Sunteți pe pagina 1din 100

LINDA ADAMS

Salvatorul misterios
ALCRIS

CAPITOLUL 1
O lumin aurie sclda stncile coluroase, anticipnd apusul. Firele de
iarb se aplecau supuse sub boarea serii, fonind misterios.
Un drume, clare pe un cal gri arab gonea pe drumul nisipos. Atingerea
hurilor pe partea dreapt a gtului lung i ncordat al calului l struni spre
ntinderea stncoas, prsind drumul.
Brandy Ames i opri calul pe vrful unei stnci, privind ntinderea ce se
defura la picioarele ei.
Bidiviul i ncord gtul, nemulumit de strnsoarea hurilor i i
scutur nerbdtor capul.
Cerul albastru era brzdat spre vest de dungi portocalii.
Soarele se pregtea s apun. Prul auriu al lui
Brandy cptase o nuan armie.
A fi vrut s fiu pictori, ca s imortalizez priveli tea asta, i spuse
ea, mngind absent, cu un gest obinuit gtul calului. Este absolut magic.
Parc a privi un boboc, nflorind cu ncetinitorul.
Calul forni i Brandy l mngie rznd.
Devin prea fantezist, Rashad? Cnd vom ajunge s ne cunoatem mai
bine, o s-i dai seama c m pasioneaz apusurile de soare din Arizona.
Brandy sri din a plin de graie i naturalee, apropiindu-se de
marginea prpastiei. Cerul devenise sngeriu.
Ochii ei verzi strlucir. Gura ei delicat i perfect conturat se arcui uor,
ntr-un zmbet de ncntare.
Era o femeie frumoas. Fragil, cu osatura fin, de nlime medie, dar cu
o atitudine semea.
Nu era ruinoas, dar aerul ei rezervat o fcea pentru unii inaccesibil.
Acum era singur i de aceea se simea liber s-i manifeste sentimentele.

Calul o atinse cu botul pe umr, amintindu-i parc de prezena lui.


Astzi, la magazin, i vorbi ea calului, privind n continuare apusul,
Karen mi povestea de frumuseea Munilor Stncoi. Poate s cread ce
vrea, eu ns nu-mi voi trda niciodat dragostea pentru deertul
Sonora. Mai ales la apus.
Vrfurile munilor care nconjurau valea parc luaser foc. Brandy simi
cum i se taie respiraia, admirnd bogia culorilor. Mngie botul fin al
calului, mprtind cu el minunia peisajului.
Calul o atinse din nou pe umr, plesnind nervos din coad.
Nu te mai gndi doar la stomac, Rashad. Nu-i fur nimeni mncarea
din box. Privete i tu apusul.
Trebuie s nvei s-l admiri, aa cum o fcea Star, n fiecare sear cnd
veneam cu el aici, ca s-mi iau cina.
ntotdeauna cnd i amintea de Star, ochii lui
Brandy se ntristau. De mic i dorise un cal. l primise la zece ani i-l
botezase Star. Fcuser o pereche inseparabil, pn n ziua n care calul
murise de btrnee, la optsprezece ani. Brandy avea douzeci de ani. Pe
Rashad l primise iarna trecut, dup o lung perioad de durere, dedicat
memoriei prietenului copilriei sale. Lui Brandy i era greu s nu fac din
cnd n cnd comparaii ntre cei doi cai.
Aveau personaliti aa de diferite!
i era normal. Fusese foarte ataat de Star. Fusese cel mai bun prieten
al ei. Nu c ar fi fost genul de persoan singuratic. Avea prieteni de coal.
Dar fiind singur la prini i cu vecini la distane apreciabile, aa cum se
ntmpla cu toi locuitorii din Tucson, gsise n calul ei un confident fidel.
Crescuse relativ singur, dar nu o resimise niciodat.
Prinii ei, dei nu erau naturali, o iubiser ca pe propria lor fiic. Leonora
i Stewart Ames, doctoranzi n domeniile lor, erau preocupai de carier i li
se prea ciudat lipsa de ambiie a lui Brandy.

Dar fiind doi oameni cultivai, o lsaser s-i aleag singur calea, fr so influeneze n vreun fel. Dac ea prefera olritul i muncile fizice, ei nu
aveau s-i reproeze nimic. Dei erau dezamgii n sinea lor de faptul c ea
nu-i alesese o meserie intelectual, nu i-o artau niciodat. Nu de puine
ori, Brandy li se simise inferioar prin poziia pe care o avea la magazinul de
decoraiuni interioare, unde lucra.
Karen, prietena cea mai bun i colega ei de serviciu, o ntrebase adesea
dac nu ar vrea s se mute mpreun cu ea ntr-un apartament n Tucson.
Dar
Brandy, la aproape douzeci i unu de ani, era greu de urnit din snul
familiei. Mai mult pentru c asta nsemna s-l prseasc pe Rashad i
mrejurimile slbatice, pustii i linitite ale deertului Sonora.
i apusurile. Cum ar fi putut ea s se bucure n ora de apusurile de
soare? Uneori le privea din curtea fermei, alteori, ca acum, cltorea mile
ntregi prin deert. Dar niciodat nu le pierdea.
Brandy oft adnc, naintnd nc puin spre marginea stncii, dorind
parc s ating apusul cu mna.
Aerul devenise rece i nemicat. nainte s-i mbrace cmaa denim
legat peste olduri se mai bucur o dat de rcoarea serii, care venise dup
o dup-amiaz nbuitoare.
Fantastic! Niciun apus nu seamn cu altul. Este ca un caleidoscop
infinit i magic.
Calul ncepu s bat nerbdtor din copite, pe stnca plat. Brandy i
ntoarse privirile verzi spre ochii nelinitii ai lui Rashad.
Dac era i tata de fa, i-ar fi dat o explicaie tiinific detaliat a
apusurilor de soare. Vezi tu,
Rashad, totul ine de atmosfera pmntului i de felul n care este filtrat
lumina. Motivul pentru care soarele pare aa de strlucitor la amiaz este c
atunci, el se afl exact deasupra capetelor noastre i lumina lui trece prin

mai puine straturi ale atmosferei. La apus i la rsrit, lumina lui trebuie
s strbat mai multe straturi i violetul, albastrul i verdele nu se vd,
lsnd s ajung la noi doar portocaliul, galbenul i roul. Apusurile sunt
mai colorate pentru c seara n atmoasfer plutesc particule de praf,
adunate peste zi.
Orizontul cpt o nuan rubinie intens. Brandy i bg mnile n
buzunarele de la spatele blugilor i oft.
Apusul i pierde tot farmecul atunci cnd ncepi s vorbeti despre el
n termeni tiinifici, nu-i aa?
Este mai plcut doar s-l priveti.
Ultimele cuvinte i fur acoperite de o bufnitur puternic. Un fermier
mpucase undeva, departe un coiot. n deert, zgomotele strbteau
distane mari i se amplificau.
Pocnitura l sperie pe cal, care dintr-o sritur se ntoarse cu spatele la ea
i o lu la galop spre cas.
Prima reacie a lui Brandy fu aceea de a-i duce degetele la gur i a
fluiera dup el. Star i-ar fi rspuns imediat, dar Rashad nu nelese mesajul.
Rashad! strig Brandy alergnd n urma calului, necndu-se cu praful
ridicat de acesta. Rashad! Vino napoi! Oprete-te imediat!
Dar dup civa pai, Brandy realiz c era prea trziu.
Nu avea nicio ans s ajung calul care se ndrepta spre cas, acolo unde
l atepta gleata plin cu ovz.
Ateapt-m, cal prost ce eti! gfi ea, oprindu-se dezamgit de lipsa
de loialitate a calului ei.
i trecu mna prin pr ngrijorat. Nu avea de ce s dea vina pe el. Ea era
de vin. Nu trebuia s-l lase din huri. Rashad nu era suficient dresat. i
merita soarta.
Nu fusese prudent i acum pltea. Avea de strbtut un drum lung spre
cas.

Se bucura c prinii ei erau plecai de acas n seara aceea, pentru c


altfel s-ar fi ngrijorat vzndu-l pe Rashad sosind fr ea. Seara ncepea s
coboare peste deert.
Cu calul, cele cinci mile pn acas nici nu le-ar fi simit. Pe jos ns, era
altceva. O atepta un drum lung, obositor, prin frig i noapte. n plus, i mai
era i foame. Sandviurile ei erau legate de aua lui
Rashad.
Arunc o privire sclipirii ultimei raze de soare.
Bucata de cer nroit se micora cu repziciune i ntunericul avea s pun
stpnire peste deert n cteva minute.
Scuturnd nfrigurat din umeri, Brandy se ndrept spre cas. Privelitea
prea mult diferit fa de cea privit de la nlime, de pe aua calului.
Pe pmntul arid se lsau umbrele lungi ale serii.
ncerc s se ncurajeze, imaginndu-i aceleai peisaje ziua. Oricum,
peste cteva mile, avea s se ghideze dup lumina de veghe a grajdului.
nainta grbit. ntunericul se ls pe nesimite.
Luna i stelele argintii i luminau slab crarea.
Singurul zgomot era cel fcut de paii ei prin nisipul i pietriul drumului.
Era dificil s evite cactuii care-i ieeau n cale. La fiecare pas se lovea de ei,
nepndu-se dureros.
i focaliz toat atenia asupra drumului. Din cnd n cnd l pierdea,
risipind apoi minute preioase pentru a-l regsi. Totul era s in drumul.
Era prea ntuneric ca s poat vedea limbile ceasului, dar presupuse c
dup a doua colin avea s vad lumina grajdului.
Privi cerul ngrijorat. Era posibil s se ntunece mai tare? Acum i prea
ru c niciodat nu avusese suficient rbdare s-i asculte tatl atunci
cnd ncerca s-i explice cum s se ghideze dup stele.
Colina aia acoper lumina grajdului, i spuse ea cu voce tare.
Nu tia ct naintase. Prea c strbtuse mile ntregi, dar nu era aa.

ncepu s tremure din tot trupul. Foamea i sfia stomacul. Abia atepta
s ajung acas i s devoreze friptura din frigider, pe care i-o lsase mama
ei la prnz.
Dup ce mai strbtu o bucat de drum se opri dezorientat. Peisajul nu
era deloc familiar. Undeva, greise drumul. Obosit i slbit de foame, se
prbui n genunchi, ignornd pietrele coluroase care-i rneau genunchii.
Se pierduse.
ntrebarea era ct de departe se afla de cas? i cum s gseasc drumul
cel bun? Nu era pentru prima oar cnd se rtcea n deert. Dar era pentru
prima oar cnd se rtcea singur, fr cal. n mod normal, Star ar fi gsit
drumul spre cas. Dar Star murise i Rashad o prsise.
Nu putea s nainteze ntr-o direcie greit. i frec energic braele
nfrigurate i porni din nou la drum, spernd s vad lumina casei ei sau a
vreunui vecin.
Micarea era mai eficient dect ateptarea. Nu putea s stea s nghee
de frig. De obicei, recomandarea n asemenea cazuri era s se opreasc ntrun loc i s atepte ajutoare. Dar ea nu era complet pierdut. tia c undeva
n fa sau la dreapta trebuia s fie casa ei.
O durere ascuit o fcu s se opreasc. Trebuia s fie splina. Sau frica.
Zmbi. Nu. Era splina. Fcuse un efort neobinuit de mare i organismul
ncepuse s riposteze.
Privi mprejurimile nc o dat, nainte de a porni la drum. i, victorie!
Undeva la stnga ei, n deprtare, vzu o lumin. Sau poate c i se pruse,
pentru c aceasta dispru.
Dar apru din nou. Animat de un el, Brandy prinse fore proaspete. O
lumin n deert presupunea o existen uman. Era convins c nu putea fi
casa ei. Dar nu conta. Nu mai voia s fie singur.
Se apropie n grab, ignornd cactuii i bolovanii, privind mai atent
lumina, care prinse form. Era un foc de tabr.

Hei! Strig ea fericit, alergnd cu ultimile puteri spre flcri.


n lumina focului se contur o siluet. Silueta salvatorului ei necunoscut.
Hei! Tu! Ce bine mi pare s dau de tine, spuse ea rznd. M-am rtcit.
Credeam c voi petrece singur noaptea n deert.
Serios? ntreb brbatul cu o voce dur care ascundea un fel de
suprare tcut.
Brandy se ncrunt imperceptibil. Nu se ateptase la o primire clduroas,
dar spera ca brbatul s dea dovad de puin ngrijorare.
Clream, explic ea n continuare. i calul meu... a fugit. i... s-a
ntunecat. De asta m-am rtcit.
Brbatul tcu dou secunde, dup care spuse cu o voce joas, uor
amuzat:
i aa ai dat de mine, nu?
Da, am vzut lumina focului tu de tabr, spuse ea ezitant, ncercnd
s-i vad trsturile feei brbatului cu care vorbea.
Un cal tropi n ntuneric i Brandy simi cum ncepe s transpire.
i m-am bucurat, continu ea dezamgit.
Dintr-o dat nu se mai simea chiar aa de norocoas.
Cine era acel brbat i ce cuta el singur n mijlocul deertului?
Focul pocni i dou lemne se prbuir incandescente, provocnd scntei.
n acel moment, ceva sclipi n mna strinului. Brandy nghe. Era lama
unui cuit.
i privi nc o dat faa brbatului i deslui o barb crescut n
dezordine. Peste cma purta o vest care-i accentua limea umerilor.
Blugii ponosii i stteau strni pe coapse. n lumnia flcrilor brbatul
prea mare i nfricotor.
Nu prea deloc ngrijorat de faptul c ea se rtcise.
Era suprat c i violase intimitatea.
Nu. Era suprat c l gsise. Pentru c era clar c brbatul acela nu voia

s fie deranjat. Brandy nghii greu. Trecuser zilele Vestului Slbatic plin de
fugari i infractori. Atunci de ce i era fric? De ce avea senzaia c se afl n
faa unui evadat sau a unui renegat, urmrit de lege?
Nu era un vcar de la vreo ferm vecin. i cunotea pe toi. i trecuser
vremurile n care vcarii i fceau tabere, nnoptnd n deert.
n ce se bgase?
Privi din nou cuitul cu lam lucioas. Frica i strbtu trupul, nfiorndo. Mcar dac scpa cu via!
Uite, nu vreau s te deranjez, spuse ea cu voce tremurnd. Dac mi
spui n ce direcie se afl ferma
Ames, te las.
M lai, nu? repet el amuzat, dezvelind dou rnduri de dini albi.
Dac te pierzi din nou?
i n acel moment, Brandy realiz cu groaz c brbatul nu o lsa s
plece. Panica o sufoc. Brbatul fcu un pas spre ea i disperat, se ntoarse
i o rupse la fug ipnd.
Nu conta n ce direcie alerga. Voia s ajug ct mai departe. Inamicul ei
se materializase. Prinsese form uman. Alerga printre cactui i scaiei care
i sfiau bluza i pielea. i dup civa pai se mpiedic de un bolovan i
cazu, rnindu-se la genunchi.
Se rostogoli pe spate, gemnd de durere.
Ce prostie mare ai fcut! spuse brbatul privind-o de sus i dnd din
cap batjocoritor.
O urmrise!
Se aplec asupra ei, dar Brandy se retrase cu spatele, ameninnd
nfricoat:
S nu te atingi de mine!
Taci! strig el, lund-o de picioare.
Brandy ncepu s se zbat, dorind s scape de strnsoarea lui, dar l lovi

drept n brbie.
Trf mic ce eti! Ce naiba vrei s-mi ari?
Brbatul o lu cu o micare brusc de mini, o smuci aruncnd-o pe
umr i o cr napoi la foc, ca pe un sac de cartofi.
Las-m jos c ip!
Ce mai ameninare! rse el. Oricum ipi. i poi ipa ct vrei, oricum nu
te aude nimeni. Sau, mai tii?
Poate c te salveaz vreun scorpion sau vreun coiot.
Brandy ncepu s se zbat mai viguros.
Linitete-te, femeie! spuse el, lsnd-o pe pmnt.
Brandy ncerc s-o rup la fug, dar brbatul o prinse de mn.
Te-ai rtcit, da? ntreb el ncet. Sau te ateapt prietenii dup deal?
Nu, protest ea. i-am spus c m-am rtcit. Nu m atept nimeni
dup deal.
Realiz prea tziu c ideea unor prieteni imaginari care ar fi ateptat-o
dup deal ar fi putut s-o salveze.
Poate c aa ar fi lsat-o n pace.
Disperat, se zbtu, dar vznd c nu poate scpa din strnsoare, l
muc de mn.
Hei! Nu-i mai suport istericalele.
Brandy i lovi ntre picioare cu putere, fcndu-l s slbeasc strnsoarea.
Se trase cu for, dar nu reui s scape de el. i se trezi prbuindu-se n
praf, cu strinul deasupra.
ncerc s-l dea jos de pe ea, dar nu reui. Simea c se sufoc. Aa c i
folosi armele femeieti i anume unghiile, zgriindu-l pe fa, ncercnd
nverunat s-i scoat ochii.
Brbatul o apuc de mini i o intui la pmnt.
Vrei s te potoleti, nebuno?!
Brandy se opri s respire. Ochii brbatului strluceau aproape de faa ei.

Respiraia lui fierbinte i ardea faa. Trupul ei era complet prins sub al lui.
Era sufocat sub masculinitatea lui covritoare.
D-te jos de pe mine! spuse ea cu dinii ncletai.
Nu m atinge!
Nu? zmbi el batjocoritor. Voiam s facem dragoste. Asta merit
creaturile slbatice ca tine.
Sufletul ei strig disperat, dar nu scoase niciun sunet. Se temuse att de
tare pentru viaa ei, nct nu se mai gndise la nimic altceva. i ridic
brbia, deschizndu-i ochii rotunjii de teama c i s-ar putea ntmpla
altceva.
n micarea brusc, se lipi cu buzele de colul buzelor lui. Paralizat de
contactul neateptat, i inu respiraia, nendrznind s se mai mite.
Te rog, opti ea. Te rog, las-m s plec. Jur, jur c nu voi spune nimic
poliiei.
Micarea buzelor ei rupse vraja. Trupul strinului se ncord. Brandy
atept nfricoat urmtoarea lui micare. Nu tia ce putea s urmeze.
Ce nu vei spune poliiei? ntreb el, deprtndu-se puin de buzele ei.
Nu voi spune c te-am vzut, promise ea tremurnd. Adic nici nu team vzut... furnd vreo vit, aa c nu voi mini. Promit c nu voi spune
nimnui c te-am vzut.
Deci, ghiceti de ce m aflu aici, nu-i aa? ntreb el zmbind.
Brandy scutur din cap ezitant, ntrebndu-se dac fcuse bine
spunndu-i de vite. Poate asta urma s-l decid s n-o mai lase s plece.
Cu o micare incredibil de agil pentru un brbat de dimensiunile lui,
strinul se ridic n picioare.
Promii s-mi pstrezi micul secret? ntreb el, amuzat din cine tie ce
motiv.
Dac m lai s plec, promise ea.
Se ridic ncet n picioare, nescpndu-l din ochi pe strinul acela

periculos. i atunci observ privirile lui ndreptate spre bluza ei sfiat de


cactui i scaiei. O
trase discret, ncercnd s-i acopere goliciunea i rnile.
Dac ai putea s-mi spui... ncotro s m ndrept...
Unde locuieti?
La ferma Ames. Tatl meu este Stewart Ames. Se afl la cincisprezece
mile de ferma Saguarro.
Mi-e team c nu cunosc prea bine mprejurimile, spuse el, scuturnd
din cap. mi amintesc c am trecut pe lng o ferm, dar nu pot spune care
anume era. i chiar dac i spun direcia, nu tiu dac te descurci pe
ntuneric.
Pentru prima oar, Brandy avu ncredere n el.
Prea sincer.
Nu vreau s tiu dect direcia, n mare, l asigur ea rapid. Dac ajung
ntr-o zon familiar, m descurc eu.
Crezi c te caut prinii?
Nu tia dac s-i spun adevrul sau s-l mint.
Nu tiu, spuse ea. Sunt plecai de acas i probabil c atunci cnd se
vor ntoarce va fi prea trziu ca s mai vad dac am venit. Vor presupune c
dorm linitit n patul meu.
Adic nu-i vor simi absena pn dimineaa?
Corect.
Dei vreau s scap de tine, spuse el, analiznd situaia, nu te pot
trimite n deert singur, orbecind pe ntuneric. Te poi rtci de tot. Sau i
mai rupi vreun picior, ceva, i atunci s-a zis cu tine. Nu pot s risc asta.
Dar...
Nu m contrazice. Vei petrece noaptea cu mine.
Mine te voi conduce eu.
Dar nu pot s stau aici, cu tine, protest ea.

