Sunteți pe pagina 1din 331

1

Chemarea inimii

JANETTE OKE
Chemarea inimii
Traducere de Cristina Giurgiu
Seria Vestul canadian, vol. 1

Casa Crii, Oradea


2013
3

Copyright 1983 by Janette Oke


Originally published n English under the title
When Calls the Heart
By Bethany House
A division of Baker Publishing Group,
Grand Rapids, Michigan, 49516, USA
All rights reserved.
I. Giurgiu, Cristina (trad.)
821.111-31135.1
Traducerea: Cristina Giurgiu
Editarea: Fidelia Stroie
Tehnoredactarea: Vasile Gabrian
Corectura: Timeia Viman
Coperta: Marius Bonce
Tiparul executat
www.findata.eu

la

Findata

srl,

Oradea,

Surorii mele mai mari,


Elizabeth Margaret (Betty) Cox,
Pentru rbdarea de care a dat dovad n ce m
privete
i pentru multe alte motive.

Prefa
A vrea s fac cunoscut cititorilor mei cteva
lucruri referitoare la Poliia Clare din Nord-Vest.
Poliia a fost nfiinat n 1873 ca rspuns la
problema comerului ilicit de whisky i a
frdelegilor ce se petreceau n Vest. Se spune
c poliistul canadian era nvemntat ntr-o
tunic roie pentru a putea fi deosebit de
Cavaleria Statelor Unite. Treaba poliistului
canadian era s fac pace cu indienii, nu s-i
nving; iar multe dintre triburile de indieni cu
care urma s se confrunte, avuseser deja de-a
face cu trupele de la sud de grani. Din acest
motiv sau poate din altul tunica stacojie era
un semn distinctiv al celui care o purta.
Att uniforma, ct i numele, au evoluat. Titlul
de Poliie Regal Clare de Nord-Vest a fost dat
de regele Eduard al VII-lea n 1904, drept
recunoatere a aportului adus Canadei. n 1920,
numele a fost schimbat n Poliie Regal Clare
Canadian. n cele din urm, tunica roie a fost
adoptat ca uniform a Forei, iar pentru
ndatoririle zilnice, a fost aleas o uniform mai
practic, de culoare maro, cci, spunea
superintendentul Steele, era aproape cu
neputin ca pn i cel mai grijuliu brbat s-i
6

pstreze tunica roie curat cele trei luni n


serviciu. Plria s-a schimbat i ea, de la forma
original, rotunjit, la plria Stetson, aprobat
n 1901.
Febra aurului din Yukon din 1895 i-a adus
pentru prima dat pe poliitii canadieni n Nord.
n 1898, existau n Yukon doisprezece ofieri i
254 de sergeni i ajutori de erif. Poliia Clare
folosea pe atunci o nou form de transport
atelajul de cini. Cu ajutorul cinilor Husky,
patrulau sute de kilometri ptrai de teritoriu
nzpezit. Vntorii de blnuri, negustorii i
satele indiene erau risipite n toate zonele de
inspecie.
Cu toate c ncerc s nu devin prea
sentimental cnd este vorba de aceti oameni
din Poliia Clare Canadian i de rolul pe care lau avut n dezvoltarea prii de vest a Canadei,
pentru mine, ei simt un simbol al inutului meu
natal, Canada. Vreau s v asigur, stimai
locuitori ai regiunii Lacombe, c printre
denumirile de Spruceville, Blackfalds, Brookfield,
Turville i Iowalta; Woody Nook, Jones Valley,
Canyon i Eclipse; Eureka, Spring Valley, Arbor
Dale i Blindman; Central, West Branch, Birch
Lake i Lincoln; Milton, Mt. Grove, Sunny Crest
and Momingside; Gull Lake, Lakeside i Fairview;
nu vei gsi Pine Springs. Nu vei gsi niciun
7

personaj istoric pe msura tatlui lui Pearlie din


Lacombe. Toate personajele povestirii sunt
fictive i nu sunt inspirate din viaa niciunui om.
De asemenea, vreau s v asigur c, crescnd
n zona Hoadley i petrecndu-mi primii ani de
coal n mica cldire a colii cu o singur
ncpere din Harmonien, mi-e inima plin de
dragoste i de amintiri legate de viaa
comunitar rural din Alberta.

1
Elizabeth
Am avut parte de o mare surpriz. Oh, nu
scrisoarea n sine. Cu toii eram obinuii s
primim scrisori de la Jonathan, fratele meu.
Soseau cu regularitate i ntotdeauna produceau
niic agitaie n cminul nostru. Nu, nu
scrisoarea, ci mai degrab coninutul ei era ceea
ce m luase cu totul prin surprindere. Iar
rspunsul mamei la cele scrise era chiar mai
uimitor.
Ziua de 12 aprilie 1910 ncepuse ca oricare
alt zi. M-am trezit devreme, am petrecut un
timp de rugciune n camera mea, m-am
8

mbrcat, am luat micul dejun mpreun cu


familia i, la ora opt, am ieit din cas pentru a
strbate distana de unsprezece strzi pn la
coala unde predam. mi fcusem obiceiul s
ajung devreme ca s am suficient timp pentru
pregtirile de diminea, nainte de sosirea
elevilor. Dintre dascli, eu ajungeam, de obicei,
prima la coal i savuram linitea dimineii ce
domnea peste cldirea altminteri zgomotoas.
M bucuram de acea ncnttoare diminea
de primvar n care totul n jur mi prea frumos
i plin de via. Nu tiu de ce aerul mbibat de
mirosul florilor i ciripitul psrilor m mboldeau
la o rar introspecie.
i cum te simi n aceast ncnttoare
diminea de primvar? m-am ntrebat.
Foarte bine, mulumesc, am rspuns n
sinea mea, apoi aproape c m-am mbujorat
uitndu-m n jur, de team ca nu cumva cineva
s-mi poat citi gndurile. Nu obinuiam s
vorbesc cu mine nsmi nici mcar n gnd, mai
ales n timp ce m plimbam pe strada mrginit
de arari. Ins nimeni nu mprea trotuarul cu
mine n acea clip, aa c dialogul intim
continu.
Aa deci i ce anume face ca ziua asta s
i se par att de frumoas i pasul att de
sprinten?
9

Dimineaa, viaa n sine, miresmele pe care


le adulmec.
Frumos dar dintotdeauna ai fost omul care
s-a bucurat de via. Cred c ai fi fericit i
mulumit oriunde pe acest pmnt verde creat
de Dumnezeu.
Nu nu chiar. Nu chiar.
Am fost surprins de direcia pe care o luase
conversaia i de schimbarea brusc a emoiei
pe care o triam. Adnc, nluntrul meu, era
ceva ciudat i neobinuit care m tulbura. O
nelinite ce m implora s-o bag n seam. Am
ncercat s-o dau la o parte, ascunznd-o ntr-un
colior al minii mele, ns ea i croia drum
napoi.
ntotdeauna faci aa! mi spuse ea cu
nflcrare. Ori de cte ori mi ridic capul, tu m
apei, m dai la o parte. De ce i-e att de
team s dai piept cu mine?
Team?
Da, team.
Nu mi-e team. Doar c eu cred aa am
fost nvat c omul ar trebui s fie mulumit
cu ceea ce are, mai ales dac a fost att de
binecuvntat cum sunt eu. Este o ruine nu un
pcat s te simi nemulumit n timp ce te
bucuri de toate lucrurile bune cu care viaa i
tata m-au copleit.
10

Aa e, ar fi pcat s nesocoteti
binecuvntrile primite. Nici nu mi-a dori s-o
faci vreodat. Dar poate c spun poate
sufletul tu s-ar mai liniti dac ai privi n fa i
onest lucrul care te face s te simi nghiontit
de un alean pustiu cteodat.
Era o provocare i, cu toate c nc m
simeam temtoare i puin vinovat, am hotrt
s arunc o privire la acea nzuin luntric,
dorindu-mi ca vocea aceasta s nceteze.
M-am nscut n 3 iunie 1891 cu numele de
Elizabeth Marie Thatcher, a treia fiic a lui
Ephraim i a lui Elizabeth Thatcher. Tatl meu
era negustor n Toronto i ctiga binior pentru
el i pentru familia sa. De fapt, se spunea c
facem parte din clasa superioar a societii, iar
eu am fost obinuit cu toate beneficiile
materiale ce decurgeau dintr-un asemenea
statut. Pentru mama, cstoria ei cu tatl meu
era cea de-a doua cstorie. Fusese nainte
cstorit cu un cpitan din garda regelui. Din
aceast legtur se nscuse un fiu, fratele meu
vitreg, Jonathan. Primul so al mamei fusese ucis
cnd Jonathan avea doar trei ani. Mama s-a
ntors n casa tatlui ei, aducndu-l cu ea pe
micul ei fiu.
Tatl meu a ntlnit-o pe mama la o mas
festiv de Crciun, invitai fiind de nite prieteni
11

comuni. Mama tocmai ncheiase oficial perioada


de doliu, cu toate c i era greu s-i pun
deoparte i durerea, dimpreun cu vemintele de
doliu. M-am ntrebat adesea ce anume l-a atras
mai mult pe tatl meu: frumuseea tinerei
vduve sau nevoia ei evident de a avea pe
cineva care s-o iubeasc i s-i poarte de grij.
n orice caz, a curtat-o i a cucerit-o, iar imediat
dup aceea n noiembrie s-au cstorit.
Sora mea mai mare, Margaret, s-a nscut n
anul urmtor. Doi ani mai trziu s-a nscut i
Ruthie. Mama a pierdut un biat ntre Ruthie i
mine, ceea ce mai c nu-i frnse inima. Acum
cred c a fost dezamgit c nu m-am nscut
biat, ns nu tiu din ce motiv, eu am fost cea
aleas s-i port numele. Julie a sosit la doi ani
dup mine. Apoi, dup nc doi ani i jumtate,
spre marea ncntare a mamei, s-a nscut un alt
fiu, fratele nostru mai mic, Matthew. N-o pot
nvinovi pe mama pentru c l-a rsfat pe
Matthew vina aceasta o mprim cu toii.
nc de cnd a venit pe lume, i-am fcut toate
hatrurile i ne fceam multe griji pentru el.
Nimic nu a lipsit din cminul nostru. Tata ne-a
asigurat toate cele necesare, iar mama a
petrecut cu noi ceasuri ntregi asigurndu-se c
fetele ei vor deveni adevrate domnioare.
Prinii
mei
i-au
asumat
mpreun
12

responsabilitatea creterii noastre din punct de


vedere spiritual i, n limitele admise, am fost
ncurajate s fim noi nsene.
Margaret a fost fiica care i-a dorit cel mai mult
s aib propriul cmin. S-a cstorit la
optsprezece ani i s-a mulumit s se dedice n
ntregime furirii unui cmin fericit pentru soul
ei avocat i mica lor familie. Ruth era cea
iubitoare de muzic. A fost ncurajat s-i
dezvolte talentul ca pianist, sub ndrumarea
celor mai buni dascli posibili. Cnd a ntlnit un
tnr violonist promitor din New York i a
hotrt s devin mai degrab acompaniatoarea
lui dect solist, prinii mei i-au dat
binecuvntarea.
Eu eram cunoscut drept fiica cea cu sim
practic pe care se puteau baza ntotdeauna. Pe
mine m chema mama dac se ntmpla vreun
necaz i tata nu era acas, bizuindu-se pe ceea
ce numea ea firea mea calm i agerimea
mea. De mic mi-am dat seama c mama se
baza pe mine.
Cred c tocmai aceast latur practic a mea a
fost cea care m-a pregtit s fiu independent i,
tiind asta, m-am pregtit s devin dascl. tiam
c mama considera c o domnioar
atrgtoare i plcut, cum m crescuse ea nu
avea nevoie de carier; la urma urmelor, ca s
13

m cstoresc pe msur, nu trebuia dect s


dau aprobator din capul meu drgla n faa
unui peitor. Ins n-a spus nimic, ba chiar m-a
ncurajat n privina proiectelor mele.
Iubeam copiii i intram n clas cu mult
ncredere i cu plcere. M bucuram enorm de
mult de copiii mei din clasa a treia.
Sora mea, Julie, era fiica cea fluturatic,
iubitoare de aventur, romantic. O iubeam din
toat inima, ns adesea m aducea n pragul
disperrii cu pocinoagele ei. Era delicat i
drgu, aa c nu ducea lips de atenie din
partea masculin; ns ei nu i se prea niciodat
destul. M rugam n fiecare zi pentru Julie.
Matthew! Cred c eu eram singura din familie
care m simeam adesea ngrijorat pentru
Matthew. Vedeam ce-i tcuserm cu toii
rsfndu-l
i
m
ntrebam
dac
nu
ntrecuserm msura. Adolescent de acum, ne
era prea drag ca s-l facem s sufere din cauza
ateniei exagerate din partea unei familii
nepstoare.
Adesea
aveam
discuii
n
particular, ncercnd s-i explic responsabilitile
din lumea adulilor. La nceput am simit c
abordarea mea subtil era dincolo de nelegerea
lui, ns dup aceea am nceput s observ c
ncepea s prind nsemntatea cuvintelor mele.
A nceput s nu mai pretind att de multe i s
14

se poarte cum se cuvine, s nu mai depind de


ceilali. Am nceput s trag ndejde c nu l-am
stricat totui. Ddea dovad de o trie de
caracter manifestat prin dragoste i preocupare
fa de ceilali. Matt al nostru urma s devin
cineva, n ciuda comportamentului nostru fa de
el.
Reveria mea matinal a fost ntrerupt de
trilurile suave ale unui mcleandru. Prea att
de fericit acolo, cocoat pe o creang sus, nct
inima mea se desprinse din contemplarea n care
se adncise i se altur cntecelului su.
Ei bine, m-am gndit cnd trilul se isprvi,
nelinitea nu se datoreaz faptului c nu
apreciez beneficiile de care Dumnezeu mi-a
fcut parte sau c nu mi-a iubi familia.
Sentimentul de vinovie ncepu s m
prseasc. M simeam mult mai bine acum,
dup ce descoperisem cu onestitate aceste
lucruri.
Atunci am continuat, pentru ce m simt
nelinitit? Ce e ru la mine?
Nu e nimic ru, mi-a rspuns vocea
luntric. Aa cum ai spus, apreciezi i-i pas.
ns tot att de adevrat este i faptul c eti
nelinitit. Asta nu dovedete c-i lipsete ceva.
Ci, pur i simplu, este momentul s mergi mai
departe, atta tot.
15

S merg mai departe?


Eram att de nencreztoare, de parc
rspunsul venise din partea unei persoane
complet necunoscute.
Sigur. Ce anume crezi c-l aduce pe acel
mcleandru napoi n fiecare primvar? Nu
faptul c nu mai are cuib sau hran. Ci tie, pur
i simplu, c este timpul s mearg mai departe.
ns UNDE? Cum?
Vei ti, cnd va sosi clipa.
Dar nu sunt sigur c vreau
.
Niciodat nu m mai gndisem la asta. Eram o
persoan stabil. Nici mcar nu m atrgea n
mod deosebit ideea unei cstorii. O, presupun
c undeva, cndva, va exista cineva, ns cu
siguran nu aveam de gnd s pornesc n
cutarea lui, nici nu fusesem impresionat de
vreunul dintre tinerii care veniser s m
viziteze. De mai multe ori s-a ntmplat c m-am
sustras, bucurndu-m s-i las n grija lui Julie.
Iar ea prea ncntat de acest aranjament, ns
sentimentele tinerilor implicai, cu ruine trebuie
s mrturisesc, m preocupau foarte puin.
Iar acum trebuia s merg mai departe?
Nelinitea dinuntrul meu se transform ntr-un
nou sentiment team. Fiind o persoan
practic i tiind foarte bine c nu eram
16

pregtit deocamdat s nfrunt aceste noi


atitudini, le-am scos din minte, am intrat n
linitita cldire de crmid a colii i n sala
mea de clas, hotrt s m concentrez asupra
exerciiilor de scriere pentru prima or a
dimineii. Robert Ackley nc mai avea probleme.
i ddusem toate silinele ca s-l ajut. Oare mai
mult de att ce se putea face?
Mi-am petrecut ntreaga zi cu o seriozitate ce
nu-mi era caracteristic. Niciodat nu m mai
druisem ntr-att leciilor, niciodat nu m
strduisem mai mult s le fac interesante i pe
nelesul tuturor. La sfritul cursurilor eram
istovit, aa c am hotrt s terg tabla i s
m duc acas. De obicei petreceam un ceas sau
mai bine pregtindu-m pentru leciile de a doua
zi, ns nu m-am simit capabil s fac acest
lucru astzi. Am curat bureii de ters tabla,
mi-am vrt cteva cri n geant, am nchis
bine ua dup mine i am prsit cldirea cu
dou etaje.
Plimbarea spre cas m-a mai nviorat, ba chiar
l-am zrit pe mcleandrul cu care fcusem un
duet n acea diminea! M simeam mai
stpn pe situaie n timp ce urcam treptele
casei noastre i intram pe u. Mama se afla n
salona, servind ceaiul pe care-l adusese Martha,
slujnica noastr. Nici mcar nu pru surprins s
17

m vad acas mai devreme.


Scoate-i plria i vino lng mine, mi
strig.
n glasul ei se distingea o not de entuziasm.
Mi-am pus alul subire i plria pe masa din hol
i m-am aezat pe un scaun, n faa mamei.
Simeam nevoia unei ceti cu ceai tare, fierbinte.
Am primit o scrisoare de la Jonathan, anun
mama n timp ce-mi ntinse ceaca.
Am tiut n acea clip c entuziasmul ei se
datora scrisorii lui Jonathan sau vetilor pe care
le coninea aceasta.
Jonathan ocupa un loc special n inima mamei.
Fiind ntiul ei nscut i singurul copil din prima
cstorie, a fost i prima ei dragoste. Julie
spunea uneori c mama l iubea pe Jonathan mai
mult dect pe noi, ceilali. Am ncercat s-o
conving pe Julie c mama nu-l iubea mai mult
ci diferit.
Adesea m gndeam ct de greu i-a fost s
renune la el, s-l lase s plece. Jonathan
avusese doar nousprezece ani cnd hotrse s
plece n Vest. La acea vreme eu aveam doar
patru ani i eram prea mic pentru a nelege cu
adevrat toate acestea, ns dup ce a plecat,
am simit c se petrecea ceva diferit n cminul
nostru, cu mama, cu toate c ea ncerca din
rsputeri s nu lase acest lucru s ne afecteze.
18

La trei luni de la plecarea lui Jonathan, a sosit


Matthew, iar lumea mamei a cptat un nou
sens. Ins nici mcar Matt n-a reuit s ocupe
locul lui Jonathan n inima ei.
Iar acum mama edea n faa mea, servindu-i
linitit ceaiul, dei mi ddeam seama c n
sinea ei nu era deloc linitit. Oricare ar fi fost
vetile din scrisoarea lui Jonathan, simeam c
mama era entuziasmat i nu ngrijorat, aa c
ncordarea ei nu m sperie.
Ce mai face? am ntrebat, lsnd-o pe
mama s-i aleag momentul i cuvintele pentru
a-i arta entuziasmul.
O, foarte bine. Familia este bine. Mary este
bine. Va trebui s nasc curnd. Afacerea cu
cherestea a lui Jonathan se extinde. Luna trecut
a trebuit s mai angajeze un funcionar.
Totul prea n regul. Eram bucuroas pentru
acest frate mai mare de care abia mi aminteam,
ns simeam oarecum c dispoziia actual a
mamei nu se datora niciunuia dintre lucrurile pe
care mi le nirase dintr-o rsuflare. Am rspuns
cu un mormit scurt prin care m artam
bucuroas pentru prosperitatea lui Jonathan i
am sorbit din ceai. mi doream ca mama s
treac la subiect.
Mama nici mcar nu-i ridic ceaca; n
schimb, i vr mna la sn i scoase ultima
19

scrisoare a lui Jonathan. Eram cu toii obinuii s


vedem gestul acesta. Ori de cte ori sosea o
scrisoare de la Jonathan, ea o citea de cteva ori,
apoi. O vra din nou la sn. O purta la ea zile n
ir i o scotea din cnd n cnd ca s o reciteasc
n clipele ei de rgaz.
Acum o despturi cu grij. ns n loc s mi-o
ncredineze, aa cum fcea de obicei, ncepu s
citeasc grabnic cu voce tare. Trecu repede de
saluturile de nceput, ca i cnd ar fi fost
nerbdtoare s ajung la miezul scrisorii. n
timp ce continuam s sorb din ceai, distingeam
un entuziasm crescnd n glasul ei.
Dintr-odat ncepu s citeasc rar, vrnd parc
s aud i s neleg fiecare cuvinel.
Oportunitile sunt grozav de multe aici n
Vest. Cunosc civa brbai care au nceput de la
zero i acum au case mari i afaceri nfloritoare.
Nu-i trebuie dect voin, tenacitate i un pic de
bun sim.
Desigur, mama nu se gndete s-l ndemne
pe tata s ne mutm n Vest, a fost gndul
nebunesc ce mi se strecur n minte. Mama
continu s citeasc.
M-am gndit mult la familia mea n ultima
vreme. Ar fi att de bine s am aici pe cineva
dintre voi. mi este att de dor de voi. n special
de tine, mam, ns deja tii asta. E uor s te
20

gndeti c Vestul este un inut al brbailor i


aa i este; ns exist multe oportuniti i
pentru femei aici. i a mai aduga despre noi
cei din Vest c suntem contieni c, dac vrem
s ne ntrim rdcinile, avem nevoie de femei
tinere care s le fureasc brbailor notri un
cmin i s ne asigure astfel familii frumoase
pentru viitor.
Probabil c m strmbasem n timp ce
gndeam ce mod rece i calculat de a privi
cstoria. Ins mama continu fr ntrerupere
omisesem cteva cuvinte.
aa c m-am gndit la Elizabeth.
Gnduri confuze mi explodar n minte.
Elizabeth? Eu? Eu CE? Sugereaz cumva s m
apuc de vnat brbai vreun proprietar de
prvlie sau vreun fermier din pdurile
ndeprtate? n niciun caz! Niciodat! Niciodat!
Simeam c mai bine a fi murit dect s fac
asta.
Sngele mi se scursese din obraji cnd am dat
s m ridic de pe scaun.
Niciodat, mi-am spus n oapt, ns mama
nu ddu atenie oaptei mele, ci continu.
E mare nevoie de dascli aici. Sunt multe
mame la ar nevoite s-i coleasc singure
copiii. ns aceste femei nu au foarte mult timp
la dispoziie i nici pregtire. Ne dorim mult s
21

schimbm acest lucru. Vrem ca urmtoarea


generaie s fie bine educat, pentru c, n
viitor, ndjduim s alegem dintre ei pe
conductorii noii noastre provincii. Spui c
Elizabeth este un dascl bun i o tnr
neleapt i sunt sigur c aa este. Astzi am
vorbit cu directorul unei coli, o cunotin de-a
mea. i lipsesc nvtorii, iar pe unii dintre cei pe
care-i are, i-ar nlocui dac ar putea. El spune c
dac Elizabeth ar vrea s vin n Vest, i-ar oferi
cu recunotin o poziie i, aa cum am spus
nainte, ar fi att de bine dac a avea pe cineva
din familie aici.
Uluit, am urmrit privirea mamei parcurgnd
n tcere rndurile pn n josul paginii. Aveam
impresia c fusesem uitat pe moment i c
gndurile i erau undeva n Vest, alturi de iubitul
ei fiu, Jonathan.
Am fost recunosctoare pentru aceste cteva
clipe de linite, ncercnd s m linitesc nainte
de a-i ntlni din nou privirea. Jonathan propunea
s m duc n Vest. Pentru ce? nainte s zic de
oportunitile de a preda, scria c aveau nevoie
de femei tinere care s le fureasc un cmin.
Ei bine, nu intenionam s-i ajut n sensul acesta.
Categoric nu!
Ndjduiam c rspunsul pe care mama avea
s-l trimit lui Jonathan nu va fi prea aspru.
22

tiam c avea intenii bune, dei ar fi trebuit s


se gndeasc la faptul c mama n-ar fi fost
niciodat de acord sub acest pretext s-i
trimit n Vest vreuna dintre fiice pentru a-i gsi
un brbat. Chiar dac nu asta intenioneaz
Jonathan, m-am gndit, i chiar dac doar caut
s aib mai muli dascli, am o slujb numai
bun pentru mine aici unde sunt.
Mama isprvi de citit scrisoarea lung a lui
Jonathan i o vr la locul ei la sn. Ceaiul i se
rcise, ns, cu gndurile departe i privirea
pierdut, ntinse mna dup ceac i sorbi din
ea. Eram pe punctul de a spune: Uite ce e
mam, nu te supra! Jonathan a avut intenii
bune, dar nu trebuie s-i faci griji. N-am de gnd
s-l iau n serios cnd i ridic privirea din
ceac i se uit direct n ochii mei. M ateptam
s spun cteva cuvinte de blnd dojan la
adresa lui Jonathan, n schimb spuse simplu:
Ei bine?
mi zmbi i am surprins nerbdarea din glasul
ei.
Eram uluita i tulburata.
Ei bine? i-am replicat, ntrebndu-m ce
vroia s spun. Nu puteam nelege reacia
extraordinar a mamei fa de propunerea lipsit
de noim a lui Jonathan. Oare chiar crede c a
putea s m gndesc serios la o asemenea
23

chestie? Cum POATE? Desigur, nu se poate s nu


vad c treaba asta este cu totul Apoi, dintrodat mi pic fisa. Urma s fiu ofranda de
dragoste a mamei pentru Jonathan, partea de
familie care avea s-i fie trimis la kilometri
deprtare. Plecarea mea n Vest urma s aduc
mngiere inimii mamei mele.
O iubeam. Era scumpa mea mam. Niciodat
nu mi-a fi dorit s-o rnesc. N-am ndrznit s-i
spun n fa c ideea aceasta era absolut
deplasat i c Jonathan dduse dovad de
nesbuin cnd venise cu o asemenea
propunere. Aa cum ne aflam acolo, fa n fa
cu acel Ei bine? care licrea nc n ochii
mamei mele, n-am putut spune nu. Dar puteam
spune da? Categoric nu. A fi putut spune
poate, pn cnd a fi avut rgazul s m
gndesc serios la toat treaba asta, s mi adun
gndurile i s plnuiesc o cale de a m opune
fr s o supr pe mama.
Ei bine este este ceva neateptat. Eu
eu niciodat nu m-am gndit la posibilitatea de a
pleca de a m duce
Cotrobiam n mintea mea dup cuvinte, ns
nu am gsit niciunul care s alunge privirea
ngrijorat ce se furia n ochii mamei mele. mi
doream s-mi pot controla gndurile, aa c am
continuat.
24

Sun interesant foarte interesant. Am


ncercat s scapr puin entuziasm n glas, ns
era o sarcin dificil din moment ce m chinuiam
s scot cuvintele prin gtlejul strns.
Mama se mai liniti, iar ochii ncepur s-i
sclipeasc din nou. Dar mi-am dat seama apoi c
erau sclipitori din cauza lacrimilor ce i umpleau.
Am intrat n panic. Nu puteam s-o dezamgesc
cel puin, nu acum. Am ncercat s nghit nodul
ce mi se pusese n gtlej i m-am silit s
zmbesc n timp ce aezam la loc ceaca fragil
din porelan.
Este ei bine voi m voi gndi la asta i
vom ei bine, vom vedea
Mama se aplec i m atinse pe mn. Cteva
lacrimi i se vrsar pe obraji, umezindu-i genele
ntunecate.
Beth, spuse ea, pe nimeni altcineva n-a
trimite cu mai mare ncredere la Jonathan.
Eram nduioat, ns i nspimntat. Am
nghiit cu greu, din nou, ncercnd s zmbesc
i m-am ridicat de pe scaun. Dup ce am
srutat-o uor pe frunte, m-am scuzat i am
plecat. Trebuia s m retrag, singur, ca s m
pot gndi. ntreaga mea lume prea s se
nvrtejeasc i simeam c, dac nu reuesc s
preiau controlul, voi sfri prin a fi azvrlit
undeva, n spaiu.
25

Eram dornic s iau n considerare posibilitatea


de a fi, de dragul mamei, pachetul-de-dragostede-acas pentru Jonathan. Da, eram gata s iau
n considerare chiar i posibilitatea de a preda n
Vest. ns ct privete ideea de a m cstori cu
un brbat necizelat, nengrijit, de la frontier,
aici trgeam clar linie. Niciodat!
Mai trziu n acea sear, tata btu ncet la ua
de la camera mea. ncercasem s citesc n pat,
un lux de care m bucuram n mod normal, ns
nu tiu cum se fcea, dar tinerele domnioare
din cartea lui Jane Austen nu reueau s-mi
strneasc interesul.
Tata pi spre fereastra camerei mele i
rmase acolo, privind oraul linitit. Lmpile de
pe strad luminau discret ntunericul care se
lsa. Am ateptat s vorbeasc; ns vznd c
nu zice nimic, mi-am pus cartea deoparte, m-am
ridicat n fund i am ntrebat ncet:
Ai vorbit cu mama?
El i drese glasul i se ntoarse spre mine. Nu
spuse nimic doar ncuviin printr-o aplecare a
capului.
i ce crezi? am ntrebat, ndjduind n tain
s exclame c toat ideea asta era deplasat i
de neconceput. ns n-o fcu.
Ei bine spuse el, trgndu-i un scaun
lng pat, la nceput m-a surprins puin. Ins
26

dup ce m-am gndit puin, am nceput s


neleg entuziasmul mamei tale. Cred c ar
putea fi o aventur pentru tine, Elizabeth i,
pare-se, una nu foarte riscant.
Atunci eti de prere c ar trebui s
S te gndeti la ea? Da, gndete-te. S
pleci? Nu neaprat. Numai tu vei putea hotr
asta. tii c eti iubit i dorit aici, ns dac iai dori aceast aceast nou experien, noi
nu te vom mpiedica.
Nu tiu, tat. Toate astea sunt att de att
de noi. Nu tiu ce s cred.
Elizabeth, avem ncredere c vei lua decizia
corect n dreptul tu. Eu i mama ta am hotrt
s-o respectm. Oricare ar fi decizia ta, vrem s
fie ceea ce simi tu c ar trebui s faci. Mama ta,
orict de mult i-ar dori s te duci la Jonathan,
nu vrea s te simi forat s-o faci, dac asta nu
este i ceea ce ai vrea tu. M-a rugat s-i spun
acest lucru, Elizabeth. Se teme c loialitatea ta i
dorina de a-i face pe plac te-ar putea determina
s pleci de dragul ei. Nu este un motiv suficient
pentru a lua o decizie att de important,
Elizabeth.
O, tticule! Am nite emoii att de mari.
Niciodat n-am visat
Nu te grbi, draga mea. Pentru a lua o
asemenea decizie trebuie s chibzuieti atent i
27

s te rogi. Mama ta i cu mine te vom susine.


Mulumesc, tticule.
M srut pe frunte i-mi strnse ncetior
mna.
Oricare va fi decizia ta opti el n timp ce
prsi ncperea.
N-am mai ridicat cartea lui Jane Austen. tiam
c acum nu m voi putea concentra la cuvinte.
Aa c am stins lampa i mi-am aranjat pernele,
ncercnd s-mi gsesc o poziie ct mai
confortabil pentru somn. M-am nvelit bine cu
ptura i m-am pregtit s adorm. Ins somnul sa lsat ateptat. A trecut mult vreme pn
cnd, n cele din urm, am reuit s adorm.

Primul pas

Zilele care urmar au fost zile de profunde


sondri sufleteti. Eram att de preocupat,
nct uneori m ntrebam dac chiar le predasem
ceva elevilor mei. Nu preau s observe nimic
diferit la mine, aa c am presupus c cel puin
n exterior nu era vdit nicio schimbare.
Credincioas promisiunii, mama nu m pres;
ns simeam c este nerbdtoare s afle ce
hotrsem. tiam i c se roag. Ndjduiam s
lase totul efectiv n mna Tatlui, nu doar s-L
28

roage s m trimit.
Eu oviam lucru neobinuit pentru mine. M
gndeam la toi cei pe care-i iubeam: familia,
elevii, prietenii de la biseric; i n acea clip
urlam nluntrul meu: Nu pot pleca, pur i
simplu, nu pot! n clipa urmtoare ns, m
gndeam la acea parte a familiei mele care
locuia n Vest. Ceva invizibil m trgea spre
fratele mai mare pe care niciodat nu-l
cunoscusem cu adevrat. De asemenea, m mai
gndeam i la toi acei copii care nu aveau
dascl i tiam c i ei i doreau s nvee. Ba
chiar am luat n considerare faptul c aceast
nou oportunitate avea partea ei aventuroas i
m surprindeam gndind: De ce nu? Poate c
acesta este rspunsul la nelinitea din mine.
Poate c ar trebui s plec
Sentimentele mele oscilau ca pendulul de la
orologiul bunicului meu.
Dup ndelung chibzuin i rugciune, m-am
simit ndrumat spre Iosua 1:9: ntrete-te i
mbrbteaz-te. Nu te nspimnta i nu te
ngrozi, cci Domnul, Dumnezeul tu, este cu
tine n tot ce vei face.
Am repetat cu voce tare pasajul i am simit
cum nelinitea mea se transform n pace. Voi
pleca.
Mama a fost absolut ncntat cnd i-am spus.
29

Julie m-a implorat s-o iau cu mine. O iubeam pe


Julie i eram sigur c n viitor vor exista multe
momente cnd mi-a fi dorit-o lng mine; ns
ideea de a sta cu ochii pe Julie ntr-un inut al
brbailor n cutare de mirese m fcu s m
cutremur. M-am bucurat cnd tata i mama i-au
spus un nu hotrt.
A mai trecut o lun i anul colar s-a ncheiat.
Mi-am luat rmas-bun de la ultimul elev. Mi-am
mpachetat toate crile i materialele didactice
i am nchis cu grij ua n urma mea pentru
ultima oar. Clipind des pentru a-mi alunga
lacrimile, mi-am luat rmas-bun de la colegii din
coal i am pit afar fr s privesc napoi.
I-am ngduit mamei s-i mprteasc lui
Jonathan decizia mea, iar el a fost absolut
ncntat de faptul c alesesem s vin. Ba chiar
mi-a
scris
mie
personal
o
scrisoare,
mprtindu-mi acest lucru. Entuziasmul lui i al
mamei era contagios, iar dorina mea de a-mi
vedea fratele cretea pe zi ce trecea.
Jonathan l-a anunat pe directorul colii, iar
acesta, la rndul su, mi-a scris o scrisoare.
Domnul Higgins (numele se potrivea cu imaginea
mental pe care mi-o fcusem despre el) m
asigur c era ncntat s afle despre sosirea
mea n Vest; i, spunea n scrisoare, va avea
mare grij s-mi gseasc coala care mi se
30

potrivea cel mai bine, fiind, n acelai timp,


nerbdtor s m ntlneasc dup ce voi fi sosit
acolo.
Zilele, ocupate cu cumprturile, mpachetatul
lucrurilor i, n cele din urm, cu trimiterea lor,
se scurser repede.
Jonathan spusese c pot trimite cu vaporul mai
devreme lucrurile de care m puteam lipsi
momentan. Vagoanele de mrfuri ntrziau
uneori i adesea parcurgeau aceeai distan
mai ncet dect vagoanele de pasageri. M
ntrebam n tain dac nu cumva Jonathan se
folosea de acest mic iretlic, gndindu-se c
dac mi voi trimite bagajele mai repede, nu m
voi putea rzgndi n ultimul moment.
Se putea ntmpla. Cnd a sosit ziua n care,
mpreun cu tata, am dus cutiile la gar i le-am
aezat n faa brbatului din spatele tejghelei,
mi-am dat seama cu adevrat de pasul uria pe
care urma s-l fac n necunoscut. Am urmrit,
aproape zpcit, cum erau cntrite, marcate
i, n cele din urm, transportate cutiile de la
ghieu ntr-un crucior pentru bagaje. n cutiile
acelea se aflau crile mele, aternuturile de pat,
obiecte personale i aproape ntreaga mea
garderob. Mi se prea c o mare parte a vieii
mele era propulsat n mod att de banal. Pentru
o clip, frica m sugrum din nou i am avut
31

impulsul s-mi iau cutiile napoi, zorindu-m s


revin la confortul familiar de acas i din camera
mea. n schimb, m-am rsucit brusc pe clcie i
am ieit aproape mpleticindu-m din cldire.
Tata fu nevoit s fac pai mari ca s m ajung
din urm.
Ei bine, s-a rezolvat i asta, am spus cu glas
optit, ncercnd s sugerez c puteam tia nc
o sarcin de pe lista mea att de ncrcat. Cred
c tata a vzut dincolo de cacealmaua mea, cci
mi rspunse cu entuziasm, ns cu totul n afara
subiectului.
Am vzut o plrie tare drgu n prvlia
mic de lng Eatons. Cnd am vzut-o mi-am
spus c e fcut special pentru tine. Ce zici,
mergem s-o vedem?
Unii brbai evit s fie vzui ntr-un magazin
de dame. Tatl meu nu este dintre acetia. Poate
din cauz c are patru fiice i o soie
atrgtoare. Tatei i fcea ntotdeauna plcere
s-i vad doamnele mbrcate frumos i s ne
ajute s alegem lucruri drgue.
n plus, era contient de faptul c o plrie
nou era ca un medicament pentru durerile
femeilor n special atunci cnd problema nu era
foarte serioas.
I-am zmbit, apreciindu-i sensibilitatea. Oare
cine m va rsfa cnd voi fi departe de tata? L32

am luat de bra i ne-am ndreptat mpreun


spre micul magazin.
Tata avusese dreptate. Plria parc era fcut
pentru mine; catifeaua de un verde ca de
smarald se potrivea de minune cu prul meu
auriu nchis i ochii cprui. Mi-a plcut de cum
am vzut-o i m-am bucurat c a pus ochii pe
ea. De fapt, m-am hotrt numaidect s o port
la sosirea n Calgary. Urma s-mi ofere o msur
sporit de ncredere i aveam sentimentul c voi
avea nevoie de aa ceva.
n timp ce ne ntorceam acas cu maina, mam gndit din nou la sensibilitatea tatlui meu.
Mi-am pus mna pe mneca costumului su bine
croit. Avea s-mi lipseasc. Mi-am ters ochii cu
batista, murmurnd ceva despre vntul ce mi
fichiuia obrajii. Mai era o sptmn pn la
plecarea trenului. Nu era momentul s devin
sentimental deocamdat.

3
Pe drum
Nu-mi mai gseam astmprul pe bancheta de
piele uzat din tren, dorindu-mi s m linitesc i
s-mi potolesc btile furtunoase ale inimii.
Urma s ajung curnd n Calgary. Numele acesta,
cu rezonana sa nefamiliar, mi fcea pulsul s-o
33

ia la goan.
Urma s-l ntlnesc curnd pe fratele meu,
Jonathan.
Pstram
n
amintire
imaginea
nceoat a unui tnr nalt, deirat, cu o voin
puternic. O voi ntlni i pe soia lui, Mary,
despre care Jonathan spunea c este cea mai
preioas i frumoas femeie de pe faa
pmntului. i urma s le fiu prezentat celor
patru copilai ai lor un nepot i trei nepoele.
Eram pregtit pentru ei cumprasem dulciuri
la ultima oprire. Copiii erau uor de ctigat, ns
vor fi oare fratele i. Cumnata mea mulumii de
mine? Voi fi pregtit s prsesc sigurana
relativ a trenului, pentru a pi ntr-o lume nou
i ciudat?
Cele patru zile ce se scurseser ncet de-a
lungul cltoriei cu Pacific Western, stnd
nepenit pe banchetele din tren, i nopile chiar
mai greoaie, m pregtiser treptat. n cele din
urm reuisem s-mi nfrng dorul teribil de
cas. n primele trei zile le-am dus dorul celor din
familie cu atta ardoare, nct m-am temut c
m voi mbolnvi. Treptat, durerea m prsise,
lsnd n locul ei un gol imens.
Pe urm, m-am lsat captivat de peisajul ce
prea uimitor de diferit de locurile cu care eram
obinuit. Jonathan ncercase s-mi descrie n
scrisori inutul, ns nu reuisem s vizualizez
34

ntinderile pustii i vaste. Privind pe fereastra


trenului, aveam impresia c mergeam astfel de o
venicie, fr s ntlnesc aproape niciun om.
Din cnd n cnd trenul trecea pe lng mici
turme de animale antilope, cprioare i chiar
civa bivoli ce strbteau ncet preria, innd
uneori trenul n loc cnd traversau, lenee, calea
ferat.
M ateptasem ca pe tot cuprinsul acelui inut
s vd indieni. Ins n-am vzut dect foarte
puini, iar acetia n localitile mici prin care
treceam, oameni ce preau foarte civilizai. Nam vzut indieni vopsii ca pentru lupt. Cei mai
muli peau linitii de-a lungul ulielor,
preocupai doar de treburile lor negustoreti.
Acum ne apropiam de oraul de frontier
Calgary, cminul fratelui meu Jonathan i al
multor persoane n cutare de aventur. Cum va
fi oare? Un ora modern? Dup ce luasem
hotrrea de a pleca, Julie citise tot ce se putea
citi despre Vest. Unde descoperise toate acele
informaii, n-am aflat niciodat; ns la orice or
din zi sau din noapte n care m gsea
disponibil, m informa despre ce aflase. Dup
spusele ei, Vestul era plin de brbai temerari,
ndrznei, att de nerbdtori s aib o nevast
nct adesea furau una. (Nu tiam sigur dac
avea ceva mpotriv.) Julie mi descria ntr-un
35

mod foarte plastic personaje precum ngrijitori


de vite, luntrai, mineri i cherestegii toi
miunnd pe strzi n veminte ponosite de piele
i blnuri, n cutare de aventuri, femei, avere i
pericole dei nu neaprat n aceast ordine. i
indieni pretutindeni indieni. Dei cei mai muli
erau acum panici, ea era sigur c, dac ar fi
avut ocazia, nu ar fi ezitat s scalpeze pe cineva.
Aceast sor a mea de nestpnit a ndrznit
chiar s-mi dea de neles c poate ar trebui smi tund prul ca nu cumva vreunul dintre acetia
s fie ispitit de mulimea zulufilor mei. M-a
avertizat c era posibil s considere drept
irezistibile buclele mele de un auriu-nchis cu
reflexe armii.
Scalpul meu, mpreun cu prul de pe el,
este n siguran, am asigurat-o pe Julie, ns
trebuie s recunosc c m-au trecut fiorii de
cteva ori. Ea ncuviinase solemn i m
informase c probabil aveam dreptate i c totul
se datora faptului c n Vest exista acum Poliia
Clare de Nord-Vest. Dup spusele Juliei, acetia
erau cavalerii Vestului n armur de serj rou, iar
Calgary era plin de ei. Dac vreodat era
nevoit, o doamn nu trebuia dect s strige, iar
unul dintre acetia i srea numaidect n ajutor.
Judecnd dup sclipirea din ochii Juliei n timp ce
descria aceast scen, m ateptam ca, dac ar
36

fi avut ocazia, s apeleze destul de des la


serviciile lor.
Julie mai spusese c zona Calgary era inutul
unor viscole continue. Ninsoarea nu contenea
dect pentru a ngdui ocazional adierea unui
chinook1 dup care zpada nalt pn la gt i
rece punea din nou stpnire peste ntregul
inut.
Nu mai erau dect cteva minute pn la
Calgary, dup spusele conductorului, iar n
aceast dup-amiaz de august, cnd soarele
nclzea nemilos acoperiul vagonului, mi-am
dat seama c Julie mi dduse cel puin o
informaie greit excepie fcnd, desigur,
situaia n care aveam acum de-a face cu unul
dintre acele chinookuri. Totui m ntrebam dac
nu cumva era posibil ca Julie s-mi fi dat i alte
informaii greite. Urma s-mi dau seama
curnd. Nerbdtoare, m-am ridicat i am
nceput s fac pai ncoace i ncolo.
Nu prea era loc de promenad i am avut
impresia c vnturarea mea pe culoarul ngust i
deranja pe unii pasageri. Le-am zmbit n modul
cel mai suav celor din apropierea mea.
Dup ce am ezut atta vreme, simt nevoia
s-mi dezmoresc puin trupul nainte s ajung n
1 Vnt cald i uscat care coboar dinspre Munii Stncoi spre preria
nord-american (n. Ed.).
37

Calgary, am explicat.
Sper c nu i-au dat seama c, n realitate,
ceea ce m ridicase de pe banchet erau
emoiile, nu amoreala trupului.
M-am ndreptat spre captul culoarului i era
ct pe ce s fiu lovit de ua dat n lturi de
conductor. Acesta m privi cu o expresie de
uimire, apoi i vzu mai departe de treaba lui,
ceea ce la momentul acela era s strige cu un
glas de trmbi:
Calgary! Calgary!
Strbtu vagonul i intr n urmtorul,
continund s strige.
n urma lui se produsese agitaie n timp ce
oamenii i adunau bagajele, i luau rmas-bun
de la noile cunotine, i adunau hainele sau
alurile i-i aranjau pe cap bonetele sau
plriile ce le puseser deoparte. M-am folosit de
reflecia geamului de la fereastr ca s-mi
aranjez noua plrie verde.
Trenul uier lung, grav. Aproape c te simeai
sleit de puteri gndindu-te ce cantitate de aburi
era necesar producerii unui asemenea sunet.
Apoi cnitul roilor ncepu s se rreasc pn
cnd am fost sigur c, dac cineva ar fi avut
chef s se concentreze la roi, ar fi putut s
numere de cte ori se roteau. Acum treceam pe
lng cteva cldiri. Preau destul de noi i
38

aezate la o oarecare distan una de cealalt.


Majoritatea erau construite din lemn i nu din
crmizi sau zidrie, aa cum eram obinuit
acas. Cteva dintre cele mai noi erau fcute din
piatr de nisip. Strzile nu erau pavate cu piatr,
ci erau prfuite i aglomerate. Brbai i, din
fericire, cteva femei, se ndreptau grbii care
ncotro, foarte hotri. Trenul se opri dintr-o
smucitur, uiernd de undeva din mruntaiele
de fier ca un oftat uria dup o lung cltorie
care luase sfrit. Am. Oftat i eu n timp ce mam ridicat de pe banchet i mi-am adunat
lucrurile pe care le aranjasem frumos lng
mine. Pind spre u, ncetul cu ncetul, n ir cu
tovarii de cltorie, nu-mi puteam lua privirile
de la fereastr. Totul era att de nou, de diferit.
M-am destins cnd am vzut mai muli brbai
mbrcai n costume de afaceri printre cei ce
veniser n ntmpinarea cltorilor. M linitea
faptul c brbaii din Vest nu erau toi
aventurieri grosolani.
Apoi, n mulime, parc mai nali cu un cap
dect ceilali oameni, am observat doi brbai
mbrcai n tunici roii, avnd pe cap plrii cu
boruri largi. Poliitii lui Julie! Am zmbit n sinea
mea gndindu-m ct de entuziasmat ar fi fost
ea acum! Pn i felul n care peau vdea
fermitate i, dei oamenii i salutau printr-o
39

nclinare a capului, mulimea prea s se dea


automat la o parte din calea lor, artndu-le
respect. M-am aplecat puin ca s-i vd mai bine
prin fereastr. Am fost pe dat mbrncit pe la
spate de pachetul pe care un brbat cu privirea
aspr i cu o igar n colul gurii l inea sub
bra. M-am mbujorat i m-am ndreptat de
spate, nendrznind s-i ntlnesc privirea.
Cnd, n cele din urm, am ajuns la u, am
cobort cu atenie, recunosctoare pentru
ajutorul dat de conductor la cratul pachetelor i
al valijoarei. Pind pe peron, privirea mea
ntlni privirea zmbitoare a unui brbat aproape
strin chit c am tiut de ndat c acela era
Jonathan. Fr s ezit mcar o clip, am lsat
totul din mini i mi-am agat braele de gtul
lui.

4
Calgary
n ciuda bunei mele educaii, am fost extrem
de tentat s m holbez la toate lucrurile pe
lng care trecea maina noastr n drum spre
casa lui Jonathan. Niciodat nu mai vzusem un
ora ca i Calgary! ngrijitori de vite clare pe
spinarea cailor se strecurau cu dibcie printre
maini i trectori pe strzile prfuite. Dou
40

doamne i ridicar uor fustele lungi i


traversar strada n faa noastr. i un indian
adevrat, mbrcat cu o hain neagr i o plrie
de ceremonie, atrnndu-i o coad lung pe
spate! Mi-am dat toate silinele s nu las s se
vad ct de fascinat eram de toate acestea,
ns nu cred c am reuit.
Calgary este un adevrat spectacol, nu-i
aa, Elizabeth? ntreb Jonathan chicotind. n
timp ce obrajii mei cptau o nuan rozalie, el
i ntoarse curtenitor privirea spre strad, pentru
a nu m face s m simt i mai stnjenit dect
eram. Nu trise att de mult n Vest nct s uite
c nu era cuviincios ca o doamn s se holbeze.
tiai c am locuit n oraul acesta mai bine
de aisprezece ani i nc nu-mi vine s cred ce
se petrece aici? continu Jonathan pe un ton ct
se poate de firesc. Mi se pare c de fiecare dat
cnd conduc maina pe aceste strzi a mai
aprut o cldire. mi amintete de perioada
Crciunului, cnd eram copil. M duceam seara
la culcare lsnd n urm camera de zi aa cum
o tiam; ns dimineaa, gseam n ea un pom
mpodobit cu tot felul de panglici i jucrioare i
lumnri aprinse. Era totul magic! Nu-i de mirare
c cei mici accept cu atta uurin fantezia. Iar
asta este aproape ca o fantezie, nu-i aa,
Elizabeth?
41

Nu puteam dect s ncuviinez printr-o


micare a capului, prea vrjit ca s mai rostesc
ceva. Mi-am ntors capul i am privit n urm, la
drumul pe care tocmai l parcursesem. De cnd
prsisem oraul, drumul urcase continuu. Casa
lui Jonathan se afla probabil pe o colin i nu n
vale, lng ru.
Privind strada n urm, puteam vedea cldirile
din Calgary risipite pe ntinderea plan a vii.
Apa licrea n multe locuri, reflectnd razele
soarelui de amiaz. Am privit uimit la acel
peisaj i, n cele din urm, mi-a revenit vocea.
Rul parc erpuiete n toate direciile.
Oriunde m uit, dau peste o alt parte a cursului
su.
Jonathan rse.
Simt dou ruri care se ntlnesc acolo, n
vale. Se numesc Bow2 i Elbow3.
Neobinuite nume.
Da, aa este. Vei descoperi multe nume
neobinuite n Vest.
Am zmbit.
Ei bine, am recunoscut, trebuie s admit c
avem i noi, n Est, nume destul de ciudate.
Jonathan zmbi larg, cu toat faa i aproape
c am vzut trecndu-i prin minte nume precum
2 Fund (n.tr.).
3 Cot (n.tr.).
42

Trois-Rivieres4 i Cap-de-la-Madelaine5.
Vorbete-mi despre Calgary. Abia ateptam
s aflu cte ceva despre acest uimitor ora.
Jonathan mi adres un zmbet nelegtor.
De unde s ncep? i spuse. Calgary a fost
ntemeiat ca fort pentru Poliia Clare de NordVest n 1875 nu cu mult vreme n urm. Mai
nti s-a numit Fort Brisebois, ns lui Macleod,
comandantul fortului, nu i-a prea plcut acel
nume, cred.
L-a redenumit Fort Calgary este un cuvnt
celtic ce nseamn ap limpede, curgtoare
dup numele locului su de batin din Scoia.
Ap limpede, curgtoare, am repetat. mi
place. I se potrivete.
Am privit din nou la poriunile rurilor
sclipitoare dintre cldiri i la pdurea deas din
vale.
Dup ce s-a construit calea ferat, n 1883,
continu Jonathan, oamenii au nceput s se
gndeasc serios la colonizarea Vestului. Era
mult mai simplu s-i urci lucrurile n tren dect
s te aventurezi ntr-acolo cu crua. i odat cu
trenul, femeile au putut s aduc cu ele lucrurile
mult mai preioase din via, care altfel ar fi
rmas de izbelite.
4 Trei ruri (n.tr.).
5 Capul Magdalenei (n.tr.).
43

La nceput, cei mai muli aventurieri sau


oportuniti s-au deplasat spre Vest i, cu toate c
o bun parte dintre ei a continuat s vin, muli
oameni dedicai, brbai i femei, soseau aici n
fiecare an, cu sperana de a-i ntemeia un
cmin n acest nou inut.
ns a fost destul de greu, nu-i aa? l-am
ntrebat.
Din fericire pentru noi, cei din Poliia Clare
au ajuns aici naintea celor mai muli coloniti.
Cei care au venit pe urm aveau o lege la care
fceau apel n caz de nevoie i cazurile au fost
nenumrate. Indienii tiau deja c Uniforma
Roie era de ncredere c un clctor de lege,
indiferent de culoarea pielii sale, avea s fie
adus n faa justiiei. Aceti poliiti au fcut ca
oraul Calgary i inutul dimprejur s devin un
loc protejat pentru femei i copii.
Ceea ce-mi spui despre Vest nu se prea
potrivete cu cele spuse de Julie.
O, am avut i noi altercaiile noastre,
desigur, ns acestea au fost puine i rare; iar
Poliia Clare de Nord-Vest a reuit destul de
repede s preia controlul.
Indienii au fost chiar att de agasani? am
ntrebat, ca s aflu dac Julie avusese dreptate n
cele ce-mi spusese.
Indienii? Nu putem da vina pe indieni. Cele
44

mai
multe
probleme
vin
din
partea
productorilor de trie.
Trie?
Whiskey. Ei bine, cred c nu-i poi spune nici
whiskey. n general, i se spune scuz-m, te rog
poirc. Este o butur pe baz de alcool,
ns cei care o fac pun n ea tot ce gsesc ca s-i
dea gust i culoare piper, tabac, aproape orice.
Nu tiu cum poate bea cineva chestia asta, ns
unii indieni i-au vndut blnurile, poneii uneori
chiar o nevast pentru a face rost de cteva
sticle.
E cumplit!
Butura asta i-a dus la ruin pe muli dintre
cei mai bine vzui tineri indieni. A ameninat
triburi ntregi uneori. Unii dintre efii de trib au
vzut pericolul i s-au opus buturii, ns le-a
fost greu s controleze rul produs de ea. O
chestie groaznic, oribil! O adevrat ruine
pentru oamenii albi care au comercializat-o cu
preul pierderii unor viei omeneti.
Jonathan cltin din cap i mi-am dat seama c
negoul cu acea butur l tulbura grozav.
Oricum, continu el, nseninndu-se, Poliia
Clare de Nord-Vest s-a organizat, extinzndu-se
n Vest n ciuda imenselor greuti i s-a ocupat
de problema aceasta. Prima lor mare sarcin a
45

fost aceea de a cura Fort Whoop-Up6.


