Sunteți pe pagina 1din 443

CYNTHIA

HARRODEAGLES
intete inima

DEAD END
by Cynthia Hairod-Eagles cynthia


Tehnoredactor: DOINA CLIN
Traducere de Radu Timnea
Editura:
MIRON

ISBN 973-95063-1-3

CAPITOLUL 1
Zile de nenorociri i nlri
Cnd detectivul superintendent Ivan cel
Groaznic Barrington din Shepherds Bush i

spunea rspicat c i va transforma viaa ntr-un


infern dac nu accepi s te transferi din secia lui,
puteai s-l nfruni, dar o fceai pe riscul tu. Cci
muntele de hrtie pe care-l putea revrsa asupra ta
era un uvoi nesfrit de ngrminte ale
departamentului.
Astzi, de exemplu, detectivul inspector Bill
Slider fusese prins toat dimineaa la biroul lui cu
un raport plictisitor despre legtura dintre stres i
absenteism, pe care-l primise de la Barrington ca
s fac un referat pe baza lui, n regim de urgen.
Ca urmare, Slider se duse att de trziu s ia
prnzul, nct primi ultima bucat de lasagne fcut
n cas, care rmsese acoperit cu crust, n
colul tigii.
Era rece, dar nu ndrznea s cear s fie
nclzit din nou, de teama efectului pe care l-ar fi
putut avea asupra dinilor lui. n plus, era
alternativa cu brnz de oaie, pe care o mai
ncercase o dat.
Vrei i cartofi prjii, scumpule?
Da, te rog.
Ce alt plcere mai putea exista n viaa unui
brbat, care fusese prsit i de soie, i de

amant? Oft, iar chelneria bufetului l privi cu


tandree. Slider avea acel aspect zburlit, de celu
trist, care le fcea pe femei s-i doreasc s-l
mngie.
O s-i dau un supliment de cartofi prjii
pentru c ai primit ultima bucat i pentru c a fost
puin cam mic.
ntoarse cartofii, cu o micare calm.
Sos, dragule? ntreb ea, turnnd deja i apoi
i ntinse farfuria, cu degetul ei mare nfipt cu
hotrre n bucica maronie.
Dar pn ce Slider s ajung la o mas,
amprenta degetului se umpluse cu sos, aa nct
abia dac o mai putea observa. El nu ceruse sos
sau cartofi prjii nici lasagne, de fapt , dar ea i
le dduse, ca supliment, din compasiune.
De ce toi oamenii nepotrivii i gseau
irezistibil? Iar el nc nu-i terminase raportul. l
despturise morocnos lng farfurie, nfipse
furculia n cartofii cei mai uscai pe care-i zri i
continu s citeasc.
Cercetrile sugereaz c indispoziiile cu
componente psiho-somatice dureri de cap,
indigestii, constipaii, hipertensiune i ulcere
sunt mai frecvente la ofierii de poliie, dect n
rndul celorlali ceteni, n general. O niruire

foarte atractiv, categoric. Sri mai jos. Ce


produce stres-ul? l ntreb raportul, ntr-un
subtitlu timid.
Era destul de sigur c raportul avea s i-o spun,
aa c nu rspunse, i raportul o fcu, ntr-adevr,
imediat, ntr-un tabel de dou pagini.
La numrul unu era trecut: S fii luat ostatic de
un terorist", urmat de S ai n fa o persoan
narmat".
Nicio surpriz, pn aici. Ah, iat o mic
uurare, totui: S fii prins fcnd o greeal
era, se pare mai stresant dect: S vezi corpuri
mutilate sau S fii implicat ntr-un accident
groaznic de main. Totui, oricine mnca regulat
ntr-un bufet al poliiei se obinuia cu accidentele
groaznice.
mpinse raportul ntr-o parte. Era o pedeaps
corect pentru un om care refuzase s plece i s
se joace n alt parte? Nici nu era vina lui c
ajunsese att de categoric n dizgraia lui
Barrington.
n mai, n timp ce investiga o crim banal,
descoperise nite fapte neplcute despre fostul ef
al lui Barrington, care era, totodat, din nefericire
pentru Slider, eroul lui Barrington.
Un om poate ierta multe lucruri, dar nu i s-i fie

rpite visurile. Barrington nu putea face nimic pe


cale disciplinar, cci Slider i fcuse doar
datoria, aa nct sugerase, cu toate ameninrile
de care dispunea, ca Slider s accepte o
promovare de inspector-ef i s se mute la secia
Pinner.
Slider tia c i-o fcea cu mna lui atunci cnd
refuzase, dar asta nu nsemna c trebuia s-i fac i
plcere, atunci cnd primise ce cutase.
Bineneles, promovarea i transferul la Pinner
ar fi nsemnat o cretere a salariului, iar banii
fuseser ntotdeauna importani.
Dar el nu dorise niciodat s ajung detectiv
inspector-ef i nu-i convenea s se mute la o
secie periferic, unde viaa se desfura ntr-un
ritm mai panic.
Cei de la Pinner ctigau cu regularitate n
competiia Cea mai frumoas jardinier din
Poliia Metropolitan. Probabil c ei aveau timp
s citeasc rapoarte ca acela, n fiecare zi. Lui
Slider i plceau seciile din interior, ca
Shepherds Bush, unde erai mereu ocupat.
Un om are nevoie de o via familial stabil, ca
s poat face fa introspeciilor favorizate de un
ritm lent la slujb, iar n prezent viaa lui familial

era la fel de stabil ca a lui Michael Jackson.


Abandon raportul, tie o bucat de lasagne i
scoase din buzunar un anun pe care-l primise de
diminea de la partenerul lui, detectivul sergent
Jim Atherton.
Era un flutura despre un concert ce urma s
aib loc seara, ntr-o biseric local, a Sfntului
Augustin, n Addison Gardens. O simfonie Mahler,
cu un dirijor foarte faimos, sir tefan Radek.
Spre deosebire de Atherton, Slider nu era un
mare admirator al muzicii clasice, totui i plcea
o parte din piesele celebre
Ceaikovski,
Beethoven, The Planets, genul acesta.
Singura bucat de Mahler pe care o ascultase
vreodat i se pruse c suna precum coloana
sonor a unui film MGM, ceea ce era n regul
ntr-un cinematograf, dar nu i cnd trebuia s
asculi un ntreg concert cu aa ceva.
Dar adevratul motiv, cel pentru care Atherton i
vorbise despre concert, era c Royal London
Philarmonic orchestra care interpreta concertul
era cea n care era violonist Joanna. Joanna,
iubita lui pierdut.
O cunoscuse cu doi ani i jumtate n urm, n
timpul unui caz, i n jargoul poliiei czuse
peste bord cu un plescit rsuntor.

Pe vremea aceea era cstorit de paisprezece


ani i nu se gndise niciodat pn atunci s fie
infidel, con- sidernd c promisiunile fcute nu
trebuia nclcate, iar soiile alese nu trebuia
prsite.
Dar nu se putuse abine i, timp de doi ani, se
luptase cu sentimentele de vinovie i
responsabilitate, dorind cu disperare s se
cstoreasc cu Joanna, ns negsind un mod de
a-i spune lui Irene, soia lui, c voia s o
prseasc. Cea mai groaznic situaie, pentru ei
toi. n cele din urm, dup o sear deosebit de
umilitoare, Joanna l prsise i, de atunci,
refuzase cu fermitate s se mpace.
Ironia cea mai grozav era c exact dup ce
Joanna l prsise, Barrington i sugerase, cu o
aluzie foarte fin la picioarele rupte, c ar fi
trebuit s se mute la Pinner, care era chiar lng
Ruislip i oficiul de cstorii , Att de plcut i
convenabil pentru tine, zisese Barrington
amenintor. Iar Slider, de dragul linitii i pentru
o mrire a pensiei, era gata s accepte, ca o
micare neleapt n carier, cnd Irene l
anunase c l prsete..
Probabil existase o conjuncie cu adevrat

groaznic a planetelor lui cluzitoare, pentru ca


toate acele lovituri s vin deodat. i ceea ce era
mai trist era faptul c, n ntreaga lui via, el
iubise numai dou femei, care l prsiser
amndou, la un interval scurt.
Fusese prsit att de total, nct se simea ca o
felie de castravete n garnitura unui sandvi.
Iar acum, Joanna, cea pierdut i att de dorit,
interpreta un concert, chiar alturi.
Ar fi o ans s o vezi, i spusese Atherton
ademenitor, cnd i dduse fluturaul. O ansa
s-i vorbeti.
Dar ea nu vrea s vorbeasc deloc cu mine,
replicase Slider. Aa a spus.
Nu trebuie s o crezi pe cuvnt. Oricum,
Radek dirijnd un Mahler nu trebuie ratat. tii c
este autoritatea mondial n Mahler?
Atunci de ce dirijeaz ntr-o biseric din
Shepherds Bush? obiectase Slider.
Cred c pentru fondul de restaurare. Radek
locuiete n apropiere, n Holland Park Avenue.
Este o biseric frumoas, adugase Atherton
convingtor.
Da? zisese Slider inutil.
i repet acolo azi dup-amiaz. De la 2:30
la 5:30.

Zbovind asupra lasagnei reci, Slider se gndea


la scenariul spre care l ndemna Atherton.
Schimbul lui se terminase la ora patru, iar Slider
urma s fie liber atunci, cu excepia cazului n care
aprea ceva. Se putea duce la biseric,
ntmpltor, s arunce o privire nuntru i apoi s
dea accidental peste Joanna, cnd ea va iei. Oh,
bun. Vrei s bem ceva? Tocmai au deschis.
Dar dac ea refuza? i spusese c nu mai voia
s-l vad, iar provocarea unei umiline publice nu
era un mod de a-i duce viaa.
Nu, se gndi el, oftnd. Mai bine nu. Avea
destule de fcut, oricum. Pe biroul lui mai erau
nc dou rapoarte ce trebuia examinate, dup ce-l
termina pe acela i trebuia s aduc la zi statistica
accidentelor de main. Arunc o privire disperat
i nfometat lasagnei, care se retrsese cu repro,
ca o femeie umilit, sub mantaua sosului care se
ntrea.
n orice caz, sandviul uria cu fasole pe care-l
consumase la bufet la micul dejun plutea nc, trist
i nedigerabil, ntr-o balt de grsime, undeva sub
coastele lui, i nu considera c era bine s mai
adauge ceva problemelor lui, n faza aceea.
i mpinsese scaunul n spate i se ndrept spre
u, unde aproape se izbi de Mackay.

Oh, aici erai, efule?


Faa lui Mackay era luminat de plcere;
probabil c se ntmplase ceva minunat.
A fost o mpuctur n biserica aceea mare
din Addison Gardens, Sfntul Cum-l-cheam un
mort. Tocmai am aflat de la serviciul de gard. A
fost ucis o celebritate. i chiar pe terenul nostru!
Ce noroc, nu?
A mai fost rnit cineva? se auzi ntrebnd.
Tot ce tiu este c a fost tras un singur foc, un
cadavru, i amicul a scpat.
n regul. Am pornit. Unde este Atherton?
A plecat deja, efule, strig Mackay dup el,
n timp ce disprea.
Atherton l atepta n curte. Zvelt, elegant, cu un
costum fr cute, osete de mtase i un aftershave pe care-l puteai mirosi doar cnd te
apropiai, Atherton nu arta deloc ca un detectiv. El
i Slider lucrau de mult mpreun, i Atherton era
omul care se apropia cel mai mult de noiunea de
prieten, pentru Slider. Era un brbat competent,
care i risipea capacitile i era mult prea
devotat ca s-i fac plcere s avanseze n carier.
Dac nu ar fi fost att de lene din punct de vedere
intelectual, ar fi putut ajunge comisar, deja. Iar
dac nu ar fi fost incurabil de onest, ar fi putut fi un

politician de frunte.
Mergem cu maina mea, da? Este un iad s
parchezi acolo.
Oh, deci ai auzit despre ce este vorba.
Am auzit.
i arunc o privire rapid lui Slider i nu mai
spuse nimic pn cnd nu iei cu maina din
uvoiul traficului. Nu era prea ru, la acea or nu
reprezenta o provocare pentru un brbat care era
ndrgostit de volan. Asta chiar dac la volanul
unui Ford nu puteai conduce cu adevrat, l-ar fi
plcut mult un Aston Martin, dar, n afar de pre,
mai era i problema parcrii. n Londra nu avea
niciun rost s conduci o main a crei ciocnire s
te deranjeze.
Slider tcea, iar Atherton i arunca priviri
piezie, neavnd probleme prea mari n a-i ghici
gndurile. Erau puine lucruri pe care nu le tia
despre viaa particular a efului su, iar ceea ce
tia nu merita srbtorit.
Era destul de ru chiar faptul c Slider fusese
cstorit cu o femeie nepotrivit timp de
aisprezece ani: Irene nu avea simul umorului i
considera c mncarea era ceva necesar ca s
rmi n via, o combinaie att de nefericit,
nct era bizar, dup prerea lui.

Adugnd la asta amplasarea casei lor pe o


proprietate Ruislip, Atherton considera c
lucrurile nu puteau merge mai ru de att pentru
eful lui; numai c specialitatea notorie a
lucrurilor este de a merge i mai ru. Situaia
actual era, n termeni tehnici, o adevrat
nenorocire.
Cum merg lucrurile? ntreb Atherton
comptimitor.
Slider nu l privi.
Este via, Jim, dar nu aa cum o tim noi.
A fost un ghinion, zise Atherton. Ironia sorii.
Ironie, ntr-adevr, se gndi Slider, pornind
pe un drum deja familiar. Nu l-ar fi deranjat chiar
att de mult dac Irene ar fi fugit cu un chelner
italian sau cu un lptar tnr emigrant, dar ea l
prsise pentru partenerul ei de bridge, care era
cel mai plictisitor individ care trise vreodat.
Ernie Newman avea personalitatea dinamic a
unui om care dormea, intrnd i ieind din com;
fusese, odat, membru la Northwood Golf Club,
iar locul i se pruse prea agitat pentru el.
Dar lui Irene i plcuse; el se pensionase cu o
pensie enorm i se deplasa cu un Volvo pe care
ea l admira att de mult.
El este ntotdeauna acolo. i poate petrece

timpul cu mine, zisese Irene.


Cel mai succint comentariu despre singurtatea
unei soii de poliist pe care-l auzise Slider
vreodat. Cnd el protestase n legtur cu
caracterul plictisitor al lui Ernie, ea spusese:
M-am sturat de viaa palpitant. Vreau un
brbat care s m considere captivant.
Slider nu se gndise la Irene ca la o femeie
captivant nici mcar n zilele n care-i fcea
curte. Ea fusese ntotdeauna simpl, exact, lipsit
de imaginaie i convenional; dar trebuia s
recunoasc faptul c, alturi de Ernie prea
Ecaterina cea Mare.
i luase pe cei trei copii cu ea, lsndu-l pe
Slider singur n casa n stil ranch, decorat n
albatros modern, cas pe care o urse
ntotdeauna, n modul neptor al unui om care
iubea arhitectura i era forat s triasc ntre
ferestre care ddeau spre priveliti frumoase i
spre o scar exterioar. O cumprase doar pentru
c i plcuse soiei lui i aceasta urma, n definitiv,
s-i petreac mai mult timp dect el n cas. i
asta era tot o ironie!
Ernie Newman, vduv, avea o cas cu cinci
dormitoare, n Chalfont, aa nct erau camere
suficiente pentru Irene i pentru copii.

Ea dorise ntotdeauna s locuiasc ntr-un loc ca


acela. Iar Ernie urma s plteasc pentru ca
Matthew i Kate s mearg la coli particulare, alt
lucru spre care Irene nzuia demult.
Ernie nu avusese niciodat copii se prea c
Mavis nu putea aa nct abia atepta s devin
tat prin procur, dup spusele lui Irene. n acel
moment, toate instinctele masculine ale lui Slider
se treziser, dar contiina propriei sale vine
tinuite l mpiedicase s atace. Irene nu aflase
niciodat despre Joanna.
Iar Joanna nu voia s-l primeasc napoi, n
ciuda faptului c acum era liber. A doua ironie.
Avea parte de mai mult ironie dect un om cu o
plac de oel n cap.
Evenimentele acelei veri l lsaser total
debusolat. Ce Dumnezeu trebuia s fac acum cu
tot restul vieii lui? Nici mcar munca nu era
suficient ca s umple golul. Datorit
temperamentului lui sanguin, nainte gsea
satisfacie chiar i n treburile de rutin, care
reprezentau o parte att de mare din munca lui.
Dar spargerile, furturile, posesiunile ilegale de
arm i restul mruniurilor nu mai aveau acum
puterea s-l scoat din nefericirea lui buimcit.
tia, cretin fiind, c nu trebuie s se bucure de o

crim, dar un caz serios era cea mai bun metod


de a se desprinde de sine, cum spunea mama lui.
De unde tiai c vor avea repetiie n dupamiaza aceasta? ntreb Slider, n timp ce coteau
la captul lui Sheperds Bush Green.
Mi-a spus Joanna, bineneles.
Oh!
Slider rezist impulsului de a ntreba unde i de
ce vorbise Atherton cu Joanna. Nu avea niciun
drept asupra nici unuia dintre ei i, categoric, nu
avea dreptul s se simt nelat din cauz c, dei
lui i dduse papucii, Joanna i continua prietenia
cu Atherton, relaie ce exista doar pentru c ea
fusese iubita lui Slider. i ntoarse gndurile de la
problemele lui personale.
Presupun c sir tefan Radek este cel care a
fost mpucat, nu? Mackay a zis doar: o mare
celebritate.
Att am auzit i eu. Nu exist niciun solist,
aa nct cred c este vorba de Radek, zise
Atherton.
Radek era unul dintre puinii muzicani serioi
care ajunsese la faim general pentru oamenii de
pe strad. Slider i aminti c fusese chiar i la
televizor. Avusese un serial cu un an n urm,
Clasicii pentru idioi sau aa ceva, n care

explica diferena dintre un concert i un dublu-bas


cu ajutorul graficii pe computer i al unui comic
popular, pentru ca totul s fie accesibil. Iar acum,
cineva l mpucase. Asta avea s-l nvee minte s
mai fac pe filantropul.
Tot ce tia Slider despre Radek provenea dintrun joc de cuvinte scurt i amuzant pe care l
spusese Joanna ntr-o sear, dup un concert.
Care este diferena dintre Radek i Radox?
Radox i reface picioarele. Totodat, i mai
amintea c, dup un alt concert, cnd ea clocotea
din cauza greelilor unui dirijor (nu Radek,
altcineva), Joanna spusese c dac dirijorul avea
s fie gsit mort n seara aceea existau optzeci de
suspeci numai n orchestr. Jumtate dintre noi
am ridica minile din pur recunotin.
Glumise, bineneles. Dar i ddea de gndit.
Cineva se gndise, evident, c singurul tip bun de
dirijor era cel mort, i fusese gata s i fac
neaprat ceva n sensul acesta.
Sfntul Augustin era o biseric nepotrivit de
mare fa de strzile n mijlocul crora se afla, ca
o aluzie la congregaiile mai mari, mai bogate sau,
oricum, mai devotate din trecut. Era construit n
stil bizantin, al secolului XIX, din crmizi roii.
nuntru era o catedral Westminster n

miniatur, cavernoas i rsuntoare, cu arcade


mree pierdute n umbr.
Dincolo de locul corului erau nite portaluri
nalte, din fier forjat, iar orchestra fusese plasat
n spaiul de sub ele, pe platforma joas.
Nu se vedeau dect scaunele, portativele
muzicale i timpanele. Muzicanii fuseser condui
n alt parte probabil n locul care fusese
amenajat pentru ei ca garderob. Slider spera c
nu dispruser cu toii. Ca i ceaiul, declaraiile
cele mai bune erau cele imediat.
Merse mpreun cu Atherton pe culoarul central,
spre scen, care era luminat de sus. Cadavrul era
ntins, cu faa n jos, pe micul podium dintre
pupitru, pe care se afla partitura deschis, i
scaunul cu picioare lungi al dirijorului. Czuse
destul de drept, fr s le doboare, ceea ce i
sugera lui Slider c glonul nu l lovise cu o for
prea mare; omul se ncovrigase, n loc s se clatine
sau s cad n picioare. Iar n locul boului i
mgarului erau doi oameni care pzeau cadavrul.
Slider i recunoscu pe unul din ei ca fiind Tony
Whittam, cel care se ocupa de aranjamentele
orchestrei. Cellalt era un brbat agitat, grsu i
chel, care sttea n genunchi la capul cadavrului i
plngea.

Din cnd n cnd i tergea lacrimile de pe fa


cu o batist mare pe care o inea n mna stng. n
dreapta inea bagheta dirijorului, de vrf, aa nct
captul mai gros se odihnea pe podea. Prea
ceremonialul de nmnare a unei sbii.
Imediat ce-l vzu pe Slider, Tony Whittam se
apropie de el, cu un strigt de uurare:
M bucur s vd o fa prietenoas! Suntei
aici n calitate oficial?
Da, zise Slider. Este n zona mea.
Ei, sta este un noroc, spuse Whittam.
Faa lui, de obicei jovial, era acum brzdat de
cutele neobinuite ale ocului i nelinitii. Era un
brbat energic, bine hrnit, de cincizeci i doi de
ani, mergnd pe cincizeci i trei, ntr-un costum de
culoarea pesmetului i cu o cravat care ar fi pus
la ncercare credibilitatea unui tnr de douzeci
i cinci. Managerul de personal
mtua n agonie avea o mulime de
bijuterii de aur, etala un bronz suspect de pronunat
i un zmbet alb, artificial, lsnd impresia, n
ansamblu, c era gata s izbucneasc precum o
floare la butonier, la cea mai mic provocare.
Arta ca un pierde-var, dar de fapt era excelent
n meseria lui, eficient ca un automat i cu o inim
cu adevrat bun. Slider l vzuse de multe ori n

mijlocul unei mulimi de muzicani, toi


strngndu-i n mini calendarele, toi spernd s
fie liberi ntr-o anumit zi. Iar el reuise s-i
arunce o privire lui Slider i s ncline din cap
prietenos, n timp ce se ocupa, rbdtor, de
cererile contradictorii ale lui Mahler Cinci, de
exemplu, i ale vieilor personale ale unei sute de
artiti
independeni
i,
n
consecin,
temperamentali.
Poate c nu fusese frumos din partea lui s-l
plaseze mental n rolul mgarului.
Cine este tipul? ntreb Slider ncet, fcnd
un gest cu capul spre bou.
Este costumierul lui Radek. Este puin cam
suprat.
Afirmaia moderat a anului.
Costumier?
Aa i spune chiar el. Un fel de valet,
servitorul lui personal, ceva de genul acesta. Este
cu el de ani de zile. Toat lumea l cunoate.
Slider i ddu seama c Whittam justific
prezena omului acolo.
Numele?
Keaton. Arthur Keaton, dar toi i spun
Buster.
n regul. i unde sunt ceilali?

Jos, n cript acolo sunt cabinele i un gen


de camer a orchestrei, pentru cafea i pentru
nclzit. M-am gndit c este mai bine s-i in pe
toi la un loc, pn venea cineva, spuse Whittam
nelinitit. Des este cu ei, s-i in linitii.
Era vorba de Des Riley, nsoitorul orchestrei,
care pregtea platforma i descrca instrumentele
un tip brunet, de o frumusee desvrit, devotat
culturismului i pcatelor trupeti. Nu toi
nsoitorii de orchestr erau cunoscui, prin
tradiie, drept cocoai, acestea preau cele
dou calificri eseniale pentru slujb.
Ai fcut bine, zise Slider linititor. Toat
lumea este bine?
Oh, da. Adic, sunt ocai, dup cum era de
ateptat, dar nimeni nu este rnit.
nclin din cap cu subneles, ca s-i sugereze
lui Slider c prin toi se referea la Joanna.
Cine mai era aici n afar de muzicani?
Ei bine, era soia i putiul lui Bill Fodham
corn principal au venit s priveasc. i ultima
vrbiu a lui Martin Cutt, bineneles. i
paracliserul, care i pierdea timpul prin partea
din spate a bisericii. Mai era i Georgina, asistenta
mea, dar ea era n sacristie, ddea un telefon. Sunt

cu toii jos, n camera orchestrei. Impresarul lui


Radek a fost aici mai devreme, dar a plecat nainte
s se ntmple. i Spaz i el plecase deja. A dus
furgoneta aici nu avea unde s parcheze.
Era vorba de asistentul lui Des Riley, Garry
Sparrow, cunoscut drept Gaz the Spaz, o porecl
deloc prea subtil pentru el.
n regul. Ai fcut bine, zise Slider i se
aplec s arunce o. Privire cadavrului.
Radek fusese slab i nalt, unul dintre acei
btrni vnoi, care triesc o venicie i arat ca
la cincizeci de ani. Slider, orict de ageamiu n ale
muzicii era, l recunoscu, aa cum presupunea c
ar fi fcut-o cam aptezeci i cinci la sut dintre
oameni, indiferent dac erau amatori de muzic sau
nu, odat ce fusese la televizor. Cci Radek nu era
numai extraordinar de faimos, dar i distinctiv din
punct de vedere fizic. Era foarte nalt, sfrijit i
avea un nas ca un cioc mare i nite sprncene
stufoase i groase deasupra unor ochi cu pleoape
grele, aa nct arta ca o pasre de prad pe
jumtate beat. Claia de pr alb, mult prea lung,
era pieptnat pe spate precum coama unui leu, dar
odat ce Radek se dezlnuia, prul i flutura n
jurul capului ca i cum ar fi avut o via proprie.

Era semnul lui distinctiv. Iar fotografia lui


ntotdeauna luminat nuanat i pe un fond ntunecat
nfindu-l sumbru, nemulumit i meditativ,
aprea pe un milion de coperte de discuri, cu
coama alb i minile albe rsfirate pe fondul
ntunecat, imaginea arhetipal a supermaestrului.
Astzi era mbrcat n haine civile, bineneles
cu pantaloni marinreti de piele i, Dumnezeule!
osete galben-deschis.
Nu arat la fel de impresionant ca atunci cnd
avea cravat alb i frac, i murmur Slider lui
Atherton.
Nu era nicio ndoial c era mort, se gndi
Slider. Faa lui Radek era cenuie, cu o nuan
albstruie la buze i nas, iar pielea avea un aspect
neplcut, de umed, ca brnz transpirat.
Ochii erau deschii i fici, holbndu-se aa cum
nu o putea face ochii unui om viu, iar buzele erau
trase n spate de pe dinii lungi i galbeni, ca i
cum acesta i-ar fi dezgolit, sfidtor. Avea un miros
aspru de sudoare, un iz de after-shave i, sub
acestea, rzbea acel miros slab, murdar, pe care
Slider l asocia cu moartea. Radek era lungit ntr-o
poziie oarecum odihnitoare, cu un picior uor

ridicat i cu amndou minile ncletate cea


dreapt lng cap, cealalt prins sub el, prnd
prins n materialul puloverului.
Rana de intrare a glonului era n partea dreapt
inferioar a spatelui, chiar sub cureaua
pantalonilor. O
gaur destul de curat, nconjurat de o pat de
snge. Slider examin podiumul i i strecur
mna sub corp, dar n cealalt parte nu exista
snge i, se prea, nicio gaur.
Nu exist ran de ieire, spuse el.
Glonul este nc nuntru? ntreb Atherton.
Probabil. Probabil c a fost lovit de la o
distan foarte mare.
Sau glonul a ricoat din ceva.
Slider mormi aprobator i se ridic,
ntorcndu-se spre Whittam.
n regul, ai vzut cum s-a ntmplat?
Mda, zise Whittam cu neplcere, ca i cum
asta l-ar fi incriminat pe el. Stteam pe margine,
acolo, asigurndu-m c toi erau la locul lor, i
ateptnd ca Radek s nceap. Dup ce ncepeau,
voiam s m duc n sacristie la Georgina. Aveam
multe de fcut i eram deja n ntrziere.
De ce? interveni Atherton. Am auzit c Radek
era maniac n privina punctualitii.

Aa este. Vai de muzicanii care ntrziau.


Radek nu se urca pe platform, dac lipsea cineva.
Dar nu este i el punctual? ntreb Slider.
Oh, este, de obicei. Dar astzi a fost ntr-o
dispoziie groaznic. M-a fcut s urc i s cobor
la cabine de vreo ase ori, plngndu-se pentru
toate nimicurile, dar Des nu putea face fa. l
trateaz ca pe valetul lui personal, tii, n ciuda
Fcu un semn cu capul spre Keaton, care sttea
nc ngenuncheat lng stpnul mort, ca Bobby al
lui Greyfiar.
Apoi, cnd a catadicsit s urce, s-a oprit
lng sacristie s-mi spun ce aranjamente avea
pentru disear, ca i cum nu le-am fi repetat de
zece ori. Blestematele acestea de celebriti
temperamentale! V spun eu, dragul de Norman
Del Mar nu era aa.
n regul. Continu, l ndemn Slider.
Voia s afle tabloul general, nainte s soseasc
restul echipei i scena s fie fragmentat.
Ei bine, s-a urcat pe podium i i-a ridicat
bagheta, toat lumea s-a pregtit, iar el a rmas aa
un minut ntreg chinuindu-se s nceap,
presupun. i apoi s-a auzit un bang ca o u
mare i grea trntindu-se. Am simit o strngere de

inim: credeam c era paracliserul, care umbla


prin spate, i un dirijor nu urte nimic mai mult
dect s fac zgomot cineva n acele momente. i
distrage concentrarea artistic, nelegei? M
ateptam s se ntoarc i s urle la mine, dar el sa ncovoiat i a czut. Iar apoi vrbiua lui
Martin Cutt a nceput s urle, btrnul Buster a
trecut, alergnd, pe lng mine, ipnd strident ca o
gin i abia atunci am adunat doi i cu doi i miam dat seama c fusese mpucat. Am fugit acolo,
dar era evident c era mort.
Ai vzut cine a fcut-o?
Nu, asta este problema, tii, toat lumea se
uita la Radek. Pn m-am gndit eu s m uit n jur,
tipul, oricine ar fi fost, plecase. i asta este valabil
i pentru ceilali. Dar paracliserul era sus, n
spate, aa cum am spus. Cred c este posibil ca el
s-l fi vzut.
Sosete doctorul, efule, murmur Atherton,
privind peste umrul lui Slider, spre u. i se
pare c fotograful este n spatele lui.
Slider arunc o privire n spate.
n regul, spuse el. Avem cam o sut de
oameni jos, pe care s-i interogm. O s avem

nevoie de cavalerie. Sun acas i cheam-i aici


pe toi cei care tiu s scrie i s citeasc.
i pe Melaren, domnule?
D-i drumul. Iar cnd termini, vezi dac
Niobe sta de aici este n stare s vorbeasc.
Se ntoarse spre Whittam.
Poi s-l duci undeva i s-i gseti o ceac
de ceai sau altceva? Doctorul va dori s ajung la
cadavru. Whittam sri, dornic s-l ajute.
Da, desigur. O s-l duc n sacristie. Acolo
este frumos i linite.
Cum ajung jos? ntreb Slider.
Pe acolo, pe ua aceea, zise Whittam, artnd
spre partea opus sacristiei. Nu poi grei, nu duce
dect acolo.
Ua ducea ntr-un coridor rece i umed, care se
ntindea pe toat lungimea bisericii. Pe el erau
aliniate un sortiment variat de scaune pliante,
dulapuri vechi i cutii de carton pline de pnze
mucegite.
Privind n dreapta, vzu la captul ndeprtat o
u spre strad, iar lng ea o alt u care
conducea napoi n biseric.
ntorcnd capul spre stng, vzu nite trepte de
piatr care coborau i un iz de fum de igar care i
spuser c privea n direcia corect.

La baza scrii era un alt coridor i, imediat n


stng, o u spre o camer mare, mobilat cu
scaune de diverse tipuri, mese demontabile,
oglinzi i un spalier plin de paltoane.
Pe o mas erau puse un ibric cu ceai i tvie cu
ceti i farfurioare, iar orchestra se nvrtea n
jurul ei, ncercnd s se simt ct mai confortabil
posibil, n stilul oamenilor obinuii s se nvrt
prin diverse locuri jalnice, n ntreaga lume.
Discutau, moiau, fumau, citeau i, n colul
ndeprtat, unde sttea n urm seciunea trombon,
jucau cri pe o cutie a unui instrument, ntoars
invers. Joanna numea asta sindromul terminalului
de aeroport, cu accent pe terminal.
Joanna sttea pe un radiator masiv i demodat,
chiar lng u, legnndu-i picioarele, inndu-i
minile mpreunate ntre genunchi i sprijinindu-i
capul de perete, cu ochii nchii. Prea foarte
palid, iar liniile din jurul ochilor i gurii preau
mai pronunate dect i le amintea el. Se ntreb
ct de aproape fusese ea de podium, ct de ocat
fusese. Era att de bucuros s o vad, nct avu
nevoie de o clip sau dou ca s-i recapete
glasul.
Nu ar fi trebui s stai pe radiatoare, zise
Slider ncet. O s faci degerturi.

Ea deschise ochii. l privi aproape inexpresiv i


apoi, spre uurarea lui, n expresia ei apru o
mblnzire care, orice ar fi nsemnat, semna mai
mult a plcere, dect a groaz.
Hei, spuse ea. Este chiar manieratul Bill
Slider.
CAPITOLUL 2
Cinele este cel care a murit
Eti cam palid, spuse Slider.
Tocmai am vzut cum a fost ucis cineva, zise
ea. Ai crede c ai avut totul, cu toate acele
reportaje de la televiziune Bosnia, Irlanda de
Nord i restul. Dar este altfel n viaa real. n
clipa asta este o fiin uman, care st numai la
civa metri de tine, iar apoi
Se opri, cltinnd din cap.
Voi cum reuii s v obinuii cu asta?
Nu reuim, rspunse el, diviniznd faptul c
ea pusese o ntrebare personal. Dac ajungem s
nu ne mai deranjeze, atunci nu mai suntem
eficieni. Remarcile uuratice au rolul de a ne
pcli pe noi, nu pe voi.
Srmanul Bill! zise ea.

Slider i dorea s poat lua asta drept o


ncurajare; dar avea o treab de fcut.
Ct de aproape erai de podium?
Stteam la numrul patru. Destul de aproape,
mulumesc.
Ai fost promovat, descoperi el ncntat.
Cele patru locuri din fa, n seciunea nti de
violin, erau poziii permanente, n timp ce restul
seciunii varia printr-un sistem de rotaie, aa nct
s lucreze n mod egal.
Deci, ce eti acum?
Reprezentantul principal, spuse ea scurt.
Minunat. De ce nu mi-ai?
Dar el tia bineneles, de ce ea nu-i spusese.
Schimb subiectul.
Ei bine, sunt fericit c nu ai fost rnit. A fost
o singur mpuctur, nu-i aa?
Ea i nl o sprncean ntrebtor.
Sunt un martor, acum?
Eti un martor, indiferent dac-i place sau
nu. Dar poi s ne fii s-mi fii de foarte mare
folos, cci tu tii de ce anume avem nevoie. Tu
cunoti
Metodele mele, Watson, ncheie ia
propoziia, n locul lui. n regul, ce vrei s tii?
S ncepem cu versiunea asupra incidentului.

Deci, Radek a ieit din sacristie


Credeam c avea o cabin aici, jos.
Avea, dar mai este o scar care coboar din
sacristie. Dirijorul i solitii, dac exist, ca s
evite s-i frece umerii de marii nesplai, adic
de noi. Am mai avut concerte aici. tiu totul
despre asta.
Slider zmbi, pentru c ea i anticipase
ntrebarea.
Vezi? spuse el, eliptic.
Am acceptat deja aceast premis, zise ea,
aruncndu-i o privire ferm. Nu eti suficient de
detept ca s m duci de nas.
Mulumesc. Am neles c Radek a ntrziat.
Puin.
Asta era neobinuit?
Ea ridic din umeri.
Era punctual, de obicei, dar dirijorul
reprezint legea pentru ei nii. Noi trebuie s-i
ateptm pe ei, i nu invers. Oricum, nu a fost
vorba dect de cinci minute. Era 2:35, dup ceasul
meu, cnd s-a urcat el pe platform.
Prea ca de obicei?
Ea fcu o fa nesigur.
Nu am observat nimic deosebit, dar nici nu
am fost atent n mod special. El era ntotdeauna

un brbat ticlos, urt i fnos, adic nu genul pe


care s-l priveti cu extaz. Prea ntr-o dispoziie
proast, ns nu era nimic neobinuit n asta.
n regul, continu.
Bine, deci a traversat platforma, s-a urcat pe
podium, a deschis partitura, i-a ridicat bagheta
Slider o vedea urmrind n minte reluarea
scenei.
De unde?
O pusese pe pupitru, n timp ce deschidea
partitura. Oh, i-a scos batista i i-a ters
sudoarea de pe fa. ntotdeauna transpira mult.
Putea fi destul de neplcut s stai n fa. i
scutura capul, ca s-i ndeprteze prul din ochi,
i sreau stropi de transpiraie n toate prile.
Ih!
Exact. Oricum, i-a ters faa, i-a bgat
batista la loc, a ridicat bagheta i a zis: Mahler.
Spunndu-v ce pies urma s repetai?
Bineneles. Aa c a ateptat ca toi s-i
gseasc locurile i s-i ridice instrumentele. Iar
apoi
Se opri, ezitnd.
Continu. Spune orice impresie i-a fcut.
Ei bine, s-a oprit cu bagheta ridicat, privind

n gol i ncruntndu-se. Comunica, presupun cu


muza lui, dar nu prea lsa impresia asta. Prea,
mai curnd, c-i amintea ceva neprevzut, de
exemplu c uitase gazul pornit sau c trebuia s-i
fi pltit impozitele nc de ieri, ceva de genul
acesta. i-a ridicat mna i i-a tras gulerul
puloverului aa ca i cum l-ar fi lrgit, cu o
micare nervoas.
l privi pe Slider i continu:
Nu vreau s sugerez prea mult prin asta,
pentru c totul s-a petrecut att de repede, dar a
fost ceva ce am observat.
Crezi c atepta s se ntmple ceva?
Dumnezeule, nu tiu! Arta ca i cum ar fi
fost preocupat de ceva, asta este tot ce pot s spun.
n regul, continu.
Apoi, totul s-a petrecut instantaneu. S-a auzit
un bang puternic. Cred c cineva din biseric a
strigat Nu i altcineva a urlat. Radek a scpat
bagheta i s-a ncovoiat, cznd n fa. Totul s-a
petrecut ntr-o clip. Ajunsese pe podea n timp ce
ecoul rsuna nc, spre tavan.
i-ai dat seama c era o mpuctur?

Oh, da! Nu tiu de ce, pentru c n-am auzit


niciodat un foc de arm n viaa real, dar am
tiut c era o mpuctur. Am privit n direcia
aceea, bineneles, i am vzut un brbat ntr-un
palton maro-deschis i cu o plrie cu boruri mari,
n spate, lng ua principal. Era prea departe ca
s vd vreun detaliu, dar sttea acolo, privind.
Apoi s-a rsucit i a luat-o la fug. n ua cea mare
era una mic i el a trecut prin ea i a disprut.
Totul s-a petrecut ntr-o secund.
Ea se ncrunt.
Nu am vzut arma. Cred nu sunt sigur c
avea mna n buzunar.
L-ai recunoscut?
Prea departe i prea ntuneric. Noi eram n
lumin, tii. Iar el avea plrie.
Aa c nu ti sigur dac era brbat?
Ea se gndi o clip.
Cred c era. Presupun c ar fi putut fi o
femeie, dar, n acest caz, era o femeie care spera
s fie luat drept un brbat. Nu era silueta unei
femei.
n regul, ce s-a ntmplat dup aceea?
Btrnul Buster a venit n fug dinspre

sacristie, urlnd, aproape nainte ca Radek s


ating podeaua. Tony Whittam era n spatele lui i
au ngenuncheat amndoi lng cadavru, iar Tony a
zis Este mort sau ceva de genul acesta. Des
Riley a venit i el pn la jumtatea drumului, apoi
s-a ntors n sacristie, probabil ca s sune la
urgen.
Cum au reacionat ceilali?
Toat lumea era foarte tcut, cu excepia
vrbiuei lui Martin Cutt, care plngea n hohote,
ca i cum ea ar fi fost cea mpucat. Era ciudat, n
filme toat lumea alearg n toate prile, ipnd i
ncercnd s ias, dar aici nimeni nu se mica i nu
scotea niciun sunet. Presupun c eram prea ocai.
Ape i Bill Fordham a srit n picioare i a alergat
afar, iar soia i copilul lui, s se asigure c erau
bine.
Se strmb dezgustat i continu:
Bineneles, Brian Tusser trombonul ntia
ntrebat cu voce tare dac asta nseamn c va fi
anulat concertul, i dac el va mai fi pltit, dar
tipul este doar un nemernic demn de dispre.
Adic, presupun c toi ne gndeam la asta, dar
numai el putea s-o spun efectiv.
Presupun c asta nseamn c nimeni din
orchestr nu avea motive s-l ucid pe Radek? De

fapt, era un binefctor pentru voi.


N-a merge chiar att de departe, zise ea
repede.
Nu era plcut de ceilali, n general?
Nu de ctre muzicani. Era grosolan,
antipatic, arogant, ncrezut i avea iluzia propriei
diviniti. Dac ar fi fost un dirijor bun, i-am fi
putut ierta asta, aa ns
Nu era un dirijor bun? Dar era faimos!
Mi-e team c nu sunt nite termeni sinonimi.
Criticii l iubeau, dar ce tiu ei? Pe podium, era
dezordonat, tehnica lui fiind inexistent, ns era
prea faimos ca vreunul dintre noi s-i poat
critica. Trebuia s-l suportm i s-i acoperim
zpcelile. Iar cnd reueam, n ciuda lui, s dm
un spectacol bun, el primea toate laudele i era
pltit cam de o sut de ori mai bine dect primea
oricine dintre noi, pentru acelai concert. Deci, ce
putea s ne plac n asta?
Era chiar att de ru?
Glumeti? M-ai auzit plngndu-m de
dirijori i nainte.
Da, dar toat lumea se plnge de efi. Este un
mod de via. Radek era mai ru dect toi
ceilali?
Hm, s-i dau un exemplu. Ieri, repetam

Mahler, la Morley College, iar el a introdus toat


seciune a doua vioar n locul greit, de dou ori.
Apoi a fost att de grosolan cu secundul principal
o tii, Sue Caversham , nct a fcut-o s
izbucneasc n plns, iar asta nu este ceva uor de
fcut, cci Susie este o tip dur trebuie s fii
aa, dac eti femeie i vrei s ajungi n primul
rnd. Iar apoi, ticlosul a ameninat-o c dac
astzi va merge iar ru, i va pierde slujba. Ce
putea ea s fac? Dac nu-i urma indicaia, dac
rmnea n urm i intra la momentul corect, el ar
fi urlat la ea n acelai mod.
Putea s fac asta? S concedieze pe vreunul
dintre voi?
Ea se strmb.
Oficial, nu. Noi suntem independeni, dup
cum tii.
Oficial, noi suntem orchestra, iar orchestra este
un organism independent, i noi suntem cei care-l
angajm pe el. Dar, n realitate, un om att de
puternic ca el face tot ce vrea, iar conducerea nu ar
trece peste cuvntul lui, de team s nu-i piard
favorurile.
Dar, dac era att de ngrozitor, de ce l-ai
angajat?
El primete contracte de nregistrare, spuse

ea simplu. Noi nu existm dect pentru munc,


nelegi? Contractele l urmeaz pe el i, dac el
nu ne place, ar duce contractele la o alt orchestr.
Aa c trebuie s-i pupm cizmele. Ar fi trebuit s
spun trebuia, i aminti ea. Toate contractele sunt
anulate acum, din ordinul Marelui Agent din
Ceruri.
Slider rmase tcut o clip, gndindu-se la tot
ceea ce auzise.
Deci este posibil s fi existat oameni din
orchestr care s aib motive s-l ucid?
A spune c aproape toi cei cu care se
ntlnea. Cred c btrnul Buster este singura fiin
de pe planeta asta care-l iubea.
Ei bine, mulumesc. Mi-ai fost de mare
ajutor, spuse el, dar vocea i rsun rece i
oficial, i sparse atmosfera dintre ei.
Slider o privi, se simi stingherit i o vzu
retrgndu-se, la rndu-i, stnjenit.
Este n regul. Mi-am fcut doar datoria de
cetean, spuse ea cu seriozitate.
El se avnt ca un sinuciga.
Oh, Jo, n-am putea?
Nu ncepe din nou, te rog. mi cunoti
sentimentele. Nu putem s o lsm aa?
Nu, nu putem, spuse el, puin furios, iar ea l

privi surprins. Este o nebunie s ne distrugem


vieile aa, cnd
Viaa mea nu este distrus, l ntrerupse ea,
boas.
A mea, este!
Nu este vina mea.
Nu am spus niciodat c ar fi. Am nvinovit
vreodat pe altcineva, n afar de mine? i neleg
poziia, dar
Nu, nu cred c nelegi, spuse ea. Tu crezi c
despic firul n patru degeaba
Nu-i adevrat!
dar ai stricat bazele ntregii noastre
relaii. Privete-o din punctul meu de vedere: timp
de doi ani m-ai inut legnndu-m pe marginea
infernului, iar apoi te-ai trezit singur, fr nimeni
la care s te ntorci la sfritul zilei, i te-ai grbit
s vii la mine.
Privi n alt parte, nefericit, i continu:
Poate c nu vrei dect o menajer, iar pentru
asta e bun orice femeie. Cineva care s-i spele
osetele.
Nu te vreau pentru asta. Cum poi gndi aa
ceva?
Bineneles, c, tu crezi c asta vrei, zise ea,
cu oarecare blndee. Dar eu nu tiu dac am putea

fi fericii mpreun. i nu sunt sigur c vreau s


aflu care dintre noi are dreptate.
Slider observ c ea spusese: nu sunt sigur n
loc de nu vreau. Era destul de puin, ca s-i
fac sperane, dar era tot ce avea. n plus, avnd
un caz serios, acum era momentul pentru
consolidare, dar nu pentru pionierat.
n regul, zise el cu sfial, dar o s m ajui
n cazul acesta, nu? tii c mi poi fi de mare
ajutor, cineva care cunoate lumea muzicii i care
cunoate i lumea mea. Cu cte un picior pe
ambele tabere, ca s spun aa
Dac vrei un interpret autorizat, Jim Atherton
cunoate lumea muzicii, spuse ea scurt.
Dar pe el nu l ndrgesc.
Probabil c era un moment stupid ca s rite o
glum. Trebuie s contrabalanseze; ea l privea cu
suspiciune crescnd.
i-am mai spus, nu poi s m duci de nas.
Sunt un martor i mi voi face datoria de cetean,
dar este tot. Nu este un cap de pod, Bill. ntre tine
i mine, totul s-a terminat.
ntre tine i mine, poate, dar nu i ntre mine
i tine, spuse el ndurerat.
mi pare ru, zise ea i ddea impresia c
vorbea serios. Ca s mearg, ar fi trebuit ca eu s

vin prima la tine, iar eu nu am fcut-o. Nu poi


schimba asta.
Echipele sosiser i erau mprtiate n camera
orchestrei, lund declaraii care urmau s fie citite
ulterior i evaluate. S vorbeti ca s-i faci de
lucru, se gndi Atherton, urcnd din nou n
sacristie. Dar cele mai multe dintre ele aveau s
fie scurte, mcar att: Nu am vzut nimic, acum
pot s plec?
Doctorul poliiei, care venise s constate
moartea lui Radek, declar i c Keaton nu putea
rspunde la ntrebri. i ddu un calmant i
recomand s fie trimis acas. Atherton vedea i
singur c btrnul nu era bun de nimic, pentru
moment; era palid i tremura ca o ngheat de
vanilie, iar de cte ori ncerca s vorbeasc,
izbucnea din nou n lacrimi, neajutorat.
O s chemm un taxi s v duc acas, zise
Atherton. Vrei s anunm pe cineva, care s vin
s stea cu dumneavoastr?
Asta aduse i mai multe lacrimi. Se prea c
Keaton locuia singur cu Radek, fcea totul pentru
el, iar ideea de a se duce acas, ntr-o cas goal,
era prea dureroas.
Exist alt loc n care ai vrea s v ducei?
Dar nu, cnd reui s vorbeasc, Keaton spuse

clar c voia s mearg acas.


Vreau doar s fiu singur. Suntei foarte bun,
dar am nevoie s fiu singur.
Atherton accept i Whittam plec s caute un
taxi.
Va trebui s venim s v punem cteva
ntrebri, spuse Atherton.
Keaton i ridic spre el nite ochi plini de
lacrimi.
Cred c suntei persoana care l-a cunoscut
cel mai bine pe sir tefan. Putei s ne ajutai s
nelegem situaia.
Foarte bine, spuse Keaton obosit.
Putei s ne spunei cine este cea mai
apropiat rud a lui?
Fiica lui, zise Keaton. Fay Coleraine. Ea este
singura lui rud. Vrei numrul ei de telefon?
Atherton l not.
O s-i transmitem noi vestea, zise el. Sunt
sigur c nu o s vrei s o facei dumneavoastr.
Mulumesc, opti Keaton. Suntei foarte bun.
Trebuie s v ntreb acum, nainte s plecai
ai vzut cine a fcut-o?
Am am prins doar o imagine. Eram eram
mai preocupat de sir tefan.
neleg, dar l-ai recunoscut pe om?

O cltinare din cap.


L-ai mai vzut nainte?
Nu. V-am spus, l-am vzut doar n treact.
tii pe cineva care ar fi vrut s-i fac ru lui
sir tefan? Avea dumani?
O alt cltinare din cap.
Nu, cum ar fi putut s aib? Era un om
minunat. Un mare artist. Toat ara l iubea.
Whittam se ntoarse.
Avem un taxi la u. Vrei s merg cu tine,
Buster?
Keaton cltin din cap, nucit. Whittam privi
spre
Atherton, care ridic din umeri, indiferent. Era
la o distan de numai cinci minute, iar omul
spusese c voia s fie singur. Se presupunea c
adulii puteau s decid singuri asemenea lucruri.
Te duc pn la taxi, spuse Whittam i i puse
mna sub cotul lui Keaton, ca s-l ajute s se
ridice.
Btrnul arta foarte neputincios, dar putea fi
vorba de efectul calmantului.
O s v cutm mine, domnule Keaton, dac
nu este nicio problem, spuse Atherton. Doar ca s
v punem cteva ntrebri.
Keaton se rsuci i l fix pe Atherton cu nite

ochi roii i furioi.


Gsii-l, spuse el, cu o voce neateptat de
puternic. Gsii-l pe omul care a fcut acest lucru
ngrozitor.
O vom face, zise Atherton, iar Keaton nclin
din cap i plec trindu-i picioarele, la braul
printesc al lui Whittam.
Atherton cobor n cabina lui Radek. Fusese
depus un oarecare efort pentru nmuierea
severitii ecleziastice a subsolului: pereii goi, de
crmid, fuseser vopsii cu crem strlucitor, iar
pe podea era un covor stacojiu, a crui
somptuozitate era distrus de numrul de buci
din care era compus.
Erau nite rmie extrem de nguste probabil
ceva rmas de pe un coridor. Lng un perete era o
mas, cu un scaun lng ea i o oglind pe perete,
deasupra ei, cu un neon n partea de sus. Pe perete,
n col, lng u, era fixat un cuier pentru patru
paltoane, iar pe el era atrnat un palton negru
probabil al lui Radek. Lng peretele opus
oglinzii era un fotoliu vechi i o mas mai mic, pe
care se aflau o caraf cu ap i un pahar.
Amndou erau goale i uscate, aezate acolo,
probabil, n ateptarea serii. n cealalt parte a

mesei era o canapea mic, pentru dou locuri,


mbrcat cu o hus de velur, de un purpuriuportocaliu cam iptor, care se potrivea cu carpeta
stacojie ca sardinele cu ngheata. Aparenta ei
lips de convingere n calitate de canapea sugera
c se putea transforma ntr-un pal la fel de
nesatisfctor, ca i cum faptul c putea ndeplini
prost dou funcii era acelai lucru de a ndeplini
una bine. Pe canapea era o valiz mare i adnc,
deschis, i o serviet mic i subire, din fibr de
sticl, nchis.
O a doua u, vizavi de prima, conducea ntr-o
bare mic, mirosind a umezeal, care coninea o
ni pentru du, cu duul fixat deasupra capului i
fr draperii (minimum necesar, coment Atherton,
n sinea lui), o toalet, o chiuvet fixat n perete,
cu o oglind deasupra, un sul de prosop subire, cu
role de lemn pe laterale, i un co metalic pentru
hrtie, pe podea.
Totui, se gndi el, era un lux, n comparaie cu
ce avea orchestra, adic dou camere identice
pentru cei optzeci de oameni i o toalet
suplimentar, unisex, pe coridor, cu o podea
umed i un bazin care avea nevoie de optsprezece
minute ca s se reumple, dup ce era folosit.
n baia lui Radek era lumina aprins. Spunul i

prosopul fuseser folosite, iar n coul de gunoi


erau cteva erveele folosite, o pung de hrtie
mototolit, de la Boots, coninnd cutia de carton
exterioar a unui tub nou de Germoloids, un
tampon murdar de vat i un tub de buze pentru
copii, folosit. Atherton se rsuci repede cu spatele
i se ntoarse n cabin. Examin mai nti
paltonul: camir i ln, cptueala de mtase, o
etichet Austin Reed nuntru. Elegant, dar nu
ostentativ. n buzunare erau un pieptene de plastic,
nu foarte curat, o pereche de mnui de piele,
vechi i destul de uzate, un tichet de parcare South
Bank datat cu o sptmn n urm, o batist
nefolosit i trei bomboane topite anonime, n
nveliuri simple, genul care se gsete n coulee
de nuiele drgue, n jurul tejghelei anumitor
restaurante.
Abandon paltonul i se duse s se uite la cele
dou valize. n cea mic se gseau dou baghete de
dirijor, ntr-un interior de mtase cu adncituri,
proiectat pentru trei. Atherton ridic o parte a
interiorului i dedesubt gsi fotografia unei femei
tinere, pe plaj, artnd aparatului de fotografiat
un bebelu foarte gras. Era o fotografie veche;
judecnd dup culorile neconvingtoare i
marginea alb din jurul pozei, o catalog ca

aparinnd nceputului anilor 70.


De asemenea, curios, mai era un erveel de la o
farfurioar pentru buturi, pe care era scris cu
nflorituri, numele The Ootsy-Tootsy Club (n-ar
fi trebuit s fie Hotsy-Totsy? se ntreb Atherton,
ncruntndu-se) i, mai jos, cu litere mici: "Ningpo
Street, Kowloort. O ntoarse invers. Pe spate, cu
o cerneal care se ntinsese, scria, Beda i 3671111, probabil un numr de telefon. O strecur
cu grij n buzunar.
Valiza coninea trei partituri, un carneel cu
multe nsemnri muzicale note contradictorii
despre interpretare i numrul din acea zi al lui
Grauniad, un jurnal de contracte destul de plin
pentru anul n curs, un numr de tieturi cu cronici
laudative (le citea nainte s nceap, ca s-i
ntreasc hotrrea?), o pereche curat de
osete, un etui metalic pentru ochelari, n care se
gsea o pereche de ochelari cu ram aurie, o pung
din burete, coninnd o periu de dini, past de
dini, pensul de unghii, crem de fa, puf dentar
i un tub de buze pentru copii, un pachet deschis de
gum laxativ, cu o lam lips, un pachet de
douzeci i patru Actal, deschis, cu ase lips i o

sticl de lapte cu magneziu, n cutie, dar pe


jumtate goal i cu o crust n jurul gtului, ca i
cum posesorul ar fi sorbit cu regularitate din ea, n
loc s toarne ntr-o linguri.
O adevrat farmacie, spuse Atherton cu
voce tare.
I se potrivea asta, spuse Des, aprnd n u
chiar n clipa aceea.
Des de la Dezirabil se prezenta el uneori, i
nu o fcea chiar n glum. n mod iritant,
convingerea lui c femeile nu-i puteau rezista avea
tendina de a fi mprtit chiar de femei. Era
nalt i bine cldit, cu ochi negri, strlucitori i
insisteni, i, dac nu era chiar chipe, mcar avea
propriul pr negru i des, i toi dinii, care
sclipeau ntre buzele pline, n contrast cu bronzul
lui permanent, de igan.
n acea zi purta o cma aproape transparent,
ntins cu art peste pectoralii lui i descheiat att
ct s etajeze o idee din prul negru, strlucitor, i
un lingou mic i drgu, din aur curat, prins de un
lnior. Pantalonii erau i ei att de strmi, nct
s fac inutil orice alt msur anticoncepional,
subliniindu-i muchii puternici i lsnd n fa tot
ce era dezirabil.

Atherton i cunotea reputaia de la Joanna i de


la civa dintre ceilali muzicani, i l ntlnise de
cteva ori n timp ce o atepta pe Joanna, cu sau
fr Slider. Era destul de prietenos i att de sigur
pe propria lui irezistibilitate, nct nu-i privea pe
ceilali brbai drept rivali, ci drept simpli
amatori.
Bun, spuse Atherton. M cutai?
Am venit dup lucrurile i posesiunile
btrnului ticloi zise Des, fcnd semn spre
serviete. Btrnul Buster url dup ele.
Credeam c a plecat.
A ajuns pn la taxi, cnd i-a dat seama c
le-a lsat aici. Nu vrea s umble cineva prin
Sfntul Graal, aa c Tony mi-a spus s vin s le
iau.
Trebuie s notez coninutul lor mai nti, zise
Atherton. Se pare c era puin cam ipohondru,
adug el, aruncnd o privire pilulelor pe care le
inea n palm.
n definitiv, dintre toi membrii orchestrei,
probabil c Des era cel care avusese cel mai mult
de-a face cu Radek.
Mie-mi spui!? Indispoziiile lui erau la fel de
neatractive ca i omul: constipaie, hemoroizi,
respiraie urt mirositoare.

Omul se cunoate dup ce face, suger


Atherton.
Exact, spuse Des cu entuziasm. De aceea a
ntrziat azi, tii una din chestiile acelea.
Ce anume, respiraia mirositoare?
Des zmbi.
Era ncuiat la toalet, gemnd. Eu am intrat
s-l caut exact cnd el ieea, cu tubul de
Germoloid n mn. Btrnul Buster s-a nfuriat.
Era un adevrat pudic, Buster nu-i plcea s se
menioneze niciun cuvnt grosolan, cum ar toalet
sau crampe, mai ales n legtur cu Maiestatea sa.
A urlat la mine ca un papagal, cnd am intrat: Nu
tii s bai la u? Ca i cum eu n-a fi tiut
destule despre preiosul lui stpn. mi venea s-i
spun cteva adevruri.
Ce fel de adevruri?
Des l privi cu iretenie.
Ei bine, eu sunt cel care venea pentru micile
lui aranjamente, cnd eram n turneu Buster nu ar
fi fost de acord. Trebuia s am ntotdeauna
pregtite cteva cutii de bere cnd ieea i cte
o chestie ciudat din ceva mai tare.
Ce anume, de exemplu? ntreb Atherton.
Genele negre fluturar cu delicatee.
Nu pot s-i spun, nu-i aa? pentru c eti

poliist. Dar s zicem c este ceva alb i o poi


fuma, dar nu este Rothmans.
n regul, zise Atherton. Asta nu m
intereseaz. Ce altceva i aduceai?
Uneori mi cerea s-i aduc fete. Sau biei,
depinde unde eram. Nu prea mi plcea asta
adug el, privindu-l fix pe Atherton, dar slujba
mea nu ar fi durat prea mult dac m mpotriveam
maestrului, aa c mi ineam gura nchis i
fceam tot ce puteam. mi ddea baciuri bune,
bineneles, dar banii nu compenseaz faptul c
eti folosit ca pete, nu-i aa?
Atherton aprob cu sinceritate, n timp ce, n
minte, reevalua cuvintele. Era destul de sigur c
Des ar fi fcut orice pentru o sum suficient i
fr s strmbe din nas.
Deci era bisexual?
Des ridic din umeri.
Nu chiar. Mai curnd nediscriminat. A fost
cstorit o dat, tii adug el dar soia lui a
murit. A fost un mic scandal pe tema asta la
vremea respectiv, nu tiu dac-i aminteti, pentru
c ea s-a sinucis. Oricum, n-o condamn.
Imagineaz-i ce nsemna s fie cstorit cu el.
Nu-i plcea de el?
Era un btrn dezgusttor. Nu-mi plcea s

m nvrt n jurul lui, spunnd: Da. Domnule,


Nu, domnule V i trata pe oameni ca pe nite
gunoaie. i era rzbuntor. A distrus civa oameni
din meseria asta. A ncercat chiar s scape i de
Spaz, srmanul parazit, dar m-am opus eu
ncheie Des cu mndrie. L-am spus c Spaz era
asistentul meu i c nimeni n afar de mine nu
putea s-i concedieze. A acceptat asta din partea
mea, pentru c tia c vorbeam serios. i tia c
tiam prea multe despre el. Dar, de atunci, l-am
inut pe Spaz departe de el.
Ce a fcut Spaz ca s-l enerveze? ntreb
Atherton.
Btrnul Radek a vrut s-i pipie odat
bijuteriile de familie, iar Spaz l-a refuzat. ine
cont, i-am spus lui Spaz c a fost vina Im c s-a
dus acolo singur. Ar fi trebuit s vin la mine. i
spusesem asta, i nu numai o dat. Las-m pe
mine s m ocup de cei temperamentali, i
spuneam. Presupun c devenise ambiios.
i aminti brusc de sarcina lui.
Dumnezeule, de ce stau aici, la palavre?
Cred c Buster face spume la gur. Haide, d-ne
valizele.
Aproape am terminat, zise Atherton, scriind
fr s se grbeasc. Continu s vorbeti. Sunt

sigur c-mi poi spune o mulime de lucruri despre


regretatul rposat. De exemplu, cine a vrut s-l
ucid.
Cu asta nu pot s te ajut, zise Des vesel, dei,
dac l-a ntlni pe ticlosul care a fcut-o, i-a
face cinste cu o halb. Oricum, tii unde m
gseti.
Dac i aminteti ceva, orice
Mda. O s te sun, spuse Des. Am urmrit
filme cu poliiti, la televizor. ntotdeauna
suspectul cel mai evident este vinovat, dar asta m
pune pe mine n capul listei i nu sunt eu acela.
Atherton privi gnditor spre locul rmas liber
dup plecarea individului.
Lumea este o scen, lumina este n ochii
cuiva, cuget el, publicul este ntr-un ntuneric
absolut. Cel mai necinstit are parte de cea mai
mare ascensiune; cel mai ofensiv primete cea mai
mare faim. Exact aa, btrne Hilaire. Cinii i
muc pe oameni, nimic nou n asta. Dar se pare c
unul dintre oameni l-a mucat i el pe cine.
Oft.
Singura team este c vom avea prea muli
dintre care s alegem.
CAPITOLUL 3

Nu te repezi, prietene, la bunul cavaler


Cum a mers cu paracliserul? ntreb Slider,
potolindu-l pe omuleul din interior cu o chifl
cu brnz i salat.
Din cauza convocrii srise peste prnz, unul
din puinele lucruri pentru care putea fi
recunosctor n ziua aceea. Atherton avea un
sandvi cu somon afumat, dar acest lucru l
caracteriza perfect.
Nu o s ne fie de prea mare ajutor n ceea ce
privete descrierea. Nu l-a vzut prea bine pe tip
din cauza luminii slabe, a plriei i a vitezei.
Sun ca titlul unui roman poliist. Putem face
un portret-robot din asta?
Mi-e team c nu. Tot ce ne poate spune este
c tipul purta un palton de sibir de culoarea
cmilei i o plrie de fetru maro, cu borul mare.
Era tnr, s zicem ntre optsprezece i douzeci i
opt de ani, alb i firav.
Grozav.
Reduce aria de cutare la vreo treisprezece
milioane de oameni.
Atherton i ntinse picioarele i le ncruci,
ntinznd mna n spate, spre pervazul unde i

pusese ceaca.
Dar paltonul de sibir ne poate ajuta. Cine mai
poart aa ceva n zilele noastre?
Cei care studiaz psrile?
Cei care-i ignor pe croitori. Fiindc tot
vorbim de asta
Se ntoarse cnd se deschise ua i Melaren
bg capul nuntru.
A fost un mesaj telefonic pentru tine, efule,
mai devreme.
Arunc o privire resturilor din chifla cu brnz a
lui Slider, la fel de involuntar ca un muncitor n
construcii care se uit la pieptul unei femei care
trece pe lng el.
O anumit doamn Hislop-lvory, care te-a
rugat s-o suni.
Nu cunosc nicio Hislop-lvory. Despre ce e
vorba?
Nu a spus.
A lsat vreun numr?
Hm, nu.
Eti sigur n privina numelui?
L-am notat, spuse Melaren, ca i cum asta ar
fi fost de ajutor.
Oh, bine, presupun c va mai suna, dac este
ceva important.