Ce? N-ai ncredere ntr-un ho de vite? ntreb el cu o sclipire


diavoleasc n ochi.
Pot avea? ntreb ea cu un fals tupeu, strngndu-i mai tare bluza
peste piept.
i promit c nu m voi atinge de tine. Vom mpri doar cldura focului.
Asta dac n-ai de gnd s rmi acolo unde eti. Mai bine vino mai aproape
i nclzete-te.
De fric, Brandy nu mai simise frigul nopii din deert. Cuvintele lui i
reamintir ns senzaia i ncepu s tremure. Se apropie de foc, inndu-se
ns la distan de strin. Nu tia ct credit putea s-i acorde.
Cldura radiat de focul de tabr era ca o binecuvntare.
Brbatul ncepu s-i vad de treaba lui i Brandy l privi recunosctoare.
Dar brusc, se ncord nfricoat. Strinul i scoase din nou cuitul cu lam
strlucitoare din teaca de piele de la centur.
i-e foame? ntreb el, improviznd nite frigrui.
Da, recunoscu ea, amintindu-i de foamea care o chinuia i privind cu
poft carnea nfipt n beioare.
Strinul tie o bucat de carne fript i i-o ddu.
Ce este asta? ntreb ea, analiznd carnea cu ndoial.
Iepure, spuse el, trannd un picior i nfigndu-l n epu. Este cam
tare, dar se poate mnca.
Brandy lu o muctur. La ct de nfometat era, carnea i se pru
minunat.
Tu l-ai vnat?
Da.
Dintr-o singur mpuctur?
Da. De ce? o privi el curios.
Din cauza zgomotului mpucturii tale, mi-a fugit mie calul.
Deci, pn la urm, mi merit soarta. Eu sunt vinovatul, nu?

Nu, spuse ea repede, scuturndu-i buclele blonde. Eu am greit c nu


mi-am priponit calul. Eram prea preocupat s privesc apusul. Am fcut o
greeal prosteasc.
Da.
Brandy mestec n tcere carnea, nemulumit de rspunsul lui scurt.
Strinul era de acord cu faptul c ea fcuse o greeal prosteasc. Dar de
fapt el era cel vinovat. Ea avea tot dreptul s cltoreasc prin acele locuri.
Dar el? Ce cuta pe acolo? De ce vna prin locurile acelea?
Ho nenorocit ce era!

CAPITOLUL 2
Dup ce terminar de mncat iepurele, se delectar la desert cu fructe de
cactus. O dat ce-i potolise foamea, Brandy se aez mai aproape de foc,
bnd dintr-o can de tinichea cafea fierbinte oferit de strin.
Nu aveau dect o can i, dei ea ar fi dorit s savureze licoarea fierbinte,
trebuia s se grbeasc.
Este bun, murmur ea, ntinzndu-i cana goal.
Toat mncarea a fost bun. Bine, mi era aa de foame, nct nu mi-ar fi
psat ce a fi bgat n gur.
Brbatul se mulumi doar s dea din cap, turnndu-i cafea.
Aa mnnci tu de obicei? ntreb ea, sprijinindu-se ntr-un cot. Adic,
obinuieti s-i vnezi mncarea?
Da. ntotdeauna cnd m aflu n deert. Nu vreau s m ncarc cu
provizii.
Corect. Proviziile i-ar fi ncetinit naintarea unui fugar ca el.
Cltoreti des prin deert?
Destul de des, spuse el, aruncndu-i o privire rapid. Strinul lu o
gur zdravn de cafea, fr s se strmbe, dei era clocotit.
Brandy atepta explicaii mai detaliate, dar probabil c strinul nu avea
suficient ncredere n ea, nct s i se destinuiasc. i poate c avea
dreptate. Nici
Brandy nu era convins c putea ine un asemenea secret.
Brbatul mai lu o gur de cafea, dup care arunc zaul pe pmnt,
scuturnd bine cana. Se ridic n picioare i se ndrept spre rucsacul
atrnat de ramura unui arbust. Brandy l privi curioas cum scoase ceva
dinuntru. Era o cutie alb.
Ce ai acolo? ntreb ea.

O trus de prim ajutor, spuse el aruncndu-i o privire. Trebuie s-i


curm rnile.
Brandy i privi rnile. Dei artau destul de urt, aa sngernde cum
erau, nu o dureau deloc. Spinii nu-i ptrunseser adnc n piele. Erau mai
mult nite zgrieturi.
Nu m dor, protest ea. Abia dac le simt.
Brbatul n-o ascult. Se aez ntr-un genunchi n faa ei i deschise
cutia, scond o sticl cu antiseptic.
O s te doar dac se infecteaz.
Avea dreptate. Dar nu voia s se lase tratat de acel infractor.
Las-m pe mine, spuse ea.
Nu le vezi pe toate, spuse el, tamponndu-i rnile cu o bucat de vat
mbibat n antiseptic.
Focul i lumin faa. Era pentru prima oar cnd
Brandy l putea studia ndeaproape. Trsturile lui puternice i ddeau un
aer dur, care-l fcea s par periculos. Avea prul, sprncenele i barba
negre, la fel ca i ochii, iar tenul i era ars de soare.
Fr barba aceea slbatic, ar fi fost ntr-un fel frumos.
Probabil c i-o lsase s creasc pentru a se deghiza. i, ciudat, avea
ceva familiar, ceva care lui
Brandy i scpa.
i totui o surprindea n privirile lui lipsa sclipirii unui infractor. Prea
sigur pe sine, cu o atitudine semea, improprie unui urmrit de lege.
Totui, era un ho de vite. i ce anume l fcuse pe brbatul acela de
treizeci de ani s aleag o asemenea soart?
Brbatul ncepu s-i dezinfecteze rnile de pe cellalt bra. Degetele lui nu
preau muncite, erau fine i aveau o atingere delicat.
Brandy era uimit cum de scpase cu bine din lupta pe care o purtase cu
el mai devreme. Pentru c dac i-ar fi pus mintea cu ea, i-ar fi putut rupe

cu uurin oasele. Contientizarea acelui fapt o fcu s se simt mai n


siguran cu el.
Brbatul termin de dezinfectat i ultima zgrietur i arunc tamponul
de vat n foc.
Mulumesc, spuse ea.
Scoate-i bluza, ca s-i cur rnile de pe pipt.
Brandy i strnse automat bluza peste piept i se retrase n defensiv.
Te rog s ncetezi s mai faci pe nebuna, spuse el linitit. Chiar vrei si mai pierzi timpul luptndu-te cu mine? dac nu-i scoi bluza, i-o scot eu.
Nu. D-mi tamponul s m cur singur.
Eti cumva contorsionist? Hai, las-m s te ajut.
Nu reueti s ajungi singur la toate. O fac spre binele tu.
Nu!
Stai linitit. Am mai vzut trupuri femeieti.
Consider-m doctorul tu.
Nu!
Hai, las la o parte ruinea, nu fi proast.
Vznd c nu-l poate convinge, Brandy se supuse cu ndoial, spernd s
scape ct mai repede.
n primii ani ai adolescenei, Brandy crezuse c nu va avea niciodat sni.
Dar acetia apruser repede, rotunjindu-se voluptuos, o dat cu trecerea
anilor.
Cu sfial, i desfcu bluza, rmnnd n faa lui ntr-un sutien subire de
dantel.
Spuneai c te cheam Ames. i mai cum? ntreb el, ncercnd s-o fac
s uite de stnjeneal.
Brandy, spuse ea cu voce sufocat, tresrind la fiecare atingere a
tamponului de vat pe pielea pieptului ei.
Brandy? Pcat c n-ai un strop de brandy la tine.

i-ar fi prins bine.


Da, zmbi ea. Dar pe tine cum te cheam?
Jim.
Att. Fr nume de familie. i era normal. Dac o minea? Oricum, nu
conta. Din partea ei putea s-l cheme i Tom sau Sam. Important era c
fcuser prezentrile.
Trebuie s-i dau puin la o parte bretelua de la sutien, spuse el. Mai ai
aici o zgrietur.
Brandy nu mai avu timp s protesteze. i arunc o privire rapid asupra
umrului pe care avea o zgrietur lung, roiatic. Atingerea degetelor lui o
fcu s tresar.
Te doare? ntreb el ngrijorat.
Nu, spuse ea repede, nroindu-se.
Dar nici nu putea rmne indiferent la atingerea aeea intim i
neobinuit de delicat.
Ci ani ai? ntreb Jim.
Douzeci. De ce?
Jim i zmbi, privind-o prietenos.
Roeti ca o adolescent. Sau ca o virgin, adug el n oapt.
Brandy se nroi mai tare. Ar fi vrut s protesteze, dar el i-ar fi dat seama
c minte. Se srutase i se mngiase cu diveri biei de vrsta ei, dar
niciodat nu simise dorina s mearg pn la capt.
Poi s-i pui bluza, spuse el, terminnd de dezinfectat ultima i cea
mai mare zgrietur.
Brandy i ncheie repede nasturii, privindu-l nelini tit pe Jim care se
ntorsese cu spatele la ea, ndesndu-i n rucsac trusa de prim ajutor.
Eti obosit? ntreb el, prinznd legturile rucsacului.
Brandy i privi ceasul i constat cu surprindere c era aproape miezul
nopii.

Da, spuse ea nesigur.


Jim desfcu un sac de dormit de o singur persoan.
Dormi aici, spuse el.
i tu unde dormi?
Presupun c nu vrei s mprim sacul de dormit, spuse el rznd. Aa
c voi dormi lng foc.
Nu. Poi s dormi tu n sacul de dormit. Stau eu lng foc.
Treci n sac i dormi, ordon el, redevenind serios.
Brandy l ascult, presupunnd c dac nu ar fi fcut-o de bun-voie, s-ar
fi ajuns la o alt altercaie, pe care nu i-o mai dorea. i arunc totui o
privire furioas, dndu-i de neles c nu-i conveneau ordinele lui. Dar pe
Jim nu pru s-l afecteze.
Brandy se descl, n timp ce Jim mai arunc nite lemne pe foc. Dei era
trziu, nu se simea deloc obosit. Privi focul care devenise mai puternic,
ntrebndu-se dac prinii ei i sesizaser lipsa. Poate c deja organizaser
echipe de cutare.
l privi pe Jim care i mai puse o jachet ca s se protejeze de frigul
nopii. Ce ar spune prinii ei dac ar gsi-o petrecndu-i noaptea alturi
de un brbat ca el?
Era uimit de reaciile ei contradictorii. Ba se temea de el, ba l admira.
Oricum, nu-i era indiferent deloc.
Felul n care i tratase rnile, i oferise sacul de dormit, o hrnise. Era
drept, toate le fcuse mai mult cu fora.
O obliga, i comanda. i asta nu-i plcea deloc. O considera o putoaic.
Clipi obosit, privind cerul. Luna prea o tipsie mare de aur. Abia atepta
s se fac diminea. i ntinse oasele obosite ntre faldurile groase i
clduroase ale sacului de dormit. Aerul rece al nopii i pica obrajii. Se
ntoarse cu faa spre cldura focului de tabr.
Focul de tabr care... se stinsese! Cenua nc mai fumega. Dar Jim

dispruse. Uimit, Brandy se ridic ntr-un cot, privind n jur.


Unde era? O prsise? Se rzgndise? Nu avea ncredere n ea?
Punndu-i o mie de ntrebri i negsind rspuns la niciuna, Brandy se
ridic repede n capul oaselor, cutndu-i ghetele.
n spate se auzi fornitul unui cal.
Scutur-le bine nainte s i le pui n picioare, spuse o voce din spate.
Nu tii ce scorpion i-a fcut culcu n ghetele tale.
Brandy se ntoarse spre el uurat. Deci, pn la urm nu o prsise!
Privind n ochii lui negri, simi c-i pierde rsuflarea.
Se

ntoarse

ruinat

de

propria

reacie

ncepu

s-i

scuture

contiincioas ghetele.
Trebuia s m trezeti mai devreme, spuse ea suprat, nclndu-se.
Dormeai dus i nu avea sens s te trezesc.
Cafeaua este nc fierbinte i i-am pstrat nite fructe de cactus pentru
micul dejun.
O cafea mi ajunge.
Cana de tinichea o atepta n cenua cald. Se ridic din sacul de dormit,
nfrigurat de contactul cu aerul rece al dimineii.
Ai dormit bine? ntreb el.
Da, de ce?
ntrebam i eu aa, spuse el ridicnd din umeri i apropiindu-se de
mormanul de cenu. Credeai c am plecat fr tine?
Se putea ntmpla, nu? spuse ea aruncnd o privire tioas zmbetului
lui ironic.
Da, aa este. Ai terminat cafeaua?
Brandy nghii repede ultimele picturi de cafea i i nmn cana, pe care
Jim o ndes ntre bagaje. Brandy privi cu regret culcuul cald n care
dormise. Mai rmnea de mpachetat sacul de dormit.
Iei, soare, spuse Brandy, privind nfrigurat spre rsrit. Iei, soare, i

nclzete deertul.
Observ, aruncat lng foc, ptura cu care se nvelise Jim. O ridic de
jos i i-o puse n jurul umerilor.
Nu, spuse Jim. D-mi-o.
Brandy o ls dezamgit s cad de pe umerii ei nfrigurai.
Ce faci? ntreb ea uimit, vzndu-l c scoate cuitul din teac.
Mai este o or pn rsare soarele. O s nghei de tot, spuse el, tind o
gaur n mijlocul pturii. Aa, i-o poi lega n jurul taliei cu cureaua.
Brandy privi uimit ptura transformat ntr-un poncho. Inima i se nclzi
vznd gestul grijuliu al lui
Jim.
i-ai stricat ptura, spuse ea.
Era o observaie inutil.
Aa se pare, zmbi el amuzat.
Din cteva micri rul sacul de dormit i-l leg de aua calului. Brandy i
urm instruciunile, punndu-i ptura peste umeri, scondu-i capul prin
gaura fcut de Jim, i o leg n jurul taliei cu cureaua blugilor.
Simea nevoia s-i dovedeasc recunotina, dar nu tia cum. Oricum,
Jim nu prea s se atepte la mulumiri din partea ei.
Jim mprtie cenua, stingnd tciunii aprini, i se sui pe cal, ajutnd-o
i pe Brandy s urce n spatele lui.
Cred c bnuiesc pe unde ar fi casa ta, spuse el, dnd pinteni calului.
S-ar putea s ne ntlnim cu echipele de salvare pn o gsim.
Brandy era de acord cu el. Privi n urm, observnd urmele copitelor care
dovedeau trecerea lor prin acele locuri. Dar deertul avea s tearg curnd
toate urmele. ntr-un fel se simea trist i nu tia de ce.
Agil i cu fore proaspete, calul i purt uor prin deert, printre cactui i
scaiei. mprejurimile erau necunoscute pentru Brandy, dei n mare,
deertul prea acelai din toate unghiurile.

Protejat de poncho i de cldura radiat de trupul lui


Jim, Brandy se bucur de frumuseea cltoriei. Rcoarea dimineii
scotea slbticiunile din brloguri, la vntoare.
Dup cteva mile, calul pru s nu mai rspund aa de rapid la comenzi.
Brandy se gndi c poate i intrase o piatr sub potcoav. Dar privindu-l l
vzu cu capul ridicat, gtul ncordat i urechile ndreptate nainte.
Simea ceva.
Ce are calul tu? ntreb Brandy. Nu vrea s mai transporte dou
persoane?
Nu, rspunse Jim.
Ceva era n neregul. Oprir i desclecar, dar calul tot nu se liniti.
Fornia agitat ntruna, inndu-i gtul ncordat i urechile ciulite.
Urc-te repede n spatele meu, comand Jim, suindu-se n scri.
Brandy aproape zbur prin aer, tras de braul puternic al lui Jim. Nu mai
avu timp s se uite n urm, fiind preocupat s se in bine de mijlocul lui
Jim, care dduse pinteni calului. Galopau n for, n direcia opus din care
veniser. Calul sesizase ceva i
Jim i dduse seama de pericol. Ce putea fi? Poliia?
Pentru c Jim prea foarte agitat.
n scurt timp, Jim struni brusc calul i Brandy aproape se prbui peste
el, luat prin surprindere.
Hai! D-te jos, spuse Jim, smucind-o n spatele unor stnci.
Brandy se supuse cu ezitare, creznd c Jim o va prsi, plecnd mai
departe. n loc de asta, vzu cu surprindere c Jim ncepuse s dezlege
bagajele legate de aua calului i s le arunce la pmnt.
Ce e? Ce se petrece? ntreb ea nemainelegnd nimic din gesturile lui.
Vine peste noi o furtun de nisip, spuse repede Jim.
Brandy privi n direcia din care veniser i...
Doamne! Undeva la nord, se contura un nor cenuiu, ca o cea, care

nainta spre ei cu repeziciune. Frica i reprim orice gest.


Nu era pentru prima oar cnd vedea o furtun de nisip, dar niciodat nu
fusese martora ei n deert, fr un acoperi desupra capului, expus,
neprotejat.
Privi speriat spre brbatul de lng ea, care se chinuia s scoat
harnaamentul de pe cal.
Ce faci? ntreb ea speriat. S nu-mi spui c i dai drumul!
n acel moment calul, eliberat, o lu la galop.
Este nscut i crescut n deert. tie mai bine dect noi ce are de fcut.
Stai ghemuit ntre stnci, spuse el desfcnd sacul de dormit, i pune-i
asta n cap.
Brandy nu mai avea nevoie de alte imbolduri.
Vntul devenise puternic i instinctul de conservare i fcea datoria. Se
ghemui ntre stnci, ntr-un loc care prea un fel de mic peter i se
acoperi cu sacul de dormit. Simindu-se relativ n siguran, se ntoarse s-l
cheme pe Jim lng ea.
Dar n acelai moment, Jim se arunc peste ea, protejnd-o cu trupul lui.
Desfcut, sacul de dormit le ajungea la amndoi. Stteau ca ntr-un cocon.
n jurul lor era ntuneric. Doar inimile li se mai auzeau btnd n acea
tcere mormntal.
n cteva secunde, furtuna veni peste ei, lovindu-i cu o ploaie de pietre.
Vntul era aa de puternic, nct prea s-i smulg cu totul din adpost.
Brandy se ghemui instinctiv la pieptul lui Jim.
Praful fin ptrundea n adpostul lor improvizat, intrndu-le n nas i n
gur. Nisipul prea s intre din toate prile, bombardndu-i ca mii de ace
fine. Brandy tia c Jim suporta tot greul.
Zgomotul se ntei. Aerul era fierbinte i plin de particule sufocante.
Brandy voia s arunce totul de pe ea, s ias ca s respire. Dar tia c era
imposibil. Afar era mai ru.

Nu mai pot... s respir, spuse ea necndu-se, lipit de gtul lui.


Jim o strnse mai puternic n brae.
Rezist, micuo. Hai, nc puin i trece. Mai rezist puin. Hai, c se
poate, o ncuraj el cu blndee. Trecem noi i de furtuna asta.
Brandy se strdui s nu se mai gndeasc la nimic.
Singurul lucru pe care-l mai auzea era inima ei care btea aproape de a
lui Jim.
Urmtorul minut pru o or interminabil.
Furtuna se ndeprt rapid, lund cu ea norul de nisip i lsnd n urm
o linite mormntal. Jim ncerc s-o ndeprteze pe Brandy de la pieptul
lui, dar nu reui. Fata era aa de speriat, nct se agase cu toate puterile
de el. Nici nu mai realiza c furtuna trecuse.
Brandy, o chem el ncet cu glas blnd, trecndu-i degetele prin
buclele ei aurii. Brandy, gata. A trecut.
Hai, linitete-te.
Brandy nu prea s-l aud. Se inea strns la pieptul lui, cu ochii nchii
i fruntea ncruntat.
Jim i desfcu braele din jurul lui i o rezem cu spatele de stnci. Dup
cteva momente, deschise temtoare ochii, privind n jur. Soarele strlucea
pe cer, iar singurul semn al trecerii furtunii era praful fin suspendat n
atmosfer i nisipul de pe sacul lor de dormit.
Nu-mi vine s cred, opti ea respirnd uurat, bucurndu-se de
fiecare respiraie.
Ce nu-i vine s crezi? zmbi ironic Jim.
Nu-mi vine s cred c a trecut.
i sprijini capul de stnc i i zmbi alene. n ochii lui Jim strluci o
lumin ntunecat, fcndu-l s par mai misterios i atrgtor. Jim i atinse
n joac vrful nasului i-i scutur uor praful de pe obraji. Gestul lui i fcu
inima s tresar violent.

