Sunteți pe pagina 1din 171

ELIZABETH BONTEMPS

n umbra
dragostei
ALCRIS

Traducerea si adaptarea n limba romn


de CORNELIA BITOIANU

Capitolul 1

Ea nu si-l imaginase astfel. n fotografie, prea mai


nalt. i recunotea ochii, gura senzual. Dar abia acum
devenea contient de fora care emana din trsturile i
din toat fiina lui: nu trebuia s fie uor s-l fac s
cedeze.
- Suntei domnul Carmichael, nu-i aa?

El ntoarse capul i o msur. Ar fi putut cel puin s se


ridice n loc s rmn sprijinit nonalant de bar, se gndi
ea, descumpnit.
- ntr-adevr, rspunse el, sunt Benedict Carmichael.
O cuprinse un val de mnie: de ce se prefcea c nu
tie cine era, i motivul prezenei ei?
- Sunt Gloria Kaufman.
O tcere jenant plan asupra lor.
- Dac ne-am aeza acolo? suger ea cu timiditate.
- Cum dorii, domnioar Kaufman.
Gloria se ls s cad ntr-un fotoliu de piele din fundul
barului hotelului. Domnul Carmichael fcu la fel i i
aprinse o igar.

ELIZABETH BONTEMPS

Nu-i oferi si ei. Totui, ea ar fi dat orict s aib una, ca si ascund faa n spatele unui ecran de fum, pentru ca
ochii lui ptrunztori s nceteze s-o examineze. Cu un gest
brusc, el arunc bul de chibrit ntr-o scrumier i ea
constat c minile lui erau brzdate de cicatrice profunde.
- Ei bine? spuse el.
- Este doar o propunere, domnule Carmichael. Dac
vrei s-mi facei un serviciu, va fi o afacere bun, din
punct de vedere financiar, cel puin... Eu... Am auzit
spunndu-se c este important pentru dumneavoastr...
- Nu trebuie s credei tot ce se vorbete, domnioar
Kaufman, rspunse el cu o voce trgnat.
Ea roi.
- Dar atunci, de ce ai fi de acord?
- Cine a spus c sunt?
Devenea mai ru dect i putuse imagina.
- Credeam...
Ea ridic din umeri.
- N-ai fi aici dac nu erai interesat!
l nfrunt, furioas, i continu:
- {tiu despre dumneavoastr mai multe lucruri dect
credei!
El i ridic sprncenele i zmbi uor.
- Atunci, ar trebui s tii c este uor s-mi strnii
curiozitatea. Voiam s v vd. V dai seama, presupun, c
propunerea dumneavoastr este complet imoral?
- Dar nu, nu este!

N UMBRA DRAGOSTEI

- Atunci, nu suntei foarte inteligent, domnioar


Kaufman.
Totui, suntei mai seductoare dect as fi crezut. N-ar
trebui s ntmpinai dificulti s gsii un so fr s fii
obligat s-l cumprai! Aceast idee v-a venit n minte?
Gloria l privi, sufocat de indignare. Nimeni nu-i
vorbise vreodat pe acest ton.
- Cum ndrznii?
Nu tia oare ct o costase s stabileasc aceast
ntlnire? Desigur, l-ar fi detestat oricum, dar nu bnuise c
se va arta att de puin amabil...
-Nu nelegei, adug ea, nu vreau un so, vreau o
naionalitate. Naionalitatea britanic!
- Ce v displace la naionalitatea dumneavoastr?
- De fapt, n-am una, recunoscu ea. M credeam
englezoaic, precum prinii mei. Acum, asta ridic
probleme, fiindc au murit. Cunoatei administraia de
aici. Nu gsesc nicieri urma certificatului meu de natere.
Ct despre livretul de familie... am ntors toat casa pe
dos fr s reuesc s dau de el.
Reui s-i stpneasc tremurul minilor.
- Este foarte important pentru mine s am aceast
naionalitate. Nici mcar nu m-am nscut n Kenya! Nu
sunt nimic! Oficial, tatl meu era german. Prinii mamei
erau greci. ineau un hotel undeva la ar.
- Unde sunt acum?
- Au murit nainte de naterea mea. Cred c au fost

ELIZABETH BONTEMPS

ucii n timpul unei rscoale, dar nu tiu mare lucru despre


acest subiect. Mama nu vorbea prea mult despre ei
deoarece nu agreaser cstoria ei cu tata, care era mult
mai n vrst dect ea. Aproape c ncetase s-i vad.
Domnul Carmichael trase din igar cu un aer gnditor.
- Si prinii lui?
- Bunicul a ncercat s se alture armatei aliate n
timpul rzboiului. La nceput, l-au acceptat, dar apoi au
descoperit c n realitate era german. Cum i nchideau pe
toi cei care aveau o legtur oarecare cu inamicul,
bunicului i-a fost team i a fcut ca i ceilali, a fugit n
savan. Dup rzboi, majoritatea dintre ei au revenit i iau reluat ocupaiile, dar bunicii mei n-au reaprut
niciodat. Au rmas de negsit, n ciuda cercetrilor fcute
de tatl meu. Au sfrit prin a fi considerai disprui i tata
a motenit ferma lor. El a vndut-o nainte de a pleca n
Kenya, unde s-a cstorit cu mama.
-Aadar, suntei singur?
- Da.
- Dar de ce vrei s prsii Kenya? insist el.
Cnd va nceta oare s-i pun ntrebri? Se amesteca
n ceea ce nu-l privea. Era sau nu pregtit s-o ia n
cstorie i s-o duc n Anglia, s-i permit s triasc
acolo ateptnd divorul lor? Era singurul lucru care avea
importan.
- Nu pot s conduc singur ferma, spuse ea.
- De ce nu? Credeam c femeile pot face orice, n zilele

N UMBRA DRAGOSTEI

noastre!
Gloria i frnse minile, nervoas. Agasat, observ c
una din
unghiile lcuite se cojise. inea s-i pstreze minile
impecabile, n ciuda dificultilor pe care le ntmpina;
treburile pe care le realiza la ferm fceau acest lucru
dificil.
- Ferma este departe de toate. Speram c guvernul o va
cumpra.
Adugnd la asta vnzarea animalelor, a fi putut s-mi
pltesc cltoria n Anglia i instalarea mea acolo. Dar fr
naionalitate britanic, n-am dreptul s prsesc ara.
Domnul Carmichael aprinse o alt igar.
- Asta nu este numai imoral, ci i dezavantajos, remarc
el. Ce vei face cnd vei fi n Anglia?
Ea scotoci n geant, de unde scoase furioas un
numr apreciabil de certificate pe care le puse pe braul
fotoliului.
- Vedei, nu sunt complet proast! mi voi ctiga
existena ca toat lumea.
El citi unul din ele cu un aer interesat.
- Ah! spuse el, aadar ai reuit att de bine la colegiu?
- Nu numai la colegiu. Si la Centrul Agricol!
- Da. Dar cum nu v putei permite s cumprai o
ferm n Anglia, i cum acolo nu se angajeaz femei pentru
a lucra pmntul, cunotinele dumneavoastr despre
bolile tropicale ale animalelor nu v vor folosi mult.

10

ELIZABETH BONTEMPS

Gloria i arunc o privire ntunecat i plin de


ostilitate.
- Contabilitatea agricol este specialitatea mea, dac
vrei s tii totul.
Ea i puse n mini un alt certificat.
- Dar poate nu se angajeaz nici contabile n Anglia?
ncerc ea s-l ironizeze.
- Ba da, recunoscu el. Mi se ntmpl s fac apel la unul
din ei cnd m tem s nu pltesc impozite prea mari.
Gloria respir adnc.
- Dac acceptai s m luai de soie, v voi face
gratuit contabilitatea, propuse ea. Chiar i dup separarea
noastr!
El o privi dubitativ, cu o licrire sarcastic n ochi.
- nc nu neleg de ce nu putei gsi altfel un so.
El se aplec puin i, prinzndu-i brbia, o fcu s-i
ntoarc uor capul ntr-o parte apoi n cealalt, cercetndo cu cea mai mare atenie.
- Nu artai ru deloc. Cldura greac i gheaa
germanic. Ce amestec remarcabil!
- Nu se poate spune la fel despre dumneavoastr! i
arunc ea.
- Totui, se pare c dorii s v cstorii cu mine, i
reaminti el.
- Pentru c vreau s obin naionalitatea englez! Altfel,
nu m-a cstori cu dumneavoastr nici pentru un imperiu!
- neleg, spuse el. Asta complic situaia, care ar putea

N UMBRA DRAGOSTEI

11

deveni destul de suprtoare, cu timpul. Cum intenionai


s trii sub acoperiul meu dac nu putei s m
suportai?
Ea i tie vorba.
- Scuzai-m. Eu... nu voiam s fiu dezagreabil fa de
dumneavoastr personal. n realitate, nu voiam s m
cstoresc deloc! Dar dac acceptai, voi ncerca s v fiu
agreabil. Oricum, asta nu va dura mult. Stii, nu vei fi
obligat s continuai s m vedei o dat ce m vei duce
n Anglia. Nu v voi cere nimic!
El i strivi igara n scrumier fr s rspund i pocni
din degete pentru a chema chelnerul.
- Ce vrei s bei? o ntreb el.
- Eu nu beau.
- Un gin tonic i un suc de roii, comand domnul
Carmichael.
Lu apoi cteva monede din buzunar i ncepu s se
joace cu ele,
ateptnd cu nerbdare comanda.
Gloria ncerc s destind atmosfera.
- Domnule Carmichael, ce v-a adus n Kenya?
O licrire se aprinse n ochii lui.
- Aceast ar m atrgea, rspunse el laconic.
Arunc monedele n aer i le prinse cu dexteritatea
unui jongler profesionist.
- Cnd v gndii s plecai spre Anglia? se interes el.
- Curnd.

12

ELIZABETH BONTEMPS

- Curnd? Ce nelegei prin "curnd"? Imediat? ntr-un


an? n doi ani?
- Mi-ar plcea s plec curnd, repet ea. Dar nu
imediat. Voi ine seama de planurile dumneavoastr. Ar
prea mai... "convenabil", dac vom rmne cstorii
cteva luni, nu credei? De altfel, m ndoiesc c vom
putea obine divorul imediat ce sosim n Anglia. Voiam s
m informez nainte s v vd, dar nu tiam cui s m
adresez. Era deja destul de dificil s gsesc pe cineva
care... Oh! Stii, majoritatea oamenilor sunt cstorii, sau
sunt pe punctul s fie, i se pare c erai singurul care
avea nevoie...
Se opri brusc, mucndu-i buza inferioar cu un aer
jenat. Lui nu-i va plcea fr ndoial s-i aminteasc
dificultile lui financiare: n-avea cu ce s-i plteasc
propria lui cltorie. Brbailor nu le place s fie la curent
cu eecurile lor.
Chelnerul aduse buturile i monedele trecur la alt
proprietar. Ideea c poate ar fi trebuit s plteasc ea
consumaia i trecu prin minte Gloriei. Viaa era scump la
Nairobi. Dar pe de alt parte, hainele lui Benedict
Carmichael, evident scumpe i fcute de comand pantalon i cma asortate, de o extrem elegan - nu
trdau lipsa banilor.
- De ce ai vrut s m ntlnii, domnule Carmichael?
ntreb ea cu o voce glacial.
- Oh, nu tiu. Prietena dumneavoastr Patricia v

N UMBRA DRAGOSTEI

13

iubete, i cum ea nu apreciaz deloc persoanele de sexul


ei n general, mi s-a trezit curiozitatea. Doream de
asemenea s am puin pmnt aici, i asta nu este uor n
acest moment, din cauza africanizrii. n plus, este un mod
practic de a gsi o femeie, i este timpul s m cstoresc.
- Dar nu va fi o cstorie adevrat!
El ncepu s rd.
- Stii ce a spus Leonardo da Vinci despre cstorie? C
asta const n a pune mna ntr-un sac plin de erpi n
sperana de a da peste o anghil... Aveam intenia s fac
un galop de ncercare cu cineva nainte de a m lansa ntro experien serioas, imaginai-v.
Gloria fu ct pe ce s se sufoce. Ce brbat detestabil!
- V gndeai la cineva anume?
El zmbi, prnd foarte satisfcut de el.
- Un mic arpe drgu prevzut cu coli periculoi i
care va trebui mnuit cu precauie.
- Ea este la curent? ntreb Gloria, ngrozit.
- Nu are nici cea mai mic idee, rspunse el. O voi lsa
s doarm la soare i apoi...
i prinse ncheietura minii cu o asemenea rapiditate,
nct rmase fr glas.
- Serpii nu muc dect atunci cnd se tem, s tii.
Exact ca femeile!
Gloria nchise ochii o clip, apoi i redeschise i privi fix
sucul ei de roii.
- Nu neleg cum cstorindu-v cu mine v va ajuta s-o

14

ELIZABETH BONTEMPS

prindei n plas, spuse ea.


- Nu?
ncheietura minii de care o prinsese o ardea, dar se
fora s n-o arate i continu calm:
- Cred c nu va aprecia asta deloc! Mai ales dac v
iubete!
- Dar nu este ndrgostit de mine... nu nc.
Deocamdat, m gsete mai degrab antipatic, ca i
dumneavoastr!
Gloria roi.
-De-abia v cunosc, remarc ea. Oricum, nu sunt dintre
cele care se ndrgostesc. Nu m voi cstori niciodat la
modul serios. Prefer s triesc singur.
El avu un rs dispreuitor. Gloria i strnse buzele,
jignit.
- Ce gsii att de nostim n vorbele mele? ntreb ea.
-V voi spune ntr-o zi cnd v voi cunoate mai bine, i
promise el. Terminai-v sucul de roii, draga mea. Vom
trece la mas.
Ea protest.
- Dar... exist locuri mult mai agreabile i mai puin
scumpe dect aici. N-ai prefera s mergem n alt parte?
-Nu cred. Suntem la fel de bine i aici, i avem nc
attea lucruri pe care s le vedem mpreun...
O lu de bra cu o asemenea hotrre nct nu opuse
nici o rezisten i o conduse spre restaurant.
- Cred c... a prefera s merg s prnzesc ntr-un

N UMBRA DRAGOSTEI

15

restaurant olandez, spuse ea.


Privi cu oarecare nelinite imensa ncpere luxoas
suprancrcat cu ornamente n care erau pe punctul s
intre.
- Ar fi mai potrivit pentru o conversaie de afaceri...
Sau poate va trebui s pltesc pentru amndoi? ndrzni
ea.
El i zmbi foarte firesc si Gloria avu impresia fugitiv
c dac l-ar fi ntlnit n alte mprejurri, ar fi putut s-l
gseasc agreabil.
- Gloria, dac trebuie s te cstoreti cu mine, te
sftuiesc s nu discui n contradictoriu.
Se instalar unul n faa celuilalt:
- Mama discuta cu tatl dumitale?
- i reamintesc c mama era grecoaic. Grecii sunt
foarte mndri i pasionai, dar o grecoaic nu-i spune
niciodat soului ei ce trebuie s fac. Ea i atinge scopul
prin alte mijloace dac dorete, dar se supune aparent
ntotdeauna deciziilor lui!
- Atunci, s sperm c vei fi la fel de grecoaic precum
mama dumitale, cnd vei fi Gloria Carmichael.
Ea i ntlni privirea i roi.
- Cred c voi putea fi un so acceptabil, dei
"temporar", spuse el dintr-o dat amabil, chiar dac nu-i
voi cnta serenade sub fereastr.
- Nu sunt romantic, replic ea.
- M voi strdui s-mi amintesc, dei nu te cred att de

16

ELIZABETH BONTEMPS

prozaic pe ct pretinzi.
Gloria i netezi ervetul pe genunchi, hotrt s
profite de prnz n pofida prezenei nsoitorului ei.
- Mi-e foame! anun ea brusc.
- nflcrarea greceasc, observ el cu jumtate de
voce. Patricia este mai perspicace dect a fi crezut. Poate
c a vzut limpede n ceea ce te privete. Ar fi interesant
de ncercat experiena...
-

Vrei s spui c te vei cstori cu mine? ntreb ea

cu promptitudine.
- Da, cu anumite condiii. i voi da naionalitatea
britanic i te voi duce n Anglia, nu imediat, ci dup ce mi
voi termina afacerile aici. Asta i convine?
Gloria scoase un oftat de uurare.
- Oh, da! exclam ea. A face orice ca s devin
englezoaic!
Cnd zmbea, el avea un anumit farmec. n fond, nu
era att de
dezagreabil se gndi ea.
- Progresezi mult, spuse el ntinzndu-i meniul.
Ea l privi cu insisten, dar nu avea dect indiferen
pe faa lui.
Trecuse mai mult de un an de cnd Gloria Kaufman era
singur. Reuise s treac peste ocul violent cauzat de
moartea prinilor ei: micul lor avion se prbuise undeva
la grania cu Tanzania. Ea era atunci la Nairobi, unde i
trecea ultimele examene de contabilitate. Trecuse o

N UMBRA DRAGOSTEI

17

sptmn nainte de a descoperi avionul, o sptmn de


comar. Toat lumea a fost foarte amabil, dar nu i-a
trebuit mult timp pentru a nelege c nu va putea s
conduc ferma singur i doar cu ajutorul, destul de
ineficace al efului de echip african.
De aceea, dup cteva luni, Gloria hotrse c cel mai
bun lucru de fcut era s vnd i s prseasc Kenya,
dar planurile i fuseser zdrnicite, din cauza problemei
naionalitii ei. Totui, se simea englezoaic. Primise ns
o cultur englez la colegiu. n afar de aceast limb, nu
vorbea dect o swahili aproximativ care-i permitea s se
fac neleas la ferm. Era tipul grec, cu pr scurt, negru
i cre, o piele brun, dar ce tia despre Grecia? Doar ce
nvase la istorie.
Cnd se adresase Comisiei Britanice i ceruse s plece
n Anglia, se ciocnise de un refuz categoric i definitiv. Ar fi
trebuit s tie c muli ceteni britanici i ateptau viza
de ani de zile, atunci cnd resursele lor se diminuau. Cu ce
drept putea s pretind, ea care era o strin?
Negsind o soluie, Gloria hotrse s rmn acolo
unde era, dar se temea c mai devreme sau mai trziu
guvernul din Kenya s nu fac cercetri despre statutul ei
n aceast ar. Avea impresia c n-avea nici unul, dac nu
avea patrie.
Prietena ei Patricia, nscut n Kenya, mprtise
decepia Gloriei. Frumoas i superficial, avea puini
prieteni printre tinerele fete de vrsta ei. Se consacra mai

18

ELIZABETH BONTEMPS

ales unei viei mondene trepidante i cuta bucuroas


compania tuturor brbailor din regiune susceptibili s-i
plac.
- Ar trebui s te cstoreti cu un englez, i spusese
Patricia ntr-o zi. Problema ta ar fi astfel rezolvat. Nu vd
alt soluie.
Gloria fcuse o grimas.
- Nu vreau s m cstoresc, cel puin deocamdat!
- Ct despre mine, i rspunsese Patricia cu vocea ei
afectat, nu pot s atept. De fapt, draga mea, insistase ea
agitndu-i minile elegante cu degete subiri, n-ai de ales.
Cstorete-te cu cineva care s te duc n Anglia. Apoi, la
primul pretext aprut, cere divorul. Si treaba va fi
rezolvat!
-Ar trebui totui s fie la curent! protestase Gloria. N-a
putea s m prefac... c iubesc pe cineva!
Patricia zmbise cu condescenden.
- De ce nu?
- N-ar fi bine!
- Oh, Gloria! Dac l faci fericit un timp, de ce nu?
- N-a putea! N-a ti cum s procedez!
Patricia scosese un suspin.
- Este adevrat, recunoscuse ea, ai strica totul i i-ar
scpa adevrul n cel mai prost moment. Ce pcat c nu
sunt n locul tu! M-a distra bine n asemenea
mprejurare.
-Adevrat? n orice caz, n ceea ce m privete, nici nu

N UMBRA DRAGOSTEI

19

se pune problema.
Patricia zmbise.
- Nu att de repede. i voi gsi un brbat, draga mea
Gloria, un englez serios i autentic pe care-l vei putea
nvrti pe degete! Si mai mult nc i voi spune de ce vrei
s te cstoreti cu el, astfel nct atunci cnd l vei ntlni,
nu vei ncepe s roeti i s te blbi ca o proast, de
vreme ce va fi la curent. Vrei s fii englezoaic, vei fi!
Gloria rsese, apoi nu se mai gndise la asta. Dar
Patricia avea continuitate n idei i a sfrit prin a gsi
victima.
- Este fantastic! declarase ea. ntr-adevr fantastic. Si
este de acord!
Iat de ce Gloria prnzea astzi cu "acest brbat"; nu
era sigur deloc c-l va plcea ntr-o zi, i-l gsea mai mult
ngrozitor dect fantastic. Se simea mai degrab
stnjenit. Ct timp va trebui s petreac n preajma lui?
La urma urmei, putea nc s-i schimbe prerea.
Ea mpinse meniul.
- La urma urmei, nu pot s m cstoresc cu dumneata,
spuse ea cu voce sczut. mi pare ru c v-ai dat aceast
osteneal, dar nu pot!
-neleg, spuse el linitit. Chiar nu-i este foame? Cnd
vei mnca ceva, curajul o s-i revin i vei vedea lucrurile
ntr-o alt lumin. Poate chiar m vei gsi pe gustul
dumitale!
- Dar asta-i toat problema! mrturisi ea grbit. Chiar

20

ELIZABETH BONTEMPS

ntr-o cstorie aranjat ca aceasta, vom fi obligai s fim


mpreun, nu-i aa? Ori, eu sunt obinuit s triesc
singur. M adaptez greu cu ceilali.
- Cred c este prea trziu s dai napoi, declar domnul
Carmichael cu o voce ferm i hotrt, dar nelipsit de
oarecare blndee. Vreau ferma dumitale, miss Kaufman.
Am vrut ntotdeauna s am pmnt aici. Este foarte
important pentru mine...
- De ce?
El ridic din umeri.
- Am motivele mele. Nu este suficient? Discuiile
noastre interminabile n legtur cu cstoria noastr mi
se par meschine fa de ambiiile mele. Vrei naionalitatea
englez, o vei avea. Asta nu-i ajunge?
Gloria continu cu ncpnare:
- Cred c am dreptul s cunosc aceste motive. Nu tiu
nimic despre dumneata!
- Este preul aventurii, spuse el tios. Nu se tie la ce te
angajezi.
Gloria fcu ochii mari.
- Nu sunt o aventurier, murmur ea.
El nu rspunse.
- Cum ndrzneti s crezi aa ceva despre mine?
exclam ea, revoltat.
- O tnr care se cstorete pentru propriul ei interes
nu poate fi considerat o aventurier?
- Ti-am spus deja, mi-am schimbat prerea!

N UMBRA DRAGOSTEI

21

- Este prea trziu. Ne vom cstori. Miss Gloria


Kaufman, oricare ar fi prerea dumitale despre mine, nu va
fi att de ngrozitor, nu te neliniti. Vei sfri poate s
gseti asta agreabil.
- Niciodat!
El se prefcu c nu auzise i se concentr asupra
meniului. Comand un prnz pentru doi fr s se ocupe
de ea.
- Repulsia dumitale pentru buturile alcoolice se refer
i la vin? ntreb el.
Ea nu gustase niciodat vin n viaa ei.
- Bineneles c nu! Nu-mi place gustul buturilor tari,
dar apreciez vinul i-l suport la fel de bine ca i dumneata,
fr nici o ndoial. Pentru o aventurier, este necesar, nu-i
aa?
El zmbi.
- Dumneata eti aventurierul! i arunc ea.
- ncep s cred c Leonardo da Vinci avea dreptate,
replic el rznd. Dar poate am noroc s dau peste o
anghil.
- Unele anghile au mucturi grave, i aminti ea.
- Tiparii de mare, da. Dar exist mici anghile
prietenoase, pierdute n ocean. Ele sunt inofensive.

Capitolul 2
- Nu este genial?
Gloria nu ndrzni s domoleasc entuziasmul Patriciei.
- Mi-a oferit un prnz excelent, cu vin!
Nu-i explica ea nsi de ce acceptase: vinul i
provocase un sentiment de destindere i de cldur. nc
puin i s-ar fi mpcat cu cel din faa ei!
-Ah! spuse Patricia rznd. Credeam c nu bei
niciodat alcool!
- Nu i-am vorbit despre asta, Patricia. El crede c sunt
o cunosctoare.
- Eti nebun!
- I-am vorbit de vinurile greceti. Probabil c nu le
cunoate!
- Poate te-a crezut, tiind c mama ta era grecoaic.
Dar ce idee! El nu este nebun, s tii. Te-am prevenit.
- Nu-mi place, Patricia.
-Nu eti obligat s-l iubeti! Dragostea! Dragostea! Ce
importan are? Un singur lucru conteaz: biletul tu
pentru Anglia, nu?
- M-a tratat drept o aventurier!
O

licrire se aprinse n ochii Patriciei.

-Adevrat? Este minunat! Ce noroc ai, Gloria!


- El gsea asta mai degrab ocant, s tii, preciz
Gloria. A fost odios.
-Ador brbaii odioi! murmur cealalt.

N UMBRA DRAGOSTEI

23

- Tu iubeti toi brbaii! o corect tnra.


Patricia zmbi la aceast idee.
- Dar este att de amuzant! Draga mea, n-ai putea
ncerca s te ndrgosteti puin de el? Nu este greu!
Personal, m strduiesc tot timpul! Trebuie s te
concentrezi asupra prilor lui bune i s le ignori pe cele
rele.
- El nu are pri bune!
Patricia se ncrunt.
- Nu fi ncpnat. Toat lumea are. Este de acord s
te ia de soie, nu-i aa?
Gloria i muc buzele. i aminti declaraia sa, n acea
sal imens de restaurant i roeaa i se urc n obraji.
- I-am spus c mi-am schimbat prerea...
- Cum?
- Dar Patricia, nu puteam s fac altfel. Tu ai fi simit
plcere s te gseti ntr-o astfel de situaie, dar pentru
mine era greu. El are dreptate, s tii. Nu este bine s te
cstoreti numai din interes. Dar cnd i-am spus c
renun, m-a asigurat c era prea trziu s dau napoi, c el
nsui inea la aceast cstorie. Acum, m va obliga s
m cstoresc cu el!
- Dar este lucrul cel mai romantic care se poate
imagina! exclam Patricia, ncntat.
- Nu este nimic romantic n treaba asta, replic Gloria
tios. Cred c este nebun! De altfel, el iubete pe

24

ELIZABETH BONTEMPS

altcineva, mi-a spus-o. A fost foarte dezagreabil i este


antipatic. ntr-adevr, Patricia, este brbatul cel mai
ngrozitor pe care l-am ntlnit vreodat.
Patricia lu un aer indispus. Gloria vzu dup figura ei
ncpnat c se gndea la un nou plan de btaie. Ei nu-i
plcea s-i vad planurile eund.
Nu te-ai gndit destul la avantajele cstoriei, relu ea
n sfrit, hotrt. Dac nu-l iubeti, cu att mai bine. Ar fi
mult mai suprtor dac te-ai ataa de el ca apoi s
trebuiasc s divorezi. Dimpotriv, l gseti att de
ngrozitor, nct i va fi indiferent. Nu vei fi obligat s treci
prin momente penibile i rvitoare. Si apoi, este corect,
cinstit, plin de tact!
- Plin de tact! Cum poi s-l descrii astfel?
Ochii Patriei lansar fulgere.
- Eti jignit pentru c nu te-a apreciat, ncepu ea, dar
de ce l tratezi astfel? El m place.
- Toi brbaii te plac!
Patricia izbucni n rs.
- Oh, Gloria, tu nu te adaptezi la nimic. Dac este att
de ngrozitor cum pretinzi, trebuie s te forezi dublu s-l
apreciezi, i mai ales s te faci plcut de el. nelegi, este
mult mai greu s deteti un brbat cnd crede c are de-a
face cu o femeie absolut minunat. Da, ai face mai bine s
caui cum s-l faci s se ndrgosteasc de tine. Vei vedea
lucrurile ntr-o cu totul alt lumin.
- Dar nu vreau s fie ndrgostit de mine!

N UMBRA DRAGOSTEI

25

Patricia ridic ochii la cer.


- Nu complica lucrurile, drag. Bineneles c doreti s
se ndrgosteasc de tine! Ar fi totui mai comod, nu? Vei
obine astfel tot ce vrei de la el. Acum, trebuie stabilit un
plan: servete-te de mintea ta, de frumuseea ta, f-l s-i
piard sngele rece i nu va mai fi nici o prolem!
Ideea de a aciona astfel o dezgusta pe Gloria n cel
mai nalt grad.
- Nu, spuse ea tios. i voi scrie o scrisoare politicoas
pentru a-i mulumi c a binevoit s accepte ideea de a m
lua de soie, s-l anun c plec i c nu mai am nevoie de
el.
- Poi fi ncnttoare cnd vrei, se ncpn Patricia,
tios.
- Poate ar fi mai bine s-i dai tu scrisoarea, continu
Gloria cu acelai ton nepat. Sunt sigur c zmbetul tu l
va ajuta s uite toat aceast poveste.
- ntr-adevr, replic ea, cu un aer plictisit. Dar nimic
nu-l va putea face s uite ferma ta, nici chiar seceta.
- Ei bine, n-o s m cstoresc totui pentru asta!
exclam Gloria cu o violen neobinuit. Nimic nu m va
face s-mi schimb prerea nc o dat!
Uurat, Gloria cobor strada cu o impresie de
lejeritate. Admir plantele crtoare n culori vii i se
bucur s vad c arborii jacaranda ncepeau s
nfloreasc. Nu va gsi nimic asemntor n Anglia. Se
ntreb cum s-ar adapta n aceast ar, dac trebuia n

26

ELIZABETH BONTEMPS

cele din urm s triasc acolo ntr-o zi. Poate c, la urma


urmei, trebuia s se bucure de obstacolele care-i
mpiedicau plecarea. Nu era oare preferabil s locuiasc n
aceast frumoas ar unde se nscuse?
Se apropia de centrul oraului. Trotuarele erau pline de
lume. Unii se nghesuiau n toate direciile, alergnd spre
locul de munc sau la ocupaiile lor variate; alii, nemicai,
netiind unde s mearg, nici ce s fac, priveau confuz
mulimea. Degeaba ncercase guvernul s-i descurajeze,
din ce n ce mai muli erau cei care veneau s caute de
lucru n Nairobi, creznd c vor gsi aici o via mai
uoar. Dar majoritatea tinerilor erau fr slujb. Chiar
cnd reueau s-o obin, regretau uneori viaa simpl pe
care o duceau n satul lor i c o schimbaser pe
precaritatea unei existene penibile n mijlocul zgomotului
i agitaiei marelui ora.
Gloria se gndea la toi cei care se ndreptau de-a
lungul bulevardului Kenyatta, spre mica librrie unde avea
obiceiul s mearg.
Lucrul la ferm nu-i lsa mult timp liber, dar i plcea
s citeasc.
Crile nu erau ntotdeauna foarte recente i unele
lucrri despre agricultur, aflate pe rafturi de ani de zile, se
acopereau de praf. Fr ndoial, nimeni nu se interesa
vreodat de ele. Uneori, totui, Gloria, creia i plcea s
scotoceasc n toate colurile magazinului, le scotea i le
cerceta.

