshall, apoi i
desfcu centura, iar cnd un membru al echipajului deschise
ua, el a fost primul care-a cobort din elicopter. Lowe, Marshall
i ceilali aptesprezece ageni ai Serviciului Secret l-au urmat.

Lowe i Marshall i alctuiser n grab inutele, punnd pe ei


pantaloni kaki, bocanci de drumeie i hanorace de schi. Agenii,
ca i Bill Strait, erau narmai, purtau blugi, bocanci militari i
geci impermeabile. i toi purtau dispozitive pentru vederea pe
timp de noapte.
Pe-aici, zise Strait i se aplec s treac pe sub elicele
elicopterului ce se roteau nc.
Strait o lu repejor spre elicopterul Corpului Naional de
Poliie, care aterizase pe o platform de stnc la vreo cincizeci
de metri deprtare. Acolo i atepta cpitanul Belinda Diaz cu o
echip de douzeci de oameni.
n absena lui Hap Daniels, Bill Strait era acum agentul special
responsabil de ntreaga misiune a Serviciului Secret. Dup cum
presupuneau oamenii Serviciului Secret, ai CIA i ai Corpului
Naional de Poliie, situaia era urmtoarea: preedintele era
undeva n tuneluri, blocat n subteran dup producerea a ceea
ce oficial fusese numit micarea tectonic. Dei se bnuia s
se afl n compania unui brbat pe nume Nicholas Marten,
trebuia s ia n calcul obligatoriu c i alii ar putea fi cu el i c
preedintele era i fusese de la bun nceput victima unui atac
mrav i deci ntr-un mare pericol. Aadar, misiunea era una de
salvare a unei persoane n via i aa trebuia tratat pn
cnd nu se confirma alt variant.
Cu totul, nou elicoptere aterizaser n puncte ce marcau un
perimetru circular de aisprezece kilometri. Cu excepia
elicopterului Serviciului Secret, celelalte erau ale poliiei
spaniole. Cinci dintre ele transportau echipe de cte douzeci de
oameni ale poliiei montane, toi narmai pn n dini. Alte trei
elicoptere aduseser echipe CIA de cte optsprezece oameni.
Absolut toate cele nou elicoptere aveau cte doi experi n
echipamente audio, dotai cu aparate de ascultare de ultimul
nivel. n plus, alte trei echipe, tot de cte optsprezece ageni
CIA, erau pe drum dinspre Madrid, iar ali o sut aparinnd
Serviciului Secret veneau de la biroul operaional regional al
Serviciului Secret din Paris. Aveau s aterizeze pe aeroportul
Costa Brava din Gerona, de unde urma s fie transferai n muni
de elicopterele poliiei spaniole. Ora de sosire a echipelor CIA
din direcia Madrid era 8:20 p.m., iar a celor de la Serviciul
Secret din Paris, 1:30 a.m.

7:44 P.M.
Cpitanul Diaz i privi scurt pe Lowe i Marshall, apoi i
ndrept atenia spre Strait.
Suntem aici, spuse ea n englez, punnd arttorul minii
drepte pe o hart a zonei desfcut direct pe sol.
Prins de cureaua pantalonilor ei era o staie radio ale crei
leduri clipeau i din care se auzeau scrnind informaiile
schimbate de membrii diferitelor uniti ale CNP ntre ei. Diaz
avea probabil vreo treizeci i cinci de ani, era atrgtoare,
ncreztoare n forele proprii i foarte atletic, ca toi membrii
CNP; era bine narmat i echipat n uniform de camuflaj de
parautist.
Ce vedei aici e o zon muntoas foarte ntins, de
aproximativ dou sute aizeci de kilometri ptrai.
Diaz puse deoparte harta geografic i despturi alta: era o
copie dup harta companiei miniere fcut n 1922, iar acolo
erau desenate toate galeriile. Diaz indic n direcia ei.
Liniile astea sunt galeriile care nc se mai foloseau atunci
cnd a fost nchis compania. Aa cum vedei, principalele
tuneluri sunt aici, aici, aici i aici. Cel mai larg care vine din
direcia mnstirii e acesta, spuse ea i puse degetul pe o linie
roie, i e cel mai probabil c pe acesta l-ar urma o persoan
sau un grup care ar ncerca s ias la suprafa. Asta, sigur, din
ce ne putem noi da seama. Tunelurile i galeriile astea sunt
foarte vechi, n-au mai fost folosite de optzeci de ani. Poriuni din
ele sunt blocate de prbuiri subterane. Vreau s spun c harta
ne este de folos, dar nu prea mult, pentru c nu e exact.
S presupunem c ntr-adevr sunt n tunelul acesta, spuse
Strait. Doi sau douzeci, adug el punnd degetul pe tunelul
principal, i c ora de pornire e ora 3:37, momentul cnd a avut
loc micarea tectonic, ct de departe ar fi putut ajunge pn
acum?
Depinde de starea fizic a preedintelui. Dac trebuie sau
nu s-l care cineva. Sau s se opreasc s-i acorde ngrijiri
medicale. Dac au sau nu cu ce s lumineze drumul. Cum cred
c v putei imagina, e un ntuneric ca de mormnt acolo. i,
desigur, depinde de alegerea fcut: au urmat acest tunel sau
vreun altul din zecile care se afl acolo?
Ar fi putut s o ia pe altundeva?

Nu suntem cu ei. Ar fi putut face orice din cine tie ce


motive. Tunelul principal ar putea fi blocat, aa c s-ar putea s
fi mers pe un altul. Am venit unde ne aflm acum pentru c
totui acel tunel e cel mai direct i ca atare cel mai probabil
traseu spre ieire, dac n-a fost astupat de prbuirea tavanului.
Noi ne aflm la cea mai ndeprtat margine a lui. Ne vom croi
drum nspre mnstire; alte echipe vor veni de-acolo nspre noi
i, n fine, echipele rmase vor explora galeriile laterale. Noi
Cpitanul Diaz se ntrerupse brusc s asculte n staie un
raport destinat ei.
S, s, spuse n cele din urm ntr-un microfon mic prins de
rever. Gracias.
Se mai uit o dat scurt la Lowe i la Marshall, apoi ctre Bill
Strait.
Ni se aduce echipamentul de forare acum. Imediat ce
sosesc vor ncepe strpungerea tunelurilor de la suprafa prin
tavan i vom introduce camere de luat vederi cu infraroii i cu
echipamentele de ascultare.
Bine, spuse Strait i se uit la hart. Presupunnd c sunt
n tunelul acesta, ct de aproape suntem de o intrare sau de un
horn pe unde-am putea cobor acolo?
Greu de spus. Hornurile nu sunt cartografiate. Trebuie s le
gsim i de aceea am cerut sprijinul celor de la Agentes Rurales,
patrulele montane i forestiere, care cunosc bine zona. Dar chiar
dac gsim hornuri sau puncte de acces, n-avem de unde s
tim ct de mari sunt: dac cineva poate cobor prin ele i apoi
n tunel sau dac trebuie sparte, forate sau lrgite cu explozibili.
i nc ceva, spuse cpitanul Diaz, ntorcnd o privire ferm
ctre Marshall i Jake Lowe, ceva ce trebuie s nelegei bine,
domnilor. E foarte posibil ca cei dinuntru, dac ntr-adevr sunt
acolo jos, s fie mori, inclusiv preedintele dumneavoastr.
De aceea suntem aici, cpitane, spuse calm Lowe. ntr-un
fel sau altul, trebuie s-l aducem la suprafa.

112
GARE DU NORD, PARIS. 8:10 P.M.

Mulumesc, spuse Victor i-i puse biletul de clasa nti n


buzunar, apoi se ndeprt de ghieu i o lu napoi spre peron.
Trenul 243 spre Berlin trebuia s plece la 8:46, dar nu avea s
ajung n gar dect la 8:34. Ceea ce-i lsa vreo jumtate bun
de or de pierdut. Din care ultimele zece minute avea s le
petreac n tren, s se asigure c ocupa locul trecut pe bilet i
c are unde s-i pun valiza. Era important s-i ocupe locul
din timp pentru c, fie c au, fie c n-au rezervare, oamenii se
aaz tot unde vor ei. Iar dac i gsea locul ocupat, s ncerce
s-l ia ar fi nsemnat s se implice ntr-un ct de mic conflict
care s-ar fi purtat ntr-o limb necunoscut lui. Vzuse de
destule ori astfel de situaii ncingndu-se; ori o ceart pentru
un loc n tren ar fi putut atrage atenia unui controlor sau a
poliiei, iar acesta era ultimul lucru pe care i-l dorea. Mai ales
cu poliia nu voia s aib de-a face, cci i-ar fi putut cere
paaportul i l-ar fi ntrebat unde cltorete sau de unde vine.
ns deocamdat trenul nu era n gar, ceea ce nsemna c
mai are nc douzeci de minute s stea s atepte sau s se
plimbe prin staie i nu-i plcea niciuna dintre variantele astea
pentru c toate l lsau la mna mulimii. tirea zilei, cel puin n
tabloidele pariziene, prea s fie asasinarea cu un singur glon a
doi jochei, petrecut devreme n dimineaa acelei zile n
Chantilly. Ziarele de la chiocurile din toat gara aveau pe prima
pagin doar titluri de felul acesta:
QUIA TU LES JOCKEYS?
DEUX AVEC UN BALLE
MEURTRES DANS LES BOIS DE CHANTILLY
(Cine i-a ucis pe jochei?
Doi dintr-un foc!
Crime n pdurea Chantilly!)
Chantilly era la douzeci de minute cu trenul de Paris, iar
Gare du Nord, unde se afla Victor, era exact aceeai cu cea n
care sosise dup isprava de la pista de antrenament din
pdurea de acolo. Aadar cum putea fi el sigur c vreun individ
pe lng care trecuse ntmpltor nu-l vzuse n ambele locuri?
Vreun muncitor feroviar sau vreun navetist cu care cltorise n

acelai tren de diminea, care, ntorcndu-se acum acas, i-ar


fi putut aminti brusc de el?
Victor se plimba ncoace i-ncolo cu capul plecat. Cnd l
mpucase pe brbatul cu jacheta Yankeilor din New York,
Richard era pe-aproape, pregtit s-l culeag i s-l scoat deacolo, i-l dusese cu maina direct la aeroport. l urcase n avion
nainte ca poliia s ajung la locul faptei. Aici era cu totul
altceva, era singur, la mna necunoscuilor din mulime i asta
nu-i plcea deloc. Nu voia dect s trag trenul n gar, s urce
la bord i s-i ocupe locul. S ias ct de ct din ochii mulimii.
Se duse cu geanta dup el ntr-un mic restaurant, vizavi de
gar. Gsi un loc la bar i se aez.
O cafea, i spuse barmanului. O cafea neagr, v rog.
Caf noir?
Victor aprob dnd din cap.
Caf noir.

113
LA IGLESIA DENTRO DE LA MONTANA.
BISERICA DIN MUNTE. 8:20 P.M.
Demi mergea pe lng irul de clugri, aizeci la numr,
fotografiindu-i ieind din grotele luminate de candele i intrnd
n biseric, ncolonai pe un singur rnd, cu capetele plecate i
cntnd. Se folosise de Canonul digital nti, dar l schimb cu
Nikonul de 35 mm, ca apoi s revin iari la Canon. Telefonul
inteligent era ascuns sub rochia lung i purpurie pe care i-o
adusese Cristina, transmind netiut imaginile digitale spre
site-ul ei personal.
Cntul intonat de corul clugrilor strnea ecouri delicate ca
nite rugciuni ntre pereii de piatr ai lcaului. Linia melodic
simpl cretea n intensitate, apoi treptat scdea ca s creasc
iari. La nceput Demi crezu c litania, ca i numele de familie
dltuite n dalele mari de piatr ce acopereau locurile de
ngropciune din temeliile bisericii, era n limba italian, dar nu
era aa. Totui nu era nici spaniol. Limba n care se cnta era

una pe care n-o mai auzise vreodat.


