Sunteți pe pagina 1din 308

GARTH NIX

Abhorsen
Traducere din limba englez GRAAL SOFT
VECHIUL REGAT Volumul III
Garth Nix, Abhorsen, 2003
Rao International Publishing Company, 2011

Anei i lui Thomas Henry Nix

PROLOG
PARTEA NTI
CAPITOLUL UNU. O cas asediat
CAPITOLUL DOI. n adncuri
CAPITOLUL TREI.Amarant, rozmarin i lacrimi
CAPITOLUL PATRU. Dejunul corbilor
CAPITOLUL CINCI. Suflai, vnturi, vino ploaie!
CAPITOLUL ASE. Emisferele argintii
CAPITOLUL APTE. O ultim dorin
CAPITOLUL OPT. ncercarea lui Sameth
Primul interludiu
PARTEA A DOUA
CAPITOLUL NOU. Un vis cu bufnie i cini zburtori
CAPITOLUL ZECE. Prinul Sameth i Hedge
CAPITOLUL UNSPREZECE. Ascuni n stufri
CAPITOLUL DOISPREZECE. Distrugtorul din Nicholas
CAPITOLUL TREISPREZECE. Istorisirea Celei Obraznice
CAPITOLUL PAISPREZECE. Deasupra norilor, pn la Zid
CAPITOLUL CINCISPREZECE. Perimetrul
CAPITOLUL AISPREZECE. Decizia maiorului
Al doilea interludiu
PARTEA A TREIA
CAPITOLUL APTESPREZECE. napoi n Ancelstierre
CAPITOLUL OPTSPREZECE. Chlorr Femeia Mtii
CAPITOLUL NOUSPREZECE. Conserva de sardine
CAPITOLUL DOUZECI. nceputul sfritului

CAPITOLUL DOUZECI I UNU. Strfundurile Morii


CAPITOLUL DOUZECI I DOI. Suditii i cutiile de racord
CAPITOLUL DOUZECI I TREI. Monstruozitatea Lathal
CAPITOLUL DOUZECI I PATRU. Planul misterios al lui Mogget
CAPITOLUL DOUZECI I CINCI. A Noua Poart
CAPITOLUL DOUZECI I ASE. Sam i Slugile ntunecate
CAPITOLUL DOUZECI I APTE. Cnd trsnetele tac
CAPITOLUL DOUZECI I OPT. Cei apte
CAPITOLUL DOUZECI I NOU. Alegerea lui Yrael
EPILOG

PROLOG
Negura se nla de pe suprafaa rului n valuri albe ce
se-mpleteau cu fumul i funinginea oraului Corvere
pentru a forma o amestectur pe care jurnalitii cu taif o
botezaser smog, iar ziarul Times,cea pestilenial.
Indiferent de numele purtat, era umed, rece, urt
mirositoare i mai ales periculoas. Cnd se ngroa peste
msur, devenea nbuitoare i preschimba cea mai
timid tuse n pneumonie. Dar pericolul cel mai mare se
ascundea n cealalt trstur a ei: tinuirea. Negura din
Corvere nvluia mult-ludatele lmpi cu gaz ale burgului,
zpcind ochiul i urechea. Cnd ceaa se lsa n ora, toate
strzile erau ntunecate, zgomotele rsunau ciudat, iar
crima i dezordinea pndeau la tot pasul.
Ceaa nu d semne c s-ar ridica, anun Damed,
eful grzii regelui Touchstone.
Glasul i trda aversiunea pentru cea, dei tia c e
doar un fenomen natural, un amestec de noxe i negur.
Acas, n Vechiul Regat, asemenea neguri erau adesea
create de vrjitorii Magiei Libere.
Unde mai pui c nu funcioneaz telefonul, iar
nsoitorii sunt puini i neexperimentai. Nu cred c-ar
trebui s ieii, Maiestate.
Touchstone sttea la fereastr, trgnd cu ochiul printre
obloane. Fuseser nevoii s acopere toate ferestrele n
urm cu cteva zile, cnd prin mulimea de-afar
ncepuser s apar pratiile. Pn atunci, demonstranii
ncercaser n zadar s arunce cu buci de crmid, cci
palatul care gzduia Ambasada Vechiului Regat se-nla
ntr-un parc mprejmuit de ziduri, undeva la patruzeci i
cinci de metri de strad. Pentru a nu tiu cta oar,
Touchstone i dori s fie n preajma Legmntului, s-l
foloseasc pentru a-i ntri puterile i magia. Dar l
despreau opt sute de kilometri de Zid, iar vzduhul era

rece i mpietrit. Doar cnd vntul de miaznoapte btea n


rafale puternice mai simea cte-un strop din motenirea sa
magic.
Touchstone tia c Sabriel resimea i mai mult lipsa
Legmntului. i arunc o privire soiei sale. Sttea ca de
obicei la birou i scria o ultim scrisoare ctre un vechi
prieten de coal, un afacerist de seam sau un membru al
Adunrii Ancelstierrene. i promitea aur sau susinere ori
recomandri, sau poate c-l amenina discret, n cazul n
care-ar fi fost att de nesbuit nct s sprijine ncercrile
lui Corolini de-a strmuta sute de mii de refugiai suditi
dincolo de Zid, n Vechiul Regat. Touchstone nu se
obinuise nc s-o vad pe Sabriel n veminte
Ancelstierrene, mai ales cu specific de curte, aa cum purta
azi. Ar fi vrut s mbrace tunica ei albastr-argintie, cu
clopoeii Abhorsen brodai pe piept, i sabia la old, nu
rochia argintie cu mantaua mblnit de husar atrnnd
pe-un umr i fesul ciudat prins n prul negru ca noaptea.
Iar pistolul automat ascuns n poeta ei mpletit din fire
argintii nu inea loc de sabie.
Nu c Touchstone s-ar fi simit mai comod n hainele lui.
Cmaa Ancelstierran cu guler eapn aproape c-i tia
respiraia, iar costumul nu-l proteja ctui de puin. Un ti
bine ascuit ar fi trecut ca prin brnz prin paltonul su la
dou rnduri de ln extrafin, ca s nu mai pomenim de
gloane
S le transmit regretele voastre, Sire? ntreb Damed.
Touchstone i ndrept privirile ncruntate spre Sabriel.
Soia sa fusese colit n Ancelstierre i nelegea mult
mai bine toanele poporului i ale clasei stpnitoare.
Ca-ntotdeauna, ea conducea eforturile diplomatice la sud
de Zid.
Nu, rosti Sabriel.
Se ridic n capul oaselor i sigil scrisoarea cu o micare
hotrt.
Adunarea se-ntrunete la noapte i Corolini va
prezenta probabil Petiia pentru Emigrarea Forat.

Gruparea lui Dawforth ne-ar putea aduce voturile de care


avem nevoie s-nvingem moiunea. Trebuie s participm la
chermesa lui.
Chermes, pe ceaa asta? fcu Touchstone.
tia nu in seam de vreme, spuse Sabriel. Vom sta
laolalt, sorbind absint i ronind morcovi tiai n felii
elegante i ne vom preface c ne distrm de minune.
Morcovi?
Un moft de-al lui Dawforth, sugerat de vraciul lui, din
ce-am neles de la Sulyn, rspunse Sabriel.
Ea trebuie s tie, se strmb Touchstone, dar nu cu
gndul la Sulyn, ci la combinaia de morcovi cruzi i absint.
Sulyn, vechea prieten de coal, i sprijinise de
nenumrate ori i asemenea celorlali colegi de la Wyverley,
n urm cu douzeci de ani, vzuse cu ochii ei ce s-a
ntmplat cnd Magia Liber a fost strnit i a prins
destul putere nct s treac de Zid i s cutreiere turbat
prin Ancelstierre.
Vom merge, Damed, spuse Sabriel. Ar fi ns cuminte
s punem n aplicare planul despre care discutaserm.
S-mi fie iertat, milady Abhorsen, se mpotrivi Damed.
ndrznesc s cred c planul nu va ajuta la protecia
voastr, ba dimpotriv, va complica lucrurile.
Dar va fi mai distractiv, pronun Sabriel. Ai pregtit
mainile? mi iau doar paltonul i nite cizme.
Damed ncuviin fr tragere de inim i prsi camera.
Touchstone scoase o manta dintr-o grmad care atrna de
sptarul ezlongului i i-o petrecu dup umeri. Sabriel
alese i ea un palton brbtesc i se aez pentru a ncla
cizmele.
Damed e pe bun dreptate ngrijorat, spuse
Touchstone, oferindu-i mna. Ceaa e foarte groas. Dac
eram acas, a fi pus rmag c a fost creat cu gnduri
necurate.
E ct se poate de natural, ripost Sabriel.
Se apropiar unul de cellalt i-i nnodar fularele,
ncheind ritualul cu un srut scurt i delicat.

Dar sunt de-acord c poate fi folosit mpotriva


noastr. Sunt la un pas de a crea aliana contra lui Corolini.
Dac Dawforth trece de partea noastr i Sayrezii stau
deoparte
Slabe anse, dac nu putem demonstra c nu le-am
rpit nepreuitul fiu i nepot, mugi Touchstone, cu gndul
la pistoale.
Verific s fie ncrcate cu un rnd de gloane n fiecare
butoia, cocoul cobort i piedica tras.
Era bine s fi tiut mai multe despre ghidul sta pe
care l-a angajat Nicholas. A putea s jur c-am mai auzit
numele de Hedge, i nu ntr-un context pozitiv. De i-am fi
ntlnit mcar pe Marele Drum de Miazzi.
Sunt sigur c vom primi ct de curnd veti de la
Ellimere, spuse Sabriel n timp ce-i verifica pistolul. Sau
chiar de la Sam. S lsm chestiunea asta n minile i
judecata sntoas a copiilor notri i s ne vedem de-ale
noastre.
Touchstone strmb din nas cu gndul la judecata
sntoas a copiilor si, i nmn lui Sabriel o plrie
cenuie de psl cu band neagr, aidoma cu a lui, apoi o
ajut s-i scoat fesul i s-i strng prul sub noua
plrie.
Eti gata? ntreb el dup ce Sabriel strnse cureaua
paltonului.
Cu plrii identice, gulere ridicate i fularele trase peste
brbie, nu se deosebeau cu nimic de Damed i celelalte
grzi. Asta era planul. Zece grzi personale i ateptau la
intrare, fr a-i pune la socoteal pe oferii celor dou
automobile Hedden-Hare, stranic blindate. Sabriel i
Touchstone se alturar grzilor i pentru cteva clipe avu
loc o nvlmeal. Dac vreun duman pndea dup
ziduri, cu greu i-ar fi deosebit n ceaa asta.
Cte doi oameni ocupar banchetele din spatele fiecrei
maini, iar cei rmai urcar pe treptele laterale. oferii
porniser motoarele cu ceva timp n urm, astfel c evile
mprtiau un jet constant de fum cldu ce se risipea n

cea.
La semnalul lui Damed, mainile o luar din loc,
claxonnd de cteva ori. Era un semnal ca paznicii s
deschid porile, iar poliia Ancelstierran s dea n lturi
mulimea. n ultima vreme se strngea mereu cte-o gloat,
alctuit n mare parte din susintorii lui Corolini, adic
btui i agitatori pltii care purtau banderola partidei lui
Corolini, Patria Noastr.
n ciuda temerilor lui Damed, poliia i fcu treaba i
ndeprt mulimea, pentru a le permite mainilor s
treac. Civa aruncar cu pietre i crmizi. Cteva
ricoar din blindaj, dar paznicii rmaser neatini. n mai
puin de-un minut, gloata fu lsat n urm, o grmad de
urlete pierdut n cea.
Escorta a rmas pe loc, rosti Damed de pe treapta
lateral a mainii din fa, n stnga oferului.
Un detaament de poliiti clare era nsrcinat s-i
nsoeasc pe regele Touchstone i pe consoarta sa,
Abhorsen, n toate plimbrile lor prin ora, i pn acum
fuseser la nlimea standardelor Corpului Poliienesc din
Corvere. De data asta ns ofierii nu urcar pe cai.
Poate au ncurcat ordinele, rosti oferia cu jumtate
de gur, prin ferestruica deschis.
Atunci s schimbm ruta, ordon Damed. Ia-o pe
strada Harald. Prima la stnga.
Mainile depir n vitez dou automobile un camion
plin i o trsur , frnar brusc i cotir la stnga pe largul
Harald, un bulevard modern i bine luminat, strjuit de
ambele pri, la intervale regulate, de felinare cu gaz. Chiar
i aa, pe o asemenea cea nu era sntos s depeti
douzeci i cinci de kilometri la or.
E ceva nainte! rosti oferia. Damed i ncord
privirile i njur. Lumina farurilor strpunse ceaa i
dezvlui o mas de oameni ce blocau strada. Nu reui s
disting mesajele nscrise pe steaguri, ns erau fr
ndoial de la partidul Patria Noastr. Colac peste pupz,
nu se zrea nici urm de chipiu albastru, niciun poliist

care s-i in la respect.


Oprete! D napoi! strig Damed. Semnaliz ctre
maina din urm Pericol! i Retragere!
Cele dou maini pornir cu spatele, n timp ce mulimea
se npustea asupra lor. Tcerea de pn atunci fu spart i
ncepur dintr-odat s strige Afar cu veneticii i Patria
noastr! Scandrile erau servite cu pietre i crmizi, care
ns nu ajunser pn la ei.
D napoi! strig Damed pentru a doua oar. Scoase
pistolul i-l inu lipit de coaps.
Mai repede!
Maina din spate aproape c reui s ia curba, dar
camionul i trsura pe care le depiser mai devreme le
tiar calea.
Din ambele automobile ieir oameni mascai,
mprtiind ceaa din jur. Erau narmai.
Damed bnui chiar nainte s vad pistoalele c temerile
lui se adevereau.
O ambuscad.
Afar! Afar! url el, aintind pistolul spre atacatori.
Tragei!
Ceilali paznici deschiser portierele pentru a se
adposti. O secund mai trziu, deschiser focul, iar
bubuitul gros al pistoalelor se mpleti cu pcnitul ascuit al
noilor mitraliere, mult mai uor de mnuit dect btrnele
Lewins cu care era nzestrat armata. Gardienii nu le prea
aveau la inim, dar se antrenaser regulat cu ele de cnd
sosiser din Sud.
Nu n mulime! mugi Touchstone. Doar n cei
narmai!
Atacatorii nu erau din cale-afar de prudeni. Unii se
pitiser sub maini, alii dup o cutie potal sau pe
trotuar, n spatele unui ghiveci de flori, dar cu toii trgeau
fr oprire.
Gloanele ricoau din pavaj i din blindajul mainilor,
uiernd nebunete. Vuietul confuz i aspru strbtea
ntreaga strad, un amestec de strigte i urlete, la care se

aduga cnitul proiectilelor. Mulimea nvlitoare se


transform ntr-o nvlmeal de oameni care ncercau
s-i scape pielea.
Damed se altur unui grup de paznici ghemuii la
adpostul motorului mainii din spate.
nspre ru! Luai-o prin pia i cobori Treptele
Warden. Jos ne ateapt dou brci. N-o s v vad nimeni
prin ceaa asta!
Putem s ne tiem drum pn la Ambasad! se
mpotrivi Touchstone.
E prea bine pus la cale! Poliia a trdat sau cel puin
o bun parte din ei. Trebuie s fugii din Corvere i din
Ancelstierre!
Nu! l ntrerupse Sabriel. N-am terminat de
i ntr-adevr n-apuc s termine. Damed i mbrnci cu
toat puterea i se arunc peste ei. Cu legendara sa iueal,
prinse din zbor un cilindru negru ce ls o dr de fum n
urm.
Era o bomb.
Dintr-o singur micare, Damed nfac cilindrul i-l
arunc, dar nu suficient de repede. Bomba explod n aer i,
ncrcat fiind cu explozibil brizant i buci de metal, l
rpuse pe loc. Detuntura fcu ndri geamurile pe-o raz
de aproape un kilometru, orbindu-i i surzindu-i pe cei
aflai la mai puin de-o sut de metri. ns cea mai mare
nenorocire o provocar miile de buci metalice care
sfrtecar aerul, ricond din piatr sau fier, dar cel mai
adesea tind n carne vie.
n jur se aternu tcerea i doar vuietul flcrilor aate
de gazul lmpilor sparte se mai putea auzi. Explozia
mprtiase pn i ceaa, permind razelor soarelui s
ptrund i s lumineze palid scena dezastrului.
Cadavrele erau mprtiate pretutindeni i toi paznicii
fuseser dobori la pmnt, n jurul mainilor. Chiar i
geamurile blindate cedaser, iar cei dinuntru zceau fr
suflare.
Asasinii rmai n via zbovir cteva minute, apoi

ieir tr din spatele ascunztorilor i pornir nainte,


rznd i adresndu-i cuvinte de laud, cu armele strnse
neglijent la subsuoar sau trecute peste umeri, dorind s
par destini.
Fceau prea mult zgomot, dar nu-i ddeau seama.
Aproape c-i pierduser simurile i erau n stare de oc.
Nu numai datorit exploziei i efectelor sale care deveneau
tot mai vizibile cu fiecare pas sau datorit bucuriei de-a fi
nc n via, n mijlocul attor cadavre. Cu-adevrat
ocant era realizarea faptului c trecuser trei sute de ani
de cnd un rege i o regin fuseser ucii pe strzile
Corverului. Iat, istoria se repetase n sfrit, iar ei erau
autorii asasinatului.

PARTEA NTI

CAPITOLUL UNU
O cas asediat
Exista i o alt negur, la mare deprtare de smogul din
Corvere. Aproape o mie de kilometri ctre miaznoapte, n
spatele Zidului care desprea Ancelstierre de Vechiul
Regat. Zidul unde tehnologia modern lsa locul adevratei
magii.
Aceast negur era diferit de surata ei din sudul
ndeprtat. Nu era lptoas, ci ntunecat i cenuie
precum norii de furtun i cu totul nefireasc. Fusese
creat din aer, cu ajutorul Magiei Libere, undeva pe vrful
unui deal, la mare deprtare de orice ap curgtoare.
Dinuia i se rspndea n pofida zpuelii unei zile din
prag de var, care ar fi trebuit s-o risipeasc de-ndat.
Negura cobora dealul i se rostogolea spre rsrit i
miazzi, nepstoare la raze de soare i adiere de vnt, un
trup dens din care se ieau tentacule subiri. La doi
kilometri deprtare de vrf, unul dintre tentacule se
preschimb ntr-un nor, se nl i travers mreul fluviu
Ratterlin. Se aez pe malul estic, asemenea unui broscoi i
ddu natere unui nou val de cea.
n scurt timp, ambele maluri erau nvluite n negur,
dei soarele strlucea nc pe suprafaa fluviului.
Ru i negur se ndreptau, fiecare n ritmul lui, spre
Stncile Semee. Rul prindea vitez, pe msur ce se
apropia de marea cascad, unde se prvlea cale de trei
sute de metri. Negura nainta cu ncetineal amenintoare,
nlndu-se i ngrondu-se cu fiecare metru parcurs.
Se oprea la poalele Stncilor Semee, crescnd ns fr
contenire i ameninnd insula ce se-nla dintre ape, la
buza cascadei. Insula era mprejmuit de ziduri albe i
semee, ce ascundeau casa i grdinile din jur.
Rul era ferit de negur, cci paveze nevzute o ineau la
deprtare, iar soarele strlucea n continuare pe zidurile

albe, pe lanurile de flori i pe casa de crmid roie. O


arm era aceast negur, ns doar prima mutare n
aceast lupt, nceputul asediului. Liniile btliei fuseser
trasate, iar casa era nconjurat.
Cci ntreaga insul mprejmuit de ape era Casa
Abhorsenilor. Acolo slluia Abhorsen, al crui drept i
ndatorire era s menin hotarul dintre Via i Moarte.
Abhorsen folosea clopotele necromantice i Magia Liber,
dar nu era nici necromant, nici vrjitor al Magiei Libere.
Abhorsen i ntorcea din drum pe toi Morii care treceau
hotarul spre Via.
Creatoarea negurii tia c Abhorsen nu se afla n Cas.
Abhorsen i soul ei, regele, fuseser ademenii la sud de
Zid unde ar fi trebuit s-i gseasc sfritul. Fcea parte
din urzeala Maestrului, de mult esut, dar numai recent
pus cu-adevrat n aplicare.
Planul avea mai multe pri i se-ntindea peste mai
multe regate, dar miezul i raiunea lui zceau n Vechiul
Regat. Rzboaie, asasinate, refugiai, cu toate pri ale
ntregului, manipulate de-o minte viclean i subtil ce
rbdase generaii de-a rndul ca uneltirile s dea roade.
Ca orice plan ns i acesta ntmpinase complicaiuni i
probleme. Dou se gseau n Cas, una n persoana tinerei
care fusese trimis la miazzi de vrjitoarele ghearilor din
care izvora Ratterlinul. Clayrele Vedeau o sumedenie de
viitoruri n ghea i ncercau fr doar i poate s
rsuceasc prezentul spre binele lor. Tnra era unul dintre
magii lor de elit, uor de recunoscut dup vesta roie pe
care-o purta, nsemnul Asistentei Bibliotecare de Rangul
Doi.
Creatoarea negurii o zrise pe fata cu pr negru i piele
ca laptele. N-avea mai mult de 20 de ani, o biat achie din
trunchiul epocii. Auzise numele tinerei invocat n miezul
btliei sngeroase: Lirael.
Cealalt complicaiune o cercetase amnunit i era
chiar mai problematic, dei mrturiile mergeau n ambele
sensuri. Un bietan cu pr buclat motenit de la taic-su

i sprncene ntunecate de la maic-sa i nalt ca ambii


prini. Numele lui era Sameth, fiul regelui Touchstone i al
lui Abhorsen Sabriel.
Prinul Sameth era Viitorul Abhorsen, motenitorul
puterilor ascunse n Cartea Morilor i n cei apte clopoei.
Dar creatoarea negurii se ndoia de puterile lui. Era foarte
btrn i odinioar tiuse multe despre neobinuita
familie i Casa lor de pe ru. Se duelase cu Sameth n urm
cu o noapte i biatul nu luptase ca un adevrat Abhorsen.
Folosea Magia Liber ntr-un chip ciudat, strin att de
linia regal, ct i de Abhorsen.
Lirael i Sameth erau mereu nsoii de dou jivine care
n ochiul necunosctorului preau doar un motan alb i
fnos i o cea mare, negru cu bej, mai prietenoas din
fire. ns aparenele nelau i din nefericire n-avea
la-ndemn mai multe informaii despre ele. Erau probabil
un soi de spirite nscute din Magia Liber, slujind pe
Abhorsen i pe Clayre. Despre motan tia ceva mai multe. l
chema Mogget i cteva cri oculte fceau referire la el.
Despre cea ns n-avea nicio bnuial. Fie era proaspt
aprut, fie ntr-att de strveche nct praful se alesese de
crile n care fusese pomenit. Creatura din negur nclina
spre a doua variant. Tnra i nsoitoarea ei coborser
dinMarea Bibliotec a Clayrelor. Probabil c amndou
tinuiau, asemenea Bibliotecii, adncimi neptrunse i
puteri nebnuite.
Luai mpreun, cei patru erau adversari de temut i
reprezentau o serioas ameninare. Dar creatoarea negurii
nu era nevoit s-i nfrunte fi i oricum nu-i sttea n
putere, ntruct Casa era bine protejat att de farmece, ct
i de furia apelor. Creatura primise nsrcinarea s-i prind
nuntru, dnd astfel impuls asediului n timp ce pnza se
esea n alte pri, pn va fi fost prea trziu pentru Lirael,
Sam i compania s mai fac ceva.
Chlorr, Femeia-Mtii, ssi cu gndul la ordinele
primite i negura-i nvlui ceea ce slujea drept cap.
Odinioar, fusese un necromant n toat puterea

cuvntului i n-ascultase de porunca nimnui. Fcuse ns


o greeal care-o aruncase n minile morii i ale servituii,
iar Maestrul nu-i dduse voie s treac de cea de-a Noua
Poart. Fusese readus printre cei Vii, dar nu ntr-un trup
viu. Era o fptur Moart, subjugat puterii clopoeilor,
legat de numele ei secret. Nu-i plceau poruncile primite,
dar era nevoit s se supun.
Chlorr i cobor minile. Degetele sale slobozir cteva
fire subiri de negur. Era mprejmuit de Slugi Moarte,
sute i sute de strvuri purulente, legnate de vnt. Chlorr
nu adusese la Via sufletele care slluiau n trupurile
acestea descrnate, ns le primise n stpnire de la cel
care nfptuise blestemia. Ridic umbra subire a minii,
ainti un deget i astfel porni marul Slugilor Moarte, cu
gemete i vaiete, bolboroseli i freamt de ncheieturi
osoase, mprtiind negura n toate prile.
Am zrit cel puin dou sute de Slugi Moarte pe malul
vestic i optzeci sau mai multe pe cel rsritean, rosti
Sameth.
Se ridic din spatele telescopului de bronz i l ddu la o
parte.
Nici urm de Chlorr, dar trebuie c e i ea pe-acolo.
Se cutremur cu gndul la ultima ntlnire cu Chlorr,
care se-aruncase ca un nor ntunecat asupra lui, gata a-l
lovi cu sabia de foc. Asta se petrecuse cu o noapte n urm,
dar lui i se prea c trecuser luni de-atunci.
Poate c alt vrjitor al Magiei Libere a strnit negura,
spuse Lirael fr prea mare convingere.
Simea aceeai urzeal de farmece pe care-o simise i cu
noapte n urm.
Negur, rosti misterios Ceaua Obraznic, tolnit
cu grij pe scaunul observatorului.
Fr puterea graiului i zgarda lucioas ncrustat cu
nsemnele Legmntului, era aidoma oricrei corcituri cu
pete negre i bej. Dintr-acelea care zmbesc i dau din
coad mai mult dect latr i mrie.

Cred c s-a ngroat suficient ca s-o numim negur.


Ceaua i stpna ei Lirael, prinul Sameth i creatura
cu chip de motan care-l slujea pe Abhorsen se aflau cu toii
n observatorul de la ultimul etaj al turnului, la nord de
Casa lui Abhorsen.
Zidurile observatorului erau complet strvezii i Lirael se
trezi aruncnd priviri nelinitite spre tavan, care nu prea
susinut de nimic. Pereii nu erau din sticl sau dintr-un
material cunoscut, ceea ce nrutea lucrurile.
Lirael preschimb micarea brusc ntr-o ncuviinare,
ncercnd s-i ascund nelinitea. Doar mna care se
odihnea pe grumazul celei, cutnd cldura pielii i Magia
Legmntului, i trda sentimentele.
Cu toate c dup-amiaza era n toi, iar soarele nvluia
Casa i rul n lumin, pe cele dou maluri se formase un
strat gros de negur care se-nla vznd cu ochii, atingnd
o nlime de cteva sute de metri. Cu siguran era mna
unui vrjitor la mijloc. Nu se ridicase de pe suprafaa apei,
ca o cea normal, i nici nu fusese trt de vreun nor.
Negura asta se rostogolise de la rsrit i de la apus n
acelai timp, naintnd n pofida vntului, subire la
nceput, dar ngrondu-se cu fiecare minut care trecea.
Stranietatea negurii putea fi observat i la miaznoapte,
unde se sfrea brusc nainte de-a se mbina cu ceaa
natural mprtiat de cascad, acolo unde fluviul se
prvlea peste Stncile Semee.
Morii i fcur apariia curnd n urma negurii,
poticnindu-se de-a lungul malului, nite leuri greoaie cu
spaima de ap ntre coaste. Ceva i mna de la spate, ceva
ascuns n negur, i purta probabil numele de Chlorr,
Femeia-Mtii, fosta necromant devenit acum o Maestr
a Morii. O combinaie tare periculoas n opinia lui Lirael,
cci Chlorr pstrase o bun parte din cunotinele ei despre
Magia Liber la care se adugau puterile cptate prin
Moarte, puteri ntunecate i neobinuite. Lirael i Ceaua o
alungaser pe vrjitoare cu o zi n urm n btlia de pe

malul rului ns aceasta nu fusese o victorie.


Lirael simea prezena Morilor i natura magic a
negurii. Casa lui Abhorsen era pzit de ape adnci i
farmece de toate felurile, i cu toate astea pe Lirael o treceau
fiorii, de parc o mn rece s-ar fi crat pe pielea ei.
Ceilali se fcur c nu bag de seam, dar asta n-o
mpiedic pe Lirael s se ruineze de gestul ei necontrolat.
Cu toii se uitau la ea, n linite, ateptnd parc s
rosteasc o vorb plin de nelepciune. Pe Lirael o cuprinse
groaza pentru cteva clipe. Nu era obinuit s conduc o
conversaie sau s ia atitudine. Dar ea era Viitoarea
Abhorsen, iar ct timp Sabriel era n Ancelstierre, la sud de
Zid, ea era singura Abhorsen. Trebuia s se-ocupe de Mori,
de negur i de Chlorr, rele ce pleau n faa adevratei
ameninri, care urma s fie dezgropat de Hedge i
Nicholas n preajma Lacului Rou.
Va trebui s joc teatru, i spuse Lirael. Va trebui s fac
pe Abhorsen. Cine tie, dac m descurc bine, s-ar putea s
cred i eu n menirea mea.
Exist i alt ieire n afar de dale? ntreb brusc,
ntorcndu-i privirile la miazzi, unde dalele atingeau
luciul apei, nirate att spre est, ct i spre vest. Lirael
gsea c numele de dale nu era deloc potrivit. otroane
ar fi fost mai potrivit, dat fiind distana dintre ele i faptul
c se aflau n vecintatea cascadei. Dac ratai sritura, te
trezeai nfcat de ru i tvlit n hu, sub greutatea
uria a apei.
Sam?
Sam cltin din cap.
Mogget?
Motnelul alb sttea ghemuit pe perna albastr cu dungi
aurii, ce zcuse adineauri pe scaunul observatorului,
nainte ca lbua s-o doboare la podea pentru a servi unui
scop mai nobil. Mogget nu era cu-adevrat un motan, dei
arta astfel. Zgarda cu nsemnele Legmntului i
clopoelul miniatural Ranna Toropitorul i trdau
originile deosebite.

Mogget deschise un ochi verde i csc puternic. Ranna


sun la zgard, iar Lirael i Sam se trezir cscnd i ei.
Sabriel a luat cu ea Aripile de hrtie, aa c nu putem
zbura, spuse Sam. Chiar i aa, tot ar trebui s dm piept
cu Ciorile Sngeroase. Am putea trimite dup o barc, dar
Morii ne-ar urmri de-a lungul malurilor.
Lirael privi zidul de negur. Trecuser dou ore de cnd
era Viitoarea Abhorsen i deja se afla la ananghie. tia ns
una i bun: trebuia s abandoneze casa, s fug spre
Lacul Rou i s-l gseasc pe Nicholas, prietenul lui Sam,
pentru a-l mpiedica s dezgroape nenorocirea aia.
Mai e i alt soluie, spuse Ceaua.
Sri de pe scaun i ncepu s-i dea trcoale lui Mogget,
pind ano de parc ar fi clcat pe iarb, nu pe piatr
rece. Deodat se prbui lng pisic i-i ls laba s cad
cu putere lng capul motanului.
Dar nu va fi pe placul lui Mogget.
Ce soluie? uier Mogget, arcuindu-i spinarea. n
afar de dale, aer sau ru nu mai cunosc nicio cale, i-am
fost aici cnd s-a construit Casa.
Dar nu i cnd a fost creat insula, cnd rul s-a rupt
n dou, rosti cu glas calm Ceaua. nainte ca Meterii
Zidari s nale zidurile i cortul primului Abhorsen a fost
ridicat pe locul marelui smochin.
Ce-i drept, recunoscu Mogget. Dar nici tu n-ai fost.
Lirael simi o urm de ndoial n ultimele cuvinte ale
motanului. i ainti privirile asupra cinelui, care se
scrpin la nas cu ambele lbue, apoi rosti:
n orice caz, odinioar exista i o alt cale. Dac mai
exist i azi, e adnc i e periculoas din mai multe motive.
Unii ar prefera s parcurg dalele i dea piept cu Morii.
Dar tu nu eti de prerea asta, spuse Lirael. Crezi c
exist o alternativ?
Lirael se temea de Mori, dar n-ar fi ntors spatele unei
nfruntri, forat de mprejurri. Nu se mpca ns cu
noua ei identitate. Poate c un Abhorsen n puterea vrstei,
ca Sabriel, ar fi srit peste dale i ar fi alungat-o pe Chlorr,

cu armata ei de Mori cu tot. S fi-ncercat ea una ca asta, ar


fi dat bir cu fugiii, ar fi alunecat n ap i s-ar fi zdrobit la
poalele cascadei.
Eu zic s cercetm i calea asta, rosti Ceaua.
Se ntinse, mai s-l rstoarne pe Mogget, apoi se ridic
alene i csc, dezvluind un rnd de coli mari i
strlucitori.
Mogget o privi chior.
Adnc? Te gndeti cumva la ce m gndesc i eu?
Toate astea, Lirael era sigur, urmreau s-l necjeasc pe
Mogget. Noi nu putem merge acolo!
Dar nu mai e de mult acolo, rspunse Ceaua. Dei
bnuiesc c a rmas ceva n urma ei
Cine-i ea? spuser Lirael i Sameth n cor.
tii fntna din grdina cu trandafiri? ntreb
Ceaua. Sameth ncuviin, iar Lirael ncerc s-i
aminteasc dac nu zrise din ntmplare o fntn n
drumul spre Cas. i aminti vag de trandafirii ntini pe
spalierele din partea estic a pajitii, n apropierea Casei.
Putem cobor prin fntn, continu Ceaua, dar
puul e adnc i ngust. Vom ajunge ntr-o peter foarte
adnc. De-acolo va trebui s strbatem un tunel pn la
baza cascadei, apoi va trebui s ne crm din nou, dar
asta mult mai la vest, unde Chlorr i Slujitorii ei nu ne pot
nha.
Fntna e plin ochi cu ap, protest Sam. Ne vom
neca!
Eti sigur? ntreb Ceaua. Te-ai uitat vreodat
nuntru?
Nu chiar. E acoperit, dar credeam
Cine-i persoana de care vorbeai? rosti Lirael cu glas
hotrt. Lirael tia deja din experien cnd Ceaua
ncerca s evite un subiect spinos.
Cineva tria odat acolo, rspunse Ceaua. O
entitate primejdioas, cu puteri nemsurate. S-ar putea s
mai existe ceva din ea acolo.
Cum adic cineva? ntreb Lirael pe un ton aspru.

Cum e posibil ca o entitate s fi trit sub Casa lui Abhorsen?


Refuz s m apropii de fntna aia, se bg i Mogget
n discuie. Dac-mi aduc bine aminte, Kalliel a ndrznit s
sape n pmntul interzis. La ce bun s ne putrezeasc
oasele alturi de-ale lui, n tiu eu ce vgun ntunecat?
Lirael l ochi pe Sam pentru o clip, apoi i ntoarse
privirile ctre Mogget, ns pe dat i pru ru, cci nu-i
putea masca temerile i ndoielile. Ea era Viitoarea
Abhorsen, iar aciunile ei trebuiau s fie pilduitoare. Sam i
recunoscuse teama de Moarte i de Mori, i dorina de-a
sta la adpostul Casei bine protejate, dar pentru moment i
nvinsese frica. Ce exemplu ar fi dat dac se lsa cotropit
de team?
Totodat, Lirael i era mtu. Nu se simea ea prea
mtu, dar era n firea lucrurilor s-i poarte de grij
nepotului ei, chiar dac acesta era doar cu civa ani mai
tnr ca ea.
Cine! Rspunde-mi fr ocoliuri de data asta!
porunci Lirael. Cine sau ce e acolo?
Cuvintele n-ajut la nimic, se eschiv Ceaua,
micndu-i din nou labele din fa. S-ar putea s nu fie
nimeni acolo jos. Dac e, putem s-i spunem o rmi a
creaiei Legmntului, asemenea mie i altor creaturi de
diferite ranguri. Dac mai triete sau mcar o parte din ea,
s-ar putea s fie ca-n vechime, adic primejdioas dintr-un
punct de vedere foarte primordial, dei a trecut atta
amar de vreme, iar eu v spun doar ce-am auzit de la ali
oameni
De ce ar sllui chiar sub Casa lui Abhorsen? ntreb
Sameth.
La o adic, ea nu se afl niciunde, rspunse Ceaua
n timp ce se scrpina pe bot, ncercnd s evite privirile
celorlali, fr prea mare succes. O parte din puterile ei sunt
concentrate aici, aa c, dac-ar fi s fie undeva, ar fi mai
degrab aici, n caz c, vrnd s fie, ar fi undeva.
Mogget, traduci, te rog, ce-a zis Ceaua? i solicit
Lirael motanului.

Mogget nu rspunse. Avea ochii nchii. Se ghemuise i


adormise pe vorbele Celei.
Mogget! repet Lirael.
Doarme, spuse Ceaua. Ranna l-a chemat n lumea
viselor.
Am impresia c aude chemarea lui Ranna doar cnd
are el chef, fcu Sam. Sper c somnul lui Kerrigor e i mai
adnc.
Am putea s aflm, dac pofteti, spuse Ceaua. Dar
sunt convins c ne-ar da el de veste, dac s-ar trezi.
Atingerea lui Ranna e mai lin dect cea a lui Saraneth, dar
strnge puternic la nevoie. Pe lng asta, puterea lui
Kerrigor zcea n acoliii lui. tia a-i folosi cu miestrie, dar
dependena fa de ei i-a adus sfritul.
Cum adic? ntreb Lirael. Credeam c a fost un
practicant al Magiei Libere, devenit un Maestru al Morii.
A fost chiar mai mult de-att, spuse Ceaua. Prin
vinele lui curgea snge regal i i stpnea uor pe alii.
Kerrigor a aflat n Moarte o cale s foloseasc puterile celor
care i-au jurat odat credin, prin nsemnul scris cu foc pe
pielea lor. Dac Sabriel n-ar fi folosit din ntmplare un
talisman strvechi, tindu-i puterile, Kerrigor ar fi nvins,
pentru o vreme cel puin.
De ce pentru o vreme? ntreb Sam.
Regreta acum c-l adusese pe Kerrigor n discuie.
Cred c ntr-un final ar fi clcat pe urmele prietenului
tu, Nicholas, i ar fi scos la iveal ceva peste puterea lui de
nelegere, spuse Ceaua.
n ncpere se ls tcerea.
Pierdem vremea aici, rosti Lirael ntr-un trziu.
Iscodi cu privirile malul vestic. Erau nenumrate
Ajutoare acolo, mai multe dect putea zri, i zrea foarte
multe. Strjeri putrezii, nvluii n negur, pndind
sosirea inamicului.
Lirael trase aer adnc n piept i lu o hotrre.
Dac zici c putem cobor n fntn, la s ne fie
drumul. Sper s nu dm ochii cu rmiele eu tiu crei

puteri st la pnd acolo. Sau poate se va dovedi


prietenoas, i vom putea vorbi
Nu! ltr Ceaua spre surprinderea tuturor. Pn i
Mogget miji un ochi, dar l nchise iute la loc, cci privirile
lui Sam erau aintite asupra sa.
Ce-i? vru Lirael s tie.
Dac e acolo ceea ce-i foarte puin probabil , s nu
intrai n vorb cu ea, spuse Ceaua. Mai mult, s nu
plecai urechea la vorbele ei i s n-o atingei.
A auzit-o sau a atins-o cineva vreodat? ntreb Sam.
Nu din stirpea muritorilor, rosti Mogget, nlndu-i
capul. i nici nu i-a strbtut brlogul, dup cte-mi dau
seama. Ar fi o nebunie. Mereu m-am ntrebat cum a sfrit
Kalliel.
Credeam c dormi, i arunc Lirael. Oricum, de ce
ne-ar da importan, dac noi hotrm s-o trecem cu
vederea?
Nu de vreo rea intenie m tem eu, spuse Mogget. Mi-e
team i s fim observai.
Mai bine am ncepu Sam.
Sta aici la clduric? complet Mogget cu maliie.
Nu, spuse Sam cu glas sczut. Dac vocea acestei
femei e aa de primejdioas, eu zic s ne facem dopuri de
urechi nainte s plecm. Din cear sau ceva similar.
N-ajut la nimic, spuse Mogget. Vocea ei i va rscoli
mduva oaselor. Dac se pune pe cntat S sperm c nu
va cnta.
Ne vom feri de ea, spuse Ceaua. Avei ncredere n
nasul meu. Vom gsi calea cea bun.
Ne poi spune cine a fost Kalliel? ntreb Sam.
Kalliel a fost al doisprezecelea Abhorsen, explic
Mogget. Un om tare suspicios. M-a inut ntr-o cuc ani de
zile. n vremea aia, cred c a fost spat puul. Dup
dispariia lui, nepotul su mi-a dat drumul. A motenit
clopoeii i titlul bunicului. Eu, unul, nu doresc s am parte
de sfritul lui Kalliel, cu-att mai puin n fundul unui pu.
Lirael se smuci brusc, simind o micare n negur.

Entitatea nevzut care pndea n umbre se pusese n


micare. O creatur mult mai puternic dect Ajutoarele
care tot ieeau i intrau la adpostul negurii.
Chlorr se apropia tot mai mult de malul rului sau, dac
nu era Chlorr, o creatur cu puteri similare. Poate chiar
necromantul pe care-l ntlnise n Moarte.
Hedge. Acelai necromant care-l prjolise pe Sam.
Cicatricile de pe ncheieturile biatului erau nc vizibile
prin fantele pelerinei.
Taina acelei pelerine trebuia descifrat ntr-o bun zi,
dar nu acum, gndi Lirael. O pelerin care mprea
turnurile regale cu un dispozitiv nemaivzut de mii de ani:
mistria Maetrilor Zidari.
Sam i prinse privirile i mngie bucata de pnz pe
care simbolul Maetrilor Zidari fusese brodat cu fir de aur.
De abia acum ncepea s priceap c trimiii nu se
nelaser n privina pelerinei. n primul rnd, era nou,
nu o zoaie scoas dintr-un ifonier mucegit sau dintr-un
co antic cu rufe murdare. Deci era probabil ndreptit s-o
poarte, dintr-un motiv sau altul. Acum, pe lng titlul de
prin, era i Maestru Zidar. Dar ce nsemna asta oare?
Maetrii dispruser n urm cu mii de ani, consumai de
Zid i de crearea Pietrelor de Cpti. Literalmente
consumai, din cte tia Sam.
Pentru o clip, cuget la destinul su. Va fi i el nevoit s
se sacrifice astfel, s pun capt unei viei obinuite? Cci
Maetrii Zidari nu erau tocmai mori, i aminti Sam, cu
gndul la Pietrele de Cpti i la Zid, ci mai degrab
transformai, preschimbai.
Soarta asta ns nu-l entuziasma defel. i ainti privirile
spre negura de-afar, simi prezena Morilor ca un sloi de
ghea n suflet i-i nchipui c oricum avea s sfreasc
ucis. i mngie din nou emblema aurie i puse stavil
gndurilor negre i spaimei de Mori. Nu-i dorise niciodat
s devin un Abhorsen. Meseria de Maestru Zidar i prea
mult mai captivant, cu toate c nu-i nelegea tlcul. Unde
mai pui c ar fi scos-o din mini pe sora sa Ellimere, cci ea

nu l-ar fi crezut niciodat c nu tie i n-ar fi putut chiar


de-ar fi vrut s-i explice rostul acelei meserii.
Asta n caz c avea s-o mai vad vreodat
Ar fi bine s-o lum din loc, rosti Ceaua, trezindu-i pe
Lirael i pe Sam din visare.
Lirael sttea cu privirile pierdute n negur i gndurile
umblndu-i aiurea.
Aa-i, fcu Lirael, smulgndu-i privirile de la
fereastr. Nu era prima dat cnd tnjea s fie n Marea
Bibliotec a Clayrelor. De-o via i dorise s poarte
vemintele albe i diadema de argint i adular a Fiicei
Clayrelor, dar asemenea visuri trebuiau alungate i
ngropate adnc. Acum era o Abhorsen i-avea de ndeplinit
o misiune de seam.
Aa-i, repet ea. S-o lum din loc. Vom cobor n
fntn.

CAPITOLUL DOI
n adncuri
Odat luat hotrrea, pregtirile pentru plecarea lor
durar mai bine de-o or. Ultima oar, Lirael purtase
armur la cursurile de Meteugul Luptei, n urm cu muli
ani, dar haina primit de la trimii era mult mai uoar
dect zalele din depozitul de armament al Clayrelor. Era
fcut din solzi suprapui, dintr-un material pe care Lirael
nu-l recunotea i, n ciuda faptului c-i ajungea pn la
genunchi i a mnecilor lungi cu coad furcat, era uoar
i comod. Pe deasupra, nu purta mirosul oelului dat bine
cu ulei, i asta o mulumea.
Ceaua Obraznic i spuse c solzii erau fcui dintr-un
material ceramic numit gethre, obinut cu ajutorul Magiei
Legmntului, fr a fi el nsui magic, mai rezistent i mai
uor dect orice metal. Taina fabricrii sale se pierduse n
negura timpului i de o mie de ani nu mai fusese folosit la
furirea unei armuri. Lirael pipi un solz i gndi: Sam ar
putea face aa ceva, dei n-avea niciun motiv temeinic s
cread una ca asta.
Peste armur, Lirael purta blazonul cu stele de aur i
chei de argint. Deasupra, urma s-i petreac banduliera
cu clopoei. Sam lu naiul fr prea mare tragere de inim,
iar Lirael vr Oglinda Neagr n scule. Bnuia c va veni
vremea s mai arunce o privire n trecut.
n cele din urm, i lu sabia, Nehima, arcul i tolba
primite de la Clayre i o rani ndemnatic ticsit de trimii
cu tot soiul de lucruri peste care n-aruncase nici mcar o
privire.
nainte s se alture lui Sam i Mogget la parter, Lirael se
opri pentru cteva clipe n faa naltei oglinzi argintii
aninat de pereii camerei. Fptura care-o privea din
oglind amintea doar vag de Asistenta Bibliotecar a

Clayrelor. Imaginea era mai degrab a unei rzboinice


nendurtoare, cu prul prins n cordelu argintie i nu
desfcut, cum l purta de obicei. Dduse jos vesta
bibliotecarei i, n schimbul pumnalului primit de la Clayre,
ducea ditamai sabia. Dar nu putea s renune pe de-a
ntregul la vechea ei identitate. Prinse un fir rzle de
mtase din vesta roie, i-l nfur de cteva ori n jurul
degetului mic pn-i ddu aspectul unui inel, fcu nod i-l
vr n sculeul de la curea, lng Oglinda Neagr. O parte
din vesta pe care n-o mai purta o va nsoi n toate
peripeiile.
Devenise Abhorsen, gndi Lirael. Cel puin la suprafa.
Cel mai vizibil indiciu al noii identiti i al noilor puteri
dobndite ca Viitoarea Abhorsen era banduliera cu clopoei.
Cea oferit de Sabriel lui Sam dup ce-i fcuse n chip
misterios apariia n cas cu o iarn n urm. Lirael desfcu
rnd pe rnd sculeele de piele i-i vr degetele nuntru,
pipind argintul rece, mahonul, i fragilul echilibru dintre
Magia Liber i nsemnele Legmntului n metal i lemn
deopotriv. Atinse clopoeii cu grij, dar chiar i cea mai
delicat atingere fu suficient pentru a trezi ceva din glasul
lor.
Cel mai mic clopoel se numea Ranna. I se spunea i
Adormitul, datorit glasului lin ca un cntec de leagn ce
ngreuna pleoapele celor prini n mrejele sale.
Al doilea clopoel era Mosrael, Detepttorul. Lirael l
mngie cu delicatee, cci Mosrael inea n cumpn
Moartea i Viaa. Folosit cum se cuvine, i aducea pe Mori
la Via, trimindu-l pe cimpoier pe trmul Morii.
Cel de-al treilea clopoel era Kibeth, Hoinarul, cel care d
voie Morilor s umble sau i silete s urmeze calea aleas
de cimpoier. Se poate ns ntoarce i mpotriva celui care-l
folosete, forndu-l s mearg spre o direcie nedorit.
Al patrulea clopoel era Dyrim, Glsuitorul. Cartea
Morilor l considera cel mai melodios dintre clopoei i
totodat aproape cel mai greu de folosit. Dyrim napoia
Morilor darul vorbirii i dezvluia uneori taine sau chiar ce

se ascunde n minile oamenilor. Avea ns i puteri


necurate, ndrgite de necromani. De pild, putea s
mueasc o limb pe veci.
Al cincilea clopoel se numea Belgaer, Cugettorul.
Belgaer reda suflu minii nceoate de Moarte, napoind
Morilor gndul i amintirea. Avea ns i puterea s tearg
acele gnduri, att n Via, ct i n Moarte, iar necromanii
l foloseau pentru a distruge minile dumanilor lor. Uneori,
se ntmpla s fac ndri mintea necromantului, cci
Belgaer i iubea propriul glas i mereu pndea ocazia s
cnte de unul singur.
Al aselea era Saraneth, Inchizitorul. Saraneth era
clopoelul favorit al Abhorsenilor. Era mai mare ca celelalte
i pe cntecul lui te puteai bizui mereu. Saraneth avea
putere asupra Morilor, pe care-i lega de voina
mnuitorului.
Lirael ovi nainte s ating al aptelea clopoel, dar
gndi c n-ar fi potrivit a-l trece cu vederea, fiind cel mai
puternic dintre ele. Atingerea fu rece i i ddu fiori.
Astarael, Suspintorul. Toi cei care-i auzeau cntecul
erau dai pe mna Morii.
Lirael i retrase iute degetul i cercet cu atenie fiecare
scule, avnd grij ca limbile de piele s fie la locul lor, iar
legturile s fie strnse suficient ct s poat fi desfcute cu
o mn. i petrecu apoi banduliera. Clopoeii i aparineau
i trebuia s-i accepte ca arme ale Abhorsenilor.
Sam o atepta pe trepte, n faa uii. Purta haine
similare, ns i lipseau arcul sau banduliera cu clopoei.
Am gsit asta n depozitul de arme, spuse el,
fluturnd o sabie pe care fuseser ncrustate nsemnele
Legmntului. E una dintre sbiile numite, insuflat cu
farmece mpotriva Morilor.
Mai bine mai trziu dect niciodat, coment Mogget,
care edea pe scri, cu o expresie posac ntiprit pe chip.
Fr s-i dea atenie, Sam scoase o bucat de hrtie din
mnec i i-o nmn lui Lirael.
Am trimis asta la Barhedrin, prin oim-mesager.

Garnizoana l va trimite la Zid i, odat ajuns pe mna


Ancelstierranilor, va fi expediat printr-un aparat
numit telegraf prinilor mei, n Corvere. De-aia l-am scris
n stil telegrafic, care pare bizar dac nu eti obinuit cu el.
Am gsit patru oimi la grajduri, fr a-l pune la socoteal
pe cel al lui Ellimere, care nu mai poate zbura o sptmn
sau dou, aa c am trimis doi spre Belisaere, pentru sora
mea, i doi spre Barhedrin.
Lirael cercet scrisul ordonat al lui Sam.
CTREREGELE
CTRE

TOUCHSTONE
I
ABHORSEN
SABRIELVECHIUL REGAT AMBASADA
CORVERE ANCELSTIERRE
ELLIMERE VIA OIM-MESAGER

CASA MPREJMUIT MORI I CHLORR TRECUT


PRINMOARTE.
HEDGE NECROMANT. NICK CU HEDGE SPAT RU.
LNG MARGINE. TRECUT MARGINE EU PLUS
MTUALIRAEL FOST CLAYR ACUM VIITOR ABHORSEN.
PLUSMOGGET. PLUS CINELE LEGMNT LIRAEL.
FACEMCE PUTEM. TRIMITEI AJUTOR VENII N
PERSOANURGENT.
TRIMIS DOU SPTMNI NAINTE SOLSTIIU VAR.
SAMETH

Ciudat mesaj, dar avea noim, gndi Lirael. Limitai cum


erau de capacitatea redus a oimilor-mesageri, stilul
telegrafic se dovedea poate cea mai bun form de
comunicare, chiar i cnd n-aveau de-a face cu un telegraf.
Sper ca oimii s ajung la destinaie, rosti Lirael,
nmnndu-i hrtia.
Undeva n negur pndeau Ciorile Sngeroase, un stol
de psri animate de un singur spirit Mort. oimii trebuiau
s treac de ele i de alte primejdii nainte s-i continue
drumul spre Barhedrin i Belisaere.
Nu ne putem baza pe asta, spuse Ceaua. Suntei
pregtii s cobori n fntn?

Lirael cobor treptele i pi pe aleea de crmid roie.


Trase rania mai sus i strnse chingile, apoi i ridic
privirile spre cerul nsorit din care se mai zrea doar o pat
albastr, nconjurat din toate prile de ziduri de negur.
Bnuiesc c sunt gata, spuse Lirael.
Sam apuc rania, dar cnd s-l ia pe umeri Mogget sri
i se cuibri sub nvelitoare. Nu se mai zreau din el dect
ochii verzi i o ureche alb.
Nu uitai c m-am mpotrivit acestei soluii. S m
trezii nainte s dea nenorocirea peste noi sau nainte
s-mi ud vreun petic de blan.
i, fr a mai atepta rspuns, se cuibri i mai bine n
rani, fcndu-se complet nevzut.
De ce trebuie s-l car eu? ntreb Sam mhnit. Doar e
slujitorul Abhorsenului, nu?
O lbu se ivi i se-nfipse n gtul lui Sam, fr s-l
rneasc ns. Biatul tresri i sudui.
Ceaua sri i se sprijini cu labele din fa de rani.
Sam se blbni de colo colo, suduind din nou.
Dac nu te potoleti, nu te va cra nimeni, Mogget.
i nu vei primi nici pete, bombni Sam n timp ce-i
masa gtul.
Ameninrile prur s aib efect asupra motanului,
asta dac nu cumva adormise deja. n orice caz, Sam nu
mai avu parte de ghearele sau de tonul lui sarcastic.
Ceaua cobor, Sam i ajust pentru ultima oar chingile
i astfel pornir pe aleea crmizie.
Dup ce ua se-nchise, Lirael arunc o privire n urm i
vzu trimiii ngrmdii la toate ferestrele. Aa cum
stteau cu sutele, cu robele i glugile lipite de geamuri,
preau buci din pielea unei lighioane uriae, iar minile
ce strluceau stins preau o puzderie de ochi.
ncremeniser parc n geam, dar Lirael avu impresia bizar
c i luau rmas-bun n felul lor. De parc nu se ateptau
ca Viitoarea Abhorsen s se mai ntoarc vreodat.
Fntna era la douzeci de metri de u, ferit vederii
de-o ncrengtur de trandafiri slbatici pe care Lirael i

Sam fur nevoii s-i smulg, oprindu-se la rstimpuri


pentru a-i obloji degetele nsngerate. Lirael gsi c spinii
erau neobinuit de lungi i de ascuii, dar cunotinele ei
despre flori erau srace. Clayrele aveau grdini subterane i
sere ntinse, luminate cu nsemnele Legmntului, dar
majoritatea erau cultivate cu fructe i legume, i doar una
singur cu trandafiri.
n curnd, scoaser la iveal capacul din scnduri
groase de stejar, msurnd vreo doi metri jumtate n
diametru, bine nfipt ntr-un inel de pietre albe. Capacul era
legat la patru capete cu lanuri de aram. Verigile erau
prinse direct n piatr i fixate cu uruburi n lemn, astfel c
nu era nevoie de lacte.
Pe luciul aramei ca i pe lemn de altfel alunecau
nsemnele Legmntului menite nchiderii i zvorrii, abia
vizibile sub razele soarelui. Cnd Sam atinse capacul ns
nsemnele parc luar foc.
Sam cercet unul din lanuri pentru a afla taina
farmecului i simi nsemnele dinuntru vibrndu-i n
palm. Lirael arunc o privire la ce fcea. Nu cunotea nici
mcar jumtate din nsemne, spre deosebire de Sam care
murmura cuvinte ciudate ca pentru sine, de parc ar fi fost
cele mai obinuite vorbe din lume.
Poi s-l deschizi? ntreb tnra.
tia sute de farmece pentru deschiderea porilor i uilor
pe care le folosise pentru a se furia de nenumrate ori n
odile interzise ale Bibliotecii Clayrelor. Ceva i spunea ns
c toate ar fi fost zadarnice acum.
Cred c da, rosti Sam cu jumtate de gur. Farmecul e
cu totul deosebit i nu cunosc o parte din nsemnele astea.
Din cte-mi dau seama, exist dou feluri de-a deschide
trapa. Unul mi-e cu totul necunoscut. Dar cellalt
Atinse lanul, iar glasul i se stinse treptat, pe msur ce
nsemnele prsir arama, se prelinser pe pielea lui, dup
care i luar zborul spre desiuri.
Cred c trebuie s suflm pe lanuri sau s le
srutm, doar c trebuie s fie persoana potrivit. Farmecul

spune rsuflarea copiilor mei. Care copii, nu tiu, i n-am


habar la cine se refer. Bnuiesc c la orice copil de
Abhorsen.
ncearc
tu,
propuse
Lirael.
O
rsuflare
pentru-nceput.
Fr prea mare convingere, Sam se aplec, trase aer
adnc n piept i sufl pe lan.
Arama se nnegura i-i pierdu strlucirea. nsemnele
licreau i se micau ntruna. Lirael i inu rsuflarea. Sam
seridic i se ndeprt tiptil, fcndu-i loc Cinelui
Obraznic, care se apropie s adulmece aerul.
Dintr-odat, lanul scoase un vaiet prelung i cu toii
srir n lturi. O nou verig apru din piatra ce prea
solid, apoi nc una i-nc una, scurgndu-se cu un
zngnit la pmnt. n cteva clipe, se trezir cu vreo doi
metri de lan n plus, suficient ct s permit desprinderea
unui col din capacul fntnii.
Minunat, rosti Ceaua. Tu urmezi, stpna mea.
Lirael se aplec deasupra lanului i rsufl uor, dar
fr rezultat. Imediat o cuprinser ndoielile. Nici bine nu
intrase n pielea Abhorsenului i se temea deja s nu fie o
greeal.
Dar, chiar atunci lanul pru s nghee, nsemnele
strlucir i verigile ncepur s curg din piatr, zornind
puternic.
Zgomotul i gsi ecoul n partea cealalt, cci Sam
tocmai suflase pe cel de-al treilea lan. Lirael sufl pe
ultimul, atingndu-l pre de-o clip. nsemnele fremtar
sub degetele ei, semn c farmecul Legmntului tia c-i
sosise timpul, asemenea atletului care-si ncordeaz
muchii naintea unei curse.
Acum c lanurile-i slbiser strnsoarea, Lirael i Sam
reuir s ridice captul capacului i s-l dea la o parte. Era
teribil de greu, aa c-l ndeprtar parial, ct s se poat
strecura prin deschiztura creat.
Dei Ceaua insistase c fntna e secat, Lirael se
atepta la o miasm umed i rece. Mirosul care se nl

din fntn era ntr-adevr puternic, ns nicidecum sttut.


Avea o arom plcut de ierburi, dar Lirael n-o recunoscu.
Ce mireasm e asta? o ntreb pe Cea, expert n
mirosuri pe care Lirael nu le simea i nici mcar nu i le
putea nchipui.
Mai nimic, spuse Ceaua. Asta dac nu cumva te-ai
mbuntit n ultima vreme.
Nu, rosti Lirael, pstrndu-i calmul. Vine un miros
anume din fntn. O plant sau o buruian. Dar nu-mi
dau seama de care.
Sam adulmec aerul i czu pe gnduri.
Se folosete la gtit, spuse el ntr-un sfrit. Nu c-a fi
eu mare buctar. Dar am ntlnit izul sta n buctria
regal, cnd pregteau carnea de miel, dac nu m-nel.
E rozmarin, i-o tie Ceaua. i amarant, pe care
n-avei cum s-l simii.
Fidelitate n dragoste, se auzi un glscior din rania lui
Sam. Cu floarea care nu se ofilete niciodat. i mai zici c
nu-i acolo?
Ceaua nu rspunse, ci-i vr botul n fntn.
Adulmec pre de un minut, ptrunznd din ce n ce mai
adnc. Cnd reveni, strnut de dou ori i scutur din cap.
Mirosuri vechi, farmece vechi. Abia dac se mai simte
izul.
Lirael trase puin aer, de curiozitate, i-i ddu
dreptateCelei.
Nu
mai
simea
dect
parfumul
trandafirilor.
Am vzut o scar, anun Sam, care crease un glob
luminos cu ajutorul Legmntului i scruta acum adncul
puului. E de aram, ca i treptele. Oare de ce? n orice caz,
nu zresc fundul i nici luciul apei.
Cobor eu prima, se oferi Lirael.
Sam ddu s protesteze, dar se rzgndi i-i fcu loc. Ori
i era team, gndi Lirael, ori se supunea unei ordini
familiale, cci de-acum i era mtu sau pentru c era
Viitoarea Abhorsen.
Arunc o privire n fntn. Scara lucea n apropiere de

vrf i se pierdea n hul de dedesubt. Lirael strbtuse


multe tuneluri i pasaje ntunecoase i primejdioase din
Biblioteca Clayrelor, dar asta n vremuri mai panice.
nfruntase destule pericole, dar toate pleau n faa rului
ce se insinua acum n lume i i hrnea temerile. Morii care
mprejmuiser Casa erau doar o prticic vizibil din acest
ru. i aminti viziunea pe care i-o nfiaser Clayrele, cu
groapa de lng Lacul Rou i duhoarea ce rzbtea la
suprafa, purtnd amprenta Magiei Libere.
Descinderea n acest hu ntunecat nu era dect
nceputul, gndi Lirael. Primul pas pe scara de aram
nsemna primul pas spre mbriarea noii ei identiti,
primul pas al Abhorsenului. Privi soarele pentru ultima
oar, ignornd talazul de negur dimprejur. Apoi
ngenunche i cobor graios n fntn, nimerind fr
probleme treptele. n urma ei veni Ceaua Obraznic,
lungindu-i labele n forma unor degete grsue, mult mai
potrivite apucatului dect mna omeneasc. Tot la cteva
trepte coada trecea peste chipul tinerei, mturnd cu o
iueal pe care Lirael cu greu ar fi dobndit-o, de-ar fi avut
coad. La urm, venea Sam, cu globul de lumin nc
suspendat deasupra capului su, i Mogget, bine ascuns n
rania lui.
intele de pe cizmele lui Sam zngnir pe scar i, drept
rspuns, lanurile de la suprafa se strnser spre
fntn. Abia avu timp s-i trag minile nainte ca trapa
s astupe gaura cu un huruit asurzitor.
Asta e, pe-aici nu ne mai ntoarcem, rosti Sam,
ncercnd s par vesel.
Asta dac ne mai ntoarcem, opti Mogget, dei
probabil nimeni nu-l auzi. Sam ovi pre de o clip i
Ceaua mri puin. Lirael ns cobora neabtut,
bucurndu-se de amintirea acelui soare strlucitor pe
msur ce coborau n cotloanele ntunecate ale
pmntului.

CAPITOLUL TREI
Amarant, rozmarin i lacrimi
Scara cobora fr contenire. Lirael ncepuse s numere
treptele, dar se ls pguba cnd ajunse la 996.
Continuau s coboare. Conjurase i ea un glob luminos cu
ajutorul Legmntului. Plutea la picioarele ei, ntr-o
simetrie perfect cu cel suspendat deasupra lui Sam. n
jocul luminii cu umbrele treptelor pe perete, Lirael gsi
temei s-i nchipuie c se mpotmoliser, parcurgnd
iari i iari acelai segment de scar. Legai pe vecie la o
roat de ocn. Gndul prinse contur tot mai mult n mintea
ei, trecnd grania nchipuirii, dar chiar atunci cizma ei
ntlni piatra, iar globul de lumin i slt pn la genunchi.
Ajunseser la baza puului. Lirael rosti un nsemn al
Legmntului, iar lumina se altur cuvntului i continu
s pluteasc deasupra capului ei. Se aflau ntr-o ncpere
dreptunghiular, tiat grosolan n stnca roie, din care
pornea un pasaj ce se pierdea n ntuneric. La gura
pasajului, zcea o gleat de fier plin cu buci de lemn
nfurate la un capt cu crpe uleioase.
Lirael merse nainte, urmat de Ceaua Obraznic i de
Sam.
Bnuiesc c pe-acolo trebuie s-o lum, rosti ea n
oapt, fcnd semn spre pasaj.
Gsi mai cuminte s nu ridice vocea. Ceaua
amuinaerul i ncuviin.
Ce-ar fi s lum nite ncepu Lirael, ntinznd mna
dup o tor. Dar, de-ndat ce-o atinse, tora se frmi.
Lirael se trase speriat napoi, mai s dea peste Cea, care
se feri i se ciocni de Sam.
Avei grij! strig el. Glasul lui travers puul, trecu pe
lng Lirael i se pierdu pe coridorul ntunecat.
Lirael ncerc s ridice alta, cu delicatee, dar toate se

fcur una cu pmntul. Atinse i gleata care se


preschimb ntr-o grmjoar de fiare ruginite.
Timpul nu st niciodat n cumpn, rosti Ceaua
misterios.
S-o lum nainte, spuse Lirael, ncercnd mai degrab
s se mbrbteze pe sine.
N-aveau nevoie de tore, dar tare bine i-ar fi prins una.
Cu ct mai repede, cu att mai bine, fu de prere
Ceaua. Adulmeca din nou aerul. S nu zbovim prea mult
aici.
Lirael ncuviin. Fcu un pas n fa, dar se opri brusc i
scoase sabia din teac. nsemnele Legmntului strluceau
puternic pe ti i, pentru cteva clipe, literele ce alctuiau
numele spadei se amestecar, formnd inscripia zrit mai
devreme de Lirael. Sau s fi fost alta? Pn s-i
aminteasc, brusc cuvintele se fcur nevzute.
Clayrele au Vzut o sabie, aa am aprut. Amintete-i de
Maetrii Zidari. Amintete-ti de mine.
Orice nsemntate ar fi avut cuvintele, prisosul de
lumin i nclzi sufletul, iar Nehima i spori curajul.
Sam i scoase sabia din teac i atept ca Lirael s se
ndeprteze puin, nainte s-o ia pe urmele ei. Se temea s
nu se-mpiedice i s-nfig sabia n cineva, iar Lirael se
bucur s-l tie att de grijuliu.
Dup vreo treizeci de metri, pasajul lsa locul unui tunel
care nu fusese tiat de mna omului. Stnca i schimb
culoarea, lepdnd roul pentru un alb-verzui pe care
lumina Legmntului strlucea puternic. Lirael i ascunse
chipul sub glug. Apele spaser acest tunel, lsnd n
urma lor o sumedenie de vrtejuri pe suprafaa stncii. Dar
i acestea preau nefireti, cu toate c Lirael nu le putea
deslui taina. tia doar c nu erau n regul.
Apa nu i-a tiat niciodat drum pe-aici, rosti Sam n
oapt. Asta-n caz c uvoiul n-a curs n ambele direcii n
acelai timp, la diferite nlimi. N-am vzut n viaa mea o
asemenea piatr.
Mai repede, i ndemn Ceaua.

Felul n care rostise cuvintele o fcu pe Lirael s iueasc


pasul. Glasul ei trda nelinite, poate chiar team.
Mergeau cu toii ct de repede puteau, avnd totui grij
s nu se mpiedice sau s alunece ntr-o groap aprut de
nicieri. Dup civa kilometri buni, tunelul se deschise
ntr-o peter, sculptat cine tie cum n aceeai piatr
strlucitoare, din care porneau alte trei tuneluri. Lirael i
Sam ateptar pn ce Ceaua adulmec la intrarea
fiecruia dintre ele.
Ceea ce prea o grmjoar de pietre ntr-un cotlon al
cavernei se dovedi, la o cercetare mai atent, o movil de
oase pulverizate, amestecate cu buci de metal. Lirael
rscoli uor grmjoara cu vrful cizmei i scoase la iveal
cteva frme de argint ptat i un maxilar de om, cu un
singur dinte rmas n gur. Tocmai se pregtea s ridice o
bucat de metal, cnd auzi oapta tioas a lui Sam:
N-o atinge!
Lirael nlemni, cu mna ntins.
De ce?
Nu tiu, rspunse el.
Brusc, l trecur fiorii.
Aia-i stanin, din care se fac clopoeii. Las-o aa.
Bine, fu de acord Lirael.
Lirael se ridic, dar nu se putu opri din tremurat. Oase
omeneti i stanin. Descoperiser locul de veci al lui
Kalliel. Ce se gsea n locul sta? i de ce-i lua Celei atta
timp s descopere calea?
Rosti ultima ntrebare cu glas tare.
Pe-aici, spuse Ceaua Obraznic, indicnd cu lbua
tunelul din mijloc, dar fr prea mare tragere de inim.
Lirael sesiz oviala din glasul ei i tremurul uor al
lbuei. Dac ar fi participat la un concurs de frumusee
canin, poza asta i-ar fi sczut din punctaj.
Tunelul n care intraser era mai nalt i mai larg dect
primul. Prea diferit, i nu doar pentru c era mai spaios.
Dup o bucat de vreme, Lirael nelese de ce: aerul
dinuntru era tot mai rcoros. Simi o adiere ciudat n

jurul gleznelor, de parc cineva i-ar fi dat trcoale. Avea


impresia c un pru sprinten i biciuia picioarele, dei nu
era strop de ap n toat petera.
Dar dac se-nela? naintea ei zrea doar stnc. Cnd
privi ns cu coada ochiului, vzu un pru cu ap
ntunecat care venea din urm, se oprea undeva n faa lor
i se rsucea, asemenea unui talaz ce se izbete n mal. Un
talaz care ncerca s-i doboare i s-i ntoarc din drum.
i aminti de rul Morii. Nu credea s fi trecut pe
trmul Morii i, dac nu punea la socoteal aerul rcoros
i prul lturalnic, toate simurile i spuneau c se afl n
Via, ce-i drept ntr-un tunel straniu din inima
pmntului.
Izul de rozmarin i ptrunse din nou pe nri, nsoit de o
mireasm mai dulce i dintr-odat clopoeii ncepur s
vibreze nuntrul sculeilor. Se micau fr sunet cci
limbile erau nfurate n piele ncercnd parc s se
elibereze.
Clopoeii! icni Lirael. Tremur nu neleg de ce
Naiurile! uier Sam.
Naiurile pornir a cnta pe toate vocile clopoeilor, ntr-o
cacofonie teribil, nainte s amueasc de tot.
Nu! strig Mogget, cu o voce greu de recunoscut.
Fugii! tun Ceaua.
n timp ce urlau cu toii, lumina suspendat deasupra
lui Lirael se estomp treptat, apoi se stinse.
Lirael se opri locului. Mai putea s disting cteva
nsemne pe tiul Nehimei, dar i acestea se stingeau cu
repeziciune. Sabia prinse dintr-odat via, unduindu-se i
rsucindu-se n chip ciudat, asemenea unui ipar.
Nestemata verde de pe mner se prefcu ntr-un ochi
strlucitor, fr pleoape, iar spirala argintie prinse forma
unor coli sclipitori.
Lirael nchise ochii i vr cu putere sabia n teac, apoi
rsufl uurat. Deschise ochii i privi mprejur, dar fr
rezultat. Orice crmpei de lumin aurie dispruse,
lsndu-i n bezn. Bezna profund din mruntaiele

pmntului.
n ntunericul profund, Lirael auzi zgomot de pnz
sfiat, iar Sam ip.
Sam! Vino aici! Cine!
Nu primi rspuns, dar auzi mritul Celei, urmat
de-un chicotit uor. Un rs groaznic, plin de rutate, care le
fcu prul mciuc. i mai groaznic fu cnd descoperir
ceva familiar n acel glas. Era rsul lui Mogget, contorsionat
i sinistru.
Lirael se strdui din rsputeri s se apropie de
Legmnt, s conjure un nou glob luminos. Nimic. n locul
Legmntului simi o prezen ngheat, pe care-o
recunoscu de-ndat. Moartea. Legmntul dispruse sau
cel puin nu putea ajunge la el.
Hohotul crescu n intensitate, ntunericul deveni tot mai
apstor i groaza i puse stpnire pe suflet. Percepu o
schimbare subtil, cteva nuane de cenuiu pe fondul
negru, i pre de cteva clipe ndjdui ntr-o lumin. Zri
apoi o scnteie care uier i crescu treptat, pn ce un
uvoi de lumin alb i sget ochii, nsoit de miasma
metalului ncins, proprie Magiei Libere. Duhoarea o asalta
n valuri, provocndu-i grea de fiecare dat.
Sam i fcu apariia, plutind parc n uvoiul luminii.
Vrful raniei prea smuls, de parc cineva i-ar fi tiat
drum prin el. Sabia i atrna n teac, iar n mini inea
naiul, astupnd cu grij fiecare gaur. Instrumentul
tremura, scond un murmur jos, pe care Sam se chinuia
s-l nbue. Alturi, Lirael apuc banduliera, ncercnd s
amueasc freamtul clopoeilor.
Ceaua se ivi pe fundalul de flcri albe, dar nu sub
nfiarea ei obinuit. Arta n continuare a Cine, dar
fr zgarda cu nsemnele Legmntului prea mai degrab
o creatur a ntunericului, mrginit de flcri argintii.
E aici! tun un glas ce strpunse urechile lui Lirael,
asemenea unui pumnal ascuit. Era i nu era glasul Celei.
Mogget s-a eliberat! Fugii!
Lirael i Sam ncremenir, ascultnd ecoul acelui glas

rsunnd de-a lungul tunelului. Flcrile argintii scnteiau


i trosneau, revrsndu-se din silueta slbu pentru a
forma un cerc strlucitor.
Mogget fusese dezlnuit, dar o lumin i mai puternic
inund tunelul. Era ntr-att de strlucitoare nct Lirael o
vedea cu ochii nchii. Zri silueta unei femei uriae, cu
capul aplecat sub bolta nalt a tunelului, ntinznd o mn
pentru a-i nfca pe toi patru.
naintea femeii erpuia un ru ngheat, pe care Lirael l
recunoscu de-ndat. Era rul Morii, iar creatura i
ademenea spre el. Nici vorb s-l traverseze! Se vor
mpotmoli i vor fi dui de cureni, azvrlii n toate prile,
purtai de iureul apei pn la Prima Poart i mai departe.
Nu-i vor gsi niciodat drumul napoi.
n faa dezastrului, Lirael fu npdit de gnduri negre.
Dduser gre att de repede.
Soarta attor oameni atrna pe umerii lor.
Erau pierdui.
Strigtul Celei Obraznice o trezi la realitate.
Fugii! tun ea, apoi ltr.
Ltratul era mbibat cu Magie Liber. Lirael se rsuci pe
negndite i o lu la goan, cu ochii nchii, mai s nghit
pmntul. Nu-i psa ncotro, ct mai departe de fntn i
de Cas, spre necunoscut. Picioarele o purtau lin pe
fgaurile ntortocheate ale tunelului, prin caverne i
ncperi mrunte, cu toate c ntunericul luase loc luminii,
fr s tie dac Sam venea n urma ei. Nu teama o
mpingea nainte, cci teama o prsise. Era prizoniera
trupului ei, care o purta asemenea unei mainrii lipsite de
sentimente, urmnd un fga indicat de altcineva.
La fel de brusc precum se nfiripase, dorina de a fugi o
prsi. Se prbui i ncepu s tremure, trgnd adnc aer
n pieptul ostenit. Durerea i sgeta fiecare muchi. Se
ghemui i i mas pulpele, ncercnd s-i nbue
strigtele de team.
Lng ea, cineva fcea acelai lucru. Cnd i mai veni n
simiri, vzu c era Sam. Un firicel de lumin

naturalptrundea n peter, suficient ct s-i disting


silueta.
Cu mn tremurnd, Lirael cercet banduliera.
Clopoeii erau nemicai. Mna i cobor pe mnerul sbiei
i contactul cu nestemata verde i aduse linite n suflet.
Spirala de argint redevenise o simpl spiral de argint.
Sam gemu i se ridic n picioare. Se sprijini cu stnga de
perete, iar cu dreapta mpturi naiul. Lirael privi unduirea
minii lui, care strluci dintr-odat cu Magia Legmntului.
A disprut, rosti el, lsndu-se moale la podea.
Prea calm, dar era fr ndoial n stare de oc. Lirael
realiz c i ea era, cnd ncerc s se ridice i nu reui sub
nici un chip.
Da, replic ea. Legmntul.
Nu tiu de unde-a venit, continu Sam, dar nu de la
Legmnt. i cine era femeia?
Lirael scutur din cap, pentru a-i limpezi gndurile, dar
i pentru a-i arta c habar n-are. Mai scutur o dat,
ncercnd s-i pun rotiele-n micare.
Hai s hai s ne-ntoarcem, spuse ea cu gndul la
Ceaua care ddea piept att cu Mogget, ct i cu femeia
strlucitoare. Nu pot s-o abandonez acolo.
Cum rmne cu ea? ntreb Sam, i Lirael pricepu de
ndat la cine se referea. i cu Mogget?
Nu-i nevoie s v-ntoarcei, rzbtu un glas din
adncul tunelului.
Lirael i Sam srir ca ari, descoperind energii
nebnuite. Traser sbiile din teac, iar Lirael se trezi cu
Saraneth ntre degete, dei nu-i nchipuia cu ce i-ar putea
fi de folos. Nu-i veni n minte niciun cuvnt de nelepciune
din Cartea Morilor sau din Cartea Amintirilor i a Uitrii.
Eu sunt, rosti glasul ndurerat. Din umbr se ivi
Ceaua Obraznic, cu capul plecat i coada ntre picioare.
Dar, n afar de aceast postur ciudat, prea s-i fi
revenit la normal dac se putea vorbi de normal n cazul ei
cu nsemnele Legmntului strlucindu-i puternic la gt
i blana ei auriu-cafenie, mai puin pe spinare unde era

neagr.
Fr s mai stea pe gnduri, Lirael ls sabia jos i
se-arunc la gtul prietenei sale. Ceaua o linse pe ureche,
dar fr entuziasmul obinuit, cnd se-ntmpla s-o mai i
ciupeasc puin.
Sam btu n retragere, cu sabia nc ridicat.
Unde-i Mogget? ntreb el.
Dorea s discute cu el, rspunse Ceaua,
aruncndu-se plin de mhnire la picioarele lui Lirael.
M-am nelat. Te-am pus n mare pericol, Stpn.
Nu neleg, rspunse Lirael.
Dintr-odat se simi teribil de ostenit.
Ce s-a ntmplat? Legmntul dintr-odat n-a mai
fost.
Venirea ei a pricinuit asta, spuse Ceaua. St scris ca
partea ei tiutoare s fie mereu desprit de hotrrile ei,
de Legmntul din care partea ei netiutoare e parte. Dar
iat c s-a stpnit, dei ar fi putut s pun mna pe tine
cu-atta uurin. Nu tiu de ce i nici ce semnificaie au
toate astea.O credeam mai presus de orice interes lumesc i
ndjduiam s trecem nevtmai pe-aici. Dar cnd fore
strvechi se pun n micare, multe spirite i pierd somnul.
Trebuia s-mi dau seama ce pericol ne pate. Iart-m.
Lirael n-o mai vzuse niciodat att de posomort i
acest fapt o nspimnta mai mult dect orice. O scrpin n
jurul urechilor i pe bot, gata s izbucneasc n plns.
ncerc s-i nbue lacrimile oftnd de cteva ori.
Dar ce se va alege de Mogget? ntreb Sam cu
tremur n voce. A fost dezlnuit! Va ncerca s omoare
AbhorsenulPe mama sau pe Lirael! Am pierdut inelul cu
care l-am fi putut lega din nou!
De mult se ascundea Mogget de ea, murmur
Ceaua. ovi puin, apoi rosti cu glas sczut:
Eu zic s nu ne mai facem griji pe seama lui Mogget.
Lirael oft prelung, fr s mai inspire. Cum se putea
caMogget s nu se mai ntoarc?
Poftim? ntreb Sam. Credeam c e ei bine, un spirit

puternic zmislit de Magia Liber.