N UMBRA DRAGOSTEI

27

Avu parte ca de obicei de o privire zmbitoare, i dup


ce i se ceruse veti despre sntatea ei, vnztorii i oferir
o ceac cu ceai
- tratament de favoare rezervat ctorva clieni. Gloria
accept cu recunotin, i, cu ceaca n mn, i ncepu
cercetrile privind titlurile cu sperana de a gsi cteva
lecturi care s-i schimbe ideile.
Era att de absorbit, nct nu auzi c se deschide ua,
dar cteva cuvinte i cptar atenia.
- Cartea dumneavoastr a sosit, domnule Carmichael.
Vrei s v-o mpachetez?
Gloria se simi rvit. Nu trebuia s-o vad! i plec
mult capul i se ascunse ct putu mai bine n umbra
favorabil.
- Nu este nevoie. Dai-mi-o aa cum este.
Gloria arunc pe furi o privire n direcia lui, n timp ce
el se pregtea s plteasc. Apoi va pleca: trebuia! Dar el
nu fcu aa. i lu restul zmbind i privi spre fundul
magazinului.
- Ei bine, Gloria ce noroc s te gsesc aici, exclam el,
ca i cum era lucrul cel mai firesc din lume. Acum tiu de
ce eti ntotdeauna n ntrziere cnd avem ntlnire n
acest cartier!
El se ntoarse spre vnztorul care-l servise.
- Domnioara Kaufman i cu mine ne vom cstori.
Gloria tresri i fu ct pe ce s-i verse ceaiul. ncerc
s-i pstreze cumptul. Exista gentilee, aproape

28

ELIZABETH BONTEMPS

compasiune n expresia domnului Carmichael.


- Patricia nu i-a spus c te ateptam la ceai? Nu-i
nimic, vino acum.
El fcu cu ochiul personalului librriei.
- Trebuie s alegem ziua, le explic el. Si... fr
ntrziere.
- ntr-adevr, domnule, ncuviinar acetia zmbind.
- Eti pregtit, Gloria?
Gloria i fcu fa.
- N-ai primit scrisoarea mea? Patricia, dac ai vzut-o,
trebuia s i-o dea!
El lu un aer amuzat.
- ntr-adevr, mi-a vorbit despre o scrisoare ntructva,
dar i-am spus c dac aveai ceva s-mi comunici, n-aveai
nevoie s-mi scrii. Prin urmare, am rupt-o i i-am nmnat
bucile. Nu putea fi foarte important, deoarece am aranjat
totul ieri, la prnz.
El zmbi dezinvolt.
- Ce era n acea scrisoare? i manifestai graba, nu-i
aa?
Toi ochii erau ntori spre ei. Gloria ncuviin. Nu
putea totui s-i aduc un asemenea afront n public.
Trebuia s ia totul de la nceput. Nu mai ndrznea s-l
priveasc n fa. De ce rupsese oare acea scrisoare?
Ghicise coninutul ei? Nu, nu era posibil. Numai Patricia tia
i ea n-ar fi mers pn acolo nct s-o trdeze.
- N-am vzut-o pe Patricia n aceast dup-amiaz,

N UMBRA DRAGOSTEI

29

astfel c n-a putut s-mi spun c m atepi s lum


ceaiul, spuse el.
Ea scoase din raft o carte groas broat o ntoarse
distrat n mini fr mcar s-o rsfoiasc.
- Vrei aceast carte, domnioar Kaufman? o ntreb
unul din vnztori, reprimndu-i un zmbet.
Gloria i reveni n fire.
- Nu cred, spuse ea.
Ea nu protest cnd domnul Carmichael i-o lu din
mini i o puse la loc pe etajer.
- N-o s citeti asta, declar el pe un ton sigur. Nu vei
ajunge niciodat la capt. Dac doreti cteva romane,
alege, i le ofer.
- Nu vreau nimic, mormi Gloria.
-Adevrat?
-Nu-mi place s fiu grbit cnd aleg cri. mi trebuie
mult timp ca s m hotrsc.
l privi cu coada ochiului, ca s vad cum reacioneaz
la aceast declaraie.
- Nu vreau s te fac s atepi, preciz ea.
-Atunci, vino s te refaci puin.
- Nu-i nevoie. Eu... nu mi-e foame.
- Mie nu mi se ofer ceti de ceai n magazine! o
tachin el.
El avea un aer copilresc i fals ofensat, care o fcu s
rd.
- Nici mie, mrturisi ea, dar aici este ceva special; toat

30

ELIZABETH BONTEMPS

lumea este foarte amabil cu mine.


- Trebuie s fii o client bun.
- Da, recunoscu ea. Seara, am timp s citesc.
El o lu de bra, deschise ua i o ls s treac, dup
ce le adresase un zmbet ironic vnztorilor librriei. Gloria
ncerc s se ndeprteze de el o dat ajuns pe trotuar i
departe de priviri indiscrete, dar el o inea ferm. O licrire
amuzat strlucea n ochii lui.
- i va fi greu s-mi scapi acum, domnioar Kaufman.
Ea ncepea s-i dea seama! Simea presiune, n
acelai timp blnd i ferm, a braului lui asupra braului
ei.
- Unde mergem? ntreb ea.
- Unde vrei. La cafeneaua din New Stanley's Thorn Tree,
poate?
Ea accept. n fond, ce importan avea? Stia acum c
nu va avea
niciodat destul curaj ca s-l fac s neleag clar c nu
mai vroia s se cstoreasc, n ciuda tuturor avantajelor
pe care aceast cstorie
i le-ar fi adus. Rupnd scrisoarea ei, i barase singura cale
prin care putea s-i scape. n mod ciudat, se gsea n
imposibilitate de a-i spune adevrul n fa. Ar rde de ea,
ar trata-o drept nebun sau lipsit de judecat, i-ar
respinge obieciile ca pe nite himere stupide i ea s-ar
regsi n aceeai situaie.
La Thorn Tree, avur ansa s gseasc o mas la

N UMBRA DRAGOSTEI

31

umbr i Gloria se aez cu uurare, aruncnd o privire n


jurul ei, ca de obicei, ca s vad dac nu cunotea pe
cineva.
- Oh! privete! exclam ea deodat. Iat-l pe Bob
Andrews. mi permii s m duc s-i spun un cuvnt?
- Un prieten al dumitale?
- Da, cel care vine spre noi.
Ea se ridic pentru a-i atrage atenia tnrului brbat. l
plcea mult pe Bob Andrews i tia c este reciproc. n
acest moment, ca toi cei pe care-i cunotea, el visa s-o
cucereasc pe Patricia i gsise n Gloria o aliat loial care
i apra cauza. Ea i ddea sfaturi i el le urma, de obicei.
Adesea, organizau ntlniri neprevzute. Devenise un joc
pentru ei: complotau mpreun cucerirea Patriei i se
amuzau enorm. Gloria i permitea unele familiariti fa de
ea, tiind c nu era dect o prieten pentru el, i-l lsa s-o
salute cu un srut pe obraz. n sinea ei, era destul de
mulumit c domnul Charmichael urmrea scena...
Ea fcu prezentrile, nu fr a arunca pe furi o privire
"logodnicului" ei, pentru a vedea cum reaciona.
Benedict Carmichael se ridic fr grab. El nu avea
farmecul captivant al lui Bob, dar altceva l fcea poate
mai atrgtor: o prezen i o autoritate impresionante.
El lu imediat situaia n mn i zmbi, foarte n largul
lui.
- Numele meu este Benedict Carmichael. Prefer
Benedict sau Ben, dar pn acum, nc n-am reuit s-o

32

ELIZABETH BONTEMPS

conving pe Gloria s-mi spun pe unul din ele.


Bob Andrews izbucni n rs.
- Este att de timid, spuse el privind-o pe Gloria cu un
aer tachintor. Mama ei vorbea ntotdeauna despre lucruri
ngrozitoare care se ntmpl tinerelor prea ndrznee,
cele care se mprietenesc cu brbai despre care nu tiu
nimic. Pot s se atepte la ce-i mai ru i mai ales...
Se opri brusc, sesiznd semnele de alarm pe care i le
fcea Gloria. Faa tinerei era roie de confuzie.
- Ce este? se neliniti el, ncurcndu-se i mai mult.
- Dar, nimic!
Benedict Carmichael prea s se bucure de scen.
- I se ntmpl ceva ngrozitor, anun el. S-a angajat
s se cstoreasc cu mine ndat ce va fi posibil. Vrei
poate s asistai la ceremonie?
Bob l privi uluit.
- Nu v cred! Nu este adevrat!
Prea jenat i ncurcat.
- Patricia este la curent?
- Ea este cea care ne-a fcut cunotin, preciz
Benedict cu un zmbet fin. Nu v nelinitii pentru Gloria,
Bob! Este n siguran cu mine.
Tnrul brbat se destinse.
- Sunt sigur! Numai c... a avut cteva idei puin
nesbuite n ultimul timp i m ntrebam dac nu este una
dintre ele... Cred c v-a vorbit despre ferm! Nu poate s
se ocupe singur de ea. De fapt, toi eram puin nelinitii

N UMBRA DRAGOSTEI

33

pentru ea, dar fiindc se cstorete, totul se va aranja. La


urma urmei, este cea mai bun soluie.
l privea pe Benedict Carmichael cu un aer intrigat
- Suntei cumva, pe deasupra, cetean britanic? Ar fi
perfect pentru Gloria...
- Tot ce poate fi mai britanic, l asigur Benedict.
Gloria se ncrunt.
- neleg c eu contez mult pentru tine, i spuse ea lui
Bob. Pari foarte ncntat s scapi de mine!
- Dar este exact ce se ntmpl, exclam el rznd.
Patricia era sigur c vei face o nebunie. Ea spune c
atunci cnd ai o idee n cap, eti la fel de grecoaic precum
mama ta. Nu v lsai nelai, adug el adresndu-se lui
Benedict, pare blnd i docil la prima vedere, dar tie ce
vrea i este o pasionat! Prinii ei erau cunoscui n Kenya
pentru c se adorau, n timp ce cuplurile unite erau destul
de rare n aceast ar; dup Patricia, Gloria le seamn:
va fi o ndrgostit nflcrat i complet devotat soului
ei!
- Bob!
Benedict izbucni n rs.
- Iat ce mi se pare foarte promitor! murmur el.
Gloria se sufoca de indignare.
- Nu este deloc adevrat! se nfurie ea cu vehemen.
Oh, Bob, pleac, te rog!
- Ce vrei s spui prin "nu este deloc adevrat"? ntreb
tnrul. Ce se ntmpl, Gloria? Ce mai pui la cale?

34

ELIZABETH BONTEMPS

- Nimic.
Ea i arunc o privire imploratoare lui Benedict. Nu
putea s-i vin n ajutor, s gseasc o explicaie? n fond,
ar fi fost suficient ca acesta s spun adevrul, s admit
c se cstorea cu el pentru a obine naionalitatea
britanic, faptul c nu era dect o aventurier i c n-avea
nici afeciune nici admiraie pentru ea, dar el nu fcu
nimic.
-Aa cum ai remarcat i dumneavoastr niv, Gloria
este foarte timid, spuse el pe un ton afectat i cu atta
siguran, nct aproape i Gloria l crezu. n public, se
arat foarte rezervat, dar n particular, ce diferen!
Patricia nu tie ct de bine spune considernd-o pasionat!
Gloria vzu o licrire ironic n ochii lui. Ar fi vrut s
intre n pmnt. Cum putea s-l priveasc pe Benedict n
fa dup tot ce se ntmplase? Ea fcu un efort.
- i spun totui, Benedict cnd suntem singuri, reui ea
s articuleze cu un zmbet slab.
-Adevrat? spuse Bob.
El prea sincer emoionat.
- Sunt mulumit pentru tine. Acest an n-a fost foarte
vesel, cred, i tu ai meritat ntr-adevr s ai noroc. i urez
mult fericire, draga mea.
Gloria vru s-i mulumeasc, dar se sufoc. Ct despre
Benedict, se arta mereu la fel de imperturbabil.
- Nu vreau s te grbesc, prietene, dar Gloria i cu
mine avem multe lucruri de pus la punct. Ea vrea s se

N UMBRA DRAGOSTEI

35

ntoarc rapid la ferm i eu in s-o nsoesc: trebuie s m


asigur de treaba care m ateapt. Toate astea implic s
ne cstorim destul de repede.
Bob se ridic n picioare cu un zmbet amabil.
- Nu tiu ce vei face cu aceast ferm. Este o secet
absolut. Gloria nu v-a spus? Nimic nu poate crete acum.
-Nu am avut timp s abordm problema n mod serios,
rspunse domnul Carmichael.
Era amabil din partea lui s se arate aa cordial, se
gndi Gloria cu recunotin. n realitate, ea i ascunsese
starea proprietii, cnd i-o oferise n schimbul cstoriei...
- neleg, spuse Bob; pe curnd, atunci. Patricia m-a
invitat s iau un pahar cu ea mine sear, cred c vei fi i
voi acolo.
El schi un salut cu mna.
- Nu mai pot s te srut acum! spuse el cu un aer ironic.
Iat una din plcerile la care va trebui s renuni... La
revedere, Gloria!
Ea ncerc s glumeasc, dar nu reui dect s se
blbie lamentabil.
- Vorbete-mi despre ferm, Gloria, propuse puin dup
aceea Benedict. Ar trebui s neleg c dota nu este exact
aa cum m ateptam?
- Ei bine... da, recunoscu ea.
- Si ce mai e?
Nu prea suprat. Totui, trebuia s-i vorbeasc despre
seceta persistent i despre solul devastat de singura

36

ELIZABETH BONTEMPS

furtun pe care o avuseser n trei ani! Asta antrenase


stratul superior de pmnt, lsnd goale rdcinile
arborilor, fcnd s moar iarba i puinele recolte pe care
reuiser s le obin.
- mi pare ru, ncepu ea. Nu voiam s i-o spun
imediat. Poate va ploua n acest an?
-A trebuit s omori toate animalele?
Ea scutur din cap.
- Nu nc. Tatl meu a obinut o ras a lui i n-am avut
curajul s le suprim. Speram ca altcineva s ia decizia. Am
ncercat s le vnd unui fermier din sud, dar trgul nu s-a
fcut.
- Presupun c ai avut problemele de eroziune obinuite?
Gloria tresri. El cunotea problema!
- Cum de tii asta?
-i imaginezi c am acceptat oferta orbete? Sunt la
curent cu tot ceea ce tatl dumitale a ntreprins, draga
mea. M interesa, de exemplu, rasa Kaufman pe care a
obinut-o: era o experien foarte valabil.
-Aadar, tii ce-i aduceam: aproape nimic...
- Da. Dar tiam ce reprezenta pe hrtie, i asta mi era
de-ajuns. N-ai fost foarte cinstit n situaia de fa, nu-i
aa? A putea s nu am mult consideraie pentru
dumneata.
- {tiu, admise ea. Dar nu nelegi. Nu m gndeam la
dumneata ca la o persoan, ci ca la un partener anonim.
Ti-am spus c voiam s renun la acest plan nesbuit, dar

N UMBRA DRAGOSTEI

37

nu m-ai ascultat. Ti-am scris....


-Vreau totui aceast ferm. Am nevoie de ea pentru ami realiza ambiiile. Cnd vrei s ne cstorim?
Ea l privi uimit, puin speriat de calmul lui.
- Cnd vrei, se auzi ea rspunznd.
- Sptmna viitoare?
- Da.
n aceast sptmn, sptmna viitoare, niciodat,
ce importan avea? Va fi curnd n Anglia i s-ar separa de
el pentru totdeauna.
- Mulumesc c ai fost att de... firesc cu Bob, spuse ea
fr s-l priveasc. Nu voiam ca el s tie.
- Te rog. Ai fi fcut la fel pentru mine, nu-i aa?
- Nu mi-ai fi cerut-o. Nu i-ar plcea ca prietena
dumitale s te cread ndrgostit de altcineva, m nel?
Benedict nu rspunse. El comand ceai pentru
amndoi i o ngheat pentru ea ca i cum era o feti;
degeaba i spusese Gloria c nu voia lapte n ceaiul ei, ci
lmie, el nu fcu dect s rd, ca i cum tia exact care
erau gusturile ei; turn lapte i-i ntinse ceaca zmbind.
Ea o bu fr un cuvnt, spernd ca el s nu afle niciodat
ct ura ceaiul cu lmie. Nu se punea problema s tie
totul despre ea!

Capitolul 3
Cstoria a avut loc n dimineaa urmtoarei zile de
mari. Bineneles, Gloria nu avusese n vedere s mearg
la biseric. Crezuse c nimic nu mai avea importan

38

ELIZABETH BONTEMPS

pentru ea i era prima uimit s constate c era ataat de


anumite principii. Timpul, dinainte de cstoria lor, trecuse
foarte repede, i n ciuda eforturilor, nu reuise s aib o
discuie foarte lung cu Benedict. Totui, i-ar fi plcut s
pun la punct cteva lucruri. Poate va fi prea trziu dup
aceea pentru a-i impune ideile ei i s-l fac s respecte
ceea ce fusese ntotdeauna idealul ei.
Singurul moment pe care-l gsi pentru aceast
confruntare fu foarte prost ales i avu drept consecin un
eec. Benedict era grbit i ea se simea ca o proast. Cu
ct reflecta mai mult, la ceea ce voia s-i spun, cu att i
se prea mai ridicol.
- Nu va fi o adevrat cstorie, declar ea din senin
acostndu-l ntre dou ui, n casa prinilor Patriciei, cnd
rmaser o clip singuri. N-a putea admite aa ceva!
El i privi ndelung minile fr s rspund. Un
zmbet ironic i plutea pe buze. Un fel de panic o cuprinse
pe Gloria: poate va pretinde relaii mai normale ntre ei?
Dar nu, l va nelege... Totui, i-ar fi plcut s fie sigur: el
trebuia s obin fr greutate tot ce voia de la femei...
Faptul c i-ar plcea o alt tnr n-o linitea. Ce se va
ntmpla cnd va fi singur cu el, departe de toi?
- M nelegi, nu-i aa?
- Mai bine dect crezi.
Ea scoase un suspin de uurare.
- Eram sigur! Dar voiam ca asta s fie spus, domnule
Camichael.

N UMBRA DRAGOSTEI

39

- Mi-ar plcea s faci efortul i s-mi spui Benedict, zise


el tios.
- Da, bineneles...
- Nu deteti acest nume, nu-i aa?
- Oh nu! mi place mult. Nu cunosc un alt Benedict.
Este un nume foarte original!
El ntinse mna i atinse o uvi din prul ei scurt i
cre. Fu ciudat de emoionat de acest gest totui
inofensiv.
- Nici eu n-am cunoscut niciodat o Gloria. Exist
altceva care te nelinitete n legtur cu cstoria?
Ea fcu o grimas.
- M nelinitesc de... Cum ar trebui s m mbrac n
acea zi?
El zmbi.
- Mi-ar plcea, ca mireas, s pori ceva alb i frumos, i
suger el.
- Oh, dar...
- {tiu. Dar noi suntem singurii care tim. Nu vrei s-mi
oferi plcerea s te mbraci n alb, Gloria?
- Dac vrei, spuse ea prompt.
Voi ncerca s m fac frumoas pentru dumneata!
El se nclin ca pentru a-i sruta mna.
- Si eu? Ce vrei s port? Un costum nchis la culoare?
-Da. Cu o cma uni. Se va potrivi mai bine cu rochia
mea alb. Si o cravat sobr, clasic, pentru ca floarea de
la butonier s ias mai bine n eviden.

40

ELIZABETH BONTEMPS

- Voi face tot ce-mi st n putin.


Ea se ntreb la ce se gndea; el nu fcea nici o aluzie
la ceea ce vor face dup cstorie i se simi complet
incapabil s-l ntrebe.
- La ora zece, mari, Gloria, spuse el prsind-o. Vei fi
acolo, nu-i aa?
- Da.
Ea ncerc s gseasc ceva s adauge, dar nimic nu-i
veni n minte.
-De acolo vom merge la notar, pentru ca totul s fie
aranjat legal, continu el cu un aer degajat. Deja i-am
explicat ce vrem. i convine?
Incapabil s rspund, se repezi n interiorul casei ca
i cum ceva urgent o solicita. n realitate, nu fcu dect s
urce scara i s rmn pe palier, ascuns n spatele
balustradei, privindu-l cum pleac. El nu putea s tie c
era acolo, i totui adres un zmbet n direcia ei, ca i
cum nelesese i se amuza de tulburarea ei.
i ddu seama cu stupoare c ncepea s-l admire. Din
spate, prea puternic i solid, i umerii lui masivi i ddeau
siguran. Dumnezeule! Ce se va ntmpla dac se
ndrgostea de el? Si totui, era adevrat, avea ceva
atrgtor, viril... Era ceea ce cuta Patricia nainte de toate
la un brbat - i Dumnezeu tie c l cunotea! Gloria se
ntreb dac aceasta fusese ndrgostit de el i dac-l
prinsese n plas un timp, ntre dou aventuri, nainte de al abandona prietenei ei? Cu Patricia trebuia s te atepi la

N UMBRA DRAGOSTEI

41

orice, brbaii sfreau ntotdeauna prin a-i face pe plac!


Aceast competiie cu Patricia i ddu n cele din urm
Gloriei ideea de a mbrca rochia de mireas a mamei sale
la propria ei cstorie. Fr s vrea, ncepea s ia lucrurile
n serios. Nu-i ceruse Benedict s se mbrace n alb pentru
el? Putea s-i fac aceast plcere. Avea o rochie alb n
garderoba ei, dar aspectul ei sever nu-i va plcea cu
siguran. Pentru el, trebuia un material vaporos, pentru
forme feminine.
Aceast rochie de mireas fusese fcut cu dragoste
de mama ei, care brodase voalul cu propriile mini, cu
arabescuri reprezentnd inelele unui lan, simbolul
eternitii. Era oare potrivit cu mprejurarea, de vreme ce
Benedict i cu ea erau destinai s se despart ct mai
curnd posibil? i nbui ndoielile, gndindu-se doar la
imaginea pe care i-o va oferi. Poate i va terge prima
impresie pe care i-o dduse despre ea, aceea a unei
trioare i a unei aventuriere?
La ora nou, era gata.
- Nu te aeza, exclam mama Patriciei, i vei ifona
jupa.
- {i ce s fac ateptnd?
- Nu te mica i respir ct mai puin posibil. Trebuie s
fii la fel de frumoas cum ar fi vrut prinii ti. Mama ta era
prietena mea...
- {tiu, spuse repede Gloria. Ai fost att de bun cu
mine n tot acest an. Nu voi putea niciodat s v

42

ELIZABETH BONTEMPS

mulumesc destul!
- Sunt fericit c ai o influen bun asupra Patriciei. Ea
m nelinitete, s tii, este att de instabil!
Gloria se for s zmbeasc. S se cstoreasc cu
cineva pe care nu-l cunotea i nu-l iubea doar pentru c
putea s-i dea naionalitatea pe care o dorea, nu i se prea
s fie semnul unui comportament rezonabil i serios.
- Fiindc mergem pe jos, am putea poate s plecm
puin mai devreme? A vrea s le art rochia mea celor de
la librrie.
- Haide, Gloria!
Dar Gloria insist.
- Lsai-m s merg acolo, v rog.
- Dac vrei astfel, draga mea. O s-i spun Patriciei s se
grbeasc.
Cele dou tinere se angajar puin dup aceea pe
bulevardul
Kenyatta. Copacii tropicali erau n plin nflorire. Gloria i
inea rochia cu precauie, ca s n-o trasc prin praf.
Soarele strlucea printre florile mov, purpurii, roii i roz
ale plantelor agtoare care mrgineau bulevardul. Era un
timp minunat, plcut, iar aerul era nviortor, cum era
adesea n acest ora aflat destul de la nlime.
- Ce zi frumoas ai ales pentru cstoria ta! exclam
Patricia.
- Benedict a ales-o, i aminti Gloria.
Patricia rse, uor ironic.

N UMBRA DRAGOSTEI

43

- Pari ntru totul resemnat cu soarta ta! ncep s cred


c ai mult noroc. Eu a fi vrut s fiu obligat s m
cstoresc cu el! I-ar fi fost suficient un cuvnt, sau unul
din zmbetele lui att de devastatoare...
- El crede c poate obine orice, ncuviin Gloria.
Patricia scoase un oftat.
- mi plac brbaii ca el, declar ea. Este att de... att
de viril!
- Este ca i alii!
- l gsesc deosebit de seductor, insist Patricia.
Mi-ar plcea s fiu n locul tu. M ntreb de ce i l-am
prezentat, acum! Si nu-mi spune poveti, Gloria Kaufman,
nu-mi spune c nu eti puin fermecat de el, altfel n-ai fi
mbrcat niciodat rochia mamei tale astzi!
Un grup venea spre ele i le bara trotuarul, ceea ce o
scuti pe Gloria s rspund la aceast declaraie. Tinerii
fluierau i aplaudau, iar tinerele rdeau cu nervozitate.
- Bravo! Triasc mireasa! strigau ei n cor.
Gloria reui s scape.
- Nu fugi! Este amuzant, exclam Patricia care adora s
fac impresie, chiar dac nu era direct vizat. Nimeni nu-i
va face ru!
Gloria ncetini pasul.
- Este adevrat.
Oh, ct a vrea ca aceast zi s se termine!
Patricia o privi cu ochi mari stupefiai.
- Ce trebuie s neleg din aceast remarc?

44

ELIZABETH BONTEMPS

Gloria deveni stacojie la fa.


- Patricia, te rog! nc puin i fug imediat, dar nu pot
s-i fac asta lui Benedict, nu-i aa? Nu este vina lui dac
sunt pus ntr-o asemenea situaie!
- El a rupt scrisoarea ta, i aminti prietena ei.
Se apropiar de librrie.
- N-ar fi trebuit s vin, spuse Gloria n momentul cnd
intrau pe u. Este o prostie!
- Prostie sau nu, acum c suntem aici mai bine s
intrm, replic Patricia ca s-o ncurajeze.
Deschise larg ua i-i mpinse prietena n faa ei n
magazin.
- Clienta dumneavoastr preferat a venit s v arate
toaleta ei de mireas, i anun ea cu o voce vibrant. Nu
este minunat?
Vnztorii o nconjurar, vizibil admirativi.
- Suntei att de frumoas, domnioar Kaufman!
Domnul Carmichael tocmai a ieit de aici. A cumprat cri,
dintre care multe pentru dumneavoastr. A ntrebat ce gen
v place.
-Adevrat? se mir Patricia.
Gloria ntinse mna i lu cartea pe care Benedict i-o
luase din mini cnd se ntlniser n librrie. Nu avusese
timp atunci s citeasc titlul. "Probleme ale seleciei i
eroziunii solului n agricultura african" de Benedict
Carmichael! Benedict Carmichael al ei!
- O iau pe aceasta, spuse ea cu o voce gtuit.

N UMBRA DRAGOSTEI

45

- Doar n-o s citeti asta! obiect Patricia; este


plictisitoare ca ploaia!
- Ba da, mi trebuie. mprumut-mi bani, Patricia, i-i voi
napoia ntr-una din aceste zile.
- Putei s-o trecei n contul domnului Carmichael,
domnioar Kaufman, i suger unul din vnztori.
- Nu, refuz ea, stnjenit. Poi s-o pstrezi, Patricia,
pn cnd o pun n valiza mea fr s-o vad Benedict?
- Draga mea, mi ceri nite lucruri... Cum vrei s ascund
aceast carte?
- Nu tiu. F-o pentru mine, te rog! Nu poi s-o pui n
maina tatlui tu?
- Bine, voi ncerca, abdic Patricia fr entuziasm. Dac
a fi cumprat-o eu, l-a face s-o poarte toat ziua. i faci
deja o mare favoare voind s-o citeti!
- El n-o va ti.
Patricia ridic din umeri i plti cu un aer nepstor.
- Ai face mai bine s-o mpachetai, spuse ea
vnztorului. Domnioara Kaufman va face o criz de nervi
dac o iau fr ambalaj.
Vnztorul zmbi.
- Domnul Carmichael era surprins c aveam cartea sa
n stoc. El ne-a mrturisit c este mai ales teoretic, dar
spera s-i poat pune curnd ideile n practic. Vorbea
poate despre dumneavoastr, domnioar Kaufman?
Un sentiment de disperare o cuprinse pe Gloria.
- Dar asta i va lua ani de zile! murmur ea.

46

ELIZABETH BONTEMPS

- Si ce-i cu asta? zise Patricia.