Hislop-lvory suna a strngere de fonduri sau a


reclamaie n legtur cu parcarea vecinilor.
Domnul Barrington este aici?
Tocmai a venit, efule, spuse Melaren,
bucuros c putea fi de ajutor.
Mi s-a prut mie c miroase a pucioas,
murmur Atherton.
Dup plecarea lui Melaren, Atherton spuse:
Oricum, ca s revin, parecliserul nu l-a vzut
pe tip intrnd. S-ar putea chiar s fi fost nuntru
de mai mult timp, nvrtindu-se prin spate, dei m
ndoiesc. Dac ai avea de gnd s mputi pe
cineva, nu te-ai duce acolo mai devreme, ateptnd
s fii recunoscut, nu-i aa?
Doar dac nu ncerci s-i demonstrezi
curajul, suger Slider. Cnd l-a vzut prima oar
paracliserul pe ticlos?
Era sus, n balcon, verificnd scaunele pentru
concert, cnd i-a amintit brusc de ua spre strad
din acel pasaj care parcurge partea lateral a
bisericii.
Da, l tiu.
Ei bine, nu-i putea aminti dac a ncuiat ua
i nu voia s poat intra cineva de pe strad i s
coboare n cabin fr s fie vzut. Aa c a

cobort de la balcon, a traversat biserica scara


spre balcon este n partea opus pasajului
i ticlosul era acolo?
Nu l-a vzut. Deci, probabil c nu era. A
trecut prin pasaj, a verificat ua de la intrare
care era nchis i apoi s-a ntors n corpul
bisericii. Atunci l-a vzut prima dat pe individ,
stnd n culoarul central, la nivelul ultimului rnd
de scaune.
Ce fcea?
Sttea acolo, cu minile n buzunare, uitnduse la orchestr. Paracliserul a trecut pe lng el,
ndreptndu-se spre balcon, ca s-i termine
treaba. Aa c, n acel moment, era cu spatele la
individ. Tocmai ajunsese la u, cnd a auzit focul
de arm. A ntors capul spre individ, l-a vzut cu
pistolul n mn, stnd acolo i privind fix,
probabil la Radek. ngheat de team ca i
paracliserul. Individul s-a rsucit i a luat-o la
fug, ndesndu-i pistolul n buzunar, i a ieit pe
ua dinspre strad. Paracliserul a ezitat,
ntrebndu-se dac s-l urmreasc
Eu n-a fi fcut-o, Spuse Slider. Urmrirea
criminalilor narmai poate duna sntii.
Civilii nu gndesc ntotdeauna la fel de
limpede ca noi, interveni Atherton. Oricum, a

decis c datoria lui era fa de cei vii i a alergat


n cealalt direcie.
Deci, cel mai probabil este ca ucigaul s fi
intrat, n timp ce paracliserul verifica ua din
pasaj. A intrat, i-a fcut treaba i a ieit.
Slider se ncrunt gnditor.
i acum ce facem? ntreb Atherton dup o
clip.
Aa cum vd eu problema, zise Slider, Radek
era un om faimos, iar crimele cu arme de foc sunt
rare. Posibilitile sunt urmtoarele ca ucigaul
s fi fost: a) un criminal maniac care ucide la
ntmplare i a intrat din strad, b) un criminal
maniac, dar care nu ucide la ntmplare, cum a fost
cel care l-a mpucat pe John Lennon, e) cineva
care-l cunotea pe Radek i avea ceva mpotriva
lui i d) cineva care a fcut-o pentru altcineva.
Acum, innd cont c (a) i (b) sunt mai puin
probabile n aceast ar, slav Domului! (c) este
cel mai posibil.
Dar exist posibilitatea s fi fost i (d).
O posibilitate. Dar ce gen de criminal i
face datoria la lumina zilei, n faa la o sut de
martori? i s trag de la distan? Armele de
mn sunt renumite pentru imprecizia lor. De la
acea distan ar fi putut, la fel de bine, s rateze.

Da, ns (d) nu trebuie s fie neaprat un


criminal pltit, n sensul profesionist. Putea s fie
cineva care a acionat n numele altcuiva, fr ca
acesta s tie, rzbunndu-l sau ceva de genul
acesta.
Da, este posibil. Totui, eu pariez c se va
dovedi c a fost un cunoscut.
Eu a vrea totui s fac o list cu toi cei care
aveau ceva mpotriva lui.
Din cte am auzit, va fi o list lung, spuse
Slider, mototolind hrtia n care primise chifla i
aruncnd-o la co. Hai s vedem ce a obinut
Anderson pe computer. Dup aceea, ar trebui s
m duc s-l vd pe domnul Barrington.
Intrnd n sala regelui Diavolilor, Slider se
gndi c Barrington arta ncordat i suprat. Se
plimba prin camer, n stilul lui amenintor
obinuit, dar n acea micare era ceva smucit i
iritat. Iar cnd se ntoarse i i puse minile pe
birou, sprijinindu-se pe ele i ncruntndu-se,
Slider vzu c unghiile i erau zimate, ca i cum i
le-ar fi mucat. Se ntreb, n sinea lui, dac Ivan
cel Groaznic claca, n sfrit. Toat acea furie
reinut avea s-i ntoarc creierul, n cele din
urm.
Slider fusese cel care ceruse s-l vad pe

Barrington, dar acesta ncepu s vorbeasc primul.


Sper c i dai seama c secia aceasta, ca i
toate celelalte, este condus pe baza unui anumit
buget.
Da, domnule.
i c i folosirea inadecvat a bunurilor
publice este un furt, pur i simplu. nelegi asta?
Domnule, spuse Slider pe un ton neutru.
Din urechile lui Barrington ncepeau s ias
fuioare de fum. Slider i trase capul ntre umeri,
anticipnd explozia.
Barrington se ndrept, la toat nlimea lui
impresionant.
Ieri dup-amiaz am intrat n camera
inspectorilor i l-am gsit pe unul din subordinea
ta Mackay dnd un telefon particular soiei
sale. A ncheiat conversaia destul de repede cnd
m-a vzut, bineneles, dar dup ce a pus
receptorul jos, am ateptat degeaba s se ofere s
achite convorbirea. i nc mai atept. Presupun c
nseamn prea mult s sper c i-a prezentat ie
aceast ofert.
Slider evit lovitura.
Oamenii trebuie s dea uneori telefon acas,
ca s anune c ntrzie, domnule
Totui este o convorbire particular, inut la

telefonul biroului.
Sunt sigur c nu au abuzat de privilegiul
Privilegiu! Aa l numeti?
Barrington ncepu s mearg, iar Slider l privi.
Asta avea ceva de psihoz n ea, deplin i
picant.
Eu o numesc necinste. Furtul este furt, i nu
exist nicio deosebire n a fura costul unei
convorbiri telefonice i a fura din banii din cas.
Este doar o problem de grad.
A fost obiceiul, domnule ncepu Slider
fr speran, dar Barrington se rsuci i l privi
crunt.
Obiceiul s scuzm furtul? Nu cred. A fost o
neglijen. Indisciplin. Neglijen. Ofierii,
indiferent de grad, trebuie s fie scrupuloi n
comportamentul lor, n orice moment i la orice
nivel. De acum nainte, nu vor mai exista apeluri
telefonice particulare la telefoanele biroului.
Domnule.
Dac vor s-i sune soiile, prietenele,
mamele, agenii de pariuri pot s se duc la parter
i s foloseasc un telefon public. De aceea exist
acestea acolo. Ai neles?
Domnule, spuse Slider din nou.
Era extrem de deprimant. Era clar c tipul

pierduse contactul cu realitatea. Odat ce Slider


avea s le comunice oamenilor, acetia aveau s
vorbeasc la telefon pn cnd li se fcea ru, i
asta din pur sfidare, iar el urma s ncerce s
evite s-i prind.
Iar asta se aplic pentru toate gradele, zise
tios Barrington, detectnd probabil o uoar lips
de entuziasm n expresia lui Slider.
Am neles, domnule, spuse Slider. Pot s
vorbesc despre altceva acum? Vreau s raportez n
cazul uciderii lui Radek.
Barrington l privi nedumerit pentru o clip, ca
un om care fusese lovit pe neateptate n cap de o
minge de golf. Apoi se aez, brusc, la birou.
Chiar m ntrebam dac o s ajungi la asta,
spuse el tios. Continu.
Oftnd n gnd, Slider continu:
Echipa de criminalistica nu ne va putea fi de
ajutor, de data aceasta, concluzion el. Nu exist
nimic la locul crimei care s-l identifice pe
criminal printre sutele de amprente de picioare i
degete. Am discutat cu toi cei prezeni, dar toate
relatrile sunt aproximativ identice i nimeni nu a
avut prea multe de spus. Numai paracliserul a fost
suficient de aproape ca s prind o imagine
trectoare a feei de sub plrie, iar el nu a vzut

destul ca s-l recunoasc pe tip. Dar vom pune la


punct o descriere, ct putem de exact, i am
nceput s discutm cu vecinii. Cred c n acest
caz pot fi de folos i afiele cineva trebuie s-l fi
vzut pe strad, fie nainte, fie dup. Putem fi gata
s intrm i la televiziune, la tirile din aceast
sear, dac vei considera c merit s o facem,
innd cont de ct de puin avem.
Se opri ntrebtor, dar Barrington l privi n
treact, ca i cum de-abia dac-l ascultase, i apoi
zise:
Continu.
Slider continu.
Am rulat o verificare pe computer, pentru
cazul n care este o crim la ntmplare, dar nu a
ieit nimic. Descrierea i modul de operare nu se
potrivesc nici unuia dintre cei aflai n libertate n
prezent dei asta nu se aplic cuiva care nu are
dosar, bineneles.
Barrington mormi.
Slujba este programat pentru mine dupamiaz. Am avut ceva probleme, Freddie Cameron
fiind n concediu, i dat fiind numrul redus de
medici legiti. Dar ar trebui s mearg repede n
definitiv, nu exist niciun. Mister n legtur cu
cauza morii. Oricum, la Thomass exist un om,

pe nume James. Este tnr, dar are ceva experien


n rnile prin mpucare
James? Da. l cunosc.
Slider scoase un sunet politicos ntrebtor.
L-am ntlnit o dat sau de dou ori, cnd
eram n Nottingham.
Laboratorul de criminalistic de la Nottingham
se ocupa de toate anchetele legate de focuri de
arm din zona Met.
E un om bun. Nu tiam c este la Thomass
acum.
Slider cltin din cap i continu:
n ceea ce privete arma, domnule, am dou
echipe care perie zona n acest moment
grdini, subsoluri, couri de gunoi i aa mai
departe , dar, innd cont c tipul a bgat pistolul
n buzunar, nu am sperane prea mari. Din
experiena mea, fie l arunc imediat, panicai, fie
l in la ei i l arunc sau l ascund cnd ajung
acas. Iar noi, bineneles, nu tim unde este acea
cas. Instinctul mi spune c ucigaul se va dovedi
a fi un cunoscut, rmnnd doar problema s aflm
cine-i dorea moartea. Cred c, dup ce vom vorbi
cu familia, vom descoperi ceva destul de repede.
Barrington se opri auzind asta, se ntoarse i-l
privi gnditor pe Slider, trgndu-se de buza de

jos cu arttorul i degetul mare, n modul


neelegant al cuiva care nu-i ddea seama ce face.
Priveti chestia asta ca pe o treab clasic a
poliiei, n vechiul stil, nu-i aa? ntreb el brusc.
Slider era nedumerit.
Domnule?
Cazul acesta. Mijloace, motiv i ocazie. O
munc de rutin. Aa priveti tu problema?
Slider nu-i ddea seama ce voia s zic
Barrington i nu-i plcea sta. Era att de deosebit
de vorbria obinuit, nct avea un sentiment
obscur c se apropiau necazuri.
Nu a spuse asta, domnule, zise el prudent.
Tot ce am avut s v spun este c nu cred c e
vorba de o crim ntmpltoare. Poate fi vorba,
pur i simplu, de bani. Din cte am neles eu din
lumea muzicii, dirijorii ctig o mulime de bani.
Cred c Radek era un om foarte bogat.
Am primit telefon de la Bob Moston, la ase
AMIP, zise Barrington.
neleg, spuse Slider neutru.
AMIP (Oficiul pentru Incidente Majore) se
ocupa de cazurile extrem de complexe sau ciudate.
Rmnea de vzut dac acest caz avea s se
ncadreze n acele categorii, dar un ef de la
AMIP, dornic de glorie sau vreun ef local care

voia s scape de responsabilitate putea insista ca


treaba s fie trecut mai sus.
Radek a fost un preferat al mass-media anul
trecut, continu Barrington, chiar dac n prezent
nu este n atenia tirilor.
Va fi, dup ziua aceasta, se gndi Slider.
Dar nu se tie niciodat cu presa, spuse
Barrington. Exist o parte romantic a cazului un
foc de arm ntr-o biseric ntunecat , parte care
le-ar putea stimula imaginaia. Pe de alt parte
Ls fraza neterminat.
Pe de alt parte, ncheie Slider pentru sine, totul
putea fi lsat n urm de o Descoperire a cuibului
de dragoste secret al vreunui star de televiziune
sau de Implicarea unui membru al Parlamentului
n scandalul maltratrii puiului de aligator.
Domnul Moston este nerbdtor s preia
cazul, domnule? ntreb Slider.
Barrington pru surprins.
Oh, nu! Dimpotriv. Doi dintre oamenii lui
sunt sunt scoi din lupt pentru moment.
Iar ceilali trei au mai mult de un caz fiecare.
M-a ntrebat dac avem de gnd s-i trimitem acest
caz, pentru c, dac o facem, va fi nevoit s se
ocupe chiar el de problema aceasta. Aa c vreau
s-i aud prerea. Poi s te descurci?

Dac m lai singur, pot. Slider, bravul


cpitan, i legn brbia proaspt brbierit spre
generalul ferm i critic.
Cred c da, domnule. Pentru moment nu
exist o presiune a mass-media i deocamdat nu
am niciun motiv s cred c va fi un subiect de
senzaie. Am o echip bun, iar Atherton este
destul de la curent cu lumea muzicii.
Ai, hm! o legtur n orchestra implicat, nu-i
aa? ntreb Barrington cu o delicatee neateptat.
Crezi c asta va crea probleme?
De unde naiba tie asta?
Dimpotriv, domnule.
Nu prea risca s spun dimpotriv, nu att de
curnd.
Ar trebui s fie o surs util de informaii.
Dei trebuie s subliniez c exist indicii c
orchestra ar fi fost altceva dect un martor
ntmpltor.
Foarte bine. Atunci vom pstra cazul. i nu
vom spune nimic televiziunii, pentru moment. Cred
c probabilitatea ca aceasta s ne fie de folos este
mai mic dect dezavantajul publicitii.
Barrington se ridic i ncepu s se plimbe din
nou.

Iar n acest caz, m voi ocupa eu de pres.


Vreau ca tu s ai mn liber.
Mn liber s ctige faim sau s rateze.
Mulumesc, domnule, spuse Slider.
Barrington se plimba, iar Slider ncepea s se
enerveze. Avea lucruri mai bune de fcut dect s
atepte procesele de gndire ale lui Ivan cel
Groaznic.
Asta este tot, domnule? ncerc el s-l
grbeasc, n stilul lui Jeeves.
Barrington se ntoarse spre el i l privi
gnditor.
Da. S-i dm drumul. Dar nu uita ce i-am
spus. Disciplin i atenie la detalii. Nu poi
ctiga fr ele, ntr-o campanie.
Da, domnule, zise Slider ndatoritor i plec.
Este clar c clacheaz, se gndi el. i cine era
cel mai probabil s fie sub avalana de
drmturi?
Casa lui Radek, acum o cas a ntristrii, era una
dintre acele case de ora din secolul al
nousprezecelea, mari, frumoase, cu patru etaje, cu
tencuial alb deasupra crmizii albe londoneze,
cu verand cu stlpi albi i cu trepte deasupra unui
demisol.
Interiorul casei era graios i frumos, ntr-un stil

pe care-l puteai atinge doar dac te nteai cu


bani. Slider l aprecia, dar tia c el n-ar fi putut
niciodat s-l ntreac chiar dac ar fi ctigat la
pariuri.
Era la muli ani-lumin deprtare de visurile
nostalgice ale lui Irene, scoase din rubrica de bungust a lui Marilyn Cripps, din suplimentul de
duminic, precum i fa de acel Ruislip Moderne
din care ea fugise att de repede, srcua.
i era destul de straniu c Buster Keaton se
potrivea n acel interior i nu mai aprea att de
ciudat n mijlocul acelei elegane tcute, cum
prea n lumea obinuit.
Era scund, corpolent i avea o chelie
strlucitoare, dar trsturile lui pstrau urmele a
ceea ce probabil c fusese odat o remarcabil
frumusee.
Se mica n mijlocul acelor bogii strlucitoare
cu uurina dat de obinuit.
Da, este o cas ncnttoare, spuse Keaton,
conducndu-l pe Slider n salonul de la etajul nti.
Am fost foarte fericit aici. M consider foarte
norocos c am putut avea parte de asta, precum i
pentru c am trit alturi de un mare geniu.
n sine, Keaton era imaculat, suficient de curat
ca s-l poi mnca, i chiar i n interior i pe o

vreme ca aceea era mbrcat cu pantaloni de


flanel gri cu o dung ca briciul, o cma albastrudeschis, cravata cu dungi i un pulover bleumarin.
Sir tefan a fost un geniu? ntreb Slider.
Keaton l privi tios, iar el zmbi dezarmant i
spuse:
Mi-e team c nu tiu prea multe despre
muzic.
Keaton l privi examinator, cercetndu-i bunacredin, iar apoi se nmuie puin.
Da. Da, era un geniu. Este un cuvnt mult
prea folosit i deseori n cazuri nepotrivite, dar n
aceast situaie este justificat. Era un om cu un
talent rar i extraordinar. Bineneles, ca
majoritatea geniilor, nu era neles de oamenii de
rnd.
n ce sens?
Oh, ei l considerau grosolan i intolerant, lam auzit pe unii spunnd asta muzicani , dar ei
nu nelegeau. El a trit din slujba Muzicii; nu avea
timpul i energia s-i fac griji pentru
sentimentele lor meschine.
Se aez pe marginea unui ezlong, stnd foarte
drept, cu spatele nesprijinit, i i fcu semn lui
Slider spre un scaun.
Bineneles, acest devotament fcea ravagii

asupra lui. Nu c l-ar fi interesat asta; nu se menaja


niciodat. Dar l ucidea.
l ucidea?
Ochii mari ai lui Keaton prur s se lrgeasc
i mai mult.
Inima lui, spuse. Nu era un om sntos. Am
ncercat timp de optsprezece luni s-l conving s
fac mai puin, s ntre ntr-o semiretragere, dar nu
putea tri fr muzica lui. Dac voi muri mine,
mi spunea, vreau s o fac cu bagheta n mn.
Slider ncepu s detecteze un foarte slab accent
rezidual de Yorkshire n tonul cultivat. Accentul
prea s se accentueze pe msur ce proza lui
devenea mai linitit.
L-am avertizat, l-am spus: Nu mai suntei
tnr. Luai-o ncet. Ce conteaz dac inei un
concert pe sptmn, n loc de dou sau trei? Ei
bine, a ncetinit ritmul puin, dar nu att de mult ct
a fi vrut eu. Iar acum
n ochi i sclipir lacrimi , iar acum s-a dus,
chiar dac a fcut-o aa cum i dorea.
Fu nevoit s se opreasc o clip, ca s-i
recapete controlul.
Putea s moar n orice clip, tiam asta,
continu Keaton, cltinnd ncet din cap. Nu ar fi
trebuit s fiu surprins.

Slider sttea aplecat n fa, cu minile ntre


genunchi, privind n jos, spre covor, n timp ce
asculta.
Acum, i ridic privirea.
Dar nu inima lui l-a ucis, domnule Keaton.
Keaton privi de-a dreptul nedumerit pentru o
clip, ca i cum i s-ar fi vorbit ntr-o limb strin.
Apoi i scoase batista i i terse ochii, ncet i
cu grij.
Nu, spuse el. Uitasem. Trebuie s m iertai.
A fost un oc att de ngrozitor pentru mine, nct
abia dac mai tiu ce gndesc.
Ai fost mult timp alturi de sir tefan, zise
Slider, ca s revin la subiect.
Mai mult de patruzeci de ani, rspunse
Keaton, cu o urm de mndrie ndurerat. Era iunie
1953, atunci cnd eu i soia mea am venit alturi
de el. Bineneles, n vremurile acelea nu era nc
sir tefan, dar avea deja o faim mondial. Ne-am
angajat ca o echip, cuplu. Soia mea era
buctreas, iar eu eram ofer om la toate.
J Soia dumneavoastr?
n adncul ochilor lui Keaton apru o strlucire
indescifrabil la auzul ntrebrii iritare sau poate
chiar amuzament fa de faptul c era evident c

Slider l etichetase drept un burlac convins.


Doreen, soia mea, a murit n 1960.
i deprt braele, ntr-un gest oarecum
dezaprobator.
Nu am fost ntotdeauna aa cum m vedei
acum. n tineree eram considerat destul de chipe.
Dai-mi voie s v art.
Se ridic i travers camera spre birou, trase un
sertar i scoase un album mare cu fotografii.
Revenind lng Slider, ntoarse paginile i apoi l
rsuci i i-l ntinse deschis spre Slider, inndu-l
fr s-l ncredineze acestuia.
Pe pagin era o singur fotografie alb-negru, de
opt pe unsprezece centimetri, a unei tinere
zmbitoare, cu prul plin de bucle i o rochie cu
imprimeuri i cu umeri nali, n stilul anilor 40.
Ea inea de bra un tnr ntr-un costum la dou
rnduri, cu prul blond i rar dat cu briantin i cu
ochii de culoare deschis. Stteau pe iarb, n
mijlocul unor tufiuri, iar n spate se vedea o parte
dintr-o cldire, n stilul vast victorian, care se
dovedea a fi, de obicei, fie o coal particular,
fie un azil de nebuni care dac ntre acestea nu
era o diferen prea mare, uneori, dup prerea lui
Slider. Da, fusese chipe. Puin cam scund, poate,
dar femeilor nu le psa de asta, n cele mai multe

cazuri.
Ce loc este acesta? ntreb Slider.
coala Fitzpayne, rspunse Keaton. Nu este
alma mater a mea, m grbesc s adaug. Am
predat acolo dup rzboi.
Limbi clasice? suger Slider, urmnd indiciul
cu latina.
Din nou acea sclipire slab a ochilor.
Biologie. Botanica era subiectul meu, dar am
predat i zoologie. Nu mi-ar fi plcut s fiu
cunoscut drept Maestrul Bot.
Slider zmbi ndatoritor la ceea ce era, n mod
evident, o glum mult repetat.
Putea s-l vad perfect pe Keaton spunnd-o cu
ndrzneal, la un pahar de sherry, la serile
prinilor, primind ca rspuns un rs indulgent i
puin ocat.
Ce ai fcut n timpul rzboiului?
Am fost la universitate. Cambridge. Acolo
am fcut cercetri pentru Ministerul Alimentaiei,
ca parte a gradului meu cum s faci s creasc
dou spice, acolo unde cretea nainte unul singur,
genul acesta de lucruri.
O spunea ntr-un mod defensiv, ca i cum ar fi
fost acuzat c se eschivase de la convocare. Slider
hotr s ndulceasc o pilul amar cu alta.

Este evident c suntei un om educat. Ce v-a


fcut s renunai la predat i s devenii ofer? Nu
vi s-a prut o decdere s v angajai ca servitor?
Keaton privi n alt parte pentru o clip, iar
Slider se gndi c mersese prea departe. Dar, dup
un moment, Keaton spuse, fr s par ofensat:
Nu-mi plcea s predau. Nu-mi plceau
copiii, nelegei, mai ales bieii mici minile
lor sunt att de indisciplinate. i atunci am decis
c voiam s scriu. Presupun c cei mai muli dintre
noi simim c avem o carte n noi, undeva, nu-i
aa?
Slider aprob, nesincer. El nu simise niciodat
impulsul s scrie viaa real, cel puin n cazul
lui, era mult mai ciudat dect ficiunea.
ns, bineneles, aveam nevoie de o slujb,
ca s m ntrein pn deveneam faimos, continu
Keaton, cu un mic zmbet autodepreciativ, iar
atunci cnd am vzut anunul prin care se solicita
un cuplu pentru casa lui sir tefan, mi s-a prut c
era rspunsul la rugciunea mea. Dup rzboi,
gsirea unei locuine era o mare problem, cu att
mai multe case distruse de Blitz i fr bani n
bnci ca ele s fie refcute. Doreen i cu mine ne
uitasem la cteva camere, dar cele pe care ni le
puteam permite mi-ar fi putut produce o adevrat

durere spiritual, dac locuiam n ele.


Slider aprob din cap, comptimitor.
Iar anunul era legat de casa aceasta, nu-i
aa?
Da. Familia Radek tocmai se mutase aici.
Soia lui, lady Susan, o motenise de la tatl ei.
Zmbi slab i continu:
Cnd am primit slujba, am privit-o ca pe una
ce presupunea o zi incomplet de munc. M
gndeam c o s am o grmad de timp liber, ca s
pot scrie. Dar era imposibil s locuieti sub
acelai acoperi cu sir tefan i s rmi distant,
mai ales dup moartea soiei lui. Puin cte puin
a m fost atras nuntru i, n cele din urm dup
ce a murit Doreen el a devenit toat viaa mea.
Ochii lui erau din nou rezervai i strlucitori.
S-l servesc pe el, aa nct el s poat servi
Muzica. Era o cauz grozav! Fceam parte din
ceva nobil i valoros. Viaa mea nu a fost irosit.
Idealul demodat al serviciului, se gndi Slider,
pe jumtate amuzat, pe jumtate admirativ. n
zilele acestea, nimeni nu ar mai fi adoptat public
aceast poziie, de team s nu fie considerat
palavragiu, dei acesta era motivul pentru care i
aducea n poliie pe majoritatea recruilor. Dar

acum era moda s pretinzi c eti cinic i egoist.


Discuia cu btrnul Buster era chiar relaxant.
Vorbii-mi despre sir tefan, spuse el. Nu era
englez, nu-i aa?
Keaton i arunc o privire tioas.
Era cetean britanic i era mndru de asta,
replic el, aproape suprat. A fost fcut Cavaler
pentru serviciile aduse muzicii, dar acest titlu nu
se acord strinilor.
mi pare ru, nu am vrut s sugerez dar
numele lui nu pare englezesc. Cred c am citit
undeva c era de origine ceh.
Polonez, corect scurt Keaton. Dar i-a
schimbat naionalitatea n 1950. A venit n Anglia
mpreun cu mama lui, dup cderea Poloniei,
cnd tatl lui a fost ucis. tefan s-a nrolat n
infanterie n 1940 i a luptat n rzboi. A ajuns
maior i a ctigat Crucea de Merit. A avut un
foarte bun dosar de rzboi.
Era evident c Keaton era extrem de mndru de
dosarul lui Radek. Slider avu impresia c, dac nu
era atent, avea s fie obligat s priveasc
medaliile.
Nu era obligat s lupte. Ei nu l-ar fi chemat la
concentrare. i a riscat mai mult dect alii fcndo, cci era un muzician strlucit. Imaginai-v ce s-

ar fi ntmplat dac ar fi orbit, dac ar fi surzit sau


dac i-ar fi pierdut vreo mn. Pentru el a fost un
mare sacrificiu personal s-i lase deoparte
cariera, timp de cinci ani.
De ce a fcut-o?
Datoria, spuse Keaton simplu. Simea c
muzica nu putea s existe n aceeai lume cu
nazitii. Nu ar fi avut rost s se dedice muzicii,
dac ei nu erau distrui.
Un om cu adevrat nobil i dezinteresat, se gndi
Slider. Putea acesta s fie acelai Radek despre
care auzise sau era doar un caz al coruperii totale
de ctre putere?
Are vreo rud? Parc ai spus c soia lui a
murit?
Lady Susan a murit n 1959. A fost o tragedie
erau foarte apropiai. El nu s-a recstorit
niciodat. Au avut doar un copil, Fenella, dar i s-a
spus ntotdeauna Fay. S-a nscut n 1950. S-a
cstorit cu Alee Coleraine, avocatul, i au un
singur fiu, Marcus.
Cum se nelegea sir tefan cu ei? Erau
apropiai?
Keaton i strnse buzele.
tefan o adora pe Fay, dar ea a fost

ntotdeauna un copil ncpnat i se certau foarte


des. El nu a vrut ca ea s se cstoreasc cu Alee
Coleraine considera c nu era suficient de bun
pentru ea ceea ce era adevrat, dup prerea mea.
Dar ea a ateptat pn a mplinit douzeci i unu
de ani, iar apoi i-a spus tatlui ei c nu o mai putea
opri. Ei bine, tefan a primit cu curaj aceasta, i
erau ntotdeauna foarte afectuoi cnd se ntlneau
fr Alee. ns cnd acesta era de fa, se iscau
discuii.
Se opri, ca i cum i-ar fi dat seama ce a spus, i
adug:
Nu era nimic serios totui, doar certuri
familiale.
Se ntmpl i n cele mai bune familii, spuse
Slider linititor.
Keaton continu, pe un ton confidenial:
Lui tefan nu-i plcea modul n care-l
creteau pe Marcus. l rsfau, i ddeau tot ce
voia, iar cnd sir tefan ncerca s inoculeze
puin disciplin n biat, ei i luau partea. Aa
nct acesta, bineneles, tia c putea apela la
mama i la tatl su, mpotriva bunicului. Nimic nu
rsfa mai repede un copil. Sir tefan a fcut tot
ce a putut. Voia ca Marcus s vin s stea cu noi
mai des, dar Alee nu-l lsa. Mi-e team, adug

Keaton, ca i cum era nevoit s dezvluie un


adevr extrem de neplcut, c Alee Coleraine nu
considera muzica drept un mod potrivit de a-i
petrece viaa. Marcus ar fi putut fi un solist
talentat, dar tatl lui spunea c era o pedanterie s
cni la vioar. El voia ca fiul lui s aib o
profesie i s ctige o mulime de bani, ca i cum
scopul omenirii este s ai ct mai multe zerouri n
contul din banc. Ei bine, el este singurul care va
purta vina, dac biatul va ajunge ru.
Oft.
Dar toate acestea se adugau tensiunii lui
tefan, l oboseau i mai mult.
A existat vreun motiv special de ceart ntre
ei, recent? ntreb Slider.
Keaton fcu ochii mari.
Dumnezeule, nu! Lucrurile despre care v-am
vorbit au fost nite tensiuni familiale obinuite.
Sper c nu sugerai c Alee Coleraine ar fi putut
vreodat s se gndeasc s?
Lacrimile revenir brusc.
Oh, Doamne, mi pare ru! Uitasem, pentru o
clip. Pur i simplu, nu-mi vine s cred c
Gndul c cineva a fcut aa ceva este att de
Toate acestea sunt att de istovitoare pentru
dumneavoastr, spuse Slider cu blndee, dup o

clip. Pot s v ofer o ceac de ceai sau altceva?


Spunei-mi doar unde este buctria i
Oh, nu, mulumesc, zise Keaton nbuit,
printre pliurile batistei.
Nu, o s-l pregtesc eu. Ar fi trebuit s v
ofer ceva, mi cer scuze. Dorii un ceai? Sau ceva
mai tare?
Slider se gndi c-i oferea astfel btrnului timp
i intimitate ca s-i revin, aa c spuse:
Mulumesc, un ceai ar fi grozav. Suntei sigur
c nu vrei s-l pregtesc eu?
Da, da, nu este nevoie. n plus, eu tiu unde
sunt toate. Nu va dura mult.
Plec, iar Slider se ridic i se duse s se uite
pe fereastr. n spatele casei era o grdin
frumoas, cu ziduri nalte, cu pomi magnifici i o
peluz alungit. Observ c aranjamentul fusese
realizat aa nct s prezinte blocuri de culori
asortate, dup moda actual. Era splendid i
odihnitor, echivalentul exterior al salonului
rcoros i elegant n care sttea el.
Era genul de grdin pentru care i dorise
ntotdeauna s aib timpul i spaiul necesare, dar
nu le avusese niciodat. Presupunea c era vorba
despre arhitectul frustrat din el. Cnd era tnr i
avea timp de pierdut, i plcea s se duc s

viziteze case mari i s se plimbe n jurul


grdinilor lor, adunnd idei. Asta i plictisea
groaznic pe copii, dei lui Irene i plcuse s
viziteze case, atta timp ct erau complet mobilate
i nu mai vechi de secolul al optsprezecelea. Dar
ea nu era interesat de grdinrit de fapt, de
nimic ce avea legtur cu exteriorul. Fiind nscut
acolo, ea nu vedea nimic romantic n peisajul de
ar.
Ei bine, se gndi Slider, acum ea plecase.
Un zgomot l fcu pe Slider s se ntoarc. l
vzu pe Keaton venind cu o tav i se ndrept
repede spre el, n eventualitatea c acesta avea
nevoie de o mas liber. Dar Keaton i anticip
micarea i spuse:
M pot descurca i singur, mulumesc. Sunt
obinuit cu asta.
i tersese lacrimile, dar arta ngrozitor de
btrn i de epuizat palid n obraji i cu umbre
vineii n jurul ochilor. Slider se gndi c n-ar fi
fost surprins ca btrnul s nu mai triasc prea
mult. Se ntmpl deseori, n cazul oamenilor care
triau apropiai pentru o lung perioad de timp,
ca unul s nu poat supravieui celuilalt.
mi pare ru c trebuie s v supun la aa
ceva, zise Slider. Doar cteva ntrebri n plus i

apoi v voi lsa n pace.


Trebuie s v facei meseria, zise Keaton,
aranjnd tava. Toi trebuie s ne facem datoria.
Cum preferai ceaiul?
Dup ce se aezar amndoi, cu cetile n mn,
Slider spuse:
A vrea s-mi vorbii despre prietenii lui sir
tefan, dac vrei. Cine era cel mai apropiat de el?
Keaton cltin din cap, aproape dojenitor.
V-ai fcut o idee greit. V-am spus c era
devotat muncii lui. Aceasta i consuma tot timpul i
energia spiritual. Nu mai rmnea nimic, pentru
nimeni. Prietenii, viaa social i celelalte ar fi
fost o oboseal inutil pentru el. Nu avea timp s
se duc la petreceri.
Rosti ultimul cuvnt cu o privire nimicitoare.
Tot ce reuea era s in legtura cu fiica lui
i cu familia ei.
Dar nu-i putea petrece fiecare moment, n
fiecare zi, muncind, nu?
Ba da, putea, spuse Keaton. Nu avei idee de
ct pregtire este nevoie pentru un concert.
Studierea muzicii, cititul, nvarea partiturii,
comunicarea cu spiritul lui, pregtirea s se
desprind de sine, aa nct opera fantastic a unui
om mort demult s revin la via. Regreta adnc

chiar i timpul pe care era nevoit s-l acorde


interviurilor,
fotografiilor,
discursurilor,
banchetelor i celorlalte lucruri de acest gen.
l privi cu fermitate pe Slider.
Nu nseamn doar s te ridici n picioare i
s agii un b, s tii. Asta este problema cu
lumea de azi totul este doar neglijen, totul este
legat de strictul necesar. Nu mai este vorba de ct
de bine o pot face, ci de cu ct de puin pot
scpa de asta, chiar i n rndurile muzicanilor
profesioniti. Nu mai exist devotament fa de
perfeciune.
Se enervase. Slider se grbi s-l opreasc.
tiu c a fost un om dedicat muncii sale. Dar
sunt sigur c uneori trebuia s se relaxeze i s-i
rencarce bateriile, cum se spune.
Keaton ridic din umeri.
Era suficient s stea aici, acas, linitit. O
mas simpl, o conversaie civilizat, o plimbare
prin grdin
Acestea erau plcerile lui. Nu tnjea dup
zgomotul i agitaia lumii moderne.
Slider nghii asta mpreun cu ceaiul.
Grdina este magnific, spuse el.
Sir tefan o iubea. Era plcerea mea s creez
un loc frumos, n care s se poat odihni.

Dumneavoastr suntei grdinarul? Sunt


impresionat.
Keaton zmbi cu modestie.
Grdinritul a fost ntotdeauna marea mea
dragoste i relaxarea mea. Sir tefan mi-a ntins cu
generozitate o mn prieteneasc.
Nu cred c a regretat-o. Este frumoas! zise
Slider, iar Keaton se bucur sesiznd sinceritatea
evident.
Am fost ajutat, mrturisi el. Vine un om ca s
tal iarba i s fac muncile grele. Dar ceea ce
vedei este creaia mea. nc mai plantez, mai tai
i mai nmulesc. i mai fac i puin munc de
cercetare, din cnd n cnd, doar ca s-mi menin
mintea activ. tefan mi-a construit o ser mare i
un atelier. ncerc s dezvolt un nou tip de
stnjenei.
Gura i tremura.
Dac accepta, voiam s-i pun numele lui. Oh,
Dumnezeule!
Sunt uimit c aveai timp s pstrai grdina
att de ncnttoare, reuind s avei grij i de sir
tefan.
Oh, nu mergeam peste tot cu el. La concerte,

da, dar nu i la toate repetiiile i nregistrrile.


Aa nct mi rmnea puin timp pentru celelalte
sarcini ale mele. Eu gteam, iar cnd eram acas,
m ocupam de hainele lui, i ineam corespondena
special care nu era prea mare. Era suficient ca
s m in ocupat.
Alunecase din nou n timpul trecut. Slider se
gndi, cu compasiune, c Keaton nu avea s se
acomodeze prea uor.
Mergeai ntotdeauna cu el n turneu?
ntotdeauna. Nu se putea descurca fr mine
mai mult de cteva ore. i era extrem de important
ca o persoan care cunotea starea delicat a
sntii lui s fie mereu n apropiere.
Slider se hotr, ntr-un impuls de moment, s
strecoare o ntrebare:
Ce este Ootsy Tootsy Club? ntreb el cu
voce indiferent.
Ochii lui Keaton devenir brusc ateni.
Nu tiu ce vrei s spunei.
Este n Hong Kong. Ai fost n Hong Kong de
curnd, nu-i aa?
n octombrie trecut. Un turneu triumftor, dar
epuizant. Nu i-a plcut niciodat cldura i
umiditatea.

Iar Ootsy Tootsy Club?


Nu cunosc niciun fel de club, spuse Keaton
rece. De ce credei c a cunoate? Sun ridicol.
Oricum, despre ce este vorba?
Slider zise linititor:
n astfel de cazuri nu ai de unde ti ce poate
fi de folos. Suntem deseori nevoii s punem
ntrebri fr sens.
Nevoii? De ce suntei nevoii? ntreb
Keaton, pe un ton iritat.
Trebuie s aflm cine l-a ucis. Iar
dumneavoastr vrei s-l prindem pe cel care a
fcut-o, nu-i aa?
Asta l readuce pe sir tefan n via? ntreb
Keaton suprat. Dac nu, atunci nu m mai
intereseaz. Lsai-l n seama contiinei lui i a
lui Dumnezeu!
Mi-e team c nu putem face asta, zise Slider
cu blndee.
Se ridic n picioare.
Nu o s v mai deranjez acum, domnule
Keaton, dar s-ar putea s fiu nevoit s revin alt
dat. Sper c nu v deranjeaz asta.
Keaton ridic din umeri.
Voi fi aici. Nu am unde s m duc n alt

parte, oricum.
n drum spre u, Slider zise:
Oh, apropo, mi imaginez c sir tefan a fost
un om bogat.
Da, zise Keaton, fr emfaz. Impresarul lui
se ocupa de partea financiar a lucrurilor. V
sugerez s-i vorbii.
Mulumesc, o voi face. Dar m ntreb dac
tii cui *yi-a lsat proprietile. A fcut un
testament?
Oh, da, cu ceva timp n urm. Nu era nimic
complicat n el. Casa aceasta i aproape tot ce
conine mi rmne mie. Restul i revine fiicei lui.
Vax, prostii! spuse Atherton, suindu-se ntr-o
poziie precar pe marginea biroului lui arhiplin.
Mulumesc, Ebenezer. N-ai vrea s fii mai
exact?
Radek, un geniu dezinteresat i devotat? Vax,
prostii.
Oh, asta. Voi, membrii tinerei generaii
suntei enervant de cinici. M-am gndit deseori la
asta.
Oricine ar fi cinic, dup ce ar auzi despre
Radek de la diveri membri ai orchestrei. M
ntreb a cui versiune este corect, a cabinierului
sau a muzicanilor?

Aa cum se ntmpl n toate cazurile,


probabil adevrul este undeva la mijloc.
Poate, dar cum rmne cu obiceiurile urte
ale lui Radek? Crezi c Keaton nu tia despre ele
sau c nu voia s tie? Sau Des Riley a inventat
totul?
A vzut rou n faa ochilor cnd am
menionat clubul din Hong Kong, spuse Slider.
Cred c nu voia s tie, pentru c acest lucru se
interfera cu viziunea lui de sfnt.
Nu crezi c este puin prea bun ca s fie
adevrat aceast idolatrizare a lui Radek de ctre
Buster? suger Atherton.
Oh, nu. Cred c este autentic. Dar este
posibil ca el s fi avut nevoie s cread c Radek
era un sfnt, pentru ca astfel s se simt i el mai
important. Altfel, ar fi fost doar un servitor foarte
bun. Este oarecum fr sens s-i dedici toat viaa
unei persoane obinuite, nu?
Nu tiu, spuse Atherton. Femeile o fac tot
timpul. i uite, acum eu i sunt devotat ie.
Da, dar eu nu sunt o persoan obinuit.
Aa este, oh, Maiestate! Deci, ce zici de
ideea ginerelui uciga?
Este avocat, menion Slider.
Cazul este rezolvat, atunci, spuse Atherton

simplu.
Haide, serios?
Serios. Fiica va moteni o avere bunicic,
dei datorit acelui blestemat Act al Proprietilor
Femeii Cstorite, ea va hotr ce va face cu
motenirea.
Vechil motiv al banilor, zise Slider.
ntotdeauna m-am simit mai n largul meu cnd am
ajuns la cui folosete. Dar i fiica are acelai
motiv ca soul, i o minte mai puin legal.
Atunci poate a fost fiica. Sub o plrie, un
brbat cu o construcie firav poate fi o femeie, iar
mpucarea unui om n public seamn mai mult cu
o isterie feminin.
Nu tiu cum ai ajuns la vrsta aceasta,
spunnd astfel de lucruri negndite. Totui, m
ntreb ct de mare ar fi acest motiv al banilor, zise
Slider meditativ. Trebuie s aflm ct valora i
cum a mprit totul, exact.
Te face s te bucuri c nu ai nimic de lsat,
spuse Atherton.
Presupun, zise Slider, privindu-i ceasul.
Este exact timpul s mncm ceva, nainte de
autopsie.
Creown and Sceptor? Este oarecum n drum.
n regul. Nu tiu totui, adug Slider pe un

ton uuratic, n timp ce cobora pe scri, ar fi


frumos s tii c poi continua s fii util i dup
moarte.
Toi facem asta.
Da? ntreb Slider imprudent.
ngrmnt organic. Nimic nu se pierde,
rnji Atherton. i gndete-te la toi viermii aceia.
Pescarii vor plti bani buni pe ei.
Umorul poliienesc este att de copilresc!
oft Slider mustrtor.
Mcar este un umor amical, zise Atherton, iar
Slider avu nevoie de cteva clipe s prind
poanta.
CAPITOLUL 4
Rposatul fost brbat
Era ciudat s mergi la o autopsie i s nu-l vezi
pe Freddie Cameron. El i Slider se cunoteau de
ani de zile i lucraser mpreun la multe cazuri. n
cursul natural al lucrurilor, cum erau mai puin de
apte sute de crime pe an n total, existau puini
medici legiti cu experien n omucideri.
i cum toat lumea voia un expert, de fiecare
dat erau chemai aceiai. Era un adevrat ghinion

c Freddie era plecat chiar n perioada aceea.


Medicii legiti nu ar fi trebuit s aib concedii.
Slider spera c omul cel nou i cunotea meseria.
Lucrurile ncepuser deja, la sosirea lui Slider
i a lui Atherton; fotograful terminase, cadavrul
fusese dezbrcat, iar Mackay, un ofier de la
probe, mpacheta hainele.
Cadavrul era acum ntins cu faa n jos, pe
lespede, iar omul cel nou, James, era aplecat
deasupra lui.
Era un brbat de vreo treizeci de ani, nalt i
puternic, cu o fa cam palid i uor extraterestr,
a crei ciudenie fu identificat, n cele din urm,
de Slider ca datorndu-se ochilor mari, verdedeschis, care erau puin prea adncii i prea
deprtai, ca s arate ca ai unui om originar de pe
aceast planet.
Prul aten era foarte lins i l purta ntr-o coad
la spate, legat cu o curelu de piele. Purta
cercei, nite inte micue aurii, n form de stea, i
avea un uor accent din Birmingham, care putea
sau nu putea fi considerat o alt ciudenie.
Arta total diferit de Freddie Cameron, pn la
hainele de dril pe care le purta pe sub halatul de
laborator i sub orul de cauciuc. Dar, adecvat
speciei lui, sugea o bomboan cu ment. Toate

cadavrele miros, diferena const doar n ct de


mult.
Bun, spuse el vesel. Suntei ofierul
investigator? Nu cred c ne-am cunoscut.
Slider se prezent, apoi i Atherton.
De obicei, Freddie se ocup de autopsiile
mele.
Oh, inefabilul Freddie! Un tip grozav. Atunci,
el unde este?
n concediu. n Antigua, cred.
La naiba, cred c se descurc grozav! Eu numi pot permite dect un weekend lung n Selly
Oak.
Slider zmbi.
S-ar putea ca aceast cioprire a unei mari
celebriti s fie un moment crucial n cariera ta.
Mda, o s fac treab bun. O s-i fac o
cicatrice frumoas.
Se ntoarse energic spre asistenta lui.
n regul, hai s-l ntoarcem.
ntoarser cadavrul pe spate, cu fora antrenat a
unor salvamontiti i, dintr-o dat, sub ochii lui
Slider apru chipul lui sir tefan Radek,
familiaritatea feei cu nas de oim, dar cu culoarea
neobinuit i imposibil de confundat a morii.
Numai prul alb, liber i mtsos, prea viu

aa cum era nc, ntr-un fel. Pielea nu mai semna


a piele, ci cu un plastic destul de realist realizat.
Corpul btrnului, alb-albstrui i lipsit de pr,
dezgolit fr ruine, expus ntr-o umilire final, nu
era al lui, dar semna cu al lui, ca o ppu copiefidel.
Sfrijit, grotesc, plin de vene pe brae i galben
la picioare, atepta cuitul i scoaterea ritual a
intestinelor.
James l privi gnditor.
Ciudat, l-am vzut dirijnd chiar anul trecut,
n Birmingham. L-am dus pe mama i pe tata.
Acolo sus, fluturndu-i braele, arta aproape ca
un zeu.
Aa trece gloria lumii, spuse Atherton.
i apoi mai este ceva, replic James
reverenios. Apropo de trecere; venii s aruncai
o privire la asta. Am citit despre ele, dar nu am
mai vzut niciuna pn acum. Lat gaura voastr de
ieire. Vedei asta?
Slider era interesat de rana de ieire.
Credeam c nu exist.
Se aplec mai mult. Se vedea o zgrietur n
form de V n pielea de pe talie, n partea
dreapt.
Asta este? Sunt doar cteva zgrieturi.

Ah, spuse James, ca i cum ar fi fost un triumf


personal, dar uitai-v acum.
Lu o sond i, introducnd-o n vrf, trase ncet
o bucat triunghiular de piele.
Lat rana de ieire, vedei? Aa cum am
spus, am citit despre ea n manual, dar este prima
dat cnd m ocup efectiv de aa ceva. Se
ntmpl atunci cnd glonul i pierde att de mult
din vitez, nct nu mai are dect fora s cad prin
piele. Iar pielea, fiind elastic, se ntinde la loc i
acoper gaura. Probabil c s-a tras de la distan
mare.
Cred c da, spuse Slider. De la vreo
douzeci de metri. Atunci, ce s-a ntmplat cu
glonul? Noi credeam c este nc nuntru.
Era n chiloii lui. L-am gsit cnd l-am
dezbrcat, iat-i!
Se ntinse spre masa de lng el i ridic o
pung de plastic, n care se odihnea micul obiect
scrbos.
Probabil vrei s-l ducei la balistic. Chris
Prest este omul care v trebuie. Spunei-i c Laddo
i transmite salutri. Am lucrat deseori la aceeai
mpuctur. Eram amndoi la Nottingham, n
zilele noastre de prosperitate.
Laddo? ntreb Slider, ntr-o cea de

gnduri.
James se strmb.
Mama m-a botezat Ladislaw. Voi ce ai fi
fcut? ntotdeauna am considerat c este o cruzime
s faci aa ceva micuului bebelu neajutorat pe
care-l ai n brae. i, apropo de brae, i-ai vzut
mna stng? Un exemplu frumos de spasm
cadaveric.
Oh, da, se prinsese de gulerul puloverului,
nu-i aa? i aminti Slider.
Mda. A fost ceva foarte real. Am avut ceva
de lucru ca s-l desclcim.
Spasmul cadaveric nu este semnul unei
emoii sau a unei frici puternice n momentul
morii? ntreb Atherton.
Sau a unei activiti violente, rspunse
James. Se ntlnete deseori la necai, de
exemplu, cnd victimele se zbat s supravieuiasc
buci de alge prinse de degete i aa mai
departe. Sau la violuri, bineneles fragmente de
haine rupte. Totui, mi-e team c aici nu este de
niciun ajutor. Nicio bucat frumoas de cma, cu
un nume cusut manual, ca s v ghideze spre
criminal.
Nu am avut niciodat norocul sta, spuse
Slider.

Ei bine, s ncepem. Scott, nti rana de


ieire, zise James, tind un ptrat. Fac colecie de
rni de intrare i de ieire am aproape cincizeci
acum. Nu o s ne spun prea multe lucruri n plus
de ceea ce tim deja, dar dac mi putei spune
exact la ce distan sttea ucigaul i ct de
departe de pmnt era victima, v pot, oferi o
estimare a nlimii lui.
Mulumesc, spuse Slider. Orice poate fi de
ajutor.
Legistul lucr n tcere pentru o vreme.
Deschise cadavrul cu cteva micri lungi i
puternice ale scalpelului, la fel de uor cum i
deschidea Slider corespondena de diminea, i
examin traseul glonului.
Ei bine, zise el n cele din urm, acum vedei
de ce Dumnezeu ne-a dat mnerele dragostei.
Ticlosul sta mic a trecut prin carnea de pe talie
fr s ating niciun organ vital. innd cont de
viteza cu care a intrat, dac ar fi ntlnit vreun
obstacol, probabil c s-ar fi oprit acolo, aa, ns,
a ieit pe partea cealalt. N-a fcut aproape nicio
stricciune. Dac ar fi fost tnr, acum ar fi stat n
spital, ridicat n pat, urlnd dup Lucozade.

Atunci ce l-a ucis? ntreb Atherton. ocul?


ntr-un fel, da, m atept la asta. Vom vedea.
Am neles c avea probleme cu inima, zise
Slider.
Asta ar putea fi o cauz, spuse James. Cu
toate c pare un btrnel bine cldit. Are o
musculatur bun, pentru vrsta lui. Probabil c
fluturatul braelor n public este un mod de via
sntos.
Este, zise Atherton. Uitai-v la Monteux, la
nouzeci i doi de ani, contractul lui cu LSO a
expirat i nu vrea s accepte o rennoire a lui dect
pe o perioad de cel puin cincisprezece ani.
Dirijorii sunt faimoi pentru faptul c ajung la
vrste naintate.
Dac nu sunt mpucai, spuse Laddo,
rnjind. Eu a cuta un critic ostil, n locul vostru.
Extrase inima, o duse n chiuvet i o secion,
apoi spal camerele i le examin.
Mie mi se pare normal. Niciun semn al
vreunei boli de inim.
Eti sigur? ntreb Slider. Mi s-a afirmat
categoric c avea o inim slab.
Foarte sigur. O uzur i deteriorare normale,
datorate vrstei, dar altfel pare ntr-o form foarte
bun.

Atunci de ce a murit?
V spun ntr-o clip, dup ce termin. Hai s-i
deschidem easta, da?
Extragerea creierului era partea care-i plcea
cel mai puin lui Atherton i pstra ntotdeauna o
ntrebare sau o remarc trivial, aa nct s se
poat ntoarce cu spatele i s se angajeze ntr-o
conversaie cu cea mai apropiat persoan, pentru
a acoperi bzitul tierii osului. Slider, n schimb,
prea impasibil. n ochii lui, dup primele tieturi,
cadavrul pierduse orice asemnare cu o fiin
uman.
Dar, n definitiv, Slider crescuse la o ferm.
Dup ctva timp, James se ndrept, i terse
degetele ntr-un gest de satisfacie i spuse:
Asta este. Sincop produs de oc.
Ceea ce era de demonstrat, spuse Atherton.
Cum?
O moarte ciudat, nu?
Faa lui James se nsenin.
Oh, nu este nimic misterios n asta, mai ales
la vrsta lui. Avea vreo aptezeci i ceva de ani,
nu?
aptezeci i doi, spuse Slider.
Deci, asta este. La aceast vrst, ocurile nu
trebuie desconsiderate. Atacul fizic, mpreun cu

trauma psihologic de a fi mpucat au fost


suficiente ca s produc nchiderea vechiului
sistem circulator, i sta a fost sfritul. Se
datoreaz tot mpucturii, chiar dac glonul nu a
lovit nimic vital.
Atunci, este vorba tot de crim, zise
Atherton. Ce uurare. Nu voiam s-mi irosesc
talentele pentru un simplu atac armat.
n drum spre ieire, Slider se opri lng
Mackay.
Ai gsit ceva n buzunarele lui?
O batist, un ciot de creion i nite mruni,
spuse acesta, artnd punguliele de plastic. Nimic
interesant, efule.
M gndesc c ar fi putut mcar s aib
decena s in la el o scrisoare de antaj semnat,
se plnse Atherton n timp ce ieea din fumul
binecuvntat al traficului. Sau o caset pe care s
fie nregistrat o ameninare cu moartea. Asta e.
Viaa nu este uoar niciodat.
Vorbeti ca un cunosctor. Conduci tu sau
eu?
Ce exprimare gramatical elegant, se
minun Slider. Conduci tu; drag. Eu vreau s
gndesc.
n regul. ncotro?

Acas, James. napoi la fabric.


Deci, Radek nu avea probleme cu inima,
spuse Atherton o clip mai trziu, n timp ce se
aezau la coada de maini de pe Fulham Palace
Road. M ntreb dac Keaton a inventat asta sau
dac o credea cu adevrat.
Am impresia c o credea cu adevrat. Pariez
c Radek i-a spus c are probleme cu inima ca s-l
in pe Keaton la ordine. Poate chiar a executat
vechea mecherie cu spasmul brusc, n mijlocul
unei controverse pe care se temea c o va pierde.
O boal poate fi o arm minunat, iar cea de inim
este cea mai bun dintre toate. Din cte am auzit
pn acum despre el, pare genul de manipulare pe
care ar fi folosit-o Radek.
Melaren i strig ceva nedesluit lui Slider, n
timp ce treceau pe lng ua camerei detectivilor
nedesluit pentru c avea faa ngropat ntr-un bol
cu salat i pui, cam de mrimea unui cap de copil.
Semna cu un numr de circ, n care un om
ncearc s-i bage capul n gura unui leu. n astfel
de cazuri, simpatia lui Slider se ndrepta
ntotdeauna spre leu.
Oh, efule, femeia aceea a sunat din nou,
reui Melaren s spun.
Cine, doamna Hislop-lvory? l-ai luat numrul

de telefon de data aceasta?


Melaren l privi nedumerit.
A spus c l tii.
Slider mri ncet.
Dac l tiam, i l-a mai fi cerut? A spus ce
vrea?
Doar s-i telefonezi. Prea destul de
argoas, adug el ndatoritor.
Dac mai sun, afl ce vrea i cere-i numrul
de telefon. Vrei s-i scriu nite instruciuni?
Nu, efule, spuse Melaren, mprtiind pe
birou buci de lptuc mbibate n maionez. Data
viitoare l aflu.
i nu ti c domnului Barrington nu-i place s
se mnnce n birou?
A plecat, spuse simplu Melaren.
Slider simi c era momentul s fie ferm.
Asta nu este o scuz.
mi pare ru, efule, dar s-a fcut trziu i am
avut attea de fcut, nct m-am gndit c ar fi mai
bine s nu m opresc. Am depistat numrul acela
din Hong Kong
Se opri, ademenitor.
Unde a plecat domnul Barrington? ntreb
Slider nesedus.
La o conferin de pres, spuse Melaren.

Numrul acela de telefon


Da?
S-a dovedit a fi al biroului central de
informaii turistice. Iar Beda este o fat care a
lucrat acolo, numai c acum s-a mutat. eful
biroului mi-a sugerat, confidenial, c ea lucra pe
cont propriu n timpul liber ca amatoare i c
acum a hotrt s fac asta cu norm complet.
Scoate mai muli bani.
Presupun c cineva de la club i-a vndut lui
Radek un pont n legtur cu ea, spuse Atherton.
Dar de ce i-a pstrat numrul de telefon dup
aceea? se mir Slider. A fost att de important
pentru el?
Probabil c din ntmplare, suger Atherton.
Des Riley spunea c avea obiceiul s
ngrmdeasc bucele de hrtie n partea din
spate a cutiei pentru baghet, ca s nu le piard, i
c le tria periodic, aa c probabil asta a scpat
neobservat.
Ce altceva ai aflat? ntreb Slider.
Toi cei care este posibil s-l fi vzut pe
criminal. Am sortat primul lot de telefoane primite
i cel mai promitor l-a descris urcnd pe
Addison Garden i intrnd pe Richmond Way.
Probabil c se ndrepta spre gar.

Posibil.
Avea nc plria pe cap i prea suprat,
dup spusele unui martor, adug Melaren cu
satisfacie. Aa c, dac a cobort la metrou,
trebuie s-l fi vzut cineva.
n regul, spuse Slider, continu cu asta.
Se ntoarse spre Mekay.
A ieit ceva din cutarea armei?
Nimic, efule. Cred c a pstrat-o n buzunar.
Cnd vom primi raportul balistic?
Mine, dac avem noroc. Dar nu o s ne ajute
prea mult, dect dup ce vom avea un suspect.
Continuai s cutai.
Se ntoarse spre Atherton.
Cred c ar fi mai bine s te duci tu s
vorbeti cu impresarul lui Radek. Tu cunoti
jargonul. Iar mie cred c mi rmne fata. Ce tim
despre ea?
Nscut n 1950, a fost la Benden School,
foarte elegant. Are propria ei firm de decoraiuni
interioare, numit Fanella, cu biroul n Hampstead.
Factureaz numere de telefon ca s spun celor
bogai i neruinai n ce culoare s-i vopseasc
soclurile. Cstorit cu un avocat, Alee Coleraine,
de la Coleraine and Antrobus, dar n afaceri i
folosete numele de fat. i ceea ce probabil c

nu ti, pentru c nu eti genul care citete Hello!


apare destul de des n rubricile mondene. Cunoate
pe toat lumea care se ocup de casele bogtailor
i apoi este invitat la petrecerile lor. Foarte
inteligent i, dac citesc printre rnduri, dur ca o
stnc n ceea ce privete afacerile.
Oh, bine! spuse Slider obosit. Pare exact
genul meu.
La nceput, Atherton o cataloga pe Kate Apwey,
de la Parker, Pool and Law, ca fiind ceea ce el
numea o Victorie, adic o fat frumoas,
disperat de inteligent, bun de gur, dar puin
icnit, de genul deseori ntlnit n birourile de
publicitate, care avea succes fr s aib vreun
talent deosebit, doar prin faptul c se descurca
bine cu oamenii i tia cum s se comporte la
petrecerile promoionale. Era categoric plcut la
vedere, bine aranjat i vorbea ntr-un falsetto
rapid i puin nedesluit, de mare clas, cu fraze
pline de hm, de un fel de i de alte ajutoare
ale incoerenei bine educate.
Atherton, cruia i plcea la nebunie limba
literar, simi impulsul de a o strangula, la zece
secunde dup ce o cunoscuse, i se ntreb ce cuta
ea ntr-o agenie, n definitiv o agenie care nu era
o filial a lui Jackson Stops. Dar, ndesndu-i

pumnii strni n buzunare, descoperi c ea era mai


mult dect prea la prima vedere i, presupuse cu
ntrziere, aa trebuia s fie, din moment ce era
impresarul lui Radek de cinci ani.
Este o pierdere ngrozitoare pentru noi, spuse
ea cu senintate. l avem n registrele noastre de
aproape unsprezece ani, de cnd s-a certat cu
Holton and Watson, i a fost, hm, foarte, foarte
profitabil. Noi ne ocupm de totul pentru el
concerte, nregistrri, apariii n public, totul.
Cantitatea de munc depus de el este fenomenal.
Dar puteam s-i fac rost de cte zece contracte,
pentru fiecare ocazie. Toi l voiau. Era pe un loc
foarte important n box-office.
Atunci, spunei-mi, de ce ddea un concert la
Biserica Sfntului Augustin? Este puin cam prost
cotat pentru el, nu? Sunt sigur c nu-i puteau plti
onorariul lui obinuit.
Nu, nu primea onorariu deloc, dei n-ar fi
trebuit s spun nimnui aceasta. Nu voia s afle
nimeni. Spunea c dac afl cineva, va fi ngropat
n scrisori cu rugmini.
Atunci, nu-i plcea s fac munc de
caritate?
Deloc. Ura asta. Spunea c nimeni nu l-a
ajutat pe el atunci cnd nu avea nimic, c trebuise

s aib singur grij de el, aa c toi ceilali puteau


face la fel.
Atunci de ce inea concertul aceste?
Pentru fiica lui, spuse ea.
Ideea prea s o nedumereasc.
Ea l-a rugat s o fac pentru fondul de
restaurare, iar el a acceptat. A spus c va fi doar o
excepie. Chiar m-a surprins puin, c nu era stilul
lui, dac m nelegei. Dar presupun c a vrut s-i
fac pe plac ei. Cred c inea la ea.
Asta nu poate fi ceva ru, nu-i aa?
Dumneavoastr v plcea de el?
Ea ezit s rspund.
Oh, ei bine, ne aducea atia bani, nct avea
dreptul s fie mai deosebit. i punea propriile lui
condiii.
i anume?
Ea ezit din nou.
Voia s m ocup personal de el. S fiu
disponibil tot timpul, nelegei? Nu erau permise
nici nlocuiri, nici scuze.
Reflect, posac, pentru o clip.
Devenise dificil s am o via particular
proprie. Adic, prietenii mei masculini nu sunt
genul care s neleag cnd eram chemat
noaptea, urgent, s plec la altcineva.

Dar merita s o facei?


Era slujba mea, spuse ea tios.
i erai fericit s servii cauza mujicii?
suger Atherton linitit. S fii servitoarea marelui
geniu de pe podium era o rsplat suficient ca s
renunai la viaa personal?
Ea l privi piezi, faa devenindu-i roz.
Hm, nu chiar.
Atunci, o fceai pentru bani?
Acum ea se nroi puternic.
Era slujba mea, da? El m dorea i, dac l
refuzam, ar fi fcut s fiu concediat i n-a mai fi
obinut niciodat o slujb la fel de bun ca aceasta.
i, oricum, nu avea s dureze o infinitate.
V dorea? spuse Atherton, cu un interes
prietenos, mi pare ru, nu mi-am dat seama c
atunci cnd ai spus c voia s v ocupai personal
de el, ai spus-o n sens literal. Mult munc de
noapte, nu-i aa? Recitaluri la organ, genul
acesta de lucruri?
Crezu c ea se va nfuria, dar, dei culoarea ei
i pstr intensitatea, femeia l privi cu hotrre.
Ce v privete? ntreb ea.
El o reevalu rapid.
mi cer scuze. Dar trebuie s tiu exact cum
stau treburile. i este mai bine dac aflu despre

dumneavoastr chiar de la dumneavoastr, nu-i


aa? Aa v putei asigura c aflu adevrul.
Ea l privi fix, creierul ei lucrnd, evident, n
spatele ochilor impasibili.
V-a cerut s v culcai cu el?
Da, spuse ea, dup o pauz.
i ai fcut-o?
O pauz mai lung.
Da, spuse ea, n cele din urm.
Era greu s-i dai seama ce prere avea ea
despre asta.
Pentru bani? Sau ca s v pstrai slujba?
Ea pru s se hotrasc.
Indiferent cum era n viaa particular, era un
mare dirijor, o celebritate mondial i exist ceva
la un astfel de om. La sfritul unui concert, mai
ales n turnee, cnd cobora de pe platform i
publicul nnebunea, se crea o anumit atmosfer.
Vreau s spun c exista un fel de electricitate n el.
Era transpus, iar emoia se transmitea i
asupra dumneavoastr. Aa c, atunci cnd v
cerea s mergei n camera lui de hotel, v simeai
onorat c ai fcut-o.
Ea l privi cu ndoial.
Cam aa ceva, de unde tii?
mi place muzica. M duc la concerte. Pot

nelege c v-ai dus de bunvoie, cel puin prima


dat. Unde s-a ntmplat asta, apropo?
La Frankfurt.
i v-ai culcat cu el?
Urm o tcere lung. Atherton se gndi c ea nu
va rspunde, dar femeia izbucni dintr-o dat:
A fost oribil! Era att de btrn i mirosea, i
lucrurile pe care voia s le fac! La nceput a fost
aa cum ai spus, eram excitat, ntr-un fel, el era o
celebritate. Dar asta a trecut i m-am trezit ntr-o
camer de hotel, cu btrnul acela ngrozitor.
i duse minile la fa.
Dup aceea, continu ea, mi-a dat o mulime
de bani i mi-a spus ct de bun am fost i c i va
spune efului meu c mi fceam treaba minunat. Ei
bine, am vrut s reuesc. Oricum, tiam era
evident ce voia s spun. Zicea c am fost att de
bun, nct dorea s m ocup eu de el, tot timpul
V-ai gndit c sugera c, dac-l refuzai data
viitoare, va spune c nu v pricepeai i va scpa
de dumneavoastr?
Nu era nicio aluzie. Ar fi fcut-o, zise ea,
aproape indignat.
Aa c ai continuat s v culcai cu el la
ordin, ca s v pstrai slujba.
Nu se ntmpla prea des, zise ea, ca o

autojustificare.
Iar apoi, groaza i se ntoarse n ochi.
Numai c asta atrna tot timpul deasupra
mea. Faptul c nu tiam cnd. Dar economiseam
bani. Jar cnd aveam s strng destul de muli
Se opri brusc.
Atherton atept s vad dac va continua, iar
cum ea nu o fcu, zise:
Ai spus c nu avea s dureze o eternitate. Ce
ai vrut s spunei prin asta?
Ea Ti arunc o privire alarmat i apoi se uit n
alt parte.
Nimic. Adic, am vrut s spun c era un om
btrn, nu-i aa? Nu putea tri la nesfrit.
Sperai c o s moar?
Nu, nu speram. Dar, mai devreme sau mai
trziu, avea s se ntmple asta, nu-i aa? Sau s se
retrag.
Avei un prieten?
Ea aprob din cap, fie cu ndoial, fie nevrnd
s recunoasc.
tia de relaia dumneavoastr cu Radek?
Nu i-am vorbit niciodat efectiv despre asta
tia c trebuie s m duc cu el la concerte i n
alte pri dar a ghicit, ntr-un fel, sau a presupus.
Aa c nu am negat. Adic nu puteam s-l mint.

