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Dialogues d'histoire ancienne

Entre nomades et sdentaires : les Habiru


Monsieur Jean Bottero

Citer ce document / Cite this document :


Bottero Jean. Entre nomades et sdentaires : les Habiru. In: Dialogues d'histoire ancienne, vol. 6, 1980. pp. 201-213.
doi : 10.3406/dha.1980.1408
http://www.persee.fr/doc/dha_0755-7256_1980_num_6_1_1408
Document gnr le 21/09/2015

ENTRE NOMADES ET SDENTAIRES : LES JJABIRU

1 . Dans le cadre d'un examen approfondi de la symbiose SdentairesNomades en Msopotamie ancienne (1)*, il me parat indispensable de poser
la question des ffabiru (2).
Il ne s'agit videmment pas du fameux Problme de leur identification,
de leur apparition et de leur clipse, qui tourmente, depuis pas loin d'un
sicle, assyriologues, historiens et biblistes ; mais dans la mesure o ce
Problme semble aujourd'hui, sinon carrment rsolu, du moins assez bien
clairci, en tout cas pour ce qui est de leur statut et de leur mode de vie du
rle social, politique, conomique et culturel qu'ont pu jouer, dans le Proche
Orient antique, au cours des deux premiers tiers du second millnaire avant
notre re (poque au cours de laquelle ils nous sont attests), les tfabiru et,
travers eux, tous ceux qui partageaient plus ou moins leur faon de vivre.
Car, pour le dire d'emble, entre les communauts sdentaires et les
tribus proprement nomades, ces deux types de socits qu'on nous a habitus
considrer comme les lments cardinaux et les seuls acteurs collectifs de
l'histoire, les fjabiru nous obligent poser un tertium quid, une troisime
force , certes quantitativement moindre, mais nullement ngligeable aux
yeux de l'historien dtermin carter tout systme et tenir compte
seulement de TOUT ce qui lui offrent ses documents.
Ces ffabiru sont en effet apparemment les mieux connus de ce que l'on
peut, entre tribus et agglomrations, appeler les bandes, composes
d'individus localement aussi instables et sans attaches que les nomades
authentiques, mais dmunis du lien ethnique, linguistique, familial et politique qui
rattachait troitement entre eux ces derniers, et, d'autre part, profondment
marqus ou attirs presque tous par la vie sdentaire, ses habitudes et ses
prrogatives.
Jusqu' prsent, on ne semble pas avoir fait grand cas de ces groupes
comme tels : mme des ouvrages spcialiss (3) ont bien pris soin d'analyser
et de chercher comprendre leur activit, mais sans dfinir leur position et
leur rle sur le plan qui nous intresse ici. Voil pourquoi j'ai estim
ncessaire de les introduire dans le prsent dbat, sous les espces des seuls d'entre
eux qui nous soient assez bien connus : les ffabiru.
2. Il est naturellement indispensable de rappeler d'abord les donnes
principales touchant l'identification de ces derniers et, dans ce but, de
rsumer gros traits leur Problme (voir Problme, p. V-XXXII et 188-198 ;
RLA, p. 14 s. et 22 s).
*Voir notes p. 211.

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Depuis la dcouverte, el-Amarna, en Egypte, en 1887, des archives


diplomatiques, en criture cuniforme et en langue babylonienne, des
Pharaons de la XVIIIe Dynastie avec leurs voisins et vassaux de Babylonie,
d'Assyrie, d'Asie Mineure et de Syrie-Palestine (XIVe sicle), il s'est constitu
un dossier, qui n'a cess de s'enfler et qui se monte aujourd'hui quelque
250 pices (voir plus haut, n. 2) dates en gros de 2 000 1 300 et
intressant toute l'aire proche-orientale, de l'Elam l'Egypte - voire la Nubie ? :
RLA : 204 - en passant par le Croissant Fertile entier et la Cappadoce o il
est question de personnages dsigns, tantt en clair par le terme, crit
phontiquement, de ha-bi-ru, etc. (Problme, p. 149 sq.), tantt, selon les
possibilits de l'criture cuniforme, par le sumrogramme L.SA.GAZ etc.
(ibid. p. 144 sq.).
Certaines pices de ce dossier nous ont convaincus que, sous l'criture
Jja-bi-ru, etc., se cache un vocable d'origine possiblement ouest-smitique (4)
et dont la premire consonne devait tre d'abord une occlusive glottale
sonore : un <an (RLA, p. 22a), mais dont la couleur originelle de la seconde
consonne (sonore : ?, ou sourde : P ?) nous chappe toujours (RLA, ib.),
n'en dplaise tous ceux qui, paraissant croire la difficult tranche, crivent
intrpidement h/capiru.
3. Qu'on le lise comme on voudra, ce mot, pour nous, ne veut rien dire ;
et, en dpit des gymnastiques auxquelles on s'est livr et on se livre encore
dans ce but, il est impossible d'en fixer avec quelque certitude
etymologie, laquelle, d'ailleurs, ne nous serait d'aucune utilit, sur le plan
smantique, tant que nous n'avons pas les moyens de refaire peu prs
compltement l'histoire ancienne du terme (RLA, p. 23b). Celui-ci, comme tel, ne
nous apprend donc rien sur les individus qui on l'appliquait.
Par contre, L.SA.GAZ, qui rpond habiru dans nombre de textes
cuniformes, au moins depuis le premier tiers du second millnaire (RLA, p.
23a), est plus clairant. En sumrien, SA.GAZ se dit d'une agression, et plus
prcisment d'une dpossession, d'un vol, perptrs avec une certaine
violence : pillage, brigandage, banditisme, razzia ; et L.SA.GAZ se rapporte
aux auteurs, actuels ou habituels, de ce type de dprdation : agresseurs,
pillards, brigands, bandits notions qui se rendent couramment en accadien
par tyabbtu.
Des L.SA.GAZ, connus l'poque palo-babylonienne par divers
textes littraires sumriens (RLA : 10-16), y sont prsents comme des
bandes errantes de brigands, volontiers embusqus sur les routes pour y
dtrousser les passants (RLA : 10) et venus, semble-t-il, de la partie inoccupe
et dsertique du pays, o ils vivaient sous la tente (ZA.LAM.GAR : kustru), en des installations, des camps (MA.GNA : makanu), hors
d'atteinte de l'autorit constitue (RLA : 1 1, et surtout 12), laquelle pouvait
tre amene les poursuivre et dtruire comme un danger public (RLA : 14).
Il est possible, mais sans doute improbable, que ces L.SA.GAZ aient
t entendus dj comme des fyabiru : comme dans les listes lexicographiques
(RLA : (1) ; 230-235), qui ignorent ce dernier mot, dans les textes
divinatoires (RLA : 223-229), hritiers de cette tradition littraire, le mme
sumrogramme renvoie normalement aux fyabbtu-bgands (voir cependant une
exception - RLA : 129, plus loin, 8), ainsi qu'on le voit la variante phontise de RLA : 228 et aux textes parallles (Chicago Assyrian Dictionary, ,
p. 13b:b). Il n'en reste pas moins que, pour avoir confr ceux-ci le
sumrogramme de ceux-l, il faut qu'on ait not entre eux quelques concordances