- Si cnd voi pleca n Anglia? murmur ea.
Patricia o conduse afar.
-Ascult, mormi ea cu un aer sever care ar fi fcut-o
s rd pe Gloria n alte mprejurri, neleg c eti
nervoas astzi, dar exagerezi! Ce voia s fac oare cu
ferma, dup prerea ta? Asta nu te va mpiedica s-l iei cu
tine n Anglia.
- Ba da! A spus c vrea mai nti s realizeze unele
planuri aici! Ce s fac, Patricia?
- Ce s faci? Deocamdat, te vei cstori, iat ce vei
face.
El i urmase instruciunile ntocmai. Cravata argintie
peste cmaa scrobit, de un alb imaculat, oferea un
contrast discret i de bun-gust.
- Este bine aa? o ntreb el n timp ce lua loc alturi de
el.
- Oh, Benedict!
- Ei bine? insist el ntinzndu-i un buchet de flori pe
care-l inea la spate.
- Te gsesc foarte bine. {i eu?
Ea roi. De ce-l ntrebase ce credea despre ea? Asta
nu-l interesa!
- Da... Te gsesc... divin da, ntr-adevr, liebling.
Lacrimi i urcar n ochi. Numai tatl ei i spunea aa
cteodat. Era aproape singurul cuvnt german pe care-l
tia.

N UMBRA DRAGOSTEI

47

Ceremonia se desfur ntr-o atmosfer stranie,


impersonal. Patricia i inea florile i-i netezea lunga jup
din spatele ei cnd i schimba poziia. Benedict i strecur
un inel pe deget n momentul cnd se atepta mai puin.
Ofierul de stare civil vorbea foarte repede, cu un accent
care-i fcea cuvintele de neneles i cnd veni rndul ei s
pronune formula care trebuia s fac din ea, n mod legal,
soia lui Benedict, se blbi ngrozitor.
- Ct de puin i seamn, draga mea, s nu te
cstoreti la biseric, nu se putu mpiedica s-i spun
mama Patriciei, cnd Gloria fu singur cu ea. Din partea
fiicei mele, asta nu m-ar mira, dar tu semeni att de mult
cu mama ta... Credeam c vei face totul conform regulilor.
n fine, asta nu m privete. A fost fr ndoial voina lui
Benedict?
Gloria i ascunse faa n buchetul de flori. Era foarte
tentat, ntr-adevr, s arunce vina asupra lui Benedict,
dar ceva o reinu.
- Pentru prinii mei a fost altceva, murmur ea. Poate,
mai trziu, vom face binecuvntarea acestui mariaj.
- Oh, bineneles, neleg perfect, spuse prompt mama
Patriciei, temndu-se c-o rnise pe Gloria, i uurat s
vad c nu renunase complet la ideea de a se cstori
ntr-o zi la biseric. Poate mama ta nu te-ar fi aprobat, dar
eti liber s acionezi dup placul tu. {i apoi, eti att de
frumoas n aceast toalet!
Cnd Benedict se apropie de ea, Gloria nu se putu

48

ELIZABETH BONTEMPS

mpiedica s roeasc.
Dar mama Patriciei era lansat i prea c nu se va
opri niciodat. Ea continu inexorabil:
-Va trebui s-o supravegheai, i recomand ea lui
Benedict, dac nu vrei s v fie rpit!
- Voi face n aa fel ca asta s nu se ntmple, o asigur
el cu un aer grav.
- Pstrnd-o prizonier la ferm?
- Rochia mea produce aceast iluzie, o ntrerupse brusc
Gloria. Cnd sunt n blugi, nimeni nu se ntoarce s m
priveasc.
- Eu a fi poate tentat, interveni Benedict.
Mama Patriciei ncepu s rd.
- Firete! Gloria nu se mbrac la ferm ca la Nairobi.
Se va schimba poate seara ca s v fac plcere, dar va
avea altceva de fcut dect s se gteasc toat ziua!
Dumneavoastr v dai seama de munca pe care o
pretinde ferma Kaufman!
- Acum va fi treaba mea. Nu vreau ca Gloria s se
extenueze muncind. Este deja mult s in casa i s se
fac frumoas pentru mine!
Gloria tresri, ntrebndu-se dac vorbea serios sau
rdea de ea. Ce impertinent! S se fac frumoas pentru
el! Si n plus, s in casa lui! i imagina c se va consacra
bunstrii lui? Ea inteniona s mearg n Anglia ct mai
curnd posibil, dezlegat de legturile care-i uneau i s-i
ctige singur existena. Nu va fi soia lui mai mult timp

N UMBRA DRAGOSTEI

49

dect era necesar pentru nimic n lume!


El se aplec spre ea i depuse un srut pe obrazul ei
trandafiriu.
Buzele lui erau calde i pline de via, i timp de o clip
de rtcire, se gndi c ar putea s-i napoieze acest srut
ca orice soie, dac n-ar fi dect pentru a vedea ce efect iar face s-i apese gura de faa lui bronzat...
- Nu este timpul s plecm? spuse ea brusc, alungnd
aceste idei nebuneti.
Benedict i trecu braul n jurul taliei ei i o strnse
lng el.
- Vino, spuse el.
Gloria se simi profund tulburat de acest contact
neateptat i fu mai ru cnd o ajut s urce n Mercedesul
lung i negru care trebuia s-i duc la hotel, unde el
comandase o mic mas de cstorie, i unde trebuia s
se schimbe nainte de a merge la notarul nsrcinat s
redacteze actul de vnzare prin care proprietatea Kaufman
va deveni a lui Benedict. Pentru prima dat, remarc
minile lui lungi, genele dese i mtsoase. Din cnd n
cnd, el ntorcea capul s-o priveasc i ochii lor se
ntlneau.
- Benedict, unde vom merge dup vizita la notar?
-Am putea merge direct la ferm. Ti-ar plcea s faci
altceva?
Ea scutur din cap.
- Credeam c nu vom merge la ferm pn mine.

50

ELIZABETH BONTEMPS

Astzi, a fi vrut s-i art animalele din Parcul Naional.


Nairobi este singurul ora din lume care are unul. Dar nu
era dect o idee. Poate nu te intereseaz?
O tcere se ls ntre ei. Ar fi trebuit s-i mrturiseasc
faptul c nu era posibil s mearg dintr-o dat la ferm,
ntr-o dup-amiaz. El nu-i ddea seama de distane. Dar
ezita s-i deranjeze planurile.
- {i ast-sear? se inform el.
-A putea rmne la Patricia.
- Nu, rspunse el scurt. i voi rezerva o camer la
hotelul meu. Dar mine vom merge la ferm, Gloria, fie c
vrei fie c nu.
- Oh da, spuse ea. Mine va fi perfect.
Ea scoase un oftat de uurare, fericit c putuse s-l
conving att de uor. Se rsturn n scaun i i sprijini
capul pe perna moale.
- Casa este foarte departe, nu-i dai seama.
- Obosit, liebling?
- Nu tocmai, spuse ea. Derutat, mai ales...
- Nu-i nimic. ntr-una din aceste zile vei descoperi c
locuina este acolo unde i este inima.
- n Anglia! hotr ea ntr-un elan de speran.
- Poate...
Gloria petrecu o dup-amiaz minunat.
Benedict cunotea animalele din ar mai bine ca
oricine. El plti intrarea i schimb cteva observaii cu
ghizii care trebuia s conduc diferitele grupuri prezente n

N UMBRA DRAGOSTEI

51

jurul Parcului. Ei anunar c leii au fost zrii n


mprejurimi n acea diminea i c vor fi probabil vizibili,
moind la soare, pe aceast cldur a dup-amiezii, dac
se ndreptau imediat spre locul indicat.
Gloria i Benedict ajunser la civa metri de o leoaic
i puii ei. El opri motorul i maina rul fr zgomot, fr
ca animalele s fie alertate, deoarece vntul btea contrar.
Benedict pstra o tcere religioas - n timp ce alii ar fi
stricat situaia vorbind. Rmaser aezai, nemicai,
privind foarte atent acest spectacol nduiotor. Dup un
timp, Gloria suger s urmeze circuitul Vii Kalembi, la sud
de intrarea principal.
- S-ar putea s vedem acolo leoparzi n pdure, spuse
ea. N-am vzut niciodat dect doi n viaa mea, din
nefericire au devenit att de rari, dar astzi poate vom
avea noroc! Au fost importai de asemenea doi rinoceri
albi, pe care a vrea s-i vd.
Primul leopard era ntr-un copac, de unde-i privea
hrana cu ochi mari galbeni i fici. Gloria nu se aflase
niciodat att de aproape de un asemenea animal i fu
surprins s-l gseasc mai mic dect se atepta; blana lui
de un galben deschis era marcat de pete nchise la
culoare i regulate. Benedict i atinse braul ca s-i atrag
atenia i-i art, ntr-un alt copac, o femel instalat i
adormit asemenea unei pisici mari domestice ntins la
soare.
Aproape se ntunecase cnd prsir parcul.

52

ELIZABETH BONTEMPS

- A fost minunat! exclam Gloria. Mulumesc c m-ai


adus, Benedict. Nu voi uita niciodat aceast dup-amiaz.
Tcu, gndindu-se brusc c i-ar fi plcut s-i
povesteasc tatlui ei aceast vizit, i c nu mai era
posibil... Lacrimi i aprur sub pleoape.
-Va trebui mine diminea s plecm foarte devreme,
spuse ea. Dar dac te vei stura de condus, voi putea s te
nlocuiesc.
Benedict i arunc o privire, apoi i ntoarse din nou
ochii la drum.
- Vom lua avionul, este mai uor, Gloria. Oricum, nu
vreau s-mi las avionul la aeroportul Embakasi prea mult
timp. L-am gsit de ocazie n Anglia i l-am adus eu nsumi
aici. Nu vreau s-l pierd din vedere.
Gloria simi brusc c plete i c pmntul se
scufund sub ea. Timp de o clip ngrozitoare, crezu c va
leina, dar acest subterfugiu i fu refuzat.
- Voi fi bolnav!
El opri maina aproape imediat i ea fu ct pe ce s
treac prin parbriz. Cobor n grab i el o urm s-o susin.
Respir profund aerul binefctor. El se art de o tandree
pe care o aprecie mai mult dect ar fi tiut s-o spun.
- mi pare foarte ru, se scuz ea ndat ce fu posibil.
Tremura din toat fiina ei.
- Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Se sprijini de el ca i cum era lucrul cel mai firesc din
lume, lsndu-l s-i treac mna prin prul ei umed, i-i

N UMBRA DRAGOSTEI

53

degaj fruntea cu o mngiere blnd.


- Nu pot urca ntr-un avion! exclam ea. Nu pot! Nu pot!
{i izbucni n hohot de plns.
El i puse capul pe umrul lui i atept s se calmeze,
cu toat rbdarea de care dduse dovad n parc.
- Din cauza prinilor ti? ntreb el.
- N-am zburat niciodat. Nimic nu m va face s-mi
schimb prerea! Dac vrei s iei avionul, eu voi lua trenul.
- Dac vrei. Dar a vrea s-i cer s faci ceva pentru
mine, nainte.
- Ce? se interes ea tergndu-i ochii.
- S vii cu mine la aeroport i s examinezi avionul n
cele mai mici detalii.
Apoi, dac vrei totui s iei trenul, voi merge eu nsumi
la gar s te conduc.
Un fel de admiraie se ntea n ea n faa modului n
care reacionase Benedict la scena care se desfurase i
abilitatea cu care reuea s-i ae curiozitatea cu privire la
acest nenorocit avion. Cum putea s cread c va reveni
asupra deciziei cnd se artase att de intransigent acum
cteva minute?
- Domini ntotdeauna situaiile n felul acesta? ntreb
ea.
El zmbi cu amabilitate.
-Aproape ntotdeauna, da.

Capitolul 4

Orchestra era att de zgomotoas, nct de-abia se

54

ELIZABETH BONTEMPS

puteau auzi. Gloria avea impresia c are ochii umflai i c


este foarte puin atrgtoare. Regret c venise la
restaurant, seara asta.
- Am fcut o ntreag problem pentru nimic, i spuse
ea lui Benedict.
- Nu, rspunse el, nu este genul tu.
Ea se simi reconfortat de cuvintele lui...
- Ai dominat cu uurin situaia, continu ea cu
timiditate. Era mai degrab ocul dect altceva, cred.
Regret c a trebuit s supori asta.
El i adres o privire amuzat.
- Eti oare pe cale s-mi mulumeti? ntreb el. A fi
crezut c nu mi-o vei ierta niciodat?
- Din contr! i sunt foarte recunosctoare.
- Pentru c te-am fcut s accepi ideea de a urca n
avion?
- Nu.
Benedict puse o mn linititoare peste ale ei, care
tremurau n ciuda eforturilor ei de a le controla i-i zmbi.
- Nu te voi fora s vii cu mine. Credeam c ai neles.
-Da, dar nu vei avea mult consideraie pentru mine
dac nu vin, replic ea. Si ar fi mult mai comod. mi pare
ru. Pot face multe lucruri, dar nu s urc ntr-un avion!
- Exist ntotdeauna trenul.
- Dar tu vei lua avionul oricum, nu-i aa?
El ridic sprncenele, mirat.
- Ce pot s fac?

N UMBRA DRAGOSTEI

55

- Nu tiu.
- Sunt sigur de mine, s tii, i spuse el. Voi fi la gara de
sosire naintea ta.
Ea zmbi cu jen.
- Oh, s tii c nu se poate numi o gar... Trenul se
oprete n plin cmpie pentru a se aproziviona cu ap. Nu
vei gsi locul foarte uor!
De ce o privea oare n felul acesta? Si de ce inea atta
ca el s vin s-o ntmpine? Era perfect capabil s se
ntoarc acas singur, o fcuse deja de zeci de ori! Nu se
temea de nimic! Dar el o fcea s-i piard cumptul...
- Contez s te regsesc, i promise el.
- Da, bigui ea, bineneles.
Ce om ciudat! l studie pe furi n timp ce savura
biftecul suculent care-i fusese pus n fa. Orchestra era
asurzitoare, ritmurile africane se succedau fr
ntrerupere. Aceast zarv vesel o scutea pe Gloria s
vorbeasc i-i permitea s dea curs liber gndurilor.
Hotrse deja s nu ia trenul i s mearg cu el, n
ciuda temerilor.
i ls brusc cuitul i furculia pe mas, abandonnd
biftecul.
- Voi urca n acest avion cu tine! declar ea deodat.
Dar s nu mai vorbim. Nu vreau s m mai gndesc la
asta.
- Eti sigur?
Cu buzele uscate, ea ncuviin cu un semn din cap.

56

ELIZABETH BONTEMPS

n momentul acela, Patricia i Bob ptrundeau n


restaurant. Ei i zrir imediat pe noii cstorii i se
ndreptar spre ei.
- Ei bine! exclam Patricia. V credeam pe amndoi
deja sosii la ferm!
Ea i fcu cu ochiul prietenei un semn plin de
semnificaie i se aez alturi de ea.
-Aadar, ai reuit s obii un voiaj de nunt?
Benedict i Bob, interpelai de o cunotin comun, le
lsar singure un moment. Bucata muzical se termin
exact n clipa aceea i ntrebarea Patriciei rsun n linitea
brusc n tot restaurantul.
Gloria pli.
- Nu este nostim, Patricia, spuse ea cu o voce stpnit.
Patricia ridic din umerii ei bronzai.
- Dar este o ocazie minunat pentru tine! protest ea.
Va fi prea ocupat la ferm ca s te priveasc, n timp ce
aici poi s-i oferi o imagine fermectoare i romantic a
ta. Te va vedea cu ali ochi.
- Eu nu pot s m prefac, afirm Gloria pe un ton
definitiv.
- Evident, nu se va ndrgosti cu siguran de tine dac
iei un aer de plictisit toat ziua!
Patriciei prea c-i face plcere s-o provoace.
- Dac tu nu-l vrei, draga mea, sunt altele cu care se va
mulumi foarte bine!
Gloria o privi n ochi.

N UMBRA DRAGOSTEI

57

- De ce te prefaci c eti att de cinic? Benedict este


serios...
- Nici un brbat nu este, zise tios Patricia.
Gloria nu rspunse. Cnd Bob o invit s danseze puin
dup aceea, accept cu plcere, hotrt s-i arate
Patriciei c putea s procedeze aa cum se atepta cu
Benedict. Nu era mult loc pe pista de dans. Bob era un
dansator mediocru i se ntreb cum putuse s nu remarce
niciodat.
- Patricia este ntr-o dispoziie ciudat, i mrturisi Bob.
- i place s contrarieze, tii bine, rspunse Gloria.
- n orice caz, nu-i plac, spuse el. Privete-o! Este mult
mai atras de Benedict al tu!
Gloria prefer s nu priveasc.
- De ce n-ai plecat atunci cnd ne-ai vzut? Ai fi putut
pretexta... nu tiu, lumea de exemplu, zgomotul?
- N-am avut de ales. Era prea mulumit s v
ntlneasc pe amndoi. De altfel, s-a repezit imediat spre
voi! Nu-mi place modul n care se poart cu soul tu. O
cunosc. Nici un brbat nu-i rezist!
- Este att de frumoas....
-Trebuia s fac la fel ca tine: s se cstoreasc.
Gloria.... i este indiferent c ncearc s-i seduc soul?
Gloria ridic din umeri.
- Este un joc, rspunse ea. Patriciei i place s flirteze,
dar nu cu brbaii cstorii.
- Dimpotriv! Ce face n acest moment?

58

ELIZABETH BONTEMPS

Bob prea din ce n ce mai indignat.


-Am face mai bine s ne ntoarcem la mas, Bob.
Cntreaa, care dansa n acelai timp cu graia
incomparabil a
africanilor, se lans ntr-un nou cntec. Ea l privea pe
Benedict cu insisten, ca i cum nu era dect el n
asisten, i se prea c nu cnt pentru el.
Gloria nu se putu mpiedica s nu remarce manevra ei.
Era oare att de atrgtor pentru celelalte femei?
Patricia i cu el erau acum foarte aproape unul de altul,
aezai la o mas de lng scen. Coapsele lor se
atingeau, i ea i arunca ocheade fermectoare, dnd cea
mai bun folosin lungilor ei gene. Se ridicar totui s-o
ntmpine pe Gloria.
- Benedict m-a invitat s vin s v vd peste cteva
zile, o anun Patricia. Se teme c va muri de plictiseal
acolo, singur!
- Nu va fi singur, se indign prietena ei. Eu voi fi acolo.
- Nu te supra, spuse cealalt, fr ostilitate. {tii foarte
bine ce vreau s spun.
Gloria se gndi la numeroasele di cnd i propusese
s vin s-i in companie la ferm i la toate scuzele
invocate ca s refuze. {i acum, pentru prima oar, atunci
cnd nu mai inea la prezena ei, accepta cu calm, ca i
cum era lucrul cel mai firesc din lume!

N UMBRA DRAGOSTEI

59

- Tu eti cea care te vei plictisi, spuse ea luptndu-se s


nu-l priveasc pe Benedict i ntrebndu-se ce credea
despre toate astea.
- Eu?
Patricia se prefcu uimit.
- Cnd m-am plictisit?
- i s-a ntmplat deja, Patricia, interveni Benedict pe
un ton nepstor, ca i cum, se gndi Gloria, o cunotea de
ani de zile. Gloria are dreptate, ar fi trebuit s ne gndim la
asta. Ar trebui s-i invii un prieten, Patricia, astfel toat
lumea va fi fericit.
"n afar de mine se gndi cu tristee Gloria. Se
simea nefericit, respins, n timp ce toi discutau veseli i
fceau planuri. nainte, dorise adesea compania ctorva
prieteni la ferm, deoarece se simea singur, chiar i cnd
triau prinii ei. Pleca de acolo cu plcere, i-i plcea n
mod special s mearg la Nairobi, la Patricia. Si acum, deabia putea s suporte ideea venirii acesteia la ei! Era oare
din cauza lui Benedict? Putea s se gndeasc la ferm ca
"la ei"?
- Bob ar putea veni i el, propuse ea.
Patricia csc plictisit, ca i cum problema n-o mai
privea.
-Am pus deja totul la punct, rspunse ea cu nepsare.
-Adevrat? insist Gloria.

60

ELIZABETH BONTEMPS

Benedict ncerc s destind atmosfera.


- Gloria triete ca ntr-un vis de cnd am zrit doi
leoparzi n parc, n aceast dup-amiaz, le explic el. Se
pare c asta se ntmpl foarte rar, c am avut mult noroc.
El adug, nu fr ironie:
- Si leoparzii au vzut ceva rar!
Gloria avu nevoie de timp pentru a realiza unde era, n
acea diminea. Cobor din patul ei i merse s priveasc
pe fereastr. Un ir lung de maini nemicate, bar la bar,
stnjeneau strada care ducea spre centrul oraului. Aa era
n fiecare zi dimineaa pentru a ptrunde n centru, seara
pentru a iei de acolo.
Arunc o privire la ceas. Nu se grbea s se mbrace.
Copacii tropicali o fascinau. Dup ultimele ploi, nimic nu
mai nflorise la ferm, i n ultimele sptmni petrecute
acolo, strlucirea acestor culori i lipsea. Spectacolul
copacilor n curs de uscare, peisajul pustiu i prfuit,
animalele numai piele i os ncercnd s-i prelungeasc
viaa potolindu-i setea la rul capricios care traversa
proprietatea i din care numai cteva bltoace noroioase
erau alimentate de doi ani, totul o deprima n mod
deosebit. Din contr, la Nairobi, culorile izbucneau din
toate prile. Bucurie pentru ochi, copacii tropicali, plantele
agtoare, arbutii exotici i florile ornamentale
strluceau n toat splendoarea pe bulevardele largi ale
oraului.

N UMBRA DRAGOSTEI

61

Se btu la u i alerg spre pat. I se aducea micul


dejun.
Dup plecarea africanului, nghii sucul de portocale,
apoi o ceac de ceai nainte de a se ntoarce la fereastr.
Deodat, i aminti de cartea lui Benedict. Scotoci n valiz,
spernd c Patricia se gndise s-o pun acolo. n sfrit, o
gsi. Cnd se debaras de hrtia n care era nvelit, i se
pru impresionant. Avea chiar o fotografie a lui Benedict
pe dosul copertei, cu o list a titlurilor lui universitare, i
cteva cuvinte despre o serie de conferine pe care le
inuse despre nevoile terenurilor deertice, precum i o
scurt biografie: naterea la Londra n urm cu treizeci i
patru de ani, colegiul pe care-l frecventase i lista
universitilor unde lucrase sau predase.
Gloria puse cartea n fundul valizei, descumpnit de
tot ce aflase despre soul ei. i ddea seama c nu tia
nimic despre adevratul Benedict i c l cunotea ntr-un
mod complet superficial. Acest brbat, cel din carte, era un
expert n domeniul su care, dintr-un motiv cunoscut doar
de el, i ascunsese ntotdeauna cu grij realizrile sale
cele mai interesante. Desigur, obsedat de propriile ei
probleme, i pusese puine ntrebri asupra lui. Nu
manifestase niciodat nici cel mai mic interes pentru
ocupaiile lui, i el o simise, fr nici o ndoial...
De aceea, cu o modestie neobinuit i ntr-o alt stare
de spirit, cobor s ia adevratul ei mic dejun cu Benedict.
n trecere, lu o felie de papaia de pe masa ncrcat cu

62

ELIZABETH BONTEMPS

cereale i fructe care ocupa centrul ncperii. El se ridic so salute.


-Ai dormit bine?
- Da, spuse ea. {i tu?
- Destul de bine.
Se instalar fa n fa, n fotolii confortabile i moi.
-Am comandat ou, unc i cafea pentru amndoi,
continu el. i convine?
Ea nu ndrzni s-i spun c lua rar micul dejun i
ncuviin prompt.
- Regret c te-am fcut s atepi. M ntrebam cu ce
s m mbrac.
El o msur cu acel aer de detaare amuzat care-i era
obinuit.
-Ai putea fi luat drept miss univers, dimineaa asta!
Ea roi.
- Nu cutam complimente!
- Stiu, rspunse el tios, fcnd s apar n ea acea
impresie de stnjeneal care devenea att de frecvent
ntre ei.
El privi n deprtare, prin fereastr, mprejurimile lipsite
de vegetaie care se ntindeau spre cmpie, n imediata
vecintate a oraului Nairobi.
-Apa trebuie c lipsete n mod serios n aceste regiuni
i totui nu este departe de Nairobi.
Gloria tresri: se gndea la altceva. Ea lu o nghiitur
de cafea.

N UMBRA DRAGOSTEI

63

O idee stupid i trecu prin minte, i nu se putu


mpiedica s-o formuleze cu voce tare. Avea intuiia c acea
cma imprimat n culori vii pe care o purta nu fusese
aleas de el ci... de o femeie!
- i... i place mult persoana care i-a oferit aceast
cma?
O privi cu un aer uimit.
- De ce crezi c mi-a oferit-o cineva?
- Este oare... tnra de care eti ndrgostit?
El prea acum n culmea stupefaciei.
- N-am spus c era o tnr.
- Nu, este adevrat, admise ea. Oare... Patricia i-a dato?
- M ntreb cine i-a vrt ideea asta n cap! spuse el
ncet.
- Oh, doar m ntrebam, asta-i tot...
Spre marea ei uurare, chelnerul sosi cu oule cu
unc, dar n ciuda acestei diversiuni, nu se putu mpiedica
s insiste.
- Era Patricia?
- Gsesc interesul tu foarte flatant! exclam el rznd.
Gloria scutur din cap. Bineneles, avea tot dreptul de
a primi cadouri, avea toate drepturile! Totui, ideea c
Benedict i Patricia schimbau cadouri o contraria n cel mai
nalt grad. Asta i ddea o impresie de inferioritate
mpotriva creia nu putea lupta. Patricia l cunoscuse
aadar suficient de bine ca s-i permit s-i ofere cmi?

64

ELIZABETH BONTEMPS

{i ce-i mai dduse altceva?


- Oh, dac este Patricia, neleg c ii s-o pstrezi,
spuse ea pe un ton tios.
El zmbi: o licrire ironic dansa n ochii lui. Gloria se
simea ridicol, acum, i ar fi intrat bucuroas n pmnt.
Oare ce-i venise?
- Ai destul marmelad? ntreb el cu aerul lui ironic.
Ea nelese c subiectul era nchis i tcu. Nu mai era
cu Bob, nici cu un coleg, ci cu un brbat care nu va ntrzia
s-i remarce copilriile sau cea mai mic greeal...
l privi cum i toarn o alt ceac de cafea. O bea
neagr, foarte dulce, cu un aer vag i distant, ca i cum se
gndea la cu totul altceva. Dar la ce?
- La ce or trebuie s fim la aeroport? ntreb ea.
El o privi fix, ca i cum nc n-o vzuse.
- Poftim? Ce-ai spus?
- Nimic... mi voi face valiza. Suntem limitai din punct
de vedere al bagajelor?
- Nu, rspunse el fr s-o slbeasc din ochi. Ce ai de
luat?
- Dou valize. Numai crile cntresc destul de greu i
nu poi s iei mare lucru n avion, nu-i aa?
- Nu te neliniti pentru asta.
- Nu m pot mpiedica.
- neleg, spuse el zmbind. Nu poi s ai ncredere n
mine, liebling?
Ea remarc brusc c se simea linitit la ideea de a

N UMBRA DRAGOSTEI

65

merge cu el...
Era o impresie consolatoare s aib pe cineva pe care
s se bizuie. Fusese singur atta timp... Dar era ciudat c
acest necunoscut, Benedict Carmichael, pentru care
credea c nu ncerca dect indiferen, trezea n ea aceste
sentimente contradictorii.
Aezat alturi de Benedict, n maina care-i ducea la
aeroport, Gloria ncerc s nu se gndeasc la ce o
atepta. Se concentr asupra soului ei i se ntreb cum
va reaciona ea nsi cnd l va vedea n propria ei cas,
n camerele n care locuiser prinii ei atta timp. El va
dormi n fosta lor camer, hotr ea. Era mult mai mare i
mai aerisit dect celelalte, i avea o sal de baie
alturat care-i va conveni - chiar dac numai pentru a se
brbieri i a se spla cu puin ap, deoarece nu se punea
problema de bi sau de duuri n acest moment.
Prsir periferia industrial i se angajar pe oseaua
Kampala - Mombassa, apoi pe cea spre aeroport. Vznd
avioanele pe pist, Gloria se ncord. Preau att de mici,
att de fragile... La ideea distanei pe care trebuia s-o
strbat i cnd l descoperi pe cel al lui Benedict i mai
mic dect celelalte, o transpiraie rece o fcu s tremure.
- nc poi s iei trenul.
Vocea lui o fcu s tresar.
- Nu, spuse ea, a prefera s rmn cu tine.
- ncepi s ai ncredere n soul tu?
Ea nu rspunse, dar emoii necunoscute o tulburau...

66

ELIZABETH BONTEMPS

Cnd maina se opri n zona de mbarcare, era foarte


calm. Reui chiar s zmbeasc zrind avionul minuscul
al lui Benedict. Litere i semne misterioase pentru ea erau
pictate de fiecare parte a fuzelajului.
n interior, spaiul era mai ncptor dect ar fi crezut.
-Ai face mai bine s te aezi n fa, cu mine, o sftui
Benedict.
Gloria deveni toat palid.
- Tu vei conduce? ntreb ea.
- De obicei, se spune pilotezi.
El era foarte destins.
-Aaz-te. i vei lega centura. De aici vei vedea mai
bine i eu voi putea veghea asupra ta.
- Este... este necesar? bigui ea.
- Cred c da.
Strnse centura ca s-o menin ferm.
- Eti foarte slab, remarc el.
- Nu tocmai.
Nu ndrznea s-l priveasc. De altfel, era foarte
ocupat s-i priveasc minile pline de cicatrice, n timp
ce-i ajustau bretelele n jurul ei. Le gsea fascinante... un
mic fior de plcere o strbtu cnd o atinser. Fu uurat
cnd se ndeprt de ea, cu centura bine fixat, i cnd lu
loc pe propriul su scaun, instalndu-se la postul de pilotaj,
cu gesturi precise i eficace.
Cteva momente mai trziu, calea fiind liber, motorul
ncepu s zbrnie. Gloria n-avu timp s-i fie team. Nu

N UMBRA DRAGOSTEI

67

putea dect s urmreasc micrile minilor lui, care


mnuiau manetele. Avionul lu o ultim turnant pe pist
i nainte s-i poat da seama, era n aer, ridicndu-se
treptat spre cerul albastru i limpede.
- Este minunat! exclam ea.
-Va fi i mai bine cnd vom trece pe lng Muntele
Kenya, spuse el. De ce n-ai face puin cafea?
- Ateapt puin... dac nu te superi.
El se ntoarse spre ea i o privi lung.
- Voi atepta, spuse el n cele din urm.
Si Gloria avu impresia c fraza lui era cu dublu neles. nc
una din intuiiile ei bizare.

