Sunteți pe pagina 1din 278

TAMMARA

WEBBER

BREAKABLE

Capitolul 1
LANDON
Acum opt ani
Am srit din somn, ipnd.
Asistent! a strigat cineva. Asistent!
Un chip s-a aplecat deasupra mea. Cindy Heller, cea mai bun prieten a mamei.
Landon, dragule, totul e bine. Eti n siguran. Ssst, eti n siguran.
n siguran? Unde?
Simindu-i degetele reci pe bra, am ncercat s m concentrez, n vreme ce ochii ei nroii
se umpleau din nou cu lacrimi. i muca buza de jos att de tare, nct i tremura, complet
decolorat. Toat faa ei era schimonosit, ca o bucat de hrtie mototolit strns, apoi
netezit din nou.
Soul ei, Charles, a aprut lng ea, strecurndu-i o mn prin spatele ei, ca s o strng
n brae. Ea s-a rezemat de el, ca i cum, fr sprijinul lui, s-ar fi prbuit.
Cealalt mn a lui s-a aezat cald peste a mea, apoi mi-a cuprins-o.
Eti n siguran, fiule. Tatl tu e pe drum. Vocea i suna rguit, iar ochii i erau tot
roii.
Va fi aici n curnd.
De partea cealalt a patului i-a fcut apariia o asistent cu o sering imens, dar, nainte
s m pot feri, a nfipt-o ntr-o pung

1
suspendat pe un stativ de metal, nu n braul meu. Un furtun incolor, ieind din partea de
jos a pungii, atrna pe lng mine. Mi-am dat seama c mi era ataat cnd lichidul
proaspt injectat, orice ar fi fost el, a nceput s i fac efectul, ca i cum a fi fost
mpucat cu un pistol tranchilizant.
Pistol.
Mama.

Mam! am strigat-o, dar gura mea nu coopera i ochii tot ncercau s se nchid. Mam!
Mam!
Cindy nu i-a putut muca buza suficient de tare, nct s-i nbue hohotul de plns care
i-a scpat. Lacrimile i-au umplut ochii, revrsndu-se pe obraji. Nu i-am mai putut simi
atingerea i s-a ntors la pieptul soului ei, cu minile repezindu-se spre gur, prea trziu
pentru a-i stpni nc un suspin.
Apsarea minii lui Charles s-a estompat, ncetul cu ncetul, apoi totul s-a nceoat.
Dormi acum, Landon. Tatl tu va fi aici ct de curnd posibil. Sunt lng tine. Nu te las
singur.
Faa lui a devenit din ce n ce mai neclar, n cele din urm disprnd complet, iar eu nu
am mai putut s-mi in ochii deschii.
Mam! i-am strigat numele n gnd. Mam! Mam... mam...
Dar tiam deja c nu ar fi putut s m aud, nici dac vocea mi-ar fi fost la fel de
zgomotoas ca un motor cu reacie.
LUCAS
ntr-o sal de curs cu 189 de studeni este neobinuit ca vreunul dintre ei s ias n
eviden nc din prima zi, dar nu far precedent. Cnd unul se ndeprteaz de turm att
de devreme, este, de obicei, din cauza unui lucru negativ. Cum ar fi adresarea de ntrebri
stupide. Sau vorbitul n timpul prelegerii, far a remarca privirea urt aruncat de profesor.
Excesul de miros neplcut al corpului. Sforitul sonor.
Sau blestemul meu personal: s fii un prost la mod.
2
Deci, nu am fost prea surprins cnd am devenit contient de prezena unui astfel de tip n
prima sptmn a semestrului nti. Tipicul fost cel mai tare din parcare" n liceu, obinuit
s fie periat de linguitori. Cel care nc mai ateapt asta i nc o primete. Tipul din
frie. Cu o inut de zi, dar scump, frizur sofisticat, zmbet plin de sine, dini perfeci i
indispensabila iubit frumoas. Licene probabile: economie, tiine politice, finane.
M-a iritat de la prima vedere. Incorect din partea mea, recunosc, dar nu e ca i cum ar fi
contat ce credeam eu. Era atent la curs i adresa ntrebri pertinente, deci, probabil c nu
avea nevoie de meditaii, dei acest lucru nu-1 mpiedica s se prezinte la semi-nariile de
aprofundare pe care le susineam pentru Dr. Heller de trei ori pe sptmn. Deseori,
majoritatea grupului era alctuit din cei mai buni studeni.
n primul semestru, toamna trecut, urmasem i cursuri suplimentare. Acordasem o atenie
deosebit prelegerilor lui Heller. Obinusem nota zece la examenul lui, dar trecuse un an de
cnd l susinusem, iar economia nu este un domeniu stagnant. Nu voiam ca, n timpul
seminariilor, vreun student s-mi adreseze o ntrebare la care s nu pot rspunde. n

semestrul al treilea, cnd asistam pentru a patra oar la curs, nu mai aveam cu adevrat
nevoie s fiu acolo, dar prezena mea n sal fcea parte din atribuiile de preparator i
erau bani obinui uor.
Deci, stteam acolo, plictisit de moarte, pe rndul din spate, lucrnd la temele pentru cursul
avansat, schind idei pentru proiecte de desen, dar atent la discuiile din timpul prelegerii,
ca s pot rmne la subiect n timpul seminariilor mele de aprofundare i ignorndu-mi cu
fermitate antipatia far rost pentru studentul ncrezut, care sttea n mijlocul slii mpreun
cu iubita lui accesoriu.
Dar, pn la sfritul primei sptmni, atenia mi-a fost captat de ea.
Din copilrie, desenul fusese o distracie reconfortant i, uneori, o evadare. Mama fusese
artist i nu tiu dac ea realizase c aveam un talent nnscut pentru asta sau dac era o
abilitate dobndit, rezultat din ncurajrile ei timpurii i din mult practic.
9
Tot ce tiu este c, de pe la cinci sau ase ani, hrtia i creionul au devenit modul meu de a
privi lumea. Propria mea form de meditaie.
De cnd am nceput facultatea, cele mai multe dintre desenele mele au devenit de natur
mecanic sau arhitectural, un lucru inevitabil, probabil, avnd n vedere c studiam
inginerie mecanic. Dar, chiar i n timpul meu liber, foarte rar mai schiam trupuri sau
chipuri. N-aveam chef s-o fac.
Pn cnd am ntlnit-o pe ea.
La intrarea i ieirea din sal, iubitul ei o inea, cteodat, de mn. Dar o tcea ca i cum
ar fi inut o les, nu mna fetei pe care o iubea. nainte de curs, a vorbit cu ali tipi ca el, i
cu unii care i doreau s fie ca el, despre fotbal, politic, muzic i detalii ale friei, cum ar
fi abundena de petreceri ce avea s urmeze. Fetele din apropiere i-au aruncat priviri
piezie pe care el a pretins c le ignor.
Cumva, n timp ce el era preocupat de orice i oricine altcineva se afla n preajma lui mai
puin de ea, dintr-odat, eu nu am mai putut s vd nimic altceva. Era frumoas, desigur,
dar ntr-o universitate cu treizeci de mii de studeni, nu era ceva ieit din comun. Dac n-ar
fi fost iritarea mea iniial fa de iubitul ei, poate c nici n-a fi observat-o.
Odat ce am realizat ct de des mi ndreptam privirea spre ea, am ncercat s-mi
stpnesc pornirea, dar n zadar. Nu era nimic n toat ncperea la fel de interesant ca
fata asta. Ceea ce m-a fascinat, n primul i-n primul rnd, au fost minile ei. Mai exact,
degetele.
In sala de clas, ea sttea lng el, afind un zmbet lejer, conversnd uneori, n oapt,
cu el sau cu alte persoane din apropiere. Nu prea nefericit, dar, uneori, ochii i erau

aproape goi, de parc mintea i-ar fi fugit n alt parte. ns, n timpul acestor momente,
minile, degetele ei lucrau.
La nceput am crezut c are un tic nervos, ca fiica lui Heller, Carlie, care pur i simplu nu
avea stare. Carlie btea mereu darabana cu mna sau cu piciorul, i tremura un genunchi,
vorbea. Singurul lucru care prea s o calmeze era Francis, motanul meu.
10
Totui, fata asta nu i mica degetele cu nelinite. Micrile ei erau metodice. Sincronizate.
Aflndu-m la o distan suficient de mare n stnga ei nct s i pot studia profilul, i-am
observat micarea brbiei, att de subtil, nct era aproape nedetectabil i, la un moment
dat, am realizat c atunci cnd expresia i devenea distant i ncepea s-i mite degetele
auzea muzic. Ea cnta acea muzic.
Era cel mai minunat lucrul pe care l vzusem vreodat.
***
Conform graficului de aranjare n bnci a lui Heller, pe care l primisem mpreun cu restul
materialelor necesare seminariilor de aprofundare pentru tot semestrul, nemernicul se
numea Kennedy, asta presupunnd c descifram corect mzglitura lui. Stnd pe
canapeaua din apartamentul meu i examinnd graficul, am murmurat un nu se poate",
cnd am citit numele ei, scris ngrijit n ptrelul de lng al lui: Jackie.
fackie i Kennedy"?
Doar nu putea s ias cu ea doar pentru nume. Nimeni nu putea fi att de superficial.
Mi-am amintit sfritul cursului din aceast diminea. El i-a dat temele i i-a spus, Hei,
iubito, le duci i pe-ale mele n fa, mpreun cu ale tale? Mulumesc." Zmbindu-i de
parc totul i se cuvenea, i-a continuat dezbaterea cu privire la ce aspecte ar trebui i nu ar
trebui s fie considerate hruire, n timp ce ea a pus hrtiile peste ale ei i a cobort
treptele spre faa slii, dndu-i ochii peste cap.
Da. Fr ndoial, el putea fi att de superficial.
I-am atins numele cu vrful degetului. Fiecare liter scris de ea era rotunjit, feminin.
Chiar i i-ul avea o uoar curbur i era nclinat spre dreapta. Dar punctul de pe i era
punct. Nu un cerc deschis. Nu o mic inim. i mai era rotitul ochilor la acel hei, iubito.
Poate c nu era chiar prins fr speran n plasa lui.
Unde dracu mi era capul? Fata asta era student la cursul pe care l pregteam. Era
interzis pentru mine, cel puin pentru
4
restul semestrului. Ceea ce nsemna al naibii de mult timp, pentru c abia ncepuserm a
doua sptmn de cursuri.

i, n afar de faptul c n-a fi putut s m ating de ea chiar dac ar fi fost disponibil... nu


era disponibil.
M ntrebam de ct timp erau mpreun. Dup foaia matricol, ambii trecuser n anul doi.
Atunci, n cel mai ru caz, se vedeau de un an.
Aa c am fcut ceea ce ar face orice hruitor obinuit. Am cutat-o pe internet i i-am
gsit profilul restricionat. Drace! Dar al lui era public.
Kennedy Moore. ntr-o relaie cu Jackie Wallace. Nicio dat aniversar, ns avea fotografii
n care o etichetase; nu doar de anul trecut, ci i mai vechi. Am derulat napoi, devenind din
ce n ce mai suprat tar vreun motiv anume.
Vara dinaintea intrrii la facultate. Ceremonia de absolvire a liceului. Balul de absolvire. La
schi, n vacana de primvar. O petrecere surpriz de ziua ei, cnd mplinise optsprezece
ani. Un cadru ndeprtat cu o orchestr, nsumnd mai muli muzicieni dect ntregul
colectiv al liceului meu. Un prim-plan cu ea, purtnd costumul orchestrei i o cciulit de
Mo Crciun, dar nu avea niciun instrument n mini, deci nu eram sigur la ce cnta.
Ziua Recunotinei cu familia lui. Ei doi, zbenguindu-se cu prietenii pe un teren de fotbal din
curtea unui liceu ce duhnea a suburbie bogat. Vacana de var anterioar. Balul de clasa
a unsprezecea. nc un Crciun.
Cea mai veche imagine a ei mpreun cu el era de la un carnaval al toamnei, acum
aproape trei ani.
Erau mpreun de trei ani. Trei ani. Nici nu puteam s concep aa ceva.
Un mieunat la u mi-a semnalat ntoarcerea lui Francis de la cine tie ce nzbtie fcuse
ntre cin i somn. Ca orice bun companion domesticit, am lsat laptopul deoparte ca s-1
primesc nuntru. Cnd am deschis ua, sttea pe covora, lingndu-i o lbu.
Intr odat, i-am spus. N-am de gnd s nclzesc tot cartierul.
12
S-a ridicat, ntinzndu-se indolent i a fugit n cas, iar eu m-am
f cut c i trntesc ua n nas. Chiar nainte s o nchid am auzit, Lucas!" i am deschis-o
din nou.
Carlie era la jumtatea scrilor de lemn ce duceau spre apartamentul meu, aflat deasupra
garajului familiei Heller. Era trziu. Primvara trecut, nfiripase o pasiune incomod pentru
mine, pe care o crezusem ncheiat cu multe luni n urm, dup ce m pre-facusem c nu
observ privirile ei prelungi i chicotitul excesiv. O cunoteam de cnd se nscuse, aa c
ea i fraii si mi erau ca nite veri sau frai, cu att mai mult cu ct nu aveam de niciunii.
Era, de asemenea, cu cinci ani mai mic dect mine, aproape un copil. Ultimul lucru pe
care voiam s-1 fac era s o rnesc.
M-am postat complet n dreptul uii.

Hei, Carlie. N-ar trebui s fii n pat?


A ncreit din nas i s-a strmbat, insultat.
Am aisprezece ani, nu ase. Dumnezeule!
Cnd a ajuns pe treapta de sus i a pit n semicercul luminos de pe micul coridor, am
observat c avea o farfurie n mn.
Am fcut fursecuri. M-am gndit c poate vrei i tu.
Super. Mulumesc.
Am luat farfuria, dar nu m-am micat din dreptul uii. i-a tras un picior, stnjenit, inndui minile n buzunarele din spate ale pantalonilor scuri.
Lucas?
Da, i-am rspuns, gndindu-m, rahatl
O s ai vreodat o... iubit? Sau ai deja, dar pur i simplu nu o aduci aici? Sau exist
ceva, tii tu, ceva ce nc nu ne-ai dezvluit...
Mi-am nbuit un hohot de rs.
n cazul n care vrei s m ntrebi dac trebuie s-mi mrturisesc orientarea sexual,
rspunsul este nu. A fi facut-o demult.
ntrebarea asta avea, n mod ciudat, un rspuns mult mai uor dect cealalt.
M gndeam eu c ai fi facut-o. Vreau s zic, nu prea te deranjeaz s fii controversat.
Am ridicat o sprncean.
6
Te referi la inelul din buz? A aprobat din cap.
i la tatuaje.
Cnd i-a dat seama ce a spus, ochii i s-au mrit.
Adic, evident, ai avut motive s le faci. Pe cele mai multe dintre ele...
A nchis ochii.
Dumnezeule, sunt att de proast! mi pare ru...
E n regul, Carlie. Nu-i face griji.
Am atins cu dinii inelul de metal ce-mi trecea prin buza de jos, strduindu-m s nu-mi
cobor privirea la tatuajele din jurul ncheieturilor mele.
Mulumesc pentru fursecuri. A oftat.
Da. Nicio problem. Noapte bun, Lucas. Odat evitat ntrebarea despre iubit, am
oftat i eu.
Noapte bun.
Carlie era singura din familia Heller care i amintea cu uurin s m strige Lucas. Cnd
plecasem la facultate, n urm cu trei ani, mi dorisem s schimb totul, ncepnd cu numele.
Mama mi dduse numele ei de fat, Lucas, ca nume mijlociu. Am presupus c mult lume

folosete numele mijlociu i, pe deasupra, nu era nevoie de nicio procedur legal pentru
asta.
Tata refuzase s-mi spun Lucas, dar prea puin conta cum voia el s m strige. Nu mai
locuiam cu el i, cnd treceam pe acas, abia ne vorbeam. Prinii lui Carlie i cei doi frai
ai ei i aminteau sporadic, dar ncercau. La urma urmei, m tiau ca Lan-don de peste 18
ani, aa c, de obicei, treceam cu vederea far s i corectez. Vechi obiceiuri, bla, bla.
Dar, din acel moment, am fost Lucas pentru toate noile cunotine. Voiam ca Landon s
dispar pentru totdeauna. S l fac inexistent.
Ar fi trebuit s-mi dau seama c nu avea s fie uor.
14
capitolu
LANDON
nc de la grdini, am urmat o mic coal privat, aflat chiar la ieirea din DC. Purtam
uniforme: fetele cmi albe cu nasturi perlai, fuste plisate i veste n carouri, bieii pantofi
Oxford albi, pantaloni i sacouri scrobite i clcate. Profesorii notri preferai nchideau ochii
la earfele neautorizate sau ireturile colorate i ignorau cardiganele i vestele abandonate.
Dasclii mai strici confiscau produsele de contraband, dndu-i ochii peste cap atunci
cnd comentam c brrile de cnep i bentiele acoperite cu sclipici erau expresii ale
libertii individuale.
Victor Evans fusese suspendat, n primvara anului trecut, cnd refuzase s i scoat de
la gt o zgard Bottega Veneta1, susinnd c portul acesteia era dreptul lui, potrivit
Primului Amendament2 i nu era, din punct de vedere tehnic, mpotriva regulilor. Dup
aceast explicaie, Administraia a cedat nervos.
La suprafa, toi artam la fel, dar, n decursul celor dou sptmni n care lipsisem de la
coal, m schimbasem complet la interior, acolo unde conteaz de fapt. Fusesem testat i
euasem. Fcusem o promisiune pe care nu o respectasem. Nu conta c pe dinafar
rmsesem, aparent, identic. Nu mai eram unul dintre ei.
1 Marc italian cunoscut, n principal, pentru confecionarea produselor din Piele
natural.
2 Primul Amendament la Constituia Statelor Unite ale Americii prevede, printre a'tele,
interzicerea promulgrii oricrei legi care ar putea ngrdi libertatea de exprimare sau cea
religioas.

Mi s-a permis s recuperez leciile pe care le-am pierdut, ca j cum a fi revenit dup o
form grav de grip, dar tratamentele speciale nu s-au oprit aici. Profesorii care nainte m
provocau, acum m bteau pe umr i m sftuiau s nu m grbesc cu asimilarea temelor
noi. mi acordau note de trecere nemeritate pe lucrri scrise prost, timp suplimentar pentru
sarcinile de laborator incomplete, oferte de refacere automat a examenelor nepromovate.
Apoi, erau colegii mei, iar unii dintre ei m cunoteau de la cinci ani. Toi mi-au murmurat
condoleane, dar nu au mai tiuf ce s spun dup aceea. Nimeni nu mi mai cerea ajutorul
la algebr, nu m mai invitau la ei s ne jucm jocuri video. Ceilali biei nu mi mai
mpingeau crile de pe banc atunci cnd nu eram atent i nu m mai necjeau cnd
echipa mea de fotbal favorit mnca btaie de la Redskins. Glumele despre sex se opreau
la mijlocul frazei.
Toat lumea m urmrea: n sala de clas, pe hol, n timpul pauzelor, la masa de prnz.
Toi brfeau pe nfundate, cltinau din cap, se holbau ca i cum n-a fi observat ce fceau.
De parc a fi fost doar o figur de cear a vechiului meu eu: realist, dar nspimnttor.
Nimeni nu m privea n ochi. Ca i cum faptul c murise mama era ceva contagios.
ntr-o zi mult prea cald, fr s-mi dau seama, mi-am suflecat mnecile la ora de istorie a
Statelor Unite, predat de domnul Fer-guson. Am auzit oaptele, elevii ntorcndu-se unul
spre altul, dar a fost prea trziu.
ncheieturile lui? a uierat Susie Gamin, nainte ca vreun alt elev s-i fac semn s tac.
Degeaba mi-am tras mnecile n jos i am nchis nasturii manetelor. Cuvintele, odat
rostite, au declanat o avalan de bolovani. Erau de neoprit.
A doua zi, purtam pe ncheietura stng un ceas cu brar lat, chiar dac mi irita pielea
nc rnit. Pe dreapta stivuisem benzi de silicon, din cele interzise categoric de director,
cu o primvar n urm. Ele au devenit parte din uniforma mea de zi cu zi.
16
ni nu m-a obligat s le dau jos. Nimeni nu le-a bgat n
N-mAor toat lumea se uita, dornic s disting o frm din seama. Dar w* ceea ce se
afla dedesubt.
***
Lucruri pe care nu le-am mai fcut:
1 Hochei. Am nceput s joc pe la ase ani, dup ce am asistat cu tata la primul meu meci,
al echipei Capitals. Mama nu a fost ncntat, dar a acceptat, poate pentru c era o punte
de legtur ntre mine i tata. Sau poate pentru c mi plcea att de mult s joc.
Dei sunt dreptaci n toate celelalte situaii, cnd mi-am legat patinele i am luat poziia de
stnga, ceva s-a ntmplat. Atunci cnd dirijam pucul spre gol, eram ambidextru. ntre
respiraii sacadate, mi schimbam poziia pentru a extrage pucul din mijlocul adversarilor

panicai, schimbnd mna n timpul jocului i nscriind goluri nainte s m prind din urm.
Echipa pe care mi-o alesesem nu ctiga de fiecare dat, dar, anul trecut, ajunseserm
pn n finale. ncepusem clasa a opta cu sigurana c acela era anul n care aveam s
aducem acas trofeul campionatului. Ca i cum acela ar fi fost cel mai important lucru care
mi se putea ntmpla vreodat.
2. Participarea la ore. Nu ridicam mna. Nimeni nu m mai numea. Se terminase foarte
simplu.
3. Somnul. nc mai dormeam, mai mult sau mai puin. Dar m trezeam des. Aveam
comaruri, dar nu din cele evidente. De cele mai multe ori cdeam. Din cer. De pe o
cldire, un pod, o stnc. Cu braele fluturnd i dnd inutil din picioare. Uneori, visam uri,
rechini i dinozauri carnivori. Alteori visam c m nec. Un smgur lucru rmnea
neschimbat: eram ntotdeauna singur.
LUCAS
n zilele clduroase, mi lipsea plaja din faa casei mele. Chiar dac aerul era saturat cu
umiditate i nisipul denivelat i presrat
9
cu fire de iarb, golful fusese ntotdeauna acolo, valurile rcoroase sprgndu-se de mal ca
o oapt mbietoare.
n ultimii trei ani, locuiam la patru ore distan de rm. Dac simeam dorina de a m
cufunda n ap, aveam dou opiuni: piscina familiei Heller sau lacul. Nu prea aveai parte
de singurtate la niciuna.
Lacul era mereu aglomerat cu turiti i localnici deopotriv, iar prietenele lui Carlie nc mai
pierdeau vremea la ea acas, aproape n fiecare zi, lenevind pe ezlonguri, aa cum
fcuser toat vara. Absolut ultimul lucru de care aveam nevoie era o grmad de fete mult
mai mici, strduindu-se s mi atrag atenia doar pentru c eram singurul mascul din
cartier care nu le era tat. Cole fusese obiectul lor de interes pe tot parcursul verii, spre
disperarea sor-sii. Dar, acum dou sptmni, plecase la Duke, clcnd pe urmele mamei
lui, iar Caleb avea doar unsprezece ani, la fel de mic pentru ele pe ct erau ele pentru
mine.
Dar ele nu s-au prins de corelaie.
Albindu-m din ce n ce pe parcursul ultimilor ani, tatuajele mi ieeau i mai mult n
eviden. ncepusem cu modelele complexe din jurul ncheieturilor, pe care apoi le
transformasem n mneci, compuse n mare parte din propriile mele desene. n combinaie
cu inelul din buz i prul lung, negru, semnm mai degrab cu un tip cruia i plcea
bezna i muzica depresiv, dect cu adolescentul crescut pe plaj, pe care l ntruchipasem
atunci cnd mi fcusem tatuajele i piercingurile.

In liceu, purtasem mai multe piercinguri: un cercel cu urub n ureche, o bar oblic n
sprncean i un inel n sfrc, pe lng cel din buz. Tata le urase, iar directorul liceului
meu dintr-un orel de provincie presupusese c toate erau semne ale unui comportament
deviant i antisocial. Nu m obosisem s-1 contrazic.
Dup ce am plecat de acas, le-am scos pe toate, mai puin inelul din buz, cel mai evident
dintre ele.
M-am gndit c Heller avea s m ntrebe, de ce l-ai pstrat tocmai pe la? Dar nu a facuto. Poate c tia rspunsul far s trebuiasc s-1 rostesc eu cu voce tare: pentru c eram
distrus de-a binelea i ultima mea grij era aceea de a m integra ntr-un colectiv.
18
pentru oamenii obinuii, inelul din buz reprezenta opusul accesibilitii- Era o barier
autb-construit i servea drept avertisment c durerea nu m putea opri, ba chiar mi
plcea.
Cursurile ncepuser de dou sptmni. n pofida raiunii mele, sau a ceea ce mai
rmsese din ea, o studiam pe Jackie Wallace. Prul ei castaniu cdea n bucle moi cu
civa centimetri peste umeri, dac nu i-1 prindea ntr-un coc cu o agrafa sau un ac de
pr, sau nu i-1 strngea ntr-o coad care o fcea s par de-o seam cu Carlie. Avea
ochi mari, albatri, un azuriu senin, culoarea florilor slbatice. Sprncene ce se ncruntau
adnc atunci cnd era suprat sau concentrat i se arcuiau n repaus, ceea ce m fcea
s m ntreb ce form luau atunci cnd era surprins, nlime medie. Subire, dar cu
forme.
Unghiile i erau scurte i far lac. N-o vzusem niciodat s i le road, deci, am dedus c,
probabil, i le pstra intenionat aa, perfecte pentru a simula acele simfonii din mintea ei i
permind minilor s mimeze micrile instrumentale. Voiam s-mi pun o pereche de cti
conectate la ea, s aflu ce auzea cnd i mica degetele. Eram curios pn i la ce
instrument cnta, de parc a fi putut recunoate dup ureche diferena dintre un violoncel
i o viol.
E o concluzie greit s crezi c, dac eti artist, eti i cunosctor al celorlalte arte i
creativ n tot ceea ce faci. Poate fi valabil pentru unii, cum a fost mama mea, dar nu pentru
toat lumea. Cnd eram mai mic, oamenii erau uimii c nu cntam la niciun instrument, nu
pictam, nu compuneam poezii. Dar eu nu fusesem niciodat artist dect ntr-un singur sens.
Desenul. Att. Chiar i tatuajele mele fuseser mai nti schiate cu creionul pe hrtie, apoi
transferate de pe laptop n cerneala artistului care tatua i injectate sub pielea mea.
Dup asimilarea unui capitol ameitor despre calibrarea senzorilor pentru msurtorile de
laborator, am bgat manualul la loc, n rucsac i am scos caietul de schie. Mai erau
cincisprezece minute din cursul lui Heller. Privirea mi s-a ndreptat spre Jackie Wallace,

stnd cteva rnduri mai jos, cu brbia n palm. Fr s-mi dau seama, mna mea a
nceput s o creioneze. Liniile
11
rudimentare au aprut nainte s realizez ce fac. N-am putut s-i surprind micarea
degetelor pe simpla coal de hrtie, aa c am redat-o stnd atent la curs sau prnd c
asta face.
Aceia dintre voi care nu au n plan s-i dea licena n economie s-ar putea ntreba De
ce s-mi pierd timpul studiind economie? a spus Heller.
Am oftat, tiind exact ce avea s urmeze. i tiam pe de rost toat prelegerea.
Pentru c, atunci cnd v depunei dosarul pentru omaj, cel puin o s tii de ce.
Cteva gemete previzibile s-au ridicat din mijlocul publicului su captiv. Recunosc c i eu
am avut tendina de a-mi da ochii peste cap, pentru c eram familiarizat cu acest discurs de
patru semestre. Dar Jackie a zmbit, colul gurii i partea de sus a obrazului ei abia vizibile
de unde stteam eu, pe rndul din spate.
Aadar, i plceau glumele rsuflate.
Iar prietenul ei scosese unul dintre gemete.
***
Prima mea or de seminar din semestru era n aceast dup-a-miaz. Dup dou
sptmni de la nceperea oricrui semestru, majoritatea studenilor sunt nc sub influena
optimismului de nceput, chiar dac deja rmn n urm cu nvatul. Era posibil ca astzi
s vin doar o mn de studeni sau chiar niciunul.
Chiar n primul meu semestru ca preparator pentru Heller, doar o singur persoan a
aprut la prima meditaie, colega de camer a unei fete cu care m cuplasem cu vreo dou
sptmni n urm. Abia dac mi-o puteam aminti, dei petrecusem cteva ore cu ea n
pat, dar i-am recunoscut imediat colega, pentru c avea deasupra patului un panou imens,
plin cu fotografii exhibiioniste, mi cam... distrseser atenia. Ca i cum a fi fost urmrit
de spectatori sumar mbrcai. M trezisem ntrebndu-m, n cel mai nepotrivit moment
posibil, oare ce fcea n timpul vizitelor prinilor. Lipea peste ele postere cu Albert Einstein
i tabelul periodic al elementelor?
20
Deci, n timpul primei sesiuni de meditaii pe care o susinusem vreodat, desenasem
grafice pe tabl pentru a explica diferena dintre modificarea cererii n general i
descreterea ei pn la un singur student. Un student care habar n-aveac i vzusem
galeria de fotografii topless. Nu putusem s o privesc n ochi, sau oriunde n alt parte,
serios, pe tot parcursul orei, ceea ce fusese al dracului de ciudat, ea fiind singura persoan
din ncpere.

Astzi se prezentaser patru studeni i rmseser surprini cu toii de faptul c ei erau


singurii participani dintr-o grup att de mare. Niciunul dintre ei nu era Kennedy Moore sau
Jackie Wallace. Eram uurat i dezamgit, dei nu aveam niciun drept s simt vreunul
dintre aceste lucruri.
Acesta este al treilea semestru n care susin seminarii pentru Dr. Heller, am nceput,
ntorcndu-m spre ei.
Patru perechi de ochi m urmreau concentrai, de pe rndul din fa al micuei sli de
clas.
Anul trecut, toi studenii care au participat la edinele de aprofundare de dou, trei ori
pe sptmn pe durata ntregului semestru au obinut note de zece sau nou la acest
curs.
Ochii li s-au mrit de uimire. Fr ndoial, fceam minuni.
n realitate? Cei care participau la seminar n mod obinuit erau, n general, foarte dedicai:
studeni care lipseau de la cursuri doar n cazul unor intervenii chirurgicale urgente sau
atunci cnd murea cineva apropiat. Citeau poriunile de text indicate i rezolvau testele-gril
de la sfritul capitolelor. Predau la timp proiectele pentru puncte suplimentare. Studiul era
o prioritate pentru ei i. probabil, majoritatea ar fi trecut cu brio clasa i far ajutorul meu.
Dar, datele statistice mi asigurau locul de munc, aa c le foloseam.
n fiecare sptmn, alocam cel puin cincisprezece ore cursurilor, seminariilor, pregtirii
fielor de lucru i acordrii de asisten individual n campus sau prin e-mail. Aceste ore
plteau un s^ert din taxa mea de colarizare. S fiu preparatorul lui Heller nu era la fel de
profitabil ca Slujba UNU agent de parcare pentru Poliia Campusului, sau Slujba DOI
casier la cafeneaua
12
Starbucks din campus, dar era un job mult mai puin stresam dect oricare dintre celelalte.
Ei bine...
Pn cnd am ntlnit-o pe ea.
22
capitolu
LANDON
Tata nu prea s observe c m lsasem de hochei. Nu i ddea seama c m
ndeprtasem de prieteni sau c viaa mea social intrase n colaps. Singurul motiv pentru
care aranjase ca o main s m ia de la coal n fiecare zi, fusese faptul c m oprisem
s l ntreb cum aveam s ajung napoi, acas, nainte de a iei din maina lui, n prima
mea zi de revenire la coal.

Ochelarii de soare Ray-Ban i ascundeau ochii, aa c nu eram nevoit s observ agonia cei ardea n privire de fiecare dat cnd realiza c mama nu mai era, deci nu mai putea s
rezolve niciuna din treburile de care ea se ocupase mereu. Treburi pe care cineva trebuia
s le fac n locul ei. Cum ar fi, s m ia de la coala particular, pentru c, pn acas,
aveam de parcurs un drum de douzeci i cinci de minute cu maina sau o cltorie cu
metroul pe care nu o fcusem niciodat singur, dup care trebuia s traversez mai multe
strzi pe jos.
Pe buze mi se adunaser cuvintele, o s iau metroul, am treisprezece ani, pot s-ofac,
atunci cnd el mi-a rspuns:
Am s... am s-i trimit o main s te duc acas. Termini orele la trei?
Trei i jumtate, i-am rspuns, aruncndu-mi rucsacul pe Umar i cobornd din main,
din ce n ce mai furios.
Am simit cum m frng pe dinuntru, ncercnd s m abin. Dimineile erau nc
rcoroase, dar nu suficient de reci nct s *i vezi respiraia. Copiii care sosiser deja
pierdeau vremea n fa,

13
ateptnd s se sune de intrare, n timp ce alii ieeau din mainile prinilor. Nimeni nu se
grbea s intre. Toate capetele se ntorseser, cu ochii int la mine. Prinii la fel, niciunul
dintre ei nu se mica de lng bordur. Toat lumea ncetinise, suspendat, privind. Le
simeam ochii ca zeci de faruri mici.
Landon?
M-am ntors ctre vocea tatlui meu, spernd iraional ca el s-mi spun, pur i simplu, s
m urc din nou n main. S m duc napoi, acas. S m ia cu el, la serviciu. Orice,
numai s nu m lase aici.
Nu voiam s fiu aici. Nu voiam s fac asta.
Ai cheia casei la tine? Am ncuviinat din cap.
Am s trimit o main aici la trei i jumtate. Am s vin devreme acas. La cinci i
jumtate, cel trziu.
Maxilarul i s-a ncordat.
ncuie ua dup ce intri. i verific ferestrele.
Am dat iar din cap i am nchis portiera din dreapta. S-a uitat la mine prin geam i, din nou,
dorina nebuneasc de a nu m lsa aici mi-a pus un nod n gt. Mi-a fcut cu mna i a
plecat.

Aadar, nu i-am mai amintit despre antrenamentul de hochei. Nu m-am mai dus i gata.
Cnd, n cele din urm, m-a sunat antrenorul, i-am spus c m retrag. Mi-a sugerat c
meninerea rutinei anterioare era un lucru bun pentru mine. M-a sftuit s m refac n ritmul
meu, s construiesc din nou. A spus c echipa este gata s m susin c unii dintre
biei voiau s ne lipim pe cti abibilduri cu iniialele mamei sau s ni le brodm pe
mnecile tricourilor. M-am aezat calm, la cellalt capt al firului, ateptnd s neleag c
nu aveam s m opun, dar nici nu aveam s vin.
Nu tiam dac tata continuase s plteasc sau dac ei ncetaser s l mai factureze i
nici nu mi psa.
***
14
nainte, mi plcea o fat. (Acum, totul se mprea n nainte i
) Numele fetei de dinainte era Yesenia. Nu o mai vzusem din ultima zi de coal a clasei
a aptea, dar ne scriseserm cteva mesaje de-a lungul verii i eram prieteni on-line,
fcnd schimb de comentarii criptice pe reelele de socializare, ceea ce era cam la fel ca
flirtul la semafor. Super poz! Ha, ha, tare! Ce ochi frumoi! Cea din urm era replica ei, un
comentariu din multe altele la o fotografie cu mine n picioare, n valuri, la apus de soare,
fcut de mama pe plaja bunicului.
Comentariul ei era singurul care conta. Era, de asemenea, cel mai ndrzne lucru pe care
ni-1 spuseserm vreodat unul altuia.
Pe parcursul verii, crescusem. Un lucru bun, pentru c fusesem ct Yesenia n clasa a
aptea i fetele au o problem cu nlimea. Le place s poarte tocuri i s nu o
depeasc pe a biatului. M nlasem cu vreo ase centimetri i speram la mai muli.
Tata avea peste un metru optzeci. i ntrecuse pe amndoi bunicii.
Singura fiic a unui ambasador din El Salvador, Yesenia era frumoas i brunet, cu prul
scurt, negru, mtsos i ochii mari, cprui care m urmreau din cellalt col al slii de
clas i al cantinei, n timpul mesei de prnz. Locuia ntr-o cas din crmid roie pe
Dupont Circle. Acum dou sptmni, o convinsesem pe mama s m lase s merg singur
cu metroul pn la ea acas, dar nc nu avusesem destul curaj s o ntreb pe Yesenia
dac a putea trece pe la ea.
In a doua sptmn de coal, am reuit s o prind fr mulimea ei de prietene, o
ntmplare rar pentru fetele de treisprezece ani.
- Bun, vrei s mergi smbt la un film? am aruncat invitaia, *ar ea a clipit spre mine,
observnd, speram eu, acei ase centimetri n plus.
Era cea mai nalt fat din clasa noastr. Unii biei trebuiau s se uite n sus, la ea.

Cu mine! am clarificat, vznd c nu rspunde imediat. Mmm... s-a foit cu crile n


brae.
Inima mi bubuia n piept drace, drace, drace, pn cnd a continuat:
25
Nu prea am voie, nc, s ies cu biei.
Hmm. Era rndul meu s m foiesc n loc de rspuns.
Dar... poate ai vrea s vii la mine acas i s vedem un film? Ezitase, ca i cum ar fi
crezut c puteam s o refuz.
M-am simit de parc a fi fost bgat cu capul n ap rece, tras afar i apoi srutat, dar am
dat din cap, hotrt s fac pe indiferentul. Ei i? Invitasem o fat n ora. Nu era mare lucru.
Da, sigur. inem legtura prin SMS.
Prietenele ei au aprut la captul holului, chemnd-o i studi-indu-m curioase.
Bun, Landon, a spus una dintre ele.
I-am rspuns salutului cu un zmbet i m-am ntors, cu minile n buzunare, mormind da,
da, DA, printre dini, ca i cum tocmai a fi trimis un puc n poart, pe lng genunchiul
nvelit cu protecie al portarului. Smbt era peste numai cinci zile.
Douzeci i patru de ore mai trziu, viaa mea s-a transformat n dup.
LUCAS
Eti. Un. Cretini
Buzele mi s-au strns ntr-o linie subire, strduindu-m s-mi rein replica ce-mi pulsa
intermitent n creier: Uaul Pe asta n-am mai auzit-o.
Am continuat s completez biletul de amend pentru parcare i, din fericire, eram aproape
gata.
mi era mil de persoanele ale cror tichete de parcare expirau nainte ca ei s revin la
main i de oamenii care ocupau locurile cu marcaj ambiguu. Nu mi prea ru pentru o
student care parcase direct pe locurile etichetate REZERVAT EXCLUSIV PERSONALULUI UNIVERSITII.
Dndu-i seama c nici aspectul ei fizic i nici insulta previzibil nu reuiser s m
opreasc din scris sau mcar s m determine s privesc spre ea, a ncercat o alt tactic.
26
Haide, te rooog! N-am lsat-o acolo mai mult de zece minute. Jur!
Aham.
Am rupt amenda i i-am ntins-o. Ea i-a ncruciat braele la piept i s-a uitat la mine.
Ridicnd din umeri, am scos un plic, am pus biletul nuntru, i i l-am prins sub tergtor.
Cnd m-am ndreptat spre maina de golf pe care o conduceam de la un lot la altul, prin
campus, mi-a strigat:

Fiu de curv cu fund de maimu!


nc una pe care nu am mai auzit-o pn acum. Bine jucat, domnioar Mini Cooper
Albastrul
Frate, nu eram sigur c m plteau att de mult, ct s compenseze un astfel de abuz. Eu,
cu siguran, nu acceptasem jobul sta pentru prestigiu. Pentru asta, mi ascundeam prul
sub o caschet din poliester bleumarin, care m fcea s mi simt cretetul capului n flcri
atunci cnd stteam n soare prea mult timp, n zilele fierbini, care alctuiau aproximativ
aptezeci la sut din an. Pe toat durata turelor, mi nlocuiam inelul din buz cu un dop
incolor. Gaura era, din fericire, deja vindecat de civa ani. Purtam o uniform care era
exact opusul a tot ceea ce se afla n garderoba mea.
Desigur, aceste trei lucruri fceau ca toi studenii pe care i amendasem, ba chiar, n vreo
dou cazuri, persoane lng care sttusem la cursuri, s nu m recunoasc atunci cnd
eram pe cale s le stric ziua.
Scuzai-m! Iuu-huu!
De obicei, aa te-ar striga o bunic, dar nu, era profesorul meu de termodinamic, de
primvara trecut. Drace! Am bgat carnetul de amenzi n buzunar, rugndu-m s nu fie
el domnul Mercedes Nou Nou, pe care l amendasem pentru c ocupase dou locuri
odat, la captul parcrii. N-a fi crezut cu putin ca Dr. Aziz s fie att de nesimit, dar
oamenii erau ciudai la volan. Personalitile lor se puteau transforma din ceteni stabili i
sntoi n vitezo-mani tmpii.
- Da, domnule? i-am rspuns, pregtindu-m.
Mi-a murit bateria. Am nevoie de puin curent.
16
Gfia, ca i cum ar fi traversat n fug un teren de fotbal.
Oh! Desigur. Urcai! Unde v-ai lsat maina?
Am ignorat-o pe fata din Mini Cooper, care mi-a artat degetul mijlociu cnd ne-a depit n
vitez.
Dei nu a fcut niciun comentariu, Dr. Aziz nu a rmas la fel de neafectat n faa acestui
gest care, pentru mine, era deja o rutin. Cu sprncenele ridicate, a urcat pe scaunul din
dreapta i s-a inut cu ambele mini dup ce a pipit mprejur, fr succes, dup centura de
siguran.
Dou rnduri mai departe, mi-a artat un Ford Taurus verde. Am ncetinit cnd am virat
la captul rndului, pentru a nu-1
arunca prin partea lateral deschis, demonstrndu-i c era mult mai puin probabil ca
natura mea antisocial obinuit s fie rspltit cu degetul mijlociu, n mijlocul parcrii.
Dar, patrulnd campusul n uniforma asta nenorocit, eram o int vie.

Dup ce i-am pornit maina, am luat cablurile i am nchis capota.


Avei grij s ncrcai bateria sau s o nlocuii. Cutiua asta nu poate dect s o
porneasc, nu s o i ncarce.
tiam c profesorul meu de inginerie nu avea nevoie de acest sfat... dar eu speram s fiu
de nerecunoscut. Greit.
Da, da, domnule Maxfield, cred c, de acum, sunt destul de familiarizat cu ncrcrile
auto.
A rs, nc rsuflnd un pic mai greu.
Asta cred c este o ntlnire norocoas. Chiar azi-diminea mi treceam n revist
mental fotii studeni. Vreau s-i contactez pe civa dintre ei i s-i invit s se nscrie la un
proiect de cercetare care ncepe semestrul viitor. Obiectivul nostru este dezvoltarea de
materiale moi durabile, care s le nlocuiasc pe cele deteriorate n mod normal de ctre
forele termodinamice, cum sunt cele folosite la livrarea de medicamente i n industria
textil.
tiam totul despre proiectul de cercetare propus de Dr. Aziz. Fusese discutat cu nsufleire
n edina Tau Beta Pi de luna trecut, cu acel tip de entuziasm pe care numai o grmad
de ingineri tocilari, foarte stimai n cercul lor, o poate oferi.
28
Tu eti n ultimul an, mi se pare.
Sprncenele mi s-au ridicat i am aprobat din cap, dar eram mult prea uimit pentru a-i
rspunde.
Hmm. Suntem, n principal, interesai de studenii din anul doi, pentru c vor rmne prin
preajm ceva mai mult timp.
A chicotit pentru sine, apoi a strns din buze, cu ochii pe mine.
Cu toate acestea, echipa fondatoare a unui proiect este extrem de important i cred c
recrutarea ta ar fi un avantaj, dac eti interesat. Aceast poziie va fi nscris pe foaia ta
matricol ca un curs-proiect special i, am primit o donaie, aa c vom fi n msur s
oferim o mic burs celor selectai.
Dumnezeule! M-am scuturat din stupoare.
Sunt interesat.
Bine, foarte bine. Trimite-mi un e-mail n seara asta i eu i voi ataa formularul de
nscriere. n mod oficial, sunt obligat s informez solicitanii c locurile n echip nu sunt
garantate. mi nchipui c vor fi destul de cutate.
Nu glumea. Civa dintre colegii mei s-ar fi gndit serios s m mping n osea ca s-i
asigure un loc.
Dar, a zmbit conspirativ. Cred c tu vei fi un candidat de top.

***
Cnd Heller a dat clasei primul examen, am fost scutit de participarea la curs. n loc s
dorm, ca orice student obinuit, m-am nscris, ca idiotul, pentru o tur n plus de
supraveghere a campusului. Nu mai tiam cum era s te relaxezi i s nu faci nimic. Cu
munca pltit, munca voluntar i studiu, eram ocupat tot timpul.
Cerul s-a deschis n jurul orei apte dimineaa, inundnd zona cu o furtun surpriz tocmai
la timp pentru a acoperi rsritul, aa c am hotrt s merg cu Heller, dect s m ud
fleac pn n campus pe motocicleta mea Sportster. Dup ce l-am ajutat s duc o cutie
plin cu cri din main n biroul su i ne-am pus de acord n privina orei de plecare, mam ndreptat spre intrarea lateral.
18
Soarele apruse pe cer n cele cteva minute ct fusesem nuntru, oferind un mic rgaz
de la ploaie, dei, din copaci i de pe acoperiurile cldirilor, nc picurau stropi mari pe
studenii care peau prin bli i sreau peste mici uvoaie. Cum norii cenuii nc ni se
adunau deasupra capului, tiam c nu avea s dureze mai mult de cinci minute i speram
s ajung pn la cldirea poliiei campusului nainte de urmtoarea ploaie.
Dac vremea continua aa, iar toate previziunile spuneau c da, eram blocat nuntru,
rspunznd la telefoane i aeznd grmezi de dosare n dulapurile de perete ale
departamentului, n loc s completez amenzi pentru parcare. Locotenentul Fairfield era
ntotdeauna n urm cu aezatul dosarelor. Eram aproape convins c nu aeza niciodat
nimic. C, pur i simplu, atepta zilele ploioase i arunca sarcina asta ameitoare pe umerii
mei. n mod ciudat, prefeam s nfrunt studenii, personalul i profesorii suprai, dect s
fiu nchis toat ziua ntr-o ncpere.
i azi nu am s-o vd deloc pe Jackie Wallace.
I-am ordonat minii mele s tac, punndu-mi ochelarii de soare i innd ua deschis
pentru un trio de fete care m-au ignorat, continundu-i conversaia ca i cum a fi fost un
servitor sau un robot, instalat acolo cu simplul scop de a deschide ui pentru ele. Dracu s-o
ia de uniform!
Apoi am vzut-o, lipind prin bli, n cizme de ploaie bleu, acoperite cu margarete
conturate n galben. Am rmas ca o statuie, nc innd ua deschis, dei ea era la zeci
de metri deprtare i nu m observa nici pe mine, nici pe altcineva din jurul ei. tiam c
urma s intre pe ua asta. Avea examen la economie n aproximativ un minut. Kennedy
Moore nu se vedea nicieri.
Geanta cu cri era gata s-i cad de pe bra, aa c i-a ridicat umrul mai sus, n timp ce
se lupta cu o umbrel neasculttoare, de aceeai culoare cu nclrile. Micrile sale
agitate i faptul c nu mai ntrziase niciodat la cursuri, nici nu mai venise vreodat fr

iubitul ei, mi spuneau c, n dimineaa asta, rmsese n urm. Umbrela refuza s se


nchid.
La naiba, a murmurat, scuturnd-o cu putere i apsnd repetat butonul de retractare.
30
S-a strns cu o clip nainte de a se uita n sus i a m vedea inndu-i ua.
Avea prul umed. Nu purta machiaj, dar vrfurile genelor i erau lipite. Cu siguran o
prinsese ploaia n drum spre main sau spre cmin. Combinaia dintre pielea ei umed,
faptul c era aproape i aerul pe care l-am tras n piept cnd am privit n ochii ei frumoi
aproape m-a copleit. Mirosea a caprifoi, o arom pe care o tiam bine. Mama ajutase
civa butuci s se ntind pe tot peretele din spate a micii cabane din curtea noastr, pe
care i-o transformase n atelier de art. n fiecare var, florile n form de trompet
inundau interiorul cu parfumul lor dulce, mai ales cnd ea lsa ferestrele deschise. n timp
ce mama lucra la proiecte pentru expoziiile de toamn, eu m aezam de cealalt parte a
mesei ciobite, desennd personaje din jocuri video, insecte sau pri ale aparatelor de uz
casnic nefuncionale, pe care tata mi dduse voie s le demontez.
Cnd i-a ridicat ochii spre mine, un zmbet uimit a aprut pe chipul lui Jackie, nlocuind
privirea urt pe care o aruncase umbrelei rebele.
Mulumesc, mi-a spus, intrnd pe ua deschis.
Cu plcere, i-am rspuns, dar ea deja se ndeprta grbit. Spre clasa unde eu eram
preparator. Spre iubitul care nu o
merita.
De mult timp nu-mi mai permisesem s doresc ceva att de imposibil.
19
capitolu
LANDON
La cteva ore dup ce m-a adus acas de la spital, tata i-a pierdut complet cumptul i a
tiat mocheta ptat de snge din camera de zi, pn la duumea, cu un fierstru pentru
decupat. Apoi, fr o masc de protecie pe ochi sau pe nas, a pornit maina de lefuit i a
rachetat parchetul, pn cnd lemnul s-a adncit ca un castron, n mijlocul camerei.
Rumeguul s-a ridicat ca fumul, acoperind camera i tot ce era n ea, inclusiv pe tata.
Eu am rmas n hol, cu spatele lipit de perete, acoperindu-mi urechile cu palmele,
ngreoat de sunetul durerii i furiei lui, de lacrimile i hohotele rguite combinate cu
lefuitul asurzitor, toate fr niciun folos, pentru c nimic n-avea s-o aduc napoi. Cnd s-a
oprit motorul, m-am trt pn la u i am tras cu ochiul nuntru. El sttea ngenuncheat,
plngnd i tuind, pata urii fiind mai estompat, dar nc vizibil sub lefuitorul acum tcut.

n ziua nmormntrii, m-am trezit la sunetul pailor si pe holul din faa uii mele, mergnd
nainte i napoi. Camera era ntunecat, afar nu se luminase, iar eu stteam nemicat,
abia respirnd, identificnd scritul umeraelor mpinse unul n altul i zgomotul sertarelor
deschise i nchise, nainte s se plimbe din nou prin faa uii mele, n stnga i-n dreapta,
iar i iar. O or mai trziu, ua dormitorului lor s-a trntit, nchis.
Se mutase la parter, n camera de oaspei. Printr-un acord tacit, niciunul dintre noi nu a mai
pit vreodat n dormitorul lor sigilat i bntuit.

32
***
Cindy trecea des pe la noi, s ne verifice pe mine i pe tata, aducndu-ne mncare sau
ajutndu-ne la curenie. De obicei, venea nsoit de Charles sau Cole, care spunea toate
lucrurile greite, chiar dac erau aceleai lucruri pe care le auzeam de la toat lumea.
- mi pare ru pentru mama ta, spusese asear, n timp ce stteam unul lng altul pe
patul meu, cu manetele jocului video n mini.
Am ncuviinat din cap, cu ochii int la ecran, unde ne ntre-cuserm pe o strad celebr,
nu-mi amintesc exact care, rstur-nnd pubele, copaci, alte maini i ocazionalii pietoni
nefericii. Eu ncercam s nu lovesc oameni. Cole prea s i inteasc, mai ales cnd sora
lui mai mic, Carlie, era prin preajm, pentru c se speria de fiecare dat cnd o fcea.
Ai lovit un copiii Tocmai ai lovit intenionat un copiii i strigase ea, cnd maina lui srise
peste bordur i clcase un skate-boarder.
l iertam pe Cole pentru c lovea intenionat pietonii i pentru c spunea ceea ce spunea
toat lumea. Avea numai zece ani i m trata la fel ca ntotdeauna. Dintre toate persoanele
pe care le cunoteam, el era singurul care fcea asta.
ntr-o smbt diminea, am ieit din camera mea i am cobort scrile, la auzul unor voci
murmurnd. Tata i Cindy stteau la masa din buctrie, strngnd ntre ei cnile de cafea.
Vocile lor, dei abia optite, rsunau n camer i se revrsau pe hol. tiam c discutau
despre mine nainte s aud ce ziceau.
Ray, are nevoie de terapie.
Cindy glumise ntotdeauna c i-ar fi schimbat ambele surori cu mama, care era sora ei
adevrat". Ca o mtu bgcioas care m cunotea dintotdeauna, m tratase mereu
ca i cum ar fi fost, parial, datoria ei s m creasc.
Un lung moment, tata a rmas tcut, apoi a rspuns:

Landon are o imaginaie bogat, doar tii. Deseneaz tot timpul. Nu cred c, pentru
cteva schie, trebuie s-1 duc la psihiatru.
21
Ray, l-am urmrit pe fiul tu, pe fiul ei, de cnd a inut n mn primul lui creion.
Bineneles c sunt familiarizat cu modul n care se exprim artistic. Dar, crede-m, asta
e... diferit. E deranjant, violent...
i la ce dracu' te atepi? a mrit tata, iar ea, la rndul ei, a tcut. mi pare ru, Cin.
Dar... ne vom ocupa de el n felul nostru. Nu vrem s vorbim despre asta. Cnd m
gndesc la noaptea aia... vocea i s-a frnt. N-am s-1 oblig s vorbeasc despre asta.
ns eu auzisem i ceea ce el nu rostise. C nu voia s aud ceea ce aveam de spus
despre noaptea aceea.
Dar, avea dreptate. Nu voiam s vorbesc despre asta.
Se retrage, Ray, se izoleaz. Abia dac mai vorbete. Vocea ei era necat de lacrimi.
Are treisprezece ani. E ceva normal pentru vrsta asta.
A fi de acord cu tine, dac ar fi fost aa i nainte. Dar nu era. Era fericit i comunicativ.
Felul n care se purta cu Rose mi ntrea sperana c fiii mei vor vorbi n continuare cu
mine, vor rde i m vor sruta de la revedere cnd vor fi adolesceni. sta nu este un
comportament normal pentru Landon, adolescent sau nu.
Tata a oftat din nou.
I-a murit mama. Cum s mai fie normal vreodat?
Ea a suspinat, iar eu tiam c ncepuse s plng ncetior.
Nu mai pot s discut despre asta, a continuat el. Apreciez ajutorul tu i al lui Charles,
dar, pur i simplu, nu mai pot...
Dar dac i-a gsi un terapeut? Dac l-a duce eu i tu nu ar trebui s te implici, dect
dac vrei...
Nu. Nu... nc. Mai las-i un pic de timp.
Dar...
Cindyl
Asta era vocea lui de am ncheiat discuia. Eram foarte obinuit cu ea. Cnd ceream ceva
ce prinii mei nu erau de acord s am, tata era ntotdeauna cel care mi servea nu-u\ final
i sta era modul n care l spunea. Landon i se ncrunta. Nu mai avea rost s vociferez
dup un aa rspuns.
***
21
nainte s m nasc, membrii familiilor Heller i Maxfield ncepuser s srbtoreasc
mpreun Ziua Recunotinei. O fceau n fiecare an, printre sarcini post-doctorale pe

coastele opuse, Charles acceptnd un post de profesor asistent la Georgetown, iar tata
lund decizia de a-i lua doctoratul i de a lucra pentru guvern, n loc s rmn la o
universitate. Dup ce am aprut eu, au pstrat tradiia, stabilindu-se la douzeci de minute
distan unii de alii, n Arlington i Alexandria, amndou din Beltway.
Anul sta, noi trebuia s fim gazdele. n schimb, eu i tata am condus pn la ei acas,
amndoi tcui, ndurnd cu greu stupidele colinde de Crciun de la radio. Niciunul dintre
noi nu a ntins mna s schimbe postul.
Mama adorase toate srbtorile. Pentru ea, niciuna nu era stricat de prea mult reclam i
mercantilism. Fcea prjituri n form de inim n fiecare februarie, se bucura ca un copil de
focurile de artificii din fiecare iulie i fredona colindele de Crciun imediat ce ncepeau s se
aud, fr s i pese cte sptmni mai erau pn pe douzeci i cinci decembrie. Nu
aveam s i mai aud vocea niciodat. Stomacul mi s-a strns i brbia mi s-a ncletat,
ntregul meu corp protestnd fa de masa pe care urma s o lum. Fr ea.
Stteam pe scaunul din dreapta, innd n poal o plcint cu dovleac cumprat i o cutie
de frica pus ntr-o pung, la picioare. Arseserm marginile crustei i tata ndeprtase
prile nnegrite, lsnd-o ca i cum nite veverie ar fi intrat n cas i ar fi gustat-o. Era cel
mai jalnic sfert de contribuie pe care familia Maxfield l fcuse vreodat pentru cina de Ziua
Recunotinei.
Dar, eram destul de inteligent nct s pstrez pentru mine gndul sta.
Masa a fost suportabil, dar trist i foarte tcut, pn cnd Caleb, care avea aproape
patru ani i nc mai considera tacmurile opionale, a bgat degetul prin frica i crema de
dovleac, apoi 1-a supt.
Caleb, furculi, i-a spus Cindy cu blndee, a patra sau a cincea oar de la nceputul
mesei. Apoi, Cole a fcut la fel.
35
Cole, 1-a certat ea, cu mai puin blndee.
N-am putut s nu zmbesc atunci cnd ambii frai i-au bgat n gur degetele acoperite de
plcint. Carlie a pufnit n rs.
Ce-i? i-a ntrebat Cole mama, simulnd nevinovie, sugnd frica de pe deget fr pic
de remucare.
Rznd, Caleb i-a copiat fratele mai mare.
Da, e-i?
Apoi, dintr-un motiv inexplicabil, s-a uitat n jurul mesei, a scos din gur degetul lipicios i a
blbit:
Unde-i Wose?
Toat lumea a ngheat i ochii i s-au umplut de lacrimi.

Unde-i Wose, a scncit, ca i cum tocmai ar fi descoperit c, atunci cnd prinii ti i


spun c o persoan a plecat n Rai, acea persoan nu se mai ntoarce niciodat.
Dintr-odat, toat mncarea din stomacul meu trdtor s-a ridicat. Am srit de pe scaun i
am alergat la baia de serviciu, bntuit de amintirile acelei nopi. De sunetele pe care n-am
s le pot uita niciodat. De plnsul i urletele zadarnice care mi zgriaser gtul att de
tare, nct nu mai putusem dect s i strig numele rguit, pn cnd lacrimile mi se
opriser, pentru c pur i simplu nu le mai putusem produce. Ce fiu bun de nimic fusesem
atunci cnd avusese nevoie de mine!
Am vomitat tot ce-am mncat, necndu-m n suspine, cnd n stomacul meu nu a mai
rmas nimic.
O lun mai trziu, tata i-a dat demisia, a vndut casa noastr i s-a mutat n golf, n casa
bunicului meu, ultimul loc n care intenionase vreodat s mai locuiasc.
LUCAS
Cam o dat pe sptmn, luam cina cu familia Heller, ori de cte ori Charles fcea grtar
sau Cindy gtea o tav mare de lasagna. Ei ncercaser ntotdeauna s m fac s m
simt ca i
36
cum a fi fost al lor. Puteam s m prefac, pentru o or sau dou, c eram fiul lor, fratele lor
mai mare.
Apoi m ntorceam la realitate, unde singura legtur de rudenie pe care o aveam era cu
un om care tria la sute de kilometri deprtare i nu m putea privi n ochi pentru c
reprezentam o amintire vie a nopii n care pierduse unica persoan pe care o iubise.
tiam s gtesc, dar nu ncercasem niciodat s prepar altceva dect meniurile de baz,
majoritatea nvate de la bunicul. El fusese un om simplu, cu gusturi simple i, pentru un
timp, nu mi dorisem nimic mai mult dect s fiu ca el.
n timpul meselor cu familia Heller, m pregteam moral pentru inevitabilele ntrebri semidirecte, mai ales din partea lui Cindy, fraze de interogatoriu subtil pe care, recent, le
preluase i fiic-sa. M ntrebam dac nu cumva Carlie fusese delegat, luna trecut, s
afle dac eram un homosexual ascuns sau doar un singuratic perpetuu. Era ca maic-sa,
intervenea acolo unde credea c este necesar, de multe ori foarte aproape de int.
Nu puteam s m supr pe niciuna dintre ele pentru ncercrile de a m descoase, dar, de
cele mai multe ori, aveam foarte puin sau chiar nimic de zis. Mergeam la facultate i
lucram. Uneori, mergeam n centrul oraului pentru a asculta o trup. Participam la
ntrunirile lunare ale Tau Beta Pi. nvam i iar lucram.

Sub nicio form nu aveam de gnd s aduc vorba despre Jackie Wallace, o student a lui
Charles, i a mea, care progresase de la a-mi capta atenia n timpul cursurilor la a-mi
invada fanteziile contiente i incontiente.
n aceast diminea, alarma sunase n mijlocul unui vis despre ea. Un vis viu, detaliat i
total lipsit de etic.
Eahabar n-avea cine eram, dar acest aspect nu mi oprise mintea s i imagineze c tia.
Nu oprise dezamgirea care m copleise cnd m trezisem complet, amintindu-mi ce era
real... i ce nu.
Ajungnd intenionat mai trziu la cursul de economie, m-am aezat la locul meu, am scos
manualul de programare i m-am forat s citesc (i recitesc, i recitesc) o seciune despre
funciile
24
transferului, ca s nu o urmresc dndu-i dup ureche o uvi de pr sau lovindu-i
coapsa cu degetele, ntr-un ritm care m nnebunea progresiv.
Categoric, nimic din ceea ce se ntmpla n viaa mea nu putea fi subiect de conversaie la
cin.
Cnd am ajuns, am aflat c, n seara asta, nu eu eram cel vizat, ceea ce era perfect, pn
cnd am aflat de ce. Carlie, care fusese ntotdeauna un firicel de fat n ciuda apetitului ei,
sttea mpungnd mncarea cu furculia, fr s mnnce aproape nimic. Cindy fcea
ntotdeauna un mic vas de lasagna separat, fr carne, susinnd refuzul fiicei sale de a
mnca orice are chip". Era mncarea preferat a lui Carlie, dar acum nu se atingea de ea.
Prinii ei schimbau priviri ngrijorate, iar eu m-am ntrebat ce dracu' se ntmpl.
Carlie, cum a fost la antrenamentul de volei? S-a mai discutat despre transferul la
universitate? a ntrebat-o Heller, ca i cum totul ar fi fost normal.
Ochii lui Carlie s-au umplut de lacrimi.
Am terminat, a rspuns, mpingnd fr tragere de inim farfuria abia atins i
ndeprtndu-se grbit.
Ua dormitorului s-a trntit nchis, dar lemnul subire nu putea bloca sunetul suspinelor ei.
A vrea s-i trag un ut n cur nenorocitului luia, a mrit tatl ei.
Ochii lui Caleb s-au mrit. El era descurajat n mod constant s pronune cuvntul cur".
i neleg sentimentul, crede-m, dar ce rezolvi cu asta? Cindy i-a lsat farfuria pe
dulapul din granit i s-a ndreptat
spre scara ce ducea la dormitorul fiicei sale.
M-ar face s m simt al dracului de bine, a rspuns Heller, printre dini.
Bocetele jalnice ale lui Carlie s-au accentuat atunci cnd Cindy a deschis ua de la etaj, iar
noi trei ne-am strmbat.

O desprire? am ghicit eu.


Evident, asta n-avea cum s fie despre volei. Nici mcar nu tiam c ieea cu vreun tip,
dac nu cumva...
25
Tipul cu care a mers la bal? El a aprobat din cap.
Ba, mai mult, a prsit-o pentru una dintre prietenele ei. Inim frnt doi-n-unu.
Nemernic mic i arogant! Nu-1 vzusem dect o dat, cnd venise s o ia pe Carlie la bal.
Cnd i pusese orhideea pe ncheietura minii i fcuser cteva fotografii mi se pruse
arogant fa de atitudinea ei simpl i ochii mari, amintindu-mi n mod inevitabil de Kennedy
Moore... ceea ce m fcuse s m gndesc la Jackie
Wallace. La dracu!
Brutal, a observat Caleb, cu gura plin de tiei. Tat, te ajut eu cu utul n cur. Putem
s-i dm nite ou frnte doi-n-unu.
Heller i-a dres glasul.
S nu aud maic-ta c ai spus asta, sau vom primi amndoi uturi.
Cuvintele lui erau uor mustrtoare, dar i-a oferit pumnul cu solidaritate, iar Caleb a rs i
1-a lovit.
ntotdeauna am definit gelozia ca fiind rvnirea a ceva ce aparine altcuiva. Ca mine, care o
doream pe iubita lui Kennedy Moore. Ea era una singur. Dac ar fi fost a mea, nu ar mai fi
fost a lui.
Deci, nu tiam cum s descriu ceea ce simeam cnd l vedeam pe Charles cu fiii lui sau cu
Carlie. Cred c tot o form de gelozie. Doar c ei toi l aveau ca tat i, de asemenea,
aveau aceeai mam. Dac i eu m-a fi nscut n familia Heller, niciunul dintre ei nu i-ar
fi pierdut un printe din cauza asta.
Nu fuseser niciodat geloi pe relaia mea cu prinii lor i nu puteam exprima n cuvinte
ct de recunosctor le eram. Cu toate acestea, orict de des am fi pretins cu toii c fceam
parte din familia lor, Cindy nu era mama mea, iar Charles nu era tatl meu. Niciunul dintre
ei nu putea nlocui ceea ce nu mai aveam, indiferent ct de mult s-ar fi strduit s umple
acele goluri.
La etaj, plnsul se calmase. Nu se mai auzeau dect cteva suspine ntre murmurele
nelegtoare ale lui Cindy i rspunsurile nbuite ale fiicei sale. Caleb a rs la o alt
opinie a lui Charles cu privire la fostul iubit, care, dac voia s-i pstreze oule ntregi, ar
39
fi fost nelept s nu i mai arate vreodat faa pe lng brbaii Heller.
Ducndu-mi farfuria la chiuvet, am zdrobit invidia pe care nu aveam niciun drept s o simt
cu singura arm la ndemn: ruinea mea.

Tu eti brbatul casei ct timp eu sunt plecat. Ai grij de mama ta.


***
Nu am judecat niciodat pe cineva pentru dorina de a aparine unui grup. Doar pentru c
eu evitam friile i alte organizaii din campus, cu excepia celor de tocilari orientai spre
carier, nu nsemna c alte persoane simeau la fel i asta era OK.
Totui, unele persoane din acest campus nu se puteau mbrca dimineaa fr litera
greceasc de afiliere cusut sau lipit pe un articol de mbrcminte. Fata cu care sttea
de vorb Kennedy Moore nainte de curs era una dintre ele. Era frumoas ca o ppu,
dar, de fiecare dat cnd o vzusem, purtase tricou, pantaloni de trening, pantaloni scuri,
jachet sau pantofi cu simbolul friei expus la vedere. Bineneles, azi purta o apc de
baseball inscripionat, cu prul prins ntr-o coad elegant i tras prin partea din spate.
S-a aplecat pentru a-i spune ceva, punndu-i o mn pe bra, iar el s-a uitat n jur, spre
grupurile de colegi care socializau. Privirea i-a trecut pe lng mine i toi ceilali, aa c am
presupus c o cuta pe Jackie. A zrit-o imediat dup ce am vzut-o eu. Rdea cu o
prieten n partea cealalt a culoarului, cu spatele la el, n afara distanei unde putea fi
auzit.
El i-a ndeprtat de pe bra mna fetei din Zeta, dar a inut-o ntr-a lui o secund mai mult
dect era necesar. Pe fata asta o mai vzusem nainte, vorbind cu Jackie. Poate c nu
erau prietene apropiate, dar, n mod sigur, tia c atitudinea ei depea msura. M-am
apropiat de ei i am nceput s le disting conversaia.
Haide, Ivy, a spus Moore, uitndu-se nc o dat spre Jackie. tii c am prieten.
Avea o not de regret n glas. Regret. Nenorocitul!
Fata s-a uitat la Jackie i napoi, dup care i-a fluturat genele la el.
26
Mi-a dori s n-ai.
Orict de proast ar fi fost prerea mea despre tip i orict de nevrednic l credeam de fata
pe care nu puteam s mi-o scot din cap, am sperat s m surprind cu o replic rspicat,
menit s curme definitiv dorina att de nepoliticoas a fetei.
Dar nu. Msurnd-o cu privirea din cap pn n picioare, a murmurat:
Doar tii c eti mult prea dulce pentru mine. Pot fi cam
jigodie.
Ochii ei au strlucit.
Mmm. Pe cuvntul tu?
M-am ntors brusc spre sala de curs i mi-am trntit rucsacul pe podea. Nu era treaba mea.
Mi-am nchis i deschis pumnii care voiau s l pocneasc. Cum era posibil ca norocosul

sta nemernic s aib o fat ca Jackie i s se uite la altcineva, ba s mai i ncurajeze


astfel de avansuri.
Cinci minute mai trziu, el i Jackie au intrat mpreun n sal, cobornd treptele spre
locurile lor, el cu mna pe spatele ei. Ivy s-a aezat pe scaunul ei, cu un rnd mai sus i la
mai multe locuri distan de ei, nc struind cu privirea asupra lui Moore. Cnd Jackie s-a
ntors cu spatele ca s i scoat manualul, el s-a rsucit i i-a zmbit peste umr. Privirile li
s-au ntlnit, iar expresia lui Ivy s-a schimbat brusc ntr-un zmbet dulceag.
Mi-am ndreptat atenia spre caietul de schie de pe pupitrul din faa mea, trgnd creionul
de dup ureche. Schind ilustraia unui tip pe care l vzusem fcnd skateboarding azi
diminea, am fcut eforturi mari pentru a m convinge de ceea ce tiam c e adevrat:
inima lui Jackie Wallace nu mi aparinea i nu era de datoria mea s o apr sau s o
protejez mpotriva iubiilor infideli sau a prietenilor trdtori. De fapt, nimic din ce avea de-a
face cu ea nu era treaba mea.
Am rsfoit cteva pagini napoi, pn la al doilea desen cu ea pe care mi permisesem s l
fac n timpul turei la arhiv, cnd plouase afar. Toat dimineaa mi rsunase n minte acel
mulumesc moale, rememorasem sursul ei i nu fusesem n stare s mi-o alung din cap
dect transpunnd-o pe hrtie. Totui, nici
41
dup aceea nu i putusem uita ochii de un albastru sclipitor, att de aproape, sau expresia
prietenoas pe care nu o primeam de la niciun student cnd purtam uniforma aia
blestemat.
Am revenit asupra desenului neterminat, dar, cteva minute mai trziu, am fcut greeala
de a privi n jos, peste mulimea de pupitre, spre locul unde, trei zile pe sptmn sttea
ea, tar s tie c o urmream. Fr s tie ct de mult m chinuiam s n-o mai fac. Fr
s tie c exist.
Degetele i bteau ritmic pe coaps, un-doi-trei, un-doi-trei, i mi imaginam c, dac a fi
fost eu cel de lng ea, mi-a fi deschis palma i a fi lsat-o s traseze muzica auzit doar
de ea pe pielea mea.
Apoi Moore s-a ntins i a pus o mn peste ele, oprind-o. Stop, i-a optit. Scuze, a
murmurat drept rspuns, ruinat, strngndu-i mna n poal.
Dinii mi s-au ncletat i m-am concentrat s respir uor, pe nas. Dobitoc nenorocii Era
bine c aveam programat, n seara asta, o or de antrenament la dojang1. Simeam
nevoia s lovesc ceva. Tare.
1 Termen folosit n artele mariale coreene care se refer la o sal special de
antrenament.
42

capitolu
LANDON
Era ciudat c bunicul i tata nu se nelegeau, pentru c preau s fie aceeai persoan,
dar nscut la o distan de treizeci de ani. Nu observasem asta niciodat, nainte s ne
mutm cu bunicul. Poate pentru c tata fcuse tot posibilul s lase n urm ceea ce fusese
sau ceea ce ar fi putut s fie. Crescuse aici, n casa asta, pe plaja asta, dar nu avea
accentul bunicului sau, de fapt, orice altfel de accent. De parc s-ar fi chinuit s scape de
el.
Bunicul abandonase coala pe la paisprezece ani, ca s lucreze pe barca de pescuit a
tatlui su, dar tata terminase liceul, plecase la facultate la optsprezece ani i nu se lsase
pn nu obinuse un doctorat n economie. Locuitorii oraului preau s l recunoasc pe
tata, dei el nu mai locuia aici de peste douzeci de ani i, de fiecare dat cnd veneam n
vizit, nu sttea de vorb cu niciunul dintre ei. Acei oameni pstrau distana, iar el i vedea
de treaba lui, petrecndu-i zilele pe barc, cu bunicul. Mi-i imaginam acolo, toat ziua, fr
s-i spun nimic i m ntrebam dac aa aveam s ajungem i eu cu tata sau dac nu
cumva deja eram aa.
nainte s ne mutm, i donase toate costumele elegante. Pstrase numai unul.
Abandonase toat mobila noastr, electronicele, vesela, tacmurile i biblioteca lui plin cu
volume de economie, finane i contabilitate. Eu mi adusesem majoritatea hainelor, jocurile
video, nite cri i toate caietele mele de desen, tot ce fusese al meu i dorisem s
pstrez, cu condiia de a ncpea n main. Cindy aezase n cutii toate albumele cu poze
i fotografiile
28
nrmate i mpachetase tablourile mamei n hrtie de ambalat maro, lipindu-le cu o
mulime de band adeziv. Ea i Charles luaser cteva dintre ele la ei acas.
nainte, ori de cte ori l vizitasem pe bunicul, fusese var. Dor-misem ntr-un sac de dormit,
pe verand, sau pe canapeaua ponosit, mirosind a vechi, n camera de zi, care era, de
fapt, singura camer din cas n afar de buctrie, dou dormitoare i o baie. Nu m
gndisem serios unde aveam s dorm pn s ajung acolo, cu dou zile nainte de
Crciun.
Un brad artificial, nalt de un metru, sttea mpodobit n fereastra din col, pe o msu
ubred, artnd pe ct de jalnic i nefestiv posibil. Lumini statice multicolore erau
ncolcite n jurul lui. Singurele ornamente erau cteva acadele-baston, nc nvelite n
celofan, agate de ramuri, o duzin de clopoei cu sclipici argintiu i opt fotografii cu mine
elev, de la grdini pn n clasa a aptea.

Nu era nicio stelu. Niciun nger. Nimic n vrf. Niciun cadou sub el. Doar suportul de
plastic, singuratic pe lemnul msuei.
Brazii notri fuseser mereu naturali i nali, alei de la o ferm cu pomi de Crciun aflat
la vreo treizeci de kilometri distan de ora. Mama i tata m lsau ntotdeauna pe mine s
l aleg, apoi tata i pltea fermierului nainte s l taie i s l lege pe capota mainii, unde
atrna n fa, peste parbriz, i se nla n spate, ca o racheta montat pe un acoperi.
Anul trecut, bradul pe care l alesesem fusese att de nalt, nct tata fusese nevoit s se
caere pe ultima treapt a scrii ca s aeze pe ramurile de sus lumini albe, sclipitoare i s
i pun o stea n vrf.
Ptura pentru pom pe care mama o aternea la baza lui semna cu o tapiserie, mpodobit
cu panglici i cuvinte aurii, ca Noel, Crciun fericit i Ho Ho Ho. Era ntotdeauna acoperit
de o mulime de cadouri, majoritatea inscripionate cu Landon.
Fusesem rsfat i, dei eram semicontient de asta, nu pruse un lucru prea important,
pentru c toi copiii pe care i cunoteam erau la fel.
44
Bunicul mi-a luat o valiz din mn i s-a ndreptat spre buctrie Abia acum am nceput s
m ntreb unde avea s fie camera
mea.
A deschis ua cmrii. Ins, acum, nu mai era o cmar. Rafturile inferioare fuseser
ndeprtate i un pat mic, de o persoan, era cumva, inimaginabil, nghesuit din perete n
perete nuntru. Din tavan, pe un lan, era agat o lustr mic, un fel de lamp cu trei
becuri, care, de obicei, se folosea la masa de buctrie. Mi-am amintit c fusese, ntradevr, atrnat deasupra mesei din buctrie ultima dat cnd venisem n vizit, cu
cteva luni n urm. Cel mai ngust dulap din lume era ngrmdit n colul de la intrare.
Trebuia s nchid ua cmrii pentru a-i putea deschide sertarele. Nu era nicio fereastr.
Devenisem Harry Potter. Numai c eu aveam treisprezece ani, nici urm de magie, iar
destinul meu, oricare ar fi fost el, nu avea
niciun scop mre.
Poi s i-o dichiseti sau s o lai aa, dup cum doreti. E doar un loc unde s dormi i
s-i ii lucrurile. Nu eti obligat s stai aici.
Evident, oamenii de vrsta bunicului meu uitau o mulime de lucruri. Dac i-ar fi amintit
cum era s fii adolescent, ar fi tiut c trim n camere normale de oameni.
Mama spunea mereu despre bunicul c era un om categoric.
E ca tatl tu. Amndoi vd lumea numai n alb i negru.
De ce sunt mereu suprai unul pe altul? o ntrebam.

Nu sunt suprai cu adevrat, ci doar n dezacord cu privire la ceea ce este negru i


ceea ce este alb. Dar problema este c, de fapt, se lupt pentru nuanele de mijloc.
Tata credea c l dezamgise pe bunicul pentru c plecase, n loc s rmn i s lucreze
pe barc. Eu nu eram att de sigur. Poate c bunicul nu voia altceva dect s i se dea voie
s fac ceea ce voia cu viaa lui, n loc s fie catalogat insuficient de educat, insuficient de
bun.
Deci, se nfrunt pe chestiile gri?
Da, dar... mai mult pentru culori. Tonurile de gri din fotografiile alb-negru sunt, de fapt,
culorile din viaa real: iarba verde,
30
o earfa roz, un trandafir galben. Cred c, uneori, ei nu i dau seama ct de multe lucruri
sunt la mijloc. Cte nu vor fi niciodat albe sau negre, zmbea ea. Poate c nu se pricep la
art. Aa cum eu nu m pricep la matematic, nelegi?
Am dat din cap. Dar eu m pricepeam la amndou, deci nu nelegeam cu adevrat.
***
Lungit pe noul meu pat, m-am uitat n sus, la cele trei becuri n form de flacr, care
alctuiau singura surs de lumin din camera mea microscopic. ntreruptorul era pe un fir
ce atrna pe peretele de lng u. Suportul i braele erau dintr-un fel de bronz oxidat, dar
att de corodat, nct nu puteam s mi dau seama a ce trebuiau s arate. Poate c, odat,
metalul fusese lucios, acum vreo cincizeci de ani. Poate c bronzul nu era fcut s fie inut
att de aproape de ocean i niciodat lefuit.
Mi-am ntins braele n lateral i am atins pereii, apoi le-am mutat deasupra capului,
ajungndu-1 i pe al treilea. Al patrulea era format, n principal, din ua cmrii, cu un pic
de ipsos n jurul ei.
Ridicndu-m n genunchi, am pipit de-a lungul unuia dintre rafturile nguste pe care
bunicul le lsase ataate de perete i mi-am luat iPod-ul din noul lui loc, lng un teanc de
caiete cu desene. Acum cteva luni, aceste rafturi gzduiser conserve, produse alimentare, cutii de cereale i macaroane cu brnz. Lng u, fusese un co de cartofi,
crora bunicul le spunea barabule, i lng. el un co de ceap, pe care nc o puteam
mirosi, dei fusese mutat n alt parte, probabil ntr-un sertar din buctrie.
Mi-am pus ctile n urechi i am selectat albumul unei formaii pe care tocmai o
descoperisem nainte s plecm din Alexandria. Era un grup local, cntnd mai mult pe
posturile de radio din coli. M gndisem s merg s i ascult live. Acum, nu aveam s i
vd niciodat, dect dac deveneau celebri i ncepeau s organizeze turnee. i chiar dac
fceau vreun turneu, nu ar fi ajuns aici. Nimeni nu venea aici.
46

Nu eram sigur ce se ntmplase cu toate ornamentele i deco-raiunile pe care mama le


scosese dintr-un dulap de la subsol n fiecare an: instalaiile de lumini, ghirlandele verzi
mpletite, ciorapii din catifea roie i csua calendar cu ferestre mici, prinse n balamale.
Nu m ateptasem la vreun cadou, dar bunicul mi-a dat un briceag cu mner sidefat, cu o
lam mai lung dect degetul meu mijlociu. Prea vechi, dar bine ntreinut i foarte ascuit.
Tata, pentru c nu reuise s i aminteasc s mi cumpere un cadou pentru o srbtoare
att de important, mi-a dat cteva bancnote, pe care le-am bgat n portofel fr s m uit
la ele.
Mulumesc, le-am spus, fiecruia n parte.
Apoi, bunicul a scos dintr-un dulap de jos o form veche pentru copt vafe i dintr-un dulap
de sus o cutie cu amestec pentru vafe i un borcan de plastic plin cu sirop de arar.
Primul Crciun far mama... a trecut.
***
M mai nlasem un pic din var, dar nu mi mai cumprasem haine noi. Nici nu m mai
tunsesem. Sincer, uitasem complet s m ocup de felul n care artam, pn n prima zi de
coal, cnd trebuia s m nscriu la una nou.
Acest ora avea o coal primar, o coal gimnazial i un liceu, toate aflate la aceeai
adres. Cam la fel ca la fosta mea coal particular de acas, adic din locul care fusese,
cndva, casa mea. Cei mai muli copii de aici se cunoteau de foarte mult timp, dac nu
dintotdeauna, aa cum ne tiuserm i noi. Nou-veniii erau marginalizai pn cnd i
fceau prieteni sau deveneau nite paria. tiam asta, dar chiar i aa, nu m gndisem la
modul n care avea s mi se aplice mie, pn cnd nu am ajuns n situaia respectiv.
Tricourile mi veneau nc bine, dar blugii nu. Pantofii m strngeau. Jacheta mea North
Face mi rmsese mic, iar mnecile hanoracului mi erau prea scurte. Le-am tras n jos,
pe brae, pn cnd manetele tricotate s-au ntins ca nite guri prea mari i au rmas aa.
31
Purtam ceasul meu cu brara lat i benzile de cauciuc n fiecare zi, uurat c aici nu erau
interzise, pentru c profesorii mi puseser imediat eticheta de delincvent. Nu s-ar fi abtut
de la nicio regul pentru elevul nou, introvertit i posibil instabil, cu hainele prea mici, prul
prea lung, i niciun chef de a participa la ore. Ceilali copii erau, n mare parte, de acord cu
profesorii lor. n clas, ocupam locul pe care mi-1 indica profesorul i, pe ct posibil,
ncercam s nu m implic n nimic. Pe holuri, stteam aproape de perei i dulapuri, cu
privirea n podea, ignornd orice insulte sau mbrnceli din greeal". Uneori, mi
imaginam c reacionez. mi aminteam luptele i loviturile din meciurile de pe ghea, graba
de a trnti un adversar cu fa de peretele acrilic, cnd rnea un coechipier sau spunea
prea multe prostii. Fr patine sau ghea sticloas sub picioare, a fi putut s sparg nasuri

i s disloc umeri din ncheieturi nainte ca majoritatea tipilor stora s i dea seama ce i-a
lovit.
Dar apoi, ar fi realizat c mi pas de ceea ce mi fac. Deci, nu m deranjam.
La prnz, eram condamnat s stau la masa paria cu doi tipi din clasa mea, Rick i Boyce, i
cu o fat din clasa a aptea, Pearl, care se cufunda n scaun i citea, ascunzndu-se n
spatele ochelarilor i a unui cap plin cu pr negru, ondulat. Niciunul dintre ei nu voia s mi
vorbeasc, dar nici nu aruncau n mine cu buci de alimente sau comentarii pline de ur,
aa c mi mneam prnzul, la fel de tcut cum eram tot restul zilei, apoi mi scoteam
caietul de schie i m aplecam asupra lui. nvasem s mi in rucsacul lng mine toat
ziua. Dulapurile nu erau sigure, chiar dac toat lumea fusese avertizat s i protejeze
combinaiile. Codurile lactelor ncorporate, presupuse a fi confideniale, erau acum tiute
de toat lumea.
n ziua cnd mplinisem paisprezece ani, ndurasem deja dou sptmni la o coal nou
i mai aveam nc patru luni. Toamna urmtoare aveam s m mut la liceu. Nu mi fceam
iluzii c avea s fie vreo mbuntire. Cteodat, stteam pe scndurile zdrenuite de pe
veranda din spate a bunicului i priveam ntinderea de ap ntrebndu-m ct de mult mi-ar
fi luat s m nec i ce a
La fel ca n ziua de Crciun, ma trezisem convins c nu aveam s primesc niciun cadou.
Nu eram sigur c tata i bunicul i aminteau, mcar, c era ziua mea, iar eu sigur nu
aveam de gnd s le amintesc.
Deschiznd ua cmrii mele, m-a ntmpinat miros de scorioar i carne de porc prjit.
Aproape n fiecare diminea, cnd m trezeam, tata i bunicul erau deja plecai. Eu
ieeam din culcuul meu, m pregteam n baia pe care o mpream cu toii i plecam pe
jos la coal. Aici, ianuarie era o lun friguroas, dar temperaturile cu care fusesem
obinuit erau mult mai mici. Bunicul a rs cnd l-am ntrebat dac ningea vreodat.
O dat la nu tiu ct, a rspuns el. Nu spera i nu clipi.
mi lipseau schimbrile anotimpurilor i ferestrele acoperite cu alb, dar nu mi era dor de
mersul pe jos prin zpad, dup ce trecea sentimentul de noutate sau de vntul tios ce-mi
trecea prin haine i mi fcea ochii s lcrimeze ca s mi fereasc de nghe globii oculari.
Tata plecase, dar bunicul era n buctrie, aeznd pe dou farfurii crnai i pine prjit.
De obicei, mneam cereale reci sau fulgi de ovz nclzii n cuptorul cu microunde, aa c
nu am pierdut timpul. Mormind un mulumesc somnoros, am apucat furculia i am
nfulecat cu poft.
M gndeam s dm o fug pn la Thrifty Sense astzi, a spus el, iar eu m-am uitat n
sus, cu gura plin de pine prjit i sirop. Ari ca o sperietoare de ciori n pantalonii ia

scuri. Asta dac nu cumva o fi vreo mod nou, din zona ta demografic. Nu prea sunt la
curent cu toate tendinele.
i-a aezat farfuria de partea cealalt a mesei i a ridicat dintr-o sprncean, ateptnd.
Drept rspuns, am cltinat din cap c nu, socotind n gnd ce
zi era. Joi.
Dar coala?
El a fluturat din mn.
Bah! Se descurc o zi i tar tine.
33
48
S-ar putea descurca n fiecare zi fr mine.
Sun eu i le spun c eti bolnav. Avem de fcut cumprturi pentru ziua ta de natere.
Am luat cteva nghiituri n tcere, apoi a adugat:
Presupun c nu vrei i o tunsoare de ziua ta?
Am cltinat iari din cap, luptndu-m cu zmbetul ce-mi trgea de colurile gurii. El a oftat
prelung.
Aa m gndisem i eu.
Trecndu-i o mn prin uviele argintii scurte i rare, a adugat:
Dac l-a fi avut, cred c i eu m-a fi mndrit cu el. M-am ntors acas cu mai multe
perechi de blugi presplai i
pantaloni cargo, dou perechi de tenii murdare, nite cizme uzate i un hanorac negru
decolorat. Nimic nu costase mai mult de cinci dolari. Toate mi veneau bine.
Ct timp am stat la cumprturi, tata venise i plecase, lsnd pe patul meu o cutiu cu
dousprezece creioane din crbune de bun calitate, cu diferite grade de duritate, dou
radiere, un bloc de lefuit i o ascuitoare. Am recunoscut cutia; i aparinuse mamei. Sub
ea era un bloc nou de desen, cu pagini fin perforate, de care mi ddea mama pentru
desenele pe care voiam s le desprind din bloc i s le pun la expoziie.
Am scos caietul de schie zdrenuit din rucsac i l-am deschis la o imagine cu un pescru
aezat pe o poli, n barca bunicului. Mi-am petrecut restul zilei mele de natere testnd
creioanele, refcnd desenul simplu i adugndu-i umbre, pn cnd pescruul a prut
un pic sinistru, n genul corbului lui Edgar Allan Poe, dintr-o poezie pe care o citisem la ora
de englez, toamna trecut, n prima mea sptmn de dup.
Corbul chinuia un tip care o luase razna din cauza morii cuiva drag. Toi trebuiser s scrie
un scurt eseu n care s analizeze poemul, dar profesorul meu, cu ochii fixai ntr-un punct,
exact la mijlocul distanei dintre ochii mei, mi dduse permisiunea s aleg altceva, cu toate
c nu cerusem s fiu scutit de acea tem.

Am ales o poezie de Emily Dickinson, despre echilibrul pe care viaa l menine ntre bine i
ru. Eu avusesem parte de treisprezece
50
de bine i m ntrebam dac aveam s supravieuiesc celor trei-rezece de ru sortii drept
compensaie.
LUCAS
Dup o sptmn sau dou din fiecare semestru, participarea la cursuri ncepe s scad,
mai ales la cursurile foarte lungi, introductive, cum sunt istoria i economia. Semestrul
acesta nu era cu nimic deosebit. Dac nu era programat vreun test sau examen, sala de
curs avea un model n continu schimbare de locuri goale. Dar, cu prere de ru, trebuia s
recunosc c Jackie i iubitul ei nu chiuleau de la cursuri. Nici mcar o dat, n primele opt
sptmni.
Ceea ce fcea ca prima ei dispariie s fie notabil, iar a doua, dup prima pauz,
semnificativ.
n pauza de teme, am verificat profilul lui Kennedy Moore, unde acum scria singur. Profilul
lui Jackie nu mai exista, sau i-1 dezactivase temporar.
Rahat! Se despriser!
M simeam ca un nemernic din cauza ocului de bucurie pur pe care mi-1 dduse vestea
asta, dar vina nu m oprea s emit ipoteze cu privire la urmtorul pas: ea nu se mai
prezenta la curs. Poate c avea de gnd s renune la economie... moment n care nceta
s mai fie student la cursul pe care eu l pregteam.
La a treia absen, Moore flirta deschis cu fetele care se linguiser pe lng el n ultimele
sptmni. n sptmna urmtoare, Jackie a pierdut examenul parial. Am ateptat o
modificare oficial n sistem, care s m informeze c renunase la curs, dar nu a aprut.
Dac uita s renune oficial pn la sfritul lunii, avea s primeasc un patru la sfritul
semestrului.
tiam foarte bine c nu era responsabilitatea mea sau preocuparea mea... dar nu voiam s
mai pice i un curs, pe lng ce i fcuse idiotul cnd pusese capt relaiei lor de trei ani.
Dar, dup mai mult de o sptmn de scanare i eliminare a tuturor fetelor
34
din campus care semnau chiar i vag cu Jackie Wallace, ncepusem s cred c nu aveam
s o mai vd vreodat.
l|Ciff9|C
Telefonul a vibrat, iar Francis mi-a servit privirea de la cum o fi ajuns acolo? cnd i-am
ridicat fundul de pe el.