Clugrii au nconjurat biserica o dat, apoi nc o dat, apoi
au ieit, trecnd pe sub un portal nalt, ntr-un amfiteatru antic
spat direct n calcar. Acolo, cntecul a fost repetat de dou ori,
apoi de nc dou ori, n timp ce clugrii s-au dispus n
semicerc n jurul a trei ruguri aprinse ce formau un triunghi pe o
lespede mare i circular de piatr. Lespedea aceea era chiar n
mijlocul amfiteatrului, iar n centrul ei fusese spat crucea cu
cercuri n capete semnul astrului Aldebaran.
Demi pea prudent cutndu-i o poziie mai departe de
ruguri, n apropierea locurilor destinate audienei, unde se aflau
pe puin dou sute de persoane brbai, femei i copii, de la
foarte btrni la prunci pe care mamele lor i ineau n brae. Toi
erau mbrcai n togi roii precum cea a lui Demi.
De cealalt parte a rugurilor, zri valea peste care trecuser
ca s ajung unde se aflau, ceaa subire a zilei se ndesise mult
de-acum i se ridica asemenea aburilor deni ai mrii,
nvrtejindu-se n jurul lor. Peste toate, se ridicau piscurile nalte
ale munilor, izolnd parc i mai mult biserica; deasupra lor,
luna plin urca ncet pe cer ieind dintre norii ntunecai.
Cntul clugrilor se opri pe neateptate i pentru o vreme se
ls tcerea. Apoi o voce puternic de brbat se nl parc din
ntunericul dinapoia lor. Adnc i melodioas, prea s intoneze
o invocaie pgn, o scurt rugciune ctre spirite, rostit n
aceeai limb cu cea n care cntaser clugrii.
Audiena i rspunse imediat n cor, repetnd la unison ceea
ce spusese vocea. Care se auzi iari ca i mai nainte, venind
din bezn. Apoi, un personaj ntr-o ras neagr, cu gluga tras
pe cap pi n lumina rugurilor i merse n mijlocul lespezii
circulare de piatr. Dendat, personajul i ridic minile i-i
ddu capul pe spate. Demi simi c i se taie respirai. Era
reverendul Beck. l vedea pentru prima oar dup sosirea lor.
Imediat, Demi se ddu napoi, ncercnd s se deprteze de
adunarea aceea, retrgndu-se ntr-o zon mai ntunecat.
Ridic aparatul foto i ncepu s fotografieze n voie: pe Beck,
adunarea, clugrii. Folosea cnd un aparat, cnd altul, aa cum
fcuse i nainte.
Cu braele ridicate mult deasupra capului dat pe spate, Beck
porunci ceva cu voce tuntoare, o porunc ndreptat ctre
ceruri, de parc ar fi ncercat s ajung pn la lun cu vorbele

sale i chiar dincolo de ea, convocnd spiritele nopii s se


arate. Imediat se ntoarse ctre ntunericul dintre ruguri i iar i
avnt minile n sus i enun aceeai porunc pe care-o
aruncase adineauri spre ceruri. O vreme nu se ntmpl nimic,
apoi o artare alb se materializ ncet din ntuneric, trecnd
printre ruguri spre mijlocul lespezii circulare.
Cristina.
Beck se ntoarse spre adunare i vorbi iari, cu braul drept
ntins nainte, fcnd un gest circular nspre lespede.
Congregaia i rspunse, repetnd ceea ce spusese el i
adugnd cuvinte pe care Demi le-ar fi putut descrie ca fiind
numele unor stele ndeprtate.
Patru la numr, rostite iute i sacadat, de parc mulimea
invoca zeii.
Demi se apropie, iar aparatele ei cneau ntruna.
Beck ieise din lumina rugurilor, iar n locul lui, cu aa
repeziciune c s-ar fi putut zice c-i un numr de magie, apru
Luciana. Toga ei era aurie, strlucitoare. n mn inea o
baghet lung, rubinie. Prul bogat, negru i era adunat pe
ceaf ntr-un coc strns. Rimelul la fel de negru dimprejurul
ochilor era accentuat de linii teatrale ce porneau de la pleoape
i se prelungeau ncovoiate ca nite pumnale pn spre lobii
urechilor. Pe degete i prinsese unghii false, macabru de lungi,
de cel puin douzeci i cinci de centimetri.
Dintr-o micare, executat cu graia unei balerine, pi
napoia Cristinei i apoi fcu o pas circular cu bagheta pe
deasupra capului ei. Apoi, cu aceeai suplee, pi n lturi i
fcu aceeai micare cu bagheta deasupra lespezii rotunde de
piatr. Odat ncheiat acest gest, i ainti privirile spre adunare.
inuta i purtarea ei artau c ea era marea preoteas,
sacerdotessa, aa cum se spunea. Brusc, declam cu emfaz i
stpnire o fraz, de parc ar fi aruncat o vraj. Dup care pi
iar pe marginea lespezii, iar privirea ei feroce mtur publicul
i i clam drepturile nc o dat.
i nc o dat.
i nc o dat.

114
8:47 P.M.
Ascultai, fcu Marten i se opri.
Tora improvizat din coada cazmalei arsese de nu mai
rmsese dect un ciot din ea. Lumina ei era abia o plpire
firav n ntunericul de catran al tunelului.
Ce e? ntreb preedintele oprindu-se i el.
Nu tiu. Am auzit ceva. Prea c se-aude din spatele
nostru.
Amndoi ascultar concentrai, ns nu se auzea nimic.
Poate-am luat-o razna zise Marten nemaiauzind dect
tcerea grea.
Apoi iar:
Da, acolo. Ai auzit?
De undeva din urma lor, departe, se auzea un scrnet
strident. Dur vreo douzeci de secunde, apoi se opri i ncepu
iari.
Perforeaz, spuse scurt preedintele. Taie piatra. Am spat
prea multe fntni ca s nu recunosc zgomotul sta.
Au sosit salvatorii dumneavoastr. tiu c suntem aici.
Nu, doar cred c suntem aici. Sunt nc n urma noastr.
Vreun kilometru i jumtate, sau mai mult dac avem noroc.
Preedintele i nfipse privirea n ochii lui Marten.
Imediat dup ce vor strpunge roca pn la tunel, vor
introduce aparate de ascultare. Poate chiar camere pentru
vedere nocturn. Sunetele reverbereaz prin tunelurile astea la
fel de departe ca i prin ap.
Ci credei c-au venit?
Acolo sus? Urmritorii notri?
Da.
Prea muli. De-aici nainte nu mai vorbim dect n oapt.
i orice ai de spus, spune-o scurt.
Marten l mai privi o clipit pe preedinte, apoi ntoarse tora
n direcia n care mergeau i pornir mai departe.
8:50 P.M.

Platoul pe care-l traversau era ntunecat ca miezul nopii.


Miguel se opri n loc i ntoarse lanterna n direcia din care
venise, luminndu-i calea lui Daniels, ca s-i poat ajunge din
urm. Hap era tot mai ostenit.
Ai naibii grij cu lanterna aia! Se poate vedea de la
kilometri ntregi, gfi Hap, naintnd spre Miguel.
Antebraul stng i atrna acum ntr-un bandaj improvizat din
propria-i cravat ca s-i reduc tensiunea i efortul umrului.
napoia lor, luna plin se strduia s rzbat printre norii tot
mai groi, cobornd peste culmile munilor din deprtare. Venea
ploaia i o tiau prea bine. Cnd avea s vin, ct de zdravn
avea s fie i ct timp le mai rmnea pn s-i ajung erau
ntrebri fr rspuns.
Eti sigur c vrei s continui? l ntreb Miguel privindu-l pe
Hap apropiindu-se.
Era limpede c Daniels avea dureri i c se cznea s in
pasul cu ceilali.
Da, ce dracu!
Vrei s te odihneti un minut? Sau s iei pastilele alea?
Unde dracus bieii?
Aici, se auzi vocea lui Amado din bezn, de la vreo
douzeci de metri naintea lor.
Miguel se rsuci i ainti fasciculul de lumin al lanternei ctre
o prpastie la vreo apte sau opt metri de ei.
Isuse, strig Hap i-l apuc pe Miguel de bra cu mna
bun. Las jos lanterna aia.
8:52 P.M.
Hap i Miguel cercetar crevasa cscat n piatra de sub
picioarele lor. La trei metri mai ncolo, Hector i Jos se
ghemuiser lng o alt crptur larg, n care coborse
Amado, i i luminau drumul cu lanternele. O clip mai trziu,
Amado dispru din vedere. Jos cobor imediat pe urmele lui.
Ct de departe coboar? ntreb Miguel suficient de tare
ct s poat fi auzit de biei.
Poate vreo zece metri, poate mai mult, rspunse din
adncuri Amado.
Pn unde?

Mai vd o fisur n roc.


Cnd ajungi acolo, pleznete nite pietre una de alta i vezi
ce se ntmpl.
Miguel inspir adnc i se uit la Hap. Apoi s-au pus pe
ateptat.
Trecur trei minute bune. Apoi au auzit.
Clac. Clac. Clac. Clac. Clac. Clac
Amado lovea dou pietre una de alta n pu, iscnd zgomote
care aveau s rsune pn la mari distane prin golurile
subterane i care, sperau ei, aveau s ptrund pn n
tunelurile de sub ei.
Clac. Clac. Clac. Clac. Clac. Clac.
Amado plesni iar pietrele una de alta.
Toi cinci i ineau rsuflarea, ateptnd s aud vreun
semnal de rspuns. n cele din urm l auzir pe Amado
spunnd:
Nimic.
nc-o dat, spuse ferm Miguel.
Nu! Las! spuse rspicat Hap. Hai s terminm treaba asta.
De ce? se uit Miguel uimit la el. Cum altfel crezi c-o s-i
gsim n tunelurile astea nesfrite?
Miguel, poliia spaniol, Serviciul Secret, CIA, mai mult ca
sigur c-au adus fel de fel de echipamente de ascultare i de
filmare nocturn. Dac Marten i preedintele ar putea auzi
zgomotele astea, atunci le pot auzi i autoritile. Dac ne
gsesc, noi disprem. Toi, bieii i tu i cu mine. Iar apoi
preedintele e ca i mort.
Atunci ce facem?
Gsim o intrare n tuneluri i intrm pe picioarele noastre.
S coborm n subteran?
Avem lanterne. Lsm nsemne pe unde intrm i ne
marcm traseul s ne putem ntoarce pe acelai drum. Amado i
prietenii lui cunosc tunelurile astea. De-aia suntem aici, nu?
Miguel ddu din cap.
Oamenii mei nu cunosc tunelurile astea i pun pariu c nici
poliia spaniol nu le cunoate.
Miguel fcu o grimas de dezndejde.
Suntem doar cinci mpotriva lor. E imposibil.
Ba e posibil. Trebuie doar s-o facem mai bine i mai repede

dect ei i mai ales n mare, foarte mare linite.


Hap, tu nu eti n stare s cobori acolo, n subteran. Rmi
aici, am s merg eu cu bieii.
Nu se poate.
De ce?
Nu cunosc poziia exact a sateliilor, dar cndva, curnd,
vor fi exact deasupra capetelor noastre. Iar atunci vor furniza
imagini termice, detectnd cldura emanat de corpurile de la
sol. Autoritile tiu cine le sunt oamenii, ci sunt i unde.
Vrei s zici c ne pot vedea?
Vor vedea pe oricine e aici, la suprafa, i nu e unul de-al
lor.
Atunci cred c e mai bine s cobori n galerie.
Exact.

115
9:03 P.M.
Jake Lowe i James Marshall erau lng ua Chinookului
privind spre platoul presrat cu stnci, spre locul unde echipa
Serviciului Secret condus de Bill Strait i unitatea cpitanului
Diaz amplasaser reflectoare ca s-i poat croi drum n jos spre
tuneluri, prin masa de calcar, cu ajutorul unor perforatoare
electrice.
napoia celor doi, nuntrul elicopterului, echipa medical
alctuit din doi doctori, dou asistente i doi tehnicieni pentru
situaii de urgen fceau ultimele preparative pentru primirea
preedintelui rnit. La treizeci de metri distan, Bill Strait,
cpitanul Diaz i o echip de apte oameni de la Serviciul
Secret, CIA i CNP lucrau la instalarea unui post de comand de
unde ar fi urmat s coordoneze aciunile unitilor din teren.
Lowe se uit mprejur s se asigure c nu-i aude nimeni, apoi
se uit la Marshall.
Prezena poliiei spaniole ar putea fi o problem dac
preedintele e viu i spune ceva, spuse ncet.
Putem s-i trimitem la casele lor.