Ai pielea ca glaspapirul, spuse el.


Dac i-ai vedea barba! spuse ea rznd.
Jim se ncrunt jucu, ridicndu-se n picioare. Apoi, cu fals ceremonie,
i ntinse o mn pentru a o ajuta s se ridice. Brandy rspunse jocului i
punndu-i mna fin n mna lui puternic i mare, se ridic cu graie.
Jim nu-i eliber mna, dar Brandy nu protest.
Cteva minute mai devreme se simise protejat la pieptul lui. Nu avea de
ce s se team. Jim se dovedise un brbat de ncredere.
tii, spuse ea alintndu-se, nici mcar n-am apucat s-i mulumesc
pentru tot ceea ce ai fcut pentru mine noaptea trecut, acum...
Ar trebui s primesc o recompens pentru c te-am salvat, nu-i aa?
glumi Jim.
Trecuser prin multe mpreun n ultimele douzeci i patru de ore. Aa
c fr team, Brandy se ridic pe vrfuri i se ag cu braele de gtul lui,
fluturnd din gene.
i apropie buzele de obrazul lui i... ceea ce se dorea a fi un srut inocent
de mulumire se transform n altceva. Jim i apropie buzele de ale ei i o
srut tandru i ferm.
Dar scurt. i Brandy i deschise ochii dezamgit.
Privirea ei spunea totul.
Mna lui Jim care i sprijinea ceafa se ncord hotrt, trgnd-o din nou
spre el. De data aceasta srutul deveni insistent i pasionat, fcnd-o s-i
piard minile. Trupul ei se lipi instinctiv de al lui.
Era ntr-o lume condus de instincte i senzaii care explodau n jurul ei.
Pulsul i btea nebunete n urechi. Mirosul lui brbtesc o nvlui ca o
matie.
Fiecare prticic a pielii ei purta amprenta trupului lui masculin.
Gura lui Jim se ndeprt uor de a ei. Brandy i aez cu regret capul pe
pieptul lui, ncercnd s-i revin.

Jim o inea cu tandree de dup umeri, mngind-o uor. Ea i simi


srutul pe cretetul capului, ca o prere de ru.
Uimit de neateptata retragere n defensiv,
Brandy se uit n ochii lui ncercnd s-i neleag gestul.
Dar Jim i evit privirea, ndeprtnd-o de la pieptul lui.
N-ar fi trebuit s fac asta, spuse el ntorcndu-se cu spatele.
De ce? rse ea nervos. Mie nu-mi pare ru.
Nu pot s-i explic, spuse el, preocupat s strng sacul de dormit i
bagajele pline de nisip. E vina mea.
S uitm ce s-a ntmplat. E mai bine aa.
De ce? insist ea.
Nu vreau s-i faci o idee greit, spuse el scuturnd pturile.
Dar oamenii se srut tot timpul. Am fcut ceva greit? Srutul este
ceva obinuit ntre dou fiine care se simt atrase una de cealalt. Poate par
eu tnr, dar s tii c sunt suficient de deteapt ca s-mi dau seama c
asta nu reprezint o declaraie de dragoste.
Nu pari tnr. Eti tnr i uor impresionabil.
Nu! Aa vezi tu, la anii ti! ip ea, contraatacnd enervat.
Jim o privi ntrebtor, ridicnd o sprncean.
Rectific. Eti tnr, impresionabil i plin de ieiri temperamentale.
Iart-m, spuse ea. N-am vrut s ip, dar nu neleg de ce regrei c mai srutat?
mi place de tine, Brandy. i dac a fi tiut de asear ce fel de om eti,
toate astea nu s-ar fi ntmplat.
Ce vrei s spui?
Jim o studie ndelung.
Sunt multe lucruri pe care nu le cunoti despre mine, Brandy.
Frustrat de rspunsurile lui evazive, Brandy se ntoarse cu spatele,
fluturndu-i minile n aer.

Presupun c eti nsurat i ai trei copii. Ei, i? Asta ar trebui s m


ocheze, sau s m fac s m simt ca o nenorocit care destram csnicii?
Nu sunt nsurat, spuse Jim pufnind n rs. Hai,
Brandy, s lsm asta. Ne ateapt un drum lung.
Cteva minute mai trziu, Brandy uit de mica lor altercaie. Nu se mai
gndea la nimic dect la prinii ei, care probabil n acele momente o cutau
disperai.
i ea, n loc s fie ngrijorat, se certa cu un ho de vite.
Ce faci? Ai de gnd s-i lai bagajele aici? ntreb ea, aezndu-se n
faa lui.
Le iau la ntoarcere, spuse el, ocolind-o.
Bagajele erau grele i nu avea sens s le care pe acelai drum de dou ori.
Jim avea dreptate. Dar dac le gsea cineva? Era problema lui, oricum.
Brandy privi fr speran deertul vast. Nicieri n jur, pe linia
orizontului, nu se ntrezrea vreo aezare.
Deertul imens era decorat doar cu cactui i stnci.
Ct de departe erau de cas?
i cum faci ca s-i gseti calul? ntreb ea, alergnd dup Jim.
Nu tiu. Dar sunt sigur c a fugit spre un arc din apropiere.
Un arc n apropiere? Brandy nu cunotea niciunul.
Probabil c Jim avea un loc al lui n care i inea vitele furate. Doar aa se
explica.
Brandy i studie uimit profilul. De ce oare un brbat ca el, n
deplintatea maturitii i puterilor alesese s se fac ho de vite? Ar fi putut
s aib o meserie cinstit. Era pcat de el. Dac l prindeau?
Jim? l strig ea cu ezitare. De cnd furi vite? Adic, nu i-ai dorit
niciodat s faci i altceva?
M ntrebam dac va mai dura mult, spuse el, ntorcndu-se zmbitor
spre Brandy.

Iar rspundea evaziv.


Ce vrei s spui? ntreb ea exasperat.
Tocmai ai scos la iveal o latur specific femeilor.
Toate ncercai s ne schimbai pe noi, brbaii. Ai de gnd s-mi ii o
predic despre traiul meu nesntos?
Eram curioas, se apr ea.
Brandy atept rspunsul lui n zadar. n final se ls pguba. Era clar
c nu reuea s scoat nimic de la brbatul acela plin de secrete.

CAPITOLUL 3
Cltorir prin deert pe drumul nisipos i erpuind printre cactui i
scaiei cteva ore bune. Cu toate astea nu strbtuser mai mult de dou
mile. Soarele arztor era sus pe cer, ncingndu-le cretetele capetelor. Jim
i scosese jacheta i i desfcuse vesta, iar Brandy renunase la poncho-ul
improvizat, legndu-l n jurul coapselor.
Epuizat, se opri la marginea drumului, refuznd s mai nainteze.
Nu mai pot! strig ea dup Jim, care n-o observase.
Jim se ntoarse i i fcu semn s se ridice.
Nu, mai stau puin s m odihnesc.
Jim se ntoarse dup ea i o lu de mn, fornd-o s se ridice.
Hai ne odihnim acolo, spuse el, artndu-i albia unui ru secat.
Resemnat, Brandy l urm trndu-i picioarele i se trnti pe marginea
albiei, care avea o nuan verzuie.
Ce pcat c a secat, spuse Brandy. M-a fi aruncat cu totul n rul
sta.
i-e sete?
Sigur.
De ce nu spui? ntreb Jim, desfcndu-i de la cingtoare un mic
termos.
Lichidul nu era prea rece, dar prea o adevrat binecuvntare pentru
gtul ei uscat.
Se vede c nu sunt obinuit s merg pe jos.
Soarele sta ne usca i ne obosea chiar dac aveam calul. Singura
diferen este c am fi naintat mai rapid.
i nu era bine?
Ba da, dar acum, asta este! spuse el uor enervat, ducndu-i termosul

la gur.
Brandy i ls privirea n pmnt, concentrndu-se asupra zgomotului pe
care l auzea n urechi. Credea c era inima ei, dar zgomotul prea s se
nteeasc.
Jim?
Da?
Cred c... aud apropiindu-se un... elicopter? Da!
Sigur este un elicopter, spuse ea privind spre cer. Uite-l!
O echip de cutare, spuse Jim ncruntndu-se.
tiu! spuse ea vesel.
n cteva minute avea s fie salvat. Abia atepta s ajung acas la
prinii ei. i prea ru pentru Jim. O ajutase mult i acum avea s fie
arestat. Dar faptul c o ajutase nu-l absolvea de vin. Cu toate astea, simea
c era rndul ei s-l ajute s scape.
Nu ne-au vzut nc, spuse Brandy nelinitit.
Ascunde-te repede undeva. Nu vor ti niciodat c ai fost pe aici. i
promit. i-am promis.
Nu vrei s m denuni? ntreb el, zmbind.
Nu pot, spuse ea, privind elicopterul care se apropia. Repede, Jim.
Ascunde-te acum, ct mai ai timp.
Jim se ridic n picioare i Brandy l privi cu tristee.
Nu i plceau despririle.
Ai grij de tine, opti ea.
Nu plec nicieri, Brandy, ezit el, privind-o serios.
Elicopterul se apropie aa de mult de ei, nct puteau s-l vad pe pilotul
care gesticula spre ei.
Dar, Jim...
Era prea trziu.
Jim, spuse ea cu lacrimi n ochi. Ne-au vzut. Te-au vzut!

Brandy, spuse el, dndu-i o uvi de pr auriu dup ureche. mi pare


ru... mi pare tare ru.
Mie mi pare ru, spuse Brandy, ncruntndu-se confuz.
Uite, vor ateriza acolo, spuse Jim ntorcnd-o cu faa spre un platou. S
mergem.
Ce faci? Nu ncerci mcar s fugi? Mai ai timp!
Hai!
Tu chiar vrei s fii prins, nu-i aa? O s ajungi la nchisoare, Jim, i dai
seama?
Brandy, spuse Jim tuind uor. Trebuie s-i spun ceva.
Da?
Nu sunt ho de vite.
Dar ai spus c...
Nu. Tu ai spus.
Brandy l privi uimit pe Jim care arta ciudat.
Cine eti tu de fapt? ntreb ea, privindu-l atent.
Elicopterul se apropie de pmnt, strnind un nor de praf n jur. Dup ce
ateriz, un brbat mbrcat la costum iei n grab, ferindu-se de praf i
ncepu s alerge spre ei.
La naiba, Jim! strig brbatul. M bucur c te-am gsit! spuse el,
scuturndu-i mna. Raymond i-a vzut calul ndreptndu-se spre cas,
nainte s vin furtuna.
Tu trebuie s fii fata lui Ames, spuse el, ntorcndu-se spre Brandy.
Brandy confirm dnd confuz din cap. Lucrurile deveneau din ce n ce
mai neclare. Ce se petrecea? Ce era adevr i ce era minciun? Pe brbatul
de lng ea l chema cu siguran Jim. Dar nu era ho de vite. Era o
persoan important. Cine era el de fapt?
i aminti c la prima impresie i se pruse o persoan cunoscut. Avea
ceva familiar. Din cauza brbii nu reuea s-i dea seama cine era el cu

adevrat.
Suntei gata?
Jim o ntrebase ceva, dar ea nu-l auzise. Se strduia s-i dea seama cine
putea fi.
Domnioar Ames, suntei gata?
Domnioar Ames! Formalismul cu care i se adrease o fcu s tresar.
Prea distant i politicos. Renunase s-o numeasc Brandy. De ce?
Da, rspunse ea i mai confuz.
Cellalt brbat i oferi braul i o conduse n elicopterul pornit, pe scaunul
din spate. i leg centura, privindu-l pe Jim care se aezase lng ea.
Strinul se aez lng pilot i-l ntreb cu voce tare, ncercnd s acopere
zgomotul motorului:
L-ai anunat pe erif i familia Ames c am gsit-o pe domnioara Ames
mpreun cu domnul
Corbett?
Da, spuse pilotul.
Corbett! Auzind numele, Brandy se simi ca i cum cineva o lovise drept n
plex. Barba i mprejurrile o orbiser complet. Cine ar fi crezut c sub
identitatea unui ho de vaci, care cltorea prin deert, se ascundea
faimosul James Corbett, steaua de cinema?
Da! Chiar el era. Brandy l privi din nou, simindu-se din ce n ce mai
prost. Ct o mai fi rs Jim de ea! S-l considere un ho de vite! i-l imagin
povestindu-le celor din lumea lui ntmplarea. n ce situaie se pusese! Se
fcuse de rs!
Flcrile ruinii i arser obrajii. i nfipse dinii n buza inferioar,
simindu-se umilit.
Se uit la el din nou cu coada ochiului i i ntlni privirea amuzat.
Doamne! Ce greeal! Ruinat, i ntoarse ochii spre geam, privind deertul
de la picioarele lor.

Spre surprinderea ei, nc se gndea la el ca fiind


Jim! Nu! Trebuia s se gndeasc la el ca la James
Corbett! Un actor faimos, i de ce nu, ngmfat, plin de aere. Aa erau toi
actorii! De ce ar fi fost el altfel?
Pilotul se ntoarse spre brbatul de lng el i i spuse ceva.
La casa lui Ames ne ateapt o turm de reporteri, spuse brbatul,
ntorcndu-se spre Jim. Preferi s aterizm la Saguarro?
Brandy l privi pe Jim care se strmb nemulumit.
Ea i-ar fi dorit ca totul s se termine ct mai repede. S ajung acas i
s uite tot. Nici ea nu avea chef de reporteri indiscrei.
Nu, mergem la ferma Ames! rspunse Jim.
Brbatul ridic din umeri nedumerit i i comunic ordinul pilotului.
Actorii aveau ciudeniile lor, dar trebuiau ascultai.
Curnd, Brandy ncepu s vad desfurndu-se la picoarele ei peisaje
familiare. Grajdurile, casa ei i prinii, alturi de o mulime de oameni,
ateptnd-o n faa casei.
Elicopterul ncepu s coboare i ateriz pe un platou.
Pilotul opri motoarele i Brandy i desfcu centura de siguran. Jim
coborse naintea ei i i oferi mna, ajutnd-o s coboare. Brandy i ignor
ajutorul i sri din elicopter.
Domnule Corbett, m scuzai, spuse ea, vzndu-l pe Jim c i bloca
drumul i evitndu-i privirea intens, dar trebuie s plec.
i strecurndu-se pe lng el, alerg fericit spre prinii ei care o
ateptau nerbdtori, privind uimii celebritatea care o nsoea.
Leonora, mama ei, prea calm i mulumit. Brandy se arunc n braele
ei, fericit s gseasc sigurana dup care tnjise atta.
Ne-ai tras o sperietur! spuse mama ei, mngind-o.
Vai! i ari ca o mic vagaboand, draga mea.
tiu, spuse Brandy rznd, srind n braele tatlui ei. Ce bine e acas!

Draga tatei! Cum te simi?


Bine, tat! M simt foarte bine! spuse ea, privind peste umrul tatlui
ei i observnd reporterii nghesuindu-se n jurul lui Jim.
Dup ce se desfcu din mbriarea printeasc, trei reporteri o
nconjurar, bombardnd-o cu ntrebri:
Cum v simii, domnioar Ames?
Bine, rspunse ea.
Este bine acas?
Cu siguran!
Cum v-ai rtcit?
Cum este o noapte n deert?
Povestii-ne!
O ploaie de ntrebri czu asupra ei. Nu reuea s rspund bine la una,
c imediat i se punea alta. Nici nu-l observ pe Jim care se apropiase de
prinii ei, prezentndu-se politicos.
Am auzit c v-a prins o furtun n deert, este adevrat? l ntreb tatl
ei pe Jim.
Da...
Domnioar Ames, ce ai fcut cnd a nceput furtuna?
ntreb un reporter.
De fapt, J... adic domnul Corbett a intuit apariia furtunii i am avut
timp s ne adpostim n spatele unor stnci.
Vrei s spunei c dumneavoastr i domnul
Corbett erai mpreun cnd v-a prins furtuna?
Brandy realiz prea trziu c reporterii nu tiau c ei petrecuser noaptea
mpreun. Credeau c se pierduser separat.
Adic... vreau s spun... blmji ncurcat Brandy, privindu-l pe Jim cu
prere de ru.
Eu mpreun cu domnioara Ames ne-am ntlnit noaptea trecut,

spuse Jim calm, adresndu-se reporterilor.


Se pierduse i mi-a zrit focul de tabr. Aa ne-am cunoscut.
Ai petrecut noaptea mpreun?
Am putea spune aa, zmbi Jim.
De unde avei zgrieturile, domnioar Ames?
ntreb un reporter.
Brandy i privi rnile de care uitase. Ar fi trebuit s i le ascund, dar
acum era prea trziu.
Alergam prin deert i m-am zgriat n cactui i scaiei.
De ce alergai? ntreb un reporter privind-o indiscret.
Brandy i aminti momentul n care vzuse cuitul din mna lui Jim.
Insinuai c am alergat-o pe domnioara Ames n jurul focului?
interveni Jim.
Nu.
Ei bine, era sperit de ntuneric i nainte de a m ntlni, se grbea s
gseasc drumul. Ai uitat c se rtcise?
Descriei-ne cum este s fii n mijlocul deertului alturi de James
Corbett, spuse un reporter, fcndu-i cu ochiul.
La nceput, spuse cu precauie Brandy, vznd c
Jim n-o ajuta, m-am bucurat s gsesc o fiin uman n mijlocul
deertului.
i apoi?
Apoi...
Apoi a mncat alturi de mine un iepure pe care l mpucasem mai
devreme, interveni Jim, i i-am dezinfectat rnile provocate de scaiei. Este
un subiect bun de film, nu-i aa?
Reporterii ncepur s rd. Dar ei nu tiau tot. Dac ar fi aflat c l
confundase cu un ho de vite! Atunci ar fi rs cu gura pn la urechi!
Domnul Corbett are o reputaie de cuceritor n rndul femeilor. V-ai

temut vreo clip s v petrecei noaptea alturi de domnul Corbett?


Nu m-am gndit niciodat la reputaia lui, rspunse sincer Brandy.
Dar acum, amintindu-i srutul lui expert, nghe. La viaa lui, Jim
avusese o mulime de femei celebre i versate. Un alt motiv de umilin
pentru ea.
Cum fusese aa de naiv? Nu era de mirare c apoi i ceruse s uite de
acel srut! El era o stea, iar ea era un nimeni! Nici mcar nu arta
nemaipomenit.
Cred c a fost emoionant ntlnirea cu James
Corbett! spus un reporter, mpingndu-i un reportofon sub nas.
Emoionant? Umilitoare! Brandy l privi pe Jim care afia un zmbet
ironic.
Da, a fost emoionant, mini ea cu calm.
Domnioar, ncepu un alt reporter, dar brbatul din elicopter veni n
mijlocul lor, ntrerupndu-i:
Domnilor, domnilor, v rog! Domnioara Ames vrea s se odihneasc i
s se bucure de rentlnirea cu familia ei. Domnul Corbett are filmri mine
diminea. Ai primit suficiente rspunsuri. Acum, v rog s plecai.
Reporterii protestar puin, dar se supuser, mprtiindu-se.
Brandy se ntoarse spre Jim, netiind cum s-i ia la revedere.
Domnule Corbett, v mulumesc pentru ajutor i...
La revedere.
Jim se ncrunt puin. La ce se ateptase? Voia s-o vad mai
impresionat?
Mi-a fcut plcere, spuse el, ntinzndu-i mna.
Sunt sigur c v-ai amuzat copios.
Jim i strnse mna puin cam tare, zmbindu-i n schimb politicos.
Ducei-v n cas, spuse tatl lui Brandy, eu l voi nsoi pe domnul
Corbett pn la elicopter.

Brandy l mai privi o dat pe Jim i intr dup mama ei n cas, siminduse pentru prima oar cu adevrat epuizat.
Cred c i-e foame, spuse mama ei zmbindu-i. S-i fac nite
sandviuri. De fapt o s fac mai multe. Nici noi n-am pus nimic n gur de
diminea. Tocmai storceam portocalele cnd am descoperit c lipseti.
tiam c vei descoperi abia dimineaa c nu sunt acas.
Brandy se atepta ca prinii ei s-i pun mai multe ntrebri dect
reporterii i nu se simea n stare s le rspund.
Mam, tii ce? A face o baie lung i fierbinte.
Te rog. Pn atunci va fi gata i masa.