Lirael o prinse de falc i se uit int n ochii ei.
Cine e femeia?
Ceaua ncerc s-i fereasc privirile, dar Lirael o inu
strns. nchise ochii, dar Lirael i sufl n bot i pleoapele se
deschiser fr voia ei.
Nu te-ar ajuta la nimic, fiindc n-ai nelege, rosti
Ceaua cu sfreal n glas. Nu mai exist cu-adevrat, ci
apare din cnd n cnd, pe ici sau pe colo, n forme i lucruri
mrunte. Dac n-am fi venit pe-aici, nu ar fi fost, iar acum,
c am trecut de ea, nu mai este.
Spune-mi!
ntr-un fel tii deja cine e, spuse Ceaua.
Atinse banduliera cu vrful botului, lsnd o pat umed
pe sculeul celui de-al aptelea clopoel. O lacrim i se
prelinse pe bot i czu n palma lui Lirael.
Astarael? fcu Sam, nevenindu-i s-i cread ochilor.
Cel mai de temut clopoel, cel pe care nici nu-l atinsese
ct vreme clopoeii fuseser n paza sa.
Suspintorul?
Lirael i ddu drumul, iar Ceaua i cuibri capul n
poala ei, oftnd din greu.
Tnra o scrpin dup urechi, dar cldura blnii nu
reui s-i alunge ntrebarea din minte, o ntrebare ce-o
frmnta de mult vreme.
Ce eti tu? De ce ti-a dat Astarael drumul?
Ceaua o privi n ochi i rosti simplu:
Sunt Ceaua Obraznic, un slujitor loial al
Legmntului i prietena ta. Pentru totdeauna.
Lirael ddu fru liber lacrimilor, apoi i frec ochii i o
ndeprt uor pe Cea, pentru a se putea ridica. Sam o
ridic pe Nehima i i-o nmn n tcere. Cnd apuc
mnerul, nsemnele strlucir, dar fr a forma vreo
inscripie.
Dac eti sigur c Mogget nu se mai ntoarce, legat
sau dezlnuit, ar fi bine s-o lum din loc.
Bnuiesc c ai dreptate, spuse Sam cu jumtate de

gur. ntr-un fel m simt ciudat. M obinuisem cu Mogget


i iat c nu mai e. Crezi c l-a ucis?
Nu! rosti Ceaua, surprins de ntrebarea lui.
Nicidecum.
Atunci ce s-a ntmplat? ntreb Sam.
Asta nu putem ti, spuse Ceaua Obraznic. Mogget
a rmas n urm, iar noi trebuie s privim nainte.
Eti sigur c nu va veni dup mama sau dup Lirael?
ntreb Sam.
tia ce fcuse Mogget n ultimii ani i fusese de mic
instruit s aib grij de zgarda motanului.
Mama ta e n siguran, n spatele Zidului, spuse
Ceaua, rspunznd doar pe jumtate la ntrebarea lui.
Sam nu prea prea convins, dar se mulumi cu
rspunsul ei.
N-am avut un debut prea fericit, mormi el. Sper
s-avem mai mult noroc.
Mai este puin i rzbim la lumin. Te vei nviora sub
razele soarelui.
Cred c e noapte deja. De cte ore strbatem
tunelurile astea?
Patru sau cinci ore pe puin, rspunse Lirael,
ncruntat.
Poate mai mult chiar, deci n-are cum s fie lumin
natural.
ncet-ncet, cu Lirael n frunte, se apropiar de ieire.
Acum nu mai ncpea nicio ndoial: era lumina soarelui.
Printr-o despictur ngust se zrea cerul albastru, ascuns
dup o perdea de stropi.
Odat trecui prin sprtur, fcur un popas pentru a
cerceta mprejurimile. Se aflau la cteva sute de metri vest
de cascad, la poalele Stncilor Semee. Soarele strlucea
pe cer ntre zenit i crepuscul, formnd curcubeie n norul
de stropi ce dnuia deasupra cascadei.
Este dup-amiaz, spuse Sam ncordndu-i privirea
ca s se uite lng soare. Se uit de-a lungul stncilor, apoi
i ridic mna ca s vad cu cte degete se afla soarele

deasupra orizontului.
Nu poate s fie mai mult de patru.
Am pierdut o zi ntreag! exclam Lirael.
Orice ntrziere le-ar fi ngreunat i mai mult misiunea.
Gndul avu darul s-o ntristeze nespus. Cum putuser s
petreac aproape douzeci i patru de ore sub pmnt?
Nu, rosti Ceaua Obraznic, adulmecnd cu ochii
pierdui n soare. N-am pierdut o zi.
Doar n-am pierdut mai multe! opti Lirael.
Era cu neputin. Dac petrecuser mai mult de o
sptmn n mruntaiele pmntului, era deja prea trziu
s mai fac ceva
Nu, e tot azi, continu Ceaua. N-a trecut mai mult
de-o or de cnd am cobort n fntn. Poate chiar mai
puin.
Dar ncepu Sam, apoi amui.
Privi spre despictura din stnc i cltin din cap.
Timpul i Moartea dorm cot la cot, l lmuri Ceaua.
Ambele sunt n stpnirea lui Astarael. ntr-un fel, se poate
spune c ne-a dat o mn de ajutor.
Lirael ncuviin, dei nu se simea din cale-afar de
recunosctoare. Era n stare de oc, obosit i pe deasupra
o dureau picioarele. Ar fi dorit s adoarm sub razele
soarelui i s se trezeasc n Marea Bibliotec a Clayrelor,
cu gtul nepenit de la dormit pe birou i amintirea
nceoat a unor comaruri groaznice.
Nu-i simt pe Mori aici, rosti ea, dup ce-i reveni din
visare. Am primit n dar o dup-amiaz ntreag, aa c hai
s-o folosim cum se cuvine. Cum ne crm pe stnci?
Este o crare, cinci kilometri mai la vest, spuse Sam.
E ngust, n trepte, i de regul neumblat. Nu cred s mai
ntlnim negura sau pe supuii lui Chlorr la vrf. De-acolo
mai sunt vreo aizeci de kilometri pn la Strmtoarea
Vestic. Pe-acolo trece drumul.
Cum se numete crarea n trepte? dori Ceaua s
tie.
Nu tiu. Mama i spunea simplu la Scri. E o crare

tare neobinuit. Lat ct s-ncap un om i cu trepte


abrupte.
O tiu, spuse Ceaua. Trei mii de trepte, sculptate
pentru apa curat de la poalele cascadei.
Sam ncuviin.
Aa-i, e un izvor cu ap bun. Vrei s zici c o
persoan a spat treptele alea doar ca s bea o gur de ap
proaspt?
Pentru ap, da, dar apa aia nu e de but. M bucur c
poteca mai e nc acolo. Hai s mergem.
Acestea fiind spuse, Ceaua o lu nainte, srind peste
mormanul de bolovani ce camufla sprtura n stnc.
Lirael i Sam se trau n spate, poticnindu-se printre
stnci. Amndoi erau nc necjii i pierdui n gnduri.
Lirael chibzuia la cuvintele Celei: Cnd fore strvechi
se pun n micare, multe spirite i pierd somnul. tia c
Nicholas dezgropa ceva deopotriv nefast i periculos i era
clar c fptur aceea era n spatele multor npaste, printre
care i creterea numrului de Mori n ntreg Regatul. Nu
bnuise c ar putea fi trezite i alte fore care s le dea
planurile peste cap.
Nu c ar fi avut cu adevrat un plan, se gndi Lirael. Se
avntaser orbete cu gndul de a-l opri pe Hedge i de a-l
salva pe Nicholas, avnd grij s lase rul de-acolo
nedezgropat.
Ar trebui s ne facem un plan mai bun, opti ea, ncet
s n-o aud nimeni.
Nu-i veni ns nicio idee strlucit i hotr s fie atent
lacrat ntre pietre, urmnd-o pe Ceaua Obraznic la
baza Stncilor Semee, cu Sam n apropiere n spate.

CAPITOLUL PATRU
Dejunul corbilor
Ajunser pe nserate la poalele treptelor, sub umbra
uria a Stncilor Semee ce se-ntindea pe cmpiile
Ratterlinului. Lirael descoperi numaidect izvorul i iazul
cu ap cristalin n care se vrsa, dar i lu mai mult pn
s gseasc treptele, cci poteca era ngust, tiat adnc
n stnc i camuflat de nenumrate ieituri de diferite
forme.
Putem s urcm i noaptea? ntreb Lirael cu ovial
n glas. Ultimele raze de soare strluceau pe nlimile
stncilor, trei sute de metri mai sus. De-acolo, colii se
nlau i mai mult n vzduh, ascuni privirilor lor. Lirael
strbtuse multe crri nguste i trepte abrupte n
Ghearul Clayrelor, dar nu cltorise mai deloc n aer liber.
Eu zic s ne-avntm la lumina zilei, propuse
Ceaua, care era neobinuit de tcut.
Coada i atrna n continuare lipsit de via.
A putea s v art calea, dar va fi periculos pe
ntuneric, dac s-a nruit cumva vreo treapt.
Luna va strluci puternic, spuse Sam. Nu vd nori pe
cer, iar noaptea trecut era n al treilea ptrar. Dar va rsri
de-abia la un ceas dup miezul nopii. Eu zic s pornim
atunci.
Nu vreau s mai zbovim, mormi Lirael. M ncearc
un sentiment de nelinite nu pot s-l descriu. Viziunea
Clayrelor despre mine i Nicholas pe Lacul Rou simt c
se ndeprteaz pe nesimite i voi rata momentul. Un
posibil viitor devine trecut.
N-ajungem mai repede dac ne prbuim de pe
Stncile Semee pe ntuneric, rosti Sam. Unde mai pui c
mi-ar prinde bine o mbuctur i ceva somn nainte de
urcu.

Lirael ncuviin. i ea era ostenit. O dureau gambele,


iar rania i lsase urme adnci pe umeri. O ncerca ns i
un alt fel de oboseal, de care Sam nu era strin. Simea o
apsare pe suflet, din cauz c-l pierduser pe Mogget i
nu-i dorea altceva dect s se culce lng izvorul rcoros
cu sperana deart c zorii i vor aduce o zi mai luminoas.
Cunotea senzaia de cnd era mic. Pe-atunci ndjduia
s primeasc Viziunea. Acum tia ns c ziua de mine
n-aducea nimic bun. Trebuia s se odihneasc, dar nu prea
mult. Hedge i Nicholas nu se odihneau i nici Chlorr i
slujitorii ei Mori.
Ateptm rsritul de lun, hotr ea, lsnd rania la
pmnt i proptindu-se cu spatele de un bolovan mai
comod.
n urmtoarea clip, ni n picioare cu sabia n mn,
dei nu-i aducea aminte s-o fi tras din teac. Ceaua trecu
rapid pe lng ea, ltrnd puternic. ns ltratul n-avea
nimic magic n el, iar n urmtoarea secund Lirael zri i
pricina vnzolelii.
Un iepure gonea printre bolovani, ncercnd s scape de
colii cinelui. Hituiala lu sfrit puin mai ncolo, dar
rezultatul era incert. Dintr-odat un nor de praf i pietricele
se-nl n vzduh, iar tnra nelese c iepurele se pitise
ntr-o vgun i Ceaua spa ca s-i dea de urm.
Sam sttea tolnit lng rani. Adineauri, se ridicase cu
chiu cu vai, dar cnd vzu ce se petrece, se aez la loc.
Acum privea ngndurat gaura din vrful raniei.
Mcar noi am scpat cu via, l consol Lirael, lund
tcerea lui drept cin pentru pierderea lui Mogget.
Sam o privi mirat. Scosese o trus de cusut i tocmai se
pregtea s-o deschid.
O, nu m gndeam la Mogget. Cel puin nu atunci.
Cutam o soluie ca s acopr gaura. Cred c-i voi pune un
petic.
Lirael izbucni n rs, un rs uor forat ce i se cuibrise
n coul pieptului.
Bine c-i st mintea la petice, spuse ea. Eu m tot

gndesc la cele petrecute. Clopoeii care se tot zvrcoleau,


doamna alb Astarael prezena Morii.
Sam alese un ac mai mrior, apoi rupse cu dinii o
bucat de a de pe mosor. Se concentr i vr aa n ac,
apoi glsui, cu privirile pierdute-n amurg, nu direct ctre
Lirael.
Ce curios! De cnd am aflat c tu eti Viitoarea
Abhorsen, m-au prsit temerile. Nu c nu mi-a fost team,
dar nu acea team profund. Am scpat de responsabiliti.
Firete, rspunderea atrn i pe umerii mei, ca Prin al
Regatului, dar mcar n-am grija necromanilor, lighioanelor
zmislite de Magia Liber sau de Moarte.
Fcu nod la a, apoi se uit direct n ochii ei.
Trimiii mi-au dat pelerina cu mistria. Mistria
Maetrilor Zidari. Cnd am primit-o, mi-am nchipuit c
strmoii mei m ndeamn s construiesc. Asta aveam de
gnd s fac. S creez ceva i s fiu de ajutor regelui i
Abhorsenului. Aa voi face i voi da ce-am mai bun n mine
i, dac nici asta n-ajunge, mcar voi avea contiina c am
fcut tot ce mi-a stat n puteri. Nu aspir la ceva ce-mi este
peste putin.
Lirael rmase tcut. i ntoarse privirile spre Cea,
care se-ntorcea cu iepurele ntre dini.
China, rosti stlcit Ceaua, lsnd vnatul la
picioarele stpnei sale.
Ddea fericit din coad.
Cina, repet ea. M duc s mai nha unul.
Lirael ridic iepurele. Ceaua i zdrobise gtul,
ucigndu-l pe loc. Lirael simi sufletul srmanului animal
dnd trcoale Morii, dar hotr s-l ignore. I-ar fi ajuns i
pinea cu brnz primit de la trimii, dar iepurele atrna
greu n mna ei. Aa-s cinii
l jupoi eu, se oferi Sam.
i cum ai de gnd s-l gteti? ntreb Lirael, fericit
s scape de iepure.
Se mai nfruptase din iepuri, dar fie cruzi, cnd hlduia
n pielea-vemnt a bufniei rguite, fie gtii n sos i

servii la cantina Clayrelor.


Am putea aprinde un foc mic sub unul dintre
bolovanii tia, cnd se mai ntunec. Ascundem flacra i
fumul oricum nu se vede.
Bun, las focul pe seama ta. Ceaua l va mnca pe-al
ei crud, sunt sigur.
Ar trebui s dormi puin, o ndemn Sam n timp ce
ncerca lama cuitului cu buricul degetului mare. Va dura
ceva pn-l prepar.
i pori de grij btrnei tale mtui? surse Lirael.
Era cu doi mai mare ca Sameth, dar odat i spusese c
era mult mai n vrst, iar el o crezuse.
Dau o mn de ajutor Viitorului Abhorsen, rosti el,
fcnd o plecciune pe jumtate n glum.
Se aplec i fcu o incizie, apoi trase toat pielea
deodat, de parc ar fi scos o fa de pern.
Lirael l urmri o vreme, apoi se-ntinse pe covorul de
pietre, cu rania sub cap. Nu era prea comod, mai ales c
nu-i dduse jos cizmele i armura. Dar nu mai conta. Se
ntinse pe spate i contempl bolta cereasc pe care
ncepeau s licre primele stele. Nu simea urm de creaturi
Moarte sau de Magie Liber prin preajm i oboseala i se
strecur ncetior n oase. Clipi de dou ori, de trei ori, pn
nu-i mai putu ine ochii deschii i czu prad somnului
greu.
Cnd se trezi, era ntuneric, cu excepia stelelor i a
flcruii roiatice, bine ascuns dup o piatr. Ceaua era
alturi, dar pe Sam nu-l zri dect dup cteva sforri.
Prea un butean negru ntins la pmnt.
Ct e ora? opti.
Ceaua se ridic i se apropie de ea.
E aproape de miezul nopii. Am hotrt s te lsm s
dormi, apoi l-am convins pe Sam s trag i el un pui de
somn i de-atunci stau de veghe.
Bnuiesc c nu i-a fost prea uor s-l convingi, spuse
Lirael, ridicndu-se i gemnd de durere din cauza
muchilor ei ncordai. S-a ntmplat ceva?

Nu. E linite, dac nu pui la socoteal freamtul


obinuit al nopii. Chlorr i Morii ei sunt nc-n preajma
Casei i sper s rmn acolo timp de mai multe zile.
Lirael ncuviin, orbeci printre pietre i sri cu
delicatee peste izvor. n ochiul su cristalin se oglindeau
stelele, rspndind o lumin argintie n noaptea neagr.
Lirael se stropi cu ap pe fa i se trezi de-a binelea.
Ai mncat i poria mea de iepure? opti Lirael cnd se
ntoarse.
Nici gnd! spuse Ceaua. Aa m tii? Oricum,
Sameth l-a lsat n ceaun i l-a acoperit cu capacul.
De parc asta ar fi oprit-o s se serveasc, se gndi
Lirael. Gsi ceaunul de font lng jarul care ardea mocnit.
Carnea de iepure fiersese cam mult, ns ciorba era cald i
gustoas.
Nu tia dac Sam gsise mirodeniile sau dac le primise
de la trimii, dar era fericit c rozmarinul lipsea cu
desvrire. Se putea lipsi pe veci de el.
Termin de mncat, se spl pe mini i cur ceaunul
la izvor cu un pumn de pietri. Tocmai atunci rsri i luna,
trecut bine de-al treilea ptrar, suind pe bolta senin. Sub
razele ei, mprejurimile prinser contur. Era ndeajuns s
urce Treptele.
Lirael l scutur pe Sam care apuc numaidect mnerul
sbiei. Se pregteau n tcere, cci linitea nopii descuraja
orice conversaie. n timp ce Sam se spla pe fa, Lirael
stinse focul, apoi se ajutar cu raniele. Ceaua fcea
ncontinuu ture, cu coada arcuit, nerbdtoare s plece la
drum.
Treptele porneau dintr-o fisur adnc ce ptrundea
vreo douzeci de metri n stnc, dnd impresia unui tunel.
Stelele ns licreau deasupra i n curnd fgaul coti spre
apus, de-a lungul i apoi deasupra stncii. Urcuul nu era
prea greu, cci treptele erau sculptate identic, dar era totui
obositor.
Pe msur ce urcau, Lirael observ c stnca nu era un
bloc masiv de piatr, aa cum i nchipuise. Dimpotriv,

era alctuit din sute de fii subiri, asemenea unui vraf de


hrtie dincare alunecaser multe pagini. Crarea n trepte
fusese sculptat ntre aceste fii, iar uneori deasupra lor,
erpuind pn era nevoit s se-ntoarc i s ptrund mai
adnc n stnc, spre urmtoarea fie.
Luna se ridic n naltul cerului, pe msur ce ei urcau,
iar cerul deveni mai luminos, mprtiind umbre n noapte.
La fiecare popas, Lirael privea n deprtri, spre dealurile de
la miaznoapte, apoi i ntorcea privirile la rsrit, spre
erpuirea argintie a Ratterlinului. Plutise adesea n vemnt
de bufni deasupra Ghearului Clayrelor i printre gemenii
Starmount i Sunfall, dar asta era cu totul altceva.
Simurile bufniei erau diferite, i n nopile acelea tiuse
mereu c zorii aveau s-o gseasc sub plapum, n
fortreaa Clayrelor. Ce aventur minunat, acele zboruri
nocturne! Acum ns avea de nfruntat alte primejdii i nu
se putea bucura cu-adevrat de rcoarea nopii i de
mngierea lunii.
Sam scruta i el deprtrile. Nu putea vedea Zidul care
se nla undeva dup linia orizontului, dar dealurile de la
miazzi i erau cunoscute. Barhedrin i strvechiul Cloven
Crest, unde se afla o Piatr de Legmnt i, dup
Restauraie, turnul ce gzduia comandamentul sudic al
Grzii. Dup Zid se ntindea ara Ancelstierre. O ar
stranie, chiar i pentru Sam care fcuse coala acolo. O ar
fr Legmnt sau Magie Liber, cu excepia regiunilor din
preajma Regatului Vechi. Gndul l purt la prinii lui,
aflai n inima trmului sudic. Touchstone i Sabriel
cutau o soluie diplomatic pentru a pune stavil fluxului
de refugiai suditi strmutai de ancelstierrani la nord de
Zid, unde aveau s-i gseasc moartea, ca mai apoi s-l
slujeasc pe necromantul Hedge. Nu era ntmpltor,
cuget Sam, c problema refugiailor suditi luase natere
n aceeai perioad n care Hedge punea la cale dezgroparea
demonului strvechi, ntemniat n apropierea Lacului
Rou. Asta mirosea a plan bine ticluit, cu urzeli de ambele
pri ale Zidului. Lucru neobinuit i deloc mbucurtor. Ce

spera un necromant din Vechiul Regat s obin din


trmul de la Miazzi? Sabriel i Touchstone credeau c
Dumanul inteniona s strmute sute de mii de suditi la
nord de Zid i s-i ucid apoi cu otrvuri i farmece pentru a
crea o oaste de Mori. Cu ct Sam cugeta mai mult la aceste
urzeli, cu-att i sporeau bnuielile. Dac aceasta era
singura dorin a dumanului, ce anume dezgropau acolo?
i ce rol avea prietenul su Nicholas n toat povestea asta?
Luna cobora ncet pe cer i popasurile se nmuleau.
Treptele erau bine sculptate, nu-i vorb, dar urcuul era
abrupt i porniser la drum obosii. Ceaua mergea
nainte, ntorcndu-se din cnd n cnd s se asigure c
stpna ei inea pasul. Lirael i Sam naintau mecanic, cu
capetele plecate, legnndu-se ntr-o parte i-n alta. Pn i
puii de bufni ngrmdii n cuiburi ncetaser s le mai
atrag atenia.
La rsrit licri o lumin roiatic ce tulbur paloarea
lunii. n scurt timp, strlucirea ei cotropi razele astrului
nocturn, dnd ghes psrilor s cnte. n crpturile
stncilor se ivir lstuni ce se avntar dup insectele
purtate de briza matinal.
Ne apropiem de vrf, spuse Sam la urmtorul popas.
Stteau nirai pe crruia ngust: Ceaua n
frunte,Lirael puin mai jos i n cele din urm Sam, care
ajungea la genunchiul fetei.
Sam vru s spun ceva, dar intr cu picioarele ntr-o tuf
de spini i se retrase brusc cu un ipt.
Lirael se temu s nu cad, dar biatul i recpt
echilibrul i se rsuci pentru a-i scoate spinii.
Lirael privi n jos i descoperi c treptele erau mult mai
nfricotoare la lumina zilei. Un pas greit, i dus era.
Probabil n-ar fi czut n hu, ci s-ar fi prvlit pe una din
stncile de sub ei. Chiar dac n-ar fi ucis-o, impactul ar fi
fost suficient de puternic s-i sfarme cteva oase.
Cum de nu mi-am dat seama? exclam Sam, care
ngenunche s tearg praful de pe trepte. Spinii i ddeau
n continuare de furc.

Treptele sunt fcute din crmid. Dar, dac tot erau


nevoii s sape n stnc, de ce s-au mai obosit s le i
acopere?
Habar n-am, se grbi Lirael s rspund, nainte s-i
dea seama c Sam vorbea cu sine nsui. Are vreo
importan?
Sam se ridic i-i frmnt genunchii.
Nu, presupun c nu. Este doar curios. Trebuie s fi
fost o munc titanic, mai ales c nu vd nicio urm de
magie. Poate s-au folosit de trimii, dar i trecerea lor las
urme.
Haide, spuse Lirael. Poate gseti mai multe indicii
despre furirea treptelor n vrf.
Dar Lirael i pierdu repede interesul pentru crmizi i
monumente. Presimirea sumbr cuibrit n mintea ei
devenea tot mai apstoare cu fiecare pas i ncepu s
prind form, chiar nainte de vrf. Un junghi rece i
strbtu mruntaiele i nelese c fgaul i ducea spre un
loc al morii. Nu era o moarte proaspt, ns chiar i veche,
tot moarte se numea.
Vzu c i Sam simea prezena morii. Schimbar priviri
mohorte nainte s urce ultimele trepte, care erau din ce n
ce mai late. Fr s scoat o vorb, se apropiar i
continuar drumul mergnd umr la umr. Ceaua crescu
puin, dar rmase lng stpna sa.
Atinser ultimele trepte i o pal de vnt i confirm
presimirile. Adierea purta o duhoare groaznic, dnd
seam de scena ce avea s urmeze: naintea lor se ntindea
un cmp pustiu presrat cu cadavre de oameni i catri. Un
puhoi de corbi ciuguleau carnea de pe strvuri cu ciocurile
lor ascuite, ciondnindu-se pe cte-o bucat.
Din fericire, erau doar corbi obinuii, i-i luar cu toii
zborul cnd Ceaua Obraznic se repezi la ei, croncnind
suprai c le fusese ntrerupt micul dejun. Cu toate c nu
simi prezena Morilor n apropiere, Lirael trase sabia din
teac i-l scoase pe Saraneth. Chiar i de la deprtare,
simurile ei necromantice i spuneau c leurile zceau de

vreme ndelungat acolo, dei duhoarea i spunea la fel de


bine acelai lucru.
Ceaua se apropie de ea i nclin capul ntrebtor.
Lirael ncuviin, i Ceaua porni s dea roat cadavrelor,
adulmecnd pmntul din jurul lor, pn se fcu nevzut
n spatele unui plc de copaci cu spini. Un cadavru atrna
spnzurat de cel mai nalt dintre copaci, aruncat probabil
de-un vnt nprasnic sau de o creatur cu puteri
supraomeneti.
Sam se altur lui Lirael. Pe sabia lui luceau nsemnele
Legmntului. Soarele rsrise de-a a binelea acum, dar
parc nu n locul potrivit, gndi Lirael. De ce-i arta
soarele chipul pe acest cmp al morii, destinat negurii i
ntunericului?
Un convoi de negustori, din cte-mi dau seama, rosti
Sam cnd se mai apropiar. M-ntreb ce
Dup cum erau mprtiate leurile, era limpede c
fugiser de ceva. Negustorii, uor de recunoscut dup
vemintele bogate i lipsa armelor, zceau lng trepte.
Puin mai n spate, se zreau i trupurile gardienilor, care-i
dduser viaa pentru a-i apra pe comerciani. Pe pajitea
aceea nfruntaser un duman de care nu puteau fugi.
O sptmn sau chiar mai mult, fu de prere Lirael,
dup ce studie cadavrele. Sufletele au prsit de mult
aceste trupuri. Sper c spre Moarte, dei nu bag mna-n foc
c n-au fost recoltate s slujeasc Vieii.
Atunci de ce-au lsat cadavrele n urm? i cine a
fcut rnile astea? ntreb Sam, artnd ctre un soldat.
Cmaa de zale a soldatului fusese strpuns n dou
locuri. Gurile, de mrimea pumnului lui Sam, erau
prjolite la margini, iar inelele de oel i pielea de dedesubt
erau nnegrite de foc.
Lirael l vr cu grij pe Saraneth n scule i se apropie
de un soldat pentru a-i cerceta mai ndeaproape rnile
stranii, ncerc s-i in respiraia, dar dup civa pai
nlemni i scoase un strigt de spaim. Duhoarea i
ptrunse n nas i-n plmni. Brusc, i se fcu grea,

se-ntoarse i vomit. Sam i urm exemplul i cei doi i


golir stomacurile, cu iepure i pine cu tot.
mi pare ru, se scuz Sam. Dar m ia cu grea cnd
i vd pe alii vomitnd. Eti mai bine?
L-am cunoscut, spuse Lirael trgnd o privire furi
spre soldat.
Vocea i tremura cumplit. Trase adnc aer n piept i
continu:
L-am cunoscut, spuse Lirael. A vizitat Ghearul n
urm cu civa ani i am stat de vorb n Cantina Inferioar.
Nu-l ncpea cmaa de zale pe-atunci.
Lu bidonul de la Sam, i turn ap n mini i i clti
gura.
l chema nu-mi amintesc. Larrow sau Harrow.
Pe-acolo. Dorea s-mi afle numele nu i l-am spus.
ovi, pe cale s-i continue mrturisirile, cnd brusc
Sam se rsuci pe clcie.
Ce-a fost aia?
Ce?
Am auzit un zgomot, n direcia aia, rosti Sam, ochind
un catr mort ce zcea la buza unei rpe, cu capul
spnzurnd ntr-o rigol. Catrul se prelinse la vale sub
ochii lor, apoi, cu o smucitur, se fcu nevzut n rp,
lsnd la vedere doar picioarele din spate. Fundul i
picioarele animalului ncepur s tremure.
Cineva l mnnc! fcu Lirael dezgustat.
Zri mai multe dre ce duceau spre rigol, lsate de
oameni i dobitoace deopotriv. Cineva sau ceva le trse
n acel jgheab ngust.
Nu simt Mori, spuse Sam cu nervozitate. Tu?
Lirael cltin din cap. i ddu jos rania, lu arcul i
scoase o sgeat din tolb. Sam trase sabia din teac.
naintar cu grij spre buza rpei, unde catrul disprea
treptat de sub privirile lor. Auzir nite nghiituri seci, de
parc cineva ar fi spat cu lopata n nisip, acompaniate din
cnd n cnd de cte-un glgit sonor.
Dar nc nu vedeau nimic. Rpa era adnc i lat doar

de-un metru, iar fptur dinuntru se nfrupta chiar sub


catr. n continuare, nicio urm de Mori, dar n aer plutea
un iz aparte.
Brusc, l recunoscur amndoi. Era miasma neptoare
cu gust de metal a Magiei Libere, ns abia perceptibil.
Dar, dac venea din rp sau era purtat de vnt, asta nu
aveau cum s tie.
Se aflau la doar civa pai de buza rpei cnd picioarele
catrului disprur complet, dup ce tresrir cu putere.
Copitele i luar zborul, ntr-o parodie macabr a vieii i
imediat urm i glgitul sonor.
Lirael se opri la marginea rpei cu arcul ncordat i
sgeata Magic pregtit s zboare, dar nu zri dect o dr
de noroi ntunecat i copita animalului ce se scufunda
ncet. Izul de Magie Liber se nteise, dar nu era acel miros
muctor pe care-l ntlnise la Stilken sau la zmislirile
Magiei Libere.
Ce crezi c e? opti Sam.
Sttea cu mna stng arcuit, gata s arunce o vraj, i
cte-o flacr mrunt de culoare aurie ardea la vrful
degetelor sale.
Nu tiu. O fi vreun vlstar al Magiei Libere de care
n-am auzit pn acum. Oare cum?
Dar n-apuc s termine, cci o gur se csc n noroi, o
gur ce nu era nici pmnt, nici carne, ci ntuneric pur, din
care se iea o limb bifurcat, nvluit n flcri argintii.
Dinuntrul ei se nl duhoarea Magiei Libere amestecat
cu mirosul de carne putrezit. Miasma i izbi pe cei doi tineri
care se retraser instinctiv chiar n clipa-n care limba de foc
se arcui i lovi locul n care Lirael sttuse cu cteva clipe n
urm. Un cap uria de arpe se ridic amenintor
deasupra lor.
Lirael slobozi sgeata i se mpletici napoi, n timp ce
Sam rosti nsemnele de ncrcare i arunc un uvoi de foc
spre creatura de noroi, snge i ntuneric ce se-nla din
groap. Focul se izbi de limba argintie i bubui, trimind
scntei n toate direciile i prjolind iarba. Cu toate c

sgeile i focul Legmntului nu preau s aib efect


asupra ei, lighioana se retrase puin, moment n care Lirael
i Sam o luar la goan ndrt.
Cine ndrznete s-mi tulbure ospul! tunar multe
glasuri deodat, printre care rzbteau rgetele catrilor i
vaietele muribunzilor. Ospul ateptat de-atta vreme!
Drept rspuns, Lirael arunc arcul i o scoase pe
Nehima. Sam murmur cteva nsemne i le aternu n
vzduh, alturi de sabia tras, mpletind simboluri
complicate. Lirael fcu un pas nainte, s-l pzeasc
pn-i termina vraja.
Sam adug nsemnul de cpti i mna i fu nvluit
de-o flam aurie. Lirael tresri speriat, tiind c nsemnul
ar fi putut cu uurin s-l mistuie pe orice vrjitor
neexperimentat. Dar farmecul prsi lin mna lui Sam i
rmase suspendat n vzduh, un lan strlucitor de
nsemne, ca un bru de stele. Biatul prinse lanul de-un
capt, l nvrti deasupra cretetului i-l abtu asupra
creaturii, strignd n acelai timp Ferete-i privirile!
Urm o explozie orbitoare, nsoit de-un cor de ipete,
apoi se aternu tcerea. Iarba ardea ici-colo, fumul se
mpletea n rotocoale, aninnd ca un linoliu deasupra
pajitii, dar nici urm de creatur.
Ce-a fost asta?
Un farmec pentru nlnuire, spuse Sam. Dei nu tiu
exact ce pot nlnui cu el. Crezi c a mers?
Nu, rosti Ceaua care apru de nicieri, fcndu-i pe
cei doi s tresar. Dar strlucirea exploziei a dat de veste
tuturor Morilor de la Cascad la Lacul Rou c suntem aici.
Dac n-a mers, unde-i creatura? ntreb Sam,
aruncnd priviri nelinitite n jur. Lirael cerceta i ea
mprejurimile. Duhoarea Magiei negre nu-i prsise nc
nrile, dei n-o mai simea la fel de puternic. Totul era
acoperit de fum i i era cu neputin s-i dea seama de
unde provine.
Probabil e sub tlpile noastre, spuse Ceaua.
i vr botul ntr-o scobitur i forni, mprtiind

buci de pmnt n jur. Lirael i Sam srir n lturi, gata


s o ia la sntoasa, apoi, cu ncetineal, se rezemar unul
de cellalt, cu armele pregtite.

CAPITOLUL CINCI
Suflai, vnturi, vino ploaie!
Unde mai exact sub tlpile noastre!? exclam Sam.
Se uit speriat n jurul picioarelor, cu sabia n mn i
gata s elibereze o nou vraj.
Ce-i de fcut? ntreb Lirael pe nersuflate. Ce neam
are dihania asta i cum putem da piept cu ea?
Ceaua adulmec pmntul n batjocur.
Nu-i nevoie s dm piept cu ea. Tocmai ai dat peste
un Ferenk, un hoitar. Numai ludroenia e de capul lor.
Asta de pild st pitit acum sub civa metri de pmnt i
piatr, i va rmne acolo pn la lsarea serii sau poate
pn mine-sear.
Sam cercet solul, nencreztor n vorbele Celei.
N-am citit nimic despre aceste plsmuiri ale Magiei
Libere Ferenki sau cum le zice, rosti Lirael, ngenunchind
lng Cea. Nici mcar n crile rsfoite pentru a afla mai
multe despre Stilken.
Nu ar trebui s fie niciun Ferenk aici, spuse Ceaua.
Ferenkii sunt creaturi ale naturii, spirite ce slluiesc n
stnc i noroi. Soarta le-a fost pecetluit de crearea
Legmntului.Civa au reuit s pcleasc ursita, dar nu
n partea locului nu ntr-o regiune att de btut
Dac e doar un hoitar, cine i-a rpus pe oamenii ia?
ntreb Lirael.
Gndul la rnile acelea adnci o umplea de presimiri
negre. Aproape toate cadavrele erau strpunse n dou
locuri i prezentau arsuri n jurul rnilor.
O creatur zmislit de Magia Liber, fr ndoial.
Sau poate mai multe, rspunse Ceaua. Dar cu siguran
nu Ferenkul. Mai degrab ceva asemntor cu un Stilken.
Un Jerreq poate sau un Hish. Mii de creaturi ale Magiei

Libere au scpat de pecetea Legmntului, ns majoritatea


au fost capturate sau forate s slujeasc pe cineva. Unele
au frai i surori, altele sunt solitare, deci nu pot s m
pronun. Unde mai pui c odinioar pe aceste locuri, se
gsea o fierrie, nconjurat de arbuti epoi. ntr-una din
nicovale era nlnuit o creatur, dar, dup cum vedei,
praful s-a ales de toate astea. Se poate ca acea creatur care
era ngropat aici s-i fi ucis pe aceti oameni, dar cred c
nu
Ceaua se opri i adulmec din nou pmntul, se
nvrti n cerc, se ciupi de coad, apoi se aez pentru a da
verdictul.
Se poate s fi fost un Jerreq ngemnat, dar a merge
mai degrab pe doi Hishi. Orice-ar fi, au ucis n slujba unui
necromant.
Cum i-ai dat seama? ntreb Sam, care sttea locului
acum, fr a-i ridica privirile din pmnt. Pe lng Ferenk,
cuta i semne de nicoval, dei nu vzuse niciodat o
nicoval n partea locului.
Urme i semne, l lmuri Ceaua. Rnile, mirosurile,
o amprent cu trei degete n pmntul moale, trupul
suspendat n copac, spinii smuli de pe apte ramuri n
semn de victorie toate aceste indicii arat ce s-a ntmplat
aici n bun parte. Ct despre necromant, v spun c
niciun Jerreq sau Hish, sau vreo alt plsmuire de comar a
Magiei Negre n-a fost adus la via de mii de ani, dect
poate invocat de Mosrael i de Saraneth sau chemat pe
numele ei secret.
Hedge a fost aici, opti Lirael.
Sam tresri la auzul numelui, iar arsurile cicatrizate de
pe ncheieturile lui se nnegrir. Dar nu le ddu importan.
Tot ce se poate, spuse Ceaua. Chlorr nu, asta-i
sigur. Mai-marii Morilor las alte semne.
Au murit n urm cu opt zile, continu Lirael.
Nu cercet sursa acestei cunoateri. Vzuse corpurile i
pur i simplu tia. Era unul din atributele Abhorsenului.
Nu le-au fost furate sufletele. Potrivit Crii Morilor, se

afl acum la a Patra Poart. A putea s trec pe trmul


Morii i s caut unul
Dar abandon ideea, ntruct Sam i Ceaua
cltinauenergic din capete.
Nu cred c-ar fi o idee prea bun, rosti Sam. Ce-ai
putea s afli? tim c avem de-a face cu cete de Mori, cu
necromani i nite creaturi ciudate.
Sam are dreptate, i ntri Ceaua spusele. N-ai ce s
mai afli de la mori. i-acum c tot ne-am anunat prezena
cu Magia Legmntului, hai s trecem aceste srmane
cadavre prin focul purificator, nu care cumva s le
foloseasc altcineva. S ne micm iute!
Lirael i ntoarse privirile peste cmp spre tnrul ce
purtase numele de Barra, i razele soarelui i strpunser
ochii. O privire fusese suficient s-i aminteasc numele
lui. i trecuse prin gnd s-l caute n Moarte, s-i spun
sufletului su c fetia pe care-o uitase de-atia ani ar fi
vrut s-i vorbeasc, poate chiar s-l srute, orice n loc s-i
ascund chipul n pr i s plng. Chiar i dac l-ar fi
gsit, bnuia c pe Barra l prsiser de mult preocuprile
lumeti. Nu de dragul lui ar fi mers acolo, ci doar n interes
personal, i nu-i permitea acest lux.
Stteau tustrei deasupra unui cadavru. Sam fcu
nsemnul pentru foc, Ceaua Obraznic ltr unul
purificator, iar Lirael descrise somnul i pacea, apoi le
unir. nsemnele se contopir pe pieptul nefericitului i
izbucnir n flcri aurii, mistuindu-l n cteva clipe.
Flacra se stinse la fel de repede precum fusese aprins,
lsnd n urm un pumn de cenu i cteva buci de
metal, odinioar catarama i pumnalul lui.
Rmi cu bine, rosti Sam.
Du-te n pace, continu Lirael.
Nu te mai ntoarce, ntregi Ceaua.
Purtar ritualul individual, micndu-se cu repeziciune.
Sam fu surprins s-o vad pe Cea folosind nsemnele
Legmntului ntr-un ritual refuzat necromanilor i
creaturilor Magiei Libere datorit opoziiei sale la forele pe

care acetia le mnuiau. Pn la urm ns rsufl uurat.


Chiar i n trei, ntregul ritual se-ntinse pn la orele
amiezii. Treizeci i opt de oameni i pierduser viaa pe
pajitea cu arbuti spinoi, fr a-i pune la socoteal pe cei
devorai de Ferenk n vguna lui noroioas. Din ei mai
rmseser doar nite grmjoare de cenu, mprtiate
printre hoiturile catrilor. Corbii se-ntorseser i
croncneau nemulumii c li sempuinase festinul.
Lirael descoperi c unul dintre corbi era Mort. Sttea pe
capul unui catr i se prefcea c l ciugulete, dar ochii lui
negri priveau int la Lirael. i simise prezena nainte s-l
vad, dar nu fusese sigur dac era moartea ce plutea n
vzduh de opt zile sau o prezen nou. tiu ns pe dat
cnd li se intersectar privirile. Sufletul psrii i luase de
mult zborul, iar n locul lui se cuibrise o entitate malefic.
Un om transformat de anii petrecui pe trmul Morii, n
ncercarea zadarnic de a se ntoarce la Via.
Nu era o Cioar Sngeroas. Cu toate c slluia n
trupul unui corb, spiritul ei era mult mai puternic dect cele
ce animau stolurile de psri proaspt ucise. Se sclda n
razele soarelui, ca o bun iscoad de la a Patra sau a Cincea
Poart. Trupul corbului trebuia s fie mereu proaspt, cci
spirite ca acesta consumau corpul posedat ntr-o singur zi.
Lirael vr mna dup Saraneth, dar nici bine nu-l
scoase c pasrea Moart i lu zborul spre apus,
unduindu-se printre arbutii spinoi. Pene i buci de
carne moart se desprindeau din trupul ei pe msur ce
zbura razant cu pmntul. n scurt timp, doar oasele aveau
s mai rmn din ea, dar oricum n-avea nevoie de aripi s
zboare, fiind purtat de adierea Magiei Libere.
Ar fi trebuit s-o prinzi, o dojeni Ceaua. Sunetul
clopoelului ar fi ajuns-o i dup copacii ia. S sperm c e
un spirit singuratic, c altfel ne trezim acui cu Ciorile
Sngeroase pe cap.
Lirael vr clopoelul n scule, avnd grij s-i in
limba-n loc pn ce era complet nvemntat n piele.
M-a luat prin surprindere, mrturisi ea. Voi fi mai

atent pe viitor.
Eu zic s purcedem, rosti Sam.
i ainti ochii spre cer i oft.
Dei tare-a mai fi tras un pui de somn. E prea cald
pentru plimbri.
ncotro mergem? ntreb Lirael. Nu e vreun codru prin
apropiere, s ne ascundem de Ciorile Sngeroase?
Nu tiu, rosti Sam.
Art nspre miaznoapte, unde se-nlau nite dealuri
golae, cultivate odinioar, czute acum prad buruienilor.
S scrutm ntinderile de pe povrniul acela. n
mare, trebuie s inem nordul.
Prsir proasptul cimitir fr s arunce priviri n
urm. Lirael se strdui s se uite n alt parte, cu simurile
treze, n ateptarea celui mai mic semn al Morii. Alturi,
mergea Ceaua, urmat de Sam la un metru n spate.
Urcar dealul de-a lungul unui mic zid de piatr ce
mpiedicase odinioar oile s ptrund pe holdele din vale.
Acele vremuri erau de mult apuse i zidul zcea n paragin.
Cale de-o leghe mai n fa, urma s dea peste o ferm
drpnat i o fntn secat. Umbla vorba c oamenii
care triser acolo ntmpinaser multe greuti. Sus, de pe
nlimile dealului, scrutau Stncile Semee ce se-ntindeau
de la rsrit la apus, colinele pipernicite ce-mpnzeau
podiul, rul Ratterlin ce erpuia de la nord la sud i gura
cascadei. Casa Abhorsenului era ascuns ntre dealuri, dar
vrfurile talazurilor de negur ce-o mprejmuiau erau nc
vizibile.
Cu cteva sute de ani n urm, nainte de ascensiunea
lui Kerrigor, se mai gseau nc sate i terenuri cultivate.
Acum, la douzeci de ani dup Restauraia regelui
Touchstone, regiunea era nc pustie. Codrii mruni se
uniser pentru a forma adevrate pduri, arborii solitari
formaser codri mruni, i mlatinile i intraser din nou
n drepturi. Undeva pe-acolo existau i sate, ascunse ns
vederii lui Lirael. Erau puine i izolate, cci numai o parte
din Pietrele de Legmnt fuseser nlocuite sau restaurate.

Doar Magii Legmntului de vi regeasc puteau crea sau


drege o astfel de piatr, dei sngele oricrui Mag al
Legmntului era n stare s pulverizeze o piatr obinuit.
Attea Pietre fuseser distruse n rstimpul celor dou
veacuri, c nici douzeci de ani de munc asidu nu
izbutiser s le repare pe toate.
E la cel puin dou, poate trei zile de mar susinut de
la Hotar, rosti Sam artnd spre nord nord-vest. Lacul Rou
e ndrtul acelor muni, pe care-i vom trece prin sud, m
bucur s-o spun.
Lirael duse mna streain la ochi i se ncrunt. n acea
postur, descrise un cerc complet, cercetnd cerul. Era de
un albastru frumos, senin, dar tia c nu va dura mult pn
s vad petele negre, ndeprtatele crduri de Ciori
Sngerii.
Atunci ar fi bine s pornim, spuse ea.
Ne-am putea ndrepta mai nti spre Trgul lui Roble,
suger Sam, care se uita la rndu-i spre cer. Adic, Hedge
va afla oricum unde suntem i am putea gsi ajutoare n
trg. Garda are un avanpost acolo.
Nu, rspunse Lirael gnditoare. Vedea un ir de nori
negri departe n nord, iar asta i ddu o idee. Doar am bga
ali oameni n bucluc. n plus, cred c tiu cum s scpm
de Ciorile Sngerii sau mcar cum s ne ascundem de ele,
dei nu va fi plcut. Vom ncerca puin mai trziu. Mai
aproape de lsarea serii.
Stpn, ce plnuieti? ntreb Ceaua, care se
prbuise la picioarele lui Lirael, cu limba atrnndu-i, i
gfia dup urcu. Voia s se rcoreasc, lucru greu, pe un
cer senin i o zi tot mai cald pe msur ce soarele urca.
Vom fluiera dup norii de ploaie, rspunse Lirael
artnd spre ptura ndeprtat de nori. Ploaia i vntul
stranic vor alunga Ciorile Sngeroase, ne vor face mai greu
de gsit i ne vor acoperi urmele. Ce credei?
Un plan excelent! exclam Ceaua.
Crezi c putem aduce aici ploaia aia? ntreb Sam
nencreztor. mi pare c norul acela e la fel de departe de

noi ca Podul nalt.


Putem ncerca, rosti Lirael. Cu toate c mai sunt nori
i la vest
Vocea i se stinse treptat, fiindc se concentra asupra
norului negru din spatele dealurilor, aproape de munii
vestici. Chiar i la aceast deprtare putea simi ceva n
neregul i, pe msur ce privea, zri o dr de fulger n
nor.
Bnuiesc c n-are rost s ncercm cu norul acela.
Nu, rspunse Ceaua cu o voce foarte adnc,
rostogolindu-i-se n piept. Acela-i locul unde sap Hedge i
Nicholas. M tem c deja au dat peste ce cutau.
Sunt sigur c Nick nu tie c face ceva ru, interveni
Sam rapid. E un om de treab. N-ar face ru nimnui
intenionat.
Sper s ai dreptate, rosti Lirael.
Se ntreb din nou ce vor face odat ajuni acolo. Ce
nevoie avea Hedge de Nicholas? Ce dezgropau? Care era
elul final al vrjmaului lor?
Oricum, nu trebuie s zbovim, adug ea, lundu-i
ochii de la ndeprtatul nor cenuiu i de la fulgerele ce
scnteiau n zare i privind spre apus. Ce-ar fi dac am
urma valea aceea? Merge n direcia bun i sunt destui
copaci care s ne ascund i un izvor.
Acela ar trebui s fie un mic ru, spuse Sam. Nu tiu
ce se ntmpl cu ploile de primvar pe-aici.
Vremea poate fi ntrebuinat n dou feluri, spuse
Ceaua ntr-o doar. Scruta nc spre muni. S-ar putea s
nu fie rodul ntmplrii c norii de ploaie se mbulzesc n
nord. Ar fi bine s-i aducem la sud din mai multe motive. A
fi chiar mai mulumit dac am putea opri acea furtun.
Putem ncerca, glsui Sam fr prea mare convingere,
dar Ceaua cltin din cap.
Furtuna nu d socoteal nici unei forme de Magie a
Vzduhului. Sunt prea multe fulgere, iar asta-mi adeverete
o temere pe care speram s-o risipesc. Nu m-a fi gndit
niciodat c le vor gsi att de repede i c vor fi dezgropate

att de uor. Astarael nu pete att de uor pe pmnt i


un Ferenk s fi fost eliberat deja
Despre ce e vorba? ntreb nelinitit Lirael.
Lucrul pe care Hedge l dezgroap, rspunse Ceaua.
V voi spune mai multe la timpul cuvenit. Nu vreau s v
sperii sau s depn fr rost poveti de cnd lumea. Mai
sunt nc destule posibile explicaii i avem de partea
noastr stavilele strvechi ce nu se vor frma att de uor
chiar dac rul a fost fcut deja. Dar trebuie s ne grbim!
Acestea fiind spuse, Ceaua fcu un salt nainte i
cobor dealul n fug, rnjind n vreme ce erpuia printre
puiei cu scoara alb i frunze verzi-argintii, apoi sri peste
nc un zid prginit.
Lirael i Sam schimbar priviri i i ntoarser ochii
ctre furtun.
A vrea s nu mai fac asta, se plnse Lirael, care
rmase mai devreme cu gura cscat, vrnd s mai pun o
ntrebare.
Apoi cobor pe urma Celei, ntr-un ritm mult mai lent.
Cinii magici nu cunosc oboseala, dar Lirael era deja la
captul puterilor. Va fi o dup-amiaz lung i obositoare,
dac nu chiar mai ru, fiindc ntotdeauna exista ansa s
fie gsii de Ciorile Sngeroase.
Ce ai fcut, Nick? opti Sam.
Apoi o urm pe Lirael, mucndu-i buzele i
gndindu-se la ce nsemne s foloseasc pentru a urni un
nor de ploaie pe o distant de trei sute de kilometri.
Au mers la pas toat dup-amiaza, cu doar cteva
popasuri scurte, urmrind cursul unui izvor care unduia
printr-o vale ngust ntre dou iruri paralele de dealuri.
Valea era uor mpdurit, iar umbra i apra de sgeile
soarelui, pe care Lirael le gsea ndeosebi de suprtoare.
Deja avea o mic arsur pe nas i pomei i nu avea nici
timpul, nici energia s-i ngrijeasc pielea cu o vraj.
Acesta era i un memento scitor al tuturor diferenelor
care au bntuit-o de-a lungul vieii. Celelalte Clayre aveau
pielea cafenie i niciodat nu aveau arsuri; expunerea la

soare le ddea doar o nuan mai nchis.


Cnd veni vremea ca soarele s-i nceap lenta coborre
dup crestele munilor vestici, doar Ceaua se mai mica
uor cu o brum de graie. Lirael i Sam erau treji de
aproape optsprezece ore, mai toate petrecute urcnd
Stncile Semee sau mergnd. Se mpiedicau i adormeau
n picioare, indiferent ct ncercau s-i in ochii deschii.
ntr-un sfrit, Lirael hotr c trebuiau s se odihneasc i
c se vor opri imediat ce vor gsi un loc uor de aprat, de
preferat cu ap curgtoare.
O jumtate de or mai trziu, tot mpleticindu-se i cu
valea care se ngusta lsnd loc primelor pante, Lirael era
gata s fac popas oriunde ar fi putut s se ntind, cu sau
fr ap curgtoare care s-i ajute mpotriva Morilor. Pn
i copacii se rriser, fcnd loc ciupercilor i pajitilor
pline de blrii. Alt cmp ntors n snul slbticiei i care
nu putea fi aprat.
Lirael i Sam ajunseser la captul puterilor, cnd se ivi
ansa popasului, anunat de clipocitul lin al unei cderi de
ap. Ddur peste coliba unui pstor, construit pe buteni
deasupra uvoaielor iui de ap, la baza unei lungi, dar nu
prea nalte cascade. Coliba era n acelai timp adpost i
pod, att de temeinic construit din lemn de esen tare
nct arta puine semne de ruin, n afar de cteva igle
lips din acoperi.
Ceaua adulmec n jurul colibei, o consider murdar,
ns locuibil i le tie calea cnd cei doi tineri urcau scrile
de la intrare. nuntru era mult mizerie, pmnt adus n
urma unei revrsri a rului. Dar Lirael i Sam nici c se
mai sinchiseau. C dormeau n rn afar sau nuntru le
era totuna.
Obraznico, poi s stai tu prima de paz? ntreb
Lirael, bucuroas c scpase de rani i cuibrindu-se deja
ntr-un col.
Las-m pe mine, se oferi Sam, nu prea credibil din
pricina cscatului stranic ce-i nsoise cuvintele.
Voi sta eu, rosti Ceaua Obraznic. Dei poate c

sunt iepuri prin mprejurimi


S nu-i fugreti prea departe de colib, o sftui
Lirael. O trase pe Nehima din teac i o aez peste rani,
apoi fcu acelai lucru cu banduliera. Nu se descl,
fiindc nu era prea dornic s afle n ce stare i erau
picioarele dup dou zile de mrluit.
Te rog, trezete-ne n patru ore. Trebuie s invocm
norii de ploaie, adug Lirael n timp ce se ntindea cu
spatele la perete.
Da, stpn, rspunse Ceaua, care nu intr,
prefernd s stea lng apele nvolburate, cu urechile
ciulite la cine tie ce zvon ndeprtat. Iepuri, poate. Nu vrei
cumva s-i aduc i un ou fiert cu pine prjit?
Niciun rspuns. Cnd privi nuntru, Sam i Lirael
dormeau dui cu capetele pe rani. Ceaua ls s-i scape
un oftat lung i se ntinse pe burt, dar cu urechile ciulite i
cu ochi ageri mult timp dup ce amurgul de var se
preschimb n noapte.
Spre miezul nopii, i trezi pe amndoi. Pe Lirael o linse
pe fa, iar lui Sam i nfipse o lab n piept. Ambii se trezir
speriai i duser minile spre sbii pn ca ochii s li se
acomodeze cu licrul nsemnelor de pe zgarda Celei.
Apa rece a izvorului i trezi ceva mai bine, dup care se
splar puin mai la deal. La ntoarcere, toi trei mncar pe
nersuflate masa frugal alctuit din pastram, biscuii i
fructe uscate, dei Ceaua regreta absena din meniu a
unui iepure sau mcar a unei bucele de oprl.
Nu puteau vedea norii de ploaie n toiul nopii, nici mcar
cu un cer nstelat i cu luna ncepndu-i urcuul. Dar
tiau c se afl undeva acolo, departe n nord.
Va trebui s plecm imediat ce vraja e terminat.
Asemenea Magie a Legmntului va atrage orice Mortciune
de la kilometri deprtare, s nu mai zic de zmislirile Magiei
Libere, avertiz Ceaua n vreme ce Sam i Lirael stteau
sub stele discutnd cum s invoce norii i ploaia.
Oricum, ar trebui s ne continum drumul ct mai
curnd, gri Lirael.

Somnul o nviorase ntructva, dar nc tnjea dup


confortul fotoliului din odaia ei micu din Marea Bibliotec
aClayrelor. Eti gata, Sam?
Sam se opri din zumzit i spuse:
Da. Mm, m ntrebam dac i surde ideea unei mici
variaii n vraja obinuit? Bnuiesc c vom avea nevoie de
o vraj mai puternic dac e s aducem norii pn aici.
Sigur, spuse Lirael. Ce vrei s faci?
Mai nti, Sam i explic sumar planul su, apoi trecu
ncet peste toate detaliile pentru ca Lirael s priceap exact
ce avea de gnd. De obicei, amndoi fluierau simultan
aceleai nsemne. Acum, Sam propuse s fluiere nsemne
diferite, dar complementare, n fapt ntreesnd dou vrji
distincte. Vraja urma s fie activat cu dou nsemne de
cpti, rostite n acelai timp, cnd de obicei unul era
suficient.
Oare va funciona? ntreb Lirael, cu emoia
citindu-i-se n glas. Nu avea experien n a conlucra cu un
alt mag al Legmntului la o vraj att de complex.
Va fi mult mai puternic, rosti Sam ncreztor.
Lirael se uit spre Cea pentru o confirmare, dar
aceasta nu-i bga n seam. Toat atenia i era ndreptat
spre sud, asupra a ceva ce Lirael i Sam nu puteau vedea
ori simi.
Ce-i?
Nu tiu, rspunse Ceaua, ntorcnd capul ntr-o
parte, cu urechile ciulite la sunetele nopii. Cred c ceva ne
urmrete, dar e nc departe
Se ntoarse spre Lirael i Sam.
Facei-v magia vzduhului i s plecm odat!
La mai bine de cinci kilometri deprtare de colib, un om
foarte scund aproape un pitic nainta prin apele
prului. Pielea-i era alb ca osul, iar prul i barba chiar
mai albe, att de albe nct luceau n umbra copacilor ce
strjuiau apa.
Las c-i art eu ei, mormi piticul alburiu, dei nu era

nimeni acolo care s-i aud discursul suprat. Dou mii de


ani de robie, i apoi s
Se opri n mijlocul propoziiei i vr fulgertor mna n
ap. O ridic o clip mai trziu, innd un pete care se
zbtea n strnsoare, pe care imediat l muc ndrtul
ochilor, secionndu-i coloana vertebral. Dinii ce luceau
n lumina stelelor erau mai ascuii dect ai vreunui om.
Piticul sfie din nou o bucat de pete, sngele curgndu-i
prin barb. n cteva minute, hali ntregul pete, scuipnd
oase printre blesteme i bolborosind n vreme ce molfia c
ar fi vrut un pstrv i s-a ales cu un crap.
Dup ce termin, se terse tacticos pe fa i barb i-i
usc picioarele, dei ls neatinse petele de snge de pe
roba simpl pe care o purta. ns, n vreme ce mergea pe
malul apei, petele se fcur nevzute, iar haina era ca nou.
Roba era ncins n jurul brului su cu o centur roie
de piele, care n loc de cataram avea un mic clopoel. Tot
acest timp, omuleul l inuse strns n mn, folosindu-se
doar de cealalt s prind peti i s se curee. Dar
prudena l prsi cnd alunec pe un petic de iarb. n
mod curios, la clinchetul voios al clopoelului omul csc i
czu ntr-un genunchi. Pre de o clip, prea c, dac se va
ntinde, va adormi pe loc, dar cu un efort vizibil scutur din
cap i se ridic.
Nu, nu, surioar, mormi el, strngnd aprig
clopoelul. Vezi tu, am o treab de fcut. Nu-i vreme de
dormit acuma. Mai am muli kilometri de mers i trebuie m
folosesc ct mai bine de mini i de picioare ct le mai am.
O pasre de noapte cnt n apropiere, iar omuleul
ntoarse capul n direcia trilurilor. Fr s dea drumul
clopoelului, se linse pe buze i, pas cu pas, se apropie tiptil
de ea. Dar, pn s o nhae, pasrea i lu zborul, ciripind
acuzator n noapte.
Niciodat n-am parte de desert, se plnse el.
Se ntoarse spre pru i i urm din nou cursul spre
vest, nc strngnd clopoelul i plngndu-se nencetat.

CAPITOLUL ASE
Emisferele argintii
Dei zorii unei noi zile se iviser, la aproape dou sute de
kilometri spre nord-vest de Casa Abhorsenului, rmurile
estice ale Lacului Rou rmneau nvluite n negur. Cci
nu era ntunericul nopii, ct cel al furtunii, ai crei negri
nori mpovrau cerul, ntinzndu-se pe muli kilometri n
toate direciile. ntunecimea dura deja de mai bine de-o
sptmn. Rzleele raze de soare care rzbteau prin nori
erau vlguite i palide, iar zilele erau luminate de un straniu
amurg, care nu era pe placul nici unei vieuitoare. n
epicentrul neclintitului mnunchi de nori mai era ns alt
lumin, aceea crunt, nprasnic i alb a necontenitului
iure al fulgerelor.
Nicholas Sayre se acomodase cu amurgul, aa cum se
obinuise cu multe alte lucruri, iar acesta nu-i mai prea
ciudat. Trupul lui nc lupta, chiar dac mintea se lsase
pguba. Tuea i-i aducea batista la nas i la gur. Cei
din Brigada de Noapte a lui Hedge erau nite meseriai
exceleni, dar rspndeau o duhoare oribil, de parc le-ar
fi putrezit carnea pe oase. De obicei, se ferea s se apropie
prea mult n caz c era ceva contagios , ns de ast dat
fusese nevoit s cerceteze ce se ntmpla.
Vezi dumneata, stpne, explic Hedge, nu putem
clinti cele dou emisfere mai aproape una de cealalt. O
for le ine deprtate, indiferent ce metode folosim. De
parc-ar fi polii identici ai unui magnet.
Nick ncuviin, digernd aceast informaie. Precum
visase, chiar existau dou emisfere argintii ascunse adnc
n pmnt, iar spturile le scoseser la iveal. ns orice
sentiment de triumf fusese curnd risipit de problemele
logistice provocate de excavarea lor. Fiecare emisfer avea
un diametru de peste doi metri, iar ciudatul metal din care

erau alctuite era mult mai greu dect ar fi trebuit s fie,


mai greu chiar dect aurul.
Emisferele fuseser ngropate la circa apte metri una de
cealalt, separate de o curioas barier compus din apte
materiale diferite, inclusiv os. Acum c le ridicaser, era clar
c bariera negase fora de respingere, ntruct emisferele
pur i simplu nu puteau fi aduse la mai puin de
aptesprezece metri una de alta.
Folosind scripei, frnghii i peste dou sute de ini din
Brigada de Noapte, una din emisfere fusese trt pe rampa
spiralat peste buza puului. Cealalt rmsese la bun
distan n jos pe ramp. Ultima oar cnd ncercaser s-o
urneasc, fora de respingere o prvlise ndrt,
strivindu-i pe muli dintre muncitori.
Pe lng bizara for de respingere, Nick observ i alte
fenomene n jurul emisferelor. Preau s emane un miros
neptor, de metal nclzit, care rzbtea pn i prin
duhoarea Brigzii de Noapte. Mirosul i ntorcea stomacul
pe dos, dei prea s nu aib efect asupra lui Hedge sau a
curioilor si muncitori.
Mai erau i fulgerele. Nick tresri, orbit, la cderea unui
nou fulger, urmat o clip mai trziu de un tunet asurzitor.
Fulgerele loveau chiar mai des dect nainte, iar acum c
ambele emisfere erau expuse, Nick observ un tipar. Fiecare
emisfer era trsnit de opt ori la rnd, ns al noulea
fulger i rata n mod invariabil inta, lovind adesea pe
cte-un muncitor.
Nu c asta i-ar fi afectat n mare msur, i spuse el.
Dac nu luau foc sau erau cu desvrire dezmembrai,
continuau s munceasc. Alung aceste gnduri i se
concentr ca de obicei la elul principal.
Trebuie s mutm prima emisfer, rosti el, fcnd
eforturi s respire i s-nving greaa care-l cuprindea n
apropierea metalului argintiu. i avem nevoie de nc o
barj. Emisferele nu ncap pe cea pe care o avem deja, nu cu
o distan de aptesprezece metri ntre ele. Sper c licena
de import pe care o am va permite dou transporturi n

orice caz, n-avem de ales. Nu e loc de ntrziere.


Cum spunei, stpne, rspunse Hedge privindu-l
struitor pe Nick, de parc ar fi ateptat ceva.
Voiam s te ntreb dac ai gsit un echipaj, rosti Nick
ntr-un sfrit, cnd tcerea devenise stnjenitoare. Pentru
barje.
Da, rspunse Hedge. Se adun de obicei la malul
lacului. Oameni ca mine, stpne. Cei care au luptat pentru
armata din Ancelstierre n traneele Perimetrului. Sau
mcar pn cnd noaptea i ademenea din pichete i posturi
de paz i-i fcea s sar Zidul.
Vrei s spui c-s dezertori? Sunt de ncredere? ntreb
Nick tios.
Asta-i mai trebuia, s piard o emisfer graie neghiobiei
omeneti sau s aib de-a face cu tot soiul de probleme la
ntoarcerea n Ancelstierre. n ruptul capului n-ar fi
ngduit aa ceva.
O, nu domnule, nu dezertori, replic Hedge cu un
zmbet pe buze. Pur i simplu disprui n aciune i mult
prea departe de cas. Sunt demni de ncredere. M-am
asigurat de asta.
i cum rmne cu a doua barj? ntreb Nick.
Hedge i ridic brusc privirile, cu nrile lrgite ca pentru
a adulmeca aerul, dar nu-i rspunse. La rndu-i, Nick privi
n sus, iar un strop greu de ploaie i czu pe gur. i linse
buzele, apoi scuip repede, cci o senzaie de amoreal i se
rspndise n gt.
Asta n-ar trebui s se-ntmple, opti Hedge ca pentru
sine, n vreme ce ploaia rpia tot mai aprig i un vnt
aprut de nicieri prinse a bate cu putere.
Ploaie invocat, de la nord-est. Ar fi bine s cercetez,
stpne.
Nick ridic din umeri, fr s priceap mare lucru din
vorbele lui. Ploaia i crea un sentiment de nelinite,
amintindu-i parc de o alt contiin de sine. Vedea totul
n jurul su ca prin vis i pentru prima oar se ntreb ce
naiba fcea acolo. Apoi, l strpunse o durere brusc,

ndoindu-l de mijloc. Hedge l prinse i-l aez pe rna


care se preschimba cu iueal n noroi.
Ce-i, stpne? ntreb Hedge pe un ton mai degrab
iscoditor dect ngrijorat.
Zvrcolindu-i picioarele, Nick gemu i-i duse mna la
inim. ncerc s vorbeasc, dar printre buze ieea doar
saliv. Ochii i se plimbau frenetic dintr-o parte n alta, apoi
i se ntoarser n cap. Hedge ngenunche lng el,
ateptnd. Ploaia continua s-i biciuie faa, dar stropii
care-l atingeau se evaporau cu un sfrit i o perdea de
aburi i se ridic de pe piele. Cteva clipe mai trziu, un fum
alb i dens ncepu s erpuiasc din nrile i gura
tnrului, ssind la contactul cu ploaia.
Ce-i, stpne? repet Hedge, de ast dat cu o brusc
und de nelinite.
Gura lui Nick se deschise, elibernd nc un nor de fum.
Brusc, mna i ni i se nclet pe glezna necromantului
cu o for nspimnttoare, nainte ca acesta s poat
reaciona. Acesta strnse din dini, i stpni durerea i
ntreb din nou:
Stpne?
Prostule! spuse fptur care vorbea prin gura lui Nick.
Nu a venit vremea s ne vnm dumanii. Nu le va lua mult
s dibuie groapa asta, dar noi vom fi fost de mult plecai.
Trebuie s faci rost numaidect de-o barj i s ncarci
emisferele. i adpostete trupul sta de ploaie, cci e deja
prea fragil i mai are multe de svrit. Prea mult vorbrie
i trndvealprintre servitorii mei!
Veninul rzbtea n ultimele cuvinte ce fuseser rostite,
iar Hedge url n strnsoarea degetelor care-i ptrundeau n
picior ca o capcan cu dini de oel. Czu n noroi de ndat
ce i se ddu drumul.
Grbete-te, opti vocea. Fii iute ca vntul, Hedge. Ca
vntul.
Hedge fcu o temenea n noroi, nendrznind s scoat o
vorb. Ar fi vrut s scape de acele mini nespus de
puternice, ns se temea s fac vreo micare.