Capitolul 5

Iarba aspr i ars de soarele cmpiilor ls curnd


locul pantelor Muntelui Kenya, cel mai frumos dintre muni,
lcaul vechilor zei care promiseser pmnturi nalte
triburilor la alegerea lor, dar care trebuia s fie nvinse n
final de omul alb, n ciuda zvonurilor anunnd ntoarcerea
lor n timpurile viitoare. Poate acele zvonuri erau fondate,
se gndi Gloria privind departe n jos, cum se schimba
peisajul. Pmntul comanda celor care-l lucrau, pretindea
totul de la ei i oamenii nu-l puteau schimba complet. Erau
la discreia lui, aa cum fuseser la discreia zeilor care,
altdat, l ntruchipau.
- Iat Embu, acolo jos, spuse ea cu voce tare. Trebuie s
fim la jumtatea drumului.
- Si cafeaua aceea? Tot nu doreti?

68

ELIZABETH BONTEMPS

Gloria regret c n-o fcuse atunci cnd i-o ceruse


prima dat. n apropierea muntelui, curenii i golurile de
aer fceau avionul s coboare i s urce brusc, ceea ce
avea un efect dezastruos asupra stomacului ei.
i desfcu totui centura i se ridic; atept cteva
clipe pentru a se obinui cu echilibrul instabil. Dup civa
pai nesiguri, se ndrept de bine de ru spre buctria
minuscul i trase perdelele care o ascundea. Surprinse, n
trecere, zmbetul amuzat al lui Benedict i, agasat, hotr
s-l ignore.
Cnd reveni cu cafeaua, el studia harta.
- Te-ai rtcit?
- Cutam Nanyuki, rspunse el.
- Este de cealalt parte a muntelui.
Urm un nou gol de aer i avionul cobor civa metri,
ceea ce o fcu s cad pe scaunul ei.
- Este inevitabil? se interes ea, puin nelinitit.
- Trebuie s fie greutatea ta suplimentar dinainte.
- Credeam c asta n-are importan! strig ea.
- Nu are. Mama ta te-a nvat s gteti la fel de bine
cum faci cafeaua?
- Bineneles! spuse ea legndu-i centura pentru mai
mult siguran, nc puin obsedat de consecinele
prezenei sale asupra micrilor avionului.
-Asta nu este att de evident, relu el. Cunosc multe
fete care nu tiu s fac nici mcar ou ochiuri!
Gloria se ncrunt. Credea fr greutate c el cunotea

N UMBRA DRAGOSTEI

69

"multe fete... n orice caz, Patricia nu-l uluise cu siguran


cu talentele ei culinare, ea care fusese ntotdeauna servit
ca o regin!
- Mama mea avea principii de educaie foarte stricte:
nu-i plcea s cear cuiva s fac ceea ce putea face ea
nsi.
- {i ce crede despre asta fiica ei?
- Crede ca i mama ei. Prefer s m achit eu nsmi de
sarcinile casnice.
- Chiar i pentru soul tu?
Gloria lu n grab o nghiitur de cafea.
- Cnd voi avea un so, unul adevrat vreau s spun,
voi gti firete pentru el i...
Se opri, neinnd s enumere toate lucrurile pe care ar
fi n stare s le fac pentru el.
- Si apoi? insist el.
-Si... ncepu ea. Ei bine, firete c-l voi servi ct voi
putea de bine. Nu la asta te atepi de la soia ta?
- Poate. Eti o persoan uimitoare, Gloria Carmichael.
Pe deoparte, eti la fel de englezoaic precum sunt eu i
apoi, deodat, ai admirabile reacii demodate i tipic
greceti!
-

Am motenit unele trsturi de caracter ale mamei

mele, firete.
- Firete.
Ea se ndrept.
- Nu fi nesuferit! n fine, presupun c te vei cstori cu

70

ELIZABETH BONTEMPS

o persoan modern, cineva de care vei fi mndru n


societate. i doresc s te bucuri! De altfel, dac rmi pe
aici, ea nu va avea nevoie s tie s gteasc.
-Oh, nu tiu. Desigur, avem nc muli servitori pentru
moment, dar totul se poate schimba de la o zi la alta.
Gloria nu binevoi s rspund. i bu cafeaua dintr-o
nghiitur care-i arse gtul i fu ct pe ce s se nece.
- Iat-te pedepsit! o ironiz el. Eti att de sigur c
tii totul despre mine!...
- Ba nu! Nu tiu nimic! Doar c excelezi n specialitatea
ta. {tiu ce faci n Kenya, dar asta-i tot. {i nu doresc s aflu
mai mult, adug ea.
- Atunci, nu ncerca s m lipseti de informaii. Nu este
foarte delicat s-mi vorbeti despre viitoarea mea soie,
atunci cnd nu sunt cstorit cu tine dect de douzeci i
patru de ore.
- N-ar fi trebuit s-mi vorbeti despre ea la prima
noastr ntlnire!
-Mi se ntmpl s spun lucruri pe care nu le gndesc,
ca i tine, de altfel, spuse el cu un aer ironic, dar fr
agresivitate. Nu m-ai asigurat o dat, c nu te vei cstori
niciodat pentru c preferi s trieti singur?
Gloria i arunc o privire furioas i-i concentr atenia
asupra peisajului, ncercnd s domine tulburarea pe care
vorbele lui o strniser n ea. Era adevrat: nu intenionase
niciodat s se cstoreasc nainte de a-l cunoate.
Credea c nici un brbat n-o va emoiona destul pentru a

N UMBRA DRAGOSTEI

71

accepta s-i piard libertatea. Dar acum, ghicea c dac


un brbat reuea s-i fure inima, va obine de la ea tot ce
voia...
i ddu brusc seama c el o examina cu un aer atent i
intrigat. Cine se credea? Ochii ei aruncar fulgere. Ridic
din umeri cu un aer furios.
- Ai face mai bine s priveti pe unde mergi! i arunc
ea cu mnie.
El ncepu s rd.
- Asta nu mai are importan. Iat Meru, acum. Nu
suntem departe de Isiolo i de ferm. Eti mulumit c te
ntorci?
- Da, ntr-un fel.
Ea se gndi la starea fermei si plcerea ei se ntunec.
- Pmntul este ntr-adevr ntr-o stare att de proast?
- Mai ru dect i poi imagina!
- Oh, sper s reuesc s scot ceva din el.
- Nu m gndeam s te induc n eroare, s tii... Totui,
te-am nelat, dar a fost absolut involuntar! M tem c vei
fi foarte decepionat.
El nu prea preocupat.
- Eram la curent cu efectele secetei. Ca s mrturisesc
totul, era tocmai ce m interesa n aceast ferm.
i ddea seama ntr-adevr de situaie? n fine, curnd
va judeca el nsui. Ea se aplec spre hublou i zri Isiolo.
Recunoscu imediat Sacr Coeur i filiala local a bncii
Barclay - o cldire roz extraordinar cu aspect de

72

ELIZABETH BONTEMPS

fortrea, detandu-se n mijlocul micilor case acoperite


cu tabl ondulat, a prvliilor care suplineau nevoile
populaiei din toat regiunea.
- Ai fost deja aici, nu-i aa? l ntreb ea, neputnd
rezista mai mult timp tentaiei de a-l chestiona.
- La Isiolo? Nu, niciodat.
- Dar n Kenya?
-Da, am venit anul trecut. Mai nti ca turist, s vizitez
rezervaiile de animale. Seceta s-a dovedit dramatic i
aveam cteva idei de pus n practic, cu titlu de
experien. Era mai uor de spus dect de fcut. Credeam
c Unesco m va ajuta mai mult, dar resursele lor sunt
sever limitate. Ei voiau s m trimit n Kenya, i chiar smi permit s lucrez cu ei, dar trebuia s-mi gsesc o
ferm.
- {i acum s-a fcut?
- Da, i am gsit o soie, cu aceeai ocazie! exclam el
pe un ton ironic. Dar timpul meu este numrat. Trebuie s
lucrez i pentru ei. Datorit lor am un avion i tot
echipamentul necesar.
Aparatul ncepea s piard din nlime i se pregtea
s se aeze pe terenul de aterizare amenajat de-a lungul
albiei secate a rului.
-Dac-mi spui ce pot face, a putea s te ajut, se oferi
ea, spernd c nu vedea n aceast propunere o
impertinen din partea ei.

N UMBRA DRAGOSTEI

73

- Te credeam grbit s pleci n Anglia?


Ea ezit.
- Da, evident... Dar nu sunt obligat s plec imediat. A
putea s m fac util fcnd socoteli, de exemplu. Cunosc
destul de bine animalele.
Timp de o clip, faa lui Benedict se lumin, ca i cum
ceea ce-i spusese l satisfcea din plin. Poate asta spera de
la ea de la nceput?
- Doar pentru un an, preciz ea imediat, nevrnd ca el
s-i fac idei greite.
- Dar bineneles, ncuviin el cu o indiferen evident.
Gloria fu puin ofensat.
- N-am ateptat altceva niciodat! adug el, punnd-o
n culmea confuziei.
Efectele secetei erau i mai dezastruoase dect i
imaginase Gloria. Acoperii de praf rocat, arborii pe care
prinii ei i plantaser n jurul casei se aplecau lamentabil
deasupra resturilor din ceea ce odat fusese ntr-o zi o
grdin. Chiar trandafirii, florile preferate ale mamei sale,
care primiser ntotdeauna ngrijiri deosebite, erau mori,
fiind redui la cteva tije fr via ieind din sol.
Gloria ignor ct putea mprejurimile devastate ale
casei. Mama sa ar fi suferit teribil n faa acestui spectacol!
Se ndrept cu curaj i hotrre spre verand.
- O s-i art camera ta, i spuse ea lui Benedict.
Traversar un mare hol ntunecat, apoi un culoar lung i

74

ELIZABETH BONTEMPS

n fine, deschise larg ua camerei pe care i-o destina.


Inima-i btea n timp ce ridica storurile.
Soarele inund camera, dezvluind marele pat pe care
prinii ei l mpriser i celelalte mobile fr mare
valoare acoperite de praf.
Benedict se opri brusc la u; privi cu un aer ntunecat
icoanele n culori fade care decorau pereii. Gloria urmri
privirea lui i roi. Ea era obinuit de atta timp cu acele
reprezentri stilizate a Fecioarei i a lui Hristos! Nu erau
dect imitaii palide ale adevratelor icoane pictate pe
lemn; ele trebuia s fie imprimate cu miile pe hrtie
obinuit. Fr ndoial, nu proveneau din Grecia... Nici
mcar tatl Gloriei nu putuse mprti devoiunea soiei
lui pentru acele imagini de prost gust, dar o lsase s
decoreze cu ele camera lor fiindc le iubea i pentru ea
evocau o mic bucat din Grecia.
- Ea n-avea dect o singur icoan autentic, i explic
Gloria. Este n camera mea, dar poate i-ar plcea s-o ai n
camera ta?
- De ce nu iei tu aceast camer?
Ea scutur din cap.
- Este cea mai frumoas din cas, recunoscu ea, dar o
prefer pe a mea. Am toate lucrurile acolo, am aranjat-o, am
ales perdelele chiar eu... Sunt acas la mine, acolo.
- Nu-i plac acestea de aici? spuse Benedict.
Gloria nu le gsise niciodat frumoase.
- i neleg reacia, relu el. Dar eu nu dau atenie

N UMBRA DRAGOSTEI

75

acestui gen de lucruri.


- i voi aduce o alt icoan, propuse ea, stnjenit.
El refuz.
- Las lucrurile aa cum sunt: ele sunt ale tale oricum.
- Nu tocmai. Tot ce este aici i aparine. Aa a fost
hotrrea, nu?
El privi pe fereastr. Iarba uscat se ntindea ct vedeai
cu ochii
pn la orizont. Culoarea cenuie general cuprinsese
pn i rarii salcmi care i aruncau spre cer ramurile
devastate.
- Ia aceast camer, Gloria, insist el. Dar unde este a
ta?
Ea ezit s i-o arate, dar nu vedea cum s-l mpiedice
s-o urmeze pe lungul culoar pn la acea mic ncpere
care era a ei, cu patul ngust de tnr fat, cu doi perei
acoperii de etajere pline de cri citite i recitite. El le privi
imediat, amuzat s vad, amestecate cu cri de
economie, de agricultur i de contabilitate, pe cele care-i
legnaser copilria, cri de aventuri, poveti cu
animale...
- Credeam c ai preferat cri de fat, spuse el.
Ea se ncord.
De ce era att de important pentru ea ca el s-i
aprecieze lecturile de copil?
Se ndrept spre u, mai stnjenit ca oricnd, i
spuse pentru a face o diversiune:

76

ELIZABETH BONTEMPS

-M duc s-l caut pe Koinage, ca s-i spun s prepare


prnzul, i arunc ea peste umr. Pot s-i cer s-i aduc
valizele?
Ea ezit, ateptnd un rspuns.
- Vrei s-i desfac valizele, sau preferi s-o faci tu nsui?
El se ntoarse brusc.
-Ai face asta pentru mine?
Ea i evit privirea.
- Bineneles, rspunse ea.
- Ce femeie minunat trebuie s fi fost mama ta,
remarc el.
- ntr-adevr, era o femeie remarcabil.
El se apropie de ea i lu brusc o uvi din prul ei
buclat i o nfur pe deget. Acest contact o emoion
profund pe tnra femeie: apropierea acestui brbat o
tulbura ntr-un mod neateptat.
- Cred totui c ar trebui s iei camera prinilor ti,
spuse el. Dac a ocupa cabinetul de toalet, unde exist
un pat, ar fi mai comod; astfel, am avea loc pentru a-i
gzdui pe Patricia i pe prietenii ei.
- De unde tii c exist un cabinet de toalet? se mir
ea.
El zmbi.
- N-a fost nevoie s fac calcule complicate ca s deduc.
O u pentru sala de baie, una pentru cabinetul de toalet,
nu?
El trase uor de uvia de pr.

N UMBRA DRAGOSTEI

77

- Tu poi s pstrezi ua nchis, dac vrei.


- Da, dar... Ce va crede Patricia?
-Asta are atta importan?
- Nu, admise ea. Tu decizi.
i ridic ochii spre el.
-Ai cunoscut-o... nainte? l ntreb ea.
El se ncrunt i se ndeprt puin.
-Am ntlnit-o anul trecut. Se ocupa de rezervaia de
animale n acel moment.
Tcu, dar Gloria nu se putu mpiedica s continue:
- Nu mi-a spus c te cunotea de atta timp!
- Ia te uit... Contrar a ce pretinzi, mi pari curioas...
El o prinse de bra, i deodat, o atrase spre el i o
strnse la piept. Gloria se atepta att de puin la acest
gest, nct nu protest. Din contr, ncerc o plcere
aproape... aproape senzual s simt acest corp ferm i
musculos lng al ei...
- Cred c aceti frumoi ochi greceti m pot duce pn
la captul lumii. Sunt att de negri, att de gravi, chiar
cnd rzi! Ei nu merit s fie ndreptai spre cei care nu
tiu s-i aprecieze.
Spre marele lui amuzament, Gloria se ndeprt roind
din plin. El se aplec spre ea i depuse un srut pe obrazul
ei mbujorat.
- Cred c am o slbiciune pentru tot ce este grecesc n
tine!
Gloria sttea pe verand, pe punctul s termine o

78

ELIZABETH BONTEMPS

cma de noapte cu broderii pe care ncepuse s-o


confecioneze, dar mai ales l atepta pe Benedict. Era
plecat de destul de mult timp, i ncepea s se ntrebe
dac Land-Roverul era n pan, sau dac se rtcise
ncercnd s gseasc limitele cmpiei deertice. Koiange,
africanul, se post n pragul uii i privirea lui explor
orizontul. El l acceptase deja pe Benedict ca pe noul
stpn al fermei, ceea ce Gloria, cunoscndu-i firea
tradiionalist i conservatoare, considera drept un omagiu
al diplomaiei soului ei.
Dup un timp, el art cu degetul ceva care se mica n
deprtare.
Gloria privi n direcia indicat i vzu un nor de praf
care anuna sosirea Land-Roverului.
Scoase un oftat de uurare. Ce va dori s bea cnd
sosete? Va fi mort de sete. n agitaia ei, se nep n
deget i-i reprim o exclamaie de enervare: o pictur de
snge pta acum cmaa de noapte nou. Se aplec s
caute foarfecele czute Dumnezeu tie unde, i nu-l vzu
pe Benedict ieind din Land-Rover i apropiindu-se ncet de
ea. Cnd se ridic i-l zri att de aproape, tresri i
foarfecele czur din nou. O licrire sardonic dansa n
ochii soului ei cnd se aplec s le ridice.
- Ammm i-am cerut ceai lui Koinage, bigui ea. Sunt
sigur c-i va face bine, trebuie c ai gtul uscat.
- Bine.
Prea prea obosit pentru a vorbi mai mult. i terse

N UMBRA DRAGOSTEI

79

faa cu o batist apoi se prvli ntr-un scaun alturi de al


ei, i-i ntinse picioarele lungi n faa lui.
Gloria se ridic repede cnd el se aez.
- M duc eu nsmi dup ceai, l anun ea. Lui Koinage
i place s viseze cu ochii deschii la apusul soarelui i nu
scoi nimic de la el la aceast or a zilei. Se pare c ai ntradevr nevoie de un ntritor.
Tatl meu prefera un whisky, dar eu n-am cumprat
niciodat. A putea merge mine s caut la Isiolo, dac
doreti? Ar fi trebuit s m gndesc cnd eram la Nairobi...
El o ntrerupse.
- M voi mulumi foarte bine cu ceai.
Ea fcu ceaiul ct putu de repede. Cel din regiune avea
un gust plcut, care ei i plcea mult. Cnd reveni pe
verand, Benedict era ocupat s examineze cmaa de
noapte pe care ea aproape o terminase i un zmbet uor
rtcea pe faa lui. Ea puse platoul i i-o smulse din mini.
- Eti o croitoreas priceput, Gloria, murmur el. Mama
ta te-a nvat i asta?
Ea i mpturi lucrul.
- Clugriele din mnstirea unde am fost crescut
considerau croitoria drept element necesar n educaia
unei fete, spuse ea.
i ntinse ceaca de ceai pe care el o accept cu un
oftat de uurare.
-M tem c vei fi obligat s renuni la croitorie, de
acum nainte.

80

ELIZABETH BONTEMPS

Ea l privi prompt.
- Ceva merge foarte ru?
El i fcu semn c da.
- Specimenele din rasa Kaufman? Va trebui tiate?
- Ar fi mare pcat. Voi ncerca s le trimit unuia dintre
prietenii mei pentru ca s se ocupe de ele pn cnd vor fi
ntr-o stare mai bun. Este o cruzime s le pstrezi aici.
- {tiu, recunoscu ea. Dar n-am avut curajul s m
despart de ele.
Ea i turn ceaiul.
- Sunt mulumit c iei afacerea n mn i c i asumi
responsabilitatea, mrturisi ea foarte repede. Dar vei
pierde bani, acum cnd sunt ale tale!
-Am putea s numim aceasta o "proprietate n
asociaie, suger el. Nu te agita. Nu exist doar veti
proaste.
- Nu?
El se aplec nainte.
- Mai nti, voi recupera terenul arabil. Cea mai mare
parte din acesta a fost dus de ploi pn n ru. l voi aduce
napoi pe cmp cu excavatorul i voi planta ceva care s-i
dea stabilitate nainte de ploile urmtoare.
- Dac vor veni!
-Vor veni ntr-o zi. Poate nu n acest an, dar mai
devreme sau mai trziu, i atunci vreau s fiu pregtit.
Dac biochimitii nu se nal, aceast regiune va deveni
din ce n ce mai arid n urmtorii ani - i nu va trebui s se

N UMBRA DRAGOSTEI

81

piard nici o pictur de ap. Totul este realizabil, sunt


sigur!
Ea ncepu s-l cread.
- Tu nu vei lucra singur? ntreb ea.
- Nu, dei la nceput trebuie s rmi modest. Dac
experiena mea reuete n aceast regiune, sper s-o
extind pe teritorii mai mari, regiune dup regiune, pe tot
continentul. Dac reuesc s demonstrez c o ferm poate
supravieui aici, n ciuda secetei i deertului invadator, voi
transmite rezultatele la Unesco i altor organizaii. Ele vor
lua legtura cu guvernele interesate. Nu va fi poate o
revoluie, dar vor fi salvate viei.
Ea i turn o alt ceac de ceai lui Benedict.
- Nu vei putea s faci totul ntr-un timp att de scurt,
spuse ea.
- ntr-adevr, dar vreau s pun treaba pe roate nainte
s te duc n Anglia. Asta nu poate s atepte, Gloria. Este
pcat, fiindc ar fi mai bine n Anglia unde mtua mea sar ocupa de tine, dect aici, unde lucrurile vor merge din
ce n ce mai ru n lunile viitoare.
Gloria i ntoarse privirea i privi soarele care cobora
brusc la orizont, ca i cum toate forele nopii erau pe
urmele ei. Kenya fiind foarte aproape de ecuator, nu
cunotea apusul. Era nc zi la un anumit moment, apoi
dup un minut urma ntunericul.
Stelele strluceau deja ca bijuteriile pe un fond de
catifea neagr, suspendate pe cer. Mai trziu, luna se va

82

ELIZABETH BONTEMPS

ridica i i va proiecta lumina argintie asupra peisajului


dezolant. Gloria resimea toate astea cu mai mare
intensitate dect la Nairobi. Ce mult i va lipsi n Anglia! Nu
va regsi acolo psrile viu colorate al cror cnt trezea
strinii obinuii n ara lor de nord, cu specii cu penajul
mai nchis, cu cntece mai puin armonioase. Si animalele
i vor lipsi, i tot ce reprezenta viaa ei n acest loc.
- Cred c mi-ar plcea mai mult s rmn, spuse ea.

Capitolul 6
Gloria privi micul avion cum se ndeprteaz pe cer. Se
simea cuprins de o impresie de solitudine. Era ridicol:
tia foarte bine c Benedict va reveni peste dou zile,
poate mai puin. Ea ncercase bucuria de a lucra alturi de
el la ferm i s stea de vorb n timpul serilor. Nu era
dezagreabil s-l simt att de aproape de ea, noaptea,
cnd era culcat. i amintea ct fusese de greu uneori s
se simt singur la ferm, cu toate problemele pe care
trebuia s le rezolve. Acum deveniser ale lui Benedict
Carmichael i ea era uurat. mprea cu el greutile
vieii n acest loc pustiu.
Punnd decizia sa n aplicare, el ncepuse s refac
pmntul arabil pe care ploile l antrenaser, distrugnd
solul i fcnd orice cultur imposibil. El spase n patul
rurilor, lovindu-se adesea de rdcinile golae, njurnd,
tunnd i fulgernd i scrnind din dini.
Gloria l ajuta ct putea de bine, i nu era prea mndr
de rezultatele pe care le obinea. ntr-adevr, dac se
temea de avion, dac nu era ntotdeauna n largul ei la
Nairobi, aici era capabil s conduc un camion i s fac
drumuri cu pmntul mai repede dect Benedict nsui.
Ea ncepuse de asemenea s-i fac acea cma pe
care i-o promisese n locul celei pe care el o aruncase cu o
supunere ciudat... Alesese materialul cu grij. Era alb, cu
dungi fine negre i cnd n sfrit o mbrc, nu putu dect
s constate ct de bine i punea n valoare prestana i

84

ELIZABETH BONTEMPS

distincia. Nu-l gsise niciodat att de frumos.


El i-a pus-o ca s zboare spre Sudan, unde se ducea
pentru afaceri cu Unesco. Poate o aprecia? n orice caz, nu
i-a spus nici un cuvnt. Ateptase n zadar un compliment,
dar el nu acorda niciodat atenie la ceea ce purta.
mbrcmintea ei, n schimb, era mereu obiectul unor
comentarii, ca i cum modul n care era mbrcat avea
importan pentru el.
n timp ce se ntorceau mpreun spre terenul de zbor,
ea l ntrebase ce nsemnau literele pictate pe avion.
-Aadar le-ai observat, spuse el uimit. Te credeam prea
speriat pentru a discerne ceva.
- Eu remarc ntotdeauna micile lucruri fr importan.
- Da. MAB vrea s spun: Omul i Biosfera. Este un
program pe care Unesco l-a lansat n mod special n Africa
occidental, i are ca obiect s fac un studiu despre
viitorul pe termen lung al regiunii Sahelului. Domeniul meu
este Sudanul i sunt nsrcinat de asemenea s fac
observaii aici, despre nordul Kenyei.
Cu minile n buzunare, Gloria reflecta, regretnd c nu
tie mai mult.
- Eti un personaj foarte important, Benedict?
- mi place nc s-o cred, spuse el rznd.
- Dar nu asta ne face importani, rspunse ea. Ce faci
exact?
- Puin din toate. Trebuie s analizez solul i vegetaia,
s examinez posibilitile de supravieuire n zona

N UMBRA DRAGOSTEI

85

Sahelului, a vieii animale i umane, s fac observaii


variate referitoare la studiul plantaiilor posibile n condiii
de secet, cercetarea noilor specii contribuind la
regenerarea ecosistemului. Noi ncercm s stabilim un
echilibru ntre nevoile nomazilor din regiune i cele ale
micilor fermieri. Eti mai bine lmurit, acum?
Gloria nu ndrznise s admit c nu vedea mult mai
clar. i promisese s-i citeasc n timpul absenei cartea n
ntregime, n loc s sar paginile cele mai dificile, spernd
s nvee mai mult despre reaciile personale i despre tot
ce realizase el.
- Exist mai ales nomazi pe aici, i spusese ea. Cei din
zona lacului Turkana, n nord. Sunt o populaie
extraordinar, ntr-adevr. O s-i plac.
- Unii dintre ei lucreaz pentru tine?
- Nu, nu cred. Majoritatea oamenilor pe care i folosim
sunt somalezi i unul sau doi din Samburu.
Cteva momente mai trziu, el urcase n avion i se
angaja pe pist. Ea rmase singur. Un nor enorm de praf
ascunsese aparatul de ochii ei, lsnd urme roii pe pielea
sa i pe haine. Nu putuse s vad dac i fcuse sau nu un
semn de adio. Dar i plcu s cread c-o fcuse.
Gloria i petrecu restul zilei ncrcnd i descrcnd
pmnt, ca i cum viaa ei depindea de asta. Nu se
ntoarse acas nici mcar pentru prnz i lucr cu o
ncrncenare care ar fi declanat furia lui
Benedict, dac ar fi fost prezent. ntorcndu-se exact

86

ELIZABETH BONTEMPS

nainte de apusul soarelui, vzu numeroase antilope


africane alergnd pe drum. Erau nite animale mici, de o
finee admirabil, ca toate specimenele din rasa lor, i greu
de urmrit cnd se repezeau s se pun la adpost,
deoarece sunt foarte rapide. Gloria ncetini, amuzndu-se
de sriturile lor. Mai departe, n savan, avu bucuria s
zreasc o frumoas antilop-suli, cu coarne lungi
caracteristice, uor curbate spre spate, cu capul ei negru
cu alb. Se speriase de vreun zgomot i, cu capul ridicat,
adulmeca aerul, simind un pericol invizibil.
n acel moment, Gloria i nelese nelinitea. O leoaic
slab, ghemuit n spatele unui tufi uscat, se pregtea s
sar pe prima prad care-i va aprea. i pusese ochii pe
antilopa-suli, era lucru sigur. Inima Gloriei ncepu s bat
pentru frumosul animal care plecase prea trziu: animalul
cu pr armiu o dobor fr ntrziere. Asta era viaa, n
deert. Leoaica i va reuni familia n jurul przii, i vor
supravieui puin mai mult graie acestui festin nesperat.
Masculul va mnca mai nti, se va ghiftui cu carnea cald,
apoi ceilali lei se vor hrni la rndul lor. Numai dup aceea
puii vor avea dreptul s-i ia partea lor i cum nu va
rmne mare lucru, vor suferi mai mult dect adulii din
cauza secetei i a foamei.
Revenind acas, nu putea vorbi despre ntlnirea sa
dect lui Koinage, dar el i ntmpin cuvintele cu o
indiferen total. Era mult mai preocupat s tie ce va
mnca Gloria la cin, n seara aceea.

N UMBRA DRAGOSTEI

87

- Ce dorii? se inform el, cerndu-i s aleag ntre felul


pe care ar fi trebuit s-l mnnce la prnz i o bucat mare
de vnat pe care o preparase pentru sear.
Gloriei nu-i era foame. Ar fi vrut mai presus de orice s
fac o baie ca s ndeprteze praful rou de care era
acoperit din cap pn-n picioare - o baie lung, cald,
pentru a se destinde i a putea dormi dup aceea. Dar nici
vorb de un asemenea lux i trebui s se mulumeasc
doar cu un lighean de ap cldu.
Dup aceea mnc prnzul pe care Koinage l nclzise,
ascultnd concertul din Aranjuez de Rodrigo, pentru chitar
i orchestr. n acest timp, aprecia mult compozitorul
spaniol orb i muzica lui o linitea dup o zi de munc. Se
urc repede n pat cu cartea lui Benedict, pe care la ora
asta o gsi deosebit de dificil. Dar dup ce se suci i se
rsuci un timp n patul mare al prinilor ei, i ddu seama
c nu se simea n largul ei acolo i se simi tentat s se
ntoarc n camera sa. n cele din urm, se strecur n
camera mic pe care Benedict o alesese. El nu lsase acolo
multe urme: nu existau fotografii, nici obiecte personale.
Fu puin dezamgit, dar n acelai timp uurat, deoarece
se simea vinovat c ptrunsese n domeniul lui Benedict.
Se ntinse pe pat i relu cartea de la nceput, hotrt s
asimileze fiecare cuvnt, cu scopul de a putea s se
intereseze de tot ce va spune el la ntoarcere.
Urletele hienelor de afar o trezir i sri din pat,
speriat la ideea c soul ei ar putea s se ntoarc i s-o

88

ELIZABETH BONTEMPS

gseasc n camera lui. Se arunc n propriul ei pat, uitnd


s ncuie cu cheia ua de comunicare. De altfel, n-avea
intenia s-o fac. De la nceput, nu se gndise la asta. i
acorda lui Benedict o ncredere total. Se gndea la el, cu
inima btnd repede, ascultnd hienele care urlau
totdeauna noaptea. El n-avea nici un motiv s revin la o
asemenea or. ntoarcerea lui era prevzut pentru mine
sear, foarte trziu.
Era nc treaz cnd rsri soarele, anunnd o nou
zi... nelegea c africanii ca i romanii naintea lor,
numrau orele ncepnd din zori, i nu de la miezul nopii.
n cteva minute, Koinage va bate la ua ei i-i va aduce
micul dejun. Va veni curnd ora s reia lucrul. Scoase un
suspin i se ntinse. Muchii i erau dureroi. Ar fi dat orict
pentru un du!
n mijlocul dup-amiezii, avu primele necazuri cu
camionul. El se nclzea i ea n-avea nici cea mai mic idee
cum s remedieze situaia. Turn cu generozitate ap n
radiator, dar ncepu imediat s fiarb. Unul din oferii
africani veni s arunce o privire la main, dar nu era mai
lmurit dect ea cum s repun n funciune motorul.
- Este mort, spuse el ridicnd din umeri ca i cum
camionul nu mai prezenta nici un interes.
- ntr-adevr, spuse ea, dar trebuie s-l facem s
porneasc din nou.
- Cnd stpnul va reveni, l va repara!
- Nu, acum trebuie s-l reparm, insist ea.

