Sunteți pe pagina 1din 267

LAUREN OLIVER

REQUIEM
Original: Requiem (2013)
Traducere din limba englez:
DORINA TTRAN

virtual-project.eu

2015
2

LENA
Am nceput s visez din nou la Portland.
De cnd a reaprut Alex, renviat, dar i schimbat, ca un monstru din una
dintre povetile de groaz pe care ni le spuneam cnd eram copii, trecutul i-a
croit drum printre amintirile mele. Iese la suprafa printre fisuri, cnd nu sunt
atent, i i ndreapt spre mine degetele lacome. n legtur cu asta m-au
tot avertizat: greutatea din piept, fragmentele de comaruri care te urmeaz
chiar i cnd eti treaz.
Te-am avertizat, mi zice n minte mtua Carol.
i-am spus, mi spune Rachel.
Ar fi trebuit s rmi. Asta e Hana, care se ntinde peste timp, prin straturi
groase i neclare de amintiri, i mi ntinde o mn uoar, n timp ce m
scufund.

Cam dou duzini dintre noi am venit spre nord, din New York: Raven, Tack,
Julian, eu, plus Dani, Gordo, Pike i nc vreo cincisprezece, care se
mulumesc s tac i s urmeze instruciunile. Plus Alex. Dar nu Alex al meu:
un strin care nu zmbete niciodat, nu rde i abia vorbete.
Ceilali, cei care foloseau drept adpost depozitul din White Plains, s-au
risipit spre sud sau spre vest. Pn acum, fr ndoial, depozitul a fost golit i
abandonat. Nu mai era sigur, nu dup salvarea lui Julian. El e un simbol i nc
unul important. Zombii l vor vna. Vor vrea s spnzure simbolul i s l
transforme ntr-un exemplu sngeros, astfel nct ceilali s nvee o lecie.
Trebuie s fim foarte ateni.
Hunter, Bram, Lu i ali civa de la vechiul adpost din Rochester ne
ateapt la sud de Poughkeepsie. O s ne ia aproape trei zile pn acolo;
suntem obligai s ocolim o jumtate de duzin de orae legitime.
Apoi, brusc, ajungem: pur i simplu, pdurea se termin la marginea unei
ntinderi imense de beton, plin de fisuri i nc marcat cu liniile albe
decolorate ale locurilor de parcare. Maini ruginite i rmase fr unele pri
din ele roi, buci de metal sunt nc aici. Par mici i uor ridicole, ca nite
jucrii vechi lsate afar de un copil.

Fosta parcare se ntinde n toate direciile, ca o ap gri, pn la o imens


structur din oel i sticl: un vechi mall. Pe o pancart ptat cu gina de
pasre scrie cu litere cursive: EMPIRE STATE PLAZA MALL.
Reunirea e plin de bucurie. Eu, Tack i Raven o lum la fug. Bram i
Hunter alearg i ei i ne ntlnim n mijlocul parcrii. Sar pe Hunter rznd,
iar el i arunc braele n jurul meu i m ridic n aer. Toi strig i vorbesc
deodat. ntr-un final, Hunter m pune jos, dar rmn cu un bra n jurul lui,
de parc s-ar putea s dispar. M ntind i mi pun cellalt bra n jurul lui
Bram, care d mna cu Tack, i cumva sfrim strni laolalt, srind i
strignd, inndu-ne unii de alii, sub soarele strlucitor.
Mi, mi, mi.
Ne desprim, ne ntoarcem i o vedem pe Lu venind spre noi. Sprncenele
ei sunt ridicate. i-a lsat prul s creasc, iar acum i cade peste umeri.
Ia uite cine e aici!
E prima dat cnd sunt cu adevrat fericit, dup mult timp. Lunile scurte
pe care le-am petrecut desprii i-au schimbat i pe Hunter, i pe Bram. n
ciuda situaiei, Bram e mai gras. Hunter are noi riduri n colurile ochilor, dei
zmbetul lui e la fel de tineresc ca de obicei.
Ce face Sarah? E aici?
Sarah a rmas n Maryland, zice Hunter. n adpost sunt treizeci de
oameni i nu vrea s se mute. Rezistena ncearc s ia legtura cu sora ei.
Dar Bunicul i ceilali?
Vorbesc cu sufletul la gur i simt un nod n piept, de parc m-ar strnge
cineva. Bram i Hunter se uit scurt unul la altul.
Bunicul n-a supravieuit, zice Hunter direct. L-am ngropat la marginea
Baltimore.
Raven se uit n alt parte i scuip pe jos. Bram adaug repede:
Ceilali sunt bine.
ntinde mna i pune un deget pe cicatricea operaiei mele, cea pe care m-a
ajutat s o falsific, pentru a m iniia n Rezisten.
Arat bine, zice i mi face cu ochiul.
Hotrm s instalm tabra pentru noapte. n apropiere de mall gsim ap
curat i ruinele unor case i ale unor birouri care au nite provizii folosibile:
cteva conserve ngropate sub moloz; nite scule ruginite; chiar i o carabin,
pe care Hunter o gsete pus pe o pereche de copite de cerb aezate invers,
sub o grmad de mortar. Iar una dintre membrele grupului, o femeie scund
i tcut, cu o coad gri i lung, are febr. Astfel, va putea s se odihneasc.
4

Spre finalul zilei, izbucnete o ceart, n legtur cu direcia n care s


mergem.
Am putea s ne desprim, zice Raven.
S-a ghemuit lng groapa pe care a fcut-o pentru foc, and primele
flcri, cu captul ars al unui b.
Cu ct e mai mare grupul, cu att suntem mai n siguran, zice Tack.
A rmas doar n tricou, astfel c i se vd muchii de pe brae. Zilele s-au
nclzit ncet, iar pdurea a prins via. Simim primvara care se apropie, ca
un animal tresrind uor n somn, cu respiraia cald. Dar acum, cnd ne-am
oprit i cnd soarele apune, e frig, iar Slbticia e nghiit de alungite umbre
purpurii. Nopile sunt nc reci.
Lena, se rstete Raven.
Tresar. M uitam la focul care se aprindea, la flcrile care se rsuceau n
jurul grmezii de ace de pin, surcele i frunze uscate.
Du-te i f o verificare la corturi, da? n curnd, va fi ntuneric.
Raven a fcut focul ntr-o albie mic, unde cndva trebuie s fi fost un
pru, s fie oarecum aprat de vnt. A evitat s ne instalm tabra prea
aproape de mall i de spaiile lui bntuite; construcia se nal peste linia
copacilor, un amestec de metal negru contorsionat i geamuri goale, ca o
nav spaial euat. La vreo duzin de metri n sus, pe dig, Julian ajut la
instalarea corturilor. E cu spatele la mine. i el poart doar un tricou. Trei zile
n Slbticie i deja s-a schimbat. Prul i e crlionat, iar dup urechea stng
are prins o frunz. Pare s fi pierdut cteva kilograme, dei nu a avut timp s
slbeasc. E doar efectul vieii aici, n aer liber, cu haine gsite, prea mari,
nconjurat de slbticie, o perpetu amintire a fragilitii supravieuirii
noastre.
Leag o frnghie de un copac i o strnge tare. Corturile noastre sunt vechi
i au fost rupte i peticite de multe ori. Nu stau singure. Trebuie ancorate,
legate ntre copaci, ajutate, ca pnzele n vnt.
Gordo se nvrte pe lng Julian, privindu-l aprobator.
Ai nevoie de ajutor?
M opresc la civa zeci de centimetri de ei. Julian i Gordo se ntorc.
Lena!
Faa lui Julian se lumineaz, apoi cade imediat, cnd i d seama c nu am
de gnd s m apropii. L-am adus aici, cu mine, n acest ciudat loc nou, iar
acum nu am ce s i ofer.
Ne descurcm, zice Gordo.
5

Prul lui e de un rocat aprins i, chiar dac nu e mai n vrst dect Tack,
are o barb ce i atrn pn la mijlocul pieptului.
Terminm acum.
Julian se ndreapt i i terge palmele de blugi. Ezit, apoi coboar digul
spre mine, dndu-i o uvi de pr dup ureche.
E frig, zice cnd se apropie. Ar trebui s te duci lng foc.
Mi-e bine, i rspund, dar mi bag minile n mnecile hanoracului.
Frigul e n mine. Dac o s stau lng foc, nu o s se schimbe nimic.
Corturile arat bine.
Mulumesc. Cred c ncep s nv.
Zmbetul nu i se vede i n ochi.
Trei zile: trei zile de discuii ncordate i tcere. tiu c se ntreab ce s -a
schimbat i dac lucrurile pot redeveni aa cum au fost. tiu c l fac s sufere.
Exist ntrebri pe care se strduiete s nu le pun i lucruri pe care se lupt
s nu le rosteasc. mi d timp. E rbdtor i blnd.
Ari bine n lumina asta.
Probabil c nu vezi bine.
O spun ca pe o glum, dar vocea mea e aspr, n aerul rece. Julian scutur
din cap, se ncrunt i se uit n alt parte. Frunza, de un galben-auriu, i e nc
atrnat de pr, n spatele urechii. n clipa asta, sunt disperat s ntind mna,
s o iau i s mi trec degetele prin prul lui, s rd cu el. Asta e Slbticia, s i
zic. i-ai imaginat vreodat? Iar el s-i mpleteasc degetele cu ale mele i s
m strng. S spun: Ce m-a face fr tine? Dar nu reuesc s m mic.
Ai o frunz n pr.
O ce?
Pare speriat, de parc l-a fi trezit dintr-un vis.
O frunz. n pr.
i trece repede o mn prin pr.
Lena, eu
Poc.
Sunetul unei mpucturi ne face s tresrim. Psrile zboar din copacii
aflai n spatele lui Julian, ntunecnd deodat cerul, nainte s dispar
mprtiindu-se. Cineva zice:
La naiba!
Dani i Alex ies dintre copacii din spatele corturilor. Amndoi au puti
atrnate de umeri. Gordo se ridic.
Cerb?
6

S-a ntunecat de-a binelea. Prul lui Alex pare aproape negru.
Prea mare pentru un cerb, zice Dani.
E o femeie mare, cu umeri lai, cu o frunte lat i ochi migdalai. mi
amintete de Miyako, care a murit nainte s plecm spre sud, iarna trecut.
Am incinerat-o ntr-o zi rece, chiar nainte de prima ninsoare.
Urs?
Posibil, rspunde Dani scurt.
Dani e mai dur dect Miyako. A lsat Slbticia s o modeleze, s o
cleasc.
L-ai nimerit? ntreb prea nerbdtoare, dei cunosc deja rspunsul.
Dar mi doresc ca Alex s m priveasc, s mi vorbeasc.
Posibil s l fi atins doar, zice Dani. Greu de spus. Oricum, nu suficient s
l opresc.
Alex nu zice nimic, nici nu nregistreaz prezena mea. Continu s mearg,
s se ndrepte spre corturi, pe lng Julian i pe lng mine, suficient de
aproape s am impresia c i simt mirosul, vechiul miros de iarb i lemn uscat
la soare, un miros din Portland, care m face s mi vin s strig, s mi ngrop
faa la pieptul lui i s-l inhalez.
Apoi, coboar digul, cnd vocea lui Raven urc spre noi:
Cina. Venii s mncai sau rmnei pe dinafar.
Haide.
Julian m atinge pe cot cu degetele. Blnd, rbdtor. Picioarele mele se
ntorc i coboar digul, spre focul care acum arde cu flcri mari; spre biatul
care a devenit o umbr acoperit de fum. Asta e Alex acum: un biat-umbr, o
iluzie.
Timp de trei zile, nu mi-a vorbit i nu m-a privit deloc.

HANA
Vrei s mi tii cel mai ascuns, cel mai ntunecat secret? La coala de
duminic triam la teste. Niciodat nu mi-a plcut Cartea tcerii, nici mcar
cnd eram copil. Singura parte din ea care m interesa era Legende i abuzuri,
care e plin de basme populare despre lumea dinaintea vindecrii. Preferata
mea e Povestea lui Solomon, care zice aa:
Odat, n vremurile bolii, dou femei i un copil s-au dus n faa regelui.
Fiecare dintre ele pretindea c e copilul ei. Amndou refuzau s i dea
celeilalte copilul i i susineau cauza cu nflcrare, pretinznd c vor muri
de durere dac micuul nu le va fi napoiat.
Regele, al crui nume era Solomon, le-a ascultat pe amndou i, n cele
din urm, a anunat c a gsit o soluie rezonabil. Vom tia copilul n dou,
a zis iar n felul acesta amndou vei avea cte o bucat. Femeile au fost de
acord c aa era corect, astfel c a fost adus clul, care, cu toporul lui, a tiat
copilul exact n dou. Iar micuul nu a plns deloc, nu a scos un scncet, iar
mamele au privit, dup care, timp de o mie de ani, a rmas o pat de snge pe
podeaua palatului, o pat care n-a putut fi niciodat curat, cu nicio
substan de pe pmnt
Trebuie s fi avut doar opt sau nou ani cnd am citit prima dat acest
pasaj, dar m-a impresionat. Zile n ir n-am reuit s-mi scot din cap imaginea
bietului copil. Mi l-am tot imaginat tiat n dou pe podea, ca un fluture prins
sub sticl. Asta e partea bun a povetii. E real. Vreau s spun c, dei nu s-a
ntmplat cu adevrat i exist dispute legate de Legende i abuzuri, dac au
susinere istoric arat lumea aa cum este. mi amintesc c m simeam
exact ca acel copil: sfiat de sentimente, rupt n dou, prins ntre
loialitate i dorin.
Aa funcioneaz lumea bolii.
Aa a fost pentru mine, nainte s fiu vindecat.

Peste exact douzeci i una de zile, voi fi mritat.


Mama arat de parc i vine s plng i aproape sper s o fac. Am vzut -o
plngnd de dou ori: o dat cnd i-a rupt glezna i o dat anul trecut, cnd a
8

ieit din cas i a vzut c protestatarii au srit gardul, ne-au stricat gazonul i
au fcut buci frumoasa ei main.
ntr-un final, mi zice doar:
Ari minunat, Hana. Apoi: Totui, e un pic prea larg n talie.
Doamna Killegan spune-mi Anne, a mustcit ea, cnd am venit la prima
prob m nconjoar tcut, punnd ace i ajustnd. E nalt, cu pr blonddeschis i cu un aspect sfrijit, de parc de-a lungul anilor ar fi nghiit din
greeal nite ace de gmlie sau de cusut.
Eti sigur c vrei mneci scurte?
Sunt sigur, i spun, exact cnd intervine mama.
Crezi s sunt prea tinereti?
Doamna Killegan Anne gesticuleaz expresiv cu o mn lung, osoas.
ntregul ora va fi cu ochii pe ea.
ntreaga ar, o corecteaz mama.
mi plac mnecile astea, zic i aproape c adaug: E nunta mea.
Dar asta nu mai e adevrat nu de la Incidentele din ianuarie i de la
moartea primarului Hargrove. Acum, nunta mea aparine populaiei. Asta mi
spun toi, de sptmni ntregi. Ieri, am primit un telefon de la Serviciul
Naional de tiri, s m ntrebe dac i las i pe alii s filmeze sau s trimit
propria echip de televiziune, pentru a nregistra ceremonia.
Acum, mai mult dect oricnd, ara are nevoie de exemple.
Stm n faa unei oglinzi cu trei fee; ncruntarea mamei e reflectat din trei
unghiuri diferite.
Doamna Killegan are dreptate, mi zice i m atinge pe bra. Hai s
vedem cum arat trei sferturi, da?
tiu c e mai bine s nu protestez. Trei aprobri sunt reflectate simultan;
trei fete identice, cu cozi mpletite identic, n trei rochii albe, lungi pn la
pmnt, identice. Deja abia m mai recunosc. Am fost transformat de rochie,
de lumina strlucitoare din camera de prob. Toat viaa am fost Hana Tate.
Dar fata din oglind nu e Hana Tate. E Hana Hargrove, viitoare soie a
viitorului primar i simbol a tot ce este bun n lumea vindecat.
O cale de urmat pentru toat lumea.
Las-m s vd ce am n spate, zice doamna Killegan. O s-i dau s
mbraci altceva, s ai termen de comparaie.
Alunec pe covorul gri i vechi i dispare n magazie. Prin ua deschis, vd
duzini de rochii nvelite n plastic, atrnate pe rafturile cu haine. Mama
ofteaz. Deja suntem aici de dou ore i ncep s m simt ca o sperietoare:
9

ndesat, mpuns i cusut. Mama st pe un taburet decolorat, lng oglinzi,


i i ine cu grij poeta n poal, s nu ating covorul.
Buticul doamnei Killegan a fost ntotdeauna cel mai frumos magazin
pentru nuni din Portland, dar i aici se vd efectele prelungite ale
Incidentelor i ale msurilor de securitate luate ulterior de guvern. E clar c
toat lumea are bani mai puini. Unul dintre becurile de sus e ars, iar nuntru
e un miros sttut, de parc nu s-ar fi fcut curenie de ceva vreme. Pe un
perete, o urm de umezeal a nceput s umfle tapetul, iar mai devreme am
observat o pat maro mare pe una dintre canapelele cu dungi. Doamna
Killegan m-a prins uitndu-m i, ca din ntmplare, a pus acolo un al, s o
ascund.
Chiar ari drgu, Hana, mi zice mama.
Mulumesc.
tiu c art drgu. Poate c sun egocentric, dar e adevrat. i asta s -a
schimbat de la vindecarea mea. nainte, dei oamenii mi spuneau mereu c
sunt drgu, nu o simeam niciodat. Dar, dup vindecare, n mine s-a
prbuit un zid. Acum, vd c da, sunt chiar frumoas, pur i simplu i
incontestabil.
De asemenea, nu mi mai pas.
Gata.
Doamna Killegan iese din magazie, cu cteva rochii nvelite n plastic, puse
pe bra. mi nghit un oftat, dar nu suficient de repede. Doamna Killegan pune
o mn pe braul meu.
Nu-i face griji, scumpo, vom gsi rochia perfect. Despre asta e vorba,
nu?
M forez s zmbesc, iar faa drgu din oglind face la fel.
Desigur.
Rochia perfect. Perechea perfect. i o via fericit perfect.
Perfeciunea e o promisiune i o garanie a faptului c facem ce trebuie.

Magazinul doamnei Killegan e n Old Port, iar cnd ieim n strad inhalez
familiarul miros de alge i de lemn vechi. Cerul e senin, dar vntul sufl rece
dinspre golf. Doar cteva brci se leagn pe ap, mai mult vase de pescuit i
ambarcaiuni comerciale. Din deprtare, ancorele din lemn par nite trestii
crescute din ap. Strada e pustie, se vd doar doi ageni de patrulare i Tony,
bodyguardul nostru. Prinii mei au decis s apeleze la un serviciu de paz,
dup Incidente, cnd tatl lui Fred Hargrove, primarul, a fost omort. La fel, s10

a ajuns la concluzia c eu ar trebui s renun la coal i s m mrit ct mai


repede.
Acum, Tony ne nsoete peste tot. n zilele libere, l trimite pe fratele lui,
Rick, s l nlocuiasc. Mi-a trebuit o lun s reuesc s-i deosebesc. Amndoi
au gturi scurte i groase i capetele rase. Niciunul dintre ei nu vorbete prea
mult, iar cnd o fac, nu au nimic interesant de spus.
Asta a fost cea mai mare team a mea cu privire la vindecare: c operaia
m va deconecta, cumva, i mi va dezactiva capacitatea de a gndi. Dar e
exact invers. Acum, gndesc mai clar. n anumite privine, chiar simt lucrurile
mai bine. nainte, simeam totul ntr-un fel febril; eram panicat i nelinitit
i aveam dorine contradictorii. Erau nopi cnd abia reueam s dorm, zile
cnd simeam c tot ce e n mine ncerca s se trasc afar, s mi ias pe gt.
Eram infectat. Acum, boala a disprut.
Tony st rezemat de main. M ntreb dac a stat n poziia aceea n cele
trei ore ct am fost noi la doamna Killegan. Cnd ne apropiem, se ndreapt i
i deschide mamei ua.
Mulumesc, Tony. Ceva probleme?
Nu, doamn.
Bun.
Mama urc pe bancheta din spate, iar eu m strecor dup ea. Avem maina
aceasta doar de dou luni am nlocuit-o pe cea vandalizat i, la numai
cteva zile dup ce a sosit, cnd mama ieea de la magazin, a vzut c cineva
scrijelise pe ea cuvntul PORC. De fapt, cred c mama l-a angajat pe Tony ca
s pzeasc maina.
Dup ce bodyguardul nchide portiera, lumea de dincolo de geamurile
fumurii capt o nuan albstruie. Pornete radioul pe Postul Naional de
tiri. Vocile prezentatorilor sunt familiare i linititoare. mi las capul pe spate
i privesc cum lumea ncepe s se mite. Am trit n Portland toat viaa i am
amintiri de pe aproape toate strzile i din fiecare colior al oraului. Dar i
acestea mi se par ndeprtate acum, scufundate n siguran n trecut. ntr-o
alt existen, obinuiam s stau pe vreuna dintre bncile acelea de picnic cu
Lena, momind pescruii cu firimituri de pine. Vorbeam despre zbor. Despre
evadare. Chestii copilreti, cum ar fi credina n unicorni i n magie.
Niciodat nu am crezut c o va face. Mi se strnge stomacul. mi dau sea ma c
nu am mncat de la micul dejun. Probabil c mi-e foame.
O sptmn aglomerat, zice mama.
Mda.
11

i nu uita, cei de la Post vor un interviu cu tine, n dup-amiaza asta.


Nu am uitat.
Mai trebuie s-i gsim o rochie pentru nvestirea lui Fred i totul e gata.
Sau vrei s mergi cu cea galben, pe care am vzut-o n Lava, sptmna
trecut?
nc nu sunt sigur.
Cum adic nu eti sigur? Ceremonia de nvestire e peste cinci zile, Hana.
Toat lumea se va uita la tine.
Atunci, s fie cea galben.
Desigur, habar n-am ce o s port eu
Am intrat n West End, vechiul nostru cartier. n mod tradiional, n West
End au locuit muli dintre mai-marii bisericii i din domeniul medical: preoi ai
Bisericii Noii Ordini, oficiali guvernamentali, medici i cercettori. E clar de ce
zona a fost intit n timpul revoltelor de dup Incidente. Micrile de protest
au fost nbuite repede; nc exist ndoieli dac ele au reprezentat o aciune
n sine sau au fost rezultatul furiei greit canalizate i al pasiunilor pe care ne
strduim att de mult s le eradicm. Totui, muli au considerat c West End
este prea aproape de centru, prea aproape de unele dintre cartierele mai
agitate, unde stau ascuni simpatizanii i opozanii. Multe familii s -au mutat
de pe peninsul, cum am fcut i noi.
Nu uita, Hana, luni trebuie s vorbim cu cei de la catering.
tiu, tiu.
O lum pe Danforth, spre Vaughan, fosta noastr strad. M aplec un pic,
ncercnd s zresc vechea noastr cas, dar iedera familiei Anderson acoper
aproape de tot vederea spre ea i reuesc s vd doar puin din acoperiul
verde. Casa noastr, la fel ca aceea a familiei Anderson, de lng ea, i a
familiei Richard, de peste drum, e goal i probabil c va rmne aa. Nimeni
nu i permite s o cumpere. Dup cum zice Fred, criza economic va dura
civa ani. Deocamdat, guvernul trebuie s preia din nou controlul. Oamenii
trebuie s stea calmi.
M ntreb dac oarecii s-or fi instalat deja n camera mea, lsnd rahat pe
podelele din lemn lcuit, i dac pianjenii au nceput s-i eas pnzele prin
coluri. n scurt timp, casa va arta precum cea de pe Brooks 37, prsit,
aproape prginit, nruindu-se ncet, roas de termite.
nc o schimbare: acum, pot s m gndesc la casa de pe Brooks 37, la Lena
i la Alex, fr acea senzaie de sugrumare pe care o aveam nainte.
Pariez c nu te-ai uitat pe lista cu invitai pe care am lsat-o n camera ta.
12

Nu am avut timp, zic absent, cu ochii la peisajul care defileaz pe lng


geamuri.
O lum pe Congress, iar zona se schimb repede. n curnd, trecem pe
lng una dintre cele dou staii de benzin din Portland, n jurul creia stau
adunate grzile, cu armele ndreptate spre cer; apoi, magazinul cu reduceri i
spltoria, cu o marchiz de un portocaliu decolorat; un magazin de
delicatese, cu aspect srccios.
Brusc, mama se apleac i i pune o mn pe sptarul scaunului lui Tony.
D-l mai tare, zice abrupt.
El umbl la volum. Vocea de la radio se aude mai tare.
Dup izbucnirile recente din Waterbury, Connecticut
Doamne, nu nc una, zice mama.
toi cetenii, mai ales cei din sectoarele de sud-est, au fost ndemnai
s plece i s se adposteasc temporar n vecintate, n Bethlehem. Bill
Ardury, eful Forelor Speciale, a dat asigurri cetenilor ngrijorai. Situaia
este sub control, a afirmat el, n mesajul su de apte minute. Statul i
personalul militar al municipalitii lucreaz mpreun pentru a opri
rspndirea bolii i pentru a se asigura c zona va fi izolat, curat i
dezinfectat ct de repede se poate. Nu exist absolut niciun motiv de team
c vor exista alte contaminri
Ajunge, zice mama, brusc, i se las la loc. Nu mai pot s ascult.
Tony ncepe s scaneze posturile. Cele mai multe brie. Luna trecut,
marea tire a fost descoperirea guvernului c unele lungimi de und erau
folosite de Invalizi. Am reuit s interceptm i s decodm cteva mesaje
importante, care s-au soldat cu un raid victorios n Chicago i cu arestarea
ctorva Invalizi aflai n poziii-cheie. Unul dintre ei fusese responsabil cu
planificarea exploziei din Washington D.C., toamna trecut, explozie care a
ucis douzeci i apte de oameni, inclusiv o mam i un copil.
M-am bucurat cnd Invalizii au fost executai. Unii se plng c injecia
letal a fost prea uman pentru teroritii condamnai, dar cred c a transmis
un mesaj puternic: nu noi suntem cei ri. Noi suntem rezonabili i miloi. Noi
militm pentru legitimitate, ordine i organizare. Ceilali, nevindecaii, sunt
responsabili de haos.
Chiar e dezgusttor, zice mama. Dac am fi bombardat nc de la
nceput Tony, ai grij!

13

Tony frneaz. Cauciucurile scrnesc. Sunt zdruncinat i evit la milimetru


s m lovesc cu fruntea de scaunul din fa, tras napoi de centura de
siguran. Aerul miroase a cauciuc ars.
Rahat, zice mama. Rahat. Ce Dumnezeu
mi pare ru, doamn, nu am vzut-o. A ieit dintre containere
n faa mainii st o fat cu minile pe capot. Prul i ncadreaz faa
ngust i slab, iar ochii i sunt mari, cu privirea ngrozit. mi pare vag
cunoscut. Tony las jos geamul. Mirosul containerelor sunt mai multe,
aliniate unul lng altul intr n main, dulceag i putred. Mama tuete i
i acoper nasul.
Eti n regul? strig Tony i scoate capul pe geam.
Fata nu rspunde. Gfie i respir sacadat. Privirea ei trece de la Tony la
mama, apoi la mine. Sunt ocat.
Jenny. Verioara Lenei. Nu am mai vzut-o de vara trecut i e mult mai
slab. i pare mai n vrst. Dar, fr ndoial, ea e. Recunosc plpirea nrilor
ei, brbia mndr i privirea. M recunoate i ea. mi dau seama de asta.
nainte s apuc s spun ceva, i ia minile de pe capot i o zbughete peste
drum. Are un rucsac vechi, ptat de cerneal, pe care l recunosc ca fiind al
Lenei. Peste unul dintre buzunare se vd dou nume, cu litere negre: al Lenei
i al meu. Le-am scris n clasa a aptea, cnd ne plictiseam la ore. Aceea a fost
prima zi n care am inventat un cod al nostru, un salut propriu, pe care mai
trziu l strigam una alteia la ntrunirile de prin ar. Halena. O combinaie a
numelor noastre.
Pentru Dumnezeu. Ai zice c e suficient de mare s nu dea buzna printre
maini. Aproape c mi-a provocat un atac de cord.
O cunosc, zic automat.
Nu pot s scap de imaginea feei lungi, slabe i cu ochi mari a lui Jenny.
Cum adic o cunoti?
Mama se ntoarce spre mine. nchid ochii i ncerc s m gndesc la ceva
plcut. Golful. Pescruii rotindu-se pe cerul albastru. Valuri de material alb
imaculat. n schimb, vd ochii lui Jenny, unghiurile ascuite ale obrajilor i ale
brbiei ei.
O cheam Jenny. E verioara Lenei
Ai grij ce vorbeti, mi-o taie mama scurt.
mi dau seama, prea trziu, c ar fi trebuit s tac. n familia noastr, numele
Lenei e mai ru dect o njurtur. Muli ani, mama a fost mndr de prietenia
mea cu Lena. O vedea ca pe o dovad a liberalismului ei. Nu judecm fata
14

dup familie, le spunea musafirilor cnd venea vorba. Boala nu e genetic; e o


idee demodat. A luat-o aproape personal cnd Lena s-a mbolnvit i a reuit
s fug nainte s fie operat, de parc prietena mea ar fi fcut intenionat
ceva ca s o pun pe ea ntr-o lumin proast. Toi anii n care am primit-o la
noi n cas, spunea din senin, n zilele de dup evadarea Lenei. Chiar dac
tiam care sunt riscurile. Toi ne-au avertizat n fine, cred c ar fi trebuit s-i
ascultm.
Prea slab, zic.
Acas, Tony.
Mama i las capul pe sptar i nchide ochii, iar eu tiu c discuia s -a
ncheiat.

15

LENA
n toiul nopii, m trezesc dintr-un comar. n el, Grace era prins sub
duumelele din vechiul nostru dormitor, din casa mtuii Carol. Se auzeau
ipete de jos, un foc de arm. Camera era plin de fum. ncercam s ajung la
Grace, s o salvez, dar mna ei mi tot aluneca din prinsoare. Ochii mi ardeau,
iar fumul m neca i tiam c, dac nu fug, o s mor. Dar ea plngea i striga
s o salvez, s o salvez
M ridic. Repet n gnd mantra lui Raven Trecutul e mort, nu exist , dar
nu m ajut. Nu scap de senzaia c mna mic a lui Grace mi alunec. Cortul
e aglomerat. Dani e nghesuit n mine, pe o parte, iar lng ea sunt ghemuite
trei femei. Deocamdat, Julian are cortul lui. Un pic de politee. I se las timp
s se adapteze, cum au fcut cu mine cnd am venit n Slbticie. E nevoie de
timp s te obinuieti cu senzaia de apropiere i cu trupurile care se lovesc
constant de al tu. n Slbticie nu exist intimitate i nu poate exista nici
timiditate. A fi putut s m duc cu Julian n cortul lui. tiu c se atepta s o
fac, dup tot ce am mprtit n subteran: rpirea, srutul. Eu l-am adus aici,
la urma urmei. L-am salvat i l-am atras n aceast nou via, o via liber i
plin de sentimente. Nu m oprete nimic s dorm lng el. Cei vindecai
zombii ar spune c suntem deja infectai. C ne blcim n propria mizerie,
la fel ca porcii.
Cine tie? Poate c au dreptate. Poate c o lum razna, din cauza
sentimentelor noastre. Poate c dragostea chiar e o boal i ne-ar fi mai bine
fr ea. Dar am ales un alt drum. i, n fond, acesta e rostul evitrii operaiei:
s fim liberi s alegem. Liberi s alegem inclusiv ce e greit.
Nu o s pot adormi la loc imediat. Am nevoie de aer. M strecor din
ngrmdeala de saci de dormit i pturi i bjbi prin bezn dup ua
cortului. M trsc afar pe burt, ncercnd s nu fac prea mult zgomot. n
spatele meu, Dani d din picioare n somn i mormie ceva neinteligibil.
Noaptea e rece. Cerul e senin, fr urm de nor. Luna pare mai aproape ca
de obicei i arunc n jur o strlucire argintie, ca un strat de zpad. Rmn
nemicat o clip i m bucur de senzaia de pace i de linite: vrfurile
corturilor atinse de lumina lunii; crengile care atrn, cu frunze care abia
ncep s creasc pe ele; iptul ocazional al unei bufnie, n deprtare.
n unul dintre corturi doarme Julian.
16

n altul, Alex.
M ndeprtez de corturi. M ndrept spre raven, dincolo de resturile
focului de tabr, din care au mai rmas doar buci de lemne carbonizate i
civa tciuni. Aerul nc miroase, slab, a metal ars i a fasole. Nu sunt sigur
unde merg i e o prostie s m ndeprtez de tabr, Raven m-a avertizat de
un milion de ori n privina asta. Noaptea, Slbticia aparine animalelor i e
uor s te rtceti printre vegetaie i copaci. Dar nu am astmpr, iar
noaptea e att de senin, nct m orientez uor.
Sar ntr-o matc secat, acoperit cu un strat de pietre i frunze i, din loc
n loc, de cte o relicv a vieii de cndva: o doz de suc, o pung din plastic,
un pantof de copil. Merg spre sud cteva sute de metri, dup care nu mai pot
nainta, din cauza unui stejar uria prbuit. Trunchiul lui e att de mare,
nct, orizontal, aproape c mi ajunge la piept. O reea imens de rdcini se
nal spre cer, de parc ar fi ap nind dintr-o artezian.
n spatele meu se aud fonete. M ntorc. O umbr se mic, se
materializeaz i, pentru o clip, inima mea se oprete simt vulnerabil; nu
am arme, nimic cu care s alung un animal flmnd. Apoi, umbra iese i ia
forma unui biat.
n lumina lunii, e imposibil de spus dac prul lui are exact culoarea
frunzelor toamna: aurie, cu irizaii roietice.
Oh, zice Alex, tu eti.
Acestea sunt primele cuvinte pe care mi le adreseaz n mai bine de trei
zile. A avea s-i spun o mie de lucruri.
Te rog, nelege. Te rog, iart-m.
M-am rugat n fiecare zi s fii n via, pn cnd sperana a devenit
dureroas.
Nu m uri.
nc te iubesc.
Dar tot ce reuesc s spun e:
Nu puteam s dorm.
Probabil, i amintete c mereu aveam probleme cu comarurile. Am
vorbit mult despre asta n vara petrecut mpreun n Portland. Vara trecut,
cu mai puin de un an n urm. E imposibil de imaginat distana imens pe
care am parcurs-o de atunci, ntinderea care s-a aternut ntre noi.
Nici eu nu reueam s dorm.