Ploaia se ntei, iar fumul alb ncepu s se cufunde napoi


n gura i nrile lui Nick. Dup cteva clipe, se fcu nevzut,
iar trupul i pierdu orice vlag.
Hedge i prinse capul chiar nainte s-i nimereasc ntr-o
balt. Apoi l ridic i-i trecu cu grij trupul peste umeri.
Fora canalizat prin mna lui Nick ar fi frnt piciorul unui
om obinuit, dar Hedge era departe de-a fi obinuit. l ridic
pe Nick cu uurin, cu o mic grimas drept singur
mrturie a durerii ce-i strbtea piciorul.
l purtase pe Nick jumtate din drumul pn la cortul
su, cnd trupul inert de pe umeri tresri, iar tnrul
ncepu s tueasc.
Uurel, stpne, rosti Hedge iuindu-i paii. ndat te
scot din ploaie.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Nick cu voce spart. i
simea gtul de parc ar fi fumat un pumn de trabucuri i ar
fi dat peste cap o sticl de coniac.
Ai leinat, rspunse Hedge mpingnd la o parte
prelata cortului. Poi s te usuci i s te bagi n pat de unul
singur?
Da, da, bineneles, strig Nick, dar de cum Hedge l
ls singur ncepu s se clatine i fu nevoit s se sprijine
de-un cufr. Ploaia btea un ritm constant pe pnz,
accentuat la fiecare cteva minute de basul monoton al
tunetelor.
Bine, replic Hedge ntinzndu-i un prosop. M duc
s dau instruciunile necesare Brigzii de Noapte i apoi
s fac rost de alt barj. Ar fi poate mai bine s te
odihneti aici, domnule. Voi avea grij s pun pe cineva nu
dintre cei infestai s-i aduc de mncare, s goleasc
toaleta i toate cele.
Pot s-mi port i singur de grij, rspunse Nick, dei
continu s tremure n timp ce-i ddea jos cmaa i se
tergea istovit pe piept i pe brae. Prin asta neleg i
supravegherea Brigzii de Noapte.
Nu va fi nevoie, spuse Hedge.
Se aplec asupra lui Nick, iar n ochii lui tot mai mari

lucea o plpire roiatic, asemenea ferestrelor unui furnal


care ardea cumva nuntrul craniului su.
Ar fi mai bine s te odihneti aici, repet el, cu o
rsuflare cald i metalic ce-i nep faa lui Nick. N-ai de
ce s supraveghezi lucrrile.
Da, consimi Nick aproape mecanic, nlemnind. Ar fi
mai bine s m odihnesc aici.
Vei atepta pn m ntorc! porunci Hedge.
Obinuitul su ton slugarnic dispruse n ntregime, iar
acum se aplec deasupra lui Nick asemenea unui profesor
pe cale s disciplineze un elev.
Am s-i atept ntoarcerea, repet Nick.
Bine, ncheie Hedge. Zmbi, se-ntoarse pe clcie i se
avnt n ploaie. Stropii se topeau n aburi imediat ce-i
atingeau capul, nvluindu-l ntr-o aureol alb. Civa pai
mai ncolo aburii se destrmar, iar ploaia i ncli prul.
Rmas singur n cortul su, Nick rencepu s se tearg.
Dup ce termin, mbrc o pereche de pijamale prost
crpite i se ntinse pe maldrul de blnuri ce servea drept
pat. Patul de campanie din Ancelstierre se stricase n urm
cu cteva zile, arcurile cznd prad ruginii, iar pnza
putregaiului.
Curnd, adormi, dar n-avu parte de odihn. Vis despre
cele dou emisfere argintii i cum ferma sa de fulgere era
ridicat de-a curmeziul Zidului. Vzu emisferele absorbind
o mie de fulgere, pentru ca n final s biruie fora ce le
desprea. Vis c se repezeau una spre alta, ncrcate cu
puterea a zece mii de furtuni dar brusc visul se relu de
la-nceput i nu mai apuc s vad rezultatul contopirii.
Afar, ploaia cdea torenial, iar fulgerele loveau
necontenit groapa i mprejurimile ei. Tunetele mugeau i
fremtau asemenea unor tobe, n cadena crora minile
moarte ale Brigzii de Noapte trgeau de frnghii, trnd
prima emisfer argintie spre Lacul Rou i pe a doua afar
din groap.

CAPITOLUL APTE
O ultim dorin
De dou zile ploua ntruna, semn c vraja fusese poate
puin prea bine executat. n ciuda mantiilor de muama pe
care le luaser cu ei prevztori din fire , erau uzi pn la
os. Din fericire, farmecul ncepea s slbeasc, iar vntul
nu mai btea n rafale, astfel c ploaia se mai domolise i nu
le mai venea direct n fat, iar odat cu ea i conteniser
asaltul i beele, frunzele i alte asemenea proiectile mnate
de vnt.
Partea bun a lucrurilor, dup cum i spunea Lirael din
ceas n ceas, era c pe ploaia asta nu i-ar fi gsit nicio
Cioar Sngeroas. Cumva ns gndul respectiv nu o
mulumea ntr-att pe ct se ateptase.
Pe deasupra, nu era nici frig. Altfel ar fi murit ngheai
sau ar fi obligai s foloseasc Magia Legmntului pentru a
supravieui, fapt ce le-ar fi sectuit i ultimul strop de
energie. Att vntul, ct i ploaia erau calde i, dac le-ar fi
dat rgaz mcar o or, Lirael ar fi socotit invocarea lor drept
o mare izbnd. n condiiile date, necazul otrvea orice
sentiment de mndrie.
Se apropiau de Lacul Rou, urcnd prin colinele bogat
mpdurite de la poalele Muntelui Abed. Copacii crescuser
foarte apropiai aici, formnd o bolt de verdea deasupra
lor, iar printre ei creteau multe ferigi i plante pe care
Lirael le cunotea doar din cri. Frunzele czute formau un
covor gros deasupra noroiului. Ploaia dduse natere la mii
de priae ce iroiau printre rdcinile copacilor, peste
pietre i n jurul gleznelor lui Lirael. Asta cnd putea s-i
vad gleznele, fiindc picioarele-i erau ngropate mai mereu
pn la tibii ntr-un amestec de frunze umede i noroi.
Era un drum anevoios, iar Lirael era mai istovit dect i
nchipuise c era posibil. Locurile de odihn, cnd aveau

parte de ele, constau n a gsi un arbore nalt cu o coroan


deas care s-i pzeasc de ploaie i rdcini nalte pe care
s se aeze la adpost de noroi. Lirael aflase c e n stare s
doarm chiar i n asemenea condiii, dei nu o dat se
trezise plutind n noroi dup cele dou ore pe care i le
puteau permite.
Odat ntori n ploaie, noroiul se spla numaidect.
Lirael nu se putea hotr dac urte mai mult ploaia sau
noroiul. Sau calea de mijloc: primele zece minute dup ce
ieeau din adpost, cnd noroiul se umezea i i se scurgea
pe fa, mini i picioare.
Tocmai ntr-un asemenea moment, n timp ce urcau o
vlcea, iar ntreaga ei atenie era dedicat ndeprtrii
noroiului din ochi, ddur peste un muribund din Garda
Regal, rezemat de trunchiul unui copac. Ceaua
Obraznic o gsise cci era o femeie n timp ce hoinrea
naintea lui Lirael i Sam.
Femeia i pierduse simirea. Pe tunica roie i aurie avea
o pat neagr de snge, iar cmaa de zale era sfiat n
mai multe locuri. n mna dreapt inea o sabie crestat i
tocit, iar stnga schia gestul unei vrji pe care nu o mai
sfrise.
Nu mai era nimic de fcut, cci spiritul ei trecuse deja
hotarul Morii. Totui, Sam se aplec n prip, invocnd cea
mai puternic vraj de vindecare pe care o cunotea, dar
nici bine nu form primul nsemn c femeia-i ddu duhul.
Ultima scnteie i se stinse n ochi, lsnd loc unei priviri
reci i goale. Sam opri nsemnul de vindecare i i nchise
blnd pleoapele.
Era dintre gardienii tatei, rosti el apsat. Cu toate c
nu o cunosc. Era probabil postat n turnul Grzii din
Trgul lui Roble sau din Uppside. M-ntreb oare ce fcea
Lirael ncuviin, dar nu-i putu dezlipi privirea de pe
cadavru. Se simea att de inutil. Mereu sosea prea trziu,
mereu era prea nceat. Sudistul din ru, dup lupta cu
Chlorr. Barra i negustorii. Acum, femeia asta. Ce
nedreptate, s moar singur, prins chiar n cumpna

dintre moarte i salvare. De-ar fi urcat dealul mai repede


sau de-ar fi renunat mcar la un popas
Trgea s moar de cteva zile, rosti Ceaua,
adulmecnd n jurul corpului. Dar nu se poate s fi venit de
departe, stpn. Nu cu rnile astea.
Atunci, trebuie c suntem aproape de Hedge i Nick,
rosti Sam.
Se ndrept de spate i fcu privirea roat.
Greu de zis, cu toi copacii tia. Putem la fel de bine
s fim aproape de captul crestei sau s mai avem de mers
nc pe-atta.
Vreau s tiu ce a omort-o i unde sunt dumanii,
rosti ncet Lirael, privind nc la trupul fr suflare.
Atunci trebuie s ne grbim, spuse Ceaua, srind pe
labele din spate cu un entuziasm neateptat. Rul o poart
tot mai departe.
Ai de gnd s intri n Moarte? ntreb Sam. Crezi c-i o
idee bun? Nu cumva s fie Hedge prin apropiere sau chiar
ateptnd n Moarte!
tiu, rspunse Lirael.
Se gndise i ea la acelai lucru.
Dar cred c merit riscul. Trebuie s tim exact unde
sunt spturile la care lucreaz Nick i ce anume s-a
ntmplat cu soldatul mort. Nu mai putem s naintm
orbete.
ntr-adevr, aprob Sam, mucndu-i buza cu o
nelinite de care nu era contient. Eu ce s fac?
Ai, te rog, grij de trupul meu ct lipsesc, spuse Lirael.
Dar s nu te foloseti de vreo Magie a Legmntului
dect dac e neaprat nevoie, adug Ceaua. Chiar i pe
ploaia asta, Hedge ar putea s-o simt de la kilometri
deprtare.
tiu prea bine, i-o ntoarse Sam.
Fr s-i ascund nelinitea, trase sabia din teac i
fcu nc o dat privirea roat, cercetnd fiecare copac i
tufa. Privi apoi n sus, tocmai la timp s primeasc un cu
de ap ce-i fcuse loc prin desiul de frunze. i czu pe gt

i se scurse pe sub mantie, nteindu-i fiorii. Dar nu zri


nimic printre ramuri, cu excepia unui ochi de cer nnorat.
Lirael i trase i ea sabia. Se opri o clip cu mna pe
bandulier, cumpnind ce clopoel s aleag. Mai intrase n
Moarte o singur dat, atunci cnd fusese aproape nvins
i nrobit de Hedge. De data asta, i spuse ea, va fi mai
puternic i mai bine pregtit. n parte, nsemna i s
aleag clopoelul potrivit. Degetele-i se plimbar ncetior pe
fiecare scule nainte s se opreasc la al aselea, pe care-l
deschise cu grij. Scoase clopoelul, astupndu-i gura cu
un deget, nu care cumva s scoat limba vreun sunet. l
alesese pe Saraneth. Cel mai puternic dintre clopoei n
afar de Astarael.
Vin i eu, nu-i aa? ntreb Ceaua cu neastmpr,
gudurndu-se n jurul lui Lirael.
Aceasta ncuviin i lu drumul Morii. Era mai lesne
pe-aici, cci moartea femeii crease o poart ce lega Viaa i
Moartea pentru multe zile. O poart ce se deschidea n
ambele direcii.
Frigul nu ntrzie s apar, izgonind umezeala ploii
calde. Pe Lirael o apucar fiorii, dar continu s rzbeasc
spre Moarte, pn cnd ploaia, vntul, mirosul de frunze
jilave i chipul vigilent al lui Sam se pierdur n deprtare,
pentru a fi nlocuite cu lumina rece i cenuie a Morii.
Rul o trgea de genunchi, mboldind-o nainte. ovi
pre de o clip, ncercnd s scape de ncletarea Vieii. Nu
trebuia dect s fac un pas ndrt, s se ndrepte spre
Via i ar fi ajuns din nou n pdure. ns n-ar fi aflat
nimic
Sunt Viitoarea Abhorsen, opti ea, iar rul pru s-i
slbeasc strnsoarea. Sau poate-i nchipuia doar. n orice
caz, se simea mai bine. Avea dreptul s fie aici.
Fcu un pas ncet, apoi nc unul i nc unul, pn ce
prinse ncredere. Ceaua Obraznic slta lng ea prin
ap.
Dac avea noroc, se gndi Lirael, femeia nc nu trecuse
de Prima Poart. Dar nu zri nimic n jur, nici mcar pe

suprafaa apei. Totul era ncremenit. n deprtare, se auzea


vuietul Porii.
l ascult cu atenie, cci vuietul s-ar fi oprit la intrarea
femeii, apoi o lu din loc, pipind cu vrful cizmei dup
hrtoape i gropi. Era mai uor s se lase dus de curent,
aa c se relax puin, ns nu ndeajuns nct s-i
coboare sabia sau clopoelul.
Am gsit-o. E chiar nainte, stpn, opti Ceaua,
cu nasul ieind abia la civa centimetri de luciul apei. La
stnga.
Lirael privi n direcia artat de laba Celei i zri o
form neclar sub ap, spre Prima Poart. Fcu instinctiv
un pas nainte, gndind s-o apuce ca pe-o fptur din carne
i oase, dar i ddu numaidect seama de greeala ei i se
retrase.
Chiar Morii proaspei puteau fi periculoi, i nimeni nu
garanta c un prieten din Via i era prieten i-aici. Era
maibine s n-o ating. n schimb, i vr sabia n teac i,
inndu-l pe Saraneth nemicat cu mna stng, prinse
coada de mahon a clopoelului cu dreapta. Ar fi putut la o
adic s-l rsuceasc i s-l sune cu o singur mn, dar i
pru mai nelept s fie prudent. La urma urmei, nu mai
folosise clopoeii pn acum. Doar naiurile, dar acestea nu
se msurau n putere cu clopoeii.
Muli vor auzi chemarea lui Saraneth, opti Ceaua.
S m furiez i s-o prind de glezn?
Nu, se ncrunt Lirael. Moart sau nu, e Gard Regal
i trebuie s-o tratm cu respect. i voi atrage doar atenia.
Oricum, nu vom pierde vremea pe-aici.
Sun din clopoel cu un gest discret din ncheietur,
unul dintre cele mai simple gesturi descrise n Cartea
Morilor pentru Saraneth. Totodat, i canaliz voina n
sunetul clopoelului, ndreptnd-o spre trupul ce plutea
naintea ei.
Clopoelul zurui cu trie, acoperind vuietul ndeprtat al
Primei Pori. Rsuna pretutindeni, prnd s ctige n
intensitate pe msur ce strbtea trmul ntunecat.

Tnguirea sa nvolbur apele din preajma lui Lirael, crend


vlurele ce naintau mpotriva curentului. Sunetul ptrunse
n spiritul grzii, iar Lirael o simi cum se agit i se
zvrcolete mpotriva voinei ei, ca un pete abia prins n
crlig. Ecoul clopoelului i opti un nume. Era glasul lui
Saraneth. Uneori, era nevoie de o vraj a Legmntului
pentru a afla un nume, dar aceast femeie nu avea nicio
pavz mpotriva clopoeilor.
Mareyn, gri glasul lui Saraneth, un ecou doar de ea
auzit.
Numele grzii era Mareyn.
Rmi locului, Mareyn! rosti ea poruncitor. Stai, cci
vreau s i vorbesc.
Lirael simi c femeia se mpotrivea, dar fr prea mult
vlag. O clip mai trziu, apele reci ale rului ncepur s
spumege, iar spiritul lui Mareyn se ridic i se-ntoarse spre
mnuitoarea clopoelului de care era acum nlnuit.
Murise de curnd, i Moartea nu-i pusese nc
amprenta pe nfiarea ei, astfel c era oglinda trupului pe
care-l nsufleise n Via. O femeie nalt, zdravn, a crei
armur sfrmat i rni de pe trup luceau la fel de
puternic n lumina rece a Morii ca i sub razele soarelui.
Vorbete, dac eti n stare! porunci Lirael.
Fiind moart de puin vreme, Mareyn putea s
vorbeasc dac dorea. Cei ce slluiau de mult vreme n
Moarte i pierdeau de regul puterea graiului, pe care-o
puteau recpta de la Dyrim, clopoelul glsuitor.
Sunt n stare, croncni Mareyn. Ce doreti de la
mine, stpn?
Sunt Viitoarea Abhorsen, declar Lirael, i acele
cuvinte preau a-i duce ecoul n Moarte, nbuind
plpnda voce din sinea ei care voia s zic: Sunt o fiic a
Clayrelor.
Te ntreb n ce fel ai murit i ce cunoti despre un om
numit Nicholas i despre puul pe care el l-a spat, continu
ea.
M-ai legat cu clopoelul tu i trebuie s-i rspund,

gri Mareyn, cu o voce sectuit de orice emoie. ns i-a


cere o rsplat, dac binevoieti.
Cere, rspunse Lirael, aruncnd o privire spre
Ceaua Obraznic; aceasta i ddea trcoale lui Mareyn ca
lupul la oi.
Ceaua i ntlni privirea, ddu din coad i-o lu
ndrt. Se amuza doar, dar Lirael nu putea s neleag
cum putea fi cineva att de senin pe trmul Morii.
Necromantul din groapa aceea, al crui nume nu
ndrznesc s-l rostesc, spuse Mareyn. Mi-a omort
tovarii, dar a rs i m-a lsat s m trsc de-acolo,
rnit cum eram, cu fgduiala c slugile sale m vor gsi
n Moarte i m vor lega n serviciul su. M tem c aa va fi,
iar trupul mi-a rmas nears n urm. Nu vreau s m
ntorc, stpn, sau s-i slujesc unuia ca el. i cer s m
trimii acolo de unde nicio putere nu m mai poate ntoarce.
i promit, rspunse Lirael, dar cuvintele lui Mareyn i
strpunser sufletul cu team. Dac Hedge i permisese s
scape, poruncise probabil s fie urmrit i tia unde s-i
gseasc trupul. Ar putea fi pndii chiar acum n pdure.
Pe deasupra, nu i-ar fi fost greu s trimit pe cineva n
Moarte, s ntmpine trupul lui Mareyn. Chiar acum, Hedge
sau servitorii lui ar putea fi n preajm att n Via, ct i n
Moarte.
n timp ce chibzuia la toate acestea, Ceaua ciuli
urechile i ncepu s mrie. O clip mai trziu, vuietul
Primei Pori se domoli i se aternu tcerea.
Simt c vine Ceva, o avertiz Ceaua, adulmecnd
spre ru. Ceva ru.
Repede atunci, rosti Lirael. l nlocui pe Saraneth cu
Kibeth, innd clopoelul n mna stng, ca s poat trage
sabia din teac. Mareyn, spune-mi la ce distan de trupul
tu e puul.
E n urmtoarea vale, peste culmea dealului,
rspunse calm Mareyn. Sunt muli Mori acolo, i deasupra
lor dau roat nencetat nori de furtun. Au tiat i un drum
de-a lungul vii, nspre lac. Acel tnr, Nicholas, st ntr-un

cort peticit la rsrit de groap Stpn, ceva vine dup


mine. Te implor, trimite-m!
Lirael simi groaza care cuprinse spiritul lui Mareyn,
chiar dac glasul ei avea tonul lipsit de inflexiuni al
Morilor. i auzi chemarea i-i rspunse numaidect cu
glasul lui Kibeth, descriind opturi n aer.
Du-te, Mareyn, gri ea solemn, i vorbele i se mpletir
cu vaietul clopotului. Ptrunde adnc n Moarte, nu zbovi
i nu lsa nimic s-i ain calea. i poruncesc s purcezi
spre a Noua Poart i s-i treci pragul, cci eti vrednic de
odihna de veci. Du-te!
La ultimul cuvnt, Mareyn se ntoarse pe clcie i
ncepu a mrlui, cu fruntea sus i braele n caden, aa
cum nainta odinioar n Via, la obinuita parad ce se
inea n faa barcilor din Belisaere. Se ndrept int spre
Prima Poart, dar ezit pre de o clip, de parc ceva i-ar fi
stat n cale, apoi i continu drumul, pn ce vuietul
Primei Pori se curm pentru a-i nsemna trecerea.
S-a dus, bg de seam Ceaua. Dar prezena de
care-i spuneam e prin apropiere. O simt.
i eu, opti Lirael.
l lu din nou pe Saraneth ntre degete. Glasul puternic
i profund al clopoelului mare i aducea linite n suflet.
Ar trebui s facem cale-ntoars, o sftui Ceaua,
adulmecnd cnd ntr-o parte, cnd n alta, ncercnd s-i
dea de urm creaturii. Nu-mi place cnd sunt viclene.
Ai idee ce e? opti Lirael retrgndu-se n zigzag spre
Via, n aa fel nct s evite un atac din spate.
Descoperise nc din prima cltorie c era mult mai
greu s mearg mpotriva curentului, iar rceala din aer i se
aternu greu pe suflet.
Cred c-i o iscoad de dup a Cincea Poart, rosti
Ceaua. E mrunt, cci de mult i s-a rpit forma
original Acolo!
Ltr i ni prin ap. Lirael zri ceva ca un obolan
lung, subire i fusiform, cu crbuni aprini n orbite.
Creatura se feri din calea Celei i se repezi la Lirael, care

se mir de uriaa putere pe care o putea tinui un trup att


de mic.
Lirael ip i-l izbi cu sabia, trimind scntei
alb-albastre n toate direciile. ns dihania era prea agil.
Lama i rico din trup, i creatura se repezi spre mna n
care Lirael care inea clopoelul. Flcile ntlnir mneca
mpltoat i mprocar flcri roii i negre printre dinii
ca nite pumnale.
n ultima clip, Ceaua nh creatura de mijloc i-o
trase de pe Lirael, al crei ipt se mbin cu scheuntura
artrii i cu mritul fioros al cinelui. Cu o singur
micare nentrerupt, Lirael fcu un pas napoi, apuc
repede clopoelul de coad, l ridic i-l dezlnui asupra
dumanului, i toate zgomotele fur acoperite de dangtul
adnc al lui Saraneth.

CAPITOLUL OPT
ncercarea lui Sameth
Sam patrula din nou n jurul micului su perimetru,
asigurndu-se c nimic nu se apropia. Nu c ar fi putut s
vad mare lucru prin atta ploaie i frunzi. Sau, la drept
vorbind, s-l aud pe presupusul inamic nainte s se
trezeasc aruncat ntr-o lupt.
O privi din nou pe Lirael, cutnd vreun semn de
schimbare, ns ea era nc n Moarte, cu trupul ncremenit
ca o statuie pe care crescuser flori de ghea, din care
ieeau aburi reci ce ngheau blile de la picioarele ei. Sam
se gndi s sparg o bucat de ghea ca s se rcoreasc,
dar apoi renun la idee. n mijlocul bltoacei ngheate se
vedeau mai multe urme de cine, ntruct Ceaua
Obraznic spre deosebire de stpna ei putea s
ptrund fizic n Moarte, ceea ce-i confirm lui Sam c
trupul ei era pe de-a ntregul plmdit din magie.
Cadavrul grzii era nc sprijinit de copac. Sam
intenionase s-i ntind trupul dup datin, dar ar fi fost
cam stupid avnd n vedere c l-ar fi lsat n noroi. i el voia
s-i dea leului sfritul cuvenit; cu toate astea, nu
ndrznea s foloseasc Magia Legmntului. Cel puin nu
pn ce Lirael se ntorcea.
Sam oft la acel gnd i-i dori s se adposteasc de
ploaie sub copac pn la revenirea lui Lirael. Era totui ct
se poate de contient c e responsabil pentru sigurana ei.
Era din nou singur, de data asta chiar i fr tovria
dubioas a lui Mogget. Dei nelinitit, teama care-l nsoise
pretutindeni nc din clipa fugii din Belisaere dispruse. De
aceast dat, nu avea de gnd s-o dezamgeasc pe mtua
Lirael. Aa c-i ridic sabia i rencepu s dea ocol plcului
de copaci pe care i-l alese drept rut de patrulare.
Tocmai cnd s se ntoarc, auzi ceva prin rpitul

constant al ploii. Aducea cu sunetul de vreascuri umede


rupte sub greutatea unui picior sau ceva asemntor. ntr-o
clip, Sam ngenunche dup tulpina unei ferigi nalte i nu
fcu nici cea mai mic micare, ciulind urechile.
La nceput, auzi doar ploaia i btile propriei inimi. Apoi
prinse din nou sunetul. Frunze strivite de un pas atent.
Cineva sau ceva ncerca s se apropie pe furi de el.
Sunetele veneau cam de la douzeci de pai deprtare n
josul pantei ascunse de arbutii verzi. Se apropiau
ncet-ncet, cu un pas la fiecare minut.
Sam i ntoarse privirile spre Lirael. Nu prea s se
ntoarc din Moarte. Pre de o clip, avu de gnd s dea fuga
la ea i s-o scuture de umeri, s revin mai repede. Ideea l
ispitea, fiindc ea ar fi luat friele n mn. ns alung
gndul numaidect. Lirael avea o sarcin de ndeplinit i el
la fel. Avea oricum suficient timp la dispoziie s-o aduc
napoi dac era neaprat nevoie. Poate c era doar o
oprl mare trndu-se printre ferigi sau un cine
slbatic, sau una dintre psrile negre i mari ce nu zboar,
despre care tia c triesc n aceti muni. Nu-i amintea
cum li se spune. Nu era ceva Mort, cci sigur i-ar fi simit
prezena. Nici creatur de Magie Liber nu era, deoarece ar
fi sfrit n ploaie i ar fi mirosit-o. Probabil
Se mic din nou, dar nu la deal. Sam i ddu seama c
ncearc s-i dea ocol. Poate c ncerca s se furieze pe
lng ei i apoi s-i atace cobornd panta. Asta ar fi o
manevr omeneasc. Ar putea fi un necromant, opti
temtor mintea sa. Nu era Mort, aa c nu-l putea simi.
Folosea Magia Liber, dar nu era plmdit din ea, aa c nu
putea mirosi nimic. Putea fi tocmai el. Putea fi Hedge.
Mna n care inea sabia ncepu s-i tremure. Strnse
mnerul mai tare, s se opreasc din tremurat. Urmele de
arsur de pe ncheietur se nvineir, mbujorate de efort.
Asta e, i spuse el. Asta era ncercarea. Dac nu nfrunta
orice ar fi fost acolo, va fi cunoscut ca un la pentru
totdeauna. Lirael nu-l credea astfel, i nici Ceaua. Fugise
de Astarael, dar nu din team. Fusese forat prin magie, i

Lirael fugise la rndu-i. Nimic ruinos n asta.


Dumanul se apropie tiptil nc i mai mult. Dei i scpa
privirii, Sam era sigur c tie unde se afla. Ptrunse n
fluxul Legmntului i simi domolindu-se btaia nebun a
inimii, care era acum nvluit n calmul familiar al magiei
ce lega toate lucrurile vii. Desennd n aer cu mna liber,
Sam invoc patru strlucitoare nsemne ale Legmntului.
Pe al cincilea l opti n mna dus cu la gur. Cnd
nsemnele se unir, Sam inea un pumnal ce radia ca o raz
de soare prins n mn. Prea strlucitor pentru a fi privit
direct, dar auriu vzut cu coada ochiului.
Pentru Legmnt!
Cu pumnalul solar ntr-o mn i sabia n cealalt, Sam
slobozi strigtul de lupt i slt nainte, drept prin ferigi.
Alunec n noroi, mai-mai s se duc de-a dura pe pant.
Vzu o micare dup un copac i-i schimb direcia, nc
urlnd, cu sngele turbat al printelui su pulsndu-i n
tmple. Iat i dumanul, un omule ciudat i palid care
dispru.
Sam ncerc s se opreasc. i nfipse clciele n
pmnt, dar alunec n noroi i nimeri drept ntr-un
trunchi de copac, rico ntr-o ferig i czu lat pe spate. n
noroi, i aminti cuvintele instructorului su militar: Mai
toi cei care cad n lupt nu se mai ridic. Aa c s nu te
prind c pici!
Ls din mn pumnalul solar, care se stinse de-ndat,
nsemnele topindu-se pe pmnt, i se mpinse napoi n
picioare. Fusese pe jos doar o secund sau dou, gndi el n
timp ce-i plimba tulburat ochii n toate prile. ns nici
urm de orice ar fi fost acea
Lirael.
Gndul l izbi ca o lovitur de ciocan i ntr-o clip fugea
n susul pantei pe care tocmai o coborse, apucndu-se de
ferigi i ramuri, i orice l-ar fi ajutat s urce mai repede.
Trebuia s se ntoarc! Dac Lirael era atacat ct timp nc
nu revenise din Moarte? Lovit pe la spate cu un pumnal
sau cuit? N-ar avea nicio ans.

Cnd ajunse n micul lumini, Lirael era aproape aa


cum o lsase. ururi formai din picuri de ploaie atrnau
pe braele ei ntinse, i bltoaca ngheat de la picioare se
mrise, o privelite inedit n aceast pdure clduroas.
Era nevtmat.
Noroc c eram pe-aici, se auzi o voce din spatele lui
Sam. O voce cunoscut. Vocea lui Mogget.
Sam se rsuci ca ars.
Mogget? Tu eti? Unde eti?
Aici, i deja o regret ca de-obicei, rspunse Mogget i
un mic motan alb se ivi de dup o ferig.
Sam nu cobor sabia. Vzu zgarda nc la gtul lui
Mogget, i pe ea un clopoel. Dar putea fi un iretlic. i
unde sau cine era acel ciudat omule alburiu?
Am vzut un om, rupse Sam tcerea. Prul i pielea i
era albe, albe ca zpada. Albe ca blana ta
Da, csc Mogget. Eu eram. Dar forma aceea mi-a fost
interzis de Jerizael, care era stai s vd era al
patruzeci i optulea Abhorsen. Nu o pot folosi n prezena
unui Abhorsen, nici mcar a unui ucenic, fr ca mai nti
s am permisiunea lor. Maic-ta nu obinuiete s-mi dea
permisiunea, dei tatl su era mai ngduitor.
Deocamdat, Lirael nu poate s ia o decizie, drept pentru
care m vezi din nou aa cum sunt acum.
Ceaua a spus c ea Astarael nu-i va da drumul,
spuse Sam. Nu-i coborse nc sabia.
Mogget csc din nou, i clopoelul de la gtul su
ncepu s sune. Chiar era Ranna. Sam l recunoscu att
dup clinchet, ct i dup propria lui reacie: nu-i putu
stpni un cscat.
Asta a zis dulul la? ntreb motanul n vreme ce sri
pe rucsacul lui Sam i cu o singur ghear despic tacticos
jumtate din custurile peticului pentru a putea s intre.
Astarael? Ea era? A trecut atta timp nct nu-mi prea
aduc aminte cine era. Oricum, mi-a spus ce a avut de spus,
apoi am plecat. Prine Sameth, trezete-m cnd ajungem
ntr-un loc uscat i confortabil. Cu mncare decent.

Sam i cobor ncet spada i oft agasat. Era, cu


siguran, Mogget. Nu era prea sigur dac s se bucure sau
nu de ntoarcerea motanului. i tot amintea chicotul
rutcios din tunelul de sub Casa Abhorsen, ct i miasma
i strlucirea Magiei Libere
Gheaa crp, iar Sam se ntoarse din nou, cu inima gata
s-i sar din piept. Pe lng sunetul gheii sparte, auzi i
ecoul ndeprtat al unui clopot. Att de ndeprtat c putea
fi o amintire sau doar rodul nchipuirii.
Apoi gheaa se sparse de-a binelea, iar Lirael czu
ntr-un genunchi, cu fulgi de ghea dansnd n juru-i ca o
furtun n miniatur. Apoi, Ceaua apru ntr-o scnteiere
puternic, srind ca turbat i mrind gutural.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Sam. Eti rnit?
Nu chiar, murmur Lirael, cu o grimas care arta c
ceva nu era n regul i se apuc de ncheietura stng. O
mic dihanie de dup a Cincea Poart a ncercat s m
mute de bra, dar nu i-au intrat colii prin hain. Mi-a lsat
doar o vntaie.
Ce i-ai fcut? ntreb Sam.
Ceaua nc fugea de colo pn colo, de parc artarea
Moart s-ar fi ivit n orice clip.
Ceaua a sfiat-o n dou, istorisi Lirael,
strduindu-se s respire adnc i rar. Nu c asta ar fi
oprit-o. Dar pn la urm am fcut-o s-mi dea ascultare. E
n drum spre a Noua Poart i nu se mai ntoarce.
Chiar eti Viitoarea Abhorsen, rosti Sam cu o und de
admiraie n glas.
Se pare c sunt, rspunse Lirael ncet. Se simea de
parc i-ar fi revendicat titlul atunci cnd l-a grit n
Moarte. i, de asemenea, ca i cum ar fi pierdut ceva. Era
un lucru s iei clopoeii din Cas, ns chiar s-i foloseti n
Moarte era cu totul altceva. Vechea ei via prea att de
departe acum. Dus pentru totdeauna, i nc nu tia cum
va fi noua ei via sau mcar ce era ea nsi. Se simea
stingher n propria-i piele i n-avea nimic de-a face cu
gheaa ce se topea sau cu ploaia i noroiul.

mi miroase ceva, vesti Ceaua.


Lirael ridic privirile i pentru prima oar observ c
Sam era mai plin de noroi dect nainte i mna-i sngera
zgriat, dei nu prea s o fi observat.
Ce-ai pit? ntreb ea cu asprime.
Mogget s-a ntors, o lmuri Sam. Sau cel puin cred c
e Mogget. E n rania mea. Doar c la nceput era
preschimbat ntr-un om albinos foarte scund i l-am luat
drept duman
Se opri din vorbit cnd Ceaua se apropie de rani i-l
adulmec. O lbu alb ni afar, iar cinele se feri la
timp s evite o zgrietur pe nas. Se aez nedumerit pe
labele din spate.
E chiar Mogget, confirm ea. Dar nu neleg
Mi-a dat o nou ans sau cel puin aa a spus ea,
veni o voce din rani. Mai mult dect ai fcut tu vreodat.
O nou ans la ce? mri Ceaua. N-am timp de
jocurile tale! tii ce e dezgropat la optsprezece kilometri de
aici?
Mogget scoase capul din rani. Clinchetul lui Ranna
rsun, trimind un val de toropeal tuturor celor care-l
auzeau.
Ba bine c nu! Nu mi-a psat atunci i nu-mi pas nici
acum. E Distrugtorul! Ruintorul! Destrmtorul
Mogget se opri s-i trag sufletul. Cnd s mai deschid
gura, Ceaua scoase un ltrat scurt i ascuit, ncrcat cu
putere. Mogget scheun de parc ar fi fost clcat pe coad i
se cufund ssind napoi n rani.
Nu-i rosti numele! porunci Ceaua. Nu la mnie, nu
cnd suntem att de aproape.
Mogget nu fcu nici ps. Lirael, Sam i Ceaua priveau
rania cu luare-aminte.
Trebuie s plecm de-aici. Lirael oft, tergndu-i
picurii de ploaie de pe frunte nainte s-i intre n ochi. Dar
mai nti vreau s clarific ceva.
Se apropie de rania lui Sam i se aplec deasupra,
inndu-se la distan de o eventual lovitur de ghear.

Mogget. Eti nc legat n serviciul Abhorsenilor, nu-i


aa?
Da, veni replica nciudat. Ghinion ct Casa.
Deci, m vei ajuta, ne vei ajuta, nu-i aa?
Niciun rspuns.
i voi face rost de nite peti, interveni Sam. Adic,
atunci cnd voi avea de unde s-i iau.
i civa oareci, adug Lirael. Asta dac-i plac
oarecii.
oarecii roniau cri. Bibliotecarele nu suportau
oarecii, iar Lirael nu fcea excepie. Era mulumit s
descopere c, dei devenise Abhorsen, acea parte esenial
a identitii ei, cea de bibliotecar, nu dispruse. nc ura i
petii argintii.
N-are rost s v trguii cu creatura aia, i sftui
Ceaua. Va face ntocmai ce i se spune.
Peti, cnd sunt disponibili, i oareci, i o pasre
cnttoare, spuse Mogget ieind din rani, cu limbu roz
gustnd aerul de parc petii ar fi fost n faa lui.
Fr pasre cnttoare, gri Lirael cu hotrre.
Foarte bine, consimi Mogget. Arunc o privire
dispreuitoare spre Cea. O nelegere civilizat i care ine
cont de nfiarea mea curent. Hran i cazare n
schimbul ajutorului pe care binevoiesc s-l ofer. Mai bine
dect s fiu un sclav, nu crezi?
Eti un ncepu mnioas Ceaua, dar Lirael o
apuc de zgard i se potoli, mrind.
Nu avem timp de ciorovieli, rosti Lirael. Hedge i-a dat
drumul lui Mareyn femeia din Garda Regal cu gndul
s-i nrobeasc spiritul mai trziu. O moarte nceat d
natere unui spirit mai puternic. tie cam pe unde a murit
i poate c mai avea slujitori n Moarte, care-mi vor raporta
prezena acolo. Aa c trebuie s o lum din loc.
Ar trebui ncepu Sam pe cnd Lirael ddea s se
ndeprteze. Trebuie s o trimitem aa cum se cuvine.
Lirael cltin din cap, o micare diagonal ce nu era nici
acord, nici refuz, ci doar istovire.

Pesemne c-am obosit, rosti ea, tergndu-i din nou


sprnceana. Doar i-am promis c aa voi face.
Precum leurile negustorilor, dac trupul lui Mareyn era
lsat acolo, putea fi ocupat de alt spirit Mort sau Hedge l-ar
fi putut folosi n scopuri chiar mai groaznice.
Poi s-o faci tu, Sam? ntreb Lirael, masndu-i
ncheietura. Sunt cam epuizat, ca s fiu sincer.
Hedge ar putea mirosi magia, avertiz Ceaua. La fel
i orice alte creaturi Moarte de prin mprejurimi. Dei ploaia
va fi de ajutor.
Deja am mai fcut o vraj, ncerc Sam s se scuze.
Credeam c suntem atacai
Nu-i face griji pentru asta, l ntrerupse Lirael. Doar
grbete-te.
Sam se aplec peste cadavru i desen nsemnele
Legmntului n aer. Cteva clipe mai trziu, un giulgiu de
foc nvlui trupul, iar curnd nu mai rmase nimic pentru
necromant n afar de inelele nnegrite ale cmii de zale.
Sam se pregtea s plece, dar Lirael fcu un pas nainte
i presr trei nsemne ale Legmntului pe scoara
copacului ce se nla deasupra cenuii. Vorbi nsemnelor,
care-i reinur cuvintele astfel nct orice Mag al
Legmntului s le aud n anii ce vor urma, pentru ct
vreme copacul va rmne n rdcini.
Mareyn a murit aici, departe de cas i prieteni. Era o
Gard Regal. O femeie curajoas, care a luptat mpotriva
unui vrjma prea puternic pentru ea. ns chiar i n
Moarte i-a fcut datoria i chiar mai mult. Nu va fi uitat.
Rmi cu bine, Mareyn!
Un gest nobil, rosti Ceaua. i unul
Cam stupid, o ntrerupse Mogget de dup capul lui
Sam. Morii vor da nval aici n cteva minute dac ne mai
jucm mult cu magia.
Mulumesc, Mogget, spuse Lirael. M bucur c ne eti
deja de ajutor. Plecm, aa c te poi pune pe dormit din
nou. Obraznico, te rog iscodete naintea noastr. Sam,
urmeaz-m.

Fr s atepte un rspuns, porni cu pai repezi spre


coama dealului, ndreptndu-se spre un desi. Ceaua se
lu dup ea, apoi fugi nainte dnd voios din coad.
Face pe efa, nu-i aa? remarc Mogget la urechea lui
Sam, care urca mai ncet. mi aduce aminte de maic-ta.
Mai taci, mormi Sam, mpingnd la o parte o creang
ce amenina s-l loveasc n fa.
Sper c i dai seama c ar trebui s fugim ct ne in
picioarele n cealalt direcie, opti Mogget. Nu crezi?
Mai demult, la Cas, mi-ai spus c n-are rost s fug
sau s ncerc s m-ascund. Sau m-nel?
Mogget nu catadicsi s-i rspund, dar Sam tia c nu
adormise. l putea simi micndu-se prin rani. Nu-i
repet ntrebarea, deoarece panta devenise mai abrupt i
n-avea de gnd s rmn fr suflu. Orice chef de
sporovial se risipi odat cu urcuul anevoios, printre
copaci i peste buteni czui, rupi de vnt de pe coasta
dealului n care nu puteau s-i nfig adnc rdcinile.
Atinseser ntr-un sfrit culmea, uzi leoarc, n ciuda
pelerinelor de ploaie, i istovii de atta urcu. Soarele,
pierdut undeva ntr-un nor, era pe cale s apun i era clar
c nu vor mai putea s nainteze mult nainte de lsarea
ntunericului.
Lirael se gndi s cear un popas, dar cnd i fcu semn
Celei aceasta o ignor, prefcndu-se c nu o vede. Lirael
oft i o urm, uurat c patrupedul cotise spre vest i
mergea pe coama dealului, i nu coborse panta.
Continuar pentru nc o jumtate de or, dei li se prea
c merg de ore n ir, pn ce ajunser ntr-un loc unde o
alunecare de teren despdurise versantul nordic al culmii.
Ceaua se opri, alegnd un plc de ferigi care s-i
adposteasc. Lirael se aez lng ea, iar Sam ajunse dup
un minut, mpleticindu-se la fiecare pas i se prbui ca un
bolovan. Pe cnd tnrul cuta s-i recapete suflul,
Mogget iei din rani i se aez pe membrele posterioare,
folosindu-se de capul lui Sam drept proptea pentru lbuele
din fa.

Toi patru priveau n jos, pe prtia defriat de-a lungul


vii i pn la Lacul Rou, o ntindere molcom de ap din
deprtare, luminat de fulgere i de bruma de lumin ce
mai rzbtea printre nori.
i puul lui Nick se vedea foarte bine, ca o ran oribil de
pmnt rou i hum glbuie deschis n verdele vii.
Pmntul din jur era mereu lovit de fulgere, iar tunetele
deveniser zgomot de fundal. Sute de fpturi, ca nite
furnici vzute de la distan, trebluiau n jurul puului.
Chiar i de la kilometri deprtare, Sam i Lirael puteau
simi c sunt Mori.
Oare ce fac Ajutoarele acolo? opti Lirael. Dei erau
pitii sus pe culme printre copaci i ferigi, nc avea senzaia
c Hedge i acoliii si i pot descoperi n orice clip.
Nu-mi dau seama, rspunse Sam. Mut ceva, chestia
aia strlucitoare, cred. Spre lac.
Da, confirm Ceaua, care sttea nemicat ca o
statuie lng Lirael. Trag dup ei dou emisfere de argint, la
trei sute de pai una de alta.
Mogget ssi ndrtul urechii lui Sam, care simi un fior
coborndu-i pe spinare.
n fiecare emisfer e ferecat o jumtate dintr-un
spirit strvechi, continu Ceaua cu glas sczut. Un spirit
de la nceput, dinainte s se fi fcut Legmntul.
Cel al crui nume Mogget era ct pe ce s-l rosteasc,
opti Lirael. Distrugtorul.
Da. A fost ntemniat acum mult vreme n emisferele
argintii, iar ele au fost ngropate adnc, sub bariere de
argint, aur i plumb; scoru, frasin i stejar; iar a aptea
barier era din os.
Deci e nc nchis? intr Sam n vorb. Adic, dei au
dezgropat emisferele, el e nc nchis n ele, nu-i aa?
Deocamdat, gri Ceaua. Dar, dac nchisoarea s-a
nruit, ce speran ne putem pune n lanuri? Poate cineva
a gsit o metod de a contopi emisferele, dei nu-mi dau
seama cum i nici unde le-ar putea duce mi pare ru c
te-am dezamgit, stpn, adug ea aezndu-se pe

burt, cu botul scurmnd n pmnt de mhnire.


Poftim? ntreb Lirael, privind spre Ceaua ctrnit.
Pe moment, nu gsi niciun rspuns. Apoi simi un
glscior n sinea ei ntrebnd: Ce ar face un Abhorsen? i
atunci realiz c trebuie s fie ceea ce i urzise soarta. S fie
nenfricat, chiar dac simea exact opusul.
Despre ce vorbeti? Nu-i vina ta.
Pre de o clip, nu-i putu stpni tremurul vocii, dar l
ascunse cu un tuit nainte s continue:
De altfel, Distrugtorul e nc nchis. Trebuie doar s-l
oprim pe Hedge nainte s uneasc emisferele sau orice are
de gnd cu ele.
Ar trebui s-l salvm pe Nick, rosti Sam. nghii n sec,
apoi adug: Dei sunt numeroi Mori acolo.
Asta-i! exclam Lirael. Cel puin asta putem face
pentru nceput. Nick va ti exact unde plnuiesc s duc
emisferele.
Are i gndirea strategic a maic-tii, observ
batjocoritor Mogget. i ce-ar trebui s facem? S coborm
acolo i s-i cerem lui Hedge s ni-l dea pe biat pe tav?
Mogget, ncepu Sam, iar Ceaua mri, dar Lirael le
acoperi vocile. Un plan i nmugurise n minte i voia s-l
rosteasc nainte s-i piard sperana n el.
Nu fi prostu, Mogget. Ne vom odihni puin, apoi voi
mbrca pielea fermecat pe care am fcut-o pe barc i voi
zbura acolo sub form de bufni. Ceaua va zbura cu
mine, iar una din noi l va gsi pe Nick i-l vom furia de
acolo. Tu i Sam ne vei urma i ne vom ntlni la izvorul de
acolo. Pn ce ne ntlnim se va crpa de ziu i vom avea
ap, aa c putem afla de la Nick ce se ntmpl. Ce prere
avei?
Felicitri! ntr-un clasament al celor mai stupide
planuri pe care le-am auzit de la un Abhorsen al tu e pe
locul patru, rspunse Mogget. mi place ideea cu odihna,
dar ai uitat s aminteti de cin.
Cred c ar fi mai bine s zbor eu, interveni Sam
stingher. Sunt sigur c n-a avea probleme cu forma de

bufni i a avea anse mai mari s-l conving pe Nick s


vin cu noi. i cum de poate Ceaua s zboare?
Nu e nevoie s-l convingem, mormi Ceaua.
Prietenul tu Nick e probabil sub influena Distrugtorului.
Vom fi nevoii s-l constrngem i trebuie s fim prudeni
cu el i cu puterile care poate i s-au dat. Ct despre zburat,
pur i simplu m fac mai mic i-mi cresc aripi.
Aha, fcu Sam. Desigur. i cresc aripi.
Trebuie s avem grij i la Hedge, adug Lirael, care
acum se ntreba dac nu cumva exist un plan mai bun.
Dar numai eu pot folosi pielea fermecat. Am croit-o pe
mrimea mea pe tine nu te cuprinde. Sper doar c nu-i
prea mototolit n rani.
Cum eu nu zbor, o s-mi ia cam dou ore s ajung la
prul la, spuse Sam scrutnd n josul culmii. Poate c ar
trebui s coborm mpreun n toiul nopii, apoi poi zbura
de jos. Mcar aa pot interveni dac ntmpinm necazuri.
i poi s-mi mprumui arcul, s vrjesc cteva sgei ct
timp atept.
Bun idee, zmbi Lirael. Ar trebui s pornim. Dar
arcul nu va fi de mare folos dac ploaia continu i nu
putem risca s-i punem capt cu magia vzduhului. Asta
ne-ar da de gol cu siguran.
Se va opri nainte de zori, gri Ceaua cu mare
autoritate.
Ha, fcu Mogget. Oricine le putea spune asta. C tot
veni vorba, se oprete chiar acum.
Sam i Lirael cutar din priviri bolta cereasc ascuns
de ramuri i, ntr-adevr, cu toate c furtuna din nord-vest
era nestvilit, norii de deasupra lor i cei din est se
desfceau lsnd loc ruginiului splcit al ultimelor raze de
soare i primei stele a nopii. Era Uallus, steaua roie care
totdeauna arta nordul. Lirael se ncuraj la vederea stelei,
dei tia c Uallus aduce noroc dac e prima stea vzut pe
cer e doar o poveste pstoreasc.
Bine, rosti Lirael. Ursc s zbor pe ploaie. Nu suport
penele ude.

Sam nu rspunse. Se ntuneca, dar fulgerele din jurul


puului luminau cnd i cnd valea. Vedea ceea ce prea a fi
un cort. Probabil era cortul lui Nick, fiindc era singurul din
preajm.
ine-te bine, Nick, opti Sam. Te salvm noi.

Primul interludiu
ntini sub main, Touchstone o prinse pe Sabriel de
umr. Explozia i surzise i erau nucii n urma ocului.
Muli dintre paznicii lor zceau mori n jur, ntr-un
carnagiu greu de privit. Oricum, erau cu ochii pe asasini. Le
vedeau picioarele din ce n ce mai aproape, dei rsetele lor
preau nbuite i ndeprtate, ca ale unor vecini de
cealalt parte a Zidului.
Touchstone i Sabriel se trr nainte, cu pistoalele n
mini. La fel fcur i cele dou grzi care se apropiaser de
main. Sabriel o vzu pe Veran, care strngea pistolul n
minile nsngerate. Cellalt supravieuitor era Barlest,
veteranul grzilor, al crui pr grizonant era acum acoperit
de o mare pat de snge. inea n mini o mitralier i era
gata s trag.
Asasinii observar micarea, dar prea trziu. Cei patru
supravieuitori traser aproape simultan, necndu-le
rsetele n focuri de arm. Cartuele goale ricoau din
main, iar un fum neptor dansa printre roi.
Spre barc! i strig Barlest lui Sabriel, artnd
napoia lui. La nceput, nu-l putu nelege, pn s mai
strige de trei ori: Barc! Barc! Barc!
i Touchstone l auzise. O privi pe Sabriel, iar ea i citi
teama din ochi. Dar era team pentru sigurana ei, nu
pentru el nsui, i ea tia asta. Fcu semn spre aleea dintre
casele din spatele lor, care i-ar fi dus spre Piaa Larnery i
Treptele Warden. Aveau brci acolo, iar mai multe grzi
deghizate n negustori i ateptau. Damed pregtise cu grij
mai multe rute de scpare, dar asta era cea mai apropiat.
Ca ntotdeauna, avea n minte doar sigurana regelui i
reginei.
Plecai! strig Barlest.
Tocmai ce schimbase ncrctorul mitralierei i ncepu

s trag salve scurte n dreapta i-n stnga, forndu-i pe


atacatori s-i in capetele jos. Touchstone l apuc pe
Barlest de umr n semn de adio, apoi se ndrept spre
cealalt parte a mainii. Sabriel se tr lng el, iar minile
li se atinser pentru un scurt moment. Veran, care se afla
lng ea, inspir adnc, ni de la adpostul mainii i fugi
spre alee. Cum ajunse acolo, ngenunche n spatele unui
hidrant i-i acoperi pe Touchstone i Sabriel care o urmau.
Dar pentru moment nu se auzeau alte focuri dect tirul
disciplinat al lui Barlest, care era nc sub main.
Haide! rcni Touchstone ndreptndu-se spre intrarea
n alee.
ns Barlest nu-i urm, iar Veran i apuc pe Touchstone
i Sabriel i-i mpinse n alee ipnd: hai! hai!
n urma lor, auzir strigtul de lupt al lui Barlest, care
se npusti spre atacatori. Urm o lung rafal de foc
automat i multiple focuri de arm. Apoi, tcere, curmat
doar de zgomotul cizmelor pe caldarm, de gfieli i de
btaia inimilor.
Piaa Larnery era abandonat. Grdina central, de
obicei populat de guvernante i nci, era complet lipsit
de via. Doar cteva minute se scurseser de la explozie,
dar fusese de-ajuns. De la ascendena lui Corolini i a
btuilor si din Partidul Naiunii n Corvere se iscaser
destule necazuri, iar cetenii de rnd nvaser s se
retrag degrab de pe strzi.
Touchstone, Sabriel i Veran fugeau n tcere prin pia
nspre Treptele Warden. Un barcagiu beat i vzu, trei
fpturi cu pistoale n mini i iroind de snge, dar nu era
ntr-att de beat nct s le stea n cale. Se arunc ntr-o
parte, chircindu-se ntr-un ghemotoc ct mai mic posibil.
Apele murdare ale rului Sethem curgeau pe lng micul
chei de la captul treptelor. Un ins mbrcat n cizmele lungi
de muama i zdrenele asortate ale unui curtor de
aluviuni sttea acolo, cu minile ntr-un butoi pe care
probabil tocmai l scosese din malurile noroioase ale rului.
Cum auzi tropit pe scri, scoase o carabin cu eava tiat,

cu piedica tras.
Querel! Protejeaz-i! strig Veran.
Brbatul mpinse ncet piedica, scoase un fluier de sub
cmaa peticit i sufl de cteva ori. Un alt fluier i
rspunse i mai muli membri ai Grzii Regale ieir dintr-o
barc ascuns sub chei. Toi erau narmai i pregtii de
lupt, dar dup chipurile lor niciunul nu se atepta la o
astfel de situaie.
O ambuscad! exclam Touchstone imediat ce se
apropiar. Trebuie s plecm de ndat.
nainte s apuce s mai spun ceva, mai multe mini i
apucar i fur de-a dreptul aruncai pe puntea brcii care
i atepta, cu Veran urmnd ndeaproape. Ambarcaiunea, o
barj de ru, era cam la doi metri dedesubtul cheiului, ns
cei doi aterizar n braele grzilor. Nici nu intraser bine n
cabina cptuit cu saci de nisip c motorul iei din lenea
de pn atunci i barca porni la drum cu un huruit greoi.
Sabriel
i
Touchstone
se
cercetau
reciproc,
asigurndu-se unul pe altul c erau nc n via i relativ
nevtmai, dei amndoi sngerau de la mici tieturi de
rapnel.
Gata, rosti ncet Touchstone, punndu-i pistolul pe
punte. Am terminat-o cu Ancelstierre.
Da, ncuviin Sabriel. Sau poate c locul acesta a
terminat-o cu noi. Nu vom mai gsi vreun ajutor aici.
Touchstone suspin, lu o crp i terse sngele de pe
chipul lui Sabriel. Ea fcu acelai lucru pentru el; apoi se
ridicar i se mbriar pentru cteva clipe. Amndoi
tremurau i nu cutau s-o ascund.
Trebuie s avem grij de rnile lui Veran, spuse
Sabriel cnd i ddur drumul din brae. i s stabilim un
curs ctre cas.
Cas, confirm Touchstone, dar nici mcar acel
cuvnt nu fusese grit fr ca amndoi s simt o team
nemrturisit. Pe ct de aproape fuseser ei de moarte
astzi, se temeau c odraslele lor se vor confrunta cu
pericole nc i mai mari, cci, precum amndoi tiau prea

bine, existau sfrituri mult mai cumplite dect o simpl


moarte.

PARTEA A DOUA

CAPITOLUL NOU
Un vis cu bufnie i cini zburtori
Nick avu din nou acelai vis, cel cu ferma de fulgere i cu
emisferele care se contopeau. Apoi visul se schimb brusc
i-i pru c st ntins pe un culcu de blnuri ntr-un cort.
Auzea ritmul ncet al ploii pe pnza de deasupra capului i
glasul tunetului, iar ntregul cort era mereu luminat de
scnteieri de fulger.
Se ridic n capul oaselor i vzu o bufni cocoat pe
cufrul su de voiaj, privindu-l cu ochii ei glbui, enormi. i
mai era un cine care sttea lng pat. O potaie
negru-maronie nu mai mare dect un terrier, cu aripi
enorme ieindu-i din umeri.
Mcar visez ceva nou, gndi el. Probabil era aproape
treaz, iar aceasta era una din acele frnturi de vis care
precedau trezia complet, cnd realitatea i fantezia se
ngemnau. Cortul era al lui, tia asta, dar o bufni i un
cine naripat!
M ntreb ce nseamn asta, gndi Nick, clipind cu
ochii nc nceoai.
Lirael i Ceaua Obraznic l priveau cum se holbeaz la
ele, cu ochii cufundai n somn, dar dominai de o strlucire
febril. i duse mna la piept i i ncovoie degetele de
parc ar fi vrut s-i zgrie inima. Clipi de dou ori, apoi
nchise ochii i se ntinse napoi pe blnuri.
Chiar e bolnav, opti Lirael. Arat groaznic. i mai are
ceva Nu-mi dau bine seama n forma asta. Ceva nefiresc.
Are o frm din Distrugtor n el, mri ncetior
Ceaua. Cel mai probabil, o achie dintr-o emisfer
argintie, mbibat cu un fragment din puterea lui. l mistuie
ncet-ncet, trup i spirit. E folosit drept avatar al
Distrugtorului. Ca voce a lui. Nu trebuie s trezim fora
asta dinluntrul su.
i cum l scoatem de-aici fr s facem asta?

ntrebLirael. Nu pare ndeajuns de sntos nct s se


ridice din pat, darmite s mearg pe propriile picioare.
Pot s merg, protest Nick, deschiznd ochii i
ridicndu-se din nou. Cum acesta era visul lui, de ce s nu
participe la o conversaie ntre o bufni vorbitoare i un
cine naripat?
Cine-i Distrugtorul sta i ce-i cu vorbele astea cum
c m mistuie? Am doar o grip urt sau ceva. M face s
halucinez, adug el. i s am visuri foarte reale. Un cine
zburtor! Ha!
Crede c viseaz, rosti Ceaua. Asta-i bine.
Distrugtorul nu se va trezi dect dac se crede ameninat
sau dac simte Magia Legmntului n apropiere. Stpn,
fii atent s nu-l atingi cu pielea fermecat!
N-are cum s-mi stea mintea la bufnite, chicoti
Nickvistor. Nici la cini.
Pun pariu c nici nu se poate ridica s se mbrace, l
provoc Lirael cu viclenie.
Ba bine c nu, fcu Nick trndu-i picioarele de-a
lungul blnurilor ndeajuns nct s alunece din culcu. Pot
s fac orice ntr-un vis. Orice am chef.
mpleticindu-se niel, i ddu jos pijamaua fr pic de
pudoare n faa creaturilor din vis i rmase n picioare,
gol-puc. Prea foarte slab, gndi Lirael i un fior de grij o
lu prin surprindere. i putea vedea coastele prin piele i tot
tacmul c tot veni vorba.
Vezi? Gata mbrcat, bigui Nick.
i trebuie puin mai multe haine, suger Lirael. S-ar
putea s plou din nou.
Am o umbrel, declar Nick. Apoi faa i se ntunec.
Nu, e rupt. mi iau haina.
Fredonnd o melodie numai de el tiut, se ndrept spre
cufr i ddu s deschid capacul. Lirael, luat prin
surprindere, reui s zboare de pe cufr n ultimul moment
i se aez pe culcuul lsat liber.
Bufnia ipisicua s-au cnta Nick, n timp ce-i
trgea pe el chiloii, pantalonii i un palton lung, lsnd la o

parte cmaa. Doar c n visul meu nu se potrivete


pentru c tu nu eti o pisic. Eti un Un cine naripat,
termin el i ntinse braul s-i ating nasul Celei.
Atingerea pru s-l surprind, iar roeaa i se accentu n
obraji.
Visez? ntreb el dintr-odat, plesnindu-se peste fa.
Nu visez, aa-i? Eu doar o iau razna.
Nu eti nebun, l liniti Lirael. Doar bolnav. Ai febr.
Da, da, am, consimi Nick abtut, ducnd dosul
palmei la fruntea transpirat. Trebuie s m bag n pat. Aa
a spus Hedge, nainte s plece dup cealalt barj.
Nu! porunci Lirael, cu o voce curios de puternic
pentru micul cioc al unei bufnite.
Auzind de absena lui Hedge, era sigur c trebuie s
profite de ocazie.
Ai nevoie de aer proaspt. Obraznico, poi s-l faci s
mearg? Aa cum ai fcut cu arbaletrierul?
Poate, mormi Ceaua. Simt mai multe fore n el i
chiar un infim fragment din Distrugtorul nlnuit, e o
for pe care s-o iei n serios. i i va alerta pe Mori.
Sunt ocupai s duc emisferele spre lac, spuse Lirael.
Le va lua ceva timp s ajung aici. Deci cred c e mai bine
s-o faci.
Eu m bag n pat, decret Nick, inndu-i capul ntre
mini. i, cu ct ajung mai curnd acas n Ancelstierre, cu
att mai bine.
Nu te bagi tu n pat, mri amenintor Ceaua. Vii la
o plimbare!
Acestea fiind zise, ddu drumul unui ltrat att de adnc
i zgomotos c zgli cortul, fcnd stlpii s vibreze. Lirael
i simi fora pe pielea ei cea fermecat. Contactul dintre
Magia Liber i nsemnele Legmntului i ciufuli penajul i
strni scntei.
Urmeaz-m! tun Ceaua, apoi se ntoarse i prsi
cortul. Nick fcu trei pai dup ea, dar se opri la intrare,
agndu-se de prelata de pnz.
Nu, nu, nu pot, ngim el, cu muchii jucnd

spasmodic sub pielea gtului i a minilor. Hedge mi-a zis


s rmn locului. Mai bine rmn.
Ceaua ltr din nou, de ast dat mai tare, acoperind
pn i tunetele. O coroan de scntei o nconjur pe Lirael
aprinznd pijamalele de sub gheare fornd-o s prseasc
acel cort.
Nick se mpletici i se ncovoie sub fora hmitului.
Czu n genunchi i se tr afar din cort, gemnd i
strigndu-l pe Hedge. Lirael i ddu ocol, uitndu-se spre
vest.
Ridic-te! porunci Ceaua. Umbl. Urmeaz-m.
Nick se ridic, fcu civa pai, apoi nghe locului.
Ochii i se ddur peste cap, iar lujeri de fum alb ncepur s
i se ridice n rotocoale din gura deschis.
Stpn! strig Ceaua. Fragmentul se trezete n el!
Trebuie s revii la forma ta i s-l potoleti cu clopoeii!
Lirael czu ca un bolovan, cci invocase nsemnele
Legmntului s o elibereze de pielea pe care o purta. Dar
nu nainte ca ochii ei mari i aurii de bufni s ptrund
prin noaptea dantelat de fulgere pn acolo unde Morii
trudeau s mite emisferele argintii. Sute de Ajutoare
aruncaser deja frnghiile i se ndreptau spre cort. O clip
mai trziu, ncepur s fug i sunetul sutelor de articulaii
secate de via trosnir n cor ca un ecou fantomatic al
furtunii. Cei din fa se luptau care s ajung mai nti,
atrai de ademenirea magiei i de promisiunea unei viei
puternice pe care s o ia. Via care s le domoleasc
foamea etern.
Ceaua ltr din nou, dar nu prea s aib mare efect
asupra fumului ce se nla din nasul lui Nick. Lirael nu
putea dect s priveasc rotocoalele albe de fum, cci era
prins pe moment ntr-un vrtej strlucitor de lumin, pn
ce-i nprlea pielea fermecat.
O clip mai trziu, era n propria-i form, cu minile pe
Saraneth i Nehima. ns mai simea ceva acolo, o prezen
care ardea nuntru lui Nick, o strlucire interioar care
topea stropii de ploaie ce-i atingeau pielea. Miasma de metal

cald a Magiei Libere se revrsa n valuri din el, iar o voce


care nu era a lui Nicholas iei din gura sa, nsoit de nori
de fum alb.
Cum ndrzneti A, trebuia s m atept la tine,
bgreule, i la una din surorile tale s
Iute, Lirael, strig Ceaua. Ranna i Saraneth
laolalt cu ltratul meu!
La mine, servitorii mei! rcni vocea din Nick, o voce
mult mai puternic i mai ngrozitoare dect ceva ce ar
putea iei dintr-un gt omenesc. Spulber pn i tunetul,
prvlindu-se peste ntreaga vale. Toi Morii o auzir, chiar
i cei care nc mai trgeau de funii, i cu toii se repezir
ncolo, un puhoi de carne putrezit care unduia n jurul
puului, grbindu-se spre cortul n flcri, unde Stpnul
lor suprem i chema.
i alii l auzir, dei era prea departe ca vreun sunet s
le ajung la urechi. Hedge scp o njurtur i omor un
cal ce avu ghinionul s se afle prin preajm, cci niciun
animal viu nu l-ar fi suportat n spinare.
Departe, la rsrit, Chlorr se ntoarse de pe malul rului
de lng Casa Abhorsenilor i porni n goan, o mare
vlvtaie de foc i ntunecime care se mica mai repede
dect ar fi putut-o duce orice picior de om.
Lirael i arunc sabia i l trase pe Ranna att de repede
nct clopoelul scp o und de torpoare asupra stpnei
sale. ncheietura nc o durea n urma confruntrii din
Moarte, dar nici durerea, nici protestele lui Ranna nu erau
de-ajuns s o opreasc. Paginile din Cartea Morilor i
strluceau n minte, artndu-i ce s fac. Altur sunetul
blnd al lui Ranna cu fora adnc a lui Saraneth i cu ele
ltratul poruncitor al Celei.
Sunetul se nfur n jurul lui Nick, iar vocea care tuna
din el se domoli. ns o voin turbat se opinti mpotriva
vrjii, luptnd mpotriva puterilor combinate ale clopoeilor
i Celei. Apoi, deodat, rezistena ced, iar Nick czu la
pmnt, fumul alb retrgndu-se rapid n nas i gt.
Grbete-te i ridic-l! o ndemn Ceaua. Tai-o spre

sud i ndreapt-te spre punctul de ntlnire. i in eu


ocupai aici!
Dar Ranna i Saraneth va fi adormit, protest
Lirael punnd clopoeii la loc i ridicndu-l pe Nick. Era
mult mai uor dect prea. Evident, era doar piele i os.
Nu, doar ciobul din el doarme, rosti Ceaua. i
retrsese aripile i acum cretea la dimensiunile de lupt.
Plesnete-l i fugi!
Lirael se supuse, dei-i prea un gest crud. O ustura
palma, dar mcar l trezise pe Nick. Acesta tresri, se uit
nedumerit n jur i se zbtu s-i elibereze braul de
strnsoarea ei.
Fugi! se rsti ea i-l trase dup sine, oprindu-se s-o
ridice pe Nehima. Fugi sau te nep cu asta!
Cu o figur nucit, Nick se uit pe rnd la ea, la cortul
n flcri, la Cea i la hoarda care se apropia n goan, cea
despre care credea el c sunt muncitori bolnavi. Apoi
ncepu s fug, lsndu-se ndrumat spre sud.
n urma lor, Ceaua sttea la lumina focului, o umbr
nefast msurnd acum aproape doi metri la nivelul
umerilor. Pe zgard, nsemnele Legmntului luceau
straniu n propriile lor culori, mai aprinse dect flcrile
roii-glbui ale cortului arznd. Magia Liber pulsa sub
zgard, iar flcri roii i picurau din gur precum balele.
Primul grup de slujitori mori o zri i ncetini, nesiguri
de ce anume era i ct de periculoas putea fi. Apoi Ceaua
Obraznic ltr, iar slujitorii ncepur s se vaiete i s urle,
cci o putere pe care o cunoteau i de care se temeau puse
stpnire pe ei, un atac de Magie Liber care le trimitea fiori
n trupurile putrede i-i obliga s se ntoarc n Moarte.
Dar pentru fiecare Mort czut erau nc zece care se
repezeau cu minile scheletice gata s prind i s sfie,
cu dinii spari i albii de mormnt nerbdtori s mute n
orice carne, magic sau nu.

CAPITOLUL ZECE
Prinul Sameth i Hedge
Abia ce fcuser jumtate din drumul pn la locul de
ntlnire cu Sam, c Nick se prbui la pmnt. Faa i era
mbujorat de febr i istovire i rsufla din greu. Se uita la
Lirael fr s rosteasc un cuvnt, parc ateptndu-i
execuia.
Era ndreptit s se team, de vreme ce ea sttea
deasupra lui cu sabia tras. O bg pe Nehima n teac i
ncet s se ncrunte, dar Nick era prea bolnav i obosit s
neleag c ncerca s-l liniteasc.
Se pare c va trebui s te duc n spate, rosti ea, cu un
amestec de epuizare i dezndejde. Tnrul nu era deloc
greu, dar mai aveau nc aproape un kilometru pn la
izvor i nu tia ct vreme frma de Distrugtor din el va
rmne adormit.
De ce de ce faci asta? ntreb cu un horcit Nick pe
cnd ea l ridica pe umeri. S tii c experimentul va
continua i fr mine.
Lirael nvase cum s-i duc pe oameni n spinare la
Marea Bibliotec a Clayrelor, dei nu o mai fcuse de ani
buni. Nu de cnd alambicul lui Kemmeru un obiect
nepermis luase foc tocmai cnd Lirael fcea de tur n
brigada de pompieri a bibliotecarelor. Constat cu
mulumire c nu uitase cum se procedeaz i c Nick era
mult mai uor dect Kemmeru. Era totui o comparaie
nedreapt, deoarece Kemmeru inuse mori s fie crat
cu tot cu crile ei preferate.
Prietenul tu Sam poate s te lmureasc, spuse
Lirael.
nc o auzea pe Cea ltrnd undeva n urma ei, ceea ce
o liniti ntructva, ns era greu s vad ncotro se
ndreapt n lumina difuz a zorilor ce nu avea destul trie

nici mcar s arunce o umbr. i fusese mult mai uor s


traverseze valea n form de bufni.
Sam? Ce are Sam de-a face cu toate astea? ntreb
Nick.
i explic el, rspunse scurt Lirael, apoi ridic ochii
spre cer, cutnd s-i stabileasc poziia n funcie de
steaua Uallus. Dar erau nc prea aproape de pu i vedea
doar nori de furtun i fulgere. Mcar se oprise ploaia i
norii adui de ei se risipeau ncet-ncet.
Lirael i continu drumul, dar cu presimirea crescnd
c o luase cumva n direcia greit. Ar fi trebuit s fie mai
atent cnd zburase deasupra crrii spre pu, se gndi
Lirael, cnd totul se afla dedesubt.
Hedge m va salva, opti Nick sfrit, cu o voce
rguit i stranie, mai ales c venea de lng cureaua lui
Lirael, unde-i blbnea capul.
Lirael nu-i ddu atenie. Nu mai auzea vocea Celei, iar
pmntul devenea tot mai mocirlos la fiecare pas. I se pru
c vede tufiuri. Poate erau cele care strjuiau prul unde
i atepta Nick.
naint, cu greutatea n plus a lui Nick mpingndu-i
picioarele adnc n pmntul moale. Acum c era mai
aproape i c soarele mprtia mai mult lumin, observ
c acelea nu erau tufiuri, ci stufri. Tulpini nalte ale
cror flori colorau malurile apei cu un scnteietor nimb
stacojiu, de la care Lacul Rou i trgea numele.
Lirael i ddu seama c i-a ratat complet destinaia.
Cumva, o cotise spre vest. Acum era pe malul lacului, iar
Ciorile Sngeroase o vor gsi n curnd dac nu se va pune
la adpost de privirea lor. l slt pe Nick pe umeri i se
aplec puin nainte, s-i echilibreze povara. Acesta scoase
un geamt de durere, dar Lirael l ignor i intr n stufri.
Curnd, noroiul fcu loc apei, care i se nla pn la
genunchi. Trestiile se ndeseau pe msur ce nainta, iar
vrfurile lor nflorite se legnau deasupra lor. Vzu ns o
crare ngust deschizndu-se ntre nite trestii lsate. O
lu pe crare, intrnd tot mai adnc n mlatin.

ntre timp, Sam lu nc un nsemn din fluxul nesfrit


al Legmntului i-l mpinse n sgeata pe care o inea pe
genunchi, privind cum se ntinde ca uleiul pe oelul ascuit
al vrfului. Era ultimul pentru aceast sgeat. Deja pusese
nsemne de precizie i for n vergeaua de lemn, nsemne
de zbor i noroc n pene i de izgonire i destrmare n vrf.
Era ultima din cele douzeci, acum toate fermecate s fie
arme de mare folos mpotriva Morilor. Petrecuse dou ore
s le farmece pe toate i era cam obosit. Nu tia c cei mai
muli magi ai Legmntului ar fi petrecut aproape o zi cu
asemenea ndeletnicire. Pentru Sam fusese dintotdeauna
ceva firesc s sdeasc magie n obiecte nensufleite.
i fcea treaba eznd pe poriunea uscat a unui
butean pe jumtate cufundat n pru. Din punctul su de
vedere, era un pru sigur, cci avea aproape cincisprezece
metri lime, era adnc i repede. Putea fi traversat srind
pe butean i pe cteva pietre nalte, dar Sam se ndoia c
Morii ar fi capabili de aa ceva.
Puse ultima sgeat n tolba prins de rania lui Lirael,
pe care apoi o lu n spate. i lsase propria rani pe malul
apei, cu Mogget dormind pe ea. Cnd privi mai bine, Sam
bg de seam c acesta dispruse.
Sam se uit atent mprejur, dar nu observ nicio micare
i nu era destul lumin nct s-l vad n caz c sttea
locului sau se ascundea.
Motanul nu mai dispruse aa niciodat, iar Sam avea
chiar mai puin ncredere n el de cnd cu pania din
tunelurile de sub Casa Abhorsenilor. ncet, lu arcul lui
Lirael i puse o sgeat pe coard. Avea sabia la bru, dar
zorii aruncau suficient lumin nct mcar s inteasc
ceva la mic deprtare. Mcar peste ru, pe care Sam nu
avea de gnd s-l traverseze.
Deodat, ceva mic pe cellalt mal. O siluet mic i
alb, furindu-se pe lng ap. Era probabil Mogget, se
gndi Sam, scrutnd n penumbr.
Degetele-i tresrir pe coard cnd creatura se apropie.