Whoop-Up, am chicotit eu. Un nume chiar
mai ciudat dect Elbow. Se afl prin apropiere?
Nu mai exist. Era n Southern Alberta, cam
la zece kilometri de actuala localitate Lethbridge.
Se spune c ce se petrecea acolo te fcea s te
nfiori. Btrnul Johnny Healy diriguia lucrurile pe
acolo, iar fiertura lui scrboas i procura tot cei dorea. Cu o can din butura proprie i putea
achiziiona orice mantie din piele de bivol.
Btrnul Johnny se mbogise. A adunat un grup
de nemernici cu porniri asemntoare
contrabanditi de alcool, hrprei, certai cu
legea. i-a ridicat un fort n care s locuiasc
toi. Nimeni nu tie ci erau; estimrile variaz,
ns, n orice caz, se pare c erau foarte muli.
Uneori mergeau prea departe; dup ce i
consumau butura, se apucau de pandalii. Pn
la urm, unul dintre ei a pus capt ntregii
afaceri. Omul acesta nutrea o ur teribil fa de
indieni. i artase de mai multe ori ostilitatea
fa de ei. Odat nite indieni tineri i-au furat
poneii, dar nu s-a mulumit s i-i recupereze, ci
a folosit acest furt ca pe o scuz pentru a ncepe
s mpute. mpreun cu oamenii si a ucis
civa indieni dintr-o zon numit Cypress Hills
nici mcar nu le-a psat c acei indieni erau
6 Petrecere zgomotoas (n. Ed.).
46

dintr-un alt trib dect hoii de cai.


i nu s-au luat msuri?
S-a aflat n Est i s-a fcut apel urgent la
prim-ministru, sir John A. McDonald. Acesta a
nfiinat o nou for de poliie pentru Vest i i-a
trimis pe membrii acesteia acolo ct de repede
s-a putut. De aceea Poliia Clare de Nord-Vest sa ndreptat ntr-acolo.
Ca s instaureze dreptatea, legea i ordinea
n Vest?
Exact! Ei au avut aceast sarcin nc de la
nceput. Una dintre responsabilitile lor era
aceea de a ctiga ncrederea i respectul
indienilor. Dup cele ntmplate ntre indieni i
albi, i poi da seama c slujba asta n-a fost
deloc uoar. Ins au reuit. Albii care au
nclcat legea au fost adui n faa justiiei, iar
indienii au nceput s vad c cei ce purtau
haine roii erau prietenii lor.
Deviza noii fore de ordine era Maintien le
droit7 i s-au strduit s fac acest lucru.
Iar indienii au nvat s-i accepte? am
ntrebat.
Cred c Red Crow, capul peste Blackfoot
Nation, a fcut acest lucru atunci cnd a semnat
Tratatul din 1877. Acest brbat nelept i iste
fcea referire la Macleod la acea vreme, ns
7 Luptai pentru dreptate (n. Ed.).
47

aceleai cuvinte s-au spus i despre ali


comandani ai forei. A fcut multe promisiuni,
a spus Red Crow, i le-a respectat pe toate.
Am
rmas
nemicat,
ascultndu-l
pe
Jonathan. Ce-ar fi fost dac Julie l-ar fi putut
auzi? Din cauza tuturor acelor idei romantice cu
care-i umpluse capul, ar fi leinat la gndul c
putea s cunoasc unul dintre cei mai mari eroi
din Vest mbrcai n rou! Pn i eu, cu
gndirea mea practic, am fost micat de
aceast istorie a Poliiei Clare i a rolului jucat
n istoria Canadei. Cu siguran, muli brbai i
femei ca s nu mai vorbesc despre o ntreag
naiune le datora recunotin. Mi-am adugat
i eu mulumirile pe lista deja lung, apoi mi-am
comutat gndurile n prezent, cu satisfacia de a
fi plasat Poliia Clare de Nord-Vest n istorie,
acolo unde consideram c-i era locul.
Ct mai avem de mers? l-am ntrebat pe
Jonathan.
Trebuie s mrturisesc, spuse el cu o sclipire
jucu n ochi, c te-am dus pe drumul pe care
se poate admira cel mai frumos peisaj. Puteam fi
deja acas de cteva minute, dar abia ateptam
s-i art
Se opri la mijlocul propoziiei i m privi cu
ngrijorare.
Probabil c eti obosit, Elizabeth. M tem
48

c entuziasmul meu a fost inoportun.


O, nu. Sunt bine. Chiar mi-a fcut plcere, lam asigurat degrab. Totul este att de nou i
diferit, nct
nc un lucru i te duc acas Mary m va
jupui de viu. E att de nerbdtoare s te
ntlneasc la fel i copiii.
Am urcat o colin i naintea noastr se
desfura cel mai frumos peisaj pe care l-am
vzut vreodat. Zrisem munii din tren, n drum
spre Calgary, ns panorama ce mi se deschidea
naintea ochilor acum era de nedescris. Munii
preau att de aproape nct parc adulmecam
mirosul ptrunztor al aerului rcoros, simind n
nri prospeimea lui. N-am spus nimic. N-am
putut. Am rmas nemicat, privind i
desftndu-m. Jonathan era ncntat. Iubea
munii. mi ddeam seama de asta.
De-aia, spuse el n cele din urm, n-a mai
prsi niciodat Vestul.
E de o frumusee care nu se poate descrie,
am reuit s spun ntr-un trziu, bucuria
nindu-mi ca un izvor din suflet. S triesc i
s lucrez la umbra acestor muni copleitori era
mai mult dect visasem vreodat. O mic
rugciune se nscu n inima mea. Mulumesc,
Doamne,
pentru
lucrurile
neateptate.
Mulumesc pentru c m-ai scos din cuibuorul
49

meu confortabil.
Mult prea curnd, mi se pru, Jonathan
ntoarse maina i coborrm colina napoi, spre
ora.

5
Familia
Mary atepta la u cnd oprirm n faa casei
i alerg n ntmpinarea noastr n timp ce
coboram din main. M cuprinse ntr-o
mbriare clduroas nainte ca picioarele mele
s ating pmntul. Eram ncntat de salutul
entuziast i m-am simit ndat parte a familiei.
Am studiat-o pe femeia care era soia lui
Jonathan, cumnata mea. Prul bogat i castaniu
cu reflexe rocate i era strns ntr-un coc simplu.
uvie crlionate i ncadrau faa i gtul,
dndu-i un aer copilresc. Ochii ei verzi sclipeau
de veselie i buzele pline mi zmbir cu cldur.
I-am ntors zmbetul.
O, Elizabeth, exclam ea, m bucur att de
mult s te cunosc!
i eu, Mary, i-am rspuns. Eti exact aa
cum te-a descris Jonathan.
M zori spre cas pentru a-i ntlni pe copii, n
timp ce Jonathan mi aduse bagajele.
Am traversat holul principal i am ieit pe o u
50

ce ddea spre o grdin umbrit, ce rsuna de


chiotele vesele ale copiilor. Acetia erau
nepoelele i nepotul meu. Deodat, se repezir
cu toii spre mine; nu erau deloc reinui sau
timizi. mi ddeau impresia c n mintea lor
sosirea unei mtui era un eveniment important.
Cnd Mary restabili ordinea, am reuit s fac
cunotin cu fiecare dintre ei.
La opt ani, William, cel mai mare, semna cu
Jonathan, cu excepia faptului c prul lui avea o
nuan rocat pe care o motenise de la Mary.
Sarah, de ase ani, era mic i delicat; dac se
putea spune despre vreunul dintre ei c era
timid, Sarah s-ar fi potrivit descrierii. Kathleen
era urmtoarea. Micua, de patru ani, era ca un
bieel; ochii ei, de un albastru nchis, sclipeau
jucu, iar pe chipul pistruiat purta mereu un
zmbet larg. Bebeluul Elizabeth, care purta
numele mamei mele, se alturase curnd
familiei i era mult prea mic pentru a putea lua
parte la veselia comun. Dormi tot timpul ct
inuse zarva.
Dup un tur rapid al casei, cina fu servit,
adunndu-ne n jurul mesei. Jonathan era de
prere c toat familia ar trebui s fie prezent
la acest moment special al zilei, aa c i cei
mici ni se alturar. n timp ce-i urmream
cocondu-se pe scaune, m ntrebam ce-ar fi
51

gndit mama despre acest eveniment. n casa


noastr copiii, nici chiar cei tcui i manierai,
nu se alturau adulilor la mas dect dac
treceau de doisprezece ani sau, cel puin, de a
zecea aniversare a zilei de natere.
Copiii lui Jonathan se dovedir a fi bine
crescui, n ciuda veseliei lor, iar noi, adulii, am
reuit s conversm, nentrerupi de izbucnirile
copiilor. Era evident c fuseser nvai cum s
se poarte. Poate c este nelept s ia parte de
mici la masa familiei, am hotrt privindu-i. M
ntrebam n timp ce o studiam pe Kathleen, ct
timp va reui s stea linitit, aa cum se
cuvenea unei domnioare micue. Arta ca un
vulcan n miniatur, gata s erup.
Mncarea, servit de o slujnic pe nume Stacy,
era absolut delicioas. Am fost stnjenit de ct
de mult am mncat. Jonathan m asigur c
aerul curat stimula apetitul; eram bucuroas s
pot da vina pe ceva pentru apetitul meu.
M bucur att de mult c ai reuit s vii cu
cteva zile mai devreme, spuse Mary. Acum
avem ocazia s te cunoatem nainte s-i ncepi
slujba. Vrem s-i artm mprejurimile i
adug ea cu o sclipire jucu n ochi s te
artm lumii.
I-am zmbit.
ntr-adevr, m tachin Jonathan, am o list
52

plin cu numele unor tineri care ateapt s te


cunoasc. Nici nu mai tiu care dintre ei a vrut
s te cunoasc primul. Le-am spus c vor fi
nevoii s-i atepte rndul, dar m tem
Obrajii mi se mbujorar i l-am ntrerupt pe
Jonathan nainte de a putea continua.
M bucur mult s v cunosc prietenii, am
anunat cu fermitate, ns vreau ca un lucru s
fie clar: am venit n Vest ca s predau, nu s m
mrit. Dac a fi fost interesat de asta, puteam
s rmn n Est i s gsesc un partener
acceptabil. Julie, care este experta familiei pe
acest subiect, m-a asigurat c brbaii din Vest
sunt aventurieri nu poi avea ncrede n ei, sunt
aspri i scandalagii. Nu tiu dac studiul ei este
credibil, ns n-am intenia s aflu. Dac vrei o
soie pentru unul dintre prietenii votri, mai bine
ai fi adus-o pe Julie. Ea ar fi mai mult dect
dornic s ia n considerare aceast opiune. Eu?
Niciodat!
Fusese un discurs destul de lung date fiind
mprejurrile, iar expresia feelor asculttorilor
se schimbase de la incredulitate, la ngrijorare i
apoi la amuzament. Cnd am isprvit, l-am vzut
pe Jonathan aruncndu-i pe furi o privire lui
Mary s vad dac ea m lua n serios. Mary i
fcu un semn aproape imperceptibil cu capul, iar
el nelese c vorbisem serios. i drese glasul,
53

apoi atept o clip.


neleg, spuse el rspicat, c n-ar trebui s
te tachinm. Aici uitm adesea de bunele
maniere pe care mamele noastre au ncercat s
ni le cultive. Noi ne tachinm i glumim tot
timpul. n felul acesta, viaa aspr pare mai
uoar. Desigur c nu intenionm s te mritm
cu cineva.
Apoi adug cu sinceritate:
ns n seara asta, te-a putea prezenta,
personal,
unui
mare
numr
de
domni
cumsecade, curai, manierai, bine crescui, care
nici nu se compar cu cei din Est. Ins n-o voi
face, se grbi s m asigure, ca nu cumva
inteniile mele s fie greit nelese.
Am tiut ndat ce anume sugera i mi-am dat
seama, cu stnjeneal, c meritam blnda sa
dojan pentru lipsa mea de tact i proastele
maniere. Chipul mi se fcu palid dintr-odat.
tiam c ar trebui s-mi cer scuze pentru ieirea
pe care am avut-o, ns nu puteam s-mi scot
cuvintele pe gur.
Jonathan chicoti, iar sunetul rsului su risipi
tensiunea din jurul mesei.
i promit, surioar, spuse el cu prefcut
solemnitate, s nu fac niciun efort pentru a te
vedea mritat, dac nu doreti asta. Ins
privindu-te, a spune c va trebui s transmii tu
54

nsi acest mesaj i nu doar unui singur tnr.


Mary pru a fi de acord. Nu spuse nimic
zmbi doar , ns cldura acelui zmbet suger
c aproba nfiarea cumnatei sale.
Obrajii mi se mbujorar din nou, de data
aceasta dintr-un motiv diferit. Eram gata s-mi
asum responsabilitatea de a transmite acel
mesaj, dac era nevoie.
Am mai fost nevoit s-o fac, am spus calm,
i sunt foarte ncreztoare c voi putea s-o fac
din nou.
Un glscior ntrerupse conversaia noastr.
Cnd m fac mare, m mrit cu Dee.
Toat lumea izbucni n rs; pn i eu, dei naveam idee cine era Dee.
n timp ce-i terse lacrimile din ochi, Mary mi
explic.
Dee este un prieten foarte drag nou. Are
aproape treizeci de ani i e la fel de hotrt ca i
tine s rmn necstorit.
Este prietenul meu, insist Kathleen.
Sigur c este, scumpa mea. Acum termin
de mncat.
Cnd ne-am ridicat de la mas, m-am simit
sfrit de oboseal. M ntrebam dac voi mai
rezista pn cnd Mary avea s pun copiii la
culcare.
Era nc devreme i tiam c era de
55

neconceput s cer s fiu condus n camera


mea. i totui acesta era lucrul dup care
tnjeam. Jonathan observ.
Probabil c eti frnt de oboseal. Ce-ar fi s
faci o baie cald i s te pregteti de culcare?
Niciodat n-am fost n stare s m odihnesc
noaptea n trenurile astea glgioase. Mai e i
diferena de fus orar. Dup timpul din Est, acum
ar fi ora ta de culcare.
Am recunoscut c eram extrem de obosit.
Du-te, insist el. Ua ta este prima pe
dreapta, chiar la captul scrilor. Baia este n
ncperea de lng camera ta. Dup cltoria
asta lung, o baie relaxant e bine-venit. i-am
dus deja lucrurile n camer. M duc s m rog
cu copiii, aa c o s-i spun lui Mary. Va nelege.
Avem destul timp pentru poveti.
I-am mulumit i am urcat scrile. Abia
ateptam s m cufund n apa din cad.
Ndjduiam c voi mai avea suficient energie
pentru a putea ajunge i n pat.
Curnd va trebui s-i scriu mamei i s-i
povestesc despre casa plcut a lui Jonathan i
despre ncnttoarea lui familie. Era limpede c-i
mersese bine aici, n Vest. Mama va fi mndr de
el. Jonathan fusese foarte modest cnd scrisese
acas, ns nu aveam nicio reinere s-i prezint
mamei imaginea complet.
56

Casa lui Jonathan, o cas pe trei niveluri, cu


multe frontoane i ferestre, era o construcie din
crmid roie; era ornamentat cu lemn
sculptat, vopsit n alb.
Interiorul era spaios i rcoros, mobilat cu
mobilier adus din Est. Covoare colorate
acopereau
podelele
i
perdele
bogate
nfrumuseau ferestrele. Doar biroul lui Jonathan
vdea influena unic a Vestului. Era mobilat cu
piese de mobilier din lemn masiv. Pereii erau
mpodobii cu capete mpiate de animale. O
blan de urs era ntins n faa cminului i o
cuvertur
din
piele
de
bivol
acoperea
canapeaua.
ns scrisoarea va trebui s atepte. n seara
asta eram prea obosit ca s m gndesc la
scris. Nu-mi doream dect un pat. Mine ei
bine, mine ndjduiam s mai arunc o privire la
aceti muni uluitor de frumoi. Voi ncerca s
povestesc familiei mele din Est despre ei, ns
tiam deja c, orice a spune, nu puteam descrie
adevrata lor splendoare.

6
Prezentri
Se prea, ntr-adevr, c Jonathan i Mary erau
nerbdtori s-mi arate mprejurimile i s m
57

arate lumii. Niciodat nu petrecusem zile att de


aglomerate, zece la numr, ca cele ce urmar
sosirii mele n Calgary. Aveam impresia c mi
schimbam mereu rochiile pentru urmtoarea
ocazie. Ins trebuie s recunosc c mi fcea
plcere i m tem c m ptea pericolul de a mi
se urca la cap.
Sosisem ntr-o zi de vineri i Jon (am descoperit
c i plcea s i se spun Jon, aa c m-am
conformat) aadar, Jon i Mary hotrser c
dup lunga mea cltorie, aveam nevoie de
odihn a doua zi, smbt. Nu m-am odihnit
prea mult, cci trebuia s-mi despachetez
hainele. Am petrecut mare parte din zi splnd i
clcnd.
Am reuit s-mi cunosc mai bine nepotul i
nepoatele, cci oriunde mergeam, se ineau scai
de mine. A fost plcut.
William isprvise deja doi ani de coal i era
un erou n ochii surorilor sale. Sarah l ruga timid:
Arat-mi, William spune-mi explic-mi,
William. i William fcea ce i se cerea, devenind
i mai important n propriii si ochi cprui ce
strluceau sub claia de pr rocat.
Kathleen era o scump. Avea pe chip o
expresie trengreasc n timp ce tifsuia i-mi
urmrea fiecare micare. Era limpede c Jon i
Mary
erau
prini
care-i
ndrumau
i
58

supravegheau cu grij copiii, cci nici mcar


energica i ndrznea Kathleen nu se arta mai
ndrznea dect s-ar fi cuvenit, cu toate c
ochii ei trdau ct de greu i era s-i
stpneasc entuziasmul.
n timp ce scoteam rochia de catifea verde din
hrtia n care o mpachetasem, ochii ncepur si strluceasc ntr-un mod aparte i ntinse mna
ca s simt moliciunea catifelei. Se opri brusc ii ascunse ambele mini la spate, unde erau
ferite de ispit. Ochii ei i cutar pe ai mei i am
citit n ei rugmintea de a o ierta pentru ceea ce
aproape c fcuse; ns devenir ndat
ntrebtori.
Se simte ca i puful de puiori? ntreb ea
aproape n oapt.
tii, am rspuns sincer, n-am avut niciodat
ocazia s ating un pui de gin.
Nu? Ochii i se mrir i tiam c nu-i venea
s cread c nu avusesem parte de aceast
fericire. M privi cu simpatie.
O s-i spun tatei, zise ea pe un ton ct se
poate de firesc i tiam c tata se va ngriji de
aceast evident nevoie a mea.
Tu ai inut n mn puiori? am ntrebat-o.
O, da.
Atunci atinge rochia i spune-mi dac e la
fel.
59

Se uit la mine, ochii ei mari ntrebndu-m


dac chiar avea voie s fac asta. Am apropiat
rochia de ea pentru a o asigura c-i ngduiam.
ntinse ncet o mn apoi se opri, privirea ei
cutnd-o pe a mea. Apoi, cu o licrire n ochi,
spuse:
O, o
mi art minile cu palmele n sus.
Mai bine le spl nti.
Mie mi par curate.
Ea ridic din umeri.
Oricum, mai bine le spl. Mama spune c
exist murdrie care nu uit nu vede
Se strdui s gseasc cuvntul corect.
Nu se vede?
Da.
Iei n fug din camer i nu dup mult vreme
se ntoarse. n graba ei, i stropise rochia cu
ap i minile pentru care fusese att de grijulie
erau nc umede n locul n care prosopul nu
avusese ansa s-i fac treaba. Se terse n
grab de rochi i se apropie de rochia de
catifea. O admir o clip. Apoi ntinse mna ncet
i atinse o cut. Mnua ei mngie estura
uor i cu grij, ntr-o singur direcie.
Se simte, opti ea, i se simte ca blnia
unui pisoia.
M-am aplecat i am strns-o la piept.
60

Cred c puful puiorilor e plcut cnd l


mngi; iar un pisoia am mngiat, s tii, aa
c tiu cum e dar tii ce e cel mai frumos dintre
toate?
i ddu capul pe spate i-mi cercet chipul.
Oamenii mici, am spus ncet.
Adic biei i i fete?
Biei i fete.
Chicoti, apoi i petrecu braele dup gtul meu
i m mbri. Am nghiit cu greu. Ct de
minunat era s simt mbriarea unui copil, s
iubesc fr rezerve i s fiu iubit.
Sarah strig, iar Kathleen mi ddu drumul din
mbriare.
Probabil c o s spun: Kathleen, spal-te
pe mini pentru prnz i m-am splat deja!
Era ncntat c fusese cu un pas naintea
poruncii. Sri de pe un picior pe altul n timp ce
prsi ncperea, fiind ns prea micu pentru ai reui sritura. La u se opri i se rsuci spre
mine.
Mulumesc, mtu Beth, strig ea. mi
trimise un srut pe care i l-am returnat, apoi
dispru.
Cteva minute mai trziu eram, ntr-adevr,
adunai n jurul mesei. Am fost nevoii s-l
ateptm pe William, pentru c biatul se cra
n copaci cu unul dintre vecini; Sarah avusese
61

nevoie de cteva minute ca s-l gseasc.


Biatul fu dojenit cu calm i trimis s se spele i
s-i schimbe cmaa, ce fusese sfiat la
mnec. Apru cteva minute mai trziu, cu
cmaa curat ncheiat bine la nasturi, ns nu
att de bine vrt n pantaloni. Se splase pe
fa i pe mini, dei se putea vedea cu ochiul
liber nivelul pn la care a ajuns apa sub brbie.
Mary zmbi, primindu-l aa cum era, iar masa fu
servit.
Dup mas vreau s v jucai afar n
curte, spuse Mary, privind int la William.
Mtua Beth poate c trebuie s se odihneasc.
O, nu, m-am grbit s spun, nc n-am
isprvit de aranjat hainele.
ns chiar pe cnd rosteam aceste cuvinte, miam dat seama ct de mult mi doream s m pot
odihni puin.
Bebe Lisbeth nc mai doarme de amiaz,
spuse Kathleen serioas i mi-am dat seama c
era mndr de faptul c ei i se ngduise s sar
peste somnul de amiaz.
Bebeluul Elizabeth este norocoas, declar
Mary. Cred c multe erau zilele n care i-ar fi
dorit i ea s se strecoare n pat, dac i s-ar fi
dat ocazia.
Kathleen nu spuse nimic, cu toate c se vedea
n privirea ei c nu era de acord cu mama.
62

Dimineaa urmtoare, duminic, ntreaga cas


se umplu de forfot n timp ce fiecare se
pregtea pentru slujba de la biseric. Kathleen
btu uor la ua mea n timp ce-mi aranjam
prul. Intr pentru a-mi arta rochia i
panglicile. Arta de parc ar fi fost scoas dintr-o
reclam. Hainele frumoase i prul frumos
aranjat accentuau trsturile pline de vioiciune.
Ochii i sclipir n timp ce mngie dantela de la
orule.
i place?
E foarte frumos.
Mama l-a fcut.
Mama?
Da, mama, ncuviin ea.
E frumos. Mama ta este o croitoreas foarte
priceput.
Asta spune i tata.
Apoi se uit atent la mine.
i tu ari frumos. Tu ai fcut rochia?
Am cltinat din cap, gndindu-m la magazinul
din Toronto, de unde fusese cumprat rochia.
Nu, am spus. Madame Tanier a fcut-o.
i ea e priceput, spuse Kathleen cu un aer
grav.
Am zmbit, gndindu-m la madame Tanier i
la tarifele ei. Da, i ea era priceput.
Cldirea bisericii era nou, dei nu att de
63

mare ca cea pe care obinuiam s-o frecventez.


Oamenii erau prietenoi i m-am simit n largul
meu, mai ales c venisem n calitate de sor a
lui Jon. Era limpede faptul c Jon i Mary erau
privii cu mare respect.
Am stat ntre William i Sarah. Lui William i era
greu s stea linitit. Se ntorcea cnd ntr-o
parte, cnd n cealalt, i legna cnd un picior,
cnd cellalt, i ncleta pumnii, apoi i-i
desfcea. Nu aveam ce s-i fac dect s mi par
ru pentru el. Kathleen nu se descurca nici ea
mai bine dect William. Sarah, pe de alt parte,
edea linitit. La un moment dat, cnd ne-am
ridicat ca s cntm un imn, i-a strecurat mna
mic n a mea. Am strns-o uor i i-am zmbit.
Se lipi de mine ca un celu.
Dup ncheierea slujbei am fost prezentat mai
multor oameni. Biserica era format, n mare
parte, din familii tinere, dei am observat civa
brbai ce nu preau a fi cstorii. Am apreciat
faptul c Jon nu m-a cluzit n direcia lor. M-a
lsat alturi de Maiy i de cteva dintre
prietenele ei i s-a dus s-i salute singur.
Pastorul, soia sa i cei patru copii ai lor
fuseser invitai de Jon i Mary la masa de prnz.
Pastorul Dickson venise n Vest n urm cu trei
ani. N-ar fi dorit s discute dect despre Vest i
avea o mulime de informaii interesante despre
64

lucrurile mree ce se petreceau n jurul su.


Doamna Dickson era nerbdtoare s discute
numai despre atmosfera de acas, locul de
unde plecase. M-am simit ca o minge de tenis n
timpul conversaiei.
Ziua urmtoare Jon i Mary l invitar la mas
pe domnul Higgins, directorul colar de district.
Eram nerbdtoare s-l ntlnesc pe domnul
Higgins i s aflu mai multe despre coala unde
urma s predau, ns aveam emoii. Oare ce se
va ntmpla dac acest om va considera c nu
pot face o treab bun? Un brbat cu o
asemenea responsabilitate i care cuta dascli
potrivii pentru colile n nevoie, putea fi foarte
pretenios cu privire la persoanele pe care le
alegea s ocupe acele poziii.
Mi l-am imaginat pe domnul Higgins ca fiind un
brbat rezervat i instruit, cu un nceput de
chelie, poate puin supraponderal, grijuliu n ce
privete
vestimentaia
i
auster.
inuta,
comportamentul lui, trdau probabil seriozitatea
cu care-i privea responsabilitile.
Cnd Sarah anun sosirea domnului Higgins,
m-am grbit spre camera dezi, oprindu-m la
u ca s m linitesc i s m concentrez la
aceast ntlnire important. Nu eram pregtit
pentru ceea ce m atepta.
La nceput, trebuie s mrturisesc, ochii mei au
65

cutat n ncpere o a treia persoan; eram


sigur c domnul care rdea i glumea cu Jon nu
era, nu putea fi, directorul colii. ns n timp ce
privirea mea scruta ncperea, Jon se ntoarse
spre mine i-i prezent oaspetele ca fiind
domnul Higgins.
Brbatul era tnr avea n jur de treizeci i
cinci de ani, dup estimrile mele. Nu era
mbrcat ngrijit, nici nu avea o inut solemn
sau auster. inuta i conversaia trdau un om
nengrijit, glgios, arogant i prea ndrzne.
Nu-mi plcea niciuna din aceste trsturi la un
brbat.
Am simit n mine un fru, amintindu-mi c nu
trebuie s judec un om dup prima impresie. Cu
toate acestea, mi-a fost foarte greu s zmbesc
politicos i s ntind mna, ns am fcut-o.
Higgins aproape c-mi zdrobi degetele n timp
ce-mi scutur mna puternic, brbtete.
Respectele mele! Respectele mele!
N-a spus c este bucuros de cunotin, ns
aveam sentimentul c era, cci m msur fr
jen din cap pn-n picioare. Pru s-i plac ce
vede, cci rmase cu privirea aintit la mine.
Am simit cum mi se mbujoreaz obrajii. Fratele
meu, Jon, mi veni n ajutor.
S ne aezm, spuse el. Sunt sigur c
domnioara Thatcher este nerbdtoare s afle
66

totul despre colile din districtul nostru.


I-am mulumit n gnd lui Jon pentru c folosise
numele meu de familie. Poate c asta-l va ine la
distan pe domnul Higgins.
Mi-am exprimat acordul cu cele spuse de Jon.
Aa este, m intereseaz foarte mult tot
ceea ce este legat de colile din zona aceasta, n
special cea n care voi preda.
Mai trziu! tun Higgins. Niciodat nu ruinez
o mas discutnd, nainte de a mnca, despre
lucruri ordinare cum ar fi munca.
Rse zgomotos de propria-i replic pe care o
considera plin de duh i m ntreb ce prere
am despre Vest. Mi-am dat seama dup vocea sa
c nu exista nicieri ceva care s se poat
compara cu Vestul su. I-am rspuns c nu
fusesem n Vest dect pentru puin timp i c numi formasem nc o prere. Nu sunt sigur c a
acceptat rspunsul meu. Am simit c, dup
prerea lui, nici nu trebuia s petreci mai mult
timp n Vest ca s-i dai seama de superioritatea
Vestului. ns n loc s m contrazic, spuse ceva
de genul c o s-mi arate el. Jonathan m
salv din nou ndreptnd discuia ctre alte
subiecte. Nu dup mult timp, Mary anun c
cina era servit.
Friptura de vit era delicioas. Mi-ar fi plcut s
m pot bucura de ea, ns domnul Higgins nu-mi
67

fcu aceast plcere. Privirea lui insistent mi


urmri fiecare micare i m simeam att de
agitat, nct aproape c nu-mi puteam folosi
furculia cum trebuie. Nu mai ntlnisem
niciodat un asemenea om i mi-am spus, n
minte, c n sfrit mi-a fost dat s vd un om
enervant. Era att de plin de sine, nct
monopoliza i manipula ntreaga conversaie.
Prima mea impresie fusese corect: nu-mi plcea
domnul
Higgins,
directorul
de
coal.
Ndjduiam c nu toi brbaii din Vest erau ca
acest brbat.
N-am reuit s discutm nimic despre sistemul
colar, dei mi se prea c trecuser ceasuri
pn cnd avu bunul sim s se scuze i s plece
acas. n timp ce se pregtea s plece, m
ntreb dac m putea vizita din nou.
Ei bine, am spus, ndjduind c va pricepe
ce vreau s spun din tonul vocii mele, trebuie s
discutm despre coala n care voi preda i
trebuie s aflu ce se cere de la mine. nc n-am
avut timp s discutm despre asta.
Hohoti zgomotos ca i cnd l-ar fi ncntat cele
spuse de mine i-mi strnse mna n timp ce mio scutur. Eu mi-am retras-o.
Ne vedem miercuri, spuse el i-mi fcu cu
ochiul. Am fost uluit de obrznicia sa i de pe
buze mi-a scpat un icnet. El n-a remarcat, doar
68

ne-a urat un vesel i glgios noapte bun ce


m-am temut c i va trezi pe copii, apoi s-a
ndeprtat fluiernd pe alee.
Cineva ar trebui s se cstoreasc cu omul
acesta i s-l mai lefuiasc puin, spuse ncet
Mary.
Am cltinat din cap i am spus:
Cred c e nevoie de ceva mai mult dect
lefuire. Nu i-a dori niciunei femei aa ceva.
Mari se hotr Jon s-mi arate magazinele din
Calgary, aa c am pornit cu maina spre centrul
oraului i m-a lsat acolo, iar el s-a dus la birou.
Mary plnuise s ne nsoeasc, ns William
acuza dureri la o ureche, aa c a rmas cu el.
Magazinele erau diferite de cele cu care eram
obinuit. N-am vzut niciunul care s se
compare cu magazinul lui madame Tanier, ns
mi s-au prut foarte interesante. Ct de mult mi
doream ca Julie s fi fost cu mine! Ct ne-am fi
distrat!
Jon promisese c ne vom ntlni ca s lum
prnzul la restaurantul unui hotel din apropiere
i, pe msur ce se apropia ora amiezii, am
simit c mi se face foame. Am hotrt s m
ndrept spre locul pe care mi-l artase mai
devreme. n timp ce peam pe trotuar, eram
contient de privirile ce erau ndreptate spre
mine. Am simit un nod n stomac. Poate c nu
69

era cuviincios ca o doamn s umble singur n


Calgary. Ar fi trebuit s-l ntreb pe Jonathan. Am
grbit paii.
Strzile din Calgary erau foarte animate. Pe
lng brbai mbrcai n costume negre, de
afaceri, se aflau fermieri, indieni i simpli
trectori. Mi-am inut rsuflarea i am trecut
grbit pe lng patru brbai cu o inut
nengrijit rezemai de zidul unui magazin cu
articole metalice. Am auzit n urma mea
comentarii i rsete, ns n-am ncercat s
desluesc cele spuse. N-aveam dorina s aflu
dac aceste comentarii m priveau.
Cnd am ajuns la restaurantul hotelului, Jon se
afla deja acolo, cu zece minute mai devreme
dect ora fixat.
N-am vrut s ajungi naintea mea i s
atepi, spuse el. Am apreciat din toat inima
atenia sa.
Am fost condui la o mas i, n timp ce
traversam ncperea, Jon salut mai multe
cunotine. M-a prezentat unora, iar pe alii doar
i salut pe nume. Am nceput s-mi dau seama
dup ce criterii i selecta. Cnd Jon se oprea ca
s m prezinte, o fcea ntotdeauna fa de un
cuplu sau un brbat cstorit. Apoi, Jon fcea
referire la domnul Cutare care, mpreun cu
soia i copiii locuiau pe strada Cutare sau aveau
70

cutare afacere. Brbaii pe lng care treceam


fr s ne oprim erau, evident, necstorii.
Jon i inea promisiunea i nu fcea niciun
efort de a-mi gsi un partener. Am zmbit n
sinea mea gndindu-m la ncercarea lui
evident de a-mi respecta dorina.
n timp ce m-am aezat, simeam privirile
ndreptate asupra mea. Mi-am pus deoparte
mnuile i poeta i i-am zmbit fratelui meu.
Ndjduiam c, prefcndu-m c m simt n
largul meu, voi fi mai puin agitat. A funcionat,
mcar n parte. Jon conduse conversaia i am
nceput s m relaxez, chiar i n acest mediu
nou pentru mine. M ataasem de fratele meu.
Nu era de mirare c mama l iubea att de mult.
mi doream s-l poat vedea aici, n acest ora,
alturi de ncnttoarea lui soie i de copiii si
att de bine crescui, ocupnd o poziie
prestigioas n comunitate. Ar fi fost att de
mndr de el. i eu m simeam mndr de el i,
pe moment, am reuit s fac abstracie de toate
acele priviri.
Apropo, spuse el cu precauie, hainele tale sunt
foarte frumoase. i Mary crede asta. ns Mary
ei bine dei te invidiaz, a a sugerat s-i
dau de neles, cu tact, c ar fi mai bine s-i faci
rost de cteva lucruri puin mai practice pentru
coal. Slile noastre de clas nu sunt elegante
71

i ei bine Nu tiu cum s-i dau de neles,


aa c
Am rs. Jon pru uurat.
Ptiu! spuse el, m bucur de reacia ta. Nu
tiam dac te vei supra sau te vei simi rnit.
Nu m prea pricep s iau lucrurile pe ocolite.
ns Mary are dreptate; hainele tale elegante
sunt minunate, ns nu sunt practice pentru felul
nostru de via.
Sinceritatea i delicateea lui Jon fcur
cuvintele mai puin usturtoare. Mi-am dat
seama c el i Mary aveau dreptate; dragostea i
determinase s-mi sugereze s-mi schimb
garderoba.
O s vd ce a putea gsi, am promis n
timp ce furm servii. Apropo, m-am aventurat,
este cumva necuviincios pentru o doamn s
umble pe strzile din Calgary fr nsoitor?
De ce? N-ai vzut nicio doamn azi
diminea?
Ba da, dac stau s m gndesc. Cteva.
Dar
Jon se ncrunt.
Ei bine, nu m-am simit n largul meu.
Oriunde mergeam, oamenii se uitau lung dup
mine.
Jon zmbi larg.
Oamenii sau brbaii?
72

M-am mbujorat. Nu era nevoie s continui


discuia. Jonathan mi suger cteva magazine
unde a fi putut gsi haine mai potrivite pentru o
nvtoare din Vest i i-am promis c ne vom
ntlni la ora trei ca s ne ntoarcem acas. La
nceput m-am gndit c nu-mi va face plcere s
cumpr lucruri pe care le consideram terse i
lipsite de elegan, ns mi-a plcut ce am gsit
i mi s-a prut chiar amuzant. Din nou mi-am
dorit s fi avut parte de tovria Juliei. Ea ar fi
transformat aceast excursie la magazine ntr-o
ocazie amuzant.
Am gsit cteva rochii simple, de bumbac, uor
de splat i clcat i lenjerie intim fr mult
dantel. Mi-am cumprat chiar i cteva perechi
de ciorapi groi; cu toate c, trebuie s recunosc,
nu-mi prea plcea cum arat. L-am rugat pe
vnztor s-mi mpacheteze lucrurile i m-am
uitat la ceas. Trecuse de ora trei. Am ieit n
grab din magazin, ngrijorat c Jon era nevoit
s m atepte.
Era acolo, la doar civa pai deprtare, cu
spatele lui lat ntors spre mine. M-am ndreptat
grbit spre el i apoi am observat c discuta cu
un alt brbat. Am ezitat. Oare trebuia s-mi fac
cunoscut prezena, n caz c Jon se grbea
acas, sau s atept pn cnd i ncheia
conversaia?
73

Cei doi i schimbar puin poziia. Acum l


puteam vedea pe domnul cu care vorbea Jon.
Era puin mai nalt dect el iar asta nseamn
c era nalt. O plrie cu boruri largi i umbrea
ochii, ns am remarcat o brbie puternic, fr
a avea ns vreo urm de ndrtnicie i un nas
cu o form plcut. inuta i era curat, ngrijit,
dei nu prea a fi ceea ce se numea un
gentleman de salon. Avea un aer masculin, o
anumit asprime ce sugera ncredere i
pricepere. Zmbea n timp ce vorbea cu Jon i
mi-am imaginat plcuta prietenie ce-i lega i
aprecierea unei glume bune.
Micarea mea probabil c-i atrase atenia, cci
i ridic capul. Asta l fcu pe Jon s-i ntoarc
privirea.
Vin imediat, Beth, spuse el i cei doi i
strnser cordial minile. Salut-l pe Phillip din
partea noastr, adug n timp ce-i puse o
mn pe umrul brbatului. Primi n schimb o
btaie prieteneasc pe spate; apoi brbatul se
ntoarse spre mine. i aplec discret capul,
ridicndu-i plria i ngduindu-mi s-i vd
ochii. Erau de un albastru nchis i hotri;
ns aveau n ei acum i o uoar licrire de
bun dispoziie, cu toate c buzele nu i se
micar. M-am surprins dorindu-mi s-l vd
zmbind, zmbind cu adevrat, ns nainte de
74

a-i putea adresa eu un zmbet, se rsuci pe


clcie i se ndeprt.
Nu puteam nelege ciudatul freamt ce se
strnise n mine. n acel moment, mi-am dorit ca
Jon s-i fi nclcat regula i s ne fi prezentat.
Niciodat nu ntlnisem un brbat care s m
intereseze ntr-att. Am rmas uitndu-m lung
n urma lui, ca o colri.
Un un prieten? am ntrebat blbindu-m,
apoi m-am mbujorat gndindu-m la nesbuina
mea. Acum Jon va crede c sunt prostu; era
foarte limpede pentru oricine c cei doi erau
prieteni.
Da.
Asta a fost tot ce-mi spuse fratele meu. Nu s-a
oferit s-mi dezvluie numele lui sau de unde
era nimic. Am hotrt s nu m art interesat.
Ziua urmtoare, domnul Higgins i fcu
apariia pe la ora dou i ceva. Ndjduiam c
era pregtit s discutm lucruri serioase, ns el
i dori s m duc ntr-o plimbare cu maina. Mam dus, fr tragere de inim. Toat treaba asta
m intriga i m-am bucurat c n seara aceea
urma s servim masa n alt parte, pretinznd
astfel c trebuia s ajung devreme acas pentru
a m pregti.
Am insistat s-mi vorbeasc despre coala
unde urma s predau, ns el mi spuse c nc
75

nu se hotrse. I-am reamintit c ar trebui s


tiu ct mai curnd, pentru a m putea pregti.
El continu s ocoleasc subiectul. I-am spus c
nu mai era dect o sptmn pn la nceperea
cursurilor. El mi rspunse binedispus c ntr-o
sptmn se puteau ntmpla multe, apoi
explod ntr-un rs zgomotos. Am abandonat
subiectul.
M ls la ua casei i remarc ct de repede
trecuse timpul. ntreb dac putea s m
viziteze vineri. Neajutorat, i-am rspuns c din
moment ce este esenial s tiu care sunt
planurile de viitor, putea veni. mi puse cu
ndrzneal mna pe bra n timp ce-mi scutur
mna n semn de salut.
O, am planuri, draga mea, spuse el. Am
planuri pentru tine.
Ct neobrzare, m-am gndit n timp ce
urcam scrile spre camera mea. Niciodat nu
ntlnisem un brbat mai neplcut. Ca s nu mai
vorbim despre faptul c era eful meu!
Ndjduiam c ndatoririle fiecruia dintre noi ne
vor pune rareori n legtur imul cu cellalt.
Dintr-odat mi veni n minte chipul prietenului
lui Jon. Ce pcat c nu este el domnul Higgins,
m-am gndit, ns m-am mustrat dendat. Ce
nesbuin s gndesc asemenea lucruri! ns
am
rmas
surprins
de
intensitatea
76

sentimentelor mele. l vzusem pe acel brbat o


singur dat i doar pentru o clip. Pentru ce m
afecta acest lucru ntr-att? Nu tiam, ns acei
ochi albatri zmbitori mi rmseser n
memorie i m urmreau acum, n timp ce
deschideam ua camerei mele. Am fcut un efort
s alung chipul lui din mintea mea i s m
concentrez asupra alegerii unei rochii pentru
seara aceea.

7
Planul domnului
Higgins
Domnul Higgins sosi vineri la ora unsprezece.
Le citeam fetelor, Sarah i Kathleen i am fost
total nepregtit pentru o vizit att de
matinal. El intr glgios n cas i declar c
urma s mergem la picnic. Avea cu el un co de
picnic drept dovad c totul era pregtit. Am
ncercat s-l refuz, ns el m ntrerupse cu un
hohot de rs.
Nu trebuie s-i bai capul, drguo. tiu c
te-am luat prin surprindere i oamenii i vor
spune c sunt plin de surprize.
mi ddea impresia c, dup el, asemenea
comentarii
trebuiau
interpretate
drept
77

complimente.
M apuc de mn i m ridic n picioare,
nengduindu-mi nici mcar s termin pagina
crii din care citeam.
Vino vino, spuse el. Unui picnic nu-i place
s atepte.
mi
plac
picnicurile,
spuse
Kathleen
entuziast, spernd c va fi i ea invitat.
i ntr-o zi mtua ta i cu mine te vom lua
cu noi ns nu astzi. Astzi este un picnic doar
pentru doi.
Se ntoarse spre mine i-mi fcu cu ochiul.
Acum du-te, draga mea, i mbrac-te cu
ceva mai potrivit pentru un picnic.
Privi la papucii elegani de cas pe care-i
aveam n picioare.
Mai ales n picioare, adug el. Mititeii
acetia subirei nu sunt potrivii pentru o
plimbare la ar i trebuie s avem linite ca s
discutm despre viitorul tu.
M-am grbit spre camera mea i m-am
schimbat, bodognind cu ameninri n tot acest
timp. Am ales cea mai simpl dintre rochiile
cumprate din Calgary; ns mi doream din
toat inima s m pot mbrca cu ceva fcut din
pnz de sac. Am cutat n dulap pantofii pe
care-i foloseam n clas i i-am nclat. Sunt
teribil de simpli aproape uri, m-am gndit,
78

ns m simeam satisfcut n timp ce coboram


scrile.
Domnule Higgins, mi-am spus, astzi mi vei
spune unde voi preda, altfel
Am pit pe veranda din faa casei, unde m
atepta vizitatorul meu, am luat un al de pe
balansoar, mi-am pus cea mai simpl plrie pe
cap i, fr tragere de inim, m-am ntors spre
nerbdtorul domn Higgins care rsufl uurat.
Apoi m studie din cap pn n picioare,
complimentndu-m i criticndu-m deopotriv.
N-o s ai nevoie de plrie. Soarele i va
face bine
O doamn nu iese din cas fr plrie, i-am
ntors-o.
Aici, n Vest
Eu vin din Est.
Rse zgomotos de parc a fi spus ceva foarte
nostim. ns uit ndat de plria mea n timp
ce ddu cu ochii de nclrile mele.
Pantofii acetia spuse el, cum vei putea
umbla n ei? Sunt mult prea
Domnule Higgins, l-am oprit eu, ncep s m
ntreb dac ar trebui s te nsoesc sau nu. Dac
pantofii acetia nu se potrivesc, atunci m ntreb
unde vrei s m duci.
Renun s mai discute despre inuta mea imi oferi braul. M-am prefcut c nu observ i
79

am pornit singur pe alee, spre o trsuric


drgu tras de un cal. Domnul Higgins se
strdui peste msur s-mi atrag atenia
asupra culorilor de toamn i m-a fi bucurat de
ele dac a fi fost ntr-o alt tovrie, mi era
dor de nuanele de un rou ntunecat ale
stejarilor i ale ararilor de acas, ns sufletul
meu se delecta admirnd auriul plopilor
fremtnd, amestecat cu verdele pinilor i al
molizilor
din
valea
strbtut
de
ap.
Frumuseea peisajului i tia respiraia.
Domnul Higgins ndrept trsura spre vest i
ieirm din ora. n faa noastr se nla un deal
i tiam c dac vom ajunge pe vrful lui, vom
putea vedea acei muni glorioi. Ins nu-mi
doream s-i vd mpreun cu domnul Higgins.
Am fost extrem de uurat cnd se opri aproape
de poalele dealului.
Sri din trsur i ocoli calul, dndu-mi mna
pentru a m ajuta s cobor. A-i refuza ajutorul ar
fi nsemnat s fiu teribil de nepoliticoas, ns
mi-am tras mna din a lui dendat ce am
cobort. Gsi un loc care-i conveni i ntinse
ptura pe care aez lucrurile din coul de
picnic. Din fericire, mncarea era bun. Am
discutat despre multe lucruri; ns amintindu-mi
spusele lui, c nu obinuia s discute despre
munc dect dup mncare, n-am ncercat s
80

ndrept conversaia n acea direcie. Ins eram


hotrt ca, dendat ce masa era strns, s
deschid subiectul, dac domnul Higgins n-avea
de gnd s-o fac.
ndat ce am isprvit de mncat, el se ridic.
Vino, draga mea, spuse el, ntinznd mna.
mi doream s nu mai foloseasc asemenea
termeni familiari atunci cnd mi se adresa. M
speria.
Vino, spuse el din nou. Vreau s-i art ceva.
Am fcut un gest cu mna spre rmiele
prnzului nostru.
Dar
Pot atepta. Le mpachetm cnd ne
ntoarcem, spuse el fr griji.
Dar furnicile i mutele
Drag, da tare cu ifose mai eti! Prea
aproape exasperat, aa c mi-am ntors spatele
la ptur i la coninutul acesteia. La urma
urmei, era coul lui i dac pe el nu-l deranja si duc acas o colonie de furnici, pentru ce m-ar
fi deranjat pe mine?
Am nceput s urcm povrniul colinei
nverzite. mi ddeam seama acum de ce-i
fcuse griji pentru felul n care eram nclat.
Nu exista nicio crruie pe povrniul abrupt, iar
naintarea era greoaie. mi oferea mna ori de
cte ori rmneam puin n urm, aa c m-am
81

grbit s ajung n faa lui. Cnd se opri, abia mai


rsuflm i eram bucuroas de oprire.
M apuc i m ntoarse ncet, ca s pot privi
napoi, la valea presrat de culorile toamnei.
Rul i oraul se ntindeau la picioarele noastre.
Din locul n care ne aflam, cldirile din Calgary
preau a fi la adpost, protejate. Am ncercat s
caut cu privirea casa lui Jon i a lui Mary, ns nam reuit s dau de ea.
Am s-i spun ceva. n glasul domnului
Higgins se distingea entuziasmul i o not de
ncredere.
coala mea v-ai hotrt?
Rse din toat inima, un rs ce m scotea din
srite. M-am rsucit spre el, observnd cutele
din costumul cu care era mbrcat.
Proprietatea asta chiar aici, unde ne aflm
este a mea. Tocmai am cumprat-o.
Am clipit des, incapabil s neleg care era
legtura dintre ceea ce tocmai mi spusese
domnul Higgins i persoana mea. Apoi,
amintindu-mi bunele maniere, i-am spus:
O, foarte frumos. M bucur pentru
dumneata. Ai ales o privelite frumoas. Ce
plnuieti?
mi voi construi casa chiar aici unde se
poate vedea toat valea.
M-am uitat spre peisajul din vale.
82

Foarte frumos, am comentat neatent.


Chiar i place?
Ei, da. Da, desigur. E frumos. Speram c nu
exagerasem. Era frumos, ns nu simeam prea
mare entuziasm.
tiam c o s-i plac, spuse cu glas
ncreztor. O s ridicm casa chiar aici, spuse el,
fluturndu-i braul.
Remarcnd faptul c vorbise la plural, aveam o
simpatie pentru oricine ar fi fost persoana n
cauz i chiar o uoar mulumire c pn i un
brbat precum domnul Higgins i gsise pe
cineva cu care s-i mpart viaa.
O s-o poziionm astfel intrarea,
sufrageria spuse el, fcnd gesturi largi cu
braul. Ce crezi?
Nu-mi puteam imagina pentru ce-mi cerea mie
prerea, ns am ngimat c presupuneam c
va fi bine.
Cred c ar fi bine s folosim crmid i nu
lemn, dei lemnul e mai accesibil. Patru sau cinci
dormitoare, ce zici?
Domnule Higgins, eu
Nu e nevoie s-mi spui domnule Higgins,
draga mea Beth, spuse el pe un ton insinuant.
Hram ocat de faptul c-mi folosise numele
mic.
M cheam Thomas Tom, dac-i place
83

Ochii i se umplur de emoie n timp ce m privi.