Era Joseph, unul dintre administratorii universitii, care mi oferea cte un venit
suplimentar trimindu-m, ocazional, s repar diverse chestii prin campus. Uneori, erau
treburi oficiale, cu contract de munc, alteori erau bani negri. Nu eram pretenios; acceptam
i una, i alta.
Salut, omule.
Bi... eti ocupat n seara asta? Era drogat.
Am cltinat din cap. Lui Joseph i plceau drogurile uoare, mai ales la sfritul unei
sptmni de rahat, n care avusese de-a face cu unele dintre cele mai binevoitoare cadre
academice, manageri chinuii sau efi cu de la sine putere.
nvam. Care-i treaba?
Francis, profitnd de neatenia mea, i-a trntit corpul pufos, de vreo zece kilograme, pe
manual i pe jumtate din notele mele de curs.
L-am mpins far entuziasm, iar el mi-a rspuns, aruncndu-mi pixul de pe canapea.
Vineri seara?!? Frate, trebuie s ncetezi cu nvatul sta. Era o afirmaie frecvent a lui
Joseph. tia c nu aveam s m
schimb. Dar simea nevoia s i reexpun obieciile din cnd n cnd.
Cnd ai de gnd s trieti un pic?
Dup absolvire, omule, i-am promis. Imediat dup absolvire. Oftnd adnc, a trecut
direct la scopul apelului.
Am o mic propunere pentru tine...
Dac aveam un prieten bun, probabil acela era Joseph. Cel mai ciudat lucru despre
prietenia noastr era faptul c aveam doar dou lucruri n comun. Unul, gusturile aproape
identice n muzic
52
i al doilea, o tendin de a ne compartimenta vieile, ceva ce amndoi fceam cu aceeai
ndrjire.
Dup ce m vzuse singur la cteva concerte, primvara trecut, venise la mine i mi
ntinsese mna.
Salut, frate, Joseph Dill. Tu nu lucrezi n campus?
Ba da.
n timp ce ne strngeam minile, am ncercat s mi dau seama de unde m cunotea. Nu
mi era coleg la cursul de inginerie, dar prea cam tnr pentru a fi profesor. S fi fost unul
dintre studenii ceva mai n vrst de la cursul lui Heller?
La Poliia Campusului, nu-i aa?
Nu avea un ton dispreuitor, dar nici apreciativ.

Am blestemat slujba asta pentru a mia oara, orict de mult ar fi contat faptul c acele zece
ore pe sptmn acopereau aproape jumtate din taxa mea de colarizare.
Aaa, , nu chiar, i-am rspuns. Eu doar completez amenzile de parcare. Este o funcie
de lucru-studiu. Totui, trebuie s port uniforma aia tmpit.
Ah, a dat din cap, msurndu-m din ochi. Deci... eti student.
Dei ne desfurm activitatea pe acelai mic domeniu, n general, personalul de
ntreinere i curenie nu interacioneaz cu studenii. Dup o scurt pauz, a gesticulat
spre el, trecnd peste acea barier invizibil.
ntreinerea cldirilor, mi-a zmbit. M-am gndit s-i dau o bere i s te ntreb ce fac doi
tipi sexy ca noi singuri la concert.
Am zmbit, dar, dintr-odat, mi-a trecut prin minte c Joseph ar fi putut fi interesat de mai
mult dect o conversaie. Gaydarul meu clipea furios.
Eti major, nu? m-a ntrebat.
, da...
Ridicndu-mi ncheietura cu brar roie, mi-am spus c asta nu avea s fie mai dificil
dect s refuz o fat atunci cnd nu eram interesat sau nu aveam chef, ceva ce fcusem
destul de des n ultimii trei ani.
Marfa!
36
Dup ce a pltit cele dou beri, mi-a ntins una din ele i le-a ciocnit gturile, nainte de a
lua o nghiitur.
I-am mulumit cu pruden, nevrnd s l resping nainte de a fi pus vreo ntrebare.
A curat eticheta sticlei de bere, ajungnd, n cele din urm, la o concluzie.
Deci, prietenul meu e nnebunit dup teatrul muzical. i, dracu' s m ia dac nu a
prefera s fiu urmrit i halit de zombi, dect s mai ndur o dat Rent1. Slav Domnului, nare nimic mpotriv s mearg cu altcineva la rahatul la. Eu nu sunt la fel de norocos cu
gusturile mele muzicale n cercul nostru de prieteni, tii?
Apoi s-a uitat la mine, ateptnd s primeasc ori o confirmare, ori un rspuns plin de
prejudeci.
Uurat, am zmbit la ideea unui tip ca sta, care prea s fie mult mai n largul lui ntr-un
bar de motocicliti dect la un spectacol de pe Broadway. Pe marginea acestui gnd, o
amintire ngropat a revenit la suprafa: tatl meu, stnd stngaci lng mama, la una
dintre expoziiile ei, cu degetele ncletate n jurul unui pahar de ampanie. Tata era genul
de tip care se uita la sport, bea scotch i asculta rock, nu un pasionat de art. Dar o iubise
i o sprijinise pe mama.

De fapt, nu tiu, dar pot s-mi imaginez, i-am rspuns. Gura lui Joseph a format o
jumtate de zmbet i, de atunci, am
rmas prieteni.
OK, i-am spus acum. Ce propunere?
Tu, , ai mai reparat aparate de aer condiionat, nu? -Da?
Lucrasem pentru Hendrickson Electric & AC n ultimul an de liceu, ajutndu-1 pe btrnul
domn H s rezolve sute de apeluri i reparaii, dar nu fusesem niciodat responsabil cu
diagnosticarea unei defeciuni. Dup un an de lucru cu el, glumise c nvasem suficient
pentru a fi periculos, afirmaie care mi definea perfect nivelul de cunotine.
1 Muzical rock pe versuri de Jonathan Larson.
54
Uite care-i treaba. Tocmai am primit o cerere trzie s repar un aparat de aer condiionat
ntr-una din casele friei. i, frate, am uitat complet c sunt de gard weekendul sta... i
sunt prjit.
Am rnjit.
Nu mai spune!
Mda... Nu se pune problema s lucrez cu utilaje grele. Cum ar fi. Camioneta mea.
Asta este, indubitabil, adevrat.
Deci, m gndeam c ai putea merge tu s rezolvi treaba, i am s te pltesc. Primesc
ore suplimentare pentru rahatul sta. i, aa, eu nu sunt prins fumat n timpul serviciului, tu
ctigi nite bani n plus i toat lumea e fericit.
S m duc la o cas a friei ca s identific i s remediez o defeciune a unui aparat de
dimensiuni mari, pe care e posibil s nu fiu n msur s o rezolv nu era tocmai o evoluie
de la statul singur n apartamentul meu.
Pi. Nu am echipamentul i uneltele...
Vino, ia maina meu, are tot ce-i trebuie n cutie. Idioii ia nu te vor legitima, sau ceva
de genul sta. Vor doar s i repare aerul condiionat. De ce o fi aa urgent, habar n-am.
Nu sunt dect vreo douzeci i trei de grade afar. Probabil vreo petrecere, ceva.
Am oftat. Nu voiam ca Joseph s conduc drogat sau s fie concediat pentru c reparase
ceva n campus ct timp era drogat i paranoic. i, n afar de asta, banii n plus nu stricau
niciodat.
Bine, omule. Cnd?
Hmm. Acum?
Acest subterfugiu presupunea s port uniforma oficial a echipei tehnice n care lucra
Joseph, cu numele lui cusut n bleumarin pe un dreptunghi alb, pe partea stng a
pieptului.

Probabil au nevoie de freon sau vreun cablu de schimbat. M-a btut pe umr i mi-a
lsat n mn cheile camionetei.
Sun-m dac nu te descurci. Sunt fumat, nu n com. Avusese dreptate ntru totul.
Bieii se pregteau pentru o
petrecere i nimeni nu s-a uitat ciudat la mine cnd am aprut mbrcat cu una din
cmile lui Joseph. Un tip a deschis ua i
38
mi-a artat c setarea termostatului nu schimba temperatura din cas. Din fericire, Joseph
avusese dreptate i cnd spusese c nu era dect o problem de la cabluri. Unitatea avea
aproape douzeci de ani i trebuia nlocuit n curnd, dar nu nc.
O, frate, marfl
D.J., vicepreedintele friei, i-a lsat capul pe spate i a nchis ochii, lsnd s i scape
un oftat de uurare.
Am cheltuit o mulime de bani cu petrecerea asta. Ar trebui s fie frumos mine, dar nu
se tie niciodat pe aici.
Adevrat.
Am aezat uneltele n cutie.
Mersi c te-ai deplasat, Joseph.
Mi-a luat o fraciune de secund mai mult dect ar fi trebuit ca s realizez c vorbea cu
mine.
Ah, nu-i nimic.
La u, mi-a oferit o bancnot de douzeci de dolari mpturit. L-am refuzat din mn.
Nicio problem, frate. Face parte din fia postului.
Adevratul Joseph m pltea cu cincizeci de dolari pe or pentru treaba asta i, oricum,
fusesem destul de reticent i nu prea m ncumetasem s o fac.
Sprncenele lui D.J. s-au ncruntat scurt, nefiind, probabil, obinuit ca un muncitor mbrcat
n albastru s refuze baciul oferit.
Bine, bine, dac eti liber mine-sear, avem o petrecere de Halloween.
S mori tu? m-am gndit. Toat casa era decorat cu imitaie de pnze de pianjen i
lumini negre, iar mobilierul fusese mpins tot la perete, fcnd loc pentru dans sau
socializare n centrul camerei de zi.
Teoretic, este doar pentru studeni, dar, evident, tu nu eti prea btrn i petrecerea nu
este exclusiv pentru cei din frii, deci, treci pe aici dac ai timp.
M-am abinut cu greu s nu rnjesc.
Da, desigur. Mulumesc... Dar nu, mulumesc.
56

Apoi am ridicat privirea i l-am vzut Kennedy Moore n partea cealalt a camerei, vorbind
cu un alt tip. Atunci mi-a picat fisa: asta era fria lui. Ar fi putut veni i Jackie la petrecere,
chiar dac se despriser.
Ei bine, drace! Se pare c mergeam la o petrecere a friei.
***
Am vzut-o pe Jackie din momentul n care a intrat pe u. Cu tot ntunericul i aglomeraia
de trupuri, n-am pierdut-o niciodat din vedere pentru mult timp. Era mbrcat n rou.
Rou aprins, lucios. Pe cap avea o benti din care ieeau dou coarne roii, ascuite. O
coad subire, bifurcat, era agat de partea din spate a fustei ei, legnndu-se n spate
cnd mergea sau dansa.
Picioarele ei erau netede, goale, i preau mai lungi dect de obicei. Geometria mi spunea
c fusta scurt i pantofii roii imposibil de nali erau responsabili pentru acest efect, dar
nicio cantitate de matematic nu putea reduce reacia interioar pe care am avut-o cnd
am vzut-o din nou, mai ales ntr-un costum att de sexy i demenial. Nu eram singurul
brbat rvit de fata mbrcat n acea inut, dup cum reieea din numrul celor care o
invitaser la dans. Dar ea nu tia sau nu i psa, pentru c de nou din zece ori i refuzase
din cap.
Ea i fostul ei, pentru c acum eram sigur c se despriser, au rmas la distan unul de
cellalt, de parc ar fi avut poli opui. El se ddea n spectacol ntr-o parte a ncperii, iar
ea fcea eforturi s l ignore din cealalt.
Am conceput i renunat la o grmad de replici introductive.
Hei, te-am urmrit la cursul de economie, pe care, n-am putut s nu observ, ai ncetat s-l
frecventezi cu cteva sptmni n urm. Sper c plnuieti s renuni la el, pentru c
atunci nu a mai nclca regulile campusului, ca s nu mai vorbim de etica personal, dac
te-a invita n ora. Genial! i deloc ciudat.
Cred c rou tocmai a devenit culoarea mea preferat. Penibil.
Pot s-i spun rdcina ptrat a oricrui numr n zece secunde. Deci, care este numrul
tu? h!
39
Nu mi-am dorit niciodat att de mult s ajung n iad. Nu. S-a ncins atmosfera aici sau eti
doar tu? Iisuse Hristoase, nul Un cuplu beat pe ringul de dans distra pe toat lumea cu o
demonstraie de dans lasciv. Era prima dat cnd o vedeam pe Jackie zmbind de cnd o
urmream, de o or i ceva. Unghiul de vizibilitate mi-a fost blocat cnd o fat cu urechi de
pisic i musti desenate cu creionul s-a oprit chiar n faa mea, privindu-m peste
marginea paharului. Cnd am ridicat o sprncean, a spus:
Tu nu eti la cursul meu de economie?

Unul dintre dansatori a lovit-o, mprtiindu-i butura pe fa. A czut n fa i am apucat-o


de bra, mpiedicnd-o s ajung direct pe podea. Rsucindu-se, a strigat D-te la o parte,
trfo!" fetei care dansa lasciv, dei biatul fusese cel care o lovise.
Cnd s-a ntors spre mine, expresia urt i-a disprut de pe fa. Mi-a zmbit frumos, de
parc ultimele zece secunde nu ar fi existat. nfricotor.
Ce spuneam?
S-a apropiat de mine i i-am dat drumul braului.
A, da. Economie. Cu la, cum l cheam...
i-a pocnit degetele de cteva ori, ncercnd s-i aminteasc, n timp ce eu m-am uitat la
Jackie, care dansa cu un tip mbrcat cu o mantie lung, de culoare nchis. El a rs la
ceva spus de ea, artndu-i colii albi, de plastic. Erau muli vampiri prezeni n seara asta.
Domnul Keller? a spus fata de la economie.
Doctorul Heller, am corectat-o. Ea a zmbit din nou.
Da, el.
M-a mpuns n piept cu o unghie de un argintiu metalizat.
Stai n ultimul rnd. Nu eti atent. N, n. Uau! Trebuie s m sustrag din aceast
conversaie.
- De fapt, sunt instructorul suplimentar pentru acest curs.
Cine-adic-ce?
M-am uitat n jos, strngnd din buze. Hristoase!
Preparatorul.
Ohhh...
58
Apoi mi-a spus cum o cheam, informaie pe care am uitat-o imediat, i s-a lansat ntr-un
monolog rutcios despre fata care o lovise. Nu le cunoteam pe niciuna i nu mi-ar fi putut
psa mai puin despre disputa lor, legat de un tip sau de o pereche de pantofi, nu puteam
stabili exact n starea mea de nu dau doi bani.
Cnd am localizat-o din nou pe Jackie, avea geanta pe umr i ieea pe ua din spate n
curtea asfaltat pe care o mpreau cteva case ale friei. Venisem la petrecere cu
sperana de a o vedea, dar nu aveam niciun drept s o urmresc aa. Nici mcar nu
vorbisem cu ea, nu o invitasem la dans. Puteam s plec acum, nu se ntmplase nimic.
Doar s o urmez pe u afar i s m duc acas.
Numai c mi ngrmdisem bicicleta ntr-un spaiu mic, ntre dou maini din fa. Nu
aveam niciun motiv s ies pe ua din spate.
Tipul vampir urmrise i el ua din spate. i-a lsat pelerina pe sptarul unui scaun,
scuipndu-i colii de plastic i bgndu-i n buzunarul din fa. Ieind chiar n urma lui

Jackie, nu prea s se grbeasc, dar nici nu zbovea, de parc trebuia s ajung undeva.
Sau s se vad cu cineva.
41
capitolu
LANDON
Pe cubul de lemn de pe birou scria Dna. Sally Ingram, cu litere negre, pe o plac de alam
lustruit. Prea un nume destul de plcut i ea mi pruse n regul de la distan, n timpul
orei obligatorii de orientare, sptmna trecut. Plcut mi se pruse cuvntul cel mai
potrivit pentru directorul liceului, dar nu era.
M-am ghemuit ntr-un scaun tare de plastic, n faa biroului ei uria. Partea de deasupra era
o plac din lemn masiv, care prea construit special, cu scopul de a mpiedica pe cineva
s sar peste el cu uurin. Nu-mi puteam imagina cum fusese introdus un birou ca sta
ntr-o ncpere att de mic. Probabil intrase n camer pe buci, pentru c, n mod sigur,
nu ar fi ncput pe u.
. Doamna Ingram frunzrea un dosar deschis, ntorcnd paginile ca i cum nu a fi fost n
faa ei, ateptnd s aflu de ce fusesem chemat n biroul directorului din prima zi de liceu.
Ochelarii i stteau pe vrful nasului, aa cum i-i inea tata cnd citea sau actualiza
registrele, singura concesie fa de cariera sa precedent pe care o vzusem de cnd ne
mutaserm aici, acum opt luni.
La nceput, fuseser certuri, tata acuzndu-1 pe bunicul c i lipsea spiritul de afaceri, c nu
era organizat i nu era n stare s se ocupe de contabilitatea firmei de pescuit care i fusese
surs de venit decenii de-a rndul... iar bunicul exact aa proceda. n cele din urm,
ajunseser la un fel de nelegere i tata preluase partea financiar a afacerii. n timp ce
introducea numerele n tabele sau transfera informaiile pe laptopul su, tata nc mai
bombnea din

60
cnd n cnd, smulgndu-i ochelarii i apsndu-i puntea nasului, de parc frustrarea i
putea declana o hemoragie. Dar pusese la punct biroul", care era format dintr-un dulap
nghesuit n holul dintre camera de zi i buctrie (plin cu jurnale de bord n loc de farfurii)
i masa fix din buctrie... deasupra creia atrna pe un cablu un singur bec. Actualul
spaiu de lucru era departe de a semna cu biroul su din Washington sau mcar cu acela
de acas,
din Alexandria.

Doamna Ingram i-a dres glasul, apoi i-a scos ochelarii, cer-cetndu-m cu privirea. Ochii
i erau ntunecai i apropiai. A fi desenat-o n chip de balaur, ochii rotunzi, reptilieni
msurndu-i prada, intuind-o la pmnt i ndemnnd-o zeflemitor s fug. Asta era
prima mea zi de coal. Nu a fi avut cnd s fac ceva care s o enerveze deja. Nu c a fi
ncercat vreodat s enervez pe cineva. Nu voiam dect s fiu lsat n pace i, n mare
parte, reuisem s obin asta.
Landon Maxfield.
mi pronunase numele ca pe ceva lipicios i nu mi-am putut stpni revolta care mi-a
ngustat privirea. Maxfield era numele bunicului i nu mi plcea s l insulte cineva.
Rezemndu-se pe coate, i-a alturat degetele.
Am auzit despre tine i m-am gndit c ar trebui s ne cunoatem, din moment ce,
acum, eti n casa mea.
Am clipit. De la cine a auzit despre mine? i ce i-au spus?
Vezi tu, ai nceput cu stngul la nivel academic n aceast coal exemplar, iar
reputaia te preced.
Degetele i se atingeau ritmic la vrfuri, ca i cum am fi avut o simpl discuie constructiv n
prima zi de coal.
i eu obinuiesc, n calitate de director al acestei coli, s iau la cunotin despre toate
potenialele... deficiene, nainte ca acestea s se transmit la restul corpului elevilor. Un fel
de control anticipat al daunelor, dac vrei. nelegi?
Mi-a zmbit batjocoritor, cu buzele strnse i abia arcuite la coluri.
M ndoiam c se atepta s neleg ceva din ceea ce tocmai mi spusese. Dar vocabularul
ei impuntor nu mi ntrecea cu nimic
42
pregtirea anterioar sau prinii bine educai care m crescuser. Mi-a fi dorit s nu i
neleg vorbele. Mi-a fi dorit s nu tiu ceea ce gndea. Inima mi bubuia n urechi i mi-am
nfipt unghiile n palme ca s mi opresc lacrimile de furie, nainte s se adune. Ochii
nlcrimai m-ar fi fcut s par slab.
Credei c... am s-i contaminez pe ceilali elevi.
Vocea mea i-a zgriat drumul afar din gt, trdndu-mi emoia pe care ncercasem s o
ascund, dar ea nu prea s observe. Era prea uimit.
Ochii i s-au mrit, dar, cumva, asta nu i nmuia deloc privirea amenintoare. Era cea mai
nspimnttoare femeie pe care o ntlnisem vreodat. Palmele i s-au lit pe birou.
Ei bine, hai s nu ne pripim. Vreau doar s m asigur c nelegi noiunea de toleran
zero, domnule Maxfield.

Mselele mi s-au ncletat. S-a ridicat, iar eu am fcut la fel. Nu voiam s m priveasc de
sus.
Pur i simplu respect regulile ct timp eti n casa mea... sau vei fi dat afar n uturi,
domnule.
Prima mea zi de liceu i sunt ameninat cu exmatricularea?
Am decis s nu i ofer mai multe informaii cu privire la ce puteam i ce nu puteam s
neleg. Era genul de persoan care nti apsa pe trgaci i apoi punea ntrebri. Dac
punea vreodat.
Am aprobat o dat, cu o smucitur a capului, iar ea m-a lsat s plec.
Trecuser 339 de zile de cnd a murise mama. Mi se preau ani. Mi se preau ore.
LUCAS
Stteam nemicat, cu ochii la u din spate, n timp ce contiina mea i o obsesie pe care
nu puteam s o controlez se luptau n capul meu.
62
Asta putea s fie singura mea ocazie de a sta de vorb cu Jackie Wallace. Nu o mai
vzusem, nici n campus, nici n afara lui, niciodat de cnd ncetase s se mai prezinte la
cursuri.
Dar, ce dracu' puteam s-i spun?
Si apoi mai era tipul care o urmase afar. Era evident c l cunotea. Poate c hotrser
s se ntlneasc, departe de privirile indiscrete. Sau poate i el ateptase o ans de a fi
cu ea i, spre deosebire de mine, profita de ea, n loc s piard timpul cu lupte
luntrice inutile.
Poate c, pur i simplu, fata se hotrse s plece devreme, la fel i el, fr nicio legtur
ntre aciunile lor.
Sau poate c iroseam secunde preioase fr s fac nimic.
Adolescentul din mine era din ce n ce mai furios pe reticena mea. Las jos paharul la de
rahat, du-te afar dup ea i spune ceva, orice, drcia dracului!
Primul gnd, a fi putut s-i spun c eram preparatorul cursului ei i c i observasem
absena de la ore timp de mai multe zile, inclusiv faptul c pierduse examenul parial, dar
c nu renunase la curs. Exact dup ce o urmrisem ntr-o parcare ntunecat. A fi fost
norocos dac nu mi-ar fi tras nti un genunchi n bile i apoi m-ar fi luat la ntrebri.
Totui, termenul-limit de renunare fusese acum trei zile. A fi putut s o salvez de un
patru pe foaia matricol, dac altceva nu puteam s fac. Dezlipindu-mi fundul de perete,
am abandonat presupusa conversaie pe care o aveam cu fata smiorcit, semi-beat, n
mijlocul discursului ei.

ndreptndu-m direct spre ua din spate i afar, mi-am spus c, dac Jackie Wallace i
vampirul musculos deveniser vorbrei sau mai ru, aveam s fac ocolul cldirii pn n
fa, s m urc pe biciclet i s uit c existase vreodat. Sigur c aa ai s faci. Toate
acele mici amnunte pe care le-ai studiat i i le-ai gravat n minte timp de nou sptmni
se vor dizolva, pur i simplu. Nu e mare
lucru.
Tac-igura!
Pre de cteva secunde mi-a fost team c o pierdusem. Se anunaser furtuni pe timpul
nopii, iar vntul sufla prin stratul de
44
nori, accentund umbrele i fcnd ca zonele luminate s fie rare i de scurt durat. Am
reperat-o datorit telefonului ei mobil aprins. Trimitea un mesaj cuiva, strecurndu-se
printre automobile i camionete, la cellalt capt al lotului. Prietenul ei vampir era ntre noi
i se vedea clar c o urmrea. Dar mgarul, nu striga s o avertizeze. Avea s o sperie de
moarte, dac aprea de nicieri n spatele ei.
Am tras adnc aer n piept i m-am ndreptat ncet spre ea, pregtit oricnd s fac cale
ntoars.
Probabilitatea de a regreta toat aceast sear? Nouzeci i cinci la sut.
Pe rndul cel mai ndeprtat, ea a deschis portiera unei camionete strlucitoare de culoare
nchis. Interesant. Nu mi-a fi imaginat-o conducnd o camionet. Poate o mainu sport
sau o hatchback compact. Prietenul ei a ajuns lng ea i amndoi s-au mutat n spaiul
din spatele uii deschise. Nu i puteam vedea clar pe niciunul dintre ei i nici nu mi doream
s-i vd cum i verific amigdalele unul altuia.
Era timpul s fac stnga mprejur. Dar... faptul c nu o strigase nu mi ddea pace. n cel
mai bun caz, i se prea amuzant s sperii o femeie ntr-o parcare pustie. n cel mai ru
caz... Ea a ipat. O dat, ntrerupt brusc. Am ncremenit. Apoi am luat-o la fug. n ultimii
trei sau patru ani, rareori ddusem fru liber temperamentului meu, pentru c tiam foarte
bine care sunt posibilele consecine ale acestui lucru. Dar, cnd i-am vzut trupul ntins pe
bancheta camionetei peste al ei i am auzit-o plngnd, implo-rndu-1 s se opreasc, miam pierdut cumptul. Tot autocontrolul din lume nu ar fi putut mpiedica deznodmntul,
asta presupunnd c voiam s m calmez. Nu voiam.
Strngndu-mi ambii pumni n cmaa lui, l-am scos din camionet. Era pe jumtate beat.
Avea acel grad de beie care i face pe idioi s gndeasc N-am nimic. Pot s conduc,
nicio problem. Suficient ct s articuleze greit cte un cuvnt, din cnd n cnd.
64
Suficient ct s l fac ineficient ntr-o lupt mpotriva cuiva care

tia ce face.
Eu tiam ce fac.
Aveam s l omor i s m gndesc mai trziu la consecine. Asta nu era o speran sau o
convingere. Era un fapt. Tipul era un om mort.
Primele mele dou lovituri au fost, oarecum, o surpriz total pentru el. Capul i-a czut pe
spate i a rmas acolo, nedumerit de modul n care prdtorul devenise prada, n intervalul
a dou bti de inim.
Lupt-te cu mine, jigodie! D-i drumul! Lupt-te dracului cu mine!
n cele din urm a ridicat un pumn, dar mi-a ratat capul cu vreo treizeci de centimetri, i ca
urmare i-a pierdut echilibrul. L-am mai lovit de dou ori, braele nclzindu-mi-se de la
adrenalina ce-mi pulsa prin vene. O raz a lunii a iluminat scena n alb i negru pentru o
fraciune de secund. Din nas i curgea snge, ntunecat i satisfctor de abundent.
Sngereaz, jigodie!
S-a ters la gur cu antebraul, examinnd rezultatul. Cu un mrit scurt, a plecat capul i
s-a npustit nainte.
O lovitur de jos n sus cu dreapta, exact sub brbie. Cot n cap cu stnga. Cu gura
deschis, s-a lovit de camionet i a ricoat, alcoolul facndu-1 prea prost ca s cad sau
s fug. A dat din mini spre mine, iar eu l-am apucat de umerii i i-am aplicat un genunchi
n maxilar, zguduindu-i easta.
Avea noroc. n loc de asta, a fi putut s i zdrobesc traheea. A czut, ducndu-i braele
deasupra capului i trgndu-i genunchii la piept.
Ridic-te. Ridic-te. Ridic-te. Am dat s m aplec dup el, s l ridic i s l lovesc din nou,
dar un sunet moale a ptruns prin ceaa furiei mele.
M-am uitat n sus, privind direct n camionet, unde Jackie sttea ghemuit n cealalt
portier, pieptul urcndu-i i coborndu-i cu respiraii scurte.
Era speriat de moarte, ferindu-se de el. Sau poate de mine. tiam c era imposibil s i
simt ritmul btilor inimii, s i miros
45
panica, dar jur c le fceam pe amndou. Pumnii mei erau acoperii de sngele
atacatorului ei. Mi-am ters dosul palmelor pe blugi, uor, pind cu atenie spre u, fr
micri brute. Ochii ei s-au mrit, dar nu s-a micat din loc.
Te simi bine?
Acestea erau primele cuvinte pe care i le adresam acestei fete pe care o privisem i
desenasem, dorisem i visasem. Nu mi-a rspuns, nici nu a dat din cap. oc, era n stare
de oc.
Foarte ncet, am scos telefonul din buzunar.

Am s sun la urgen.
Tot niciun rspuns. nainte s aps butonul de apel, am ntrebat-o dac are nevoie de
ngrijiri medicale sau doar de poliie. Nu tiam ce i fcuse n secundele care mi-au trebuit
ca s traversez parcarea. Pantalonii erau nc pe el, dei descheiai, dar avea mini. Un alt
val de cea roie amenina s coboare. l voiam mort, nu doar gemnd i sngernd la
picioarele mele.
Nu suna, mi-a spus ea.
Vocea i era att de moale i stins, nct abia i puteam auzi cuvintele.
Credeam c nu voia o ambulan. Dar nu, mi clarifica faptul c nu voia s sun la poliie.
Nencreztor, am ntrebat:
M nel, sau tipul sta tocmai a ncercat s te violeze i tu mi spui s nu sun la poliie?
A ridicat din umeri i am vrut s o scot din camionet i s o scutur.
Sau am ntrerupt ceva ce nu trebuia?
Dracu s m ia cu temperamentul meu! Fir-ar al dracului! DE CE am spus aa ceva?
Ochii i s-au umplut de lacrimi i voiam s mi trag un pumn n gur. Mi-am forat respiraia
s ncetineasc. Trebuia s m calmez. Pentru ea. Pentru ea.
Scuturnd din cap, mi-a spus c vrea doar s mearg acas. Creierul meu a bifat o sut de
motive pentru care ar fi trebuit s o contrazic, dar sttusem n campus destul de mult timp,
ca s tiu cum aveau s decurg lucrurile. Fria avea s strng rndurile n jurul lui.
Cineva avea s jure c plecase cu el de bunvoie. Ea era o fat prsit, care ncerca s
fac ru friei fostului ei iubit. Era o mincinoas, o instigatoare, o depravat. Administraia
avea s fac tot posibilul ca povestea s nu ias din campus. El nu reuise, deci era
cuvntul lui mpotriva cuvntului ei. O palm peste mn pentru el, exilul social pentru ea.
Eu a fi depus mrturie... dar aveam antecedente penale ca minor pentru violen i tocmai
l btusem mr pe tipul ntins pe jos. Un avocat inteligent m-ar fi arestat pe mine pentru
violen asupra lui, discreditnd orice a fi putut s declar.
Nenorocitul de pe asfalt s-a rsucit i a njurat, iar eu mi-am rulat umerii, respirnd regulat,
inspir, expir, inspir, expir, ncercnd s m conving s nu i strivesc easta sub tocul
foarte solid al cizmei. Nu sngerase suficient pentru a satisface monstrul din
mine.
Fusesem ct pe ce.
Ea respira cu mine i m-am concentrat pe inhalrile ei uoare. Tremura, dar nc nu
plngea. Dac ar fi nceput, habar n-aveam
ce a fi fcut.
Bine. Conduc eu, i-am spus.
Fr nicio pauz ntre cuvintele mele i ale ei, a rspuns c nu, conduce singur.

Oare cte ocuri puteam s ndur ntr-o singur noapte? Dup cum se vedea, eram pe cale
s descopr.
De parc a fi avut de gnd s o las la volan. Sigur. M-am aplecat i am luat cheile din
mulimea de obiecte mprtiate pe podeaua mainii. Poeta ei sttea pe o parte,
rsturnat, far ndoial, cnd rahatul la cu ochi o aruncase pe burt n camionet.
La DRACU'! Nu mi-am dorit niciodat att de mult ca o persoan s se ridice i s sar la
btaie. Aveam nevoie de o scuz, orice scuz, ca s l termin.
Venind mai aproape, a ntins mna dup chei. M-am uitat la degetele ei subiri. Degetele pe
care le admirasem de la distan sptmni ntregi. Tremurau.
Nu pot s te las la volan, i-am spus.
66
47
O derutam cu aceste cuvinte. I-am expus rapid motivele mele: faptul vizibil c tremura,
motiv suficient i singur. Nu eram sigur dac fusese rnit. i presupuneam c buse, cu
toate c nu observasem s fi avut vreun pahar sau vreo sticl n mn.
Nu am but, mi-a spus, ncruntndu-se, pe un ton indignat. Eu ar fi trebuit s conduc n
seara asta.
Nu ar fi trebuit s m uit peste umr i napoi, dup care s o ntreb pentru cine, mai exact,
trebuia s conduc. Nu ar fi trebuit s o cert pentru c traversase parcarea de una singur,
fr s fie atent la mprejurimi, chiar dac toate aceste lucruri erau adevrate. Cu
siguran, nu ar fi trebuit s insinuez faptul c acionase iresponsabil, ceea ce era egal cu
a-i spune c ea era vinovat pentru atac.
tiam cine era vinovatul. Zcea ntr-o balt de snge la picioarele mele, gemnd ca i cum
vreunuia dintre noi ar fi trebuit s-i pese.
Deci e vina mea c m-a atacat? a suspinat furioas. E vina mea c nu pot merge de la
ua casei pn la main fr ca unul dintre voi s ncerce s m violeze?
Unul dintre voi.
Unul dintre voi? Ai de gnd s m bagi n aceeai oal cu rahatul la?
Am fcut semn spre tipul pe care l doborsem la pmnt, indignarea mea spumegnd la
suprafa ca o reacie chimic, instantanee i inflexibil.
Nu semn deloc cu el.
Mi-am auzit cuvintele umplnd spaiul dintre noi, ostile i defensive. Cnd le-am rostit,
privirea i-a alunecat peste gura mea i peste inelul din buz. Am vzut frica pe care
ncercase s o ascund nainte s o pot observa.
Mnia mea nu era ndreptat mpotriva ei. Nu eu eram cel de care trebuia s se team. Dar
aa m comportam.

Cu mna ntins, a cerut din nou cheile i vocea i s-a frnt n mijlocul frazei. Dar m-a privit
n ochi cu hotrre. Curajul ei era uimitor, dup cte ndurase n noaptea asta. Iar acum eu,
un alt brbat, ncercam s o foreze s fac ceva ce nu voia.
68
Unul dintre voi.
Greea, dar nu n totalitate. Sentimentul care m-a copleit cnd arn realizat acest lucru nu
era deloc plcut.
Locuieti n campus? am ntrebat-o, nmuindu-mi glasul, pentru a-i oferi tandreea pe
care o merita.
Era alegerea ei, nu a mea. Faptul c o salvasem nu mi ddea dreptul de a-i dicta viaa.
Putea s traverseze campusul i far mine, dei a fi preferat s nu o fac.
Las-m s te conduc, am insistat. Pot s m ntorc mai trziu, pe jos, ca s-mi iau
vehiculul.
M-a cuprins uurarea cnd ea a cedat, aprobnd din cap. Am ajutat-o s i adune lucrurile
mprtiate n main, pe care i le-a pus napoi, n poet, luptndu-m cu un junghi de
gelozie nejustificat cnd i-am nmnat un prezervativ.
De parc i-a fi oferit un scorpion n loc de un ptrat inofensiv de celofan, i-a retras mna,
spunnd c nu e al ei.
Deci, el plnuise treaba ntr-att, nct s ncerce s asigure" lipsa dovezilor?
Nu te ntoarce. Nu te uita la el.
Ignornd avertismentul din mintea mea, m-am uitat napoi, ca s m asigur c era nc la
pmnt. Era. Posibil s fi mormit ceva despre intenia lui de a ascunde probe, ceea ce ma fcut s mi par ru c ea nu m lsase s chem poliia, pentru c o intenie de genul
sta ar fi putut indica un plan pe deplin contient. Nu sunt sigur dac am spus-o cu voce
tare. Dac am facut-o, ea nu a rspuns. Am strecurat prezervativul n buzunar, ntrebndum dac un prezervativ putea intra ntr-un toctor, pentru c aveam de gnd s ncerc
acest mic experiment cnd ajungeam acas.
n imaginaia mea, tipul l folosea n acel moment.
M-am urcat n camioneta ei, am nchis portiera i am introdus cheia n contact.
Eti sigur c nu vrei s chem poliia?
Dei eram hotrt ca aceast decizie s i aparin, trebuia s o
ntreb nc o dat.
Rmnnd tcut pentru un moment, a privit prin parbriz la partea din spate a casei i la
petrecerea dinuntru.
48
Sunt sigur, mi-a rspuns.

Am dat din cap i am pornit cu spatele, lumina farurilor ar-tndu-mi clar rnile pe care i le
fcusem atacatorului ei. Nu era nici pe departe suficient. M-am forat s pstrez camioneta
n mararier. A fi preferat s o bag n vitez i s-1 turtesc sub roi.
De ani de zile nu mai simisem nivelul sta de violen pul-sndu-mi prin vene.
Cu ochii la drum, m-am forat s par linitit, tiind c aa, chiar dac nu imediat, aveam s
m calmez. La intersecie, am ntrebat-o numele cminului n care locuia i am virat la
dreapta cnd mi 1-a spus, cu vocea slbit i tremurnd, acum c pericolul trecuse.
I-am oferit ct de mult intimitate am putut, veghind-o cu coada ochiului n timp ce ncerca
s se reculeag. S-a cuprins cu braele ca i cum i-ar fi fost frig, cu toate c noaptea era
foarte frumoas pentru luna octombrie. Un pic cald, chiar. Tremura din cnd n cnd, trupul
ei parc vrnd s se apere, n timp ce mintea ei nu putea ndeprta mizeria la care tocmai
fusese supus. Am vrut s m apropii i s o ating. Nu am facut-o.
Ar fi putut fi mult mai ru.
Dar nu aveam s-i spun asta niciodat.
n faa cminului, i-am parcat i ncuiat camioneta, dndu-i cheile i conducnd-o pn la
intrarea lateral. M-am chinuit s mi in minile la locul lor. Voiam s o consolez, dar
atingerea unui strin era ultimul lucru de care avea nevoie. Dei, pentru mine, era familiar,
unic i fascinant, ea nici mcar nu tia cum m cheam.
La u, i-am cerut crdul de acces, gndindu-m c i-ar fi fost greu s deschid singur,
din moment ce tremura att de tare. M-am ntrebat dac trebuia s o conduc pn la
camer, sau dac asta i s-ar fi prut o ameninare. ncrederea ei de pn acum deja mi se
prea un miracol.
Apoi, cnd mi-a dat cartela, a tresrit de uimire cu ochii la degetele mele.
O, Doamne! Sngerezi!
Nu. E mai mult sngele lui, i-am rspuns. De parc asta ar trebui s o liniteasc. Iisuse!
70
Am descuiat ua, apoi i-am dat napoi legitimaia, uitndu-m direct la chipul ei, acum
complet vizibil n lumina plafonului de la intrare. Ochii mei atingeau ceea ce degetele nu
puteau, trasnd urmele lacrimilor, petele de rimei de sub pleoape. Voiam s i netezesc
sprncenele ncruntate cu vrfurile degetelor, s o cuprind n brae i s i lipesc faa de
pieptul meu, s o calmez cu btile inimii mele.
Eti sigur c te simi bine? am ntrebat-o, iar ochii i s-au umplut imediat de lacrimi.
Minile mi s-au strns n pumni pe lng mine. Nu o atinge.
Da. Sunt bine, mi-a rspuns, ferindu-i privirea de a mea. Nu tia deloc s mint.

Avea s i povesteasc unei prietene ceea ce pise. Poate colegei de camer. Cuiva
cunoscut i de ncredere. tiam c nu puteam fi eu confidentul ei. mi ndeplinisem scopul
i nu mi doream dect s mi-1 fi ndeplinit mai bine. Mai repede. Aveam s regret pentru
totdeauna ezitare mea iniial de a o urma afar n seara asta.
Am ntrebat-o dac puteam suna pe cineva pentru ea i a refuzat din cap, ocolindu-m,
atent s evite orice contact fizic, chiar i atingerea hainelor. nc o dovad a statutului
meu anonim.
I-am urmrit paii spre scri, tocurile pantofilor rsunnd pe dalele de pardoseal, coada ei
lucioas, bifurcat, balansndu-se absurd n spate, orict de greu s-ar fi micat acum.
Coarnele costumului erau de mult pierdute.
Jackie? am strigat-o atent, nevrnd s o sperii. S-a rsucit, cu mna pe balustrad,
ateptnd.
Nu a fost vina ta, i-am spus.
i-a mucat buza, meninndu-i postura, dnd din cap o dat nainte de a prinde
balustrada i a fugi pe scri. M-am ntors i am plecat, sigur c acele cinci cuvinte erau
ultimele pe care aveam s i le zic vreodat lui Jackie Wallace.
Erau nite ultime cuvinte bune.
50
capitolu
LANDON
Boyce Wynn, fost coleg ocupant al mesei paria din coala general, devenise pentru mine
un fel de Nemesis1. Dac i-a fi spus n felul sta, habar n-ar fi avut ce voiam s zic i m-ar
fi fcut feti i/ sau m-ar fi ameninat cu btaia. Exact ce s-a i ntmplat i fr s-i spun
nimic.
Adic contrar unor lucruri pe care le spun adulii, dac rspunzi golanilor n cazul n care
nu poi s-i bai , le d putere, pentru c, n felul sta, se prind c-i pas. N-aveam nicio
intenie s fac aa ceva. Directorul Ingram m ameninase cu tolerana ei zero, iar Wynn,
probabil, putea s m bat, pe lng faptul c i fcea s m exmatriculeze. Era mare i
rutcios, pind zgomotos prin mprejurimi, ca unul dintre elevii mai mari, care l suportau
numai pentru c se zvonea c are acces la droguri, alcool i piese auto furate. De
asemenea, pe ei nu i amenina. Nu se lua dect de cei pe care i percepea ca fiind mai
mici sau mai slabi. Adic de mine.
n cantina colii nu exista o mas paria, aa c, pentru alegerea locului unde mneam era
necesar o decizie ad-hoc, la dou secunde dup ce plteam. Orice micare greit putea
fi fatal.

n zilele urte, leprele sociale mncau n curte, iar gnd era frumos afar rmneam
nuntru, renunnd la mesele i bncile nsorite n favoarea tipilor de genul lui Clark
Richards, fiul cel mai 1 n mitologia greac, zeia rzbunrii i justiiei divine.

72
^ic al unui ntreprinztor pe care l ura bunicul, i fetelor ca ivlelody Dover, iubita blond i
popular a lui Clark.
Nu prea erau multe zile urte aici, n afar de cteva ploioase sau cu vnt puternic, cu
cderi de grindin i ocazionalele ameninri cu tornadele. n afar de asta, vremea era
cald i nsorit, chiar i pe timpul iernii... ceea ce nsemna c mi petreceam cea mai mare
parte a pauzelor de prnz n interior. Cele mai sigure locuri erau la extremitile vacante ale
meselor, acolo unde nu se aeza niciun semi-popular sau vreun tip ca Wynn.
Dar, asta nu i oprea s te gseasc atunci cnd erau n cutare de distracie.
Exemplul 1: Este surprinztor de uor pentru cineva s mping o tav cu mncare peste
mas, trntind-o jos i mprtiind alimentele n toate prile, far s se opreasc din mers
i far s dea de neles c ar avea cumva de-a face cu asta.
Am nceput s cumpr sandviciuri conservate n condiii suspicioase, ambalate n folie i o
sticl cu ap, n loc de porii de mncare gtit.
Exemplul 2: Cine a inventat vestiarele, unde mai multe rnduri de metal i blocuri de beton
ascund de ochii antrenorului tot ce se ntmpl n spate, a fost un idiot. Graie unei
ambuscade, am pierdut o pereche de tenii la mna a doua i pantalonii mei cargo tip
camuflaj. Pentru c nu eram att de srit de pe fix nct s i identific pe nemernici,
remediul antrenorului a fost s mi iau ceva de mbrcat din coul cu lucruri pierdute, care
emana un miros de parc ar fi murit ceva pe fundul lui i acum era n stare de putrefacie.
n timpul ultimei ore, am mirosit ca un rahat, la propriu, fiecare fat din apropiere strmbnd
din nas i trgndu-i masa ct mai departe de mine posibil, n timp ce bieii fceau
observaii inteligente, cum ar fi, Pui, Maxfield. ncearc s-i spui ngrijitorului tu s mai
pun furtunul pe tine din cnd n cnd." Etcetera.
51
Am dat tot jos de pe mine imediat ce am ajuns acas i, dup ce am fcut o baie fierbinte,
le-am aruncat n containerul pentru ars din spatele curii.
Am mprumutat cinci dolari de la tata i l-am rugat pe bunicul s m duc napoi la Thrifty
Sense, unde am gsit o pereche de tenii Vans ca noi, mrimea mea. Costau apte dolari.
tiu unde locuieti, a spus bunicul, strecurndu-mi cei doi dolari care mi lipseau.

Am ncetat s mi mai schimb hainele pentru ora de sport, lucru care mi-a adus o mulime
de puncte sczute din note n fiecare zi, pn cnd antrenorul Peterson i-a dat seama c
penalizrile nu aveau niciun efect.
Dar aveam trei ore cu Wynn: educaie fizic, geografie i mecanic auto.
Splai-v! a strigat domnul Silva, vocea lui ca un tunet rsunnd peste zgomotul
motoarelor n funciune, a mainriilor electrice, a muzicii country i a discuiilor despre
autoturisme, pri de autoturisme, fete i pri de fete.
Majoritatea lucrurilor pe care le spuneau bieii erau inofensive. Chiar dac mamele din
ntregul ora ameninau c ne spal gura cu spunul abraziv Lava, pe care l foloseam
pentru a ne ndeprta petele ncpnate de ulei i vaselin de pe mini i brae, toate
erau, de obicei, doar vorbe.
Totui, uneori, toate acele cuvinte nu preau doar fraze i expresii. Preau amintiri i
comaruri, iar eu fceam tot posibilul s evit i una, i alta. Minile mi s-au strns n pumni
uleioi, n timp ce stteam la rnd pentru chiuvete, forat s aud discuia din spatele meu, n
care Boyce Wynn juca un rol important.
- Bi, ele ei sunt ca doi pepeni zemoi.
Accentul lui mi ridica prul pe ceafa i mi imaginam gesturile pe care tiam c le fcea cu
minile.
Da, i-a trage-o, a rspuns prietenul su, i au rs amndoi. Dar nu presteaz.
nc, Thompson. nc. A nva-o eu s presteze. Uitndu-m drept n fa, privirea mi
s-a ntunecat pe margini.
Siiigur! Ai vrea tu, golanule! n plin zi, n-ar da doi bani pe un srntoc alb ca tine.
Da' cui i trebuie n plin zi? Noaptea, frate. La adpostul ntunericului, ar ceri mai mult.
Prietenul a rs.
Bi, serios, ar spune nu. Plus c nu e chiar att de bun.
Frate, eti nebun? A viola-o att de repede...
nainte s mi dau seama ce fac, m-am rsucit, pumnul meu ncletat nfigndu-se chiar n
marginea gurii lui Boyce Wynn. Capul i s-a micat un pic de la impact i ochii i s-au lrgit de
uimire. Instinctiv, am tiut c nu trebuia s m opresc la att, dar, dintr-odat, n jurul nostru
s-a format un cerc de elevi strignd, Btaie! Btaie!" i membrele mi-au ngheat, n timp
ce tot corpul lui s-a ncordat, pregtind o lovitur care s m lase lat.
nainte ca oricare dintre noi s poat face vreo micare, Silva ne-a apucat pe amndoi de
bra, desprindu-ne i imobilizndu-ne.
Ce dracu'facei aici, ntrilor? V strduii s fii exmatriculai? Nu mi-am luat ochii de
la Wynn i el se uita napoi cu o privire
criminal. Un firicel de snge i strlucea pe buza de jos.

Ce-ai fcut, Wynn? a urlat Silva, scuturndu-1. Profesorul nostru de mecanic auto era
extrem de iritat. Ochii lui Wynn s-au ngustat, nc uitndu-se urt la mine, i
prea s fi ajuns la un soi de concluzie rzbuntoare. A ridicat din umrul liber, ca i cum ar
fi fost indiferent.
Nimic, domnule Silva. Totul e OK.
Silva s-a uitat spre mine, iar Wynn a ridicat ncet braul liber, s-i tearg uvia de snge
de pe fa cu dosul palmei. Adrenalina clocotind a trimis un fior prin mine.
i tu, Maxfield? Prerea ta care e? Ce s-a ntmplat aici? Am cltinat o dat din cap i
am repetat dup Wynn.
Nimic. Totul e OK.
Silva a scrnit din dini, dndu-i ochii peste cap pn la tavanul scorojit, ca i cum
Dumnezeu ar fi putut s l repare i s i spun ce msuri s ia cu noi.
Scuturndu-ne nc o dat braele, mai puternic, aproape c ni le-a scos din umr.
53
74
N-o s fie nicio btaie. n. Atelierul. Meu. Ai neles, brbai? Scuipase cuvntul brbai
ca i cum am fi fost orice altceva,
numai asta nu.
Am ncuviinat din cap, dar nu ne-a dat drumul braelor.
E nevoie s i spun lui Bud c faci probleme? 1-a ntrebat pe Wynn, care a negat din
cap, cu ochii mrii.
Oricine ar fi fost Bud, numele su bga frica n tipul care teroriza cea mai mare parte a
corpului elevilor.
S-a sunat de ieire, iar publicul nostru s-a ngrmdit cu ntrziere spre chiuvetele
supradimensionate din aluminiu. Silva ne-a eliberat, dar nu s-a micat, ncrucindu-i
braele vnjoase la pieptul musculos i suflndu-ne tios n ceafa n timp ce ne frecam cu
spun. Lundu-mi rucsacul din dulap, m-am ndreptat spre ieirea lateral, n timp ce Wynn
ieea prin fa cu doi prieteni.
Evadarea mea era ceva temporar. Eram sigur de asta.
***
ntr-un efort de a-i tortura elevii, profesoara mea de geografie, a anunat un proiect pe
echipe, imediat ce am revenit din vacana de iarn, n timpul creia toi cei care rmseser
n ora de Crciun se bucuraser de cincisprezece centimetri tar precedent de zpad,
care acoperiser plaja, palmierii, hotelurile din staiune i brcile de pescuit.
n Alexandria, iarna ncepea nainte de Crciun i continua pn n martie, cu averse de
ploaie, lapovi i, ocazional, ninsoare, grmezi de zpad adunat n colurile parcrilor,

transfor-mndu-se din alb n cenuiu dac era lsat s se topeasc, n loc s fie ncrcat
n camioane i dus afar din ora. n luna februarie, toata lumea era stul de rzuit
gheaa de pe parbrize, de curat cu lopata aleile i drumurile de acces, de trezit n vuiet de
camioane cu pietri sau pluguri de zpad, de frig i umezeal constant.
Aici, zpada se aeza ca un praf, dac se aeza vreun pic. Orice cantitate semnificativ
provoca uimire. Cincisprezece centimetri erau considerai un miracol. Oamenii se plimbau
de colo-colo exclamnd i cltinnd din cap. Prinii i trimiteau copiii afar s
construiasc oameni de zpad i s fac ngeri de zpad cu osete pe mini, pentru c
nimeni nu avea mnui normale sau cu un singur deget.
n lumina Miracolului de Crciun", vom forma echipe miraculoase, pentru a observa
efectul schimbrilor climatice asupra mediului nconjurtor i a oamenilor.
Tonul doamnei Dumont era mult prea vesel pentru a doua or din prima zi de dup
vacan. Nimeni nu voia s fie acolo i nicio cantitate de entuziasm n-avea s ne fac s ne
rzgndim dup dou sptmni ntregi de dormit pn trziu i stat degeaba.
Cu scopul de a arta modul n care oamenii se adapteaz la schimbri neateptate, toi
vom trage cte un bileel din plrie i vom forma perechi.
A zmbit larg, de parc ideea c soarta ne alegea partenerii ar fi trebuit s fac proiectul
mai interesant.
Toi am gemut la unison. Netulburat, a nmnat o apc de baseball ntoars cu susul n
jos, inscripionat cu mascota colii, care, surpriz, era un pete, lui Melody Dover, care a
extras o bucat de hrtie i a trecut-o fetei din spatele ei. De pe ultimul scaun din rndul lui
Melody, am urmrit apca apropiindu-se. Am extras un F. Nimerit.
Cnd apca a ajuns pe ultimul rnd, Dumont a potolit zgomotul de voci.
Acum, gsii-v partenerul i schimbai-v locurile! Vei sta lng acel partener n
primele trei sptmni din acest semestru, la sfritul crora vom prezenta ntregii clase
proiectele noastre!
Cred ceo glum! Nu mai susinusem dect un singur proiect, n primvara anului trecut, la
care obinusem un zero. Prezentrile orale erau greu de fcut i greu s i vezi pe alii
facndu-le.
Am cochetat cu ideea de a m ridica i a iei din clas, apoi am auzit OK, care domnioar
frumoas are un Ffdin partea opus a slii i nu m-am mai putut mica.
Boyce. Wynn.
O. Drace!
S-a ridicat i a nceput s smulg bucile de hrtie din minile elevilor ca s afle cine i era
partener.
54

76
Tu ai F? Cine dracu' are F?
Domnule Wynn, i-a strigat doamna Dumont, ncruntndu-se. El a ridicat din umeri.
Nu-mi gsesc partenerul, doamn Dumont. Ochii i s-au oprit pe Melody, care s-a
strmbat un pic.
Tu eti?
I-a smuls hrtia din mn, iar ea a obiectat.
Nu, i-a luat biletul napoi, ridicnd brbia. Eu l am pe Clark. Iubitul ei era deja aezat
lng ea. Nici nu era nevoie s se mute
din locurile lor de pe rndul din fa ca s lucreze mpreun. i eu m pricopsisem cu
Boyce-dracu'-s-l-ia-Wynn, n timp ce privilegiatul Clark Richards sttea cu frumoasa lui
iubit. Firete.
Aaa, nu, nu, nu, nu merge aa.
Doamna Dumont s-a grbit spre ei, cu ochii la Melody.
Nu poi s faci pereche cu ... prietenul tu. Vreau s experimentm cu toii o
schimbare n cultur i mediu! Difuzia schimbrii de mediu n aciune!
Ct timp cei trei ncercau s i dea seama la ce se referea, ea a luat hrtiile lui Boyce i
Melody i le-a schimbat ntre ele.
Gata. Acum, Clark, mergi cu Boyce. ncep imediat s mpart temele de proiect!
Prea s cread c asta avea s i distrag atenia lui Clark de la faptul c i nlocuise o
partener-iubit sexy cu un partener-btu mthlos.
Ce dra... s-a strmbat el, ncordndu-i maxilarul. De ce nu pot s lucrez cu Mei?
Doamna Dumont i-a zmbit binevoitor, btndu-1 pe umr.
Acum, cine are F? a ntrebat, ignornd complet ntrebarea lui. Am ridicat mna civa
centimetri deasupra bncii, fr s
spun un cuvnt. Patru perechi de ochi m-au gsit. Singura care mi-a zmbit a fost doamna
Dumont.
Vino n fa, Landon. Poi lua locul lui Clark pentru urmtoarele trei sptmni.
Dup expresia de pe faa lui Clark, ai fi crezut c a spus, Poi s i-o tragi prietenei lui Clark
pentru urmtoarele trei sptmni".
78
Drcia dracului, noroc chior, Richards, i-a zis Boyce, in-tuindu-m n col cu o privire
sfredelitoare.
ntr-un fel, faptul c fcusem, fr voia mea, pereche cu iubita altui tip, era nc un cui
mpotriva mea.

Mi-am pus rucsacul pe umr i am naintat printre rnduri, simindu-m de parc a fi fost
condamnat la injecia letal, nu forat s finalizez un proiect cu o fat care apruse n
fanteziile mele cel puin o dat. n timp ce Dumont ne mprea pachetele, Melody a scos
un caiet spiralat i a nceput s ne mpart responsabilitile: Melody n stnga, Landon n
dreapta, ambele subliniate. A trasat o linie groas pe mijloc, folosind marginea manualului
ca s i ias dreapt.
Fac eu hrile, m-am oferit, cu voce joas.
A strns din buze i a rmas dreapt, n mod clar iritat. Super! A nceput s scrie cuvntul
hri sub numele meu i s-a oprit la jumtate, fixndu-m cu ochii mari, de un verde pal.
Tu... tii s desenezi? C pot s le fac eu, dac nu. I-am ntors privirea.
-Da.
Vznd c nu intru n detalii, i-a dat ochii peste cap i a mormit:
Bine. A face bine s iau o not mare pe chestia asta.
Am fcut schimb de numere de telefon i adrese, dei mi-a dat clar de neles c nu avea
de gnd s pun piciorul afar din cldirea colii sau din casa prinilor ei, cu mine.
Conacul Dover era mai n josul plajei de casa bunicul.
O, da, Maxfield, a spus Clark.
Ea a amuit, probabil din cauza expresiei mele sumbre.
Clark era fiul lui John Richards, cel mai mare constructor de monstruoziti rezideniale i
apartamente de vacan din oraul nostru. l btea la cap de o venicie pe bunicul s i
vnd proprietatea de pe plaj. Atmosfera se ncinsese acum civa ani, spunea bunicul,
atunci cnd Richards ceruse ajutorul primriei ca s l exproprieze, pe motiv c baraca"
bunicului era o oroare i c activitile sale de pescuit erau doar o faad. Bunicul i-a spus
unde s i bage vorbele chiar acolo, n mijlocul edinei consiliului
56
local. ncercrile de intimidare se rriser de cnd tata ncepuse s se ocupe de partea
financiar a Maxfield Fishing, dar ostilitatea era la fel de puternic.
Melody i-a dres delicat glasul.
Umm... Deci, sun-m disear, dup ce m ntorc de la cursul de dans.
Cursul de dans. n ce se mbrcau fetele ca Melody la cursul de dans? Imagini spontane iau esut calea n imaginaia mea. Mi-am rsucit una dintre benzile de cauciuc de pe
ncheietur.
-OK.
Cam pe la ora opt?
OK, am repetat.

i-a dat ochii peste cap. nc o dat. Soneria a sunat i a nit n picioare ca s ias din
sal cu Clark, care s-a ncruntat la mine, trecndu-i un bra n jurul umerilor ei. Boyce a
venit n spatele lui i m-a mpins n spate, lipindu-m de banc.
Ciudatule, mi s-a adresat el. Richards probabil o s te omoare dac pui mna pe ea.
Nu intenionasem s o ating n vreun fel. Ciudat cum acea ameninare m fcea s mi
doresc.
LUCAS
Cred c mintea mea repornise n timpul celor patru ore de somn de care, n sfrit, am avut
parte, pentru c mi aminteam acel lucrul enervant de smbt seara pe care nu fusesem
n stare s-1 rein.
Dac Jackie nu renuna la curs, nu avea s l promoveze i nu i mai rmnea la dispoziie
dect o zi pentru a face acest lucru, deoarece termenul-limit de renunare pentru
nvmntul de licen era mine.
Probabilitatea de a m ntlni din nou cu ea, astzi, era sczut. Nu aveam dect o singur
soluie: puteam s i trimit un e-mail, n calitate de preparator al cursului, un avertisment
informativ politicos despre data scadent. Drag Student: ar fi bine s te ocupi de acest
lucru important, aluzie, aluzie.
Nu avea importan c nimeni altcineva din campus nu ar fi primit o astfel de notificare
personalizat. Administraia nu obinuia s ofere multe avertismente individualizate, cu att
mai puin pentru retragerea de la cursuri. Preferau s le afieze pe pagina web a
departamentului sau s le insereze undeva n documentaia de nscriere pe care toat
lumea o derula fr s o citeasc, apoi apsa direct butonul Accept.
Prerea general acceptat: fiecare student este responsabil de administrarea propriului
orar. Pentru c sunt aduli. Teoretic.
Domnioar Wallace,
Sunt preparatorul cursului de economie introductiv al domnului doctor Heller, pe care se
pare c ai ncetat s l frecventai, conform condicii de prezen i a faptului c nu v-ai
prezentat la examenul parial de sptmna trecut. Ca atare, doresc s v readuc la
cunotin c studenii nu sunt eliminai de pe liste n mod automat pentru neprezentare, ci
trebuie s nceap ei nii pcocedura de retragere de la cursul n sine. Formularele de
retragere i instruciunile sunt disponibile on-line; v-am inclus link-urile mai jos.
V rog s reinei c termenul-limit este MINE.
L. Maxfield
Am salvat mesajul i am nchis laptopul, plnuind s i-1 expediez mai trziu, dup ce
adugam link-urile. Trebuia s trec pe la Starbucks nainte de curs, s predau o copie dup

autorizaia mea de chelner rennoit, fr de care nu aveam voie s m prezint la lucru n


dup-amiaza asta. Probabil c i ea avea alte cursuri dimineaa. Aveam timp.
Bun, Lucas, m-a salutat Gwen, tergnd o mic pat de cafea de pe blatul din granit.
Gwen avea un zmbet de luni-diminea pe care niciun cunoscut nu l putea egala, cu att
mai puin colega noastr, Eve, care nu prea zmbea de felul ei.
58
80
A rmas valabil c lucrezi n locul meu astzi dup-amiaz, nu? Am dat din cap, lund o
ceac de cafea.
Dup ce ies de la meditaii. Termin la dou.
Eti o dulcea! mi-a zmbit, urmndu-m n spate. Am s m ntorc la timp, s poi
ajunge la seminar.
Nu mi-am putut reine zmbetul, cnd am bgat fotocopia n dosarul meu i i-am lsat un
bilet managerului, n care l informam c am facut-o.
Trebuie s-i gsim o fat, a spus Gwen, din senin. M-am necat cu o gura de cafea pe
care tocmai o luasem, iar
Gwen m-a btut pe spate.
... am biguit, imediat ce am putut s vorbesc. Mulumesc, dar mi-e bine aa.
Una dintre sprncenele pale i s-a ridicat, afirmnd far cuvinte ce prere avea ea despre
declaraia mea.
Eti un biat bun, Lucas.
Trebuie s fi afiat o expresie nencreztoare, pentru c a dat din cap.
Crede-m. Eu sunt expert la gsit nenorocii, iar tu nu eti unul dintre ei.
Kennedy Moore era, ca de obicei, n centrul ateniei, rznd i far s aib habar prin ce
trecuse fosta lui iubit (timp de trei ani) cu dou zile n urm. M ntrebam dac nu cumva
era i prieten cu tipul pe care nu puteam s mi-1 amintesc far s mi trebuiasc nite
taekwondo mental, ca s m calmez.
M-am aezat la locul meu, pe rndul din spate, i am scos un manual, pregtindu-m s
nv pentru un test de la cursul de unsprezece. Ateptnd s ajung Heller, pentru ca
Moore i prietenii lui s ia loc i s tac, am schiat ceva violent pe marginea manualului.
M ntrebam mereu ce credeau persoanele care nimereau crile folosite de mine cnd
ddeau peste una dintre mzg-lelile mele. De obicei, erau doar modele, produsul reveriei
de moment. Uneori, erau ilustraii personale ale textului tiprit. Rareori, foarte rar, includeau
fee sau pri ale corpului.
82

Heller a intrat pe ua din faa slii, trezindu-m din visarea inutil. De cnd Jackie ncetase
s mai vin, cursul devenise incredibil de plictisitor. tiam materia pe de rost. tiam toate
anecdotele amuzante i poantele lui Heller. Notele personale pe care le ncorpora n
prelegerile sale fceau din el un instructor extraordinar, dar, chiar i aa, de trei ori era prea
mult pentru majoritatea, iar a patra ajungea la grania torturii.
Dac toat lumea se va aeza, vom ncepe, a zis el.
Din cte puteam s vd eu de pe rndul din spate, toat lumea era aezat, dar, n mod
sigur, cuvintele sale erau adresate cuiva.
O, Doamnei M-am holbat. N-am putut face nimic altceva, dect s m holbez.
Jackie, cu obrajii purpurii i ochii mari fixai pe Heller, sttea la civa metri de mine, lng
ua din spate a slii de curs. Dintr-o-dat, de parc ar fi fost mpins de la spate, a cobort
n grab trei rnduri mai jos i a ocupat singurul loc gol... n afar de cel de lng mine.
Care i-ar fi fost mai aproape.
Poate c nu-1 vzuse. Poate c nu m vzuse pe mine.
Sau poate c m vzuse.
Ce cuta aici?
Bine c mai trecusem prin materia asta de trei ori i puteam s o regurgitez cu uurin la
seminarul de mai trziu, pentru c nu m-am putut concentra pe niciun cuvnt rostit de
Heller pe tot parcursul celor cincizeci de minute ale cursului. Totul era bla bla bla i fsit
de marker pe tabl. Jackie nu prea s se descurce mai bine, dei presupuneam c lipsa ei
de concentrare se datora unor motive complet diferite de ocul pe care l suferisem eu cnd
o vzusem. Nu avea cum s ridice ochii far s priveasc n ceafa fostului ei iubit i era
nevoit s se uite la tabl, indiferent dac Heller schia sau nu vreun grafic pe ea, sau la
pagina goal din caietul ei spiralat, care a rmas aa pn la sfritul cursului.
Venise s se retrag, m-am gndit, relaxndu-m n cele din urm. Asta fcea, renuna la
curs. Ajunsese prea trziu s poat discuta cu Heller nainte de nceperea orei, aa c
rmsese pentru a obine semntura lui pe formularul de retragere dup ce se termina,
ntrindu-mi concluzia, s-a ndreptat spre faa slii la sfritul
59
prelegerii (dup ce fostul ei ieise pe culoar, far mcar s o observe). Dup un scurt
schimb de cuvinte cu Heller, 1-a ateptat s discute cu ali doi studeni, apoi 1-a urmat
afar.
Ar fi trebuit s m simt uurat. Nu mai trebuia s mi asum vreo responsabilitate pentru ea.
Nu mai trebuia s i trimit mesajul pe care l scrisesem de diminea.
Nu mai trebuia s o vd vreodat.

Deci, de ce aveam sentimentul c, dac o lsam s dispar din viaa mea, pierdeam ceva
de nenlocuit?
Rspunsul era doar o alt ntrebare. Ce altceva aveam de ales?
***
Exact ca la petrecerea de Halloween, am zrit-o imediat ce a intrat pe u, aezndu-se la
captul rndului meu. Era ca o for invizibil, care atrgea ceva ascuns n mine. M
minuna cmpul magnetic pe care reuiserm s l dezvoltm ntre noi, i m ntrebam dac
i ea i-ar fi simit fora, dac ar fi venit mai aproape. Poate c nu o simeam dect eu.
Era cu rocata simpatic pe care o recunoteam vag de la petrecere, unde veniser
mpreun, Jackie n costumul ei de diavol rou aprins i prietena sa mbrcat ntr-un lup,
cu urechi pufoase, coada stufoas, nelipsitul costum mulat dintr-o pies... i ochelari de
bunicu pe vrful nasului. Crora nu le-am vzut sensul, pn cnd un tip nalt, la bustul
gol, cu blugi i o pelerin cu glug de roie, a alergat spre ea, a luat-o pe sus, la propriu, i
a dus-o pe ringul de dans.
Ori de cte ori ploua, lumea prefera s nu plece din campus ntre cursuri, i Starbucks-ul
studenesc era luat cu asalt. erpuind printre dou vitrine i clcnd pe spaiul micii zone
cu mese i scaune, unde toate locurile erau ocupate, coada se sfrea undeva, pe coridor.
Aglomeraia nu ddea semne s se termine curnd. Nu aveam timp s fiu distras, dar
eram, urmrind-o pe Jackie cu prietena ei, apropiindu-se pas cu pas.
Prietena a ieit afar din rnd ca s verifice timpul de ateptare i a ajuns la concluzia c
avea s dureze prea mult. Am crezut c
84
aveau s plece amndou, dar a mbriat-o strns pe Jackie i s-a ndeprtat singur.
Jackie nu m observase, dar nu se concentra cu adevrat pe ceva. Privirea ei goal plutea
deasupra celorlali clieni sau se uita pe cea mai ndeprtat fereastr. Gura i era strns
ntr-o linie dreapt i expresia sa gnditoare contrasta cu zmbetul pe care mi-1 oferise n
acea zi ploioas, imortalizat n desenul meu. M durea inima s o vd aa, de parc mi se
ataase de starea ei emoionala, n loc s i ndeplineasc sarcina principal, aceea de a
m menine n via. i-a verificat telefonul, citind mesaje sau o pagin de internet timp de
un minut sau dou, nainte de a-i relua privitul far int, naintnd n spatele unui tip nalt,
care mi bloca vederea, lucru pentru care i eram recunosctor. tiam din instinct c, dac
s-ar fi uitat n sus i m-ar fi vzut acum, s-ar fi ntors i ar fi plecat.
n cele din urm, tipul din faa ei a dat comanda, a pltit i s-a mutat n zona de servire.
Urmtorul, am spus ncet, trezind-o din visare.
Buzele i s-au desprit, dar orice fusese pe cale s zic s-a evaporat, rmnnd nerostit.

Pielea i s-a nroit. Am privit-o n ochii, care, am observat, acum c i priveam de aproape,
erau un pic nroii, de parc ar fi plns recent. Sigur Heller nu o fcuse s plng, nu?
Orict de rigid tiam c putea fi atunci cnd era necesar, nu mi-1 puteam imagina facnd-o
pe aceast fat s plng doar pentru c voia s renune la curs.
Inima mi s-a strns din nou, n ton cu ea. n mintea ei, aveam s fiu mereu asociat cu acea
noapte. Acest fapt nu putea fi schimbat niciodat. O speriam sau i aminteam de ea, oricare
ar fi fost sentimentul, voia s fug de el. Cum a fi putut s o condamn?
Fata din spatele ei i-a dres nerbdtoare glasul.
Eti gata s comanzi? am folosit ntrebarea pentru a o ancora n realitate, trgnd-o
napoi, unde ne aflam.
S-a terminat. Voiam s mi citeasc gndurile. El nu e aici. Noi nu suntem acolo.
61
Apoi a dat comanda, cu vocea un zumzet distorsionat, pe care, cumva, l-am neles. Am
tiprit-o pe pahar, mpreun cu numele ei i i-am dat-o lui Eve. Trziu, smbt noaptea,
mi-am dat seama c am strigat-o Jackie, cnd, de fapt, nu aveam de unde s tiu cum o
cheam, dar acum nu mai avea rost s fac pe ignorantul.
Ridicnd privirea, am surprins-o examinndu-mi mna dreapt, nc nvluit ntr-un strat
subire de tifon. Cea mai mare parte din sngele de smbt noaptea fusese al lui, aa
cum i spusesem, dar nu tot. Cnd am ajuns acas i m-am splat, mi-am dat seama ct de
ru m rnisem, dup crpturile i zgrieturile de pe degete. Rnile erau plcute. Erau
dovada c nu m reinusem. Nu era de mirare c se prbuise la pmnt i rmsese
acolo.
I-am ncasat butura i mi-a ntins legitimaia, aceeai pe care o folosisem s i deschid ua
cminului. Faa zmbitoare de sub protecia laminat nu se potrivea cu expresiile pe care le
vzusem pe chipul ei n ultimele zile.
Eti bine azi? am ntrebat-o, nerealiznd sensul criptic al cuvintelor mele dect dup ce
le-am rostit. Drace!
Sunt bine, mi-a rspuns, cu vocea nc rguit.
Cnd a luat legitimaia i chitana, degetele mi s-au atins de ale ei cu propria lor voin. A
tras brusc mna napoi, ca i cum a fi ars-o, i mi-am amintit cum smbt seara, fcuse
tot posibilul s nu ne atingem cnd trecuse pe lng mine, la intrarea n cmin.
Oare numai de mine i era fric s se ating acum, sau de orice individ?
Voiam s fiu eu cel care avea s o relaxeze i s o descopere, s i arate blndeea i
respectul pe care nu le primise din minile violatorului sau din ale fostului ei iubit.
Dar n-aveam s ajung niciodat n acea ipostaz i era o prostie s tnjesc dup aa ceva.
Mulumesc, a spus, privindu-m confuz i prudent.

Fata din spatele ei s-a aplecat prea aproape, comandndu-i butura peste umrul lui
Jackie, dei nc nu i-o cerusem. Jackie s-a ferit de contactul fizic. nbuindu-mi o replic
acid i lundu-i comanda, mi-am amintit c eram la munc, era al dracului de
62
aglomerat i, orict de mult mi-a fi dorit s fac s dispar toate aceste persoane, nu
aveam cum.
Ochii ni s-au mai ntlnit o dat nainte s fie nghiit complet de mulimea aflat n partea
cealalt a barului, unde Eve lucra cu micri maniacale, aruncnd priviri rutcioase oricui
se plngea de timpul de ateptare. Jackie i-a luat paharul i a plecat tar s se uite napoi,
iar eu am nceput s m ntreb de cte ori aveam s o mai pierd din ochi. Cu siguran,
asta era ultima.
87
capitolu
LANDON
Ziua ncepuse groaznic i de acolo mersese tot mai ru. Eram la jumtatea drumului spre
coal cnd dimineaa umed se transformase ntr-o furtun neprevzut. ntru-un minut
mi simeam hainele ca nite crpe calde, jilave n aerul rece i umed, iar n minutul
urmtor, a aprut o mas de nori care s-a deschis i a mprocat ploaie peste fraierul de
mine tot restul drumului pn la coal.
Intrnd pe uile duble, m ofticasem c nu fcusem stnga-m-prejur, s plec acas imediat
ce ncepuse s plou. Nu a fi putut s m ud mai tare nici dac a fi srit n ocean cu tot
cu pantofi. Vrfurile prului meu se strnseser n epi ce picurau ca un robinet care nu
putea fi nchis complet. Picturile se transformaser n iroaie ce se scurseser din tivul
hanoracului meu fleac i din blugi n teniii care acum scriau i lipiau cnd naintam
pe coridor.
Ddeam vina pe Melody Dover pentru decizia mea proast i, da, pentru dorina de a veni
la coal, o premier dup un an i jumtate.
n primele dou sptmni ale proiectului nostru, lucraserm mpreun doar n clas. i
prin mpreun vreau s spun aezai unul lng altul. Abia dac ne vorbiserm, dar nu
puteam s o condamn doar pe ea pentru asta.
Aveam telefon mobil, dar nu i computer, aa c scrisese cu creionul PowerPoint sub
numele ei. n timpul documentrii separate

88

despre fenomenele climatice i distribuia lor geografic, eu ncepusem s desenez hrile,


iar ea cutase imagini pe internet. n cele din urm, trebuia s ne ntlnim i s ncepem
combinarea poriunilor individuale, s lucrm la partea scris i s repetm prezentarea.
Seara trecut, m invitase, fr tragere de inim, la ea acas. M splasem i m
schimbasem nainte de a porni pe plaj. Vntul din golf era uscat i rece, ciufulindu-mi i
ncurcndu-mi prul nc umed. mi rsfoia paginile caietului de desen, pe care l folosisem
pentru schiele topografice, ameninnd s-1 rup n buci i s mi arunce n ap toat
munca. M-am ghemuit n hanorac, cu braul strns pe caiet i minile n buzunare, urnd-o
pe doamna Dumont, pe Melody Dover i pe dobitocul care hotrse c geografia trebuia s
fac parte din programa clasei a noua.
Melody a rspuns la u n pantaloni de trening roz i osete albe.
Bun. Vrei o Cola sau ceva?
Fr s atepte un rspunsul, a nchis ua dup mine i a intrat n cas.
Am urmat-o, mirat de cuvntul ROZ scris pe fundul ei. Am arcuit o sprncean la inscripia
pleonastic i i-am observat oldurile nguste balansndu-se uor, ademenindu-m, pn
cnd mi-am dat seama c intraserm ntr-o buctrie luminoas, mare ct toat casa
bunicului meu. Cnd s-a aplecat s ia dou sucuri reci de pe raftul de jos al unui frigider
imens, m-am oprit n loc, holbndu-m. ROZ era noul meu cuvnt preferat.
ndrumndu-m spre blatul de granit, mi-a ntins o cutie, apoi i-a trntit fundul perfect pe
un scaun de bar din piele. A rsucit laptopul spre mine i mi-a artat scaunul de alturi, iar
eu m-am aezat prudent, strduindu-m s nu-mi strivesc oule. Geografia devenise i mai
plictisitoare dect fusese nainte. Nu crezusem c aa ceva era posibil.
Ea spunea cuvinte, dar eu nu le nelegeam. Parc vntul mi zburase mintea. Vntul sau
cuvntul roz.
Landon?
Huh?
63
95
Hai s-i vedem hrile.
Tonul ei ddea de neles c nu era deloc ncntat de aceast perspectiv. Am deschis
caietul la prima hart. A rmas cu gura cscat.
O, Doamne! . Ce e?
Genele i se plimbau n sus i-n jos atunci cnd ntorcea paginile.
Uau! Eti... eti artist?
Am ridicat din umeri, oftnd uurat. A mai ntors o pagin.
O, Doamne, a repetat. Sunt uimitoarei Figurile astea sunt oameni mici? i copaci? Uau!

A rsfoit far grab restul caietului, pn cnd a ajuns la o pagin goal. Apoi, a fcut ceva
ce nu m ateptam s fac. A revenit la nceputul caietului i 1-a deschis.
M-am ntins dup el, nedorind s i-1 iau cu fora, dar nelinitit c mi studia desenele pe
care nu le mai artasem nimnui.
, alea sunt toate hrile...
Gura ei era din nou ntredeschis i cltina uor din cap, ca i cum nu i-ar fi venit s cread
ceea ce vedea. Mi-am simit obrajii fierbini cnd a mngiat cu degetul un portret n detaliu
al unui pescru curndu-i penele, apoi unul cu bunicul, dormind n scaunul su
preferat.
Retrgndu-mi mna n poal, am ateptat ct timp ea a examinat fiecare desen n parte,
pn cnd a ajuns la prima hart.
Ar trebui s m desenezi pe mine.
Am clipit i mi-am dres vocea, iar ea a roit uor.
Umm... Sigur.
Cine-i sta? a ntrebat o voce de femeie, speriindu-ne pe amndoi.
Ne-am distanat rapid i aproape am czut de pe scaun. Maxilarul lui Melody s-a ncordat,
dar vocea i-a rmas impasibil.
El e Landon, mam, partenerul meu de proiect la geografie. Mama ei m-a msurat cu
privirea i eram pe deplin contient
de hainele mele ponosite, prul zburlit, ceasul ieftin din piele pe o mn i banderola de un
gri decolorat pe care mi-o legasem n jurul celeilalte.
Oh?
A arcuit o sprncean, iar ochii ei de acelai verde pal ca ai fiicei sale s-au ndreptat spre
Melody.
Credeam c ora de geografie o ai mpreun cu Clark.
Doamna Dumont a ales partenerii.
Un strop de sfidare. i o scuz: faptul c el mi este partener nu e nici vina i nici alegerea
mea.
Hmm, a spus mama ei. Ei bine, s-mi spunei dac avei nevoie de ceva. Voi fi n birou,
la captul holului.
Rsucindu-se pe clcie, a disprut printr-o u pe care o puteam vedea de la bar.
Melody i-a dat ochii peste cap, dar, de data asta, nu din cauza mea.
Jur pe Dumnezeu, e aa o pacoste! Prinii sunt napa. Am zmbit, mi-a ntors zmbetul
i inima mi-a tresrit. Drace!
Era att de frumoas! Att de nepotrivit pentru mine! Att de combinat cu alt tip!

Am lucrat la proiectul nostru timp de dou ore, n care ea i-a trimis cinci mesaje lui Clark i
a primit telefoane de la dou prietene. Pe lng asta, eram i spionai de mama ei, din sfert
n sfert de or. n cele din urm, m-a condus la u, uitndu-se peste umr cnd mi-am
ncheiat hanoracul.
Deci, poate... data viitoare vin eu la tine? a spus n oapt. Aceast sfidare avea s
rmn un secret ntre noi.
Acolo, nu poate intra mama peste noi din cinci n cinci minute. Asta dac nu cumva
mama ta e mai ru? Dar m ndoiesc s fie posibil.
Am nghiit n sec i am cltinat din cap.
Nu. Adic, da, poi s vii.
Oare chiar o invitasem pe Melody Dover la mine acas, unde nu aveam un dormitor
adevrat? Att de mgar eram? Da i da. Dar nu puteam da napoi. i nu puteam s-mi
scot din cap imagina ei n dormitorul meu, care era, de fapt, doar un pat i nimic mai mult.
65
90
Azi-diminea srisem din pat la primul sunet al alarmei telefonului. Furtuna brusc mi
accelerase pasul deja grbit pe care l stabilisem cnd ieisem pe u, aa c am ajuns un
pic mai devreme, cu zece minute nainte de primul clopoel. De obicei, elevilor nu li se
permitea accesul n cldire nainte s se sune prima dat, dar ploua. Ar fi fost nite
nenorocii dac ne-ar fi lsat s ateptm afar.
Teniii mi scriau pe linoleum, rsunnd pe coridoarele aproape goale. tiam tar s m
uit napoi c, probabil, lsam n spatele meu urme ude. Sunetul strident al pailor mei era
suficient de nalt, nct s nu aud pe cineva apropiindu-se n spatele meu i eram att de
distras de ora a doua, cea de geografie, nct instinctul meu normal de auto-conservare era
redus la tcere.
Ai fcut o baie n ocean, Maxfield, sau te-ai piat pe tine? Nu m-am oprit, nu m-am
ntors, dar nici nu am fugit. Exist
ceva n comportamentul animalelor turbate i al idioilor avizi de putere care i face s
urmreasc tot ce alearg.
Mi-a apucat rucsacul, iar eu am fost ct pe ce s mi-1 dau jos de pe umeri i s merg mai
departe, dar ceva m mpiedica s ngenunchez att de mult. M-am rsucit spre el i,
desigur, era nsoit de doi prieteni. Era aproape la fel de ud ca mine.
Ce vrei, Wynn?
Pream mult mai relaxat dect m simeam. Inima mi btea" tare, dar nu tremuram vizibil.
Ce vreau?

A fcut un pas n fa, cu breteaua rucsacului nc n pumn, cu muchii gtului ncordai i


nrile fremtnd, ca un taur pe cale s mpung.
Vreau s-i pltesc scena din atelierul auto. Vreau s te doar, s sngerezi i s plngi
ca o feti ce eti.
Mi-am ngustat privirea. Pe dracul
Poate eti n msur s m faci s sngerez, dar niciodat nu o s m faci s plng.
Plnsul este pentru lai care nu pot lupta tar ajutorul javrelor lor.
Am fcut semn din brbie spre tovarii si, iar ei s-au zbrlit. Unul dintre ei a mormit.
92
Apoi, de dup col, a aprut o profesoar. A ncetinit puin, arc examinnd de la distan
detaliile scenei nainte de a trage vreo concluzie despre ceea ce se ntmpla.
Wynn mi-a dat drumul bretelei, pufnind.
Sunt cu ochii pe tine, fa de dos. N-o s fie mereu cineva prin preajm, care s te
scape de ciomgeala pe care o merii.
Apoi a plecat, btndu-m n trecere pe umr.
LUCAS
Mi-am verificat emailul, far s m atept la ceva important. n principal, voiam s terg din
ciorne mesajul pe care l scrisesem pentru Jackie despre renunarea la curs, din moment
ce nu mai era valabil. i chiar l-am ters, dar nu din motivul ateptat.
Dou e-mailuri ieeau n eviden din celelalte ase primite, de parc ar fi fost subliniate.
Unul era de la Heller, subiectul: Jacque-line Wallace. Cellalt... era de la JWallace.
L-am deschis nti pe al lui Heller.
Landon,
Studenta sus-menionat este nscris la seciunea de economie pe care o pregteti tu. A
pierdut vreo dou sptmni de coal, inclusiv, din pcate, examenul parial.
Intenioneaz s i salveze nota i, n acest scop, i-am permis s nlocuiasc examenul cu
un proiect de cercetare (detalii ataate), l-am dat adresa ta de e-mail i i-am spus c,
pentru a ncepe, trebuie s te contacteze. nainte s i se declaneze simul dreptii, afl
c proiectul va necesita un pic mai mult munc dect examenul pierdut, aa c nu va
scpa uor. (Nici eu, din moment ce va trebui s notez nenorocirea aia, atunci cnd va fi
gata. Dar, aparent, a suferit ceva de genul problemelor recente ale lui Carlie i dup ce am
vzut-o pe fiic-mea autodistrugndu-se un pic nainte de a reveni la suprafa, am o
sensibilitate crescut pentru
66
studenii cu tulburri emoionale.) mi imaginez c va avea nevoie de meditaii individuale,
ca s ajung la zi cu materia nainte de al treilea examen. Dac nu reuete s fac tot ce

i-am cerut, va primi orice not merit la sfritul semestrului. i cer s o ajui numai n
msura atribuiilor tale de preparator, tema trebuie s o rezolve singur. S sperm c, pe
viitor, va acorda prioritate carierei sale academice, nu unui biat idiot. CH
Am recitit mesajul lui Heller. De dou ori.
Ea i Moore chiar se despriser, dar nu se retrsese de la curs.
Nu mai era iubita lui Moore, dar nc era studenta mea.
Aproape a intrat n panic atunci cnd m-a vzut n spatele tejghelei de la Starbucks, azi
dup-amiaz, ceea ce nu nsemna neaprat o realizare a faptului c tipul care l btuse pe
agresorul ei smbt seara era i preparatorul cursului ei de economie. Adresa mea de email era un ambiguu LMaxfield.
Drcia dracului, i-am spus lui Francis, ctignd un cscat combinat cu un mieunat.
Nu ar fi trebuit s mi pese. N-ar trebui s-mi pese.
Dar mi psa.
Drag domnule Maxfield,
Dr. Heller mi-a spus c trebuie s v contactez cu privire la un proiect de cercetare pe tema
macroeconomiei pe care vrea s l realizez. Am pierdut dou sptmni de coal dup o
desprire neateptat, ceea ce nseamn c am ratat, de asemenea, i examenul
semestrial. Cu toate acestea, tiu c asta nu mi scuz absenele. Voi face tot ce pot pentru
a finaliza proiectul i a ajunge la zi cu materia nou ct mai curnd posibil. V rog s mi
spunei cnd suntei disponibil i de ce alte informaii avei nevoie de la mine.
V mulumesc,
Jacqueline Wallace
94
I-am rspuns imediat, spunndu-i c nu aveam nevoie s cunosc motivele pentru care nu
se prezentase la ore i sugerndu-i cnd i unde ne-am putea gsi.
Lucruri pe care rspunsul meu nu ar fi trebuit s le fac, dar le fcuse: (1) M fcuse s par
un nemernic. Un superior nemernic, insensibil. (2) Cruia nu i psa c inima ei fusese
frnt de un nemernic adevrat. (3) Era semnat LM. (4) M fcuse s par un nemernic.
Am nchis laptopul i m-am plimbat prin apartament, alegn-du-m cu o privire urt din
partea motanului meu, care, probabil, nu avusese niciodat probleme cu fetele, deoarece el
accepta faptul c era un nemernic auto-guvernat, ce refuza s se implice emoional.
Aspirasem la acest lucru nc de la vrsta de aisprezece ani i m credeam un fel de
expert.
Oprindu-m brusc, am realizat c alunecasem mai mult de jumtate n vizuina iepurelui
nainte s mi dau seama de ceea ce se ntmpla. Nu numai c o voiam pe fata asta.
ineam la ea. Smbt noaptea, am vrut s l distrug pe tipul la, am vrut s l lovesc pn

cnd nu avea s se mai ridice de jos i, dac ea nu ar fi fcut zgomot n camionet,


probabil aa a fi procedat.
Fir-ar s fie!
M-am aezat din nou i am redeschis laptopul. Cteva minute mai trziu, am auzit alerta de
mesaj nou.
O enervasem, asta era clar. Mi-a spus c preda la gimnaziu, dar nu i ce anume. Apoi a
scris: sunt sigur c pot recupera materia i pe cont propriu. S-a semnat Jacqueline, nu
Jackie.
Aruncnd pe mine pantaloni scuri i un tricou, am examinat i reexaminat fiecare nuan a
mesajului ei, n cutarea unei portie, a unei anse de a schimba cursul discuiei. Cu
gndurile mprtiate, mi-am legat ireturile pantofilor de sport i am alergat pe trepte.
Aveam s bat pmntul cu tlpile, pn cnd ori mi-o eliminam din minte, ori gseam o
soluie.
***
Nu puteam s i spun prin e-mail c eu eram tipul de smbt noaptea, i era fric de acel
individ, dar avea nevoie de mine pentru
68
a lua examenul de economie. Avea s afle imediat ce ne ntlneam, desigur. Singura mea
speran era s o conving, n calitate de preparator al cursului ei, c putea s aib
ncredere n mine.
Folosind Jacqueline n loc de domnioar Wallace, i-am sugerat o or de ntlnire i am
adugat un post-scriptum: Ce predai?
Urmtorul ei mesaj m-a fcut praf, pentru c ncepea cu Lan-don. Probabil l aflase de la
Heller. Nimeni altcineva din campus nu m mai striga pe numele la care renunasem cnd
plecasem de acas, la optsprezece ani. Rahat!
M-am concentrat pe restul de mesajului, din care am aflat instrumentul la care cnta:
contrabasul. Gndul c degete ei vrjite obineau muzic dintr-un instrument cam de
nlimea mea mi fceau tot corpul s se ncordeze.
Aveam nevoie de nc o alergare i de un du mult mai rece dect cel pe care tocmai l
fcusem.
Dup ce am descoperit c programele noastre nu aveau s se coordoneze uor i n
interesul de a nu o speria complet, cel puin aa mi spuneam, m-am oferit s i trimit
informaii prin e-mail i s organizez on-line sesiunile noastre de pregtire, pentru moment.
Nu i-am spus c preferam s mi se spun Lucas, nu Landon. Nu i-am spus c o urmream,
de la distan, de peste dou luni. Nu i-am spus c fusesem martorul atacului asupra ei, pe

care ar fi fcut orice s-1 uite, i cel care l mpiedicase. Nu i-am spus c eu eram individul
a crui atingere o nfiorase, chiar i peste tejgheaua de la Starbucks, dou zile mai trziu.
n urmtoarele dou zile am conversat prin e-mail. I-am trimis fiierele de la Heller,
clarificnd unele fraze n care folosise prea multe jargoane economice pentru un student n
semestrul nti. Am fcut glume pe seama sistemului de negociere al colegiului, n care
berea este moneda de schimb ca s i ajui un coleg la mutat. Am nceput s atept cu
nerbdare numele ei n inbox-ul meu: JWallace. Apoi a venit dimineaa de miercuri, iar
realitatea s-a prbuit peste mine, ferm, drept la int.
69
capitolu
LANDON
Aveam s fiu singur acas cnd venea Melody, pentru c tata i bunicul aveau o ntlnire n
ora, cu contabilul bunicului, pe care tata l supranumea escroc i arlatan. Asta cnd nu i
spunea ntr-un fel mult mai ofensator.
Lucrez cu Bob de cnd erai n scutece! mrise bunicul azi-di-minea.
nseamn c a avut la dispoziie cteva decenii ca s te jumuleasc de profit, ripostase
tata. E timpul s-1 pui pe liber.
N-o s fac aa ceva! Poate dac ai fi rmas p-aici, ai fi tiut c majoritatea oamenilor nu
sunt infractori, cum gseti n Washington.
Dup prerea bunicului, Washington era o groap plin cu biniari" i faptul c fiul su
alesese s triasc i s lucreze acolo l mbolnvise. Nu am stat s ascult rspunsul lui
tata. Eram aproape convins c mai auzisem argumentul. De mai multe ori.
Mi-am turnat din cutie nite suc de portocale, apoi am luat un baton cu proteine i am
plecat la coal, ei fiind mult prea ocupai s se contreze unul pe cellalt ca s mai observe
ceva. Uitndu-m dup Wynn sau prietenii lui bandii n timp ce m apropiam, aproape mam oprit n timp ce treceam prin faa colii generale. Un copila a srit din camioneta
mamei lui, dar a apreciat greit distana pn la bordur i s-a mpiedicat, ateriznd direct
n nas. A dat cu capul de asfalt, iar mama 1-a strigat. Am alergat la el i ^-am aezat ntr-un
genunchi, ridicndu-1 n timp ce trgea aer n Plept pentru criza de urlete ce avea s
urmeze. Din nas i nea

97
snge i vrful era carne vie, dar n rest prea intact, avnd n vedere situaia. Nu era tiat
pe frunte. Niciun dinte pe jos.