Mogget? opti el cu nervii mai ncordai dect arcul


din mini.
Cine te ateptai s fie, prostule! rosti ghemotocul alb,
sltnd din piatr-n piatr i apoi pe butean. Nu-i irosi
sgeile, c vei avea nevoie de ele. Cam dou sute de
Ajutoare se ndreapt ncoace.
Ce! exclam Sam. Cum rmne cu Lirael i Nick?
Sunt teferi?
N-am idee, spuse Mogget calm. M-am dus s vd ce
se-ntmpl cnd nsoitorul nostru canin a nceput s latre.
Se ndreapt ncoace, cu toi morii pe urme, dar nu am
zrit-o pe Lirael sau pe prietenul tu care ne d bti de
cap. A, cred c asta-i Ceaua Odioas care se apropie
acum.
Cuvintele lui Mogget fur urmate de un pleoscit enorm
cnd Ceaua, ce apruse deodat pe cellalt mal, se
arunc n pru trimind ap n toate prile, dar mai ales
pe Mogget.
ntr-o clipit, Ceaua era lng ei, scuturndu-i capul
att de tare nct Sam trebui s-i fereasc arcul.
Repede! gfi ea. Trebuie s plecm de-aici! Rmnei
pe malul sta i luai-o n josul prului!
Nici nu sfri bine, c o lu din nou la goan de-a lungul
apei. Sam sri de pe butean, i nfac rania i porni
poticnindu-se dup Cea, cu o sumedenie de ntrebri pe
limb. Cu rania lui Lirael n spate, arcul i o sgeat ntr-o
mn i rania lui n cealalt, nu o dat era ct pe ce s se
prvleasc n pru.
Lirael i Nick? Ce s ne oprim puin tre s
rearanjez toate
Lirael s-a ascuns n stufri, dar necromantul a
aprut dintr-odat, aa c nu am riscat s-l conduc la ea,
rosti cinele peste umr. De-aia nu putem atepta!
Sam privi n urm i se mpiedic de rania din mn,
cznd cu tot cu arc i sgeat. Abia ce se ridic n picioare,
c zri zidul mictor de Ajutoare care tocmai se opriser de
cealalt parte a apei, lng butean. Erau cteva sute la

numr, o imens i sumbr viermuial de hoituri care se


pornir numaidect s-i urmreasc.
Din noianul de Mori o singur artare ieea n eviden.
Un om nvemntat n flame roiatice, clrind un cal
scheletic, cu ultimele hlci de carne stnd s-i cad de pe
gt i greabn.
Hedge. Sam i simi prezena ca un sloi de ghea i o
durere nprasnic i sfredeli ncheieturile. Hedge striga ceva
poate o vraj , dar Sam nu l auzi. Era preocupat s ridice
arcul de pe jos i s ia o alt sgeat. Zorii preau s fi
ncremenit i era nc destul de ntuneric, iar distana
apreciabil. ns nu destul de mare pentru o lovitur
norocoas.
Fr s stea pe gnduri, Sam lu o sgeat i ntinse
arcul. Pentru o clipit, ntreaga lui concentrare tras o linie
ntre el i fptura aceea de bezn i vpaie.
Apoi lu degetele de pe coard, iar sgeata fermecat i
lu zborul ca o scnteie albastr. Sam privi plin de speran
cum gonea mai precis dect i nchipuise, ntlnind gtul
necromantului ntr-o vlvtaie alb i roie.
Hedge czu de pe calul su scheletic, care se ridic pe
picioarele dinapoi i se avnt spre pru, dobornd cteva
rnduri de Ajutoare. La contactul cu apa, se dezintegr
ntr-o explozie de scntei albe i nechezturi ascuite.
tiuse instinctiv cum s se elibereze i s-i gseasc
moartea final.
Asta l va enerva, rosti Mogget de lng picioarele lui
Sam.
Sam i pierdu sperana cnd l vzu pe Hedge
ridicndu-se i smulgndu-i sgeata din gt.
Nu le mai irosi pe el, spuse Ceaua. Nu poate fi
nimicit cu sgei, indiferent ce vrji ai pune n ele.
Sam ncuviin tcut, arunc arcul i-i trase sabia. Dei
prul avea s-i in pe Mori la distan, tia c nu-l va
opri pe Hedge.
Necromantul trase i el sabia i pi nainte. Ajutoarele
se ddur la o parte s-i fac loc. Ajuns la mal, rnji cu toi

dinii, pe care jucau limbi de foc. Bg o cizm n pru i


rnji din nou cnd aburi nir n volburi turbate la
suprafaa apei.
Du-te i ajut-o pe Lirael! porunci Sam Celei. l in eu
ocupat pe Hedge ct timp pot. Mogget, m ajui?
Niciun rspuns de la Mogget, care se fcuse nevzut.
Succes! i ur Ceaua, apoi se ndeprt n grab
spre vest.
Sam inspir adnc i se puse n gard. Cea mai crunt
team a sa devenise groaznic realitate. Era singur i fa n
fa cu Hedge.
Tnrul i ndrept atenia asupra Legmntului, nu
doar pentru a arunca o vraj, ci i s se liniteasc.
Respiraia i se domoli la atingerea fluxului familiar din jur
i, aproape fr s gndeasc, Sam ncepu s scoat
nsemne din Legmnt, optindu-le numele atunci cnd i
ajungeau n palm.
Hedge mai fcu un pas. Acum era complet nfurat n
aburi i abia i se mai ghicea silueta n apa care spumega i
clocotea. Abia acum i ddu Sam seama c necromantul
avea degnd s sece prul. Deja era vizibil mai puin ap
la picioarele lui, albia se vedea cu ochiul liber, i Ajutoarele
ncepuser s nainteze.
Hedge nici mcar nu va trebui s lupte cu mine, gndi
Sam. Trebuie doar s rmn n pru i Ajutoarele sale l
vor trece i m vor termina. Dei avea naiul la el, Sam nu
tia s-l foloseasc prea bine, i Morii erau oricum prea
muli.
Mai putea face un singur lucru: s-l atace pe Hedge n
pru i s-l ucid nainte ca Ajutoarele s poat trece. Asta
dac l-ar putea omor pe Hedge, opti o voce scitoare
adnc n mintea lui. N-ar fi mai bine s o ia la fug? S fug
nainte s fie ars din nou i spiritul s-i fie smuls din odile
crnii i s ajung la cheremul necromantului
Sam i alung repede gndurile negre, ngropnd vocea
scitoare att de adnc n tainiele minii c abia i mai
auzea ecoul. Apoi, ls nsemnele din mn s se risipeasc

n neant, reintr n Legmnt i scoase un nou ir de


nsemne. Pe msur ce le invoca, le nsemn cu un deget pe
picioare. nsemne de protecie, de rsfrngere i deviere se
contopir ntr-o sclipitoare armur care s-i apere
picioarele de apa clocotit.
Se uitase n jos pentru doar zece, poate cincisprezece
secunde. ns, cnd i ridic privirile, Hedge dispruse.
Aburii se mprtiaser, iar apa curgea firete din nou.
Ajutoarele i ntoarser spatele i acum ontciau napoi,
lsnd pmntul bttorit i nesat cu buci de carne
putred i achii de os.
Fie i-a fost menit alt moarte, prine, fie Hedge i-a
gsit ceva mai important de fcut, constat Mogget, care
apruse la picioarele lui Sam ca o plant de-abia rsrit.
Tu pe unde erai? ntreb Sam, care se simea cumva
dezumflat. Fusese gata-gata s se avnte n pru, s lupte
pe via i pe moarte i dintr-odat totul redevenise doar o
diminea linitit. Soarele lucea pe cer i psrile i
reluaser ciripitul. Dei doar pe partea aceasta a apei,
observ el.
M ascundeam, ca orice ins prudent cnd are de-a
face cu un necromant att de puternic precum Hedge.
E chiar att de puternic? Trebuie s fi ntlnit muli
necromani n toi anii n care ai slujit-o pe mama i pe
ceilali Abhorseni.
Aceia nu erau ajutai de Distrugtor, rspunse
Mogget. Recunosc, sunt impresionat de ce-i n stare s fac,
chiar nlnuit aa cum e. S ne fie nvtur de minte, c,
dei e nchis ntr-un bulgre de metal argintiu
Unde crezi c s-a dus Hedge? l ntrerupse Sam, care
nu-i prea dduse atenie.
napoi la bulgrii ia de metal, evident, csc Mogget.
Sau dup Lirael. Cred c a sosit vremea s trag un pui de
somn.
Mogget csc din nou, apoi icni de mirare cnd Sam l
apuc i-l scutur bine, declannd clinchetul lui Ranna.
Trebuie s dai de urma Celei! Trebuie s o ajutm pe

Lirael!
Nu aa se cere frumos.
Mogget csc din nou, sub imperiul valurilor de somn pe
care Ranna le trimitea asupra lor. Dintr-odat, Sam se vzu
stnd jos, iar pmntul prea att de confortabil. Trebuia
doar s se ntind i s-i pun minile dup cap
Nu! Nu! se mpotrivi el. Se ridic i se mpletici nspre
pru, n care-i mpinse faa.
Cnd se ntoarse, Mogget era n rani, dormind dus cu
un rnjet rutcios pe faa lui mic.
Sam se holba la el ducndu-i minile prin prul ud.
Ceaua o luase n josul prului. Ce spusese nainte?
Lirael s-a ascuns n stufri.
Aadar, dac va urma cursul apei spre Lacul Rou, avea
o bun ans s o gseasc pe Lirael. Sau vreo urm de-a
ei, sau pe Cea. Sau poate c Mogget se va trezi.
Sau poate c Hedge se va ntoarce
Sam nu avea de gnd s rmn locului. Poate Lirael
avea nevoie de ajutorul su. Sau Nicholas. Trebuia s-i
gseasc. mpreun, ar fi avut mai multe anse s
supravieuiasc i s opreasc trezirea Distrugtorului
nchis n emisferele argintii. Singuri ar da gre.
Sam puse n rani arcul i sgeata lui Lirael. Apoi lu
cele dou ranie n spate, cu o curea pe fiecare umr, avu
grij ca Mogget s nu cad, chiar dac motanul o merita din
plin, i o lu spre vest.

CAPITOLUL UNSPREZECE
Ascuni n stufri
Lirael se atepta ntructva s gseasc o barc fcut
din trestii, devreme ce Clayrele o Vzuser pe ea i pe
Nicholas ntr-una pe Lacul Rou. Oricum, se simi uurat
cnd ddu peste strania ambarcaiune, ntruct apa-i
venea acum binior peste coapse. Dac ar mai fi naintat
astfel, ar fi fost nevoit s ia cale ntoars sau risca s-l
nece pe Nick, cci nu-l putea cra altfel.
l aez cu grij n mijlocul brcii n form de canoe,
apucnd-o repede de margini cnd era s se rstoarne.
Barca era cam de dou ori mai lung dect Lirael, dac s-ar
fi ntins n ea, dar foarte ngust. Se lrgea doar la mijloc,
ndeajuns s ncap amndoi n ea.
Nick era semicontient, dar ncepu s-i revin pe
msur ce stteau n barc n deplin tcere, iar Lirael i
cntrea opiunile. Trestiile se aplecau deasupra lor, ca un
alcov secret, i n apropiere se auzeau tnguirile unor mici
psri de ap, ntrerupte ocazional de plescitul cte uneia
din ele care se cufunda n cutarea vreunui deliciu
pescresc.
Lirael edea cu sabia pe poal i cu o mn pe
banduliera cu clopoei, ascultnd. Psrile cnd ciripeau i
pescuiau vesele, cnd se cufundau n tcere i-n stufri.
Lirael tia c de vin erau Ciorile Sngeroase care zburau la
joas altitudine. Putea s simt spiritul rece care slluia
n ele, urmnd fr crcnire ordinele stpnului su. O
cutau.
Barca era exact cum o descriseser Clayrele, dar Lirael
se simi n ghearele unei noi i stranii temeri stnd n ea.
Aceasta era limita Viziunii Clayrelor. O Vzuser aici cu
Nicholas, dar nimic mai mult, i nu Vzuser ce se
ascundea n el. Poate din cauz c acesta le era sfritul?

Oare Hedge era pe cale s apar dintre trestii? Sau se va


trezi Distrugtorul din firavul tnr dinaintea ei?
Ce mai atepi? ntreb Nick dintr-odat, mai ntremat
dect se ateptase ea. Lirael tresri cu putere, legnnd
violent barca. Vocea i era puternic, sunnd straniu n
lumea tcut a stufriului.
Linite! porunci Lirael cu o oapt aspr.
Sau ce? brav Nick. ns vorbea mai ncet, cu ochii
aintii pe sabia ei.
Dup cteva momente, Lirael gri:
Ateptm dup-amiaza, cnd soarele strlucete mai
tare i Morii sunt slbii. Atunci ne vom ndrepta spre
malul lacului i, dac totul merge bine, vom ajunge la
punctul de ntlnire unde te ateapt prietenul tu Sameth.
Morii, zmbi Nick cu un aer de superioritate. Spirite
locale ce trebuie mbunate, s neleg? L-ai menionat pe
Sam i nainte. Ce rol joac el n asta? L-ai rpit i pe el?
Morii sunt Mori, se ncrunt Lirael.
Sam menionase c Nick nu nelegea i nici mcar nu se
strduia s priceap ce nsemna Vechiul Regat, dar aceast
orbire fa de realitatea ce-l nconjura nu putea fi natural.
Ei lucreaz n pu. Ajutoarele lui Hedge. i nu, Sam
m ajut s te salvez. E evident c nu nelegi pericolul.
Nu-mi spune c Sam a nceput s cread n
superstiiile astea. Morii, aa cum le spui tu, sunt doar
nite nefericii care sufer de o boal similar leprei. i,
departe de a m salva, m reii de la un important
experiment tiinific.
M-ai vzut sub form de bufni, mpreun cu cinele
naripat, spuse Lirael, curioas s vad ct de mult l
controla Hedge.
Hipnoz sau halucinaii, rspunse Nick. Dup cum
vezi, sunt bolnav. nc un motiv pentru care n-ar trebui s
fiu n andramaua asta de ambarcaiune.
Ciudat, rosti Lirael gnditoare. Probabil c acea
chestie din tine i-a ntunecat mintea. M ntreb cu ce scop.
S tii c Hedge m va salva. E un biat foarte

descurcre i nu tolereaz ntrzieri de la program, ca i


mine de altfel. Aa c, indiferent ce convingere absurd te-a
apucat, ar trebui s renuni la ea i s te duci acas. Ba
chiar sunt sigur c, dac m duci napoi, te vei alege cu o
rsplat.
O rsplat? rse Lirael cu amrciune. O moarte
groaznic i sclavie etern? Asta e singura rsplat pentru
oricine se apropie de Hedge. Dar spune-mi, n ce const
experimentul tu?
mi dai drumul dac-i spun? ntreb Nick. Nu c ar fi
un mare secret. Oricum, nu cred c-i publici tezele n
jurnalele academice Ancelstierrane, nu-i aa?
Lirael nu rspunse la niciuna dintre ntrebri. Doar se
uita la el, ateptnd s vorbeasc. La nceput, Nick i
nfrunt privirea, dar apoi se zpci i privi n alt parte.
Ochii ei aveau ceva intimidant n ei. O duritate pe care nu o
mai ntlnise la tinerele femei pe care le cunoscuse la
balurile din Corvere. Parial, din acest motiv se hotrse s
vorbeasc, i parial pentru a o impresiona cu inteligena i
cunotinele lui.
Emisferele
sunt
constituite
dintr-un
metal
necunoscut care, postulez eu, are o capacitate aproape
infinit de absorbie a energiei electrice n vederea
descrcrii ulterioare, gri el lund o postur savant. De
asemenea, creeaz un fel de cmp ionizat care atrage
furtuni, care la rndu-le genereaz descrcri electrice ce
sunt absorbite de metal. Din nefericire, cmpul ionizat
previne prelucrarea metalului, dat fiind c uneltele de fier
sau oel nu pot fi aduse n apropierea sa.
Intenia mea e s conectez emisferele la o ferm de
fulgere, pe care un asociat de ncredere o construiete n
Ancelstierre chiar acum. Ferma va fi compus dintr-o mie
de paratrsnete interconectate care vor absorbi toat fora
electric a unei ntregi furtuni nu doar a ctorva fulgere
i o vor conduce n cele dou emisfere. Aceast putere va
repolariza sau demagnetiza cele dou emisfere
astfel nct s poat fi unite. Acesta e scopul ultim. Vezi tu,

trebuie s fie unite. E absolut esenial!


Dup ce rosti ultimul cuvnt, se prbui pe spate,
gfind din greu.
De unde tii? ntreb Lirael. Tot ce auzise i prea
genul acela de psreasc folosit de fali clarvztori i
magi arlatani, prin care se convingeau mai mult ei nii de
cele spuse.
tiu pur i simplu, opti Nick. Sunt om de tiin.
Cnd emisferele vor ajunge n Ancelstierre, voi putea s-mi
probez teoriile, cu instrumente adecvate i ajutor calificat.
De ce e nevoie ca emisferele s fie unite?
Acesta prea s fie punctul slab n convingerile lui, dar i
cel mai periculos, fiindc unind emisferele ceea ce era
ntemniat n ele s-ar fi ntregit. De-abia dup ce-i pusese
ntrebarea i aminti c erau lucruri mai importante de
discutat.
Trebuie s fie, rspunse tnrul, descumpnit. Ar
trebui s-i fie limpede ca lumina zilei.
Evident, nu putea gndi clar la problema aceasta.
Da, firete, l liniti Lirael. Dar sunt curioas cum
avei de gnd s trecei emisferele n Ancelstierre. i unde
mai exact e ferma de fulgere? Trebuie s fie greu s
construieti aa ceva. Adic, ar ocupa enorm de mult loc.
O, nu e att de dificil precum ai crede, rosti Nick,
bucuros c discuia se muta de la subiectul mbinrii
emisferelor. Le vom ncrca n barje, apoi vom naviga spre
sud de-a lungul coastei. Se pare c apele sunt prea agitate
i e prea ceos s ne aventurm pe mare. Vom debarca la
nord de Zid, peste care vom urca emisferele, iar de-acolo
mai sunt doar aisprezece-douzeci de kilometri pn la
Forwin Mill, unde ferma mea de fulgere e construit. Dac
totul decurge cum trebuie, va fi aproape terminat cnd
vom ajunge.
Dar cum le vei transporta peste Zid? E o barier
mpotriva Morilor i a altor asemenea creaturi. Nu vei
putea s le trecei de Zid.
Prostii! exclam Nick. Ar trebui s te iei de mn cu

Hedge. Mcar el e pregtit s ncerce, cu condiia s-l las s


fac nu tiu ce scamatorii nainte.
Aha, fcu Lirael. Era clar c Hedge sau mai curnd
Stpnul su a gsit o cale de a trece emisferele peste zid.
Oricum, fusese o speran zadarnic, avnd n vedere c
Hedge mai traversase Zidul, i nu o dat, iar Kerrigor i
armata sa nvliser peste el acum ani buni. Sperase c
mcar emisferele nu vor trece.
Nu vei mm nu vei avea dificulti cu autoritile
din Ancelstierre? ntreb ea cu un licr de speran.
Sam i povestise despre Perimetrul pe care
Ancelstierranii l construiser pentru a opri orice le-ar fi
intrat n ar dinspre nord. Nu tia ce ar mai fi putut ea s
fac odat ce emisferele ar fi fost scoase din Vechiul Regat.
Nu, veni rspunsul lui. Hedge spune c nu vom
ntmpina necazuri pe care s nu le poat rezolva, ceea
ce-mi d de bnuit c s-a ocupat cu contrabanda n trecut.
Oricum, are metode destul de neconvenionale. Eu, unul,
prefer s lucrez n cadrul legii, aa c am fcut rost de toate
permisele vamale i aprobrile obinuite. Recunosc, nu
sunt pentru lucruri venite din Vechiul Regat, asta pentru c
oficial nu exist un Vechi Regat, deci nici formulare pentru
asemenea cazuri. ns am o scrisoare de la unchiul meu,
care-mi permite s transport orice am nevoie pentru
experimentul meu.
Unchiul tu?
E prim-ministru, rspunse Nick cu o und de
mndrie. E de aptesprezece ani n funcie, cu o ntrerupere
de trei ani, cnd partida Reformelor Moderate a ocupat
postul. Cel mai important om politic pe care l-a avut ara
vreodat, cu toate c acum are destule probleme, cu
rzboaiele continentale i cu refugiaii din sud care vin n
numr tot mai mare. Totui, nu cred c acel Corolini i
scursurile lui vor ntruni cvorumul necesar s-l destituie. E
fratele mai mare al mamei i un om ca pinea cald.
ntotdeauna bucuros s-i ajute nepotul preferat.
Actele acelea nu cumva i-au ars odat cu cortul,

suger Lirael, agndu-se de nc o speran.


Nu. Din nou mulumit lui Hedge. M-a sftuit s le las
omului cu care ne vom ntlni dincolo de Zid. Mi-a spus c
vor putrezi aici, ceea ce-i absolut adevrat dac stau s m
gndesc. Acum, mi vei da drumul?
Nu. Vei fi salvat, fie c-i place sau nu.
n cazul acesta, nu mai am ce s-i spun, declar Nick
mbufnat. Se ntinse din nou n barc, ncercnd s se
acomodeze cu mpletitura de trestii.
Lirael l urmrea din priviri, cu o sumedenie de gnduri
nvlmindu-i-se n cap. Spera c Ellimere primise mesajul
lui Sam i c o for a Grzii Regale le venea n ajutor. Poate
c i Sabriel, i Touchstone se grbeau s ajung n nord,
din Corvere. Poate chiar erau pe cale s traverseze Zidul.
ns toi o vor lua spre Hotar, iar n vremea asta
emisferele care nlnuiau acea creatur ar fi ajuns n
Ancelstierre, unde strvechiul spirit al distrugerii i-ar
putea dobndi libertatea, la adpost de singurii oameni care
nelegeau pericolul.
i ddu seama c i Nick o privea ndelung. Dar nu cu
nedumerire ori dumnie. Se uita la ea cu capul aplecat
ntr-o parte, cu un ochi ntredeschis.
Scuz-m. M ntrebam de unde-l cunoti pe Sam.
Eti cumva mm o prines? Adic, n caz c eti
logodnica lui, m-am gndit c trebuie s tiu. S-mi
prezint urrile de bine, cum se spune. i nici mcar nu-i
tiu numele.
Lirael, rspunse ea scurt. Sunt mtua lui Sam. Sunt
Ab Ei bine, s spunem c lucrez pentru mama lui Sam.
De asemenea, sunt am fost Asistent Bibliotecar de
Rangul al Doilea i Fiic a Clayrelor, dei nu m atept s
tii ce nseamn titlurile acestea. Nici eu nu mai sunt sigur
acum.
Mtua lui! exclam Nick, cu chipul nroit de ruine
mai degrab dect de febr. Cum poi s fii adic, nu
aveam nici cea mai mic idee. mi cer scuze, doamn.
i sunt sunt mult mai btrn dect par, n caz c

aveai de gnd s ntrebi, adug ea.


i ea era puin stnjenit, dei nu nelegea de ce. Nici
acum nu tia cum s vorbeasc despre mama ei. ntr-un fel,
era mai dureros s se gndeasc la ea acum, c tia
adevrul despre tatl ei i cum a fost conceput. ntr-o
bun zi, va afla exact ce se ntmplase cu Arielle i de ce
alesese s o prseasc.
Nici n-as via la asta, rspunse Nick. tii, pare stupid,
dar de sptmni bune nu m-am simit mai bine ca aici.
Niciodat n-a fi crezut c o mlatin poate fi att de
nviortoare. Nici mcar n-am leinat azi.
Ai leinat o dat. Cnd te-am luat din cort.
Chiar aa? Ct de stnjenitor. Se pare c lein destul
de des. Din fericire, Hedge e mai tot timpul acolo s m
prind.
i dai seama cnd eti pe cale s leini?
Lirael nu uitase vorbele Celei despre ct timp
fragmentul va rmne calm i era contient c nu va putea
s-l potoleasc de una singur.
De obicei, mi vine grea i ceva mi se ntmpl cu
vederea, totul devine rou. Apoi, cu mirosul i am senzaia
c ceva arde, ca sigurana unui motor electric. Dar m simt
mult mai bine acum. Poate c febra a mai sczut.
Nu e febr, rosti sfrit Lirael. Dei sper c i-ai mai
revenit, pentru binele amndurora. Acum stai locului, voi
vsli puin mai departe. Vom rmne n stufri, dar vreau
s vd ce se ntmpl pe lac. i, te rog, nu face zgomot.
Sigur. Nu prea am de ales, nu-i aa?
Lirael aproape c-i ceru scuze, dar se stpni. Chiar i
prea ru pentru Nick. Nu era vina lui c fusese ales de un
strvechi spirit al rului s-i fie avatar. Nutrea chiar un fel
de sentiment matern fa de el. Trebuia bgat n pat i s i
se dea ceai din scoar de salcie. Gndul acesta o mpinse
s-i imagineze cum ar arta tnrul din faa ei de ar fi
sntos. Ar fi chiar chipe, gndi Lirael, dar i alung
imediat ideea din minte. Poate c le era duman fr s tie,
dar tot duman era.

Barca din trestie era uoar, dar i aa i era greu s


vsleasc de una singur. Mai ales c trebuia s fie atent
la Nicholas n caz de primejdie. ns el prea mulumit s
stea ntins la prova ambarcaiunii. Lirael observ c se uita
la ea pe furi, dar tnrul nu ncerc s scape sau s strige
dup ajutor.
Dup cam douzeci de minute de vslit, trestiile
ncepur s se rreasc, apa roiatic i schimb nuana n
roz, iar Lirael vedea acum fundul mlos al lacului. Soarele
era la zenit, aa c i ncerc norocul i mpinse barca la
marginea stufriului, de unde putea s observe lacul, dar
nc s rmn ascuns.
nc erau acoperii de bolta format de trestii. Chiar i
aa, Lirael se bucur c nu simte vreo Cioar Sngeroas
prin apropiere. Probabil din pricin c deasupra lacului
btea un vnt puternic i soarele strlucea mai mult dect
n oricare alt moment al zilei.
Cu toate c Ciorile nu mai erau o grij, ceva se mica la
suprafaa lacului. Pentru o clip, inima fetei slt de
bucurie la gndul c ar putea fi Sam sau grzile regale. Apoi
i ddu seama ce era, tocmai cnd Nick deschise gura.
Uite, barjele mele! spuse el, ridicndu-se i fcndu-le
semn cu mna. Hedge trebuie s o fi scos i pe cealalt, i
le-a ncrcat deja!
Linite! i porunci Lirael printre dini, ntinzndu-se
s-l trag n jos.
Tnrul nu se opuse, dar deodat se ncrunt i-i duse
mna la piept.
Cred cred c-am zis hop nainte s sar
Stpnete-te! l ntrerupse Lirael. Nick, trebuie s te
stpneti.
Voi ncerca ncepu Nick, dar nu-i ncheie vorba.
Capul i czu pe spate, lovindu-se de fundul brcii. I se
vedea deja albul ochilor i un subire firicel de fum ncepea
s-i ias din nas i gur.
Lirael i trase o palm cu toat puterea.
Opune-te! Eti Nicholas Sayre! Spune-mi cine eti!

Ochii i revenir n orbite, cu toate c fumul i mai ieea


pe nas.
Sunt sunt Nicholas John Andrew Sayre, opti el.
Sunt Nicholas Nicholas
Da! l ndemn Lirael. i aez sabia alturi si-i lu
minile n ale ei. Se nfior cnd simi Magia Liber curgnd
prin vine, sub pielea lui rece.
Spune-mi mai multe despre tine, Nicholas John
Andrew Sayre! Unde te-ai nscut?
M-am nscut n Amberne, n casa familiei mele,
murmur Nick. Vocea i devenea tot mai puternic, iar
fumul se retrgea. n sala de biliard. Nu, asta era o glum.
Mama m-ar omor pentru asta. M-am nscut aa cum se
cuvine pentru un Sayre, vegheat de un doctor i o moa.
Ba chiar dou moae i doctorul familiei.
Nick nchise ochii, iar Lirael i strnse mna mai tare.
Spune-mi orice!
Ponderea specific a orbilitului suspendat n
argintul-viu e Nu tiu care e n Korrovia, zpada se
regsete doar n Alpii de Sud i cele mai importante
trectori sunt Kriskadt, Jorstschi i Korbuk Pescrelul cu
coada albastr depune n medie douzeci i ase de ou n
decursul celor cincizeci ipatru de ani de via Mai mult
de o sut de mii de suditi au intrat ilegal n ar anul
trecut Copacul de ciocolat e invenia lui
Se opri brusc, trase adnc aer n piept i deschise ochii.
Lirael continu s-i in minile n palme pentru o clip,
dar, cnd nu mai vzu urm de fum sau vreo sclipire
ciudat n ochii lui, le ls i-i ridic sabia, aeznd-o
peste coapse.
Sunt n mare bucluc, nu-i aa? Vocea i tremura. Cu
capul n piept, i ascunse faa n palme, respirnd sacadat.
Da. Dar Sameth, eu i prietenii notri vom face tot
ce ne st n putin s te salvm.
Dar nu crezi c putei, suspin Nicholas. Chestia
asta din mine. Ce e?
Nu tiu. Doar c e o parte dintr-un mare ru din

vechime, iar tu-l ajui s se elibereze. i o s pricinuiasc


numai prpd.
Nick ncuviina cumva absent. Apoi ridic ochii i-i
ntlni pe ai lui Lirael.
Totul e ca un vis. Mai tot timpul nu tiu dac sunt
treaz sau nu. Nu-mi pot aminti lucruri de la o clip la alta.
Nu m pot gndi la nimic altceva dect la emi
Se opri. Teama i licrea n priviri i i ntinse minile
spre Lirael. Ea i apuc stnga, dar nu ddu drumul sbiei.
n cazul n care creatura din el prelua controlul i nu-i
ddea drumul, tia c trebuie s se elibereze cu sabia.
E bine, e bine, e bine, repeta Nick ca pentru sine,
legnndu-se n timp ce-i vorbea. O in sub control.
Spune-mi ce trebuie s fac.
Continu s te mpotriveti, l ndrum Lirael, care nu
tia ce altceva s-i spun. Dac nu te putem controla, cnd
simi c vine timpul, trebuie s faci tot posibilul s o opreti.
Promite-mi!
Promit, gemu Nick printre dinii ncletai. Pe
cuvntul unui Sayre. O voi opri! Cu siguran! Lirael, te rog,
vorbete-mi. Trebuie s m gndesc la altceva. Spune-mi
spune-mi unde te-ai nscut?
n Ghearul Clayrelor, rosti Lirael puin agitat, cci
Nick o strngea tot mai tare de mn, i asta o nelinitea. n
Camerele de Nateri din Infirmerie. Cu toate c unele Clayre
i nasc copiii n camerele lor, majoritatea dintre noi ele
nasc n Camerele de Nateri pentru c toat lumea e acolo i
e o experien mprtit i chiar distractiv.
Prinii ti, icni Nick. Se cutremur i ncepu s
vorbeasc precipitat. Spune-mi despre ei. Nimic de zis
despre ai mei. Tata e un prost politician, dei-i entuziast.
Frate-su mai mare e cel ajuns. Mama merge la petreceri i
bea prea mult. Cum de eti mtua lui Sameth? Nu neleg
cum ai putea fi sora lui Touchstone sau Sabriel. I-am
cunoscut. Mult mai btrni dect tine. Vechi de cnd
lumea. Trebuie s aib bine peste patruzeci Vorbete-mi,
te rog, vorbete-mi.

Sunt sora lui Sabriel, rosti ea, dei cuvintele i sunau


ciudat. Dar nu din aceeai mam. Tatl ei i al meu, a
fost cu mama doar pentru puin timp, nainte s
moar. Pn recent, nici mcar nu am tiut cine era.
Mama mama m-a prsit cnd aveam 5 ani. Aa c nu
tiam c tata era Abhorsenul. O, nu!
Abhorsen! url Nick.
Trupul i intr n convulsii i Lirael simi cum pielea i se
rcete i mai mult. i eliber mna degrab din prinsoarea
lui i se ndeprt ct de mult putu, blestemndu-se c
rostise Abhorsen tocmai cnd Nicholas era pe cale s-i
piard stpnirea de sine. Bineneles c Magia Liber din el
a reacionat.
Un fum alb ncepu s ias cu putere din Nick. Scntei
albe jucau sub limba lui cnd ncerc disperat s
vorbeasc. Buzele i se micau, dar nu ieea dect fumul alb
i lui Lirael i lu o clip s-i dea seama ce voia s spun:
Nu! Sau poate: Fugi!

CAPITOLUL DOISPREZECE
Distrugtorul din Nicholas
Lirael ezit pre de o clip ntre a sri pur i simplu n
ap i a scoate clopoeii. i lu inima-n dini i i trase pe
Ranna i Saraneth, o micare dificil, eznd i cu sabia pe
coapse.
Nick nc nu se mica, dar fumul alb se ridica ncet, ca
nite lujeri ce se ntindeau n toate prile, de parc ar fi fost
vii. Duhoarea respingtoare a Magiei Libere veni odat cu
ele, nepndu-i nasul lui Lirael, npdind-o cu fiori de
grea.
Nu mai rmase pe gnduri i sun clopoeii deodat,
canalizndu-i voina ntr-o comand aspr ndreptat spre
fptur dinaintea ei i spre fumul ce plutea.
Dormi, gndi Lirael, cu ntregu-i trup ncordat de
efortul de a concentra puterea ambilor clopoei. Putea simi
cntecelul de leagn al lui Ranna i constrngerea lui
Saraneth, care rsunau puternic peste ape.
mpreun, l nfurar pe Nicholas n toropeal i
magie, trimind spiritul zmislit din Magie Liber napoi n
somnu-i parazitic.
Sau nu. Lirael observ c fumul se retrase doar puin, iar
clopoeii se nroir ca metalul nclzit i i pierdur din
for i claritate. Apoi Nick se ridic, avnd ochii nc ntori
n orbite, iar Distrugtorul vorbi prin gura lui.
Fat proast! Puterile tale sunt fleacuri mpotriva
mea. Aproape c-mi pare ru c Saraneth i Ranna mai
triesc doar n tine i-n jucriile tale. Stai locului!
Ultimele dou cuvinte fuseser rostite cu asemenea trie
nct Lirael ip cuprins de durere. Dar iptul se
transform ntr-un glgit sugrumat cci nu mai avea aer.
Fragmentul din Nick o cheltuise att de fulgertor nct
pn i plmnii parc i ngheaser. Se strduia cu

disperare s respire, dar fr folos, ntregul corp i era


paralizat, pe dinuntru i pe dinafar, nbuit de o for
creia nu putea s i se mpotriveasc.
Rmas-bun! gri Distrugtorul.
Apoi i ridic trupul lui Nick, atent s-i menin
echilibrul i i flutur minile spre barje. n acelai timp,
strig un nume care rsun n ntreaga vale.
Hedge!
Cuprins de panic, Lirael ncerc din nou i din nou s
respire. Dar pieptul i rmnea ngheat, iar clopoeii zceau
fr via n minile ei. Cuta frenetic nsemne ale
Legmntului, ncercnd s se gndeasc la unul care ar
putea s o elibereze nainte s moar asfixiat.
Nimic nu-i veni n minte, absolut nimic, pn ce i ddu
seama c nc nu amorise ntru totul. i mai simea
coapsele, pe care se odihnea Nehima. Abia vedea cci
nu-i putea mica nici ochii nsemnele Legmntului care
ardeau pe lam i ptrundeau n ea, luptnd cu Magia
Liber care o inea ntr-o strnsoare mortal.
Dar nsemnele respingeau vraja prea ncet. Trebuia s
fac ceva neaprat, fiindc n ritmul acesta va muri
sufocat nainte s-i fie eliberai plmnii.
Observ c-i poate roti gambele dintr-o parte n alta i
ncerc s clatine barca. Nu era foarte stabil i dac se
rsturna poate nucea entitatea de Magie Liber, rupnd
vraja.
Se balans din nou, iar apa ptrunse n barc, plescind
pe nuielele bine mpletite. Trupul lui Nick nu reacion,
picioarele adaptndu-se incontient la legnarea brcii.
ntreaga atenie a creaturii din el era ndreptat spre barjele
ce se apropiau i la emisferele ce-i conineau adevratul
sine.
Apoi Lirael, cu trupul nfometat dup aer, i pierdu
cunotina. i reveni ntr-o clipit, cu adrenalina
pulsndu-i n vene, i se balans ct putu de tare.
Barca aproape c se rsturn, dar i reveni. Cu un ipt
numai ntre tmplele ei auzit, Lirael i ncord fiecare

muchi eliberat de sabia ei n ceea ce tia prea bine c va fi


ultima ei ans.
Apa intr n valuri i, pentru o scurt clip, barca pru
c se rstoarn. Dar fusese bine construit i se ndrept.
ns nu i trupul lui Nick, surprins de violena
zdruncinturii.
Trupul se hurduc ntr-o parte, ncerc s se agae de
prora, apoi reveni ca un pendul n cealalt parte i se
prbui n lac.
n chiar aceeai secund, Lirael reui s trag aer n
piept. Plmnii erau nc ngheai, apoi se umflar cu un
zvcnet pe care-l resimi n ntregul su corp. Vraja se
destrmase odat cu cderea lui Nick. Printre gfituri i
suspine, i vr clopoeii n sculee i apuc sabia, al crei
mner pulsa cu cldura ncurajatoare a nsemnelor
Legmntului.
Se uit n toate prile dup Nick. La nceput, nu vzu
nicio micare n ap. Apoi, la civa metri deprtare, la
suprafaa apei se ridicar aburi i bulbuci, de parc ntregul
lac era n fierbere. O mn mna lui Nick iei i apuc
marginea brcii, smulgnd cu for inuman o bucat din
mpletitura de nuiele. Cnd gura iei din ap, ls s-i
scape un urlet de furie care trimise toate psrile pe o raz
de un kilometru ntr-un zbor ngrozit.
O trimise i pe Lirael. Instinctiv, tnra sri ct o inur
puterile de pe cealalt parte a brcii, ateriznd n trestii i
lund-o mpiedicat la goan. Teribilul urlet se mai auzi o
dat, urmat de pleoscit puternic. La nceput, Lirael crezu
c Nick e pe urmele ei; n schimb, chiar lng ea nflori o
violent explozie de ap i trestii rupte. Nick luase n brae
ntreaga barc i o azvrlise ctre ea. Dac s-ar fi micat
puin mai ncet, barca ar fi lovit-o n plin, nu doar picuri de
ap i inofensive bucele de trestie.
Lirael nu-l atept s-i reia atacul, ci i ntei fuga. Apa
nu era att de adnc precum se atepta i ajungea pn
la piept , dar o ncetinea considerabil. Se temea c, dintr-o
clip n alta, creatura o va prinde sau o va lovi cu o vraj. Se

ndrept spre mal, hcuind cu disperare trestiile care-i


blocau drumul.
Nu ndrznea s se uite napoi, pentru c nu putea s
ndure ce-ar fi vzut. Nu se opri, nici mcar atunci cnd cu
plmnii i muchii strpuni de ghimpi de durere se
pierdu n stufri fr s aib idee ncotro s-o apuce.
Se opri ntr-un sfrit, cnd junghiul din coaste o nvinse
i picioarele se ncpnau s o mai duc. Din fericire, apa
i venea acum doar pn la genunchi, aa c se ntinse pe
trestiile czute, ntr-un culcu umed i noroios.
Toate simurile i erau n alert, dar nimic nu prea s-i
vin pe urme, cel puin din ce auzea ea n afar de zvcnetul
inimii care-i rsuna n fiecare vas de snge din trup.
Se odihni aici, n apa mloas, pentru ceea ce-i pru o
eternitate. Apoi, cnd se simi n stare s se mite fr s
izbucneasc n lacrimi sau s vomite, i continu drumul.
Se gndea la ce fcuse sau la ce nu fcuse. Scena i se derula
ncontinuu n minte. Ar fi trebuit s se mite mai repede cu
clopoeii, i spuse, amintindu-i ezitrile i stngcia sa.
Poate ar fi trebuit s-l njunghie pe Nick, dei nu-i prea
ceva cinstit, dat fiind c tnrul nu tia ce se ascunde n el,
ateptnd ocazia s se manifeste. Probabil nici mcar nu ar
fi avut vreun efect, de vreme ce fragmentul putea la fel de
bine s controleze un cadavru. Sau poate ar fi intrat n ea
Viziunea Clayrelor despre o lume nimicit i tresri n
minte. Oare ratase singura ocazie s opreasc
Distrugtorul? Au fost oare acele puine minute mpreun
cu Nick o mare rscruce a destinului? O ans hotrtoare
pe care ar fi putut s o transforme n realitate, dar nu a
fcut-o?
nc se gndea la aceste lucruri cnd apa prin care fugea
se preschimb n noroi. i nuielele de trestie se rreau, deci
se apropia de marginea mlatinii. Dar aceasta se ntindea n
fii pe mai bine de treizeci de kilometri de-a lungul
rmului estic al Lacului Rou. Prin urmare, Lirael nc nu
tia unde se afl.
Dup poziia soarelui i lungimea umbrei unei trestii

nalte, calcul ncotro e sudul, apoi se ndrept ncolo,


rmnnd la marginea mlatinii. i era mai greu s mearg
dect pe pmnt uscat, dar era mai sigur n caz c Hedge i
silise Morii s ias la lumin.
Dou ore mai trziu, Lirael era mai ud i mai murdar
dect fusese vreodat, graie unei guri neateptat de
adnci. Era acum acoperit din cap pn-n picioare de un
amestec vscos, insuportabil de polen de trestie i noroi.
Duhnea, i ea duhnea, i mlatina prea s nu aib sfrit
i nici urm de prietenii ei.
Inima-i fu cuprins de ndoieli, i Lirael ncepu s se
team pentru tovarii ei de drum, mai ales pentru Ceaua
Obraznic. Poate c a fost copleit de cetele de Mori sau
poate c Hedge a pus stpnire pe ea, tot aa cum
fragmentul din Nick i-a risipit ei magia de parc nici n-ar fi
existat. Sau poate c erau rnii, sau nc luptau. Sub
imperiul acestor gnduri, se sili s grbeasc pasul.
Erau mult mai vulnerabili mpotriva Morilor fr ea i
clopoeii ei. Sam nici mcar nu terminase de citit Cartea
Morilor. Nu era un Abhorsen. Dac-i urmrea vreun
Mordicantsau vreo alt creatur ndeajuns de puternic
nct s reziste luminii soarelui n amiaz?
Cu gndul acesta cuibrit n minte, iei dintre trestii i
pi pe pmnt tare. Fugea o sut de pai, mergea o sut,
cu ochii n patru dup Ciori Sngeroase, ali Mori sau
oamenii ce-l slujeau pe Hedge.
La un moment, dat vzu i simi Mori n apropiere, dar
nu erau dect Ajutoarele lui Hedge cutnd adpost de
soarele care le mistuia carnea i spiritul, soarele care i-ar fi
trimis napoi n Moarte dac nu gseau o peter sau un
mormnt.
Curnd, se simi ca un animal ce e n acelai timp
vntor i prad, ca o vulpe sau un lup. Nu dorea dect s
gseasc prul ct mai repede, s caute de-a lungul lui i
s-i gseasc fie prietenii, fie dup cum se temea un
indiciu despre ce li s-a ntmplat. n acelai timp, avea
impresia c un vrjma avea s apar de dup fiecare

movili sau copac, sau din cer.


Tocmai cnd i spunea c mcar i e mai uor s vad
ncotro merge, Lirael observ perdeaua de copaci care
mrginea prul. Era la mai puin de un kilometru
deprtare, aa c-i ntei fuga.
Nu mai era departe cnd ceva ni printre copaci. Din
instinct, Lirael duse mna spre arc, care nu era acolo.
Imediat, i mpinse braul dup sabie, continundu-i
fuga.
Era ct pe ce s dea glas unui strigt de lupt i s se
npusteasc asupra dumanului cnd o recunoscu pe
Ceaua Obraznic i scoase un ipt de bucurie,
ntmpinat de scheunatul voios al patrupedului.
Tu eti, tu eti, tu eti! schelli Ceaua dnd din
coad.
Lirael nu scoase un cuvnt. ngenunche, i puse capul
pe gtul cald al Celei i ls s-i scape un suspin ncrcat
de toate necazurile ei.
Miroi mai urt dect mine, constat Ceaua dup ce
bucuria iniial trecuse i avu ocazia s miroas trupul
acoperit de noroi al lui Lirael. Ridic-te. Trebuie s ne
ntoarcem la pru. Mai sunt destui Mori prin preajm,
Hedge trebuie s-i fi lsat s-i fac de cap. Cel puin aa
am presupus, avnd n vedere c furtuna care bnuiesc c
urmrete emisferele e acum deasupra lacului.
Da, rosti Lirael. Hedge e acolo. Nick creatura din
el l-a strigat cnd eram n stufri. Au dou barje i duc
emisferele n Ancelstierre.
S-a trezit din nou n Nick, cuget Ceaua. Nu i-a luat
mult. Pn i fragmentul trebuie s fie mai puternic dect
m-am ateptat.
A fost mult mai puternic dect mi-a fi imaginat eu
vreodat, mrturisi Lirael, tremurnd.
Aproape ajunseser la pru i l vzu pe Sam la umbra
copacilor, cu o sgeat n arc, gata s trag. Oare cum avea
s-i explice c l-a salvat pe Nicholas doar ca s-l piard din
nou?

Dintr-odat, Sam se mic, iar Lirael se opri n loc. Prea


c e pe cale s trag n ea, sau n Cea. Abia avu timp s se
aplece c arcul zbrni, slobozind sgeata drept spre capul
ei.

CAPITOLUL TREISPREZECE
Istorisirea Celei Obraznice
Lirael se feri, dar simi deodat prezena rece a Ciorii
Sngeroase deasupra ei. O clip mai trziu, cioara se
prbuea la pmnt, strpuns de sgeata lui Sam.
nsemnul Legmntului legat de vrful ascuit devora acum
fragmentul Spiritului Mort care se chinuia s scape din
trupul rpus, din care ieeau scntei.
Lirael se trezi cu clopoelul n mn, cercetnd
mprejurimile n cutarea altor pericole. O a doua Cioar se
repezi spre ea, dar czu rpus de sgeat. Proiectilul
strpunse mnunchiul de pene i oase uscate i-i continu
zborul, dar Cioara se zdrobi de pmnt, slobozind un alt
fragment din Spiritul Mort n razele arztoare ale Soarelui.
Sub ochii tinerei, fragmentele spiritului dou iazuri
negre ca noaptea pornir unul spre cellalt. Lirael l
scutur pe Kibeth cu o micare erpuit a minii, dnd glas
unui cntec vesel ce-o fcu s bat ritmul cu piciorul stng.
Rmiele spiritului care posedase Ciorile n-avur parte
de-o soart la fel de fericit. La auzul clopoelului, cele dou
pete tresrir aidoma unor lipitori i mai c nu fcur
tumbe, dar n zadar. De glasul puternic al lui Kibeth nu te
puteai ascunde dect n acel loc n care niciun spirit nu
dorea s se ntoarc. Spiritul se supuse clopoelului, iar cele
dou pete se cufundar n Moarte.
Lirael cercet din nou vzduhul i zmbi satisfcut
cndvzu c trei puncte negre mai ndeprtate se prbuesc
la pmnt: cele dou fragmente alungate atraser dup ele
i restul spiritului. Lirael vr clopoelul n scule i se
ndrept spre Sam. Ceaua mai ddu nc o dat trcoale
Ciorilor, asigurndu-se c spiritul prsise de tot Viaa i c
nu era nimic de mncat.
Amndoi se bucurar cnd o vzur pe Lirael, iar Sam fu

gata s-o ia n brae, dar se rzgndi cnd izul noroiului i


strpunse nrile. Mim o ntmpinare cu braele larg
deschise, dar Lirael observ c privirile lui inteau undeva
n spatele ei.
i mulumesc c ai dobort Ciorile alea, rosti ea. Apoi
adug: L-am pierdut pe Nick.
L-ai pierdut!
Un fragment din spiritul Distrugtorului slluiete
n el. Nu l-am putut opri. Am ncercat i aproape c m-a
ucis.
Cum adic un fragment din spiritul Distrugtorului?
n el?
De unde vrei s tiu? l repezi Lirael.
i trase puin sufletul, apoi continu:
mi cer scuze. Ceaua zice c o achie din metalul
unei emisfere s-ar afla n Nicholas. Mai mult de-att nu
tiu, daracum neleg de ce lucreaz pentru Hedge.
Unde-i Nicholas? i ce-ai de gnd s facem acum?
Cel mai probabil e pe una dintre barjele cu care Hedge
transport emisferele. Spre Ancelstierre.
Ancelstierre! rostir Sam i Mogget n cor,
nevenindu-le s-i cread urechilor. Motanul iei din rania
lui Sam, se apropie de Lirael, dar strmb din nas i fcu
repede cale ntoars.
Da, spuse Lirael cu hotrre, fcndu-se c nu-l vede
pe motan.
Din cte-mi dau seama, Hedge sau nsui
Distrugtorul a gsit o cale s ptrund n Ancelstierre. Vor
transporta emisfere pe barj, ct mai aproape de Zid. Apoi
vor trece de partea cealalt, la Forwin Mill, unde Nick va
folosi o mie de paratrsnete pentru a canaliza energia
dezlnuit a furtunii n cele dou emisfere, cu scopul de-a
le contopi. mi nchipui c entitatea prins nuntru se va
ntregi i va fi eliberat. Numai Legmntul tie ce se va
ntmpla atunci.
Va fi prpdul de pe lume, rosti Ceaua cu glas
sumbru.Sfritul Vieii.

Tcerea se aternu pe ecoul cuvintelor ei. Lirael i Sam


se holbau la ea. Doar Mogget era nepstor i drept dovad
ncepu s-i curee lbuele.
Cred c a venit momentul s v spun cu ce ne
confruntm, rosti Ceaua. Dar nti s gsim un loc ferit,
cci Morii lui Hedge sunt nc prin preajm, iar cei care pot
nfrunta razele soarelui sunt nfometai dup Via.
tiu o insul la gura rului, rosti Sam cu ncetineal.
Nu ofer cine tie ce protecie, dar n lips de altceva
Ia-o nainte, spuse Lirael ostenit.
i-ar fi dorit s cad la pmnt i s-i fereasc urechile
de vorbele Celei, dar asta n-ar fi ajutat la nimic. Trebuia
s tie adevrul.
Insula era un talme-balme de arbori pipernicii i
pietre.
Odinioar, fusese o colin joas la marginea lacului i
rul curgea la poalele ei, dar n urm cu cteva secole lacul
a crescut i albia rului s-a rupt n dou. n prezent, insula
sttea la buza rului, nconjurat din trei pri de ape
curgtoare, iar la vest de apele adnci ale lacului.
i fcur drum prin ap, Ceaua not, iar Mogget nfipt
n umrul lui Sam. Lirael observ c, spre deosebire de
majoritatea cinilor, nsoitoarea ei se cufunda complet n
ru. n mod evident, apa nu avea putere asupra ei cum avea
asupra Morilor sau asupra altor creaturi ale Magiei Libere.
i place s-noi, dar urti s faci baie. Cum vine
asta? ntreb Lirael curioas cnd ajunser pe uscat.
Descoperir un petic de nisip printre pietre, numai bun
s-nale tabra provizorie.
notul e diferit i mirosul rmne acelai. Baia
nseamn spun.
Spun! Ce n-a da s am puin spun! fcu Lirael.
Apele rului mai splaser din noroi i polen, dar nu
suficient. Se simea ntr-att de mizerabil nct nu putea
s gndeasc limpede. Dar experiena o nvase c orice
amnare i-ar fi dat ghes Celei s evite subiectul. Se aez
prin urmare pe rani i privi int la prietena ei. Cnd Sam

se aez, Mogget sri de pe umrul lui, se ntinse puin, apoi


se cuibri n nisipul cald.
D-i drumul! porunci Lirael. Cine zace ntemniat n
emisfere?
Cred c soarele e destul de sus, spuse Ceaua.
Cteva ceasuri vom fi lsai n pace, dei s-ar putea s
Zii odat!
Ai rbdare, protest Ceaua, atins n onoare.
Trebuie s gsesc cuvintele potrivite. Distrugtorul poart
multe nume, dar l voi scrie aici pe cel mai cunoscut. Nu l
rostii dect la nevoie, cci pn i numele a cptat putere
de cnd emisferele au fost scoase din mruntaiele
pmntului.
Ceaua i ncovoie laba i scoase la iveal o ghear
ascuit, cu care scrijeli cteva litere n nisip, folosind
versiunea la zi a alfabetului recomandat de Magii
Legmntului pentru comunicarea non-magic pe subiecte
magice.
n nisip sta scris un singur cuvnt.
ORANNIS.
Cine sau ce e? ntreb Lirael dup ce citi numele
n gnd.
Ceva i spunea c lucrurile stteau mai ru dect i
nchipuise. Deslui ncordarea lui Mogget, dup cum fixa
cuvntul cu privirile. Ceaua se uit n alt parte,
ntrziind s-i dea rspunsul.
Te rog, spuse Lirael blnd. Trebuie s tim.
Ceaua i gsi de lucru cu lbuele, tui, apoi rosti
ntr-un final:
E cel de-al Noulea Briant, cea mai puternic fptur
plsmuit de Magia Liber, cel care i-a nfruntat pe Cei
apte n Vechime, cnd a fost creat Legmntul. E
Distrugtorul de lumi i firea lui e s se opun creaiei, prin
anihilare. nvins n vremuri strvechi, spiritul lui a fost rupt
n dou i nchis n emisfere. La rndul lor, emisferele au
fost nzestrate cu apte pecei i ngropate n strfundurile
pmntului, pentru a nu mai vedea niciodat lumina zilei.

Aa i-au nchipuit ei, cel puin.


Lirael i trecu nelinitit mna prin pr, ndjduind s-i
ascund pe veci chipul. O dorin nebun de-a izbucni n
hohote sau n urlete, sau de-a cdea la pmnt n lacrimi
puse stpnire pe ea. l vzu pe Sam mucndu-i buza fr
contenire, dei sngera intens.
Ceaua rmase tcut, iar Mogget rmase cu privirile
fixate pe numele scris n nisip.
ORANNIS.
Cum am putea da piept cu o asemenea
monstruozitate? izbucni Lirael. Nici mcar nu sunt un
Abhorsen n toat firea!
Sam cltin din cap, aprobator sau poate dezaprobator.
Cnd micarea continu, Lirael nelese c pur i simplu nu
reuea s ptrund pe de-a ntregul vorbele Celei.
E n continuare nlnuit, rosti Ceaua cu blndee,
lingnd-o pe stpna sa n palm pentru ncurajare. Ct
vreme emisferele sunt separate, puterile Distrugtorului
sunt limitate, la fel i abilitile lui.
De ce nu mi-ai vorbit despre asta pn acum?
Pentru c nu erai destul de ncreztoare n propriile-i
fore. Nu tiai cine eti. Acum tii i eti pregtit s afli cu
ce ne confruntm. Unde mai pui c nici eu nu eram
convins pn n-am zrit furtuna.
Eu tiam, spuse Mogget.
Se ridic i se-ntinse ct era de lung i era ntr-adevr
surprinztor de lung , apoi se ghemui i-i fix lbua cu
privirea.
De mii de ani.
Cel mai mult m nelinitete faptul c Hedge a pornit
cu emisferele spre Ancelstierre. Odat trecui de Zid, orice
se poate ntmpla. Se prea poate ca paratrsnetele lui Nick
s-i permit Distrugtorului s contopeasc emisferele. n
cazul sta, toi sau mai bine zis toat lumea e sortit pieirii.
De ambele pri ale Zidului.
A fost dintotdeauna cel mai puternic i mai iret
dintre cei Nou, rosti Mogget pe-un ton meditativ. A realizat

probabil c nu se poate ntregi dect ntr-un loc n care nu


fusese pn acum. i a aflat cumva c am ptruns ntr-o
lume necunoscut nou, ntruct Distrugtorul a fost
ntemniat mult nainte de furirea Zidului. Iscusit, n-am ce
zice!
Am impresia c-l admiri, rosti Sam cu oarecare
amrciune. Nu mi se pare o atitudine potrivit din partea
unui slujitor al Abhorsenului.
O, cum s nu-l admir? fcu Mogget vistor,
lingndu-se pe buze. Dar distant. N-ar pregeta s m
tearg de pe suprafaa pmntului, n special pentru c
am refuzat s-i iau partea n lupta cu Cei apte, cnd i-a
strns toate armiile, acum multe, multe veacuri.
Singurul lucru decent pe care l-ai fcut, mri
Ceaua. Dei ai fi putut face mai multe.
Nici pentru, nici mpotriv. Dac luam partea cuiva,
m-a fi pierdut complet. Pn la urm, calea de mijloc nu
mi-a fost de mare folos, pentru c am pierdut o bun parte
din mine. Ce pcat. Asta e, viaa merge nainte, n-a czut
cerul peste noi, iar Distrugtorul se-ndreapt spre
Ancelstierre pentru a-i ctiga libertatea. Sunt curios s
tiu ce planuri avei, stpn Viitoare Abhorsen.
Nu prea am, rspunse Lirael.
Primejdiile dansau hora n capul ei i cu greu putea s
cuprind cu ochiul minii urgia ce avea s se-abat asupra
lor. Pe moment, o preocupau mai mult oboseala, foamea i
scrba fa de trupul ei nnoroiat i puturos.
Ar fi bine s m spl i s mnnc ceva. Dar am o
nelmurire sau mai precis dou. nti, dac Distrugtorul
se ntregete n Ancelstierre, va putea cu-adevrat s-i
foloseasc puterile? Din cte tiu eu, Legmntul i Magia
Liber nu funcioneaz de cealalt parte a Zidului, nu-i
aa?
Magia se estompeaz, treptat, rosti Sam. Ct eram la
coal, puteam s folosesc Legmntul. Dar asta se
ntmpla la cincizeci de kilometri de Zid. n Corvere ns nu
funcionactui de puin. Conteaz i din ce direcie bate

vntul.
Oricum ar fi, Distrugtorul este el nsui o surs de
Magie Liber, spuse Ceaua, dus pe gnduri. Dac va fi
eliberat i ntregit, se va lungi ct i va pofti inima, dei
nu-mi dau seama cum se va manifesta dup hotarele
Regatului. Zidul nu poate s-l zgzuiasc, cci de zidrie
s-au ocupat doar doi dintre cei apte, i dac a fost nevoie
de toi s-l ntemnieze
De unde i a doua chestiune, rosti Lirael cu sfreal
n glas. V aducei careva aminte cum anume a fost rupt n
dou i ntemniat n emisfere?
Pe-atunci eram deja ntemniat, ca muli alii, suspin
Mogget. De altminteri, nici eu nu mai sunt cel de-acum o
mie de ani, ca s nu mai vorbesc de cum eram la nceputuri.
ntr-un fel, am fost acolo, rosti Ceaua dup o pauz
lung. Dar i eu sunt o biat umbr a fostei mele firi i
amintirile mele i au rdcina n vremuri mai apropiate,
deci nu pot s-i rspund la ntrebare.
Lirael i aminti pasajul din Cartea Amintirilor i a Uitrii
i oft. Mai auzise de nceputuri, dar pn acum nu tiuse
cu siguran de unde.
Cred c pot s aflu, dar nu promit nimic. nainte de
toate, ar fi cazul s m spl, pn nu se-alege praful de
hainele astea!
Te gndeti la un plan? ntreb Sam cu speran n
glas. Ar trebui s mpiedicm transportul emisferelor dup
zid.
Da. Fii cu ochii-n patru, bine?
Se ndrept cu grij spre ap, mulumind cerului c era
nc o zi nefiresc de cald. i trecu prin gnd s se dezbrace
complet, dar se rzgndi n ultima clip. Nu tia din ce erau
fcui solzii armurii, dar cu siguran nu erau din metal,
aa c nu exista riscul s rugineasc. De altminteri, n-ar fi
fost o idee bun s-o gseasc Morii n pielea goal. Era
zpueal, nu se vedea nici urm de nor, aa c avea s se
usuce ct ai zice pete.
Ls banduliera i sabia la mal, ct mai n apropiere. i

ele trebuiau curate, iar banduliera trebuia dat cu cear.


Tunica era ntr-att de nnoroiat, nct fu nevoit s-o
rzuiasc de pe ea. O fcu pachet i o clti ntr-o bltoac
ferit de goana uvoiului.
Un zgomot i ajunse la urechi i se ntoarse speriat, dar
nu era dect Ceaua care cobora malul cu un obiect galben
strlucitor ntre dini. Cnd ajunse lng Lirael, l scuip
afar, lsnd o dr de bale i clbuci.
Beah, fcu ea. Spun. Vezi ct de mult te iubesc?
Lirael surse, lu spunul i-l clti de bale, apoi ncepu
s-i frece hainele i pielea. n curnd, se fcu nevzut n
spatele clbucilor, dar descoperi c noroiul i polenul de
stuf nu puteau fi ndeprtate cu atta uurin. Tunica ei
prea condamnat la mizerie venic, cel puin pn gsea
energia s fac o vraj de curare.
Chiar dac mergea mai greu fr ajutorul magiei, avea
mcar timp s gndeasc urmtoarea mutare. Cu ct
chibzuia mai mult, cu-att era mai convins c n-ar fi putut
s-l opreasc pe Hedge n drumul su spre Zid. Singura lor
ans era s-l ntmpine chiar la hotarul Vechiului Regat.
Asta presupunea s ptrund i ei n Ancelstierre pentru a
cere ajutor.
Dac eforturile lor nu l-ar fi mpiedicat totui pe Hedge s
treac emisferele de partea cealalt a Zidului, nu le mai
rmnea dect un singur lucru de fcut: s distrug ferma
de fulgere a lui Nick, i astfel s prentmpine eliberarea lui
Orannis.
i dac nici asta nu mergea Lirael nu voia s se
gndeasc la alte soluii extreme.
Cnd hotr c era suficient de curat, att ct i
permiteau zdrenele ei, se ntoarse dup echipament. Frec
banduliera cu migal i o gres cu cear de albine
parfumat, apoi o lu pe Nehima n primire, cu unsoare de
gsc i o crp. Cnd treaba fu terminat, mbrc tunica,
se ncinse la bru cu cingtoarea i i petrecu banduliera
dup umr.
Sam i Ceaua Obraznic edeau pe cea mai nalt

stnc, cercetnd malul lacului i vzduhul. Nu era nici


urm de Mogget, dei mai mult ca sigur se vrse napoi n
rani. Lirael se altur lui Sam i Celei, sus pe stnc.
Odat ce gsi un loc nsorit, se aez i roni un biscuit cu
scorioar pentru a-i mai potoli foamea.
Sam o privi fr s zic nimic, dar era evident c ardea de
nerbdare s nceap discuia.
Lirael nu-i ddu importan, pn cnd Sam scoase din
mnec o moned de aur i o azvrli n aer. Moneda se
nl, dar, n loc s cad, rmase suspendat n aer. Sam o
privi o bucat de timp, apoi oft i pocni din degete. Moneda
se-ntoarse numaidect n palma lui.
Repet manevra de cteva ori, pn ce Lirael i pierdu
cumptul i izbucni:
Ce-i aia?
Ah, vd c ai terminat, rosti Sam cu un aer nevinovat.
Asta? E o panmoned, fcut de mine.
La ce servete?
La nimic. E doar o jucrie.
Menit s-i scoat pe oameni din mini, se auzi glasul
lui Mogget din rani. Dac n-o bagi la loc, i-o mnnc.
Sam vr moneda la loc n mnec.
Ce-i drept, pe unii i scoate din mini, spuse el. Asta-i
a patra pe care-am fcut-o. Mama a distrus dou, iar
Ellimere mi-a luat-o pe a treia i a turtit-o cu ciocanul,
de-abia se mai ridica de la pmnt. M rog, acum c ai
terminat de mncat
Ce? ntreb Lirael.
A, nimic, rosti Sam vesel. Speram doar s discutm
despre ce urmeaz s facem.
Tu ce crezi c-ar trebui s facem? ntreb ea,
nbuindu-i furia provocat de panmoned.
n ciuda tuturor celor ntmplate, Sam prea mult mai
calm dect se ateptase. Poate se abandonase fatalismului,
gndi Lirael. Oare nu fcuse i ea la fel? n lupta cu un
duman att de puternic, se resemnaser s fac tot ce le
sttea n puteri nainte s piar sau s cad n robie. Totui,

nu se simea atins de fatalism. Acum c era curat, o


cuprinse un val neobinuit de speran, de parc ar fi putut
prentmpina dezastrul.
Mi se pare, rosti Sam, mucndu-i buza gnditor. Mi
se pare c-ar trebui s mergem la Torwin Mill
Forwin Mill, l corect Lirael.
Forwin, atunci, continu Sam. S ncercm s
ajungem
acolo
naintea
lor
i
cerem
ajutorul
Ancelstierranilor. Din cte tiu, nu prea tolereaz pe nimeni
i nimic din Vechiul Regat, i cu-att mai mult un obiect
magic care le depete nelegerea. Deci, dac ajungem
acolo primii i primim o mn de ajutor, putem demonta
sau distruge ferma de trsnete nainte ca Hedge i Nick s
ajung cu emisferele. Fr ferma de fulgere, Nick nu va
putea hrni emisferele i dumanul va rmne ntemniat.
Este un plan bun, spuse Lirael. Cred totui c ar
trebui s ne gndim cum s oprim emisferele nainte s
ajung la Zid.
Ar mai fi o problem care ar putea zdrnici ambele
planuri, rosti Sam ovielnic. Cred c barja face sub dou
zile de la Hotar la Redmouth. Chiar mai repede, cu vnt
prielnic strnit de magie. De-acolo nu mai e mult pn la
Zid, chiar jumtate de zi depinde ct de repede trag
emisferele alea dup ei. Nou ne-ar lua pe puin patru sau
cinci zile s ajungem acolo.Chiar i dac avem norocul s
gsim nite cai, tot am rmne cu o zi n urm.
Sau mai multe. Nu tiu s clresc, mrturisi Lirael.
Ah, tot uit c eti o Clayr. N-am vzut Clayr pe cal
pn acum S sperm atunci c Ancelstierranii nu-i vor
lsa s treac. Dei nu-mi nchipui cum l-ar putea opri
cineva pe Hedge, chiar i singur. Doar dac patruleaz
multe grzi la Punctul de Frontier.
Lirael cltin din cap.
Prietenul tu Nick are o scrisoare de la unchiul lui,
care e prim-ministru. Nu tiu ce-nseamn asta, dar Nick e
sigur c Ancelstierranii l vor lsa s treac de Zid, cu tot cu
emisfere.

Cum se face c e mereu prietenul tu Nick cnd ne


pune bee-n roat? E ntr-adevr prietenul meu, dar
Distrugtorul i Hedge l determin s fac toate relele
astea. Nu e vina lui.
Scuze, oft Lirael. tiu c nu e vina lui i nu i voi mai
spune prietenul tu Nick de-acum nainte. Dar are
scrisoarea. Sau mai degrab cineva de pe cealalt parte a
Zidului o are, persoana de legtur.
Sam se scrpin n cap, copleit de situaie.
Depinde pe unde trec i peste cine dau, rosti el abtut.
Bnuiesc c o patrul i va ntmpina la frontier, alctuit
din soldai obinuii, nu din Cercetai, care sunt i Magi ai
Legmntului pe deasupra. Deci s-ar putea s nu le ain
calea. Nu-mi dau seama cum ar putea s-l opreasc o
patrul obinuit pe Hedge, chiar dac ar ncerca. Ah,
de-am reui s ajungem acolo naintea lor! l cunosc bine pe
generalul Tindall, comandantul Perimetrului. De-acolo
putem s le telegrafiem prinilor mei, n Corvere. Dac mai
sunt acolo.
De ce n-o lum i noi pe ru? ntreb Lirael. De unde
am putea face rost de-o barc mai iute ca barjele alea?
Cea mai apropiat aezare e Hotar, rspunse Sam. E
la o zi i ceva de mers, la nord, deci am pierde tot atta timp
ct am ctiga. Dac Hotar mai exist. Mi-e team s aflu de
unde a fcut Hedge rost de barje.
Nu tii vreun sat sau ceva n josul apei? ntreb Lirael.
Sam cltin din cap, dus pe gnduri. Soluia se
ntrezrea n cea, dar refuza s prind form. Cum s le-o
ia nainte lui Hedge i lui Nick?
Pmnt, ap i aer.
Vom zbura! strig el, srind n sus entuziasmat.
Putem zbura! Vemntul tu magic de bufni.
Fu rndullui Lirael s clatine din cap.
Mi-ar lua pe puin dousprezece ceasuri s fac dou
piei de bufni. Mai mult chiar, pentru c trebuie s m
odihnesc nti. Iar ie i-ar lua cteva sptmni s-nvei
zborul.

Dar nu-i nevoie, rosti Sam nflcrat. Te-am observat


n timp ce pregteai pielea de bufni rguit i mi s-a
prut c doar cteva nsemne-cheie hotrsc mrimea ei,
dac nu m-nel
Continu, spuse Lirael nencreztoare.
Ei bine, m gndeam s faci o bufni mare, care s ne
duc-n gheare pe mine i pe Mogget, explic Sam cu gesturi
largi. Tot atta timp i-ar lua. Zburm pn la Zid, trecem
de partea cealalt i vedem noi de-acolo.
O idee minunat, interveni Ceaua.
Pe chipul ei se citea un amestec de surpriz i admiraie.
Nu tiu ce s zic, spuse Lirael. Nu-s prea convins c o
piele uria ar funciona.
Va funciona, rosti Sam cu hotrre.
Alte opiuni nu prea avem, spuse Lirael cu glas
sczut.ncercarea moarte n-are. Unde-i Mogget? Sunt
curioas ce crede el despre planul tu.
E mizerabil, se auzi glasul motanului din umbra unui
bolovan. Dar nu vd de ce n-ar merge.
Presupun c m mai ateapt o ncercare, spuse
Lirael cu glas ovielnic. Se poate intra n Moarte de cealalt
parte a Zidului?
Cum s nu, depinde ct de adnc ptrunzi n
Ancelstierre. La fel e i cu magia, rosti Sam dintr-odat
serios. La ce ncercare te referi?
Vreau s scrutez trecutul cu ajutorul Oglinzii Negre,
rosti Lirael mprumutnd ceva din timbrul profetic al
Clayrelor. Vreau s vizitez nceputurile, s vd cum l-au
nvins Cei apte pe Distrugtor.

CAPITOLUL PAISPREZECE
Deasupra norilor, pn la Zid
Era uria, bigui brbatul, cu spaim n glas i-n
priviri. Mai mare dect un cal, cu aripi aripi ce ntunecau
vzduhul. Un om se legna n ghearele ei oribil, oribil! i
iptul la sigur ai auzit iptul!
Tovarii lui de drum ncuviinar, cu privirile pierdute
n amurg.
i nu zbura singur, opti brbatul. Am zrit i un
cine un cine cu aripi!
nsoitorii lui schimbar priviri nencreztoare. O bufni
uria mai mergea, mai ales dup ce-i auziser ipetele. La
urma urmei, se aflau la hotare, n vremuri de restrite.
Vzuser multe lucruri neobinuite n ultimele zile, dar un
cine zburtor?
Ar fi bine s-o lum din loc, rosti efa, o femeie dintr-o
bucat ce purta nsemnul Legmntului pe frunte.
Femeia adulmec aerul, apoi adug:
E ceva necurat la mijloc, fr discuie. Dac n-are
nimeni o idee mai bun, ne ndreptm spre Hogrest. S-l
ajute cineva pe Elluf. D-i nite vin.
Drumeii strnser n grab tabra i despriponir caii.
n scurt vreme, pornir spre miaznoapte, cu nefericitul
Elluf sorbind vin dintr-o butelc de parc-ar fi fost ap.
Undeva mai la sud, Lirael zbura cu bti tot mai lente.
Era mult mai greu s zboare cu pielea de bufni gigant, mai
ales c era nevoit s-i care pe Sam, pe Mogget i dou
ranie pe deasupra. Sam o ajutase cu farmece de putere i
rezisten, dar o bun parte din magie fusese absorbit de
pielea Legmntului.
Trebuie s-mi trag sufletul puin, i spuse ea Celei
Obraznice care zbura alturi, pe msur ce durerea i

ptrundea tot mai adnc n aripi. Gsi o poieni printre


copaci i plan ntr-acolo, cnd brusc zri destinaia la
orizont. La liziera pdurii se nla Zidul care desprea
Vechiul Regat de Ancelstierre, o dung argintie erpuind de
la rsrit la apus de-a lungul crestei unui deal pipernicit,
ct vedeai cu ochii.
Cealalt parte a Zidului era cuprins de ntuneric.
Noaptea unei primveri timpurii n Ancelstierre i
rspndea ntunecimea pn n preajma Zidului, unde se
lovea de cldura unei seri obinuite de var n Vechiul
Regat. Pe Lirael o cuprinser ameelile, cci ochii ei de
bufni nu se puteau adapta la contrastul nefiresc dintre
amurg i miez de noapte.
i continu totui zborul, nsufleit de apariia Zidului,
uitnd de durere i de popas. Se nl cu o btaie zdravn
din aripi i se ndrept spre Zid, slobozind un strigt
triumftor ce ptrunse n inima nopii.
S nu treci! o preveni Sam, rsucindu-se n hamul
ncropit din cingtori i curele, agat de ghearele bufniei.
Trebuie s aterizm de partea asta a Zidului!
Vorbele lui Sam o ajutar s-i aminteasc de Perimetrul
care strjuia grania Ancelstierran. Se ls pe o parte i
cobor n picaj, dar realiz numaidect c la viteza aceea
avea s-i fac praf pe toi, aa c ncepu s bat nebunete
din aripi.
Eforturile ei avur oarecare succes. Sam se ridic de la
pmnt, vzu c rnile sale de la genunchi sunt superficiale
i se ndrept spre bufnia enorm ce zcea lng el, dup
toate aparenele paralizat.
Eti bine? ntreb el nerbdtor, netiind dup ce
semne s se ghideze. Cum puteai lua pulsul unei bufnie,
mai ales cnd bufnia cu pricina msura apte metri n
lungime?
Lirael nu rspunse, dar, pe trupul bufniei aprur nite
fisuri prin care ptrundea lumina. Liniile fisurilor se
apropiar i formar nsemne ale Legmntului.
Dintr-odat, bufnia se preschimb ntr-un glob strlucitor,

forndu-l pe Sam s se retrag i s-i acopere ochii.


Strlucirea dispru i n ochii lui nu se oglindeau dect
razele amurgului din Vechiul Regat. n locul bufniei zcea
Lirael, ntins pe burt i gemnd de durere.
M dor toi muchii, de la cel mai mic la cel mai
mare,mormi ea.
Se ridic ncet, cu ajutorul braelor.
i mi-e o grea de nu mai pot! Pielea asta a
Legmntului e mai groaznic dect noroiul. Unde-i
Ceaua?
Aici sunt, stpn, spuse ea, dup care fugi spre
Lirael i i trase o limb plin de afeciune.
M-am distrat nemaipomenit, mai ales cnd am trecut
peste omul la.
Aia n-a fost intenionat, rosti Lirael, sprijinindu-se de
cine pentru a se ridica. Am fost la fel de surprins ca el.
Sper c mai avem timp, altminteri nu a meritat tot drumul
sta.
Dac trecem la noapte de partea cealalt a Zidului i a
Perimetrului, ar trebui s sosim naintea lui Hedge, spuse
Sam. La urma urmei, ct de repede poate merge o barj?
ntrebarea era retoric, dar rspunsul veni numaidect.
mpini de la spate de un vnt fermecat, ar putea
strbate aizeci de leghe ntr-o zi i-o noapte, se auzi glasul
atoatetiutor al lui Mogget din rania lui Sam. Presupun c
azi au ajuns la Redmouth, n jurul prnzului. De-acolo, cine
tie? Depinde ct de repede pot transporta emisferele. Se
prea poate s fi trecut deja, amintii-v c fusul orar e
deosebit n Ancelstierre. Cu ajutorul Distrugtorului, Hedge
ar fi n stare s se amestece n cursul firesc al lucrurilor i
s ctige o zi sau mai multe.
Mereu optimist, nu-i aa Mogget? l tachin Lirael.
n mod curios, era mai optimist i mai odihnit dect
credea c va fi. Se mndrea n sinea ei c planul cu pielea de
bufnit uria funcionase i era convins c o luaser
naintea lui Hedge i a luntrailor si.
Cred c ar trebui s ne continum drumul, rosti ea.

S nu zic hop pn n-au srit gardul.