Nu, nu putem.
Jake, fcu Marshall apropiindu-se de el i cobornd vocea,
poliia crede ce crede toat lumea: c preedintele e fie mort,
fie ostaticul lui Marten sau al unei gti de teroriti, fie c pur i
simplu s-a pierdut cu firea, fiind bolnav psihic. Dac-l aduc afar
viu, spusele lui, oricare-ar fi ele, vor fi considerate rtcirile unui
brbat care a suferit o traum psihic serioas. n cteva minute
l vor aduce la noi, l urcm n Chinook i plecm.
Totui sunt prea muli de dac. Prea multe pot merge prost.
Lowe se uita undeva n ntuneric, vizibil nelinitit, apoi se
ntoarse brusc spre Marshall.
Eu unul sunt gata s ntrerupem aciunea pentru Varovia.
Anuleaz-o. Vorbesc serios.
Nu pot face asta, Jake. i tii foarte bine acest lucru, spuse
cu rceal Marshall. Vicepreedintele i-a dat acordul. Lucrurile
decurg conform planului; toat lumea tie asta. Dac dm napoi
acum, o s prem slabi de nger, nu numai n faa oamenilor
notri, dar i n faa prietenilor din Frana i Germania. Aa c,
hai, calmeaz-te. Noi suntem cei care controleaz situaia. Cum
am mai zis, ai puin ncredere.
Brusc, n zona postului de comand se isc vnzoleala. Bill
Strait era n picioare, vorbind nsufleit n microfonul sistemului
sau de comunicare. Toi ceilali se opriser din activitile lor i-l
priveau, inclusiv cpitanul Diaz. Lowe i Marshall o luar la fug
n direcia lor.
V rog, repetai, spuse Strait i i acoperi casca cu o mn
ca pentru a auzi mai clar ce i se comunica, dar continund s
supravegheze i alte schimburi de informaii ntre echipele sale
care foloseau alte canale de transmisii. Bine. A dracului s fiu, e
bine.
Ce e? ntreb nerbdtor Lowe cnd, mpreun cu Marshall,
ajunser lng el. Bieii ti cu tehnologia au auzit ceva? Au
detectat zgomote? El e? E POTUS?
Nu nc, domnule. O echip a CNP a reuit s ptrund n
tunelul principal ntr-un punct de dincoace de o alunecare de
teren aflate undeva n apropiere de mnstire. O unitate CIA
coboar chiar acum.
Agent Strait, spuse cpitanul Diaz scondu-i ctile de pe
urechi. Echipa noastr de-aici, continu ea i fcu o micare cu
capul spre cei care lucrau n zona scldat de lumina

reflectoarelor, la ceva distan de ei, a reuit s perforeze


tavanul. Avem ase oameni n tunel.
Se rsuci brusc spre Marshall i Lowe.
Conform hrilor vechi, tunelul are o lungime de
aproximativ douzeci de kilometri. S-a dovedit acum c
aprecierea iniial era corect, ceea ce nseamn c i hrile
sunt precise. O echip aflat undeva aproape de jumtatea
acestei distane a descoperit un horn i coboar n el. O alt
echip lucreaz s lrgeasc o fisur ce d ntr-unul din
tunelurile laterale. Unitile de forare apte i patru au dat de
roc moale la cinci kilometri distan. Ct le va lua s ajung n
tunelul principal, nu putem ti. Pentru echipele care sunt deja
nuntru i cele care urmeaz s coboare, totul depinde de ce
gsesc acolo: dac drumul e liber sau dac alunecrile de teren
i grohotiul au blocat galeriile.
Lowe se uit la Strait.
Ci oameni avem acum n tunel?
Vreo aizeci. Ali treizeci i ceva vor intra cnd celelalte
echipe termin forarea. i tot pe-atia cnd cei de acolo, restul
echipei cpitanului Diaz i agenii notri, ajung pe vatra
tunelului. Agenii CIA din Madrid sunt la sol deja i li s-au
distribuit coordonatele de-a lungul zonei deasupra tunelului
principal. Echipele de Agentes Rurales care cunosc zona i ajut
s gseasc alte intrri. Nu vom avea sprijinul sateliilor cu
fotografii digitale i imagini termice dect peste nouzeci de
minute, cnd unul dintre ei se va poziiona deasupra noastr.
Dar pentru c e noapte i vremea nu e tocmai bun, n-o s ne
alegem cu mare lucru de la imaginile video. ns le vom analiza
pe cele termice, signatura termic a corpurilor vii de la sol sau
care ies din galerii, asta vom ncerca s depistm.
n mod evident, Lowe era nervos i ridic tonul.
Deci, pe scurt, toat operaiunea asta depinde de cteva
foreze i de cteva sute de oameni cu microfoane, ochelari de
vedere nocturn, cazmale i lopei.
Domnule, m tem c ne aflm n miezul unei delicate
operaiuni de urmrire. Trebuie s ne descurcm cu ce avem,
oameni ct de muli i tehnologie nvechit.
Unde dracu-i suta aia de ageni ai Serviciului Secret de la
biroul din Paris?
Strait i mut privirea de la Lowe la Marshall.

Au intrat n spaiul aerian al Spaniei deja. Aterizeaz aici n


jurul orei 9:40. Domnilor, fiecare dintre echipele prezente aici
sunt profesioniste, fie c e vorba de CNP, de CIA sau de Serviciul
Secret. Dac preedintele e acolo jos, l vom gsi.
Sunt sigur c aa va fi. i-i mulumesc, spuse Marshall
dup care-l lu pe Lowe de bra i se ndeprtar amndoi n
direcia Chinookului. Forezi nota, Jake, i zise cu fermitate. Ce-ar
fi s te calmezi, ha? Calmeaz-te, atta-i cer.

116
AMFITEATRUL BISERICII DIN MUNTE. 9:20 P.M.
Demi se dduse mai ntr-o parte fa de mulime, ncercnd
s fie ct mai discret, fotografiind ceremonia ce se desfura n
cercul stelei Aldebaran. Cei aizeci de clugri ngenuncheaser
de jur mprejur cu capetele plecate, intonndu-i cntecul n
aceeai limb de neneles ca i mai nainte. napoia lor, cele trei
ruguri ardeau furioase, tciunii nlndu-se n vnt, urcnd n
cerul sinistru al nopii. Luna plin dispruse cu totul n norii
furtunii ce se apropia i care-i anuna ferocitatea printr-un
spectacol grandios de fulgere ce se abteau asupra vilor
ndeprtate.
Cu rochia alb fluturnd mprejurul trupului ei, Cristina edea
asemenea unei zeie pe un tron simplu de lemn n mijlocul
lespezii circulare. Unul dup altul, copii n togi purpurii apreau
naintea ei din ntunericul de dincolo de ruguri. Fiecare i
atepta rndul, dup care, cu mers uor i ptruni de pietate,
se apropiau de ea, intrnd n zona luminat de flcri. Fiecare
copil aducea cte o vietate un cine sau o pisic, sau, n cazul
ctorva mai mriori dintre ei, o bufni priponit cu o curelu
de mnua de piele, de parc ar fi fost uliu i o nchina
Cristinei pentru binecuvntare.
Iar Cristina le binecuvnta, zmbea milostiv i iubitoare
fiecruia dintre copii, apoi, spunndu-le ceva neauzit i
srutndu-i nti pe un obraz, apoi pe cellalt, i trecea n cele
din urm mna peste vietatea nchinat, recitnd n acelai timp

un fel de rugciune. Cuvintele ei, abia auzite, erau rostite n


aceeai limb n care cntau clugrii i n care vorbiser
reverendul Beck i Luciana. Copilul se ndeprta apoi,
ntorcndu-se n ntuneric, i un altul i lua locul n faa Cristinei.
mprejurul lor, adulii priveau tcui, vrjii, iar Luciana i
reverendul, aflai chiar la marginea cercului de lumin al
rugurilor, asistau la aceast procesiune de parc ar fi fost
pstorii divini pzindu-i turma.
Demi era literalmente perplex: se ntreba cum anume se
potrivea semnul lui Aldebaran cel desenat de mama ei i, n
acelai timp, tatuat pe policarele doctorului Foxx, al rposatei
doctorie Lorraine Stephenson, al Lucianei, al Cristinei i
probabil i al reverendului Beck cu toat povestea asta. Mai
ales cu aceast simpl i emoionant ceremonie a copiilor n
care erau binecuvntate pisici i cini i bufnie. Ce spirite
invocase Beck s se arate din cerul nopii? Ce rol juca Cristina?
Care era semnificaia tuturor riturilor acestora?
Poate c, aa cum spusese Beck, conventul i ritualurile sale
erau inofensive i nu aveau nimic ce s nu poat fi artat lumii
ntregi. Dar dac aa stteau lucrurile, de ce o drogaser nainte
de a o aduce acolo? i cum se explica dispariia mamei ei? Dar
avertismentul tatlui ei? Dar cel pe care i l-a dat savantul fr
brae Giacomo Gela? i mai mult: care era legtura dintre
semnul lui Aldebaran i cultul vechi de veacuri al Aradiei Minor
cu Tradiiile sale ce implicau jurminte de snge, sacrificii de
fiine vii i schingiuiri de subieci umani? Unde era audiena
celor cteva sute de membri, preaputernicul ordin al celor
crora li se spunea Necunoscuii?
Oare s se fi nelat Gela? Ori poate era nebun? S fi fost
savantul italian doar un octogenar ciung i dezgustat de via,
izolat de zeci de ani, care fantaza despre existena unui cult
strvechi i tainic asupra cruia aruncase vinovia pentru
condiiile n care ajunsese s-i duc viaa? Demi nu vedea
niciun semn ct de mic al celor povestite de Gela. Vedea doar
familii cu copii i animale. Ce era att de nfricotor n asta?

117
9:35 P.M.
Hector i Jos ajunseser deja pe vatra tunelului de unde
ndreptar fasciculele lanternelor n sus. La vreo optsprezece
metri deasupra lor, Amado l ajuta pe Miguel s-l coboare pe
Hap printr-un horn ngust, cu o pant extrem de nclinat. De
voie, de nevoie, Hap a trebuit s renune la bandajul ce-i
susinea antebraul, ns pulsarea constant a umrului mai
cedase puin dup ce, nu prea convins, luase n cele din urm o
pastil analgezic.
9:40 P.M.
Cei trei erau nc la vreo apte metri deasupra vetrei tunelului
cnd simir c ncepe s se zguduie pmntul. Cteva secunde
mai trziu au auzit unu, doi, trei, patru, apoi i un al cincilea
mcinatul asurzitor al elicopterelor ce treceau chiar pe deasupra
locului pe unde coborser ei, zburnd la joas altitudine.
Miguel se uit spre Hap.
Tot poliie? Sau CIA?
Serviciul Secret, spuse rece Hap. Vin din Paris.
De unde tii?
Pentru c asta-i meseria mea: s tiu, ce dracu! se rsti
Hap.
Era exact ultimul lucru de care aveau nevoie: i mai muli
oameni mpotriva lor, toi ageni care credeau c-i sunt de folos
preedintelui cnd de fapt lucrurile erau taman pe dos.
Ar fi fost sarcina mea s-i chem aici, spuse Hap, apoi l
ntreb pe Amado care era sub el: Ct mai avem?
Nu mult, rnji Miguel. Ct s mori, dac te prbueti.
Data viitoare adu i tu o scar.
9:43 P.M.
Laser, opti Marten rguit, trgndu-l pe preedinte
napoi.

S-au lipit amndoi de peretele tunelului n bezna ca cerneala.


Unde?
n fa.
N-am vzut.
A aprut i apoi a fost oprit imediat. Ori a fost o greeal,
ori sperau ntr-un noroc chior. Dar ultimul lucru care le trebuie e
s se dea de gol.
Ascult.
Zgomotul unei foreze tind n piatr se auzi iar.
E mai aproape, zise preedintele cu o voce doar cu ceva
mai tare dect oapta.
A doua?
Zgomotul se auzi iari, dintr-odat mai aproape dect
nainte.
i a treia.
Cei din faa noastr au lasere, spuse Marten. Nu putem ti
ct de departe i ci sunt. Vin i din spatele nostru. Dar mai e i
zgomotul pe care l-am auzit adineauri. De parc cineva ar fi lovit
dou pietre una de alta. Ce dracu a fost i aia, habar n-am.
Preedintele ridic ce mai rmsese din fclie, doar ceva mai
mult dect un tciune scnteietor. l ridic aproape de faa lui
Marten s-l poat privi mai bine.
D-mi cuvntul tu c vom iei de-aici i c-am s ajung s
vorbesc adunrii de la complexul Aragon. S fie a dracului! N-o
s-i lsm s pun mna pe noi tocmai acum. Te conjur s-i ii
promisiunea.
Domnule preedinte, luai drcia asta din faa mea, se
ncrunt Marten.
Preedintele l mai privi o clip, apoi ls n jos ce mai
rmsese din coada cazmalei.
mi cer scuze.
Dintr-odat tunelul fu strbtut de un alt fascicul laser, apoi
de altul care dur ceva mai mult. Din deprtare se auzea ecoul
pailor unor oameni care strbteau tunelul n alergare, venind
spre ei. Din urma lor se auzi iar scrnetul forezei. inu zece
secunde, dup care cadena ei crescu brusc i imediat dup
aceea iuitul sczu n intensitate.
Au reuit s strpung tavanul, zise preedintele.
Dai-mi asta, spuse iute Marten i nfca tora plpitoare
i-o lu napoi n direcia din care veniser.