Sau oricum i-ar face plcere s-mi spui.
Domnule
Higgins,
am
repetat
cu
ncpnare. M tem c nu neleg. Am venit
aici ca s discutm despre coala la care voi
preda i n schimb
Ah, draga mea. Vd c nu m-am fcut
neles. Nu vei fi nevoit s munceti. Ne putem
cstori curnd i eu
Cstori? ntrebarea mea sun ca un ipt.
Cstori? Despre ce vorbii?
Nu fi aa sfioas, draga mea. Nu vd de ce
s ateptm. Unii vor crede c ne-am grbit
niel, ns aici, n Vest, brbatul are onoarea s
se hotrasc repede. Nu este nevoie s
ateptm de dragul convenienelor. Cstoria
Dar eu am venit n Vest ca s predau!
Desigur, spuse el pe un ton de cunosctor,
pn cnd o partid potrivit
Domnule Higgins, nu cred c nelegei. Am
tras aer n piept s m calmez. Erau i n Est
partide potrivite. N-am de gnd s renun la
catedr ca s s m mrit s m mrit cu
dumneata!
Mi-au trebuit cteva minute pentru a-l
convinge pe domnul Higgins c ceea ce
spuneam era adevrat. Nu putea crede c o
femeie cu mintea ntreag ar fi putut s-i
84

resping oferta aa c v putei da seama cum


m-a privit dup acest episod. Dezgustat, se
rsuci pe clcie i ncepu s coboare povrniul
naintea mea. Abia am reuit s in pasul cu el.
Fr a mai schimba o vorb, strnse resturile de
mncare, vasele, furnicile i orice altceva i le
puse n coul de picnic. l urc n trsur i ne
ndreptarm spre casa lui Jon ntr-o tcere
penibil.
ine minte, spuse el n cele din urm, n
timp ce ne apropiam de casa fratelui meu, eu
sunt directorul de coal. Eu angajez i eu
concediez.
Poate c ar fi mai bine s m ntorc n Est. O
s-i spun lui Jonathan
E absurd, m ntrerupse el. Avem destule
coli care au nevoie de dascli. Sunt sigur c voi
putea gsi un loc potrivit pentru tine.
Mulumesc, am spus pe un ton rece. Pentru
asta am venit.
Am fost ntiinat printr-o scrisoare. Era scurt
i oficial.
Dup o atent analiz, se spunea, eram
detaat la coala din Pine Springs. n plic se afla
un bilet de tren pe care urma s-l folosesc
miercurea urmtoare. Trenul urma s m duc n
Lacombe, unde aveam s fiu ateptat de
domnul Laverly, preedintele comitetului colii
85

de acolo. n zilele ce-mi rmneau aveam s m


pregtesc pentru nceperea colii, adic pentru
lunea urmtoare.
Lacombe, am spus cu voce tare. Unde este
Lacombe?
n nord, spuse Jon din spatele ziarului. De
ce?
Acolo m voi duce.
Ziarul fu cobort i chipul lui Jon apru din
spatele lui.
S te duci? Pentru ce?
La coal.
Nu se poate.
Aa scrie aici am i bilet de tren.
Dar este este la mai bine de o sut
cincizeci de kilometri deprtare. Nu se poate.
Att de departe?
Sigur. Probabil c e o greeal.
n acea clip am realizat ce se ntmpla.
Domnul Higgins se asigurase c voi pleca ct
mai departe de Calgary. Se rzbuna, oare? Poate
c spera s refuz detaarea i s m ntorc
umilit n Est. Ei bine, nu-i voi da aceast
satisfacie.
Sunt sigur c nu e nicio greeal, Jon, am
spus calm. Sun bine.
Vrei s spui c te gndeti
Desigur.
86

Lacombe?
Nu, de fapt locul se numete Pine Springs.
Dar este departe, n zona rural!
Sun bine, am spus din nou.
Este ntr-o zon ndeprtat, de pdure.
Sunt sigur c s-a fcut o greeal. O s vorbesc
cu Thomas.
Nu, Jon, te rog, am spus n grab. Vreau s
primesc postul acesta.
Vznd uimirea din privirea lui, m-am grbit s
explic.
O, mi pare ru s v prsesc, pe tine, pe
Mary i pe copii. Am ajuns s in la voi foarte
mult, ns cred c-mi va face bine. Nu-i dai
seama? Am fost att de protejat, de de
rsfat. A vrea s vd dac-mi pot purta
singur de grij, dac pot s fiu independent.
Eti sigur?
Jon se uit la prul meu aranjat frumos, la
minile fine cu unghii ngrijite i la hainele mele
elegante. I-am neles privirea.
Sunt sigur, am spus eu cu fermitate.
Ei bine, nu tiu ce va gndi mama despre
asta. Ar fi trebuit s rmi sub protecia mea.
Mama nu va trebui s tie nc.
Dar
Desigur, va afla c m ntrein singur, ns
n ce privete distana dintre noi, nu cred c este
87

cazul s-i provocm ngrijorare.


nc nu sunt convins, ns dac tu crezi
O, da. Chiar vreau s ncerc, Jon.
Jon i ridic din nou ziarul, semn c discuia
era ncheiat. Am rmas foarte linitit,
frmntnd n mn biletul de tren spre
Lacombe.
tii, tocmai m-am gndit la ceva, spuse Jon,
ieind din nou din spatele ziarului. Pine Springs
este inutul lui Wynn.
Al cui?
Wynn, tipul pe care l-ai vzut vorbind cu
mine acum cteva zile, cnd i-ai fcut
cumprturile. i aminteti?
Dac-mi aminteam? Am ncercat s par
indiferent.
O, da, cred c tiu despre cine vorbeti. Nu
este din Calgary?
Nu chiar. Vine i pleac. n acea zi l vizita pe
fratele su, Phillip. Phillip a fost n spital, aici.
O, neleg.
M simeam cuprins de entuziasm i obrajii
mi s-au mbujorat. Eram bucuroas c Jon se afla
din nou n spatele ziarului.
Mi-am luat scurta scrisoare i de-acum
binevenitul bilet de tren i am ngimat ceva
despre faptul c m voi apuca de mpachetat,
apoi m-am ndreptat spre camera mea.
88

Aadar, prietenul lui Jon, Wynn, era din Pine


Springs. Poate c voi avea plcerea s-l ntlnesc
la sosirea mea acolo. Jon nu m prezentase
acestuia, cu toate c avusese cu adevrat
ocazia. Dac nelesesem bine codul fratelui
meu, asta nsemna c Wynn era necstorit. Am
zmbit.
Gsculi ce eti! m-am dojenit. Te pori ntr-un
mod pe care pn i Julie l-ar considera
copilresc. Termin chiar acum cu prostiile
astea! Nu tiu ce te-a apucat.
Totui nu m-am putut stpni s optesc, n
timp ce frmntam ntre degete biletul de tren:
Mulumesc, domnule Thomas Higgins.

8
Noua coal
Se apropia ziua plecrii mele spre Lacombe i
m simeam deopotriv entuziasmat i trist.
Urma s-mi lipseasc familia pe care tocmai miam gsit-o; Jon i Mary mi deveniser foarte
dragi, iar copiii erau att de speciali. William
sttea pe lng mine ca s vad cum mi poate fi
de ajutor, iar Sarah prea gata s plng tot
timpul ct m privi mpachetnd. Kathleen
insist s m ajute s mpachetez rochia verde
de catifea; mi mprtise ct era de trist c nu
89

reuise s m vad mbrcat cu ea n timpul


ederii mele.
Am luat-o n brae pentru ultima oar pe
micua Elizabeth, iar ea mi adres cel mai
frumos zmbet de care era n stare. I-am srutat
obrajii catifelai, cu gropie, iar pe obraji mi se
prelinse o lacrim sau dou.
Mary mi repet la nesfrit c eram oricnd
bine-venit n casa lor.
Te rog, implor ea, vino ori de cte ori vei
putea, chiar dac ederea ta nu va fi dect
pentru o noapte.
I-am promis c o s ncerc.
i dac vei gsi
Totul va fi bine, sunt sigur.
tiam c m invita s vin acas dac situaia
de acolo nu avea s-mi convin. I-am apreciat
ngrijorarea, ns nu doream s par neajutorat.
i mai cred c doream s-i art domnului Higgins
cu cine avea de-a face!
ns niciodat nu tii la ce fel de familie
gzduieti, suger Mary cu glas ovielnic.
Sunt sigur c nu m vor gzdui ntr-un
cmin neprimitor, am spus, ncercnd s par
ncreztoare.
n
realitate,
aveam
puin
ncredere n preocuparea domnului Higgins
pentru bunstarea mea. Nu tiam ct de departe
va merge cu rzbunarea lui.
90

Dar ine minte spuse Mary i am asigurato c o voi face. Jon m conduse la gar, iar
William, Sarah i Kathleen venir cu noi.
Kathleen, foarte serioas, m ntreb:
Mtu Beth, i vei aminti de mine dac voi
crete ct timp eti plecat?
Sigur c da, scumpa mea, am asigurat-o. Dar
n-o s stau departe att de mult timp.
Rspunsul meu pru s-o liniteasc.
Mi-a fi dorit s fii nvtoarea mea, spuse
William, strmbndu-se.
i eu, spuse Sarah cu cldur. Urma s
nceap coala sptmna urmtoare, luni i, cu
toate c atepta cu nerbdare evenimentul,
avea i unele temeri.
i eu mi-a fi dorit, am spus mbrindu-i.
Dar promit s v scriu i s v povestesc totul
despre Palm Springs i elevii mei de acolo, iar voi
mi putei scrie despre noii dascli i prieteni de
la coal.
Copiii se luminar la fa cnd auzir de
scrisoare.
Dup ce ne-am luat un ultim rmas-bun, am
urcat n tren i am ales un loc ce-mi prea relativ
confortabil. Un brbat ce trgea viguros din
igar, aezat pe bancheta de pe partea cealalt
a culoarului, m fcu s neleg c nu am fcut o
alegere neleapt, ns n-a fi dorit s m mut,
91

ca s nu par nepoliticoas. Soia lui l rug s-i


sting igara; nu putea suporta s trag n piept
fumul acela urt mirositor. M-am simit uurat.
Am crezut c trenul nu va mai ajunge niciodat
n Lacombe. Am mers ca melcul, oprindu-ne n
toate locurile n care se aflau dou sau trei case.
Trenul uiera, se balansa i gemea parc la
nesfrit, ncercnd s porneasc dup oprirea n
grile acelea mici. Am poposit destul de mult
ntr-un ora numit Red Deer. Am privit cu interes
n timp ce nenumrate platforme erau ncrcate
cu mrfuri saci cu fin, lzi nemarcate, ba
chiar i o sob. n cele din urm, dup ce am fost
sigur c micar din loc i bagajul meu, ne-am
continuat naintarea lent.
Peisajul se schimbase. Lsasem n urm preriile
i intrasem ntr-un inut mpdurit. Ici-colo se
vedeau locuri defriate de localnici pentru
cultivarea pmntului. Pretutindeni erau stive
mari de buteni i rdcini de copaci, unele
dintre ele nconjurate de cmpuri cultivate cu
grne.
Recolta era aproape gata de seceri, iar mare
parte din conversaia tovarilor mei de cltorie
se purta n jurul subiectelor precum producie,
calitate i vreme. Erau lucruri necunoscute
pentru mine, aa c am fost foarte atent la
discuii.
92

Trecuse bine de orele amiezii cnd conductorul


trecu prin vagon strignd:
Lacombe! Urmtoarea oprire, Lacombe.
Am nceput s-mi strng lucrurile pe care le
adusesem cu mine. Am aezat cu grij
pacheelele cu mncare pe care Mary insistase
s mi le dea. Le acceptasem fr prea mare
tragere de inim atunci, ns acum eram
bucuroas c nu-mi ngduise s-o refuz.
Mncasem fiecare firimitur din prnzul pregtit
i fusesem recunosctoare pentru el. Mi-am
curat poala cu mna ca s nltur orice urm
de firimituri i m-am ridicat n picioare ca s-mi
netezesc fusta.
Trenul scri i se opri cu o smucitur. Mi-am
apucat bagajul i am ieit pentru a-l ntlni pe
domnul Laverly. nepenit i murdar dup doar
cteva ceasuri petrecute n tren, m ntrebam
cum reuisem s ndur acea cltorie de patru
zile de la Toronto.
n timp ce coboram treptele, am scrutat n
grab cu privirea peronul, n cutarea unui
brbat care s semene cu un Laverly. L-am gsit
uor pe cel trimis s-mi vin n ntmpinare; era
cealalt persoan emoionat de pe peron. M-am
prezentat, iar el mi suger s servesc o ceac
de cafea nainte de a porni la drum. El urma smi ia bagajele. Fiica sa, Pearlie, fu mpins
93

nainte cu ndrumarea de a m conduce la


ceainria hotelului.
M-am bucurat s pot face civa pai alturi de
Pearlie. Hotelul era aproape, iar fata m conduse
cu pai repezi ntr-acolo.
Am gsit o mas n col i dup ce am
comandat i mi-am tras rsuflarea, am nceput
s tifsuim. Am fost mulumit s constat c
Pearlie nu era timid i era gata s-mi dea orice
informaii a fi dorit. Eram nerbdtoare s aflu
tot ce se putea afla despre Pine Springs.
Ct de mult i place coala? Am ntrebat-o,
gndindu-m c era o ntrebare absolut normal
din partea unei nvtoare.
Foarte mult, dar nu mi-a plcut de ultima
nvtoare aa ca aia dinainte. Dar, se grbi ea
s continue, dup ce se uit la mine ca s vad
cum reacionez la spusele ei, cel puin a fost mai
bun ca aia dinainte.
Avei n fiecare an o alt nvtoare?
De cele mai multe ori. Una din ele a stat un
an i jumtate.
Ridic din umeri, ca i cnd ar fi fost ceva
normal.
Ct de departe este Pine Springs?
Tata spune c ne va lua o jumat de or.
Cum arat?
Nu tiu. N-am fost niciodat acolo.
94

Probabil c ochii mi se mriser auzindu-i


rspunsul.
Nu locuieti n Pine Springs?
Nu. Locuiesc aici, n Lacombe.
Dar credeam c tatl tu m va duce n Pine
Springs.
Aa-i. Nimeni din Pine Springs n-are main,
aa c domnul Laverly l-a trimis pe tata s v
duc acolo. Cu crua ia prea mult timp i
domnul Laverly a spus c dup un asemenea
drum cu calul i crua v-ai putea hotr s
facei cale ntoars n Est. i el n-ar vrea asta.
neleg.
Am zmbit gndindu-m la felul n care
apreciase domnul Laverly o doamn din Est.
nseamn c nu te numeti Laverly.
Nu! Ne cheam Ainsworth.
Locuieti i mergi la coal aici, n Lacombe?
h.
Ai vreo idee ci copii merg la coal n Pine
Springs?
Niciunul.
Poftim?
coala-i nou-nou. Numa ce au construit-o.
Au ncercat s fac rost de nvtoare, dar
domnu Higgins n-a reuit niciodat s le fac
rost de una. Au zidit coala acum doi ani i
niciun dascl. A venit i toamna trecut, iar n-au
95

avut dascl. Anu acesta au. Domnu Laverly


prea tare bucuros. Daia l-a rugat pe tata s v
duc acol cu maina. Tata este cam singurul de
pe-aici care are o main bun, adug ea cu
mndrie.
Foarte frumos. i ce lucreaz tatl tu?
i antreprenor de pompe funebre, iar
afacerea i-a mers neobinuit de bine l-am auzit
spunndu-i mamei. Spune c-i poate permite
maina de splat nou pe care i-a dorit-o. Nu
mai e nevoie s foloseasc vechiul mnglu.
Am zmbit i am ncuviinat.
Mama ta se va bucura de asta.
Pearlie m privi atent. ndat ce mi-am
isprvit ceaiul, se ridic de pe scaun.
Ar fi bine s ne ntoarcem. Tata probabil c a
terminat de ncrcat bagajele.
Vii i tu cu noi n Pine Springs? am ntrebat,
ndjduind c va veni.
Tre, spuse ea. Tre s-l ajut pe tata s
porneasc maina.
l ajui? i ce faci?
Trag de manete pn pornete.
Ne-am ntors la gar i l-am gsit pe tatl lui
Pearlie plimbndu-se agitat de colo-colo.
naintea lui, pe peron, erau aezate bagajele
mele. Am bnuit, dup privirea pe care mi-o
arunc impiegatul, c el i tatl lui Pearlie
96

avuseser un schimb de cuvinte nu tocmai


plcut. Fr nicio introducere, tatl lui Pearlie
spuse:
Vor trebui s rmn aici. N-am loc n
main pentru attea bagaje.
Dar am nevoie de ele! am protestat. Sunt
aici hainele mele i
N-am ce face. Pot lua bagajul de mn, dar
lzile vor trebui s rmn aici. Cineva va trebui
s vin s le ia cu crua.
Era hotrt, vedeam asta. n plus, avea
dreptate. Nu era loc n main pentru lzile
mele.
Am pus alelalte lucruri pe bancheta din
spate. Poi s ezi lng ele.
Am fcut cum mi s-a spus. Impiegatul fu
chemat printr-o micare a minii, primind
instruciuni cu privire la lzile mele. Curnd, fur
urcate pe un crucior i duse n mica cldire din
lemn.
Pearlie i ocup locul n spatele volanului,
trgnd i rsucind cu ndemnare tot felul de
manete, n timp ce tatl ei se apuc de treaba
dificil a manevrrii motorului. Fu nevoie de un
efort considerabil pn cnd maina pomi.
Brbatul veni n fug din faa mainii, intr i o
mpinse la o parte pe Pearlie, chipul fiindu-i
mbujorat i asudat din cauza efortului.
97

Ne-am nceput cltoria, strecurndu-ne cu


grij pe drumurile micului ora, ocolind blile,
trectorii i cruele trase de cai. Cinii erau
fericii s urmreasc acest neobinuit mijloc de
transport, ltrnd i dnd s prind cu colii
roile, n timp ce ne escortar afar din ora. Miam inut rsuflarea, temndu-m s nu lovim
vreunul dintre ei, ns tatl lui Pearlie conduse
maina ca i cum cinii n-ar fi fost acolo.
Cltoria fu lung, cu mult praf i hrtoape.
Drumul nu fusese fcut pentru vitez, iar tatl lui
Pearlie nu putea fi acuzat de aa ceva. ns,
pentru a nu prea nerecunosctoare, trebuie s
spun c m-am bucurat c nu fcusem aceast
cltorie n cru.
Am cutat cu privirea munii mei ndrgii, ns
din locul n care ne aflam acum, am vzut doar
dealuri acoperite cu copaci.
Am trecut pe lng cteva locuri deschise ce
fuseser defriate, pe multe dintre ele fiind
grne n diferite stadii de coacere. Pe unele
ntinderi am vzut pscnd vite sau cai, ba chiar
cteva oi. Cele mai multe dintre case i hambare
erau din buteni; mi se preau fascinante.
Eram pe punctul de a o ateniona pe Pearlie,
ntrebnd-o ct mai aveam pn la destinaie,
cnd mi-am adus aminte c nici ea n-avea de
unde s tie, din moment ce nu fusese niciodat
98

n Pine Springs. Zece minute mai trziu, am cotit


pe o alee i am zrit n fa o cldire din buteni
care, am presupus, trebuia s fie coala mea.
Am trecut pe lng ea, am traversat zona cu
iarb veted i ne-am oprit n faa unei cldiri
mai mici, aflat n spatele colii i puin mai la
stnga ei.
Am ajuns, strig tatl lui Pearlie, acoperind
cu glasul su zgomotul motorului mainii. Mi-am
dat seama c nu inteniona s-l opreasc
evitnd neplcerea de a-l pomi din nou. Nu-l
nvinoveam.
Probabil c n ochi mi se citi uimirea, cci omul
strig la mine:
Locuina dasclului aici vei locui.
Locuina dasclului? Mi-am adunat gndurile i
bagajele i am ieit din main. nsoitorii mei
nu-i prsir locurile.
Nu am cheie! am strigat prin fereastra
mainii.
Cheie?
Se uita la mine de parc nu auzise niciodat de
un asemenea obiect.
Da, cheie ca s intru n cas.
N-ai nevoie de cheie. Ua nu are ncuietoare.
Cu bine, domni.
i duse mna la plrie, mpinse maneta i
maina iei din curte zornind i pufind.
99

I-am privit plecnd. Pearlie flutur viguros din


mn, iar eu am ridicat mna, oferindu-i un salut
anemic. Cnd disprur dinaintea ochilor, mi-am
adunat boccelele i am ncercat ua. Tatl lui
Pearlie avusese dreptate; se deschise dendat
ce am atins-o i am intrat n ceea ce urma s fie
de acum noul meu cmin.
M ateptasem s fiu gzduit ntr-una dintre
casele din vecintate. Un sentiment ciudat de
fric mi se strecur n suflet. Ins mi-am spus s
nu fiu prostu, c mi va plcea mai mult s
locuiesc singur i s fiu att de aproape de
coal.
Aflasem
c
locuina
dasclului
fusese
construit iarna trecut ca un fel de stimulent pe
care domnul Higgins urma s-l ofere celui ce va
accepta s predea acolo. Eu eram primul locatar.
Am trecut printr-un hol i am intrat ntr-o
ncpere ce era o combinaie ntre buctrie i
camer de zi. Un bufet mic se afla ntr-un col i
lng el era o sob foarte uzat. Un foc ardea
nuntru probabil c cineva fusese aici nu cu
mult vreme n urm.
Un ceainic era aezat pe sob i sfria domol
i vesel, scond un firicel tremurtor de abur.
Ceva legat de acel ceainic m fcu s m simt
ndat mult mai acas. Am simit c m linitesc.
Am aruncat o privire prin ncpere. Erau acolo o
100

mas i dou scaune, toate drese i proaspt


vopsite n verde. Dou fotolii acoperite cu
cuverturi cusute cu mna i o mas mic ntre
ele alctuiau camera mea de zi. Un fel de dulap
era aezat pe imul dintre perei. Puteam vedea
de aici interiorul celei de-a doua ncperi i, dup
studierea grabnic a primei ncperi, am trecut
n cea alturat, ca s-o vd mai bine. Aici se afla
un pat i o msu de toalet. Mobila prea
uzat, ns curat. Salteaua de pe pat prea
plin de cocoloae, ns era nvelit ntr-o pnz
nou. O pern nou era aezat la cptiul
patului; m-am ntrebat dac nu cumva era
umplut cu penele psrilor din curtea vreunui
vecin. O cuvertur colorat era mpturit
frumos la picioarele patului.
Dndu-mi seama c nc nu-mi lsasem jos
bagajele, m-am ntors n prima ncpere i le-am
lsat din mn pe un fotoliu. Ca ntr-o trans, mam ndreptat spre sob i m-am uitat s vd
dac nu avea nevoie de mai multe lemne.
Niciodat nu mai ntreinusem focul n sob i nu
aveam nici cea mai vag noiune despre felul n
care funciona, ns nu era greu s-mi dau
seama unde anume trebuiau puse lemnele.
Am privit n jur. Pe mas erau aezate cteva
lucruri, aa c m-am ndreptat ntr-acolo. Un
bileel mi atrase privirea i m-am oprit s-l
101

citesc.
Drag domnioar,
Ne-am gndit c vei fi obosit i flmnd
dup cltorie, aa c v-am lsat cteva lucruri.
V vom face mine o vizit pentru a vedea dac
mai avei nevoie de ceva. Ndjduim s v plac
aici. Suntem tare bucuroi c ai venit.
Martha Laverly
Pe mas se aflau recipiente cu ceai, zahr,
cafea i sare, brnz, pine proaspt i chec. Mam ndreptat spre bufet i am deschis uile. M
salutar o colecie de farfurii desperecheate i
oale. Am luat de acolo un ibric maroniu cu
capacul ciobit, o ceac albastr cu un trandafir
pe ea, am pus-o pe o farfurioar galben i miam pregtit ceaiul.
n timp ce acesta se oprea, am deschis
cealalt u a bufetului i am gsit tot felul de
mirodenii pentru gtit, aezate n cutii mici.
Pentru c niciodat nu petrecusem mult timp n
buctrie, m-am bucurat c acestea aveau
etichete.
Pe bufet se afla o crati plin cu ap i n ap
erau trei borcane. ntr-unul era smntn, n
cellalt lapte i n al treilea, unt. Deci aa se
pstreaz lucrurile atunci cnd nu ai rcitor. Miam vrt degetul n ap i am fost surprins de
ct era de rece.
102

Pe lada de lng u se afla o gleat cu ap i


un polonic mic, un lighean i un vas mic n care
era o bucat de spun. Am turnat puin ap n
lighean i m-am splat pe mini. Dndu-mi
seama c nu aveam niciun prosop de care s m
terg pn mi ajung lzile, am ieit i mi-am
scuturat apa de pe mini, apoi am fcut civa
pai nainte i napoi, frecndu-le uor una de
cealalt pn cnd toat apa se evapor.
Ceaiul era gata cnd m-am ntors. Am tiat o
felie de pine proaspt i am uns-o cu unt, apoi
am tiat o bucat generoas de brnz.
ndreptndu-m spre fotoliul gol, m-am aezat ca
s-mi iau gustarea. Ce gust bun aveau ceaiul i
pinea proaspt! Nu-mi aminteam s m fi
bucurat vreodat de o mncare att de
gustoas.
Mintea ncepu s mi se limpezeasc i mi-am
studiat noua locuin cu un ochi critic. Ferestrele
erau ncadrate de perdele albe, scrobite. Masa
era acoperit cu o fa de mas alb, din acelai
material, ns brodat. Pereii erau goi, cu
excepia unui calendar. Pe duumeaua simpl,
de lemn, erau aezate covoare mici, rotunde i
colorate. Mobila era uzat, evident. Studiind-o,
m-am ntrebat cine renunase la ea pentru a
mobila locuina dasclului. Oare fusese un
sacrificiu pentru ei? Mi-am aezat pe mas
103

ceaca goal i m-am dus din nou n dormitor.


Perdelele de acolo erau din acelai material
aspru. nc dou cuverturi erau mpachetate i
aezate pe un raft prins n perete. Erau fcute n
cas, din buci de estur luat din haine
uzate. Lucrate cu ndemnare i miestrie, era o
plcere s priveti la ele. Am admirat custurile
i am apreciat timpul pe care l-a luat realizarea
lor. Trei covorae erau risipite pe duumea, unul
n faa patului, unul n faa msuei de toalet i
al treilea la u. O oglind crpat la unul din
colurile de jos era agat pe perete.
Aadar, nu voi sta n gazd, mi-am spus din
nou. Voi locui singur, n csua aceasta din
buteni.
M-am ntors la fotoliul meu cu ghemotoace i
mi-am mai turnat o porie de ceai. Am privit n
jur, la cuibul meu decorat cu obiecte vechi,
simind un profund respect pentru cei care se
strduiser att de mult i sacrificaser att de
multe pentru a m aduce aici. Sentimentul
apropiat de panic m prsi i n mintea i
sufletul meu se strecur un sentiment de
clduroas nrudire cu aceti oameni temerari.
M simeam aproape fericit gndindu-m la
vecinii mei nc necunoscui. i voi iubi pe copiii
lor i i voi nva ct de bine voi putea, am
hotrt n acea clip i n acel loc.
104

Am zmbit i, sorbind din ceaiul fierbinte, am


spus:
Mulumesc, domnule Higgins. Nu mi-ai fi
putut face parte de o situaie mai plcut.
Abia cnd m-am ridicat pentru a cuta un
lighean i ap fierbinte ca s spl vasele, am
observat cratia acoperit ce fierbea la foc domol
pe marginea sobei. Am ridicat capacul i am
amestecat n ea. Mirosea delicios i, cu toate cmi stmprasem foamea cu pine i brnz, nu
m-am putut abine s nu-mi pun o porie mic.
Era delicioas. Restul avea s rmn pe mine,
la cin.

9
Pustia
Am petrecut restul zilei, pn la lsarea
ntunericului, explornd noul meu domeniu. n
afar de coal (a crei u era btut n cuie) i
cas, mai era acolo un opron pentru lemne, un
grajd mic i dou toalete, pe uile crora scria
biei i fete. n curte se afla o pomp i
mi-am dat seama c aceea urma s fie sursa
mea de ap. Neputnd s rezist tentaiei, am
probat-o. Apa iei dup mult vreme. Mi-am pus
mna sub jetul de ap i era att de rece, nct
m-am cutremurat. M-am aezat pe mica
105

platform ca s-mi trag rsuflarea, atingndu-mi


cu mna rece obrajii i fruntea.
Curtea pe care o explorasem avea nevoie de
ngrijire ns, desigur, nu avusese cine s-o fac.
Iarba nalt fusese cosit recent, ns nu fusese
strns i ncepuse s se usuce. Mirosea a
mucegai i insectele i ddeau trcoale.
Am aruncat o privire pe una dintre ferestrele
colii i am zrit cteva mese de diferite mrimi,
mai noi sau mai vechi, o sob pntecoas
aproape de u i catedra dasclului n faa unei
table mari de scris.
Nu m-am ntors n cas dect la apusul
soarelui. Era o privelite splendid. M ntrebam
dac nu cumva pentru mine era acel spectacol
sau era un lucru obinuit. Rareori vzusem o
scen att de ncnttoare; culorile aprinse
mpodobeau cerul cu nuane pe care nu am
cuvinte s le descriu. Psrile i cntar ultimele
triluri din zi nainte s se vre n culcu, iar
ntunericul nc ezita s se lase. Acum, m-am
gndit, neleg cuvntul amurg. A fost creat
pentru acest ceas n acest inut.
Aerul ncepu s se rcoreasc i, n cele din
urm, se ls ntunericul. M-am ndreptat ncet
spre micua mea oaz, dorindu-mi s dau glas
cntecului ce rsuna n inima mea abinndum ns. Lumea aceasta era att de panic,
106

att de armonioas.
Am zbovit lng una dintre ferestrele colii,
ncercnd s mai privesc pentru ultima dat
nuntru, cnd un urlet ngrozitor, ce-i nghea
sngele n vine, sfie linitea serii. Aveam
impresia c mi se strecurase n snge,
umplndu-m de spaim i de cutremur. Urletul
nici nu apuc s se sting, cnd se auzi un altul
i un altul.
n acea clip parc am prins via. O hait de
lupi! i chiar n curtea casei mele! Adulmecaser
snge proaspt i porniser la vntoare.
Am luat-o la fug spre ua casei, rugndu-m
ca Dumnezeu s-i in locului pn cnd voi
ajunge s intru. Picioarele mi se mpleticir n
iarba proaspt cosit i am czut n mini i n
genunchi. Cu un strigt, m-am trt ngrozit,
fr s mai pierd timpul pentru a m ridica n
picioare. Tulpinile de iarb i buruieni retezate
mi ptrunser n palme, ns am continuat s
naintez. Un alt urlet strpunse ntunericul.
O, Dumnezeule! am strigat cu lacrimi ce mi se
prelingeau pe obraji.
Urletele erau pretutindeni n jurul meu de
acum. ncepuser cu un solo, iar acum se
transformaser ntr-un cor. Ce-i spuneau oare
unul altuia? Eram sigur c discutau despre
iminentul meu sfrit.
107

Am ajuns cumva la u i m-am trt nuntru.


M-am ridicat cu greu n picioare i m-am lipit cu
spatele de grilajul din lemn. M ateptam din
clip n clip la un atac. N-am auzit niciun
zgomot de picioare apropiindu-se n goan, ci
doar urlete, din cnd n cnd. ns Julie spusese
c lupii din Vest erau precum pisicile de tcui,
tbrnd pe neateptate asupra victimelor lor.
Mi-am ridicat privirea spre ferestre. Ferestrele!
Oare puteau ataca prin sticl?
M-am smuls de lng u, verificnd dac nu
cumva aveau vreo ncuietoare. Era un fel de
ncuietoare un crlig. Total nepotrivite pentru
un lup de o jumtate de ton.
Julie spusese c erau animale uriae, cu ochi
roii, flci ce preau a rnji rutcios i un pr
los n jurul grumazului, fcndu-i s semene cu
nite ticloi mbrcai n haine groase, cu guler
din blan de castor.
Cu degete tremurnde, am prins crligul la u
i m-am grbit spre buctrie. Oare ce-i inea la
distan? Poate c dac a fi acoperit geamurile
cu pturi, mirosul sngelui cald nu va ajunge
att de repede la ei. Ce spusese Julie? Asta era
focul. Focul era cam singurul lucru ce-i inea la
deprtare.
M-am ndreptat grabnic spre sob. Era rece,
focul se stinsese.
108

Trebuie s aprind focul trebuie! am hohotit


disperat i am nceput s arunc hrtie i
vreascuri n vatr. tiam c acestea fuseser
lsate ca s le folosesc dimineaa urmtoare,
ns eu aveam nevoie de ele acum.
Degetele mi tremurau n ncercarea de a
aprinde chibritul, n timp ce o nou explozie de
urlete sfie vzduhul. Nu preau s se fi
apropiat, dar poate c asta era strategia lor de
a-i surprinde victimele nepregtite. Poate c
unii dintre ei rmseser n urm urlnd, n timp
ce alii se strecurau n tcere pentru a ataca.
Hrtia ncepu s ard, n cele din urm, aa c
am aruncat vreascurile grmad deasupra ei.
Flcrile nfometate le consumar ndat. Am
pus capacul la gura sobei. Spre disperarea mea,
aveam impresia c nu exista deloc foc n sob,
singura dovad fiind puin cldur ce ncepuse
s radieze din metalul negru al sobei.
Nu-l pot acoperi nu pot, altfel nu m voi
putea proteja, mi-am spus nlturnd capacul.
Flcrile se nteiser acum, aa c am adugat
i mai multe lemne.
Fumul ncepu s umple odaia i, n timp ce mam ghemuit lng sob, ct mai aproape de
flcri cu putin, am nceput s tuesc. Mi-am
scos batista din buzunarul fustei i mi-am
acoperit gura. Atunci mi-am dat seama c rochia
109

mi era sfiat i-mi atrna n jurul taliei. Fusta


aproape se desprinsese de corsaj. Probabil c
asta se ntmplase n timp ce m trsem
frenetic pe genunchi.
Am continuat s alimentez focul i s m
ghemuiesc ct mai aproape de el, tuind i
lcrimnd din cauza fumului. Dintr-odat mi-am
dat seama c trecuser cteva minute de cnd
nu mai auzisem un urlet. S fi fost o pcleal?
Plecaser sau doar ateptau s m ndeprtez
de foc? mi doream s fi studiat mai ndeaproape
obiceiurile animalelor din pustietate, aa cum
insistase Julie. Fusese o nesbuin din partea
mea s m aventurez nepregtit ntr-un
asemenea loc. N-aveam nici mcar o arm nici
nu tiam s folosesc aa ceva.
Inima mi btea cu putere n linitea ce se
aternuse. Am auzit o bufni ipnd de cteva
ori, apoi i aceasta se pare c plecase. Am
rmas lng foc, nendrznind s m duc la
fereastr ca s privesc afar.
Curnd, pe cer se ridic o lun plin. Era
portocalie, ca un dovleac de toamn. Am rmas
unde eram i, printre accese de tuse, am privit
struitor la umbrele ce nconjurau copacii din
partea ndeprtat a curii. Vedeam foarte bine
afar, n timp ce luna se ridica din ce n ce mai
mult pe cer, ns dei mi-am mijit ochii pn la
110

usturime, n-am vzut nimic micndu-se. Apoi,


spre uimirea mea, dou cprioare ieir fr
team din umbr, pind n curte. ncepur s
pasc, nepstoare, iarba cosit. Aceasta era
prima mea ncurajare. Cu siguran, cprioara nar iei la loc larg cu atta ndrzneal dac prin
preajm s-ar fi aflat o hait de lupi. Dar oare lupii
se puteau ascunde att de bine nct cprioarele
s nu-i simt? Direcia vntului nu-i aa?
Animalul de prad sttea la pnd n funcie de
direcia vntului. Oare btea vntul? Din nou miam ncordat privirea i auzul, ns nicio frunz nu
se mica; nu auzeam nici mcar un flfit de
aripi n linitea nopii.
Am continuat s alimentez focul. Fumul din
ncpere devenise aproape de nesuportat. Nu
puteam lsa focarul neacoperit niciun minut mai
mult, altfel m sufocam. Cu batista i poalele
fustei la gur i nas, abia puteam respira aerul
din ncpere. Ochii mi lcrimaser att de tare,
nct batista mi era ud leoarc.
Ce puteam face? Dac acopeream vatra, focul
nu mai putea fi vzut, ns lsndu-l descoperit
aveam s fiu n curnd nevoit s ies afar din
caban. Poate c asta i doreau i lupii. Poate c
tiau c nu voi putea suporta prea mult fumul
din ncpere.
Poate c erau adunai la ua mea chiar n clipa
111

asta, ateptnd s ies din cas cltinndu-m i


cznd direct n flcile lor. M strduiam s
gsesc un mijloc de supravieuire. Lampa, mi-a
venit n minte dintr-odat. Lampa ar putea
nlocui focul.
Am cutat pe bjbite lampa i chibriturile.
Cnd flacra se aprinse, am vzut ncperea
plin de un fum albstrui. Nici nu era de mirare
c nu puteam respira.
Am privit n jurul meu dezndjduit. Nu
dispuneam de niciun mijloc de aprare i era
foarte trziu. Pe lng casa mea nu trecea
nimeni la ceasul acela. Dup poziia lunii, am
bnuit c jumtate din noapte se scursese. M
durea tot trupul din cauza oboselii i a fricii, iar
minile i genunchii m usturau din cauza
zgrieturilor i a vntilor. Ce puteam face?
Dintr-odat, mi-am dat seama c nu puteam
face nimic i c era o nebunie s pretind c m-a
putea apra.
Am vrt nc cteva lemne n sob, mi-am
aezat lampa pe masa de lng fereastr i mam dus n dormitor. Undeva, n cele cteva
bagaje pe care le aveam, se afla o cma de
noapte, ns nu m-am deranjat s-o caut. Am tras
perdeaua la fereastr i mi-am scos rochia rupt
i murdar. Am lsat-o s cad la pmnt i la
fel am fcut i cu unul dintre jupoane. Am rmas
112

mbrcat doar cu un singur jupon. M-am


ndreptat spre pat i am ntins pe el una dintre
cuverturi. Niciodat nu dormisem fr cearafuri
i, dac mprejurrile ar fi fost altele, lucrul
acesta m-ar fi deranjat. Nu i acum. Eram pe
punctul de a m vr n pat cnd mi-am amintit
de pnza curat ntins peste saltea. Mi-am
ridicat fusta de jos i mi-am ters cu grij minile
i picioarele cu ea. Apoi am lsat-o pe duumea
i mi-am tras cuvertura pe cap.
Doamne, m-am rugat, am fcut tot ce-am
tiut s fac. Va trebui s preiei Tu controlul din
clipa asta.
Lipsa de aer de sub ptur nu era mai de dorit
dect fumul din ncpere. Curnd, am fost silit
s-mi scot afar nasul, ca s pot respira. n cele
din urm, am reuit s adorm printre accese de
tuse.

10
Lars
Cnd m-am trezit, dimineaa urmtoare,
soarele era deja pe cer. M-am trezit tuind i miau trebuit cteva minute ca s-mi limpezesc
mintea i s realizez ce se ntmplase. O privire
la hainele ce stteau grmad pe duumea a
fost ndeajuns pentru a-mi aminti.
113

Frica i panica dispruser. Julie m mai


informase c lupii nu stteau la pnd n lumina
zilei. Am dat la o parte cuvertura i mi-am micat
picioarele, n ncercarea de a m da jos din pat;
ns le simeam nepenite i m dureau. Mi-am
adus aminte de genunchii plini de vnti i miam dat seama c ar fi trebuit s m ngrijesc de
ei ca lumea nainte s m fi dus la culcare. M-am
ridicat ncet i mi-am ridicat juponul ca s-mi
examinez rnile. Zgrieturile erau nroite i
umflate, ns niciuna nu prea adnc. Le
trebuia cteva zile s se vindece. Mi-am ntors
minile cu palmele n sus i m-am uitat la ele,
constatnd i la ele acelai lucru. ns am fost
uimit s vd ct erau de murdare. Mnjit cu
pmnt i funingine, m-am cutremurat la gndul
c m-am dus la culcare n halul sta.
M-am dat jos din pat ncet, cuprins de durere
i am pornit ontc-ontc s deschid toate
ferestrele, ncercnd s alung fumul ce struia
cu ncpnare. Apoi m-am splat ct am putut
cu ap rece i m-am ters cu cea mai curat
parte a rochiei murdare.
Zgrieturile m usturau n timp ce ncercam s
le cur de noroi cu bucata de spun,
tamponndu-le pentru a se usca. mi doream s
fi avut inspiraia s aduc cu mine o crem.
Pentru c nu aveam niciuna, mi-a trecut prin
114

minte s pun puin smntn din borcan, adus


pentru gtit. Smntn a calmat puin
usturimea. M-am mbrcat i mi-am aranjat prul
cum am putut mai bine. Avea nevoie de o
spuneal bun dup cltoria n maina familiei
Ainsworth i fumul din seara precedent.
Abia mi rnduisem lucrurile, fcusem focul i
pusesem apa pentru cafea la fiert, cnd am auzit
o btaie n u. M pregtisem s ies pn la
opron ca s-mi umplu lada pentru lemne.
Arsesem aproape toate lemnele ce se aflau n
lada mare de lng soba din buctrie, n efortul
de a-i ine pe lupi deoparte de ua mea. Cred c
oamenii acetia au nevoie de o grmad de
lemne pe timpul iernii cu lupii, zpada i toate
celelalte, m gndeam, n clipa n care am auzit
btaia n u.
Am deschis ua i am dat cu ochii de un
bieandru care avea, dup prerea mea, n jur
de opt sau nou ani. Era mbrcat n pantaloni
crpii de dril i o cma de bumbac proaspt
clcat. Prul blond i era niel zbrlit, ns faa
pistruiat i strlucea dup splarea matinal cu
ap rece.
Buna dimnaa, spuse el zmbind timid,
ncercnd s-i nfrng stnjeneala.
Bun dimineaa, am rspuns, att de
bucuroas nct l-a fi strns n brae. Probabil c
115

citise pe chipul meu ncntarea, cci zmbetul i


se lrgi.
Intr, i-am spus zmbind. Eu sunt
domnioara Thatcher.
Pi n ncpere stnjenit, privind cu timiditate
n jur pentru o clip, apoi hotr s spun pentru
ce venise.
Mami m-a trimis s vd dac pot ajuta n
ceva.
Avea un accent pronunat, scandinav.
La ceva, corect mintea mea de dascl, ns
am trecut cu vederea.
Este foarte frumos din partea ta, am spus.
Pot aduce lemn i apa i orice, continu
biatul.
Apoi se opri i adulmec.
Fum, spuse el simplu. Ai vut problem cu
focul?
O s se aeriseasc ndat, l-am asigurat,
nedorind s dau vina pe vechea i vrednica sob,
ns netiind cum s aduc n discuie chestiunea
lupilor.
Aroma cafelei mi fcu stomacul s se strng
de foame.
nainte de a-mi aduce lemne i ap, n-ai
vrea s lum mpreun micul dejun?
Mulumesc, dam mncat deja.
Atunci, s spunem c este prnzul, am
116

sugerat, iar biatul rse. Stai jos, i-am spus,


artnd spre scaunele verzi. Alege.
Pi spre cel mai apropiat i se aez. Am
ntins unt pe patru felii de pine, acoperindu-l cu
gem de cpuni, am turnat n can lapte pentru
el i cafea pentru mine i m-am aezat la mas,
alturi de el. Mi-am plecat capul i am rostit o
scurt rugciune de binecuvntare; ochii lui nu
trdau surpriza. Pinea i gemul erau delicioase,
iar biatul se pare c le savur la fel de mult ca
i mine.
Lampa tot arde, spuse el deodat.
Pe lumina zilei nu observasem. Fitilul se
consumase, iar flacra era mic. Mi-am simit
obrajii
mbujorndu-se,
ns
fr
vreun
comentariu, biatul se aplec s sting flacra
fremtnd.
M ntrebam cum s deschid discuia, ca s
ajungem s ne cunoatem mai bine. ns rezolv
el problema asta.
Locui la ferma dacolo, ncepu el, artnd cu
degetul spre nord-est. Dac nu era copacii, ai
vedea bine casa i gajdu nostru.
Asta era o veste bun. Nu tiam c aveam
vecini att de aproape.
Vei fi i tu unul dintre elevii mei?
Adic, dac o s vin la cola?
Da.
117

Eu i surile mele, Else i Olga i frate-meu,


Peter.
Ce frumos, am spus din toat inima. i cum
te cheam?
Lars Lars Peterson. Fost numit dup
bunicu meu.
mi ddeam seama din felul n care spusese
aceste cuvinte c era mndru de asta.
i cum l cheam pe tatl tu?
Henry Peterson. Pe mam o cheam Anna.
i n ce clas vei fi, Lars?
Nu ti nc. N-am fost niciodat la scola,
da tata ncerca s nvee pe noi litere i cuvinte.
Mama nu tie nc bine cuvintele pe ngleza. Tata
a studiat engleza puin cnd a venit aici. Mama a
venit ase luni mai taziu cu noi, cei mici, i navut timp de nvat. Da tie bine cifele. Cifele
nu-s foarte diferite de la ara la ara, cred.
Am ncuviinat i am zmbit, ns m gndeam
ct de trist era c un copil de aproape zece ani
nu fusese niciodat la coal.
Eram destul de mic cnd am venit din ara
veche, continu Lars. Olga nu mplinise nc trei
ani, iar gemenii erau bebelui.
Ci ani au acum?
Olga are apte-jumate, iar Else i Peter au
mplinit ase.
i tu?
118

Io am noua ani.
i terse ultimele firimituri de pe obraji i se
ridic.
Mai bin a duce lemnele, spuse el, aproape
ca nu mai avei deloc.
M-am bucurat c nu spusese nimic despre
cantitatea enorm pe care o consumasem.
Mulumesc pentru mic prnzul att de
bun, isprvi el zmbind. nti v-aduc ap
proaspt.
M-am dus s-i aduc gleata pentru ap, golind
ce mai era nuntru n recipientul de pe sob.
Lars, am spus.
Trebuia s aflu, ns nu tiam cum s ntreb.
Cum se descurc oamenii de aici cu lupii?
Lupi?
Pru surprins i ncurcat. Apoi rspunse
ncreztor:
Nu avem lupi.
Dar i-am auzit noaptea trecut. i dac
ferma voastr este att de aproape, probabil c
i-ai auzit i voi.
O, aia. Aia-s coioi.
Coioi?
Da, animale prostue. Tata zice c sunt mult
fricoi. Se sperie i de umbra lor. Nu sunt n stare
s atace dect cel mult o gin sau un orece.
Dar urletul lor
119

Fac o glgie!
Ochii i sclipir.
mi place s i ascult. Ai impresia c sunt
att de aproape i urla toi deodat i
Aa este, par a fi foarte aproape, am
intervenit, cutremurndu-m. i nu atac
niciodat oamenii?
Nu, coioii nu fac asta. Se sperie de orice
mai ales de oameni. Fug cu coada ntre picioare.
Odat am ncercat s m furiez mai aproape, ca
s-i vd mai bine, da cum te dai mai aproape,
cum o tulesc cat pot.
M-am simit uurat i stnjenit gndindu-m
la teroarea ndurat n timpul nopii. Coioi
coioi inoceni i glgioi! Umilina mi mbujor
obrajii.
Lars se ntoarse dintr-odat spre mine, ducnd
n mn gleata goal.
Domniora Thatcher, tii ceva? Cnd eram
mic, mi-era i mie frica de ei. Sttam n pat cu
capul sub ptur asudam i plangem.
Se mbujor uor.
Apoi, tata mi spus c sunt fricoi. C dac-i
vom ntlni dintr-odat, ei ar fi mai speriai dect
mine. Tata spune c o s fac rost de doi cini,
ca s-i alunge pe coioi de lng gini numa la
gini le e team de ei.
Ddu s plece, apoi se ntoarse spre mine.
120

Nu spunei la nimeni, aa-i c mi-a fost


fric de aceste animale prostue?
Nu, nu voi spune nimnui. Nimeni nu va afla
de asta poi fi sigur, i-am promis.
Prsi ncperea uurat.
N-o s spun, mi-am zis, nici despre statul sub
ptur, despre fric, despre foc sau lmpi
aprinse n-o s spun nimic, niciodat.

11
Familia Peterson
Dup ce Lars se ntoarse cu gleata cu ap
proaspt, ncepu s crape lemne. Nu se opri
dect la avertizarea mea c nu aveam s mai
pot iei din cas dac mi mai aducea multe. El
zmbi larg, apoi tie vreascuri mici pentru aprins
focul. Am vrut s-i ofer un bnu, ns oarecum
simeam c n-ar fi corect n ochii mamei care-l
trimisese s m ajute: aa c, n schimb, i-am
pregtit cteva felii de pine cu gem. ezu pe
treptele casei i le mnc, iar eu m-am aezat
lng el.
Ci elevi crezi c o s am?
Cam optsprezece sau nousprezece, sau
mai muli, dac vin i bieii mai mari.
Douzeci de elevi, poate, de toate vrstele i
abilitile. Pare o sarcin copleitoare.
121

Avem pupitre doar pentru aisprezece, aa


c ceilali vor trebui s ad pe bncue, la
mese, continu Lars.
i cine va face rost de mese i bnci? l-am
ntrebat, tiind c avea dreptate n privina
pupitrelor. Le numrasem seara precedent, ns
nu vzusem mese i bnci.
Domnu Laverly l-a rugat pe domnu Johnson
s le fac. i t t constructor.
Am zmbit.
Am neles. Crezi c vor fi gata luni?
Ar trebui.
Lars nghii i ultima mbuctur.
Trebui s plec. Mami are nevoi de mine.
Mulumesc pentru pine i gem. O, da. Mama
spune sa venii la cina n seara asta. La ora ase.
Pe acolo peste cmp. Putei veni?
Voi fi ncntat.
Se ncrunt uor.
Asta nsemna c vei veni?
Voi veni.
Bine.
i, cu un zmbet, se ntoarse s plece.
Mulumesc pentru lemne i ap, am strigat n
urma lui.
Am petrecut restul zilei fcndu-mi inspecie n
micul cmin, fcnd o list cu lucrurile pe care
trebuia s le cumpr i dorindu-mi cu disperare
122

s fi avut lzile cu mine. Domnul Laverly nu veni


n vizit, aa cum ndjduisem i nu tiam unde
sau cum s-l contactez.
Cu douzeci de minute nainte de ora ase, miam netezit prul, rochia i am pornit n cutarea
familiei Peterson. Lars avusese dreptate. ndat
ce am trecut de plcul de copaci din spatele
proprietii pe care se afla coala, le-am vzut
ferma pe coasta colinei din fa. Uneori, trecnd
prin crnguri, o pierdeam din vedere, ns m
orientasem bine; casa era acolo unde m
ateptasem s fie, ori de cte ori ieeam la loc
larg.
Anna Peterson m ntmpin cu un zmbet plin
de cldur. Vorbea o englez stlcit i cu un
accent pronunat, ns ochii i rdeau cnd fcea
haz de propriile-i greeli.
Suntem att bucuroi ai venit. Avem nevoie
mult de cola ca asta micii s nu vorbesc deloc
ca mine.
Domnul Peterson m primi la fel de amabil, iar
cldura prieteniei lor mi nlesni comunicarea cu
ei. Olga i Peter erau foarte timizi. Else era puin
mai ndrznea, cu toate c i pleca degrab
privirea n pmnt ori de cte ori m adresam ei.
Ana era o buctreas priceput. Cu
ingredientele simple din buctria ei fcuse o
mncare absolut delicioas. Era tare bine s pot
123

lua masa din nou alturi de o familie.


Seara se scurse repede i nainte de a-mi da
seama, soarele cobor pn deasupra coroanei
copacilor. Amurgul se lsa peste pmnt i m-a
fi simit mulumit s m ghemuiesc i s torc ca
o pisic.
Trebuie s plec, am anunat. Nu mi-am dat
seama curnd se face ntuneric i nu cunosc
drumul foarte bine.
Lars vine cu tine. El ti bine drum.
Am acceptat cu recunotin tovria lui Lars.
Doamna Peterson insist s-mi dea un co cu
mncare lapte, smntn, unt, ou, pine i
legume proaspete din grdina ei. Am ncercat si explic c nc mai aveam lapte i smntn.
Arunca lapte. Nu-i mai bun, insist ea. Lsat
smntna pentru cnd coace, poate. Tu face
multe lucruri bune cu smntn. Vom trimite mai
multe lucruri cu Lars la coal.
M-a bucura s pot cumpra
Nu cumpr. Cadou. Eu bucur tu eti aici.
Acum biei i fete mele nva nva s
vorbesc, s scrie. Eu nu pot nv la ei nu tiu.
Acum ei nva pe mine.
O s-i art, mama, spuse Else. O s-i art
tot ce nv.
Da, mic nva pe mare, zmbi doamna
Peterson, punndu-i afectuos mna pe cretetul
124

capului Elsei. E bine.


Am pornit mpreun cu Lars, pind ncet n
lumina amurgului. I-am ngduit, la insistenele
lui, s duc coul. l iubeam deja pe el i pe
familia lui i abia ateptam ziua de luni ca s i
ntlnesc i pe ceilali copii din comunitate.
Ne aflam cam la jumtatea drumului cnd un
urlet cunoscut de acum, ns nu mai puin
nfricotor, sfie linitea. Primul meu impuls fu
s-mi ridic poalele fustei i s-o iau la goan spre
cas, ns m-am abinut. Sunt sigur c mi se
scursese tot sngele din obraji. Mi-am dus
minile la piept. Lars, ns, nu pru s observe.
mi povestea despre vielul lor de la vaca
Holstein i nici mcar nu-i ntrerupse fraza.
Urletul se auzi din nou i fu acompaniat de
multe altele. Lars doar i ridic glasul, ca s se
fac auzit n hrmlaie. M-am strduit din
rsputeri s-mi pstrez calmul. n cele din urm,
probabil c Lars mi observ reacia cci spuse:
Coiuii atia prostui. Tare glgioi sunt.
Parc sunt dincol de dmbul asta, das departe,
pe cmp.
Apoi i continu istorisirea.
Cuvintele simple ale lui Lars m linitir, iar
btile inimii mi revenir la normal.
Cnd am ajuns acas, Lars intr n ncpere
mpreun cu mine. Gsi chibriturile i aprinse
125

lampa, apoi scoase mncarea din co i o aez


pe micul meu bufet.
V trebui foc?
Nu n seara asta. E destul de cald i n-o s
stau treaz prea mult.
ncepusem s m simt istovit dup noaptea
trecut.
Acuma plec, spuse Lars.
Se ndrept spre u, cu coul n mn.
i mulumesc foarte mult, Lars, pentru c mai condus acas i ai crat coul.
Niciodat nu va realiza ct de important
fusese prezena lui pentru mine cnd coioii
ncepuser s urle.
Suntei bunvenit, zmbi el.
Mi-a dori s-i pot da cteva cri ca s le
iei acas s citii, tu i surorile tale, dar n-am
niciuna aici. Toate lucrurile mele sunt n lzi i
trebuie s-l ntlnesc pe domnul Laverly nainte
de a le aduce.
Trebuie vorbit cu domnu Laferly? Unde sunt
lzile?
n Lacombe. n maina cu care am venit nu
era loc pentru ele.
V trebui?
Categoric, am spus ferm.
El ncuviin, apoi flutur din mn, zmbi i
deschise ua.
126

Nopte bun, domniora Thatcher.


Noapte bun, Lars.
L-am privit pind n lumina blnd a
amurgului. Curnd luna avea s se nale pe cer
i s lumineze pmntul, ns deocamdat
drumul urma s fie pentru el destul de
ntunecos. El ns, pea fr urm de
nesiguran sau fric. Coioii urlar din nou, ns
Lars nu le ddu atenie, continundu-i drumul
spre cas.
M-am ntors spre coioi. nc simeam
furnicturi pe ira spinrii de fiecare dat cnd le
auzeam urletul jalnic, ns refuzam s m mai
las cuprins de panic.
O, nu, nu din nou, le-am spus cu voce tare.
Noaptea trecut ai fcut din mine o fricoas, dar
pn aici pn aici!
Totui, m-am bucurat s pun crligul la u n
urma mea, dup ce am intrat n csua pe care
de acum o numeam casa mea.

12
Cltoria la ora
Dimineaa urmtoare, nainte de a-mi ncheia
micul dejun, o cru tras de cai se opri pe
aleea din faa casei. Brbatul care o conducea se
apropie de cas i btu la u, inndu-i plria
127

n mn. Se prezent ca fiind domnul Laverly.