17

Aceste cuvinte, aceast afirmaie simpl i faptul c mi vorbete sunt de


ajuns s m relaxeze un pic. mi vine s l iau n brae, s l srut, aa cum
fceam nainte.
Credeam c ai murit. Aproape c m-a ucis ideea asta.
Da?
Vocea lui e neutr.
i-ai revenit destul de repede.
Nu. Nu nelegi.
Gtul mi se strnge; parc a fi strangulat.
Nu am mai putut s sper i s m trezesc n fiecare diminea i s vd c
nu e adevrat, c tot nu eti. Nu nu am fost suficient de puternic.
Tace o clip. E prea ntuneric s-i vd expresia feei. St din nou n umbr,
dar simt c m privete. n cele din urm, zice:
Cnd m-au dus n Cripte, am crezut c m vor omor. Nici mcar asta nu
s-au sinchisit s fac. Doar m-au lsat s mor. M-au aruncat ntr-o celul i au
ncuiat ua.
Alex.
Senzaia de strangulare se mut din gtul meu n piept i, fr s-mi dau
seama, ncep s plng. M duc spre el. mi doresc s-mi trec minile prin prul
lui i s-i srut fruntea, i fiecare pleoap, i s alung amintirea a tot ce a
vzut. Dar el se d napoi, s nu l ating.
Nu am murit. Nu tiu cum. Ar fi trebuit. Am pierdut mult snge. Au fost la
fel de surprini ca mine. Dup aceea, a nceput un fel de joc, s vad ct pot s
rezist. S vad ce pot s mi fac pn s
Vocea lui se stinge brusc. Nu mai pot s ascult; nu vreau s tiu, nu vreau s
fie adevrat, nu suport s m gndesc la ce i-au fcut acolo. Mai fac un pas
spre el i ntind minile n bezn, spre pieptul i spre umerii lui. De data
aceasta, nu m d la o parte. Dar nici nu m mbrieaz. Doar st pe loc,
rece, nemicat, ca o statuie.
Alex.
i repet numele ca pe o rugciune, ca pe o vraj care ar putea s repare
totul. mi trec minile peste pieptul lui, apoi le duc n sus, spre brbie.
mi pare foarte ru. mi pare foarte, foarte ru.
Brusc, se trage napoi i, n acelai timp, m apuc de ncheieturi i mi
trage minile n jos.
Au fost zile n care a fi preferat s m omoare.
18

Nu d drumul ncheieturilor mele; le strnge mai tare, mi imobilizeaz


braele. Vocea i e groas, ncordat i att de plin de furie, nct m doare
mai tare dect strnsoarea lui.
Au fost zile n care le ceream s o fac, cnd m rugam s mor, atunci
cnd m culcam. Credina c te voi revedea, c te voi gsi, sperana asta au
fost singurele lucruri care m-au fcut s nu renun.
mi d drumul i mai face un pas napoi.
Aa c, nu. Nu neleg.
Alex, te rog.
Strnge pumnii.
Nu mi mai rosti numele. Nu m mai cunoti.
Te cunosc.
nc plng, nghiindu-mi suspinele, chinuindu-m s respir. E un comar i
m voi trezi. E o poveste monstruoas, n care el s-a ntors la mine sub forma
unei fiine nscute din teroare, fcut buci i apoi lipit la loc, plin de ur.
Dar m voi trezi, iar el va fi aici, ntreg, din nou al meu. i gsesc minile, mi
mpletesc degetele cu ale lui, chiar dac el ncearc s se trag.
Sunt eu, Alex. Lena. Lena ta. i aminteti? i aminteti Brooks 37 i
ptura pe care o ineam n curte
Taci.
Vocea lui se stinge.
i mereu te bteam la scrabble.
Trebuie s continui s vorbesc, s l in aici, s l fac s-i aminteasc.
Pentru c mereu m lsai s ctig. i mai ii minte cum am fcut un
picnic odat i tot ce am gsit la magazin au fost spaghete la conserv i nite
fasole verde? Iar tu ai zis s le amestecm
Taci.
i le-am amestecat i nu au fost rele. Am mncat toat conserva aia
stupid, ne era att de foame Iar cnd a nceput s se ntunece ai artat
spre cer i mi-ai spus c exist cte o stea pentru fiecare lucru pe care l iubeti
la mine.
Trag aer n piept, cu senzaia c m scufund; l caut prin bezn i l prind de
guler.
nceteaz.
M apuc de umeri. Faa lui e la civa centimetri de a mea, dar de
nerecunoscut: o masc urt, schimonosit.
Gata. S-a terminat, da? Totul s-a terminat.
19

Alex, te rog
nceteaz!
Vocea lui rsun ascuit, puternic, ca o lovitur. mi d drumul i m clatin
n spate.
Alex e mort, m auzi? Toate tot ce am simit, tot ce a nsemnat , totul
s-a terminat, da? ngropate. Distruse.
Alex!
Vrea s se ntoarc; se rsucete. Luna l lumineaz, e palid i furios, o
imagine de film, bidimensional.
Nu te iubesc, Lena. M auzi? Niciodat nu te-am iubit.
Aerul dispare. Totul dispare.
Nu te cred.
Plng att de tare, nct abia pot vorbi. Face un pas spre mine. Nu l mai
recunosc. S-a transformat complet, a devenit un strin.
A fost o minciun. Da? Totul a fost o minciun. Nebunie, cum au zis ei.
Uit. Uit c s-a ntmplat.
Te rog.
Nu tiu cum de mai stau pe picioare, de ce nu m prbuesc, de ce inima
mea continu s bat, cnd eu mi doresc att de mult s se opreasc.
Te rog, nu face asta, Alex.
Nu mi mai rosti numele.
Atunci auzim amndoi: trosnete i fit de frunze n spatele nostru,
sunetul a ceva mare care se mic prin pdure. Expresia lui se schimb. Furia
dispare i e nlocuit de altceva: o ncordare total, ca un cerb nainte s
neasc.
Nu te mica, Lena, zice ncet, dar vorbele lui sunt tensionate.
nc nainte s m ntorc, simt forma n spatele meu, fornitul unui animal,
foamea, felul n care rvnete impasibil.
Un urs.
A naintat prin raven, iar acum e la cel mult trei metri de noi. E un urs
negru, blana lui mat bate n argintiu, sub lumina lunii. i e mare: lung de
aproape doi metri i, chiar n patru labe fiind, mi ajunge aproape pn la
umeri. Se uit de la Alex la mine, apoi din nou la el. Ochii parc i sunt sculptai
n onix, negri, lipsii de via. Deodat, dou lucruri m izbesc: ursul e slab,
nfometat. Iarna a fost grea. Al doilea: nu i e fric de noi. ocul alung durerea
din mine, alung orice alt gnd, n afar de unul: Ar fi trebuit s iau o arm cu
mine.
20

Ursul nainteaz un pas, legnndu-i capul masiv nainte i napoi,


cntrindu-ne. i vd respiraia cald n aerul rece, umerii slabi i ascuii.
Cuminte, zice Alex, cu aceeai voce joas.
St n spatele meu i i simt ncordarea din corp, st drept i neclintit.
ncet. Foarte ncet. O s dm napoi, da? Uor i ncet.
Face un pas n spate i doar micarea aceea uoar e suficient s l fac pe
urs s se ncordeze, s se lase n jos i s-i arate colii, care sclipesc n lumina
lunii. Alex ncremenete. Ursul ncepe s mormie. E att de aproape, c-i simt
cldura trupului masiv, acreala respiraiei flmnde.
Ar fi trebuit s iau o arm cu mine. Nu avem cum s ne ntoarcem i s
fugim; ne-am transforma n prad, iar ursul caut o prad. Proasto. E o regul
n Slbticie: trebuie s fii mai mare i mai puternic i mai dur. Trebuie s
loveti sau vei fi lovit.
Ursul nainteaz legnat nc un pas, mormind. Fiecare muchi din corpul
meu e n alert i url la mine s fug, dar stau pe loc nlemnit, m forez s nu
m mic, s nu tresar. Ursul ezit. Nu fug. Poate c nu suntem prad. Se d
napoi doi centimetri. Un avantaj, o concesie mic. Profit.
Hei, strig ct de tare pot i ridic braele deasupra capului, ncercnd s
par ct mai mare. Hei! Pleac de aici! Pleac.
Ursul se mai retrage doi centimetri, confuz, surprins.
Am zis s pleci.
Lovesc cu piciorul n cel mai apropiat copac, din care zboar spre el buci
mici de scoar. n timp ce animalul nc ezit, nesigur, dar fr s mai
mormie, n defensiv, m ghemuiesc i iau o piatr pe care o pot strnge n
pumn, apoi m ridic i o arunc cu putere. l lovete pe urs n umrul stng, cu o
bufnitur. Se d napoi scncind. Apoi, se ntoarce i o ia la fug n pdure, o
umbr de blan ce dispare rapid.
La dracu, izbucnete Alex n spatele meu.
Expir lung i tare, se apleac, dup care se ridic.
La dracu!
Adrenalina, eliberarea tensiunii l-au fcut s-i lepede, pentru o clip, noua
masc dispare i zresc o urm din vechiul Alex. Simt un val scurt de grea.
mi amintesc de privirea rnit, disperat, a ursului i de lovitura cu piatra. Dar
nu am avut de ales. E regula Slbticiei.
A fost o nebunie. Tu eti nebun.
Alex scutur din cap.
Vechea Lena ar fi luat-o la fug.
21

Trebuie s fii mai mare, mai puternic, mai dur. O rceal trece prin mine, un
zid solid care crete n pieptul meu, bucat cu bucat. Nu m iubete.
Niciodat nu m-a iubit. Totul a fost o minciun.
Vechea Lena e moart, i zic i trec pe lng el, ndreptndu-m spre
tabr.
Fiecare pas e mai greu dect cel dinainte; greutatea m umple i mi
transform picioarele n piatr.
Trebuie s loveti sau vei fi lovit.

Alex nu m urmeaz, nici nu m atept s o fac. Nu-mi pas unde se duce,


dac rmne n pdure toat noaptea, dac nu se mai ntoarce niciodat n
tabr. Cum a zis i el, s-a terminat. Abia cnd sunt aproape de corturi ncep
s plng din nou. Lacrimile izvorsc brusc i trebuie s m opresc i s m
ghemuiesc. A vrea s scot din mine toate sentimentele. Pentru o clip, m
gndesc ce uor ar fi s trec napoi de partea cealalt, s m duc direct la
clinic i s cer s fiu operat.
Ai avut dreptate; eu am greit. Scoatei-o.
Lena?
Ridic privirea. Julian a ieit din cort. Probabil c eu l-am trezit. Prul i st
ridicat n toate direciile, ca spiele rupte ale unei roi, i e descul. M ndrept
i mi terg nasul cu mneca tricoului.
Sunt bine, zic nc suspinnd. Sunt bine.
Pentru o clip, rmne pe loc, m privete i mi dau seama c tie de ce
plng i c nelege i va fi bine. i deschide braele spre mine.
Vino aici, mi zice ncet.
Nu pot s m mic suficient de repede. Practic, cad peste el. M prinde i
m trage la pieptul lui, iar eu m relaxez i las hohotele de plns s ias. St cu
mine i murmur n prul meu, i mi srut cretetul, i m las s plng dup
un alt biat, un biat pe care l-am iubit mai mult.
E n regul, mi optete.
Cnd m mai linitesc, m ia de mn. l urmez n bezna cortului, care
miroase ca bluza lui i nu numai. M ntind peste sacul lui de dormit, iar el se
ntinde lng mine i m cuprinde ca ntr-o scoic. M ghemuiesc acolo, n
siguran, la cldur, i las ultimele lacrimi pentru Alex s mi ude obrajii, apoi
s cad pe jos i s dispar.

22

HANA
Hana.

Mama m privete ateptnd.


Fred te-a rugat s i dai fasolea verde.
Scuze, zic i m forez s zmbesc.
Noaptea trecut, abia am dormit. Ba chiar am avut cteva frnturi de vis
frme de imagini care dispreau nainte s le pot vedea clar. M ntind dup
vasul ceramic lucios ca toate obiectele din casa Hargrove, e minunat dei
Fred poate s ajung singur la el. Face parte din ritual. n curnd, voi fi soia lui
i vom sta n felul acesta n fiecare sear, interpretnd un dans cu o coregrafie
bine definit. Fred mi zmbete.
Obosit?
n ultimele luni, am petrecut multe ore mpreun; cina de duminic e doar
una dintre numeroasele ocazii prin care am nceput s exersm viaa
mpreun. Am petrecut mult timp analizndu-i trsturile, ncercnd s-mi
dau seama dac e atrgtor i, n final, am ajuns la o concluzie: e foarte plcut
de privit. Nu e la fel de atrgtor ca mine, dar e mai detept i mi plac prul lui
negru i felul n care i cade peste sprnceana dreapt cnd nu apuc s i-l
aranjeze.
Pare obosit, zice doamna Hargrove.
Mama lui Fred vorbete des despre mine, de parc n-a fi de fa. Nu o iau
personal; face la fel cu toat lumea. Tatl lui Fred a fost primar mai bine de
trei mandate. Acum, c e mort, Fred se pregtete s i ia locul. De la
Incidentele din ianuarie, Fred a fost ntr-o continu campanie, care a dat
rezultate. Cu doar o sptmn n urm, un comitet interimar special l-a
desemnat ca fiind noul primar. Va fi nvestit la nceputul sptmnii viitoare.
Doamna Hargrove e obinuit s fie cea mai important femeie din ncpere.
Sunt bine.
Lena zicea mereu c sunt al naibii de bun la minciuni. Adevrul e c nu
sunt bine. Sunt ngrijorat c nu pot s-mi iau gndul de la Jenny i de la ct
de slab arta. Sunt ngrijorat c m gndesc din nou la Lena.
Desigur, pregtirile pentru nunt sunt foarte stresante, zice mama.
Tata mormie.
Nu tu eti cea care scrie cecurile.
23

Asta i face pe toi s rd. Brusc, ncperea e luminat de o sclipire scurt,


de afar: un jurnalist ascuns n tufiurile de sub geam face poze, care apoi vor
fi vndute ziarelor locale i posturilor de televiziune. Doamna Hargrove a
aranjat ca paparazzi s fie aici n seara asta. Ea le-a spus fotografilor i care e
locul ales de Fred pentru cina noastr de Anul Nou. Ocaziile de a fi fotografiai
sunt alese i plnuite cu grij, astfel nct publicul s poat vedea cum
povestea noastr se contureaz i ct de fericii suntem, pentru c am fost
alei s formm un cuplu.
Iar eu sunt fericit cu Fred. Ne nelegem foarte bine. Ne plac aceleai
lucruri; avem multe despre care s vorbim. Dar asta m ngrijoreaz: se va
alege praful de tot, dac operaia nu va avea efectul scontat.
Am auzit la radio c au evacuat unele zone din Waterbury, zice Fred. i
din San Francisco. Au izbucnit revolte n weekend.
Te rog, Fred, zice doamna Hargrove. Chiar trebuie s vorbim despre asta
la cin?
Nu ne ajut dac le ignorm, rspunde Fred i se ntoarce spre ea. Asta a
fcut tata. i uite ce s-a ntmplat.
Fred!
Vocea doamnei Hargrove e ncordat, dar reuete s zmbeasc n
continuare. Clic. Doar pentru o clip, sufrageria e luminat de bliul
aparatului.
Chiar nu e momentul.
Nu putem s ne mai prefacem.
Fred privete n jur, de parc ne-ar solicita prerea. Cobor privirea.
Opoziia exist. Ba chiar s-ar putea s fi devenit mai puternic. O
epidemie, asta e.
Au izolat mare parte din Waterbury, zice mama. Sunt sigur c vor face la
fel i n San Francisco.
Fred scutur din cap.
Nu e vorba doar despre cei infectai. Asta e problema. Exist un ntreg
sistem de simpatizani, o reea de susintori. Nu voi face la fel ca tata, zice cu
nverunare brusc.
Doamna Hargrove e foarte ncordat.
De muli ani circul zvonuri c Invalizii exist i c numrul lor e n
cretere. Tata tia. Dar a refuzat s cread.
mi in capul aplecat peste farfurie. O bucat de miel st neatins lng
fasolea verde i lng jeleul proaspt de ment. Tot ce e mai bun pentru
24

familia Hargrove. M rog ca jurnalistul de afar s nu fac o poz acum; sunt


sigur c sunt roie la fa. Toi de la mas tiu c cea mai bun prieten a
mea a fugit cu un Invalid, la fel cum tiu sau suspecteaz c am ajutat-o.
Fred coboar tonul.
Pn s accepte el lucrurile pn s fie dispus s acioneze a fost prea
trziu.
Se ntinde i atinge mna mamei lui, dar ea ridic furculia i ncepe s
mnnce din nou, nepnd fasolea cu atta for, nct vrful furculiei scoate
un sunet ascuit cnd atinge farfuria. Fred i drege vocea.
Ei bine, eu refuz s m fac c nu vd. E timpul ca toi s nfruntm
situaia.
Pur i simplu, nu neleg de ce trebuie s discutm despre asta la cin,
zice doamna Hargrove. Cnd ne simim att de bine
mi dai voie? ntreb prea abrupt.
Toi de la mas se ntorc surprini spre mine. Clic. mi nchipui cum va arta
poza aceea: gura mamei mele imortalizat ntr-un O perfect, doamna
Hargrove ncruntat, tata ducnd la gur o bucat de miel n snge.
Ce vrei s spui? zice mama.
Vezi? ofteaz doamna Hargrove i scutur din cap spre Fred. Ai suprat-o
pe Hana.
Nu, nu. Nu e asta. Doar Aveai dreptate, nu m simt bine.
Pun ervetul mototolit pe mas, apoi, vznd expresia mamei, l
mpturesc i l pun frumos lng farfurie.
M doare capul.
Sper c nu te mbolnveti, zice doamna Hargrove. Nu poi fi bolnav la
nvestire.
Nu va fi bolnav, adaug mama repede.
Nu voi fi bolnav, repet i eu ca un papagal.
Nu tiu exact ce e cu mine, dar simt mici puncte dureroase care mi
explodeaz n cap.
Cred c trebuie doar s m ntind un pic.
Pot s l chem pe Tony.
Mama se ridic de la mas.
Nu, te rog.
Mai mult dect orice, vreau s fiu lsat n pace. n ultima lun, de cnd
mama i doamna Hargrove au stabilit c nunta trebuie s fie organizat
25

repede, s se suprapun cu numirea lui Fred ca primar, singurul moment cnd


pot fi singur e la baie.
Nu m deranjeaz s merg pe jos.
Pe jos!
Cuvintele mele provoac o mic izbucnire. Brusc, toi vorbesc deodat.
Tata zice nici nu ncape vorb, iar mama nchipuie-i cum va arta asta. Fred
se apleac spre mine nu e sigur s faci asta acum, Hana iar doamna
Hargrove zice probabil c ai febr.
ntr-un final, prinii mei decid ca Tony s m duc acas cu maina i s se
ntoarc mai trziu dup ei. E un compromis decent. Cel puin nseamn c voi
avea casa doar pentru mine, pentru puin timp. M ridic i mi duc farfuria n
buctrie, n ciuda insistenelor doamnei Hargrove s o las pe menajer s
fac asta. Pun resturile la gunoi i mi amintesc mirosul containerelor de ieri,
felul n care Jenny s-a materializat dintre ele.
Sper c discuia nu te-a suprat.
M ntorc. Fred m-a urmat n buctrie. Pstreaz o distan respectuoas
ntre noi.
Nu.
Sunt prea obosit s fiu mai convingtoare. Vreau doar s m duc acas.
Nu ai febr, nu? m privete el insistent. Eti palid.
Sunt doar obosit.
Bun.
i bag minile n buzunarele negre, din fa, ca ale tatlui meu.
mi fceam griji c m-am ales cu una defect.
Scutur din cap, sigur c nu am auzit bine.
Cum?
Glumeam doar.
Zmbete. Are o gropi n obrazul stng i dini foarte frumoi; apreciez
asta la el.
Ne vedem n curnd.
Se apleac i m srut pe obraz. M trag napoi, involuntar. Nu m-am
obinuit nc s m ating.
Du-te i f-i somnul de frumusee.
Aa o s fac, zic, dar el deja iese din buctrie i se ntoarce n sufragerie,
unde vor fi servite n curnd desertul i cafeaua.

26

Peste trei sptmni, va fi soul meu, iar aceasta va fi buctria mea, la fel
i menajera. Doamna Hargrove va trebui s asculte de mine, eu voi alege zilnic
ce vom mnca i o s am tot ce vreau.
Doar dac Fred nu are dreptate. Doar dac nu cumva sunt defect.

27

LENA
Discuiile continu: unde s mergem, dac s ne desprim sau nu. Unii
membri ai grupului vor s o lum din nou spre sud, apoi spre est, ctre
Waterbury, unde se zice c micarea de Rezisten ar avea succes i c exist o
mare tabr a Invalizilor, una care se extinde n siguran. Unii vor s mergem
spre Cape Cod, care, practic, e nepopulat i, astfel, un loc mai sigur pentru
instalarea taberei. Civa dintre noi mai ales Gordo vor s continum spre
nord i s ncercm s facem o oprire de-a lungul graniei cu Statele Unite i
apoi s trecem n Canada.
La coal ne nvau c alte ri zone unde nu se practic operaia au
fost distruse de boal i transformate n pustiuri. Dar asta, la fel ca mare parte
dintre lucrurile care ne erau spuse, era, fr ndoial, o minciun. Gordo a
auzit poveti despre Canada, de la vntori i de la hoinari, i face ca zona
aceea s par ca raiul din Cartea tcerii.
Eu aleg Cape Cod, zice Pike.
Are pr blond-crunt tuns aproape zero.
Dac bombardamentele ncep din nou
Dac bombardamentele ncep din nou, nu vom fi n siguran nicieri, l
ntrerupe Tack.
Pike i Tack se contrazic mereu.
Suntem cu att mai n siguran cu ct suntem mai departe de un ora,
zice Pike. Dac Rezistena declaneaz o rebeliune, ne putem atepta la
represalii rapide i imediate din partea guvernului. Vom avea mai mult timp.
Timp ca s ce? S traversm oceanul?
Tack scutur din cap. St ghemuit lng Raven, care repar una dintre
capcane. E uimitor ct de fericit pare aici, eznd n mizerie, dup o zi lung
de crat i pus capcane mai fericit dect atunci cnd locuiam mpreun
n Brooklyn i ne ddeam drept vindecai, n apartamentul nostru drgu, cu
mobil lucioas. Acolo, ea era ca una dintre femeile despre care nvam la
ora de istorie, strnse cu corsete, pn abia puteau respira sau vorbi: alb la
fa, sufocat.
Uite ce e, nu putem concura cu asta. Am putea i s ne unim forele, s
fim mai muli.
28

Tack mi prinde privirea, peste focul de tabr. i zmbesc. Nu tiu ct de


mult au descifrat el i Raven din cele ntmplate ntre mine i Alex sau ct din
trecutul nostru l cunosc nu mi-au spus nimic despre asta , dar au fost mai
drgui cu mine ca de obicei.
Eu sunt cu Tack, zice Hunter.
Arunc un glon n aer i l prinde cu dosul minii, apoi l ia n palm.
Am putea s ne mprim, zice Raven, pentru a suta oar.
E evident c nu-i place pe Pike i pe Dani. n acest nou grup, ierarhia nu a
fost foarte clar stabilit, iar ce spun Tack i Raven nu devine automat liter de
lege.
Nu ne desprim, afirm Tack ferm. Dar imediat ia capcana de la ea i
zice: Las-m s te ajut.
Aa funcioneaz Tack i Raven: limbajul lor secret sub form de ofensiv i
defensiv, ceart i concesie. La cei vindecai, relaiile sunt toate la fel, iar
regulile i ateptrile sunt clare. Fr operaie, relaiile trebuie reinventate n
fiecare zi, limbajul decodificat i descifrat constant.
Libertatea e extenuant.
Tu ce zici, Lena? ntreab Raven, iar Pike, Dani i ceilali se rsucesc i se
uit la mine.
Acum, c mi-am fcut intrarea n Rezisten, opinia mea are greutate. Din
umbr, simt c i Alex m privete.
Cape Cod, zic punnd jar pe foc. Cu ct suntem mai departe de orae, cu
att mai bine. i orice avantaj e mai bun dect nimic. Nu vom fi singuri. Vor fi
i alii acolo, alte grupuri care ni se vor altura.
Vocea mea rsun tare n lumini. M ntreb dac Alex a observat aceast
schimbare: am devenit mai vocal i mai ncreztoare. Se las un moment de
tcere. Raven m privete gnditoare. Apoi, brusc, se ntoarce i arunc o
privire peste umr.
Dar tu, Alex?
Waterbury, rspunde el imediat.
Stomacul mi se strnge. tiu c e o prostie tiu c interesele sunt mai
presus de noi doi dar nu m pot mpiedica s simt furie. Bineneles c nu e
de acord cu mine. Bineneles.
Nu e niciun avantaj s fii deconectat de la comunicare i informaie, zice
el. Un rzboi e n derulare. Putem ncerca s negm, putem ncerca s ne
ngropm capetele n nisip, dar sta e adevrul. Iar rzboiul ne va gsi oricum,
n cele din urm. Eu zic s-l nfruntm.
29

Are dreptate, intervine i Julian.


M ntorc spre el surprins. Abia ne-am vorbit n ultimele seri, n jurul
focului. Cred c nu se simte confortabil nc. E tot bobocul, strinul, chiar mai
ru, un convertit de pe partea cealalt. Julian Fineman, fiul rposatului
Thomas Fineman, fondatorul i eful organizaiei America Fr Deliria, i
inamicul a tot ceea ce susinem noi. Nu conteaz c Julian a ntors spatele
familiei lui i cauzei i aproape c i-a dat viaa pentru a fi aici, cu noi. mi
dau seama c unii nu au ncredere n el.
Julian vorbete ritmic, ca un orator experimentat.
Nu are rost s folosim tactici de evitare. Nu vor avea efect. Dac
Rezistena crete, guvernul i armata vor face orice s o opreasc. Vom avea
mai multe anse de ripost dac suntem n mijlocul aciunii. Altfel, vom fi doar
nite iepuri ntr-o gaur, ateptnd s fim scoi.
Dei Julian e de acord cu Alex, are grij s-i in ochii aintii spre Raven.
Julian i Alex nu i vorbesc i nu se privesc niciodat, iar ceilali au grij s nu
spun nimic despre asta.
Eu zic Waterbury, intervine Lu, care m surprinde.
Anul trecut, nu voia s aib de-a face cu Rezistena. Voia s dispar n
Slbticie, s construiasc un adpost ct mai departe de oraele legale.
Bine, atunci.
Raven se ridic i i scutur blugii.
Waterbury s fie. Alte obiecii?
Tcem toi pentru o clip, privindu-ne, cu feele acoperite de umbr.
Nimeni nu vorbete. Nu sunt mulumit de decizie, iar Julian probabil c o
simte. Pune o mn pe genunchiul meu i m strnge.
Atunci, aa rmne. Mine putem
Raven e ntrerupt de strigte, o rafal brusc de voci. Ne ridicm toi, o
reacie instinctiv.
Ce naiba?
Tack i pune pe umr arma i cerceteaz grupul de copaci din jurul nostru,
un perete de crengi i plante agtoare. Pdurea e din nou tcut.
t.
Raven ridic o mn.
Am nevoie de ajutor aici, biei! La dracu!
O relaxare colectiv, o eliberare a tensiunii. Recunoatem vocea lui
Sparrow. Plecase mai devreme i hoinrise prin pdure, s-i fac treaba.
Te-am auzit, Sparrow, strig Pike.
30

Siluetele gonesc spre copaci i devin umbre, ndat ce prsesc zona


luminat de foc. Eu i Julian rmnem pe loc i observ c Alex face la fel. Se
aude un amestec de voci i instruciuni picioarele ei, picioarele ei, apuc-o de
picioare apoi Sparrow, Tack, Pick i Dani apar n lumini, fiecare pereche
crnd cte un trup. La nceput, am impresia c sunt animale nfurate n
prelate, dar apoi vd un bra alb atrnat i luminat clar de foc, iar stomacul mi
se strnge.
Oameni.
Ap, adu ap!
Adu trusa, Raven, sngereaz!
Pentru o clip, sunt paralizat. n timp ce Tack i Pike pun trupurile jos
lng foc, le vd feele: una btrn, ntunecat, ars de soare; o femeie care a
stat n Slbticie mare parte din via, dac nu chiar toat. Saliva i se adun la
colurile gurii, iar respiraia ei e dificil i plin de fluid. Cealalt fa e
neateptat de frumoas. Trebuie s fie de vrsta mea sau chiar un pic mai
tnr. Pielea ei e de culoarea interiorului migdalei, iar prul lung, atennchis, i e rsfirat n noroi. Pentru un moment, sunt azvrlit napoi, pn la
propria-mi evadare n Slbticie. Raven i Tack probabil c m-au gsit exact
aa, mai mult moart dect vie, btut i rnit.
Tack se rsucete i vede cum m holbez.
Un pic de ajutor, Lena, zice el scurt.
Vocea lui m scoate din reverie. ngenunchez lng el, alturi de femeia n
vrst. Raven, Pike i Dani se ocup de fat. Julian st n spatele meu.
Ce pot s fac? ntreab el.
Avem nevoie de ap curat, zice Tack fr s ridice privirea.
i-a scos cuitul i i taie bluza. n unele locuri, materialul pare contopit cu
pielea ei. Atunci vd, ngrozit, c jumtatea de jos i e grav ars, picioarele i
sunt acoperite de rni deschise, infectate. Trebuie s nchid ochii o clip i s
m forez s nu mi se fac ru. Julian m atinge pe umr, apoi se duce s
caute ap.
Rahat, mormie Tack, cnd descoper nc o ran; o tietur lung, de-a
lungul fluierului piciorului, adnc i infectat. Rahat.
Femeia las s i scape un geamt, apoi nu se mai aude nimic.
Nu m prsi acum, zice Tack.
i d jos geaca. Transpiraia i lucete pe frunte. Suntem aproape de foc, pe
care ceilali l nteesc.
mi trebuie o trus de prim ajutor.
31

Tack ia un prosop i ncepe s l rup n fii, cu micri profesioniste i


rapide. Garouri.
S-mi dea cineva o afurisit de trus.
Cldura e un zid lng noi. Fumul negru acoper cerul, i croiete drum i
prin gndurile mele i mi distorsioneaz senzaiile, care ncep s semene cu
un vis: vocile, micarea, cldura i mirosul trupurilor fracturate i fr simire.
Nu mi dau seama dac stau ngenuncheat cteva minute sau cteva ore. La
un moment dat, Julian se ntoarce cu o gleat cu ap fierbinte. Apoi, pleac
i se ntoarce din nou. Ajut la curarea rnilor femeii i, dup un timp, nici nu
i mai vd corpul ca fiind piele i carne, ci doar un amestec ciudat, ca nite
buci ntunecate de lemn mpietrit, la fel ca acelea peste care dm n pdure.
Tack mi spune ce s fac i execut. Mai mult ap, rece, de data aceasta.
Materiale curate. M ridic, m mic, iau obiectele care mi sunt date i m
ntorc cu ele. Alte minute trec; alte ore.
La un moment dat, ridic privirea, iar lng mine nu e Tack, ci Alex. Coase o
tietur de pe umrul femeii, cu un ac obinuit i o a lung, neagr. E palid
de concentrare, dar se mic uor i rapid. Evident, tie ce face. mi dau seama
c sunt foarte multe pe care nu le tiu despre el, despre trecutul lui, despre
rolul lui n Rezisten, cum era viaa lui n Slbticie, nainte s vin n
Portland, i simt un val de furie att de intens, care aproape m face s strig:
nu pentru ce am pierdut, ci pentru ce am ratat.
Coatele noastre se ating. El se trage napoi.
Fumul mi-a umplut gtul i mi-e greu s nghit. Aerul miroase a cenu.
Continui s cur picioarele de lemn ale femeii i corpul ei, la fel cum o ajutam
pe mtua s lcuiasc masa din mahon o dat pe lun, cu grij i ncet. Apoi,
Alex dispare, iar Tack e din nou lng mine. i pune minile pe umerii mei i
m trage uor n spate.
E n regul. Haide. E n regul. Ea nu mai are nevoie de tine.
Pentru o clip, m gndesc c am reuit, e n siguran acum. Dar apoi, n
timp ce Tack m conduce spre corturi, vd faa femeii luminat de foc alb,
ca de cear, ochii deschii privind orbi spre cer i mi dau seama c e moart
i c tot ce am fcut a fost n zadar.
Raven e nc ngenuncheat lng fat, dar gesturile ei sunt mai puin
frenetice acum i aud cum tnra respir regulat. Julian e deja n cort. Sunt
att de obosit, parc a merge prin somn. Se d ntr-o parte i mi face loc, iar
eu practic m prbuesc peste el, n acel mic semn de ntrebare format de
corpul lui. Prul meu miroase a fum.
32

Eti bine? optete Julian i mi gsete mna prin bezn.


Da.
Ea e bine?
Moart, zic scurt.
Julian trage aer n piept i simt cum tot corpul i se ncordeaz.
mi pare ru, Lena.
Nu poi s-i salvezi chiar pe toi. Nu aa funcioneaz lucrurile.
Asta ar fi spus Tack i tiu c e adevrat, chiar dac, n interiorul meu, nu
cred n totalitate.
Julian m strnge de mn i m srut pe cap, apoi m las cufundat n
somn, departe de mirosul de ars.

33

HANA
Pentru a doua noapte, ceaa somnului meu e disturbat de o imagine: doi
ochi plutind prin negur. Apoi, ochii devin discuri de lumin, faruri care bat pe
mine sunt nepenit n mijlocul drumului, nconjurat de un miros greu de
gunoi i de gaze de eapament nlemnit, nemicat, n zgomotul unui
motor
M trezesc chiar nainte de miezul nopii transpirat.
Nu e posibil s se ntmple asta. Nu mie.
M ridic i bjbi spre baie, lovindu-m de una dintre cutiile nedesfcute
din camera mea. Dei ne-am mutat la sfritul lui ianuarie, cu mai bine de
dou luni n urm, nu m-am obosit s despachetez mai mult dect strictul
necesar. n mai puin de trei sptmni voi fi mritat i va trebui s m mut
din nou. n plus, vechile mele lucruri animalele mpiate, i crile, i
figurinele din porelan pe care le colecionam cnd eram copil nu mai
nseamn prea mult pentru mine.
n baie, mi dau cu ap rece pe fa, ncercnd s alung amintirea acelor
ochi-faruri, ncordarea din pieptul meu, groaza de a fi clcat de main. mi
spun c nu nseamn nimic, c vindecarea funcioneaz un pic diferit la
fiecare.
Afar, luna e rotund i incredibil de strlucitoare. mi lipesc nasul de
geam. Peste drum e o cas aproape identic cu a noastr, iar lng ea e nc o
cas n oglind. i continu aa, duzini de copii: aceleai acoperiuri
triunghiulare nou-construite, cu aspect de vechi.
Simt nevoia s fac micare. Simeam asta mereu, cnd corpul meu tnjea
s alerge. Nu am alergat mai mult de o dat sau de dou ori, de cnd am fost
operat de cteva ori am ncercat, dar pur i simplu nu mai era la fel i,
chiar i acum, ideea nu m atrage. Dar vreau s fac ceva.
M schimb ntr-o pereche de pantaloni de trening vechi i un tricou negru.
mi pun o apc de baseball veche, care a fost a tatlui meu, parial s-mi in
prul la spate, parial, s nu fiu recunoscut, dac se ntmpl s fie cineva pe
afar. Practic, nu e ilegal s ies dup ora stingerii, dar nu am chef s rspund
la ntrebrile prinilor mei. Nu e ceva ce ar face Hana Tate, n curnd Hana
Hargrove. Nu vreau s tie c am probleme cu somnul. Nu pot s le dau
motive de suspiciune. mi leg ireturile teniilor i pornesc pe vrfuri spre ua
34

de la dormitor. Vara trecut, m furiam mereu. La o petrecere interzis, din


depozitul din spatele Otrembas Paints, i la petrecerea de la Deering
Highlands, ambele ntrerupte de razii; nopi petrecute pe plaj, n Sunset
Park, i ntlniri ilegale cu biei nevindecai, inclusiv atunci n Back Cove,
cnd l-am lsat pe Steven Hilt s pun mna pe interiorul coapsei mele goale
i timpul prea s se fi oprit n loc.
Steven Hilt: gene negre, dini albi, miros de pin; golul din stomac, de cte
ori m privea. Amintirile par secvene din viaa altcuiva.
Cobor scrile aproape fr zgomot. Gsesc ncuietoarea de la ua din fa i
o rsucesc cu micri foarte lente, astfel c se deschide fr s se aud.
Vntul e rece i murmur prin tufele de conifere care nconjoar curtea
noastr. i ele sunt o reprezentare a WoodCove Farms: Pentru securitate i
protecie, zice broura imobiliar, i o adevrat intimitate. M opresc, ascult
dac sunt patrule n trecere. Nimic. Dar nu pot fi departe. WoodCove se laud
c exist grzi voluntare douzeci i patru din apte. Totui, cartierul e mare,
plin de ramificaii i de fundturi. Cu puin noroc, voi reui s le evit.
Strbat aleea din fa, ndreptndu-m spre poarta metalic. Umbrele unor
lilieci trec prin lumina lunii, iar contururile lor se reflect peste gazon. M
nfior. Deja cheful meu de hoinreal se estompeaz. M gndesc s m ntorc
n pat, sub pturile moi i la pernele mirosind slab a detergent; s m trezesc
revigorat, n faa unui mic dejun zdravn, cu omlet.
Ceva se aude n garaj. M rotesc. Ua garajului e parial deschis. Primul
meu gnd e la un fotograf. Unul dintre ei o fi srit poarta i s-o fi instalat n
curte. Dar renun repede la idee. Doamna Hargrove a aranjat cu grij toate
ocaziile de a fi pozai i, pn acum, eu nu am fost subiectul ateniei dect
atunci cnd eram cu Fred.
Al doilea gnd al meu se duce la un ho de gaz. Recent, din cauza
restriciilor guvernamentale impuse mai ales n zonele mai srace ale oraului,
au fost mai multe spargeri n Portland. ndeosebi pe timp de iarn: sobele au
rmas fr petrol, iar mainile fr benzin; casele au fost vandalizate. Doar n
februarie au fost dou sute de spargeri, cel mai mare numr de infraciuni, de
cnd operaia a devenit obligatorie, cu patruzeci de ani n urm.
M gndesc s intru n cas i s l trezesc pe tata. Dar asta ar presupune
ntrebri, explicaii. Traversez curtea spre garaj, cu ochii la ua ntredeschis,
s vd dac zresc vreo micare. Iarba e plin de rou, care mi ud teniii.
Fiori mi trec prin tot corpul. Cineva m privete. O crengu se rupe n spatele
meu. M rsucesc. O pal de vnt trece din nou prin tufiuri. Trag aer n piept
35

i m ntorc spre garaj. Inima mi urc n gt, o senzaie neplcut i


incomod. Nu mi-a mai fost fric cu adevrat fric din dimineaa operaiei,
cnd nici mcar n-am fost n stare s-mi desfac haina de spital, att de tare
mi tremurau minile.
E cineva? optesc.
Un alt sunet. Categoric, cineva sau ceva e n garaj. M opresc la civa metri
distan, intuit de team. Ce prostie. E o prostie. O s intru n cas i o s-l
trezesc pe tata. O s-i spun c am auzit un zgomot i o s m descurc mai apoi
cu ntrebrile.
Dup care, slab: un mieunat. Ochii unei pisici clipesc spre mine, din ua
deschis. Rsuflu uurat. O pisic vagabond, nimic mai mult. Portland e
ngrozitor pentru ele. i pentru cini. Oamenii le cumpr, apoi nu-i permit
sau nu le pas de ele i le abandoneaz. Numrul lor crete cu fiecare an. Am
auzit c sunt haite de cini slbatici care hoinresc n jurul Highlands. naintez
ncet. Pisica m privete. Pun mna pe ua garajului i o mai deschid civa
centimetri.
Haide, iei de acolo.
Pisica nete napoi n garaj. Trece pe lng bicicleta mea veche i se
lovete de suport. Bicicleta ncepe s se clatine i alerg s o prind nainte s
cad. Ghidonul e prfuit; dei e bezn, simt mizeria de pe ea. in o mn pe
biciclet, s o sprijin, i bjbi dup ntreruptorul de pe perete. Aprind
luminile. ndat, garajul e din nou normal: maina, containerele de gunoi,
maina de tuns iarba, n col; cutii de vopsea i bidoane cu rezerve de benzin,
aezate sub form de piramid, n alt col. Cel puin pisica este curat, nu are
spume la gur sau rni. Nimic de care s m tem. nc un pas spre ea, dar o ia
la fug din nou; de data aceasta, alearg n jurul mainii, apoi m ocolete i
iese n curte.
n timp ce rezem bicicleta de perete, observ elasticul mov decolorat nc
prins de ghidon. Eu i Lena aveam biciclete identice, iar ea m tachina c a ei e
mai rapid. ntotdeauna le schimbam, fr s ne dm seama, dup ce le lsam
pe iarb sau pe plaj. Lena urca pe ea, abia reuind s ajung la pedale, iar eu
o luam pe a ei, chinuindu-m s pun picioarele pe pedale, ca un copil, i
veneam acas mpreun, rznd isteric. ntr-o zi, a adus dou elastice, de la
magazinul unchiului ei mov pentru mine, albastru pentru ea i a insistat s
le punem pe ghidoane, s le putem deosebi.
Acum, elasticul e acoperit de praf. Nu am mai mers cu bicicleta de vara
trecut. La fel ca n cazul Lenei, acest obicei a rmas undeva n urm. De ce eu
36

i Lena eram cele mai bune prietene? Despre ce vorbeam? Nu aveam nimic n
comun. Nu ne plceau aceleai mncruri sau aceeai muzic. Nici mcar nu
credeam n aceleai lucruri. Apoi, ea a plecat i mi-a frnt inima att de ru, c
abia am mai putut s respir. Dac nu a fi fost operat, nu tiu sigur ce a fi
fcut. Acum, recunosc c trebuie s o fi iubit pe Lena. Nu ntr-un mod nefiresc,
dar sentimentele mele pentru ea trebuie s fi fost cumva bolnave. Cum poate
avea cineva puterea s te fac praf i n acelai timp s te fac s te simi
ntreg?
Nevoia mea de micare a disprut complet. Tot ce vreau s fac e s ajung
din nou n pat. Sting lumina i trag ua garajului, asigurndu-m c aud cum
se nchide zvorul. n timp ce m ntorc spre cas, vd o bucat de hrtie pe
iarb, deja ud de rou. Nu era acolo acum un minut. Evident, cineva a
mpins-o prin poart cnd eram n curte. Cineva m privea, poate c m
privete chiar acum. Traversez curtea ncet. M vd cum m ntind dup
hrtie. M vd cum m aplec s o iau. E o poz alb-negru, care a fost
reprodus dup original: un brbat i o femeie srutndu-se. Femeia e lsat
pe spate, cu degetele n prul brbatului. El zmbete chiar n timp ce o
srut. n josul pliantului scrie: SUNTEM MAI MULI DECT CREZI.
Instinctiv, mototolesc hrtia n pumn. Fred are dreptate: Rezistena e aici,
printre noi. Probabil c au acces la copiatoare, la hrtie, la curieri. n
deprtare, o u se trntete i tresar. Brusc, noaptea pare vie. Practic, alerg
pn la ua din fa i uit s nu fac zgomot, n timp ce intru n cas i o ncui n
urma mea. Pentru o clip, rmn pe hol, cu pliantul nc strns n pumn,
respirnd mirosurile familiare de mobil lcuit i de Clorox.
n buctrie, arunc hrtia la gunoi. Apoi, m gndesc mai bine i o ndes n
containerul de gunoi. Nu mi mai fac griji c i-a putea trezi pe ai mei. Vreau
doar s scap de hrtie, s scap de cuvintele de pe ea, o ameninare, fr
ndoial. Suntem mai muli dect crezi.
M spl pe mini cu ap cald i m mpleticesc spre dormitor. Nici mcar
nu m dezbrac, doar arunc teniii, apca de baseball i m bag sub pturi. Dei
se aude centrala, nu simt cldura. Degete lungi i ntunecate m cuprind.
Mini cu mnui din catifea, moi i parfumate, mi se strng n jurul gtului, iar
Lena optete de departe Ce ai fcut? apoi, din fericire, degetele cedeaz,
minile cad de pe gtul meu i m cufund, m cufund ntr-un somn adnc i
fr vise.