O, Dumnezeule, Tyler, Doamne Dumnezeule! a spus mama lui cu ochii mrii, grbinduse la el i scond erveele din poet.
I-a apsat un erveel pe nas, ceea ce a eliberat urletele ntrziate pentru care m
pregtisem. Plmnii copilului sigur nu aveau nimic.
Aa mult snge! O, Doamne, ar fi trebuit s opresc mai aproape! a continuat ea,
tremurnd i plngnd, lacrimile curgndu-i pe fa.
, cred c nasul este rupt, ar fi bine s nu apsai att de tare pe punte.
Cu minile tremurnde, a ndeprtat ghemul de erveele.
D-dar sngele...
Am luat dou erveele i le-am pus sub nasul putiului.
ine acolo, amice.
S-a uitat la mine, dar a ascultat, calmndu-i ncet suspinele.
Ai s fii bine. i eu mi-am rupt masul acum civa ani, jucnd hochei. Pania a fost un
dezastru sngeros i aproape c i-am provocat maic-mii un atac de cord, dar am fost bine.
Nu e mare lucru.
Biatul s-a ntins dup mam, care 1-a strns n brae.
Mulumesc, mi-a spus ea. Mama ta trebuie s fie foarte mndr de tine. Nu muli biei
de vrsta ta ar fi fcut aa ceva.
Am dat din cap i m-am ridicat, murmurnd.
Nicio problem.
***
Restul zilei a fost lipsit de evenimente neprevzute, constnd, n mare parte, din ncercrile
mele de a m feri de Boyce Wynn, evitnd dinadins s m uit la Melody Dover ct timp am
stat n clas, dar ea mi-a optit c trece pe la mine dup ore. Ezitant n privina oaptelor i
a secretelor, dei, la urma urmei, eram parteneri de proiect, am aruncat o privire spre iubitul
ei. Se uita urt din cellalt col ai ncperii, iar Wynn zmbea de parc ar fi tiut ceva ce eu
habar n-aveam. Nu era o expresie pe care mi doream s o vd pe faa lui.
Chiar nainte de ora patru, Melody a btut la ua mea.
70
Am invitat-o nuntru, contient i intimidat de prerea tatlui iubitului ei despre acest loc,
pe care l numea cocioab, o oroare i chiar mai ru. Prinii ei, probabil, aveau aceeai
prere. La fel i prietenii ei.
Aranjasem materialele pentru proiect pe masa din buctrie, n sperana c nu avea s m
ntrebe despre camera mea dar planul a euat.
Deci, unde-i camera ta? m-a ntrebat, dup ce i-am oferit un suc i m-a urmat n
buctrie s i-1 ia.

Drace, mi-am spus n sinea mea, deschiznd ua cmrii i pre-gtindu-m s fiu luat n
rs.
Uau! ochii i s-au mrit. E att de micl i... plcut...
S-a urcat pe marginea patului meu, iar inima mi-a tresrit. Melody Dover st pe patul meu.
A trecut cu privirea peste manualele i romanele mele, stivuite pe rafturi. S-a rsucit pentru
a studia peretele opus, acoperit pe jumtate cu desene asemntoare celor pe care le
rsfoise cu cteva seri nainte, dar mai reuite.
sta e cel mai tare lucru din lume! E ca i cum aici ar fi... vizuina unui artist, a zmbit ea.
Putem s lucrm aici?
Fr s mi atepte rspunsul, a ridicat geanta cu laptopul deasupra capului i s-a mutat la
cptiul patului.
Uh, sigur...
Cnd tata i bunicul au ajuns acas, stteam rezemai de un morman de perne, unul lng
altul, lucrnd la pagina de bibliografie. Discutau n contradictoriu, de parc ar fi reluat cearta
exact de unde rmsese diminea, ca un film lsat pe pauz. Faa mi ardea cnd s-au
oprit fiecare n faa uii mele, cu aceeai expresie ocat pe chipuri. Pentru ceea ce mi s-a
prut o eternitate, niciu-nul nu a spus un cuvnt.
Pregtesc cina, a spus bunicul n cele din urm, ntorcndu-se cu spatele.
Tata a mormit ceva, plecnd n direcia opus.
Melody i-a mutat privirea pal de la cadrul gol al uii, la mine.
Deci, mama ta...? Am cltinat din cap.
Ea... a murit.
99
Vai! Asta-i groaznic. S-a ntmplat recent? De asta v-aj mutat aici?
Am ncuviinat din cap, nedorind s intru n detalii sau s o privesc n ochi sau s deschid
gura. n poal, minile mi s-au strns n pumni. Te rog, nu ntreba.
Aproape mi-a srit inima din piept, atunci cnd ea a pus palma pe braul meu, chiar peste
brrile pe care le purtam azi. Degetele ei mi-au atins uor mna.
mi pare ru.
i exprima prerea de ru pentru faptul c mi pierdusem mama, aa cum fcea toat
lumea. Nu puteam s i rspund, este n regul. Pentru c nu era i nu avea s fie
niciodat.
Dar nu puteam s mi menin gndurile negre despre pierderea mamei cnd mna moale a
lui Melody era peste a mea, cu unghiile colorate ntr-un albastru electric, metalic, ca o
main sport. Nu m puteam gndi dect la locul n care se odihnea palma ei i la faptul c
aceasta se afla foarte aproape de alte pri, deteptate complet, ale corpului meu.

ndoindu-i degetele, a zgriat uor cu unghiile pielea de pe mna mea i, civa centimetri
mai departe, trupul meu a rspuns, ntrindu-se cu nverunare. M-am rugat ca ea s nu i
dea seama. mi era team s m mic.
Fata rmne la cin? a ntrebat bunicul din dreptul uii, i am srit amndoi,
desprinzndu-ne minile. Laptopul i-a sltat pe genunchi.
O, nu, mulumesc. Trebuie s ajung acas, curnd. Faa ei era la fel de roie ca a mea.
Apoi a primit un mesaj de la iubitul ei, care o ntreba unde este, iar ea 1-a minit,
rspunznd c e acas.
Chiar mi pare ru pentru mama ta, Landon.
S-a aplecat, m-a srutat pe obraz, i tot corpul mi-a luat foc. Era o senzaie incomod i
uimitoare, paralizndu-m ca o sgeat cu vrful otrvit i umplndu-m cu flcri i jratic.
Nu puteam gndi normal. Alunecnd la marginea patului, i-a aezat laptopul n geant.
Am urmat-o n tcere pn la ua din fa, cu srutul ei ntiprit, ca o marc, pe obraz.
72
Btaia, atunci cnd s-a ntmplat, a fost scurt, murdar i far martori din rndul
profesorilor. Ploua din nou n timpul pauzei de rnz i nu aveam chef s fiu izgonit afar,
aa c am avut proasta inspiraie de a pierde vremea n biblioteca laboratorului de informatic i a verifica partea de PowerPoint a proiectului, pe care o fcuse Melody.
Prezentarea era peste dou zile.
Am dat colul i l-am vzut acolo, cu o ntreag legiune n spatele lui, printre care i Clark
Richards. Cel mai mare idiot din gaca lui Wynn, Rick Thompson, sttea de paz.
Hei, Maxfield! E timpul s-i plteti datoriile, a spus Wynn, far pic de emoie, de parc
ar fi transmis un buletin meteorologic.
Apoi pumnul i-a zburat spre faa mea, aproape cu ncetinitorul, dar la fel erau i micrile
mele. Nu am putut s m feresc suficient de repede ca s evit lovitura, iar el m-a nimerit
direct n falc. Dinii mi-au clnnit i focuri de artificii mi-au explodat n spatele ochilor.
M-am mpleticit napoi, iar el m-a urmat.
M-ai luat pe nepregtite cu pumnul la de la atelier, nenoro-citule. Chestia aia n-afost
mito. Ia ncearc s m loveti acum, cnd sunt atent.
Am avut noroc i am blocat pumnul urmtor, dar cnd i-a aruncat un bra pe dup gtul
meu i m-a tras n jos, am tiut c avea s se revaneze. Hotrt s nu i fac rzbunarea
uoar, m-am rsucit n strnsoarea lui, lovindu-1 cu pumnul drept n brbie i cu stngul n
rinichi. nc o micare de wrestling din partea lui i iari am ajuns ntr-o poziie proast.
Mi-a tras o palm peste ceafa, apoi m-a lovit n stomac.
Care-i faza, biatul mamei? Tntlu ciudat, bun de nimic. Urechile mi iuiau i vorbele
lui batjocoritoare erau aproape

ininteligibile, dar el continua s le arunce, de parc ar fi cutat un buton de panic.


Tati nu te-a nvat niciodat s te bai, nu-i aa? i el e un ftlu la fel de mare ca
tine?
101
Nu puteam s m aez ntr-o poziie bun ca s l apuc sau s l lovesc i pierdusem irul
pumnilor pe care i primisem de la el,
Poate c mmica ta are nevoie de un brbat adevrat. Poate ar trebui s-i fac o scurt
vizit.
i asta a fost.
Cu un rcnet, am deschis larg braele, desfacndu-m din strn-soarea lui, iar apoi i-am
trecut un picior prin spatele gleznelor i l-am trntit la pmnt. Npustindu-m deasupra lui,
nici nu m-am deranjat s l imobilizez nainte s mi folosesc ambii pumni pentru a-1 lovi
repetat. Vedeam negru n faa ochilor. Nu auzeam niciun sunet. Nu simeam dect furia,
care necase orice altceva. Izbindu-i ntruna faa i capul, pumnii au nceput s mi amoreasc. Voiam s l las lat, dar craniul lui tare nu mi ddea voie. L-am apucat de pr i l-am
trntit cu ceafa de podea.
Rcnind la rndul su, m-a dat jos de pe el, micndu-i braele slbatic, cu un ochi deja
vnt i pe jumtate nchis. M-am rostogolit i m-am ridicat, respirnd sacadat, dar nainte
s m arunc din nou asupra lui, Thompson a optit, Profesori!"
Abia atunci am observat c altercaia noastr ctigase audien. Eram nconjurai de
colegi, care, fr s vrea, ne ascundeau de ochii celorlali. Ne-am ridicat amndoi, uitndune unul la altul, ndreptndu-ne ncet, cu minile ncordate, dar pe lng corp.
Ce, Doamne iart-m, se ntmpl aici? a ntrebat doamna Powell, trecnd prin grupul
de elevi. Btaia se pedepsete cu exmatricularea!
Domnul Zamora a separat spectatorii i a revenit n spatele ei, n timp ce Wynn, cu faa la
fel de umflat cum mi-o simeam eu pe a mea, a declarat:
Nu ne bteam.
ngustndu-i privirea, Zamora a artat spre hol:
n biroul directorului. Acum.
Am ncercat s mi fac griji c eram pe cale de a fi exmatriculat, dar nu am reuit. Adevrul
fie spus, am avut nevoie de fiecare frm de autocontrol pe care o aveam ca s merg
relaxat spre birou, n loc s sar la gtul lui Wynn i s l fac praf.
102
Cteva minute mai trziu, tot corpul a nceput s m doar. Faa m durea. Urechile mi
iuiau. mi simeam stomacul de parc fcusem abdomene timp de patru ore ntregi. Aveam
privirea nceoat din cauza sngelui din ochi, dar, pe msur ce clipeam, ncepea s se

clarifice. M luptam cu greaa, n timp ce Ingram se holba la noi peste biroul ei masiv, unde
niciun dosar sau noti nu ndrznea s stea n dezordine. Aparent, biatul de lng mine
prea s rmn indiferent fa de ameninarea ce sttea la nici doi metri n faa noastr,
dar minile i s-au ncletat pe braele fotoliului.
n aceast coal avem toleran zero pentru bti.
A fcut o pauz, lsndu-ne s asimilm informaia. Minile pline de snge i transpiraie
mi s-au lipit de coapse i au strns cu putere, amintindu-mi s pstrez tcerea.
Presupun c amndoi suntei la curent cu aceast politic? Am ncuviinat din cap.
Idiotul de lng mine a ridicat din umeri.
Domnule Wynn? Cumva ai ridicat din umeri ca rspuns la ntrebarea mea adresat
politicos? Poate ai nevoie s i fie adresat... n termeni mai uor de neles?
Nu, mersi.
O, frate! Tipul sta era un idiot mai mare dect mi imaginasem. Ochii lui Ingram s-au
ngustat i mai mult, ceea ce nu a fi crezut c e posibil.
Poftim?
Nu, doamn, a murmurat el.
Nu, doamn, nu te-am prins ridicnd din umeri, sau Nu, doamn, nu eti la curent cu
politica mea? 1-a ntrebat ea, tiind exact la ce se referise el, dar ncercnd s l determine
s zic sau s fac ceva cu consecine demne de exmatriculare.
Nu, doamn, nu am nevoie s mi fie adresat n termeni mai uor de neles. Da,
doamn, am neles politica dumneavoastr. Dar nu m bteam.
M-am strduit din rsputeri s nu rmn cu gura cscat. Dac i nchipuia c aveam s
iau asupra mea toat vina pentru chestiile astea, trebuia s se gndeasc mai bine. Voiam
s i transform acel ochi vnt ntr-o pereche asortat, dar contiina mi revenise
74
destul ct s m avertizeze c o asemenea reacie avea s mi atrag exmatricularea, ceva
ce javra asta i dorise de la nceputul anului.
Gura ei s-a strns n genul de expresie pe care o capei dup ce sugi o lmie.
Nu... te bteai.
n tonul su dispreuitor se citea un avertisment clar. Cumva, tiam c Wynn nu avea s l
bage n seam.
Deci, de unde tot sngele i vntile?
S-a aplecat n fa, iar buzele i s-au ntins ntr-un nceput de zmbet atottiutor.
Am czut pe scri.
Privirea ei ar fi trebuit s l nghee.
Locuieti ntr-o rulot.

Nu am spus c eram acas. -a ntors ochii spre mine.


i tu?
i el a czut pe scri.
Drcia dracului, cum ar fi zis bunicul, Wynn rspundea pentru amndoi. Eram terminat.
Am czut amndoi. A fost tare. Sunt sigur c deja e pe YouTube.
Ea nu i-a dezlipit privirea de mine.
Domnule Maxfield? Vrei s spui adevrul?
Indiferent ce prere aveam despre Wynn, Ingram nu era de partea mea i eram contient
de asta. Am tras aer n piept.
Cred c am fost mpini. Ochii i s-au mrit.
De cine?
Nu tiu. Erau n spatele nostru.
A urmat o tcere prelung, pe parcursul creia i-a dat seama c niciunul dintre noi nu
avea de gnd s l toarne pe cellalt n folosul ei.
Suntei amndoi... s-a oprit, ncordndu-i maxilarul deja eapn, obligai s mi urmai
regulile ct timp suntei n casa mea. Dac gsesc un singur profesor care declar c a fost
martorul unui singur pumn dat de vreunul din voi, am s v arunc fundurile
104
prost-crescute direct n strad, n uturi, far o clip de ezitare! Suntem. Pe. Aceeai.
Lungime. De. Und?
Mi-am mucat interiorul obrazului ca s mi stpnesc un hohot de rs, pentru c, n primul
rnd, nu aveam nicio ndoial c singura ei dorin era s scape de amndoi, ceea ce era
amuzant, i n al doilea rnd, buza mea era spart n dou locuri i m-ar fi durut ngrozitor
numai dac a fi zmbit. Dar, o femeie de vrst mijlocie care ne ntreab despre lungime?
Ce dracu'?
Wynn, atingndu-i brbia cu un deget, a zis:
Asta sun familiar... V-ai gndit vreodat s msurai? Am tuit-rs ntr-un pumn,
strmbndu-m de durere. Fir-ar!
Inima mi btea la fel de tare ca prima dat cnd m repezisem cu pumnul spre faa lui.
Chipul ei s-a schimonosit, ducndu-m cu gndul la un balaur pe cale s scuipe foc.
Ieii! V sun prinii! Suntei suspendai amndoi o sptmn ntreag! Ateptai n
biroul alturat pn suntei chemai! Nu vor-bii!
Wynn a mrit printre dini:
Rahat!
Din fericire, ea nu 1-a auzit, pentru c eu am spus:
Da, doamn.

Am srit n picioare i am prsit biroul, trntindu-ne n scaunele dure de pe coridor, care


nu fceau nimic pentru a-mi ameliora durerea de spate. Speram ca pe Wynn s l doar
mai tare dect pe mine. Aezai cu faa spre pupitrul de primire a biroului principal, am lsat
un scaun liber ntre noi.
Nu tiam ce avea s spun sau s fac tata. Oricum, abia mi
vorbea.
Maxfield?
Surpriz, surpriz, Wynn nclcase comanda de a nu vorbi nainte s se fi scurs primul
minut. L-am ignorat.
mi pare ru pentru ce am spus. tii, despre mama ta. Ca i cum ar fi fost nevoie de vreo
clarificare.
Curnd un strop de snge uscat de pe blugi, m-am ntrebat dac era al meu sau al lui.
76
A fost o prostie s spun aa ceva. M-am uitat la el, confuz.
Da. A fost.
LUCAS
Aproape c ncepusem s m gndesc la mine ca la dou persoane diferite, cel puin n
ceea ce o privea pe Jacqueline. Eram tipul care fusese fascinat de ea sptmni ntregi i
care, din pcate, i strnise teama salvnd-o de la un atac, dar eram i opusul unei
ameninri, schimbnd excentriciti i povestioare piperate prin e-mail, n timp ce o ajutam
s recupereze materia de curs.
Pe de o parte, a fi vrut ca ea s tie c eu eram i preparatorul, i cel de smbt seara.
Totui, cel mai mult mi doream s fiu cu totul altcineva. Cineva nengrdit de o foarte
sensibil barier moral, cineva fr nicio legtur cu cea mai urt noapte din viaa ei.
Cnd am ajuns, n loc s intru n sala de curs, m-am rezemat de peretele opus, ateptnd-o
s apar. Fr s vreau, m-am trezit martor la nite tachinri ntre Ivy i Kennedy Moore.
Sprijinii de peretele din dreptul uii, cei doi fceau schimb de numere de telefon i fotografii
de contact. Ea nu se oprea din chicotit. Cu genul sta de fat credea el c o poate nlocui
pe Jacqueline7. Campusul era plin de studente inteligente, chiar i printre membrele
friilor, dac astea i erau pe plac, dar fata asta?
Nu.
Mi-am ntors privirea n alt parte i atunci am observat-o pe Jacqueline, stnd n mijlocul
coridorului, uitndu-se la ei. Din postura ei mpietrit i durerea tcut de pe chipul ei,
reieeau clar motivele pentru care pierduse dou sptmni de cursuri. El nu numai c
pusese capt relaiei lor fr avertisment, dar nici nu i trebuise mult timp ca s treac mai
departe. Numai un masochist ar dori s urmreasc pe viu aa ceva.

106
Un nemernic neatent s-a lovit de ea, rucsacul i-a alunecat de pe umr i a lovit podeaua, iar
eu m-am dezlipit de perete. S-a ndreptat, apoi s-a aplecat dup el n timp ce eu l-am
ridicat. i-a ridicat privirea spre mine i nu mi doream nimic mai mult dect s o protejez
de orice ru sau disconfort cu care s-ar fi putut confrunta.
Aa ceva nu se putea, eram contient.
Politeea nu a disprut de tot, s tii, i-am spus, aezndu-i geanta napoi, pe umr.
Oh?
Obrajii i s-au colorat n roz. Era o diminea rcoroas, dar am presupus c se mbujorase
din jen, nu din cauza frigului uor de noiembrie.
Nah. Tipul la e doar un idiot.
Artnd cu brbia spre nendemnaticul care o lovise fr ca mcar s i cear scuze, nu
am putut s nu l fixez cu privirea i pe jigodia ei de fost iubit, nainte s revin spre ea.
Te simi bine?
I-am citit n ochi recunoaterea acestei ntrebri recurente i m-am urt pentru faptul c i
aminteam n permanen de acea noapte, chiar dac era ultimul lucru pe care voiam s l
fac.
Poate c nu avea cum s nu i aminteasc, orice a fi zis sau a fi fcut. La urma urmei,
eu nu aveam nevoie de ceva anume care s mi declaneze comarurile. Veneau fr
ncetare, indiferent de ceea ce fceam pentru a le evita.
Da, bine.
Avea privirea ndreptat spre u, iar vocea i era o oapt rguit. Moore i viitoarea lui
cucerire intraser n sal i ea s-a grbit s i urmeze colegii.
Mulumesc.
Acest mulumesc mi amintea de ziua ploioas n care i inusem ua deschis. De prima
oar cnd o vzusem de aproape, m uitasem n ochii ei i recunoscusem n sinea mea c
o doream.
Drace!
Nu s-a uitat napoi i nici nu a observat c am intrat n clas, dup ea. Din ultimul rnd, mam rezemat n scaun i am urmrit-o lund notie, fruntea ei ncruntat i limbajul trupului n
general,
77
strignd nu pricep nimic n timp ce Heller umplea tabla cu noiuni noi. Dei nu ar fi trebuit s
mi doresc s aib nevoie de Landon Maxfield, tiam c avea s mi trimit un e-mail mai
trziu i deja anticipam ntrebrile pe care voiam s i le pun.
Apoi, aplecndu-se i ntinznd mna spre rucsac, s-a uitat direct la mine.

Deci, tia c sunt n sal i locul unde stteam. Trebuie s m fi observat luni, nainte ca eu
s o vd stnd acolo. Probabil c nu voise s se aeze lng mine. Preferase s ocupe un
scaun la care nu putea ajunge dect pind peste picioarele ntinse ale unui tip care
adormea la curs cel puin o dat pe sptmn.
Dar tia unde sunt, i era destul de curioas nct s se uite spre mine. Am ncercat s mi
pstrez expresia impasibil, dar colurile gurii mi s-au arcuit ntr-un zmbet, dei m
mpotriveam. A ntors rapid capul i nu a mai privit napoi.
Cnd Heller i-a ncheiat prelegerea, m-am ndreptat spre ua din spate, n timp ce
Jacqueline rsfoia caietul cu notele de curs, ntorcndu-1 spre colegul de lng ea.
Chiar nainte de a evada din cldire, m-a oprit o student. Fusese nscris la cursul lui
Heller primvara trecut, dar renunase. Se nscrisese din nou, s ncerce, dar nici
semestrul sta nu se descurca mai bine. Nu venise niciodat la seminariile de pregtire i
singura dat cnd solicitase meditaii individuale, ceruse o ntlnire n afara campusului. La
asta i-am spus nu, aa cum fuseserm instruii s facem.
Deci, nu ne putem ntlni n apartamentul meu? m-a ntrebat, de parc nu avusesem
exact aceeai conversaie cu cteva luni n urm.
Am oftat.
Nu. mi pare ru. Meditaiile se acord numai n incinta campusului, astea-s regulile
Universitii.
Apucndu-i o uvi din prul lung i rsucindu-i-o dup deget, i-a scos n afar buza de
jos. Poate c acest gest funciona cu unii brbai, sau cu prinii ei, dar, cu siguran,
asupra mea avea efectul opus. Telefonul mi-a sunat n buzunarul din fa al blugilor.
Jacqueline nu prsise nc sala de curs, iar eu voiam s
108
ies din cldire nainte ca ea s plece. Dar, acum, se prea c asta nu avea s se ntmple.
Deci e o meditaie n grup? i dureaz o or?
Cu prul nfurat strns pe deget, fata din faa mea i tot muta greutatea de pe un picior
pe altul, enervndu-m i mai tare. Voiam s o prind de umeri i s o forez s stea
nemicat pentru cele treizeci de secunde pe care eram dispus s le mai acord acestei
discuii.
Da. De la unu la dou.
M-a ntrebat ce fac dup edina de meditaii. Adic tia c nu puteam s i acord meditaii
n afara campusului, dar poate voiam s ne combinm. Iisuse. Hristoase!
Muncesc.
Tot timpul munceti, Lucas.

Nu mi aminteam s fi avut vreodat sentimentul real c m urmrete cineva, aa c nu


eram sigur c asta era. Putea fi doar contientizarea faptului c era posibil ca ea s se afle
acolo. Dar, a fi jurat c pielea mi s-a nclzit, muchii mi s-au contractat i respiraia mi s-a
accelerat.
Fr s m pot stpni, am gsit-o cu privirea pe Jacqueline Wallace n mulimea de
oameni ce se plimbau pe hol, de parc a fi tiut exact unde era. De parc ea ar fi fost
singura persoan de pe acel coridor.
Era att de aproape, nct a fi ajuns lng ea din patru pai. tiam c mi auzise numele.
Acum credea c sunt Lucas, iar ea i scria mesaje lui Landon. Nu avea niciun motiv s fac
vreo asociere ntre cei doi. n acea fraciune de secund, am fost total uurat, apoi
dezgustat de mine i, n cele din urm, am ajuns din nou s oscilez ntre ele.
nainte s fac vreo micare, s-a rsucit, disprnd n fluxul de oameni, iar eu puteam s jur
c am simit-o plecnd.
79
capitolul
LANDON
M-am dus acas la Melody, s i dau hrile pe care le desenasem i bibliografia pe care o
finalizasem. Nici nu m gndisem la felul n care arta faa mea, nainte s plec. Chiar dac
sngele se curase la du, iar bunicul mi lipise vreo doi plasturi, aveam buza umflat i
crpat de tot. Vntile aveau s se vad o bun bucat de timp.
Fratele ei mai mare a deschis ua. L-am recunoscut de la coal. Era n clasa a
dousprezecea, fcea parte din consiliul elevilor. Popular.
Tu cine dracu' eti?
Evan, a strigat o voce de femeie i chipul mamei lor a aprut n spatele lui, ncruntnduse.
O ... Doamne. Landon, nu-i aa? Ce... ce vrei?
Evan nu s-a clintit. S-a uitat la mine, iar mama lui a ocupat restul spaiului din u, de parc
ei doi mi blocau intrarea. Ceea ce i fceau.
Eu, , i-am adus astea lui Melody. Pentru prezentare.
Nu m gndisem prea bine la asta. Nu i trimisesem mesaj s o anun c vin. Voiam s i
explic personal c nu intenionasem s o dezamgesc. C prezentarea proiectului nostru
era singurul motiv pentru care m deranja faptul c fusesem suspendat.
Doamna Dover a ridicat dintr-o sprncean.
i, nu poi, pur i simplu, s le aduci tu la or?
Am cltinat din cap, ochii alunecndu-mi spre umrul ei.
110

Eu... nu am s fiu vineri la coal, neleg.


A oftat, de parc nu s-ar fi ateptat la ceva mai bun de la unul ca mine. A ntins mna.
O s i le dau.
Am nghiit n sec i am privit-o drept n ochi.
Poate a putea s o vd? Va trebui s susin i partea mea din prezentare. Ar trebui s
o discutm.
Fiul su i-a ncruciat braele la piept, iar mna ei a rmas ntins, ateptnd s i predau
ceea ce adusesem.
Nu prea cred.
Zmbetul i era plin de cea mai fals buntate pe care am vzut-o vreodat. Vocea i era ca
de ghea. Nu a spus nimic mai mult. I-am nmnat dosarul i am plecat.
Cnd m-am ntors la coal, o sptmn mai trziu, la ora de geografie toi i reluaser
locurile obinuite. Clark Richards mi-a zmbit rutcios din scaunul de lng Melody, pe
care l recuperase. Melody nu s-a uitat deloc la mine. Toate prezentrile se terminaser, iar
eu i Boyce Wynn primiserm cte un zero. Doamna Dumont ne-a dat fiecruia cte un
test-gril, pentru a compensa" nota pierdut, dar pentru c nu tiam materia i nu am avut
nicio ans de a o studia, l-am fcut praf. Ne-a trimis pe hol, aezai pe podea, de o parte i
de alta a uii, s le rezolvm.
Nu aveam voie s vorbim unul cu altul. Desigur, Wynn a trecut peste aceast regul, de
parc ar fi fost o sugestie pe care putea s o urmeze sau nu, dup bunul lui plac.
Hei, Maxfield. n seara asta facem un foc n aer liber, n gol-fule. Fratele mai mare al lui
Rick, noi i spunem Thompson senior, a fcut rost de ceva iarb n plus, dintr-o afacere, i l
pltete pe Rick s-i fac treburile, cu iarb.
A rs.
M-am uitat ncruntat la el, de genul i ce-i cu asta7.
Ne ntlnim la unpe. Imediat ce se culc tot oraul sta de rahat, n-are cine s ne mai
vad i s ne toarne.
80
Vntile de pe faa lui artau la fel ca ale mele. nglbenite. Aproape trecute. Avea ochiul
nc un pic aiurea, la fel aveam i eu buza. M ntrebam dac aceast invitaie era vreun fel
de capcan.
Acum suntem cumva prieteni sau ceva de genul sta? l-am ntrebat, privindu-1 cu
scepticism.
El a ridicat din umeri.
Da, de ce nu? Tu, , tii c Richards m-a pltit s-o fac, nu? Un milion de gnduri
amestecate mi-au venit brusc n minte.

Nu. A rnjit.
Da, a aflat c i-ai invitat gagica pe la tine i, atunci cnd i-a trimis mesaj, ea a spus c e
acas. S-a gndit c ori i-o tragi, ori nu mai ai mult.
Aa c te-a pltit s m ataci...
Tipul e un ticlos plin de bani, nu? Am fost foarte fericit s-1 uurez de civa. Ce-i drept,
tu deja m clcasei pe nervi. Trebuie s recunosc, frate.
i-a lsat capul ntr-o parte, cuprins de gnduri.
i, atunci la atelier, chestia aia pe care am zis-o despre Brittney Loper chiar nainte smi tragi una... i place de ea sau ceva de genul sta?
M-am uitat n podea, cltinnd din cap.
Nu, nici n-o cunosc prea bine.
De fapt, nu cunoteam pe nimeni. Credeam c reuisem s o cunosc pe Melody, dar nu
fusese dect o jalnic iluzie.
Atunci, de ce? Pentru c am vorbit cu bP.
Inima mi bubuia n piept. Trebuia s o spun. Fraza mi se blocase n gt, dar am forat-o s
ias, o oapt rguit pe coridorul pustiu.
Ai spus c ai viola-o.
Ce? s-a ncruntat, nelmurit. Aia e doar o expresie, n-aveam niciun alt gnd.
nseamn ceva, m-am uitat la el. E un... un fel de... de cuvnt cheie pentru mine.
112
Nu, pe bune? a ntrebat, iar eu am rmas cu ochii n podea, ntre genunchi. Pi, ei bine,
scuz-m. Frate, o s in minte c asta te scoate din pepeni.
Nici prin cap nu i trecea ct de mult.
Am plecat de acas pe la miezul nopii, dup ce tata i bunicul adormiser tun, ceea ce
elimina nevoia de a le explica unde m duc. Pe plaj, aerul era suficient de rece nct s
mi vd respiraia aburind n fa i ncolcindu-se peste umrul meu cu fiecare pas pe care
l fceam. Golful nu era departe i nu aveai cum s ajungi la el fr s parcurgi sute de
metri de plaj privat. nc un motiv pentru care tatl lui Clark Richardson voia s pun
mna pe partea de rm a bunicului.
Ocolind o stnc, am auzit, Maxfiiiieeeeld" i am dat peste focul n aer liber, care arta mai
mult a foc de tabr, probabil pentru a nu atrage atenia autoritilor locale. Erau mai puin
de dousprezece persoane n jurul lui, deci avea o dimensiune adecvat. Ridicndu-se de
pe nisip, Wynn a btut palma i a lovit pumnul cu mine, de parc am fi fost ca fraii de cnd
ne nscuserm. Am rsuflat uurat. Nueo capcan.
Luna se afla n primul ptrar, cerul era senin, iar ochii mi se adaptaser pe deplin la semintuneric n timpul mersului pe jos. Recunoteam cteva persoane dintre cele prezente

acolo, ca de exemplu pe Thompson, care se hlizea ca o hien i se plesnea cu palma


peste coaps de cte ori vreunul dintre biei spunea cte ceva.
Erau i fete, iar vreo dou m priveau curioase. Sau poate c erau att de fumate, nct a
fi putut fi oricine sau orice. Wynn mi-a aruncat un bra pe dup umr.
l tii cu toii pe Maxfield. Thompson a scuturat din brbie spre mine.
Salut!
Ca i cum nu l-ar fi instigat pe Boyce Wynn s m bat de s mi sune apa-n cap acum o
sptmn i ceva.
Vino s te aezi lng noi, m-a invitat una dintre fete.
82
Ea i prietena ei, Brittney Loper, cea cu snii de mrimea unor pepeni, stteau nghesuite
ntr-o ptur mare, care semna mai mult cu o cuvertur tras de pe unul din paturile lor.
Era catifelat, cu imprimeu floral i duhnea a marijuana, dar asta era, probabil, pentru c
totul n jur mirosea aa. Aroma dulce, ptrunztoare, nvluia ntreaga scen, un nor de
fum ce plutea i se dispersa, plutea i se dispersa. M ntrebam dac trebuia neaprat s
trag din joint ca s m droghez.
Fetele mi-au fcut loc, invitndu-m s stau ntre ele. Cnd m-am aezat, s-au lipit de mine
n ambele pri, oftnd mulumite i trgnd ptura peste toi trei. Hanoracul meu a devenit
brusc un cuptor. L-am deschis, iar fata din dreapta m-a ajutat s l dezbrac.
Oh, eti att de fierbinte'.
Mi-a mngiat antebraul cu minile, apoi le-a strecurat pe sub mneca bluzei. Mi-a strns
bicepsul, iar eu mi-am spus c trebuie s fac flotri pn la epuizare n fiecare zi, nu doar
de trei sau patru ori pe sptmn.
Apropo, eu sunt Holly.
Lipindu-se i mai mult de mine, mi-a oferit igara i eu am acceptat-o.
Landon, i-am rspuns.
Mmm, a spus Brittney, de parc simplul meu nume ar fi fost ceva apetisant.
i-a apsat pieptul pe braul meu i corpul meu a rspuns, ca i cum ar fi tiut din
experien ce trebuia s fac n continuare. Dar habar n-avea.
L-am studiat pe Thompson trgnd un fum din jointul lui, i-am repetat micrile i am
nceput s tuesc groaznic, de parc eram pe moarte.
ncet, Landon, m-a certat Holly. Nu trebuie s-1 sugi pe tot odat.
Asta e replica lui, a glumit tipul de lng noi, iar sngele meu nu tia dac s mi ncing
obrajii sau s mi ntreasc n continuare penisul.
114

Ai vrea tu, i-a tiat-o Holly, prnd mai mult amuzat dect insultat, n timp ce individul
i btea coapsa cu palma, invitnd-o lng el.
Ea 1-a refuzat, cltinnd din cap.
Mi-e bine aici.
i-a ridicat privirea spre mine i cteva uvie negre de pr i-au zburat, animate de o
uoar rafal de vnt. Un fir rebel mi-a atins gura i s-a lipit acolo. Ea i-a plimbat degetele
de-a lungul buzei mele de jos, desprinzndu-1.
Deci, s ntreasc.
Am dus igara la gur i am tras din ea mai atent, cu msur, uitndu-m fix la ea.
Aa, m-a ncurajat, lund-o napoi, punndu-i buzele acolo unde tocmai fuseser ale
mele i trgnd un pic mai adnc dect mine nainte s i-o dea, mai departe, lui Brittney.
n urmtoarea jumtate de or am fumat toi trei pe rnd, minile lor pipindu-mi braele,
pieptul i spatele. Din cnd n cnd, mi apsau pe coapse. Dac nu trgeam din joint, mi
nfigeam degetele n nisipul din spatele meu, pentru c mi era fric de ceea ce voiam s
fac cu minile.
La un moment dat, n decursul acelei jumti de or, Holly s-a aplecat i mi-a acoperit gura
cu a ei, exact cnd ncepusem s simt c pmntul de sub mine se transform ntr-o pern
mare, moale, i toate sunetele ascuite se diminuaser: conversaiile i rsetele din jurul
nostru, stelele de pe cer, zgomotul valurilor lovindu-se de nisip. Am srutat-o napoi,
spernd s fac o treab credibil. Mi-a lins buza de jos, iar eu am deschis gura, atingndumi limba de a ei. Apucndu-m de umeri, s-a lsat pe spate i m-a tras deasupra ei.
Oftnd, Brittney ne-a lsat toat ptura, ne-a trntit-o peste capete i picioarele ni s-au
ncurcat n ea. Dup asta, nu am mai tiut i nici nu mi-a mai psat unde m aflu.
Cteva ore mai trziu, m-am mpleticit pn acas, am mncat toate resturile din frigider,
m-am prbuit n pat i am visat lucruri ciudate, tulburtor de obraznice despre mini i
gura lui Holly pe corpul meu. Am oprit alarma telefonului cnd m-a avertizat c era o zi
lucrtoare i trebuia s m trezesc. Pentru c nu ntrziasem
83
niciodat la ore, am simit un junghi de vinovie. Dar eram prea obosit ca s mi pese i
mi-am zis c n-avea s se ntmple dect o dat.
Am falsificat un bilet de la tata i m-am prezentat la a treia or. Nu voiam s pierd atelierul,
singura materie care mi plcea. nainte de masa de prnz, Wynn i Thompson m-au prins
n hol.
Hei, Maxfield, haide. Thompson senior a spus c putem s ne ngrmdim n spatele
camionetei lui. Lum prnzul la Whata-burger.

Dup ultimele dousprezece ore, un prnz n afara colii, lucru care nu le era permis dect
celor din an terminal, era cea mai nesemnificativ dintre abaterile mele. Fratele mai mare al
lui Thompson, Randy, i doi dintre prietenii lui din aceeai clas erau n cabina camionetei,
umr lng umr, n timp ce Boyce, Rick i cu mine ne aezaserm n spate, ncercnd s
prem relaxai, de parc nu aveam s ne rupem gturile dac Randy ar fi fost nevoit, dintrun motiv sau altul, s calce frnele.
Frate, eu nc mor de foame, a spus Rick, devorndu-i ham-burgerul i poria mare de
cartofi prjii, cteva minute mai trziu.
Pun pariu c Maxfield are nevoie de carburani dup ct 1-a muncit Holly, a adugat
Boyce.
Am rmas inexpresiv, iar ei au rs.
Lui Holly i place s iniieze bieii noi. Asta e treaba ei. Toi am trecut prin asta, dac
nelegi ce vreau s zic.
Ah.
Da, Holly e de treab, numai s nu te ndrgosteti de ea. Rick i-a aruncat n gur un
pumn de cartofi prjii i a continuat s vorbeasc.
Nu suport asta. Dac nu o iei cu dulcegrii, va fi mica ta mblnzitoare de erpi pentru
un timp.
Au rs amndoi ct timp eu m-am recules.
Tare asta, frate, i-a spus Boyce lui Rick.
Petrecerile cu foc n aer liber se organizau n fiecare weekend i, uneori, n timpul
sptmnii, cu un grup format din obinuii i strini. Cele din weekend erau mai
dezlnuite, dar nimic nu se compara cu nebunia celor din vacana de primvar. Indiferent
de
84
ceea ce mi spuseser bieii, m ataasem destul de mult de Holly, dei, la coal, se
comporta ca i cum am fi fost doar prieteni, nimic mai mult.
Dar, pe plaj, amndoi fumai, ea a devenit prima mea n toate.
Apoi a venit vacana de primvar. Erau fee noi peste tot pe plaj i n jurul lui Holly Faptul
c m-a prsit a durut, cu toate c fusesem avertizat c tot ce se petrecuse ntre noi nu
fusese o relaie.
Holly primete bani de la Thompson senior, e ca o... capcan pentru turiti, mi-a explicat
Boyce.
Maxilarului mi s-a ncordat, dar Rick a rs.
Omule, pe bune! Noi i-am spus. Holly i aparine doar ei nsi. Nu se bag n relaii
sau alte chestii sentimentale. Dac vrei ceva stabil, de ce nu te uii n jur7

Le-am urmat sfatul, studiind zecile de fete n bikini, care dansau n jurul focului, toate bete
sau drogate sau pe cale s ajung ntr-una dintre stri. Mai multe dintre ele mi aruncau
priviri promitoare.
Aplic tot ce-ai nvat.
Apoi am vzut-o pe Melody, stnd pe o stnc nalt. Singur. Clark era la cinci metri de
ea, cu igara ntr-o mn i berea n cealalt. Vorbea cu nite tipi, cu spatele la ea.
O, frate! Nu acolo, gemu Boyce, dar era prea trziu. Deja m ndreptam spre ea.
Cnd am urcat pe stnc, buzele i s-au ntredeschis. S-a uitat la prietenul ei, care nu era
atent, iar eu am examinat-o rapid i discret. Picioare fine i palide n lumina lunii,
ntinzndu-se din pantalonii scuri albatri, iar n sus purta un sutien micu pe sub tricoul alb
subire. Prul ei blond cdea pe spate ntr-o mpletitur grea, bucle rebele plutindu-i n jurul
feei. Cum putea Clark Richards s o ignore, era un mister pentru mine.
M-am aezat lng ea, urmrind i ascultnd mpreun ceea ce se petrecea n jurul nostru.
Preai cam plictisit aici, sus, i-am spus, ntr-un trziu. Vrei s facem o plimbare?
L-a cutat cu privirea pe Clark, care sttea tot cu spatele la ea. A ncuviinat din cap.
117
Bine.
Am luat-o de mn pentru a o ajuta s coboare, iar ea mi-a dat drumul imediat ce a atins
nisipul. M-am uitat peste umr, dar nimeni nu ne-a urmrit. Am mers uor de-a lungul plajei
i, n scurt timp, nu am mai auzit zgomotele petrecerii. Trecnd pe lng casa mea, am
ajuns n faa casei ei. A intrat n curtea lateral, unde se vedea o construcie din lemn
erodat, pe care nu o mai observasem pn acum.
Super fort!
A rsucit un zvor, a tras de mnerul din frnghie al podului basculant i am intrat. Era o
scar ce ducea spre o platform aflat la nivelul capului meu, dar niciun acoperi.
Eu i Evan obinuiam s ne jucm aici de-a hoii i varditii cu copiii din vecini sau de-a
eroul uciga de balauri i prinesa captiv.
A urcat, iar eu am urmat-o.
i cine era balaurul?
A zmbit i s-a aezat, dndu-i dup urechi uviele de pr i trgndu-i genunchii la
piept.
Balaurul era imaginar. Dei, uneori, eu voiam s fiu balaurul. Sau eroul. Dar Evan nu m
lsa.
Mi-am fcut loc lng ea, lsndu-m pe spate, cu minile sub cap.
Pare rutcios. Nu am sor, aa c nu tiu cum funcioneaz. Dar dac voiai s fii
balaurul, trebuia s fii balaurul.

M-am gndit la Carlie Heller, care, la zece ani, ar fi fost un balaur grozav i care l-ar fi
aruncat pe fratele ei n vrst de doisprezece ani, la propriu, chiar de pe zidul castelului,
dac i-ar fi sugerat s joace rolul de prines. Dac nu cumva prinesa mnuia o sabie.
Melody a privit spre stele.
Da, pi... Evan a fost ntotdeauna, practic, o clon a lui tata, chiar i atunci cnd eram
mici. Ei reuesc ceea ce i propun. ntotdeauna.
118
S-a oprit, oftnd, iar eu mi doream s i trec mna prin pr, s i-1 despletesc. S i ndrept
gura spre a mea, s o srut i s o fac s l uite pe tipul binevoitor, care o trata ca pe un
gunoi.
Mama mea este o femeie foarte puternic n faa tuturor, mai puin a lui tata, a continuat.
Ea spune c asta nseamn cstoria, nseamn s oferi i s primeti, dar, dac exist o
nenelegere, soul e cel care hotrte.
M-am gndit la prinii mei i la relaia lor. Tatl meu nu fusese niciodat un om expresiv,
dar fusese complet devotat mamei. Ar fi putut s i cear orice, c el i-ar fi oferit sau ar fi
ncercat s i ofere. Orice vrei, Rose. De cte ori, n treisprezece ani i jumtate, auzisem
expresia asta?
tie c nu i-a cere niciun lucru care i-ar putea face ru, pentru c l iubesc, mi-a spus
odat mama. Eu am aceeai ncredere n el, pentru c tiu c i el m iubete.
Sau fratele mai mare? am ntrebat-o pe Melody, care se ntinsese lng mine.
Sau fratele mai mare, a recunoscut ea. Sau tatl.
Acum, puteam vedea cum se potrivea Clark Richards n tot peisajul sta mult mai clar
dect nainte.
Cu alte cuvinte, brbatul.
A ridicat din umeri, privindu-m.
Cred c da.
ncruntndu-m, m-am uitat pe furi la ea. Mama mea fusese cea mai mpciuitoare
persoan pe care o cunoscusem vreodat, dar nu ar fi tolerat ca altcineva s ia deciziile n
locul ei, doar pentru c era soul ei. Sau iubitul.
Mie nu mi se pare corect. Mi-a zmbit.
Poate c nu. Dar acum nu mai conteaz. Nu trebuie s fiu prinesa nimnui, dac nu
vreau. Poi s-o ntrebi pe mama. Dac nu primesc ceva ce vreau, sunt im balaur care
scuip foc.
Nici mcar nu realiza. Era prinesa captiv a prietenului ei. Nu avea s fie niciodat eroul
sau balaurul din povestea lui. Acele roluri erau deja ocupate.
86

LUCAS
Aa cum era de ateptat, Jacqueline mi-a trimis un e-mail n care solicita ajutor suplimentar
pentru recuperarea materiei. Mi-a mulumit pentru c i descifrasem instruciunile domnului
profesor Heller, care puteau fi de neneles. Studenii din ultimul an puteau s l
urmreasc, dar, de multe ori, cei de anul doi rmneau n urm. De asta m avea pe
mine.
I-am corectat presupunerea cum c a avea specializare n economie, am ataat cteva
fie de lucru pe care le fcusem pentru edinele de seminar la care ea nu putuse participa
i am ncheiat ntrebnd-o cum se descurcaser elevii din orchestr la competiiile
regionale. Apoi am adugat: apropo, fostul tu e un idiot i am apsat trimite.
Ce dracu credeam c rezolv fcnd aa ceva? Era un gest foarte deplasat s faci
asemenea afirmaie despre un student, unde mai pui, ntr-un e-mail adresat unui alt
student. Nu conta c era adevrat.
Am rsuflat uurat cnd am vzut c rspunsul ei nu coninea nicio referire la remarca mea
inadecvat, dei prea s cread c ajutorul pe care i-1 ofeream era un deranj pentru mine.
Voiam s o conving c aceast impresie era total greit. Trecuse mult timp de cnd nu
mai simisem aceast emoie ce mi tia respiraia, cu care m luptam ori de cte ori
ateptam ca numele ei s apar n cutia mea potal sau cnd o zream n sala de curs.
Era opusul deranjului, invadndu-mi somnul i strecurndu-se n fanteziile mele.
Mi-a povestit despre cei doi elevi de clasa a noua care o ncoliser fiecare n particular
pentru a o ntreba care dintre ei era preferatul ei. Am rs cu poft cnd am aflat ce le
rspunsese amndurora: Tu eti, desigur" i ntrebarea ei pentru mine: Oare am greit??"
Cnd i-am returnat fiele de lucru, subliniindu-i micile greeli, i-am mrturisit c o student
care s cnte la contrabas m-ar fi lsat fr grai la paisprezece ani. Am nchis ochii i miam imaginat-o pe ea, aa cum era acum, alturi de catastrofa care eram eu
120
la paisprezece ani, avnd nevoie doar de cineva care s m vad aa cum eram. M-a fi
ndrgostit instantaneu de ea, nebunete.
i, n caz c te ntrebai, da, tu enti preferata mea", am adugat la sfritul mesajului.
Un flirt total nepotrivit, dar nu-mi psa. Voiam ca Landon s o cucereasc, astfel nct,
atunci cnd avea s afle cine eram, s m ierte c reprezentam o parte din acea noapte.
Treaba asta era sortit eecului. Dar n-a mai fi putut s m opresc acum, chiar dac a fi
ncercat.
***
Turele de vineri dup-amiaz erau groaznic de plictisitoare. Trecuser zece minute de cnd
plecase ultimul client. La bar, lucram numai doi. Dac ar fi fost i Gwen, a fi fost fericit s i

ascult pentru a suta oar povestioarele despre dentiia, mersul de-a builea sau colicii
putiului ei, doar ca s scap de plictiseal. Dar, lucram cu Eve, care i stabilea programul
de weekend trimind non-stop mesaje i lsndu-mi prea mult timp n care s meditez
asupra dilemei mele despre Jacqueline Wallace.
Dou fete s-au apropiat de barul liber, absorbite n conversaie. Pe una dintre ele am
recunoscut-o ca fiind fata rocat care venise luni cu Jacqueline, apoi o mbriase i
dispruse nainte s ajung n fa.
Dup tricourile pe care le purtau, am dedus c fceau parte din frii. n ciuda prezenei
sale la petrecere i a faptului c fostul ei fcea parte din una, nu crezusem c Jacqueline
era genul sta de fat, dar era foarte posibil ca i ea s fie membr a vreuneia dintre frii.
Nu c a fi stat suficient n preajma acestui grup ca s tiu cine fcea sau nu parte din
gaca lor sau c mi-ar fi psat.
Pn acum.
Eve s-a apropiat de tejghea n timp ce eu curm recipientul pentru cafeaua decofeinizat,
trgnd cu urechea fr s vreau i neputnd s m opresc dup ce am auzit subiectul
discuiei lor.
... dac Kennedy n-ar fi fost aa un dobitoc.
Dorii s comandai ceva? a intonat Eve, fr pic de bunvoin.
88
Tipul nu e chiar att de groaznic. Adic, mcar s-a desprit de ea, mai nti, a replicat
fata cu prul negru, nainte de a-i rspunde lui Eve. Dou limonade Venti cu ceai verde.
Colega mea a apsat butoanele casei de marcat, apoi le-a spus ct au de plat. Cu nc un
set de guri supradimensionate n urechi i o mulime de piercinguri i tatuaje cum nu mai
vzusem pe o fat de ani de zile, Eve nu era o fan a celor din frii. Nu tiam dac avea
vreun motiv. Dac avea, mie nu mi-1 mprtise. Probabil m agrea, pentru c ea, la fel ca
restul oamenilor, credea c propriul meu piercing i tatuajele vizibile nsemnau c i eu
eram la fel de antisocial. Cred c era adevrat... numai c aveam o slbiciune pentru o
anumit fat activ social.
M ntreb ce-ar fi fcut Eve, dac un tip artos dintr-o frie ar fi fcut o pasiune pentru ea
i s-ar fi apropiat prea mult.
Probabil nti i-ar fi nfipt un cercel n sprncean i apoi l-ar fi luat la ntrebri.
Eu nu sunt de acord, a spus rocata. E un mare nemernic. L-am mirosit eu de multe ori,
chiar dac ea nu i-a dat seama. I-a dat papucii pentru c, n mintea lui, faptul c a rupt-o
cu ea nainte s i-o trag cu altele l scutete de responsabilitatea de a-i fi frnt inima. Au
fost mpreun timp de aproape trei ani, Maggie. Nici nu pot s-mi imaginez cum e s fii cu o
persoan att de mult timp.

Maggie a oftat.
Pe bune! Eu sunt cu Will de trei sptmni i dac n-ar fi dotat ca un...
Crdul dumneavoastr? le-a ntrerupt Eve, parc dezgustat, iar eu am scpat de o
imagine mental mult prea clar a lui Will, oricine ar fi fost el. Mulumesc lui Dumnezeu!
... a muri de plictiseal. Adic, este mai dulce dect ciocolata, dar, of, cnd ncepe s
vorbeasc, Zzzz...
Prietena lui Jacqueline a pufnit n rs.
Doamne, eti aa o javr!
Am scos limonada din frigider, n timp ce Eve turna sirop ntr-un shaker.
Da, da. Fetele cumini nu termin niciodat. i, c tot veni vorba, ce facem cu
Jacqueline?
122
Prietena ei a oftat.
Hmm. Ei bine, a plecat devreme de la petrecere sptmna trecut, deci cu aia am dat-o
n bar, dar asta a fost, probabil, pentru c nemernicul de Kennedy se prostea cu Harper
chiar n faa ei. Harper umbl dup el nc de primvara trecut. Sigur se mndrete nevoie
mare c 1-a agat. Doamne! N-ar fi trebuit s-o iau pe J la nenorocita aia de petrecere.
Eve le-a aezat buturile pe bar, dndu-i ochii peste cap, dar gestul ei a trecut neobservat.
Fetele au nfipt paiele prin capace i s-au ntors s plece, continundu-i complotul.
Ar trebui s-o mbrcm ca pe un desert i s-o ducem undeva unde Kennedy nu va fi, ca
s-i recapete strlucirea.
Cnd rocata a sugerat un club renumit pentru muzica de rahat, mult prea difuzat pe toate
posturile de radio existente, am tiut c atinsesem un nou record de imbecilitate personal,
pentru c aveam de gnd s merg i eu. Trebuia s o vd pe teren neutru i eram gata s
ndur aproape orice pentru a reui acest lucru. Chiar muzica pop.
Abia dac m uitasem la ea astzi, la curs, ncercnd s mi nfrnez atracia care m
stpnise cu multe sptmni nainte s devin cel care o salvase de la viol, ntr-o parcare.
n acea noapte fusesem salvatorul ei, da, dar eram, totodat, i martorul umilinei pe care,
probabil, nc o simea. Eram legat pentru totdeauna de acea noapte, o amintire inevitabil
a ei.
Cu siguran, ea asta vedea n mine. Dovad ocul de pe chipul ei cu obrajii nroii, lini,
atunci cnd am ntrebat-o dac e gata s comande. Dovad, rspunsul ei rapid, sunt
bine", atunci cnd am ntrebat-o dac e totul n regul. Dovad, modul n care i-a tras
mna napoi, atunci cnd i-am dat napoi cartela i am atins-o cu degetul.

Dar apoi, miercuri, s-a uitat la mine n timpul cursului i sperana pe care tiam c trebuia
s o descurajez a reaprut. Era o strlucire pal n strfundul inimii mele, ca i cum, ntr-un
fel, fata asta mi era sortit. Ca i cum i eram destinat.
Cel mai nelept ar fi fost s o evit, dar, cnd era vorba de ea, logica era inutil. M umplea
o dorin iraional de a fi ceea ce nu
90
mai puteam fi vreodat, de a obine ceea ce nu puteam avea vreodat.
Voiam s fiu ntreg.
***
Urmrind de la distan cum prietenele ei i puneau buturi n mn i o ncurajau s
danseze cu orice tip o invita, am bnuit c nu le spusese despre noaptea aceea. O
aduseser aici i o mpingeau n braele unor necunoscui pentru a depi desprirea, nu
pentru a-i reveni dup un atac. Zmbind printre micri stngace de dans, i smulgeau i
ei cte un zmbet, iar eu m bucuram s vd acea fericire pe chipul ei, indiferent de motiv.
tiam c ar fi trebuit s o las n pace. Era o tentaie creia nu i puteam rezista, chiar dac
ea nu avea de unde s tie. Nu avea de unde s tie c urmrisem de la distan cum i se
destram relaia. Nu avea de unde s tie c eram la fel de atras de caracterul ei i de
simul umorului pe care l dezvluia n schimbul nostru de mesaje, cum eram de acele
micri captivante ale degetelor pe care le fcea atunci cnd mintea i zbura la muzic,
evadnd din ceea ce se ntmpla n jurul ei.
Odat, fostul ei o mustrase pentru c nu fusese atent la nite tmpenii ininteligibile pe
care le bolborosise, iar eu am vrut s l strng de gt. Ct de idiot era, s o fi avut lng el
att de mult timp, dar s nu o vad niciodat cu adevrat.
Cu inima ndoit, mi-am terminat berea i m-am ridicat de pe scaunul de la bar. Nu voiam
.s i nel ncrederea lui Charles. Nu era genul de local pe care l frecventam, deci nu
exista niciun dubiu c m aflam acolo pentru ea, ignornd deliberat faptul c mi era
student. Aveam s merg pe lng peretele slii i s m ndrept direct spre u. Sau doar
s o salut i s plec.
Am ajuns n spatele ei, observnd c era mai nalt n cizmele cu toc nalt. Chiar i aa,
eram mult mai nalt ca ea. Mngind cu un deget pielea fin de pe braul ei, am tiut c
toat dorina de a nbui aceast atracie fusese suspendat, cel puin pentru cteva
momente. I-am zrit n treact prietenele, ambele cu faa la mine,
124
dar nu mi puteam dezlipi privirea de pe umrul ei gol suficient de mult ct s le salut.
Jacqueline s-a ntors i ochii mi-au alunecat direct n decolteul bluzei sale. Fir-ar! M-am
uitat imediat n sus, la faa ei.

Ridicnd din sprncene la scurta, dar evidenta mea inspecie a pieptului, prea s i in
respiraia, iar eu m-am lsat hipnotizat de privirea ei. Voiam s aib ncredere n mine. Nu o
meritam, dar mi-o doream. Nu era momentul s m las distras de desert.
mi aminteam interesantul nostru schimb de mesaje: mrturisirea ei amuzant c prietenii i
foloseau camioneta dndu-i la schimb bere, modul n care vorbise despre elevii ei, biei
care, probabil, i pierdeau minile dup ea n timpul orelor de muzic, iar ea nc nu
dduse drumul gurii de aer. Nu-mi puteam stpni zmbetul idiot ce mi se ntinsese pe
toat faa, dar nu eu eram cel care mprtise toate astea cu ea.
i cic nu trebuia s pari un ciudat, fraiere!
M-am aplecat, intenionnd s profit de moment ca s m adun i, totodat, evitnd s ip
salutul pe care voiam s i-1 spun nainte de a pleca. n loc s articulez un salut nevinovat,
m-am trezit mbtat de parfumul ei, caprifoiul subtil care mi invadase simul olfactiv acum
cteva sptmni, n acea zi ploioas. Att de dulce! Corpul mi s-a ncordat i, cu un efort
enorm, i-am optit la ureche:
Dansezi cu mine?
M-am retras, cu ochii ntr-ai ei. Nu s-a micat dect dup ce una dintre prietenele ei a
mpuns-o cu un deget n spate, mpingnd-o ferm spre mine. A ntins mna spre mine, iar
eu m-am grbit s i-o prind, apoi am condus-o pe ringul de dans, spunn-du-mi, Doar un
dans. Unul singur.
Mda. Nici asta nu s-a ntmplat.
Acea prim melodie a fost asurzitoare, dar lent. Ct timp o urmrisem, refuzase toate
invitaiile la dans pe melodii lente. Tre-srise la atingerea fiecrui individ, aproape
imperceptibil, dar niciunul dintre ei nu pruse s observe. Poate c alcoolul le amorise
simurile. Cel mai probabil, pur i simplu nu i simiser deloc teama i, chiar dac ar fi
simit-o, nu i-ar fi tiut motivele. Ei,
91
spre deosebire de mine, nu tiau prin ce trecuse. n plus, anii de arte mariale m
nvaser s descifrez i cele mai mici reacii fizice. Ale ei erau clare pentru mine, la fel era
i originea lor.
Uram frica pe care i-o insuflase acel nenorocit i voiam s i-o risipesc.
n timp ce dansam, i-am prins uor ambele mini, ducndu-i-le la spate. Snii i s-au atins
de pieptul meu i am avut nevoie de fiecare strop de voin ca s nu o lipesc de mine. A
nchis ochii, micndu-se cu mine, ntr-un ritm perfect. Dobndirea acelui fragment de
ncredere nu m fcea dect s mi doresc mai mult.
S-a cltinat, probabil mult mai afectat de tequila ieftin din cele ase margarita pe care i le
furnizaser prietenele dect de braele mele n jurul ei. Cnd i-am dat drumul minilor ca s

i in trupul mai ferm, s-a agat de braele mele ca i cum ar fi czut. Lunecnd n sus, iau croit o cale lent, apoi mi s-au nlnuit n jurul gtului. Am ateptat s deschid ochii.
Brbia i s-a ridicat, dar pleoapele i-au rmas nchise pn cnd s-a lipit complet de mine,
apoi s-au deschis i privirile ni s-au ntlnit.
A nghiit n sec, de parc s-ar fi strduit s i adune curajul, apoi s-a ntins spre mine, cu
ochii plini de curiozitate i fruntea uor ncruntat. Nu m cunotea, lucru evideniat de
ntrebarea ei:
Deci, care-i specializarea ta? Ah, la dracu'!
Nu eram gata s pun capt acestei fantezii, i s-ar fi ncheiat imediat ce i-a fi explicat c
eu eram tipul cu care schimbase mesaje toat sptmna, preparatorul ei, care nu ar fi
trebuit s o ating aa, ca s nu mai vorbim de modurile n care mi doream cu adevrat s
o ating.
Chiar vrei s vorbim despre asta? am ntrebat-o, tiind c nu voia.
Era doar un nceput pentru mai mult. Mai mult din ceea ce eu nu puteam s i ofer.
n loc s vorbim despre ce?
Asta era ceea ce primeai atunci cnd deveneai prea sigur de principiile tale, cnd te
ncadrai mereu n ele. Te loveai de singurul lucru pe care nu l puteai avea, doar pentru c
i ieea n cale
92
atunci cnd erai concentrat pe atotputernica ta integritate. Jacque-line Wallace nu era a
mea, nu eu eram cel care trebuia s i descopere i s i ndeplineasc dorinele.
n loc s nu vorbim, i-am rspuns, vrnd s petrec o frm de timp cu ea, nentinat de
secretele dintre noi.
Nu tiu ce vrei s spui, mi-a rspuns, obrajii nroindu-i-se uor.
Dar nu mi-a dat drumul. i nu s-a ndeprtat. Am tras-o i mai aproape, aplecndu-m s i
mai simt o dat parfumul, imprimndu-mi-1 n memorie.
Ba da, tii, i-am optit, mngindu-i cu buzele pielea fin din spatele urechii.
A suspinat mulumit, iar eu nu m puteam hotr dac acea reacie era cea mai
ncnttoare sau cea mai nedreapt pe care o auzisem vreodat.
Hai s dansm i att, i-am spus, inndu-mi respiraia, ateptndu-i rspunsul.
A dat din cap o dat i ne-am .micat n ritmul melodiei nou ncepute.
92
capitolul
LANDON
Cnd am nceput s acumulez detenii pentru ntrzieri la ore din cauz c dormeam prea
mult, iar notele au nceput s mi scad, consecinele la care m ateptasem nu s-au

materializat. Crezusem c tata avea s ncerce s m pedepseasc sau s ipe la mine.


Crezusem c avea s i solicite lui Ingram o ntrevedere sau s mi taie alocaia. Dar nu s-a
schimbat nimic.
Uneori, bunicul m boscorodea, dar, de cele mai multe ori, asta se ntmpla cnd nu
strngeam dup mine sau mi neglijam sarcinile de zi cu zi, aa c am nvat s folosesc
maina de splat, s ajut la gtit i s mi in toate rahaturile ngrmdite n camera mea.
ntr-o sear, la cin, bunicul mi-a spus:
Copile, trebuie s nvei o meserie. Ar putea foarte bine s fie pescuitul, c tot e golful
att de aproape...
Trntindu-i o lingur de cartofi pe farfurie, tata s-a strmbat, dar nu 1-a contrazis, ceea ce
era ciudat. Drept urmare, cnd a venit vara, am fost chemat s lucrez pe Ramona, numit
aa dup bunica. Nu era deloc plcut s m trezesc devreme, pentru c mi petreceam
cele mai multe nopi pe plaj, cu bieii, i m mpleticeam pn acas la ore trzii, fr s
m mai deranjez s m furiez afar sau nuntru. Nu prindeam dect trei sau patru ore de
somn nainte s m trezeasc bunicul, lucru pe care l ducea la bun sfrit cu o tigaie i o
lingur, atunci cnd ceasul meu detepttor nu i fcea efectul. Nimic nu rsun mai tare
dect o tigaie de metal ntr-o camer mic, fr ferestre.
Tata nu i lua nicio zi liber. Transforma treptat afacerea cu pescuit a bunicului n cursuri
de pescuit, pescuit profesionist i excursii turistice, amenajnd o pagin jalnic de web cu
fotografiile turitilor bogai etalndu-i capturile n faa Ramonei, oameni dispui s
plteasc mii de dolari pentru o zi petrecut mbtndu-se i pentru a fi ndrumai spre o
undi ataat de spatele brcii, atunci cnd se mica, semn c un biet pete prinsese
momeala. Pe tot parcursul verii i o bun parte din toamn am transportat pescari
profesioniti sau amatori la cele mai bune locuri de prins iruri ntregi de sebast n golf sau
stavrid n larg, tai cu fii, cupluri de ndrgostii, persoane certate una cu alta ce-i
petreceau ziua suprate, directori de elit care veneau singuri sau nsoii de clieni VIP,
biei din frii care mai mult se mbtau, njurau i se prjeau la soare dect pescuiau.
Eu pregteam momeala n crlige, umpleam rezervoarele i fceam provizii, curm
petele, splam puntea cu furtunul, i fceam fotografii. La sfritul verii, eram mai bronzat,
mai dezvoltat i cu vreo trei centimetri mai nalt dect bunicul, dac nu puneam la socoteal
prul lui alb, fin, ce i plutea deasupra capului ca un nor. (Bunicul susinea c da.)
Bunicul aproape i-a ieit din mini cnd tata a adugat croaziere la apus pentru cupluri,
tururi de vzut delfini pentru familii i excursii de vzut cocori pentru grupurile de doamne n
vrst. Dar banii se nmuleau i volumul de munc scdea, mai ales pentru c eu lucram
pe gratis, aa c nu putea protesta prea mult.
***

M gndeam.
M temeam c Boyce era pe cale s devin filosofic, iar eu eram mult prea obosit pentru
aa ceva. Nu busem dect o bere nainte de-a fi aproape gata s adorm n timp ce m
srutam cu o tip trsnet care mine pleca, aa c am decis s m opresc din but pn
nu cad n nas pe nisip. Boyce s-a oprit i el, solidariznd cu faptul c noi eram singurii care
munceau pe rupte n timpul zilei.
94
94
Eu pe barc, el n garajul tatlui su. Craserm ezlongurile pn la mal ca s scpm de
ceilali, care puteau fi nite ticloi enervani, mai ales atunci cnd ei erau fumai, iar noi nu.
E periculos, Wynn.
Ha. Ha.
M-am concentrat asupra valurilor rcoroase ce-mi atingeau tlpile i a murmurului linitit al
apei. Mareea era nc n cretere. Dac rmneam aici, aveam s fim pe jumtate n ap
nainte de miezul nopii.
M gndeam c nu te-am vzut niciodat cu ncheieturile descoperite.
Am ncercat s nu reacionez, dar minile mi s-au ncordat pe braele de aluminiu ale
scaunului. Bronzat cum eram, aveam ncheieturile la fel de albe ca fundul, pentru c nu
vzuser deloc soarele. Deloc. Le nfuram n benzi i brri sau le acopeream cu ceasul
pe care rareori l mai purtam. Nimeni de aici nu observase vreodat faptul c toate chestiile
alea nu erau dect o masc pentru altceva. Sau, cel puin, eu crezusem c nu observaser.
Am ntors capul spre el.
-i?
i-a mestecat un pic de piele uscat de pe buz.
M gndeam c, probabil, ai putea s-i faci nite tatuaje ca s acoperi, tii tu, ceea ce
vrei s ascunzi.
A ridicat din umeri, cu ochii nchii.
Am privit pe ap unda de reflexie a lunii i mi-am simit insignifiana pn n adncul
sufletului. Nimic nu era suficient de important pentru a m face s lupt, nimic, n afar de
nevoia de a-mi menine trecutul att de departe, nct s nu-1 mai simt. Nu puteam face
nimic altceva cu el. Nu exista nicio alt cale de a-1 evita.
Nu-mi trecuse niciodat prin cap ideea lui, care prea anormal de genial pentru Boyce.
Dar nu trebuie s am optsprezece ani mplinii? A rs nfundat.
Nu, frate, tu nu m cunoti deloc? tiu o fat care o s-i fac.
130
Nu tiu. Poate. A ridic din umeri.

S m anuni. O s te pun n legtura cu ea.


*##
O chema Arianna i avea cam douzeci i cinci de ani. Avea un bra acoperit cu cerneal
colorat, iar pe cellalt erau doar dou rnduri scrise pe interiorul antebraului: Noile
nceputuri sunt adesea deghizate n finaluri dureroase ~ Lao Tzu. Am ajuns cu o or dup
nchiderea programului, pentru c nu eram destul de mare nct s mi fac un tatuaj fr
acordul prinilor.
Dac vrei ca tatuajul s i acopere cicatricele, ca o perdea de fum, trebuie s mbrcm
n cerneal tot esutul cicatrizat, dar, de asemenea, poi s ncorporezi imperfeciunile ntrun model, s le lai n spaiile negative. Aa s-ar ascunde la vedere, ca un camuflaj.
Mi-a examinat ncheieturile, ntorcndu-le pe toate prile i plimbndu-i degetele peste
pielea roz, desfigurat. M simeam ngreoat i expus, dar nu m puteam mica. Boyce
era ciudat de tcut.
Am putea s tatum i de jur mprejur. S facem s arate ca nite brri.
Am aprobat din cap. mi plcea ideea. Ne-am uitat la cteva modele dintr-un album, apoi
am scos o foaie de hrtie din buzunarul de la spate.
Umm... Am schiat nite idei... Nu tiu dac poi s le foloseti.
A despturit hrtia i a zmbit.
Sigur c pot s le fac, dac pe astea le vrei. Am dat din cap.
A desenat i transferat cele dou modele pe ncheieturile mele, unul pe dreapta, unul pe
stnga, apoi a pregtit echipamentul, punndu-i mnui de latex. Durea ca dracu', dar era
o durere suportabil. Boyce era att de ngrozit, probabil de la snge, dei, cu doar cteva
luni n urm, nu l deranjase deloc sngele meu
95
mprtiat pe pumnii lui, nct fata i-a cerut s mearg n sala de ateptare pn terminam.
Deci, de ce faci asta? am strns din dini n timp ce ea lucra peste osul ncheieturii minii
i am ncercat s nu m gndesc la acul care m nepa repetat. De ce o faci pentru mine,
vreau s zic.
tiam c Boyce i povestise. Nici nu clipise cnd mi scosesem, brrile.
Nu i-a luat privirea de la ceea ce fcea.
Pentru c posibilitatea de a-mi face pielea s fie din nou a mea mi-a salvat viaa.
tergnd sngele, a examinat veriga pe care tocmai o terminase. Ochii ni s-au ntlnit.
Unii dintre noi pot ncepe s vindece rul provocat de alii doar scpnd de situaia
respectiv, iar ceilali au nevoie de mai mult dect att. Tatuajele fac declaraii care trebuie
s fie fcute. Sau ascund lucruri care nu privesc pe nimeni. Cicatricele tale sunt semne de
lupt, dar tu nu le vezi aa. nc.

A atins mainria cu piciorul, aducnd-o din nou la via. Am simit din nou arsura acului
cnd a nceput s lucreze la o alt verig.
Acest tatuaj i va face pielea s fie din nou a ta. Poate, ntr-o zi, o s nelegi c pielea ta
nu eti tu. E doar cea care te gzduiete att timp ct eti aici.
S-a oprit i m-a trecut un val de fiori.
Eti un suflet matur, Landon. Suficient de matur, nct s poi lua aceast decizie. Aa
cum am fost i eu.
M-am ntors acas cu bandaje n jurul ncheieturilor i cu instruciuni de ngrijire riguroase.
Astea sunt tot ca nite rni, m avertizase ea. Ai grij s nu te ard soarele pe ele.
Le-am inut ascunse tot restul lunii, ca i pn atunci. Cnd soarele mi-a atins pentru prima
dat dup aproape doi ani pielea goal a ncheieturilor, m-am simit cu adevrat dezbrcat.
Reaciile celor mai multe dintre persoanele pe care le cunoteam au fost ceva de genul,
Super tatuaje, frate! Unii credeau c le ascunsesem
132
tot timpul sub brri i asta m fcea s rd. Da. Tatuajele erau ceea ce ascundeam.
Fetele le considerau sexy. Uneori m ntrebau:
A durut?
Iar eu ridicam din umeri.
Puin.
Tata i bunicul au avut reacii asemntoare. O privire rapid aruncat tatuajelor atunci
cnd le-au observat. Un mormit de dezaprobare. Niciun cuvnt rostit.
Urmtorul meu tatuaj n-a acoperit nicio cicatrice, nu una vizibil. Arianna mi-a desenat un
trandafir exact deasupra inimii. Nu a fost nevoie s i scriu i numele, Rosemary Lucas
Maxfield, ca s specific pe cine amintea. Nici tata nu a avut nevoie de nume. Prima dat
cnd a intrat n buctrie i m-a vzut doar n pantaloni scuri, fr bluz, faa i s-a nvineit.
S-a uitat lung la tatuajul nc proaspt i lucios de la medicamente i pumnii i s-au ncletat.
A ieit, trntind ua din spate, i nu a spus niciun cuvnt despre el dect dup cteva
sptmni, cnd eram pe barc.
Tocmai pusesem momeal n crlig pentru un copil. Avea cam zece ani i arta de parc ar
fi leinat dac trebuia s o fac el. Bietul biat! Probabil, mai degrab ar fi preferat s
construiasc un castel de nisip sau s sug un urure de ghea pe plaj, dect s
pescuiasc mpreun cu tatl i unchiul lui. n schimb, era blocat n aceast barc toat
ziua. tiam cum se simte.
ntorcndu-m s deschid nc o cutie cu momeal, tata a spus cu voce calm:
Este ilegal s i faci alea fr consimmntul prinilor. Am verificat.

S-a uitat lung spre locul unde o petal de un rou nchis se ivea din decolteul tricoului meu
alb.
Am ateptat n tcere pn cnd ochii lui de un argintiu fantomatic n lumina puternic a
soarelui i-au ntlnit pe ai mei.
E pielea mea, tat. Ai de gnd s-mi spui c sunt prea tnr ca s mi-o marchez
intenionat?
El a tresrit i s-a ntors.
97
Fir-ar s fie, Landon, a mrit printre dini, dar nu a mai spus nimic.
In fiecare lun, adugam ceva nou. Flcri negre ce mi se ntindeau pe deltoizi, urmndumi liniile ferme ale bicepilor. O cruce gotic ntre omoplai pentru strmoii catolici din
partea mamei, cu Psalmul 23 inscripionat n jurul ei. Mama nu fusese plin de devotament
religios, dar avusese o spiritualitate nnscut pe care acum o invidiam i participaserm la
slujbe suficient de des nct s am idee despre ce era vorba. M ntrebam dac s m
gndesc la ea ca fiind n ceruri, nu n pmnt, mi-ar fi putut aduce linitea.
Probabil c nu.
La a doua aniversare a zilei n care am ngropat-o, mi-am fcut un piercing n sprncean.
Tata a njurat satisfctor, n timp ce bunicul a prut nedumerit c era cineva n stare, n
mod deliberat, s i gureasc o parte a corpului.
M-au nepat destule crlige prin diferite pri ale anatomiei mele, ct s nu-mi mai
trebuiasc s-mi fac guri de bunvoie!
Avea o cicatrice n apropierea ochiului, unde un crlig din captul undiei unui pescar
neexperimentat aproape l orbise.
nc un centimetru i mi-ar fi scos ochiul cu totul!
i plcea s spun povestea asta, iar eu o auzisem de suficiente ori, nct aproape c nu
m mai strmbam cnd mi-o imaginam.
***
Cnd a venit toamna, familia Heller s-a mutat mult mai aproape de noi, pentru c Charles
acceptase un post la Universitatea de Stat, la vreo patru sute de kilometri de ocean. Dei
noua lor locuin nu era la douzeci de minute de mers cu maina, aa cum fuseserm
obinuii atunci cnd locuiserm cu toii n Virginia, nu se afla nici la o distan imposibil de
parcurs ntr-o excursie de weekend. Mai puin pentru tata, care refuza s conduc patru ore
ca s i vad cei mai buni prieteni din lume. Scuza lui era lucrul, ca de obicei.
Atunci am realizat c oamenii nu se schimb niciodat. Chiar dac renunase la funcia de
rspundere pe care o ocupase n sistemul bancar, cnd plecase din Washington, tata i
crase cu el personalitatea dependent de lucru.

Chiar dac funcia de profesor reprezenta un pas nainte pentru cariera lui Heller, Cindy a
trebuit s i gseasc un nou loc de munc, iar Cole i Carlie au fost nevoii s i fac noi
prieteni la coal i n cartier. tiam c o fcuser cu gndul la noi, dar tata nchidea ochii
n faa sacrificiului pe care l fcuser cu toii. Pentru el. Pentru mine.
Tcerea lui prea s i nvinoveasc- pe ei pentru ceea ce se ntmplase sau, poate c
simpla apropiere de ei i trezea amintiri. Poate c i prezena mea, de care nu putea s
scape aa uor, i trezea amintiri.
Eu nu avem nevoie de ceva anume care s mi aminteasc. tiam cine era vinovat pentru
c o pierduserm pe mama. Eu nsumi i nimeni altcineva.
Tata a refuzat s petreac Ziua Recunotinei la familia Heller, mare surpriz! Pentru c
aveam doar cincisprezece ani i nu conduceam, m-a dus la staia de autobuz nainte s se
crape de ziu. A fi putut refuza s merg cu autobuzul, de unul singur, doar ca s fac pe
nesimitul, dar nu ar fi fost dect o rebeliune inutil. Voiam s merg, chiar dac asta
presupunea s m urc ntr-un autobuz plin cu o aduntur de degenerai care, dintr-o
singur privire, constataser c sunt cel mai periculos individ din mijlocul de transport. n
concluzie, nimeni nu se aezase lng mine.
Autobuzul staionase n patru orae de rahat, pentru a culege mai muli fraieri fr mijloc de
transport, nainte de a ajunge la San Antonio, unde l-am schimbat cu unul la fel de jalnic,
umplut cu un set identic de ratai. Toat cltoria ar fi durat mai puin de patru ore dac a
fi facut-o cu maina, drum ntins, fr oprire. n schimb, dup ase ore, am ajuns ntr-o
staie care mirosea ca o combinaie de azil de btrni mpuit i zone din Washington, DC,
n care mie i prietenilor mei ne era interzis s ne aventurm singuri. Charles venise s m
ia.
La muli ani de Ziua Curcanului, fiule, mi-a urat Charles, nvluindu-m ntr-o mbriare
uoar, ce mi-a strpuns inima
135
98
cu un singur fior de contientizare: tatl meu nu m mai atinsese de la nmormntare.
Chiar i atunci, tiu c m agasem de el, dezlnuindu-mi durerea la pieptul lui masiv, dar
nu in minte ca el s m fi mngiat din proprie iniiativ.
Nu pronunase nicio acuz, dar nu existase nici vreun cuvnt de iertare.
Rmnnd n mbriarea lui Charles o clip mai mult dect era confortabil, ca s mi
ndeprtez umezeala din ochi, mi-am alungat din minte sentimentul de vinovie, dorindu-mi
s amueasc, mcar pentru ziua de azi. Doar timp de o or. Mcar cteva minute.
Cred c eti de statura lui Ray, a spus Charles, ndeprtndu-se pentru a m apuca de
umeri i a m cerceta cu atenie.

Crescusem de cnd l vzusem ultima oar; acum ne priveam ochi n ochi.


i semeni cu el destul de mult, dar ai prul nchis la culoare, ca Rose.
A ridicat dintr-o sprncean.
i lung.
Charles fusese militar nainte de a merge la colegiu. Nu vzusem niciodat un fir de pr pe
capul lui mai lung de doi centimetri. Dac ajungea vreodat la aa lungime, glumea c
arta ca un hipiot nenorocit i pleca s se tund. l amuza din cale afar s ne icaneze pe
mine i pe Cole despre lungimea prului nostru, ori de cte ori avea ocazia.
Eti doar gelos c noi avem pr, i-o trntise Cole, ultima dat cnt tatl su bombnise
c nu l mai putea deosebi de Carlie. Eu mi scuipasem laptele pe nas.
Prinii mei i cunoscuser pe cei din familia Heller la Duke. Tata i Charles erau doctoranzi
n economie, la ani lumin distan de Cindy i mama, care erau studente i cele mai bune
prietene. Niciunul dintre ei nu i-ar fi ntlnit viitoarele soii, dac nu era decizia mamei de a
asista la o edin a doctoranzilor, gzduit de
99
tatl ei, un distins profesor de economie i unul dintre membrii c0IT1isiei de dizertaie de
care aparineau tata i Charles.
Aveam cam opt sau nou ani cnd am auzit povestea pentru prima dat, dar istorisirea pe
care mi-o amintesc este cea din perioada n care m-am ndrgostit prima oar, n clasa a
opta, de Yesenia. Dintr-odat, dragostea i destinul deveniser lucruri eseniale de neles.
L-am vzut pe tatl tu de la fereastra dormitorului i mi s-a prut att de drgu!
Eu mi ddeam ochii peste cap, iar mama rdea. Nu mi puteam imagina c tata fusese
vreodat drgu.
Eram stul de artitii pretenioi cu care m ntlneam de obicei i m-am gndit c un
tip ca taic-meu mi s-ar potrivi mai bine. mi asculta mereu prerile i mi vorbea ca i cum
aveam un creier al meu, pe lng faptul c m rsfa din cale-afar. Dar toi studenii lui
erau att de tocilari i ciudai, pn la tatl tu. M gndeam c, dac reueam s i atrag
atenia, puteam s l conving s vorbeasc cu mine. Normal c apoi avea s se
ndrgosteasc de mine i s m invite n ora.
Amintindu-i toate astea, ochii i s-au ncreit la coluri.
Cred c am ncercat o duzin de vestimentaii nainte s m hotrsc la una. Apoi am
dansat n jos pe scri i am traversat indiferent camera de zi n drum spre buctrie.
Planul meu inteligent a funcionat, desigur, pentru c i eu eram destul de drgu peatunci.
De data aceasta, eu am fost cel care a rs, pentru c mama era frumoas. Fuseser
momente n care l surprinsesem pe tata uitndu-se la ea, de parc nu i venea s cread

c sttea n buctria lui sau c locuia n casa lui. Ca i cum ea nu ar fi trebuit s fie real,
dar era i, ca prin minune, i aparinea lui.
M-a urmat n buctrie pentru a-i turna din nou ceai cu ghea n pahar.
Mama a ncuviinat din cap la expresia mea confuz. Tata nu ar fi but ceai cu ghea nici
dac l-ai fi pltit.
N-am aflat dect mai trziu c el, de fapt, ura ceaiul cu ghea. S-a rezemat de dulap,
urmrind cum mi fceam un sandvici.
137
Deci, tu eti fata domnului profesor Lucas?", m-a ntrebat, iar eu, cu o expresie foarte
serioas i-am rspuns, Nu. Eu doar am venit de pe strad s-mi fac un sandvici." M-am
ntors i l-am privit n ochii ca s-i ofer un zmbet trengresc, dar aproape mi s-a tiat
respiraia, pentru c avea cei mai frumoi ochi pe care i vzusem vreodat.
Aveam ochii tatlui meu: limpezi i cenuii ca ploaia, aa c acest compliment mi era
adresat mie. Nu tiam nc faptul c i motenisem i nlimea, i abilitile lui analitice, i
modul ermetic n care putea s se nchid n el.
Apoi, n buctrie a intrat Charles. Tatl tu 1-a privit urt, dar el a zmbit i mi-a spus:
Tu trebuie s fii fiica domnului profesor Lucas! Eu sunt Charles Heller, unul dintre
numeroii si acolii". Unul dintre ei m-a ntrebat cu ce m ocup, iar eu am rspuns c sunt
student la Universitatea Duke. Ce profil?", a ntrebat tatl tu, i i-am spus, Art." Apoi,
Landon, aproape c i-a mpiedicat naterea.
Am ateptat, uimit. Partea asta din poveste n-o mai auzisem pn atunci.
S-a blbit, Art?" i m-a ntrebat ce naiba aveam de gnd s fac cu o profesie aa de
inutil.
Am rmas cu gura cscat.
Nu-i aa? Am vrut s-i trag un pumn n faa aia frumoas, arogant. n schimb, i-am
spus c aveam s fac lumea mai frumoas, evident! I-am dat de tire ct de puin m
impresiona faptul c singurul lucru pe care avea s-1 fac el erau banii". Am urcat tropind
pe scri, scuipnd flcri i hotrt s nu mai pun niciodat ochii pe un student de-al lui
taic-meu, indiferent ct de frumos ar fi fost. Uitasem pn i s mi iau sandviciul cu mine.
Restul povetii era familiar: o invitaie dintr-un impuls de moment, transmis prin Charles
ntr-o ntlnire ntmpltoare, la prima ei expoziie de art. Cea mai bun prieten a ei,
Cindy, era acolo ca s o susin, n cazul n care Raymond Maxfield avea s fie un
nesuferit. Dar tata fusese opusul insuportabilului. i apreciase creaia i rmsese
impresionat. Mama se plngea mereu c, de fapt, fuseser picturile, nu farmecul,
frumuseea sau ndrzneal ei cele care l fcuser s se ndrgosteasc de ea.
El insistase ntotdeauna c, n cele din urm, fusese fr-ndo-ial obrznicia ei.

Dar eu tiam adevrul. El se ndrgostise de toate la un loc i, atunci cnd a murit, a fost ca
i cum cineva ar fi stins soarele, iar el nu a mai avut n jurul cui s graviteze.
LUCAS
La cteva ore dup ce am ajuns acas de la club, smbt noapte, tot nu puteam s m
gndesc la altceva, dect la faptul c o atinsesem pe Jacqueline, la ct de bine se potrivise
lng mine, nlnuit de braele mele. Ochii ei, un amurg albastru n clubul plin de fum.
nghiiturile ei emoionate. ntrebrile ei blbite. Sentimentul c toat lumea a disprut n
momentul n care am tras-o aproape, fr s mai simt mirosul amestecului de sudoare i
parfum al trupurilor din jurul nostru, ci doar mireasma ei dulce. Nu am mai putut s aud
muzica, ipetele i rsetele. Simeam doar ritmul, pulsnd cu putere, ca sngele prin corpul
meu.
Odat ajuns acas, m-am ntins n pat i am privit n tavan fr s vd nimic, n timp ce
imaginaia mi alerga slbatic. Mi-am nchipuit-o ntins peste mine, cu genunchii deprtai,
trupul ei ntlnindu-mi micrile sacadate, gura ei deschis mngierilor limbii mele. Minile
mi s-au ncletat pe coapse i fiecare nerv din corpul mi ardea. i simeam pielea moale,
goal. Prul ei mtsos, mngindu-mi obrazul. ncrederea ei deplin.
Gemnd, mi-am tras o pern peste fa i am tiut c orice a fi fcut acum pentru a-mi
uura presiunea acumulat era nimic n comparaie cu ceea ce voiam de fapt. Nu puteam
s o am din att de multe motive! mi era interzis, ca student la cursul meu, lucru pe care
ea nu l tia. i revenea dup o relaie de trei ani. Eram martorul unei umiline pe care
nimeni nu ar trebui s o ndure, iar ei i era fric de mine.
139
101
Dar, poate acum, nu-i mai este att de team, mi optea mintea mea.
Nu mi-am putut stpni dorina care m strbtea, aa c am lsat-o s-i urmeze cursul.
Apoi am ndeprtat-o i mi-am oferit eliberarea cea nesatisfctoare ca s pot adormi un
pic.
***
Duminic seara, m-am ntlnit cu Joseph ntr-un bar din cartierul cu depozite, ca s
ascultm o formaie nou de rock alternativ din Dallas, care ne plcea amndurora. Dei
abia dac dormisem cu o sear nainte i fcusem dou ore de antrenament la dojang n
acea dup-amiaz, eram i ncordat, i ciudat de contemplativ, dou senzaii care m
prsesc, de obicei, dup o sesiune bun de antrenament.
Maestrul Leu acceptase s se antreneze cu mine, pentru c nu mai era nimeni acolo, i
luasem btaie. Pentru un om micu de statur, era cel mai dur tip pe care l ntlnisem
vreodat. La o demonstraie de antrenament l urmrisem cum, din dou micri, pusese la

pmnt un oponent mai solid, dar la fel de bine antrenat, cu o strnsoare care i-ar fi
provocat leinul unui adversar adevrat. Sau i-ar fi putut zdrobi traheea.
Atacatorul lui Jacqueline habar n-avea ct de norocos fusese c mai aveam de parcurs
cteva nivele pn s mi se dea voie s nv aceast micare.
Bi, nu mai eti n Kansas.
Vocea lui Joseph m-a trezit din reverie. Am zmbit.
De fapt, n-am fost niciodat n Kansas. A cltinat din cap.
La ce sau la cine te gndeti? Nu te-am vzut niciodat att de distras. Te-am ntrebat
de trei ori dac te duci acas de Ziua Recunotinei i nici mcar nu m ignori intenionat.
Tu chiar nu auzi nimic.
Cltinnd din cap, am oftat.
Frate, mi pare ru. Da, m duc acas. Tu?
102
gl a dat din cap c nu, golind restul paharului de tequila din care sorbise pn atunci.
Merg acas la Elliott. Maic-sa m iubete.
S-a sprijinit cu un cot pe colul barului, s-a uitat la mine i buzele i s-au strmbat.
A mea nu.
Joseph mi mai dduse de neles i nainte c familia l respingea, dar nu afirmase asta
niciodat n mod direct. Nu tiam ce s-i spun.
Deci... nu eti bine-venit s te duci cu Elliott acas la tine?
Nu, omule. Nu sunt bine-venit acas, punct. Este o zon interzis pentru poponari.
Iisuse! Ce nasol! A ridicat din umeri.
Asta e... Familia lui Elliott nu are nicio problem cu faptul c suntem un cuplu. Maic-sa
ne aranjeaz o camer de oaspei ca la pensiune, dar s-au obinuit cam greu cu ideea c
s-a combinat cu un muncitor de rnd. Ei sunt toi colii i rahaturi de genul sta, toat
familia. Sora lui mai mic e la medicin, n mama m-sii! Prima dat cnd i-am ntlnit, el
nu le spusese nimic altceva dect locul meu de munc. Imagineaz-i surpriza cnd au
descoperit c m ocup de instalaiile sanitare ale campusului, n loc s predau istorie,
matematic sau, tii tu, studii feministe, a rs el. Nu-mi dau pace deloc, frate! Sunt prea gay
ca s fiu ran i prea ran ca s fiu gay.
Orice prere ar fi avut taic-meu despre mine, orice a fi fcut ca s l calc pe nervi, chiar i
intenionat, nu mi-a spus niciodat c nu sunt bine-venit acas. tiam fr doar i poate c
puteam s m mut acas chiar n clipa asta, dac voiam. Dar nu voiam. Nu puteam.
Trupa a urcat pe scen, iar noi ne-am desftat cu un ritm care nu era nici pop, nici teatru
muzical, cu cteva pahare i mai multe priviri curtenitoare din partea fetelor.

Da, mi-a spus, fcnd semn dintr-o sprncean spre un trio de tinere mbrcate bine
care se tot uitau la noi.
Cu minile la ceaf, i-a ncordat braele prin cmaa alb.
141
nc o am, chiar dac eu nu o vreau.
Rznd, am cltinat din cap i am fcut semn barmanului s ne mai aduc un rnd. Nu
agm niciodat fete cnd ieeam cu Joseph, dar am tiut clar c era ceva n neregul
cnd mi-am dat seama c nu simeam niciun strop de curiozitate s aflu dac vreuna dintre
acele fete era frumoas. Nu era dect un singur motiv posibil pentru aceast lips de
interes.
Nu puteam s m gndesc dect la modul n care a fi putut s o readuc pe Jacqueline n
braele mele, chiar dac ar fi czut cerul pe mine. Eram deja familiarizat cu asta.
***
Luni dimineaa, aveam o uoar mahmureal i o perspectiv mai sumbr. De fiecare dat
cnd l vedeam pe Charles, m simeam vinovat. De fiecare dat cnd m gndeam la
Jacqueline, i mai i. Nu mi trimisese niciun e-mail pe parcursul weekendului. Aveam un fel
de premoniie despre cum avea s afle c eu sunt Landon i mi-am spus din nou c trebuie
s pun capt acestei situaii. Acum.
S-a aezat pe marginea scaunului de lng mine.
Am fost att de uimit, nct nu am putut s spun nimic. Doar m-am uitat lung la ea.
Salut, mi-a zis, trezindu-m din stupoare.
Temndu-m c senzaia de mai devreme era pe cale s se ntmple, m-am concentrat pe
zmbetul subtil ce-i dansa n colul gurii.
Salut, i-am rspuns, deschiznd manualul ca s-mi acopr portretul la care lucram.
Deci, tocmai mi-am dat seama c nu-mi aduc aminte cum ai spus c te numeti,
alaltieri sear.
Avea emoii. Nu era suprat. Doar emoionat.
Prea multe pahare de mrgrita, bnuiesc.
Asta e ansa ta. La cursul de economie, ce loc mai bun pentru a lmuri... ncurctura cu
numele tu.
M-am uitat n ochii ei mari, albatri i i-am rspuns:
Lucas. i nu cred c i l-am spus.
103
Drace!
Heller a intrat pe lng catedr trntind i njurnd, iar zmbetul lui Jacqueline a mai
crescut puin.