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foncires, la plus probable tant leur caractre le plus patent et le plus


universel de troupes plus ou moins vagabondes et dangereuses, sans doute en
relation avec des territoires carts et non-socialiss.
4. Le fait est qu'une tude attentive du dossier va dans le mme sens.
Les Habiru, comme tels, nous y apparaissent dots d'un statut social pour
ainsi dire ngatif : ce sont des personnes (hommes, femmes et enfants) en
position marginale et part, aussi bien de la population urbaine que des
nomades proprement dits ; ethniquement, socialement et politiquement
dracins et non-intgrs un groupe organis quelconque (RLA, p. 24ab). Ils
vivent volontiers en associations plus ou moins nombreuses : entre quelques
dizaines et trois ou quatre milliers d'individus (ib., p. 24b). Ils paraissent
hanter de prfrence des territoires (A.SA : eqlu; voir RLA : 214),
autrement dit des rgions plus ou moins vastes, et plus gographiques que
politiquement dlimites {Chicago Ass. Diet., E, p. 251s : 3a), o ils pouvaient se
regrouper et o, pareils aux LU.SA.GAZ,s semblent chapper au contrle du
pouvoir central (RLA : 25 ; 27s ; 30, etc). M.B. ROWTON (The topological
Factor in the Hapiru Problem, p. 375ss de Studies in Honor B. Landsberger,
1965), a fort bien tabli, la suite d'un examen soigneux de la topologie
historique, en particulier pour la Haute Msopotamie, que le dboisement et
le desschement qui ont fait de ce pays un territoire quasi dsertique, unifi
et vide, et donc assez facile surveiller, sont des phnomnes relativement
rcents, et qu'au 2e millnaire avant notre re, on y rencontrait encore,
nombreux et tendus, de vritables maquis, o tous les hors-la-loi, tous les sansfeu-ni-lieu, pouvaient trouver refuge et moyens d'existence, hors de porte du
pouvoir politique. La chose est galement vraie de la Babylonie, o la steppe
(EDIN : sru), mme si elle n'offrait pas toutes les ressources du maquis,
tait connue pour servir de repaire des fuyards, des vagabonds et des
marginaux de tout acabit (Chicago Ass. Diet, S, p. 145ab : f).
Dans ces lieux carts, les Habiru pouvaient occuper des campements
plus ou moins fixes et durables, encore que vraisemblablement sommaires
comme les MA. GNA des LU.SA.GAZ, ci-dessus, 3 - (RLA : 125 ; 195 ;
197 ; 214 ; et peut-tre 49, etc.). Mais le plus souvent ils nous apparaissent en
mouvement, instables et remuants, et, de ce point de vue, tout fait
comparables aux vrais nomades (RLA : 9 ; 33 ; 42s ; 142 ; 178s ; 181 ;214 ;comp.
aussi 1 73 , o le rassemblement implique une population de soi disperse ;
de mme en 5 1 et 172, l'expression demeurer chez les Habiru , vu la
prfrence donne au nom de ces personnages plutt qu' une indication locative,
leur suppose-t-elle un caractre itinrant et vagabond).
Tous ces traits, ajouts aux passages, sur lesquels nous reviendrons
( 8), o l'on voit les Habiru exercer un peu partout dprdations et razzias,
sont dans la logique du sens gnral de LU.SA.GAZ, et nous les dpeignent,
aussi bien que ces derniers, comme des bandes errantes, (. kalbu fyalqu :
chiens perdus de RLA : 149, et chiens tout seul en 159) et, non
seulement hors la loi, mais plus d'une fois contre elle.
5. Comme il est aprs tout possible qu'au moins certains LU.SA.GAZ
des textes littraires palo-babyloniens aient t des tenants de telle ou telle
tribu nomade alors connue (. RLA, p. 26a), on pourrait avancer, et on
n'a pas manqu de le faire, que les fjfabiru, de comportement analogue,
taient eux aussi les reprsentants d'une de ces tribus, la fois remuantes,
soustraites la mainmise des souverains et souvent menaantes pour les biens