37

LENA
Cnd deschid ochii, cortul e plin de o lumin verde difuz, de la soarele
transformat n culoare de pereii subiri ai cortului. Pmntul de sub mine e
uor umed, ca n fiecare diminea; pmntul expir rou, se scutur de
ngheul de peste noapte. Aud voci i sunet de vase metalice. Julian nu e lng
mine. Nu-mi amintesc ct timp am dormit att de adnc. Nici mcar nu-mi
amintesc s fi visat. M ntreb dac aa e cnd eti vindecat, te trezeti
proaspt i nou, nederanjat de degetele lungi i fantomatice care se ntind
spre tine n somn.
Afar, aerul e neateptat de cald. Pdurea rsun de cntecele psrilor.
Norii plutesc haihui pe un cer de un albastru senin. n Slbticie se vede clar
c vine primvara, cu ndrzneal, ca primii mclendri mndri, cu puf pe
piept, care se ivesc n martie.
Cobor spre micul pru, de unde lum ap. Dani tocmai a ieit din ap i
st n picioare, goal, nfurndu-i prul ntr-un tricou. nainte, nuditatea
m oca, dar acum abia dac o observ; ar putea fi o vidr ud, care se usuc la
soare. Totui, m ndrept n direcie opus, mi dau jos tricoul, m spl pe fa,
la subra i mi bag capul sub ap, apoi trag aer n piept cnd ies la suprafa.
Apa e nc rece ca gheaa i nu m cufund.
Neaa, raz de soare, zice Raven, fr s ridice privirea de pe jacheta pe
care o coase.
ine n gur cteva ace i vorbete printre ele.
Ai dormit bine?
Nu ateapt s rspund.
Este nite haleal pe foc, mnnc, pn nu pune Dani mna pe ea.
Fata pe care am salvat-o seara trecut s-a trezit i st lng Raven, aproape
de foc, cu o ptur roie nfurat n jurul umerilor. E i mai drgu dect am
crezut. Ochii ei sunt de un verde viu, iar pielea i e luminoas i catifelat.
Bun, zic, n timp ce m aez ntre ea i foc.
mi zmbete timid, dar nu vorbete i simt un val de simpatie pentru ea.
mi amintesc ct de speriat am fost cnd am ajuns n Slbticie i m-am trezit
printre Raven i Tack i ceilali. M ntreb de unde vine i ce lucruri
ngrozitoare o fi vzut. La marginea focului, un vas ciobit e pe jumtate
ngropat n cenu. n el sunt tocan de ovz i fasole neagr, rmas de la
38

cina de asear. E cam ars i fr gust. mi pun un pic ntr-un recipient de


tabl i m forez s o mnnc repede. n timp ce termin, Alex iese din pdure,
cu un bidon din plastic plin cu ap. Ridic privirea instinctiv, s vd dac m
vede, dar, ca de obicei, privete aerul de deasupra capului meu. Trece de mine
i se oprete lng fata cea nou.
Poftim, i zice.
Vocea lui e blnd, vocea vechiului Alex, acel Alex din amintirile mele.
i-am adus nite ap. Nu-i face griji, e curat.
Mulumesc, Alex.
Numele sun nepotrivit n gura ei i m face s m simt ciudat, aa cum m
simeam cnd eram copil, la Festivalul Cpunelor, la Eastern Prom, n
camera oglinzilor: de parc totul fusese distorsionat.
Tack, Pike i ali civa ies din pdure imediat dup Alex i i croiesc drum
printre crengi. Julian e ultimul care apare, iar eu m ridic i m trezesc c
alerg spre el, nghesuindu-m n braele lui.
Uau.
Rde i se clatin un pic, apoi m strnge, evident surprins i ncntat. n
timpul zilei, nu sunt niciodat att de afectuoas cu el, n faa celorlali.
Pentru ce a fost asta?
Mi-a fost dor de tine, zic i simt c rmn fr respiraie, dei nu am
niciun motiv.
mi pun fruntea pe umrul lui i o mn pe piept. Ritmul inimii lui m
linitete: el e real i e aici, acum.
Am fcut un tur complet, zice Tack. O circumferin de aproape cinci
kilometri. Totul pare n regul. Scavengerii trebuie s o fi luat n alt direcie.
Julian se ncordeaz. M ntorc i dau de Tack.
Scavengerii? ntreb.
El m privete i nu rspunde. S-a oprit n faa fetei noi. Alex nc st lng
ea. Braele lor sunt desprite doar de civa centimetri, iar eu fixez conturul
format de umerii i coatele lor, ca o jumtate de clepsidr.
Nu-i aminteti n ce zi au venit? o ntreab pe fat i mi dau seama c se
strduiete s nu par nerbdtor.
La exterior, Tack e dur dur i necioplit, exact ca Raven. De asta se
potrivesc att de bine. Fata i muc buza. Alex se ntinde i i atinge mna,
blnd i linititor, iar eu sunt cuprins brusc, din cap pn-n picioare, de o
senzaie de grea.
Haide, Coral, i zice el.
39

Coral. Bineneles c o cheam Coral. Frumoas i delicat, i special.


Nu nu-mi amintesc.
Vocea ei e aproape la fel de joas ca a unui biat.
ncearc, zice Tack.
Raven i arunc o privire. Expresia ei e clar. N-o fora. Fata strnge un pic
mai mult ptura n jurul umerilor. i drege vocea.
Au venit acum cteva zile trei, patru. Nu tiu exact. Am gsit un
hambar vechi, intact Ne oprisem acolo. Eram doar un grup mic. David, Tigg
i i Nan.
Vocea ei se stinge un pic i trage aer n piept.
i ali civa, opt, n total. Rmsesem mpreun, de cnd ajunsesem n
Slbticie. Bunicul a fost preot al uneia dintre vechile religii.
Ridic privirea spre noi, sfidtor, de parc ne-ar provoca s o criticm.
A refuzat s se converteasc la Noua Ordine i a fost omort. Ridic din
umeri. De atunci, familia noastr a fost urmrit. Iar cnd mtua s-a dovedit
a fi simpatizant ei bine, am ajuns pe lista neagr. Nu am putut obine un
job, nu am putut s ne gsim perechi, s ne salvm vieile. Nimeni din Boston
nu voia s ne aib de chiriai; nu c am fi avut bani s pltim.
n vocea ei se simte amrciunea. mi dau seama c doar trauma recent a
fcut-o s par fragil. n mprejurri normale, era lider, ca Raven. Ca Hana.
Simt o alt neptur de gelozie, vzndu-l pe Alex cum o privete.
Scavengerii, o ndeamn Tack.
Termin, Tack, intervine Raven. Nu e pregtit s vorbeasc despre asta.
Nu, nu. Pot. Doar nu prea mi amintesc
Din nou, scutur din cap, de data aceasta, cu o expresie nedumerit.
Nan avea probleme cu ncheieturile. Nu-i plcea s fie singur pe
ntuneric cnd trebuia s mearg la baie. Se temea s nu cad.
i strnge genunchii mai aproape de piept.
Mergeam cu ea, unul cte unul. n seara aceea, era rndul meu. E
singurul motiv pentru care eu nu E singurul motiv
Vocea ei se stinge.
Ceilali sunt mori?
Vocea lui Tack sun goal. Fata aprob din cap. Dani mormie un rahat i
arunc n aer cu nite noroi, fr int.
Ari. n timp ce dormeau. Am vzut. Scavengerii au nconjurat locul i
pur i simplu puf. S-a aprins ca un chibrit. Nan i-a pierdut capul. A luat-o
direct spre hambar. M-am dus dup ea dup aceea, nu-mi amintesc prea
40

multe. Am crezut c a ars, apoi mi amintesc c m-am trezit ntr-un an i


ploua apoi ne-ai gsit
Rahat, rahat, rahat.
De cte ori Dani rostea cuvntul, azvrlea i cu noroi.
Nu ne ajui, i-o trntete Raven.
Tack i freac fruntea i ofteaz.
Au plecat din zon. Asta nseamn o pauz pentru noi. S sperm doar c
nu ni se vor intersecta drumurile.
Ci erau? o ntreab Pike pe Coral.
Ea scutur din cap.
Cinci? apte? O duzin? Haide. Trebuie s ne spui ceva
Eu vreau s tiu de ce, intervine Alex.
Dei vorbete calm, toat lumea tace imediat i l ascult. mi plcea asta la
el: felul n care putea s preia controlul unei situaii, fr s ridice vocea, prin
ncrederea i calmul pe care le transmitea. Acum, ar trebui s nu simt nimic,
aa c m concentrez pe faptul c Julian e n spatele meu, la doar civa
centimetri distan; m concentrez pe faptul c genunchii lui Alex i ai lui
Coral se ating, iar el nu se trage i nu pare s-l deranjeze deloc.
De ce s atace? De ce s dea foc hambarului? Nu are logic.
Alex scutur din cap.
Toi tim c scavengerii ies s fure, nu s devasteze. sta nu a fost furt, a
fost masacru.
Scavengerii lucreaz cu AFD, zice Julian.
Rostete cuvintele fluid, dei trebuie s-i fie greu. AFD era organizaia
tatlui su, munca de o via a familiei sale i a lui, de asemenea, pn cnd
noi doi am fost prini mpreun, cu cteva sptmni n urm.
Exact, spune Alex, ridicndu-se.
Dei el i Julian i vorbesc telegrafic, Alex refuz s priveasc spre el. i
fixeaz pe Raven i pe Tack.
Pentru ei, nu mai e vorba despre supravieuire, nu-i aa? E vorba despre
rzbunare. Mizele sunt mai mari, iar scopurile sunt diferite.
Nimeni nu l contrazice. Toi tiu c are dreptate. Scavengerilor nu le-a
psat niciodat de vindecare. Ei au venit n Slbticie pentru c nu i gseau
locul n societatea normal sau erau exclui din ea. Au venit fr devotament
sau afiliere, fr simul onoarei sau idealuri. i, cu toate c au fost mereu
nemiloi, atacurile lor aveau un scop jefuiau i furau, luau provizii i arme i
41

nu-i deranja dac i omorau pe cineva. Dar crima fr scop i fr profit Asta
e cu totul altceva. E un contract pentru a ucide.
Ne decimeaz.
Raven rostete cuvintele ncet, de parc ideea tocmai i-ar fi trecut prin cap.
Se ntoarce spre Julian.
Ne vor vna ca pe nite animale, nu-i aa? Despre asta e vorba?
Acum, toi se uit spre el, unii din curiozitate, alii cu resentimente.
Nu tiu. Se blbie. Nu-i permit s ne lase s trim.
Acum, pot s zic rahat? ntreab Dani sarcastic.
Dar dac AFD i oamenii legii se folosesc de scavengeri s ne omoare,
asta dovedete c Rezistena e puternic, protestez eu. Ne consider o
ameninare. E un lucru bun.
Ani la rndul, Invalizii din Slbticie au fost, practic, protejai de guvern, a
crui poziie oficial era aceea c boala, amor deliria nervosa, ar fi fost
eliminat n urma bombardamentelor i toi cei infectai ar fi disprut.
Dragostea nu mai exista. S admit existena comunitilor de Invalizi ar fi
nsemnat o recunoatere a eecului.
Dar acum propaganda nu mai ine. Rezistena a devenit prea mare i prea
vizibil. Nu ne mai pot ignora i nu se mai pot preface c nu existm, aa c
trebuie s ncerce s ne elimine.
Mda, s vedem ct de bine va fi cnd scavengerii ne vor prji n somn,
rspunde Dani.
Te rog.
Raven se ridic n picioare. O panglic alb i se vede prin prul negru; nu
am mai vzut-o pn acum i m ntreb dac a fost mereu acolo sau dac a
aprut recent.
Va trebui doar s fim mai ateni. Vom cuta locuri mai apropiate pentru
tabere i vom pune pe cineva s stea de veghe noaptea. Da? Dac ei ne
vneaz, va trebui s fim mai rapizi i mai detepi. i va trebui s fim unii.
Suntem tot mai muli, cu fiecare zi, da?
Se uit cu subneles la Pike i la Dani, apoi i ntoarce privirea spre Coral.
Crezi c eti suficient de puternic s mergi?
Coral aprob.
Cred c da.
Bun.
Tack devine vizibil agitat. Trebuie s fie cel puin ora zece.
42

S facem ultimele raiduri. Verificai capcanele; adunai lucrurile. Plecm


ndat ce putem.
Tack i Raven nu mai sunt efii grupului, dar tot mai pot pune oamenii n
micare, iar n acest caz nimeni nu protesteaz. Suntem n apropiere de
Poughkeepsie de aproape trei zile, iar acum, c am decis care este destinaia,
suntem cu toii nerbdtori s ajungem acolo.
Grupul se mprtie, iar oamenii ncep s se risipeasc printre copaci.
Mergem mpreun de mai puin de o sptmn, dar fiecare dintre noi i-a
asumat deja un rol. Tack i Pike sunt vntori; eu, Raven, Dani i Alex ne
ocupm cu rndul de capcane; Lu scoate ap i o fierbe. Julian mpacheteaz,
descarc i rempacheteaz. Alii repar haine i peticesc corturi. n Slbticie,
viaa depinde de ordine. n aceast privin, cei vindecai i cei nevindecai
sunt de acord.
O iau pe urmele lui Raven, care coboar o pant mic spre ruinele unor
fundaii, unde cndva trebuie s fi fost un bloc. Sunt urme de ratoni aici.
Ea vine cu noi? i strig.
Cine?
Raven pare surprins s m vad lng ea.
Fata.
ncerc s-mi pstrez vocea neutr.
Coral.
Raven ridic o sprncean.
Nu prea are de ales, nu? Fie vine cu noi, fie rmne i moare de foame.
Dar
Nu reuesc s explic de ce simt, cu nverunare, c nu e de ncredere.
Nu tim nimic despre ea.
Raven se oprete. Se ntoarce spre mine.
Nu tim nimic despre nimeni. nc nu ai neles asta? Tu nu tii nimic
despre mine, eu nu tiu nimic despre tine. Nici mcar tu nu tii nimic despre
tine.
M gndesc la Alex, la imaginea ciudat, nepstoare, a unui biat pe care
cndva credeam c l cunosc. Poate c nu s-a schimbat chiar att de mult.
Poate c nu l-am cunoscut niciodat.
Raven ofteaz i i freac faa cu ambele mini.
Uite, am vorbit serios mai devreme. Suntem bgai toi n povestea asta
i trebuie s ne purtm ca atare.
Am neles.
43

Privesc napoi spre tabr. De la distan, ptura roie de pe umerii lui


Coral pare strident, ca o pat de snge pe o podea din lemn lcuit.
Nu cred c nelegi, zice Raven.
Vine n faa mea i m oblig s i ntlnesc privirea. Ochii ei sunt duri,
aproape negri.
Asta, ceea ce se ntmpl acum, e tot ce conteaz. Nu e un joc. Nu e o
glum. E rzboi. E mai important dect mine sau dect tine. E mai important
dect noi toi la un loc. Noi nu mai contm. Vocea ei se nmoaie. Mai tii ce i
spuneam mereu? Trecutul e mort.
mi dau seama c se refer la Alex. Gtul ncepe s mi se strng, dar refuz
s o las pe Raven s m vad plngnd. Nu o s mai plng niciodat pentru
Alex. Raven pornete din nou.
Du-te, mi strig peste umr. Trebuie s l ajui pe Julian s strng
corturile.
Privesc n urm. Julian a demontat deja jumtate dintre ele. n timp ce m
uit, mai strnge unul, din care nu mai rmne nimic, ca o ciuperc ce se
dezumfl.
Se descurc. Nu are nevoie de mine.
O urmez pe Raven.
Crede-m, se rsucete ea, iar prul negru i se rsfir, are nevoie de tine.
Pentru o clip, rmnem pe loc privindu-ne. Ceva sclipete n ochii ei, o
expresie pe care nu reuesc s o descifrez. O avertizare, poate. Apoi, buzele ei
schieaz un zmbet.
nc sunt lider, tii doar. Trebuie s m asculi.
Aadar, m ntorc i cobor panta spre tabr, spre Julian, care are nevoie
de mine.

44

HANA
Diminea, m trezesc confuz, pentru o clip. Camera e scldat n lumina
soarelui. Probabil, am uitat s trag jaluzelele. M ridic i mping ptura spre
captul patului. Afar se aud pescruii i, n timp ce m dau jos din pat, vd
c soarele face ca iarba s fie de un verde aprins. Pe birou gsesc unul dintre
cele cteva lucruri pe care le-am despachetat: Dup vindecare, cartea groas
pe care am primit-o dup operaie i care, potrivit introducerii, conine
rspunsurile la cele mai obinuite i neobinuite ntrebri despre operaie i
efectele ei.
Rsfoiesc repede pn la capitolul despre vise i scanez cteva pagini care
detaliaz n termeni tehnici plictisitori un posibil efect secundar al operaiei:
somnul fr vise. Apoi, observ o propoziie care m face s vreau s strng
cartea la piept: Dup cum am subliniat n mod repetat, oamenii sunt diferii
i, cu toate c operaia minimizeaz variaiile de temperament i
personalitate, funcioneaz diferit la fiecare. Cam cinci la sut din cei operai
spun c ei continu s aib vise.
Cinci la sut. Nu e un procent mare, dar totui nu e niciunul ciudat de mic.
M simt mai bine dect am fcut-o n ultima vreme. nchid cartea i iau o
hotrre brusc. Azi, voi merge cu bicicleta pn la casa Lenei. De luni ntregi
nu am mai fost nicieri n apropiere de locuina ei, n Cumberland. Acesta va fi
felul meu de a omagia vechea noastr prietenie i de a alunga sentimentele
neplcute care m-au bntuit de cnd am vzut-o pe Jenny. Poate c Lena a
cedat bolii, dar, la urma urmei, a fost i vina mea. Probabil c de asta nc m
gndesc la ea. Operaia nu suprim toate sentimentele, iar vina nc se simte.
Voi merge cu bicicleta pn la casa ei, s vd dac toat lumea e n regul,
i m voi simi mai bine. Vina necesit iertare, iar eu nu m-am iertat de partea
mea de vin din infraciunea ei. Poate c o s iau cu mine i nite cafea.
Mtuii ei i plcea.
Apoi, o s m ntorc la viaa mea.
mi dau cu ap pe fa, mbrac o pereche de blugi i hanoracul meu
preferat, care a devenit mai moale, de la anii n care a trecut prin usctor, i
mi adun prul n cretet. Lena se strmba de cte ori l purtam aa. Nu e
cinstit, zicea. Dac a ncerca s fac asta, a arta de parc o pasre i -ar fi
fcut cuib n capul meu.
45

Hana? Totul e n regul? strig mama de pe hol cu voce nbuit,


ngrijorat.
Deschid ua.
Da. De ce?
Se uit la mine.
Cumva cntai?
Probabil c fredonam, fr s mi dau seama. Simt un val de jen.
ncercam s-mi amintesc versurile unui cntec pe care mi l-a pus Fred,
zic repede. Nu-mi amintesc dect cteva cuvinte.
Faa mamei se relaxeaz.
Sunt sigur c poi s le gseti pe LAMM.
Se ntinde, mi cuprinde brbia i mi cerceteaz critic faa, pentru un
minut.
Ai dormit bine?
Perfect.
M ndeprtez de ea i m ndrept spre scri. Jos, tata patruleaz prin
buctrie, mbrcat de lucru, dar fr cravat. mi dau seama doar vzndu-i
prul c se uit la tiri, de ceva vreme. Din toamna trecut, cnd guvernul a
fcut prima declaraie prin care se recunotea existena Invalizilor, insist s
inem televizorul pe tiri aproape mereu, chiar i atunci cnd plecm de
acas. n timp ce privete, i rsucete prul pe degete.
La tiri, o femeie cu o gur rujat portocaliu spune: Ceteni indignai au
dat buzna la secia de poliie de pe State Street, n aceast diminea, cernd
s li se spun cum au reuit Invalizii s umble liberi pe strzi, s-i fac
cunoscute ameninrile

Domnul Roth, vecinul nostru, st la masa din buctrie i nvrte ntre


palme o can de cafea. Devine un obinuit al casei noastre.
Bun dimineaa, Hana, mi zice, fr s i ia ochii de la ecran.
Bun, domnule Roth.
n ciuda faptului c familia Roth locuiete peste drum de locuina noastr,
iar doamna Roth vorbete mereu despre hainele noi pe care i le-a cumprat
fiicei lor mai mari, Victoria, tiu c sunt ntr-o situaie delicat. Niciunul dintre
copiii lor nu i-a gsit o pereche bun, mai ales din cauza unui mic scandal
legat de Victoria, despre care se spune c ar fi fost obligat s fac operaia
mai devreme, pentru c ar fi fost prins pe strzi, dup stingere. Cariera
domnului Roth stagneaz, iar semnele dificultilor financiare sunt vizibile:
46

nu-i mai folosesc maina, dei nc e acolo, strlucete n spatele porii de


fier. Iar luminile se sting devreme; evident, ncearc s fac economie. Sunt
aproape convins c domnul Roth vine la noi att de des pentru c nu le mai
funcioneaz televizorul.
Bun, tat, zic i trec pe lng masa din buctrie.
Tata mormie un rspuns, n timp ce rsucete pe deget o alt uvi de
pr. Prezentatoarea continu: Pliantele au fost distribuite n mai multe zone i
chiar au fost strecurate pe terenurile de joac i n coli.

nregistrarea arat o mulime de protestatari aflai pe treptele primriei. Pe


pancartele lor scrie DAI-NE NAPOI STRZILE i AMERICA FR DELIRIA. AFD
se bucur de mai mult susinere, de cnd liderul ei, Thomas Fineman, a fost
asasinat, sptmna trecut. Deja este tratat ca un martir, iar comemorrile sau rspndit prin toat ara.
De ce nu face nimeni nimic s ne apere? zice un brbat ntr-un microfon.
Trebuie s strige peste vacarmul celorlali protestatari. Poliia ar trebui s ne
apere de aceti nebuni. n schimb, ei umplu strzile.
mi amintesc cat de disperat am fost asear, s scap de acel pliant, de
parc dac l aruncam nici nu ar fi existat. Dar normal c Invalizii nu au vrut s
ajung exact la noi.
E scandalos! explodeaz tata.
L-am auzit ridicnd tonul doar de dou-trei ori n toat viaa mea i o
singur dat i-a pierdut de tot controlul: cnd au anunat numele celor
omori n timpul atacurilor teroriste, iar Frank Hargrove tatl lui Fred era
printre ei. Ne uitam cu toii la televizor i, brusc, tata s-a ntors i a azvrlit cu
paharul n perete. A fost un oc, eu i mama nu reueam dect s ne holbm la
el. Nu voi uita niciodat ce a spus n seara aceea: Amor deliria nervosa nu e o
boal a dragostei. E o boal a egoismului.
Ce rost mai are Autoritatea Naional de Securitate dac
Domnul Roth intervine:
Haide, Rich, stai jos. Te enervezi.
Normal c m enervez. Jigodiile astea
n debara sunt aliniate pe mai multe rnduri cutii cu cereale i pungi cu
cafea. Pun sub bra o pung cu cafea i le rearanjez pe celelalte, s nu se
observe. Apoi, iau o bucat de pine i ntind nite unt pe ea, dei tirile
aproape c mi-au alungat foamea. Trec din nou prin buctrie i ajung pe la
jumtatea drumului spre hol, cnd tata se ntoarce i strig:
47

Unde te duci?
M ntorc un pic spre el, s nu se vad punga cu cafea.
M-am gndit s fac o tur cu bicicleta, zic senin.
O tur cu bicicleta? repet tata.
Rochia de nunt mi-e un pic strmt.
Gesticulez expresiv, cu bucata de pine.
Mnnc din cauza stresului, cred.
Cel puin priceperea mea la minciuni nu s-a schimbat dup operaie. Tata
se ncrunt.
Dar nu te apropia de centru, da? A fost un incident seara trecut
Vandalism, zice domnul Roth. Nimic mai mult.
Acum, la televizor sunt prezentate nregistrri de la atacurile teroriste din
ianuarie: prbuirea prii de est a Criptelor, surprins de o camer cu care se
filma din mn; focul ce se nla din cldirea primriei; oameni cobornd din
autobuze i alergnd pe strzi, panicai i nedumerii; o femeie ghemuit sub
o arcad, cu rochia nfoiat n jurul ei, ipnd c a venit ziua judecii; un nor
de praf plutind peste ora i transformnd totul ntr-un alb murdar.
E doar nceputul, rspunde tata tios. Evident, au vrut ca acesta s fie un
avertisment.
Nu vor reui s fac nimic. Nu sunt organizai.
Asta spunea toat lumea i anul trecut i ne-am trezit cu o gaur n
Cripte, un primar mort i un ora plin de psihopai. tii ci deinui au evadat
n ziua aceea? Trei sute.
Am ntrit securitatea, de atunci, insist domnul Roth.
Securitatea nu i-a mpiedicat pe Invalizi s trateze Portlandul ca pe un
uria oficiu potal, seara trecut. Cine tie ce se putea ntmpla?
Ofteaz i se freac la ochi. Apoi, se ntoarce spre mine.
Nu vreau ca unica mea fiic s explodeze n mii de buci.
Nu merg n centru, tat. O s stau departe de peninsul, nelegi, da?
Aprob din cap i se ntoarce la televizor.
Afar, m opresc pe verand i mi mnnc pinea cu o mn, tot cu
cafeaua sub bra. mi dau seama, prea trziu, c mi-e sete. Dar nu vreau s m
ntorc n cas. M ghemuiesc, pun cafeaua n rucsacul meu vechi care nc
miroase uor a gum cu arom de cpune, pe care obinuiam s o mestec i
mi pun din nou apca de baseball peste coada de cal. mi pun i ochelarii de
soare. Nu m tem c o s fiu surprins de fotografi, dar nu vreau s risc s dau
peste cineva cunoscut.
48

Scot bicicleta din garaj i o duc pe strad. Toi spun c mersul pe biciclet
nu se uit niciodat, dar pentru o clip, dup ce urc pe ea, m clatin, ca un
copil care abia nva s mearg cu ea. Dup cteva secunde, reuesc s-mi
gsesc echilibrul. ndrept bicicleta n jos pe pant i o iau pe Brighton Court ,
spre gheret i spre grania de la WoodCove Farms. E ceva linititor n tic-tictic-ul roilor pe ciment i n senzaia dat de vntul de pe fa, aspru i
proaspt. Nu e aceeai senzaie pe care o aveam cnd alergam, dar mi ofer
mulumire, ca atunci cnd te cuibreti n cearceafuri curate, la captul unei
zile lungi.
Ziua e perfect, senin i surprinztor de rece. ntr-o zi ca aceasta, pare
imposibil s-i imaginezi c jumtate de ar e afectat de insurgeni; c
Invalizii mpnzesc Portlandul, rspndind un mesaj plin de pasiune i
violen. Pare imposibil de imaginat c exist ceva ru n lume. Un strat de
panselue se nclin spre mine, de parc ar fi de acord, n timp ce trec pe lng
ele i prind vitez lsnd panta s m duc nainte. Trec printre porile de fier
i pe lng gheret, fr s m opresc, ridicnd o mn, n semn de salut, dei
m ndoiesc c Saul m recunoate.
Dincolo de WoodCove Farms, zona se schimb rapid. Terenurile deinute
de guvern se ntind pe lng parcele lsate n paragin i trec pe lng trei
iruri de rulote cu grtare n fa i nvluite n fum i cenu, pentru c cei
care locuiesc aici folosesc foarte rar electricitatea.
Brighton Avenue m duce ctre peninsul i, practic, dincolo de grani i
spre centrul Portlandului. Dar primria i un grup de cldiri municipale i
laboratoarele, unde oamenii s-au adunat s protesteze, sunt nc la civa
kilometri distan. Cldirile de aici, din vechiul port, nu au mai mult de cteva
etaje i au printre ele magazine mici cu delicatese, spltorii ieftine, biserici
prpdite i staii de benzin de mult scoase din funciune.
ncerc s-mi amintesc cnd am fost ultima dat acas la Lena, dar nu
reuesc s vd dect un amestec de ani i imagini, mirosul de ravioli la
conserv i lapte praf. Lena era jenat de casa ei nghesuit i de familia ei.
tia ce spuneau oamenii. Dar mie ntotdeauna mi-a plcut s merg la ea. Nu
tiu sigur de ce. Cred c pe vremea aceea m atrgeau dezordinea, paturile
nghesuite n camera de sus, instalaiile care nu funcionau niciodat cum
trebuie, siguranele care sreau mereu, maina de splat ruginit, folosit
doar pentru depozitarea hainelor de iarn.
Dei au trecut opt luni, merg uor spre casa ei, mi amintesc inclusiv
scurttura prin parcarea care duce n Cumberland. Deja transpir i opresc cu
49

cteva case nainte de cea a familiei Tiddle, mi dau jos apca i mi trec o
mn prin pr, s art mcar pe jumtate prezentabil. Undeva pe strad se
aude o u trntit i o femeie iese pe veranda plin cu mobil uzat i chiar,
inexplicabil, cu un scaun de toalet ptat de rugin, printre ele. Are o mtur
i ncepe s dea cu ea nainte i napoi, nainte i napoi, pe aceiai douzeci
de centimetri de verand, cu ochii pe mine.
Cartierul arat mai ru, mult mai ru dect nainte. Jumtate dintre cldiri
sunt drpnate. M simt ca un scafandru pe un submarin nou, care trece
ncet pe lng epava unui petrolier. Perdelele se mic la geamuri i am
senzaia c ochi nevzui m urmresc i simt furia care mocnete n interiorul
acelor case triste i drpnate. ncep s m simt incredibil de prost pentru c
am venit. Ce o s zic? Ce pot s zic?
Dar acum, c sunt att de aproape, nu pot s m ntorc pn nu vd:
numrul 237, vechea cas a Lenei. ndat ce ajung la poart, mi dau seama c
e abandonat de ceva vreme. Cteva igle lipsesc de pe acoperi, iar
geamurile au fost proptite cu lemne npdite de ciuperci. Cineva a desenat un
X mare i rou peste ua din fa, simbolul unei case n care se afl boala.
Ce vrei?
M ntorc. Femeia de pe verand s-a oprit din mturat; ine mtura ntr-o
mn i i umbrete ochii cu cealalt.
Caut familia Tiddle.
Vocea mea sun prea tare pe strada pustie. Femeia continu s se uite la
mine. M forez s m apropii de ea, trec cu bicicleta pe partea cealalt a
strzii, pn n faa porii ei, dei ceva n mine se opune i mi spune s plec.
Locul meu nu e aici.
S-au mutat toamna trecut, zice ea i ncepe s mture din nou. Nu mai
erau binevenii pe aici. Nu dup Se oprete brusc. M rog. n fine. Nu tiu ce
s-a ntmplat cu ei i nici nu-mi pas. Pot putrezi n Highlands, din partea mea.
Au distrus cartierul, au fcut s fie greu i pentru ceilali
Acolo s-au dus?
Cntresc informaia obinut.
n Deering Highlands?
ndat, mi dau seama c am pus-o n gard.
Ce treab ai tu? Eti din aripa tnr sau ce? Asta e un cartier bun, un
cartier curat.
Lovete cu mtura n verand, de parc ar vrea s scape de nite insecte
nevzute.
50

Citesc Cartea n fiecare zi i am trecut de toate rapoartele, ca toat


lumea. Dar oamenii tot mai vin i i bag nasul, caut nod n papur
Nu sunt de la AFD, i zic, s o linitesc. i nu vreau s fac probleme.
Atunci, ce ncerci s faci?
Se uit la mine mai atent i vd o sclipire de recunoatere pe faa ei.
Hei. Ai mai fost pe aici nainte sau aa ceva?
Nu, zic repede i mi trag apca la loc pe cap.
mi dau seama c nu voi obine mai mult ajutor.
Sunt sigur c te tiu de undeva, zice femeia, n timp ce urc pe biciclet.
tiu c i va aminti n orice clip. E fata care a fost aleas pentru Fred
Hargrove.
Nu m tii, zic i ies pe strad.