*
*

O or mai trziu, Brandy intr n buctrie cu prul ud, proaspt i


nviorat, adulmecnd mirosul apetisant de sup de roii.
Unde este fetia strzii? o ntreb zmbind tatl ei.
S-a splat, rspunse ea, aezndu-se la mas alturi de prinii ei i
ateptnd nerbdtoare supa.
Stewart Ames izbucni n rs.
Ce e? ntreb Brandy.
Ho de vite! Cred c a fost o lovitur serioas n orgoliul lui James
Corbett!
Da, protest enervat Brandy, aprndu-se, dar nici el nu m-a
contrazis. M-a lsat s-l cred ho de vite.
M-am simit tare umilit cnd am aflat adevrul.
Dar a fost tare amuzant, interveni mama ei. Prea foarte jenat cnd i-a
povestit ntmplarea tatlui tu.
Jenat? Nu cred c James Corbet se poate simi jenat de ceva. Nu putem
s schimbm subiectul? Nu vreau s mai aud numele de James Corbett.
i ntr-adevr nu-l mai auzi, pn a doua zi dimineaa, cnd intrnd pe

ua magazinului de decora iuni interioare unde lucra, prietena ei rocat o


ntmpin fluturndu-i pe sub nas ziarul de diminea.
Brandy, este adevrat? Chiar te-ai rtcit n deert i te-ai ntlnit cu
faimosul James Corbett?
Da, spuse ea oftnd obosit, punndu-i haina n cuier. Mai este cafea?
Da, las asta. Povestete-mi tot!
N-ai citit ziarul? ntreb ea, exasperat.
Hai, Brandy, te rog. Trebuie s fi fost mai interesant, spune-mi. Promit
c nu suflu o vorb nimnui, se rug Karen.
Clream prin deert. M-am oprit s vd apusul i calul meu s-a
speriat i a fugit. M-a prins noaptea pe drum i am vzut focul de tabr al
lui James Corbett. A
doua zi ne-a prins furtuna, ne-am adpostit i apoi ne-a gsit elicopterul,
care ne-a dus acas.
Dar ce ai fcut cnd i-ai dat seama c era James
Corbett?
Am fost ocat, spuse ea, lund o gur de cafea.
Unde este doamna Phillips?
La banc, i nu schimba subiectul. Spune-mi, ce ai vorbit? i-a
povestit despre filmul pe care l face n
Tucson?
Nu.
Atunci despre ce ai vorbit? insist Karen.
Lucruri obinuite.
Karen se ncrunt nemulumit.
Tu mi ascunzi ceva. Ai stat o noapte mpreun.
Nu s-a dat deloc la tine? Nu i-a fcut avansuri?
Nu fi ridicol.
Brandy! Te-a srutat, nu-i aa? Pun pariu c te-a srutat. Se vede pe

faa ta!
i dac m-a srutat, ce? izbucni Brandy. Nici mcar nu tiam cine...
Ce nu tiai? Vrei s spui c... Nu tiai cine este?
Asta vrei s spui?
Da, recunoscu Brandy nelinitit. Nu tiam cine era. Nu l-am
recunoscut, bine?
Vai! Nu l-ai recunoscut pe James Corbett? Vorbeti serios? Nu pot s
cred! spuse Karen scpnd ziarul din mn.
Privete-l n poza asta din ziar. Aa l-am vzut i eu.
Era noapte, eram rtcit, speriat. Cum s-l recunosc sub barba asta? i
cum s-mi imaginez c dau peste el tocmai n mijlocul deertului?
Ce cuta el de fapt acolo?
Nu tiu, rspunse ea iritat. Am neles din ce le-a povestit reporterilor,
c voia s se relaxeze.
i cum srut?
Drag, nu tiam c m srut James Corbett, se strmb ea minind,
cu amintirea vie a srutului pe buze, aa c n-am luat notie. Poate c dac
a fi tiut mi s-ar fi tiat rsuflarea.
De ce te enervezi? Te ntreb i eu. Sunt curioas.
Tu n-ai fi?
Iart-m, spuse ea obosit. Dar vreau s uit tot incidentul.
Nu vreau s-mi amintesc cum a rs James
Corbett n sinea lui de ignorana mea. Este deja ora nou. Ne-a lsat
doamna Phillips cheia de la ua din fa?
Da, spuse Karen urmnd-o n birou. V mai vedei?
Ce vrei s spui?
Nu te-a invitat undeva?
Nu. Karen, ai vzut prea multe filme.
Ba tu ai vzut prea puine. Tu n-ai nvat c realitatea ntrece orice

imaginaie?
Ei, nu m-a invitat nicieri i chiar dac ar fi fcut-o, l-a fi refuzat.
Nu cred.
A rs destul pe seama mea. Tu nu-i dai seama c pentru el sunt o
putoaic de la ar? Nu sunt genul lui.
Tu tii cu ce femei sofisticate umbl?
Poate vrea s ncerce i altceva, zmbi Karen, fcndu-i cu ochiul.
Atunci s caute n alt parte. Eu nu vreau s-l mai vd n ochi.
Sau cel puin aa credea ea.

CAPITOLUL 4
Soarele strluci n prul auriu al lui Brandy, care se aplec s miroas
buchetul de trandafiri roii din vaza de pe masa din camera de zi. Florile
ateptaser toat ziua ntoarcerea ei de la serviciu.
Cnd l vzuse, dup ce citise cartea de vizit care-l nsoea, prima reacie
fusese s-l arunce la gunoi. Era o reacie copilreasc, dar toat ziua fusese
bombardat cu ntrebri venite din partea diverselor cunotine. Toat lumea
dorea s cunoasc dedesubturile ntlnirii cu James Corbett.
Era o prostie s se rzbune pe nite flori nevinovate.
Mesajul de pe cartea de vizit era politicos i nevinovat. James Corbett i
exprima prerile de ru pentru suferina pe care o ndurase n deert i se
semnase Jim. Poate de aceea Brandy se hotrse s nu arunce florile.
Simea c primise buchetul de la houl de vite i nu de la faimosul actor de
cinema.
Brandy aranj mai bine florile n vaza cu motive chinezeti pe care mama
ei o motenise de generaii i o aez pe o msu de lemn de nuc, ntr-un
loc mai retras al ncperii.
Bun, Brandy, spuse mama ei, intrnd n camer.
Vai, ce flori frumoase! De la cine le-ai primit?
De la James Corbett, spuse Brandy ncercnd s par nepstoare.
Ce drgu din partea lui!
Nu tiu ce s spun. Poate vrea s-i pstreze o imagine bun.
Eti cinic, drag.
Nu sunt. Este un gest de politee, ntr-adevr. Sunt sigur c James
Corbett i-a pus secretara s-mi trimit nite flori. Apreciez gestul, dar nu
este ceva nemaipomenit.
Nu sunt obligat s cad pe spate de emoie.

Dar n-am spus asta.


M duc s prepar cina. Unde este tata?
n garaj. Brandy?
Da? se opri ea, privind spre mama ei, peste umr.
Ce s-a ntmplat astzi?
Nimic. Am fost la serviciu i att.
Te ntreb, fiindc eu i Stewart am fost asaltai cu ntrebri despre
evenimentul prin care ai trecut. Cred c i tu la fel. i neleg amrciunea.
Normal c sunt suprat. Cui i place s se rd pe seama lui? Crezi c
mie mi cade bine s tiu c nu l-am recunoscut de la nceput pe James
Corbett? Toat lumea crede c a fost o aventur romantic, dar afl c m-am
simit tare umilit. i acum, dac nu te superi, eu m duc s prepar cina.
Mama ei nu mai reveni la subiect, iar tatl ei se limit s fac o remarc
de admiraie asupra florilor i att. Probabil c mama ei i povestise
ntmplarea i de aceea o lsase n pace.
A doua zi evit s-i povesteasc lui Karen despre buchetul de flori.
Prietena ei avea o imaginaie bogat i ar fi reinterpretat gestul.
n cteva zile, ntmplarea i mai atenu din importan. Tensiunea
acumulat se risipi i lucrurile reintrar n normal. Brandy spera ca n scurt
timp totul s fie dat complet uitrii.
Joi seara Brandy se hotr s priveasc apusul din curtea interioar.
Prinii ei stteau n birou i scriau nite lucrri pentru a doua zi. Toate
intraser n rutina obinuit.
Soarele se pregtea s apun n spatele dealurilor, peste rezervaia
natural Papago. Brandy urmrea ntr-o tcere admirativ explozia de culori.
Nu neleg de ce trebuie s te mai duci n deert ca s vezi asemenea
apusuri de soare, spuse o voce masculin din spatele ei.
Brandy sri din ezlong ca ars i ddu nas n nas cu James Corbett.
De data asta l recunoscu. Ochii erau singurii care-i aminteau de Jim. Nu

mai avea barb i putea s-i vad clar fiecare cut imprimat de zmbetul
lui ironic obinuit. O pereche de pantaloni elegani de var i nlocuiau blugii
jerpelii i purta o cma scump de mtase crem. i totui nu-i pierduse
acel magnetism irezistibil, acel licr periculos din priviri.
Cum ai... intrat aici? reui ea s ngaime.
Am sunat la u i mi-a deschis mama ta. Mi-a spus c te gsesc aici.
Aha, murmur ea. Am primit florile de la tine.
Mulumesc.
Sunase aa de nesincer, nct mai bine n-ar fi menionat acel lucru.
Cu plcere. Pot s stau puin?
Da, desigur, spuse ea, artnd spre ezlongurile goale.
Jim se aez pe ezlongul liber de lng al ei.
Brandy se ridic nelinititt n picioare i-l ntreb:
Presupun c nu este o vizit de curtoazie. Cu ce ocazie pe la noi?
De unde tii c nu este o vizit de curtoazie?
ntreb el zmbind ironic.
Presupun c ai venit s m ntrebi cum m-am descurcat cu indiscreia
cunotinelor.
Da?
M-am descurcat bine. ntre timp lucrurile s-au mai linitit.
M bucur, Brandy.
Ascultndu-i numele rostit de el, fr s-l priveasc, aproape c uita cu
cine sttea de vorb. I se prea c este n compania lui Jim. Era ciudat s se
gndeasc la el ca la dou persoane diferite.
Presupun c ai lmurit motivul vizitei. Te mai intereseaz i altceva?
Brandy, i-ai creat o impresie greit despre mine. Nu sunt un domn.
Aa c o s ignor sugestia ta.
N-am de gnd s plec. nc.
Corect, spuse Brandy acr. tiam c nu eti un domn. Dar uitasem.

Bine c mi-ai amintit.


Aa! ncepem s ne apropiem de subiect.
Ce subiect?
tiu c te-ai suprat pe mine atunci cnd ai descoperit cine sunt cu
adevrat.
Cui i place s se rd pe seama lui? tiu c te-ai amuzat copios c nu
te-am recunoscut. Dac ai venit pentru scuze...
N-am venit s-mi cer scuze. N-am de ce, o ntrerupse el. Nu regret
nimic din ce am fcut. i dac nu ncepi s-mi spui Jim, o s supori
consecinele.
Serios? zmbi Brandy, puin intimidat.
N-ai greit cu nimic n deert, numindu-m Jim.
Era singurul nume pe care-l cunoteam. Dac te prezentai de la
nceput, poate te numeam domnul Corbett.
Te-ai gndit vreodat de ce nu m-am recomandat?
Presupun de ce.
Serios? Atunci nu trebuie s-mi mai rcesc gura ca s-i explic.
Explic-mi, totui. Sunt sigur c ai de spus ceva interesant.
Cnd ai aprut n seara aceea, credeam c eti vreo admiratoare
fanatic. Mi s-a ntmplat deseori s fiu deranjat de diverse tinere
adolescente n momente n care nu-mi doream dect linite i singurtate.
Nu aveam de unde s tiu c tu nu erai vreo admiratoare nflcrat.
Cred c ai fost dezamgit s afli c nu eram o admiratoare. Oricum, iam nviorat ntr-un fel seara.
sta este unul dintre avantajele de a fi vedet.
Profesia mea este interesant din multe puncte de vedere. i am multe
beneficii, dar pentru toate trebuie s pltesc. Viaa mea personal este
public.
Poate de asta mi-o apr cu atta nverunare. i dac mi doresc o

companie feminin, mi place s-mi aleg singur locul i persoana.


neleg, spuse pe un ton conciliant Brandy.
Sper c m nelegi de ce m-am amuzat atunci cnd m-ai crezut ho de
vite. i tu erai aa de convins de acest lucru, nct mi era aproape
imposibil s te conving de contrariu. i apoi, m-am gndit c poate era mai
bine aa.
Da, a fost amuzant, spuse Brandy cu amrciune.
Nu, Brandy, spuse Jim, ridicndu-se i apropiindu-se de ea. N-am rs
de ignorana ta. Pentru prima oar n viaa mea, n ochii cuiva eram alt
persoan.
Era o schimbare binevenit. mi doream aa ceva.
Explicaia lui prea plauzibil.
Pn la urm mi-a fi dat seama cine erai.
Da, dar mi era suficient s m consideri altcineva o perioad oarecare
de timp. Iniial m gndeam s te las ct mai aproape de cas i s m
despart de tine.
Dar furtuna mi-a schimbat planurile.
De ce?
Dup

furtun,

aprut

elicopterul.

L-am

recunoscut

imediat.

Aparinea fermei Saguarro. tiam c Don Peters, managerul meu, nu-i


oferea voluntar serviciile pentru cutarea ta, fr s aib un avantaj.
Era clar c m cuta i pe mine. I-a convenit de minune s ne gseasc pe
amndoi. Nu puteam s fug.
Omul i aa are destule probleme cu ulcerul.
Jim sttea n faa ei, dominndu-o cu nlimea i fora pe care o degaja.
Erau aa de aproape nct aproape c se puteau atinge.
N-a fost cinstit din partea ta c nu mi-ai spus cine erai cu adevrat,
protest ea vag.
Cnd am vzut elicopterul mi-am dat seama c nu am nicio ans,

spuse el, trecndu-i degetele prin buclele ei aurii. Nu mai aveam timp s-i
explic cine eram i motivele pentru care m aflam n deert.
Voiam s-i dezvlui totul, o dat ajuni acas. Dar tu i-ai dat seama de
cnd eram n elicopter.
Da... L-am auzit pe managerul tu spunndu-i
Corbett. Atunci mi-am dat seama.
Dac te-ai fi vzut ce figur aveai atunci cnd i-ai dat seama cine
sunt...
Ce vrei s spui?
Dintr-o dat i s-a schimbat privirea. Nici nu mi-a mai psat ce credeai
tu despre mine.
i acum?
Tot n-ai ncredere n mine, nu?
Am vreun motiv?
Nu, dar cred c m-am purtat destul de frumos cu tine n deert, nu?
Da...
Atunci vrei s lum cina mpreun smbt seara?
Poftim?
Repet. Vrei s iei cina cu mine smbt seara?
De ce?
De ce crezi? Pur i simplu vreau s iau cina cu tine.
Nu trebuie s te simi obligat s faci asta. i-am neles perfect motivele.
Brandy l privi, simindu-i prezena carismatic. Era o vedet n toat
puterea cuvntului. Nu se putea lsa vrjit. El era James Corbett. i ea? O
fat obinuit.
Nu putea s-i fac iluzii.
Nu m mai privi aa, spuse el.
Nu m pot abine.
La naiba, Brandy! Cum s te fac s pricepi?

Nu pot uita cine eti. Sunt flatat c m invii la cin, dar...


Flatat! Nu sunt vreun zeu care i face o favoare.
Atunci ce vrei s spun? Dac vrei un rspuns simplu, i-l dau: nu!
Acum pleac, te rog, spuse ea ndeprtndu-se.
Era o nebunie. Ar fi vrut s-i retrag cuvintele. O
voce interioar i optea s-o fac. Mcar de curiozitate.
Ar fi fost interesant ca experien. Ar fi avut ceva interesant de povestit
nepoilor.
Sper s-i schimbi prerea, Brandy.
Nu, domnule Corbett. Nu mi-o voi schimba.
Jim o mai privi o dat i apoi se ntoarse i dispru dup uile glisante de
sticl. i Brandy se simi mai linitit. Era mai bine aa.

*
*

Zilele urmtoare, Brandy se trezi tresrind la fiecare zgomot ciudat care


venea de afar. Inima i tresrea de fiecare dat cnd suna telefonul. Cu
toate astea, pn luni, nu primi niciun semn de la Jim. Dei l refuzase, i-ar
fi dorit ca el s fi insistat mai mult.
Trecuse o sptmn fr s mai aud nimic de Jim.
Aflase de la prietena ei Karen, care citea presa monden, c James
Corbett se ncurcase cu o faimoas actri, Laraine Evans, cu care filma n
Tucson. Karen i artase poza dintr-un ziar, n care frumoasa brunet sttea
cuibrit n braele lui Jim. i Brandy simise pentru prima oar colii
geloziei.
Petrecuser o sptmn n Nogales, un orel din apropierea Tucsonului, unde fuseser vzui la o lupt de tauri. Actria era nsetat de snge,
altfel n-ar fi putut urmri un asemenea spectacol. Brandy tia c ea n-ar fi
fost n stare de aa ceva.
Pe msur ce trecea timpul i ddea seama c nu avea s-l mai vad

niciodat pe Jim. i la ce se ateptase?


Arta bine, era celebru. De ce s se in dup o putoiac cum era ea,
cnd avea oricnd la dispoziie actrie celebre i frumoase?
Ce vrei s faci, Brandy? o ntreb Karen.
Vreau s redecorez puin pe aici. N-am mai schimbat nimic din aprilie.
Ne pierdem clienii.
Vrei s te ajut?
Nu, mulumesc. M descurc i singur.
Bine. Eu m ocup de clieni pn vine doamna
Phillips din ora i o s te ajut dup aceea. Nu tiu cum ar fi supravieuit
magazinul sta dac nu eram noi.
Doamna Phillips trece cam rar pe la magazin. Ar trebui s aprecieze faptul
c are nite angajai aa de devotai.
De asta ne-a angajat, rse Brandy.
O, opti Karen, cred c vine doamna Goodwin dup setul de
macrameuri promis de doamna Phillips.
Sper c de data asta pleac mulumit.
Succes, spuse Brandy urcndu-se pe treptele care duceau la etaj, unde
era depozitul.
A dori s vd nite vase de ceramic, spuse o voce masculin.
Brandy nghe. Era Jim. Nu o vzuse. Oare el tia c lucra aici? Sau
venise ntmpltor?
Sigur, spuse Karen cu voce tremurnd, conducndu-l spre zona
rezervat decoraiilor de ceramic.
Brandy l urmri cu atenie. Arta ca un om normal.
Nu prea o vedet. l trda doar aerul de siguran pe care l degaja. i era
aa de frumos!
V place... ceramica, domnule Corbett? l ntreb
Karen, blbindu-se.

mi place s fac singur vase de lut n timpul liber.


Cred c este un mod plcut de a v relaxa dup filmri, nu? Vai,
domnule Corbett, nici nu tii ce emoionat sunt s v cunosc personal.
Sunt o mare admiratoare a dumneavoastr. V-am vzut toate filmele de cel
puin dou ori.
Mulumesc, zmbi modest Jim. Sper c v-au plcut.
Vai, sigur c da. Abia atept s v vd ultimul film.
Avei o munc foarte interesant.
ntr-un fel, da. Dar cteodat poate deveni foarte obositoare.
Nu pot s cred, rse Karen. Mi-ar plcea foarte mult s vd pe viu cum
se filmeaz o scen. Viaa pe platoul de filmare m-a pasionat ntotdeauna.
Brandy spera ca prietena ei s nu-i menioneze numele. La ct de
vorbrea era, ar fi fost n stare s fac o asemenea greeal.
Jim i alese nite vase de ceramic oferite de
Karen, care prea un titirez nvrtindu-se cu o vitez ameitoare n jurul
lui.
V-ar plcea s venii pe platoul de filmare, domnioar...?
Justin. Karen Justin. Desigur. A fi deosebit de onorat... Cnd?
ntr-o zi, sptmna viitoare. Cnd v convine?
Joi dup-amiaz.
Bine. Poate o convingei i pe domnioara Ames s v nsoeasc, zmbi
Jim, aruncnd o privire spre perdeaua dup care se ascundea Brandy.
ocat de ntorstura neateptat a evenimentelor,
Brandy se retrase doi pai napoi, mpiedicndu-se nendemnatic de
nite cutii, care se rsturnar cu zgomot.
Ce greeal!
De ce te ascunzi? ntreb Jim, dnd la o parte perdeaua care o camufla
pe Brandy.
Nu m ascundeam. Cutam ceva n depozit, spuse ea roie n obraji,

fcndu-i de lucru printre cutii. E o dezordine aici...