Sam, nu mi-a trecut prin minte pn acum, dar cum
ai de gnd s ptrunzi n Ancelstierre? Cum trecem Zidul?
Cu Zidul nu-i problem. Sunt multe pori strvechi
acolo; majoritatea sunt nchise i pzite, cu excepia celei de
la Punctul de Frontier, dar cred c pot s le deschid.
Sunt convins c poi, l ncuraj Lirael.
Perimetrul e adevrata ncercare, depinde cum vezi
lucrurile. Gardienii de-acolo trag fr somaie, dar
majoritatea stau n preajma Punctului de Frontier. n cel
mai ru caz putem fi surprini de o patrul. Ca s nu
riscm, m gndeam s lum nfiarea unui ofier i-a
unui sergent din trupele de Cercetai. Tu vei fi sergentul
rnit la cap asta ca s nu vorbeti i s ne bagi n belele.
Sper s nghit gogoaa mcar ct s nu ne-mpute din
prima.
Cum rmne cu Mogget i Ceaua?
Mogget va rmne n rani, rosti Sam.
Arunc o privire napoi i continu:
Cu condiia s-i ii gura. O rani vorbitoare ne-ar
semna execuia.
Cei doi luar tcerea lui Mogget drept ncuviinare, mai
ales c nu mormise niciun protest.
Hai s-o deghizm i pe Cea, relu Sam. S dea
impresia c poart zgarda i pieptarul specifice cinilor
adulmectori din Armat.
Ce adulmec? fu curioas Ceaua.
Bombe i alte mm explozibile. Ca nsemnele
noastre explozibile, numai c fcute din chimicale, nu din
magie. Asta n sud. Dar n preajma Perimetrului au i cini
speciali dresai s adulmece Morii sau Magia Liber. Cinii
se descurc mult mai bine dect Ancelstierranul de rnd la
treaba asta.
Bineneles, spuse Ceaua. i bnuiesc c trebuie
s-mi in i eu gura nchis.
ntocmai, rspunse Sam. Va trebui s-i dm un
nume i un numr, s fii i tu n rnd cu cinii de dincolo.

Ce zici de Woppet? tiam un cine cu numele sta. i-i dau


numrul pe care-l purtam n trupa de cdei, la coal. Doi
Opt Doi Nou apte Trei. Sau pe scurt, Nou apte Trei
Woppet.
Nou-apte-Trei Woppet, repet Ceaua, mestecnd
cuvintele de parc ar fi fost comestibile. Ce nume curios.
Ar fi indicat s facem vraja aici, fu de prere Sam.
nainte s trecem de Zid.
Contempl pentru cteva clipe ntunericul nopii
Ancelstierrane, apoi rosti:
Trebuie s trecem pn-n zori, deci ct mai curnd.
Sunt anse mai mici s dm de-o patrul noaptea.
N-am mai fcut un farmec de preschimbare pn
acum, spuse Lirael nencreztoare.
Las asta n seama mea. Numai eu tiu ce nfiare
trebuie s lum. Nu-i cine tie ce mult mai uor dect
pieile tale de bufni. Pot s fac trei fr probleme.
Mersi.
Lirael se aez lng Cea ca s-i mai odihneasc
muchii sleii i o scrpin sub zgard. Sam se distan
civa metri, apoi intr n Legmnt, n cutarea semnelor
pentru vraja de disimulare.
Ciudat, cnd te gndeti c-i nepotu-meu, i opti
Lirael Celei. Ciudat, s ai o familie n adevratul sens al
cuvntului, nu doar un clan de verioare, cum e cazul
Clayrelor. S fii i s ai o mtu n acelai timp. S ai i o
surioar
E n egal msur plcut? ntreb Ceaua.
N-am avut rgazul s m gndesc la asta, rosti Lirael
dup ce chibzui puin. E plcut i n acelai timp trist.
Plcut pentru c pentru c sunt Abhorsen, trup i suflet,
aa c mi-am gsit locul. Trist, pentru c toat viaa mea
am ncercat s fiu ceva ce nu eram, s-mi duc traiul n
snul Clayrelor. M ntreb acum, dac a fi avut ocazia s
devin o Clayr, a fi fost oare mulumit? Sau mi-a fi
nchipuit c sunt altceva?
ovi puin, dup care adug iute:

Oare mama bnuia ce copilrie m ateapt acolo? La


urma urmei, i Arielle era o Clayr i nu cred c nelegea
cum se poate copilri la Ghear fr darul Viziunii.
Era s uit, rosti Mogget, ieind pe neateptate din
rani cu urechea pleotit. Arielle. Maic-ta. Mi-a lsat un
mesaj cnd era la Cas.
Ce! fcu Lirael i sri s-l prind pe motan de ceafa,
ignornd cntecul adormitor al lui Ranna i schimbul
neplcut dintre Magia Liber existent sub pielea lui i
zgarda creat de Legmnt.
Ce mesaj? De ce nu mi-ai spus pn acum?
Hmmm, fcu Mogget.
Motanul i petrecu zgarda dup degetele ei i prinse a se
zvrcoli, dar Lirael i ddu drumul nainte ca el s se
elibereze, iar chemarea lui Ranna l potoli.
i zic, dac m asculi
Mogget, mri Ceaua, care se strecurase lng el.
Arielle ne-a Vzut pe noi doi, lng Zid, rosti Mogget
iute. Atepta n Planor s-i dau un pachet pe vremea aia
aveam alt form, se nelege. Probabil c nu mi-a fi
amintit momentul dac n-a fi luat din nou nfiarea aia
dup Convertirea forat petrecut sub Cas. Ciudat c n
form umanoid mi amintesc altfel lucrurile. Bnuiesc c
trebuia s uit ca s nu-mi amintesc pn ce nu m aflam
unde m Vzuse ea
Mogget! Mesajul, l implor Lirael.
Mogget ncuviin i se linse pe buze. Trebuia lsat s-i
fac numrul.
I-am nmnat pachetul. edea cu privirile pierdute n
aburii ce se-nlau deasupra cascadei. Apruse i
curcubeul, dar ea nu-l zrea. Cu ochii nceoai de Viziune
mi-a zis: Vei sta lng Zid cu fiic-mea. O vei vedea
crescut mare, aa cum eu nu voi putea s-o vd. S-i spui
lui Lirael c n-a fost alegerea mea s plec. Am legat
viaa ei de Abhorsen, aa cum am legat-o i pe-a mea, i
amndou va trebui s urmm o cale ngust. Spune-i c o
iubesc, c am iubit-o mereu i mi se frnge inima s-o

prsesc.
Lirael asculta cu atenie, dar n-auzea glasul lui Mogget,
ci vocea mamei sale. Cnd se ls tcerea, i nl privirile
spre cerul roiatic, presrat cu stele de partea cealalt a
Zidului. O lacrim solitar i se scurse pe obraz, lsnd o
dr argintie ce sclipi n ultimele raze ale amurgului.
i-am fcut farmecul, rosti Sam, care fusese att de
adncit n vrjile sale nct pierduse complet discursul lui
Mogget. Trebuie s intri n el. Nu uita s-i ii ochii nchii.
Lirael zri marginile sclipitoare ale costumului i se
ndrept spre Sam. nchise ochii i ptrunse n vraj. Focul
auriu i mngie chipul, ca dou mini calde,
ndeprtndu-i numaidect lacrimile.

CAPITOLUL CINCISPREZECE
Perimetrul
Dom sergent, v jur c ceva se mic pe-acolo, opti
caporalul Horrocks, privind peste ctarea mitralierei Lewin.
Ce zicei, s-i ncarc puin?
Nici gnd! i rspunse sergentul Evans, tot n oapt.
N-ai nvat nimic? Ce te faci dac-i o stafie sau un ghlim?
Se repede la tine i-i mnc maele. Scazlo, du-te napoi i
spune-i locotenentului c s-a ivit o problem. Iar voi, restul,
dai de tire ca toi s-i pun baionetele, dar fr zgomot.
Nu mic nimeni pn nu dau comanda.
Dup ce Scazlo dispru n traneea destinat
comunicaiilor, Evans reveni la figura lui obinuit.
Pretutindeni n traneea principal se auzea pcnitul
baionetelor, fixate ct mai discret posibil. Evans i ncord
arcul i vr un cartu rou n pistolul de semnalizare. Rou
nsemna o incursiune de dup Zid. Asta dac funcioneaz
drcia, gndi el. O adiere cald btea dinspre Vechiul Regat,
bun s mai dezghee noroiul din tranee. Primvara nc
nu ctigase rzboiul cu iarna, cu alte cuvinte, nu puteai fi
niciodat sigur c mitralierele, torele de avertizare, minele
i toate celelalte dispozitive mai complexe vor funciona.
Am zrit doi i o artare ce seamn cu un cine,
opti Horrocks.
Degetul lui se ndeprt ncet de garda trgaciului.
Evans ncerc s ptrund ntunericul cu privirile. Greu
de cap Horrocks sta, dar avea o vedere nocturn
nemaipomenit. Mult mai ascuit dect a sa. Evans nu
zrea nimic, dar auzea zornitul conservelor prinse pe fir.
Cineva sau ceva se apropia de tranee.
Degetul lui Horrocks zcea pe trgaci. Piedica era tras,
ncrctorul plin i pe deasupra avea unul de rezerv.
Atepta un singur cuvnt i spera ca vntul s-i schimbe

direcia.
Dintr-odat, oft uurat, lu degetul de pe trgaci i se
ls pe spate.
s de-ai notri, rosti el cu glas tare. Cercetai. Un ofier
i unul cu capul spart. Ah, i mai au i-un cine d-la
care miroase.
Vrei s zici adulmec, l corect Evans pe negndite.
Taci din gur.
Evans i analiza opiunile. N-auzise niciodat ca o
creatur din Vechiul Regat s ia forma unui ofier
Ancelstierran sau a unui cine de armat. Umbre aproape
invizibile, da. Oameni obinuii din Vechiul Regat, da.
Lighioane zburtoare, da. ns pentru toate exist un
nceput
Care-i baiul, Evans? rosti un glas n spatele su.
Evans simi un val de uurare, dar nu-i trd bucuria
de fa cu locotenentul Tindall. O fi fost Tindall fiu de
general, dar nu era un terchea-berchea. tia cum merg
treburile la Perimetru, dup cum o dovedea i nsemnul
Legmntului nscris pe fruntea lui.
Ceva micare n fa, cam la cincizeci de metri.
Horrocks zice c-s doi Cercetai, unul dintre ei rnit.
i un cine care miroase-adulmec, adug Horrocks.
Fr s-l ia n seam, Tindall se-nl s arunce i el o
privire peste parapet i ntr-adevr zri dou siluete care se
apropiau de poziia lor. Dar nu simea prezena unei puteri
ostile sau a unei vrji duntoare. Simea totui ceva dar,
dac erau Cercetai de frontier, erau automat i Magi ai
Legmntului.
Ai lansat o tort de avertizare? White?
Nu, domnule, rspunse Evans. Bate vntul dinspre
nord. M-am gndit c nu va merge.
Prea bine. Spune-le soldailor c voi invoca o lumin
magic undeva n fa. S-mi atepte comanda.
Da, s trii!
Evans se-ntoarse ctre soldatul de lng el i i opti:
Ia poziie la treapt. Lumin nainte! D mai departe.

Vorba se rspndi n tranee, iar soldaii se poziionar


pe treapta de tragere cu ncordare evident n micri.
Invoc acum, rosti locotenentul Tindall.
nsemnul pentru lumin licri n palma lui. Cnd prinse
a strluci mai tare, l azvrli nainte ca pe-o minge de
crichet.
Globul alb deveni din ce n ce mai strlucitor, pn ce se
preschimb ntr-un soare miniatural ce sttea ciudat
deasupra teritoriului de frontier. Razele puternice
alungar toate umbrele, dndu-i n vileag pe cei doi
necunoscui ce erpuiau pe crruia ngust, mrginit de
cabluri. Aveau ntr-adevr un cine de armat, iar sub
hainele de zale specifice trupelor de grniceri purtau
uniforma kaki a armatei Ancelstierrane, semn c Horrocks
nu se nelase. Era ceva straniu n felul n care-i purtau
echipamentul i armele, ceva specific Unitilor de
Recunoatere din Perimetrul Nordic sau mai bine zis
Cercetailor de Frontier, cci aa erau cunoscui.
Cnd lumina i dezvlui, unul din ei ridic iute minile.
Cellalt, bandajatul, i urm exemplul, cu micri obosite.
Prieten! Nu trage! strig Sameth.
Deasupra lui, lumina Legmntului se stingea ncet.
Suntem locotenentul Stone i sergentul Clare. Cu un
cine de armat!
Minile sus i apropiai-v unul n spatele celuilalt!
strig Tindall.
Apoi, ctre Evans:
Locotenentul Stone? Sergentul Clare?
Evans cltin din cap.
N-am auzit de ei. Dar tii cum sunt Cercetaii, se in
departe de restul. Locotenentul mi pare cunoscut.
Da, mormi Tindall, ncruntat.
Avea impresia c-l mai vzuse undeva pe ofier.
Sergentul rnit ontcia cu drzenia proprie soldailor
care continu s mearg n pofida durerii. n cele din urm,
cinele purta o plato kaki pe care se zrea imprimat cu
alb numrul de recunoatere i o zgard de piele cu zimi,

totul n litera regulamentului. Toi mpreun preau


autentici.
Stai! i strig Tindall lui Sameth, care tocmai clcase
pe un fir de srm ghimpat, la nici zece metri de tranee.
Voi iei acum s v verific nsemnele Legmntului.
Apoi ctre Evans:
Fii pe faz. Cunoti procedura, n caz c nu sunt ceea
ce par.
Evans ncuviin, nfipse patru sgei cu capete argintii
n pmnt, pentru a le avea la ndemn, i mai scoase una.
Armata nu fabrica i nici nu accepta folosirea arcurilor i a
sgeilor argintii, dar fiecare unitate din Perimetru le avea n
dotare, alturi de alte obiecte asemntoare. Muli dintre ei
erau intai de elit, iar Evans era printre cei mai buni.
Locotenentul Tindall privi cu atenie la cei doi, doar
umbre n lumina tot mai difuz. inuse un ochi nchis, aa
cum l nvase cineva, s nu-i strice vederea de noapte. i
deschise acum pe amndoi, dar nu constat nicio
mbuntire.
Trase sabia din teac i iei din tranee, cu inima
btndu-i nebunete. Chiar i n lumina precar a nopii,
drele argintii strluceau pe spada lui.
Locotenentul Stone atepta cu minile ridicate. Tindall
se apropie cu grij de el, cu simurile ntinse la maximum,
adulmecnd orice iz de Magie Liber sau de Moarte. Dar cei
trei emanau doar o aur neclar i estompat de Magie a
Legmntului. O vraj de protecie, presupuse el.
Cnd ajunse la un cot de ei, ndrept vrful sbiei spre
gtul locotenentului, la un centimetru deasupra cmii de
zale, iar cu cealalt mn atinse nsemnul Legmntului de
pe fruntea sa.
Din el ni o flacr aurie i pentru cteva clipe Tindall
fu transpus n binecunoscutul i nesfritul vrtej al
Legmntului. Cnd descoperi c nsemnul era pur, rsufl
n sfrit uurat.
Francis Tindall, dac nu m-nel? ncepu Sam,
bucuros c nu uitase s adauge i o musta stufoas la

uniforma de ofier Cerceta.


Se ntreinuse de cteva ori cu tnrul locotenent n
urmcu un an, n cadrul festivitilor la care participa n
perioada cursurilor. Locotenentul era cu puin mai n vrst
ca el, iar tatl lui Francis, generalul Tindall, avea comanda
ntregii Garnizoane de Perimetru.
ntr-adevr, rspunse Francis, surprins. Mi-e team
c nu v in minte
Sam Stone, rosti Sameth i fcu semn cu capul n
spate, fr s-i odihneasc minile. Putei s-l verificai i
pe sergentul Clare, dar avei grij la cap, l-a lovit o sgeat
i e cam ameit.
Tindall ncuviin, fcu un pas nainte i repet figura cu
sabia i mna pe frunte. Aproape tot capul sergentului era
bandajat, dar nsemnul Legmntului se vedea limpede,
aa c nu ezit s-l ating. Nici acesta nu era corupt. De
aceast dat, bg de seam puterea uria ce izvora din
sergent, putere resimit i n urm cu cteva clipe la
locotenentul Stone. Nu ntlnise niciodat doi soldai care
s stpneasc Legmntul ntr-att de bine.
Sunt n regul! i strig el sergentului Evans. Pe loc
repaus toat lumea i scoatei staiile de ascultare.
Ah, fcu Sam. M tot miram cum ai dat peste noi. Nu
m ateptam s gsesc soldai n traneele astea.
Nite evenimente neprevzute mai la vest, l lmuri
Tindall n timp ce-i conducea spre tranee. S-a dat alarma
cu un ceas n urm. Mare noroc avei c ne-ai prins aici.
Restul batalionului e n drum spre Bain, chemat n ajutorul
autoritilor civile. Ceva incidente n taberele suditilor,
bnuiesc, sau cu demonstranii de la Patria Noastr.
Compania noastr inea ariergarda.
La vest zici? ntreb Sam nervos. Ce evenimente
neprevzute?
N-am primit nicio informaie. tii tu ceva?
Sper c nu. Dar trebuie s iau ct mai repede legtura
cu comandamentul. Ai cumva un telefon de campanie la
ndemn?

Da, dar nu funcioneaz. Cred c vntul sta care


bate dinspre Zid e de vin. S-ar putea s mearg telefonul
de la punctul de comand. Dac nu, eti nevoit s te-ntorci
la drum.
La naiba! fcu Sam, n timp ce coborau n tranee.
O situaie neprevzut la vest. Sigur avea legtur cu
Hedge i Nicholas. Rspunse ntr-o doar la salutul lui
Evans i nregistr toate feele soldailor holbndu-se la ei,
fee palide, dar fericite c nu trebuiau s dea piept cu o
artare din Vechiul Regat.
Ceaua sri lng el, fcndu-l pe-un soldat s tresar.
La urm, cobor Lirael, cu micri greoaie, obosit nc de
pe urma zborului. Gsea Perimetrul ciudat i nfricotor
deopotriv. Pretutindeni n jur simea apsarea morii.
Muli dintre ei se nghesuiau la hotarul cu Viaa, mpiedicai
s treac doar de cntecul silenios al naiurilor de la
frontier. Sabriel le furise, i viaa lor era strns legat de
cea a Abhorsenului. Cnd Abhorsenul murea, naiurile
ncetau s mai cnte la primul rsrit de Lun plin.
Atunci, Morii nviau i hoinreau n via pn erau
ntemniai de urmtorul Abhorsen, n cazul de fat Lirael.
Locotenentul Tindall observ tremuratul ei i o privi
ngrijorat.
N-ar trebui s-l ducem pe sergent la postul de
prim-ajutor? ntreb el.
Ceva nu era n regul cu sergentul, ceva care-l mpiedica
s-l priveasc n ochi. Tindall zri cu coada ochiului o aur
difuz ce nu se potrivea cu conturul firesc al sergentului. i
banduliera era ciudat. De cnd purtau Cercetaii
banduliere cu cartue de carabin? Mai ales c niciunul din
ei nu avea o carabin?
Nu, rosti Sam iute. i va trece. Trebuie s gsim un
telefon ct mai repede i s-l contactm pe colonelul Dwyer.
Tindall ncuviin, dar nu spuse nimic. Era un gest menit
s-i ascund ngrijorarea ntiprit pe chip i vrtejul
gndurilor dinuntru. Locotenent-colonelul Dwyer, eful
Cercetailor de Frontier, era de dou luni n permisie.

Tindall l nsoise chiar dup acea serat de neuitat de la


comandamentul tatlui su.
V-a ruga s m nsoii la punctul de comand, rosti
el ntr-un trziu. Cred c maiorul Greene ar vrea s discute
cu voi.
Trebuie s telefonez, insist Sam. N-avem timp de
pierdut!
Telefonul lui Greene funcioneaz, din cte-mi aduc
aminte, spuse Tindall, ncercnd s-i stpneasc
nelinitea din glas. Sergent Evans, te nsrcinez cu
comanda plutonului. Byatt, Emerson dup mine. Nu
scoatei baionetele nc. A, Evans, trimite dup locotenentul
Gotley, spune-i s vin la comandament. Avem nevoie de
cunotinele lui.
Tindall porni nainte prin traneul de comunicaii, urmat
de Sam, Lirael i Cea. Evans observase cuttura
locotenentului i luase not de chemarea singurului Mag al
Legmntului din companie, cu excepia maiorului Greene,
aa c-i opri pe Byatt i pe Emerson i le opti:
E ceva necurat la mijloc, biei. Dac d eful ordin
sau dac fac ceva blestemii, nfigei-le baionetele n
spinare.

CAPITOLUL AISPREZECE
Decizia maiorului
Locotenentul Tindall i conduse ntr-un buncr adnc, la
o sut de metri n spatele traneei. Chiar i n lumina difuz
a lmpilor cu ulei, Sam recunoscu semnele trndvelii
i-ale tihnei i fu npdit de presimiri negre, gndind c
ofierul care locuia aici n-avea s plece urechea la cerinele
lor, darmite s le neleag.
Focul ardea n sob, pe masa destinat hrilor zcea o
sticl de whisky deschis, iar ntr-un col fusese instalat un
fotoliu confortabil. Maiorul Greene zcea la fel de confortabil
n fotoliu, rou la fa i pus pe har. n apropiere, se
zreau o sabie i un pistol n toc, aninat de-un cuier.
Ce se-ntmpl? mugi maiorul, cnd oaspeii si
intrar i se aezar n jurul mesei.
Se ridic greoi, i fotoliul scri din toate ncheieturile.
Cam btrn pentru gradul de maior, gndi Sam. Avea pe
puin 50 de ani i nu mai avea mult pn la pensie.
Maiorul ddu s spun ceva, dar Tindall i tie vorba.
Impostori, domnule. Dar nu tiu de care. nsemnele
lor sunt pure.
Sam nghe la auzul cuvntului, iar Lirael o prinse pe
Cea de zgard, nbuindu-i un mrit amenintor.
Impostori zici?
Maiorul l ochi pe Sam, i biatul zri pentru prima oar
nsemnul Legmntului pe fruntea sa ncreit.
Ce-avei de spus n aprarea voastr?
Sunt locotenentul Stone, din URPN, rosti Sam pe-un
ton bos. M nsoesc sergentul Clare i cinele de armat
Woppet. Trebuie s telefonez de urgen la comandamentul
Perimetrului
Prostii! tun maiorul, dar fr furie. i tiu pe toi
ofierii i subofierii Cercetailor. Am petrecut muli ani

printre ei. Pe deasupra, cunosc bine cinii de armat, i-al


vostru n-are nici n clin, nici n mnec cu ei. Asta n-ar fi n
stare s-i miroas o balig n mijlocul buctriei.
Nu-i adevrat, rosti Ceaua indignat.
Vorbele ei fur ntmpinate de-un ssit scurt. Maiorul
ainti numaidect sabia spre ei, iar Sam i Lirael se trezir
cu vrfurile baionetelor la gt.
Uups, fcu Ceaua, lsndu-se cu botul pe labe. mi
pare ru, stpn.
Stpn? scuip Maiorul, din ce n ce mai aprins la
fa. Cine suntei voi doi? i ce-i drcia aia?
Sam oft i rosti:
Sunt prinul Sameth, din Vechiul Regat, iar ea e
Lirael, Viitoarea Abhorsen. Cinele ne e prieten. Ne-am
deghizat cu un farmec. mi dai voie s ndeprtez vraja?
Vom strluci puin, dar nu-i pericol.
Maiorul se fcu i mai rou la chip, dar ncuviin.
Dup cteva minute, Sam i Lirael se nfiar
maiorului cu adevratele lor chipuri i haine. Amndoi erau
ostenii i preau trecui prin multe ncercri. Maiorul i
cercet cu atenie, apoi i cobor privirile spre Cea, care
renunase la pieptar, purta alt zgard i prea mai mare
dect nainte.
Ceaua ncerc s-i rspund cu o expresie trist, dar
din nefericire clipi.
E ntr-adevr prinul Sameth, rosti locotenentul
Tindall, care ddu ocol mesei pentru a-i vedea mai bine.
Spre surprinderea lui Sam, locotenentul i adres un
zmbet nelegtor i ddu din cap aprobator.
Iar dumneaei arat scuzele mele, domnioar.
Vreau s zic c semnai mult cu Sabriel, vreau s zic cu
Abhorsen.
Aa e, sunt prinul Sameth, rosti Sam cu glas
trgnat, neavnd prea mari ateptri de la acest maior
umflat, n prag de pensionare. Trebuie s iau urgent
legtura cu colonelul Dwyer.
Telefonul nu funcioneaz. De altminteri, colonelul

Dwyer e n permisie. Ce-ai de comunicat att de urgent?


Lirael i rspunse cu glas rguit, cci rceala i se
strecura tiptil n vine datorit trecerii de la vara Vechiului
Regat la primvara Ancelstierran. Flacra lmpii plpia
uor, jucndu-se cu umbra ei pe mas.
Un spirit malefic strvechi se ndreapt spre
Ancelstierre. Avem nevoie de ajutor s-l gsim i s-l oprim
nainte s distrug ambele trmuri.
Maiorul o fix cu privirile ncruntate, rou n obraji. Dar
pe chipul lui nu se citea nencredere, aa cum se temuse
Sam.
Dac n-a nelege semnificaia titlului tu i n-a
recunoate banduliera cu clopoei, rosti el agale, a zice c
bai cmpii. Nu-mi amintesc s fi auzit de-un spirit capabil
s distrug o ar ntreag i trgeam ndejde s n-aud
niciodat asemenea nzdrvnii.
I se spune Distrugtorul, spuse Lirael cu un glas
linitit, care trda ns teama ce-i ddea trcoale de cnd
prsise Lacul Rou. E unul din cei nou Briani, spirite
libere, vechi de cnd lumea. Cei apte l-au nlnuit, l-au
rupt n dou i l-au ngropat n adncurile pmntului. De
curnd ns, un necromant pe nume Hedge a dezgropat
emisferele n care zace ntemniat i chiar n aceste clipe
se-ndreapt cu ele spre Ancelstierre.
Deci asta era, rosti Maiorul, fr urm de satisfacie n
glas. Un porumbel voiajor mi-a adus veti despre necazul
din vest, ceva probleme de aprare, dar de-atunci n-am mai
primit nimic. Hedge zici? Am cunoscut un sergent cu
numele sta cnd m-am nrolat la Cercetai. Nu putea s fie
el, dei asta se-ntmpla n urm cu treizeci i cinci de ani i
jur c el avea peste cincizeci
Domnule maior, trebuie s dau un telefon! l
ntrerupse Sam.
Chiar acum! rosti maiorul.
n el renviase acel maior tnr, aflat n deplintatea
puterilor.
Domnule Tindall, cheam-i plutonul i spune-i lui

Edwards i sergentului major Porrit s nceap o manevr.


Eu voi merge cu cei doi
Trei, interveni Ceaua.
Patru, fcu Mogget, scond capul din rania lui Sam.
M-am sturat s tac.
E prietenul nostru, se grbi Lirael s explice,
ncercnd s opreasc noul avnt al baionetelor. Mogget e
pisica i Ceaua Obraznic e cinele. Sunt, cum s
zic slujitorii Clayrelor i ai Abhorsenului.
Aa-i la Perimetru. Aici cnd plou, toarn cu gleata.
V voi conduce la oseaua de aprovizionare i vom ncerca
telefonul de-acolo. Tu, Francis, te vei ndrepta ct mai iute
spre locul de ntlnire stabilit.
ovi o clip, apoi rosti:
Bnuiesc c nu tii ncotro se va ndrepta acest
Hedge, odat trecut de Perimetru.
La Forwin Mill, unde se gsete o aa-zis ferm de
fulgere, de care se vor folosi pentru a-l elibera pe
Distrugtor, spuse Lirael.
Nu cred c vor ntmpina dificulti la Perimetru.
Hedge e nsoit de Nicholas Sayre, nepotul premierului, i
urmeaz a se ntlni cu un reprezentant care are
permisiunea scris a oficialului de-a transporta emisferele.
Asta nu-i suficient, spuse maiorul. S-ar putea s le
mearg la Punctul de Frontier, dar odat ce dau piept cu
garnizoana de la Bain sau chiar de la Corvere, va fi un
du-te-vino interminabil. Bieii din Perimetru nu sunt att
de btui n cap nct s se lase pclii de asemenea
trucuri. Vor fi nevoii s-i taie drum cu sabia, dar, dac s-a
dat alarma n urm cu un ceas, probabil c luptele au i
nceput deja. Ordonan!
Caporalul se ivi n u, cu o igar palmat n mn.
Adu-mi harta pe care apare Forwin Mill, undeva la
vest de poziia noastr. N-am auzit de locul sta afurisit.
E la vreo cincizeci de kilometri de coast, rosti Tindall,
oprindu-se n u. tiu un lac acolo, unde obinuiam s
pescuiesc. Nite somoni trsnet. E la civa kilometri de

zona Perimetrului.
Nu zu? Pf! fcu Greene, nroindu-se din nou la fa.
i ce mai e pe-acolo?
tiu de-o fabric de cherestea abandonat, un doc
prginit i rmiele cii ferate pe care erau transportai
odinioar arborii tiai. N-am habar despre ferma asta de
fulgere, dar
Nicholas a comandat nu de mult ridicarea unei ferme
de fulgere n zona aia, l ntrerupse Lirael.
Avem oameni acolo? dori s tie maiorul.
Acum da, rspunse Tindall. Dou tabere de refugiai
suditi s-au stabilit pe dealurile din apropierea lacului la
finele anului trecut. Se numesc Norris i Erimton. S tot fie
vreocincizeci de mii de refugiai acolo, supravegheai de
poliie.
Primele victime ale Distrugtorului, dac va fi
dezlnuit, rosti Ceaua. Odat ucii, Hedge le va culege
sufletele nainte s treac n Moarte, pentru a-l sluji.
n cazul sta va trebui s-i mutm de-acolo, fu de
prere maiorul. Dar, fiind n afara Perimetrului, nu prea
avem mn liber s intervenim. Generalul Tindall va
nelege situaia. Sper doar c generalul Kingswold a plecat
acas. E un simpatizant feroce al partidei Patria Noastr
S nu mai zbovim! l ntrerupse Lirael.
Trecuse vremea discuiilor. Lirael fu npdit de
presimiri negre, de parc fiecare secund petrecut n
acest buncr nsemna un grunte de nisip scurs printr-o
clepsidr aproape goal.
Vreau s ajungem la Forwin Mill naintea lui Hedge i
a emisferelor!
De-acord! tun maiorul, revenit brusc la via.
Omul trebuia impulsionat din cnd n cnd. Cu viteza
fulgerului, Greene i puse casca pe cap i nh revolverul
din cuier.
Hai, domnule Tindall. Micarea!
Totul se ntmpl nespus de repede. Locotenentul
Tindall se fcu nevzut n noapte, iar maiorul i conduse

degrab printr-o alt tranee de comunicaii. n scurt


vreme, traneea ls locul unei simple poteci, marcat la
scurte intervale de pietre vopsite n alb, ce luceau palid n
lumina stelelor. Noaptea Ancelstierran era lipsit de lun
i mult mai friguroas dect cea din Vechiul Regat.
Douzeci de minute mai trziu, poteca i aduse la drumul
asfaltat ce se-ntindea ct vedeai cu ochii n ambele sensuri,
iar maiorul care, n pofida gfielilor, se inea surprinztor
de bine i mai ncetini pasul. Paralel cu oseaua se zreau
stlpii de telefonie ce strbteau ntreg Perimetrul.
ntr-o parte se nla o barac joas, de beton, unde
cablurile telefonice se uneau ntr-o nvlmeal ce amintea
de-ocin cu spaghete.
Maiorul Greene intr valvrtej, zbiernd la srmanul
soldat ce aipise la tabloul de comand, cu capul pe-o
ngrmdeal de cabluri i prize.
F-mi legtura cu comandamentul Perimetrului!
ordon el.
Soldatul buimcit execut ordinul n linite, vdind
mult pricepere.
Vreau s vorbesc cu generalul Tindall! Trezete-l dac
n-ai de-ales.
Da, s trii, da, s trii! bolborosi ordonana,
regretnd c nu-i gsise un moment mai bun s dea pe gt
romul tinuit de-atta vreme.
i duse mna la gur, nu care cumva s-l simt zbirul de
maior sau nsoitorii lui neobinuii.
Cnd primi n sfrit legtura, Greene nfac receptorul
i vorbi grbit. Dup nuana din ce n ce mai aprins a feei,
era clar c se tot lovea de intermediari nefolositori. Lirael se
temu s nu-i ia mustaa foc. ntr-un trziu, gsi omul
potrivit, cci ascult un minut fr s-l ntrerup, dup
care aez cu ncetineal receptorul n furc.
Ne confruntm cu o incursiune la extremitatea vestic
a Perimetrului. Din ce-am neles, primejdia a fost
semnalizat cu rachete roii, dar am pierdut legtura cu
segmentul Unu-Nou, deci avem de-a face cu un asalt de

anvergur. Nimeni nu tie ce se petrece acolo. Generalul


Tindall a trimis deja o escadril aviatic, dar se pare c are
belele i la Punctul de Trecere, iar putoarea aia de colonel
din captul opus mi-a ordonat s rmn aici.
S rmnei aici? De ce nu ncercm s-l oprim pe
Hedge la Zid? protest Lirael.
Am pierdut legtura n urm cu o or i n-am reuit
s-o refacem nc. Nu s-a mai nlat nicio rachet de
semnalizare. Aia-nseamn c n-a mai rmas nimeni n
via. Altfel, m gndesc c ar fi fugit. n orice caz, Hedge
sta al vostru i emisferele lui au trecut deja de Zid i de
Perimetru.
Cum naiba au reuit s ne-ajung din urm? rosti
Lirael.
Timpul poate juca feste la trecerea dintre regate,
spuseMogget fantomatic, bgndu-l n speriei pe operator.
Motanul sri din rani i adug, fr a-l lua n seam
pe soldat:
Totui, nu cred c le va fi foarte uor s transporte
emisferele la Forwin Mill. Mcar acolo s ajungem naintea
lor
Ar fi bine s dau de-ai mei, rosti Sam. Putei intra n
sistemul de telefonie public?
Ah, fcu maiorul.
Se scrpin la nas, cutndu-i cuvintele.
Credeam c ai aflat s-a ntmplat acum o
sptmn
Ce?
mi pare ru, fiule, rosti Maiorul, lund poziie de
drepi. Prinii ti au murit. Au fost ucii ntr-un atentat cu
bomb de ctre fanaticii lui Corolini. Praful s-a ales din
maina lor.
Sam l ascult cu chipul mpietrit. Apoi se ls la podea
i-i puse capul n mini.
Lirael l mngie pe umrul stng, iar Ceaua i aez
botul pe umrul lui drept. Vestea prea s nu-l tulbure pe
Mogget, care se cuibri lng operator, cu strluciri verzui

n ochi.
Lirael avu nevoie de cteva secunde pentru a pune
stavil uvoiului ce sta s-i sparg pieptul, cutnd puterea
de a nu prsi drumul ales. Dac scpa cu via, avea s
verse lacrimi pentru sora pe care n-o cunoscuse niciodat,
pentru Touchstone, pentru mama ei i pentru toate
nenorocirile acestei lumi. Acum ns nu era momentul, cci
soarta multora atrna de aciunile ei.
Alung-i gndurile negre, l mbrbt ea pe Sam. De
noi depinde totul acuma. Trebuie s ajungem la Forwin Mill
naintea lui Hedge!
Cu neputin, rosti Sam. Mai bine ne dm btui i
Se opri n mijlocul propoziiei, i ls minile s-i cad
pe lng trup i se ridic, dar ndoit parc de-un junghi ce-i
strbtuse maele. Rmase aa pre de un minut, fr s
rosteasc o vorb. Apoi scoase panmoneda din mnec i-i
fcu vnt pn-n tavan, de unde refuz s mai coboare.
Sam se rezem grbovit de perete i-i ls capul pe spate,
s-o priveasc.
n cele din urm, i lu ochii de la moned i se ndrept
de spate, dar nu pocni din degete s-i cheme invenia
napoi.
mi cer scuze, opti el, clipind pentru a-i alunga
lacrimile. Mi-a mi-a trecut.
Fcu o plecciune ctre Lirael i rosti:
Abhorsen.
Lirael nchise ochii pentru cteva clipe. Cuvntul avu
darul s-i limpezeasc minile. Nu mai era Viitoarea
Abhorsen, ci Abhorsen. Si-att.
Da, rosti ea, acceptnd titlul i noile ei ndatoriri. Eu
sunt Abhorsen acum i prin urmare v cer sprijinul tuturor.
Te voi nsoi eu, se oferi Greene. Dar nu pot cere
companiei s m urmeze, dei bnuiesc c majoritatea s-ar
oferi voluntari.
Asta n-o mai neleg! protest Lirael. Cui i pas dac e
legal sau nu? ara asta st sub semnul distrugerii! Vor pieri
cu toii, nu pricepei?

Eu pricep, dar nu-i aa de simplu ncepu maiorul,


apoi tcu.
Toat roeaa i se scurse din tmple. Chipul i se
schimonosi pentru cteva clipe, de parc o idee nstrunic
ncerca s rzbeasc la suprafa, apoi i se limpezi din nou.
Maiorul vr mna n buzunar, i petrecu o rozet printre
degete i izbi cu toat fora n panoul de bachelit.
Circuitele delicate cedar i panoul explod, mprtiind
fum i scntei n toate direciile.
S fiu al naibii! Chiar e simplu! Voi ordona companiei
s te nsoeasc. N-au dect s m mpute politicienii pe
urm, dac ieim biruitori. Soldat, dac scapi o vorb cuiva
despre ce s-a discutat aici, te fac cina pisoiului.
Miam, fcu Mogget.
Da, s trii! bigui operatorul, tremurnd ca varga, i
prinse a flutura o ptur ignifug deasupra panoului.
Dar maiorul nu mai atept confirmarea, ci ni pe u
afar, urlnd la nite amri de subofieri:
Pregtete camioanele, hai, n-ai plecat nc?!
Camioanele? ntreb Lirael dup ce-l ajunse din
urm.
crue fr cai, rosti Sam pe negndite.
Cuvintele i ieir lent din gur, de parc ar fi ncercat
s-i aminteasc semnificaia lor.
Ne vor cu ajutorul lor vom ajunge mult mai repede la
Forwin Mill. Asta n caz c funcioneaz.
Ar fi bine s funcioneze, spuse Ceaua, adulmecnd
vzduhul. Vntul bate acum spre sud-vest i se las
rcoare. Privii nspre vest!
Ei privir. Deprtrile erau luminate de fulgere
strlucitoare, urmate de zvonul tunetelor.
Mogget scruta i el orizontul, cocoat pe rania lui Sam.
n ochii lui verzui se citea concentrarea, iar Lirael l auzi
numrnd ncet. Apoi pufni, pe-un ton iritat.
Ct zicea biatul la c e pn la Forwin Mill? ntreb
el, vznd privirea lui Lirael.
Cam cincizeci de kilometri, rosti Sam.

Cam cinci leghe, spuse Lirael n acelai timp.


Fulgerele alea se-ndreapt spre vest i sunt cam la
ase sau apte leghe de-aici. Hedge i ncrctura lui
traverseaz nc Zidul.

Al doilea interludiu
Dubia albastr a serviciului potal ncetini n scritul
cutiei de viteze i coti de pe drum pe aleea pavat. Apoi,
ncetini nc i mai mult i se opri cu o hurductur, fiindc
porile de obicei deschise erau acum zvorte. De cealalt
parte, colrie narmate cu puti i sbii stteau de paz.
Erau mbrcate n rochii albe de tenis i tunici de hochei, iar
un privitor neatent le-ar fi confundat armele cu rachete de
tenis sau crose. Dou dintre ele i ndreptar putile spre
ofer, iar celelalte dou ieir prin uia lateral, cu sbiile
ridicate, pe care jucau ultimele raze ale soarelui.
oferul i ridic privirea spre literele aurite, scrise n stil
gotic deasupra porii. Colegiul Wyverley i sub o mic
inscripie pe care scria nfiinat n 1652 pentru
Domnioare Respectabile.
Al naibii de respectabile, mormi el. Nu-i convenea s
fie intimidat de nite colrie. Se ntoarse spre interiorul
dubiei i spuse cu voce tare:
Am ajuns. Colegiul Wyverley.
Un fonet vag veni drept rspuns din spate,
preschimbndu-se apoi ntr-o serie de bufnituri i voci
nbuite. oferul privi cum sacii de coresponden se
ridicar, iar din ei crescur mini care dezlegau funiile din
vrf. Se rsuci n fa. Dou dintre colrie se apropiau de
fereastra sa, pe care o cobor de ndat.
Livrare special, rosti el, aruncndu-le o ochead.
Acum trebuie s spun mama i tata lui Ellie. Chipurile,
asta ar trebui s nsemne ceva pentru voi, aa c nu cumva
s vri sabia n mine, nici s tragei.
Fata care se afla cel mai aproape, ce nu putea s aib
mai mult de 17 ani, se ntoarse spre cealalt, care era chiar
mai tnr, i-i spuse:
Du-te i adu-o pe magistra Coelle. Dumneata stai

locului i ine-i minile pe volan, adug ea ctre ofer.


Spune-le i pasagerilor s nu mite.
Te auzim, veni o voce din spate. O voce de femeie,
puternic i rezonant. Felicity, tu eti?
Fata fcu un pas n spate. Apoi, innd sabia n gard,
arunc o privire prin fereastr, pe lng ofer.
Da, doamn, eu sunt, rosti fata cu pruden. Se ddu
napoi i fcu semn fetelor de dup poart, care se relaxar
puin, dar nu-i coborr putile, spre dezamgirea
oferului. Putei atepta pn vine magistra Coelle? Nu
putem lsa garda jos n perioada asta. Vine o npast din
nord i veti despre alte necazuri. Ci suntei acolo?
Ateptm, veni rspunsul vocii. Suntem doi. Eu i
tatl lui Ellimere.
, bun, spuse Felicity. S-a zvonit c ai dei
magistra Coelle nu a crezut nicio clip c
S nu vorbim despre asta deocamdat, gri Sabriel.
Ieise din sacul de coresponden i acum era ghemuit
n spatele oferului. Felicity o privi atent, asigurndu-se c
femeia era de fapt mama lui Ellimere. O recunoscu, dei
Sabriel purta o uniform a serviciului potal i o apc tras
peste prul negru ca noaptea. Dar Felicity nu-i abandon
prudena. Adevratul test va veni cnd magistra Coelle le va
verifica nsemnele.
Iat-i rsplata, aa cum am convenit. Sabriel i
ntinse un plic gros oferului. Brbatul l lu i se uit
imediat nuntru, cu un mic zmbet citindu-i-se pe buze i
n ochi.
V sunt recunosctor, spuse el. i mi voi ine gura
nchis, aa cum am promis.
Ai face bine, bombni Touchstone.
oferul era evident ofensat de aceast remarc. Pufni i
spuse:
Am trit toat viaa n apropiere de Bain i tiu ce i
cum. Nu v-am ajutat pentru bani. Asta-i doar un ndulcitor.
i apreciem ajutorul, interveni Sabriel, potolindu-l pe
Touchstone din priviri. Cele cteva ore petrecute vrt

ntr-un sac i aaser firea aprig, iar ateptatul, acum c


erau att de aproape de Zid i cas, era un chin pentru el.
Colegiul Wyverley se afla la doar aizeci de kilometri sud de
grani.
Poftim, ia-l napoi. oferul i ntinse plicul lui
Touchstone.
Nu, nu, consider c e o rsplat pe care o merii din
plin, rosti cu calm Sabriel, mpingnd plicul napoi. oferul
rezist pentru o clip, apoi ridic din umeri, bg plicul
undeva n jachet i se cuibri bosumflat n scaun.
Iat-o pe magistr, sun vocea plin de uurare a lui
Felicity.
O femeie mai n vrst venea pe alee, nsoit de cteva
studente. Parc apruser de nicieri, ntruct cldirea
principal a colii nu se zrea. Era dup o cotitur, ascuns
de o perdea deas de plopi.
Odat cu sosirea magistrei Coelle, trecur doar cteva
minute pn ce puritatea nsemnelor Legmntului de pe
frunile lui Sabriel i Touchstone fu confirmat. Se
ndreptar cu toii spre coal, iar dubia potal napoi n
Bain.
Mi-am dat seama c tirile sunt false, zmbi magistra
n timp ce se ndreptau n grab spre porile enorme ale
cldirii.Cei de la Corvere Times au publicat o poz cu dou
maini incendiate i cteva cadavre, dar nimic altceva.
Prea o tire comandat.
A fost ndeajuns de real, rspunse mohort Sabriel.
Damed i ali unsprezece oameni de-ai notri au fost ucii n
atacul acela i nc doi n apropiere de Hennen. Poate mai
muli au fost ucii. Ne-am desprit dup ce am trecut de
Hennen, s ne aruncm urmritorii pe-o pist fals. Nu a
ajuns nimeni aici naintea noastr?
Coelle cltin din cap.
Damed nu va fi uitat, gri Touchstone. Nici Barlest
sau vreunul dintre ei. i nu ne vom uita nici dumanii.
Ce vremuri groaznice, suspin magistra, care cltin
din cap n repetate rnduri.

Intrar, pe lng alte colrie, care se uitau cu ochi mari


la legendara Sabriel i la consortul ei, chiar dac era doar
regele Vechiului Regat i nici pe departe att de interesant.
Odinioar, Sabriel fusese una dintre ele. Continuar s se
uite dup ei chiar i dup ce Coelle i poftise pe distinii
oaspei n salonul de vizite, poate cea mai luxoas ncpere
din ntreaga coal.
Bnuiesc c nu s-a cotrobit prin lucrurile pe care
le-am lsat aici? ntreb Sabriel. Care e situaia? Vreo
veste?
Lucrurile sunt aa cum le-ai lsat, rspunse Coelle.
Nu avem nc mari necazuri. Felicity! Te rog adu cufrul
Abhorsenului din pivni. Pippa i Zettie i cine mai e
monitor astzi pot s te ajute. Ct despre tiri, am nite
mesaje i
Mesaje! izbucni Touchstone. De la Ellimere sau
Sameth? ntreb grbit Touchstone.
Magistra scoase dou buci de hrtie din mnec i i le
nmn. Touchstone le nh cu nerbdare i se apropie
deSabriel s le citeasc. Felicity i nsoitoarele ei disprur
printr-una dintre uile greoaie, atent lustruite.
Primul mesaj era scris cu un creion albastru pe o bucat
rupt de antet pe care aprea acelai simbol ca i cel de pe
dubia potal. Touchstone i Sabriel l citir cu atenie, iar
pe fruni le aprur cute adnci. Apoi l citir nc o dat i
se uitar unul la altul, cu uimirea ntiprit pe chipuri.
Una dintre fetele noastre l-a trimis, rupse Coelle
tcerea. Lornella Acren-Janes, care e asistent a
Directorului General al Potelor. O copie de telegram,
evident. Nu tiu dac mcar a ajuns la ambasada voastr.
Putem s ne ncredem n mesajul sta? ntreb
Touchstone. Mtua Lirael? Viitoarea Abhorsen? Oare sta
e nc un vicleug care s ne bage n cea?
Sabriel cltin din cap.
Par s fie cuvintele lui Sam. Chiar dac nu prea
neleg, e clar c s-au ntmplat multe lucruri n Vechiul
Regat. Nu cred c le vom da de cap prea curnd.

Acestea fiind spuse, desfcu cea de-a doua bucat de


hrtie. Spre deosebire de prima, aceasta era groas, evident
un produs de manufactur, i pe ea erau scrijelite doar trei
simboluri, nsemne adormite ce ntunecau albul paginii.
Sabriel i trecu palma asupra lor i prinser via, aproape
srindu-i n mn. Cu ele veni vocea lui Ellimere, clar i
puternic de parc ar fi stat lng ei.
Mam! Tat! Sper c-mi vei primi mesajul ct mai
repede. Clayrele au Vzut mai multe lucruri, prea multe
nct s ncap n mesajul meu. Asupra noastr s-a abtut
un pericol mare, aa cum nu ne-am fi imaginat. Sunt la
Barhedrin mpreun cu Garda Regal, Trupele de Lupt i
apte sute optzeci i patru dintre Clayre, care ncearc s
Vad ce e de fcut n continuare. Spun c Sam e n via i
c se lupt, i c orice-ai face trebuie s ajungei n
Barhedrin nainte de Ziua de Anstyr sau va fi prea trziu.
Trebuie s lum Planoarele de undeva. O, i se pare c am o
mtu, e sora vitreg a Ce? Nu m ntreru
Vocea lui Ellimere se opri n mijlocul cuvntului.
nsemnele Legmntului se ntoarser n hrtie.
A fost ntrerupt n mijlocul vrjii, se ncrunt
Touchstone. Nu-i st n fire s nu o refac. i a cui sor
vitreg? A mea nu poate fi.
Ce e important e c Clayrele au Vzut ceva n sfrit,
rosti Sabriel. Ziua de Anstyr trebuie s consultm un
calendar. Trebuie s pice curnd foarte curnd va
trebui s plecm imediat.
Nu cred c vei putea face asta, rsun tulburat
vocea lui Coelle. Mesajul acela l-am primit abia
azi-diminea. L-a adus un cerceta de la Punctul de
Trecere. Era grbit s se ntoarc. Se pare c se confrunt
cu un atac de peste Zid i
Un atac de peste Zid! izbucnir la unison Sabriel i
Touchstone. Ce fel de atac?
Nici el nu tia, se blbi magistra, luat prin
surprindere de violena ntrebrii i c amndoi se nclinar
dintr-odat spre ea. E departe, n apus. Dar i la Punctul de

Trecere au necazuri. Se pare c generalul Kingswold,


inspectorul-general aflat n vizit acolo, s-a declarat de
partea guvernrii formate de ara Noastr, dar generalul
Tindall refuz s o recunoasc, sau pe Kingswold. Mai
multe uniti au luat deja fie partea lui Tindall, fie a lui
Kingswold.
Deci Corolini a ncercat fi s preia puterea? ntreb
Sabriel. Cnd s-a ntmplat asta?
Scria n ziarul de diminea, rspunse Coelle. Ediia
de dup-amiaz nc nu a sosit. n Corvere au izbucnit
lupte Nu tiai?
Am ajuns pn aici pe ci lturalnice, evitnd
contactul cu Ancelstierranii pe ct posibil, rosti
Touchstone. Nu prea am avut timp s citim ziarele.
n Times scria c premierul nc deine controlul
asupra Arsenalului, Palatului Decizional i al Cldirii
Parlamentului din Corvere, spuse Coelle.
Dac nu pierde Palatul, nc l are sub control pe
Arbitrul Ereditar, spuse Touchstone, cutnd confirmarea
de la Sabriel. Corolini nu poate forma un guvern fr
binecuvntarea Arbitrului, nu-i aa?
Nu i dac totul s-a dus de rp, spuse decisiv Sabriel.
Dar nu conteaz. Corolini, tentativa de puci toate sunt o
diversiune. Tot ce s-a ntmplat aici e opera unei puteri din
Vechiul Regat, din regatul nostru. Rzboaiele continentale,
influxul de refugiai suditi, ascensiunea lui Corolini, totul
a fost orchestrat, plnuit pentru un el pe care noi nc nu-l
cunoatem. Dar ce s vrea o putere din regatul nostru n
Ancelstierre? Pot s neleg c haosul din Ancelstierre poate
facilita un atac de peste Zid. Dar pentru ce? i pentru cine?
Sam o menioneaz pe Chlorr n telegram, spuse
Touchstone.
Chlorr e doar o necromant, cu toate c e foarte
puternic. Trebuie s fie altceva. Dezgropat ru Adic un
ru dezgropat n apropiere de Hotar
Sabriel se opri n mijlocul propoziiei, cci Felicity i trei
nsoitoare i fcur apariia, crnd un cufr lung, cu

ncuietori de aram. l aezar n mijlocul ncperii.


nsemne ale Legmntului pluteau lenee pe capac i peste
gaura cheii. Izbucnir n vlvti de via sub atingerea lui
Sabriel, care opti nite cuvinte numai de ea nelese.
Capacul se ntredeschise cu un cnit, apoi Sabriel l
ridic, dezvluind privirii veminte, armuri, sbii i
banduliera ei cu clopoei. Sabriel nu le bg n seam,
scormonind ntr-o parte i scoase la iveal o carte mare
nvelit n piele.
Titlul aurit de pe copert l ntiina pe eventualul cititor
c acesta e Un Calendar al celor Dou ri i al Regiunii
Zidului. Sabriel rsfoi cu repeziciune prin paginile sale
groase pn cnd ajunse la o serie de tabele.
n ct suntem azi? ntreb ea.
n douzeci, rspunse magistra.
Sabriel i plimb degetul n josul tabelului, apoi pe
pagina cealalt. Fcu ochii mari cnd ntlni ce cuta i mai
verific o dat.
Cnd e? ntreb Touchstone. Ziua de Anstyr?
Acum. Astzi.
Tcerea se aternu peste cuvintele ei, doar pentru a fi
rupt cteva clipe mai trziu de ctre Touchstone.
E nc diminea n Regat, spuse el. Putem ajunge.
Nu pe drum, nu cu Punctul de Trecere n nesiguran,
spuse Sabriel. i suntem prea la sud ca s chemm un
Planor
Brusc, o idee i licri n privire.
Magistr, nu cumva Hugh Jorbert mai nchiriaz
padocul de vest al colii pentru coala lui de zbor?
Ba da, dar a plecat cu nevasta n vacan. Se ntorc
abia peste o lun.
Nu putem zbura ntr-o mainrie Ancelstierran,
protest Touchstone. Vntul bate din nord. Motorul se va
opri la aisprezece kilometri de aici.
Dac ne nlm suficient, am putea s planm pn
acolo, rosti Sabriel. Dar nu fr un pilot. Cte dintre fete iau
lecii de zbor?

O duzin, poate, spuse Coelle cu o min sceptic. Nu


tiu cte dintre ele pot zbura singure
Pot s zbor eu, o ntrerupse Felicity. Tata a zburat cu
colonelul Jorbert n armat. Am dou sute de ore la activ n
Humbert-ul de acas i cincizeci n Beskwith-ul de aici. Am
fcut aterizri de urgen, zboruri de noapte, aproape tot ce
e de tiut. Va pot trece Zidul.
n niciun caz. i interzic! izbucni magistra Coelle.
Acestea nu sunt vremuri obinuite, interveni Sabriel,
domolind-o cu o privire. Cu toii trebuie s facem tot ce ne
st n putin. Mulumesc, Felicity. i acceptm
propunerea. Te rog, du-te i f pregtirile necesare ct timp
noi ne vom schimba n haine mai potrivite pentru ce va
urma.
Felicity scp un ipt de ncntare i iei n goan,
urmat ndeaproape de nsoitoarele ei. Coelle ddu s o
opreasc, dar se rzgndi. n schimb, se aez n cel mai
apropiat fotoliu, scoase o batist din mnec i i terse
fruntea. nsemnulLegmntului i strluci puin cnd
pnza trecu peste el.
E doar o student. Ce le voi spune prinilor ei dac
dac nu se mai
Nu tiu, rspunse Sabriel. Niciodat nu am tiut ce s
spun n asemenea situaii. Doar c e mai bine s faci ceva
dect nimic, chiar dac preul e mare.
Nu o privea pe Coelle n timp ce vorbea, ci printr-o
fereastr. n mijlocul pajitii care se deschidea acolo trona
un obelisc din marmur alb, nalt de apte metri. Pe
marginile sale erau inscripionate multe nume. Erau scrise
prea mic pentru a fi citite de la fereastr, ns Sabriel le tia
oricum pe de rost aproape pe toate, chiar dac nu-i
cunoscuse pe cei care le purtaser n via. Obeliscul era un
memorial dedicat tuturor celor czui ntr-o noapte
groaznic n urm cu aproape douzeci de ani, cnd
Kerrigor trecuse Zidul cu hoardele lui de Mori. Acolo erau
trecute numele colonelului Horyse i ale multor ali soldai,
fete de coal, profesori, poliiti, doi buctari, un

grdinar
O sclipire de culoare ndrtul obeliscului i atrase
privirea. Un iepura alb fugea pe pajite, urmrit cu
ndrjire de o feti, codiele-i jucnd n vnt i-n goan.
Pentru o clip, Sabriel se ntoarse n timp, la un alt iepure n
fug, la o alt fat cu codite.
Jacinth i Urechil.
Numele lui Jacinth aprea pe obelisc, dar iepuraul
de-afar putea fi vreun urma ndeprtat al lui Urechil.
Viaa continua, dei niciodat fr greuti.
Sabriel ntoarse spatele ferestrei i trecutului. Acum o
preocupa viitorul. Erau nevoii s ajung n Barhedrin n cel
mult dousprezece ore. O sperie pe Coelle cnd ncepu s-i
dea jos uniforma albastr, fiindc nu mai purta nicio hain
dedesubt. Cnd Touchstone ncepu s-i deschid nasturii,
magistra scoase un ipt i fugi din ncpere.
Rmai singuri, cei doi fcur schimb de priviri i
izbucnir n rs. Doar pentru o clip, nainte s mbrace n
grab hainele din cufr. Curnd, artau i se simeau din
nou ca ei nii, n lenjerie de pnz, cma i pantaloni de
ln i tunici mpltoate. Touchstone i purta sbiile
gemene, iar Sabriel avea sabia de Abhorsen i, mai
important, purta din nou banduliera cu clopoei.
Gata? ntreb ea n timp ce-i aranja banduliera peste
piept i i ajusta ncheietoarea.
Gata, confirm Touchstone. Sau ct de gata a putea
fi. Ursc s zbor n general, darmite ntr-una din
drcoveniile alea Ancelstierrane.
M atept s fie mai ru dect de obicei, spuse
Sabriel, dar nu cred c avem de ales.
Evident, oft Touchstone. Mi-e team s te-ntreb, dar
n ce fel va fi mai ru dect de obicei?
Pentru c, dac nu m-nel, mai mult ca sigur c
Jorbert i-a luat nevasta n Beskwith, care are dou locuri.
Deci ne-a mai rmas la dispoziie doar un Humbert
Doisprezece, cu un loc. Vom fi nevoii s stm pe aripi.
Cunotinele tale m uimesc mereu, spuse

Touchstone. Mainriile astea sunt un mister pentru mine.


Mi se pare c toate aparatele zburtoare ale lui Jorbert
arat la fel.
Din pcate nu sunt la fel. Dar nu tiu alt cale s
ajungem acas. Nu dac e s-ajungem n Barhedrin nainte
de sfritul zilei de Anstyr. Hai!
Iei cu pai mari din camer fr s se uite dac
Touchstone o urma. Dar o urma, ca ntotdeauna.
coala de zbor a lui Jorbert era o afacere micu, nu mai
mult dect o pasiune pentru fostul colonel din Corpul de
Aviaie. Avea un singur hangar la dou sute de metri
deprtare de ferma sa. Hangarul se gsea la marginea
cmpului de vest al Colegiului Wyverley, care, mrginit de
canistre galbene de carburant, servea drept pist de
aterizare.
Sabriel avusese dreptate n privina aeroplanului. Gsir
numai unul, un biplan ptros cu un singur loc, care i
prea lui Touchstone nu mai mult dect un maldr de metal
inut laolalt cu cabluri i evi.
Felicity, aproape de nerecunoscut, cu casc, ochelari de
protecie i uniform de zbor mblnit, atepta deja n
carling. O alt fat sttea lng elice i alte dou erau
ghemuite lng roi, sub fuzelaj.
Va trebui s v ntindei pe aripi, i ntiin Felicity cu
voioie. Am uitat c domnul colonel a luat Beskwith-ul.
Nu-avei grij, nu e aa de greu. Acolo-s mnerele. Am fcut
chestia asta de o groaz de ori m rog, de dou ori i am
i mers pe aripi.
Mnere, pufni Touchstone. Mers pe aripi.
Linite! ordon Sabriel. Nu ne supra pilotul.
Urc graios pe partea stng i se ntinse pe arip,
prinzndu-se bine de cele dou mnere. Clopoeii o cam
jenau, dar se obinuise de mult cu asta.
Touchstone urc pe partea dreapt, fr urm din graia
soiei, i aproape c-i intr piciorul prin arip. Observnd
cu oroare c era doar material ntins pe un cadru de lemn,

se ntinse pe arip cu mare grij i trase tare de mnere. Nu


se desprinser, aa cum se cam atepta el.
Gata? ntreb Felicity.
Gata! strig Sabriel.
N-am de ales, mormi Touchstone. Apoi ddu glas
unui Da! hotrt.
Contact! ordon Felicity. Fata din fa roti elicea cu
ndemnare i pi napoi. Elicea se roti de cteva ori n
vreme ce motorul tuea, ncetini pentru o clip, apoi se
nvrti cu vitez cnd motorul porni.
nlturai piedicile!
Celelalte fete traser de frnghii, dnd la o parte piedicile
care ineau roile. Aeroplanul o lu nainte, apoi fcu o
curb nu tocmai lin pn s ajung pe pist. Huruitul
motorului se ntei i mainria se porni, hurducndu-se
nc i mai mult, de parc era un pui de pasre care tot sare
i d din aripi pn s se ridice n aer.
Touchstone privea pmntul care li se ntindea nainte,
cu ochii lcrimnd din pricina vitezei. Se ateptase ca
mainria s decoleze asemenea unui planor, uor i cu
elan. Dar, n timp ce naintau pe cmp i zidul de piatr de
la marginea de nord se apropia tot mai mult, i ddu seama
c nu tia absolut nimic despre aparatele de zbor din
Ancelstierre. Cu siguran se va nla brusc la captul
cmpului.
Sau poate c nu, i spuse el cteva secunde mai trziu.
Erau nc la sol, iar zidul i atepta la doar douzeci-treizeci
de pai distan. Se gndi dac nu cumva e mai bine s dea
drumul mnerelor i s sar, evitnd coliziunea iminent.
Dar nu putea s o vad pe Sabriel pe aripa cealalt i nu
avea de gnd s sar fr ea.
Avionul coti ntr-o parte i se slt n aer; Touchstone
oft uurat, cci scpaser la doar civa centimetri de o
ciocnire cu zidul, apoi ip cnd se trezir n picaj.
Contactul cu solul scoase tot aerul din el, dar n cteva
secunde se ridicau n sfrit spre cer.
Scuze! strig Felicity, a crei voce abia se auzea de

sunetul motorului i de aerul ce-i nvlea n urechi. E mai


greoi dect de obicei. Am uitat.
Touchstone o auzea pe Sabriel strignd ceva de pe
cealalt parte, ns nu nelegea ce. Vedea totui c Felicity
o asculta atent. Aproape imediat aeroplanul ntoarse spre
sud, nlndu-se tot mai mult. Regele nelese c trebuiau
s fie la o altitudine ct mai mare pentru a plana peste Zid.
Cu vntul potrivnic din nord, era probabil ca motorul s
moar cam la zece kilometri deprtare de Zid. Deci erau
nevoii s planeze cel puin att, de preferat chiar puin mai
mult. Nu puteau s aterizeze n Perimetru. Nu c aterizarea
n Vechiul Regat ar fi fost floare la ureche.
Touchstone se uit la aripa din postav ce zbrnia
deasupra lui, spernd c cea mai mare parte a aeroplanului
era fcut de mna omului. Cci, dac pri din el nu erau,
se vor desprinde curnd, aa cum era soarta tuturor
mainriilor Ancelstierrane odat trecute de Zid.
Nu mai zbor n viaa mea, mormi el. Apoi i aminti de
mesajul lui Ellimere. Dac vor reui s aterizeze de cealalt
parte a Zidului i s ajung n Barhedrin, vor trebui s
zboare undeva ntr-un planor i s lupte cu un duman
necunoscut, cu puteri nebnuite.
Chipul i se ntunec la acest gnd. Ardea de nerbdare
s lupte. El i Sabriel au inut piept pentru prea mult timp
unor inamici controlai de la deprtare. Acum, oricine ar fi
fost ppuarul, a ieit n cmp deschis i va nfrunta forele
combinate ale regelui, Abhorsenului i Clayrelor.
Desigur, doar dac regele i Abhorsenul vor supravieui
zborului.

PARTEA A TREIA

CAPITOLUL APTESPREZECE
napoi n Ancelstierre
Vntul bate spre nord-nord-est, domnule, raport
fermierul Prindel cu ochii pe sgeata de pe anemometru,
care era conectat la morica aflat la cteva nivele
deasupra. Sgeata se roti violent, iar luminile electrice de pe
tavan clipir de cteva ori nainte s se sting, lsnd
ncperea luminat doar de dou lmpi. Prindel i privi
ceasul, care se oprise, apoi lumnarea cu gradaii dintre
cele dou lmpi.
Cdere de curent la aproximativ 16:49.
Foarte bine, Prindel, rspunse locotenentul Drewe. Ai
grij s trecem pe petrol, apoi sun la cartierul general. Eu
voi urca.
Da, s trii! rspunse Prindel. Lu un tub acustic i
strig:
Trecei pe petrol! Cartierul general! Repet, cartierul
general!
Da, domnule! veni rspunsul de la cellalt capt,
urmat de sunetul unei Sirene de mn i al unui clopot
crpat, ambele rsunnd n ntregul far.
Drewe i mbrc mantaua albastr de sibir, ncins de
o curea lat de piele de care erau agate un revolver i un
hanger. Echipamentul era ntregit de casca albastr de oel,
ornat cu emblema cheilor aurii ncruciate, care-i confirma
funcia de supraveghetor al farului de vest. Casca
aparinuse predecesorului i i era cam mare, aa c se
simea ca un mscrici cnd o purta, dar regulile sunt
reguli.
Camera de comand se afla la cinci nivele sub camera
lucitoare a farului. Pe cnd urca cu pai ncei scrile, l
ntlni pe matelotul Kerrick cobornd n grab spre el.
Domnule! Trebuie s v grbii!
Dar m grbesc, Kerrick, rspunse calm Drewe,

spernd c vocea i era mai monoton dect inima ce


ncepuse s-i bat puternic. Ce s-a ntmplat?
Ceaa.
ntotdeauna e ceat. Doar de asta suntem aici.
Semnalizm vaselor s nu se rtceasc.
Nu, nu, domnule! Nu pe mare! Pe pmnt. O cea
care vine din nord. E nsoit de trsnete i se ndreapt
spre Zid. i mai vin i oameni din sud!
Pe Drewe l prsi tot calmul insuflat cu atta grij la
Colegiul Naval pe care-l prsise cu abia optsprezece luni n
urm. Trecu pe lng Kerrick, pind peste cte trei scri
deodat. Deja rsufla din greu cnd mpinse la o parte ua
grea de oel i intr n camera de veghe. Inspir adnc i
reui ntructva s afieze imaginea de ofier naval calm i
stpnit pe care i-o crease.
Lumina era stins i nu avea s se aprind pentru nc o
or. Dou sisteme l puneau n micare unul mecanic pe
baz de petrol, iar altul n ntregime electric pentru
momentele cnd electricitatea i tehnologia cedau sub
adierea vntului ce btea din nord. Dinspre Vechiul Regat.
Drewe se liniti cnd i observ cel mai experimentat
subofier deja la post. Coxswain Berl era afar pe pasarel,
cu un binoclu mare lipit de ochi. Drewe se ndrept spre el,
pregtindu-se pentru briza rece. Dar cnd pi afar, vntul
era cldu, alt semn c venea dinspre nord. Berl i povestise
c peste Zid anotimpurile erau diferite, iar Drewe petrecuse
suficient timp la farul de vest nct s-i dea crezare, dei
iniial crezuse c erau bazaconii.
Ce se-ntmpl? Unde sunt oamenii de care am auzit?
ntreb Drewe.
Ca de-obicei, ceaa de pe mare nu se apropiase de rm.
ns o alt cea, mai ntunecat, se revrsa din nord spre
Zid. Era luminat din cnd n cnd de fulgere i se ntindea
spre est ct vedeai cu ochii.
Berl i ntinse binoclul i art.
Sunt sute, domnule Drewe, poate chiar mii. Probabil
suditi din tabra cea nou de la Lington Hill. Se ndreapt

spre nord, s traverseze Zidul. Dar nu ei sunt problema.


Drewe ajust rotia de focalizare i sprijini binoclul de
marginea ctii, cutnd s par ct mai impozant n faa
lui Berl.
La nceput, nu vzu nimic, dar, cnd reui s focalizeze,
toate petele neclare devenir siluete aflate n fug. Erau mii,
brbai cu plrii albastre, femei cu earfe albastre i muli
copii mbrcai complet n albastru. Aruncau scnduri
peste buclele de srm ghimpat sau o tiau pe ici pe colo,
fcndu-i cale liber. Unii rzbtuser prin cmpul de
srm ghimpat i erau deja la Zid. Drewe cltin din cap.
De ce voiau s ptrund n Vechiul Regat? Chiar mai ciudat
era c unii dintre suditii care ajunseser la Zid fugeau
acum napoi
Ai informat cartierul general al Perimetrului despre
ce se-ntmpl aici? ntreb Drewe. Acolo era o garnizoan a
armatei, cel puin o companie n traneele din spate, cu
patrule i posturi de ascultare. Ce naiba fac maimuoii ia?
Telefoanele nu funcioneaz, rspunse Berl mohort.
Oricum, nu ei sunt problema. Uitai-v la captul din fa al
ceii, domnule.
Brbatul i ndrept binoclul spre ea. Ceaa nainta mai
repede dect se ateptase i era surprinztor de uniform.
Aproape ca un zid, care se ndrepta spre cel de piatr. O
cea stranie, luminat din interior de fulgere
Drewe nghii n sec, clipi i nvrti din nou de rotia
binoclului, nevenindu-i s-i cread ochilor. Din cea
ieeau nite artri. Artri care poate c fuseser oameni
odinioar. Auzise poveti despre asemenea creaturi prima
dat cnd fusese detaat n nord, dar nu le dduse crezare.
Cadavre umbltoare, montri de necrezut, magie att bun,
ct i rea
Suditii aceia nu vor avea nicio ans, opti Berl. Am
crescut n Nord. Am vzut ce s-a ntmplat n Bain acum
douzeci de ani
Linite, Berl! ordon Drewe. Kerrick!
Matelotul scoase capul pe u.

Kerrick, ia o duzin de rachete roii i ncepe s le


trimii. Una la fiecare trei minute.
R-rachete roii, domnule? ngim Kerrick. Rachetele
roii semnalizau alarma de grad maxim.
Rachete roii! Mic! rcni Drewe. Berl! Adun toi
oamenii cu excepia lui Kerrick afar, echipai de lupt i cu
puti!
Domnule, putile nu vor folosi la nimic, spuse Berl cu
tristee. Suditii aceia au trecut de Perimetru fiindc
garnizoana era deja nimicit. i acolo era o ntreag
companie militar.
i-am dat un ordin! Execut-l!
Domnule, nu-i putem ajuta, strui Berl. Nu tii de
ce-s n stare creaturile alea! Ordinele noastre sunt s
aprm farul, nu s
Coxswain Berl! Indiferent de eecurile armatei,
Marina Regal Ancelstierran nu a stat niciodat cu minile
n sn n timp ce oameni nevinovai mor. i nu va ncepe
sub comanda mea!
Da, domnule, spuse Berl ncet. i ridic mna
vnjoas n semn de salut, apoi o prbui peste gtul lui
Drewe, chiar sub muchia ctii. Locotenentul czu n
braele lui Berl, care-l ntinse cu grij pe podea i-i lu
revolverul i hangerul.
La ce naiba te uii, Kerrick? Trimite odat rachetele
alea!
Dar, dar cum rmne cu
Dac-i revine, d-i un pahar cu ap i spune-i c am
preluat comanda. Cobor s pregtesc linia de aprare.
Aprare?
Suditii au venit de la miazzi, direct prin liniile
noastre. Ceva e deja pe partea asta i le-a fcut de
petrecanie soldailor. Ceva mort, dac nu m-nel. Noi
urmm, dac nu cumva au ajuns deja aici. Aa c mic-te
odat cu rachetele alea afurisite!
Impuntorul subofier strig ultimele cuvinte n vreme ce
cobora prin chepeng, pe care l trnti dup el.