Ce faci?
Caut ajutor, vere. Caut ajutor.
9:45 P.M.
Marten alerg de-a lungul inelor ct de repede ndrznea s-o
fac prin bezna aceea, innd tora plpitoare ct mai aproape
de sol. Preedintele i clc pe urme, pn-l ajunse.
La cinzeci sau o sut de metri napoi, flacra torei s-a
nviorat, spuse Marten ct de ncet putu, fr s se opreasc din
mers. Numai puin. Nu destul ct s m fi gndit atunci la asta,
dar trebuie c era din cauza unui curent de aer. Poate-i doar o
fisur n perete, suficient de mare ct s ne nghesuim n ea
pn trec indivizii tia cu laserele i s-o lum dup aceea
napoi de unde venim. Dac au intrat ei, atunci i noi putem iei.
Din spatele lor, un fascicul laser juc pe pereii tunelului. Deja
se puteau auzi ecourile vocilor celor din faa lor. Marten
continu s alerge nc vreo douzeci de metri, apoi o ls mai
moale.
Pe-aici pe undeva, spuse i se opri.
Ls fclia n jos, ct mai aproape de vatr, apoi o trecu pe
lng perei.
Nimic.
Alt raz laser se nvrti pe tavanul tunelului undeva dincolo
de ei. Din ntunericul din fa se auzi bocnitul constant al celor
ce se ndreptau n fug spre ei.
Hai odat, spuse preedintele ncet.
Nu-i nimic. Poate m-am nelat.
Marten fcu un pas i dintr-odat tora se aprinse.
Uite! Ai gsit! zise preedintele.
Marten se ntoarse i apropie fclia de perete, iar flacra
crescu mai mult. Atunci au vzut-o amndoi: o crptur
ngust, de vreun metru ptrat, exact acolo unde peretele se
mbuca n vatra tunelului, ascuns de traverse vechi smulse de
sub ine.
Marten apropie i mai mult fclia, iar tciunele rmas din
coada cazmalei se aprinse mai tare.
i iari un fascicul de laser venind dinapoia lor strpunse
ntunericul, dar de data asta zbovi mai mult timp i lumin
tunelul pn la vreo opt sute de metri n urma lor. Ecourile

oamenilor alergnd spre ei din cealalt direcie se auzea tot mai


distinct.
Intrai, zise poruncitor Marten.
Preedintele se arunc n patru labe i se nghesui n
crptur. O fraciune de secund mai trziu, Marten l urm.
Dispruser de parc nici n-ar fi fost vreodat acolo. Tunelul se
cufund n bezn. De parc niciunul din ei n-ar fi fost vreodat
acolo.

118
9:50 P.M.
Marten i preedintele se mpinser i mai mult n fisura
aceea, nghesuindu-se unul n altul, de abia mai puteau respira.
Doi oameni zdraveni ndesai ca nite ppuele de crp ntr-un
locor teribil de mic.
De-acolo de unde erau, puteau auzi graba cu care se apropiau
urmritorii lor. Zgomotele creteau i tot creteau n intensitate.
Apoi indivizii aceia ajunseser chiar n dreptul deschizturii, la
doar civa pai deprtare de ei. ntr-o clip au i trecut mai
departe. Erau cu siguran vreo douzeci, dac nu mai muli.
ntr-un minut aveau s dea de ceilali care veneau din direcia
opus. Vreme de cteva foarte preioase secunde, aveau s se
sftuiasc, apoi i unii, i alii, aveau s se ntoarc pe drumul
pe care veniser. Cercetnd i verificnd traseul pe care-l
urmaser cu atta repeziciune.
Mic! Acum! opti preedintele i-ncepu s se mping
nainte, gata s ias iari n tunel.
Nu, zise Marten i-l opri pe loc. Dac mai vin i alii, o s
dm nas n nas cu ei.
Atunci ce facem?
Ateptm.
N-avem timp. Se vor ntoarce n grab de cum se vor ntlni
cu ceilali. Trebuie s ne asumm riscul i s ieim acuma.
Bine.
Marten ncepuse s se trag spre ieire, dar se opri brusc,

tocmai cnd vpaia torei muribunde se ntei iari.


Ia stai, zise i mic ceea ce mai rmsese din fclie spre
ieirea din fisur.
Lucirea crbunelui ce mai rmsese din coada cazmalei
crescu. Marten sufl n tciune i izbucni o flcruie, Marten
ridic tora i se uit mprejur.
Scobitura asta e fcut cu altfel de scule dect cele cu care
s-a fcut tunelul. i nu cred c-a fost fcut acum optzeci de ani.
Preedintele se ndrept i urmri fclia pe care Marten o
mica ncolo i ncoace.
O gur de aerisire.
Pi cum aa? i de unde ar putea veni?
D-mi fclia.
Marten i-o nmn. Preedintele se rsuci ntr-un cot i se tr
mai adnc n scobitur.
Ce se vede?
O rsufltoare din tabl de oel. Poate un metru pe
aptezeci de centimetri. Cade drept n jos, n ceea ce pare o alt
galerie ntins dedesubt.
ncpem pe-acolo? ntreb Marten.
Din tunel se auzir brusc zgomote de indivizi alergnd nspre
ei i ordine date pe ton rstit. Echipa de cutare se ntorcea. i
nc repede.
N-avem de ales.
9:55 P.M.
Vntul se ntei i norii grei ncepur s descarce ploaia; Jake
Lowe, tot mai nelinitit, i ridic gulerul hanoracului i trecu
grbit pe lng poliitii spanioli care nlau precipitai un cort
care s protejeze centrul de comand. Se apropie s priveasc
peste umerii lui Bill Strait i ai cpitanului Diaz.
n ultimele minute se retrsese mai ntr-o parte, urmrind
echipele de comunicaii care monitorizau fluxul de informaii
schimbate ntre echipele CIA, CNP i ale Serviciului Secret din
tuneluri i echipele corespondente lor rspndite printre stncile
de la suprafa. De mai multe ori se uitase nspre Jim Marshall,
ghemuit i el mai ntr-o parte, care bea cafea i sporovia cu cei
din unitatea medical pregtit pentru preedinte i care
ateptau doar un cuvnt ca s se apuce de treab. ns cuvntul

acela nu fusese nc rostit. Prea c nu se ntmpl nimic. O


izbucnire de veselie mprtit de Marshall cu personalul
medical l fcu pe Lowe s ias din ungherul su i s se apropie
de Diaz i de Strait.
Oare el era singurul ngrijorat de ceea ce s-ar fi putut
ntmpla dac preedintele s-ar fi artat deodat viu i-ar fi
vorbit, refuznd s fie urcat n avionul pus la dispoziie de CIA?
Nu numai c aciunea de la Varovia i tot planul lor pentru
Orientul Mijlociu ar fi czut, dar i ei ei toi, de la
vicepreedinte n jos s-ar fi confruntat cu riscul de a fi arestai
i judecai pentru tentativ de lovitur de stat. Dac erau gsii
vinovai, pedeapsa era moartea.
Ce dracu se ntmpl acolo jos? l ntreb nerbdtor pe
Bill Strait.
Nu era att o ntrebare, ct mai degrab o cerere imperioas,
chiar o acuzaie.
Pentru un scurt moment, Strait nu-l lu n seam. n cele din
urm se ntoarse spre el.
Cinci echipe sunt acum n tunelul principal, spuse calm Bill.
Alte trei controleaz tunelurile laterale. Celelalte sunt n
ateptare, gata s le nlocuiasc pe cele dinti. Unitatea care
lucreaz n aceast parte s-a ntlnit cu echipa care a intrat pe
undeva cam pe la mijloc. Tot ce-au gsit a fost bezna. Au cerut
mai multe reflectoare, iar acum au luat-o napoi pe traseele pe
care l-au parcurs.
Cu satelitul ce se mai aude? Unde este?
Peste patruzeci de minute va fi deasupra noastr, domnule,
spuse Strait trgnd cu ochiul spre Marshall de parc i-ar fi cerut
s-l ia pe Lowe de-acolo, s-l duc altundeva. Nici satelitul, nici
imaginile termice nu vor rezolva ns problema. Nu au cum s
ne arate ce se ntmpl n subteran.
i cnd vom ti ce se ntmpl n subteran? insist viguros
Lowe.
Asta n-am cum s tiu, domnule. Suprafaa de acoperit e
destul de mare.
n urmtoarele zece minute sau zece ore?
Suntem n subteran, n tuneluri, domnule. Att Serviciul
Secret, ct i CIA, ct i CNP.
Drcia dracului, tiu cine e acolo.
Poate dorii s cobori chiar dumneavoastr acolo.

Lowe se inflam la insolena lui Strait.


Poate vrei s ajungi s sapi ccat n Oklahoma.
Marshall interveni deodat i-l ntoarse pe Lowe spre el,
lundu-l de-acolo.
Jake, pe-aici toat lumea e cu nervii ntini. E destul
tensiune deja. i-am spus i mai nainte s te calmezi. F ce-i
spun. Ar fi mai bine pentru toat lumea.
Strait i duse mna la casc.
Ce? Unde? Ci?
Diaz se uit la el. i la fel toi cei din echipa medical. Lowe i
Marshall se ntoarser repede napoi.
Cercetai nc o dat toat zona. Trimitem i echipele care
ateapt. Sosesc i reflectoarele, da.
Ce naiba se ntmpl? rcni Lowe n faa lui Bill Strait.
S-au gsit buci din ceea ce pare un maiou ars de curnd.
Ca i cum cineva l-ar fi folosit pe post de tor. i s-au mai gsit
ceea ce par a fi nite urme neclare de pantofi a doi brbai. Par
s duc n direcii opuse.
Doi?
Da, domnule. Doi.

119
10:05 P.M.
Galeria aceea era doar cu ceva mai nalt dect un stat de om
i cam de dou ori pe-att de larg; era slab luminat de lmpi
de urgen cu baterii dispuse sus pe perei cam la fiecare
treizeci de metri. Grinzi de lemn ranforsau pereii i tavanul,
care fuseser spoii n crpturile bucilor mari de piatr cu o
tencuial subire de beton, probabil ca s nu permit prafului s
se iste. Pe mijlocul galeriei, trecea o singur in strlucitoare
de oel, pierzndu-se, ca i galeria, n deprtri de neptruns, n
ambele direcii.
C tot am vrut s tim cum ducea i scotea Foxx cadavrele
din laboratoarele lui, spuse preedintele cu glas sczut. Uite, aici
e rspunsul.

Marten i lu un scurt rgaz s se orienteze, apoi se uit


nspre stnga sa, nspre adncimile ntunecate ale tunelului.
Din cte-mi dau seama, pe-aici am ajunge napoi la
laboratoarele lui Foxx, zise i apoi se ntoarse spre dreapta. Iar
asta trebuie s fie direcia din care le aduceau. Trupurile
probabil c erau ncrcate ntr-o sanie pe o singur in sau
ceva asemntor.
Atunci o lum pe-aici, spuse preedintele micndu-se deja
n direcia indicat. Galeria asta a fost spat sub tunel astfel
nct s nu poat fi reperat de satelii sau de avioane de
spionaj. Toat lumea tie de existena vechilor tuneluri, astfel
nct nimeni n-ar fi suspectat c erau folosite s ascund altele.
Acesta e tot proiectul lui Foxx. i pun pariu c e gndit dup
modelul fabricilor de arme subterane care au pregtit Germania
pentru cel de-al Doilea Rzboi Mondial.
Da, e adevrat, e bine construit, spuse Marten uitndu-se
n sus. N-a fost doar o ntmplare c-am gsit rsufltoarea
aceea, mai sunt destule cel puin n zona asta. A zice cte una
la fiecare aizeci sau aptezeci de metri. Am trecut pe lng ele
fr s le vedem pentru c-au fost bine camuflate, ns nu va
trece mult i cei de deasupra le vor gsi i ei.
nc ceva, adug preedintele. Lng lmpile de urgen
sunt duze de gaz. Mai mari dect cele din laborator, mult mai
mari. De zece sau doisprezece centimetri. De ce n-a fost distrus
tot tunelul acesta atunci cnd a avut loc prima explozie, habar
n-am!
Dup cum vorbii a zice c mergem prin interiorul unei
bombe.
Exact asta facem.