Bine, m scuzi. nseamn c n-ai auzit invitaia pe care i-am fcut-o
domnioarei Justin.
Ce invitaie?
Vrei s-o nsoeti pe platoul de filmare din
Tucson? Vreau s-i ofer ie i prietenei tale dou legitimaii de liber
trecere. Joi dup-amiaz am neles c suntei libere. i convine?
Sigur c i convine, interveni Karen.
Bine, spuse Brandy. Vom veni.
La urma urmei nu avea nimic de pierdut. i nu venea singur. O nsoea
Karen.
Perfect, spuse vesel Jim. Venii joi i eu voi vorbi cu portarul s v dea
voie s intrai.
Mulumim, domnule Corbett, spuse Karen.
Suntei foarte drgu.
Plcerea este de partea mea.
Normal. Ideea era c James Corbett obinea ntotdeauna ceea ce i dorea.
Manipula femeile cum voia el. O inuse n tensiune aproape dou sptmni,
ca apoi s apar n cel mai neateptat loc, cu o alt propunere.
Tocmai cnd se gndea c nu avea s-l mai vad niciodat. Tocmai cnd
ncepuse s regrete c i refuzase invitaia la cin.
i ce propunere i fcuse! Fusese viclean. N-o invitase ntr-un loc intim,
singur. Se folosise de naivitatea prietenei ei.
Oricum, era o invitaie inocent, la lumina zilei, pe un platou de filmare
plin de oameni. Schimbase mprejurrile, tiind c ea nu mai putea s-l
refuze.
Poate c prietena ei avea dreptate. O asemenea ans venea o dat n
via. Chiar era curioas s afle cum se turna un film.
Doar c joi prea o zi foarte ndeprtat. Pn atunci avea prea mult timp

la dispoziie. Timp s-i fac fel de fel de idei i gnduri.

CAPITOLUL 5
Vai, ce emoionat sunt! Uite cum mi tremur minile! spuse Karen
rznd.
Calmeaz-te! spuse Brandy linitit, simindu-i palmele transpirate.
Karen opri maina n spaiul destinat parcrii turitilor. n oraul vechi
era interzis circulaia mainilor.
Sper c n-a uitat de invitaie, spuse Karen ngrijorat.
Sigur c n-a uitat, o asigur Brandy.
Corect. Avnd n vedere ct de greu te-a convins s te ntlneti cu el...
Mie tot nu-mi vine s cred c ai refuzat invitaia la cin. Cred c eti nebun.
Sunt nebun c am acceptat s vin aici.
Dup ce Jim plecase luni de la magazinul de decora iuni interioare,
lsndu-le cu gurile cscate, Brandy i povestise lui Karen despre
neateptata lui vizit acas la ea, cu o sptmn n urm.
Am mai discutat subiectul sta, adug Brandy.
Ce am eu n comun cu o stea de cinema?
Cui i pas, Brandy, ce naiba? i dac nu te ntlneti o dat cu el, nici
n-ai de unde s afli. Sper, pentru tine, s nu-l fi pierdut definitiv. Actria
aceea,
Evans, pare hotrt s pun mna pe el. i sincer, o neleg perfect.
S-l pierd? Dar, ce? L-am avut vreodat?
Karen ignor observaia, pertinent de altfel.
M ntreb de ce a ateptat aa de mult ca s-i mai fac o invitaie.
Poate c nu-i place de Evans. Sau poate c s-au certat. Ori...
Da, Karen, o ntrerupse Brandy, exasperat de supoziiile interminabile
ale prietenei sale. Orice e posibil.
Intrar pe o u ngust ntr-o ncpere mic i ntunecoas i se aezar

la coada pentru biletele de intrare, n spatele unui cuplu de btrni.


Un domn elegant se apropie de ele, arbornd un zmbet oficial.
Bun ziua, doamnelor.
Venim din partea domnului Corbett... ncepu
Brandy. Am neles c ne-a rezervat nite legitimaii de liber trecere?
Presupun c suntei domnioarele Justin i Ames?
Zmbi clduros domnul. Ateptai un minut. Va veni cineva s v
introduc.
Mulumim, spuse Karen, trgnd-o pe Brandy de la coada format
pentru bilete.
Domnioar Ames, adug brbatul, fotografia din ziar este o copie
palid a dumneavoastr.
Brandy tia c ziarele nu publicaser dect o singur fotografie i credea
c evenimentul fusese dat uitrii. Nu-i nchipuise ca cineva s-i mai in
minte numele, dar figura!
Mulumesc, spuse Brandy repede.
Ateptar cteva minute, privind fotografiile de pe pereii ncperii, care
reprezentau scene din diverse filme turnate n Tucson.
Brbatul cel elegant reveni nsoit de un alt brbat, mbrcat n cowboy, cu
insign de erif n piept i pistoale la olduri. Prea rupt dintr-o scen din
Vestul
Slbatic. l trdau doar ochelarii i o staie de emisierecep ie.
Dumnealui este Dick Murphy. Dick?
Domnioarele Ames i Justin sunt invitatele domnului
Corbett. Te rog s ai grij de ele.
Doamnelor, spuse Dick, v rog s m urmai.
Parc am fi nite Vip-uri, opti emoionat Karen la urechea lui Brandy.
Am neles c suntei din Tucson, spuse Dick, aa c s-ar putea s
cunoatei faptul c vechiul ora a fost reconstruit n anul 1939 pentru

turnarea filmului
Arizona.
Da, tim, spuse Karen. De fapt, Bran...
Domnioara Ames este din Tucson. Eu locuiesc aici de civa ani i provin
din Breckenridge,
Colorado.
Adic din Munii Stncoi, coment plcut impresinonat Dick. Sunt
nite peisaje grozave pe acolo.
Mie-mi spunei? N-am fost niciodat n zona asta a oraului. Cum
reuesc s-o protejeze?
Este o arie nchis publicului.
Ce se filmeaz astzi?
O scen dintr-un orel mexican.
Ajunser n faa unor pori pzite de un brbat mbrcat ca Dick. Dick i
fcu semn din cap brbatului i acesta le ddu drumul nuntru.
Prsir traseul principal i peisajul deveni din ce n ce mai rustic, cu
case de lemn, specifice vestului, i drumuri prfuite.
Brandy i Karen i ddur seama c se apropiau de platoul de filmare. Se
apropiar tcute de mulimea de oameni grupai n jurul actorilor.
Tehnicienii miunau n tcere printre aparate i reflectoare. Camerele de luat
vederi, echipamentele, ncrengtura de fire le blocau drumul.
Brandy l cut cu atenie din priviri pe James
Corbett. i l vzu. Sttea retras pe veranda unei case, mbrcat ca un
cowboy veritabil, sprijinit de perete, cu un genunchi ndoit. Arta ca Jim,
houl de vite pe care l cunoscuse ea, puternic, independent, dar fr barb.
Avea plria de cowboy tras peste ochi, dar ea putea s-i simt intensitatea
privirii ndreptat spre scena care tocmai se filma.
Inima ncepu s-i bat puternic, observndu-l ntorcndu-i privirile n
direcia ei. Arbor un zmbet timid, dar Jim pru c n-o vzuse.

Dezamgit, l privi ndreptndu-se ctre un brbat care avea un aer


preocupat, cu ochelari cu rame groase i un creion potrivit dup ureche.
Prea a fi regizorul.
Scena de film se terminase i oamenii ncepuser s se mprtie,
aplaudnd, murmurnd diverse aprecieri.
n acelai moment o femeie frumoas li se altur lui Jim i brbatului cu
ochelari. Era mbrcat ntr-o rochie de ranc din vest, cu fust lung,
larg i colorat i umerii goi. Prul lung i negru i cdea pe spate
strlucind de sntate i ngrijire.
Brandy o recunoscu. Era Lareine Evans, femeia cu care fusese vzut Jim
de ctre reporteri. i pusese cu un gest famliar mna n jurul taliei lui Jim,
rznd zgomotos.
Cu durere, Brandy constat c le sttea bine mpreun.
Erau amndoi la fel de strlucitori, atrgnd privirile tuturor. Formau un
cuplu perfect.
Karen discuta nflcrat cu Dick despre scena care urma s se toarne,
dar Brandy nu avea urechi pentru ei. Era concentrat la reaciile lui Jim.
Ce proast fusese s cread chiar i o secund c
Jim s-ar fi putut fi simit atras de ea! Numai Karen i bgase prostiile
acelea n cap!
n acel moment, Jim i prinse privirea disperat. Era prea departe ca s-i
dea seama dac se uita ntr-adevr la ea, sau la altcineva din spatele ei.
Totul dur o fraciune de secund, pentru c Jim se ntoarse din nou spre
brunet.
Emoionat, Brandy se concentr la discuia pe care o purta Karen cu
Dick. l vzu cu coada ochiului pe Jim ndreptndu-se spre ea. Inima ncepu
s-i bat cu putere.
Vd c ai reuit s venii, pn la urm, spuse Jim.
Brandy se prefcu surprins de vederea lui.

Da. V mulumim pentru invitaie, domnule


Corbett, spuse ea emoionat. Ne place foarte mult aici. Este deosebit de
interesant.
Da, interveni Karen. Dick... adic... domnul
Murphy ne-a explicat toate detaliile.
Dick, i mulumesc c ai avut grij de domnioare, spuse Jim,
remarcnd uoara roea din obrajii lui Brandy.
Oricnd, Jim, spuse Dick, lundu-i la revedere i ndeprtndu-se,
lsndu-le n compania lui.
Brandy realizase c restul turului aveau s-l fac nsoite de Jim. De fapt
aa i imaginase iniial, dar sosind acolo, realiz c el putea fi ocupat cu
filmrile.
Arat bine, nu-i aa? i ceru prerea Karen.
Brandy tresri violent, nroindu-se, apoi realiz c prietena ei se referea
la Dick.
A, da, desigur, spuse ea repede.
Pcat c poart verighet, adug Karen dezamgit. sta este norocul
meu.
Soia lui Dick a murit acum un an ntr-un accident de main, o
inform Jim.
Vai, sracul, murmur sincer comptimitoare
Karen. Dar asta face s-mi creasc ansele, nu-i aa?
Da, spuse Jim. Asta este viaa. Merge nainte.
Nu lucrai astzi? ntreb Brandy ncercnd s par serios preocupat
de profesia lui.
Nu. M-am gndit s fac o pauz ca s v art platourile de filmare.
Ce drgu din partea dumneavoastr!
Da, nu-i aa? zmbi el ironic.
Iubitule! i ntrerupse o voce senzual i vibrant.

Ignornd compania lui Jim, Evans i puse braele moi n jurul gtului lui,
ntrebdu-l insinuant:
Ce-ar fi s m nsoeti ntr-un loc cald i umed?
De aproape, actria era i mai frumoas.
mi pare ru, spuse Jim zmbind. Alt dat. Astzi am invitai.
Invitai? repet uimit Evans, fcnd o piruet spre fete.
Lareine, ea este Karen Justin i ea, Brandy Ames.
Iar aceast frumoas i talentat doamn este actria
Lareine Evans.
i buna ta prieten, iubitule, adug, numai zmbete, actria.
M rog, poi spune i aa, coment Jim, fluturnd indiferent din mn.
Bruneta se ncrunt imperceptibil, nemulumit de retragerea n defensiv
a lui Jim.
Hmmm, Brandy... spuse ea gnditoare, fluturnd artificial din gene. Ai
un nume neobinuit.
Da, este un nume rar ntlnit, admise Brandy fr s ofere alte
explicaii.
Sigur, zmbi larg actria. Acum mi amintesc. Tu eti domniorica
rtcit n deert, care i-a petrecut noaptea alturi de Jim.
Felul n care i spusese domniorica o fcea pe
Brandy s se revolte n sinea ei.
Da, aa este, admise ea, privindu-l pe Jim plictisit i enervat.
Jim, trengarule, spuse actria, mngindu-l pe sub brbie, nu mi-ai
spus c este aa de drgu.
Asta nu i-am mai povestit, dar mi amintesc foarte clar c i-am spus
ct de bine m-am simit n compania ei.
Actria fcu o grimas pe care i-o ascunse repede sub un zmbet fals.
Ai grij, dragule, s nu i-o ia n cap. Cine tie ce idei i mai vin?
Serios? zmbi rutcios Jim, privind obrajii roii ai lui Brandy. Foarte

bine.
Vai, Jim! Eti imposibil, spuse actria plesnindu-l peste mn.
Vezi? ncepi s nvei! o provoc el. Ai face bine s bei ceva ct mai ai
timp. Nu tiu cnd i mai d Bill pauz.
Buzele ei roii se crispar.
Ai dreptate, spuse ea, plecnd i lsnd n urm o dr de miros de
parfum scump.
Doamne! exclam Karen. Credeam c o s explodeze!
Jim nu scp remarca, dei Karen abia o optise.
n urmtoarea scen Lareine trebuie s-i arate latura temperamental.
O va prinde de minune, spuse el, clipind din ochi.
Tocmai i-a fcut nclzirea, coment Karen.
Brandy nu se abinu s nu zmbeasc satisfcut.
Jim nu prea deloc deranjat de ieirea lui Lareine. Dar ea se ntreba dac
nu fcuse asta tocmai pentru a-i strni actriei gelozia. Jim nu era genul de
brbat care s se lase dominat de o femeie, iar Lareine tocmai asta ncerca
s fac.
Vd c cei de aici pregtesc unghiurile camerelor de luat vederi. Mai
bine mergem s v art celelalte aspecte tehnice ale culiselor.
Jim i puse o mn uoar i protectoare pe spatele lui Brandy,
ghidndu-i ieirea prin mulimea curioas de spectatori. Toat lumea
ncerca s-i dea seama cine erau cele dou tinere care-l nsoeau pe
Corbett i crora acesta le acorda atta atenie. Toat lumea uotea pe la
spatele lor, iar unii chiar le fceau fotografii.
O tnr emoionat le iei n cale cu un stilou i o bucat de hrtie n
mn.
Domnule Corbett, mi acordai un autograf, v rog frumos?
Sigur, zmbi Jim, semnnd grbit, dar fr nflorituri.
V mulumesc, spuse tnra tremurnd fericit.

Cu plcere, rspunse el, ducndu-i mna la plrie. M scuzai...


Apoi i puse din nou mna pe spatele lui Brandy.
Karen observase gestul i clipi complice spre ea.
Brandy se nroi toat. i plcea senzaia, dar se simea stnjenit. Toat
lumea o privea curioas. Nu era obinuit cu aa ceva.
Un angajat deschise ua unei case care adpostea diverse scene.
Interiorul avea tavanul nalt i era mprit n mai multe seciuni prin
perei despritori uori. Pir ntr-un salon amenajat ca un bar de stil
vechi. n spatele barului era o oglind enorm cu rafturi montate pe care se
aflau diverse sticle cu buturi alcoolice.
Pe o latur a barului se aflau dou ui batante, pe care erau pictate
peisaje exterioare.
Pe al treilea perete erau desenate o serie de ui care, evident, nu duceau
nicieri.
n centrul camerei se aflau mese i scaune de lemn, care preau vechi i
uzate.
Aici se toarn scenele interioare, le explic Jim.
Vreau s v spun c acest salon a fost folosit n multe filme. Publicul nu
recunoate salonul, pentru c de fiecare dat se schimb decorul i luminile.
Dar nu este cam mic?
Camera de luat vederi face ca totul s par mai mare dect n realitate.
Este un artificiu necesar.
Dintr-un spaiu minim, poi crea o mulime de iluzii optice. Dar mai exist
un risc. Toate actriele par cu cinci kilogarme mai grase dect n realitate. De
aceea ele se afl tot timpul sub stresul kilogramelor.
Le neleg. Crei femei i place s par mai gras dect este? Chiar dac
realitatea spune contrariul.
Exist o mulime de efecte speciale. Presupun c pe unele dintre ele le
cunoatei. S nu v nchipuii c mesele care se sparg n capetele actorilor

sunt din lemn masiv. Sau sticlele. Sticlele sunt fcute din zahr. Sau mai
bine zis erau fcute, pentru c tehnicienii i figuranii obinuiau s mnnce
recuzita.
Acum sunt fcute din alte materiale. Sau buturile alcoolice... Sunt un
ceai dulce cu ghea. Nu au reuit nc s gseasc un nlocuitor al berii.
Niciun lichid nu face spum ca berea. i spuma se menine numai dac
berea este cald. De aceea actorii beau rar bere n scenele de film. Asta
numai dac actorii nu sunt englezi, zmbi el, conducndu-le spre o alt
camer.
Acest interior reprezint biroul unui erif. Iar acesta este un dormitor, care
bineneles poate fi transformat n orice alt ncpere.
i cum se filmeaz scenele de noapte? ntreb Brandy.
Ziua, rse Jim. De fapt asta este treaba cameramanului.
Cu anumite filtre i lentile, poate crea diverse iluzii optice.
i ploile? ntreb Karen.
Dup cum tii, n Arizona plou foarte rar.
Cldur, soare, nisip i cactui avem n exces, dar ploaie, aproape deloc.
Aa c trebuie inventat.
Cum? Cu un furtun?
tii, chiar dac ar ploua cu adevrat, camera n-ar reui s prind
foarte bine fenomenul, aa c atunci cnd plou ntr-un film, s tii c
plou cu lapte.
Glumii! exclam uimit Karen.
Nu. Gene Kelly cnta i dansa n lapte.
Vai! mi spulberai fanteziile!
Jim izbucni ntr-un rs profund i senzual care i provoc lui Brandy fiori
de-a lungul irei spinrii.
Acum v voi duce s vedei ntreaga garderob a actorilor.

CAPITOLUL 6
O btrn angajat le art fetelor ntreaga garderob din dotare. Schiele
rochiilor fuseser fcute cu sptmni n urm i reprezentau copii fidele ale
hainelor purtate delocuitorii vestului. Fiecare costum urma s fie modificat
dup talia actorului care l purta.
Personalul angajat avea sarcina s ntrein costumele, s le modifice i s
le pregteasc pentru fiecare scen. Unele, distruse n timpul filmrilor,
necesitau o refacere integral.
Apoi, Jim le art boxele n care erau inute animalele i n special caii.
Printrei ei se aflau civa mgrui i cteva vite. Toate erau obinuite cu
oamenii i agitaia, cu zgomotele filmrilor.
Brandy observ un cal costeliv, cu prul neeslat i o privire hituit.
Domnule Corbett? Ce are calul acesta? Este bolnav?
ntreb ngrijorat Brandy.
Nu. Este subnutrit.
Vai! De ce?
Era necesar apariia ct mai jalnic a unui cal ntr-o scen anume.
Dac v vd cei de la protecia animalelor...
De acolo a fost luat.
De ce aveai nevoie de el?
Am jucat o scen n care strbteam un drum lung prin deert. La
sfritul cltoriei calul meu trebuia s arate jalnic. tii, genul care abia se
mai ine pe picioare.
De aceea, atunci cnd ne-am ntlnit aveai barb?
Da, zmbi el.
i ce o s facei cu calul, acum? ntreb Brandy privind comptimitor
animalul.