Acesta nc rsuna cnd Kerrick auzi primele ipete,


undeva n curte. Urmar alte strigte, un urlet groaznic i o
nvlmeal de zgomote: ipete, rcnete i zngnit de oel.
Tremurnd, Kerrick deschise magazia de rachete i
scoase una. Lansatorul era fixat pe balustrada balconului,
dar, dei o fcuse de sute de ori la antrenamente, acum nu
reuea s aeze racheta n el. Cnd reui ntr-un sfrit,
trase prea repede de cablul de aprindere i racheta care se
propuls spre cer i arse minile.
Printre suspine de team i durere, Kerrick se duse s ia
alt rachet. Deasupra-i, petale roii mboboceau pe cer,
luminnd norii. Kerrick nu atept trei minute pentru
urmtoarea rachet, nici pentru cea de dup ea.
nc lansa rachete cnd Morii intrar prin chepeng.
ntre timp, ceaa cuprinsese ntregul far. Prea solid,
aproape ca pmntul, aa c Kerrick nu sttu pe gnduri
cnd o Slug Moart sparse ua de sticl i ddu s-l sfie
cu mini ce aveau prea multe degete, degete care sfreau
n os ncovoiat i plin de snge.
Brbatul sri i, pentru civa pai, ceaa prea s-i
suporte greutatea. Fugea cu un rs isteric. Dar de fapt
cdea, ncet-ncet i apoi tot mai repede. Slugile i urmreau
cderea, o mic scnteie de Via ce se stinse curnd.
Dar Kerrick nu murise n zadar. Rachetele roii fuseser
observate la sud i est. Iar locotenentul Drewe se trezi i se
ridic mpleticindu-se. i observ pe Mori i, ntr-un
moment de inspiraie, trase mnerul care aciona
aprinztorul i ddea drumul petrolului. Lumina scnteie
n vrful farului, nteit de o mie de ori de cele mai bune
lentile create vreodat de meterii sticlari din Corvere. Raza
strlucea n dou direcii, ns niciuna spre Morii de pe
balcon, care zbierau cu glas neomenesc i-i acopereau
ochii putrezii. Cu disperare, tnrul ofier de marin opri
mecanismul de rotire a luminii i se aplec spre troliu, s
ntoarc lumina spre ei.
Nu era treab pentru un singur om, dar teama i
disperarea i ddur putere. Lumina i prinse pe Mori n

raza sa alb. Nu i vtma, dar nu o suportau, aa c se


retraser, pe urmele lui Kerrick afar n cea. Spre
deosebire de Kerrick, Slugile supravieuir cderii, cu toate
c aveau trupurile strivite. Se ridicar ncet i i rencepur
urcuul pe scri. Deja uitaser de lumin. Era Via acolo i
voiau s-i simt gustul.
Trsnetele l trezir pe Nick. Ca de obicei n ultima
vreme, era buimac i dezorientat. Simea c e n micare i
i ddu seama c e crat pe o targ. La fiecare capt erau
cte doi oameni. Oameni normali sau destul de normali. Nu
muncitorii leproi ai lui Hedge.
Unde suntem? ntreb el.
Era rguit i avea gust de snge n gur. i atinse cu
ovial buzele i simi sngele nchegat acolo.
Vreau nite ap.
Stpne! E treaz! strig unul dintre oameni.
Nick ncerc s se ridice, dar trupul i era secat de puteri.
Tot ce vedea deasupra erau nori negri i fulgere, care
cdeau undeva mai nainte. Emisferele! i aminti totul.
Trebuia s se asigure c emisferele sunt n siguran!
Emisferele! strig el, gtuit de durere.
Sunt bine pzite, rsun o voce cunoscut. Hedge
apru deodat deasupra lui. E mai nalt, gndi Nick
iraional. i mai deirat. Parc fusese alungit, ca o bucat
de gum n minile a doi copii. De asemenea, nainte prea
s cheleasc, iar acum avea pr. Sau era o umbr care i se
aternuse pe frunte.
Nick nchise ochii. Nu-i ddea seama unde e sau cum a
ajuns acolo. Evident, era nc bolnav, chiar mai bolnav
dect nainte, altfel n-ar fi fost nevoii s l care.
Unde suntem? ntreb Nick cu glas stins. i deschise
ochii din nou, dar nu-l vzu pe Hedge, dei i auzi vocea n
apropiere.
Suntem pe cale s traversm Zidul, veni rspunsul,
nsoit de un rset neplcut. Nick izbucni i el ntr-un hohot
nestpnit. Nu tia de ce i nu se putu opri pn ce aproape

se nec.
Pe lng rsetul lui Hedge i tunetele necontenite mai
auzea un sunet. Iniial, Nick nu-l recunoscu. Continu s
asculte n timp ce targa se apropia de sursa lui, pn cnd
crezu c tie ce e. Publicul de la un meci de fotbal sau
crichet. ipau i scandau dup o victorie. Dei Zidul era un
loc ciudat n care s se organizeze un meci. Totui, poate c
jucau soldaii din Perimetru, se gndi el.
Cinci
minute
mai
trziu,
Nick
auzi
ipete
desprinzndu-se din zgomotul mulimii i realiz c nu era
un meci de fotbal, ncerc din nou s se ridice, doar pentru
a fi mpins napoi de o mn care nu putea fi dect a lui
Hedge, dei era neagr, de parc ar fi fost ars i n loc de
unghii licreau flcrui roii. Vedenii, i spuse Nick cu
disperare. Vedenii.
Trebuie s trecem repede, i ntiin Hedge pe cei care
duceau targa. Morii mai pot s o in deschis doar cteva
minute. Imediat ce emisferele sunt pe partea cealalt, o
lum la fug.
Da, domnule, rspunser ei n cor.
Nick se ntreb despre ce vorbete Hedge. Acum treceau
printre dou iruri de muncitori bolnavi. Nick ncerc s nu
se uite la ei, la carnea n descompunere inut laolalt de
zdrene albastre. Din fericire, nu le vedea chipurile hidoase.
Toi erau ntori cu spatele i se ineau de mini.
Emisferele au trecut de Zid!
Nick nu tia cine vorbise. Vocea era stranie i
rsuntoare i l fcea s se simt murdar. Dar cuvintele
avur un efectimediat. Cei care duceau targa ncepur s
alerge, sltndu-l pe Nick n sus i-n jos. Acesta se prinse
de marginile trgii i, tocmai cnd slta, se folosi de avnt
ca s se ridice i s arunce o privire mprejur.
Fugeau printr-un tunel puin nalt i arcuit, tiat n
piatra Zidului ce desprea Vechiul Regat de Ancelstierre.
Era nesat dintr-un capt n altul cu membri ai Brigzii de
Noapte, inndu-se de mini i aezai n iruri lungi, ntre
care se deschidea doar un mic culoar. Fiecare brbat i

femeie strluceantr-o lumin aurie, dar cnd se apropie


vzu c era strlucirea a mii de flcrui aurii, care se
rspndeau i se contopeau, iar oamenii intrai mai adnc
n tunel luaser foc.
Nick scoase un ipt de groaz cnd ptrunser n tunel.
Foc pretutindeni, un bizar foc auriu care ardea fr fum.
Dei cei din Brigada de Noapte erau mistuii de el, nu
ncercau s scape, nu ipau i nu fceau nimic s-l
opreasc. Chiar mai ru, observ c, pe msur ce unii erau
cu totul mistuii, alii le veneau n loc. Sute i sute de
brbai i femei n haine albastre se nghesuiau s menin
liniile.
n fa, Hedge nainta cu greu, vzu Nick. Dar nu era
tocmai Hedge, ci mai degrab o ntunecime cu nfiarea
sa, n jurul creia jucau limbi sngerii de foc, luptnd cu cel
auriu. Efortul se citea n fiecare pas al su, iar flcrile
aurite preau o for aproape fizic, care ncerca s-l
mpiedice s ptrund prin tunel.
Deodat, un ntreg grup de oameni lu foc naintea lor,
ca nite lumnri ce se prbuesc ntr-o balt de cear i
dispar n ntregime. Pn s ajung cei rmai s-i
uneasc minile sau s le vin ntriri, focul auriu se folosi
de bre i se npusti n tunel. Oamenii care crau targa l
vzur, l ntmpinar cu njurturi i ipete, dar i
continuar goana. Se lovir de flcri ca nite nottori care
intr n valuri. Dar, cu toate c targa i cei care o crau
ieir cu bine, focul l culese pe Nick din targ, l nfur n
flcri i-l trnti pe lespezile de piatr ale tunelului.
Flcrile i trezir o durere rece n inim, de parc un
urure i-ar fi fost mplntat n piept. Totodat, i limpezir
mintea i simurile. Observa acum simbolurile ascunse n
flcri i pietre, simboluri care se micau, se schimbau i
formau
noi
combinaii.
Acestea
erau
nsemnele
Legmntului de care tot auzise. Magia lui Sameth i a lui
Lirael.
Tot ce i se ntmplase recent i reveni n minte. i aminti
de Lirael i de cinele naripat. Cum au fugit din cort. Cum

s-au ascuns n stufri. Discuia lui cu Lirael. i promisese


c va face tot ce-i st n putin s-l opreasc pe Hedge.
Flcrile se aezar pe pieptul lui Nick, dar nu-i ardeau
pielea. ncercau s atace ceea ce era n el, s-i alunge
fragmentul din trup. ns puterea aceea depea magia
Zidului, iar acum i fcea din nou simit prezena, n
ciuda ncercrilor lui Nick s mbrieze focul
Legmntului, s prind flcrile n mn i chiar s
nghit licre de lumin aurie.
Scntei albe i nir din gur, nas i urechi, iar trupul i
se ridic brusc i nlemni, cu genunchii i coatele perfect
ntinse. Nick porni, cltinndu-se ca o ppu eapn, cu
flcri mpotrivindu-i-se la fiecare pas. tia ce se ntmpl,
dar era doar un observator. Nu avea putere asupra
propriilor muchi. Ciobul l controla, dei nu tia cum s-l
fac s mearg cum trebuie.
Cu ncheieturile ncremenite, Nick ontcia pe lng
nenumrate trupuri prjolite, cci tot mai muli oameni
intrau prin captul ndeprtat al tunelului. Majoritatea nu
le semnau deloc celor din Brigada de Noapte, ci preau
brbai i femei ct se poate de obinuii, cu prul i pielea
proaspete i vii. Doar ochii trdau diferena de cei vii i
undeva n sinea sa tia c sunt mori, nu doar bolnavi. La fel
ca frtaii lor mai putrezii, nou-sosiii purtau epci i earfe
albastre.
naintea lui, Hedge tocmai ieise din tunel, iar acum i
fcea semn s-l urmeze. Simi semnul ca pe o nhare ce-l
obliga s nainteze mai iute. Focul auriu ncerca s-l ajung
la fiecare pas, ns erau prea muli Mori, prea multe
trupuri mistuite. Nu putu s-l ating pe Nicholas, care iei
cltinndu-se din tunel, la siguran de flcrile aurii.
Traversase Zidul i acum era n Ancelstierre. Sau mai
degrab pe teritoriul dintre Zid i Perimetru. De obicei,
acesta ar fi un loc linitit i gol, cu pmnt reavn i srm
ghimpat, cufundat n pace de oapta flautelor de vnt pe
care el ntotdeauna le crezuse un fel de decoraiune ciudat.
Acum era nvluit n ceaa luminat n chip sinistru de

strlucirea sngerie a soarelui la apus i de licriri de fulger.


Ceaa se rrea ici-colo n iureul ei spre sud, dezvluind
scene de carnagiu. Era ca o cortin, cortina unui spectacol
de groaz, tras pentru a arta maldre de cadavre. Erau
pretutindeni, agate de srma ghimpat sau ngrmdite
pe pmnt. Toate cu plrii i earfe albastre, iar Nick
nelese ntr-un sfrit c erau refugiai suditi mcelrii i
c, prin cine tie ce metode oribile, Brigada de Noapte era
alctuit tot din oameni ca ei.
Un fulger plesni deasupra-i i un tunet bubui n
rspuns. Ceaa se ridic puin, iar Nick zri n fug
emisferele care nu erau cu mult nainte pe drum, legate n
snii uriae care probabil i-au ateptat n Redmouth, unde
au descrcat barjele. Dar nu-i amintea dac asta chiar se
ntmplase, dup cum nu-i amintea nimic ntre
conversaia cu Lirael i deteptarea lui chiar nainte de a
trece Zidul.
Emisferele fuseser trase pn aici de oameni normali
sau cel puin nu din Brigada de Noapte. Brbai mbrcai
ntr-o combinaie de uniforme ale armatei Ancelstierrane i
straie din Vechiul Regat, tunici kaki ce contrastau cu piei de
vnat, pantaloni n culori iptoare i cmi de zale
ruginite.
Fora care l mpinsese prin tunel se retrase, i Nick czu
la picioarele lui Hedge. Acum, necromantul prea s aib
bine peste doi metri, iar flcrile roii care-i ardeau n jurul
crnii i n orbite erau chiar mai intense i strlucitoare.
Pentru prima oar, Nick era nspimntat de el i se ntreba
de ce nu fusese i pn acum. Dar era prea slbit ca s fac
altceva dect s se ghemuiasc la picioarele lui Hedge i
s-i duc mna la piept, unde durerea nc pulsa.
Curnd, bubui ca un tunet vocea lui Hedge. Curnd,
stpnul nostru va fi liber.
Nick se trezi c ncuviineaz entuziast i asta l
nspimnt la fel de mult ca Hedge. Alunec din nou n
starea de visare, cnd nu se gndea dect la emisfere i
ferma lui de fulgere i la ce trebuia s fac

Nu, opti Nick. Ceea ce nu trebuie s fac. Nu tia ce


se ntmpl i nu avea de gnd s fac nimic pn cnd va
afla. Nu!
Hedge i ddu seama c tnrul vorbise cu o voce
scpat de sub controlul lui. Rnji, iar din gt i scprar
flame. l ridic pe Nick ca pe un prunc i-l aduse la piept, cu
faa lipit de banduliera lui cu clopoei.
Nicholas Sayre, aproape c i-ai jucat partea, spuse el,
iar rsuflarea i era cald precum aburul ncins i mirosea a
descompunere. N-ai fost mai mult dect o gazd imperfect,
dei unchiul i tatl tu s-au dovedit a fi mai de ajutor dect
a fi sperat, chiar dac nu au tiut-o.
Nick nu putu s-i fereasc ochii de privirea lui
arztoare. Uit tot ce i amintise n tunel. n ochii lui Hedge
vzu emisferele argintii, fulgerele, contopirea pe care o
cunotea drept unic tel al scurtei sale viei.
Emisferele. Emisferele trebuie unite, opti el, aproape
ritualic.
Curnd, stpne, curnd, croncni Hedge. Se
ndrept spre cei patru crui i-l aez pe Nicholas pe
targ, atingndu-i pieptul, chiar deasupra inimii, cu mna
nnegrit, cuprins nc de flcrui. Ce mai rmsese din
cmaa Ancelstierran a lui Nick se dizolv sub atingerea
lui Hedge, dezvluindu-i pielea nvineit.
Curnd!
Hedge se ndeprt condus de privirea tmp a lui Nick,
cruia nu-i mai rmsese niciun gnd independent. Doar
viziunea arztoare a emisferelor i a contopirii lor. ncerc
s se ridice i s le priveasc, dar nu mai avea pic de for.
Istovit, i ls braele s cad pe lng targ i atinse ceva
cu un deget. Dou senzaii stranii i strbtur braul. O
durere ascuit i o cldur blnd, tmduitoare.
ncerc s apuce obiectul, ns degetele nu-i ddur
ascultare. ntoarse capul spre pmnt i realiz c era o
bucat de lemn, un fragment din flautele de vnt care
zceau zdrobite la civa pai deprtare. nsemnele
Legmntului nc lunecau pe ea. n timp ce le privea, ceva

se trezi n mintea lui. Pentru un moment, i reaminti cine


era i promisiunea pe care i-o fcuse lui Lirael.
Ct vreme dreapta nu-l asculta, Nicholas se aplec i
ncerc s ia fragmentul cu stnga. Reui pentru cteva
secunde, pn cnd i stnga i scp de sub control.
Degetele i se deschiser, i bucata de lemn czu pe targ,
ntre corpul i braul su drept.
Hedge nu se ndeprt prea mult de tnr. naint cu
pai mari prin ceaa care i se ddea din cale, drept spre cel
mai mare morman cu cadavre. Suditii acetia fuseser
omori de Morii pe care i ridicase mai devreme din
cimitirele provizorii din jurul taberelor. l amuza ideea de a
folosi suditi mori s omoare suditi. Omorser i soldai
n ciudatul Punct de Vest, i marinari n zona farului.
Traversase Zidul de trei ori n acea zi. O dat s pun la
cale atacurile iniiale din Ancelstierre, ceea ce nu fusese
mare lucru; a doua oar s-a ntors s pregteasc
transportul emisferelor, o sarcin mult mai grea i, n
sfrit, a trecut cu emisferele i cu Nicholas. tia c nu va
mai fi nevoit s treac Zidul niciodat, cci acesta va fi unul
dintre primele lucruri pe care stpnul su le va distruge,
mpreun cu toate celelalte creaii ale dispreuitului
Legmnt.
Tot ce-i rmnea de fcut acum era s intre n Moarte i
s constrng ct mai multe spirite s ptrund n
cadavrele ce zceau naintea lui. Dei Forwin Mill era la mai
puin de treizeci i doi de kilometri deprtare i ar fi putut
s ajung acolo pn dimineaa, tia c armata din
Ancelstierre le va sta n cale. Avea nevoie de ct mai multe
Slugi s lupte mpotriva armatei, iar aproape toate cele pe
care le adusese din nord i cele pe care le ridicase din
cimitirele suditilor fuseser sacrificate n traversarea
Zidului.
Hedge trase doi clopoei din bandulier. Mosrael, cu care
s trezeasc din somn spiritele care rtceau pe trmul
nimnui, acum eliberate din lanurile dispreuitelor jucrii
ale Abhorsenului i Saraneth, cu care s le supun voinei

lui.
Vor fi destule corpuri pentru toate, dei folosirea acestui
clopoel l-ar trimite pe el nsui n Moarte. Apoi s-ar ntoarce
prin pori, folosindu-l pe Saraneth pentru a orienta alte
spirite gsite n via.
Dar, nainte s nceap, simi ceva venind prin
ntunecime. Precaut, l puse pe Mosrael napoi n
bandulier, nu cumva s sune de unul singur. i trase
spada, optind cuvinte care o nvluir n flcri negre.
tia prea bine cine l vizita, dar nu se ncredea ndeajuns
n legturile i farmecele pe care le aruncase asupra ei.
Chlorr era acum o Maestr a Morii. n Via, se supusese
Distrugtorului, dar n Moarte, scpa cumva controlului
su. Hedge o forase s-i dea ascultare prin alte metode i,
ca ntotdeauna cnd un necromant controleaz un
asemenea spirit, supuenia lui putea fi doar o iluzie.
Chlorr apru ca o form neguroas care abia amintea de
cea omeneasc, cu apendice diforme pe un trunchi
mthlos care prea c are dou brae, dou picioare i un
cap. Focuri adnci ardeau acolo unde ar fi trebuit s-i stea
ochii, dei erau prea mari i prea ndeprtate.
Trecuse pentru prima oar Zidul, mpreun cu Hedge, i
condusese
atacul-surpriz
asupra
garnizoanei
Ancelstierrane. Nu se ateptaser la un atac din sud. Chlorr
luase multe viei i devenise cu att mai puternic. Hedge o
privea suspicios i i inea mna lipit de Saraneth.
Clopoeilor nu le plcea s slujeasc necromani, ba chiar i
un Abhorsen trebuia s le arate tot timpul cine e eful.
Chlorr fcu o plecciune cumva ironic, n opinia lui
Hedge. Apoi vorbi, cu o gur diform deschizndu-se n
norul de ntunecime. Tot ce ieea din gura aceea era o
ciudat psreasc. Hedge se ncrunt i ridic sabia. Gura
se opri i o limb de foc sngeriu se plimb dintr-o parte n
alta a hidoasei despicturi.
Iertare, stpne. Muli soldai clare se apropie din
sud. Unii sunt magi ai Legmntului, dei nu unii prea
iscusii. I-am strpit pe primii, dar mai vin nc muli, aa

c m-am ntors s-mi avertizez stpnul.


Bine, rosti Hedge. Sunt pe cale s ridic o nou oaste
de Mori, pe care i-o voi trimite cnd va fi gata.
Deocamdat, adun toate Ajutoarele disponibile i atac-i
pe soldaii aceia. Magii Legmntului trebuie neaprat
rpui. Nimic nu trebuie s-l ntrzie pe stpn!
Chlorr i nclin capul mare i pocit. Apoi se rsuci i-i
prezent lui Hedge un om care fusese ascuns de cea i de
statura ei masiv. Un om scund i sfrijit, a crui hain
rupt n cteva locuri lsa s se ntrevad cmaa alb de
funcionar. Chlorr l inea de gt cu dou degete enorme, iar
srmanul era aproape mort de groaz i din lips de aer.
Czu n genunchi naintea lui Hedge, gfind i scncind.
Asta-i al tu sau cel puin aa se spune.
Acestea fiind zise, Chlorr se ndrept cu minile ntinse
spre Slugile din apropiere. Imediat ce le atingea, se
cutremurau i se ridicau cu o smucitur, apoi o urmau
ncet-ncet. Dar nu prea mai rmseser Slugi, iar cele din
tunelul din Zid fuseser mistuite de foc.
Era atent s nu se apropie prea mult de enorma barier
de piatr din care nc mai scpa lumin aurie. Nici mcar
ea nu lua n glum trecerea Zidului i poate c nu ar fi
reuit s-o fac fr ajutorul lui Hedge i sacrificiul multor
Mori de duzin.
Cine eti? ntreb Hedge.
Sunt sunt adjunctul Geanner, scnci brbatul.
ntinse un plic. Asistentul domnului Corolini. V-am adus
scrisoarea cu permisiunea de a trece Zidul.
Hedge lu plicul, care imediat izbucni n flcri i se
preschimb n cenu.
Nu am nevoie de permisiunea nimnui, opti el.
Am venit i pentru cea de-a patra plat, aa cum a
fost nelegerea, continu Geanner. Am fcut tot ce ai
cerut.
Totul? ntreb Hedge. Regele i Abhorsenul?
M m mori, icni Geanner. Au ars cu totul ntr-o
explozie n Corvere.

Taberele de lng Forwin Mill?


Oamenii notri vor deschide porile n zori, dup plan.
Pliantele au fost tiprite, cu traduceri n azhdik i
chellanian. Sunt sigur c vor crede promisiunile.
Insurecia?
nc luptm n Corvere i n alte locuri, dar dar sunt
sigur c ara Noastr va birui.
Atunci toate lucrurile de care aveam nevoie sunt n
ordine, rosti Hedge. n afar de unul.
Care ar fi acela? ntreb Geanner. Ridic ochii spre
Hedge, dar nici nu apuc bine s ipe c sabia nvluit n
flcri i zbur capul de pe umeri.
Ce risip, bombni Chlorr, care tocmai se ntorcea cu
un ir de Mori trndu-se n urm-i. Acum trupul sta e
inutil.
Piei din ochii mei! rcni Hedge, posedat de o furie
neateptat. Puse sabia n teac i l trase pe Mosrael din
nou. Sau te trimit napoi n Moarte i-mi gsesc o slug mai
folositoare!
Chlorr chicoti, cu un sunet precum cel al pietrelor
zornite ntr-o gleat de fier i dispru n noapte, cu un ir
de aproape o sut de Slugi pe urme. Imediat ce ultimul
dintre ei trecu de tranee, Hedge sun din Mosrael.
Clopoelul scp o singur not, ncepnd jos i urcnd
treptat n volum i nlime. Pe msur ce sunetul se
rspndi, trupurile suditilor ncepur s se zvrcoleasc,
maldrele de cadavre prinznd via. n acelai timp, pe
Hedge se aezase gheaa. Mosrael nc rsuna, dei
mnuitorul su pea prin rul rece al Morii.

CAPITOLUL OPTSPREZECE
Chlorr Femeia Mtii
Lirael se trezi brusc, cu inima zvcnindu-i n piept i se
repezi dup sabie i clopoei. Era ntuneric afar i era
nchis ntr-o camer sau cel puin aa i se pru pn se
dezmetici. Dormea ntr-un transportor zgomotos, un
camion, cum i spunea Sam. Doar c zgomotul pierise.
Ne-am oprit, o ntiin Ceaua.
i vr botul prin nvelitoarea de pnz s arunce o
privire n jur i rosti cu glas nbuit:
i cred c pe neateptate.
Lirael se ndrept de spate, ncercnd s scape de
sentimentul c tocmai fusese lovit cu un ciomag i-apoi
forat s bea oet. Era n continuare rcit, dar bucuroas
c nu se mbolnvise mai ru, pentru c primvara
Ancelstierran nu scpase complet din ghearele iernii, mai
ales noaptea.
Oprirea venise ntr-adevr pe neateptate, cci oferul
suduia de mama focului. Sam se ivi din spatele nvelitorii i
abia reui s scape de limba Celei Obraznice, care voia
s-l ntmpine n stilu-i caracteristic. Semnele oboselii i se
citeau pe chip, iar Lirael i nchipui c nu reuise s pun
gean pe gean de cnd aflase vestea tragic despre prinii
lui. Ea aipise de cum intraser n camion dei habar
n-avea ct dormise. Judecnd dup ntunericul de-afar,
nu prea mult. Doar zgarda Celei lumina uor.
S-au blocat camioanele, i spuse Sam, dei vntul bate
spre vest. Cred c ne-am apropiat prea mult de emisfere.
V-a trebui s-o lum la pas.
Unde ne aflm? ntreb Lirael.
Se ridic brusc i se lovi cu capul de pnza acoperiului,
ratnd la musta o grind de oel. Afar era o zarv de
nedescris, de la urlete la zngnitul cizmelor intate,

nsoite de-un duduit constant. Lirael era nc buimcit i


nu realiz de la bun nceput c acela nu era zgomotul
tunetelor, aa cum se atepta, ci altceva.
Ceaua sri peste capacul de descrcare, urmat de o
Lirael foarte adormit. Nu prsiser nc oseaua
Perimetrului i n curnd se iveau zorii. Pe cer se zrea luna,
nu mare i rotund ca n Vechiul Regat, ci mai degrab un
corn subire. i culorile difereau uor: argintiul lsa locul
unui galben de zinc.
Bubuitul venea dinspre miazzi, nsoit de-un uierat
uor. Orizontul era scldat n lumin, dar nu datorit
fulgerelor. i la vest se auzeau tunete, iar luminile de-acolo
erau fr ndoial trsnete. Lirael simi un vag iz de Magie
Liber, dei vntul btea spre sud. Simi i duhoarea
Morilor, la nici doi kilometri n fa.
Ce-i cu zgomotul i luminile alea? l ntreb ea pe
Sam, fcnd semn ctre miazzi. Biatul se-ntoarse pentru
a privi n direcia indicat, dar fu nevoit s se dea la o parte
din calea soldailor.
E zgomotul artileriei, rosti el ntr-un sfrit. Tunuri
mari. Sunt poziionate la mare distan de Zid, pentru a nu
fi influenate de emisfere sau de Vechiul Regat, i deci s
poat trage. Sunt un soi de catapulte care arunc proiectile
cale de civa kilometri. Cnd ncrctura atinge pmntul,
explodeaz i omoar oameni.
Mare pierdere de vreme, i-o tie maiorul Greene, care
se apropie de ei, gfind. Auzi cumva vreo explozie? E ca i
cum ar arunca cu nite pietroaie n Mori i, chiar dac-i
lovesc din plin, tot nu pesc nimic. Fac doar mizerie i pe
urm tot artileritii trebuie s-o curee. Mii de bombe
neexplodate, majoritatea umplute cu fosfor alb. Urt
treab. Haidei!
Maiorul o lu nainte, urmat de Lirael, Cea i Sam.
Lsaser raniele n camion, iar Lirael se temu pentru o
clip c-l uitaser pe Mogget n rania lui Sam. Apoi i zri
cporul alb n spatele liniei soldailor aflai n mar, gonind
pe marginea drumului de parc ar fi urmrit vreun oarece.

i, ntr-adevr, chiar asta fcea. i cuta de mncare.


Lirael l ajunse cu uurin din urm pe maior i-l
ntreb:
Unde suntem?
Greene o fix cu privirile, tui stnjenit i fcu semn spre
locotenentul Tindall, care era puin mai n fa. Lirael prinse
aluzia i i puse tnrului ofier aceeai ntrebare.
La cinci kilometri de punctul vestic de sprijin al
Perimetrului, rosti Tindall. Forwin Mill se afl la douzeci i
cinci de kilometri mai la sud, dar ndjduiesc s-l oprim pe
Hedge la Zid. Plutonul Unu, stai!
Comanda o lu pe nepregtite i mai fcu civa pai
nainte s realizeze c soldaii se opriser. La ordinul lui
Tindall, repetat i de sergentul din capul plutonului, soldaii
se aliniar de fiecare parte a drumului, cu putile pregtite.
Se apropie o trup de cavalerie! o repezi Tindall.
O nh de mn i o conduse la marginea oselei.
Dar nu tim a cui.
Lirael se apropie de Sam i trase sabia din teac.
Amndoi i ncordar privirile, ncercnd s descopere
sursa acelui tropot metalic. Alturi, Ceaua privea i ea
concentrat. Doar Mogget prea imperturbabil, fcndu-i
de lucru cu oarecele proaspt prins. Era ns viu i l lsa
s o zbugheasc pre de-o clip, apoi l prindea ntre falci,
spre groaza bietului roztor.
Nu-s Mori, hotr Lirael.
i nici Magie Liber, complet Ceaua Obraznic,
adulmecnd cu putere vzduhul. Dar simt mult spaim n
aer.
n deprtri apru un clre. Fcea parte din infanteria
clare Ancelstierran, dar i pierduse spada i carabina.
De cum i vzu pe soldai, ncepu s urle:
La o parte! Fugii de-acolo!
Infanteristul nu schi nicio intenie s opreasc, dar
calul se sperie de soldaii care inundar oseaua, iar
cineva-l apuc de cpstru i i curm galopul. Alte mini l
sltar pe clre din a, nainte s dea bice calului.

Ce-ai pit, omule? l lu maiorul Greene la rost.


Numele i unitatea!
Soldat Maculler, 732769, domnule, glsui omul pe
nersuflate. i clnneau dinii i asuda din greu. Din
divizia a paisprezecea de cavalerie uoar, detaamentul
aerian al Perimetrului.
Bun. Acum spune-mi ce se petrece, zise maiorul.
Mori cu toii, opti brbatul. Am pornit clri
dinspre sud, prin cea. O cea tare ciudat I-am prins
cu nite chestii mari, argintii ca nite jumti de
portocal, dar uriae Le-au ncrcat n crue, dar caii
erau mori. Saupreau mori, fiindc se micau. Caii
trgeau la cru, dei erau mori. Toi sunt mori
Maiorul Greene l scutur bine. Lirael ddu s-l
opreasc, dar Sam o prinse de mn.
Soldat Maculler, raporteaz! Care-i situaia?
Sunt mori, cu toii, n afar de mine, domnule, rosti
soldatul sec. Eu i cu Dusty am czut la prima arj. Cnd
ne-am dezmeticit, lupta se ncheiase deja. Ne-a cuprins
greaa. Cred c erau ceva gaze n negura aia. ntreg
detaamentul de recunoatere a fost dobort, cu tot cu cai.
Unii au nceput s alerge de bezmetici. Am zrit n jurul
cruelor o grmad de leuri, suditi mori ziceam noi. Dar,
de cum am czut, au prins via. I-au nvlmit pe-ai
notri mii de montri, nite artri groaznice. Se-ndreapt
spre noi, domnule.
Emisferele argintii, interveni rapid Lirael. ncotro au
pornit cruele?
Nu tiu, bolborosi soldatul. Cnd au dat peste noi, se
ndreptau spre sud. Mai mult nu tiu.
Hedge a trecut zidul i emisferele se ndreapt spre
ferma de fulgere. Trebuie s ajungem acolo naintea lor! E
ultima noastr ans!
Cum? ntreb Sam, palid. Dac au trecut deja de
Zid
Locotenentul Tindall aternuse deja harta i se chinuia
n zadar s aprind o micu lantern electric. nbui o

njurtur i i arunc o privire spsit lui Lirael, apoi ridic


harta n razele lunii.
Simurile i spuser lui Lirael c Morii se aflau n
preajm. Nu zrea nimic n deprtare, dar recunoscu
primejdia ce se apropia: slugi moarte. O oaste uria de
slugi moarte. i mai era ceva. O prezen ngheat,
familiar. Unul dintre Stpnii Morilor, dar nu un
necromant. Fr ndoial era Chlorr.
Se-apropie! rosti ea brusc. Dou cete de Mori. Cam o
sut n fa, urmai de un puhoi n spate.
Maiorul ltr cteva ordine, iar soldaii se mprtiar n
toate direciile, majoritatea nainte, cu trepiede, mitraliere i
alte ustensile. Maculler fu condus n spate de un infirmier,
urmat de calul su credincios. Tindall scutur harta i se
uit chior la ea.
Mereu pe afurisitele alea de pliuri! rosti el cu nduf.
Am putea s ne-ndreptm la sud-est de rscruce, apoi s-o
tiem spre sud-vest i s ajungem la Forwin Mill dinspre
miazzi. Cine tie, poate reuim s ducem i camioanele pe
drumul sta. La nceput, trebuie s respingem atacul lor.
D-i drumul! rcni maiorul Greene. Ia-i plutonul i
respinge-i. Noi vom ncerca s le inem piept aici, ct timp
putem.
n fruntea lor e Chlorr, i inform Lirael pe Sam i pe
Cea. Ce facem acum?
N-avem cum s ajungem la ferma de fulgere naintea
lui Hedge dac o lum la picior, rosti Sam iute. Am putea
lua calul soldatului, dar numai pe noi doi ne-ar duce, iar
asta nseamn un galop de douzeci de kilometri prin
bezn
Srmanul cal e epuizat, i-o tie Mogget.
Cuvintele-i ieir strmb din gur, cci mesteca n
continuare oricelul.
Nu v-ar putea duce pe amndoi nici dac-ar vrea. i nu
cred c e prea ncntat de idee.
Deci va trebui s mergem cu soldaii, rosti Lirael. Asta
nseamn c trebuie s-i inem piept lui Chlorr i primului

val de Mori, pn cnd reuesc bieii s mping


camioanele suficient de departe ca s porneasc.
Privi n deprtare, peste umerii soldailor care-i
instalaser deja mitralierele pe trepiede. n lumina palid a
stelelor i a lunii, deslui drumul i conturul cenuiu al
tufiurilor pipernicite de pe margine. Dintr-odat, peisajul
ncepu s se-ntunece. Erau morii, care se trau ntr-un
mar dezordonat. n fruntea lor, zri o siluet i mai
ntunecat, de mari proporii, i, chiar dac-i mai
despreau vreo cteva sute de metri, lui Lirael nu-i scpar
flcrile arznd n miezul umbrei.
Era Chlorr. Maiorul Greene i vzu i el pe mori i zbier
aproape de urechea dreapt a lui Lirael.
Companie! Grup masiv de mori la dou sute de metri,
direcia nord. Foc! Foc! Foc!
Urm o simfonie de cnituri puternice, i-att. Nici tu
huruit de mitralier, nici tu zgomot de foc. Doar cnituri
i strigte nbuite.
Nu neleg, spuse Greene. Vntul bate spre vest i, de
regul, armele de foc continu s funcioneze o vreme dup
ce motoarele cedeaz.
Emisferele, rosti Sam, privind cu coada ochiului spre
Cea, care ncuviin. Eman Magie Liber i noi suntem
prea aproape de ele. Cred c Hedge a schimbat i direcia
vntului. n ce privete echipamentele militare, e ca i cum
am fi n Vechiul Regat.
Fir-ar s fie! Primele dou plutoane, dou rnduri
de-a latul drumului, mar! ordon Greene. Arcaii n spate!
Artileritii s-i scoat sgeile i sbiile!
Urm un freamt de nedescris, pe msur ce soldaii
traser sbiile din teac. Lirael le urm prima exemplul,
apoi Sam, dup cteva clipe de ovial. Ar fi vrut s-l
foloseasc pe Kibeth, poate pentru c-i era mai drag la
atingere, dar mpotriva lui Chlorr trebuia s invoce
autoritatea clopotului cel mare.
Am crezut c este mai trziu de ora dousprezece, i
spuse Lirael lui Sam.

l nsoi pe Sam n fruntea liniei de soldai. Erau n jur de


aizeci, aliniai n dou rnduri de-a curmeziul oselei,
pn n cmp. Toi cei din linia nti purtau armuri, iar
carabinele lor erau prevzute cu baionete argintii. Linia a
doua era alctuit exclusiv din arcai, dei, dup cum
ineau arcurile, Lirael bnuia c nici jumtate din ei nu
tiau s le mnuiasc.
Aprecie totui c sgeile erau argintate, ceea ce ar fi
ajutat puin n lupta cu Morii.
Hm, ora dousprezece a maiorului Greene nseamn
drept nainte; este ora dou dimineaa, replic Sam, dup
de arunc o privire cerului nopii. n mod evident el
cunotea stelele Ancelstierrane la fel de bine ca pe cele din
Vechiul Regat, ceea ce nu era valabil i pentru Lirael.
Linia nti, ngenuncherea! tun maiorul.
Venise n fa, alturi de Lirael i Sam. Arunc o privire
piezi Celei, care crescuse la mrimea ei complet de
lupt. Soldaii de lng ea se ddur la o parte,
nspimntai, i ridicar baionetele la patruzeci i cinci de
grade, astfel c linia nti prea acum un desi de sulie.
Arcai, fii gata!
Arcaii ncordar sgeile i rmaser n poziie de
tragere. ncetul cu ncetul, morii se apropiau, dar erau nc
prea departe i ntunericul le ascundea trsturile, cu
excepia lui Chlorr, firete. Oasele lor trosneau de zor, iar
picioarele lor diforme loveau cu zgomot surd asfaltul.
Lirael simi ncordarea i spaima soldailor din jur. Unii
dintre ei ateptau cu respiraia tiat. Alii se fiau
nervoi i reglau ncontinuu echipamentul. Orice vorb le
nghease pe buze dup ordinele maiorului. La primele
semne de nfrngere, ar fi luat-o cu toii la fug.
S-au oprit, rosti Ceaua, strpungnd ntunericul cu
privirile.
Lirael se uit nainte i vzu c Morii i ncetaser
marul.
n loc s avanseze, licrul rou al lui Chlorr coti spre
stnga.

ncearc s ne ia prin nvluire? rosti maiorul.


M-ntreb de ce.
Nu, spuse Sam, care simise valul de Mori ce venea
din urm. Ateapt sosirea ntririlor. Aproape o mie, din
cte-mi dau seama.
Dei vorbise ncet, soldaii de lng el ncepur s
uoteasc i n curnd vestea strbtu ambele linii.
Linite! ordon Greene. Sergent! Ia numele acelui
soldat!
S trii! glsuir mai muli sergeni deodat,
surprini la rndul lor uotind. Niciunul nu schi intenia
de-a scoate carnetul de campanie.
Nu mai putem zbovi, rosti Lirael nerbdtoare.
Trebuie s ajungem la ferma de fulgere!
Dar nici s dm bir cu fugiii nu putem, rspunse
Greene.
nsemnul de pe fruntea lui luci palid, ca rspuns la
MagiaLegmntului emanat de Cea.
Moralul soldailor e la pmnt. Nu-s Cercetai i nu
s-au mai ntlnit cu astfel de situaii.
Lirael ncuviin. Strnse din dini, ncercnd s ia o
hotrre, apoi pi naintea soldailor.
M voi lupta cu Chlorr. Dac izbutesc s-o nfrng, s-ar
putea ca slugile s plece sau s se-ntoarc la Hedge.
Oricum, nu vor lupta cu aceeai pricepere.
Fr mine nu pleci, rosti Ceaua, care se altur lui
Lirael i ltratul ei entuziasmat strpunse zidurile nopii, cu
o not stranie.
Soldailor li se fcu pielea de gin, iar clopoelul din
mna lui Lirael rezon uor, nainte s-l reduc la tcere.
Clinchetul metalic i nspimnt i mai tare pe soldai.
Nici fr mine, rosti Sam cu hotrre.
Pi nainte, iar pe sabia scoas la vedere luceau
nsemnele Legmntului. n cealalt mn, inea o vraj
strlucitoare.
Vin i eu s vd spectacolul, spuse Mogget. Poate
reuii s punei nite oricei pe fug.

Dac-i permitei unui btrn s lupte ncepu


maiorul, dar Lirael cltin din cap.
Mai bine rmnei aici, domnule, rosti Lirael, nu cu
glasul tinerei, ci cu vocea Abhorsenului gata s nfrunte o
armat de Mori. Pzii-ne spatele.
Da, doamn, spuse maiorul Greene.
Duse mna la chipiu i se ntoarse la soldai.
Lirael naint pe pietriul ce scrnea sub picioare. n
dreapta ei venea Ceaua Obraznic, iar n stnga Sam.
Mogget fugea dintr-o parte n alta, ca o umbr lptoas,
cutnd probabil ali oareci s-i chinuiasc.
Morii nu-i ieir n ntmpinare, ci se mprtiar n
cmp pentru a forma o linie mai larg. Chlorr i atepta n
mijlocul drumului, o siluet neagr ca noaptea cu doi
crbuni ncini n loc de ochi. Lirael simi prezena ei
glaciar i o trecur fiorii.
Se oprir la cincizeci de metri de Mori, Sam i Ceaua
la un cot n spatele ei. l nl pe Saraneth n vzduh,
pentru a fi scldat de razele lunii, iar nsemnele strlucir i
erpuir pe suprafaa lui argintie.
Chlorr, Femeie a Mtii, striga Lirael, ntoarce-te n
Moarte!
ntoarse clopoelul, l prinse de mner i l scutur, cu o
micare legat. Glasul lui Saraneth irumpse n noapte,
provocnd panic n rndurile Morilor. Dar chemarea i era
adresat lui Chlorr. Toat puterea i atenia lui Lirael erau
concentrate pe acel spirit.
Chlorr nl sabia umbrelor deasupra capului ei i url
sfidtor, dar urletul fu necat de glasul clopoelului. Chlorr
btu n retragere, nvrtind sabia deasupra capului.
ntoarce-te pe trmul Morii! porunci Lirael n timp
ce nainta, desennd spirale n aer cu Saraneth, aa cum
povuia Cartea Morilor. S-a zis cu tine!
Chlorr ssi i mai fcu un pas ndrt. Un al doilea glas
se altur clopoelului. Era ltratul Celei, poruncitor,
nespus de lung, mai nalt i mai tios ca basul lui Saraneth.
Chlorr flutur sabia de parc ar fi vrut s se apere de cele

dou vuiete, dar fcu nc doi pai ndrt. Zpcite, slugile


se fereau din calea ei, scond gemete de nemulumire prin
gtlejurile putrezite.
Sam i roti braul n jurul trupului, slobozind o flacr
aurie ce-o cuprinse pe Chlorr i pe slugile ei, care ipau i se
zvrcoleau pe msur ce focul le mistuia carnea moart.
Dintr-odat, o artare alb i mic se propi la
picioarele lui Chlorr i ncepu s dnuiasc i s fac
tumbe.
Fugi! Fugi, Chlorr cea Fr-de-Fa! hohoti Mogget.
Abhorsenul te azvrle dup cea de-a noua Poart!
Chlorr cobor sabia asupra motanului, dar Mogget se feri
cu elegan. Stpna morilor sri atunci pe deasupra
capetelor slugilor i se preschimb ntr-un nor ntunecat cu
form de corb. Norul sget vzduhul spre miaznoapte, pe
deasupra cmpiilor i a Zidului, cutnd un refugiu. Pe
urmele ei veneau glasul lui Saraneth i ltratul Celei.

CAPITOLUL NOUSPREZECE
Conserva de sardine
Odat cu izgonirea lui Chlorr, slugile se mprtiar care
ncotro, ca un muuroi de furnici stropit cu ap oprit. Cei
mai ntngi o luar la fug spre Lirael i Sam. Mogget slta
printre picioarele lor i rdea, pe msur ce cdeau la
pmnt, mistuii de focul Legmntului. Glasul lui
Saraneth le poruncea s-i prseasc trupurile, iar
ltratul Celei le alunga spiritele n Moarte.
Nebunia dur doar cteva minute. Ecourile clopoelului
i-al ltratului se risipir, iar Lirael i nsoitorii ei se trezir
singuri n mijlocul drumului, mprejmuii de sute de
cadavre prsite, care luceau palid n lumina lunii.
ntr-un trziu, urletele i chiotele soldailor rupser
tcerea. Lirael nu le ddu importan i se ntoarse spre
Mogget.
De ce i-ai spus lui Chlorr s fug? Puin ne mai lipsea
s-o nvingem. i ce-ai vrut s spui cu fr-de-fa?
S-a terminat mai repede aa, ceea ce, cred, e n folosul
nostru, se explic Mogget, dup care se aez la picioarele
lui Sam i csc.
Chlorr a fost mereu din cale-afar de prevztoare,
chiar i pe vremea cnd era A aaahm, n via.
Sam oft, i vr sabia n teac i-l lu pe motan n
brae.
S-a sfrit ntr-adevr mai repede, i lu Sam
aprarea. i nu vreau s v stric cheful, dar se apropie o
hoard de slugi Moarte i slugi ntunecate, dac nu
m-nal simurile.
Nu te nal, mri Ceaua, aruncndu-i o privire
piezi motanului. Dei, sunt de-acord cu stpna mea c
explicaia lui Mogget e cam ubred. Eu zic s ne lum
tlpia. N-avem mult timp.

Ca prin miracol, vorbele ei fur ntmpinate de


zbrnitul motoarelor de camion. Locotenentul Tindall i ai
lui reuiser s le mping la o distan suficient de mare.
Sper s-o putem lua pe ocolite ncepu Lirael, dar se
opri i cltin din cap. Ce vorbesc eu? Asta ar nruti
lucrurile pentru cum i spune? Tehnologia Ancelstierran.
Eti pe-aproape, pufni Sam. Haidei!
Cei patru ajunser din urm plutonul care se-ndrepta n
pas alergtor spre camioane, la comanda maiorului. Greene
radia de satisfacie, iar civa soldai i ntmpinar cu
salutul militresc. n cteva minute, atmosfera companiei
se schimbase complet.
Lng camionul din fruntea coloanei i atepta
locotenentul Tindall, cu ochii pironii n hart, dar ajutat de
aceast dat de o lantern electric. i nl privirile i lu
poziie de drepi cnd i zri pe cei trei eroi.
Am descoperit un drum bun, rosti el pe nersuflate.
Cred c avem o ans s i-o lum nainte lui Hedge.
Cum? ntreb Lirael.
Pi singurul drum la sud de punctul vestic de sprijin o
ia pe dealurile de colo, le art el. Are un singur sens i nu e
ranforsat cu metal. Unor crue mpovrate aa cum le-a
descris Maculler le-ar lua pe puin o zi s urce pe-acolo.
Cel mai devreme mine dup-amiaz. Noi putem ajunge n
zori.
Bravo, Tindall! l felicit maiorul, btndu-l
prietenete pe umr.
Exist oare o alt cale de a transporta emisferele la
Forwin Mill? ntreb Sam. Hedge a plnuit totul cu atta
minuiozitate, i aici, i n Regat cu mult nainte. S-a
folosit de suditi pentru a-i spori numrul Morilor, apoi
cruele
Tindall cercet nc o dat harta. Fasciculul de lumin
sri de colo colo, n cutare de noi posibiliti.
Ei bine, rosti el ntr-un trziu, bnuiesc c ar putea s
le transporte cu cruele pn la mare, s le ncarce n brci
i de-acolo la sud, spre lacul de lng fabric, unde-i docul

acela prtinit. Dar lng punctul de sprijin n-au cum s le


ncarce
Aici te-neli, i-o tie maiorul cu glas sumbru.
Puse degetul pe-o linie vertical nconjurat de patru
linii n unghi.
Portul marinei de lng farul de vest.
Asta are de gnd s fac, rosti Lirael, strbtut de
fiorul certitudinii. Ct de repede ar ajunge pe mare?
Le-ar lua ceva timp s ncarce emisferele, opin Sam,
care se altur mnunchiului de capete aplecate asupra
hrii. i, cum n-au la ndemn puterea aburului, se vor
bizui pe vnt prielnic. Dar Hedge stpnete aerul, aa c le
dau opt ore.
Pentru cteva clipe se ls linitea. Apoi, ca la un semnal
invizibil, grmada se puse n micare. Greene nfac harta
i urc n cabina primului camion. Lirael i nsoitorii ei
srir iute n spate, iar Tindall o lu la goan de-a lungul
drumului, rcnind Mic pe msur ce camioanele
prinser vitez i o luar din loc. Luminile farurilor plpiau
de la efortul depus de motoare.
Sam l aez pe Mogget deasupra raniei sale
mult-prea-crpite i se ntinse alturi. Scoase apoi o
conserv metalic din desaga prins la bru i o flutur pe
la botul motanului.
Ce-i asta?
Sardine. tiu c se dau cu raia, aa c am luat cteva
i pentru tine.
Ce sunt sardinele? ntreb Mogget bnuitor. i de ce
vd o cheie? Asta-i o glum de Abhorsen?
Drept rspuns, Sam rsuci cheia i deschise conserva,
elibernd mirosul ptrunztor de sardine. Mogget urmri
operaiunea cu vdit interes, lipindu-i ochii de conserv.
Sam o aez n faa lui, reuind ca prin miracol s nu se taie
la o zdruncintur a camionului, iar Mogget adulmec
sardinele cu precauie.
De ce mi-o oferi?
Pi i place petele. n plus, i-am promis-o.

Mogget i lu ochii de la sardine i-l privi pe Sam cu


nencredere, dar nu descoperi nicio urm de viclenie pe
chipul lui, aa c ddu din cap i devor petele ntr-o
clipit, lsnd n urm o conserv sclipitoare.
Lirael i Ceaua urmrir aceast demonstraie de
lcomie, cu gndul la ntmplrile de-afar i la urmritori.
Lirael ddu la o parte nvelitoarea de pnz i ncerc s
priveasc pe dup cele trei camioane din spate. Simea c-n
urma lor venea o ceat mult mai numeroas de slugi moarte
i ntunecate. Slugile ntunecate erau mult mai puternice
dect cele moarte i nu erau ngrdite de trupuri. Se micau
cu repeziciune, iar unele sreau naintea mulimii de
cadavre i planau asemenea unor lilieci uriai. Urmau s
provoace mari stricciuni pe undeva, dar Lirael alung
acest gnd. Adevrata primejdie i atepta la vest i puin
spre sud, unde fulgerele despicau n continuare bolta
cereasc, deasupra orizontului. Fulgerele artificiale ale
artileriei Ancelstierrane se curmaser de ceva vreme, dar de
abia acum avu rgazul s observe asta.
Cine, opti Lirael.
O trase lng ea i se ncolci n jurul gtului ei.
Ce se-ntmpl dac nu reuim s distrugem ferma la
timp? Dac emisferele se unesc?
Ceaua nu rspunse, ci rsufl n urechea ei i lovi
podeaua camionului cu coada.
Va trebui s intru n Moarte, nu-i aa? opti Lirael. S
aflu cum a fost ntemniat Distrugtorul, cu ajutorul
Oglinzii Negre.
Ceaua nu schi niciun gest.
M vei nsoi? rosti Lirael cu glas att de sczut nct
niciun om n-ar fi putut s-l aud.
Da, voi veni cu tine, oriunde te poart paii.
Cnd s mergem?
nc nu, atta vreme ct exist i alte soluii. Poate
reuim s ajungem la ferm naintea lui Hedge.
Sper, rosti Lirael.
O strnse din nou n brae, apoi se aez pe rania ei. n

cealalt parte a camionului, Sam i Mogget dormeau deja,


motanul cuibrit la picioarele biatului. Conserva de
sardine aluneca din cnd n cnd pe podeaua de lemn.
Lirael o ridic i strmb din nas, apoi o fix ntr-un col, ca
s nu mai fac zgomot.
Stau eu de paz, se oferi Ceaua. Dormi, stpn.
Mai sunt cteva ore pn la ivirea zorilor i trebuie s-i
recapei toat energia.
Nu mi-e somn, rosti Lirael n oapt.
Se ntinse pe rani i nchise ochii, dar nu sttea bine
deloc. Dac-ar fi fost n stare, s-ar fi ridicat i s-ar fi antrenat
cu sabia sau cu orice altceva, doar s scape de acea
senzaie. Dar ntr-un camion aflat n micare, opiunile erau
restrnse. Putea s se-ntind i s cugete la cele ce aveau
s urmeze. Asta fcu, i somnul o fur pe nesimite.
Ceaua edea cu botul pe labe, privind-o pe Lirael cum
se zbtea i se ntorcea, i vorbea n somn. Camionul
trepida i zngnea din toate ncheieturile, iar ncercrile
motorului de-a negocia viraje sau gropi erau la fel de
zgomotoase.
Dup aproape o or, Mogget deschise un ochi, dar cnd
vzu privirile Celei, l nchise iute la loc. Ceaua se ridic
silenios i se apropie fantomatic de el, pn ce stteau bot
n bot.
D-mi un motiv bun s nu te-apuc chiar acum de gt
i s te arunc din camion, opti ea.
Mogget deschise un ochi, impasibil.
V voi ajunge din fug. De altfel, ea nu m
nvinovete de nimic. Ai de-ales?
Eu nu sunt att de binevoitoare, rosti Ceaua,
artndu-i colii. Te previn, dac te dai cu dumanul, voi
avea personal grij s-i curm existena.
Nu zu? fcu Mogget, torcnd uor. i dac nu
reueti?
Ceaua mri ncet i amenintor, dar fu suficient s-l
trezeasc pe Sam, care clipi i se repezi dup sabie.
Ce s-a ntmplat? ntreb el somnoros.

Nimic, l liniti Ceaua.


Se ntoarse lng Lirael i se prbui la podea cu un oftat
suprat.
Nu te teme, culc-te la loc.
Mogget rnji i scutur clopoelul de la gt. La auzul
clinchetului, Sam csc vrtos i adormi numaidect.
Nicholas Sayre se trezi asemenea unui pete gata s-i ia
zborul. Ascensiunea lent l lsase buimac i lipsit de aer,
zbtndu-se aidoma petelui prins, pe malurile lacului
unde-i fcuse culcuul. i nl capul i privi n jur. Un
singur gnd i aducea linite n suflet, i-anume c se afla
ntr-o lume crepuscular, creat de norii de furtun i
fulgerele ce loveau pmntul la nici cincizeci de metri
deprtare. Soarele palid ce tocmai se ivise de dup creast
nu-l interesa deloc.
Nicholas zcea ntins pe o grmad de paie, lng baraca
din spatele unui debarcader prginit. Douzeci de metri
mai ncolo, oamenii lui Hedge se chinuiau s scoat
emisfera dintr-un cabotier comercial, njurnd i
blagoslovind de mama focului printre frnghii, macarale i
scripei. Cteva sute de metri mai n larg atepta un al
doilea cabotier, ancorat cu grij pentru a evita apropierea
celor dou emisfere i dezlnuirea forelor de respingere.
Nicholas zmbi. Erau la Forwin Mill. Nu-i amintea cum
ajunsese acolo, dar reuiser s treac emisferele de
cealalt parte a Zidului. Ferma de fulgere era gata i, odat
ce uneau emisferele, planul lor avea s dea roade.
Un tunet puternic i bubui n ureche, urmat de-un
strigt. Un om czu din cabotier, cu pielea ca tciunele i
prul n flcri. Rmase ntins pe doc, gemnd i
zvrcolindu-se pn ce veni un coleg i-i tie rapid gtul.
Nick urmri calm spectacolul. Acesta era preul pltit
pentru transportul emisferelor, ns doar ele contau
cu-adevrat.
Nick se ridic ncet, nti n patru labe i-apoi n capul
oaselor. Ameise de-atta munc i fu nevoit s se sprijine

de eava spart care ieea din barac, pn se mai


dezmetici. Se simea din ce n ce mai bine. Un altul muri
lng el, dar nu mai bg de seam. N-avea ochi dect
pentru strlucirea emisferelor i avansarea lucrrilor. n
curnd, prima emisfer urma s fie dus n cldirea ruinat
a fabricii de cherestea. Dar mai nti trebuia ncrcat pe-o
platform special, amplasat pe unul din cele dou
vagonete care ateptau pe liniile nguste.
Cel puin asta le poruncise muncitorilor. Acum c se
gndea mai bine, nici mcar nu fcuse o vizit la ferma de
fulgere. ntocmise schiele i pltise meterii nainte s
plece n Vechiul Regat. Parc trecuse o venicie de-atunci.
Nu-i vzuse creaia dect n hrtii i n acele vise
tulburtoare.
Suferea nc de boala contractat n Vechiul Regat i se
deplasa cu greutate. Avea nevoie de baston sau de crj.
Zri alturi o targ simpl de pnz i lemn i se gndi s
scoat un b pentru a-l folosi ca toiag. Se ndrept ncet i
cu grij exagerat spre targ, blestemndu-i neputina, i
fu ct pe ce s cad. ngenunche i dezbrc lemnul de
vemntul de pnz. Noul toiag msura aproape doi metri i
cntrea destul de mult, dar tot era mai bine dect nimic.
Cnd s se sprijine de el, zri o strlucire pe targ. Era
un fragment de lemn inscripionat cu simboluri
neobinuite, ce sclipeau puternic. Se aplec s-l ia n mn.
De cum l atinse, ncepu s tremure ca apucat de streche
i i se fcu instantaneu grea. Vomit de cteva ori, dar
nu-i dezlipi degetul de pe lemn, cci tia c dduse peste
un fragment dintr-un nai menit s pzeasc frontiera. Nu
putea s-l ridice, cci mna refuza s-i dea ascultare, dar
mcar putea s-l ating. Ct timp exista atingere, era
stpn pe propriile-i amintiri. Atunci era cu-adevrat
Nicholas Sayre i nu doar marioneta emisferelor.
Pe cuvnt de Sayre, opti el, amintindu-i de Lirael.
Trebuie s pun capt acestei nebunii.
Se sprijini n toiag, grbovit deasupra propriei sale vome
i cutnd disperat o soluie de ieire, dar fr a-i lua

degetul de pe nai. De cum i-ar fi dat drumul, s-ar fi rentors


la condiia de slug ntng. Trebuia s-o aib mereu n
preajm, s-i aminteasc de adevrata-i natur.
Nick se cercet puin. Era speriat i uluit n acelai timp
de ct slbise i de vntile albastre i violete ntinse pe
partea stng a pieptului su. Cmaa lui era o zdrean, la
fel i pantalonii strni n talie cu o sfoar jerpelit. De mult
nu mai avea buzunare i nici lenjerie.
Manetele pantalonilor erau ns n continuare suflecate.
Nick vr mna n despictur, pentru a se asigura c vor
rezista. n doar cteva sptmni, stofa de ln se subiase
ru, dar nu era nc pe duc.
Pufnind i gfind, i apropie glezna de nai i-i
deschise maneta, iar cu cealalt mn ncerc s mping
bucata de lemn spre deschiztur. Reui dup cteva
ncercri, timp n care uit complet de el. i veni n simiri
cnd lemnul i atinse pielea piciorului. Un junghi i strbtu
glezna, dar strnse din dini i-l ignor.
Ar fi vrut s-i ia ochii de la emisfere, dar i era peste
putin. Prima era pe debarcader, nconjurat de-un
furnicar de oameni care nlocuiau sforile vechi cu altele noi,
pentru transportul terestru. Nick observ c printre ei se
strecuraser i cei de la Brigada de Noapte. Artau puin
mai bine dect trupa din Vechiul Regat, dar semnele
putreziciunii se ntrezreau sub cciulile i fularele lor
albastre.
Nu, i spuse Nick la atingerea naiului, tia nu sunt
oameni bolnavi, ci creaturi Moarte, leuri animate de
Hedge. Spre deosebire de oameni, aceste artri nu se
temeau de emisfere i nici de fulgere.
Aparent, rostirea numelui su n gnd avea efecte
nebnuite, cci necromantul i fcu apariia imediat dup
ultimul mnunchi de fulgere. Nick fu nc o dat surprins
de monstruozitatea n care se preschimbase Hedge. Pe
suprafaa craniului i erpuiau umbre care se-mpleteau n
adncul ochilor ca dou vpi, iar din degete i se scurgeau
flcri vscoase.

Necromantul merse la prova cabotierului i strig ceva.


Muncitorii se grbir s-i execute porunca, dei mai toi
erau rnii sau bolnavi. Dezlegar parmele, ridicar
pnzele i pornir n larg, pentru a face loc celuilalt
cabotier.
Ambarcaiunea se apropie sub privirile necromantului,
care nl brusc minile la cer i rosti o incantaie aspr
care fcu vzduhul i pmntul s se cutremure. ntinse o
mn spre lac i execut gesturi largi, mprtiind dre de
foc pe luciul apei.
Din lac ncepu s ias negura. Cteva fire albe i subiri
se ridicar n spiral spre cer, lsnd n urm dre groase
de cea.
Hedge fcu semn la dreapta i la stnga, iar firele se
desprir, formnd un perete ce se-ntinse n scurt timp pe
toat lungimea lacului. Negura se rostogoli i n fa,
nvluind debarcaderul, fabrica, ntreaga vale i dealurile
din deprtare.
Hedge btu din palme, se-ntoarse i ochii i czur pe
Nick, care ls imediat privirile n pmnt i duse mna la
piept. Necromantul se apropia, tropind pe scndurile de
lemn.
Emisferele, bolborosi Nick cnd paii se oprir n
dreptul lui. Emisferele trebuie, noi
Totul merge conform planului, spuse Hedge. Am
ridicat un munte imposibil de nlturat, n caz c dumanii
notri mai pricepui au intenii necurate. Ce porunceti,
Stpne?
Nick simi o zbatere n piept, ca o btaie furioas de
inim, dar mult mai puternic, mult mai nspimnttoare
i dezgusttoare n acelai timp. Icni de durere i czu
nainte. i ngrop unghiile n scnduri i trase pn
rmase fr ele.
Hedge atept s se potoleasc spasmele. Nick i trgea
sufletul, incapabil s scoat o vorb, ateptnd leinul
pentru ca lighioana s pun stpnire pe el. Dar nimic nu
se ntmpl i, dup cteva minute, Hedge plec.

Nick se rostogoli pe spate i urmri negura care


strbtea vzduhul, acoperind norii de furtun, dar nu i
fulgerele. Nu-i nchipuise c-ar fi putut s vad vreodat
negur brzdat de fulgere i nregistr efectele ciudate
ntr-un colior al minii.
Restul minii era concentrat pe ceva mult mai
important: trebuia s-l opreasc pe Hedge nainte ca
necromantul s foloseasc ferma de fulgere.

CAPITOLUL DOUZECI
nceputul sfritului
Tocmai se mijea de ziu, cnd motoarele ncepur s
geam, apoi i ddur ultima suflare. Locotenentul Tindall
scp creionul din mn i trase o njurtur, cci punctul
nsemnat pe hart se transformase ntr-o linie, pe care o
drese n form de cruce. Zona reprezentat cu multe dungi
groase marca pe hart coborul spre o vale ntins numit
Forvale. Doar o creast joas i nesfrit i mai desprea
acum de lacul Forwin i fabrica de cherestea.
Lirael dormise pe tot parcursul drumului i nu fusese
martor la eforturile eroice ale oferilor, care acceleraser
cu mult peste viteza cuvenit i nu opriser nici n ruptul
capului. Dar iat c soarta sau norocul i ferise de accidente
grave i scpaser doar cu cteva zgrieturi i o sperietur
zdravn.
Lirael nu era la curent nici cu numrul mare de
dezertori. De fiecare dat cnd camioanele ncetiniser la
intrarea n curbe sau pe drumuri secundare, avariate de
trecerea apelor, cei care se temeau de o nou ntlnire cu
Morii sriser i se fcuser nevzui n noapte.
Cnd prsiser Perimetrul, compania numra mai bine
de o sut de oameni. Acum nu mai erau dect aptezeci i
trei.
Debarcarea! Pas forat!
Strigtele sergentului major o deteptar pe Lirael, care
se repezi dup sabie i clopoei. Sam i urm exemplul, apoi
se mpletici pn la ieire, speriat i descumpnit, i sri n
urma Celei.
Pauz de cinci minute! Cinci minute am zis! Vedei-v
de nevoile urgente, i-att! Nu v apucai s nclzii
ceaiul
Lirael iei din main cu un cscat monstruos i se

frecla ochi. Era nc destul de ntuneric, dei cerul se mai


luminase la rsrit, n nuane albastre, cu excepia unui
petic din apropiere, ntunecat i amenintor. Lirael l
observ cu coada ochiului i se rsuci brusc, tiind c nu
scpase de ce se temuse. Fulgerele secerau norii, mai multe
ca niciodat i pe o suprafa mai ntins. Toate dup
creast.
Lacul Forwin i fabrica sunt dup creasta aia, le spuse
maiorul. Ce mama
Greene le ndrept atenia spre valea ce se-ntindea sub
ei, bogat n verdea, presrat cu terenuri cultivate,
delimitate tot la cinci pogoane de garduri. Dar n sudul vii
zrir o mare albastr de suditi cu plrii i fulare
albastre. Dduser peste o ceat uria de migratori.
Ct ai zice pete, Greene i Tindall duser binoclurile la
ochi. Lirael nu avea ns nevoie de binoclu pentru a ghici
intenia mulimii. Grupurile din fa cotiser deja spre vest,
spre Forwin Mill i ferma de fulgere, unde, dup tria
furtunii, bnuia c emisferele erau deja pregtite.
Trebuie s-i oprim! rosti Sam, artnd spre suditi.
E mai important acum s prevenim contopirea
emisferelor, se mpotrivi Lirael.
ovi pentru cteva clipe, cutnd o vorb potrivit. Nu
ntrezrea dect o singur cale: urmau s urce pe creasta
vestic i s vad ce se ntmpl de cealalt parte, iar
asta-nsemna s traverseze valea ct mai iute cu putin.
Trebuie s urcm pe creast! Haidei!
Porni pe crarea ce cobora n vale, la nceput n fug
uoar, apoi din ce n ce mai repede. Ceaua gonea lng
ea, cu limba fluturndu-i pe afar. Sam venea puin mai n
urm, cu Mogget cocoat pe umrul lui. Greene i Tindall nu
inur pasul, dar mprir ordine n stnga i-n dreapta i
n curnd soldaii formar o linie la marginea drumului.
Poteca erpuia pn la poalele dealului, de unde o tia
de-a curmeziul cmpului pn la vadul de beton sau podul
scufundat care traversa prul, iar de-acolo n sus, spre
creast.

Lirael fugea de mnca pmntul. Sget prin vad,


mprocnd ap pretutindeni i o lu naintea suditilor.
Vzu multe familii, cu membri de toate vrstele. Sute de
familii, cu bunici, prini, copii i nou-nscui. Teama li se
citea n priviri i aproape toi, de la mici la mari, crau
valize, bagaje sau pachete mici. Zri i cteva obiecte
ciudate, mainrii de metal pe care nu le recunoscu. Sam o
lmuri numaidect: erau maini de cusut, maini de scris i
gramofoane. Lirael gsi curios c mai toi adulii ineau o
bucat de hrtie n mn.
S nu-i lsm s urce creasta, spuse Ceaua cnd
Lirael ncetini s-i cerceteze mai ndeaproape. S mergem
mai departe. Mi-e team c fulgerele sunt tot mai violente.
Lirael se opri pentru o clip i se rsuci. Sam venea la
cincizeci de metri n urm, ncercnd din rsputeri s in
pasul.
Sam! strig ea, artnd spre suditi, care ajunseser
la poalele povrniului. Unii urcau deja. Oprete-i tu! Eu
merg mai departe!
Lirael o lu din nou la goan, ncercnd s nu bage de
seam junghiul din coast. Cu fiecare clip care trecea, i se
prea c fulgerele se nteeau i fceau tot mai mult zgomot.
Lirael prsi poteca i cr n linie frnt un pinten nalt,
ajutndu-se de pietre i de crengile arborilor cu scoar alb
ce punctau povrniul.
Pe msur ce urca, simea tot mai puternic prezena
Morilor. La nceput, doar douzeci, apoi nc doisprezece.
Fr doar i poate, Hedge gsise o surs de cadavre i
chema acum spiritele morilor. Lirael nu credea c erau
slugi ntunecate, cci lua mai mult timp s readuci la Via
un spirit fr s-i oferi un trup. Cel puin aa nvase. La
drept vorbind, nu tia de ce era n stare Hedge.
Vrful era gola, lipsit de arbori i bolovani care s-i
mpiedice privirile. Vedea acum ntreg povrniul vestic care
se-ntindea pn la malul lacului albastru. Dealul era
complet pustiu, mistuit parc de-un foc nprasnic i
curat mai apoi de-o mtur uria, lsnd n urm doar

brazda maronie. Vegetaia fusese nlocuit cu sute de rui


metalici, msurnd aproape patru metri n nlime. Erau
aliniai din doi n doi metri i unii de cabluri negre i groase
care erpuiau de-a lungul povrniului pn la o cldire
drpnat de piatr, fr acoperi. Cablurile metalice erau
purtate pe dou rnduri paralele de stlpi din lemn, care
traversau cldirea i se opreau brusc, la douzeci de metri
n stnga i-n dreapta ei. Lirael zri cte un
vagon-platform cu roi metalice la fiecare din cele dou
capete, destinate fr ndoial emisferelor, care urmau s
fie ncrcate i contopite cu ajutorul fulgerelor.
Special pentru a-i ntri convingerea, un fulger brzd
cerul, bifurcndu-se deasupra debarcaderului. Era att de
strlucitor nct Lirael fu nevoit s-i fereasc privirile. Un
iz de metal ncins i strpunse nrile, ntorcndu-i stomacul
pe dos, i Lirael fu bucuroas c nu mai mbucase nimic de
ceasuri bune. tia acum ce-o atepta, cci n aer plutea
miasma Magiei Libere.
Una din emisferele argintii era deja la debarcader, lucind
n nuane argintii la atingerea trsnetelor. Cealalt era
ntr-o barc, pe lac. Fulgerele care nu loveau emisferele
inteau de regul ruii metalici de pe povrni. Erau o mie
de paratrsnete, faimoasele paratrsnete care alctuiau
ferma de fulgere a lui Nick.
Ca i cum norii negri n-ar fi fost de-ajuns, din lac se
nla negura. Era o negur fermecat, dar creat cu ap
adevrat, deci mult mai greu de alungat sau risipit. Lirael
simi sursa valului de Magie Liber ce rspndea negura.
Hedge era la debarcader, nconjurat de Mori, i ncerca s
transporte emisferele. Simi prezena Morilor i n jurul
cldirilor mici din preajma debarcaderului, miunnd n
jurul lui Hedge. Se nchipuia ca o musc la marginea pnzei
de pianjen, n miezul creia trona mama pianjenilor,
nconjurat de progeniturile ei.
Lirael o scoase pe Nehima i dup o clip de ovial
duse mna dup Astarael. Suspintorul. Toi cei care-i
auzeau glasul erau alungai n Moarte, inclusiv Lirael. Dac

reuea s se apropie suficient, i-ar fi trimis pe Hedge i pe


toi slujitorii lui departe. Hedge ar fi reuit probabil s
revin la Via, dar ansele ca ea s revin erau destul de
mici. Ar fi ctigat astfel destul timp.
Dar, de cum duse mna la bandulier, Ceaua se repezi
la ea i i ndeprt mna cu botul.
Nu, stpn. Astarael nu poate nvinge de unul singur
aici. Din nefericire, nu mai putem mpiedica unirea
emisferelor.
Dar Sam, soldaii dac atacm numaidect spuse
Lirael.
Va fi foarte dificil s strbatem ferma de fulgere.
Puterea Distrugtorului e mai slobod aici, drept dovad,
direcioneaz trsnetele. Unde mai pui c Morii tia sunt
condui de Hedge, nu de Chlorr.
Dar dac emisferele se contopesc opti Lirael ca
pentru sine.
nghii n sec i rosti:
A sosit clipa, nu-i aa?
Da. Dar nu aici. Hedge ne-a observat deja, aa cum
l-am observat i noi pe el. Deocamdat, mintea-i st la
emisfere, dar cred c-n scurt timp va porunci ofensiva.
Lirael se ntoarse, cu gndul s coboare povrniul estic,
dar se rzgndi.
Cum rmne cu Nicholas?
Mi-e team c nu-l mai putem ajuta, rosti Ceaua cu
tristee n voce. Cnd emisferele se vor contopi, frma ce
zace-n inima sa i va strpunge pieptul, pentru a se uni cu
ntregul. El nu va ti nimic din ce se ntmpl. Va avea
ntr-adevr parte de-o moarte fulgertoare, dei mi-e team
c Hedge nu-l va lsa s se odihneasc prea mult.
Bietul Nick, spuse Lirael. N-ar fi trebuit s-l
abandonez.
N-aveai de ales, spuse Ceaua, apoi o mpinse uor
cu botul, dornic s-o pun n micare. N-avem timp de
pierdut!
Lirael ncuviin i o lu pe poteca pe care urcase. n

timp ce cobora, poticnindu-se la tot pasul, se gndi la


Nicholas, la ceilali, la ea nsi. La urma urmei, greul nu
atrna pe umerii lui Nick, cci el urma s moar primul,
netiutor. Restul vor fi contieni de soarta ce-i ateapt i
vor ajunge probabil s-l slujeasc pe Hedge.
Pe la jumtatea drumului, un glas rsuntor bubui n
toat valea. Se temu o clip, apoi recunoscu vocea lui Sam,
amplificat de Magia Legmntului. l zri cocoat pe o
stnc mare, aproape o sut de metri mai jos, cu minile
plnie la gur. Degetele i strluceau datorit farmecului.
Dragi prieteni suditi! Nu cobori de partea cealalt a
dealului! Doar moartea v ateapt acolo. Nu credei n
hrtiile pe care le-avei n mn: sunt minciuni! Eu sunt
prinul Sameth din Vechiul Regat i promit s-i
recompensez cu pmnt i ferme pe toi cei care rmn n
aceast vale. Dac rmnei aici, vei primi ferme i pmnt
dincolo de Zid!
Sam repet mesajul, iar Lirael se opri lng stnca lui,
trgndu-i sufletul. Soldaii formaser un cordon lung la
poalele dealului, mpiedicnd trecerea suditilor, dar nu
reuiser s acopere pe de-a ntregul captul sudic.
Majoritatea suditilor se opriser s-l asculte pe Sam, dar
civa dintre ei urcau neabtui povrniul.
Sam i ncheie discursul i sri jos.
Am fcut tot posibilul, rosti el ngrijorat. Poate stau i
ei locului, asta dac au neles mcar ce le-am zis.
Mai mult de-att n-avem ce face, ncuviin maiorul
Greene. Nu putem s-i mpucm pe ceretorii tia, iar
dac ncercm s-i respingem cu baioneta, ne-ar coplei
pn la urm. Unde-s poliitii ia care i-au lsat, s le zic
vreo dou
Au reuit s descarce o emisfer, iar cealalt e n
apropiere, l ntrerupse Lirael.
Toi o priveau cu interes.
E i Hedge acolo. A strnit negura i strnge o armat
de Mori. Ferma de fulgere a fost pus n funciune, iar
Distrugtorul cheam i direcioneaz fulgerele.

Eu zic s atacm de-ndat, propuse maiorul Greene.


Tocmai se pregtea s dea ordinul, dar Lirael l
ntrerupse.
Nu, nu putem strbate ferma de fulgere i sunt mult
prea muli Mori. Nu mai putem mpiedica unirea
emisferelor.
Dar asta nseamn c am pierdut, rosti Sam. Totul.
Distrugtorul
Nu, i-o tie Lirael. Voi ptrunde n Moarte i voi folosi
Oglinda Neagr. n zorii lumii, Distrugtorul a fost rupt n
dou i ntemniat. Dac aflu cum, vom putea s-l
ntemnim din nou. Dar trebuie s-mi pzii trupul ct
sunt plecat. Ateptai-v la un atac din partea lui Hedge.
n timp ce vorbea, l fix pe Sam cu privirile, apoi pe
maior i pe cei doi locoteneni, Tindall i Gotley, spernd s
le insufle puin ncredere. Trebuia s cread c rspunsul
o atepta n Moarte, prin tunelurile trecutului. Taina care
i-ar fi dezvluit cum s-l nfrng pe Orannis.
Ceaua m va nsoi spuse ea. Unde-i Mogget?
Aici! rosti o voce la picioarele ei.
Mogget edea la umbra bolovanului i lingea o conserv
goal de sardine.
M-am gndit c n-ar strica s i le dau acum, murmur
Sam, ridicnd din umeri.
Mogget! Ajut i tu cum poi, i porunci Lirael.
Cum pot, da, zmbi Mogget viclean.
ncuviinarea lui suna mai degrab a ntrebare.
Lirael fcu privirea roat, apoi se-ndrept cu pai mari
spre mijlocul unui inel de pietre acoperite cu licheni, unde
pintenul stncos urca din nou, dup ce cobora povrniul.
Oglinda era n desaga de la bru. Trase sabia din teac i-l
scoase pe Saraneth. De data aceasta, l inu de mner cu
limba n jos. Exista ntr-adevr riscul s-l scuture din
greeal, dar putea fi cu uurin folosit.
De-aici voi ptrunde n Moarte. Contez pe voi s-mi
pzii trupul. M-ntorc ct de repede cu putin.
Vrei s vin cu tine? se oferi Sam.