Nu i-a plcut?
Nu, sigur c nu.
V certai din cauza aceasta?
Uneori. Steve i pierde cumptul, dar asta nu
nsemn nimic. Adic, i trece repede.
tia c Radek v ddea bani?
Strngeam bani pentru o cas, spuse ea, cu o
lips de logic minunat.
Urma s v cstorii cu Steve?
n cele din urm. Dar eu voiam s continui s
lucrez, l-am spus-o lui Steve. Iar el a neles.
Cariera este important pentru mine.
Dar nu mai puteai s continuai s v culcai
cu Radek, dup ce v cstoreai, nu? Iar dac l
refuzai, v pierdeai slujba.
Ea nu-i rspunse, privind n alt direcie i
mucndu-i buzele.
Era o mic dilem pentru dumneavoastr,
spuse el cu cldur.
Era un btrn groaznic, spuse ea brusc, cu
hot- rre. tia ce simeam eu, dar i plcea s
chinuiasc oamenii. M bucur c a murit. Cel care
l-a ucis a fcut un serviciu societii.
ntors n main, Atherton consult o copie a
programului orchestrei pe care o primise de la
Tony Whittam i hotr c avea exact timpul

necesar ca s o prind pe una dintre membrele


orchestrei, chiar nainte s plece la un concert de
sear, la Abbey Road. Conduse spre apartamentul
Joannei, n Tumham Green, i o gsi acas, dar nu
singur.
O duc pe Sue cu maina, la studio. O cunoti
pe Sue Caversham, nu-i aa?
Ne-am ntlnit, spuse Atherton, strngnd
mna ntins de vioara a doua principal.
Era o femeie frumoas, solid, de vreo patruzeci
de ani, cu un pr aten, foarte strlucitor, o gur
mare i avnd aerul c se amuza n tain de ceva,
ceea ce putea fi considerat intimidant de unii, dar
care lui Atherton i se prea atrgtor.
n trecere, spuse ea. Nu tu mi-ai luat
declaraia, nu-i aa? Mare pcat.
Tocmai am terminat de mncat, zise Joanna,
dar pot s-i aduc nite brnz i biscuii, dac i-e
foame. Poliitilor le este ntotdeauna foame, i
spuse ea lui Sue. Din cauza activitii cerebrale
intense.
Nu, mulumesc, zise Atherton, iar apoi
ntreab: Cel fel de brnz?
Dolcelatte.
i biscuii Carr? Atunci, da, mulumesc.
Alt gurmand! rse Sue, n timp ce Joanna se

ducea s aduc brnza. ntotdeauna am fost


impresionat de Jo, de toate mncrurile pe care le
gtete. Tocmai am mncat cele mai minunate
paste, iar sosul nu era semipreparat. Eu am
problem i s deschid o conserv.
Nu-i place mncarea? ntreb Atherton,
ngrozit.
Ba da, dar, atunci cnd m ntorc de la lucru
acas, dac nu ajunge singur pe farfurie, este un
efort prea mare. Scot o bucat de pine din frigider
sau, dac sunt ntr-o form neateptat de bun, mi
torn i o porie de fulgi de ovz.
Este att de epuizant cntatul la vioar?
ntreb Atherton, dezaprobator.
Nu, doar c eu sunt lene, spuse Sue
linitit. i mai depinde i de ce pies cni i
pentru cine. Unii dirijori i fac viaa mai grea
dect alii.
Cum ar rposatul neregretat? ntreb
Atherton. Conteaz att de mult dirijorul?
Da, dac este dezgusttor, obsedat de sine,
rzbuntor, un ticlos btrn care te jignete cu
bun tiin, ca Radek, spuse Sue.
Joanna se ntoarse, cu o fa amuzat. Atherton i
prinse privirea i zise:

Despre mori?
Numai de bine, ncheie ea n locul lui. Uite,
brnz, biscuii i am gsit chiar i un pahar de
vin. A rmas de asear, aa c nu este prea vechi.
Ah, Chateau Hot Tin Roof, spuse Atherton,
ridicndu-l n lumin. Aveai de gnd s-l foloseti
pentru gtit?
Snobule, spuse Joanna. Nu eti obligat s-l
bei.
Sunt sigur s e delicios, zise el repede.
Revenind la subiect, toi dirijorii sunt detestai?
Oh, nu, spuse Sue repede. Barbirolli, de
exemplu, era un moule adorabil. Avea obiceiul
s-i mpart sandviurile cu orchestra. Iar
Pritchard nu uita niciodat s mulumeasc sau s
te evidenieze dac aveai de fcut ceva dificil.
Dar mai sunt i unii ca Lupton cnd se
pierde, se blocheaz i se oprete din dirijat. Te
bag n belea i ateapt s-l scoi din ea, adug
Joanna. Iar Farness este att de convins c este un
geniu, nct ia partiturile acas i le rescrie.
Adic schimb efectiv notele, ca s nu mai vorbim
de adnotri.
Sue interveni:

tii cum se spune, care este diferena dintre


un taur i orchestr?
Spune-mi.
Un taur are coarne n fa i dosul n spate.
Atherton pufni zgomotos.
Eti genul meu de femeie. Spune-mi, n-ai avut
o discuie, recent, cu dosul n cauz?
Ba da, i foarte urt, zise ea, strmbndu-se.
ase, ase pe scara Sfincter. Credeam c am
terminat-o. Conducerea noastr este la fel de ud
ca i o noapte n Cardiff, niciodat nu ne ia
aprarea aa cum a descoperit i bietul Bob
Preston.
Cine este el?
Sue i Joanna schimbar o privire, iar Joanna
ridic din umeri i ncepu s povesteasc.
Este, sau a fost, cornul nostru co-principal.
Interpretam o Mesia cu Radek, acum dou luni, iar
Bob executa ntotdeauna partea solo din The
trumpet Shall Sound, pentru c principalului,
Les, nu-i plcea s cnte prile re de corn. Toi
cei care ne dirijau tiau asta, iar Bob este foarte
bun Mesia este specialitatea lui. Dar asta nu
conta pentru ticlosul de Radek. El a spus c nu va

accepta ca un simplu co-principal s execute un


solo sub bagheta lui magnific.
Adevrul este c voia s promoveze pe unul
din micii lui protejai, interveni Sue. Avea
ntotdeauna ascuns n mnec un copil-minune
descoperit de el, iar cnd acetia devin faimoi,
apare i el pe fundal, prelund jumtate din glorie.
Oricum, era vorba de trompetistul acela minune,
Lew Polowski.
Un polonez sau un rus de origine polonez,
aa c s-a considerat ndreptit, explic Joanna.
Aa c Radek a spus c Bob nu era bun. A
urmat o ceart puternic, iar Bob i s-a opus lui
Radek, nebunul.
Curajos, dar prost, coment Atherton.
Rezultatul a fost c Radek a zis c nu-l va
mai accepta pe Bob n orchestra lui, ncheie Sue.
A spus conducerii c dac nu-l concediaz pe Bob,
el i duce contractele n alt parte, aa c
srmanul Bob a primit un mare ut.
Credei c Radek i-ar fi respectat
ameninarea? ntreb Atherton.
Joanna l privi.
Bun ntrebare. Eu cred c ar fi fcut-o era
destul de megaloman. i, de altfel, nu era niciodat
nevoit s-i caute de lucru. Putea cere orice

onorariu dorea i orice orchestr din lume s-ar fi


btut ca s-l obin. Aa c nu a avut nimic de spus
conducerea. Nu putea risca.
Ce s-a ntmplat cu Bob? ntreb Atherton.
Sue ridic din umeri.
Este independent, cnd gsete de lucru, dar
este greu pentru interpreii la corn. Nu ai nevoie de
prea muli ntr-o orchestr, iar piese solo se
gsesc foarte rar. L-am vzut o dat sau de dou
ori. Este foarte deprimat.
Deci i poart pic lui Radek? ntreb
Atherton.
Cele dou femei lsar impresia c se ndreapt
amndou brusc pe scaune.
Oh, stai puin! protest Sue. Doar nu crezi c
Bob l-ar fi ucis pe btrnul ticlos pentru asta?
Nu cred nimic, doar examinez posibilitile,
zise Atherton curtenitor.
Asta nu este o posibilitate. Dac m-a fi
gndit c-l vei suspecta, nu i-a fi vorbit niciodat
despre asta, zise Sue furioas.
Joanna o privea uor amuzat, cci ea trecuse
demult pe drumul acela.
Ar fi trebuit s-mi dau seama c aceste

ntrebri nu erau pur ntmpltoare, zise ea. Nu


conteaz, Sue. Ar fi aflat, oricum. Este mai bine s
o afle de la cineva care le poate oferi un tablou
echilibrat.
Totui
Iar dac Bob l-a ucis pe Radek, n-ai vrea s
scape nepedepsit, nu?
Da, dar Bob
tiu, ideea este absurd. El n-ar face ru nici
unei mute.
Ai putea, la fel de bine, s m suspectezi i
pe mine, spuse Sue, privindu-l provocator pe
Atherton. n definitiv, eu m-am certat cu Radek
chiar cu o zi nainte s fie omort.
M-am gndit i la asta, replic Atherton cu o
voce egal.
Sue deveni stacojie la fa, iar Joanna interveni:
A vrut s spun c el nu crede c acesta ar fi
un motiv suficient ca tu s-l ucizi pe Radek, zise ea
cu hotrre. Nu-i aa, Jim?
Oh, cred c pot s te elimin dup list, spuse
Atherton cu generozitate. Nu ai fi avut timpul s
angajezi un criminal.
Sue l privi fix pentru o clip, apoi izbucni n
rs.
Ticlosule. O s in scorul de acum. Vei plti

pentru asta.
Sper, spuse Atherton cu cldur. Trebuie smi dai voie s-i gtesc o dat. Joanna i va spune
c sunt un buctar remarcabil.
Mi se pare o idee bun, zise Sue. Ce-ai spune
de asta-sear, dup concert?
O idee grozav! Dac pot ajunge suficient de
devreme, o s-i pregtesc un boeuf en croute.
Asta numesc eu nceputul unei prietenii.
Joanna i plimb privirea de la faa ei la a lui i
napoi, i se simi, dintr-o dat, n plus.
CAPITOLUL 5
Ce verde era Volvo-ul meu
Slider o gsi n cele din urm pe fata lui Radek
n Hampstead, ntr-o cas pe care o redecora.
Furgoneta ei mic, vopsit ntr-un verde ecologic,
i cu numele Fenella scris lateral cu litere
frumoase i nflorite, purpurii cu margini negre,
era parcat pe zona asfaltat din fa, n spatele
unui Volvo i al unui Jaguar XJ albastru-nchis,
care-l fcu pe Slider s suspine. ntotdeauna i
dorise unul. i parc maina sa, un Vauxhall,
jerpelit n faa lor, blocndu-le, fiindc nu era alt

loc n care s o aeze; strzile aveau aici doar


limea unei maini.
Casa nalt i zvelt, din secolul al
optsprezecelea, l-ar fi fcut i ea s suspine, dac
ar fi fost plasat oriunde n alt parte. Hampstead,
ca i Geen Village, era unul dintre acele locuri pe
care fie le adorai, fie le urai.
Ua i fu deschis de o servitoare, lucru pe care
nu-l mai ntlneai prea des n zilele acestea. Era
strin, bineneles, de undeva de la est de
Clacton, presupuse el, i, zmbind, ca i cum nu ar
fi neles niciun cuvnt din spusele lui, l invit s
atepte n hol, cu un gest graios, dup care dispru
la etaj. Casa era foarte tcut. Nu auzea dect
sunetul msurat al unui orologiu care ticia ntr-un
loc nevzut i, la un moment dat, o scritur a
parchetului, la etaj. i ddea acea senzaie pe care
o avea uneori cnd era mic i rmnea n pat,
bolnav, ntr-o zi de coal c toat lumea
plecase undeva, pe o alt planet poate, lsndu-l
absolut singur.
Ca s-i abat atenia, examina scrisorile de pe
masa din hol i descoperi c acea cas aparinea
unei scriitoare faimoase (de la Booker, difer de
genul Airport), att de faimoas, nct chiar i el

auzise de ea. O mic incursiune n fiierele sale


mentale i suger c ea era cstorit cu un istoric
aproape la fel de faimos, care era acum redactor
de art la unul dintre cele mai serioase ziare. Asta
explica banii, cel puin. De ce i doreau ei s-i
redecoreze casa ns, nu-i putea da seama totul
arta imaculat dect dac era ceva oarecum
distructibil.
ntr-un trziu, servitoarea cobor i, cu un alt
zmbet de nenelegere i cu o mimic adorabil,
spuse V rog i l conduse la etaj. l introduse
ntr-un vagon dublu, frumos, unde doamna
Coleraine i faimoasa scriitoare stteau lng
fereastr, examinnd nite mostre de material.
Scriitoarea era nalt i slab, cu dini mari, pr
mare i o voce puternic i vesel, care nu aducea
n ochii ei nicio urm de umor sau de umanitate.
Slider fusese atacat verbal, insultat sau chiar
scuipat de muli dintre potenialii suspeci, dar
trecuse mult de cnd fusese fcut s se simt c ar
fi trebuit s ntre pe ua servitorilor.
Ah, da, inspectore, intr, zise ea cu o privire
nimicitoare, ca un chirurg de cord, privind de sus
la o asistent anestezist. Am neles c vrei s o

vezi pe doamna Coleraine. Nu-mi pot imagina de


ce nu puteai s atepi pn seara, cnd ajungea ea
acas, dar ndrznesc s sper c ai un motiv. Ceva
ngrozitor de urgent, presupun.
Slider nu accept s fie scos din circulaie, ci i
adres doar un zmbet umil. Ea se ntoarse spre
nsoitoarea ei.
Fay, draga mea, presupun c este mai bine s
te las singur, dar o s fiu la etaj, n dormitorul
meu.
n eventualitatea c o voi ataca, se gndi
Slider.
ncep s nclin spre verde. Mtasea brut
este att de ncnttoare, nct nu-i pot rezista.
Putem s ne mai gndim la liniile acelea? Eu caut
un gen de senzaie subacvatic. Despre esturi
putem discuta mai trziu.
Dup ce acest omule dezgusttor va disprea,
spunea privirea ei, n timp ce i arunca un zmbet
gigantic doamnei Coleraine, suficient de mare,
nct s-i ajung pn la ntoarcerea ei, dup care
iei din camer.
Fay Coleraine se ntoarse spre Slider. Era o
femeie nalt, dar, avnd o construcie mult mai
firav dect faimoasa scriitoare, pruse mic n
compania acesteia. Avea o fa dulce i obosit,

pe care Slider nu reui s gseasc nicio


asemnare cu Radek, cu excepia pomeilor nali
i a ploapelor lungi. Pe faa ei, acestea preau
frumoase, nu amenintoare.
Prul ei era blond, scurt i aranjat n acele
ondulaii largi ce par coafura adoptat de femeile
de o anumit vrst, revelndu-i lobii urechii, n
care erau fixate nite perle mici. Purta pantaloni
negri i o bluz neagr de mtase, cu o earf albnegru la gt, care era rsucit i bgat n bluz,
sub un irag de perje foarte mari. Sider nu-i
ddea seama dac era o uniform pentru slujba ei,
o concesie fcut doliului sau doar o alegere
ntmpltoare a hainelor, dar ea arta elegant,
atrgtoare i scump.
mi pare ru c v ntrerup de la munc, zise
el, iar ea i zmbi cu amabilitate, n aa fel nct
Slider simi impulsul s o invite n ora, la un ceai
i s-i spun s nu-i fac niciun fel de griji.
Nu-i dai atenie lui Maggie. Nu a vrut s fie
grosolan. Este ceva urgent?
Nu urgent n sensul acesta, dar urmele se
rcesc i, cu ct mai curnd ne punem ntrebrile,
cu att mai bine. Am sunat la dumneavoastr acas,
dar mi-au spus c suntei la lucru.
Ea ridic uor din umeri.

M-am gndit c este mai bine s m menin


ocupat. Nu prea s existe un motiv s rmn
acas. Iar pe Maggie este greu s o refuzi.
Nu o s v rein mult, spuse Slider, iar ea
fcu semn spre un ezlong acoperit cu brocat.
Oh, nicio problem, nu v grbii. Ne
aezm? Cu toate c nu sunt sigur c v pot fi de
ajutor. Pur i simplu nu-mi pot imagina cine a putut
s fac un lucru att de ngrozitor. Mi-am stors
creierii, dar n-am gsit pe nimeni, pe cineva care
s-l urasc att de mult pe tatl meu. Suntei sigur
c nu a fost o treab ntmpltoare, ca masacrul
Hungerford?
Nu, nu credem asta. Nu pare s fi fost aa
ceva. Simptomele nu corespund.
Ea oft.
Dumneavoastr tii mai bine, desigur.
mi pare foarte ru. Cred c a fost un oc
groaznic pentru dumneavoastr.
Ea se aplec puin n fa, mpreunndu-i
minile i prinzndu-le ntre genunchi, ntr-un gest
de fetican.
A fost, bineneles, dar trebuie s fiu absolut
sincer cu dumneavoastr i s v spun c nu-mi
plcea foarte mult de tatl meu. Nu cred c-i
plcea cuiva, n afar de Buster. Dar, de altfel,

cred c nici tata nu voia s fie plcut.. Veneraia i


era suficient.
Probabil c mama dumneavoastr l-a plcut,
suger Slider.
Oh, nu cred. Mai curnd a fost dat gata de
el.
l privi pe sub pleoape.
Nu era un om plcut, tii. Era ru i
rzbuntor. i plcea s chinuiasc oamenii i s-i
nvrjbeasc unul mpotriva celuilalt. Obinuia s
o fac cu mami i cu mine, cu mami i cu Dodo
Dodo?
Doamna Keaton Doreen Keaton. Eu i
spuneam Dodo. Era buctreasa menajera
noastr cnd eram mic.
Aveai trei ani cnd familia Keaton a venit s
lucreze pentru prinii dumneavoastr?
Ea aprob din cap.
Abia ne mutaserm n casa din Holland Park.
Este prima cas pe care o in minte nainte am
stat ntr-un apartament, n Kensington. Bunicul a
murit i i-a lsat totul lui mami, inclusiv casa. Ea
era singurul copil, iar bunicii mei fuseser i ei
singuri la prini, aa c am foarte puine rude. Iar
cnd a murit mami, aveam doar nou ani.
Foarte trist. mi pare ru.

Ea l privi ca i cum ar fi vrut s vad dac era


sincer, iar apoi cltin din cap, acceptndu-i
compasiunea.
O iubeam att de mult! Acela a fost momentul
n care am nceput s-l ursc cu adevrat pe tatl
meu. Pentru c el a dus-o la asta, tii.
Nu, nu tiu. Din ce cauz a murit?
Supradoz de somnifere. Bineneles, ea nu
ar fi luat somnifere dac tata nu ar fi fost o bestie
cu ea. La anchet au spus c a fost un accident, dar
eu cred nc mai cred c a fost o sinucidere. i
Dodo credea la fel.
V-a spus ea asta?
Nu att de explicit, dar mi-a spus c nu a fost
un accident. Iar pe patul de moarte, mi-a spus c
lucrurile nu sunt ceea ce par. Sunt chiar
cuvintele ei.
Ea a avut grij de dumneavoastr dup
moartea mamei?
Da, a fost foarte bun cu mine. Nu tiu cum
m-a fi descurcat dac ea n-ar fi fost acolo. Dar a
murit la mai puin de un an dup mami. Nu a fost
ceva surprinztor, era att de palid, o fiin
firav, ntotdeauna plin de dureri cu toate c nu
se plngea niciodat. Continua doar s reziste,
gtind, fcnd curenie i avnd grij de mine.

tii c nu mi-o amintesc rznd? Zmbind, da, dar


nu rznd. Nu este trist?
Din ce cauz a murit?
Gastroenterit. L-a fost din ce n ce mai ru,
timp de dou zile, iar apoi au dus-o la spital, ns
era prea trziu. Cred c acum ar fi putut s o
salveze. Sunt uimit cnd m gndesc ct de mult a
avansat medicina n ultimii treizeci de ani.
Cred c v-a lipsit foarte mult. Cine v-a
ngrijit dup aceea?
Oh, dup aceea, tatl meu a vrut s scape de
mine, bineneles i stteam n calea carierei aa
c m-a trimis la un internat. Chiar vrei s auzii
toate acestea? Nu au nicio legtur cu aceast
treab ngrozitoare, zise ea, dintr-o dat.
Dac nu v deranjeaz, spuse Slider. mi este
de ajutor s cunosc ntreg tabloul. Uneori, un
anumit lucru poate avea o alt semnificaie, dac
poi s-l plasezi ntr-un context.
Bine, dac suntei sigur. Unde am rmas?
Ai plecat la internat. Cine se ngrijea de
dumneavoastr n vacane sau le petreceai i pe
acestea la coal?
Oh, nu, n vacane veneam acas. Buster avea
grij de mine. Nu se inea dup tatl meu chiar att
de mult ca acum.

V plcea de el?
De Buster? Oh, da, el era n regul. Era
foarte bun cu mine. mi amintesc c obinuia s-mi
pregteasc biscuii cu Shrewsburry, pentru c eu
i spusesem odat c mi plceau. i amestecam cu
Garibaldis i, n fiecare vacan, avea grmezi
ntregi pregtii pentru mine. Aa c trebuia s-i
mnnc, dei nu-mi plceau chiar att de mult, ca
s nu-i rnesc sentimentele.
Ea zmbi i Slider zmbi i el.
Tatl dumneavoastr nu s-a recstorit?
Nu. Ca s spun adevrul, cred c nu s-ar fi
cstorit nici prima dat, dac mama nu ar fi avut
bani. Nu voia niciun fel de competiie, tii?
Cu cine?
Cu nimeni. Dac era cstorit, oamenii ar fi
ntrebat mereu: Oh, i ce mai face soia
dumneavoastr? Atenie divizat, nelegei?
Da, neleg.
l avea pe Buster care s aib grij de el, iar
Buster era mai bun dect o soie. Nu trebuia s in
minte ziua de natere a lui Buster i nici s aduc
flori.
Pare foarte devotat.
Oh, este. Srmanul btrn! Va fi att de
pierdut fr tati.

Era prima dat cnd ea i spunea tati, n loc de


tatl meu, remarc Slider.
Buster e ca un cine btrn i credincios.
Aproape cam prea servil, dup cum mi se prea
cteodat modul n care se dedica tatlui meu. Dar
acum, cnd mbtrniser amndoi, erau pe poziii
puin mai apropiate. Se luptau ca pisica cu cinele.
Era chiar amuzant uneori, atta timp ct nu erai
prea aproape. Aruncau cu farfurii unul n cellalt,
ca un cuplu cstorit.
Slider avans ntr-o problem delicat.
Relaia dintre ei a fost vreodat Buster a
fost mai mult dect
Ea l ntrerupse, prnd sincer ocat i chiar
puin iritat.
Dumnezeule, nu! Oh, tiu c n zilele acestea
este primul lucru la care se gndete toat lumea,
i asta m enerveaz groaznic. Nu a existat nimic
de genul sta ntre ei. Tatl meu a fost, poate, un
porc, dar a fost un brbat perfect normal.
M refeream mai mult la modul n care vedea
Buster lucrurile.
i el a fost cstorit, ai uitat? Bineneles c
era normal.
Un lucru nu-l implic neaprat pe cellalt.
Ea l privi i apoi pufni.

Presupun c nu. Dar v asigur c Buster nu


era nu este aa. El consider c tatl meu este un
geniu, asta e tot.
i era?
Ea observ schimbarea timpului verbului.
Uit mereu. mi este greu s-mi amintesc c a
murit. Ei bine, nu tiu un geniu? Da, presupun c
era. Dac nu a fi fost fiica lui, poate c l-a fi
venerat i eu. Iubesc muzica. Dar atunci cnd am
fost suficient de mare ca s plec de acas, m
sturasem deja de lumea muzicii, dac m
nelegei.
Slider aprob din cap.
De aceea m-am cstorit cu Alee, zise ea,
zmbind. Alee este ignorant n ceea ce privete
muzica. Nu-l poate deosebi pe Schubert de
Schoemberg. Era att de reconfortant! i asta l
nnebunea pe tatl meu. Mi-a interzis categoric s
m cstoresc, aa c am ateptat pn am mplinit
douzeci i unu de ani i apoi m-am strmbat la el.
Nu m-a iertat niciodat cu adevrat.
Slider nu-i putea da seama ce simea ea n
privina aceasta. ntreb:
Care erau relaiile dintre dumneavoastr i
tatl dumneavoastr? n ultima vreme, vreau s
spun.

Nu-i psa cu adevrat de mine, ca persoan.


Dar eram copilul lui, nelegei, aa c voia s m
descurc bine, aa nct el s se poat sclda n
gloria reflectat. Dorea foarte mult asta. Buster a
spus un lucru foarte inteligent, odat c tat! meu
nu decada niciodat, el doar strngea i mai multe
cri n mn. Dac descoperea vreodat vreun
talent sau ajuta pe cineva n carier, acesta era al
lui pentru toat viaa, iar tata atepta de la ei s fie
mereu recunosctori i s fac referiri la influena
lui n toate interviurile viitoare. Nu-i plcea prea
mult meseria mea o considera frivol dar atunci
cnd m-am descurcat cu bine n ea, cnd am
nceput s ctig o mulime de bani i am devenit
faimoas n felul meu, a nceput s pretind c
avea i el un merit n aceasta.
Cum a reuit asta?
El mi-a educat bunul-gust, bineneles, i m-a
nvat s stau pe picioarele mele i s fiu dur,
ceea ce m-a transformat ntr-o faimoas femeie de
afaceri. Iar faima lui s-a revrsat i asupra mea,
aa nct oamenii m solicitau doar pentru c
doreau ca i casa lor s fie aranjat de fiica lui sir
tefan Radek.
Zmbi, ncordat.
Toate acestea erau numai prostii, bineneles,

dar am ncetat s-l mai contrazic. Dac asta l


fcea fericit.
l vedeai des?
Nu, nu prea. Presupun c, n medie, cam o
dat pe lun. La ocazii de familie i la vreo
invitaie ocazional, dac credeam c-i vom da
dreptate. Eu nu veneam aici prea des. n primul
rnd, el era foarte rar acas cu toate c n ultimii
doi ani o lsase mai moale. Influena lui Buster,
cred. i, n al doilea rnd, ntotdeauna ajungeam s
ne certm, iar asta m epuiza.
De ce v certai?
Ea ezit, abia sesizabil.
Din cauza lui Alee, de obicei. Tata considera
c Alee nu era suficient de bun pentru mine. Voia
mereu s recunosc c am fcut o greeal i c el
avusese dreptate, c ar fi trebuit s ascult sfatul lui
tati, genul acesta de lucruri. tiam c nu trebuia s
m enervez, dar tata avea. Un stil al lui de a te
rni. Avea o limb vicioas.
Soul dumneavoastr cum se nelegea cu el?
Lui nu-i psa att de mult. Dar el nu fusese
obligat s-l suporte toat viaa, nu? Nu-i plcea
cnd tata critica modul n care-l educam pe
Marcus fiul nostru , dar reuea s se

stpneasc mai bine dect mine.


Avei un singur copil?
Da. Am fi vrut mai muli, dar
Ridic din umeri.
Suntem deja o familie foarte mic. Este ca o
stare cronic. Alee a vrut ntotdeauna o familie
mare, dar nu ne are dect pe mine i pe Marcus, i
un fin de care este foarte ataat. Presupun c de
aceea are tendina s-l rsfee pe Marcus. i
cedeaz mult prea uor. Este att de moale cu el,
nct nu m-a lsat niciodat nici pe mine s-l
pedepsesc, iar copilul a nvat imediat c poate
s-i ntoarc prinii unul mpotriva celuilalt.
Se opri i privi gnditoare covorul, urmnd un
gnd intim. Dup o clip, Slider spuse:
Cnd l-ai vzut ultima dat pe tatl
dumneavoastr? V amintii?
Oh, da. Cu trei sptmni n urm, de ziua
mea de natere. Ne-am dus acolo, la cin. Am
vorbit cu el i sptmna trecut, despre concert
fondul de restaurare a Sfntului Augustin este
cauza mea preferat. Am fost oarecum surprins
cnd a acceptat. Ca s fiu sincer, cred c Buster
l-a convins, n sperana c asta ne va apropia. A
nutrit ntotdeauna sperana c ne vom mpca i
vom deveni o familie mare i fericit.

Dar a fost drgu din partea tatlui


dumneavoastr s o fac. Asta dovedete c v
iubea.
Da? Eu cred c voia doar ca oamenii s se
gndeasc ce om minunat era el, care fcea asta
pentru o oper de caritate.
Slider simi o prim tresrire de indignare n
numele lui Radek, al crui gest era att de ru
interpretat. Dar poate c era vorba de un gest prea
mic, fcut prea trziu. n definitiv, el nu tia cum
i tratase Radek fiica, toat viaa sa.
Iar soul dumneavoastr? ntreb el. Cnd l-a
vzut ultima dat pe sir tefan?
Tot atunci, bineneles. Alee nu se ducea n
vizit fr mine. Ce ntrebare amuzant.
Oh, m gndisem c poate s-au ntlnit n
ora sau n alt parte. Biroul soului
dumneavoastr este n ora, nu-i aa?
Da, pe Bedford Street, chiar lng plaj. Dar
Alee i tatl meu nu erau prieteni. V-am spus, lui
Alee nu-i place muzica. Nu aveau niciun subiect
comun de discuie.
neleg, zise Slider. Ai spus c nu avei idee
cine ar fi vrut s-l ucid pe tatl dumneavoastr?
Absolut deloc. Ideea este absurd. Oh, o
mulime de oameni nu-l plcea, dar este nevoie de

mai mult de-att, nu?


Da, de obicei, spuse Slider. Se interesa i de
alte activiti, n afar de muzic?
Niciodat, din cte tiu eu. Muzica era toat
viaa lui. Nu-i lsa timp pentru altceva.
Avea vreun prieten apropiat de care s avei
cunotin?
Nu avea niciun prieten, de niciun fel.
Dar oamenii pe care-i ajutase? Ai spus c-i
plcea ca ei s rmn alturi de el.
Da, ns asta nu era prietenie. i plcea ca ei
s spun tuturor c el le influenase cariera. Uneori
era invitat la concertele lor speciale sau la
petrecerile de dup aceea, iar cteodat se ducea.
Alteori i invita el, n acelai mod, dac ei erau o
proprietate destul de fierbinte. Dar nu-i invita
acas i nu tiu s se fi dus vreodat la o petrecere
particular. Spunea mereu c nu are timp de
pierdut la evenimente pur sociale.
Faimoasa scriitoare apru n pragul uii.
M ntreb dac putei muta maina? i spuse
ea lui Slider, pe acelai ton cu care i-ar fi cerut si ia cizmele de pe canapea. Ne blocheaz pe toi
aici.
Da, bineneles, zise Slider supus, ridicndu-

se.
Doamna Coleraine se ridic i ea, aruncndu-i
scriitoarei o privire puin nedumerit, din care
Slider nelese c motivul ntreruperii era inventat
i c se considera c se abuzase de ospitalitatea
gazdei.
Oricum, am terminat, oarecum.
M tem c nu v-am fost de niciun folos, zise
doamna Coleraine plin de remucri. A vrea s
v fi ajutat mai mult, dar nu pot.
Nu-i nimic, spuse Slider. Crearea unui
imagini de ansamblu este un mare ajutor. Iar dac
v mai amintii ceva, v rog s-mi dai telefon. Cel
mai nensemnai, lucru poate fi de ajutor, aa c s
nu gndii c ne irosii timpul.
Sunt sigur c nu va gndi asta, replic
scriitoarea, dezgolindu-i dinii. Nu-i aa, Fay,
drag?
Fay, drag, simea c era ct pe ce s devin
grosolan, aa c i ntinse mna spre Slider i
spuse:
Dac vrei s vorbii din nou cu mine, voi fi
bucuroas s v acord ct timp dorii.
Slider i ntinse mna. Era cald, uscat i
ferm.

Mulumesc, zise el.


Nu credea c o putea suspesta.
Ea i urse tatl, l acuzase de moartea mamei
ei, i displceau criticile aduse soului ei, dar
Slider nu i-o putea imagina mpucndu-l n
modul acela prostesc, stupid era singurul n care
ea ar fi fost posibil s o fac, dat fiind faptul c ea
era un cetean onorabil, iar Radek era tatl ei. i
ea urma s ctige o mare sum de bani din
moartea lui.
Dar i-ar fi obinut oricum, n cele din urm, aa
c nu avea motiv s grbeasc acel moment. Cu
excepia cazului n care el amenina s-i schimbe
testamentul. Sau dac ea avea vreo nevoie urgent,
care nu putea atepta. Btrnul Buster i spusese c
fiul ei era puin cam slbatic. Poate c intrase n
vreun bucluc din care nu putea iei dect cu
ajutorul unei sume mari de bani. Trebuie s afle.
i, din pcate, s afle unde fusese miercuri. Dar sar fi bucurat ca ea s aib un alibi indestructibil.
Servitoarea l atepta dincolo de ua salonului,
ca s-l conduc afar, dovedindu-i c nu fusese o
ntrerupere ntmpltoare. O urm la parter, iar ea
i deschise ua i o inu aa cu o mn, fcnd un
gest graios cu cealalt, o variant rar a
slujnicelor din vechiul i bunul secol trecut.

Ce tehnic minunat, spuse Slider,


nclinndu-se spre ea n timp ce ieea.
Ea zmbi, n semn de absolut lips de
nelegere.
V rog, spuse.
Slider parc pe aleea din faa casei lui i intr,
mpingnd ua din fa i nvingnd rezistena unui
teanc cu aspect interesant. Pn la urm se va
dovedi totui c era vorba de dou ziare locale, un
plic pentru developarea de filme diapozitive, un
cupon pentru o jumtate de sticl de vin gratuit
pentru fiecare dou mese comandate la Ruislip
Harvester i oferta spectaculoas a unui ceas
gratuit i includerea n extragerea premiului
Readers Digest. Deschide acum! Poate c ai
ctigat deja o sut de mii de lire! Nu-i poi
cunoate niciodat norocul! Ba eu pot, se gndi
Slider. Aa cum se spune la slujb, sunt att de
ghinionist, nct a putea s cad ntr-un butoi plin
cu sni i s ies de acolo sugndu-mi degetul.
Casa mirosea ciudat, un miros aproape neplcut,
pe care nu-l putea identifica exact, ceva ntre
margarin i ShakenVac, cu o tent de pantofi
de pnz uzi. Era i un ecou ce-i ddea fiori. Era
ciudat s vin acas i s nu gseasc televizorul
pornit ca i cum, ca un al cincilea membru al

familiei, i acesta l-ar fi prsit. Casa era ns


complet mobilat Irene nu luase nimic n afar de
bunurile personale ale ei i ale copiilor, i mobila
nou din mpletituri, conservatoare, pe care ea o
iubea att de mult. Scaunele i covoarele fr acea
dezordine ddeau senzaia de instituie. Un gen de
brutalitate amabil menit s tearg trsturile
suprtoare ale personalitii sale.
Este ciudat cum cuvntul cas poate avea dou
nelesuri att de opuse. Slider venise doar ca si schimbe hainele i s aib o reuniune de urgen
cu tubul de deodorant. Arunc hrtiile pe masa din
buctrie i se gndi dac s-i fac rapid o
ceac de ceai, dar lipsa de ospitalitate a
buctriei l descuraja. ervetul aruncat peste
suport se ntrise ntr-un inel, iar ultima amprent
de picior pe care o fcuse pe linoleum (luni, cnd
luase coul de gunoi de atunci nu mai plouase), i
reproa, mutete, din locul n care se uscase.
Sherlock din Holmes ar fi putut deduce cteva
lucruri despre el, din asta: acest brbat are 1,74
metri, cntrete aizeci i trei de kilograme,
poart pantofi cu talp de cauciuc i soia lui este
plecat.
Nu fusese niciodat cu adevrat casa lui,
reflect Slider. Da, ciudat, era cu att mai puin

acum, cnd Irene i copiii plecaser. Nu petrecuse


prea mult acolo, n sptmnile de cnd se
ntmplase. Sttea pn trziu la slujb, mnca n
ora i, o dat sau de dou ori, reuise chiar s i
doarm n ora. Nu-i plcea s se trezeasc
dimineaa i s descopere c era singur, ncovrigat
n partea lui din patul lat i gol. l fcea s se simt
ca un tmpit, dar, chiar i atunci cnd se culca,
deliberat, n mijlocul patului, migra n somn din
obinuin.
OFlaherty, sergent n uniform la Sheperds
Bush i unul dintre cei mai vechi prieteni ai lui
Slider, cunotea circumstanele i l invitase de
cteva ori la cin. Soia lui era o buctreas
recunoscut pentru amestecul ei de costi cu
rinichi, pentru tocana irlandez i pentru budinca
cu dulcea. mpreun cu raiile demne de Guiness
Book, asta explica forma lui OFlaherty i porecla
lui: Ferbus cel Bombastic. Dar amndoi l fceau
pe Slider s se simt binevenit i, dup o sear n
care l rsfaser, Fergus l obligase s rmn
peste noapte.
Nu-mi place s m gndesc c stai ca un
testicul rmas n abdomen, n casa aceea goal.
Noi avem o mulime de camere, acum, cnd copiii
au plecat. Poi s stai n camera lui Brendan este

mai puin deranj dect n ale fetelor.


Iar cnd Slider refuzase politicos, OFlaherty
adugase:
Ah, pentru Dumnezeu, vrei s stai jos i s
mai serveti o butur? Margery va avea nevoie
doar de un minut s ntind cearceafurile.
Aa c Slider rmsese peste noapte, ntr-un pat
moale de o persoan, care avea o gaur la mijloc,
n care puteai parca o Mini (efectul anilor ntregi
n care fusese folosit ca trambulin, aa cum
realiz tatl din el, mai curnd dect detectivul),
ntr-o camer mic, cu tapet cu Superman i
lenjerie cu Muppets. Fusese o noapte cu vise
populate cu cruciai n pelerine i montri proi,
n mijlocul crora el cuta n van pe cineva, fr
s tie exact pe cine. Se trezise trziu i obosit, i
se simise ruinat, dar, totodat, linitit, cnd
descoperise c Margery i splase i i clcase
cmaa, n timp ce el dormea. Ea i respinsese
mulumirile, ca i cum ar fi fost lucrul cel mai
natural pe care-l putea face. Buntatea strinilor l
atingea n punctul n care era el cel mai vulnerabil.
Se simea ca Blanche.
Revenind n prezent, Slider i dori brusc s nu
se afle acolo. Locul era ca un cadavru ce atepta
nceperea autopsiei. Urc la etaj, fcu repede un

du i i schimb costumul de la lucru cu nite


pantaloni de catifea i un pulover, dup care
parcusese rutina familiar i iritant de a ncerca
s gseasc o pereche de ciorapi care s se
potriveasc i s nu fie gurii. Din ce fceau
ciorapii azi? nfuriat, scoase sertarul i l rsturn
n pat. n timp ce cotrobia, i-o amintea pe Joanna
spunnd:
Tu vrei doar o menajer. Cineva care s-i
spele osetele. Avea dreptate ntr-un fel, dar nu
era vorba de splarea osetelor, ci era mai mult
nevoia de a avea ceva solid ntr-o via care era,
n rest, ncrcat de riscuri i nesiguran. Cnd
casa avea s fie vndut, el urma s fie nevoit s
accepte cu adevrat c i csnicia lui se terminase,
c nu mai avea niciun loc al lui i c nu-l mai voia
nimeni. Nu era o perspectiv care s-i fac
plcere.
Existau destui poliiti care duceau o via de
burlac i care se descurcau foarte bine, n stilul lor
individual. Atherton, de exemplu. Locuia n acea
parte din Kilburn care era att de bine realizat,
nct ndrznea s se autodenumeasc West
Hampstead, ntr-o csu victorian cu teras, pe
care o mprea cu un motan numit Oedipus.
Atherton era un burlac arhetipal, se gndi Slider;

fiind singur n lumea lui, i dedicase timpul liber


i venitul disponibil pentru a face lucruri frumoase
cu corpul lui i pentru a pune lucruri frumoase n
corpul lui. Plcerile lui erau baia, mbrcatul,
mncatul, butul i femeile nu neaprat n aceast
ordine a preferinelor i le lua foarte n serios.
Slider i amintea c Joanna spusese odat c
Atherton era n pericol de a deveni propria lui
caricatur. Precis, aproape diletant n distraciile
lui, trecuse probabil de punctul n care era posibil
s fac tranzacia de la burlcie la csnicie, chiar
dac ar fi vrut-o. Ceea ce voia el era faima;
reputaia lui era invidiat de poliitii mai tineri.
Acetia l numeau, n spate, OAP Orice Are
Puls.
Era pcat, dat fiind libertatea lui Atherton fa
de grijile domestice, c nu era un om al carierei
se gndi Slider, rulnd mpreun ciorapii
suprarscolii i aruncndu-i napoi n sertar, de
unde aveau s se ntoarc s-l bntuie din nou,
ntr-o zi. Dickson i spusese odat lui
Atherton c, fiind poliist, suferea de
dezavantajul a prea mult educaie o insult
privit foarte diferit de cel care insultase i de
insultat. Opinia general era c fcea pe
atottiutorul. Dar Slider considera c Atherton era

tras n spate mai mult de o boal spiritual;


incapacitatea de a lua lucrurile n serios, ceea ce
reprezenta, n sine, o funcie a indiferenei cronice
de care sufereau toi. Crescut ca o rdcin s
protejeze zonele intime ale sufletului, i
ndeplinea funcia util de a-i menine sntoi, n
timp ce se ocupau de cele mai rele nebunii ale
lumii. Creterea excesiv putea ns deforma.
Exista o mulime de poliiti schilozi. Slider se
temea uneori c prietenul lui avea s devin unul
dintre ei.
Sau, altfel spus, dac toi poliitii erau ciudai,
cei care triau singuri erau de departe cei mal
ciudai. Iar el, Slider, urma s li se alture. Se
vzu, peste civa ani, locuind ntr-o cas mic a
lui (trebuia s fie mic, dup ce Irene i luase
partea ei din albatrosul mort), cu propriile ei
lucruri, puine i ndrgite, n jurul lui. Hoinrind
n orele libere. Gtindu-i singur. Ocupndu-se de
grdinrit, poate. Reapucndu-se de vechile lui
schie de arhitectur, poate. Devenind din ce n ce
mai sensibil, an dup an, aa cum fac cei care nu
au pe nimeni cu care s se dondneasc din cnd n
cnd. Se vedea, zece ani mai trziu, mai crunt i
mai tbcit, puin cam corpolent n pulovere fr
form i cu ochelari, plin de mici ticuri enervante

de vorbire i mimic. Dar, probabil, nu nefericit,


n final nu total nefericit.
Asta era partea cea mai rea. Nu voia aa ceva.
Nu avea asta ntiprit n minte. Abandon
cercetarea osetelor, simindu-se inutil i
neajutorat, jelind irosirea ngrozitoare a situaiei.
Cum ajunsese la asta? Toi acei ani de credin
stupid, de dragul lui Irene, de dragul copiilor, iar
acum zburaser cu toii, ca nite puiori uzi, sub
aripa protectoare a lui Ernie. Era ca i cum zeii iar fi jucat o fars urt. Viaa lui se destrma. Iei
pe hol i privi n jos, la scar. Totul fusese
proiectat n spiritul srciei, fr nicio alt
consideraie dect aceea de a mpinge puin mai
departe limitele toleranei umane. O cumprase
doar pentru Irene, iar acum ea plecase i i lsase
casa. Ha, ha, bun glum! Via!
Cobor dou trepte i deschise ua camerei lui
Matthew. Mobila era toat acolo, dar camera era
dezbrcat de personalitatea lui, cu excepia
petelor mai deschise la culoare de pe perei, din
locurile din care el i scosese posterele cu piloi
de avioane de vntoare celebri. Probabil c o

fcuse n grab, cci pe unul din perei rmsese o


pionez, fixnd un triunghi mic de hrtie neagr,
strlucitoare. Slider o scoase, absent, i se aez
pe pat, cu ea n mn.
Se gndi c el era singurul ce putea fi condamnat
ca i cum asta l-ar fi fcut s se simt mai bine.
Cnd se cstorise cu Irene, tia cum era ea.
Rmsese poliist, tiind ce efect avea asta asupra
vieii de familie. i urmase cariera, n timp ce
copiii lui deveneau tot mai distani fa de el, iar
soia lui devenise nti plictisit i apoi
nemulumit. Iar dac ea fugise cu un alt brbat, nu
el i fusese necredincios mai nti, chiar dac ea nu
o tia? i nu el fusese cel care o neglijase pn
cnd ce rechizitoriu! chiar i Ernie Newton
pruse atrgtor? Ce fel de model va fi Ernie
pentru fiul lui adolescent? Mai bun dect propriul
lui tat, probabil. Ernie avea s fie mereu prezent,
plictisitor, pedant, constipat, dar acolo, n mod
indispensabil, iar Matthew va uita c tatl lui era
i cel care-l nvase s joace popice i s scoat
un pete din crlig fr s-l distrug. i Kate
Uitase c avea n mn pioneza i, jucndu-se cu
ea, i-o nfipse, din greeal, n deget. Privi n jos,
surprins i ndurerat. Triunghiul de hrtie neagr
fcea parte din posterul favorit al lui Matthew,

fotografia unui avion Stealth strlucitor, n lumina


lunii; va fi foarte suprat cnd va vedea c l
rupsese cnd l luase de pe perete.
Brusc, i cu o clarviziune ocant, Slider i
aminti un moment din propria lui copilrie. Era la
puin timp dup ce murise bunica lui, mama tatlui.
Slider sttea n buctria csuei ei umede; iarna i
vara, aceasta mirosea mereu a ap, stttoare sau
curgtoare, acoperit cu muchi sau cu spun.
Gsise n sertarul dulapului o pictur Gran pe care
o primise de Crciun, imprimat pe o felicitare n
culori blnde, gen Walt Disney: Iisus Bunul Pstor,
ntr-o rob albastr, cu un toiag, nconjurat de oi,
copii i un cine alb-maroniu. i plcuse mult cnd
o primise de la bunica lui, o crezuse pierdut i o
gsise din nou; un moment de bucurie. Dar apoi i
amintise c bunica murise i, dintr-o dat, pictura
pruse lipsit de importan, stupid i ngrozitor
de nensemnat. O rupsese i o aruncase pe podea,
cu un gest violent, regretat imediat.
Atunci intrase tatl lui. Nu spusese nimic, ci
doar ridicase cele dou buci, le lipise una de
cealalt i le privise n tcere care-l fcuse pe
Slider s devin brusc ngrozit c ar putea izbucni
n plns. Dar tata nu plngea niciodat. n cele din
urm, acesta spusese: Nu-i nimic, fiule. O putem

lipi cu o band adeziv. Nu o s se vad din fa.


Iar biatul Slider se trezise dintr-o dat plngnd,
cu faa lipit de jacheta aspr i cu un miros de cal
a tatlui su, cu braele n jurul taliei lui vnjoase.
Plngnd ca i cum nu avea s se mai opreasc
niciodat, pentru c aflase pentru prima dat cu
adevrat c nimic nu mai putea face viaa s fie
din nou ca nainte.
Fusese nceputul singurtii, maturizrii. n
viaa fiecruia vine un moment n care individul
realizeaz, pentru prima dat, ct de separai i de
intangibili suntem, singuri n pcat i singuri n
tristee. Dup aceea, plenitudinea a disprut, i la
fel i plcerile care, dei pot fi multe, nu pot fi
niciodat considerate sigure. l vedea cu ochii
minii pe Matthew, desprinzndu-i posterele i, n
ciuda grijii cu care o fcea, rupnd colul
favoritului su. Stnd singur pe patul fiului su,
Slider simea nefericirea acestuia, ca i cum ar fi
fost posterul lui. i venea s plng, numai c taii
nu o fac niciodat.
CAPITOLUL 6
Turner orbul

Este un obicei omenesc care persist, n ciuda


tuturor experienelor dezamgitoare, ca, atunci
cnd auzi prima dat numele unei persoane, s-i
imaginezi cum arat aceasta. Slider l vedea pe
Alee Coleraine ca pe un brbat nalt, slab, cu pr
blond i des.
De o frumusee distins, poate cu puin cenuiuromantic la tmple fire argintii n mijlocul
auriului, tra-la-la. La un singur lucru nu se atepta
i se dovedi pur i simplu lucrul pe care nu-l
puteai trece cu vederea atunci cnd fceai
cunotin cu Alee Coleraine, i anume, c acesta
era scund. Slider nu era un brbat nalt, dar, cnd
Coleraine naint pe covorul biroului su ca s-l
ntmpine, ospitalier, Slider l depea, ca
nlime, cu vreo cinci centimetri
Inspectorul Slider? Ce mai facei?
V sunt recunosctor c m-ai primit
neanunat, spuse Slider, dnd mna cu el.
Mna era i ea mic; omul avea o construcie
proporional.
Sper c nu v-am reinut n mod inoportun?
Nu, nu, aveam destule de fcut. Oricum, nu
plec de la birou nainte de ase, de obicei. De
altfel, confortul meu nu este prea important, ntr-o
problem att de grav, nu-i aa?

Mi-a dori ca toi cei cu care trebuie vorbesc


s gndeasc aa, spuse Slider, zmbind.
n timpul acelui schimb de amabiliti, Slider i
cerceta faa. Coleraine era unul dintre acei oameni
care, datorit feei copilreti, cu trsturi mici, i
a prului bogat (aten, cu un luciu armiu), reueau
s arate cu zece ani mai tineri dect erau. Abia
cnd ajungeai la ochi i descopereai vrsta, dar,
atta timp ct erau ncreii de un zmbet plcut,
era foarte uor s nu-i observi. Dar, la o examinare
mai atent, n acei ochi exista ceva ce Slider
asocia cu invaliditatea sau cu o boal lung, din
copilrie.
Era greu de identificat era ceva legat de pielea
din jurul ochilor, o paloare puin pistruiat,
adncimea neateptat a liniilor fine ns nu ar fi
fost surprins s afle c el suferise de poliomielit
sau c avusese un accident ce necesitase ani ntregi
de pansamente ghipsate i traciuni. Cu toate
acestea, nu era nimic n neregul cu el, nimic
vizibil. Era chipe, cu trsturi regulate, greceti,
cu piept i umeri puternici, i se mica i vorbea
cu acea energie scnteietoare care este deseori
specific oamenilor scunzi, etichetai cu sindromul

Napoleon.
n timpul conversaiei preliminare, Slider i
ddu seama c Alee avea un farmec deosebit i
nelegea de ce l dorise Fay Coleraine. Probabil
c multe alte femei l-ar fi dorit acea combinaie
de naivitate i putere putea fi mbttoare. Dar, n
timp ce Coleraine vorbea, Slider detect o
severitate n formele pe care le fceau gura i
ochii. Farmecul i dinamismul ascundeau o
anumit fragilitate, ca i cum i-ar fi petrecut viaa
aprnd un loc vulnerabil, pe care-l inea ascuns.
Exista o anumit nuan tioas i n voce, pe care
Slider o gsea aproape neplcut. Dar tia c lui
Coleraine nu-i plcea muzica. Poate c asta se
datora, pur i simplu, faptului c era incapabil s
perceap diferena de ton.
n cele din urm ajunser la subiectul Radek.
Ce prere aveai despre socrul
dumneavoastr, sir tefan? ntreb Slider.
Sttea aezat pe un scaun antic, tapiat cu piele,
ntr-o parte a biroului mare, reproducere
georgian. Coleraine, n cealalt parte, sttea lsat
mult pe spate pe un scaun rotitor, care pivota prin
attea planuri, nct ar fi putut servi ca stimulator
de zbor. Slider acceptase oferta unui whisky i
acum era ocupat cu o msur periculos de mare de

Glenmorangie, ntr-un pocal mare de sticl


lefuit, att de greu, nct trebuia s foloseasc
amndou minile ca s-l duc la gur. Toate
lucrurile din birou preau alese, nct se declare
c, dac banii nu erau un obiectiv, n mod sigur
nici bunul-gust nu era.
Nu-mi place n mod deosebit genul acela de
muzic, rspunse Coleraine, aa nct nu tiu dac
era un geniu sau doar un om cu un succes fabulos.
Ultima caracterizare i se potrivea categoric. Dar
cunosctori se pare c l considerau unul dintre cei
mai mari din lume, din toate timpurile, aa c cine
sunt eu s-i contrazic?
M refeream la prerea dumneavoastr
despre el ca persoan, zise rbdtor Slider,
contient de faptul c Coleraine nelesese foarte
bine la ce se referea.
Era oare un joc momete-l pe poliist un
mod de a pierde timpul favorit printre unii membri
ai clasei de mijloc, care ineau la ideea nvechit
c toi poliitii erau insensibili sau era o
ncercare de amnare a unui moment neplcut?
Oh, neleg.
Coleraine pru s se gndeasc o clip.
Ei bine, nu era un om pe care s-l placi uor.

Oricum, nu-i psa dac celorlali le plcea de el


sau nu. i plcea s joace jocul puterii cu ceilali,
atta timp ct ansele de ctig erau asupra lui. i,
s fim sinceri, atunci cnd un om este att de bogat
i de important ca tefan, are de obicei ansele de
partea lui.
Slider remarc faptul c spusese bogat mai
nti. Era oare ceva accidental sau era un indiciu
psihologic semnificativ ceea ce, n limbajul
tehnic al poliiei, se numea un pic de defimare a
mortului?
Coleraine continu:
Era un adevrat trist: fiind att de bogat, ar fi
putut face att de mult bine! Dar el era arogant,
egoist i ru. O pierdere att de mare.
Presupun c era un om foarte bogat?
Oh, nu la asta m-am referit prin ru, zise
Coleraine repede, prea repede, ca s evite
stngcia afirmaiei. Fay i cu mine avem suficient.
Amndoi avem nite afaceri pline de succes, pe
care le-am pornit n ntregime singuri, fr niciun
ajutor de la tefan.
Credei c ar fi trebuit s v ajute?
Coleraine prea confuz exact ceea ce dorea
Slider
Din cauza insinurii cuprinse n ntrebare i

ezit asupra cilor posibile de ieire din acea


aparent nenelegere.
Nu m interesau banii socrului meu. Vreau s
nelegei asta. M descurc foarte bine singur,
spuse el, cu o fluturare vag a paharului spre
lucrurile din jurul lui. Nu-mi plcea modul n care
o trata pe Fay, continu, cu aerul c era absolut
sincer. M refer la perioada imediat urmtoare
cstoriei noastre. Totul era de ordinul trecutului
acum.
Cum o trata pe soia dumneavoastr?
Coleraine se ncrunt la aceast ntrebare.
Nu vreau s credei c este vorba de vreo
inflamaie purulent. Este o poveste veche. i, de
fapt, am nceput s m neleg destul de bine cu
btrnul, n final. Nu era chiar att de ru dac
rezistai i dac i ddeai de neles c nu te
interesa ce gndea despre tine.
Deci erai n relaii amicale cu el?
Da, nu era chiar ca un cpcun.
Presupun c l vizitai des?
Nu, nu prea des. Doar din cnd n cnd,
spuse. Coleraine cu o nflcrare n scdere. Nu
era genul de om la care s te duci cu plcere.
Slider era interesat de faptul c Coleraine prea
s considere c prerea lui despre relaia cu

Radek conta, ncerca s ceeze o impresie sau poate


s nu creeze o alt impresie? Oare de ce?
i cu ce motiv treceai pe la el? ntreb.
Oh, pentru Dumnezeu! zise Coleraine
nerbdtor, ridicndu-i mna spre frunte, ntr-un
gest neterminat. Nu aveam obiceiul s trec pe la el.
Tot ce ncerc s spun este c m nelegeam bine
cu btrnul, dar nu eram amici, n regul?
Slider zmbi enigmatic.
Cum o trata pe soia dumneavoastr, dup ce
v-ai cstorit? reveni el.
Coleraine nu rspunse imediat, prnd deranjat
sau poate nucit, iar Slider continu:
Am neles c nu a fost de acord cu
cstoria? Sau nu era de acord cu dumneavoastr?
Cine v-a spus asta? Oh, nu conteaz.
Adevrul este c tefan nu ar fi aprobat cstoria
lui Fay cu nimeni. Voia s o pstreze pentru el.
Dar a trimis-o la coal, ca s scape de ea,
nu-i aa?
Nu prea mai putea s o in acas, dup
moartea soiei lui, obiect Coleraine. Neavnd
cine s aib grij de ea, a fost obligat s o trimit
la coal. Dar asta nu nseamn c nu o voia. Ea
era unul dintre bunurile lui, iar lui i plcea s-i
pstreze posesiunile. i, n mod cert, nu voia ca

altcineva s o aib, n special un nimeni ca


mine. Aa c a interzis cstoria, iar cnd Fay a
mers nainte i l-a nfruntat, el i-a spus c din clipa
aceea putea s se descurce singur i nu i-a mai
dat niciun ban. Se blcea n bani, dar i plcea s
ne vad zbtndu-ne. i la nceput a fost vorba de
o adevrat lupt, v asigur. Dar am reuit. Cred
c faptul c i-am artat c nu aveam nevoie de el la enervat. Presupun c de aceea s-a oferit mai
trziu, s plteasc taxele colare ale lui Marcus.
ns Marcus a obinut o burs i asta a pus capac.
Se opri, poate ca s analizeze critic ceea ce
spusese, cci continu:
n final, aproape c-mi prea ru pentru el.
Trebuie s fie trist s fii nevoit s-i dovedeti
mereu c oamenii au nevoie de tine, iar apoi s
descoperi c nu este adevrat.
Ci ani are fiul dumneavoastr acum?
Douzeci i unu.
i cu ce se ocup?
Coleraine se ncrunt.
Ce legtur au toate acestea cu uciderea lui
tefan? De ce mi punei ntrebri despre mine i
despre familia mea?
ncerc doar s obin un tablou al vieii lui sir
tefan, spuse Slider cu inocen. Vedei, nimeni nu

pare s tie pe cineva care ar fi putut s-l ucid.


Aa c trebuie s adun cea mai mic informaie,
ct de mic, ca s rezolv acest puzzle. Nu se tie
niciodat ce pies se poate dovedi crucial.
Sun cam netiinific, replic Coleraine cu
superioritate. Doar nu mai trim n secolul al
nousprezecelea.
Oh, avem i oameni care se ocup de
chestiile de tehnic nalt, zise Slider cu
amabilitate. Eu am propria mea arie de expertiz.
Ca s fim drepi, Coleraine era n stare s
recunoasc o valoare, atunci cnd o vedea.
Ei bine, nu tiu dac pot spune ceva, preciz
el, mai ndatoritor. Nici eu nu-mi pot imagina cine
l-ar fi putut ucide pe tefan.
Cnd l-ai vzut ultima dat? ntreb Slider.
O uoar ezitare.
De fapt, mari mari diminea.
Vocea i se schimbase. ncerca s strecoare
afirmaia ct mai uor i fr s-i dea importan,
iar ochii priveau examinatori.
Probabil c el considera c era o recunoatere
duntoare i c putea nsemna ceva sau nimic;
oamenii au cele mai ciudate idei referitoare la
ceea ce este duntor i, uneori, mint n legtur cu
lucruri fr nicio importan. Era unul din

necazurile majore ale muncii poliieneti.


Unde l-ai vzut? ntreb Slider.
Oh, acas. Acas la el, adic. Am trecut pe
acolo.
De ce?
Fr niciun motiv deosebit. Treceam pe
acolo, i-am vzut casa i m-am ntrebat ce mai
fcea.
Ridic din umeri i zmbi.
O vizit ntmpltoare, a putea spune.
Deodat, se vzu clar c i amintise ceva.
Cred c era n mijlocul unei certe groaznice
cu Buster. i aruncau nite priviri ucigtoare unul
celuilalt, aa c a fost bine c am trecut pe acolo.
Bietul Buster prea gata s izbucneasc n lacrimi.
Ciudat cum toi se refereau la Keaton, spunndui bietul Buster, reflect Slider.
Prea foarte confortabil instalat i destul de
mulumit de locul lui.
De ce se certau?
Oh, nu tiu. S-au oprit la intrarea mea,
bineneles. Dar nu cred c era ceva important. Se
certau deseori. Dar asta nu nsemna nimic.
Ca un cuplu cstorit, spuse Slider zmbind.
Coleraine cltin din cap.
Nu era aa, dac asta gndii. i, pentru

Dumnezeu, nu-i sugerai nimic de genul sta lui


Fay. S-ar nfuria groaznic. Detest modul n care
toi presupun c orice prietenie are legtur cu
asta.
Nu m gndeam la asta. Sugeram doar c,
dac nite oameni se ceart, nu nseamn c nu se
iubesc sau c nu sunt fericii mpreun.
Hm, mda, o s trec peste faptul c ai folosit
cuvntul iubire, zise Coleraine, cu un zmbet
subire. n esen avei dreptate.
Slider schimb subiectul.
tii cui a fost lsat proprietatea socrului
dumneavoastr?
Coleraine l privi cu nite ochi mari i sinceri,
ca s arate c aceast problem nu putea fi pus n
discuie.
Cea mai mare parte i revine lui Fay. Cred c
Buster va primi casa, pentru tot timpul vieii, ceea
ce este corect, innd cont de anii pe care i-a
petrecut cu btrnul. Dar a aparinut bunicului lui
Fay, n definitiv, aa c este normal s fie a ei,
dup moartea lui Buster. Oricum, el nu are nicio
familie pentru care s-i fac griji. Dar tot restul i
revine lui Fay.
Am neles c este o avere considerabil,
spuse Slider.

Da? zise Coleraine, cu o indiferen enorm.


Nu tiu exact ct de mult. Dar eu i Fay avem tot ce
ne trebuie, oricum.
Oh, nite bani n plus nu stric niciodat,
spuse Slider binevoitor. Poate c-i putei pune
ntr-un fond pentru fiul dumneavoastr.
Aici atinsese un punct sensibil. Coleraine oferi
doar un: Poate, tensionat i dezagreabil.
Slider schimb din nou direcia.
Unde ai fost miercuri dup-amiaz?
Pe faa lui Coleraine apru o umbr trectoare.
Devenise atent i precaut dintr-o dat.
De ce m ntrebai asta? Doar nu sunt bnuit?
Slider zmbi.
Faptul c-mi spunei unde v aflai nu
nseamn c suntei suspect.
Ce alt motiv ai avea s ntrebai asta?
mi vin n minte o mulime de motive. S
presupunem c un suspect v-a numit ca un alibi al
lui. Trebuie s verific, nu?
Vorbise mai mult sau mai puin la ntmplare,
dar se prea c atinsese ceva. Faa lui Coleraine
era ncordat, iar gura era urit de tensiune.
A fcut cineva asta?
Avei vreun motiv s nu-mi spunei unde ai
fost miercuri dup-amiaz? contr linitit Slider.

Nu. Deloc. Am hm am fost acas, zise


Coleraine, cu o oarecare ovial. Trebuia s iau
prnzul cu un client n acea zi, dar nu m-am simit
bine, aa c am anulat ntlnirea i m-am dus
acas. Doamna Goodwin, secretara mea, va
confirma asta.
La ce or ai ajuns acas?
Pe la dou fr un sfert, cred. Nu am mai
ieit, dup aceea.
Erai singur?
Bineneles c eram singur. Ce ntrebare e
asta?
Viam s tiu dac poate confirma cineva c
ai fost acolo.
El cltin din cap.
Fay era la munc. A venit acas pe l apte.
i fiul dumneavoastr?
El nu locuiete cu noi. Are apartamentul lui,
n Bayswater.
ncerc s zmbeasc.
M tem c nu am un alibi destul de
convingtor.
Ei bine, spuse Slider cu inocen, atta timp
ct nu avei nevoie de aa ceva, nu conteaz, nu?
Nu, bineneles c nu, zise Coleraine,

privindu-l pe Slider. Doar nu glumii, nu-i aa?


n niciun caz, spuse Slider, privindu-l n
ochi. A murit un om, domnule Coleraine. Ce este
mort, nu mai poate reveni la via, cred.
Browning, zise Alee, oarecum absent. Nu
este un poet prea popular.
Dar nici meseria mea nu este prea popular.
Dect printre victime. Noi suntem singurii care
trebuie s vedem efectiv victimele. Avocaii,
judectorii, juraii, asistenii sociali, ziaritii ei
l vd doar pe acuzat, artnd foarte mic i nelat,
n banca acuzailor sau fiind nghesuit ntr-o
main de poliie.
i goli paharul de whisky i se ridic.
V sunt foarte recunosctor pentru timpul
acordat. Dac o s mai am i alte ntrebri, voi lua
legtura cu dumneavoastr i sper c vei fi
rbdtor cu mine. Vom descoperi cine l-a ucis pe
socrul dumneavoastr, promise el.
Da, zise Coleraine, ca i cum ar fi fost
singurul cuvnt sigur pe care reuise s-l gseasc
n clipa aceea.
n anticamer, secretara lucra la un editor de
texte, i ridic privirea i i zmbi ezitant lui
Slider, iar acesta se opri lng biroul ei.
Doamna Goodwin, nu-i aa?

Da, spuse ea. Helena.


Era o femeie izbitor de frumoas, de vreo
treizeci i cinci de ani, cu ochi cprui, mari, i
pomei nali, cu prul negru i frumos, evadnd
dintr-un coc edwardian, i cu uniforma
secretarelor de avocai, format din bluz cu dungi
alb-albastre i fust bleumarin.
Arta ca i cum ar fi dormit prea mult n ultima
vreme.
Era palid i sub ochi avea umbre ntunecate, iar
zmbetul gurii ei era tulburat.
Suntei de mult vreme cu domnul Coleraine,
nu-i aa?
De patru ani. nainte de asta, am fost doi ani
la domnul Antrobus. Nu tiu dac asta poate fi
numit mult vreme.
Slider nclin din cap, ncurajator.
Este o treab deranjant.
Ea l privi cu grij, fr s spun nimic.
O crim n familie, continu el, chiar dac
victima nu era prea popular.
Nu l-am cunoscut cu adevrat pe sir tefan,
zise ea. Doar ca un membru obinuit al publicului.
Nu a venit niciodat la acest birou.
V place muzica clasic?
Unele piese, spuse ea circumspect.

Presupun c ai fost la concerte dirijate de


el?
ntrebarea o deranj, dar cine tie ce motiv.
Apru o uoar roea pe faa ei.
La unul sau dou. Nu nu ies prea mult. Am
un bieel. i nu este ntotdeauna uor s gseti o
baby-sitter.
Cu ce se ocup soul dumneavoastr?
Sunt divorat, spuse ea tios, roeaa
accentundu-i-se.
Se ridic.
Pot s v conduc? Am destul de mult de lucru
de recuperat.
mi pare ru, nu am vrut s v rein, zise el cu
cel mai amabil zmbet, i ea se mblnzi puin.
Nu, este n regul, sincer, spuse ea, ocolind
biroul i ndreptndu-se spre u.
El atept pn ea puse mna pe clan.
Putei s-mi spunei la ce or a plecat domnul
Coleraine miercuri?
Mna rmase sigur, dar ea zise:
A zice c l puteai ntreba pe dumnealui
asta.
Ce rspuns evaziv, spuse el cu uurin.
Exist ceva ce ar trebui s tiu despre ziua de
miercuri?

Ea se ntoarse i l privi cu fermitate.