O s-l punem la ngrat, ca s-l mai putem folosi i n alte scene. Dac
refuz s mnnce, nu avem altceva de fcut dect s-l vindem vreunui
iubitor de animale, care s-l ngrijeasc cu dragoste.
Aa ar fi cel mai bine.
Vrei s bem un suc rece undeva, la umbr?
Ar fi excelent, spuse Karen.
La adpostul unui cort mare deschis, civa actori beau rcoritoare,
ferindu-se de soarele arztor.
Jim le prezent pe cele dou fete actorilor, care se grbir s le ofere
scaunele lor. Intrar n conversaie imediat. Niciunul dintre ei nu prea
nfumurat, cu aere de vedet, dei majoritatea se puteau luda cu o carier
bogat n domeniul cinematografic. Le povestir diverse scene amuzante sau
periculoase din timpul filmrilor, rspunzndu-le la ntrebri, politico i i
rbdtori.
Ei, ar trebui s plec acas, spuse un actor ridicndu-se n picioare.
Brandy i privi ceasul cu uimire. Era aproape ase.
Nici nu realizase ct de repede zburase timpul.
Petrecuse patru ore agreabile.
Ar trebui s plecm i noi, i spuse ea lui Karen.
Da, ar trebui, suspin cu regret Karen.
Grupul de actori ncepu s se mprtie. Jim se ndrept zmbitor spre
Brandy.
Ei?
V mulumim c ne-ai artat mprejurimile. Ne-a plcut foarte mult.
M bucur c v-a plcut. mi pare ru c v grbii s plecai, spuse
Jim, lundu-i mna.
Este trziu, spuse Brandy simind fiori de emoie n stomac.
Da, spuse i Karen. Este cam trziu. Pn ajung acas o s se fac opt.
Trebuie s-o duc i pe Brandy la ferm, pentru c doar eu sunt cu maina. V

mulumim nc o dat pentru invitaie, domnule


Corbett.
Pentru nimic. i a vrea s-mi spunei Jim.
Bine... Jim, spuse Karen nroindu-se ncntat.
Tu nu eti cu maina? o ntreb Jim pe Brandy.
Nu, a avut tata nevoie de ea. Mama a trebuia s ajung la nite cursuri
n afara oraului i nu putea s-l conduc i pe tata, care are ore n Phoenix.
Karen, tii ce? spuse Jim cu o sclipire ciudat n priviri. O conduc eu
pe Brandy acas, nu te mai deranja tu. Trebuie s fii obosit.
Vai, dar nu... protest Brandy.
Sigur, de ce nu? o ntrerupse Karen.
Dar...
Dar ce, Brandy? Locuieti n aceeai zon cu mine. De ce nu?
Nu vreau s crezi c...
tiu ce vrei s spui. Fii linitit. Nu cred nimic.
Hai, mergem? Maina mea se afl n parcarea destinat personalului.
Bine, spuse ea ezitnd uor.
Jim i Karen se aliaser mpotriva ei. Dei i plcea s se afle n compania
lui, ar fi preferat s evite un drum lung, singur, alturi de el. Sentimentele
contradictorii o nuceau. Parc era un copil care arunca o jucrie, ca dup
aceea s-o doreasc napoi.
Deci rmne aa, spuse Karen. Ne vedem mine,
Brandy. Jim? Mulumesc nc o dat.
Brandy l privi cu coada ochiului pe Jim. Nu voia s par copilroas. n
fond de ce se temea de el? Brbatul acela, dei era Jim Corbett, se oferise s-o
conduc acas. De ce s-l refuze?
Mergem? ntreb ea, ridicndu-i brbia, cu o atitudine semea.
Hai.
Absena lui Karen o fcea s se simt stnjenit.

Prietena ei tia s poarte o conversaie. Ea ce putea spune fr s par


fals, artificial?
n drum spre parcare, Jim salut diveri actori i tehnicieni care nu
prur uimii de compania lui.
Brandy se ntreb din nou dac Jim nu o folosea pentru a o face geloas
pe Lareine Evans. Brfele spuneau c cei doi erau foarte intimi, dar
comportamentul lui
Jim fa de ea fusese contradictoriu.
Era o situaie foarte ciudat. Relaiile ei cu brbaii fuseser ntotdeauna
directe i lpsite de ascunziuri.
Cu Jim, se simea prins ntr-o capcan.
De ce te ncruni? o ntreb Jim, deschiznd portiera locului din
dreapta mainii de teren.
M ncruntam? ntreb Brandy repede, destinzndu- i fruntea. Nu
tiu. M gndeam la... nimic important.
Jim n-o mai ntreb nimic i porni motorul puternic.
Tot ngrijorat eti, Brandy? ntreb el dup un timp.
ngrijorat? Ce vrei s spui?
De ce i faci complexe de inferioritate?
Nu-mi fac niciodat complexe. Mai ales de inferioritate, brav ea.
Aa mi-ai lsat impresia atunci cnd ai refuzat invitaia la cin, spuse
el accelernd.
Nu m simt deloc inferioar. Doar c suntem doi oameni foarte diferii.
Lumea mea nu are nicio legtura cu a ta.
Ai cunoscut azi o parte din lumea mea. i s-au prut altfel oamenii cu
care ai stat de vorb? Te-au tratat de sus, cu superioritate?
Nu, admise ea, prins n capcan.
Atunci de ce nu te mai gndeti un pic?
La ce?

Dac vrei s lum cina mpreun.


Brandy ar fi spus de data asta da cu toat fiina.
Dar nu voia s par nerbdtoare. Mndria o oprea s rosteasc un
cuvnt att de simplu!
Jim ncetini viteza, virnd uor spre marginea drumului i opri motorul.
Brandy nlemni. Inima ncepu s-i bat cu putere.
De ce ne-am opit? ntreb ea, privind n jur nelinitit.
Vreau s ne plimbm puin. Ce spui?
Dar... ezit ea n faa ntorsturii neateptate a evenimentelor. M
ateapt prinii. Trebuie s ajung acas la cin, altfel se vor ngrijora i...
Nu stm aici toat noaptea, Brandy. Ne plimbm puin. Eti o femeie
matur. Prinii ti nu se vor ngrijora dac ntrzii cteva ore.
Bine, accept ea, vznd c nu are cale de mijloc.
Cobor din main, pind prin nisipul deertului.
Peisajul era ntr-adevr superb i relaxant.
Cactuii gigantici ai Arizonei ncepuser s nfloreasc.
Anunau venirea noului an al amerindienilor
Papago.
Plimbndu-se printre acei gigani btrni, care i nlau ramurile drepte
spre cer mndri i maiestuoi,
Brandy se simi copleit. Ca s nfloreasc pentru prima oar, cactuii
trebuiau s ating venerabila vrst de aptezeci de ani. Dup nlime, unii
dintre ei erau de pe vremea cnd statul Arizona nici nu exista. Iar alii... de
pe vremea cnd America nici nu fusese descoperit.
Cte poveti cunosc ei! murmur Brandy, privindu-i cu respect.
i spun eu c nu vei regreta plimbarea. Peisajele sunt superbe.
Nu o regret. De fapt n-am avut nimic de obiectat mpotriva unei simple
plimbri.
Nu? ntreb el, ridicnd o sprncean.

Ei, doar un pic, admise ea, zmbind.


Motorul unei maini care trecu prin spatele lor le reaminti de civilizaie.
Hai s mergem puin mai departe, suger Jim, lund-o de bra.
Nu neleg de ce unor oameni nu le place deertul. De exemplu lui
Karen. Ea s-a nscut n
Munii Stncoi i tot mi spune ct de srac i de lipsit de substan este
deertul.
Depinde de gust. Depinde cu ce ai fost nvat.
Depinde de foarte muli factori. De exemplu, un african n-o s guste
niciodat Polul Nord.
ie i place deertul?
Da, rspunse el sincer.
Mie nu mi-ar plcea s locuiesc n alt parte.
Nu-mi imaginez viaa n alt loc, dect aici.
La fel i eu.
Deertul este casa mea. Aici m-am nscut. l iubesc. Dar tu? ie de ce
i place? Tu nu locuieti aici.
Ba da, zmbi el. sta este micul meu secret care a scpat indiscreiei
reporterilor.
Undelocuieti? Sunt sigur c nu stai prin zon.
Dac tii tu sigur, atunci... o tachin el.
Nu pot s cred. Stai n Arizona?
Da.
Nu trebuie s-mi spui unde.
Brandy era moart de curiozitate, dar nu voia s-l descoase. Dac Jim
prefera s-i pstreze intimitatea, avea tot dreptul s-o fac.
Nu m deranjeaz s-i spun unde locuiesc. tiu c nu m vei trda.
Bine, unde locuieti?
La ferma Saguarro.

Saguarro? Dar ferma Saguarro aparine unei corpora i din California,


de ani de zile. Sunt sigur!
Corect. Dar eu dein acea corporaie.
Doamne! excalm ea, nevenindu-i s cread. Nu tiu ce s spun!
Spune-mi vecine!
Salut, vecine! exclam ea nroindu-se.
Am un elicopter cu care vin i plec de la ferm.
Aa c nimeni nu tie cine locuiete cu adevrat acolo.
i doar tii ce distane mari sunt ntre vecini.
Dar oamenii de la ferm?
Sunt angajaii mei. i pltesc s aib grij de ferm i mai ales s
pstreze secretul.
Ai nite angajai de ndejde. Te poi baza pe ei.
N-au suflat o vorb nimnui.
Ei, s-au mai scpat nite mici oapte i brfe, dar cum nimeni nu m-a
vzut practic acolo, nu li s-a acordat prea mult credit.
i nimeni nu se ntreab de ce stai acum, n perioada filmrilor, acolo?
Nu. Tu te-ai ntreba?
A presupune c ai fost invitat de ctre corporaia din California s
locuieti acolo.
Aa crede toat lumea. i ntr-un fel este adevrat.
M-am invitat singur, rse el.
Doamne! Ai fost vecinul meu atta timp i eu n-am tiut! zmbi ea,
privind mna lui mare, care i-o inea cu atta blndee pe a ei.
Jim i strnse mna uor, privind-o drept n ochii ei de culoarea
smaraldului. Ochii lui ntunecai preau s-o atrag n adncimea lor
nemrginit.
Brandy se ls cuprins n braele lui puternice.
Capul i se aplec uor, primindu-i cldura buzelor senzuale.

Cu un geamt eliberator de inhibiii, Brandy i rspunse srutului posesiv.


Lipindu-se de trupul lui, o ncercar senzaii stranii.
Lumea devenise un apus nesfrit. Culorile strlucitoare i intense ale
imaginaiei ei ntrecur realitatea. Se simea plutind ntr-un curcubeu rou,
galben i portocaliu.
Jim i eliber gura, fr s slbeasc strnsoarea braelor. i ls capul
pe spate i o privi provocator.
Spune-mi c nu vrei s iei cina cu mine...
Brandy l privi uimit, ntrebndu-se cum l-ar mai fi putut refuza dup o
asemenea abandonare.
...
Jim i acoperi gura cu alt srut, mai pasionat, mai dornic, care i tie
respiraia i i nmuie genunchii.
Nu te las pn nu accepi, spuse el pecetluindu-i ochii, obrajii, urechile
i gtul cu srutri scurte i calde.
Atunci... Mai ateapt puin, spuse ea, ncercnd s revin cu
picioarele pe pmnt.
Rutate ce eti! zmbi el, srutnd-o iar i iar, frenetic, nnebunitor.
Jim...
Poate ar fi mai bine s plecm nainte s se ntmple ceva ce o s
regrei mai trziu, propuse el privind-o provocator, ndeprtndu-se uor.
n acel moment, Brandy tia c nu va regreta nimic din ce s-ar fi putut
ntmpla i i strnse braele n jurul gtului lui.
El ncerc s-i desfac braele i Brandy se temu ca nu cumva s se repete
scena din deert, cnd Jim regretase c o srutase i i spusese s uite tot.
N-ar mai fi suportat o asemenea umilin.
Dar Jim n-o ndeprt. i puse un bra dup umerii ei i pornir
plimbndu-se agale spre main.
Urcar, dar el nu porni motorul. Bg cheia n contact, rmnnd tcut

cteva minute i apoi se ntoarse cu faa spre ea.


Brandy, ncepu el cu blndee, s tii c succesul i faima nu schimb
n niciun fel natura omului, interiorul lui. Dac este vorba de o persoan
rea, crud i egoist, ea va rmne la fel. Dac are anumite caliti, ele nu se
schimb. Singurul lucru care se modific este felul n care este el perceput
de cei din jur. nelegi ce vreau s-i spun?
Inima lui Brandy se umplu de cldur la auzul destinuirii lui. Bucuria i
se citi n ochii verzi i umezi.
Da. Vrei s spui c eti acelai brbat pe care l-am cunoscut n deert.
Niciodat n-ai fost altcineva.
Imaginaia mea te-a transformat n alt persoan.
Cu un oftat de uurare, Jim o privi zmbindu-i cald.
Eu, Jim Corbett, a vrea s accepi verbal invitaia mea la cin,
smbt seara.
Jim Corbett, mi-ar face mare plcere s iau cina cu tine, spuse ea cu
vocea vibrndu-i de emoie.
Nu vreau s te rzgndeti, pentru c sunt n stare de orice, amenin
el pe jumtate n glum, pe jumtate n serios. Sunt n stare chiar s te
rpesc.
Serios? l tachin ea.
Pune-m la ncercare! spuse el, pornind motorul.
Brandy se ls pe sptarul scaunului, zmbind de emoie, uurare i
ncntare. Pentru prima oar i ddea seama c se ndrgostea de Jim
Corbett! i recunoaterea acelui fapt n-o ngrijora deloc.
Privi tcut profilul lui Jim, pe fondul unui apus superb, ca toate
apusurile din Sonora. Fora trsturilor lui nc o mai intimida.
Jim o privi cu coada ochiului i o lu ncet de mn.
i nu-i mai ddu drumul dect atunci cnd ajunser n faa casei ei. Opri
motorul i se ntoarse cu faa zmbitoare spre ea.

apte i jumtate este bine? ntreb el, dndu-i o uvi blond dup
ureche.
Poftim? tresri ea, smuls din reveria n care se scufundase.
La ce or vrei s ne ntlnim smbt? reformul el, privind-o cu
atenie.
Ah!
Deci Jim voia cu tot dinadinsul s cineze mpreun smbt seara.
Da, adug ea. Smbt la ora apte i jumtate este perfect!
S-ar putea s ntrzii puin, pentru c nu tiu ct se vor prelungi
filmrile, dar te rog s m atepi. Voi veni cu siguran.
O s te atept.
Bine. Dac m vor reine peste program i voi fi nevoit s stau prea
mult, te voi suna, dar promit c nu anulez ntlnirea, bine?
Bine.
Jim o privi cu blndee.
Vino aici, draga mea, spuse el, desfcndu-i braele.
Brandy nu mai avu nevoie de o a doua invitaie i se arunc n braele lui
puternice i protectoare.
Se mbriar cteva minute strngndu-se i mngindu-se tandri i
apoi se ndeprtar zmbind emoionai.
Ar fi bine s pleci nainte ca prinii ti s organizeze echipe de cutare,
zmbi el.
Corect, spuse ea cobornd din main.
Rmne pe smbt, i reaminti el, ca i cum ea ar fi putut uita.

CAPITOLUL 7
Farurile unei maini luminar camera de zi a fermei
Ames.
A venit Jim! Mam, spune-mi, cum art? ntreb
Brandy emoionat.
Era mai ceva ca la prima ntlnire din viaa ei. Se privise n toate oglinzile
din cas de zeci de ori n ultima jumtate de or.
Alegerea hainelor fusese un adevrat chin. Nu reuise s se hotrasc cu
ce s se mbrace. Nu tia dac s aleag o inut elegant sau una
sofisticat.
n cele din urm se mbrcase ntr-o pereche de pantaloni crem vaporoi,
care i subliniau talia fin, i o bluz pe gt, fr mneci. inuta simpl o
echilibrase cu un set de bijuterii artizanale din pietre de agat verzi, care i
ddeau strlucire ochilor.
Eti adorabil, drag, o asigur mama ei.
Sper, spuse ea agitat, auzind portiera mainii trntindu-se.
Brandy, spuse uor ngrijorat mama sa.
Brandy zmbi. tia ce voia s i zic: Jim este un brbat matur,
experimentat, i mai presus de toate, este o adevrat vedet. Mama ei voia
s-o avertizeze s nu se arunce cu capul nainte ntr-o relaie fr viitor.
tiu ce fac, mam, o liniti ea, zmbind.
Soneria o fcu s-i piard cumptul. Cu genunchii tremurnd de emoie,
se duse la u. Deschise i-l privi fr suflare pe brbatul din faa ei. Era un
alt Jim.
Un Jim pe care nu-l vzuse niciodat n realitate, ci numai prin revistele
mondene. Purta un costum cu o tietur clasic, ce i cdea perfect pe
trupul bine cldit.

Ai ntrziat doar un sfert de or, spuse ea.


Brandy, eti foarte frumoas, murmur el pe o tonalitate joas i
senzual.
Intrnd, Brandy uit de prezena prinilor ei. l inea pe Jim de mn,
scufundat n adncimea ochilor lui ntunecai. Dup cteva secunde de
tcere, mama ei tui uor i Brandy se nroi stnjenit.
M duc s-mi iau geanta, spuse ea.
Nu te grbi. M bucur s v vd, doamn Ames, domnule...
Brandy reveni rapid i-l privi nerbdtoare.
Mergem? ntreb el.
Da. Noapte bun, mam, tat.
Noapte bun, spuse i Jim. Nu v ngrijorai, doamn Ames, Brandy
este n siguran cu mine.
Mama ei zmbi plcut surprins i nchise ua n urma lor, fcndu-i cu
ochiul lui Brandy.
De unde tiai c mama este ngrijorat?
Mi se pare normal. La ce reclam mi s-a fcut prin ziare...
Corect. Am auzit c eti un adevrat cuceritor. Un fel de Don Juan.
i este team? ntreb el, pornind motorul.
Nu nc, rse ea.
Jim i ridic uor brbia i i srut buzele ntredeschise de surprindere.
N-are de ce s-i fie.
Ce voia s spun? Voia doar s-o liniteasc, sau i promitea ceva? Se
bucura prea mult de compania lui ca s-i mai piard timpul frmntndui mintea cu fel de fel de ntrebri fr rspuns.
i-e foame?
Sunt de-a dreptul flmnd. Unde mergem?
Jim i spuse numele unui restaurant de care Brandy auzise, dar n care
nu intrase niciodat.

i place restaurantul?
Nu tiu. N-am fost niciodat acolo.
Ai fi preferat s mergem n alt parte?
Nu... De fapt, credeam c vom cina la tine acas.
Nu tiam c riti s te afiezi cu mine.
Crezi c mi este ruine cu tine?
Nu, dar m gndeam c n-ai chef de priviri indiscrete.
Jim tcu puin i izbucni n rs.
De ce rzi?
Nu credeam c ai fi avut atta ncredere n persoana mea, nct s
acepi o invitaie la mine acas.
Nici eu n-a fi avut ncredere n mine!
Brandy se nroi, imaginndu-i o scen de dragoste dintre ea i Jim.
N-ai nimic de spus?
Nu, spuse ea calm.
Nu te nspimnt ideea?
Nu, spuse ea sincer.
Jim tcu.
A fi preferat s nu-mi spui asta, zise el ncet.
De ce?
Pentru c poate pn la urm vom ajunge la mine acas. Nu este
timpul pierdut. Dar este prea devreme pentru tine.
Poate c Jim avea dreptate. Nici ea nu se obinuise cu ideea c se
ndrgostise de el. Cu cteva zile n urm, i dorea s nu-l mai vad
niciodat.
Evenimentele se succedau cu o vitez ameitoare.
Cum este restaurantul? ntreb ea.
Plcut. Este frecventat de personaliti, aa c nu vom face senzaie.
Aa era. Cteva minute mai trziu intrar n restaurant, ntmpinai de

patron. Jim fu recunoscut imediat, dar nimeni nu veni s-i cear autografe
sau interviuri.
Domnule Corbett, ce onoare s v avem printre noi n aceast sear, i
ntmpin patronul.
Mulumim. Am dori o mas retras de dou persoane.
Desigur, domnule.
Se ndreptar spre colul salonului principal. Dei majoritatea clientelei
era format din personaliti marcante, toat lumea ntorcea capul dup ei.
Brandy tia c toi se ntrebau cine era acea necunoscut care se inea de
braul lui James Corbett.
Formau un cuplu contrastant. Jim era nalt, emana for i masculinitate,
iar Brandy era firav, fragil, micu de statur, dar foarte feminin. Ea
purta un compleu crem, care contrasta puternic cu costumul lui negru.
Jim i oferi un scaun, ajutnd-o s se aeze, apoi o srut pe gt, acolo
unde pulsul era fierbinte, transmi ndu-i fiori de plcere i surpriz de-a
lungul spatelui.
Ruinat, privi n jur, observnd cteva cupluri care uoteau i i priveau
pe furi, comentnd probabil gestul lui Jim.
Nu trebuia s faci asta, spuse Brandy.
Admiratoarele tale vor deveni geloase.
i la fel toi brbaii din ncpere.
Nu-i adevrat, protest ea timid, ndreptndu-i atenia asupra
meniului.
Ba da. Dac ai ti ce priviri i aruncau cnd treceam printre mese!
Orice brbat de aici ar schimba fericit locul cu mine. Acuma tiu c trebuie
s se pun cu mine.
Nu. M-au vzut cu tine i presupun c sunt o persoan celebr, i
ncearc s-i dea seama cine.
Poate i asta.

Dorii un cocteil aperitiv? ntreb chelnerul nclinndu-se respectuos.