Ar fi trebuit s renun. tiu c ar fi trebuit s renun. Dar, mai mult dect


oricnd, simt imboldul de a revedea familia Lenei. Trebuie s tiu ce s-a
ntmplat de cnd a plecat ea. Nu am mai fost la Deering Highlands de vara
trecut, cnd eu, Alex i Lena pierdeam vremea pe Brooks nr. 37, una dintre
numeroasele case abandonate din zon. Acolo au fost prini Alex i Lena de
ctre ageni i din cauza asta au ncercat o evadare de ultim clip prost
plnuit.
i Deering Highlands e mai prginit dect mi aminteam. Practic, zona a
fost abandonat cu ani n urm, dup ce un ir de arestri au conferit locului
reputaia de a fi contaminat. Cnd eram mic, copiii mai mari spuneau poveti
despre stafiile unor nevindecai care muriser de amor deliria nervosa i care
nc bntuiau pe strzi. Obinuiam s ne provocm unii pe alii s mergem n
Highlands i s punem o mn pe cldirile abandonate. Trebuia s inem
mna acolo timp de zece secunde, suficient ca boala s-i intre prin degete.
Odat, eu i Lena am fcut asta mpreun. Ea s-a retras dup patru secunde,
dar eu am ateptat zece, numrnd ncet, cu voce tare, astfel nct fetele care
ne priveau s poat auzi. Am fost eroina clasei a doua timp de dou
sptmni.
Vara trecut, a avut loc un raid la o petrecere ilegal din Highlands. Eram
acolo. L-am lsat pe Steven Hilt s se aplece i s mi vorbeasc n oapt, cu
gura lipit de urechea mea. A fost una dintre cele patru petreceri ilegale la
care m-am dus dup absolvire. mi amintesc ct de entuziasmat eram cnd
m furiam pe strzi, mult dup stingere, cu inima n gt, i cum m ntlneam
a doua zi cu Angelica Marston i rdeam c scpasem neprinse. Vorbeam n
51

oapt despre sruturi i ameninam c vom fugi n Slbticie, de parc am fi


fost dou fetie care vorbeau despre ara Minunilor. Asta e ideea. Erau
copilrii. Un joc al imaginaiei. Nu trebuia s ni se ntmple cu adevrat
niciodat, nici mie, nici lui Angie, nimnui. Categoric, nu trebuia s i se
ntmple Lenei.
Practic, dup raid, zona a reintrat n posesia Portlandului i multe case au
fost demolate. Planul era s construiasc noile blocuri ieftine pentru unii
dintre lucrtorii municipali, dar lucrrile au stagnat, dup atacurile teroriste,
iar cnd traversez n Highlands vd doar ruine: gropi, copaci czui i lsai cu
rdcinile ndreptate spre cer, spturi i indicatoare metalice ruginite, care
anun c e o zon n construcie.
E aa linite, c pn i sunetul roilor de la bicicleta mea pare exagerat.
Deodat, mi trece prin minte un gnd neateptat Tcut prin mormnt m
mic / altfel sub morminte zac cntecul pe care obinuiam s l fredonm
cnd eram mici i treceam printr-un cimitir.
Un cimitir: exact asta e acum Highlands. Cobor de pe biciclet i o rezem de
un vechi indicator stradal, care arat drumul spre Maple Avenue, o alt strad
cu gropi uriae i copaci dezrdcinai. Merg un pic pe Maple, simindu-m tot
mai prost. Nu e nimeni aici. E evident. Iar Deering Highlands e un cartier mare,
o ncrengtur de strzi mici i de fundturi. Chiar dac familia Lenei s-a
ascuns pe undeva pe aici, nu nseamn c o voi gsi. Dar picioarele mele
continu s nainteze de parc ar fi controlate de altceva dect de creierul
meu.
Vntul sufl uor peste terenurile pustii, iar aerul miroase a putred. Trec pe
lng o fundaie veche i mi amintesc, ciudat, de razele X pe care dentistul
meu obinuia s mi le arate: structuri gri zimate, ca o gur deschis i czut
pn la pmnt.
Apoi, simt: lemn afumat, slab, dar sigur, strecurat pe sub celelalte mirosuri.
Cineva face foc.
La urmtoarea intersecie, fac la stnga i o iau pe Wynnewood Road.
Acesta e Highlands, cel pe care mi-l amintesc de vara trecut. Aici, casele nu
au fost demolate, nc se vd, mohorte i goale, n spatele irurilor dese de
pini btrni.
Gtul meu ncepe s pulseze. Nu pot fi departe de Brooks nr. 37. Brusc, m
tem c o s dau de locul acela. Iau o decizie: dac ajung pe Brooks Street, voi
vedea un semn c trebuie s m ntorc. Voi merge acas; voi uita de aceast
ridicol ieire.
52

Mama, mama ajut-m s merg acas


Vocea cntat m oprete. Rmn nemicat un minut, mi in respiraia i
ncerc s localizez sursa sunetului.
Sunt n pdure, sunt singur
Versurile sunt dintr-un vechi cntec de grdini, despre montrii care ar fi
trit prin Slbticie. Vampiri. Vrcolaci. Invalizi. Doar c Invalizii s-au dovedit a
fi reali.
Ies de pe drum i pesc n iarb, printre copacii care mrginesc strada. M
mic ncet, atent s ating pmntul uor cu degetele, nainte s m las pe el
cu toat greutatea. Vocea e att de slab. Drumul face o cotitur i vd o fat
ghemuit n mijlocul strzii, scldat n soare, iar prul negru i atrn ca o
perdea peste fa. E doar oase. Rotulele i sunt ca dou aripi ascuite. ine
ntr-o mn o ppu zdrenuit i un b n cealalt. Vrful i e cioplit. Ppua
are prul fcut din ln galben i ochi din nasturi negri, dei mai are doar
unul. Gura nu e mai mult de un fir de ln roie, deirat i ea.
Am ntlnit un vampir, o epav veche
nchid ochii, n timp ce mi amintesc restul versurilor:
Mam, mam, du-m n pat
Nu voi ajunge acas, sunt deja pe jumtate moart
Am ntlnit un invalid i m-am ndrgostit
Mi-a artat zmbetul lui i mi-a mers drept la inim.
Cnd deschid ochii, fata ridic privirea scurt, de parc ar mpunge aerul cu
epua ei i ar para un vampir. Pentru o clip, totul n mine nghea. E Grace,
verioara mai mic a Lenei. Verioara ei preferat. E Grace, care niciodat n-a
vorbit cu nimeni, nici mcar o dat n cei ase ani n care am vzut-o crescnd.
Mami, du-m n pat
Dei e rcoare n umbra copacilor, ntre sni mi s-au adunat picturi de
sudoare. Simt cum se scurg n jos, spre abdomen.
Am ntlnit un Invalid i m-am ndrgostit
Acum, ia bul i ncepe s umble cu el la gtul ppuii, de parc ar opera-o.
Siguran, sntate i fericire, cnt ea.
Vocea i e acum mai ascuit, un gngurit ca un cntec de leagn.
. Fii cuminte. Nu o s doar deloc, promit.
Nu mai pot privi. mpunge gtul flexibil al ppuii, astfel c i se clatin
capul, de parc ar aproba. Ies dintre copaci.
53

Gracie, o strig.
Fr s mi dau seama, ntind un bra, de parc m-a apropia de un animal
slbatic. nepenete. Mai fac un pas precaut spre ea. Strnge bul n pumn
att de tare, c ncheieturile degetelor i se albesc.
Grace.
mi dreg vocea.
Sunt eu, Hana. Sunt o prieten am fost prieten cu verioara ta, Lena.
Fr avertizare, sare n picioare i o ia la fug, lsnd n urm ppua i
bul. Automat, o iau i eu la fug dup ea.
Stai! Te rog, nu o s-i fac ru.
Grace e rapid. Deja a pus vreo douzeci de metri ntre noi. Dispare dup
un col i, pn s ajung acolo, s-a fcut nevzut. M opresc din alergat.
Inima mi bate cu putere n gt i am un gust neplcut n gur. mi scot apca
i mi terg transpiraia de pe frunte, simindu-m ca o idioat.
Proasto, zic cu voce tare.
Pentru c m face s m simt mai bine, repet, un pic mai tare:
Proasto.
De undeva din spatele meu se aude un chicotit. M ntorc: nimeni. Mi se
ridic prul pe ceaf; brusc, am senzaia c sunt privit i m gndesc c, dac
familia Lenei e aici, trebuie s fie i alii. Vd c la ferestrele casei de peste
drum atrn perdele de du din plastic; lng cas e o curte plin cu resturi
din plastic jucrii i cutii, cldiri din plastic, dar aranjate ordonat, de parc
cineva s-ar fi jucat recent acolo.
Simindu-m brusc timid, m retrag la adpostul copacilor, cu ochii pe
strad, n cutarea unor semne de micare.
Avem dreptul s fim aici, s tii.
Vocea optit vine chiar din spatele meu. M rsucesc, att de surprins, c
pentru o clip nici nu pot vorbi. O fat tocmai iese dintre copaci. Se holbeaz
la mine cu ochi cprui i mari.
Willow?
Ochii ei sclipesc. Dac m recunoate, nu o arat. Dar, categoric, ea e:
Willow Marks, vechea mea coleg de clas, care a fost retras de la coal
chiar nainte s absolvim, dup ce au circulat zvonuri c ar fi fost prins cu un
biat nevindecat, n Deering Oaks Park, dup stingere.
Avem dreptul, repet ea, cu aceeai oapt insistent.
i mpreuneaz minile lungi i subiri.
Un drum i o cale pentru toat lumea Asta e promisiunea vindecrii
54

Willow.
Fac un pas napoi i aproape c m mpiedic.
Willow, sunt eu, Hana Tate. Am fost mpreun la cursul de matematic,
anul trecut. Clasa domnului Fillmore. Mai ii minte?
Clipete des. Prul ei e lung i foarte nclcit. mi amintesc cum obinuia si fac uvie n culori diferite. Prinii mei mereu spuneau c o s dea de
belea. mi ziceau s stau deoparte de ea.
Fillmore, Fillmore, repet ea.
Cnd ntoarce capul, vd c are semnul operaiei i mi amintesc c a fost
retras brusc de la coal, doar cu cteva luni nainte de absolvire: toi
spuneau c prinii ei au obligat-o s se opereze mai devreme. Se ncrunt i
scutur din cap.
Nu tiu nu sunt sigur
i duce unghia la gur i observ c are cuticulele roase. Stomacul meu se
revolt. Trebuie s plec de aici. N-ar fi trebuit s vin.
M bucur c te-am vzut, Willow.
ncep s merg ncet n jurul ei, ncercnd s nu fac micri brute, dei mi
doresc cu disperare s o iau la fug. Brusc, Willow se ntinde i pune un bra n
jurul gtului meu, m trage aproape, de parc ar vrea s m srute. ip i m
ndeprtez de ea, dar e surprinztor de puternic. ncepe s-i treac o mn
peste faa mea, mi mpunge obrajii i brbia ca un orb. Senzaia unghiilor ei
pe piele m face s m gndesc la nite oareci mici, cu gheare.
Te rog.
Spre groaza mea, mi dau seama c aproape plng. Gtul meu pulseaz; de
team, abia respir.
Te rog, d-mi drumul.
Degetele ei gsesc cicatricea operaiei mele. Deodat, pare s se nmoaie.
Pentru o clip, ochii ei sclipesc, iar cnd m privete, o vd pe vechea Willow:
inteligent i sfidtoare i, acum, nvins.
Hana Tate, zice trist. Te-au prins i pe tine.
Apoi, mi d drumul i o iau la fug.

55

LENA
Coral ne ncetinete. Nu are rni vizibile, acum, c s-a splat i i s-au
bandajat diverse tieturi i zgrieturi, dar, evident, e slbit. Rmne n urm,
ndat ce ne punem n micare, iar Alex rmne cu ea. n prima parte a zilei,
dei ncerc s ignor acest lucru, aud discuia lor, printre alte voci. O dat, l
aud pe Alex izbucnind n rs.
Dup-amiaz, dm peste un stejar mare. Trunchiul lui a fost scobit i
incrustat cu diverse semne. Las s-mi scape un strigt de recunoatere, cnd
vd: un triunghi urmat de o cifr i de un arc rudimentar. E cuitul lui Bram,
semnele specifice pe care le fcea n timpul relocrii din zona de nord, anul
trecut, pentru a marca naintarea noastr i pentru a ne ajuta s gsim drumul
napoi primvara. De acest semn mi amintesc n mod deosebit; indic drumul
spre o cas peste care am dat anul trecut, intact i locuit de o familie de
Invalizi. Raven trebuie c l recunoate i ea.
Bingo, zice ea, zmbind.
Apoi, ridic vocea spre grup.
Pe aici, spre un acoperi deasupra capului!
Se aud urale i exclamaii. Doar o sptmn departe de civilizaie i tnjim
dup cele mai simple lucruri: acoperiuri, i perei, i czi pline de ap cald.
Spun. E mai puin de doi kilometri pn la cas, iar cnd vd acoperiul
acoperit de ieder maronie i nclcit, inima mea tresare. Slbticia att de
mare i de schimbtoare, att de derutant ne face s tnjim i dup
familiaritate.
Ne-am oprit aici toamna trecut, i zic lui Julian: n timpul drumului spre
sud. mi amintesc fereastra aceea spart, vezi cum au acoperit-o cu lemn? i
micul horn din piatr, care iese dintre ieder.
Observ, totui, cum casa e mai drpnat dect acum ase luni. Faada
din piatr e mai ntunecat, acoperit cu o suprafa lucioas de mucegai
negru. Micul lumini din jurul casei, unde anul trecut ne-am pus corturile, e
plin cu iarb crescut i cu tufiuri. Nu se vede fum ieind prin co. Trebuie s
fie frig nuntru fr foc. Toamna trecut, copiii au ieit alergnd s ne
ntmpine, cnd eram pe la jumtatea drumului spre ua din fa. Mereu erau
afar, rdeau i strigau, se tachinau unii pe alii. Acum, e tcere i nemicare,
se aude doar vntul prin ieder, un oftat uor.
56

ncep s m simt neplcut. Ceilali probabil c se simt la fel. Am parcurs


repede ultimul kilometru, ne-am micat mpreun ca un singur grup mare,
mnai de promisiunea unor mncruri adevrate, a unui interior, a ocaziei de
a ne simi umani. Dar acum toat lumea tace.
Raven ajunge prima la u. Ezit cu pumnul ridicat, apoi bate. Sunetul e gol
i se aude prea tare n tcerea din jur. Nu se ntmpl nimic.
Poate c au ieit s adune cte ceva.
ncerc s potolesc panica ce crete, senzaia palpabil de team pe care o
aveam de cte ori treceam pe lng cimitirul din Portland. Mai bine te-ai grbi,
zicea Hana, sau o s ias i o s te prind de glezne.
Raven nu rspunde. Pune mna pe clan i o rsucete. Ua se deschide.
Se ntoarce spre Tack, care i ia carabina de pe umr i intr n cas primul.
Raven pare uurat c el a preluat conducerea. Scoate un cuit de la cureaua
pe care o poart la bru i l urmeaz nuntru. Restul intrm dup ei. Miroase
ngrozitor. O lumin slab ptrunde ntunericul, prin ua deschis, i trece
printre scndurile care acoper geamul spart. Abia vedem contururile
mobilelor, mare parte din ele rupte sau rsturnate. Cineva las s-i scape un
strigt.
Ce s-a ntmplat? optesc.
Julian mi gsete mna n bezn i m strnge. Nimeni nu rspunde. Tack
i Raven nainteaz n camer, iar pantofii lor scrie pe nite cioburi. Tack
lovete cu patul armei n scndurile din geam; se rup uor i n camer intr
mai mult lumin. Nu e de mirare c miroase aa urt; dintr-un vas de cupru
rsturnat s-a scurs mncare alterat. Cnd naintez un pas, insecte se
precipit prin coluri. mi reprim un val de grea.
Doamne, murmur Julian.
Verific sus, zice Tack pe un ton normal, lucru care m face s tresar.
Cineva aprinde o lantern, iar lumina mtur podeaua murdar. Apoi, mi
amintesc c am i eu o lantern i scotocesc prin rucsac dup ea. Intru cu
Julian n buctrie, innd lumina n faa mea, rigid, de parc ne-ar putea
proteja. Aici sunt mai multe semne de lupt, cteva pahare de sticl sparte i
mai multe insecte i mncare stricat. mi duc mneca la nas i respir prin ea.
Trec fasciculul peste rafturile debaralei. nc e bine aprovizionat: borcane cu
murturi i carne sunt aliniate lng grmezi de pastram uscat. Borcanele
sunt etichetate cu bileele scrise de mn, pe care este notat coninutul lor, i
simt o ameeal brusc, puternic, n clipa n care mi amintesc de o femeie
57

rocat aplecat peste un borcan, cu un pix, zmbind i spunnd: Abia mai


avem hrtie. n curnd, va trebui s ghicim ce e n ele.
Nimic, anun Tack.
l auzim cobornd, iar Julian m trage prin holul scurt, spre camera
principal, unde stau adunai majoritatea celor din grup.
Scavengerii din nou? ntreab Gordo rguit.
Tack i trece o mn prin pr.
Nu cutau mncare sau alte provizii, zic eu. Debaraua e nc plin.
Poate c nici nu au fost scavengerii, zice Bram. Poate c familia a plecat,
pur i simplu.
Ce? i a devastat locul nainte?
Tack lovete o can metalic.
i au lsat mncarea aici?
Poate c se grbeau, insist Bram.
Dar mi dau seama c nici mcar el nu crede asta; atmosfera din cas e
respingtoare, ceva nu e n regul. E o locuin unde s-a ntmplat ceva foarte
ru i toi simim asta. M duc spre ua deschis i ies pe verand, inhalez aer
curat, mirosuri de afar, de spaiu i verdea. mi doresc s nu fi venit aici.
Jumtate din grup a ieit deja din cas. Dani se mic prin curte ncet i d
la o parte iarba, cu o mn habar n-am ce caut de parc ar merge prin ap
pn la genunchi. Din spatele casei aud discuii aprinse; apoi, vocea lui Raven
se ridic peste toate.
napoi, napoi. Nu cobor acolo. Am zis s nu cobor acolo.
Mi se strnge stomacul. A gsit ceva. Vine din spatele casei, cu sufletul la
gur. Ochii ei lucesc de furie.
I-am gsit.
Nu e nevoie s precizeze c sunt mori.
Unde?
La baza dealului, zice scurt, apoi trece pe lng mine i intr din nou n
cas.
Nu vreau s m ntorc nuntru, la miros, la ntuneric i la duhoarea de
moarte ce acoper totul asta e, sta era acel ceva nefiresc, acea tcere
diabolic dar o fac.
Ce ai gsit? ntreab Tack.
El nc st n mijlocul camerei. Toi ceilali l nconjoar ntr-un semicerc,
nemicai, tcui i, pentru o clip, cnd intru i eu, am impresia c sunt statui
n lumina gri.
58

Urma unui foc, zice Raven i adaug, un pic mai ncet: os.
tiam.
Vocea lui Coral e piigiat i uor isteric.
Au fost aici. tiam.
Acum nu mai sunt aici, zice Raven linititor. Nu se vor ntoarce.
Nu au fost scavengerii.
Toi ne ntoarcem. Alex st n u. Are strns n pumn ceva rou o panglic
sau o fie de material.
i-am spus s nu cobori acolo, zice Raven.
Se uit la el, dar dincolo de furie vd i team. El o ignor, intr n camer i
flutur acel ceva rou, s l vedem: e o fie lung de panglic roie. Din loc n
loc, are imprimat pe ea cte o imagine cu un craniu i oase ncruciate i
cuvintele: ATENIE RISC BIOLOGIC.
Toat zona e ngrdit, zice Alex.
i pstreaz expresia neutr, dar vocea lui pare strangulat, de parc ar
vorbi printr-un fular. Acum, chiar m simt ca o statuie. Vreau s vorbesc, dar
mintea mea s-a golit.
Ce nseamn asta? zice Pike.
El e n Slbticie de cnd era copil. Nu tie prea multe despre viaa din
interiorul granielor, despre agenii de patrulare i despre proiectele de
sntate, despre carantin i despre nchisori, despre teama de contaminare.
Alex se ntoarce spre el.
Cei infectai nu sunt ngropai. Fie sunt inui separat, n curile
nchisorilor, fie sunt ari.
Pentru o clip, ochii lui Alex fug spre mine. Sunt singura de aici care tie c
trupul tatlui su a fost ngropat n micua curte de nchisoare de la Cripte,
fr nume, fr slujb; sunt singura care tie c de muli ani Alex viziteaz
mormntul fcut de el, pe care a scris cu markerul numele tatlui su, s nu
fie dat uitrii. mi pare ru, ncerc s-i transmit, dar ochii lui s-au ntors deja de
la mine.
E adevrat, Raven? ntreab Tack aspru.
Ea deschide gura, apoi o nchide la loc. Pentru o clip, am impresia c va
nega. Dar, n cele din urm, zice, pe un ton resemnat:
Se pare c au fost agenii.
Se aude un suspin colectiv.
Futu-i, mormie Hunter.
Nu cred, zice Pike.
59

Agenii, repet Julian. Dar asta nseamn


C Slbticia nu mai e sigur, termin eu n locul lui.
Panica e n cretere i mi umple pieptul.
Nu mai suntem n siguran n Slbticie.
Acum eti mulumit? l ntreab Raven pe Alex i-i arunc o privire
nervoas.
Trebuiau s tie, zice el scurt.
Bine.
Tack ridic minile.
Potolii-v. Asta nu schimb nimic. Deja tiam c scavengerii sunt prin
zon. Va trebui doar s fim ateni. Nu uitai, agenii nu cunosc Slbticia. Nu
sunt obinuii cu teritoriile nengrdite. Acesta este teritoriul nostru.
tiu c Tack ncearc s ne liniteasc, dar se nal ntr-o singur privin:
ceva s-a schimbat. Una e s ne bombardeze. Dar agenii au trecut graniele
reale i imaginare care despreau lumile noastre. Au rupt mantiile invizibile
care ne protejau de atia ani.
Brusc, mi amintesc cum odat am venit acas i am aflat c un raton
intrase cumva n casa mtuii Carol i ronise cutiile cu cereale i le
mprtiase prin toate camerele. L-am ncolit n baie, iar unchiul William l-a
mpucat, spunnd c probabil era purttor al vreunei boli. Ratonul lsase
firimituri pe cearceafurile mele; fusese n patul meu. Am splat cearceafurile
de trei ori, nainte s dorm din nou pe ele, i chiar i aa am visat cum gheare
mici mi intrau n piele.
S lmurim un pic lucrurile, zice Tack. Vom aduce nuntru ct de muli
oameni se poate. Restul se vor instala n corturi, afar.
Rmnem aici? izbucnete Julian.
Tack i arunc o privire ncruntat.
De ce nu?
Pentru c
Julian se uit neajutorat la ceilali. Nimeni nu l privete n ochi.
Nite oameni au fost omori aici. E greit.
Greit e s ne ntoarcem n Slbticie, cnd avem un acoperi i o debara
plin cu alimente i capcane mai bune dect mizeriile pe care le-am folosit
noi, zice Tack tios. Agenii au fost deja aici. Nu se vor ntoarce. i-au fcut
treaba din prima.
Julian se uit la mine, dup ajutor. Dar l cunosc foarte bine pe Tack i
cunosc i Slbticia. Doar scutur din cap ctre el. Nu l contrazice.
60

Vom scoate mirosul mai repede, dac deschidem mai multe geamuri,
zice Raven.
n spate, sunt lemne de foc sparte, zice Alex. Pot s aprind focul.
n regul.
Din nou, Tack nu se uit la Julian.
Aa rmne. Stm aici peste noapte.

Adunm resturile n spate. ncerc s nu m uit prea mult la vasele sparte, la


scaunele rupte i nici s m gndesc la faptul c acum ase luni stteam pe
ele, ne nclzeam acolo i mncam. Am splat podeaua cu oetul pe care l-am
gsit n dulap, iar Raven a adunat din curte nite ierburi uscate, pe care le-a
ars prin coluri, pn cnd mirosul dulceag, putred, a disprut, n sfrit.
Raven m trimite afar cu cteva capcane mici, iar Julian se ofer s m
nsoeasc. Probabil, caut un pretext s ias din cas. Chiar i dup ce am
curat camerele de aproape toate dovezile de lupt, el tot nu se simte
confortabil. Mergem tcui o vreme, traversm curtea cu iarb mare, pn la
plcul de copaci. Cerul e colorat uor n roz i purpuriu, iar umbrele sunt ca
nite dre ntunecate de vopsea pe pmnt. Totui, aerul e cald, iar civa
arbori au pe vrfuri mici frunze verzi. mi place s vd Slbticia aa:
strlucitoare, goal, nc fr hainele de primvar pe ea. Totui, n cretere,
plin de dorin i de sete de soare, care devine tot mai blnd cu fiecare zi. n
curnd, Slbticia va exploda, plin de via.
Julian m ajut s pun capcanele, ascunzndu-le n rna moale. mi
place senzaia asta: de pmnt cald; senzaia atingerii degetelor lui Julian.
Dup ce punem toate capcanele i marcm locurile, legnd o sfoar n jurul
copacilor care le nconjoar, Julian zice:
Nu cred c pot s m ntorc acolo. Nu nc.
Bine.
M ridic i mi terg minile de blugi. Nici eu nu sunt pregtit s m ntorc.
Nu e vorba doar despre cas. E vorba despre Alex. i despre grup, despre
certuri i despre bisericue, resentimente i riposte. Lucrurile sunt foarte
diferite de atunci cnd am venit n Slbticie, la vechiul adpost: acolo, toat
lumea prea o familie.
Julian se ridic i el. i trece o mn prin pr. Zice, abrupt:
ii minte cnd ne-am ntlnit prima dat?
Cnd scavengerii ncep s zic, dar el m ntrerupe.
Nu, nu, scutur din cap. nainte de asta. La mitingul AFD.
61

Aprob din cap. nc mi se pare ciudat s mi nchipui c biatul din ziua


aceea copilul-poster pentru cauza anti-deliria, ntruchiparea corectitudinii
poate avea vreo legtur cu cel care merge acum alturi de mine, cu prul
nclcit pe frunte, ca nite fii rsucite de caramel, i cu faa roie de frig. Asta
m uimete: faptul c oamenii sunt alii, n fiecare zi. C niciodat nu sunt la
fel. Mereu trebuie s-i inventezi, la fel cum trebuie s fac i ei.
i-ai uitat mnua. i te-ai ntors i m-ai gsit uitndu-m la poze
mi amintesc. Imagini de la supravegheri, nu? Mi-ai spus c erai n
cutarea unor tabere de Invalizi.
Era o minciun.
Julian scutur din cap.
Eu doar mi plcea s vd acele deschideri. Acel spaiu, tii? Dar
niciodat nu mi-am imaginat nici mcar cnd visam la Slbticie i la
locurile fr granie nu am crezut c poate fi aa.
l iau de mn i l strng.
Am tiut c mini.
Azi, ochii lui Julian sunt de un albastru curat, o culoare de var. Uneori,
sunt furtunoi, ca oceanul n zori; alteori, sunt de un albastru-deschis, ca un
cer neptat. Le tiu pe toate. i trece un deget pe brbia mea.
Lena
M privete att de intens, nct ncep s m simt nelinitit.
Ce s-a ntmplat? ntreb, ncercnd s-mi pstrez vocea normal.
Nimic.
M prinde i el de mn.
Nu s-a ntmplat nimic. Vreau vreau s-i spun ceva.
Nu o face, mi vine s zic, dar vorbele se destram i izbucnesc n rs, am
senzaia aceea isteric pe care o aveam nainte de examene. Fr s vrea, i-a
ntins nite noroi pe obraz i ncep s chicotesc.
Ce e? zice exasperat.
Acum, c am nceput s rd, nu m mai pot opri.
Noroi, zic i m ntind s-i ating obrazul. Ai noroi aici.
Lena, zice att de intens, c n sfrit tac. ncerc s-i spun ceva, da?
Pentru o clip, rmnem tcui, privindu-ne. Slbticia nlemnete i ea,
deodat. Parc i copacii i in respiraia. M vd reflectat n ochii lui Julian,
o umbr a mea, doar contur, fr substan. M ntreb cum m vede el. Julian
trage aer n piept. Apoi, brusc, zice:
Te iubesc.
62

Exact cnd eu zic:


Nu o spune.
Urmeaz un alt moment de tcere. Julian e surprins.
Cum?
A vrea s-mi pot retrage cuvintele. A vrea s-i pot spune i eu te iubesc.
Dar cuvintele sunt prizoniere n pieptul meu.
Julian, trebuie s tii ct de mult in la tine.
ncerc s l ating, dar se trage napoi.
Nu.
i mut privirea. Tcerea crete ntre noi. Devine tot mai ntunecat, cu
fiecare clip. Aerul e ncrcat cu gri, ca o cret care ncepe s se ntind.
Din cauza lui, nu-i aa? zice n cele din urm i m privete din nou. Alex.
Cred c nu i-a mai rostit numele pn acum.
Nu, zic prea hotrt. Nu e din cauza lui. ntre noi nu mai e nimic.
Scutur din cap. mi dau seama c nu m crede.
Te rog, i zic.
M ntind din nou spre el, iar de data aceasta m las s mi trec mna
peste brbia lui. M ridic pe vrfuri i l srut. Nu se trage, dar nici nu mi
rspunde la srut.
Doar d-mi timp.
n cele din urm, cedeaz. i iau braele i i le pun n jurul meu. M srut pe
nas, apoi pe frunte, apoi merge cu buzele spre urechea mea.
N-am tiut c va fi aa, optete. Sunt speriat.
i simt inima cum bate pe sub haine. Nu tiu exact la ce se refer, la
Slbticie, la evadare, la a fi cu mine, la a iubi pe cineva, dar l strng puternic
i mi las capul pe pieptul lui.
tiu. i eu sunt speriat.
Apoi, din deprtare, vocea lui Raven strbate aerul.
Ora mesei! Venii s mncai sau rmnei pe dinafar!
Vocea ei sperie un crd de psri. Se nal spre cer, ipnd. Vntul se
nteete, iar Slbticia prinde via din nou, cu fonetele, tropotele i
trosnetele ei: o constant simfonie fr sens.
Haide, i zic i l trag napoi spre casa moart.

63

HANA
Explozii: o brusc zguduire a cerului. Mai nti una, apoi alta; apoi mai
multe, sunete de mpucturi, fum, lumin i o explozie de culori pe cerul
senin de sear. Toat lumea aplaud, cnd ultima rund de artificii se ntinde
deasupra terasei. Urechile mele iuie, iar mirosul de fum mi arde nrile, dar
aplaud i eu. Acum, Fred este oficial primarul Portlandului.
Hana!
Fred vine spre mine, zmbind, cu luminile camerelor n jurul lui. n timpul
artificiilor, cnd toat lumea a nvlit spre terasele de la Harbor Golf and
Country Club, am fost separai. Acum, m ia de mini.
Felicitri.
i mai multe camere foto declaneaz, clic, clic, clic, ca nite artificii n
miniatur. De cte ori clipesc, vd explozii de culoare n spatele pleoapelor.
M bucur foarte mult pentru tine.
Pentru noi, vrei s spui.
De-a lungul serii, prul lui pe care l-a dat cu gel i l-a pieptnat cu mare
grij s-a zburlit n toate direciile, astfel c o uvi i cade peste ochiul drept.
Simt un val de mulumire. Astea sunt viaa mea i locul meu: aici, lng Fred
Hargrove.
Prul tu, i optesc.
Automat, i duce mna la cap i i aranjeaz prul.
Mulumesc.
Tocmai atunci, o femeie care mi pare vag cunoscut, de la Portland Daily, l
bate pe umr.
Domnule primar Hargrove, zice ea i simt un fior, cnd i se adreseaz aa.
Am ncercat s v contactez toat seara. Avei un minut?
Nu ateapt s aud rspunsul, ci l trage de lng mine. El i ntoarce
capul peste umr i mimeaz scuze. i fac uor cu mna, n semn c neleg.
Acum, c artificiile s-au terminat, oamenii se grbesc napoi n sala de dans,
unde recepia continu. Toi rd i plvrgesc. E o sear frumoas, un
moment de srbtoare i de speran. Fred promite s restabileasc ordinea
i stabilitatea n ora i s distrug micarea simpatizanilor i a opozanilor,
care s-au cuibrit printre noi, ca termitele, zice el, erodnd ncet structura de
64

baz a societii i a valorilor noastre. S-a terminat, mai zice el i toat lumea
aplaud.
Aa arat viitorul: perechi fericite, lumini strlucitoare i muzic frumoas,
haine cu gust i conversaii plcute. Willow Marks i Grace, casele drpnate
din Deering Highlands i vina care m-a fcut ieri s ies din cas i s m urc pe
biciclet, toate mi se par un vis urt.
mi amintesc felul n care m-a privit Willow, att de trist: Te-au prins i pe
tine.
Nu m-au prins, ar fi trebuit s-i spun. M-au salvat.
Ultimele dre de fum au disprut. Dealurile verzi dinspre golf sunt nvluite
ntr-o umbr purpurie. Pentru o clip, rmn pe balcon i m bucur de toat
ordinea: iarba tuns i gazonul ngrijit, trecerea de la zi la noapte i din nou la
zi, un viitor previzibil, o via fr durere.
n timp ce mulimea de pe teras se risipete, prind privirea unui biat de
pe partea opus a platformei. mi zmbete. mi pare cunoscut, dei nu-mi
dau seama imediat de unde. Dar cnd pornete spre mine, mi dau seama.
Steve Hilt. Aproape c nu-mi vine s cred.
Hana Tate. Cred c nu pot s-i spun nc Hargrove, nu?
Steven.
Vara trecut i spuneam Steve. Acum, pare nepotrivit. E schimbat; probabil,
de asta nu l-am recunoscut imediat. n timp ce nclin capul spre un osptar i
pune paharul gol pe o tav, vd semnul operaiei. Dar e mai mult dect att: e
mai gras, sub cmaa ncheiat se vede un pic de burt, brbia e ntunecat
spre gt. Prul i e pieptnat peste frunte, la fel cum era al tatlui meu. ncerc
s-mi amintesc cnd l-am vzut ultima dat. Trebuie s fi fost n noaptea
raidului de la Highlands. M dusesem acolo mai mult n sperana c l voi
ntlni. mi amintesc c stteam n subsolul pe jumtate luminat, podeaua
trepida din cauza muzicii, transpiraia i umezeala acopereau pereii,
mirosurile de alcool, de loiune de plaj i de trupuri, toate adunate n acel
spaiu mic. Iar el i-a lipit corpul de al meu era att de slab atunci, nalt,
subire i bronzat i a trebuit s l las s i pun minile n jurul taliei mele,
sub cmaa mea, apoi s-a aplecat i i-a lipit buzele de ale mele, mi-a deschis
gura cu limba.
Credeam c l iubesc. Credeam c m iubete.
Apoi: primul ipt.
mpucturi.
Cini.
65

Ari bine, mi zice.


Pn i vocea lui pare altfel. Din nou, nu m pot abine s m gndesc la
tata, la vocea relaxat i uor gutural a unui adult.
i tu, mint eu.
nclin capul i m privete de parc ar spune att mulumesc, ct i tiu.
Fr s vreau, m dau un pic napoi. Nu-mi vine s cred c l-am srutat vara
trecut. Nu-mi vine s cred c am riscat totul contaminarea, infectarea
pentru el. Dar nu. El era altfel atunci.
Deci. Cnd e fericitul eveniment? Smbta viitoare, nu?
i bag minile n buzunare i se leagn pe clcie.
Vinerea urmtoare.
mi dreg vocea.
i tu? i-a fost desemnat o pereche, nu?
Vara trecut nu mi trecuse prin cap s ntreb asta.
Sigur. Celia Briggs. O tii? E la UP acum. Nu ne vom cstori pn nu
termin.
O tiu pe Celia Briggs. A fost la New Friends Academy, o coal rival a St
Anne. Avea un nas coroiat i un rs zgomotos, ca i cum mereu se lupta cu o
infecie respiratorie. De parc i-ar fi dat seama la ce m gndesc, Steven zice:
Nu e cea mai frumoas fat, dar e decent. Iar tatl ei e eful Biroului
Juridic, aa c o vom duce bine. Aa am obinut o invitaie la acest bairam.
Rde.
Nu e ru, trebuie s spun.
Dei, practic, suntem singurii oameni rmai pe balcon, brusc, simt o
senzaie de claustrofobie.
Scuze. Trebuie s m forez s l privesc. Trebuie s m ntorc la
petrecere. Dar m bucur c te-am vzut.
Plcerea e a mea, zice el i face cu ochiul. Distracie plcut.
Reuesc doar s aprob din cap. Pesc prin uile glisante i mi ag tivul
rochiei ntr-o achie din prag. Nu m opresc; trag tare de rochie i aud un
prit. Trec printre grupurile de invitai: cei mai bogai i cei mai importani
membri ai comunitii din Portland, toi parfumai, i pudrai, i bine
mbrcai. n timp ce naintez prin ncpere, prind frnturi de discuii, un flux i
reflux de sunete.
tii c primarul Hargrove are legturi cu AFD.
Nu public.
Nu nc.
66

ntlnirea cu Steven Hilt m-a tulburat din motive pe care nu pot s le


neleg. Cineva mi pune un pahar de ampanie n mn i l beau repede, fr
s m gndesc. Simt bulele n gt i trebuie s-mi nbu un strnut. De mult
timp nu am mai but nimic. Oamenii se rotesc prin ncpere, n jurul trupei,
danseaz two-step i vals, cu brae rigide, cu pai graioi i hotri: forme
care se apropie, apoi se despart, o imagine ameitoare. Dou femei, ambele
nalte, cu priviri regale, ca ale unor psri de prad, se uit la mine cnd trec
pe lng ele.
Foarte frumoas fata. Cu un aspect sntos.
Nu tiu. Am auzit c notele ei au fost aranjate. Cred c Hargrove putea s
se aleag cu ceva mai bun
Femeile dispar n vrtejul de dansatori i nu le mai aud vocile. Alte
conversaii se suprapun peste ele.
Ci copii le-au fost desemnai?
Nu tiu, dar dup cum arat poate s fac o grmad.
Inima ncepe s-mi urce n piept i n obraji. Despre mine. Vorbesc despre
mine. Privesc n jur, dup prinii mei sau dup doamna Hargrove, dar nu-i
zresc. Nu l vd nici pe Fred i am un moment de panic, sunt ntr-o ncpere
plin de strini. Atunci mi dau seama c nu mai am prieteni. Presupun c
acum o s m mprietenesc cu amicii lui Fred, oameni din aceeai clas i de
acelai rang cu noi, oameni care au aceleai preocupri. Oameni ca acetia.
Trag aer n piept, ncercnd s m calmez. N-ar trebui s m simt n halul
sta. Ar trebui s fiu curajoas, ncreztoare, nepstoare.
Se pare c au fost nite probleme cu ultimul ei an, nainte s fie
vindecat. ncepuse s aib simptome
Foarte multe dintre ele pesc asta, nu-i aa? De aceea e att de
important ca noul primar s fie de aceeai parte cu AFD. Dac se pot cca n
scutece, pot fi vindecai. Eu aa zic.
Te rog, Mark, nceteaz
n cele din urm, l zresc pe Fred n cealalt parte a ncperii, nconjurat de
muli oameni i flancat de doi fotografi. ncerc s-mi croiesc drum spre el, dar
sunt blocat de invitai, care par s fie tot mai numeroi, pe msur ce trece
timpul. Un cot m lovete ntr-o parte i dau peste o femeie cu un pahar mare
cu vin rou.
Scuze, murmur i trec pe lng ea.