120
10:12 P.M.
Cantilena clugrilor rsuna puternic n tot amfiteatrul. Luna
dispruse de pe cerul nopii, i-i luaser locul ploaia deas i
spectacolul
fulgerelor
dimprejurul
crestelor
munilor,

acompaniate din cnd n cnd de bubuiturile grozave ale


tunetelor. Furtuna i stihiile ei nu erau dect un accesoriu
insignifiant fa de ceea ce avea Demi naintea ochilor i care o
nepenise n locul unde se afla.
Un taur mare fusese nlnuit n mijlocul lespezii circulare cu
semnul lui Aldebaran. Corul clugrilor formase un cerc la
marginile acesteia i se nvrteau lent mprejurul ei, n sens
invers acelor de ceasornic, n timp ce, unul cte unul, copiii
ieeau din ntunericul de dincolo de rugurile ce ardeau furioase,
ca s depun reverenios buchete de flori la picioarele
animalului. Cnd copiii i-au ncheiat procesiunea, au urmat
adulii. Mai mult de o sut venir unul dup altul pstrnd
tcerea pioas a celui ce se roag, ca s depun i mai multe
jerbe dinaintea taurului.
Ce o uimea pe Demi, reinndu-i atenia fixat, era faptul c
animalul sttea n mijlocul focului mnios. Dar n ciuda acestui
fapt prea linitit, nu prea s se team i fie nu simea
fierbineala i flcrile, fie nu observa ce i se ntmpla.
Nu e nici magie, nici vreo mecherie, spuse cu delicatee o
voce din spatele lui Demi.
Demi se rsuci iute i ddu ochii cu Luciana.
Animalul acesta a pornit ntr-o cltorie spiritual. Nu simte
durerea. Numai bucurie.
Luciana zmbi ncurajator.
Hai, du-te mai aproape. Du-te lng el. Fotografiaz-l. De
asta ai venit aici, nu?
Da.
Atunci
du-te.
Fotografiaz-l
pentru
posteritate.
Fotografiaz-i mai ales ochii. Reine linitea, bucuria pe care o
resimt toate creaturile cnd pornesc n aceast cltorie. Du-te
i vei vedea.
Luciana ntinse un bra spre lespedea circular, iar Demi se
supuse. Lundu-i aparatele, trecu printre clugri i se ndrept
spre taurul ce ardea. Timp n care, o femeie n vrst se apropie
i ea s depun flori la picioarele animalului i s rosteasc o
scurt rugciune n aceeai limb n care cntau clugrii.
Demi folosi nti camera digital, aceea care transmitea
instantaneu imaginile pe site-ul ei. nti lu un cadru larg, apoi
focaliz pentru fotografia urmtoare. n cele din urm, ainti
obiectivul doar asupra capului taurului. Demi simea vpaia

teribil a focului, vzu prin obiectiv valurile de fierbineal


micnd aerul. i i se pru c aude iari cuvintele Lucianei:
Fotografiaz-l pentru posteritate. Fotografiaz-i mai ales
ochii. Reine linitea, bucuria pe care o resimt toate creaturile
cnd pornesc n aceast cltorie. Du-te i vei vedea.
Luciana avea dreptate. Ceea ce nregistr aparatul ei foto,
ceea ce vzu Demi nsi n ochii vitei era o privire plin de o
infinit pace i bucurie, dac ntr-adevr animalele pot simi aa
ceva.
Brusc flcrile se npustir n sus i taurul dispru dinaintea
ochilor ei. Demi se ddu iute napoi. O clip mai trziu, trupul
masiv al animalului se prbui n flcri, aruncnd o jerb de
scntei nspre cerul ntunecat al nopii. n clipa aceea, cntecul
ncet i se ls tcerea. De jur mprejurul lui Demi, toi cei
prezeni i plecar capetele.
Marea cltorie a taurului ncepuse.

121
10:24 P.M.
Marten i preedintele mai mult alergau dect mergeau la
pas, strduindu-se dinadins s calce doar pe traversele singurei
ine din galerie, astfel nct s nu lase urme i niciun semn al
trecerii lor pe-acolo, nimic care s-i ghideze pe urmritori. Nici
nu mai conta c preedintele avea cu mai bine de treizeci de ani
mai mult dect Marten, amndoi erau la fel de vlguii i de
asudai, i numai furia le mai ddea energia necesar. Starea lor
fizic i mental era cu att mai proast cu ct erau siguri c nu
mai era dect o chestiune de timp, de minute i chiar de
secunde, pn cnd cei care erau pe urmele lor aveau s
gseasc una sau mai multe rsufltori prin care-ar fi putut
ajunge n galeria unde se aflau ei.
N-aveau altceva de fcut dect s spere c vor ajunge la
captul galeriei nainte ca cei de deasupra s o descopere, i c,
odat ajuni acolo, vor avea destul timp s gseasc ieirea,
oricare-ar fi fost aceea, pe care Foxx o folosise s-i aduc

victimele spre acvarii pentru conservare. ns, orict de


optimist era ideea asta, se ridica o alt problem. Dac zona
aceea, oricum o fi fost, era nc securizat? Dac era pzit de
gardieni? Sau de ali membri ai echipei lui Foxx? Gndul acesta
le ddea fiori, ns deocamdat nu era important. Nu aveau
dect o singur cale de urmat: drept nainte.
10:27 P.M.
Consilierul pentru securitate naional, dr. James Marshall, se
nghesuise n partea din spate a Chinookului i-i fcea
nsemnri pe laptop, cnd ua elicopterului culis i intr Jake
Lowe din ploaie, ud leoarc. n partea din fa a elicopterului,
echipajul de zbor moia n carling. Cam pe la mijlocul lui,
personalul medical juca cri. n tot acest timp, comunicatele lui
Bill Strait de la sau ctre echipele de salvare din subteran,
briau nentrerupt n ctile sistemelor de comunicare.
Lowe se apropie rapid de Marshall.
Trebuie s discut cu tine. ntre patru ochi.
Treizeci de secunde mai trziu, ieir din atmosfera cald i
luminoas a Chinookului n ploaia i ntunericul de-afar. Lowe
trase ua n urma lor, nchiznd-o. Marshall i trase gluga
hanoracului pe cap.
Trdare, spuse Lowe nfricoat i-i ainti degetul n direcia
munilor luminai de fulgerele intermitente. Iese viu din
tunelurile alea. Vorbete, i oamenii ncep s-l cread. Exact ce
spunea Hap nu mult dup ce-au nceput toate astea ce se
ntmpl cnd apare? i unde dracu-i Hap, c tot veni vorba?
Chiar a fost mpucat? continu Lowe. E mort? Sau e undeva peacolo, tiind ce naiba se ntmpl i acionnd n consecin?
Marshall se uit atent la el. Vedea un Jake Lowe ostenit i tot
mai ngrijorat. Un Jake Lowe care ncepuse s se piard cu firea.
Hai s facem civa pai, spuse Marshall.
O lu nainte prin ploaie, nspre platoul presrat cu stnci,
ndeprtndu-se de luminile Chinookului.
Jake, eti obosit, spuse Marshall dup o vreme.
Voise s spun paranoic, dar s-a rzgndit.
Toi suntem obosii, replic Lowe. Care dracu-i diferena?
Trebuie s anulm aciunea Varovia! Chiar acum. nainte s se
ajung la momentul cnd nu mai poate fi anulat. Dac o

anulm, iar el iese din tunelurile alea i se-apuc s vorbeasc,


avertizndu-i pe francezi i pe germani, i nu se ntmpl nimic,
o s par c-i lunatic, dus cu pluta, aa cum am pretins de la
bun nceput. Dar dac asasinatele au loc, ne ateapt pe toi
spnzurtoarea. i nu doar pentru trdare. Ne vor acuza i de
alte lucruri, mai ales cnd vor afla despre Foxx i despre
cercetrile sale. O s se afle cam acelai gen de lucruri care sau auzit la procesele de la Nrnberg. Crime de rzboi,
efectuarea unor experimente medicale fr consimmntul
subiecilor, conspiraie n vederea comiterii crimelor de rzboi,
crime mpotriva umanitii.
Furtuna nu contenea, iar cei doi continuau s se deprteze de
elicopter.
Credeam c-am discutat despre asta deja, Jake, spuse
Marshall pe un ton neutru, deloc impresionat. Am stabilit ceva
despre amnare. Nu se poate. Sunt prea multe lucruri n
desfurare.
Ploaia se nteise. Peste piscurile mai apropiate dnuiau
fulgere. Lowe nu se ls convins.
Nu vrei s pricepi nimic din ce-i spun, aa-i? Ce naiba,
Harris este nc preedinte. i dac supravieuiete i vorbete
i asasinatele au loc? Ascult-m, pentru numele lui Dumnezeu!
Vicepreedintele trebuie s contramandeze aciunea. Acum, n
noaptea asta! Dac nu anulm aciunea asta, pierdem tot!
Ajunseser la vreo sut de metri de Chinook. Cam la aceeai
distan n stnga lor se zrea strlucirea luminilor postului de
comand.
Tu chiar crezi asta. C o s ias viu i c n-o s-i facem
fa.
Exact, cred c o s ias i c n-o s ne descurcm cu el. Nu
suntem pregtii s-i facem fa. Situaia asta n-a luat-o nimeni
n considerare.
Un fulger impresionant lumin toat zona pn la civa
kilometri de jur-mprejur. Pentru o clip, totul a fost scldat de
lumin ca ziua. Se putea vedea terenul accidentat al platoului,
Chinookul, cortul instalat la repezeal al postului de comand,
vile cu pante repezi ce cdeau abrupt chiar dincolo de crarea
pe care mergeau. Apoi ntunericul se ls iari, simultan cu
bubuitul asurzitor al unui tunet.
Marshall l apuc pe Lowe de bra.

Ai grij pe unde mergi, crarea asta e ngust. i n-ai vrea


s-o iei pe-alturi.
Lowe i smuci braul din mna lui Marshall.
Ei drcie, tu tot nu vrei s m asculi.
Te ascult, Jake. i cred c ai dreptate, spuse Marshall calm
i chibzuind. Niciodat n-am fost pregtii pentru ceva de acest
gen, niciunul dintre noi. Poate c riscurile sunt prea mari. Nu
putem risca spulberarea ntregii aciuni. Nu acum, cnd am
ajuns att de departe.
Un alt fulger strluci, iar ochii lui Marshall se fixar n cei ai lui
Lowe.
Bun, Jake. Hai s contramandm. S le spunem ce credem.
S-l facem pe vicepreedinte s anuleze ordinul. S lsm
lucrurile n ateptare.
Aa e bine, spuse Jake simind c i se ia o piatr de pe
inim. A dracului de bine.

122
10:37 P.M.
Nu, nu! strig Jos i se retrase napoi n hornul strmt
refuznd s mearg mai departe.
Ce dracu se ntmpl? ntreb Hap privindu-l scruttor pe
Miguel.
Se aflau probabil la vreo sut douzeci de metri n subteran,
n masa de calcar, ntr-un pu incredibil de contorsionat ce
cdea n jos, pierzndu-se n bezn. Chiar i aa, tiat de
fasciculele lanternelor, ntunericul dens le ddea o senzaie de
claustrofobie tot mai nelinititoare. Mai mult, puul n care se
aflau era cel de-al doilea prin care coborau. Cu toii, inclusiv
bieii, deveneau tot mai iritabili.
Spune-i c-i n regul i c nelegem
Hap era palid, umrul i pulsa de durere. Mai luase un
analgezic ntre timp.
Spune-i c toi ne simim la fel. Dar trebuie s mergem mai
departe.