Biatul scoase naiurile i prinse mnerul sbiei cu


putere. Lirael tia c nu glumete.
Nu, ai destul treab aici. Nu cred c Hedge va uita de
voi, acum c i-ai clcat pragul. Nu simi c Morii s-au pus
n micare? n curnd, vom fi atacai i cineva trebuie s-mi
poarte de grij ct hlduiesc pe culoarele Morii. Las
sarcina asta n seama ta, prine Sameth. Conjur un
diamant protector, dac ai timp.
Sam ncuviin solemn i rosti:
S-a fcut, mtu.
Mtu? fcu Tindall mirat, dar Lirael nici nu-l auzi.
ngenunche lng Cea i o strnse tare n brae,
nbuindu-i temerea c aceasta era probabil ultima oar
cnd avea s-i mai lipeasc obrazul de blana ei catifelat.
Chiar dac aflu cum l-au ntemniat cei apte pe
Distrugtor, ce putem face noi? opti ea n urechea Celei,
s n-aud nimeni altcineva. Cum am putea s-l
ntemnim?
Ceaua privi cu tristee n ochi, dar nu rspunse. Lirael
i susinu privirea, apoi zmbi, un surs deopotriv dulce i
amar.
Mult drum am btut de la Ghear. Acum mergem i
mai departe.
Lirael se ridic i ptrunse n Moarte. Rcoarea i se
strecura n oase, i-l auzi pe Sam rcnind ceva, dar orice
zgomot sau lumin pieri n curnd. Lirael pi n Moarte, cu
sabia n mn i credinciosul cine alturi.
Sam simi imediat prezena morii. Lirael i ddu ultima
suflare i un strat de chiciur se ls peste nasul i buzele
ei.
Ceaua Obraznic pi lng stpna ei i dispru,
lsnd n urm un contur auriu care se risipi treptat.
Nick! Cum rmne cu Nick! strig Sam brusc.
i trase o palm peste cap i njur.
De ce n-am ntrebat-o!
Micri pe creast! strig cineva n apropiere i
imediat lumea se puse n micare.

Tindall i Gotley se-ntoarser fiecare la plutonul su, iar


maiorul zbier nite ordine. Suditii care se aezaser s-l
asculte pe Sam srir-n picioare. Unul cte unul, migratorii
ncepur s urce povrniul, apoi, ca la un semn, toat
mulimea nvli spre creast.
n aceeai clip, fulgerele se nteir, iar tunetele
devenir asurzitoare i aproape nentrerupte.
Compania mea va strnge mprejurimea, strig
Greene. Vom forma un perimetru defensiv.
Sam ncuviin. Simurile i spuneau c de cealalt parte
a crestei, vreo aizeci de slugi moarte porniser deja
ofensiva.
Se apropie Morii, anun el.
i ainti privirile spre creast, apoi se uit la Lirael i la
suditi, care ncepuser marul obositor spre culme.
Soldaii se retrgeau spre pinten, ngrond permanent
liniile. Suditii naintau ncet, dar sigur spre sfritul lor.
La naiba! sudui Greene. Credeam c-ai reuit s-i
opreti.
Voi vorbi cu ei! rosti Sam, lund o hotrre brusc.
Morii erau la o distan de cinci minute, iar Lirael l
rugase s-i opreasc pe suditi. Dac se mica iute, n-avea
s-i pun viaa n pericol.
M-ntorc imediat. Domnule Greene, v rog s avei
grij de Lirael. Mogget, pzete-o cu strnicie!
Acestea fiind spuse, se-ndrept n fug spre un grup de
suditi pe care-l vzuse i-nainte, fr a-i da importan.
ns acum avea o idee. n fruntea grupului mergea o
btrn albit de ani, cu vetminte i figur impuntoare,
urmat de-un numr remarcabil de tineri. Fr doar i
poate nu erau o familie, mai ales c nu erau nsoii de copii
i nu purtau bagaje. Btrna era probabil conductoarea
lor. Atta lucru tia i el despre suditi. Spera ca mcar ea
s aib puterea s-ntoarc marea de oameni.
Ar fi fost bine s-o conving n mai puin de cinci minute,
cci, odat ce apreau Morii, orice se putea ntmpla. Dac
groaza punea stpnire pe suditi, ar fi fost n stare s fug

aiurea sau s se calce n picioare. Sau ar fi refuzat s dea


ascultare ochilor i ar fi continuat orbete drumul spre
creast, mnai de promisiunea noului pmnt.

CAPITOLUL DOUZECI I UNU


Strfundurile Morii
De cum pi pe trmul Morii, simi fiori de ghea pe
ira spinrii, iar uvoiul ncerc s o trag la fund. Lirael nu
se ls nvins i-i continu drumul, lund-o pe urmele
Celei care adulmeca rul dup Mori iscoditori.
n timp ce-i tia drum prin ap, rememor cele mai
importante lecii din Cartea Morilor i din Cartea Amintirilor
i a Uitrii. Paginile strluceau puternic n mintea ei,
vorbindu-i despre cele Nou Hotare i despre tainele celor
Nou Pori. Dar tiina n sine, chiar i dobndit pe ci
oculte, nu era totuna cu practica. Lirael nu trecuse pn
acum nici mcar de primul Hotar, darmite de Prima
Poart.
Cu toate acestea, nainta cu ncredere, alungnd orice
ndoial. n Moarte nu era loc de ndoieli. Rul era iute i te
dobora la primul semn de slbiciune, i numai tria voinei
i permitea lui Lirael s-i menin spiritul. Dac ovia,
avea s fie nghiit de ape i totul era pierdut.
Ajunse la Prima Poart surprinztor de repede. n urm
cu cteva clipe, vuietul era doar un zvon, iar zidul de cea
se-ntindea n deprtri, ct vedeai cu ochii. Acum, Lirael
putea s ating ceaa, iar vuietul cascadei era asurzitor.
Gndul i zbur la acele cuvinte puternice, ntiprite bine
n minte. Le rosti, iar Magia Liber se rsuci i sfri pe
limba ei, nainte s-i prseasc buzele.
La comanda ei, n vlul de cea se csc o gaur,
scond la iveal o nlnuire de cascade care preau s-i
verse apele n bezna unei genuni fr sfrit. Lirael rosti o
nou incantaie i roti sabia n stnga i-n dreapta. La
picioarele ei apru o potec ngust tiat adnc prin
cascad, asemenea unei trectori ntre doi muni de ap.
Porni nainte, strns urmat de Cea, care mai c nu

se-mpleticea n picioarele fetei. n urma lor, gaura se


nchise, iar poteca se fcu nevzut.
La un moment dat, un spirit minuscul iei din ap, lng
Prima Poart, i se-ndrept tiptil spre Via, pe urmele unui
fir negru aproape strveziu, izvort din buricul lui. nainta
cu pai veseli i trncnea ntruna, gndindu-se probabil la
recompensa maestrului pentru vetile aduse despre cei doi
cltori. Cu puin noroc, urma s primeasc un trup i s
fie lsat n Via, darul suprem pentru locuitorii morii.
Prima Poart se dovedi a fi neltoare. Lirael pierdu
noiunea timpului, dar curnd, rul i relu cursul lene,
nesfrit, prin cel de-al doilea Hotar. De cum prsi
crarea, Lirael cufund sabia n ru, pentru a se asigura c
are pe ce s calce. Hotarul acesta era asemntor Primului,
doar c era presrat cu gropi adnci i primejdioase, dificil
de zrit din cauza luminii neclare. Lirael abia dac vedea
mai departe de lungul sbiei. tia ns o cale sigur, trecut
pe hart de ali Abhorseni n Cartea Morilor. Lirael o lu pe
urmele naintailor ei, dei nu se ncredea prea mult n
hart i mai ddea din cnd n cnd cu sabia prin ap.
Numr totui paii, urmrind instruciunile crii i coti de
cte ori fu necesar.
Att de concentrat era la cadena pailor ei, nct puin
i lipsi s cad n a Doua Poart. Ceaua o prinse n ultima
clip de bru i o trase napoi, tocmai cnd numrase
unsprezece, dei creierul i spuse oprete-te la zece.
ncerc s dea ndrt, dar strnsoarea celei de-a Doua
Pori era mult mai puternic dect cea a rului. Doar
agerimea Celei i ncrncenarea amndurora preveni
dezastrul. Cu preul epuizrii, evit prpastia, cci a Doua
Poart era un hu uria n care apele rului se prvleau
ca-ntr-o chiuvet, dnd natere unui vrtej ameitor.
Mulumesc, rosti Lirael cu glas tremurtor,
contemplnd vrtejul i nefericita soart care-o ateptase
nuntru.
Ceaua nu rspunse ndat, preocupat s se
descotoroseasc de cingtoarea ce-i rmsese ntre dini,

acum doar o zdrean nefolositoare.


Linitete-te, stpn, o sftui Ceaua. Va veni
vremea s ne grbim, dar nc nu e cazul.
Ai dreptate.
Lirael trase aer adnc n piept. Dup ce-i veni n fire, se
ridic i rosti o nou incantaie care-i prjoli gtlejul i se
ciocni de obrajii ei reci ca gheaa.
Ecoul cuvintelor ei se pierdu n abis, iar vrtejul apelor
se mai domoli, apoi nghe. Trombele se preschimbar n
trepte, iar nlnuirea lor ddu natere unei scri spiralate
ce cobora spre vltoarea Porii. De cum atinse primele
trepte, vrtejul prinse din nou via.
Prea c va trebui s dea de nenumrate ori roat
acestui pu, dar Lirael tia c aparenele erau neltoare.
i, ntr-adevr, trecu de Poart n doar cteva minute, cu
gndul deja la al Treilea Hotar i la capcanele aternute
pentru netiutori.
Rul era mai cldu aici i nu se-nla mai mult de
glezn. Lumina btea mai puternic, cu toate c nu-i
schimbase nuana cenuie, iar uvoiul i mai domolise
naintarea. Una peste alta, era un loc mult mai plcut dect
primele dou, invitnd necromantul nepregtit sau
nesbuit s zboveasc.
Popasul n-ar fi durat ns mult, cci al Treilea Hotar era
strbtut de valuri.
Lirael tia de primejdie i o lu la goan de cum iei pe
Poart. Asta era fr doar i poate un loc prielnic vitezei,
gndi Lirael, mncnd pmntul de sub picioare. Vuietul
talazului ajunse la urechile ei, talaz inut n fru de acelai
farmec care potolise vrtejul. Dar Lirael nu-i ntoarse
privirile, ci-i vzu de fuga ei. Dac-ar fi ajuns-o din urm,
s-ar fi trezit trte prin cea de-a Treia Poart, de unde avea
s pluteasc fr int, mpietrit i fr speran de
salvare.
Mai repede! o zori Ceaua.
Lirael fugea acum nebunete, dar valul se apropia
amenintor i teama c vor fi mturate puse stpnire pe

ea. Ajunse la ceurile Porii cu cteva palme naintea apelor


furioase, strignd n disperare vraja Magiei Libere. De data
aceasta, Ceaua i-o lu nainte i se vr prin deschiztura
ngust din zid.
Se oprir n ua de cea creat de vraj, rsuflnd greu.
Valul se prvli n urma lor, azvrlind puhoiul de Mori n
hul cascadei. Lirael i trase sufletul i atept apariia
potecii, pentru a intra n al Patrulea Hotar.
Acest hotar l strbtur iute, fiind mai prietenos dect
celelalte, fr gropi i capcane pentru nesbuii. uvoiul era
mai puternic, dar Lirael se obinuise cu ghearele sale reci i
viclene.
Nu renun la pruden, cci, dei primejdiile fiecrui
hotar erau nsemnate pe hart, exista mereu posibilitatea
unor ncercri noi sau suficient de vechi i rare pentru a nu
fi menionate n Cartea Morilor. Pe lng diferite anomalii,
Cartea mai vorbea despre anumite puteri care strbteau
trmul Morii i n-aveau legtur cu morii sau
necromanii. Astfel de fpturi creau condiii ciudate sau
perverteau firea obinuit a hotarului. Lirael bnuia c
nsi ea era una dintre aceste puteri.
Cea de-a Patra Poart se nfi tot ca o cascad, dar
fr cea. La prima vedere, prea lesne de trecut, cci rul
i pstra cursul la niciun metru sub ei.
Cartea Morilor o prevenise ns de capcan. Lirael se
opri la patru metri de cascad i rosti vraja de trecere. O
panglic neagr se desprinse ncet de cursul apei i ncepu
s pluteasc deasupra cascadei, ntinzndu-se pn-n
deprtri de neptruns cu privirea. Avea un metru n lime
i prea durat din strfundurile nopii fr stele.
Lirael pi pe crarea neagr, i recpt echilibrul i
porni nainte. Aceast potec ngust nu acoperea doar al
patrulea hotar, ci era singurul mijloc de-a traversa hotarul
al cincilea. Rul era prea adnc pentru a fi strbtut i pe
deasupra avea serioase proprieti metamorfice. Un
necromant care ar fi pierdut prea mult vreme n apele sale
ar fi ieit schimbat la trup i la suflet deopotriv, i nu n

bine. Spiritul Mort care-i tia drum prin furia uvoiului


pierdea cu totul nfiarea sa din Via.
Nici poteca ntunecat nu era lipsit de primejdii. Pe
lng faptul c era strmt, era i calea preferat de
mai-marii Morilor sau de creaturile Magiei Libere pentru a
strbate cel de-al cincilea Hotar, spre Via. De cum
plsmuia necromantul calea, aceste spirite se repezeau
nebunete de-a lungul ei, ndjduind s-l biruiasc pe
creator cu un atac subit i devastator.
Lirael tia de aceste pericole, dar numai ltratul brusc al
Celei o preveni de spiritul care apruse de nicieri i
nainta rapace spre ei. Fusese odat om, dar veacurile
petrecute nMoarte l transformaser ntr-o artare hidoas
i nfricotoare. Avea trupul ndesat i bulbos i grumazul
rsfrnt n spate, pentru a nu-i pierde victimele din ochi,
chiar i cnd fugea pe toate patru picioarele, asemenea unui
pianjen.
ntr-o clip, Lirael i scoase sabia i strpunse obrazul
creaturii care se npustise asupra ei. Dar artarea nu se
ddu btut cu una cu dou, n pofida jetului de scntei
albe ce ni din trupul ei fantomatic, pe msur ce Magia
Legmntului i mistuia spiritul. Dimpotriv, ls sabia s-o
strpung pn aproape de mner i se npusti nc o dat
asupra ei, cu flcri n ochi i o gur ct toate zilele, ssind
i scuipnd ntruna.
Lirael i trase un picior, ncercnd s-i scoat sabia i n
acelai timp l dngni pe Saraneth, dar nu-i gsi
echilibrul i glasul clopotului rsun fals. Ecoul disonant i
rpi minile, i-n loc s se preocupe de creatura Moart,
gndurile i umblar haihui, fcnd-o s uite de pericolul
imediat.
O clip mai trziu sau s fi fost un minut? i veni n
simiri i teama puse stpnire pe trupul ei. Creatura
aproape c izbutise s ias din sabie i se pregtea de un
nou atac.
Potolete clopoelul! ltr Ceaua, care se fcuse mai
mic i ncerca acum s se repead la creatur printre

picioarele lui Lirael.


Ce?
Lirael constat cu groaz c Saraneth nc suna n mna
ei, fr s-i fi dat seama. i amui glasul cu degete
tremurnde. Clopoelul scoase un ultim suspin, nainte s
ptrund n banduliera ei, dar fu suficient s-o distrag nc
o dat, tocmai cnd fptur se pregtea de atac. De data
aceasta, se arunc de-a binelea asupra ei, chitit s-o
striveasc sub greutatea corpului masiv i palid. Ceaua i
ghici inteniile i-n loc s se strecoare printre picioarele lui
Lirael, sri cu labele pe spinarea ei.
Lirael czu n genunchi, chiar n clipa-n care monstrul se
npusti asupra ei. Una din ghearele sale i smulse din zbor
un fir de pr, dar Lirael nu bg de seam. Se rsuci n
disperare i se ridic nesigur n capul oaselor, cu orice
speran de biruin zdrobit.
Cnd colo, nici urm de creatur. Doar Ceaua sttea
acolo, cu o nfiare slbatic: era uria, prul i se
umflase ca epii unui arici, iar din colii ca nite pumnale
curgeau flcri roii. Furia i se citea n priviri.
Ce s-a ntmplat? opti Lirael.
Nu se temuse niciodat de prietena ei, dar nici nu
ptrunsese vreodat att de adnc n Moarte. Aici totul se
putea ntmpla. Toi erau supui schimbrii.
mi cer scuze. M-a cuprins furia.
Unde a disprut? ntreb Lirael, fcnd privirea roat.
Poteca era pustie, la fel i rul de dedesubt. N-auzise
niciun pleosc. Sau poate o nelau simurile. Era nc
zpcit de glasul lui Saraneth.
Jos, fcu prietena ei semn cu botul. Ar fi bine s ne
grbim. Scoate i un clopoel, pentru orice eventualitate.
Ranna are mai mult compasiune pentru spiritele de-aici.
Lirael ngenunche i mngie nasul Celei.
Fr tine nu m-a fi descurcat aici, mrturisi ea, apoi
o srut pe bot.
tiu, tiu, rosti Ceaua nerbdtoare, ciulind
dintr-odat urechile. N-auzi nimic?

Nu.
Lirael se ridic, atent la orice sunet i mna cobor pe
negndite dup Ranna.
Pn nu de mult mi se prea c cineva sau ceva ne
urmrete. Acum sunt sigur de asta. O creatur puternic
gonete pe urmele noastre.
Hedge! exclam Lirael.
Uit numaidect de nesiguran i problemele de
echilibru i o lu la fug.
Crezi c-i tot Mogget?
Nu, nu e Mogget, se ncrunt Ceaua.
Se opri o clip i privi napoi, cu urechile epene. Apoi
cltin din cap.
Oricine sau orice ar fi, e mai bine s-l lsm n urm.
Lirael ncuviin i strnse cu trie mnerul sbiei i
clopoelul. Indiferent cu ce-ar fi dat piept n continuare, din
fa sau din spate, hotr s nu se mai lase surprins.

CAPITOLUL DOUZECI I DOI


Suditii i cutiile deracord
Negura nvluise debarcaderul i urca nencetat de-a
lungul dealului. Vznd-o cum se rostogolete, brzdat de
fulgere, Nick i nchipui un trup aproape strveziu,
strbtut de vene luminoase. Nu c ar fi existat asemenea
fpturi
ncerca s-i aduc aminte ce avea de fcut. Emisferele
erau n apropiere, undeva prin cea. O parte din el ar fi vrut
s asiste la contopirea final, dar o alt parte, rebel, dorea
exact opusul, s opreasc unirea emisferelor cu orice pre.
Prea c dou glasuri distincte se cuibriser n mintea lui
i uoteau cu atta vehemen nct nu puteau fi nelese.
Nick! Ce i-au fcut?
Pentru o clip, Nick avu impresia c a treia voce se
infiltrase n creierul su, dar glasul repet ntrebarea. Se
rsuci n toate direciile, dar nu reui s strpung negura.
Dintr-odat, zri un cap ieind de dup colul celei mai
apropiate barci. Trecur cteva secunde pn-l recunoscu
pe prietenul su de la Universitatea din Corvere, Timothy
Wallach. El era studentul pe care-l nsrcinase cu
supervizarea lucrrilor la ferma de fulgere. Era puin mai n
vrst ca el, vesel, dar uor apatic i mereu mbrcat la
patru ace.
Mai puin acum. Pe chipul palid al lui Tim se zreau
urme de noroi, la fel i pe pantaloni sau pantofi, iar gulerul
cmii fusese complet smuls. Sttea cuibrit la adpostul
barcii i tremura din toate ncheieturile, de parc-l lovise
febra sau era teribil de nspimntat.
Nick i fcu semn cu mna i o lu tr spre el, dar se
poticni i numai zidul barcii i opri cderea.
Trebuie s-l opreti, Nick! exclam Tim.
Ochii i se plimbau nebunete dintr-o parte n alta i

prea s nici nu-l observe pe Nick.


Nu tiu ce face ce facei voi doi dar nu e bine deloc!
Ce? ntreb Nick ostenit.
Fcuse doar civa pai, dar se simea epuizat, iar una
din voci devenise mai puternic.
Pi ce facem noi? E un experiment tiinific, nimic mai
mult. i pe cine trebuie s opresc? Eu comand aici.
Pe el! Pe Hedge! bolborosi Tim, fcnd semn ctre
emisferele nconjurate de un strat gros de cea.
Mi-a ucis muncitorii! I-a omort pe toi! ndrepta un
deget ctre unul i omul se prbuea fr suflare. Din
nimic!
Mim o vraj cu mna i izbucni n plns, dar pe obrajii
lui nu curgeau lacrimi. Din gur-i iei o nvlmeal de
cuvinte, suspine i sughiuri.
Am vzut cu ochii mei. Era doar doar
Cobor privirile. Limbile ceasului erau ncremenite pe
veci la apte fr ase minute.
Era doar apte fr ase, opti Tim. Robert a vzut
sosirea cabotierelor i a dat trezirea, ca s putem srbtori
terminarea proiectului. Eu m-am ntors la barac s iau o
sticl ce-o inusem special pentru acest moment Am
vzut totul pe geam
Ce-ai vzut? ntreb Nick.
ncerca s neleag baiul lui Tim, dar durerea din piept
nu-i ddea pace i nu reuea s fac legtura ntre Hedge i
muncitorii omori.
Nick, ceva s-a ntmplat cu tine, opti Tim, ferindu-se
din calea lui. Nu nelegi? Emisferele alea sunt diabolice, iar
Hedge mi-a omort muncitorii! Chiar i pe cei doi ucenici
pe toi! Am vzut-o cu ochii mei!
Brusc, Tim se aplec i tui violent, cci de vrsat nu mai
avea ce s verse.
Nick l privi n tcere. Prezena cuibrit n el savur din
plin vetile despre moarte i suferin, n timp ce fora
potrivnic se rsuci nspimntat, scrbit i plin de
ndoieli. Durerea din piept deveni insuportabil i Nick se

prbui la pmnt, cu o mn la piept i cealalt la glezn.


Trebuie s fugim, spuse Tim, tergndu-se la gur cu
dosul palmei tremurnde. Trebuie s avertizm pe cineva.
Da, opti Nick.
Reuise s se ridice n picioare, dar sttea n continuare
aplecat, cu mna la inim, ncercnd s agae bucata de nai
din maneta pantalonilor. Se strduia s ignore durerea din
trup i nvlmeala din creier.
Da du-te tu, Tim. Spune-i ei spune-le c voi
ncerca s-l opresc. Spune-i
Ce? Cui? Trebuie s vii cu mine.
Nu pot, opti Nick.
Amintirile i nvlir n minte. Vorbise cu Lirael n barca
de trestii i se strduise tot timpul s in frma
Distrugtorului sub control. i aminti de greuri i de
arsura metalic ce-i cuprindea limba Se nla chiar acum
pe coul pieptului.
Fugi! rosti el iute, dndu-i un brnci lui Tim. Fugi
pn nu Aaah!
i nbui un urlet, se prbui la pmnt i se ghemui.
Tim se tr lng el i vzu cum i d ochii peste cap. Hotr
s-l duc-n spinare, dar se rzgndi cnd din gura lui Nick
ncepu s ias un fum alb.
Frica puse stpnire pe el i o lu la sntoasa n susul
dealului, printre ruii metalici. Trebuia doar s traverseze
creasta, s se fac nevzut. S scape de ferm, de trsnete
i de negur
Nick strnse i mai tare bucata de nai ntre degete.
Bolborosea vorbe fr neles ntr-un ritm nebunesc:
Capitala Corvere, dou milioane de produse principale
manufacturate bancar atracia dintre dou obiecte e direct
proporional cu produsul s-au ivit zorii inima mea patru
mii opt sute i vntul bate n toate direciile alb slbatic
Tat ajut-m Mam Sam ajut-m Lirael
Brusc, puse capt sporovielii i rsufl puternic. Fumul
alb se risipi n negur i gtlejul i se rcori. Nick mai rsufl
de dou ori, apoi, de ncercare, ddu drumul manetei ce

gzduia bucata de nai. Simi un fior pe ira spinrii, dar i


amintea cine e i ce trebuia s fac. Se ridic n picioare,
sprijinindu-se de zidul barcii, i-o porni prin negur.
Emisferele argintii i licreau ca de obicei n minte, dar Nick
ngrop flacra lor ct mai adnc. Acum se gndea numai la
planurile fermei. Dac Tim i urmase instruciunile cu
strictee, una dintre cele nou cutii de racord se afla chiar n
spatele cldirii principale a fabricii.
Att de groas era ceaa, c aproape c se izbi de zidul
fabricii. O lu pe ocolite, ct mai repede cu putin,
ncercnd s evite captul sudic, unde Morii se strduiau
s ncarce prima emisfer pe vagonul-platform.
Emisferele strluceau n mintea lui mai puternic dect
fulgerele. O dorin uria puse dintr-odat stpnire pe el:
s verifice dac erau bine montate pe platform, dac firele
i cablurile erau strnse temeinic, dac ina fusese
nnisipat pentru a avea aderen pe aceast negur
umed Trebuia s se-ngrijeasc de toate. Emisferele
trebuiau contopite!
Nick czu n genunchi pe linia ferat, apoi se ghemui pe
traversele roase de vreme, lng atingerea rece a metalului,
i nbui impulsul de-a fugi spre emisfer i nfac
maneta. Disperat, i aminti cum Lirael l ajutase s urce
n barca de trestii, i aminti de promisiunea pe care i-o
fcuse. Mai demult, prietenul su Sam l ridicase dup ce
fusese lovit de-o minge la un joc de crichet. Tim Wallach, cu
costum i papion, i turna un pahar de gin tonic.
Pe cuvnt de Sayre, pe cuvnt de Sayre, pe cuvnt de
Sayre.
Bolborosind ntruna, i continu drumul n patru labe,
nebgnd de seam achiile ce-i necjeau picioarele. Se tr
pn la extremitatea cldirii, apoi se sprijini de zid i
ontci pn la cutia de racord care era de fapt o ntreag
colib. nuntru, sutele de cabluri conectate la paratrsnete
se contopeau ntr-unul singur, mai gros dect trupul lui
Nick.
l voi opri, i opti el cnd ajunse n preajma barcii.

Surzit de tunet, aproape orbit de fulger i schimonosit de


durere i grea, Nick ncerc s deschid ua metalic pe
care era inscripionat un trsnet galben i cuvintele:
PERICOL DE MOARTE. Ua era ns ferecat.
Nick scutur clana, dar aceast mic demonstraie de
revolt l sectui de puteri, aa c se tolni n prag.
Dduse gre. Fulgerele brzdau n continuare
povrniul, nsoite de tunete i cea. Morii lucrau
necontenit pentru a ncrca emisferele. Una din ele se afla
deja pe platform i se-ndrepta spre captul liniei, cu toate
c Morii care mpingeau vagonul cdeau ntruna secerai
de trsnet. Cealalt emisfer suspenda deasupra
debarcaderului pn n clipa-n care fulgerul lovi frnghia
i globul de metal czu cu putere, strivind cteva slugi
Moarte. Cnd emisfera fu ridicat din nou, slugile zdrobite
se trr neabtute afar, dei nu mai aduceau deloc a
oameni i nu mai foloseau nimnui. Urcar dealul tr
pentru a se altura Morilor trimii de Hedge ca triumful
final al Distrugtorului s nu sufere ntrziere.
Trebuie s m credei pe cuvnt! rosti Sam exasperat.
Mai spune-i o dat: ca prin al Vechiului Regat m leg s
ofer fiecruia dintre voi o bucat de pmnt arabil!
Un tnr sudist i tlmcea cuvintele, dei Sam ar fi
bgat mna n foc c btrna nelegea perfect ce spune.
Majoritatea suditilor tiau ancelstierrana vorbit. De data
aceasta, femeia l opri pe interpret la jumtatea frazei i i
vr hrtia ntre degete. Sam arunc o privire peste ea,
tiind c peste dou minute trebuia s se-ntoarc la Lirael.
Broura era tiprit pe ambele pri, n mai multe limbi.
Era intitulat Pmnt pentru poporul sudist i promitea
zece pogoane de teren arabil oricui prezenta documentul la
oficiul de mproprietrire din Forwin Mill. ntr-un col
aprea blazonul, chipurile oficial, iar actul fusese emis de
aa-numitul Oficiu de Recolonizare Ancelstierran.
E fals, rosti Sam revoltat. Nu exist niciun Oficiu de
Recolonizare Ancelstierran, i chiar dac-ar fi existat, de ce

naiba v-ar fi trimis la Forwin Mill?


Acolo se afl pmntul, rspunse calm tnrul
interpret. Cu siguran exist i un Oficiu de Recolonizare.
Altfel, de ce ne-ar fi lsat poliia s strngem taberele?
Uitai-v i voi ce se petrece acolo! rcni Sam,
fluturnd minile spre norii de furtun. Fulgerele erau
vizibile de unde se aflau acum i chiar de la poalele dealului.
Dac mergei acolo, vei muri! De-aia v-au dat
drumul! Dac murii, scap i ei de-o grij, fr s-i
murdreasc minile.
Btrna se ndrept de spate i privi cu atenie la
spectacolul de fulgere, apoi spre albastrul ce mpnzea
bolta la nord, est i sud. i fcu semn interpretului i rosti
trei cuvinte.
Ne dai cuvntul tu n snge? ntreb interpretul i
scoase un cuit confecionat dintr-o coad de lingur. Ne
oferi pmnt n ara ta?
Da, promit pe sngele meu, rosti Sam pe negndite.
V voi oferi pmnt i v voi ajuta s v stabilii acolo.
Btrna ntinse palma, nsemnat cu sute de cicatrici
minuscule ce formau o spir complicat. Interpretul o
mpunse cu cuitul i-l nvrti de cteva ori pentru a forma
un nou punct.
Veni rndul lui Sam s ntind palma, dar gndurile l
purtau mereu spre Lirael i atacul iminent, astfel c nu
simi tietura.
Btrna vorbi iute i deschise palma. Interpretul i fcu
semn lui Sam s-i culce palma pe-a ei. Femeia l strnse
surprinztor de tare pentru braul ei uscat i ciolnos.
Bine, minunat, ngim Sam. Spune-le oamenilor s
se-ntoarc de cealalt parte a prului i s atepte. ndat
ce termin aici, vom voi aranja s primii pmnturile.
De ce s nu ateptm aici? ntreb interpretul.
Pentru c se va da o lupt, rosti Sam nerbdtor. Oh,
Legmntule, pzete-m! Va rog ntoarcei-v ct mai iute!
Apa curgtoare e singura protecie pe care o avei!
nainte ca suditii s-i mai pun o ntrebare, Sam

fcustnga-mprejur i-o lu la fug. Interpretul strig dup


el, darSam nu catadicsi s-i rspund. Simea apropierea
morilor i se temea s n-o fi lsat de izbelite pe Lirael.
Srmana zcea pe acel pinten, iar el era principalul ei
protector. Chiar dac printre ancelstierrani existau iniiai
ntr-ale Legmntului, nu se bizuia prea mult pe ei.
n timp ce Sam gonea spre Lirael, interpretul i btrna
discutau aprins. Interpretul fcea semne ctre mijlocul vii,
unde curgea prul. Btrna arunc o ultim privire
fulgerelor, apoi rupse hrtia, o arunc la pmnt i scuip
pe ea. Cei din jur i urmar gestul i n curnd toat
mulimea rupea hrtii i scuipa de mama focului. Btrna
se ntoarse i o lu n direcia prului. Gloata o urm
asemenea unei turme de oi mnat de pstor
Sam urca pintenul i mai avea puin pn la stnci, cnd
auzi strigte nainte:
Stai! Stai!
Simurile i spuneau c Morii erau nc destul de
departe, dar cu toate astea iui pasul i scoase sabia. Luai
prin surprindere, soldaii i fcur loc s urce. Lirael zcea
ntre stnci, fr suflare. Maiorul Greene o pzea cu doi
soldai. La trei metri n fa, ali doi soldai stteau aplecai
deasupra unui tnr, cu baionetele la gtul su.
Tnrul sttea ntins la pmnt, tremurnd ca varga.
Avea hainele i pielea arse, i-i pierduse aproape tot prul.
Dar nu era o slug Moart. Sam realiz c brbatul prjolit
nu era cu mult mai n vrst ca el.
Nu eu, nu eu, nu-s dintr-ai lor, vin pe urmele mele,
ip el. Ajutai-m v rog!
Cine eti? ntreb maiorul Greene. Ce se petrece
acolo?
Sunt Timothy Wallach, gfi tnrul, i nu tiu ce se
petrece! E un comar! Acel nu tiu ce e Hedge mi-a
omort toi muncitorii! A ntins degetul spre ei i i-au dat
duhul.
Cine te urmrete? ntreb Sam.
Habar n-am, suspin Tim. Erau oamenii mei. Acum

nu tiu ce sunt. Pe Krontas, de pild, l-a lovit fulgerul, dar a


continuat s fug cu capul n flcri. Sunt
Morii, complet Sam. Ce treab aveai la Forwin Mill?
Sunt de la Universitatea din Corvere, opti Tim.
Fcea mari eforturi s se stpneasc.
Am construit ferma de fulgere pentru Nicholas Sayre.
N-am nu tiu la ce folosete, dar nu-i lucru curat
acolo.Trebuie s-o scoatem cumva din funciune! Nick a zis
c va ncerca, dar
Nicholas e acolo? i-o tie Sam.
Da, dar e ca vai de el. Abia dac m-a recunoscut. Nu
cred c mai poate face prea multe. Din gur i ieea fum
alb
Sam ascult vorbele sale cu amrciune. Fumul alb, i
spusese Lirael, e semnul c Distrugtorul a pus stpnire
pe fiina ta. Orice speran pentru prietenul su pieri.
Nicholas era pierdut.
Ce-i de fcut? ntreb Sam. Cum putem scoate ferma
din funciune?
n fiecare dintre cele nou cutii de racord se gsete
cte un ntreruptor, opti Tim. Dac le-am desface Dar
nu tiu de cte circuite e nevoie. Sau Ai putea s tai
cablurile de alimentare pentru paratrsnete. La o mie i
unu de paratrsnete, lovite constant de fulger, i-ar trebui
un echipament special
Sam nu auzi ultima fraz. Toat tristeea pentru necazul
lui Nick se risipi odat cu fiorul de ghea ce-i strbtu
spinarea. Ridic mna i-l mpinse pe Tim la o parte. Primul
val de Mori urma s dea nvala, iar orice discuie despre
cutii de racord i alte asemenea dispozitive era pur
pedanterie.
Vin! strig el.
Sri iute pe o stnc i intr n Legmnt pentru a
pregti cteva vrji devastatoare. Gsi pregtirea lor mult
mai uoar dect se ateptase. Vntul btea dinspre apus
i-n mod firesc ar fi trebuit s-ntmpine dificulti de
aceast parte a Zidului. Dar Legmntul vibra puternic,

aproape la fel de limpede i de omniprezent ca-n Vechiul


Regat. O bun parte din acea energie venea ns din
interiorul su.
Fii gata! rcni Greene, iar comanda sa fu transmis
mai departe de sergenii i caporalii ce comandau cercul de
soldai format n jurul formei ngheate a lui Lirael. inei
minte, nu trebuie s se-ating de Abhorsen!
Abhorsen.
Pre de o clip, Sam nchise ochii, ncercnd s-i alunge
suferina. Nu venise vremea s jeleasc sau s-i nchipuie
o lume fr prinii lui. Valul de slugi Moarte cobora
povrniul, iuind pasul de cum simi apropierea Vieii.
Sam pregti vraja i privi mprejur. Arcaii ateptau cu
sgeile pregtite, iar soldaii cu baionete formau un zid n
jurul lor. Greene i Tindall stteau alturi, cu vrjile
la-ndemn. Lirael zcea civa metri mai n spate, aprat
de cordonul militar.
Dar unde era Mogget? Motanul alb era de negsit.

CAPITOLUL DOUZECI I TREI


Monstruozitatea Lathal
A cincea Poart era o cascad invers. Rul se izbea de
un perete nevzut i se cra pe el. Crarea neagr ce
traversa al Cincilea Hotar se sfrea la mic distan de
aceast cascad rsucit, iar la mijloc se csca un hu. De
la marginea potecii, Lirael i Ceaua scrutau privelitea
ameitoare. Era foarte derutant s vezi apa urcnd acolo
unde trebuia s coboare, dar, din fericire, nlimile
cascadei se pierdeau ntr-un cenuiu difuz. Chiar i-aa,
Lirael bnuia c gravitaia nu funciona cum trebuie aici i
n-ar fi fost surprins s cad n sus.
n fapt, tia c odat ce-avea s rosteasc farmecul
pentru a Cincea Poart, urma ntr-adevr s cad n sus.
Aici nu existau crri sau trepte. Vraja pur i simplu te
proteja de furia cascadei.
ine-te de zgarda mea, stpn, spuse Ceaua
uitndu-se la cascad. Altfel, farmecul nu va avea efect
asupra mea.
Lirael vr sabia n teac i-i petrecu degetele dup
zgarda Celei, simind atingerea cald i familiar a
Legmntului. Dei atinsese zgarda de mii de ori, o senzaie
stranie de dej-vu puse stpnire pe ea, de parc ar fi
cunoscut acele nsemne de altundeva, dintr-o surs relativ
nou. Dar n-avea timp s cugete.
Strnse puternic i rosti cuvintele care urmau s le
poarte de-a lungul cascadei rsucite. Aria Magiei Libere i
ptrunse n gur i n nri. n ritmul acesta, avea s-i
piard vocea, dar mcar ar fi scpat de rceala
ancelstierran cel puin n forma ei spiritual. Nu tia cu
exactitate ce urmri aveau schimbrile din Moarte asupra
trupului viu, dect c, odat ucis aici, avea s moar i n
Via.

Vraja ntrzia s-i fac efectul i Lirael fu pe punctul s


rosteasc nc o dat cuvintele, dar tocmai atunci, o pnz
de ap se miji din cascada rsucit, ntins i subire,
asemenea unui bizar tentacul. Travers tremurtoare hul
care desprea apa de poteca ntunecat i se ncolci ca o
ptur n jurul lui Lirael i a Celei, dar fr s le ating.
Apoi se nl cu amndou spre cascad, n cadena
uvoiului vertical.
Suir aa cteva minute, pn ce hotarul de sub ele se
fcu nevzut n lumina cenuie i difuz. Dintr-odat,
braul de ap se opri, dei cascada i continua probabil
neabtut drumul spre infinit i-i arunc pasagerii de
cealalt parte a apei.
Lirael nchise ochii n faa contactului iminent cu ceea ce
simurile i judecata i spuneau c e o stnc, dar aici logica
uman nceta s funcioneze, cum bine o dovedea gravitaia
rsturnat. Aa ajunser n al aselea Hotar. Aici, rul se
preschimba ntr-un lac puin adnc i nemicat.
Pretutindeni n jur roiau Morii.
Prezena lor era att de puternic, nct Lirael avu
impresia c se aflau chiar lng ea. Unii dintre ei pndeau
probabil n ap. Lirael ddu ndat drumul Celei i o
scoase pe Nehima, care vibr n mna ei.
Sabia i clopoelul aveau s-i in la respect pe muli
dintre ei. Majoritatea zboveau aici pn ce fore
misterioase i forau s-i continue drumul, cci le era cu
neputin s se-ntoarc. Foarte puini ncercau s ia din
nou drumul Vieii i, de cum zrir scnteia Vieii din Lirael,
tnjir nsetai dup ea. Ali necromani le potoliser setea
i i ntorseser de la pragul celei de-a Noua Pori, cu sau
fr voia lor. Aceasta e tnr, gndeau ei, prad uoar
pentru un stpn al Morilor, dac se afla cumva prin
apropiere.
i ntr-adevr, erau trei.
Trei umbre uriae cu tciuni aprini n ochi se plimbau
maiestuos printre spiritele mrunte. Cu trei mai mult dect
i-ar fi dorit ea s ntlneasc.

Din fericire, Cartea Morilor oferea soluii pentru o astfel


de confruntare, n al aselea Hotar. Pe deasupra, nu era
singur, o avea alturi pe Ceaua Obraznic.
Cei trei Mori ngrozitori se npustir spre ea, iar Lirael l
scoase pe Saraneth n locul lui Ranna. De data aceasta,
izbuti s se stpneasc i l sun, alturnd glasului su
profund toat ndrjirea de care era n stare.
Glasul puternic al lui Saraneth rzbtu pn-n
adncurile hotarului. La auzul su, mortciunile ezitar,
pregtindu-se s-l nfrunte pe acest necromant obraznic
care dorea s le nstpneasc.
Apoi slobozir un hohot de rs ca isteria unei mulimi n
care absurdul se mpletea cu mhnirea. n mod clar, acest
necromant era att de incompetent nct i concentrase
voina pe spiritele mrunte care mpnzeau hotarul.
Fr a se opri din rs, cei trei mori se repezir lacomi
nainte, aruncndu-i priviri fugare unul altuia, cu
sperana de a-i da la o parte. Cci cel care ajungea primul la
necromant urma s se nfrupte cu seva Vieii lui. Viaa i
puterea erau singurii nsoitori de ndejde n lungul drum
spre ieirea din Moarte.
La nceput, nu bgar de seam spiritele care se
agaser de picioarele lor i le rodeau gleznele, tot aa cum
un om ignor cteva nepturi de nar.
Dar tot mai multe spirite ieeau din ap i se npusteau
asupra lor, aa c cei trei Stpni i luar rgazul s le
rup n buci sau s le sfie cu flcile lor nflcrate.
Acum nu mai rdeau, ci rcneau furioi, fcnd pmntul
s se cutremure sub paii lor.
Preocupat cu spiritele mrunte, Mortul din apropierea ei
nu observ c o vraj a Legmntului menit s-i dezvluie
numele i ddea trcoale. N-o vzu nici pe Lirael, care
naintase prin valul de mortciuni mrunte.
Cnd ntr-un final o observ, era prea trziu. n locul
poruncitorului Saraneth, creatura auzi cntul militros al
lui Kibeth, special dezlnuit pentru urechile sale. De glasul

su nu te puteai ascunde, chiar i dup ce clopoelul nceta


s mai sune.
Lathal, Monstruozitate ce eti! porunci Lirael. i-a
sosit ceasul. Ascult chemarea celei de-a Noua Pori i treci
departea cealalt!
Lathal scoase un ipt trdnd un mileniu de chinuri.
Cunotea acel glas, cci rzbtuse n Via de dou ori n
ultimii o mie de ani, i de fiecare dat, indiferent de
mnuitor, fusese izgonit de acel sunet rece. Pn acum
izbutise s scape de chemarea ultimei Pori. De-acum
nainte, Lathal nu avea s mai cunoasc lumina soarelui i
dulcea sev a creaturilor vii. Era mult prea aproape de
poarta final, iar chemarea era prea puternic.
Drubas i Sonnir auzir glasul clopoelului i-al
mnuitorului, precum i iptul lui Lathal i neleser c
n-aveau de-a face cu un necromant nesbuit, ci cu
Abhorsenul n persoan. Unul nou, cci pe cel vechi l tiau
i ar fi luat-o imediat la fug. Mnuia o sabie nou, pe care
aveau s i-o aminteasc de-acum nainte.
Urlnd fr ncetare, Lathal o lu napoi prin ap,
poticnindu-se la tot pasul n mortciunile care se agau de
picioarele lui. Se zvrcoli din toate puterile, ncercnd s
se-ntoarc, dar fr succes.
Lirael nu-l urm pentru a nu risca s fie tras prin cea
de-a asea Poart odat cu el. Observ cu un amestec de
satisfacie i mhnire c ceilali doi Stpni o zbughiser,
tindu-i drum prin spiritele care refuzau cu ndrjire s le
dea drumul.
Stpn, m lai s-i prind? ntreb Ceaua
nerbdtoare, pornind pe urmele celor dou umbre uriae.
Hai, te rog!
Nu, rosti Lirael cu hotrre. Pe Lathal l-am luat pe
nepregtite. Ceilali doi vor fi mult mai ateni acum i mult
mai periculoi mpreun. Plus c n-avem timp de pierdut.
Brusc, iptul lui Lathal amui, iar rul se nvolbur la
picioarele ei. Lirael se nfipse bine n pmnt i se sprijini de
trupul zdravn al Celei. Pre de cteva minute, rul goni

spre Poart, iar Lirael se lupt s rmn la suprafa, apoi


tot la fel de brusc, curentul se domoli i apele din al aselea
Hotar erau din nou calme.
Fr a zbovi o clip, Lirael porni spre punctul unde
urma s invoce a asea Poart. Spre deosebire de celelalte
hotare, Poarta de-aici nu se afla ntr-un loc anume. La
rstimpuri, aprea te miri unde, i-atunci pndea un mare
pericol, sau putea fi deschis oriunde n apropierea celei
de-a Cincea Pori.
Ca s nu aib surprize, Lirael o vr pe Nehima n teac i
apuc zgarda Celei. Inton apoi vraja, umezindu-i din
cnd n cnd buzele pentru a mai domoli aria Magiei
Libere.
Pe msur ce vraja prindea form, apa din jurul lor se
scurse, lsnd n urm un petic de uscat cu raza de trei
metri. Cnd ultimul strop de ap fu nlturat, peticul
ncepu s se scufunde, nti ncet, apoi tot mai iute, pn
ajunser la fundul unui pu ngust i uscat, spat adnc
ntr-un munte de ap.
Ca la un semn, pereii acvatici se prbuir cu un vuiet
infernal, revrsndu-se n toate direciile. Dup ce apele
spumegnde se mai potolir, rul crescu din nou pn la
nlimea gleznelor, relundu-i cursul grbit.
Se aflau n cel de-al aptelea Hotar. naintea lor se nla
prima dintre cele trei pori ce mrgineau adncurile Morii.
A aptea Poart se nfia ca un cordon nesfrit de flcri
ceardeau n nuane stranii pe luciul apei, rspndind o
lumin strlucitoare ce tulbura ochiul dup venicul
cenuiu din celelalte hotare.
Ne apropiem, rosti Lirael cu un amestec de uurare i
nelinite. Uurare c izbutiser s ajung aici; nelinite
pentru ceea ce-i atepta nainte.
Dar ceaua privea n urm, cu urechile ciulite i nu
pru s-i dea importan. Brusc, se uit n ochii ei i i
spuse:
Stpn, urmritorul nostru e foarte aproape. Cred
acum c e Hedge! S ne grbim!

CAPITOLUL DOUZECI I PATRU


Planul misterios al lui Mogget
Nick se ridic anevoie i se sprijini de u. Gsise pe jos
un cui ndoit i, cu toate c nu-i mai amintea exact cum
funcioneaz lactele, ncerc pentru a doua oar s
ptrund n cldirea de beton care gzduia cutia de racord,
vital pentru bunul mers al fermei de fulgere.
N-auzea dect vuietul tunetelor i nu putea s-i nale
privirile de teama trsnetelor, care cdeau n apropierea lui.
Drcia din el ar fi vrut s-i abat ochii spre emisfere, s
verifice dac erau ncrcate cum trebuie pe platforma de
bronz. ns, chiar dac ar fi cedat impulsului, nu mai avea
suficiente fore s se supun.
Czu la pmnt i scp cuiul printre degete. Pipi dup
el, tiind c nu mai exist sperane. Orict de zadarnice-i
erau ncercrile, trebuia s fac ceva.
Simi o atingere pe obraz i tresri. O alt atingere, aspr
i mai umed ca negura. Nick miji ncet ochii, gata s
nfrunte strlucirea alb a fulgerului.
i-ntr-adevr, fulgerul lovi puternic, dar prin strlucirea
lui ntrezri o alt albea, mai plcut vederii. Era un pisoi
alb, care-l lingea cu delicatee pe fa.
Valea! bolborosi Nick, dar glasul pru un chicit n
simfonia de tunete.
Flutur din mn i adug:
Te va lovi fulgerul.
M cam ndoiesc, i opti Mogget n ureche. De
altminteri, am hotrt s te iau cu mine. Din nefericire. Poi
s umbli?
Nick scutur din cap i descoperi cu mirare c mai avea
lacrimi de vrsat. Nu era surprins c vorbea cu o pisic.
Lumea se nruia n jurul su i orice era posibil.
Nu, murmur el. Am ceva n mine, pisoiule, i nu vrea

s-mi dea drumul.


Atenia Distrugtorului e abtut n alt parte.
Slugile Moarte ncrcau neabtute cea de-a doua
emisfer care era aezat pe platforma vagonului. Ochii
verzi ai pisicii oglindeau panoplia de fulgere, dar nu clipeau.
Nici Hedge nu-i pe faz, adug el.
Mogget inspectase zona cu atenie i-l descoperise pe
Hedge n cimitirul fostului mare trg. Necromantul zcea
ntr-un mormnt de ghea, plecat fr ndoial pe trmul
Morii pentru a-i chema ntriri. Din cte vedea era destul
de priceput, cci pretutindeni n jur cadavrele ieeau cu
sutele din pmnt.
Ceva i spunea lui Nick c asta era ultima lui ans, c
animalul vorbitor din faa sa era asemenea cinelui din vise,
legat cumva de Lirael i de prietenul lui, Sam. Cu ultimele
fore reui s se ridice n capul oaselor i ncremeni. Era
prea ostenit i mult prea aproape de emisfere pentru a mai
face un pas.
Mogget l fix cu privirile, dnd din coad iritat.
Dac de-atta eti n stare, va trebui s te car.
C cum? ngim Nick.
Nici prin gnd nu-i trecea cum ar fi putut o fptur aa
mrunt s poarte pe brae un om n toat firea. Sau chiar
i unul aa sleit ca el.
Mogget se ridic n dou labe i, fr s-i rspund, i
ncepu transformarea.
Nick se holba la pata alb care pn n urm cu cteva
clipe fusese un pisoia. Fulgerele i umpleau ochii de
lacrimi. Animalul se preschimbase sub privirile lui, dar Nick
refuza s-i dea crezare ochilor.
n locul pisoiaului sttea acum un brbat scund,
subire n bru, cu pr blai i piele strvezie de albinos, cu
toate c n-avea ochii roii, ci verzui-strlucitori, migdalai
ca ca ochii motanului. La bru, purta o cingtoare de piele
roie, de care era agat un clopoel argintiu, iar manetele
robei albe erau presrate cu cheie argintii, aceleai cheie
pe care Nick le zrise pe mantia lui Lirael.

Bun, roti Mogget, precaut.


Simea fragmentul Distrugtorului n Nick i chiar dac
restul spiritului su era preocupat cu contopirea, trebuia s
aib mare grij. Hotr s foloseasc un vicleug.
Te voi ridica i vom cuta un loc potrivit de unde s
asistm la unirea emisferelor.
De cum auzi de emisfere, Nick simi c-i ia pieptul foc.
Da, erau aproape, foarte aproape
Trebuie s supervizez lucrrile, rosti el rguit.
nchise ochii i imaginea emisferelor apru n mintea lui,
mai strlucitoare ca orice fulger.
S-au ncheiat lucrrile, l liniti Mogget.
l ridic n spinare cu braele sale surprinztor de
vnjoase, avnd grij s nu-i ating pieptul. Se asemna cu
o furnicu ce ducea o ncrctur mult mai mare ca ea.
Mergem s cutm un loc mai bun, de unde s putem
privi momentul contopirii.
Un loc mai bun, bolborosi Nick.
Cuvintele avur darul s-i aline aria din piept i s-i
redea propriile gnduri.
Deschise ochii i privirile sale le ntlnir pe cele ale
purttorului su, dar nu reui s le deslueasc tlcul.
Vedea cumva team sau entuziasm?
Trebuie s oprim contopirea! horci el.
Durerea se ntoarse cu fore sporite i urletul lui Nick se
pierdu n simfonia tunetelor. opti ceva, iar Mogget se
aplec s-l asculte.
Pot s-i art s deurubezi cutiile de racord
decuplezi cablurile mari
Nu mai e timp.
Mogget i ncepu slalomul printre paratrsnete,
ferindu-se i legnndu-se cu o clarviziune care-i trda
puterea de a prezice dansul fulgerelor.
n urma lor, unul dintre puinii slujitori ai lui Hedge
rmai n via cupl cablurile mari la platforma pe care era
aezat emisfera. Vagoanele se aflau pe scurta linie ferat,
la cincizeci de metri unul fa de cellalt, iar emisferele

fuseser poziionate n aa fel nct prile lor plate s stea


fa n fa. Cablurile intrau n cadrul de bronz pe care erau
amplasate cele dou buci de metal. Greu de ghicit cum
aveau de gnd s apropie vagoanele, dar n mod clar acesta
era planul.
ruii metalici lovii de fulger alimentau deja emisferele,
mprtiind scntei albastre n jurul vagoanelor. Mogget
simea lcomia cu care sorbea Distrugtorul energia
furtunii i nerbdarea de-a iei din temniele sale argintii.
Iui pasul, dar nu prea tare, pentru a nu trezi
suspiciunea fragmentului din trupul lui Nick. Dar tnrul
zcea linitit n braele lui. O parte din el era fericit pentru
c nimic nu mai putea mpiedica unirea emisferelor, alta era
necjit c nu acionase la timp.
Orannis ncepea deja s foreze laurile. Fulgerele nu mai
cdeau n jurul emisferelor, ci ieeau din ele, de parc
mpinse de-o mn nevzut. n loc s se concentreze n
jurul vagoanelor-platform, fulgerele loveau din ce n ce mai
mult ruii de metal care mpnzeau dealul, iar
descrcrile se nteiser. Dac pn nu demult cte nou
trsnete loveau n preajma emisferelor, o dat la un minut,
sute de trsnete cdeau acum pe toat suprafaa fermei.
n cteva minute nu se mai zrea urm de fulger n
miezul furtunii, dar, puin mai jos, o lucire stranie cuprinse
emisferele proaspt ncrcate cu puterea cerurilor. Mogget
arunc mai multe priviri n urm i zri umbrele care se
zvrcoleau n adncul metalului argintiu. n cele din urm,
umbrele se strnser n zonele plate, luptndu-se cu forele
care le ineau nc separate.
Fulgerele continuau s brzdeze cerul, nsoite de vuietul
constant al tunetelor. Emisferele strluceau tot mai
puternic, iar umbrele se ntunecau vznd cu ochii. Roile
ruginite scrnir ascuit i vagoanele se puser n micare.
Emisferele se contopesc, strig Mogget i o lu la
goan n susul dealului, erpuind printre paratrsnete. Se
ncovoiase pentru a-l feri pe Nick de fulgerele care loveau cu
furie pretutindeni n jur.

Frma de metal argintiu din inima lui Nick ncepu s


tremure, simind chemarea ntregului. Pentru o fraciune de
secund, se lipi de peretele inimii, gata s-i taie drum spre
ieire. Dar fora de atracie nu era suficient de mare i pe
deasupra era prea departe. n loc s neasc prin carne i
os, fragmentul Distrugtorului se ls purtat pe culoarul
unei artere, refcnd drumul strbtut n urm cu un an.
Sam i cobor mna, iar Sluga, mistuit de focul auriu al
Legmntului, scoase un ipt i se prbui. Se zvrcoli de
cteva ori i se tr dup doi copaci n flcri. Fumul se
nla n spirale, ca o avangard a enormului tvlug de
cea venit de peste creast.
Pcat c sgeile mele nu au acelai efect, rosti
sergentul Evans. Trsese cteva sgei de argint n acelai
Mort, dar nu fcuser altceva dect s-l ncetineasc puin.
Spiritul e nc aici, spuse Sam mohort. Doar c acum
trupul acela i e inutil.
Simea cum muli Mori urc prin cea, pe cealalt parte
a crestei. Deocamdat, reuiser s resping primul atac.
Nu era mare isprav, cu doar o mn de Slugi.
Probabil ne in la distan ct timp i pregtesc atacul
principal, rosti maiorul Greene, dnd un bobrnac ctii ca
s i tearg sudoarea de pe frunte.
Da, aprob Sam.
Ezit, apoi spuse ntr-o suflare:
Peste deal sunt cam o sut de Slugi i le vin tot mai
multe ntriri.
Se uit peste umr la trupul cptuit cu ghea al lui
Lirael i apoi la cercul de soldai. Erau tot mai puini.
Niciunul nu czuse victim Morilor; cei mai muli dintre ei
o luaser la sntoasa, prea speriai s mai lupte. Maiorul i
lsase s plece, mormind c nu-l lsa inima s-i mpute
cnd ntreaga companie nu avea ce cuta acolo n primul
rnd.
Ce n-a da s tiu ce se ntmpl cu Lirael i cu
emisferele alea, bat-le-ar Legmntul! izbucni Sam.

ntotdeauna ateptarea te omoar, zmbi Greene.


Dar, ntr-un fel sau altul, nu cred c vom mai atepta prea
mult. Ceaa coboar peste creast. Ne va acoperi n cteva
minute.
Sam i ndrept din nou privirea spre creast. Era
limpede ca lumina zilei; ceaa nainta mai repede, tentacule
lungi erpuiau pe pant deschiznd calea zidului de cea.
n acelai timp, simi un mare numr de mori cobornd de
pe creast.
Uite-i c vin! strig maiorul. inei-v bine, flci!
Sam i ddu seama c erau prea muli i c nu avea rost
s foloseasc vrji. Ezit pre de o clip, apoi scoase naiul pe
care l primise de la Lirael i-l duse la gur. Poate c nu era
el Viitoarea Abhorsen, dar trebuia s in locul mtuii sale
n faa nvalei de Mori.
Nici nu se mai uit la maior. Toat atenia i era
ndreptat spre Mori i spre naiul din mn. i puse buzele
pe tubul lui Saraneth, trase aer n nri i sufl. Sunetul clar
i puternic al naiului tie prin tunete i prin cea.
Sam i canaliz voina prin acel sunet, o vzu cu ochii
minii ntinzndu-se peste cmpul de lupt, cuprinznd
mai bine de cincizeci de Slugi. Simi cum ncetinesc i cum i
se mpotrivesc. Spiritele din ele cutau cu furie s mne
carnea moart tot nainte.
Pentru o clip, toate erau sub controlul su i Slugile
ncremenir, ca nite statui groteti ncununate cu lauri de
cea. O ploaie de sgei se abtu asupra lor, iar soldaii mai
apropiai de ele se repezir s le hcuiasc picioarele sau s
le strpung genunchii cu baionetele.
Spiritele care slluiau n carnea moart nc i se
mpotriveau, iar Sam realiz c nu le poate subjuga ntru
totul. Ct vreme glasul lui Saraneth nc rsuna pe
pantele dealului, tnrul duse gura spre tubul n care
dormea puterea lui Ranna. ns fu nevoit s-i recapete
rsuflarea i, n acel scurt moment, sunetul lui Saraneth se
risipi, odat cu voina lui Sam. Pierdu controlul asupra
Morilor, care se bulucir din nou pe pinten, nfometai de

Via.

CAPITOLUL DOUZECI I CINCI


A Noua Poart
Lirael i ceaua strbtur al aptelea Hotar n fug i
nu se oprit nici mcar cnd Lirael rosti vraja pentru
deschiderea celei de-a aptea Pori. Cordonul de foc se
cutremur la cuvintele ei, apoi se nl ntr-o bolt ngust
pentru a le permite trecerea.
Cnd trecu pe sub bolt, trase cu coada ochiului n urm
i zri o siluet uman nvesmntat n flcri i umbre, cu
o sabie roie de foc n mn.
Ajunser n al Optulea Hotar i Lirael fu nevoit s
rosteasc pe nersuflate o vraj pentru a bloca un val de
flcri care se nl de pe luciul apei, n urma lor. Flcrile
erau primejdia cea mai de temut n acest Hotar. Unele erau
purtate pe suprafaa rului de cureni misterioi, altele
izvorau de te-miri-unde.
Lirael se feri la timp din calea vpii i o lu la goan.
Brusc, pretutindeni n jurul ei nir flcri, unele iui,
altele mai domoale. Teama puse stpnire pe ea i
sprnceana ncepu s-i tresalte spasmodic, ateptnd
dintr-o clip n alta atacul lui Hedge.
Ltratul Celei ndeprt o ncrengtur dens de
flcri, pe care Lirael nici mcar n-o zrise, preocupat fiind
cu cele pe care le vedea i cu primejdia din urm.
Uurel, stpn, o calm Ceaua. Vom prsi n
curnd acest Hotar.
Hedge! ngim Lirael, apoi rosti dou cuvinte pentru
a izbi o limb uria de foc n alta, dezlnuind dansul
flcrilor, care parc prinseser via.
Acum c se micau, nu mai artau deloc a pete uleioase,
ci preau mai degrab lighioane. Se deosebeau de flcrile
obinuite i prin faptul c nu rspndeau fum.
L-am vzut pe Hedge, repet ea, acum c nu mai era

n pericol de a fi ars de vie. n spatele nostru.


tiu, spuse Ceaua. Cnd ajungem la cea de-a Opta
Poart, tu o iei nainte, iar eu voi ncerca s-l opresc.
Nu! strig Lirael. Trebuie s vii cu mine! Nu mi-e
team de el, doar c a czut la momentul nepotrivit!
Ai grij! ltr Ceaua, i amndou srir n lturi
pentru a evita o minge uria de foc.
Lirael simi aria pe gtlej i se ncovoie pentru a tui,
moment n care rul o prinse de picioare, ncercnd s-o
trag la fund.
i aproape c izbuti. Lirael alunec, dar czu doar pn
la bru, apoi se sprijini de sabie i se ndrept cu un salt
sprinten.
Ceaua se scufundase deja ca s o trag pe stpna ei la
suprafa, i iei din ap ud leoarc i ruinat, cci Lirael
nu numai c se ridicase n picioare, dar era aproape uscat.
M-am gndit c te-ai scufun murmur ea, apoi ltr
la flcrile din apropiere, nu doar ca s ndeprteze
primejdia, ci i s schimbe subiectul.
Haide! rosti Lirael.
Voi sta la pnd i-l voi lua pe nepregtite ncepu
Ceaua, dar Lirael se-ntoarse i-o prinse de zgard.
Ceaua se ls pe burt cu ncpnare, fornd-o pe
Lirael s trag de ea din rsputeri.
Vii cu mine! porunci Lirael, cu tremur n glas. Cnd va
sosi momentul, l vom nfrunta mpreun pe Hedge. Pn
una alta, hai s-o lum din loc!
Bine, mormi Ceaua.
Se ridic i se scutur, mprocnd-o pe Lirael din cap
pn-n picioare.
Vreau s fim mpreun, orice s-ar ntmpla, adug
Lirael cu glas sczut.
Ceaua se uit micat la ea, dar nu spuse nimic. Lirael
ar fi vrut s mai rosteasc ceva, dar aria flcrilor
npustite asupra lor i topi cuvintele n gtlej.
Alung focul cu o nou vraj i pornir umr la umr.
Dup cteva minute, ptrunser cu ncredere prin zidul de

ntuneric al celei de-a Opta Pori, ntr-o bezn desvrit.


Lirael nu vedea nimic, nu auzea nimic i nu-i mai simea
trupul. Se simea asemenea unui spirit eliberat de carne,
separat de orice stimul extern.
Dar se ateptase la una ca asta i, cu toate c nu-i
simea limba i buzele i nici nu-i auzea propriul glas, rosti
vraja ce avea s-i poarte prin ntunecime spre al Noulea i
cel din urm Hotar.
Al Noulea Hotar se deosebea cu totul de celelalte
trmuri ale Morii. De cum trecur de poart, lumina
nvli n ochii lor i Lirael fu nevoit s-i acopere privirile.
Rul i mai domoli avntul, trecnd acum doar ca o adiere
peste gleznele ei. Totodat, apa era mai cald i nu-i mai
ddea fiori de ghea ca-n celelalte hotare.
Pn acum, se simise mereu claustrat, din cauza
eternului vzduh cenuiu ce mrginea privelitea. Aici,
lucrurile erau complet pe dos. La vederea rului sclipitor ce
se-ntindea la nesfrit n jur, Lirael fu cuprins de
sentimentul nemrginirii.
Privi n sus i pentru prima oar zri altceva dect
cenuiul acela mohort i difuz. Cu totul altceva. Deasupra
ei se-ntindea cerul nopii, presrat cu o puzderie de stele ce
creau impresia unui vast nor strlucitor. Nu se zreau
constelaii. Doar o mulime de stele ce strluceau la fel de
puternic ca soarele, dar mprtiau o lumin mai blnd.
Lirael simi chemarea stelelor i inima-i tnji dup glasul
lor. i vr sabia-n teac, clopoeii n bandulier i ridic
minile spre cer. i lu ncet zborul i prsi strnsoarea
rului, lsnd n urm mici vlurele i un oftat prelung.
Morii se nlau i ei la cer. Mori mari i mici, de toate
formele i culorile, urcau mpreun spre marea de stele,
unii mai ncet, alii aa de iute c abia se zreau.
O prticic din mintea ei o sftui s n-asculte de
chemarea celei de-a Noua Pori. Valul de stele era ultimul
hotar, moartea final, de unde nu exista cale de ntoarcere.
Aceeai prticic i aminti cu glas struitor de
responsabiliti, de Orannis, de Ceaua Obraznic, de

Sam, de Nick i de ntreg trmul Vieii. Se zbtea i ncerca


din rsputeri s alunge sentimentul puternic de linite i
odihn oferit de stele.
Nu nc, striga vocea. Nu nc.
Brusc, stelele se retraser ctre deprtri insondabile.
Lirael clipi, scutur din cap i czu cu un pleoscit n ap,
lng Cea, care se holba nc la cerul nstelat.
De ce nu m-ai oprit? o lu la rost Lirael, speriat de-a
binelea.
nc puin i n-ar mai fi putut s se-ntoarc. Ar fi rmas
pe veci n trmul de dup a Noua Poart.
Toi cei care ajung aici trebuie s treac singuri de
aceast ncercare, opti Ceaua.
Sttea n continuare cu ochii aintii la bolt.
Tuturor le vine rndul s moar. Unii nu cunosc sau
vor s amne momentul, dar adevrul e c nu exist
scpare. Iar cei care zresc stelele Porii, tiu asta. M
bucur c te-ai ntors, stpn.
i eu, rosti Lirael tulburat.
Morii ieeau n continuare din voalul ntunecat al celei
de-a Opta Pori. De fiecare dat cnd l zrea pe cte unul,
se temea s nu fie Hedge. Pe unii doar i simea, dar cu toii
se ridicau la ceruri de cum intrau, fcndu-se nevzui
printre stele. Hedge ntrzia s apar, dei era la doar
cteva minute n urma lor.
Privirile Celei erau n continuare aintite spre cer.
Brusc, Lirael nelese ce se petrece i nghe de spaim.
Doar n-avea de gnd s rspund chemrii
ntr-un trziu, Ceaua i cobor privirile i ltr scurt.
Nici mie nu mi-a sosit timpul.
Lirael rsufl uurat.
Stpn, n-ar trebui facem ce ne-am propus?
Ba da, rosti Lirael posomort, tiind c irosise destul
timp.
i petrecu degetele peste oglinda neagr din desaga ei.
Dar dac apare Hedge, ct vreme m uit n oglind?
Dac n-a intrat pn acum, probabil nici n-o s mai

vin, rspunse Ceaua, adulmecnd prin ru. Puini


necromani se aventureaz pn la a Noua Poart, fiindc
nsi natura lor e de a-i rezista chemrii.
Aha, fcu ea, linitit de cele auzite.
Dar sigur ne va atepta undeva pe calea de ntoarcere,
continu Ceaua, nruindu-i speranele. Deocamdat, te
pzesc eu.
Lirael i rspunse cu un zmbet stingher, care cuprindea
toat dragostea i recunotina ei pentru prietenul
patruped. Era vulnerabil n ambele lumi, n Via, cu
trupul pzit de Sam, iar acum n Moarte, cu spiritul sub
protecia Celei.
ns trebuia s-i continue misiunea, indiferent de
riscuri.
Mai nti i mpunse vrful degetului cu Nehima. Apoi,
lu Oglinda Neagr i o deschise cu hotrre. Un strop de
snge i czu din deget, dar sus nspre cer, nu n ru. Lirael
nu observ. ncerca s-i aminteasc pasaje din Cartea
Amintirilor i a Uitrii. Apropie degetul de oglind i ls o
singur pictur s cad pe suprafaa opac. Pictura se
rspndi, lucind pe ntinderea ntunecat a sticlei.
Ridic Oglinda i o apropie de ochiul drept, inndu-l pe
cel stng aintit spre mprejurimi. Sngele nroi Oglinda,
dar dispru din vedere cnd i concentr privirea n ea i
ntunecimea se risipi. Lirael desluea un alt loc prin
oglind, dar nc zrea luciul apelor din al Noulea Hotar.
Cele dou viziuni se contopir, iar tnra privi cum soarele
o ia ndrt prin apele Morii i simi cum cade din ce n ce
mai repede ntr-un trecut ndeprtat.
Se gndi ce anume voia s vad i i atinse pe rnd
fiecare din clopoeii de la bandulier.
Prin voia sngelui, gri ea, cu glas tot mai puternic i
ncreztor cu fiecare cuvnt rostit, prin voia dreptului
nnscut, prin voia Legmntului i prin voia celor apte
care l-au furit, cer s privesc prin vlul timpului, la
nceputuri. Cer s fiu martor la nlnuirea lui Orannis i
s aflu ce trebuie fcut icum. Aa s fie!

Mult dup ce terminase de vorbit, soarele nc se mica


ndrt, nsoit de muli ali sori, pn cnd toi se
contopir ntr-unul singur, care o orbi cu lumina sa. Apoi
lumina se risipi n bezna unui neant. n hul ntunecat
strlucea o singur lumini, iar fata czu spre ea. Curnd,
luminia deveni o lun i apoi o planet gigantic pe care nu
o putea cuprinde cu privirea. Cdea prin cerul planetei,
spre un deert care se ntindea n toate zrile. Lirael
presimea cumva c nu exist nimic n afar de el. Nimic nu
mica pe pmntul ars i pustiit. Nimic nu cretea, nu tria
acolo.
Lumea de sub ea se nvrtea tot mai repede i Lirael zri
timpuri chiar mai strvechi, vzu cum ntreaga via fusese
distrus. Pe urm, czu prin ali sori i naintea ei se
deschise un alt neant, o alt lume ce avea s devin un
pustiu.
De ase ori la rnd, Lirael asist la stingerea unei lumi. A
aptea oar, i vzu propria lume. tia cumva asta, dei
niciun reper nu-i amintea de ea. l zri pe Distrugtor
alegndu-i lumea, dar de ast dat o aleseser i alii. Acela
avea s fie cmpul de lupt unde l vor nfrunta pe
Distrugtor, unde se vor alege tabere o dat pentru
totdeauna.
Imaginile care se perindar apoi naintea ochilor preau
s in multe zile, zile de carnagiu i oroare. ns cu cellalt
ochi o zrea pe Cea fcnd ture nainte i-napoi, dndu-i
astfel seama ct de puin timp trecuse n Moarte.
ntr-un sfrit nu mai suport ce vedea. i nchise ochii,
nchise oglinda i se ls ncet pe genunchi, cu micua cutie
de argint la piept. Apa cald ce o nconjura nu-i oferea
mngiere. Cnd deschise ochii, Ceaua o linse pe obraz,
privind-o cu ngrijorare.
Trebuie s ne grbim, rosti Lirael ridicndu-se n
picioare, nainte nu am neles cu adevrat Trebuie s ne
grbim!
Porni spre a Opta Poart i i trase sabia i clopoelul cu
hotrre rennoit. Fusese martor la ce era n stare

Orannis s fac i era mult mai groaznic dect ce-i


imaginase ea. Pe bun dreptate i se spunea Distrugtorul.
Singura lui menire era s distrug, iar Legmntul fusese
cel care l oprise. Ura toate vieuitoarele i nu voia dect s
le nimiceasc. i avea puterea s o fac.
Doar ea tia cum putea fi cetluit din nou. Avea s fie
greu, poate chiar imposibil. ns era unica lor ans, iar
Lirael era mai decis ca oricnd s se ntoarc n Via.
Trebuia s o scoat la capt. Pentru ea nsi, pentru Cea,
Sam, Nick, maiorul Greene i oamenii si, pentru toi
oamenii din Ancelstierre care ar fi murit fr s tie mcar
c sunt n pericol i pentru toi aceia din Vechiul Regat.
Pentru verioarele sale Clayre. Chiar i pentru mtua
Kirrith
Mintea i vuia cu gnduri la ei toi i la responsabilitatea
ei pe msur ce se apropia de a Opta Poart. ns, cnd
deschise gura, gata s rosteasc vraja de deschidere, o
flacr lumin ntunericul Porii.
nfurat n flcri, Hedge ni spre Lirael i-i izbi braul
stng cu sabia, att de tare nct l scp pe Saraneth, al
crui clinchet fu necat de apele rului. Zngnitul oelului
vrjit pe armura de gathre rsun peste ntinderea de ape.
Armura rezist, dar chiar i aa braul ei aproape se frnse
sub lovitura primit, a doua oar n cteva zile.
Abia reui s pareze cel de-al doilea atac, spre cap. Fcu
un salt napoi i-i opri calea Celei, care era gata s se
repead la necromant. Durerea i strbtea braul, pn la
umr i gt. Strnse din dini i duse mna dup un
clopoel.
Hedge se dovedi mai rapid. Avea deja un clopoel n mn
i sun din el. Lirael recunoscu glasul lui Saraneth i se
pregti s i se mpotriveasc. ns clinchetul nu era nsoit
de nimic. Nu simea nici porunca clopoelului, nici
nfruntarea de voine.
ezi! porunci Hedge, i Lirael i ddu abia atunci
seama c necromantul ndreptase puterea lui Saraneth
asupra Celei.