67

Aud cteva chicoteli nervoase, dar sunt prea concentrat s trec prin
mulime, ca s mi fac griji n legtur cu ce le-o fi atras atenia. Apoi, mama
apare lng mine. M prinde strns de cot.
Ce s-a ntmplat cu rochia ta?
M uit n jos i vd o pat roie care se ntinde pe pieptul meu. Simt
nepotrivita pornire s rd; parc a fi fost mpucat. Din fericire, reuesc s
m abin.
O femeie a vrsat vinul pe mine, zic i m trag de lng ea. Tocmai
mergeam la baie.
ndat ce spun asta, m simt uurat; voi avea parte de un rgaz, la baie.
M rog, grbete-te.
Scutur din cap spre mine, de parc ar fi vina mea.
n curnd, Fred va ine un toast.
O s m grbesc.
Pe hol e mult mai rcoare, iar paii mei sunt absorbii de covorul moale. M
ndrept spre toaleta femeilor, cu capul plecat, s evit contactul vizual cu cei
ieii pe hol. Un brbat vorbete tare, ostentativ, la telefonul mobil: toi cei de
aici au bani de aa ceva. Aerul miroase ca un amestec i, slab, a fum de trabuc.
Cnd ajung la baie, m opresc cu mna pe u. Aud murmur de voci
dinuntru i un rset. Apoi, o femeie spune, foarte clar:
Va fi o soie bun pentru el. E un lucru bun dup cele ntmplate cu
Cassie.
Cine?
Cassie ODonnell. Prima lui pereche. Nu-i aminteti?
Rmn pe loc. Cassie ODonnell. Prima soie a lui Fred.
Practic, nu mi s-a spus nimic despre ea. mi in respiraia, spernd c vor
continua s vorbeasc.
Sigur, sigur. Ct a trecut? Doi ani?
Trei.
Alt voce:
tii, sora mea a fost cu ea la coal. Atunci, era cunoscut dup numele
mic. Melanea. Stupid nume, nu crezi? Sora mea zicea c era o trf perfect.
Dar presupun c a primit ce merita, ntr-un final.
Morile Domnului
Aud pai care se ndreapt spre mine. M dau napoi, dar nu suficient de
repede. Ua se deschide. Apare o femeie. Probabil, e doar cu civa ani mai
68

mare dect mine i are burta la gur. Surprins, se d napoi, s mi dea voie
nuntru.
Voiai s intri? m ntreab amabil.
Nu d semne de disconfort sau de jen, dei trebuie s-i dea seama c am
auzit discuia. Privirea i coboar pe pata de pe rochia mea. n spatele ei, dou
femei stau n faa oglinzii, privindu-m cu o expresie identic, de curiozitate i
amuzament.
Nu, izbucnesc, m rsucesc pe clcie i continui s merg pe hol.
Mi le imaginez cum se ntorc una spre alta i chicotesc. Cotesc pe hol i, fr
s m uit, intru pe un altul mai linitit i mai rcoros dect cellalt. N-ar fi
trebuit s beau ampanie; m-a ameit. M rezem de perete. Nu tiu prea multe
despre Cassie ODonnell, prima pereche a lui Fred. Tot ce tiu e c au fost
cstorii timp de mai bine de apte ani. Trebuie s se fi ntmplat ceva
ngrozitor; oamenii nu mai divoreaz n ziua de azi. Nu e nevoie. Practic, e
ilegal. Poate c nu putea s aib copii. Dac avea o problem biologic, putea
fi motiv de divor. mi amintesc cuvintele lui Fred: M temeam c m-am ales cu
una defect. Pe hol e frig i m nfior.
Un semn indic drumul spre toaletele suplimentare, n jos, pe scrile
acoperite cu mochet. Aici e o linite total, se aude doar zumzitul ncet al
neoanelor. mi in mna pe balustrada groas, s m echilibrez pe tocuri. La
captul scrilor, m opresc. Etajul acesta nu are covoare i e aproape
cufundat n bezn. Am mai fost doar de dou ori la Harbor Club, de fiecare
dat cu Fred i cu mama lui. Prinii mei nu au fost membri niciodat, dei
tata se gndete acum s se nscrie. Fred zice c jumtate dintre treburile rii
se aranjeaz n cluburi de golf ca acesta; exist un motiv, zice el, pentru care
Consortium a declarat golful sport naional, cu aproape treizeci de ani n
urm. Un joc de golf perfect nu are nici mcar o singur micare greit:
ordinea, forma i eficiena sunt caracteristicile unui astfel de joc. Toate
acestea le tiu de la Fred.
Trec pe lng cteva sli de banchete mari, toate cufundate n bezn, care
probabil c sunt folosite pentru chestiuni private, i, n sfrit, recunosc
cafeneaua mare unde eu i Fred am luat prnzul odat. n sfrit, gsesc i
toaleta femeilor: o ncpere roz, ca o imens perni de ace parfumat, mi
adun prul ntr-un coc i mi terg repede faa cu prosoape de hrtie. Nu pot
face nimic n legtur cu pata, aa c dau jos alul din jurul taliei i l leg lejer
n jurul umerilor, cu un nod ntre sni. Am artat i mai bine de att, dar mcar
sunt semiprezentabil.
69

Acum, c m-am orientat, mi dau seama c m pot ntoarce n sala de dans


pe o scurttur, dac o iau la stnga, n loc de dreapta, cnd ies din baie, i m
ndrept spre lifturi. n timp ce naintez pe hol, aud murmurul vocilor i un
bzit de televizor. O u pe jumtate deschis duce ntr-o zon de buctrie.
Civa osptari cu cravatele desfcute, cu cmile parial descheiate, fr
oruri sunt adunai n jurul unui televizor mic. Unul dintre ei ine picioarele
pe un dulpior metalic.
Pornete-l, zice una dintre fetele de la buctrie, iar el mormie i se
apleac, pune picioarele jos i apas pe butonul de volum.
n timp ce se aaz pe scaun, prind o frntur de imagine pe ecran: o
grmad de verdea legnndu-se i rotocoale de fum negru. Simt un fior, i,
fr s vreau, nlemnesc.
Slbticia. Asta trebuie s fie.
Un prezentator zice: n efortul de a extermina ultimele urme ale bolii,
agenii i trupele guvernamentale au ptruns n Slbticie
Imagini: trupe guvernamentale terestre, mbrcate n uniforme de
camuflaj, pe un drum interstatal, fac cu mna i zmbesc spre camere.
n timp ce membrii Consortium s-au adunat s dezbat viitorul acestor
zone, preedintele a inut un discurs neprogramat, n care a promis s termine
ce a mai rmas din Invalizi i s-i pedepseasc sau s-i vindece.
Imagini: Preedintele Sobel, celebra sa aplecare pe podium, de parc abia
s-ar putea ine s nu cad peste public i camere.
Va fi nevoie de timp i de trupe. Va fi nevoie de curaj i de rbdare. Dar
vom ctiga acest rzboi.
Din nou imagini: frnturi de verde i gri, fum i tufiuri i o limb mic de
foc. Apoi, o alt imagine: i mai multe tufiuri, un ru ngust, ntre pini i slcii.
Apoi, o alta, de data aceasta, ntr-un loc unde copacii au fost ari, pn la
pmntul roiatic.
Ce vedem acum sunt imagini din ar, unde trupele noastre au fost trimise
s-i vneze pe ultimii purttori ai bolii
Pentru prima dat, m izbete faptul c, dup toate probabilitile, Lena e
moart. E stupid c nu m-am gndit la asta pn acum. M uit la fumul care se
ridic din copaci i mi imaginez buci mici din Lena plutind cu el: unghii, pr,
gene, toate fcute scrum.
Oprete-l, zic, fr s vreau.
Toi cei patru osptari se ntorc deodat. Imediat, se ridic de pe scaune, i
aranjeaz cravatele i i bag cmile n pantalonii negri cu talie nalt.
70

Putem s v ajutm cu ceva, domnioar? ntreab politicos unul dintre


ei, un brbat mai n vrst.
Un altul se ntinde i oprete televizorul. Linitea care se las e neateptat.
Nu, eu
Scutur din cap.
Doar ncercam s gsesc drumul napoi spre sala de dans.
Osptarul mai n vrst clipete o dat, cu faa impasibil.
Iese pe hol i arat spre lifturi, care sunt la mai puin de trei metri distan.
Va trebui doar s urcai un etaj, domnioar. Sala de dans e n captul
holului.
Probabil, crede c sunt idioat, dar continu s zmbeasc amabil.
Dorii s v nsoesc?
Nu, zic prea hotrt. Nu, m descurc.
Practic, o iau la fug pe hol. Simt privirea lui pe mine. Sunt uurat c liftul
vine repede i respir cnd uile se nchid. mi pun fruntea pe peretele cabinei,
care e rece pe pielea mea, apoi trag aer n piept. Ce e cu mine? Cnd uile
liftului se deschid, vocile se aud mai tare un val de aplauze cotesc i intru n
strlucirea agresiv a slii de dans, exact cnd o mie de voci rsun:
Pentru viitoarea ta soie!
l vd pe Fred pe scen, ridicnd un pahar cu ampanie, un lichid auriu. Vd
o mie de fee lucioase i umflate, care se ntorc spre mine, ca nite luni
umflate. Vd i mai mult ampanie, mai mult lichid, mai mult prosperitate.
Ridic mna. Zmbesc.
Mai multe aplauze.

n main, n drum spre cas, Fred e tcut. A insistat c vrea s fie singur cu
mine i i-a trimis pe mama lui i pe prinii mei nainte, cu alt ofer. Am
presupus c are s-mi spun ceva, dar pn acum n-a scos o vorb. ine
braele ncruciate i brbia n piept. Arat de parc doarme. Dar recunosc
mimica; a motenit-o de la tatl lui. nseamn c se gndete.
Cred c a fost un succes, zic eu, dup ce tcerea devine insuportabil.
Hmmm.
Se freac la ochi.
Eti obosit?
Sunt bine.
Ridic brbia. Apoi, brusc, se apleac i bate n geamul care ne desparte de
ofer.
71

Oprete o clip, Tom, da?


Imediat, Tom trage maina pe margine i oprete motorul. E ntuneric i nu
vd prea bine unde suntem. De fiecare parte a mainii se nal perei de
copaci ntunecai. Odat farurile stinse, rmnem n bezn. Singura lumin
vine de la un felinar aflat la douzeci de metri n faa noastr.
Ce ncep s ntreb, dar Fred se ntoarce spre mine i m ntrerupe.
Mai ii minte cnd i-am explicat regulile golfului?
Sunt foarte surprins, att de tonul lui, ct i de banalitatea ntrebrii, nct
reuesc doar s aprob din cap.
i-am spus ct de important e biatul de mingi, ntotdeauna la un pas n
spate, un aliat invizibil, o arm secret. Fr un biat de mingi bun, pn i cel
mai bun juctor de golf poate fi nvins.
Aa.
Maina mi pare mic i e prea cald n ea. Respiraia lui Fred miroase a acru,
a alcool. M ntind s deschid geamul, dar bineneles c nu pot. Motorul e
oprit; geamurile sunt blocate. Fred i trece agitat o mn prin pr.
Uite ce e, ncerc s-i spun c tu eti biatul meu de mingi. nelegi? M
atept ca tu am nevoie de tine s fii n spatele meu sut la sut.
Sunt, i zic i mi dreg vocea, apoi repet: Sunt.
Eti sigur?
Se mai apleac un pic i pune o mn pe piciorul meu.
M vei susine mereu, orice ar fi?
Da.
Simt o urm de nesiguran i, sub ea, de team. Nu l-am mai vzut pe Fred
aa. Mna lui m strnge de coaps att de tare, nct m tem c o s-mi lase
o urm.
Asta nseamn o pereche.
Fred m mai privete o clip. Apoi, brusc, mi d drumul.
Bun.
Bate uor n geamul oferului, iar Tom ia asta ca pe un semn c trebuie s
porneasc maina. Fred se las la loc, de parc nimic nu s-ar fi ntmplat.
M bucur c ne nelegem unul pe altul. Cassie nu m-a neles niciodat.
Ea nu asculta. Asta a fost mare parte din problem.
Maina ncepe din nou s se mite.
Cassie?
Inima mi se zbate n piept.
Cassandra. Prima mea pereche.
72

Zmbete ncordat.
Nu neleg.
Pentru o clip, nu zice nimic. Apoi, brusc:
tii care era problema tatlui meu?
mi dau seama c nu ateapt un rspuns, dar oricum scutur din cap.
El credea n oameni. El credea c, dac le ari drumul bun drumul spre
sntate i ordine, un drum spre eliberarea de nefericire vor face alegerea
corect. Se vor supune. Era un naiv.
Se ntoarce din nou spre mine. Faa lui e nghiit de ntuneric.
El nu nelegea. Oamenii sunt ncpnai i proti. Sunt iraionali.
Distructivi. Asta e ideea, nu? Acesta e scopul vindecrii. Oamenii nu-i vor mai
distruge singuri vieile. Nu vor mai putea face asta. nelegi?
Da.
M gndesc la Lena i la imaginile cu Slbticia n flcri. M ntreb ce ar fi
fcut acum, dac ar fi rmas aici. Ar fi dormit dus, ntr-un pat curat; mine, sar fi trezit la soarele ce va rsri peste golf. Fred se ntoarce spre fereastr, iar
vocea lui devine tioas.
Noi am fost slabi. Deja am permis prea mult libertate i prea multe
ocazii de rebeliune. Asta trebuie s nceteze. Nu voi mai permite asta; nu voi
privi cum oraul meu, ara mea sunt distruse din interior. Gata.
Dei suntem desprii de un spaiu oarecare, sunt la fel de speriat de el
cum am fost cnd m-a strns de coaps. Niciodat nu l-am vzut aa, att de
dur i de strin.
Ce ai de gnd s faci?
Avem nevoie de un sistem. Vom recompensa oamenii care respect
regulile. De fapt, e acelai principiu cu cel al dresrii unui cine.
mi amintesc de femeia de la petrecere: Dup cum arat, poate s fac o
grmad.
i-i vom pedepsi pe cei care nu se conformeaz. Nu fizic, desigur. Asta e o
ar civilizat. Am de gnd s-l numesc pe Douglas Finch ministru al energiei.
Ministru al energiei?
Niciodat nu am mai auzit expresia. Ajungem la un semafor, unul dintre
puinele care nc mai funcioneaz n ora. Fred gesticuleaz vag spre el.
Energia nu e gratis. Trebuie ctigat. Electricitatea lumin, cldur
va fi dat celor care o vor merita.
Pentru o clip, nu gsesc nimic de spus. ntreruperile de curent i stingerile
au fost mereu obligatorii ntre anumite ore ale nopii, iar n zonele mai srace,
73

mai ales acum, multe familii aleg, pur i simplu, s se descurce fr maini de
splat vase sau de splat haine. Sunt prea scumpe. Dar toat lumea a avut
mereu dreptul la electricitate.
Cum? ntreb, ntr-un final.
Fred ia ntrebarea mea literal.
E simplu, de fapt. Reeaua exist deja, iar n ziua de azi totul e
computerizat. E doar o problem de colectare a informaiilor i de tastare. Cu
un click dai drumul la energie; cu altul o opreti. Finch se va ocupa de toate
acestea. i putem face reevaluri la fiecare ase luni sau aa ceva. Vrem s fim
coreci. Cum am spus, trim ntr-o ar civilizat.
Vor izbucni revolte.
Fred ridic din umeri.
De asta e foarte important ca tu s fii de partea mea. Uite, odat ce vom
avea n spate oamenii potrivii oamenii importani toi se vor alinia. Vor fi
nevoii.
Se ntinde i m ia de mn. M strnge uor.
Vor nva c revoltele i rezistena doar vor nruti lucrurile. Avem
nevoie de o politic cu toleran zero.
Mintea mea e un vrtej. Fr curent nseamn fr lumin, frigidere,
aragaze. Fr cuptoare.
Cum se vor nclzi oamenii?
Fred rde un pic, indulgent, de parc a fi un celu care abia nva un
nou truc.
Vara e aproape. Nu cred c asta va fi o problem.
Dar ce se va ntmpla cnd se va face frig? insist eu.
n Maine, iernile in uneori din septembrie pn n mai.
Anul trecut, am avut douzeci de centimetri de zpad. M gndesc la
slbnoaga de Grace, cu coatele ca nite clane de u, cu umerii ascuii, ca
nite aripi.
Ce vor face atunci?
Presupun c vor nva faptul c libertatea nu ine de cald, zice el i aud
zmbetul din vocea lui.
Se apleac, bate din nou n geamul oferului.
Ce zici de nite muzic? Am chef de un pic de muzic. Ceva vesel, nu,
Hana?

74

LENA
Noaptea vine repede i odat cu ea frigul.
Ne-am rtcit.
Cutm un vechi drum care ar trebui s ne duc spre Waterbury. Pike e
convins c am mers prea mult spre nord; Raven crede c suntem prea la sud.
naintm aproape orbete, folosind un compas i nite schie vechi, care au
tot fost plimbate pe la comerciani i pe la Invalizi, completate cte puin, care
acum nfiau diverse repere risipite: ruri; drumuri nefolosite i orae vechi,
bombardate, pe care trebuie s le evitm; rpe i locuri pe unde nu se poate
trece. Direcia, la fel ca timpul, e ceva general, fr granie i delimitri. Este
un nesfrit proces de interpretare i reinterpretare, de pliere i ajustare.
Facem o oprire, n timp ce Pike i Raven se contrazic. M dor umerii. mi
dau jos rucsacul i m aez pe el, iau o gur de ap din recipientul pe care mi lam prins la cureaua din jurul taliei. Julian vine undeva n spatele lui Raven,
rou la fa, cu prul ud i cu geaca legat n jurul mijlocului. ncearc s se
uite dincolo de ea, la harta pe care o ine Pike. A slbit.
La marginea grupului, Alex st, ca i mine, pe rucsac. Coral la fel, aproape
de el, astfel c genunchii li se ating. Dup doar cteva zile, au devenit, practic,
de nedesprit. Dei vreau, nu reuesc s-mi iau privirea de la ei. Nu neleg ce
au de vorbit. Vorbesc n timpul drumului, vorbesc n timp ce instalm tabra.
Vorbesc n timpul meselor, ntr-un col. Asta, n timp ce el abia vorbete cu
alii, iar cu mine n-a schimbat o singur vorb de la ntlnirea noastr cu ursul.
Probabil c ea l-a ntrebat ceva, pentru c l vd scuturnd din cap. Apoi,
pentru o clip, amndoi se uit la mine. M ntorc repede i simt cum roesc.
Vorbeau despre mine. tiu. M ntreb ce voia s tie.
O cunoti pe fata aceea? Se holbeaz la tine.
Crezi c Lena e drgu?
Strng pumnii, pn cnd unghiile mi intr n carne, trag aer n piept i
alung gndul acela. Alex i ce crede el despre mine nu sunt ceva relevant.
V spun, ar fi trebuit s mergem spre est, la vechea biseric, zice Pike. E
marcat pe hart.
Aia nu e o biseric, l contrazice Raven i i ia harta. E copacul pe lng
care am trecut mai devreme, cel despicat de fulger. i nseamn c trebuia s
continum spre nord.
75

V spun, aceea e o cruce


De ce nu trimitem cercetai? i ntrerupe Julian.
Surprini, tac i se ntorc spre el. Raven se ncrunt, iar Pike se uit la Julian
cu vdit ostilitate. Stomacul meu se strnge i m rog n gnd: Nu te bga, nu
spune nimic stupid. Dar Julian continu, calm.
Ne micm mai ncet n grup i e o pierdere de timp i de energie dac ne
ndreptm ntr-o direcie greit.
Pentru o clip, l vd pe vechiul Julian, pe cel de la conferine i de pe
postere, tnrul lider al AFD, sigur pe sine.
Aa c, propun ca doi oameni s mearg spre nord
De ce spre nord? intervine Pike nervos.
Julian ezit doar un pic.
Sau spre sud, nu conteaz. Merg o jumtate de zi, caut drumul. Dac nu
e acolo, o iau n direcia opus. Mcar o s tim mai multe despre zon. Putem
ajuta la orientarea grupului.
Putem? repet Raven.
Julian se uit la ea.
M ofer s merg eu.
E riscant, izbucnesc i m ridic n picioare. Exist scavengeri care
patruleaz, poate i ageni. Trebuie s rmnem mpreun. Altfel, suntem
prad uoar.
Are dreptate, zice Raven i se ntoarce spre Julian. E riscant.
Am mai avut de-a face cu scavengeri, insist el.
i aproape c ai murit, ripostez eu.
Julian zmbete.
Totui, nu am murit.
Merg cu el.
Tack scuip nite tutun i se terge la gur cu dosul palmei. M uit la el. M
ignor. Nu a fcut un secret din faptul c el consider o greeal salvarea lui
Julian i faptul c l-am primit printre noi.
tii s tragi cu arma?
Nu, zic eu. Nu tie.
Acum, toi se uit la mine, dar nu-mi pas. Nu tiu ce ncearc Julian s
dovedeasc, dar nu-mi place.
Pot s mnuiesc o arm, minte el repede.
Tack aprob din cap.
n regul.
76

Scoate alt tutun dintr-o pungu pe care o are atrnat la gt i l bag n


gur.
Stai, s iau unele lucruri din rucsacul meu. Plecm ntr-o jumtate de
or.
Ok, Raven ridic braele, n semn de resemnare, s-ar putea s instalm
tabra aici.
La unison, grupul ncepe s lase bagajele jos i s scoat provizii, ca un
singur animal care nprlete. l iau de bra pe Julian i l trag deoparte.
Ce a fost asta?
M strduiesc s nu ridic tonul. l vd pe Alex c ne privete. Pare amuzat.
A vrea s am cu ce s arunc n el. l ntorc pe Julian, s nu l mai vd pe Alex.
Ce vrei s spui?
i bag minile n buzunare.
Nu face pe prostul. Nu ar fi trebuit s te oferi s mergi. Nu e o glum,
Julian. Suntem n toiul unui rzboi.
Nu cred c e o glum.
Calmul lui e enervant.
tiu mai bine dect oricine de ce e n stare partea advers, ai uitat?
M uit n alt direcie i mi muc buza. Are dreptate. Dac cineva tie ceva
despre tacticile zombilor, acela e Julian Fineman.
Dar nu cunoti Slbticia, insist eu. Iar Tack nu te va proteja. Dac o s fii
atacat, dac se va ntmpla ceva i va trebui s aleag ntre tine i noi, ceilali,
te va abandona. Nu va pune n pericol grupul.
Lena.
Julian i pune minile pe umerii mei i m foreaz s l privesc.
Nu se va ntmpla nimic, da?
Nu ai de unde s tii.
Sunt contient c exagerez, dar nu m pot abine. Habar n-am de ce, dar
mi vine s plng.
mi amintesc vocea calm a lui Julian cnd mi-a spus te iubesc, ritmul
regulat al pieptului su lipit de spatele meu cnd dormim.
Te iubesc, Julian. Dar cuvintele nu ies.
Ceilali nu au ncredere n mine.
Deschid gura s protestez, dar m oprete.
Nu ncerca s negi. tii c e adevrat.
Nu l contrazic.
i ce dac? Trebuie s le dovedeti ceva?
77

Ofteaz i se freac la ochi.


Am ales s rmn aici, Lena. Am ales s rmn cu tine. Acum, trebuie s
merit asta. Nu e vorba despre a dovedi ceva. Dar, cum ai spus, e un rzboi n
derulare. Nu vreau s stau deoparte.
Se apleac i m srut pe frunte. Mai ezit o clip, nainte s m srute, de
parc ar trebui s scape de vechea team, groaza de atingere i de
contaminare.
De ce eti aa suprat? Nu se va ntmpla nimic.
Mi-e fric, vreau s i zic. Am un presentiment. Te iubesc i nu vreau s
peti ceva. Dar, din nou, cuvintele parc ar fi blocate, ngropate sub temeri
vechi, sub alte viei, ca fosilele adunate sub straturi de mizerie.
Ne vom ntoarce n cteva ore, zice el i mi prinde scurt brbia. O s vezi.
Dar nu se ntorc nici pn la cin, nu se ntorc nici pn stingem focul i ce
mai rmne din el. Acum, suntem obligai s facem asta i, chiar dac va fi mai
frig, iar Julian i Tack vor avea dificulti s gseasc drumul napoi fr el,
Raven insist s l stingem. M ofer s stau treaz, de veghe. Sunt prea agitat
ca s dorm. Raven mi mai d o hain n plus. Nopile sunt nc reci.
La cteva sute de metri de tabr se afl o pant uoar i un vechi zid din
ciment, pe care se mai vd urme de graffitti, un zid care m protejeaz de
vnt. M ghemuiesc cu spatele la el, innd n mini cana cu apa pe care
Raven mi-a fiert-o mai devreme, s m ajute s-mi nclzesc degetele.
Mnuile mele s-au pierdut sau au fost furate, undeva ntre adpostul din New
York i locul acesta, iar acum trebuie s m descurc fr ele.
Luna se nal i arunc peste tabr peste siluetele adormite, peste
cupolele corturilor i culcuurile improvizate o strlucire alb. n deprtare,
un turn de ap nc intact se ridic peste copaci, ca o insect metalic
cocoat pe picioroange lungi i subiri. Cerul e senin i mii de stele se vd prin
bezn. Se aude o cucuvea, un sunet gol, trist, al crui ecou rsun printre
copaci. Chiar i de la distan mic, tabra pare linitit, nvluit ntr-o
lumin alb, nconjurat de resturile vechilor case: acoperiuri prbuite, un
leagn rsturnat, cu toboganul din plastic ieind din pmnt.
Dup dou ore, casc att de mult, c m dor flcile i tot corpul parc mi-e
plin cu nisip ud. M rezem de zid i m chinui s-mi in ochii deschii. Stelele
de deasupra mea se contopesc devin o singur dr de lumin raz de
soare din care iese Hana, cu frunze n pr, zicnd: Nu e amuzant? Niciodat
nu am avut de gnd s m operez, tii M privete i pe msur ce
nainteaz, vd c e pe cale s calce ntr-o capcan. ncerc s o avertizez,
78

dar Pac. Tresar i m trezesc, cu inima btndu-mi puternic, i m


ghemuiesc ct de repede pot. Aerul e din nou nemicat, dar sunt sigur c nu
mi-am imaginat i nu am visat: pai.
S fie Julian, m gndesc. S fie Tack.
Scanez tabra i vd o umbr care se mic printre corturi. M ncordez i
m ridic foarte ncet, apoi iau puca n mini. Degetele mi sunt umflate de frig
i nendemnatice. Arma mi se pare mai grea dect mai devreme. Silueta
pete ntr-o pat de lumin i respir uurat. E Coral. Pielea ei e de un alb
strlucitor n lumina lunii i e mbrcat cu un hanorac prea mare, pe care l
recunosc, e al lui Alex. Stomacul meu se strnge. Ridic arma la umr, o ndrept
spre ea i m gndesc: poc. O las jos repede, ruinat.
Cei de dincolo nu se nal complet. Dragostea e un fel de posesie. E otrav.
Iar dac Alex nu m mai iubete, nu suport ideea c poate iubi pe altcineva.
Coral dispare printre copaci, probabil, s fac pipi. M dor picioarele, aa c
m ndrept. Sunt prea obosit s mai stau de veghe. O s-o trezesc pe Raven,
care s-a oferit s m nlocuiasc. Trosc. Alt sunet de pai, de data asta, mai
aproape i n partea de est a taberei. Coral s-a dus spre nord. ntr-o clip, sunt
din nou n alert. Apoi, l vd: nainteaz ncet, cu arma ridicat, din spatele
unui crng de conifere, mi dau seama imediat c nu e scavenger. inuta lui e
perfect, arma prea curat, hainele i vin prea bine. Inima mea se oprete. Un
agent. Sigur. Iar asta nseamn c Slbticia chiar a fost penetrat. n ciuda
tuturor dovezilor, o parte din mine spera s nu fie adevrat. Pentru o clip, se
las o linite total, apoi zgomote nspimnttoare, n timp ce sngele mi
nvlete spre creier, mi iuie urechile i noaptea pare s se umple de strigte
ngrozite, de ipete strine i slbatice, animale care dau trcoale prin bezn.
Palmele mele transpir, n timp ce ridic din nou arma la umr. Gtul mi e
uscat. l vd pe agent cum se mic ncet prin tabr. Pun degetul pe trgaci.
Panica mi crete n piept. Nu tiu dac s trag sau nu. Nu am mai mpucat
nimic de la distan. Nu am mpucat niciodat un om. Nici mcar nu tiu dac
pot.
Rahat, rahat, rahat. A vrea ca Tack s fie aici.
Rahat.
Ce ar face Raven?
Agentul ajunge la marginea taberei. Las arma n jos, iar eu iau degetul de
pe trgaci. Poate c e doar n recunoatere. Poate c trebuie s raporteze ce a
gsit. Asta ne va da timp s ne micm, s strngem, s ne pregtim. Poate c
totul va fi bine.
79

Apoi, Coral apare dintre copaci.


Pentru o fraciune de secund, rmne pe loc, nlemnit i alb, de parc ar
fi prins n flashul unui fotograf. Pentru o fraciune de secund, nici el nu se
mic. Apoi, Coral trage aer n piept, iar el ndreapt arma spre ea i, fr s
m gndesc sau s planific asta, degetul meu gsete din nou trgaciul i
apas. Genunchiul lui se ndoaie, ip i cade la pmnt.
Apoi, haosul se nstpnete.
Reculul armei m arunc napoi, m clatin i ncerc s-mi pstrez echilibrul.
O piatr zimat mi intr n spate, iar durerea strfulger din coaste pn la
umr. Se aud i alte mpucturi una, dou apoi strigte. Alerg spre tabr.
n mai puin de un minut, locul s-a transformat ntr-o vnzoleal de oameni i
voci.
Agentul zace ntins cu faa n jos, cu braele i picioarele rsfirate. O pat de
snge se ntinde ca o umbr ntunecat n jurul lui. Dani st lng el, cu
pistolul scos. Ea trebuie s l fi ucis. Coral i ine braele nfurate n jurul
taliei, ocat i cu un aer uor vinovat, de parc l-ar fi atras cumva pe agent
spre ea. Nu e rnit, ceea ce e o uurare. M bucur c instinctele mele au
salvat-o. mi amintesc c am luat-o la int mai devreme i simt un alt val de
ruine. Nu asta mi-am dorit s devin: ura i-a fcut un loc permanent n mine,
o gaur unde lucrurile se pierd uor.
i n privina urii m-au avertizat zombii.
Pike, Hunter i Lu vorbesc deodat. Restul grupului e adunat n semicerc n
jurul agentului, cu feele palide i speriate, cu ochii umbrii, ca nite fantome
nviate. Doar Alex nu st pe loc. E ghemuit i i mpacheteaz rapid i metodic
rucsacul.
n regul.
Raven vorbete ncet, dar hotrt.
S privim lucrurile aa cum sunt. Avem un agent mort.
Cineva scncete.
Ce facem? intervine Gordo.
Faa lui e schimonosit de panic.
Trebuie s plecm.
Unde? ntreab Raven. Nu tim unde sunt, de unde vin. Am putea cdea
direct ntr-o capcan.
t, ne face semn Dani.
Pentru o clip, se face tcere, se aud doar vntul printre copaci i strigtul
unei bufnie. Apoi, auzim: dinspre sud, ecoul deprtat al unor voci.
80

Eu zic s stm i s luptm, zice Pike. E teritoriul nostru.


Nu luptm dect dac trebuie, zice Raven i se ntoarce spre el. Nu tim
ci sunt sau ce fel de arme au. Ei sunt mai bine hrnii i mai puternici dect
noi.
M-am sturat s fug, replic Pike.
Nu fugim, zice ea calm.
Se ntoarce spre restul grupului.
Ne vom despri. Ne rspndim prin tabr. Ne ascundem. Unii dintre
noi o pot lua spre vechea albie a rului. Eu voi supraveghea de pe colin.
Pietre, tufiuri, orice credei c e bun folosii. Suii-v n copaci, ce naiba! Doar
s nu v vad.
Se uit la toi, pe rnd. ncpnat, Pike refuz s-i ntlneasc privirea.
Luai-v armele, cuitele, orice avei. Dar nu uitai: nu luptm dect dac
e nevoie. Nu facei nimic pn la semnalul meu, da? Nimeni nu mic. Nimeni
nu respir, nu tuete, nu strnut, nu se bete. Clar?
Pike scuip pe jos. Nimeni nu vorbete.
Bun, zice Raven, s mergem.
Grupul se mprtie rapid, fr o vorb. Oamenii trec pe lng mine i devin
umbre; umbrele dispar n bezn. M ndrept spre Raven, care a ngenuncheat
lng agentul mort i l verific de arme, bani, orice am putea folosi.
Raven.
Numele ei mi se oprete n gt.
Crezi c
Vor fi n regul, zice fr s ridice privirea.
tie c urma s ntreb de Julian i de Tack.
Acum, pleac de aici.
Trec repede prin tabr, mi gsesc rucsacul lng alte cteva, la marginea
locului pentru foc. Mi-l pun pe umrul drept; lng arm, cureaua mi intr
dureros n piele. Mai iau dou rucsacuri i mi le pun pe umrul stng. Raven
trece n grab pe lng mine.
E timpul s plecm, Lena.
Dispare i ea n bezn. M ridic, apoi observ c cineva a desfcut
materialele sanitare. Dac se ntmpl ceva dac trebuie s fugim i nu
putem s ne ntoarcem vom avea nevoie de ele. Dau jos unul dintre
rucsacuri i ngenunchez. Agenii se apropie. Aud voci clare acum, cuvinte
clare. Brusc, sunt contient c tabra s-a golit. Sunt singura care a rmas.
81

Deschid rucsacul. Minile mi tremur. Scot din el un hanorac i n locul lui


ndes plasturi i bacitracin.
O mn aterizeaz pe umrul meu.
Ce naiba faci?
E Alex. Bag o mn sub braul meu i m ridic n picioare. Abia reuesc s
nchid rucsacul.
Haide.
ncerc s-mi eliberez braul, dar m ine strns, practic m trte n
pdure, departe de tabr. mi amintesc de noaptea raidului din Portland,
cnd Alex m-a condus la fel, printr-un labirint de camere ntunecate; cnd neam ghemuit mpreun pe podeaua mirosind a urin a unui opron, iar el mi-a
bandajat blnd piciorul, cu mna catifelat, i puternic, i ciudat pe pielea
mea.
M-a srutat n noaptea aceea.
Alung amintirea.
Alunecm n jos de pe un dig abrupt, ne cufundm ntr-un strat de argil i
frunze ude, spre buza unui teren care formeaz o grot, un loc scobit n partea
lateral a dealului. Alex m mpinge s m ghemuiesc i, practic, m trage
ntr-un spaiu mic i ntunecat.
Ai grij.
Pike e i el aici: civa dini strlucitori i o bucat de ntunecime solid. Se
d un pic la o parte, s ne fac loc.
Alex alunec lng mine, cu genunchii la piept. Corturile sunt la cel mult
douzeci de metri de noi, sus, pe deal. Zic o rugciune n gnd, ca agenii s
cread c am fugit i s nu mai piard timp cutnd.
Ateptarea e o agonie. Vocile din pdure s-au estompat. Agenii probabil c
se mic ncet acum, ne urmresc, se apropie. Poate c sunt chiar n tabr,
printre corturi: umbre tcute i mortale. Spaiul e prea ngust, ntunericul
insuportabil. Brusc, mi trece prin minte c suntem prini ntr-un cociug. Alex
se foiete lng mine. Dosul minii lui m atinge pe bra. Gtul mi se usuc.
Respiraia lui e mai accelerat ca de obicei. Stau neclintit, complet rigid,
pn cnd i trage mna. Trebuie s fi fost o ntmplare.
O alt tcere agonizant.
E o prostie, mormie Pike.
.
S stm aici ca obolanii ntr-o curs
Pike, jur
82

Tcei amndoi, optesc hotrt.