Miguel ncepu s vorbeasc n spaniol cu Jos. ns abia ce


rosti cteva cuvinte c tnrul scutur energic din cap.
No! scrni el. No ms! Mai departe nu!
Cu aproximativ patruzeci de minute nainte ajunseser ntr-un
sector al tunelului unde bieii credeau c ar fi putut s se afle
prietenii lui Miguel, dac erau ntr-adevr n tuneluri. Amado i
Hector au ajuns primii, urmai imediat de ceilali. N-au fcut
nicio sut de metri, cnd au auzit pai de oameni ce alergau n
direcia lor. Miguel le i fcuse celorlali semn s se ntoarc din
drum, cnd Hector l prinse de bra.
Nu! Pe-aici, zise iute tnrul i-i conduse drept nainte, spre
o fisur n roc, apropiindu-se periculos de indivizii care veneau
din fa.
Fisura aceea n-ar fi fost uor de dibuit, nici chiar cu lanterne,
pentru cineva care nu cunotea subteranele foarte bine. Era
abrupt, strmt i conducea undeva n adncurile pmntului,
printr-un cot sucit. Coborser n ea de vreo jumtate de minut,
cnd i-au auzit pe cei din trupele de salvare trecnd prin dreptul
deschizturii. S-au oprit din coborre, ca s nu fac vreun
zgomot, i au rmas acolo, parc prini ntr-o capcan, n vreme
ce urmritorilor li se alturar alte i alte echipe. n cele din
urm, Amado se uit la unchiul su.
Cei care s-au pierdut cred c sunt mai mult dect nite
simpli prieteni.
Da, a ncuviinat Miguel, trgnd cu ochiul spre Hap, apoi sa ntors iar spre nepotul su. Unul dintre ei e un oficial al
guvernului Statelor Unite.
Iar oamenii tia, forele de poliie care-l urmresc, vor s-i
fac ru.
Ei cred c-l ajut, dar nu-i aa. Cnd l vor gsi au s-l dea
pe mna celor care-i vor rul, dar poliitii nu tiu asta.
Cine e omul acesta? a ntrebat Hector.
Hap s-a gndit c dac avusese ncredere n ei pn n acel
moment, de-acum avea nevoie de i mai mult ncredere i
ajutor din partea lor.
Preedintele, a spus Hap pe un ton ferm.
Al Statelor Unite? i-a scpat lui Amado ntr-o englez
stricat.
Da.

Bieii au rs de parc ar fi fost o glum, dar au remarcat


imediat expresiile deloc amuzate ale celor doi brbai.
E-adevrat? a ntrebat Amado.
Da, e adevrat, a spus Hap. Trebuie s-l scoatem de-aici i
s-l ducem ct mai departe fr s tie nimeni.
Miguel a tradus ultima fraz n spaniol, apoi a adugat i el:
Brbatul care este cu preedintele e un om bun, e prietenul
preedintelui. Nou ne revine misiunea s-i gsim i s-i
scoatem de-aici, fr ca poliia s tie, i s-i ducem ntr-un loc
sigur. nelegei?
S, au rspuns tustrei bieii. S.
Hap s-a uitat la ceas, apoi la Miguel.
Ziceau bieii nainte c ei credeau c pot estima ce
distan ar fi putut parcurge din momentul alunecrii de teren.
Asta se ntmpla cu dou ore i jumtate n urm. Bieii cunosc
tunelurile. Unde cred ei c ar putea fi Marten i preedintele
acum, presupunnd c sunt vii i c se deplaseaz cu aceeai
vitez?
Miguel s-a uitat la biei i le-a tradus ntrebarea. Cei trei s-au
privit unul pe altul, au schimbat cteva replici, apoi Amado s-a
uitat la unchiu-su i a zis:
Cerca. Cerca.
Pe-aproape, i-a spus Miguel lui Hap.
Atunci au auzit c oamenii din tunelul de deasupra lor se
micau i vorbeau. Se ntorseser i erau mult mai aproape,
vocile lor auzindu-se foarte clar jos, unde se aflau Hap, Miguel i
bieii. Miguel se temea c-ar putea fi descoperii, aa c Hector
i-a condus nc i mai jos n pu, din ce n ce mai ngust, care se
ncolcea i cotea de parc-l spase un arpe. Nu puteau nainta
dect dac se aplecau. Nici cinci minute mai trziu, Jos i fcu
pe toi s nepeneasc pe loc spunnd pe neateptate:
No! i refuz s mearg mai departe.
Ce e? l ntreb Miguel.
Los muertos! Morii, rspunse Jos, de parc numai atunci
i-ar fi dat seama unde se afla i ncotro ducea puul acela, de
parc abia atunci i zguduise sufletul. Los muertos! repet el,
vizibil ngrozit. Los muertos!
Hap se uit la Miguel.
Despre ce vorbete?
Urm un scurt dialog n spaniol. Miguel se adres lui Jos,

care ns rmase mut, apoi i se adres nepotului su, Amado,


care n cele din urm i dezvlui adevrul.
Acolo jos, fcu Miguel un semn cu mna spre adncurile
galeriei, mai este un tunel. Are o singur in. Preumblndu-se
pe-acolo, Jos a vzut un fel de tramvai plin de mori.
Ce? fcu Hap nencreztor.
i nu o dat.
Despre ce vorbim aici?
Miguel discut iar cu nepotul su, apoi traduse ce-i spusese
Amado.
Acum cteva luni, Jos i Hector cercetau tunelurile i-au
dat de galeria de dedesubt, despre care vorbeam adineauri. E
spat mult mai recent, mai mic i tencuit cu un strat subire
de ciment. Pe mijlocul lui trece o singur in. n tavanul lui era
o sprtur. Aa au vzut dedesubt, i tocmai se uitau acolo cnd
a trecut un fel de mainrie, ca un tramvai. n el erau stivuite
cadavre precum butenii de foc. S-au speriat i-au ieit rapid la
suprafa. N-au povestit nimnui ce-au vzut. Dou luni mai
trziu s-au provocat unul pe altul s se ntoarc acolo. Au
cobort aici, au ateptat i-au vzut iar tramvaiul. De data asta
cadavrele erau transportate n direcia opus. Jos s-a convins
c dac o s mai coboare o dat acolo o s ajung i el s fie
unul dintre cadavrele acelea. E convins c acolo-i Iadul.
Hap se holb la ei o clip, nevenindu-i s cread, ncercnd s
priceap ce auzise. Apoi puse o ntrebare simpl:
Exist vreo alt cale, n afar de puul acesta, ca s ajungi
din tunelul acela i indic n direcia de unde veniser n cel
prin care se transportau cadavrele?
Miguel se ntoarse iari spre biei i le traduse ntrebarea. O
vreme niciunul n-a zis nimic pn cnd, n cele din urm, Hector
vorbi, zgriind pe perete dou linii cu o bucat de piatr. Miguel
tlmci ce spunea.
Tunelul de jos are o traiectorie egal, nu urc i nu coboar.
Cel de deasupra ncepe de mai sus i coboar nspre adncuri
tot mai mult. Aici, unde ne aflm acum, sunt poate vreo
douzeci de metri ntre ele. Dar, cu ct mergi mai adnc,
distana dintre ele se reduce pn la doar ase sau apte metri.
n acea zon au fost fcute sprturi ce duc de la un tunel la
cellalt, el crede c pentru aerisire. Aa c este ntr-adevr
posibil s treci dintr-unul ntr-altul.

Hap ascult spusele lui Miguel cu atenie. n tot acest timp,


zgomotele de deasupra se nteeau. Dintr-odat simi c i se
zbrlete prul pe ceaf.
nc mai sunt o grmad de oameni sus, spuse el grbit.
Mort sau viu, dac preedintele ar fi fost n tunelul de deasupra,
l-ar fi gsit pn acum, iar noi le-am fi auzit reacia sau pur i
simplu i-am fi auzit pe tia plecnd.
Miguel i ddu deodat seama ce voia s spun Hap.
Crezi c verii sunt n tunelul inferior!
Poate. Sau poate c sunt undeva pe-aproape. Las-l pe Jos
s rmn aici dac vrea. Noi ceilali coborm s vedem.

123
10:44 P.M.
Domnule, avem acum sprijinul satelitului care se afl exact
deasupra noastr, spuse un tnr analist al Serviciului Secret,
privindu-l pe Bill Strait peste monitorul computerului din faa sa.
Avem imagini termice foarte clare ale oamenilor notri de la
suprafa. Pn acum n-am vzut nimic altceva, domnule.
Bill.
Strait ridic privirea i-l vzu pe James Marshall dnd buzna n
postul de comand, trgndu-i gluga hanoracului de pe cap.
Era ud pn la piele i palid ca moartea.
Ce e? ntreb Strait.
Eu i cu Jake am fcut civa pai pe o crruie, prin
ntuneric. Discutam. Era nervos nc. S-a mpiedicat i a
alunecat. Am ncercat s-l prind, dar era prea trziu. L-am auzit
izbindu-se de pmnt. A czut de la mare nlime. Dumnezeule,
cred c-a murit.
Sfinte Dumnezeule!
Bill, trebuie s trimii repede nite oameni acolo. Viu sau
mort, trebuie s-l lum de-acolo. Nu ne putem permite s nentrebe lumea ce cuta aici. Accidentul trebuie s par c s-a
petrecut altundeva, poate n locaia secret unde se
presupune c l-am dus pe preedinte. Putem spune c se
plimba de unul singur dup o edin, a alunecat i a czut.

neleg, domnule. Am s m ocup de asta.


Vreau s-l informez imediat pe vicepreedinte. mi va trebui
o linie telefonic securizat, spuse uitndu-se mprejur la cei
prezeni, mult prea aproape. i intimitate.
Da, domnule. Sigur, domnule.

124
10:49 P.M.
ina urma o curb lung prin tunel. Marten se ntoarse s se
uite n urm cnd ncepur parcurgerea ei. Era ultimul moment
n care mai putea avea o imagine direct a ceea ce aveau n
spate. Dac urmritorii lor descoperiser i acea galerie, nc nu
se zrea nici urm de ei.
Ct mai poate s mearg ina asta? ntreb Marten cnd
ajunse iar lng preedinte.
E gata, spuse preedintele privind drept n fa.
La vreo cincizeci de metri n faa lor, galeria se termina brusc
ntr-o poart masiv de oel.
Acum ce facem?
Nu tiu.
Parcurser distana pn la poart rapid, n linite. ina trecea
dincolo printr-o canelur decupat cu precizie n poart, astfel
nct s se potriveasc perfect pe ea. Poarta nsi era montat
pe nite ine de-o parte i de alta, fiind acionat de angrenaje
care dovedeau c se ridica.
Cntrete probabil vreo cinci tone, spuse preedintele.
Nici pomeneal s-o ridicm noi.
Ia uitai-v acolo, spuse Marten artnd un led rou din
poart, plasat ceva mai sus de nivelul ochilor unui adult. E un
senzor cu infraroii, ca la telecomand. L-o fi conceput Foxx
Marten scoase rapid din hain gadgetul ce semna cu un
BlackBerry pe care-l luase de la Foxx, apoi pi n faa senzorului
i aps butonul ce prea a fi cel de POWER: se aprinse o
lumini. Marten se uit la tastatura gadgetului i, n irul de

butoane, vzu unul pe care scria SEND. ndrept iar gadgetul


spre senzor i aps. Nimic.
10:54 P.M.
Trebuie s fie vreun cod, spuse Marten.
Tast o combinaie de cifre i litere, apoi ncerc alta. n cele
din urm tast coduri la nimereal, folosindu-se de o serie de
nou taste cu simboluri n relief, montate n jumtatea inferioar
a gadgetului:
Trebuie s ne ntoarcem n galerie, spuse preedintele. Aa
n-o s mearg.
i unde s mergem?
Foxx era militar. N-ar fi construit ceva de genul acesta fr
s-i fi lsat o porti de salvare n caz c ceva nu funciona cum
trebuie. Undeva pe traseu ar fi fcut o ieire de urgen, poate
chiar mai multe.
Dar n-am vzut aa ceva.
Domnule Marten, nseamn c ne-a scpat. Pur i simplu
ne-a scpat.
10:57 P.M.
Harris i Marten o luar napoi spre curba larg, n direcia din
care veniser. Fiecare cerceta cu privirea tavanul i peretele din
partea lui, cutnd n tencuiala de ciment o suprafa care s fi
prut tiat i apoi refcut.
Dup vreo opt sute de metri, Marten vzu n penumbra
tunelului o sclipire. Ca i cum lumina uneia dintre lmpile de
urgen s-ar fi reflectat ntr-un obiect metalic i ar fi ajuns astfel
pn la ei.
Vin! zise repede.
Ambii ncremenir, privind nainte n galerie. O fraciune de
secund mai trziu, auzir zgomotul distant al unor indivizi
alergnd spre ei.
Gurile de aerisire, spuse prompt preedintele. Pe unde-am
cobort. S ajungem napoi n tunelul de deasupra.
10:58 P.M.