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et la vie des autres, leur dsignation : ffabiru n'tant ni plus ni moins qu'un
gentilice, un nom tribal, comme (fana, Sut, et tant d'autres.
Qu'il ait pu en tre ainsi, ou non, l'origine ce que personne ne
saurait tablir ou nier avec la moindre certitude du moins est-il manifeste, aux
yeux de quiconque tudie tout le dossier sans prjug, que cette dsignation
n'y a jamais un sens ethnique, mais seulement social : elle ne connote
nullement une appartenance gentilice, mais toujours et partout un mode de vie.
Si les ffabiru avaient appartenu tous la mme souche, ils auraient
forcment parl la mme langue : or, les noms propres, assez nombreux, que
nous connaissons d'eux, sont aussi bien ouest-smitiques, babyloniens,
assyriens, voire hurrites, ou de provenance inconnue (RLA, p. 27a).
D'autre part, contrairement ce qui se produit pour d'autres tribus
vritablement nomades et qui nous sont familires, nous n'avons, pour eux,
jamais la moindre trace d'une quelconque structure tribale ou clanique, jamais
la moindre allusion des autorits propres la tribu : Cheikhs, ou Anciens,
par exemple. Certes, en tant qu'associations viables, mme pour un temps,
leurs bandes devaient bien se trouver organises d'une manire ou d'une
autre : le fait est, en tout cas, que nous n'apercevons jamais rien chez eux qui
nous rappelle, mme de loin, la structure ou l'encadrement de la tribu
traditionnelle. Les seules autorits qui leur sont reconnues (voir plus loin, 9) ne
dtiennent nul pouvoir politique, mais seulement, dans la hirarchie
administrative, une autorit dlgue pour organiser et surveiller toute activit,
militaire ou civile, ordonne par le souverain (Chicago Ass. Diet., A/1, p. 277s).
La mise en place de tels chefs n'a donc rien voir avec une organisation
autonome quelconque des ffabiru : elle les suppose mme, comme nous le verrons
( 9), annexs parles sdentaires.
6. Du reste, et c'est sans doute l le point capital, un certain nombre de
textes topiques, parmi notre dossier, nous enseigne que l'on n'tait point
habiru de naissance, comme c'tait le cas pour les sujets des villes et royaumes,
ou les membres des tribus, mais qu 'on le devenait, un certain moment de
la vie et la suite d'une certaine dmarche.
Une lettre de Mari (RLA : 43) dfinit, en quelque sorte, le fyabiru dont
elle parle, en expliquant qu' il s'est enfui (innabitam, de nbutu, comme munnabtu, plus bas) d'Esrunna ; et si l'on compare le trait RLA : 214 de Ras
Shamra avec ses parallles (5), on s'avisera que, dans ces conventions
internationales, les Jjabiru taient mis sur le mme pied que les munnabtu : fuyards,
dserteurs, exils volontaires, qui avaient quitt leur territoire, leur groupe
social, leur systme politique pour se rfugier dans un autre.
Les choses vues sous cet angle, on devrait prouver moins de scrupules
entendre franchement .&L4 : 9. Il y est question d'un individu, en servitude
pour dettes, et qui ana Zilna ippn fyubulli-u ihbiar. Dans le contexte, cette
proposition ne peut avoir qu'un sens : pour chapper son endettement (qui
l'obligeait servir son crancier, suivant la coutume), il s'est enfui Zilna ;
et sans doute, puisqu'on ne connat aucun verbe habru impliquant de prs
ou de loin une signification de fuite, est-devenu-^t/ (en se rfugiant)
Zilna.
Deux documents de Mari, dits en 1974 par M. BIROT, sont venus
confirmer solidement cette interprtation, ajoutant ainsi deux pices
nouvelles au dossier des Habiru (voir la note 2). DansAftM XIV, n 72 : lOss, un
personnage qui s'est enfui (annabitam ( nbutu) de Babylone, voire de
cinq doubles-lieues en aval de Babylone, pour se rfugier dans le territoire

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de Sagartum, contrl par l'auteur de la lettre, Iaqqim-Addu, demande


comparatre devant Zimri-Lim afin de se justifier : alors, ajoute-t-il : Si vous
voulez extrader (mot mot : livrer en main) votre fyabiru (ha-bi-ir-ku-nu :
18), livrez-le ! (11). Ce habiru, c'est le fuyard lui-mme ; et peut-tre, au
moins ici, faut-il voir dans ce terme le participe du mme verbe fyabru :
celui qui est devenu-fjabiru chez vous . Lequel verbe reparat sans le
moindre doute (voir du reste ARMTXW, p. 228, la note de M. BIROT) dans
le n 50 ; 5ss, du mme volume, o trait de dserteur (pteru : Akkadisches Handwrterbuch, p. 851 b), un certain Ami-ibl explique qu'il est
seulement devenu-fyabiru (en se rfugiant) , voici quatre annes, au pays
de ubartu : ana mt ubartim aty-bu-ur-ma. Vu le contexte, il n'est pas
facile de refuser de voir dans un tel verbe habru, si rare et attest seulement
dans le domaine de l'accadien priphrique : en Cappadoce et sur le
Moyen-Euphrate, l o les habiru l'poque semblent avoir t le plus
nombreux, un dnominatif de ce dernier, d'origine probablement trangre
l'accadien propre.
Ainsi comprend-on que, si le nom de sa tribu ou de son clan suffisait
rgulirement pour identifier un vrai nomade, lorsqu'il tait question, de
Habiru, isols ou en groupe, on prenait soin, le plus souvent, d'en prciser l'origine
c'est--dire l'endroit d'o chacun s'tait enfui en faisant suivre son
anthroponyme d'une indication qui est peu prs toujours un nom de pays
ou de ville : tel tait d'Accad (et par deux fois RLA : 70s et 78 il
dclare en tre arriv depuis peu!), un autre d'Assr ou d'Inzalti, ou de
telle autre ville ou agglomration (RLA : 86s ; 54 ; 101 ; 104, etc.; une fois,
le nom de la fonction exerce avant la fuite : ekallim, dans RLA : 82 2 :
personnage palatin voir sur ce titre Akkadisches Handwrterbuch, p.
616a : lOd supple au toponyme et joue quasiment le mme rle). Je ne
connais que deux ou trois exemples o ce nom de localit est remplac par
une dsignation clanique ou tribale : Iakallit, clan Jianen, en RLA : 47, et
Allamut, clan suten, en RLA : 28, 8 ;la tribu (?) desSut dans-RL<4 : 55 17
(6)... S'il tait donc utile de prciser partir de quel ensemble politique un
individu tait devenu habiru par la fuite, la statistique parat suggrer que
cette dernire se faisait beaucoup plus souvent d'une rsidence de sdentaires
que d'une tribu de nomades, et les Codes prennent justement soin
d'enregistrer cette haine survenue de sa ville ou de son souverain ( Code
d'Esnunna, 30 ; Code de Hammurabi, 136) et qui pouvait pousser un
homme la fuite ( Code de Hammurabi, loc. cit.). Je ne suis donc pas
sr que les Habiru aient t forms, au moins en grande partie, de membres
de tribus nomades en train de se dsagrger, comme semble le penser M.B.
ROWTON (dans Journal of'Near Eastern Studies, XXXV, 1976, p. 14). Ce cas
me parat, au contraire, l'exception, et c'est pourquoi je raisonnerai ici
franchement partir de fyabiru ex-sdentaires.
Quiconque, travaill par un des mille mobiles imaginables en de telles
circonstances, se dterminait rompre, seul (RLA : 9, 43, etc) ou avec sa
famille (ib. : 67 ; 71 ; 75 ; 77 ; 85 ? etc), ses attaches familiales, conomiques,
sociales et politiques pour s'en aller aieurs et s'y rfugier, pouvait donc, par
l-mme, devenir fyabiru.
1. Habiru ou bien miiwzaiM-fuyard/rfugi ? LANDSBERGER
(Problme..., p. 160s) avait avanc que ces deux termes constituaient des
synonymes complets ; mais une telle vue parat aujourd'hui difficile soutenir.
Nous devons donc supposer dans l'un quelque chose de plus que dans l'autre :