Deci... tu, , m-ai numit Jackie nainte? m-a ntrebat ea. De fapt, mi place s mi se
spun Jacqueline. Acum.
I-am spus Jackie? Cnd... Ah! n seara aceea.
OK, i-am rspuns.
Mi-a fcut plcere s te cunosc, Lucas.
Mi-a zmbit din nou, apoi s-a ntors la locul ei, n timp ce Heller i organiza notiele.
n timpul cursului, nu s-a ntors deloc spre mine, dei prea distras, dup cum se frmnta
n scaun, dac nu vorbea cu tipul de lng ea. Amndoi au rs ncetior de cteva ori, iar
eu nu-mi puteam reine un zmbet drept rspuns. Nu era prima dat cnd o auzeam
rznd, dar acum eram conectat cu ea. i simeam sunetul rsului peste tot, pn n ghete
i napoi. Voiam i eu s o fac s rd, ceva ce Landon, fr ndoial, reuise.
Orict de absurd ar fi fost s fiu invidios pe mine nsumi, eram. Ea rspundea mesajelor
pline de tachinri ale lui Landon cu propriile ei tachinri. Cnd el i spusese c e student la
inginerie, i rspunsese, Nu m mir c pari att de detept. Cuvinte cam provocatoare
pentru a fi adresate unui profesor. Atente, poate chiar inofensive... dar provocatoare n
context.
Drace! Eram gelos pe Landon. Dintre toate reaciile stupide pe care le-a fi putut avea n
acest moment, asta era cea mai ridicol.
La sfritul cursului, a srit din scaun i a fugit pe u nainte ca eu s mi strng rucsacul.
Un impuls primitiv, agresiv, m ndemna s m grbesc i s o urmez afar pe u, ca i
cum sta ar fi cel mai natural reflex la plecarea ei furtunoas. Uluit, am ncetinit contient
procesul de introducere a crilor i caietelor n geant.
Fata m nnebunea de tot. i mi plcea extrem de mult. La dracu, ddusem de necaz.
***
Acceptasem s preiau cteva ore din tura lui Ron, ca s se poat ntlni cu un profesor de
arhitectur care avea ore de program
143
o singur dat pe sptmn. n aceast dup-amiaz aveam i 0 tur de agent de
parcare, orele de seminar i, dup, cursul de dou ore pentru proiectul n echip. Nu
aveam timp s nv dect dup ora zece seara. Azi, n afar de faptul c Jacqueline
iniiase acea conversaie de un minut, avea s fie o zi grea.
ntre comenzi, m uitam la telefon. Mai aveam jumtate de or i eram aglomerai. Ambele
recipiente erau aproape goale. Profitnd de o pauz de clieni, am nchis casa mea. Exact
la fix, pentru c un grup de studeni s-a materializat i s-au alturat cozii din faa lui Eve.
Eve, m duc n spate s mai aduc nite cafea. E pe terminate.

Ia-mi i o sticl de vodc dac tot te duci, mi-a rspuns. Eve devenea mai argoas
atunci cnd era aglomerat. Adic,
aproximativ nouzeci la sut din timp.
Adu una i pentru mine, Lucas!
Urmtoarea la rnd era efa catedrei de inginerie mecanic. Negricioas i cu prul alb,
Vickie Payton era un geniu organizatoric pentru profesori, o surs valoroas de informaii
pentru studenii din campus, i un umr pe care putea plnge toat lumea.
Cam devreme pentru asta, nu-i aa, doamn Payton? am rs, deschiznd ua cu
spatele.
Triasc nscrierile de primvar, mi-a rspuns, cu un zmbet.
Ah, i-am fcut cu ochiul. De dou ori vodc i un sac de Kenyan, imediat.
A vrea eu, murmur Eve, lund comanda doamnei Payton. Am adus sacul i l-am
desfcut. Coada crescuse, dar Eve, a crei
apatie fa de oameni n general nu i afecta competena, din fericire, avea totul sub control.
Fr s m gndesc, am cercetat lumea din rnd, cutnd-o pe Jacqueline. Pe parcursul
celor dou sptmni n care lipsise de la ore, mi se nrdcinase tendina de a o cuta
prin campus, ceva ce fcusem ori de cte ori intrasem ntr-o camer n care exista i cea
mai mic posibilitate de a fi prezent.
Probabilitatea ca ea s apar aici era mai mare dect n majoritatea celorlalte situaii. Cu
toate acestea, am rmas nmrmurit cnd am vzut-o. Am cercetat-o cu privirea, lent,
devornd fiecare
144
detaliu, de parc ar fi fost ultima mea mas pe care voiam s o savurez i s o consum
dintr-odat.
Era cu prietena ei, din nou, i acea prieten se uita la mine. Jacqueline se ncpna s
nu se uite la mine. Dar discutau cu nflcrare, iar ea roea att de tare, nct i puteam
vedea obrajii mpurpurai de la peste zece metri distan. Cu mare efort, m-am ntors pentru
a prepara cafeaua, dar prul de pe brae mi s-a ridicat. Tot corpul meu reaciona sub
privirea ei.
Aveam antebraele complet vizibile, iar ea nu-mi mai vzuse tatuajele. n acea noapte, cnd
eram n camioneta ei, privise cu reticen inelul din buza mea i am tiut c era una dintre
acele fete care se fereau de bieii ca mine din" principiu. Artam ca unul dintr-o reclam la
alegerile proaste n via. Din modul n care se mbrca, deduceam c e genul de fat
conservatoare, aa cum erau i prietenele ei. i fostul ei. La dracu, dac cineva ne-ar fi pus
unul lng altul pe mine i pe degeneratul care o atacase, iar apoi ar fi ntrebat populaia
care este violatorul, eu a fi primit mult mai multe voturi.

Totui, acum m privea. Pe ringul de dans, smbt noaptea, se lsase n braele mele de
parc s-ar fi simit n siguran, fr s se gndeasc prea mult. Era confuz, dar curioas.
Interesat. Am simit acel adevr pn n adncul stomacului. Era captivant i copleitor.
mi doream atenia ei. Toat atenia ei. i intenionam s i-o captez.
Am apsat start pentru cafea i m-am ntors spre casa de marcat, lng Eve, fr s
privesc n sus. Imediat dup ce a servit clientul din faa lui Jacqueline, m-am uitat n ochii
ei.
Urmtorul?
Ea a clipit ca i cum a fi prins-o fcnd ceva ru, dar a venit mai aproape.
Jacqueline, am spus, de parc abia o observasem. Americano, azi, sau altceva?
Era surprins de faptul c mi aminteam comanda ei de sptmna trecut. A fi fericit s
cataloghez tot ce i place i ce nu. Fiecare preferin n parte. De la felul n care i servea
cafeaua, la
106
modul n care i plcea s fie srutat, la ce fel de mngiere trebuia s folosesc pentru a o
face s tremure din cap pn-n picioare.
A aprobat din cap. Am luat un pahar i un marker, dar am luat cafeaua i i-am preparat eu
butura.
Eve a arcuit o sprncean dublu perforat la mine, pentru c tia exact ceea ce tocmai
fcusem.
Acum dai numrul de telefon puicuelor din frii? a murmurat. Jenant.
Pentru toate exist un nceput.
Cltinnd din cap, a ters robinetele de cafea i a turnat dou doze ntr-un pahar mare.
Nu. De fapt, nu exist. Am ridicat din umeri.
Adevrat. Dac nu e membr a vreunei frii e acceptabil? Buzele i s-au arcuit, iar eu am
avut impresia c depunea un
efort considerabil s nu zmbeasc.
Nu, dar e mai puin /acceptabil.
Am nceput s preiau comenzi cu Eve, ncercnd s micorm rndul, i nu mi-am permis
s o urmresc pe Jacqueline trecnd prin dreptul standului de condimente pentru a-i lua
cele trei pliculee de zahr i cutia de lapte. tiam exact unde era, n fiecare secund, dar
am ignorat-o pn cnd a ieit pe u, moment n care nu am mai putut s m uit la
altceva.
O, Doamne, Dumnezeule! Cineva a ncurcat-o ru!
Eve a rs, ceea ce 1-a fcut pe tipul din faa ei s i zmbeasc. Purta un tricou cu Pike.
Ce e? s-a rstit, sgetndu-1 cu privirea. Ridicndu-i minile, zmbetul i-a disprut.

Nimic. Doar c... ai un rs simpatic. Asta-i tot.


Ea i-a dat ochii peste cap i s-a rsucit s ia o sticl nou de lapte din soia, ignorndu-1.
Cnd tipul s-a uitat spre mine, cu sprncenele blonde ridicate, am scuturat din umeri. Nu
tiam povestea fetei, dar nu aveai cum s spargi gheaa cu ea. Abia se purta pe jumtate
civilizat cu mine, iar pe mine m plcea.
107
capitolu
LANDON
Cnd a nceput semestrul de primvar, m-am trezit coleg la ora de biologie cu Melody
Dover i Pearl Frank, fost Pearl Torres, care mprise cu mine masa ratailor n pauza de
prnz, cnd eu fusesem n clasa a opta i ea ntr-a aptea. Apoi, mama ei se cstorise cu
doctorul Thomas Frank, un vestit chirurg local i unul dintre cei mai ncpnai burlaci,
pn cnd i gsise perechea n Esmeralda Torres, care i dorise un diamant uria pe
deget i pe fiic-sa cu viitorul asigurat pe via.
Le obinuse pe amndou.
Pearl, care fusese o fetican tocilar i ciudat atunci cnd o cunoscusem, urmase cteva
cursuri de var pentru a sri cu totul peste clasa a noua, i schimbase nfiarea, i
cumprase o ton de haine de firm i revenise ntr-a zecea mai frumoas i mai bogat
dect fusese vreodat.
Melody nu pierduse vremea i fcuse din Pearl noua ei cea mai bun prieten.
Cnd li s-a atribuit singura mas pe jumtate goal din laborator, a mea i a lui Boyce, au
schimbat o privire nu tocmai euforic.
De ce-ai venit la biologie la ora asta? V-au dat afar din clas pentru c suntei prea
sexy? le-a ntrebat el.
Ele i-au dat ochii peste cap, iar eu mi l-am cltinat pe-al meu, uitndu-m la masa neagr,
plin de zgrieturi, ncercnd s nu pufnesc n rs. Wynn era nnebunit dup Pearl din
primul minut n care o vzuse pe coridor, n septembrie anul trecut. Pcat c
147
nu-i acordase niciun fel de atenie n general, atunci cnd nu avea prieteni. Acum, ea i
ntorcea favoarea.
Nu, deteptule, i-a rspuns Melody, nclinndu-i capul spre el. Am intrat amndou n
echipa de dans i avem repetiii ultima or. Atunci am avut biologia semestrul trecut, aa c
a trebuit s ne modificm orarul. Ce noroc pe noi!
Apoi privirea i s-a concentrat asupra mea, inventariindu-mi rapid tatuajele ce se vedeau de
sub mnecile hanoracului, piercin-gul din sprncean i cercelul din ureche. Pre de o
secund, ochii ni s-au ntlnit, apoi s-a uitat n alt parte.

Doamne, Dover, nu-i cazul s fii aa ostil, a rs Boyce.


L-a sgetat cu privirea, posibil pentru c nu i plcea s fie strigat pe numele de familie,
mai ales de ctre Boyce, care mi mrturisise c i spusese Rover Dover pe tot parcursul
colii primare. Pentru el, care, practic, i tia craca de sub picioare de fiecare dat,
prietenia cu mine era ca o anomalie a slabei abiliti de comunicare pe care o avea de
obicei.
Masa noastr era n spatele slii de clas. Eu i Boyce ne-am sprijinit de perete,
nclinndu-ne scaunele pe dou picioare, n ciuda politicii clasei. Domnul Quinn ori nu
observase abaterea, ori nu avusese chef s ne trag la rspundere. Melody i PearI erau
nevoite s se rsuceasc pentru a sta cu faa spre clas, lsndu-i gentile i caietele pe
mas, prad uoar inspeciei lui Boyce.
Fetele scriseser pe rnd n caietul cu spiral al lui Melody, iar cnd s-au ntors cu spatele,
Boyce l-a tras n partea noastr a mesei pentru a-1 citi.
Termin, frate, i-am optit. Ce dracu?
Am dat s l mping napoi, dar el a ridicat un cot, blocndu-mi mna.
Cu ochii mrii, mi-a artat mzglitul feminin pe care l-am recunoscut ca fiind al lui Melody.
Am cltinat din cap, iar el a ridicat din sprncene.
Bi, uit-te. Pe bunel
Am aruncat un ochi pe pagin i am citit, Mi se pare mie, sau Landon Maxfield e sexy de
mori anul sta??? La NAIBA! Dar l ai pe CLARK, a scris Pearl sub fraza ei.
108
Melody i-a rspuns, Dar pot s admir, nu-i aa?:( F schimb de caune cu mine. Vreau s
stau n faa lui.
M-am uitat la ceafa lui Melody, cu prul blond mtsos atr-nndu-i drept i greu pe spate
n jos, pn pe suprafaa mesei. Astzi i acoperea urechile, ascunzndu-i partea lateral a
feei. Rmsese n diagonala mea. Pearl scuturase din cap c nu, ncrun-tndu-se la un
moment dat, n timpul acelei conversaii scrise. Probabil chiar aici. n caiet nu era niciun
rspuns.
Fir-ar, Pearl! Cefei de prieten mi eti? a scris Melody.
Genul care te va mpiedica s faci o mare greeal. Evident! i-a rspuns Pearl.
Am rsucit caietul i l-am aezat napoi, unde fusese, gndurile zburndu-mi aiurea, n timp
ce Boyce se prefcea c i apuc scula i i-o freac, nsoind gestul cu expresii faciale
extatice. I-am dat peste mn, iar scaunul i s-a dezechilibrat i a alunecat de sub el,
trntindu-se la pmnt i aducndu-ne n centrul ateniei. Ateriznd n picioare, a ncercat
s m loveasc napoi, dar mi-am cobort scaunul la locul lui, ieind din raza sa de aciune.

Domnul Wynn a decis s ne demonstreze ce se ntmpl atunci cnd cineva ncalc


regulile clasei cu privire la pstrarea tuturor celor patru picioare ale scaunelor noastre de
laborator ferm i sigur pe podea, a oftat sonor domnul Quinn.
Restul clasei a chicotit, n timp ce Boyce i-a ridicat scaunul i s-a aezat, ncruntndu-se.
Fraiere, a murmurat Melody.
Ai nevoie de ngrijiri medicale, Wynn? a insistat Domnul Quinn, bucurndu-se de
momentul de interes i popularitate pe care prelegerile lui nu l generau niciodat.
Nu, s trii, domnule Quinn. Fundul meu i alte pri importante sunt toate n stare
perfect de funcionare. Numai c e cald de mori aici, la naibal
Clasa a izbucnit n rs i domnul Quinn a ncercat s restabileasc ordinea.
Melody i-a mijit ochii la el, apoi, o secund mai trziu, i-a mrit, realiznd ce fcuse. i-a
aintit privirea spre mine, buzele i s-au deprtat i obrajii i s-au nroit. M-am uitat la buzele
ei de un
149
roz perlat, apoi am privit-o din nou n ochi. Apucnd caietul, 1-a nchis cu for i s-a ntors
cu spatele, inndu-1 n mini.
L-am lovit din nou pe Boyce, care a czut din nou de pe scaun, iar Quinn ne-a trimis la
biroul directorului cu bileele galbene care urmau s se transforme n detenie.
Doamne, Wynn! mi-am ndeprtat prul din ochi cu o micare brusc a capului, n timp
ce ieeam din clas.
Ce? Nu voiai s tii c bucica ta preferat crede c eti... M-am ntors i l-am izbit ntrun dulap, iar el i-a aruncat minile n sus.
La dracu, omule! Nu-i iei din pepeni pentru o fat ca ea...
i Pearl Frank e diferit? i-am ntors-o, ndreptndu-m nervos ctre birou i ctre
Ingram, care, fr ndoial, ardea de nerbdare s ne vad.
El a oftat i m-a urmat, sunetul pailor notri rsunnd pe coridorul gol.
Eu sunt realist, omule. Vreau doar s i-o trag. tiu c nu pot avea mai mult de att.
Mi-am dat ochii peste cap.
Ah, dar s i-o tragi e foarte posibil. A rnjit.
La dracu, da! Doar sunt Boyce Wynn. Totul este posibil. Am deschis ua biroului,
neputnd s mi stpnesc rsul. El
nici mcar nu auzise ceea ce spusese. nti afirmase c pentru fete de genul lui Melody i
Pearl noi nu eram altceva dect o partid bun de sex, apoi c orice era posibil.
mi doream ca a doua s fie cea adevrat.
***

Nu cumva mai ai puin i mplineti aipe ani? m-a ntrebat bunicul, cu o sear nainte de
ziua mea.
Ba da, bunicule.
Am ateptat s vin poanta. La bunicul, genul sta de ntrebri era aproape ntotdeauna
nsoit de o glum.
Nu eram sigur dac vrei o rochie roz, bufant, sau altceva care s se asorteze cu
cercelul la, a rs el, iar eu i-am zmbit.
110
Rozul nu prea e culoarea mea preferat, dar i mulumesc, mi arta arma lui secret
pentru negrese crocante: s foloseti
cu un ou mai puin.
Bunic-ta nu a reuit niciodat s-i dea seama cum de negresele mele ieeau mai
bune dect ale ei, a spus el, iar eu am rs.
Ai inut ascuns secretul tu fa de bunica?
Mama tatlui meu murise cnd tata era la liceu, aa c eu nu apucasem s o cunosc.
Normal c am fcut-o! A ncercat s mi-1 smulg cu fora, Dumnezeu s-o odihneasc.
Amintindu-i de ea, ochii i s-au nceoat. M-am uitat n vas i am combinat ingredientele,
oferindu-i un moment de intimitate, n timp ce amestecam, s-a aplecat deasupra mea.
Femeile iubesc ciocolata. S nu uii asta niciodat, nepoate. Dac poi procura ciocolat
de cas, e i mai bine. Treaba asta o s te scoat din ncurctur, garantat. ine minte
cuvintele mele.
Bunicule, dar asta nu e ciocolat de cas. El i-a dres glasul.
Nu, dar seamn destul de mult.
Am turnat amestecul cremos n tava n care el mi fcuse untul i l-am ntins cu minile
goale, ceea ce era cam scrbos.
Untul o s-o ntreasc. Acoper toate colurile, mi-a mai spus. Dup ce am pus-o la copt,
m-a ntrebat:
Despre ce vorbeam? Ah, da! Despre naintarea ta n vrst.-A chicotit, iar eu, prinznd
un moment cnd nu era atent,
mi-am dat ochii peste cap. nc atept poanta.
M gndeam c mine ar trebui s ncepem leciile de condus. Am rmas cu gura
cscat. Cnd nu i-am rspuns, a adugat:
Asta numai dac vrei.
Vreau! am zis repede, revenindu-mi din uimire. Doar c... nu credeam c tu i tata vrei...
Nu te entuziasma prea tare. Propunerea asta nu implic i s-i cumprm vreo main
sofisticat. Ai s foloseti vechea mea camionet Ford, atunci cnd nu am eu nevoie de ea.

M-am gndit c poate ai s vrei s mergi la o ntlnire sau altundeva, cu condiia s nu iei
cu Boyce Wynn. Poi s i gseti prieteni mai buni ca el.
151
A chicotit din nou, ca pentru el, i de data asta am rs i eu, cltinnd din cap.
Mulumesc, bunicule. Ar fi grozav!
S-a ndeprtat de dulap i a scos un manual de educaie rutier din sertarul de lng
tacmuri, plin de secrete n seara asta.
ncepe s nvei regulile, iar eu am s anun populaia s elibereze drumurile lturalnice
weekendul sta.
Zmbind, m-a btut pe umr, apoi a prsit buctria, iar eu m-am retras n cmara mea,
m-am urcat pe pat i am deschis cartea, ateptnd sunetul cronometrului pentru negrese.
***
Domnul Quinn a trecut pe la fiecare mas, mprind maladii.
Fiecare echip va identifica modul n care este rspndit maladia ei: genetic, viral,
bacterian, chimic etc. Vreau s tiu dac exist metode de prevenire, dac se cunosc sau
se caut tratamente i dac sunt sau nu contagioase.
Masa de lng noi primise antrax. Noi aveam intolerana la lac-toz.
Ce fel de tmpenie...
Domnule Wynn, i-a fi recunosctor dac i-ai pstra pentru tine deficienele lingvistice.
Dar, domnule Quinn, intolerana la lactoz? Ce fel de maladie este asta? Oameni care
se cac pe ei cnd beau lapte?
Clasa a izbucnit n hohote de rs, n timp ce Melody s-a holbat la Boyce cu intenii
criminale, iar Pearl i-a aezat coatele pe mas i i-a acoperit ochii, oftnd. Faa
profesorului nostru s-a strns ntr-un nod de exasperare. Cum era de ateptat, nimic din
toate astea nu 1-a descurajat pe amicul meu.
Nu mai bei lapte, problem rezolvat! Nu putem s avem i noi ceva gen, nu tiu,
Ebola?
S-a sunat, iar Quinn s-a ntors n faa clasei.
ncepei s v documentai din seara asta i fii pregtii s discutai concluziile cu
echipa, mine, a ridicat el glasul, peste zgomotul de pai al tuturor, n timp ce ne ndreptam
spre cantin, pentru masa de prnz.
111
Cum poi s fii prieten cu idiotul la? m-a ntrebat Melody,
n drum spre ieire.
Am ridicat din umeri i i-am zmbit, prinznd marginea uii i innd-o deschis pentru ea.
Este distractiv.

Ea m-a aprobat cu un semn din cap.


Dac te amuz imbecilitatea complet.
ncepuse s-mi rspund zmbetului, dar reacia i-a disprut atunci cnd prietenul ei i-a
trntit un bra n jurul umerilor ei, pe hol. O atepta, ca de obicei, dup ore.
Bun, iubito, m-a fixat cu privirea. Bun, ciudenie emo. i-ai bgat un piercing i n
scul?
Clark, a tresrit Melody uimit, cnd am intrat n fluxul de elevi, majoritatea dintre noi
ateptnd cu nerbdare s prsim campusul pentru o jumtate de or.
Richards, de ce te fascineaz att de mult scula mea? l-am
ntrebat.
S-a ntors, apoi s-a uitat peste umrul meu, unde tiam c era Boyce.
Du-te dracului, ciudatule, mi-a spus, conducnd-o pe Melody prin coridorul de est, spre
parcare.
Cred c Richards are nevoie de un nou repertoriu.
Am urmrit-o pe Melody legnndu-i oldurile, cu braul prietenului ei n jurul gtului, ca o
zgard.
Huh? Boyce a ridicat dintr-o sprncean. tii c acum i cumpr marf de la
Thompson, nu?
Am rs.
Perfect. Deci, pe lng faptul c e un nemernic, mai e i ipocrit.
Frate, eu puteam s-i spun asta nc de acum civa ani.
A btut palma cu un prieten pe deasupra capetelor a dou fete, n timp ce eu i priveam pe
Melody i Clark disprnd prin ua ndeprtat.
i-am spus c a ncercat s m plteasc s i-o trag din nou? M-am oprit complet din
mers i un elev de-a noua s-a lovit
de mine, a ricoat i a czut n fund. Aplecndu-m, l-am apucat de mn i l-am ridicat n
picioare. Probabil c avea cu el, n rucsac,
153
toate manualele care i fuseser nmnate. Cntrea de dou ori mai mult dect ar fi
trebuit.
i tu ce i-ai zis? l-am ntrebat pe Boyce n timp ce bobocul a bolborosit un mulumesc i
a fugit.
Boyce a zmbit, ridicnd o sprncean.
I-am spus s i-o trag, normal.
LUCAS

Jacqueline nu mi scrisese vreun mesaj i nici nu m sunase, aa c ajunsesem la


concluzia c ori (a) nu vzuse numrul de pe pahar sau (b) l vzuse i nu era interesat s
stea de vorb cu mine.
Avnd n vedere c mi spusese de bunvoie numele ei i m ntrebase care este al meu,
nu credeam c i sunt indiferent.
i trimisese un e-mail lui Landon, dar nu vorbise dect despre economie. Sau, cel puin, aa
pruse la prima vedere. Menionase faptul c ieise cu prietenele, smbt seara. Cnd i
rspunsesem, m legasem de acel comentariu: Sper c i-a plcut seara n ora. O sear
despre care tiam totul. Nu i povestise lui Landon nimic mai mult despre acea sear de
smbt, desigur,... dar eu mi dorisem s o fac. Cu fiecare schimb de replici, m
afundam ntr-o prpastie i mai adnc, dar nu m puteam opri.
Apoi am adus vorba despre desprirea ei i despre faptul c nu fusese intenia mea s par
nepoliticos, acionnd ca i cum nu a fi vrut s tiu detaliile. Printre rnduri, o ndemnam,
Spune-mi, dar nu m ateptam ca ea s rspund acelei directive nescrise, s-i dezvluie
o parte att de vulnerabil.
ntr-un singur paragraf, mi-a pus totul pe tav: ct timp fuseser mpreun. Faptul c l
urmase aici, la coal, n loc s dea o audiie pentru un program muzical de prestigiu,
undeva, departe. Felul n care se nvinovea, pe deplin, pentru c fusese o proast. Pentru
c avusese ncredere n el.
113
Credea c, urmare a acestei decizii, rmsese blocat ntr-un loc n care nu ar fi trebuit s
se afle.
Nu credeam n soart sau n puteri divine, orict de mult a fi dorit s cred. Credeam n
asumarea responsabilitii i, evident, la fel credea i aceast fat. Dar nu o puteam nvinui
pentru c urmase o persoan pe care o iubise timp de trei ani, asta nsemna o loialitate
pentru care nu i acorda suficiente merite. Dac ea credea n responsabilitate, atunci cel
mai bun lucru pe care putea s-1 fac era s preia din nou controlul. S-i asume decizia
pe care o luase, indiferent de ce o luase. S profite ct mai mult de ea.
i exact asta i-am spus.
**#
Miercuri, ea a ajuns mai devreme la curs, iar eu am luat o decizie de moment, singurul tip
de decizie pe care puteam s l iau, din cte se prea, n ceea ce o privea pe Jacqueline
Wallace.
M-am aezat pe scaunul de lng ea i i-am rostit numele. A tresrit puin cnd a privit n
sus, probabil ateptndu-se s fie tipul care sttea de obicei acolo. Dar nu s-a ndeprtat
de mine.

Bnuiesc c nu ai observat numrul meu de telefon de pe paharul de cafea, i-am spus.


L-am observat.
Vocea i era moale pentru un rspuns att de obraznic, n privirea ei ferm citindu-se o
curiozitate sincer.
I-am cerut n schimb numrul ei i m-a ntrebat dac am nevoie de ajutor la economie.
Aproape c m-am necat, oscilnd ntre vina deja familiar i amuzamentul pricinuit de
situaia absurd n care m blocasem singur. Ai nevoie de ajutor la economie? Am ntrebato de ce crede aa ceva, gndindu-m, pre de o secund, dac nu cumva tia i i btea
joc de mine.
Dac era aa, o meritam din plin.
Bnuiesc c nu e treaba mea, mi-a rspuns, iritat. Trebuia s mut conversaia departe
de acest subiect. M-am
apropiat de ea i i-am spus adevrul, c voiam numrul ei din motive care nu aveau nicio
legtur cu economia. i-a luat telefonul i mi-a trimis un mesaj cu Salut".
155
Colegul su a aprut, revendicndu-i locul. (Benjamin Tea-gue, conform graficului de
aranjare n bnci. i verificasem adresa din campus, orarul, notele, i orice posibil abatere
disciplinar, nu avea niciuna. Prea inofensiv, dac nu luam n calcul preferina lui pentru
tricouri bro, i c o fcea s rd, dou puncte n plus n favoarea lui i un motiv pentru
care mi cam doream s l las lat.)
I-am predat scaunul, reinndu-mi un zmbet de proporii astronomice. Nu m sunase... dar
i salvase numrul meu n telefon.
Iar acum mi-1 dduse pe al ei.
Spre sfritul cursului, m-am uitat spre ea i am surprins-o pri-vindu-m. O noutate. Nu
acordasem suficient atenie cursului, pentru c eram cufundat n pregtirea i elaborarea
de modele alternative pentru proiectul de cercetare la ingineria tisular al domnului doctor
Aziz, de semestrul viitor. Nimic n afar de gndul la Jacqueline nu mi-ar fi putut depi
entuziasmul dup ce, ieri, primisem un e-mail de la el, n care m anuna c fusesem
acceptat. Urma s colaborez cu doi dintre cei mai de seam membri ai facultii de
inginerie din universitate i ultimul meu semestru de cursuri avea s fie achitat din fondurile
proiectului. Aveam s susin n continuare seminarii pentru Heller i s muncesc, ocazional,
pentru Poliia campusului, dar puteam s renun la jobul de la cafenea, care mi ocupa, n
prezent, cincisprezece ore pe sptmn.
Pe parcursul secundelor n care eu i Jacqueline ne uitaserm unul la altul, vocea lui Heller
dispruse odat cu toi ceilali din sal. Nu puteam s m ntorc la proiectul doctorului Aziz
sau s mi amintesc multitudinea de idei care mi se mpletiser prin creier cu un minut n

urm. Trecutul meu se evaporase. Planurile mele de viitor deveniser neclare. Fiecare
celul din corpul meu era contient de prezena ei i numai de ea.
tiam c pot s fiu atent cu ea. Aveam s i ctig cu greu ncrederea, pentru c se temea
s nu fie rnit din nou, dar i-o puteam ctiga. tiam, din aceste cteva secunde n care
ne priviserm n ochi i din acea singur dat n care o inusem n brae c avea s mi
rspund, avea s rspund atingerilor mele. C puteam s i urc trupul pe culmi de
plcere pe care sigur nu ajunsese cu fostul ei cel narcisist, indiferent ct de mult timp
fuseser mpreun.
i apoi nu puteam s i ofer nimic mai mult. La sfritul acestui an, peste numai cteva luni,
intenionam s mi gsesc o slujb undeva, departe. S scap de statul sta i de tata. S
mi construiesc o carier i o via a mea, fr implicare sentimental. Pentru mult timp,
dac nu chiar pentru totdeauna.
O doream pe fata asta, dar nu aveam s m ndrgostesc de ea.
Ea merita inima complet a cuiva. Merita pe cineva cinstit i loial.
Iar acel cineva nu eram eu, indiferent ct de mult mi-a fi dorit s fiu.
***
Landon,
Mine sear pregtim fajitas1 cu carne, vino i tu, dac eti liber. De asemenea, dau un
test din IPC vineri diminea, n caz c vrei s introduci asta n cadrul seminarului de joi.
Testul nu va dura mai mult cincisprezece sau douzeci de minute din curs, deci poi s bei
nti o cafea si s vii mai trziu.
CH
Nu ajunsesem cu Jacqueline la Indicele preului de consum, dar, imediat ce am ntocmit
fia de lucru, i-am trimis-o prin e-mail.
De asemenea, i-am pus la ndoial concepia despre locul n care ar trebui s se afle",
referitor la decizia de a-1 urma pe Kennedy Moore la facultate: Poi s dovedeti tu c te-ai
descurca mai bine n alt parte?
Am ntrebat-o ce specializare i-a ales, curios dac renunase cu totul la muzic i spernd
s nu o fi fcut.
Rspunsul ei, muzic, a fost o uurare, dar nu i plcea ideea de a nva pe alii, de parc
asta ar mpiedica-o s practice. Nu puteam vedea legtura. Cine ar fi ndrznit s i spun
lui Heller c el nu practic economia doar pentru c o pred, ar fi primit o
1 Mncare tradiional mexican.
157
115

predic despre faptul c el realizeaz munc de cercetare pentru editorialele respectate n


domeniu, c este tot timpul la curent cu evenimentele economice globale i particip la
conferine economice influente.
Am adugat un post-scriptum serios, ordonndu-i s rezolve fia de lucru pn vineri.
Mi-a rspuns, numindu-m exploatator.
Am nchis laptopul i am ieit la o tur de alergare, dar asta nu a redus deloc efectul micilor
ei rspunsuri obraznice. M-am nvrtit prin apartament nc o jumtate de or, apoi mi-am
luat telefonul i i-am cutat numrul. Lsnd toate ndoielile la o parte, i-am trimis un mesaj:
Bun :).
Ea a rspuns la fel. Am ntrebat-o ce face i am adus vorba despre dispariia ei subit de la
sfritul cursului. I-am spus s vin pe la Starbucks vineri sear, cnd nu aveam clieni de
obicei, adugnd: Americano din partea casei?
A acceptat s vin, iar eu am trecut printr-un moment de extaz, urmat de o dorin
nverunat de a-mi trage pumni n fa pn mi-o umflam.
De ce ai stat acolo i m-ai lsat s fac prostia asta? l-am ntrebat pe Francis, care mi-a
oferit o privire ferm, de felin. Ai fi putut mcar s ncerci s m opreti.
El i-a lins laba, i-a trecut-o peste fa, apoi s-a uitat din nou la mine.
Oare aa ncepe schizofrenia? Mai nti, stau de vorb cu o fat, dndu-m drept doi tipi
diferii, dup care discut cu pisica mea? Ru am ajuns!
Miii-au! mi-a rspuns el, facndu-se covrig.
Indiferent dac Charles i Cindy fceau grtar sau fajitas, nu era nevoie s ntreb la ce or
era cina, trebuia doar s atept ca mirosul de carne fript s ptrund n apartamentul meu.
Am luat tava cu negrese pe care o pregtisem i am pornit spre ei.
Discuiile din timpul cinei l aveau n centrul ateniei pe Cole, care urma s vin, peste
cteva sptmni, n prima sa vizit acas de la Duke, iar apoi imediat nghesuit ntr-o
main mpreun cu
116
i i dus pe coast. Dac Raymond Maxfield nu venea la Ziua Recunotinei, avea s vin
Ziua Recunotinei la el.
Cole o s fie al naibii de irascibil. Trei ore n avion, apoi atru ore n main? Of! s-a plns
Carlie.
Are optsprezece ani, i-a rspuns Charles. O s doarm.
Bun idee! Drogheaz-1, a continuat Carlie, lund un chips de porumb nmuiat doi
centimetri n guacamole1. Te rog.
Apetitul i revenise nzecit dup ce trecuse peste desprire. n timpul desertului, prinii ei
au schimbat un zmbet cnd i-a luat

o felie de negres.
Mmm. Parc-ar fi sex printre nori! a declarat ea, lingndu-i degetul, iar faa tatlui su a
cptat culoarea granitului.
Carlie Heller, i-a spus Cindy. Dac mai faci asemenea afirmaii, ai s-1 omori pe taictu.
Ce? Tat, m ndrept cu pai repezi spre maturitate, a vorbit ea, n timp ce mesteca. Stai
printre studeni n fiecare zi. n mai puin de doi ani, aa voi fi i eu! Obinuiete-te cu ideea.
Nu pot s rmn copil pentru totdeauna.
Ochii lui Caleb se plimbau nainte i napoi ntre sora i prinii lui. Nici mcar o dat, pe tot
parcursul mesei, nu se adusese vorba despre el. Fiind mezinul familiei, asta era echivalent
cu invizibili-tatea.
Stephen Stafford a srutat un arpe, a intervenit el.
Sper c nu este un eufemism, pentru c bleahl i-a rspuns Carlie.
Ce e un euf...
arpele din laboratorul vostru de biologie? a ntrebat Cindy, concentrndu-se asupra
fiului su mai mic.
Caleb a ncuviinat din cap.
i cum s-a ntmplat una ca asta?
Dale Gallagher 1-a provocat.
Ah, s-a uitat la Charles, peste mas. Ei bine, mi pare foarte ru pentru prinii lui
Stephen Stafford.
Caleb s-a ncruntat.
1 Sos pe baz de avocado.
159
De ce? Probabil, nici nu le-a spus c a srutat un arpe.
nc mi mai vin n minte imagini i ncerc s mnnc, mulumesc frumos, a mormit
Carlie, strmbnd din nas.
De asemenea, Dale Gallagher a trebuit s l plteasc cinci dolari ca s-o fac.
Atunci, presupun c trebuie s ne par ru i pentru prinii lui Dale Gallagher, a
declarat Charles, arcuindu-i ngrijorat o sprncean ctre Carlie. Dac e att de prost,
nct s plteasc pe cineva s srute o reptil.
Cnd m mutasem n apartamentul de deasupra garajului lui Heller, nu tiusem la ce s m
atept: nici ct de mult aveam s interacionez cu ei, nici cum arta locuina. Nu locuise
nimeni acolo de cnd se mutaser. Spaiul fusese folosit doar pentru depozitare. Dar mi
nchipuisem c, oricum ar fi artat, nu avea cum s fie mai ru dect s dorm ntr-o
cmar.

Cnd ajunsesem cu Charles acolo, Carlie alergase spre SUV. Se nscuse prematur i
toat viaa fusese mic pentru vrsta ei. Pe lng trupul meu de optsprezece ani, nu
pruse niciodat att de fragil. Totui, aproape m-a drmat cnd s-a repezit la mine, cu
ochii mari, ca ai unui copil n dimineaa de Crciun.
Landon, trebuie s vii s vezi!
M-a apucat de mn i m-a tras de-a lungul aleii. Dup un drum de patru ore, eram gata
pentru o baie, o mas cald i un pui de somn, pe lng faptul c aveam o main plin cu
lucruri pe care trebuia s le despachetez, dar nimic nu putea s opreasc o Carlie plin de
energie.
Fraii i prinii ei ne-au urmat n sus pe scri, unde Carlie mi-a prezentat un breloc de care
atrna o singur cheie. Emblema brelocului era a universitii n cadrul creia, incredibil,
urma s fiu student, oficial, peste o sptmn. n timp ce ea slta pe vrful degetelor, am
descuiat ua i am descoperit un apartament parial mobilat. Nu m ateptasem s gsesc
mobilier. Sau perei proaspt vruii, draperii nou instalate, vesel n dulapuri, prosoape n
baie. Un perete ntreg al dormitorului era acoperit cu plut, gata pentru desenele pe care
poate a fi dorit s le prind cu bolduri. Lenjerie curat era stivuit la marginea patului.
160
Cu mare efort, m-am strduit s nghit. Nu puteam s m ntorc i s i privesc. Nu puteam
vorbi. Era prea mult.
Apropiindu-m de fereastr, am rsucit panglica i am deschis draperiile, lsnd lumina s
ptrund n ncpere. Pe geamul camerei mele vedeam cerul i vrfurile copacilor, stejari
vii cu frunze dese. Fereastra din camera de zi ddea n curtea din spate, cu piscin, a casei
Heller. Erau la civa metri distan de mine. La
numai civa pai.
Fr s mi dau seama, Charles i toi cei trei copii dispruser, iar Cindy a venit lng
mine, n timp ce m uitam afar, fr s vd nimic.
Landon, m bucur att de mult c eti aici! mi-a spus, odihnindu-i mna pe spatele
meu. Eu i Charles suntem mndri de ceea ce ai fcut pentru a realiza acest lucru.
Heller erau ca o familie pentru mine. Fuseser dintotdeauna. i aveau s fie mereu. Dar
asta era tot ceea ce puteau fi: ca o familie. Nu erau cu adevrat ai mei.
118
capitolul
LANDON
Broasca e moart. Nu poate s-i fac ru.
Melody a fluturat din gene n spatele unei perechi mari de ochelari.
Chestia aia e dezgusttoare. Eu nu m ating de ea.

orul de laborator de mrime universal (j ajungea pn la genunchi i o nfur cu totul.


i inea braele Ain SUS) Cu coatele ndoite, ca s nu i cad mnuile de pe minile foarte
mici. Arta ca o asistent, n sala de operaie a unui spital dintr-un joc de copii.
Nu te gndi la minile ei acum.
Am ridicat o sprncean la ea, cea cu piercin^ ia care se uitase sptmna trecut, cnd
Pearl pocnise din deget*; -in faa ei, pentru a-i atrage atenia.
Lui Pearl i-ai fi spus aa ceva? am ntrebat-0.
A ridicat din umeri, cu ochii la sprnceana mea. Puloverul verde nchis pe care l purta
prea la fel de moalo ca parul ei. Culoarea i ntuneca marginea iriilor i crea un contrast
puternic cu uviele luminoase ce i cdeau pe umeri.
Da, mi-a rspuns.
Nu te gndi la ochii ei. Nici la pr. Am oftat.
n regul. Eu tai. Tu fixezi i etichetezi.
S-a bosumflat, mpingndu-i buza de jos ntr-0 expresie care ar fi trebuit s arate ridicol pe
chipul unei fete de aisprezece ani. Fir-ar. S. Fie!
162
arn recunosctor pentru orul greu din pnz pe care l pur-Si pentru masa mare dintre
noi. tarl- Bine. Eu tai i fixez, iar tu etichetezi?
A luat un pix i mi-a zmbit, rspltindu-m pozitiv pentru c renunasem att de uor. Ce
facem prima dat? Ca un oarece de laborator, eram tentat s descopr unde inea ascuns
acel buton. L-a fi apsat iar i iar, numai pentru a vedea acel zmbet ndreptat spre mine.
_... pi, s vedem, am verificat pagina de instruciuni. n
primul rnd, trebuie s i stabilim sexul.
Melody i-a prins buza de jos, lucioas, cu dinii ei incredibil de drepi i albi, iar eu am
simit acea muctur ntr-un loc ncordat, de parc a fi fost alctuit dintr-o singur
terminaie nervoas. Penisul meu a zvcnit ca un steag prins ntr-o rafal brusc de vnt.
Iisuse, ci ani am, unsprezece?
Dracu' s-1 ia pe Boyce i mononucleoza lui stupid! Dracu' s-o ia pe Pearl i pe a ei!
Lipseau amndoi de o sptmn. Fr prezena amortizant a lui Pearl i fr Boyce care
s o enerveze pe Melody la fiecare cinci secunde, ncepuserm s vorbim n fiecare zi,
cum nu mai fcuserm de peste un an. De cnd cu acel proiect blestemat la geografie. De
cnd iubitul ei l pltise pe Boyce s m bat mr.
Melody s-a aplecat peste tava de disecie i s-a holbat la biata broasc moart, care arta
ca i cum ar fi murit dansnd, cu nasul n aer i membrele ntinse spre public, cu degetele
desfcute.
Nu vd nicio chestiu. Deci este fat? Am rs.

Broatele nu au chestiue externe.


S-a strmbat la mine, acoperindu-i nasul cu dosul palmei nm-nuate, pentru a bloca
mirosul neptor al lichidului de mblsmare. '
Atunci cum naiba ne dm seama? M-am uitat din nou pe foaie.
Scrie aici c masculul are degetele palmate mai mari.
120
Pentru o bun bucat de timp, cu capetele apropiate, am examinat amndoi broasca.
Haide, doar nu i-o trage cu degetul, a comentat ea.
O, Doamne! M-am uitat uimit la ea. A chicotit i s-a mbujorat, apoi am nceput amndoi s
rdem, iar domnul Quinn s-a ncruntat la noi. Aparent, disecia nu trebuia s fie ceva
distractiv.
Hai s lsm asta la o parte, deocamdat, i-am spus.
Nu te gndi nici la nenorocitul tu de deget, drcia dracului!
Melody a scris contiincios etichete mici i le-a prins cu bolduri, n vreme ce eu am tiat
broasca de la un capt la altul, eviden-iindu-i organele interne. Cu timpul, ne-am obinuit
cu formaldehida i protestele ei s-au rrit. A nceput s nfig bolduri prin prile pe care eu
le extirpam, dar a refuzat s foloseasc bisturiul sau forcepsul ei i nu le ridica dect atunci
cnd domnul Quinn trecea printre noi, pentru a se convinge c participm cu toii.
- Off, totul este att de mic! a observat Melody, foarte serioas. De parc organele unui
amfibian de zece centimetri lungime ar fi putut fi altfel. S-a uitat la diagram, apoi din nou la
broasc.
Ooh, acelea sunt ouoarele lui?
A ridicat eticheta pe care scrisese testicule. Am rs.
Da. Acelea sunt ouoarele lui. Felicitri, avem un biat. S-a ncruntat.
Deci, nu are...
S-a oprit, n timp ce creierul meu complet acel gol: scul, penis, mdular, falus, fiar. Cel
din urm fiind termenul folosit de Boyce.
... Nu.
Oscilnd ntre regret i profund uurare c Boyce nu era aici, am citit fia, parafrazndu-1:
Masculul fertilizeaz oule... S fiu al naibii.
... urcndu-se pe femel, nfurndu-i membrele anterioare n jurul ei i
mprocnd sperm peste ou, dup ce femela le depune.
164
Ne-am uitat unul la altul prin dou perechi de ochelari de protecie. M miram c ai mei
nc nu se aburiser. Cam napa pentru el, nu-i aa? a rspuns ea. Nu te gndi la
braele tale nfurate n jurul lui Melody Dover.

Din spate.
Iisuse Hristoase!
***
Boyce fiind bolnav, eram nevoit s parcurg din nou pe jos drumul spre coal. Pontiacul lui
Trans Am recondiionat, dei era o posibil capcan mortal urt i glgioas, era totui
un vehicul cu patru roi. Eram la patru luni i cteva lecii de ofat distan de permisul meu
de conducere. Localizasem cu bunicul un teren viran i cteva drumuri pietruite pe
continent i luam feribotul n fiecare duminic dup-amiaz sau seara, pentru a exersa
acolo, nc un pic i avea s constate c eram pregtit s conduc pe o
osea adevrat.
mi ascunsesem faa ca s mi pot da ochii peste cap, bineneles, fr s i spun c i
conduceam maina lui Boyce ori de cte ori el bea prea mult bere sau trgea prea multe
fumuri din joint i eu eram relativ treaz. Cu siguran i-ar fi retras permisiunea chiar atunci,
pe loc, i nu a mai fi mers n viaa mea, de unul singur, la volanul vechiului Ford.
mi doream acea camionet dintr-un singur motiv.
De parc Melody ar fi vrut s se urce n mizeria aia ruginit, n loc de jeepul alb ca zpada
al lui Clark Richards, cel pe care l primise cadou cnd mplinise aisprezece ani, acum un
an. l auzisem ludndu-se despre ceea ce fcuse cu Melody pe bancheta din spate, iar
cuvintele lui m nfuriaser i m excitaser din cale afar. M nfuriaser, pentru c nu ar
fi trebuit s mprteasc rahaturile alea cu o aduntur de idioi, pe plaj, n jurul unui foc
de tabr. M excitaser, pentru c voiam ca ea s fac acele
lucruri cu mine.
Pind de pe osea n curte, am clcat pe frunza unui cactus i m-am ales cu un ghimpe
direct prin vrful teniilor mei, Vans.
Au! La dracu!
121
Atunci am observat camioneta bunicului, parcat lng cas. mpreun cu SUV-ul tatei.
Ua de la intrare era descuiat, dei asta putea fi doar greeala bunicului, care uitase s o
ncuie. Tata l btuse la cap ore n ir cu predici despre siguran i lsatul uilor descuiate.
El insistase c nu ncuiase blestemata de cas niciodat, de atia blestemai de ani, de
cnd locuia acolo, iar tata insistase c nu mai eram n anii '50.
Cnd hoii au spart garajul lui Wynn i au furat o mulime de unelte, bunicul, n sfrit, a
cedat. Totui, uneori, uita s ncuie.
Bunicule? am strigat, nchiznd ua dup mine.

Mi-am scos ochelarii de soare, dar interiorul casei tot mi se prea ntunecat, venind de
afar, din lumina dup-amiezii senine. La nceput, nu mi-am dat seama c tata era aezat
pe marginea canapelei, cu minile ntre genunchi. Privea covorul uzat de sub picioare.
Nu ajungea niciodat acas att de devreme, iar dac era, lucra la mas, nu sttea pe
canapea. M-am ncruntat.
Tat?
Nu a fcut nicio micare. Nu s-a uitat la mine.
Vino, ia loc, Landon.
Inima mi bubuia n piept, ritmul ei crescnd uor, ca un motor ce se nclzea.
Unde e bunicul?
Am lsat geanta pe podea, dar nu m-am aezat.
Tat?
Atunci i-a ridicat ochii spre mine. Ochii uscai, dar nroii.
Bunicul tu a avut un atac de cord pe barc, azi-diminea.
Ce? Unde e? E la spital? Se simte bine? Tata a cltinat din cap.
Nu, fiul meu.
Avea vocea cald i linitit. M-am simit ca i cum m-ar fi strivit cu acele cuvinte
nenduplecate, dure i irevocabile.
A fost un atac de cord masiv, s-a stins repede...
Nu! m-am ndeprtat cu spatele, nghiindu-mi lacrimile. Dumnezeule, NU!
122
M-am retras n camera mea, am trntit ua i nu am mai ieit de acolo dect dup ce tata a
plecat la culcare.
Descul, am pit n camera bunicului, luminat de lun prin draperiile pe jumtate trase.
Mi-am trecut degetele peste lucrurile de pe noptiera lui: ochelarii de citit, pliai i aezai
deasupra unei biblii legate n piele, un exemplar din Fire de iarb" de Walt Whitman, un
pahar pe jumtate plin cu ap, un ceas de mn Timex cu geamul zgriat. Pe dulap erau
cteva cmi mpturite i o fotografie decolorat a bunicii, innd n brae un copil, pe
tata. Marginea era veche, ptat i ndoit ntr-un col.
n buctrie, am scos din frigider o porie rece de macaroane cu brnz i am mncat-o
fr s o nclzesc.
nmormntarea a fost scurt i fr prea muli participani. Eu, tata, un grup de btrni i ali
civa pescari pe care i cunoscuse bunicul, care i fuseser prieteni i vecini. Tata a purtat
singurul costum pe care l pstrase, nc impecabil i perfect croit, dei i venea un pic mai
larg dect ultima oar cnd l mbrcase, la nmormntarea mamei. Pierduse n greutate.

Era mai musculos, dar i mai slab. Eu nu aveam costum i nici timp s fac rost de unul, aa
c, pentru slujb, mi-am luat o bluz neagr i blugi negri.
Era nmormntat alturi de soia sa, care murise cu 30 de ani naintea lui. Pe piatra ei
funerar scria, Ramona Delilah Maxfield Soie i mam iubit. Eram curios ce inscripie
comandase tata pentru bunicul, dar nu l-am ntrebat.
A doua zi, tata mi-a dat dou lucruri de la bunicul: un pandantiv din bronz greu, cu un
simbol celtic, care se presupune c reprezentase numele Maxfield nainte de secolul al XHlea i cheia vechii lui camionete Ford.
Am reprodus simbolul, mrit, ntr-un desen. Aveam s o rog pe Arianna s mi-1 tatueze pe
o parte, n dreptul coastelor. Am pus cheia Fordului pe inel, unde aveam o busol i pe cea
a casei.
Primisem camioneta pe care mi-o dorisem, un simbol al familiei mele vechi de o mie de ani,
o reet secret de negrese, un briceag i amintiri cu bunicul meu pe care nu le-a fi avut
dac nu mi-a fi pierdut mama.
167
Dar nu puteam aprecia toate aceste lucruri sau valoarea pe car o aveau pentru mine, cnd
dobndirea fiecruia dintre ele era legat de pierderea a ceva ce nu voiam s pierd.
LUCAS
Am ajuns cnd Heller strngea testele. Cnd m-am aezat la locul meu, mi-a spus c
trebuie s stm de vorb dup curs.
Bine, domnule, i-am rspuns, strduindu-m s mi pstrez privirea departe de
Jacqueline, care trgea cu urechea nu foarte subtil, cu capul ntors i brbia lipit de umr.
Respiraia mi s-a accelerat, tiind c printr-o singur propoziie, drace, un singur cuvnt,
Landon, putea s m dea de gol.
Voiam ca ea s afle.
i nu voiam.
Nu s-a mai uitat n direcia mea pn la sfritul cursului, cnd m-am mutat n fa. n timp
ce Heller rspundea la ntrebarea unui student, am profitat de ocazie i am cutat-o pe
Jacqueline n marea de studeni care ieeau din sal, dar ea era nc la locul ei. Privindum.
Avea ochii ntunecai, din cauza distanei dintre noi i a umbrelor aruncate de luminile din
plafon. Nu puteam s disting albastrul perfect pe care tiam c l au. Nu puteam s simt
parfumul ei dulce. Nu rdea, nici mcar nu zmbea. Era doar o fat frumoas.
Dar eu nu puteam vedea pe nimeni altcineva.
Eti gata? a ntrebat Heller, nghesuindu-i n geant notele de curs.
Mi-am smuls atenia de la Jacqueline.

Da. Desigur. Sunt gata.


A arcuit o sprncean spre mine i l-am urmat afar din ncpere.
Fiule, sigur nu munceti prea mult? Pari cam preocupat n ultima vreme.
Nici prin cap nu i trecea ct de mult!
124
>Ju era ziua mea norocoas.
Mai nti, Gwen venise n prima pas proast la care asistasem vreodat. Parc era o cu
totul alt persoan. Parc era Eve.
Care lucra i ea n aceast dup-amiaz.
Habar n-aveam cnd urma s apar Jacqueline, dac urma s apar, dar tiam, ca
Landon, c vinerea dup-amiaz, mai trziu, avea programate leciile de muzic pentru
liceu. Ori avea s apar dintr-un moment n altul, ori nu venea deloc. Cnd a aprut Heller,
a comandat o venti latte i s-a aezat pe un scaun din col, m-am rugat cu egoism s i
verse butura i s plece acas.
A scos un ziar i a nceput cu prima pagin.
Nici cinci minute mai trziu, am auzit salutul familiar, semi-politicos al lui Eve, Ce dorii?,
rostit cu o doz dubl de enervare. Mi-am ridicat privirea i am vzut-o pe Jacqueline,
mucndu-i buzele de parc i-ar fi reevaluat decizia de a trece pe aici.
M ocup eu, Eve, i-am spus, apropiindu-m de bar.
n timp ce i pregteam cafeaua i refuzam s i accept plata, colegele mele continuau s
se uite urt la ea, dei nu mi puteam imagina de ce. Alegnd una dintre mesele din partea
opus a cafenelei fa de locului n care sttea Heller, i-a scos laptopul.
Care dracu' e problema? am ntrebat-o n cele din urm pe Gwen, pind n cmpul ei
vizual. De ce te uii la ea ca i cum ai ncerca s o faci scrum?
i-a ncruciat braele la piept i s-a uitat lung la mine.
Te rog, Lucas, spune-mi c nu i place cu adevrat fata asta. M-am uitat la Heller, care
nu se micase dect pentru a ntoarce
pagina ziarului.
Ce vrei s spui? De unde i-a venit ideea asta? Cu buzele strnse, a fcut o grimas.
Eti mai transparent dect crezi. i, de asemenea, noi credem c i bate joc de tine.
-Ce?
Mulumesc lui Dumnezeu c nu era niciun client la cas i c Jacqueline era prea departe
pentru a auzi conversaia asta tmpit.
169
Aa e, a uierat Eve, ivindu-se lng Gwen. Prietenele ei au venit din nou aici, le tii pe
cele dou la care m refer? Tipele din frie?

Cuvintele ei spuneau tipe din frie. Tonul ei spunea paraute pline de boli. Doamne,
Dumnezeule! Avea la dispoziie cinci secunde pentru a-mi aduce un argument pe care s i1 pot zdrobi.
Am ncuviinat o dat din cap.
Ei bine, n-am putut s aud tot ce au spus peste vaporizatorul sta nenorocit, dar am
auzit numele tu, pe al ei i faptul c te folosete pe post de... h...
A fcut ghilimele n aer, cu degetele.
Faza Biatul Ru. N-am mai auzit niciodat ceva aa de jalnici Sprncenele mi s-au
ridicat. Faza Biatul Ru. Sigur!
Ai luat-o razna, amndou. Eve i-a ncruciat braele.
Ba nu, n-am luat-o. Ele au pus totul la cale, iar ea doar le urmeaz planul. Rolul tu e
ceva de genul... premiu de consolare, un armsar care s o ajute s uite un alt tip. Deci,
ntrebare de un milion de dolari: i place fata sau vrei numai s i-o tragi?
Stteau acolo, ca dou nebune, umr lng umr. Consolare.
Asta nu v privete pe voi.
Pe naiba nu ne privete!
Eve m-a mpuns n piept cu o unghie dat cu lac negru.
Eti prietenul nostru i nu o s lsm o javr arogant s-i bat joc de tine.
Maxilarului mi s-a ncordat.
Nu. Vorbi. Aa despre ea. S-au uitat una la alta.
La naiba, a zis Gwen, n timp ce Eve a spus:
Ei, fir-ar!
Dup o or, Jacqueline i Heller au plecat, la cteva minute distan unul de cellalt.
nainte s ias din cafenea, Heller s-a oprit n dreptul mesei ei, pentru a-i spune ct de mult
se bucura c
125
rase materia aproape n totalitate, lucru pe care l tiam
re ntrii c acesta fusese subiectul pe care dorise s l dezbat doarpenuu . ,
mine de dimineaa, dupa curs.
CU Apoi s-a apropiat de bar, ca s discute cu mine despre ea, n timp ce ea Prrvea' *ar eu
mi"am amintit un vechi proverb pe care bunicul l pomenea mereu: Oh, ce drumuri
ncurcate ne croim, cnd nti nvm s pclim. ncepeam s neleg semnificaia
cuvntului ncurcat.
Restul dup-amiezii a fost att de mort, nct managerul a ntrebat dac vrea cineva s
plece acas, aa c m-am oferit. Eve i Gwen au schimbat nc o dat priviri cu subneles.
Nu mai cerusem niciodat s plec devreme.

Gwen m-a urmat n spate i m-a oprit n timp ce mi mbrcam jacheta.


Lucas?
Am oftat, ntorcndu-m spre ea.
Da.
Cu buzele strnse, mi-a pus o mn pe bra.
tiu c Eve poate fi un pic cam dur... Am zmbit.
O, chiar aa? Nici n-am observat.
Cnd a zmbit, ochii i s-au ncreit la coluri i Gwen, cea pe care o tiam, a reaprut.
Dar amndou inem la tine. Nu vrem s te vedem rnit. Am tras fermoarul hainei pn
la jumtate, o jachet din piele
moale, de culoarea ciocolatei amrui, pe care nu a fi putut s o cumpr singur. Charles i
Cindy mi-o fcuser cadou de ziua mea, n primul an de facultate. Atunci, mi fusese un pic
cam larg. Acum mi venea perfect.
Sunt biat mare, Gwen. Pot s mi port singur de grij. i o fac de mult timp.
Da, tiu. Dar... s fii atent. Pentru unele lucruri nu merit suferina, chiar dac o poi
suporta.
Nu vorbea niciodat prea mult despre tatl copilului su, dar tiam c vorbea din
experien. Cu greu puteam s o compar pe Jacqueline Wallace cu un tip mult prea egoist
pentru a-i asuma
171
responsabilitatea de tat. Dar nu era dreptul meu s mprt ceea ce tiam despre ea.
Mulumesc, Gwen. Am s fiu atent, i-am rspuns. O minciun sfruntat.
Am ajuns acas i mi-am fcut un sandvici, mprind cu Frai cis feliile de curcan, aa cum
fcusem atunci cnd apruse pentru prima dat, n urm cu trei ani. Abia eram n
apartament de o lun cnd s-a mutat i Francis, neinvitat. Chiar dac familia Heller locuia
n partea cealalt a curii, m ncerca un sentiment neateptat de izolare. Nu vorbisem
foarte des cu tata ct timp locuisem cu el, dar fusese acolo, n cas. Nu mi lipsea att de
mult conversaia, ct prezena unei alte fiine.
Ce prere ai? l-am ntrebat acum, aruncndu-i n castron o ultim felie de curcan. Oare
ar trebui s devin biatul ei ru? Rolul mi se potrivete, cu siguran.
Am luat telefonul i i-am cutat numrul.
Vorbete acum sau taci pe vecie.
El i-a terminat curcanul i a nceput s se spele.
Asta nseamn acord tacit, i-am spus, scriindu-i un mesaj lui Jacqueline, n care mi
ceream iertare c nu i spusesem la revedere, azi dup-amiaz.

A fost stingheritor cu Dr. Heller de fa, bnuiesc, a rspuns ea. Puin spus, dar ea habar navea.
I-am spus c mi-ar plcea s o desenez. Am privit insistent ecranul, ateptndu-i
rspunsul. Vrei un biat ru, Jacqueline? mi-am zis n sinea mea. Atunci, haide. ncearcm.
Ok, a rspuns.
I-am spus c pot s ajung peste vreo dou ore i i-am cerut numrul camerei.
n mod ironic, n timpul orei petrecute la Starbucks, i trimisese un e-mail lui Landon, ca s i
mulumeasc pentru c insistase s rezolve fia de lucru. Eram nouzeci i nou la suta
sigur c luase zece la testul dat de Heller diminea i am vrut s i rspund, dar nu am
facut-o. n seara asta, nu avea s primeasc nicio veste de la Landon.
127
tea ptrunde foarte uor n cldirea unde locuia. Nu tre-aect s adresezi un simplu, Hei,
omule, ine ua", unuia din-buiajocatari Am urcat pe scara din spate pn la etajul ei,
simindu-mi tot corpul arznd.
Nu minisem. mi doream s o desenez. Probabil, sta era singurul lucru pe care aveam s1 fac. n seara asta.
Am btut uor, ignornd studenii care pierdeau vremea pe coridor. Nu a rspuns i nu
puteam distinge nicio micare n interiorul camerei. Dar, cnd am btut din nou, mi-a
deschis ua imediat, de parc ar fi stat chiar lng ea, de partea cealalt, ncercnd s se
hotrasc dac s m primeasc nuntru sau nu.
Purta un pulover larg, de un albastru mai deschis dect culoarea ochilor si, ce forma un
decolteu precaut i i contura formele, fr s le ating. mpletitura moale implora s fie
atins. Am jurat c voi rspunde acelei rugciuni.
Am intrat, ua nchizndu-se cu un poc" n spatele meu. Era ca i cum cineva ar fi nchis
ua contiinei mele. Dar asta nu o mpiedica s mi se agite n interiorul craniului, o
reamintire nbuit, dar constant, c aceast fat era student la cursul lui Heller, c mi
era interzis. n plus, ncerca s i revin dup o desprire, fapt care pe ea o fcea
vulnerabil ntr-un sens i pe mine n altul.
nc i mai ru, ea n-avea nici cea mai mic idee despre conflictul meu interior. Am aruncat
caietul de schie pe patul ei.
Cu minile n buzunare, m-am prefcut fascinat de decorul camerei i i-am simit privirea
cercetndu-m n amnunt, de la cizmele uzate din picioare, la hanoracul simplu i la inelul
din buz. O faad de parte pierde-var, parte bdran, parte nu te pune cu mine. Nu
aveam nimic n comun cu fostul ei cel spilcuit, dei, odat, cu mult timp n urm, a fi putut
fi exact ca el. Atunci, nu m interesase ce haine purtasem sau ct costaser. Etichetele pe

care le afiau Kennedy Moore i prietenii lui din partea de sus a clasei de mijloc nu i-ar fi
impresionat deloc pe colegii mei din
173
coala general, ai cror prini erau lideri de sindicat influeni senatori i directori de
companii multimilionare.
N-am s m las niciodat intimidat de vreo odrasl care se d n spectacol pe banii
prinilor; tiu ct de rapid poate s dispar totul, mai ales atunci cnd nimic nu a fost,
vreodat, al tu. Acesta era un adevr pe care l nvasem pe piele mea: dac voiai ceva
de la via, trebuia s te bazezi doar pe tine nsui pentru a-1 obine. i pentru a-1 pstra.
n timp ce ochii lui Jacqueline alergau pe faa mea, mi-am continuat falsa inspecie a
camerei de cmin, iar n minte vizualizam expresia distras pe care o avea, uneori, la
cursul lui Heller: privirea nefocalizat i nemicat, degetele btnd ritmul pe genunchi sau
pe banc, ciupind coarde invizibile.
Fusesem atras de ea sptmni ntregi, dar pstrasem distana pn n noaptea n care
devenisem protectorul ei. Ca n acel proverb chinezesc care spune c, dac salvezi o via,
vei avea pentru totdeauna o responsabilitate fa de acea persoan, nu o puteam lsa s
se scuture de praf i s porneasc mai departe. Nu, ct timp nu credeam nicio clip c
avea resursele necesare pentru a se proteja. Poate c nu i salvasem viaa lui Jacqueline n
acea noapte, dar o salvasem de la ceva ce i-ar fi rpit o parte din suflet. Eram mistuit de
nevoia de a veghea asupra ei i, pentru a face asta n mod eficient, era necesar s o
cunosc mai bine.
Cel puin asta era povestea inventat pe care mi-o tot repetam. M-am ntors i i-am
surprins privirea, apoi m-am uitat spre difuzoarele mici de pe birou. Asculta formaia pe
care o vzusem luna trecut. Am ntrebat-o dac fusese i ea la spectacol i, surprinztor,
a dat din cap c da. Nu o vzusem acolo, dar, pe de alt parte, nu tiusem c trebuie s o
caut. I-am oferit o scuz legat de alcool i ntuneric. Dac a fi tiut c era acolo, toat
berea i ntunericul din lume nu m-ar fi putut mpiedica s o gsesc. Era mai bine s nu i
mrturisesc aa ceva. Mi-am scos apca i hanoracul, aruncndu-le pe patul ei i
ncercnd s mi compun expresia feei, nainte de a m rsuci napoi, spre ea. Oricum,
probabil c se dusese acolo cu iubitul ei, iar eu fusesem cu Joseph.
174
Unde m vrei? m-a ntrebat, iar mintea mi s-a golit pe mo-pient, apoi s-a umplut cu imagini
pe care nu puteam s le pronun.
A roit, de parc le-ar fi auzit oricum, i buzele i s-au ntredeschis* fiindu-i imposibil s
retrag ntrebarea cochet pe care, evident, nu mi-o adresase ca o tactic de seducie.

Mi-am dres vocea i i-am sugerat patul, rspunznd flirtului ei neintenionat cu unul de-al
meu. mpingnd apca i hanoracul de pe cuvertur n timp ce ea se aeza, le-am amintit
hormonilor mei deteptai c existau un milion de motive pentru care Jacqueline Wallace nu
era de nasul meu, ncepnd cu faptul c, practic, o mineam cu privire la adevrata mea
identitate i ncheind cu ideea c fetele ca ea nu se ndrgosteau de biei care artau ca
mine.
Dar nu trebuia neaprat s se ndrgosteasc de mine ca s se culce cu mine, nu-i aa? n
faza ei Biatul Ru? O partid de consolare. Doamne, ajut-m, eram n stare s fac orice.
M privea cu ochi mari, receptivi, i voiam s o linitesc, s o calmez cu ajutorul minilor. n
schimb, m-am trezit spunndu-i c nu trebuie s facem asta, dac nu vrea. Am ateptat s
elibereze gura de aer pe care o inea n piept i s mi spun c treaba asta fusese o
greeal. O parte din mine spera s aud acele cuvinte, pentru c atunci m-a fi putut
retrage nainte s fac greeala monumental de a-mi compromite integritatea ntr-un mod
iremediabil.
Dar nu aveam s plec, dect dac mi-o cerea. Nu att timp ct n mintea mea nu exista
nimic altceva, dect gndul de a m duce mai aproape de ea.
Vreau, a spus ncet, cu trupul nc rigid, ca unul dintre stativele mele din lemn, ce se
puteau ndoi la mbinri, dar, n rest, erau inflexibile.
Afirmaia nu i se potrivea cu postura, dar nu tiam ce era adevrat limbajul corpului sau
cuvintele.
Ce poziie i-ar fi cea mai confortabil? am ntrebat-o, iar ea a roit din nou, mai puternic
dect nainte.
Mi-am mucat buza i m-am ntors cu spatele, aezndu-m pe podea, la vreo doi metri de
ea, cu spatele lipit de singurul perete gol din camer. Deschiznd caietul pe genunchi, am
inspirat uor
129
pe nas i m-am blestemat pentru mesajul pe care i-1 trimisesem. Chiar dac cererea mea
de a o desena nu fusese doar o manevr, aceast apropiere intim era un adevrat infern.
ntr-un moment de luciditate, am realizat c o doream mai mult dect dorisem vreodat pe
altcineva. Aceast dorin crescuse de-a lungul mai multor sptmni, iar eu o lsasem
nesupravegheat, pentru c ea avea prieten, pentru c urma un curs la care eu eram
preparator, pentru c reprezenta un el imposibil, de neatins, o fantezie i nimic mai mult.
Apoi venise acea noapte, o noapte care, cu siguran, nc o ngrozea, dar eu o
mpiedicasem s devin ceva mult, mult mai ru. Mna mi s-a ncordat pe creion. Nu
puteam s-mi acord merite pentru c o salvasem, pentru ca apoi s o iau pe ea drept
premiu, nu sub pretexte false, nu cnd niciodat nu putea fi a mea.

ns, i ea avea pretexte false, nu-i aa? Puteam s i ofer ceea ce voia.
I-am spus s se ntind pe burt i s i ntoarc faa spre mine, iar ea m-a ascultat.
Aa?
Am ncuviinat din cap. Mintea mi plutea. Drace, ce se ntmpla cu mine? Trebuia s o
ating.
Fr s se mite, m-a urmrit cum am lsat deoparte caietul i creionul, ridicndu-m n
genunchi i eliminnd distana dintre noi. Cnd mi-am trecut mna prin prul ei, aranjndu1 astfel nct s i dezvluie linia obrazului, a nchis ochii. Un mic pistrui, singuratic, a
devenit vizibil sub brbie i mi-am forat mna s se ndeprteze, ca s nu l mngi cu un
deget. A deschis ochii, iar eu m-am ntrebat dac era contient de apriga lupt ce se
ddea n interiorul meu.
Ct timp am desenat-o, am rmas amndoi tcui. tiam c m urmrete, chiar dac nu
putea vedea ce fac. Cteva minute mai trziu, ochii i s-au nchis i a rmas nemicat. Am
terminat desenul i nu tiam ce s fac. Din nou n genunchi, m-am apropiat de pat, m-am
aezat pe clcie i am privit-o pre de cteva minute. Respira profund i regulat. Am pus
deoparte caietul i creionul i m-am strduit s nu o ating.
130
Ai aipit? i-am optit, n cele din urm, iar ea a deschis ochii. Nu, mi-a rspuns, dar tiam c
greea.
jsfu am corectat-o. M-a ntrebat dac am terminat i m-am auzit spunnd c vreau s mai
fac unul. Cnd i-a dat acordul, am rugat-o s se ntoarc pe spate. M-a ascultat. I-am spus
c vreau s o aranjez i a consimit. Inima mi pulsa via n vene, de parc m-a fi trezit
dintr-o com de civa ani. Totul era luminos i detaliat. Natural i sensibil. O doream att
de mult, c m durea.
La nceput, am vrut s o aez ca i cum ar fi czut din cer i ar fi aterizat pe spate, un nger
prbuit la pmnt de inima ei zdrobit. Dar, cnd i-am apucat ncheietura minii i i-am
aezat braul deasupra capului, mi-am imaginat-o n patul meu. Cu inima bubuind, i-am
mutat i cellalt bra, mai nti pe abdomen, apoi deasupra capului, lng cellalt. I-am
ncruciat ncheieturile i mi-am nchipuit-o rznd i provocndu-m s o leg, clar, ca o
amintire. Fir-arl
Trebuia s ncetez s-o mai ating, altfel aveam s mi pierd minile, aa c am desenat-o
exact cum era, concentrndu-m pe linii i unghiuri, umbre i reflexii. Pulsul mi-a sczut
treptat. Respiraia mi-a revenit la normal.
Mi-am mutat privirea spre chipul ei. Spre ochi. Care erau deschii, urmrindu-m.
Minile ei mici, nc ncruciate asculttor deasupra capului su, s-au strns n pumni, apoi
s-au relaxat. Pulsul de pe gt i s-a accelerat. Pieptul i se ridica i cobora cu repeziciune.

Eram pierdut n albastrul infinit al iriilor ei. Prea aproape speriat, ceea ce m supra, dar
nu pe ea.
Jacqueline?
Da?
n noaptea n care ne-am ntlnit... Eu nu sunt el. Eu nu sunt el. Eu nu sunt ca tipul la.
tiu ast...
I-am pus un deget pe buzele moi, pline, oprindu-i cuvintele.
Deci nu vreau s te simi forat. Sau copleit.
Chiar i n mijlocul duplicitii mele, fiecare cuvnt pe care l rosteam era adevrat, aveam
nevoie ca ea s aib ncredere n
177
mine. i mai voiam, de asemenea, s o srut, mai mult dect mi doream s respir.
Dar vreau, categoric vreau, s te srut chiar n clipa asta Ru.
Eu eram cel mai speriat, pentru c tiam c avea s spun nu. Aveam s i demonstrez c
eram de ncredere plecnd. Mi-am plimbat un deget de la buzele ei, n jos, pn n centrul
pieptului, ateptnd cuvntul nu.
Dar nu 1-a rostit.
Vocea ei era aproape un oftat.
-OK.
131
capitolu
LANDON
Prima dat cnd am condus singur nu a fost aa cum visasem eu dintotdeauna. mi
imaginasem c fceam o plimbare cu Boyce, ntr-o smbt seara. C luam de acas nite
fete oarecare, ca s mergem la un film sau la un fast-food. C bunicul m trimitea la
magazin, s cumpr lapte.
n schimb, am mers la doc i am luat feribotul cu program non-stop, aa cum fcusem, de
multe ori, cu bunicul. Dar nu fusesem niciodat eu cel care urcase camioneta pe ramp.
Am condus pn la cimitir, fr s cumpr flori, i abia cnd am ajuns acolo mi-am dat
seama c aveam doar o vag idee cam pe unde se afla locul n care era ngropat. De
numai aptezeci i dou de ore. Ziua aceea trecuse ca prin cea. Nu pruse real.
Am gsit piatra funerar a bunicii i movila de pmnt proaspt spat de lng ea.
Acum o sptmn, condusesem pe un drum lturalnic, nu departe de aici, cu bunicul pe
scaunul din dreapta. mi povestea cum nvase el s conduc la vrsta de paisprezece
ani, cnd renunase la coal ca s lucreze cu tatl i fratele lui mai mare.

Aproape c am rupt n dou vechiul Dodge, nvnd s l controlez, mi-a spus, rznd
de acea amintire.
Am ncercat s mi amintesc ultimul lucru pe care ni-1 spusese-rm unul altuia, dar nu am
putut. Probabil fusese ceva legat de cin, sau de treburile casei, sau de vreme.

179
Acum, stnd n picioare la cptiul movilei de pmnt, nu tiam ce s fac. Oare trebuia s
vorbesc cu el? S plng? El nu era acolo. Nu avea cum s m aud. Aa c toate aceste
lucruri preau cu totul inutile, dac nu cumva doream s m aud vorbind. Iar eu nu doream.
n cimitir mai erau civa vizitatori singuratici, ca mine, i un imens cortegiu funerar. Sub un
cort spaios, ncrcat cu aranjamente florale, oamenii i prezentau omagiile, ngrmdii pe
scaune pliante tapiate. Cel care murise fusese plin de bani. Am privim spre mainile
parcate de-a lungul aleii din apropierea reuniunii, recunoscnd mrcile: Cadillac, Mercedes,
Audi, chiar i un jaguar... i Jeepul de un alb imaculat al lui Clark Richards.
Ce naiba?
Scrutnd mulimea ndoliat, l-am descoperit cu uurin, n rndul din fa. Prul blond
nchis era pieptnat pe spate i purta un costum negru, cma alb i o cravat de
culoare rou nchis. Melody sttea n stnga, mbrcat n negru, nclinat spre el. Avea un
bra petrecut pe dup umerii ei i o fa impasibil. Chiar i de la distan, expresia trist,
distrus a lui Melody era evident. Umerii i vibrau i, cu toate c nu i puteam vedea chipul
necat n lacrimi, i simeam durerea ca pe un pumn n stomac.
Fratele ei mai mare, Evan sttea n dreapta. Am recunoscut-o i pe mama lor, lng Evan.
Brbatul de lng doamna Dover era, probabil, soul ei. Deci nu era vorba de un membru al
familiei. Totui, erau toi n primul rnd. Pierduser pe cineva foarte apropiat.
Am cercetat cu privirea pmntul de la picioarele mele. rn din rn. Gtul mi s-a
uscat.
Rmas-bun, bunicule. i mulumesc pentru camionet. Mai trziu, n acea noapte, stnd
ntins n pat, i-am trimis un mesaj lui Melody: Te simi bine? Azi am fost la cimitir i te-am
vzut acolo.
Mi-a rspuns imediat: Bunica mea a murit, vineri. Astzi am nmormntat-o. mi ursc
familia. Nu-i intereseaz altceva dect banii ei.
Asta e napa, i-am spus.
A trecut o jumtate de or pn s mi scrie din nou: Sunt n fort Aveam nevoie s ies la
aer i s privesc stelele. Poi s dac vrei. OK.

Am apsat butonul trimite i mi-am luat hanoracul din cuiul btut pe partea din spate a uii
mele.
Tata i-a ridicat privirea de la masa pe care mprtiase hrtiile de lucru i stivele de
dosare, observndu-mi cizmele din picioare i bluza pe care mi-o trsesem pe cap. Nu mi-a
spus nimic, dar am recunoscut dezamgirea n maxilarului su ncordat, nainte s m
ntorc i s ies pe ua din fa. Dac i nchipuise c moartea bunicului avea s m
transforme ntr-un cetean model, nu m cunotea deloc.
Vntul nu btea deloc, un lucru ciudat pentru luna martie. Era i mai cald dect fusese mai
devreme. Cnd am ajuns n fort, m-am dezbrcat de hanorac, am urcat scara i, cnd am
vzut-o pe Melody rezemat de perete, jumtate nvelit ntr-o ptur i cealalt jumtate
mbrcat cu un maieu subire, respiraia mi s-a tiat.
Bun, i-am spus.
Bun.
Avea vocea aspr, ca o nregistrare veche. Plnsese mult, de curnd.
M-am aezat lng ea, destul de aproape nct s o pot atinge, dar nu am fcut-o. tiam
din experien ce nu trebuia s i zic: mi pare ru. Nu pentru c ar fi fost ceva greit sau
nesincer n acea propoziie, ci pentru c nu exista niciun rspuns potrivit pentru ea.
Cum era bunica ta? am ntrebat-o, n schimb. Colurile gurii i s-au ridicat ntr-un zmbet
abia vizibil. Odihnindu-i un obraz pe genunchi, s-a uitat la mine.
Era certrea, ncpnat. Prinii mei urau asta. Considerau c nu e circumspect,
asta i tot spuneau unul altuia. Nu era delicat i discret, nu reueau niciodat s i
nchid gura. Nu voiau dect s tac, dar nimeni nu-i putea dicta, pentru c ea controla toi
banii.
181
133
Nu prea o femeie care i-ar fi cerut lui Melody s se lase dorm nat de fratele mai mare sau
de iubitul ei.
Avea o ton de nepoi, dar eu eram preferata ei, a continuat Mi-a spus chiar ea.
I-am zmbit i eu, uor.
Eram singurul nepot al bunicului meu, deci cred c, implicit, i eram favoritul.
Sunt convins c te-ar fi preferat, chiar dac ar fi avut o duzin de nepoi, a rspuns ea.
Inima mi s-a strns.
De ce crezi asta?
Stteam amndoi pe ntuneric, la treizeci de centimetri unul de altul. Fiecare prticic din
mine voia s fie fizic mai aproape de ea, iar acum mi intra i n suflet.

Pi... eti detept, hotrt, i i pas de oameni. Am rmas cu gura cscat.


Crezi c sunt detept?
A dat din cap o dat, cu faa nc lipit de genunchi.
tiu c eti. Totui, ascunzi lucrul sta. E din cauza oamenilor ca Boyce?
Am ridicat un umr, cu un genunchi ridicat i cellalt ntins. Talpa ghetei mele ajungea la
jumtatea distanei pn la peretele opus. Fortul sta fusese construit pentru copii de ase
ani.
Nu, Boyce nu m ia peste picior pentru lucrurile de genul sta. Boyce m ia peste picior
doar pentru c doresc o fat pe care nu o pot avea. Dar nu vd rostul... coala, notele,
toate astea. Bunicul meu a renunat la coal cnd era cu doi ani mai mic dect mine, iar
tatl meu are doctorat n economie, dar care-i diferena? Amndoi au ajuns s lucreze pe o
barc.
A clipit.
Tatl tu are un doctorat? Atunci de ce... Adic, de ce n-ar face altceva...
Cu buzele strnse, am ntors capul, ca s i urmresc reacia la aflarea acestei veti, ceva
ce nu mai mprtisem cu nimeni, nici mcar cu Boyce.
Mai prestigios? Sau ceva mai bnos?
134
ridicat din umeri, jenat de ntrebarea nepoliticoas, dar, totui, curioas.
_ A fcut. Apoi... a murit mama, am continuat, cu ochii spre r i ne-am mutat aici. i tot ce
nvase sau fcuse nainte a devenit doar o mare pierdere de timp. Deci, nu vrei s mergi
la facultate?
_Nu tiu. Adic, dac m-a duce, nu tiu cu ce a plti-o.
Mi-am simit faa arznd i m-am bucurat de adpostul ntunericului. Pentru numele lui
Dumnezeu, fata asta era Melody Dover, iar lipsa banilor reprezenta o slbiciune pentru
oameni ca ea. Ultimul lucru pe care mi-1 doream era s par slab n faa ei.
Poate ai obine o burs.
Nu voiam s i spun c varianta asta se dusese de-a binelea pe apa Smbetei. Media mea
general nu ar fi strnit admiraia niciu-nei instituiile de nvmnt superior. Probabil c
nici nu a fi admis, cu att mai puin pe gratis.
Mi-am trecut o mn prin pr ca s mi-1 ndeprtez de pe fa, iar ea s-a ntins, trasndumi cu vrful degetului tatuajul de pe spatele ncheieturii. Am lsat mna n jos, ncet,
aeznd-o ntre noi.
mi place asta, a spus ea, trecnd la limba de foc de pe tri-ceps, urmrind-o de-a lungul
bicepsului i sub mneca tricoului. i asta.
Mersi.

Corzile mele vocale au cedat, cuvntul fiind doar o oapt. Ochii ni s-au ntlnit, luminai
numai de stele i de lumina lunii. i-a retras mna napoi, n poal.
i mulumesc pentru mesajele din seara asta, Landon. i pentru c ai venit. Nu voiam s
fiu singur, dup ziua asta oribil. Pearl trebuie s fie acas la ora zece, iar Clark,
presupun c doarme. Nu mi-a rspuns.
tiam sigur c, n seara asta, Richards ncheia o afacere cu Thompson i, n momentul de
fa, se droga pe undeva, prin cealalt parte a oraului.
Nicio problem.
183
LUCAS
A spus OK.
Am dat drumul caietului pe podea i am lipit-o de saltea, cu grij, dar fr ezitare, trasndui cu vrfurile degetelor venele palide de pe ncheieturi. Pulsul i vibra prin mna mea, inima
btndu-i aproape de dou ori pe secund. Am urmrit cu degetele acele firioare albstrui,
pn cnd au disprut la ncheieturile coatelor. Pielea ei era prea fragil, prea moale pentru
a fi real.
Eti att de frumoas!
Nu eram sigur dac rostisem aceste cuvinte cu voce tare sau numai n mintea mea.
Buzele mi s-au nchis peste ale ei, cu mult mai mult grij dect folosisem vreodat pentru
a sruta pe cineva. M ngrozea gndul c a fi putut s o sperii. mi era fric s nu se
retrag i s nu mi mai acorde niciodat o astfel de ans. mi era fric s nu m considere la fel ca idiotul care o rnise, cel care ar fi putut s o rneasc mult mai tare.
Mi l-am ndeprtat din minte ca i cum l-a fi aruncat de pe o stnc. Nu fcea parte din
asta. Nu voiam s i ofer acces.
Mi-am trecut limba de-a lungul liniei buzelor sale, o rugminte tcut i o promisiune de a
m retrage, dac mi se cerea. Dar ea a deschis gura, iar sngele mi s-a aprins, clocotindumi sub tatuaje, ca mici panglici de foc. Limba ei a atins-o pe a mea o legtur care nu
mi-a fi imaginat c se va forma vreodat i care, totodat, trezea la via o nevoie de mai
mult. I-am mngiat limba cu a mea, iar ea a oftat i s-a cutremurat sub mine.
Punndu-i o mn pe ncheieturi i cealalt n jurul taliei, ncercam s o ancorez n acest
moment. Dintr-odat, singurul lucru pentru care fusesem menit n aceast via era s o
descopr pe ea. Cnd i-am supt buza de jos, plin, copleitor de dulce, respiraia i s-a tiat.
Limba mea a mpins n gura ei mai apsat, cutnd mai mult din ea, iar minile i s-au
strns n pumni sub ale mele. Am eliberat-o imediat, temndu-m s nu o fi speriat cu
sitatea sentimentelor mele, rugndu-m s nu o fi fcut, dar '"dichis ochii i, n ei, nu am
citit dect mirare. 3 i am condus minile n jurul gtului meu i, cnd m-am ridi-at trgnd-o

n poal, mi-a mpletit degetele n pr. n acel o'rnent' Sfinte Dumnezeule, i-a fi oferit orice
mi-ar fi cerut. Capul i se potrivea perfect n palma mea, cnd i l-am lsat pe spate,
nclinndu-i brbia, ca s i srut pistruiul pe care l observasem n timp ce o desenasem.
Mi-am mutat buzele mai jos, cu micri lente, pstrndu-mi ntregul corp n alert pentru
orice semn din partea ei, care ar fi indicat c e prea mult. Pieptul i-a urcat i a cobort,
micul suspin al respiraiei sale rsunnd n camer, ca un ecou, i contopindu-se cu a mea,
deasupra muzicii disprute n fundal. tiam piesele, dar nu le-a fi putut identifica i nici nu
mi psa, ct timp mna mea liber rtcea sub puloverul ei.
Mi-am plimbat degetele lacome de-a lungul coastelor, peste estura mtsoas a
sutienului, mpingnd puloverul n sus. Suflul ei accelerat mi mngia faa i mi rsfira
prul, n vreme ce limba mea alerga pe curbura pielii ei dezgolite, chiar deasupra cupei.
Sistemul de prindere era in fa. O simpl apsare ntre degetul mare i cel arttor,
urmat de o uoar glisare de un centimetru l-ar fi deschis, ns raiunea mea a ctigat.
Asta ar fi nsemnat prea mult. Contiina mi optea din partea cealalt a uii nchise c nu
pcleam pe nimeni cu aceast pretins galanterie mental. Toat seara asta era prea
mult, iar eu o tiam. Trebuie s plec, m-am gndit.
i apoi ea a rs. De fapt, nici mcar un rs curat, mai mult un chicotit sugrumat, ricond
prin camer n cel mai ciudat moment posibil.
Te gdili? am ntrebat-o, pentru c nu mi puteam imagina un alt motiv pentru care ar fi
rs ntr-un aa moment.
i-a mucat buza, mult prea tare. Am vrut s protestez mpotriva faptul c i rnea o parte
din ea pe care eu eram gata s mi petrec urmtoarea or adornd-o. i visasem buzele,
gura, limba. Nu voiam s scoat afar din joc vreuna dintre ele. A cltinat din
185
136
cap c nu, iar eu m-am uitat prelung la gura ei apetisant i am ntrebat-o:
Eti sigur? Pentru c ori e asta... ori gseti tehnicile mele de seducie... amuzante.
A rs din nou, acoperindu-i gura.
Nu aveam de gnd s i dau voie s-mi ascund acele buze. Cu voce tare, am meditat
asupra ideii de a o gdila, pentru a-mi lua gndul de la rsul ei i ochii i s-au mrit.
Nu, te rog, nu! m-a implorat, de parc a fi avut de gnd s-o
fac.
Orice deget a fi pus pe trupul ei, i-ar fi oferit o cu totul altfel de senzaie i, s fiu al naibii
dac aveam s o fac s rd din nou, orict de adorabil i ciudat ar fi fost.

I-am ndeprtat mna de la buze, i-am lipit-o de pieptul meu i i-am prins gura cu a mea,
nelsndu-i timp s se neliniteasc, nelsndu-mi timp s m rzgndesc. A suspinat
ncet, fcndu-m s mi pierd minile.
I-am tras puloverul napoi, n jos, dar nu era nevoie s o vd ca s o simt, iar imaginaia mi
completa fiecare gol vizual. Mng-indu-i pielea fin de pe abdomen, deplasndu-m,
alene, n sus, cinci centimetri nainte i doi la stnga, palma mi s-a nchis, n sfrit, pe un
sn rotund, perfect. A scncit, cnd i-am mngiat sfrcul cu degetul mare i l-am simit
ntrindu-se instantaneu, prin materialul subire al sutienului. L-am ciupit uor, savurndu-i
reaciile, nainte de a oferi aceeai atenie i celuilalt sn.
A putea s o desenez numai din atingeri, fr s i vd trupul gol. Ar avea areole cam ct
monedele, cred, mameloane rozalii, ce mi s-ar alungi spre gur, dac a arcui-o nc un
pic, peste braul meu, i le-a linge pe fiecare n parte o dat, suflndu-i apoi, uor, peste
suprafaa pielii. Doamne, Sfinte!
De parc mi-ar fi citit gndurile, ea a gemut din nou, deschiznd buzele mai mult, i m-am
cufundat mai adnc, gustnd fiecare centimetru al gurii ei mici i delicioase, mngindu-i
ritmic limba. Mrind de plcere cnd a supt-o pe a mea, mi-am strns braul n jurul ei,
apelnd la fiecare gram de voin pe care l aveam
137
pentru a-mi nfrna pornirea de a mi-o trage n poal, de a o dezbrca de pulover, de a-i
scoate sutienul i de a o frmnta cu gura, n timp ce i-ar lipi centrul cald de erecia mea
tare ca piatra. Ce chin minunat ar fi!
Vibrndu-mi n brae, s-a lsat prad buzelor mele, fr s se gndeasc, sunt sigur, c
imaginaia mea depise de mult pragul acestor srutri fierbini, orict de puternic ar fi fost
impactul lor asupra mea. I-am mngiat gtul cu degetele, ca i cum le-a fi aezat pe o
in de cale ferat i a fi simit vibraiile apropierii unui tren pe care nc nu-1 puteam
vedea, dar care venea cu vitez. Abandonndu-i, pentru moment, buzele, i-am supt cu
srutri mrunte pielea de pe gt, nu att de apsat nct s i las urme, dar suficient ct s
o ameeasc. Suficient de tare, nct s i dea seama ce fel senzaii a putea s i ofer.
Mi-am nfurat mna n jurul taliei sale, am tras-o mai aproape i mi-am strecurat jucu
degetele n spatele blugilor, ntorcndu-mi gura spre a ei i srutnd-o lent i uor spre lent
i profund, lent i profund spre rapid i delicat, rapid i delicat spre apsat i profund,
prelungindu-i agonia, puin cte puin.
Mna ei masa i apsa. Pielea mi ardea i muchii mi se ncordau sub palm, parc
pregtii s se supun dorinelor ei, oricare ar fi fost. Eu conduceam, doar pentru c ea mi
permitea asta. Puterea mea era iluzorie. Dac mi-ar fi spus s m opresc, m-a fi oprit.
Dac s-ar fi aplecat la urechea mea i mi-ar fi optit, Ia-m acum, a fi fcut-o, chiar dac

tiam c este prea devreme, o greeal. A fi fcut orice mi-ar fi cerut, oricum ar fi cerut-o.
Aveam s fiu biatul ei ru, dac asta voia. Dac de asta avea nevoie.
Voiam s fac totul perfect pentru ea. Att de perfect! Dar nu acum. Nu nc. ntins pe
salteaua ei ngust, fr s i fi scos niciun obiect de mbrcminte, reuisem s o aduc i
pe ea, dar i pe mine, n pragul nebuniei. Cu un singur pas, amndoi l-am fi depit.
Postura ei apatic i ochii aproape nchii mi spuneau c era mbtat de srutri. Ar fi
fcut orice i-a fi cerut.
Trebuie s plec, i-am optit. Fruntea i s-a ncreit.
Vrei s pleci?
187
Nu, frumoaso. Vreau s te intuiesc de saltea i s te satisfac n orice mod posibil, tot restul
nopii.
Am spus c trebuie s plec.
Am srutat-o n colul gurii. Buzele ei erau umflate i umede, iar dac nu mi dezlipeam
privirea de la ele, nu aveam s reuesc s ies de-aici. Frecndu-mi nasul de urechea ei, iam spus:
Trebuie nu nseamn acelai lucru ca vreau. Drept rspuns, a suspinat:
Atunci, pot s-i vd schiele?
Mmm, sigur.
Cnd m-am desprins de ea i am revenit n picioare, corpul meu a protestat. Am luat-o de
mn, ridicnd-o i pe ea. Dac ar fi rmas acolo, culcat, cu prul i hainele rvite,
autocontrolul meu deja slbit s-ar fi destrmat de tot.
Am luat caietul i m-am aezat lng ea, pe marginea patului.
I-am artat cele dou desene, ambele nefinisate, urmnd s le retuez. n ciuda acestui
fapt, prea impresionat. I-am spus c, probabil, aveam s le refac n crbune i s le prind
cu piuneze de peretele dormitorului meu. Reacia de surpriz aprut pe chipul ei mi s-a
prut comic, mai ales cnd am adugat:
Cine n-ar vrea s se trezeasc i s vad asta?
Mi-am mucat interiorul obrazului, ca s-mi pstrez expresia impasibil.
Am realizat, mult prea trziu, c nu m splasem pe mini dup ce terminasem desenele,
nainte s o ating. Dac i-a fi scos puloverul, fr ndoial, avea s fie acoperit cu pete
cenuii, de parc mi-a fi marcat teritoriul. La acest gnd, corpul mi s-a ncordat. M-am
sprijinit de u, am tras-o lng mine i am srutat-o pentru ultima oar. Cnd s-a ridicat pe
vrfuri i s-a lipit de mine, am tiut c n cinci secunde avea s fie pe spate, n mijlocul
patului.
Trebuie s plec acum sau nu mai plec, am gemut.