Lars, ajutorul meu special, sosise la ferma sa
nc de diminea, clare pe cal, informndu-l c
aveam nevoie de lzile cu materiale.
mi pare ru, duduie, se scuz brbatul. Am
vrut nc de ieri s vin aici ca s v salut, dar
una dintre roile cruei s-a stricat i mi-a trebuit
aproape o zi ca s-o repar. Sigur, n-am tiut c nai primit bagajele, altfel a fi mprumutat o
cru de la un vecin i a fi venit.
Pe faa lui rotund se citea o prere de ru
sincer.
M
simt
ngrozitor
c
lucrurile
dumneavoastr
n-au
ajuns
odat
cu
dumneavoastr,
continu
el,
tergndu-i
minile i faa cu o batist alb, scoas din
buzunar. M-am gndit s v cru de drumul acela
lung i prfuit ntr-o cru. M-a bucura s m
duc s iau lzile acum, iar dumneavoastr s le
ateptai aici.
O, mi-ar face plcere s vin i eu, domnule
Laverly, am exclamat degrab. Vremea este
ncnttoare i copacii sunt att de frumoi
sunt sigur c drumul la ora nu va fi att de
greu, n ciuda prafului.
Brbatul se destinse puin ba chiar zmbi.
Nu dorii s servii o cafea n timp ce-mi pun
plria? l-am ntrebat, iar el ncuviin.
128

I-am fcut semn s se aeze pe unul dintre


scaunele verzi i am turnat cafea n ceaca cel
mai puin ciobit, apoi am strns lucrurile de pe
mas. Dup ce le-am pus la locul lor, m-am dus
n dormitor.
mi doream s fi avut alt rochie. Cea pe care o
purtasem la sosire atrna, zdrenuit, n cuierul
din dormitor. Nu aveam lucrurile de cusut ca s-o
repar. Rochia pe care o purtam acum era singura
pe care o aveam la mine. Pe lng faptul c-mi
prea ifonat i puin murdar, nu era rochia pe
care a fi ales s-o port n prima mea vizit ntr-un
ora i nici nu se potrivea cu plria.
Privind aproape exasperat la chipul meu n
oglinda ciobit, mi-am aezat cu grij plria i
am legat-o bine. Mi-am netezit fusta ct de bine
am putut i mi-am luat poeta, apoi m-am dus
s-l informez pe domnul Laverly c eram gata. El
sorbi i ultima pictur de cafea din ceac i se
ridic.
Domnul Laverly nu era iscusit la vorb, am
descoperit asta, ns mi-a povestit despre
dorina prinilor de a oferi educaie copiilor din
Pine Springs. I-am admirat pe aceti oameni
pentru munca grea pe care o depuneau i
dorina lor de a avea pe cineva care s poat
preda i m-am simit onorat c eu urma s fiu
acea persoan.
129

n Lacombe, domnul Laverly m ls n faa


unui magazin general i se duse la gar ca s-mi
ridice restul bagajelor. Fr ntrziere, am
nceput s completez lunga list de cumprturi,
ct de repede am putut. Mi se prea c am
nevoie de o mulime de lucruri, ns m-am
rezumat doar la ceea ce era esenial cu
excepia unor obiecte de lux. Hotrsem c-mi
voi bea ceaiul ca o doamn, chiar i n csua
mea din brne; aa c am cumprat un ceainic i
dou ceti cu farfurioare, toate din porelan fin.
Simeam oarecum c mama ar fi fost mai
linitit s tie c serveam ceaiul ca lumea. La
urma urmei, civilizaia nu putea fi att de
departe de Pine Springs, dac-mi permiteam
asemenea plceri!
nc nu-mi terminasem cumprturile i
domnul Laverly se ntoarse. M asigur cu
amabilitate c nu era nevoie s m grbesc. mi
suger s ne ntlnim la ora unu i poate c a
putea servi prnzul la hotel nainte de a ne
ncepe lunga cltorie napoi. Am fost de acord,
iar el pomi s-i rezolve unele treburi personale.
n cele din urm am pus la un loc toate lucrurile
de care aveam nevoie pentru ntreinerea casei.
Apoi am cumprat cteva alimente de baz i mam ndreptat spre hotel.
n ateptarea mncrii comandate, am scris o
130

scurt scrisoare familiei i cteva rnduri pentru


Jon i familia sa. I-am asigurat c o s le scriu
mai multe mai trziu, dar doream doar s-i
ntiinez c ajunsesem cu bine i eram
ncntat i entuziasmat de locuina pe care o
aveam i de coal. Am evitat s-i spun mamei
unde era situat coala. Ea m trimisese n Vest
la Jonathan i se atepta s stau sub protecia
lui. M-am cutremurat gndindu-m la cum s-ar
simi dac ar afla c eram la mai bine de dou
sute de kilometri deprtare de el.
Sosi i mncarea, aa c am vrt scurtele
scrisori n plicuri. Osptarul spuse c le puteam
trimite chiar de aici, de la hotel.
Domnul Laverly, credincios cuvntului dat, i
fcu apariia la ora unu. Ne-am ntors la
magazin, iar domnul Laverly, mpreun cu
vnztorul, ncrc lucrurile n cru. M-am uitat
cu jind la micul i cochetul orel, dorindu-mi s
fi avut timp s-l explorez, ns domnul Laverly se
grbea s plece.
Soarele de septembrie strlucea fierbinte. Caii
peau agale, iar crua se cltina i se
zdruncina. Cu fiecare kilometru parcurs, mi-am
dat seama de ce dorise domnul Laverly s m
scuteasc de o astfel de cltorie. Entuziasmul
meu, vremea ncnttoare i peisajul frumos m
ajutaser s ajung n ora fr prea mare
131

disconfort, ns acum ncepeam s cred c


drumul spre cas nu avea s se mai sfreasc.
Cnd am ajuns acas, eram nclzit, obosit,
prfuit i m dureau toate ncheieturile. Nimic
nu m interesa mai mult dect o baie relaxant
n cada plin cu ap fierbinte; apoi mi-am amintit
nu aveam aa ceva. Aveam doar un lighean
mare i rotund, din metal, pe care-l cumprasem
pentru splatul rufelor. Ei bine, va trebui s m
mulumesc cu att.
Domnul Laverly descrc din cru toate
lucrurile. Lzile erau prea grele pentru a fi
ridicate de un singur om, aa c am insistat s-i
dau o mn de ajutor. N-a fost uor s crm
toate lucrurile de la cru n cas i contribuia
mea, cu toate c fusese oferit din toat inima,
nu se dovedi de prea mare ajutor.
Cnd, n cele din urm, toate erau n cas i
domnul Laverly refuz cu amabilitate s
serveasc o ceac cu ceai, mi-am amintit s-l
ntreb despre ua de la coal. Scoase cuiele din
u ct ai clipi, apoi plec.
Nici nu mi-a mai trecut prin cap s fac baie,
att de dornic eram s pun totul n ordine. Cu o
rvn
nflcrat,
am
atacat
lzile
i
cumprturile i am nceput s-mi aranjez
cminul din pustietate. Se lsase seara, iar eu
nc nu m oprisem din lucru. Eram istovit,
132

prfuit i flmnd i, dac nu m opream,


urma s fiu de-a dreptul epuizat. Dei obosit,
am privit n jurul meu cu plcere. Arta i prea
mult mai confortabil acum, ns ntunericul urma
s se lase curnd i, dac doream s fac o baie,
trebuia s aduc ap.
Mi-am pus pe sob noul cazan i am turnat n
el ap din gleat. Apoi am alergat afar dup
nc o gleat cu ap, pompnd aproape cu
spaim. Dac coioii i ncepeau acum urletele,
nu eram sigur c voi fi suficient de puternic s
m confrunt singur cu aa ceva. Din fericire,
tocmai intram n cas cu a doua gleat cnd se
auzi primul urlet. Oricum, nu am nevoie de mai
mult ap, mi-am spus i am zvort bine ua n
urma mea.
Am pornit focul n sob sub cazan i am fcut
loc pentru ceainic. Mi-am pregtit ceva s
mnnc o mncare simpl pe care am
nfulecat-o practic, de foame ce mi-a fost, apoi
mi-am sorbit pe ndelete ceaiul din noua mea
ceac, privind fix la cealalt ceac. Oare va fi
vreodat n csua mea o a doua persoan cu
care s-mi mpart ceaiul? Dintr-odat, un val de
singurtate m coplei. Eram fericit aici, ns
eram singur. mi era dor de Julie i, apoi, am
realizat c ea nu mi-ar fi umplut golul pe care-l
simeam. Julie ar fi fost entuziast i vorbrea
133

i vesel. Eu aveam nevoie de o persoan calm,


puternic, hotrt, o persoan cu care s-mi
mpart gndurile i zilele. Cineva precum i
mintea mea ncepu, involuntar, s-i treac n
revist pe toi brbaii pe care-i cunoscusem.
Fiecare chip ce-mi aprea n minte era grabnic
nlturat. Apoi, dintr-odat, fr avertisment, am
vzut din nou chipul prietenului lui Jon. Acei ochi
ptrunztori, zmbetul imperceptibil i tria de
caracter ce era evident toate acestea m
atrgeau i, n acelai timp, m tulburau. n
ciuda faptului c nu era nimeni n preajm, mam surprins mbujorndu-m, stnjenit de
propria-mi nesbuin. ndreptndu-mi gndurile
spre lucruri mai puin tulburtoare, m-am ridicat
n grab cu ceaca n mn i am pus lemne pe
foc. O, ct de mult tnjeam dup baia aceea
fierbinte!
n timp ce am ateptat ca apa s se
nclzeasc, mi-am dus micul cazan n dormitor
i l-am pus pe covor. Apoi am nceput procedura
greoaie de scoatere i de transportare a apei
calde pentru a-l umple. Cnd am isprvit
pregtirile, apa se rcise considerabil. Data
viitoare, mi-am spus, va trebui s ncep cu apa
fierbinte.
Am intrat n mica mea cad de baie i am
ncercat s-mi gsesc o poziie n care s stau.
134

De ce n-am cumprat una mai mare? m-am


mutruluit. M-am rsucit i m-am nvrtit, m-am
ncolcit i m-am descolcit, ns nu puteam
nicicum intra toat n micua cad. n cele din
urm mi-am scos picioarele afar, spernd s-mi
ajung apa pe prile dureroase ale corpului. N-a
fost prea plcut. Trupul nc m mai durea de la
hurducielile cruei, aa c am renunat. M-am
ters bine, m-am vrt n cea mai clduroas
cma de noapte i m-am strecurat sub
cuverturi. Aveam s golesc diminea apa din
micua mea cad.
Fiind n sigurana patului, am ascultat urletul
ocazional al cte unui coiot. Nu mi se mai prea
att de nfricotor. De fapt, cu timpul, m-am
gndit, omul se poate obinui cu aa ceva.

13
Ziua de smbt
Cnd m-am trezit, a doua zi diminea, mi
simeam tot trupul nepenit. Am fost ispitit s
rmn sub pturi, ns trupul meu nu-mi ngdui
acest privilegiu. M-am gndit la mica cldire pe
ua creia scria fete, aflat de cealalt parte a
curii i m-am ntrebat dac m vor ine
picioarele s ajung pn acolo. mi doream ca
oamenii acetia s fi pus toaleta mai aproape de
135

cas.
M-am mbrcat cu greu i am pornit ncet ntracolo. Soarele era sus pe cer i lumina o lume
parc luat dintr-o carte cu ilustraii. Cnd am
ajuns napoi, n cas, m simeam mai bine i am
hotrt c, n cele din urm, voi fi n stare s
nfrunt ziua de azi, ba chiar s golesc apa din
cada de baie!
n timp ce ateptam s se nclzeasc apa
pentru cafeaua de diminea, mi-am luat Biblia
i am deschis-o la pasajul din Neemia, cartea pe
care o citeam. Dei Neemia se afla n fruntea
unei naiuni i rezidea o cetate, am gsit
asemnri foarte interesante ntre povestea lui i
noua mea via aici, la frontiera canadian.
Dintr-odat, ziua mi se pru c aduce cu ea o
promisiune. Ceainicul ncepuse s uiere vesel
nainte de a-mi isprvi rugciunea i m-am pus
s-mi pregtesc micul dejun. Am petrecut
dimineaa crnd n clas cri i materiale
colare, apoi mi-am pregtit un prnz simplu i
am petrecut dup-amiaza organiznd lucrurile.
Curnd, sala de clas art locuit i primitoare.
Ba chiar am scris pe tabl cteva exerciii simple
de adunare.
Am atrnat pe perete tabele cu alfabetul i
numerele, cteva imagini i hri, iar ncperea
parc ncepu s se nvioreze.
136

n jurul orei cinci, n timp ce nc mai


zboveam n clas alegnd psalmii pe care-i voi
citi la deschiderea cursurilor luni diminea, am
auzit zgomot de harnaament. Domnul Johnson
venea cu mesele i bncuele. Avea cu el un fiu
aproape adult, care se uit la mine o clip i se
mbujor pn la rdcina prului. M-am
prefcut c nu observ, ca s nu se simt i mai
stnjenit, i i-am artat unde s pun mobilierul.
Domnul Johnson privi n jur, la sala de clas
aranjat, iar n ochi i aprur lacrimi ce se
prelinser pe obrajii zbrcii.
Domnu fie ludat! exclam el. Chiar aa s
fie. O s-avem col. Aa-i?
Sensibilitatea lui m-a emoionat profund.
Dup ce plecar, am studiat din nou sala de
clas, simind un amestec de mndrie i team.
Plimbndu-m nainte i napoi, atingnd cnd
un lucru, cnd altul, aranjnd din nou cte ceva,
eram contient de faptul c aveam foarte
puine materiale care m vor ajuta s-i nv pe
aceti copii. Ct de mult mi-a fi dorit s am mai
multe dar era o nesbuin s-mi doresc asta.
Va trebui s m descurc cu ce am.
Dup ce am scris pe tabl, cu litere de-o
chioap, numele meu este domnioara
Thatcher, m-am ntors acas, fr tragere de
inim, ca s-mi pregtesc masa de sear.
137

Luni, m-am gndit, te rog vino mai repede ca


s nu explodez. n timp ce m ndreptam spre
u, am observat o list afiat n spatele ei. N-o
vzusem mai nainte, aa c m-am oprit s-o
citesc. Avea ca titlu, Reguli pentru dascl i ochii
mei parcurser grabnic pagina. Iat ce scria:
1.
Dasclii nu au voie s se cstoreasc n
timpul anului colar.
2.
Femeile care sunt dascli nu au voie s fie
n compania brbailor.
3.
Femeia care este dascl trebuie s fie
acas ntre orele opt dimineaa i ase seara,
excepie fcnd situaiile n care particip la o
activitate colar.
4.
Brbaii care sunt dascli nu au voie s
mestece tabac.
5.
Brbaii i femeile care sunt dascli nu au
voie s zboveasc n magazinele sau n
cofetriile din ora.
6.
Dasclii nu au voie s cltoreasc n afara
limitelor
districtului
fr
permisiunea
preedintelui comitetului colar.
7.
Nici brbaii, nici femeile nu au voie s
fumeze.
8.
Nu se va purta mbrcminte foarte
colorat n coal sau n afara colii.
9.
Femeia care este dascl nu are voie cu
niciun chip s-i vopseasc prul.
138

Femeia care este dascl trebuie s poarte


cel puin dou jupoane.
11.
Rochiile trebuie s fie lungi pn la glezn.
12.
Pentru a pstra sala de clas curat i
ngrijit, dasclul trebuie s mture duumeaua
i s spele tabla n fiecare zi.
13.
Duumeaua slii de clas trebuie frecat
cu ap fierbinte i spun, cel puin o dat pe
sptmn.
14.
Dasclul trebuie s porneasc focul, dup
nevoie, la ora opt dimineaa astfel nct
ncperea s fie nclzit, pregtit pentru
sosirea elevilor la ora nou.
Nu m ateptam s am probleme cu
respectarea acestor reguli; totui, m deranja
faptul c mi se dicta n felul acesta. La nceput
am avut tendina de a da vina numai pe domnul
Higgins; apoi mi-am amintit de alte asemenea
liste pe care le citisem i mi-am dat seama c
aceasta nu era foarte diferit. Am hotrt s m
prefac c n-am observat-o. Oricum, urma s
respect toate regulile.
10.

14
Ziua de duminic
N-aveam niciun motiv s m trezesc duminic
devreme, dect poate din rutin. Dup ce m-am
139

mbrcat i m-am pieptnat cu grij, m-am


nvrtit prin buctrioara mea, pregtindu-mi un
mic dejun special, aa cum fusese tradiia
noastr de acas n fiecare duminic dimineaa.
N-a fost foarte special, cci aveam foarte puin
experien n ale gtitului. Am hotrt s-mi fac
timp i s m strduiesc s nv s fac
mncruri gustoase. Indiferent de educaia sau
de nzestrrile pe care le are, o femeie ar trebui
s-i poat ine capul sus n propria ei buctrie,
am hotrt.
Dup ce am curat mizeria pe care am fcuto, am ieit la plimbare. Simeam soarele plcut
pe umeri i pe spate care m fceau s m
simt btrn i ramolit din cauza condiiilor
aspre de cltorie cu crua. mi doream s m
ntind n iarb i s las razele calde ale soarelui
s fac pentru mine ceea ce nu reuise s fac
cazanul nepotrivit n care m mbiasem.
Ceasurile dimineii trecur mult prea ncet. n
cele din urm, m-am ntors n cas, ndjduind
c ceasul mi va da de tire c sosise timpul smi pregtesc prnzul. Era nc foarte devreme,
ns am nceput pregtirile.
Am mncat din nou, am strns, am splat,
toate acestea fr a folosi foarte multe minute
din lunga zi.
Dup-mas am citit mai mult despre Neemia i
140

am petrecut timp n rugciune. mi era dor, mai


mult dect credeam c este posibil, de biserica
de acas. M-am gndit la Jon i la Mary i la
familia din Calgary i la duminicile petrecute n
nchinare alturi de ei n mica lor biseric. Ar fi
trebuit s m gndesc s-i ntreb pe cei din
familia Peterson dac exista vreo biseric n
apropiere, unde a fi putut ntlni ali credincioi.
Nu-mi puteam imagina s triesc, duminic de
duminic, fr s am ocazia de a m nchina i a
avea prtie. Ct de seci i nesfrite ar deveni
zilele fr slujba de duminic, pentru trezirea i
nviorarea duhului omului!
Eram tentat s gsesc o scuz pentru a m
duce n vizit la familia Peterson, ns educaia
mea din est i bunele maniere nvate de la
mama m oprir s-o fac. Nu fusesem invitat; nu
se merge la cineva nepoftit.
Am ncercat s citesc; m-am plimbat puin, dar
n zadar; mi-am fcut ceai; i n tot acest timp mam simit singur, iar ziua nu se mai sfrea.
Cam pe la ase i jumtate am auzit voci. Erau
Lars i Else. Nu-mi amintesc s fi fost mai
bucuroas de oaspei vreodat. Aproape c leam alergat n ntmpinare! Probabil c-mi
observaser nerbdarea, ns Else rmase
deoparte, timid, n timp ce Lars se ndrept
spre u alturi de mine.
141

Lars, opti ea, amintete-i.


Da, rspunse el, ns nu se opri.
Da mama a spus, insist Else.
E n regul, spuse Lars, prnd niel
exasperat.
Ce este? am ntrebat.
Mama a spus s nu v deranjm.
A spus, dac domniora Thatcher este
ocupat sau nu dorete companie, o inform
Lars pe Else. Nu e ocupat.
Se ntoarse degrab spre mine.
Suntei?
O, nu, m-am grbit s-i asigur, ca nu cumva
s plece. i chiar mi-ar prinde bine puin
tovrie.
M-am aezat pe trepte i ei mi se alturar. M
simisem att de singur n ziua aceea.
Nu sunt obinuit s petrec singur ziua de
duminic, nici s nu m duc duminica la biseric.
Este vreo biseric prin apropiere?
Nu nu nc, spuse Lars. Mama s-ar bucura,
dar simt numai dou familii luterane nu destul
pentru o biseric.
Noi avem biseric, l corect Else pe fratele
ei, uimit.
Nu n o biseric, rspunse Lars.
Totui, este biseric, insist ea.
Unde? am ntrebat, bucuroas de informaie.
142

n coal, spuse Else.


Eram ncurcat.
Dar am fost aici toat ziua i n-a venit
nimeni.
tiu, spuse Lars. Domnu Laverly a zis c azi
nu avem. A zis c nvtor nou poate nu este
forte bucuros de prezena nostru aici, c facem
deranj. Va trebui sa ateptm i sa vedem.
Aa deci, am spus, mulumit c nu voi mai
fi nevoit s mai petrec o asemenea duminic. O
s vorbesc cu domnul Laverly i duminica
urmtoare o s avem biseric, ca de obicei.
Ochii Elsei se luminar i mi-am dat seama c
i ei i lipsise biserica astzi. Lars nu prea prea
afectat.
Mama ntreba dac v trebui ceva.
Nu nu nimic. Ai tiat attea lemne, c
nc mai am o grmad. Zilele sunt frumoase i
calde i dup ce gtesc, las focul s se sting.
i apa?
mi face bine s aduc ap. Tocmai am
umplut o gleat.
Am privit la minile mele. Zgrieturile mi se
vindecau frumos, ns minile i pierduser deja
aspectul ngrijit. Nu eram foarte suprat, ns
nici nu eram ncntat de noul lor aspect. Julie ar
fi rs sau ar fi ipat alarmat dac mi-ar fi vzut
acum minile. Am zmbit.
143

Privindu-l pe Lars, m-am dus cu gndul la


Matthew. Ce bine ar fi fost s l am aici, cu mine!
Nu tiu din ce motiv, ns m-am gndit c nu i-ar
fi stricat nici lui acest lucru.
ntrebarea timid a Elsei mi aduse gndurile
napoi, la vizitatorii mei.
Ai primit crile? ntreb ea cu voce moale.
Da da, le-am primit. Domnul Laverly a
venit ndat dup ce te-ai dus la el, Lars, vineri.
Trebuie s-i mulumesc pentru c ai fost att de
prompt.
Lars se mbujor uor auzind cuvintele mele de
mulumire, aa c am continuat:
Ne-am dus n Lacombe cu crua i am luat
toate lucrurile mele. Am despachetat totul i am
aranjat i sala de clas i casa. Vrei s le
vedei?
Mi-am dat seama din privirea Elsei c i dorea
asta, aa c am pornit naintea lor.
Desigur, casa era departe de a fi elegant.
Adusesem foarte puine cu mine pentru
decorarea unei case cteva fotografii ale
familiei mele, o cuvertur pentru pat, un covora
pufos, cteva decoraiuni favorite, cteva fee de
mas mici pentru msua de toalet i perne
mici, decorative; ns toate acestea reuiser s
ofere csuei mele o not confortabil,
clduroas. Else era impresionat, era limpede.
144

Pn i Lars remarc diferena.


E frumos, spuse el.
Am vzut privirea Elsei rscolind totul,
odihnindu-se apoi asupra ceainicului, a cetilor i
a farfurioarelor mele de porelan. Am tiut ndat
cine va fi prima persoan pe care o voi invita la
un ceai dei nu avea dect ase ani. Dac
dorea, putea s bea lapte din ceac.
Dei ochii Elsei m asigurar c mi aprecia
csua, n acelai timp m lsar s neleg c
ceva lipsea. n cele din urm, ddu glas
preocuprii sale.
Astea sunt toate crile? Art spre Biblia
mea i spre cartea de poezie cu care ncercasem
s-mi umplu ziua.
O, nu. Vezi tu, nu am rafturi pentru cri, aa
c am fost nevoit s-mi las crile n lad.
Am ridicat capacul uneia dintre lzi ca s-i art
volumele ce-mi fuseser prietene credincioase
de-a lungul anilor. Le dezmierd cu privirea.
Poate c vrei s vedei coala. Am dus
acolo crile pe care le vom folosi n clas.
Se privir entuziasmai unul pe cellalt, aa c
ne-am ndreptat mpreun spre coal.
Dac m-a fi ndoit vreodat cu privire la
predarea ntr-o singur sal de clas, unor copii
ce nu avuseser nicicnd parte de un
nvmnt formal, toate acele ndoieli s-ar fi
145

risipit vznd rspunsul lor la primul contact cu


coala.
Mai nti s-au oprit i au privit lung la tot ce se
afla acolo. Lars ncepu s pronune ncet literele
alfabetului scrise pe tabel, n timp ce Else se
ndrept spre teancurile subiri de abecedare i
cri aflate pe cele dou rafturi mici, n faa
ncperii. M-am alturat ei i am luat una dintre
cri.
Poftim, ncearc-o pe aceasta, am ncurajat-o.
Poi s te uii la poze, dac vrei.
Lu cartea, se ndrept spre unul dintre pupitre
i se aez. Ddu ncet fiecare pagin, fr a
omite nimic n timp ce ochii ei se delectau cu
imaginile, iar mintea ei cuta cuvinte pe paginile
tiprite.
Timpul trecu repede. nainte de a-mi da seama,
soarele se retrgea ncet n culcu. Lars, care
alesese i el o carte i se aezase la un pupitru,
i ridic privirea, nevenindu-i s cread.
Trebui s plecm, spuse el degrab. Mama
s-ngrijora. Hai, Else!
Fr tragere de inim, Else mi ncredin
cartea.
Ce-ar fi s-o iei acas cu tine i s i-o ari
Olgi i lui Peter? Sunt sigur c i ei ar vrea s-o
vad. Poi s-o aduci napoi mine diminea.
Ea ezit, ntrebndu-se dac era vrednic s i
146

se ncredineze o asemenea comoar.


Haide, am spus. Lars poate s-o ia i el pe a
lui.
O luar la fug, nerbdtori s ajung acas
pentru un alt motiv. M-am ndreptat ncet spre
cas.
M simeam mulumit acum. Eram sigur c
n cursul serii voi putea s m delectez cu
Wordsworth, Longfellow sau Keats. Poate c n
seara asta inima nu-mi va mai treslta la auzul
urletului coioilor. M-am aezat confortabil n
fotoliul meu cu ghemotoace i am sorbit ceai din
ceaca de porelan. tiam c ziua de mine va fi
o zi promitoare.

15
nceputul colii
Luni diminea m-am trezit odat cu
psrelele. Eram mult prea entuziasmat ca s
pot dormi. ntotdeauna mi plcuse s predau,
ns niciodat nu m simisem astfel; fusesem
molipsit de nerbdarea locuitorilor din aceast
zon.
Clopoelul trebuia s sune la ora nou. n acea
diminea, nainte de ora nou, am simit c
trisem deja dou zile pline.
M-am mbrcat cu grij i mi-am aranjat prul
147

cum tiam eu c-mi vine mai bine. Era puin cam


elegant pentru sala de clas, dar nu m-am putut
mpotrivi tentaiei. Am ncercat s mnnc, dar
nu mi-era deloc foame, aa c, n cele din urm
am renunat i am fcut curenie n buctrie.
Am pornit devreme spre sala de clas i am
ters praful, am lustruit, am rearanjat i pregtit
i, cu toate acestea, acele ceasornicului abia se
micaser.
Primii elevi sosir cu douzeci de miluite
nainte de ora nou. Cindy i Sally Blake erau
nsoite de mama i tatl lor. Domnul Blake era
un brbat tcut ns fiecare familie are nevoie
de un astfel de membru, m-am gndit. Doamna
Blake ncepu s vorbeasc nc nainte de a
cobor din cru i nu ncet dect n clipa n
care ua slii de clas se nchise n urma sa.
Cei din familia Clark venir cu toii apte la
numr. Mi-au trebuit cteva clipe ca s-i pot
deosebi i cu ct ncercam mai mult, cu att
deveneam mai confuz. Mi-a fost de ajutor s
aflu c era vorba de dou familii, veriori trei
dintr-o familie i patru dintr-alta.
Doamna Dickerson venise cu fiul ei de mn.
Cred c sperase ca micuul s se ruineze i s
nu vrea s plece de lng ea, ns chipul i se
lumin cnd ddu cu ochii de sala de clas.
Ceilali venir mult prea repede pentru a putea
148

s rein numele fiecruia. Va trebui s atept


pn voi suna din clopoel, iar elevii se vor aeza
la locurile lor i prinii se vor fi ntors acas.
Am zmbit copiilor familiei Peterson. Else i
Lars mi ncredinar crile nvelite cu grij.
Mama lor dorise ca preioasele volume s fie
returnate fr pete, aa c le nfurase n hrtie
maronie i le legase bine cu sfoar.
Am petrecut dimineaa fcnd prezena i
ncercnd s determin nivelul fiecrui elev. Nici
cei mai mari nu avuseser prea multe ocazii de a
nva, aa c urma s pornim de la lucrurile de
baz n primele sptmni de predare. M-am
rugat s le pot prezenta leciile simple n aa fel
nct s nu-i ofensez pe elevii mai mari. Era greu
s includ o fat de paisprezece ani n grupul
unora de ase ani pentru nvarea alfabetului
sau a foneticii, fr a o face s se simt
stnjenit, ns trebuia s gsesc o modalitate.
Nu toi elevii erau nerbdtori s frecventeze
coala. Am remarcat trei dintre ei care, dintr-un
motiv sau altul, parc preferau s fac ce le
trecea prin cap n aceast minunat diminea
de toamn.
Sally Clark mi prea absent i fr chef. Avea
cincisprezece ani i probabil se gndea c, dac
se descurcase pn acum fr coal, de ce s-ar
mai deranja acum? n plus, n civa ani se va
149

cstori i tia deja s coac pine, s coase


cuverturi i s aib grij de cei mici. Timpul
petrecut ntr-o sal de clas cu o mulime de
copii mai mici i prea o pierdere de timp.
Andy Pastachuck, n vr st de opt ani, poate
c-i d or ea s nvee, ns era clar c nu era
capabil de performane colare. Mi s-a spus c
Andy fusese lovit de un cal pe cnd avea trei ani.
Avea la cap o cicatrice urt i am tras concluzia
c mintea lui avea i ea o cicatrice. Am hotrt
s fac tot ce-mi sttea n putin ca s-l nv.
mpreun cu sora lui, Teresa, mi doream s
gsesc o cale de a-l proteja de lumea crud,
furioas.
David Dickerson nu avea nicio problem legat
de abiliti. Era abil, iste i avea parc o energie
continu, incontrolabil. i dorea s se afle n
toate locurile deodat, implicat n toate lucrurile
n acelai timp i i era greu s stea linitit
suficient de mult pentru ca ceva anume s-l
intereseze. Acest bieel de ase ani era plin,
mai degrab, de idei dect de informaie i
trecea repede de la una la alta. Dac a putea
canaliza toat energia asta n direcia bun, mam gndit, voi avea un elev extraordinar de
capabil. ntre timp, David prea c-i dorete s
se afle n lanul de gru, pe terenul de joac, pe
poneiul su, crat sus, pe crengile unui brad
150

oriunde altundeva, numai aezat la pupitru, n


sala de clas, nu. Totui era dornic de cunoatere
i eram sigur c dac-l voi putea face s stea
linitit suficient de mult, va nva repede.
La sfritul primei noastre zile mpreun,
reuisem s-mi introduc elevii pe ua larg
deschis a nvturii; ns tiam c m ateptau
multe zile grele pn cnd urma s-i mpart n
clasele potrivite nivelului lor de cunotine. Nu-i
puteam mpri dup criteriul vrstei, asta era
limpede. Trebuia s atept i s descopr
abilitile de nvare ale fiecruia.
M-am ntors acas dup prima mea zi n clas,
entuziasmat i istovit. Fiecare elev pe care-l
aveam i erau nousprezece avea nevoie de
ndrumare personal. Oare voi putea s m
descurc? Voi avea timp? Ct timp va trebui s
treac pn cnd fiecare se va descurca singur?
Se prea c singura metod pe care o puteam
aplica era s le pregtesc teme individuale, att
dup coal, seara, ct i nainte de coal, n
fiecare diminea. n felul acesta fiecare membru
al clasei va avea o tem de fcut n timp ce eu
m voi ocupa de leciile individuale.
Am oftat adnc gndindu-m la uriaa sarcin
ce-mi sttea nainte. Amintindu-mi c aceasta
era o provocare, nu un lucru imposibil, mi-am
ndreptat umerii n timp ce intram pe ua csuei
151

mele.
Mi-am pregtit ceaiul, am dus ceainicul i
ceaca la fotoliu i m-am aezat. Am ncercat s
netezesc cu mna ghemotoacele, ca s m simt
mai confortabil i am hotrt s-mi fac rost de
un scunel pentru picioare, ca s-mi ridic
picioarele pentru cteva minute la sfritul zilei.
Mi-am amintit c vzusem o lad mic, de lemn,
n opron. Cu siguran voi gsi cteva buci de
material n coul meu de cusut ca s-i fac o
nvelitoare. Mi-am propus s m ocup de asta
smbt.
n timp ce m relaxam n fotoliul meu ncptor
i sorbeam din ceaiul fierbinte, m-am gndit la
fiecare elev i la cum a putea s-l nv pe
fiecare. Dup ce mi-am golit cana, m-am pus s
scriu cteva indicaii simple. Am muncit pn
seara trziu la lumina tremurnd a lmpii. n
seara aceea nici mcar urletul coioilor nu m-a
deranjat.
Am avut o sptmn aglomerat. M trezeam
devreme n fiecare diminea ca s scriu
indicaiile de munc pe tabl i s mai completez
leciile scrise pe foaie cu o ultim idee. Toat
ziua eram ntre elevi. Unii deja i dovedeau
abilitile ntr-un domeniu sau altul. Civa dintre
ei erau buni la aritmetic. Un alt grup putea s
treac de abecedar, la manualul de clasa a doua.
152

Doi elevi erau foarte talentai la lucru manual,


iar trei erau buni la muzic.
n fiecare zi eram frustrat din cauza lipsei de
material didactic. Ce bine ar fi fost dac mi
spuneam adesea. ns nu aveam posibilitatea,
aa c ncercam s compensez lipsa lor gsind
metode creative de predare.
La sfritul fiecrei zile de coal, rmneam o
vreme n sala de clas pentru a corecta temele i
pentru a planifica leciile din ziua urmtoare,
apoi o zoream spre cas, mi fceam o ceac de
ceai i m odihneam cteva clipe n fotoliul meu.
n tot acest timp n care sorbeam din ceai,
mintea mea refuza s se relaxeze. Srea de la o
idee la alta, de la un plan la altul. ndat ce-mi
isprveam ceaiul, m ntorceam n sala de clas,
ncercnd s-mi pun ideile n aplicare.
La sfritul sptmnii eram istovit fizic, ns
nu cred c fusesem mai fericit ca acum.
Plnuisem s-mi pregtesc scunelul pentru
picioare smbt, ns i-am ntrebat pe elevi
dac cunoteau pe cineva care s m poat
duce n ora. Lista tot mai mare cu lucruri de
care aveam nevoie la clas m determinase s
ntreb. Nu m atrgea deloc drumul la ora n
hurducielile unei crue, ns nu puteam
ncredina altcuiva lista, ateptndu-m s-mi
fac cumprturile.
153

Spre ncntarea mea, Sally Clark m anun


vineri c prinii ei mergeau n ora smbt i
erau bucuroi s m ia i pe mine, la ora opt, a
doua zi diminea.

16
Colocatari
Credincioi cuvntului dat, cei din familia Clark
sosir cu zece minute nainte de ora opt. Eram
gata de plecare eu i lista mea. Nu plnuiam s
fac o cltorie sptmnal n Lacombe, aa c
am ncercat s m gndesc la lucrurile de care
urma s am nevoie n viitorul apropiat.
Una dintre nevoi mi srise n ochi atunci cnd
am descoperit c nu locuiam singur. Nu tiam
ci ali locatari mai erau n casa mea, ns era
uor de bnuit dup dovezile pe care le-am
descoperit n cteva diminei, c mpream
casa cu o familie de oricei.
Bnuiesc c ei m considerau pe mine un
musafir nepoftit; era clar c, dup prerea lor,
casa mea le aparinea.
n dimineaa n care le-am descoperit urmele,
m-am
nspimntat.
Niciodat
nu
mai
mprisem casa cu oriceii. Dac urcau n pat imi roniau degetele sau, oroarea ororilor, mi se
ncurcau n pr? Ce puteam s le fac? Cum putea
154

scpa cineva de oareci? Am pus pe lista mea


capcane pentru oareci, ns nu tiam ce anume
s caut. Niciodat nu mai vzusem o capcan
pentru oareci.
Dimineaa urmtoare, am descoperit c
roniser un col din pinea mea proaspt.
Acum eram furioas ce tupeu aveau micuele
dobitoace! Nici gnd nu aveam s-mi mpart
casa i mncarea cu roztoarele. Am subliniat de
cteva ori pe list cuvintele capcan pentru
oareci.
nainte de a m duce la culcare, n seara
urmtoare, mi-am pus toat mncarea n bufet,
departe de dinii roztoarelor. n a patra
diminea din sptmna mea aglomerat, am
descoperit c acetia se zbenguiser printre
farfuriile mele chiar n bufet! Am fost furioas
i dezgustat. Mi-am scos toate vasele din bufet,
le-am splat cu spun n ap fierbinte i le-am
cltit cu ap fiart n ceainic, n tot acest timp
profernd ameninri la adresa acestor creaturi
obraznice. ntr-adevr, trebuia fcut ceva. M-am
gndit s trimit vorb domnului Laverly printrunul dintre elevii ce treceau pe lng ferma sa,
ns am respins cu ncpnare ideea. Cu
siguran puteam rezolva o problem minor
precum aceti oricei.
Aa c, n timp ce cltoream spre ora n acea
155

diminea mohort de smbt, aezat ntr-un


loc special pregtit, n crua familiei Clark, mam gndit la chiriaii mei nepoftii. De mine voi
scpa de ei, pentru c urma s pun curse n
toat casa. Nu aveam niciun pic de mil pentru
creaturile ce urmau s fie prinse n aceste curse.
De ndat ce familia Clark m ls la magazinul
universal, m-am pus pe treab. Am reuit s
gsesc doar o parte din lucrurile pe care le
doream pentru coal. n cteva cazuri am
apelat la nlocuitori. n multe altele ns am fost
silit s m descurc fr lucruri.
Am cumprat o cad mare de baie cea mai
mare pe care am gsit-o, hotrt s am parte
de o baie decent.
Am ales cu grij toate alimentele de care
aveam nevoie i am adugat cteva cutii de
tabl n care s le depozitez. oarecii nu-mi vor
mai roni din pine n timp ce eu voi atepta ca
acele curse s-i fac treaba.
Acum, am spus vnztorului cu nasul lung,
am nevoie de capcane pentru oareci cele mai
bune de care dispunei.
Nu tiu ce m-am ateptat s-mi arate, ns n
niciun caz acele bucele de lemn i srm.
Asta este o capcan pentru oareci?
Da, duduie.
Asta-i tot ce avei?
156

La ce v gndii, duduie?
Ei bine nu nu sunt sigur. N-am avut
nevoie niciodat dar m-am gndit Cum se
prind n cursa asta ce-i ine nuntru? Nu exist
nicio cuc.
Nu, duduie.
Cred c a zmbit, cu toate c i-a ntors capul
prea repede i n-am putut s vd.
Cum se face c nu scap? am insistat.
Nu scap, duduie, pentru c simt mori, mi
rspunse, cu o expresie solemn pe fa, ns cu
o sclipire jucu n privire.
Mori?
Da, duduie.
Ce-i omoar?
Cursa, duduie.
M-am uitat cu uimire la obiectul acela mic.
II lu n mn i, ca i cnd ar fi vorbit unui
copil mic, mi art cum funcioneaz.
Punei momeala aici, duduie doar o
bucic. Apoi tragei asta n spate i o prindei,
ncet, aa. Aezai capcana cu grij n locurile
unde credei c umbl oarecele. Vine s fure
momeala ntinse creionul pe care-l inea dup
ureche i
Se auzi un pocnet ascuit i capcana slt n
fa iar eu n spate. Creionul era prins n
strnsoarea ferm a capcanei. Am lovit courile
157

mpletite aezate unul peste altul n spatele meu


pe duumea i aproape c mi pierdusem
echilibrul n timp ce obrajii mi se colorar.
Vnztorul i aplec capul preocupat s scoat
creionul din capcan i, mi nchipui, ncercnd
s-i nbue rsul.
Iau zece, am spus cu toat demnitatea pe
care o puteam aduna.
Zece?
i drese glasul i clipi.
Att de multe?
Nu tiu ci oareci simt.
Capcana se poate folosi de mai multe ori,
duduie.
Acesta era un alt lucru nou pentru mine.
Doar ridicai srma, explic cu rbdare
vnztorul, scoatei oarecele mort i o pregtii
iari.
Prea destul de simplu.
Bine, am spus. Cumpr una.
Puse capcana alturi de celelalte cumprturi.
Cnd familia Clark se ntoarse s m ia, aveam
toate lucrurile pregtite pentru drumul spre
cas.
Era nc lumin cnd am ajuns, aa c am
nceput s lucrez la scunelul pentru picioare. n
loc s pregtesc nvelitoarea din buci de
material cusute laolalt, hotrsem s cumpr
158

din ora un material mai rezistent. Ba


cumprasem chiar i nite vatelin, aa c
scunelul meu pentru picioare urma s fie
capitonat.
Fredonnd n timp ce coseam i prindeam n
pioneze, am realizat ct era de provocator i de
plcut ceea ce fceam. Am fost mulumit de
primul meu proiect ca productoare de mobil,
mi rmsese material pentru o perni asortat
cu scunelul.
Cnd mi-am pus cumprturile la loc, ducnd
n sala de clas ce era de dus acolo i celelalte n
cas, se fcuse deja trziu i eram foarte
obosit.
Mi-am tras cada de baie n dormitor, am turnat
ap cald i m-am bucurat de baie. Nu era o
cad de baie ca cea de acas ns, cel puin,
puteam s m aez n ea i s-mi tom ap pe
corp.
Avusesem o sptmn bun, am hotrt n
timp ce m strecuram n pat. Simeam c
fcusem progrese n clas. Copiii nvau. Aveam
o cad de baie suficient de spaioas i i nu
pregtisem capcana pentru oareci! Am cobort
din patul meu cldu i am aprins din nou lampa.
M-am ars la degete sticla era nc fierbinte.
mi pruse att de simplu cnd vzusem cum
procedase brbatul de la magazin. Dar nu era
159

deloc aa. Am pus o bucic de unt ca


momeal, apoi am tras de srm ct am putut.
Tocmai ncercam s-o prind, cnd zbr mi
scp i capcana zbur din mna mea jos, pe
duumea. Tremurnd, m-am aplecat dup ea,
avnd sentimentul c urma s m atace. Am
ncercat din nou i din nou mi-a scpat. La a
asea ncercare mi-am prins degetul i am ipat
de furie i necaz. Nu eram sigur ce anume m
nfuriase mai tare oriceii de cas sau capcana
agresiv.
n cele din urm, dup vreo zece ncercri, am
reuit s prind srma i am aezat ncet bucata
neastmprat de lemn i fier pe duumea,
lng bufet. Privind-o, m-am gndit s o mut
puin i am mpins-o ncet cu piciorul cnd
zbr!
Slt n aer. Am srit i m-am lovit cu oldul
de sob.
Aproape cu lacrimi n ochi, am nceput din nou
procedura. n cele din urm am pregtit capcana
i am plasat-o n locul ideal. Inspectnd-o, n-am
mai vzut nicio urm de unt rmas pe mica
bucat de srm, dar am refuzat s mai ating
acel obiect.
Am suflat n lamp i m-am strecurat din nou n
pat. Degetul nc m durea, iar oldul mi
zvcnea n urma impactului cu soba de metal. M160

am cuibrit sub cuvertura clduroas i am


ncercat s m gndesc la lucruri mai plcute
dect capcane pentru oareci i oaspei nepoftii.
Cred c era ora unu cnd acel zbr ascuit al
capcanei m fcu s m ridic n ezut, privind fix
spre ua deschis a dormitorului meu.
Somnoroas fiind, nu nelegeam de unde venise
acel sunet, ns mi-am amintit ce anume mi
rpise atta timp seara trecut. Ei bine, cel puin
funcionase. Poate c de acum, problemele mele
cu tovarii mei de camer nedorii se vor
rezolva.
M-am cuibrit din nou sub ptur, dar n-am
putut s adorm. Gndul c n buctria mea se
afla un animal prins n srmele capcanei m
tulbura. Ce trebuia s fac? S m duc i s-i dau
drumul? Nu era deja prea trziu? Ins nu m
puteam hotr s vd cum sttea situaia la
lumina slab a lmpii.
Mijeau zorii cnd, n cele din urm, am reuit
s aipesc. Cnd m-am trezit, era lumin La
nceput
m-am
alarmat,
gndindu-m
c
dormisem mult peste ora mea obinuit de
trezire. Apoi mi-am amintit c era duminic i mam aezat la loc, bucurndu-m de confortul
patului meu pentru nc cteva minute.
Plnuisem s am o zi de odihn, mulumitoare c
astzi vom avea serviciu divin n sala de clas.
161

Prin intermediul copiilor, transmisesem mesajul


c a fi bucuroas s mpart sala de clas a
comunitii cu cei dornici s se nchine, iar
serviciul divin urma s aib loc la ora dou.
Nu eram obinuit cu un serviciu divin de
dup-amiaz i mi se prea c trebuie s atept
mult, ns cel puin aveam ce s atept. Sigur voi
reui s-mi umplu ceasurile dimineii cu activiti
productive. Am nceput s-mi fac n minte un
inventar al crilor pe care le aveam.
M-am dat jos din pat, ncordndu-mi i
ntinzndu-mi muchii. Dac nu dormeam ntr-o
poziie corect, m trezeam cu crcei. n
dimineaa asta mi prea c am mai muli. Dar
nu mi fceam griji. Aveam la dispoziie toat
dimineaa ca s scap de ei.
M-am strecurat n halatul i papucii de cas i
m-am ndreptat spre sob. O s fac focul i o s
pun de cafea.
n reveria mea matinal, aproape c uitasem
de micul obiect de pe duumea. Eram pe punctul
de a-l clca cu piciorul drept, cnd am srit
napoi, icnind. Capcana mea de oareci srise la
o distan considerabil fa de locul n care o
aezasem. Prins stranic n ea, se afla un
oarece mort.
Nu voi descrie ce mi-au vzut ochii sau repulsia
pe care am simit-o privindu-l. Primul meu gnd
162

a fost s-o iau la sntoasa, ns mi-am controlat


panica i mi-am spus c acea capcan i victima
ei nu-mi puteau face niciun ru.
Urmtorul meu gnd nu era unul agreat eu
eram cea care trebuia s scape de cadavrul cu
blan aezat n calea mea. Cumva voi fi nevoit
s scot oarecele din capcan dac doream s-o
folosesc din nou, aa cum mi spusese
vnztorul de la magazin. Gndul c trebuia s
ating acel obiect m fcu s m cutremur. Nu
puteam. tiam c nu puteam. n cele din urm,
am luat o mtur i un fra i am mturat
chestia aia. innd fraul la distan de un bra,
am mrluit afar i am traversat curtea.
Amabilul vnztor spusese s scot oarecele
mort i s aez din nou capcana. Ct de
inteligent i ct de imposibil.
Am pit hotrt, ncercnd s-mi feresc
privirea de coninutul fraului. M-am apropiat
de cele dou cldiri mici din captul ndeprtat
al curii. Privind pe furi n jur, ca s m asigur c
nu m privea nimeni, m-am dus spre cea pe care
scria biei. Nu doream s-mi mpart nici
mcar latrina cu un oarece mort.
Ct de repede am putut, am pit nuntru i
am aruncat oarecele cu tot cu capcan, n
hazna. Am ieit repede afar, uitndu-m din
nou n jur, precum un criminal, apoi m-am
163

ndreptat spre cas.


Am luat o gleat i am splat duumeaua n
locul unde zcuse oarecele, apoi am splat
fraul i chiar mtura; apoi am nceput s m
spl vrtos pe mini. Toat dimineaa mi le-am
simit mnjite, aa c nu m-am deranjat s-mi
pregtesc micul dejun. n schimb, mi-am turnat
cafea n ceac (nu eram nevoit s ating
lichidul), mi-am luat Biblia i m-am ndreptat
spre sala de clas. Voi ncerca s m linitesc, s
citesc i s m rog i s atept serviciul divin de
dup-mas.

17
Serviciul divin de
duminica
La ora dou nu sosir foarte muli oameni la
coal. Cei din familia Peterson i fcur primii
apariia. Ziua era nnorat i friguroas, aa c
Lars primi nvoirea s fac focul n soba cea
mare.
Familia Dickerson sosi, apoi cei din familia
Blake, Johnson i o familie cu numele de
Thebeau. Acetia aveau doi fii adolesceni care
urmau s vin la coal doar dup ncheierea
seceriului dac urmau s vin.
Domnul Dickerson conduse serviciul religios.
164

Am cntat cteva imnuri i am citit din Scriptur.


Doamna Thebeau prezent o lecie biblic
pentru copii, apoi domnul Dickerson ne mprti
cteva gnduri cu privire la un pasaj din
Scriptur. Nu era o predic, ne spuse limpede,
pentru c el nu era predicator. Doar ddu glas
ctorva gnduri interesante, iar eu am apreciat
abordarea sa direct. Ba chiar m-am surprins
gndindu-m c ar fi trebuit s fie predicator.
n timp ce zboveam discutnd dup scurtul
nostru serviciu religios, alte echipaje trase de cai
intrar n curtea colii. Primul meu gnd era c
nu nelesesem bine ora ntlnirii i ajunseser
trziu. Ce pcat!
Am privit n jur. Spre surprinderea mea, ceva
se petrecea n sala de clas. Focul ardea mai
stranic i un ibric mare plin cu ap fusese pus
pe sob. Femeile ncepur s pun laolalt
mesele, aeznd pe ele tot felul de lucruri, iar
brbaii erau ocupai cu aranjarea pupitrelor.
Vzndu-mi privirea uimit, Anna Peterson se
ndrept spre mine.
Omenii vor s ntlnesc pe nou nvtor.
Bine aa?
Eram uluit. Ins, pe msur ce se scurgea
timpul n acea dup-mas, am fost de acord cu
Anna. Da, era un mod bun de a o cunoate pe
noua nvtoare. Toi elevii mei i prinii lor se
165

aflau acolo cu excepia lui Phillip Delaney i a


prinilor acestuia; acetia, am fost informat, i
petreceau sfritul de sptmn n Calgary i i
ceruser scuze c nu au putut veni. Ali membri
ai comunitii, dei nu aveau copii de vrst
colar, profitar de ocazia de a se ntlni cu
vecinii i de a-i satisface curiozitatea cu privire
la noua dscli. M-au primit cu mult drag.
Se aflau acolo i civa brbai despre care am
bnuit c erau necstorii. Doi dintre ei erau nu
cu
mult
trecui
de
douzeci
de
ani,
presupuneam, iar alii erau mai n vrst. Trei
dintre ei, n special, m fcur s m simt
stnjenit nu eram obinuit ca cineva s m
priveasc lung, fr jen. Mai ales unul dintre ei
mi se prea prea ndrzne. M-am temut c o s
m abordeze, ns nu-i prsi tovarii.
Ndjduiam c nu voi fi adus n compania lui
cndva n viitor.
n mod incontient, m-am surprins cutndu-l
cu privirea pe Wynn, ns nu l-am vzut. Era
evident faptul c nu-l interesase s-o ntlneasc
pe noua nvtoare. O dezamgire ridicol m
urmri n timp ce fceam cunotin cu noii mei
vecini. M-am silit s-mi alung ridicolul gnd din
minte.
mi plceau noii mei vecini. Comparndu-i cu
felul n care fusesem eu crescut, pot spune c
166

le lipsea rafinamentul i fineea; ns erau


deschii i prietenoi i le respectam spiritul de
aventur i simul umorului. Erau oameni dintr-o
bucat, aceti pionieri. tiau s rd i, evident,
tiau cum s munceasc.
Cnd ultimul grup pomi spre cas, m-am
ndreptat i eu ncet spre csua mea, cu inima
cntnd. Simeam deja c sunt parte a acestei
comuniti i aveam un sentiment plcut. Eram
complet fericit aici; apoi m-am gndit la
tovria oriceilor mei i cntecul m prsi. Ce
s fac cu ei? S triesc alturi de ei, presupun

18
Scrisori
n dup-amiaza urmtoare, eram preocupat
s scriu pe tabl o indicaie de munc, cnd am
auzit o btaie puternic n u. nainte de a
putea rspunde, ua ncepu s se deschid, aa
c am continuat s scriu, gndindu-m c era un
elev ce uitase ceva n sala de clas.
Vin ndat, am spus fr a m ntoarce cu
faa spre cel intrat, cutnd s isprvesc
propoziia pe care o scriam.
E n regul, domnioar Thatcher, se auzi o
voce masculin, profund. M-am rsucit brusc,
lsnd pe tabl o coad lung, ciudat, la litera
167

g. Sunt sigur c pe chip mi se citea


surprinderea. n faa mea se afla prietenul lui Jon
din Calgary, Wynn. Mi-am nbuit un icnet i am
rmas privindu-l lung o clip plin. Glasul meu
nu coopera cu dorina mea de a rspunde
salutului, aa cum tia c se cuvenea.
mi pare ru dac te-am speriat, ncepu el.
O, nu e n regul. Doar c m-am gndit
Te-am speriat.
Glasul su era ncrcat cu prere de ru.
Am cltinat din cap i am ncercat s rd. Rsul
rsun ridicol, prea ascuit i nervos. M-am
hotrt s nu mai rd.
M ateptam s dau cu ochii de un elev
i glasul mi prea nelinitit.
Cred c mai am multe de nvat.
Zmbi i m privi cu o sclipire jucu n ochi.
ns m tem c a fi tare buimcit n clasa
ta.
Am nghiit, apoi mi-am scuturat praful de
cret de pe mini.
M tem c am pierdut ocazia de a participa
la petrecere, domnioar Thatcher. Am auzit c a
fost un succes.
Da da, a fost foarte frumos, am spus eu
pe un ton jalnic.
mi privi minile acoperite cu pudr alb de
cret pe care le frecam agitat una de cealalt,
168

apoi i ridic privirea. Temndu-m c o s


spun ceva ridicol despre faptul c elevii mei
erau norocoi s aib o nvtoare att de
atrgtoare, mi-am ndreptat umerii. ns nu
spuse nimic. Privirea i se mut pe tema scris pe
tabl, apoi cercet ncperea. Se ndeprt de
mine i ddu ocol ncperii, ncet, studiind tot ce
era de vzut. Am rmas privindu-l, observnd c
pn i n ncperea aceasta mic, se mica cu
ncredere i scop. Contient de praful de cret
de pe fust i de firele de pr ce mi se
desprinseser i-mi ncadrau faa, gndurile
ncepur s mi se nvlmeasc. Ce privelite
mai pot fi! Probabil c-mi lucete nasul.
i isprvi turul, prnd s aprobe ceea ce
descoperise.
M bucur att de mult c avem o coal,
spuse el cu sinceritate i cu glas profund
convingtor.
Da, aproape c am optit. i eu sunt
bucuroas. Copiii sunt att de dornici
Dragostea pentru elevii mei i prezena lui
tulburtoare mi fcur glasul s tremure, aa c
mi-am ntors privirea de la vizitatorul meu. Am
ters ncet codia literei g i am scris-o din nou,
de data asta corect. Isprvind cu grij propoziia,
am pus jos bucata de cret i mi-am ters
minile pe o bucat de pnz pe care o ineam
169

la ndemn cu acest scop.