N UMBRA DRAGOSTEI

89

Urm o discuie lung fr rezultat pozitiv i Gloria


ncepea s dispere, aplecat pe capot, cu capul n mini,
ntrebndu-se ce era de fcut cnd auzi un zgomot de
motor. Ridic repede capul i avu surpriza s zreasc
Land-Roverul care se apropia ridicnd un nor de praf mai
nalt dect copacii care mrgineau drumul. Nu fu surprins
s-l vad pe Benedict cobornd din main.
- Soseti mai devreme dect era prevzut!
- Este foarte bine, mi se pare, dat fiind turnura pe care
au luat-o lucrurile. ndeprteaz-te puin, s vd ce se
ntmpl.
Ea nu putea nici mcar s-i mai ascund oboseala.
Se sprijini de ua grea a cabinei i nchise ochii. Simea
n spatele ei metalul fierbinte. Fu luat prin surprindere
cnd el i prinse braul i o strnse lng el.
- Prostu mic! o admonest el. Urc n Land-Rover, s
te duc acas. Sunt sigur c ai lucrat n soare fr oprire de
cnd am plecat!
Ei i-ar fi plcut s-l contrazic, dar onestitatea o obliga
s admit c avea dreptate. Profitase de toate orele ct era
lumin, de la plecarea lui.
-Nu nelegi, protest ea. Ploaia poate s cad de la o zi
la alta. Este sezonul ei, chiar a ntrziat. Ce se va ntmpla
dac nu terminm de transportat pmntul? Stii cum vor
arta aceste drumuri cnd plou?
Ea regret aceast ultim ntrebare. Fr ndoial, el
tia la fel de bine ca ea.

90

ELIZABETH BONTEMPS

- Nu este un motiv s te omori muncind. Nu te va ajuta


s ajungi n Anglia mai devreme. Si totul i va prea mult
mai uor dac te resemnezi s faci ce i se spune!
- Ceea ce spui tu, firete, i-o ntoarse ea.
- Da, eu.
Ea vru s-l ntrebe de ce trebuia s-l asculte, dar tcu.
El prea nemulumit.
- Lucrurile n-au mers bine n Sudan? l ntreb ea uor
ironic.
- Ba da, nu prea ru.
-Atunci, de ce eti att de suprat?
- Par nemulumit?
El zmbi.
- Privete-te n oglind cnd vom ajunge acas i vei
nelege de ce. De altfel, mi imaginam c m vei atepta
pe verand.
-Adevrat? spuse ea, surprins c el putuse s aib o
idee att de ciudat. Nu te ateptam dect mult mai trziu!
- Ei bine, acum poi s-i petreci seara n patul tu. i
voi aduce acolo cina. Cum ai dormit noaptea trecut? i-a
fost team, singur n toat casa?
- Bineneles c nu!
- Mi-ar plcea mai mult adevrul, Gloria!
-sta-i adevrul! M-am obinuit s fiu singur. Dup un
an...
Lacrimile i urcar n ochi: era furioas c se lsase n

N UMBRA DRAGOSTEI

91

voia
emoiilor.
- Credeam c vei fi mulumit de munca mea!
- Ei bine, acum tii c asta nu-mi place. Urc, Gloria i
s nu mai pierdem timpul, altfel te vei prbui i voi fi
obligat s te duc pe sus, ceea ce cred c nu vei aprecia
prea mult!
Ea urc rapid n Land-Rover.
- Eti ridicol! exclam ea.
- Si tu?
Ea i arunc o privire furioas.
- Este ultima dat cnd ncerc s te ajut! De acum
nainte, vei lucra singur!
El se strecur n spatele volanului.
-Ai terminat? o ntreb el.
Ea nu ndrzni s rspund nimic.
- Bine, pentru c am ceva s-i spun, i vreau s m
asculi cu atenie. M asculi?
- Da, dar...
-Ascult! Ar fi trebuit s pun lucrurile la punct de la
nceput, dar mai bine mai trziu dect niciodat. Dac vrei
s lucrezi la ferm trebuie s-i fixez un program care s-i
permit s faci tot restul.
- Nu am nimic altceva de fcut!
-Ai o cas de ntreinut, i cum eti soia mea, trebuie
s te ocupi de hainele mele n plus de ale tale.

92

ELIZABETH BONTEMPS

El i arunc o privire ironic.


- Asta cel puin ar trebui s-i plac, fiindc ai idei att
de inflexibile asupra problemei! Koiange mi-a spus c nici
mcar n-ai prnzit ieri, i c azi ai luat cu tine doar cteva
sandviuri pe care probabil ai uitat s le mnnci. Pe viitor,
vei face n aa fel ca mesele s fie pregtite la timp i s le
iei regulat, fie c sunt aici sau nu! nelegi?
- Nu sunt un copil! protest ea.
- Ce vrst ai?
- Cu doisprezece ani mai puin dect tine, i arunc ea
fr s se gndeasc. Nu sunt totui un bebelu!
-Atunci, poart-te altfel!
-M port cum vreau! Asta nu te privete! Mi se
ntmpl adeseori s nu prnzesc. Nu vreau s m ngra i
evit astfel s in regim, srind o mas din cnd n cnd, i
apoi...
- Si apoi?
- M-am simit singur dup plecarea ta... Asta voiai s
auzi?
- Dac este adevrat...
El rmase tcut timp de cteva clipe.
- Cum ai aflat vrsta mea?
- O tiu, asta-i tot.
- Patricia i-a spus?
Mereu Patricia! Ce nu tia ea despre Benedict! Realiz
ct de dezagreabil i era s aud rostindu-i-se numele.
Ea refuz s rspund i se ghemui n main,

N UMBRA DRAGOSTEI

93

prefcndu-se foarte interesat de drumul pe care-l urmau.


Ar fi vrut s-l ntrebe ce fcuse n Sudan, dar expresia lui
ncpnat o opri. l ntreb despre necazurile mecanice
pe care le avusese cu camionul, dar chiar i acest subiect
era dificil de abordat i ncerca un fel de team nervoas
vorbindu-i.
- Este o pan de ventilator, probabil, i explic el. Nu teai gndit la asta?
Ea scutur din cap.
- Nu sunt foarte dotat din punct de vedere mecanic,
spuse ea. Poi s-l repari?
- Cred c da. Cnd o s te duci n pat m voi ocupa.
Koiange i va aduce o ceac de ceai n camera ta i eu voi
veni s-i in companie. Nu va dura mult.
- Mi-ar plcea mai mult s rmn pe verand, se plnse
ea cobornd din main.
- Nu, vei fi mai bine n camera ta! Nu te neliniti dac
vei adormi nainte de ntoarcerea mea. Te voi trezi pentru
cin.
Ea era foarte hotrt s nu adoarm. Totui, trebui s
recunoasc, era minunat s se regseasc n casa
rcoroas i nchis, s scape de hainele pline de praf i s
se strecoare n noua cma de noapte pe care o
terminase. Se lungi pe pat cu un sentiment de bun
dispoziie i bu ceaiul pe care Koinage l aduse
rostogolindu-i ochii i scuturnd din cap ca i cum aproba
ntru totul deciziile lui Benedict.

94

ELIZABETH BONTEMPS

- Trdtor! murmur Gloria n spatele lui n momentul


cnd prsea camera.
Dar avea mult simpatie pentru Koinage i nu-i purta
deloc pic.
- Certurile aduc necazuri! Este un om bun, domnul
Carmichael, declar el.
- Crede ntotdeauna c tie totul!
- Este un om mare, rspunse Koinage ridicnd din
umeri. Bineneles c tie totul!
Gloria se sprijini de perne, avnd grij s trag
cearaful pn la brbie, n cazul n care Benedict va veni,
aa cum spusese. Se temea c va adormi n ciuda bunelor
ei hotrri, deoarece era obosit i nu voia s fie luat pe
nepregtite.
De fapt, somnola cnd el intr n camera ei i nu auzi
btaia lui uoar n u.
- Tu! murmur ea cu o voce somnoroas cnd l zri
lng patul ei, de care se apropiase cu pai furiai.
-Este bine, spuse el cu un aer aprobator, privind-o. N-ar
fi trebuit s te trezesc...
El i turn o ceac de ceai, cut un scaun, apoi,
negsind, se ndrept spre camera lui.
- Nu pleca, spuse ea.
- Nu vrei s dormi?
-A prefera s vorbesc, sau s citesc. Nu sunt obinuit
s dorm n mijlocul zilei.
- Totui, ai o min mai bun dect adineaori, remarc

N UMBRA DRAGOSTEI

95

el.
El arunc o privire spre etajera de lng patul ei.
- N-ai mare lucru de citit. Vrei s m duc s-i caut o
carte?
Ea accept zmbind, ntrebndu-se care va fi alegerea
lui. l auzi deschiznd o valiz apoi urm o lung tcere. O
clip mai trziu, se ntoarse n camera sa, cu cartea lui n
mn.
- Ei bine, draga mea, mi se pare c am dreptul la cteva
explicaii, ncepu el apropiindu-se de pat.
- Nu vd de ce, murmur ea. Eram pe punctul s-o
rsfoiesc ieri sear.
- n patul meu?
- Era din cauza luminii, mini ea, aruncnd prima scuz
care-i veni n minte. A mea nu era att de bun.
Vzu din expresia lui c nu credea un cuvnt. El ridic
sticla de lamp i o aprinse cu bricheta lui. Privir fitilul
lund foc i degajnd o flacr strlucitoare. Benedict i
ridic sprncenele i atept o explicaie.
- Ei bine, Gloria?
- Koiange... ncepu ea, apoi renun s arunce
rspunderea incidentului asupra lui. Doar n-o s pretind
c el tiase fitilul!
- nainte de cstorie, m-am dus la librrie ca s art
rochia de mireas vnztorilor, povesti ea. Atunci, am vrut
s vd mai de aproape cartea pe care mi-o luasei din
mini. Cnd am descoperit c tu eti autorul, am

96

ELIZABETH BONTEMPS

cumprat-o, sau cel puin am mprumutat bani de la


Patricia... Am uitat complet s-i dau napoi, de altfel! Voi
lua de la banc data viitoare cnd voi merge la Isiolo, dar
dac vrei s mi-i dai, i voi trimite imediat prin pot.
- M voi ocupa eu, spuse el. i-a fi fcut-o cadou dac
a fi tiut c te interesa.
El i privi fotografia de pe spatele copertei.
- Dar de ce patul meu?
Ea ezit s-i rspund.
- Este att de mare!
- Cnd i vei scrie Patriciei, cere-i s vin ndat ce este
posibil, zise el tios. Spune-i c avem amndoi nevoie de
companie.
- Nu va veni! declar Gloria. De cnd o cunosc, n-a
venit aici o singur dat!
Benedict o privi n ochi.
- Oh, va veni, de data asta. Nu te neliniti!
- Pentru c i-ai cerut-o tu?
Exista ostilitate n vocea Gloriei.
- Da, trebuie s fie ceva de genul sta, zise el cu un aer
degajat.
n noaptea aceea, Gloria dormi foarte bine. Noaptea
fusese rcoroas, prevestind poate ploile att de ateptate.
Diminea, nite nori punctau orizontul, dar erau departe,
i soarele i arunca razele fierbini asupra fermei, ca de
obicei.
- Ce vei face, azi? ntreb Benedict n timp ce se aeza

N UMBRA DRAGOSTEI

97

n faa micului ei dejun.


Gloria netezi ervetul pe genunchi cu oarecare
nervozitate.
- Voi continua s transport pmnt pe cmp. Dac vrei!
adug ea, cu o not de ironie n voce.
- n aceast diminea, da.
Voi pune pietre la rdcina ctorva copaci ca s le
menin rcoarea de la roua matinal i s le asigur astfel
supravieuirea. Umiditatea circul astfel pn la rdcini.
- Cum este scris n Biblie, spuse Gloria.
-Adevrat? Nu tiam.
- Pot s te ajut? ntreb Gloria, cu timiditate.
- Credeam c ai de scris o scrisoare? Vei putea s-o pui
la pota din Isiolo. Am nevoie s-mi aduci cteva lucruri.
- Noi ne procurm majoritatea proviziilor de la Nanyuki.
Totul vine de la Nairobi, cu trenul.
- Cred c vei putea s gseti tot ce ai nevoie la Isiolo.
El o privi cu un aer gnditor.
- Nanyuki este prea departe ca s mergi acolo singur.
- Dar am mers adesea acolo!
- Erai Gloria Kaufman. Dar acum, eti Gloria Carmichael
i mi-ar plcea s te tiu nsoit la un drum lung ca
acesta.
Un zmbet i lumin faa.
- Vreau s te invit la hotelul Siverbeck ca s bem un
pahar la faimosul bar al ecuatorului, cu un picior n fiecare
emisfer.

98

ELIZABETH BONTEMPS

- Pe mine?
-Asta te mir? Orice fat frumoas ar fi ncntat!
-Atunci, ai face mai bine s-o atepi pe Patricia!
rspunse ea.
El i plec uor capul i pru c reflecteaz.
- Dac nu m nel, i va plcea mai mult dect crezi.
Vom putea rmne la Treetops i s revenim mine.
Gloria era tentat de acest program, dar nu-i ddea
seama de dificultile pe care le prezenta faptul c nu este
realmente cstorit, n asemenea circumstane. Va ntlni
poate oameni cunoscui care-i cunoscuser prinii i cum
le-ar explica relaiile cu Benedict, chiar dac ar afla c
urmrea mai presus de orice un mijloc de a pleca n
Anglia?
- Va trebui s mprim o camer, spuse ea.
- Ar fi att de ngrozitor?
Ea nu rspunse.
- Este ceea ce face majoritatea oamenilor cstorii,
remarc el.
- Noi suntem o excepie!
i aminti c el spusese c-i dorete s aib un fiu,
ntr-o zi, i jena ei spori.
- n tot cazul, asta nu te-a mpiedicat s dormi n patul
meu, spuse el calm, fr cea mai mic urm de provocare
sau de tachinrie.
- Dar nu erai acolo!
- Ar fi fost o diferen? rse el.

N UMBRA DRAGOSTEI

99

- Haide, Benedict, evident!


Ea ncepea s se ntrebe dac aceast conversaie
avea ntr-adevr loc sau visa.
- N-a putea...
- Oh, Gloria, eti att de sigur?
Ea l urmri cu privirea, fascinat i totodat speriat,
n timp ce el fcea turul mesei i se apropia de ea.
- Eti ntr-adevr sigur? repet el.
Totul se ntmpla fr s-i dea seama. Trebuie s se fi
ridicat i ea, deoarece se trezi n menghina braelor lui.
Minile lui Benedict se aventurar n lungul spatelui ei,
apoi pe coapse, i ea nu putu s-i reprime un frison care
lui nu-i scp.
- Dac n-ai fi prut att de epuizat a fi fcut asta ieri,
i murmur el la ureche. Ardeam de dorin s-o fac. Cnd
m-ai privit cu ochii ti de grecoaic, am simit c-mi pierd
capul... Si erai mulumit c m vezi, nu-mi spune
contrariul!
-Bineneles c eram mulumit, murmur ea. Reuisei
s repari camionul!
- Haide, haide... Nu-mi spune mie. Treaba asta nu era
n planurile mele.
ncercarea ei de protest se pierdu n srutul pe care el
i-l fur. Ea ncerc s-i scape, dar el o inea lng el ntr-o
mbriare de fier. i strecur minile n prul ei i trase
din nou faa Gloriei spre a lui; puse stpnire pe gura ei cu
buzele lui ferme, dominatoare, experimentate. Atunci, ea

100

ELIZABETH BONTEMPS

i petrecu braele n jurul umerilor lui. Se aga de el,


tiind c n-ar fi trebuit niciodat s rspund pasiunii lui.
Cum puteau mngierile lui s-o emoioneze ntr-att nct
s le atrag pe ale ei, ca i cum era o marionet micat
de sfori de ctre el?
- Benedict...
El i puse un deget pe buze i ea i srut degetele cu
cicatrice care o intrigaser att de mult.
- Benedict, nu pot...
- De ce?
- Nu pot s te iubesc!
El o srut din nou, cu o pasiune att de slbatic,
nct se simi ameit i bulversat... n cele din urm se
ndeprt de ea, cu minile pe umerii ei.
- Nu tii mare lucru despre dragoste, nu-i aa, liebling?
El se ntoarse brusc.
- Scrie scrisoarea ctre Patricia, Gloria, i pune-o la
pot. Cred c ne va face bine s avem prieteni aici ctva
timp. N-am dreptate?
Dar Gloria nu era n msur s gndeasc la acest gen
de problem. Se simea neexperimentat i vulnerabil.
Stia el oare, simise ct o emoionaser sruturile lui,
lsnd-o la discreia lui? Nu realiza c pentru un capriciu
din partea lui - deoarece nu voia s cread c era altceva o legase de el cu legturi indestructibile?

Capitolul 1

n timpul ntregii diminei, Gloria se gndi la ce se

N UMBRA DRAGOSTEI

101

petrecuse cu Benedict, la cuvintele pe care le schimbaser,


la sruturile care-i ameiser... Dar... el nu putea s
doreasc s fie adevrata lui soie, deoarece iubea pe alta
- i spusese. Un mic arpe drgu adormit la soare..., astfel
o descrisese. Se referea oare la Patricia? Ea era n acelai
timp primejdioas i ncnttoare, i Gloria nelegea c a
putut s fie atras de aceste contradicii. Prietena ei era
frumoas i-i plcea s fie admirat; dar era imprevizibil.
Era capabil s prseasc un pretendent pentru un altul
fr nici o prere de ru. Dac Benedict credea c poate so ia de mn i s-o conduc acolo unde voia, dac i
imagina c va rmne s-l atepte rbdtoare i
inofensiv, ce mult se nela!
Gloriei i-ar fi plcut s-i vorbeasc despre toate astea
n timp ce-i luau prnzul ntr-o tcere stnjenit. Ea i
ridic ochii spre el, hotrt s spun orice pentru a risipi
jena care se instalase ntre ei, dar el o privea ntr-un
asemenea mod nct vorbele i muriser pe buze. Trase de
gulerul bluzei i ncepu s se joace cu medalionul de aur pe
care-l purta n jurul gtului.
- Ce este? fcu ea cu preul unui mare efort de a avea
un aer natural.
- Tocmai m ntrebam, spuse el cu o voce trgnat.
Nu trebuie s transpori pmnt n aceast diminea?
- Asta este ce voiam s fac, recunoscu ea.
- Ti-ai schimbat prerea?
- Da. I-am scris Patriciei. I-am cerut s-l aduc pe Bob.

102

ELIZABETH BONTEMPS

mi place mult Bob! Este foarte amabil.


- Nu trebuie s-i fie foarte greu s fie amabil cu tine,
rspunse Benedict. Ce-a fcut pentru tine?
Gloria ridic din umeri. Nu-i ceruse niciodat nimic lui
Bob. Dac cel puin Benedict ar nceta s-o examineze cu
acea privire admirativ de proprietar! Fr ndoial, credea
c avea dreptul s-i msoare n voie silueta i ea nu putea
face nimic ca s-l mpiedice.
- M-a scos de multe ori la cin, relu ea vorbind despre
camaradul ei.
- Nu-l iubeti, spuse Benedict, nu faci s par...
Ea ls capul n jos, privind n farfurie.
- Nu tiu ce vrei s spui, declar ea.
- Adevrat?
El prea amuzat la ideea c-l poate gsi pe Bob
atrgtor, i atitudinea lui o exasper.
- ncerc s-i spun, ntr-un mod ct mai amabil posibil,
continu el cu calm, c dac te joci cu focul, riti s te arzi!
Si eu vreau s te mpiedic!
- Dar asta nu te privete!
Apoi, cum el tcea, l ntreb cu un aer intrigat:
- Reacionezi n felul acesta deoarece... deoarece sunt
soia ta?
- Nu numai de asta.
-Ah bun, deoarece atunci a putea s fac la fel
deoarece eti soul meu.
Ea i evit privirea. Sentimentele pentru el ncepeau s

N UMBRA DRAGOSTEI

103

se contureze mai clar n mintea ei, i el nu trebuia s le


ghiceasc!
- ncearc, atunci! o ironiz el.
- Eti nedrept! exclam ea cu furie.
Dar el ncepu s rd i schimb subiectul. O ntreb
dac ea cunoate lacul Nakuru, care fcea parte dintr-o
rezervaie, prima stabilit n Africa pentru protecia
psrilor. Timp de o clip, ea se sili s reziste ispitei, i vru
s-i spun c n-avea nici un chef s-i vorbeasc, oricare ar
fi fost subiectul conversaiei lor. Fu chiar ct pe ce s-i
cear s fixeze o dat pentru plecarea imediat n Anglia,
cu scopul de a-i putea face planurile i s nceap s se
gndeasc la cltoria ei.
- Am asistat la inaugurare chiar cu preedintele,
continu el. Guvernul a fcut ceva remarcabil. S-au strns
pene de flamingo de pe marginea lacului i au fost vndute
copiilor din lumea ntreag. Toat lumea s-a ocupat de
rezervaie. Toi cei care se interesau de viaa animalelor
slbatice, cel puin. Ci flamingo se aflau acolo, dup
prerea ta?
Gloria era foarte fericit s-i arate c nu ignora nimic
despre aceast rezervaie.
- Cred c mai muli dect oriunde n alt parte.
Este unul din rarele ecosisteme din lume care i este
siei de-ajuns. Psrile triesc cu ce gsesc pe lac. Se
hrnesc cu o alg care se reproduce att de rapid nct se
poate dubla n cteva ore. Singurul punct negru la orizont

104

ELIZABETH BONTEMPS

este omul, deoarece polueaz apa.


- Poate preferi s mergi s vezi acest lac mai curnd
dect s mergi la Nanyuki? propuse Benedict.
Gloria l privi fr s spun nimic. Ea i mpinse farfuria
i se ridic.
-Nu vreau s merg nicieri, strig ea. Doar n Anglia.
Nu vreau s mai atept!
Cea mai mare stupefacie se zugrvi pe faa lui.
- Credeam c i-ai schimbat prerea cu privire la Anglia,
i aminti
el.
-Nu! Oh, nu! Am neles c nu poi s m duci acolo
imediat, dar acum nu mai vreau s rmn un minut n plus
aici! N-ai dreptul s m obligi s rmn! Mi-ai promis!
-Aceast brusc schimbare de dispoziie se datoreaz
faptului c te-am srutat?
- Nu!
-Atunci de ce?
Cum putea s-i explice? n graba de a scpa de el, iei
din cas alergnd, deoarece el se ridicase i se apropiase
de ea. Nu mai alergase astfel din copilrie. Se lans n vnt
ntr-o curs nebun, ca un animal speriat, pn i pierdu
respiraia, epuizat, dar ciudat de nsufleit, cum nu
fusese de foarte, foarte mult timp...
n cele din urm trebui s se opreasc, gfind, sub un
copac cu frunziul rar. Se sprijini de trunchi i se aez,
ghemuit n umbra slab, fcndu-se mic. Dei se afla

N UMBRA DRAGOSTEI

105

departe de el, simea prezena lui Benedict. Nu putea


scpa de privirea lui, nici s uite efectul devastator pe
care-l avea asupra ei. Niciodat nu fusese prad unei
asemenea frmntri. Gloria presimea c-i va fi imposibil
s scape de el. Era... ca i cum ncerca s separe umbra ei.
Hotrt lucru, aceast cstorie lua o turnur neateptat.
Se liniti ncetul cu ncetul i cldura dup-amiezii
sfri prin a o cufunda ntr-o plcut letargie. Dorea s
doarm, ca s se odihneasc i totodat pentru a potoli
furtuna care fierbea nc, n adncul inimii ei...
n cteva minute, hotr ea, se va ntoarce acas, va
lua scrisoarea pentru Patricia i va porni la drum spre
Isiolo. Dar timpul trecea i ea era nc acolo, ascultnd
vuietul nencetat al vntului n brus, strigtele animalelor
i cntul psrilor. l va obliga pe Benedict s-i cear scuze
i apoi se va simi mai bine. Va pune lucrurile la punct. El
va trebui s neleag c nu putea continua s rmn cu
el fr s aib sigurana c relaiile lor vor rmne
platonice, chiar dac - dar pentru nimic n lume n-ar fi
admis - trebuia s regrete.
O trosnitur n iarba ars o fcu s ntoarc capul i
tresri ngrozit. Nimic, n acest moment, nu putea s fie
mai ru dect vederea lui Benedict, chiar i apariia unui
leu!
- Ce vrei? exclam ea.
El i ncruci braele i arbor un aer linitit.
- Am venit s te ntreb dac te duci la Isiolo, sau i-ai

106

ELIZABETH BONTEMPS

schimbat prerea?
Gloria i nconjur genunchii cu braele i se prefcu
foarte interesat de o colonie de furnici care naintau n
praful din faa ei.
Nu le zrise nc i se bucur c se aezase n afara
drumului lor.
- Bineneles c merg la Isiolo!
- Cnd?
Ea se ncrunt.
- M gndeam s plec imediat ce vei prsi casa!
- neleg, spuse el.
- Nu sunt att de sigur.
El i ntinse mna i o ajut s se ridice n picioare.
- Nimic nu s-a schimbat, declar el.
Cum putea el s afirme un asemenea lucru? El se
schimbase i se schimbase i ea...
- Nu mai vreau s vorbesc despre asta, spuse ea.
- Bine. Dar va trebui s vorbim la un moment sau altul.
El i prinse brbia i-i ridic uor capul, ca s-o foreze
s-l priveasc.
- Nu poi s fugi tot timpul, Gloria, nu poi s-mi scapi...
Gloria pli. Era exact ceea ce tocmai luase la
cunotin. El o
urmrea peste tot, acum, ca umbra ei!
- Nu, recunoscu ea, cu un aer vrednic de mil.
-Atunci, ce vom face?
Ea scutur din cap, netiind ce s rspund.

N UMBRA DRAGOSTEI

107

- Benedict, dac mcar te-a nelege mai bine. Dar nu


vorbeti niciodat despre ceea ce te intereseaz. Nici
mcar nu mi-ai povestit ce ai fcut n Sudan!
- Nu credeam c te-ar interesa!
- Ba da, vreau s tiu!
Ea l privi printre genele lungi, umezite de lacrimi.
- N-am ntlnit niciodat pe cineva ca tine. Mi-a plcut
mult cartea ta.
El izbucni n rs, cu capul aruncat spre spate.
- Ce poi s nelegi? Doar nu eti impresionat de
numeroasele examene pe care le-am trecut n viaa mea?
- De ce nu? spuse ea cu sinceritate.
El redeveni serios i o privi ndelung, innd-o de umeri.
- Gseti ntr-adevr c este o reuit?
- Da, bineneles. Nu sunt att de proast cum crezi i
pot judeca unele rezultate la justa lor valoare.
- Nu-i reproez, dar nu sunt obinuit ca cineva s fie
interesat de munca mea.
- Uii c am frecventat un colegiu agricol. Aadar, n-am
gsit cartea ta total misterioas. Chiar am descoperit n ea
numeroase pasaje care tratau problemele noastre, n
special cea a eroziunii solului. Tu vezi rezultatele chiar aici!
- Atunci, dac nu cartea mea te-a speriat a fost un
anumit incident care a avut loc ntre noi?
Rdea de ea!
- Cu siguran nu, mini ea.
- Gloria, eti imposibil...

108

ELIZABETH BONTEMPS

O dat mai mult, ncepu s se joace cu o bucl din


prul ei, pe care o nfur n jurul degetului i-i zmbi.
- Nu i-a trecut niciodat prin minte c a putea s
vreau s-mi exercit drepturile de so ntr-o zi sau alta?
Ea i trecu limba peste buzele uscate i scutur din
cap.
-Asta... asta nu era inclus n contractul nostru.
- Era totui o posibilitate. Cu siguran, te-ai gndit la
asta. Nu pretinde contrariul, te rog.
- Ti-am acordat ncredere!
- De ce? Nu i-am promis niciodat nimic n acest sens!
- Mi se prea c... se nelege de la sine, bigui ea,
roie de jen. Mi-ai mrturisit c erai ndrgostit de Pat...
sau de altcineva!
- Totui, cnd ai avut ideea s ne cstorim, trebuia s
ai n vedere aceast problem, nu? La urma urmei, sunt
soul tu!
- Dar nu un so adevrat!
El o btu uor pe obraz.
- Care este diferena? ntreb el.
- Mi se pare evident, spuse ea cu o voce gtuit.
i ndeprt mna de pe faa ei i-i examin cicatricele.
- La nceput, cnd am fcut cunotin, i mrturisi ea,
te-am luat drept un bandit. Cum te-ai rnit att de ru?
El avu un surs sardonic, care o sperie puin.
- ncerci s schimbi subiectul... De ce te-ar putea
interesa?