Ajunser n curba tunelului i o depir n fug, ncercnd s


se menin ct mai mult n afara cmpului vizual al celor ce
veneau dup ei i cutnd din ochi gurile de aerisire, acolo unde
pereii ntlneau tavanul.
Nu le vd, strig Marten.
Trebuie s fie, le-am vzut tot drumul
Vorbele lui Harris au fost ntrerupte de trosnetul sonor al
tavanului care se despic naintea lor. O secund mai trziu se
auzi un ipt ascuit i trupul unui tnr se prbui n vatra
galeriei la nici apte metri de ei.
Ce dracu! url Marten.
10:59 P.M.
Cnd au ajuns lng tnr, acesta tocmai ncerca s se ridice.
Nu cred c-i poliist, zise-n grab Marten i se uit napoia
lor.
i nu-i nici american.
Harris se uit n sus, la tavanul sfrmat n care se csca
gaura ntunecat de unde czuse tnrul.
Dac el a cobort pe-acolo, atunci noi putem urca.
Vericilor, spuse Miguel artndu-i dintr-odat faa
bucuroas n gaura din tavan.
Miguel! fcu Harris nencreztor.
Miguel, l apostrof Marten, cinzeci de indivizi ne sufl-n
ceaf!
Spune-i lui Hector s-i salte sus, se auzi o voce rguit din
ntuneric, apoi Hap Daniels se art i el la vedere.
Fr s se uite la preedinte, sau la Marten, ci la Miguel,
Daniels strig:
Acuma, drcia dracului! Repede!
11: 00 P.M.
Preedintele urc primul, apoi Marten. Iar la urm, Hector.
11:01 P.M.
i auzeau pe urmritori apropiindu-se.
Au s vad gaura, gfi Miguel.

Precis tiu c suntem pe-aici pe undeva, zise preedintele.


A trebuit s ardem maieul lui Marten ca s ne luminm calea. Lor fi gsit.
Unde? ntreb Hap.
n tunelul de deasupra.
Fr o vorb, Hap i ddu preedintelui lanterna.
Dumneavoastr i Marten luai-o pe horn n sus. Rapid. E
abrupt i are destule gtuiri, dar se poate trece. Venim i noi.
Preedintele ezit.
Acum, ordon Hap, iar Harris i Marten ncepur s urce.
Hap i ntoarse imediat privirea spre Miguel.
Trebuie s le dm bieii!
Ce?
Amado i Hector. Cercetau tunelurile. Li s-au terminat
bateriile lanternei. n bezna ca smoala. S-au speriat i-au decis
s dea foc maieului ca s aib lumin. Pn-a ars de tot. S-au
rtcit. i-au pierdut lanternele pe undeva. Au tot rtcit
ncoace i-ncolo. Au gsit hornul sta. Au descoperit gaura asta,
au lrgit-o i erau gata s-o ia n sus. Dac se caut doi brbai
ei sunt.
Miguel nu era convins. Era o nebunie. Amado era nepotul lui.
Nu putea s fac aa ceva.
Miguel, spune-le acum! i spune-le s-i ntrzie pe cei ce
vor pune mna pe ei ct vor putea de mult. S plng, s
implore. S urle de fericire c-au fost gsii. S le spun c
mamele lor o s-i omoare dac afl. Orice. Orice. Trebuie s
ctigm timp s-l scoatem pe preedinte de-aici.

125
11:10 P.M.
Demi
trecea
prin
biserica
cufundat
n
ntuneric,
concentrndu-se la pardoseal. Aparatele foto i atrnau pe
umr; i lumina drumul cu o lumnare, trecnd de la o lespede
la alta, citind numele spate n piatra strveche. i fiecare dal,
aa cum i spusese Cristina, marca un mormnt de familie,

coninnd rmiele pmnteti ale morilor onorai.


Afar furtuna se mai domolise, tunetele i fulgerele se auzeau
tot mai slab i mai departe, iar ploaia era doar ceva mai mult
dect o burni. Biserica era cufundat n tcere; audiena ce
fusese prezent la ritualuri, clugrii, Cristina, Luciana i
reverendul Beck se retrseser de mult la culcuurile lor. Demi
fcuse i ea la fel, se ntorsese n chilie i se schimb n hainele
ei de strad, dup care ateptase pn cnd simi c putea s-i
prseasc odaia n siguran i s-i caute nestingherit
drumul spre naosul bisericii.
CORNACCHI, GUARNIERI, BENICHI.
Citea numele de pe lespezile mormintelor i trecea la altele.
RIZZO, CONTI, VALLONE.
Se duse la altele.
MAZZETTI, GHINI.
Numele pe care-l caui este Ferrara, se auzi o voce din
ntuneric.
Demi tresri i ridic lumnarea ca s strpung bezna cu
privirea.
Cine-i acolo?
O clip nu vzu nimic, apoi Luciana pi n cercul de lumin al
lumnrii. O nsoea un frate cu gluga tras pe cap. Luciana nu
mai purta rochia aurie pe care-o avusese mai devreme, ns
mbrcase o ras neagr asemntoare cu aceea a clugrilor.
Unghiile false, hidos de lungi, dispruser i ele, ns machiajul
sumbru cu dungile dramatice ce porneau din coada ochilor pn
la lobii urechilor nu-l tersese. Efectul dat de rasa neagr, de
machiaj i de apariia ei subit acolo n bezna bisericii
ntovrit de un singur clugr era, n cel mai bun caz, iritant.
Vino, i flutur mna Luciana, mormntul e aici.
FERRARA.
Lumineaz aici, s poi vedea numele mai bine.
Demi fcu aa cum i se spusese.
Rostete-l. Rostete numele, insist Luciana.
Ferrara, opti Demi.
Numele mamei tale. Al familiei tale.
De unde tii? ntreb Demi, uimit i nspimntat de
aceast revelaie.
De aceea eti aici. De aceea te-ai apropiat de reverendul

Beck, iar apoi de doctorul Foxx. Ai vrut s afli secretele


conventului Aldebaran. i din acelai motiv te-ai ntlnit cu
nefericitul Giacomo Gela, care i-a vorbit despre Aradia Minor.
Demi duse lumnarea mai aproape de Luciana i de clugr.
Vreau s tiu ce s-a ntmplat cu mama mea.
Ar fi trebuit s-i fie fric, dar nu-i era. Era vorba de
cunoaterea sorii mamei ei, i nimic mai mult.
Luciana zmbi.
Arat-i.
Clugrul lu lumnarea de la Demi, apoi ngenunche lng
lespedea respectiv i o scoase din pardoseal. Sub ea era o
caset veche din bronz. Pe capacul ei erau gravate douzeci i
apte de date. Cea mai veche era din 1637, iar ultima dat din
urm cu exact optsprezece ani. Anul n care dispruse mama ei.
Numele mamei tale era Teresa, spuse Luciana.
Da.
Deschide-o, spuse calm Luciana.
Clugrul ddu pe spate capacul caetei, apoi apropie
lumnarea de ea. Demi vzu iruri de urne de argint. Fiecare din
ele aezat ntr-un loca ptrat din bronz i fiecare din ele avnd
gravat o dat.
Cenua morilor onorai. Toi asemenea taurului din seara
asta. Asemenea Cristinei mine.
Cristina? Demi era ocat.
Copiii au onorat-o n seara asta, ntocmai cum au onorat i
taurul. E fericit. Ca i familia ei. Ca i copiii i toi ceilali
prezeni.
Ce vrei s spui oare?
ndrzneala lui Demi ncepuse s pleasc. Frica i lua locul.
Ritualul a avut ca scop s-i onoreze pe cei gata s-i
nceap marea cltorie.
i acetia au fost onorai? ntreb Demi uitndu-se la urne.
Da.
Mama?
Da.
Toate aceste urne sunt ale femeilor din familia mea?
ntreb Demi nedumerit nc.
Numr-le.
Demi le numr, apoi se uit iar la Luciana.
Sunt douzeci i opt. Dar pe capac sunt gravate doar

douzeci i apte de date.


Uit-te la data de pe ultima urn.
De ce?
Uit-te la ea.
Demi fcu aa cum poruncise Luciana, iar cnd o vzu, pe
chip i se citi bulversarea:
Mine?
Data n-a fost nc gravat pe capac pentru c urna e goal,
deocamdat. Nu este cenu n ea.
Pe buzele Lucianei se ntinse ncet un zmbet, iar ochii i se
umplur de neguri de neptruns.
O femeie din familia ta n-a fost nc socotit.
Cine?
Tu.

126
11:30 P.M.
Consilierul pentru securitate naional, dr. James Marshall,
sttea la o msu pliant din fundul cortului postului de
comand. Era singur, se izolase pentru a putea avea intimitatea
pe care o solicitase, iar sistemul de comunicare i era deja
conectat la o linie telefonic securizat.
La aceeai linie erau conectai vicepreedintele Hamilton
Rogers, eful cancelariei prezideniale, Tom Curran, secretarul
de stat, David Chaplin, secretarul aprrii, Terrence Langdon, i
preedintele efilor de cancelarii reunii, generalul de aviaie
Chester Keaton, care se afla acum ntr-un avion CIA n drum spre
Madrid.
Au fost reinui doi biei, localnici, rtcii n tuneluri, spun
ei. Dar nici urm de preedinte sau de Marten. Bieii sunt chiar
acum adui la interogatorii. Nimeni nu tie sigur ce se ntmpl
de fapt.
Marshall se ntoarse cu naturalee i se uit mprejur,
asigurndu-se c niciun analist al echipei de comunicaii a lui
Bill Strait sau a cpitanului Diaz nu se aventurase n preajma lui,

apoi se rsuci iar n poziia iniial i cobor vocea.


Se poate presupune ce-am spus de la bun nceput: c cei
doi sunt prini n tunelul ce ducea ctre laboratorul groaznic al
lui Foxx, c au fost acolo cnd s-a produs explozia i sunt mori.
Dac triesc, vor fi adui imediat la mine, de ndat ce vor fi
gsii. Apoi i vom seda i-i vom trimite cu elicoptere la avionul
CIA pregtit. Dac facem altfel, o s ncepem s gndim precum
Jake Lowe i nu va fi deloc bine. Nu ne mai putem permite nicio
verig slab. V reamintesc c exist o lung i solid tradiie,
pe care am adoptat-o demult i fa de care am jurat credin.
i nu e prima oar cnd ne este testat fermitatea loialitii. Nu
va fi nici ultima. De la bun nceput, sarcina noastr a fost s
asigurm succesul operaiunii n curs. Nu s-a schimbat nimic.
Suntem lmurii n aceast privin, domnilor?
ntru totul lmurii, Jim, spuse cu voce stpnit
vicepreedintele Rogers. Dac cineva nu e de acord, s-o spun
acum.
Nu urm dect tcerea tuturor.
Bun, spuse vicepreedintele. Chet, tii ceva precis despre
Varovia?
Totul e btut n cuie pentru mine la 15:30, spuse generalul
Keaton n aceeai manier stpnit i ncreztoare ca a
vicepreedintelui.
Bun. Mulumesc, doctore Marshall. Te-ai descurcat foarte
bine. Pe mine domnilor. Noroc i s ne ajute Dumnezeu.

127
11:42 P.M.
Preedintele, Marten, Hap i Miguel se strecurar printr-un cot
ntunecat al hornului, la vreo zece metri de locul unde se
deschidea n tunelul superior.
De trei ori se opriser n ntuneric pn atunci, cu rsuflarea
tiat i inimile bubuind. Prima oar atunci cnd civa dintre
salvatori se craser n horn, urcnd din galerie, dup ce
Amado i Hector au fost reinui. I-au putut auzi vorbind n timp

ce naintau prin horn n sus, discutnd dac bieii erau sau nu


singuri aa cum spuseser. Probabil au concluzionat c
spuseser adevrul pentru c n-au urcat mult mai departe i sau ntors de unde veniser. A doua oar s-au oprit s-i trag
sufletul i s le dea ap preedintelui i lui Marten din rania lui
Miguel i cte dou batoane nutritive din trusa de supravieuire
a limuzinei. A treia oar s-a ntmplat atunci cnd au auzit pe
cineva cobornd prin horn. Hap i trase imediat pe Marten i pe
preedinte n spatele lui i al lui Miguel, iar ei l-au ateptat cu
armele pregtite pe cel care cobora spre ei. Apoi au vzut
fasciculul de lumin al unei lanterne aprnd de dup un cot al
hornului. Cu Sig Sauerul ridicat, Hap era gata s-i proclame
funcia i s-i rosteasc numele cnd l vzu ivindu-se pe Jos.
Fusese atent la sosirea lor, iar cnd i-a auzit venind se trse n
ntmpinarea lor.
tia sunt americanii de care-i vorbeam, i-a spus Miguel
cnd au ajuns fa n fa.
Jos i privi cu luare aminte o clip, apoi se uit n urma lor n
horn i ntreb de Amado i de Hector.
Ne ajut, spuse Miguel n spaniol.
Unde sunt? Cum ne ajut?
Cu poliia.
Poliia?
Da, rspunse Miguel. Acum e rndul tu, ia-o nainte i
deschide drumul.
Zece minute mai trziu se apropiaser de deschiztura
hornului n tunelul superior, iar Hap i opri iari pe toi i-i ceru
lui Miguel s-l trimit pe Jos nainte s cerceteze dac tunelul
era liber i dac puteau parcurge n siguran cei o sut de
metri ce le mai rmseser pn la hornul prin care coborser
de la suprafa i pe unde aveau de gnd s i ias.
Acum, trei minute mai trziu, Jos nu se ntorsese nc.
Pn s-au oprit s-l atepte pe Jos, au discutat foarte puin i
numai dac fusese absolut necesar, n principal ordine i
avertismente. Toate astea fuseser rostite cu glas doar cu ceva
mai puternic dect oapta.
Ateptndu-l pe Jos, Miguel i ddu seama c ceva trebuia
clarificat ct de repede: teama lui Hap c preedintele ar fi putut
fi reticent s se ncread n el. Miguel i asum sarcina de a

lmuri aceast chestiune.