Comandar nite buturi i se privir n linite, studiindu-se, ncercnd
s tatoneze terenul.
Ai avut o zi grea? ntreb Brandy.
Da. Se vede? Am filmat nite scene n care trebuia s alerg, s m lupt,
s m tvlesc prin praf. Mi-am descoperit muchi de mult uitai.
Stai prost cu condiia fizic?
mbtrnesc, spuse el sincer i simplu.
Chelnerul le aduse buturile.
Da, ce s spun! Tare btrn eti. Ci ani ai? Treizeci?
N-ai citit multe despre mine. Am treizeci i patru.
Jim, iubitule! ciripi cristalin din spatele lui
Brandy o voce feminin cunoscut.
Lareine Evans se apropie de masa lor. Rochia fabuloas de dantel neagr
pe care o purta nu lsa prea mult loc imaginaiei. n comparaie cu ea,
Brandy se simea ca o colri.
Jim se ridic n picioare, lipsit de expresie. Brandy nu tia dac el se
bucura s-o vad sau dac era enervat de apariia ei.
Lareine i puse o mn cu manichiura perfect, vopsit ntr-o culoare
sngerie, pe pieptul lui Jim i-l srut apsat pe obraz.
Vai, ce i-am fcut! exclam ea, pocnind din palme.
ncepu s-i scotoceasc cu familiaritate prin buzunare i scoase o batist
cu care i terse urmele roii de ruj de pe obraz.
Gata, drag. S-a dus.
Mulumesc, Lareine, spuse el, lundu-i cu un gest neceremonios
batista din mn.
Sunt foarte suprat pe tine, dragule. Ai fugit azinoapte fr s spui o
vorb.
Era trziu. O cunoti pe domnioara Ames?

Lareine i ntoarse spre ea o privire rece i plictisit.


Sigur. Brandy, nu? mi amintesc numele sta neobinuit.
Comentariul lsa de neles c numele era singurul lucru pe care i-l mai
amintea actria despre Brandy.
Corect, doamn Evans.
Spune-mi Lareine, insist ea. n fond avem ceva n comun, nu-i aa?
adug ea insinuant, privindu-l tios pe Jim.
Brandy se nroi. Lareine voia s spun c amndou l doreau pe Jim.
Dar asta le fcea ntr-un fel rivale. i pe lng sclipitoarea actri, ea se
simea ca ruca cea urt.
Jim, s tii c de data asta te iert c n-ai venit la petrecerea mea, dei
mi-ai promis c i vei face timp s treci pe acolo.
Ce petrecere? Jim nu-i spusese despre nicio petrecere.
Despre ce petrecere vorbea Lareine?
n seara asta era? ntreb el, cu o privire plictisit.
Am uitat complet, Lareine.
Vai, drag, ce ru eti! Ai uitat cnd i-am spus c ne vom ntlni toi
aici?
Inima lui Brandy se strnse dureros. Jim nu-i spusese despre nicio
petrecere. i dac tia c urma s se ntlneasc cu invitaii i cu Lareine n
acel restaurant, nsemna c temerile ei erau reale. Jim o folosea! Nu putea
s cread c toate erau simple coincidene.
Ceilali invitai sunt n salonul alturat, spuse actria. Haide, nu vii i
tu? Ia-o i pe Brandy.
Nu, mulumesc. Prefer s cinez linitit aici, mpreun cu invitata mea.
Prostii! Toate tinerele ador petrecerile, nu-i aa,
Brandy?
Ea ce ar fi trebuit s spun? l privi pe Jim, dar el se uita la bruneta aceea
languroas. Fceau o pereche perfect. Ce cuta ea acolo? S refuze? S

accepte? Nu voia s intervin ntre ei, dei o durea faptul c Jim o folosea.
Simindu-se trdat, Brandy prefer un rspuns evaziv, dorind s par c
n-o deranja.
Nu neaprat.
Vai, Jim, opti ea suficient de tare nct s se fac auzit de Brandy.
Cred c se teme de tine. Nu vrea s te supere. Vrea ca tu s fii cel care alege.
Nu! Brandy voia s ia cina singur, alturi de Jim.
Fr alt companie. Probabil c Jim i ddea i singur seama de asta.
Nu conteaz, pufni ea furioas, rnit i confuz.
Vezi? Vrea s vin! exclam triumftoare Lareine.
i este ruine s-i spun.
Atunci, spuse Jim, strngnd din dini, venim.
Hai, s mergem, Brandy.
Bruneta zmbi satisfcut.
Trebuia s-mi spui c vrei s ne alturm petrecerii, i opti dur Jim.
Dac voiam s vin, i-a fi spus! Dar mi-a fost clar c tu ai fi vrut s
mergem.
Eu?
De asta m-ai adus aici, nu?
Doamne, Brandy! oft Jim rznd. Mereu nelegi lucrurile pe dos!
Vrei s spui c n-ai fi vrut?
Nu! Preferam s cinez n compania ta.
Normal. Ce putea s-i spun? Jim i dduse seama c Brandy se
ndrgostise de el. i era un brbat politicos.
N-ar fi putut s-o rneasc, mrturisindu-i adevratele dedesubturi ale
aciunilor lui.
Intrar n salonul n care se inea petrecerea, fiind imediat nconjurai de
invitai glgioi care i ntmpinar cu urale. Erau doar zece ini, cu
excepia ei i a lui Jim.

Primul lucru pe care-l remarc Brandy fu acela c erau mai muli brbai
dect femei. i puinele femei invitate erau palide n comparaie cu actria.
Asta era mna lui Lareine. i plcea s fie nconjurat de admiratori, fr
poteniale concurente feminine periculoase.
Brandy nu recunoscu pe nimeni ntlnit pe platourile de filmare. Probabil
erau prietenii actriei.
Toi aruncau priviri uimite, de la ea, la Jim i la
Lareine. Legtura dintre Jim i Lareine nu le era necunoscut.
Brandy se simi stingher printre ei. Rsetele artificiale din jurul ei,
stropite cu buturi alcoolice din abunden, o fceau s se simt prost. Se
strnse mai aproape de Jim, dei Lareine ncercase de nenumrate ori s-i
despart.
Actria porni o discuie cu Jim n legtur cu filmrile din acea zi, despre
care Brandy nu cunotea amnunte i de aceea nici nu putea interveni. Nu
c ar fi fcut-o. Oricum, simea c n compania actriei n-ar fi avut mare
lucru de spus.
Pe scaunul liber de lng ea se aez un tnr, cu doi sau trei ani mai
mare dect ea.
Bun, spuse el, zmbind fals prietenos.
Brandy simi c sub acel surs nesincer se ascundea ceva putred.
Bun.
Eu sunt Bryce Conover. Tu eti Brandy. Am reinut bine, nu?
Da, spuse ea privindu-l pe Jim s vad dac observase apariia acelui
tnr.
Dar Jim prea s nu aib ochi dect pentru
Lareine.
tiu c nu-i aminteti de mine. Ne-am cunoscut ieri, cnd l-ai vizitat
pe Jim la filmri.
mi pare ru. Am cunoscut atta lume...

Nu-i nimic, neleg. Vrei s dansm?


Din boxe rzbtea n surdin muzica suav a unei melodii lente.
Iniial se gndi s refuze, dar privindu-l din nou pe
Jim, care nici de data asta n-o observase, se hotr:
Da.
Bryce i zmbi triumftor lui Jim, care ntorsese capul i i privea
surprins.
Am invitat-o pe Brandy la dans. Nu te superi, nu-i aa, Jim?
Sigur c nu se supr, interveni Lareine, punndu- i o mn posesiv
pe piciorul lui.
Bryce nu mai atept confirmarea lui Jim i o conduse pe Brandy pe
ringul de dans. Brandy ncerc s se in ct mai departe de el, evitnd pe
ct posibil contactul fizic direct cu acel tnr ciudat.
Ar trebui s-l lai n pace, spuse Bryce, observndu-i privirile pe care i
le tot arunca lui Jim.
Corbett este al lui Lareine.
Serios? i el tie asta? ntreb ea cu rceal, privind pierdut n gol.
Toat lumea tie, zmbi el superior. Ei, acum sunt un pic certai, dar
aa se ntmpl atunci cnd se ntlnesc dou personaliti puternice. Dar
sub masca asta sunt foarte atrai unul de cellalt.
neleg, spuse ea cu indiferen. i care este rolul meu n toat
povestea?
Tu eti blonda inocent. Lareine este seductoarea.
Doar n filme eroii se ndrgostesc de blondele inocente. n realitate este
invers. Eti folosit, drag, mai precis.
Dei n-ar fi vrut s cread asta i inima i spunea c nu era aa, faptele
erau evidente i se desfurau cu claritate sub ochii ei.
Melodia se termin i Brandy vru s se smulg din braele lui Bryce, dar
tnrul o apuc strns de mn i i opti:

ncepe alt melodie. Nu vezi c nu eti dorit acolo? Hai mai bine s
dansm.
Ochii ei verzi se ndreptar spre Lareine care sttea aplecat cu tot trupul
peste Jim. Decolteul rochiei de dantel i se desfcuse, dezvelindu-i snii plini
exact sub nasul lui Jim.
La vederea spectacolului, Brandy se smulse furioas din strnsoarea lui
Bryce.
Eti o proast, Brandy, i opti acuzator Bryce.
Lareine o s te sfie!
Cnd se apropiar de masa lor, Jim o privi indiferent i rece. Bryce i
pusese mna n jurul taliei lui
Brandy i zmbea admirativ, fcndu-i cu ochiul lui
Jim, n ciuda celor spuse mai devreme. Probabil c Jim se simea uurat
c scpase de ea n mod onorabil, pentru c nu pru deranjat de atenia pe
care i-o acorda
Bryce.
nainte s ajung la mas, un brbat n costum i se aez n cale,
blocndu-i drumul.
Bun seara, domnule Corbett, spuse el, punndu- i minile pe umerii
lui Jim. Doamn Evans!
Domnule Spencer! Ce surpriz! spuse Jim pe un ton deloc surprins.
Este un jurnalist renumit, i explic Bryce lui
Brandy. Conduce un cunoscut ziar de scandal.
i ce caut aici?
Nu tiu. Cred c a mirosit ceva. Oricum, are mare trecere printre
vedete. i este n avantajul lor. Dac se pun ru cu el, este n stare s le
distrug cariera.
S-ar prea c am nimerit n mijlocul unei petreceri, nu-i aa? spuse
brbatul fcnd un gest larg spre mijlocul salonului. Se anun vreo

logodn, sau mi se pare mie? ntreb el, zmbind spre Lareine i fcndu-i
cu ochiul lui Jim.
Doamne, nu! Domnule Spencer, la ce v gndii!
Zmbi fals ruinat actria. Este doar o mic petrecere.
Srbtorim sfritul de sptmn.
Ce pcat. Speram c se oficializeaz ceva ntre voi doi. Cnd s ne
ateptm la fericitul eveniment? Vreau s am exclusivitate.
Domnule Spencer, spuse Jim, ridicnd un pahar de lichior, eu i
domnioara Evans lucrm la acelai film. Este normal s fim vzui des
mpreun. Doar suntem colegi de breasl. Dac va fi vorba de aa ceva,
promit c vei fi primul care va afla. Dar, deocamdat, nu este cazul s v
ambalai prea tare.
Corect, ntri Lareine. Eu i Jim suntem foarte buni prieteni.
O s v citez ntr-un articol, spuse ziaristul, rznd baritonal.
Inima lui Brandy se opri n loc. Foarte buni prieteni
putea avea multe semnificaii. l urmri atent pe brbatul acela, care de
altfel i fcuse o impresie proast. O dat cu el i se spulberaser i ultimele
speran e. Jim se ntoarse spre ea, prinzndu-i privirea ndurerat.
Brandy ncerc s par degajat i nepstoare. Ar fi vrut s se ascund,
s fug. Dar mndr, cu brbia ridicat, i relu locul la mas, alturi de
Jim. Nu trebuia s-i arate slbiciune. Nu voia s par o la.
Fr s-o mai ntrebe altceva, Jim chem chelnerul, comandnd cina.
Brandy accept bucuroas oferta, spernd ca seara aceea umilitoare s se
sfreasc ct mai repede.
Oaspeii protestar, dar Lareine, fiind o femeie viclean, nu se mpotrivi.
Se vedea clar c ar fi fcut orice ca s nu-l piard pe Jim.

CAPITOLUL 8
Lareine i aranj la mas, aezndu-l pe Jim ntre ea i Brandy. i din nou
monopoliz conversaia. Dei
Jim o ncuraj de cteva ori pe Brandy s se alture n discuie, ea prefer
s nu intervin. Discuia se nvrtea n jurul meseriei de actor, despre care
ea nu tia nimic. Aa c deveni din ce n ce mai tcut i mai deprimat.
Dup ce terminar de mncat, se ntinser la cafele.
Chelnerul le umplu cetile de dou, trei ori, iar
Brandy ncepu s se ntrebe ct avea s mai dureze.
La un moment dat, scpnd un mic oftat, i atrase atenia lui Jim, care
imediat mpinse ceaca din fa i se ridic de pe scaun.
Ce faci? ntreb Lareine.
Brandy, hai s plecm.
Aa de repede? ntreb din nou actria. Abia acum se ncinge distracia.
Nu mai sunt chiar aa de tnr. Am avut o zi obositoare. Trebuie s-o
conduc pe Brandy acas. Se pare c nici ea nu mai rezist.
Brandy confirm bucuroas. i luar la revedere scurt i prsir
restaurantul n tcere. Aproape tot drumul nu scoaser niciun cuvnt.
Se ntreba de ce Jim era aa de tcut. Dar nu trebuia s-i pese. Ce, lui
Jim i psa de ea?
Dar cu toate astea, nu era indiferent. Era o prostie, dar se ndrgostise de
el i nu avea cum s nege acest lucru.
Privi pe fereastr, amintindu-i ct de bine ncepuser seara. Asta nainte
s apar Lareine. i de atunci se simise folosit.
Jim ncetini viteza i opri pe marginea drumului.
De ce ne-am oprit aici?
Jim se rsuci spre ea, sprijinindu-se cu spatele de u i cu braul stng

de volan.
Vreau s tiu ce se petrece cu tine.
Nu tiu despre ce vorbeti.
Te-ai retras ntr-o carapace i vreau s tiu de ce.
Greeti, spuse ea, privind n gol.
Tcerea ta spune altceva.
Tcerea mea! rse ea amar. Nu mi-ai adresat un cuvnt de cnd am
plecat de la restaurant!
Avnd n vedere faptul c nici tu n-ai scos niciun cuvnt la mas, am
considerat c nu este cazul s te deranjez. Presupun c te frmnt ceva. Ce
ai? De ce eti suprat?
Brandy i strnse buzele furioas. Ar fi vrut s-i arunce n fa adevrul.
S i spun ct de mult l iubea! i ct de geloas era pe Lareine.
Nu sunt suprat.
Cu o micare brusc, Jim i apuc brbia, ntorcndu-i faa spre el, aa de
aproape, nct i vedea fiecare nuan a ochilor lui negri, scldai de razele
lunii.
Spune-mi! ordon el.
Nu-mi place s fiu folosit.
Folosit? Asta crezi tu c fac? C te folosesc?
Jim, te rog... spuse ea exasperat. Scutete-m de protestele astea
inocente. Crezi c sunt oarb?
ncep s-mi pun ntrebri. i cum i se pare ie c te folosesc?
Nu este evident? tiu de ce m-ai invitat n seara asta la restaurant. Nu
are rost s te mai ascunzi dup deget.
Nu te neleg. De ce nu-mi spui clar care este problema?
M refer la Lareine i la farsa ridicol din seara asta.
neleg, spuse el acru. Ai tras nite concluzii despre relaia mea cu
Lareine.

Da. Nu vrei s m duci, totui, acas?


i presupun c vrei o explicaie? Ei bine, nu-i voi da niciuna.
Nu vreau! izbucni Brandy.
Jim o prinse cu for de brae i o scutur violent, apropiindu-se
amenintor de faa ei. Apoi dintr-un impuls nestvilit, i lipi buzele de ale
ei, strivindu-i-le.
Brandy se lupt cteva secunde icnind neputincioas, mpingndu-l din
toate puterile.
Durerea deveni o dulce tortur. ncet, Jim slbi strnsoarea i Brandy
ncepu s-i rspund, la nceput timid, iar apoi din ce n ce mai nflcrat.
nchise ochii abandonndu-i-se total.
i ls capul pe spate, oferindu-i gtul lui Jim.
Respira sacadat, la nceput din cauza fricii, apoi din cauza dorinei.
Buzele lui explorau curbura gtului ei firav, srutndu-i pulsul fierbinte al
venelor albstrui.
Cu o micare la fel de brusc i posesiv ca la nceput, Jim o cuprinse n
brae. Brandy i ls capul pe pieptul lui, ascultndu-i btile puternice i
regulate ale inimii. Jim i trecu mna prin prul ei blond i mtsos, i
mngie spatele, gtul i cobor pe spate, provocndu-i valuri de fiori i
excitaie. Brandy se simea ca ntr-un leagn al dragostei.
Jim, opti ea.
. nelegi de ce n-am vrut s te duc la mine acas?
Da, spuse ea pe un ton plin de regrete.
n main, mai ai timp s te rzgndeti.
Eu s m rzgndesc sau tu?
Brandy? Mereu eti aa de nesigur de atracia ta?
Nu. Doar cu tine sunt aa, opti ea, evitndu-i ruinat privirea.
Jim o privi cu drag, zmbindu-i cald. Era aa de inocent i de pur!
Mai bine te duc acas.

nainte ca Brandy s protesteze, Jim porni motorul i se ncadr pe


drumul spre ferm. i lu mna cu un gest firesc i ncepu s-i povesteasc
despre filmul pe care-l fcea.
Brandy i aminti c aceeai discuie o purtase Jim mai devreme i cu
Lareine. Gestul lui i nclzi inima.
De data asta se simea important pentru el. i l iert pentru
comportamentul din seara aceea. Dac ar fi fost mai cooperant, Jim ar fi
atras-o cu siguran n discuie i ea nu s-ar mai fi simit aa de stingher.
Nici nu simi cnd se scurse timpul n drum spre cas. Ajunseser prea
repede i lui Brandy i pru ru.
Tatl ei i lsase lumina din hol aprins.
Brandy... spuse Jim, fr s opreasc motorul.
Nu este chiar aa de trziu. Nu vrei s intri i s bem o cafea?
Nu. Am mult treab mine. Trebuie s m culc devreme.
Ce treab? Mine nu avei filmri.
Nu, dar trebuie s studiez scenariul i apoi trebuie s m ntlnesc cu
Don, ca s discut nite detalii.
O s am o zi plin i destul de agitat.
Sigur, la asta nu m-am gndit, zmbi ea dezamgit.
Sperase s se ntlneasc a doua zi cu Jim, dar se prea c nu avea timp
de ea.
La ce or te trezeti mine?
De ce?
A vrea s clrim puin prin deert, pn nu se face prea cald.
Sigur!
Cinci i jumtate este prea devreme?
Perfect! exclam ea ncntat.
O s vin s te iau.
Jim se aplec uor spre ea i o srut ncet, gustndu-i buzele.

Noapte bun, Brandy. Pe mine.


Brandy cobor din main ameit i atept ca Jim s dispar din raza ei
vizual, nainte de a intra n cas.
Dei Jim nu-i dduse nicio explicaie despre legtura lui cu Lareine,
Brandy simea c putea s aib ncredere n el. Nu tia de ce, dar i se pruse
c n seara aceea, n main, totul fusese prea perfect, ca
Jim s n-o considere o persoan important n viaa lui.

*
*

Fredonnd acordurile unei melodii ascultate n restaurant seara trecut,


Brandy i umplu un pahar cu suc proaspt de portocale pe care l bu
dintr-o suflare.
Brandy! exclam surprins tatl ei din ua buctriei. Am auzit zgomote
i am cobort s vd cine este. Credeam c sunt hoii. Ce-i cu tine treaz la
ora asta?
Bun dimineaa, tat, spuse ea vioaie, srutndu-l pe obraz.
Dimineaa? Este ora cinci! Te mai ntreb o dat.
De ce te-ai trezit aa de devreme?
M-a invitat Jim la o plimbare prin deert cu caii.
Trebuie s vin din clip n clip s m ia.
Aa devreme?
Este ora... cinci i jumtate!
Da, dar nici n-a rsrit soarele.
De afar se auzi n linitea dimineii un tropit de cal. Brandy privi pe
fereastr i apucndu-i din zbor haina, spuse:
Gata, tat, a venit. S-i spui mamei c am fcut eu cafeaua. Nu trebuie
dect s-o mai nclzeasc.
Brandy?
Da, tat, spuse ea, oprindu-se n u.

tii de ce se zice dimineaa devreme c se crap de ziu?