Tcerea se nstpnete din nou. Dup alte cteva secunde, cineva strig.
Alex se ncordeaz. Pike i d jos de pe umr puca i m mpinge n col, cu
cotul. mi reprim un ipt.
Au fugit.
Vocea ajunge la noi dinspre tabr. Deci, au ajuns acolo. Presupun c
acum, c au gsit corturile goale, nu vor mai considera c trebuie s fie tcui.
M ntreb ce planuri aveau: s ne nconjoare, s ne termine n somn. M ntreb
ci sunt.
La naiba. Ai avut dreptate n legtur cu mpucturile. E Don.
Mort?
Da.
Se aude un fonet uor, de parc cineva ar trece printre corturi.
Uite cum triau aici. mpreun. Se prosteau n mizerie. Animale.
Ai grij. Totul e contaminat.
Pn acum, am numrat ase voci.
Miroase, nu? i simt. Rahat.
Respir pe gur.
Bastarzi, murmur Pike.
, zic instinctiv, dei m-a cuprins furia, pe lng fric.
i ursc. i ursc pe toi, pentru c i nchipuie c sunt mai buni dect noi.
ncotro crezi c au luat-o?
Oriunde ar fi, nu puteau s ajung departe.
apte voci, n total. Poate c opt. E greu de spus. Iar noi suntem cam dou
duzini. Totui, cum a zis Raven, nu tim ce fel de arme au, dac au ntriri n
apropiere.
S strngem pe aici, atunci. Chris?
Bine.
Coapsele ncep s m doar. mi las greutatea spre spate, s m relaxez, i
m reazem de Alex. Nu se ndeprteaz, nc o dat, mna lui se atinge de
braul meu i nu sunt sigur dac e o ntmplare sau un gest de linitire.
Pentru o clip n ciuda situaiei , o senzaie electrizant trece prin mine, iar
Pike i agenii dispar, rmne doar umrul lui Alex lng umrul meu, toracele
lui respirnd lng al meu i cldura degetelor lui.
Aerul miroase a benzin.
Aerul miroase a foc.
83

Revin la realitate. Benzin. Foc. Ne ard lucrurile. Acum, aerul trosnete.


Vocile lor sunt nbuite de zgomot. Fuioare de fum se vd de pe partea
cealalt a colinei, plutesc spre noi, se rsucesc ca nite erpi aerieni.
Bastarzi, zice Pike din nou, cu vocea gtuit.
Vrea s ias din grot, dar l prind i ncerc s l trag napoi.
Nu. Raven a zis s ateptm semnalul ei.
Nu Raven e efa.
Se smucete i alunec pe burt, cu puca n fa, ca un lunetist.
Nu, Pike.
Fie nu m aude, fie m ignor. ncepe s urce colina, tr.
Alex.
Panica m cuprinde ca o maree. Fumul, furia, trosnetul focului care se
ntinde, toate acestea te mpiedic s fii raional.
Rahat.
Alex trece de mine i se ntinde dup Pike. Deja i se mai vd doar bocancii.
Pike, nu fi un afurisit de tmpit
Poc. Poc.
Dou mpucturi. Zgomotul parc are ecou i se amplific n spaiul gol.
mi astup urechile.
Poc, poc, poc, poc.
Focuri de arm de peste tot i oameni ipnd. O ploaie de pmnt cade
peste mine. Urechile mi iuie, iar capul mi-e plin de fum.
Concentreaz-te.
Alex a ieit deja din grot, iar eu l urmez, ncercnd s-mi dau arma jos de
pe umr. n ultima clip, las jos rucsacurile. M vor ncetini. Explozii de peste
tot i zgomot infernal. Pdurea e cuprins de foc i de fum. Flcri roii i
portocalii ies printre arborii negri despuiai, rigizi, ca nite martori ngheai
de groaz. Pike ngenuncheaz, pe jumtate ascuns n spatele unui copac, i
trage. Faa lui e luminat n portocaliu, de la foc, iar gura i e deschis ntr-un
strigt. O vd pe Raven, prin fum. Aerul e plin de mpucturi: att de multe,
c mi amintete cum stteam la Eastern Prom, cu Hana, de Ziua
Independenei, i ne uitam la artificii, ritmul lor rapid i sclipirile ameitoare.
Mirosul de fum.
Lena!
Nu am timp s vd cine m strig. Un glon vjie pe lng mine i se nfige
n copacul aflat chiar n spatele meu, mprocnd o ploaie de achii. mi revin,
nesc nainte i m lipesc de trunchiul mare al unui arar. La doi-trei metri n
84

fa, Alex s-a adpostit i el n spatele unui copac. La fiecare cteva secunde
scoate capul de dup el, trage cteva rafale i se ascunde la loc.
Ochii mi lcrimeaz. Scot capul cu grij de dup trunchi, ncercnd s
disting siluetele care se lupt n noapte, luminate doar de foc. Din deprtare,
par c danseaz, perechi ce se leagn, se trntesc i se rotesc. Nu mi dau
seama cine sunt. Clipesc, tuesc, mi frec ochii. Pike a disprut.
Vd scurt faa lui Dani cnd se ntoarce spre foc. Un agent sare spre ea din
spate i i pune un bra n jurul gtului. Ochii lui Dani se fac mari, faa i se
nvineete. Ridic arma, apoi o cobor la loc. Imposibil s intesc de aici, nu n
timp ce se mic nainte i napoi. Dani se rsucete i se smucete ca un taur
care ncearc s scape de clre.
Un alt val de mpucturi. Agentul i retrage braul de pe gtul lui Dani,
inndu-i cotul i strignd de durere. Se ntoarce spre lumin i vd snge
curgndu-i printre degete. Habar n-am cine a tras sau dac glonul i era
destinat lui Dani, dar eliberarea de moment i d lui Dani rgazul de care are
nevoie. Bjbie dup cuitul de la curea, gfind i chinuindu-se s respire.
Evident, e obosit, dar se mic cu ncpnarea unui animal vnat.
i ridic braul spre gtul agentului; metalul lucete n pumnul ei. Dup ce
l njunghie, el se smucete, cu o convulsie puternic. Faa lui e surprins. Se
mpleticete i cade n genunchi, apoi se prbuete cu faa n pmnt. Dani
ngenuncheaz lng el, bag un bocanc dedesubtul lui i i scoate cuitul din
gt.
Undeva, dincolo de zidul de fum, o femeie ip. Mic neajutorat arma
dintr-o parte a taberei n flcri spre cealalt, dar totul e confuz i neclar.
Trebuie s m apropii. Nu pot s ajut pe nimeni de unde m aflu. Ies de dup
copac, ct de ghemuit pot, i m ndrept spre foc i spre amestecul de
trupuri, trec de Alex, care urmrete lucrurile de dup un sicomor.
Lena! strig el cnd m vede.
Nu-i rspund. Trebuie s m concentrez. Aerul e fierbinte i dens. Focul se
nal acum dintre crengile copacilor, un acoperi mortal deasupra noastr;
flcrile se mpletesc n jurul trunchiurilor i le transform ntr-un alb de cret.
Cerul e acoperit de fum. Asta e tot ce a mai rmas din tabra noastr, din tot
ce am adunat cu grij, din hainele pe care le-am strns, le-am splat n ru, leam purtat pn s-au zdrenuit; i din corturile pe care le-am reparat cu
minuiozitate, pn cnd au fost acoperite de petice; aceste flcri flmnde,
care ne-au lsat fr nimic.
85

La cinci metri de mine, un brbat ct un bolovan a trntit-o la pmnt pe


Coral. Pornesc spre ea, cnd cineva m lovete din spate. n timp ce cad,
izbesc cu putere napoi, cu patul armei. Omul trage o njurtur i se retrage
civa centimetri, oferindu-mi timp i spaiu s m rostogolesc pe spate.
Folosesc arma ca pe o bt de baseball i lovesc, intindu-i falca. l nimeresc i
se aude o trosnitur puternic, apoi cade pe o parte.
Tack avea dreptate ntr-o privin: agenii nu sunt antrenai pentru acest
tip de lupt. Aproape toate atacurile lor au fost aeriene, din vreun
bombardier, de la distan.
Sar n picioare i fug spre Coral, care e nc pe jos. Nu tiu ce s-a ntmplat
cu arma agentului. Dar are minile n jurul gtului ei. Ridic patul putii
deasupra capului meu. Ochii lui Coral fug spre mine. n timp ce cobor arma
spre capul agentului, el se rsucete spre mine. Reuesc s-l lovesc peste un
umr, dar m dezechilibreaz de fora elanului. M clatin, iar el m lovete cu
braul n fluierul piciorului i m trntete la pmnt. mi muc buza i simt
gust de snge. Vreau s m ntorc pe spate, dar simt brusc o greutate
deasupra mea, care m strivete i m las fr aer. Arma mi e smuls din
mn. Nu pot s respir. Faa mi e apsat n pmnt. Ceva un genunchi, un
cot? mi intr n gt. Mii de luminie explodeaz n spatele pleoapelor mele.
Apoi, se aud o lovitur i un geamt, iar greutatea dispare. M rsucesc, trag
aer n piept i m ndeprtez de agent. nc e pe mine, dar e czut pe o parte,
cu ochii nchii i cu un firicel de snge pe frunte, unde a fost lovit. Alex st
deasupra mea, cu arma n mn.
Se apleac i m apuc de cot, m ridic n picioare. Apoi, mi ia arma de pe
jos i mi-o d. n spatele lui, focul continu s se ntind. Dansatorii s-au
risipit. Nu mai vd dect un zid nalt de flcri i cteva siluete la pmnt.
Stomacul meu se revolt. Nu mi dau seama cine e pe jos, dac sunt sau nu deai notri. Lng noi, Gordo o ia pe Coral i o ridic pe umrul lui. Ea geme,
clipete, dar nu se trezete.
Haide, strig Alex.
Zgomotul fcut de foc e nemaipomenit: o cacofonie de trosnete i pocnete,
de parc ar fi un monstru care soarbe i aspir. Alex ne conduce departe de
foc, folosindu-se de patul armei, pentru a-i croi drum prin pdure. mi dau
seama c ne ndreptm spre micul ru pe care l-am gsit ieri. Gordo gfie n
spatele meu, iar eu sunt nc ameit i nu prea sigur pe picioare. mi in
privirea aintit pe spatele lui Alex i nu m gndesc dect la faptul c trebuie
86

s merg, s pun un picior n faa celuilalt, s m ndeprtez de foc ct de mult


pot.
Eeee-oooo!
Pe msur ce ne apropiem de ru, ecoul strigtului lui Raven se aude prin
pdure. n dreapta noastr, o lantern sparge ntunericul. Trecem printr-o
ncrengtur deas de tufiuri uscate i ieim pe o pant uoar, un teren
pietros, pe unde trece un ru mic. Gaura din acoperiul de deasupra noastr
permite luminii lunii s ptrund, dnd suprafeei apei o tent argintie i
fcnd ca pietrele albe aflate de-a lungul ei s luceasc uor.
Grupul nostru e ghemuit, adunat laolalt, la treizeci de metri distan, pe
cellalt mal al rului. Simt uurare n piept. Suntem ntregi; am supravieuit.
Iar Raven va ti ce s facem n privina lui Julian i a lui Tack. Va ti cum s-i
gsim.
Eeeee-oooo! strig ea din nou i ndreapt lumina lanternei spre noi.
Te vedem, mormie Gordo.
Trece de mine, gfind ca un cal, i trece prin ap, pe partea cealalt.
nainte s traversm, Alex se rsucete i face doi pai napoi, spre mine. Sunt
surprins s-i vd faa schimonosit de furie.
Ce naiba a fost aia de mai devreme?
Cnd vede c nu neleg, continu.
Puteai s mori, Lena. Dac nu eram eu, ai fi fost moart.
E felul tu de a-mi cere s-i mulumesc?
Sunt slbit i obosit, i confuz.
Puteai nva s spui doar te rog, s tii.
Nu glumesc, scutur el din cap. Trebuia s rmi unde erai. Nu era
nevoie s dai buzna acolo, s faci pe eroina.
Simt un val de furie. M ag de el i l aduc la suprafa.
Scuz-m. Dac nu ddeam buzna acolo, noua ta noua ta iubit ar fi
moart acum.
De puine ori am avut ocazia s folosesc acel cuvnt i mi-a luat o clip s
mi-l amintesc.
Ea nu e responsabilitatea ta, zice pe un ton neutru.
n loc s m fac s m simt mai bine, rspunsul lui nrutete lucrurile.
n ciuda celor ntmplate n noaptea asta, un lucru stupid, simplu, m face s
mi vin s plng: nu a negat c e iubita lui. nghit gustul neplcut pe care l
simt n gur.
87

Ei bine, nici eu nu sunt responsabilitatea ta, ai uitat? Nu poi s-mi spui


ce s fac.
Mi-am regsit furia. M ag de ea, o las s m trag dup ea, mergem
mn n mn.
i de ce i pas? M urti.
Alex se uit la mine.
Chiar nu nelegi, nu?
Vocea lui e dur. mi ncruciez braele i le strng, ncercnd s alung
durerea, s o mping dincolo de furie.
Nu neleg ce?
Las-o balt.
i trece o man prin pr.
Uit c am zis ceva.
Lena!
M ntorc. Tack i Julian tocmai au ieit din pdure, pe partea cealalt a
rului, iar Julian alearg spre mine, stropind cu ap n jur, fr s par c
observ. Trece pe lng Alex i m ia n brae, ridicndu-m n aer. Dau
drumul unui singur suspin nbuit, cu nasul n tricoul lui.
Eti bine, optete.
M strnge att de tare, c abia pot s respir. Dar nu m deranjeaz. Nu
vreau s-mi mai dea drumul niciodat.
Am fost att de ngrijorat.
Acum, c furia mea pe Alex a disprut, nevoia de a plnge reapare, o simt n
gt. Nu sunt sigur c Julian nelege. Vocea mea e nbuit de tricoul lui. Dar
m mai strnge o dat tare, nainte s m pun jos. mi d la o parte prul de
pe fa.
Cnd am vzut c tu i Tack nu v ntoarcei m-am gndit c vi s-a
ntmplat ceva
Am hotrt s punem corturile peste noapte.
Julian are o min vinovat, de parc absena lui ar fi cauzat cumva atacul.
Lanterna lui Tack a murit i n-am mai vzut nimic, dup apus. Ne
temeam s nu ne rtcim. Probabil c eram la numai opt sute de metri de voi.
Scutur din cap.
Cnd am auzit mpucturi, am venit ct de repede am putut.
i atinge fruntea de a mea i adaug un pic mai ncet:
Am fost att de speriat.
Sunt bine.
88

Am braele nfurate n jurul taliei lui. E att de solid, att de puternic.


Erau ageni, apte sau opt, poate mai muli. Dar i-am alungat.
Julian mi gsete mna i i mpletete degetele cu ale mele.
Ar fi trebuit s rmn cu tine, zice el cu vocea un pic sugrumat.
i duc mna la buze. Acest lucru simplu faptul c pot s l srut aa, liber
mi pare, brusc, un miracol. Au ncercat s ne termine, s ne calce n picioare.
Dar suntem tot aici. i suntem mai muli, cu fiecare zi.
Haide, i zic. S ne asigurm c i ceilali sunt n regul.
Alex trebuie s fi trecut deja rul i s se fi alturat grupului. Pe malul apei,
Julian se apleac, i pune un bra pe sub genunchii mei i m ia n brae. M
ridic, mi pun minile n jurul gtului su i capul pe piept: inima lui bate
regulat, linititor. Trece prin ap i m pune jos pe partea cealalt.
M bucur c v alturai nou, i zice Raven lui Tack, n timp ce eu i
Julian naintm spre ei.
Dar simt uurarea din vocea ei. n ciuda faptului c Raven i Tack se ceart
ades, e imposibil s i-i nchipui unul fr cellalt. Sunt ca dou plante care au
crescut una n jurul celeilalte. Se stranguleaz i se susin reciproc, n acelai
timp.
Ce o s facem? ntreab Lu.
E o form neclar, n bezn. Cele mai multe fee din jur sunt ovaluri
ntunecate, trsturi individuale fragmentate de mici petice de lumin dat de
lun. Se vd ici un nas, colo o gur; eava unei arme.
Mergem spre Waterbury, aa cum am stabilit, zice Raven hotrt.
Cu ce? ntreab Dani. Nu avem nimic. Nici mncare. Nici pturi. Nimic.
Putea fi mai ru, rspunde Raven. Am scpat, nu? i nu mai poate fi mult
pn acolo.
Nu e mult, intervine Tack. Eu i Julian am gsit drumul. E la o jumtate
de zi de aici. Suntem mult prea spre nord, cum a zis Pike.
Atunci, cred c putem s te iertm, rostete Raven, pentru c aproape
am fost omori din cauza ta.
Pentru prima dat n via, Pike nu are nimic de zis. Raven ofteaz teatral.
Bine. Recunosc. Am greit. Asta vrei s auzi?
Din nou: niciun rspuns.
Pike? intervine Dani.
Rahat, mormie Tack. Apoi, repet: Rahat.
Alt pauz. M nfior. Julian i pune braul n jurul meu i m reazem de el.
Raven zice ncet:
89

Putem face un foc mic. Dac s-a rtcit, l va ajuta s ne gseasc.


Acesta e darul ei pentru noi. tie la fel cum tim toi n clipa asta c Pike
e mort.

90

HANA
Iart-m, Doamne, pentru c am pctuit. Scap-m de aceste pasiuni,
pentru c cei bolnavi se vor blci n noroi cu cinii i numai cei curai vor urca
la ceruri.

Oamenii nu ar trebui s se schimbe. Asta e frumuseea gsirii unei perechi,


oamenii pot fi adui mpreun, preocuprile lor pot fi fcute s se
intersecteze, diferenele dintre ei minimizate.
Asta promite vindecarea.
Dar e o minciun.
Fred nu e Fred, cel puin, nu e Fred cel pe care l credeam eu. Iar eu nu sunt
Hana care ar trebui s fiu; nu sunt Hana care mi spuneau toi c voi fi dup
operaie.
Constatarea aduce cu ea o dezamgire fizic i o senzaie de uurare.
n dimineaa de dup nvestirea lui Fred, m ridic i fac un du, plin de
energie i foarte revigorat. Sunt contient de strlucirea luminilor, de
sunetul cafetierei de jos, de zgomotul ritmic al rufelor n usctor. Energie,
energie, energie, peste tot n jur: trim cu ea.
Domnul Roth a venit din nou s se uite la tiri. Dac e cuminte, poate c
ministrul energiei i va da napoi curentul electric i nu voi mai fi nevoit s l
vd n fiecare diminea. A putea vorbi cu Fred despre asta.
Ideea m face s rd.
Bun dimineaa, Hana, zice el, fr a-i lua ochii de la televizor.
Bun dimineaa, domnule Roth, zic vesel i intru n debara.
Scanez rafturile bine aprovizionate, mi trec degetele peste cutiile cu
cereale i cu orez, peste borcanele identice cu unt de arahide i peste cele cu
dulcea. Va trebui s fiu atent, desigur, s fur doar cte puin o dat.

M ndrept direct spre Wynnewood Road, unde am vzut-o pe Grace


jucndu-se cu ppua. Abandonez din nou bicicleta i merg mare parte din
drum pe jos, atent s in aproape de copaci. Ascult, s aud dac sunt voci.
Ultimul lucru de care am nevoie este s fiu luat din nou prin surprindere de
Willow Marks.
91

Rucsacul mi intr dureros n umeri, iar sub curele pielea mea e alunecoas,
de la transpiraie. E greu. Aud lichidul n timp ce m mic i m rog ca sticla
veche de lapte pe care am umplut-o cu ct de mult benzin am putut s fur
din garaj s fie bine nchis.
Din nou, aerul miroase slab a foc cu lemne. M ntreb cte dintre case sunt
ocupate i care familii au mai fost obligate s-i duc traiul aici. Nu tiu cum
reuesc s treac de iarn. Nu e de mirare c Jenny, Willow i Grace sunt att
de palide i de slabe, e un miracol c mai sunt n via. mi amintesc ce zicea
Fred: Trebuie s nvee c libertatea nu le va ine de cald.
Aadar, nesupunerea i va ucide ncet.
Dac voi gsi casa Tiddle, le voi lsa mncarea furat i sticla cu benzin. E
puin, dar e ceva. ndat ce intru pe Wynnewood la doar dou strzi de
Brooks o vd din nou pe Grace, pe strad, de data aceasta, ghemuit pe
trotuarul din faa unei case gri degradate, azvrlind cu pietre n iarb, de
parc ncerca s le arunce peste o ap.
Trag aer n piept i ies dintre copaci. ndat, Grace se ncordeaz.
Te rog, nu fugi, i zic blnd, deoarece pare gata s o ia la goan.
Fac un pas precaut spre ea, dar sare n picioare, aa c m opresc. O privesc
n ochi i dau jos de pe umr rucsacul.
Poate c nu-i aminteti de mine. Am fost prieten cu Lena.
Tuesc cnd i rostesc numele i sunt nevoit s mi dreg vocea.
Nu i fac nimic, da?
Rucsacul zngne cnd l las jos, iar privirea i fuge spre el. Iau asta drept un
semn de ncurajare i m ghemuiesc, continund s o privesc. ncet, deschid
rucsacul. Acum, ochii ei se mut de la el la mine. i relaxeaz un pic umerii.
i-am adus cte ceva, i zic ncet i bag mna n rucsac, s scot ce am
furat: o pung de ovz; una de porridge Cream of Wheat i dou cutii de
macaroane cu brnz; sup la conserv; legume i ton; un pachet de fursecuri.
Le pun pe toate pe trotuar, unul cte unul. Grace face repede un pas n fa,
apoi se oprete. n final, scot i sticla cu benzin.
i asta e pentru tine. Pentru familia ta.
Vd micare la o fereastr de sus i simt un fior de team. Dar e numai un
prosop murdar, atrnat pe post de draperie, care flutur n vnt. Brusc,
nete i mi ia sticla din mn.
Ai grij. E benzin. E foarte periculoas. M-am gndit c o putei folosi la
fcut focul.
92

Grace nu zice nimic. ncearc s-i umple braele cu toat mncarea pe


care am adus-o. Cnd m ghemuiesc i ncerc s o ajut, apuc pachetul cu
fursecuri i l strnge protector la piept.
ncet. Vreau doar s te ajut.
Adulmec, dar mi d voie s o ajut s adune conservele cu legume i sup.
Ne despart doar civa centimetri, astfel c i simt respiraia acr i flmnd.
Are mizerie sub unghii, urme de iarb pe genunchi. Nu am mai fost att de
aproape de Grace i m trezesc c m uit la faa ei i caut asemnri cu Lena.
Nasul lui Grace e mai ascuit ca al lui Jenny, dar are ochii mari i cprui a i
Lenei i prul ei negru.
Simt o palpitaie: o strngere de stomac, un ecou din alte vremuri,
sentimente care ar fi trebuit s dispar pentru totdeauna.
Nimeni nu o s tie, nici mcar nu o s suspecteze.
Am s-i dau mai multe, i spun repede lui Grace, n timp ce ea st n
picioare innd o grmad de pachete ce se clatin, plus sticla din plastic. O s
m ntorc. Pot s aduc doar cte puin o dat.
St pe loc i m privete cu ochii Lenei.
Dac nu o s fii aici, o s-i las mncarea undeva ntr-un loc sigur. Undeva
unde nu o s se strice.
M opresc n ultima clip, s nu spun furat.
tii o ascunztoare bun?
Se ntoarce brusc i nete ntr-o parte a casei gri, printr-o deschiztur n
iarba mare. Nu sunt sigur c vrea s o urmez, dar o fac. Vopseaua se cojete;
unul dintre obloane atrn de fereastra de la etajul doi, legnndu-se uor n
vnt. n spatele locuinei, Grace m ateapt lng o u mare din lemn, ce
duce sub pmnt, probabil ntr-o pivni. Pune jos alimentele, cu grij, apuc
mnerul metalic ruginit al uii i trage. Sub u se deschid o gur ntunecat i
nite scri din lemn, care coboar ntr-un spaiu mic i neluminat, ncperea e
goal, are doar cteva rafturi ndoite, din lemn, pe care sunt o lantern, dou
sticle cu ap i nite baterii.
Aici e perfect, i zic.
Pentru o clip, un zmbet i fuge peste fa. O ajut s care alimentele jos i
s le pun pe rafturi. Pun sticla cu benzin lng un perete. Continu s in
pachetul cu fursecuri la piept i nu vrea s l lase. ncperea miroase urt, la fel
ca respiraia lui Grace: acru i pmntiu. M bucur cnd ieim la soare.
Dimineaa a lsat o senzaie grea n pieptul meu, una ce refuz s dispar.
O s m ntorc, i zic.
93

Aproape c am cotit, cnd vorbete.


mi amintesc de tine, zice cu vocea ca o oapt.
M rsucesc, surprins. Dar deja a fugit spre copaci i dispare nainte s
apuc s-i rspund.

94

LENA
Rsritul parc e dublat: o strlucire geamn fumurie la orizont i n
spatele nostru, deasupra copacilor, unde focul continu s mocneasc. Norii
i fuioarele de fum negru aproape c se contopesc. n bezn i n haos, nici nu
ne-am dat seama c lipsesc doi membri ai grupului: Pike i Henley. Dani vrea
s se ntoarc, s le caute trupurile, dar focul face acest lucru imposibil. Nici
mcar nu putem s ne ntoarcem s cutm conservele care nu au ars sau alte
provizii care s-ar putea s fi scpat de foc.
n schimb, ndat ce se lumineaz cerul, pornim la drum. Mergem tcui, n
ir, cu ochii n pmnt. Trebuie s ajungem la tabra din Waterbury ct mai
repede, fr ocoluri, fr s explorm ruinele vechilor orae curate de
provizii utile, cu mult timp n urm. Aerul e ncrcat de nelinite.
Cel puin ntr-o privin ne putem considera norocoi: c harta lui Raven
era la Julian i la Tack i nu a fost distrus mpreun cu celelalte lucruri. Tack
i Julian merg mpreun n fa i se opresc din cnd n cnd s consulte
nsemnrile pe care le-au fcut pe hart. n ciuda celor ntmplate, sunt
mndr s l vd pe Tack consultndu-se cu Julian i simt o altfel de plcere
rzbuntoare deoarece tiu c i Alex trebuie s fi observat asta. Desigur,
Alex merge mpreun cu Coral.
E o zi cald, e att de cald, c mi-am dat jos geaca i mi-am ridicat mnecile
tricoului pn la coate, iar razele soarelui scald generos pmntul. E aproape
imposibil s crezi c doar cu cteva ore n urm eram atacai, doar c vocile lui
Pike i Henley nu se aud n murmurul discuiilor.
Julian e n faa mea. Alex n spatele meu. Aa c fac un efort s naintez.
Sunt extenuat, n gur simt gust de fum, iar plmnii mi ard. Lu ne-a spus c
Waterbury este nceputul unei noi ordini. O tabr imens s-a strns n afara
zidurilor i muli dintre cetenii legitimi au fugit din ora. Zone ntregi din
Waterbury au fost complet evacuate; altele sunt baricadate, s nu intre
Invalizii. Lu a auzit c tabra Invalizilor e aproape ca un ora: toat lumea s-a
pus pe treab, toi ajut la repararea adposturilor, vneaz i scot ap. Pn
acum, tabra a scpat de represalii, parial, pentru c nu a mai rmas nimeni
care s se ocupe de asta. Birourile municipale au fost distruse, iar primarul i
adjuncii lui alungai.
95

Acolo, ne vom face adposturi din crengi i crmizi, apoi vom gsi un loc
doar al nostru. n Waterbury, totul va fi bine.
Copacii ncep s se rreasc i trecem pe lng bnci acoperite cu graffitti
i pasaje subterane pline cu mucegai; un acoperi intact zace pe iarb, de
parc restul casei ar fi fost, pur i simplu, aspirat sub pmnt; poriuni de
drum care nu duc nicieri i care acum fac parte din haos. Acesta este limbajul
lumii dinainte o lume de haos i confuzie, de fericire i disperare nainte ca
bombardamentul s transforme strzile n ruine i oraele n nchisori i s
pustiasc sufletele.
tim c ne apropiem.
Seara, cnd soarele ncepe s apun, nelinitea revine. Niciunul dintre noi
nu vrea s petreac noaptea singur, expus, n Slbticie, chiar dac,
deocamdat, am reuit s scpm de ageni.
Din fa se aude un strigt. Julian l-a ocolit pe Tack i a venit lng mine,
dei mergem mai mult tcui.
Ce e? l ntreb.
Sunt att de obosit, c am amorit. Nu vd dincolo de cei din faa mea.
Grupul se rsfir prin ceea ce pare s fi fost o parcare. Mare parte din pavaj
s-a dus. Dou felinare fr becuri. Tack i Raven s-au oprit lng ele. Julian se
ridic pe vrfuri.
Cred cred c am ajuns.
nc nainte s termine de vorbit, mi fac loc printre cei din fa, s vd. La
marginea vechii parcri, e o pant abrupt. Mai multe urme n zigzag duc jos,
spre un teren viran, fr copaci. Tabra nu e deloc cum mi-am nchipuit-o. Miam imaginat case adevrate sau mcar nite structuri solide printre pomi. Aici
e, pur i simplu, un teren vast, o ngrmdeal de pturi i zdrene, sute i sute
de oameni, pn aproape de zidul localitii, care e o pat roie n lumina
apusului. Sporadic se vd focuri pe ntinderea ntunecat, clipind ca nite
lumini ntr-un ora ntunecat. Cerul, electrizat la orizont, e n rest ntunecat i
dens, ca o pleoap metalic care s-a nchis peste drmturi.
Pentru o clip, mi amintesc de oamenii deformai pe care eu i Julian i-am
ntlnit n subteran cnd ncercam s scpm de scavengeri i de lumea lor
murdar, mirosind a fum. Niciodat nu am mai vzut atia Invalizi. Niciodat
nu am mai vzut atia oameni, de fapt. Chiar i de aici li se simte mirosul.
Parc pieptul meu s-a nruit.
Ce e asta? murmur Julian.
96

A vrea s spun ceva s l linitesc s l asigur c totul va fi bine dar m


simt drmat, dezamgit.
Asta e tot?
Dani e cea care spune cu voce tare ceea ce probabil c simim cu toii.
sta e marele vis? Noua ordine?
Cel puin avem prieteni aici, zice Hunter ncet.
Dar nici mcar el nu se poate preface. i trece o mn prin pr, astfel c i-l
zburlete n toate direciile. E alb la fa; toat ziua a tuit, a expectorat i a
respirat greu.
i, oricum, nu avem de ales.
Am fi putut merge n Canada, cum a zis Gordo.
Nu am fi reuit s ajungem acolo fr provizii, intervine Hunter.
nc am fi avut proviziile dac ne-am fi ndreptat spre nord de la nceput,
riposteaz Dani.
Ei bine, n-am fcut-o. Am ajuns aici. i nu tiu cum suntei voi, dar mie
mi-e al naibii de sete.
Alex iese n fa. Coboar panta pn la prima urm n zigzag, alunec un
pic i ne mproc cu pietri, n timp ce continu s coboare spre tabr. Se
oprete cnd ajunge la drum i se uit n sus spre noi.
Ei bine? Venii?
Privete ntregul grup. Cnd ajunge la mine, m cutremur i las repede
privirea n jos. Pentru o fraciune de secund, mi s-a prut c arat din nou ca
Alex al meu.
Raven i Tack coboar mpreun, Alex are dreptate ntr-o privin: acum,
nu avem de ales. Nu vom reui s supravieuim alte cteva zile n Slbticie,
nu fr capcane i fr provizii, fr vase n care s fierbem apa. Ceilali din
grup probabil c tiu asta, deoarece i urmeaz pe Raven i pe Tack cobornd
ncet spre potec, unul dup altul. Dani mormie ceva n barb, dar, n cele
din urm, pornete i ea.
Haide, zic i ntind mna spre Julian.
El se d napoi. Privirea i e aintit spre cmpia vast i plin de fum de sub
noi i spre mulimea de pturi murdare i corturi improvizate. Pentru o clip,
am impresia c va spune nu. Apoi, o ia nainte, de parc ar trece printr-o
barier invizibil. n ultima clip, observ c Lu e nc sus. Pare mic, eclipsat
de tufiurile de conifere din spatele ei. Acum, prul aproape c i ajunge pn
la talie. Nu la tabr se uit, ci la zidul de dincolo de ea: piatra ptat cu rou
care marcheaz nceputul celeilalte lumi. Lumea zombilor.
97

Vii, Lu?
Cum?
Pare surprins, de parc a fi trezit-o.
Vin.
Mai arunc o privire ctre zid, nainte s ne urmeze. Faa ei e ncruntat.
Cel puin de la distan, Waterbury pare mort: din courile fabricilor nu iese
fum; din turnurile de sticl nu se vd lumini. E nveliul gol al unui ora,
aproape la fel ca ruinele pe lng care trecem n Slbticie. Doar c, n cazul
acesta, ruinele sunt de partea cealalt a zidurilor.

Odat ajuni jos, mirosul devine mai dens, aproape insuportabil: duhoarea
a mii de trupuri murdare i a mii de guri nesplate i flmnde; urin, foc i
tutun. Julian tuete i mormie:
Doamne!
mi duc mneca la gur i ncerc s respir prin ea. Marginea taberei e
marcat de butoaie metalice mari i containere de gunoi ruginite, n care au
fost aprinse focuri. Oamenii se adun n jurul lor, gtesc sau i nclzesc
minile. Se uit la noi suspicioi. mi dau seama imediat c nu suntem
binevenii.
Chiar i Raven pare nedumerit. Nu tim unde s mergem sau cu cine s
vorbim i nici dac tabra e organizat n vreun fel. Cnd soarele este, n
sfrit, nghiit de orizont, mulimea devine o grmad de umbre: fee
luminate grotesc i schimonosite de flcrile care plpie. Adposturile au
fost fcute n prip din buci de tabl ndoite i din resturi metalice; alii au
improvizat corturi din cearceafuri murdare. Alii stau grmad pe pmnt,
nclzindu-se unii pe alii.
Ei bine? zice Dani.
Tonul ei e rstit, o provocare.
i acum?
Raven e pe cale s i rspund, cnd, brusc, un trup se lovete de al ei, gata
s o drme. Tack se ntinde i o ine, apoi strig:
Hei!
Biatul care s-a catapultat n Raven slab, cu o brbie ca de buldog nici
mcar nu se uit la ea. Deja se mpleticete spre un cort rou ponosit, unde se
afl civa oameni. Un brbat mai n vrst, cu pieptul gol, dar cu o hain de
iarn lung are pumnii strni i faa contorsionat de furie.
Porc mizerabil! scuip el. O s te omor!
98

Eti nebun?
Vocea buldogului e surprinztor de strident.
Ce naiba
Mi-ai furat afurisita de conserv. Recunoate. Mi-ai furat conserva.
La colurile gurii i se adun saliva. Ochii i sunt mrii, slbatici. Se ntoarce
spre mulime, apoi ridic vocea.
Am avut o conserv ntreag de ton, nedesfcut. Era chiar aici, cu
lucrurile mele. El a furat-o.
Nu m-am atins de ea. i-ai pierdut minile.
Buldogul d s plece. Brbatul n haina ponosit scoate un urlet de furie.
Mincinosule!
Sare. Pentru o clip, pare suspendat n aer, cu haina plutind dup el, de
parc ar fi aripile mari i negre ale unui liliac. Apoi, aterizeaz n spatele
biatului i-l pune la pmnt. Deodat, mulimea se dezlnuie, strig, se
bulucete, i ncurajeaz. Biatul se rostogolete deasupra btrnului, clare
pe el, lovindu-l. Apoi, btrnul l d jos i l rsucete pe buldog cu faa la
pmnt. Acesta strig, dar nu se nelege ce spune. Se zbate i reuete s se
elibereze i l arunc spre un butoi metalic. Brbatul ip. Evident, focul era
fcut de ceva vreme, iar metalul era fierbinte.
Cineva m mpinge din spate i aproape c m rostogolesc pe jos. Julian
reuete s m prind de bra i s m in n picioare. Acum, mulimea
clocotete: vocile i trupurile au devenit una, ca o ap ntunecat n care se
afl un monstru cu multe capete i multe brae.
Asta nu e libertate. Nu e noua lume pe care mi-am imaginat-o. Nu poate fi.
E un comar.
mi fac loc prin mulime, dup Julian, care nu-mi d drumul la mn. Parc
am trece printr-o maree agresiv, un val de cureni. Mi-e team c ne-am
pierdut de ceilali, dar apoi i vd pe Tack, pe Raven, pe Coral i pe Alex, un pic
deoparte, scannd mulimea n cutarea celorlali din grup. Dani, Bram,
Hunter i Lu i croiesc drum spre noi. Ne adunm i i ateptm pe ceilali. M
uit prin mulime dup Gordo, dup barba lui pn la piept, dar vd numai o
cea de fee care apar i dispar dincolo de norii de fum uleios. Coral ncepe s
tueasc. Ceilali nu apar. n cele din urm, suntem nevoii s recunoatem c
ne-am rtcit de ei. Fr tragere de inim, Raven zice c ne vor gsi ei, cu
siguran. Trebuie s gsim un loc unde vom fi n siguran i pe cineva dispus
s mpart cu noi mncare i ap.
99

ntrebm patru oameni nainte s gsim pe cineva care s vrea s ne ajute.