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la simple fuite faisant du dserteur un munnabtu (voir Chicago Ass. Diet.,


M/2, p. 203 bss), que fallait-il en sus, ou d'autre, pour qu' la suite de la
mme dmarche on le considrt comme un habiru ? Il n'est pas ais de le
dterminer et l'on ne peut gure formuler que des hypothses. Compte tenu
des implications du sumrogramme L.SA.GAZ, on sera tent d'imaginer
qu'en bonne rgle, un fuyard qui, ou bien parce qu'il avait prpar sa fuite,
ou bien par protection, ou bien par chance, retrouvait un nouveau milieu social
analogue celui qu'il avait quitt, tait un munnabtu (7), mot dont le
sumrogramme, du reste rarement utilis, ne faisait allusion qu' la disparition :
ZAHX/ZH) ; pour qu'il ft considr comme habiru, il fallait, au contraire,
que son dpart le conduist, faute de mieux, s'agrger une bande
d'individus dj victimes de la mme aventure (cf : RLA : 214) et qui, pour
dfendre leur existence dsormais prcaire, avaient mis en commun leurs forces,
dans le but de se procurer, comme ils pouvaient, leur subsistance. On
trouverait confirmation de cette hypothse dans le fait qu' deux ou trois reprises
au moins, nous sont attestes des bandes de Habiru de mme provenance
(RLA : 3 1 et 32 ; jusqu' deux mille ensemble dans 31).
Par leur fuite et leur association, les Habiru se rduisaient donc d'abord
une existence de nomades, sans avoir pour autant russi instituer entre
eux les liens charnels et traditionnels, ainsi que l'armature politique, qui les
auraient assimils une vritable tribu. D'autre part, ils gardaient
certainement de leur vie antrieure ceux du moins, et nous l'avons vu, c'taient,
de beaucoup, les plus nombreux, qui arrivaient des villes et des royaumes
de solides habitudes de la vie sdentaire, et peut-tre, pour la plupart, un vif
dsir d'y retourner. Voil pourquoi l'on peut dire qu'entre les sdentaires,
qu'ils avaient quitts, et les nomades, qu'ils n'avaient pas russi devenir du
mme coup, ils constituaient un tat intermdiaire, et, vu leur nombre
relativement lev et leur prsence universelle, attests par leur ample dossier,
comme une troisime force ethnique et sociale.
8. Il nous est maintenant loisible de revenir au sujet plus prcis du
prsent dbat et de nous demander quels taient, principalement sur le plan
social et conomique, les rapports de cette troisime force avec les deux
autres en prsence. A une telle question, notre dossier permet de rpondre
assez bien, mais dans une direction seulement : celle des habitants des villes
et des sujets des royaumes. Car c'est d'eux, seuls usagers de l'criture, que
nous viennent nos documents crits, lesquels refltent d'abord, par force,
leurs auteurs et leurs points de vue, leurs intrts et leurs problmes et,
seulement d'une manire indirecte et partiale, dans la mesure o ils y
intervenaient, les Nomades et du reste aussi les Habiru (voir la remarque &L4, p.
24, premier paragraphe). Une telle imperfection ne devrait peut-tre pas nous
affecter outre mesure, s'il est bien vrai que, par leur origine et leur vie
antrieure, le plus grand nombre des Habiru restaient foncirement rattachs aux
sdentaires.
Cette restriction touche peut-tre moins le premier type des rapports
entre les Habiru et les autres : ceux que j'appellerai ngatifs. J'entends par l
l'opposition et l'hostilit au reste de la population nomades sans doute
compris impliques par l'exercice de la rapine et du brigandage quoi
taient rduits pour subsister, comme on vu, les malheureux fuyards qui
avaient tout perdu en quittant leur pays et leur situation.^. Cette activit leur
tait commune avec d'autres bandes, comme celles des L.SA.GAZ-habbtu,
et mme de certaines tribus-pirates, tels et l, les Sut : un texte d'el-