Nu a rspuns nimic, nici da, trebuie, dar nici nu s-a opus plecrii mele. Mi-am alungat din
minte ceea ce am vzut n ochii ei: un moment de ezitare, ceva ce spunea c puteam fi mai
mult dect premiul de consolare pe care i-1 gsiser prietenele. Fr ndoial,
139
cm I am srutat fruntea, vrful nasului, dar nu i mi imagmasem I-am saru ^ am m
189
capitolul
LANDON
Crescnd la o mic coal particular, tiam cte ceva despre oraele mici. Cum nimic,
niciodat, nu poate s rmn secret. Cum secretele se rspndesc precum focul ntr-o
pdure uscat. Cum focul nu se stinge, pn nu este nghiit de un foc mai mare.
n timpul vacanei de primvar, patru studente nchiriaser o cas pe plaj, o proprietate a
familiei Richards. Cnd sosiser, tatl lui Clark l trimisese pe el s le predea cheile. Se
zvonea c venise cu doi colegi din echipa de baseball i c sttuser mai bine de o or.
Poate c n-ar fi fost mare scofal, dar, n acea noapte, se ntorseser cu nc un tip. i
nimeni nu i vzuse plecnd, dect a doua zi diminea.
Cel puin unul dintre aceti biei nu putuse rezista tentaiei de a se luda cu presupusa
orgie de comun acord, nu c l-ar fi nvinovit cineva c vorbise. Poker pe dezbrcate,
pahare de tequila i studente, cte doi biei i dou fete retrai n dormitoare i multiple
schimburi de parteneri. Orice tip ar vorbi. i-ar vorbi, i-ar vorbi.
Unii nu se mulumesc numai cu asta. Vor s fac fotografii i videoclipuri drept dovezi i s
le trimit prietenilor, mai ales atunci cnd sunt prea bei sau prea fumai ca s realizeze c,
ntr-unui dintre acele videoclipuri, se afl i un tip care are o relaie de lung durat. Mai
precis, cel n care o fat aproape goal se urc n poala lui, gemnd i micndu-se n aa
fel, nct nu i trebuie niciun pic de imaginaie ca s i dai seama ce se ntmpl.
139
Eu si Boyce am vzut videoclipul a doua zi diminea.
Melody l vzuse pn s ajung Clark la ea acas, n seara urmtoare. S-au certat foarte
tare, iar mama ei 1-a ameninat pe Clark c l sun pe taic-su, dac nu se calmeaz i nu
pleac imediat. Virnd brusc la dreapta i lsnd un set paralel de urme ale roilor pe asfalt,
aproape i-a lovit Jeepul la captul aleii lor.
Cnd a aprut, trei ore mai trziu, la unul din focurile noastre n aer liber, lovind nisipul cu
piciorul i purtndu-se de parc faptul c o pierduse pe Melody nu era altceva dect o
neplcere minor, am vrut s l las lat. Dup spusele lui Boyce, nu era prima dat cnd
Clark se ncurcase cu turiste, dar, pn acum, nu fusese prins.

Unii brbai cred c nu conteaz dac o faci cu o fat care nu st mult prin zon. E sex
de moment.
Ca i cum ar fi vrut s ilustreze raionamentul lui Boyce, cinci minute mai trziu, Clark s-a
cuplat cu o necunoscut. Arta de treisprezece ani i avea ochii mari, ca un pui de
cprioar.
Uau, frate, uite! a exclamat Boyce, gesticulnd cu igara. Melody se apropia prin nisip,
flancat de Pearl, care transporta
o cutie de carton. ndreptndu-se int spre Clark, n lumina focului, Melody a bgat mna
n cutia din braele prietenei sale i i-a turnat n cap o ploaie de fotografii rupte i ceea ce
preau a fi buci dintr-un urs de plu.
Ce dracu', Melody? a urlat Clark, srind n picioare i lsnd-o pe fata din poala lui s
cad speriat pe nisip.
Tipa s-a trt, ca un crab, departe de ei.
Infidel nenorocit!
Melody a scos din cutie o brar de aur i i-a aruncat-o la picioare. Bijuteria i s-a lovit de
glezn, apoi s-a rostogolit spre ap.
Alea sunt diamante, javr psihopat! i-a strigat el, repe-zindu-se s o prind.
Nu m poi cumpra! a venit rspunsul ei.
Cine-a zis c-a vrea? i-a ntors-o el, iar ea a nceput s plng i s-a ndeprtat,
cltinndu-se.
Pearl a aruncat spre capul lui cutia goal, dup care i-a urmat prietena. El s-a ferit,
obiectul trecndu-i pe deasupra umrului.
191
Anvtras de cablul de la ua fortului, ascultnd cu atenie. Mi s-a prut c aud un oftat
nbuit, dar putea fi doar o rafal de vnt.
Melody? am optit.
Chipul i-a aprut de sus, cu prul strlucind n lumina lunii, ca o aureol, de jur mprejurul
capului. i-a mijit ochii, apoi a spus:
O, Landon. Ce faci aici?
Sughia. Trecuser mai bine de dou ceasuri de la scena de pe plaj, dar ea nc plngea.
Am venit s vd ce faci. Pot s urc? A dat din cap c da.
Sigur.
Am stat n tcere, pn cnd a venit mai aproape i a pus capul pe umrul meu.
Jumtate din prietenii mei spun c am exagerat i jumtate vor s m ajute s-i ascund
cadavrul. Nu tiu ce s cred.
Am cltinat din cap.

S exagerezi? Pentru c te-a nelat?


i-a tras genunchii la piept, ghemuindu-se lng mine, iar eu mi-am pus un bra n jurul ei.
A venit i i-a cerut scuze, a continuat. A spus c s-a dus acolo doar pentru bieii lui,
ceilali sunt singuri. A spus c fetele de genul meu nici nu ar trebui s afle aa ceva. A spus
c era beat i c a fost o greeal.
i tu l crezi?
Evident c nu, altfel nu a fi scos toat umplutura din Beau-regard.
Am pufnit.
Beaureeard?
<->
A chicotit i ea, sughind din nou cnd amndoi am nceput s rdem. La un moment dat,
ns, rsul i s-a transformat n suspine i s-a prbuit pe pieptul meu.
De ce ar face sex cu o trfa, cnd m are pe mine, de ce?
Am presupus c nu voia s i dau un rspuns la asta. De aseme-eram de prere c nimeni
i nimic nu avea s i fie vreodat de nea's unui tip de genul lui Clark Richards. La fel ca
tatl su, ^"vea s fie niciodat mulumit cu ceea ce avea. Nu vedea dect ceea ce-i lipsea.
i se simea ndreptit s obin totul.
S-a linitit, dup cteva minute, cutremurndu-se i inspirnd adnc de cteva ori.
De unde ai tiut c sunt aici?
Cnd i-am trimis mesaj i nu ai rspuns, am bnuit. i-a lsat capul pe spate i s-a uitat
la mine.
Eti un biat bun, Landon.
Nu sunt, i-am rspuns, automat, n gnd.
Apropiindu-se mai mult, cu ochii deschii, i-a lipit buzele de ale mele. Doar o atingere, o
ncercare. S-a tras napoi civa centimetri i respiraiile ni s-au contopit. M-am aplecat spre
ea, puin cte puin, i nu s-a retras mai mult. Am srutat-o la fel cum m srutase ea, uor,
prudent, numai cu buzele, rmnnd amndoi cu ochii deschii.
Melody?
Am srit unul de lng cellalt. Vocea mamei sale era aproape, chiar n afara zidurilor
fortului.
M-am ntins pe spate, iar ea s-a ridicat n genunchi, apsndu-i o mn n centrul pieptului
meu, ca s mi simt mai bine btile inimii.
Da, mam? Mama a oftat, exasperat.
Vino nuntru, acum. Nu poi s stai aici, de una singur. E periculos.
Melody mi-a aruncat o privire i mama ei a continuat:
n plus, acum, Clark sun pe telefonul fix, dac tu nu i-ai rspuns pe mobil.

i-a ridicat brbia.


i i-ai spus s se duc dracului?
Melody Ann Do...
Mam, tii ce mi-a fcut? Ct de mult m-a umilit?
193
142
Un alt oftat.
Vino nuntru, Melody.
Da, doamn.
S-a rsucit s coboare scara, optindu-mi:
Ateapt cinci minute, apoi poi s pleci. i, i mulumesc.
***
A doua zi, lucram cu tata. Programase o excursie de o zi, cu pescuit i admirat peisajul,
pentru o familie de patru persoane. Cnd am parcat lng mal, ne ateptau la gura docului.
O fat, cam de vrsta mea, se ncrunta, cu braele ncruciate la piept, nc una, cam de o
seam cu Carlie, srea de pe un picior pe altul, cu faa mbujorat de emoie.
Fir-ar, am spus printre dini, simind deja c m enervez.
Aa o fi, mi-a rspuns tata, oferind celor patru o privire curtenitoare.
Nu fusese niciodat un om prea plimbre i nici nu se schimbase peste noapte, dar, pe
barc, era politicos i rbdtor, chiar i atunci cnd trebuia s explice i s arate acelai
lucru de un milion de ori.
Nu aveam nicio veste de la Melody, dar asta nu era ceva neobinuit. Trecuser numai opt
ore de cnd srisem de pe platforma fortului ei i plecasem acas, att de mbtat cu acel
srut, nct abia reuisem s adorm.
Dar aveam s rmn fr semnal pn ancoram, disear, cu o adolescent recalcitrant i
o copil hiperactiv pe cap. Prevedeam o zi lung i nefericit.
i aveam dreptate, dar nu neaprat din motivele pe care le bnuisem. Fata mai mic mi-a
ascultat cu atenie instruciunile i a reuit cea mai mare captur pe care am avut-o tot anul,
dei, s prinzi un pete mare ine doar de noroc i de amplasarea brcii, nu i de
experiena celui care mnuiete undia. Dar nimeni nu i-a spus i ei asta. Deviza tatei era:
Obiectivul nostru este s ne asigurm c toi cei care apeleaz la serviciile noastre cred c
este datorit lor". A ajutat-o s l trag n barc, n aplauzele prinilor ei.
pata mai mare s-a ntins pe capota mainii prinilor, imediat ce am cobort din SUV,
trgndu-i de cercei, de franjurii pantalonilor scuri, jucndu-se cu prul, strngndu-1,
apoi lsndu-1 pe spate. Chestia asta a continuat toat ziua. Era lipit de mine, punndumi ntrebri stupide despre tatuaje, pe care nu am obiceiul de a le explica nimnui, cu att

mai puin unui strin oarecare, i folosind aceste informaii ca scuz pentru a le atinge. S-a
interesat cum se distreaz tinerii de aici, sfredelindu-m cu privirea, ca i cum s-ar fi
ateptat s o invit i pe ea la ceea ce fceam, orice am fi fcut. i mai bizar, mi-a fcut
poze cu telefonul. Am suspectat c le trimitea prin mesaj sau le posta undeva i m-am
simit ciudat de violat.
Barca aceea mi s-a prut mai izolat dect fusese vreodat, ceea ce m-a dus cu gndul la
oamenii din ambarcaiunile de salvare, blocai pe mare zile ntregi. A abandona vasul,
dup ce m-a gndi serios la posibilitatea de a o arunca peste bord.
Imediat dup ce am ancorat i am atins pmntul cu picioarele, mi-am deschis telefonul.
Aveam un mesaj de la Melody, n care m ntreba dac eram ocupat astzi. l trimisese cu
multe ore n urm.
Btnd palma cu fetia i tratnd-o cu indiferen pe adolescenta care m hruise sexual,
le-am spus prinilor c pescuiser excelent, apoi am urcat n scaunul din fa al SUV-ului.
Eu: Bun. Am fost pe barc toat ziua. Am lucrat. N-am avut semnal pn acum. Abia am
ancorat.
Melody: Mi-era team c te-ai suprat pentru ce am
fcut. Eu: Ce?? Melody: Srutul.
Eu: Nu sunt suprat, din contra. Vii n fort disear?
Melody: Nu pot. Rmn la Pearl. Mine lucrezi? Eu:
Nu. Tata va fi plecat toat ziua.
Vino pe la
mine. Melody: OK.
***
195
143
A doua zi diminea, dendat ce a plecat tata, am curat baia, am dereticat n buctrie i
am aranjat grmezile de haine care stteau, de obicei, unele peste altele la marginea
patului sau mpturite la ntmplare pe rafturi. Mi-am fcut patul.
Melody a btut nesigur la u. Tcere. Emoionat, mi-am ters palmele pe pantalonii scuri
decolorai de soare i am tras adnc aer n piept nainte de a deschide ua.
Bun, i-am spus, lsnd-o s intre i nchiznd ua n urma ei. Apoi am ncuiat-o.
Bun, mi-a rspuns, aezndu-i dup ureche o uvi lung de pr.
M-a urmat n buctrie, unde am but suc i am pregtit sandviciuri din care am gustat, dar
nu le-am mncat. Abia ne-am vorbit, n cele din urm, i-a dres glasul.
Odat, mi-ai promis c m desenezi. Vrei s facem asta? Am ncuviinat din cap.
Da, sigur.
Am pus amndoi vasele n chiuvet, iar eu am deschis ua cmrii i am aprins lumina.

Unde vrei s...


Acolo e foarte bine. Dac nu ai nimic mpotriv.
Sper c nu se atepta s i rspund la aceast ntrebare, pentru c, indiferent ce s-ar fi
ntmplat astzi, eu n-a fi avut nimic mpotriv.
S-a desclat de papuci i ne-am urcat pe pat. M-am ntins dup caiet i creioane, iar ea sa rezemat pe coate.
Deci, m aranjezi tu sau mi aleg o poziie, ca asta, sau cum? Sub nicio form n-a fi
putut s o ating i apoi s m apuc de
schiat.
Pur i simplu aaz-te confortabil. O s-mi ia ceva timp. Doar nu vrei s nepeneti.
Cum ar fi cea n care sttea acum, snii ei perfeci reliefndu-se prin bluza mulat, crend
spaiu gol ntre nasturi i butoniere, i ridicndu-i marginea de jos, pentru a da la iveal
poriunea de piele bronzat de deasupra pantalonilor scuri.
144
Am rmas rezemat de perete, n timp ce ea s-a ntors i a aezat pernele la cptiul
patului. S-a ntins pe o parte, pe jumtate n ezut, pe jumtate culcat n grmada de
perne, prul ei ondulat revrsndu-se de jur mprejur, ca o cascad de aur. A ridicat un
genunchi, iar pe cellalt 1-a ntins, pn cnd ni s-au atins degetele. Am ateptat s
rmn nemicat. Cu ochii int ntr-ai mei, i-a descheiat primii doi nasturi ai cmii,
dnd la iveal sutienul alb, din dantel.
Aa e bine? m-a ntrebat, cu voce moale, tremurnd. Minile mi tremurau. Fir-ar! Am
inspirat uor, apoi nc o
dat, recptndu-mi, ct de ct, stpnirea de sine.
Perfect, i-am rspuns, iar ea a zmbit.
Niciunul dintre noi nu a scos o vorb. Nu se auzea niciun zgomot, doar cte un rzle dres
al vocii i scrijelitul creionului meu. Cnd s-a aezat mai bine, talpa i s-a frecat de piciorul
meu, iar eu, din reflex, am rspuns micrii. n cele din urm, am examinat desenul, apoi i lam ntins.
O, Doamne!
S-a uitat la foaie, la mine, apoi din nou la foaie.
tiam c te pricepi... dar sta... este formidabil!
S-a studiat, ntinznd ambele picioare i cutnd diferene.
Totui, n realitate, nu art aa. Este nemaipomenit!
I-am luat caietul din mn i l-am aezat pe cel mai apropiat raft, chiar deasupra capetelor
noastre.
Crede-m, ari mai bine. M-am mutat lng ea.

Fr s m priveasc n ochi, a nceput s mi traseze tatuajele cu mna. Senzaia lsat


de pielea ei nu semna n niciun fel cu atingerile nesolicitate ale fetei de ieri, care prea s
cread c trupul meu fusese inclus n pachetul pltit de taic-su.
Vrei s m srui din nou? m-a ntrebat Melody, nc ferindu-i privirea de a mea.
M-am aplecat asupra ei, i-am strecurat o mn sub cma, chiar pe talia dezgolit, i am
ateptat s-i ridice ochii. Repetnd srutul prudent, experimental, de acum dou zile, neam pstrat
197
ochii deschii, aparent neafectai de acea atingere a buzelor. Apoi, mna i s-a ncletat n
tricoul meu i m-a tras spre ea. Genunchiul mi-a alunecat ntre coapsele ei i nu am mai
putut ascunde tria cu care o doream. A nchis ochii i a deschis gura, iar eu am ncetat s
mai pierd timpul calculnd variabile, pentru c nu puteam gndi. Cu limba n gura ei, am
nchis ochii i am atins cu minile tot ce mi-a ieit n cale.
I-am desfcut i ultimii trei nasturi ai bluzei i ne-am ridicat, ncercnd s ne meninem
gurile lipite n timp ce se dezbrca. A urmat tricoul meu, pe care l-am aruncat la marginea
patului. Am urmrit cu lcomie cum i desface sutienul. I-am tras bretelele pe brae, n jos,
fcnd-o s se cutremure cnd i-am atins cu degetele curbura snilor. Membrele ei atletice
i agile, ca de dansatoare, contrastau cu rotunjimea moale a pieptului. Aruncndu-i sutienul
peste restul hainelor, m-am ntins pe spate i am tras-o peste mine, destul de sus, nct s
i pot atinge sfrcurile cu limba, punndu-i minile pe fese ca s o menin aproape. Cu
braele ntinse, s-a aezat deasupra mea.
Cnd suspinele i-au devenit scncete nucite, am luat un mamelon n gur, iar ea a ipat i
s-a mpins n mine. Rostogolindu-m pn cnd am atins peretele cu oldul, am adus-o sub
mine pe salteaua ngust, mi-am aezat o coaps ntre ale ei i am apsat. i-a nfipt
unghiile n braele mele i m-a srutat cu slbticie.
Apoi, mna i-a alunecat n pantalonii mei, iar eu m-am ridicat suficient ct s i ofer acces,
pierdut n atingerea cald i catifelat a palmei i degetelor ei. Rezemndu-m ntr-un cot,
am ridicat-o cu mine i mi-am bgat mna n pantalonii ei.
Iisuse Hristoase, Melody! am exclamat uimit, cnd degetele mi-au alunecat nuntru cu
att de mult uurin. A terminat n cteva secunde, cutremurndu-se n braele mele, iar
eu am urmat-o.
ntori la realitate, ne-am retras uor minile din hainele celuilalt. Mi-am luat tricoul i am
ters cu el palma ei, apoi pe a mea. Am vrut s-mi sug degetele care fuseser nluntrul
su, am vrut s i simt gustul, dar, n acel moment, eram ciudat de timid.
Ghemuindu-ne n ptur, am lipit-o de mine i ne-am uitat unul la altul, pn cnd am
adormit.

Cnd m-am trezit, plecase. i luase desenul cu ea.


LUCAS
Nu i-am rspuns lui Jacqueline dect duminic seara, patru fraze scurte, toate de instruire,
fr vreo urm de flirt. Mi-a rspuns la fel, dar m-a ntrebat cum mi-am petrecut weekendul.
N-am putut s m abin i i-am spus c weekendul meu fusese bun, mai ales vinerea. Al
tu cum a fost? am ntrebat-o.
Din rspunsul ei succint, ieeau n eviden trei cuvinte: bun, singuratic i productiv.
Toi avem nevoie de momentele noastre de singurtate, dar aceast fat nu ar trebui s se
simt niciodat singur.
Am scos o foaie groas de hrtie i creioanele de crbune, apoi am ales schia cu ea
complet culcat, pe spate, cu minile deasupra capului. Redesenndu-i membrele zvelte,
fiecare atingere a hrtiei cu creionul evoca srutrile i mngierile ce-mi lsaser trupul
tnjind dup mai mult. Am ntins cu degetul umbrele de sub sni, amintindu-mi pielea ei
moale i modul n care mi dduse permisiunea de a o atinge. n ciuda nevoii mele de a
pstra intact zidul dintre mine i ea, acesta cdea mult mai rapid dect l puteam reconstrui.
n dormitor, am prins desenul pe perete, n dreptul pernei mele.
Miercuri, pn la sfritul cursului de economie, dorina de a-i spune lui Jacqueline
adevrul despre mine ducea o lupt acerb cu aceea de a continua jocul pe care l
ncepuserm, cel n care eram ntruchiparea unui mercenar sexual, ce o ajuta s intre din
nou pe fgaul normal. Prea scenariul ideal, eu reueam s fiu cu prima fat care mi
atrsese atenia dup muli ani, iar ea reuea s i ntind aripile, s uite de fostul ei cel
narcisist i s-i redobndeasc propriul corp.
199
146
Am redus la tcere vocea din capul meu, care mi optea c nimic din toate astea nu era de
ajuns.
i Jacqueline prea s aib ndoieli, pentru c nu i mai scrisese niciun email lui Landon, iar
pe mine nu m cutase toat sptmna. Nu trecuse pe la Starbucks i nu se ntorsese
spre mine, n timpul cursului, dect de vreo dou ori. Vineri, la sfritul prelegerii, a
abordat-o fostul ei. I-a zmbit de sus, cu o mn n buzunar, ncreztor n farmecul su.
Nu i-am putut observa expresia feei n timp ce vorbeau, dei, din postura ei, prea
ncordat. Dorind s terg de pe faa lui acel zmbet ncrezut, am prsit sala, nainte s
fac sau s zic vreun lucru stupid.
Vineri dup-amiaz, am primit un e-mail de la Ralph Watts, adjunctul poliiei campusului.
Watts organiza cursurile de autoaprare pentru femei, sponsorizate de universitate, pe care
departamentul le susinea de cteva ori pe semestru. Dup ce, anul trecut, vzusem

fluturaul la avizier i l ntrebasem despre el, m trimisese la un curs de formare i


autorizare. Deja m oferisem s asist de dou ori, echipndu-m cu un costum vtuit i
dndu-mi acordul de a fi lovit cu pumnii i picioarele de ctre studentele, profesoarele i
personalul care i sacrificau trei diminei de smbt pentru a nva cteva tehnici
elementare de autoaprare.
Lucas,
Sergentul Netterson trebuia s m asiste la urmtorul curs de autoaprare, dar, asear, ia fracturat clavicula ntr-un accident de alpinism. tiu c e din scurt, dar, dac poi s
ajungi, am nevoie de tine mine diminea. Apoi, pentru nc dou sesiuni, dup vacana
de Ziua Recunotinei, dac poi s participi i la acelea. Dac nu poi s vii dect la cea de
mine, tot ar fi un mare ajutor. D-mi de tire ct mai curnd posibil.
Mulumesc,
R. Watts
147
Cum smbt dimineaa nu aveam programate ture de la zece la trei la Starbucks, i-am
rspuns cu da lui Watts, pentru toate cele trei zilele de smbt.
Am primit un e-mail i de la Jacqueline. Nimic ndrzne, doar materialul ei de cercetare
pentru Heller, pe care i promisesem s l revizuiesc nainte de a-1 preda.
Nu puteam fi nemulumit, din moment ce nu voiam ca ea s flirteze cu Landon... nu-i aa?
I-am rspuns, spunndu-i c aveam s m uit peste el i s i-1 trimit napoi pn duminic
seara.
Cteva minute mai trziu, Lucas a primit un mesaj de la ea: Am
greit cu ceva?
Am strbtut apartamentul nainte de a-i rspunde c doar fusesem ocupat, apoi adugnd
un nonalant, S-a ntmplat ceva? Att de indiferent, cnd eu, de fapt, simeam orice
altceva mai puin indiferen n ceea ce o privea. n loc s se arate insultat, i-a manifestat
curiozitatea cu privire la desenele n crbune pe care i spusesem c vreau s le refac dup
schiele ei. I-am spus c am fcut una dintre ele i c mi-ar plcea s-o vad. Ea a rspuns
c i ei i-ar plcea.
Aa c i-am zis c sunt n ora i c vorbim mai trziu.
Drace! am mormit, aruncndu-mi telefonul pe dulap i ndreptndu-m spre canapea.
Mi-am apsat podurile palmelor pe ochi, dar nu aveam cum s-mi terg din memorie felul
ncnttor n care se abandonase n braele mele, acum o sptmn. Are ncredere n
mine. Realizarea acestui fapt nu mi aducea nicio mulumire, pentru c eu eram nehotrt
i i trimiteam semnale contradictorii i, pe deasupra, sub dou identiti diferite.
Sunt un mincinos nenorocit, i-am spus lui Francis, care a

cscat.
***
Stnd ntr-o sal de clas nenclzit din cldirea de activiti, la ora nou, ntr-o diminea
de smbt, ultima persoan pe care m ateptam s o vd era Jacqueline Wallace. n
timp ce sergentul
201
Don Ellsworth supraveghea nscrierea celor dousprezece prtiei pante i Watts le nmna
pachetele, mi-am legat ireturile pantofilor cu talp foarte joas, speciali pentru taekwondo
i am aezat saltelele. Am ncetinit cnd am vzut-o intrnd pe u pe prietena rocat a lui
Jacqueline i am mpietrit complet cnd, imediat dup ea, a intrat Jacqueline.
M gndisem s i sugerez cursul, dar nu crezusem c era nc pregtit, mai ales c nu
spusese nimnui altcuiva ceea ce se ntmplase n acea noapte. Dac participa prea
devreme i se simea intimidat sau copleit, era posibil s nu se mai ntoarc.
Dar trebuie s i fi spus prietenei sale, care nu se ndeprta de ea mai mult de un metru,
mngind-o reconfortant cu mna pe umr sau innd-o ferm de cot, cnd arta gata s
fug pe u afar. Jacqueline a fost sut la sut gata s o ia la goan atunci cnd i-a
ridicat privirea i m-a vzut lng locotenentul Watts. Cu ochii fugindu-i de la mine spre
pachetul pe care l inea n minile cu degete albite, i-a optit ceva prietenei sale. Punnd o
mn pe piciorul ei, fata i-a murmurat un rspuns.
Watts i-a nceput discursul menit s destind atmosfera, n care se prezenta, apoi l
prezenta pe Ellsworth-mping-la-banc-o-sut-cincizeci-de-kile, apoi pe mine, n felul su
obinuit:
Tipul sta plpnd din stnga mea este sergentul Don, iar urtul cellalt e Lucas, unul
dintre agenii notri de paz a parcrii.
n timp ce toat lumea chicotea, el le-a ludat pentru c renunaser la o diminea de
smbt pentru a participa la acest curs, dup care le-a explicat pe scurt programul
urmtoarelor trei sptmni.
Dup dezbaterea principiilor de baz, am trecut la demonstraii de atacuri i blocri, astfel
nct femeile s i poat face o idee cu privire la micrile pe care aveau s le nvee. Cu
ncetinitorul, Ellsworth aplica loviturile, iar eu param, n vreme ce Watts detalia punctele
sensibile ale atacatorului, unele evidente, cum ar fi zona inghinal, unele nu, ca mijlocul
antebraului. El a subliniat obiectivul persoanei atacate: fuga.
148
Toat lumea s-a grupat n perechi, pentru a exersa individual micrile, n timp ce noi trei
am trecut pe la fiecare, pentru a ne iaura c le execut corect. Nedorind s o stresez i mai
mult, 1 am lsat pe Ellsworth s verifice partea de ncpere n care se afla jacqueline, dar,

n vederea mea periferic, aveam tot timpul pantalonii ei bleumarin i cmaa alb. Am
cutat semne de suferin ntlnite frecvent n rndul participantelor care fuseser victime.
tiam care scenariu avea s-i declaneze amintiri ale atacului asupra sa i uram faptul c
se apropia.
Datorit prietenei sale, pe care o chema Erin, s-a descurcat bine cu loviturile din mini,
strignd, Nu! la fiecare micare, aa cum fusese instruit, i zmbind cnd i reueau cu
uurin.
n cele din urm, am ajuns la ultima manevr de aprare din acea zi. Nu am putut s i
cntresc reacia pe parcursul demonstraiei, dar, dup ce grupul s-a desprit din nou n
perechi, postura ei rigid, ochii mrii i respiraia sacadat i artau foarte clar panica. Erin
o inea de mn i discutau n oapt, cu capetele apropiate. Jacqueline a cltinat din cap,
dar nu i-a slbit strnsoa-rea de pe mna prietenei sale. nc un schimb nemulumit de
replici, apoi s-au ndreptat spre saltea.
Erin s-a aezat pe burt, iar Jacqueline a ngenunchiat deasupra ei. Minile i tremurau n
timp ce efectua atacul. n loc s fac schimb de locuri, i-au pstrat poziiile, repetnd
manevrele de nc dou ori. Neputnd s-mi iau ochii de la ele, abia am dat atenie perechii
pe care trebuia s o supraveghez. Cnd au schimbat poziiile, i-am simit panica din
cealalt parte a slii i m-am temut s nu i se opreasc respiraia i s leine.
Haide, Jacqueline, o ndemna mintea mea. Poi s-ofaci. Un val de mndrie s-a rspndit
prin mine atunci cnd a reuit s efectueze micrile, forndu-se s le execute perfect, n
ciuda disconfortului su. Dup ce au terminat, s-au ridicat n genunchi, Erin a felicitat-o i a
mbriat-o, iar eu am rsuflat uurat, chiar dac Jacqueline nu s-a uitat deloc spre mine n
ultimele minute ale orei sau cnd a ieit pe u.
203
Nu voiam ca frica ei sau prezena mea s o mpiedice s mai participe. Trebuia s m
asigur c aa ceva nu avea s se ntmple.
n seara aceea, nainte de a m putea convinge s procedez altfel, i-am trimis mesaj,
ntrebnd-o dac nc mai voia s vad schia n crbune. A rspuns c da, aa c i-am
spus s-i strng prul i s se mbrace cu ceva clduros, apoi am srit pe Harley i am
plecat s o iau.
Ajuns n faa cminului ei, m-am rezemat de motociclet, urmrind ua. n jurul meu,
oamenii intrau i ieeau, dar eu nu puteau s fiu atent la niciunul. Cnd a ieit din scar, mau frapat din nou diferenele dintre noi. Acum ctigam suficient pentru a-mi face
cumprturile din lanuri de magazine non-economice, dar stilul meu nu se schimbase prea
mult. Fata asta purta un amestec de haine clasice i moderne, dar scumpe, n care se
simea confortabil i i se potriveau ca o mnu. A ncetinit pasul, cutn-du-m cu privirea

n timp ce ncheia nasturii unei hinue negre, care prea scoas dintr-un film al anilor '60.
Era exact genul de hain care i-ar fi plcut mamei. Nu i-a luat mult s m gseasc.
A ovit, iar eu m-am ntrebat de ce. Voiam s o iau n brae i s o srut, ca i cum nu ar fi
existat nicio pauz ntre acest moment i ultima dat cnd o fcusem. Voiam s-i terg din
minte eticheta pe care mi-o dduse prietena ei, faza Biatul Ru, o perioad de timp
nesemnificativ ntre dou etape delicate, valabile: Kennedy Moore i oricine avea s
urmeze.
Bnuiesc c sta e motivul pentru instruciunile referitoare la pr, a spus ea, cercetnd
casca pe care i-o nmnasem de parc ar fi fost un obiect complicat i ciudat.
Nu mai urcase niciodat pe o motociclet, fapt care m cam excita. Nu c a fi avut nevoie
de ajutor cu asta.
M-a privit n timp ce i-am aezat casca pe cap, potrivind i nchiznd curelele. Am prelungit
procesul, devornd cu gndul buzele dulci al cror gust nc l puteam simi i uitndu-m
n ochii ei, adnci i albatri ca largul oceanului.
Probabil c nu a remarcat grija cu care am condus, pentru c i-a ngropat faa n mijlocul
spatelui meu i m-a inut strns la curbe, de parc, altfel, a fi aruncat-o pn n Oklahoma.
Dar nu m plngeam de asta.
Cnd am ajuns, avea minile ngheate, aa c i le-am luat pe rnd ntr-ale mele, frecndule ca s se nclzeasc. M-am ntrebat cum puteau nite mini att de mici s cnte la un
instrument att de mare precum contrabasul, dar mi-am mucat buza chiar nainte de a
exprima acest gnd cu voce tare.
Nu i spusese dect lui Landon despre instrumentul la care cnta.
Prelungindu-mi sentimentul de vinovie, m-a ntrebat dac prinii mei locuiesc n casa din
partea cealalt a curii.
Nu. Am nchiriat apartamentul, i-am rspuns, urcnd treptele i deschiznd ua.
Francis nu prea nici impresionat, nici ngrijorat de faptul c adusesem pe cineva acas.
Doar a prsit canapeaua i a ieit pe u, oferindu-mi, parc, cteva momente de
intimitate. Jacqueline a rs de felul n care l botezasem, gndindu-se c arta mai mult ca
un Max sau un King. I-am explicat c motanul meu era destul de ncrezut i fr un nume
macho care s l confirme.
Numele sunt importante, a spus ea, descheindu-i ncet haina. Un fior mi-a strbtut ira
spinrii la auzul cuvintelor ei i a
posibilei duble semnificaii din spatele lor, dar a disprut odat cu atingerea hipnotic a
degetelor ei mici, strecurnd nasturii prin butoniere ntr-un ritm care, din fericire, mi alunga
din minte orice alt gnd i mi accelera btile inimii. Cnd, n cele din urm, a deschis i

ultimul nasture, rbdarea mea era pe sfrite. Mi-am strecurat degetele nuntru i i-am
tras haina peste umeri, apoi pe brae, n jos.
Catifelat, am optit.
E camir, mi-a rspuns, de parc a fi ntrebat.
Voiam s o trag mai aproape, s-i mngi puloverul cu minile i s-i sorb suflarea cu un
srut. Voiam s-mi trec limba de-a lungul lobului arcuit al urechii ei, s-i ncadrez cu
palmele chipul frumos i s-i savurez buzele moi. S-a uitat la mine, ateptnd. Pupilele i sau
205
151
d,kw uor m lumina difuz a camerei. Toi muchii corpului meu e*> d""d-- Dar aveam s-i
spun un Lu mu, nm .mportant i I am lsat S ias, nainte s-mi pierd capul2 ma arunc
spre ea, duc-se dracului inteniile nobile - Am avut i un motiv ascuns de a te aduce aici.
206
capitolu
LANDON
Pentru noi, cei care detestam aglomeraia, ultimele cteva luni de iarn blnd cu turiti
puini fuseser un rsf. Dar aici, n timpul vacanei de primvar, plaja nu e niciodat
pustie.
Dup ce, anul trecut, absolvise tr-grpi liceul, Thompson senior ncepuse s se bage
n rahaturi i mai mari, vnzare i consum de droguri, n timp ce Rick preluase, ncet, ncet,
afacerea cu iarb, capsule gelatinoase i mici pastile violet, ca o mn dreapt n afacerea
fratelui su mai mare. Nivelul lui de trai depindea de numrul cumprtorilor, deci i pria
aglomeraia.
Dar tntlul fumeaz jumate din profit, omule, a spus Boyce. Supraveghind toat plaja
de pe una din stncile nalte, l-am
urmrit amndoi pe Rick facndu-i loc prin puzderia de trupuri. Vindea o mulime de
pungue i afacerea prospera.
Sau l d pe gratis.
Ca i cum ar fi vrut s mi confirme punctul de vedere, Brittney Loper a venit n spatele lui i
1-a nlnuit cu braele, lipindu-i pieptul de el i optindu-i ceva la ureche. Fr s-i
ntrerup discuia cu doi poteniali clieni, cu o mn a tras-o n faa lui i cu cealalt a
transferat un mic scule din buzunarul hanoracului su n cel din fa al blugilor ei.
Ea s-a apropiat mai mult i 1-a srutat, sub privirile nedumerite ale celor doi. Unul dintre ei
a spus ceva, Rick a cltinat din cap c nu, a rsucit-o pe Brittney i i-a aezat un bra n
jurul taliei. Bieii s-au holbat la decolteul ei generos. Ea le-a ntins mna; iar ei i-au

152
strns-o pe rnd. Bani i pungue au trecut dintr-o mn n alta, apoi Brittney s-a ndeprtat
pe plaj, printre cei doi turiti.
Frate, fata asta triete periculos, a remarcat Boyce, trgnd un ultim fum din igar.
Aa e.
Am dat pe gt restul de bere i mi-am mucat colul buzei. Dup un minut, am adugat:
M gndesc s-mi pun un piercing n limb. S-a prefcut c tremur.
Drace, Maxfield, de ce, Doamne, iart-m, ai face aa ceva? Boyce nu avea niciun
piercing i doar un singur tatuaj: Semper
Fi deasupra unui vultur, a unui glob pmntesc i a unei ancore, pe umr, n memoria
singurului su frate, un puca marin care murise n Irak.
Nu am tiut ct de mult ursc acele, pn atunci. A usturat ca dracu, mi spusese odat.
Dac nu mi l-a fi fcut pentru Brent, i-a fi spus Ariannei s se opreasc dup ce a
terminat capul psrii leia nenorocite.
Am auzit c un piercing n limb face fata s se simt mai bine cnd o srui mai jos, iam rspuns.
A ridicat dintr-o sprncean, cu berea aproape de gur.
Serios? a luat o nghiitur. Chiar i aa. Poate dac m-ar fi fcut pe mine s m simt
mai bine...
Am scuturat din umeri, zmbind.
Dac e mai bine pentru ea, e mai bine i pentru mine. M-a cercetat cu privirea.
Asta sun dubios de mult ca i cum i-ai trage-o cu cineva de care-i pas, Maxfield.
. Nu i-am rspuns i, dup cteva secunde, a gemut, lsndu-i capul pe spate.
Of, frate! Pe bune? Rahat! De ce nu asculi niciodat de Boyce al raiunii?
Am scos un mormit de protest la auzul jocului su de cuvinte i am scuturat din cap, iar el
a oftat.
Cnd eu sunt cel care ncearc s i bage minile-n cap, tii c eti n rahat pn-n gt.
S-a uitat prin mulime.
Deci, unde e?
n Houston, pentru cteva nopi. Ea i maic-sa merg la cumprturi n fiecare an, n
timpul vacanei de primvar.
Boyce a aruncat mucul igrii n sticla de bere goal.
Ai grij ce faci. tii c Richards e o jigodie de prim clas.

Nu cred c i pas.
De cine, de ea? Poate c nu. Dar i pas de aparene i nu-i
lace s piard.
Nici mie.
Telefonul mi-a vibrat i am deschis un mesaj de la Melody, cu dou fotografii n oglind din
cabina de prob, nfaind-o n imicuri din dantel, unul negru, unul rou. M-am rezemat
de iatr, uitndu-m lung la ele.
Fir-a al dracului!
Melody: mi cumpr lenjerie. Asta? Sau asta? Eu:
AMNDOU. ORICARE. E o
ntrebare capcan?
Melody: O s port una din ele vineri, dac mai vrei s ieim.
Eu:
A. Sigur c vreau s ieim. B. Nu poi s mergi n alea, dac nu vrei s-l omor pe
primul tip care te atinge. Melody: Pe sub haine, prostuule. Nimeni altcineva
nu va ti, doar tu.;) Eu:
N-am s rezist pn la sfritul cinei.
Ce? i trimite mesaje erotice? m-a ntrebat Boyce, ntin-zndu-se dup telefonul meu.
D-mi s vd.
L-am bgat n buzunar.
Nu. E numai pentru mine.
Ticlos norocos ce eti! Am cltinat din cap, ridicndu-m n picioare.
209
153
Credeam c nu v suferii unul pe altul, ntinzndu-i braele, m-a ntrebat:
Da' ce, unde scrie c trebuie s-o suport ca s apreciez cum arat goal?
M-am ncruntat.
Ai face bine s te rogi ca asta s nu se ntmple niciodat. i-a ridicat minile.
Bine, bine, nu te ambala.
Am inspirat adnc, cu mna n buzunar, pe telefon. Ardeam de nerbdare s revd
fotografiile i s le studiez fiecare detaliu. Cu meticulozitate.
Am nevoie de o bere sau de cinci. Boyce a srit n nisip.
Gata, omule. S mergem!
***
Prinii lui Melody n-au fost deloc ncntai s m vad la ua lor vineri sear. Venisem s o
iau cu vechea camionet Ford F-100 albastru cu alb, care m atepta la captul aleii lor
pietruite. Purtam cizme, blugi i o cma western cu capse, pe care mi-o oprisem din
lucrurile bunicului, nainte ca tata s le dea pe toate de poman. Bluza era un albastru
splcit, foarte fin i mult mai n vrst dect mine. Avea o ruptur la manet, aa c mi

suflecasem mnecile pn la coate. Am uitat complet de tatuaje, pn cnd mama ei i-a


lipit privirea de ele, la dou secunde dup ce a deschis ua, de ndat ce a reuit s i-o
desprind de camioneta mea.
innd cu un deget colierul din jurul gtului, ca i cum a fi putut s i-1 smulg i s m fac
nevzut cu el, mi-a spus printre dinii ncletai:
Landon. Bun. Melody coboar imediat.
Tatl ei a fost mai puin subtil. Dup o singur privire aruncat asupra mea s-a ntors spre
nevast-sa.
Barb, pot s-i vorbesc n buctrie?
Ateapt aici, te rog, mi s-a adresat ea.
154
Am ncuviinat din cap.
Un moment mai trziu, Melody a cobort scrile, purtnd cizme cu o rochie roie scurt, iar
gura mi s-a uscat, imaginndu-mi imediat acele lucruri din dantel roie pe care promisese
c le mbrac pe dedesubt. Le memorasem fiecare detaliu, cu excepia felului n care s-ar fi
simit la atingere, pentru c m uitasem ore n ir la acele fotografii, att de mult, nct
aproape c mi le inscripionasem pe retin.
Ooh, super cma vintage! a remarcat Melody, mngindu-mi pieptul cu o mn.
Corpul meu a rspuns atingerii, toate devenind, dintr-odat, prea strmte. Eram n rahat
pn-n gt cu fata asta.
i puteam auzi pe prinii ei contrazicndu-se n buctrie.
Ai fost de acord ca ea s ias n ora cu biatul la, Maxfield? a ntrebat taic-su.
Bineneles c nu...
La ce dracu' te gndeai? Ce s-a ntmplat cu Clark? Rspunsul mamei nu s-a auzit.
Melody i-a dat ochii peste cap.
Dumnezeule! S plecm de aici. Nu aveam nimic mpotriv.
Am luat feribotul i am condus pn la un restaurant peruvian care servea fructe de mare i
tacos cu pete.
Deci, i place s lucrezi cu maini? m-a ntrebat Melody, sorbind din ceaiul cu ghea.
Sttusem de cteva ori lng Boyce, cnd lucrase n garajul tatlui su. Lui i plcea
vaselina care i intra sub unghii, mirosul gazului de eapament i s se murdreasc pe
mini, aplecat deasupra mruntaielor mainii, sub capot. Mie nu-mi plcea.
ntr-un fel, dar nu cu adevrat. Ar fi grozav s pot proiecta maini. Vreau s spun, mi
place s aflu cum funcioneaz piesele mecanice, dar numai ca s folosesc aceste

cunotine pentru a construi altceva. Dup ce mi dau seama cum se conecteaz totul, nu
mi se mai pare att de fascinant. Cnd eram copil, tot timpul
211
dezmembram cte ceva: aparate de radio, ceasuri, prjitoare de pine, o sonerie... A rs.
O sonerie?
Da. Cu aia am scos-o din srite pe mama. Am reasamblat-o, dar, dup aceea, spunea
mereu c sun ca un elan rnit.
A zmbit.
Deci asta reprezentau cteva dintre desenele din camera ta! Lucruri legate de mecanic.
Credeam c i place stilul Steam-punk1, sau ceva de genul sta.
E OK n ficiune, am ridicat din umeri. Dar mi place mai mult s elaborez tehnologii noi.
Mi-a luat mna i mi-a trasat tatuajul de pe ncheietura dreapt.
Dar tatuajele? Ce simbolizeaz?
Cnd a nceput s-mi ntoarc mna, am oprit-o, mpletindu-mi degetele cu ale ei. Nu eram
pregtit ca ea s descopere acele cicatrice camuflate.
Destule ntrebri despre mine. Spune-mi despre tine. Ce-i place s faci?
M-am apropiat, ridicnd o sprncean
n afar de trimis fotografii care m nnebunesc de dou zile ncoace.
Cu buzele strnse, mi-a zmbit, apoi s-a uitat fix la mas, ridicnd dintr-un umr aproape
gol i fcnd cercuri cu unghia ntr-o pictur de condens.
Nu tiu. mi place moda. mi place s fac parte din echipa de dans.
S-a uitat la mine, mucndu-i buza de jos.
mi place si o parte din istorie. Cum ar fi, istoria artei? Am aprobat din cap.
Asta e tare. Prea nesigur.
1 Curent literar din categoria tiinifico-fantasticului i a ficiunii, n care aciunea se
desfoar n perioada Victorian i care folosete tehnologie avansat pentru epoca
respectiv pus n micare de motoare cu aburi.
155
Crezi?
Da, dar n-ar trebui s conteze ce cred eu. I-am strns mna pe care o ineam.
Dac i place, i place. n asta vrei s te specializezi cnd mergi la facultate?
A oftat.
Poate. Dar prinii mei se ateapt s devin contabil sau medic. Au fost foarte
entuziasmai cnd au aflat c m-am mprietenit cu Pearl, pentru c ea vrea s urmeze
medicina. Dar eu nu
sunt ca ea.

N-am putut s-mi stpnesc un rnjet.


-Ce e?
S-a ncrunt i a ncercat s i retrag mna. Am strns degetele mai tare, zmbindu-i.
Nimic! Doar mi aminteam ct de entuziasmat ai fost s faci autopsia acelei broate.
Sau nu. Nu cred c medicina va face parte din viitorul tu.
i-a dat ochii peste cap, oftnd.
ntr-adevr. Eu n-am vrut nici n ruptul capului s tai chestia aia, iar Pearl a fost suprat
c, n ziua aia, a fost bolnav i a lipsit. Dar tu te-ai descurcat.
Am ridicat din umeri.
Eram doar curios cum funcioneaz nuntru.
Ca soneria i aparatul de radio? ncuviinnd din cap, i-am rspuns:
Apropo de aparate de radio, vrei s parcm undeva i s ascultm muzic?
***
Lsnd geamurile mainii deschise ca s putem auzi radio-ul, am deschis cutia de scule
din spatele camionetei i am scos doi saci de dormit, o pilot i o pern.
n cimitir, huh?
Melody s-a uitat cu reinere mprejur, n timp ce ochii ni se obinuiau cu lumina slab dat
de lun i de cerul plin de stele.
213
E puin cam nfricotor aici. Ca i cum ne-ar spiona toate fantomele.
Am privit-o printre uviele de pr.
Plajele sunt pline de turiti bei. Aici, nimeni n-o s ne supere. Asta dac nu te
deranjeaz c fantomele vor vedea cum te srut.
A strns din buze, apoi a zmbit.
Cred c nu m deranjeaz att de mult.
S-a desclat de cizme i a urcat n spatele camionetei, iar eu i-am urmat exemplul.
Cinci minute mai trziu, m-am aezat pe clcie, regretnd faptul c nu ncercasem asta
mai nti acas. Podeaua cu striaii a camionetei se simea prin straturile subiri de haine.
Era fcut pentru crat, nu pentru sex.
Nu e cea mai confortabil suprafa...
Sub nicio form nu voiam s se ntind pe aa ceva. Drace!
E n regul. Am cltinat din cap.
Nu, nu e.
mpingndu-m n piept pn cnd m-am ntins pe spate, s-a apropiat de mine, n
genunchi.
Ba e.

Am hotrt s nu o contrazic, mai ales atunci cnd mi-a descheiat cmaa, nu dintr-odat,
ci pe rnd, caps cu caps, nnebunitor de lent, mngindu-mi pectoralii, urmrind cu
degetul trandafirul tatuat nainte de a se muta mai jos, pe abdominali, care s-au ntrit
imediat, mpreun cu toate celelalte pri ale corpului meu.
i-a dezlegat bretelele rochiei. Materialul i-a alunecat n jos, dnd la iveal dantela roie pe
care o visasem, i treaz i n somn, de cnd mi trimisese acele fotografii. Rochia i-a czut
pn n talie, iar eu eram recunosctor pentru cerul senin, cu lun plin. M-am ridicat ntrun cot i am ntins un deget spre curbele de piele umbrit, abia acoperite cu dantel.
Pot s te ating aici? am ntrebat-o, uitndu-mn ochii ei. A dat din cap c da.
i aici?
157
M-am ridicat din nou, mutndu-mi ambele mini pe talia ei i mpingnd uor rochia n jos,
peste olduri, cnd a dat din nou aprobator din cap, cu respiraia accelerat.
S-a ridicat, lsnd rochia s-i cad la picioare. A mpins-o cu piciorul n spatele ei i gura mi
s-a uscat. Lenjeria ei roie transparent nu ascundea nimic. Chiar i n semi-ntuneric, era
de o mie de ori mai frumoas dect imaginile de pe telefonul meu. Lsndu-se n genunchi,
m-a ntins pe spate i a nclecat deasupra mea. I-am strns coapsele n mini.
Tot mai crezi c e prea incomod? m-a ntrebat.
Ah. Nu. Cred c acum a putea s m ntind pe crbuni ncini, c nu a observa. O
bucat de metal mai noduroas nu m incomodeaz cu nimic.
Una dintre bretelele sutienului ei a czut de bunvoie, iar eu am ntins mna pentru a o da
jos i pe cealalt. Snii aproape i se revrsau din cupele foarte mici.
Fir-ar! am spus.
Ea s-a aplecat i mi-a deschis fermoarul blugilor.
Da.
Am pstrat pe ea lenjeria din dantel. Am simit-o frecndu-se uor de pieptul meu, cnd sa aplecat s m srute. Am simit-o cu palmele pe fesele ei, dar vrfurile degetelor atingeau
pielea fin de mai jos. Iar apoi nu am mai putut simi nimic, numai locul unde eram unii.
Cteva minute mai trziu, cnd mi-am nclinat oldurile pentru a le ntlni pe ale ei, mi-a
suspinat numele i a fost ca i cum o mare de artificii ar fi explodat n jurul nostru.
Cred c m ndrgostesc de tine, Melody, i-am optit dup ce adormise, cu urechea
lipit de trandafirul tatuat deasupra inimii mele.
LUCAS
Aa cum m temusem, motivul meu ascuns o nspimnta pe Jacqueline. Voiam s i art
aprarea de la pmnt, cea pe care nu
215

reuise s o execute azi-diminea fr s intre n panic, aici unde nimeni nu se uita.


Voiam s o nv cum s-o practice fara ezitare.
Contientizarea faptului c putea face asta avea s-i dea putere. Dac ar fi fost n stare s
fac aceast manevr n noaptea aceea i s scape din camionet, poate c el ar fi fost
prea beat s o urmreasc. Dac nu a fi fost acolo, asta i-ar fi dat ansa de a scpa de el.
nc nu m puteam gndi la corpul lui peste al ei far s vd negru n faa ochilor, iar apoi
s m copleeasc sentimentul de vinovie pentru c nu ieisem imediat dup el cnd
plecase de la petrecere. Permisesem nesiguranei care m ncerca din cauza atraciei mele
fa de ea s-mi amoreasc intuiia c era ceva ciudat cu acel individ. O eroare
catastrofal pe care jurasem s n-o mai fac vreodat. Concentreaz-te!
Crede-m, Jacqueline, merge. M lai s-i art?
I-am inut minile ngheate din nou ntr-ale mele i am privit un val de emoii inundndu-i
chipul. Mai presus de toate, frica. i m-am rugat s fie fric provocat de amintiri, nu de
mine. Dac nu avea suficient ncredere n mine ca s m lase s fac asta, nu aveam cum
s ajung la ea. Nu o puteam ajuta. Ai ncredere n mine.
A ncuviinat din cap, o micare abia vizibil.
Am condus-o ntr-un spaiu gol de pe podeaua camerei de zi, ngenunchind cu ea, ochi n
ochi. Dac i interpretasem greit reaciile... nu puteam s m gndesc la consecine. O
cunoteam pe fata asta. Aveam ncredere n instinctul meu, care mi spunea c asta era
decizia corect.
ntinde-te. Pe burt, i-am spus, iar ea mi-a dat ascultare. I-am amintit ce spusese
locotenentul Watts n clas, tiind c
pierduse un pic atunci cnd clacase. O urmrisem fcnd-o.
Esenialul e s fugi, am continuat, iar ea dat din cap.
Am ntrebat-o dac ine minte micrile i a nchis ochii, cltinnd din cap, ca i cum s-ar fi
simit jenat. Am tras adnc aer n piept i mi-am deschis forat pumnii ncletai. Furia mea
fa de degradarea la care fusese supus nu i era cu nimic de folos ei i asta era tot ce
conta. Ca s funcioneze, trebuia s execute figura de mai mu^te or*- Trebuia s devin un
rspuns programat, pe care corpul ei doar s-1 execute, tar s se gndeasc prea mult.
Dac te afli n poziia asta, cel mai bine e s faci micrile automat, far s pierzi timp sau
energie zbtndu-te s te scuturi1 de el.
Cnd a ncremenit, am ntrebat-o:
Ce-i?
Mi-am analizat cuvintele, cutndu-1 pe cel care i-ar fi putut provoca o aa reacie, dar nu lam gsit.
l cheam Buck, mi-a rspuns, cu vocea subire, ca un fir de

pr.
Din nou, mi-am meninut cu greu controlul i tiam c era de preferat s nu dau nas n nas
cu Buck prin campus sau prin alt parte. Exista o mare probabilitate s nu supravieuiasc
ntlnirii.
O s in minte asta.
Micarea era bazat pe echilibru, susinut de fizica simpl, un lucru foarte clar pentru
mine, dar nu neaprat i pentru restul lumii. S urneti din loc un inamic mai mare i mai
puternic presupunea, mai nti, s l dezechilibrezi. nti am pus-o s execute manevra far
greutatea mea deasupra ei i apoi i-am sugerat s ncerce i cu mine intuind-o la podea,
dup ce i-am promis c i dau drumul imediat, dac mi-o cere.
Panica ei era att de evident, nct umerii i tremurau sub minile mele. A nchis ochii,
ncercnd s ascund lacrimi pe care deja le observasem. Drace, voiam s-1 omor pe
nenorocitul la.
Am lucrat cu atenie de fiecare dat, dar am intensificat presiunea pe msur ce ncrederea
ei cretea, pn cnd, n cele din urm, m-am lsat pe ea cu toat greutatea. S-a nelinitit
i a mpins n sus cu oldurile, n loc s se rostogoleasc ntr-o parte, aa cum fcuse
perfect cu cteva momente nainte. I-am reamintit s i nbue aceast tendin.
1 n original buck off" a scutura ceva de pe tine, a te debarasa de ceva
159
217
Da. Bine.
Vocea ei era vizibil mai puternic i m-am agat de lucrul sta.
Eti gata s ncerci pe bune? am ntrebat-o, cercetnd-o cu atenie.
A dat din cap c da.
N-am s te rnesc, dar ai s simi mai mult for din partea mea. Va fi rapid i agresiv,
sigur eti pregtit pentru asta?
A ncuviinat din nou. Pulsul i vibra, chiar sub ureche, i m-am rugat s reueasc. Trebuia
s m asigur c poate. Ea trebuia s tie c poate.
Am apucat-o de umeri i am trntit-o jos. Un bra i-a zburat deasupra capului, dar nu a
putut s l aeze pe cellalt sub ea. S-a zbtut, iar eu am ateptat un semn c se d btut,
dar nu a venit, n loc de asta, i-a schimbat braele, ridicndu-1 deasupra capului pe cel de
sub ea i apsnd n podea cu braul liber, aruncndu-m ntr-o parte.
Am rmas ntins pe o parte, rznd uimit.
Fir-a! Ai schimbat prile i m-ai dus!
A zmbit, iar privirea mi s-a oprit pe buzele ei. Greeal.
I-am spus c asta e partea unde te ridici i o rupi la fug, dar ea nu s-a prins.

Pi, i n-o s m urmreasc? m-a ntrebat, i i-am dat rspunsul pe care Watts l ddea
ntotdeauna: c majoritatea violatorilor nu vor s alerge dup o prad care fuge ipnd,
fiindc nu vor o provocare.
tiam din experiena mea ca brbat c, probabil, Buck nu era unul dintre tipii tia, dar nu
voiam s-i spun una ca asta. Oricum, dup toate probabilitile, tia deja.
Parc trebuia s-i art portretul, am spus, lund-o de mn din poziia n care
rmseserm, ntini pe o parte, fa n fa.
Cu un ton sczut, provocator, m-a ntrebat:
Asta ca s nu par c m-ai adus aici sub pretexte cu totul false?
160
Am recunoscut c dorisem s vad i ea desenul n crbune, dar c asta fusese motivul
secundar, cel principal fiind ceea ce tocmai facuserm. Am ntrebat-o dac se simte mai
ncreztoare i mi-a rspuns c da.
Mna i s-a strns pe a mea. Degetul meu mare i se odihnea pe ncheietura minii i ritmul
constant al btilor inimii ei m linitea. Sentimentele care i se citeau n privire, ncrederea
i sperana, erau prea puternice pentru a fi ignorate. Am dus mna liber pn la obrazul
ei.
Am mai avut un motiv ascuns s te aduc aici.
ncet, cu grij, am nchis distana dintre noi i m-am lsat n jos, privind-o drept n ochi,
calculndu-i reaciile.
Cnd buzele mele le-au atins pe ale ei, a nchis ochii, sru-tndu-m i ea, deschiznd
gura i invitndu-m nuntru. I-am mngiat uor limba cu a mea. Tot ce voiam s fac era
s-i explorez gura, s-i sug buza plin de jos, att de dulce, iar apoi pe cea de sus, trasnd
cu limba zona n form de inim, nainte de a m cufunda napoi, s-i stimulez locul sensibil
de deasupra dinilor.
A suspinat, iar eu i-am dat drumul minii i am urcat-o pe umr. Palmele mele i-au alunecat
n jos, pe olduri, i au adus-o mai aproape. Nu rmsese niciun milimetru ntre noi, dar eu
tot mai ncercam s o apropii. I-am frmntat oldurile, iar ea a mpins spre mine, n timp ce
i descriam cercuri mici la baza colonei cu vrful degetelor.
I-am simit palma pe pielea goal a abdomenului, chiar nainte de a se sprijini ntr-un cot i
de a-mi cere s-i art tatuajele.
Cnd mi-am dat seama c mi descheiase cmaa de bumbac, far tirea mea, am rs
ncet i obrajii i s-au aprins ntr-un roz pal. Dezbrcndu-m de cma, mi-am scos pe
cap i bluza de corp subire pe care o purtam pe dedesubt, am aruncat-o ntr-o parte i mam lsat pe spate, permind ochilor i degetelor ei s-mi examineze vopseaua de sub
piele.

Primele mele tatuaje, cele din jurul ncheieturilor, erau vechi de apte ani. Mai adugasem
cteva de atunci, dar nu multe de cnd plecasem de acas i niciunul n ultimii doi ani.
Artitii tatuatori
219
sunt ca medicii. Trebuie s ai ncredere n ei, nu doar n ndemnarea lor de a lucra cu
acul, dar i n capacitatea de a te citi ca persoan. De a ti de ce ai nevoie i de ce nu ai
nevoie. Nu am mai cunoscut pe cineva n care s am la fel de mult ncredere ca n
Arianna.
Am ateptat ntrebri care nu au venit, de parc Jacqueline ar fi tiut c, pentru mine,
reprezentau mai mult dect nite desene pe corp. De parc i-ar fi dat seama c
semnificaia lor era ngropat mai adnc dect cerneala.
ntr-un trziu, mi-a atins cu degetele linia de pr de sub buric i, instantaneu, am fost gata
s rspund acelei atingeri, un rspuns pe care, poate, ea nu i dorise s-1 trezeasc. Mam ridicat.
Rndul tu, cred.
Voiam s-i dau jos puloverul la. Voiam ca degetele s-mi rtceasc pe trupul ei, s o
exploreze. S-a ncruntat.
Eu n-am niciun tatuaj.
Mare surpriz, Jacqueline. Am zmbit. Habar n-avea la ce m referisem, iar eu nici nu m
gndeam s i explic, tar menajamente, ntins pe podeaua din camera de zi.
Asta mi-am nchipuit. i-ar plcea s vezi desenul acum? Sentimentele ce-i strbteau
chipul erau uimitor de lizibile:
confuzie n sprnceana uor ncreit, dorin n pupilele dilatate. Era, de asemenea, i un
strop de indignare, dar nu eram sigur de ce. Ridicndu-se i lundu-m de mn cu o
strnsoare sigur, un lucru era clar: m acceptase ca biatul ru pe care prietenele ei
doreau s-1 aib, iar eu a fi fost un dobitoc s m mpotrivesc.
Am condus-o n camera mea i am aprins o veioz, ct timp ea a cercetat dormitorul i
schiele mele prinse n perete. Nu adusesem multe fete n acest apartament, mult mai
puine ajunseser n patul meu i, cnd o fcusem, nu m deranjasem s aprind lumina.
tiam camera dup pipit, locul biroului i al fiecrui raft. Noptiera pe care ineam
creioanele de desen i un mic caiet, ochelari pentru citit sau studiu n miez de noapte i
prezervative. n final, patul, unde tot ceea ce conta era s i gsesc mijlocul. ntuneric
bezn, eu conduceam, ele m urmau.
Sau, pur i simplu, rmneam pe canapea.
Aa ceva nu era pentru Jacqueline.

Sunt grozave, a murmurat, iar eu am ateptat, urmrindu-i privirea n timp ce analiza


peretele, lsnd-o s-i gseasc schia, tiind c o cuta. Cnd a zrit-o, a rmas
nemicat, privind-o. M-am aezat lng ea, amndoi foarte contieni de faptul c eu eram
deja pe jumtate dezbrcat.
S-a rsucit s m priveasc i nu mi-am dorit niciodat att de mult s pot citi gndurile
cuiva. E rndul tu, Jacqueline, mi-am spus n sinea mea, ntrebndu-m pn unde avea
s m lase s merg. Nu voiam s depesc limita nici mcar cu un centimetru. Nici s m
opresc cu un centimetru prea devreme.
M-am aplecat s-mi trec vrful limbii peste urechea ei, tra-sndu-i arcul i trgnd n gur
cercelul cu diamant. Limba mea a apsat pe poriunea cu urub, apoi s-a plimbat uor
peste pielea din spatele urechii, iar ea a gemut ncet. I-am ndeprtat prul cu nasul i am
srutat-o pe gt, lingnd uor pielea dup fiecare srut, tot mai jos, pn cnd am ntlnit
linia larg a decolteului puloverului.
Lsndu-m ntr-un genunchi pe podea, i-am dat jos cizmele, am revenit pe pat i m-am
desclat i eu. Am ridicat-o direct n mijlocul saltelei, m-am aezat deasupra ei i am
ateptat pn cnd a deschis ochii. A clipit ncet, apucndu-mi un bra, mbtat de srutul
meu, dorindu-i mai mult. Exact cum voiam s-o am. Spune stop oricnd vrei tu s ne
oprim. Ai neles? A dat din cap c da.
Am ntrebat-o dac voia s ne oprim acum i I-am mulumit lui Dumnezeu cnd a scuturat
din cap c nu. i-a nfipt ambele mini de braele mele cnd am ptruns din nou cu limba n
gura ei, risipindu-mi orice reinere cnd a tras-o i mai adnc. M-am ndeprtat doar ct s
o dezbrac de pulover i s l dau la o parte, revenind cu degetele i gura pe curbura
frumoas a snilor ei, deasupra sutienului negru de satin.
221
162
Mna de pe umrul meu m-a oprit i m-am scuturat n sinea mea. Stop.
M-am retras, dar nainte s pot interpreta ce avea nevoie, s-a ridicat, trecndu-i un picior
peste oldurile mele i aplecndu-se deasupra mea, pe mine, iar eu am tras-o n jos s o
srut, mng-indu-i cu palmele umerii i spatele. S-a legnat peste mine i nu am putut smi nbu geamtul produs de micare, un mrit din adncul pieptului, care o strnea i
mai mult. Cu gura nclinat i deschis, promind srutri intense, ameitoare, s-a legnat
din nou, iar degetele mele i-au gsit i desfcut ncheietoarea sutienului, apoi au tras
bretelele n jos. Apucnd-o de talie, am tras-o mai sus i i-am luat un sfrc n gur. Dracus
m ia, dac nu era mai dulce dect orice gustasem vreodat.
Braele i-au tremurat n timp ce gfia de plcere, iar eu am rostogolit-o sub mine,
apsndu-mi limba pe cellalt sn, transformnd mamelonul ntr-un ghem mpietrit, apoi

sugndu-1 mai profund. Mi-am mpletit degetele n prul ei, la ceafa, capturndu-i gura cu
un srut i mngindu-i trupul, n jos, cu mna cealalt. Cnd s-a arcuit nspre mine, i-am
descheiat nasturele blugilor i am prins fermoarul ntre degete.
Smulgndu-i gura din a mea, a suspinat:
Stai.
Iar eu am ncremenit, privind-o. A gfit, uitndu-se fix la mine, o cut de ngrijorare
marcndu-i fruntea.
Stop? am ntrebat-o, iar ea a ncuviinat, mucndu-i buza umflat. Stop totul sau doar
pn aici?
A ovit nainte s rspund i am vrut s-i spun pn unde a fi n stare s merg ca s-i
ofer ceea ce avea nevoie, c a fi fcut sau nu a fi fcut orice mi-ar fi cerut.
Abia am auzit rspunsul ei.
Doar... doar nu mai departe.
Mi-am pregtit corpul pentru o repriz de abstinen, dar mintea mea s-a bucurat.
S-a fcut.
222
Am tras-o napoi n braele mele i mi-am pstrat minile i ura deasupra taliei i peste
blugi, prinznd-o de olduri ca s-o trag de-a lungul coapsei mele, crend micri de frecare,
ajutat de beneficiile gravitaiei. Nimic din toate astea nu o deranja.
Am ntors-o pe burt, i-am dat prul ntr-o parte s-i pot sruta ceafa i a oftat, relaxat.
Firioarele fine de pr mi-au gdilat nasul i am zmbit, trecnd cu limba peste micile
ridicaturi ale vertebrelor, deplasndu-m din ce n ce mai jos, ngenunchind deasupra ei,
masndu-i cu micri largi oldurile, coapsele, gambele, apoi urcnd din nou. Am strns-o
de old i a chicotit, dup care am srutat-o apsat pe mijlocul spatelui i am ntors-o din
nou, lundu-i un sfrc n gur. Rsul i-a disprut subit, i-a mpletit minile n prul meu i
m-a inut lng ea, tremurnd.
Alunecnd lng ea, nu a trebuit s o conving s m urmeze, cci s-a rsucit cu mine,
alturi de mine, aezndu-se n genunchi, ntre picioarele mele, n timp ce ne srutam.
Mna mea i s-a mutat de pe old, pe coaps, mboldind-o, implornd loc suficient de larg,
nct s alunece ntre noi. S-a micat i mi-am strecurat degetele ntre picioarele ei.
E OK aa? am ntrebat-o, iar ea a aprobat din cap i a mpins nspre mine, ncletndumi pe bicepi degetele mici.
Mi-am plimbat vrfurile degetelor peste denim i ea a gemut drept rspuns. Haide, iubito,
am ndemnat-o n tcere i m-am aplecat s o srut, deschizndu-i larg gura, afundndum n ea. Cldura i radia din corp pe mna mea i eram convins c imaginaia ei umplea

toate golurile, n timp ce limba mea mpingea n gura ei fierbinte i degetele au gsit locul
perfect n jurul cruia s orbiteze n cercurile moi, ritmate, exercitnd suficient presiune
ct s o aduc la extaz.
Cnd a terminat, i-a dezlipit gura de a mea nbuindu-i strigtul n umrul meu i
zgriindu-mi braele cu unghiile. Respiraia a ncetinit i s-a calmat, cutremurndu-se o
ultim dat cnd mi-am retras mna.
Cteva momente mai trziu, a atins cu degetele nasturele blugilor mei. Fr s m
priveasc, a spus:
164
Ar trebui s...
I-am ridicat brbia i am privit n adncul ochilor ei albatri
- Lasa-mi ceva la care s visez, i-am optit, srutnd-o uor'
224
capitolu
LANDON
Te-a folosit doar ca s se rzbune, mi-a zis Clark Richards, luni diminea, chiar nainte
s se sune de intrare. Maxfield, nu te-ai prins? Da, am dat-o n bar, dar mi-a venit mintea
la cap. E a mea. Fetele ca Melody nu stau cu indivizi ciudai, ca tine.
Indivizi ciudai, ca tine.
Sub braul su, Melody privea de-a lungul coridorului, fr s spun nimic. Nicio explicaie.
Niciun pe mai trziu. Nimic.
Vrei s-1 fac praf? m-a ntrebat Boyce, cnd, zece minute mai trziu, am aruncat cu un
co de gunoi metalic, cu capac, n ua toaletei bieilor, ciobind-o i aproape scond-o din
balamale.
Cu minile ncletate pe marginea chiuvetei i jurndu-mi c nu aveam s plng sau s
vrs sau s urlu toate obscenitile care-mi treceau prin minte, am cltinat o dat din cap.
Clark Richards nu era dect acelai dobitoc dintotdeauna.
Melody era cea de care mi permisesem s m apropii. Dac merita cineva s fie fcut praf,
acela eram eu.
***
A doua zi, m-am trezit n patul meu far s am idee cum ajunsesem acolo. Telefonul meu
era mort, deci nu tiam ct e ceasul, dar se vedea lumin pe sub ua cmrii i n cas era
linite. Ziua anterioar trecuse ca prin cea, iar de orele de dup lsarea ntunericului nu
mi mai aminteam deloc. Am nchis ochii i m-am concentrat.

165
Chiulisem cu Boyce dup atelier i el condusese pn la plaj, unde nc se mai vedeau
amprentele vacanei de primvar: ambalaje, pungi de plastic, cutii de conserve, cte un
prosop de plaj abandonat sau o pereche de bikini. Cerul era de un cenuiu deschis,
nnorat. Ne-am aezat pe o stnc, lng unul dintre locurile noastre de ntlnire obinuite,
i am privit apa.
Prin faa ochilor mei treceau brci cu motor, dar nu puteam s fiu atent la nimic. O familie
cu o ptur, un co de picnic i un frigider mobil a ocupat un loc de lng mal. Fratele i
sora aveau aceeai nlime, gemeni, probabil. Precolari. Se tot ndemnau unul pe altul s
intre n apa nc rece. Fiecare ncercase de cteva ori s nainteze n ea. Niciunul nu
reuise mai mult de glezne, nainte de a se ntoarce zgribulii, de parc ar fi clcat pe cuburi
de ghea.
Frate, oferta mea s-1 fac praf rmne valabil, a vorbit Boyce trgnd din igar.
Am cltinat din cap.
Fata aia nu merit.
Nu era adevrat. tiam asta, dar nu conta, aa c nu l-am corectat.
Nu puteam s-mi dau seama ce voise de la mine. Oare fusesem doar un artificiu folosit ca
s-1 fac gelos? Ca s-1 recucereasc? Oare voise s evadeze din viaa ei, dar nu fusese
suficient de curajoas nct s mearg pn la capt? Sau poate c era mult mai simplu.
Poate c-mi imaginasem tot ce se petrecuse ntre noi i nu fusesem niciodat destul de
bun pentru ea. Fusesem de umplutur, nimic mai mult.
nc te mai gndeti s-i pui piercing n limb? m-a ntrebat Boyce.
Fumul igrii lui s-a risipit brusc ntr-o rafal de vnt dinspre golf, care mi-a ridicat prul i
mi la adus n fa. Am scuturat capul, s l ndeprtez din ochi. Frizura scurt, militreasc
a lui Boyce nici nu s-a clintit.
Copiii de lng mal chicoteau, aruncndu-i minile n aer i alergndu-se n cerc. Mi-era
greu s cred c fusesem i eu att de mic. Att de fraged. Att de fericit i netiutor. Mai
trziu, i atepta
226
durere. Chin. Pierdere. Nu realizau asta i nici nu le doream s o fac, dar, n acelai timp,
uram faptul c eu nu tiusem. Crezusem c totul mi se cuvine: mama, prietenii mei din
Alexandria, antrenamentele de hochei. Visasem la un viitor strlucit, pentru c asta te

ndeamn lumea s faci atunci cnd eti copil, dar este cea mai mare minciun. C poi si faci planuri. n realitate, habar n-aice i-e scris i nici ei n-au nici cea mai vag idee.
Cu cteva sptmni mai devreme, n fiecare duminic dup-a-miaz, bunicul m nvase
s conduc. Fusese aici n fiecare sear s-mi pregteasc cina i s tempereze
animozitile dintre mine i tata. Ieri, crezusem c m ndrgostesc de Melody Dover.
Acum, bunicul nu mai era. Nici acel sentiment naiv i ignorant pe care l simisem pentru
ea. i ar fi trebuit s-mi dau seama. Eram cel mai mare dobitoc din lume, pentru c ar fi
trebuit s-mi dau seama.
La dracu', nu, i-am rspuns lui Boyce, dnd pe gt i ultima gur de suc. Cred c n
buz.
Boyce a fcut o fa ngrozit. Tipul sta nu se temea de nimic, dect de ace. Era de-a
dreptul amuzant. Am artat cu degetul n direcia lui.
Da, uite, exact de asta. Toi cei care se vor uita la el vor avea reacia asta.
Deci, i-1 faci ca s ari tuturor c eti nebun de legat i i place durerea?
-OK.
I-am ntins cutia goal de suc, iar el a aruncat n ea mucul igrii. Boyce era, n mod
inexplicabil, mpotriva polurii, o unic rmi din perioada lui de cerceta. nainte ca
mama lui s prseasc oraul, pe tatl, pe fratele lui i pe el. nainte ca taic-su s
nceap s-i foloseasc fiii pe post de saci de box i lucruri precum tabra de cercetai s
devin imposibile.
Huh. E ciudat, dar are logic. mi place.
A primit un mesaj de la Rick, care plasase destul marfa sptmna trecut, nct s
putem petrece gratis n seara asta.
Thompson a fcut rost de pastile i de iarb. A zis s aducem bere. Deci, ai chef?
166
La dracu', da. De ce nu?
Cum reuea Boyce s tasteze coerent cu degetele alea nean-derthaliene era un mare
mister, dar i zburau pe suprafaa telefonului.
S-a fcut. Mai avem cteva ore de pierdut vremea. Hai s lum camioneta din parcare i
s cutm ceva de mncare.
Uitasem complet de camionet. Cnd am ajuns, am gsit-o singur n parcarea colii,
avnd cuvntul CIUDAT scrijelit cu cheia pe portiera oferului.
Pn aici i-a fost, a exclamat Boyce, uitndu-se lung la ea. l fac praf.
Nu-mi psa ce-mi spunea sau ce-mi fcea mie Clark Richards, dar camioneta mea era o
extensie a bunicului, iar asta era lips de respect fa de el.
Invit-1 i pe el n seara asta, Wynn.

Boyce a afiat un zmbet rutcios, care mi era foarte familiar, din amintirile clasei a noua.
N-a fi fost ctui de puin surprins dac, pe lng el, i-ar fi crescut coarne i o musta
malefic.
Aa te vreau, Maxfield, mi-a rspuns, micnd din degete, trimind cuiva un mesaj. Se
rezolv.
***
Potrivit oglinzii din baie, avusesem o noapte de pomin. Ochi negru. Nas umflat. Maxilar
nvineit. Ceasul de perete din buctrie indica dup-amiaz devreme, deci, oficial,
chiulisem toat ziua. Mi-am pus telefonul la ncrcat, am but o Coca-Cola, am pornit
cafetiera i am intrat la du, ct timp se fcea cafeaua.
Coastele, de asemenea, erau vinete i m dureau, iar pumnii mi erau zdrelii. nc plin de
snge, chiar i dup ce m splasem cu spun, m-am dat peste tot cu unguent, apoi m-am
mbrcat cu pantaloni de trening gri nchis i o bluz de baseball rou cu alb, tresrind tot
timpul din cauza durerii ascuite pe care o simeam ntr-o parte. Era o agonie s inspir
adnc, iar tuitul i mai ru. Am cntrit posibilitatea unei coaste rupte. Stnd la masa din
buctrie,
167
cu capul n mini, m-am uitat la ceaca goal i am ncercat s-mi aduc aminte cum
cptasem lovitura asta.
Cnd am intrat s cumprm bere, vnztoarea noastr obinuit era plecat. Femeia din
spatele tejghelei nu a vrut s ne cread cnd i-am spus c eram mai n vrst dect
pream.
Pe naiba, ne-a spus, trgnd cele dousprezece cutii de Bud Light n partea ei de
tejghea. Gura nu i se mic din linia ei orizontal, iritat.
n loc de bere, am furat o sticl de Jim Beam din colecia lui Bud Wynn.
Eti sigur de asta? l-am ntrebat pe Boyce, el fiind cel care avea s plteasc pentru el,
ntr-un fel sau altul.
Boyce ridic din umeri.
Poate c o s uite c 1-a avut. Am ridicat o sprncean.
Sigur.
Taic-su era un alcoolic agresiv. i nu uita niciodat nimic.
Mateo Vega, unul dintre prietenii lui Boyce, a fost primul care ne-a ntmpinat cnd am
ajuns pe plaj. Ne-am salutat toi trei, Vega fcnd semn din brbie cnd Boyce a ntrebat
dac Richards era acolo.
Da, omule. L-am vzut acum cinci minute.

Boyce 1-a mai ntrebat ceva ce nu am putut s aud, dei bnuiam c voia s tie dac i
crase i prietena cu el. Vega a cltinat scurt din cap
Dar i-a adus doi colegi din echip, ne-a avertizat.
Am neles, i-a rspuns Boyce.
I-am predat sticla lui Thompson i am procurat destule porcrii ct s ne pierdem amndoi
minile.
Nu vreau s fumez pn nu-1 gsesc pe Richards, i-am zis, &r s realizez, nainte s
rostesc cuvintele, c simeam nevoia s l bat mr i nu voiam s-mi diminuez furia cu
nimic.
Zece minute mai trziu, dorina mi s-a mplinit. Richards st-tea pe un mini frigider, cu un
pahar albastru n mn. Cum am
229
pus ochii pe el, nu am mai vzut nimic altceva. Nici pe prietenii lui, nici pe ai mei.
Boyce: Te-ai trezit?
Eu:
Da. ncercam s-mi amintesc ce-am fcut
asear. Eti la coal? Boyce: Da. Nici Richards nu e. Doamne, ce i-ai
tras-o! tiam c eti n stare, dar, fir-ar! Eu:
Exist posibilitatea s am o coast rupt?
Boyce: Rahat! Posibil. Trec pe la tine dup ore.
Mi-am mai turnat o ceac de cafea i am deschis ua camerei bunicului. Deja mirosea a
mucegai. Lumina soarelui ptrundea prin crpturile mici din obloanele vechi de metal,
ruginite n cteva locuri, unde se scorojise vopseaua. Particule de praf intrau printre grinzi,
ridicate de intrarea mea. Mobilierul fusese golit, nu erau cearafuri pe pat sau ochelari pe
noptier. Tata stivuise lng perete cteva cutii din lemn. Erau marcate cu ani, n scrisul lui
ilizibil.
Nu mi trecuse prin cap c a putea s-i cer voie s m mut aici, n loc s rmn n cmar.
Evident, nici tata nu se gndise la asta.
M-am aezat pe marginea saltelei goale i am sorbit din cea de-a doua ceac de cafea,
limpezindu-mi, puin cte puin, mintea. Dup btaia mea cu Boyce, bunicul m nvase
cum s strng pumnul corect i cum s lovesc cu el.
Asear, m-am dus int la Richards i l-am ridicat de jos, nfi-gndu-mi ambele mini n
cmaa lui. A scpat paharul i s-a smucit din strnsoarea mea, poticnindu-se un pas
napoi. Dac prietenii lui au fcut vreo micare n aprarea lui, Boyce i Mateo i-au convins
s stea deoparte. Nimeni nu a intervenit.
Ce-ce mama dracului, Maxfield?
Am pit mai aproape i m-am aplecat deasupra lui.
Eti un ftlu, un la nenorocit, Richards.

S-a ridicat, scrutnd mulimea din jurul nostru, i a rs.


Ce-i pit, ciudatule, te-ai suprat c prietena mea n-a vrut s i-o sug?
169
M-a mpins cu ambele mini sau a ncercat s-o fac.
Am simit zmbetul batjocoritor facndu-i loc pe faa mea.
O, ba mi-a supt-o foarte bine.
Cu ochii scprnd de mnie, a lansat un pumn care doar mi-a ters obrazul. Am dat
napoi i l-am pocnit n gur, zdrelindu-mi ncheieturile n dinii lui. A ncercat s m
loveasc n tors, dar l-am blocat cu un cot i i-am tras una n stomac, provocndu-i un
geamt satisfctor. Ne-am desprit i ne-am micat n cerc.
Eti un ratat, ciudatule, a gfit. Trebuie s nvei s nu te mai bagi ntre un tip i ceea
ce i aparine.
A repetat lovitura n falc, cu acelai rezultat. Am rs, un sunet caustic.
Tu crezi c e vorba de Melody7.
Explozia de durere care a nit prin mine cnd i-am pronunat numele m-a luat pe
nepregtite. Profitnd de neatenia mea, mi-a tras o lovitur mai bun. Nasul mi-a scrit i
am vzut stele verzi. S-a pregtit pentru nc una, dar m-am ferit, repezindu-m la el i
trntindu-1 n nisip.
Normal c e vorba de Melody, mi-a rspuns.
Ne-am tvlit i ne-am lovit unul pe altul nc de vreo dou ori, fiecare ateriznd cu destul
for pentru a ne da sngele.
Vrei ceva ce nu poi s ai i pentru care n-ai s fii niciodat destul de bun.
Revenind amndoi n picioare, am ncercat s-i dau un pumn dintr-un unghi prea larg i am
ratat. Mi-a pus piedic i am aterizat pe cutia cu ghea, dar l-am tras cu mine i m-am
folosit de avntul lui ca s-1 arunc peste capul meu. nainte s se poat ridica, am srit pe
el i l-am lovit de dou ori.
Nu dau doi bani pe ea, jegos ncrezut!
I-am mai tras un pumn i vederea i s-a nceoat. nainte s-1 las incontient, am simit
mini lundu-m de pe el i l-am vzut chinuindu-se s se ridice de jos cu ajutorul
prietenilor. inndu-m de coast i gfind cu guri mici de aer, fiecare dintre ele provocndu-mi o durere ascuit, am artat cu un deget spre el.
Dar, dac te mai atingi o dat de camioneta mea, eti terminat.
231
Cnd a aprut Boyce, dintre toate persoanele cu care ar fi putut s vin, a adus-o pe Pearl.
Nici nu tiam c i vorbeau.

N-am s ajung medic dect peste zece ani, tii? a spus ea, uitndu-se urt la Boyce. Ar
trebui s mearg la urgen. Nu neleg ce e aa mare scofal. Nu e ca i cum ar avea plgi
njunghiate de la ritualul de iniiere a vreunei bande.
Boyce a oftat.
Eti deja aici. Doar uit-te.
Bine.
Dndu-i ochii peste cap, s-a ntors spre mine.
ntinde-te pe canapea.
Dup ce m-a apsat n mai multe locuri dureroase, dar nu insuportabil, i m-a ascultat la
plmni cu un stetoscop mprumutat din dulapul tatlui ei vitreg, a spus c nu crede s mai
am vreo alt ran.
Este posibil s-i fi fracturat o coast, dar nu exist tratament pentru asta. Trebuie s se
vindece de la sine. O s dureze ase sptmni. Fr bti i tar micri violente, mi-a
indicat, arun-cndu-i o privire amenintoare lui Boyce.
Ce-i? Nu eu am facut-o. i... n-ar trebui s-1 bandajm?
Dar sunt sigur c l-ai ncurajat s-o fac. i, nu. S-a uitat la mine.
Trage adnc aer n piept ct de des poi i tuete de cteva ori pe zi, ca s te asiguri c
ai plmnii curai.
Apoi, ntorcndu-se spre Boyce, i-a bgat stetoscopul n poet i a zis:
Dac l bandajm, n-o s mai poat s fac aceste dou lucruri. Poate s foloseasc
pachete cu ghea, pentru durere. Poi s-i faci unul dintr-o pung cu fermoar i ghea.
Zdrobit, dac se poate.
Imediat, i-a rspuns el, salutnd-o i ndreptndu-se spre buctrie.
Mersi c ai venit, am spus, nc confuz.
pearl i Boyce nu stteau niciodat de vorb la coal dac nu era necesar pentru ora de
biologie i, dei era clar c el o plcea, ea nu pruse niciodat interesat. n plus, tocmai i
trsesem o mam de btaie iubitului celei mai bune prietene a ei.
n timp ce Boyce scotea ghea din congelator, ea s-a aezat pe canapea, lng mine,
fixndu-i ochii ntunecai ntr-ai mei.
Dac vrei s tii, m-am nelat n privina lui Clark. E un dobitoc. i nu-mi vine s cred c
ea 1-a primit napoi.
Oftnd, s-a uitat pe fereastr.
Presupun c e un ru cu care s-a obinuit.
LUCAS

Cnd am lsat-o pe Jacqueline la cmin, nu eram atent dect la ea. Asta pn cnd a
ajuns lng trepte, la captul crora se afla fostul ei iubit, plimbndu-i privirea ntre mine i
ea. Ea nu 1-a remarcat, pn cnd aproape a intrat n el.
Nu m-am micat dect ca s-mi ncruciez braele la piept i s le urmresc atent limbajul
corpului.
n timp ce vorbeau, el a continuat, din cnd n cnd, s arunce priviri n direcia mea, pe
deasupra capului ei. n cele din urm, ea s-a ntors i mi-a tcut cu mna, dndu-mi de tire
c totul era OK. N-aveam de gnd s plec, pentru c limbajul trupului su mi spunea c e
agitat, stnd cu minile n old n timpul discuiei, iar apoi, cu braele ncruciate n
defensiv. Erau prea departe de mine ca s le descifrez cuvintele, dar tonul vocilor era
suficient de ridicat, pentru a ajunge pn la mine. Al ei era suprat. Al lui
era mpciuitor.
O cunoteam destul de bine nct s tiu c mpciuitor nu
avea s-i pice bine.
Dou cuvinte am auzit-o spunnd clar: E. Jacqueline". Cu asta, i-a lsat braele pe lng
coapse, strngnd din pumni.
171
233
El a pit mai n fa. Ea nu s-a ndeprtat, dar, cnd a ridicat o mna spre faa ei, iar ea sa tras un pas napoi, am sprijinit motocicleta i m-am ndreptat spre ei. Ea a bgat crdul de
acces i a deschis ua cu for, iar el a urmat-o. Am apucat-o exact nainte de a se nchide,
n timp ce Jacqueline se ntorcea spre el, cu gura deschis. Cnd m-a vzut, s-a oprit.
Eti bine, Jacqueline? am ntrebat-o, apropiindu-m de ea i cutnd semne de
agresiune.
Mai presus de orice, tipul emana un aer protector, care s-a intensificat cnd m-a recunoscut
ca fiind tipul care le reparase aerul condiionat n casa friei.
Ce-ar zice administraia despre faptul ca adulmeci pe lng studente? a mrit, i am
avut nevoie de fiecare frm de autocontrol s nu reacionez.
M-am ntors spre Jacqueline, tar s l bag n seam, singurul lucru pe care un tip ca el nu
l poate nghii cu uurin i singurul rspuns pe care puteam s i-1 dau cu vrf i ndesat.
Ea mi-a spus c e bine, uitndu-se ngrijorat la mulimea ce se strngea n jurul nostru, pe
care abia acum ncepeam s o observ. Ceva din fata asta fcea ca totul n jurul meu s
dispar. Uneori, acest lucru era ideal, iar alteori, putea fi periculos.
Apoi, Kennedy Moore a gesticulat spre mine i a spus exact lucrul greit.
Te-ai cuplat i cu tipul sta?

Cum adic f? 1-a ntrebat, cu o vocea att de vulnerabil, iar eu voiam s i trag un
pumn n gur, pentru a-i opri cuvintele nainte de a le spune.
Pe lng Buck, a continuat el.
Ea a rmas cu gura cscat, nemaiputnd s scoat niciun sunet.
Moore a apucat-o de bra i a nceput s o duc de acolo, i, fr s m gndesc de dou
ori, i-am smucit ncheietura minii i i-am luat-o de pe ea. Voiam s i-o rup.
Ce dracu? a pufnit el, i, n acel moment, am tiut c nu terminase cu ea.
Credea c putea s o recucereasc sau, poate tia c putea.
Dar Jacqueline i-a ncletat maxilarul, a pus o mn pe braul lui i i-a cerut s plece. S-a
mpotrivit, susinndu-i convingerea ca eram omul de la ntreinere, lucru pe care nu l
puteam contrazice fr s-i pun pe Joseph n pericol de a-i pierde slujba.
E student, Kennedy, s-a rstit ea.
El a spus ceva despre o conversaie ntre ei sptmna urmtoare, cnd aveau s ajung
acas. Ea nu i-a rspuns, pstrndu-i o expresie neutr.
tiam c aluzia la Buck o tensionase, dar nu din motivele intenionate de el. Vorbise ca i
cum ea ar trebui s i fac griji din cauza unei reputaii proaste, ceea ce era o prostie.
Ideea c lumea ar fi putut brfi despre aventura ei cu idiotul care o agresase m fcea s
vreau s-1 gsesc i s-1 iau din nou la btaie.
Moore m-a sgetat cu privirea, de parc ar fi putut s m intimideze. Speram s nu fie att
de prost, pentru c ar fi fost mult mai uor de pus la pmnt dect colegul lui violator. Prea
s cread c resentimentele sale erau amenintoare, dar era complet lipsit de
antrenament, un adversar slab. Din dou lovituri l-a fi lsat lat. Probabil c nici nu
participase vreodat la o lupt real. I-am susinut privirea pn cnd s-a rsucit i a ieit
pe u.
Apoi, Jacqueline m-a atins i corpul mi s-a relaxat. M-a tachinat cu privire la multitudinea
mea de slujbe, iar eu i-am spus c treaba cu ntreinerea era ceva rar i c pentru tvleala
cu autoa-prarea m oferisem voluntar.
Bnuiesc c ar trebui s mai adugm una, hm? a spus ea, iar eu am nlemnit,
gndindu-m c se referea la cea de preparator la economie n timp ce m luptam s-mi
menin expresia impasibil.
Aprtor personal al lui Jacqueline Wallace? a continuat. Nu tiam dac s m simt
uurat sau dezamgit. Nu voiam s-i
spun, dar voiam s tie.
Alt slujb voluntar, Lucas? s-a apropiat de mine, jucu, fermecndu-m cu privirea
aceea, a ei. Cum o s mai ai timp de nvat? Sau de fcut ceva distractiv?
M-am ntins dup ea i am tras-o lng mine. Drace, fata asta m fcea s doresc.