O fat probabil c nu are mai mult de doisprezece-treisprezece ani i este
mbrcat cu haine att de ponosite, c au devenit de un gri prfuit, uniform
ne sftuiete s vorbim cu Pippa i face semn spre o zon a taberei mai bine
luminat dect restul. n timp ce ne croim drum spre locul indicat, simt cum
tnra ne privete. M ntorc o dat, s m uit la ea. Are o ptur tras peste
cap, iar faa i e acoperit de umbre, dar ochii i sunt mari, luminoi. M
gndesc la Grace i simt o durere ascuit n piept.
Se pare c tabra este mprit, de fapt, n zone mai mici, fiecare fiind
revendicat de cte o persoan sau de cte un grup. n timp ce naintm spre
un ir de mici focuri de tabr care aparent marcheaz nceputul zonei
stpnite de Pippa, auzim tot felul de certuri legate de granie i delimitri,
proprieti i posesiuni.
Brusc, Raven scoate un strigt de recunoatere.
Twiggy (Rmuric)! strig ea i o ia la fug.
O vd cum se arunc n braele unei femei, prima dat cnd o vd pe Raven
c mbrieaz de bunvoie pe cineva n afar de Tack, iar cnd se dezlipete
de ea amndou ncep s rd i s vorbeasc deodat.
Tack, zice Raven, i-o aminteti pe Twiggy? Erai cu noi cnd? Acum trei
veri?
Patru, o corecteaz femeia rznd.
Probabil c are vreo treizeci de ani, iar numele trebuie s fie o ironie. Are
fizicul unui brbat: bine fcut, cu umeri lai i fr olduri. Prul i e tuns
periu. Are i rs de brbat, gros i rguit. mi place de ea din prima clip.
Am alt nume acum, tii, zice ea i face cu ochiul. Pe aici, oamenii mi spun
Pippa.
Zona pe care Pippa o revendic e mai mare i mai bine organizat dect tot
ce am vzut pn acum n tabr. Are i un adpost adevrat: Pippa l-a
construit sau l-a revendicat, un opron mare din lemn, cu acoperi, nchis pe
trei laturi, nuntru sunt cteva bnci rudimentare, o jumtate de duzin de
lanterne cu baterii, grmezi de pturi i dou frigidere unul mare, de
buctrie, i unul mic, amndou cu lanuri pe ele i ncuiate cu lact. Pippa
ne spune c acolo ine mncarea i materialele sanitare pe care a reuit s le
adune. n plus, a recrutat civa oameni s fac tot timpul focuri, s fiarb apa
i s nu lase s ptrund pe nimeni care ar putea s-i fure.
Nu v-ar veni s credei cte rahaturi am vzut aici, zice ea. Sptmna
trecut, cineva a fost omort pentru o afurisit de igar. E o nebunie.
100

Scutur din cap.


Nu e de mirare c zombii nu s-au obosit s ne bombardeze. Muniie
irosit. O s ne omorm unii pe alii, n ritmul sta.
Ne face semn s ne aezm pe jos.
La fel de bine ai putea s v oprii aici un pic. O s v aduc ceva de
mncare. Nu avem mult. Atept un transport. Primim ajutor de la Rezisten.
Dar trebuie s se fi ntmplat ceva.
Patrule, zice Alex. Erau ageni chiar la sud de zona asta. Am dat peste un
grup.
Pippa nu pare surprins. Trebuie s fi aflat deja c Slbticia a fost
penetrat.
Nu e de mirare c artai ca naiba, zice ea blnd. Haidei. O s deschidem
buctria. Facei-v comozi.
Julian e foarte tcut. Simt tensiunea din corpul lui. Se tot uit n jur, de
parc se ateapt s fie atacat din umbr. Acum, c suntem n aceast parte a
taberei, nconjurai de cldur i lumin, restul locului pare o cea plin de
umbre: o ntunecime cu forme care se chircesc, se rsucesc i scot sunete
animalice.
Pot doar s-mi imaginez ce trebuie s cread el despre acest loc, ce trebuie
s cread despre noi. Aceasta este ntruparea lumii n legtur cu care a fost
avertizat mereu: o lume a bolii este o lume haotic i obscen, egoist i
bolnav. M simt nejustificat de furioas pe el. Prezena lui, nelinitea lui mi
amintesc c exist o diferen ntre lumea lui i a mea.
Tack i Raven i-au adjudecat una dintre banchete. Dani, Lu, Hunter i
Bram se nghesuie pe cealalt. Eu i Julian ne aezm pe jos. Alex rmne n
picioare. Coral se aaz chiar n faa lui, iar eu ncerc s nu dau atenie faptului
c se reazem de el, de picioarele lui, cu ceafa pe genunchii lui.
Pippa i scoate din jurul gtului o cheie i descuie frigiderul mare. nuntru
sunt iruri-iruri de conserve cu mncare i pungi cu orez. Rafturile de jos sunt
pline cu pansamente, unguente dezinfectante i cutii cu ibuprofen.
n timp ce se mic, Pippa ne vorbete despre tabr i despre revoltele din
Waterbury care au dus la crearea ei.
Au nceput pe strzi, explic ea, n timp ce pune orez ntr-un vas mare,
zimat. n mare parte, copii. Nevindecai. Unii dintre ei montai de
simpatizani, dar au fost i nite membri ai Rezistenei printre ei, pe post de
crtie, s-i in pe toi n priz.
101

Are micri precise, nu risipete niciun pic de energie. Oamenii se


materializeaz din ntuneric, s o ajute. n scurt timp, are puse pe foc diverse
vase. Fumul mbietor, cu mirosuri de mncare plutete spre noi. ndat se
simte o schimbare n bezna care ne nconjoar: un cerc de necunoscui, un zid
de ochi flmnzi. Doi dintre oamenii Pippei stau de paz lng oale i au
cuitele scoase.
M trece un fior. Julian nu i pune braul n jurul meu.
Mncm orez i fasole, direct dintr-un vas comun, cu minile. Pippa se
mic nencetat. Merge cu gtul ntins, de parc se ateapt mereu s dea de o
barier i vrea s i croiasc drum cu capul. Nu se oprete nici din vorbit.
Rezistena m-a trimis aici.
Raven o ntrebase cum ajunsese n Waterbury.
Dup revoltele din ora, ne-am gndit c e un prilej bun s organizm un
protest, s planificm o reacie la scar mare. n clipa asta, sunt aproximativ
dou mii de oameni n tabr. Asta nseamn mult putere.
i cum merge? ntreab Raven.
Pippa se ghemuiete lng foc i scuip.
Cum crezi? Sunt aici de o lun i am vzut cam o sut de oameni crora
le pas de cauz, care sunt dispui s lupte. Restul sunt prea speriai, prea
obosii sau prea descurajai. Sau nu le pas, pur i simplu.
i ce o s faci?
Pippa ntinde braele.
Ce pot s fac? Nu pot s-i oblig s se implice i nu le pot spune oamenilor
ce s fac. Aici nu e Zombieland, nu?
Probabil c m strmb, pentru c m privete cu duritate.
Ce e?
M uit la Raven, dup ajutor, dar faa ei e impasibil. O privesc din nou pe
Pippa.
Trebuie s existe o cale
Crezi?
Vocea ei devine dur.
Cum? Nu am bani; nu pot s i mituiesc. Nu avem suficient for s i
ameninm. Nu pot s-i conving, dac nu ascult. Bine ai venit n lumea liber.
Noi le dm oamenilor posibilitatea de a alege. Pot s opteze chiar i pentru ce
e ru. Frumos, nu?
Se ridic brusc i se ndeprteaz de foc. Cnd vorbete din nou, vocea ei e
calm.
102

Nu tiu ce se va ntmpla. Atept ordine de sus. Poate c va fi mai bine s


ne vedem de drum, s lsm locul acesta s putrezeasc. Mcar pentru
moment suntem n siguran.
Dar teama de atacuri? ntreab Tack. Nu crezi c oraul va riposta?
Pippa scutur din cap.
Oraul a fost n mare parte evacuat, dup revolte.
Gura ei se strmb ntr-un zmbet slab.
Teama de contagiere deliria, care s-ar putea rspndi pe strzi i ne-ar
transforma n animale.
Apoi, zmbetul dispare.
S v spun ceva. Lucrurile pe care le-am vzut aici Poate c au
dreptate.
Ia nite pturi i i le d lui Raven.
Poftim. F-te util. Va trebui s le mpari. Pturile sunt chiar mai greu de
pstrat dect vasele. Facei-v paturile pe jos, unde gsii loc. Nu v
aventurai departe, totui. Sunt unii nebuni pe aici. Am vzut de toate
operaii nereuite, demeni, criminali, de toate. Vise plcute, copilai.
Abia cnd pomenete de somn mi dau seama ct de extenuat sunt. Nu
am mai dormit de mai bine de treizeci i ase de ore, iar pn acum doar
teama de ce se va ntmpla cu noi mi-a dat energie. Acum, corpul meu e ca de
plumb. Julian trebuie s m ajute s m ridic. l urmez ca o somnambul,
orbete, abia contient de ce e n jur. Ne ndeprtm de adpostul cu trei
perei.
Julian se oprete lng un foc care a fost lsat s se sting. Suntem chiar la
baza dealului, iar aici panta e i mai abrupt dect pe unde am cobort i nici
nu exist vreo potec n sus. Nu mi pas c pmntul e tare, nici de frig, de
strigtele nencetate i de hohotele din jurul nostru, o ntunecime vie i
amenintoare. n timp ce Julian se aaz n spatele meu i nfoar pturile
n jurul nostru, eu sunt deja n alt parte: la vechiul adpost, n camera
bolnavilor, iar acolo e i Grace, care mi vorbete, mi rostete numele iar i iar.
Dar vocea ei e acoperit de flfitul unor aripi negre, iar cnd ridic privirea vd
c acoperiul a fost distrus de bombele agenilor i n loc de tavan sunt doar
cerul nopii i mii de lilieci care ies din lun.

103

HANA
M trezesc cnd zorii abia se ivesc la orizont. iptul unei cucuvele se aude
de afar, iar camera mea e plin de umbre schimbtoare.
Peste cincisprezece zile, voi fi cstorit.
l nsoesc pe Fred la tierea panglicii noului zid de grani, nalt de cinci
metri, o structur din beton i oel. Acesta nlocuiete toate gardurile
electrificate care au nconjurat pn acum Portlandul. Prima faz a
construciei, ncheiat la numai dou zile dup ce Fred a fost numit oficial
primar, se ntinde de la vechiul port, peste podul Tukey, pn spre Cripte. A
doua etap se va ncheia abia peste un an i va nsemna amplasarea unui zid
de-a lungul rului Fore; peste doi ani, va fi ridicat zidul final, care le va uni pe
cele dou, iar ntrirea graniei va fi ncheiat, la timp pentru realegerea lui
Fred.
La ceremonie, Fred pete n fa cu nite foarfeci imense, zmbind ctre
jurnalitii i fotografii adunai n faa zidului. E o diminea strlucitoare, o zi
de promisiuni i posibiliti. Ridic teatral foarfeca spre panglica roie groas
legat peste beton. n ultima clip, se oprete, se ntoarce i mi face semn s
vin lng el.
Vreau ca viitoarea mea soie s-mi fie alturi n aceast zi important!
strig el i se aud valuri de aprobri, n timp ce eu naintez roind, mimnd
surpriza.
Desigur, totul a fost repetat. El i joac rolul. Iar eu sunt foarte atent s l
joc pe al meu. Foarfeca, fcut special pentru spectacol, este grea i abia
reuesc s tai panglica. Dup cteva secunde, palmele ncep s-mi transpire.
Simt nerbdarea lui Fred n spatele zmbetului su, simt privirile grele ale
asociailor lui i ale membrilor comitetului, toi cu ochii pe mine, dintr-o zon
restrns, bine ngrdit, chiar lng mulimea de jurnaliti.
Gata. n sfrit, reuesc s tai panglica, aceasta cade i toat lumea
ovaioneaz n faa zidului nalt i neted din beton. Srma ghimpat din vrf
lucete n soare, ca nite dini din metal.
Dup aceea, ne retragem n subsolul unei biserici locale, pentru o mic
recepie. Oamenii nvlesc la negrese i la pateuri cu brnz i stau pe scaune
pliante, cu pahare din plastic cu suc n poal. i acest lucru caracterul
neprotocolar, impresia de apropiere, subsolul bisericii, cu pereii albi i
104

mirosul slab de terebentin a fost cu grij planificat. Fred primete felicitri


i rspunde la ntrebri despre politic i despre ce schimbri are de gnd s
fac. Mama strlucete, mai fericit dect am vzut-o vreodat, iar cnd mi
prinde privirea, peste ncpere, mi face cu ochiul. mi dau seama c asta i-a
dorit pentru mine pentru noi toat viaa.
Trec prin mulime zmbind i fac conversaie de politee, cnd e nevoie.
Dincolo de rsete i de plvrgeal, sunt urmrit de un fel de ssit de
arpe, un nume care m urmrete peste tot.
Mai drgu dect Cassie
Nu la fel de zvelt cum era Cassie
Cassie, Cassie, Cassie
n drum spre cas, Fred e foarte binedispus. i slbete cravata, i
descheie gulerul, i ridic mnecile pn la coate i coboar geamul, astfel c
briza intr n main i i sufl prul peste fa. Deja seamn mult cu tatl lui.
Faa i e roie a fost cald n biseric i, pentru o clip, nu m pot abine s
mi imaginez cum va fi dup ce ne vom cstori i ct de repede va dori s
facem copii. nchid ochii i vizualizez golful, las imaginea lui Fred deasupra
mea s se risipeasc prin valuri.
Au mucat-o, zice el entuziast. Am aruncat cteva ponturi ici, colo
despre Finch i Departamentul Energiei, i toi au luat-o razna.
Brusc, nu mai pot s m abin.
Ce s-a ntmplat cu Cassandra?
Zmbetul lui plete.
Mcar erai atent la ce spuneam?
Eram. Au mucat-o. Au luat-o razna.
Tresare uor, cnd rostesc razna, dei eu doar repet ca un papagal
cuvintele lui.
Dar mi-ai amintit i am tot vrut s ntreb. Niciodat nu mi-ai spus ce s-a
ntmplat cu ea.
Acum, zmbetul lui a disprut de tot. Se ntoarce spre fereastr. Soarele de
dup-amiaz i arunc umbre pe fa.
Ce te face s crezi c s-a ntmplat ceva?
mi pstrez tonul calm.
Am vrut s spun am vrut s tiu de ce ai divorat.
Se rsucete repede spre mine, cu ochii ngustai, de parc ar spera s vad
o minciun pe faa mea. mi pstrez mina neutr. Se relaxeaz un pic.
Diferene ireconciliabile.
105

Zmbetul revine.
Probabil c a fost o greeal cnd au evaluat-o. Nu mi se potrivea deloc.
Ne uitm unul la altul, amndoi zmbim, ne facem datoria, ne pstrm
secretele.
tii care e unul dintre lucrurile care mi plac cel mai mult la tine? ntreab
el i se ntinde s m ating pe bra.
Care?
Brusc, m trage spre el. Surprins, ip. mi ciupete pielea moale de pe
interiorul cotului i simt un val de durere prin bra. n ochi mi apar lacrimi i
trag aer n piept, ncercnd s le alung.
C nu pui prea multe ntrebri, mi zice i m mpinge dur dinspre el.
Cassie punea prea multe ntrebri.
Apoi, se las pe spate i restul drumului l parcurgem n tcere.

Dup-amiaza era perioada mea preferat din zi. A mea i a Lenei. Mai este?
Nu tiu. Sentimentele mele, vechile preferine sunt departe, nu complet
disprute, cum ar fi trebuit, dar sunt ca nite umbre care se estompeaz, de
cte ori ncerc s m concentrez asupra lor.
Nu pun ntrebri.
Doar merg nainte.
Drumul spre Deering Highlands mi pare deja uor. Din fericire, nu m
ntlnesc cu nimeni. Pun mncarea i benzina n pivnia pe care mi-a artat-o
Grace. Apoi, o iau pe Preble Street, unde unchiul Lenei avea mica bcnie.
Dup cum am presupus, e nchis. Gratiile metalice au fost trase peste
geamuri; dincolo de zbrele vd mzglite nite graffitti, indescifrabile,
decolorate de ploaie i de vreme. Marchiza bleumarin e rupt i atrn pe
jumtate. Un suport subire, din metal, ca piciorul ndoit al unui pianjen, a
ieit din pnz i se mic precum un pendul n vnt. Pe o plcu prins pe
una dintre porile metalice scrie: REVIN IMEDIAT: BEES SALON AND BARBER.
Fr ndoial, oraul l-a forat s nchid uile sau clienii au ncetat s mai
vin, ngrijorai c ar putea fi considerai vinovai prin asociere. Mama Lenei,
unchiul ei, William, iar acum Lena Prea mult snge. Prea mult boal. Nu e
de mirare c se ascund n Deering Highlands. Nu e de mirare c Willlow se
ascunde i ea acolo. M ntreb dac a fost alegerea lor sau dac au fost
obligai, ameninai sau chiar mituii s prseasc zonele mai bune.
Nu tiu ce m-a fcut s m ntorc pe aleea ngust i spre micua u
albastr care ducea spre debara. Eu i Lena obinuiam s ne facem veacul
106

acolo cnd ea aranja rafturile, dup coal. Soarele bate pe acoperiurile


nclinate ale cldirilor din jurul meu i nu ptrunde pe alee, care e ntunecat
i rcoroas. Mutele bzie n jurul unui container. M dau jos de pe biciclet
i o reazem de unul dintre pereii din ciment. Zgomotele strzii oameni
strignd unii la alii, huruitul vreunui autobuz par deja ndeprtate. naintez
spre ua albastr, care e ptat cu gina de porumbei. Doar pentru o clip,
timpul pare s se plieze i mi nchipui c Lena mi va deschide ua, aa cum
fcea mereu. O s m aez pe una dintre cutiile cu vitamine pentru bebelui
sau cu conserve de fasole verde i vom mpri o pung de chipsuri i un suc
furat de pe rafturi i vom vorbi despre
Despre ce?
Despre ce vorbeam atunci?
Despre coal, cred. Despre celelalte fete din clasa noastr, despre ntlniri,
despre concertele din parc, despre cine la a cui petrecere a fost invitat, despre
lucruri pe care voiam s le facem mpreun.
Niciodat despre biei. Lena nu fcea asta. Era foarte precaut. Pn ntro bun zi, cnd n-a mai fost. mi amintesc perfect ziua aceea. nc eram ocat
din cauza raidurilor din noaptea precedent; sngele i violena, mulimea de
strigte i ipete. Mai devreme n acea diminea, vomasem micul dejun. mi
amintesc expresia Lenei cnd el a btut la u: ochi mari, speriat, corp
ncordat; i felul n care a privit-o Alex cnd, n cele din urm, ea l-a lsat n
debara. mi amintesc exact cu ce era mbrcat, claia de pr, adidaii cu
ireturile albstrui. Cel de la dreptul i era dezlegat. Nu observase. El nu
observase nimic, o vzuse doar pe Lena.
mi amintesc fiorul care trecuse prin mine. Gelozia.
ntind mna spre u, trag aer n piept i mping. E ncuiat, desigur. Nu tiu
la ce m ateptam i de ce m simt att de dezamgit. E normal s fie
ncuiat. Dincolo de u, praful se va fi aezat pe rafturi. Acesta e trecutul: se
mic, se apropie, se ndeprteaz. Dac nu eti atent, te va ngropa. Este unul
dintre scopurile operaiei: mtur tot, ndeprteaz trecutul i toat durerea
lui.
Dar vindecarea funcioneaz diferit la fiecare; i nu funcioneaz perfect.
Sunt hotrt s ajut familia Lenei. Magazinul le-a fost luat, la fel i
apartamentul, iar pentru asta sunt parial responsabil. Eu am fost cea care a
ncurajat-o s mearg la prima ei petrecere ilegal; eu am fost cea care a
incitat-o mereu, ntrebnd-o despre Slbticie, vorbind despre plecarea din
Portland. i tot eu am fost cea care a ajutat-o s fug. Eu i-am dus lui Alex
107

biletul prin care i spunea c a fost prins i c data operaiei ei fusese


schimbat. Dac nu a fi fost eu, Lena ar fi fost vindecat. Ar fi fost la unul
dintre cursurile de la Universitatea din Portland sau s-ar fi plimbat pe strzile
din Old Port cu perechea ei. Stop-N-Save ar fi nc deschis, iar casa din
Cumberland ar fi nc locuit.
Dar vina merge chiar mai departe de att. i ea e ca praful: s -a acumulat
straturi-straturi. Pentru c, dac n-a fi fost eu, Lena i Alex nu ar fi fost prini.
Eu i-am prt.
Am fost geloas.
Doamne, iart-m, c am pctuit.

108

LENA
M trezesc din cauza micrilor i a zgomotului. Julian nu e lng mine.
Soarele e sus, cerul fr nori, iar ziua linitit. Dau la o parte pturile i m
ridic, clipind des. Am gust de praf n gur. Raven e ngenuncheat n
apropiere, pune lemne pe unul dintre focuri. Se uit la mine.
Bine ai venit printre cei vii. Ai dormit bine?
Ct e ceasul?
Dup-amiaz.
Se ridic.
Ne pregtim s mergem la ru.
Vin cu voi.
Ap: de asta am nevoie. Trebuie s m spl i s beau. mi simt tot corpul
jegos.
Vino, atunci.
Pippa st la marginea taberei sale, vorbind cu o femeie necunoscut.
Din Rezisten, mi explic Raven, cnd vede unde m uit, iar inima mea
tresare ciudat.
Mama e n Rezisten. Posibil ca necunoscuta s o tie.
A ntrziat o sptmn. Vine din New Haven, cu provizii, dar a fost oprit
de patrule.
nghit greu. M tem s o ntreb pe strin dac tie ceva. Mi-e fric s nu fiu
din nou dezamgit.
Crezi c Pippa va pleca din Waterbury?
Raven ridic din umeri.
O s vedem.
Unde o s mergem?
mi arunc un zmbet slab, se ntinde i m atinge pe cot.
Hei, nu-i face attea griji, da? Asta e treaba mea.
Simt un val de afeciune pentru ea. Intre noi, lucrurile nu au mai fost la fel,
de cnd am aflat c ea i Tack s-au folosit de mine i de Julian pentru
micare. Dar a fi pierdut fr ea. Toi am fi.
Tack, Hunter, Bram i Julian sunt mpreun, duc glei improvizate i vase
de mrimi diverse. Evident, o ateapt pe Raven. Nu tiu unde sunt Coral i
Alex. Nu o vd nici pe Lu.
109

Hei, frumoasa adormit, zice Hunter.


Evident, a dormit bine. Arat de o sut de ori mai bine dect ieri i nu mai
tuete.
S-i dm drumul, zice Raven.
Prsim sigurana relativ a taberei Pippei i ptrundem n mulime,
printre adposturile nghesuite i corturile improvizate. ncerc s nu respir
foarte profund. Pute a trupuri nesplate i mai ru a rahat. Aerul e plin de
mute i nari. Abia atept s intru n ap, s spl mirosurile i mizeria. n
deprtare, doar intuiesc rul ntunecat, care curge de-a lungul prii de sud a
taberei. Nu mai e mult pn la el.
nvlmeala de corturi i adposturi se rrete n cele din urm. Fii din
vechiul paviment, acum crpat i fragmentat, traverseaz zona. Ptrate mari
de beton marcheaz fundaiile vechilor case. n timp ce ne apropiem de ru,
vedem o mulime adunat de-a lungul malurilor. Oamenii strig i i croiesc
drum spre ap.
Acum, care mai e problema? mormie Tack.
Julian i pune pe umr mnerele gleilor i se ncrunt, dar nu spune
nimic.
Nu e nicio problem, zice Raven. Pur i simplu, se bucur de ap.
Dar vocea ei e ncordat. Ne croim drum prin nvlmeala de trupuri.
Mirosul e copleitor. M sufoc, dar nu am loc s m mic, nu am cum s duc
mna la gur. Nu pentru prima dat, sunt recunosctoare c sunt scund; cel
puin pot s m strecor prin cele mai mici spaii dintre oameni i reuesc s
ajung n fa, s ies pe malul pietros al rului, n timp ce mulimea din spatele
meu devine tot mai numeroas.
Ceva nu e n regul. Apa e foarte mic adnc doar de treizeci de
centimetri i plin de nmol. n zona unde rul se ntoarce spre ora, e nesat
de o grmad de oameni disperai s-i umple vasele. De la distan, par nite
insecte.
Ce naiba?
n sfrit, Raven reuete s ajung pe mal i st lng mine, uimit.
Apa se termin, i zic.
La vederea lichidului noroios, ncep s m panichez. Brusc, mi-e mai sete
dect mi-a fost vreodat.
Imposibil, zice Raven. Pippa spunea c rul era n regul ieri.
Ar fi mai bine s lum ce putem, zice Tack.
110

n sfrit, el, Hunter i Bram au reuit s treac prin mulime. Julian apare o
clip mai trziu. Faa i e roie de transpiraie. Are prul lipit de frunte. Pentru
o clip, m doare sufletul pentru el. N-ar fi trebuit s i cer s m urmeze aici;
n-ar fi trebuit s i cer s treac grania.
Tot mai muli oameni vin spre ru i se lupt pentru apa puin care a mai
rmas. Nu avem de ales; trebuie s ne luptm i noi. n timp ce m ndrept
spre ap, cineva m d la o parte i sfresc prin a cdea pe spate, peste
pietre. Durerea mi cuprinde spatele i am nevoie de trei ncercri s m ridic.
Foarte muli oameni trec pe lng mine i m mping. n cele din urm, Julian
e nevoit s i fac loc prin mulime i s m ajute s m salt n picioare.
ntr-un final, reuim s lum doar o mic parte din apa pe care o doream i
pierdem din ea n drumul napoi spre tabra Pippei, cnd un brbat d peste
Hunter i i rstoarn o gleat. Apa pe care am luat-o e plin cu nmol fin i
se va mpuina i mai mult, dup ce o vom fierbe i o vom filtra. A fi plns
dac mi-a fi permis s irosesc ap.
Pippa i femeia din Rezisten stau n mijlocul unui mic cerc de oameni.
Alex i Coral s-au ntors. Nu m pot abine s-mi nchipui unde au fost
mpreun. O prostie, cnd sunt attea alte lucruri care s m preocupe; totui,
mintea mea se va ntoarce la asta.
Amor deliria nervosa: afecteaz mintea, astfel c nu poi gndi clar i nu
poi lua decizii logice legate de propria fericire. Simptomul numrul
doisprezece.
Rul ncepe Raven s zic, n timp ce ne apropiem, dar Pippa o
ntrerupe.
Am aflat.
Faa ei e sumbr. n lumina zilei, vd c Pippa e mai btrn dect am
crezut. M gndisem c are vreo treizeci i ceva de ani, dar faa ei e puternic
ridat, iar prul i e gri la tmple. Sau poate c e doar efectul vieii de aici, n
Slbticie, i al acestui rzboi.
Nu mai curge.
Ce vrei s spui? ntreab Hunter. Un ru nu se oprete peste noapte.
Ba da, dac e ndiguit, zice Alex.
Pentru o clip, se las tcere.
Cum adic ndiguit? vorbete Julian primul.
i el ncearc s nu intre n panic. Simt asta n vocea lui. Alex se uit la el.
ndiguit. Adic oprit. Blocat. Obstrucionat sau captat prin
Dar cine s o fac? l ntrerupe Julian.
111

Refuz s l priveasc pe Alex, dar Alex este cel care i rspunde.


E evident, nu?
Se nclin uor spre Julian. Se simte o tensiune n aer, una de-a dreptul
electric.
Cei de pe partea cealalt.
Face o pauz.
Oamenii ti.
Julian tot nu e obinuit s-i piard cumptul. Deschide gura, apoi o
nchide. Spune, foarte calm:
Ce ai zis?
Julian.
mi pun o mn pe braul lui. Pippa intervine.
Waterbury a fost evacuat aproape complet nainte s ajung eu. Am crezut
c a fost din cauza Rezistenei. Am considerat asta un avantaj.
Las s-i scape un hohot dur.
Evident, aveau alte planuri. Au oprit alimentarea cu ap a oraului.
Aadar, vom pleca, zice Dani. Sunt i alte ruri. Slbticia e plin de ele.
Vom merge n alt parte.
Sugestia ei e ntmpinat cu tcere. i mut privirea de la Pippa la Raven.
Pippa i trece mna peste prul scurt.
Mda, sigur, intervine femeia din Rezisten.
Are un accent ciudat, cntat, ca untul topit.
Cu oamenii pe care i putem aduna, cu cei care pot fi mobilizai, da,
putem pleca. Ne putem risipi, ne putem despri, s ne ntoarcem n
Slbticie. Dar probabil c exist patrule care ne ateapt. Fr ndoial, se
pregtesc chiar n clipa asta. E mai uor pentru ei, dac suntem n grupuri
mici, sunt anse mai slabe s putem riposta. n plus, arat mai bine pentru
pres. Masacrele la scar mai mare sunt mai greu de relatat.
De unde tii att de multe despre asta?
M ntorc. Lu tocmai s-a alturat grupului. Respir cu dificultate, iar faa i
lucete, de parc ar fi alergat. M ntreb unde o fi fost n tot acest timp. Ca de
obicei, prul i e desfcut, lipit de gt i de frunte.
Ea e Summer, zice Pippa calm. E din Rezisten. Datorit ei vei mnca n
aceast sear.
Insinuarea e clar: Avei grij ce vorbii.
Dar trebuie s plecm.
112

Vocea lui Hunter e ca un ltrat. Simt nevoia s l strng de mn. Hunter nu


se enerveaz niciodat.
Ce alt opiune avem?
Summer nu clipete.
Putem riposta, rspunde ea. Cu toii am ateptat ocazia s ne unim, s
facem ceva.
Art spre mulimea de adposturi, ca nite buci dintr-un imens rapnel,
lucind pn departe, spre orizont.
Asta a i fost ideea venirii n Slbticie, nu? Pentru noi toi. Ne sturasem
s ni se spun ce s alegem.
Dar cum o s luptm?
M simt mai timid n faa acestei femei cu voce cald, muzical, i cu
privire dur, mai timid dect am fost n faa oricui, de mult timp. Dar insist.
Suntem slabi. Pippa zicea c nu suntem organizai. Fr ap
Nu spun s ne dm cap n cap, m ntrerupe ea. Nici mcar nu tim cu ce
avem de-a face, ci oameni au rmas n ora, dac sunt patrule n Slbticie.
Eu spun s ne recuperm rul.
Dar dac este ndiguit
M ntrerupe iari.
Digurile pot fi aruncate n aer, zice ea simplu.
Tcem nc o clip. Raven i Tack se privesc. Mai mult din obinuin,
ateptm ca unul dintre ei s vorbeasc.
Care e planul tu? ntreab Tack i, pur i simplu, tiu c e real: se
ntmpl, se va ntmpla.
nchid ochii. Vd o imagine cnd ies din dubi cu Julian, dup evadarea
din New York; cnd credeam c scpasem de ce era mai ru, c viaa va ncepe
din nou pentru noi.
n schimb, viaa a devenit doar mai dur.
M ntreb dac se va termina vreodat.
Simt mna lui Julian pe umrul meu: o strngere, o linitire.
Deschid ochii.
Pippa se ghemuiete i deseneaz pe jos cu degetul o pictur mare.
S zicem c sta e Waterbury. Noi suntem aici.
Marcheaz un X pe extremitatea sudic a laturii mari.
i tim c, atunci cnd au nceput disputele, vindecaii s-au retras spre
vestul oraului. Cred c blocajul e undeva aici.
Pune un X pe latura estic, unde pictura ncepe s se ngusteze.
113

De ce? ntreab Raven.


Faa ei e din nou vioaie, alert. Pentru o clip, cnd o privesc, simt un mic
fior. Ea triete pentru asta lupta, btlia pentru supravieuire. Chiar i place.
Pippa ridic din umeri.
Aa cred. Acea parte a oraului era oricum parc, n mare parte. Probabil
c au inundat-o complet, modificnd cursul rului. Mai mult ca sigur au
consolidat aprarea acolo, dar dac ar fi avut suficient armament s vin dup
noi ne-ar fi atacat deja. Vorbim despre fore pe care or fi reuit s le adune
ntr-o sptmn sau dou.
Se uit la noi, s se asigure c o urmrim. Apoi, deseneaz o sgeat n jurul
bazei picturii, cu vrful n sus.
Probabil, se ateapt s mergem spre nord, pe cursul apei. Sau c ne
vom mprtia.
Traseaz linii radiante, n diverse direcii, pornind de la baza picturii;
acum, desenul arat ca o fa rvit, cu barb.
n schimb, eu cred c ar trebui s atacm direct, s trimitem nite
oameni n ora, s rupem digul.
Deseneaz larg o linie prin pictur, pe care o taie n dou.
Eu m bag, zice Raven.
Tack scuip. Nu e nevoie s spun c i el. Summer i ncrucieaz braele,
privind n jos, la desenul Pippei.
Vom avea nevoie de trei grupuri, zice ea ncet. Dou pentru diversiuni icicolo se apleac i face dou semne de X n dou locuri, de-a lungul zonei
periferice i unul mai mic, s ptrund, s fac treaba i s ias.
Eu m bag, intervine Lu. Att timp ct fac parte din grupul principal. Nu
vreau nicio treab din aia de rahat, din umbr.
Asta m surprinde. La vechiul adpost, Lu nu i-a exprimat niciodat
interesul pentru Rezisten. Nici mcar nu i-a fcut un semn fals al operaiei.
i-a dorit s stea ct mai departe de lupt; voia s pretind c partea cealalt,
a vindecailor, nu exista. Ceva trebuie s se fi schimbat n cele cteva luni n
care am fost desprii.
Lu poate s vin cu noi, zmbete Raven. Ea e o amulet norocoas. De
asta are i numele acesta. Nu-i aa, Lucky?
Lu nu zice nimic.
i eu vreau s fac parte din grupul principal, zice Julian brusc.
Julian, optesc.
M ignor.
114

Eu o s merg oriunde o s fie nevoie, zice Alex.


Julian se uit la el i, pentru o clip, simt ranchiuna dintre ei, o for
brutal, nemascat.
i eu la fel, zice Coral.
i noi.
Hunter face semn spre el i Bram.
Eu vreau s fiu cea care aprinde chibritul, zice Dani.
Se aud i alte voci care se ofer pentru diverse treburi.
Raven m privete.
Dar tu, Lena?
Simt privirea lui Alex pe mine. Gura mi e foarte uscat; soarele e orbitor.
M uit n alt parte, spre sutele i sutele de oameni care au fost alungai din
casele lor, departe de vieile lor, spre acest loc prfuit i murdar, doar pentru
c i-au dorit puterea de a simi, de a gndi, de a alege pentru ei. Nu aveau de
unde s tie c pn i asta e o minciun, c niciodat nu alegem cu adevrat,
nu n totalitate. Mereu suntem mpini pe un drum sau altul. Nu avem de ales,
trebuie doar s mergem nainte; brusc, ne trezim pe un drum pentru care nam optat. Dar poate c fericirea nici nu st n alegeri. Poate c st n ficiune,
n a te preface: c oriunde am ajunge, acolo am vrut, de fapt, s ajungem.
Coral se foiete i i duce mna spre braul lui Alex.
Eu merg cu Julian, zic, ntr-un final.
La urma urmei, pentru asta am optat.