N UMBRA DRAGOSTEI

109

- M ntrebam doar, asta-i tot. Nu eti obligat s-mi


rspunzi.
O licrire ironic apru n ochii lui.
- De ce te-ai cstorit cu mine, dac ai crezut c eram
un bandit? Vrei s m readuci pe calea cea bun?
Gloria tcu, incapabil s rspund.
- Nu tiu, spuse ea n cele din urm - nu tiu cu
adevrat unde sunt.
- Dar nu m mai urti?
i trecu un deget peste obrazul ei, zmbind.
- De ce vrei s m prseti, Gloria? Rspunde-mi.
Contient de efectul pe care acest simplu gest l avea
asupra ei, Gloria nchise o clip ochii.
- Nu m gndesc la tine ca la un so.
Atunci, Benedict o trase violent spre el i puse
stpnire pe buzele ei cu o aviditate care o ls fr
respiraie.
- Poate pot s te fac s-i schimbi prerea asupra
acestui punct, i murmur el la ureche.
Ea i simea inima btnd la pieptul lui, braul lui
puternic n jurul spatelui ei, minile pe braele ei goale,
respiraia lui cald pe pielea ei... Fu ct pe ce s strige.
- Dac nu plec acum, banca va fi nchis la Isiolo... Eu...
te rog... Benedict, las-m.
- Ti-e team? Da, i-e team de mine, o tiu.
- Este vina ta, replic ea. N-ar fi trebuit niciodat s m
cstoresc cu tine, deoarece iubeai pe altcineva! Trebuia

110

ELIZABETH BONTEMPS

s alegi, dar ai ales ferma!


O clip, o ndeprt de el i o privi ncruntat. Si apoi, cu
aceeai violen, o trase din nou n brae i o strnse la
piept, tindu-i vorba cu un srut care o fcu s se
cutremure din cap pn-n picioare.
- Tu nu eti o fiin nedorit, eti soia mea, singura,
declar el; nu spune prostii! Eti ridicol cnd te nfurii.
Gura lui se aez din nou peste a ei, mai blnd i mai
tandru, i de data asta, ea nu se putu mpiedica s nu
rspund acestui srut. Ceea ce la nceput nu era dect un
fior de ncntare deveni un val de pasiune care o coplei, n
timp ce-l strngea n brae, lasndu-l s-i mngie curba
spatelui, oldurile, i apoi pieptul, talia... Ls s-i scape un
suspin de plcere, dar simul realitii i recpt
drepturile; atunci, se smulse de lng el, cuprins de
panic i de furie. Cum putea oare s-o fac s-i piard
capul n asemenea msur?
- Nu vreau s fiu soia ta! tii foarte bine de ce ne-am
cstorit. Se pare c pierzi asta din vedere!
El i inu fr greutate minile la spate i umilina o
fcu s-i aduc lacrimi n ochi.
- Adevrat? spuse el pe un ton ironic. Fii atent,
liebling! Ai putea fi cea care pierde n aceast afacere i s
nu mai ai un cuvnt de spus! Ce vei face atunci?
El se aplec i-i srut, unul dup altul, colurile gurii.
- Doamn Carmichael! Atept rspunsul tu!
- Nu este drept! portest ea cu vehemen. Nu te

N UMBRA DRAGOSTEI

111

iubeti dect pe tine nsui. Tu... tu nu respeci


angajamentul nostru, adug ea blbindu-se de
indignare. N-ai dreptul s-i exercii drepturile conjugale
fiind ndrgostit de... de Patricia. Sau atunci, nu eti cu
adevrat.
- Hotrt lucru, eti obsedat de Patricia, observ el.
- O ls s plece i ea i frec ncheieturile ca i cum i
fcuse ru, mirat s constate c, de fapt, nu erau
dureroase.
-

Prostu mic, murmur el n cele din urm, pe un

ton exasperat. Ar trebui s-i fie ruine! Ce-ar spune mama


ta despre curiozitatea ta bolnvicioas i vulgar? Vrei s
tii ntr-adevr totul despre viaa mea trecut?
Jignit, deschise gura s rspund, dar el o ntrerupse.
- Un singur lucru trebuie s rmn clar n mintea ta:
eti soia mea, nelegi? Restul nu este dect o speculaie
i toate astea nu sunt foarte mgulitoare pentru soul tu.
n curnd, vei putea compara modul n care te-am srutat
cu cel cu care am srutat poate o alt prieten, n trecut!
- Benedict! Te neli, eu...
-Asta este preferabil, rspunse el repede. Nimic din
ceea ce am putut face altdat nu te privete! Singurul
lucru care trebuia s conteze pentru tine este modul n
care mi tratez soia, aici i acum, soia de la care atept
respectul la care orice so este n drept s se atepte. Mai
mult dect supoziii i ipoteze puerile despre modul cum
mi voi tri viaa mai trziu, cu sau fr tine. Ai neles?

112

ELIZABETH BONTEMPS

Ea nclin capul, docil, incapabil s-l contrazic.


- Plec imediat la Isiolo.
- Bun idee, aprob el.
El i mngie prul.
- Nu lua aerul sta att de suprat. Ai meritat tot ce iam spus, o tii foarte bine!
El scutur din cap.
-Pariez c mama ta nu l-a hruit niciodat pe tatl tu
n legtur cu cunotinele lui trecute, tu de ce reacionezi
astfel?
- Dar era altceva... ncepu ea.
- Ah da? Ei bine, eu prefer o soie blnd, binevoitoare,
care s nu se nveruneze s-mi dicteze purtarea. Aa ar
trebui s te pori, cu sngele tu grecesc!
-Mama era poate grecoaic, dar eu am primit o
educaie englez! Si nu sunt soia ta n nici un fel!
- Un motiv n plus s nu m provoci! Este o greeal s
crezi c englezii cer mai puin de la soiile lor dect ali
brbai. Ei se ateapt la dragoste i la tandree din partea
lor, i sunt capabili de violen cnd se lovesc de tinere
femei recalcitrante care au hotrt s fie arbitrii propriului
lor destin. Iat, eti prevenit!
Gloria avu impresia c, de data asta, i btea joc de ea
i glumea, dar nu dorea s prelungeasc discuia ca s se
asigure. Degeaba mergea ct putea de repede spre cas,
el nu prea c vrea s-o lase i lungea nonalant pasul ca s
rmn n dreptul ei. Cnd iei din nou din locuin, innd

N UMBRA DRAGOSTEI

113

n mn scrisoarea pentru Patricia, el o atepta. i inu


portiera Land-Roverului deschis i o mbri tandru n
momentul cnd se strecur la volan.
- Fii prudent! i recomand el.
Ea i ridic prompt capul, cu un aer sfidtor.
- Conduc foarte bine, spuse ea. mi place locul de la
volan i neleg s-l pstrez.
Demar ntr-un nor de praf i nu se putu mpiedica s
rd vzndu-l n oglinda retrovizoare pe Benedict
tergndu-i faa. La urma urmei, avusese ultimul cuvnt.
Isiolo nu se schimbase. Comercianii ieeau din
prvliile lor ca s-o salute cu zmbete largi i s-i pun
ntrebri fr sfrit despre viaa ei de proaspt
cstorit. Chiar la banc, funcionarul de la ghieu,
dndu-i bani conform instruciunilor lui Benedict, fcu
cteva aluzii discrete despre nou ei via.
- neleg c soul dumneavoastr v pltete si un
salariu, spuse el restituindu-i geanta de piele cu
nchiztoarea de siguran. Este bine s existe din nou un
brbat la Uaso. Acela nu este un loc pentru o femeie
singur.
Gloria l privi cu stupoare, deoarece... De ce i vorbea
despre salariu?
-Este adevrat, ncuviin ea. Este mai bine astfel.
Dac vin ploile anul acesta, totul va merge bine.
De-abia ajuns afar, scoase grbit din geant hrtiile
lui Benedict. Acolo, negru pe alb, pe lista oamenilor care

114

ELIZABETH BONTEMPS

trebuia pltii pentru diverse lucrri pe care le efectuase pe


cmpii, exista i numele ei, nsoit de o cifr care i se pru
uluitoare. Era ridicol!... Dar era totodat amabil din partea
lui, nu putea nega.
Fcu restul cumprturilor ca ntr-un vis. Ar fi trebuit s
fie intrigat de articolele neateptate pe care ceruse s le
aduc, dar nu le acord nici cea mai mic atenie i le
arunc distrat n spatele Land-Roverului. ntr-o or,
terminase toate cumprturile - inclusiv ale ei - produse de
machiaj i de ngrijire, i porni napoi. Cobor strada
principal, depi Sacr Coeur, banca, i lu drumul
rudimentar care ntr-o zi trebuia s duc pn n Etiopia.
Se fcuse mai cald ca oricnd. Gloria ncepu s regrete
c nu se oprise s ia o ceac de cafea cu preoii de la
biseric. Ei i-ar fi comunicat noutile locale... dar ar fi
interogat-o poate despre ceea ce devenise, i cum nu se
cstorise la biseric, iar ei o tiau, i evitase. Se va
ntoarce la ei mai trziu, cu Benedict, i-i va lsa lui grija s
le explice decizia sa.
Era att de absorbit n evocarea problemelor sale cu
soul ei, nct nu vzu trei rzboinici indigeni barnd
drumul, narmai cu lnci; frn brutal la civa metri de ei.
Puin linitit, atept ca ei s se ndrepte spre ea. N-aveau
vite cu ei, nici un bagaj, i sper din toat inima c nu erau
ntr-o expediie rzboinic, hotri s-i reverse asupra ei
vreo rzbunare...
Ei se apropiar periculos, gesticulnd cu lncile lor

N UMBRA DRAGOSTEI

115

lungi. Gloria ridic mna n semn de pace, cu inima btnd


s se rup, ntrebndu-se dac ei simeau ct i era de
team.
i salut n limba lor i ei rspunser cu salutul lor
tradiional, ridicnd mna stng n aer.
Atept n linite, sub privirea lor impasibil. Ochii lor
semnau cu nite pietricele negre. Apoi artar LandRoverul cu degetul, fcnd-o s neleag pe Gloria c
voiau s urce n interior. Unul din ei, care vorbea puin
swahili, explic de bine de ru c voiau s-l vad pe noul
stpn al fermei. Sperau c el i va salva de marea secet
care le decima animalele i va face curnd s moar pe cei
mai slabi dintre ei.
Cum auzise oare vorbindu-se despre Benedict? Cum de
erau att de rapid la curent cu lucrurile care se petreceau
n Africa? Le fcu semn s urce, aruncnd o privire
nelinitit la lncile lor.
- Nu pot s v promit nimic, spuse ea.
- Ne vei conduce la el.
-Asta nu nseamn c poate s v ajute.
Indigenii se instalar n spatele mainii. Artau foarte
demni, dei era probabil prima dat cnd urcau ntr-o
main.
- Stpnul ne va primi pentru c suntei soia lui, spuse
cel care vorbea swahili, agitnd lancea care se gsea acum
la civa centimetri de capul Gloriei.
- Cnd ajunser la ferm, grbit s-l gseasc pe

116

ELIZABETH BONTEMPS

Benedict, se repezi afar din Land-Rover dar nu-l cut


mult timp; el veni n ntmpinarea ei aproape imediat i-i
puse mna pe umr. O mn linititoare...
- O vizit? ntreb el cu o voce att de normal, nct fu
ct pe ce s rd.
- Indigeni, murmur ea.
El o mpinse spre cas.
- Du-te i ateapt-m nuntru, liebling. M voi strdui
s descopr ce vor i s le gsesc un adpost pentru
noapte.
Ea observ cu surprindere c se lsa noaptea.
- Dar cum te vei nelege cu ei? ntreb ea.
- M voi descurca! spuse el.
Ea se ndeprt fr tragere de inim, agasat de
zmbetele de complicitate pe care indigenii le schimbau cu
Benedict, ca i cum erau fericii c se gsesc n sfrit ntre
oameni. Trebuia s cread c ea nu tia nimic despre vite
i c o femeie nu era la locul ei ntr-o asemenea discuie.
Beigaele de filde fixate n buza lor inferioar le ddeau o
expresie destul de terifiant i, din verand, feele lor i
aprur ca nite mti. Erau frumoi i maiestuoi.
Coafurile lor din pene de stru i mantiile lor din piele de
leopard care nu le ascundeau deloc nuditatea, artau ct
de mult luau n serios ntlnirea cu Benedict: era costumul
lor de ceremonie. Gloria nu-i amintea s fi vzut indigeni
la ferm, nainte; vizita lor indica rolul important al soului
ei n regiune.

N UMBRA DRAGOSTEI

117

Se duse n camera sa, i arunc plria ud de


transpiraie pe pat i vis o dat mai mult la un du rece.
Ua care ddea spre camera lui
Benedict era deschis: o trnti violent, apoi o nchise cu
cheia pentru prima dat, cu inima btnd. Dup scena n
cursul creia el o srutase att de pasionat, nici o
precauie nu era de neglijat. La urma urmei, poate era
furios de modul n care demarase att de repede,
acoperindu-l cu praf i avea intenia s se rzbune?
Impresia dezagreabil c fcuse impruden o obseda de
la ntoarcerea ei.
Dup o toalet rapid, se schimb fr grab scondui blugii i bluza pentru a mbrca o rochie, cum i plcea
s fac seara. ncerc noul ei machiaj i petrecu cinci
minute bune ca s-i perie prul ca s ndeprteze praful.
Nu-l auzi pe Benedict revenind n cas i intrnd n camera
sa. Dar l auzi apsnd clana uii i scond o exclamaie
de nemulumire cnd nelese c era ncuiat cu cheia.
n clipa urmtoare, trecea prin cealalt parte i apru n
faa ei, cu minile n olduri, cernd cheia.
- Prefer s fie ncuiat, spuse ea, cu o voce mic.
El insist i pn la urm i-o nmn. l privi cu nelinite
descuind ua i depunnd cheia ntr-un sertar din camera
sa.
- Dar, Benedict, ce diferen este? se plnse ea,
alergnd spre el.
- Nu vor exista ui nchise ntre noi, nici acum nici

118

ELIZABETH BONTEMPS

altdat! Cstoria noastr nu este poate o cstorie


obinuit, dar ua trebuie s rmn deschis i voi trece
pe acolo cnd voi dori. Suntem so i soie, Gloria, cum iam spus i i-am repetat, i nu voi suporta o soie care smi nchid ua n nas!
Acestea fiind zise, se rsuci pe clcie i se retrase n
camera sa. Ea rmase singur, dezorientat, cu inima
sfiat.

Capitolul 8
Patricia se afla pe verand, cu un aer posac.
- Dumnezeule, ce loc! gemu ea.
- N-a fost ntotdeauna aa, spuse Gloria, puin agasat.
Existau aici trandafiri i alte flori n cantiti care
nmiresmau aerul foarte plcut. Aceast arcad, de
exemplu, era acoperit cu plante agtoare ornamentale
care formau un buchet colorat pe fondul nisipului. i nu era
nimic mai frumos dect Muntele Kenya. Privete aceste
coline, aceste ondulri de teren i verdele strlucitor al
munilor, i n sfrit cele dou vrfuri sclipind de zpad!
Trebuie s fii mofturos ca s nu admiri acest peisaj!
- Draga mea, nu neleg deloc cum ai putut s reziti
toi aceti ani. Eu a deveni nebun de legat dac ar trebui
s mai petrec aici o sptmn. Ce faci toat ziua? i cine
sunt aceste personaje ngrozitoare care sunt n aceast
cas, acolo?
Gloria privi n direcia indicat.
-Au venit s-l vad pe Benedict, explic ea.
Sunt nelinitii n legtur cu seceta. Urma s-i duc azi
acas la ei, dar a trebuit s mearg s te caute la avionul
de Nairobi, aa c n-a putut s-o fac.
Patricia se ntoarse, frapat de tonul tios al Gloriei.
- Credeam c erai ncntat de sosirea noastr, a lui
Bob i a mea? spuse ea. Ai insistat att de mult n
scrisoarea ta...
- Bineneles, voiam s venii! M bucuram de vizita

120

ELIZABETH BONTEMPS

voastr. Dar nu eram sigur c-o s vii. Este prima dat


cnd accepi invitaia mea.
Patricia zmbi maliios.
- nainte, Benedict nu era aici!
Gloria tresri. Dar nu de asta se temea?
- Nu mi-ai spus c-l cunoteai de un an. De ce?
Patricia se nfund n fotoliul cel mai apropiat i-i ls
plria pe ochi.
- N-ai nelege, draga mea. Consider c am fcut deja
un mare efort s i-l mprumut pentru moment. Apropo,
cnd te duci n Anglia?
- Ei bine! Ai un limbaj cel puin indecent... Si dac vrei
s tii cnd se va debarasa de mine, n-ai dect s-l ntrebi.
- Biata Gloria! o ironiz Patricia. Este prea dur pentru
tine, nu-i aa? Nu-i nimic, scumpete, sunt aici acum, am
venit n ajutorul tu. Fii linitit, poi s mi-l lai, va fi pe
mini bune.
Ea avu un mic zmbet ironic i nchise pe jumtate
ochii.
- i imaginezi c am venit pentru tine? Ei bine, nu. Nu
uita, draga mea. Eu doar i l-am mprumutat, asta-i tot. Nu
voiam s-l las s-mi scape i s plece departe timp de doi
ani. Ori, tiam c numai ferma ta putea s-l rein aici.
Ea se ntinse cu indolen.
- Totul a mers minunat!
Gloria reui s-i ia un aer degajat si csc. n realitate,
vulgaritatea Patriciei o scrbea.

N UMBRA DRAGOSTEI

121

- Vom vedea, spuse ea.


Si se ndrept spre hambar, unde-i lsase camionul n
ajun.
-Ai ntrziat! bombni Benedict ndat ce o vzu
venind.
-Adevrat? M ateptai?
- Da!
Privirea lui strlucitoare o nvlui.
- Mi-era team c Patricia te va ine captiv toat dupamiaza.
Ea scutur din cap.
- Nu sunt eu cea care o intereseaz, preciz ea.
-Adevrat, recunoscu el.
Ea l privi printre gene.
- De ce m ateptai? Ai ceva special s-mi dai s fac
astzi?
- Nu, spuse el. Voiam doar s-i vorbesc. Ai nevoie s
nelegi lucrurile, nu?
O trase spre el i-i trecu degetele prin prul ei,
mngind buclele scurte i negre cu o evident plcere. El
zmbi cnd ea ncerc s-l pun n ordine scuturnd capul.
- Eti soia mea i a vrea, ca, la micul dejun de
exemplu, cnd avem invitai, s-mi spui bun ziua altfel
dect cu un semn vag din cap. Ar fi prea mult s-i cer s
m srui din cnd n cnd, cu amabilitate i afeciune?
- Este imposibil! exclam Gloria pe un ton categoric.
Degetele lui se strnser pe ceafa ei.

122

ELIZABETH BONTEMPS

- De ce?
- De ce? repet ea, cuprins de slbiciune doar la acest
simplu gnd. Dar ce-ar crede Patricia?
- Iari Patricia, remarc el. Urechile ei probabil c
zbrnie n acest moment: nu vorbim dect de ea!
- Nu este bine din partea ta s te serveti de mine ca so faci geloas!
- Te-am srutat nainte de sosirea ei, i aminti el cu un
zmbet ironic. Nu mai vrei s m srui deloc, acum?
Ea i strnse buzele.
- Nu cred!
- Nu crezi, Gloria... Hotrt lucru, nu eti foarte sigur
de tine, spuse el cu un mic rs.
Ea inspir adnc i ncerc s-i adune gndurile
pentru a reui s gseasc o replic usturtoare, dar
cuvintele i se oprir pe buze.
- Este adevrat, admise ea. Nu-mi place s te vd att
de sigur de tine i de drepturile tale.
- Eti irezistibil.
Gloria tcu, descumpnit de aceast declaraie. Voia
oare s rd de ea?
- Nu-mi plac... aerele tale superioare, insist ea.
-Ah, dar aerele mele nu au nimic de-a face cu asta, i-o
ntoarse el cu o arogan uluitoare. Singura problem este
de a ti dac eti capabil s faci ce-i cer, sau dac va
trebui s m lupt cu tine. Oricum, asta nu va face nici o
diferen, adug cu zmbetul lui ironic, deoarece eu

N UMBRA DRAGOSTEI

123

contez c m vei sruta, dimineaa i seara, i chiar n


timpul zilei, ca acum, cnd i-o cer!
- Cu siguran nu! strig ea, foarte tulburat.
El i mngie cu blndee obrazul.
- Cred c o s-i schimbi prerea, spuse el. Ca s-mi faci
plcere!
Dar n loc s-o ia n braele lui, cum de fapt dorea cu
ardoare, el se
ndeprt un pas.
- i voi duce acas la ei pe indigeni, n cealalt parte a
rezervaiei Samburu, spuse el. Vino cu mine, Gloria, vei
transporta pmnt dup-amiaz.
n spaiul limitat din micul avion, indigenii nu se
simeau probabil n largul lor, ei care erau obinuii s stea
n picioare, chircii, sau culcai, bineneles. Poate se
temeau i de faptul c se gseau pentru prima dat n
interiorul acestei psri de metal care despica cerul, dar nu
artau nimic. Erau la fel de impasibili ca atunci cnd i
luase cu ea n Land-Rover. Ct ar fi fost de uor totul, se
gndi Gloria, dac i-ar fi putut accepta soarta cu acelai
calm i acelai fatalism ca aceti oameni ai deertului.
- Centurile lor sunt legate? ntreb Benedict, n timp ce
ea se instala alturi de el.
- Nu, rspunse ea.
- De ce? N-au vrut s te lase s le pui?
- N-am ncercat. Ei n-au cu siguran mult consideraie
pentru femei, i nc i mai puin pentru mine.

124

ELIZABETH BONTEMPS

-Ah! i de ce spui asta?


- Oh, am neles cteva din discuiile lor cnd i-am
transportat cu maina.
- De exemplu?
-Ei nu m consider cu adevrat soia ta, spuse ea ct
putea de calm.
- i neleg foarte bine, observ el. Ai putea s-mi
serveti de interpret cnd vom sosi n tabra lor. Eu nu
neleg mare lucru din ce spun!
- Unul din ei vorbea swahili, i am neles c m trata
drept mwanamke!
- Este un peioratif?
Gloria roi.
- Este o insult!
Ochii lui rdeau i ea roi i mai tare.
- Si ce vrei s fac? spuse Benedict, pe care aceste
cuvinte l nveseleau. S-i sparg figura?
-Nu, evident. Dar dac se prezint ocazia, mi-ar plcea
s-i atragi atenia c sunt soia ta legitim, mke a ta.
- Si eti? ntreb el.
- Nu, nu sunt! exclam ea. Dar nu vreau s fiu
considerat mai puin dect nimic doar pentru c am auzit
spunndu-se nu tiu ce...
Ea se ntrerupse.
- Nu vreau s se spun c sunt amanta ta, asta-i tot.
Asta nu este admisibil, adug ea ntr-un elan de bravur.
Apoi tcu i sttu eapn tot drumul pe scaun, cu o

N UMBRA DRAGOSTEI

125

figur ncpnat.
- M ntreb cum pot ajunge asemenea zvonuri pn la
urechile lor?
El se ridic, intrigat i totodat amuzat.
- De ce nu le spui tu nsi, dac te deranjeaz att de
mult? se mir el. Si apoi, nu o voi face eu nsumi. La urma
urmei, este rolul unui so!
Reveni curnd, zmbind, se aez i-i leg centura.
-Au auzit povestindu-se c ne-am cstorit la biserica
din Isiolo, asta-i tot. Am reuit s neleg cel puin asta.
Insulta pe care ai crezut c-o sesizezi nu exist dect n
imaginaia ta deformat de propriul tu sentiment de
vinovie!
- Nu te neleg! Nu neleg nimic! se nfurie Gloria,
iritat i contient de susceptibilitatea ei.
-Asta nu-i grav, draga mea, replic el pe un ton
nepstor, i voi da tot timpul pe care l vrei. Dar sper c
vei vedea ntr-o zi lucrurile cu ali ochi; ncep s gsesc
dificil s triesc astfel, n aceeai cas cu tine!
Avionul ateriz brutal pe terenul desfundat, n iarba
aspr i cenuie de la marginea deertului. Benedict
deschise ua i degaj scara, n timp ce Gloria, n loc s-l
ajute cum ar fi trebuit, ntmpina dificulti s-i desprind
centura.
- Haide, vino! strig Benedict.
Ea apru n sfrit.
- Eti odios, ai fi putut s m ajui!

126

ELIZABETH BONTEMPS

Drept orice rspuns, el i mngie prul.


- Nu m pot lipsi de tine, o tii bine, i oricum, trebuie
s-mi serveti drept interpret.
Tabra indigenilor era foarte grosolan i provizorie, iar
animalele erau numai piele i os. Se plngeau c trebuie
fr ncetare s se deplaseze din ce n ce mai departe n
sperana de a gsi cu ce s le hrneasc. Benedict i
asculta i-i sftuia ct putea mai bine; Gloria i admir
rbdarea i eficacitatea. El reuea de altfel foarte bine s
se fac neles fr ajutorul ei, doar prin semne, astfel
nct i prsi i se duse s se plimbe n mprejurimi,
cutnd compania unor femei.
El i se altur dup un timp.
- Spune-mi ce tii despre aceti oameni. Pot fi convini
s cultive cereale?
- Nu cred.
- Chiar oferindu-le mrfuri n schimb? Tutun?
-N-ar fi o soluie bun s le cumperi astfel. Poate vor
veni ploile, i atunci totul se va aranja.
- Pentru ct timp? Cteva zile de ploaie nu va salva
situaia. Deertul se ntinde inexorabil spre sud, i n acest
context trebuie s lucrm. Trebuie atacat problema n
fa.
Ea i arunc o privire admirativ.
- Nu vei putea s faci toate astea singur!
El i prinse mna i i-o strnse foarte tare.
- A fost interesant, nu-i aa? observ ea cnd fur din

N UMBRA DRAGOSTEI

127

nou n avion. Regret c suntem obligai s ne ntoarcem.


-A fost mai bine dect s ncarci i s descarci pmnt?
- Mult mai bine, zise ea. Nu eti de prerea mea?
Dup cum se atepta Gloria, Patricia se art furioas
c fusese abandonat la ferm. Bob ntrebnd-o ce se
ntmplase cu cei trei rzboinici indigeni, Gloria, uitnd
reacia posibil a Patriciei, i rspunse ca i cum era un
lucru foarte firesc c Benedict i cu ea i duseser cu
avionul n tabra lor.
- Cu avionul!
Bob pru impresionat.
- Sunt obinuit acum, spuse Gloria cu un aer
indiferent.

115

ELIZABETH BONTEMPS

Nu-mi mai este team.


- Nu v-ai gndit s ne ntrebai dac nu vrem s
mergem i noi? i arunc Patricia cu un aer nepat.
- Ba da, m-am gndit, spuse Gloria, jenat. Dar
Benedict a spus c nu era destul loc pentru toat lumea n
avion.
- N-aveai dect s rmi tu, i eu a i luat locul tu,
arunc cealalt.
- Trebuia s servesc drept interpret, murmur Gloria.
Bob se prpdea de rs.
- Cu puina swahili pe care o nelegi?
- tiu mai mult dect i nchipui tu, zise ea.
Benedict veni s li se alture. Se ntunecase deja i el
i aprinse o igar. Fuma prea mult, se gndi Gloria, poate
era surmenat? n timpul dup-amiezii, l ajutase s ncarce
pmnt, dar dup un timp, considernd c fcuse destul, o
trimisese acas. Koinage se dusese s-l caute la ora cinei.
Spera c Patricia l va lsa linitit i nu-i va reproa la
nesfrit c n-o dusese n tabra btinailor.
- Ct timp ne va trebui ca s terminm de ncrcat
pmntul?
- Mine, spuse Patricia, ntrerupnd conversaia, pe
mine m va lua Benedict. Dac a fi tiut c va fi aa, n-a
fi venit niciodat!
Gloria se simi incapabil s-o mai suporte. Nu voia s
tie unde vor merge i ce vor face mpreun. Se ridic
brusc.

116

ELIZABETH BONTEMPS

- M duc la culcare, anun ea. Ziua a fost lung.


- Nimeni nu te oprete, spuse Patricia, i se ntoarse
spre Benedict.
-Aadar, Benedict unde m duci mine?
Dar acesta n-o asculta.

N UMBRA DRAGOSTEI

119

El ntinse un bra i o opri pe Gloria, care se ndrepta


spre verand.
- N-ai uitat ceva, liebling?
Inima ei ncepu s bat mai tare.
- Nu cred, mormi ea.
El se ridic i la licrul igrii lui, vzu c zmbea. Dar
simi de asemenea, dup modul n care-i lua mna, o
voin ndrjit s-o fac s se supun. i plec ncet capul,
hotrt s nu-i cedeze.
i ridic apoi faa spre a lui i ncepu s tremure, n
timp ce mna lui de fier se ncleta pe umrul ei.
Nu se putea sustrage n faa celorlali i, profitnd de
situaie, el o mbri i-i puse stpnire pe buzele ei, apoi
depuse srutri pasionate pe ochii, obrajii i gtul ei,
reuind s-o fac s uite tot ce era n jurul lor i s-o tulbure
profund. Ea se ntreb dac nu visa.
- Ei bine, ei bine! ip ascuit Patricia. Iat cum este s
fii mironosi! Mai nti i las cu buza umflat cea mai
bun prieten ca s plece cu avionul, i acum avem
dreptul la o frumoas prefctorie! nc puin i vom
descoperi c n-are nici o dorin s mearg n Anglia, ci c
a hotrt s rmn aici pentru totdeauna.
Gloria nu sttu s afle reacia soului ei n faa acestui
acces de gelozie, deoarece se smulse brusc din braele lui
i fugi din cas, poticnindu-se n ntuneric.
Prefctorie! Da, dac mcar s-ar fi prefcut! Nu tia
care erau adevratele sentimente ale lui Benedict, dar ct

despre ea, ceea ce ncerca pentru el nu era doar admiraie,


nelegea n sfrit.
Era ndrgostit de el.