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Amama les quipare tous trois dans leur nuisance (RLA : 202). Un autre
(RLA : 192) assimile celle des fyabbtu l'activit des Habiru. Et un certain
nombre fait cas des razzias, des pillages, et mme des meurtres auxquels ils
s'adonnaient (RLA : 33 ; 34-35 ?; 38 ; 39 ; 40 ; 41 ; 215 ; 239 ; 240 ? ; en
129, la substitution de fyabiru aux fyabbtu attendus est significative). On
pourrait faire intervenir ici galement peu prs tous les textes d'el-Amarna,
si leur contexte gnral, que nous soulignerons plus loin ( 1 1) ne nous
inclinait nuancer quelque peu notre jugement.
Il est possible que la configuration du terrain (. M.B. ROWTON,
art. cit ci-dessus, 4) ait favoris cette existence de malfaiteurs et de
forbans, atteste en effet davantage pour le Haut-Pays, mais qu'ils pouvaient et
devaient sans doute exercer partout, intervenant ainsi dans la vie des
sdentaires, et peut-tre de certaines tribus, comme des facteurs de dsordre
conomique, voire social et politique. On aurait tort, en tout cas, de traiter part,
et comme autant d'exceptions, ou de reprsentants d'un type particulier de
Habiru, ces bandes turbulentes et malfaisantes. Le sumrogramme LU. SA.
GAZ, mme s'il a pu perdre, avec le temps, quelque peu de sa force originelle
ce qui d'ailleurs n'est pas prouv ! implique au moins que les gens des
villes considraient les Habiru qu'ils appelaient ainsi, comme capables, au
moins, de se montrer aussi redoutables et nocifs que les brigands, si l'on peut
dire, professionnels, les fyabbtu.
9. La diffrence d'avec ces derniers apparat de faon fort claire
lorsqu'on passe aux rapports positifs des Habiru avec les sdentaires. Alors que,
pour ma part, je ne connais pas d'exemple assur de bandes de Jjabbtu pour
ainsi dire apprivoises (8), les textes nous montrent souvent les Habiru
associs aux entreprises des sdentaires et collaborant avec eux.
Et tout d'abord en bandes, c'est--dire, en quelque sorte, au naturel,
sous la propre forme d'association qu'ils avaient prise pour devenir, au sens
strict et selon notre hypothse, fyabiru, et sous laquelle, livrs eux-mmes,
nous venons de les voir adonns la briganderie et la razzia. Les souverains
les enrgimentent (RLA : 37) donc pour leur faire faire la guerre leur
service (RLA : 31-35 ; 37; cf. 41 ; 50; 108s; 181, etc.) Dans ce but, ils les
munissent d'armes (RLA : 52 ; 54 ; 56s ; 59), de chevaux (RLA : 91 ; 98s) et de
chars (RLA : 56 s ; 155 ; 182), leur donnant des officiers et des chefs (RLA :
31 ; 34 ; 42; 57, o btu ~ maison, maisonne semble avoir le sens de
personnel au service d'une diitotit-Jjabiru ?; 127s : ici interviennent
nommment des officiers waklu (RLA : 27, 31s) et emantutylu, Nuzi (RLA :
102).
Ainsi les Habiru se trouvaient-ils incorpors, de prs ou de loin, au
personnel servant le roi et ses desseins (. RLA : 53): et ce titre ils
recevaient de lui, selon l'usage, leur entretien en nourriture et vtement (RLA :
19-25 ; 26 ; 49 !; 62 !; 92-97 ; 100s) - donne capitale, puisqu'elle dmontre
quel point les pouvaient, de la sorte, tre rintgrs l'ordre social,
et surtout conomique, des sdentaires.
On aurait tort, il faut le redire, de sparer, comme en deux classes
irrductibles de Hbiru, d'une part les bandes voues aux razzias et qui
s'opposaient aux sdentaires, et de l'autre celles passes au service de ces derniers.
Car les premires, se livrant manifestement leurs dprdations avant tout
pour assurer leur subsistance et parce qu'elles n'avaient rien de mieux faire
dans ce but, se trouvaient donc foncirement vnales, et le plus offrant, qui
leur assurait le vivre et une certaine scurit, pouvait donc les gagner son

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service : on entrevoit une de ces transactions dans RLA : 186. Entrans par
leurs occupations ngatives et sauvages la vie des camps, la guerilla et
la guerre (lesquelles tenaient alors de fort prs l'une l'autre), ils
constituaient une aubaine pour les souverains en qute de troupes copieuses,
fraches et pugnaces, que, moyennant finances, ils pouvaient s'attacher, ou
durablement, ou temps. De bandits mercenaires, il n'y avait donc gure
qu'un pas, fort ais franchir et que nombre de ffabiru paraissent avoir
franchi.
Si les Ljabiru en groupes taient plus volontiers, et pour cause, verss
dans les troupes de campagne, il ne faudrait d'ailleurs pas croire qu'on ne les
ait jamais enrls pour autre chose. On sait qu' l'poque le civil et le
militaire se distinguaient assez mal en matire de service du roi et de l'tat. C'est
ainsi que les cinq gendarmes (rd) de RLA : 26, ont chance d'avoir
compos une patrouille de police destine, comme c'tait le rle des rd (.
Akkadisches Handw., p. 968ab), assurer le bon ordre et faire excuter les
commandements du souverain. Deux ou trois documents de Nuzi, au moins
(RLA: 95 . ligne 5 et 96s) inscrivent des ffabiru, collectivement,
comme bnficiaires de rations alimentaires, cte cte avec d'autres gens
de mtier, vous apparemment des besognes pacifiques.
10. Ce qui tait courant des bandes ne l'tait pas moins des individus.
RLA : 164 nous montre comment l'on pouvait, en payant, persuader un
habiru de se faire porteur de message. Il est donc tout fait plausible que des
Habiru aient quitt leurs compagnons, dans leurs camps ou dans leurs troupes
dj enrles, et se soient trouvs pris en service individuel par des
sdentaires, et plus ou moins intgrs de la sorte dans leur groupe social et leur
conomie.
La chose pouvait se faire d'abord par accident et contre la volont des
intresss, par exemple lorsque des Habiru, au cours d'une opration de
reprsailles contre leurs camps de hors-la-loi, ou au cours d'une guerre contre le
souverain qui les avait enrgiments dans sa troupe, tombaient entre les
mains du vainqueur, lequel, selon la coutume, gardait une partie de ce butin
et distribuait les autres l'usage de son personnel : c'est le cas de RLA : 79 ;
1 1 1 , et peut-tre 104s (9).
Mais les archives de Nuzi nous ont conserv un certain nombre de
contrats d'entre en service, o des Habiru dclarent se placer au pouvoir
d'un notable ( entrer dans sa maison) comme serviteurs, spontanment
ou de leur propre aveu (ramn-su ; p-su lisn-su). S'ils procdent ainsi
quelquefois quatre ou cinq ensemble (RLA : 80 ; 82), ou par familles
entires (67 ; 77 ; 81 ; 85 ?), le plus souvent c'est isolment (63-66 ; 68-71 ;
74-76 ; 80b ? ; 8 1 ; 86s ?) ou deux ou trois (72s ; 78) ; des hommes, mais
aussi des femmes (75-78 ; 81 ; 83), et il arrive que des parents contractent
pour leur enfant, qu'ils font ainsi entrer en service (71 ; 75). L'engagement
se fait d'ordinaire sans autre prcision : en qualit de serviteur ou de
servante fana wardti/amti) ; mais il arrive que les personnages en question
aient un mtier (10), et c'est videmment pour le remplir au service de leur
futur matre qu'ils s'engagent. Or, la chose vaut d'tre souligne, ce mtier,
pour autant qu'on en puisse juger, n'est pas une de ces occupations propres
aux nomades et qui assuraient le contact conomique de ces derniers avec les
sdentaires, comme tout ce qui intresse le btail, l'levage et mme le filage
et la prparation de la laine ; il s'agit une fois d'un lapidaire (RLA : 79), une
autre fois d'un scribe (RLA : 80 et cf 87 10) (1 1), quoi l'on peut adjoindre,