Nu, absolut nimic. A plecat la ora
dousprezece i jumtate.
Slider rmase tcut, artnd ncntat i n
ateptare, pn cnd ea se simi obligat s
adauge:
Avea o ntlnire pentru prnz la ora
dousprezece i patruzeci i cinci de minute, dar a
ieit din birou la dousprezece i jumtate i a
spus c nu se simea bine i c va pleca acas. Mia cerut s anulez ntlnirea.
A anunat cu destul de puin timp nainte, nu-i
aa?
Da, dar nu era vorba de un client, ci de un
coleg, Peter Gethers. Biroul lui este chiar dup
col fa de King Street i se duceau la un
restaurant din zon, aa c am reuit s-l prind
nainte s plece. Domnul Coleraine nu arta deloc
bine. Nu m-a surprins c trebuia s plece acas.
l apra. Loialitatea sau ceva ce trebuia
ascuns?
S-a ntmplat ceva care s-l supere, n acea
diminea? Ceva deosebit?
Nu cred.
A primit vreun vizitator?

n acea diminea? Nu.


Telefoane?
Bineneles. Multe.
Care a fost ultima legtur pe care i-ai fcuto? V mai amintii?
Cu Marcus, fiul lui, zise ea cu o uoar
ovial. A telefonat pe la dousprezece fr un
sfert. Apoi domnul Coleraine m-a sunat i mi-a
cerut s nu-i mai dau nicio legtur timp de o
jumtate de or. Iar la dousprezece i jumtate a
ieit din birou i a spus c pleac acas.
Credei c exist vreo legtur ntre aceste
lucruri? ntreb Slider cu amabilitate, ca i cum ar
fi fost o ntrebare fr importan.
Ea nu se ls vrjit.
Nu tiu. De unde a putea ti asta? Trebuie
s-l ntrebai pe domnul Coleraine.
Bineneles. M gndisem c v-a spus ceva
despre asta.
Nu a fcut-o. Mai este ceva? Pentru c am, cu
adevrat, mult de recuperat.
Nimic, pentru moment. Mulumesc foarte
mult, doamn Goodwin. Mi-ai fost de mare ajutor.
Ea i deschise ua, prnd puin nedumerit n
legtur ajutorul despre care i mulumea. Nu era

niciun ru s lai oamenii ntr-o uoar


nesiguran.
Slider intr n biroul lui i l gsi pe Atherton
stnd tolnit, ca un viking mblnzit, la radiatorul
rece i vorbind cu WDC Kathleen Swilley
numit tot timpul Norma, din cauza pcatelor ei
care, cum ea ducea o via social de o intimitate
bine pzit, trebuia imaginate pe larg de colegii lor
i ei chiar fceau asta.
Era blond, bronzat i puternic, ca eroina unei
reviste S.F. Din Halls of Valhalla, i emana un
grad de vitalitate sexual cu care puteai aprinde un
foc de tabr, dac aveai la ndemn o lup
genul de femeie despre care colegii ei i spuneau
unii altora, cu diverse grade de melancolie, c era,
probabil, lesbian.
Oh, nu mai fii aa bos, spuse ea cu
hotrre. tii exact despre ce vorbesc. Ideea ta
despre protecia sexual nu spune unei fete unde
locuieti.
Prezervativele nseamn evitarea problemei,
zise Atherton, n stilul lui cel mai nnebunitor.
Nu este un subiect de glum, Jim, nu mai este.
n prezent

l vzur amndoi pe Slider n aceeai clip i


Norma sri de pe marginea biroului, unde nclzea
un dosar neglijat cu dosul ei ncnttor, i (Slider
putea doar presupune asta) n form de piersic.
i netezi fusta i se ntoarse spre Slider cu o
roea uoar i extrem de atrgtoare.
Atherton refuz s fie prins pe picior greit i
continu s decoreze radiatorul cu un zmbet de
pisic, sprijinindu-i greutatea n mini i stnd cu
picioarele ncruciate, ca un student n anul trei, la
un seminar.
V deranjez? ntreb Slider cu amabilitate.
Nu v oprii diri cauza mea. tiu c birou! meu
este un loc public, cuprins n prevederile legii.
A sosit raportul balistic, domnule, zise
Norma.
ntinse o foaie de hrtie, ncercnd s arate ca o
servitoare civil, dar nereuind.
Spune-mi, i ceru Slider, lund foaia i
ocolind biroul, ca s se aeze. Presupun c l-ai
citit.
Da, domnule. Glonul este de 0,38 i a fost
tras cu un revolver Webley and Scott, marca patru.
Priest crede, innd cont de distana de tragere, c
este vorba de modelul cu eav de cinci oii.
Chris Priest era cel mai bun guru n domeniul

armelor de foc de la laboratorul Ministerului de


Interne, din Huntingdon. i putea spune ce numr
purta la picior fabricantul armei, aruncnd o
singur privire striaiilor de pe un glon tras. Din
nefericire, nu putea spune nimic despre posesorul
armei.
Un Webley 0,38?
Era o arm foarte popular n rndul
ofierilor britanici, n timpul celui de-al doilea
rzboi mondial, spuse Norma. Iar asta nseamn
ghinion pentru noi, pentru c dac este un trofeu
din al doilea rzboi mondial, atunci nu este
nregistrat.
De ce s presupunem asta? ntreb Atherton.
Prea puin iritat, poate din cauz c Swilley
prea expert ntr-un subiect care pe el nu-l
interesa. Sau poate era o rmi a conversaiei
lor ntrerupte.
Pentru c toate armele folosite n al doilea
rzboi mondial sunt proprietatea guvernului,
deteptule, i nu pot fi pstrate, n mod legal. Nu
cunoti legea armelor de foc?
n regul, dar nu este neaprat o arm din al
doilea rzboi mondial, nu? obiect Atherton. Poate
c au fost folosite i n alte perioade.
Priest crede c este o arm veche. i, de

altfel continu ea, ntorcndu-se din nou spre


Slider , glonul s-a dovedit a fi foarte interesant.
Este marcat CD 43, ceea ce nseamn Dominion
Cartridge 1943. Era o marc fcut n Canada i
transportat aici spre sfritul rzboiului. Se pare
c noi nu puteam fabrica destule aici, ct s
satisfacem cererea.
Frumos i exact, spuse Slider. Dar, din
nefericire, de prea puin ajutor, cu excepia cazului
cnd vom avea un suspect.
Eu nclin spre prietenul impresarei zise
Atherton. Stephen sau Steve Murray. M-am ocupat
puin de el. i ctig existena aranjnd
decorurile la Royal Opera House un tip dulce i
singuratic mai mult muchi dect creier. Se pare
c lui Kate Apwey i place s fie tratat dur.
i arunc o privire Normei, dar aceasta refuz s
fie provocat.
Am fcut o mic cercetare i am descoperit
c are un mic cazier: posesiune de droguri, dou
avertismente pentru beie i tulburare a ordinii
publice bti n crciumi i, iat-o pe cea mai
simpatic o suspendare pentru atac i vtmare
fizic. Un tip din conducerea unei mari orchestre.
Murray credea c Kate avea o legtur cu el. L-a
ateptat n fa la Festival Hali, l-a prins ieind de

la intrarea artitilor i i-a rupt dou coaste.


Sper prea mult, dac presupun c Murray este
cunoscut pentru posesiune de arme? ntreb Slider.
Mult prea mult, zise Atherton. Dar a srit pe
tipul sta n plin zi, cu oameni trecnd pe lng
ei, iar apoi a fugit ceea ce seamn cu modus
operandi al asasinului lui Radek. Totodat, avea
un motiv bun ca s presupun c Radek o alerga
pe Apwey i este acelai motiv ca n cazul
atacului.
Norma nu prea impresionat.
Tu crezi c sexul este la baza tuturor
lucrurilor.
Nefericit formulare, Norm.
Ascult, continu ea, ignorndu-l, persoana
care l-a mpucat pe Radek era scund, nu un tip
masiv, care manevreaz decorurile.
Ah, asta este partea frumoas! Am spus c
Murray este musculos, nu masiv. Este mai mult un
tip scund i vnjos. Kate Apwey presupune c are
cam un metru aptezeci i cinci de centimetri, dar
poi scdea vreo trei centimetri, ca fiind adugai
de ea pentru c-l ador. i el nu a fost la munc
miercuri dup-amiaz. A telefonat i a spus c se
simea ru.
l privi rugtor pe Slider.

Sun promitor. Ar fi bine s-i verifici


alibiul i s te duci s arunci o privire locuinei
lui. St cu Apwey?
Nu nc, ceea ce feste surprinztor. Ea
mparte un apartament cu alte dou fete scuze,
Norma, femei , iar el are un apartament n Covent
Garden, convenabil pentru serviciul lui. Am
impresia c nu ctig prea mult.
Slider aprob din cap.
Asta este posibil s-l duc ntr-un impas. Pe
de o parte, gelozia pe relaia prieteniei lui cu
Radek, pe de alt parte, cunoaterea faptului c ea
avea nevoie att de slujb, ct i de baciuri,
pentru ca ei s-i poat lua o cas.
Gelozie, frustrare, ambivalen mental
bum! zise Atherton fericit.
Pe de alt parte, spuse Slider, nu trebuie s
pierdem din vedere celelalte posibiliti. Nu stric
s aruncm o privire acelui muzicant concediat.
Cum l chema? Preston, Bob Preston. Mcar s
aflm unde a fost, ca s-l putem elimina de pe
list. i apoi, familia Coleraine.
Nu i doamna, efule, zise Swilley. Polish i-a
cercetat alibiul i este n regul. A fost la
magazinul ei pn la ora dou i apoi s-a dus la
Peter Joness, ca s cumpere materiale. Cei de

acolo o cunosc i directoarea departamentului


spune c a servit-o nainte s plece n pauza pentru
ceai, la ora trei, i c era acolo de vreo
cincisprezece-douzeci de minute, cumprnd
diverse lucruri. Nu avea cum s fie la Shepherds
Bush i s-l mpute pe Redek la ora dou i
treizeci i cinci de minute i apoi s ajung la
Sloane Square la dou i patruzeci i cinci de
minute.
Bine, spuse Slider. Nici nu credeam c a fost
ea. Cu soul ei ns, este altceva. Mi s-a prut
nervos i evaziv, iar alibiul lui nu poate fi dovedit.
Spune c a fost singur acas, toat dup-amiaza.
Stai puin, efule, zise Norma. Nu se poate s
fi fost acas toat dup-amiaza, pentru c noi am
ncercat s-i telefonm doamnei Coleraine acolo i
nu a rspuns nimeni. i asta a fost pe la ora patru,
cred. Am prins-O, n cele din urm, la magazin,
cnd s-a ntors de la Peter Joness. Atunci i-am
comunicat c Radek a fost mpucat.
Coleraine spune c a ajuns la dou fr un
sfert. Hai s aflm tot ce putem despre el. Poate c
are probleme cu afacerea lui. Poate c fiul lui are
probleme. tia c soia lui va moteni averea lui
Radek, iar o nevast bun i devotat ar fi mprit
totul cu el.

i este vorba de destul de mult, zise


Atherton. Am vorbit cu avocatul cu care mi-au
fcut legtura cei de la Parker, Pool and Law.
Radek valora aproape trei milioane de lire.
Urm o tcere scurt.
Doar pentru c-i flutura braele, zise Norma
melancolic.
sta este un motiv adevrat, dup prerea
mea, spuse Slider. M bucur c nu am tiut suma
nainte s vorbesc cu doamna Coleraine.
Slider i bg capul n camera detectivilor,
cutndu-l pe Mackay, i Beevers i ridic
privirea de la biroul lui.
Domnule, aici, strig el.
Nu, aici, domnule, l corect Slider.
Beevers l privi cu un repro grav, de
nonconformist.
Avei o clip liber, efule? Este vorba de
ceva cam ciudat.
Slider se apropie asculttor i se uit peste
umrul lui Beevers la nite liste tiprite.
Ce sunt astea, obiecte furate?
Este ceva ce a venit azi-diminea i la care
lucram nainte. tii despre antichitile furate i
celelalte lucruri pe care le-am gsit n casa aceea

mare de pe Paddenswich Road?


L-am ridicat pe Lenny Picket pentru asta.
Slider cltin din cap.
Nu pot nicio clip s-i uit numele Picket the
Fence. Auzi, ce nume Gard de rui! Ce alt
meserie i-ar fi putut alege?
Beevers se gndi o clip.
Presupun c ar fi putut s se fac grdinar.
Slider fu aruncat n plin confuzie. Stlpul
Capelei
fcuse o glum? n mod normal, Beevers
dezaproba umorul, considernd c frivolitatea
minii era un indiciu infailibil al frivolitii morale
i, dat fiind exemplul pe care I oferea Atherton,
cine l-ar fi putut contrazice?
Deci, ce este cu lista? ntreb Slider, grbit.
Ei bine, efule, n marfa furat erau nite
tablouri, aa c am trimis o descriere la toi
negustorii, ncercnd s le dm de urm.
Diminea am primit scrisoarea asta de la
Christies. Voiam s o dau unui adjunct, dar am
remarcat numele. Privii
i indic literele lui Slider.
Cele trei tablouri au fost identificate ca fiind
vndute lui Alee Coleraine, cu doar cinci luni n
urm, i au fost pltite cu un cec extras din contul

lui personal. i sunt nite picturi importante.


Slider citi i scoase un fluierat n surdin.
Nu glumeti.
Un Turner, un mic Constable i un pictor italian
de care Slider nu auzise religios i italian,
secolul al aisprezecelea. Toate trei fuseser
cumprate pentru un total de un milion dou sute
cincizeci de mii de lire.
i Coleraine nu glumea, atunci cnd spunea
c se descurc bine. Un milion i un sfert pe
picturi? M ntreb dac Lenny tia n ce se bag.
Picturile de acest gen depesc sfera lui de
activitate.
Beevers se scrpin n prul lui des i cre,
gnditor.
Chestia ciudat este c Coleraine nu a anunat
dispariia lor, efule. tii c Melaren a fost la
Kensington, unde este secia lui Coleraine? Ei
bine, i-a spus unui amic de-al lui de acolo s
verifice nregistrrile. A fost raportat o spargere
n cas pe 5 iunie, la trei sptmni dup ce a
cumprat tablourile. Arta ca o treab de
profesionist alarma mpotriva hoilor a fost
pclit i o fereastr a fost scoas afar cu totul,
ca o felie de plcint. Nu este joac de copii.
Amicul lui Melaren ne-a trimis un raport prin fax.

Exist o list a articolelor furate antichiti mici,


argint i nite figurine , dar nu sunt menionate
tablourile. ns adug el dnd greutate
cuvntului, n timp ce scotea o alt foaie i i-o
prezenta lui Slider, btnd cu degetul n e dac
privii aici, pe lista articolelor pe care le-am luat
de la Lenny, aceast mas pentru ocazii seamn
cu cea despre care a spus Coleraine c i-a fost
furat. Iar aceste figurine, aici, trebuie s fie
aceleai, nu-i aa?
Slider citi.
Aa se pare, recunoscu el.
Figurine lustruite din Staffordshire 1840,
Victoria i Albert, amiralul Nelson, sir Robert
Peel, George Washington, toate sunt pe list.
George Houston apropo, el cine a fost?
Regele Cilor Ferate. Un pionier al
construciilor de cale ferat. Tu nu voiai s
conduci un tren cu aburi, cnd erai mic?
Nu sunt destul de n vrst pentru asta, zise
Beevers, cu o cruzime involuntar. Oricum, efule,
articolele furate n spargerea de la Coleraine au
fost gsite la Lenny, plus tablourile pe care nu le-a
raportat ca disprute.
Cltin din cap, n semn de repro.
Este cam ciudat.

Dup ce se consult cu sergentul de serviciu,


Paxman, al crui subiect de specialist
Mastermind ar fi putut fi Obiceiurile beivilor
din mahalalele din Shepherd Bush, ntre 1960 i
1990, Sider l reper pe Lenny Picket n The
George, pe Hammersmith Broadway, o crcium
edwardian larg, cu panele de mahon i ecrane de
sticl gravate cu acid, n al crui ntuneric haotic,
cei civa butori din timpul zilei stteau la o
distan respectabil unul de cellalt i, politicoi,
nu ridicau niciodat privirea atunci cnd cineva
intra sau ieea.
Ca dintr-un sim al coerenei artistice, totul la
Lenny era la fel de ngust ca i numele lui fa
ngust, umeri nguti, piept ngust.
Fuma nite igri foarte subiri i, scurtele
perioade n care rmneau deschii, i ngusta
ochii ca s priveasc prin fumul care se ridica din
vrful igrii. Era un brbat ca o veveri, mic,
ngrijit, rapid i adaptabil. tia s joace multe
roluri i, n orice clip, putea s-i schimbe
accentul i stilul de a vorbi, de la Parkhurst pn
la Park Lane.
Citea vnzrile viitoare de antichiti din

Telegraph i mpturi grbit ziarul cnd Slider


ajunse lng masa lui.
Oh, domnule Slider, m-ai speriat, zise el.
Avea o voce curios de rguit, care semna
puin cu a lui Lauren Bacall. Poate c de aceea l
plcuse Slider mereu.
Bun, Lenny. Voiam s vorbesc cu tine. Te
superi dac m aez?
V pot mpiedica? ridic Lenny din umeri.
Sunt eliberat pe cauiune, viaa mea nu-mi mai
aparine.
Bei ceva?
A putea servi una de-a dumneavoastr.
Ceas de aur, dublu, fr gheaa.
Cnd se ntoarse cu buturile, Slider se aez n
partea cealalt a mesei i Lenny abandon resturile
jalnice ale ultimei sale igri, cumpr un pachet
de Rizla i o cutie de Old Horrible i o lu de la
capt.
Care-i problema?
Este n legtur cu ultima spargere pentru
care te-am sltat.
Haide, domnule Slider, am ridicat minile
sus pentru asta, ca un biat bun, protest el.
Sfritul povetii. Finito.
Bine, Len, nu-i face probleme. Vreau doar

nite informaii, l liniti Slider. l legtur cu cele


trei picturi n ulei.
Lenny privi posomort.
A vrea s nu le fi atins niciodat. Nu tiu ce
mi-a venit. Sunt n afacerea asta de o via ntreag
i regula numrul unu este s nu ating niciodat
unicatele. Ce naiba s fac cu ele? O pies
frumoas de mobilier, o statuet frumoas de
grdin, cine ar ti de unde provin? Dar nite
picturi n ulei i un afurisit de Gainsborough
printre ele
Era un Constable, care de fapt nseamn un
sergent de poliie
Nu spunei cuvntul acela, v rog, zise Lenny,
cu- tremurndu-se uor. Nu o s uit niciodat clipa
cnd PE DArblay a nvlit peste mine. Mi-am
nvat lecia, v asigur.
Nu te deranjeaz niciodat c tot ceea ce faci
este total imoral? ntreb Slider, cu mirare. Altfel,
pari un tip foarte cumsecade.
Haide, domnule Slider, s fim sinceri. Sunt
un om de afaceri, spuse Lenny cu o voce rnit.
Pltesc un pre corect pe ceea ce cumpr i revnd
cu un profit onest. Am mii de clieni satisfcui,
care ar putea depune mrturie despre asta. Nu
ntreb de unde vin lucrurile sau unde se duc, dar

cine o face? Nu este vina mea c oamenii ncalc


legea, nu-i aa?
Un raionament fascinant, zise Slider. mi
placi, Lenny. Ce pcat c ai astfel de tendine.
Tendine? Ascultai, spuse el cu sinceritate,
aplecndu-se n fa. A fost la mine un tnr, acum
dou sptmni, cu accent elegant, haine elegante
i cu toat educaia pe care o poi cumpra cu
bani; a venit s se uite la nite figurine alegorice
din plumb, pentru grdina lui. S-a tocmit la pre, n
cele din urm mi-a semnat un cec, i a plecat cu
stiloul meu. Asta nseamn c avea nite tendine.
Tinerii de azi! Nu mai au niciun standard.
Slider zmbi.
Nu m intereseaz statuile. Despre picturile
acelea n ulei vreau s aflu. Vreau s tiu de unde
provin. Vrei s-mi spui tu un nume, Len, i s m
scapi de o mulime de probleme?
Lenny ridic o mn.
Hei, stai puin, m cunoatei prea bine ca smi cerei asta. Poate c nu sunt chiar un crin n
ochii votri, dar nu-mi trdez partenerii de afaceri.
Unde a ajunge dac mi-a face o astfel de
reputaie? A fi terminat. Nimeni nu va mai face
afaceri cu mine, dac vor ti c voi pune poliia pe
urmele lor.

Iar tu m cunoti destul de bine ca s tii c


nu te-a ntreba dac n-ar fi important. Cred c nu
m prea ateptam s-mi spui, aa c o s ghicesc
din trei nume.
l privi pe Lenny adnc n ochi att de adnc
ct poi privi n deschiztura unei cutii potale dar
Lenny l nfrunt neclintit.
Ascult, continu Slider, n aceast etap nu
trebuie s-mi spui de la cine ai picturile, ci vreau
s tiu doar de la cine au fost furate. Adresa, atta
tot.
Ce vrei s spunei prin n aceast etap?
ntreb Lenny suspicios.
Sar putea s se dovedeasc important sau nu.
Dac nu, nu o s mai auzi nimic despre asta, pe
cuvntul meu. Dac este important, voi ncerca s
te in deoparte i s obin informaia din alt
direcie.
Vei ncerca? spuse Lenny morocnos. Iar eu
voi ncerca s nu-mi stric barca n timpul
perioadei de legtur.
Investighez o crim, zise Slider nerbdtor.
Nu m amei, Lenny. Te ntreb frumos acum i sunt
anse de zece la unu s nu mai auzi niciodat
despre asta, dar o putem face dur, dac vrei. i
putem s-i facem ct publicitate vrem.

sta este antaj. M surprindei, domnule


Slider.
ntotdeauna v-am considerat un tip decent.
Cltin din cap la adresa imposibilitii de a te
ncrede n oameni.
O s v spun direct, nu tiu de unde provin
picturile. Asta este ceva ce nu ntreb niciodat. Pot
s m ntorc la furnizorul meu i s-l ntreb pe el,
dar nu tiu dac-mi va spune.
i va spune. O s-l obligi s o fac. Vei gsi
tu o cale, Lenny, am ncredere n tine.
S-ar putea s dureze.
Slider zmbi. Pentru un om cu o fa att de
blnd, putea arta surprinztor de amenintor,
atunci cnd voia, se gndi Lenny.
Oh, o s obii informaia pn luni, sunt
sigur. Un telefon anonim, asta este tot ce vreau.
Doar o adres. M-ai neles?
V-am neles, suspin Lenny.
i bg n colul gurii igara i cotrobi n
buzunar, dup brichet.
Spune-mi, a fcut cineva vreodat greeala s
v cread moale?
Doar soia mea, zise Slider, cu tristee.
CAPITOLUL 7

ovieli i minciuni
n ansamblu, lui Atherton i plcea ce se
realizase la Covent Garden. Poate c unele dintre
magazine erau puin cam stridente i poate c
prea imposibil s traversezi piaa fr s fii
nevoit s evii pe cineva n pantaloni de balerin
negri i cu bluz cu dungi, mimnd c se nvrte
ntr-o cuc de sticl. Dar mcar locul era acum
plin de via. Camerele goale de la etaj erau
transformate n apartamente i dormitoare, reversul
orientrii obinuite din Londra Central, i ddea
acea senzaie confortabil de Manhattan, a unui loc
unde oamenii locuiau, i fceau cumprturile,
mncau i stteau afar n serile senine, pe treptele
din faa uii sau la pervazele ferestrelor, privind
trectorii.
Fusese ntotdeauna o zon bogat n restaurante
i Atherton hotr s se fortifice cu un prnz,
nainte s-l caute pe iubitul lui Kate Apwey. Intr
ntr-o stare de anticipare plcut, n cel care fusese
trattoria lui favorit, un loc cu fee de mas cu
model de tabl de ah i o vulgaritate italian
care-i nclzea inima, dar descoperi c se
schimbase, de la ultima lui vizit.

Atherton i ddu seama c intrase n bucluc,


atunci cnd vzu pe meniu roii uscate i oet
calmant; viaa devenise dintr-o dat serioas, la
Casa Angelo. Dispruser bieii cu pantaloni
strmi i cu rnie de piper imense, dispruse
mamma, imens n negru, nghesuit n spatele
tejghelei, grmezile de sticle Chianti mbrcate n
paie, care stteau prin toate colurile ca nite
semne drceti, caseta cu Volare i O Sole
Mio.
Acum era muzic modern, cntat aproape, dar
nu total, sub nivelul acustic, feele de mas erau
albe i abajururile de culoarea cromului, iar
picturile de pe perei erau abstracte, ntr-un stil
amoritor.
Dispruse confortul familiar al sosului de salat
de avocado, al spaghetelor bologneze, muntele de
profiteroluri de pe crucioarele cu dulciuri,
umbrind o sticl neatins de portocale n cine-tiece.
Acum mncarea era aezat rsfirat pe farfuriile
prea mari. Uleiul de msline prea picurat aproape
peste tot, iar proprietarul iei, ntr-un costum de
mtase gri, ca s supravegheze personal picurarea
cu ulei.

Atherton mnc i plec simindu-se trist, dar nu


mult mai gras. Dup prerea lui, nimeni nu trebuia
s ias dintr-un restaurant italienesc i s poat
nc s se ncheie la toi nasturii.
Calmat, cut adresa lui Murray un apartament
deasupra unui fost depozit i o gsi cu oarecare
dificultate, cci ua nu se afla acolo unde te-ai fi
ateptat, ci dup col, cu care nu avea nicio
legtur, n aparen.
Era pregtit s nu primeasc niciun rspuns,
atunci cnd sun la sonerie, dar dup cteva clipe
se auzir nite pai greoi i ua fu deschis de un
brbat tnr, brunet, scund i solid ca un rzboinic
etrusc, stnd pe treptele de lemn, spre care se
deschidea ua.
Purta pantaloni de flanel cenuii, era nervos,
avea ochii injectai i prul arta ca i cum deabia s-ar fi sculat. Prea s aib vreo douzeci i
cinci de ani, dei pe faa lui existau linii care
sugerau o via grea sau poate un comportament
ru cronic. l privi pe Atherton cu o expresie
bnuitoare, dac nu chiar ostil. Nu era genul care
s acorde oricui beneficiul ndoielii.
Eti Steve Murray? ntreb Atherton
prietenos.

Cine vrea s tie? ltr acesta.


Atherton i art legitimaia.
Pot s intru? Vreau s vorbesc cu tine.
Despre ce?
Amintirea prnzului trist epuiz i ultima
pictur din rbdarea lui Atherton.
N-o face pe deteptul cu mine, zise el.
Despre ce crezi c vreau s vorbim? Despre
bugetul Ministerului Culturii?
De unde naiba s tiu? spuse Murray. Ai un
mandat?
Atherton oft pentru sine. Lumea se uita la prea
multe filme cu poliiti, la televizor.
Crezi c mi-ar fi greu s obin unul? ntreb
el, insinuant.
Murray l privi fix pentru o clip, apoi fcu un
pas n spate i ncerc s urce pe scar cu o
oarecare delicatee, iar Atherton l urm.
n captul scrii era o alt u, care conducea
ntr-un coridor ntunecat i lung, care traversa
partea lateral a cldirii. La captul ndeprtat, un
dreptunghi de lumin era ua spre camera
principal: larg, nalt i luminat printr-un ir de
ferestre cu rame de metal, stil vechi, aliniate pe
toat lungimea unui perete. O cmar la etaj, se
gndi Atherton i i-o imagin plin cu cutii de

lemn cu banane din Insulele Windward, portocale


din
Cape Town, ananas de pe Gold Coast ah,
farmecul legumelor i al fructelor! Nu erau
covoare i mobila era puin.
Fr s-l priveasc pe Atherton, Murray
travers camera direct, se nvrti pe un scunel de
bar de la tejgheaua buctriei, ridic ziarul care se
afla acolo i ncepu s-l citeasc.
Frumos loc, spuse Atherton. Locuieti singur
aici?
Murray continu s-l ignore, ntorcnd pagina cu
o concentrare ostentativ.
tiu c nu-l citeti, insist Atherton amabil.
Este The Sun. Ar fi mai bine s stai de vorb cu
mine i s terminm odat.
Murray puse jos ziarul, iritat.
Nu m lsai niciodat n pace, doar pentru
c am intrat o dat ntr-un mic bucluc. Ce vrei, de
fapt? Trebuie s plec la serviciu ntr-o jumtate de
or, aa c va trebui s te grbeti.
Vreau s vorbim despre Radek sir tefan
Radek.
Este mort, zise el. i sta e un lucru bun.
Tu l-ai ucis?
ntrebarea nu pru s-l surprind pe Murray.

A vrea s o fi fcut-o. i ursc pe cei ca el.


Ei cred c banii sunt totul. Dac eti srac, eti un
nimic. Ticloii!
tiai c se culca cu prietena ta? ntreb
Atherton nelegtor.
Murray l privi fix.
Crezi c sunt un prost?
Asta nseamn da?
Bineneles c tiam, la naiba! l-a fi rupt
braele, dar ea nu m lsa. mi spunea c-l stoarce
de bani. Ha! Parc i ddea cine tie ce sume; tiu
eu cine pe cine pclea.
Ct de mari erau sumele?
Cteva sute. Trfele din Soho primesc att. A
primit cinci sute o dat, cnd s-a dus n Hong
Kong. Ca s-l lase pe apul acela btrn i
respingtor s-i curg balele deasupra ei i-am
spus c era nebun.
Sunt uimit c ai lsat-o s o fac.
Murray se ntunec la fa.
Ce vrei s spui, omule, prin s o las? o
femeie are dreptul s fac tot ce vrea cu corpul ei,
nu-i aa? Are dreptul la propriul ei spaiu, s-i
conduc propriul destin. Ce eti tu, unul din
ticloii aceia misogini care consider c pot fi
proprietarii unei femei?

Aha, se gndi Atherton, citete The Guardian.


Nu, absolut deloc, replic el calm. Preai
att de suprat din cauza asta, nct m-am gndit c
poate tu eti unul dintre ei.
Doar nu te-ai atepta s-mi plac s o mpart
cu mizerabilul acela capitalist, nu? Dar era
alegerea ei. Nimeni nu are dreptul s-i spun ce s
fac i cu cine s ias.
O atitudine foarte liberal din partea ta, zise
Atherton.
Erau nite vorbe goale adoptate de Murray;
probabil c existau cteva persoane care o
ndemnau pe Kate s nu mai ias cu el doamna i
domnul Apwey, n mod sigur.
Kate este prea moale, spuse Murray, mai mult
pentru sine. Las oamenii s o conduc. El o
antajase, tii, i spunea c-i va pierde slujba,
dac nu fcea ce voia el. L-am spus s renune la
blestemata de slujb, dar ea a fost mpotriv. Era
pltit bine i economisea bani ca s ne cstorim
i s cumprm o cas.
Pufni i i terse nasul cu dosul minii. Atherton
era vrjit de el.
Erai fericit c te vei cstori cu ea i vei

locui ntr-o cas, nu-i aa?


De ce nu? Csnicia este un lucru bun. i
trebuie s locuieti undeva. Ei nu-i plcea aici. Iar
eu i-am spus: Scumpo, tu plteti pentru ea, aa
c ai dreptul s locuieti unde vrei. Ea vrea
mobil i tot restul. Eu pot s-o fac n pat sau pot so fac pe podea, pentru mine este acelai lucru.
Fcu o pauz, apoi continu:
De fapt, de ce m ntrebi toate prostiile
astea? M arestezi?
Mult prea mult televiziune", se gndi Atherton.
Seamn a arestare?
Voi nu m lsai niciodat n pace, murmur
el.
Miercuri nu te-ai dus la serviciu, zise
Atherton. De ce?
Miercurea trecut? Am fost bolnav. De ce te
intereseaz?
n ce fel bolnav? Ai fost la vreun doctor?
Atherton cedase i adoptase stilul local. Murray
se uit urt la el.
Bolnav ca atunci cnd am but prea mult cu o
noapte nainte, bine?
Sri jos de pe scaun i lovi ziarul cu piciorul,
ridicnd vocea:
Am but cteva beri, am luat cteva linii, m-

am ameit, m simeam groaznic, aa c nu m-am


sculat, n regul? Am sunat i le-am spus c-mi iau
o zi liber. Am rmas n pat toat ziua. Este bine?
n clipa aceea, ua din peretele lung opus
ferestrelor se deschise i iei un tnr blond,
ciufulit, cu ochi urduroi, purtnd un prosop rou
murdar peste un bronz scump i un St. Christopher
agat de un lnior de aur, la gt. i curgea nasul,
iar dac acum nu se afla ntr-o stare mental
ilegal, atunci sigur se simise aa recent.
Ce s-a ntmplat? Ce este cu ipetele astea?
bodogni el i se ntrerupse cu un cscat larg, care
relev nite dini frumoi i o limb regretabil.
nchise gura i l privi pe Atherton.
Cine este tipul sta, Steve?
Vorbea neclar, dar accentul avea o not clar de
nalt clas. Era evident c Steve Murray credea n
pctuitul cu cei dintr-o clas superioar.
Nu conteaz. Culc-te la loc, spuse tios
Murray.
Sunt detectiv sergent Atherton. Aveam o
discuie amical cu prietenul tu. Tu cine eti?
Tnrul deveni prudent.
Conteaz?
Atherton zmbi.
Nu te-a fi ntrebat, dac nu a fi vrut s tiu,

fiule. Cum te cheam?


Ochii tnrului zburar spre Murray i napoi,
iar apoi acesta ridic uor din umeri.
Marcus Coleraine, dac te intereseaz, zise
el ursuz.
Oh, cred c m intereseaz, spuse Atherton
calm, ascunzndu-i tresrirea pe care o simise n
suflet, la adulmecarea unei urme. Tocmai i
puneam ntrebri prietenului tu despre moartea
bunicului tu.
Ochii lui Marcus se mrir.
Oh, la naiba! icni el.
Slider tocmai voia s ias din birou, cnd sun
telefonul. Ezit o clip, apoi se gndi c era
posibil s fie Joanna. Rspunse.
Bill!
Greise. Era Irene, nervoas.
De ce nu m-ai sunat?
Nu tiam c ai ncercat s iei legtura cu
mine, spuse el prostete.
Am sunat de dou ori. Nu ai primit mesajul?
Slider o identific, n ntrziere, pe doamna
Hisloplvory. i imagin schimbul de cuvinte:
Cine l caut? Soia lui, Irene. Probabil c
Melaren fcea din nou raze X fr casca de plumb.
Sau era, pur i simplu, surd?

Dac m gndesc bine, l-am primit, spuse


Slider. S-a ntmplat ceva?
Nu chiar, dar trebuie s stm de vorb.
Despre cas, de exemplu.
Nu pot vorbi acum, tocmai plecam.
Oh, da, este ora prnzului, nu-i aa? Nu m
lsa s-i stric plcerea!
Nu este vorba despre asta. Lucrez la un caz
important. Am multe de fcut.
ntotdeauna exist o scuz. Ei bine, poi s
pierzi cteva minute din timpul tu preios.
Trebuie s lmurim cteva lucruri.
Nu putem atepta pn disear?
Cine poate spune dac voi putea s te mai
prind disear? Nu poi s amni la infinit, Bill. Te
cunosc. Tu consideri mereu c problemele vor
disprea singure dac le ignori, dar nu este aa.
Nu gndea aa. Asta l enerv. tia c
problemele nu dispreau singure.
Emie Newman nu a disprut. i am ncercat
s-l ignor.
Poate c aceasta a fost problema, zise ea
tios. Orice brbat normal ar fi fost gelos pe un alt
brbat care se nvrtea n jurul soiei lui. Orice
brbat normal ar fi fcut ceva n privina asta.
Ce, de exemplu?

De exemplu, s te interesezi puin de mine.


Au, asta ustura. Ripost atacului.
Niciun brbat normal nu ar fi gelos pe Ernie
Newman. Nu-i poi da seama de mrimea casei i
pensiei lui, doar privindu-l.
Chiar att de superficial m crezi? ntreb
Irene, rnit.
Slider se simi ruinat i, din cauza ruinii, lovi
din nou.
S fim sinceri, doar nu l-ai preferat pentru
corpul lui, nu?
Cum ndrzneti s spui asta? replic ea.
Crezi c dac tu nu-mi poi produce plcere,
nimeni nu poate?
Slider se simea ca pe o frnghie la nlime.
Pentru Dumnezeu, asta l lovise unde l durea! Pe o
scal a misogismului, el se clasa n rndurile
nobilimii, dar totui presupusese ntotdeauna c
Irene nu era interesat de sex. Era ocant s i se
spun dintr-o dat, dup atia ani, c au
contraire, ea nu era interesat de el, de fapt. Cu
att mai ocant, din cauza revelaiilor neplcute pe
care le realiza despre el nsui nu att despre
tehnica lui sexual, ct despre vanitatea lui, de

care el crezuse c nu suferea. Poate c vanitatea


cea ma: mare dintre toate este s crezi c nu eti
vanitos. Trebi ia s treac aceasta prin creierul
gigant al lui Atherton. ntre timp, nu se descurca
prea bine, din punct de vedere al conversaiei. Mai
ales la birou. Orbeci cu ntrziere dup o urm de
demnitate.
mi pare ru, zise el. Nu trebuia s spun asta.
Nu am vrut.
Nu-i nimic. tiu c nu ai vrut, adug ea dup
o clip, dar prea n continuare rnit.
Ce voiai, n definitiv? ntreb el, ncercnd
s fie ndatoritor. Ceva despre cas, parc?
Da. Ei bine, trebuie s fie vndut, ca s
putem mpri ctigurile. Ai ncercat s-i gseti
un loc n care s trieti?
Nu am avut timp.
Trebuie s-i gseti timp, spuse ea
nerbdtoare. Vrei s o vnd cu tine nuntru? Pot
s o fac.
De ce eti aa grbit? Stai bine, nu? Nu este
ca i cum ai locui pe strad.
Nu asta este problema, zise ea i ceva din
vocea ei l fcu pe Slider s cread c problema
real o stnjenea.

Poate c Ernie o presa s-i ia partea ei din


bani. Dar nu, nu Ernie, se corect Slider singur. Ca
s fie corect fa de btrnul ramolit, trebuia s
admit c Ernie nu ar fi fcut asta. Era mai
probabil s fie vorba de prietena i mentorul lui
Irene, Marilyn Cripps, n a crei buctrie
dezordonat, din lemn de pin, era sigur c Irene
povestea totul, la o can de ceai medicinal i nite
turte de ovz prea mult prjite. Femeia Cripps nu-i
plcuse niciodat.
Ea i spunea, probabil, lui Irene exact ce avea
dreptul s fac i o ndemna s extrag fiecare
bnu, chiar dac asta nsemna s-l stoarc pe
Slider pn cnd i scriau osetele. Iar Irene,
cloca, era ntotdeauna impresionat n mod fatal
de oricine avea o cas separat i un labrador.
Ideea este c tu te eschivezi ntotdeauna,
continu Irene. ntotdeauna ai fost aa. i nu te-ai
schimbat nici acum n bine. tiu ce gndeti
adug ea, mai blnd. Dar nu are niciun rost s
amni lucrurile, n sperana c m voi rzgndi. Nu
m ntorc. Ar fi bine s accepi asta i s ncepem
s lmurim lucrurile. O s fii mai fericit, te termen
lung. S ncepi o via nou, singur.
Este frumos din partea ta c i pas, zise el.

Urm o tcere, Irene ncercnd s-i dea seama


dac el fusese ironic sau nu.
Deci, ce ai de gnd s faci? Sau stm de
vorb i ajungem la o nelegere ntre noi sau
avocatul meu va trebui s discute cu al tu. Doar
nu vrei asta, nu-i aa?
Ce vorbe mari pentru micua Irene avocatul
meu, ntr-adevr. Ea avansa pe piaa de aciuni n
stil mare, lsndu-l mult n spate.
Cum se simt copiii? ntreb el, brusc.
Bine, zise ea scurt.
Urm o tcere n care gnduri dureroase,
amintiri i regrete nvlir asupra lui Slider ca o
activitate bacterian. Se simi cuprins de o
dezndejde total. Ce l adusese n aceast situaie
disperat? Fr cas, fr dragoste, fr copii i
cu osete puine? Era destul de suficient, ca
pedeaps pentru pcat. Nu att pcatul adulterului,
ct al ovielii.
A vrea s-i vd, spuse el, mai mult ca
declaraia unui fapt, dect ca o cerere, dar ea
spuse cu viclenie:
O s-i vezi dac stabileti o dat la care s
vii aici s lmurim lucrurile.
Slider se panic la ideea de a merge n casa lui

Ernie i de a-i vedea copiii locuind n mijlocul


mobilierului rposatei Mavis Newman. Prea bizar.
Va ajunge ca Barrington. Oricum, mai avea cazul
oh, cazul, dulcele i drguul lui caz!
Nu tiu ce voi face n urmtoarele zile, spuse
el disperat. O s te sun mine.
O simi c se ndoia.
i cum rmne cu casa? O s-o scoi la
vnzare?
F-o tu, spuse Slider. Eu nu am timp s
vorbesc cu agenii imobiliari.
Dar mobila?
Nu m intereseaz. Nu vreau nimic din ea.
Con tacteaz o firm de debarasare a mobilei.
Anun-m doar cnd vor veni, ca s-mi pot scoate
lucrurile.
Era evident c asta o fcea nefericit pe Irene.
Dar tu ce o s faci? Trebuie s ai un loc unde
s te duci.
Slider nu o ajut n niciun fel. Ea continu:
Nu pari deloc n apele tale. Sunt ngrijorat
pentru tine. Te simi bine?
Sunt ntr-un delir de fericire, ce crezi?
Apoi, regretnd cele spuse, adug:
M simt bine, sincer. F ce vrei tu, iar eu o
s m ocup de aranjamentele mele. Nu-i face griji

pentru mine.
Eti sigur c vrei s vnd mobila? Nu vei
avea nevoie de ea acolo unde te vei duce?
Sunt sigur, spuse el cu fermitate.
Ura acel mobilier din trei piese, setul imitaie de
mahon, patul Dreamland cu capul de pat din catifea
Dralon (pe care, de fapt, l considera ntotdeauna
neigienic, pe lng toate celelalte), dulapul de col
din stejar lustruit jacobetan, n care se afla setul de
farfurii decorative, ediie limitat, Psrile Marii
Britanii. ntotdeauna le urse. Aceea nu era via,
era o experien a cumprturilor pentru cas.
mi vei lua o grij de pe umeri, zise Slider cu
sinceritate. Acum chiar trebuie s plec. Te sun
mine.
Ai grij s o faci, spuse ea cu ndoial i
nchise.
Familia Coleraine locuia ntr-unul dintre acele
apartamente de serviciu edwardiene din spatele lui
Kensington High Street. Slider sun la sonerie i
ua fu deschis aproape nainte s ridice degetul
de pe buton. Doamna Coleraine sttea n hol, cu
paltonul scos pe jumtate.
Oh, inspectore, zise ea cu un zmbet i un
nceput de scuz. Intrai. Aveai treab cu mine?
Tocmai plecam.

Nu, de fapt, cu soul dumneavoastr voiam s


vorbesc.
Zmbetul se lrgi, n semn de uurare.
Este vorba de munc, tii. De fapt, pe
jumtate munc, pe jumtate distracie. Aranjez un
mic apartament pentru Henry Henry Russell,
finul lui Alee. Se cstorete i acesta va fi cadoul
meu de nunt pentru el. Vreau s fie gata, ca s se
poat muta n el imediat, dar am rmas att de mult
n urm i m atept mi imaginez
Se opri, o ncrunttur nelinitit nclinndu-i
sprncenele blonde.
M gndeam la nmormntare. Nu vreau s
par insensibil, dar presupun c voi pierde i mai
mult timp cu ea. Avei idee c ni se va permite s
o facem?
Va trebui s ateptm ancheta, bineneles. n
astfel de cazuri, este o formalitate scurt. i
spunem colonelului c o investigaie este n
desfurare i cerem o suspendare i, dac nu
exist motive pentru care s n-o fac, el emite un
certificat prin care permite eliberarea corpului
pentru nmormntare.
i exist motive ca s nu o fac? ntreb ea,
prudent.
Din cte tiu eu, nu, spuse Slider. Nu exist

nimic misterios n aceast moarte, cu excepia


celui care a provocat-o. Nu vd niciun motiv
pentru care s nu fie eliberat corpul. Ancheta va
avea loc luni, aa c a spune c putei aranja
nmormntarea pentru mijlocul sptmnii viitoare.
Mulumesc, inspectare. Ne-ai fost de mare
ajutor. Atunci voi rezolva pentru miercuri, dei
aranjamentele vor fi
Oft i apoi i ndrept umerii.
Dar nu ar trebui s v plictisesc cu grijile
mele. Soul meu este n salon. O s v conduc la el
i, apoi, dac nu v suprai, va trebui s plec.
Slider avu impresia c Alee Coleraine credea c
soia lui plecase, cci pru surprins cnd o vzu n
pragul uii, i apoi evident deranjat, cnd l vzu
pe Slider n spatele ei. Sttea pe un fotoliu, cu o
carte pe genunchi i cu un pahar de whisky pe
masa de lng el, ascultnd-o pe Barbara Streisand
la casetofon. Camera era mare i aproape izbitor
de confortabil, cu fotolii ncptoare i canapele
excesiv de umflate, un covor att de gros, nct
lsa impresia c trebuia cosit n mod regulat i
draperii grele la ferestre, care ar fi nbuit i
Armageddon-ul. Fiecare loc de stat avea cte o

msu alturi, ntr-unul din coluri era un bufet


mare pentru buturi, iar n lungul unui perete erau
aranjate rafturi de cri, pline cu volume n
mbrcmini cenuii, strlucitoare.
Nu era o camer pentru impresionarea
intelectualilor, ci o camer pentru lenevit, iar
Coleraine lenevea n nite papuci de cas din piele
i cu un fel de pantaloni strmi i un pulover pe
care Slider le-ar fi pstrat pentru momente
deosebite.
Domnul Slider vrea s-i vorbeasc, drag,
zise Fay, n timp ce l conducea n camer. Eu
totui trebuie s plec, ai ceva mpotriv?
Coleraine se ridicase n picioare, reducnd
curtenitor volumul melodiei Barbarei Streisand cu
telecomanda, dar nu reui s scoat niciun cuvnt
nainte ca soia lui s dispar din nou. Slider se
gndi c Coleraine nu arta prea bine, ca i cum sar fi aflat sub o tensiune considerabil, ceea ce era
un semn bun pentru investigaie, dei omul din
Slider ar fi preferat s se retrag i chiar s-l lase
n pace.
Aceste scene domestice erau un iad, se gndi el.
Acea femeie drgu avea s sufere pentru orice i

se ntmpla lui Coleraine, iar Radek fusese un om


neplcut
Conform celor mai multe surse i nu
reprezenta nicio pierdere pentru lume.
Dac Coleraine fusese grbit de disperare s-l
ajute s moar mai repede, de ce i-ar psa
societii? Doar Coleraine nu era periculos. Era
puin probabil ca el s mai omoare vreodat pe
altcineva.
Ah, confortul gndirii neglijente! De faptul c
eti un btrn ticlos i dizgraios nu i anuleaz
dreptul la via, iar pentru ei era preioas viaa
fiecrei persoane, indiferent dac aceasta era
simpatizat de toat lumea sau dac era Noel
Edmonds.
Luai loc, inspectore, zise Coleraine, cu un
efort vizibil. S v aduc ceva de but?
Nu, mulumesc, pentru mine nimic, spuse
Slider.
Coleraine se aez din nou pe fotoliul su, iar
Slider se aez pe marginea canapelei care era cea
mai aproape de el.
Spaiile vaste acoperite cu hus din spatele lui
strigau dup corpul lui, dar lui Slider i era team
s nu fie absorbit i s se scufunde fr urm, dac

se lsa pe spate.
Vreau s vorbesc cu dumneavoastr despre o
mic problem. Am aici
Scoase din buzunarul interior scrisoarea pe care
o primise n acea diminea prin fax, de la
Christies.
Am aici copia unei chitane pentru trei picturi
pe care le-ai luat n mai de la Christies. Trei
picturi n ulei. M ntreb dac-mi putei spune ce
s-a ntmplat cu ele?
Coleraine lu hrtia cu o mn nesigur. Era
evident c nu se ateptase s fie ntrebat de asta,
dar privirea lui prea mai degrab bolnvicioas
i tulburat, dect sincer nedumerit. Indiferent
care era povestea, picturile fceau parte din ea, se
gndi Slider. Coleraine examin chitana o vreme
ndelungat, ca i cum s-ar fi ntrebat dac putea
pune la ndoial autenticitatea ei.
De ce vrei s discutm despre ele? ntreb,
n cele din urm. Este ceva n neregul?
Rspundei-mi la ntrebare, v rog. Avei
tablourile aici? Pot s le vd?
Nu. Nu. Eu nu le in aici, spuse Coleraine.
Ridic o mn la o sprincean, ca pentru a-i
ascunde faa, ca un personaj dintr-un film vechi, de
mna a doua, care ncearc s treac pe lng un

poliist fr s fie recunoscut.


Oh, ce pcat! Probabil c sunt nite tablouri
minunate zise Slider cu cldur. i eu sunt un
admirator al lui Turner. Atunci, nu le-ai cumprat
pentru plcere?
Coleraine ncerc s zmbeasc i se gndi mai
bine.
Nu, nu chiar. Nu sunt genul meu de art. Eu
prefer ceva mai modern, mai abstract.
Pereii din jurul lor erau plini de tablouri, toate
foarte demodate i figurative. Vznd c Slider le
privea, Coleraine continu repede:
Nu, le-am cumprat ca investiie.
O investiie foarte bun, spuse aprobator
Slider. Tipul de la Christies cu care am vorbit
spunea c vor aduce un pre foarte bun, pe o pia
n cretere. Spunea c v putei atepta s le
vindei cu un profit serios, cam peste un an.
Da. Da, aa sper. Bineneles. Dar nu mi-ai
spus de ce v intereseaz tablourile.
Iar dumneavoastr nu mi-ai spus unde se
afl, ripost Slider cu amabilitate. Ai spus c nu
le inei aici. Atunci, unde?
La birou.
Sun ca i cum ar fi spus-o la ntmplare i,
probabil dndu-i singur seama de asta, se grbi s

explice.
Este mai sigur acolo. Sistemul de alarm este
mai bun. Nu vreau s fie furate.
La birou? Atunci pot trece mine diminea
s mi le artai?
Coleraine lu o nghiitur disperat din whisky.
Oh, nu, acum mi amintesc. Le-am trimis s
fie curate.
Deci, nu la birou, zise Slider, ca i cum ar fi
chestionat un copil.
Nu. Sunt nc la restaurator.
Despre ce restaurator este vorba?
Nu-mi amintesc.
Nu v amintii?
Coleraine i arunc o privire dumnoas, ca o
pisic ncolit.
Nu am vrut s bineneles c am adresa, pe
undeva.
Trebuie s fie pe chitan, probabil, zise
Slider, ndatoritor.
Da, spuse Coleraine, defensiv.
Susinu privirea lui Slider, tiind clar c acesta
tia c minea.
Atunci, poate c vrei s-mi artai chitana.
Eu nu sunt sigur c o mai am. Cred c am
pierdut-o.

Slider se ridic dintr-o dat.


Oh, haidei, domnule Coleraine. Este o
prostie. Nite tablouri n valoare de un milion i un
sfert de lire i dumneavoastr nu v amintii unde
le-ai trimis i nu tii sigur dac mai avei
chitana?
Se apropie de polia cminului i se sprijini cu
cotul pe ea, privind n jos, la victima care se
zvrcolea.
A putea foarte bine s v scot din necaz i
s v spun unde se afl tablourile.
M ndoiesc c tii, zise Coleraine, cu o
renatere a spiritului.
Sunt la mine.
Whisky-ul se revrs peste marginea paharului
i Coleraine l aez jos, cu grij.
La dumneavoastr?
Da, aprob Slider din cap. Le-am recuperat
ca parte a unei capturi dintr-o spargere, inclusiv
alte lucruri furate din casa dumneavoastr, s
vedem, n timpul unei spargeri, n iunie. Ai
raportat spargerea la poliie, dar nu ai menionat
picturile. De ce?
Coleraine arta ca i cum nu avea de gnd s
rspund, dar, n cele din urm, zise lingndu-i
buzele:

Am avut motivele mele.


Atunci, mprtii-mi-le i mie, Pentru c,
dac nu ai raportat furtul tablourilor, nu putei
pretinde asigurarea pentru ele i nu avei nicio
speran s le recuperai. Poate c banii nu sunt
totul, dar nu am ntlnit niciodat un om care s
renune la un milion i un sfert, n schimbul ctorva
vorbe adresate poliiei.
Nu sunt obligat s v spun nimic, zise
Coleraine ursuz.
Nu, nc nu. Aceasta este doar o discuie
prieteneasc. Dar v sftuiesc s-mi destinuii
totul acum, nu mai trziu.
Coleraine se gndi o vreme, privind n gol.
Arta foarte ru. n cele din urm, i ridic
privirea spre Slider i spuse, ntr-o aprare
aproape copilreasc.
Nu erau asigurate. Primele ar fi fost
astronomice. Aa c oricum nu puteam cere
asigurarea.
De ce nu le-ai spus poliitilor c au fost
furate? Cum sperai s le obinei napoi, altfel?
Coleraine nu rspunse, ci cltin doar neajutorat
din cap, privind n jos.
i de unde ai avut bani s le cumprai?
Asta presupune o mulime de bani economisii.

Vrei s-mi spunei ceva despre asta?


Coleraine i ridic privirea.
Nu am ce altceva s v mai spun, zise el,
ncordndu-i flcile. Banii mei sunt problema
mea personal.
Subterfugiile erau o pierdere de timp. Slider l
privi plictisit pentru o clip, apoi i mut privirea
n alt direcie, jucndu-se neatent cu obiectele de
pe polia de deasupra cminului un ansamblu
eclectic potrivit pentru unul din articolele acelea
din suplimentele de duminic. Vedere de pe
polia cminului meu.
Domnule Coleraine, trebuie s spun c nu miai zis nimic care s-mi satisfac n vreun fel
curiozitatea n aceast problem. De fapt, mai
curnd contrariul. Cnd oamenii se poart
neobinuit, de obicei exist un motiv bun. Sau
poate ar fi trebuit s spun un motiv ru, mai ales
atunci cnd sunt implicate sume mari de bani
Se ntrerupse. Unul dintre lucrurile de pe cmin,
care ajunsese acum sub degetele lui exploratoare,
era un fir lung de mtase neagr, nfurat n jurul
unui mosor de alam.
Prezena lng ea a unei cutii cu capac de
plastic, de mute de pescuit i spuse ce cuta

acolo, dar Slider era interesat de faptul c mosorul


de alam era o cma de cartu de 0,38. O ridic.
Ce este asta? ntreb el.
Coleraine i ndrept privirea.
Este o a de pescuit.
Prea surprins de ntrebare.
M duc la pescuit de pstrvi. Este un hobby
al
Nu, voiam s aflu pe ce este nfurat?
ntreb Slider.
Coleraine se ncrunt.
Ei, a ce seamn? Este o cma de cartu. O
am de ani de zile. ntotdeauna mi in rezerva n ea.
mi fac singur mutele.
De unde o avei? ntreb calm Slider.
De ce nu poart detectivii lupe? Vino napoi,
lord Peter, totul este iertat! Dar pe mas, lng
Coleraine, se afla o pereche de ochelari de citit.
Slider se duse i i lu, iar apoi merse, cu cartuul
n mn, la lumin.
mi punei cele mai ciudate ntrebri, spuse
Coleraine, prnd pe jumtate iritat, pe jumtate
uurat.
Era evident c-i plcea direcia aceasta de
ntrebri sau, oricum, o prefera celeilalte.
Socrul meu mi-a dat-o, cu ani n urm.

Stteam n birou, discutnd despre pescuit, i el a


scos-o din sertar i mi-a dat-o. Spunea c i ine
ntotdeauna aa nfurat pe ea.
Atunci, el are o arm? ntreb Slider,
nclinnd ochelarii ca s obin o amplificare
maxim.
Doar vechiul lui revolver din timpul
rzboiului. Suvenir. El a luptat de partea noastr,
tii. Nu tiu dac l mai are. Ultima dat l-am
vzut cnd era Marcus mic, i btrnul i l-a artat.
Trebuie s fi trecut vreo zece, doisprezece ani
atunci.
Ah, da, iat, chiar deasupra bordurii: nite litere
mici, tanate. DC 143. Dac era o coinciden,
atunci merita s fie trecut n Cartea Recordurilor.
V suprai dac l mprumut? ntreb Slider,
politicos.
Capitolul 8
A fi putut s ajung judector, numai c nu am
tiut niciodat latina
Alo, Bill?
Inima lui Slider i diverse organe adiacente
tresltar la auzul acelei voci.

Visele mele au devenit realitate, spuse el. Ct


de des am ridicat receptorul, spernd s aud aceste
cuvinte!
Nu mai spune prostii, zise Joanna cu
fermitate. Nu o s mai fii la fel de fericit cnd o s
auzi de ce am sunat.
M voi obinui cu asta, promise el cu
nflcrare.
Oh, taci din gur. Am primit un telefon de la
Bob Preston. Era teribil de suprat. Se pare c
nite biei de-ai ti s-au dus acas la el i i-au
pus lui i familiei sale ntrebri despre Radek.
Bietul Bob este distrus, gndindu-se c-l bnuii.
M-a sunat s m ntrebe dac tiu ceva. Ce se
ntmpl?
Doar ntrebri de rutin, spuse Slider cu
pruden.
Joanna prea cu adevrat nelinitit.
tii procedura.
Doar nu-l bnuieti pe Bob, spuse ea cu
nverunare. Este cntre la corn, pentru
Dumnezeu!
i asta l face imun la bnuieli?
Da. i la fel i pe cntreii la trombon,
spuse ea sfidtor. Nu poi suspecta secia de

almuri. Este ridicol.


Oh, tii care este procedura. Trebuie s
punem ntrebri tuturor, chiar i numai ca s-i
eliminm.
Mie nu mi-ai pus ntrebri.
Tu nu aveai motiv.
i concedierea este un motiv pentru crim?
Ascult, este vorba doar despre rutin
Nu este o rutin pentru el, pentru soia i
fiicele lui. Sunt foarte necjii. i sunt ngrijorai
c vor afla despre asta vecinii i ali copii de la
coal. Oamenii vor ncepe s spun c nu iese
fum fr foc. Trebuie s nvlii aa n viaa lor?
Nu avei altceva mai bun de fcut?
El remarc dup tonul ei c-i dduse seama ce
spusese, aa c nu mai insist. n loc de asta, zise:
Nu o s mai fie deranjat. tii c nu avem
nicio prob fizic pe care s-o folosim. Tot ce
putem face este s cutm motivul. A fost ucis un
om. Trebuie s fim meticuloi.
Urm o pauz, iar cnd Joanna vorbi din nou,
vocea ei era sfidtoare, dar plin de remucri.
S-i spun un lucru clar, Bill Slider. Eti pe o
cale greit cu Bob. Niciun om care i-a petrecut
toat viaa cntnd la un instrument muzical nu va
comite o crim nici mcar un oboist.

Era o ncercare de glum, iar el simi cum un val


de tandree i inund inima.
Jo
i spun eu, zise ea, ca i cum el ar fi
contrazis-o. Pe Radek nu l-a ucis niciun muzicant.
ine cont de vorbele mele. Vei vedea c am
dreptate.
Sper, spuse el.
l vei lsa n pace pe Bob? ntreb ea dup o
pauz.
Da. Nu o s mai fie deranjat.
Nu-i dai seama ct i nspimnt legea pe
oamenii obinuii. Cei mai muli dintre ei nu
deschid niciodat ua ca s gseasc un poliist
stnd acolo. Este ca i cum ar fi invadai de
marieni.
Bineneles c-mi dau seama. Crezi c nu-mi
dau seama cum sunt privit? Crezi c-mi place s
fiu un marian?
Vorbise mai clduros dect voia, i ea spuse:
mi pare ru.
Nu-i nimic.
Urm o tcere stnjenitoare.
Adevratul subiect de discuie ncerca din nou
s ias la suprafa. Slider trebuia s spun ceva.
Jo, putem s ne ntlnim? Trebuie s vorbesc

cu tine.
Despre ce?
Dac a putea s-i rspund la ntrebarea asta
la telefon, nu ar mai fi nevoie s ne ntlnim, nu?
Presupun c aa este. Oh, Bill, nu tiu. Nu va
servi la nimic. ntre noi s-a terminat totul.
Nu-i adevrat. Dac ar fi aa, nu ai mai fi
telefonat acum, enervndu-te pe mine.
Ai fost prietenul meu. Puteam s m enervez
pe tine, zise ea.
nc sunt prietenul tu. Orice s-ar ntmpla,
nu poi spune c nu exist nimic ntre noi. Las-m
s te vd i mcar s-i vorbesc, mcar att.
Urm o tcere, iar el nu reuea s-i dea seama
dac ea va accepta sau nu. Se gndi c nici ea nu
tia. n cele din urm, ea spuse, fr nicio tragere
de inim:
Sunt liber mine sear.
El simi cum era invadat de uurare.
n regul. Bine. Minunat. Cred c voi reui s
termin pe la ase, ase i jumtate. S trec pe la
tine?
Da, bine, spuse ea, cu o voce tot mai stins,
ca i cum ideea nu ar fi ncntat-o prea mult.
Dar spusese c o s-l vad. Era un nceput.
Slider era uimit de schimbarea bietului i

btrnului Buster. Atunci cnd l vzuse prima


dat, acesta era energic i agil, cu voiciunea i
micrile unui om de cincizeci de ani. Acum,
numai cu cteva zile mai trziu, venise s rspund
la u trndu-i picioarele ca un octogenar i urca
scrile n faa lui Slider ncet, trgndu-se n sus
pe balustrad. n salon, se aez pe un fotoliu, cu
minile pe genunchi, perfect imobil, ca un btrn
care st n cas i ateapt s moar, cu ochi
inexpresivi, cu muchii slbii, cu hainele
mototolite i cu faa att de neclintit nainte, parc
n neornduial din cauza durerii. Aici era
justificarea vieii lui Radek. Dac mcar o singur
persoan l jelea att de mult precum Keaton,
atunci nsemna c nu trise degeaba.
mi pare ru c v deranjez din nou, domnule
Keaton, ncepu Slider.
Keaton suspin i spuse, cu un efort evident:
Nu este nicio problem. Nu am altceva de
fcut.
V descurcai bine? ntreb cu blndee
Slider.
S m descurc?

Cu gtitul, cumprturile i aa mai departe.


Oh, da zise el, cltinnd din cap. Nu-mi
doresc nimic. Acum nu mai am pentru ce s
triesc.
Nu trebuie s spunei asta, protest Slider,
iar Keaton i ridic spre el o privire deprimat.
Este realitatea, cum v pot fi de folos?
Am neles de la domnul Coleraine c sir
tefan avea o arm un revolver, de fapt.
Da, spuse Keaton, fr a da vreo importan.
Cel pe care l-a folosit n rzboi. l pstra ca
suvenir.
tii unde l pstra?
n biroul sertarului su, n camera de lucru.
Pot s-l vd i eu, v rog?
Keaton se ridic, nu fr efort, mpingndu-se cu
mi- nile sprijinite pe braele fotoliului.
Camera de lucru era vizavi de salon, o camer
mare i frumoas, mobilat cu un birou, un scaun, o
mas pliant, o canapea mare de piele i un ir
frumos de rafturi, dintre care cele mai multe erau
dedicate partiturilor legate n piele. Mai era i un
pian, iar lng fereastr se afla un pupitru
magnific, din mahon i alam. Vznd c Slider l
remarcase, Keaton spuse:
Obinuia s lucreze aici. Oamenii nu neleg

cte ore de pregtire i exerciiu implic


interpretrile lui.
Slider cltin din cap, comptimitor.
Interpretare prea o alegere ciudat a cuvntului,
pn cnd observ c n faa pupitrului, fixat de
perete, era o oglind lung. Deci, i exersa efectiv
datul din mini, se gndi Slider, cu un zmbet
silit. Se privea n oglind. Abia atepta s-i spun
Joannei.
Keaton merse greoi la birou i deschise sertarul
de sus, din partea stng.
l inea aici, zise el.
Slider se duse lng Keaton.
Sertarul nu era ncuiat, de obicei?
Oh, nu. Nu ar fi fost de niciun folos mpotriva
hoilor, dac trebuia s descuie sertarul ca s
ajung la el, zise Keaton, ca i cum ideea era de o
logic evident
l inea i ncrcat?
Desigur. Ce s faci cu o arm nencrcat?
Trase i mai mult sertarul i se aplec s se uite
nuntru.
Ciudat. Probabil c i-a schimbat locul.
Arma nu este acolo?
Nu. Muniia este, dar
Scoase afar o cutie veche, decolorat i

nnegrit de timp, cu litere terse: DC 43. Cut n


fiecare sertar, ncet, cu migal.
Nu pot s-l gsesc. Probabil c l-a pus n alt
parte. M ntreb de ce?
Se ndrept, ncruntndu-se.
Este important? Va trebui s cercetm cas?
Nu, nu cred, spuse Slider. V amintii cnd lai vzut ultima dat?
O lumin mohort inund faa lui Buster i gura
lui se strmb ca a unui copil care tocmai primise
o linguri de spanac.
Oh, Dumnezeule, ce vrei s spunei? Adic,
a fost chiar arma lui? Cineva l-a mpucat cu
propria-i arm?
Nu tiu sigur, dar aa se pare.
Oh, dar este groaznic! zise el, icnind,
nevenindu-i s cread. Ce lucru urt, ngrozitor!
Nu am tiut. Nu m-am gndit nicio clip c
Cltin din cap, agitat de enormitatea faptului.
Ct de ciudai sunt oamenii, se gndi Slider. n
mijlocul mcelului rzboiului, faptul c cineva
fusese mpucat n ziua de Crciun era considerat
drept cea mai cumplit depravare.
Patruzeci i opt de ore mai trziu, ar fi fost doar
un alt cadavru.

Dac cineva a furat revolverul lui sir tefan,


l ndemn Slider, ar fi util dac v-ai aminti cnd
l-ai vzut ultima dat n sertar, la locul lui
obinuit.
Ca s v ofer un terminus a quo, da,
neleg, zise Buster ndatoritor.
La naiba, ce educaie capei n slujba asta, se
minun Slider. Mai bine dect la coala de
gramatic.
Dar nu am fost jefuii. i este imposibil ca sir
tefan s-l fi pierdut, cci mi-ar fi spus-o.
Deci nseamn c a fost luat de un vizitator
sau poate l-a mprumutat cuiva?
Sunt sigur c nu a fcut asta. Era foarte atent
cu el. Nu-l lsa niciodat pe Marcus s-l ating, de
exemplu, indiferent ct de mult l-ar fi rugat. tii
ct de fascinai sunt bieii de armele de foc.
Din nefericire, cum nu era ncuiat, oricine
venea n cas i rmnea singur cteva clipe putea
s-l ia. V amintii cnd l-ai vzut ultima oar?
Stai, stai, lsai-m s m gndesc. Sunt
sigur c a fost
Keaton i strnse un bra la piept, i sprijini
cellalt cot de el i apoi brbia n palm,
gndindu-se profund. n cele din urm, faa i se
lumin.