Capitolul 9

Un fulger violent lumin camera. Gloria se ntoarse, i


trase cearafurile peste cap i se rug s cad n sfrit
ploaia. Cu att mai ru dac nu terminaser readucerea
pmntului pe cmpii, nimic n-avea importan - dac
mcar ar putea s plou! Attea lucruri s-ar putea realiza
atunci i viaa va reaprea n regiune.
Un nou bubuit de tunet izbucni aproape deasupra
casei, i fulgerele se succedau cu o asemenea caden,
nct camera era luminat ca n plin zi. Inima Gloriei
btea cu putere: se temea de furtun. Se aez, ghemuit
n ea nsi i ncerca s se conving c nu se temea de
nimic.
- Gloria?
Tremur, ntrebndu-se dac auzise ntr-adevr
rostindu-i-se numele. Ua de comunicare se deschise ncet.
- Gloria, repet Benedict. Eti treaz?
Prea solid i linititor n lumina tremurtoare. El se
ndrept spre fereastr. Era cu bustul gol, fr ndoial din
cauza cldurii

N UMBRA DRAGOSTEI

121

copleitoare i ea nu se putu mpiedica s-i admire


umerii largi i puternici.
- Va ploua? ntreb ea.
- Sper. Ti-e team?
- Nu, dac asta aduce ploaia.
Se strecur afar din pat i i se altur la fereastr.
- Este un spectacol superb, recunosc c am noroc s
asist la el. Ti-e team i ie? De aceea ai venit?
El i zmbi:
- M-am gndit c poate nu i-ar plcea s fii singur
dac asta continu.
- Eti amabil, spuse ea cu timiditate, dar Patricia se
teme de furtun i mai mult dect mine. N-ar trebui s te
duci s-o liniteti?
El continua s priveasc pe fereastr.
- Patricia nu este soia mea.
- Nu, dar poate se ateapt s fie consolat de tine.
Jenat, Gloria realiz brusc c nu-i pusese capotul. La
lumina intermitent a fulgerelor, cmaa de noapte
transparent nu putea ascunde mare lucru din corpul ei lui
Benedict! Prsi fereastra n grab i-i lu capotul pus pe
un scaun, i-l mbrc. Dar Benedict o urmase. Privirea lui
era ptrunztoare.
- Cmaa ta de noapte este ncnttoare. Este pcat so ascunzi.
El i puse mna pe ceafa ei.
- Patricia va fi furioas dac nu te duci s-o vezi, spuse

122

ELIZABETH BONTEMPS

ea.
El ridic din umeri.
- Ei i? spuse el.
Gloria nu tiu ce s rspund.
De ce era oare att de obsedat de Patricia?
- Eti ridicol. Ce te intereseaz reprourile Patriciei,
liebling? Ea nu poate s-i fac ru, o tii.
- Dar i-e indiferent c este nefericit? Ea a venit aici
din cauza ta! O tii foarte bine! Bob i servete drept alibi,
asta-i tot, sau poate sper c el mi va face curte i c va
avea astfel cmp liber.... Nu asta ai vrut?
- Eu pot face fa acestei situaii.
- Eu nu!
El lu un aer ironic.
-Aceast invitaie nu a venit de la tine?
- Da, recunoscu ea. Dar acum, nu mai pot s-o suport pe
Patricia. N-am neles adevratele ei sentimente. Dac
mcar ar fi interesat de ferm, dar nu este cazul, i Bob
se plictisete i el.
El i mngie prul cu tandree.
- Eti pe cale s-i dai seama c n-ai mare lucru n
comun cu Patricia?
- Familia ei a fost foarte bun cu mine.
- Dar tu nu te simi att de recunosctoare, nu-i aa?
- Oh, Benedict, ar trebui s-i fiu recunosctoare
Patriciei. Nu ea m-a condus spre tine? i datorez cel puin
asta. N-a fi gsit niciodat pe cineva care s accepte s se

N UMBRA DRAGOSTEI

123

cstoreasc cu mine i s-mi dea naionalitatea lui. Dar


am descoperit c n-a fcut-o pentru mine. Voia doar ca tu
s rmi n Kenya. Este ndrgostit de tine de mult timp,
iat, i nu vrea s te piard!
- i asta te frmnt?
Un bubuit de tunet izbucni, foarte aproape de ei.
Gloria nu rspunse.
- Faptul c este ndrgostit de mine te doare, Gloria?
N-ai cel mai bun loc?
- Da, recunoscu ea. Dar ea nu se intereseaz de munca
ta. Si nu va renuna la tine!
Cuprins de un impuls incontrolabil, se strnse la
pieptul lui i-i ascunse faa la umrul lui linititor.
- Dar, liebling, i spuse el la ureche, dac ai iubi pe
cineva, nu te-ai lupta s-l pstrezi?
Ea scutur din cap.
- Mi-ar plcea s-l ajut, dac a putea. Patricia nu tie
tot ce-ai fcut, nu ine seama de importana muncii tale,
de consecinele ei pentru ceilali, pentru regiune! Crede c
nu faci nimic mai mult dect Bob, sau de tatl lui, sau de
oricine!
- Ea are poate dreptate, spuse Benedict rznd.
-Nu este nimic de rs! exclam ea. n fine, cred c
toat casa trebuie s se fi trezit, acum. Voi face ciocolat i
vom duce tuturor. Vrei i tu?
- Nu, rmi aici! i porunci el reinnd-o de bra. Dac
vor ciocolat, s i-o pregteasc singuri. Ai ceva mai bun

124

ELIZABETH BONTEMPS

de fcut!
Ea i arunc o privire nelinitit, dar el o ignor i se
aplec puin pentru a-i atinge buzele cu ale lui.
- Nu-i aa, dragostea mea...
- Eu... bigui ea cu o voce alterat.
- Nu-i place s priveti furtuna cu mine? Stii, poate
pn la urm va ploua!
n aceeai clip, auzir primele picturi de ploaie
ncepnd s loveasc acoperiul.
Gloria ncepu s danseze de bucurie.
- Plou! Plou!
Dar ploaia nu dur dect o clip.
- Cu att mai ru, spuse Benedict, este mai mult dect
speram. Va trebui s ne grbim s transportm pmntul
care a rmas i s instalm bariere pentru a-l menine, n
cazul cnd ploile vor veni de-a binelea.
- Dac ne strduim, vom termina mine. Vom lucra
toat ziua!
- Astzi, o corect el privindu-i ceasul. Ai putea s
reueti singur? Nu uita s te opreti pentru prnz i
pentru gustarea de dup-amiaz!
- Nu vom lucra mpreun? ntreb ea. Te duci cu
Patricia?
- Nu, curioas mic! M ntorc n Sudan. Voi reveni n
dou zile. Crezi c eti capabil s te descurci fr mine,
sau trebuie s v trimit pe toi la Nairobi pentru sfritul de
sptmn?

N UMBRA DRAGOSTEI

125

- Cine va face treaba?


- Gloria Carmichael nu este singura muncitoare de la
ferm.
Ea nu era convins. Lucrurile vor fi fcute de
mntuial, camioanele vor rmne n pan, sau, dac
veneau ploile, africanii vor fi att de ocupai s
srbtoreasc evenimentul, nct nu vor mai face nimic.
- Vrei ntr-adevr s m trimii la Nairobi?
- Ai avea impresia c eti concediat dac a face-o? Nai fi fericit s regseti puin civilizaie, un du rece, de
exemplu? Dar nu eti obligat s mergi dac nu ii la asta.
- Nu, nu in.
- Ei bine, dac tu crezi c poi s te nelegi cu ceilali
timp de cteva zile, va fi perfect. Va trebui s semeni cnd
vei termina de transportat pmntul i apoi s pui semine
diferite pe fiecare teren pentru a vedea care culturi menin
mai bine solul. De acord?
- Da, l asigur ea. Avem destule semine?
- Sper. Altfel, vei merge s caui la Nanyuki. Bob te va
nsoi.
Tunetul bubuia acum n deprtare, i fulgerele
deveneau mai
rare. Ea nu mai avea scuz s rmn n braele lui, lng
fereastr. Acest moment de intimitate neateptat se
ncheia odat cu furtuna...
- n cele din urm, aproape n-a plouat, spuse ea.
- Numai cteva picturi, dar se simte umiditatea n aer

126

ELIZABETH BONTEMPS

i acesta este un semn bun. Te culci din nou?


- S-a sfrit, oft ea.
- Nu cred asta, rspunse el, nu este dect nceputul!
Ea zmbi slab.
- Vei fi prudent n Sudan, nu-i aa? Tot nu mi-ai spus ce
vei face acolo.
- Si nu-i voi spune acum, dragostea mea. Probleme,
mereu probleme.
Gloria i scoase capotul i se strecur n aternut.
- Dar vreau s tiu, Benedict, vreau s tiu i ce-i cu
minile tale!
- Rsplata meseriei periculoase de bandit! replic el cu
un zmbet ironic.
Se aplec deasupra patului i-i srut obrazul, apoi
buzele. Ea se nfior, dar se for s nu lase s se observe
nimic.
- Somn uor, liebling.
- Nu mi-ai rspuns, protest ea.
- Nu vreau s distrug imaginea romantic pe care o ai
despre mine, spuse el rznd.
Dormi, i mulumete cerului c i-a dat un so ca
mine! Noapte bun!
- Noapte bun, murmur ea.
Gloria ajunse cu ntrziere la micul dejun. Nici mcar
nu-l auzise pe Koinage cnd i-a adus ceaiul i sucul de
portocale.
Toat lumea era deja adunat n jurul mesei. Gloria

N UMBRA DRAGOSTEI

127

ntlni privirea lui Benedict i-l srut n grab pe obraz.


- Bun ziua tuturor! spuse ea vesel.
- Furtuna nu te-a mpiedicat s dormi? o ntreb Bob.
Ct despre Patricia, i-a petrecut toat noaptea sub
cuvertur!
Gloria arunc o privire lui Benedict, apoi se adres
prietenei ei, lund un aer nduioat.
- i-a fost team, ntr-adevr?
- Dac ai ti! declar tnra. N-am avut pe nimeni s
m in de mn. Dar am rezistat. La urma urmei, obin
ntotdeauna ce vreau i acest gnd m-a susinut n mijlocul
tunetelor i al fulgerelor cele mai ngrozitoare.
-Ah bine, spuse Gloria, aezndu-se.
Totui, vzu c proasta dispoziie a Patriciei nu fcea
dect s creasc, n timp ce Benedict le explica linitit,
legnndu-se pe scaun, c pleca n Sudan.
- Dumneata i cei ca dumneata vei deveni prinii
hrnitori a jumtate din Africa! exclam Bob pe un ton
ironic. Asta nu va servi la nimic, s tii! O economie bine
dirijat ne trebuie, i nu vise utopice!
Benedict nu pru tulburat.
- Si educaia? ntreb el.
- Totul depinde de ceea ce se nelege prin asta! Trebuie
s fii pregtit s primeti binefacerile civilizaiei!
- Si dumneata, eti gata s le primeti? se inform
Benedict.

128

ELIZABETH BONTEMPS

- Firete! Am secole de civilizaie n spatele meu, i apoi


am fost crescut ntr-un mediu cultivat, unde nimic n-a fost
neglijat.
- Ei bine, eu nu! replic Benedict. Eu n-am avut nici un
avantaj la nceput. Sunt nscut ntr-o cocioab din
Glasgow. Prinii mei au fost omori de o bomb ntr-o
uzin de muniii - un accident de munc
- i am fost crescut ntr-un orfelinat.
Gloria i zmbi, uitnd de prezena Patriciei i a lui Bob.
- Si te-ai experimentat n banditism! nu se putu ea
mpiedica s declare pe un ton de tachinare.
Instinctiv, el i privi minile, i privirea lui deveni
ironic.
- Nimic att de pasionant, m tem, draga mea. M-am
rnit scond pe cineva dintr-un avion n flcri. i voi
povesti asta ntr-o zi, i promit. Bun, trebuie s-mi
pregtesc valiza.
Bob l privi cum se ndeprteaz.
- Foarte abil! fu comentariul lui.
- Ce vrei s spui? se mir Gloria.
-Ei bine, nu mi-a rspuns la problema educaiei, nu-i
aa? A evitat ntrebarea.
Gloria se gndi c neglijase mai ales s rspund,
deoarece i dispreuia pe cei care se ndopau cu discursuri
intelectuale fr s treac niciodat la fapte.
- Oh, tii, era grbit s plece, spuse ea ca s-l

N UMBRA DRAGOSTEI

129

consoleze.
- Destul, hotr Patricia. Mi se pare c aciunile lui
Benedict Carmichael capt puin prea mare importan.
Dac am vorbi despre altceva?
- Dar este important! exclam Gloria, ntorcndu-se
spre ea. Benedict ar trebui s fie decorat! A salvat mii de
viei omeneti i salveaz nc!
- Puin entuziasm pentru eroi n-a fcut niciodat ru
nimnui, draga mea, dar nu lua asta drept marea dragoste;
asta, este treaba mea.
Vocea Patriciei rmnea amabil, dar nu te puteai
nela asupra sensului cuvintelor ei.
Bob le privi pe amndou cu uimire.
- Oricine poate s vad c Gloria este ndrgostit
nebunete de acest brbat! Ce-i pas ie, Patricia?
- Eu nu m-am vndut pentru a obine o naionalitate!
Benedict nu este cu Gloria pentru altceva: amndou tim
c el este al meu. Nu-i aa, draga mea? El mi va reveni la
timpul dorit. Nu sunt posesiv, continu Patricia, cu ochii
strlucind de furie. Nu am nimic mpotriva unei mici
prefctorii ca aceea de care am avut parte ieri sear, dar
nu merge prea departe, micua mea. Prietenia are limite mai ales a mea! Eu te iubesc, Gloria, i tu tii c n-am
multe prietene, dar nu intra n concuren cu mine, este un
sfat... "prietenesc".
Bob bombni ceva de neneles, apoi declar pe un aer
jenat:

130

ELIZABETH BONTEMPS

- Mergi prea departe, Patricia.


Patricia ridic din umeri.
- Poi s spui ce vrei, Bob. Gloria i cu mine ne vom
nelege foarte bine. Fiindc i iei att de bine aprarea, navea dect s se cstoreasc cu tine!
Gloria sri n picioare.
- Oprii-v, amndoi! Este oribil s vorbeti de Benedict
n felul acesta! El tie ce face i ce are de fcut, i nu v
cere sfaturi, nici de la mine, de altfel, i are dreptate! S v
intre bine n cap! A acceptat aceast cstorie deoarece
avea motivele lui.
Le arunc o privire furioas i prsi camera alergnd,
ntrebndu-se dac nu se fcuse ridicol. Ce nevoie avea
Benedict s fie aprat?
Puin mai trziu, i privea soul fcnd plinul de
carburant. Nu, el nu-i va sacrifica cu siguran cariera
pentru Patricia. Femeia pe care o va iubi va trebui
interesat cel puin de ceea ce fcea.
- Eti sigur c nu vrei s mergi la Nairobi pentru
cteva zile? o ntreb el.
Ea scutur din cap.
- Bob m va ajuta la semnat. El este foarte amabil,
ntr-adevr.
- Se pare c are multe idei preconcepute, nu?
Gloria i ridic faa spre el, brusc intrigat.
- Crezi la fel i despre mine? ntreb ea.
- Conteaz ce cred?

N UMBRA DRAGOSTEI

131

- Bineneles!
Sri din avion cu furtunul de kerosen n mn, pentru
a-l pune la locul lui. Gloria l urm i-l privi cu nelinite.
- Nu mi-ai rspuns! i spuse ea.
El se apropie de ea, ca i cum urma s-o srute, dar se
rzgndi i se ntoarse spre avion fr s spun nimic.
Elicele ncepur s zbrnie.
- Cnd te ntorci? strig ea.
- Dumnezeu tie! ndat ce este posibil, rspunse el mai
serios.
Ea ndeprt calele din faa roilor, pe jumtate orbit
de prul pe
care vntul elicelor i-l trimitea n fa. De aceea plngea?
i terse ochii energic. Doar n-o s nceap s plng de
fiecare dat cnd el pleca! Era prea aiurit! Atunci, ce va fi
cnd va pleca pentru totdeauna? Potopul?
Benedict i fcu un semn cu mna i ea sper c nu va
vedea lacrimile revelatoare curgnd pe faa ei, n ciuda
eforturilor de a le reine. Ea i rspunse cu o nsufleire pe
care o voia vesel, dar se simea nefericit i prsit.
Avionul urm pista i prinse vitez, ridicnd praful rou. O
secund mai trziu, se ridica, formnd un mare arc de cerc
pe cerul albastru.
Plecase.

Capitolul 10
Muntele Kenya disprea n spatele unui vl de cea
groas. Gloria privi cerul spernd s zreasc norii, dar era
mereu la fel de albastru i senin.
Scoase un oftat. Aceste dou ultime zile se trser
penibil, i avea din ce n ce mai puin dorina de a merge
acas i s ncerce s discute cu Bob i cu Patricia. Ei se
certau fr ncetare. Patricia se plictisea vizibil i Bob prea
exasperat de proasta ei dispoziie i de lungile absene ale
Gloriei.
Cel puin, ea nu-i pierduse timpul. Lucrul avansase
bine. Restul pmntului fusese readus pe cmpuri,
barierele pentru a-l reine fuseser fixate i trei loturi
diferite fuseser semnate. Benedict va fi mulumit.
Patricia era singur pe verand cnd Gloria veni n
sfrit ca s se schimbe.
-Am putea pune plase contra insectelor i s cinm
afar pentru a schimba, propuse ea.
- Cu un nor de insecte zburnd deasupra capului nostru
la fiecare mbuctur! rican Patricia.
- Dac preferi s cinezi nuntru...
- Oh, pentru Dumnezeu, Gloria, faci cum vrei!
- Patricia, spuse Gloria, vrei s te ntorci la Nairobi?
- Ct a da pentru asta! exclam ea. Cnd m gndesc
c prinii ti i-au petrecut toat viaa aici! Ai de ce muri
de plictiseal, sau s nnebuneti!
- Dac ai fi interesat de experimentele lui Benedict, te-

N UMBRA DRAGOSTEI

133

ai plictisi mai puin.


- Scutete-m, te rog, replic Patricia. Benedict nu va
avea timp s vad rezultatele, dac vrei s tii. Nu-i voi
lsa rgazul s ntrzie mult timp aici.
- Dar este pasionant...
- Ascult, Gloria, poi s-i srui urma pailor dar nu
este genul meu. Vreau s duc o via de lux la Nairobi sau
la Mombassa, nu s fiu ngropat de vie aici! Si ceea ce
vreau, voi avea!
- Nu cu Benedict!
Patricia o privi cu stupoare.
- Ce vrei s spui "nu cu Benedict? Tu refuzi s renuni
la el, aa-i?
Gloria era tentat s-i rspund c, ntr-adevr, exact
asta se
ntmpla, dar nu era destul de sigur de inteniile lui
Benedict. n orice caz, el nu va renuna la planurile lui
pentru o femeie, era sigur.
- Bineneles c nu, mini ea. Dar te neli dac tu crezi
c poi s-l manipulezi pe Benedict dup placul tu.
ncearc s te interesezi de ceea ce face. Te va admira mai
mult!
- Crezi c nu m admir cum sunt?
-Ba da, poate, dar nu va renuna la genul de via pe
care l-a ales. i tu nu-l vei aprecia...
- Este adevrat, recunoscu Patricia cu vocea ei
afectat. Bine, draga mea, ai ctigat. mi vei povesti toate

134

ELIZABETH BONTEMPS

minunile pe care le-a realizat cnd va reveni, i data


urmtoare cnd va pleca, l voi nsoi la avion pentru a-i
spune la revedere!
-Foarte bine! spuse Gloria, netiind ce s cread, i
puin linitit n privina viitoarelor manievre ale Patriciei.
Nu era genul ei s renune att de uor...
O dat n camera sa, Gloria se privi ndelung n oglind.
Ce contrast ntre tenul ei brun, pielea bronzat de soare i
albeaa strlucitoare a Patriciei i prul ei blond!
Se simi descurajat brusc. Totui, Benedict aprecia
tipul ei de grecoaic... Dar era sigur c era suficient ca
Patricia s apar ca s-o eclipseze...
Afar, l auzea pe Koinage bombnind nemulumit
fiindc nu reuea s pun plasele singur. Spera c Bob i va
veni n ajutor. Dar se pare c nu era acolo i Koinage veni
s se plng Gloriei.
- Vino, Koinage, l liniti ea. Unde este domnul Andrews?
- Nu este pe verand.
- tiu, replic Gloria, exasperat. Dar unde este?
Trebuie s fie undeva!
- Da.
- Unde?
- n camera sa, rspunse Koinage cu demnitate.
- Bine, spuse Gloria.
l urm pe culoar, i fusta ei lung foni n jurul
picioarelor ei; apoi btu la ua vechii ei camere. Un geamt
slab i rspunse. Gloria fu cuprins de nelinite. S fii serios

N UMBRA DRAGOSTEI

135

bolnav la ferm ridica mari probleme, din cauza distanei


care-i desprea de Nanyuki i de spital.
- Bob! strig ea. Pot intra?
- Dac trebuie, spuse el pe un ton puin ncurajator.
Gloria ntredeschise ua: Bob era culcat, complet
mbrcat pe pat, cu faa cenuie i privirea fix.
- Ce se ntmpl? ntreb ea, foarte ngrijorat. Oh,
Bob, ai febr! Este poate o criz de malarie, ai o figur
ngrozitoare!
- Nu, nu este nimic, este timpul, gemu el. M plictisesc
teribil aici! Si cnd m gndesc c n-ai nici mcar o sticl
cu whisky, Gloria! Benedict nu bea niciodat alcool?
Gloria roi.
- Noi bem vin.
- Ct cumptare! Benedict n-are dreptul la nimic
altceva?
- Dar eu nu-l opresc s bea altceva, replic ea. Voiam
s cumpr whisky, dar am uitat. Ai putea s te duci s
caui tu nsui.
- Mulumesc! Am vrut s ncerc "malwa" lui Koinage,
este un adevrat rachiu tare i de proast calitate. Dac ai
puin afeciune pentru mine, Gloria, las-m s mor n
pace.
- Nu spune prostii, Bob!
- Sunt serios, draga mea!
- Nu sunt draga ta!
- Biata micu Gloria! Nu eti draga nimnui, iat

136

ELIZABETH BONTEMPS

problema ta! Si a mea de asemenea. Tu l vrei pe Benedict,


eu o vreau pe Patricia, i nici unul din ei nu ne acord nici
cea mai mic atenie!
Gloria se redres, cu ochii strlucind.
-Mergi puin prea departe, spuse ea cu o voce linitit.
Benedict nu-i va abandona soia.
- nfumurato! Vom vedea cum va reaciona Benedict
dac flirtez cu tine cnd va reveni. Vei vedea, nu va avea
nici o obiecie. N-ai vzut cum l privete Patricia? Ce
brbat ar putea s-i reziste? Nici Benedict, nici eu, nimeni!
Cum ea i plec ochii fr s spun nimic, el continu:
- N-ai nici o ans, biata mea prieten, nu nelegi?
Tulburat, Gloria se ntreba de ce se rzbuna pe ea
pentru
decepia lui... Prietenia era aadar un sentiment att de
incert?
- Dac mcar ai putea s m lsai n pace, amndoi!
El se ridic n pat i-i zmbi.
- Nu-l vei reine niciodat pe acest brbat, Gloria! Eti
onest, ai totul pentru a-l atrage pe Benedict, dar el este
vrjit de Patricia, ca toi ceilali!
Gloria refuz s asculte mai mult. i muc buzele i
lu un aer indiferent. De ce se nveruna oare Bob n felul
acesta?
-Koinage are nevoie de ajutor ca s instaleze plasele pe
verand, spuse ea, schimbnd intenionat subiectul. Te
simi destul de bine ca s-i dai o mn de ajutor sau

N UMBRA DRAGOSTEI

137

trebuie s-o fac eu nsmi?


- Oh, m duc, spuse Bob pe un ton plngre. M duc
acolo! Vd n privirea ta ntunecat c risc s fiu lipsit de
cin dac nu m execut imediat. Sunt momente, Gloria
Kaufman, cnd eti portretul viu al mamei tale!
Gloria se ntoarse, fcnd s i se nvrteasc fusta,
obosit de a asculta vicrelile tnrului.
-Acum sunt Gloria Carmichael, i aminti ea.
A doua zi, norii care acopereau Muntele Kenya se
evaporaser, descoperind cele dou vrfuri gemene n
toat mreia lor, distrugnd speranele Gloriei care
crezuse c prevesteau ploaia. Dac nu cdea curnd, nu
va fi deloc anul acesta i asta nsemna perspective triste
pentru regiunile din nord.
Patricia veni s-i ia micul dejun, mbrcat cu acelai
capot din seara trecut, cu prul pe spate. Gloria o privi cu
uimire.
- Credeam c vei merge s vizitezi ferma? i aminti ea.
- Ah, da, este adevrat! mi pare ru, draga mea, am
uitat complet. Nu-i nimic, voi rmne aici!
- Te atept, i propuse Gloria.
- Nu, nu este nevoie, spuse repede Patricia. mi va
trebui ore s m mbrac i mi-e groaz s m grbesc. Voi
putea s merg acolo n aceast dup-amiaz, sau alt
dat, nu?
Gloria se ncpn.
- Benedict va reveni curnd. Va vedea o dat mai mult

138

ELIZABETH BONTEMPS

c nu te interesezi de munca lui i c te plictiseti de


moarte aici. Credeam c nu este o metod bun pentru a-l
reine?
- Mi-e indiferent, tii foarte bine.
Gloria oft.
- Foarte bine, zise ea. Dac nu vrei s vii...
Patricia i oferi un zmbet strlucitor.
- Asta nu te mpiedic s-i vezi de treburile tale. Deja
este suficient un muritor, aici; n-a suporta s simt, n plus,
privirea ta dezaprobatoare toat ziua!
Gloria dispru rapid, uurat. Se duse s-l vad pe Bob
i se inform de sntatea lui. Prea ntr-o dispoziie mai
bun.
- i voi urma sfatul i o s fac un drum la Isiolo, Gloria.
Vii?
Ea scutur din cap.
- Nu n aceast diminea. Trebuie s termin de
semnat terenul cel mai ndeprtat. Poate m duci acolo
cu Land-Roverul nainte de a pleca? Oamenii sunt deja
acolo, dar n-au destul smn.
- La dispoziia ta, ncuviin Bob. Dac mai eti acolo
cnd m ntorc, i voi da o mn de ajutor.
- Mulumesc mult! spuse Gloria, ncepnd s rd.
Bob era ntr-adevr ntr-o dispoziie schimbtoare.
Se ndrept spre hambarul unde era depozitat
smna i nsemn fiecare soi pe lista pe care Benedict o
pregtise, etichetnd cu grij sacii. Unii saci erau folosii i

N UMBRA DRAGOSTEI

139

curgeau puin, astfel c trebuia s astupe cele mai mari


guri cu sfoar, ateptndu-l pe Bob. Dar vznd c nu
apare, sfri prin a se ntoarce n cas pentru a-l cuta. Era
de negsit.
Koinage iei din buctrie mbrcat cu un or care ar fi
avut mare nevoie s fie splat. Dac veneau ploile, se
gndi Gloria, va face mare curenie.
- Spune-i domnului Andrews c am luat Land-Roverul
pentru a ncrca seminele, Koinage.
Africanul ncuviin.
Sacii erau grei i Gloria avea dificulti s-i ridice ca si pun n spatele mainii. Cnd termin, Bob nc nu
apruse. Se nclzise i praful i se lipea de corp iritndu-i
pielea. Se ntoarse n cas.
Un miros proaspt de pin o ntmpin n momentul
cnd intr n vestibul, i timp de o clip sau dou, se
ntreb de unde provenea... Apoi realiz, ncet, cu
stupoare.... Nu, nu era posibil! Cineva fcea baie!
- Bob! strig ea. Bob unde eti?
El iei imediat din camera sa.
- mi pare ru, draga mea, nu tiam c erai att de
grbit!
Ea i arunc o privire furioas i, exasperat, cobor n
antreu deschiznd larg ua bii. Un nor de vapori parfumai
iei de acolo.
- Haide, Gloria! Intr sau iei! Dar nu rmne acolo!
- Patricia, cum ai putut?

140

ELIZABETH BONTEMPS

- S fac ce?
- tii ca noi toi c suntem la ananghie cu apa! Si tu
risipeti atia litri ca s faci baie! Cum vom uda
zarzavaturile, acum?
- Oh! Nu face atta caz! exclam Patricia. Cum s
ghicesc c nu pot nici mcar s fac o baie fr s-mi atrag
fulgerele tale. N-ai spus niciodat nimic.
- N-am spus niciodat nimic! exclam Gloria. Vrei s
spui c ai mai fcut baie?
- n fiecare zi. De ce nu?
Gloria se nfurie teribil i o cert violent pe Patricia.
- Eti persoana cea mai egoist, pe care am ntlnit-o
vreodat! Sunt stul pn peste cap de tine i de Bob!
Putei s v ntoarcei imediat la Nairobi! Suntei ca... dou
ghiulele, aici!
- i ce va crede despre asta Benedict? ntreb Patricia,
deloc descumpnit.
- Mi-e indiferent ce va crede! V duc la Nanyuki imediat
ce bagajele voastre vor fi gata i asta-i tot. tiai foarte bine
c n-avem ap! C oamenii mor de sete n regiunea de
nord, i tu nu te poi mcar lipsi s nu faci baie! i acum,
toat aceast ap ai stricat-o, pentru c, n plus ai pus
pumni de sare de baie! i ai umplut cada pn sus!
- Asta este gelozie, spuse Patricia, continund s se
cufunde n spum ca s-o sfideze. Da, eti geloas! Este
suficient s te privesc pentru a nelege c i tu ai nevoie
de o baie.

N UMBRA DRAGOSTEI

141

Sufocat de furie, Gloria i arunc o privire furioas.