235
173
Exist unele lucruri pentru care o s gsesc timp, Jacqueline i-am optit, srutnd-o pe
gt, n zona sensibil de lng ureche, care o fcea s se nmoaie, atunci cnd o atingeam
uor, cu buzele.
A suspinat ncet, cnd am lins i am supt pielea delicat, avnd grij s nu i-o nsemnez cu
o vntaie. Era o fat senzual, dar decent. Semnele i-ar fi plcut doar dac ar fi fost
ascunse de orice ochi, mai puin de ai ei.
Pentru moment, am srutat-o i i-am dat drumul.
***
I-am trimis lui Jacqueline, prin e-mil, nsemnrile mele cu privire la lucrarea ei, subliniind
faptul c ajunsese cu materia la zi, dar c aveam s continui s-i trimit fiele de lucru
pentru ultimele dou sptmni de coal. I-am dat de tire, de asemenea, c miercuri
aveam s plec acas, unde nu exist net, aa c nu voi putea fi contactat. Ca Landon.
Dac bunicul m-ar fi putut vedea acum, ar fi cltinat din cap i ar fi oftat din greu. i dac
m-ar fi putut atinge, m-ar fi tras de urechi i mi-ar fi spus ct sunt de idiot.
Mi-a rspuns la e-mail, s-mi spun c prinii ei plecau la schi, dar c se ducea acas
oricum i avea s stea acolo de una singur, n niciunul dintre scenariile pe care mi le
imaginasem, nu aprea faptul c fata asta avea nite prini att de neglijeni.
Aveam s parcurg drumul de patru ore, pn la coast, n maina lui Heller. nchiriaser o
cas pe plaj i plnuiau s pregteasc acolo cina de Ziua Recunotinei. Eu aVeam s
stau cu tata i s m bucur de cteva zile de tcere absolut, cu excepia cinei, pe care
urma s o lum mereu cu Charles, Cindy, Carlie i Caleb.
Cole i gsise o prieten la Duke i hotrse s mearg acas la ea, n Florida, n prima
lui vacan, n loc s se ntoarc acas. Taic-su l necjise vreo dou sptmni cu
mesaje despre soacre, cum c ar fi fost inut sub papuc i ntrebri precum: i-ai schimbat
domiciliul?" Cole negase vehement c ar fi vorba de cstorie sau socri, n timp ce Heller
se prpdea de rs la fiecare mesaj nfuriat primit de la fiul su cel mare.
236
A fi vrut s i pot povesti lui Jacqueline.
***
n mod previzibil, altercaia cu Kennedy Moore mi nviorase ostilitatea fa de el i mi-o mai
crescuse puin. Cursul de luni fusese un chin, ntre ncercri euate de a-1 ignora sau
mcar de a rezista impulsului trimiterii de insulte telepatice ctre ceafa lui. Cnd, la sfritul
orelor, se ntorsese i i zmbise lui Jacqueline, am prsit sala de curs, nainte s cobor
treptele i s fac o crptur n zmbetul lui demn de reclame la past de dini.

Sprijinindu-m de peretele de lng ua pe care ieea Jacqueline de obicei, am vzut-o


venind cu tipul care sttea lng ea la curs. Participase la una sau dou din seminariile
mele de la nceputul semestrului, n urm cu trei luni. Amndoi au prut c m observ n
acelai timp i puteam s jur c despre mine discutau n timp ce se apropiau. Dup ce i-a
urat vacan plcut, s-a ndreptat spre ieirea opus, iar eu am examinat expresia feei lui
Jacqueline dup semne c el i spusese c sunt preparatorul cursului. S-a jenat cnd s-a
uitat la mine, fruntea ncreindu-i-se uor. Neputnd s o descifrez, mi-am potrivit pasul cu
al ei, cnd a trecut, i am mpins ua deschis, ca s ieim mpreun. Cotul i s-a atins de
mine i mirosul ei deja cunoscut mi-a remprosptat amintirile de smbt sear.
Putem s ne vedem disear? am ntrebat-o.
Am un test mine, la astronomie, mi-a rspuns.
Avea s nvee n grup, toat seara. Nimic neobinuit n asta, cu excepia scurtei pauze pe
care fcuse s sune mai mult a pretext dect a motiv.
Urmrit de un persistent sentiment de expunere, am scrutat mulimea de studeni, n
cutarea sursei. Intuiia mi spunea c sursa era chiar lng mine, dar trebuia s fie o
greeal.
Mine-sear?
Am repetiie cu ansamblul, mine, a spus, i iuitul din urechi s-a intensificat.
174
Mi-a vorbit despre faptul c lipsise de la repetiia de duminic dimineaa i c trebuia s i
mpacheteze contrabasul pentru vacan. Teren familiar, dar mintea mea a ezitat, realiznd
c era familiar pentru Landon, nu pentru Lucas.
M aruncam, cu capul nainte, ntr-un zid de beton, un zid de care m mai lovisem o dat,
cu toat fora. Nu era nevoie s simt cum totul se sfrm n jurul meu ca s recunosc
senzaia. Aveam nevoie de aceast vacan. Aveam nevoie de valurile de pe rm i de
prezena tcut a tatlui meu. Trebuia s aflu dac puteam s scap de aceast obsesie.
Privind-o n ochi, am rugat-o s-mi trimit un mesaj dac i schimba planurile. Cu fiecare
particul de voin pe care o aveam, i-am spus:
Pe curnd, Jacqueline.
i am plecat, rar s o ating sau s o srut de la revedere.
174
capitolu
LANDON
Crezusem c loviturile aplicate lui Clark Richards aveau s m fac s m simt mai bine, i
chiar m fcuser. M simeam mult prea bine, dac exist undeva, n lumea asta, senzaia
de mult prea bine. Fiecare pumn cu care l nimerisem, pn i cei pe care i ncasasem, m

amoriser i eliminaser ciudatul jalnic de pn atunci, aducnd la via, n locul lui, un


nemernic insensibil.
Btaia mea cu Boyce, de anul trecut, ncepuse procesul, dar bumbceala pe care i-o
ddusem lui Richards fusese punctul de cotitur. Gsisem ceva mai bun dect combinaia
dintre pastile i iarb, mai bun dect alcoolul, mai bun dect sexul, care s-mi reduc la
tcere vocile din cap. Pentru c, nici mcar cnd aceste lucruri funcionau, i, uneori, o
fceau, nu puteau s acopere vocea mea interioar, care nu m lsa niciodat s uit
complet. Niciodat.
***
N-o s lipsesc dect trei zile, spusese tata, ncadrndu-i faa cu palmele. n weekend ne
ntlnim cu Charles i Cindy, nu-i aa? S planificm excursia aia de Crciun, la Rio, cu
care voi dou ne tot pisai de ani de zile.
Ea s-a bosumflat, ncruntndu-se la el cu o fals suprare.
Ah, deci v pism, nu? Atunci, poate vrei s rmi acas, domnule Grinch.

239
Minile lui au alunecat de pe umerii ei pn la coate, desfa-cndu-i braele ncruciate la
piept i trgndu-le spre al su, apoi a lipit-o de el i i-a ridicat brbia.
Nu m poi lsa acas, Roie, i-a murmurat. Nu dup noaptea trecut.
S-a aplecat s o srute, de parc eu n-a fi stat la civa metri de ei.
Doamne, voi doi, luai-v o camer.
Am strns controllerul n mn, hotrt s m uit numai la ecran i la skateboarderul meu,
care fcea ollie-uri n spaiile dintre cldiri, aeriale pe perei i alunecri pe scri rulante,
chestii care, n viaa real, m-ar fi omort. Am ncercat s-mi nchid ochiul stng, ca s numi mai vd prinii, care stteau lng u, spunndu-i un la revedere lung, unul n gura
altuia.
De asta i-am cumprat televizor i consol de jocuri pentru camera ta, fiule. Ca eu i
mama ta s ne putem bucura de..., a zmbit spre ea, de restul casei.
Am apsat pe pauz i m-am rezemat de perna canapelei, cu ambele mini la ochi.
Oh, frate! Pe bune? Mama a rs.
Nu-1 mai necji!
Nu m pot abine, i-a rspuns tata. Oftnd, i-a ndreptat cravata perfect dreapt.
De fapt, m gndeam c, de Crciunul sta, ar trebui s mergem n vizit la tatl tu. E
mereu att de singur, Ray...

Relaia tatlui meu cu tatl su era nsi definiia cuvntului complicat.


El a ales s fie singur. i place.
Dar, iubitule, se bucur aa de mult cnd l vizitm! l ador pe Landon i n-o s triasc
o venicie.
Prinii mamei avuseser peste patruzeci de ani cnd o aduseser pe lume. Fusese un
copil surpriz, aprut cu mult dup ce se obinuiser cu ideea c nu vor avea copii.
Profesori de renume n domenii analitice, i rsfaaser la maximum fiica surprinztor de
artistic. Astea erau cuvintele ei. Ne prsiser amndoi nainte ca eu s mplinesc cinci
sau ase ani. Mamei i era foarte dor de ei, dar eu abia mi-o aminteam pe bunica, iar pe
bunicul deloc.
Bunicul, tatl tatlui meu, era singurul bunic pe care l mai
aveam.
Crede doar c i-a gsit, n sfrit, un fraier care s preia afacerea familiei Maxfield, a
citat, fcnd ghilimele n aer. Pentru c lui Landon i place s mearg cu el pe barc. n
plus, abia l-am vzut acum cteva luni, n iulie.
n ciuda acestor argumente, i-am simit capitularea n voce, acceptnd tot ceea ce dorea
mama. Aa fcea mai mereu.
Cnd am evadat din oraul la, nu am intenionat s m mai ntorc vreodat. i uite cum
tu m faci s merg n fiecare var. Acum vrei i de Crciun?
Pentru c aa trebuie s facem. i pentru c nu mai eti un adolescent mbufnat, de
optsprezece ani. Eti brbat n toat firea.
El a srutat-o din nou, nfaurndu-i braele n jurul ei i mor-mind.
Ai dreptate, sunt.
Minor n camer! Chiar aici! Pe canapea! Cu inocena spulberat! De proprii si prinii
Du-te i pregtete-te pentru coal, copila, mi-a spus mama, numindu-m aa cum o
fcea doar n faa tatei sau cnd eram singuri.
Tinerii de treisprezece ani nu le puteau permite mamelor s spun prostii din astea n
public sau n faa prietenilor. Am oprit jocul i prinii nc se srutau.
Cu plcere.
Cnd am trecut prin dreptul lor, mi-am fcut ochelari de cal cu palmele.
Mai nti, mbrieaz-1 pe tata de la revedere.
M-am ntors o sut optzeci de grade la baza scrilor i l-am strns pe tata ntr-o scurt
mbriare. M-a btut pe umr i s-a uitat la mine, nc mult mai nalt, dei ncepeam s l
ajung.
Ieri, o ridicasem pe mama n brae, doar ca s-i dovedesc c pot, iar ea ipase i chicotise.
176

241
Mai ieri i schimbam scutecul. Am zmbit stnjenit.
Mam, pe bune, asta e amintirea din copilrie pe care vrei s mi-o evoci?
M-a mpuns n piept, arcuind o sprncean.
Doar dac nu vrei s aduc vorba despre cum te hrneam. Am lsat-o jos.
Bleah, nu. h!
nva bine i antreneaz-te din greu pentru meciul de duminic, mpotriva retarzilor de
la Annandale, mi-a spus tata. M ntorc joi.
Mi-a ciufulit prul, tiind c nu-mi prea plcea, de asta o i fcea.
M-am rsucit de sub mna lui.
Ai folosit bine cuvntul retard, btrne. Vocabularul i se mbuntete.
A zmbit.
OK, uriaule.
Mi-a pus minile pe umeri i m-a privit n ochi.
Tu eti brbatul casei ct timp eu sunt plecat. Ai grij de mama ta.
OK, tat. Aa voi face.
Am salutat militrete i am fugit pe scri, cu gndul la meciul din weekend i la Yesenia,
pe care plnuisem s o invit n ora pn la sfritul orelor, dac puteam s-mi adun
suficient curaj s-o fac.
LUCAS
Temperatura pe plaj era de peste douzeci de grade, medie pentru aceast perioad a
anului. Familia Heller m lsase la tata, nainte s se ndrepte spre casa de vacan pe
care o nchiriaser cu un curcan n proces de decongelare i o cutie plin cu cartofi, fasole
verde, pesmet i afine.
177
Ne vedem mine, ne-a informat Cindy. Mncm pe la ora u. i, dac nu e gata curcanul,
bem pe la ora unu.
Boyce: Ai ajuns?
Eu:
Da. Las-m vreo dou ore.
Mi-am aruncat geanta pe pat. Camera nu mi se pruse nicio-*at mai mic. Era ca un
cocon. Ieisem din el i zburasem de aici u mai bine de trei ani n urm, iar acum era doar
un loc strmt, rmas mic, familiar, dar, n acelai timp, ciudat.
Peretele gol era plin de guri, iar rafturile opuse erau aproape goale. Tata nu mutase lampa
napoi, n buctrie, ci nc mai atrna aproape de tavan, rspndindu-i lumina de jur
mprejur. Cteva manuale vechi stteau stivuite pe un raft, mpreun cu Biblia bunicului i

un album de liceu. Mai era i un plic, pe care nu l remarcasem cnd venisem ultima oar n
vizit. Coninea cam o duzin de fotografii pe care nu le vzusem niciodat.
Una fusese fcut n prima mea zi de clasa a opta, cnd ieisem din main, n uniforma
nou. Toate hainele care mi se potriviser cu trei luni n urm mi rmseser mici. Am
zmbit la camer, la mama, n timp ce un biat care trecea pe trotuar, prin spatele meu, nea stricat poza, scond limba n colul gurii. Tyrell. Urt sau iubit de ctre toi profesorii, era
unul dintre cei mai amuzani tipi pe care i cunoscusem vreodat. n fundal, mai aproape de
cldirea colii, trei fete stteau de vorb. Una era cu faa spre aparatul de fotografiat. Avea
prul aten nchis, strns n coad, i ochi negri, aintii spre ceafa mea. Yesenia. Acum,
probabil, se pregtea s intre la facultatea de drept sau s i nceap stagiul n contabilitate sau s aplice pentru programe de mater n film sau sociologie. Nu o cunoscusem
att de bine, nct s i tiu interesele sau ambiiile, n afar de interesul pe care l avea
pentru mine. La treisprezece ani, asta era tot ceea ce conta.
Am scotocit printre celelalte fotografii, oprindu-m la una care o nfia pe mama pictnd i
o alta cu noi doi, fcnd pe bufonii n curtea din spate. Mi-am stpnit durerea din centrul
pieptului
243
i le-am lsat deoparte, s le studiez mai trziu, gndindu-m c| tata trebuie s le fi lsat
aici pentru mine. Poate c aceste imagini fuseser pe un card de memorie dintr-un vechi
aparat foto, pe care l verificase, ntr-un final, nainte s-1 arunce.
n buctrie, n frigider, era o pung cu spanac i, pe mas, un bol cu fructe. Nu eram sigur
dac tata devenise vegetarian sau ateptase s vad ce preferine am cnd ajung acas.
Cum merge coala? m-a ntrebat, lund o bere din frigider, cu prul umed de la du.
Astzi, nainte s ajungem noi, fusese pe barc, normal. Presupuneam c mine avea s
i ia liber toat ziua, dar mi era fric s ntreb. Dac nu avea s-o fac, avea s i rneasc
sentimentele lui Cindy.
Bine. Am ctigat un loc ntr-o echip de cercetare, semestrul viitor. E un proiect susinut
de unul dintre profesorii mei de anul trecut. Are i burs.
Sttea la masa mic, veche, cu lacul de mult uzat i lemnul foarte zgriat.
Felicitri. Deci, cercetare legat de inginerie? Designul mainilor de curse?
M-am strmbat. Din liceu i pn acum, interesul meu depise nivelul mainilor de curse.
Nu c el ar fi tiut. Cred c acest schimb de cuvinte era cea mai lung conversaie pe care
o purtasem cu el despre obiectivele mele academice de cnd murise mama.
Nu, materiale moi durabile. E legat de medicin. Materiale care trebuie folosite n
ingineria tisular.
A ridicat din sprncene.

Ah! Interesant.
S-a uitat pe fereastra de peste mas, care avea cea mai bun vedere a golfului, cu
excepia celei din camera bunicului, unde nu locuia nimeni. Eram pe cale s plec la un du
i apoi s despachetez puinele lucruri pe care le adusesem cnd m-a ntrebat:
Ai vreun plan pentru cin?
Pi, ... o s ies cu Boyce, curnd.
scos o bere din frigider i i-am deschis capacul cu marginea cuitului meu de buzunar
nedesfacut. nc mai ai cheia? -Da.
A aprobat din cap, fr s i clinteasc privirea de la fereastr, i am revenit la tcerea
noastr obinuit.
***
Eu i Boyce am ales un separeu lng geam. Era un singur bar ct de ct decent n tot
oraul sta, iar noi ne aflam n el. Era prea zgomotos i prea plin de fum, iar mie mi lipseau
ntlnirile de pe plaj, care, spunea el, acum erau supravegheate de derbedei de liceu. Ar fi
trebuit s rdem, pentru c, nu cu mult timp n urm, noi fuseserm acei derbedei de liceu.
nc mai ai Sportsterul? m-a ntrebat.
n ultimele luni, nainte s plec din ora, ne-am apucat s recondiionm o Harley prost
ntreinut, pe care taic-su o acceptase ca plat pentru nite reparaii, de la unul dintre
prietenii lui de pahar. Cnd am fost nevoit s-mi vnd camioneta ca s achit primul
semestru de facultate, Boyce, cumva, a reuit s l conving s
mi-o vnd ieftin.
Da. M mai descurc cu ea cteva luni, pn termin facultatea. M-am gndit la braele lui
Jacqueline strnse n jurul meu, cu
minile mici prinse una de alta jos, pe abdomen. Pieptul ei lipit de spatele meu. Coapsele ei
aezate n jurul oldurilor mele.
Dar, probabil, o s-o pstrez i dup ce mi cumpr o main. Chelneria ne-a adus
buturile i un co cu diverse chestii prjite. Boyce a ales o felie de avocado pane i a
nmuiat-o n sos.
Te-ai mai ntlnit cu Pearl? Am negat din cap.
De cteva luni, nu. Cred c se descurc bine. Acum probabil aplic la facultile de
medicin. Dar, tu ai mai multe anse dect mine s te ntlneti cu ea. Acolo sunt de
paisprezece ori mai muli studeni dect sunt rezideni aici i tiu c i viziteaz des prinii.
Aa e.
245
179
A sorbit o nghiitur de tequila.

Deci, v-ai mai vzut? Gura i s-a ridicat ntr-o parte.


De cteva ori.
Am cltinat din cap, zmbind.
Voi doi avei o relaie tare ciudat, Wynn. ntr-una din zilele astea, o s trebuiasc s-mi
povesteti despre asta.
Cum spui tu, frate, mi-a rspuns, nchiznd subiectul Pearl Frank. Vreo nou aventur
pentru tine? Partide n trei? Orgii? Profesori de la Cougar care te hruiesc sexual? a dat
din sprncene, plin de speran.
Mi-am trecut dinii peste inelul din buz i am negat din cap, rznd.
tii c nv sau lucrez tot timpul.
Da, frate. Cele o mie i una de slujbe ale tale. Nu poi s-mi zici c nu faci pauz, mcar
ca s spargi monotonia.
A privit n spatele nostru, spre mulimea tot mai mare.
Eti prea pretenios, c altfel i-a sugera una sau dou fete de aici, din bar. Dar slujba
aia de preparator? Vreo puicu trsnet care are nevoie s-i explici mai intim mecanismele
legii cererii i ofertei?
M-am uitat fix la bere cu o secund prea mult, iar el lovit cu palma n mas i s-a apropiat
mai mult.
Maxfield, nemer... Mi-am lsat capul n mini.
Acum, de fapt, depesc o chestie. Sau ncerc. A rmas tcut pentru aproximativ cinci
secunde.
Vreuna din studentele pe care le pregteti?
Lua-m-ar dracu, cum i dduse seama? Dar Boyce tia ntotdeauna. Am dat din cap c da.
Hmm. Dup cum te cunosc, i te cunosc destul de bine, asta e napa ru. Dac eram eu
n locul tu? Eram de mult clare pe ea. Dar eu n-o s fiu niciodat preparatorul cuiva. Sau
eful cuiva.
A dat pe gt ultima gur din tequila i a fcut semn chelneriei s mai aduc un rnd.
180
Vezi, eu7. Pe mine trebuie s m angajeze o fat sexy, ca eu s fiu cel hruit.
ntr-o clipit, mi-am imaginat-o pe Jacqueline schimbnd poziia cu mine, s fie ea
preparatorul i eu studentul. Cum ar fi fost dac eu a fi fost elevul de liceu care cnt la
contrabas, iar ea, fata de colegiu care mi d lecii... Fiecare muchi din corpul meu s-a
contractat i ntrit. Drace, a fi sedus-o att de repede, nct capul i s-ar fi nvrtit.
Chelneria ne-a trntit cel de-al doilea rnd, iar Boyce a rs, ciocnindu-i paharul mic, de
trie, cu al meu, de bere.

Cinstesc pentru orice-i trece prin cap, omule. Asta e figura unui tip care sigur pescuiete
ceva. Pot s te ajut n vreun fel?
Am scuturat din cap, uimit de intensitatea acelei fantezii de un minut.
Asta era tot ceea ce fusese, normal. O fantezie, nc dou sptmni de economie. nc
dou cursuri de autoaprare. i gata.
Cnd Boyce m-a condus acas, noaptea trecut, am prins cu coada ochiului lumina slab
de la Momeli & Unelte de pescuit, care adugase la firm Cafenea & Internet". Mi-1 i
imaginam pe Joe, vopsind el nsui extinderea semnului, care exact aa arta. M-am gndit
s opresc, s intru n contul meu de e-mail pentru campus i s verific dac Jacqueline mi
scrisese vreun mesaj. Adic lui Landon.
Imediat cum m-am gndit la ea, singur acas, cu prinii plecai la schi, cu cinele lsat la
pensiune, nu am putut s nu-mi fac griji. Mi-am amintit c, vacana asta, am plecat n
direcii opuse. Ea s-a dus patru ore spre nord, eu patru ore spre sud. Dac ddea de
necaz, nu puteam s fac nimic.
Dac era n regul, putea s m relaxez. Nu trebuia dect s verific.
Dar o lsasem cu ochii n soare n faa cldirii de filologie, acum trei zile, cnd luasem
decizia de a suprima aceast dorin,
247
mcar pe perioada vacanei. Dac i-a fi trimis acum un mesaj avea s renceap totul. i
asta n-ar fi fost corect pentru niciunul dintre noi.
Apoi, Caleb a adormit n patul meu, dup ce a mncat cel puin dou sute de grame de
curcan i cte dou porii din orice altceva. Tata, Charles i Cindy erau lipii de un meci de
fotbal cu scor strns, la care eu nu m puteam concentra deloc, iar Carlie s-a plns de
dou ori, Sunt att deplictisiiit!"
Tumultul gndurilor mele s-a mai domolit i m-am oferit s o nsoesc pe Carlie ntr-o tur
de explorare a oraului. Taic-su ne-a predat fericit cheile mainii lui. Am lsat geamurile
n jos i eu am acceptat s ascultm un post de radio cu muzic pop n schimbul opririi pe
la Momeli & Unelte de pescuit & Cafenea & Internet.
Ce nume lungi a spus Carlie, ridicnd o sprncean cu genul de superioritate pe care
numai o fat de aisprezece ani i-1 poate oferi.
Odat ajuni, a remarcat:
Locul sta arat ca un platou de filmare. Ce i-o fi apucat cu fotoliile astea nflorate?
Opinia ei despre cafea:
Bleahl Are gust de pete.
S-a uitat la rafturile cu suveniruri, iar eu m-am autentificat i am gsit o duzin de email-uri
inutile, dar nimic de la Jacqueline. Landon nu avea niciun motiv plauzibil s i scrie. Nu

trebuia s i trimit nicio fi de lucru. Nu se apropia niciun test. Aa c i-am descris noile
mbuntiri de la Momeli & Unelte de pescuit i, deasupra semnturii mele obinuite, LM,
am adugat un simplu: i ncui casa i i armezi alarma n fiecare noapte, nu-i aa? Nu
vreau s te jignesc, dar tu ai spus c vei fi singur acas.
Am ateptat cincisprezece minute, dar nu mi-a rspuns.
Carlie, rmas n pan de observaii incisive la adresa decorului, a cumprat un tricou de
culoare roz strlucitor cu Momeal scris piept, pe care, probabil, maic-sa avea s i-1
confite imediat, i un glob de zpad cu zpad" de culoarea nisipului i o mic
182
eplic a originalului Momeal & Unelte de pescuit & Cafenea & internet.
Haide, Lucas, hai s stm pe plaj, mi-a spus ea. Dac exist biei drgui de vrsta mea
n oraul sta, cu siguran nu-s aici.
Am decis s nu o informez c bieii drgui de vrsta ei n_aveau nicio ans s se apropie
de ea dac eram eu prin preajm.
ase ore mai trziu, ecranul telefonului meu rspndea o lumin verzuie n coconul din
cmara mea. Voina mea se terminase.
Eu: Cnd te ntorci n campus?
Jacqueline a rspuns cteva secunde mai trziu: Probabil duminic. Tu? Am rsuflat
uurat. Era bine. I-am spus c m ntorc smbt i, din senin, am adugat: Trebuie s te
mai desenez o dat, i i-am spus s mi dea mesaj cnd se ntoarce.
Vineri, eu i tata i-am luat pe Charles i pe Caleb la plimbare cu barca, n timp ce Carlie i
Cindy au rmas s leneveasc pe veranda casei nchiriate, citind i sorbind daiquiri1 far
alcool. Cnd ne-am ntors, am mprumutat camioneta lui tata i am condus pn la Momeli
& Unelte de pescuit. Jacqueline rspunsese e-mailului de la Landon la cteva minute dup
ce conversaserm prin mesaje. Zmbetul care mi-a aprut pe fa la aflarea vetii c ncuia
totul n fiecare noapte nu a fost de lung durat.
Mi-am petrecut ziua la fostul meu iubit acas, scrisese ea. Voia s o vad i smbt, ca
s vorbeasc. Puteam s ghicesc ce fel de discuie voia s aib cu ea. Am nchis laptopul,
far s-i rspund.
***
Cnd Caleb a anunat c luni avea de prezentat schema unui proiect pentru trgul de tiin
i nc nu i alesese subiectul, familia Heller a hotrt s se ntoarc smbt diminea.
Tata oricum i programase o excursie de pescuit toat ziua, aa c ne-am luat la revedere
nainte de ivirea zorilor i, nainte de prnz, eram napoi, acas.
1 Cocktail preparat din rom, citrice i zahr.
249

Am deschis din nou mesajul de la Jacqueline, imaginndu-mi c i-ar putea petrece seara,
dac nu chiar noaptea, cu Kennedy Moore. El o tratase de parc ar fi fost un bun
consumabil, ceva uor de nlocuit, cnd ea nu era nici pe departe aa ceva. Era mai
puternic dect tia, dar relaia cu el o fcuse slab. Acceptase prerea lui despre ea.
Urmase idealurile lui, nu pe ale ei. l lsase s i schimbe numele i cine tie ce altceva.
Am apsat rspunde i i-am spus c suna ca i cum ar fi vrut-o napoi. Apoi, am ntrebat-o:
tu ce vrei? Oare se mai gndise cineva s o ntrebe asta vreodat?
Familia Heller a ieit la cin i la un film, urmate de o parad de lumini prin cartierele
rezideniale de pe dealurile sudice ale oraului, pline de vile mari, decorate de profesioniti.
Resem-nndu-m cu splatul rufelor, mi-am spus c vreau s fiu singur. Am fcut o
marinat cu lmie i coriandru pentru bibanul rou pe care-1 prinsesem ieri, am bgat-o n
frigider i am plecat s alerg. Numele Jacqueline Wallace se repeta la nesfrit n mintea
mea. Gndul la ea cu Moore declana o parte violent din mine, pe care o crezusem
moart i ngropat. Era normal s m bat pentru a o proteja, dar nu puteam s lovesc pe
cineva doar pentru c l alesese pe el i nu pe mine. Dar, dracu s m ia dac nu chiar asta
voiam s fac.
Joseph: Ai supravieuit Zilei R? Triasc echipa Cowboys! Nu am voie s-i mai spun asta
lui Elliott, fr s primesc pedeapsa numit cizme perverse, care, apropo, nu sunt genul
meu de lucru pervers, repetat ncontinuu tot drumul de la Cleveland pn acas. E un
drum al naibii de lung!
Eu: Am supravieuit. Acas. Bravo Cowboys! Bi, iubitul tu e cam autoritar.
Joseph: Mie-mi spui? Sunt n limb dup el. :P
183
Cnd telefonul mi-a vibrat din nou, am presupus c e tot Joseph, dar nu. Era Jacqueline,
care spunea: M-am ntors. Aa c, desigur, am invitat-o la cin.
***
S-mi prepar singur cina era ceva ce fceam de att de mult timp, nct nu mi se prea
deloc ciudat. Copil fiind, jucasem rolul de asistent culinar al mamei, pentru care gtitul
reprezentase o alt form a artei. Dup moartea bunicului, gtisem de nevoie, pentru mine
i tata. Avusesem de ales ntre asta i o diet constant de pine prjit, pete i ou. Neam fi mbolnvit amndoi de scorbut, nainte s termin liceul.
Acum, rar mai gteam o mas complet pentru altcineva, n afar de mine. Locuiam singur
i Carlie avusese dreptate n urm cu cteva luni: de obicei, nu venea nimeni la mine. Nu
aveam timp de grupuri de prieteni i nu ieeam la ntlniri cu fete. Abia dac mai agm
cte una.

S invii pe cineva la o cin gtit n cas presupune ncredere n calitile tale culinare i
un anumit nivel de ateptri, dar eu nu eram maestru buctar. Ignoram reetele gourmet i
pe toate celelalte cu pai complicai. Pregteam mese simple, ntr-un stil foarte modest.
Habar n-aveam ce-i plcea i ce-i displcea lui Jacqueline.
Nu mi-a mai gtit niciodat un biat, mi-a spus, sprijinindxFi coatele pe cealalt parte a
dulapului.
M-a urmrit tocnd legumele i turnnd peste ele oet cu busuioc. Lipsa ei de experien cu
gtitul bieilor de colegiu era n avantajul bibanului rou cu cartofi la cuptor pe care l
pregteam. Odat ce am pus totul n cuptor, am setat cronometrul i am condus-o la
canapea.
Voiam s tiu la ce concluzie ajunsese cu fostul ei, dar n-aveam de gnd s o ntreb. Era
aici i nu puteam s iau n calcul posibilitatea de a se ntoarce la el.
Lundu-i mna minunat ntr-a mea, am examinat fiecare milimetru din ea. Am urmrit cu
degetul liniile palmei, vile sensibile
184
dintre degete i arcuirile articulaiilor fiecruia. i pstra unghiiie scurte, ca s poat cnta
la contrabas, apsnd i trgnd de coarde, rar vreun impediment. Landon tie asta. Nu
Lucas.
Trebuia s-i spun. Trebuia s-i spun, ct mai repede.
Trgnd-o n poala mea, i-am aplecat capul i i l-am rezemat de pernele din col, s o srut
pe gt, tremurnd de dorin atunci cnd ea a nghiit. Am urmrit cu limba calea urmat de
micii muchi ce pulsau, n timp ce btile inimii i respiraia i s-au accelerat. I-am descheiat
bluza alb: un nasture, apoi al doilea, pres-rnd fiecare prticic de teritoriu nou ctigat
cu srutri, oprindu-m la marginea de sus a sutienului. Dac a fi dezbrcat-o mai mult,
cina noastr s-ar fi fcut scrum.
Una dintre minile ei era blocat ntre noi, cu degetele rsfirate pe pieptul meu. Cea liber
mi-a strns bicepsul i tricotul gros i s-a strns sub palm. Cnd am nceput s i mngi cu
limba curbele abia vizibile ale snilor, mi-a frmntat braul i a tors, ca o pisic. Avea exact
greutatea potrivit, oldul ei rotunjit apsnd n adncitura din poala mea. M-am luptat s
trntesc ua n faa gndurilor mele nebuneti, cum ar fi modul n care trupul ei moale, gol,
s-ar fi simitin minile mele. Am vrut s o ntorc, s-i simt cldura lipit de mine.
Cronometrul a nceput s sune, iar Francis a adugat un mieunat nerbdtor.
Niciodat n viaa mea nu mai fusesem att de excitat i pregtit, de bunvoie, s mor de
foame. E timpul s mncm.
Aceste cuvinte au declanat un nou val de gnduri iresponsabile, tar inhibiii, avnd n
centru frumosul trup al lui Jacqueline.

Geamtul ei frustrat, uluit, era o melodie halucinant pentru urechile mele, un refren care
mi spunea c, rar ndoial, m dorete. Ceea ce tie despre tine, a clarificat contiina
mea. Chiar i mbtat de dorin, nu puteam s scap de contiin.
n timpul cinei, i-am povestit c gtisem pentru mine i tata, nainte s plec la facultate.
185
Tu gteai? Nu mama sau tatl tu? M privea calm, pe sub sprncenele uor ncreite.
Mama a murit cnd aveam treisprezece ani. Am ncercat s explic faptul c, dup aceea,
gtisem eu, spu-nndu-i c trebuise s m asigur c eu i tata mneam i altceva, n afar
de pine prjit i pete. mi pare ru.
Regretul ei sincer era evident n grija din glas i m-am simit sfiat de dorine contradictorii:
s-mi pstrez reinerea caracteristic n ceea ce privea subiectul mamei sau s-i spun totul.
Ca de obicei, cuvintele mi s-au oprit n gt. Am nclinat capul, rar s spun nimic.
Ct timp am mncat, Francis a nfulecat greutatea lui n pete, apoi a mieunat s fie lsat
afar. Zvornd ua n urma lui, m-am gndit c, n seara asta, avea nevoie de o alergare
n jurul cartierului, n loc de o partid de vntoare.
M-am ntors la mas i am luat-o pe Jacqueline de mn. S-a ridicat i m-a urmat pn la
pat, unde ne-am ntins pe o parte, privindu-ne ochi n ochi, de parc fceam asta mereu.
Am ntins mna s o ating, pentru a m convinge c era aievea, nu o halucinaie crud a
inimii mele. Avea pielea att de fin i, de fiecare dat cnd o priveam, chipul i devenea
mai frumos. M speria de moarte, dar nu puteam sta departe de ea.
Am descheiat restul nasturilor bluzei, ncet, cu ochii la ea, pregtit s m opresc imediat ce
mi-ar fi cerut-o, indiferent de ceea ce facuserm nainte. Cnd i-am dezgolit umrul i m-am
aplecat pentru a-mi atinge buzele de el, a nghiit n sec, agitat. Oftndu-mi fierbinte n
ureche, i-a strecurat minile reci sub cmaa mea, palmele alunecndu-i pe abdomen i
rtcind mai sus. M-am dezbrcat de ea, ct de repede am putut.
Cu un picior ntre ale ei, mi-am lipit ferm coapsa de ea i, cnd a gemut, mi-am mpins
limba n gura ei dulce, nevoia de ea nlo-cuind-o pe cea de oxigen. M-a rspltit cu un
suspin subtil i s-a arcuit n mine, plimbndu-i minile pe pielea mea, mngind poemul
ce-1 aveam nscris pe o parte, pe care abia acum l
253
nelegeam pe deplin. Mintea mea era o dezlnuire de nzuin i team. Nu fusesem
niciodat att de ngrozit de propriile-mi dorine, pentru c treceau dincolo de trupul ei. Mam cutremurat pn n adncul fiinei mele, sufletul meu nvelindu-1 protector pe al su, n
timp ce mintea mi se strduia s determine ecuaia logic prin care a fi putut s-o fac a
mea. Voiam la fel de mult, ba chiar mai mult, s fiu al ei, dect voiam s o posed, cnd
tiam foarte bine c niciunul dintre aceste lucruri nu era posibil.

S-a rsucit deasupra mea, prul i-a czut n jurul umerilor, vrfurile lui mtsoase mi-au
mngiat brbia, iar bluza i sutienul i-au alunecat mai jos, mpinse de micri apreciative
ale degetelor mele. n aceste scurte clipe de extaz, am lsat rezervele deoparte, venerndo cu rugciuni optite i mngieri imposibil de uoare. Eram convins c, pe parcursul
sptmnii trecute, terminaiile nervoase ale pielii mi se nmuliser, pentru c orice loc
atingea cu gura sau cu minile, m ardea.
Cum nu aveam n plan s depesc fostul ei punct de rezisten, orele petrecute n patul
meu au fost mai fierbini dect mi imaginasem vreodat, iar srutrile pe care i le ddeam
erau un lux, un rsf senzorial. n timp ce trupul meu se obinuia cu toate astea, am lungit
fiecare mngiere a limbii, strnind-o numai cu gura i intuindu-i braele de saltea, s nu
m poat atinge. S-a arcuit i rsucit sub mine, nlnuindu-m cu picioarele, spunndu-mi
cu fiecare oapt i suspin c trupul ei era instrumentul pe care tiam s-1 mnuiesc i o
fceam la perfecie.
Cnd, ntr-un trziu, i-am eliberat minile, i-a mpletit degetele n prul meu, iar eu i-am
depus srutri pe piept n jos, de-a lungul abdomenului, nvrtindu-mi limba n buric i
apucnd-o strns de zona dintre talie i olduri, ca i cum m-a fi gndit dac s-i scot
blugii sau nu. Mi-a nfipt unghiile n umeri i am tiut c, dac a fi atins nasturele de sub
brbia mea, mi-ar fi spus da. Fiecare atingere provocatoare a degetelor, a buzelor, a limbii
i fiecare sunet pe care l scotea mi amplifica att dorina, ct i mulumirea, ceea ce nu
avea niciun sens, dar nu-mi psa.
jvl-am retras napoi, spre buzele ei, ncet, apsndu-mi greuta-rtP pa acordnd atenie
fiecrei pri a corpului care-mi ieea tea v ,
cale. Cnd ne-am ntors pe o parte, s-a cutremurat i s-a agat de mineAr trebui s te duc napoi acas. Ascunse la pieptul meu, degetele ei erau mpletite cu ale
mele. Chiar dac a ncuviinat din cap, i-a strns mna pe a mea i a rmas nemicat, n
braele mele, pentru cteva minute. Am simit o dorin puternic de a imortaliza acest
moment, ca i cum ultimele fire de nisip ptrundeau prin gtul unei clepsidre, iar eu nu
voiam dect s o las pe o parte, pentru cteva secunde preioase n plus.
Ne-am mbrcat fr s vorbim, iar eu i-am nchis cmaa, zbovind cu bun tiin pe
fiecare nasture, apoi m-am aplecat s o
srut o ultim oar.
Eram gata s pornesc motorul motocicletei cnd Charles a ieit din spatele casei cu un sac
de gunoi. N-am putut s fac nicio micare, ochii mei urmrindu-i fiecare pas, de la u pn
la container i napoi la u. Mi-am dorit s intre n cas far s se ntoarc, dar tiam c
nu avea s fie aa. Cu mna pe clan, s-a rsucit i s-a uitat direct la mine. Drept la
Jacqueline.

Landon? Jacqueline? a ntrebat, de parc nu putea s-i cread ochilor sau doar se
ruga la Dumnezeu s greeasc.
A oftat i mi-a spus c ateapt n buctrie pn m ntorc. Am dat o dat din cap i a
intrat.
Jacqueline nu a spus absolut nimic. Nu tiam dac era din cauza ocului sau dac, la fel ca
mine, presimise acest final iminent. Cltoria de zece minute pn la cminul ei mi s-a
prut de zece secunde, dar a fost suficient de lung pentru a realiza un adevr edificator
despre personalitatea mea multipl i Jacqueline: tia deja.
187
254
capitolu
LANDON
Dup vacana de primvar, chiulul meu a atins un nou nivel de m-doare-n-cot. Domnul
Quinn era dezamgit de mine, mi-o spunea de cte ori mi nmna cte un test nepromovat
sau aproape nepromovat i cnd mi ddea detenie pentru absena de la or. Dar erau zile
n care pur i simplu n-aveam chef s stau la mas cu Melody Dover.
Absenele nemotivate duc, n cele din urm, la suspendare, pentru c, ntr-o coal de stat,
un corp prezent i pus la socoteal nseamn mai muli bani de la stat. Exilat ntr-o camer
izolat, i se dau de fcut o mulime de rahaturi, pe care nimeni nu poate s te oblige s le
faci. O secretar face pe ddaca cu tine. i se permite s dormi toat ziua, dei, din cnd n
cnd, te scutur de umr i i spun s nu dormi. Toate acestea, desigur, sunt spre binele
tu.
Ultima dat cnd m suspendase, Ingram m informase c la urmtoarea absen
nemotivat aveam s fiu exmatriculat i chiar o absen motivat avea s m coste anul.
Aveam s rmn repetent, n loc s trec clasa. Sub nicio form nu voiam s rmn nc un
an aici. n ultima lun de coal, am fost nevoit s particip la toate orele, ceea ce a fost
napa. Am scpat de repetenie ca prin urechile acului, cum ar fi spus bunicul.
Am lucrat pentru tata pe barc, dar el nu mi ddea nici ct salariul minim, aa c mi-am
completat venitul cu un al doilea job. Rick Thompson devenise unul dintre cei mai populari
biei din ora. Popularitatea lui se datora drogurilor i fetelor numite de el

256
favoruri de petrecere, care i aduceau clieni i erau pltite n droguri. Mulumit bieilor din
frii, adolescenilor n cutare a ceva nefamiliar de fcut n timpul vacanelor cu familia i

adulilor suficient de proti nct s se lase ademenii de liceene, Thompson fcea bani
frumoi.
ncepuse s ofere mprumuturi pentru localnici. Cnd i cnd, cineva intra prea mult n
datorii sau revindea marfa n teritoriul lui fr s i dea i lui o parte din profit.
Atunci interveneam eu i Boyce.
Boyce ncetase, n mare parte, s se mai lege de fete i de copii mai mici, ns, asta nu
nsemna c devenise mai responsabil. De primele, pentru c l satisfceau mai des, un
stimulent evident, iar de cei din urm numai din pricina faptului c nu-mi plcea mie. Cu
toate astea, reputaia de btu l preceda i dup rbufnirea mea de Hulk din timpul luptei
cu Richards, avantajul suplimentar al instabilitii psihice m fcea aproape la fel de
amenintor ca bunul meu prieten. Din fericire, Thompson nu avea multe probleme, deci, de
obicei, eram acolo doar ca s ne asigurm c oamenii i fceau pe plac. Adic, l plteau.
n schimb, el ne pltea pe noi. Uneori n droguri, alteori n bani. Tot ce trebuia s facem ca
s ne meninem pe statul lui de plat era s fim intimidani i s lum la btaie cte un idiot.
Boyce, mai mare dect mine, se ocupa, de obicei, de primul. Eu l luam n primire pe al
doilea i mi plcea la nebunie.
**
Nu trebuie s stai aici, am spus. N-avem chef s leini naibii sau mai tiu eu ce.
Boyce i-a aruncat minile n sus, ca i cum n-ar fi icnit n timp ce Arianna pregtea
imensul ac curbat.
Dac nu vrei s stau, nu stau, a rspuns el.
M-am uitat la faa lui inexpresiv, mai palid dect de obicei. i-a dat ochii peste cap i s-a
refugiat n sala de ateptare. Cinci minute mai trziu, aveam un inel n buz.
Sexy maaaan, cnta Boyce, n timp ce eu plteam.
188
Imediat ce dispreau acele, nu mai avea nimic.
Vrei i tu, Wynn? Fac cinste.
Draaa-ce nu-uuu, mi-a rspuns tot cntat, adugnd i o micare rotativ din old.
Oricum e sexy faa mea, far s-mi guresc pie-leaaa.
Arianna mi-a dat restul, cltinnd din cap.
O, Doamne! Termin, i-am spus.
Vezi ce-am fcut? m-a ntrebat, far pic de remucare.
LUCAS
tiai deja, nu-i aa?
N-am putut s o privesc n ochi.
Da.

Voiam s aflu de ct timp tia i cum aflase, dar nimic din toate astea nu era important. Mam forat s i nfrunt furia.
De ce n-ai spus nimic?
De ce n-ai spus tu7.
N-aveam cum s o condamn. N-aveam cum s i rspund. A vrut s tie cum de foloseam
dou nume.
Landon e primul meu nume, Lucas e cel mijlociu. Trec drept Lucas... acum. Dar
Charles... Dr. Heller, m tie de mult timp. nc mi mai spune Landon.
Cutnd cuvintele potrivite pentru a-i explica de ce fcusem acea schimbare, gtul mi s-a
ngustat, aa c n-am mai spus nimic, n mod cert, a fi putut s-i spun i n-o fcusem.
M-ai minit.
*
Ochii i ardeau n flcri albastre.
ncercnd cu disperare s o fac s neleag cu nu voisem niciodat s o rnesc, am
cobort de pe motociclet i am apucat-o de umeri. Am insistat asupra faptului c nu m
semnasem niciodat Landon, asta fiind numai supoziia ei, dar, Iisuse Hristoase, asta era
cea mai la scuz pe care o folosisem vreodat. tiusem tot timpul ceea ce credea ea i
nu i corectasem percepiile.
S-a desprins din strnsoarea mea i m-am uitat n ochii ei. Trdarea din ei m-a sfiat.
Trebuia s o las s plece.
Ai dreptate, e vina mea. i mi pare ru.
Minile mi tremurau i am strns pumnii. M-am mbrbtat i am inspirat adnc.
Te-am vrut, iar asta nu se putea ntmpla ca Landon. Orice fel de relaie dintre noi e
mpotriva regulamentului, iar eu l-am nclcat.
Trebuia s ndrept lucrurile cu Charles, n primul rnd, pentru a nu-i strica nota. Muncise i
n-a fi permis s fie pedepsit pentru greeala mea. Dorina de a-i recpta ncrederea
celui care-mi fusese salvator n cele mai grele momente era pe locul doi. Nu puteam s m
gndesc acum la ce a fi fcut dac a fi pierdut acea ncredere n ntregime.
Deci tocmai s-a terminat, a spus ea, iar eu mi-am venit n fire.
Da, i-am rspuns, sngernd la picioarele ei.
Urechile mi iuiau. tiam c am rostit cuvntul cu voce tare, dar nu l-am putut auzi. Ea,
ns, 1-a auzit.
S-a rsucit pe clcie i a intrat n cmin, iar cnd a disprut, m-am ntors acas pentru a
nfrunta consecinele a ceea ce fcusem.

Te-am vrut... Te-am vrut... Te-am vrut. Am auzit refrenul cuvintelor mele pe tot parcursul
zilei, ca un disc de vinii zgriat, repe-tndu-se iar i iar. Apoi pe cel al cuvintelor ei: Tocmai
s-a terminat... terminat... terminat.
Era aproape ora unu noaptea cnd m-am strecurat pe ua din spate. Heller sttea la masa
din buctrie cu o ceac de ceai, catalogul i lucrarea lui Jacqueline. Singura lumin din
ncpere venea de la aragaz i de la o lamp mic, aezat deasupra mesei. n restul casei
era linite.
M-am aezat n faa lui i am ateptat. n tot timpul petrecut rcindu-mi tlpile n faa
vreunui profesor frustrat sau a directoarei
190
259
mele nguste la minte, nu mai simisem niciodat o remucare att de adnc sau aceasta
dezamgire de sine att de obositoare. Imediat ce m-am aezat, m-a ntrebat:
Ai ajutat-o s realizeze aceast lucrare? Am cltinat din cap.
I-am oferit cteva surse de cercetare i i-am verificat concluziile i meniunile. Dar
lucrarea a scris-o singur.
i la fel ai fi fcut pentru oricare student cruia i-a fi atribuit acest proiect?
Am oftat.
Da, dar...
Fiule, d-mi voie s te ajut s repari asta, att ct pot. Mi-a zmbit trist, privindu-m n
ochi.
Dac a fi atribuit acest proiect unui alt student din an, ai fi dat acelui student acelai
ajutor?
Am ncuviinat din cap. -Da.
i-a cerut avantaje suplimentare sau orice tip de mrire a notei pentru c voi doi ai
fost... mpreun?
Nu i-a luat ochii dintr-ai mei.
Mi-am umezit buzele i mi-am tras inelul n gur.
Ea... nu a tiut c sunt preparatorul cursului.
Cuta dintre sprncene i s-a adncit i i-a ngustat, confuz, ochii.
Am cunoscu-o pe Jacqueline n afara cursului, nainte s i atribui acea lucrare de
mrire a notei i s-i dai adresa mea de e-mail. M tia^ca Lucas, iar tu mi-ai spus Landon.
Nu m-am ntlnit niciodat personal cu ea n calitate de preparator. Am discutat totul prin email, pentru c programele noastre nu ne permiteau altceva.
El a arcuit o sprncean i faa mi s-a nclzit.
, n timpul orelor obinuite, din timpul zilei.

Deci, nainte s te rog s-o ajui cu proiectul nu ai tiut c e la curs...


Ba am tiut.
191
A oftat.
Ea a crezut c eti student, dar nu i-a dat seama c eti preparatorul?
Am aprobat din cap.
i-a scos ochelarii i a nchis ochii, oftnd.
Deci, ai ntreinut aceast dubl... relaie, minind-o despre identitatea ta. i ea nu a aflat
dect n seara asta.
Aa e.
Am nghiit n sec, dar vina nu a disprut att de uor. Nu intenionasem s mint din nou n
seara asta, dar aceast minciun o proteja pe Jacqueline. Nu tiam de ce nu m luase la
ntrebri imediat ce aflase sau suspectase. Nu tiam nici mcar de cnd tia. Dar, faptul c
tiuse i continuase relaia n-avea s dea bine.
Nu aveam altceva de ales dect s o protejez. Asta devenise o necesitate, ca i respiraia.
Landon...
A dat din mn i s-a corectat.
Lucas, de ce?
De cte ori nu mi pusesem i eu aceeai ntrebare?
La nceput, a fost pentru c i era team de mine, de Lucas, dar de Landon nu. Prin email, m-a luat aa cum m prezentasei: un student n an terminal, bine informat, care o
ajuta s recupereze materia. Era amuzant, inteligent, i, ca Landon, nu o...
Mi-am privit minile, ncruntat.
Nu o speriam. i-a dres glasul.
Nu vreau s-i contest sentimentele, dar nu prea chiar att de speriat de tine acum
cteva minute.
Buzele mi s-au strns ntr-o linie dreapt.
Mai vrei s-mi mrturiseti ceva, nainte s m decid ce fac cu asta?
Rahat, m-am gndit, amintindu-mi nc o indiscreie. - Testul. Nu i-am spus despre el,
direct, dar e posibil s-i fi sugerat c urma s dai unul.
i-a acoperit ochii cu palma, oftnd.
261
n regul. O s vorbesc luni cu ea...
Charles.
M-am aplecat peste mas, mpreunndu-mi minile n fa, ca ntr-o rugciune.

Este vina mea. Totul. Ea n-a fcut nimic greit... A muncit din greu ca s recupereze. A
scris lucrarea rar ajutor, aa cum ai vrut. Dac ar fi avut vreo problem cu ea, a fi fost
tentat s ncalc regulamentul pentru a o ajuta. Dar nu a fost cazul. Te rog s nu o
penalizezi pentru greeala mea.
A nclinat capul, mblnzindu-i privirea.
O admiri destul de mult pe fata asta, nu-i aa? Am dat rapid din cap.
Ai pus-o ntr-o situaie proast, fiule. Dac nu te-a cunoate de-o via, a putea lua o
decizie disciplinar bazndu-m doar pe felul n care arat situaia. De multe ori, aparenele
cntresc mai mult dect adevrul. Dar, cred c tii asta.
A oftat din nou, punnd o mn peste palmele mele strnse.
Ei bine, pot s am ncredere c v vei limita la relaia prepa-rator-student pentru
ultimele dou sptmni din semestru? Vreau s-mi dai cuvntul tu.
Am ncuviinat din nou, iar ochii mi ardeau. Nu eram vrednic de iertarea lui.
Da. i promit. mi pare ru c te-am dezamgit, Charles. i pe ea.
M-a btut pe mn, apoi i-a adunat hrtiile.
Trebuie s recunosc, m nel de multe ori n privina femeilor, dar, mi se pare c s
mini pentru a evita o problem doar ca s o amni pe mai trziu nu e o idee bun.
Minciunile au un mod de a complica problema. Sau de a se ntoarce s te mute de
crbunai, cum ar spune Caleb.
Am rs amndoi.
Cred c, aici, sunt de acord cu Caleb.
Da, acum e foarte detept. Ateapt un an sau doi. Dup ce-1 lovete pubertatea,
jumtate din celulele lui cenuii se vor duce pe apa smbetei.
192
Luni, nu m-am uitat la Jacqueline, cnd a intrat n sal. Nu m-am uitat la ea tot cursul. Nu
m-am uitat la ea, cnd Heller a spus:
Domnioar Wallace, te rog s vii o clip, s vorbim dup or.
Dar Benjamin Teague s-a uitat peste umr, la mine. O clip mai trziu, apropiindu-se de
Jacqueline, cu capul nclinat n direcia mea, i-a pus o ntrebare. Ea a dat din cap c nu, dar
nu s-a ntors.
Am continuat s i trimit fiele de lucru, e-mailurile mele limi-tndu-se la: Ataez noua fi
de lucru, LM. Nu a rspuns; nici nu m ateptam s-o fac. Nu o mai urmream intrnd i
ieind de la curs, dect ca s observ c Moore o conducea afar i o urma, de asemenea,
dup ce ieea din cldire. Nu se uita spre mine, iar eu nu o puteam condamna pentru asta.
Miercuri i vineri, mi-am permis cteva evaluri libere. Era foarte atent la prelegeri, fr s
se foiasc sau s se uite peste umr. n afar de luatul notielor, minile i erau nemicate.

Era ca o fiin fermecat, care se trezise, dintr-odat, blocat pe pmnt i lipsit de


puterile ei magice, cnd nimic nu era mai departe de adevr. Invocase iubire n inima unui
om al crui suflet fusese ngheat timp de ani de zile, anesteziat de prea mult durere i
vinovie.
***
Cnd a venit timpul pentru a exersa loviturile, Jacqueline i Erin s-au aezat la rndul lui
Ellsworth. Nu o priveam, dar eram acordat dup frecvena ei. i auzeam vocea deasupra
tuturor, dei nu era mai puternic dect celelalte, strignd Nu!", cnd lovea cu genunchiul
ori cu piciorul sau rznd cu prietena ei.
Cnd Watts a anunat o pauz, fr s m pot stpni, am gsit-o i am sorbit-o din priviri.
A ridicat capul, ochii ni s-au ntlnit, i toi ceilali au disprut. Era doar Jacqueline, stnd n
partea cealalt a ncperii, ochii si un cer senin, iar chipul un roz aprins, de la efort. S-o
surprind n acel moment era ca i cum m-a fi uitat pe
263
o fereastr i a fi vzut apusul: ntmpltor, ncnttor, incomparabil i irepetabil.
Erin a luat-o de bra i a tras-o n hol, spre vestiarul fetelor sau spre dozatorul de ap, iar
eu mi-am revenit din stupoare ca s-1 ajut pe Ellsworth la aranjarea echipamentului pentru
urmtoarea rund de instruire, apoi ne-am mbrcat n costume vtuite.
Ai grij s i-1 strngi bine, mi-a amintit. Fairfield a primit una n ou, toamna trecut, din
cauza costumului aranjat incorect. Le nvm pe doamnele astea s nu se rein i nu o
fac. Nu cred c a putut s se ridice de jos vreo cinpe minute, sracul. Eu am rs cu
lacrimi, normal.
Le-am chemat napoi i fetele s-au mprit n dou grupuri, pregtite pentru atacul
strnsoarea ursului, care era exact aa cum suna. Apoi Watts a zis:
Don, Lucas, hai s schimbai grupurile, pentru partea asta. S amestecm puin tacticile
atacatorilor.
Asta a adus-o pe Jacqueline n rndul meu i al administratorului departamentului meu,
care se oferise voluntar la demonstrarea micrilor, o serie de posibile aprri mpotriva
unei mbriri cu tot corpul. Nu era de mirare c Jacqueline arta speriat, gata s
neasc pe u. i eu m simeam la fel. n cteva minute, trebuia s mi pun braele n
jurul ei, n vzul tuturor.
Am explicat micrile: lovitur cu capul n brbia sau nasul atacatorului, btaie puternic
din picior pe degetele atacatorului, cot izbit n lateral i, venica favorit a fetelor, strnsulde-bile-rsucitul-degetelor-smulsul: cositoarea. Watts a venit i m-a folosit pentru
demonstraie.

Vei duce mna la spate i vei apuca bucuriile, rsucind i smulgnd cu for, ca i cnd
ai porni o cositoare electric.
A ncheiat cu un efect sonor de motor de cositoare pornit. Femeile au rs cu poft, iar eu
mi-am mucat buza i probabil am roit, cnd Watts le-a cerut s nu ncerce nimeni
micarea pe bune, pentru a se asigura c eu i Ellsworth rmnem capabili de a fi ttici.
264
Una cte una, cele ase femei din rndul meu au venit s stea cu spatele la mine i cu faa
la grup, n timp ce le-am prins n brae, blocndu-le minile pe lng corp. Au folosit toate
micrile pe care le-au dorit, majoritatea utiliznd i cositoarea la final, reproducnd i
efectul sonor. Erin, prietena lui Jacqueline, a utilizat toate figurile de aprare, una dup alta.
Am zmbit, imaginndu-mi atacatorul ei la pmnt, implornd-o s fug. Grupul ei a
aplaudat, iar ea a ntrebat, foarte serioas, dac ar trebui s-i dea un ut nainte s fug.
mi plcea fata asta.
n cele din urm, a venit rndul lui Jacqueline. tiam c nervozitatea ei era din cauza mea
i eram hotrt s n-o las n dezavantaj din cauza asta. Avea nevoie s nvee micrile
astea. Avea nevoie s simt puterea din spatele execuiei lor. Avea nevoie de ncredere n
ea i era de datoria mea s i-o ofer.
Cnd am nlnuit-o cu braele, a ngheat. La dracu. E vina mea, vina mea, vina mea.
Lovete-m, Jacqueline, i-am spus ncet. Cotul. M-a ascultat.
Bine. Calc piciorul. Capul.
Am condus-o n oapt, iar ea m-a urmat.
Cositoarea.
A mimat micarea, fr efectul sonor reprodus de celelalte.
Am eliberat-o i s-a mpleticit spre grupul care o aplauda, de parc ar fi fost medaliat la
vreun eveniment olimpic. Erin a mbriat-o protector i am decis c era vrednic de a-i fi
prieten iubitei mele.
Iubita mea.
Strnsoarea ursului din fa m-a ameit de tot. Chiar i cu echipamentul vtuit, cu audiena
i cu obiectivul din spatele interaciunilor, m-am uitat n ochii ei, att de aproape, i am
simit dorina mea pentru ea ca o lovitur n stomac. Din fericire, corpul meu a intrat pe pilot
automat pentru a mima atacul frontal, iar ea a aplicat micrile de aprare tar s i le
amintesc, n strigtele de ncurajare ale grupului entuziasmat.
194
nc o sptmn din cursul de economie, nc un modul de autoaprare. i gata.
266
capitolu

LANDON
Standish, uite care-i treaba...
Cteodat, Boyce vorbea ca un printe ndurerat, ceea ce, ntr-un fel, era i mai rutcios.
Fcea oamenii s cread c lucrurile nu stteau chiar att de prost.
Ai intrat n rahat pn-n gt, omule.
Mi-am dat ochii peste cap, cu braele ncruciate pe piept i un old rezemat de chiuveta
ciobit.
Eddie Standish sttea cu faa la Boyce, dar m privea cu coada ochiului, tar s se
ntoarc spre mine, ca o pasre. Ca s m urmreasc mai bine... tar s se uite n ochii
mei.
Am nevoie doar de un pic mai mult timp, tii?
Ah, a oftat Boyce, strngnd din buze. Vezi, asta e problema. Timpul tu... s-a cam
scurs.
Standish a clipit din ochi i faa i s-a nroit. Iisuse, speram s nu plng. Uram s-i vd
plngnd.
S-a scurs? Cum adic s-a scurs? Doar m cunoatei. Thompson m cunoate. Nu mi
se poate da o amnare?
S-a ntors cu spatele, trecndu-i ambele mini prin pr, apoi trgnd de el, dar, cnd a
revenit cu faa, era ca i cum i-ar fi pus o masc.
Haide, Wynn. Nu fi nemernic.
O masc superioar, mai bun dect una de genul, sunt pe cale s o iau pe coaj.
Wynn s-a uitat la mine. Chiar face ceea ce cred eu c face?

195
Am ridicat din umeri. Da, frate.
Pe ua toaletei a intrat un boboc, a aruncat o singur privire spre noi trei i, cu ochii ct
cepele, a ieit imediat. Cu capul nclinat, Wynn s-a apropiat de Standish.
Deci, eu sunt nemernicul, eh? Nu tipul care are de pltit dou sute... dou sute sunt,
Maxfield?
-Da.
... are de pltit dou sute de dolari pentru rahaturi pe care le-a dat la schimb pe
psric?
Boyce a rs, a rs i Standish. Idiotul.

Aici, a putea s fac un comentariu despre faptul c eu i Maxfield nu trebuie s pltim


pentru psric. Niciodat. A putea s menionez ct de trist i jalnic e c, (a) trebuie s
plteti ca s i-o tragi sau c (b) fcnd asta, i restrngi orizontul numai la fete care ar
face-o cu orice tip pentru droguri gratis, dar n-am s-o fac.
Btndu-i brbia cu degetele, Boyce s-a uitat la picioare, ceea ce nsemna c era pe cale
s devin filosofic. Fir-ar! Trebuia s ajung la or.
Acum, n-am nimic mpotriva unei fete care se bucur de corpul ei aa cum m bucur eu
de al meu, dei exist o diferen ntre a fi curv, ca mine, i a fi prostituat.
Boyce s-a uitat din nou la Standish.
Nu le condamn. O fat trebuie s fac... etc, etc. Dar tipii ca tine, care o vd doar cnd
pltesc? Asta e tragic. i devine tragicomic cnd foezi nota i m faci pe mine un
nemernic.
A fcut o pauz, lsndu-1 pe Standish s asimileze toate astea.
De fapt, nu le dau javrelor lora din drogurile mele, omule, a spus el, rznd nervos, ca
i cum toi trei am fi fost prieteni la cataram. Doar le promit c-am s le dau, apoi le-o trag.
Ce s-mi fac? S strige viol? Sunt dependente de droguri i prostituate.
S-a uitat cnd la mine, cnd la Boyce, nghiind n sec.
Eu, , am dat o bun parte din ele pe un carburator.
mi doresc cu ardoare s nu fi scos din gur aa ceva, i-am spus, cu voce sczut.
268
Bi, Standish... n primul rnd, s schimbi o cantitate substanial de droguri pe piese
auto nseamn trafic, boule! Pe teritoriul lui Thompson.
Boyce s-a uitat la mine.
Ct despre cealalt chestie, tocmai i-ai tras-o singur, omule. Prietenul meu, Maxfield, nu
suport cuvntul cu V.
L-am urmrit pe Standish ncercnd din greu s-i aminteasc ce cuvnt cu V folosise.
D-dar, nu poi s violezi o prostituat drogat...
Nu a reuit s-i termine fraza. N-am vrut chiar s-i scot un dinte. A fost un bonus. Am vrut
s-1 motivez s inventeze o metod prin care s i plteasc lui Thompson cei dou sute
de dolari i am vrut s-1 bat n aa hal, nct s nu mai poat vorbi sau mnca normal cel
puin o lun. Dou obiective ndeplinite.
A doua zi, a venit cu banii. Boyce a auzit apoi c amanetase Rolex-ul lui taic-su i c
slbise vreo zece kilograme, dei era deja prea slab, din cauza dietei lichide forate timp de
ase sptmni.
Problema a fost c eram n incinta colii cnd Standish i-a luat scutirea. Dei preferam s
pstrm confruntri n afara campusului, el dispruse timp de mai multe zile. Dar coala era

obligatorie i nu era greu deloc s dai cuiva de urm, cnd tot corpul elevilor numra mai
puin de dou sute. I-am ghicit orarul i am aranjat o ambuscad. Boyce i pusese un bra
pe umr, rznd i zmbind cu el, ca i cum ar fi fost prieteni la cataram, conducndu-1,
n acelai timp, spre toaleta mai ferit.
Accidentul nefericit al lui Standish ne-a adus din nou n vizorul lui Ingram. Dup atelier, am
fost chemai n biroul ei. Boyce a presupus c bobocul ne turnase, fiind aproape sigur c
Standish mai degrab ar fi fcut pe el, dect s spun c noi eram cei care l agresaser.
Cu excepia fazei de Jekyll i Hyde1 pe care a facut-o, poate c e chiar prost, i-am spus.
197
Cine e la i ce anume s ascund?1 m-a ntrebat Boyce, ncruntndu-se. E o carte,
nu? Nu-i nimic. Tu doar neag tot.
De acord.
Ne-am aezat pe aceleai scaune pe care le ocupaserm cu doi ani n urm, dup infama
lupt din hol, la care nimeni nu recunoscuse vreodat c luase parte. Ingram i-a ngustat
privirea de neclintit.
Mi se pare interesant c voi doi ai fost vzui cu Edward Standish chiar nainte ca
acesta s prseasc coala cu dintele din fa n mn, gura plin de snge i ani ntregi
distrui de tratamente scumpe de ortodonie.
Boyce a improvizat o tuse seac s i ascund rsul. Dac exista un singur lucru pe care
Boyce Wynn nu-1 putea face cum trebuie, n afar de lectura i nelegerea unui text,
acesta era s pretind c nu rde atunci cnd rde. M-am concentrat s-i menin o
expresie neutr. Nu putea s ne exmatriculeze pentru c btusem mr un tip care jura c
n-aveam nimic de-a face cu asta i, n mod ciudat, martorul ei ocular i retrsese i el
mrturia. Eram sigur c Boyce fcuse ceva n sensul sta, dar nu l-am ntrebat.
***
Eram pe ap de dou ceasuri, cnd fata cu bikini n dungi roii i albe a binevoit s mi
vorbeasc. M ducea cu gndul la un baton cu ment foarte sexy. Snob, dar sexy. Dar, nu
fceam mofturi la atitudine, pentru c rar vedeam o fat drgu pe barc. Dac nu altceva,
mcar era o privelite mai frumoas dect kilometri ntregi de ap, uscat i pete.
Tipii emo sau goth sau ce-oi fi tu de la mine din liceu sunt mult mai... palizi dect tine. i
mai puin musculoi. Credeam c acea constituie anemic face parte din stil. Sau, m
rog...
Am mijit un ochi, ca s m uit la ea. Se aezase lng mine, ct timp pregtisem momeala
pentru tribord. Azi pescuiam n ap adnc.
270

Stil? am rs. Nu prea am timp s ntemeiez o filosofic. Drag, a fi adugat, dac n-ar fi
fost fiica unui client.
... doar sunt ceea ce sunt.
i ce eti?
Avea o sclipire jucu n ochi, pe care nu o observasem n primele dou ore ale acestei
plimbri. ns, ce-i drept, petrecuse acel timp bronzndu-se n spatele ochelarilor de soare
ridicai, acum, pe cap i ncercnd s i ignore prinii, care stteau n spatele brcii, tot
aruncndu-i insulte voalate i nu prea.
Un zmbet mi-a ridicat gura ntr-o parte.
Ce ai vrea s fiu? i-a dat ochii peste cap.
Replica asta merge cu fetele de aici?
Am dat cu vrful limbii peste inelul din buz i m-am aplecat s deschid o gleat cu
momeal, o micare care scotea n eviden muchii pe care i observase.
-Da.
A ridicat o sprncean.
Ce altceva mai merge cu ele?
M-am uitat peste umr, unde tata sttea la crm i, momentan, nu se uita urt la mine.
Ct timp discutm despre asta, hai s te nv cum s agi momeal n crlig i cum s
arunci undia.
M-am uitat la ea, pe deasupra ochelarilor de soare.
Dac vrei cu adevrat rspuns la ntrebarea asta, s-ar putea s dureze ceva timp pn
i expun datele.
Cnd m-am ridicat, a venit n faa mea, deprtndu-i picioarele ca s-i menin echilibrul
contra valurilor din golf. Azi, oceanul fusese agitat i ar fi fost mai bine s rmnem n golf,
dar tatl ei voise s pescuiasc n larg.
tiu totul despre bieii ri, momeli i agat...
A pus ambele mini pe balustrad i a privit ndelung apa. Dar din poziia mea, peste
umrul ei, tocmai afiase un decolteu perfect rotunjit, aproape revrsndu-se din sutienul
costumului de baie. Momeli, ntr-adevr.
198
... i aruncat undie cum spuneai c te cheam?
Landon.
M bucur s te cunosc, Landon. Eu sunt Chastity.
tiam cum o cheam, fusesem atent cnd prinii se prezentaser i pe ei i pe ea, nainte
s pornim n croazier. nainte s devin evident c ai ei aveau s-i petreac ziua la gtul

unul altuia, uierndu-i comentarii acide sau ignorndu-se. Fir-ar, maic-sa chiar
ncercase s flirteze cu tata. Nu c el ar fi bgat-o n seam.
Chastity.
Am auzit cuvintele tii tu, curv i mgar peste sunetul valurilor i al pescruilor. Tata se
inea ct mai departe posibil, avnd n vedere c eram blocai pe o barc de zece metri. Eu
i Chastity stteam la mijloc.
Prinii ti au probleme? am ntrebat-o.
Tata i matera. i, da. Ea 1-a acuzat c a gustat un pic din alt parte. Cunoscndu-l'pe
tata... se poate. Hai s nu vorbim despre ei. M plictisesc de moarte i vreau s m distrez
un pic n vacana asta idioat. i, Landon, tu mi pari distractiv.
S-a nvrtit pe lng undi, apucnd-o i mpingndu-i oldul n mine.
Aadar, Chastity la propriu sau la figurat?
A rs uor, lsndu-i umrul pe pieptul meu, ambele mini alunecndu-i pe undi.
Asta e treaba mea, iar tu...
Ah, nu-i face griji. Intenionez s aflu.
Eti un nemernic arogant, nu-i aa? I-am zmbit.
Prefer un nemernic sigur pe el... dar, da. Deci, ce ziceai c faci disear?
Mmm, tu ce faci?
***
n ciuda a ceea ce i spusesem lui Chastity despre replici i fetele de aici, rareori m
prosteam cu ele. Voiau ntlniri, baluri colare i relaii, iar pe mine nu m interesa deloc
aa ceva. Majo
272
ritatea fetelor cu care m jucam erau aici temporar. Le ntlneam pe plaj, la Momeli &
Unelte de pescuit sau undeva n ora. Ne-o trgeam n apartamentele lor nchiriate, n
camerele de hotel sau pe plaj, dac era ntuneric i erau de acord.
Chastity era dispus, dar nu n public, ntuneric sau nu, i ct mai departe de prinii ei.
Cnd am mers s o iau, mi-a spus c i convinsese c se ntlnise cu nite colegi de
coal, din Fayetteville.
Le-am spus c m aduc acas pe la dousprezece, dup ce mncm un pete fript i
nite s'mores1 pe plaj.
Nu-mi venea s cred c nghiiser aa ceva.
Du-m la tine acas, m-a ndemnat, dup ce ne-am srutat i ne-am plimbat pe plaj
printre alte cteva zeci de turiti.
Nu fac glgie. Promit.

Aa c am fcut ceva ce nu mai fcusem niciodat: m-am furiat n cas cu o fat. Era abia
vreo zece, dar tata se trezea devreme i se culca la fel. Camera lui era la captul cellalt al
holului fa de cmara mea. Am fcut slalom prin bezna din sufragerie i am ntrat n
buctrie, evitnd poriunile de podea care scriau.
Dup ce am ajuns n camera mea i am nchis ua, a optit:
La naiba, e minuscul! Ce e... o cmar?
Am aprins o lamp de veghe pe care o prinsesem de perete i am stins lumina de
deasupra capului. Mi-am desclat pantofii uzai lng ai ei.
Vrei s vorbim despre camera mea sau...?
Credeam c totul este mai mare n...
M-am dezbrcat de tricoul, iar ea a rmas cu gura cscat. M-am aplecat s o srut, i-am
scos bluza peste cap i am tras de nurul de la ceafa, dezlegnd sutienul mentolat i
dezvelindu-i snii n minile mele. S-a tras mai sus, pe pat, i am urmat-o.
Ce spuneai? am ntrebat-o, iar ea a cltinat din cap, aducndu-m deasupra ei.
Ne-am trezit n jurul orei unu, ceea ce ar fi fost oricum destul de ru, pentru c ea ntrziase
o or acas i pierduse apeluri,
200
mesaje vocale i mesaje text de la ai ei. i dduse telefonul pe silenios.
Dar motivul pentru care ne-am trezit era tata. Habar n-aveam de ce hotrse s deschid
ua camerei mele. Nu tiam dac mai fcuse asta vreodat. Poate c, dintr-un motiv
oarecare, dorise s tie dac eram acas. Dar, Hristoase, cinci secunde mai trziu eram cu
toii treji.
Landon Lucas Maxfield, ce drcia dracului faci aici? a strigat, iar apoi s-a ntors complet
cu spatele, pentru c Chastity se ridicase n picioare, nc far sutien.
Iisuse Hristoasel Pot s presupun c prinii ei nu tiu c e aici7
Mi-am dres vocea, ne-am luat hainele i ne-am mbrcat, tar
ndemnare, blocai n patul meu de o persoan, cu tata n cadrul uii.
Nu, tat, nu tiu.
tiu c e cu tine?
M-am uitat la ea. A negat din cap.
Nu, tat, nu tiu.
Du-o napoi, la hotel. Imediat! La dracu', Landon! La dracul Nu-1 mai auzisem niciodat
njurnd aa de mult. Cnd am
trecut prin dreptul lui, muchii gtului i s-au ncordat i faa i s-a umplut de furie.

Am lsat-o la intrarea hotelului. i trimisese un mesaj tatlui ei, explicndu-i c i nchisese


din greeal telefonul. Ne atepta ncruntat pe holul de la recepie.
Rahat! am spus.
M descurc eu. Merit tot ce-i fac, crede-m. S-a ntors, apoi s-a aplecat s m srute.
Mersi c mi-ai fcut excursia asta mult mai distractiv dect a fi crezut. n clasa de
literatur, am un tip aiurit, cu cteva pier-cinguri. ntotdeauna l-am crezut cam nfricotor,
dar, acum, cred c am s-i dau o ans.
Mi-a zmbit i a ieit.
LUCAS
Duminica seara, i-am trimis lui Jacqueline ultima fi de lucru, mpreun cu mai-noul meu
mesaj standard: Ataez noua fi de lucru, LM. Voiam s-i spun o infinitate de lucruri, dar
ce-mi doream s tie cel mai mult nu putea fi exprimat n cuvinte.
Aproape de ora zece, mi-a sunat telefonul. Faa lui Jacqueline a umplut ecranul, o
fotografie pe care i-o fcusem pe aceast canapea, mi zmbea jucu, ca i cum ar fi avut
un secret.
Nu mai comunicasem cu ea, far s pun la socoteal interaciunile de ieri, din timpul
cursului de autoaprare, de peste o sptmn. Mai mult dect att, nu m mai sunase
niciodat.
Cnd i-am rspuns, a spus att:
Am nevoie de tine.
Am srit n picioare, lsndu-mi manualul i pixul pe sofa, lng Francis, i am alergat spre
dormitor.
Unde eti?
Am lsat deoparte bocancii cu ireturi i mi-am luat cizmele Nocona, pe care le aveam de
la aptesprezece ani, singura pereche de nclminte pe care mi-o cumprasem nou, ct
fusesem la liceu.
n camera mea.
Mi-am tras cizmele n picioare, mi-am lut haina i am ieit pe u.
Ajung n zece minute.
Rspunsul ei, nainte de a nchide telefonul, a fost aproape o
oapt.
Mulumesc.
***
Am ajuns n dormitorul ei la fel de uor ca data trecut, lund-o pe scri, dou cte dou,
apoi btnd uor la u. M-a strbtut un fior. Nu tiam ce m atepta de cealalt parte a
acestei ui, dar, orice ar fi avut nevoie s-i fiu, eram pregtit s fiu.

A crpat ua, dar nu a deschis-o complet. Cnd s-a uitat la mine, ochii i s-au umplut de
lacrimi.
275
202
Jacqueline, ce...
A facut-o din nou, Lucas, i e vina mea.
POFTIM?
.
A cltinat din cap, a pus o mn pe braul meu i a cercetat coridorul gol. Am auzit voci din
interiorul camerei, n acelai moment n care ea mi-a spus cu voce joas:
O alt fat. La o petrecere, asear. E aici. Eu i Erin nu tim ce s facem mai departe.
A nghiit n sec.
E student n anul nti. E att de suprat i speriat, iar noi nu am tiut pe cine
altcineva s sunm. mi pare ru.
I-am acoperit obrazul cu o mn.
S nu-i ceri niciodat scuze pentru c mi ceri ajutorul. O s fac tot ce ai nevoie. O s
vrea s stea de vorb cu mine?
A ncuviinat din cap.
Cred c da. Erin i-a spus c predai cursul de autoaprare i c lucrezi la poliia
campusului. Minciuni nevinovate, dar e att de speriat!
neleg.
Am inspirat adnc pentru a m calma i mi-am compus expresia feei.
Cum o cheam?
Mindi.
Colega de camer a lui Jacqueline sttea pe patul ei, cu un bra ferm n jurul unei fete care
mi amintea de Carlie. Pr blond, fa n form de inim, toate trsturile mici i delicate, cu
excepia ochilor enormi. Dar n-o vzusem niciodat aa pe Carlie.
Bun, Mindi. Eu sunt Lucas. M-am apropiat ncet.
N-nu ari ca un ofier de poliie, s-a blbit, respirnd sacadat, vorbele fiindu-i ntrerupte
de plns.
Inel n buz, pr lung, hain cu glug, nu inspiram cine tie ce ncredere i, n mod clar, nu
pream ofier de poliie. M-am lsat pe vine n faa ei, pstrnd distana.
276
De fapt, sunt student. Dar lucrez part-time la Poliia Campusului.
prea s accepte explicaia asta.

Uite cum st treaba, trebuie s te ducem la spital, ca s te vad un medic i un consilier


psihologic, apoi s depui plngere.
Ochii i s-au umplut de lacrimi, ns eu am continuat.
Va trebui s te narmezi cu mult curaj ca s faci toate astea, dar Erin i Jacqueline cred
vei reui, la fel cred i eu.
Bineneles, a aprobat Erin, innd-o de mn. i n-am s plec nicio clip de lng tine.
Mindi i-a tras nasul, apoi i-a ters ochii cu dosul palmelor.
Bine.
Vocea i era strident, ca a unui copil.
Prinii ti locuiesc aproape? am ntrebat-o, strduindu-m s-mi descletez maxilarul.
M simeam de parc a fi avut sticl pisat ntre dini. A cltinat din cap.
Sunt n Pennsylvania. Dar nu pot s-i sun. Nu pot! Isteria ei cretea cu fiecare cuvnt.
Se vor supra att de tare c eram beat...
Nu trebuie s-i suni, deocamdat, i-am explicat. Dar nu au cum s se supere pe tine.
Speram s am dreptate. Dac ar fi fost Carlie sau Jacqueline... era mai bine s nu m
gndesc acum la asta. Am mai inspirat o dat, ca s m calmez.
Consilierul psihologic poate s te nvee cum s le spui, bine? A ncuviinat din cap,
inspirnd i ea adnc, tremurnd i
strngnd puternic mna lui Erin.
Atunci, Lucas, mergem la spital? m-a ntrebat Erin. Putem s lum maina mea.
O s fii i tu acolo? mi s-a adresat Mindi, cu glas rguit. Probabil plnsese aproape
toat ziua. Mi-am amintit-o pe
Jacqueline n noaptea petrecerii de Halloween. Lacrimile din ochi. Minile tremurnde.
Dac a fi tiut unde locuiete nenorocitul la, ar fi fost mort nainte s se crape de ziu.
203
M-am uitat la Erin, iar ea a dat din cap. Dac vrei tu, i-am rspuns.
Mindi a aprobat din cap. Cincisprezece minute mai trziu, toi patru am intrat la Urgen, i
am aflat ct de greu e s spui.
Cnd detaliile petrecerii de noaptea trecut au nceput s ias la iveal, am afiat o
expresie neutr. Nici nu prsisem bine camera. Fusese un eveniment grandios, o
petrecere formal, ntre frii, la care participaser i Buck, i Kennedy Moore, iar Jacqueline se dusese. Nu face parte din nicio frie, deci nu fusese obligat s mearg, nimeni nu
se atepta s fie acolo.
Erin a avut nevoie s fiu amortizor ntre ea i fostul ei, mi-a explicat n oapt, pe
bancheta din spate, n drum spre spital. Nu o ntrebasem de ce fusese.
Rmai singuri n sala de ateptare, trebuia s aflu dac Buck o abordase.

i, a vorbit cu tine? Noaptea trecut?


Nu m-am uitat la ea i nici n-am adugat un nume. Eram convins c tie la cine m refer.
Da. M-a invitat la dans.
Am rmas nepenit, neputnd s o privesc. Nu eram suprat pe ea, nu eram. Dar gndul
c se apropiase, de bunvoie, att de mult de el, rar mine, m speriase de moarte. n cele
din urm, am ridicat ochii spre ea.
Am spus nu, a continuat, de parc ar fi fost vinovat de ceva din toate astea.
De parc mi-ar fi linitit gelozia, cnd eu nu simeam dect teroare i o nevoie
necondiionat, copleitoare de a o proteja.
Jacqueline, am vorbit ncet, forndu-mi gura deschis. Depun cele mai mari eforturi s
stau acum aici i s atept oamenii legii s aib grij de asta, n loc s m duc dup el eu
nsumi i s-1 bat pn nu mai tie dracului de el. Nu te nvinuiesc pe tine sau pe ea.
Niciuna dintre voi nu a cerut ceea ce a fcut el. Nu exist aa ceva, s-o ceri. E o minciun
nenorocit la care recurg psihopaii i cretinii. OK?
278
A dat din cap, rar s rspund, iar eu am ntrebat-o dac i-a acceptat nu-ul.
Temperamentul meu era n pericol de explozie. l simeam, ntinzndu-se i rsucindu-se,
luptnd s se elibereze, promind pedepse i rzbunri pe care n-aveam niciun drept s le
aplic. Abia m abineam.
Mi-a spus c fostul ei fusese cu ea i c i observase disconfortul, i povestise ce se
ntmplase n acea noapte.
A fost mai mnios dect l-am vzut vreodat. L-a luat pe Buck afar i a discutat cu el, ia spus s stea departe de mine... ceea ce probabil l-a fcut pe Buck s se simt slab i de
aceea...
Cuvintele i s-au necat.
Jacqueline credea c resentimentele lui Buck la mustrrile lui Moore erau motivul pentru
care o violase pe Mindi. Tristul adevr era c se putea... tipii ca el sunt verigi slabe, care
atac atunci cnd se simt neputincioi. Dar ceea ce nu putea s priceap Jacqueline era c
aciunile lui nu erau din vina nimnui, dect a lui.
Ce i-am spus adineauri? i-am rspuns. Asta nu e vina ta.
Mi-a fi dorit s m cread. ***
Dac Francis nu nvase s strng laba n pumn, la ora unu noaptea btea cineva la ua
mea. M-am uitat prin vizor, cu o bt de baseball n mn. Apoi am lsat-o napoi, n col,
am descuiat i am deschis repede.
Jacqueline? De ce...?
Am tras-o nuntru i am ncuiat ua la loc.

Ce s-a ntmplat?
S-a uitat la mine, cu ochii mrii de fric, iar inima mea aproape a ncetat s mai bat.
Vreau s-i spun doar c... mi lipseti, a izbucnit, cu vocea frenetic, aproape rar
suflare. i poate c asta sun ridicol... cnd abia dac ne cunoatem unul pe cellalt, dar
ntre e-mailuri i mesaje telefonice i... tot restul, am simit c ne-am cunoscut. C ne
cunoatem. i mi lipsete... nu tiu cum s-o spun altfel... mi lipsesc ambele tale euri.
Suferina de pe faa ei era... pentru c i lipseam?
205
N-ar fi trebuit s fie aici. Heller era de partea cealalt a curii. i promisesem s m port
corespunztor cu ea tot restul semestrului dar dorina ce-mi curgea prin vene nu era deloc
corespunztoare. Era foc i pasiune, adoraie i nevoie, foame i sete, i o imposibil,
insuportabil speran. Nu puteam suporta gndul ca ea s m prseasc nici pentru cinci
minute, dar pentru totdeauna? Nu o puteam avea, dar o doream nespus de mult.
Faza ei Biatul Ru. Consolarea ei.
Am simit-o ca pe o disfuncie fizic intern, fraciunea de secund n care autocontrolul
meu a cedat. Cnd nu mi-a mai psat ce aveam de pierdut din pricina acestui moment,
pentru c nu suportam s pierd ceea ce era chiar n faa mea.
Fir-ar s fie, am spus, mpingnd-o n u i ngrdind-o cu braele, deschizndu-i gura
cu a mea i srutnd-o de parc a fi putut s o nghit cu totul i s o mpiedic s m
rneasc.
M-am ndeprtat doar ct s i scot haina i s o trag dup mine pe canapea, clare n
poala mea, palmele mele n spatele genunchilor si, punndu-i de o parte i de alta a
oldurilor mele i aeznd-o s se potriveasc peste mine. Strngnd-o mai aproape cu
mna stng, i-am susinut chipul frumos cu dreapta i am srutat-o. Voiam s o srut la
nesfrit. S fac dragoste cu ea toat noaptea. S i-o trag pn cnd mi aparinea mie i
nimnui altcuiva, fr s-mi pese de consecine... i erau att de multe consecine!
Mi-am aruncat ochelarii pe noptier, nepsndu-mi c era posibil s nu ajung pe ea, ci n
partea cealalt a camerei. Mi-am smuls tricoul, apoi am ncetinit ca s l scot i pe al ei,
minile tremurndu-mi din cauz c m foram s fiu blnd. I-am rsfirat minile pe talie i
a venit mai aproape, nlnuindu-mi gtul cu braele i mpletindu-i degetele n prul meu.
Am srutat-o n colul gurii, suspinul ei ascunznd un mic geamt, apoi m-am mutat sub
brbie, s-mi lipesc buzele de pielea fragil de pe gtul ei frumos, izvorul sunetelor
pasionale i al cuvintelor de neneles pe care le rostea n timp ce capul i cdea pe spate.
Am acordat o atenie deosebit pistruiului care m nnebunea, gra ca un indiciu minuscul,
aezat acolo pentru mine, punctul de nceput pe harta unei comori. Am trecut cu limba

peste el, iar ea a mpins m mme> strngndu-mi prul n pumni. Mintea mi-a explodat cu
fantezii, mult prea frumoase, perfecte. O doream, aa, cu totul.
Apoi, curgerea timpului a ncetinit.
I-am ndeprtat sutienul, acoperindu-i snii cu palmele, descriind cercuri concentrice n jurul
mameloanelor i plimbndu-mi degetele n josul lor. S-a aplecat s m srute, trgndu-mi
limba n gur, mngind-o i ncercuind-o cu a sa, iar mna i-a alunecat de pe piept, pe
abdomen, pn la iretul nc legat al pantalonilor mei de pijama, dintr-un bumbac moale,
subire, care nu putea s ascund ce voia trupul meu de la ea.
Dar fcusem o promisiune. Fcusem o promisiune.
Strecurndu-mi minile sub prul ei, la ceafa, am nchis ochii i mi-am apsat fruntea pe
umrul ei.
Spune-mi s m opresc, i-am cerut, cu respiraia tiat.
Nu vreau s te opreti, mi-a optit, respirndu-mi n ureche, ispit n carne i oase.
Timp de un minut, i-am lsat cuvintele mieroase s m absolve de promisiunea pe care
voiam s o ncalc, de etica pe care o distrugeam, de sufletul pe care o lsam s l
deschid, al meu. Ne-am rostogolit pe o parte, i-am deschis fermoarul blugilor i mi-am
strecurat degetele n ei, n ea, ndoindu-le i apsnd, pn cnd mi-a strigat numele i m-a
apucat de bra, de parc n-ar fi avut de gnd s-mi mai dea drumul vreodat.
A putea s o fac s m iubeasc. A putea fi urmtorul ei iubit...
Ah, dar tiam mai bine.
Jacqueline. Spune stop.
O imploram, neputnd s mi impun s m dezlipesc de ea.
Nu te opri, mi-a repetat, srutndu-m, iar eu am ncercat cu disperare s-mi menin
controlul, cnd nu-mi doream nimic niai mult dect s m cufund n ea. A deschis gura,
srutndu-m, sugerndu-mi ce-a putea s am dac nu m-a mai mpotrivi.
206
280
Am promis.

Spune-mi s m opresc, te rog.


capitolu

LANDON
La asfinit, temperatura scdea, lumina disprea i festivitile de vacan se ncingeau.
Rocata din poala mea a tras ultimul fum din jointul pe care l mpriserm, jarul
ajungndu-i pn la degetul mare i arttor.
Vocea i era un chiit, ca de oarece. A aruncat restul n nisip, unde s-a stins i a disprut.
Hei! m-am ncruntat, privind n jos de unde eram aezat, pe o bucat de lemn
zgrunuros, apoi dnd cu piciorul prin nisipul din mprejurimi, ca un idiot.
Ultimul lucru pe care l voiam era s ating cu piciorul gol un chitoc nc aprins.
Ce-i? Oricum era terminat.
Afirmaia ei iptoare m enerva, dei tiam foarte bine c nu mai rmsese suficient pentru
nc un fum.
Am dat s-i rspund, dar, cnd m-am uitat n sus, i sugea degetul mare fript. Jointul
aproape consumat mi-a disprut din minte i gndurile mi s-au ndreptat ctre alte pofte.
Trgnd-o mai aproape, i-am dirijat arttorul spre gura mea, apoi i l-am supt uor, n timp
ce ea sugea degetul de lng el, cu ochii ntredeschii, la fel de fumat ca mine. Mi-am
odihnit obrazul pe podul palmei sale i, cnd a nfipt unghiile n pielea mea, am supt mai
tare. Voiam s simt acele unghii zgriindu-m pe spate, tar s mai atept sau s-mi
schimb poziia. O ceart scurt i zgomotoas cu
Au!
207
283
tata pe tema altor materii nepromovate, dup-amiaza lung, surprinztor de cald i iarba
m lsaser lene i aproape inert, dar excitat. Deschiznd buzele, mi-am trecut limba de-a
lungul v-ului dintre degetul din gura mea i cel dintr-a ei. A nchis ochii.