DIALOGUES D'HISTOIRE ANCIENNE

209

en d'autres contextes, pour une femme, la qualit de musicienne/ chanteuse


(RLA: 126) autrement dit, non seulement des professions complexes et
longues apprendre, mais propres la civilisation urbaine ce qui confirme
l'origine desdits Habiru.
11. Ces documents ont leur loquence. Tout d'abord, rien n'y contredit
ce que nous savons par ailleurs des Habiru. On n'a donc pas le droit d'y voir
un phnomne propre Nuzi, comme si leurs congnres d'un autre lieu ou
d'un autre temps ne sauraient tre imagins dans une situation identique. Au
contraire, nous y trouvons parfaitement reflt leur propre statut ngatif .
Comme tel, tout habiru tait libre, c'est--dire qu'il pouvait disposer de sa
personne : et c'est bien ce qu'il avait cherch en se dbarrassant de son tat
antrieur et des contraintes de sa ville et de son souverain. Mais pour se
condamner ainsi une servitude dfinitive (12) (car les contrats de Nuzi sont
vie, et prvoient des sanctions graves en cas de dnonciation de la part du
serviteur ), il fallait donc qu'une telle libert ne lui sufft plus, qu'elle lui
pest mme. Manifestement parce qu'elle tait vide et ngative : d'isol et de
sans dfense, hors de toute socit police et des garanties qu'elle pouvait
accorder ses membres pour leur existence et leur subsistance. Mme si les
Habiru rintgrs dans l'ordre social y taient ordinairement tenus tout au
bas de l'chelle, comme nous le dmontrent les listes de Boghazky (RLA :
112-128 ; 130-141 ; . aussi, pour Ras Shamra, RLA : 206 ss, selon
lesquels un quartier leur tait rserv $alab, o on les traitait donc, sinon en
mtques, du moins en immigrs dont on ne tenait point favoriser
l'assimilation), il valait la peine, leurs yeux, de s'y laisser rintgrer, et de retrouver
ainsi le minimum de protection, de sauvegarde et de garanties qui rendrait
leur existence assure, loin de l'aventure et des risques de la vie de brigands
laquelle ils avaient t rduits d'abord.
En somme, les Habiru, comme nous le voyons Nuzi, succombaient
la tentation de revenir l'ordre social qu'ils avaient une fois rejet, mais d'y
revenir ailleurs : dans un autre groupe, dans une autre ville, dans un autre
pays. Ce faisant, ils bouclaient la boucle, ils terminaient la trajectoire
normale de leur vie de Habiru, commence dans la rvolte et la fuite, mais qui ne
voulait manifestement pas s'y fixer. Peut-tre, en effet, faut-il voir l le trait
essentiel qui diffrenciait les Habiru des habbtu. Ces derniers faisaient de
l'errance et du brigandage, en quelque sorte leur profession : c'est--dire
qu'endurcis dans leurs activits anti-sociales, ils taient, comme tels et sauf
exception (voir la note 8), irrcuprables par l'ordre social et conomique
qu'ils combattaient, non certes par idologie (on sait que la mise en question
des principes est loin de la mentalit antique ; . La voix de l'Opposition
en Msopotamie ancienne, p. 164), mais parce qu'ils avaient trouv dans leur
lutte une forme efficace de parasitisme, grce quoi ils se procuraient des
biens ncessaires ou utiles, sans se trouver obligs de subir les contraintes
imposes par leur production et le cadre de vie dans lequel elle se faisait. En
un sens, ce point de vue les rapprochait des vrais Nomades, attachs leur vie
libre, mme si elle pouvait, par certains cts, demeurer misrable et ardue,
compare celle des sdentaires. Les Habiru, au contraire, en quittant leur
premier pays, n'entendaient apparemment pas se fixer jamais dans une vie
errante et illgale , mme si, faute de mieux, ils se trouvaient contraints
de l'adopter d'abord pour un temps. En acceptant de se laisser rintgrer, en
groupe ou individuellement, dans une socit urbaine, et mme en y rentrant
de leur plein gr , ils dmontrent quel point ils demeuraient marqus par