- i voi face valiza, o anun ea n sfrit, cnd putu s
vorbeasc.
- Te rog, drag! gnguri Patricia. Voi avea multe s-i
spun lui Benedict despre acest subiect!
- i eu, replic Gloria.
Se ntoarse i iei, trntind ua n spatele ei. Se trezi
fa n fa cu Bob, uluit i totodat plin de admiraie.
- Crezi ntr-adevr ce spui?
-Absolut!
- Nu te credeam capabil de atta energie, zise el
rznd. M dai i pe mine afar?
Furia Gloriei ncepea s scad. Se ntreba deja dac nu
se comportase prea violent.
- Bob, nu va vrea s plece singur, i eu nu pot... i nu
vreau s-o pstrez aici!
- Nu te neliniti, o calm el.
Sunt prea fericit s-o ndeprtez pe Patricia de soul tu
i s reiau de la nceput cu ea, dac pot, totodat. Nu
voiam s vin, ea m-a determinat; aproape m-a implorat si in companie, pretinznd c astfel o voi cunoate mai
bine. Si eu, ca un prost, am cedat. M-am nelat! Nu neleg
de ce ne-ai invitat, termin el cu franchee.
- Totul era att de dificil... spuse ea mpreunndu-i
nervoas minile. Credeam c ne va uura viaa s avem
prieteni, i Benedict prea c dorete prezena Patriciei... i
voi face acum bagajele acestei domnioare!

142

ELIZABETH BONTEMPS

- Bine. n cteva minute, le voi face i eu pe ale mele.


Te gndeti ntr-adevr s ne duci pn la Nanyuki?
- Da. Slav Domnului, Benedict nu s-a ntors nc! El ar
gsi c este un drum prea lung pentru mine.
- Este adevrat, spuse Bob.
- Ei bine, prea trziu, este hotrt!
Gloria puse toate lucrurile Patriciei talme-balme n
valiza ei. Era n curs s adune o colecie de cutii i tuburi
de machiaj cnd Patricia sosi din sala de baie, mirosind a
pin i a spun parfumat.
- Eti nesuferit, bombni ea. N-am nici un chef s
merg pn la Nanyuki!
- Pcat! spuse Gloria.
Patricia se aez la capul patului i se privi cu
complezen.
- Nu i-e team c-i faci necazuri? Cum i vei explica lui
Benedict decizia ta?
Gloria refuz s rspund i continu s goleasc
sertarele i s le nchid cu zgomot.
- Voi duce smna lucrtorilor, spuse ea cnd termin.
M ntorc ntr-o jumtate de or.
- i dac nu sunt gata? ntreb Patricia, ironic.
- Bagajele tale vor fi puse afar, afirm Gloria fr s se
tulbure.
Ea prsi camera, iei i sri n Land-Rover. Oamenii o
ateptau la
marginea terenului i o ajutar s descarce sacii cu

N UMBRA DRAGOSTEI

143

semine.
- Le vom semna astzi, promiser ei.
- Bine, rspunse ea. Domnul Carmichael va fi mulumit.
Oamenii schimbar zmbete.
- Se va ntoarce curnd! Vei avea mai puin de lucru
cnd va fi aici!
- Eu nu voi lucra astzi, le spuse ea zmbind. Va trebui
s v lipsii de mine.
Fcu cale-ntoars fr s mai atepte, i ei o privir
ndeprtndu-se spre cas, pe drumul ngust.
Nu se atepta s-i gseasc pe Bob i pe Patricia pe
verand; aceasta din urm era n prada unei furii reci.
- Voi pune bagajele n main, propuse Bob.
Gloria urc n spatele Land-Roverului i aranj valizele
pe msur ce el i le ntindea. Crezu deodat c aude un
zgomot de avion i privi cerul. Dar nimic nu brzda
uniformitatea disperat de albastr a acestuia.
- N-ai auzit un avion? l ntreb totui pe Bob.
- Ti-e team de Benedict! exclam el rznd.
- Credeam c era el, recunoscu ea. Mi-ar plcea att de
mult s soseasc!
Patricia o btu pe umr.
- Se vede c n-ai neles nimic, draga mea!
i voi da versiunea mea asupra lucrurilor, i atunci cum
te vei descurca?
Gloria prefera s nu se gndeasc la asta. Se instal la
volan i porni maina. O chinuia ngrijorarea. Deodat, l

144

ELIZABETH BONTEMPS

vzu pe Benedict n persoan urcnd drumul spre ei, cu


minile n buzunare; era att de aproape i emoia o
paraliza n asemenea msur, nct fu ct pe ce s-l
izbeasc, iar Bob trebui s ntoarc volanul n locul ei,
urlnd:
-Atenie!
Ea frn n ultima clip i Patricia se lovi cu capul de
parbriz, ceea ce-i dezlnui furia.
Gloria sri pe drum, apoi, jenat, se ddu napoi spre
main.
- Unde te duci? o ntreb prietenos soul ei.
Bob puse un bra protector n jurul umerilor ei.
- Ne ntoarcem la Nairobi, explic el.
Benedict o privi pe Gloria.
- Si tu? ntreb el.
Bob o mbri i o srut pe obraz.
- De ce nu? zise el. Poate prefer s rmn puin n
compania mea! Nu exist mare lucru pentru ea aici!

Capitolul 11
Gloria nu-l vzuse niciodat pe Benedict pierzndu-i
controlul. El rmnea impasibil, dar o licrire de furie care
nu-i scp i lumina privirea.
- A vrea s nelegei bine, toi trei, declar el. Soia
mea mi aparine - i neleg s-o pstrez doar pentru mine.
Bob, poi s-i faci bagajele.
El se ntoarse spre Gloria.
- Ce nseamn toat aceast poveste?
-M duceam doar s-i conduc la Nanyuki i intenionam
s revin imediat. Era singura soluie: vor pierde trenul de
noapte spre Nairobi.
Patricia cobor de pe scaunul ei, cu un aer languros.
- Gloria ne-a dat afar, imagineaz-i! Este cu adevrat
prea ridicol. Acum c eti aici, poate ai putea s obii s se
scuze i apoi s reintrm toi n cas!
Gloria i muc buzele.
- Te rog, Benedict, murmur ea.
- De ce n-au luat Land-Roverul ei nii? N-aveau dect
s-l lase la Nanyuki. Nu-mi place s faci kilometri ntregi
singur, chiar dac tu cunoti bine drumul.
- Dar avem nevoie de main! exclam ea.
- Si dac eu aveam i mai mult nevoie de tine?
Gloria i frnse minile, nervoas.
- Eu... mi pare ru, bigui ea.
- Faci bine. Nu vreau s-i asumi pericole inutile, oricare
ar fi motivele care te-au ndemnat!

146

ELIZABETH BONTEMPS

Gloria roi apoi deveni palid.


- Mi se pare c am subestimat-o cu toii interveni Bob n
mod neateptat.
El vzu privirea tioas pe care i-o arunca Benedict ii frec minile.
- Nu este nimic ru n acest srut, relu el. Nu este vina
mea dac Gloria se nela total cu privire la persoana ta.
De fapt, i-a petrecut tot timpul s-o fac pe Patricia s se
intereseze de ferm, operaie complet inutil, cum poi si imaginezi!
Patricia izbucni n rs.
- n realitate, Gloria nu-i mai poate stpni gelozia.
Drgu, nu-i aa? Dar s fac o ntreag poveste pentru c
ineam s rmn curat n acest loc pierdut, nseamn s
duc lucrurile prea departe! Nimeni n-o mpiedica s fac o
baie, dac ar fi vrut. Nu pot s suport aceti oameni care
fac pe martirii pentru o cauz ridicol i se supr cnd nu
toat lumea se poart n acelai fel! Cnd m gndesc la
tot ce am fcut pentru tine, Gloria Kaufman...
- Gloria Carmichael! o corect Benedict.
-Oh, pentru Dumnezeu! exclam Patricia. Suntei la fel
de proti i unul i cellalt. S mergem la Nanyuki!
Gloria se urc n spatele Land-Roverului, n timp ce
ceilali se instalau n fa. Benedict readuse maina acas,
i ea se ntreb care erau inteniile lui. n timp ce o ajuta s
coboare, ea se scuz.
- M tem c m-am suprat pentru nimica toat, mi

N UMBRA DRAGOSTEI

147

pare ru, ncepu ea.


- Nu i-am fcut nici un repro, remarc el.
- Nu, dar mi pare ru, totui. De fapt, credeam c voi
reveni naintea ta...
- neleg, spuse el. Ai fi acionat n spatele meu?
- Nu, dar... oh, tiam bine c vei fi nemulumit s-o
gseti pe Patricia plecat.
-Am neles, arunc el, fr s-i ofere alt comentariu.
Prea deja preocupat de altceva. O privi ca i cum era
surprins de inuta ei.
-Mergem cu toii la Nanyuki, acum! Acest pantalon nui merge. mbrac-te altfel, Gloria. Punei ceva ceva uor i
frumos. Si o plrie, nu-i aa? Dac vrei, poi chiar s faci o
baie, te vom atepta. Am traversat un banc de nori de
ploaie, venind aici. Sper s nu ne ocoleasc i s ia direcia
opus! F-i baie, mi asum riscul!
- Dar unde mergem? ntreb ea.
- S ne conducem oaspeii pn la Isiolo. Am cteva
treburi de rezolvat acolo... Poate i-ar plcea s m
nsoeti?
- Oh da! Da, bineneles. Dar n-am nevoie s m schimb
pentru asta.
- Nu, recunoscu el. Doar ca s-mi faci plcere.
Nu avea ce s rspund la asta. Gloria se grbi s intre
n cas, nelinitit la ideea c i-ar putea schimba prerea
si s-o lase. Ezit ndelung nainte de a alege o rochie care
rspundea cererii lui Benedict - "ceva uor i frumos.

148

ELIZABETH BONTEMPS

Se opri asupra unei rochii roz-aprins, plcut decoltat,


a crei jup fluid cdea ca o corol n jurul picioarelor ei.
Plria de pai cu boruri largi de un ton mai pal i sandalele
asortate formau un ansamblu ncnttor. Mnuile ei mici
din dantel alb asortate cu cordonul din jurul taliei zvelte
nveseleau ntregul.
S fac baie era ntr-adevr un lux; opt pentru un du
rece care-i procur o plcere nespus. Ce senzaie
minunat s simt apa curgnd pe pielea ei plcut
parfumat de spun! Numai, i spuse ea, Benedict s nu
se fi nelat i norii s fie nori de ploaie venind din direcia
lor!
i terse sumar buclele negre cu un prosop i alerg s
se mbrace n camera sa.
Foarte intimidat, Gloria veni s i se alture lui
Benedict pe verand. Nu ndrznea nici mcar s ridice
ochii spre el. Era singur.
- Nanyuki este departe de aici, i explic Benedict; leam mprumutat cealalt main, le-am indicat unde s-o
lase i le-am spus adio din partea ta.
- Mulumesc, murmur Gloria.
i trecu o mn nmnuat peste jup.
- Este rochia mea cea mai frumoas, spuse ea cu
timiditate, dar nu este foarte practic.
- Eti foarte frumoas, Gloria... S mergem!
Se schimbase i el. Purta un costum bej-deschis cu o
cma de un alb strlucitor i o cravat n dungi.

N UMBRA DRAGOSTEI

149

Un zgomot uor, n cellalt capt al verandei, atrase


atenia Gloriei i se ntoarse pentru a-l vedea pe Koinage
ndeprtndu-se de cas alergnd i srind ntr-un camion
deja plin de africani exaltai i zgomotoi, rznd n
hohote, care se pregtea s plece.
- Dar unde se duc? se mir ea.
Se simi foarte contrariat i nu-i putu ascunde
nemulumirea. Nu-i luase responsabilitatea nsmnrii
experimentale nceput pe cmpii? Cum putea s accepte
ca lucrul s nu fie terminat nainte de venirea ploilor?
- Nu pot pleca acum!
Benedict i prinse braul i o conduse hotrt spre
Land-Rover.
- Eti nebun! Noi n-am terminat...
- Vor termina mine. De altfel, draga mea, trebuie s
tii c eu sunt cel care conduce ferma!
- Dar... ncepu ea.
- Nu exist dar! i-am lsat mult libertate, Gloria
Carmichael, dar acum cred c trebuie s iau lucrurile n
mn. Rbdarea mea a ajuns la capt.
El tcu o clip.
- Nu nelegi? Nu-i nimic, vei pricepe mai trziu!
- Eu nu suport aceast situaie!
O msur cu o privire lung, linitit.
- Dac nu poi s supori, exist o soluie i tii care.
- Nu pot. Benedict, vreau s m ntorc n Anglia ct mai
repede. Nu vreau s rmn la ferm cu tine.

150

ELIZABETH BONTEMPS

Toat lumea m ia drept... drept amanta ta! Ar fi trebuit


s m ntorc la Nairobi, cu ceilali!
- Tu vei fi ntotdeauna soia mea.
- Dar nu adevrata ta soie, i ceilali o tiu.
- Bine, spuse el, dac asta nu-i place, nu ine dect de
tine s-i schimbi condiia.
- Oh! Eti ntr-adevr imposibil!
El prea s gseasc situaia comic!
- Nu mi-am uitat promisiunea s te duc n Anglia. Vom
pleca ndat ce voi putea s m ndeprtez cu contiina
linitit. i convine?
Ea cltin din cap n semn de acceptare.
Land-Roverul era mai curat. Koinage trebuie s fi splat
scaunele din fa; el le acoperise cu un fel de estur
american de culoare bej ca s le protejeze hainele de
praf. Gloria se aez ct mai departe posibil de Benedict i
privi hotrte pe geam, ca i cum peisajul era nou pentru
ea.
Fu prima care vzu girafa. Era nc departe de ei, pe
drum, ocupat s smulg puinele frunze care mai atrnau
de crengile uscate. Nu fu nicidecum tulburat de trecerea
mainii i continu s rumege hrana cu un aer demn,
cocoat pe picioarele ei subiri.
- Aproape am putea trece printre picioarele ei! spuse
Gloria rznd.
El opri maina puin mai departe.
-Are un pui, privete!

N UMBRA DRAGOSTEI

151

- Este foarte mic! Vor muri de foame, nu?


El i puse mna peste a ei.
- Poate va ploua ast-sear. S sperm c va fi suficient
pentru a le permite s supravieuiasc.
Gloria scoase un oftat.
- Ce an! Si cum va fi urmtorul?
-Aceast regiune nu este singura care sufer, i aminti
el. Situaia se va agrava inevitabil n tot lungul centurii
saheliene - si nu numai n Africa, ci si n India. Dac mii de
oameni si de animale mor, va fi vina omului. Asta trebuie
evitat.
- Dar seceta va bntui oricum, nu-i asa?
- Probabil.
- Putem realmente s acionm?
- Trebuie ncercat totul.
Gloria privi cu tristee girafele ndeprtndu-se.
- De ce mergem la Isiolo? ntreba ea dup un timp.
- Ah, spuse el, m ntrebam cnd o s-mi pui aceast
ntrebare! Mergem la biseric, aa cum ar fi trebuit deja s
facem. Preoii ne ateapt. Le-am anunat vizita noastr
spre ora prnzului. Le-am explicat c n-ai vrut o ceremonie
religioas la Nairobi, deoarece de-abia ne cunoscusem i
c nu erai sigur de sentimentele tale pentru mine. Au fost
foarte nelegtori.
Gloria crezu c lein, att de mare era surpriza.
-Adevrat? reui ea s articuleze dup un timp.
- Le-am spus c era preferabil s reflectezi serios,

152

ELIZABETH BONTEMPS

deoarece legturile cstoriei religioase sunt eterne.


- Si... i... i tu, ce crezi? bigui ea.
- Ce cred? Stii, eu am tiut exact ce fceam, din prima
clip cnd te-am vzut.
Degeaba le explicase Benedict preoilor cstoria lor
civil, Gloria se temea c nu-i acceptaser explicaia. Dar
se nela. Unul din ei, dup ce-i ntmpinase clduros, i
felicit pentru demersul lor, fr s le atrag atenia totui
c era tardiv. El i invit n biseric, unde ei l urmar.
Gloria nu ndrzni s-l priveasc pe Benedict nici o
singur dat n timpul slujbei. Mna ei tremura cnd i-o lu
ntr-a lui, i scoase inelul de cstorie i i-l repuse la loc. i
ddea oare seama c era pentru totdeauna? Ct de straniu
era... Organizase totul fr s-i sufle un cuvnt! Trebuia s
fie foarte sigur de ea i de dragostea ei...
NIMIC NU POATE DESPRI CEEA CE DUMNEZEU A
UNIT. Cstoria lor era pecetluit... Gloria i privi n sfrit
soul. El i oferi un zmbet larg.
-Acum, eti cu adevrat doamna Carmichael. Eti
legat de mine pentru totdeauna, murmur el, n timp ce
preotul disprea n sacristie.
Ea i terse lacrimile care-i urcau n ochi.
- Oh, Benedict... i dai seama de consecinele actului
pe care tocmai l-am mplinit?
- Ia te uit! Te-ai trezit? nainte a trebuit s fi dormit,
dar acum eti treaz i nu tii unde eti. Dar eu am vrut
ntotdeauna s fii a mea, tu i ochii ti negri i inima ta

N UMBRA DRAGOSTEI

153

iubitoare, aa cum am ncercat s-i spun din prima zi. Ori,


tu erai oarb i ncpnat cnd te-ai hotrt...
- Dar vorbeai ntotdeauna despre Patricia...
- Mai ales tu vorbeai! spuse el, cnd ieir din biseric.
O lu n brae i o strnse ndelung nainte s-o srute
cu pasiune.
Gloria credea c viseaz.

Capitolul 12
Cnd deschise ochii, Gloria fu orbit de soarele care
strlucea afar. Benedict i ddu drumul i-i lu mna. Ea
nu vzu imediat feele bucuroase ale muncitorilor de la
ferm, cu Koinage n frunte, foarte nsufleit. Nu putea
evita pumnul de grune pe care i-l trimise i-l primi n
plin figur.
- Rochia mea! exclam ea. Rochia mea curat! Si dup
acel du minunat!
- Ei n-au confeti, spuse Benedict rznd; este un simbol
al speranei lor, la fel de bun pentru recolt ct i pentru
viitorii notri motenitori!
Gloria l privi, emoionat.
- Vrei s vorbeti... despre copiii notri?
- Fiul nostru, nainte de toate, o corect el cu un
zmbet.
El i mngie obrazul mbujorat.
- Nu putem s vorbim despre asta n mijlocul strzii!
- Este adevrat, admise el.
De altfel, nu este nimic de spus, nu-i aa? Sunt de
mod veche, ca i tine, n privina acestor lucruri.
Deodat, privirea lui se pierdu pe cer, n deprtare.
- Iat ploaia, spuse el ncet.
ntr-adevr, Muntele Kenya dispruse n spatele unei
coroane de nori care naintau rapid deasupra colinelor.
- Vine aici?
-Astzi, totul se poate ntmpla, rspunse el, cu o voce

N UMBRA DRAGOSTEI

155

vibrant. Nu este o zi obinuit.


Africanii tceau, observnd norii care pluteau
nvrtejiindu-se spre ei. Se auzi un bubuit n deprtare,
apoi al doilea, al treilea, purttori ai aceluiai mesaj: ploaia
sosea, n sfrit.
- Va trebui s ajungem acas nainte ca drumul s
devin mltinos, murmur ea. Auzi, Benedict? Te rog, s
plecm!
- Nu vrei s rmi pentru prnz?
- Nu, sigur c nu! Vom fi blocai aici nu tiu ct timp,
dac nu plecm. Nu nelegi? Rul se revars aici n cteva
minute. Invadeaz totul, smulge totul i poate c seara
asta nu va mai exista drum!
- Numai s nu duc pmntul pe care l-am transportat
cu atta trud!
- Vom face tot posibilul s mpiedicm asta, vom
vedea. Dar riscm s lum totul de la capt.
- Urc n Land-Rover, i spuse el. i voi saluta pe preoi.
i vom invita la prnz altdat.
Cu capul ridicat spre cer, africanii ateptau ploaia. Ei
ncepur s scoat exclamaii i-i ntinser minile ca s
simt primii stropi mari.
- Si noi ne vom ntoarce la ferm, i strigar ei Gloriei.
De data asta, ploaia este aici de adevrat!
Ei srir n camion, cu saci vechi uzai pe cap ca s se
protejeze, si n timp ce acesta demara ntr-un nor de praf,
ncepur s cnte un cntec melodios si ritmat care

156

ELIZABETH BONTEMPS

domina zgomotul motorului. Un ntrziat fu ridicat de mini


milostive n vehiculul deja ncrcat, n mijlocul hohotelor de
rs.
Benedict i se altur Gloriei n Land-Rover si degetele
lor se nlnuir.
- Vrei ntr-adevr s ne ntoarcem?
- Nu putem face altfel, insist ea. Altfel nu ne vom mai
putea ntoarce deloc! Orice se poate ntmpla la ferm!
Lucruri pe care... le-am putea mpiedica dac suntem la
faa locului.
El i ridic sprncenele.
-Accept s te conduc acas, dar spune-i c nu pentru
a lucra.
Si accentu ultimele cuvinte... Gloria deveni imediat
stacojie si
ncerc s-i retrag mna, dar fr succes.
- Ploaia ne va ncercui!
El i strnse mna mai tare.
- Nu ncerca s schimbi subiectul, spuse el. Nu doreti
s tii de ce te vreau numai pentru mine?
El i arunc o privire ciudat, impenetrabil, i cum
Gloria nu rspundea, demar n sfrit.
Girafa la fel de speriat sub ploaie ca i puiul ei, ncepu
s alerge ndat ce apru Land-Roverul. n ciuda micrilor
stngace ale lungilor ei picioare i balansului maiestuos al
gtului ei, rmase n dreptul lor peste cinci sute de metri
nainte de a prsi drumul i s dispar n savan.

N UMBRA DRAGOSTEI

157

- Nu era minunat? zise Gloria.


- Asta compenseaz faptul c n-am avut o cltorie de
nunt? ntreb Benedict. O vom face curnd, i te voi duce
n Anglia, aa cum i-am promis, dar nu imediat!
Ce importan avea, acum! Gloria se nfund
confortabil n scaunul ei i zmbi. Nu vor merge cu
siguran n Anglia n acest an, dar poate anul urmtor.
Asta ar fi bine, dac fiul ei se ntea acolo...
- Nu crezi? ntreb el.
- Ba da, bineneles, rspunse ea repede. Tocmai m
gndeam c mi-ar plcea s cunosc Scoia.
-Ah! Dac n-am fi obligai s ne ntoarcem acas...
- Dar trebuie! Nu ne putem opri acum!
-Adevrat?
- Nu, te asigur! N-am nici un chef s-mi distrug
frumoasa mea rochie ncercnd s scot maina din an, i
simt deja c derapm din cnd n cnd!... se grbi ea s
declare.
- Nu pierzi nimic dac atepi, dragostea mea... Nu eti
pe cale s flirtezi cu soul tu?
- Nu!
-Adevrat?
Aerul prea ncrcat de electricitate, i ea se simea
copleit de o impresie de exaltare delicioas i
ameitoare.
Era ploaia, dar i uurarea de a fi scpat de Patricia, i
mai presus de orice, bucuria de a fi soia lui Benedict.

158

ELIZABETH BONTEMPS

- Te-ar supra mult s flirtez cu tine?


- Cred c a putea suporta, rspunse el.
De-abia oprise maina n faa casei i Gloria disprea n
ea alergnd.
-Vreau s m duc s vd dac gardurile noastre vii in!
i strig ea peste umr. M schimb i cobor la ru.
Se repezi n camera ei, unde i scoase rochia roz,
mnuile i sandalele ct putu de repede. Ct de n largul
ei se simea n blugi i n bluza n carouri... i mai puin
vulnerabil de asemenea...
i trebui un timp s-i gseasc impermeabilul i
ghetele pe care nu le folosise de doi ani.
Benedict o atepta acolo unde l lsase.
- Urc, i comand el.
Dar Gloria era dispus s discute.
- Nu i-e foame? ntreb ea. Koinage i poate face un
sandvi...
- tii bine c este ziua lui liber. Dac vrei s mnnci
ceva, va trebui s pregteti singur. Aadar, vrei s mergi
la ru, da sau nu?
Se urc lng el. Nu vor ajunge niciodat acolo, se
gndi ea. Drumul era deja nmuiat i la fel de alunecos ca o
pist de patinaj. Se gndi s-i cear s fac un ocol, dar n
faa expresiei lui ncpnate, tcu. De altfel, Benedict
conducea mai bine dect oricine, cu mult snge-rece.
Rul ncepea s creasc. Debitul lui cretea din minut
n minut, i-l privir curgnd ncet n faa lor, rou i

N UMBRA DRAGOSTEI

159

noroios.
Benedict rupse tcerea.
- Vezi acest noroi? Este pmnt arabil!
- Elefanii l ador. Ei i ud spatele ca s ndeprteze
mutele i celelalte insecte. Cnd ies din baia lor sunt roz
dup dorin!
- Vin aici? ntreb el.
- Se ntmpl. Tatl meu i obinuise s urmneze mereu
acelai drum ca s ajung la ru. Cnd i-a dat seama c
braconierii i exterminau ntr-un ritm nspimnttor, l-a
cuprins o furie teribil. n aceast cifr, nu erau socotii cei
care se ndeprtau de rezervaii pentru a fi omori legal
de fermierii din mprejurimi. Desigur, striveau culturile i
cteodat sate ntregi, dar curnd, nu vor mai fi deloc.
Deja nu mai sunt, n Africa Occidental.
Gloria cobor din Land-Rover i-i ridic faa spre cer,
oferit ploii care-i uda i-i spla prul.
- La ce te gndeti? ntreb el. Tot Patricia? Dac da, te
voi exorciza!
O atrase spre el i o strnse n brae. Buzele lui puser
stpnire pe ale ei. Corpul ei se lipea de al lui i braele ei
l nlnuir. Toat fiina ei fu cuprins de un sentiment de
extaz pe care nu-l cunoscuse niciodat nainte. Tremura.
ncetul cu ncetul, el i slbi strnsoarea, dar o inu lng
el, mngindu-i ceafa i spatele.
- Patricia a ieit din gndurile tale pentru totdeauna?
Emoionat, Gloria nu putu rosti nici un cuvnt, dar el

160

ELIZABETH BONTEMPS

citi
rspunsul n privirea ei.
- Iubito, am privit rul, am vzut c gardurile noastre se
in bine, i putem gndi rezonabil c seminele vor germina
minunat datorit acestei ploi. Acum, este timpul s ne
ntoarcem acas.
- Nu vei reui s manevrezi maina pe acest noroi!
El reui foarte bine o ntoarcere, i ea l felicit.
- Vino, Gloria, trebuie s te usuci, acum.
La ntoarcerea acas, Benedict i pru din nou un strin
i nelinitea i reveni.
- M duc s pregtesc ceva de mncare, hotr ea
nervoas.
- Da?
El i lu mna i o privi n ochi.
- Da, f-o, i dup aceea, cu puin noroc, nu vei mai
gsi nimic de fcut care s ne ndeprteze unul de cellalt
pentru restul serii...
i atinse uor prul i scutur din cap.
- Dulcea mea necat. Ai face mai bine s caui un
prosop i eu i voi usca prul. mi place cnd este umflat i
strlucitor!
Era att de aproape de ea, nct i simea respiraia
potrivindu-se cu a ei, dar ochii Gloriei, plini de lacrimi
acum, nu distingeau dect o siluet vag lng ea. Fcu un
efort pentru a-i recpta stpnirea de sine.
- Nu vreau s-i pierzi timpul uscndu-mi prul, spuse

N UMBRA DRAGOSTEI

161

ea. Dac a face o musaca? i place? Mie... nu prea mi-e


foame...
- Ba da, vreau s-i usuc prul, murmur el. Te vreau
frumoas pentru mine - i pentru toi cei care i-ar putea
arunca ochii asupra ta!
- Dar cu tine sunt cstorit!
- Pentru moment, nu eti nc foarte sigur, dar vei fi
foarte curnd, dup prerea mea!
- Scuz-m, m duc s gtesc.
El o ls imediat s mearg i ea regret. Puse un disc
la ntmplare i o urm n buctrie, n timp ce primele
note se rspndeau n cas.
- Wagner? zise el. Este alegerea ta?
El ascult n tcere un timp.
- Nu recunosc aceast bucat. Este o oper?
- Nu. Sunt poeme puse pe muzic de el. mi place
aceast arie cnd plou, adug ea; se regsete n ea
exaltarea furtunii. mi plac furtunile!
-Mi se pare c acesta este un punct comun ntre noi...
i-am spus c i-am adus un mic dar din Sudan?
- Nu credeam c vei avea timp s faci cumprturi, se
mir ea.
- Un prieten mi l-a adus de la Viena.
Ea puse tava la cuptor i atept.
- nchide ochii, i porunci el, i ntinde minile.
Ea se execut i nu ntrzie s-i simt buzele peste ale
ei. Cnd deschise ochii, avea n mini cea mai ncnttoare

162

ELIZABETH BONTEMPS

cma de noapte care se putea imagina.


- Benedict! exclam ea. Niciodat n-am purtat ceva
asemntor... Este ntr-adevr... pentru mine?
- Nu este la fel de nevinovat i de cuminte ca aceea
pe care ai confecionat-o, dar se armonizeaz mai bine cu
cldura inimii tale de grecoaic. Este pentru aceast sear!
- Focul grec era o arm teribil!
- Oh, ngrozitor! spuse el rznd. Crede-m, tii ceva
despre asta! M emoioneaz profund!
-Adevrat?
O nconjur cu braele, innd-o att de strns, nct nu
s-ar fi putut mica chiar dac ar fi vrut.
- mi place s te fac fericit, i spuse el la ureche.
Te iubesc, liebling, mai mult dect o vei ti vreodat.
El n-o ls s rspund, dar i srut ochii,
sprncenele, buzele, fcnd s urce n ea o flacr
pasionat care se mbin strns cu a lui. Apoi, cu preul
unui mare efort, se ndeprt de ea i o fcu s se aeze
pe unul din scaunele de lemn din buctrie, pentru a
ncepe s-i usuce prul.
- Avem timp, draga mea. Avem toat viaa! Nu mai sunt
un strin pentru tine, nu-i aa? Vom mnca ce ai pregtit,
vom bea vin... i vei putea flirta cu mine ct vei vrea.
Numai dup aceea, dulcea i frumoasa mea soie, mi voi
lua revana...
- Oh, Benedict, te iubesc att de mult!
i zgomotul ploii lovind acoperiul se mpleti cu ultimile

N UMBRA DRAGOSTEI

163

msuri ale cntecului lui Wagner, n timp ce viaa rentea


n regiune pentru nc un an.

Sfr[it