I-am tras n jos una din cupele sutienului, elibernd un sn. Ochii i s-au mrit, dar nu s-a
ndeprtat. Dac nu o deranja asta, poate ar fi fost de acord s o facem chiar acolo, la zece
metri de focul n aer liber i de oameni care beau, fumau i/sau se cuplau n jurul lui. Cu
puin noroc, era la fel de lene i excitat ca mine.
Eliberndu-i degetul cu un plescit subtil, am cobort capul i i-am luat un sfrc n gur.
Tresrind, s-a arcuit n mine, tresrind i uitnd de degetele arse. ntinznd mna ntre noi,
i-am dat la o parte partea dintre picioare a slipului. A tresrit din nou, strn-gndu-i braele
n jurul umerilor mei, nainte de a pronuna cuvintele magice:
O, Doamne, da! Acum. Acum.
La dracu, da! Nici nu o srutasem nc. i poate c nici n-aveam s-o fac. O partid de sex
fr srut... ar fi o premier, m-am gndit, iar eu eram mereu n cutare de premiere.
Deveneau din ce n ce mai greu de gsit.
Atunci am auzit-o ipnd pe Amber Thompson.
Convins c nu fusese dect sunetul strident pe care l scotea ca s atrag atenia asupra
sa, am hotrt s o ignor. Remarcasem n el un strop de panic pe care nu l mai auzisem
pn atunci, dar, cel mai probabil, fusese doar paranoia de moment, indus de join-tul
primit de la frate-su. Slbnogii de paisprezece ani n-ar fi trebuit s fumeze iarb. Nu tiau
s o porioneze. Aceeai cantitate care pe mine m fcea gata s i-o trag tipei din poala
mea, s gsesc ceva de mncare i apoi s cad ntr-un somn adnc, far vise, pe ei putea
s-i sperie de moarte.
Tocmai rupsesem folia prezervativului, singurul pe care l aveam la mine, cnd am auzit
nc un ipt.
Naiba s-1 ia pe fratele lui Amber bun de nimic! l vedeam n lumina focului, legnndu-se
ntr-o parte i-n alta, rznd cu ali doi tipi, cu o cutie mare de bere ntr-o mn i o igar n
cealalt.
Fata din poala mea a gemut i s-a mpins n mine. Strivind pre-zervativul n pumn, i o
coad groas din pr moale, rocat n cealalt, am strigat:
Hei, Thompson!
Rick s-a uitat o dat n jur, apoi i-a continuat conversaia.
Fir-ar a dracului de treab, am njurat, apoi am ncercat din nou. Thompson, idiotule!
De data asta, s-a uitat doar n direcia opus, dup flcrile de
doi metri.
De ce urli? s-a plns rocata.
Apoi, am auzit-o a treia oar pe Amber, dar, de data asta, vocea i prea i speriat i mult
mai departe. Nimeni nu era atent, n afar de mine.

M-am ridicat i am dat-o la o parte de pe mine pe fata cald, docil, nmnndu-i


prezervativul. Am apsat-o s se aeze, iar minile ei s-au dus direct spre nurul
pantalonilor mei scuri. n secunda aia, am tiut ce credea: c vreau s-mi fac o felaie nainte s-o comitem. i era gata pentru asta.
Noaptea asta era blestemat.
Apucnd-o ferm de umeri, i-am spus:
Vin imediat.
A clipit confuz, cu buza uor n afar. Nu puteam s o condamn. Chiar i drogat, eram
contient c tocmai spusesem cel mai stupid lucru care-mi ieise vreodat pe gur.
Amber a ipat din nou, auzindu-se, din fericire, cam la aceeai distan ca data trecut, iar
eu m-am ntors i am alergat n direcia vocii sale, ndeprtndu-m de foc, departe de
partida mea sigur din seara asta, blestemndu-mi contiina i pe Rick Thompson.
Ieind din raza luminii focului, ochii mi s-au acomodat ncet, ca s descopere dou siluete
care se srutau. Super, mi-am zis. Nemaipomenit! Abandonasem cea mai mito tip pe
care o vzusem n ultimele sptmni ca s alerg de-a lungul plajei i s descopr c sora
mai mic a lui Thompson urla cnd se sruta. Figura mai mic s-a smucit, cea mare a
prins-o, a imobilizat-o i
209
285
amndou au czut n nisip. Deci nu era un ipt de trage-mi-o, ci unul de las-m-n pace.
Am pornit spre ei, blestemnd ameeala de la iarb, care m rcea s merg mpleticit pe
nenorocitul de nisip. Ultimul lucru pe care l-am mai contientizat pe deplin a fost c l-am
smuls pe tip de jos cu mna stng i i-am tras un pumn, direct n obraz, cu dreapta.
Impactul iniial al pumnului meu cu falca lui a durut i m-a fcut s m simt extraordinar. Nu
a czut din prima, aa c l-am lovit din nou. i din nou. i din nou. Pn cnd euforia i
mnia s-au adunat la un loc i au rbufnit, iar eu mi-am cam pierdut cunotina.
Mi-am spart majoritatea vaselor de snge din partea de sus a minii i mi-am fracturat dou
ncheieturi. Nici nu tiusem c pot s fac aa ceva. Mna mea dreapt arta groaznic i o
simeam la fel de ru. Mi-au pus-o n ghips. n afar de asta, nu aveam nicio vntaie.
Tipul cellalt suferise o contuzie puternic i fusese ct pe ce s intre n com pentru
cteva ore. A fi putut s-1 omor. A fi putut s-1 omor i nu mi-a fi amintit c o fcusem.
Ceea ce mi aminteam erau ctuele. Bancheta din spate a unei maini de poliie.
nregistrarea la secie. O celul care mirosea a urin i a transpiraie, dar care, din fericire,
m adpostea doar pe mine. Pentru c nu eram la coala de corecie. Copiii de aptesprezece ani sunt judecai ca aduli, i merg n arestul obinuit. Revenindu-mi dup btaie
i marijuana, am nceput s tremur i n-am putut s m opresc.

Maxfield! a urlat, dup un timp, un ofier, iar eu am ridicat imediat capul. Cauiunea.
Haide, mic-i fundul de-aici, dac nu cumva vrei s rmi.
M-am ridicat de pe banc.
M ateptasem s l vd pe tata i era acolo, dar lng el era Charles Heller. Uitasem c
veniser n vizit n vacana de primvar. Nu-i vzusem mai deloc de cnd veniser. Numi fcusem timp.
n drum spre cas, pe bancheta din spate, nu am scos niciun sunet. Era o tcere de
mormnt. n loc s ne lase acas i s se ntoarc la hotel, Heller a intrat cu tata.
Trebuie s fac un du, am murmurat, i nimeni nu a obiectat. Cnd am oprit apa, le-am
auzit vocile prin ua subire de carton.
l pierzi, Ray.
A urmat o pauz, n care mi-am inut respiraia.
Eti prietenul meu i in la tine. i, tocmai pentru c in la tine, o s-i spun adevrul. Ai
dat-o n bar nc de la nceput. Cindy te-a implorat s-1 duci la tratament, iar tu ai refuzat.
Noi te-am rugat s nu l ndeprtezi de prieteni, s nu l ndeprtezi de noi, s nu l mui n
partea cealalt a rii, dar nu ne-ai ascultat. Era la o coal gimnazial particular i acum
e... e pe cale s renune la tot. Btaia din seara asta n-a fost prima, nu-i aa? i drogurile,
probabil c mai i bea. Folosete toate metodele de evadare posibile. Pentru c aa ai
fcut i tu.
Tata a murmurat ceva.
tiu. Dar nu e de ajuns. Are nevoie de un scop, o motivaie. Trebuie s i descopere
valoarea.
nc o pauz. Am nghiit cu greu, iar ochii m nepau. Heller a cobort tonul i nu am putut
auzi restul discuiei. Am ieit din baie, cu un prosop n jurul taliei. Fr s m uit la ei, cum
stteau la masa din buctrie, m-am nchis n cmara mea.
M-am mbrcat cu o pereche de pantaloni scuri, lucru care mi-a luat de trei ori mai mult cu
o singur mn. nsemna ceva s tiu c lui Charles Heller i psa de mine. Nu schimba cu
nimic situaia, dar nsemna ceva.
Un scop. Spusese c am nevoie de un scop. Poate c era timpul s renun la coal i s
lucrez pe barc. Maxilarul mi s-a ncordat la gndul c aveam s-i ofer lui Ingram aceast
satisfacie. Dac nu ajungeam la nchisoare pentru vtmare corporal. tiam destule
despre cauiune ca s mi dau seama c nu eram liber dect pn mi se stabilea o dat de
judecat.
Era amuzant c, dintre toate btile n care fusesem implicat, cea pe care o ncepusem
dintr-un motiv serios era cea care avea
287

211
s-mi creeze probleme. Dac Amber refuza s depun mrturie, eram terminat. Tipul pe
care aproape l omorsem era un student bogat. Cu o sear n urm, fluturase atia bani
ghea ct s i se scoale lui Thompson, cumprnd o mulime din tot ce aveam i
mprindu-le prietenilor ca pe bomboane de Halloween. Bieii de vrsta lui, care se
mbrcau ca el i conduceau un Range Rover nu se lsau cu una, cu dou.
i s-a ndeplinit dorina, bunicule, mi-am spus n sinea mea. Barca avea s fie salvarea
mea. Viitorul meu. Calea mea de scpare. Era mai bine dect la nchisoare. Am nchis
ochii. Mai bine dect la nchisoare. Uau, asta-i aiurea.
Ara adormit imediat ce am atins perna.
LUCAS
N-am rezistat s nu i ntlnesc privirea lui Jacqueline, pentru o clip, atunci cnd a intrat n
sala de curs.
Zmbetul ei era timid, nesigur, iar dup ntmplrile de noaptea trecut nu puteam s o
condamn. Cnd m-am trezit i am gsit-o gata de plecare, am condus-o pn la camionet
i am srutat-o de la revedere. n timp ce priveam lumina stopurilor ndeprtndu-se, am
tiut c i puteam oferi tot ceea ce dorea dup ce m eliberam de restricia de a-i fi
preparator. Aveam s fiu cel de care avea nevoie, apoi aveam s-o las s plece.
Pentru c eram ndrgostit de ea.
Dup sfritul cursului, blonda care fusese interesat de Kennedy Moore la nceputul
semestrului m-a ntrebat despre seminarul explicativ. Nu-mi puteam aminti cum o cheam.
E joi, la aceeai or, i-am rspuns, urmrind cum Jacqueline i strnge lucrurile.
n timp ce vorbea cu tipul acela, Benjamin, care s-a uitat spre mine, i-a dat ochii peste cap
i m-a privit i ea.
Cnd, n timp ce ieea din banc, a fluturat din gene i a zis, O sa aleg Preparatori Sexy
Pentru 200$, Alex!"1, am primit un rspuns irevocabil la ntrebarea, ct de mult tia el
despre ce se ntmpl ntre mine i Jacqueline. Ea a roit puternic, iar el a cobort treptele
spre ieire, fredonnd melodia de la Jeopardyl. nainte s dispar, mi-a zmbit.
Nu ne-am vorbit pn nu am ajuns afar.
El, ... tie? Despre...?
Am trecut cu dinii peste inelul din buz cnd mi-a spus c prin intermediul colegului su
aflase cine eram.
Ne-a observat... uitndu-ne unul la cellalt. i m-a ntrebat dac m duc la seminariile
tale de pregtire.
A ridicat din umeri, semn c trecuse peste asta.

mi imaginam cam cum se desfurase acea conversaie i cum trebuie s se fi simit ca


dup trdarea lui Moore s fie minit din nou.
Doamne! mi pare att de ru!
Dar cuvintele nu puteau compensa acele minciuni, iar eu tiam prea bine.
Am mers n pas de plimbare spre sala cursului de Spaniol, tcui, cu jachetele pe noi i
umerii aplecai n fa. Vechii mei prieteni din Alexandria ar fi rs i ar fi spus c ziua asta
nsorit, de toamn, era vreme de pantaloni scuri.
Te-am observat din prima sptmn, i-am spus, atunci.
Ca o inundaie dup o furtun neateptat de var, i-am mrturisit totul. Cum o urmrisem
n timpul cursului i i cataloga-sem toate micrile, de la felul n care i ddea obsesiv
prul dup ureche pe partea stng, pn la micarea degetelor de parc ar cnta la un
instrument. I-am spus despre acea zi ploioas, despre zmbetul ei, despre acel mulumesc
i despre cum m-au afectat acele dou lucruri. I-am spus despre gelozia mea pe Moore,
nc dinainte ca ea s m cunoasc.
i apoi a fost petrecerea de Halloween.
212
288
A rmas nemicat. Nu mai discutaserm despre ce se ntmplase n acea noapte, din
perspectiva mea.
Am recunoscut c o urmrisem plecnd. C l urmrisem pe Buck ieind dup ea.
M-am gndit c poate... poate voi doi v-ai hotrt s plecai mai devreme, tar s tie
toat lumea. S v ntlnii afar sau ceva.
Inima mi bubuia n piept cnd i-am dezvluit aceast greeal, faptul c sttusem nuntru
i ncercasem s m hotrsc dac s merg dup ea sau nu, n timp ce prdtorul i
croise drum prin parcare, n spatele ei.
Aa cum bnuisem, Buck era mai mult dect un tip pe care l tia dup nume. Era o
persoan pe care o vzuse ca pe un prieten.
El e cel mai bun prieten al iubitului colegei mele de camer, mi-a explicat, iar n vocea ei
nu se simea niciun strop de condamnare pentru mine sau pentru reacia mea extrem de
lent din acea noapte.
Din copilria mea, mi-am amintit gestul simbolic al preotului de iertare a pcatelor i am
simit c tocmai mi-1 fcuse.
n acelai timp, ne-am dat seama c nu mai eram nconjurai de persoane care se grbeau.
Pauza trecuse, iar ea ntrziase la curs.
Am o not maxim. Chiar nu am nevoie de recapitulare, a spus ea.

Eu aveam o or liber pn la urmtorul curs. M-am uitat la buzele ei nroite de frig i mam aruncat cu capul nainte n teritoriul interzis. Voiam s o srut chiar aici, n mijlocul
campusului.
Ai zis c vrei s m desenezi din nou, a remarcat.
i-a umezit buzele, doar o mic atingere cu vrful limbii, iar eu, ca prin minune, am reuit
s mi ndeprtez privirea de la ea, n loc s o mping ntr-un tufi i s preiau controlul
asupra acelei guri.
Cafea, am spus.
Rareori treceam pe la Starbucks-ul studenesc n calitate de client. Era aglomerat, dar
Gwen i Ron erau un mecanism bine uns.
Lucas, mi-a zmbit Gwen, refuznd s se uite direct la Jacqueline.
290
Fr ndoial, era nemulumit c vorbele ei pline de nelepciune mi trecuser pe lng
urechi.
Bun, Gwen. Dou Americano. i, nu cred c ai cunoscut-o pe Jacqueline.
Ca o bufni, Gwen a ntors capul s se holbeze la Jacqueline.
ncntat de cunotin, i-a spus, printre dini. Jacqueline i-a zmbit, ca i cum colega
mea, prietenoas de
obicei, nu era acum ca un cub de ghea.
Asemenea, Gwen, mi place manichiura ta. E foarte drgu!
Unghiile lui Gwen artau ca nite cadouri multicolore de Crciun. Mie mi se preau
groaznice. Dar ea i-a ntors ochii mari, negri spre Jacqueline, crescnd asemnarea cu
bufnia.
Ah, mulumesc. Mi le-am fcut singur.
Serios7
Jacqueline a ntins palma, iar Gwen i-a dat mna stng pentru o examinare mai atent, n
timp ce ne ddea comanda mai departe i mi lua crdul cu dreapta.
Sunt att de geloas! Eu nu pot s mi le pictez nici ntr-o singur culoare far s fac un
dezastru. Pe lng asta, cnt la contrabas i trebuie s le pstrez scurte.
Slav Domnului, mi-am spus.
Off, ce napa! i-a rspuns Gwen, cucerit.
Eram impresionat. i fericit c nu lucra Eve, pentru c ea avea att de puin ncredere n
complimente, nct le considera ca un atac.
Odat aezai la o mas din col, Jacqueline a adus vorba despre faptul c port ochelari,
strnindu-mi o legiune de gnduri nepotrivite, graie amintirii nemiloase i extrem de vij a
motivului pentru care i aruncasem.

Nu vreau s te opreti.
A putea s te desenez acum, am spus, scondu-mi din rucsac caietul de schie, de
parc ar fi fost un colac de salvare, menit s m fereasc de nec. Am luat creionul de dup
ureche, am sprijinit caietul pe genunchi i m-am lsat pe spate ca s m uit la ea. A roit,
ca i cum ar fi putut s mi citeasc gndurile.
214
Citete asta, Jacqueline. Creionul a alunecat pe pagin i mi-am imaginat degetele mele
alunecnd pe pielea ei. I-am privit pieptul urcnd i cobornd, aa cum fcusem noaptea
trecut. A privit fix la minile mele, n timp ce acestea interpretau curbele trupului ei i le
transformau n linii i umbre pe hrtie.
Mi-am imaginat c o ntind pe patul meu i i ncruciez ncheieturile deasupra capului, ca
n desenul de pe perete. Mi-a plimba degetele pe pielea ei, fr niciun pic de presiune.
Numai mngieri ca o adiere, care s-i ridice firioarele invizibile de pr i s-i antreneze
corpul s-mi recunoasc atingerea. S se nale spre ea. Ar murmura agitat ceva
neneles, aa cum fcuse asear, mai ales atunci cnd degetele mele i-ar trece peste
coapse, ncepnd de la de la genunchi i continund n sus.
Drace! Desenul sta era o idee groaznic.
La ce te gndeti? am ntrebat-o, ncercnd s m distrag.
La liceu, mi-a rspuns.
Bine. Funciona. Ar fi putut la fel de bine s-mi arunce cafeaua n fa. Am crezut c se
refer la Moore, dar ea a spus:
Nu m gndeam la el.
M-a ntrebat cum fusese liceul pentru mine i am revzut acei ani ntr-o serie de flash-uri:
prietenia neateptat cu Boyce, respingerea lui Melody, durerea provocat de pierderea
bunicului, tata i tcerea lui, btile, fetele fr chip i Arianna, transfor-mndu-mi
cicatricele ntr-o poezie a durerii. mi schimbasem numele cnd plecasem de acas, dar nu
m puteam rupe att de uor de ceea ce fusesem.
Foarte diferit de cum a fost pentru tine, mi nchipui, i-am rspuns.
M-a ntrebat n ce fel i i-am dat primul exemplu care mi-a venit n minte.
N-am avut niciodat o iubit.
Prea sceptic, dar nu avea cum s neleag cum fusesem ca biat. Petrecerile i
aventurile de o noapte, dezndejdea. n cteva fraze, i-am povestit despre Amber i acea
ultim btaie, cnd mnia mi acaparase creierul i pumnii i mi pierdusem cunotina.
292
I-am spus despre arestare, despre Charles i despre calea de scpare pe care mi-o
oferise.

E ca un nger pzitor pentru tine. Nici n-ai idee, i-am rspuns.


I-am trimis lui Jacqueline fia recapitulativ cu dou zile nainte de a o prezenta la seminar,
dup ce sttusem s m gndesc dac lucrul sta nu nclca vreo alt regul moral. Era
un favoritism flagrant. Dar la ce-mi folosea s-mi mbriez partea de biat ru dac nu
puteam s am favorii?
Mi-a rspuns c i se pare ciudat s primeasc e-mailuri de economie de la mine, de parc
eu i Landon am fi fost tot dou persoane diferite. A mrturisit c aproape i-1 recomandase
pe Landon ca preparator lui Lucas, care prea cam lene, fiind mereu neatent la ore i
chiulind de la teste. Bine c nu-mi spusese toate astea personal, pentru c a fi rs cu
poft.
Ea i Mindi se duseser la secia de poliie ca s dea declaraii i s depun plngere
mpotriva lui Buck, pe numele complet: Theodore Boucker III. Asta descoperisem cnd
fusesem contactat de detectiv. I-am povestit cum o agresase pe Jacqueline i cum l
btusem. Buck spusese tuturor membrilor friei lui i oricui l mai ascultase c ntreinuse
relaii sexuale consensuale cu Jacqueline n camioneta ei i c, dup ce ea plecase, fusese
atacat de nite vagabonzi, dei nu depusese plngere nici la Poliia campusului, nici la
secia central.
Mine era ultima mea or de curs cu Jacqueline. Examenul final la economie era
programat sptmna viitoare, iar cminele aveau s se nchid pe durata vacanei de
iarn peste dou sptmni.
Mi-a trimis un mesaj: Dup examenul final, de miercurea viitoare, ce urmeaz?
Am nchis i deschis ecranul. Ce urmeaz? Oare nu tia cum st treaba cu biatul ru? Nu
exista ce urmeaz. Dovedisem lucrul sta prea multor fete ca s mi le amintesc pe toate. O
tvleal i apoi gata. Sau sex oral i apoi gata. Sau sex i apoi gata.
215

.nu ouu uaua pot. mi pare ru.


ateptam la un rspuns. i nu am primit niciunul.
capitolu

LANDON
M-am trezit cu miros de cafea. Ciudat, pentru c tata era aproape ntotdeauna plecat atunci
cnd m trezeam. Nu puteam s-mi imaginez c ar fi anulat excursiile programate pentru a
discuta despre arestarea mea. Nu refuza clienii niciodat.
Cnd am ieit, Charles Heller sttea la masa din buctrie. Nici urm de tata. Avea n fa
un carneel, laptopul i o carte de telefon local. S-a rezemat de scaun i m-a cercetat cu
privirea, n timp ce intram n buctrie.
Landon, a vrea s discut cu tine, dac eti de acord. Am adus chifle prjite i am racut
cafea proaspt. Te las cteva minute s te dezmeticeti, apoi vom sta de vorb. Bine?
Am dat din cap, ncruntndu-m, dup care am intrat n baie s caut nite analgezice n
dulapul de deasupra chiuvetei. Abia am putut s deschid capacul cu protecie pentru copii.
Mna mea era att de umflat, nct arta ca a unui personaj din desene animate i m
durea groaznic. Splatul pe dini, mbrcatul i dezbrcatul hainelor, toate erau mai
complicate rar s m folosesc de ea. Mi-am luat un tricou i pantaloni scuri, crora am
renunat s le mai strng iretul.
M-am trntit pe scaunul din faa lui Heller, iar el a mpins spre mine o chifl uns cu crema
de brnz i o can de cafea neagr. i-a scos ochelarii de citit i s-a uitat la mine, cu
privirea deschis i insistent, studiindu-mi faa, ochii. Nu eram obinuit s fiu examinat
att de atent de cineva cruia i psa de mine. tiam c l
294
216
dezamgisem. Ruinea m-a cuprins ca o alunecare de teren, att de rapid i copleitoare,
nct am fost ngropat n ea nainte s p0t scpa.
Cu ochii la cana din minile mele, m-am luptat s-mi stpnesc lacrimile i am ateptat s
aud ceea ce avea de spus.
Am o propunere pentru tine, pe care eti liber s o accepi sau s o refuzi, a nceput.
Ceea ce o s-i ofer nu este un cadou. E o provocare. Dac nu vrei s-o accepi, nimeni nu
te poate obliga s-o faci i nimeni nu va ncerca. nelegi?
Nu am neles, dar am ncuviinat, tcut.
Am fcut o list cu ceea ce vreau de la tine. i, lng ea, am scris ce voi face eu, dac
tu realizezi aceste lucruri ct de bine poi.
Mi-a ntins carneelul s m uit i a continuat:

n primul rnd: coala. Vreau s ncepi s mergi la ore n fiecare zi, la toate orele. Vreau
s dai tot ce poi, pentru c vreau s intri la facultate. La anul, va trebui s te nscrii la nite
cursuri grele pentru a te pregti i s munceti foarte mult s i mreti media general,
pentru c eti cu un picior n groap, Landon.
M-am ntrebam dac avea idee ct de ru era de fapt. Nu puteam s-i spun.
n al doilea rnd, gsete-i un loc de munc. Orice. Ceva care s-i ofere un salariu, nu
banii de buzunar de la tatl tu. Ceva cu care s capei experien n lucrul pentru altul. n
al treilea rnd, renun la droguri i butur. La droguri, definitiv. La butur... Ei bine, a fi
un ipocrit dac i-a cere s juri c nu te mai atingi de o bere, pn cnd mplineti
douzeci i unu de ani. Dar vreau s ncerci i vreau s te controlezi. i, n sfrit, vreau s
te nscrii la taekwondo. Dac ai de gnd s te bai, trebuie s tii cum s o faci corect. Ai s
nvei motivele pentru care s o faci i, cel mai important, motivele pentru care s nu o faci.
Am nghiit cu greu, i primul meu gnd a fost c nu aveam cum s fac toate astea. Asta nu
era o provocare. Era ceva imposibil. Dar voiam s o fac. mi doream.
Dac accepi s faci toate astea, iat ce voi face eu: voi plti cursurile de arte mariale.
Pe mine m-au salvat i m-au echilibrat
296
cnd eram tnr i cred c te vor ajuta i pe tine n sensul sta. n al doilea rnd, voi trage
toate sforile posibile s te nscriu la facultate.
M-am uitat n ochii lui. Lucra la cea mai bun universitate din stat.
Dac nu reuesc, a continuat el, mai este i varianta colegiului de stat. Avem unul foarte
bun. Faci un an acolo, iei note maxime si apoi vei putea s te transferi. n orice caz, eu i
Cindy vrem s vii s locuieti cu noi. Avem un apartament deasupra garajului plin cu o
mulime de gunoaie de care nu mai avem nevoie. Va trebui s-i gseti un loc de munc
pentru a-i achita colarizarea, dar nu vei plti chirie. Am dat cteva telefoane azidiminea. Am gsit un dojang respectabil cam la douzeci de minute de noi. Dac
acceptai provocarea mea, te nscriem astzi. Am s consider drept acord semntura ta n
subsolul acestei liste.
A pus un pix deasupra carnetului i s-a ridicat.
Gndete-te ct serveti micul dejun. Eu merg s-i conduc pe Cindy i pe copii. Astzi
pleac acas. M ntorc mai trziu.
Lsndu-i o mn pe umrul meu, a continuat:
I-am telefonat i detectivului, s discutm despre cazul tu. Indiferent de ceea ce decizi
aici, eu i tatl tu vom face tot ce putem pentru tine.

El nu avea de unde s tie ct de speriat i deprimat fusesem ct sttusem n celula aceea.


Mi-am ridicat privirea spre el, confir-mndu-i c auzisem tot ceea ce spusese, dar nu am
putut vorbi. Doar am dat din cap. M-a btut pe umr i a disprut.
Am semnat hrtia aia dup mai puin de un minut de la plecarea lui.
LUCAS
Miercuri diminea, cnd am ajuns la economie, Jacqueline "bea cu Moore pe coridor.
Umerii ei ncordai emanau frusvorbea cu
trare, iar tonul lui o confirma.
218
Nu mi-a trecut niciodat prin minte c ar face asta. Jacqueline m-a vzut venind peste
umrul lui i m-am oprit
lng ea.
Eti OK? am ntrebat-o.
Sunt bine, m-a asigurat, dnd din cap.
L-am sgetat cu privirea pe Moore, pentru un moment, apoi m-am ntors i m-am ndreptat
spre sala de curs. M-a recunoscut i a nceput s pun lucrurile cap la cap nainte s ies
din raza auditiv.
Tipul la e n grupa noastr? i de ce dracu' mi-a aruncat privirea aia?
N-ar fi vrut s tie de ce i aruncasem privirea aia, sau c eram perfect capabil s mi-o
susin.
Jacqueline nu s-a mai uitat spre mine cnd au intrat amndoi pe u, cinci minute mai
trziu. Heller i ncepuse deja prelegerea. Moore a trecut pe lng mine, cu o expresie
sumbr, iar Jacqueline, linitit, s-a strecurat la locul ei. Am rsuflat uurat.
***
Jacqueline i Mindi plnuiser s cear ordin de restricie temporar cu aplicare imediat,
azi dup-amiaz. M-am oferit s fac schimb de tur, ca s le nsoesc, dar mi-a spus c
prinii lui Mindi aveau s se asigure c primeau toat atenia necesar.
Erin zice c s-ar putea s-o retrag definitiv.
Mi-am dorit, pentru a suta oar, s-1 fi omort pe nenorocit, atunci cnd am avut ocazia.
Mi-am privit aburii respiraiei ridicndu-se ca un fum i mi s-a fcut poft de o igar pentru
prima dat dup foarte mult timp. Nu fumasem niciodat dect atunci cnd busem i
poate c asta mi doream de fapt. Ceva care s m amoreasc. Era de necrezut prin cte
trecuse fata asta cu numai doi ani mai n vrst dect Carlie, ca s declare ceea ce i se
ntmplase. Se baza pe sprijinul prinilor i al friei sale, dar, o mai vzusem o singur
dat de atunci i mi se pruse tot zdrobit.

Jacqueline nici nu le spusese prinilor ei. i, dup dispariia lor din timpul vacanei de Ziua
Recunotinei, puteam s mi imaginez de ce.
Cnd am ajuns la cmin, s-a ntors spre mine. n ciuda gndurilor negre pe care le
avusesem cu treizeci de secunde mai devreme, i-am zmbit chipului ei minunat, abia vizibil
de sub cciula tricotat, haina cu glug i fularul pufos, nfurat de mai multe ori n jurul
gtului, att de nalt, nct i acoperea gura.
I-am atins faa cu degetul meu rece, mngindu-i linia obrazului i trgnd n jos fularul
ridicol, ca s-i descopr buzele pline.
Mi-ar plcea s te mai vd, nainte de a pleca acas, i-am spus. Mi-a amintit de
spectacolul solo pe care l avea n seara asta, de
recitalul obligatoriu la care trebuia s asiste vineri i de spectacolul orchestrei ei de
smbt sear. Oficial, eram convins c studenii la muzic aveau cele mai multe obligaii
n afara orelor.
Dar pot veni pe la tine mine-sear, dac vrei, a adugat. Ah, normal c voiam! Am dat
din cap c da.
Vreau.
Ochii ei erau imposibil de mari i albatri, buzele ei roz nchis implorndu-m s le srut.
Vreau s te srut, Jacqueline, am gndit. Chiar aici, chiar acum, n faa lui Dumnezeu i a
tuturor. M-ar fi lsat. Citeam asta n ochii ei. Pentru a ne salva pe amndoi, i-am ridicat
fularul la loc.
Ari ca o mumie neterminat. De parc cineva a fost ntrerupt n timp ce te nfur n
giulgiu.
Poate c i-am aplicat o lovitur nucitoare de pumn i i-am umplut nasul de snge mai
nainte s m transforme htr-o mumie att de nfricotoare, mi-a rspuns, iar eu am rs.
Cnd s-a apropiat mai mult de mine, nu am putut rezista i am sarutat-o pe frunte, inhalnd
neglijent. La dracu!
mi dai un mesaj cnd termini, dup-amiaz? am ntrebat-o, *acnd un pas napoi.
219
299
Jacqueline: Gata. Ordinele de restricie sunt aprobate. Nu poate s se apropie la mai puin
de 300 de metri de oricare dintre noi.
Eu: Bine.
Jacqueline: M pregtesc de spectacolul solo. ine-mi pumnii!
Eu: Nu ai nevoie. Ai degete magice, i aminteti?
Jacqueline:

Bteam ntotdeauna la u nainte s folosesc intrarea din spate a casei Heller. Charles i
Cindy nu fuseser niciodat att de exuberani ca prinii mei, dar trebuia s fiu sigur. Nu
voiam s ne traumatizez pe toi, intrnd peste ei cnd copiii lor erau plecai i credeau c
sunt singuri.
Heller a rspuns la u.
Landon, eti bine? Landou. Am oftat.
Da. Super. Voiam s discut cu tine despre... Jacqueline. Sprncenele i s-au ridicat, apoi
a zmbit.
Vino nuntru. Concepeam subiectele pentru examenul final de sptmna viitoare.
Studenii o s m urasc nainte s-1 termine.
i-a frecat palmele, mult prea ncntat de acest gnd. Studenii l iubeau pe Heller, aproape
ntotdeauna. Absolvenii l considerau Satana, dar cei crora le era mentor tiau meserie.
Ne-am aezat la masa din buctrie, cu cte o bere n fa.
Dou lucruri: primul, trebuie s te pun la curent n privina relaiei mele cu ea...
L-am vzut pregtindu-se sufletete.
Bine.
i-am spus c o cunoteam dinainte s-i devin preparator, ca Lucas. Dar nu i-am
povestit cum ne-am cunoscut.
Am tras adnc aer n piept.
A fost agresat n campus, cnd pleca de la petrecerea unei frii. Eu... l-am mpiedicat
s... Ea nu a vrut s-1 denune.
300
Iisuse Hristoase!
A mpins laptopul din faa lui, apoi i-a odihnit coatele pe crile i caietele mprtiate pe
mas.
A fost agresat de un alt student? Am ncuviinat.
i de ce n-a vrut s depun plngere? Fr ndoial, individul e periculos...
Asta... nu e tot.
A amuit, ncruntndu-se.
Charles, l-am oprit nainte... nainte s ajung la un aa nivel, nct ea s poat dovedi
fizic. A scpat rar vnti i rar, am scrnit din dini. Fr penetrare. Tipul este membru
al friei din care face parte fostul ei. tii cum sunt bieii tia: ori nu l-ar crede n stare de
aa ceva, ori ar rspndi zvonuri despre ea oricum. N-am putut s o conving s mearg la
poliie, dar, sincer, nici nu m-am strduit. Deci, poate c e i vina mea. Poate am sperat c
btaia pe care i-am dat-o o s l nvee minte. Dar n-a fost aa.
O, Doamne! A facut-o din nou. Cuvintele lui erau o afirmaie, nu o ntrebare.

Da. A violat o alt fat.


Ce dra...
Ea i Jacqueline l-au denunat. La fel am fcut i eu.
L-au exmatriculat? ochii i strluceau. Nu vreau ca jigodia aia s umble dup prad prin
coala mea.
Buzele mi s-au arcuit.
Pe la Poliie se zvonete c administraia i permite s vin n ultima sptmn, doar
dac merge numai la examene i un alt membru al friei este n permanen cu el ct timp
este acolo.
Asta-i o tmpenie...
E nevinovat pn la proba contrarie, Charles.
tiu. tiu.
A oftat adnc, la fel de frustrat ca i mine.
Doar c... m gndesc la Carlie i m enerveaz al naibii de
mult.
S-a oprit.
221
Am trecut un deget peste cicatricea de pe ncheietura stng i am tcut amndoi pre de
un moment.
Jacqueline i cealalt student au cerut astzi ordine de restricie. Nu are voie s se
apropie la o distan mai mic de trei sute de metri de ele n campus sau n afara lui, nici s
le contacteze n vreun fel.
A aprobat din cap, dar tiam c se gndea la ce m gndeam i eu: nu era de ajuns. ns,
tot era ceva.
Ai spus c sunt dou lucruri? mi-a amintit.
Mi-am supt inelul din buz, iar el a observat. Era un tic nervos. Cnd eram stresat, nu
puteam s m abin. Am tras adnc aer n piept.
Vreau s tiu dac... , interdicia student/preparator poate fi ridicat. Vrem s ne
ntlnim mine-sear. Dup ce predau recapitularea. Moment n care atribuiile mele de
preparator sunt, ntr-un fel, ncheiate.
A ridicat o sprncean.
Hmm. Locuiete n zon sau pleac din campus pe timpul vacanei de iarn?
Pleac.
Ah, ei bine, v-a sugera s nu v afiai n public pn dup examenul de sptmna
viitoare, dar o mic ntlnire n secret...
Mi-a zmbit diabolic.

Presupun c suntei capabili de aa ceva.


Credea c Jacqueline urma s-mi devin iubit sau era deja. n plus, prea ncntat de
acest gnd. Nu m-a lsat inima s l corectez.
***
Pe tot parcursul cinei, Jacqueline a fost abtut. Gtisem paste, lucru care pruse s o
impresioneze din nou, dar am presupus c nu era n apele ei din cauza a ceea ce se
ntmplase data trecut. N-avea s se mai repete, dar nu puteam s i-o spun fr s par un
nesimit. Hei, ii minte c data trecut am vrut s m opresc? Ei bine, de data asta nu m
opresc pn nu mi strigi numele.
Mda, aa nu.
302
Dup ce am pus farfuriile n maina de splat vase, am tras-o mai aproape i am pretins c
i dau o lecie improvizat de autoaprare, lundu-i minile i imobilizndu-le la spate.
Cum iei din aceast strnsoare, Jacqueline? Mi-a rspuns n oapt c nu ar vrea s
ias.
Dar dac ai vrea, cum ai face? am insistat.
A nchis ochii i mi-a dat rspunsurile corecte: lovindu-m cu genunchiul n vintre,
clcndu-m peste degetele de la picioare.
i dac te-a sruta i tu n-ai vrea?
M ateptam s foloseasc ceva ce nvase la curs, poate o lovitur cu capul. Dar nu. Mia spus c m-ar muca i, drace, aproape mi-am pierdut controlul.
Am srutat-o, uor, aproape spernd s m mute. n loc de asta, i-a trecut limba prin
interiorul buzei mele i peste inel, iar eu am ridicat-o pe bufet, s fie deasupra mea.
nfaurndu-i braele i picioarele n jurul meu, i-a mpins limba mic n gura mea! I-am
supt-o mai adnc, mngind-o cu a mea, apsndu-mi dinii pe ea, cnd i-o retrgea.
La naiba, a gemut.
Am luat-o de pe bufet i am dus-o pe pat, aeznd-o n mijlocul lui i srutnd-o pn cnd
a nceput s se zvrcoleasc sub mine. I-am scos puloverul, iar ea mi-a descheiat cmaa,
ct timp eu am reluat srutul. Cnd i-am atins cu un deget fermoarul blugilor, a spus:
Da.
I-am spus c n-am mai ncercat asta cu nimeni important de mult vreme i m-a neles
greit, creznd c i mrturiseam c nu mai fcusem sex cu nimeni. Aproape am izbucnit n
rs, dar nu era nimic amuzant n asta.
Am fcut, dar nu cu cineva la care s in sau... apropiat, m-am corectat- O dat i-att.
M temeam s nu o dezguste acest fapt. Fusese trei ani cu Kennedy Moore i eram sigur
c o fcuse cu el, dar era foarte posibil ca el s fi fost singurul.

O dat i-att, mereu?


223
Nu e ca i cnd ar fi fost nenumrate. M-am simit de parc ar fi trebuit s-mi ncruciez
degetele la
spate.
Au fost mai multe nainte, n liceu, dect n ultimii trei ani. Asta era adevrat.
Sprijinit deasupra ei, am privit-o n timp ce-mi spunea c i dorea asta. C m dorea.
Te rog, nu-mi cere s spun stop, a adugat.
Nu avea de ce s-i fac griji n privina asta. Singura mea preocupare era s m mic
suficient de lent nct s i ofer ei plcere. Voiam s se simt frumoas, dorit i complet,
intens, pe deplin satisfcut.
I-am tras jeanii n jos, apoi i-am scos de tot, permind ochilor mei s alunece pe trupul ei
superb n timp ce mi dezbrcm cmaa i blugii. Am mngiat-o uor cu degetele, pe
curbura snilor, peste un sutien din dantel roz, pe mica adncitur a buricului, deasupra
celeilalte buci de dantel care era tot ce mai avea pe ea. Era incredibil de sexy,
ntinzndu-se spre mine, trasndu-mi liniile bicepilor i ale umerilor, palmele alunecndu-i
n jos, pe abdomen, umezindu-i buzele cu limba.
Am luat un prezervativ din sertarul noptierei, dar, cnd m-am aezat deasupra ei, a nceput
s tremure. tiam c nu era din cauza frigului, chiar dac sta a fost motivul pe care 1-a
invocat, cnd am ntrebat-o. Era foarte ncordat, aproape panicat i nu eram sigur de ce.
M-am rugat s aib mai mult de-a face cu lipsa de experien, dect cu ceea ce i se
ntmplase n acea noapte. Lipsa de experien o puteam remedia. Teama sau spaima ce
strnea ecouri ale unui eveniment att de cutremurtor precum cel pe care l suferise ea...
nu prea tiam cum s o combat.
M-a putea opri. A putea s o in n brae. Asta aveam s fac, dac frica nu i disprea.
M-am ridicat i am scos ptura de sub ea. Cearafurile erau reci, amplificndu-i tremuratul,
pn cnd am aruncat-o napoi, peste noi, srutnd-o uor i nclzind-o cu corpul meu. Iam simit muchii relaxndu-se sub atingerea mea. Respira mai repede, dar mai profund.
Am srutat-o pe ndelete, atent, sus-inndu-i capul cu palmele, strnindu-i din nou dorina
pe care o simise n buctrie. S-a ghemuit sub mine, ncreztoare, cald, relaxat.
E mai bine? am ntrebat-o, iar ea a rspuns c da. tii c poi s-o spui. Dar de data asta
nu i-o cer eu.
M-am aplecat s o srut din nou i a deschis gura, mpletindu-i limba cu a mea, lingndumi buza, sugnd uor inelul i trecndu-i degetele prin prul meu, susinndu-mi capul n
poziia pe care o voia. Cnd m-a zgriat cu unghiile ei scurte de la umeri pn la olduri,
strecurndu-i degetele sub elasticul boxerilor mei n timp ce ne srutam, am tiut c era

pregtit, dar am pstrat ritmul lent, intenionnd s-i satisfac toate dorinele. I-am desfcut
sutienul, i l-am scos de tot, i-am dat jos chiloii, apoi pe ai mei, mi-am pus prezervativul,
toate astea fr s ne oprim din srutat.
Punndu-i o mn pe old, m-am aplecat peste ea, i-am deschis gura cu un srut adnc,
penetrant i m-am avntat n ea, rmnnd suficient ct s simim amndoi conexiunea pe
deplin. Fierbinte i strmt, mi se potrivea perfect. Bineneles c da. I-am srutat brbia,
obrazul i linia prului, exact lng ureche.
Fat frumoas, am murmurat, ieind i revenind. Mng-indu-i interiorul gurii, i-am spus
fr cuvinte ct de mult o iubeam.
A suspinat, strngndu-i degetele n prul meu i trgnd, sugndu-mi limba, punndu-i
un picior peste al meu i spriji-nindu-se n saltea cu cellalt, ca s-mi poat ntlni micrile
cnd . am nceput s m balansez.
M-am cutremurat deasupra ei, att de bine, att de bine, mi-cndu-m odat cu ea,
lsndu-mi minile s alunece pe trupul ei fin, frmntnd i mngind. Cnd i-am luat un
sn n mn i m-am aplecat s-i iau mamelonul n gur, mi-a optit numele, zvrcolinduse i gemnd ncet. Avea nevoie de asta, avea nevoie de mine.
M-am rsucit pe spate, lund-o cu mine. Am pus minile pe talia ei, apsnd-o n jos n
timp ce eu m ridicam, dirijnd-o pn cnd a preluat controlul i a stabilit ritmul de care
avea nevoie, cu
224
305
genunchii lipii de oldurile mele i braele tremurnd. Prul i-a czut n jurul nostru. Minile
mi-au alunecat pe coapse i, sub perdeaua prului ei mtsos, de culoarea caprifoiului, iam trasat cu limba dealurile snilor, insistnd pe prile moi de sub ei, conturnd exteriorul
complet i mijlocul liniei pectorale. A gemut att de adnc, nct am simit sunetul cu
obrazul lipit de pieptul ei.
Haide, Jacqueline, i-am optit. Hai acum, iubito.
A scncit din nou, frustrat, ca i cum n-ar fi tiut sigur ce s fac, aa c am rostogolit-o
sub mine, i-am lipit minile pe saltea de o parte i de alta a capului i am mpins din nou n
ea.
O, Doamne, a oftat, strngndu-i degetele peste ale mele. Lucas, a suspinat, cu ochii
nchii.
Sunt aici, i-am rspuns, aplecndu-m s o srut n timp ce se ncorda i se cutremura.
Am urmat-o, mai fericit ca niciodat.
Nu-i puteam vedea dect umrul dezgolit, adpostit sub ptur, dei, cu certitudine, o
puteam simi. Era cald i moale, pliat n braele mele. Picioarele ne erau mpletite. Am

ncercat s m concentrez asupra prilor pe care le vedeam i le cunoteam la fel de bine


ca pe modelele tatuate n pielea mea. Am decis c ochii mi plceau cel mai mult. Erau, de
asemenea, i cel mai greu de redat pe hrtie. mi era imposibil s surprind fiecare nuan i
felul n care m privea. Sau poate gura... i-am atins buzele, iar ea i-a ridicat privirea,
ateptnd.
Era nedrept ct de mult o doream. Am srutat-o, dezvelind-o pn la talie. Brbailor le
place s vad, ca i artitilor, aa c m-am supus dorinei de a-i admira pielea goal.
Doamne, Dumnezeule, era att de frumoas!
Vreau s te desenez aa, i-am spus, strduindu-m s-mi stpnesc rsul cnd m-a
ntrebat, n glum, dac aveam s-1 prind n perete.
Dac a fi tacut-o, n-a fi putut s mai dorm niciodat. Ar fi trebuit ori s o am n pat i s
repetm ceea ce tocmai tcuserm,
225
0ri s-mi folosesc imaginaia extrem de bogat ca s mi-o nchipui acolo.
i-am fcut mai multe portrete care nu sunt pe perete, i-am destinuit. Ups!
Desigur, a vrut s le vad. I-am mngiat snii cu vrfurile degetelor i am tras-o mai
aproape. Acum? am ntrebat. Te rog, nu acum.
A cedat, probabil curioas, iar eu m-am urcat deasupra ei i am
disprut sub ptur.
I-am presrat srutri pe stern, drept n jos, naintnd ncet. Respiraia i s-a accelerat,
minile i s-au afundat n prul meu i au nceput s-1 strng atunci cnd am trecut de
buric, far s m opresc. Am trecut pe o parte, sugndu-i i mucndu-i interiorul coapsei,
inhalndu-i parfumul dulce, apoi suflnd uor de parc a fi vrut s-i art drumul pe care
avea s-1 urmeze limba mea. n minile ei mici, prul meu lung, ntunecat a cptat ceva
ce nu a avut niciodat: suflet.
ndrum-m, Jacqueline. Arat-mi unde s merg.
i a facut-o.
***
Mi-am tras boxerii pe mine nainte s-i dau drumul lui Francis i s l hrnesc, ca s ne lase
n pace. Am turnat un pahar de lapte i am pus cteva negrese pe o farfurie, apoi i le-am
dat lui Jacqueline cnd m-am ntors n camera slab luminat.
inea cearaful peste sni, ceea ce era i amuzant i atrgtor, avnd n vedere ultimele
ore. Dup ce am aprins lampa de birou, am luat caietul de schie i m-am urcat n pat, n
spatele ei, ndemnnd-o s se sprijine de pieptul meu. oldurile ei goale apsau pe ceea
ce avea s fie, ntr-un viitor nu foarte ndeprtat, o erecie impuntoare. n acest moment,

voiam s torc de mulumire sau s gem sau s fac orice altceva fceau brbaii dup li se
mplineau toate dorinele posibile.
307
A ronit o brio ct timp eu am rsfoit rapid schiele din acest semestru: cldiri cu o
arhitectur remarcabil din campus, desene mecanice, peisaje i oameni care mi se
pruser interesani. Pn s ajung la cea pe care i-o fcusem n ziua ploioas, ea
terminase dou negrese i ncepuse o a treia.
M-am uitat spre tavan. Super, bunicule! Acum, nchide ochii.
Am ntrebat-o dac o deranjeaz c am urmrit-o nainte s m cunoasc, dar prea s
cread c nu fusese pentru mine dect un alt strin interesant, care mi atrsese atenia.
Nu tiu dac asta m face s m simt mai bine sau mai ru, i-am spus.
S-a aplecat pe braul meu.
Nu mai sunt suprat c nu mi-ai spus c tu erai Landon. Singurul motiv de suprare a
fost c am crezut c te jucai cu mine, dar era exact opusul.
Mi-a atins obrazul i cearaful a alunecat.
Nu mi-ar putea fi niciodat fric de tine, mi-a optit.
Am pus farfuria pe noptier mpreun cu caietul de schie i am ntors-o n poala mea. I-am
atins, srutat i supt snii, iar ea i-a trecut degetele magice prin parul i peste pielea mea,
tre-zindu-m complet.
S iau un... ... a optit, iar eu am dat din cap c da. S-a aplecat spre sertarul
noptierei i a revenit cu un ptrat de celofan.
Pot s... sau e prea...?
Doamne, da. Te rog!
Nu-mi mai pusese niciodat o fat prezervativul. n timp ce degetele ei mici i reci l-au
apsat i derulat cu precizie de expert, am presupus c, n acest moment, eu eram cel tar
experien. i, o, Doamne, era perfect.
226
capitolu
LANDON
Gsirea unui loc de munc s-a dovedit a fi mult mai complicat dect crezusem la nceput.
ntr-un ora mic, unde toat lumea tia c, n trecutul nu foarte ndeprtat, agresasem pe
cineva, patronii nu se ngrmdeau s m aib pe statul de plat.
Cutnd cu disperare, am ncercat s aplic i la ultimul restaurant de tip fast-food n care a
fi dorit vreodat s lucrez i tot am auzit:
Completeaz asta, dar, momentan, nu prea angajm.

Era aproape var, cea mai aglomerat perioad a anului pentru toate companiile din acest
orel turistic. Nu angajau, pe dracu. M-am uitat la cmaa cu mnec scurt i cravata din
poliester a managerului i i-am luat foaia din mn. mi trebuiau cam cincisprezece minute
s o completez. De poman.
Tu nu eti fiul lui Ray? Nepotul lui Edmond?
M-am rsucit i l-am observat pe unul dintre morocnoii oraului, un tip n vrst, uitnduse n sus,, la mine. Erau o mulime ca el pe aici. Cel din faa mea era mai scund i mai lat
dect mine, mbrcat cu o salopet din pnz roie care semna izbitor cu hainele de
nchisoare, cu excepia emblemei Hendrickson Electrice i AC de pe piept. i-a golit tava
plin cu ambalaje mototolite i cutii de carton la coul de gunoi i s-a ntors din nou spre
mine.
Da, domnule, i-am rspuns. Sunt Landon Maxfield. Mi-a strns mna cu o putere
remarcabil.

309
W. W. Hendrickson, s-a prezentat, accentul local scurtndu-i cele dou iniiale la dubyah
dubyah. i caui de munc, nu-i aa? Dar n-ai vrea s lucrezi n locul sta de rahat.
S-a uitat la managerul care se nroise.
Fr suprare, Billy.
Aveam impresia c Bill Zuckerman nu se mai recomandase Billy de cel puin douzeci de
ani. i-a dres vocea i s-a strduit s nu se ncrunte, dar nu a reuit.
Ah, nu m-am suprat, domnule Hendrickson.
Hmm, a spus Hendrickson. Vino un minut pn afar, Lan-don. Hai s stm de vorb.
A deschis drumul, iar eu l-am urmat.
Credeam c lucrezi pe barc, cu taic-tu.
Am mers n pas domol pn la camioneta lui, unde i-a sprijinit un cot de ea.
Am ncuviinat din cap.
Da, domnule. Dar, la anul, vreau s merg la facultate i o s am nevoie de experien i
referine.
Plnuieti s-o tergi din ora cum a fcut taic-tu, nu-i aa? m-a ntrebat, dar nu am
putut simi niciun pic de rutate n tonul lui.
Da, domnule. Am de gnd s studiez ingineria. A ridicat din sprncenele stufoase.
Ah, uite un lucru nelept, care merit studiat. N-am putut s neleg niciodat de ce lui
taic-tu i-a trebuit o grmad de coal s nvee ceva att de nefolositor.

Am strns din buze, tiind foarte bine c n-avea niciun sens s ncerc s explic licenele n
economie ale tatei unui tip ca domnul Hendrickson.
O s trec la subiect. Am nevoie de un nou asistent. Nu te repezi s accepi. nainte,
trebuie s tii c, probabil, o s te electrocutezi o dat sau de dou ori pn nvei care-s
firele pe care trebuie s le ocoleti. i o s te trimit pe ntuneric n mansarde cu temperaturi
de cincizeci de grade, unde o s transpiri ca o fntn artezian, o s-i intre cioburi de
sticl n genunchi i n fund i uneori, o s-i treac printre picioare cte o creatur.
310
A rs, un sunet nazal aproape mut.
Odat, un asistent a czut prin tavanul unui client, din cauza unui oposum. Norocul lui c a
aterizat n mijlocul sufrageriei. Norocul lui?
, bine.
Nu tiam ce s-i rspund sau ce s-1 ntreb.
Leafa e cu civa dolari peste salariul minim. Fr butur, fr igri, far ha-ha cu
fetele clienilor. Simt c trebuie s-i menionez asta, pentru c eti artos, la fel ca taictu, dar, n afar de asta, am mai pit-o.
Faa mi s-a nclzit.
Presupun c te pricepi la calculatoare i alte chestii din astea? Am dat din cap c da i a
continuat:
Bine. Mi-ar trebui nite ajutor ca s mi pun registrele acolo. S fiu n pas cu secolul
douzeci nainte s se termine. Deci, ce prere ai?
Mi-am gsit de munc, mi-am spus n sinea mea.
***
Ei bine, domnule Maxfield, iat-ne ajuni la nceputul clasei a dousprezecea. N-am
crezut niciodat c ai s ajungi pn aici,
trebuie s recunosc.
M-am uitat la directoare i mi-am zis: Serios? Mai ales cnd ai fcut tot ce i-a stat n putere
ca s scapi de mine. Totui, tupeul nesimit de a m chema la ea n birou doar ca s-mi
spun asta nu prevestea nimic bun. Se credea superioar oricui i peste tot, iar ntre
zidurile acestei coli, avea dreptate.
Nou luni, mi-am spus n gnd. Nou luni i aveam s scap de aici. Nu m opream nici s
mi scutur praful de pe cizme.
Aa c am tcut. Doar i-am ntors privirea bulbucat cu una neclintit de-a mea. A studiat o
bucat de hrtie cu orarul meu.
Vd c te-ai nscris la algebr i fizic.
M-a privit pe deasupra ochelarilor cocoai pe nas.

Foarte... ambiios din partea ta.


229
Cu buzele strnse, sprncenele uor ridicate i pleoapele lsate expresia feei i trda
scepticismul cu privire la capacitatea mea de a duce la bun sfrit schimbrile pe care le
ncepusem n ultimele sptmni ale anului trecut.
Voiam s-i zbor ochelarii i aerul de superioritate de pe fa.
n loc s-i rspund, mi-am repetat mantra n gnd, adic principiile pe care le nvasem
primvara trecut, n prima mea lun de arte mariale: curtoazie, integritate, perseveren,
autocontrol, spirit nemblnzit. De cele mai multe ori, funciile acestora se ntreptrundeau,
pentru c fiecare dintre ele era legat de celelalte. Dac nu reueam s stpnesc vreuna,
era foarte probabil s le pierd pe toate. La ce-mi folosea integritatea dac nu aveam autocontrol?
Deci, am stat acolo, ateptnd ca Ingram s se plictiseasc de mine.
Nu-i plcea deloc tcerea mea, asta era evident. Buzele subiri i s-au schimonosit.
Am neles c una dintre elevele noastre eminente te-a ajutat s treci clasa, astprimvar.
Ah. Pearl.
Dup ziua n care m-a controlat s vad dac nu am un plmn perforat, eu i Pearl Frank
nu am mai vorbit niciodat fr ca Melody s fie prezent sau altfel de replici n afar de
cele obinuite la ore. Primvara trecut, n bibliotec, aproape c nu i-am rspuns cnd mia atins braul i m-a ntrebat:
- Landon, eti bine?
Cu numai ase sptmni de coal rmase pentru a le recupera pe cele treizeci de
materie pierdut pe lng celelalte lucruri noi, m cam duceam la fund. Dar n-aveam chef
s recunosc asta n faa celei mai bune prietene a lui Melody, care se ntmpla s fie i cea
mai deteapt elev din clasa mea.
Am clipit, mi-am rotit umerii i mi-am trosnit gtul.
Da. Foarte bine.
Stteam n aceeai poziie de mai bine de o or, citind i recitind un subcapitol din cartea
de chimie.
312
A gesticulat spre textul din faa mea, ncruntnd din sprncene. De ce te uii la asta? Am
nvat Legea lui Dalton acum ase sptmni.
Strmbndu-m, am nchis cartea i m-am ridicat.
Da, ei bine, eu nu am neles-o atunci i nu o neleg nici acum, i-am spus, relaxndumi grimasa i ridicnd din umeri. Nu-i mare lucru.

Lui Pearl nu-i scpa mai nimic.


Dar, o nvei acum pentru c...
Am nghiit n sec. Nu voiam s afirm cu voce tare c m hot-rsem, n al doipelea ceas,
s mi schimb viitorul i m temeam c
nu eram n stare s-o fac.
Dac vrei, pot s-i trimit notiele mele din ultimele ase
sptmni i poi s m ntrebi ce nu nelegi.
n ochii ei negri nu se citea mila, ci o provocare. Am ncuviinat din cap.
Bine.
Nu-i fie fric s ceri ajutor i de la profesori. Sunt oameni
normali, tii?
Am ridicat o sprncean i ea a zmbit.
M rog, majoritatea.
Pe parcursul urmtoarelor sptmni, m-a ajutat s promovez chimia, literatura i
matematica. Datorit ajutorului ei, creierul meu s-a trezit dup trei ani de hibernare.
Pearl Frank? a ntrebat doamna Ingram, de parc nu mi-a fi amintit orele de pregtire
sau cine le susinuse. Nu tiam de unde aflase i nici prin cap nu-mi trecea s o ntreb.
Da, i-am rspuns.
n clipa asta, m ura. n primele luni de taekwondo, devenisem mai atent la semne pe care
le ddea cineva cnd trecea de la iritare la furie. S recunoti cnd adversarul poate s-i
piard cumptul n orice moment este, la urma urmei, necesar pentru aprare. Semnele ei
fizice erau minore, dar existau.
230
Am auzit c, la sfritul anului trecut, ai fost arestat pentru vtmare corporal. Din
fericire, ai scpat cu o eliberare condiionat.
Din fericire nu erau ntocmai cuvintele pe care voia s le zic. Nu i-am rspuns.
Pearl mi spusese odat c Ingram era genul de lider care credea n metoda adunrii prin
scdere.
E pe jumtate genial, pe jumtate nelciune. Elimin elevii cu rezultate slabe, angajaii
cu randament sczut etc, ceea ce ridic media general sau poziia n clasament a
organizaiei.
n cele din urm, Ingram s-a dezbrcat de caracter i s-a uitat urt la mine.
De ce nu-mi rspunzi, domnule Maxfield? Am nclinat o sprncean.
Nu mi-ai pus nicio ntrebare. Ochii i-au scprat.
Permite-mi s m fac neleas. Nu tiu de-a ce te joci aici sau ce treab ai cu
domnioara Frank, dar nu vreau s-i iroseasc timpul preios pentru prostiile tale. Nu cred

nicio secund c tu ai avea un minim esenial de spirit moral sau deprinderile de via i
interpersonale necesare pentru a reprezenta aceast instituie i standardele ei
educaionale exemplare.
Mi-am mucat buza, abinndu-m s o corectez. Potrivit statului, coala ei era departe de
a fi exemplar.
A continuat s bat cmpii despre lipsa mea de integritate, de sim critic i de respect
pentru autoriti, dar am refuzat s-o mai ascult. Era amuzant c oamenii care trncneau
despre lipsa de respect a altora nu doreau, de obicei, s l ofere la schimb.
Cnd s-a oprit, urechile mi iuiau.
Ne-am neles, tinere?
n mod clar, atepta un rspuns la mai mult dect aceast ntrebare sau o reacie urt din
partea mea. Avea s fie dezamgit.
Cred c da. Mai avei ceva s-mi spunei, doamn Ingram? M-am ridicat, aruncnd o
umbr lat pe biroul ei, de la fereastra estic din spatele meu.
314
Trebuie s ajung la or. Dac nu cumva dorii s ntrzii din prima zi.
Chiar la anc, s-a sunat prima oar.
S-a ridicat i ea, dar tot a trebuit s ridice privirea spre mine. n timpul verii, atinsesem
nlimea impuntoare a lui tata, iar doamnei nu-i plcea c eram cu treizeci de centimetri
deasupra ei. Am bgat o mn n buzunarul din fa i mi-am mutat greutatea pe o parte.
Era singurul armistiiu pe care i-1 ofeream. Nu mai aveam paisprezece ani, iar aceast
femeie n-avea s-mi distrug ansele de a pleca din oraul sta i a intra la facultate.
Poi s pleci. Dar sunt cu ochii pe tine.
Aham, m-am gndit, ntorcndu-m i ieind din birou far s i rspund.
Eram curios de ce Dumnezeu o persoan ca ea urmase o carier n domeniul educaiei,
dar nu aveam de gnd s o ntreb. Nu toat lumea se comport logic. Nu toate lucrurile au
sens, n cele din urm. Uneori trebuie s uii de explicaii sau de scuze i s lai n urm
oameni i locuri, pentru c, altfel, te vor trage n jos.
LUCAS
Smbt diminea, trecuser treizeci i ceva de ore de cnd o vzusem ultima oar pe
Jacqueline. Eram n vestiar, mpreun cu sergentul Ellsworth, pregtindu-ne pentru ultimul
modul. Noi doi nu trebuia s intrm dect la jumtatea cursului, pentru c astzi nu aveam
dect un singur rol, cel de atacatori", iar asta necesita o anumit distan emoional fa
de victime".
Cnd am intrat n sal, complet echipai, ochii mi s-au oprit direct pe Jacqueline. Purta
costumul de protecie, la fel ca restul fetelor. Semnau cu un trib de mini-lupttori sumo. S-

a uitat n sus i m-a vzut, apoi a cobort imediat privirea, mucndu-i buza. M-a izbit o
amintire detaliat a orelor petrecute n patul meu. Dup zmbetul ei timid, am dedus c tot
la asta se gndea i ea.
232
Distan emoional. Absolut!
mi doream, prea trziu, s-i fi cerut lui Jacqueline s m evite ca adversar. Puteam s
exersm mpreun micrile de aprare, dar asta era altceva. n calitate de atacatori, eu i
Ellsworth trebuia s facem comentarii sonore i s cutm momente bune de atac. Nu
eliberam victima" dect dup ce era aplicat corespunztor o lovitur defensiv. i eram
amndoi instruii s apreciem asta.
Aceast seciune a cursului era stresant pentru mine. Trebuia s pretind c sunt un
agresor sexual, iar asta m fcea s-mi doresc numaidect un du clocotit.
Imediat ce terminau recapitularea micrilor cu Watts, doamnele erau gata s treac la
ceea ce prietena lui Jacqueline numea, dup spusele ei, ut serios n flecutee.
E ncntat de asta doar pentru c poate exersa pe voi tar s v rneasc pe bune,
datorit costumului vtuit, mi-a spus joi seara, n timp ce ne mbrcam s o duc napoi la
cmin.
Aha, i-am rspuns indiferent, iar ea a rs.
Erin a fost prima persoan creia i-am spus, a continuat pe un ton sczut, punndu-i
mnuile i evitndu-mi privirea. mi doresc s-i fi spus mai devreme.
Am tras-o mai aproape i i-am ridicat brbia.
Nu exist moduri corecte sau greite de a fi un supravieuitor, Jacqueline. Nu exist
niciun tipar.
A ncuviinat din cap, nghiind cu greu, nu foarte convins n privina lui Mindi.
Tu ai supravieuit. O s reueasc i ea.
Eu eram primul. n drum spre saltea, am simit-o urmrindu-m cu privirea i m-am rugat s
nu fiu eu partenerul ei pentru asta. Vickie s-a oferit voluntar i mi-a tbcit fundul n cel mai
bun mod posibil. M ateptasem ca Erin s vin prima sau a doua, dar sttea din nou cu
Jacqueline, care nu prea s se grbeasc deloc. Cnd a venit rndul lui Ellsworth la
saltea, le-am urmrit ncu-rajndu-i colegele, Erin strignd din toi rrunchii sugestii
precum:
D cu capul! COSITOAREAl Lovete-1 cu piciorul! D-i mai TAREI
316
n timpul sta, Jacqueline ipa i btea din palme.

ntr-un trziu, Erin i-a strns mna lui Jacqueline i a pit n fa s se lupte cu Ellsworth,
dup ea rmnnd numai Jacqueline i nc o femeie foarte timid, care lucra la Centrul de
Sntate. Ellsworth s-a uitat la Erin i, nainte de a nainta, a mormit:
Dac tipa asta mi ndeas oule n gt, mi rmi dator, omule. Nu sunt aa de sigur c
echipamentul sta i face fa.
Dac victima" ne lovea sntos, nu aveam s simim, cel puin aa speram. La instruire,
ne spuseser s ne adunm tot dramatismul. Chiar i aa, cnd Erin 1-a nimerit pe
Ellsworth cu un ut perfect n flecutee, iar el s-a prbuit la pmnt, am fost un pic
ngrijorat. Unsprezece voci au strigat, FUGI! Dar Erin avea propriul dramatism. Dup ce a
srit pe pieptul lui, s-a ntors i 1-a mai lovit de dou ori nainte s fug n zona de
siguran, unde a srit n loc, de parc ar fi ctigat campionatul la categoria grea.
Ellsworth s-a ridicat i mi-a fcut semn c totul e OK. Am rsuflat uurat.
M-am dus n faa saltelei i am ateptat. Gail, fata de la Centrul de Sntate a fcut un pas
n fa, att de emoionat, nct tremura, n acest moment, unii ar fi putut fi tentai s-i
spun c nu trebuia neaprat s-o fac. Dar ajunsese pn aici. Era timpul s-i
dovedeasc ei nsi ceea ce nvase. La nceput, Watts i-a dat cteva instruciuni scurte,
ncurajnd-o s loveasc mai tare. Am fost blnd cu ea, dar, pe msur ce-mi cra pumni
i picioare, n aplauzele colegelor ei, a nceput s dea mai cu for, s strige mai tare nu i
napoi. Cnd am terminat, plngea i zmbea, nconjurat i felicitat de celelalte fete.
Pentru mine, nimic nu a fost mai impresionant dect s-o urmresc pe Jacqueline. Fr
instruciuni, a executat o serie de micri i, indiferent dac nimerea sau nu, le combina. La
un moment dat, a rmas blocat ntr-o mbriare urs frontal, pn cnd Erin a strigat,
OULE! destul de tare ct s se aud i n statul vecin, iar Jacqueline a ridicat cu putere un
genunchi. Ellsworth a lovit podeaua. E a luat-o la fug spre zona de siguran, unde Erin a
mbriat-o cu entuziasm. Eram att de mndru de ea! i m-am
233
rugat lui Dumnezeu s nu fie vreodat nevoit s foloseasc ce nvase aici.
***
Duminic dup-amiaz, eu i Jacqueline am luat o ultim pauz de la nvatul pentru
examenele finale. Am pus cafea n dou termosuri i ne-am ndreptat spre lac. Am vrut s
desenez dou caiace, n timp ce Jacqueline insista c oamenii din ele sunt nebuni, pentru
c niciun om ntreg la cap n-ar fi ieit pe lac la temperatura asta. S-a ghemuit lng mine,
pe banc, tremurnd ncontinuu, dei era nfofolit din cap pn-n picioare. Eu eram n
hanorac, fr mnui. i renunasem la jacheta de piele, pentru c nu aveam nevoie de ea.
Am fcut-o smiorcit, pentru c se vicrea att de mult de vremea rece, iar ea m-a lovit
n umr. A fi putut s o blochez, dar nu am vrut.

Au, drace, retrag cuvintele. Eti far inim. Crncen de agresiv!


Am luat-o mai aproape, s o nclzesc.
Am o lovitur de pumn nucitoare, a murmurat n pieptul meu.
Abia i-am distins cuvintele. Ai, i-am rspuns, ridicndu-i faa spre mine. De fapt, mi-e puin fric de tine.
Cuvintele mele jucue ascundeau mai mult adevr dect i nchipuia.
Nu vreau s-i fie fric de mine.
Cuvintele i-au ieit nsoite de aburii respiraiei i am srutat-o, pn cnd nasul i s-a
nclzit pe obrazul meu.
Ne-am ntors n apartament, unde mi-a amintit ceea ce i cerusem acum cteva sptmni:
s-mi lase ceva la care s visez.
Aadar... ai visat destul? m-a ntrebat.
Hainele ne erau ifonate, dar nu depiserm pragul srutrilor fierbini pe canapeaua din
sufragerie, cu Francis pe post de spectator plictisit.
318
Dac visasem minile sigura ei pe mine? ... da.
privindu-mi intens buzele, cu inelul tras complet n gur, pe chip i s-a rspndit un zmbet
lent. M-a srutat, apoi mi-a alunecat din poal i s-a aezat n genunchi, ntre picioarele
mele. n timp ce-mi descheia nasturele i fermoarul pantalonilor, eram convins c visez. Nu
voiam s-mi schimb poziia, ca nu cumva s n trezesc, dar tot i-am trecut degetele prin
prul moale, aa nct s pot n acelai timp, i s o ating, i s privesc fiecare lucru pe
care l fcea.
Cnd i-a plimbat vrful limbii de la baz pn la vrf, am nchis ochii pentru o clip,
nnebunit de plcere. S-a ridicat s m mute uor, masndu-m mai nti cu vrfurile
degetelor, apoi cu limba. Am gemut, ceea ce era, se pare, exact reacia corect. Gura ei
fierbinte s-a nchis n jurul meu i, Doamne, Dumnezeule, capul mi-a czut pe sptarul
canapelei. Am nchis din nou ochii, cu minile nc n prul ei mngindu-i obrajii cu
podurile palmelor. Iar apoi, a scos o singur not lung, joas.
La dracu', Jacqueline, am suspinat. De data asta, nu m-a lsat s o opresc.
***
Miercuri dup-amiaz, mi-a trimis mesaj: Econ final LUAT. Nu-mi psa dac nvase
termenul din jocuri video sau din caricaturi cu pisici. Era adorabil. Numai din cauza mea,
da? i-am trimis napoi. Nu, din cauza tipului luia, Landon, a rspuns. Am rs cu voce tare,
ctignd o sprncean ridicat de la Eve, cu care lucram o tur dubl. Azi, Gwen i Ron
aveau cte dou examene fiecare i noi nu aveam niciunul, aa c am acceptat s lucrm
aproape toat ziua, mpreun cu managerul.

Vreau ceva fierbinte i dulce.


Am recunoscut vocea lui Joseph, dndu-i comanda lui Eve. i-a frecat palmele prin
mnuile tar degete, ncercnd s le nclzeasc. Avea o hain inscripionat cu emblema
universitii i numele lui. Fesul de ln, tras peste urechi, etala mascota noastr.
Eve 1-a privit cu asprime.
235
Am nevoie de numele buturii pe care o dorii, domnule. Vocea ei mproca venin. Avea
s fie amuzant. Sau foarte dureros. Oricum, nu m nduram s intervin i s-i opresc.
Joseph rareori intra n cafenea, insistnd c nu era nimic de capul ei, doar suprapre i
supra-publicitate. S-a uitat la Eve, peste br.
Recomandri? Nu sunt familiarizat cu toate buturile de fie pe care le avei. Cum am
zis, vreau ceva fierbinte i dulce. Totui, nu sunt sigur c tu eti cea care m poate ajuta.
Serios? Asta e replica ta?
Sprncenele lui s-au ridicat i gura i s-a strmbat.
Scumpo, dac speri la o replic, n-ai s-o primeti de la mine. Eti foarte departe de a fi
genul meu.
Eve a pufnit furioas.
Aaa, deci vreau ceva fierbinte i dulce" nu nseamn nimic"?
Pi... nu, i-a rspuns, privind-o glacial. nseamn c a dori o butura fierbinte, n loc de
una rece i c a vrea ceva dulce, adic, s mai pui zahr n ea. La naiba! Mai ai cumva
vreun coleg, sau pe altcineva la care pot s comand?
Strngnd din buze, s-a uitat de jur mprejur i m-a vzut.
Drace, Lucas, d-mi ceva... a ntors privirea spre Eve, fierbinte i dulce.
Ce zici de Salted Caramel MochaV Mi-a rspuns zmbind:
O, da! Sun perfect.
Zmbetul i-a disprut cnd s-a uitat din nou la Eve, dei nc vorbea cu mine.
i, i mulumesc pentru profesionalism.
I-am preparat butura, iar el i-a nmnat o bancnot lui Eve, care i-a dat restul n tcere.
Ne vedem sptmna viitoare, la concertul Air Review, mi-a mai spus, lund paharul.
Apropo, sora lui Elliott vine n vizit
1 Butur servit numai n cafenelele Starbucks americane, din espresso i spum de
lapte, amestecate cu sirop mocha i toffee nut, completate cu frica, sirop de caramel i
caramel srat.
235
peste nc o sptmn. Dac vrei, ntr-una din seri, s ni te alturi la cin, o s m pot
luda i eu cu singurul meu prieten detept.

Cu siguran, am rs. Sun bine, Joseph.


Dup ce a plecat, Eve m-a sgetat cu privirea i mi-a zis, fr pic de inflexiune:
E gay, nu-i aa? -Da.
i tu ai stat acolo i m-ai lsat s m fac de rs...
Eve, nu toat lumea se nvrte n jurul tu.
Am btut-o cu degetul pe nas, ca s mai ndulcesc din asprimea cuvintelor.
Poate ar trebui s-i dai seama de asta.
M-am ntors s spl cnile, nainte s nvleasc urmtorul val de clieni speriai de
examenele finale.
Ea a pufnit un oftat, dar nu mi-a rspuns.
Telefonul a sunat cu nc un mesaj de la Jacqueline, care, pn smbt, mai avea nc
trei examene, fa de mine, care mai aveam numai unul.
Jacqueline: Mncare chinezeasc smbt? Am nevoie de ceva iute i aromat pentru a
srbtori sfritul semestrului. Poate Kung-Pao? *fcnd cu ochiul*
Dup schimbul de replici de mai devreme dintre Joseph i Eve, am rs din nou cu voce
tare. Eu i Jacqueline plnuiserm s ne relaxm n camera ei de cmin, dup ce Erin
pleca n vacana de iarn.
Eu: Cred c pot s ncropesc ceva picant i
aromat.
Jacqueline: * fcndu-i vnt * da, te rog!
***
Deci, cum ai ajuns s cni la contrabas? am ntrebat-o, cutnd o bucat de broccoli n
cutia mea. Stteam unul lng altul pe podeaua camerei de cmin, rezemai de pat.
Din cauza echipei de fotbal pentru juniori, a rspuns.
321
M-am ncruntat, imaginndu-mi-o mbrcat cu echipament de fotbal, iar ea a rs.
Unul dintre instrumentitii notri i-a rupt clavicula n timpul unui meci de fotbal, iar
profesorul orchestrei a implorat una dintre vioare s fac schimb cu el. M-am oferit voluntar.
Faptul c mama n-a fost deloc fericit a fost un bonus.
Deci, s neleg c relaia dintre tine i mama ta nu e tocmai bun?
A oftat.
De fapt, abia i-am spus... despre Buck. Despre toate astea. i a plns. Mama nu plnge
niciodat. A vrut s vin aici, a continuat, ncruntndu-se. I-am spus c m simt bine, c
sunt puternic, i am realizat c aa este.
S-a rezemat din nou de pat, cu faa ntoars spre mine.
Datorit lui Erin i ie.

Mintea mi sugera c trstura pe care o luda nu era de biat ru. Am mimat gestul
scoaterii plriei.
La dispoziia dumneavoastr, doamn. A zmbit.
mi face o programare la terapeutul ei. La nceput, am acceptat ca s-i ofer ceva de
fcut, un mijloc de a m ajuta... Dar, gndindu-m mai bine, m-am bucurat. Vreau s discut
cu cineva despre ceea ce mi s-a ntmplat. Cu cineva care m poate ajuta s depesc
toate astea.
Chipurile noastre erau foarte aproape unul de altul i puteam s jur c m privea cu tristee.
Poate pentru c eu nu aveam mam.
Asta-i nemaipomenit. M bucur c ai o mam care te susine. Nu aa voiam s decurg
seara asta. Mai aveam att de puin
timp cu ea!
Dar tu? Cum te-ai hotrt s studiezi inginerie? Vreau s spun c, probabil, ai fi putut s
te specializezi n art.
Am ridicat din umeri.
Pot s desenez oricnd am chef. M calmeaz, aa a fost mereu. Dar nu vreau s fac
asta dect pentru mine. Ct despre art n general... Nu sunt cu adevrat nici pictor, nici
sculptor, nici
322
altceva de genul sta. A fost destul de greu s-mi restrng interesele la inginerie. Voiam s
le fac pe toate. Ea a zmbit.
Deci, cum ai ales?
Ei bine, prin calificare i oportunitate. Nu m-am gndit niciodat c voi profesa n
medicin. Am crezut c aveam s proiectez maini i s inventez chestii futuriste, cum ar fi
vehiculul pe pern de aer. Dar mi s-a ivit ocazia, atunci cnd Doctorul Aziz mi-a cerut s
m nscriu i am profitat de ea.
Am cutat n iTunes lista cu melodii pe care voiam s le asculte i i-am dat ambele cti.
Aa cum m ateptam, avea o deprindere muzical pe care nu o mai vzusem niciodat la
vreun alt cunoscut de-al meu. n timp ce m privea, am vzut n ochii ei cum s-a dezlnuit
un val de sentimente. M-am aplecat s o srut, dup care am ridicat-o, am aezat-o pe pat
i m-am ntins lng ea, cu un bra sub cap i cellalt lipit de abdomenul ei.
Cnd am ntins mna s i mngi urechea cu vrful degetului, i-a scos o casc i mi-a
dat-o mie. Am derulat lista pn am ajuns la o melodie pe care o descoperisem cu puin
nainte s mi fac ultimul tatuaj, patru rnduri scrise pe coasta mea, o poezie compus de
artista mea mam pentru analiticul brbat care o iubea. Cntecul mi amintise cuvintele ei,
aa c, la urmtoarea mea vizit acas, am cutat n mansard caietul ei cu poezii. Am

copiat versurile i i le-am dus Ariannei, care a pictat poezia pe pnza trupului meu, acum
doi ani.
Dragostea nu e lipsa logicii ci logica examinat i recalculat nclzit i pliat s se
potriveasc pe contururile dinluntrul inimii.
Minile noastre au nceput s rtceasc una pe corpul celuilalt i mi-am strecurat degetele
sub bluza ei n timp ce o srutam. M-a avertizat c Erin putea intra n orice moment.
Aparent, colega ei
238
nc nu plecase din cmin. Ceva legat de un iubit care tot ncerca s o rectige.
De ce s-au desprit? am ntrebat.
I-am mngiat snul, gata s caut nchiztoarea sutienului. Oare, de data asta, era n fa
sau n spate?
Din cauza mea, mi-a rspuns, iar eu am ncremenit. Nu, nu de aia. Chaz a fost... cel mai
bun prieten al lui Buck.
Doar pronunndu-i numele, tot corpul i s-a ncordat i am tras-o mai aproape.
n principiu, Buck deja plecase i, probabil, nu avea s se mai ntoarc semestrul viitor.
Aceast probabilitate avea s devin o certitudine dac Charles avea vreun cuvnt de
spus. El cunotea pe cineva din comisia disciplinar i eram convins c avea s trag toate
sforile posibile.
Nu i-am povestit nc despre casa scrilor, nu-i aa? m-a ntrebat Jacqueline.
M-am ncordat la fel de tare ca ea. -Nu.
A nghiit cu greu.
Acum o lun, toate mainile de splat de la etajul meu erau pline, aa c am cobort la
etajul al doilea, s vd dac au maini libere.
Vocea i era att de slab, nct, dac m micm, nu o mai puteam auzi.
Cnd m-am ntors, Buck m-a acostat pe scri. M-a ameninat c...
A nghiit din nou, foarte anevoios, lsndu-m s continui singur fraza, n minte.
Aa c i-am spus, Hai n camera mea. M-am gndit c, dac reueam s l ademenesc
pe hol, acolo ar mai fi fost persoane care m-ar fi auzit spunndu-i s plece i n-ar fi avut
ncotro.
O ineam prea strns. mi ddeam seama de asta, dar muchii mi mpietriser. Nu-mi
puteam slbi strnsoarea.
Pe coridor erau cinci oameni. I-am spus s plece. Cnd i-a dat seama ce-am racut, s-a
nfuriat. A insinuat c am racut-o pe casa scrii. i, dup privirile celor prezeni... dup
povetile care au circulat dup aceea.... l-au crezut.
Nu intrase n camera ei. Dar pusese mna pe ea. i o speriase.

pin nou.
Simeam o neputin covritoare i o furie protectoare cres-cndu-mi, dar habar n-aveam
ce s fac cu ele. Nu voiam s o rnesc pe Jacqueline, nici s o sperii, ns nu tiam cum s
canalizez mnia ce-mi clocotea n vene, ameninnd s se reverse.
Am mpins-o pe spate i am srutat-o, apsnd un genunchi ntre coapsele ei. Simind-o c
se zbate, mintea mi-a strigat: CE MAMA DRACULUI FACI? Am ncercat s m retrag, dar
minile ei, eliberate dintre noi, s-au nfipt n prul meu i au strns. A deschis gura,
trgndu-m nuntru i srutndu-m napoi la fel de
f w apsat.
M-am cutremurat, copleit de iubire. O iubeam att de mult, nct abia puteam s respir. Mam ntrebat dac e normal s simi aa cnd iubeti pe cineva sau dac eram att de
distrus, nct nu eram n stare nici mcar s iubesc corect, pentru c tot ceea ce simeam
era o nevoie insaiabil, demenial, o gaur neagr n sufletul meu. M destrmam n
braele ei, prefacndu-m n scrum.
Trebuia s m opresc. Toat treaba asta trebuia s nceteze. i oferisem ceea ce-i dorise,
lucrul de care avusese nevoie, iar acum zceam n buci, la picioarele ei. Oare cum de nui ddea seama? Nu mai puteam continua cu jocul sta. Trebuia s pstrez puinul care
mai rmsese din mine.
Am vrut s o dezbrac i s o stpnesc pentru ultima dat. S-i desfac picioarele i s m
nchin ei. S o fac s-mi strige numele i s se cutremure sub mine. Am vrut s m prefac,
pentru nc o noapte, c puteam s fiu al ei. C ea putea fi a mea. M-am ntins deasupra ei
i am srutat-o, tiind c n-avea s fie aa. Colega ei de camer avea s se ntoarc dintrun moment n altul i asta era tot. Nimeni nu-mi putea umple golul pe care mi doream s-1
umple ea.
Am ncetinit ritmul, rmnnd unul lng altul, iar eu am nceput s-mi compun scuzele de
plecare.
239
324
Dar, m-a ntrebat despre familia Heller i despre prinii mei, [ m-am ntors pe spate ca si rspund la ntrebri. Dup care...
Cum era mama ta?
Jacqueline... am nceput, apoi am auzit cheia lui Erin nvr-tindu-se n broasc.
Cnd a intrat pe u, ne-am ridicat. Erin a ncercat s spun c trebuie s-i spele rufele,
dar am intervenit:
Eu tocmai plecam, am zis, legndu-mi ireturile ghetelor negre de lucru i dorindu-mi smi fi luat vechile cizme Noconas, ca s-mi pot bga picioarele n ele i s plec.

Mine? m-a ntrebat Jacqueline n u, strngndu-i braele n jurul su.


Mi-am tras fermoarul hainei i i-am rspuns:
E oficial vacana de iarn. Ar trebui probabil s-o folosim pentru a lua, totodat, o pauz
unul de la altul.
S-a tras un pas napoi, uimit. M-a ntrebat de ce, iar eu i-am rspuns cu ajutorul logicii,
tar pic de emoie: ea urma s plece din ora, eu la fel, timp de cel puin o sptmn. Ea
trebuia s-i strng lucrurile i Charles avea nevoie de ajutor s afieze notele finale. Asta
era o prostie, dar tiam c ea nu avea cum s verifice.
I-am spus s m anune cnd se ntoarce n ora i m-am aplecat s o srut. Un srut
grbit, steril. Nicio frm din ceea ce merita. Nicio frm din ceea ce simeam. I-am spus
la revedere i am plecat.
326
capitolul
LANDON
tiam c nu eram singurul elev din coal fr calculator, dar exact aa m simeam. De
obicei, foloseam internetul de la bibliotec sau m conectam n timpul orelor de informatic
sau acas la Hen-drickson. ns, astzi nu aveam nici informatic, nici program de lucru,
aa c foloseam computerul preistoric din garajul lui Wynn.
Cumpr-i odat un laptop ieftin, m ndemna Boyce. Lucrezi tot timpul, deci, sunt sigur
c ai bani. i sunt ferm convins c nu mai fumezi i nu te mai nepi.
Dup ce am deschis pagina unde speram s mi se afieze nota examenului de admitere,
am ateptat s apar pagina de logare i am introdus parola. Boyce se uita dup taic-su
prin fereastra cu sticl mat, mbcsit de amprente, buci de band adeziv, pete de cine
tie ce i zeci de ani n care nimeni nu se gndise s cumpere lichid de curat geamuri.
Economisesc pentru colarizare, i-am servit aceeai scuz pe care o foloseam de
fiecare dat cnd refuzam s cheltui bani pe ceva. i nu m-am nepat niciodat.
Da, da, m-a strns de biceps. Braele tale mari, tari i vn-joase sunt pstrate numai
pentru ace de tatuat.
Am scuturat din umeri ca s-i ndeprtez mna.
Bi, ia mai taci...
Nite note astronomice la examenul de admitere erau singura mea speran de a ajunge la
facultate, pentru c n-aveam cum s-mi mai ndrept media general. Nici zece pe linie anul
sta nu
240
avea s fie de ajuns. Studiasem toate testele online gratuite i citisem fiecare ghid de
studiu din bibliotec n ultimele opt sau nou luni. Dac notele de la examenul sta

nenorocit nu erau ridicol de mari, eram terminat. i nicio sfoar tras de Heller nu avea
cum s schimbe asta.
Am apsat pe autentificare, ecranul a clipit de cteva ori i au aprut: numerele care mi
hotrau viitorul. M-am rezemat de scaun, cu privirea pe ecran i inima bubuindu-mi n piept.
Reuisem.
Nouzeci i opt la sut? a ntrebat Boyce, ridicnd din sprncene, apoi a fluierat. Asta
nseamn ceea ce cred eu c nseamn? Rahat, frate! tiam c eti numai creier, dar, la
dracul
M-a apucat de umeri i m-a scuturat, rznd. Boyce era singura persoan, n afar de
Heller, care tia ct de mult mi dorisem aceast cale de scpare. Ct de mare nevoie
aveam de ea.
Bi! Ai reuit!
Am dat din cap, nc uluit.
Of, frate! m-a mpins. Asta e napa. Eu o s rmn blocat n oraul sta de rahat, n timp
ce tu o s te duci la facultate, unde o s i-o pui cu tone de studente.
Am zmbit, cltinnd din cap. Las-1 pe Boyce s scoat n eviden singurul aspect din
facultate care i-ar fi plcut. Am auzit cu ntrziere trntindu-se ua unei camionete.
Fir-ar! am spus la unison.
Clopotul de deasupra uii a sunat exact dup ce am ters istoria motorului de cutare, am
nchis calculatorul i am srit de pe scaun, dar tatl lui Boyce nu era chiar att de idiot.
Bi mgarilor, iar v uitai la pornciuni pe calculatorul meu7, a urlat, far s atepte nici
mcar s se nchid ua n spatele lui.
Prul rrit i se ridicase n cretetul capului, de parc ar fi suferit un oc electric.
Practic, nu ne uitaserm la filme porno pe calculatorul lui dect o dat, dei eram sigur c
Boyce nc o fcea ori de cte ori prindea ocazia. Ajunseserm la concluzia tacit c era
prea ciudat s ne uitm mpreun.
241
Ne uitam la notele examenului de admitere la facultate, i-a spus Boyce, urmrindu-i cu
atenie micrile.
Nici nu tiam c putea s lege cuvintele alea.
Mincinos jegos, a mrit Wynn, repezindu-se la el. Ne-am ferit din calea lui, Boyce
reuind s evite far tragere de
inim pumnul crnos ndreptat spre capul su, cam cum ai ndeprta o musc fluturnd din
mn. Taic-su ne-a njurat tot drumul pn la u.
Prietenia mea cu Boyce se nfiripase pe baza tailor denaturai i a mamelor absente, dar
asemnrile se opreau aici. Tatl lui era un nemernic violent, n timp ce al meu era tcut i

distant. Maic-sa l prsise pe taic-su i pe cei doi fii ai si pe cnd el era aproape prea
mic s i-o aminteasc. ns, nu prea s-i poarte pic pentru asta. i eu l-a fi abandonat
dac eram n locul ei, era tot ce spunea vreodat despre asta.
Omule, trebuie s srbtorim!
M-a nghiontit spre Trans Am, n timp ce btrnul l blestema
din ua garajului.
Programul se termin la asel ne-a strigat, ignornd faptul c el nchisese vreo dou ore,
dup prnz, s viziteze o prieten" n oraul vecin, o persoan a crei existen Boyce i
cu mine o cam puneam la ndoial.
Cum putea vreo femeie s l gseasc atrgtor pe Wynn era peste puterile imaginaiei
noastre.
Pulama...
Am trntit uile camionetei, nbuind discursul arhicunoscut, iar Boyce a rsucit cheia i a
pornit casetofonul, n timp ce eu am recunoscut, cu jumtate de gur, avantajele tcerii
tatlui meu.
LUCAS
Peste dou zile, Jacqueline avea s se mute acas. Distana dintre noi era magnetizat, nu
m puteam gndi la un alt cuvnt care
329 s o descrie mai bine. M luptasem cu atracia ei n fiecare secund din ultimele
douzeci i patru de ore. tiam exact unde era i voiam s fiu i eu acolo. Speram c odat
plecat, odat mrit distana dintre noi, aveam s gsesc un moment de respiro.
Carlie i Caleb erau la mine n apartament, jucau jocuri video. Dou sptmni erau n
vacan i nu aveau alt grij la vrstele lor de aisprezece i unsprezece ani dect s
mnnce, s doarm pn trziu i s primeasc daruri, dac poi s-i dai seama, pentru
c la vrsta lor ei nu realizeaz. Ei cred c pot... dar, n realitate, nu este aa.
Nu pot s spun c perspectiva lor era contagioas, dar era distractiv s-i urmresc.
Cineva a btut la u, dar nu ateptam pe nimeni. nainte s m gndesc, Carlie era n
picioare i o descuia.
Cine e, Carlie? am srit n picioare, ndreptndu-m spre bt. Nu deschide pur i
simplu ua...
E o fat, a spus, dndu-i peste cap ochii mari i negri. O fat? Ce fat? Carlie a deschis
larg ua.
Jacqueline? am ntrebat far rost, fiindc normal c era Jacqueline, facndu-i apariia
dup ce i spusesem la revedere. Ce-i cu tine aici?
S-a ntors, pregtit s o ia la fug pe scri n jos i, far s stau pe gnduri, m-am ntins i
am apucat-o de bra. Viteza cu care mergea a rsucit-o n aer. Am prins-o cu ambele mini

i am tras-o la pieptul meu, n timp ce inima mi se oprea, repornea, accelera i bubuia ca


un motor de tren. Cnd s-a zbtut ca i cum ar fi vrut s scape, mi-am dat seama c o fat
drgu i deschisese ua mea.
Este Carlie Heller, i-am murmurat la ureche. E i fratele ei, Caleb, nuntru. Jucm nite
jocuri video.
S-a lipit de mine, mormindu-mi n piept nite scuze far rost. Ultimul lucru pe care l
puteam simi n timp ce o ineam n brae era prere de ru.
Poate c n-ar fi trebuit s vii far s-mi spui, dar nu pot s regret c te vd.
O bgasem n cea. Era evident. I-am servit o scuz neverosimil cum c prin desprirea
asta ncercam s o protejez, iar creierul meu a pufnit, mincinosule, n vreme ce ea mi
spunea c e absurd.
Doar dac... nu vrei, a continuat.
Doar dac nu vreau? ntregul meu corp era gata s se revolte dac i permiteam s plece
de aici cu gndul c nu o doresc. Mi-am trecut ambele mini prin pr.
Brrr! Avei de gnd s intrai n cas sau ce? a spus Carlie, n spatele meu. Pentru c eu
nchid ua asta.
Jacqueline tremura, iar eu stteam descul pe verand, n mijlocul lunii decembrie. I-am luat
mna ntr-a mea i am condus-o nuntru, refuznd s bag n seam zmbetul luminos al
lui Carlie. S-a ntors la colul ei de canapea, unde Francis i-a permis s-1 ridice i s-1
repoziioneze ntr-un mod n care altcineva n locul ei s-ar fi ales cu un scuipat i o
zgrietur.
Caleb, protestnd fa de ntrerupere pentru c ne btea mr pe mine i pe Carlie, a fcut
un comentariu nepoliticos i a primit un cot de la sor-sa, iar eu am aezat-o pe Jacqueline
n colul meu de canapea. Dup ce am fcut prezentrile, m-am aezat pe podea, n faa ei,
ntrebndu-m ce naiba s mai fac acum. M aflam pe un teritoriu neexplorat. i oferisem
toate motivele s renune, iar ea nu o fcea.
Cteva minute mai trziu, Carlie, hotrt s aeze totul conform fanteziilor ei romantice,
mi-a fcut cu ochiul, 1-a scos afar pe frate-su i 1-a trt vrnd nevrnd de-a lungul
curii. Am ncuiat ua n urma lor i m-am sprijinit cu spatele de ea.
Deci. Am crezut c am spus c lum o pauz, i-am zis.
Tu ai spus c lum o pauz. Era nc suprat.
I-am reamintit c trebuia s plece mari diminea. n definitiv, pauza era dictat de
universitate, pn i ea a recunoscut asta.
M-am uitat n podea, pe deplin contient de ceea ce nsemnam pentru ea. Trebuia s-i
spun. Trebuia s dm crile pe fa, pentru c nelesese totul greit. M protejasem prea
bine. Att de bine, nct ea nu putea s vad adevrul.