Mrind, aceasta ncremeni cu membrele posterioare


ncordate, gata s sar. Dar era sub vraja lui Saraneth i nu
se putea urni.
Lirael ddu ocol Celei, cutnd s taie braul n care
Hedge l inea pe Saraneth. Dar el i copie micarea ca n
oglind. Observ ceva neobinuit la postura necromantului.
Iniial, nu-i ddu seama ce anume. Pe urm realiz c i
inea capul nclinat i niciodat nu privea n sus. Evident, i
era team s vad stelele celei de-a Noua Pori.
Fcu o micare spre ea, dar fata i rspunse la fel, innd
Ceaua ncremenit ntre ei. Cnd i ajunse n fa,
patrupedul i fcu cu ochiul.
De prea mult vreme te urmresc, rosti Hedge.
Glasul su purta izul Magiei Libere, prnd mai degrab
cel al unui Mort. Nici nfiarea nu-i aducea cu a unui om
viu. Se nla mult deasupra ei i era nvluit n flcri roii
ce-i strluceau n ochi i gur, i picurau din degete i-i
luminau prin piele. Parc nu mai era viu, ci mai degrab o
zmislire a Magiei Libere n piele de om.
Dar acum s-a isprvit, att aici, ct i n Via.
Stpnul meu e ntreg din nou i nimicirea a nceput. Doar
Morii cutreier lumea vie, s preamreasc lucrarea lui
Orannis. Doar Morii i eu, vizirul su credincios.
Avea un glas hipnotic. Lirael i ddu seama c ncearc
s-i distrag atenia ct vreme se apropia s-i dea lovitura
de graie. n mod ciudat, nu ncercase s o subjuge cu
clopoelul, poate fiindc se mai eliberase de sub puterea lui
i a lui Saraneth.
Ridic-i ochii, Hedge, i rspunse ea n vreme ce
ddeau nc un ocol Celei. A Noua Poart i strig
numele. Nu simi chemarea stelelor?
De cum rosti stelelor se i repezi la el, dar Hedge era
pregtit i mult mai ndemnatic n lupta cu sabia.
Necromantul par lovitura i ripost, despicnd tunica lui
Lirael chiar deasupra inimii.
Lirael se retrase iute i se-ndeprt puin de Cea.
Hedge veni n urma ei, cu capul nclinat, urmrind-o

dindrtul glugii.
n spatele lui, Ceaua se puse-n micare. Scoase cu
grij o lab din ru, atent s nu fac vreun zgomot, apoi se
furi n urma necromantului.
Nu cred o iot din ce-ai spus despre Distrugtor, rosti
Lirael n timp ce se retrgea, trgnd ndejde c glasul ei
era suficient de puternic pentru a acoperi micrile Celei.
A fi aflat deja dac ceva s-ar fi ntmplat cu trupul meu
Viu. De altminteri, nu i-ai mai bate capul cu mine dac-ai fi
reuit s-l eliberezi pe Distrugtor.
Eti o mic pacoste, nimic mai mult.
Necromantul zmbi i flcrile ce-i nvluiau sabia
strlucir mai puternic, nsetate de snge.
mi face plcere s te omor. Asta-i totul. Sunt
asemenea Maestrului meu, care distruge tot ce nu-i e pe
plac.
Hedge se npusti violent asupra ei. Lirael par n ultima
clip, ndeprtnd lovitura. Sbiile lor se ncletar, la fel i
trupurile, iar necromantul se aplec deasupra ei,
coborndu-i rsuflarea fierbinte i metalic pe obrazul
fetei.
Dar nti m voi juca puin cu tine.
Hedge rnji i fcu un pas napoi.
Lirael lovi cu toat fora i furia de care era n stare.
Hedge rse, par, fcu nc un pas n spate i se
mpiedic de Ceaua Obraznic.
Arunc sabia i clopoeii ct colo i-i duse minile la
ochi, chiar cnd trupul su ntlni apa, scond aburi groi.
Dar nu fu suficient de rapid. Zri pentru o clip stelele i
chemarea lor se dovedi mai puternic dect farmecele care-l
inuser n via pentru mai bine de-un secol. Mereu
amnase clipa morii, mereu cutase o cale de a-i prelungi
viaa la nesfrit, i pusese ncrederea n Orannis, cci nu-i
psa de altcineva sau de cei care triau. Distrugtorul i
promisese via etern i stpnire asupra tuturor Morilor.
Hedge fcuse tot posibilul pentru a-i primi recompensa.
i-acum, o singur privire aruncat stelelor i zdrnicea

toate planurile. Minile i se scurser moale pe lng trup.


Strlucirea stelelor i aduse lacrimi n ochi, lacrimi care
stinser ncetul cu ncetul focul dinuntru. Aburii se
risipir i apele se linitir. Hedge nl minile i-i lu
zborul spre cer, spre stele, spre cea de-a Noua Poart.
Ceaua scoase clopoelul lui Lirael din ru i i-l nmn,
avnd grij s nu-l scuture. Lirael l lu n tcere i-l vr n
scule. N-aveau timp s srbtoreasc triumful n faa
necromantului, care pn la urm nu era dect un duman
nensemnat.

CAPITOLUL DOUZECI I ASE


Sam i Slugile ntunecate
Vznd c morii se eliberaser din strnsoarea lui
Saraneth, Sam sufl n fluierul lui Ranna. ns cntecul
blnd veni prea trziu, iar Sam suflase n grab. Doar vreo
ase din ei adormir sub vraja lui Ranna, care prinsese n
mreje i civa soldai. Celelalte Slugi, mai bine de nouzeci,
nvlir din cea, izbindu-se de un perete de sbii,
baionete, lame de argint i fulgere albe ale magilor
Legmntului.
Vreme de un minut, urm o nvlmeal teribil, din
care Sam nu nelese mai nimic. Apoi Mortul din faa lui se
prbui cu picioarele tiate. Observ cu surprindere c el l
rpusese, dup cum i ddeau de neles nsemnele ce
ardeau cu furie pe sabia sa.
ncearc naiul din nou! Te pzim noi! strig maiorul.
Se puse pavz n faa lui Sam i ntmpin atacul
urmtoarei creaturi cu falc rupt.
Sam ncuviin i duse naiul la gur, mai hotrt ca
niciodat. Asaltul Morilor i mpinse pe aprtori ndrt,
iar acum Lirael zcea la doar civa metri n spatele su, ca
o statuie ngheat, vulnerabil la orice atac.
Majoritatea Slugilor erau cadavre proaspete i purtau
nc salopetele de muncitori. Dar multe erau locuite de
spirite mbtrnite n Moarte, care preschimbaser carnea
moart posedat de ei, fcnd-o mai puin uman i mai
aproape de ntruchiprile de comar pe care le aveau n
trmul umbrelor. Unul dintre ele se apropie de Sam,
erpuind printre maiorul Greene i locotenentul Tindall, cu
falca desprins de parc ar fi vrut s mute mai bine. Cu un
reflex de ultim moment, Sam i nfipse sabia n gt.
nsemnele de pe lam nimicir carnea moart ntr-o
explozie de scntei. Artarea se zbtu i se ndoi, dar nu

reui s se elibereze din spad, iar spiritul care o anima se


tr afar din slau-i crnos, ca un vierme al ntunericului
ce prsete mrul putrezit.
La vederea lui, teama i se preschimb n furie. Cum
ndrzneau aceti Mori s intre cu de-a sila pe trmul
Vieii? Nrile-i se umflar, faa i se nroi i trase adnc aer
n piept, s sufle n nai. Nu aceasta era calea Morilor, iar el
i va constrnge s-i aleag o alta.
Plmnii i se umplur cu aer, l alese pe Kibeth i sufl.
Nota rsun puternic i clar, apoi se transform ntr-un
dans vioi i mbttor ameitor, care i nvior pe soldai i le
aduse zmbete pe buze. Sbiile lor dansau n ritmul
cntecului lui Kibeth.
La urechile Morilor ajunse ns un alt sunet, iar aceia
dintre ei cu plmni, gturi i guri nc neroase de
putreziciune scoaser urlete oribile de team i chin. Dar
urletele lor nu puteau alunga chemarea lui Kibeth i, fr
voia lor, spiritele ncepur s-i prseasc hoiturile i s
purcead spre Moarte.
Aa le trebuie! strig Tindall, privind cum Slugile se
prbueau peste tot.
Nu te bucura nc, se rsti maiorul.
Privi n jur i vzu mai muli oameni czui, mori sau pe
moarte. Rniii se retrgeau spre punctul de prim-ajutor
ridicat la baza pintenului, ajutai adesea de mai muli
camarazi teferi dect era nevoie. O bun parte din oamenii
si fugeau pur i simplu la vale, spre suditi i spre
presupusa siguran a prului.
n fapt, aproape ntreaga companie o luase la sntoasa
i Greene gndi dezamgit c aceasta va fi ultima dat cnd
va mai comanda oameni pe cmpul de lupt. Dar cei mai
muli dintre ei erau proaspt recrutai i chiar cei care
serviser n Perimetru de ceva vreme nu mai vzuser atia
Mori.
La naiba cu ei! Protii, chiar cnd suntem pe cale s
ctigm!
De-abia acum i observase Tindall pe soldaii care se

retrgeau i ddu glas indignrii sale tinereti. Porni dup


ei, dar fu oprit de maiorul Greene.
Francis, las-i s plece. Nu sunt Cercetai i nu
neleg ce se petrece aici. Avem nevoie de tine, sta a fost
probabil doar primul val. Vor urma i altele.
Da, ct de curnd, confirm Sam n grab. Domnule
maior, trebuie s ne apropiem cu toii de Lirael. Mi-e team
c dac mcar unul dintre Mori trece de noi
Aa e! consimi maiorul cu trie. Francis, Edward,
strngei rndurile cu toii, ct mai repede. Vedei ce putei
face i pentru rnii, dar nu mai vreau s pierd oameni. Hai!
Da, domnule! rsunar la unison vocile celor doi
locoteneni.
Cei doi ncepur s dea ordine, pe care sergenii le
transmiteau ntr-un grai mai colorat. Mai rmseser doar
vreo treizeci de soldai i curnd cu toii stteau umr la
umr ntr-un cerc n jurul lui Lirael.
Ci Mori mai vin? l ntreb maiorul pe Sam, care
ncerca s strpung negura. Aceasta se mprtia n jurul
lor n omoioage tot mai groase. Creasta era luminat de
fulgere i norii negri se rspndiser pe cer ca o enorm
pat de cerneal.
Nu sunt sigur, se ncrunt Sam. Tot mai muli se
trezesc la Via. Probabil c Hedge e n Moarte i i trimite
aici. Trebuie s fi gsit un cimitir sau vreo alt surs de
cadavre, pentru c toi au fost Slugi pn acum. Timothy a
spus c avea doar aizeci de muncitori i toi au venit n
primul atac.
Amndoi privir n treact la Tim Wallach. Spre surpriza
tuturor, poate chiar i a lui, luase puca cu baionet i
casca unui soldat mort i acum sttea n cerc.
ntotdeauna e mai bine s faci ceva, o cit Sam pe
Ceaua Obraznic.
Acum credea cu adevrat n aceste cuvinte. Era nc
speriat i nelinitea i ddea nc fiori n coul pieptului. Dar
tia c asta nu-l va mpiedica s fac ceea ce trebuie. La o
asemenea conduit s-ar fi ateptat prinii lui. Sam nu

strui la acest gnd. Nu putea s se gndeasc la ei, cci ar


fi luat-o razna. i nu-i permitea s fac asta.
Aa vd i eu lucrurile ncepu maiorul, apoi l vzu
pe Sam cutremurndu-se i ducnd mna la nai.
Slugi ntunecate! art Sam cu sabia.
Rmnei pe poziii! rcni maiorul, care scoase din
Legmnt nsemne de foc i distrugere, dei tia c nu vor fi
de mare folos mpotriva slugilor ntunecate.
Nu aveau trup i carne, s fie arse sau frnte.
Cunotinele lor despre Magia Legmntului le-ar fi putut
ncetini, dar nimic mai mult.
Sus pe creast, patru artri abia umane, plmdite din
cea mai adnc bezn, ieir din cea, plutind deasupra
pietrelor i mrcinilor. Tcute ca mormntul, nu bgau n
seam sgeile care treceau prin ele, lunecnd fr ovire
spre Lirael i spaiul dintre bolovani unde Sam, maiorul
Greene i locotenentul Tindall le stteau n cale.
Cnd erau la douzeci de pai deprtare, una dintre slugi
se opri i se arunc asupra unui soldat rnit care nu fusese
observat. Srmanul ncerc cu disperare s se ridice i s
scape, dar sluga se nfur n juru-i ca un giulgiu i-i lu
viaa dintr-o sorbitur.
Pe cnd iptul de moarte al soldatului dispru n neant,
Sam lu o gur de aer i sufl n nai, n fluierul lui
Saraneth. Era nevoit s subjuge cele patru slugi ntunecate,
s le in n fru, fiindc nici el, nici aliaii si nu aveau alte
arme ct de ct utile. Sabia lui i nsemnele de pe ea le-ar
rni, dar att. Aa c sufl din nai, rugndu-se
Legmntului s-i dea puterea s nfrng slugile
ntunecate.
Glasul bubuitor al lui Saraneth tia i prin tunete. Sam
simi numaidect mpotrivirea slugilor. Se dezlnuiser
mpotriva voinei lui i sudoarea i npdi tot trupul n urma
efortului.
Reuea cu greu s le in n loc. Erau spirite strvechi,
mult mai puternice dect Slugile pe care Sam le trimisese n
Moarte cu Kibeth. Se opintea din toate puterile s le

opreasc naintarea, cci spiritele se zvrcoleau necontenit


n funiile invizibile n care i ncolcise Saraneth.
ncet, lumea se ngust n jurul su, pn cnd nu mai
simi nimic n afara celor patru spirite i ncletarea cu ele.
Nimic altceva nu rmsese, nici umezeala cetii, nici soldaii
din jurul su, nici recitalul de fulgere i tunete. Doar el i
vrjmaii si.
Plecai-v naintea mea! strigar gndurile i voina
lui, dar cei din jur n-auzir.
Spiritele i rspunser n acelai fel, mpotrivindu-se cu
un cor de urlete i uiere subtile.
Slugile ntunecate erau ntr-adevr viclene. Una se
prefcea slbit, iar cnd Sam i ndrepta voina asupra ei
celelalte ripostau, gata s sparg strnsoarea.
Sam i ddu seama c treptat slugile ntunecate rodeau
lanurile. naintau cte puin de fiecare dat cnd nu se
concentra suficient de intens. Doar civa pai o dat, dar
distana scdea vznd cu ochii. Curnd, aveau s sar
peste el, s le ia viaa soldailor din jur i s atace trupul
lipsit de aprare al lui Lirael.
De asemenea, realiz c trecuser abia cteva secunde
de cnd sufla n Saraneth i c urma s rmn fr aer.
Glasul naiului era tot mai slab. Dac ar fi putut s-i trag
sufletul pentru cteva clipe i s sufle din nou n Saraneth,
tria strnsorii ar fi sporit, fr doar i poate. Puin i mai
trebuia s supun aceste spirite ntunecate, dar tia c,
dac-i va ntrerupe cntecul fie i pentru o clip, l vor
sfrteca.
n aceste condiii, nu-i rmnea dect s continue
ncletarea voinelor i s ncerce cumva s-i ncetineasc.
Lirael s-arputea ntoarce n orice clip, s-i alunge cu
clopoeii. Trebuia s reziste.
Nici nu mai cut s respire, alungnd setea de aer
ntr-un ungher al minii. Nimic nu era mai important dect
s opreasc slugile ntunecate. Urma s-i concentreze
ultima frm a minii i a puterii sale asupra lor. Ultima
suflare n nai. Nu vor ajunge la Lirael. Nu trebuiau s

ajung. Ea era ultima speran pe care lumea o mai avea


mpotriva Distrugtorului. Pe deasupra, i era rud de snge
i-i fcuse o promisiune.
Slugile mai fcur un pas, iar trupul lui Sam ncerc s
le mping ndrt, cutremurndu-se din toi rrunchii. Era
ns tot mai slbit, iar puterea Morilor cretea ncontinuu.
Aproape c lein din lips de aer i un impuls copleitor
de-a se retrage puse stpnire pe el. D-te din calea lor!
Respir! Las montrii tia s treac!
ns nu se lupta doar cu Morii, ci i cu propriile temeri,
alungndu-le n acel ndeprtat col al minii care cerea
dup aer. Vor rmne acolo, iar el era hotrt s lupte pn
la ultima suflare. n acelai timp, cuta cu disperare vreo
stratagem, vreun iretlic.
Nimic nu-i venea n minte i, dei nu le vzuse
micndu-se, slugile ntunecate furaser din distana ce-i
desprea. Acum aproape c le putea atinge cu sabia, patru
coloane nalte i cernite, otrvind aerul cu o rceal mai
cumplit dect cea mai friguroas zi a iernii.
Cele dou din margini ncercau s-i dea ocol. Probabil
voiau s-l ncercuiasc i s-l sufoce ntr-un cocon
nfometat de umbre. Apoi, se vor ndrepta spre Lirael.
Deodat, o sfer de foc albastru, nu mai mare de-un pumn,
izbi capul celei mai apropiate slugi. Creatura nici mcar nu
se clinti, iar focul se risipi n nsemnele care-l alctuiau i
dispru n cea. O alt vraj a Legmntului lovi, dar
rico din ntruchiparea neguroas a morii i incendie un
arbust. Greene i Tindall ncercau s-l ajute cu vrjile lor i,
dac-ar fi putut, le-ar fi spus c focul e inutil mpotriva unui
asemenea duman.
Toat atenia i era ndreptat asupra Morilor. La
rndu-le, i ddeau atenie doar lui Sam i ncletrii cu el.
Aa c niciuna dintre pri nu observ ceaa
nvolburndu-se deodat, de parc ar fi fost urnit de o
puternic rafal de vnt, nici strigtele soldailor din spatele
lor.
Dintr-odat, auzir clopoelul. Un clinchet puternic,

feroce, care czu din vzduh. Slugile ntunecate se trezir n


mna unui ppuar care-i ia marionetele s le pun n
cutie i se plecar obidite cu capetele ridicate ca pentru a
ceri mil, n deplin muenie.
Dar nu mai era loc de mil. Un alt clopoel sun,
clocotind ntr-un dans furibund deasupra glasului celui
dinti. Slugile se ridicar n poziie de drepi, ntinzndu-se
pn ce devenir patru linii subiri, trase parc printr-o
gaur ngust.
Apoi disprur, executate sumar, dar pe vecie.
Sam czu n genunchi i, tremurnd din toate
balamalele, trase o gur adnc de aer. Un planor vopsit n
albastru i argintiu plan deasupra sa, ca un oim asupra
przii, apoi cobor n cercuri spre vale, unde putea ateriza.
Tnrul mai observ dou planoare ateriznd jos, chiar n
faa suditilor.
Trei planoare. Cel care trecuse deasupra era albastru i
argintiu, culorile Abhorsenului. Al doilea, verde i argintiu,
pentru Clayre. Al treilea purta roul i auriul viei regale.
Dou dintre planoare aveau cte un pasager i un pilot.
Nu neleg, opti Sam. Cine a folosit clopoeii?
Mogget tocmai urcase creasta, fcnd slalom printre
Mori i paratrsnete, cnd auzi clopoeii. Zmbi i-i strig
singurului Mort care-i rmsese n cale:
Ascult vocea lui Saraneth! Fugi ct mai poi!
iretlicul nu funcion. Sluga era ntoars la Via prea
de curnd, prea proast s neleag cuvintele lui Mogget i
oricum nu avea auzul fin al acestuia. Nu auzise clopoeii
printre tunete i nu simea puterea care fusese dezlnuit
de cealalt parte a crestei. Nu-l interesa dect prada vie
dinaintea sa, ndeajuns de aproape nct s pun ghearele
pe ea.
Degetele-i putrezite se repezir spre micul albinos,
mpresurndu-i piciorul. Mogget rcni i-i trnti un picior,
att de puternic nct oasele secate de via crpar. Dar
creatura nc inea de prada ei, iar ceilali Mori se

ndreptau spre ei ontc-ontc.


Mogget scoase nc un strigt i-l puse jos pe Nick. Odat
eliberate, lungile sale gheare spar adnc n carnea
putrezit. Cnd nici asta nu merse, muc ncheietura
Slugii.
Dac acesta din urm ar fi avut mcar o brum de
inteligen, ar fi fost surprins, fiindc niciun alt om nu mai
luptase ca piticul, cu spatele arcuit i cu un slbatic
amestec de mrituri feline, mucturi i zgrieturi. Dinii
ascuii ai lui Mogget tiar prin ncheietur. Imediat, sri
n spate, l ridic pe Nick, se feri de Mort i o lu la goan cu
un strigt triumftor.
Artarea nici nu bg de seam c avea o mn lips i
porni n urma lor. Abia atunci se dumiri c ciudatul ei
adversar i secionase i tendoanele. Se cltin doi pai i se
prbui la pmnt, elibernd spiritul care porni cu
nfrigurare n cutarea altui trup pe care s-l ocupe.
Mogget era deja pe cealalt parte a crestei. inea braul
lui Nick departe de propriul su trup. Braul era cuprins de
convulsii, muchii pulsau sub piele i n jurul cotului i
antebraului nfloreau vnti.
n spatele lui Mogget, furtuna ncepea s se domoleasc.
Un albastru electric mai struia la marginile ceii, dar n
mijloc, att ceaa, ct i furtuna de deasupra deveniser de
un rou aprins.

CAPITOLUL DOUZECI I APTE


Cnd trsnetele tac
Sam se ridic cu greu. Era slbit, amorit i confuz.
ntoarse ncet capul spre vale, unde cele trei planoare
aterizaser la cteva sute de metri distan. Preau foarte
mici n faa mulimii de suditi. Vehiculele zburtoare
fcute din hrtie laminat, mbibat cu Magia
Legmntului artau ca nite psri mari cu penaj
strlucitor.
Piloii i pasagerii tocmai coborau. Lui Sam nu-i veni
s-i cread ochilor.
Sunt regele i Abhorsenul, nu-i aa, prine Sameth?
ntreb locotenentul Tindall. Credeam c-au murit.
Sam ncuviin i zmbi, i i cltin capul n acelai
timp. Un uvoi de alinare i strbtu fiecare prticic a
trupului. Nu tia dac s rd, s plng sau s cnte. Pe
obraji i se prelingeau lacrimi i rdea n hohote. Fiindc
oamenii care ieeau din planorul albastru-argintiu erau
fr urm de tgad Touchstone i Sabriel. Erau teferi i
nevtmai, iar toate povetile despre moartea lor se risipir
ntr-o clip.
Dar surprizele nu se terminaser. Sam i terse
lacrimile, se opri din rsul aproape isteric i i recpt
rsuflarea. Cu sabia deja tras, o tnr femeie cu prul
negru ca pana corbului sri din planorul regal i se altur
prinilor ei. n urm-i, dou femei mldioase, cu prul
blond i pielea cafenie coborau, puin mai lent, dar totui n
grab din ultimul planor.
Cine e fata aceea? ntreb locotenentul Tindall cu ceva
mai mult dect interes profesional. Adic, cine sunt
doamnele acelea?
Sora mea, Ellimere! exclam Sam. i dou dintre
Clayre, din cte vd!

ncepu s fug spre vale, dar se opri dup civa pai.


Toi cei de jos se ndreptau n grab spre ei, iar locul lui era
aici, lng Lirael. Era nc ngheat, nc n Moarte,
nfruntnd cine tie ce pericole. Sam se dezmetici. Morii
fugiser de glasul lui Saraneth, mnuit de Abhorsen. Dar ei
erau doar unelte ale adevratului adversar.
Nu mai fulger, observ Tim Wallach. Nici tunetele nu
se mai aud.
Cu toii se ntoarser spre creast. Senzaia de uurare a
lui Sam dispru numaidect. Nu mai tuna, nu mai fulgera,
dar ceaa era mai groas ca oricnd. Nu mai strlucea cu
sclipiri albastre, ci era aprins de un rou care pulsa tot mai
strlucitor, de parc o gigantic inim de foc cretea n
valea de dincolo de creast.
Pe neateptate, o siluet cu prea multe brae iei din
ceaa sngerie. Sam ridic sabia i duse cealalt mn la
nai. Nu prea Moart, dar duhnea a Magie Liber i venea
int spre el.
Apoi silueta strig cu vocea lui Mogget.
Sunt eu, Mogget! i Nicholas!
Ceaa se ridic, iar Sam l recunoscu ndat pe omuleul
albinos pe care-l ntlnise n apropiere de Lacul Rou.
Ducea pe umeri un ins scheletic, care prea s fie Nick.
Oricine ar fi fost, Mogget i ndeprtase braul ntr-o parte,
care se zvrcolea ca un pete pe uscat.
Ce-i artarea aia? ntreb calm maiorul Greene dup
ce le ordon oamenilor si s-o nconjoare pe Lirael.
E Mogget, rspunse Sam ncruntat. Aa arta n
vremea bunicului. i acela acela e prietenul meu Nick.
La cine te ateptai? strig Mogget, continundu-i
drumul. Unde e Abhorsenul? i Lirael? Trebuie s ne
grbim emisferele aproape c s-au unit. Dac l crm pe
Nicholas mai departe, fragmentul nu se va putea altura
ntregului i vor fi incomplete
Un urlet oribil i acoperi glasul. Nick deschise ochii
fulgertor, iar trupul i se ntinse aidoma unei scnduri, cu
un bra ndreptat spre vale ca o arm. Pentru o clip, o

frm mai strlucitoare dect soarele i ni prin vrful


degetului i zbur cu vitez peste creast.
Nu! ip Nick.
La gur i se adunaser clbuci de spum nsngerat,
iar degetele i se ncovoiar, ncercnd parc s prind din
aer ceva ce pierduse. ns iptul su se pierdu n alt sunet,
un sunet care se nla din inima roie a ceii. Un
indescriptibil strigt de triumf, lacom i mnios. Odat cu
el, o coloan de foc ni pn la cer, acoperind ntreaga
creast. Ceaa se nvolbur n juru-i ca un vrtej i ncepu
s se destrame.
Liber! bubui Distrugtorul.
Cuvntul bubui deasupra privitorilor ca un vnt
fierbinte, uscndu-le ochii i gurile. Rsun tot mai
departe, din deal n deal, din ora n ora, cufundnd n
groaz inimile celor care l auzeau, o groaz ce avea s
dureze mult vreme dup ce lumea va fi fost pierdut.
Prea trziu, rosti Mogget.
l aez pe Nick cu grij pe pmntul pietros i se
ghemui. Prul su alb se rspndi pe gt i fa, iar oasele
se micorar sub piele. ntr-un minut, era din nou micul
motan alb, cu Ranna sclipindu-i pe zgard.
Sam nici nu bg de seam transformarea. Se ndrept
n grab spre Nick i se aplec asupra lui, deja cutnd cele
mai puternice nsemne de vindecare pe care le cunotea.
Prietenul su era pe moarte. i simea spiritul alunecnd
spre Moarte, vedea paloarea ce i se ntinse pe chip, sngele
de la gur i vntile de pe piept i bra.
Flcri aurii se aprinser pe minile lui Sam, care scotea
cu nfrigurare nsemne din Legmnt. Pe urm, tnrul i
aez cu grij minile pe pieptul lui Nick i trimise magia
tmduitoare n trupul vtmat. Doar c vraja nu
ptrundea. nsemnele alunecau de pe el i se risipeau n
scntei albastre sub palmele lui Sam. Scp o njurtur i
ncerc din nou, dar fr rost. Rmiele de Magie Liber
erau nc prea puternice n Nick i-i respingeau eforturile.
Dar cel puin reui s-l trezeasc. Nick zmbi la vederea

lui Sam, amintindu-i de coal, cnd fusese lovit cu putere


de o minge. Dar Sam nu era n haine de crichet, ci ntr-o
armur ciudat. i deasupra lui nu strlucea soarele, cci
ntregul cer era acoperit de cea, iar gazonul proaspt tuns
fusese nlocuit de grohoti i arbuti.
Nick i aminti totul i zmbetul i dispru. Odat cu
amintirile veni i durerea, n toate ungherele trupului, dar i
o senzaie de eliberare. Se simea senin i desctuat, de
parc ar fi fost un prizonier eliberat dup o via de
captivitate ntr-o carcer.
mi pare ru, icni el, dar sngele din gur i nec
vorbele. Nu tiam, Sam. Nu tiam
Nu-i nimic, zmbi Sam, tergnd cu dosul mnecii
clbucii nsngerai de la gura prietenului su. Nu a fost
vina ta. Trebuia s-mi fi dat seama c i s-a ntmplat
ceva
Drumul nfundat, opti Nick.
nchise ochii din nou, horcind puternic.
Dup ce ai intrat n Moarte pe dealul la. mi amintesc
acum. Am fugit s dau o mn de-ajutor i am czut acolo.
Hedge atepta. Sam, m-a confundat cu tine
Glasul i suna tot mai ndeprtat. Sam se aplec din nou
deasupra lui, ncercnd s mping n el nsemnele de
vindecare prin voin pur. Alunecar pentru a treia oar.
Buzele lui Nick tremurar i spuse ceva prea ncet ca s-l
aud. Sam i apropie urechea de gura lui i l apuc de
mn, de parc ar fi vrut s-l trag de-a dreptul din Moarte.
Lirael, opti Nick. Spune-i c mi-am amintit de ea. Am
ncercat
Poi s-i spui chiar tu, l ncuraj Sam. Va veni aici ct
de curnd! Nick, nu te da btut!
Asta mi-a spus i ea.
Nick tui, mprocndu-l pe Sam cu picturi de snge,
dar el nu schi niciun gest. Nu auzi nici ltratul Celei
care se ntoarse n via, sau gheaa spart, sau strigtul de
mirare al lui Lirael. Pentru Sam, doar spaiul mprtit de
el i Nicholas mai conta. Toate celelalte ncetaser s existe.

Apoi simi o mn rece pe umr i se ntoarse. Era Lirael,


nc acoperit de chiciura care fulguia la fiecare micare.
Fata se uit int la Nick i pre de o clip pe chipul ei apru
o expresie ciudat, nlocuit imediat de cuttura aspr
care-i amintea lui Sam de mama lui.
Nick e pe moarte, spuse Sam, cu ochii podidii de
lacrimi. Vrjile tmduitoare nu Ciobul a zburat din el
Nu pot s fac nimic!
tiu cum s-l nlnui i s-l frng pe Distrugtor, gri
Lirael n grab.
i deplas privirea de la Nick la Sam.
Sam, trebuie s-mi faci o arm. Acum!
Dar Nick! protest tnrul, fr s dea drumul minii
prietenului su.
Lirael se uit cu coada ochiului la coloana de foc. i
simea cldura i estima ct de puternic devenise
Distrugtorul dup culoarea i mrimea flcrilor. Mai
aveau timp, dar nu foarte mult. Oricum, nu ndeajuns nct
s-l vindece i pe Nick.
Nu nu mai poi face nimic pentru el, suspin ea. Nu
mai e timp i trebuie trebuie s-i spun ce e de fcut. Sam,
avem o ans! Nu credeam asta, dar Clayrele au Vzut de
cine avem nevoie i sunt cu toii aici. Dar trebuie s
acionm acum!
Sam se uit la cel mai bun prieten al su. Ochii lui erau
deschii din nou, dar nu-l privea pe Sam, ci pe Lirael.
F ce-i spune, Sam. i ncearc s nu o dai n bar,
opti Nick, schind un zmbet.
Apoi ochii i se nceoar, iar pieptul i se ncord ultima
oar. Amndoi i simir spiritul ridicndu-se din trup.
Nicholas Sayre murise.
Sam i ls mna s cad i se ridic. Se simea btrn i
obosit, cu ncheieturile cuprinse de amoreala veacurilor.
Era tulburat, neputnd s accepte c leul de la picioarele
sale era Nick. Trecuse prin attea ca s-l salveze, dar
dduse gre. Acum totul i prea sortit eecului i pieirii.
Se legna ca un beiv, cu ochii pierdui n zare. Lirael l

zgli pn ce i reveni. Pe urm, art cu degetul spre


Sabriel, Touchstone, Ellimere i cele dou Clayre care se
ndreptau n grab spre ei.
Trebuie s iei cte o pictur de snge de la mine,
prinii ti, Ellimere i de la Sanar i Ryelle, s le amesteci
cu al tu i cu metalul din nai i apoi s contopeti sngele
i metalul n Nehima. Poi s faci asta? Acum!
Nu am o fierrie, rspunse Sam absent, dar o primi pe
Nehima din mna lui Lirael. Nu-i putea desprinde ochii de
la Nick.
Atunci folosete magie! ip ea zglindu-l bine. Sam,
eti un Meter Zidar! Grbete-te!
Zgliala l aduse napoi n simiri. Dintr-odat, simi
dogoarea stlpului de foc i teama i intr pn n oase. Se
ntoarse cu spatele la Nick, se tie pe palm cu sabia i
ntinse sngele pe lam.
Lirael se tie i ea, lsnd sngele s curg pe Nehima.
Voi ine minte, opti ea, atingnd sabia.
tia ct de puin timp mai aveau, aa c strig spre
soldai:
Domnule maior Greene! Du-i oamenii jos, la suditi!
Avertizeaz-i! Trebuie s stai cu toii de cealalt parte a
prului i s v ntindei la pmnt. S nu v uitai la foc i
cnd va veni strlucirea puternic, nchidei ochii! Plecai!
Plecai!
nainte ca vreun soldat s rspund, Lirael striga din
nou, de ast dat spre grupul condus de Sabriel, care
aproape ajunsese n dreptul ei.
Grbii-v! V rog! Trebuie s invocm cel puin trei
diamante de protecie n urmtoarele zece minute!
Grbii-v!
Sam cobor spre prinii si, sora sa i cele dou Clayre
cu sabia n mn, gata de colect. ntre timp, ncropea n
minte o vraj de furire i legare, esnd nsemnele ntr-o
mpletitur lung i complex. Odat ce sngele tuturor
avea s sclipeasc pe lam, plnuia s pun naiul peste ea,
apoi s rosteasc formula magic. Dac funciona, metalul

i sngele se vor contopi, formnd o nou sabie, una cum


niciodat nu se mai vzuse. Dac funciona
n urma lui, Ceaua se opri lng cadavrul lui Nicholas.
Se asigur c nu e observat i i ltr ncet n ureche.
Nimic. Ceaua privi nedumerit, ca i cum s-ar fi
ateptat la un efect imediat, apoi i linse fruntea. Limba i
ls un nsemn strlucitor. Tot nimic. Dup o clip, prsi
cadavrul i se duse lng Lirael, care invoca nsemnul de
rsrit al unui mare diamant de protecie. Avea s fie primul
dintre cele trei care va da piept cu urgia Distrugtorului,
dac aveau timp s le ridice pe toate. Dac nu, aveau s fie
nimicii.
Dincolo de creast, enorma coloan de foc ardea tot mai
cumplit, cu toate c rmsese acel rou sinistru, rscolitor.
Roul sngelui, nind dintr-o ran.

CAPITOLUL DOUZECI I OPT


Cei apte
Sameth, ce-ai mai fcut acum? fur primele cuvinte
ale lui Ellimere. Glumise doar i ncerc s-l mbrieze pe
Sam, care se feri.
N-am timp s explic! exclam el i o ntinse pe
Nehima. Am nevoie de puin snge de-al tu pe spad. Dup
aia, trebuie s-o ajui pe mtua Lirael.
Zis i fcut. Odinioar, Sam ar fi fost surprins s-i vad
sora acceptndu-i o cerere fr s crcneasc. Dar Ellimere
nu era nesbuit, iar coloana de foc ce se nla deasupra
lor era evident nceputul unui fenomen teribil i straniu.
Mam! Tat! Sunt att de bucuros c trii! strig
Sam n vreme ce Ellimere trecuse n fug de el, cu palma
iroindu-i de snge.
Sentimentul e reciproc, zmbi Touchstone, care nu
pierdu nici el vremea, ntinznd mna spre sabia
nsngerat. i Sabriel ntinse o mn, dar cu cealalt i
ciufuli prul.
Clayrele mi-au spus c am o sor, i ea e Viitoarea
Abhorsen, spuse Sabriel n timp ce-i treceau palmele pe
tiul Nehimei, ale crei nsemne se aprinser la atingerea
sngelui. i tu ai gsit o alt cale, la fel de important. Sper
c i-ai fost de ajutor mtuii tale.
Sper i eu, rspunse Sam. ncerca s rein vraja de
furire i nu avea timp de vorbe. Are nevoie de ajutor acum.
Trei diamante de protecie!
Sabriel i Touchstone plecar nainte s-i termine fraza.
Clayrele stteau naintea lui, cu minile ntinse. Fr o
vorb, Sam tie cu blndee n palmele lor. Attea nsemne
ale Legmntului i se nvrteau prin cap, c tnrul abia i
ddea seama ce se ntmpl.
Nu simi nici mcar cnd l apucar de subsuori i-l

urcar la deal. Nu se putea gndi la detalii insignifiante


precum mersul. Era pierdut n Legmnt i culegea
nsemne pe care abia le cunotea. Mii i mii de nsemne i
umpleau capul cu lumin, rspndindu-se mai nuntru
sau mai n afar, aezndu-se ntr-o ordine numai de ele
tiut. Vraja care se va uni cu Nehima i cu naiul era
aproape gata, zmislind o arm mortal pentru mnuitor i
victim deopotriv.
Nici sus pe povrni nu era vreme pentru complezene.
Familia regal nici nu ajunse bine, c Lirael le ddu din
scurt cteva ordine. i trimise s invoce primele trei nsemne
pentru fiecare diamant de protecie, lsnd ultimul nsemn
pe cnd aveau s fie toi n interiorul diamantelor. Pentru o
clip, Lirael se blbi, temndu-se c vor protesta, ruinat
c ddea ordine regelui i Abhorsenului. Dar se conformar
cu toii, grbindu-se s ridice diamantele.
Lirael observ cu uurare c nici maiorul Greene nu-i
contestase ordinele. Ce mai rmsese din compania lui
fugea n vale, cei nevtmai crndu-i pe rnii, mnai de
la spate de strigtele maiorului. Strigau i la suditi,
spunndu-le s se ntind i s-i fereasc privirile. Lirael
spera c suditii le vor da ascultare, cci coloana de foc avea
i puterea de a vrji privirile, nu doar de a le nspimnta.
Sam mergea cltinndu-se ntre Sanar i Ryelle, care-i
zmbir lui Lirael n vreme ce-l aduceau n centrul
diamantului n formare. Ea le rspunse tot cu un zmbet,
care i aminti de cuvintele gemenelor n ziua cnd prsise
ghearul.
Adu-i aminte c, Viziune sau nu, eti o fiic a
Clayrelor.
Lirael nchise diamantul cu un nsemn cardinal i pi n
interiorul urmtorului diamant nc neterminat. Dup ce
trecu, Touchstone ls nsemnul de miaznoapte s-i curg
din sabie, nchiznd al doilea diamant. Pir mpreun n
cel de-al treilea diamant i, cnd i zmbi, ea observ
puternica asemnare ntre el i fiul su.
Sabriel nsi nchise ultimul diamant. n doar

ctevaminute, triplaser puterea pavezelor magice. Lirael


spera c e de ajuns i c vor supravieui s fac ceea ce
trebuia fcut. O apuc o panic de moment i numr
repede pe degete, s se asigure c toi cei apte de care era
nevoie erau prezeni. Ea, Sameth, Ellimere, Sabriel,
Touchstone, Sanar, Ryelle. Erau apte, dei nu era sigur
c erau cu adevrat cei nimerii.
Muchiile diamantului rspndeau o lumin aurie, care
plea ns n comparaie cu lumina fioroas a coloanei. Pe
ct de gigantic i nfiortoare era, Lirael tia c e doar
prima i cea mai nensemnat manifestare a puterii
Distrugtorului. n curnd, avea s fie mult mai ru.
Sam ngenunche deasupra sbiei i naiului, aternnd
urzeala vrjii. Lirael se asigur c Mogget i Ceaua sunt n
interiorul diamantului i observ c i trupul lui Nick era
acolo, ceea ce-i pru cumva firesc. Spre necazul ei, n
diamant mai era i o tuf de scaiei. Nu avusese timp s se
gndeasc unde s invoce diamantele.
Cu toii, n afar de Sam, erau nemicai i stingheri n
calmul dinaintea furtunii. Deodat, Sabriel i mbri
sora i o srut pe obraz.
Deci tu eti sora pe care nu am tiut c o am, spuse
Sabriel. A vrea s ne fi cunoscut mai demult i n
circumstane mai fericite. Multe revelaii s-au abtut
asupra noastr, m tem c mai multe dect poate s ndure
mintea mea istovit. Aproape fr odihn, am cltorit pe
barc, dubi, avion i planor doar s ajungem aici, iar
Clayrele au Vzut deodat attea lucruri. Mi-au spus c ne
nfruntm cu un puternic spirit al nceputurilor i c tu nu
eti doar motenitoarea mea n funcie, ci i o Evocatoare i
c ai Vzut trecutul aa cum alte Clayre Vd viitorul. Aa
c, te rog, spune-ne ce trebuie s facem.
M bucur c suntei cu toii aici, rspunse Lirael.
Era att de ispititor s se lase dus de acest moment de
acalmie, dar nu i permitea aa ceva. Totul depindea de ea.
Totul. Inspir adnc i continu:
Distrugtorul se pregtete s intre n a doua sa

manifestare, de care sper sper s ne protejeze diamantele.


Dup aceea, se va micora pentru puin timp i atunci avem
ocazia s ne apropiem de el, cu protecii mpotriva flcrilor
pe care le va lsa n urma sa. Vraja de nlnuire pe care o
vom folosi e destul de simpl. V-o spun imediat. Dar mai
nti, trebuie s luai toi cte un clopoel de la mine sau
de la Abhorsen.
Spune-mi Sabriel, spuse Sabriel cu fermitate.
Conteaz care clopoel?
Cel pe care-l simii c e cel potrivit, cel care va
rspunde sngelui vostru. Fiecare dintre noi va fi un
reprezentant al celor apte de la nceputuri, care dinuie n
via fiecruia dintre noi i n clopoei, se blbi Lirael,
emoionat c d instruciuni unor oameni att de faimoi.
Sabriel era cumva nspimnttoare i tinerei i era greu s
o considere drept sora ei, nu drept legendara biruitoare a
Morilor. Dar Lirael tia ce face. Vzuse n Oglinda Neagr
cum s-a petrecut nlnuirea odinioar i cum trebuie
fcut din nou i simea afinitile dintre oamenii din jur i
clopoei.
Chiar atunci observ ceva neobinuit la Sanar i Ryelle.
Se uit la ele i inima aproape c i se opri n loc cnd i
ddu seama c, fiind gemene, i spiritele lor erau
ngemnate. Puteau s mnuiasc doar un clopoel. Erau
doar ase din cei apte de care era nevoie.
Rmase ncremenit de groaz pe cnd ceilali i luau
clopoeii de la Sabriel.
Pentru mine, cred c Saraneth, spuse ea, lsnd
clopoelul n bandulier. Touchstone?
l iau pe Ranna. Adormitorul mi se potrivete, innd
cont de trecutul meu, rspunse Touchstone.
Voi lua unul de la mtua mea, dac se poate, rosti
Ellimere. Dyrim, cred.
Cu un gest automat, Lirael i ntinse clopoelul nepoatei
sale. Ellimere semna foarte mult cu Sabriel, avea aceeai
forcalm, luntric. Dar zmbetul era al tatlui ei,
observ Lirael, chiar aa speriat cum era.

mpreun, l vom ine pe Mosrael, rostir la unison


Sanar i Ryelle.
Lirael i nchise ochii. Poate nu numrase bine, se gndi
ea. Dar simea cine era ndreptit s in clopoeii.
Deschise ochii i, cu mna tremurnd, ncepu s desfac
un scule al bandulierei.
Sam l va lua pe Belgaer i i eu le voi mnui att pe
Astarael, ct i pe pe Kibeth. Aa vom fi apte.
Vorbi cu ct ncredere putea s afieze, dar n voce i se
strecurase un tremur. Nu putea mnui doi clopoei. Nu
pentru aceast nlnuire. Trebuiau s fie apte mnuitori,
nu doar apte clopoei.
Hmm, spuse Ceaua, ridicndu-se i dnd din coad
cumva stnjenit. Nu pe Kibeth. M voi reprezenta pe mine
nsmi.
Mna lui Lirael alunec pe legtura care o inea pe
Astarael n tcere i abia reui s mpiedice chemarea de
jale a clopoelului, care i-ar fi trimis pe toi n Moarte.
Dar ai spus c nu faci parte din Cei apte! se mpotrivi
Lirael, cu toate c de mult vreme bnuise adevrul despre
Cea.
Doar c nu voise s recunoasc, nici mcar fa de ea
nsi, ntruct Ceaua era cea mai bun i veche prieten
a ei, pentru mult vreme singura ei prieten. Nu i-o putea
imagina pe Kibeth drept prietena ei.
Am minit, rosti cu veselie Ceaua. E unul dintre
motivele pentru care mi se spune Ceaua Obraznic.
Oricum, sunt doar o frm din ce a fost Kibeth odat. Dar
m voi ridica mpotriva Distrugtorului. M voi numra din
nou printre apte cei ce i se opun, Orannis!
Imediat ce rosti numele Distrugtorului, coloana de foc
se nl nc i mai sus, strpungnd rmiele norilor de
furtun. Acum, avea mai bine de doi kilometri i domina
ntregul cer, lumina-i roie nvingnd-o pe cea galben a
soarelui.
Lirael voia s spun ceva, dar cuvintele i fur nbuite
de lacrimi. Nu tia dac erau de uurare sau de tristee.

Orice ar fi urmat, tia c nimic nu va mai fi la fel ntre ea i


Ceaua Obraznic.
n loc s vorbeasc, prefer s o scarpine pe cap. i
mic degetele nainte i-napoi prin blana moale a
patrupedului. Apoi recit repede vraja de nlnuire,
artndu-le tuturor nsemnele i cuvintele pe care le vor
folosi.
Sam furete sabia cu care eu l voi sfrma pe
Distrugtor odat ce e nctuat, termin Lirael.
Cel puin aa spera. Apoi adug, ca pentru a-i ntri
sperana:
Cu adevrat motenete puterile Meterilor Zidari.
Art spre Sam, care era aplecat peste Nehima. Minile i
descriau gesturi complexe i numele nsemnelor
Legmntului i se revrsau pe buze. ntreesea simbolurile
strlucitoare ntr-un pienjeni uluitor care se nvolbura n
aer, cobornd treptat pe sabie.
Ct mai dureaz? ntreb Ellimere.
Nu tiu, opti Lirael, apoi repet rspunsul i pentru
ceilali.
Ateptau cu nfrigurare i secundele se transformar n
minute n vreme ce Sam invoca nsemnele, iar Orannis vuia
dincolo de creast. Cei doi fureau vrji complet diferite.
Lirael arunc o privire n vale, unde maiorul Greene
prea c reuise s-i conving pe suditi s se lungeasc pe
pmnt; apoi se uit la Sam, pe urm la Distrugtor i din
nou n vale, gsind prilej de team oriunde ntorcea ochii.
Suditii erau prea aproape, dei stteau mai jos de locul
unde intrase ea n Moarte. Sam prea c mai are mult pn
s duc vraja la bun sfrit. Ct despre Distrugtor, acesta
continua s creasc n nlime i n puteri, iar Lirael tia c
era aproape s-i arate cea de-a doua manifestare. Cea de la
care i trgea numele.
Distrugtorul.
Toi tresrir cnd Sam se ridic pe nepus mas.
Tresrir din nou cnd rosti cele apte nsemne de cpti,
unul dup altul. Un ru de flcri de aur i argint, topite

laolalt, cdea din minile lui ntinse pe sabia lui Lirael i pe


tuburile naiului, pe care le desprise i le aezase pe lama
argintie.
Cteva clipe mai trziu, Distrugtorul erupse ntr-o mare
de lumin, iar pmntul se cutremur.
ntoarcei-v cu spatele i nchidei ochii! strig Lirael.
Se ntoarse spre vale i se ghemui, ducndu-i braul
peste fa. n spatele ei, un glob argintiu cele dou
emisfere contopite se ridic spre cer prin coloana de foc.
Devenea tot mai luminos pe msur ce se ridica, pn ce
deveni mai strlucitor dect soarele. Pluti sus n vzduh
pentru cteva secunde, ca i cum ar fi cercetat pmntul de
sub el, apoi se prbui.
Vreme de nou secunde, Lirael atept cu ochii strns
nchii i cu fata adncit n mnec. tia ce avea s
urmeze,dar asta nu o ajut cu nimic.
Cnd ajunse la nou, explozia nu ntrzie s apar. O
detuntur de furie fierbinte care spulber toat valea
lacului. Moara i calea ferat fur pulverizate, iar lacul sec
ntr-o clip, trimind spre cer un vast nor de aburi fierbini.
Pietrele se topir, copacii se preschimbar-n cenu,
psrile i petii disprur fr urm. Paratrsnetele
devenir stropi de metal topit, azvrlit sus n trii, care
acum se ntorcea ca o ploaie nimicitoare. Explozia arse
ntreaga coam a dealului, frmind pmnt, pietre,
paratrsnete, copaci i tot ce-i sttea n cale.
Primul diamant de protecie nfrunt ce mai rmsese
din undele de oc dup ce distruseser ntregul vrf al
dealului. Pavza magic licri pentru o clip, apoi se
dezintegr.
Al doilea diamant i apr de vntul fierbinte i de aburul
att de cald c putea desface carnea de pe os. Rezist cteva
secunde, dup care se destrm la rndu-i.
Al treilea i ultimul diamant rezist mai bine de un
minut, respingnd o grindin de bolovani, metal topit i
grohoti. Czu i el, dar nu nainte ca tot ce era mai ru s
treac. Un vnt cald, dar suportabil uier printre cei apte,

care edeau chircii pe pmnt cu ochii nc nchii, cu


trupurile i minile zdruncinate.
Deasupra lor se ridica un gigantic nor de praf, cenu,
aburi i prpd ce acoperea ntreg vzduhul, precum
capacul unui sicriu, lsat deasupra lumii.
Prima i reveni Lirael. Deschise ochii i vzu cenua,
zpada neagr cznd pretutindeni i micul lor petic de
pmnt neatins de furia exploziei, o mic insul ntr-o
pustietate n care orice culoare se ofilise, iar cerul era o
noapte vduvit de atri.
Dar ar fi putut fi i mai ru. Vzuse totul n trecut i se
gndea la ce trebuiau s fac n continuare. La ce era ea
nevoit s fac.
Protejai-v mpotriva cldurii! le strig celorlali, care
se ridicau ncet i priveau mprejur, cu groaza pironit n
ochi.
Fr s stea pe gnduri, chem nsemnele de protecie i
le ls s-i curg din minte pe haine i piele. Apoi cut din
priviri arma pe care spera c Sam o terminase.
Tnrul o inea n brae i prea cumva nedumerit, de
parc ar fi fost nesigur de ce fcuse. I-o oferi lui Lirael, care
o apuc de mner cu un fior de team. Nu mai era Nehima,
nici mcar nu mai arta la fel. Sabia era mai lung, cu o
lam mult mai lat, iar piatra verde dispruse din mciulie.
nsemnele Legmntului dansau pe metalul care cptase
un lustru roiatic, ca i cum ar fi fost uns cu un ulei ciudat.
O sabie declu, i spuse ea. Inscripia de pe lam prea
neschimbat. Oare aa era? Nu-i aducea aminte precis.
Acum, scria doar: Amintete-i de Nehima.
Aa trebuia s o fac? ntreb Sam.
Era alb ca varul din pricina ocului. Privi spre vale, dar
nu-i vzu pe suditi, nici pe maiorul Greene i oamenii si.
Prea mult praf, prea puin lumin. Nu auzea niciun sunet.
Nici ipete, nici strigte dup ajutor i se temea de ce e mai
ru.
Am fcut ce mi-ai cerut.
Da, horci Lirael, cu gtul uscat. Greutatea sbiei o

mpovra, trup i suflet. Cnd dac l vor nlnui pe


Orannis, trebuia s-l frng n dou cu ea, cci, dac
rmnea ntreg, nicio nctuare nu i-ar fi rezistat mult
Distrugtorului. Arma l putea rpune pe Orannis ns doar
cu preul vieii celui ce o mnuia. Cu preul vieii ei.
Avei cu toi cte un clopoel? ntreb ea, mai mult ca
s-i alunge gndurile negre. Sabriel, d-i-l pe Belgaer lui
Sam i spune-i vraja de legare.
Nu atept s i se rspund i porni direct spre creasta
nruit, prin foc i grohoti, prin ochiuri de cenu i metal
ncins. Cobora spre rmurile lacului secat, unde
Distrugtorul se odihnea nainte s-i asume a treia form,
care avea s dezlnuie o pustiire nc i mai mare.
Grupul ei o urmrea n tcere, fiecare innd un clopoel
i repetndu-i n minte vraja de legare.
Pe msur ce se apropiau, fumul lsa loc duhorii Magiei
Libere, pn cnd mirosul ei acid le tia respiraia i le
provoca valuri de grea. Parc le intrase n oase, dar Lirael
nu-i ncetini mersul din pricina unor fleacuri precum
durerea sau greaa. Ceilali o urmau, luptnd cu fierea care
le urcase n gt i cu crampele care le mcinau mruntaiele.
Aburul se preschimbase n cea, iar norul de deasupra
era ntunecat ca noaptea, aa c Lirael se ls condus de
instincte. i alese calea n funcie de cea mai sumbr dintre
presimiri, sigur c i va conduce la sfer, la miezul
Distrugtorului. tia c, dac ar fi pierdut vremea alegnd o
cale prin mijloace mai convenionale, nu ar fi durat mult
pn s vad o nou coloan de foc.
Apoi, dintr-odat Lirael zri sfera de vpaie lichid, noua
manifestare a Distrugtorului. Plutea, nu departe de ei, iar
pe suprafaa-i lucioas cureni neguroi se mbinau cu
limbi de foc.
Formai un cerc n jurul lui, ordon Lirael, vocea abia
auzindu-i-se n hul pustiit, prin bezn i cea. O trase
peAstarael n mna stng, cu un geamt surd de durere. n
toat graba aceasta, uitase de lovitura primit de la Hedge.
Nu avea timp s fac nimic n privina asta i oricum nu ar

mai fi contat. i aez sabia pe umrul drept, gata s


loveasc.
n deplin muenie, tovarii ei, familia ei, att veche, ct
i nou, form un cerc n jurul sferei de foc i ntunecime.
Abia atunci Lirael i ddu seama c Mogget dispruse
imediat dup explozie, dei fusese n diamantul de
protecie. Nu-l vedea nicieri i o mic team i ncoli n
suflet.
Cercul era complet. Toi priveau spre Lirael. Tnra lu o
gur de aer i ncepu s tueasc, cci Magia Liber i ardea
gtul. Pn s-i revin i s nceap vraja, sfera ncepu s
se lrgeasc. Flame roii se repezeau ctre cei apte, ca o
mie de limbi ce abia ateptau s le guste din carne.
Flcrile se potolir, i Orannis vorbi.

CAPITOLUL DOUZECI I NOU


Alegerea lui Yrael
Deci Hedge a dat gre, ca toate slugile de felul lui,
glsuiOrannis cu voce joas ca o oapt, dar dur i
ptrunztoare.Aa cum toate vietile sunt damnate s dea
gre i s cad, pn ce tcerea le cheam n linitea etern,
pe o mare de praf i rn.
Iar acum ali apte vin s-l nchid din nou pe
Orannis ntr-o temni de metal, adnc sub pmnt. Dar
pot oare aceti apte, cu sngele lor subiat i cu umbra
puterii
de
odinioar,
s
izbndeasc
mpotriva
Distrugtorului, ultimul i cel mai mre dintre cei Nou?
Orannis se opri, o clip n care totul nghe ntr-o tcere
absolut. Urmtoarele cuvinte i cutremurar pe toi cei de
fa, lovindu-i ca o palm.
Nu prea cred.
Atta putere rsuna n vorbele lui nct nimeni nu se
putea mica ori vorbi. Lirael trebuia s nceap vraja de
nlnuire, dar deodat gtul i era prea uscat s mai poat
vorbi, membrele prea grele pentru a se mica. Lupt cu
disperare mpotriva forei care o intuia n loc, trgndu-i
puteri de la durerea din bra, din amintirea chipului
muribund al lui Nick i din privelitea dezolant a pustiirii
din jurul ei.
Limba i se mic i gsi o urm de umezeal n gur,
tocmai cnd Orannis i ndrepta limbile de foc spre cei
apte, cutnd s-i sugrume pe nesbuiii ce i se
mpotriviser.
M ridic mpotriva ta, n numele lui Astarael, gri ea
cu glasul sugrumat, desennd un nsemn al Legmntului
cu vrful sbiei. nsemnul strluci puternic, iar limbile de
foc se ddur puin napoi.
Era ndeajuns s le dea celorlali ocazia s nceap vraja.

Sabriel schi la rndul ei un nsemn cu sabia i spuse:


M ridic mpotriva ta, n numele lui Saraneth. Vocea i
era puternic i ncreztoare, umplndu-i pe ceilali de
speran.
M ridic mpotriva ta, n numele lui Belgaer, rsun
glasul lui Sam cu ntreaga putere i furie pe care i-o ddea
amintirea lui Nick, spunndu-i s nu o dea n bar. Forma
nsemnului se contur cu o iueal de necrezut sub degetele
sale.
M ridic mpotriva ta, n numele lui Dyrim, glsui cu
mndrie Ellimere, de parc ar fi fost o provocare la duel. i
tras nsemnul fr grab, ca pe o linie n nisip.
Precum la nceputuri, aa i astzi, spuse Ceaua
Obraznic. Sunt Kibeth i m ridic mpotriva ta.
Spre deosebire de ceilali, nu fcu un nsemn. ntregul
trup ncepu s i se unduiasc, din pielea maronie ieind un
curcubeu de nsemne, care se micau n stranii tipare i
amestecuri de form i culoare. Unul dintre ele i pluti
naintea botului i sufl pe el, trimindu-l mai n fa.
Ne ridicm precum una mpotriva ta, n numele lui
Mosrael, intonar la unison Sanar i Ryelle. Cu minile
unite, i desenar nsemnul mpreun.
Eu sunt Torrigan, zis i Touchstone, i m ridic
mpotriva ta, n numele lui Ranna, declar el, iar vocea-i era
cea a unui rege.
i invoc nsemnul i ddu glas clopoelului su. Pe
urm Clayrele adugar vocea lui Mosrael, Ceaua ltr
ritmat, Ellimere l nvrti pe Dyrim, Sam sun din Belgaer,
iar Sabriel dezlnui vocea adnc i joas a lui Saraneth.
n sfrit, din mna lui Lirael veni clinchetul ultimului
clopoel, Astarael. Bocetul su se altur inelului de sunet
i magie din jurul lui Orannis. n mod normal, Suspintorul
i-ar fi trimis n Moarte pe toi cei ce-l auzeau. Aici, mbinat
cu celelalte ase voci, rspndea doar o jale fr margini.
mpreun, clopoeii i Ceaua cntau o melodie mai presus
de sunet i magie. Era cntecul pmntului, al lunii, al
stelelor, al mrii i cerului, al Vieii si-al Morii, i a tot ce a

fost i va fi s fie. Era cntul Legmntului, care-l nlnuise


pe Orannis n vremuri imemoriale i care cuta s-l biruie
din nou.
Clopoeii cntau i cntau, pn ce rsunau n fiecare
fibr a fiinei lui Lirael. Era saturat de puterea lor, ca un
burete. O simea n ea i n ceilali, ca nite talazuri ce se
umflau n ei i apoi se dezlnuiau spre nsemne.
nsemnul ei ncepu s strluceasc tot mai puternic i se
lrgea unindu-se cu celelalte, formnd un inel orbitor de
lumin care se apropia tot mai mult de sfera lui Orannis.
Lirael gri restul vrjii de nlnuire, cuvintele nind
din ea ca un flux de putere. Inelul deveni nc i mai radiant
i ncepu s se strmteze, mpingnd napoi limbile de foc.
Tnra fcu un pas nainte, urmat de toi cei apte,
strngnd inelul uman n urma celui magic. Fcur nc un
pas i nc unul, pn cnd cercul fermecat aproape c se
strnsese n jurul sferei. Clopoeii rsunau n toat gloria
lor, iar toi urmau ritmul impus de ltratul Celei. Un
sentiment de triumf i uurare o cuprinse pe Lirael, stvilite
de spaima pe care i-o provoca sabia de pe umr. Curnd, o
va mnui i, mai repede dect i-ar fi dorit, se va ndrepta
din nou spre a Noua Poart, fr a se mai ntoarce.
Deodat, inelul vrjit se opri. Puterea clopoeilor ncepu
s slbeasc i mnuitorii lor se oprir tocmai cnd erau pe
cale s mai fac un pas. Lirael se nfior, simind o und de
putere, de parc s-ar fi izbit pe neateptate de un zid.
Nu, rosti Orannis cu o voce calm, lipsit de orice
emoie.
Inelul fermecat se cutremur la glasul Distrugtorului i
se ddu napoi, sub puterea sferei ce se lrgea. Limbile de
foc reaprur, mai numeroase dect nainte.
Clopoeii nc sunau, dar mnuitorii lor fur nevoii s
fac un pas n spate. Pe chipuri li se citeau o sumedenie de
emoii, de la sumbr disperare la o hotrre de neclintit.
Cercul magic i pierdu din strlucire, ngustat de puterea
crescnd a lui Orannis.
Prea mult am zcut n mormntul de metal, gri el.

Prea mult am ndurat jignirea adus de colciala vieii. Eu


sunt Distrugtorul i totul va fi distrus!
La ultimul cuvnt, flcrile se repezir asupra inelului
i-l apucar cu mii de degete de foc ntunecat. Trgeau i
mucau din el, grbindu-i nimicirea.
Lirael vedea totul ca prin vis. Totul era pierdut. Nu mai
aveau ce s fac. Vzuse nceputurile i pe Orannis
nlnuit. Atunci, cei apte biruiser. Acum, ddeau gre.
Era pe deplin contient cnd i acceptase propria moarte,
pe care o socotise un pre rezonabil dac nsemna s-l
nving pe Orannis i s salveze tot ce cunotea i iubea.
Acum, ei vor fi doar primii dintre toi cei ce aveau s
moar, pn cnd Orannis va domni peste o lume de scrum
i cenu, locuit doar de Mori.
n toiul dezndejdii, auzi glasul lui Sam i zri o lumin
orbitoare nlndu-se lng el, ca o artare nvluit n
flcri albe.
Fii liber, Mogget! strig Sam, innd n mn zgarda
roie. Alege cu grij!
Creatura se nl, tot mai impuntoare. Se ndrept
spre Sabriel i se aplec deasupra ei, de parc era gata s-i
sfie capul. Sabriel l privi cu calm i stlpul de foc ezit.
Apoi veni lng Lirael, care-i simi cldura i mirosul de
Magie Liber, ntreptruns cu acela al lui Orannis.
Te rog, Mogget, opti ea prea ncet ca s poat fi
auzit.
ns stihia ntruchipat care i sttea nainte o auzi. Se
ntoarse spre Orannis, schimbndu-i forma dintr-un stlp
de foc ntr-una mai omeneasc, dar cu pielea mai
scnteietoare dect o stea arznd.
Sunt Yrael, gri el, trimind din mn un jet de foc
argintiu, drept n cercul vrjit ce era pe cale s se destrame.
i eu m ridic mpotriva ta.
Cercul se strnse din nou i cu toii pir n urma lui.
De ast dat, nu mai ovi. Pe msur ce inelul se strngea
n juru-i, limbile de foc se stinser, iar sfera se nnegri.
Apoi cpt un luciu argintiu, cel al emisferelor n care

Orannis fusese captiv pentru atta vreme.


Lirael naint, cu ochii aintii asupra globului care se
micora. Era contient c Astarael nc suna i c Yrael
cnta, ntreesndu-i vocea n cntul celorlali apte.
Sfera continua s se micoreze, argintul ntinzndu-se
peste ea n cercuri lente, precum mercurul turnat n ap.
Cnd deveni pe de-a ntregul de argint, Lirael tiu c
venise momentul s loveasc, n cele cteva momente ct
Orannis era cu totul nlnuit. Nu de ctre cei apte, ci de
ctre cei Opt, cci Mogget sau Yrael nu putea fi dect cel
de-al OptuleaBriant, care fusese el nsui nlnuit de ctre
cei apte acum mult vreme.
Clopoeii sunau, Yrael cnta, Kibeth ltra, Astarael
bocea. Argintul se rspndi, iar Lirael se apropie i ridic
arma pe care Sam o fcuse din sabie i snge, i din spiritele
celor apte, ascunse n nai.
Chiar atunci, Orannis rosti cu amar:
De ce tu, Yrael? rsun glasul su, pe cnd ultima
dintre petele ntunecate pieri acoperit de argint, i sfera
lucioas de metal cobor ncet spre pmnt. De ce?
Rspunsul lui Yrael pru s cltoreasc pn n
deprtri, cuvintele sale ptrunznd n contiina lui Lirael,
care se oprise cu sabia deasupra capului, cu spatele arcuit,
gata s dea lovitura care avea s taie sfera n dou.
Viaa, spuse Yrael i prin vocea lui parc vorbea
micuul Mogget. Peti i psri, dezmierdarea soarelui i
umbra copacilor, oarecii de cmp miunnd prin gru, sub
lumina blnd a amiezii. Toate
Lirael nu mai auzi nimic. i adun tot curajul i lovi.
Sabia ntlni metalul argintiu ntr-un zngnit asurzitor,
lama tind prin sfer ntr-o furie de scntei albstrii, ce se
ridicar n cerul cenuiu.
Sabia ncepu s se topeasc pe msur ce tia i un foc
sngeriu erpui pe mna lui Lirael. Url de durere, dar nu
ddu drumul sbiei, punndu-i toat greutatea i fora n
lovitur. l simea pe Orannis n foc, n cldura ameninnd
s-i topeasc fiina. Cuta s se rzbune pe ea, s o sfie

cu puterea lui nimicitoare, o putere care avea s o reduc la


un pumn de cenu.
Lirael ip din nou cnd flcrile nghiir mnerul.
Mna-i era doar un cuib de durere. Dar nu scp arma din
mini.
Sabia tie pn la capt, spintecnd sfera n dou. Chiar
dac tia c e zadarnic, Lirael ncerc s-i dea drumul. Dar
Orannis o prinsese. Spiritul lui era nc ntreg n ce mai
rmsese din lama sbiei, ca o punte ce unea acum cele
dou emisfere. O punte spre moartea ei.
Obraznico! strig ea instinctiv, fr s tie ce spusese.
Durerea i teama i nfrnseser hotrrea de a muri.
ncerc din nou s-i deschid palma, dar degetele i se
topiser n metalul ncins, iar Orannis erpuia n vinele ei,
dornic s o mistuie n focul su de pe urm.
Pe neateptate, colii Celei se lsar pe ncheietura ei.
Simea o nou durere, dar una curat, ascuit i brusc.
Orannis se risipise din ea, precum i focul ameninnd s o
distrug. O clip mai trziu, Lirael i ddu seama c
mna-i fusese sfiat de Cea.
Tot ce mai rmsese din spiritul rzbuntor al lui
Orannis se ndrept ctre Ceaua Obraznic. Dulul
scuip mna, care iei ntr-o vlvtaie de flcri dintre colii
ei, drept ntre emisfere, unde bucata corupt de Distrugtor
se zvrcoli ca un pianjen din carne ars i nnegrit.
Un giulgiu de flcri se nfur n jurul Celei,
mpingnd-o pe Lirael ct colo, cu sprncenele prlite. Apoi,
cu un ultim urlet de dezndejde, emisferele se respinser cu
putere. Una din ele zbur la doar cteva palme de capul lui
Lirael, rostogolindu-se n lac. Cealalt se prvli pe lng
Sabriel, ateriznd n spate-i ntr-un nor de praf i cenu.
nlnuit i frnt, opti Lirael, privindu-i ncheietura
cu nencredere. nc i simea mna, dar acolo nu mai era
dect un ciot cauterizat i de marginile arse ale mnecii.
ncepu s tremure i s plng, pn nu mai vzu nimic
de lacrimi. n teama ei, strig numele Celei, orbecind
nspre ea.

Aici, rspunse Ceaua cu glas stins. Zcea pe o rn,


ntr-un pat de cenu, n locul sferei lui Orannis. Ddu din
coad la auzul lui Lirael, dar numai din vrf i nu se ridic.
Lirael ngenunche lng ea. Nu prea rnit, dar parc
avea promoroac pe bot, iar pielea din jurul gtului i se
zbrcise, ca i cum ar fi mbtrnit dintr-odat. i ridic
ncet capul spre Lirael i o linse pe fa.
Ei bine, stpn, s-a zis cu mine. Trebuie s ne
desprim, opti ea, lsndu-i capul s cad.
Nu, suspin Lirael. O mbri cu ciotul ce-i mai
rmsese din bra i-i ngrop obrazul n botul Celei.
Eu trebuia s mor! Nu te las s m prseti! Te
iubesc, Obraznico!
Vor veni ali cini, i prieteni, i iubiri, opti ea. i-ai
gsit familia, menirea i ai un loc n lume. i eu te iubesc,
dar timpul nostru mpreun s-a scurs. Rmi cu bine,
Lirael!
Apoi i ddu duhul, iar din ea rmase doar mica statuie
din steatit.
i auzi pe Yrael i Sabriel vorbind undeva ndrtul ei,
apoi clinchetul lui Belgaer eliberndu-l pe Mogget din
mileniile de servitute. ns toate acestea parc se petreceau
n alt loc, n alt timp.
Un moment mai trziu, Sam o observ ghemuit n
cenu, mbrind statueta Celei cu braul vduvit de
mn. l inea pe Astarael, Suspintorul, n mna ce-i mai
rmsese, cu degetele strnse n jurul limbii de metal, nu
cumva s sune.

EPILOG
Nick se trezi ntr-un ru, urmrind cu atenie undele
care parc l trgeau de genunchi. Voia s se lase dus de
curent, s se ntind n ap, s-l poarte cine tie unde, cu
tot cu vina i tristeea care-l mcinau. ns nu se putea
mica, inut n loc de o for ce emana din peticul de cldur
de pe fruntea lui, care se mpotrivea rcelii din jur.
Dup un timp, poate minute, poate ore sau chiar zile
cci timpul i pierdea nsemntatea ntr-un loc luminat de
o perpetu strlucire cenuie Nick observ un cine lng
el. Era un dulu mare, cu blana maronie i neagr i cu o
expresie serioas. i prea cunoscut.
Eti cinele din visul meu. Doar c nu a fost un vis,
am dreptate? Aveai aripi.
Nick se aplec i l scrpin pe cap.
Da. Nicholas, eu sunt Ceaua Obraznic.
mi pare bine de cunotin, rosti Nick cu politee i i
lu n mn laba ntins. tii cumva unde ne aflm?
Credeam c am
Murit? l ntrerupse voios Ceaua. Pi, chiar eti
mort. Ne aflm n Moarte.
Aha, fcu Nick.
Odinioar, ar fi trecut asemenea vorbe prin filtrul
raiunii. Acum avea o alt perspectiv asupra lor i alte
lucruri la care s mediteze.
Ai au reuit emisferele?
Orannis a fost nlnuit nc o dat. E din nou
ntemniat n emisfere. n curnd, vor fi transportate napoi
n Vechiul Regat i ngropate adnc sub lacte de vrji i
piatr.
Cutele din jurul ochilor i gurii tnrului se descreir.
ngenunche s o mbrieze pe Cea, simind cldura
blnii ei n contrast puternic cu rceala rului. Zgarda din

jurul gtului i atrase atenia. i ddea o senzaie de cldur


n piept.
Sam i Lirael? ntreb Nick la urechea Celei.
Triesc. Dei n-au scpat nevtmai. Stpna mea
i-a pierdut mna. Sunt sigur c prinul Sameth i va face
una nou, din aur curat i magii de nenchipuit. Lirael
Mn-de-aur, aa va fi cunoscut pentru tot restul
veacurilor. Amintit drept Abhorsen i Evocatoare, i nc
multe altele. Dar are alte rni, care au nevoie de un leac
diferit. E foarte tnr. Ridic-te, Nicholas.
Tnrul se ridic. Se cltin puin n rul care cuta s-l
cufunde n undele sale.
i-am fcut un botez trziu, s-i salvez spiritul, rosti
Ceaua. Acum pori pe frunte nsemnul Legmntului, ce
are s echilibreze Magia Liber care i-a rmas n sngele
i oasele tale. Ambele i vor fi att surse de mare putere, ct
i poveri, cci te vor duce departe de Ancelstierre, iar calea
pe care o vei urma nu va fi aceea la care te ateptai.
Ce vrei s spui? ntreb cu tulburare Nicholas.
i atinse nsemnul de pe frunte i clipi la lumina brusc
a acestuia. i nsemnele de pe zgarda Celei strluceau, ca
un nimb de lumin aurie n jurul capului.
Cum adic, departe de Ancelstierre? Cum s m mai
duc undeva? Doar sunt mort.
Te trimit napoi, rosti Ceaua cu blndee,
mpingndu-i piciorul cu botul.
Tnrul se ntoarse cu faa spre Via, iar Ceaua
scoase un ltrat scurt, care era n acelai timp unul de bun
venit i de rmas-bun.
Ai voie s faci asta? ntreb Nick fcnd primul pas n
curentul care-i slbea strnsoarea.
Nu, rspunse ea. Dar tocmai de asta sunt Ceaua
Obraznic.
Nick mai fcu un pas i zmbi la cldura Vieii. Pe urm
zmbetul deveni un hohot de rs care mbria totul, chiar
idurerea care-l atepta n trup.
ntors n via, deschise ochii i vzu soarele ptrunznd

printr-un nor ntunecat, i simi lumina i cldura cznd


pe peticul de pmnt n form de diamant pe care zcea, n
mijlocul trmului prjolit. Se ridic n capul oaselor i zri
un grup de soldai apropiindu-se prin deertul de cenu.
Erau urmai de un numeros grup de suditi, ale cror
plrii i earfe albastre erau singura pat de culoare n
pustiul pe care-l strbteau.
O pisic alb apru deodat la picioarele lui. l adulmec
cu dezgust i spuse:
M gndeam eu.
Apoi privi n zare, ca spre un prieten nevzut i-i fcu cu
ochiul, dup care o lu nspre nord.
Dup puin timp, observ un grup de ase persoane,
care crau o alta pe brae. Nick se ridic i le fcu cu mna.
Se ntreb ce ascunde pentru el viitorul, cu presimirea c
va fi mai luminos dect i fusese trecutul.
Ceaua Obraznic rmase cu capul ntors ntr-o parte
vreme de cteva minute. Ochii ei nelepi vedeau mult
dincolo de undele rului, iar urechile ciulite auzeau mai
mult dect glgitul apei.
Dup o vreme, scoase un mormit scurt i plin de
bucurie. Se ridic, i alungi picioarele s-i scoat trupul
din undele rului i se scutur. Pe urm, porni de-a lungul
hotarului dintre Via i Moarte, dnd din coad att de
tare, nct rul spumega n urma ei.