Acum, domnule domnule? am ntrebat,
blbindu-m.
Iart-m, spuse el. Am fost att de fascinat
de ncpere nct am uitat s m prezint. Sunt
Wynn Delaney prieten de mult vreme cu
fratele tu, Jonathan.
Nu m-am obosit s explic c eram la curent cu
acest din urm lucru.
ncntat de cunotin, domnule Delaney.
Am reuit chiar s zmbesc uor. M-am admirat
pentru controlul de care ddeam dovad acum,
cnd simeam c ncepusem s-mi revin.
Nu iei loc, domnule Delaney?
Mulumesc, dar sunt nevoit s refuz. Trebuie
s plec. mi cer scuze pentru c am dat buzna
neanunat i neprezentat, ns recunosc c am
avut sentimentul c deja te cunosc. Aa cum am
spus, i cunosc pe Jon i pe Mary de civa ani i
te-am vzut o dat cu toate c nu mi-ai fost
prezentat.
i, am adugat eu mental la spusele lui,
niciodat nu uit un chip frumos, nu-i aa,
domnule Delaney?
El nu spuse asta i nimic asemntor.
Continu:
Am petrecut sfritul de sptmn n
Calgary i am fost rugat s-i aduc aceste
170

scrisori. Mary considera c este o urgen c


primindu-le, i vor alunga teribila singurtate.
Ochii i sclipir jucu.
M-au ntrebat cum te-ai adaptat, ns am
fost nevoit s mrturisesc c nu tiam nimic,
dect c a nceput coala.
Zmbi i-mi ntinse un plic umflat.
Mulumesc. Drgu din partea ta s faci pe
mesagerul.
Ndjduiam c remarcase i aprecia ncercarea
mea de a glumi.
Nicio problem mai ales c eram n
trecere. Dac voi avea ocazia s-i vd familia
curnd, s le transmit c eti sntoas i i
merge bine?
Neaprat, domnule Delaney. mi place mult
comunitatea i coala.
ncuviin cu un zmbet uor, i puse pe cap
plria pe care o inuse n mn i iei din sala
de clas.
Am rmas locului, privind lung ua nchis.
Auzeam zgomotul harnaamentului i scritul
roilor n curte, ns nu mi-am ngduit privilegiul
de a da fuga la fereastr.
Nu spusese c ndjduia s m vad din nou.
Nu spusese nimic despre gsirea unui alt motiv
ca s m viziteze. Nici mcar nu m flatase, aa
cum fusesem obinuit s aud.
171

Un oftat prelung mi scp de pe buze i m-am


ntors din nou la tabl. N-avea niciun rost. Nu m
puteam concentra la ceea ce fcusem pn
atunci. Am cobort privirea la mna n care
ineam pacheelul cu scrisori. Scrisori! Desigur,
aceste scrisori din partea lui Jon i a familiei erau
vinovate de faptul c nu m mai puteam
concentra. O s zoresc spre cas, o s-mi fac
ceaiul i o s-mi citesc scrisorile. Dup aceea m
voi simi mai bine i-mi voi putea aduna
gndurile ca s isprvesc de pregtit leciile.
M-am ndreptat grbit spre cas, am aprins
focul i am pus ceainicul pe sob. Mi-am
ndreptat imediat atenia asupra teancului de
scrisori. Era acolo o scurt not din partea lui
William care m ntiina cu privire la noua sa
nvtoare i o scrisoric scris cu grij de
Sarah numele meu ocupa cea mai mare parte a
foii de hrtie. Mai scrisese i MI ESTE DOR DE
TINE cu litere de-o chioap, iar dedesubt i
scrisese, nghesuit, numele. Mai era acolo o foaie
de hrtie cu mbriri i sruturi din partea lui
Kathleen i, ntr-un col, o mic mbriare i un
mic srut din partea lui Elizabeth; Mary scrisese
o explicaie Kathleen insistase ca micua
Elizabeth s-i poat transmite i ea dragostea.
Scrisoarea lui Jon era scurt i freasc. i
exprima preocuparea pentru bunstarea i
172

fericirea mea i m implora s m ntorc n


Calgary ori de cte ori aveam ocazia. Scrisoarea
lui Mary, o epistol lung, includea o descriere a
tot ceea ce se ntmplase n scurtul timp de cnd
plecasem. Adugase anecdote i tot felul de
replici nostime de-ale copiilor. Le-am devorat cu
nesa. Eram att de bucuroas s primesc veti
de la ei. mi doream s-i fi avut mai aproape, ca
s-mi pot mprti bucuria cu ei.
Apa pentru ceai se rcise pentru c nu mai
pusesem lemne pe foc. Am aprins focul din nou,
folosind vreascuri mai mici, apoi adugnd
buci mai mari de lemn. n timp ce focul se
ntei i ncepu s nclzeasc din nou apa din
ceainic, mi-am pregtit o felie de pine cu
brnz.
Mi-am sorbit ceaiul i am mucat din pine n
tot acest timp picioarele odihnindu-mi-se pe
scunel (lucru ce nu era tocmai potrivit pentru o
domnioar, dup prerea mamei) i am
parcurs din nou scrisorile. Am rs citind
comentariile lui Mary cu privire la domnul
Higgins. l ntlnise la un magazin din centrul
oraului, iar acesta ceruse, stngaci, informaii
despre mine. Mary i rspunsese c bnuia c o
duceam bine, dei nu mai primise nicio veste de
cnd sosisem aici. Domnul Higgins o ntrebase
cu uimire: Vrei s spui c a rmas? Sigur c a
173

rmas, rspunsese Mary. Oare nu asta trebuia


s fac? O, da da, desigur, mormise
Higgins i se ndeprtase cu faa mbujorat.
Gndurile mele continuar s zboare de la
scrisorile primite la curierul lor, ns am refuzat
s-mi las mintea s zboveasc asupra lui. Dei
ncercasem n mod deliberat s-mi iau gndul de
la Wynn Delaney, am descoperit c numele i
chipul lui continuau s mi struie n minte. n
cele din urm mi-am pus ceaca deoparte, miam schimbat rochia i m-am dus afar, ca s tai
lemne pentru foc. Poate c o activitate energic
mi va calma imaginaia, mi-am spus, aa c am
atacat stiva de lemne, rzbunndu-m pe ele.

19
Capcana vie de
oareci
Dimineaa urmtoare m-am trezit i am
constatat c intruii mblnii i fcuser de cap
pe polia bufetului meu. Trebuia s fac ceva! Nu
era de trit cu ei. Nu puteam suporta s-mi
mpart confortabilul cmin cu oarecii.
Din nou am splat i am fiert toate vasele, am
frecat i am curat tot ce mi-am nchipuit c ar
fi putut s ating. Cu mare dificultate, am mutat
dou lzi de metal din dormitor i am pus toate
174

vasele din bufet n una dintre ele, n cealalt


aeznd toate alimentele cte au ncput. E cu
neputin ca oarecii s mai ntre i aici, mi-am
spus n timp ce am nchis lzile cu zgomot i mam ndreptat spre coal, prea suprat pentru a
mai mnca ceva.
Cnd elevii au nceput s soseasc, eram deja
mai calm i capabil s-i ntmpin cu un
zmbet.
Urmtoarele dou zile au trecut fr incidente,
dei era suprtor s scormonesc prin lzi ori de
cte ori doream s-mi pregtesc ceva de
mncare.
Miercuri, Lars mi aduse alimente proaspete i
rmase uimit s vad c pun pinea, brnza i
oule n lad.
Am oricei, l-am informat n timp ce am pus
laptele, smntn i untul n gleata de tabl cu
capac aflat n colul dinspre miaznoapte al
casei, ntr-un buncr.
V treb un pisic? ntreb el, iar eu m-am
ntrebat cum de nu m gndisem la asta.
Avei una de mprumut?
Avem multe. i se mulesc tot mai mult.
M mai gndesc la asta.
Ne-am dus mpreun spre coal.
Joi diminea m-am trezit i am descoperit un
oarece necat n gleata cu resturi de mncare.
175

M-am uitat ngrozit la masa ud de blan lipsit


de via.
Ei bine, cel puin nu s-a necat n gleata cu
ap, m-am gndit n timp ce am dus gleata cu
pricina n cel mai ndeprtat col al curii,
deertndu-mi acolo ncrctura. Aproape c m
ateptam ca oarecele mort s prind via i s-o
ia la fug napoi, spre cas, ns, din fericire,
rmase unde l-am pus. n schimb, eu am fost cea
care a luat-o la goan spre cas.
Am vrut s spl gleata cu ap i spun, dar
mi-am dat seama c ar fi fost o nesbuin, aa
c doar am cltit-o i am aezat-o mai departe
de zona n care obinuiam s-mi iau masa. Am
srit i de data asta peste micul dejun i m-am
dus direct la coal.
n acea sear am lsat la o parte orice rezerv
i m-am dus la familia Peterson ca s cer, s
mprumut sau s fur o pisic.
Cea pe care mi-o oferi Lars arta cam soioas,
era mare i glbuie.
E bun c prinde orec, spuse el, iar eu nu
m-am ndoit de acest lucru nici mcar o clip.
Mi-o aduse acas un gest pe care l-am
apreciat foarte mult. A fi preferat s am unul
dintre acei muli i mititei pisoiai, ns Lars m
fcu s m rzgndesc.
Nu sunt buni pentru oreci, a spus el.
176

L-am crezut pe cuvnt.


Lars depozit pisica mare i nfometat n
buctria mea i ddu s plece.
Grij la u, m avertiz el. Dac iese, sentoarce acas.
Am avut grij la u. Lars plec i pisica
rmase.
Mai trziu aproape c mi-am dorit s fi plecat i
ea. S-a agitat i a mieunat att de mult, nct am
avut impresia c n-o mai puteam suporta nici
mcar un minut. Totui, dac urma s-mi curee
casa de oareci, merita s am parte de tot acel
zgomot i toat acea agitaie.
Cnd se fcu ora de culcare, am nchis ua
dormitorului, ca s nu mai fiu martor la toat
acea activitate frenetic. O auzeam scotocind i
crndu-se, srind i mieunnd i, mintal, o
urmam de-a lungul i de-a latul ncperii pe
scaun, pe mas, pe bufet, pe lad. Pisica asta nu
avea respect pentru nicio pies de mobilier.
Apoi am auzit un zgomot teribil. Ceainicul
meu! a fost primul meu gnd n timp ce am
ntins mna ca s aprind lampa. Din fericire nu
era dect acea ceac ciobit pe care uitasem so iau de pe mas. Am mturat cioburile i le-am
aruncat n sob. Mi-am luat ceainicul n dormitor
i l-am aezat cu grij alturi de crile din lad.
Apoi am suflat n lamp i m-am strecurat napoi,
177

n pat. Am ncercat s-mi iau gndul de la


nelinitita pisic ce scotocea prin casa mea.
Niciun oarece nu se va arta la noapte, m-am
gndit, cu toat glgia asta. Greisem. Cam pe
la patru dimineaa am fost trezit de un zgomot
venit din buctrie, urmat de un chiit ascuit,
nfiortor de fric sau durere. Pisica i prinsese
vnatul.
ngrozitorul sunet reverber n creierul meu
mult timp dup ce pisica se hotrse s mearg
la culcare. Ce teribil s fii un oarece mic prins n
ghearele unei pisici-mamut!
Dimineaa, repulsia fa de respectivul incident
atrna deasupra mea ca un nor. Mi-am ntrziat
deteptarea atta ct am ndrznit. Eram sigur
c-mi voi gsi buctria presrat cu oareci
mori. Nu era aa. Pisica era nc acolo, prnd
nfometat i sfrijit. Nimic nu trda vntoarea
ei nocturn.
Aproape c-mi venea s cred c probabil mi
imaginasem sunetele din timpul nopii cnd,
ncercnd s-mi fac ordine n ncpere, am ajuns
la fotoliul meu preferat. La nceput am crezut c,
din ntmplare, ajunsese o crengu pe el. Am
ntins mna i am dat s-o apuc. Abia dup ce se
afl n mna mea am recunoscut ce era coada
unui oarece! Pisica ndrznise s-i serveasc
cina chiar pe locul unde eu m relaxam seara!
178

Asta puse capac la toate. M-am dus la u i,


simindu-m puin ridicol, am ntredeschis-o i
am chemat pisica. n timp ce se furi afar i o
lu la goan spre cas, mi-am cerut iertare de la
oricel. Nu era cu putin s nu existe un mod
mai civilizat de a scpa de ei. Un lucru tiam
sigur: trebuia s existe un mod mai Linitit.

20
Un vizitator
Nu trecu mult vreme i mi-am dat seama c
nu scpasem de oareci. Nu tiam ci mai
rmseser, ns probabil mai muli dect mi-a
fi dorit.
Rafturile bufetului meu rmaser goale n timp
ce lzile erau nesate cu lucrurile ce trebuiau
aezate pe rafturi. Doar ca s-mi pregtesc o
ceac cu ceai trebuia s depun mai mult efort.
Am acoperit lucrurile ce nu ncpuser n lzi.
Am acoperit gleata cu ap. Am acoperit chiar i
gaura ibricului. Indiferent ce fceam, mai nti
m uitam s vd dac nu cumva vreun oarece
trecuse pe acolo naintea mea. Era un mod
ciudat de a tri, ns m-am silit s m adaptez.
Elevii mei fceau progrese. Primisem asigurri
c, dup ce recolta va fi strns, voi avea nc
trei sau patru elevi.
179

Aveam o problem cu Phillip Delaney. Avea


tendina de a se ocupa cu alte lucruri dect cele
pe care i le ddeam de fcut. Cnd, trei zile la
rnd, nu-i termin de copiat textul pn la
plecare, l-am rugat s rmn la urm ca s
vorbesc cu el. I-am explicat cu foarte mare grij
c dac se va mai ntmpla acest lucru, i voi
cere s rmn la coal pn cnd i va isprvi
tema.
Ziua urmtoare, spre exasperarea mea, tema
era din nou incomplet.
Phillip, sunt dezamgit, am spus. Ai destul
timp ca s-i faci tema.
El nu pru ngrijorat.
S rmn i eu, ca i Tommy?
Thomas are nevoie de ajutor la teme. El nu
le nelege singur. De aceea rmne, ca s-l pot
ajuta.
Dar ai spus c, dac nu termin, va trebui s
rmn.
Aa este.
Nu mai spuse nimic, ci ntinse mna dup
creion i ncepu s scrie.
i isprvi lucrarea repede, apoi zbovi, pn
cnd am insistat s dea fuga acas.
A doua zi, tema era din nou neterminat.
Va trebui s rmi pn cnd o termini, am
spus. Poate asta te va ajuta s nvei s lucrezi
180

mai repede.
tiam c problema lui Phillip nu era
nelegerea, cci Phillip, spre deosebire de
Thomas, era un copil iste.
El nu protest. Din nou, isprvi repede tema i
rmase n preajma mea, dornic de taifas. n cele
din urm, l-am trimis acas.
Nu la mult timp dup acest incident, am avut
un vizitator neateptat. Tocmai aranjam ultimele
cri ce fuseser folosite pentru leciile din acea
zi, cnd am auzit o btaie n u. Wynn Delaney
pi n ncpere.
Ca de obicei, prezena lui m tulbur i
probabil c m-am mbujorat uor.
Te deranjez? ntreb el.
Deloc. Tocmai plecam. Te rog, intr.
Pi n faa slii de clas i se aez pe un
scaun, lng pupitrul meu. Mi se prea ciudat s
vd un brbat att de nalt aezat la o mas att
de mic. Fu nevoit s-i ntind picioarele ca s
poat sta aezat. Oarecum, atitudinea lui
relaxat m ajut i pe mine s m linitesc.
Am mai primit scrisori? am ntrebat pe un
ton de glum.
El zmbi i cltin din cap.
Nu, de data asta am venit cu treab. Am
venit s discutm despre Phillip. A fost nevoit s
rmn la coal de cteva ori dup cursuri.
181

Dar ce legtur ai dumneata cu Phillip? m-am


gndit. Ins am alungat gndul, cci problema
msurilor mele disciplinare mi prea mai
important.
Este vreo neregul n ce privete metoda
mea de disciplinare?
Deloc, rspunse el, aproape n prip. Doar
m ntrebam dac este cea mai bun metod de
a-l disciplina pe Phillip.
Adic?
Spune-mi, domnioar Thatcher, ce reacie a
avut Phillip cnd s-a vzut nevoit s rmn? S-a
suprat l-a deranjat?
Deloc.
M aflam n defensiv.
El zmbi un zmbet uor, deliberat i fr
s vreau am remarcat ct de plcut era
zmbetul lui. ns acest zmbet mi spunea c
tocmai i confirmasem bnuielile. Nici mcar nu
spuse nimic; doar atept s neleg ceea ce
tocmai spusese.
Vrei s spui? am nceput ovielnic.
Exact. Phillip este ncntat atunci cnd i se
acord timp i atenie, domnioar Thatcher.
neleg, am spus, lundu-mi privirea de la el
i dndu-mi seama, analiznd mintal ultimele
cteva zile, c avea dreptate.
Mi-am ntors din nou privirea la el.
182

Aadar am nceput, ncercnd s-i cer


sfatul. Ce-mi sugerezi?
Ei bine, mama lui i cu mine
Mama lui i cu mine. Cuvintele m-au lovit
precum o gleat cu ap rece i am simit c nu
mai am aer i c tot sngele mi se scurge din
cap. O clip m-am simit ameit i m-am aezat
pe scaun, fr a verifica mai nti dac se afla
acolo unde presupuneam c este. Mama lui i cu
mine Delaney desigur, Phillip Delaney
Wynn Delaney. Acesta era tatl lui Phillip. Ce
prostu am fost, m-am mutruluit, s mi fac
iluzii cu privire la un brbat cstorit.
Mi-am revenit repede, dndu-mi seama c
domnul Delaney atepta rspunsul meu la
sugestia lui pe care eu, n exasperarea mea, n-o
auzisem.
mi pare ru am spus poticnindu-m. M
tem c din cauza gndurilor am am fost
altundeva i n-am
Nu mi-am isprvit propoziia, iar el repet:
Mama lui i cu mine ne-am gndit c, dac lai trimite cu tema incomplet acas, vom avea
noi grij s-o termine i s-o returneze.
Desigur.
M simeam stnjenit c fusese nevoit s
repete.
Prea un plan destul de bun. Iar n clipa asta a
183

fi fost de acord cu aproape orice altceva care ar


fi grbit plecarea acestui brbat din sala mea de
clas.
M-am ridicat i am spus, grbit:
Mi se pare o abordare bun. O s-l ntiinez
pe Phillip cu privire la noul aranjament. Iar
acum te rog s m scuzi, domnule Delaney,
am unele lucruri multe lucruri de fcut.
El se ridic, privindu-m ntrebtor; apoi mi-am
amintit c-i spusesem cnd intrase n ncpere
c terminasem pe ziua de azi i eram gata de
plecare. El nu-mi aminti acest lucru ns, ci se
scuz ntr-un mod ct se poate de curtenitor.
n timp ce-l priveam plecnd m-am simit
copleit de sentimente ciudate. Ce gsculi
prostu
fusesem
s
presupun
c
era
necstorit. Nu puteam nega faptul c era cel
mai atrgtor brbat pe care-l ntlnisem
vreodat ns dac a fi tiut c era cstorit,
nu mi-a fi ngduit niciodat s m gndesc la
el. Ei bine, acum tiu aa c, pana aici, mi-am
spus, mutruluindu-m. Am dat la o parte
hotrt toate gndurile cu privire la acest
brbat i am ieit grabnic din clas. Am hotrt
s m duc la Anna, ca s beau cu ea o ceac de
cafea bun, tare. Mereu mi adresa invitaia, ns
eu adesea spuneam c sunt prea ocupat. Ei
bine, n seara asta mi voi face timp. Nu eram
184

dispus s rmn singur, sorbind calm din


ceaca cu ceai. Ba, poate c o s rmn i la
cin, dac insist, mi-am spus, tiind foarte bine
c aa va face. n felul sta n-o s m vd
nevoit s scotocesc dup vase n lzi. i astfel,
inndu-mi gndurile sub control, am nchis
hotrt ua n urma mea.

21
Elevi
O singur dat a fost nevoie s-l trimit pe
Phillip cu tema incomplet acas. A doua zi mi-a
dat-o, isprvit cu grij. Din acea clip, Phillip ia terminat tema cu uurin n timpul pe care i-l
puneam la dispoziie n clas.
Era un bieel ncnttor. Presupun c, orict
a fi ncercat s nu fac asta, era unul dintre
favoriii mei. Gsea mici ocazii s petreac timp
cu mine i sunt sigur c m bucuram de acest
timp la fel de mult ca i el.
Else Petersen era i ea una dintre elevele mele
speciale, nva repede i era dornic s le
fac tuturor pe plac. Am avut ocazia s-o invit la
un ceai ntr-o smbt. n acea zi, sosise
traversnd n fug poiana, aducnd chec cald,
abia scos din cuptorul mamei sale. Era delicios i
l-am numit chec pentru ceai, servindu-l alturi
185

de ceaiul pe care l-am sorbit din cecuele mele


de porelan. Ceaiul diluat cu lapte i se pru lui
Else un adevrat festin, iar ochii si sclipir n
timp ce privi, cu timiditate, cetile i ceainicul fin
de porelan.
Domnioar Thatcher, mi spuse ea cu
solemnitate, e ca i cum am avea un picnic al
znelor.
O iubeam pe mica Else. Era un copil preios,
blajin.
Sally Clark ocupa i ea un loc important n
inima mea. M emoiona aceast ftuc pe cale
de a deveni femeie. Dorea att de mult s ntre
n lumea adulilor, ns nu era gata s se
desprind de lumea copilriei sale. Am observat,
pe msura trecerii timpului, c m urmrea cu
timiditate i ncerca stngaci s m imite. Am
luat aceste ncercri ca pe un compliment sincer
i adesea mi doream s-o pot lua acas la mine i
s-o mbrac cu una dintre rochiile mele drgue,
s-i aranjez prul i s-i prezint apoi domniorica
atrgtoare din oglind. Era drgu, n felul ei,
i adesea aveam impresia c ntr-o zi ne vom
trezi i vom descoperi acest timid flutura ieit
afar din coconul su. Mi-am dat seama c ar fi o
lips de nelepciune din partea mea s ncerc s
grbesc procesul acesta natural, ns sigur.
Faptul de a-i arta lui Sally garderoba mea,
186

ispitind-o cu lucruri drgue ce mie mi se preau


normale, ar fi fcut ca rochiile simple i uzate pe
care le purta s-i par chiar mai terse. Aa c
m-am rezumat la sugestii simple i cuvinte de
ncurajare, de felul: Albastrul este culoarea care
te prinde cel mai bine; Felul acesta de guler i
vine mai bine dect altele; Prul tu arat
foarte drgu aranjat astfel ai un pr att de
frumos. ncercam s-i ncurajez pe fiecare dintre
elevii mei, adresndu-le cuvinte sincere de
laud, ns n cazul lui Sally zmbetele i
cuvintele mele aveau o semnificaie aparte.
Cnd fceam lucrul acesta, Sally se mbujora
uor, ns tiam c aprobarea mea era
important pentru ea.
Apoi mai era Andy. Simeam o durere n inim
ori de cte ori m uitam la el. mi prea c, pe zi
ce trece, situaia lui se nrutea. Uneori l
vedeam prinzndu-i capul cu amndou
minile, ca i cnd ar fi avut dureri, o privire
plin de confuzie i suferin umplndu-i ochii.
ncercam s nu atrag atenia celorlali asupra lui,
ns ndat ce se ivea ocazia, m duceam i
ngenuncheam lng el.
Andy, ce-ar fi s-i pui capul pe brae cteva
minute? i opteam.
Ceea ce-mi doream cu adevrat era s-l iau n
brae i s-l mngi, dei arareori aveam ocazia
187

s-o fac. De obicei m privea recunosctor, apoi


fcea ceea ce-i spuneam, uneori legnndu-se
ncet nainte i napoi. Eram ngrijorat de faptul
c incapacitatea de a face fa colii i cauza
probleme fizice. Nu-l foram, ns doream s-i
ofer toate noiunile pe care le putea reine. M
gndeam s aflu unde locuiete ca s-i pot vizita
pe prinii lui cnd, ntr-o diminea, Andy nu
sosi mpreun cu sora lui, Theresa.
Mama crede c are nevoie de odihn, spuse
ea, iar eu am cltinat din cap cu simpatie,
ncuviinnd.
Tuturor le lipsea Andy. Era preferatul tuturor,
cci dei nu putea participa pe deplin la ceea ce
se ntmpla n sala de clas sau pe terenul
dejoac, i ncuraj cu nflcrare pe toi cei care
puteau. n clas, ochii lui sclipeau ori de cte ori
cineva citea sau recita bine i, din cnd n cnd,
btea spontan din palme n semn de apreciere.
Nu l-am dojenit niciodat pentru exuberana sa,
iar elevii priveau la Andy n timp ce recitau,
ndjduind s-i ctige favoarea. Pe terenul de
joac privea jocurile cu entuziasm, striga i
opia frenetic pentru orice punct ctigat. Andy
nu avea favorii. i ovaiona pe toi cu acelai
entuziasm. Aplauzele lui i strigtele Te-ai
descurcat bine! Te-ai descurcat bine! erau
premii rvnite de orice elev.
188

Cari Clark, un biat n pragul adolescenei, era


o problem pentru mine. Era vrul lui Sally i
susinea sus i tare c n-avea nevoie de coala
asta idioat el urma s lucreze cu vitele la o
ferm din Southern Alberta. Petrecea mai mult
timp exersndu-i lasoul dect aplecat asupra
crii de citire. Petrecea fiecare pauz ncercnd
s treac bucla lasoului pe dup stlpii de
pripon.
ncepuse s-i urmreasc cu lasoul i pe colegii
de clas, ns am intervenit cu fermitate,
interzicndu-i.
ntr-o zi i-am dat voie lui Harvey Mattoch, unul
dintre elevii mai mici, s prseasc sala de
clas; i, aa cum fceam n cazul tuturor, am
fost atent s urmresc ntoarcerea lui. Minutele
se scurgeau unul dup altul i nici urm de
Harvey. Am continuat lecia de silabisire, ns m
ntrebam mereu ce se ntmpl cu Harvey. Cnd
am dat drumul copiilor n pauz, am pornit
dendat n cutarea lui. L-am gsit n spatele
unei stive de lemne, cu obrajii brzdai de
lacrimi.
Harvey, iei de acolo i hai s stm de
vorb, am ncercat s-l nduplec.
El cltin din cap i un uvoi proaspt de
lacrimi i se revrs din ochi.
Ce s-a ntmplat?
189

ncepu s plng i mai tare.


M-am aezat pe o buturug i am ateptat s
se liniteasc, ndat ce pru c s-a calmat, i-am
ntins batista, l-am lsat s-i tearg i s-i
sufle nasul, apoi i-am adresat aceeai ntrebare.
U ua la la latrina bieilor e legat,
reui s ngaime printre suspine.
Biatul spunea adevrul, era legat cu lasoul
lui Cari Clark. Harvey ncercase s desfac
frnghia i s deschid ua, ns nu suficient de
repede nct s previn un accident. I-am
ngduit s dea fuga acas ca s-i schimbe
hainele.
Stai aici, ca s nu fii vzut, i-am spus, pn
cnd i chem pe copii din pauz. Nimeni n-a
ntrebat nc de tine.
I-am scris un bileel mamei sale, ndjduind c
biatul nu va fi mustrat sau fcut de ruine
acas, i l-am strecurat i apoi am dat fuga s sun
clopoelul. Cteva minute mai trziu, i-am vzut
cretetul capului n timp ce alerga pe drum,
ncercnd s ajung acas fr s fie bgat n
seam.
La sfritul zilei l-am rugat pe Cari s rmn
la urm. I-am spus ct de suprat eram pentru
faptul c-i folosise frnghia pentru a lega ua
unui loc necesar i c, pe tot parcursul
sptmnii viitoare, n pauze, va tia lemne
190

pentru soba colii. I-am mai spus c nu mai


vroiam s vd lasoul la coal. Prsi ncperea
bombnind, ns n-am mai avut probleme cu
frnghia. n cele din urm, Cari ajunse s li se
alture celorlali la joac. ns mi-am revizuit
pedeapsa. Vremea fusese prea blnd pentru a
folosi marea sob de fier, iar Cari tiase destule
lemne n dou zile ct s umple depozitul de
lng coal i s mai fac o stiv lng u.
Avnd n vedere faptul c elevii mei nu mai
fuseser la coal pn acum, c aveam foarte
puine materiale didactice ajuttoare, c toate
clasele erau adunate sub un singur acoperi, c
elevii proveneau din grupuri etnice diferite i unii
din ei nu vorbeau bine limba englez; avnd n
vedere faptul c eu eram tnr i aveam doar
doi ani de experien ca nvtoare, eram
mndr de fiecare dintre ei ei bine, aproape de
fiecare.
n timpul sptmnilor ce urmar am avut
parte de o experien plcut am fost invitat
la cin, duminica sau n timpul sptmnii, n
cteva cmine din vecintate. Unele dintre
casele n care am intrat erau mobilate mult mai
simplu dect csua mea. Cteva erau
surprinztor de confortabile, decorate i aranjate
ntr-un mod plcut. Ins oriunde m-am dus,
oamenii erau nerbdtori s mpart cu mine tot
191

ce aveau mai bun de oferit. I-am apreciat mult


pentru asta.
mi era greu s le accept ospitalitatea, cci eu
nu eram n stare s le-o returnez. Ei prur s-i
dea seama ce simeam cu privire la acest lucru
i se grbir s m asigure c acesta era modul
lor simplu de a-mi mulumi pentru faptul c am
venit s i instruiesc pe copiii. Asta m fcu s-mi
doresc mai mult ca niciodat s fac tot ce pot
mai bine pentru aceti copii.

22
Soba colii
Vremea cald deveni dintr-odat friguroas i
ploioas. ntr-o diminea, cnd m-am trezit,
cerul era nnorat i ntunecat, btea un vnt rece
i picurii de ploaie erau reci ca gheaa. Am
tremurat n timp ce m-am mbrcat, pn i n
confortabila mea csu. Nu-mi venea s cred c
o zi putea fi att de diferit de cea de dinaintea
ei. Am hotrt s fac focul n sala de clas
pentru prima oar. Cel puin eram bine
aprovizionai cu lemne, mulumit lui Cari.
n timp ce priveam spre cer, m-am bucurat c
era vineri. Poate c luni o s avem din nou parte
de soare.
Am fcut focul n soba mea i am pus la fiert
192

ap pentru cafea. Flcrile flmnde ncepur s


devoreze grabnic lemnul, curnd cldura
mprtiindu-se n ncpere. n timp ce priveam
la vremea de afar, m ntrebam ci dintre
elevii mei se vor aventura spre coal. Nu i-a fi
nvinovit dac ar fi rmas acas.
Am hotrt s fac tot ce trebuia s fac nainte
de a prsi casa, aa nct odat ajuns la
coal, s nu mai fiu nevoit s m ntorc.
Cu acest lucru n minte, m-am pregtit pentru
coal. Apa rece cu care m-am splat aproape
c-mi tie rsuflarea; am luat micul dejun, am
citit din Biblie i am fcut ordine n cele dou
ncperi mici. nainte de a pleca, am mai pus
lemne pe foc, aa cum mi artase Lars, apoi mam nfurat bine cu haina, mi-am legat o earf
pe cap i m-am ndreptat grbit spre coal.
ncperea era rece, e adevrat, ns aveam
destul timp ca s-o nclzesc nainte de sosirea
elevilor.
Mi-am lsat haina deoparte i m-am apucat s
pregtesc lemnele pentru foc. Minile mi erau
deja amorite de frig i umezeal. Am pregtit
hrtie i vreascuri, ns dei am cutat peste tot,
n-am gsit nicio cutie cu chibrituri. Mi-am luat
din nou haina pe mine, mi-am pus earfa pe cap
i am pornit prin ploaie spre cas, dup
chibrituri. n graba mea, n timp ce m ntorceam
193

spre coal, am pit ntr-o bltoac mare i mam murdrit toat cu noroi pe picior. Curajoas,
am alergat nainte i, odat ajuns nuntru, miam aruncat haina i earfa din care picura apa i
am dat s aprind focul. N-am avut nicio
problem cu aprinderea vreascurilor i, ndat,
un foc zdravn ncepu s nfulece cu lcomie din
lemne; n acelai timp, ncperea ncepu s se
umple de un fum albstrui. Am deschis ua sobei
i m-am uitat nuntru. Fumul m izbi n fa i
am simit c m ustur ochii. Am nchis uia cu
un trosnet. Poate c trebuia s mai atept
cteva minute pn s se risipeasc fumul, mam gndit, amintindu-mi cuvintele pe care
obinuia s le spun tatl meu, cnd fcea focul.
Minutele se scurser, iar fumul nu se risipi; ba
chiar pru s se ngroae vrtejuri de fum
neccios umpleau de-acum sala de clas.
Am mpins lemnele i am fcut tot ce-am tiut
cu focul acela, ns asta nu fcu altceva dect
s-mi nteeasc tuea i lacrimile. Pe mini i
haine mi se aternu un strat de funingine i
cenu. Gndindu-m c singurul mod de a-mi
salva clasa de la un dezastru total era s sting
focul, am pus mna pe gleata cu ap. Eram pe
punctul de a o arunca pe sob, cnd ua colii se
deschise i n prag i fcu apariia Wynn
Delaney. Am icnit, m-am necat i am nceput o
194

alt repriz de tuse.


Fr s spun un cuvnt, se ndrept spre
mine, mi lu gleata din mini i o puse la loc,
pe raft. Apoi se ndrept spre sob.
Sobele acestea de la ar pot fi tare
nzuroase, spuse pe un ton ct se poate de
normal n timp ce mpinse un fel de mner de
metal aflat n burlanul sobei i altul aflat chiar pe
sob. Apoi se ndrept hotrt spre geamuri i
ncepu s le deschid unul cte unul. Dup ce-l
deschise larg i pe ultimul, se ntoarse i-mi
ntinse haina.
Am timp cteva minute, spuse el. Ce-ar fi s
rmn i s supraveghez focul, ca s te poi
duce acas i s te aranjezi? Mai sunt patruzeci
de minute pn cnd vor sosi copiii.
mi inu haina ca s m pot mbrca, iar eu am
ascultat fr crcnire. Am ieit aproape fugind
din cldire, stnjenit pentru c fusesem astfel
descoperit. Ct de murdar eram! Aveam urme
de funingine pe brae i chiar pe obraz.
Picioarele i fusta mi erau murdare de noroi,
nclrile mi erau pline de ap, iar prul mi se
desfcuse din ace. M-am uitat la ceas n timp ce
m-am splat i mi-am schimbat hainele, ns nu
m-am grbit. Ba chiar am mai servit o a doua
ceac cu cafea, simindu-m ca un copil prins la
borcanul cu prjiturele. Apoi, ncet i cu grij, am
195

traversat curtea spre coal, ocolind toate


bltoacele mai mari. Cnd am ajuns la coal,
ncperea se aerisise i ncepuse s se
nclzeasc de la focul ce ardea vesel i fr
fum. Binefctorul meu se afla nc acolo.
n ciuda stnjenelii mele, simul umorului m
salv, cel puin n parte.
Vreau s-i mulumesc, am nceput, pentru
c ai salvat coala. Fumul aproape c ne-a luat
pe sus.
Cnd vzu c sunt n stare s rd de propria-mi
greeal, ochii lui ncepur s sclipeasc jucu,
ns era prea amabil ca s m tachineze.
Cineva, spuse el, aruncnd toat vina pe
acel necunoscut i nevzut cineva, a lsat
clapeta complet nchis.
Se ndrept spre sob i nvrti uor de
mnerul clapetei.
Cnd focul se nteete, o poi rsuci aa
ca s-l mai domoleti; dar cnd faci focul, ar
trebui s fie ntotdeauna n sus, aa.
Am ncuviinat, dojenindu-m c nu m
gndisem la clapete pentru reglarea focului. Nu
spuse nimic despre nesbuina mea, ci continu:
Trebuie s te avertizez, totui, s nu
foloseti niciodat o gleat cu ap pentru a
stinge focul ntr-o sob ca asta. Poate fi foarte
periculos i, n cel mai bun caz, foarte
196

mizerabil.
Apa foreaz cenua care poart scntei s
ias n for prin ua sobei.
Mi-am imaginat scena apa aruncat pe sob,
scntei i funingine srind n toate prile i am
fost recunosctoare c venise la anc.
Dac vrei s stingi un foc, continu el,
toarn ap ncetul cu ncetul, cte puin, stropind
uniform flcrile. ine minte, o sob de fier se
ncinge repede; o schimbare brusc de
temperatur ar putea chiar s fisureze metalul.
Am ncuviinat cu umilin, avnd impresia c
tocmai primisem o lecie printeasc despre felul
n care trebuie administrat focul.
Niciodat nu m-am mpcat cu ideea c o
nvtoare tnr este nevoit s ngrijeasc ea
nsi de foc, spuse el ca pentru sine.
M-am fcut mic n timp ce mi-l nchipuiam la o
viitoare ntlnire a prinilor din comunitate,
susinnd sus i tare c nu era treaba
dsclielor tinere s se ngrijeasc de focul din
sala de clas.
O s m descurc acum, tiind cum
funcioneaz, m-am grbit s-l asigur.
Arunc pe foc nc dou buci mari de lemn,
nchise ua sobei i se ndrept de spate. I-am
vzut privirea ndreptndu-se asupra minilor
mele i dintr-odat m-am tulburat. Observa oare
197

c minile mele nu preau a fi obinuite cu o


munc manual, de orice fel ar fi fost aceasta?
Sau dorea s vad dac i pierduser aspectul
ngrijit, n ncercarea de a face fa rigorilor unei
coli de la ar?
M-am ndreptat spre o fereastr.
Crezi c le putem nchide acum? am
ntrebat, ncercnd s-i abat atenia n alt parte.
Desigur, spuse el i se ndrept spre cea mai
apropiat fereastr.
Am privit n jurul ncperii i, ndat ce ultima
fereastr fu nchis, m-am ntors spre el.
Vreau s-i mulumesc i o s-mi amintesc
s verific clapeta. Acum, te rog s m scuzi, ns
am lecii de pregtit.
Zmbi uor i ntinse mna dup plrie.
Aveam un simmnt ciudat. tiam instinctiv c
era un brbat vrednic de prietenia oricrui om,
mai ales avnd n vedere c era prieten bun cu
Jonathan; totui, simeam c nu este bine s
ncurajez o prietenie cu el. Cu niciun brbat nu
mai simisem o asemenea barier sau, mai
degrab, nevoia de a pune o barier. Poate c
m temeam c i dduse seama c fusesem
atras de el nainte de a afla c este cstorit.
Poate c dac i-a fi ntlnit soia, a fi simit
altceva, ns deocamdat m ineam la distan.
M-am oprit aici ca s-i spun c Phillip n-o s
198

vin la coal astzi. A rcit i mama lui a


hotrt s nu-l scoat afar, prin ploaie.
La cuvintele mama lui am fcut un pas
napoi, ndeprtndu-m de brbatul care-mi
vorbea.
mi mi pare ru, am reuit s spun. Sper
c nu este foarte grav.
Simt sigur c nu e. tii cum sunt copiii. Peste
un ceas se ntorc iar la joac. Mamele sunt
acelea care i revin mai greu dup boala unui
copil.
Zmbi larg.
Da, am spus. Cred c aa este.
M ntorc pe acelai drum ntre trei i patru.
Lydia m-a rugat s iau tema de cas pentru
Phillip, ca s nu rmn n urm. O s parcurg
ea acas lecia cu el dac nu e prea mare
deranj pentru tine.
Nu nu, desigur c nu. O s fie gata cnd te
ntorci.
Zmbi din nou, salut printr-o nclinare a
capului i plec, inndu-i plria n mn. Mam ntors spre tabla de scris, ncercnd s m
concentrez asupra leciilor pe care trebuia s le
pregtesc. mi era groaz de ceasurile ce-mi
stteau nainte, cci tiam c la sfritul zilei de
coal eram nevoit s-l vd din nou. mi
doream s-l pot pstra lng mine pe Lars, ca
199

s-l trimit pe el cu leciile pentru Phillip n


ntmpinarea acestui brbat. Desigur, tiam c
nu pot face asta. Lars era ateptat acas i,
oricum, nu puteam reine pe vreunul dintre elevii
mei dintr-un motiv personal att de nesbuit. Cu
timp i efort voi reui s trec peste sentimentele
mele absurde i s-l accept pe acest om ca fiind
prietenul cstorit al lui Jon nimic altceva. El nu
se purtase niciodat altfel dect cuviincios n
prezena mea.
Spre uimirea mea, toi elevii, cu excepia lui
Phillip i a lui Andy, i fcur apariia la coal n
acea zi. De fapt, numrul lor era chiar mai mare
dect n mod obinuit, cci cei trei biei mai
mari care lucraser la strnsul recoltei reuiser
acum, din cauza ploii, s ajung la coal pentru
prima dat.
Curnd, spre consternarea i stnjeneala mea,
mi-a devenit foarte clar faptul c nu leciile i
atrseser la coal, ci tnra nvtoare; nu
erau cu mult mai tineri dect mine i profitar de
orice ocazie pentru a m tachina i a flirta niel.
De cteva ori mi-am simit obrajii mbujornduse i am fost recunosctoare c aceast zi
ciudat de coal ajunse la final.
Am nceput ndat s pregtesc materialul
pentru tema de cas a lui Phillip. Nu doream ca
domnul Delaney s atepte dup ele.
200

Elevii nu plecaser demult, iar eu tocmai mi


isprvisem treaba, cnd se auzi btaia lui n ua
clasei.
I-am ncredinat pachetul pe care-l vr n
interiorul jachetei pentru a-l feri de ploaie, apoi iam dat de neles c trebuie s plece cam
tios, m tem.
Trebuie s m ndrept spre cas i s aprind
focul, i-am spus, lundu-mi grabnic haina pe
mine.
M-am asigurat c m aflu destul de departe de
el, ca nu cumva s-mi ofere ajutorul.
El m privi, apoi se uit pe fereastr i, dup
aceea, la nclrile mele subiri.
Te pot duce pe calul meu, se oferi n timp ce
m ndreptam spre u.
M-am oprit brusc. Ce idee ridicol! i cum se
gndete s fac asta? Probabil c-mi observase
uluirea.
n unele locuri apa ajunge pn la genunchi.
M-am nfuriat. Am uitat c era prietenul lui Jon
i mi-am amintit doar c era soul altei femei.
Fumegam de furie. Uit-te la el, vrea s m
duc acas clare pe calul su. Cum va face
asta m arunc pe spinarea calului sau m
duce n brae?
M descurc, am rspuns, iar el nu mai spuse
nimic. Plec cu tema de cas a lui Phillip, iar eu,
201

frustrat, am nceput s aranjez crile, s terg


tabla i s aliniez pupitrele.
n cele din urm m-am linitit i am ieit afar
ca s dau piept cu furtuna, atent s nchid bine
ua colii n urma mea.
n timp ce ploaia mi izbea obrajii, am nceput
s gndesc mai limpede. Mi-am spus c domnul
Delaney era prieten de mult vreme cu fratele
meu, Jonathan. Oferta sa de a m transporta
acas pe cal nu era dect o simpl curtoazie
din dorina de a o ajuta pe tnra i neajutorata
sor a brbatului pe care-l privea ca pe un frate;
oferta lui plin de atenie nu fusese nimic
altceva. M-am simit mai bine dup ce am
analizat aceste lucruri. Poate c soul Lydiei
Delaney dorise doar s-mi fie de ajutor, iar ea nu
trebuia s se ngrijoreze. Dar am ncetat s-mi
mai bat capul cu asta i am nceput s-mi fac
planuri pentru o sear confortabil i relaxant.
Domnul Delaney avusese dreptate apa era
adnc. Cnd am ajuns la ua casei mele
nclrile mi se stricaser, fusta mi era plin de
noroi i dispoziia mea la fel de murat ca i
ciorapii uzi pn la genunchi.
ns am refuzat s-mi plng de mil toat
seara. Micul meu ritual cu ceaca de ceai, fotoliul
preferat i una dintre povestirile preferate scrise
de Dickens rezolvar aceast chestiune.
202

23
Planuri
Smbt vremea se dovedi a fi la fel de
rcoroas i ploioas. Mi-am splat hainele cu
mna i le-am ntins n cas, la uscat. Dupamiaz am fost nevoit s mai tai lemne. Era o
treab care te umplea de noroi i nu mi-a fcut
deloc plcere.
Ziua de duminic fu la fel, umed i mohort.
Nu venir muli oameni la slujba de nchinare.
Lars sosi devreme, ca s fac focul n soba colii.
N-a ieit fum. Cei care venir la nchinare se
bucurar de cldura focului ce ardea vesel. Aa
cum discutasem din timp cu domnul Dickerson,
copiii au fost primii n mica mea cas, unde am
avut o leciune biblic special, aa c n-am
putut sta prea mult la taifas cu ceilali
nchintori. Domnul Delaney se afla acolo
mpreun cu mama sa, o doamn foarte drgu.
Cnd am fcut cunotin cu ea, mi-am dat
seama de la cine motenise domnul Delaney
acel zmbet cald, prietenos. Phillip era nc
acas, rcit, aa c mama lui rmsese cu el.
Dup ce slujba de nchinare i leciunea mea
biblic se ncheiar, i-am condus pe copii napoi
la coal, mi-am luat rmas bun de la ceilali
203

credincioi, am verificat soba din clas i m-am


ndreptat spre cas pind prin bltoace. Ploaia
se oprise i soarele ddea s-i fac apariia. Nu
dup mult vreme, din pmntul ud ieir aburi.
Din fericire, se prea c vremea urt nu
avusese de gnd s rmn prea mult.
La mijlocul sptmnii curtea i drumurile se
uscaser. Miercuri se ntoarse la coal i cellalt
soare al nostru, Andy.
Toi copiii l ovaionar cnd intr n curtea
colii. Eram pe punctul de a suna clopoelul cnd
i fcu apariia i trebuie s recunosc c i eu
mi doream s m altur ovaiilor copiilor cnd iam vzut ochii sclipitori. Bucuria faptului c era
din nou la coal i lumina toat faa.
Cam pe la mijlocul dimineii mi-am dat seama
c ceva nu era n regul, ns Andy cltin din
cap cnd l-am ntrebat dac nu vrea s-i pun
capul pe brae. La prnz durerea i nceo
privirea i nici mcar faptul c-i sprijini capul pe
brae nu-l mai ajut. Am chemat-o deoparte pe
Teresa i i-am sugerat s-l duc acas.
N-ar fi trebuit s vin, spuse ea tulburat,
dar a fost att de trist i a insistat att de mult.
L-am nfofolit bine. Nu locuiau departe de
coal, ns l-am privit ngrijorat ndeprtnduse, rugndu-m s ajung cu bine acas.
Tocmai cnd Andy i Teresa se ndreptau spre
204

u, Cari Clark ridic mna. Nu atept s-i dau


voie lucru asupra cruia insistam de obicei.
Domnioara nvtoare, spuse el grabnic,
ce-ar fi s m duc cu ei? Poate c Andy va avea
nevoie de ajutor.
n privirea lui Cari se citea o preocupare
autentic i probabil c pe chip mi se citi
aprecierea i uurarea. Am ncuviinat cltinnd
din cap.
ntreaga clas i urmri plecnd. Tcerea fu
risipit de oapta Elsei:
E tare bolnav, nu-i aa, domnioara
nvtoare?
Mi-am nghiit nodul ce mi se pusese n gt i
am ncuviinat tcut.
Prinii lui ar fi trebuit s-l duc iar la doctor,
coment Mindy Blake.
Prinii lui n-are bani.
Replica venise din partea lui Lars, elevul meu
cel mai bun la gramatic. Tulburarea i se vdea
n glas i n alegerea cuvintelor.
Atunci ar trebui s-i ajutm, spuse timida
Olga.
Rareori vorbea n clas.
Noi? Cum? se auzir mai multe glasuri.
Olga ddu napoi, stnjenit. Colega ei de
banc, Maude Clark, i aez, protector, mna
pe braul ei, apoi spuse cu ndrzneal:
205

Nu-i idee rea. Am putea, s tii. Am putea


s ne aducem banii din puculi. i s facem
lucruri speciale acas, ca tticii notri s ne dea
mai muli bani. Apoi i-am putea pune laolalt i
Banii din puculi nu-s destui pentru doctor,
spuse Mike Clark.
Dar ajut.
Maude n-avea de gnd s dea napoi. M-am
hotrt s restabilesc ordinea.
M bucur c suntei preocupai de Andy i
suntei gata s-l ajutai i cred c este o idee
bun i care poate fi aplicat. Sunt sigur c
putem gsi un mod
Cuvintele mele rmaser n aer o clip. Nu
prea posibil. Nu eram sigur cum s-ar fi putut
realiza aa ceva.
Vreau s v gndii la acest lucru n seara
asta fiecare dintre voi. Ce am putea face?
Cerei prinilor s v sugereze cteva lucruri. i
mine, cnd venim la coal, vom discuta i vom
vedea ce se poate face.
Toate chipurile din faa mea se luminar. Neam ntors la leciile noastre, ns adesea
surprindeam n ochii lor o privire distant i
auzeam uoteli; tiam c gndul le era la Andy
i la un posibil mod de a-l ajuta s obin
asistena medical de care avea nevoie.
Eu nc nu-mi rezolvasem problema cu oriceii;
206

declaraia mea de rzboi prea, pe zi ce trecea,


tot mai imposibil. oriceii nu se mulumeau cu
coexistena panic sau cu luarea n stpnire a
ntregului meu bufet, lsndu-mi lzile; doreau
s se extind i n restul casei. De fiecare dat
cnd fceam curenie dup ei, furia mea
cretea.
Vineri diminea era evident c se zbenguiser
prin cas toat noaptea. Pentru prima oar le-am
gsit urmele i n dormitor. Asta era prea de tot.
Aflat deja ntr-o dispoziie proast dup ce
vzusem ce fcuser, m-am ndreptat spre scrin
i am deschis sertarul de sus ca s-mi iau o
batist curat. Nu observasem pn atunci, ns
sertarul rmsese ntredeschis, pentru c o
mnu se prinsese n deschiztur. Meticuloas
cnd era vorba de nchisul sertarelor, m
ntrebam cum se fcea c acesta scpase
scrutinului meu.
Am aezat mnua la locul ei n sertar i am
ntins mna dup cutia cu batiste. nainte s
ating vreuna, ochii mi transmiser un mesaj.
Ceva nu era bine nu era bine deloc, apoi am
realizat ce se ntmplase. oriceii mi vizitaser
batistele! Cu un ipt, le-am scos afar i m-am
uitat fix la ele. Dantela fin i broderia fuseser
ronite. Batista mea preferat, cu cea mai fin
dantel pe care o vzusem vreodat, suferise cel
207

mai mult. Nu se mai putea repara i n ochi mi se


adunar lacrimi de frustrare ce mi se prelinser
pe obraji n timp ce o priveam. Furioas, am pus
cutia n sertar, am nchis sertarul cu o bufnitur
i m-am ndreptat cu pai mari spre coal. De
data asta oarecii merseser prea departe!
Dup cursuri plnuiam s-i fac o vizit
preedintelui comitetului colii, domnul Laverly,
insistnd ca cineva, ceva, s m scape de
detestabilele roztoare. Refuzam s triesc n
acea cas dac nu se luau msuri.
Reuisem s m linitesc cnd sosir copiii. Neam nceput ziua dnd onorul steagului i citind
cteva versete din Scriptur. Mi-am dat seama,
n timp ce elevii ocupar locurile, c nu puteam
intra direct n lecie. Chipurile lor entuziaste mi
spuneau c trebuie mai nti s discutm ce
puteam noi, ca coal, s facem pentru a-l ajuta
pe Andy.
Fur
prezentate
multe
sugestii,
unele
ovaionate, altele dezaprobate. Le-am scris pe
toate pe tabl, cu mare grij. Am scris cu litere
mari, tiind c Tim Mattoch avea probleme cu
ochii i abia putea s vad tabla. Prinii nu-i
puteau permite s-i cumpere ochelari, aa c
Tim se chinuia, mijindu-i ochii i agitndu-se pe
scaun, adesea fiind nevoit s se apropie de tabl
ca s poat vedea o liter sau o cifr.
208