244
330
Nu-i pentru c nu te vreau. Am minit, mai devreme, cnd am spus c te protejam.
Mi-am ridicat ochii spre ea, n timp ce sttea, tcut, nc ghemuit n colul canapelei. Att
de imposibil, att de frumoas!
M protejam pe mine.
Mi-am lipit palmele de u, forndu-m s-i dezvlui lucrul de care m temeam i dorina
care atepta momentul potrivit s m zdrobeasc.
Nu vreau s fiu tipul ocazional cu care s te refaci dup vreo dezamgire, Jacqueline.
Gndurile i se citeau perfect, chiar i de la distan. Nu era sigur cum aflasem, dar i
dduse seama c tiam. Am ateptat s mi explice c nu i eram indiferent, pentru c
tiam c i pas. Am ateptat s susin c nc nu era pregtit, s afirme c mi oferea tot
ce putea, s m ntrebe de ce nu m mulumeam doar cu att.
i atunci de ce-i asumi rolul sta? mi-a spus n schimb, ridi-cndu-se i traversnd
covorul, cu ochii ntr-ai mei, sigur pe ea. Nici eu nu vreau asta.
I-am acceptat trupul, intrndu-mi n spaiul personal la fel cum mi intrase n suflet. Subiase
zidul dintre noi, pn se fcuse praf i pulbere la picioarele mele.
Ce-o s m fac cu tine? am ntrebat-o, prinzndu-i obrajii n palme, iar ea a rspuns c
tie ea vreo dou lucruri.
Neavnd rbdare s aflu care erau acele lucruri, am ridicat-o n brae i am dus-o n pat.
mi plceau la nebunie ghetuele ei cu margini mblnite. I le-am dat jos.
mi plcea puloverul ei mpletit cu o combinaie de roz i alb, ca un apus de soare n
acuarela pictat de mama pe plaja bunicului, cnd eram foarte mic. Jos a aterizat i el.
mi plceau blugii ei, care i mbrcau confortabil formele i nu puteau fi glisai pur i simplu
pe olduri, ci trebuiau trai n timp ce ea se legna. Am tras. Ea s-a legnat. Jos i ei.
Sutienul i chiloii erau fini ca mtasea i se asortau cu nuana cremoas a pielii ei.
nchidere n fa. Sutienul jos. Ultima bucat ue estur i acoperea partea pe care voiam,
foarte curnd, s-o gust. Chiloii au disprut i ei.
Sttea ntins n mijlocul patului, goal, iar eu eram complet mbrcat, dar descul. M-am
ridicat, privind-o cu nesa, prelungind momentul. Ea s-a zvrcolit, cu pieptul ridicndu-se i
cobornd, frmntnd cu minile cuvertura de sub ea.
Am nceput, tar grab, s-mi dezbrac bluza cu mnec lung. Agitaia i-a crescut cnd am
scos braele din mneci, flexndu-le. Mi-am dat prul la o parte de pe fa i am inspirat cu
msur, ca i cum a fi apsat uor pe frn. ncet. Mai ncet. Blugii de pe mine erau foarte
tocii. Nu mai purtam perechea asta pe strad, pentru c preau mereu s m amenine cu

dezintegrarea spontan. Rupi n trei sau patru locuri, rrii la custuri, la marginea de jos i
la betelia care-mi atrna pe olduri. Un nasture... desfcut. Doi.
Pieptul lui Jacqueline urca i cobora, urca i cobora, cu snii plini, luxuriani, pe care voiam
s-i simt lipii de pieptul meu, de palme, degete i obraji, cnd i sugeam sfrcurile tari, ca
dou pietricele.
De parc a fi rostit totul cu voce tare, ea a scncit uor. Curnd, iubito, i-am optit.
Al treilea nasture, a fi putut s mping jeanii n jos, erau suficient de largi. M-am oprit. Ea
gfia. Al patrulea nasture. I-am lsat s cad i am pit afar din ei. M-a privit din cap
pn-n picioare. i-a lins buzele. Da. Minile i s-au strns n pumni pe lng corp. Un
genunchi i s-a ridicat nelinitit.
Boxerii jos i scoi de tot.
A dat s se ridice, dar am oprit-o cu degetul, cltinnd din cap. Stai. Acolo. Citindu-mi
comanda tacit din privire, s-a aezat la loc, mucndu-i buza.
Am luat portofelul de pe biroul din spatele meu, am scos din el un prezervativ i mi l-am
pus. Un genunchi pe marginea patului. Pielea ei moale era un adevrat festin i mi doream
s-o devorez. A desfcut picioarele, suficient ct s m primeasc. Voiam s-mi plimb vrful
limbii de la glezn pn pe coaps, lingnd i trasnd far grab un drum chinuitor. Voiam
s-o gust, dar asta trebuia s
245
332
atepte, pentru c, mai nti, trebuia s o posed. Acum. Am naintat n genunchi, trupul
tremurndu-mi de dorin, la fel ca al ei.
Cnd m-am ridicat deasupra ei, s-a ntins dup mine i m-am oprit, uitndu-m n ochii ei,
apoi am ptruns-o complet. Mi-a ncercuit umerii cu braele, ipnd, cu degetele mpletite n
prul de la ceafa. Am rmas nemicat i am srutat-o, dezmierdndu-i gura. A mea, mi-am
spus n gnd. A ta, a rspuns corpul ei. Am nceput s m mic i s-a inut strns, gemnd,
vibrnd, ipnd i trgndu-m nuntru, oriunde voiam. Cteva secunde mai trziu, a ajuns
la extaz i mi-am lipit gura de a ei, mngind-o adnc, sorbindu-i plcerea i facnd-o a
mea. Mrindu-i numele, m-am cutremurat i m-am prbuit lng ea, lund-o cu mine.
Te iubesc, i-am spus n gnd, dar nu am auzit niciun rspuns.
A atins cu vrfurile degetelor petalele tatuate deasupra inimii mele.
Numele mamei mele era Rosemary. I se spunea Rose, i-am explicat, cu ochii n tavan.
i-ai fcut asta n amintirea ei?
Am ncuviinat din cap, cu faa lipit de pern.
Da. i poezia de pe partea mea stng. Ea a scris-o. Pentru tata.
Degetele ei au trasat conturul poeziei, iar eu am tremurat.

Era poet?
Uneori.
Faa mamei a zmbit n jos, spre mine, o amintire creia, acum, nu-i puteam gsi locul. Mam agat de ea oricum am putut.
De regul, era pictori.
Jacqueline a fcut un comentariu despre genele de artist i prile de inginer iscusit care se
amestecaser n mine, iar eu am rs, imaginndu-mi toate astea i ntrebndu-m cu voce
tare care pri ar fi alea.
M-a ntrebat dac am vreo pictur de-a mamei. I-am rspuns c erau cteva atrnate n
casa familiei Heller, de vreme ce fuseser
334
prieteni att de apropiai cu ai mei. Poate c aveam s i le art pe alea. Restul erau
depozitate, fie n podul familiei Heller, fie n cel al tatei.
M-a luat la ntrebri despre prietenia lor i, la nceput, am crezut c era doar curioas n
privina relaiei de lung durat dintre casele Heller i Maxfield.
Au fost foarte apropiai, nainte.
nainte era un cuvnt simplu, care nu avea puterea de a exprima tot ceea ce pierdusem
cnd linia vieii mele s-a frnt n dou, aruncndu-m ntr-un dup din care n-aveam s mai
scap vreodat. Nu puteam s strpung acel vl, niciodat, ca s o vd pe mama aa cum
fusese. S o ating. S i ascult glasul aa cum ar fi trebuit s fie.
Lucas, trebuie s-i spun ceva, mi-a zis Jacqueline, cu o not de disconfort n voce.
Am ntors capul i i-am privit chipul spunndu-mi c fusese curioas i cutase pe internet
necrologul mamei.
tiam foarte bine ce gsise. Comarul din care nu puteam s m trezesc. Inima mi s-a
ntrit ca piatra i abia puteam s respir.
i-ai gsit rspunsul?
Da, a optit.
Mil. Asta am vzut n ochii ei. M-am ntins pe spate i am simit nepturi n ochi,
gndindu-m la tirile din ziare pe care trebuie s le fi citit. M ntrebam dac analizase
bine faptele i descoperise culpa mea. Vina mea.
Mi-am adunat puterile, ncercnd s m mpac cu ideea. Nimeni n afar de tata i familia
Heller nu tia detaliile. Nu le des-tinuisem nimnui, niciodat. Nu suportam nici mcar s
m gndesc la ceea ce se ntmplase. Cum a fi putut s vorbesc despre asta?
Apoi am realizat ceea ce tocmai spusese: c discutase cu Charles. -Ce?
Lucas, mi pare ru dac i-am invadat intimitatea...
246

Dac? De ce te-ai dus s vorbeti cu el? Nu erau detaliile sngeroase din relatrile
jurnalistice destul de dezgusttoare pentru tine? Sau destul de personale?
Am srit din pat i mi-am tras blugii pe mine, cu vocea ca de ghea, ca o lam, tindu-mi
pielea. ncheieturile mi ardeau. Nu tiu ce i-am spus i ce nu... detaliile pe care nu le
spusesem niciodat cu voce tare. Nu mai conta. Le tia pe toate.
M-am aezat, cu capul n palme, chinuindu-m s respir, retrind oroarea... Te rog,
Doamne, nu...
***
M-a trezit un zgomot ndeprtat, dar m-am ntors pe partea cealalt, dnd cearaful la o
parte. mi era cald, dar prea lene s m ridic i s pornesc ventilatorul din tavan. Stteam
ntins pe o parte, uitndu-m pe fereastr n curtea din spate, gndindu-m la Yese-nia i la
weekendul care se apropia. Aveam s-o in de mn. Poate s-o srut, dac reueam s
rmn singur cu ea. Dac m lsa.
Dumnezeule, ce cald era! M-am rsucit pe spate. S ai treisprezece ani nsemna s fii un
cuptor. Consumam alimente i energie aa cum o flacr sugea oxigen. Ai s ne mnnci
cu tot cu cas pn mplineti cincisprezece ani! mi spunea mama, privind cum nfulecam
resturile de la masa de prnz, pe care intenionase s ni le renclzeasc pentru cin. n loc
de asta, am comandat la pachet. Nu a reuit s mnnce tot ce cumprase pentru ea, aa
c am terminat tot eu.
Am auzit zgomotul din nou. Probabil se trezise mama. Uneori, cnd tata era plecat, i se
fcea dor de el i se plimba prin cas. Ar trebui s vd ce face... Ceasul meu arta 04:11.
Of! nc patru ore pn cnd aveam s-o vd pe Yesenia. A putea s m trezesc devreme,
s plec la coal mai devreme. Poate c a prinde-o fr prietenele ei vorbree i am
putea discuta despre... ceva. Cum ar fi, viitorul meu meci. Poate c i-ar plcea s vin s
m vad jucnd, ntr-o zi.
M-am ntors, exact cnd cineva s-a aplecat deasupra mea. Tata? Dar el era plecat din ora.
336
M-a smucit din pat i m-am mpiedicat. Cnd am dat s ip, mi-a ndesat ceva n gur. Am
icnit, neputnd nici s-o scuip, nici s scot vreun sunet. M-am zbtut i am dat din picioare,
dar n-am putut s scap. Nu-mi puteam mica ncheieturile. M-a trntit n genunchi lng
pat, iar apoi a disprut. Am ncercat s m ridic, s fug, s pun mna pe telefon i s chem
poliia, dar eram complet imobilizat.
Aveam ncheieturile legate. M-am chinuit s sfii legtura cu unghiile, dar era prea
strns. Plastic. Era din plastic. Am tras de ea, dar nu s-a clintit. Am ncercat s rsucesc
minile i s vd dac mi le pot elibera aa sau s le ndoi, apoi s le dezleg prin rotire, ca
Houdini, dar plasticul mi tia ncheieturile. Aveam minile prea mari. Mama spunea c

minile i picioarele mele erau ca lbuele flexibile ale unui celu care avea s se
transforme ntr-un dulu enorm.
Din camera ei de la captul holului, mama a ipat. Am ngheat.
M-a strigat.
Landon!
Am auzit o bubuitur i o bufnitur i m-am zbtut mai tare, fr s-mi pese de durere. Nu
puteam s-i rspund. Nu puteam s-i spun c vin. Am mpins cu limba crpa din gur.
Ce i-ai fcut? Ce i-aifcut? LANDON!
Au urmat alte cuvinte, zgomotul unei palme ca o plesnitur pe piele goal, mai multe ipete,
iar eu le-am auzit pe toate, dar nu puteam s le contientizez pentru c urechile mi iuiau i
sngele mi clocotea i inima mi btea. Mama plngea.
O, Doamne! Dumnezeule! N-o face! Nu! Nu-nu-nu-nu-nu! ipete.
NU! NU-NU-NU! Planete.
Landon...
Am tras mai tare, trgnd i patul dup mine, pn la u, spri-jinindu-m cu tlpile n
podea, mpingnd cu picioarele. Patul s-a oprit n dulap, blocndu-se la perete. Nu-mi mai
puteam simi minile.
248
Nu puteam s-o mai aud. N-o mai auzeam! n cele din urm, am reuit s-mi scot crpa din
gur.
Mam! MAM! am strigat. Nu te atinge de ea! MAM! ncheieturile mi ardeau ca focul.
De ce nu aveam destul for
s rup nenorocitele astea de benzi din plastic? Am ipat pn cnd am rguit i am
continuat s ip. Foc de arm.
Respiraia mi s-a oprit. Braele i picioarele mi-au tremurat. Pieptul mi-a zvcnit. Nu am mai
auzit nimic, dect btile inimii mele. Presiunea din sngele meu. nghiiturile mele
zgomotoase. Suspinele mele bune de nimic.
Mam... Mmico...
Am vomitat. Am leinat. A aprut soarele. ncheieturile i braele mele erau pline de snge.
Legturile de pe ncheieturi erau pline de snge. Era maro, uscat i m mnca.
Am strigat-o pe mama, dar ipasem prea mult. Din gt nu mi-a ieit dect un hrit, nimic
mai mult. Bun de nimic. Nu eram bun de nimic. De nimic, de nimic, de nimic.
Tu eti brbatul casei ct timp eu sunt plecat. Ai grij de mama ta.
Vrei s plec? m-a ntrebat.
Da, am rspuns.
338

capitolu
LANDON
n clasa mea erau patruzeci i trei de absolveni.
Ar fi putut cu uurin s fie patruzeci i doi. Fusesem unul dintre suspecii de abandon
colar nc din prima zi de liceu. Posibil s fi fost chiar mai devreme. n oraul sta, nu
exista nimic de genul unui nou nceput; i purta fiecare povara trecutului an dup an, ca pe
o list cu dizabiliti. Singurul motiv pentru care am traversat podeaua slii de sport cu toc
i rob era brbatul care sttea lng tata, n rndul al treilea.
Eu i colegii mei am intrat pe ua lateral, n timp ce formaia liceului, tar membrii seniori,
cnta imnul. Aezai pe satin albastru asortat, ne-am foit n timp ce doamna Ingram,
stimatul nostru director, ne-a asigurat c vom avea parte de un viitor strlucit. tiam c era
o mincinoas, cu tot cu urrile ei optimiste. I-am examinat cele dou linii verticale dintre
ochi, devenite permanente din cauza deceniilor ntregi de priviri ostile pe care le aruncase
elevilor inacceptabili. Acele riduri fceau ca zmbetul ei specific discursului de absolvire s
par sinistru.
Muli dintre colegii mei cu creierul splat, cei care obinuser note maxime nc de cnd
nvaser s-i scrie numele, credeau c, n toamn, aveau s intre la facultate i s se
descurce ca i pn acum, la fel de uor. Idioi plini de iluzii. Orele mele de pregtire din
clasa a opta fuseser mai dificile dect aproape tot ce ni se ceruse aici. S intri la o
universitate renumit nu nsemna c ai

249
ctigat o loterie, ci c i-ai ctigat dreptul de a munci pe brnci pentru urmtorii patru ani.
n calitate de ef de promoie, Pearl a inut discursul ateptat, despre oportuniti, opiuni
i cum s facem lumea un loc mai bun. Chiar a folosit cuvintele: s facem lumea un loc mai
bun. Fiind unul dintre cei patru elevi de top ai clasei noastre, a primit admitere automat la
o universitate de stat aleas de ea, iar eu abia am obinut o admitere de prob la acelai
campus pe care i 1-a ales. mi plcea Pearl mai mult dect majoritatea persoanelor din
jurul meu i nu aveam nicio ndoial c tia cum s munceasc din greu. ns, speram s
nu cread cu adevrat ntr-o lume mai bun.
Pe a doua pagin din program, numele meu era listat n partea de jos a primei coloane.
Numele meu de familie era, n ordine alfabetic, exact la jumtatea clasei. Elevul cu
numrul douzeci i doi din patruzeci i trei. Plasamentul se potrivea. Pentru aproape toat

lumea de aici eram pe la mijloc. Mediocru. Nici excepional, dar nici un ratat total. Dei unii,
precum doamna director Ingram, nu erau prea convini.
Cnd mi s-a strigat numele, am traversat podeaua uzat de stejar prin faa formaiei,
uitndu-m peste umrul directoarei la petele gigant, renumita noastr mascot, nfiat
foarte detaliat pe peretele cel mai ndeprtat. De fapt, expresia ei agresiv fusese
conceput cu intenia de a simboliza ctigul, dar, n realitate, arta ca un pete idiot, clcat
pe nervi.
Fusesem hotrt s pesc pe scen privind-o drept n ochi pe javra care-mi fcuse viaa
un chin timp de aproape patru ani. S-i art c nu reuise s m distrug, indiferent dac
era adevrat sau nu.
Apoi, peste aplauzele obligatorii i zgomotul mulimii, am auzit:
LANDOOON!
Urletul grohit al lui Cole, chiitul de bucurie al lui Carlie i fluieratul ascuit al lui Caleb.
340
- Bi, al naibii, a exersat toat sptmna! mi-a spus Cole azi-diminea, la cinci minute
dup sosirea familiei Heller, cnd Caleb ne-a fcut o demonstraie a noului su fluierat
asurzitor. Mama nu i-a pus clu numai pentru c e copil. Dac eram eu n locul lui, m
fcea buci.
Domnia directoarei asupra mea se terminase. Dup acest moment, n-avea cum s m mai
ating.
Am ntins o mn spre diploma strns sul, strngndu-i-o pe a ei, rece ca gheaa, cu
cealalt, aa cum fusesem instruit. M-am uitat la aparatul de fotografiat, ignornd ndemnul
fotografului de a zmbi. Dup bliul orbitor, i-am dat drumul minii i m-am ndeprtat far
s o privesc n ochi.
Ea nu mai conta pentru mine.
Relundu-mi locul pe scaunul pliant metalic dintre Brittney Loper i PK Miller, m-am uitat pe
furi la colegii mei. Dintre cei patruzeci i trei, treizeci i unu aveau s plece la facultate
peste trei luni. Unii aveau s ncerce baseballul sau atletismul sau echipa de majorete i s
afle c nu erau destul de buni nici mcar pentru banca de rezerv a vreunul colegiu de
rahat. Unii se imaginau ajungnd parte din consiliul studenilor campusului lor, n care
intraser printre miile de necunoscui. Aveau s fie unii dintre sutele de boboci disperai si aleag o frie n sptmna de recrutare.
Unii aveau s-i dea seama cum st treaba i s se adapteze. Alii aveau s pice, iar civa
aveau s se ntoarc n acest ora cu coada ntre picioare.
Dar eu, far doar i poate, n-aveam s fiu unul dintre ei.

Doisprezece dintre colegii mei absolveni plnuiau s rmn aici, s-i gseasc sau s-i
menin slujbele din pescuit, turism, vnzri sau droguri. Aveau s se cstoreasc i s
toarne copii, preferabil n ordinea asta, dar nu neaprat.
Progeniturile lor aveau s urmeze coli care, dup treisprezece ani, aveau s-i ndrepte
spre maturitate, nmnndu-le o diplom de doi lei. Peste zece ani sau poate numai peste
cinci, unii dintre ei aveau s se ntrebe pentru ce dracu' merseser la coal, pentru ce
251
se chinuiser cu algebra, sportul, literatura i formaia. Aveau s-i doreasc un rspuns,
dar nu era niciunul.
***
Maxfield!
Boyce Wynn mi-a aruncat o cutie umed de la gheaa topit din rcitor. Numele lui fusese
ultimul strigat astzi dup-amiaz, ultima diplom pe care Ingram o nmnase rar
bunvoin. Avea s rmn aici i s pretind c acest golf era oceanul, c acest ora era
mpria lui. S lucreze pentru taic-su n garaj, s petreac pe plaj sau s conduc
pn n ora din cnd n cnd, ca s mai ias din cotidian... N-aveau s se schimbe prea
multe pentru Boyce.
Salut, Wynn!
Mi-a strns mna i ne-am aplecat unul spre altul pn cnd ni s-au atins umerii, un salut
ritualic i o amintire a zilei n care ne btuserm mr, dup care deveniserm prieteni. nc
mai aveam o cicatrice pe obraz, n locul unde m lovise pumnul lui, iar el una n colul
ochiului, unde l nimerisem eu.
Am terminat, frate!
A ridicat cutia spre cer, de parc ar fi fost un supravieuitor al unei mari btlii i i-ar fi
mulumit lui Dumnezeu pentru cine tie ce miracol. Apoi a cobort-o i a luat o nghiitur
zdravn.
Suntem liberii S i-o trag colii! S i-o trag lui Ingram! S i-o trag petelui luia!
Civa spectatori au pufnit n rs, biei mai mici, care mai aveau un an sau doi. Unul dintre
ei a repetat, s i-o trag petelui luia, apoi a rs rutcios. Am ncercat s nu-mi imaginez
un posibil desen graffiti cu scena asta.
Boyce a privit de-a lungul plajei.
i s le-o trag curvelor, frate! a adugat, mai ncet.
tiam unde i asupra cui se oprise privirea lui. El era unul dintre puinii oameni care tiau
ce se petrecuse cu adevrat ntre Lan-don Maxfield i Melody Dover.
Timpul poate vindeca rnile cu o repeziciune selectiv. Acum uoi ani, simeam neptura
dureroas a umilinei de fiecare dat cnd i auzeam numele sau m uitam la ea. Nu am

iertat-o i, cu siguran nu am uitat, dar, cnd Clark Richard a prsit-o de tot, acum nou
luni, cu o noapte nainte de a pleca la facultate, nu mi mai psa de ea nici ct de un rahat
n ploaie.
Rahat, mi-a reiterat Boyce ultimul gnd, blestemndu-i nisipul de sub picioare, suficient
de tare ct s-1 aud doar eu. Pearl i Melody vin spre noi.
Pearl Frank nc era demonul personal al lui Boyce. Am dat o dat din cap, recunosctor
pentru atenionare.
Bun, Landon.
Vocea dulce-trgnat a lui Melody i unghiile ei zgriindu-mi uor braul gol m-au fcut
s tresar. Oare cum putuser acele dou lucruri s mi se par vreodat att de minunate?
Uitndu-m spre ea cu coada ochiului, am dat pe gt jumtate din bere, apoi i-am rspuns:
Domnioar Dover.
A rs i mi-a pus o mn mic, moale pe antebra, ca i cum cuvintele mele ar fi fost rostite
cu timiditate, nu cu dispre. Ca i cum m-ar fi ncurajat s continui. Oare uitase ce nsemna
s continue cu mine? M-am uitat n ochii ei de un verde pal, iar ea m-a privit napoi printre
genele dese, retrgndu-i ncet mna.
Cuprinzndu-se cu braele, dei afar era cald, poziia n care sttea invita o examinare mai
atent. Purta o pereche de bikini negri i un al transparent pe post de rochie. Prul ei
blond ieea cu imperfeciuni calculate din mpletitura pe care o purtase la festivitatea de
absolvire. Cerceii rotunzi din urechi i brara de aur de pe ncheietura minii strluceau cu
mici mesaje de diamant, spunndu-mi ct de diferii eram.
Nu c a fi avut nevoie de acele indicii. Acum doi ani, mi livrase personal acest mesaj,
limpede ca lumina zilei. nvasem pe pielea mea.
Dm o petrecere spontan de absolvire la piscina lui Pearl, ntr-o jumtate de or, a
spus Melody, dup ce ele dou schimba
252
342
ser cteva priviri. Ai ei au plecat n Italia imediat dup festivitate, deci nu vor sta pe capul
nostru. Dac vrei s venii, ar fi super. Pj< i Joey aduc vodca. Aducei i voi ce vrei.
Melody s-a apropiat de mine suficient ct s-i pot simi cldura pielii perfecte i parfumul
nc familiar. Un miros picant i floral, artificial. De data asta, mi-a mngiat pieptul gol,
atingnd cu vrful degetelor inelul din sfrc.
O petrecere la piscin? Am gesticulat cu cutia. Fetelor, n caz c nu ai observat, suntem
pe plaj. Foc n aer liber, o bere n mn... Ce s facem la o piscin7
E o petrecere privat. Doar civa invitai.

i-a ncreit nasul spre nite tipi mai mici care trgeau vnturi periculos de aproape de foc,
unde susineau o dezbatere demonstrativ ca s afle dac gazele erau tot gaze.
Probabilitatea ca vreunui nebun s-i ia fundul foc era foarte mare.
Doar absolvenii.
Pearl a privit spre boboci, sorbind din pahar i cltinnd din cap, cu o umbr de zmbet pe
fa. Boyce a ridicat o sprncean, mutndu-i ochii de la ea la mine, dndu-mi de neles
c aceast rsturnare de situaie l fcea mai mult dect fericit. Am ridicat din umeri. De ce
nu?
Bine, i-a rspuns Boyce lui Pearl. Venim imediat. S nu ncepei fr noi.
Melody i-a dat ochii peste cap, dar Boyce nu a observat i, chiar dac ar fi observat, nu iar fi psat. Nu avea ochi dect pentru Pearl, bietul idiot!
***
Rulota pe care Boyce o mprea cu taic-su prea s se sprijine pe garaj. Vagonul
corodat arta de parc ar fi fost pe cale s se prbueasc beat i nu i mai putea menine
singur poziia vertical. Dou din cele trei ferestre ale dormitorului lui Boyce se deschideau
la numai civa centimetri distan de peretele din crmid al garajului, deci ideea c
rulota avea nevoie de sprijinul acelei construcii era plauzibil.
344
Cnd am intrat, am cotit imediat la dreapta ncercnd s-1 evitm pe domnul Wynn, instalat
n faa televizorului cu ecran plat care ocupa cea mai mare parte din peretele camerei de
zi". n mod previzibil, nu se prezentase la festivitatea de absolvire a fiului su. Tatl lui
Boyce: mang seara, mahmur dimineaa, treaz i rutcios toat ziua, apoi de la capt. Te
puteai baza oricnd pe el.
Ce facei, puoilor, acas n timpul meciului? ne-a strigat, far s se dezlipeasc de
scaunul lui jerpelit, n care i dormea, de cele mai multe ori. Boyce mi mrturisise c nu o
dat se luptase cu impulsul de a-i da foc.
ns acum, de cele mai multe ori, ameninrile lui Bud Wynn rmneau doar la stadiul de
vorbe. n urm cu un an, Boyce ripostase n timpul unei bti i, de atunci, taic-su ltra
far s mai mute. La optsprezece ani mplinii, Boyce ar fi putut probabil s-1 omoare i
asta o tiau amndoi. Asta dusese la un armistiiu incomod, pe care nu puteam s-1
neleg.
Dup ce am mpachetat destule droguri pentru o infraciune minor, dar nu pentru una
deosebit de grav, ne-am urcat din nou n Trans Am-ul celui mai bun prieten al meu i neam ndreptat spre conacul familiei Frank, aflat n cealalt parte a oraului.
Mi-o pun, frate! m-a anunat Boyce, apsnd butoanele casetofonului de parc ar fi
programat o rachet.

Adic?
n seara asta. Eu. Pearl. Ne-o punem. Unde a pune este echivalent cu coapsele ei
desfcute i eu ntre ele.
Cnd nu i-am rspuns, m-a privit cu coada ochiului.
Ce-i?
Mi-am mucat inelul din buz, urnd c trebuia s-i spun ceea ce trebuia s-i spun. Urnd
faptul c a fi preferat s nu i-o spun, mai ales celui mai bun prieten al meu.
Doar... s fii sigur c e ceea ce ea... tii tu...
Landon, drace, omule!
i-a scos apca de baseball, cltinnd din cap, apoi i-a pus-o la loc cu cozorocul la spate.
A pufnit, far s-i ndeprteze privirea de la drum.
254
Nu m cunoti7 Nu c a avea prea multe... scrupule, a rnjit. Dar vreau s spun, am
neles. Te-am neles. M-am prins. Nu tiu prin ce-ai trecut i sunt sigur c nici nu vreau s
tiu. Dar, dac i cnd am s ajung n pat cu micua, inteligenta, superioara...
S-a oprit, incapabil s-i dea lui Pearl un apelativ care nu o reprezenta.
O s m implore s-o facem, altfel nu m ating de ea. Bine? S-a strmbat la mine i eu,
mulumit, am dat o dat din cap. Dac m-ar fi ntrebat, nu i-a fi spus prin ce trecusem. Dar
nu
o fcuse niciodat.
Mintea mi-a zburat la Melody. Dac m-ar implora acum, a face-o? Rspunsul a venit ca o
oapt decisiv. Nu.
Hei, Wynn? Pe mine las-m napoi, pe plaj. A dat muzica mai ncet.
Nu vrei s mergi?
Am oftat, cltinnd din cap.
Sigur, frate. Oricum, cine are nevoie de o piscin cnd avem tot oceanul?
Nu-i cer s renuni la ultima ta ans de tvleal cu Pearl. Colurile gurii i s-au arcuit
ntr-un zmbet i a ridicat o sprncean.
Ah, dar nu renun. Dac prinii ei au plecat astzi din ora, vor lipsi cel puin o
sptmn.
Bi, tocmai am absolvit, iar ea pleac la facultate peste dou luni. Ai avut trei ani la
dispoziie...
Niciodat s nu spui niciodat, Maxfield. Asta-i mito cnd eti un nemernic ncpnat.
Nu renun niciodat.
Am rs amndoi, iar el a ntors maina ntr-o poriune mai lat de osea, a dat muzica mai
tare i s-a ndreptat spre plaj.

LUCAS
Linitea nu este niciodat lipsit de orice zgomot. E ceva legat de urechea uman, care
ncearc mereu s aud ceva. Chiar i
255
atunci cnd nu e nimic, tot simi o frecven, un bzit. Ca un satelit, cutnd semne de
via acolo unde nu exist niciunul.
Vocea tatei a disprut. Ai grij de mama ta. Vocea mamei a disprut. Landon! Suspinele
mele sufocate, aspre i zgomotoase au disprut. Am inspirat adnc. Apoi am expirat tot
aerul, tremurnd. Am nghiit. Am inspirat din nou. Am auzit fiecare dintre aceste aciuni n
interiorul minii mele.
Apoi am auzit un mieunat. Francis a srit pe pat, venind int spre mine. Mi-a nghiontit
bicepsul cu cretetul capului i mi-am lsa minile s cad de unde mi strnseser prile
laterale ale feei. Mi-am odihnit antebraele pe genunchi, apsndu-mi coatele pe coapse.
M-a mpuns din nou, mai tare, ca i cum ar fi ncercat s m loveasc, aa c m-am ridicat
n ezut.
Descul. Blugi tocii. Bustul gol. Pat.
Jacqueline.
M-am ntors, dar plecase. Patul meu arta ca o mare de pturi, cearafuri i perne care
inuse piept unei furtuni. Unei furtuni excepionale. i apoi ea mi destinuise ceea ce
fcuse. Durerea mi-a strpuns centrul pieptului i am nchis ochii, apsnd-o cu degetele.
Nu voiam s m mai ntorc acolo.
Vrei s plec?
Am deschis rapid ochii. O, Doamne! i spusesem c da.
Mi-am ridicat i mi-am gsit tricoul pe podea, ntors pe dos. ndreptndu-1 i mbrcndum cu el, m-am aplecat dup osete i cizme, apoi mi le-am tras n picioare. Mi-am luat
jacheta de pe sptarului unui scaun din buctrie i cheile de pe dulap.
Puteam s ndrept situaia. Trebuia s o ndrept.
Mi-am luat jacheta pe umeri, am ieit pe u i am cobort scrile. De data asta, nu avea
s fie la fel de uor s ptrund n cminul ei, pentru c mai rmseser doar civa
studeni. Aproape toi prsiser campusul imediat dup examenele finale. Aveam s-o sun
cnd ajungeam acolo. Trebuia s o conving s m lase nuntru. S mi cer scuze. S o
implor, dac era nevoie, n genunchi.
347
M rugam s rspund. Dac nu, aveam s m culc n spatele camionetei ei.
Eram gata s ncalec pe motociclet cnd am auzit pai bubu-ind pe alee. Jacqueline,
alergnd spre mine, dar nu m-a vzut. Se uita la scrile spre apartamentul meu. Cu numele

ei pe buze, am plecat s o ntmpin, apoi a czut la pmnt i l-am vzut Buck,


strngndu-i prul n pumn. Ah, drace, nu!
S-a trntit deasupra ei, dar ea s-a rsucit pe o parte, dezechili-brndu-1. A fugit, iar el a
urmrit-o.
L-am apucat exact cnd se ntindea din nou dup ea, l-am aruncat i m-am aezat ntre ei.
M-am uitat la Jacqueline i i-am vzut pieptul plin de snge. Un cerc mare, ntunecat,
rsrit ca dintr-o gaur de glon, fatal. Nu, nu, nu! Dar se tra n mini, ndeprtndu-se de
noi, cu ochii mrii. Dac ar fi fost mpucat sau njunghiat acolo, n-ar fi putut s se mite.
Cnd Buck s-a ridicat, am vzut c avea snge sub nas. Ea l fcuse s sngereze.
Eu aveam s-1 fac mai mult.
Ochii aproape mi se obinuiser cu ntunericul, dar familia Heller avea lumini exterioare cu
senzori de micare, iar altercaia noastr tocmai declanase una. S-a aprins; un reflector
difuz pentru mica noastr scen de lupt.
Privirea lui ntunecat era limpede.i concentrat, nici urm de alcool n micrile lui. A
ncercat s-mi dea ocol, de parc l-a mai fi lsat vreodat s se apropie de ea. M-am
deplasat odat cu el, fa n fa, atent n permanen la Jacqueline i la locul exact n care
se afla. O simeam ca pe o extensie a corpului meu. Carne din carnea mea. Snge din
sngele meu.
O s-i sparg buza aia, emo-boy! mi-a spus. Nu sunt pilit de data asta. Sunt treaz de-a
binelea i o s te stlcesc n btaie, nainte s i-o trag curvitinei tale n nouzeci de feluri.
Din nou.
Cuvintele slabe din partea unui om slab. Habar n-avea c era deja mort.
Greeti, Buck.
M-am dezbrcat de hain i mi-am ridicat mnecile tricoului, iar el a dat primul pumn. I l-am
parat. A repetat micarea, pentru c idiotul nu se nva minte, i am parat din nou.
Plonjnd spre mine, a ncercat una din micrile lui previzibile de lupt corp la corp.
Pumn n rinichi. Palm grea peste ureche. S-a cltinat, artnd cu degetul spre Jacqueline.
Cea! Te crezi prea bun pentru mine, dar nu eti dect o toarf.
Calmul meu atrna de un fir de pr. El ar fi vrut s mi-1 pierd, pentru c oamenii nu mai
sunt contieni de faptele lor atunci cnd dau fru liber mniei. Fac greeli stupide, fatale,
pe care nu intenionau s le fac. Trebuia s-mi nfrnez mnia pn cnd aveam s-1
dezorientez i s-1 pun la pmnt.
Cnd a ncercat iari s m apuce, i-am prins braul i i l-am rsucit, cu scopul de a i-1
disloca din umr. S-a ntors odat cu el i nu am reuit chiar s i-1 smulg din ncheietur,
dar l-am nimerit cu primul pumn n fa, zdrobindu-i satisfctor falca. Imediat ce i-a

ndreptat capul, a primit nc unul, n gur. A clipit, holbn-du-se la mine, cutnd o zon
expus. N-avea nicio ans.
nfuriat, a rcnit suficient de tare pentru a trezi tot cartierul i s-a repezit la mine.
Prbuindu-ne pe asfalt, a reuit s-mi dea doi pumni buni nainte s m rotesc, s-1 apuc
i s folosesc propria lui micare pentru a-1 arunca drept n cap. E uimitor ct de muli tipi
sunt mult prea concentrai pe pumni ca s se atepte la aa ceva.
N-am pierdut timpul admirndu-mi capodopera. n timp ce el scutura din cap, ncercnd s
i-1 limpezeasc dup aterizarea pe cretetul estei, i-am pus piedic, din pcate, pe iarb,
nu pe ciment, apoi l-am pocnit. M-am gndit la teroarea din ochii lui Jacqueline. La prul ei
prins n pumnul lui. La numele meu, Lan-don, ultimul cuvnt pe care l rostise mama.
Poc!
I-am mai dat un pumn. Unul dup altul. i n-aveam de gnd s m opresc.
257
348
Ceva m-a tras n sus, ridicndu-m de pe el. Nu. NU! M-am zbtut s m eliberez i mai
aveam puin pn s reuesc atunci cnd am nceput s disting cuvinte.
Oprete-te. Ea e n siguran. E n siguran, fiule. Charles. Am ncetat s m mai zbat,
iar el i-a slbit strnsoarea de pe braele mele, dar le-a pstrat n jurul meu, susinndum cnd am nceput s tremur. Buck nu se mica.
M-am ntors s-o caut pe Jacqueline, dar tiam exact unde era. Charles mi-a dat drumul i
m-am mpleticit spre ea, cznd n genunchi lng ea, tremurnd din tot corpul. Avea ochii
nc mrii i chipul frumos plin de vnti, buzele i obrajii stropii cu snge.
I-am atins cu palma obrazul ce-i pierdea rapid culoarea. A tresrit i mi-am tras mna. i
era fric de mine. De ceea ce tocmai se ntmplase, din nou. Nu fusesem n stare s o
apr.
Apoi s-a ridicat n genunchi.
Te rog, atinge-m. Am nevoie s m atingi.
Am luat-o n brae, cu grij, lsndu-m pe spate i trgnd-o n poala mea, nconjurnd-o
cu braele. Puloverul i se lipise de piept.
Sngele lui? am vrut s tiu. Din nasul lui?
A ncuviinat din cap, lipindu-se de pieptul meu i privindu-se cu dezgust.
Era o lupttoare, acoperit cu sngele dumanului. Voiam s m bat cu pumnii n piept de
mndrie i la fel ar fi trebuit s simt i ea.
Bravo! Doamne, eti pur i simplu uluitoare! A tras de pulover, panicat.
Vreau s-1 dau jos. Vreau s-l dau jos.

Da. Acui, i-am promis, mngindu-i faa, evitnd vntile. Cu inima nc bubuind sub
urechea ei, am implorat-o s m
ierte c o alungasem. Abia puteam s m aud vorbind. Dac nu voia s m ierte niciodat,
nu puteam s o condamn.
mi pare ru c am cutat despre ea, mi-a rspuns. N-am tiut...
350
Ssst, iubito... nu acum. Las-m doar s te in n brae.
A tremurat. Haina mea zcea aruncat pe iarb. Am nvelit-o cu ea i am inut-o strns,
lsndu-mi corpul s se calmeze.
A sosit poliia i o ambulan. L-au urcat pe Buck n spate, pe o targa, ceea ce nsemna c
nu era mort. Charles ne-a chemat s dm o declaraie ofierului cu care vorbise i m-am
ridicat uor, trgnd-o i pe Jacqueline n picioare. Mergeam amndoi cu greu, sprijinindune unul de altul.
Cindy, Carlie i Caleb se nghesuiser la colul casei, cu haine i pturi peste pijamale.
Vecinii ieiser n curile lor sau se uitau de la ferestrele mpodobite cu brdui de Crciun
aprini. Lumini vesele de srbtoare strluceau laolalt cu farurile mainilor i girofarul
ambulanei.
Charles relatase poliiei c Jacqueline avea un ordin de restricie mpotriva lui Buck i m-a
prezentat rar ezitare ca fiind iubitul ei. Susinndu-i toate afirmaiile, inclusiv observaia cu
privire la iubit, Jacqueline i-a lsat capul pe pieptul meu, mi-a inut braele acolo unde
erau, n jurul diafragmei, apoi i-a dat declaraia. Cum Buck a mpins-o n camionet i a
nchis ua n urma lor. Cum a folosit micrile pe care le nvase la cursul de autoaprare
pentru a scpa din main.
Braele mi s-au strns n jurul ei i mi s-a racut ru. Nu am putut s mai ascult detaliile.
Voiam s-1 trag pe Buck jos de pe targa i s termin treaba.
Cnd poliia i paramedicii au plecat, am fost nconjurai de familia Heller. Ne-au oferit ceti
cu ceai, mncare... dar i-am asigurat c aveam de toate i c aveam s am mare grij de
ea. Charles i Cindy m-au mbriat tar reineri, cu tot cu Jacqueline, poate pentru c nu
o lsam s se ndeprteze de mine mai mult de civa centimetri.
Cnd am deschis ua apartamentului, Francis a ieit, oprindu-se pe verand.
Mulumesc, i-am murmurat, mngindu-1 o dat nainte s coboare treptele i s-i reia
patrulatul nocturn.
258
n baie, am examinat faa lui Jacqueline, m-am uitat n ochii ei i am ntrebat-o dac o
lovise. Abia puteam s pronun cuvintele. A cltinat din cap i mi-a explicat c doar o
smucise foarte tare.

M doare mai tare locul cu care l-am lovit eu. i-a masat fruntea cu degetele.
Sunt att de mndru de tine! Vreau s-mi povesteti totul, cnd o s poi... i cnd o s
suport eu s aud. Sunt nc mult prea furios n clipa asta.
Fusesem de fa cnd dduse declaraia, dar nu fusesem n stare s ascult detaliile. Labele
lui pe corpul ei. Durerea pe care i-o provocase.
Am dezbrcat-o uor, cu grij, o altfel de atenie fa de cea pe care i-o acordasem cu
cteva ore n urm. Am pus puloverul i sutienul ei mpreun cu tricoul meu direct la gunoi,
apoi am condus-o ctre duul fierbinte. Ar fi putut foarte bine s fac i singur aceste
lucruri, dar prea s neleag c simeam nevoia s le fac eu pentru ea. Am spunit i
srutat fiecare vntaie i julitur. Uram c fusese rnit. M-am sprijinit cu minile de
faian i am stat cu ochii nchii ct timp ea a fcut acelai lucru pentru mine.
Muchii braelor o dureau, aa c am nfaurat-o ntr-un prosop de baie i am aezat-o pe
marginea czii. I-am uscat prul, desfcnd cu degetele uviele ncurcate i absorbind apa
cu un prosop. Mi-a spus c ultima dat cnd cineva i uscase prul fusese atunci cnd i
rupsese mna, n clasa a asea, cznd dintr-un copac. Mi-a zmbit, iar eu am rs, dou
lucruri minunat de nepotrivite pentru seara asta.
Cred c erau la mijloc un biat i o provocare, a spus. Norocos biat!
Dar nu la fel de norocos ca mine.
M-am lsat pe vine n faa ei i am rugat-o s rmn cu mine, cel puin n noaptea asta.
Mi-a atins faa, privindu-m n ochi. Ai ei erau ngrijorai i plini de compasiune. tia ce i se
ntmplase mamei, dar trebuia s-i mrturisesc i ceea ce nu tia. Nu mai puteam s i
ascund nimic. Era necesar s tie totul.
Ultimul lucru pe care mi 1-a spus tata, nainte de a pleca, a fost: Tu eti brbatul casei
ct timp eu sunt plecat. Ai grij de mama ta".
Am nghiit, de fapt, am ncercat s nghit. Gtul m durea, lup-tndu-se cu lacrimile ce nu
voiau s rmn ndiguite. Le-am simit ridicndu-se cnd ale ei s-au revrsat, curgndu-i
n jos, pe obraji.
N-am aprat-o. N-am putut s-o salvez.
M-a tras mai aproape i m-a inut n brae, iar eu am cedat, cu capul ngropat lng inima
ei.
Cteva minute mai trziu, mi-a spus:
O s rmn aici n noaptea asta. Vrei s faci i tu ceva pentru mine?
Am inspirat adnc. mi era imposibil s-i refuz ceva.
Da. Orice ai nevoie.
Vii cu mine la concertul lui Harrison, mine sear? E favoritul meu dintre elevii de a opta
i i-am promis c m duc.

I-am acceptat cererea, prea obosit s m ntreb ce-i trecuse prin cap, pentru c, acum, o
cunoteam destul de bine ct s m uit n ochii ei i s-mi dau seama cnd pune ceva la
cale. Dar nu-mi psa. Fceam orice mi cerea.
Trecuse foarte mult timp de cnd nu mai intrasem ntr-un amfiteatru de coal general.
Copiii din orchestr erau, mai mult sau mai puin, de mrimea lui Caleb, dei el ar fi fost
printre cei mai mici. Bieii erau amuzant de nesuferii, plimbndu-i cu arogan
smochingurile negre, aplecndu-se peste sptarele scaunelor din amfiteatru pentru a flirta
cu fetele, toate mbrcate la fel, n rochii purpurii pn la podea.
Domnioar Wallace! a strigat un puti n smoching din grup, fluturndu-i nerbdtor
mna, pn cnd m-a observat.
Ochii negri i s-au mrit. Jacqueline i-a rspuns la salut, dar el prea distrus s o vad pe
iubirea vieii lui stnd lng un brbat. Nici nu prea puteam s-1 condamn.
353
260 .
neleg c el e cel ndrgostit de tine, am spus, mucndu-mi buza, ncercnd s-mi
pstrez o mutr serioas.
Dac lui Jacqueline i plcea acest copil, nu voiam s-1 umilesc rznd de reacia lui
posomort la aflarea vetii c domnioara Wallace era ocupat. i avea s fie din nou,
peste cteva ore, dac eu aveam vreun cuvnt de spus n privina asta.
Ce? Toi sunt ndrgostii de mine. Sunt o student sexy, ai uitat? a rs ea.
M-am apropiat i i-am optit la ureche ct de sexy era, apoi am rugat-o s rmn din nou
cu mine, la noapte.
M temeam c n-o s-o mai spui, mi-a rspuns. . Prostua!
Harrison a fost un copil curajos, druindu-i fetei mele o duzin de trandafiri, dup concert.
Era foarte ruinat, roind n ton cu florile pe care i le nmna, dar i-am admirat galanteria,
chiar i n faa fricii.
Ea i-a mulumit, ridicnd buchetul la nas i inspirnd fericit. I-a spus c o fcuse mndr n
seara asta, iar el s-a ndreptat, umflndu-i pieptul ca un pete-balon.
Totul vi se datoreaz dumneavoastr, totui, i-a spus zmbind, fcnd s nfloreasc un
zmbet i pe faa ei.
Tu ai fcut toat munca i ai pus-o n practic.
Fcusem i eu declaraii similare studenilor recunosctori, care crezuser c promovaser
examenul la economie numai datorit mie.
Ai cntat frumos, omule. Mi-ar fi plcut s cnt i eu la un instrument, am adugat.
Biatul m-a msurat cu privirea, iar eu m-am strduit s-mi nfrnez impulsul copilresc de
a-i spune c nu-i dorea cu adevrat aa ceva.

Mersi, mi-a rspuns, cu o privire iscoditoare. A durut la? De pe buza ta?


Am ridicat din umeri.
Nu prea mult. Totui, am spus cteva cuvinte de duh formate din patru litere.
261
Marfa! a zmbit.
Jacqueline tia s i aleag favoriii. La fel i eu.
***
Am ncrcat camioneta cu tot ce lua acas n vacana de iarn, iar ea a predat cheia
camerei. i petrecea cu mine ultima noapte n ora.
Nu vreau s merg acas. Dar, dac nu m duc, vor veni dup mine.
mbrcat cu un tricou de-al meu, se spla pe dini n faa chiuvetei din baie. i-a cltit gura
i m-a privit n oglind.
Chestia de ieri a fost pictura care a umplut paharul pentru mama. N-a fost aa de
suprat nici cnd am czut din copac.
Braele mi-au alunecat n jurul ei.
O s fiu aici, ateptndu-te. i promit. Dac vrei, poi s te ntorci mai devreme i s stai
aici, cu mine, pn se deschide cminul. Dar du-te, d-i o ans.
S-a uitat direct la mine, prin oglind, izbucnind n lacrimi, tiind ce ncercam s fac, orict
de subtil a fi fost.
i tu ai s-i dai o ans tatlui tu? Bine jucat, Jacqueline.
Am zmbit trist, privind lung reflexia ochilor ei.
Da. Am s-i dau. A oftat, bosumflat.
Acum, c m-ai forat prin intimidare s te prsesc, pot s am o desprire cum trebuie?
Am arcuit o sprncean, mutndu-mi minile spre marginea
tricoului i mormind:
La dracu, da!
M-am privit n oglind, ridicndu-i tricoul i scondu-i-1 pe cap, acoperindu-i cu palmele
snii minunai, mngindu-i sfrcurile cu degetele mari. O mn mi-a alunecat n jos, pe
abdomen, strecurndu-se sub mtasea chiloilor ei. Cnd am mngiat-o, gura i s-a
deschis i capul i-a czut pe umrul meu, dar ochii i-au
355
rmas deschii. Att de frumoas. Adoram s-i urmresc reaciile la atingerea mea. Nu m
puteam stura.
i-a ntins o mn n spatele oldurilor, strngndu-i degetele n jurul meu. Am mrit,
mpingndu-m n palma ei i ap-sndu-i trupul pe al meu. Cu ochii nchii, m-am aplecat
s o srut pe gt, inhalndu-i aroma.

Deci, eti gata s mergem n pat?


n pat, pe canapea, pe masa din buctrie, oriunde i trece prin cap, mi-a rspuns, iar
eu am gemut.
Cnd mi-am recptat destul echilibru ct s-i deschid, ochii mei aveau culoarea grialbstrui a unui cer furtunos, contrastnd cu azuriul vratic din privirea ei. Oglinda din baie
devenise cel mai sexy videoclip interactiv.
Bine, atunci, am spus, ptrunznd-o cu degetele. S ncepem chiar aici, iubito.
Mmm..., a gemut, lsndu-i pleoapele s cad.
***
Sttea n braele mele, amndoi ntini n pat, epuizai. Chiuveta din baie, da. Scaunul de la
birou, da. Canapea, de dou ori da. M-am gndit c, peste cteva ore, aveam s m
trezesc lng ea i am decis c mai avea de primit nc un cadou de rmas-bun.
nc treaz, ochii i s-au fixat ntr-ai mei. Hmm.
Ce prere ai despre Harrison? m-a ntrebat.
Pare un biat bun.
Este.
Privirea i-a urmat degetele mngindu-m sub maxilar. Am tras-o mai aproape i am
ntrebat-o care-i treaba.
M prseti pentru Harrison, Jacqueline?
M-am ateptat s-i dea ochii peste cap i s rd, dar, n loc de asta, m-a privit ferm.
Dac Harrison ar fi fost n noaptea aceea n parcare, n locul tu, crezi c el n-ar fi vrut
s m ajute?
n parcare. Cu Buck.
262
Dac cineva i-ar fi spus s aib grij de mine, a insistat, crezi ca l-ar nvinui cineva
vreodat dac n-ar fi fost n stare s mpiedice ceea ce s-a ntmplat n noaptea aia?
Plmnii mi s-au comprimat.
neleg ce ncerci s spui...
N-avea s m lase n pace cu una cu dou, chiar dac tremura n braele mele.
Nu, Lucas. Auzi, dar nu nelegi. n niciun caz tatl tu nu s-a ateptat la aa ceva de la
tine. n niciun caz nu-i mai aduce aminte s-i fi spus aa ceva. El se nvinuiete pe el, iar
tu te
nvinuieti pe tine.
Avea ochii plini de lacrimi, dar nu i-i mica dintr-ai mei.
M-am agat de ea, de parc m-a fi sufocat cznd de pe faa pmntului, rar gravitate,
fr oxigen.

N-o s uit niciodat cum a ipat n noaptea aceea. Cum a putea s nu m nvinuiesc?
Ochii mei s-au umplut de lacrimi, iar ai ei le-au vrsat.
Mna ei dreapt era nc pe faa mea. Prins ntre noi, cea stng a strns-o pe a mea,
oferindu-mi un punct de sprijin. Cu lacrimile curgndu-i pe pern, m-a fcut s realizez ct
de copil fusesem. Nu-1 ntrebasem niciodat pe tata dac m nvinovea; presupusesem
c da. Dar Jacqueline avea dreptate n privina lui: rmsese blocat ntr-un doliu infinit,
nvinovindu-se chiar dac nimeni altcineva n-o fcea. Iar eu i urmasem exemplul.
Ce mi-ai spus tu, de attea ori? Nu a fost vina ta, a continuat. Mi-a spus c trebuia s
stau de vorb cu cineva care s m ajute
s m iert. Eu nu voiam s vorbesc dect cu ea, dar nu puteam s-i cer aa ceva. Cindy
mi sugerase de o sut de ori s consult un terapeut, jurndu-mi c pe ea o ajutase s
depeasc pierderea celei mai bune prietene a ei, dar devenisem adeptul insistenei c
eram bine.
Sunt bine. N-am nimic.
Dar nu eram bine. Eram oricum, numai bine nu. Noaptea aceea m sfrmase. M
baricadasem nuntru, ncercnd s nu m distrug mai tare, ns niciun fel de aprare navea cum s m
357
protejeze de att de mult durere. Tot eram la fel de vulnerabil ca oricine altcineva, inclusiv
ca fata din braele mele. Dar puteam spera. i puteam iubi. i, poate, m puteam vindeca.
358
capitolu
LANDON
De mult timp, nu-mi mai fusese fric de nimic.
Eram speriat de moarte, dar n-aveam de gnd s-o art. Nu era nimic. Absolut nimic.
Eti gata, Landon? m-a ntrebat Heller, iar eu am dat din cap.
Toate lucrurile mele erau ngrmdite n spatele mainii lui. Cum nu aveam dect o geant
i un rucsac, cele mai multe dintre hainele mele fuseser aezate n saci mari de plastic
negru, ca nite gunoaie ce erau. Fcusem rost de nite cutii goale de la Momeal & Unelte
de pescuit pentru crile i caietele mele. Duhneau a pete. Ceea ce nsemna c, pn s
ne ndeprtm cinci kilometri de coasta asta nenorocit, interiorul camionetei lui Heller i tot
ce se afla n el avea s miroas a pete.
Merita. Pagub-n ciuperci! Nu voiam s m mai ntorc n viaa mea.
innd n mn cana lui ciobit cu Pescarii o fac doar cu cr-ligu, guta iplumbu, tata
sttea cu picioarele deprtate pe veranda din faa casei, btut de vreme, cu scndurile
deformate i slbite. Aici, o construcie din lemn putea s supravieuiasc doar printr-un

miracol i totui acest loc dinuise, cumva, timp de zeci de ani, sfidnd vntul, ploaia,
furtunile tropicale i nenduplecata ap srat, care invadase tot oraul, zi i noapte, cu
mirosul ei slciu.
Copil fiind, pe vremea cnd aici fusese casa bunicului, iubisem vizitele anuale din timpul
verii pe care tata le urase, dar mama insista mereu s le facem.

264
E tatl tu, i spunea. E bunicul lui Landon. Ray, familia e important.
Acum, tata rmnea, iar eu plecam.
n interiorul casei drpnate de pe plaj, valuri din golf se auzeau n orice moment al zilei
i al nopii. Cnd eram mic, timpul petrecut aici era ca i cum a fi locuit, pentru o
sptmn, ntr-o cas n copac sau ntr-un cort amenajat n curtea din spate, i lipsea
majoritatea confortului de acas, dar, totodat, era att de diferit de viaa mea de zi cu zi,
nct prea incredibil i nepmntean. Pe scurt, ca pe-o insul pustie.
Dup o zi de explorat coasta i de prjit la soare, ntindeam unul dintre prosoapele pe care
mama le cumpra ntotdeauna nainte de vacan i le lsa la bunicul. Cele moi, de baie,
erau destul de lungi pentru a-mi adposti tot corpul mic, de copil, i destul de late pentru ami permite s depozitez i s sortez toate scoicile adunate n timpul zilelor lungi, fierbini,
de pe o plaj care nu semna deloc cu coasta alb pe care i-o imaginau, din ce le povestisem, prietenii mei din Alexandria.
Privind ndelung la vasta ntindere de cer ntunecat i la miile de stele sclipind i disprnd,
ca i cum ar fi comunicat ntre ele, visam la cine aveam s fiu cnd creteam. mi plcea s
desenez, dar m pricepeam i la matematic. Eram att de bun, nct asta mi-ar fi pus
eticheta de tocilar, dac nu m-a fi descurcat att de bine pe ghea. Puteam s devin
artist, om de tiin, juctor de hochei profesionist. nconjurat de acea aparent infinitate de
cer, nisip i ocean, credeam c alegerile mele erau ca un cmp deschis.
Ce idiot naiv am fost!
Acum, acele prosoape de baie erau la fel ca toate celelalte lucruri de aici. Uzate. Ponosite.
Att de aproape inutile pe ct poate fi un lucru, far a fi complet inutil.
Tata arta mai btrn dect era. Nici nu mplinise cincizeci de ani. Era un pic mai tnr
dect Heller, dar arta cu mai bine de zece ani mai n vrst.
Efectul soarelui i al apei srate.
Efectul de nemernic tcut i insensibil.
360

Prea mult, Landon. Prea mult. Bine.


Efectul durerii.
M-a urmrit ncrcndu-mi boarfele n maina celui mai bun prieten al su, de parc ar fi
fost normal pentru un tat s transfere altcuiva obligaiile printeti, cum ar fi cele din ziua
n care unicul lui fiu pleac de acas la facultate. Dar el deja fcea asta de ceva timp.
Fusese decizia mea s dau gre, s m trsc sau s lupt cu ghearele i dinii contra
impulsului de a-mi lua zilele, nc de la treisprezece ani. Cinci ani de trai de pe o zi pe alta.
De ales dac s m ridic din pat sau nu. Dac s m duc la coal sau nu. Dac s dau doi
bani pe ceva ori pe cineva sau nu.
Heller mi oferise o ans de scpare i nici n ruptul capului n-aveam s mi cer scuze
pentru c o acceptasem.
mbrieaz-i tatl de la revedere, Landon, mi-a murmurat Heller, nchiznd ua
portbagajului.
Dar el nu vrea... noi nu...
ncearc. Crede-m.
Am pufnit un oftat, apoi m-am ntors i am mers pn la treptele din fa.
Pa, tat, i-am spus asculttor, pentru c o fceam de dragul
lui Heller i att.
El a pus paharul pe balustrad. Avea minile libere.
l lsam cu tcerea i singurtatea lui i, dintr-odat, m-am ntrebat ct de diferit ar fi fost
acest moment dac ar fi trit mama. Ea ar fi plns, cu braele n jurul gtului meu, iar eu ma fi aplecat ca s o mbriez i s o srut de la revedere. Mi-ar fi spus c e mndr de
mine i m-ar fi pus s-i promit c o sun, c m ntorc repede acas, c i povestesc totul.
Eu a fi plns, innd-o n brae.
De dragul singurei femei pe care amndoi am iubit-o vreodat am ntins braele n jurul
tatei, iar el, tar un cuvnt, le-a pus pe ale lui n jurul meu.
***
265
Priveam n oglinda retrovizoare, urmrind cum oraul se face tot mai mic. Obiectele din
oglind sunt mai aproape dect par. n ciuda unei curioziti stnjenitoare, nu m-am uitat
napoi s m conving dac era adevrat. Oraul la de rahat i anii pe care i-am trit n el
aveau s se fac nevzui n cinci minute i s mi se tearg din minte imediat ce-i puteam
uita.
D unde vrei la radio, mi-a spus Heller, iar eu m-am uitat imediat n fa. Ct timp nu pui
prostia aia urltoare cu care Cole i abuzeaz urechile. Nu suport poluarea aia fonic pe
care el o numete muzic.

Biatul lui cel mai mare avea acum cincisprezece ani. Ori de cte ori eram mpreun, mi
copia stilul vestimentar, genul de muzic pe care l preferam i imita orice spuneam sau
fceam, ceea ce, recunosc, nu era ntotdeauna o idee bun. Atitudinea lui n via prea s
fie: dac ceva i enerva pe prinii lui, el era ntotdeauna pentru.
Am clipit, de parc a fi fost surprins.
Ce, tar formaii de genul Bullet for My Valentine sau Slipknot? Heller s-a ncruntat
agitat, iar eu am rs, convins c nu credea
i nu-i psa dac erau nume de trupe reale sau nu. A fost singurul rspuns pe care l-am
primit n plus fa de obinuitul su suspin stoic. Mi-am conectat iPod-ul i l-am setat pe o
list de melodii ntocmit de mine asear i intitulat du-te dracului i la revedere. Piesele
erau mult mai puin violente dect le indica titlul, din respect pentru partenerul meu de
drum. mprteam atitudinea lui Cole n ceea ce l privea pe tatl meu, nu pe al lui.
Nu i vzusem prea des pe copiii lui Heller, dar asta era pe cale s se schimbe, din moment
ce aveam s triesc n ograda lor. La propriu. Noua mea acas avea s fie camera de
deasupra garajului lor, care fusese spaiu de depozitare pentru cri i decoraiuni de
Crciun, aparate de fitness i mobilier vechi. mi aminteam vag despre ea. Cnd fusesem
n vizit la familia Heller, dormisem n camera lui Cole pe o saltea pneumatic. Eschivnduse de fiecare dat n ultimul moment, tata m urcase n autobuz cu rucsacul n
362
spate i instruciuni stricte s nu fac vreo prostie ct timp stteam acolo.
Nu mai eram un copil, iar asta nu mai era o vizit de o sptmn. Eram un student care
avea nevoie de o locuin timp de patru ani. Un adult cu vrst legal care nu-i permitea
s plteasc pentru o camer de cmin sau un apartament, pe lng taxa de colarizare.
Heller mi-a spus c aveam s-i pltesc chirie, dar nu era prea mult. Recunoteam o
poman cnd o vedeam, dar, pentru prima dat n jalnica mea via o apucam cu ambele
mini, ca pe un colac de salvare.
LUCAS
. Conduc eu primele dou ore, iar tu poi s le iei pe ultimele. Zmbindu-mi de pe
scaunul oferului, Jacqueline i-a pus la ochi ochelarii de soare fumurii.
Dar s nu aipeti, c e posibil s ajungem pn aproape de El Paso. Am nevoie s te
uii pe hart.
n timp ce ieea cu spatele de pe alee, le-am fcut din mn lui Carlie i Charles, punndumi i eu ochelarii de soare.
Aia e o cu totul alt autostrad, am rs. Nu eti att de nepriceput.
A oftat, cltinnd din cap.

Serios. Nu ispiti soarta. O s-i par ru. Am putea s ne rtcim i s conducem n


deriv toat vacana de primvar.
Dac luam n considerare faptul c Jacqueline venea cu mine acas, pe coast, s
conducem tar int o sptmn ntreag nu suna aa de ru. Am cltinat din cap.
Cred c trebuia s i iau cadou de ziua ta un GPS nou. A strmbat din nas.
Asta sun a cadou util.
A, da, am uitat, noi nu ne facem cadouri utile.
267
mi povestise c prinii ei mereu i fcuser unul altuia (i ei) cadouri suprtor de
pragmatice, dar c, n ultimul an, deczuser i mai mult: i cumpraser singuri cadourile.
Mama i-a cumprat un nou aparat de gimnastic, iar tata i-a luat un grtar, mi-a spus
cnd am vorbit, n seara de Crciun. E un grtar mare, cu arztoare laterale i sertare
nclzite i, cui i pas, pentru c, la naiba, s-i cumperi singur cadoul de Crciun?
Nu i-am spus c mie mi se prea o idee foarte bun. Dac pentru ea cadourile utile ieeau
din discuie, nseamn c mi era sortit s am o via ntreag de inutilitate. Aa s fie!
Amndoi ne-am serbat zilele de natere n ultimele dou luni. Darul meu de la ea: o zi la
volanul unui Porsche 911. Grozav de inutil. Heller i Joseph au fost groaznic de geloi. I-am
trimis o poz lui Boyce i el mi-a trimis mesaj napoi: Duc-se dracului legea prieteniei. i
fur gagica. Te-am avertizat!
De ziua lui Jacqueline, am ales una dintre picturile n acuarel ale mamei, un orizont ploios
la Paris, din teancurile ascunse n mansarda tatei, cnd am fost acas, n vacana de iarn.
L-am montat i l-am nrmat pentru ea. Cnd 1-a desfcut, a amuit, ruri de lacrimi
curgndu-i pe obraji. Am fost convins c abilitatea mea de a oferi cadouri tocmai se
spulberase i c n-ar mai trebui s mi se permit s aleg vreun alt cadou pentru cineva.
Apoi s-a aruncat n braele mele i, o or mai trziu, mi-am mpletit degetele n prul ei i
am srutat-o.
Stai, am spus. Urmtoarea mea zi de natere e peste unsprezece luni. Cum de s-a
ntmplat asta?
***
Contemplam faptul c mai aveam doar cincisprezece minute pn s ajungem pe coast,
n timp ce Jacqueline dormea ghemuit pe scaunul din dreapta. mi duceam iubita acas,
unde avea s-1 cunoasc pe tatl meu cel necomunicativ i pe cel mai bun prieten al meu,
un tip vulgar, cu studii medii. i, o, drace! Trebuia s dormim n cmar? Rahat. Ar f trebuit
s rezervm o camer la hotel.
364

Mmm... s-a trezit nti uor, a cscat, i-a desfcut picioarele, a ntins minile, apoi,
dintr-odat s-a dezmeticit, clipind.
Am ajuns?
Am cltinat din cap.
Aproape.
Era coad la feribot. Bun venit n vacana de primvar pe o plaj ieftin. Unde tocmai miam adus n vizit iubita de trei luni. O senzaie de greutate mi s-a strecurat n stomac, de
parc a fi nghiit o bar de fier. Dac nu s-ar fi trezit cnd a facut-o, probabil a fi fcut
stnga mprejur nainte s ne mbarcm. Un tip ntr-o vest portocalie ne-a dirijat spre
latura stng a feribotului, am trecut rampa i ne-am urcat. La debarcare, pe partea
cealalt, eram la cinci minute de cas, poate zece, din cauza traficului turistic crescut, care
pompa bani n aceast comunitate, dup lunile de iarn aproape inactive.
Eu nu vedeam nimic deosebit sau extraordinar la locul sta, dar Jacqueline sttea dreapt,
cu ochii mari, absorbind tot peisajul: cldirile acoperite cu picturi murale n culori calde,
magazinele cu suveniruri i restaurantele pentru turiti, strzile asfaltate ce se mbinau cu
spaiul verde far borduri, apa i brcile vizibile dincolo de case.
Palmieri! a zmbit. Sunt att de simpatici! Am ridicat o sprncean la ea.
Adic, fa de cum arat cei din, s zicem, Los Angeles... acolo sunt nali i subiri.
tia par s tie c aici nu sunt cldiri nalte sau dealuri care s le fac concuren. Sunt...
Pipernicii? A rs.
Simpatici.
Dup cteva viraje din reflex, am parcat pe aleea pietruit din faa casei bunicului, acum a
tatei. nghiind cu greu, m-am ntors spre Jacqueline.
Nu tiu cum o s se poarte cu tine... vreau s spun, c nu o s fie nepoliticos sau ceva
de genul sta. Mereu a fost amabil cu clienii i sunt sigur c mai ru de att...
268
Lucas, mi-a luat mna ntr-a ei i mi-a strns-o. O s fie bine. Nu m atept la mbriri
i o petrecere de bun venit. E un tip tcut, ca tine. l neleg.
M-am ncruntat. Ca mine?
Mi-a srutat dosul palmei, chicotind, ca i cum ar fi putut s-mi citeasc gndurile. i,
probabil, chiar putea.
I-am dus mna stng la ceara, trgnd-o mai aproape, aple-cndu-ne deasupra consolei.
mpletindu-mi degetele n prul ei, am srutat-o i groaza din minte mi s-a calmat. Era aici
cu mine pentru c voia s fie. Discutaserm despre tata; era pregtit. Datorit edinelor
sptmnale de terapie, acum nelegeam modul n care fcuse el fa durerii, chiar dac
nu fusese ideal pentru niciunul dintre noi.

Poate c tata n-avea s ntind covorul rou, dar avea s fie civilizat. Poate c Boyce avea
s se poarte ca un mgar, dar ea avea s-1 ndrgeasc oricum. i patul din cmar nu
era mai mic dect cel din camera ei de cmin, care era unul dintre locurile mele preferate.
Mulumesc, i-am spus.
Cu frunile lipite una de alta, i-am privit degetele minii libere trasndu-mi modelele tatuate
pe bra. A nclinat capul i m-a srutat din nou, jucndu-se cu limba pe inel. Adora s se
joace cu el cnd ne srutam i n-a fost deloc fericit cnd i-am spus c trebuia s-1 scot
cnd ncepeam s m prezint la interviuri pentru slujbe.
Cu plcere, mi-a suflat pe buze.
Privirile ni s-au ntlnit i am ntins mna s-i mngi obrazul. Te iubesc, i-am spus n gnd.
Eram pregtit s-i spun cu voce tare, dar nu prea tiam cum. Nu mai spusesem asta
niciunei fete. Nu mai simisem asta niciodat, nu cu adevrat. Nu aa. Acum, mi se prea
prostesc faptul c m crezusem ndrgostit de Melody Dover. Ceea ce simisem pentru ea
fusese real, dar fusese ca i cum a fi stat pe prima treapt a unei scri, comparativ cu a
sta la jumtatea distanei dintre pmnt i vrf.
Cnd am btut la u, tata a deschis-o cu o ncercare de zmbet, cea mai apropiat pe
care am vzut-o pe faa lui de ani de zile.
Fiule, mi-a spus, lundu-mi o valiz din mn. Intrai.
Toate ferestrele erau deschise i toat casa era saturat cu mirosul srat al Golfului, care
se ntindea pe nisip, dincolo de ua din spate. Tata dduse pereii i lemnul cu un strat
proaspt de vopsea ivorie i renunase la covoarele nvechite pentru a da la iveal podelele
din lemn uzat care, ntr-un fel, artau de o sut de ori mai bine. Una dintre picturile mamei
atrna deasupra canapelei. Am ncremenit cu ochii la ea, n timp ce tata a spus:
Tu trebuie s fii Jacqueline. Ea nc m inea de mn.
Da. M bucur s v cunosc, domnule Maxfield.
Cu mare efort, mi-am dezlipit privirea de tablou ca s-1 urmresc pe tata strngndu-i
mna iubitei mele i aproape zmbind din nou.
Te rog s-mi spui Ray. M bucur c ai venit cu Landon, ... Lucas.
Asta era o premier.
A ridicat ambele bagaje i s-a ndreptat... spre camera lui? Jacqueline 1-a urmat,
examinnd mobilierul srac, dar curat la fel cum examinase oraul cnd trecuserm prin el:
cercetnd fiecare detaliu, fr s-i scape nimic. Am intrat n camera lui tata, dar nu mai era
camera lui. Patul bunicului era aezat la perete, ncadrat de noptiera lui i de o lamp nou.
Vizavi, era comoda. Salteaua avea aternuturi noi, iar pereii erau vruii ntr-un albastru
pal. Un alt tablou de-al mamei atrna deasupra patului i o oglind suspendat de o
frnghie deasupra comodei.

Tata a lsat bagajele pe podea, lng pat.


M-am gndit c voi doi vei avea nevoie de un loc al vostru... atunci cnd venii n vizit.
M-am mutat n camera bunicului tu, acum cteva sptmni. Acum, pot s arunc o privire
spre golf, dimineaa, s-mi dau seama dac ziua va fi prielnic pentru navigat.
E o camer foarte frumoas, i-a rspuns Jacqueline, privind pe fereastr la plcul de
palmieri pitici din faa casei.
270
366
n deprtare, se putea zri i plaja.
mi place. Aceasta este una dintre picturile soiei tale, nu-i aa?
S-a apropiat s o studieze, iar eu am continuat s m holbez la taic-meu.
Da, i-a rspuns.
ntorcndu-se spre mine, a continuat:
Dup ce te-ai uitat prin lucrurile ei n vacana de Crciun, am hotrt c s-ar fi ntristat s
tie c tablourile ei stau n pod, acoperite, n loc s fie aezate undeva, la vedere.
Tata a strns din buze.
Ei bine, v las s v odihnii dup cltorie. Presupun c avei planuri n seara asta?
Am cltinat din cap.
n seara asta nu. Mine o s ne ntlnim cu Boyce. A dat aprobator din cap.
M duc s vd ce am pentru cin, dac vrei s mncai aici. Cteva kilograme de biban
rou, prins ieri. Am putea gti ceva din el.
Da. Sigur. Sun bine.
A dat nc o dat din cap i a nchis ua aproape complet n urma lui.
M-am prbuit pe pat.
Drace! Noi n-am vorbit niciodat despre mama... propoziii care s nceap cu ea ar fi
fost.
Jacqueline sttea ntins pe burt i eu pe o parte, cu faa la ea, descriindu-i modele
invizibile cu degetul pe spate.
n timpul cinei, toi trei am vorbit despre absolvirea mea i despre proiectul de cercetare cu
Dr. Aziz, care mi schimbase complet modul de a privi ceea ce nvasem n ultimii patru
ani, proiec-tndu-m ntr-o direcie neateptat.
Mama ta ar fi fost mndr, mi-a spus el, iar Jacqueline m-a apucat de mn pe sub masa
recent lustruit, pentru c tia impactul acestor cuvinte.
Acum, stteam ntini n pat, n camera pe care o ocupaser prinii mei ori de cte ori
vizitaser acest loc, n primii mei treisprezece ani de via. Tata era n camera bunicului, pe
care o vruise n verde ca spuma mrii. nuntru atrna un alt set de

tablouri ale mamei.


Cmara adpostea din nou mncare i teancuri ordonate de cutii pline cu documente vechi.
Gurile din perete fuseser astupate i acoperite cu vopsea. Lampa cu trei becuri fusese
nlocuit cu o aplic normal de plafon. Cnd tata m-a trimis dup o cpn de usturoi,
am rs, stnd n acel colior confortabil. Acolo m simeam n siguran i, brusc, am
realizat c locul sta mi inspirase mereu acest sentiment. Cumva, n timp ce toate celelalte
aspecte se duseser la vale, sta fusese singurul lucru bun.
Mersi c m-ai adus aici, mi-a spus Jacqueline, ntorcndu-i faa spre mine, n ntuneric,
ochii ei reflectnd lumina difuz a lunii ce ptrundea prin fereastr.
Sunetul valurilor zdrobindu-se de nisip ptrundea n camer ca ritmul domol al unor bti
de inim.
Mersi c ai venit cu mine. S-a cuibrit lng mine.
Nu ai de gnd s-mi spui unde aplici pentru slujbe, nu-i aa?
Nu. Iar tu tii foarte bine de ce.
Pentru c vrei s m transfer la cel mai bun conservator la care pot s intru, rar s in
cont de unde vei fi tu, mi-a recitat, tonul ei fiind un simbol sonor al ochilor dai peste cap.
Dar... nu pot s triesc cu gndul c peste ase luni... cinci luni... am putea ajunge la
capetele opuse ale rii.
Nici nu-mi trecea prin cap s pun distan ntre noi n urmtorii doi ani, dar nu voiam s-i
divulg planul meu pn cnd nu eram sigur c se putea realiza. Se baza prea mult pe
noroc i nu voiam s-o dezamgesc. I-am trasat linia prului de la tmpl pn la marginea
maxilarului, apoi i-am acoperit obrazul cu palma.
N-ai s m pierzi. Dar n-am s-i fac acelai lucru pe care i 1-a fcut el. Ai vise i vreau
s i le urmezi. Am nevoie s tiu c i le urmezi. Pentru c...
Am inspirat adnc.
Te iubesc, Jacqueline Wallace.
369
271
A nghiit cu greu, iar ochii i s-au umplut de lacrimi.
i eu te iubesc, Landon Lucas Maxfield.
Inima mi s-a umplut de bucurie i m-am aplecat deasupra ei, srutnd-o, iubind-o,
posednd-o. n cuvintele ei formale am auzit ecoul viitorului meu, un viitor de care eram
att de sigur, nct nici cea mai mare distan nu m-ar fi intimidat: te iau pe tine, Landon
Lucas Maxfield...

Norocul putea fi ctigat sau furit. Putea fi descoperit. Putea fi redobndit. La urma urmei,
eu o gsisem pe fata asta. mi gsisem viitorul. mi gsisem iertarea. Mama ar fi fost fericit
pentru mine. Pentru prima dat dup foarte mult timp, nu m simeam vinovat.
370

Jacqueline a primit invitaii s se transfere la trei din cele cinci conservatoare la care
aplicase, dar, cnd a sosit scrisoarea de acceptare de la Oberlin, celelalte nu au mai
contat. La zece secunde dup ce i deschisese e-mailul, a srit ca din puc de pe canapeaua mea, trimindu-1 pe Francis direct sub pat. Asigurndu-m c era un chiit de
fericire extrem i nu unul de am-vzut-un-pianjen-mare-ct-palma-mea, am deschis
braele i a srit n ele.
Felicitri, iubito, i-am optit pe buze, plcndu-mi la nebunie ct de extaziat era.
I-a trimis mesaj lui Erin. i-a sunat prinii. I-a trimis un e-mail dirijorului orchestrei din liceul
ei.
Apoi a calculat ct de departe aveam s fim unul de altul dac ea se muta i eu rmneam
aici. Dou societi de inginerie din ora ncercau s m conving s lucrez pentru ele, iar
eu m gndeam serios dac s accept sau nu. Reuisem s obin un al doilea interviu
pentru o poziie nemaipomenit la o companie specializat n robotic, un post de design
att de tare, nct nu mi l-a fi putut imagina acum patru ani, cnd ncercam din rsputeri s
intru la facultate.
Am invitat-o n ora pentru a srbtori i am refuzat discuiile despre kilometrii, orele i anii
ce ne ateptau.
Nu astzi, i-am repetat, pn cnd s-a conformat.
272
Dac trebuia s trim desprii timp de doi ani, asta aveam s facem. Dar admiterea lui
Jacqueline la Oberlin mi oferise un nou obiectiv.
Acum cteva luni, n decembrie, cinasem cu Joseph, Elliott i sora mai mic a lui Elliott,
Reni, care venise n vizit de la Cleve-land, unde era student n anul trei la medicin, la
Case Western, ncercrile lor transparente de a se juca de-a peitorii nu avuseser succes,
dar ne cuplaser ntr-un alt mod. Fascinat de detaliile proiectului de cercetare din care
aveam s fac parte pentru urmtoarele cinci luni, Reni mi povestise despre unul dintre
mentorii ei, al crui domeniu de cercetare era bioingineria.

Cnd i-am trimis un e-mail n care o ntrebam despre posibile locuri de munc, ea i-a dat
CV-ul meu acelui profesor. El era unul din cei trei fondatori ai unei mici companii de
bioinginerie din Cleveland. Unul dintre ceilali doi l cunotea pe Dr. Aziz i i vzuse numele
pe lista mea de referine. O sptmn mai trziu, am primit un telefon i o cerere de
aplicare.
Norocul mi ridicase mingea la fileu. Restul depindea numai de mine.
De ce nu vrei s-mi spui mcar unde te duci pentru interviul sta?
De patruzeci i cinci de minute Jacqueline ncerca s-mi smulg indicii n timpul pauzelor
de publicitate ale serialului cu zombi la care ne uitam.
Nu ar trebui s ne spunem totul unul altuia?
Vocea ei mieroas i expresia pornit pe descoperit secrete, adic ochii mari, albatri,
privind fix ntr-ai mei, aproape c m-au fcut s cedez. Era foarte priceput la asta.
Bun ncercare, i-am zmbit, iar ea s-a strmbat.
Simplu: o s-o ntreb pe Cindy.
Tocmai de asta nu i-am spus nici ei.
Auzind asta, a btut din picior, ceea ce m-a fcut s rd, pn cnd m-a mpins n colul
canapelei i mi-a spus:
mi place cnd rzi. Eti att de drgla!
i-a pus braele n jurul gtului meu i m-a prins de pr, tr-gndu-m spre ea pentru un
srut.
Am scuturat din cap, trasndu-i buzele cu limba, nainte de a m avnta nuntru.
Aezndu-m mai comod pentru a o sruta nebunete, i-am optit:
Cu lingueala asta n-ai s obii nimic... dar, te rog, te rog
continu s ncerci.
***
Petrecerea mea de absolvire a fost un grtar organizat n curtea lui Heller. Dup opt ani de
stat acas, tata i-a luat trei zile libere pentru a participa la ceremonie. Apariia lui a
reprezentat i o dovad de ncredere n cei mai buni prieteni ai lui. Privindu-i pe toi trei
mpreun, speram ca weekendul sta s nsemne nceputul unui nou obicei pentru el.
nc nu destinuisem nimnui planurile mele de viitor, dei Charles, Cindy i tata tiau
despre ofertele pe care le aveam i, azi-diminea, la micul dejun, schimbaser priviri cu
subneles cnd le mrturisisem c luasem o decizie. Totui, trebuia s spun altcuiva,
nainte de a-i pune la curent cu hotrrea mea final, iar acea persoan sttea n buctria
mea, mpachetnd resturile de friptur i punndu-le n frigider.
Am acceptat o slujb, vineri, i-am spus, iar ea abia mi-a rspuns.

M ntrebam oare ce-i trece prin cap cnd s-a uitat n sfrit n sus, nemaiputnd rearanja
micile recipiente. Fata mea curajoas abia i putea stpni lacrimile.
Am condus-o la canapea i am tras-o n braele mele.
E o companie mic. Nu are mai mult de zece angajai, momentan. Fondatorii ei sunt
cercettori n cardiologie i caut metode neinvazive de reprezentare a activitii
electrocardiografice, pentru a ajuta la diagnosticarea i tratamentul bolilor de inim. De
asemenea, vor s conceap dispozitive invazive mai bune i au
372
274
nevoie de cineva care s aib cunotine de baz despre materiale moi durabile.
Cuta dintre sprncenele ei mi-a dat de neles c o pierdusem. Aa c i-am spus salariul,
care avea s fie suplimentat cu opiuni pe aciuni.
Dac societatea merge bine, i va merge, i angajailor le merge bine. ncep pe patru
iulie.
S-a uitat la mine, ncercnd s zmbeasc, fr s m pcleasc nicio secund. tiam la
ce se gndete: dou mii de kilometri distan.
Am inspirat adnc.
Deci, singura mea problem este asta: s stau n Oberlin i s fac naveta la Cleveland
sau s stau la Cleveland i s fac naveta la tine?
Am privit-o schimbndu-i expresia, pe msur ce realiza ceea ce tocmai spusesem. Ochii i
s-au mrit i i s-au umplut de lacrimi. Gura i s-a deschis i a blbit ceva ce suna a Ce?"
Oh, nu i-am spus partea asta? Compania e n Cleveland. La o jumtate de or distan
de Oberlin.
Aveam s stm desprii timp de ase sptmni, de cnd m mutam eu n Ohio i pn
venea ea, dar mi-am alungat din minte gndul sta cnd a venit n braele mele. Astzi eu
eram srbtoritul, aa c am dus-o n camera mea, s-i art toate modurile n care voiam
s srbtoresc.
***
Cele ase sptmni de desprire fuseser un chin.
Imediat dup aterizare, eram gata s sparg un geam cu pumnul ca s ies din avion, s
traversez aeroportul i s ajung la camioneta lui Jacqueline.
Dup prnzul cu prinii ei, plecam amndoi cu maina ntr-o cltorie de dou zile napoi,
spre Ohio. Plnuiam s petrecem noaptea lng Kentucky, s conducem aproape toat
ziua de mine i s ntlnim camionul pentru mutat n faa cminului ei, mine-sear.
374

Ca de obicei, cnd am vzut-o, toi i toate au disprut. A srit din camionet i m-a
ntmpinat n faa ei, ntr-o rochie alb i pe deasupra cu un mic pulover transparent, cu
mneci scurte, descheiat. Geanta mea a lovit asfaltul i am mbriat-o strns.
i-a fost dor de mine? am ntrebat-o, cu buzele aproape lipite de ale ei.
Cu o mn la baza coloanei sale, am apsat-o mai aproape, ct timp cealalt i-a alunecat
sub pulover, ntlnindu-i pielea goal.
Rochia ei era cu spatele gol. O, Doamne, avea s fie o zi lung. Nici nu era ora prnzului
i deja mi imaginam cum nchid i ncui ua camerei noastre de hotel, n seara asta.
Srut-m i ai s afli ct de mult.
S-a ridicat pe vrfuri, n ochi citindu-i-se obrznicie pur, n timp ce degetele mele i se
plimbau pe umeri.
mpingnd-o cu spatele spre partea pasagerului i apsnd-o pe ua camionetei, voiam si dezleg acele ireturi mici, de la ceafa, iar ea o tia.
Ceea ce nu tia: i pregtisem propria mea tortur.
Eliminnd acel ultim centimetru, i-am prins gura cu a mea. I-am trasat conturul buzelor cu
vrful limbii i abia am ptruns nuntru ct timp ne-am srutat.
Mmm... a gemut, repezindu-se cu limba afar s-mi guste buza de sus, nainte s-mi
sug limba n gura ei.
Am aprofundat srutul puin cte puin i limbile ni s-au mpletit, apoi, dintr-odat, s-a
retras. Picioarele i s-au ntors pe asfalt, iar minile i s-au prins de bicepii mei, sub
mnecile tricoului. M-a privit lung, cu ochii mrii.
Lucas.
Hmm?
S-a uitat spre gura mea.
i-ai...? la e...?
i place? am ntrebat, iar ea s-a cutremurat vizibil, din cap pn-n picioare. tiam c-i
lipsete inelul din buz. M-am gndit c o s-i trebuiasc altceva cu care s te joci cnd ne
srutm.
275
ncuviinnd din cap, a spus:
Las-m s vd.
Asculttor, am deschis gura, iar ea s-a uitat nuntru, la bila mic din mijlocul limbii mele.
O... O, Dumnezeule...
i-a lins buza dulce de jos, mutndu-i privirea n ochii mei.
E adevrat, ce se spune despre ea?
Am ridicat un col al gurii i am arcuit o sprncean.

Presupun c vom afla n seara asta, nu-i aa?


Am srutat-o din nou, cufundndu-mi complet limba n gura ei. A suspinat, o rsuflare
prelung, nerbdtoare. Am ntrerupt srutul, mi-am nfurat mna pe ceafa ei i i-am
optit la ureche.
Deci, ia spune-mi, ct timp dureaz faza biatul ru7 Pentru c ncerc din rsputeri s-o
prelungesc.
A inspirat profund, ascunzndu-i faa n umrul meu.
O, Doamne! Nu pot s cred c tii despre asta. I-am ridicat brbia. Avea obrajii roz.
Cum m descurc, Jacqueline? i ndeplinesc toate fanteziile de biat ru sau e ceva ce
mi-a scpat? Poate c am un loc de munc stabil i sunt ndrgostit nebunete de iubita
mea...
Am srutat-o aa cum sttea, agat de mine.
Dar am o imaginaie pctoas.
***
Cndva, exista un moment care separa nainte de dup. Pe de o parte era tot ceea ce
fusese bun i frumos, un vis de neatins n momentele de veghe. Acolo erau blocate
amintirile cu mama, iar eu m strduiam s le uit, pentru c nu fceau dect s m
rneasc i s m condamne. La polul opus era lupta. Suferina. Perioada mea de dup
era realitatea dur i nu aveam altceva de fcut dect s-i supravieuiesc.
Apoi a venit Jacqueline. Aceast iubire. Aceast vindecare. Aceast nou realitate, n care
nainte i dup nu mai sunt desprite de un abis solitar. n care fiecare moment este o
amintire tangibil i o promisiune a ceea ce va urma. E un ma,n un dup. E un acum ce
trebuie trit, iar eu le voi savura pe fiecare, ncepnd din clipa asta, alturi de fata din
braele mele.
Sfrit
276
Mulumesc cititorilor care mi-au scris dup ce au citit E uor s te iubesc. Povetile voastre
au fost sfietoare, motivaionale, dttoare de furie i de putere. Mulumesc celor care miau spus c s-au nscris la cursuri de autoaprare, au cutat sprijin de specialitate sau au
recomandat cartea unei prietene, unei fiice, unei surori sau nepoate. V mbriez pe toi.
Mulumesc, Kim, sora mea de suflet, pentru c mi-ai fost Erin.
Mulumesc bunicului, tatlui i fratelui meu, pentru c sunt genul de brbai care apr,
respect i protejeaz femeile din vieile lor. Voi m-ai nvat, n fiecare zi, cum ar trebui s
fie un brbat i cum ar trebui s m trateze. Datorit vou, nu m-am mulumit cu mai puin.
Mulumesc, Paul, soul meu minunat, pentru c eti unul dintre acei brbai. Dragostea i
sprijinul tu sunt totul pentru mine i n-a fi putut face asta far tine.

Mult iubire prinilor i socrilor mei. Am fost binecuvntat i recunosctoare c v am pe


toi n viaa mea.
Mulumesc nemaipomenitelor mele partenere, critice i sftuitoare: Colleen Hoover, Tracey
Garvis Graves, Elizabeth Reyes, Robin Deeslie i Hannah Webber, precum i redactorului
meu, Cindy Hwang. Sugestiile i contribuia voastr au fost eseniale
pentru a-1 aduce la via pe Lucas n aceste pagini i a-i realiza povestea pe care o merit.
Mulumiri speciale agenilor mei, Jane Dystel i Lauren Abramo, care mi ofer indicaii
preioase i m menin pe linia de plutire n timp ce avansez n aceast carier nc nou.
V apreciez foarte mult pe amndoi.
n sfrit, m adresez tuturor celor care au supravieuit unei ntmplri devastatoare, unui
lucru care v-a spulberat ncrederea n voi i v-a distrus lumea dintr-o singur lovitur. Fie c
ai fost puternici n faa lui sau v-ai prbuit n buci sau vi l-ai ndeprtat din minte ani dea rndul, nu-mi pas cum ai ajuns pn aici. Suntei mai puternici pe zi ce trece. Suntei
mai vindecai pe zi ce trece. Cu fiecare zi n care supravieuii i spunei acelei ntmplri,
acelei persoane, acelei boli, acelei amintiri: NU M DEFINETI. inei-o tot aa!
La Editura EPICA au mai aprut:
Zece lucruri pe care le-am fcut (i probabil n-arfi trebuit) de Sarah Mlynowski
Probabilitatea statistic de a te ndrgosti la prima vedere de Jennifer E. Smith
Uite, aa arata fericirea de Jennifer E. Smith
E uor s te iubesc de Tammara Webber
Anna i srutulfranuzesc de Stephanie Perkins
Lola i biatul de treab din vecini de Stephanie Perkins
Isla i Fericirea pn la adnci btrnei de Stephanie Perkins
Dragostea mea mi-a druit coord. Stephanie Perkins
Destine la limit de Katie McGarry
ndrznete s iubeti de Katie McGarry
Mare Tranquillitatis de Katja Millay

S-ar putea să vă placă și