Da, bineneles, tiam eu c era ceva! A fost


duminic dup-amiaz, cnd i-am adus ceaiul.
Sttea n camera aceasta, de obicei, iar cnd am
intrat cu tava, l-am vzut stnd la birou i
curndu-l, pistolul, vreau s spun. mi amintesc
pentru c mie nu-mi place mirosul de ulei i voiam
s-i spun s aib grij s nu verse pe covor, dar
pn la urm nu i-am mai spus-o, cci era cam
nervos i nu voiam s isc o ceart.
l privi pe Slider plin de speran, ca i cum ar
fi ateptat o laud.
Duminic dup-amiaz, categoric.
Foarte bine, spuse Slider. Acum v rog s v
gndii foarte bine i s-mi spunei cine a venit n
vizit aici, ntre acel moment i miercuri.
Oh, dar nu a venit nimeni, zise Buster repede.
Nu avem vizitatori de acest gen.
De ce gen? ntreb Slider, amuzndu-se n
tain.
Parc vedea nite vizitatori oachei, cu mti pe
fa, sunnd la u i spunnd: Hoii, domnule,
am venit s v furm arma. Putem s urcm?
De fapt, de niciun gen. Nu a venit nimeni
sau, oricum, nu a fost primit nimeni, pentru c au
trecut oameni pentru colete i genul acesta de
lucruri.

Domnul Coleraine mi-a spus c a fost aici


mari, ca s-i vad socrul.
Oh, v referii la familie? Nu m-am gndit c
v refereai la persoane pe care le cunoatem. Da,
Alee a fost aici mari diminea.
La ce or?
Pe la nou i jumtate. M-am mirat c a trecut
pe aici att de devreme, dar mi-a spus c era n
drum spre serviciu.
Dumneavoastr i-ai deschis?
Bineneles.
i apoi?
Nu neleg.
L-ai condus la etaj sau a urcat singur?
L-am condus n salon i apoi m-am dus s-l
chem pe sir tefan. Era nc n dormitor. Nu se
scoal att de devreme dect dac are vreun
angajament.
Deci, domnul Coleraine a rmas singur aici,
pentru cteva minute?
Buster fcu ochii mari.
Doar nu sugerai c
Nu sugerez nimic. Trebuie s in cont de
fiecare posibilitate, chiar i numai pentru a o
elimina.
Dar Alee n-ar fi nu putei crede c el sau

Marcus
Marcus? Marcus era cu el?
Nu, nu, dar l-a vizitat pe bunicul lui mari
dup-amiaz. A fost suprtor tocmai plecam.
Dar sir tefan l-a primit aici, cteva minute.
L-a lsat vreo clip singur pe Marcus?
Nu tiu. Eram la parter. Eram foarte
nelinitit, cci urma s ntrziem la repetiie i nu
ne plcea deloc s nu fim punctuali. Tinerii sunt
att de necugetai, l-am spus cnd a sosit, c eram
gata de plecare, dar el tot l-a inut un sfert de or
pe sir tefan i l-a enervat.
L-a enervat? Cum?
Nu tiu. V-am spus. Eram la parter. Vreo
prostie, cred. Marcus poate fi foarte enervant.
i cine altcineva a mai fost aici, ntre
duminic, ora ceaiului, i miercuri, la prnz?
Nimeni. Absolut nimeni.
Suntei sigur? Niciun prieten, nicio rud,
orict ncredere ar prezenta? Niciun cititor de
contoare, vreun instalator, vreun comis-voiajor,
vreun geamgiu sau vreun tmduitor misionar?
Keaton se ncrunt.
Nimeni. Sunt foarte sigur. i nu cred c este
un subiect de glum.
mi pare ru. tii de ce a fost aici Alee

Coleraine? Ai auzit conversaia lui cu sir tefan?


Nu am fost n camer. M-am dus s fac cafea.
Sir tefan voia cafea. Alee refuzase. Cnd am
intrat cu tava, atmosfera prea destul de ncins.
Sir tefan era de-a dreptul furios, iar Alee struia
pe lng el.
tii n ce problem?
Cred c i cerea bani, spuse Buster, strngnd
din buze dezaprobator. Nu era prima dat.
ntotdeauna exist oameni dornici s cheltuiasc
bani pe care nu i-au ctigat.
Din nou bani, se gndi Slider. Lucrurile se legau
destul de frumos.
Credei c sir tefan l-a refuzat?
Categoric. El considera c oamenii trebuia s
se sprijine pe propriile puteri, aa cum fcuse i
el, ntotdeauna.
neleg. i suntei sigur c nu a mai venit
nimeni altcineva s-l vad pe sir tefan?
Da. Dar sunt la fel de sigur c nici Alee, nici
Marcus nu au nicio legtur cu moartea lui. i
cunosc, i cunosc de foarte, foarte muli ani. Nu
este genul lor s fac aa ceva. De fapt
Se opri ezitnd, fiind evident c se gndea la
ceva.
Da? l ndemn Slider. V-ai gndit la

altceva?
Nu, zise el, apoi repet cu mai mult
siguran nu. Voiam s spun c, n felul lor, erau
ataai unii de ceilali. Nu trebuie s judeci dup
aparene. Oamenii se ceart deseori cu cei pe
care-i iubesc cel mai mult.
Domnul Coleraine mi-a spus acelai lucru,
ieri.
Da, da, vedei? spuse Keaton cu nflcrare.
Slider zmbi linititor.
V asigur c eu nu gndesc niciodat dup
aparene. Eu ntorc ntotdeauna toate pietrele. Este
uimitor ce poi descoperi sub ele.
Chiar aa, spuse Keaton.
Animaia i dispru de pe fa i el se ntoarse,
brusc, la apariia durerii.
Neajunsul, atunci cnd eti om, se gndi Slider
n timp ce pleca, este c plcerea se termin att
de repede, n timp ce nefericirea continu perioade
mari de timp, imposibil de digerat.
La trecerea lui Slider, Nutty Nicholls era n
ghereta din fa. Nutty, un scoian solid de pe
trmurile udate de ploaie ale nord-vestului
ndeprtat, cntase odat la un concert de caritate
aria Queen of the Night, din Flamui fermecat i

de atunci era cunoscut ca poliistul cu coloratura


sau, ocazional, fr bilue
Ultima variant era evident nejustificat, dar
Nicholls zmbea i continua s cnte cu uurin.
Era o interpretare exersat i lefuit pn la
perfeciune i spusese el lui Slider ntr-o parte
a lumii unde nu era nimic altceva de fcut, unde nu
exista poluare n aer, care s duneze coardelor
vocale.
l strig pe Slider.
Am un mesaj pentru tine, Bill. Un telefon
anonim, nici mai mult, nici mai puin, la care i-a
fost lsat o adres. Te-a felicita pentru o
ntlnire secret, dar vocea era fie a unui brbat,
fie a doamnei cu barb din blciul de la Scrubs.
Era un tip, i nu genul meu, spuse Slider,
apropiindu-se ca s ia foaia de hrtie.
Pe ea era scris, n stilul optimist al lui Paxman,
adresa lui Coleraine.
Are vreo legtur cu criminalul tu? ntreb
Nicholls, rostogolindu-i r-urile ntr-un mod
superb. Nu e adresa ginerelui?
De unde tii? ntreb Slider amuzat.
Era pe fax, cnd Melaren a primit raportul
despre spargere.
Deci, ginerele este n ram?

Ca un Gainsborought, rspunse Slider i se


gndi la Lenny Picket.
Dar nu ca un Constable.
Barrington este aici?
Nutty cltin din cap.
Nu s-a ntors nc. Omul sta capt o
toleran destul de mare pentru prnz.
Crezi c este vorba despre prnz? Am
observat c nu-i mai funcioneaz toi cilindrii n
ultima vreme.
Nicholls i nl o sprncean.
Crezi c se ndreapt spre o cdere
nervoas? M ntrebam i eu. tii c azi-diminea
a cobort aici i a cutat prin courile de hrtii?
A gsit ce cuta?
A gsit dou agrafe de birou n camera de
interogatorii i a intrat direct n suprasarcin. Mi-a
povestit Paxman. Rezultatul este c avem un decret
nou, nc umed, abia ieit din pres.
Fcu semn spre un document din coul de
primiri.
Ctre toate departamentele: agrafele de birou
nu trebuie aruncate, ci pstrate i refolosite.
Supraveghetorii departamentelor trebuie s fac
verificri regulate ale courilor de gunoi, ca s
verifice dac aceast instruciune este urmat.

Slider cltin din cap, cu tristee.


Joac doar pentru popularitate. A ales calea
uoar.
Nu m surprinde, continu Nutty. Toat
treaba aceea cu ucigaii din magazin Ministerul
de Interne, Ministerul de Externe i toi ceilali
care-i cereau s caute rspunsuri iar apoi tu, care
n-ai vrut s-i iei transferul. De cte ori intr n
birou i te vede, i se urc sngele la cap.
Crezi c este greeala mea? protest Slider.
Dac vrei s cinezi cu diavolul, i trebuie o
lingur lung, spuse Nicholls n stilul enigmatic al
scoienilor. Ai avut destule probleme, dar el a avut
de patru ori mai mult. A avut parte i de
distraciile tale.
sta este rolul efilor.
Oh, tiu, zise Nicholls linitit. Doar am
menionat-o.
Ultimul lucru pe care i-l dorea Slider n clipa
aceea era s fie fcut s-i fie mil de Ivan cel
Groaznic Barrington; era acelai lucru cu a fi ntrun lift cu un om care-i mut singur mobila. Se
rsuci s plece, apoi se ntoarse ca s spun:
Oh, i ntmpltor, am o ntlnire cu o
doamn.
Nutty zmbi.

Voi, englezii!
Problema cu revolverele este c tuburile de
cartu sunt trecute n camer, aa c pn nu gsim
arma, nu putem fi siguri c se potrivete, spuse
Swilley.
Obsesia asta cu armele este doar o invidie
fa de brbai, Norma, sublinie Atherton.
Tmpenii, replic ea.
Dac le ai, f-le s rsune, spuse Atherton.
Suntei nite idioi, zise cu amabilitate
Norma.
Sttea deasupra biroului, sprijinindu-i greutatea
n mini, ca o fat Coca-Cola din anii 1950. n
mod normal, asta l-ar fi fcut pe Mackay s-i
saliveze la picioare, dar, ca emulaie a vechiului
su partener, Hunt, acesta i cumprase recent o
Golf GTI, i toate poftele sale deviaser acum spre
piesele mecanice ale motoarelor.
Acum, tot ce-i trecea prin minte era o pereche
suplimentar de superfaruri cu halogen Bosch, de
care i legase inima.
Totui, exist anse destul de mari s vorbim
despre arma corect, zise el. Acelai gen de
muniie, i nu un tip foarte comun. Revolverul lui
Radek era inut ncrcat i ncuiat ntr-un sertar, iar
Coleraine tia unde anume. A fost n cas i a

rmas singur suficient de mult timp ca s-l fure.


Este un nceput bun, dar nu este o prob,
spuse Slider. Norma are dreptate. Trebuie s
gsim arma i asta nseamn c trebuie s aflm
unde s-a dus ucigaul, dup crim. Care sunt
ultimele nouti n privina aceasta?
Avem mai multe rapoarte pe care s le
urmm, zise Beevers, uitndu-se la hrtiile lui. O
femeie a vzut un brbat ntr-un palton de sibir,
care prea foarte nervos, mergnd pe Queensway.
Spunea c era tnr i de nlime medie, cu prul
blond. Dar nu avea plrie.
Ar fi cu att mai bine s-l recunoasc fr
plrie, presupunnd c este omul nostru, preciz
Atherton.
Presupunnd, spuse Beevers. Apoi, este un
biat cu plrie i palton maro-deschis, care a ieit
alergnd din metroul de pe Bond Street, pe la trei
i douzeci, dar martorul nu tie dac era de sibir
sau nu. A traversat strada n fug i a luat-o pe
James Street. i mai este un biat blond,
comportndu-se suspect, la White City, n faa
centrului BBC
Nu este mereu cte unul acolo? zise Slider.
Probabil c era Jimmy Saville, spuse
Atherton.

tot pe la ora trei, dar nu purta niciun


palton, dei avea un bagaj mare, aa c este
posibil s le fi bgat nuntru. Transpira i prea
nervos. S-a nvrtit o vreme pe acolo i apoi a
srit n autobuzul 72, lund-o spre nord, cnd
maina s-a oprit la intersecie.
Rsfoi paginile din spate.
Echipa Antiteroriti a primit i ea raportul
sta. Acetia trei sunt cei mai promitori. Mai
sunt cteva zeci, bineneles brbai, femei,
plrii, paltoane, pachete i fiecare staie de
metrou.
Ei bine, continuai, spuse Slider. Trebuie s
apar ceva. Obinei portretele robot ale acestora
trei, pentru nceput. i ncercai cu o fotografie a
lui Coleraine, vedei dac produce vreo reacie.
Dar, efule, zise Anderson, dac Coleraine
voia s-l termine pe btrn, doar nu era att de
tmpit nct s foloseasc chiar arma lui Radek,
cnd putea fi dovedit c tia despre ea i c a avut
ansa s o fure. i cnd are o cma de cartu
pentru ea, pus deasupra cminului, ca s o vad
toat lumea.
Probabil c n-a acordat nicio atenie cmii
de cartu, spuse Norma. Este acolo de atta timp
Face parte din mobilier, adug Atherton.

Ei bine, pentru un cetean obinuit, care se


supune legilor, nu este uor s fac rost de o arm,
spuse Slider. Trebuia s se descurce cu ce avea
i probabil c l-a tentat, stnd acolo ncrcat,
pregtit i la ndemn.
Poate c voia s o pun la loc, mai trziu,
spernd c nu va face nimeni legtura, suger
Norma. Nu toat lumea tie c putem s ne dam
seama din ce arm s-a tras.
S nu-l uitm nici pe fiu, zise Atherton. i el
tia c arma era acolo i ar fi avut o ocazie destul
de bun ca s o fure.
Nu tim asta, obiect Norma. Nu tim dac a
fost lsat singur.
Nu tim nici c nu a fost lsat singur.
i care ar fi motivul lui? ntreb Mackay.
Acelai, banii, spuse Atherton. Din cte am
aflat pn acum despre Marcus, este un mic ticlos
imoral i egoist, care l-ar fi vndut pe bunicul lui
pentru dinii de aur ai acestuia.
Tu i-ai cercetat trecutul, nu-i aa? interveni
Slider, ca s impun puin ordine n conversaie.
S auzim.
Marcus al nostru e un biat ru, zise
Atherton. La coala pregtitoare i s-a pus eticheta
putea mai mult detept, dar lene, incapabil s

neleag disciplina i nclinat s se cread prea


tare. Directorul cu care am vorbit era destul de
tulburat i puin cam prevztor; i plcea biatul,
n ciuda tuturor acestora, dar i era team c-i voi
spune c a luat-o pe un drum ru.
Profetic, aprob Slider din cap.
Dup coala pregtitoare, a mers la Harrow,
reuind s ntre ca prin urechile acului. Nu erau
prea dornici s-l primeasc, dar a obinut o burs.
n plus, mama lui Coleraine era o Russell, iar
brbaii din familia ei mergeau acolo de o sut
cincizeci de ani.
Finul lui Coleraine, Henry Russell? i aminti
Slider.
Este un vr de-al doilea, da. A fost la
Harrow n aceiai timp i a prezentat un contrast
nefericit cu Marcus, care probabil a ajutat la
consolidarea comportamentului su ru. Oricum,
Marcus a fost eliminat pn la urm, pentru
interpretarea unei versiuni adolescentine de fraud
organizat: se oferea s fac rost de bilete la
evenimentele populare baluri studeneti,
concerte pop i altele lua bani n avans i apoi
nu livra biletele. Unul dintre biei s-a plns
tatlui su i balonul a explodat. Coleraine a reuit
s muamalizeze totul, pltindu-i pe toi bieii cu

banii lui Marcus i cheltuise pe ceilali,


bineneles aa nct coala nu a apelat la
poliie, dar a insistat ca Marcus s plece. Aa c a
mers la un meditator dou trimestre, i-a luat
examenele i a plecat la universitate.
Ce a studiat? ntreb Mackay.
tiine economice. Am vorbit cu profesorul
lui, care mi-a spus c tatl voia ca biatul s
studieze Dreptul, dar acesta nu avea calificativele
un alt motiv de friciune. nc de la nceput,
Marcus nu a fcut nicio ncercare s se in de
treab i s respecte regulile. Se inea de ntlniri,
fete i petreceri cu beii profesorul crede c era
interesat i de droguri reconfortante i intra
regulat n probleme minore. Nimeni nu a fost
surprins cnd a renunat. De atunci locuiete ntrun apartament pe Bayswater i cheltuiete bani
probabil pe ai tatlui su, cci nu a muncit nici
mcar o zi, toat viaa lui.
Pare un adevrat drgla, spuse Norma
ursuz.
Care este legtura cu Steve Murray? ntreb
Anderson.
L-a cunoscut la un concert Radek, la Festival
Hali. Marcus se nvrtea prin culise, spernd s-l
tapeze pe bunic de civa dolari. Murray se

nvrtea spernd c Kate Apwey nu va fi nevoit


s treac la orizontal cu btrnul ticlos. Cei doi
amici singuratici s-au ntlnit i au devenit
prieteni. Citind printre rnduri, Murray avea un
furnizor, iar Marcus era risipitor cu banii lui, aa
c era evident c erau fcui unul pentru cellalt.
Stai puin, vrei s spui c Marcus era
dependent? ntreb Slider.
Nu, doar un consumator ocazional. Aproape
c ai fi putut s-l placi mai mult dac era, mcar
atunci ar fi avut o scuz. Dar este doar un mic
parazit autoindulgent.
ncep s am senzaia c nu-l placi, spuse
Slider ntr-o doar.
M dezgust, zise Atherton.
Poate c este un puti rsfat, dar asta nu-l
face criminal. Din cte ai spus, tatl lui i
furnizeaz banii. De ce i-ar fi asumat riscul s-i
ucid bunicul, cnd putea s aib orice, cernd?
Oricum, banii lui Radek ajung la Fay, nu la
Marcus.
Este mult mai probabil ca taic-su s simt
imboldul, dac el pltete pentru obiceiurile
ncnttoare ale fiului su, fu de acord Norma.
Am ajuns tot acolo, nu-i aa? spuse Melaren,
ct de bine putea.

Tocmai terminase de mncat un pachet de


Mevitles Chocolate Homeweat i pescuia
bucele de ciocolat moi din colurile gingiilor,
cu degetul mic.
Adic, dac btrnul d ortul popii i
btrna rmne cu potul, banii ar ajunge tot la el.
Ea l-ar ine n palme.
Engleza este o limb att de frumoas, cnd
este vorbit de un expert, spuse admirativ
Atherton. De ce nu ar fi visat Marcus i Murray
toat scena, ntr-un moment de trndvie de care,
s fim sinceri, nu duceau lips doar pentru
distracie? Ideea de a trece banii de la un bunic
zgrcit la o mam influenabil i generoas era
doar un stimulent suplimentar.
Faci nite presupuneri destul de largi, i
reproa Slider. Care au fost micrile lui Marcus
n ziua aceea?
Ah, asta este partea cu adevrat interesant,
zise Atherton. El spune c a lenevit acas toat
dimineaa, ceea ce pare adevrat. A plecat de
acas la prnz i s-a dus s-l vad pe Murray, a
ajuns acolo la unu i jumtate i a rmas toat
seara. Murray confirm totul ca un membru cu
cotizaia la zi. Deci pentru perioada crucial sunt
fiecare alibiul celuilalt.

Ce convenabil, zise Slider, obosit.


Condamnabil, nu-i aa? Covent Garden fiind
aa cum este, probabil c erau sute de oameni
acolo, din care unii probabil s-l fi vzut pe
Marcus sosind. Problema este s-i gseti.
Stai puin, zise Anderson. De unde tia
Marcus c Murray va fi acolo? Murray a anunat
c era bolnav n dimineaa aceea. Ar fi trebuit s
fie la munc. Marcus ar fi tiut, nu?
Corect. Dar dac Murray nu era acolo,
Marcus urma s se duc la Oper i s-i ia cheia
ca s ntre. Murray este un suflet prietenos. Le d
voie amicilor lui s-i conduc treburile, spuse
Atherton, ridicnd din umeri.
Ca alibi, este ca o vest din plas se
potrivete bine, dar este plin de guri.
Este un alibi mai bun dect al lui Coleraine,
atrase atenia Norma.
Ceea ce nu nseamn absolut nimic, ripost
Atherton.
Slider ntrerupse schimbul de replici spirituale.
Aici este ceva. Marcus a plecat de acas la
ora dousprezece i a ajuns la Murray la ora unu i
jumtate. O or i jumtate pentru un drum de o
jumtate de or. Unde este timpul lips? S
presupunem c s-a ntlnit cu Murray la ora

dousprezece i jumtate, undeva n apropierea


biroului?
Ai spus c Marcus i-a telefonat la
dousprezece fr un sfert i au terminat
convorbirea la dousprezece, zise Norma. Ar fi
putut aranja o ntlnire. Se potrivete. Dar ce ne
intereseaz asta pe noi?
Crezi c sunt implicai amndoi, efule?
ntreb Atherton. C s-au ntlnit ca s aranjeze
crima?
Nu, nu-mi pot imagina asta. Dar s
presupunem c Marcus a intrat n ceva mai ru
dect criza financiar obinuit i c, dup ce s-au
ntlnit i a auzit despre asta, Coleraine a plecat
acas, disperat, i a hotrt c singura ieire era
uciderea lui Radek
Dar luase pistolul cu o zi nainte, spuse
Mackay.
Poate c planificase dinainte, zise Atherton.
ntlnirea cu Marcus ar fi putut fi ntmpltoare.
Dac a plnuit dinainte, de ce nu i-a gsit
Coleraine un alibi? ntreb Norma.
Amatorul tipic. n regul, poate c nu a fost
planificat. Poate c nu luase arma pentru asta.
Poate c Radek i-l mprumutase pentru vreun
motiv, iar faptul c l avea la el i-a dat ideea

crimei.
n orice caz, s-a ntmplat ceva acolo i
probabil c intervalul dousprezece-apte are
legtur cu crima, zise Slider. i sunt sigur c sunt
implicate i picturile. Cei de la Christies au spus
c erau o investiie foarte bun, probabil au s
aduc un profit bun dup o perioad scurt de
timp, cum ar fi un an. De ce le-a cumprat? De ce
nu le-a asigurat? De ce nu a raportat furtul?
Urm o tcere general, ca rspuns la aceste
ntrebri.
n regul. La treab, spuse Slider. Vreau s
aflu situaia afacerilor lui Coleraine. Norma, tu te
pricepi la cifre. Afl cine sunt revizorii contabili,
vorbete cu ei i la banc a firmei i cea a lui, ca
particular.
Orice
neregulariti,
tranzacii
neobinuite, schimbri de tipar tii procedura.
Da, domnule.
Apoi, vreau s aflu dac Coleraine s-a
ntlnit cu Marcus n ziua aceea. Restaurante,
cafenele, tavernele din zon probabil c s-au
aezat undeva ca s discute.
Asta pare o treab pentru Superman, murmur
Norma, privindu-l pe Atherton.
Da, aa este, aprob Slider. Dar, dac nu
gseti nimic, ncearc la vnztorii stradali,

vnztorii de ziare, la toat lumea. Dac s-au


plimbat pe strzi discutnd, probabil agitai,
trebuie s-i fi remarcat cineva, ia-l pe Anderson cu
tine. Te va ajuta s reziti tentaiei. i vreau s fie
verificat alibiul lui Coleraine n legtura cu ora la
care a ajuns acas. Mackay, Melaren, ncercai la
staia de metrou, la vecini, gsii pe cineva care la vzut sosind sau plecnd din nou.
i tu, efule? ntreb Atherton.
O s urmresc o idee. M voi ntlni cu o
doamn, s discutm despre un cine.
CAPITOLUL 9
Este un joc cu dou echipe
Era destul de vizibil c Helena Goodwin
plnsese deasupra tastaturii; pleoapele i erau
umflate i nrile roii, dei i refcuse machiajul
i prea linitit cnd l ls pe Slider s ntre.
Alee domnul Coleraine nu este aici
astzi, spuse ea pe un ton rstit. Eu am venit doar
ca s ncerc s mai recuperez din treaba care este
de fcut, ct timp este linite.
Este n regul, spuse Slider. Chiar cu
dumneata voiam s vorbesc.
Arunc o privire la ceas, dei tia exact ce or

era.
Nu tiu la ce or v gndeai s nchidei, dar
este oare prea devreme s v fac cinste cu ceva de
but? Nu v suprai c o spun, dar lsai impresia
c v-ar prinde bine aa ceva.
Ea i ntoarse capul n alt parte.
mi pare ru. Probabil c art ca o epav.
Deloc, dar circuitele mele de compasiune se
activeaz continuu i fac ravagii printre cele
logice. Ce zicei de un pahar mare de gin cu ap
tonic? Am nite umeri pe care se poate plnge
foarte bine.
Ea I privi cu pruden, ca i cum nu ar fi fost
sigur ct de mult i oferea el, iar apoi i ntoarse
un zmbet slab i tremurtor.
Suntei foarte convingtor. n regul, ajunge
pentru astzi. Putei atepta pn cnd ncui peste
tot?
Puin mai trziu, erau aezai ntr-un col
confortabil, dintr-o crcium luminat slab, pe St.
Martins Lane. n jurul lor era clientela obinuit
de dup-amiaz, format din civa brbai
anonimi n haine de tweed, citindu-i ziarele, doi
reporteri cu valize umflate i ochi mari, umflai,
stnd la bar cu dou pachete de Embassy, dou
brichete de aur i dou scotch-uri duble n faa lor

i cteva cupluri suburbane dichisite excesiv i cu


timp de pierdut.
Era evident c domnioara Goodwin se gndise
profund n perioada lung de absen a lui Slider,
care se dusese la bar i ncercase s fie servit de o
blond fardat, att de machiat, nct era aproape
vnt. Pentru c, atunci cnd el se aez lng ea
pe bancheta de plu, Helene Goodwin zise:
Cred c sunt cteva lucruri pe care trebuie s
le tii despre Alee Corelaine i despre mine.
Afirmaia, mpreun cu ochii roii i spuser lui
Slider totul, dar el ridic spre ea paharul i, n
timp ce ea lua o sorbitur terapeutic, spuse:
A fi fericit s-mi spunei tot ce dorii. V
asigur c sunt foarte discret.
Da, aa i prei, zise ea, privindu-l. Spuneimi, se ntmpl des ca oamenii s-i deschid
sufletul n faa dumneavoastr? Prei genul de om
care are copii care l ador.
Ei bine, avei dreptate, pe jumtate, spuse el,
cu un zmbet melancolic. Poliitii stau acas att
de puin, nct este greu s pstreze o via
familiar, fr foarte mult rbdare din partea
restului familiei. Cine are grij de bieelul
dumneavoastr azi?
Este cu mama mea. Ea l cere tot timpul, dar

locuiete n Sussex, aa nct este uneori o


problem s-l duc la ea.
Bu din nou.
Nu cred c sunt o mam bun. Uneori am
impresia c ar fi mai bine s-l las la ea n
permanen. Oricum, el pare s o plac mai mult
pe ea dect pe mine. Spune c bunica este mai
amuzant dect tine.
Dumneavoastr avei de nfruntat stresul
muncii, zise Slider. Nu este niciodat o comparaie
corect.
Aa este.
Cu ce se ocup fostul dumneavoastr so?
Este consultant n management, spuse ea.
ntlni privirea lui Slider i continu:
Aa nct avea o mulime de ocazii s fac
nite comparaii, pe drept sau nu, n timp ce
cltorea prin ar. Mama m-a avertizat s nu m
mrit cu el. Mi-a spus c nu era suficient de stabil.
Nu este ciudat cum nu ascultm exact sfaturile
bune? Dar atunci cnd el a plecat, ea a spus c era
vina mea, c mi-am pstrat slujba i c nu eram o
femeie de cas.
Suntei demult singur?
De aproape patru ani. Mick m-a prsit exact
dup ce domnul Antrobus s-a pensionat i eu m-am

transferat la Alee. Presupun c de aceea s-a


ntmplat totul ntre el i mine. Eram ntr-o stare
de vulnerabilitate.
Iar el era acolo. Nimic nu apropie mai mult
dect apropierea.
Ea zmbi.
Adevrat. Dar Alee are foarte mult farmec.
Probabil c nu l-ai vzut n forma lui cea mai
bun.
Nu am vrut s-l critic, zise el repede. Deci,
cum s-a ntmplat exact?
Oh, n stilul obinuit, rsuflat. Al naibii de
banal, numai c atunci cnd i se ntmpl ie, totul
pare nou i original, bineneles. Am lucrat pn
trziu mpreun, de cteva ori, am nceput s
mergem s bem cte ceva, n drum spre cas, din
cnd n cnd. Apoi au urmat mese mpreun i
weekend-uri la serviciu. ntr-o smbt seara, am
mers la cin i am rmas att de trziu la
restaurant, discutnd i rznd, pn cnd
metrourile s-au oprit din circulaie, aa nct el a
insistat s m duc acas cu taxiul. L-am invitat s
ntre. Ben era n Sunssex, iar Fay la o expoziie de
textile la Bruxelles.
Ridic din umeri, elocvent.
Crescendo-ul muzicii, lumini slabe,

aranjamentul, lumina focului i expresii extatice.


Scena folosit pn la saturaie pe ecran.
ns l-ai iubit.
Nebunete. Dar de ce vorbii la trecut?
Am presupus, din faptul c plngeai i nu
mai dormii nopile, c totul s-a terminat ntre voi.
Iertai-m dac m-am nelat.
Nu, nu v-ai nelat. Se apropia demult, dar
eu am ncercat s m pclesc singur. Am fost
nevoit s ajung la concluzia c, indiferent ce
spune, nu o s-i prseasc niciodat soia pentru
mine. De fapt nici nu sunt sigur dac a spus-o
vreodat serios sau a fost doar un mod de a m
duce cu vorba. Nu i-am spus nimic nc presupun
c este vorba de laitate sau de sperana c nu mai
pot nc s scap cu bine din asta.
Suspin i rmase tcut o clip.
Este ciudat cum continui la nesfrit ceva ce
tii c i face ru, sperana c nu va fi aa. i cea
mai mare parte a timpului nici nu era ceva plcut
s te nvrteti de colo-colo, prefcndu-te, fiind
dezamgit, simindu-te umilit. Partea frumoas,
cnd eram cu el i mi fcea plcere asta,
reprezenta cam zece la sut, iar partea rea,
nouzeci la sut. De ce o facem?
i goli paharul i l puse pe mas.

Credei c a mai putea primi unul?


Remarcnd uoara lui ezitare, ea i cut
privirea i spuse:
Nu v facei griji, nu m mbt.
Nu este vorba de asta, spuse el repede. Doar
c nu voiam s v ntrerup irul.
Suntei foarte sincer, nu-i aa? zise ea, cu
curiozitate.
Nu ar avea niciun rost s fiu altfel cu o
femeie att de inteligent ca dumneavoastr.
M supraestimai.
Ochii ei se umplur brusc de lacrimi, pe care
ncerc s le ndeprteze clipind.
A vrea s fiu minit, ca orice alt femeie.
Este mult mai plcut dect adevrul. Dar interesul
dumneavoastr profesional este mai bun dect
nimic.
Interesul meu este profesional, ct i
personal, zise Slider, susinndu-i privirea, i
acesta este adevrul. Altfel a fi putut trimite pe
altcineva s vorbeasc cu dumneavoastr.
Mulumesc, spuse ea, puin cam nesigur. V
cred. Acum, v rog s fii att de amabil i s-mi
aducei un gin. O s-mi suflu nasul i o s-mi
revin. Apoi v voi spune restul.
Slider se duse la bar, simindu-se att plin de

speran, ct i posac. O secretar bun tie multe


despre afacere, ct i despre viaa personal a
efului, iar amantei i se spun lucruri care sunt
ascunse soiei. Iar dac ea avea ceva mpotriva lui
Corelaine, era foarte probabil s-i spun totul.
Mohorrea era creat de recitalul ei cu att de
vechea poveste i de amintirea rolului lui
dezonorant n aceeai pies, pe o alt scen.
Partea frumoas reprezint zece la sut, iar partea
rea, nouzeci la sut. Oh, Joanna! Oare i ea
simise la fel tot timpul? Sigur c nu el spera c
nu. El vorbise serios nu o dusese cu vorba. Dar
trist era c probabil ea simise acelai lucru,
indiferent de inteniile lui. Fr nicio ndoial, el o
tratase ru, iar dac ea l fcea acum s sufere, era
exact ceea ce merita. Biletul de autobuz spre iad
era pltit cu bune intenii. Oare Alee Corelaine
fusese torturat de vin cnd se hrjonea sau se
simise ca un puti fr griji, bogat i fr ruine,
cu degetele nfipte n borcanul cu bomboane,
lundu-i desertul meritat?
Cnd se ntoarse la mas, ea i zmbi mai cald,
ca i cum ar fi fost vechi prieteni.
Mulumesc. M simt mai bine acum. Ar fi
mai bine s-mi punei ntrebrile pe care le dorii,
altfel o s trncnesc, plngndu-mi de mil, ore

ntregi.
Nu m grbesc. Vorbii. Vorbii-mi de
perioada n care totul mergea bine ntre voi. Nu se
poate s fi fost tot timpul deprimant.
Nu, bineneles. Cam primii doi ani a fost
minunat. Singura dificultate era cum s reuim s
ne vedem mai mult. Apoi a urmat un an cu suiuri
i coboruri, minunat cnd credeam c avem un
viitor mpreun, groaznic, cnd m ndoiam de
asta. Iar acest ultim an mergea din ce n ce mai ru.
El era prost dispus, deprimat, iritabil. Vedeam c
avea ceva care-l preocupa i uneori speram c era
vorba de noi, dar n cea mai mare parte a timpului
tiam c nu e asta, ceea ce fcea s-mi vin i mai
greu, atunci cnd el i vrsa nervii pe mine. i n
cele din urm, am descoperit
Se opri i expresia i deveni mai dur.
Da? o ndemn Slider cu blndee, dei
ghicise. Se ntlnea cu altcineva, spuse ea,
fixndu-i privirea pe piciorul paharului, pe care-l
nvrtea ntre degete. Cred c este doar ceva
recent, dar chiar i aa este greu de crezut. El nc
spune c m iubete, c nu poate tri fr mine.
Dar n ultimele sptmni a gsit scuze de cte ori
am vrut s-l vd n alt parte dect la serviciu. i
eu nu mai pot face nimic bine, iar el rbufnete

pentru cel mai mic lucru. Cred c ncearc s m


provoace s o rup eu cu el, ca s-l scap de
probleme. Ticlosul!
Un moment de tcere.
Problema este, acum, ce voi face cu slujba
mea?
i arunc lui Slider o privire zbuciumat.
Oh, tiu, ar fi trebuit s m gndesc la asta
nainte s m ncurc cu eful meu. Greeala mea.
Totui asta nu face s-mi fie mai uor.
Ai fost ngrijorat pentru slujba
dumneavoastr i din alte motive n ultima vreme,
nu-i aa?
De ce m ntrebai asta?
Nu doar infidelitatea sexual l fcea pe Alee
s fie ncordat i stresat. Mai este i altceva n
neregul probabil financiar. Dumneavoastr ai
bnuit ceva i asta v-a fcut s v simii neloial,
dar nu ai putut s v suprimai total suspiciunile.
Am dreptate?
Un adevrat clarvztor, zise ea, ncercnd
s par nepstoare i abia stpnindu-i nervii.
Facei asta i la petreceri?
Nu avei niciun motiv s nu-mi spunei
despre ce este vorba, continu el. n afar de asta,
n ultima vreme s-ar putea s fi devenit ceva mai

serios, prea serios ca legile obinuite ale


loialitii s se mai aplice chiar dac el nu i-ar
fi pierdut deja orice drept asupra sprijinului
dumneavoastr.
Ea nici nu aprob, nici nu neg. Slider trebuia s
o ajute s nceap.
Are vreo legtur cu Marcus?
Ea inspir adnc i apoi eliber aerul ncet,
printr-un oftat.
Da, cred c da. Cel puin cred c el este la
originea tuturor problemelor. nc de cnd a
renunat la colegiu oh!
i nclet pumnul i lovi cu el n mas.
Ticlos mic, egoist, nerecunosctor i
egocentric! Nu-i pas pe cine rnete. Numai eu,
eu, eu iar Alee cedeaz de fiecare dat, idiotul.
Este nnebunit dup biatul acela. Ne certam
uneori din cauza aceasta. tiu, ai dreptate,
spunea el dar nu am ce face. l iubesc. Singurul
copil, nelegei cred c Fay nu mai poate avea
i este un biat att de frumos i de n- cnttor
cnd vrea! L-ai cunoscut?
Slider cltin din cap.
Un rsfat, cred. Doar dac nu este ceva
nnscut. Alee este egoist, iar lui Fay i place s
fac numai ce vrea ea. Poate c, venind din ambele

pri, a ieit ceva concentrat. Iar bunicul lui, din


cte am auzit, era un egocentric de clas olimpic.
Cum se nelegea Marcus cu bunicul lui?
Oh, bine, cred. i plceau toi cei care-l
flatau i l rsfau. i cred c i se prea util s ia
partea unui membru al familiei i s-i ntoarc
mpotriva celuilalt. Sir tefan voia ca el s fie
muzician. Lui Fay nu-i psa ce era, atta timp ct
nu avea legtur cu muzica. Alee voia s ntre n
avocatur. Dar Marcus nu nelegea de ce trebuie
s munceasc pentru ca s triasc bine, atta timp
ct cei din jur aveau o mulime de bani.
i aveau?
Ea se ncrunt.
A fi crezut c da. Sir tefan nu ar fi dat
niciun ban al lui, bineneles, dar credeam c Fay
i Alee aveau destui. ns, n ultima vreme, am
nceput s m ndoiesc. Avei dreptate i n
privina asta.
ntlni privirea lui Slider. Helena Goodwin era
foarte ngrijorat.
Din ce triete Marcus acum, cnd nu mai
este la colegiu?
Exact la fel cum a trit i pn acum. Pe
seama lui Alee. Nu cunosc detaliile exacte, dar
cred c, n urm cu civa ani, cnd Marcus era

nc la coal, a fost un scandal pentru a crui


muamalizare a fost nevoie de muli bani. Nu tiu
dac a mai intrat n necazuri de atunci, dar este o
sugativ constant i nu duce o via ieftin. Nu
tiu cum reuete, dar tiu
Ezit o clip.
Am auzit puin din conversaia lor de
miercuri. Nu am vrut crezusem c au terminat i
am ridicat receptorul ca s dau un telefon. Dar mie team c atunci cnd i-am auzit, am continuat s
ascult. Marcus avea nevoie de bani pentru ceva
muli bani i l amenina pe Alee, spunndu-i c
dac nu-i ddea, avea s recurg la furt. Spargere
prin efracie spunea el. Alee era ngrozit.
Scandalul l-ar fi terminat, bineneles. i-ar fi
pierdut toi clienii. Marcus tia asta, micul
ticlos. Aa l punea pe Alee la col tot timpul.
i cum a rspuns Alee ameninrii?
A spus c nu, nu, nici s nu se gndeasc la
asta. A spus s-i dea timp i va rezolva el cumva.
Cltin din cap.
Eram att de furioas pe Marcus, nct nu am
mai ascultat n continuare. Am nchis telefonul.
Alee prea att de necjit, nct nu am mai putut
suporta, cred c nc l mai iubeam. Iar apoi, o
jumtate de or mai trziu, el a ieit din birou, a

spus c se simea ru i a plecat acas.


Da. i chiar prea bolnav.
S-a dus s se ntlneasc cu Marcus, nainte
s mearg acas?
Nu, din cte tiu eu. De ce ntrebai?
Prea sincer surprins.
M ntrebam doar. Spunei-mi, cum credei
c avea de gnd s fac rost de bani pentru
Marcus?
M ntrebai n calitate oficial sau asta este
doar o discuie amical? ntreb ea, brusc
curioas.
Sper c amical. Dar tii c miercuri este o
zi de care trebuie s fiu interesat n mod particular.
Ea l privi fix i el i vzu capul lsndu-i-se pe
spate, n timp ce ochii i se mreau i nrile i se
roeau.
Oh, Dumnezeule! opti ea. Oh, Dumnezeule!
credei c Alee l-a ucis pe sir tefan? El o privi cu
interes.
Chiar nu v-a trecut deloc prin minte c este
posibil ca el s o fi fcut-o?
Nu! Nu, v jur! Dar v nelai, trebuie s v
nelai! Alee nu ar fi fcut aa ceva. Poate c este
un ticlos n anumite privine, dar nu ar rni pe
nimeni. Este prea moale pentru asta de aceea l

rsfa pe Marcus
Dar dac Marcus a intrat ntr-o belea mare i
Alee avea nevoie disperat de bani
Nu! Oh, nu, v asigur, nu ar fi fcut-o.
Vocea ei era mai puternic, mai ncreztoare.
Pur i simplu nu este genul acesta de om.
Slider tia foarte bine c nu exista un gen anume,
dar aceasta era discuia pe care voia s o poarte
cu Helena Goodwin.
n regul, atunci, dac ntr-adevr nu ai avut
n vedere aceast posibilitate, ce v ngrijora att
de mult n legtur cu el, despre ce voiai s-mi
vorbii?
Era destul de dificil. Ea i muc buza,
privindu-l oarecum inexpresiv, n timp ce ncerca
s se hotrasc.
Dac v spun, zise n cele din urm, lucrurile
vor arta i mai ru pentru el. Iar eu sunt sigur c
nu a fcut ceea ce credei.
Atunci ce a fcut? Sincer, adug el, vznd
c ea ezita, ar fi mult mai bine s-mi spunei.
ntotdeauna aflm pn la urm i, cu ct putem
verifica mai devreme, cu att l putem elimina mai
repede ca suspect, dac este cu adevrat
nevinovat. Dac nu-mi spunei, nimeni nu va avea
nimic de ctigat.

Nu vreau s fiu eu cea care l trdeaz.


Asta nseamn c exist ceva ce poate fi
trdat.
Ea rmase tcut nc o clip, apoi se hotr s
rite.
n regul. Nu tiu dac asta are legtur cu
crima
Poate c nu este nimic, dar m preocup.
tiai c Alee este tutorele fiului su, Henry?
Henry Russell?
Exact. Este o chestiune de familie Henry
este un fel de vr de-al doilea, cred. Deci, tiai
asta?
Doar numele. Este o avere mare?
Foarte. Cred c este vorba de milioane. Tatl
lui Henry era Russells Pies and Sausages.
Ah, da!
Russells fusese ntotdeauna o firm demn, de
mod veche, ale crei produse erau mpachetate n
hrtii de mod veche, decorate cu desene mohorte
ale diverselor medalii de aur ctigate pe vremea
Imperiului. Fceau plcint de cotlet i rinichi,
plcint cu carne de porc de genul pe care Celia
Johnson ar fi cumprat-o la bufetul grii,
ateptndu-l pe Trevor Howard (dei, bineneles,
nu o mnca niciodat). Dar, n ultima vreme,

Russells fusese cuprins de o panic tardiv i se


adaptase ultimei mode, cu pachete de celofan
transparent i o serie nou de umpluturi sintetice,
adorate de Melauren: cartofi cu brnz, pui cu
curry i bucele de unc crocante. Oare ce se
ntmplase cu cuvntul crocant, se ntreb
Slider, ca o parantez? Erau cu toii dirijai de
limbajul creei, n prezent.
Da, cunosc Russells, zise el. Ci ani are
Henry?
Douzeci i trei. i jumtate.
Atunci de ce sunt banii nc sub tutel?
Oh, tutela dureaz pn va mplini douzeci
i cinci de ani. Se pare c tatl lui Henry a fost
cam nebunatic n tineree i se atepta ca Henry s
fie la fel, aa c a vrut ca banii s fie legai pn
cnd Henry va avea ansa s-i nfrneze
caracterul nvalnic i s devin raional. Dar, de
fapt, nu exist motiv de ngrijorare; Henry nu a
produs niciodat n via un motiv de nelinite,
nimnui. Este att de raional, nct nici mcar nu
se agit pentru c nu-i va primi banii dect peste
optsprezece luni. Singurul lucru impulsiv pe care
l-a fcut vreodat este acela c s-a logodit destul
de brusc, dar fata este absolut lipsit de
senzaional. Este drgu i bun, prinii ei au un

loc bun n Berkshire i pe ea o cheam Camilla.


Visul oricrei mame, de fapt.
Slider i rspunse la zmbet.
Atunci ce v ngrijoreaz n legtur cu
aceast tutel?
Este vorba de ceva ce s-a ntmplat cu dou
luni n urm, spuse ea ncet. O parte destul de mare
din banii de sub tutel este n aciuni ale firmei
familiei, dup cum v ateptai, iar acum dou luni
am vzut pe biroul lui Alee un document de
transfer de aciuni, prin care se vindea o cantitate
din ele. Am fost surprins, pentru c nu l mai
vzusem nainte i de obicei eu m ocup de toate
hrtiile de rutin. Alee nu era n camer, aa c mam uitat mai atent la document. Ca tutore, avea tot
dreptul s vnd i s cumpere aciuni, bineneles,
dar transferurile de aciuni trebuie semnate de
ambii tutori.
Cine este cellalt tutore?
David Fowles. Este un alt vr al lui Henry,
din partea mamei. Problema este c el e unul dintre
acei yachtmeni singuratici i navigheaz n jurul
lumii de aproape un an. ine legtura, bineneles,
dar n perioada aceea, cnd am vzut eu
documentul de transfer, el era undeva n mijlocul
Pacificului i se afla acolo de cteva sptmni.

Sigur, putea fi contactat prin radio, dar nu putea n


niciun caz s primeasc un document i s l
semneze. ns pe transfer era i semntura lui.
Credei c era un fals?
Cred c Alee a falsificat-o, spuse ea cu curaj.
Eu m-am ocupat de documentele pentru tutel i
cunosc semntura lui David. Nu mi se prea a fi
original. De altfel, cum ar fi putut s fie? i de ce
nu a trecut Alee documentul pe la mine, aa cum
ora normei?
Pentru c era ceva n neregul?
Cred c era att de disperat s fac rost de
bani, spuse ea ncet, nct a vndut aciunile i a
luat banii.
Slider aprob din cap, cu gravitate. Era
interesant c ei nu i se prea greu s presupun
asta, dei considera crima drept inimaginabil.
De ci bani era vorba?
Nu tiu exact, pentru c nu tiu la ce curs a
vndut, dar, nu putea fi prea mult sub o sut de mii
de lire sterline. l privi pe Slider ca un celu
care sper s nu fie lovit.
i cu puin timp nainte, Marcus lovise
maina lui Alee. Un Mercedes de aizeci de mii de
lire. Marcus era beat i a ieit din main fr
nicio zgrietur, dar maina a fost zdrobit. i-a

pierdut carnetul de ofer, dar a fost i o amend


serioas, pe care Alee a trebuit s o plteasc
pentru el.
Ai vorbit despre asta cu cineva? Cu Alee?
Nu, zise ea, aproape alarmat. Nu puteam fi
sigur
Poate m nelam. Poate c era o tranzacie
perfect normal.
Nu voiai s-l bnuii.
Bineneles c nu. I iubeam. Dar nu am reuit
s uit. Am continuat s m ntreb.
Unde se duceau banii, dac vindea acele
aciuni?
ntr-un cec, n contul din banc al tutelei.
Dup aceea ridic ea din umeri nelinitit
Alee putea scrie un cec pentru oricine dorea. Chiar
i pentru el nsui.
i cine ine registrele contabile?
Alee. Le ine ncuiate n fietul lui personal,
mpreun cu celelalte documente ale tutelei. Numai
el are cheia.
Mai devreme sau mai trziu va trebui s
prezinte socoteala banilor, zise Slider gnditor.
Mai are nc optsprezece luni nainte ca
Henry s mplineasc vrsta. Sunt sigur c are de
gnd s pun banii la loc, dar de unde va face rost

de ei? Presupun c va trebui s vnd ceva. Sau s


joace la burs. Presupun c o sut de mii nu sunt
greu de recuperat n vremurile acestea, dac joci
suficieni de muli. Marii afaceriti ctig
milioane la o singur tranzacie, nu?
Visuri, se gndi Slider, dar i adres o
nclinare linititoare din cap i ea tcu. Slider i
urm irul gnditor. Cum se potriveau tablourile cu
toate acestea? Le cumprase ca s acopere
pierderile din fondurile de tutel? Cei de la
Christies spuseser c aveau s aduc un profit
bun ntr-un an. Dar el le cumprase nainte de
accidentul de main, aa c nu putea s aib rolul
de a recupera acei bani. Poate c vnzarea acelor
aciuni nu fusese prima ocazie cnd intrase n banii
tutelei. Iar dac mprumutase din acei bani ca s
cumpere tablourile, era posibil s nu-i convin s
raporteze furtul lor la poliie. Abuz n
administrarea fondului, folosirea acestuia n
scopuri personale; nu ar fi dorit s se afle toate
acestea. Dac era aa, atunci avea de gsit mai
mult de o sut de mii de lire, nainte ca Henry
Russell s mplineasc vrsta. Dar avea suficient
timp nu era nevoie s ntre n panic i s-l ucid
pe Radek pentru averea lui.
tii ce ar trebui s facem? spuse el, n cele

din urm.
Ea i ridic privirea, cu o speran slab, foarte
slab.
Cred c ar trebui s ne ntoarcem la birou i
s vedem ce putem afla.
Sperana muri.
O s v simii mai bine tiind adevrul,
oricare ar fi el.
i la fel i eu, adug Slider n gnd.
Presupun c aa este, zise ea. Dar v-am spus.
Toate documentele legate de tutel sunt n fietul
lui particular. Eu nu am cheia.
innd cont de cte s-au ntmplat n ultima
vreme, este posibil s-l fi lsat descuiat, spuse
Slider. Oricum, merit s aruncm o privire.
n timp ce erau n crcium, se lsase
ntunericul, fuseser aprinse felinarele i strzile
erau pline de mulimea de sear; oameni care
mergeau la cinematograf, s mnnce n ora i
grupuri de tineri care cutau viaa naltei societi,
fr s aib o idee clar despre cum va fi cnd va
da peste ea, tiind doar c nsemna, probabil, mult
zgomot i o can de bere de import n mn.
Era o sear plcut, aa c toat lumea era bine
dispus, iar n faa restaurantelor i a barurilor se
aflau deja grupuri de oameni. Cea mai mare

diferen pe care o aduseser ultimii zece ani n


Londra se gndi Slider n timp ce mergea cu
doamna Goodwin pe strad era numrul mare de
oameni crora le plcea s stea n faa uilor, dac
li se oferea ocazia. Fiind att de dornic de
companie, ct i o Balan, lui Slider i plcea
ideea de a sta n faa unei cafenele, privind lumea
care trecea. i i plceau vitrinele luminate ale
magazinelor care r- mneau deschise pn trziu
i mirosurile de cafea, usturoi i delicatese care
ieeau pe diversele ui deschise pe lng care
treceau.
n copilria lui, totul se oprea noaptea, n anii
50 fiind puine lucruri de vndut i oamenii
neavnd bani ca s le cumpere. i amintea nc
perioada cnd fusese ridicat interdicia luminii
nocturne a magazinelor, cnd mama i tatl lui l
luaser la Londra pentru o trataie special, pentru
plcerea de a se plimba pe Oxford Street, privind
n vitrinele puternic luminate. Ah, plcerile
simple! Iar cnd ajungeau acas, aveau pete i
cartofi prjii, cumprai la magazinul de vizavi de
gar, i pe care i prjeau, odat ntori n csua
lor. Mama nu ar fi acceptat niciodat s mnnce
pe strad. Vulgar, spunea ea.
Doamna Goodwin era destul de nervoas, cnd

ajunser la ua biroului.
Nu sunt sigur c este bine ce facem, spuse
ea, ntorcndu-se rugtoare spre el.
Ajutai poliia n cercetri, zise el.
O urm pe scri i ea l ls s ntre n
anticamer, aprinse luminile i apoi descuie ua
spre interior. Fietele erau aliniate lng un perete,
mbrcate oarecum pedant n lemn de placaj, aa
nct imaginea metalului gol s nu deranjeze
clienii culi.
Acesta este fietul lui particular, zise ea,
indicnd ultimul dulap i ntinznd mna ca s
ncerce sertarul.
Slider i prinse mna cu blndee.
Cred c ar fi o idee bun s ncuiai uile de
afar, ca s fim siguri, zise el.
Da, bineneles, ar fi trebuit s m gndesc la
asta, spuse ea i iei grbit.
Slider examin fietul i zmbi pentru sine.
Floare la ureche. La ntoarcerea femeii, sertarul de
sus era deschis.
La te uit, spuse el vesel. Avem noroc. A
uitat s-l ncuie.
Ea se uit la sertar, apoi la Slider, deschise gura
i o nchise din nou.
La treab, zise el.

Slider se gndi s se duc direct la Joanna, dar


n ultima clip avu un atac de nervi i hotr s
treac mai nti pe la secie, ca s se spele, s-i
perie hainele i s-i schimbe osetele.
i pru ru cnd vzu maina lui Barrington n
curte, i nc i mai ru cnd gsi pe birou un
mesaj, prin care era convocat imediat ce sosea.
n timp ce intra, l izbi faptul c Barrington arta
semne evidente de ncordare. n micrile lui era
ceva neregulat i, dei faa lui era la fel de
inexpresiv ca o stnc, ochii nu mai erau stabili,
ci se micau ncontinuu n timp ce vorbea.
Ai vrut s m vedei, domnule? Tocmai
plecam.
Se atepta s fie ntrebat despre progresul fcut
cu cazul lui, dar Barrington avea alte lucruri mai
importante n minte.
Presupun c tocmai ai intrat cu maina n
parcare.
Da, domnule.
Era o rut ciudat. Slider ncepu s se team de
ce era mai ru.
i nu ai observat nimic?
Slider rmase tcut. Nu voia s-i bat singur
cuie n talp.
Mi-ai vzut maina acolo?

Da, am observat-o, spuse Slider cu pruden.


Trebuia oare s mai adaug vreo laud? Ce
curat era? ntotdeauna mi-am dorit i eu una la
fel?
i ce ai observat la ea?
Vrei s-mi spunei despre ce este vorba,
domnule?
Barrington izbucni ca un om care depete
limita suportabilului.
M refer la parcare, Slider! Mainile din
curte sunt att de prost parcate, nct nu am reuit
s intru n spaiul meu rezervat! A trebuit s
parchez pe jumtate din spaiul alturat!
Slider orbecia nc n ntuneric. Spaiul de
lng al lui Barrington era al lui.
Nu-i nimic, domnule. O s-o parchez pe a mea
la capt. Nu conteaz.
Ba conteaz extraordinar de mult, inspectare,
zise Barrington cu o furie rece. Pentru ce crezi c
sunt liniile acelea? Crezi c sunt puse acolo ca
oamenii s le ignore? Este de ajuns ca o singur
persoan s parcheze neglijent i sunt afectai toi
cei din curte. S presupunem c maina ta ar fi fost
deja acolo. Atunci eu ce a fi fcut?
Slider refuz s rspund, privindu-l pe
Barrington cu o nencredere total, pe care se

temea c nu reuea s o mascheze.


Spaiul de parcare al mainii n curte este o
recompens. Este un privilegiu s-i fie alocat un
spaiu i nu le voi permite oamenilor de sub
comanda mea s abuzeze de acest privilegiu cu o
neglijen cras, cu indisciplina i un
comportament dezordonat!
ncepu din nou s se nvrteasc prin camer.
i-am mai spus c neglijena n lucrurile
mrunte conduce la neglijen n lucrurile
importante. De aici pornete totul! Dac ignori
greelile mici, unde tragi linia? nainte s-i dai
seama, corupia se va ntinde peste tot. Am mai
vzut ntmplndu-se asta. Este de ajuns un mr
stricat, ca s contamineze tot coul.
Da, domnule, zise Slider. Am neles.
Barrington se opri din mers i l privi ncruntat,
ca i cum ar fi ateptat continuarea.
O s ordon ca mainile s fie parcate din nou,
zise Slider cu o voce linititoare.
Roul pru s se disipeze ncet din privirea lui
Barrington. Acesta se ndrept puin.
Prostii. Nu este nevoie s faci asta, spuse
Barrington, de-a dreptul temperat. Ai grij doar ca
oamenilor s li se spun s parcheze corect, n
viitor. Este o nechibzuin i nu exist scuz pentru

aceasta.
Slider aprob i scp. Ce naiba se ntmpla cu
regele Diavolilor?
Acele atacuri furioase asupra unor fleacuri erau
ca mici izbucniri cu aburi, scpnd din supapa de
siguran a unei oale sub presiune.
Slider se ntreb la ce presiune va exploda
Barrington n cele din urm, i ct de mult mizerie
va trebui curat dup aceea.
Nu-i plcea s-l vad pe Barrington crnduse pe tavan i pe perei.
Poate c ar trebui s se transfere la Pinner, pn
la urm. i nici mcar nu-i spusese despre noua
evoluie a cazului, cu toate c era posibil ca aa s
fie mai bine.
A doua zi era duminic. Poate c Barrington
urma s aib o zi frumoas pe terenul de golf, iar
luni avea s se ntoarc odihnit i pregtit s fac
fa neplcerilor obinuite ale unui caz de crim.
Atunci Slider i aminti c era n drum spre
Joanna i c ntrziase deja, iar acest lucru i abtu
atenia de la Barrington ntr-un mod minunat.
CAPITOLUL 10
Dac nu poi tri fr mine, atunci cum de nu

ai murit nc?
Joanna i deschise ua. Arta att de scump i
de familiar, iar lui i fusese att de dor, nct nu
reui s spun dect un cuvnt banal:
Mtuic Em.
Nu suntem n Kansas, zise ea pe un ton de
avertizare.
Oh, nu spune asta. Am avut un vis att de
ciudat i, din nefericire, tu nu erai n el.
Ea fcu un pas n spate ca s-l lase s ntre, iar
el intr, ca de attea ori nainte, n camera de zi,
unde focul fusese aprins de suficient de mult timp
ca s ajung la o strlucire vesel.
Draperiile erau trase i ntr-un col era o lamp,
aa nct mobila uzat sclipea i licrea ca nite
conspiratori, n amurgul prietenos.
Era att de diferit de strlucirea absolut din
casa Ruislip.
Aici putea fi praf pe la coluri, dar o canapea
Chesterfield lbrat i deschidea braele ca o
mam btrn, iar regula casei era c plcerea era
cea care venea imediat dup cucernicie.
Joanna l urm i el se ntoarse spre ea.
mi pare ru c am ntrziat att de mult. Nu
am vrut s avem un start att de prost.

Ea i nl o sprncean la cuvntul start,


dar zise:
Nu-i nimic. Nu este nevoie s explici. Am
antrenament n jocul acesta, ai uitat?
Ce joc? ntreb el nervos, gndindu-se la
doamna Goodwin.
Ateptarea poliitilor.
Nu sunt sigur c-mi place folosirea
pluralului, ns totui mi pare ru c te-am fcut
s m atepi.
Nu-i nimic, repet ea rbdtoare.
Lui Slider i amintea de Irene.
A fi vrut s te enervezi. Exist o linie
subire ntre toleran i indiferen.
Ochii ei se mrir.
Voiai s te atept n spatele uii cu un
fcle? Cred c te-ai rtcit ntr-un deceniu
nepotrivit. i n casa nepotrivit.
i n jocul nepotrivit. Oh, drag! mi pare
ru. Hai s o lum de la capt. Ai mncat deja?
ntreb el cu o voce vesel. Vrei s ieim undeva?
Greit, din nou.
Ce crezi c este asta, o ntlnire? Ai venit s
stm de vorb, atta tot. Presupun c eti mort de
foame.
Nu am reuit s iau prnzul.

Exact cum credeam. Atunci stai jos, scoate-i


paltonul i i aduc ceva.
El o privi ndeprtndu-se. Purta pantalonii ei
turceti confortabili, de catifea, care erau att de
vechi, nct pluul se rosese complet n unele
locuri, i o bluz larg, n stil indian din bumbac
plisat, de o vrst similar.
Nu era nici nalt, nici elegant. Era n
picioarele goale i avea prul nearanjat. Dar lui i
se prea c avea toate calitile pe care i le putea
dori.
Ea nsemna casa, odihna, sanctuarul; locul unde
erai neles i binevenit, locul unde ofereai i
primeai plcere.
Voia s discute cu ea, s mnnce cu ea, s
doarm cu ea, s se plimbe cu ea pe plajele din
Hollywood.
Un om l cunoti dup casa lui, se gndi el,
fr legtur. O cas fcut ca s trieti n ea, o
cas al crei scop s nu fie etalarea.
i persoana dorit de el, la naiba! era
nerbdtor s asculte instruciunile ospitaliere pe
care ea i le dduse plecnd, dar nu era sigur c
trebuia s-i scoat paltonul, nu nc.
Dedesubt avea o erecie promitoare,
tinereasc. Nu voia s sperie caii.

Joanna se ntoarse foarte repede, cu o tav.


JAsta o s te repun n funciune.
i ntinse un whisky i o farfurie pe care se
odihnea o plcint cu carne de porc, tiat n patru.
Slider avea lucru pe care ea l tia, bineneles
o pasiune pentru plcintele cu carne de porc, mai
ales pentru cele aranjate frumos, ca aceea, cu
carnea ntunecat i fr grsime, i cu o crust
crocant.
Iar apoi i aez n fa un borcan cu mutar
Taylofs English i un cuit. Totul era perfect.
Ce femeie! spuse el. Cum de s-a ntmplat s
ai plcint de porc pregtit?
Ea se aez lng el.
Sunt o persoan minunat. Taie-mi i mie o
bucic, doar ca s gust.
El tie o bucat, o nmuie n mutar i i-o
ntinse, cu o senzaie brusc de ndoial.
Pe vremuri, i-ar fi aezat-o n gur, dar prea un
gest prea intim ca s-l ncerce fr permisiune.
Era stresant pentru creierul lui s primeasc
toate acele semnale contradictorii. Aa fceau
ulcer maimuele de laborator.
Ea i vzu dificultatea.
Pentru Dumnezeu, spuse ea, apoi se aplec i
lu cu gura bucica dintre degetele lui.

Era o exclamaie ciudat de confuz, iar Slider


nu-i ddea seama exact ce voise ea s spun, dar
Joanna prea c-i ddea seama de asta. Zise:
Cini vechi, obiceiuri noi. La oricine
altcineva ar fi fost un truc deliberat s m
dezarmeze prefcndu-se c nu s-a ntmplat
nimic, dar tu pur i simplu nu tii s te prefaci. i
asta te face att de periculos.
Se uita la el n timp ce vorbea, ntlnindu-i,
efectiv, privirea pentru prima dat, iar asta nu
ajuta cu nimic curgerea sngelui napoi n capul
lui, din acea parte nerbdtoare a corpului care
ncerca cu disperare s se ndrepte spre ea, ca un
cine de vntoare.
De fapt, se dovedea a fi un cine de vntoare
neateptat, pentru un om care, numai cu o zi
nainte, se gndea la o btrnee solitar.
i sttea pe vrful limbii s o ntrebe dac nu
puteau merge direct n pat, sau altfel de lucruri de
genul acesta, dar reui s opreasc gndul nainte
s ias la suprafa.
i aici nc nu suntem n Kansas, adug ea
cu fermitate, ncercnd totui s-i nfrneze un
zmbet n timp ce o spunea.
Nu se pricepuse niciodat s fie furioas i era
patetic, ntr-un mod pozitiv, atunci cnd ncerca

s poarte pic cuiva.


Deci, ce-ai mai fcut n ultima vreme?
continu
Joanna, ntorcndu-se ntr-o parte i trgndu-i
picioarele de sub ea, ca s stea cu faa spre el.
Pariez c ai fost cu o femeie. i simt parfumul.
Am ntreinut o femeie divorat foarte
atractiv, care spunea c m consider foarte
nelegtor. i este mai tnr dect tine.
Joanna zmbi.
i eu sunt mai tnr dect sunt. Presupun c
a avut legtur cu cazul, nu?
M-a fi simit flatat dac nu ai fi ajuns
imediat la aceast concluzie.
Nu m-ar interesa un brbat pe care l-a crede
capabil s se gndeasc, mcar, la o alt femeie.
Continu, vorbete-mi despre caz.
El ar fi preferat s continue referitor la aluzia
intrigant c ea ar fi fost interesat de el, dar tia
c nu avea niciun rost. nc nu se afla pe pmnt
sigur.
Este secretara ginerelui lui Radek, Alee
Coleraine. A avut o relaie cu el i acum a
descoperit c el o nela cu o alt femeie
Cu alte dou femei, probabil, punnd-o la
socoteal i pe nevast-sa, zise ea, cu o

neutralitate ngrozitoare.
Cum spui tu. Oricum, contemplarea
propriilor ei greeli a fost suficient ca s o
ndemne s-mi vorbeasc despre ceva ce o
ngrijora de o vreme. l suspecta c nu este sut la
sut corect n afacerile sale financiare, aa c am
convins-o s ne ntoarcem la birou i s cercetm
fietele.
Cine ce eti, spuse ea. i ce ai aflat?
El i spuse despre tutela lui Henry Russell.
Toate hrtiile erau ncuiate n fietul personal
al lui Coleraine, fiet la care numai el are chei
ceea ce nu este de mirare. A avut loc o vnzare
constant de bunuri cuprinse n tutel aciuni,
bijuterii, proprieti n ul timii doi ani, i nicio
cumprare, n afar de trei picturi n ulei despre
care tim i pe care a fost suficient de neglijent s
le piard. Am notat numele i datele vnzrilor i
dup puin cercetare vom reui s aflm ci bani
s-au dus. Chiar i la o estimare conservatoare,
trebuie s fie vreo dou milioane, innd cont c
picturile au costat un milion i un sfert.
i unde s-au dus toi banii?
Asta este ntrebarea. Din nefericire,
cotoarele carnetelor de cecuri i declaraiile
bancare nu erau acolo, dei Helena

Helena?
Te mprieteneti, atunci cnd scotoceti
mpreun cu cineva prin sertarele altcuiva. Helena
m-a asigurat c mcar declaraiile bancare ar fi
trebuit s fie acolo, pentru c-l vzuse scondu-le
cu alt ocazie. Dar am gsit un carnet de cecuri
terminat, nfipt n crptura din spatele sertarului
i a fost interesant de citit.
Stai puin. Dac i ine toate aceste probe
incriminatorii ncuiate, cum ai reuit s ajungi la
ele?
El o privi direct.
Cred c, n agitaia prin care trece n ultima
vreme, a lsat fietul descuiat. Se ntmpl.
La naiba! Presupun c undeva, prin birou, se
gsea un umera de haine? Sau l-ai luat cu tine pe
al tu?
Nu-mi pot imagina ce vrei s sugerezi, zise
el, cltinnd cu tristee din cap.
Mare noroc c nu am un microfon. Oricum,
vorbete-mi despre carnetul acela de cecuri
interesant.
Cea mai mare parte a cotoarelor de cec era
de necontestat. Dar cteva aveau numele
completate i este vorba de sume mari dar nu
i pltite.