Erau multe sugestii bune. Am hotrt s-i las


pe copii s le discute cteva minute, nainte de a
ncepe leciile. Dup multe dezbateri, Mindy
suger s supunem la vot. Mi se prea rezonabil.
Votanii deciser s organizm o serat cu plat
i o colect n ziua de 25 octombrie, la coal;
toi banii ce se vor aduna n urma evenimentului
urmau s-i fie dai ca ajutor lui Andy Pastachuck.
Toi erau fericii i entuziasmai, ns ndat ce se
lu hotrrea, reuir s se liniteasc pentru
lecii. Eram mndr de ei pentru grija de care
ddeau dovad i la fel de nerbdtoare s-l
ajutm pe Andy n oricare mod cu putin.
La sfritul zilei am cerut ndrumri spre ferma
familiei Laverly. Locul nu era greu de gsit, ns
trebuia s merg pe jos cam cinci kilometri.
Neabtut, mi-am pus plria, mi-am ncheiat
nasturii la hain i am pornit. Primii trei kilometri
i-am strbtut mpreun cu fetele Clark. Bieii
se grbiser nainte, cci aveau treab de fcut
acas. i, n acelai timp, nu erau prea fericii s
se alture unui grup de fete. Fetele familiei Blake
ne nsoir i ele cam un kilometru i jumtate.
Era o zi plcut i m-am bucurat de mica mea
expediie. Pe drum rmseser doar cteva
bltoace cu noroi n urma ploilor din ultima
vreme, ns erau uor de ocolit.
Dup ce mi-am lsat n urm elevele, am pit
209

mai repede, mi lipsea tifsuiala lor, ns, pe de


alt parte, m bucuram de singurtate dup o zi
plin petrecut la coal. n cele din urm, am
ajuns la ferma familiei Laverly.
Fiii domnului Laverly trecuser de vrsta
colar i m-am gndit c era un lucru ludabil
din partea domnului Laverly s se strduiasc
att de mult ca s aib o coal, cnd niciunul
dintre membrii familiei sale nu urma s
beneficieze de ea.
Doamna Laverly era o femeie plin de energie
i vioiciune, avnd totodat o doz mare de
curiozitate. M coplei cu ntrebri, nu doar
despre munca mea de predare, ci i despre
familia i trecutul meu. Insist s servesc cafea
i sandviciuri. Dup ce puse ibricul cu ap la foc,
se duse pe veranda din spate i lovi cu o vergea
de metal un taler mare de fier. Am tresrit
puternic la prima lovitur.
Asta-i ca s-mi chem brbaii, explic ea.
Sunt pe cmp, n spate.
M-am scuzat c-l ntrerup de la lucru pe
domnul Laverly. Nici mcar nu m gndisem c
ar putea fi ocupat, att eram de nerbdtoare s
scap de chiriaii nedorii.
Nu-i bai. Nu-i bai, m asigur ea. Oricum,
trebuie s mnnc ce. i n plus, unul dintre ei
trebuie s se apuce de treab n jurul casei.
210

Doamna Laverly pregti un platou uria cu


sandviciuri mari. Puse laolalt felii groase de
pine de cas generos dei nu cu grij unse
cu unt proaspt i acoperite cu buci groase de
brnz sau friptur rece, n tot acest timp limba
micndu-i-se mai repede dect minile. M
ntrebam cum voi putea muca dintr-un sandvici
att de gros. M-am oferit s o ajut, ns m
refuz fluturnd din mna n care inea cuitul cu
care tiase friptura.
Nu-mi trebe ajutor. Nu-s nvat cu alt
femeie n cas. A trebuit toat viaa s m
descurc singur. Am crescut biei cinci la
numr. Am pierdut unu, da or mai rmas patru.
Unu-i nsurat i locuiete lng Edmonton. ilali
trei locuiesc aici i ajut la ferm. Nu-ti ce s-ar
face tatl lor fr ei. Al mijlociu peete o fat,
iar l mic i caut. Al mare nu prea pare
interesat. Cred c-o trebui s i-o aflu io i pe urm
s-l trsc naintea pastorului.
i continu n felul acesta ca i cnd ar fi rostit
pe nersuflate o singur fraz.
Aez sandviciurile pe mas i scoase cni de
tabl pentru cafea. i auzeam pe brbai
ndreptndu-se spre cas. Se oprir pe veranda
din spate pentru a se spla pe fa i pe brae,
se ciorovir niel pentru un prosop ponosit, se
scuturar de paie i intrar.
211

Dup chipurile lor mi-am dat seama c nu se


ateptau s m vad. Trei brbai n toat firea
devenir, dintr-odat, foarte tcui. Unul dintre ei
se fcu rou ca para focului, n timp ce un altul
i trecu, agitat, mna prin pr, o duse la gulerul
cmii, se trase de bretele. Cel de-al treilea
pru s-i recapete controlul aproape imediat i
hotr s profite de situaie, gsind plcere n
stnjeneala frailor si. Acesta se dovedi a fi
George, cel mijlociu, acela care peea deja o
fat. Cel cu chipul mbujorat era Bill, cel mai
tnr, iar cel agitat, era fiul mai mare, Henry. Iam recunoscut ca fiind cei trei brbai ce sttur
grupai la petrecerea de bun-venit.
Ne-am aezat mpreun la mas, iar brbaii
ntinser mna dup sandviciuri, nefiind
deranjai de mrimea lor. Am reuit i eu, n
ciuda faptului c poriile erau enorme;
sandviciurile se dovedir a fi delicioase, mai ales
dup lunga mea plimbare.
Domnul Laverly fu cordial i amabil. Ba chiar i
se ngdui s-mi pun o ntrebare sau dou
printre cele cu care m bombarda doamna
Laverly. Cei trei biei fur prea ocupai la
nceput cu mncarea pentru a acorda atenie
conversaiei sau aa aveam impresia. Spre
finalul mesei, George glumea i i tachina pe
ceilali, iar Bill se zgia fr menajamente. ns
212

Henry rmase cu privirea n farfurie i n can,


nedorind sau nefiind n stare s participe la
discuiile de la mas.
Am ateptat pn dup mas cci, dup
standardele mele, era o mas n toat regula i
apoi am cerut s discut cu domnul Laverly
despre problema cu oriceii mei. Era un om att
de simpatic, nct am abordat problema ai calm,
asigurndu-m c nu insinuez n niciun fel c
oriceii ar locui n casa mea cu permisiunea lui. Iam povestit degrab toat povestea mea. El i
vr pipa n gur i o aprinse, trase din ea de
cteva ori, ns tot timpul ct am vorbit, nu fcu
niciun comentariu. I-am spus despre oarecii
care locuiau n bufetul meu, care intraser n
dormitorul meu i chiar ndrzniser s ia n
stpnire sertarele ifonierului meu. Cu toate
acestea, nu i-am spus nimic despre batiste. M
temeam c, dac voi intra n aceste detalii, mi
voi pierde cumptul sau mi vor da lacrimile
sau poate amndou.
El ascult cu rbdare ns, n cele din urm, miam dat seama c, dup prerea lui, civa oricei
n cas nu erau un lucru pentru care s te
frmni att. Cnd m-am oprit ca s rsuflu, i-a
scos pipa din gur.
i-om face rost de nite capcane.
Am ncercat asta.
213

Pru surprins.
Pi, o pisic ar putea
i asta am ncercat, am spus cu frustrare.
Am evitat s-i mai spun de ce nu dduse
rezultate.
Oi mere cu bieii s vedem ce gsim.
Trebuie s vin de undeva. Om lua cu noi nite
cuie i om nchide gurile.
Suna bine, dar nu eram ntru totul mulumit.
Dar ce facem cu cei care sunt deja nuntru?
am ntrebat.
O s-avem grij de ei.
Am fost mai satisfcut.
Ndjduiesc c nu va fi un deranj prea mare
dac i facem puin dezordine. Ne ocupm de
asta sptmna viitoare.
M-am gndit la Henry cel tcut, la George cel
glume i la Bill cuceritorul.
Poate c ar fi mai bine dac a sta n alt
parte sptmna viitoare.
S te mui?
Pru alarmat, ca i cnd, dac a fi prsit
csua colii, nu avea s m mai vad niciodat.
La familia Peterson. Anna mi-a spus deja c,
dac o s am nevoie vreodat de o camer, miar putea pune la dispoziie una.
Pru uurat.
Bun idee, spuse i-i scoase pipa. Scutur
214

cenua n lada cu crbuni i-i aez pipa napoi,


pe raft, ca i cnd ar fi vrut s dea de neles c
problema era rezolvat.
M-am dus n buctrie ca s-i mulumesc
doamnei Laverly pentru mas. Era ocupat s
mpacheteze o porie de friptur rece i un
borcan cu murturi, ca s mi le dea pentru
acas.
Bieii-s dui s-nhame caii la cru, spuse
ea.
Vzndu-mi privirea ntrebtoare, ea explic:
i pre trziu s mei pe jos. S-o duce unu din
ei cu tine.
ncepu s chicoteasc.
I-am vzut dnd cu banul.
M ntrebam cine m va duce cel care ctiga
sau cel care pierdea. M-am surprins ncercnd s
hotrsc cine ndjduiam c m va duce.
Norocosul sau nenorocosul se dovedi a fi
Bill. Acesta veni zmbind cu gura pn la urechi,
anunndu-m c era gata oricnd doream.
Bill cel care se zgia. Am zmbit fr vlag,
m tem, i l-am urmat afar. Nu se oferi s m
ajute, aa c m-am cocoat singur pe roata
cruei, trgndu-mi fustele dup mine i
inndu-mi strns pachetul cu mncare. Apoi am
plecat.
Caii erau cam nrvai i lui Bill i plcea
215

viteza, lucru ce nu contribui cu nimic la confortul


cruei. Bill bodogni la nesfrit despre faptul
c trebuia s vorbeasc cu tata, ca s cumpere
o trsuric mai uoar. Cltinndu-m n toate
direciile, ncercnd s m ag de orice sprijin
precar, am fost sigur c animalele asudate i
toi viitorii pasageri ai lui Bill vor fi de acord cu
achiziionarea unui vehicul mai uor pentru
asemenea cltorii.
Principala mea preocupare era s rmn pe
bancheta cruei. Trebuia s in n brae pachetul
nfurat n hrtie maronie, n care se afla
friptura mea rece i murturile, aa c, cu
cealalt mn m-am agat de marginea cruei,
ncheieturile degetelor fiindu-mi albite de la
efort. Cnd am ajuns acas, oasele m dureau
de parc cineva le-ar fi clcat n picioare. Am
cobort ncet peste roat, ntrebndu-m dac
picioarele m vor ine cnd voi atinge pmntul.
Bill, fr a se deranja s coboare i fr a se
deranja s-i scoat plria mcar, prea
ncntat de propria-i prestaie, ca i cnd
probabil stabilise un nou record. Eram sigur co fcuse. mi zmbi larg, iar eu mi-am dat seama
c se atepta s-i apreciez efortul.
Mulumesc pentru c m-ai adus acas, i-am
spus tremurnd. A a fost foarte amabil din
partea ta.
216

Zmbetul lui Bill se lrgi.


Data viitoare poate c voi avea o trsuric.
Atunci n-o s ne mai ncetineasc crua asta
veche.
Speram s nu existe o dat viitoare, ns nu
am spus nimic. Bill ntoarse caii i iei din curte
aproape n galop. Am cltinat din cap, am
nlturat cu mna praful din faa mea i m-am
ntors spre cas.
n seara asta mi voi face bagajele ca s m
mut la familia Peterson i restul o s mpachetez
cu grij, departe de dinii roztoarelor. O s plec
mine, imediat dup masa de sear, dac Anna
va fi de acord.
Mai bine v-ai face de cap seara asta, i-am
avertizat pe micii bandii. S-ar putea s fie
ultima voastr ans.
Dup urmele gsite n dimineaa urmtoare, se
pare c mi ascultaser sfatul.

24
Napoleon
Sptmna mea la familia Peterson trecu
foarte repede. M-am bucurat de tovria Annei
i de tifsuiala vesel a copiilor. Pn i Olga se
deschise ceva mai mult fa de mine, mai ales
cnd am avut ocazia s fim doar noi dou.
217

Vineri, Bill Laverly se opri la coal, zmbind


larg, asigurndu-m c locuina mea era de
acum protejat de oareci i lipsit de ei.
Am hotrt s m mut napoi smbt
dimineaa, ca s pot petrece ziua curnd i
splnd i aranjnd toate lucrurile n bufet.
Bill se oferi s m duc cu crua la familia
Peterson ca s-mi iau lucrurile. M-am grbit s-l
asigur c luasem foarte puine lucruri cu mine i
nu era o problem s le aduc acas pe jos. I-am
mulumit pentru amabilitate i m-am ntors n
clas.
Nu mi-a fost greu s m mut napoi, acas.
Olga i Else venir cu mine, insistnd s m
ajute s-mi transport lucrurile. Dup ce plecar,
mi-am luat pe mine o fust veche i o cma i
am pregtit ap fierbinte, cu spun. Mare mi-a
fost mulumirea s vd rafturile bufetului,
strlucind de curenie, aranjate frumos.
La sfritul zilei eram istovit, ns tare
ncntat de ceea ce fcusem. M bucuram s
fiu acas i s am csua doar pentru mine.
Recolta din zon era aproape strns. Unii
dintre fermieri isprviser lucrrile. Bieii mai
mari se ntorseser n clas, fcndu-mi zilele i
mai grele. Tnjeau s fie aduli, ns nu aveau
nici mcar cunotinele celor mai mici copii din
ncpere.
218

M durea sufletul pentru ei, ns mi ncercau


rbdarea pn la limit. ncercrile lor de a flirta
m deranjau i uneori trebuia s-mi stpnesc
impulsul de a-mi exprima neplcerea. tiam c
erau imaturi i nesiguri pe ei nii, aa c m
strduiam s nu-i fac s se simt stnjenii sau
umilii. ns mi doream s nu se mai poarte cu
atta nesbuin.
Eram cu toii implicai n evenimentul pe care-l
plnuisem, acela de a organiza o sear special
pentru strngere de fonduri. Fiecare elev primi o
sarcin i se strduiau din greu s se
pregteasc pentru eveniment. Prinii i
sprijineau cu toat inima. Aproape zilnic elevii
aduceau la coal scurte scrisori de ncurajare
sau oferte de sprijinire a evenimentului. Eram
ncntat i recunosctoare pentru sprijinul
comunitii.
n ce privete mica mea locuin, eram
mulumit. Nu se mai vedea nici urm de
oarece n buctria mea.
Gurile din bufet i ziduri, odat nchise, se
pare c aduseser rezolvare problemei. Nu tiam
i nici n-am ntrebat cum au reuit brbaii s
rezolve problema intruilor. Eram bucuroas c
dispruser.
M simeam istovit vineri seara. Bieii mai
mari fuseser tare obositori, iar n sptmna
219

aceasta erau multe de fcut cu organizarea


strngerii de fonduri n zilele urmtoare. Dup ce
mi-am splat vasele, m-am aezat n fotoliul meu
larg (de acum ghemotoacele luaser forma mea)
cu o ceac de ceai i o carte. Mi-am scos
nclrile din picioare i mi-am ridicat picioarele
pe scunel. Ct de uimit ar fi fost mama s-i
vad fiica ntr-o poziie att de nepotrivit pentru
o domnioar, ns m simeam att de bine. Am
oftat mulumit, am sorbit din ceaiul fierbinte i
mi-am deschis cartea.
O uoar micare lng sob mi atrase
atenia. Micua umbr se dovedi a fi o vietate
un oricel mic i scoase capul. Ochii si negri,
sclipitori, cutar a deosebi vreun pericol, iar
nasul i se mic n vnt, adulmecnd. Primul i
furiosul meu impuls fu acela de a pune mna pe
unul din pantofi i de a-l arunca spre el, ns mam oprit. Aventurndu-se puin mai departe, se
ridic i ncepu s se curee, trecndu-i lbuele
umezite peste cap, peste spate i piept. Mi se
prea comic. Mi se mai prea micu, neajutorat
i flmnd. Niciodat nu vzusem pe vreunul
dintre vizitatorii locuinei mele n via, vreau
s spun. Este drgla, m-am gndit, dei nu era
nimic drgla la ei cnd erau mori.
Probabil c m micasem uor, cci o zbughi
napoi spre sob i se pierdu n umbra ei.
220

n acea sear i mai fcu apariia de cteva


ori, de fiecare dat ferchezuindu-se. M ntrebam
dac nu era doar un mod de a-i ocupa timpul i
de a-i abate gndurile de la stomacul gol.
nainte de a m duce la culcare, am presrat
cteva firimituri lng piciorul sobei. Mi-am spus
c mai bine i dau eu de mncare dect s tiu
c se car n bufet ca s-i ia singur.
Diminea, firimiturile dispruser.
n urmtoarele cteva zile zile foarte
aglomerate l-am vzut de cteva ori pe micul
oricel. I-am pus numele Napoleon pentru c,
dei era att de mic, avea atta ndrzneal! n
fiecare sear i pregteam puin mncare, de
fiecare dat spunndu-mi c, dac are de
mncare, nu va mai cotrobi prin bufet n
cutarea ei.
M-am surprins ateptndu-l. Era amuzant i mia trecut prin cap gndul ridicol c, avndu-l, nu
mai sufeream de singurtate.
Vineri, n timpul colii, o btaie la u mi
atrase atenia. M-am scuzat i m-am dus s
deschid ua. Bill Laverly fusese n ora i
cumprase cteva lucruri de care aveam nevoie
pentru evenimentul nostru. I-am spus s le pun
n cas, lng u. Apoi m-am ntors n clas,
nerbdtoare s se ncheie orele i s m ocup
de proiecte.
221

Bill se ntoarse curnd la ua colii.


Domoar, spuse el, mai era un oarece n
cas. Nu tiu cum de mi-a scpat.
Vzndu-mi chipul alb ca varul, se grbi s
adauge:
E-n regul, domoar l-am omort.
Se atepta de la mine s-mi exprim
recunotina, aa c am mormit ceva ce
speram avea noim, iar Bill plec, nelipsit de
venicu-i zmbet.
Mi-au trebuit cteva clipe bune nainte de a m
ntoarce la elevii mei. tiam c fcuse un lucru
corect c era mai bine c era ceea ce eu a fi
dorit. ns urma s-mi lipseasc Napoleon.
Fusese att de mic i att de iste i att de
drgla.

25
Evenimentul social
Cnd sosi ziua evenimentului social, elevii mei
erau att de entuziasmai, nct nici nu se mai
puteau gndi la altceva. Petrecur dimineaa
ncercnd s-i isprveasc leciile i dedicar
ntreaga
dup-amiaz
pregtirii
mreului
eveniment.
Bieii mai mari ntinser srme groase de-a
latul ncperii, iar fetele prinser de ea, cu ace,
222

pturi vechi i cearafuri, formnd astfel mici


gherete. n fiecare dintre acestea urma s aib
loc fie un joc, fie un concurs sau ceva distractiv
i fiecare era supravegheat de elevii desemnai.
Entuziasmul era la culme i mi-a fost greu s-i in
n fru. n cele din urm isprvirm de pregtit
tot ce trebuia pregtit, apoi copiii plecar acas.
Am fcut un tur al ncperii, verificnd i
rearanjnd. Elevii se descurcaser bine cu
proiectele ncredinate. Se prea c ntlnirea
avea s fie distractiv i de ajutor pentru familia
Pastachuck. Erau pregtite un joc de aruncare a
cercurilor, un mic heleteu cu peti, jocul prinde
coada pe mgar, o aa-zis camer de
fotografiat, cteva popice, un joc de aruncare a
bomboanelor n gleat i unul de aruncare a
boabelor de fasole n sac. Fiecare joc urma s-l
coste pe juctor un penny.
Principala noastr surs de venit urma s fie
achiziionarea cutiilor. Petrecusem dou seri
decorndu-mi cutia i trimisesem pe cineva n
ora ca s cumpere ingrediente pentru
prepararea unui prnz pe care urma s-l pun n
cutie. Fiecare femeie i fat mai mare urma s
aib o cutie decorat plin cu mncare suficient
pentru doi oameni dei mncarea din unele
cutii ar fi putut hrni mai mult de dou persoane.
Domnul Dickerson fusese de acord s fie
223

adjudectorul licitaiei noastre. Brbaii urmau


s liciteze pentru cutii, iar cel care licita cel mai
mult urma s mpart mncarea din cutie cu
domnioara (sau doamna) a crei cutie o
cumprase. M ntrebam cine mi va fi partener
pentru masa din acea sear. Toi urmau s
serveasc masa mpreun, n sala de clas, aa
c evenimentul era inofensiv. Nu m ngrijoram
cu privire la aceast sear eram doar curioas.
Mama i-a artat lui tata cutia ei, spuse
Mindy Blake.
N-ar fi trebuit, spuse Maudie Clark.
Ei bine, a fcut-o, spuse Mindy fnoas. A
trebuit s fac destul mncare pentru noi toi
i n-a vrut ca mncarea ei s ajung la cine tie
ce moneag.
Tot ce te intereseaz, Mindy, e mncarea, o
acuz Cari Clark.
Miculi, ar trebui s pun eu mna pe cutia
aia, l ntrerupse Tim Mattoch i toat lumea
rse.
Tim depise cu mult greutatea normal i toi
copiii tiau c tare-i mai plcea s mnnce.
O s cumpere cea mai mare cutie din cte
vor fi acolo, spuse Mike Clark.
Mai bine nu, l ntrerupse Else, pentru c cea
mai mare cutie va fi a mamei mele. i ea a
trebuit s pun mncare pentru noi, toi copiii
224

i a pus-o ntr-o singur cutie , uite att de


mare.
Le art ct de mare era cutia, apoi i puse
imediat mna la gur, realiznd c tocmai
divulgase un secret.
n timp ce-mi pregteam bucatele, eram
bucuroas c nu trebuia s gtesc pentru o
familie ntreag; ns mai tiam i c unii dintre
acei burlaci muncitori ai comunitii noastre erau
mari mnccioi. Nu-i puteam dezamgi.
Cruele, trsurile i caii neuai ncepur s
soseasc cu puin timp naintea orei opt. Eu m
aflam deja n clas i pusesem o oal mare cu
ap la nclzit, pentru cafea. Cafeaua se va oferi
fr plat n seara asta, la fel i laptele pentru
copii. Celelalte urmau a fi pltite, iar banii urmau
s ntre n fondul familiei Pastachuck.
Sala de clas ncepu s se umple de copii
entuziasmai i aduli vorbrei. Erau muli cei
care hotrser s vin, iar ncperea urma s
fie
nencptoare.
Unii
dintre
brbai
deschiseser deja cteva ferestre. Ce minunat
este s-i vezi pe aceti oameni preocupai de
binele unei familii din comunitatea lor. Doamne,
binecuvnteaz-le eforturile, m-am rugat n
tcere.
M pregtisem cu grij pentru aceast sear,
mbrcndu-m cu una dintre rochiile mele
225

preferate. tiam c sunt puin prea elegant


pentru o asemenea ocazie, ns aveam oarecum
impresia c oamenii ateptau asta de la mine.
mi aranjasem prul n bucle fine, pe care le
ridicasem ntr-un coc lejer, lsnd una sau dou
dintre ele s atrne libere de o parte i de alta a
feei. nfiarea mea a fost, cu siguran,
remarcat de grupul de burlaci de la intrare
care aruncau ocheade, rdeau i se bteau pe
spate unul pe cellalt.
Sosi i familia Delaney. Domnul Delaney i gsi
mamei sale un scaun i lu hainele femeilor cu
care venise pentru a le aeza pe masa din col,
alturi de hainele vecinilor lor; nu mai era loc pe
cuiere. Doamna Delaney cea tnr i duse
mna la pr, aranjndu-l, apoi i netezi fusta
deja neted. Era cu spatele la mine, aa c nu iam putut vedea faa. A fi vrut s-o vd i n-a fi
vrut. Rmase acolo vorbind cu vecinii o femeie
tnr, zvelt, cu prul nchis la culoare i
frumos mbrcat. M-am surprins observnd c
rochia ei nu era chiar att de drgu ca a mea
i ndat m-am mutruluit pentru gndul
rutcios.
Dup ce le instal, domnul Delaney se ndrept
spre civa brbai din vecintate, ca s
povesteasc cu ei. Mulimea din jurul doamnei
Delaney se mai rri, iar aceasta se aez pe un
226

scaun. Atunci am vzut-o bine. Ochii negri i


sclipeau umbrii de gene lungi, negre. Avea un
nas mic, drept. Avea obrajii mbujorai de
entuziasm, iar buzele rozalii i erau uor
ndeprtate n timp ce le zmbea lesne celor pe
care i saluta. Era mai mult dect atrgtoare.
M-am ntors la ndatoririle mele, ns nici n-am
apucat s-mi ordonez gndurile cnd am simit
c cineva m trage de mn.
Domnioar Thatcher, mama vrea s v
cunoasc.
Era Phillip. Pentru o clip, m-am simit cuprins
de panic, dar tiam c ddeam dovad de
nesbuin. ntlnirea mea cu aceast femeie
era inevitabil i poate c cel mai bine ar fi fost
s fac acum cunotin cu ea. Mi-am pregtit cel
mai drgla zmbet i l-am lsat pe Phillip s
m conduc la ea. n timp ce ne apropiam, ochii
ei se luminar i se ridic n picioare.
Domnioar Thatcher, spuse ea cu cldur,
ntinzndu-mi mna, m bucur att de mult s te
cunosc. Sunt Lydia Delaney. Am auzit att de
multe lucruri bune despre dumneata.
Era att de sincer, de deschis i prietenoas,
nct i-am rspuns cu aceeai deschidere.
Mulumesc, am spus. M bucur s-o cunosc
pe mama lui Phillip.
Am spus aceste cuvinte din toat inima.
227

M privi apreciativ.
Nu e de mirare c Phillip se bucura s
rmn dup coal.
Am zmbit. Phillip nc m inea de mn i-mi
zmbi larg.
Mi-am pus braul n jurul umerilor lui i l-am
strns puin. Sunt sigur c-i ddea seama ce
simeam pentru Phillip. Apoi m-am adresat
doamnei Delaney cea n vrst; ea mi lu
mna ntre minile ei i m salut.
mi pare att de ru, spuse Lydia, c pn
acum nu te-am invitat la noi, dar lucrurile au fost
att de tulburi n casa noastr. n ultima vreme
ne-am petrecut sfritul de sptmn n
Calgary i, ei bine, ndjduim c lucrurile se vor
schimba curnd i ne vom ntoarce la o via
normal.
Am fost chemat de unul dintre elevii mei, aa
c m-am scuzat. M-am ndeprtat simind asupra
mea privirea ochilor cprui i blnzi ai Lydiei
Delaney.
Seara decurse bine. Am rmas ocupat,
trecnd de la un elev la altul i ajutndu-i cum
puteam la gherete. Din cnd n cnd mi se
optea la ureche ci bnui se strnseser ntr-o
anumit gheret. Copiii erau entuziasmai de
ceea ce realizaser.
Activitatea n gherete ncepu s se domoleasc
228

n timp ce oamenii ncepur s se gndeasc la


cutiile cu mncare. Am fcut loc pentru mese i
scaune scond jocurile din gherete i
demontnd cteva dintre ele. Apoi domnul
Dickerson se ndrept spre partea din fa a
clasei.
Anna Peterson i doamna Blake nu erau
singurele femei care mpachetaser mncare
pentru mai multe guri. Multe dintre cutii erau
enorme. Licitaia ncepu i mi-am dat seama c
doamna Blake nu fusese singura femeie care-i
informase partenerul cu privire la cutie. Fr
excepie, soii i soiile se grupar laolalt i-i
despachetar bucatele pentru ei i copiii lor.
Am urmrit cu interes i amuzament n timp ce
domnul Delaney l ndemn pe Phillip s liciteze
pentru cutia mamei sale. Phillip licit ca un adult
i, cnd reui s achiziioneze cutia, domnul
Delaney i ntinse banii ca s plteasc el nsui
adjudectorului.
Fetele mai mari aveau propriile lor cutii, iar
bieii mai mari, cu bani mruni, cu fee
mbujorate i cu multe glume s-au aliniat ca s
liciteze.
Coul meu a fost ultimul. M-am mutruluit
pentru obrajii mei mbujorai, dorindu-mi din
toat inima s nu fi participat la licitaie. Se tia
bine al cui era coul, cci brbaii mai tineri i
229

lsar locul de la u i venir s liciteze cu


nflcrare. Obrajii mi deveneau din ce n ce mai
mbujorai, cu fiecare pre oferit; m-am prefcut
c sunt ocupat cu servirea cafelei. Tachinrile i
glumele nu-mi scpar; ns doar dup cteva
clipe am realizat c domnul Delaney se afla
printre cei care licitau. Acest lucru m supr
ntr-att, nct nu-mi puteam opri mna din
tremurat n timp ce turnam cafeaua.
De ce face asta? De ce? Soia i mama lui se
aflau acolo chiar sub ochii lui, iar el
Sentimentul de umilire aproape c m nec. Un
alt gnd m izbi. Poate c mama lui pregtise o
cutie, iar el presupusese c aceasta este cutia ei.
M-am uitat n jur i le-am vzut pe cele dou
doamne Delaney i pe Phillip povestind cu cei
din familia Blake n timp ce-i serveau masa.
Lydia Delaney tifsuia vesel cu doamna Blake,
oprindu-se din cnd n cnd ca s zmbeasc
vznd maimureala licitatorilor.
Cum poate? m-am gndit. Cum poate? Cred c
se simte teribil de umilit. Cum poate ndura
situaia asta cu atta calm? Este obinuit cu un
asemenea comportament? N-o deranjeaz s
vad c soul ei o prsete n public?
Ea prea absolut linitit. De fapt, putea fi
chiar acuzat c-i face plcere. S fi fost doar o
ncercare de mascare a sentimentelor? Furia mi
230

cretea tot mai mult, odat cu fiecare sum


licitat de domnul Delaney.
Se rse mult i se auzir comentarii vesele n
timp ce suma cretea. n cele din urm, nu
rmaser dect doi licitatori, BilI Laverly i
domnul Delaney. Niciodat nu m-a fi ateptat s
fiu de partea zmbitorului Bill Laverly, ns acum
eram, ndjduind din toat inima s ofere mai
mult dect cellalt brbat. Dup ce domnul
Delaney licit din nou, Bill ngenunche i ncepu
s-i goleasc toate buzunarele, scond toate
bancnotele i mruniul, ba chiar oferind
adjudectorului o cutie de tabac i un briceag.
Mulimea rse i aplaud. Era limpede c Bill nu
putea licita mai mult. i implor pe civa dintre
prietenii lui s-i dea un mprumut, iar licitaia
continu. ns, n cele din urm, domnul Delaney
fu acela care primi coul i plti.
Eram furioas, nu doar pe mine ci pe ea.
tiam c trebuia s-mi las treaba i s iau
masa cu brbatul care-mi cumprase coul, ns
nu puteam i nu doream s-o fac.
M-am ntors i am spus cu glas tare i
oarecum tremurat spernd c zmbetul pe
care m, strduiam din greu s-l afiez chiar mi
era pe buze:
Domnul Delaney a cumprat mai mult dect
i-a imaginat, ndatoririle m in ocupat, aa c
231

va fi nevoit s mnnce singur tot ce se afl n


co.
Se auzir rsete i proteste din partea tinerilor
brbai care pierduser. M-am ntors spre oala cu
cafea, nendrznind s privesc spre domnul
Delaney. i sper s-i stea n gt, am gndit
furioas. Trei femei se grbir s-mi ia locul, ca
s pot sta jos i s m bucur de mas. Le-am
refuzat cu fermitate i, speram, cu amabilitate.
Mai trziu am observat c domnul Delaney
sttea la taifas i-i mprea mncarea cu Andy
Pastachuck.
n timp ce seara se apropia de ncheiere, banii
se adunar i se numrar. I-am pus pe toi ntro cutie mare de tabl i l-am rugat pe domnul
Laverly, preedintele comitetului nostru, s-i
nmneze
familiei
Pastachuck.
Acetia
i
acceptar cu lacrimi n ochi, mulumind ntr-o
englez stlcit. Plnuiau s plece curnd la
Calgary, la doctor i urmau s trimit vorb
dendat ce aveau nouti. Teresa urma s
locuiasc la familia Blake ct lipseau ei, iar
familia Thebeau se oferise s aib grij de ferma
lor.
Nu mi se prea potrivit doar s le ncredinm
banii i s-i lsm s plece. Aa c am pit n
fa, oarecum ovielnic. Mai nti am mulumit
tuturor celor care veniser i participaser la
232

ntlnire cu toat inima. Ctigul nostru total,


incluznd aici donaiile din partea vecinilor, se
ridica la suma de 195,64 de dolari. Izbucnir n
ovaii la anunarea sumei.
Cu toii am ajuns s-l iubim pe Andy, am
continuat. Gndurile i rugciunile noastre l vor
nsoi pe el i pe prinii lui i, ca semn al
rugciunilor i al preocuprii noastre, l-a ruga
pe domnul Dickerson, adjudectorul nostru din
aceast sear, s ne conduc n rugciune
pentru Andy.
Se fcu linite. Ochii se umplur de lacrimi,
capetele se plecar i mini bttorite de munc
se ridicar pentru a-i scoate plriile.
Domnul Dickerson pi n mijlocul ncperii i-i
drese glasul. Rugciunea lui simpl i sincer fu
urmat de un Amin rostit n oapt de mai
multe glasuri.
Seara noastr mpreun se sfrise. Oamenii
m nconjurar pentru a da mna cu mine,
spunndu-mi cuvinte cordiale i mulumindu-mi
pentru eforturile depuse pentru ca seara aceasta
s fie un succes. M simeam una cu aceti
oameni blnzi, cu inima cald.
Cei din familia Pastachuck plecar ultimii.
Domnul Pastachuck mi strnse mna cu
fermitate. Soia lui nu reui dect s zmbeasc
printre lacrimi, incapabil s vorbeasc. ns
233

Andy m privi cu ochi sclipitori, ca i cnd tocmai


avusesem parte de un triumf personal.
A fost distractiv, spuse el cu entuziasm. Ai
fcut o treab bun, domnioara nvtoare, ai
fcut o treab foarte bun!
M-am aplecat i l-am strns la piept, inndu-l
aa cteva minute; braele lui subiri i mici se
nfurar n jurul gtului meu. Cnd i-am dat
drumul, plngeam. Andy ntinse mna i, fr un
cuvnt, mi terse lacrimile de pe obraz. Apoi se
ntoarse i pi n ntunericul nopii.

26
Andy
La mijlocul sptmnii am primit veti din
Calgary. Dup cum ne temusem, starea lui Andy
era grav. Vechea lovitur avusese urmri. Se
formase o tumor ce apsa pe creier. Doctorul
bnuia c achiile din osul craniului erau de vin
i hotr c se impunea o intervenie chirurgical
de urgen.
ntreaga clas i trimise scrisori lui Andy, la
spital, prin intermediul doamnei Blake i al
Teresei. Rezultatul interveniei chirurgicale era
suficient de ndoielnic astfel nct Teresa fu luat
n Calgary pentru a-i vedea fratele nainte de
operaie.
234

I-am scris i eu Cteva cuvinte simple, pentru


ca Andy s nu se strduiasc prea mult s le
neleag. I-am spus c eram cu toii foarte
ocupai la coal; c ne gndim la el i ne rugm
pentru el n fiecare zi; c ne era dor de el i ne
vom bucura cnd se va face bine i se va
ntoarce ntre noi.
ns Andy nu se ntoarse. Muri n timpul
operaiei, n spitalul din Calgary. Ni se spuse c
pn i asistentele care-l ngrijiser au plns
cnd bieelul pierduse lupta cu moartea.
Ne-am adunat cu toii la coal ntr-o miercuri
dup-amiaz, pentru serviciul de nmormntare
a lui Andy. Domnul Dickerson citi din Scriptur i
un preot itinerant conduse funeraliile. Apoi neam ndreptat spre micul cimitir de pe deal.
Muli dintre elevii mei plngeau n timp ce
prseau sala de clas. Else Peterson i Mindy
Blake m ineau de mn. Ochii mi erau
ncrcai cu lacrimi, ns am ncercat s-mi
nbu suspinele.
Drumul pn la cimitir nu era lung, aa c neam ndreptat ntr-acolo pe jos mica procesiune
avnd n frunte micul sicriu din lemn de pin,
ridicnd n aer mici vrtejuri de praf. Ziua era
senin, soarele de toamn sclipind pe un cer
panic. Civa nori pluteau pe albastrul cerului.
Frunzele ce nc nu se desprinsesem de crengile
235

copacilor i pstraser culoarea, dar multe


altele zceau risipite pe pmnt, fonind cu
fiecare adiere a vntului.
Else sparse tcerea.
Lui Andy i-ar fi plcut ziua asta, opti ea,
privind strlucirea soarelui; i tiam c are
dreptate. Mi-l imaginam pe blndul bieel cu
ochi sclipitori, ovaionnd referitor la frumuseea
ei. Te-ai descurcat bine! ar fi exclamat,
adresndu-se
frumoasei
diminei.
Te-ai
descurcat bine!
n acea clip am nceput s plng, hohotele
zguduindu-mi tot trupul. Mi-am amintit ultima
ocazie n care am plns, iar micuul pe care-l
ineam n brae a ntins mna i, puin stngaci,
dar cu tandree, mi-a ters lacrimile. Ai fcut o
treab bun, domnioara nvtoare, optise
el. Iar acum, acel micu plecase dintre noi att
de mic pentru un drum ca acesta. ns mi-am
amintit apoi c nu cltorise singur nici mcar
un singur pas nu-l fcuse singur, cci dendat
ce mini iubitoare i-au dat drumul aici, o alt
Mn se ntinsese cu blndee pentru a-l primi.
Am ncercat s mi-l nchipui intrnd n noul
Trm, entuziasmul i nerbdarea strlucindu-i
pe chip, glasu-i firav nlndu-se n ovaii. Acolo,
durerea nu-i mai schimonosea faa, nu mai era
nevoie s se in de cap i s se legene nainte i
236

napoi. Bucuria i fericirea l nconjurau de-acum.


Aproape c-i puteam auzi cuvintele n timp ce
privea la gloria cerului, adresndu-i Tatlui
triumftoarea-i ovaie Te-ai descurcat bine,
Doamne. Te-ai descurcat chiar bine!

27
O mic vacan
Am hotrt s nchidem coala pentru tot
restul sptmnii. Copiii erau profund afectai de
pierderea lui Andy, iar domnul Laverly consider
c ne-ar prinde bine tuturor cteva zile de
odihn. Am fost de acord. Dintr-odat m-am
simit foarte obosit. Am hotrt s le fac o
vizit lui Jon i familiei sale.
n acea dup-amiaz, mi-am mpachetat
cteva lucruri ntr-o valiz mic i am rugat pe
cineva s m duc n ora. M duse domnul
Mattoch, care avea o trsuric uoar, pe arcuri.
Cltoria se dovedi a fi mult mai confortabil i
mai scurt dect transportul cu crua.
Trenul nu pleca din Calgary dect a doua zi
diminea, aa c am luat o camer la hotel i
am petrecut acolo o noapte singur i trist. A
doua zi diminea m-am dus la cumprturi
nainte de plecarea trenului. N-am vzut nimic
care s m atrag, ns poate c asta se datora
237

dispoziiei mele i nu ofertei slabe.


n cele din urm, m-am urcat n trenul spre
Calgary; ns acesta nu prea a fi la fel de
nerbdtor s ajung acolo. Primul lucru pe care
l-am fcut cnd am ajuns, a fost s telefonez
acas la Jon. Rspunse Mary, iar entuziasmul ei
cnd mi auzi glasul mi mbunti mult
dispoziia. Jon sosi la gar ca s m ia, cu mult
nainte ca eu s am timp s m aranjez pentru
ntlnire. Tocmai cumprase un nou Buick i era
nerbdtor s-l probeze. Pe strzile din Calgary
nu circulau nc foarte multe maini, iar cei care
beneficiau de acest mijloc nou de transport
preau a se simi zilnic provocai s se ntreac
unul pe cellalt, att n ce privete modelul, ct
i viteza.
Cnd am oprit n faa casei lui Jon, ntreaga
familie m atepta. Pn i micul William o
strnse pe mtua sa ntr-o mbriare
puternic. M tem c m-am agat de copii mai
mult dect ar fi trebuit, ntristarea fiindu-mi nc
proaspt n minte i n inim.
ns nimeni n-ar fi putut rmne trist ntr-o
cas ca a lui Jon. Strigtele de entuziasm ale
copiilor nu-mi lsar timp s meditez la
pierderea lui Andy. Copiii mi artar tot ce
fcuser sau primiser de cnd plecasem.
William veni cu un arc nou cu sgei, iar Sarah
238

mi citi din abecedar; ns Kathleen nu vroia s


se dezlipeasc de mine nici mcar pentru a-mi
arta noua ei rochi sau ppu.
Cu toii mi-o prezentar pe micua Elizabeth
de acum nu chiar att de micu i ultimele
realizri ale acesteia. Putea zmbi, putea
gnguri i o dat chiar a chicotit. Micua m
accept dendat i-mi ngdui s-o strng la
piept.
Nu era nevoie s m ntorc n Pine Springs
dect luni. Trenul se ndrepta spre nord n zilele
de luni, miercuri i vineri; i spre sud n zilele de
mari, joi i smbt; aa c zilele pe care
domnul Laverly le pusese deoparte pentru
aceast mic vacan fuseser planificate n
funcie de acest lucru. Lungul sfrit de
sptmn ce-mi sttea nainte mi se prea
potrivit pentru vizita mea, ns tiam c zilele
aveau s se scurg mult prea repede.
Smbt, Kathleen intr dnuind n camera
mea nainte ca s-mi deschid bine ochii.
Vine Dee! Vine Dee! strig ea bucuroas.
I-am zmbit somnoroas, ntrebndu-m, Cine
e Dee? apoi mi-am amintit declaraia fcut cu
mai mult vreme n urm: Cnd voi crete
mare, m voi cstori cu Dee. Am cscat i mam ntors spre ea. Aadar, m-am gndit,
urmeaz s-l ntlnesc pe minunatul Dee al lui
239

Kathleen, burlacul de treizeci de ani care este un


scump i care e hotrt s rmn necstorit.
mi prea destul de inofensiv.
Cnd vine Dee? am ntrebat n timp ce
Kathleen se nvrtea prin camera mea.
n seara asta la cin. L-ai ntlnit?
Nu, nu nc, am rspuns ct se poate de
normal.
tii c o s m cstoresc cu el cnd voi
crete mare? ntreb ea, deloc intimidat de
indiferena mea.
mi amintesc c mi-ai spus, i-am rspuns.
Plec ndat, ca s-i mprteasc vestea
surorii ei mai mici, bebele Elizabeth care fu
chiar mai puin impresionat dect mine.
Pe msur ce ceasurile se scurser, crescu i
entuziasmul familiei pentru evenimentul din
acea sear. Se pare c toi l apreciau foarte
mult pe Dee i erau ncntai de venirea lui.
M-am mbrcat cu grij pentru cin n acea
sear, nu datorit necunoscutului Dee, ct
pentru faptul c, dup o baie relaxant, mi se
prea potrivit s dedic mai mult timp i efort
nfirii mele dect n mod obinuit. Mi se
prea c trecuse mult timp de la evenimentul
social pe care-l plnuisem la coal i aveam
motive s m mbrac mai elegant. Kathleen veni
s-mi ofere sugestii i m convinse s port
240

rochia de catifea verde. nc atrna n dulapul


camerei de oaspei, o decizie luat n ultimul
moment nainte de a m muta n Pine Springs.
Nu voi avea niciodat nevoie de o rochie att
de cochet ntr-o coal de la ar, hotrsem
atunci. Mary, te deranjeaz dac o las aici?
Mary fusese de acord, aa c am despachetat-o
i am agat-o n dormitorul pentru oaspei.
Acum strlucea la lumin, atrgnd privirile lui
Kathleen. Am cedat rugminilor ei. M ajut smi nchei nasturii, iar eu i-am refcut funda din
pr, ca s putem spune c ne-am ajutat una pe
cealalt s ne pregtim pentru cin.
Iei opind din ncpere n timp ce eu mi
isprveam de aranjat prul, ns se ntoarse
curnd.
Dee este aici! exclam ea entuziasmat.
Grbete-te!
Vin, draga mea, am spus rznd.
Ea m apuc de mn, nerbdtoare s m
prezinte lui Dee al ei. Ndjduiam din toat
inima s nu fie un alt domn Higgins, ns am
abandonat dendat ideea. I-am dat lui Kathleen
credit.
i Nanna este aici, m inform n timp ce m
conduse prin hol i apoi pe scri n jos.
Nanna?
Da, Nanna. Bunica mamei. Nanna Smith.
241

O, am spus surprins. N-am tiut c Nanna


vine.
Nici mama n-a tiut, rse Kathleen. Mama
niciodat nu tie. Nanna vine, pur i simplu i
plac surprizele.
O, neleg aa cum i plac i mtuii tale
Beth, cred. i aceasta a aprut pe neateptate.
Kathleen rse vesel auzind cuvintele mele.
Tu n-ai putut s ne spui, zise ea, repetnd
explicaia pe care i-o oferisem lui Mary, dar
Nanna putea. Locuiete lng ru. Ar fi putut
telefona sau ceva dar nu face asta. Doar apare
aici. i plac surprizele. i nou ne plac. Sunt
amuzante.
Cteva minute mai trziu o ntlneam pe
Nanna, o femeie n vrst cu o sclipire n ochi.
Puteam s-mi imaginez c-i plceau surprizele.
i mie mi plceau pn la aceasta din urm de
care am avut parte.
Kathleen m lsase cu Nanna i dduse fuga
s-l gseasc pe Dee al ei, ca s am plcerea sl cunosc. Am rmas acolo tifsuind, cu spatele
la u, pn cnd Kathleen strig vesel:
Uite-l pe Dee, mtu Beth.
M-am rsucit ncet i m-am trezit privind n
ochii domnului Wynn Delaney.
Probabil c m-am albit la fa.
Nu-mi puteam gsi glasul; nu puteam face
242

altceva dect s m zgiesc la el. Mintea mea


cuta frenetic un rspuns; cum era posibil s se
fi produs o asemenea ncurctur? O clip am
crezut c zresc o umbr de ngrijorare n
privirea sa i m-am ntrebat dac nu cumva se
temea c o s divulg ceva ce ar fi fost mai bine
s rmn secret.
Culoarea mi reveni n obraji din abunden,
m tem; ns m-am gndit c poate voi fi, totui,
n stare s m mic.
L-am vzut pe domnul Delaney fcnd un pas
i punnd mna pe umrul lui Kathleen. Umbra
de ngrijorare i prsi privirea, fiind nlocuit cu
un zmbet jucu.
Eu i mtua ta Beth ne-am cunoscut deja,
Moppet.
Am rmas fr glas.
Tu eti
Dee, isprvi el pentru mine. Versiunea
numelui Delaney primit de la William pe cnd
avea doar doi aniori! Toi copiii m-au numit aa.
neleg
Nu prea nelegeam. Piesele acestui ciudat
puzzle nu se potriveau deloc. Ceva era greit n
toat treaba asta.
Domnule De Delaney, am spus blbindum, tiind chiar n timp ce vorbeam c ceea ce
ntrebam prea foarte ciudat. Ai cumva un frate
243

geamn?
Pru gata s izbucneasc n rs, apoi i ddu
seama c ntrebarea mea fusese sincer. Cltin
din cap, apoi m privi cu nnoit ngrijorare. Ochii
mei uimii i chipul mbujorat l fcur s cread
c ceva nu este n regul cu mine, cci m lu cu
blndee de bra i m conduse spre un scaun
din apropiere.
Te simi bine? ntreb cu voce joas.
L-am asigurat tremurnd c m simeam bine.
Curtoazia sa nnscut l determin s se
ntoarc i s vorbeasc cu Nanna, pe care prea
c o cunoate foarte bine.
Am rmas acolo amorit, ascultnd zumzetul
glasurilor din jurul meu. Domnul Delaney i
Nanna povesteau ca doi vechi amici. Dintr-odat
Kathleen, care fusese exclus din conversaie
cam prea mult vreme dup prerea ei, anun:
tiai c o s m cstoresc cu Dee, Nanna?
Conversaia se opri. Dee ntinse mna dup
Kathleen i o aez lng el pe canapea.
Ce nseamn asta, Moppet?
O s m cstoresc cu tine, spuse ea,
artnd cu un deget spre pieptul lui lat. O s m
cstoresc cu tine cnd o s cresc mare. Aa e?
Nu prea cred.
Vorbi rar, cu grij.
Vezi tu, doar pentru c cuiva i place mult de
244

cineva nu nseamn ntotdeauna c cei doi se


vor cstori. Oamenii pot s fie speciali unul
pentru cellalt cei mai buni prieteni din toat
lumea fr s se cstoreasc.
Chipul lui Kathleen ncepu s se umbreasc.
S ne gndim la tine puin, continu domnul
Delaney. i iubeti tticul foarte mult dar nu
trebuie s te cstoreti cu el ca s ai parte de
aceeai dragoste, nu-i aa?
Kathleen scutur ncet din cap.
O iubeti pe mama, pe Nanna, pe bebeluul
Elizabeth i pe mtua Beth i pe ursuleul tu,
Teddy dar nu te vei cstori cu ei, nu-i aa?
Kathleen se lumin vzndu-i sclipirea jucu
din privire, observnd c se amuza.
El continu:
Ei bine, tot aa stau lucrurile i cu noi.
Suntem foarte speciali unul pentru cellalt, dar
nu trebuie s ne cstorim unul cu cellalt ca s
rmnem speciali.
Kathleen
ncuviin.
Dee
fusese
foarte
convingtor.
Mary o chem, iar Kathleen sri de pe
canapea, ochii ce fuseser nu cu mult vreme n
urm umbrii, sclipind din nou. Iei n fug din
ncpere.
Ar fi trebuit s-i mai ndulceti puin
vorbele, l dojeni Nanna.
245

Cum?
Ei bine, ai fi putut spune: Cndva da,
cndva.
Dar n-o s fie cndva.
Da, noi tim asta iar Kathleen i va da i
ea seama cnd va crete mai mare.
i dac nu-i va da seama?
E doar un copil.
Un copil care va crete. i va fi copil nc
muli ani. Ce s-ar ntmpla, Nanna, dac a gsi
pe cineva cu care s m cstoresc nainte ca ea
s descopere singur adevrul?
Tu s te cstoreti? spuse Nanna rznd.
Domnul Delaney zmbi uor, ca i cnd s-ar fi
amuzat de propria glum.
Sau ce s-ar ntmpla dac n-ar descoperi
singur adevrul i ar intra n anii adolescenei
ateptndu-se ca individul acesta btrn s se
cstoreasc cu ea?
Nana ridic din umeri i spuse pe un ton
glume:
Poate c va veni ziua cnd te vei bucura s
accepi propunerea ei.
Domnul Delaney deveni serios.
Dac cineva merit s tie adevrul, Nanna,
spuse el, atunci acela este un copil. Copiii pot
accepta lucrurile, chiar i pe cele dureroase,
dac sunt mprtite cu onestitate, n dragoste.
246

Sper s nu m fac niciodat vinovat de a fi spus


o minciun fa de un copil care are ncredere n
mine.
Cuvintele lui mi atrnau deasupra capului i
m nfuriau. Cum putea spune aceste lucruri el
care tria ntr-o minciun teribil. M-am scuzat i
m-am ndreptat spre camera mea. M temeam
c mi se va face grea.
Mary m gsi cteva minute mai trziu.
Dee era ngrijorat pentru tine, Beth. S-a
ntmplat ceva?
Totul e dat peste cap, mi venea s ip. Totul. n
schimb, am spus:
Mary, nu mi-ai spus tu c Wynn Delaney
Dee este necstorit?
Aa este.
i n-ai spus tu c el el vrea s rmn
aa?
Ea ncuviin.
Ei bine, poate c am spus albindu-m din
nou la fa, poate c motivul pentru care nu i-a
luat o soie n Calgary este acela c deja are o
soie.
Wynn?
Mary folosi prenumele su.
Da, Wynn.
E cu neputin. Am fi aflat dac Wynn
Ei bine, se pare c nu-l cunoatei att de
247

bine.
Elizabeth, l cunoatem
Are o soie i un fiu. I-am ntlnit.
Poftim?
Fiul su, Phillip, este elevul meu.
Phillip?
Da, Phillip. i am
Elizabeth, Phillip este fiul Lydiei i al lui
Phillip.
Al cui?
Lydia i
E divorat?
Lydia? ntreb Mary nevenindu-i s cread.
Locuiete cu Wynn, am insistat.
Wynn este fratele mai mare al lui Phillip.
i unde se afl acest acest alt Phillip?
Aici n spital. De aceea vine Wynn n
Calgary att de des. Lydia i micul Phillip simt i
ei aici. Locuiesc la prinii ei.
Am simit c mi se nmoaie genunchii. Am
bjbit n spatele meu dup un pat i m-am
aezat.
Beth, te simi bine? ntreb Mary nelinitit.
Nu tiam. Capul mi se nvrtea i aveam noduri
n stomac.
Dup o tcere lung, am optit:
Mary, eti sigur?
Sunt sigur foarte sigur.
248

Pri din nebunescul puzzle ncepur s se


potriveasc. Lydia prietenia fa de ea
afirmaia c totul a fost att de tulbure
abilitatea ei de a rde i de a se bucura de
spectacolul oferit de lupta pentru cutia mea cu
mncare de la evenimentul social.
O, Mary, am gemut, ns n-am putut spune
mai mult. Mi-am ngropat faa n palme i m-am
gndit la acele momente n care am dat dovad
de
nepolitee

n-aveam
nicio
scuz,
descopeream acum acest lucru fa de Wynn
Delaney. Cum l-a fi putut face s neleag?
Cum a fi putut ndrepta vreodat lucrurile?
Au veti bune, continu Mary vesel. Phillip
poate merge acas luni. Am vorbit astzi cu
Lydia i este peste msur de entuziasmat.
Sunt sunt sigur sunt sigur c este, am
spus blbindu-m.
Trebuie s plec, Beth. Eti sigur c te simi
bine?
Am reuit s zmbesc slab.
Sigur sunt bine foarte bine. ngduie-mi
doar un minut sau dou i cobor. Cred c nc
sunt sub influena a ceea ce am aflat. Nu te
ngrijora. M simt bine.
Mary plec, iar eu am ncercat s-mi vin n fire.
Inima mi btea att de tare, nct aproape c o
puteam auzi.
249

Wynn Delaney nu era cstorit. Nu era soul


Lydiei. Nu era soul nimnui. i de attea ori,
cnd fcuse mici gesturi de buntate i
amabilitate, eu l respinsesem cu rceal. Cum
voi putea s-i explic vreodat nesbuina mea?
Oare ce credea despre mine? Acum tiam c mi
se va face grea.