210

J. BOTTRO

ce type de vie sdentaire, organise, police, assure, qui avait t la leur


puisque la grande majorit d'entre eux en venaient. En ralit, ce qu'ils
avaient fui, c'tait UNE socit, pour des raisons particulires et concrtes,
mais non LA Socit comme telle, qui demeurait leur cadre idal de vie et
laquelle ils finissaient par retourner seulement en un autre point que celui
de leur dpart.
L'histoire des Habiru, si, aprs en avoir analys le dossier pice pice,
compte tenu des contextes rgionaux et chronologiques, nous y recherchons
une certaine unit foncire traduisant celle de leur nom et de leur sumrogramme, en la regardant par en haut, de ce regard global de synthse qui
constitue la propre Sagesse de l'Historien, nous montre donc qu'en dpit du
mouvement de rvolte qui avait provoqu leur fuite initiale, leur opposition
l'ordre social, ou plus prcisment, en bonne rgle, l'ordre sdentaire,
n'tait, comme disent les philosophes, qu'un tat violent et transitoire.
Ils taient essentiellement rcuprables par cette socit qu'ils avaient d'abord
rejete, parce que leurs origines, leur formation, leur vie antrieure, tout les y
rattachait profondment. La chose est si vraie qu' el-Amarna, tout au moins,
nous les voyons combattre pour un certain ordre politique, et jouer de ce fait
un rle capital, puisqu'ils semblent avoir pris la tte, en Syrie et en Palestine,
de la rsistance la domination trangre du Pharaon, et du mouvement pour
l'autonomie du pays. Mme si aux yeux des partisans de l'Egypte ils
apparaissaient comme des brigands y>-fyabbtu (RLA : 192 et 202, ci-dessus, 3s), il
est vident qu'ils ne l'taient nullement : au contraire, ils se battaient pour
une socit, pour un ordre politique, conomique et culturel. Rien ne peut
mieux dvoiler leurs dispositions foncires.
12. Le cas des Habiru, mme aprs ce trop sommaire examen, devrait
au moins nous convaincre qu'on aurait tort d'imaginer la socit et la
population de l'ancien Proche Orient sur le mode binaire et fige en deux blocs :
Sdentaires, d'une part, et Nomades, de l'autre, avec, pour seul passage
possible de ceux-ci ceux-l, un mouvement connu et continu de
sdentarisation. Entre les deux, il faut poser, non seulement d'autres chasses-croiss,
mais des tats intermdiaires, et en particulier celui des bandes de ce que l'on
peut appeler les Nomades accidentels , comparables aux vrais seulement
par quelques conditions matrielles de leur existence, laquelle supposait donc
une certaine nomadisation.
Les mieux connues sont celles des Habiru, lesquels se prsentent
nous en presque totalit comme des sdentaires revenus ce mode de vie
nomade pour assurer leur subsistance, aprs la perte des garanties et des
moyens que leur offrait la vie urbaine quand ils ne l'avaient pas encore
abandonne pour des raisons personnelles : ils demeuraient apparemment
sdentaires dans l'me et n'attendaient qu'une occasion pour rintgrer, ailleurs,
l'ordre de choses qu'ils n'avaient dsert que pour un temps.
A travers eux, nous pouvons deviner le cas des tyabbtu, des bandes de
brigands, rtifs tout rappel la vie police et urbaine, et fixs dans leur
existence de vagabonds et de pirates : qu'ils fussent venus des villes ou des
tribus, pour des raisons sans doute identiques celles des Habiru,
manifestement ils s'taient rapprochs de l'idal nomade, encore qu^ nous ne
sachions rien de leurs rapports avec les tribus, dont ils devaient, sans doute
piller et razzier les biens autant que ceux des sdentaires.
Que devenaient les Nomades proprement dits qui avaient dsert, non
leur ville, mais leur tribu (12), sans pour autant se sdentariser ? Certains, au

DIALOGUES D'HISTOIRE ANCIENNE

21 1

moins, doivent avoir rejoint les Habiru (14), puisqu'on leur donne ce titre. Ils
sont trop peu nombreux, dans nos textes, et trop mal connus par ailleurs,
pour que nous formulions le moindre diagnostic sur leur cas.
Mais le fait est, et c'est l l'important, qu'entre Nomades et Sdentaires,
s'taient tisss des liens sans nombre d'attirance ou de rpulsion, et glisss des
quantits de personnages jouant vis--vis d'eux des rles tantt ngatifs,
tantt positifs, avec mille combinaisons possibles. Mme si de tels
mouvements, par la force des choses, ne touchaient point des masses considrables,
il y avait l une possibilit de redistribution et de brassage de la population,
de contacts, d'changes et de remodelages la fois ethniques, sociaux,
conomiques, voire politiques et culturels, avec laquelle nous devons compter, si
nous voulons faire de belle et bonne Histoire.
J. BOTTRO

*
*

NOTES
(1)

(2)

Texte revu, augment et fourni de notes, d'une communication faite au sminaire


Nomades et sdentaires dans le Proche Orient ancien, organis par G. SILVA
l'occasion du XXXe Congrs international des Orientalistes (Mexico, aot 1976).
Le terme de nomade est entendre ici dans son sens gnrique et abstraction
faite des divers types spcifiques de vie non-fixe au sol.
Sur ce chapitre, en gnral, voir M. GREENBERG, The Hab/piru, 1955 rimprim en 1961. Mais on me pardonnera de citer ici, de prfrence, sous l'abrviation
Problme: J. BOTTRO, Le problme des Habiru la 4me Rencontre assyriologique internationale, 1954, et, sous le gleRLA, l'article Habiru dans X&Reallexikon der Assy riologie, IV, p. 14-27. Les chiffres qui suivent ledit sigle renvoient
la liste (ib., p. 15-21) des textes cuniformes, ugaritiques et gyptiens qui
composent le dossier de ces personnages. On y ajoutera les documents suivants :
. G. BUCCELLATI-R.D. BIGGS, Cuneiform Texts from Nippur, The eight and
ninth Seasons, 1969, 6, Obv, ii : 3 (pp. 6 et 22). Prsargonique. SA.GAZ.
1". A. POHL, Vorsargonische und sargonische Wirtschafstexte, 1935, Taf. 2, n 8,
Rev. iv : 2 (avec les notes de M. CIVIL, Revue d 'Assyriologie, LX, 1966, p. 92 et
de A. WESTENHOLZ, Early Cuniform Texts in Jena, 1975, p. 16). Prsarg.
SA.GAZX...AKA..
1'". A. WESTENHOLZ, Old Sumerian and Old Akkadian Texts in Philadelphia,!
(Bibliotheca Mesopotamica, I, 1975), pp. 32 et 152 : n 43 ii : 6'. Prsarg.
SA.GAZ.. .A KA.
30'. M. BIROT, Archives royales de Mari, XIV, 1974, n 50 : 14 (voir ici-mme,
6). aB Mari, afe-bu-ur.
30". Ibid., n 72 : 18 (et voir mme ). aB Mari, ha-bi-ir-ku-nu.
206'. Indit de Ras Shamra, que m'avait signal Ch. VIROLLEAUD dans une
lettre personnelle du 9 mai 1967, o il me cite la ligne 1 d'une pauvre tablette
(liste de noms ; illisible) : bnm.d.it.bd.rb. cprm, Hommes fd'Ugarit) qui sont

21 2

J. BOTTRO

dans la main {bd = byd) du Chef des cprm . mB Ugarit.