Pare o precauiune ntrziat. Atunci, crezi c


Coleraine i-a pltit banii chiar lui?
Tu nu crezi la fel?
Eu nu trebuie s gndesc, l cit ea, i apoi
trecu la stilul lui Stan Freeberg. Eu vreau doar s
adun faptele, omule.
Faptul c Coleraine se afl ntr-o criz
financiar serioas, din cauza fiului su
nepricopsit, care suge din portofelul printesc ca
un viel nou-nscut
mi plac metaforele tale agricole, se minun
ea.
Nu uita c sunt un biat de la ferm. Helena
mi-a mai spus i c afacerile nu mai mergeau ca pe
vremuri, deoarece fostul partener, Antrobus, a avut
o mulime de clieni btrni bogai, care acum au
murit, i pe care nu i-a mai nlocuit cu alii noi.
Aa c venitul su a sczut, n timp ce cheltuielile
au crescut.
Ea se gndea.
Dar, stai puin. Dac Coleraine fura din
tutel, nu ar fi trebuit s fie descoperit? Cum
rmne cu reviziile contabile? Doar erau obligai
prin lege s le fac, nu?
Slider cltin din cap.
La fondurile de tutel familial, bilanurile au

loc la cererea tutorelui, atunci cnd crede el c


este necesar. Dup spusele doamnei Goddwin,
ultimul a avut loc cu trei ani din urm i probabil
c nu s-a descoperit nimic neobinuit. Cellalt
tutore este un gen de partener adormit, care las
totul n grija lui Coleraine, pentru c el cellalt
tutore, vreau s spun este un profan i nu se
pricepe dect la brci. Aa c este puin probabil
ca el s cear vreun bilan sau s doreasc s se
uite la registre.
Dar, mai devreme sau mai trziu, Coleraine
va trebui s scoat banii de undeva, nu-i aa?
Atunci cnd va ajunge la vrsta necesar, biatul
va ntreba de ei, nu?
Ah, da, i asta este partea cu adevrat
interesant. Helena mi-a spus c tutela dureaz
pn cnd biatul va avea douzeci i cinci de ani,
iar Henry Russell nu are dect douzeci i trei.
Coleraine mai are nc optsprezece luni ca s pun
banii la loc presupunnd, pentru moment, c el
i-a luat i eu cred c sta era rolul picturilor, s
aduc profit ca s umple din nou puculia.
Probabil c atunci cnd le-a pierdut a fost foarte,
foarte ngrijorat. Dar nc mai avea timp, dac era
detept, ns acum ase luni a izbucnit dezastrul.
Henry Russell a anunat, dintr-o dat, c se

cstorete.
Ea i zmbi.
Oh, ai un mod adorabil de a spune o poveste.
mi place pauza artistic de aici. Ce legtur au
proiectele nupiale ale lui Henry al nostru cu
restul?
n timp ce cutam prin fiet, am descoperit o
fotocopie a actului de tutel. Tutela se ncheie
cnd Henry mplinete douzeci i cinci de ani, sau
cnd se cstorete, dup ce a depit douzeci i
unu de ani oricare din evenimente are loc primul.
Ah, neleg! Frumos. Dintr-o dat, mai avea
doar sptmni, n loc de luni.
Dac se descoperea c a nstrinat fondurile
tutelei ar fi fost ruinat. Nu ar mai practica
niciodat. i ar nsemna o condamnare la
nchisoare, iar nchisoarea nu este o privelite uor
de suportat pentru oamenii din clasa lui social.
Probabil c ar considera c moartea ar fi
preferabil.
Sau, i mai bine, moartea altcuiva? Te
gndeti c el l-a omort pe Radek?
Radek avea milioane i toate urmau s
ajung, oricum, la Fay. Era un om btrn i trebuia
doar s-i grbeasc sfritul. i, n general, se
credea c Radek avea probleme cu inima i c

putea muri n orice clip. Nu tiu dac Radek n


persoan este cel care a lansat povestea, dar este
clar c Buster o credea, i n mod sigur i-a spus-o
i lui Coleraine dei autopsia nu a evideniat
nicio boal de inim.
Cum rmne cu arma? De unde a fcut rost
Coleraine de o arm?
Partea asta nu ai auzit-o? Credeam c
Atherton te ine la curent cu toate acestea.
Nu locuiesc n buzunarul lui Jim, zise ea,
privindu-l lung. De altfel, el prjete alt pete n
prezent. Nu tiai despre el i Sue Caversham
vioara secund principal n orchestra mea? Se
poart ca nite dihori nebuni, de cnd s-au ntlnit.
El ncearc s-i ascund uurarea. Niciodat nu
crezuse cu adevrat c Atherton i Joanna erau
mpreun, dar cu Atherton nu puteai fi sigur
niciodat.
Se spunea c are contiina social a unui cine
aflat ntr-o camer plin de cele n clduri, iar el
i Joanna se plceau foarte mult unul pe cellalt, i
aveau att de multe n comun, i ei bine, Sue
Caversham era o fiin foarte drgu.
Da, mi-o amintesc. Este foarte drgu.
Aproape suficient de drgu pentru Jim,
spuse Joanna, deconcertant. Deci, cum rmne cu

arma?
Arma lui Radek a disprut. Un trofeu din al
doilea rzboi mondial, iar glonul care l-a ucis era
de acelai gen cu muniia pe care am gsit-o n
casa lui.
Bietul ticlos! Este o ntorstur urt s fii
mpucat cu propriul tu revolver.
Nu l-am gsit nc, dar tim c Corelaine a
avut ocazia s-l ia. i nu are un alibi corespunztor
pentru momentul crimei. n plus, are un motiv al
naibii de bun.
Joanna aprob din cap.
Lucrurile par destul de ntunecate. Dar ce
mod prostesc de a ucide pe cineva n plin zi, n
faa a o sut de martori.
Da, zise el, ncruntndu-se. ns Coleraine
este un amator n aceast afacere i era ntr-o
harababur mental i emoional. Exist o
anumit teatralitate care mi se pare c i se
potrivete. De altfel, este posibil s nu fi fost ceva
plnuit, tii. Probabil c s-a gndit la asta ca la o
modalitate tentant, dar fr s o ia n serios. Apoi
s-a trezit n situaia de care am vorbit i a fcut-o
pe moment. i probabil c a regretat-o imediat
dup aceea.
Se gndi la cazurile lui mai vechi.

Oamenii care omoar pe cineva apropiat i


drag o fac, de obicei, ntr-un mod prostesc, de
amator. Criminalii vicleni i acoper paii, cei
obinuii nu.
i care este pasul urmtor?
Slider ridic din umeri.
Nimic din toate astea nu este dovedit,
bineneles. Va trebui s ne strduim, verificnd
totul, i mai ales, cutnd martori. Acesta este
frecuul. i va trebui s gsim arma. Nu avem
arma, nu avem dovada.
Dar ai spus c muniia se potrivete.
Da, ns ar fi putut fi tras cu orice arm
compatibil. Dovada este oferit de urmele pe
care le las arma pe glon i pe cmaa cartuului,
atunci cnd se trage. Aceste semne sunt unice, ca o
amprent.
Cum aa? Nu neleg.
El zmbi.
Ar trebui s o ntrebi pe Norma despre arme.
Atherton crede c ea are un adevrat feti pentru
ele. Invidie fa de brbai, i spuse el.
Prefer s te ntreb pe tine. Norma nu arat ca
tine.
Este drgu din partea ta s spui asta. Ei bine,
tii ce nseamn ghintuire?

S caui prin sertarele altcuiva?


Ei se foi pe scaun. Ea reperase cinele,
ncercnd s vad iepurele?
Fii atent! eava unei arme are caneluri n
spiral n interior, ca s ghideze cartuul. Dac
vrei, este o urubelni ntoars invers.
Ce imagine! Da, am neles partea aceasta.
n regul. Acum, un cartu este puin mai
mare dect limea evii, iar metalul din care este
fcut este puin mai moale. Aa nct, atunci cnd
este mpins pe eav de ncrctur, canelurile las
semn pe cartu striaii, se numesc ele.
Am neles.
Armele de fabricaii diferite au aranjamente
diferite ale canelurilor un Webley automat, de
exemplu, are ase anuri pe dreapta, n timp ce un
Colt 45 are ase anuri pe stng, i aa mai
departe. Aa nct poi nregistra aria i poi
deduce tipul de arm cu care a fost tras un glon. n
plus, fiecare arm individual are mici variaii ale
canelurilor, care o fac unic. La fel i cu cmaa
cartuului acesta va purta urmele nchiztorului
i ale percutorului, care nu sunt niciodat identice
la dou arme diferite. Deci dac putem gsi arma,
vom trage un alt foc cu ea, vom compara urmele de
pe cartu cu cele de pe cel cu care a fost ucis

Radek i vom putea dovedi c aceea a fost arma


crimei.
Zmbi cu tristee.
Apoi mai trebuie s dovedim c Coleraine
este cel care a apsat pe trgaci.
Rmase tcut o clip, gndindu-se.
Mai e ceva, totui; se pare c ai avut dreptate
i c Radek nu a fost ucis de un muzicant.
Bineneles. Noi nu o puteam face. i totui
am fost nite proti. Dac era nevoie s fie
nlturat cineva, atunci el era acela.
Nu spune asta, zise el. tiu c este doar o
glum, dar nu spune asta.
Ea l privi ntrebtor.
Chiar i pas, nu-i aa?
Cuiva trebuie s-i pese.
Dar nimnui nu-i plcea de el.
Ba da, lui Buster. Cineva trebuie s-l
rzbune.
Ea cltin din cap.
Nu este vorba de asta, nu-i aa?
i studie faa pentru o clip i continu:
Este vorba de mpiedicarea apariiei
haosului, nu-i aa?
El o privi cu pruden, ca o pisic msurnd din
ochi un termometru. Era pe cale s i se sondeze

sufletul, care era deja ntr-o stare delicat, n urma


evenimentelor din ultimele patru luni. Dei ea avea
dreptate, bineneles.
Presupun c da.
Cu toii o facem, n stilul nostru. Mama mea
gtete.
Era prima oar cnd i vorbea de mama ei.
Atunci cnd am plecat eu de acas, de
exemplu, a fcut o tav de prjituri, le-a
mpachetat n celofan i mi le-a pus n valiz, i
asta nu pentru c a crezut c-mi va fi foame. De
cte ori se simte ameninat, ea face prjituri,
biscuii i checuri i se pricepe grozav, i ies
ntotdeauna frumoi i simetrici, cu un aspect cu
adevrat profesional. Acum este numai tata acas,
ca s-i mnnce, aa c majoritatea ajunge hran
pentru psri, dar ea tot i coace. Cnd ridic din
cuptor o tav aburind de prjituri perfecte, aurii,
atunci tie c are controlul situaiei i c Diavolul
se afl de cealalt parte a uii zvorte a casei.
Sleder se gndi la Irene, care cura lucruri ce
nu erau murdare, nfoia perne pe care nu se
sprijinise nimeni.
Oare de ce nu se gndise niciodat la asta
nainte? Oh, Irene! Simi un val de compasiune
trist, vinovat, dureroas, ca nite arsuri la

stomac. Dar ce altceva ar fi putut el s fac?


Da, zise el, comprehensiv.
Ea continu:
tii poemul acela de Auden? Scritul din
dulap, locurile goale n pat, crptura din ceaca
de ceai deschid un drum spre trmul morii.
Urt. Cnd eram mic, n dormitorul meu era
un ifonier
Se opri, cutremurndu-se.
Pentru mine a fost muzica, bineneles. Cnd
cnt, tiu c exist ordine, simetrie, lucruri
luminoase. Pot crede c tipii cu plrii albe vor
ctiga i c podeaua de sub piciorele mele nu se
va csca brusc, ca s m nghit n groap o
experien obinuit, de altfel.
Slider i zmbi.
tii, tatlui meu i-a plcut mereu de tine.
Eti un maestru al discuiei n salturi, zise ea.
Ce vrei s spui cu asta?
tii ce vreau s spun.
Momentul prea s fi fost pe neanunate.
Te iubesc! Este o afirmaie foarte nepotrivit,
dar nu exist alt motiv pentru ceea ce simt pentru
tine, i cred c tii asta.
Continu repede, ca s nu o lase s vorbeasc:
tiu c te-am supus la doi ani de chin, dei nu

am vrut niciodat s te rnesc, dar te rog, acum,


cnd putem fi mpreun aa cum trebuie i fr
ascunziuri, fr s facem ru nimnui, nu ai vrea
s m primeti napoi?
Crezi c este chiar att de simplu?
Nu a fost simplu, zise el, puin rnit.
Ea deveni nerbdtoare.
Oh, nu te strmba.la mine! Spune-mi, tu chiar
nu nelegi de ce este imposibil?
Nu, mie nu mi se pare imposibil. Toate
obstacolele au fost nlturate. Acum trebuie s fim
mulumii numai noi. De ce nu am face-o?
Ea l privi meditativ pentru o vreme. Dar atunci
cnd vorbi, o fcu cu blndee, ca i cum nu ar fi
avut niciun motiv s fie furioas, iar asta, n
ansamblu, i se pru lui Slider a fi un semn ru.
La nceput te-ai ndrgostit de mine, aa ai
spus. Ai spus c nu puteai tri fr mine, dar ai
continuat s o faci. Aveai soie, copii,
responsabiliti, i am neles asta, te-am stimat
pentru c le acordai importan. Dar totui, n
final, nu m-ai ales pe mine. Ai ales s rmi cu ei.
Iar acum eti liber nu pentru c m-ai ales pe mine,
ci pentru c ai fost abandonat. Eu nu voi fi a doua
pentru tine, pentru c este prea important ca s fac
asta. Ar fi trebuit s vii la mine mrluind, cu

steaguri, trompete i elefani. Nu am de gnd s fiu


premiul tu de consolare.
Nu a fost aa.
Slider o privi disperat, recunoscnd un abis
absolut. Era oare o situaie tipic femeie-brbat?
Sau doar ntre ea i el?
Era ca una dintre acele poveti n care cineva
pleac i moare pentru un principiu absolut i
inutil, i tu i admiri curajul i integritatea, dar l
consideri totui un scrntit? Cum putea ea s dea la
o parte posibilitatea de a-i petrece restul vieii
mpreun, doar de dragul mndriei rnite?
Nu este aa, zise el. Nu te vreau pentru c a
plecat Irene. i, de fapt chiar te-am ales
Ai fi putut s m pcleti.
A fost doar o problem de temporizare.
Adic zise el repede, vznd c ea vrea s-l
ntrerup modul n care s-a petrecut ultima parte
a fost un accident legat de temporizare. Te rog,
ascult-m. Ultima dat cnd ne-am ntlnit n
ora, cnd eu eram la Old Bailey i tu erai la St.
Pauls
Da, mi amintesc, spuse ea inexpresiv.
Ai spus atunci c trebuie s aleg i, n drum
spre cas, n main, m-am gndit i am ajuns la o
hotrre. Mi-am dat seama c amnam prea mult i

am hotrt s vorbesc cu Irene imediat ce


ajungeam acas i s lmuresc totul. Voiam s-i
spun c plecam. Dar cnd am ajuns, el era acolo,
Ernie, i ea a fost cea care mi-a spus prima
noutile.
i studie faa i zise:
Nu m crezi?
Tu ai crede? O simpl coinciden, nu?
Dar voiam s plec. Voiam s-i spun, chiar n
seara aceea.
Mi-ai mai spus asta, de multe ori, i nu a ieit
nimic.
De data aceea chiar voiam s-i spun, zise el,
cu pumnii ncletai.
Ea privi n alt parte.
Ei bine, nu vom ti niciodat sigur, nu-i aa?
Nu, accept el. Cel puin, tu nu vei ti.
Ea l privi din nou. Slider continu:
Crezi c nu-mi amintesc ce-am simit n ziua
aceea? Sau c te mint deliberat acum? O
manipulare cinic ca s ias cum vreau eu? Dac
asta crezi, nseamn c nu crezi cu adevrat c te
iubesc, pentru c altfel ai ti c nu i-a putea face
asta niciodat.
Nu, nu cred asta, spuse ea, cu stngcie. Dar
totui nu i-ai spus.

Doar pentru c am fost mpiedicat s o fac.


Istoria m-a oprit, asta-i tot. A fi fcut-o. Iar acum,
cnd nu pot dovedi asta, trebuie s-mi acorzi
beneficiul ndoielii, pentru c ar fi nedrept s nu o
faci.
Ea continu s-l priveasc fix, ntr-o ncurctur
deplin.
Jo, trebuie s doreti nc s fii cu mine,
altfel nu am avea aceast conversaie.
Se opri ca s o lase s-l contrazic, dar ea nu o
fcu.
Iar dac sta este singurul lucru care te
reine, i jur c te-am ales i c aveam de gnd si spun n seara aceea.
Pauz. Nimic.
Trebuie sau s m crezi, sau s spui c mint.
i nfrunt privirea.
Mint?
Nu vreau s mai fiu nefericit, zise ea cu o
voce joas i, n timp ce el ncerca s-i dea
seama ce nsemna asta, fur ntrerupi de
dispozitivul cu ceas al cuptorului, care ncepu s
sune n buctrie.
Salvai de clopoel, spuse ea, srind n
picioare.
Lui Slider nu-i venea s cread.

Las-l, zise el suprat.


S-l las? tii ce s-a auzit?
Slider se ridic i el.
Este important, pentru Dumnezeu!
i dincolo este important. Este vorba de cina
ta, n cuptor, i s-ar putea arde. Nu vrei s
mnnci?
Ce naiba se ntmpl cu tine? se nfurie el.
Nu tiu. Cred c mi este foame, spuse ea pe
un ton uuratic.
Apoi se apropie de el i l privi n fa, ntr-un
mod care-l fcu pe Slider s simt o durere n
spatele genunchilor, pentru c ea prea obosit i
pentru c voia s o ia n brae i s fac s fie totul
bine pentru ea.
Te rog, Bill, este att de greu pentru mine.
Triesc cu mndria mea de atta timp. mi este
greu s renun la ea aa de uor.
i cuprinse gtul cu braele, parc ntr-un gest
automat, i acel gest simplu fu ca un oc electric
pentru el.
Mai f un singur lucru pentru mine, om bun.
Cineaz cu mine, nainte s-mi pui alte ntrebri
dificile.
Nu trebuie s-mi ceri nimic, zise el cu o voce
nesigur. Eu sunt cel care implor.

Ar fi vrut s o cuprind cu braele, dar nu


ndrznea s o ating n momentul acela. n loc de
asta, zise:
Ce este n cuptor?
Casolet. Este reeta lui Jim, adug ea,
ademenitor.
Glandele lui salivare intrar n aciune numai
cnd se gndi. Este ciudat cum un animal se afl
ntotdeauna n preajm, ca s-l demitizeze pe omul
spiritual.
Cu crnciorii aceia portughezi piperai?
ntreb el. Cum se numesc?
Coriste. Ceva de genul acesta. i cu bucele
de pui. Am i o sticl frumoas de St. Joseph.
Probabil c ateptai companie.
Nu, aa mnnc tot timpul. i-e foame,
inspectore?
Stomacul meu crede c gtul mi-a fost tiat.
Haide, atunci, zise ea, retrgndu-se i
ntinznd o mn spre el. Poi s deschizi vinul i
o s mncm aici, lng foc.
Slider o lu de mn. Degetele ei se mpreunar
cu ale lui i sucul vieii ncepu s curg din nou,
puternic ca un ru, suficient de puternic ca s dea
pietrele la o parte. O urm spre buctrie.
Ce voiai s spui cu elefanii? o ntreb. Ce

elefani?
CAPITOLUL 11
O plimbare pe drumul frdelegii
Secretele pot fi nite prieteni spinoi, iar Slider
ntlnise nu numai o dat ticloi care ajunseser
n punctul n care preferau mai degrab s suporte
consecinele, dect s suporte s-i ascund
isprvile. Aa nct nu fusese foarte surprins cnd
primise un telefon de la Alee Corelaine, nainte s
aib timp s-l caute el. Coleraine prea nervos i
deprimat.
A vrea s vorbesc cu dumneavoastr, dac
este posibil.
Desigur, zise Slider. Spunei.
Nu la telefon. Adic, vreau s discutm ntre
patru ochi. n linite. Este posibil?
Vrei s vin acas la dumneavoastr?
Nu, nu, nu aici.
i cobor i mai mult vocea.
Nu vreau s aud Fay. Eu este destul de
delicat. Putem s ne ntlnim undeva? La o
crcium sau n alt parte?
Dac vrei. Ce zicei de The Mirte?

Nu, sunt cunoscut acolo.


n regul, dar The Kensington? O tii, pe
colul lui Elsham Road? Au jazz duminic
dimineaa, aa c va fi plcut i aglomerat.
Credei Oh, presupun c este bine. Dar
vei veni singur?
Dup ce puse receptorul jos, Slider se duse n
camera detectivilor, unde Atherton i Norma
cercetau listele de vnzri de aciuni i preuri ale
bursei, ncercnd s stabileasc ct de mult
sczuse fondul Russell. Anderson i Jablowski
erau din nou la pescuit n Covent Garden, iar
restul citea declaraii i urmreau convorbirile
telefonice.
S-ar putea ca munca voastr s fie de prisos,
spuse Slider. Tocmai am primit un telefon de la
suspectul principal, care a vrut s aranjm o
ntlnire. Nu prea prea fericit.
Cinii iadului sunt pe urmele lui, zise
Atherton.
Cred c vrea s-mi spun totul, spuse Slider.
Unde? Cnd? ntreb Atherton. Vrei s merg
cu tine?
Acum. The Kensington. i, nu. Vrea o
discuie particular.
Avei grij domnule, spuse Norma. S-ar

putea s fie disperat. Dac tie c-l bnuii, este


posibil s vrea s v elimine i pe dumneavoastr.
ntr-o crcium aglomerat, cu muzic de
jazz? Nu cred c este att de iraional. Dar este
drgu din partea ta c-i faci griji, spuse Slider.
Atherton l privi cu atenie.
Eti foarte voios n dimineaa asta, efule. Ai
ctigat la biliard?
Oh, mai bine de att, zise Slider, zmbind.
Gata, trebuie s plec n pdure. O s m ntorc
repede, dup provizii. S fii cumini, copii, i s
nu necjii urii.
Atherton rmase cteva minute cu privirea
aintit asupra uii nchise n urma lui Slider,
simindu-se sectuit. Norma l privi comptimitor
i, n cele din urm, i puse mna pe bra.
Este bine pentru el. Mcar bucur-te pentru
el.
El o privi.
M bucur.
Oricum n-ar fi mers niciodat, ntre voi doi,
spuse Norma cu nelepciune. Semnai prea mult.
Atherton se reculese.
mi pare ru, despre ce vorbeam?
Aa, zmbi Norma i l btu pe spate. Eti un
tip de treab. Vrei o ceac de cafea? Le aduc eu.

Exist oameni ale cror standarde de


mbrcminte nu dorm niciodat, indiferent de
vicisitudinile vieii; ei n-ar suporta s se
ntlneasc nici mcar cu Moartea, fr o cravat
la gt. Alee Corelaine sttea la bar, la The
Kensington, ncercnd s fie servit echivalentul
social al ncercrii de a face biroul de Impozite al
Consiliului s recunoasc o not de schimbare a
adresei i artnd ca i cum cinii iadului l-ar fi
prins efectiv de ireturi; dar nimic nu putea fi mai
imaculat i mai corect pentru o butur de
duminic la prnz dect puloverul lui crem cu
guler colant, jacheta de tweed cu coate de piele,
pantaloni de clrie cafenii, cu dungi, i pantaloni
maronii att de lustruii, nct vrfurile strluceau
ca dosul unui mnz.
Ochii lui nelinitii i cutau pe ai lui Slider i
apoi i schimbau din nou direcia. Coleraine fu
nevoit s tueasc nainte s poat ntreba:
Ce ai vrea s bei?
O sticl de Bass, v rog.
Oh, da, foarte bine. Bun idee. O s iau i eu
la fel. Dou, v rog.
Orchestra era pe platforma mic, nclzindu-se,
iar Slider privi spre ei, aa cum se uita acum la
toi muzicanii, cu un gen de nrudire interesat, i

se gndi, pentru o clip scurt i minunat, la


Joanna. Nu discutaser cu adevrat, nu fcuser
planuri i nu conveniser nimic n legtur cu
viitorul. Nu avuseser nc timp pentru aceasta;
fuseser prea ocupai ca s recupereze ocaziile
pierdute. Dar nu mai putea fi nicio ndoial, dup
noaptea trecut, se gndi Slider i simi cum este
strbtut de un curent electric. Noaptea trecut!
Amintirile senzuale nvolburate l contopir i el
i mpinse repede mintea napoi, aa cum dai jos
un labrador din patul stpnului, cltin cu
fermitate din cap i o trimise la parter. Nu acum!
Acum trebuia s se gndeasc la caz. Iar acel
srman diavol, indiferent ce fcuse, suferea pentru
asta, aa cum trebuia. Trebuia s-l ajute s-i ia
povara de pe piept. Ce expresie urt, indiferent
cum o luai.
S ne aezm acolo? Pare locul cel mai
linitit.
Nu am neles imediat de ce ai sugerat locul
acesta spuse Coleraine, urmndu-l dar acum
neleg. Dac este mult zgomot, este puin probabil
s fim auzii de alii.
Aa este.
Slider se aez, strecurndu-se n spatele unei
mese. Coleraine ezit, apoi l urm, aa nct erau

amndoi cu spatele la perete i cu faa spre


interior. Slider se ntoarse puin lateral, aa nct
sttea aproape cu faa la Coleraine.
Trebuie s lmurim un lucru, totui. Ai
vorbit la telefon despre confidenialitate. Voi ine
secret tot ce se poate, dar trebuie s nelegei ca,
dac tot ceea ce mi spunei reprezint material
pentru un caz de crim, mi voi face datoria i voi
raporta.
Coleraine puse paharul pe mas i l privi pe
Slider, rsuflnd oarecum tremurat.
Oh, Dumnezeule, ce am fcut? De ce am
pornit pe aceast aceast pant alunecoas, aa i
se spune, nu?
Rse neconvingtor.
Mergi att de departe i constai c nu te mai
poi opri. Dar nu am fcut-o pentru mine, vreau s
nelegei asta. Nu sunt chiar att de ru precum
credei. Nu am fcut-o pentru mine.
Ar fi mult mai bine pentru dumneavoastr smi spunei totul, zise Slider linititor. i, dac asta
v ajut, v asigur c deja tiu aproape totul. De
fapt, nu o s v autodemascai.
Eu m-am gndit c este probabil s tii.
De aceea este vorba de pstrarea secretului. i
de permanenta ntrebare: ce va urma? Am ajuns n

acel punct n care a prefera s tiu sigur ce este


mai ru, dect s m ntreb n fiecare zi ce lovitur
va urma.
Sunt sigur c i eu a simi la fel.
Urm o tcere, n care Corelaine rmase
absorbit de propria lui nefericire. Slider l
ndemn:
Deci, spunei-mi. De unde este cel mai bine
s ncepei? Tutela lui Henry Russell?
Coleraine se ntoarse n adncul gndurilor lui.
Ah, deci tii despre asta?
C luai bani din acel fond de mai muli ani?
Da.
Coleraine se avnt.
Nu am vrut s-l fur pe Henry. De fapt, la
nceput am vrut s-l ajut. Totul a nceput destul de
inocent, cu dezastrul Miniver ai auzit despre el?
Slider cltin din cap.
Miniver era o companie minier din America
de Sud bauxit, cobalt i altele de acest gen. Era
mai mult sau mai puin epuizat i aciunile erau
stabile de ani ntregi, dar n urm cu trei ani am
aflat un pont c vor crete vertiginos. Ceva legat
de noile zcminte descoperite. Ei bine, mi place
s joc la burs din cnd n cnd, aa c am decis
s risc puin, dar prietenul sta al meu, amicul care

mi-a spus pontul, m-a convins c nu avea niciun


rost s-mi nmoi doar vrful degetului. Ca s scot
un profit mare, trebuia s bag tot piciorul i, ei
bine, m-a convins. Am investit toi banii
disponibili pe care-i aveam. Iar apoi m-am gndit
la fondul de tutel. De ce s nu-i fac i lui Henry
un serviciu? Aa c am vndut un stoc mare din
aciunile lui i am bgat banii tot n Miniver.
Sorbi din butur i se uit fix la pahar, ca i
cum nu i-ar fi dat seama exact ce era.
Presupun c nu trebuie s v mai spun ce s-a
ntmplat dup aceea.
Aciunile nu au urcat.
Oh, ba au urcat, spuse el cu amrciune. Au
urcat la maximum. Eram foarte ncntat. i apoi,
exact cnd m gndeam c am fcut un profit
frumos i c ar fi fost mai bine s m retrag cu el,
totul s-a prbuit ca un balon nepat. Sus ca o
rachet, jos ca un bolovan. Aciunile n-au mai
valorat nimic, peste noapte. Foc de paie.
Bineneles c toat treaba a fost aranjat undeva
ca s fac pe cineva foarte bogat, i foarte muli
dintre noi, ceilali, ne-am ales cu degetele arse
inclusiv prietenul care mi vnduse pontul. Aa c
nu l pot condamna. Dar m-a lsat cu un
sentiment

Fcu o pauz i apoi continu:


Nu era vorba doar de bani, nelegei?
Nu?
Corelaine l privi, cu o mic sclipire de spirit.
tiu c dumneavoastr credei c numai de
asta mi pas, dar nu m-am nscut cu o linguri de
aur n gur.
Nici nu am crezut asta, zise Slider.
Am fost obligat s m zbat, spuse Coleraine
sfidtor. Nu am avut nimic de la care s pornesc.
De fapt, pot foarte bine s v-o spun, din moment ce
v spun totul; am fost un biat Bernardo. Aa c
nelegei cnd am spus nimic, am vorbit serios
nu am avut nici mcar prini. Nu v putei imagina
cum este, nu-i aa, s tii chiar de la nceput c
nimeni nu te dorete, nici mcar mama ta?
Prea c atepta efectiv un rspuns, aa c
Slider zise:
Da. Cred c a fost foarte greu.
i am fost un prichindel, palid i plpnd, i
tii cum sunt copiii. Eram nghiontit de aproape
toi. Nu este amuzant s fii cel mai scund. Dar asta
m-a fcut s fiu dur i hotrt. A trebuit s m
gndesc n ce domenii puteam ctiga. Nu puteam
niciodat s-i bat la fora muscular, dar aveam o
minte bun i vedeam cum, dac ai bani, oamenii

i acord respect. Aa c am muncit ca un sclav la


coal, ca s reuesc. Mi-am jurat c voi fi destul
de bogat ntr-o zi, nct s pot s dau cu tifla
oricui.
Cellalt lucru pe care-l nvase, probabil, era
c, din moment ce nu putea s-i bat pe biei,
putea s ctige fetele apelnd la compasiune i la
instinctele lor materne
Se gndi Slider.
Defectele lui deveneau virtui. Fetele aveau s
fie linitea i balsamul lui, iar succesul n faa lor
era tot un mijloc de a fi deasupra celor cu acelai
sex cu el, pe care-i ura. Era un sindrom pe care
Slider l mai ntlnise, biatul oprimat care
devenea un brbat plin de succes la femei.
Din pcate, era greu, cci lor chiar le plceau
femeile. Manipularea nu poate sta totui la baza
unei prietenii.
Deci, nelegei, tot ce am este obinut prin
propriile mele eforturi, continu Coleraine. i s
pierd aa, n dezastrul Miniver - s fiu luat de val
ei bine, mi-a rnit mndria. Era greu de suportat.
i aveai de recuperat i pierderea lui Henry
Russell.
Da, bineneles. Oricum, am nceput s joc la
burs. Am luat fonduri din tutel din aciuni sigure

i am nceput s le fac s circule, intrnd n zone


mult mai volatile, n care se pot realiza profituri
mari.
i pierderi mari, spuse Slider.
Da, zise Corelaine posac. Uneori mergea.
Am realizat profituri. Dar le-am reinvestit i ei
bine puin cte puin fondul de tutel a nceput s
dispar.
Sindromul automatului cu fructe, spuse
Slider. Toi i pun mereu ctigul napoi i
continu s joace pn pierd totul.
Da. Da, cred c aa este, zise Coleraine
destul de inexpresiv. Problema era nu tiu cum
s o spun. Nu tiu exact cum s-a ntmplat. Dar se
prea c nu numai fondul disprea, ci i scrupulele
mele. Nu prea un pas prea mare ntre a lua banii
din fond pentru a-i investi, pentru a-i pune n
lovituri tot mai lungi ceea ce era lipsit de etic i
poate chiar ilegal i a-i lua pentru mine. Nu am
vrut s-i fur, adug el repede, privindu-l pe
Slider. Am vrut doar s-i mprumut, v jur. i nu
am fcut-o pentru mine. tii, fiul meu fiul
meu
A intrat n nite belele, suger Slider, vrnd
s-l ajute.
Nu are o inim rea. Este doar nenfrnat. i a

fost rsfat. De mama i de bunicul lui. Eu am vrut


s-l fac s ntre n avocatur i mi-ar fi continuat
afacerea, ar fi avut un succes grozav. Este detept,
s tii. Dar ei s-au btut pe el ca doi cini pe un
os, iar rezultatul este c nu a fcut nimic. Am
ncercat s-l mping de la spate, dar asta l-a fcut
s m nfrunte. tia c putea apela oricnd la ei
adug Corelaine cu amrciune iar ei i iau
ntotdeauna partea. tii cum este proverbul cu
copilul rsfat.
Se prea c avea impresia c zugrvete un
tablou mai negru dect era. l privi repede pe
Slider.
Dar este un biat bun n adncul inimii. Cnd
biatul tu intr ntr-o belea i vine la tine, nu i ii
o predic, ci l ajui. Avei copii?
Doi. Un biat i o fat.
Da, atunci nelegei. Marcus el nu
puteam s-l refuz. Nu-l puteam lsa s ajung n
faa Curii i poate la nchisoare. Asta l-ar fi ucis.
Este un spirit liber. Nu poi pune n spatele
gratiilor oameni sensibili ca el.
Aa c ai mprumutat din fondul de tutel ca
s pltii necesitile lui, zise Slider cu
pruden. Dar picturile n ulei? Care este locul
lor?

Coleraine avu bunul-sim s roeasc puin.


Ele au fost Oh, Dumnezeule, am manevrat
totul att de ru! Cred c tii tot ce e de tiut
despre picturi. Am cunoscut un tip, un negustor de
opere de art, care mi-a spus c piaa este tocmai
potrivit pentru investiii n maetri minori. Criza
a fcut preurile s scad, dar cum rata dobnzilor
a sczut, toat lumea va cuta o investiie mai bun
pentru banii lor, aa c preurile vor crete rapid.
Atta timp ct cumprai raional, nu puteai pierde.
Eram deja ngrijorat pentru fondul de tutel, iar
acesta prea un mod bun de a recupera totul, dintrun foc. M-am ocupat de asta cu foarte mult
atenie. Nu m-am ncrezut doar n cuvintele acelui
tip. Dar cei de la
Christies au fost de acord cu tot ce spusese el i
am cumprat tablouri de la ei, ca s fiu sigur c
erau bune.
Slider cltin din cap comptimitor.
Dar de ce nu le-ai asigurat?
tiu. Pare o nebunie. ns n momentele
acelea prima de asigurare ar fi fost astronomic,
iar ei trebuia s-i asigure profiturile. n plus,
compania de asigurri ar fi insistat asupra a tot
felul de modificri n apartament i ar fi fost greu
s in asta secret fa de Fay.

Atunci, ea nu tie despre tablouri?


Sigur c nu.
Prea nspimntat.
Cum a fi putut s-i spun de unde luasem
banii i de ce? Oricum, m-am gndit c sunt n
siguran, pentru vreun an. Nu mai fuseserm
jefuii niciodat nainte. Iar tablourile erau n
partea din spate a ifonierului meu, mpachetate.
Nu erau atrnate pe perete, unde s le poi vedea.
A fost un ghinion teribil c a ieit aa.
n mintea lui Slider se forma deja o idee, bazat
pe cunoaterea general a metodelor lui Larry
Picket.
Negustorul de art care v-a dat sfatul era un
brbat nalt i slab, cu aspect de militar, i cu o
musta rocat? Cu vorbire elegant cravat
Guards?
Corelaine l privi cu o neplcere ngrozitoare.
Bill Hanratty? spuse el aproape n oapt. l
cunoatei?
Cred c da, zise Slider. V-am spus c o s v
recuperm tablourile, nu-i aa?
De la el? El le-a furat?
Noi le-am luat de la un tinuitor de lucruri
furate, dar Ginger Bill este unul din asociaii lui
cunoscui. Nu l cheam Hanratty, dar el pare s

fie. Iar ptrunderea n casa dumneavoastr a fost o


treab de profesionist.
Era att de interesat de ceea ce am cumprat,
spunea c a fi foarte subtil. Am crezut c e un tip
de treab.
Coleraine i prinse capul n mini.
Am fost un prost. Dumnezeule, de ce m-am
mai nscut? Ar fi trebuit s-mi dau seama c nu
putea fi o coinciden c hoii gsiser tablourile.
Oh, ce am fcut? Ce am fcut?
Slider l ls n pace un minut sau dou, iar apoi
l mboldi, cu blndee:
n regul, deci picturile au disprut i erai
ntr-o situaie mai rea dect oricnd. Ce s-a
ntmplat dup aceea?
Dup aceea? Am continuat. Ce altceva
puteam face? M gndeam c mcar am doi ani,
am sperat c va aprea ceva, c voi gsi un mod
de a pune banii la loc. tiam c tefan era putred
de bogat i c atunci cnd el va muri, toi banii i
vor reveni lui Fay asta era tiut. Iar ea urma s
mi-i dea mie, s am grij de ei, s-i investesc
pentru ea, aa c nu era nicio problem, atta timp
ct el murea nainte ca Henry s mplineasc
vrsta, i erau multe anse s se ntmple asta,
pentru c el avea probleme cu inima.

De fapt, nu avea.
Cum? Ce vrei s spunei? Sigur c avea.
Autopsia a evideniat o inim perfect
normal pentru vrsta lui nicio boal.
Dar dar Buster mi-a spus
Este posibil ca sir tefan s fi inventat asta,
ca s l in pe Buster la ordine. Nu m contrazice
sau s-ar putea s am un atac de cord, ceva de
genul acesta.
Dumnezeule! zise Corelaine ncet. Da, este
exact genul de lucru pe care l-ar fi fcut el.
Srmanul Buster! Atunci, a fost bine c
Da?
, A fost bine c n-ai ateptat s moar din cauze
naturale? se gndi Slider.
Oh, nimic. Am uitat unde rmsesem.
Cred c tocmai ai ajuns la anunul lui Henry
Russell c vrea s se cstoreasc.
Ah! Da.
Coleraine prea foarte btrn i foarte obosit.
Ei bine, tii, desigur, c tutela expir cnd
Henry se va cstori. Brusc, am aflat c trebuia s
fac fa muzicii. V asigur c eram bolnav de
ngrijorare. Nu tiam n ce parte s o iau. i, n
mijlocul acestui dezastru, Marcus a venit din nou
la mine cu alte necazuri. Nite

Se opri, privindu-l cu atenie pe Slider.


Acesta ridic din umeri.
Putei s-mi spunei totul. Ce poate fi mai ru
de att?
Cred c avei dreptate. Marcus era urmrit
pentru o datorie de un traficant de cocain. Marcus
a venit la mine i-am dat ct aveam dar el mi-a
spus c nu era suficient. Ne-am certat puin.
Privea fix spre mas, cu tristee.
Eram deja att de ngrijorat, nct i-am spus
nite lucruri cam aspre, despre modul cum m
sectuia de tot sngele. El a spus c bunicul lui are
destui bani, aa c de ce nu m duc s-i cer. Nu am
putut suporta aceast idee. l uram pe tefan i
atitudinea lui fa de noi. L-am spus c mai curnd
a muri, dect s-i cer eu lui bani. Aa c Marcus
a spus c dac eu n-o voi face, maic-sa o va face,
cu siguran, mai ales dac afl pentru ce avea el
nevoie de bani.
l privi rugtor pe Slider.
Fay ea nu tie totul despre Marcus. Adic
tie cteva dintre poznele lui, dar nu i chestiile
serioase.
Am ncercat s i le ascund. Iar Marcus tie asta.
L-ar fi frnt inima, dac i-ar fi spus c ia droguri.
Aa c i-am zis c m voi duce s-l vd pe bunicul

lui.
i asta a fost vizita pe care i-ai fcut-o
mari?
Coleraine era deja alb la fa.
Da. A fost inutil. tiam c aa o s fie. Mi-a
spus c nu-mi d niciun bnu, indiferent pentru ce
i voiam. M-am dus la serviciu. M-am nvrtit
toat ziua ca un obolan n curs, ncercnd cu
disperare s gsesc un mod de a aduna bani. Nu-mi
venea nimic n minte. Apoi, miercuri diminea,
Marcus m-a sunat i m-a ntrebat cum a mers. L-am
spus c tefan refuzase. El a zis
Coleraine nghii n sec i continu:
A zis c de ce nu-l ucidem pe btrn, atunci.
S-l mpucm. Marcus tia c tefan inea un
pistol ncrcat n cas, mpotriva hoilor. Du-te,
ia pistolul bunicului i mpuc-l. Aa vei avea
toi banii pe care-i vrei, mi-a spus el. Am crezut
c glumea, bineneles.
Fcu o pauz i apoi continu:
Apoi a spus c dac nu fac ceva ca s-i fac
rost de bani, va ajunge s comit o infraciune.
Ptrunderea prin efracie este ceva att de uor,
mi-a zis, i nimeni nu este prins niciodat. Mi-am
ieit din fire i i-am spus s nceteze cu prostiile,
l-am spus s vin s ne ntlnim i o s gsim o

rezolvare. Marcus a zis c nu-l deranjeaz s


mnnce pe gratis i a nchis.
Unde v-ai ntlnit cu el?
Pe Tottenham Court Road. Este o cafenea n
Hanway Place. Cmara cuiva. Cmara lui Kate,
cred. L-a fi dus ntr-un local mai bun, dar m
temeam c v-a spune din nou tmpenii i nu voiam
s fim auzii.
i a spus?
Coleraine aprob din cap, nefericit.
Ne-am certat. El m-a numit zgrcit. A spus c
i trebuie banii i c nu-mi pas de el. C va fi
schilodit sau ucis de banda traficantului, dac nu
va aduce banii.
Cltin din cap, neajutorat.
Groaznice cuvinte. Cuvinte care dor, tii, ca
o durere real, fizic. Apoi a spus c dac eu sunt
prea la s-l ucid pe tefan, o va face el, iar dup
moartea btrnului poate c-mi voi desface punga
i-i voi da ce dorea. Iar apoi a ieit ca o furtun.
Credeai cu adevrat c o va face?
Nu! Nu, bineneles c nu! Era doar vorbrie.
Este tnr i slbatic, i la mnie spune ce-i trece
prin cap. Dar m simeam groaznic. Inima mi
btea cu putere, m simeam ru, nu puteam gndi.
M-am dus direct acas. Fay era plecat, slav

Domnului! M-am nvrtit prin cas, n sus i n jos,


repetnd totul n minte. M-am gndit chiar i la
ceea ce spusese el, s-l ucid pe tefan. M
gndeam c ar fi fost att de uor, iar apoi toate
necazurile mele s-ar fi ncheiat. Puteam pune la loc
banii de tutel, s-l scot pe Marcus din belea,
poate chiar s i-l ndrept spre vreo carier care
s-l in departe de necazuri, n viitor. Iar tefan
murea oricum aa credeam eu. Nu era chiar o
crim, nu-i aa?
Nu v amgii singur. Era o crim adevrat.
tii asta. Este cea mai mare crim dintre toate. i
cel mai ru motiv.
Coleraine i arunc o privire bolnav.
tiu. Da, tiu. Nu cred c a fi fcut-o. Nu ti
niciodat nainte s fii pus n faa momentului
respectiv, nu-i aa? Dar nu cred c a fi apsat pe
trgaci. Nu am mnuit niciodat o arm. Spre
deosebire de Marcus el a fost la vntoare i,
dei cu psrile este diferit, bineneles, tot de.
mpucturi mortale este vorba, nu? Dar eu, chiar
dac a fi pus mna pe revolver, nu cred c a fi
putut s-l ucid, cnd venea momentul.
Dar ai fcut-o, nu-i aa? zise Slider. Ai luat
revolverul din biroul lui mari, cnd ai rmas
singur n camer. i l-ai mpucat n biseric,

miercuri dup-amiaza.
Corelaine l privi fix, incapabil s neleag.
Nu, spuse el. Sigur c nu am fcut-o. Exact
asta v spuneam. Dumnezeule, chiar credei c?
Dar v-am spus c m-am dus acas i nu am mai
ieit din nou, n ziua aceea. M simeam att de
ru, nct m-am ntins pe pat i, fiind foarte obosit,
am adormit.
Dac erai acas, de ce nu ai rspuns la
telefon? Am ncercat s o sunm pe soia
dumneavoastr, miercuri dup-amiaza, ca s-i
spunem despre crim, dar nu a rspuns nimeni.
Nu am auzit soneria. Am oprit telefonul din
dormitor i dormeam att de profund, nct nu l-am
auzit pe cel de la parter. Am dormit pn aproape
de ora apte, cnd a sosit Fay. Atunci am auzit
pentru prima dat c tefan a fost mpucat.
Slider i studie faa, dar prea c spunea
adevrul. Tot timpul pruse sincer. n jurul lor era
un zgomot care crescuse n intensitate, pe
neobservate.
Orchestra cnta, iar oamenii ascultau, bnd,
fumnd, vorbind, bocnind din picioare,
bucurndu-se de compania lor de duminic
dimineaa, fr s aib idee de drama ce se
consuma sub ochii lor.

M-ai bnuit? ntreb acum Corelaine, total


nucit, ca i cum nu i-ar fi venit s cread.
Tocmai voiam s v invit s mergei la secie
cu mine i s dai o declaraie, zise Slider cu
asprime. Tot va trebui s o fac, bineneles, dar
este vorba de un alt gen de declaraie. Iar
ntrebarea de aizeci i patru de mii de dolari este:
dac nu l-ai ucis dumneavoastr, cine a fcut-o?
Rspunsul era scris cu litere mari pe faa
bolnav i ndurerat a lui Coleraine.
Mi-e att de team c Marcus a fcut-o. Este
un lucru groaznic de spus, dar dar
Este un lucru groaznic de fcut, spuse Slider.
Dac a fcut-o. Nu pot s cred, dar, dac a
fcut-o, nu-l mai pot proteja.
l privi pe Slider cu o rugminte disperat.
Trebuie s tiu. Nu mai suport aceast
bnuial. V rog
O s aflm, zise Slider linititor. Venii cu
mine acum i o s ajungem la baza ntregii
ntmplri.
CAPITOLUL 12
Efectul dominoului

Deci, a venit s-i toarne fiul? ntreb


Norma, cu o indignare oarecum iraional, innd
cont c meseria lor se baza pe faptul c oamenii
ofereau informaii despre alii.
Coleraine era la parter n clipa aceea, dnd o
declaraie n faa lui Beevers i Mackay, i, cum el
se ocupa de descurcarea celui mai bun caz pe
care-l aveau pn atunci, Slider se simea foarte
bine.
Lucrurile au ajuns prea departe pentru el. Se
urte pe sine chiar i numai pentru c-l bnuiete
pe Marcus, dar a ajuns n punctul n care nu mai
poate suporta nesigurana i ideea de a nu ti, zise
Slider. Bineneles, el spune c este sigur c
Marcus a fcut-o
Ceea ce nseamn, pe scurt, c ar fi gata s
parieze c el a fcut-o, preciz Norma.
Atherton jubila.
V-am spus c el a fost, nu-i aa? Micul
ticlos murdar. Acum trebuie doar s o dovedim.
Nu-i chiar att de simplu, putiule, spuse
Slider. Avem de umblat.
Stai puin, efule, interveni Melaren
neglijent, cu gura plin de un pateu cu un crnat pe
care-l mnca dintr-o pung de hrtie. Parc am
auzit pe cineva spunnd c Marcus Coleraine are

un apartament n Bayswater? Avem o posibil


identificare a subiectului ieind de la staia
Queensway.
Bucele unsuroase de aluat i czur de pe buze
n timp ce vorbea i se prinser de puloverul cu
dungi albastre, ca o mtrea fatal, dar Melaren
ctigase atenia tuturor.
i staia Queensway deservete Bayswater,
nu? Adic, staia de metrou Bayswater este pe
acelai drum. Sunt doar la o sut de metri
deprtare una de cealalt. Asta-i!
Atherton l privi aproape cu afeciune.
tiam eu c Dumnezeu a avut un scop atunci
cnd te-a creat, Maurice. Bineneles, asta este!
Apartamentul lui Marcus este n Caroline Place,
care se afl la jumtatea distanei dintre staiile
Bayswater i Queensway. Devine interesant.
i tim c a avut ocazia s ia arma, pentru c
Buster a spus c l-a vizitat pe Radek mari dupamiaz, zise Melaren.
Ocazia nu este o dovad. i cum rmne cu
alibiul oferit de Murray? ntreb Norma.
Nu are nici mcar valoarea hrtiei pe care
este scris, zise fericit Atherton. Dac Marcus s-a
desprit de tatl lui n cafenea, la unu i un sfert,
avea tot timpul s se ntoarc n Shepherds Bush

pn la dou i jumtate, ca s-i ucid bunicul.


Avea timp chiar i s se duc mai nti acas i s
ia pistolul, presupunnd s nu l-a avut cu el nc de
la ntlnirea cu tatl lui. Iar alibiul lui Murray
putea fi aranjat fie nainte, fie dup. Eu a paria c
dup.
Spune-ne de ce, oh, mreule! vorbi Norma
morocnoas.
Ei bine, nu-l vd genul care s planifice totul
detaliat. Mi-l imaginez intrnd ntr-o frenezie a
autocomptimirii, mpucndu-i bunicul i apoi
alergnd acas, panicat. i d seama c trebuie
s-i aranjeze un alibi, aa c pleac la btrnul
lui amic Murray. i, ntmpltor, se complace n
obiceiurile locului, ca s se calmeze dup chinul
oribil. Astfel, avea s fie ntr-adevr n
apartamentul lui Murray n noaptea crimei,
rmnnd doar problema nscocirii momentului
cnd a ajuns acolo.
i ce a fcut cu arma? ntreb Norma.
Dumnezeu tie! Poate c a ascuns-o n
apartamentul lui, poate c i-a dus-o lui Murray i
i-a cerut acestuia s scape de ea. Dar a traversat
toat Londra, ntr-un moment sau altul. Poate fi
oriunde. Poate fi pe fundul Tamisei.
Nu i dac s-a gndit s o pun la loc, zise

Slider. Aceasta era cea mai sigur opiune, atta


timp ct nimeni nu observ absena ei.
El tie c tim? se ntreb Melaren.
Dac a inut legtura cu Buster, atunci
probabil c tie, dar nu are niciun motiv pentru
care s in legtura cu acesta. Oricum, exist o
mare probabilitate s n-o fi fcut-o. Cred c ar
trebui s-i vizitm apartamentul, nainte s afle.
Chiar dac nu gsim arma, s-ar putea s gsim un
palton de sibir sau o plrie cu borul larg.
Trebuie s recunosc c este plcut s
investighezi o crim n nalta societate, ca o
schimbare, zise Atherton. Mcar casele i
apartamentele lor nu miros a urin, iar dulapurile
lor nu sunt pline de zdrene murdare.
Slider tocmai voia s-i rspund lui Atherton,
cnd intrar Anderson i Jablowski. Slider se uit
la ceas. Era ora trei.
V-ai ntors devreme, spuse el.
Ne-am gndit c trebuie s ne scriem raportul
nainte de sfritul schimbului, zise Jablowski.
Ai aflat ceva?
Nimic deosebit. Doar o confirmare a
alibiului Marcus-Murray.
Cum?
O alt teorie bun, distrus de fapte inutile,

spuse Atherton posac.


Ce teorie? ntreb Anderson.
Tocmai stabiliserm c Marcus este omul
nostru, spuse Melaren i le explic.
Oh, ghinion, zise Anderson. Dar avem un
martor care l-a vzut intrnd n apartamentul lui
Murray, la unu i jumtate. n colul lui Russell
Street este un chioc cu fructe i legume, chiar
vizavi de ua apartamentului lui Murray.
Vnztorul Ray Tate este numele lui l
cunoate bine pe Murray. Citind printre rnduri,
cred c ia din cnd n cnd de la el nite substane
ilegale. Oricum, Tate spune c miercuri se uita ca
s-l vad pe Murray cnd iese, pentru c voia s
discute cu el i a vzut un tnr blond sunnd la
sonerie, pe la unu i jumtate. Nu l cunotea, dar
avea impresia c l mai vzuse. Murray i-a deschis
blondului, apoi a nchis ua. Tate a luat o pauz
pentru o ceac de ceai pe la ora trei i jumtate i
a hotrt s sune la ua lui Murray. Nu a primit
niciun rspuns, ceea ce i s-a prut ciudat, pentru c
era sigur c nu ieise nimeni n ultimele dou ore.
A sunat din nou, s-a uitat prin deschiztura cutiei
potale i a vzut picioarele lui Murray, care
sttea la mijlocul scrii. A strigat: Steve, sunt eu
Ray, dar picioarele s-au ntors i au disprut, aa

c a dedus c Murray avea motivele lui s nu


doreasc vreo companie i a renunat. Dar a
continuat s supravegheze ua, spernd s-l prind
pe Murray la ieire. Numai c Murray nu a aprut
pn la ora cnd Tate a nchis, la cinci i jumtate.
Se gndir la cele aflate.
Ei bine, nu este concludent, spuse Slider.
Este posibil s se fi strecurat cineva afar, n timp
ce Tate servea un client sau se apleca s ridice o
cutie cu mere. Nu este posibil s fi privit n
permanen ua, toat dup-amiaza. Dar este un
indiciu.
Oricine ar fi vrut s se strecoare afar, nu-i
putea da seama dac Tate se uita sau nu, dect
deschiznd ua, zise Anderson. Ua este panelat
cu sticl mat, nu poi vedea prin ea. Aa c ar fi
fost un adevrat noroc s ias fr s fi fost vzut.
Oricum, pe noi ne intereseaz intervalul unu
i jumtate dou, preciz Anderson. Dac
Marcus nu a plecat nainte de dou, nu putea
ajunge n Sheperds Bush la timp ca s comit
crima.
Poate c nu pe Marcus l-a vzut intrnd,
spuse Melaren plin de speran.
L-am artat fotografia lui Tate i a spus c
are impresia c el era. Mai mult de att nu am putut

obine, zise Anderson.


Nu conteaz. Oricum, merit s aruncm o
privire n apartamentul lui Marcus, spuse Slider.
Nu este un alibi indestructibil i este clar c exist
o conexiune undeva. Instinctul meu spune c
Marcus tie mai mult dect ne-a povestit.
Casa din Caroline Place fusese frumoas odat,
dar acum prezenta simptomele mpririi n mai
multe apartamente. N
Scrile i faada erau crpate, ua i ferestrele
aveau nevoie s fie vopsite, iar draperiile
eterogene de la diferitele ferestre i ddeau un
aspect zdrenuros.
Totui, era central, aproape de metrou, i
probabil c aducea proprietarului cam o sut de
lire de persoan, pe sptmn.
Proprietarul veni n fug de la parter, ca un crab
ieind din crptura unei stnci, cnd Atherton i
Slider ajunser la picioarele scrii ce urca spre
ua din fa. Era corpolent i scund, aa c arta
aproape sferic, un cap rotund aezat pe un corp
rotund, fr beneficiul unui gt ntre ele, ca o
figur din plastilin fcut de un copil.
Era mbrcat cu o cma alb descheiat la gt
i cu mnecile suflecate, pantaloni negri i o
jiletc neagr, cu un lan de aur ntre punctele

extreme ale taliei, care l fceau pe Slider s se


gndeasc, din cine tie ce motiv, la un antreprenor
de pompe funebre.
Avea o fa durdulie i alb, era aproape chel i
totui reuea s dea senzaia c era oache, n mod
exotic, poate din cauz c ochii lui aveau
melancolia ntunecat a unei rase strvechi.
i ntinse minile dnd din coate i agitndu-i
degetele grase ca s reueasc s urce treptele i
s ias din gaura lui, gfind i strignd:
Da, da, vin, ateptai, nu mai fii att de
nerbdtori!
Slider se opri i privi ntrebtor. Proprietarul
veni n faa lor, privindu-i cu nite ochi bnuitori.
Da, da, ce dorii? Eu sunt domnul Rose, iar
aceasta este casa mea. Suntei de la poliie? Nu
clieni, nu, cred c poliiti. Haine de rnd. De ce
ai venit la casa mea?
Am venit s-l vedem pe unul din chiriaii
dumneavoastr, domnule Rose, zise Slider,
oarecum amuzat c fuseser identificai att de
rapid.
Asta dovedea o lung experien.
Duminic? protest el, deprtndu-i braele.
nseamn c este ceva serios. Pe care dintre ei
vrei s-l vedei? Nu vreau probleme aici. Casa

mea este o cas cinstit, iar eu sunt un proprietar


onest, care ncearc s triasc foarte corect. Nu
venii s-mi facei probleme.
Nicio problem, domnule Rose, spuse Slider
linititor. Vrem doar s discutm puin cu domnul
Coleraine. La ce apartament st?
Faa gras se ascui, n timp ce omul uier
printre dini, inspirnd adnc.
Ah, aa, numrul 4. tiam eu! Cnd am vzut
poliia venind, am tiut c este vorba de numrul 4.
Ls impresia c se aplec mai aproape de ei,
dei nu prea putea s se apropie mai mult dect o
fcuse deja.
Un biat ru! A fi scpat de el, dar pltete,
pltete mereu la timp, fr probleme, iar eu sunt
un om de afaceri.
Ridic din umeri i continu:
Nu pot renuna la nite bani buni. Dar acum,
are pe cineva care st la el, iar asta este interzis, lam spus, domnule Coleraine, tii c v-am nchiriat
camera dumneavoastr, i numai dumneavoastr
fr ali chiriai, iar el a negat. N-am putut s-l
prind, dar tiu c mai este cineva acolo. Dac l
prind, scap de el, v asigur. Este un biat ru. Va
pleca ntr-o clip. Uite-aa!
Fcu gestul de a pocni din degete, dar era ca i

cum ar fi ncercat s pocneasc din doi crnciori


prjii.
De unde tii c mai st cineva cu el? ntreb
Slider interesat.
Domnul Rose ridic din umeri i se btu cu
degetul peste nas.
Mi-o spune nasul. Am nchiriat camere toat
viaa i mama a fcut asta naintea mea. tiu. Nu
am putut s-l prind, dar tiu.
Privi n lateral i n sus, apoi i arunc o privire
cu subneles lui Slider i privi din nou n alt
parte.
Cred c i-a dat cheia. Iar asta este interzis,
absolut interzis. Vreau s prseasc aceast cas.
i ncruci braele la piept, un foc mocnit de
ranchiune vechi, i privi gnditor, n timp ce Slider
i Atherton 1 urcau treptele. Ua era nchis cu
zvorul i Slider o. Deschise.
Un hol comun, mirosind a cear de lustruit.
Linoleum verde instituional, o oglind mare,
ptat, pe peretele de lng u, o mas de perete
veche, sub care se odihnea o colecie de scrisori,
care fuseser ridicate de vreun locatar cu suficient
spirit public ca s nu calce pe ele, dar prea
indiferent ca s le distribuie.
Dincolo de oglind era ua apartamentului de la

parter, cu un 1 de plastic pe ea. Scara pornea


chiar din faa lor.
Uile de la primul etaj aveau 2 i 3. Urma o
scar mai ngust, iar la etajul doi era o u cu
numrul 4 i un ir de trepte foarte nguste i
abrupte, urcnd spre mansard.
Atherton i lipi urechea de u i, dup un
moment, nclin privirea spre Slider.
Muzic, murmur el. S bat?
Ua se deschise dup cteva clipe, n pragul ei
aprnd Marcus Coleraine, n blugi, cu un pulover
purpuriu, picioare goale i prul vlvoi, blocnd
vederea spre restul apartamentului. Vzndu-l pe
Atherton, se posomor.
Ce dorii?
Mai nti, domnule Coleraine, am vrea s
intrm, zise Atherton.
De ce?
Am vrea s vorbim cu tine, fiule, zise Slider
cu blndee. Sunt detectivul inspector Slider, de la
Secia de Poliie din Shepherds Bush. Pe
sergentul Atherton l cunoti, desigur. Tatl tu
este la secie chiar n clipa aceasta, dnd o
declaraie i, din cte ne-a spus, cred c poi s ne
lmureti cteva lucruri.
Marcus nu se mic, uitndu-se de la unul la

altul, cu o expresie de parc ar fi vrut s calculeze


ceva incalculabil. n cele din urm, Slider spuse:
Putem intra? Sau exist vreun motiv pentru
care nu vrei s o facem?
nc un moment de rezisten, apoi Marcus fcu
un pas n spate i deschise ua.
Intrai, dac trebuie, spuse el.
nuntru se auzea muzic, foarte ncet Dvorak,
Simfonia Lumii Noi i mirosea plcut, a spun
de baie. Pe coridorul scurt se aflau dou ui, una n
faa celeilalte, amndou deschise una spre
buctrie i cealalt spre salon , iar apoi
coridorul cotea n unghi drept, conducnd,
probabil, la dormitor i baie. Toi pereii erau
zugrvii n crem, lemnria era alb, pe jos era un
linoleum Berber, i totul prea curat i destul de
nou.
Marcus se retrsese pn la ua salonului, dar nu
i invit mai departe. Sugestia c urma s stea n
picioare, pe hol, ca s discute, l irit pe Slider.
Ce rost avea acea pierdere de timp, doar dac nu
avea scopul de a enerva de dragul enervrii?
Am vrea s aruncm o privire, dac nu te
deranjeaz, spuse el, cu o voce uniform.
Avei mandat? ntreb Marcus.
Atherton i arunc o privire lui Slider. Nu aveau

s nvee niciodat?
Nu, spuse Slider rbdtor. Pot face rost de
unul, dac este nevoie. Ai vreun motiv s nu ne
lai s ne uitm? Ai ceva de ascuns?
Marcus ezit.
Ce cutai? ntreb el, ncercnd s pstreze
un ton rezonabil. Poate c v pot scuti de efort.
Slider i susinu privirea.
n primul rnd, cutm revolverul bunicului
tu. Ochii lui Marcus tresrir puin i Slider simi
cum era invadat de triumf.
Biatul fcu instinctiv un pas n spate i
Atherton, profitnd de noua poziie, reui pentru
prima dat s arunce o privire n interiorul
salonului.
efule, spuse el, atingndu-l pe Slider pe
bra. Slider privi n direcia indicat de Atherton
cu capul.
Pe o mas din interior era un telefon i, lng el,
o plrie maro, cu borul larg, de fetru. Din locul n
care se afla, Marcus nu putea s vad la ce se uitau
ei, dar n privirea lui se citea atta nelinite, dar i
nelmurire.
Ce s-a ntmplat? ntreb el ncet.
Ce s-a ntmplat? Te afli ntr-o lume a
durerii, fiule, asta s-a ntmplat, spuse Slider cu

blndee. De ce nu-mi spui totul ca s-i uurezi


contiina? tii c vom afla pn la urm.
Da, cred c vei afla, rspunse Marcus
oarecum indiferent, n timp ce era evident c
mintea i lucra.
Iar apoi, brusc, ocant, zmbi.
Oh, bine, nu putea dura la infinit. Am fcut tot
ce am putut, asta este tot.
Tot ce-ai putut?
Nu eu l-am ucis pe bunicul, spuse el. Ltrai
la un copac greit. Dar nu vreau s intru n belea
din cauza asta. Nu m deranjeaz s ajut pe cineva,
atta timp ct nu se ntoarce mpotriva mea, dar
dac tati m-a indicat pe mine, ntngul, trebuie s
ies din asta.
ntoarse capul i strig:
Lev? Lev! Vrei s vii aici? Este n regul,
iei afar! Nu se ntmpl nimic, iar Marcus se
ntoarse spre
Atherton i Slider.
Se ascunde n dormitor, ticlosul. Nu-i d
seama c jocul s-a terminat. Intrai i luai loc, iar
eu m duc s-l aduc.
n clipa aceea ns, cineva apru la cotitura
coridorului. Era un tnr mic i slab, mai scund
dect Marcus, cu o fa ngust, palid i usciv,

cu pr frumos, de culoarea mtsii de porumb, i


nite ochi foarte mari i albatri, plasai n nite
orbite delicate, cu umbre mov. Avea o gur
curioas, mare i aproape fr buza de sus, cu
excepia unui semn roz n centru, n locul n care ar
fi trebuit s se afle vrful buzei.
Buza de jos era moale, ca a unui copil, iar atunci
cnd i vzu pe cei doi brbai ncepu s tremure.
i arunc lui Marcus o privire de un amestec de
repro i team, la care Marcus ridic din umeri,
cu o indiferen robust.
Este poliia. mi pare ru, Lev, btrne, nu
aveam ce face.
Se ntoarse spre Slider, completnd prezentrile
cu o parodie de formalism care, evident, i fcea
plcere.
Domnilor, pot s vi-l prezint pe Lev
Polowski, cel care l-a mpucat pe bunicul meu?
Nite lacrimi transparente i curate se
prelingeau printre genele lui Lev.
Nu am vrut. Sincer, nu am vrut, spuse el cu o
voce rguit.
Zmbetul lui Marcus se lrgi i acesta i puse un
bra n jurul umerilor.
Este n regul, nu fi ngrijorat, n-o s te
spnzure, spuse el, iar Lev ncepu s plng n

hohote.
Slider avans. Prinse privirea lui Atherton i i
fcu semn cu capul spre buctrie.
Domnule Coleraine, m ntreb dac eti att
de amabil ca s faci un ceai.
Acesta se strmb.
Oh, Dumnezeule, chiar trebuie? Nu sunt o
servant.
i ct timp suntei n buctrie, a vrea s-i
spunei varianta dumneavoastr sergentului
Atherton. ntre timp, domnule Polowski, noi vom
intra acolo, unde este linite, i mi putei spune
totul.
Lev Polowski se aez pe canapea, cu minile
ntre genunchi, cu umerii osoi ridicai n sus,
lng urechi. Arta att de fragil i de inocent,
nct i venea greu s crezi c era un matur.
tefan a fcut totul pentru mine. i datorez
totul, spuse el.
Avea un uor accent strin, atrgtor, dar
engleza lui era excelent.
Eram student la Academie, la Varovia.
Aveam o burs cu care mi plteam taxele, iar
acas treburile mergeau greu, pentru c eu nu
ctigam niciun ban, iar fraii i surorile mele erau
n cretere. Tatl meu a murit cnd aveam

doisprezece ani, iar mamei i venea din ce n ce


mai greu, aa c se prea c voi fi nevoit s renun
la muzic i s-mi iau o slujb. Tata fusese
muzicant, iar mama voia ca i eu s fiu la fel, dar
acolo sunt aa de puine anse pentru un cntre la
corn, att de puine lucrri pentru solist, i o sut
de cntrei buni pentru fiecare loc ntr-o
orchestr. i atunci a venit tefan.
O lumin fascinant i lumin faa i i nclet
mai tare minile. Erau mari i puternice, n
comparaie cu restul corpului i aveau un aspect
capabil, minile unui brbat grefate pe
ncheieturile mici ale unui biat.
L-ai cunoscut n Varovia? ntreb Slider.
El aprob din cap.
A venit s dirijeze un concert public al
Filarmonicii i, a doua zi, s in un curs la
Academie. Toat lumea era att de emoionat,
pentru c el este un mare erou naional pentru noi
biatul polonez srac, care a fugit n exil i a
devenit cel mai mare muzician al timpurilor
noastre. Toat lumea spera c a venit s descopere
talente, dar cum s-i atragi privirea? Urma s se
plimbe, s ntre n clase, i tot aa mai departe.
Dar urma s dm i un concert pentru el, n pauza
de mas, noi, orchestra de seniori. Toi exersam,

de parc de asta ne-ar fi depins viaa. Iar eu


Ridic din umeri.
Eu mi-am repetat la nesfrit partea ca s fie
perfect pentru el, dar nu putea spera nimic. Nu
eram violonist, nici mcar oboist sau clarinetist, ca
s-i atrag atenia, ca s fiu luat i perfecionat ca
interpret solo. Cu toii credeam c, dac avea s
remarce pe cineva, aceea era Marta, pianista
noastr, care urma s cnte un concert de SaintSaens pentru el. Toi ne bucuram, pentru c Marta
era foarte bun, o persoan ncnttoare, demn s
i se acorde o ans. Nimeni nu ar fi fost invidios
pe norocul Martei.
i ridic privirea, iar ochii lui erau mari i
priveau n deprtare.
Nu am visat nimeni nu a visat c m va
remarca pe mine. n Saint-Saens este o parte
frumoas de corn, remarcabil i drgu, ca un
ecou al pianului, completnd melodia. Iar eu am
fost bun n ziua aceea, tiam c am fost bun, i mam bucurat c am reuit ceva frumos, pentru
marele om. Dar, dup aceea, cnd plecam dup
podium, directorul nostru de muzic a venit i mi-a
spus: Sir tefan vrea s-i vorbeasc".
Povestea acum ceea ce era evident pentru Slider
c era cel mai bun moment al vieii lui. Vocea lui

rguit mngia cuvintele ca un ndrgostit.