28
Dee
Am cobort la cin. Probabil c eram nc
palid i aveam impresia c zmbetul meu era
puin cam ters; ns n toiul discuiilor i al
rsetelor din jurul mesei, ndjduiam c nu se va
observa. Am fost tcut n timpul mesei, ns
niciodat nu vorbisem mult i am reuit s
vorbesc atunci cnd cineva mi se adresa.
Kathleen ceruse s ad ntre Dee al ei i
mtua Beth a ei i, cu aceast ocazie, mama ei
nu vzu pentru ce n-ar ceda rugminilor ei: la
urma urmelor, tocmai fusese lsat cu buza
umflat de brbatul cu care plnuise s se
cstoreasc. Dee i acord mult atenie, poate
ntr-un efort de a-i arta c nc i era drag,
chiar dac fusese prsit. Kathleen nu se
purta ca o fat prsit i uitat. Micua ei limb
funciona continuu, povestindu-i lui Dee despre
250

noua ei ppu i-o art dup cin, noua ei


rochi verde aproape de culoarea rochiei
mtuii Beth; ce fcea ct timp Sarah era la
coal o ajuta pe mama; i ct de mult o
plcea bebeluul Elizabeth.
Din cnd n cnd ntreba:
Nu-i aa, mtu Beth?
Iar eu m simeam invitat s m altur
conversaiei lor.
M bucuram de aranjamentul de la mas. Cel
puin nu edeam n faa lui Wynn Delaney Dee
al lui Kathleen unde ar fi trebuit s-l privesc din
cnd n cnd pe parcursul mesei.
Acei ochi plini de sensibilitate s-ar fi uitat direct
prin mine i mi-ar fi putut vedea emoiile
nvlmite.
Cnd Jonathan hotr c avusesem parte de
suficiente flecreli din partea copiilor, i trimise
de la mas n camerele lor ca s se joace puin
nainte de culcare.
Adulii avur apoi o conversaie mai linitit n
timp ce-i servir a doua cafea. Preferasem
zarva copiilor, cci plecarea lor ndreptase
atenia spre mine. Jon i Mary mi puser o
sumedenie de ntrebri cu privire la coal, la
elevi, vecini i mica mea locuin. Pentru c i
iubeam pe toi att de mult, cred c aceast
dragoste se vdi n privirea i glasul meu, n
251

ciuda felului n care m simeam.


Probabil c Elizabeth este foarte obosit,
spuse Wynn dup o vreme, iar eu l-am privit
surprins. Mai ales c nu-l mai auzisem
numindu-m Elizabeth pn atunci.
A lucrat din greu cu elevii ei, spuse el, i a
luat asupra ei povara organizrii unui eveniment
de strngere de fonduri pentru o familie din zon
aflat n nevoie.
Deja le spusesem lui Jon i Mary despre Andy,
iar cei din jurul mesei m privir nelegtor
auzind despre strngerea de fonduri.
Am nghiit greu. nc mi simeam inima
ndurerat cnd mi aduceam aminte de micuul
Andy.
Nu a fost mult de lucru, m-am grbit s
explic. Dac lucrurile ar fi fost altfel
Wynn ntinse mna pe deasupra scaunului gol
ce ne separa i m strnse uor de bra. Uimit,
mi-am ridicat privirea ca s vd expresia din
ochii celor aflai n jurul mesei. Ins nimeni nu
pru surprins. Am presupus c ei nelegeau mai
bine dect mine asemenea gesturi i l
cunoteau mai bine dect mine pe acest brbat.
Mary schimb degrab subiectul conversaiei.
Cred c i era team c, dac vom vorbi despre
Andy, voi ncepe din nou s plng.
Am patru copii de care trebuie s vd,
252

anun ea cu un zmbet. Jon, dragule, ce-ar fi si invii pe oaspeii notri ntr-o ncpere mai
confortabil, iar eu m voi altura vou n cteva
minute.
Eu trebuie s plec, draga mea, spuse Nanna
ridicndu-se. A fost o sear ncnttoare i mi
place att de mult s stau la mas cu voi i copiii
votri. E mult mai bine dect s mnnci singur.
Se prefcu c se cutremur. Mary se opri i o
srut pe obraz.
Ne place cnd vii la noi. Ori de cte ori vrei,
vino ncoace.
O, desigur desigur, spuse ea cu o sclipire
jucu n ochi.
Jon o conduse pe Nanna acas. Ne-am luat
rmas-bun de la ea, apoi Mary se grbi s-i pun
pe copii la culcare.
Clipa de care m ngrozisem sosise. tiam c
Wynn merita o explicaie pentru lipsa mea de
politee din zilele trecute, ns nu tiam cum s
deschid subiectul.
Am fost invitai n salonul din faa casei i
servii cu nc o ceac de cafea pe care nici
nu mi-o doream i de care nici nu aveam nevoie.
Ins n felul acesta minile mele agitate aveau o
ocupaie. tiam c Jon se va ntoarce curnd i ni
se va altura, aa c am hotrt s nu mi umplu
timpul cu discuii frivole.
253

M tem c-i datorez o explicaie, am


nceput cu glas tremurat, ndat ce ne
instalarm n faa focului din cmin.
El privise flcrile i se ntoarse spre mine. Nu
tiu dac cuvintele sau tonul vocii l ntiin c
ceea ce aveam de spus era important. M privi
ntrebtor, ns nu spuse nimic, aa c am
continuat.
Vezi, eu am crezut adic, am neles c
c tu eti tatl lui Phillip.
Csc gura, uimit.
Ai crezut c eu c eu c soia fratelui
meu l crete pe fiul meu?
Nu tiam c ai un frate.
Ai crezut c c ce?
Am crezut c Lydia este soia ta.
Dar cum?
Cltin din cap, nevenindu-i s cread, apoi
ridic o mn, ca i cnd ar fi vrut s m
opreasc. n cele din urm, vorbi din nou.
Lydia este o femeie scump, ncnttoare
dar fratele meu Phillip este fericitul so.
tiu asta acum. Mary mi-a spus.
Se ridic i se plimb de colo-colo prin
ncpere, apoi rmase privind fix la flcrile din
cmin. Cnd se ntoarse ca s m priveasc, nc
mai purta pe chip o expresie de confuzie.
Credeai c sunt sunt un brbat cstorit?
254

Da.
Cltin din nou din cap, apoi rmase privind la
foc, dus pe gnduri. n cele din urm se ntoarse
spre mine.
De unde i-a venit o asemenea idee?
Tonul su nu era acuzator, ci doar nedumerit.
Ins m-am simit n defensiv. Desigur, nu
fusesem doar eu de vin pentru confuzia asta.
M-am ridicat.
Mi-a venit ideea, am spus rspicat, pentru
c tu locuiai n aceeai cas cu Lydia, tu ai venit
la coal ca s discui cu mine despre Phillip, tu
mi-ai cerut temele, tu ai vorbit despre mama lui
i cu mine i tu ai acelai nume ca i el i
nimeni nu mi-a spus vreodat c exista vreun
Phillip senior.
Glasul mi devenise mai rsuntor cnd mi-am
isprvit discursul. Expresia de uimire dispru de
pe faa lui n timp ce-mi urmrea raionamentul;
fu nlocuit de frustrare.
neleg spuse cam jalnic cnd am isprvit i
se ntoarse din nou spre flcri.
M-am aezat la locul meu. Minile mi
tremurau. Cu grij, mi-am aezat ceaca i
farfuria pe msua de lng scaunul meu.
neleg, spuse el din nou i se ntoarse spre
mine. Aadar, figurativ vorbind, mi-ai trntit n
fa cutia ta cu mncare?
255

Din nou, deschiderea i onestitatea fcur


cuvintele mai puin usturtoare. Am rmas
acolo, rsucindu-mi ncet batista n jurul unui
deget i simind cum mi se mbujoreaz obrajii.
Apoi l-am auzit chicotind ncetior. Mi-am ridicat
degrab privirea, ntrebndu-m de unde
aceast schimbare rapid de dispoziie.
Este amuzant, nu-i aa?
n privire i se citea obinuita-i voie bun i
chicoti din nou.
Am cheltuit zece dolari i aizeci i cinci de
ceni doar ca s pot sta la mas cu
ncnttoarea nvtoare; i, n schimb, am
mncat singur pentru c ea a crezut
Ai pltit zece dolari i aizeci i cinci de
ceni? Pentru o cutie cu mncare?
Rse i ncuviin timid, precum un colar.
Dar asta e asta e ridicol! Toate cutiile au
fost cumprate cu unul sau doi
Nu i aceea.
Acum faa mi era aprins de ruine. n acea
sear nu acordasem atenie preului cu care
fusese cumprat coul meu.
A fost o cauz bun, m asigur cu
seriozitate, aa c nu mi-a prut ru de banii
aceia.
Mi-am amintit din nou de Andy. Fusese o cauz
bun
256

i, spuse el, de aceast dat cu o fals


prere de ru, ar fi putut s fie i o achiziie
bun.
mi mi pare ru. Sincer. Eu eu
i mie, domnioar Thatcher.
Ochii lui zbovir asupra mea o clip, apoi se
ntoarse din nou spre foc.
Cele cteva secunde de tcere prur mult mai
lungi.
De fapt, se aventur el, poate c aa a fost
mai bine.
Se ndeprt de foc i se aez pe scaunul din
faa mea, punndu-i jos ceaca de acum goal.
Mai bine? am ntrebat, nenelegndu-l.
M tem c ncepusem s gndesc ca un
fermier.
i e ceva greit n a gndi ca un fermier?
El zmbi.
Pentru un fermier, nu.
i i nu eti fermier?
Eu?
Am ncuviinat.
Nu, nu sunt.
Dar tu
Am primit un concediu ca s-l pot ajuta pe
Phillip s am grij de recolta lui. Am crescut la
ar, aa c cel puin tiu ce s fac i cnd s
fac. Ba chiar mi-a fcut plcere pentru o
257

vreme. O dat sau de dou ori chiar mi-am dorit


s fi rmas la ferm. Un fermier este, la urma
urmelor, propriul su stpn n msura n care-i
ngduie elementele naturii, n timp ce
Se opri i ridic din umeri.
ns Phillip se va ntoarce curnd la ferma sa
i la fiul su i la otia sa.
M tachin i din nou mi-am simit obrajii
mbujorndu-se.
A fi vrut s-l ntreb ce urma s fac de acum
ncolo, unde-l va duce munca sa, ns n-am
fcut-o. n schimb, m-am ndreptat spre fereastr
i am privit la peisajul linitit al serii tocmai
cnd Jon se ntorcea acas dup ce o condusese
pe Nanna.
Cred c m voi duce s le spun noapte bun
copiilor, am spus i am luat cetile ca s le duc
n buctrie.
I-am simit privirea asupra mea n timp ce
prseam ncperea. Era nepoliticos s-l
prsesc astfel, ns Jon urma s-i in curnd
companie.

29
ntoarcerea la
coal
A doua zi diminea i-am ntlnit pe Wynn,
258

Lydia i micuul Phillip la biseric, ns n-am avut


ocazia s conversm. nc mai trebuia s-mi pun
gndurile n ordine.
n acea dup-amiaz, am avut ocazia s petrec
puin timp singur cu Mary i ea ndrept
discuia spre Wynn.
Aadar, spuse ea direct, ce prere ai despre
Dee al nostru acum, dup ce i-ai ngduit s se
ntoarc la statutul de burlac?
Rse n timp ce rosti aceste cuvinte, iar eu am
ncercat s-i urmez exemplul, cu toate c m-am
mbujorat.
Este este un brbat foarte drgu.
Cuvintele preau puin ridicole, dar nu puteam
gsi nimic altceva mai potrivit de spus.
E mai mult dect drgu, spuse Mary cu
entuziasm. Este foarte special. Chiar am
ndrznit s sper
Se opri i m privi ca i cnd ar fi vrut s vad
dac mi ddusem seama ce dorise s spun.
Rzgndindu-se, spuse:
Mi-a fi dorit s nu fie att de ncpnat.
ncpnat?
Ei, nu cu privire la toate dar are ideea asta
ridicol c mariajul i munca lui nu sunt
compatibile.
Oh!
Ndjduiam c-mi va interpreta interjecia ca
259

pe o ntrebare.
Este hotrt absolut hotrt s nu cear
niciodat unei femei s-i mpart viaa cu el.
Spune c ali brbai i pot permite s-i
conduc viaa dup principiile acestea, n ordine:
Dumnezeu, soie, munc; ns n cazul lui
prioritatea este Dumnezeu, munc, soie. i nu
vrea s cear unei femei s ocupe acest loc din
urm.
Mi, mi, am spus ncercnd s par puin
indiferent i puin sarcastic, trebuie s fie un
brbat foarte special.
Nu, nu. El nu crede c este special. Crede c
munca lui este. i este dedicat n ntregime
ns, desigur, aceasta l poart n medii mai
degrab primitive. A petrecut deja un timp n
nord i sunt sigur c va pleca din nou. i spune
c nu va cere unei femei s fie prta la aa
ceva. Cred c este destul de greu
Dar dac o femeie iubete cu toat inima un
brbat, am ntrerupt-o, nu cred c ar deranja-o
El nu tie c exist dragoste dragoste
adevrat i dac o femeie
Draga mea Beth, spuse Mary cu ochii
sclipindu-i, poate c trebuie s-i dovedeti.
Stai puin am nceput, mbujorndu-m
pn la rdcina prului. Mary rse.
Nu cred c va fi un elev att de dificil; i am
260

auzit c eti o nvtoare bun, m tachin ea.


Cu toate c eram mbujorat i mi pieriser
toate cuvintele, refuzam s m las momit.
Aa deci am nceput, ncercnd s preiau
controlul asupra conversaiei i asupra propriei
persoane , ce este aceast slujb att de
special, att de important, att de imposibil?
Mary deveni serioas.
Nu tii ce face Wynn?
Nu. De unde s tiu?
Face parte din Poliia Canadian.
Poftim?
Poliia Clare din Nord-Vest.
tiu ce este asta. Doar c sunt surprins. Nu
m-am gndit niciodat
Apoi, ca i cnd a fi descoperit supapa de
eliberare a tensiunii nervoase din ultimele
douzeci i patru de ore, am izbucnit n rs.
Julie ar leina, am spus.
Poftim?
O, nimic.
Am nceput s m linitesc.
Bebeluul Elizabeth plnse, iar Mary se grbi
s-i dea atenie. Am rmas singur, numai eu cu
gndurile i sentimentele mele nvlmite.
Mi-am amintit cuvintele ncepusem s
gndesc ca un fermier i am crezut c am
neles ce dorea s spun Wynn cel puin n
261

parte. Un fermier nu trebuia s se ngrijoreze


pentru faptul c munca sa l-ar fi mpiedicat s
aib o soie.
Luni diminea am dorit s petrec un timp la
biblioteca oraului, ca s caut unele informaii de
care aveam nevoie n munca mea de predare; lam rugat pe Jon s m duc n ora nainte de
ora plecrii trenului. M duse la gar, mi
cumpr biletul i-mi ls valiza la ghieu. Mi-am
luat rmas-bun de la Jon, strduindu-m s-i
explic ct de mult nsemnase acest sfrit de
sptmn pentru mine. Acum m simeam
pregtit s m ntorc la clas.
Am parcurs distana scurt pn la bibliotec i
am nceput s caut printre titluri. Era o bibliotec
mic, aa c n-am cerut ajutor, ci am cutat
singur ce-mi doream. Privirea mi czu pe un
titlu mai degrab neobinuit, Originea i
semnificaia numelor. Am luat-o de pe raft i am
frunzrit-o. Am gsit Elizabeth. Venea din
limba ebraic, scria n carte, i nsemna
dedicat lui Dumnezeu. Semnificaia mi plcu.
M bucuram c-l aparin.
Am aruncat o privire scurt n jur ca s vd
dac se afla cineva prin apropiere, apoi am
deschis cartea la litera W. Nu m ateptam s
gsesc Wynn, dar am gsit. Din galeza
veche, scria, nseamn cel frumos. Am nchis
262

repede cartea i am luat cu mine aceast mic


informaie. Eram de acord cu cartea. Apoi m-am
gndit la cuvintele lui Mary c eu ar trebui s-l
ajut pe Wynn s se rzgndeasc cu privire la
cstorie. mpotriva voinei mele, mi veni dintrodat ideea, mi-ar plcea s-o fac chiar Mi-AR
PLCEA. Zmbind, m-am gndit c ar fi trebuit
s iau lecii de la Julie. N-aveam idee cum a
putea schimba mintea unui brbat n special n
privina cstoriei. M-am smuls din reverie i am
nceput s caut informaiile de care aveam
nevoie.
Am urcat n tren cu mult nainte de plecarea lui
i mi-am ales un loc. Se prea c vagonul nu va
fi foarte plin. M-am pregtit pentru o cltorie
lung, plictisitoare, n timp ce trenul plec din
gar. De data aceasta eram pregtit
adusesem cu mine o carte. Poate c opririle,
ncrcatul i descrcatul mrfurilor, ncetineala
lui, nu m vor mai deranja att de mult dac-mi
ineam mintea ocupat.
Nu m-am putut concentra asupra crii. M-am
surprins privind peisajul pe fereastr i zarva din
micile orae n care opream pentru a face
schimb de pasageri i marf. n timp ce ieeam
din Red Deer, am hotrt s m plimb pe
culoarul
vagonului
i
s-mi
dezmoresc
picioarele.
263

Cnd m-am ridicat i am privit de-a lungul


culoarului, am descoperit c mpream vagonul
cu familia Delaney. Am ncercat s m aez ncet
la locul meu nainte de a fi observat, ns Lydia
m vzu. Flutur din mn i i-am ntors salutul,
iar ea mi fcu semn s vin i s m altur lor. Nu
vedeam cum a fi putut refuza n mod politicos.
Wynn se ridic n picioare n timp ce m-am
apropiat de ei i-mi fcu semn s m aez lng
Phillip cel tnr, n faa Lydiei i a lui Phillip tatl.
Nu-l ntlnisem pn atunci pe acesta din urm.
mi puteam da seama cu uurin c el i Wynn
erau frai, cu toate c Phillip era palid dup zilele
petrecute n spital, mai scund i cu pielea mai
deschis la culoare dect Wynn. Lydia radia de
bucurie; se vedea c dusese lipsa soului ei i-mi
imaginam ct de greu i fusese. Nu era de mirare
c fcuse de attea ori drumul la Calgary, la
sfrit de sptmn. Mi se prea ciudat faptul
c Phillip nu vorbise niciodat despre tatl su,
dar poate c acesta era modul n care micuul
hotrse s-i trateze ngrijorarea. De fapt, nu-l
auzisem vorbind niciodat nici despre unchiul
Wynn, dei se prea c are o prere foarte bun
despre el.
Mama ateapt acas, spuse Lydia. Abia
ateapt ca Phil s ajung acas i s pun
puin carne pe el! Cred c dou zile a gtit
264

ntruna.
Sunt pregtit, spuse soul ei. M-am sturat
de mncarea din spital i nu m supr dac
mama o s se nvrt n jurul meu o vreme. Vd
c a reuit s pun cteva kilograme i pe Wynn
dei nu att ct i-ar fi dorit.
A fost o treab grea, spuse Lydia n glum.
Wynn a dat jos n acelai ritm n care mama a
gtit.
Tnrul Phillip hotr s-i ia noua carte cu
imagini, Animalele lumii, i s se aeze pe o
banchet aflat de partea cealalt a culoarului.
M-am mutat, pentru ca Wynn s se poat aeza
din nou.
Cu toate c Phillip prea s aib simul
umorului ca i fratele su, nu avea aceeai
neclintit siguran. Poate pentru c a fost
bolnav, m-am gndit. ns chiar i aa, era ceva
la Wynn care-l fcea special. Poate faptul c este
membru al Poliiei Clare i d sigurana aceasta,
mi-am spus dar nu-mi prea a fi, totui,
rspunsul ntreg. n cele din urm, am hotrt c
Wynn era el nsui. De aceea i lua munca att
de n serios i de aceea era capabil de o
asemenea dedicare fa de dificila sa slujb.
Eram convins c trebuie s fie un membru
foarte competent al Forei.
Am spus c eram bucuroas c Phil putea, de
265

acum, s se alture familiei.


Sunt sigur c i Wynn e bucuros s m vad
acas, spuse Phil. Cred c s-a cam sturat s
conduc maina de legat snopi i s mulg
vacile.
O nimica toat! fu replica lui Wynn.
Acum mi va spune c va fi bucuros s se
ntoarc la o munc adevrat, spuse Phil.
Aa e, l tachin Wynn, deja m cam
N-o spune.
Phillip ridic mna.
Uor sau nu, nu ne-am fi descurcat fr tine.
Ai nevoie de cteva luni ca s-i recapei
puterile, dar cred c te vei nzdrveni n timpul
iernii. Nu trebuie s pui mna pe plug dect
peste cinci luni.
M tem c n-o s-mi fie uor s-l opresc,
spuse Lydia.
Tnrul Thebeau se pricepe la animale. Nu
vd de ce ar face-o Phil, o asigur Wynn.
Cei din familia Delaney continuar s discute
planurile de viitor i mi-am dat seama c Wynn
n-avea de gnd s rmn la ferm acum, cnd
Phillip era din nou acas. M ntrebam unde va
pleca i dac-l voi mai vedea vreodat. Ins m
temeam s ntreb. Am observat c Lydia inea
strns n mna ei mna lui Phillip. Parc i era
team s-i dea drumul, ca nu cumva s plece din
266

nou de lng ea. mi imaginam cte lucruri


aveau de discutat. M-am ridicat.
Trebuie s m ntorc la locul meu, am spus.
S-mi adun lucrurile.
Wynn se ridic i se ddu la o parte, ca s pot
trece pe lng el. Trenul se zgli puternic, iar
eu aproape c mi-am pierdut echilibrul. Braele
lui se grbir s m prind. M-am sprijinit repede
de spatele unei banchete i m-am tras napoi.
Aceast apropiere ns, scurt i neplnuit, m
tulbur.
Mi-am adunat repede lucrurile, tiind, dup
bornele kilometrice, c nc mai aveam cteva
minute pn la sosire. Mi-am luat cartea i am
privit paginile, ns n-am citit. Am auzit o
micare i mi-am ridicat privirea la timp ca s-l
vd pe Wynn aezndu-se n faa mea.
mi ngdui?
Desigur.
M ntrebam dac ai aranjat ca cineva s te
duc acas.
Eu nu chiar. Cred c atunci cnd am plecat
nu m-am gndit att de departe.
Bine. Atunci poi merge cu noi.
Eu mulumesc.
Nu te deranjeaz?
Nu, sigur c nu. Adic, dac pe voi nu v
deranjeaz.
267

Atunci rmne aa.


Ddu s plece, ns l-am reinut.
Domnule Delaney, am spus.
Nu m adresasem niciodat lui pe numele mic,
dei atunci cnd m gndeam la el, ntotdeauna
i spuneam Wynn.
tiu c am ncercat s-i dau explicaii cu
privire la ceea ce s-a ntmplat n seara
evenimentului pentru strngerea de fonduri, dar
n-am spus ct de ru mi pare ca te-am fcut de
ruine n public.
M-ai fcut de ruine?
Da. Chiar dac credeam c eti cstorit,
vecinii ei tiau c nu eti i ei n-aveau idee c
eu credeam ceea ce am fcut i
Ar fi schimbat ceva? m ntreb foarte
direct. i-ai fi gsit timp s te aezi la mas dac
ai fi tiut adevrul?
Desigur.
Se gndi o clip la cele spuse de mine.
Pentru ce altceva n-a fi am nceput.
Domnioar Thatcher, spuse el zmbindu-mi
acel zmbet lene, jucu, nu sunt att de
ncrezut nct s m atept ca o tnr ca tine,
cultivat i distins, s accepte cu bucurie s
mpart mncarea cu cei ca mine nemblnzii
i necizelai oricare ar fi circumstanele. Aveai
tot dreptul s m refuzi oricare ar fi fost
268

motivul fr nicio justificare.


Am icnit.
Dar dar n-a fi fcut-o.
i dac Bill Laverly ar fi fost norocosul
cumprtor, aa cum i-a dorit, ai fi luat masa cu
el?
Eram pus la col, ns trebuia s fiu onest.
Mi-am cutat cu grij cuvintele. Nu gseam
unele potrivite ci doar sincere.
Da da, desigur. n asta consta totul.
i ridic plria i m salut cu acelai zmbet
n privire.
Eti o femeie pe cinste, Elizabeth, spuse el.
Ne vedem n Lacombe.
i puse plria pe cap i plec.
O main nchiriat ne atepta n Lacombe.
Lucrurile fuseser aranjate n acest fel pentru
Phillip, astfel nct cltoria s nu fie prea
obositoare. Dat fiind c cei trei stteau
mpreun, eu am mprit bancheta din fa cu
Wynn, care conducea. Simt sigur c-mi remarc
tcerea, ns nu spuse nimic. n schimb, mi inu
o scurt lecie de biologie, descriindu-mi fauna i
flora Albertei. Mi s-a prut foarte interesant; de
fapt, Wynn mi punea la dispoziie chiar
informaiile pe care le cutasem, fr succes, n
biblioteca din Calgary.
Ai putea te-ar deranja dac ai veni la
269

coal ca s le vorbeti copiilor despre aceste


lucruri? l-am ntrebat fr a sta prea mult pe
gnduri. Este exact ceea ce am vrut s-i nv,
dar cunosc att de puine lucruri i n-am gsit
nicio carte despre ele.
Mi-ar face plcere, spuse el i sunt sigur c
spusese acest lucru cu sinceritate, ns mine
plec. Miercuri trebuie s m ntorc la munc.
neleg.
Am tcut.
Poi folosi informaiile pe care i le-am dat;
iar data viitoare cnd te voi vedea, o s-i in
nc o lecie ce zici de asta? ntreb el.
Inima-mi tresri apoi ncepu s bat mai tare.
Urma s-l vd din nou.
Vii des acas?
Nu uneori trec cteva luni sau ani.
Depinde de locul unde sunt trimis.
i unde vei fi trimis?
nc nu tiu.
Nu tii? Peste dou zile ncepi lucrul i nu tii
nici mcar unde vei pleca?
Voi ti la timp pentru a ajunge n locul unde
m vor trimite.
n cazul acesta s-ar putea s nu mai existe o
alt lecie, am spus cu tristee. S-ar putea s nul mai vd niciodat, gemu inima mea.
Adevrat, spuse el cu glas la fel de serios ca
270

i al meu, s-ar putea s nu mai existe.


Am cltorit o vreme n tcere. Dintr-odat, se
ntoarse entuziasmat spre mine.
Will Blake! exclam el. Este un adevrat om
al pdurilor. Dac cineva cunoate aceste lucruri
despre zona noastr, atunci Will este acela. El ar
fi bucuros s vin i s le vorbeasc elevilor ti.
Vrei s vorbesc cu el?
M-am simit dezamgit. Nu putea vedea c pe
mine nu m interesa doar cunoaterea? Totui,
am apreciat faptul c se strduise s ia n
considerare nevoile elevilor mei. M-am silit s
zmbesc.
E n regul, i-am spus. Tu vei fi foarte
ocupat. O s vorbesc eu cu el. Mulumesc.

30
Serbarea de crciun
Am intrat, mpreun cu elevii mei, n rutina
clasei. De acum aerul era mai rece i n fiecare
diminea tremuram de frig pn cnd reueam
s pornesc focul; apoi, cnd csua ncepea s
se nclzeasc, trebuia s prsesc cldura ei i
s o zoresc spre coal ca s pornesc i acolo
focul. mi era de mare ajutor s tiu cum s
manevrez acele clapete. Ins chiar i aa, n
unele zile aveam parte mai mult de fum dect
271

de foc.
Copiii, cei mai muli, se strduiau i fceau
progrese. Pn i elevii mai mari ncepur s
studieze mai serios. nc se mai vorbea despre
Andy cu afeciune. Ne lipseau ovaiile lui.
La mijlocul lunii noiembrie am nceput s
lucrm la programul de Crciun. Copiii erau att
de dornici s fac o serbare bun, nct n fiecare
zi m rugau s-i las s repete. M-am gndit c
parte a entuziasmului lor se datora faptului c
repetiiile le lsau puin timp s nvee silabisirea
i geografia, aa c am respins ideea de a lsa
deoparte crile i i-am ncurajat s-i repete
rolurile acas.
Pe msur ce ziua serbrii se apropia, ne-am
lsat cu toii cuprini de frenezie. Urma s avem
mai nti un program. Toi copiii erau implicai n
prezentarea lui. Dup terminarea acestei pri,
urma s apar Mo Crciun s mpart mult
ateptatele pungi cu dulciuri. Domnul Laverly
form un comitet nsrcinat s pregteasc
pungile i s gseasc un Mo, iar eu m-am
bucurat c aceste lucruri nu cdeau n sarcina
mea. Eram sigur c aveam suficient de lucru cu
pregtirea programului i a slii de clas. Dup
sosirea i plecarea personajului mult ateptat,
urma s lum masa mpreun. Prea destul de
simplu, ns era nevoie de ceasuri ntregi de
272

pregtire.
ntre fete se auzir conversaii n oapt
despre ce o s poarte fiecare la serbare. Multe
vorbir despre rochii noi pe care le vor face
mamele lor din cea veche a lui Jane sau din
fusta cu pliuri a lui Sally i, n unele cazuri,
chiar din materiale noi, cumprate cu acest
scop. Nu era greu s te lai prins de entuziasmul
lor. Dac simeau nevoia sau se simeau
ndreptite s se mbrace cu haine noi, acum
era momentul potrivit.
Bieii nu spuser nimic despre haine. n
schimb, vorbir despre zurgli noi pentru caii
de la cru sau despre faptul c tatl lor le
spusese c-i vor lsa pe ei s mne caii. Se
prea c srbtoarea Crciunului era o perioad
important pentru cei nceptori n ale mnatului
cailor.
Cu toii speram c vom avea parte de vreme
bun zpad, care s mbrace pmntul cu o
mantie frumoas i o temperatur nu prea
sczut pentru cai. Oamenii se puteau mbrca
cu haine groase, dar srmanii cai trebuiau s
stea n frig pn la sfritul serbrii.
Seara cu pricina sosi, n cele din urm,
friguroas, ns cu cer senin. Vntul nu sufla i
am fost recunosctoare pentru asta n timp ce
mi trm picioarele prin zpad ntre cas i
273

coal. Fiecare pas scria i pria prin zpada


uscat.
Am fcut focul devreme, pentru ca ncperea
s fie suficient de clduroas, apoi am pus pe
sob cratie mari cu ap. Mnerul de la pomp
era att de rece, nct pn i prin mnuile de
ln pe care le purtam i-am simit rceala.
Am crat cu grij gleile cu ap, tiind c apa
stropit pe fust sau pe nclri se va
transforma n ghea cnd mi voi termina
treaba, stricndu-mi seara.
n faa mea, suflarea mi se transforma n
noriori mici, argintii, ce-mi nvluiau capul n
timp ce peam nainte. Deasupra mea stelele
strluceau att de luminos nct simeam c nu
trebuie dect s-mi ntind mna ca s simt
cldura lor. n timp ce m ndreptam spre coal,
una dintre ele se cltin de pe patul ei celest i
cobor spre rsrit, lsnd o dr lung i
argintie n urma ei.
n deprtare am auzit vaietul unui coiot. n
seara asta nu erau pe aproape. Am ateptat ca
haita s-i rspund, ns nu se auzi nimic. Poate
c ceilali stteau ngrmdii unul n altul, ntrun brlog subpmntean.
Cnd am auzit zngnitul zurglilor i
scritul sniilor trase de cai, sala de clas era
deja nclzit i ultimele lucruri puse la punct.
274

Mi-am aranjat prul, mi-am netezit rochia de


catifea verde pe care hotrsem s-o aduc de la
Calgary pentru seara aceasta i m-am pregtit
s ies n ntmpinarea celor sosii.
Femeile i copiii ddur buzna n ncpere ca
s se dezbrace de hainele groase, n timp ce
brbaii rmaser afar s ngrijeasc de
animale. Aezar pe spatele cailor pturile
folosite pentru acoperirea copiilor i le puser
nainte grmezi de fn. n micul nostru grajd nu
era destul loc, aa c muli dintre cai erau
priponii de stlpii din curtea colii.
Programul de Crciun decurse foarte bine, n
general. Am avut parte doar de mici neplceri:
Mindy Blake i uit versurile i prsi n lacrimi
scena; Tim Mattoch, cu vederea lui slab, se
mpiedic n timp ce ddu s urce pe scen, ns
i reveni repede, fcndu-i pe cei prezeni s
izbucneasc n rs; Maudie Clark se ncurc i le
ncurc i pe Oga Petersen i Ruthie Clark
curnd, nimeni nu mai tiu ce trebuie s fac,
aa c am fost nevoit s opresc tot programul i
s-i pun s-o ia de la nceput. A doua ncercare fu
ncununat de succes. Sally Clark recit foarte
frumos Noaptea de dinaintea Crciunului i
micua Else cnt Departe, ntr-o iesle, cu o
voce att de dulce nct strnise lacrimi n ochii
multora. Sceneta noastr se derul fr
275

incidente i audiena rspunse cu entuziasm.


Sunt sigur c fiecare copil se simea ca o mic
vedet i niciun printe n-ar fi avut o prere
diferit.
Cnd programul se ncheie, fiecare copil gsi
un loc unde s se aeze. Acum era timpul ca
Moul s-i fac apariia. Am ateptat, ciulind
urechile, apoi am auzit sunetul ndeprtat al
clopoelului colii i un ho-ho-ho. Toi copiii
ncepur s chiuie cred c i civa dintre
aduli li se alturar.
Moul intr mbrcat n costum rou, cu barb
i tot tacmul ho-ho-ho-ul lui rsunnd plin de
veselie. Adres copiilor cteva cuvinte cu glas
nbuit, ntrebndu-i dac au fost cumini, la
care rspunser cu toi n cor da! Apoi trecu la
treab, strigndu-i pe fiecare pe nume i
mprindu-le pungile cu dulciuri. Auzindu-i
numele, fiecare copil se arunca nainte cu ochii
sclipind i minile ntinse cu nerbdare. Dup ce
ultimul copil se ntoarse la locul su, i-am fcut
semn
domnului
Laverly

trebuia
s
mulumeasc Moului nostru necunoscut. ns,
spre surprinderea mea, Moul scoase nc o
pung, de data asta din interiorul jachetei.
Strig:
Domnioara Elizabeth Thatcher.
M-am ridicat, mut de uimire.
276

Elevii mei ovaionar i aplaudar.


Domnioara Elizabeth Thatcher, strig Moul
din nou.
Haidei, domnioar. Haidei, m ndemnar
copiii.
Haide, domnioar Thatcher, repet Moul
cu glas entuziast, prefcut. Haide aici, pe scen.
Nu fi timid.
Ajutat de cteva mini, m-am trezit pe
platform. Am ntins timid mna dup punga
maronie din mna Moului, ns el o trase napoi,
cu un alt ho-ho-ho.
Nu aa de repede, domnioar Thatcher. Ai
fost feti cuminte?
Copiii au nceput s rd cu poft, iar eu m-am
mbujorat.
Am am ncercat s fiu.
A fost cuminte, copii? ntreb Moul pe cei
din grupuleul meu.
Copiii izbucnir n urale entuziaste i
fluierturi.
Ho-ho, n cazul sta, cred c merii s-o
primeti. Dar mai nti, Moul vrea un pupic.
i btu obrazul brbos cu mna nmnuat.
Nu sunt sigur dac faa mi era roie sau alb
n acea clip.
Haide acum, spuse el, d Moului un pupic.
Continu s-mi arate obrazul. ncperea se
277

umplu de ovaii i chiote.


M-am uitat la obrazul brbos, am ridicat uor
din umeri i, nlndu-m pe vrfuri, i-am dat
Moului un pupic pe obraz n mijlocul strigtelor,
al ovaiilor, al chiotelor i al aplauzelor.
Cu obrajii nc mbujorai, am cobort de pe
platform strngnd n mini mica mea pung
maronie. Am reuit s-mi revin i s-mi ocup
locul n faa oalei cu cafea aburind doar cnd
ho-ho-ho-ul Moului se auzea undeva, departe.
Apoi am servit masa. Am turnat cafea i cacao
cu lapte. Dup ce am isprvit de servit clientela,
am hotrt s-mi pregtesc o ceac de cacao
cu lapte. Lydia Delaney mi fcu semn s m
altur familiei lor. M bucuram s vd c Phillip
avea mai mult culoare n obraji i ctigase
cteva kilograme de cnd l vzusem ultima
oar. mi fcur loc ca s m aez ntre cele
dou doamne Delaney. Erau nerbdtoare s
afle ce planuri aveam de Crciun, aa c le-am
spus c intenionam s-mi petrec vacana cu
familia lui Jon, n Calgary.
A fi vrut s-i ntreb despre Wynn unde
fusese delegat i dac-l ateptau acas, ns m
temeam c vocea o s m trdeze, aa c n-am
spus nimic.
O uoar micare ne atrase atenia spre colul
ndeprtat al ncperii i l-am vzut pe Phillip
278

senior privind ntr-acolo cu interes. Henry Laverly


circula printre brbaii tineri, spunnd fiecruia o
cifr, ateptnd apoi ca acetia s se
scotoceasc n buzunare. Phil se ridic i se
ndrept spre ei, salutnd i discutnd cu vecinii
n timp ce-i croia drum prin ncpere.
Abia dup ce aproape toi se nfofolir i
pornir spre cas zurglii cailor rsunnd i
harnaamentul scrind am aflat ce se
ntmplase. Se prea c unii dintre tinerii brbai
din vecini pariaser pe cine va fi primul dintre ei
care va cpta un pupic de la tnra
nvtoare; iar timidul, rezervatul Henry Laverly,
folosindu-se de pretextul druirii unui cadou din
partea Moului, tocmai colectase banii datorai.

31
Ajunul Crciunului
N-am realizat ct de mult ateptasem vacana
de Crciun dect n clipa cnd am urcat n tren,
n Lacombe, ndreptndu-m spre Calgary. Un val
aproape copleitor de dor m cuprinse gndindum la familia mea din Est i, pentru o clip, mam gndit s cumpr un bilet spre Toronto i s
m duc acas. Simul meu practic i dragostea
pentru elevii mei m oprir ns, aa c am ales
s ncep a-mi face planuri pentru zilele pe care
279

urma s le petrec alturi de Jon i familia sa.


Cltoria cu trenul se dovedi a fi, ca de obicei,
lung i nceat; iar cnd am ajuns n Calgary,
scurta zi de iarn aproape trecuse i se lsase
ntunericul.
Jon veni s m atepte la gar. i aduse cu el
pe cei trei copilai mai mari, fiecare ncercnd
s-mi dea plria jos din cap cu mbririle lor
de urs slbatic. Entuziasmul meu fu puin mai
controlat, ns la fel de sincer.
Familia
se
pregtea
pentru
Crciun.
Decoraiuni festive ne ntmpinar la ua din
fa a casei i arome delicioase i croir drum
pn la noi n timp ce intram n cas. Aveam
impresia c ajunsesem acas, aa c dorul
ncepu s m prseasc.
Am petrecut primele zile fcnd cumprturi i
lsndu-m nveselit de copii. Sarah mi art
ct de bine ajunsese s citeasc, iar William mi
demonstr abilitatea lui de a cnta la vioar, n
timp ce Kathleen se inu dup mine, tifsuind
ntruna.
Urma s aib loc un serviciu de nchinare
special de Crciun la biseric, iar copiii vorbeau
tot timpul despre asta, probabil animai i de
ocazia de a sta treji pn trziu. Cnd sosi i ziua
cu pricina, m-am surprins i eu molipsit de
entuziasmul lor.
280

Am cltorit cu sania pe distana scurt pn


la biseric, cci nu se tia dac mainile lsate n
frig aveau s mai porneasc. n plus, Mary
susinu c sania se potrivea mai bine cu
Crciunul. Noi, ceilali, am fost de acord. Ne-am
acoperit cu toii cu pturi din pr de bivol,
ncntai de sclipirea stelelor pe cer i de
scritul zpezii sub tlpile sniei.
Echipajul, o pereche de roibi superbi, forniau
i-i nlau capetele, suflarea lor formnd
noriori alburii n aerul ngheat. Aveam
sentimentul c cei doi s-ar fi bucurat de un galop
stranic i am fost recunosctoare pentru faptul
c Jon tia s-i struneasc att de bine.
Jon ne conduse undeva n faa bisericii. M-am
aezat ntre Sarah, n stnga mea i Kathleen la
dreapta. ncperea era luminat de flcrile
lumnrilor; pe chipurile celor doi care
interpretau rolul Mariei i al lui Iosif dnuiau
umbre n timp ce priveau spre pruncul Cristos
aezat n ptuul din iesle. Ghirlandele verzi de
brad nu doar c ddeau un aer srbtoresc
ncperii, dar aduceau n sanctuar i mireasma
Crciunului.
Slujba de nchinare se dovedi a fi special. Neam minunat din nou de miracolul primului
Crciun, cnd Dumnezeu i trimisese n lume cel
mai preios dar, pe Fiul Su, Isus, ca s fie nscut
281

din femeie i, ntr-o zi, s devin jertfa prin care


ntreaga omenire s poat avea parte de
mntuire.
Cunoscutele colinde de Crciun mi-au vorbit
mai mult ca niciodat n acea sear. n timp ce
reciteam cuvintele, mi-am imaginat-o pe tnra
Maria, sosindu-i sorocul s nasc fr a avea o
moa ndemnatic doar paie, un grajd i un
so nelinitit n prejm. Ea nsi a fost nevoit
s poarte de grij nou-nscutului, Fiul lui
Dumnezeu, pruncul Isus.
M-am gndit la Domnul meu, Creatorul cerului
i al pmntului, n forma unui prunc neajutorat,
incapabil s-i exprime nevoile i dorinele, cu
att mai puin s cear s i se aduc cinstea
cuvenit; i m-am gndit la Tatl care, probabil,
privea tulburat de pe tronul su n timp ce noul
Prunc i fcea apariia n lumea pe care o
crease. Dumnezeu nsui sttea ocrotit la pieptul
unei tinere rnci, ntr-un grajd slab luminat din
Betleem. Ct de mult trebuie s fi iubit
Dumnezeu omenirea ca s-l ngduie s vin n
ea.
Am plecat de la biseric n acea sear cu inima
plin i cu ochii nlcrimai. Mi-am ters lacrimile
n timp ce zmbeam fetelor Sarah i Kathleen.
Bebeluul Elizabeth nu s-a nscut alturi de
vite, opti Kathleen.
282

Am ncuviinat i am strns-o uor de mn, ca


s-o ntiinez c tiam ce simte.
M bucur, insist ea.
Rmase pe gnduri cteva minute, apoi
continu:
Dac s-ar fi nscut, ar fi fost i ea un Isus?
Am zmbit.
Nu, scumpa mea, ar fi fost tot Elizabeth. Iar
Isus ar fi fost tot Isus, Fiul lui Dumnezeu, dac sar fi nscut n salonul unui spital sau n odaia
unui mprat. Nu locul n care te nati te face s
fii cine eti. Ins Dumnezeu tia unde se va
nate Isus, aa c ne-a spus cu muli ani nainte
de a se ntmpla asta, prin profetul Su.
Dumnezeu este detept, nu-i aa?
Da, Kathleen. Dumnezeu cunoate toate
lucrurile.
I-am urmat pe ceilali pe culoar, spre ieire.
Flcrile lumnrilor plpiau i dnuiau,
aruncnd lumini i umbre pe chipuri, n timp ce
prietenii se salutau unii pe alii pind spre
ieire.
Bun, Elizabeth.
La sunetul cunoscutei voci, m-am rsucit
degrab i m-am trezit privind direct n ochii lui
Wynn. Era pentru prima oar cnd l vedeam n
uniform. Dac mi fusese greu pn atunci s
mi-l nchipui mbrcat n uniforma Poliiei, acum
283

nu mi-l puteam imagina altfel. Tria lui nu era


doar de natur fizic. Avea o trie de caracter i
scop ce fcea ca acea tunic roie pe care o
purta s-i merite omul.
Mi se opri rsuflarea pentru o clip i n-am
putut s-i rspund pe loc.
Nu m ateptam s te vd, am spus cu
timiditate, iar zmbetul su larg m fcu s m
mbujorez.
Kathleen i ddu seama, n cele din urm, cine
se afla lng noi, aa c-i atrase atenia. l
ntreb, trgndu-l de mnec:
Vii la noi acas, Dee? Vii s vezi pomul
nostru?
Ei, spuse el, linitete-te, Moppet. Dac vrei
s tii, mama ta m-a invitat la voi acas i cred
cred c poate voi veni, o tachin el.
Ea i ignor mica glum i btu din palme.
Vine. Mtu Beth! Nu-i aa c-i grozav?
ncercam s-mi neleg ciudata tresrire a
inimii. Oare de vin s fi fost aura jachetei sale
roii sau faptul c-mi rostise numele? Speram ca
micua Kathleen s-i distrag atenia pn cnd
aveam s m stpnesc.
Mary o chem pe Kathleen, iar fetia se altur
familiei sale. Cu inima btndu-mi ca un ciocan
n piept, am fost lsat pe culoarul aglomerat,
foarte aproape de acest brbat extraordinar
284

mbrcat n hain roie.


Jon a sugerat, ncepu el cu o sclipire jucu
n ochi nu, nu-i adevrat. Jon a fost de acord cu
sugestia mea ca, dac oricum voi petrece o
sear n casa lui, s vii cu mine, ca s-mi
povesteti despre ce s-a mai ntmplat n Pine
Springs.
Apoi rse ncetior, amuzat.
Poate c nici lucrul acesta nu este ntru totul
adevrat, dar a vrea s avem ocazia s vorbim,
pentru c odat ajuni n tovria vorbreilor
lui Jon, nu voi mai avea ansa s te ntreb cum o
mai duci.
Am zmbit, tiind c avea dreptate.
Eti de acord, Elizabeth?
Zmbetul mi prea puin ezitant.
Mi-ar face plcere.
M prinse uor de bra i m conduse prin
mulime afar, la echipajul ce-l atepta. n timp
ce caii tropiau nerbdtori, clopoeii legai de
curele zngnir veseli n aerul nopii, ecoul lor
rsunnd printre cldirile din apropiere.
Wynn m ajut s urc n sanie i aranj bine
pturile n jurul meu. Dendat ce pornirm la
drum, deschise conversaia.
Aadar, ce face fratele meu mai mare?
E bine. L-am vzut pe el i familia lui n urm
cu cteva seri, la programul de Crciun. Arat
285

mult mai bine a pus cteva kilograme pe el i


mai mult culoare n obraji i pare a fi foarte
fericit.
Ce bine! fu singurul lui rspuns, ns rostit
din toat inima.
Am rmas tcui cteva clipe. Mi-am inut gura
i rsuflarea pn cnd am simit c explodez.
Am renunat. Trebuia s aflu.
Iar tu ai fost delegat aici, n Calgary?
Deocamdat, ns nu tiu pentru ct timp.
M atept s se iveasc altceva, destul de
curnd, dei nu tiu unde. mi place Calgary.
Oraul crete att de repede nct ntotdeauna
se ntmpl cte ceva, ns sunt nerbdtor s
m ntorc
Unde?
Am petrecut ase ani n diferite locuri din
Nord. mi place acolo.
Ce faci acolo? Am crezut c acolo nu triesc
muli oameni.
Aa este, nu s-au stabilit muli acolo. Cei mai
muli sunt vntori de blnuri. Ins Nordul este
plin de oameni. Pentru cei de acolo suntem nu
doar cei care se asigur c legea este
respectat; poliitii sunt singurii dentiti,
doctori, antreprenori, judectori, sftuitori i
oameni ai bisericii. Cei de acolo se bazeaz pe
noi, Elizabeth, nu doar ca s le facem dreptate,
286

ci i ca s le aducem speran i ajutor.


M-am gndit la cuvintele lui, apoi la ceea ce-mi
spusese Julie. M ntrebam dac prerea ei
despre Poliia Canadian fusese corect. Mai
mult dect o aventur, slujba lor prea a implica
foarte mult responsabilitate i munc grea. i
prea o munc nobil, dei nu credeam c Wynn
ar fi fost foarte impresionat de acest cuvnt. Aa
c l-am pstrat pentru mine.
Sunt multe femei acolo?
Cuvintele mi ieiser pe gur nainte de a le
putea mpiedica.
Femei albe? Nu. Foarte puine. O, civa
dintre colegii din Poliia Canadian s-au cstorit
un lucru nenelept.
Nenelept?
Este o via foarte grea. Acolo nu sunt case
modeme, magazine, divertisment. Adesea nu
exist nicio prieten alb dect soia vreunui
vntor de blnuri. Nu este un loc potrivit pentru
o doamn.
Dar oamenii acetia nu au nevoie de coli?
Exist cteva coli nfiinate de misiuni
cretine care adesea au dascli brbai. Ins, n
general, nu, nu se gndesc c ar avea nevoie de
coli. Brbaii se pricep la vntoare i pescuit i
la instalat capcane, iar femeile vopsesc pieile,
usuc carnea, taie lemnele, aduc ap. Ce altceva
287

ar mai trebui s tie? Acestea sunt lucrurile


necesare pentru a supravieui n acel inut.
Mi-am dat seama dup timbrul vocii c
zmbise rostind aceste cuvinte, ns tiam c
vorbea din proprie experien; lucrase printre
aceti oameni ai Nordului. N-am ncercat s-l
contrazic.
Se ntoarse brusc spre mine.
Aproape c am ajuns la Jon i nu mi-ai
povestit tot ce se ntmpl n Pine Springs. Ar fi
bine s-mi spui acum, m ndemn el.
Am rs i i-am povestit, n scurte cuvinte, cte
ceva din evenimentele comunitii.
Am oprit sania n faa uii, iar el m-a ajutat s
cobor. I-am dat mna i, n timp ce ddeam s
cobor, piciorul mi s-a prins n ptur. M-am
dezechilibrat i, n scurtul moment de panic,
am cutat s m apuc de orice sprijin mi s-ar fi
ivit. Reaciile lui fur mult mai rapide dect ale
mele aa c, nainte de a-mi regsi echilibrul, el
m prinse ferm n braele sale puternice.
Eti bine? ntreb nelinitit cu gura aproape
de prul meu. M-am ndreptat repede i m-am
tras uurel napoi.
Doar nendemnatic, am spus stnjenit.
Am dat drumul mnecilor tunicii lui i am fcut
un pas n spate. Eram bucuroas c nu-mi putea
vedea foarte bine chipul.
288

E alunecos, m avertiz el.


O s ncerc s am grij.
Am reuit s rd ncetior.
Duc caii i vin i eu.
Am urcat n linite treptele ce duceau spre
camera mea. n faa unei oglinzi mi-am scos
plria ce se nclinase cnd am czut pe Wynn.
Netezindu-mi prul cu mna tremurnd, am
rmas locului cteva clipe, ca s m linitesc.
Cnd am cobort ca s m altur familiei, Wynn
se afla deja acolo. Privirile ni s-au ntlnit scurt,
ns niciunul nu spuse nimic.
Mary servea lapte cu cacao i floricele de
porumb, iar copiii se mbrnceau ca s ocupe,
fiecare, cte un loc ct mai aproape de foc.
ndat ce-i isprvir gustarea, Mary i duse la
culcare.
Am petrecut restul serii tifsuind i jucnd
Domino. Se fcuse aproape zece cnd Mary
aduse cafea i prjituri. Jon arunc cteva lemne
pe foc, iar noi ne-am tras mai aproape de
flcrile din cmin, continund s povestim. n
cele din urm, Mary l ntreb pe Wynn:
Te duci la nunt?
El ncuviin.
Nu pari a fi foarte ncntat, l tachin ea.
El nu spuse nimic.
Ei bine, de ce nu? insist Mary.
289

Presupun c nu e treaba mea, spuse Wynn


alegndu-i cu grij cuvintele, ns cred c e o
greeal.
A cui? ntreb Jon.
A lui Withers.
Withers este colegul tu mai tnr?
Wynn ncuviin.
Greeal cum? ntreb Mary cu mirare.
Eti o pacoste, o tachin Wynn.
Se ridic i se apropie de foc.
Ei bine am mai spus-o i nainte; i v mai
spun o dat. Withers este postat la Peace River
tnra sa mireas vine din Montreal. Ea este
obinuit cu piese de teatru, concerte i serate.
Schimb toate astea pe furtuni de zpad, boal,
animale slbatice i singurtate. Crezi c va
aprecia acest schimb? S fim serioi, Mary nici
mcar dragostea nu poate suporta un asemenea
test.
Unele femei au fcut-o, s tii. Wynn, poate
c subestimezi dragostea.
El se ntoarse din nou spre foc.
Aa este, spuse el ncet, unele au fcut-o.
Ins eu n-a vrea s cer niciodat aa ceva
femeii pe care o iubesc.
Mi-am dat seama c vorbea sincer i ceva,
n adncul sufletului meu, ncepu s plng. Ins
Mary nu-i ngdui lui Wynn s aib ultimul
290

cuvnt.
Atunci s-ar putea s-o subapreciezi pe femeia
pe care ai iubi-o, spuse ea ncet, dac ea te-ar
iubi cu adevrat.
Wynn cltin uor din cap, ns nu-i lu
privirea de la foc.