Nu. De ce?
Pentru c practic eti nevoit s te rupi din aternuturi, ca s te scoli
din pat.
Da?
i doar dou lucruri te pot determina s faci asta. tii care?
Nu. Spune-mi tu.
Banii sau dragostea, spuse el, fcndu-i cu ochiul. Presupun c la tine
nu este vorba de bani.
Corect! rse Brandy, disprnd pe u.
Jim desclecase i o atepta lng un cal superb, pur-snge arab, de
culoare vineie. Se vedea c era foarte bine ngrijit.
Bun dimineaa, Brandy.
Bun dimineaa.
Eti gata?
Grajdul este n spatele casei. M duc s-mi scot calul i s-i pun aua.
O lumin lptoas ncepuse s se ntrezreasc la orizont, spre est, cnd
pornir la drum. Deertul prea inert, scufundat n linite i calm.
Este superb, nu-i aa? ntreb Brandy.
Da, aprob Jim.
Clrir n tcere, bucurndu-se de respiraia noii zile. O lumin purpurie
ncepuse s se ntind peste infinitul albastru. Soarele rsri maiestuos,
binecuvntnd cu razele sale nisipul rece al deertului.
Jim i struni calul, oprindu-se n vrful unui deal.
N-am vzut niciodat un rsrit de soare ca sta, spuse Brandy.
Deertul, spuse Jim cobornd cu elegan din scri, ne ajut s
nelegem adevrata dimensiune a vieii. Abia aici i dai seama ce fptur
nensemnat este omul. Valorile materiale nu mai sunt importante.
Nimic pe lumea asta nu poate nlocui asemenea peisaje. Deertul m ajut

mult n meseria mea. M ine cu picioarele pe pmnt.


De asta i place s cltoreti prin deert? Este mai mult dect o nevoie
de intimitate?
Cte puin din fiecare. Mergem mai departe?
ntreb el, urcndu-se pe cal.
Da, spuse Brandy pornindu-i calul. Ct mai filmezi n Tucson?
Cel mult o lun.
i apoi?
M ntorc la Los Angeles pentru montaje spuse el, ncercnd s-i dea
seama ct era ceasul dup soare.
Brandy tia c plecarea lui era inevitabil, dar ar fi vrut s mai rmn.
Nu se simea pregtit pentru o desprire de Jim. Abia se obinuise cu
ideea c se ndrgostise de el.
i dup ce termini filmul?
Am semnat un contract pentru un alt film, care ncepe imediat dup ce
termin cu sta. i dac Don nu se potolete cu angajamentele, nu voi avea
timp nici s respir.
i unde o s filmezi?
Jim o privi cu regret, realiznd esena ntrebrii.
Oricum, nu n Arizona.
Da... spuse ea pe un ton ostenit. Cltoreti mult, nu-i aa? Trebuie s
fie tare interesant s vezi attea locuri minunate.
Da. mi plcea s cltoresc.
i acum?
Acum... oft el. Acum trebuie s ne ntoarcem spre cas, evit el
rspunsul.
Brandy presupuse c nu era pregtit s-i rspund la acea ntrebare.
Poate c nici el nu cunotea rspunsul.
Era oare din cauza ei sau din cauza lui Lareine?

Confuz i frustrat, i strnse buzele i ddu pinteni calului, nind ca


o sgeat pe lng Jim.
Te provoc la ntrecere! Prinde-m dac poi!
Strig Brandy rznd.
Era la civa metri buni naintea lui, cnd calul vineiu al lui Jim, se cabr
i o lu la galop, urmrind-o.
Cei doi cai goneau nebunete prin deert, strnind un nor de praf sub
copite, care preau c abia ating pmntul.
Rashad era un bun alergtor, dar nu reui s conduc mult timp. Pursngele vineiu prelu conducerea i Jim prinse zbala lui Rashad, forndul s se opreasc.
La nceput am fost pe primul loc! gfi
Brandy.
Nu aveai nicio ans n faa calului meu. Provine din prini campioni,
are pedigree i a ctigat cteva concursuri.
Nu este corect! Ai oprit cursa exact n momentul n care m-ai ntrecut.
Da. Asta nseamn c n-am ctigat?
Ai triat! amenin ea cu degetul arttor.
Asta este viaa! rse Jim. E timpul s-mi primesc premiul.
Jim se apropie de ea i o srut. Speriai de atingere, caii se ndeprtar
nelinitii, desprindu-i.
Dac tiam c sta este premiul, pierdeam mai uor, rse Brandy.
Mmm, interesant!
Lsar caii n voie pentru a se liniti i ei se bucurar de plimbarea n
drum spre cas.
Dac nu intervine ceva, sptmna asta am un program foarte
ncrcat. O s lucrez pn seara trziu i nu ne vom mai vedea dect la
sfrit de sptmn.
O s te sun eu.

Bine, neleg, spuse ea dezamgit.


Brandy sperase ca Jim s-i fac timp i pentru ea, sau s-o mai cheme pe
platoul de filmare. ntr-un fel, se simea dat la o parte.
Colii geloziei ncepur s-o road, dndu-i seama c Lareine avea s-l
vad n fiecare zi.

CAPITOLUL 9
Brandy, te caut cineva la telefon, spuse Karen prelund zmbitoare
clientul de la tejghea.
Cine?
El, opti ea misterioas.
Cu o voin de fier, Brandy se strdui s nu alerge din tot sufletul la
telefon. Trecuser dou zile de la plimbarea din dimineaa aceea cu Jim i el
nu dduse niciun semn de via. Nu se ateptase s-o sune la serviciu.
Respir adnc, potolindu-i btile inimii i rspunse:
Alo?
Brandy? Sunt eu, Jim, se recomand el, ca i cum ea nu l-ar fi
recunoscut. Sper c nu vei avea probleme c te-am sunat la serviciu.
Nu. Deloc.
Eti liber n seara asta?
Da, spuse ea simind cum i tresalt inima.
tiu c te anun cam trziu, dar sper c poi veni la cstoria unor
colegi de-ai mei. Ginny Baker, secretara de platou, se cstorete cu Tom
Mewade, unul din cameramani. i echipa de filmare vrea s dea o petrecere
n cinstea lor. Vrei s vii cu mine?
Brandy se gndi dac Jim n-o va folosi din nou pentru a o face geloas pe
Lareine, pentru c simea c nu mai putea suporta asemenea umiline.
Brandy?
Da, scuz-m, eram atent la altceva, mini ea. De ce n-o invii pe
Lareine? Toat lumea spune c facei o pereche frumoas. i pe lng asta,
eu nu cunosc pe nimeni de la petrecere.
Dac voiam s-o iau pe Lareine la petrecere, nu te-a fi invitat pe tine,
nu? O s vin civa invitai pe care i-ai cunoscut pe platou, iar cu restul vei

face cunotin. Nu vd de ce s-i faci asemenea probleme.


Vrei s vii sau nu?
Da...
Bine. Las vorb la poart s te primeasc. S vii ntre ase i apte.
Bine.
Acum nu pot s mai vorbesc. Pauza s-a terminat.
Ne vedem disear.
Brandy privi uimit receptorul din care rzbtea tonul. Jim i nchisese
fr s-i ia la revedere. Se suprase pe ea. De ce oare? Ea ar fi trebuit s fie
cea suprat.
Ziua trecu greu pentru ea, frmntndu-i mintea cu ntrebri i ndoieli.
Puin dup ora ase, parc n faa porii principale a oraului vechi.
Rmase n main cteva minute cu motorul pornit, ntrebndu-se dac era
bine ceea ce fcea. Poate ar fi fost mai bine s nu fi venit.
Cu toate astea, i fcu curaj i cobor din main, ndreptndu-se spre
poart.
O atepta acelai brbat care le ntmpinase pe ea i pe Karen n ziua n
care vizitaser platourile.
Bun seara, domnioar Ames, o ntmpin portarul.
V ateptam.
Am fost invitat de domnul Corbett, zmbi ea amabil.
tiu. Mi-a comunicat, spuse el, fcnd semn unui brbat mbrcat n
cowboy s se apropie. Ateptai puin. Troy, condu-o te rog pe domnioara
Ames la petrecere.
Brbatul care o escorta era mai n vrst dect Dick
Murphy, dar la fel de amabil i politicos.
A i nceput petrecerea? ntreb uimit Brandy, auzind glgie, rsete i
muzic.
De dou ore.

Aa devreme? Dar domnul Corbett mi-a spus s vin la ase.


Da, pentru c el a fost nevoit s filmeze pn mai trziu. Nu cred c
mai are mult i termin.
Cnd se apropiar de mulimea de invitai petrecrei, o figur familiar i
nesuferit se separ de grup i se ndrept spre ei. Era Bryce Conover.
Mi, mi, mi! rse batjocotritor Bryce. Uite cine vine! N-o fi blonda
inocent gata s-i ncerce din nou norocul?
Bun seara, domnule Conover, l salut rece
Brandy.
Spune-mi Bryce. Gata, Smith, zise el, fcnd un gest nerbdtor din
mn. Dispari.
Brbatul se nclin scurt, nemulumit, i o salut zmbind pe Brandy,
care i rspunse la fel de amabil.
Eti necioplit... Bryce! i arunc ea observaia peste umr, cu un gest
mndru din brbie.
De ce spui asta? zmbi el amuzat.
Puteai s fii mai politicos.
Pentru ce?
Cum pentru ce? Din respect! Trebuie s ai un motiv anume ca s fii
drgu cu cei din jur?
Sigur, spuse el, lund-o forat de bra.
i ce scop ai de te pori aa de frumos cu mine?
Un scop nobil!
Serios? zmbi Brandy nencreztoare.
Lareine mi-a cerut ajutorul. M-a rugat s te distrez bine n seara asta.
Nu pot s-o refuz.
De ce nu poi s-o refuzi? Te-ai ndrgostit de ea?
Nu, rse Bryce zgomotos. O fac pentru c trfa aia brunet i face loc
cu coatele n cercurile nalte.

Personal, nu cred c are cine tie ce talent, dar se va descurca. Este bine
s-i faci asemenea relaii. O s m ajute s rzbat mai uor n jungla asta a
cinematografiei.
Nu se tie niciodat. Poate m propune pentru nite roluri mai serioase.
La tine primeaz interesul! pufni Brandy cu dispre.
Nu. Primeaz hotrrea i dorina de afirmare.
Este cu totul altceva. Scopul scuz mijloacele. Hai mai bine s ne lum
ceva de but.
Prefer s-mi iau singur.
Nu, nu, nu, rse Bryce. n seara asta voi fi umbra ta. Nu scapi tu aa
uor de mine. Hai, fi fat bun i ncearc s te simi bine alturi de mine.
Nu, mulumesc.
Speri c te va salva James Corbett? rse el sarcastic.
El m-a invitat.
Te-ai ntrebat de ce a fcut-o? ntreb el, lund-o din nou de bra i
fornd-o s mearg spre bar.
Refuz ampania oferit cu insisten de Bryce i comand un suc rece de
fructe. Apoi ncepu s-l caute din priviri prin mulime pe Jim. Nu-l vedea
nicieri.
Uit-l, drag, i distreaz-te.
Ce-ar fi s m lai n pace?
Nu pot s te neglijez. Ia te uit! Brandy, i-ai cunoscut pe Tom i Mary?
Bryce fcu prezentrile, fr s specifice c Brandy era invitata lui Jim.
Se bucura c cel puin prezena cuplului ndeprtase atenia enervant pe
care i-o acorda
Bryce. Cu toate astea, nc o mai inea de bra. ncerc de cteva ori s se
elibereze, dar nu reui.
i arunc priviri furioase lui Bryce care se fcu c nu pricepe mesajul i o
strnse mai tare n brae, zmbind.

M bucur s vd c te-ai integrat bine, spuse Jim din spatele ei.


Brandy se ntoarse spre el. Sclipirea din ochii lui era elocvent. i crease o
impresie greit i Bryce i-o ntrea, strngnd-o la piept.
Jim era nsoit de Lareine, care i privea cu satisfac ie nedisimulat.
Vai, drag, nu trebuie s te jenezi, i spuse
Lareine lui Brandy. Bryce este un adevrat crai.
Brandy se smulse furioas din strnsoarea lui
Bryce, care o privi cu o expresie jignit.
Ai terminat de filmat, Jim? l ntreb ea, ncercnd s par degajat.
Da.
Cum a fost scena de dragoste dintre tine i
Lareine? ntreb Bryce fcndu-le cu ochiul.
Minunat, zmbi Lareine. i foarte lung.
Regizorul ne-a pus s-o repetm de nenumrate ori, pn s-a declarat
satisfcut.
Imaginndu-i-l pe Jim n braele hrpree ale actriei, stomacul lui
Brandy se rscul.
Iart-ne, Lareine. Eu i Brandy trebuie s felicitm mirele i mireasa,
spuse Jim.
Brandy l privi surprins. Nu se ateptase s scape aa de repede de
prezena lui Lareine.
Spune-i lui Ginny c o s trec pe la ea mai trziu, zmbi fals actria.
Se vedea clar c nu-i convenea, dar nu voia s-l supere pe Jim.
Sigur, spuse el.
S mi-o aduci ntreag, Jim, spuse Bryce fcnd un gest brusc spre
Brandy.
n acel moment, vinul rou din paharul lui se vrs pe rochia verde
deschis a lui Brandy, ptndu-i decolteul.
Brandy nghe.

Bryce! Ce ai fcut! exclam ngrijorat Lareine lund batista din


buzunarul lui Jim i tergnd-o repede. Ce prost nendemnatic eti!
Grija artat de actri prea incredibil. i totui,
La Reine era dornic s-o ajute. Poate pn la urm nu era o fiin aa de
nesuferit.
N-am vrut, Brandy, iart-m.
Degeaba, Bryce. Ai ptat-o! S vezi ce urt o s fie dup ce se usuc.
Mai bine o splm acum. Ce zici,
Brandy? Hai s mergem n rulota lui Jim, spuse actria, ntorcndu-se
spre el. Ne dai cheia?
Ia-o, i-o ntinse Jim, surprins de atitudinea ciudat a actriei.
Pot s v ajut? ntreb Marie.
Nu, rspunse Lareine zmbind, lund-o pe
Brandy la bra. Ne descurcm.
Pornir mpreun spre rulot, sub privirile uimite ale lui Jim.
Dormitorul este n spate, i indic actria. Eu m duc la baie s vd
dac avem ap cald.
Brandy o ascult, gndindu-se ct de orbit de gelozie fusese. Lareine era
o fiin foarte grijulie i atent. Nu meritase s se poarte cu ea aa de rece.
Lareine...
Da, drag?
i mulumesc.
Pentru nimic, draga mea, spuse ea, fluturnd indiferent din mn.
Brandy se duse n dormitor i i scoase rochia.
Te-ai dezbrcat? ntreb actria de pe hol.
Da.
D-mi-o! Vezi c gseti n dulap o rochie.
ncearc-o. Poate i vine. Pn se usuc a ta...
Brandy deschise dulapul i vzu o rochie roie cu paiete sclipind printre

cmi i costume brbteti. nghe. Ce cutau hainele lui Lareine n


dulapul lui Jim? n acel moment realiz de ce actria se purtase aa de
amabil cu ea. Planificase cu grij tot scenariul, ca s-i dovedeasc pe ce
poziie se afla.
Planul i atinsese scopul. Oare Jim tia c Lareine i inea rochiile n
dulapul lui? Sigur tia! Era imposibil ca totul s fi fost planificat. Lareine i
Jim erau amani! i actria voia s-i dovedeasc asta.
Ceva muri n fiina ei. Cu gesturi automate, scoase rochia din dulap i o
mbrc. Lareine o privea din cadrul uii.
Nu m ntrebi nimic?
Nu, spuse Brandy ca n trans.
Credeam c m vei ntreba ce caut rochia mea n dulapul lui Jim.
Ar trebui s te ntreb? Am tiut dintotdeauna c l vrei pe Jim.
C l am, nu c l vreau, o corect nepat actria.
Nu-l vrei?
Dac l am, natural c-l vreau.
l vrei sau l iubeti?
Las asta. Ideea este c formm un cuplu perfect.
Brandy i aminti de conversaia cu Bryce i se ncrunt.
l vrei pe Jim pentru c este o stea de cinema i crezi c te va trage
dup el, nu-i aa? Eu l iubesc pe brbatul Jim Corbett. Tu l iubeti pe
celebrul James
Corbett.
Din pcate cei doi sunt una i aceeai persoan.
i eu i am pe amndoi.
i dac este aa, de ce te temi de mine?
mi aminteti de verioara mea. Prea o fat dulce i inocent, dar
ascundea o fire diabolic. Nu vreau s-i ofer ansa s-mi strici relaia cu
Jim.

mi pare ru c nu este i el aici s te aud, s-i dea seama ce fel de


om eti. Dei cred c i-a dat seama. De asta m-a ales pe mine, contraatac
curajoas
Brandy.
S nu exagerm. Te-a invitat de dou ori n ora, nu te-a cerut de
nevast. nainte s ne ntlnim cu tine, tocmai mi spunea ct de ru i pare
c te-a invitat la petrecere. Voia s-i spun c este obosit i s te duc
acas. Eu zic s te scuteti de o situaie penibil i s pleci. Oricum eti n
plus. Nu te mai ncpna. Nu vei obine nimic.
Ai vrea tu s plec, nu? spuse Brandy cuprins de o neateptat
ncpnare.
Proast mic ce eti!
Destul, Lareine! tun Jim, mpingnd ua de la intrare de perete.
Lareine i reveni mai repede dect Brandy. Se ndrept spre Jim i i
surse angelic.
Jim, drag, tocmai vorbeam cu Brandy despre...
tiu exact despre ce vorbeai. Am ascultat toat conversaia.
Lareine o privi veninos pe Brandy.
i presupun c o s-i iei aprarea trfei steia mici, nu-i aa?
Ai fcut o greeal fatal, Lareine. Ai nceput s crezi articolele din
ziarele de scandal.
Dar noi...
Niciodat n-a existat un noi, dect n mintea agentului tu de
publicitate. Ai venit la mine ca s m rogi s te ajut s-i mbunteti
imaginea. Nimic mai mult. i propun s-i miti fundul obraznic din rulota
mea, nainte s te arunc cu mna mea afar.
Lareine fcu mndr o piruet i dispru fr alte proteste, trntind ua
dup ea. Jim se ntoarse pentru prima oar spre Brandy i o privi amuzat.
Culoarea asta nu i se potrivete deloc. Cine i-a dat rochia asta?

Lareine?
Era n dulapul tu, opti ea intimidat.
Presupun c vrei s tii cum a ajuns acolo.
Lareine mi-a cerut cheia de la rulot de diminea. Nu tiam ce treab
avea, dar i-am dat-o, fr alte comentarii.
Dac realizam mai devreme c pune la cale un plan... Presupun c te-a
bgat serios la bnuieli.
Mi-e team c da.
Brandy? Vrei s repei afirmaia pe care ai fcut-o mai devreme n
prezena lui Lareine? ntreb el, storcndu-i rochia pus la splat n
chiuvet.
Care afirmaie?
n legtur cu ceea ce simi fa de mine.
Inima ei tresri violent.
Spuneam c... te iubesc.
Serios? zmbi el, ridicnd dintr-o sprncean, privind-o peste umr. i
susii acelai lucru n continuare?
Da.
Atunci presupun c n-ai nimic de obiectat dac ne cstorim n august,
spuse el cu fals indiferen.
Nu! sri fericit Brandy de gtul lui.
i convine n august?
Mai e aa de mult pn atunci!
Draga mea! spuse el, lund-o n brae. Vreau doar s fii sigur c i eu
te iubesc la fel de mult cum m iubeti tu. M crezi?
Da, suspin Brandy, tergndu-i o lacrim.
Te iubesc, repet el, srutnd-o.
Brandy i se abandon cu totul, rspunzndu-i cu aceeai pasiune i
bucurie, strngndu-l n brae, simindu-l pentru prima oar doar al ei.

Toate ndoielile se risipiser. Jim i aparinea doar ei i Lareine dispruse din


vieile lor.
Culorile magice ale apusului din Sonora strbtur prin fereastra rulotei,
binecuvntndu-le dragostea.
Sfrit