Am fost condus la biroul directorului i
trimis singur nuntru. Acolo se afla tefan att
de nalt, de nobil, cu prul alb, cu ochii hotri,
ca un vultur mare i m privea ptrunztor, ca i
cum mi-ar fi putut citi n suflet. "Ai trimis dup
mine, maestre, am spus. Iar el a ntins o mn
spre mine, mi-a luat mna n
Minile lui repetau momentul, n mod
incontient.
Iar apoi a spus: Azi ai cntat ca un nger.
Cntreii buni la corn sunt foarte rari. Vreau s te
ajut s ajungi solist. Vrei s prseti Polonia i s
vii cu mine?
Se opri.
i ai mers cu el? l mboldi Slider dup o
vreme, iar Lev suspin i l privi ca i cum s-ar fi
trezit dintr-un somn adnc.
Da, bineneles, zise el cu greu. De atunci a
fcut totul pentru mine. M-a adus n Anglia, a pltit
ca s am cei mai buni profesori, mi-a aranjat
debutul ca solist, m-a luat cu el n turnee ca s cnt
cu el, cu o parte din cele mai mari orchestre din
lume. i i-a dat i bani mamei. Este un om mare,
foarte mare.
Probabil c i erai foarte recunosctor.

Bineneles, bineneles.
L-ai admirat. i nu era prea mult spus c l-ai
iubit, suger Slider.
Privirea biatului se neo.
Da, spuse el, abia auzibil. L-am iubit.
i el te-a iubit? A vrut s-i arate iubirea lui
ntr-un mod fizic, poate?
Lev aprob din cap, iar ochii i se umplur din
nou cu lacrimi i el i nclin capul ca s le
ascund.
Am fost
ncepu, se opri, se cutremur, se gndi i ncepu
din nou:
Nu am vrut s afle mama. Ea nu ar fi neles.
Dar mie nu mi este ruine. Eram mndru c eram
iubitul lui. Numai c
Se opri din nou.
Ct timp a durat asta? Cnd a nceput?
Doi ani. A nceput aproape imediat dup ce
am venit n Anglia. Eram fericit, aveam muzica
mea, aveam cariera mea, l aveam pe tefan. Dar
apoi, a prut c nu vzusem totul la el. S-a
schimbat fa de mine. Era n continuare drgu,
dar distant. Mi-a spus c acum m puteam baza pe
propriile mele puteri. Puteam, ntr-un fel, dar am
crezut mi era team

C avea pe altcineva?
Biatul aprob din cap, mucndu-i buza
inferioar. Dup o clip zise:
Am ncercat s-mi spun singur c nu m
puteam atepta el era mult mai mare ca mine
eram un nimic n comparaie cu el. Nu trebuie s-l
judec. Dar cnd mi aminteam lucrurile pe care mi
le spusese despre dragoste, nu mai puteam suporta.
Iar apoi, Marcus mi-a spus mi-a spus c tefan
era c avea o relaie cu o femeie. La nceput am
crezut c minea, dar cnd l-am ntrebat direct pe
tefan, el a recunoscut. A spus mi-a spus nite
lucruri ngrozitoare.
i scutur capul, ca s ndeprteze acea
amintire.
Cum l-ai cunoscut pe Marcus? ntreb Slider.
n casa lui tefan, bineneles. tefan voia s
fim prieteni. Am fost ncntat de asta. M-am gndit
c o dorea pentru c eram important pentru el. Dar
acum cred c spera c Marcus mi va distrage
atenia, c m va mpiedica s aflu despre ceilali.
Rse scurt, fr umor.
Nu s-a gndit niciodat c Marcus va fi cel
care-mi va spune tot.
Cum a ajuns s-i spun tot?
Era mari, marea trecut. Fusesem n ora

mpreun cu el ca s o vizitm pe mama lui, la


magazin. Cred c voia s-i cear nite bani. Eu nu
voiam s merg, pentru c mi era ruine de ea.
tefan mi spusese c ea nu trebuia s afle de mine
i el, pentru c nu aproba asta, iar mie mi era
team c ar putea ghici. Dar Marcus m-a convins.
Ne-am dus la magazinul ei i a fost foarte drgu
i prietenoas cu mine, ns eu m simeam
stnjenit. Mi-a vorbit despre concertul pe care
tefan urma s-l dea pentru biseric, pentru opera
de caritate de care se ocupa ea i m-a ntrebat dac
puteam merge i eu, iar eu i-am zis c era posibil.
Dar era prima dat cnd auzeam despre asta i mam ntrebat de ce nu-mi spusese nimic tefan.
Dup aceea, cnd am plecat mpreun cu Marcus,
i-am spus c m gndeam s m duc la repetiia
final, pentru c nu-l mai vzusem pe tefan de
mult timp, fiindc este foarte ocupat, iar aceasta
era o ans de a-l prinde. Marcus a spus c era o
idee proast, i eu l-am ntrebat de ce, i atunci
mi-a spus c tefan avea o legtur cu o femeie,
impresara lui, i c ea urma s fie acolo.
Kate Apwey, spuse Slider.
Da, ea este.
Ridic spre Slider nite ochi strlucitori.
i ursc numele! O ursc i pe ea! Ea putea fi

cu el tot timpul, oricnd. Dar el cum putea face


asta?
i ce ai fcut cnd v-a spus Marcus? Ai
spus c v-ai dus s discutai direct cu el?
Nu imediat. Eram prea suprat, l-am spus lui
Marcus c voiam s rmn singur, pentru o vreme,
i ne-am desprit, iar eu m-am dus s m plimb,
Unde?
Pe Hampstead Heath. Acolo ne aflam.
Magazinul mamei lui este n Hampstead. M-am
plimbat, gndindu-m la nesfrit. n cele din
urm, am hotrt c trebuie s m duc i s-l
nfrunt pe tefan, s-l ntreb dac era adevrat. M
gndeam c poate Marcus se nela. Sau c
poate voia s m pcleasc
i muc buza de jos.
Lui Marcus i place s tachineze. S creeze
probleme. Nu vrea s fac ru, doar c asta l
amuz.
Slider cltin din cap. i amintea fericirea lui
Marcus cnd l strigase pe Lev s ias din
dormitor.
Ce s-a ntmplat dup aceea?
Am luat metroul i m-am dus acas la tefan.
Cnd am ajuns acolo, l-am vzut pe Marcus ieind.
Eram gata s m ntorc s plec, dar el m-a vzut i

m-a strigat. M-am dus la el i Marcus mi-a spus:


Bunicul e acas. Ar fi mai bine s intri i s o
rezolvai, nu crezi? i a rs. Asta m-a nfuriat.
Aa c am intrat.
Stai puin, ai spus c asta s-a ntmplat mari
dup-amiaz?
Da.
Sir tefan era singur?
Da. Cu excepia lui Buster, bineneles.
Buster te-a vzut?
Lev prea derutat.
El mi-a deschis. De ce?
Nimic, nu conteaz. Continu, te rog.
Lev relu, ncet.
Buster m-a condus n biroul lui tefan, iar
tefan a cobort dup o clip. Era prost dispus,
mi-am dat seama imediat. A spus c tocmai pleca
la repetiie, c se grbea i m-a ntrebat ce voiam,
l-am spus c puteam merge cu el, s urmresc
repetiia i s discutm dup aceea, dar el mi-a
spus c avea s fie ocupat i c nu era convenabil.
Era att de rece, nct nu mai puteam suporta, l-am
spus c, n ultima vreme, era mereu prea ocupat ca
s m ntlneasc, i aa a nceput. Ne-am certat.
L-am acuzat. El a recunoscut i a spus c nu era
treaba mea, c ar trebui s fiu recunosctor c m

bgase n seam. L-am ntrebat cum putea suporta


s ating o femeie aa, i noi el
Da, neleg. Lucrurile s-au ncins. Ai spus
amndoi lucruri pe care nu le credeai cu adevrat.
Lev cltin din cap.
El le credea. Asta era cel mai ru. El vorbea
serios. i apoi mi-a spus s plec i c nu voia s
m mai vad niciodat, l-am spus c o s-i par
ru i am fugit afar. Plngeam, dar eram i furios.
Voiam s-l ucid. Chiar atunci. i doream moartea.
Slider cltin din cap.
tiai despre revolver?
tiam, dar nu m-am gndit la el niciodat.
Mi-l artase odat. Era foarte mndru de el i i
plcea s-l scoat i s-l ating. M-a pus s-l in i
eu o dat i asta l-a excitat.
Obrajii transpareni i se roir puin.
Dar nu m-am gndit la el atunci. Abia dup
aceea cnd am ieit n strad, Marcus m atepta.
M-a ntrebat cum a mers. L-am spus totul. Eram
att de rnit i de furios, nct i-am spus lui
Marcus c voiam s-l ucid, iar Marcus a scos
pistolul din buzunar i a zis:. Atunci o s ai nevoie
de sta.
Avea n buzunar pistolul lui sir tefan?
Biatul cltin din cap.

L-am ntrebat de unde l avea, iar el a spus


c-l luase chiar atunci, pentru cazul n care eu voi
avea nevoie de el. Nu voiam s-l ating, dar el mi la bgat n buzunar. Cnd am ncercat s-l opresc,
mi-a zis s fiu atent, c se putea descrca, iar cnd
am ncercat s-l scot din nou, mi-a zis s nu fiu
prost, pentru c nu puteam s fiu vzut de cineva.
Dup aceea m-a btut pe umr, mi-a urat noroc i a
plecat.
i ce ai fcut?
M-am dus acas. Am luat autobuzul i m-am
dus acas, cu pistolul n buzunarul paltonului,
simindu-l uria i ncins, ca i cum mi-ar fi ars
haina. Mi se prea c toi cei care m priveau tiau
de el. Cnd am ajuns acas, l-am scos i l-am pus
pe mas. i m-am gndit c n-a mai fi putut s-l
ating din nou. Dar apoi mi-am amintit ce spusese
tefan i cum se purtase cu mine. Eram att de
furios i de nefericit, nct voiam s-l omor. L-am
ridicat din nou, gndindu-m s m sinucid. Oh, nu,
tiu ce gndeam! Iar apoi mi-am amintit momentul
cnd tefan mi-l artase pentru prima dat, i
atunci am dorit cu adevrat s-l ucid. Am hotrt
s m duc la repetiia din ziua urmtoare i s-l
mpuc n faa tuturor, s-l mpuc n public, iar
apoi s m sinucid.

nclin din cap, cu ochii din nou vistori.


Totul prea perfect i m calmasem total.
Urma s fim mpreun pentru totdeauna i nimeni
altcineva s nu-l mai poat avea. Am stat treaz
toat noaptea, am fumat Marcus mi dduse
puin, odat cu pistolul i m-am gndit la plan, i
diminea mi se prea, nc, foarte bun. Aa c am
fcut un du, m-am mbrcat, am bgat pistolul n
buzunarul paltonului i am luat autobuzul spre
Shepherds Bush. Era 49, acelai autobuz pe care-l
luam mereu ca s m duc la el acas, i asta prea
bine, de asemenea, ca un tipar.
Da, se gndi Slider, acesta era elementul lips.
Caracterul teatral al actului.
mpucarea lui Radek n faa martorilor pruse
tot timpul groteasc; nu se prea c Alee Coleraine
l ucisese pentru ctiguri financiare.
Dar ca act final, sinuciga, al unui amant gelos,
mai ales al unuia att de tnr, ptima, idealist i
pe jumtate iraional din cauza consumului de
substane ilegale
Avea sens. Ca un tipar.
Aa c ai mers la biserica St. Augustine i lai mpucat, zise Slider.
Ochii lui Polowski se mrir.
Nu! N-am fcut-o! Adic cred c am fcut-o,

dar nu am vrut. Jur c nu am vrut s-l ucid.


n regul, fiule, zise Slider. Spune-mi tot.
CAPITOLUL 13
O dup-amiaz vrjit
n buctrie, Atherton asculta povestea din
cellalt punct de vedere. Era o istorie uimitoare,
dar nu prea ncnttoare.
De unde ai tiut de relaia dintre Polowski i
bunicul tu? ntreb el, n acel punct al naraiunii
n care reiei clar c Marcus tia.
Marcus spuse, stnd pe masa din buctrie i
legnndu-i picioarele cu o nepsare deliberat:
Mi-a spus-o chiar bunicul, bineneles. Cred
c el o vedea ca parte a educaiei mele, ca s m
corup, dei eu nu o consider o corupere. Cui i
pas, n zilele noastre? Nu-mi ascundea nimic.
Dumnezeule, dac publicul lui adorat ar fi realizat
ce ap btrn i murdar era! Ar fi fcut orice, cu
oricine i nu-i psa dac noi o tiam. Cu excepia
mamei, bineneles.
Se scrpin pe frunte, perplex.
Din cine tie ce motiv, i psa cu adevrat de
ceea ce credea mama despre el, iar ea este att de

sever, nct ar nnebuni dac ar descoperi


vreodat c el era bisexual. Cred c ea bnuia c
el avea legturi ocazionale cu cte o femeie nu
este total naiv dar nu i-ar fi trecut niciodat prin
minte c el o fcea cu biei.
Iar tu pstrai secretul fa de ea.
Marcus prea indignat.
Drept cine m luai? Credei c a supra-o
n mod deliberat? mi iubesc mama.
Presupun c fiecare are slbiciunea lui,
remarc Atherton.
n plus, bunicul m-ar fi ucis dac l-a fi
defimat. Avea o fire groaznic, tii, n-ai fi vrut
s-l provoci de dou ori.
Atunci, dac tiai de Lev i de bunicul tu, de
ce i-ai spus lui Lev de Kate Apwey?
Oh, doar pentru distracie, zise Marcus cu
indiferen.
Nu-i era team c bunicul tu va afla c tu ai
rspndit vestea?
Chiar dac ar fi aflat, nu i-ar fi psat. Ar fi
terminat cu Lev. Se plictisise de Lev, numai c
acesta nu-i ddea seama. i fceam chiar o
favoare bunicului, scpndu-l de Polowski.
i Lev? Nu era prietenul tu?
Ne-am nvrtit puin mpreun, dar el era cam

abtut. M-am gndit c ar fi amuzant s-l agit


puin. Nu avea idee cum era bunicul de fapt l
credea un sfnt veritabil. Aa c i-am zugrvit
tabloul real i l-am privit nverzindu-se. Apoi mam dus la bunicul i l-am ntrtat. A mers perfect
mai bine dect m ateptam, chiar, pentru c Lev
a sosit cnd eu plecam, aa c atunci cnd a intrat
bunicul era ncins i nfierbntat, neavnd ansa s
se calmeze.
Dumnezeule, eti tare drgla, nu-i aa? zise
Atherton uimit.
Era amuzant. Ar fi trebuit s fii acolo. M-am
nvrtit pe acolo i l-am ateptat s ias, iar cnd
i-am vzut expresia feei! Ah, dac privirea ar fi
putut s ucid! Aa c i-am dat pistolul i i-am
spus
Ce-ai fcut?
Revolverul bunicului. l inea ntotdeauna n
sertarul de la birou, ncrcat. L-am luat cnd nu se
uita i i l-am dat lui Lev.
Atherton se autocontrol.
Presupun c ai avut un motiv ca s faci asta.
Da, v-am mai spus, era amuzant. M-am gndit
c Lev era att de furios, nct se va duce i i-l va
flutura bunicului pe sub nas, speriindu-l puin pe
btrn.

i arunc o privire lateral lui Atherton i,


simind c dinspre acesta nu emana o aprobare
total, ncerc s se justifice:
Ei bine, o merita, ticlosul btrn. Toi banii
aceia pe care-i avea, fr s fac nimic, iar mie nu
mi-ar fi dat niciun bnu amrt. Bineneles, Lev
este att de moale, nct nu m-am gndit nicio clip
c l va mpuca ntr-adevr
Dar dac ar fi fcut-o, nu ar fi contat, nu?
Ei, toi trebuie s murim odat, spuse Marcus
n stil virtuos. i lui bunicul i venise rndul,
oricum. Iar tata spune c are c avea probleme
cu inima, se corect el singur. Ar fi putut muri n
orice clip. Nu este ca i cum ar fi fost tnr.
Bineneles, tinereea este singura justificare ca
s i se permit s exiti. Atherton ntlnise destul
de muli ticloi n cariera lui, ca s tie c, dei
erau toi extrem de egoiti, majoritatea era prea
proast ca s mai fie i altceva. Marcus era un
fenomen nou i Atherton l privea cu detaarea
profesional a unui naturalist, care observa ceva
deosebit de oribil n lumea insectelor.
Nu cred c i dai seama spuse el cu
gravitate dar eti ntr-o porcrie serioas. Faptul
c ai luat pistolul i i l-ai dat lui Polowski te face
auxiliar.

Marcus chicoti
O spui de parc a fi bagaj de mn.
Auxiliar!
Nu este de rs, te asigur. S-ar putea chiar s
fi acuzat de complicitate la crim. Asta nseamn
douzeci de ani de nchisoare.
Dar era imposibil s-l sperii pe acel tnr
ngrozitor.
Prostii, zise el cu trie. Nu am crezut nicio
clip c Lev o va face. i, oricum, el nu a vrut s o
fac. A fost un accident. V va spune el.
Vom vedea, replic Atherton. Pn atunci, ar
fi bine s-mi spui ce s-a ntmplat miercuri.
Marcus ridic din umeri cu indiferen.
Ei bine, m-am sculat, m-am mbrcat, m-am
dus la magazin i mi-am cumprat ceva pentru
micul dejun, m-am nvrtit puin doar nu vrei s
asculi toate acestea, nu?
Nu acum. Poi s sari la partea interesant.
n regul. Pe la unsprezece i jumtate am
primit un telefon de la un tip care a spus c are smi vnd ceva, o marf foarte bun, dar scump.
Numai c eu eram falit, bineneles, iar el a spus
c se va duce la altcineva, dac nu rezolvam rapid.
Aa c i-am telefonat lui tata i i-am spus c
datoram ceva unui tip, care-mi voia sngele. Ca s

fiu sincer, ncercasem chestia asta cu vreo dou


zile nainte, ca s-l fac s scoat nite bani, iar el
nu o fcuse, aa c am ridicat puin tacheta. Am
spus c tipul amenina c m va ciopri dac nu-i
dau banii. Bietul tata a crezut totul. Se crede Philip
Marlowe, btrnul senil! Oricum, a spus c va
veni s m vad imediat i c va vedea ce poate
face.
Colurile gurii lui Marcus se lsar n jos.
A fost o excursie irosit. S-a dovedit c m
ducea cu vorba. M-a trt tot drumul pe Tottenham
Court Road i apoi a spus c nu-mi va da nimic.
Eram furios. Ne-am certat i i-am spus ct de
ticlos era. Nici mcar nu-i psa dac eram
spintecat. A spus c nu are bani. Atunci i-am zis c
de ce nu-l ucide pe bunicul, n cazul sta
Se opri i i zmbi lui Atherton.
Ceea ce este o ironie uimitoare, innd cont
de ce s-a ntmplat, nu?
Uimitor, zise Atherton cu o voce dogit.
n cele din urm, am vzut c nu pot scoate
bani de la tata, aa c l-am lsat acolo i m-am dus
la vechiul meu prieten, Steve. i ddusem ultima
bucic de tutun lui Lev, cu o noapte nainte, ca
s-l nveselesc ceea ce mi s-a prut foarte
generos din partea mea aa c m-am dus s vd

dac Steve mai avea ceva prin cas, ca de obicei.


M-am gndit c un fum m va calma. Nu-mi place
s m cert cu tata, dar este att de iritant, nct pur
i simplu mi pierd rbdarea cu el. Oricum, eram
nc acolo, la Steve, cnd Polowski mi-a telefonat
din apartamentul meu i mi-a spus c l-a ucis pe
bunicul.
Cum intrase n apartamentul tu?
Oh, i ddusem cheia cu cteva sptmni
nainte. Eram amici, v-am spus.
Amici. neleg. i de unde a tiut c erai la
Steve Murray acas?
A ghicit. Petrec mult timp cu Steve. Oricum,
Lev mi-a spus c l mpucase pe bunicul i c nu
tia ce s fac. Aa c i-am spus s rmn aici,
fr s fac nimic, fr s vorbeasc cu cineva.
n apartamentul tu? Era puin cam riscant,
nu?
Ca s spun adevrul, zise Marcus zmbind,
eram luai un pic deja, aa c probabil nu
gndeam corect. Tot ce tiu este c atunci cnd am
pus receptorul jos i i-am spus lui Steve, am
considerat amndoi c era teribil de amuzant. Am
continuat s fumm i am rs pn aproape c mi
s-a fcut ru. tii cum este cnd eti drogat.
Atherton nu rspunse i Marcus ridic din umeri.

Nimeni nu-l vzuse bine pe Lev i nimeni nul recunoscuse, ceea ce era uimitor, cnd te gndeti
c era mbrcat cu paltonul acela de sibir, un gen
pe care numai el l mai purta. i mai purtase i
acea plrie nainte. Dar nu venise nimeni s-l
caute, aa c l-am lsat s rmn. M-am gndit
c, pn la urm, dac nu era descoperit, putea s
se ntoarc n Polonia. Probabil c a fi reuit s
fac rost de suficieni bani de la mama, odat ce-l
motenise pe bunicul, i m-am gndit c ar fi
potrivit s pltesc fuga lui Polowski cu banii lui. A
fost chiar amuzant cnd ai venit la Steve i nu
aveai nici cea mai mic idee ce cutai. Dar,
atunci cnd ai aprut aici, am tiut c jocul s-a
ncheiat. A fost amuzant, totui.
Eti, fr excepie, cel mai uimitor animal pe
care l-am cunoscut vreodat, zise Atherton cu un
interes calm, gen David Attemborough.
Pstrai asta pentru. Polowski. El este cel
care l-a ucis pe bunicul meu, nu eu.
Slider gsise o cutie de erveele sub televizor,
iar Lev l folosea acum pe al patrulea. Ochii i
nasul lui erau acum roz pe faa alb, aa c arta
ca un hamster. Dar vorbea liber, evident bucuros
de ansa de a scpa de povar. Slider i aminti ce

spunea Freddie Cameron: Le place s spun


povestea, btrne, le place s spun povestea.
Crima aducea un fel de celebritate, att asupra
ucigaului, ct i asupra celui ucis. Luase
interogatorii unor ucigai pentru care acela era
singurul eveniment important din via, i ei l
povestiser, nu chiar cu mndrie, dar cu o senzaie
de moment aniversar, cum ar fi fost jubileul reginei
sau Premiul Bonds. Iar atunci cnd crima era un
crime passionel, era parte integrant a unei
relaii amoroase, care trebuia povestit, ca prima
ntlnire, primul srut, prima ceart. Oh,
scumpule, cnt melodia noastr. Cnd i mputi
dragostea adevrat, ntr-o camer aglomerat
Nu tiu dac a fi fcut-o dac m-a fi ntlnit
cu el fa n fa atunci cnd am ajuns acolo, spuse
Polowski, aplecndu-se nefericit peste erveelul
ud leoarc, ca o pasre n ploaie. Poate dac ar fi
fost o sal obinuit Dar biserica aceea o
tii?
Da.
Oh, desigur, ai fost acolo. Uitasem. Ei bine,
nu este ca o biseric englezeasc, nu-i aa? ntr-un
fel este foarte ruseasc. Toi din familia mea

suntem catolici, dar exist biserici ortodoxe i n


Polonia, i m-a fcut s m gndesc la cas, la
mama, la fraii i surorile mele. Cnd am intrat,
orchestra era acolo, dar tefan nu se vedea, aa c
am fost nevoit s stau i s atept. Era ntuneric i
mirosea a tmie, iar n jur erau sfinii, icoanele i
statuia Maicii Domnului. Puin cte puin, furia i
ura mea s-au scurs i m-am simit foarte mic i
nspimntat, ca i cum a fi fost un bieel i
Dumnezeu m privea. Atunci a intrat tefan. A
rmas pe margine, vorbind cu nite oameni, iar
cnd l-am vzut mi-am amintit ct de mult i
datoram, cum el mi dduse totul, m adusese din
Polonia, mi oferise cei mai buni profesori, mi
aranjase concerte. i atunci l-am vzut naintnd
spre podium, aa cum l vzusem de attea ori, i
am tiut c l iubeam i c n-a fi putut s-l rnesc
niciodat.
Erai tot n partea din spate a bisericii?
Da. Nu m micasem. Plnuisem s merg n
fa, s-l strig pe nume i, atunci cnd el avea s se
ntoarc i s m vad, s-l mpuc. Nu tiu dac
a fi fcut-o. Nu tiu dac a fi putut s aps
efectiv pe trgaci. Nu este un lucru pe care s-l
poi ti dinainte, nu?
Slider cltin din cap.

Nu am fost niciodat n situaia aceea.


Nu. Presupun c majoritatea oamenilor nu a
fost. i sufl nasul, ochii lui plni privind n gol.
Cnd apruse, scosesem pistolul din buzunar,
dar tot nu m micasem. Iar cnd s-a ndreptat spre
platform, eram plin doar de dragoste i de grij
pentru el. Prea bolnav i btrn, fragil, i m-am
temut c va muri. Este ridicol, nu? Dup ce
plnuisem s-l ucid, acum mi era team c va
muri.
Se opri i Slider fu nevoit s-l mboldeasc.
i ce s-a ntmplat dup aceea?
Lev l privi cu nite ochi dintr-o dat albatri.
Nu tiu. Sincer, sincer nu tiu. Probabil c
ndreptasem n mod automat arma spre el, pentru
c nu tiam c o fcusem. Eram ncordat i nervos,
vznd ct de bolnav arta eram ngrijorat pentru
el. Poate c strngeam trgaciul, dar fr s vreau.
i inea minile ncletate, acum.
A ridicat bagheta i apoi s-a oprit. i
cunoteam toate micrile. l urmrisem pe viu sau
pe film de mii de ori i mi-am dat seama c era n
neregul ceva. Am nceput s naintez, un pas,
numai un pas, i el s-a prbuit i am auzit
explozia.
i duse minile la fa i tresri la propria

atingere, ca i cum n-ar fi tiut c avea s o fac.


La nceput nu am tiut ce se ntmplase. Mam gndit c fusese o bomb sau ceva de genul
acela. M-am gndit la IRA. Fusese att de puternic
i att de aproape. Am crezut c acoperiul va
cdea pe mine. i atunci am simit mirosul de fum,
am privit n jos i am vzut arma, i mi-am dat
seama c probabil apsasem pe trgaci. El sttea
ntins acolo, att de nemicat, iar eu stteam
dincoace, cu un revolver n mn i aproape mort
de groaz. Mi-am dat seama c l mpucasem i
singurul lucru care mi-a venit n minte a fost s fug.
Dar nu am vrut s o fac, sincer. Trebuie s m
credei.
Albastrul ochilor era acum disperat i rugtor.
Le place s spun povestea i conteaz cum o
recepionezi.
Da, te cred, zise Slider. Ce ai fcut dup
aceea?
Am fugit. Departe, pe strad. Nu eram
capabil s gndesc. Cnd m-am trezit n staia de
metrou, m-am gndit la Marcus. M-am gndit c el
este att de sofisticat, nct va ti ce trebuia s fac.
Aa c am venit la apartamentul lui. Nu era aici,
dar aveam cheia, aa c am intrat i am stat puin,
pn cnd am ncetat s mai tremur. Apoi i-am

telefonat lui Steve Murray, s vd dac Marcus era


acolo, i era. Mi-a spus s stau calm i c va veni
la mine, dar nu a fcut-o dect a doua zi.
Faa i se nnegur la acea amintire.
A fost cea mai rea noapte din viaa mea. Am
fost gata de sute de ori s dau telefon la poliie i
s m predau. A vrea s o fi fcut. Nu tiam exact
dac tefan era mort sau tria.
Ai fi putut urmri tirile de la televizor sau s
dai drumul la radio.
Nu m-am gndit la asta dect a doua zi. Am
adormit, n cele din urm. Nu dormisem cu o
noapte nainte i probabil c eram obosit. Iar
diminea cnd m-am trezit, am pornit radioul i
am auzit am auzit c murise.
Lacrimile aprur din nou, ntr-un uvoi uimitor.
Voiam s m predau, dar a venit Marcus i
m-a convins s nu o fac. A spus s m gndesc la
scandal, la ct de suprat ar fi fost mama lui, dac
afla de tefan i de mine. i ct de suprat ar fi
mama mea, dac va afla c are un fiu criminal. Iar
atunci cnd m-am gndit la mama, nu mi-am mai
dorit dect s plec acas. Marcus a spus c ar
trebui s stau ascuns pentru o vreme i, dup un
timp, voi poliia vei renuna la caz, iar el m
va putea trimite napoi n Polonia.

Slider cltin din cap.


Pari s ai foarte mult ncredere n acest
tnr. Dar ce s-ar fi ntmplat cnd s-ar fi
descoperit c ai disprut? Nu puteai s dispari aa,
pur i simplu, fr s pun cineva ntrebri, iar
apoi ar fi fost fcut imediat legtura.
Aa ai fcut? De aceea suntei aici?
Am venit s percheziionm apartamentul, n
cutarea revolverului.
L-ai bnuit pe Marcus?
Polowski prea ngrozit.
Dar cum ai putut crede c i-a ucis propriul
bunic?
Slider nu rspunse.
Apropo, unde este pistolul? l mai ai?
Da, zise el, spre uurarea lui Slider. Este n
dormitor. S-l aduc?
Nu, este n regul, o s-l lum imediat.
Lev l privi cu pruden.
Da, au mai rmas cteva gloane. Credei c
m-a sinucide?
. Aproape fiule, foarte aproape, se gndi
Slider.
Nu, acum nu a mai face-o. Momentul a
trecut. Faptul c v-am spus totul m face s m
simt mult mai bine.

Se gndi o clip i adug:


Acum ce se va ntmpla cu mine?
O s te ducem la secie i o s dai o
declaraie.
Apoi, mi este team c va trebui s fii inut n
arest pn se va decide de ce vei fi acuzat.
M vor trimite n nchisoare? Voi fi acuzat
de crim?
Nu eu hotrsc eu asta, fiule.
Privind dincolo de hol, l vzu pe Atherton n
buctrie i i fcu semn cu capul s ntre.
Hai s o lum ncet, da?
Polowski aprob din cap, supus.
Este drept c ar trebui s fiu pedepsit. Dar nu
am vrut s-l ucid. De fapt, a putea jura c a czut
nainte ca eu s aps pe trgaci.
Barrington asculta n tcere, cu faa lui masiv
ciupit de vrsat ca o lav, la fel de mobil i de
expresiv ca o stnc. Quimbus Flestrin, Omul
Muntelui, se gndi brusc Slider, o amintire a
trecutului ndeprtat i a educaiei lui la gimnaziul
contiincios din Timberlog Lane. Toate lucrurile
pe care sunt forai copiii s le citeasc i pe care
le ursc atunci, dar sunt recunosctori pentru ele,
mai trziu.
Mintea lui era ca o camer de vechituri a unei

case antice de familie: umplute confortabil cu


lucruri ciudate i interesante, pe care n majoritate
uitase c le avea, dar care puteau deveni utile, ntro zi. Se gndi la propriii lui copii i se temu, cu
gravitate, c astfel de creaturi raionale, moderne
i realizate cu un scop precis, nu aveau nimic n
mansarde, dect izolaie cu trei sfaturi: foarte util,
dar care nu asigura un amuzament deosebit ntr-o
duminic ploioas.
Bine, zise Barrington. Deci, ce avem n afar
de confesiune? GPS-ul nu va accepta doar
mrturisirea, iar noi nu vrem nicio greeal n
acest caz. Radek era o celebritate mondial. S
recapitulm.
i ridic minile puternice, pregtit sa numere
pe degete.
Avei arma?
Da, i raportul balistic confirm c glonul
scos din Radek a fost tras cu acel revolver. Este
identic cu gloanele rmase n camer. Nu este
nicio ndoial c acela a fost pistolul folosit.
Amprente?
n dezordine, mrturisi Slider. A fost
manevrat mult. Putem identifica cteva dintre ele,
dar aparin i lui Polowski i lui Marcus
Coleraine. Paltonul de sibir i plria i aparin n

mod sigur lui Polowski avem un martor care


locuiete n aceeai cas, n Earls Court, ca s le
identifice , dar nu putem dovedi c le-a purtat
atunci. Iar paltonul i-a aparinut iniial lui Marcus.
Cum e cu martorii care l-au vzut ntre
Shepherds Bush i Queensway?
La fel i cu martorii din biseric: niciunul
dintre ei nu i-a vzut bine faa. Cel mai bun martor
este femeia care l-a vzut ieind din staia
Queensway, pentru c i scosese plria i o
bgase n palton. Descrierea i corespunde, dar nu
tiu sigur dac ea l-ar alege dintr-un ir de brbai
printre care s se afle i Marcus. La o privire
superficial, cei doi seamn mici, slabi i
blonzi. Vom ncerca, oricum. i mai este i alibiul
lui Marcus. Nu este perfect, dar atta timp ct
nimeni nu vrea s-l nege, va rezista.
Barrington se ncrunt.
Crezi c exist vreo ndoial n legtur cu
care din ei a fcut-o?
Nu, domnule. n mintea mea sunt sigur c
Polowski a fost n biseric. i amndoi spun
aceeai poveste. Atta timp ct ei continu s fie
de acord, cred c probele externe sunt suficiente.
Cred c problema va aprea cnd
Marcus Coleraine i va da seama n ce belea se

afl.
neleg.
S-ar putea ca atunci s vrea s dea napoi i
s nege orice implicare a lui, iar aprarea se va
arunca asupra acestui aspect, bineneles.
Da, spuse Barrington, raional. Mai exist i
ntrebarea dac i se poate permite s se
autoincrimineze. S nu uitm c tatl lui este
avocat.
Chiar dac este un avocat corupt, adug
Slider.
Barrington se uit la el.
Da, zise gnditor.
ncepu s bat cu degetele n mas i Slider se
gndi c se apropia de izbucnire, dar Barrington
spuse:
A fost un caz foarte neplcut. Muli oameni
ies foarte ru din el.
Slider nu zise nimic.
Te deranjeaz ceva anume?
Slider era uimit. Intuiie, sensibilitate,
comptimire din partea lui Barrington? Ar fi fost o
senzaie nou i incitant, dei nu neaprat plcut
ca atunci cnd ai un arici n pantaloni.
Domnule?
Nu pari prea mulumit de rezultat.

Oh, nu-mi place ct baz va trebui s punem


pe Marcus Coleraine, mini Slider.
Totui, este un rezultat bun, spuse Barrington.
i rapid. Va arta bine pentru noi. Comandantul va
dori s l anune public i vreau s tii c meritele
vor fi atribuite cui trebuie.
Slider era att de surprins, nct abia reui s
replice:
A fost un efort n echip, domnule. Toat
lumea a tras din greu.
Echipele bune exist doar pentru c au
conductori buni. Am vzut cum lucreaz oamenii
ti pentru tine.
Inspiri loialitate i aceasta este semnul unui bun
ofier.
Din ce n ce mai nebunesc. Slider simea cum
capul i se rostogolea prin camer ca o bil de
bowling. Era att de obinuit cu duul Shinola,
nct nici mcar nu-i mai scotea masca de baie
cnd intra n chilia lui. Se prea c, de fapt, cu
Barrington se ntmpla ceva ciudat, pentru c
prea s sufere de un spasm moderat al feei. Se
uit la Slider, apoi la registrul lui, apoi la portretul
reginei de pe peretele din dreapta i apoi din nou

la Slider. Abia n acel moment realiz Slider c


spasmul era ncercarea lui Barrington de a zmbi.
Era o imagine oribil i o noiune i mai oribil.
Cred c uneori am fost mai rigid cu ideile
mele despre ce-i trebuie unui bun ofier, spuse
Barrington ntr-un trziu. Am nite principii clare
i le-am spat n piatr, dar atunci cnd ai de-a
face cu oameni, aceasta poate fi o greeal.
Oh, la naiba, se gndi Slider. Are de gnd
s-i descarce sufletul n faa mea. Nu credea c
putea suporta aa ceva.
Mai ales n viaa civil. Nu poi aplica
regulile rzboiului de cmp luptelor de gheril.
Ceea ce ncerc s spun e c este posibil ca uneori
s am tendina de a ine la un ideal, la un ablon i
de a msura oamenii n comparaie cu el, n loc s
evaluez lucrurile la care se pricep ei, n stilul lor
propriu.
Slider ar fi putut s traduc: mi venerez vechiul
ef i toi cei care nu sunt ca el, sunt nimic. Acum
am descoperit c fostul meu ef era un nimic i am
rmas n deriv.
Privindu-l mai atent pe Omul Muntelui, Slider
vzu ct de mult se deprtase Barrington de un
personaj comic n ultimele sptmni. n ochii lui
era o expresie de ncordare, iar faa lui prea mai

slab. Hainele preau puin cam mari pentru ei


chiar i inelul de pe inelarul lui prea larg.
Suferise, evident, i Slider realiz, dintr-o dat,
ct de puine tia despre viaa particular a efului
lui. Avea pe cineva acas, care s-l liniteasc
dup o zi grea, n care i fcuse subordonaii s se
simt groaznic? Era cstorit? Fusese vreodat?
Era dificil s i-l imagineze fcnd ceva normal,
de exemplu, punndu-i pijamaua cu dungi i
urcndu-se n pat cu soia sa. Slider tia c Norma,
spre propria-i ei iritare, l gsea sexi, iar pasiunile
violente nu preau neaprat incompatibile cu acea
faad de asteroid. Dar era posibil s i-l
imagineze nmuindu-se suficient de mult ca s pun
ntrebarea cuiva. Probabil c ar fi fost nevoit s
trimit o not.
Ei, dar asta nu era frumos. Dac btrnul ncerca
s sparg cochilia i s ias, n sfrit, n
umanitate, era corect s-i ncurajeze metamorfoza.
Gndindu-se la ultima propoziie, Slider hotr c
nu prea putea spune: Da, domnule sau Nu,
domnule, aa c zise:
neleg, domnule.
Da, spuse Barrington.
Apoi, ca i cum prima dat nu ar fi fost o
ntrebare, repet:

Da?
Se opri, se ridic n picioare, se plimb n sus i
n jos n spaiul dintre birou i fereastr, prnd la
fel de nelalocul lui ca un tigru n biroul unui agent
imobiliar.
Ceea ce doresc spuse el ncet dac este
posibil, este s o lum de la nceput. O farfurie
curat. Crezi c este posibil Bill? S ne
prefacem c aceste tensiuni nefericite nu au
existat niciodat ntre noi? Vreau s muncim
mpreun n viitor, fr prejudeci. Promit c te
voi susine tot timpul i c vei descoperi n mine
un om bun, care este de partea ta.
Zmbetul rzbtu, n sfrit, la suprafa, i nu
era ceva suportabil. Slider voia s se termine ct
mai rapid, nainte ca Barrington s ncerce s dea
mna cu el sau ceva de. Genul acesta.
Sun bine, domnule, zise el, aproape urnduse singur.
Dar ori spunea asta, ori se arunca singur pe
fereastr, i era aproape ora ceaiului, iar la
cantin, luni, aveau patiserie danez.
Bine. Atunci, o lum de la capt acum,
corect? Barrington se opri n mijlocul plimbrii i
ntinse mna peste birou. Suspinnd n gnd, Slider
o prinse.

Ar fi mai bine s ncepem, zise el,


retrgndu-se. S terminm acest caz.
Nu reui s ajung prea departe, cnd
Barrington, cu un efort grozav, spuse sau mai
curnd izbucni:
Presupun c nu eti liber disear, nu? S
lum cina mpreun? Am putea discuta despre
orice problem despre care crezi c ar trebui s
aflu. A vrea ca secia noastr s fie o secie
fericit.
Haide se gndi Slider asta a mers prea
departe. Ce e de ajuns, e de ajuns.
mi pare ru, am deja un program pentru
disear. Ceea ce era adevrat, din fericire. Iar
condamnarea era executat.
Barrington pru dezamgit pentru o clip, iar
Slider se simi ru, pentru aceeai perioad de
timp. Dar apoi fisurile din faa-stnc se nchiser.
Barrington ltr:
Atunci, rmne pe alt dat.
Se aez i trase spre el nite hrtii.
Atherton bg capul pe u.
M ntrebam ce faci disear. Sue vine la cin
i m gndeam c poate vrei s ni te alturi. O
mic aniversare, poate.
Dumnezeule, ce nseamn s fii popular, se

gndi Slider. Dintr-o dat, sunt regina balului.


Mulumesc, spuse el. Orict de mult mi
displace s refuz ceva gtit de tine, am deja o
ntlnire disear.
Atherton i realinie corpul pe vertical cu capul
i se spijini pe clana uii.
Oh? Cineva pe care-i cunosc? ntreb el cu o
indiferen intenionat.
Zmbetul lui Slider nu ar fi prut deplasat pentru
un vnztor de ziare Norman Rockwell.
Mda. M iart i cred c m va primi napoi.
O s discutm despre asta disear, dac vom reui.
Atherton avu senzaia c intestinele lui plecar
fr el.
Oh, asta este minunat! Este cu adevrat
minunat. M bucur foarte mult pentru tine.
Nu te bucura prea devreme. tii ct de
inteligent este i ct de prost sunt eu. Dar este un
nceput. O s m bazez pe torsul meu musculos ca
s pledeze cazul pentru mine.
Atherton reui s zmbeasc.
Atunci este o gsc pierdut.
Ce este cu tine i Sue? ntreb Slider. Este
ceva serios?
Cnd m-ai tiut tu serios?
M-am gndit c este vorba de o imitaie, ca

fiind cea mai simpl form a mgulirii.


Oh, tii ce cred eu despre tine, efule.
Apropo, fiindc vorbeam despre cazuri
Nu. mi las un gust amar n gur.
Nu vreau s m gndesc ce va face un bun
avocat al aprrii din el, recunoscu Atherton. Dar
voiam s-i spun s-i aminteti Joannei c s-a
nelat. Mi-ai spus c ea a zis c vom descoperi c
nu un muzicant l-a ucis pe Radek.
S-a nelat, i a avut dreptate, pentru c el nu
a vrut s o fac. O s-i spun.
Slider privea n gol.
Cred c-l vor lsa s scape uor, ce zici?
Indiferent dac o vor face sau nu, el este
condamnat pe via n mintea lui. Ceea ce s-a fcut
nu mai poate fi desfcut.
i eu tot nu tiu dac era un mare dirijor sau
doar un mscrici. Ct de mult a pierdut omenirea?
Ar fi mai bine s o ntrebi pe Joanna, spuse
scurt Atherton.
CAPITOLUL 14
Nu exist poliiti ca Holmes
M ntreb dac a scris cineva vreodat

despre rolul spaghetelor bologneze n procesul


seduciei, spuse Slider, amestecnd n sosul de
roii. Mie mi se pare c odat ce ai gtit i ai
mncat mpreun cu cineva, atunci este legat de
persoana respectiv pe toat viaa.
Joanna spuse cu inocen, nvelind pinea cu
usturoi n folie i pregtind-o pentru cuptor:
Atunci nu ai gtit niciodat cu Irene?
Asta a fost o lovitur sub centur, zise Slider.
Ea zmbi repede.
mi pare ru. Mi-a scpat.
Iar rspunsul este, de fapt, nu. Am gtit pentru
ea, cu ani n urm, cnd de-abia ne cstorisem i
locuiam ntr-o garsonier cu butelie, dar niciodat
cu ea. Aa c afirmaia mea rmne adevrat.
Chiar crezi c odat ce am gtit mpreun nu
voi putea s-i mai rezist? C o s m prbuesc n
braele tale ca o prun coapt care cade din pom?
M bazez pe asta, spuse el.
Oh, Bill, nu m grbi.
Te grbesc? zise el indignat. Eu am fost cel
care a sugerat s mncm mai nti.
Ce este chestia asta cu mai nti? obiect
ea.
El puse jos lingura, se rsuci i o prinse cu
braele de talie, ridicnd-o puin de la pmnt i

lipind-o strns de el.


Ascult-m, femeie, zise el. mi cer scuze c
am fost o pierdere total de timp n aceti ultimi
doi ani i o s-mi cer scuze iar, ori de cte ori
vrei, dar nu o s te las s ne distrugi restul vieii
obligndu-ne s trim desprii.
Ea l privi n ochi, singurul mod de a-l putea
privi, de altfel, dat fiind poziia ei.
Presupun c tu crezi c dac te pori ca un
stpn, vei
Urm o tcere destul de lung.
Dumnezeule, ce puternic eti! murmur ea n
cele din urm.
ntotdeauna am avut brae i umeri puternici.
Din cauza blegarului aruncat cu lopata n
copilrie.
O ls jos, innd-o nc strns lipit de el.
Ea i ridic privirea spre el, cu o expresie uor
tulburat.
nc mai doare, tii.
tiu.
N-am vrut s crezi c este att de uor.
Zmbetul lui dispru.
Am avut doi copii. Am fost cstorit
cincisprezece ani. Nu, nu cred c a fost chiar att
de uor.

mi pare ru, zise ea ncet.


Nu, zise el. Nu te nvinovesc. i nu regret
nimic. Dar nu vreau s mai pierd timpul pe care-l
avem. Eu
Da? Tu ce?
Nu, ar suna pretenios.
Spune-o pretenios. Crezi c va scrie cineva
asta pentru posteritate?
Voiam s spun c am atta de-a face cu
moartea i tristeea n viaa mea, nct vreau ca
totul s fie o srbtoare a vieii.
Se strmb i adug:
Uh, nu-mi vine s cred c am spus asta.
Joanna zmbi seductor.
Sosul tu se lipete. Simt dup miros.
Slider i ddu drumul precipitat i nh
lingura.
Exact la timp. Ct va dura pentru pinea ta?
O eternitate. Cuptorul nu este nc gata pentru
copt. Avem timp s ne aezm i s bem un pahar
cu vin. i nc nu mi-ai vorbit despre caz. Trebuie
s fii ncntat c ai rezolvat totul att de repede.
Rezolvarea nu a demarat nc. Acum ncepe
adevrata corvoad de punere la punct a
documentelor i trebuie s ncercm s-i dm o
form care s nu provoace o criz procurorilor.

Bineneles, tiu c n romanele poliiste se


termin totul cnd Sherlock l indic pe ticlos i
pleac cu o Coca-Cola cu Watson, dar n viaa
real nu este aa. n viaa real, s descoperi cine
a fcut-o este cea mai mic dintre problemele
noastre n mod sigur n cazul acesta.
Nu conteaz, stai jos, ine paharul i spunemi ultimele progrese, spuse ea, ntinzndu-i
paharul plin cu Dolcetto dAlba, lichidul
strlucind rubiniu n lumina focului i mirosind a
sud clduros.
Cufundat n adncurile canapelei capitonate nu
era genul de canapea creia i se putea aplica un
verb insuficient ca a sta cu coapsa Joannei
lipit de a lui, Slider sorbi din vin i i spuse
povestea.
Atherton consider c a fost o schimbare
bun s investigm printre oamenii ale cror case
nu miros a urin ncheie el dar eu am descoperit
c este deprimant s vezi ct de ru s-au purtat
oamenii acetia, oameni de la care te-ai fi ateptat
la altceva. Pcate obinuite i nclcri obinuite
ale legii droguri, delapidri, lcomie, adulter,
crim croindu-i drum n via prin jafuri i
aruncndu-i gunoaiele n spate, ca nite turiti.
Niciunul nu arat niciun pic de compasiune i

niciunul nu se gndete i la altcineva. Doar eu, eu,


eu.
Toate pcatele nseamn egoism. i egoismul
e rdcina tuturor pcatelor, zise ea.
El zmbi, obosit.
Oh, apropo. Atherton mi-a spus s-i
amintesc c te-ai nelat cnd ai spus c ucigaul
nu este un muzicant.
Ar fi bine s nu se grbeasc. Poate c nu a
fcut-o Polowski. Poate c a fost Marcus, iar
Polowski doar l acoper.
Nu, nu, Lev Polowski este cel care a apsat
pe trgaci.
Dar?
Dar ce?
Nu, asta este replica mea. Ai spus-o ca i
cum ai fi vrut s adaugi dar. Este ceva ciudat n
toat povestea?
Ct de bine m cunoti.
Slider oft.
Exist o mulime de aspecte ciudate. tiu c
l-am prins pe cel care trebuia i c el a mrturisit
de bunvoie, dar nu am senzaia pe care ar trebui
s o am. Este ceva nesatisfctor n asta ca
atunci cnd te uii la un film i eroul i eroina se
ntlnesc la un restaurant, i ncarc mereu

furculiele, dar nu-i vezi nghiind mncarea.


Nimeni nu mestec i nu nghite efectiv.
n regul.
Joanna se nvrti i se aez cu picioarele
ncruciate, cu faa spre el.
Spune-mi atunci bucat cu bucat. Ce nu-i
sun corect?
Ei bine, n primul rnd, rmne ntrebarea: de
ce Buster nu l-a recunoscut pe Lev?
Era la mare distan i era ntuneric, zise
Joanna. Amintete-i c noi stteam n lumin i
nu poi vedea n ntuneric. Iar Buster nu avea
niciun motiv s priveasc n direcia aceea, dect
dup mpuctur.
Oh, tiu. Nu m-am referit la asta. Ci la
descrierea criminalului, incluznd faptul c era
scund, paltonul de sibir i plria. Tu nu crezi c
asta ar fi trebuit s fac s-i sune ca un clopoel?
De unde s tie el ceva despre garderoba lui
Polowski?
l vzuse chiar cu o zi nainte. Iar hainele de
sibir nu mai sunt chiar att de obinuite.
Poate c el nu tia asta. Dar probabil c nici
nu s-a gndit la asta. ocul mpucrii, i apoi a
fost att de distrus din cauza durerii nu prea mai
era n stare s se gndeasc la rafinamente de

croitorie.
Eti de aceeai prere cu Atherton. Bine,
accept asta, dar atunci de ce nu mi-a spus c Lev a
trecut pe la casa lui Radek miercuri? l-a menionat
pe Marcus i pe Alee Corelaine, iar cnd l-am
ntrebat dac a mai fost cineva, oricine, a spus, nu.
A uitat, poate. Se ntmpl.
S uite? Marcus, dup propriile lui cuvinte,
L-a ntrtat pe Radek. Trebuia s plece i erau
deja n ntrziere, i a urmat o alt ntrerupere i o
scen sentimental, iar Keaton nu i amintete nici
chiar cnd este ntrebat?
Atunci, tu de ce crezi c nu a spus-o? ntreb
ea, socratic.
Nu tiu. A vrea s tiu.
Sorbi din vin gnditor i ea profit de ocazie ca
s se duc n buctrie s verifice cuptorul. Cnd
se ntoarse, el zise:
Polowski spune c Radek prea bolnav cnd
s-a urcat pe podium. ie i s-a prut la fel? Ai
observat ceva deosebit?
Ea se ncrunt.
i-am spus c transpira mult, dar aa fcea
mereu. Poate c de data asta mai mult dect de
obicei. i-a ters faa cu batista nainte s nceap.
Nu tiu. Totul s-a ntmplat att de repede. Nu era

un om la care s te uii atent.


Lev l-a privit atent. Spune c se comporta
altfel dect de obicei.
Ce ncerci s sugerezi c tia c va fi
mpucat? Dar asta nu ar schimba faptul c a fost
mpucat, nu? sta este un fapt, nu-i aa? Ai scos
un glon din el?
Nu eu personal. Dar Jankins, legistul, a fcuto. A vrea s fi fost Freddie.
De ce, nu ai ncredere n cel nou?
Nu are prea mult experien. Poate; a i-a
scpat ceva.
Dar credeam c are mult experien n arme
de foc. Nu aceasta era specialitatea lui?
E adevrat.
Atunci? Nu neleg care este problema.
Nici eu, de fapt, zise el, jalnic. Poate c mi-e
foame.
ntotdeauna este vorba despre asta, aprob
ea. Combinat cu faptul c viaa ta s-a ntors pe dos
recent, c ai muncit mult i probabil nu ai dormit
ct trebuie.
i nc nu i-am spus partea cea mai rea. Ivan
cel Groaznic vrea s fim prieteni.
Cum?
M-a ntrebat dac putem s o lum de la

capt, s tergem trecutul cu buretele, iar apoi m-a


invitat la cin.
Joanna zmbi.
Iar tu m-ai preferat pe mine! Ei, nu trebuie s
m mai ndoiesc.
El ntinse mna spre ea. Simea o nevoie extrem
de urgent de a rezolva o problem neterminat.
Nu trebuie s mncm chiar acum, nu?
Ba da, categoric. ncearc s fii puin
sofisticat. Anticiparea este jumtate din plcere
nu Sofocle a spus asta?
M ndoiesc. Era grec, nu?
Atherton se ls pe spate, simindu-se
simind ei bine, simindu-se cum nu se mai
simise niciodat nainte, de fapt.
mi pare ru, zise el.
Sue se ntoarse pe cot i l privi peste umrul ei
grsu, ca o potrniche ascunzndu-se n spatele
unei stnci roz.
Nu fi ngrijorat, spuse ea. Va mai fi o
mulime de ocazii.
Nu mi s-a mai ntmplat niciodat, zise el cu
o voce plin de umilin.
Mie da, spuse ea.
El i arunc o privire, nedorind s-i ntlneasc
ochii, n caz c era stnjenitor.

Da?
Da. Dar nu este un concurs, tii?
Se rsuci ntr-o poziie mai confortabil.
Dificultatea const n a ti ce s spui. n
definitiv, dac a fi spus c nu conteaz, ar fi prut
c nu sunt dezamgit, iar dac a fi spus c sunt
dezamgit, ar fi sunat ca i cum te-a fi
nvinovit. Seamn puin cu cltoria n timp, de
fapt. Pericolul const nu n faptul c te-ai putea
ntlni cu tine nsui, ci n ce Dumnezeu ai putea
discuta cu cineva care-i cunoate toate replicile
cele mai bune.
El zmbi, fr s vrea.
Eti total srit.
tiu, zise ea, mulumit. Am visat eu sau a
mai rmas ceva din budinca aceea?
El se ridic, plin de ndoial.
O vrei acum?
Sue se ridic i ea n ezut, cearaful continund
s-i acopere snii n mod miraculos, ca i cum ar
fi fost ntr-un film.
De ce nu? Este al doilea lucru indecent caremi vine n minte n clipa asta. A putea s o
mnnc aici, direct din oal.
Da, bineneles, spuse el.
Se simea uurat. Mcar tia c la gtit se

pricepea. Era un adevrat mister de ce ratase. i


asta nu se datora faptului c nu i-ar fi plcut Sue,
n definitiv o fcuser n fiecare clip liber, de
cnd se cunoscuser.
Deschise ua dormitorului i Oedipus ni
nuntru i sri pe pat, aruncndu-i o privire jignit
peste umr. Se apropie de Sue cu coada ridicat ca
o coad de mtur i ncepu s se frece de ea,
torcnd ca un contor Geiger. Ea rse i l privi pe
Athertor.
nva de la el!
Nu este cazul, spuse Atherton. i arat doar
bunul-gust.
Privirile lor se ntlnir i el se simi mai bine.
O plcea cu adevrat.
Mai mult dect pe oricine altcineva cunoscuse,
de ani de zile.
Vru s se ntoarc s se duc la buctrie, iar ea
zise, pe un ton indiferent, ca i cum ar fi spus-o
ntmpltor:
Te-ai culcat vreodat cu Joanna?
El se opri nemicat. Era cu spatele, aa c ea nu
putea s-i vad faa, iar pauza pru s dureze mult
timp.
Nu, zise el n cele din urm.
Atunci este bine, zise ea linitit.

Atherton se for s se ntoarc i s o


priveasc, ateptndu-se la ce era mai ru, dar ea
zmbea, cu un zmbet de nelegere perfect. El se
simi linitit i bine, ca i cum ar fi fost la
confesiune i toate pcatele i fuseser iertate.
Adu dou lingurie, zise ea.
Slider se trezi cu o tresrire violent. Capul i
czuse pe spate, pe braul canapelei i l durea
gtul. Se ridic amuit, ntlni privirea Joannei i
descoperi amintirea unui sforit gigantic, recent,
care navigase prin creier. Probabil c acela fusese
zgomotul care l trezise.
Ai adormit, spuse ea cu blndee.
mi pare ru, zise el rguit. Proaste maniere.
Nu-i nimic. Erai obosit i plin de bunti,
iar aici este destul de cald. l privi cu curiozitate.
Ai visat ceva? Te foiai i murmurai ceva.
Celulele creierului lui absent ncepur s
ptrund din nou n scobiturile lor obinuite.
Da, spuse el. Era da, acum mi amintesc!
Cntam n orchestra ta. Interpretam un concert.
La ce cntai? l ntreb ea amuzat.
La corn.
Nu tii s cni la corn.
Nu tiu s cnt la nimic, dar n vis era bine.
tiu c interpretam bine. Nu asta era problema.

Stteam acolo, n spate, cu ceilali i


Se ncrunt.
Oh, da, mi amintesc. Problema era c
partitura din faa mea nu era cea corect. Dirijorul
trebuia s nceap s-i fluture braele n orice
clip, iar eu trebuia s cnt i tiam c bucata mea
nu avea s se potriveasc deloc cu ale celorlali.
Cred c asta murmurai. N-o s se
potriveasc, n-o s se potriveasc.
Joanna l privi rbdtoare, dndu-i seama dup
ncrunttur, c el se gndea la altceva. Avea prul
rvit, ochii roii, muchii feei slbii din cauza
oboselii. Un nceput de barb se zrea chiar i de
la distan, iar ea putea s vad c dac el i-ar fi
lsat barb, o mare parte din ea ar fi fost crunt.
Trecea printr-unul din acele momente rare cnd l
vedea n ntregime i separat, ceva complet i
absolut n afara ei, ca i cum ar fi fost nconjurat
de lumin. i l iubea att de mult, nct nu putea
dect s suspine, aa cum o faci uneori din cauza
durerii. Se gndi c de aceea continuase el s o
conving, n ciuda eforturilor ei, deoarece, fiind
raional i cu o vedere limpede, el nelesese c,
chiar dac ar fi rmas desprii, asta nu le-ar fi
schimbat sentimentele, aa c nu avea rost s o
fac.

Avea s accepte dragostea, cu toate


inconvenientele ei, i avu un moment de panic,
pentru c se obinuise s triasc singur i i
plcea independena ei i sigurana care provenea
din asta. Dar, pe de alt parte, exista o tulburare
oarecum condamnabil n gndul de a aranja un
cmin mpreun, de a face toate lucrurile pe care
le fac oamenii n mod obinuit, cum era s aleag
un tapet, s cumpere un covor, s hotrasc
mpreun unde s mearg n vacanele de var. S
fac totul mpreun cu Bill. Alice n ara
Magazinelor. Brusc, i veni s plng.
El se ntoarse din lunga lui cltorie.
mi pare ru, Jo, dar va trebui s plec, zise
el.
O privi cu o team att de nesigur, ca i cum ar
fi gndit c era un moment critic, aa c orice
indignare pe care ea era posibil s o fi simit
murise ntr-o bltoac de amuzament.
Unde?
Trebuie s m ntorc la secie. Trebuie s am
toate hrtiile la ndemn.
Este vorba de caz, nu-i aa? Este ceva n
neregul?
Nu se potrivete, spuse el. Este ceva care nu
se potrivete. Trebuie s m mai uit o dat i

Se gndea din nou la altceva. Joanna se ridic i


se duse, n tcere, s-i aduc haina, l-o mpinse n
mini i l ntoarse cu faa spre u.
Du-te, i spuse. i condu cu atenie.
mi pare ru c i-am stricat seara, ncepu el,
ncercnd s-o priveasc peste umr.
i seara ta, la fel. Nu-i nimic, neleg.
O s m revanez.
tiu. Dar mi promii ceva? Sun-m mai
trziu, cnd vei putea, cnd vei avea ce s-mi spui.
ntinse mna pe lng el i deschise ua, iar
Slider se rsuci n spaiul restrns i o srut.
Te iubesc, spuse el.
i iei.
Ora apte dimineaa este, de obicei, un moment
de linite ntr-o secie de poliie. n biroul
detectivilor nu se afl nimeni, schimbul de noapte
terminndu-se la ase, iar cel de diminea
nesosind nainte de opt. Slider i nl capul de
pe muntele de hrtie i privi spre fereastr, vznd
cerul palid de diminea i absena soarelui,
ascultnd traficul dimineii scurgndu-se pe
Uxbridge Road. Ridic receptorul i form un
numr.
Freddie! mi pare ru c te deranjez att de
devreme. Oh, bine. Ai avut o vacan plcut? Este

vorba de ceva ce s-a ntmplat cnd erai plecat.


Oh, ai auzit? Nu, de fapt, nu tiu exact dac este
ceva n neregul, dar m ntreb dac ai putea
arunca o privire pe raportul autopsiei. Nu vreau s
spun nimic nainte s-l citeti vreau prerea ta
neinfluenat. Dac i-l trimit acum prin fax. Ai
putea s te uii pe el i apoi s m suni? Da, tiu,
dar cred c este important. n regul. Mulumesc
mult. M duc s-l trimit chiar acum. Mulumesc,
Freddie. Atept. Pa.
Era aproape ora opt cnd sun Cameron.
A durat mult, spuse Slider.
Dragul meu biat, doar nu te ateptai s-i
citesc raportul n pijama, nu? A trebuit s m spl,
s m brbieresc, iar apoi l-am citit n timpul
micului dejun.
Micul dejun, spuse Slider, cu un amestec de
exasperare i dorin.
Sacra amintire a spaghetelor bologneze era acum
departe, n trecut.
Bineneles. Martha mi-a promis mncare
indian din orez, paste, ceap i ou azi-diminea.
Numai un nebun cu certificat ar refuza un dejun
pregtit de ea.
Chiar i vocea lui este stul, se gndi Slider
cu amrciune.