Vere, i zise el preedintelui, Hap crede c date fiind
circumstanele nu aveai de unde s tii n cine puteai avea
ncredere; nu puteai s te ncrezi nici mcar n el. La fel i s-a
ntmplat i lui cnd a nceput s-i dea seama cam cum st
treaba. I-a fost foarte greu pentru c nu era sigur c se putea
bizui nici pe camarazii lui din Serviciul Secret. Chiar a fost
mpucat din cauza asta.
mpucat?
Dou gloane primite n biroul lui Foxx la mnstire, cnd a
ajuns acolo cutndu-v pe dumneavoastr. I-am adus un
doctor, dar tot l mai doare al naibii de tare. Ar trebui s fie n
pat acum, n loc s se caere pe-aici, prin subteranele munilor
tia mpuii. Aa c s nu cumva s credei c nu v este loial.
Preedintele se uit spre Hap.
N-ai spus niciun cuvnt c-ai fi fost mpucat.
Nu prea era mare lucru de zis.
Ai intrat ntr-o ncurctur stranic pentru mine.
E i asta n sarcinile de serviciu.
Mulumesc, zmbi preedintele.
Da, domnule.
Mulumirile preedintelui i erau de ajuns. nsemna c legtura
lor, amiciia i extrem de necesara ncredere ntre preedinte i
responsabilul serviciului su de paz erau iari restabilite.
Sunt lucruri pe care nu le tii, Hap, spuse preedintele i
spulber momentul de intimitate. Vicepreedintele, secretarul
aprrii, eful cancelariei, toi cei prezeni noaptea trecut la
Evan Byrd acas, conspir la asasinarea preedintelui Franei i
a cancelarului Germaniei n timpul reuniunii NATO de la
Varovia. Asta e o parte dintr-o conspiraie mai larg, una n
care a fost implicat doctorul Foxx. Nu era nicio posibilitate s
alertez pe cineva fr a-mi da de gol poziia. i nici tu nu poi
face asta, nc.
Hap se aplec nainte.
nc nu e luni, domnule preedinte. Planul meu e s v scot
de-aici i s v duc ct de repede putem n vale, acas la
unchiul lui Miguel, unde e limuzina. Apoi plecm, ieim din zona
asta fierbinte i minuios supravegheat. S sperm c ajungem
la grania cu Frana cnd se crap de ziu. Ajuni acolo, putem
risca s informm guvernele celor dou ri despre ceea ce se

pune la cale pentru Varovia. Dar ca s-ajungem pn acolo,


avem de rezolvat problemele una cte una. Cnd vor reui s-i
fac s vorbeasc pe Hector i pe Amado, i fii sigur c vor
reui, zise Hap uitndu-se la Miguel. Trebuia s facem ceva,
Miguel. mi pare ru, adug, apoi se ntoarse iar spre
preedinte. Cnd au s-i fac s vorbeasc, vor ti cu siguran
c suntei n via, aici, n subteran. N-are importan dac afl
c i eu sunt cu dumneavoastr. Vor da iama n toate tunelurile,
hotri s rezolv problema o dat pentru totdeauna. Afar, la
suprafa, va fi la fel. Vor aduce i mai muli oameni, i mai mult
echipament. ntr-o or, cerul va fi mpnzit de elicoptere de
supraveghere i de satelii, cum nu s-a mai vzut vreodat pe
planet. Iar pe o raz de optzeci de kilometri, toate oselele vor
fi blocate.
i cu toate astea crezi c putem iei.
Mai avem puin timp pn s afle cu siguran i s
nceap cu adevrat asaltul. L-am ctigat prin sacrificarea
bieilor. Totui, chiar i acum, afar sunt fore de ordine
nsemnate. Avantajul nostru este c sunt risipite i c se
concentreaz pe subterane. Cu atenie i noroc, i cu ajutorul lui
Jos care cunoate traseele, avem o ans s ne strecurm n
spatele lor la adpostul ntunericului. O singur problem mai
avem.
Ce vrei s spui?
Cred c deja satelitul de observare este deja deasupra
noastr. Imaginile foto, chiar i digitale, nu-i vor ajuta prea mult
e noapte. ns le vor fi de folos imaginile termice. De cum
ieim la suprafa din tunelurile astea vom deveni surse de
cldur care pot fi identificate instantaneu.
Atunci ce te face s crezi c putem scpa realmente?
Mai mult sper dect sunt convins, domnule preedinte, dar
tocmai pentru aceast situaie am adus astea, spuse Hap i
scoase din haina sa una dintre pturile de supravieuire, bine
mpachetat. Dac o despachetm avem o aprtoare de
dimensiunile unui cort mic. Pe o parte e cptuit cu Mylar. Le
tiem cte dou guri pentru ochi, le punem pe cap i le
strngem cu curelele pe lng corp. Cu noroc vor fi vzute ca
reci de ctre senzorul termic al satelitului. Dac nu ne
aventurm pe nlimi i mergem mai aplecai, i dac mai dm
i de nite zone cu tufiuri sau cu arbori care s ne ascund, am

putea scpa.
Miguel rnji.
Tu eti un tip foarte detept.
Da, dac ne iese.
Preedintele trase cu coada ochiului spre Marten, apoi se uit
la Miguel.
Ct de departe e complexul Aragon din locul unde ne
aflm? n linie dreapt.
Cel mult douzeci de kilometri. Sunt nite poteci ce duc
ncolo, dar mai toate sunt greu accesibile.
Putem ajunge acolo, pe jos, pn n zori?
S-ar putea. Jos tie cum am putea ajunge.
Complexul Aragon? fcu Hap nevenindu-i s-i cread
urechilor. Pe poteci de munte? Pe ntuneric? Ne-ar trebui patru
sau cinci ore, dac nu chiar mai mult. Chiar dac pturile astea
o s ne ajute, e totui prea mult timp. Vom avea de driblat prea
muli oameni. E prea mult echipament de supraveghere.
ansele noastre de a ajunge fie i numai la jumtatea distanei
fr s fim prini sunt nule.
Cealalt variant nu e mai bun, Hap, spuse preedintele.
oselele spre Frana sunt cunoscute i, cum ai spus chiar tu, vor
fi blocate. Iar dac ne opresc, chiar c nu mai avem unde s ne
ascundem. Indiferent ce-a spune eu, vom fi imediat luai n
custodie de prietenii mei, iar aciunea de la Varovia va
decurge conform planurilor lor. Dac mergem pe jos prin zona
nelocuit i pe ntuneric, mcar avem o ct de mic ans. n
plus, complexul Aragon e mai mult dect un refugiu. Dup cum
bine tii, trebuia s m adresez adunrii Institutului pentru o
Lume Nou, mine diminea la serviciul divin. i nc vreau s
o fac. Nimeni nu m va lua cu fora din faa tuturor acelor
oameni, cu att mai mult cu ct nu sunt nite oameni oarecare.
Odat ce le voi spune adevrul, situaia de la Varovia nici
mcar nu va mai avea cum s aib loc.
Domnule preedinte, convenia aceea va fi extrem de bine
pzit. tiu asta, am dat o mn de ajutor la organizarea
sistemului de securitate. Chiar dac am ajunge att de departe,
nu vom reui s trecem de paz. Iar dac ncercm, absolut toi
cei care vor s v dea la o parte vor ti precis unde v aflai. Vor
ordona agenilor de securitate s v scoat de-acolo imediat.
Dumneavoastr nu tii asta, dar eful cancelariei a cerut un

avion CIA gata de zbor pe o pist privat de la marginea


Barcelonei. Dac reuesc s v urce n acel avion, s-a zis cu
dumneavoastr.
Preedintele a rmas tcut un lung moment. Era limpede c
sucea i rsucea pe toate prile spusele lui Hap n mintea sa. n
sfrit ridic ochii spre Hap.
Vom ncerca s ajungem la complexul Aragon. tiu c nu-i
place, dar asta e decizia mea. Ct despre securitate Cunoti
detaliile de la faa locului terenul, cldirile, biserica unde se
presupunea c voi ine alocuiunea. Ai fost i-ai inspectat locul
din timp.
Da, domnule.
Atunci vom gsi cumva o cale s intrm. Voi fi, aa cum era
planificat, invitatul surpriz. i pentru toat lumea chiar va fi o
surpriz.
De sus se auzi un zgomot. Jos se strecura de dup un col de
stnc nspre ei. Se uit la Miguel i-i zise:
Au fost patrule. Au trecut. Nu tiu dac mai vin altele.
Momentan, e-n regul.
Miguel traduse spusele lui Jos, apoi preedintele se uit pe
rnd la fiecare dintre brbaii de lng el: Miguel, Marten, Hap i
Jos.
S mergem.

DUMINIC
9 APRILIE

128
12:02 A.M.
Demi pea febril ncolo i-ncoace printr-o ncpere cu ceva
mai larg dect o celul, strduindu-se s nu se gndeasc la
grozvia pe care i-o promisese Luciana pentru mine, care, de
cum se mplinise ora, era deja azi.
n faa ei, un prici din oel inox ce ieea din perete era
acoperit cu o saltea subire i cu o singur ptur. De parc ar fi
putut s doarm, sau mcar s ncerce. Lng pat era o
chiuvet, iar lng aceasta un vas de toalet. i mai era o
capel. Amplasat la jumtatea unuia din perei i luminat de
ceea ce preau a fi vreo sut de candele. Ceva mai lat de-un
metru i de vreo aptezeci de centimetri de adnc, avea n
spate un mic altar de marmur, pe care era aezat ceva ce i se
pruse la nceput a fi o sculptur n bronz. Cnd se uit ceva
mai cu atenie vzu c nu era o sculptur, ci o efigie care
altura dou litere:

Apoi i ddu seama c despre asta i povestise Giacomo Gela


litera evreiasc A urmat de grecescul pentru M. Nu era deci o
sculptur, ci un idol, semnul Aradiei Minor, ordinul secret al
acelui tainic boschetto al lui Aldebaran. Ceea ce nsemna c
avertismentele lui Gela erau adevrate i c ei tiuser cine era
ea de la bun nceput, c nu fcuser pn atunci nimic altceva
dect s atepte i s-o observe, vrnd s afle mai nti ct de
multe tia despre boschetto i cine ar fi putut s-o ajute. De
aceea o invitase Beck la Barcelona dup incidentul dintre
Nicholas Marten i Foxx n Malta, fusese o micare prin care
voiau s vad cine o va urma, dac avea s-o urmeze cineva. Iar
Marten venise dup ea. Iar drumul la catedral, cu Beck i
Luciana, nu avusese ca scop aranjarea ntlnirii lor cu Foxx la
Montserrat, ci urmrea exact acelai lucru: s afle cine i va

urmri. i iari Marten fcu ntocmai. i tot de aceea, Beck


fusese de acord s o aduc pe Demi la biserica din munte s
asiste la ritualurile conventului, dar cerea n schimb s-l dea pe
Marten pe mna lui Foxx. ns, dndu-l pe Marten pe mna lor,
se lsase i ea prins, iar ceea i se ntmplase acelui taur,
sacrificarea aceea cutremurtoare la care asistase, avea s fie i
soarta ei. n cele din urm, o aduseser acolo unde se afla i pur
i simplu puseser lactul pe u.
Demi nu tia cu precizie ce anume era strvechiul cult al
Aradiei Minor, ns era sigur acum c Gela fusese cu buntiin mutilat i lsat n via ca s fie un exemplu pentru toi
cei care-ar fi ncercat s afle, s tie ce-i ateapt. Mai mult ca
sigur c-l supravegheau pe Gela de ani i ani tocmai din acest
motiv, ca s afle cine era att de interesat de Aradia Minor nct
s ajung s-l gseasc pe btrnul savant; dup aceea aflau
identitatea acelei persoane i motivele pentru care-l cutaser
i cui altcuiva ar mai fi putut s dezvluie taina lor. Ceea ce o
fcu s se ntrebe ci alii mai u