250. M.R. GIVEON (lettre du 25 avril 1976) m'a trs amicalement fourni une
nouvelle rfrence aux *pr des textes gyptiens : elle figure la p. 15 de D.J.
WISEMAN, Peoples of the Old Testament Times, 1973, article de H. CAZELLES.
Ce dernier mentionne galement, ibid, note 27, le pays de Lybr que R.
GIVEON suggre de raccrocher aux cpr. D'autre part, il me signale une erreur sous le
n 243 de RLA ; la rfrence 249 doit tre lue 349 !
En revanche, il faut rayer de la liste le n 50 de RLA (Alalah), comme on le
voit la collation du document, effectue par M. DIETRICH et O. LORETZ et
consigne par eux dans leur article (que m'a aimablement remis en mmoire M.
STOL) de Zeitschrift fur Assyriologie, LX, 1970, p. 119, n. 29 : au lieu de ERN.
MES h,a-'?-bi-ru, l'original porte en ralit ERNME(ti) Kl GA RU.
(3)
Notamment J.R. KUPPER, Les nomades en Msopotamie au temps des rois de
Mari, 1957 ; J.T. LUKE, Pastoralism and Politics in the Mari Period (thse
d'Universit), 1965 ; et H. KLENGEL, Zwischen Zelt undPalast, 1972.
(4)
Ce vocable comme son verbe dnominatif habru (voir 6), semble avoir fait
partie de ce que l'on appelle l'accadien priphrique, en usage seulement dans
les pays l'entour de l'ancienne Msopotamie propre.
(5)
Pour Ras Shmra, voir par exemple, J. NOUGAYROL, Palais royal d'Ugarit, IV,
p. 98, V : 38s ; pour Boghazky : E.F. WEIDNER, Politische Dokumente aus
Kleinasien, p. 22 a : 9 ; pour Alalah : D.J. WISEMAN, The Alalakh Tablets, p.
26ss, 2 : 22s ...
(6)
Voir le commentaire de J.R. KUPPER dans Revue d Assyriologie, LV, 1961, p.
197ss ; en RLA : 32, Iamutbal est douteux, car il peut s'agir d'un pays : ibid. p.
199 et M. STOL, Studies in Old Babylonian History, 1976, p. 63s.
(7)
Par exemple, Mari, le Palais alloue de l'onguent pour deux munnabtu qui
viennent d'arriver ( cinq jours l'un de l'autre), et dont on nous prcise le lieu de
fuite (diffrent pour l'un et l'autre) : Archives royales de Mari, VII, nos 33 et 35.
De tels rfugis pouvaient avoir aussi, chez eux, jou un rle conomique, voire
politique important: tels le mdecin et le scribe, d'une part, et le membre du
Conseil des Anciens, de l'autre, dont l'arrive est enregistre dans Arch. roy. de
Mari, IV, n 63 et V, n 61. Aussi est-il possible qu'au moins dans tel ou tel cas
on ait, plus ou moins vite, isolment ou en groupe, embauch, voire enrgiment
de tels munnabtu. Ce n'est pas sur ce point qu'il faut chercher leur diffrence
d'avec les Habiru.
(8)
Le sceau publi dans Ugarit-Forschungen, I, 1969, p. 213 s - d'poque
palobabylonienne - o il est question, semble-t-il, d'un commandant (GAL.MAR.TU)
des fyabbtu (phontis : sa h.a-ab-ba-tim) , est douteux, habbtu (L.SA.GAZ)
ayant aussi le sens d' ouvrier agricole (Akkad. Handwrterbuch, p. 304b : sv.
II). Mais on pourrait imaginer aprs tout, au sens foncier du vocable, des ftabbtu
vagabonds et plus ou moins pillards, rduits accepter du travail ou du service au
profit de sdentaires, comme faisaient nombre de Habiru.
(9)
Mme situation pour des fuyards-munnabtu dans Arch, royales de Mari, IV,
n 63, cit la note 7.
(10) Comme les munnabtu scribe et mdecin du texte de Mari cit la note
prcdente. Arch, royales de Mari, XIII, n 118 : 13 signale des esclaves-munnabtu.
(11) On ignore quelle profession (ou fonction) reprsentait le terme, emprunt au
hurrite, de nu-ur-pi-a\an-nu-uh\lu de RLA : 79 1 (voir E. CASSIN, Nouveaux
documents sur les Habiru, dans Journal asiatique, CCXLVI/3, 1958, p. 236 :
Addenda ; et Akkad. Handwrterbuch, p. 805a).
(12) Selon les lieux, les temps ou les circonstances, il semble que certains Habiru soient
arrivs retrouver, dans leur nouveau milieu, un statut awlu : notables .

DIALOGUES D'HISTOIRE ANCIENNE

21 3

VokRLA :8.
Un fug-munnabtu de la tribu (?) des Turukk apparat dans Arch. royales de
Mari, IV, n 76 : 40.
(14) Voir du reste dans RLA : 55 17 (cit plus haut au 6), le Sut qui figure parmi
les ffabiru enregistrs Alalah. Des ex-nomades pouvaient donc suivre jusqu'au
bout (insertion dans une socit de sdentaires), le destin de ces ex-sdentaires.
En revanche, dans RLA : 181, on trouve des Sut enrgiments sur le mme pied
que les Habiru.
(1 3)