Oricum, am terminat. Care este problema cu


raportul sta?
Crezi c concluzia este corect? Cauza
morii?
Nu am examinat cadavrul, btrne. Dar mi se
pare corect. Laddo Jones tie ce face. Nu tiu
prea multe despre el personal, dar are o reputaie
serioas.
Dar glonul abia dac a fcut o ran
superficial. A fost tras de la foarte mare distan
i nu a distrus niciun organ. Chiar putea cauza
moartea?
S fim mai exaci: ocul i-a cauzat moartea i
nu vd nimic surprinztor n asta. Era un tip n
vrst. ocul este ceva foarte deosebit. Nu poi fi
niciodat sigur cum va afecta pe cineva.
Dar Radek se inea foarte bine i nu era
nimic n neregul cu inima lui. Ascult, Freddie, tu
te pricepi puin la muzic. tii ct sunt de sntoi
dirijorii de obicei.
Da, tiu. Au tendina de a tri la nesfrit.
Recunosc c, la prima vedere, poate prea
surprinztor c o ran att de neimportant i-ar fi
putut cauza moartea, dar, aa cum am spus, ocul
acioneaz foarte deosebit.
Bine, spuse Slider, schimbnd tactica. Dar

mai este ceva. Spasmul cadaveric. Mna lui stng


era ncletat pe gulerul puloverului, iar dreapta
era strns n gol.
Aa este.
Vizualizezi asta, Freddie? St acolo, n faa
orchestrei, care ateapt s nceap, cu bagheta n
mna dreapt i cu mna stng ridicat n aer.
Urmeaz o bubuitur puternic i el este lovit de
un glon la baza spatelui, n partea stng i, n
emoia ocului teribil, se prinde de guler att de
violent, nct spasmul rmne dup moarte, dar i
scap bagheta.
La cellalt capt al firului urm o tcere.
Da, neleg ce vrei s spui. Este ciudat.
Probabil c a scpat bagheta naintea
spasmului morii. Dac mpuctura a cauzat
spasmul, de ce a scpat-o?
Nu tiu, amice. Asta duce la concluzia pe
care o cred eu?
Este posibil s nu fi murit din cauza
glonului? ntreb Slider.
i-am spus, sincopa l-a ucis.
n regul, este posibil ca altceva s fi
provocat sincopa? Oare Jones a scpat ceva?
Este posibil, btrne, orice este posibil. Dar
vrei s sugerezi c mpuctura a fost o treab

aranjat sau o potrivire accidental? Ar fi o


adevrat coinciden s-l mpute cineva chiar n
clipa aceea, nu?
Coincidenele sunt accidentale. Asta este
problema cu ele. Oricum, omul care a tras spune
c surpriza de a-l vedea pe Radek cznd l-a fcut
s apese pe trgaci.
Mi se pare cam subire.
Dar este posibil, din punct de vedere
medical?
Este posibil. Atunci, la ce te gndeti?
Nu tiu nc, dar tiu c nu mi se pare corect
aa cum e. Este vorba de spasmul cadaveric. De
faptul c acela care a tras i recunosc c nu este
cel mai de ncredere martor spune c Radek a
czut nainte s apese pe trgaci. i mai este i
modul n care a czut s-a ncovrigat n fa destul
de ncet, nici mcar nu a lovit portativul muzical.
Dac tu ai fi fost lovit din spate de un glon, nu teai fi arcuit? Nu te-ai fi prins n mod automat de
portativ?
Aa s-ar zice, da. Dar nu am ncercat
niciodat, aa c nu pot jura.
Ce altceva ar fi putut provoca sincopa,
Freddie?
Un alt fel de oc sau afeciune. Ceva ce a

atacat sistemul nervos central. Un virus sau o


invazie bacterian. Sau vreo toxin. Se droga?
Se pare c da, dar nu n exces. Nu cred c a
luat ceva de genul acesta nainte. Nu era stilul lui
lua marfa dup aceea, ca s pluteasc. Dar este
posibil s fi luat nite medicamente. Era cam
ipohondru.
Otrvire accidental, atunci. A avut vreun
simptom?
Nu, zise nesigur Slider. Nu chiar. Avem un
martor care spune c nu arta bine, altul spune c
transpira mult. Dar chiar dac acestea erau
simptome, se pare c se simea bine cu cinci
minute nainte.
Poate c a fost o toxin cu efect rapid, cu sau
fr ajutorul afeciunii provocate de glon innd
cont de vrsta lui, chiar dac era bine cldit,
combinaia ar fi putut produce o sincop nainte s
apar simptome mai puternice.
Dar dac a fost otrvit, ar fi lsat semne postmortem? ntreb Slider.
Nu neaprat vizibile cu ochiul liber. Dar
toate otrvurile sunt detectabile, ntr-un mod sau
altul.
Slider rmase tcut o clip, gndindu-se la ce
probleme ar da natere, gndindu-se la opoziia

familiei, la zarva din pres.


ns, aa cum era, nu se potrivea, nu se potrivea.
Iar Radek nu fusese nc ngropat. Ar fi fost mult
mai ru s cear un ordin de exhumare, mai trziu.
Dac voia s mearg mai departe, trebuia s o
fac n ziua aceea.
Freddie, m ocup eu de hrtii, poi face o
reexaminare? Poi face un test pentru detectare a
otrvit?
Sigur, Bill. S-mi spui doar de ce otrav e
vorba.
, Ah, da, asta era problema.
Nu tiu.
Pe asta nu pot s o testez, amice.
O s aflu, zise Slider. Trebuie s m mai
gndesc.
Absolut, spuse Cameron.
Slider i putea da seama, din tonul ironic, c
omul credea c prietenul lui urmrete o himer.
Dar o s fii pregtit?
Am beeper-ul la mine i o s vin alergnd, de
cum voi auzi dulcea ta voce, promise Freddie.
Slider puse receptorul jos, nucit. Ce otrav?
Ah, da, iar dac era otrav, cine o administrase i
cnd, i de ce? Realiz c dac Radek fusese ucis
altfel dect prin mpucare, lista suspecilor era

din nou deschis. Putea fi oricine. Putea fi chiar i


Fay Coleraine, iar eliminarea ei de pe list fusese
singura lui uurare de la nceputul cazului.
CAPITOLUL 15
Dimineaa devine electric
Norma sosi prima. Slider o chem n biroul lui
i i ddu o sarcin de ndeplinit. Ea ascult cu
gravitate, aprob din cap i iei, fr niciun
comentariu sau protest. Slav Domnului c exist
Norma, se gndi Slider, aa cum o mai fcuse de
multe ori nainte. Apoi form numrul lui
Barrington, dar nu rspunse nimeni. Slider se gndi
s-i lase un mesaj pe beeper, dar apoi se gndi c
Barrington se afla probabil n drum spre secie,
aa c putea s atepte s soseasc, pentru a
aborda problema delicat.
Cnd puse receptorul jos, telefonul sun. Se
gndi imediat la Joanna, pe care nu o sunase nc.
Iar apoi simi o senzaie absurd, de vin, cnd
constat c era Irene.
Credeam c m vei suna n timpul weekendului.
mi pare ru. Nu am avut timp. Cazul s-a

ncurcat i am lucrat douzeci i patru de ore pe zi.


Ai ajuns la un rezultat?
Era interesul cel mai mare pe care-l artase ea
pentru slujba lui, n toi acei ani.
Da. i la o confesiune total voluntar.
Nu avea rost s-i povesteasc ndoielile lui.
Oh, bine. M bucur pentru tine. i Matthew la
fel. M ntreab mereu, vrnd s afle detalii.
Slider se gndi, pentru o clip dureroas, la
dormitorul gol i la afi.
Cum se simte? i Kate?
Le este dor de tine, zise Irene, cu o
generozitate surprinztoare.
Dar de fapt i aminti Slider Irene credea c
ea era partea vinovat.
ntotdeauna le-a fost. Chiar i cnd eram
acolo.
Bill, oprete-te. Nu vreau s renviem
vechile certuri. Vreau ca acum s fim prieteni. Este
posibil?
Da, spuse el. i eu vreau asta.
Fcu un efort i continu:
Trebuie s ne ntlnim. Am multe lucruri s-i
spun.
Trebuie s discutm despre cas. i despre
divor, mi pare ru, Bill, dar trebuie s vorbim

despre asta.
Da, tiu.
Ai gsit unde s stai?
Aproape. M ocup de asta. Mai am puin de
lucru la caz, dar voi rezolva pn la sfritul
sptmnii.
Atunci, vino s ne vezi. Pe toi. Vino smbt
ca s poi vedea i copiii.
Nu, nu vreau s vin n casa lui Ernie.
Oh, Bill...!
mi pare ru. Nu vreau s-i rnesc
sentimentele, dar nu vreau s-i vd pe copiii mei
n casa lui.
Slider se surprinse chiar i pe sine prin
fermitatea cu care o spusese, i se prea c o
surprinsese i pe ea. Dup un moment, Irene spuse,
aproape cu respect:
Cum spui tu, drag. O s ne ntlnim cu tine
unde vrei tu.
Mulumesc spuse Slider, i era sincer. Acum
trebuie s pice. O s te sun mai trziu, n cursul
sptmnii i o s aranjm ceva pentru smbt. O
s mergem ntr-un loc drgu. Pn atunci,
gndete-te unde ar vrea copiii s mearg.
O s-i ntreb.
Pauz scurt.

Tu eti bine? Mnnci cum trebuie?


Sunt bine.
Numai eu tiu cum eti atunci cnd te afli n
mijlocul unei investigaii. Trebuie s te ngrijeti.
Aceast tandree l fcea pe Slider s simt
nevoia s plng. Cu ct i mrturisea mai repede
vina, cu att era mai bine.
Sunt bine, sincer. O s te sun vineri.
Dup ce ea nchise, Slider aps furca pentru ton
i o sun pe Joanna. Vocea ei i readuse n ordine
trsturile rvite.
Nu s-a ntmplat nimic nc. Mai lucrez
asupra ndoielilor mele. O s te anun imediat ce
voi ajunge undeva.
Bine. Ai mncat ceva de diminea?
Nu nc.
Mnnc. Omuleul din interior trebuie
hrnit.
El zmbi.
Nu ncepe i tu! Atta ngrijorare tandr.
Eu te iubesc mai mult dect Atherton, spuse
ea cu hotrre.
Nu a venit nc. Vorbeam de Irene.
Oh! Acum m-ai fcut geloas. Ai sunat-o
nainte s m suni pe mine.
Nu, ea m-a sunat. Dar va trebui s m duc s

o vd, n timpul weekend-ului urmtor. Pe ea i pe


copii.
Este n regul. Nu trebuie s-mi ceri voie.
Va trebui s-i spun despre noi.
Ce anume? ntreb Joanna suspicioas.
Totul.
Oh, nu.
Dar trebuie. Nu este corect. Irene crede c ea
este partea vinovat, protest Slider.
Nu fi att de ncuiat! Probabil c-i face
plcere tuturor femeilor le place s se simt
periculoase, iar ea nu prea a avut astfel de ocazii
nainte. Dac i vei spune de legtura noastr
trecut, doar ca s-i uurezi contiina, o s-o faci
s se simt groaznic i probabil c o s transformi
divorul ntr-o tocmeal. Ce rost ar avea? Iar
copiii vor afla c i-ai fost necredincios mamei lor
i se vor simi i ei nefericii. Apoi s-ar putea ca
ea s-i interzic s-i mai vezi, iar ei vor fi de
acord cu ea probabil.
Crezi? zise Slider cu ndoial.
O tiu. Las totul aa cum este. Nu-i spune
nimic. Poi pretinde c m-ai cunoscut mai trziu,
iar ea va avea ocazia s se simt bine pentru c se
poate bucura c i-ai gsit pe cineva.
Este necinstit.

Este practic.
Dar nu-mi place c o nel.
Asta e. Este preul pe care trebuie s-l
plteti. Dar nu o face pe ea s plteasc pentru
pcatele tale.
Eti o fiin ciudat. Cred c majoritatea
femeilor ar fi exaltat de fericire.
Eu sunt o persoan remarcabil. Iar tu nu tii
nimic despre majoritatea femeilor, cine or fi ele.
Du-te i mnnc.
Am neles, s trii!
n cantin era linite, cald i aburi. Strlucind
nc pentru c fusese binecuvntat cu Joanna,
Slider se trezi c avea un apetit fantastic i
nfulec rapid dou ou, unc, crnciori, fasole,
pine prjit i dou ceti de ceai, ca i cum toat
viaa era roz.
La cea de-a doua ceac apru Atherton, prnd
ngrijorat.
Mi-au spus c eti aici. i c ai fost aici toat
noaptea. Ce s-a ntmplat, efule?
Slider i spuse i ncrunttura lui Atherton se
adnci.
Nu avem cu ce continua, efule, zise el n
cele din urm. Nu avem absolut nimic.
Cred c mai mult m deranjeaz spasmul

cadaveric, spuse Slider, ca i cum nu l-ar fi auzit.


i modul n care a czut. A fost ca i cum el nu
observase c a fost mpucat. Uit-te la
succesiunea evenimentelor: scap bagheta, se
prinde cu mna de gt, cade i moare cu amndou
minile ncletate. ie a ce-i seamn asta?
A fost mpucat n spate. ocul a provocat o
sincop fatal. De ce s mai cutm altceva?
De ce nu a menionat Buster vizita lui
Polowski?
Vrei s-l faci pe el criminal? Singura
persoan care l-a jelit efectiv pe Radek?
Slider cltin din cap, nu n semn de negare, ci
de disperare.
Este ceva n neregul.
Atherton privi plin de ndoial cretetul capului
lui Slider.
efule, nu poi s te duci la domnul
Barrington doar cu att.
La el nu pot s m duc cu nimic. Nu este aici,
probabil c este nc pe drum. L-am telefonat
acas i nu a rspuns nimeni.
Trebuia s se opreasc, se gndi Atherton. Dac
Slider ncerca s discute cu Barrington, nsemna c
era vorba de ceva serios.
n regul, zise el, aezndu-se vizavi de

Slider i punndu-i coatele pe mas. Hai s


aruncm o privire asupra situaiei. Dac Radek a
fost otrvit, din cauza factorului timp, trebuie s fi
luat otrava n cabin, altfel ar fi avut simptome mai
devreme. Aa c asta ngusteaz cmpul
suspecilor la Buster care trebuie s fie suspectul
principal, din cauza apropierii lui de victim la
Des Riley, care vine al doilea, sau la Tony
Whittman. Nimeni altcineva nu s-a apropiat de el.
Tony, nu, spuse Slider. El nu a rmas singur
cu Radek.
Nici Des, de altfel. Dar ar fi putut intra n
cabin naintea sosirii lui Radek, ca s toarne ce
o fi folosit.
n cazul acesta ar fi putut fi oricine, spuse
Slider. Toi cei din orchestr. Paracliserul.
Oricine l cunotea pe Radek putea intra acolo.
Ah, dar n ce ar fi putut s pun? Am intrat
acolo i am verificat totul. Nu era nimic de mncat
sau de but, nici mcar o caraf cu ap. Doar apa
de la robinet.
Aceea ar fi greu de otrvit n mod intenionat,
recunoscu Slider. M ntreb dac Marcus ar fi
putut nepa ceva cu o zi nainte, ceva ce tia c
Radek va lua cu el?
Dar ce? Repet, n cabin nu era nimic ce ar fi

putut nghii.
tiu. M-am uitat pe list i nu am gsit nimic.
Doar dac Buster nu a luat ceva cu el. Am
cutat n buzunarele lui Radek, dar pe el nu l-am
percheziionat.
Slider se gndi o clip.
Dar dac Buster sau altcineva l-a otrvit n
mod deliberat, nu avea de unde s tie c Polowski
l va mpuca, acoperind astfel urmele. Aa c
trebuia s o fac astfel nct s nu fie descoperit
sau mcar s nu fie un indiciu care s conduc la
el. Dac Radek s-ar fi prbuit cu simptome de
otrvire, tot ce se gsea n cabin ar fi fost
sechestrat i analizat, i s-ar fi pus ntrebri ca s
se afle proveniena tuturor lucrurilor. Iar n acel
caz, Buster ar fi fost obligat s-i goleasc
buzunarele, cu siguran.
Da, dac simptomele ar fi indicat otrvirea,
zise Atherton. Dar s presupunem c ar fi artat ca
un atac de cord? Toat lumea tia c Radek suferea
de inim
Pentru c aa le-a spus Buster, ncheie Slider
triumftor.
Atherton i deprta braele.
Sclipitor! Cu excepia faptului c Buster este
singurul care nu avea motiv s-l ucid pe Radek.

Uit de motiv.
Dac spui tu. Dar, repet, nc nu ai niciun
motiv s crezi c Radek a murit n urma focului de
arm.
Slider se strmb.
Mergi pe mna mea, zise el scurt. Rzi de
mine. Nu m bazez dect pe instinct.
Se ridic i se ndrept spre u.
Atherton ridic din umeri i l urm.
Tu eti eful. i cine sunt eu s contrazic
instinctul cuiva? Ce vrei s fac?
Vezi dac poi afla din dosare despre
moartea soiei lui Radek. Se presupune c a luat o
supradoz de somnifere. La anchet a fost stabilit
moartea accidental, dar Fay crede c a fost
sinucidere.
O s vd ce pot face.
Atherton prea nedumerit, nenelegnd la ce
putea duce asta.
Uit-te prin ziare, locale i naionale. Vezi
dac s-au fcut ceva speculaii. Poate c nu a fost
ceea ce a prut a fi.
Corect, efule. Deci, crezi c a fost Buster?
Nu tiu. Dar ar fi trebuit s-mi spun de
vizita lui Lev. Nu pot s trec peste asta.
ntors la biroul lui, Slider ridic receptorul i

form numrul de la biroul lui Coleraine.


Rspunse o secretar nou.
Sunt angajat temporar, rspunse ea ntrebrii
lui Slider. Doamna Goodwin a plecat.
Destul de brusc, nu-i aa?
Da, aa se pare, zise ea cu lips de interes
sesizabil. Vrei s vorbii cu domnul Coleraine?
Da, v rog, spuse Slider, nfrnt.
Alee Coleraine era rece i Slider se ntreb
dac Helena i spusese tot nainte s plece. Cu
toate acestea, Coleraine nu-i pomeni nimic lui
Slider despre asta.
ncerc s recuperez treburile rmase n urm,
pn mine, spuse el. Va urma o alt zi liber,
pentru nmormntare, iar afacerea nu merge
singur. Aa c nu pot pierde prea mult timp.
Nu v voi reine mult, promise Slider. Voiam
s v ntreb ce tii despre Lev Polowski.
Ce gen de lucruri vrei s aflai? ntreb
prudent Coleraine.
n special de relaia lui cu socrul
dumneavoastr.
O clip, zise Coleraine i telefonul amui.
Slider atept n mbriarea de postav negru a
hold"-ului, gndindu-se la altele. Mcar nu se
auzea niciun fel de muzic electronic. De fapt,

era destul de odihnitoare, iar el era obosit. Apoi


Coleraine reveni.
L-am dat drumul secretarei. Nu voiam s ne
aud.
Vorbind despre Polowski? Atunci este vreun
secret?
Nu v jucai cu mine, zise Coleraine, cumva
ntre mnie i nelinite. tiu c Lev a fost arestat,
iar restul l-am dedus singur. El i Marcus au
umblat mpreun, iar Lev este srac ca un obolan.
Marcus l-a pus s-o fac, nu-i aa? l-a oferit o
grmad de bani. Ar fi trebuit s-mi dau seama
Da?
n primul rnd, haina de sibir. Ci oameni
cunoatei, care mai poart hain de sibir?
tiai c Lev avea unul?
A fost al lui Marcus. Eu i l-am cumprat i a
fost al naibii de scump. De la Burberrys. Am fost
destul de suprat cnd i l-a dat lui Lev, doar pentru
c acesta nu avea palton. Vine iarna, a zis. A
fost ca din Tolstoi.
Dac ne-ai fi spus asta mai nainte, ne-ai fi
scutit de o mulime de probleme, zise Slider cu
duritate.
Nu m-am gndit, spuse Coleraine, i se
simea o nuan de adevr n tonul lui. Nu te

gndeti la paltoane, atunci cnd cineva a fost ucis.


n regul, s lsm asta. Vorbii-mi despre
relaia lui Lev cu sir tefan.
Ei bine, tefan l-a gsit n Polonia, l-a adus
aici, i-a dat bani pentru o vreme, l-a ajutat n
carier.
tiu aceste lucruri. Vreau s-mi vorbii
despre relaia lor personal.
Ascultai, inspectore, asta trebuie s rmn
aici, zise repede Coleraine.
Ce anume?
Faptul c Lev i tefan erau tii
dumneavoastr. Faptul c aveau o relaie.
Vrei s spunei c erau amani?
Oh, Dumnezeule, nu-mi spunei c nu o tiai.
Nu asta a fost totul?
ntrebarea nu este ce tiu eu, ci ce tii
dumneavoastr.
Ei bine, erau se culcau mpreun. Dar asta
tre buie pstrat secret. Nu trebuie s se aud.
Mi-e team c se va auzi, la tribunal. Nu va
depinde de mine, ca s pot mpiedica asta.
Coleraine gemu.
Oh, Dumnezeule, scandalul presa Fay nu
trebuie s afle! Ar ucide-o. Orice de genul sta
este o anatem pentru ea. Nu a tiut niciodat cum

era tefan cu adevrat, iar ideea c el o o fcea


cu biei
Chiar credei c nu tie? Este fiica lui, n
definitiv.
Nu nelegei. Fay este foarte inocent. Nu iar trece prin minte niciodat aa ceva. A face
orice ca s fie inut totul n secret a plti orict.
Sunt sigur c putei face ceva. Conteaz de ce l-a
ucis Lev pe tefan? Toat lumea l-a vzut fcndo. Nu exist nicio ndoial n privina asta, nu-i
aa?
Slider trecu peste sugestia de mituire i spuse:
Domnul Keaton tia despre sir tefan i Lev
Polowski?
S tie? O, v referii la faptul c ei? Nu
tiu, dar cred c ar trebui s tie. Nu mi-a spus
niciodat nimic, bineneles, dar aa este el. Este
la fel de special ca i Fay, poate i mai mult. Nu
este un lucru despre care el ar vorbi vreodat.
Credei c l-ar deranja?
Oh, sunt sigur de asta. Este un adevrat
puritan i se privete ca un adevrat pzitor al
reputaiei lui tefan. mi aduc aminte cum, odat,
un ziar a fcut o recenzie mai puin elogioas
despre un concert al lui tefan, iar Buster aproape
c a fcut o criz. Voia s-i dea n judecat, apoi a

vrut s se duc s-l bat pe editor. Pn la urm a


scris doar nite scrisori, dar a scris sptmni
ntregi, pentru c ziarul nu voia s publice o
retractare. Dac ar fi tiut despre Lev, ar fi vrut sl ucid.
Da, mi-ai fost de mare ajutor, spuse Slider.
Asta i se pru de ru augur lui Coleraine.
Inspectore, l-ai acuzat pe Lev, nu-i aa?
Da. Da, a fost acuzat.
i Marcus?
Nu s-a luat nc nicio hotrre n ceea ce
privete acuzarea lui Marcus.
Cine ia aceast decizie? ntreb nerbdtor
Coleraine?
Slider aproape c l auzea pipindu-i
portofelul. Bineneles, acum avea toi banii lui
Radek la dispoziie.
Procuratura Coroanei, spuse Slider.
i adug, mental: Vrei s-i dau numrul lor
de telefon?
Norma intr afind un triumf tacit.
A fost ceva. Nu tiu dac are vreo legtur,
dar ai ghicit corect, efule.
Aaz-te i spune-mi, zise Slider.
Era att de nerbdtor, nct abia dac observ
picioarele ei lungi, frumoase, cnd i le ncruci

n faa lui. De altfel, faptul c ea l gsea sexi pe


Barrington i lua din strlucire. Nu avea farmec s
fie pe locul al doilea, dup Omul Muntelui.
Ea i aez carneelul pe genunchi.
Keaton a intrat la Fitzpaine School n
septembrie
1948. S-a cstorit cu Doreen Scoggins n
septembrie
1949. Am dat de un om de la ziarul local,
Uckfield Gazette, care mi-a fost de mare ajutor.
Mi-a trimis prin fax relatarea nunii. Acolo se
meniona c Doreen fusese logodit anterior cu un
biat din zon, Peter Hepplewhite, care murise
tragic n aprilie n acel an, de intoxicaie
alimentar. Tipul de la Gazette mi-a trimis i
raportul despre aceast ntmplare. A fost o
agitaie destul de mare n jurul subiectului.
Hepplewhite a czut bolnav dup ce a mncat n
restaurantul chinezesc local, recent deschis
n 1949? Probabil c a fost unul dintre
primele din ar.
Oricum, nu a durat prea mult. Nimeni
altcineva nu s-a mai mbolnvit n noaptea aceea,
iar inspectorii sanitari nu au putut gsi nimic n
neregul, ns restaurantul s-a nchis, oricum.
Presupun c nimeni nu mai voia s rite s

mnnce acolo, dup ce popularul constructor


local, Hepplewhite, douzeci i trei de ani, a czut
ntr-o criz mortal.
Cine a fost cu el n noaptea aceea? Scria?
Nu prin nume. Un grup de prieteni, inclusiv
logodnica lui, Doreen. Ziarul relata prea pe larg
tragedia viitoarei mirese, ca s mai menioneze
ali prieteni. S ncercm la poliia local, ca s
aflm numele prietenilor?
Dac vom ajunge la ceva, o vom face, dar nu
nc. A mai fost altceva? Cum este cu motivul
pentru care a prsit Keaton coala?
i-a prezentat demisia n decembrie 1952.
Au fost obligai s-i dea preaviz un semestru, aa
c nu a fost o plecare brusc. Am vorbit cu
directorul, care nu tia nimic despre asta se
ntmplase nainte de venirea lui acolo , dar m-a
pus n legtur cu un profesor pensionat, pe nume
Harris, care fcea parte din personalul didactic pe
vremea aceea. Am vorbit cu el i mi-a spus c
Keaton nu a plecat cu o faim proast sau ceva de
genul acesta. i-a exercitat preavizul aa cum
trebuia i ar fi trebuit s termine n iulie, dar a
primit permisiunea s plece cu cteva sptmni
mai devreme, pentru c-i gsise o alt slujb,
care nu putea atepta. Harris spunea c Keaton a

declarat ca motiv al plecrii sale dorina de a


scrie un roman. Toi l-au considerat foarte
ndrzne, dar Harris se ntreba de ce nu putea
scrie un roman chiar acolo? Dac trebuia s aib o
slujb ca s se poat ntreine n timp ce scria,
atunci aceea de profesor ar fi fost mult mai bun
dect cea de ofer, dup prerea lui Harris, mai
ales datorit vacanelor lungi.
Deci nicio ceart, niciun scandal, nicio
bnuial?
Nu, domnule. Dar a mai fost un deces.
Slider era gata s-i frece minile.
La coal?
Unul dintre profesori, Simon Phelps. n
timpul vacanei de var anterioare. A czut ntr-o
carier de var i a murit.
Accident?
Aa se pare. i-a pierdut echilibrul i a
czut. Partea interesant, din punctul nostru de
vedere, este c, dup spusele lui Harris, Phelps
era un prieten apropiat al familiei lui Keaton, ieea
cu ei n ora, luau masa mpreun, le vizita casa la
orice or. i era burlac.
Ah, i accidentul?
Era mpreun cu familia Keaton, la un picnic,
cnd 3-a ntmplat.

Atherton ciocni i intr. Se uit la picioarele


Normei doar pentru o clip i numai pentru o
apreciere estetic, n acea diminea, dac ar fi
fost ntrebat, ar fi putut rspunde c Sue avea ochi
albatri-cenuii i o gur mare i frumoas, dar nu
avea idee cum artau picioarele ei.
Vrei s asculi acum raportul meu, efule?
Da, intr. Rmi i tu, Norma, spuse Slider.
El s-a ocupat de moartea soiei lui Radek.
Nu este prea mult de spus despre asta. A fost
gsit moart dimineaa de Doreen Keaton. Radek
i soia lui aveau dormitoarele separate. Cutiua cu
pastile era deschis pe noptier, pe jumtate goal.
Am calculat dup numrul celor rmase c luase o
doz dubl. Lua somnifere de aproape ase luni
prescrise de doctor, nimic ciudat n legtur cu
asta. Doreen a spus c era nervoas i irascibil,
dar nu deosebit de deprimat, dei buse mult n
noaptea aceea, dup o ceart cu soul ei. Raportul
legistului a fost clar: a murit n urma unei
supradoze cu narcotice. Au calificat-o drept
moarte accidental, pentru c nu a lsat niciun
bileel i pentru c doza, dei mortal, era destul
de mic. S-au gndit c, dac ar fi vrut s se
sinucid, ar fi luat toate pastilele din sticlu. Aa
ns, au decis c era ameit din cauza buturii i

nu i-a dat seama ce fcea.


Au fost ceva speculaii?
Nu n pres. Totul a fost foarte respectuos
au vorbit despre geniul lui Radek i despre dosarul
lui de rzboi, despre ce mare tragedie era i cum
se spera s nu-i afecteze munca. Keaton a dat un
interviu i i-a descris ca pe un cuplu devotat, iar
Doreen a spus din nou c lady Susan nu era
deprimat. S-a fcut o oarecare aluzie, n rubrica
de brf, n care se spunea c este tragic cnd
certurile, de care are parte orice cuplu, scap de
sub control. S-au ntrebat de ce buse lady Susan
att de mult i menionau, fr nicio legtur, c
Radek i acordase recent patronajul unei tinere
pianiste promitoare, care era la fel de frumoas,
pe ct era de talentat.
Deci, cu ea sunt trei, zise Norma, privindu-l
pe Slider.
Trei ce? ntreb Atherton.
Cadavre n siajul lui Keaton, spuse Norma.
Patru, o corect Slider. Nu o uita pe Doreen,
care a murit de gastroenterit.
Se mai ntmpl, le atrase atenia Atherton.
Ca i intoxicaiile alimentare. Sute n fiecare an.
Phelps a czut ntr-o carier, spuse Norma.
Cine este Phelps? ntreb Atherton.

Norma i povesti.
S-a mpleticit i a czut? zise el, cnd ea
termin. i crezi c a fost otrvit n timpul
picnicului?
Eu nu cred nimic, spuse Norma. Las asta pe
seama superiorilor mei. Eu sunt doar un infanterist
umil.
Atherton, care se aezase pe cellalt scaun, se
ls pe spate, i ncruci picioarele i i folosi
degetele ca s numere punctele.
Deci, Buster a vrut neaprat s se
cstoreasc cu Doreen i l-a otrvit pe logodnicul
ei, ca s-l nlture; apoi a mpins ntr-o carier un
profesor, care Care e. A crima lui? Se inea
dup Doreen? Era o tip super?
De ce nu? ntreb Slider. Prea destul de
drgu n fotografia pe care am vzut-o i, ntr-o
comunitate nchis, este probabil s nu fi avut
parte de o competiie prea mare.
Oricum, zise Norma, un brbat poate fi gelos
i fr s aib vreun motiv.
Sau o femeie. Chiar aa; este un verb
netranzitiv, constat Atherton. Deci, de ce lady
Susan? De ce Doreen?
Nu tiu.
Slider rmase aezat nc o clip, privind n gol.

Apoi se ridic n picioare.


Cred c o s m duc s-l ntreb.
Pe Buster?
El este singurul care tie, zise Slider.
Atunci ar fi mai bine s merg cu tine, spuse
Atherton, aruncndu-i o privire lateral Normei.
Domnule, zise ea, dac vine domnul
Barrington, ce s-i spun?
Dac ntreab, spune-i unde sunt. Nu-i vorbi
de spre presupunerile mele, dac reueti. O s-i
explic eu totul, personal, cnd m voi ntoarce.
Ateptar mult timp la u i Atherton cedase i
voia s plece, dar Slider parc era plantat acolo.
Atherton l mai vzuse n dispoziia aceea. Atunci
cnd era prins de o idee, devenea ncpnat, dar
i ciudat de ncreztor. Era o trstur linititoare
pentru un superior, mai ales atunci cnd prea ntro dispoziie proast.
n cele din urm, se auzi o micare n spatele
uii i aceasta se deschise ncet, dezvluindu-l pe
Keaton, care clipea ca o bufni. Era nebrbierit,
avea cearcne i ochi injectai, pantaloni ncreii,
ca i cum ar fi stat n ei zile ntregi, ceea ce era,
probabil, adevrat; n ochii cercettori ai lui
Atherton, preau aceeai pereche pe care o purtase
joi, cnd i puseser ntrebri.

Keaton se uit spre Slider, fr s-i arunce nicio


privire lui Atherton.
tiam c o s v ntoarcei, zise el cu o
oboseal n glas.
Vreau s v ntreb ceva, zise Slider, nu ca
poliist, ci ca o cunotin veche, familiar, sau ca
un vecin de demult. Pot intra?
Nici chiar un paranoic nu ar fi putut s-l
considere amenintor. Este o tactica frumoas, se
gndi Atherton. Buster fcuse un pas napoi
aproape fr s gndeasc, iar cnd s se apuce s
devin suspicios, Slider traversase deja pragul
uii i i tergea picioarele meticulos i absent pe
preul de la u.
Nu m putei lsa n pace? V-am spus deja tot
ce tiu, zise Buster, aruncndu-i lui Atherton o
privire plin de indignare sumbr.
Oh, tiu, spuse vag Slider. Voiam doar s
discutm despre ceva.
Era n faa lui Keaton i se ndrepta spre scri.
n salon, da? S urc?
Keaton ezit, privindu-l cu ndoial pe Atherton,
dar Slider ncepuse s urce.
Dup dumneavoastr, zise Atherton, zmbind.
mboldit astfel, Keaton nu putea dect s urce.
Era un efort dureros pentru el, i Atherton se simi

vinovat o clip pentru c l chinuiau din nou pe


btrn.
n salon, Slider se aez pe ezlong i i fcu
semn lui Atherton s stea pe fotoliul de lng el.
Acesta se aez nervos, plasndu-i braele pe
rezemtoare i minile peste capetele acestora, ca
i cum urma s fie legat i pus n legtur cu
Reeaua Naional. Atherton se aez n cealalt
parte a lui, aa nct Keaton nu putea s-i
priveasc pe amndoi odat. Dar atenia lui era
deja fixat asupra lui Slider. Oricare erau temerile
lui, ele se concentrau asupra lui Slider. Atherton
abia exista pentru el.
tii, spuse Slider, ca i cum ar fi continuat o
conversaie, cred c nu am neles cea mai mare
parte. Sunt dou detalii care au rmas neclare.
Detalii? Detalii referitoare la ce?
Peter Hepplewhite aici este evident,
bineneles. i Simon Phelps un mic brnci i a
czut. Dar lady Susan, aici este neclar. Nu att cum
ai fcut-o s nghit pastilele, dar de ce? tiu c
nu conteaz, n ansamblu, dar mi place s neleg.
Altfel m scie tot timpul.
Atherton credea c Keaton arta ru nainte, dar
n timpul acelui discurs faa lui deveni cenuie,
nct se prea c Keaton va leina sau va vomita.

Nu tiu despre ce vorbii, opti Keaton n


cele din urm.
Eu cred c nelegei, zise Slider, fr
emfaz. Soia dumneavoastr, Doreen, ncepuse s
bnuiasc, nu-i aa? Sau poate c v bnuise tot
timpul, dar dumneavoastr a nceput s v fie fric
s nu vorbeasc. Era cel mai uor lucru din lume
s scpai de ea, neleg asta. Ocazia nseamn
totul, nu? Iar apoi l-ai fi avut pe tefan numai
pentru dumneavoastr, odat ce scpai de micua
Fay.
Ei nu i-am fcut niciodat ru, spuse slab
Keaton. N-a fi rnit-o niciodat pe Fay.
Aa este, dar ai trimis-o la coal, zise
Slider. A fost greu s-l convingei pe tefan?
El a fost cel care a vrut ca ea s plece.
Spunea c nu poate rmne acas, fr nimeni care
s-o ngrijeasc.
Vocea lui deveni puin mai puternic.
Prea s nu observe c nu negase niciuna din
celelalte afirmaii.
i aa era, nu? Nu mergeam prea des n
turneu n perioada aceea, dar eram plecai totui n
fiecare sear. Cine ar fi stat cu ea? Dar eu nu am
vrut s plece. A fost ideea lui tefan. i ea voia s
plece, oricum. l ura pe tatl ei.

Pe dumneavoastr v plcea?
Bineneles. tia c o iubeam i eu. i nc o
tie. Cine credei c l-a convins s in concertul
de la biseric? Eu am fcut-o, pentru ea.
i tot pentru ea l-ai ucis?
Keaton privea fix, cu brbia czut. Gura i
tremura, dar nu se auzea niciun sunet.
L-ai ucis pentru ca ea s poat primi banii,
nu-i aa? tiai c Alee avea probleme financiare
i nu voiai ca ea s sufere, aa c l-ai ucis pe
tefan, pentru ca ea s poat moteni ntreaga
avere.
Nu!
Keaton i regsise vocea, n sfrit.
Nu! Ai neles greit!
Bine, spuse Slider. Atunci, spunei-mi
dumneavoastr. De ce l-ai ucis?
Nu am fcut-o! Suntei nebun! tii c nu am
fcut-o! Lev l-a mpucat. A vzut toat lumea.
Oh, da, Lev l-a mpucat, recunoscu Slider.
Dar nu asta l-a ucis. Noi doi tim ce l-a ucis, nu?
Buster l privea fix n continuare, ca i cum
nu ar fi putut privi n alt parte. Atherton se temea
ca btrnul s nu fac un infarct.
ocul acela, la vrsta lui, i groaza de a fi
acuzat, dac nu o fcuse. Atherton nc avea

ndoieli n ceea ce privea ideea efului.


tii? zise Buster slab.
Bineneles, spuse Slider linitit. Dar dac nu
a fost pentru bani, atunci pentru ce?
Atherton vzu cum sngele revenea efectiv n
obrajii lui Keaton. Vocea acestuia se nl,
indignat:
Pentru bani? Drept cine m luai? Un
criminal vulgar, obinuit? Nu a ucide pe nimeni
pentru bani.
Slider prinse privirea lui Atherton i l reduse la
tcere cu un clipit rapid.
Spunei-mi. A avut legtur cu Lev, nu-i aa?
De ce nu mi-ai spus c Lev a fost aici mari?
Keaton i ntoarse capul n alt direcie, gura
strmbndu-i-se ca i cum ar fi simit un gust ru.
Nu vreau s vorbesc despre asta.
Despre Lev i tefan? Nu v plcea acel mic
aranjament, nu-i aa?
ntrtat, Keaton se enerv.
Trebuie s auzii totul, nu? Nu putei ine
lucrurile ascunse, cu decen, niciunul dintre voi?
A fost destul de ru i cu femeile toate erau trfe
, dar bieii? Era att de ostentativ. Chiar i
Marcus tia totul. Urmtorul pas era s apar n
pres i atunci ce am fi fcut? l-am spus s se

opreasc biatul era cel mai ru soi, moralitate


libertin, minte slab, gur slobod. tefan mi-a
spus c o s scape de el i am crezut c a fcut-o.
Am crezut c totul se terminase. i atunci a venit
Marcus i a ncercat s-l antajeze cu asta.
De aceea a venit n vizit mari?
Tocmai voiam s plecm, l-am spus lui
tefan s nu-l primeasc, dar el fcea totdeauna
invers. Ei bine, a fost vina lui, dac nu i-a plcut
ce a auzit. Marcus a zis c va spune toat povestea
presei, dac tefan nu-i ddea bani.
i el ce i-a spus lui Marcus, cnd acesta l-a
ameninat? ntreb Slider.
L-a spus s se duc dracului. Nu putea s-l
oblige s fac un anumit lucru nimeni nu putea.
Oricte defecte avea, tefan nu era un la.
i atunci a aprut Lev.
A insistat s-l vad. A fi putut s-i spun cum
va fi.
Colurile gurii lui Buster se lsar n jos.
Porcriile care ieeau din gura creaturii! Nu
m-a njosi s le repet. Dup aceea, dup plecarea
lui, i-am spus lui tefan c fusese prea moale cu
biatul, c ar fi trebuit s-l amenine cu legea, dac
nu-l lsa n pace. Era evident c era vorba de un
aranjament ntre el i Marcus, eu aa credeam. Iar

apoi tefan a spus c s-a rzgndit, c-l va primi


napoi.
Fcu o pauz, gndindu-se la o amintire
ntunecat care se deschisese n mintea lui.
Am crezut c o spunea doar s m
necjeasc, dar a doua zi dimineaa a spus-o din
nou. Spunea c Lev era talentat, c trebuia ajutat i
c se gndea Se gndea s-l aduc aici, s
triasc mpreun cu el. n casa noastr.
Se opri.
Ajunsese la miezul ororii, n ceea ce-l privea.
i dumneavoastr ce ai spus? l mboldi
Slider cu blndee.
Am spus c nu voi suporta asta. El a zis c nu
este treaba mea. Ne-am certat cea mai rea ceart
din viaa noastr, l-am spus c nu voi sta sub
acelai acoperi cu creatura aceea, iar el a zis cmi pot face bagajele i s plec.
Doar nu vorbea serios? Probabil c v-a mai
spus genul acesta de lucruri, dar fr s o vrea cu
adevrat.
Vorbea foarte serios, se plnse Buster. A
spus c s-a sturat de ncercrile mele de a-i
conduce viaa. A spus c m-am transformat ntr-o
bab ciclitoare i c el voia tineri n jurul lui.
Mi-a spus c mi va plti salariul pe o lun i s

plec pn la sfritul sptmnii. Unde a fi putut


s m duc?
i ridic privirea spre Slider.
Nu am familie. Nu am avut niciodat alt
cas. Am economisit ceva, dar nu suficient ca s
m ntrein. i, n plus, eram cu el de patruzeci de
ani. El era viaa mea.
Aa c v-ai gndit c, dac trebuia s
rmnei fr el, ar fi fost mai bine s-l ucidei.
Totul prea c se nruie, zise Buster, cu o
privire nucit. Eram att de fericii! i eu abia
ateptam retragerea lui, s facem toate lucrurile
mpreun, o btrnee panic. Iar acum el m
izgonea i lua n casa lui aceast acest blestem.
Iar Marcus avea s spun presei of, avea s o
fac, de ciud, pentru c tefan nu voia s-i dea un
ban. Am fi ajuns n toate ziarele, totul urma s fie
clcat n picioare i murdrit, reputaia lui s fie
distrus pentru totdeauna, vieile noastre ruinate.
Nu puteam lsa s se ntmple aa ceva. Mai bine
un sfrit linitit, demn. tiam c suferea de inim;
nu era nevoie dect de o mic mpingere.
Cltin din cap.
Nu tiam c Lev va face ceea ce a fcut. Dar
apoi, a aprut ca un dar divin. Era un mod de a
scpa de el i nu vreau s se mai pun alte

ntrebri.
Da, zise Slider, nelegtor. Probabil c v-a
fost team c se va afla totul despre lady Susan,
despre Doreen i despre ceilali. Cred c au fost
nite momente groaznice.
Nu m-am gndit nicio clip la ei. i nu-mi
pas de ei. Cum putei crede asta? Este vorba de
tefan; i-am dedicat toat viaa mea i el a
disprut. Nu mi-am dat seama nainte cum va fi
viaa fr el. Dar nu a fi putut face altceva. Nu-l
puteam lsa s se autodistrug.
Pe lady Susan de ce ai ucis-o? ntreb
Slider.
i epuiza. Cererile ei constante fizice,
asupra trupului lui, da, dar i mai mult asupra
spiritului. i epuiza forele vitale. Muzica la
nivelul lui ia tot ceea ce are un om. Am vzut asta,
zi de zi. Era sectuit de ea, iar muzica lui suferea.
ncerca s-l ntoarc mpotriva mea. El se sturase
de ea, oricum, dar dac divorau, ar fi pierdut toi
banii ei i tefan era ngrozit de srcie, dup ceea
ce vzuse n Polonia. Aa c era clar ce aveam de
fcut. Ea era, oricum, o femeie nefericit. L-am
scpat de povara ei, asta e tot.
Cum ai forat-o s nghit pastilele?
El fcu o fa dispreuitoare.

Nu poi fora pe cineva s nghit pilule, iar


dac ar face-o, ar vomita. A fost n brandy.
Ce a fost n brandy?
Dar dispoziia fusese stricat. Dintr-o dat,
privirea lui se concentr din nou.
Mi s-a prut c a-i spus c tii totul.
i aminti de Atherton, dup mult timp, i i
arunc o privire rapid, dup care se ntoarse din
nou spre Slider.
ncercai s m pclii, s m facei s spun
ceva ce nu tii.
Ba nu, deloc. tiu totul, cu excepia acestui
lucru, zise Slider linititor, dar Keaton nu se ls
linitit.
Prea s se nchid n sine.
Voi nega, zise el. Nu putei dovedi c v-am
spus ceva, cunosc legea. Nu putei dovedi nimic.
Slider l privi pe Atherton i apoi se ridic i
ncepu s se plimbe prin camer.
Putem dovedi multe, zise el. De exemplu,
dumneavoastr suntei cel care a spus la toat
lumea c tefan avea probleme cu inima. Dar mai
tim c asta nu era adevrat. Inima lui era la fel de
sntoas ca a dumneavoastr sau ca a mea.
Ce ai spus? ntreb Buster slab.
Oh, da! Acesta este un fapt. Autopsia a artat

c avea o inim foarte puternic. Aa c de ce ai


pomenit de boala de inim, dac nu pentru a
pregti terenul pentru uciderea lui?
Se oprise lng fereastr i privea afar n timp
ce vorbea, ca i cnd ar fi considerat c era o
problem att de clar, nct nu avea importan.
Ai crezut c dac se va prbui n timp ce
dirija, toat lumea va spune c era vorba despre un
infarct i c nimeni nu va mai face cercetri. De
aceea i-ai dat otrav chiar nainte de repetiie, n
loc s-l lsai s moar acas, n pat.
Dar el mi-a spus-o! El mi-a spus c avea o
inim slab.
Buster prea n culmea uimirii.
Ei bine, mi-e team c v-a minit. Ceea ce
Slider se opri brusc, cu ochii fixai asupra
grdinii.
Lucrurile se aezau rapid n locurile lor, cu
cicluri rapide, satisfctoare.
Era ngrozitor, era cu adevrat ngrozitor, dar
totul se potrivea. Aceasta era singura satisfacie pe
care o puteai avea n investigarea unei crime s
gseti rspunsul corect.
Ceea ce v transform n suspectul principal,
ncheie el.
Atherton sesiz tonul diferit i l privi rapid.

Slider nclin din cap spre el, abia perceptibil.


Glonul lui Lev nu a produs suficiente daune
ca s ucid un om cu o inim puternic. Dar tefan
murea deja, cnd Lev a apsat pe trgaci, ca
urmare a ceva ce i-a atacat sistemul nervos central.
Ceva ce i-ai dat dumneavoastr.
Nimeni nu va crede asta, spuse Buster, dar
vocea lui era slab.
Toate otrvurile sunt detectabile, dac tii ce
s caui. Legistul mi-a spus asta chiar azidiminea. Lucrurile au avansat din 1959. Pe
vremea aceea nu aveam cromatografie cu gaz sau
spectroscopie prin absorbie atomic, nu? i,
oricum, nimeni nu a cutat otrav n cazul lui lady
Susan. Nimeni nu s-a gndit s testeze brandy-ul
sau s caute n micuul dumneavoastr adpost din
captul grdinii, locul n care v fceai
cercetrile botanice.
Buster tresri puternic la ultimile cuvinte, iar
Atherton ncepu s zmbeasc ncet, odat ce
ntrezrea raionamentul lui Slider.
Eti mai aproape de Dumnezeu ntr-o
grdin, dect oriunde n alt parte, cit calm
Slider. Ai avut dumneavoastr grij de asta, nu-i
aa, domnule Keaton? Grdina dumneavoastr
drgu s-a dovedit a fi un drum foarte scurt spre

Dumnezeu. Tutun, degeel rou, zrm mortal,


mselari, bobiel natura este un lucru minunat
de ucigtor, dac tii unde s te uii. Iar dum
neavoastr suntei botanist. Ai tiut unde s v
uitai.
Cred, spuse Keaton slab, dar politicos, cred
c trebuie s v rog s m scuzai pentru o clip.
Trebuie s m duc la baie.
Pru c abia putea s se ridice de pe scaun, iar
apoi nclin din cap spre Atherton, care l urm
afar, dar se ntoarse imediat i spuse:
Este chiar vizavi, pe hol. l vom auzi cnd
iese.
Slider aprob din cap i se duse din nou la
fereastr.
Asta mcar l va scpa pe Lev Polowski din
crlig, spuse Atherton dup o clip. Sau nu?
Presupun c va trebui acuzat de ceva. Tentativ de
omor? Rnire premeditat? Dar poi rni
premeditat un om care moare? M ntreb ct de
aproape de moarte era Radek, cnd l-a lovit
glonul? Dac acesta a jucat vreun rol n moartea
lui, dac a grbit-o mcar, Lev este vinovat.
Trebuie s examinm laboratorul lui Buster,
spuse Slider, fr s-l asculte. Poate c nu s-a
gndit nc s fac ordine n el, s-ar putea s existe

suficiente urme ca s
Se opri, ncruntndu-se.
Ce a fost asta?
Ascult, apoi l privi pe Atherton.
Doar nu crezi? spuse acesta i o luar
amndoi la fug.
Ua era ncuiat i nu primir niciun rspuns din
interior, dar holul era ngust acolo. Atherton se
urc pe calorifer, ridic amndou picioarele i le
izbi n u, deschiznd-o. Buster era pe podea, cu
mneca stng ridicat n sus. Pe perete era un
dulpior medicinal cu uia deschis. Pe podea,
lng mna lui dreapt, era o sering hipodermic.
Slider ngenunchie lng corp. Nu murise nc.
Cheam o ambulan, spuse el.
Atherton ezit.
Dar s-ar putea s-l salveze.
Slider i ridic privirea.
Doar o mic ntrziere, efule, continu
repede Atherton. A omort cinci oameni, iar ei l
vor lsa s scape, probabil.
Acum, spuse Slider.
CAPITOLUL 16
Voina Domnului?

Ambulana venise i plecase, iar echipa de


criminalistic desfcea n buci casa i adpostul
din grdin. Slider i Atherton stteau n salon,
ateptnd s plece.
nc mai cred c ar fi trebuit s-l lsm s
moar, mormi Atherton, ns de data aceasta nu
mai era sincer.
tii c nu puteam face asta, spuse Slider. n
plus, vom avea nevoie de mrturisirea lui, dac
vrem s ducem asta acas.
Va fi al naibii de greu de dovedit.
tiu. Exist dra de cadavru care a urmat
cariera lui Keaton i cteva coincidene suspecte,
dar ngrozitor de mult speculaie pur. ns Radek
nu a fost ngropat nc, iar Freddie a spus c va
gsi otrava, dac i voi spune ce s caute.
i poi s-i spui?
Slider se strmb.
Cred c da. Cred c tiu cum a fcut-o. Era
ultimul lucru care mai trebuia dedus i m-am uitat
pe fereastr la rsadurile lui minunate de flori
albastre, inclusiv omag albastru, o plant att de
drgu i de prolific. Cunoscut i sub numele de
gluga clugrului sau otrava lupului.
Este otrvitor? ntreb Atherton.

Slider fcu ochii mari.


Nu ti nimic despre plante?
Eu nu sunt un rnoi ca tine, efule, protest
Atherton. n Weybridge nu se plimbau cu paiul n
gur. Nu existau astfel de ochi de triton n
gardurile vii.
Numele latinesc pentru omag este aconit.
Oh, de ce nu spui aa, zise Atherton. Cu
aconit a ncercat Medeea s-l otrveasc pe Tezeu.
Anticii i spuneau Regina Otrvurilor. Deci vine
de la omag?
Aconitum, pentru tine. Toate prile plantei
sunt otrvitoare i poi face o infuzie tare fierbnd
rdcina. Atac sistemul nervos central i
muchiul inimii.
Et voila, sincop!
Uneori, nainte s aib timp s apar orice
alte simptome. Este extrem de toxic i poate
aciona foarte rapid chiar i n opt minute.
Sun promitor din punctul nostru de vedere,
admise Atherton cu generozitate. Cu excepia
faptului c va trebui s dovedim c Buster i-a dato btrnului, iar eu nc nu reuesc s-mi dau
seama cum. Dac i-a dat ceva s bea sau s
mnnce, atunci a luat proba cu el i a distrus-o
pn acum.

Nu, nu putea face aa, fiindc dac era vreo


suspiciune, acesta era primul loc n care am fi
cutat. Dac voia s o fac, a trebuit s gseasc
un mod care s-i ofere o ans de scpare.
Slider se ntoarse i privi din nou pe fereastr.
O alt caracteristic a aconitului este c
poate fi absorbit prin piele. Este folosit extern
pentru tratarea durerilor reumatismale produce
un fel de amorire.
M-am lovit de ea cu muli ani n urm, cnd
eram simplu detectiv, un caz de moarte
accidental, unde fusese folosit o alifie de aconit
pe o crptur a pielii.
Nu pricep, spuse Atherton. Am scpat ceva?
Ai fcut o list cu tot ce se afla n cabin i n
baie. M-am uitat pe ea azi-diminea i mi-am dat
seama c lipsete ceva, dar am presupus c a fost
luat de Keaton n buzunar. Oricum, nu prea
important.
Ce anume?
Un tub de unguent. Nu am fcut legtura dect
cnd am privit pe fereastr.
Un tub de unguent? Radek suferea de
reumatism? ntreb Atherton, nc nedumerit.
Slider se ntoarse spre el, cu o privire lipsit de
chef.

Nu reumatism, fraiere.
Atherton se holb la el i apoi veni iluminarea.
Au!!! spuse el, nvrtindu-i ochii cu o
comptimire sincer. Ce mod de a muri. Bietul
ticlos!
Mcar a fost o moarte rapid, zise Slider.
Slider nu atepta cu nerbdare momentul n care
trebuia s-i explice noua evoluie a cazului lui
Barrington, n ciuda dispoziiei pisicoase
recente a acestuia, mpucarea fusese clar i
neechivoc, plus o arm, plus muli martori, chiar
dac n fundal existau umbre neexplicabile i
confuze. Dar asta!? Aa cum spusese Atherton
cnd se ntorceau la secie, n ciuda ncercrilor
lui Slider de a-l opri, aceasta avea s nsemne
grmezi, stive, de munc pentru toat lumea.
Totui, Barrington nu venise nc, la ntoarcerea
lor, ceea ce nsemna o amnare plcut. Slider
puse echipa la lucru pentru asamblarea dovezilor
despre viaa trecut a lui Keaton, l anun pe
Freddie i apoi se duse la spital, mpreun cu
bieii n uniform, ca s vad dac doctorii
reueau s-i trag napoi pe Buster de pe marginea
prpastiei. Cnd, n sfrit, se pru c Buster va
tri, Slider l ls pe poliist acolo, lng el, i se
ntoarse la secie. Barrington nu venise, nici nu

sunase i nu rspundea nici la telefonul de acas.


i nici la beeper.
S-a dus s joace golf i nu l-a luat cu el,
presupun, bombni Melaren. efi blestemai. tiu
de ce perdaf am avea noi parte dac am face aa
ceva.
Lucrul cel mai incomod n ceea ce-l privea pe
Slider era c nu-l putea face pe Freddie s se
ocupe de noua autopsie pn cnd Barrington nu
semna pe linia punctat.
Necropsie, btrne, spuse Freddie. Autopsia
este examinarea cuiva. Nu conteaz, Radek nu
pleac nicieri. Iar Barrington va suna n curnd,
simindu-se groaznic de prost c i-a uitat
beeper-ul.
Dac nu se ntoarce azi, pn la ncheierea
programului, va trebui s m duc l comandant.
Trebuie s-i oprim s ia corpul. tii c vor s-l
nmormnteze mine.
Hopa, spuse Cameron. Nu te invidiez pentru
asta. S-l torni pe eful tu efului lui? Nu este
prea frumos.
Este o porcrie, zise Slider. Iar Wetherspoon
crede c soarele strlucete prin ochii lui
Barrington, aa c totul va cdea asupra mea.
Din ambele direcii, aprob Freddie, cu

dezinvoltura artat chiar i de oamenii buni la


perspectiva c altcineva va nfrunta o explozie.
M ntreb dac nu s-a ntmplat ceva, spuse
Slider. Nu este genul lui Barrington s fie att de
vag. Ciudat, da, dar ntotdeauna punctual. Poate c
este bolnav.
Ar fi telefonat, zise Cameron. Soia lui ar fi
fcut-o.
La cinci i jumtate, Slider i Atherton urcar la
etaj pentru prnz, pe care nu avuseser nicio ans
s-l ia mai devreme. n timp ce erau acolo, sosi
Joanna, etalnd un ecuson de plastic de vizitator.
Deci, aici tragei voi chiulul, spuse ea.
Oh, Dumnezeule, am uitat! zise Slider.
Trebuia s te sun, nu-i aa?
Cnd aveai ceva s-mi spui. Se pare c nu ai
avut nimic nou s-mi spui.
tii, zise el, privind-o examinator. Cine i-a
spus?
Cum ai aflat?
Norma. Am sunat-o i am cerut s vorbesc cu
tine, iar ea mi-a spus toate noutile. Aa c m-am
gndit s trec pe aici, cum nu aveam altceva mai
bun de fcut.
Nu m pcli. Abia ateptai s m vezi.
Visezi, amice, l dojeni ea cu fermitate. Deci

senzaia ta ciudat a fost corect, pn la urm?


Nu tiu dac asta este bine sau ru. Va fi
nevoie de mult munc, exact cnd credeam c
aproape am terminat.
Nu conteaz, mcar te vei simi satisfcut la
sfrit.
Cum a suportat Ivan cel Groaznic dezamgirea?
Domnul Barrington, o corect Slider ferm, a
disprut.
Dumnezeule, ce slujb palpitant ai! Cum
adic a disprut?
Slider i explic.;
Nu sun prea bine, zise ea. S-a dus cineva
acolo?
Asta ar nsemna echivalentul poliienesc al
nfigerii unui b n propria ureche, zise Atherton.
Cine s se ofere voluntar pentru asta?
Dar poate a czut pe scri sau ceva de genul
acesta, i zace acolo neajutorat, spuse ea indignat.
Slider oft.
i oferim ansa s apar sau s dea un telefon,
asta este tot, n cazul n care i-a luat o zi liber.
Eram pe punctul de a suna la secia local, ca s le
spun s trimit pe cineva acolo.
Cred c ar fi bine. Crezi c o s scapi n
seara asta? Pentru c avem multe de vorbit i nc

nu am reuit s-o facem.


Nu tiu cnd o s termin. Oricum, foarte
trziu.
Ea zmbi, dintr-o dat. Chiar aa, zmbi.
Ai alt loc unde s dormi?
Slider zmbi.
Ei bine, se ntmpl s nu prea am.
Aa cum s-a ntmplat, el nu s-a dus s se culce
nicieri n noaptea aceea, pentru c poliia local,
trecnd pe acas pe la Barrington i vzndu-i
maina n fa, cum nu primiser niciun rspuns la
u, sprseser un panou al uii din fa i
intraser. l gsiser pe Barrington n buctrie,
stnd la mas, cu eava pistolului n gur, iar capul
sau, oricum, o mare parte din el era pe peretele
din spatele lui.
Joanna, ntr-un gen de halat pufos, maroniu, care
arta ca i cum ar fi trebuit s aib o etichet Sieff
cusut la ceaf, se sprijini cu coatele pe mas, de o
parte i de alta a cetii de ceai, i l urmri pe
Slider cum mnca o omlet cu brnz fr form,
din micul ei dejun pregtit n grab.
Era un mic dejun foarte trziu, iar Slider avea
impresia c nu mai dormise de ani de zile. Poate
c somnul era doar un obicei, pn la urm, i
puteai renuna efectiv la el, prin exerciiu.

Deci nu era cstorit? zise ea.


i nu a fost niciodat. Asta arat ct de puin
tiam toi despre el. M simt att de ru n privina
lui! M-a rugat s m duc s cinez cu el, luni seara.
Gndete-te ct de singur se simea, ca s se
nmoaie att de mult, iar eu l-am refuzat.
Nu a fost vina ta. Oamenii nu se sinucid din
vina a ceea ce fac sau ce nu fac alii, ci din cauza a
ceea ce sunt ei pentru ei nii.
Nu am spus c m simt vinovat, ci c m simt
ru. Ar fi trebuit s vezi locul acela! Brbaii nu au
niciun talent pentru aranjatul casei.
Unii brbai. Uit-te la micuul cuib
bijuterie al lui Jim Atherton.
Aa este. Dar casa lui Barrington era att de
lipsit de confort. Mult lemn i piele ntunecat,
deprimante. Ai vzut vreodat casa din Dorset a
lui Lawrence al Arabiei? i ddeai seama c omul
era bolnav psihic. Avea o camer ntreag plin cu
aluminiu cenuiu perei i tavan, peste tot.
Cum, Barrington?
Nu, Lawrence. Barrington avea un set de
rafturi care ocupa jumtate din salon i care arta
ca i cum i-l fcuse singur, din rafturi vechi de
dulap. i pe ele erau expuse toate trofeele lui de
campion la tir. A fost un adevrat trgtor de elit

n armat i dup aceea n clubul lui de tir. iruri


ntregi de cupe de argint, plci i certificate
nrmate. Iar el a terminat cu creierii mprtiai
pe vinilinul lavabil.
i ridic privirea spre ea.
Era o buctrie ngrozitoare. Tapetul avea un
model de tomate roii i punctulee verzi, n
ptrele, iar accesoriile erau vechi i vopsite n
galben strlucitor. Probabil c aa era cnd a
cumprat-o. Iar el nu mai fcuse nimic n ea. Ce
loc ca s mori.
Oh, nu! zise ea.
tii ce avea n frigider? Dou cotlete i o
pung cu salat gata amestecat. Cu asta voia s
m serveasc dac m duceam s iau cina cu el. i
o plcint cu brnz ngheat n congelator. Asta
era cina la care n-am participat. Ce om singuratic!
Vzu cu ochii minii faa de stnc a lui
Barrington, cu cicatrice de la acnee i ochii
funebri ce priveau de pe o expresie imposibil.
Probabil c granitul se acumulase an dup an,
strat peste strat, separndu-l tot mai mult de orice
contact, fr speran de revenire.
Probabil c fusese ca i cum ar fi fost zidit de
viu, privind cum se micora ultima raz de lumin
a zilei, tiind c atunci cnd ea va disprea, nu va

mai rmne dect frig i ntuneric.


Vznd c avea nevoie s continue s vorbeasc
despre asta, Joanna zise:
De ce crezi c a fcut-o? Nu a lsat niciun
bilet, nu-i aa?
Slider se gndi la expresia lui Freddie: Le
place s-i spun povestea, btrne. Dar
Barringtor nu o fcuse, totui. Era prea mndru. i
nu exista nimeni cruia s-i povesteasc.
Nu tiu. Presupun c se umpluse paharul. Cei
cu exteriorul dur sunt deseori cei mai fragili
nuntru.
Ridic din umeri.
Asta este meseria noastr. Cu toii trecem
prin asta, dar el nu avea niciun umr pe care s
plng. Poate c asta a fost o diferen important.
Ea l atinse pe mn.
Nu ai putut s-l ajui, dac ajunsese att de
departe.
tiu. Dar a fi putut s-i ofer cteva clipe de
contact uman, chiar dac asta nu ar fi produs nicio
diferen, n final.
El oft i ntinse mna dup ceai.
Apoi a trebuit s m duc s spun familiei
Coleraine c nu-i poate ngropa mortul.
Dumnezeule, da, btrnul Radek! Aproape c

l-am uitat, n toat tulburarea asta. A fcut o gaur


n orarele noastre. Aveam date de concert, la anul,
care erau cu el. Presupun c vom ine concertele i
vom primi un alt dirijor pentru ele, dar vom pierde
toate edinele de nregistrare. Asta nseamn o
mulime de bani i nici slujba noastr nu este prea
bnoas.
Atunci sta este un motiv destul de bun ca s
mergi la serviciul lui funerar. O s aib loc
sptmna viitoare, indiferent ce se ntmpl cu
nmormntarea.
Tu te vei duce?
Da. Eu voi fi prezena oficial. Vrei s vii cu
mine?
Dac vrei.
Ea a plns, tii, spuse el, amintindu-i.
Doamna Coleraine. Orice ar spune, inea la tatl
ei. A plns pe umrul soului ei, iar acesta o btea
pe umr i arta ca i cum ar fi vrut s plng i el.
Arta precum cineva cruia i s-a nfipt un b n
cap, pentru ca s i se amestece bine creierul. El l
suspecta pe Marcus, noi l suspectam pe el, i pn
la urm a fost Lev. Acum, el nu poate nelege c
de fapt Buster a fcut-o. i, mai devreme sau mai
trziu, doamna Coleraine va face legtura cu mama
ei. Se va afla totul la proces, dac nu mai devreme.

Deci, va fi un proces?
Dac Buster supravieuiete. Este destul de
btrn i nu are niciun motiv pentru care s mai
triasc. Probabil c ar fi mai bine dac nu ar
scpa ar fi un caz groaznic de rezolvat i ar
produce suferin tuturor. i, oricum, ct ar
supravieui n nchisoare? Uneori nu-mi place
meseria asta.
Nu-i spuse Joannei despre greeala de moment a
lui
Atherton, din baia lui Buster. Existau unele
lucruri care era mai bine s fie uitate.
Oh, oricum, nu va mai fi i problema lui
Barrington.
O s ai un nou ef cu care s te obinuieti,
spuse ea, ntinznd spre el pinea prjit. Nu va fi
amuzant?
El zmbi, obosit.
S-ar putea s fie i mai ru ca nainte.
Ai idee cine va fi?
Nu. mi vin n minte unii care mi-ar plcea
mai mult ca alii, dar, pe termen lung, nu ar fi o
diferen prea mare. Slujba este slujb. Curarea
dup pcatele altora. Departamentul gunoiului
public.
Cu alte cuvinte, totul este stricat, zise ea.

Viaa nu merit trit. Ar putea, la fel de bine, s


se ncheie aici i acum.
El zmbi.
Oh, nu, nu a spune asta.
M bucur s o aud.
n definitiv, o s reuesc s scap de casa din
Ruislip. Arhitectul din mine renate.
Joanna zmbi.
Dac o va cumpra cineva.
Nu este toat lumea sensibil ca mine. i
vreau s te anun c este o zon foarte cutat.
Asta nseamn doar c nimeni nu reuete s
o gseasc pe hart.
Vor rmne ceva bani, dup ce voi plti
ipoteca i i voi da lui Irene jumtatea ei. Nu mult,
dar va rmne ceva. Suficient pentru un fond n
banc, zise Slider i se opri.
Se simea obosit ca s o ia de la capt. Avocai,
cheltuieli de ntreinere, oameni care s care
mobila, nelegeri de custodie o armat de
furnici trebuia s-i curee oasele vechii lui viei,
nainte s se poat mbarca ntr-una nou i nici
chiar atunci nu avea s fie un start curat. Niciodat
nu scapi de toate bagajele; eecul i consecinele
lui, responsabilitatea, datoria. De aceea copiii pot
urca un deal n fug, n timp ce adulii merg ncet.

Ce norocoi erau Kate i Matthew. i ce


norocoas era Joanna, c nu avea nicio situaie de
lmurit. Ea sttea acolo, confortabil, ateptndu-l
pe el s se mute. Iar el nu dorea dect s se
ghemuiasc lng ea.
i uitase ultima propoziie, dar Joanna o auzea
rsunnd n tcerea care-i urmase. nc nu
discutaser planuri de viitor nici mcar lucrurile
practice, de exemplu, unde aveau s locuiasc,
presupunnd c aveau s locuiasc mpreun, dar
Joanna i ddea seama c nu venise nc
momentul, i nu-i prea ru s-l mai amne puin.
Era, nc, o noiune tulburtoare.
Ea se obinuise cu micul ei apartament de la
parter i cu independena ei, iar o a doua periu
de dini pe etajera de la baie presupunea unele
modificri, n ambele pri. i privi ochii obosii
i pielea cenuie, i spuse:
Vreau s-i dau o veste bun, totui.
Hmm?
Nu trebuie s plec la lucru dect dupamiaz, aa c poi s te duci n pat i s dormi,
iar eu voi fi nc aici, cnd te vei scula.
El se extrase din nou din abis i se ntinse peste
mas, s o ia de mn.
Somn? Cine are nevoie de somn? spuse el.

Ea zmbi.
Eti un brbat ambiios, Bill Slider. O s
ajungi departe.
Sfrit