32
Ziua de Crciun
Ziua de Crciun se ivi, luminoas i
strlucitoare. n timpul nopii ninsese, iar lumea
nvluit n alb strlucea sub razele soarelui de
iarn.
Ziua ncepu devreme, odat cu ipetele de
bucurie ale copiilor care-i descoperiser darurile
aezate n ciorapi i sub pom. De diminea neam delectat cu cteva jocuri, am prjit alune i
am stat la taifas. Masa de prnz urma a fi servit
la ora unu. Wynn ni se altur la mas i oferi
fiecrui copil cte un cadou. Eu, Jon i Mary
primirm cte o pereche de mnui de blan
fcute de prietenii indieni ai lui Wynn, din Nord:
abia ateptam s le folosesc pe ale mele.
Dup prnz copiii i implorar prinii s li se
ngduie s-i ncerce noile snii primite de
Crciun. Aa c, urmnd sugestia lui Mary, Wynn
i cu mine l-am nsoit pe Jon cnd i-a dus pe
291

copii pe dmb. Ne-am nfofolit cu toii eram


bucuroas c mi se oferea ocazia s-mi port
noile mnui pn cnd abia mai puteam pi
i am ieit afar, rznd i mbrncindu-ne, spre
dmb.
Cu toii am cobort pe snii. Dup o vreme,
coborrile rapide pe sanie i lungile drumuri de
ntoarcere pe colin m obosir. Am hotrt s
m aez pe un trunchi de copac, cam pe la
mijlocul distanei, i s m odihnesc, lsndu-i
pe ceilali s se bucure de coborrea pe sanie.
Auzeam ipetele i rsetele lor n timp ce se
ndreptau cu vitez spre poalele dmbului Jon
i Sarah pe una dintre snii, Wynn i Kathleen pe
cealalt, iar William singur.
Cteva psri se agitar ntr-un copac din
apropiere, n timp ce dou veverie se
ciondneau pentru proviziile de iarn. M-am
rezemat cu spatele de un copac i am savurat
prospeimea sclipitoare a aerului de iarn.
Auzeam tifsuiala copiilor la poalele dmbului
cnd, dintrodat, Wynn apru naintea mea.
Jon spune s te duc pe vrful colinei, ca s
poi vedea munii.
O, am exclamat, srind nerbdtoare de la
locul meu, i poi vedea de aici?
De acolo, de sus, rspunse el, artnd
undeva deasupra i n spatele nostru.
292

Atunci condu-m mi-ar plcea s-i vd.


Zpada afnat fcea urcuul dificil. Wynn se
opri adesea pentru a-mi ngdui s-mi trag
rsuflarea, iar de cteva ori mi ntinse mna ca
s m ajute s pesc peste vreun trunchi de
copac sau s urc cte un loc abrupt.
Ajuni n vrf, am descoperit c urcuul i
meritase efortul, naintea noastr se ntindeau
piscurile magnifice ale Munilor Stncoi,
acoperite cu zpad, sclipitoare n razele
soarelui de iarn. Mi-am inut respiraia,
copleit.
ntr-o zi, am spus ncet, o s urc acei muni
i o s fac un popas chiar acolo, la poalele
pdurii.
Wynn rse.
E mult de urcat pn la poalele pdurii,
Elizabeth, m avertiz el.
Ei bine, nu-mi pas. O s merite efortul.
Ce-ar fi s facem un popas lng un izvor de
munte sau la poalele cascadei Bow sau poate
printre stncile canionului Johnson?
Ai fost acolo n toate aceste locuri?
De cteva ori.
Este chiar att de frumos precum mi
nchipui?
Dac nu cumva ai o imaginaie excepional,
a putea spune c este mai frumos.
293

O, mi-ar plcea s pot vedea!


Atunci trebuie s-o faci. Mi-a dori s-i pot
promite s te duc acolo, dar
Fr tragere de inim, m-am ntors ca s cobor
spre locul unde se aflau Jon i copiii. Gndurile
mele erau mai mult la fraza neisprvit a lui
Wynn dect la locul unde-mi puneam piciorul.
Era att de hotrt, att de categoric. Nu lsa
loc pentru sentimente. Simeam c ar fi trebuit
s-i spun ceva care s-l determine s-i
regndeasc poziia, dar nu tiam ce anume
cel puin, nu acum, cnd coboram un povrni
abrupt, n urma unui brbat obinuit cu aa ceva.
Dintr-odat, piciorul mi alunec pe un butean
acoperit cu zpad i glezna mi se rsuci sub
mine. M-am aezat ca s-mi trag rsuflarea i s
vd ct de grav m accidentasem. Spre uurarea
mea, totul prea n regul. tiam c nu era nimic
rupt i eram sigur c nu aveam nici mcar o
ntindere serioas doar mi se rsucise glezna
puin. Tocmai m ridicam, intenionnd s
pornesc dup Wynn, cnd el se uit n urm, ca
s vad cum m descurc.
Ce s-a ntmplat? strig el cu glasul
nelinitit.
Sunt bine, am ncercat s rspund ct mai
linitit. Doar mi-am rsucit puin glezna.
Am fcut un pas, ns el m opri.
294

Rmi unde eti, Elizabeth, pn cnd i


vd glezna.
Dar e bine
Mai bine s ne asigurm.
Se ntoarse grabnic, urcnd povrniul spre
mine, cnd o idee ciudat mi se strecur n
minte. Poate c n felul acesta l puteam ntrzia
cteva clipe, att ct s m gndesc bine la ce
aveam de spus. M-am aezat pe ciotul de copac
i mi-am privit piciorul.
Wynn nu fusese cu mult naintea mea, aa c
ajunse curnd la mine, punndu-i un genunchi
n pmnt.
Care picior? ntreb el, iar eu am artat spre
glezna stng.
El mi ridic piciorul cu blndee i-mi scoase
cizma. Cu mare atenie i cu degete sensibile i
blnde, ncepu s pipie glezna vtmat.
Nu e rupt nimic.
Aps pe glezn.
Te doare?
Durea puin, ns nu ct s m strmb aa cum
am fcut-o. N-am spus nimic doar am dat din
cap, ncuviinnd. La urma urmelor, nu m
ntrebase ct demult m durea.
Wynn privi spre poteca ce cobora colina.
Mai sunt doar civa pai pn la loc drept.
Te descurci?
295

tiam c pot, ns n-am spus asta. Mai


degrab, am murmurat:
Dac m-ai putea ajuta puin
El mi puse cizma pe picior, lsnd ireturile
desfcute.
Te apas prea tare? ntreb el.
Nu nu e bine.
Bun. Nu e de dorit s-i degere piciorul. Eti
gata?
M vedeam onticind n josul potecii, sprijinit
pe braul lui Wynn. Sigur, am gndit, n
asemenea condiii ar trebui s-mi fie uor s
gndesc la ce anume ar trebui s-i spun acestui
brbat. Ins n loc s-i ofere sprijinul, Wynn m
ridic n brae, cu o micare scurt, blnd.
Gestul lui m-a uimit, aa c mi-am petrecut
braele pe dup gtul su.
Este n regul, m asigur el. Doar civa
pai mai coborm, apoi vom ajunge la loc drept.
Dar eu
Te-a putea arunca peste umr ca pe un sac
de cartofi, m tachin el.
Cred c a prefera
Era s spun s merg pe jos, dar nu ar fi fost
adevrat, aa c m-am oprit.
i eu, Elizabeth, spuse el zmbindu-mi uor
i privind adnc n ochii mei.
Atunci ar fi trebuit s-i in micul meu discurs,
296

ns creierul mi era nceoat, iar buzele mi


erau amorite. Nu m puteam gndi dect la
aceast clip la nimic altceva aa c mi-am
pus obrazul pe haina sa i mi-am ngduit
aceast clip de fericire ce urma a se
transforma, n viitor, ntr-o amintire frumoas.
Am ajuns prea curnd la locul unde se aflau Jon
i copiii. Wynn m aez, atent s nu calc pe
piciorul stng. O clip, ncurcat, nu mi-am mai
amintit care dintre picioare era cel cu pricina i
am fost nevoit s-mi privesc cizmele, ca s vd
care era cea cu ireturile desfcute.
Nu vorbisem unul cu cellalt de cteva minute.
n timp ce m aeza pe un butean, obrazul su
mi atinse uor obrazul i m-am temut c-mi va
auzi btile inimii.
Cum te simi? ntreb el. Sper c nu l-am
cltinat prea tare.
O, nu. Ai avut mare grij. Nu pot s-mi dau
seama cum ai reuit s ajungi aici att de
N-am putut isprvi.
Te ducem acas ct putem de repede,
promise el fcndu-i semn lui William, care urca
dmbul, trgnd sania dup el.
Wynn insist s m duc acas pe sanie i nam putut refuza. Dac a fi spus c pot merge pe
jos, mi-a fi dat pe fa micul iretlic, aa c am
urcat n sanie, simindu-m ca o impostoare.
297

Am ajuns acas. Wynn m ridic n brae i m


aez pe canapea. mi spuse c gleznei mele i-ar
face bine s-i pun comprese cu cuburi de
ghea. Trebuia s-i nceap munca, aa c nu
putea rmne n seara asta. Dup ce promise c
va trece ca s vad cum m simt, ndat ce va
putea, plec.
M-am prefcut c chioptez, ori de cte ori
trebuia s m duc ntr-un loc sau altul, pe tot
parcursul acelei zile. Abia am reuit s-i opresc
pe Jon i Mary care doreau s cheme un doctor.
M-a fi simit teribil dac, n ziua de Crciun, ar fi
trebuit s deranjez un doctor ca s se uite la
leziunea mea. Cnd sosi vremea de culcare,
m-am simit uurat s-mi duc glezna perfect
sntoas i contiina vinovat n intimitatea
odii mele.
M-am dus la culcare tulburat. nc simeam
pe obraz asprimea hainei lui Wynn i tria
braelor lui n timp ce m purta. Mi-am dat
seama c, fr s vreau, m ndrgostisem de
acest brbat; i se prea putea s fi omis singura
oportunitate de a-mi susine cauza. Totui, dac
un brbat era att de hotrt s nu iubeasc o
femeie, ce ar fi putut spune aceasta pentru a-l
face s se rzgndeasc? Nu tiam, pentru c nu
am fost niciodat ntr-o asemenea poziie. O
clip mi-am dorit s fi nvat toate acele
298

iretlicuri feminine pe care Julie le folosea cu


atta art, apoi m-am oprit. Deja folosisem mai
multe iretlicuri dect a fi dorit. Ce m apucase
s m prefac? Ruinea mi mbujor obrajii.
Niciodat n-o s mai recurg la tactici att de
necinstite.

33
Mrturisirea
Dimineaa urmtoare am spulberat toate
ngrijorrile cauzate celorlali de glezna mea i iam asigurat pe toi ai casei c m simeam bine.
M simeam stnjenit din cauza acestei situaii
i nu doream s mai discut despre ea. Mary
insist s m aez; aa c, pentru a o liniti i
pentru a scpa de cuvintele de simpatie ale celor
din jur, m-am retras n biblioteca lui Jon, unde mam cufundat n lectura unei cri bune.
La amiaz, Jon intr n bibliotec, urmat de
William, care nu prea foarte fericit de acest
lucru. O privire scurt asupra chipurilor lor mi
ddu de tire c urmau s aib o discuie
serioas. M-am ridicat pentru a-i lsa singuri,
ns Jon m opri.
Rmi acolo, Beth. Nu dureaz dect cteva
clipe. Nu trebuie s-i forezi glezna.
Iari srmana mea glezn. M-am mbujorat
299

i m-am bucurat c-mi puteam ascunde faa n


spatele crii. Cu siguran, vinovia mi se
putea citi pe chip.
Jon se aez i l trase pe William spre el.
Acum, fiule, ce ai de spus? i dai seama c
ceea ce ai fcut a fost greit?
Da.
i dai seama c ceea ce ai fcut este pcat?
Nu e chiar att de grav.
O, ba da, este. Dumnezeu a spus s nu faci
asta, iar tu ai fcut. Ce zici, nu avem de-a face
cu un pcat?
Pi, n-a fost un pcat foarte mare, spuse
William.
Nu exist pcate mari i pcate mici, fiule.
Dumnezeu nu le-a mprit astfel. Pcatul este
pcat. tii ce prere are Dumnezeu despre
pcat?
William ncuviin printr-o aplecare a capului,
ns n ochi nc i se mai vedea ndrtnicia.
Nu-i place.
Aa este lui Dumnezeu nu-i place pcatul.
tii de ce nu-i place?
Pentru c este Dumnezeu? ntreb William.
Da, este Dumnezeu i este neprihnit, i
curat, i bun. n caracterul lui Dumnezeu nu este
nimic fals sau greit sau vtmtor. Dar cred c
exist un motiv chiar mai mare pentru care
300

Dumnezeu urte pcatul.


Ochii lui William se mrir n timp ce studie
chipul tatlui su.
Pentru c pcatul L-a costat viaa Fiului Su,
Isus. Dumnezeu a spus c cei care pctuiesc
trebuie s moar. Omul a pctuit ns
Dumnezeu a continuat s-l iubeasc. Dumnezeu
n-a vrut ca omul s moar pentru pcatul lui, aa
c a trimis un nlocuitor. Dac omul accept
faptul c un altul a murit n locul su i dac i
pare cu adevrat ru de pcatul lui, atunci nu va
mai trebui s moar.
tiu asta, spuse William cu buzele
tremurnde.
Jon i petrecu braul pe dup mijlocul fiului
su.
De multe ori, continu Jon, oamenii cred c
numai pcatele mari, cum ar fi crima i
nchinarea la idoli, sunt cele pentru care Isus a
trebuit s moar. Dar nu e aa, fiule. El a murit
pentru orice pcat, pentru toate pcatele. Dac
ar fi existat o alt cale, dac Dumnezeul nostru
sfnt ar fi ignorat pcatul sau dac l-ar fi
ngduit, sau i-ar fi ntors capul pretinznd c
nu s-a ntmplat sau c nu conteaz, atunci nu
i-ar fi trimis niciodat, niciodat Fiul s moar.
Dumnezeu i-a iubit Fiul i totui, moartea Lui a
fost singurul mod n care Dumnezeu ne poate
301

scuti de pedeapsa cu moartea, pe care o


meritm. El ne iubete. De aceea Dumnezeu
urte pcatul pentru c a nsemnat moartea
Fiului Su.
Iar dac noi continum s pctuim nseamn
c nu punem pre pe ceea ce a fcut Isus pentru
noi.
Dar eu pun pre, protest William. N-am vrut
s-L ntristez pe Isus sincer.
O lacrim i se prelinse pe obraz. Jon l trase pe
biat aproape de el.
tiu c n-ai vrut, fiule. Adesea l ntristm pe
Dumnezeu fr s vrem. Acum a vrea s-l spui
lui Dumnezeu c n-ai vrut s-L ntristezi i c-i
pare ru i, cu ajutorul Lui, nu vei face acest
lucru din nou. Dup aceea, vom merge s
vorbim cu Stacy.
Trebuie s-o fac? spuse William. Trebuie s
merg la Stacy? O s vorbesc cu Dumnezeu,
tata dar poi s-i spui tu lui Stacy?
Nu, fiule. Parte din procesul iertrii este
ndreptarea lucrurilor. Dumnezeu ne cere asta
ntotdeauna. Se numete restituire. Dac Isus
a fost gata s achite pedeapsa n locul nostru,
pentru a ndrepta lucrurile ntre noi i Dumnezeu,
atunci El nu cere prea mult cnd ne spune s
ndreptm lucrurile ntre noi i cei crora le-am
greit.
302

ngenunchear mpreun lng fotoliul lui Jon


i William, cu lacrimi, i ceru iertare lui
Dumnezeu. Apoi, mn n mn, prsir
ncperea pentru a se duce s vorbeasc cu
Stacy, ajutorul de la buctrie.
N-am aflat niciodat care fusese greeala lui
William. Nu mi se prea important cci
contiina mi era frmntat de iretlicul la care
recursesem cu o zi nainte. M-am uitat la glezn
cu un sentiment de dispre fa de ofensatorul
mdular; apoi mi-am amintit c nu glezna era de
vin.
Am fost chemat la mas. William i fcu i el
apariia, fr nicio urm de lacrimi pe fa. De
fapt, prea mai fericit dect de obicei, iar cnd
Stacy servi desertul, am observat c William
primi o porie mai mare dect n mod obinuit.
William observ i el i-i zmbi larg lui Stacy. Ea
i fcu cu ochiul repede i pe furi. Pocin,
mrturisire i reabilitare. William experimenta
beneficiile acestui proces, n timp ce eu m
simeam groaznic i nu-mi gseam locul pe
scaun.
Dup prnz, m-am dus n odaia mea. Se pare
c lupta mea luntric dur toat dup-masa.
Eram ca William. Nu m deranja s-mi
mrturisesc lui Dumnezeu greeala, dar cum s
vorbesc cu Wynn? Gndul n sine mi fcu obrajii
303

s se aprind. Totui, orict de mult imploram


iertarea lui Dumnezeu, n-aveam pace n inim.
Mrturisire mrturisire continua s-mi rsune
n mod repetat n minte. n cele din urm, m-am
aruncat, disperat, pe pat.
Doamne, a fost un lucru att de mrunt i
stupid, am invocat ca scuz.
A fost un lucru greit, mi rspunse
contiina.
Da, a fost greit
A fost pcat. Tu ai ales s lai ca cineva s
cread un neadevr.
Dar acel neadevr n-a rnit pe nimeni.
Cum poi vorbi aa? Pe Isus L-a costat viaa.
Dar te rog, nu m face s vorbesc cu
Wynn nu cu Wynn. tii ce-o s cread despre
mine?
i pas de ceea ce crede Dumnezeu despre
tine?
Sigur, dar
Am plns, am implorat, m-am opus, ns n
cele din urm am cedat.
Bine, dac aa trebuie s fie, o s-i
mrturisesc lui Wynn cu prima ocazie.
n inima mea a intrat pacea, ns groaza pentru
ntlnirea cu Wynn nu m prsi.
N-am fost nevoit s rmn n starea aceasta
prea mult timp, cci Wynn trecu pe la mine n
304

acea sear, ca s vad ce mai face glezna mea


lezat. Era doar n trecere, spuse el, nu putea
sta. Dup ce schimb cteva cuvinte cu Jon i cu
Mary, i lu plria de iarn i se pregti s
plece. Am nghiit greu i m-am ridicat, mi
simeam chipul aprins i gtul uscat.
Trebuie s vorbesc cu tine o clip te rog.
Pe chip i apru, pentru o clip, o expresie de
surpriz sau ngrijorare.
Sigur.
Am pornit spre biblioteca lui Jon, asigurndum c nu voi proteja n niciun fel glezna lezat.
Ajuni nuntru, am nchis ua i m-am ntors
spre el. A fi vrut s-o zbughesc de acolo, s-mi
ascund faa, s mint din nou orice, numai s nu
fiu nevoit s spun acestui brbat adevrul.
nainte de a m rzgndi i de a face unul dintre
aceste lucruri, am deschis subiectul.
Trebuie s-i mrturisesc ceva cu privire la
glezna mea. Nu mi-am lovit-o. M-am prefcut.
Este bine eu eu
Mi-am cobort privirea. Nu mai puteam privi n
acei ochi oneti, albatri. Mi-am ntors uor faa
de la el.
Nu credeam c o s m iei n brae. Doream
doar puin puin timp
tiam c trebuie s fiu onest, orict m-ar fi
umilit acest lucru.
305

M-am purtat ca un copil prostu, am spus,


silindu-m s m uit n ochii lui. Cred c cred
c doream doream s am atenia ta i
i nu tiam cum altfel s-o dobndesc. tiu c a
fost un lucru nesbuit i mi mi pare ru.
Wynn m privea direct n ochi. Nu m privea cu
dispre sau dojan, nici nu prea a fi ocat sau
dezgustat. Era n privirea lui o nelegere i, da,
o blndee pe care nu m ateptasem s-o vd.
Mi-am ntors privirea de la el ca nu cumva s fac
ceva necugetat s plng sau s m arunc n
braele lui.
Mi-am mrturisit lui Dumnezeu lipsa de
onestitate i l-am cerut iertare. n buntatea
Sa, mi-a oferit-o. Acum
Aproape c opteam cuvintele.
Acum a vrea s-i cer i ie iertare.
Am simit minile lui Wynn pe umerii mei n
timp ce m ntoarse uor spre el.
Elizabeth, spuse el ncet, nu pot s-i spun
ct de mult te respect pentru ceea ce ai fcut
acum. Puini oameni
Ezit o clip.
Mi-ai cerut iertare. i-o ofer de bunvoie,
iar acum, n schimb, trebuie s-i cer i eu
iertare.
tiu c pe faa mea se oglindi uimirea.
Elizabeth, i-am examinat glezna ii minte?
306

Am ncuviinat.
A fost alegerea mea s te duc pe brae aa
este?
M-am uitat la el, incapabil s-i urmresc
logica.
Elizabeth, eu sunt instruit n a acorda primul
ajutor pot s recunosc fracturile, loviturile,
ntinderile
Atunci am neles.
tiai?
ncuviin, ochii lui privind int n ai mei. Miam ntors faa, ncurcat. Ce spunea? tia c
glezna mea n-avea nimic cnd o examinase i
totui m luase n brae i m inuse la pieptul
su. Oare pentru a m face de ruine? Pentru a
vedea pn unde voi merge cu arada mea?
De ce?
Eram cu spatele la el. El se ndrept spre
fereastr i privi afar, n ntuneric.
De ce? repet el ntrebarea. Cred c e
evident.
Rmase n tcere o clip, apoi sumbra sa
dispoziie se schimb. Se ndrept spre mine, cu
plria n mn, gata s-o pun pe cap. tiam c
pleca. Sclipirea jucu revenise n privirea sa i
colurile buzelor i erau uor ridicate.
i, sincer, Elizabeth, spuse el cu acel zmbet
reinut, a fost cel mai plcut lucru din cte in
307

minte.
i, nclinnd uor capul, plec, iar ua se
nchise ncet n urma lui.

34
ntoarcerea n Pine
Springs
L-am vzut pe Wynn de cteva ori n acea
sptmn. Niciunul dintre noi nu aduse vorba
despre glezna mea. i nici n-am rmas singuri.
Tot timpul nostru mpreun fu mprit cu Jon,
Mary sau unul dintre copii.
ns am aflat multe despre el; c iubea
oamenii, tineri i vrstnici deopotriv; c era
respectat att de albi, ct i de indieni; c citea
mult i putea discuta despre tiin la fel de uor
precum putea recita poezii; c avea o credin
profund i solid n Dumnezeii; i c se simea
chemat s-i ajute pe cei despre care muli
credeau c sunt ceteni de mna a doua. Cu ct
aflam mai multe despre el, cu att l admiram
mai mult i ceea ce fusese mai degrab o
infatuare se transforma zilnic ntr-un sentiment
mult mai profund i permanent.
Era amabil cu mine, chiar grijuliu. Prea c se
bucur de tovria mea, ns nu-mi ddu nici
mcar o dat vreun motiv s cred c se
308

rzgndise n privina convingerii c o csnicie


era un lucru nenelept pentru un membru al
Poliiei Canadiene.
Nu puteam nelege cum putea un brbat s fie
att de ncpnat i, dac deja n-a fi ajuns sl iubesc att de mult, l-a fi alungat cu furie i
durere din gndurile mele.
Fr tragere de inim, mi-am fcut bagajele i
m-am pregtit pentru cltoria napoi, n Pine
Springs. Domnul Laverly promisese c va trimite
pe cineva s m ntmpine la gar, n Lacombe.
Am petrecut lunga cltorie ncercnd s-mi
neleg sentimentele cu privire la Wynn. Nu-mi
era deloc greu s neleg cum ar fi putut o
femeie s se ndrgosteasc de un asemenea
om ns nicicum nu puteam pricepe de ce ar
persista mpotriva fermitii ncpnate de a
rmne necstorit. Poate c, gndeam,
preferam tovria lui politicoas, plcut,
alternativei de a nu fi deloc cu el.
Bill Laverly atepta pe peron, zmbind cu gura
pn la urechi, cnd am cobort din tren. Era
ultimul om pe care mi-a fi dorit s-l vd, dar ce
puteam face? mi ncrc valizele n trsur i
m acoperi cu o blan de urs, lundu-i prea
mult timp pentru aceasta, dup prerea mea.
l convinsese pe tatl su s cumpere o
trsuric uoar i tiam, nc nainte de a iei
309

din ora, c mi sttea nainte o adevrat


aventur. Bill plezni din bici deasupra cailor i
am pornit la drum cu o smucitur i ntr-un vrtej
de zpad, clopoeii zornind i caii fornind.
Singura mea consolare era c, cu ct mergeam
mai repede, cu att urma s ajung mai repede
acas i departe de tovria acestui vitezoman
zmbre.
El prea c se uit ncontinuu spre mine,
aranjnd blana de urs, ns cnd ndrzni s-i
treac braul pe dup spatele meu, rezemndu-l
de
sptarul
banchetei,
am
tras
linie.
ndeprtndu-m de el, l-am informat c m-a
simi mult mai confortabil dac i-ar folosi
ambele mini ca s conduc caii n galop.
n timp ce intram pe aleea din faa casei mele,
am observat fum ieind pe horn. Cu siguran,
Bill nu a aprins focul nainte de a pleca, a fost
primul meu gnd. Poate c Bill avea un chip
drgla,
dar
asemenea
gesturi
nu-l
caracterizau.
Dup ce opri caii brusc, ntr-un vrtej de
zpad, lu valizele, mi le ncredin i apoi, cu o
fichiuire a biciului, ntoarse trsurica i se
ndrept n galop spre cas.
Ne mai vedem! strig peste umr, zmbetu-i
larg fiind prezent nc pe chip.
Cnd am intrat n csu mi-am dat seama
310

dendat cine fusese acolo. Focul ardea vesel,


bucatele erau aranjate frumos pe bufet i masa
mi era mpodobit cu un chec specialitatea
Annei. O crati mic cu tocan fierbea ncetior
n spatele sobei i ibricul pentru ceai uiera
vesel. Ct de plcut era s fii ateptat acas n
felul acesta i ct de rece i urt era s te ntorci
ntr-o cas ce nu mai cunoscuse prezena unui
om sau cldura unui foc timp de dou
sptmni.
n timp ce mbucam din tocnia fierbinte i
pinea proaspt, gndurile mele pornir pe un
cu totul alt fga. Eram nerbdtoare s m
ntorc la elevii mei i la sala de clas. Chipurile
lor mi venir n minte i m-am gndit la ceea ce
realizasem pn atunci i la nevoile pe care le
avea fiecare. Eram mndr de elevii mei.
Realizaser att de multe n scurtul timp pe
care-l petrecusem mpreun. Mi-am promis c
voi face pentru ei tot ce mi sttea n putin n
lunile ce ne stteau nainte.

35
Primvara
Elevii
mi
mprteau
entuziasmul.
Urmtoarele cteva luni trecur foarte repede,
atenia noastr fiind ndreptat n totalitate spre
311

predare i nvare.
n martie am avut o vizit din partea
inspectorului districtual. Nu tiu care dintre noi
eram mai emoionai elevii mei sau eu.
Domnul Matthews, un brbat nalt, subire, cu
faa ciupit, ochi negri i ageri i un glas
piigiat, vorbi tare, ca i cum acest lucru i-ar fi
dat un plus de autoritate. n tot timpul ct am
predat n acea zi, i-am simit privirea ascuit
urmrindu-m, sfredelindu-m, verificndu-m,
ba chiar provocndu-m. La prnz eram deja
epuizat, ns el i trase o bncu lng
catedra mea i ncepu s-mi pun ntrebri.
Dup-amiaz i ndrept atenia spre elevii
mei, punndu-le ntrebri, dndu-le exerciii de
aritmetic sau punndu-i s citeasc un pasaj. Iam urmrit pe srmanii copii, nspimntai,
agitndu-se i asudnd i mi-am dorit, de dragul
lor i al meu, ca omul s plece. n cele din urm
o fcu i am rsuflat cu toii uurai, izbucnind n
rs ntr-un efort de a ne elibera de tensiune. Leam dat drumul copiilor s plece mai devreme.
Ziua urmtoare am avut un alt vizitator. Wynn
venise s-i viziteze pe Phil i pe Lydia, aa c se
opri pe la coal ca s-mi dea o scrisoare de la
Mary. Mi-a fi dorit s-l pot invita n cas la mas
sau cel puin la un ceai, ns tiam c era interzis
i nenelept, poate. Am discutat despre lucruri
312

generale, iar el a ateptat n timp ce am scris


cteva rnduri pentru Mary. nc nu fusese
detaat n alt parte. n timp ce inima mea
ncepu s cnte de bucurie la auzul vetii, el
nbui acel cntec informndu-m c acest
lucru urma s se ntmple n curnd, dei nu tia
cnd anume. Unul dintre colegii si plecase deja
la postul de la lacul La Biche, spuse, i un altul,
care fusese postat timp de trei ani n Calgary,
tocmai primise un post n Grouard, pe lacul
Lesser Slave.
Aveau familii? am ntrebat nu soii, ci
familii, spernd c Wynn nu-mi va ghici
gndurile.
McKenzie are o soie i un bieel.
Nu le-a prut ru c pleac?
Se pare c pe ea n-a deranjat-o, ns ea a
mai fost i nainte n Nord.
Un punct pentru mine, m-am gndit. Trebuia s
admit c exista cel puin o femeie pe care s no deranjeze plecarea alturi de soul ei n Nord.
Ins Wynn continu.
Aitcheson a avut o logodnic. Cnd a fost
informat cu privire la postul primit, ea a anulat
nunta.
Inima mi tresri. A fi vrut s spun: Ei bine,
unele femei pot face fa acestui lucru altele
nu. Ins n-am spus nimic.
313

nainte de a pleca, Wynn m surprinse cu un


compliment sau cel puin aa mi prea mie.
Cred c viaa la ar i priete, Elizabeth.
Ari mai sntoas i mai drgu de fiecare
dat cnd te vd.
Sntoas i drgu! Nu era ca i cnd mi-ar fi
spus c sunt frumoas, dar era pe aproape i
venind din partea lui Wynn, care nu avea
obiceiul de a flata n felul acesta, am hotrt s
accept cuvintele lui ca fiind speciale.
Dup ce plec, am nceput s fredonez,
fericit.
Sosirea Patilor aproape c m surprinse n
toiul activitilor mele. Mi-am fcut bagajele
pentru o vizit la Jon i Mary, anticipnd cteva
zile minunate petrecute la ora. M-am bucurat
de schimbare i de faptul c eram cu familia,
ns faptul c Wynn se afla n Regina rpi mult
din plcerea vacanei mele.
Mary era ncntat s strecoare frecvent n
conversaie informaii despre Wynn i despre ct
de mult m aprecia. Nu-mi ddeam seama cum
ajunsese Mary la aceste concluzii i-mi doream
s nu mai rosteasc asemenea absurditi. Dup
prerea ei, dac i artam lui Wynn c in la el cu
adevrat, acesta va renuna la toate opiniile
anterioare cu privire la cstorie i-mi va declara
dragoste venic. N-aveam de gnd s m arunc
314

n braele nimnui, nici mcar n cele ale lui


Wynn Delaney; n plus, eram convins c, fcnd
astfel, nu voi reui dect s m fac de ruine.
Am
petrecut
sptmna
mergnd
la
cumprturi, citind, plimbndu-m, jucndu-m
cu copiii i alintnd-o pe micua Elizabeth. La
sfritul sptmnii eram gata s m ntorc n
clas. Nu-l rugasem pe domnul Laverly s-mi
aranjeze transportul de la gara din Lacombe
pn acas, nici mcar nu-l informasem cnd voi
sosi. Planul meu era s-l pltesc pe tatl lui
Pearlie ca s m duc acas cu maina sa. Cnd
am cobort din tren am descoperit c familia
Clark se afla n ora. Se oferir cu amabilitate s
m duc, iar eu am acceptat cu bucurie.
Am ajuns acas, am fcut focul n sob, mi-am
pregtit o cin simpl i m-am dus n sala de
clas. Doream s pregtesc leciile din timp
pentru ultimele cteva sptmni ale anului
colar.
Wynn mi trimise o carte prin pot sau mai
degrab un manual folosit, probabil, de Poliia
Clare Canadian. Coninea multe informaii
despre Alberta, inclusiv vegetaia, animalele i
comportamentul acestora, oamenii i felul lor de
trai i industria Albertei. Mi s-a prut fascinant
mai ales c o primisem de la Wynn. n cele
cteva rnduri pe care le scrisese, spunea c era
315

de prere c informaiile mi vor prea


interesante i utile. Aa era. Am folosit multe
dintre ele la lecii. Am profitat de vremea
frumoas de la nceputul primverii pentru a
face drumeii, identificnd plantele prezentate n
manual.
Luna aprilie fcu loc lunii mai, apoi lunii iunie.
Trandafirii
slbatici
mbobocir,
apoi
se
transformar n adevrate ziduri de flori ce
mrgineau drumul. Copiii cutau fragi pe care
mai apoi veneau s-i mpart cu mine, ntinznd
palmele lipicioase, murdare. Era o perioad
ncnttoare a anului i m-am bucurat de flecare
nou i sclipitoare zi, ascultnd, admirnd i
respirnd nceputul verii.
Familiile care aveau copii la coal ncepur un
nou ir de invitaii a nvtoarei la mas. mi
plcea aceast perioad. mi plceau oamenii.
mi plceau vizitele n casele lor. mi plceau
plimbrile sub razele plcute ale soarelui cnd
m ndreptam spre fermele lor i cnd m
ntorceam
acas.
mi
plceau
discuiile
membrilor familiei n jurul mesei. Era mult mai
plcut dect s locuiesc i s mnnc singur.
Era vineri seara i fusesem invitat la familia
Blake. Am savurat bucate gustoase. Doamna
Blake pregtise friptur de pui, iar fetele gsir
suficient de muli fragi pentru o plcint mai
316

micu. Am zbovit la mas cu o ceac de cafea


n fa apoi, fr tragere de inim, am pornit
spre cas.
Dup ce am strbtut cam o jumtate de
kilometru, am ajuns la scurttura pe care o
foloseau copiii familiei Blake cnd veneau la
coal. M-am gndit c nimic nu putea fi mai
plcut dect o plimbare prin pdure ntr-o sear
clduroas i plcut, aa c am prsit drumul
i am pornit pe crare. Nu m ndeprtasem prea
mult cnd am auzit o micare pe potec, n faa
mea. Precaut, am mai fcut civa pai; chiar
naintea ochilor mei se afla un urs, rostogolind
un trunchi de copac czut la pmnt. tiam c
era un urs de acest lucru nu m ndoiam , dei
ce fcea n pdurea asta nu-mi puteam imagina.
Nu auzisem s fie uri pe aici. Am ncercat s-mi
amintesc ce spunea cartea lui Wynn despre uri
i s hotrsc ce fel de urs era acesta, ns
mintea mea nu funciona.
Ursul m zri cam n acelai moment cnd l
zrisem i eu. Eram la o distan mic imul de
altul. Nu tiam care dintre noi era mai speriat.
Dintr-odat, ursul mormi i se ridic pe
picioarele din spate. Era uria. A fi vrut s-o iau
la fug, dar mi se nmuiasem picioarele. A fi
vrut s ip, ns gura nu mi se deschidea, iar
gtlejul mi nghiise iptul.
317

Ursul sttea acolo, legnndu-i capul nainte


i napoi, pufind i mormind, cu labele n vnt,
pregtite. Apoi fcu un pas spre mine, fornind
iar eu am simit cum totul n jurul meu se
ntunec. M-am prbuit la pmnt, nvluit n
ntuneric.
Cnd am nceput s-mi revin, am simit c sunt
purtat de brae vnjoase. Pentru o clip
ngrozitoare am crezut c sunt n braele ursului.
M-am strduit din rsputeri s-mi recapt
cunotina n ntregime. Ochii mi se limpezir.
Era Wynn.
ncet, Elizabeth. Este n regul.
Braul i se strnse n jurul meu. Mi-am ntors
faa de la el i am nceput s plng.
M duse n brae pn la drum, iar acolo m
puse pe picioare, ns nu-mi ddu drumul. M
inu aproape i m ls s tremur i s plng
pn cnd am nceput s-mi revin. n tot acest
timp m inea de mn, mi mngia prul sau
m btea ncetior pe umr, spunnd:
Eti bine acum, Elizabeth eti bine eti cu
mine a trecut a trecut.
n cele din urm am reuit s m controlez
destul ct s stau singur n picioare i s
vorbesc.
Un urs
tiu, spuse el. L-am vzut.
318

Am vrut s-o iau pe scurttur, am ngimat.


Te-am vzut.
De unde ai venit?
M ndreptam spre casa ta cnd te-am vzut
prsind drumul. Am lsat maina i am alergat
dup tine, ca s te pot conduce acas. Cnd team ajuns din urm am vzut
Ursul.
Da, ursul. Am vrut s te strig, ns m-am
temut c o s fugi fuga este cel mai ru lucru
pe care-l poate face cineva ntr-o astfel de
situaie.
N-am putut fugi n-am putut
i am nceput din nou s plng. Lumea se
nvrtea cu mine i genunchii mi se nmuiar. Mam agat de Wynn, gndurile fiindu-mi din nou
la acel urs ridicat pe picioarele din spate,
naintnd ncet spre mine.
Wynn i puse braele n jurul meu i apoi m
srut un srut ce alung din mintea mea orice
gnd despre vreun urs. ncet, mi-am ridicat
braul i l-am petrecut pe dup gtul lui Wynn.
Pluteam ntr-o lume n care existam numai noi,
eu i Wynn, o lume ce nu doream s se
sfreasc niciodat. Ins se sfri. Wynn ncet
s m srute, m slt n braele lui i m duse
la maina ce atepta la marginea drumului.
Mama ta a trimis un pachet la Jon i Mary,
319

spuse el cu un glas ct se poate de normal. A


pus acolo cteva lucruri pentru tine aa c,
pentru c am avut cteva zile libere, Jon mi-a
sugerat s mprumut maina lui, s-mi vizitez
fratele i s-i aduc acele lucruri.
neleg, am murmurat cu faa ngropat la
pieptul lui Wynn n timp ce m aeza pe
bancheta mainii. Ocoli maina i se aez lng
mine ns eu n-am vzut asta. Mintea mea
retria srutul lui Wynn. M ateptam s
porneasc motorul, ns n-o fcu. Ezit, iar eu
am ndrznit s sper c m va sruta din nou. n
schimb, i drese glasul i m prinse de mn.
Elizabeth, te rog s m ieri.
Uimit, am revenit la realitate.
N-aveam niciun drept s te srut n felul
acesta tiu asta. i prin acest srut n-am vrut
s
Se opri i m privi.
Mi-am dat seama c ncepusei s te
gndeti din nou la acel urs faa i se fcuse
palid i privirea i devenise ngrozit i m-am
temut c o s leini din nou. Trebuia s te
determin s te gndeti la altceva; i singurul
lucru la care m-am putut gndi a fost s ei
bine s s te srut.
ncetul cu ncetul, am nceput s pricep. La
nceput n-am neles sensul cuvintelor lui, ns
320

ascuiul lor ptrunse n simurile mele amorite.


Wynn m srutase ca s nu lein, ca s m
scoat brusc din starea de oc.
ns eu nu aa l srutasem. Era cu neputin
s nu-i fi dat seama de rspunsul meu, de
nerbdarea mea. O, da, probabil c era contient
de aceste lucruri, iar acum i cerea iertare
pentru c m srutase! Dorea s se asigure c
tiam c nu era nimic personal n acel srut i,
din aceast perspectiv, rspunsul meu fusese
ridicol i nentemeiat. El era domnul Poliist,
cstorit cu profesia sa, iar o biat nvtoare
neajutorat nu avea nicio ans s-i suceasc
capul.
Mi-am tras mna cu o micare brusc.
Niciun brbat nu este obligat s m srute
oricare ar fi motivul, i-am aruncat n fa. A fi
preferat s m las schilodit de ursul acela dect
s-i rmn att de att de ndatorat,
domnule Delaney!
Am srit din main i am alergat orbete,
srind peste an i ndreptndu-m spre crarea
de pe care fusesem salvat.
Mi-am adus aminte de urs, ns n furia mea,
eram convins c nu-mi va putea face fa. L-am
auzit pe Wynn strigndu-m, ns sunetul
glasului lui m nfurie i mai mult, iar lacrimile
ncepur s mi se preling libere pe obraji. Ce
321

tupeu avea omul acesta s m fac s-mi arunc


dragostea la picioarele lui, pentru ca apoi s-i
ntoarc spatele cu o scuz banal! Niciodat,
niciodat, niciodat nu-i voi mai arunca vreo
privire.
A doua zi, micul Phillip aduse la coal darurile
primite de la mama. Pachetul mi ntri hotrrea
de a m ntoarce acas. Eu aparineam Estului.

36
ncheierea colii
Faptul c eram hotrt s mi-l scot din minte
pe Wynn nu m ajut prea mult. M gndeam la
el ntruna. l iubeam, l uram, l iertam, l
dispreuiam i m prpdeam dup el.
Cnd sosi ultima sptmn de coal,
credeam c m hotrsem. Aveam s m ntorc
acas n Toronto. Poate c acolo inima mea
frnt va avea ocazia s se refac. n cursul
serilor mi mpachetam lucrurile; crile, hainele,
ceainicul din porelan, bibelourile i lucruoarele
primite de la copii domnioarei nvtoare, cu
dragoste. Mi-am mpachetat pn i scunelul,
dei nu eram sigur pentru ce pstram. Eram
sigur c mama nu va fi foarte fericit s-l vad
n cas.
Fiecare obiect mpachetat mi strnea amintiri,
322

iar cnd am ajuns la mnuile de blan, darul


primit de la Wynn, n-am mai putut suporta. Mam aruncat pe patul meu cu ghemotoace i miam permis luxul de a plnge. Iubeam ara asta
cerul ei sclipitor, senin i albastru; mirosul
trandafirilor n aer; lumina amurgului; pn i
vaietele fricoilor coioi. i iubeam pe aceti
oameni pe Anna cu minile ei ce ntotdeauna
aveau ceva de oferit; pe Else cu rvna ei plin de
timiditate; pe domnul Dickerson cu dorina lui ca
oamenii din comunitate s fie condui n
nchinare; pe domnul Laverly, care lupta pentru
o coal, cu toate c fiii si trecuser de vrsta
colar; pe cei din familiile Clark, Mattoch,
Delaney,
Pastachuck,
Thebeau
i
Blake.
Deveniser vecini mei, oamenii mei. Apoi m-am
gndit la scumpul i iubitorul Andy i la cuvintele
de laud pe care le adresa colegilor si Te-ai
descurcat de minune!. Hohotele de plns mi
scuturar tot trupul.
A fi putut fi att de fericit aici, am gemut.
Atunci de ce fugi? ntreb cealalt voce.
Trebuie trebuie, fu singurul meu rspuns.
n acea ultim sptmn am trit emoiile
predrii. Fiecare realizare a unui elev, fiecare act
de buntate mi punea un nod n gt.
n ultima zi am avut un picnic. Toi cei din
comunitate s-au aflat acolo. Am fost copleit de
323

cuvintele i complimentele lor sincere. Dac a fi


putut gndi clar, poate c mi s-ar fi urcat la cap.
Auzeam mereu ntrebarea: V vei ntoarce la
toamn, domnioar Thatcher? Vei fi din nou
nvtoarea noastr? n starea mea de
amoreal nu puteam rspunde dect: Nu tiu
nu sunt sigur.
Toi prur a se bucura de picnic i, atta
vreme ct mi ineam minile ocupate, reueam
s m bucur i eu. n minte mi rsunau mereu
cuvintele, ultima mea zi ultima mea zi. Am fost
nevoit s-mi forez mintea s se gndeasc la
alte lucruri astfel nct s nu cedez tentaiei de a
izbucni n plns n faa tuturor.
Sosi clipa cnd ncepur s plece. Mna mi fu
scuturat att de des i cu atta vigoare, nct
mi amori ca i mima mea, m-am gndit,
realiznd apoi c inima nu-mi era deloc amorit,
cci o durere ascuit o sfredelea.
Mi-am mbriat elevii mai mici i pe celelalte
fete. Muli ncepur s plng, iar eu am tnjit s
pot plnge mpreun cu ei. Bieii au dat mna
cu mine, boi i puin stnjenii, ns chiar i
acest lucru m emoion. Ultima cru prsi
curtea colii, pasagerii ei continund s-i fluture
minile n semn de rmas bun, iar eu m-am
ntors n sala de clas. Nu mai erau multe de
fcut, dar doream s las toate lucrurile n ordine.
324

Am mturat, am ters praful, am aranjat, am


ters tabla, am splat duumelele. Cnd totul fu
ct se poate de curat, m-am uitat pentru ultima
oar n jurul meu i, cu lacrimi n ochi, am ieit i
am nchis bine ua n urma mea.
Am petrecut seara strngnd i mpachetnd
ultimele lucruri, fcnd apoi curenie temeinic
n csu. M bucuram de fiecare treab pe care
o gseam de fcut, cci mi inea minile
ocupate chiar dac nu i gndurile.
Chiar nainte de a m duce la culcare, m-am
ndreptat spre una dintre lzi i am scos din ea
ceainicul din porelan, cele dou ceti i
farfurioarele lor, le-am mpachetat cu grij i leam pus ntr-o cutie mic. Apoi am scos i
scunelul. M-am uitat la el cu drag, apoi l-am
aezat lng u, alturi de cutie.
Coioii i ncepur corul nocturn. Urletele lor
nu m mai nfricoau; mai degrab m umplur
de o singurtate att de adnc, nct am
nceput s m vicresc mpreun cu ei. S-ar
putea s nu-i mai aud vreodat, m-am gndit,
tiind c-mi vor lipsi.
Dimineaa urmtoare, ntreaga familie Peterson
m conduse la gar. Eram att de preocupat s
arunc o ultim privire la tot ce m nconjura,
nct nu cred c am fost o tovar de drum
foarte plcut. De fapt, cltoria spre Lacombe
325

fu una tcut.
Cnd am ajuns la gar, Lars i domnul Peterson
se ocupar de lzile mele n timp ce eu mi-am
cumprat biletul. Pre de cteva minute am
tifsuit vrute i nevrute, apoi sosi clipa s urc n
tren.
Am mbriat-o pe Anna cu cldur.
Nu-i pot spune niciodat ct de mult au
nsemnat pentru mine prietenia i grija ta. Am
lsat n cas ceva pentru tine. Mi-ai druit att
de multe, iar eu nu i-am oferit niciodat attea.
Anna protest, ns am continuat:
Vreau s primeti tu ceainicul meu i a vrea
ca Else i Olga s primeasc fiecare cte o
ceac cu farfurioar, ca s-i aduc aminte de
mine. i lui Lars, pentru c m-a ajutat la tiatul
lemnelor, la cratul apei i pentru c a fost un
ajutor att de destoinic pentru o fat nencercat
de la ora, i-am lsat scunelul meu i fiecrui
copil i-am lsat o carte. Lars edea ntotdeauna
pe scunel cnd citea din crile mele, aa c,
atunci cnd va citi din nou, poate c ar putea
folosi scunelul, amintindu-i ct de mult l-a
preuit nvtoarea sa.
Ne-am mbriat din nou, apoi uieratul
trenului anun apropiata lui plecare. Trebuia s
plec. Trenul se desprinse din gar n timp ce noi
nc ne fluturam minile n semn de rmas-bun.
326

N-am plns tot drumul pn n Calgary. Era o


cltorie mult prea lung, ns am udat cteva
batiste cu lacrimile mele.
Zilele petrecute la Jon i la Mary n-au fost mai
bune. ncercar s m conving s rmn, ns
le-am reamintit c lzile mele se aflau deja pe
drum spre Toronto. M temusem c dac nu le-a
fi trimis n Toronto din Lacombe, m-a fi putut
hotr s rmn. Nu puteam face asta. Pur i
simplu nu puteam.
A doua zi, n timp ce m conduser la gar
Jon, Mary i copiii eram cu ochii nroii de
plns, cu toii. Kathleen se ag de mna mea.
Am vrut s fii mtua mea Beth pentru
totdeauna, spuse ea cu tristee.
Dar sunt mtua ta Beth pentru totdeauna.
Dar am vrut s fii mtua mea Beth aici.
M-am uitat spre colina unde fusesem la sniu.
De pe vrful ei se puteau vedea Munii Stncoi.
Nu fcusem drumeia pe care mi-o promisesem,
la izvoarele munilor sau pe povrniurile lor
abrupte.
O s m ntorc ntr-o zi, mi-am promis n
gnd. O s-mi in promisiunea dac va fi cu
putin.
Ne-am luat un ultim rmas-bun nlcrimat. Iam mbriat pe fiecare dintre ei; fratele mai
mare pe care ajunsesem s-l iubesc i s-l
327

respect; pe Mary, noua mea sor cu prul lucios;


pe William, bieandrul ce urma s devin
curnd un brbat; pe Sarah, cu felul ei de-a fi
timid i cuceritor; pe Kathleen cea vorbrea,
scumpul meu ghemotoc de energie; i pe
bebeluul Elizabeth, un strop mic de cldur i
dragoste ce-mi purta numele.
O s-mi lipsii att de mult, am spus printre
lacrimi.
Kathleen avea nevoie de o ultim mbriare.
Vino napoi, mtu Beth te rog, vino
curnd napoi.
Am promis c o s ncerc, apoi mi-am croit
drum spre peron, luptnd cu lacrimile.
Elizabeth.
O mn mi se aez pe umr i, prin ceaa
lacrimilor, am vzut pieptul unei tunici roii i miam ridicat privirea spre chipul lui Wynn Delaney.
Ochii i erau tulburai n timp ce priveau, adnc,
n ochii mei.
Elizabeth, trebuie s vorbesc cu tine.
Dar trenul
Promit c n-o s te rein mult. Mai sunt
cteva minute.
Privirea lui prea c m implor i nu mai
puteam suporta s m uit la el. Mi-am cobort
privirea i am ncuviinat. M apuc de bra i
m conduse prin mulime undeva n spatele
328

grii, n timp ce un comisionar confuz ne urma


crndu-mi bagajul.
Dick, spuse Wynn unui brbat ce purta
uniforma de impiegat. Am nevoie s mprumut
biroul tu cteva minute.
Brbatul ncuviin. Am fost condus ntr-un
birou, iar ua se nchise n urma mea. Wynn m
rsuci spre el.
Elizabeth, spuse el alegndu-i cu grij
cuvintele, nu te puteam lsa s pleci astfel. Mam simit ngrozitor.
Uite ce e, Wynn, am intervenit n grab, am
procedat amndoi greit. N-ar fi trebuit s se
ntmple asta dar s-a ntmplat. Nu e nevoie s
te scuzi.
Am dat s m ndeprtez de el i s ies ca s
urc n tren, ns el m inu locului.
Elizabeth, uit-te la mine.
Fr tragere de inim, mi-am ridicat privirea.
Lacrimile mi se revrsar pe obraji.
Elizabeth, trebuie s mrturisesc c te-am
srutat pentru c am vrut s-o fac nu doar ca s
te salvez de la lein. Ins n-am venit aici ca smi cer iertare.
Probabil c ntrebarea mi se citi n privire.
Ba da, am venit aici ca s-mi cer iertare,
ns am venit i ca s ca s te rog s nu pleci.
tiu c sun egoist i tiu c n-am niciun drept,
329

dar cel puin trebuie s-i spun nainte s pleci


nainte de a te hotr c te iubesc, Elizabeth.
mi doresc s rmi. A vrea s fii soia mea. tiu
c nu pot s-i ofer nimic dar
Nu tiu ce alte fleacuri ar mai fi putut declara
dac nu l-a fi oprit. nc nu-mi puteam lua
gndul de la cuvintele Te iubesc. A vrea s fii
soia mea. Cu un strigt de bucurie, m-am
aruncat n braele lui.
O, Wynn! am hohotit n timp ce lacrimile mi se
revrsar liber, udndu-i tunica roie, pn cnd
mi ridic capul i m srut.
Cnd se opri i m privi, aveam rsuflarea
ntretiat i eram mbujorat de fericire.
nc nu tiu unde voi fi trimis
Nu conteaz. Nu nelegi? Chiar nu conteaz.
Te cred. Nu tiu cum se face, dar te cred.
i m srut din nou. Urmtoarea ntrebare pe
care mi-o puse mi fcu ochii s strluceasc
chiar mai mult.
Ce zici de o lun de miere n Munii Stncoi
lng un izvor de munte?
O, Wynn, mi-ar plcea tare mult. A fi
absolut ncntat! Putem?
Apoi, un fluierat ascuit ajunse la urechile mele
i mi-am dat seama c sunetul se auzea din ce n
ce mai ndeprtat.
Vai de mine, am spus i l-am privit pe Wynn
330

ngrozit.
Ce este?
Cred c trenul a plecat fr mine.
Wynn zmbi acel zmbet lene, deliberat.
Ce pcat, spuse el cu exagerat team.
Apoi am nceput s rd ncetior, vesel, un
rs de absolut fericire.
tii, am spus, c srmanele mele lzi au
plecat n Est fr mine?
El m trase aproape i rse mpreun cu mine,
srutndu-m pe cretetul capului.
Sper, totui, c mai ai cteva lucruri,
Elizabeth.
Doar cele dou valize.
O s telegrafiem i o s cerem ca lzile s-i
fie trimise napoi pentru c nu te las s pleci
dup ele. Cu lzi sau fr lzi, rmi aici undei este locul.
Nu aveam nicio obiecie.

331