115

HANA
nainte s merg acas, petrec un timp rtcind pe strzile din apropiere de
Old Port, ncercnd s scap de gndul la Lena i la vin; ncercnd s scap de
vocea lui Fred: Cassie punea prea multe ntrebri.
Dau peste o bordur i pedalez ct pot de repede, de parc a putea s-mi
scot gndurile din cap prin picioare. n doar dou sptmni, nu voi mai avea
nici aceast libertate; voi fi prea cunoscut, prea vizibil, prea urmrit.
Transpiraia mi curge pe ceaf. O btrn iese dintr-un magazin i abia am
timp s o evit, sar pe bordur i napoi pe strad, nainte s o lovesc.
Proasto! strig ea.
Scuze, strig peste umr, dar vorbele sunt luate de vnt.
Apoi, din senin, un ltrat de cine, o blan neagr mare sare pe mine. Trag
de ghidon spre dreapta i mi pierd echilibrul. Cad de pe biciclet, m lovesc la
cot i alunec civa metri, n timp ce durerea mi sfie partea dreapt.
Bicicleta cade lng mine, scrnind pe asfalt, cineva ip, iar cinele nc
latr. Un picior mi e prins printre spiele roii din fa. Animalul mi d ocol,
mirosind.
Eti n regul?
Un brbat traverseaz repede strada.
Cine ru, zice el i l plesnete peste cap.
Animalul se ndeprteaz un pic, scheunnd. M ridic n fund i mi extrag
cu grij piciorul dintre spie. Braul drept i fluierul piciorului sunt julite, dar,
n mod miraculos, nu cred c mi-am rupt ceva.
Sunt bine.
M ridic ncet n picioare, micnd gleznele i ncheieturile, s vd dac m
dor. Nimic.
Ar trebui s te uii pe unde mergi, zice brbatul.
Pare iritat.
Puteai s mori.
Apoi, pornete n josul strzii i i fluier cinele, s l urmeze. Acesta
pornete dup el, cu capul n jos. Ridic bicicleta i o duc pe trotuar. Lanul a
czut, iar unul dintre ghidoane e uor ndoit, dar n rest pare n regul. n timp
ce m aplec s pun lanul, observ c am czut chiar n faa Centrului pentru
Organizare, Cercetare i Educaie. Trebuie s fi mers n jurul lui, n ultima or.
116

La COCE se pstreaz documentele publice: nregistrrile firmelor, dar i


numele, datele de natere i adresele locuitorilor; copii ale actelor de natere,
cstorie, medicale i dentare; nclcri ale legilor, notele din coal, precum
i rezultatele evalurilor i perechile sugerate.
O societate deschis este o societate sntoas; transparena este
necesar ncrederii. Asta ne nva Cartea tcerii. Mama obinuia s formuleze
diferit: doar cei care au ceva de ascuns fac caz de confidenialitate.
Fr s mi dau seama, leg bicicleta de un felinar i urc scrile n fug. Trec
prin uile rotative i intru n holul mare, cu gresie gri i neoane. O femeie st n
spatele unui birou din imitaie de lemn, n faa unui computer vechi. n spatele
ei, un lan greu este atrnat de-a curmeziul unei intrri; de el atrn o plcu
pe care scrie: DOAR PENTRU PERSONAL I PENTRU ANGAJAII AUTORIZAI.
Femeia abia se uit la mine, n timp ce m apropii de birou. Pe un ecuson mic
din plastic scrie numele ei, TANYA BOURNE, CONSULTANT SECURITATE.
Pot s v ajut? ntreab ea pe un ton monoton.
mi dau seama c nu m-a recunoscut.
Sper, zic vesel i mi pun minile pe birou, fornd-o s m priveasc.
Lena obinuia s numeasc asta privirea cumpr orice.
Vezi tu, se apropie nunta mea i am uitat complet de Cassie, iar acum nu
prea mai am timp s dau de urma ei
Femeia ofteaz i se reaaz pe scaun.
i sigur c trebuie s fie aici. Adic, chiar dac nu am mai vorbit ei
bine, ea m-a invitat la nunta ei i nu ar fi drgu, nu?
Las s-mi scape un chicotit.
Domnioar? zice ea plictisit.
Chicotesc din nou.
Oh, scuze. Bolboroseala, cred c e un obicei urt. Presupun c sunt doar
agitat, tii, din cauza nunii.
M opresc i trag aer n piept.
Deci, putei s m ajutai?
Clipete. Ochii ei sunt de culoarea apei murdare din cad.
Ce?
Putei s m ajutai s o gsesc pe Cassie? ntreb i strng pumnii,
spernd s nu observe.
Te rog, spune da.
Cassandra ODonnell.
117

O privesc atent pe Tanya, dar nu pare s recunoasc numele. Scoate un


oftat exagerat, se ridic de pe scaun i se ndreapt spre un vraf mare de
hrtii. Se ntoarce la mine i, practic, le trntete pe birou. E gros ca un
formular medical, lung de cel puin douzeci de pagini.
Cererile de informaii personale pot fi trimise COCE, n atenia
Departamentului de Recensmnt, i vor fi procesate n cel mult nouzeci de
zile
Nouzeci de zile! o ntrerup. Nunta mea e n dou sptmni.
Strnge buzele. Toat faa ei are culoarea apei murdare. Poate c s-a acrit
din cauza faptului c st aici zilnic, sub neoanele astea slabe, care bzie.
Zice, ferm:
Cererile urgente de informaii personale trebuie nsoite de o
declaraie
Uite ce e
mi rsfir degetele pe birou i mi mping frustrarea n palme.
Adevrul e c aceast Cassandra e o mic vrjitoare, da? Nici mcar nu o
plac.
Tanya ridic un pic brbia. Minciuna curge.
Mereu zicea c eu nu o s trec de evaluare, tii? Iar cnd ea a obinut un
opt, a vorbit despre asta zile n ir. Ei bine, tii ce? Eu am obinut mai mult
dect ea, iar perechea mea e mai bun, la fel ca i nunta mea.
M aplec un pic mai mult i ncep s optesc.
Vreau s fie acolo. Vreau s vad.
Tanya m studiaz atent o clip. Apoi, ncet, gura ei schieaz un zmbet.
tiu i eu o femeie ca asta. Ai zice c s-a nscut n rai.
i ndreapt atenia spre monitorul computerului.
Cum ziceai c o cheam?
Cassandra. Cassandra ODonnell.
Unghiile Tanyei lovesc exagerat n tastatur. Apoi, scutur din cap i se
ncrunt.
mi pare ru. Nu e nimeni cu acest nume.
Stomacul mi se strnge.
Eti sigur? Adic, ai scris corect?
ntoarce spre mine monitorul.
Am gsit mai bine de patru sute de ODonnell. Niciunul nu e Cassandra.
Dar Cassie?
118

M lupt cu o presimire urt, pe care nu pot s-o numesc. Imposibil. Chiar


dac ar fi moart, tot ar aprea n sistem. Aici sunt nregistrri cu toi oamenii
din ultimii aizeci de ani, vii sau mori. Rsucete la loc monitorul i tasteaz
din nou, apoi scutur din cap.
Of-of. mi pare ru. Poate c nu i tii bine numele?
Poate.
ncerc s zmbesc, dar gura mea nu se supune. Nu are nicio logic. Cum
poate s dispar cineva? mi vine o idee: poate c a fost invalidat. E singurul
lucru logic. Poate c operaia ei nu a reuit, poate c a luat deliria, poate c a
fugit n Slbticie. Asta ar explica situaia. Ar fi motivul pentru care Fred a
divorat.
ce merit, pn la urm.
Clipesc. Tanya zisese ceva. Se uit la mine rbdtor, evident ateptnd s
rspund.
Scuze, ce spuneai?
Ziceam c nu mi-a face attea griji. Lucrurile astea se rezolv de la sine.
Toat lumea primete ce merit, pn la urm.
Rde zgomotos.
Voia Domnului nu se face dac lucrurile nu se potrivesc perfect. tii ce
vreau s spun? Iar tu ai ce merii, iar ea va primi la fel.
Mulumesc.
O aud rznd din nou, n timp ce ies; rsul ei m urmrete pe strad, mi
sun slab n urechi, chiar i cnd sunt la cteva strzi distan.

119

LENA
Cerul parc se destram. La orizont e crmiziu. Restul e presrat cu linii de
un rou aprins. Rul abia mai curge. Se isc certuri pentru ap. Pippa ne
avertizeaz s nu ieim din zona ei i posteaz paznici la margine. Summer a
plecat deja. Fie Pippa nu tie unde s-a dus, fie nu ne spune care i sunt
planurile. ntr-un final, decide c mai puin e mai bine: cu ct implicm mai
puini oameni, cu att sunt mai mici riscurile s o dm n bar. Cei mai buni
lupttori Tack, Raven, Dani i Hunter se vor ocupa de problema principal:
vor trebui s ajung la dig, oriunde ar fi, i s l drme. Lu insist s mearg
cu ei, la fel i Julian i, cu toate c niciunul dintre ei nu e lupttor antrenat,
Raven cedeaz.
A putea s-o omor.
O s avem nevoie i de paznici, zice ea. Supraveghetori. Nu-i face griji. O
s-l aduc napoi ntreg.
Alex, Pippa, Coral i un tip din echipa Pippei, poreclit Beast presupun c
din cauza clii de pr negru i a brbii care i acoper gura , vor forma
echipajul de diversiune. Nu tiu cum, m trezesc n al doilea echipaj. Bram m
va seconda.
Eu am vrut s stau cu Julian, i zic lui Tack. Nu-mi vine s-i spun direct
Pippei.
Da? Ei bine, eu am vrut unc i ou azi-diminea, mi zice, fr s se
uite la mine.
i rsucete o igar.
Dup tot ce am fcut pentru voi, tot ca pe un copil m tratezi.
Doar cnd te pori ca unul, mi zice tios i mi amintesc o ceart pe care
am avut-o odat cu Alex, acum o eternitate, dup ce descoperisem c mama
fusese nchis n Cripte toat viaa mea.
Nu m-am mai gndit la acel moment i la izbucnirea lui Alex. A fost exact
nainte s mi spun prima dat c m iubete. nainte s i mrturisesc i eu
acelai lucru. Brusc, m simt dezorientat i trebuie s mi bag unghiile n
palme pn simt durere. Nu neleg cum se schimb totul, cum sunt ngropate
straturi din viaa noastr. Imposibil. La un moment dat, cndva, o s
explodm.
Uite ce e, Lena.
120

Acum, Tack ridic privirea.


i cerem s faci asta pentru c avem ncredere n tine. Eti un lider. Avem
nevoie de tine.
Sunt att de surprins de sinceritatea tonului, c nu mi vine n minte nimic
de zis. n vechea mea via, n-am fost niciodat lider. Hana era liderul. Eu o
urmam.
Cnd se va termina? ntreb n cele din urm.
Nu tiu.
E prima dat cnd l aud recunoscnd c nu tie ceva. ncearc s-i ruleze
igara, dar minile i tremur. Trebuie s se opreasc i s o ia de la capt.
Poate c nu se va termina.
n cele din urm, renun i arunc igara cu sil. Pentru o clip, rmnem
tcui.
Eu i Bram avem nevoie de un al treilea, zic eu apoi. Astfel, dac se
ntmpl ceva, dac unul dintre noi o ncurc, cellalt nc are acoperire.
Tack m privete din nou. mi amintesc c i el e tnr, douzeci i patru de
ani, mi-a spus Raven odat. n clipa asta se vede. Arat ca un copil
recunosctor, de parc m-a fi oferit s-l ajut la teme. Apoi, momentul trece,
iar faa lui redevine dur. Scoate cutia cu tutun i nite foi de igar i o ia de la
capt.
Poi s o iei pe Coral, mi zice.

Partea de misiune care m sperie cel mai mult este traversarea taberei.
Pippa ne d una dintre lanternele cu baterii pe care o duce Bram. n lumina ei
slab, mulimea din jur se desface n buci i fragmente: sclipirea unui
zmbet ici; mai ncolo, o femeie cu snii goi alptnd un bebelu i privindune cu resentiment. Un flux de oameni care abia se dau la o parte ca s ne lase
s trecem i care se contopesc din nou, n urma noastr. Le simt nevoia: deja
au nceput gemetele, oaptele ap, ap, ap. i de peste tot se aud strigte;
plnsete nbuite n bezn; pumni strni.
Ajungem la malul rului, acum, o tcere ciudat. Nu mai sunt oameni care
s miune pe la fundul apei, s se bat pentru ea. Nu mai este ap pentru care
s se bat, doar un fir subire, de un deget negru de nmol.
Pn la zid sunt un kilometru i jumtate, apoi ali apte spre nord-vest, dea lungul graniei, spre una dintre zonele mai bine fortificate. O problem va fi
s atragem atenia forelor de securitate i s le ademenim departe de locul
unde Raven, Tack i ceilali trebuie s acioneze.
121

Mai devreme, Pippa a deschis al doilea frigider, cel mic, lsnd s se vad
rafturi cu arme trimise de Rezisten. Tack, Raven, Lu, Hunter i Julian au
primit arme. Noi a trebuit s ne mulumim cu o jumtate de sticl de gazolin,
umplut cu o crp veche: poeta unei ceretoare, a zis Pippa. Printr-un
accept tcut, eu am fost aleas s o duc. n timp ce mergem, pare s devin
tot mai grea n rucsac i m lovete incomod pe spate. Nu m pot abine i mi
imaginez explozii brute, care m pulverizeaz.
Ajungem la locul unde tabra se ntinde de-a lungul zidului sudic al
graniei, un val de oameni i de corturi pe piatr. Aceast parte a zidului i
oraul de dincolo de el au fost abandonate. Reflectoare uriae, care acum nu
lumineaz, se nal peste tabr. Un singur bec a rmas ntreg: arunc n fa
o lumin alb strlucitoare i contureaz clar lucrurile, dar fr detalii i
profunzimi, ca un far peste o ntindere de ap.
Urmm zidul de grani spre nord i, n sfrit, lsm n urm tabra.
Pmntul de sub noi e uscat. Covorul de ace de pin trosnete la fiecare pas. n
afar de asta, odat ce zgomotul taberei se ndeprteaz, e linite.
Nelinitea mi strnge stomacul. Nu sunt foarte ngrijorat de rolul nostru
dac totul merge bine, nici mcar nu va trebui s spargem digul dar Julian e
n belea pn peste cap. Habar n-are ce face i n ce s-a bgat.
Asta e o nebunie, zice Coral brusc.
Vocea ei e piigiat. Probabil c s-a luptat cu panica n tot acest timp.
Nu va funciona. E curat sinucidere.
Nu trebuia s vii, i zic tios. Nu i-a cerut nimeni s te oferi voluntar.
Parc nici nu m-a auzit.
Trebuia s ne strngem lucrurile i s plecm de aici.
i s-i lsm pe toi s se descurce cum pot?
Coral nu mai zice nimic. Evident, e la fel de nemulumit ca mine c suntem
obligate s lucrm mpreun, probabil, chiar mai nemulumit, pentru c eu
sunt efa.
Trecem printre copaci, urmnd lumina n micare a lanternei lui Bram, care
plutete n faa noastr ca un licurici imens. Adesea, trecem peste fii de
beton, care radiaz din zidurile oraului. Cndva, aceste drumuri vechi duceau
spre alte orae. Acum, nu mai duc nicieri, sunt doar nite ruri gri n jurul
puieilor. Indicatoarele acoperite de ieder maronie arat drumul spre
orae i restaurante de mult timp desfiinate.
M uit la ceasul mic din plastic pe care mi l-a dat Beast: unsprezece i
jumtate seara. A trecut o or i jumtate de cnd am pornit. Mai avem
122

treizeci de minute pn cnd ar trebui s dm foc crpei i s aruncm sticla


peste zid. Simultan, n partea de est, va avea loc o explozie, la sud de locul pe
unde vor trece Raven, Tack, Julian i ceilali. Cele dou explozii ar trebui s
distrag atenia de la bre.
Att de departe de tabr, graniele sunt mai bine ntreinute. Zidul nalt
din beton este intact i curat. Reflectoarele sunt funcionale i mai multe:
imense, ochi orbitori, la intervale de aproximativ zece metri. Dincolo de ele
zresc siluetele ntunecate ale blocurilor, ale cldirilor cu faade din sticl,
clopotniele bisericilor. tiu c trebuie s fim aproape de centrul oraului, o
zon care, spre deosebire de unele zone rezideniale periferice, nu a fost
complet evacuat.
ncep s simt adrenalina, care m face s fiu foarte alert. Brusc, sunt
contient c noaptea nu e deloc tcut. Aud animalele din jur, tropitul
trupurilor mici printre frunze. Apoi, voci, slab, amestecate cu sunetele pdurii.
Bram, optesc. Stinge lanterna.
Se conformeaz. Ne oprim toi. Greierii cnt, fragmenteaz aerul n
secunde. Aud respiraia slab, disperat, a lui Coral. E speriat. Din nou vocile
i un rs. mbrim copacii, ascuni n poriunile de ntuneric dintre dou
reflectoare. Pe msu ce ochii mei se obinuiesc, vd o lumini un licurici
portocaliu care se mic pe zid. Sclipete, se estompeaz, apoi sclipete din
nou. O igar. Paza. Un alt hohot de rs rupe tcerea, de data aceasta mai
tare, iar o voce de brbat zice:
Nici vorb!
Paznici, la plural. Aa, deci. Exist posturi de supraveghere de-a lungul
graniei. E i bine, i ru. Mai muli paznici nseamn mai muli oameni care
pot da alarma, mai multe fore care trebuie distrase. Iar apropierea de zid va fi
i mai periculoas. i fac semn lui Bram s pornim. Acum, fr lantern,
trebuie s ne micm ncet. Verific din nou ceasul. Douzeci de minute. Apoi,
vd: o structur metalic ce se nal deasupra zidului, ca o colivie de psri
uria. Un turn de alarm. Manhattan, care avea un turn similar, avea
asemenea alarme. n interiorul cutii exist un mner care transmite alarma n
tot oraul i alerteaz agenii i poliia. Din fericire, turnul se afl n unul din
spaiile ntunecate dintre reflectoare. Totui, e foarte probabil s existe grzi
n acea poriune de grani, chiar dac nu le vedem. Partea de sus a zidului e
groas i umbrit, iar acolo pot fi orici ageni.
Le optesc lui Bram i lui Coral s se opreasc. nc suntem la mai bine de
treizeci de metri de zid, ascuni n umbra coniferelor i a stejarilor.
123

Vom detona ct putem de aproape de turnul de alarm, le spun cu voce


joas. Dac explozia nu declaneaz alarma, o vor face paznicii. Bram, trebuie
s te ocupi de unul dintre reflectoarele din fa. Nu unul prea ndeprtat,
totui. Dac sunt paznici n turn, vreau s ias de acolo. Va trebui s m
apropii, ca s arunc chestia aia.
mi dau jos rucsacul.
Eu ce o s fac? ntreab Coral.
Rmi aici. Supraveghezi. M acoperi, dac se ntmpl ceva.
Rahat, zice ea cu jumtate de gur.
M uit din nou la ceas. Cincisprezece minute. Aproape este timpul s
pornim. Scot sticla din rucsac. Pare mai mare dect mai devreme i mai grea.
Nu gsesc imediat chibriturile pe care mi le-a dat Tack i am un moment de
panic, la gndul c le-am pierdut cumva n bezn, apoi mi amintesc c le-am
bgat n buzunar, s fie n siguran.
Aprinzi crpa i arunci sticla, mi-a spus Pippa. Simplu.
Trag aer n piept i expir ncet. Nu vreau s tie Coral c sunt nelinitit.
Gata, Bram.
Acum?
Vocea lui e nceat i calm.
Pornete acum. Dar ateapt fluierul meu.
Se ridic, apoi se ndeprteaz de noi neauzit; n scurt timp, e nghiit de
bezn. Eu i Coral ateptm tcute. La un moment dat, coatele noastre se
ating, iar ea tresare. M trag un pic de lng ea, n timp ce scanez zidul i
ncerc s-mi dau seama dac umbrele pe care le vd sunt oameni sau doar
umbre ale nopii. M uit la ceas o dat, apoi nc o dat. Brusc, minutele par
s o ia la goan. 11.50. 11.53. 11.55.
Acum.
Gtul mi-e uscat. Abia pot s nghit i trebuie s-mi ling buzele de dou ori
nainte s reuesc s fluier. Pentru cteva momente lungi, agonizante, nu se
ntmpl nimic. Nu mai are rost s m prefac c nu mi-e fric. Inima mi
bubuie n piept, iar plmnii parc mi-ar fi fost aplatizai.
Apoi, l vd. Doar pentru o clip, cnd nete spre zid, traverseaz dra de
lumin de la reflector i e luminat, ngheat, un instantaneu foto; apoi, bezna l
nghite din nou i o secund mai trziu se simte o zdruncintur puternic i
reflectorul se stinge.
ndat sunt n picioare i alerg spre zid. Aud strigtele, dar nu neleg niciun
cuvnt, m concentrez doar pe zid i pe turnul de alarm din spatele lui.
124

Acum, c reflectorul e stins, silueta turnului e mai clar, conturat de lumina


lunii i de cteva lumini difuze, din ora. La cinci metri de zid, m reazem de
trunchiul unui stejar tnr. Pun sticla ntre coapse i m chinui s scapr un
chibrit. Primul nu se aprinde.
Haide, haide, mormi.
Minile mi tremur. Al doilea i al treilea chibrit se sting imediat. O rafal
de mpucturi sparg tcerea. Acestea sunt la ntmplare i spun rapid o
rugciune, ca Bram s fi ajuns napoi printre copaci, adpostit i n siguran,
avnd grij ca restul planului s decurg cum am stabilit.
Al patrulea chibrit se aprinde. Iau sticla dintre picioare, ating vrful
chibritului de crp, o privesc cum se aprinde, o flacr alb i fierbinte. Apoi,
ies dintre copaci, trag aer n piept i o arunc. Sticla se rotete n aer, o flacr
ameitoare. M pregtesc pentru explozie, dar nu se ntmpl nimic. Crpa,
nc arznd, iese din sticl i cade pe jos. Pentru o clip, sunt ca hipnotizat, i
urmresc cderea, ca o pasre n flcri, rnit, care se prbuete n tufiurile
de la baza zidului. Sticla se lovete de zid, fr s se sparg.
Ce dracu? Acum, care mai e problema?
Foc, se pare.
Probabil, de la igara ta afurisit.
Nu mai bombni i d-mi un furtun.
Nu pornete nicio alarm. Probabil, paznicii sunt obinuii cu vandalisme
din partea Invalizilor i niciun reflector spart, niciun foc mic nu sunt suficiente
pentru a-i ngrijora. Posibil s nu conteze diversiunea fcut de Alex, Pippa i
Beast e mult mai important, mai aproape de locul aciunii , dar nu-mi pot
alunga teama c poate nici planul lor nu va funciona. Asta ar nsemna un ora
plin cu grzi antrenate, n alert. Iar asta i-ar trimite pe Raven, Tack, Julian i
restul direct la mcel.
Fr s iau o decizie contient, sunt din nou n picioare i sprintez spre un
stejar aflat n apropiere de zid, unul ce pare s mi suporte greutatea. Tot ce
tiu e c trebuie s trec peste zid i s declanez chiar eu alarma. mi proptesc
piciorul de un ciot i m ridic. Sunt mai slab dect toamna trecut, cnd
urcam rapid pn la cuiburi, zilnic, fr probleme. M trezesc pe jos, cu o
bufnitur.
Ce faci?
M ntorc. Coral a ieit dintre copaci.
Ce faci tu?
125

M ntorc din nou spre stejar, ncercnd s m prind altfel, de data aceasta.
Nu am timp, nu am timp, nu am timp.
Ai zis s te acopr.
Vorbete mai ncet, i optesc.
Sunt foarte surprins c i pas de mine suficient ct s m urmeze.
Trebuie s trec peste zid.
De ce?
ncerc a treia oar reuesc s ating cu vrfurile degetelor crengile de
deasupra capului nainte ca picioarele mele s cedeze i s fiu obligat s sar
jos. A patra ncercare e mai rea dect primele trei. mi pierd controlul, nu mai
gndesc limpede.
Lena. Ce ai de gnd s faci? repet Coral.
M ntorc i o privesc.
D-mi avnt, optesc.
Ce s-i dau?
Haide!
Panica mi se simte n voce. Dac Raven i ceilali nu au trecut deja, vor
ncerca n orice clip. Ei conteaz pe mine. Coral trebuie s fi simit
schimbarea din tonul meu, pentru c nu mai ntreab nimic. i mpreuneaz
degetele i se apleac, s mi pot pune piciorul pe minile ei. Apoi, m ridic
mormind, iar eu m nal i reuesc s m trag n sus printre crengi, care se
rsfir ca spiele unei umbrele. Una dintre ele ajunge pn aproape de zid. M
las pe burt i m ntind ca o omid. Creanga se las sub greutatea mea. nc
un picior i un pic i va ncepe s se legene. Nu pot merge mai departe. Pe
msur ce ramura se las n jos, distana dintre mine i partea de sus a zidului
crete; dac mai naintez, nu voi avea nicio ans s trec peste el.
Trag aer n piept i m ghemuiesc cu minile strnse de creanga ce se
leagn uor cu mine. Nu am timp s-mi fac griji sau s-mi pun ntrebri.
nesc spre zid, iar ramura se mic odat cu mine, ca o trambulin, cnd se
elibereaz de greutatea mea. Pentru o clip, sunt n aer. Apoi, marginea din
beton a zidului m lovete n stomac i m las fr aer. Reuesc doar s-mi
prind ambele mini de zid i s m trag n sus, apoi s m las pe poteca pe
care i fac rondul paznicii. M opresc s mi trag rsuflarea. Dar nu pot sta
mult. Aud o rpial brusc de sunete: paznici strignd unii la alii i pai
alergnd n direcia mea. Vor ajunge la mine n curnd i voi fi pierdut ocazia.
M ridic i o iau la fug spre turnul de alarm.
Hei! Hei, oprete-te!
126

Din bezn se materializeaz diverse forme: una, dou, trei, toi brbai,
lumina lunii lucind pe metal. Arme. Primul glon ricoeaz din unul dintre
picioarele din oel ale turnului. M arunc n turnul mic, deschis, n timp ce prin
aer uier mai multe mpucturi. Vederea mea se ngusteaz i totul se aude
ca din deprtare. Imagini confuze mi apar n minte, de parc ar fi scene din
filme diferite: mpucturi, artificii, ipete, copii pe plaj.
Apoi, tot ce vd e un mic mner luminat de sus de un singur bec: ALARMA
DE URGEN.
Timpul pare s ncetineasc. Braele mele parc ar fi ale altcuiva, plutesc
spre mner, agonizant de ncet. Mnerul e n mna mea: metalul e
surprinztor de rece. ncet, ncet, ncet, mna strnge, braul trage.
O alt mpuctur, sunetele metalice peste tot n jurul meu: o vibraie
puternic. Apoi, brusc, noaptea e strpuns de un ipt ascuit, iar timpul
revine la viteza normal. Sunetul e att de puternic, c l simt n dini. Un bec
imens se aprinde n vrful turnului de alarm i ncepe s se nvrt, trimind
raze roietice peste ora.
Printre barele metalice se ntind spre mine brae uriae i proase. Unul
dintre paznici m apuc de ncheietur. M ntind i mi trec o mn n jurul
gtului su, trag de el brusc i se prbuete cu fruntea peste una dintre
barele metalice. Strnsoarea lui slbete, n timp ce se clatin njurnd.
Trf!
nesc afar din turn. Doi pai peste zid i voi fi bine, voi fi liber. Bram i
Coral vor atepta la adpostul copacilor vom scpa de grzi, n ntuneric i
printre umbre Pot s o fac
Atunci apare Coral, peste zid. Sunt att de surprins, c m opresc din
alergat. Asta nu fcea parte din plan. nainte s apuc s o ntreb ce face, simt
un bra n jurul ncheieturii mele, un bra care m trage napoi. Simt miros de
piele i o respiraie fierbinte la ceaf. Instinctele preiau controlul; bag cotul n
stomacul paznicului, dar nu-mi d drumul.
Nu te mica, mrie el.
Totul se transform n haos: cineva ip i o mn se strnge n jurul gtului
meu. Coral e n faa mea, palid i frumoas, cu prul n vnt, cu braele
ridicate o adevrat apariie.
Are o piatr.
Braul ei se rotete, un arc frumos i m gndesc: o s m omoare.
Apoi, paznicul geme, braul din jurul ncheieturii mele se nmoaie, iar mna
mi d drumul, n timp ce el se prbuete. Dar acum apar alii, de peste tot.
127

Alarma nc url i, la anumite intervale, scena e nvluit ntr-o lumin


roiatic: doi paznici n stnga noastr; doi n dreapta. Trei paznici, umr la
umr, lipii de zid, ne blocheaz drumul spre partea cealalt.
Lumina trece din nou peste noi i vd o scar metalic n spatele nostru
care coboar ntr-un vid ngust, spre strzile oraului.
Pe aici, gfi eu.
O ndrum pe Coral n jos, pe scri. Aceast micare a fost neateptat, iar
paznicilor le ia o clip s reacioneze. Pn s ajung ei la scri, eu i Coral
ajungem pe strad. n orice clip pot sosi mai muli, din cauza alarmei. Dar
dac putem gsi un col ntunecat Undeva unde s ne ascundem i s
ateptm Doar cteva felinare mai sunt aprinse. Strzile sunt ntunecoase.
Se aude slab o mpuctur, dar evident sunt paznicii, care trag la ntmplare.
Facem la dreapta, apoi la stnga, apoi din nou la dreapta. Pai care tropie
spre noi. Mai multe patrule. Ezit i m ntreb dac n-ar trebui s ne ntoarcem
pe unde am venit. Coral pune o mn pe braul meu i m trage spre un
triunghi de umbre: locul unde a fost o u, duhnind a urin i a igri i pe
jumtate ascuns n spatele unei intrri cu coloane. Ne ghemuim n umbr. O
clip mai trziu, un amestec de trupuri trec pe lng noi, un zumzet de voci n
staii i respiraii gfite.
Alarma e nc pornit. Poziia douzeci i patru arat c s-a produs o
fisur.
Ateptm ntriri, s ncepem cutarea.
ndat ce trec, m ntorc spre Coral.
Ce naiba fceai? De ce ai venit dup mine?
Ai zis c trebuie s te acopr. M-am speriat cnd am auzit alarma. M-am
gndit c ai dat de belea.
i Bram?
Coral scutur din cap.
Nu tiu.
Nu ar fi trebuit s riti, i zic tios, apoi adaug: Mulumesc.
Vreau s m ridic n picioare, dar Coral m trage la loc.
Ateapt, mi optete i i duce degetele la buze. Apoi, aud: mai muli
pai care se ndreapt n direcie opus. Apar dou siluete care se mic
repede. Una dintre ele, un brbat, zice:
Nu tiu cum ai trit n mizeria aia atta timp i spun, eu n-a fi putut.
Nu a fost uor.
128

A doua e o femeie. Vocea ei mi pare cunoscut. ndat ce trec, Coral m


nghiontete. Trebuie s ne ndeprtm de zona asta, care n curnd va fi plin
de patrule; probabil c vor aprinde i felinarele, ca s-i uureze cutarea.
Trebuie s o lum spre sud. Apoi, vom reui s trecem napoi n tabr.
naintm repede, tcut, ne micm pe lng cldiri, unde putem s ne
ascundem uor pe alei i n arcade. Simt aceeai fric sufocant pe care am
simit-o cnd eu i Julian am fugit prin tunele i a trebuit s gsim drumul prin
subteran.
Deodat, toate felinarele se aprind. Parc ntunericul ar fi fost un ocean, iar
mareea a trecut, lsnd strzile dezgolite. Instinctiv, ne lsm n jos, n cadrul
unei ui.
Rahat, mormie Coral.
M-am temut c se va ntmpla asta. Va trebui s rmnem pe alei. Vom
merge prin cele mai ntunecate zone.
Coral aprob.
Ne micm precum obolanii: alergm dintr-o zon ntunecat n alta, ne
ascundem n spaii mici; pe alei i prin deschizturi, pe lng tocurile uilor i
n spatele containerelor de gunoi. De dou ori auzim patrulele apropiindu-se
de noi i ne ghemuim n bezn, pn cnd bzitul staiilor i zgomotul pailor
dispar.
Oraul se schimb. n scurt timp, cldirile se rresc. n sfrit, sunetul
alarmei care nc iuie este doar un ipt ndeprtat i ne cufundm
recunosctoare ntr-o zon unde felinarele sunt stinse. Deasupra noastr e
lun plin. Apartamentele de pe fiecare parte au aspectul trist al copiilor
separai de prini. M ntreb ct de departe suntem de ru, dac Raven i
ceilali au reuit s arunce n aer digul, dac am fi auzit sau nu. M gndesc la
Julian i simt un fior de nelinite i de regret. Am fost dur cu el. Face tot ce
poate.
Lena.
Coral se oprete i mi face semn. Trecem printr-un parc; n mijlocul lui e un
amfiteatru. Pentru o clip, confuz, am impresia c vd petrol lucind printre
scaune; luna arunc o lumin strlucitoare pe o suprafa neagr lucioas.
Atunci mi dau seama: ap.
Jumtate din amfiteatru e plin cu ap. Un strat de frunze plutesc la
suprafa i creeaz confuzia aceea de reflecii ale lunii. E ciudat de frumos.
Incontient, fac un pas nainte, pe iarb, care lipie sub picioarele mele.
Noroiul se mic sub pantofii mei. Pippa avea dreptate. Digul trebuie s fi
129

forat apa s treac peste maluri i s inunde unele locuri din centru. Asta
nseamn c suntem n una dintre zonele evacuate dup proteste.
S mergem la zid. N-ar trebui s avem probleme s l trecem.
Continum s ne deplasm pe lng marginea parcului. Tcerea din jur e
grea, complet i linititoare. ncep s m simt bine. Am reuit. Am fcut ce
trebuia s facem. Cu puin noroc, i restul planului a mers bine.
ntr-un col al parcului e o mic rotond din piatr, nconjurat de copaci.
Dac nu ar fi fost felinarul vechi aprins n col, nu a fi observat-o pe fata care
sttea pe una dintre bncile din piatr. Are capul lsat ntre genunchi, dar i
recunosc prul lung i teniii mov murdari de noroi. Lu. Coral o vede n acelai
timp cu mine.
Nu e? ncepe ea, dar eu deja o iau la fug.
Lu!
Ridic privirea, surprins. Cred c nu m recunoate imediat; pentru un
moment, faa i e alb, ngrozit. M ghemuiesc n faa ei i i pun minile pe
umeri.
Eti bine? Unde sunt ceilali? S-a ntmplat ceva?
Eu
Vocea i se stinge i scutur din cap.
Eti rnit?
M ndrept, tot cu minile pe umerii ei. Nu vd snge, dar tremur uor sub
minile mele. Deschide gura, apoi o nchide la loc. Ochii i sunt mrii i
privirea goal.
Lu. Vorbete cu mine.
mi duc minile spre faa ei i o scutur blnd, ncercnd s o fac s-i revin.
Degetele mele trec peste pielea din spatele urechii ei stngi. Inima mi se
oprete. Lu las s-i scape un mic ipt i d s se ndeprteze de mine. Dar
mi in minile strns n jurul cefei. Acum, ncearc s scape, se lupt s ias
din strnsoarea mea.
Las-m, practic scuip ea.
Nu spun nimic. Nu pot vorbi. Toat energia mea e n mini i n degete. Ea e
puternic, dar a fost luat prin surprindere i reuesc s o ridic n picioare i s
o lipesc de o coloan din piatr. mi pun cotul pe gtul ei, fornd-o s se
ntoarc, tuind, spre stnga. Abia aud vocea lui Coral.
Ce naiba faci, Lena?

130

Trag prul lui Lu de pe fa, astfel nct s i se vad gtul alb i frumos.
Remarc pulsul rapid, chiar sub cicatricea cu trei stele. Semnul operaiei. Unul
real.
Lu e vindecat.
Ultimele cteva sptmni mi vin n minte: tcerea lui Lu i schimbrile ei
de temperament. Faptul c i-a lsat prul s creasc i l pieptna grijuliu n
fa, n fiecare zi.
Cnd?
nc am braul pe gtul ei. Ceva negru i vechi crete n mine. Trdtoare.
D-mi drumul, gfie ea.
Ochiul ei stng se ntoarce spre mine.
Cnd? repet i o nghiontesc n gt.
Strig.
Bine, bine, zice i slbesc strnsoarea doar un pic.
Dar o in tot intuit de piatr.
n decembrie. Baltimore.
Capul mi vuiete. Desigur. Pe Lu am auzit-o mai devreme. Cuvintele
agentului mi revin n minte, cu o nou semnificaie, teribil: Nu tiu cum ai
trit n mizeria aia att timp i rspunsul ei: Nu a fost uor.
De ce?
Nu mi rspunde imediat i o aps din nou.
De ce?
ncepe s vorbeasc rguit.
Aveau dreptate, Lena. Acum tiu. Gndete-te la toi oamenii aceia din
tabere, din Slbticie ca animalele. Aia nu e fericire.
E libertate.
Este?
Ochiul ei e imens; irisul i s-a nnegrit.
Tu eti liber, Lena? Asta e viaa pe care i-ai dorit-o? Nu pot s rspund.
Furia e ca un nmol gros, negru, un val crescnd n pieptul i n gtul meu.
Vocea lui Lu devine o oapt de mtase, precum sunetul unui arpe prin iarb.
Nu e prea trziu pentru tine, Lena. Nu conteaz ce ai fcut de partea
cealalt. O s tergem tot; o lum de la capt. Asta e ideea. Putem uita tot
trecutul, durerea, tot chinul. Poi s o iei de la capt.
Pentru o clip, ne holbm una la alta. Lu respir greu.
Tot?
131

Lu ncearc s aprobe din cap i face o grimas, cnd simte din nou cotul
meu.
Nelinitea, nefericirea. Le putem face s dispar. Slbesc strnsoarea.
Trage aer n piept, recunosctoare.
M aplec foarte aproape de ea i repet ceva ce mi-a spus Hana, cu mult
timp n urm.
tii c nu poi fi fericit dac nu eti nefericit uneori, nu? Faa lui Lu se
nsprete. I-am oferit suficient spaiu s se mite, iar cnd vrea s se ntoarc
i prind ncheietura stng i i-o rsucesc la spate, fornd-o s se aplece. O
pun la pmnt, o fac s se ntind i pun un genunchi ntre umerii ei.
Lena! strig Coral.
O ignor. Un singur cuvnt mi huruie n cap: trdtoare, trdtoare,
trdtoare.
Ce s-a ntmplat cu ceilali?
Cuvintele mele sunt stridente i strangulate, prinse ntr-o plas de furie.
E prea trziu, Lena.
Faa lui Lu e pe jumtate strivit de pmnt, dar reuete s-i rsuceasc
gura ntr-un zmbet oribil, un rnjet pe jumtate deformat. Bine c nu am
cuit la mine. I l-a fi vrt direct n gt. Mi-o amintesc pe Raven rznd: Lu
poate s vin cu noi. E o amulet norocoas ambulant. M gndesc la Tack,
cum i mprea pinea, i ddea ei bucata mai mare, cnd se plngea c i e
foame. Inima mea parc se face frme i mi vine s strig i s plng n acelai
timp. Am avut ncredere n tine.
Lena, repet Coral. Cred
Taci, zic rguit, concentrat asupra lui Lu. Spune-mi ce s-a ntmplat cu
ei sau te omor.
Se zbate sub greutatea mea i continu s arunce spre mine acel rnjet
oribil.
Prea trziu, repet. Vor fi aici mine, nainte de lsarea serii.
Despre ce vorbeti?
Rsul ei e un crit din gt.
Doar nu credeai c o s in, nu? Doar nu credeai c o s v lsm s v
jucai n mica voastr tabr, n mizeria voastr
i mai rsucesc un pic braele. ip, apoi continu s vorbeasc grbit.
Zece mii de soldai, Lena. Zece mii de soldai contra o mie de nevindecai
flmnzi, nsetai, bolnavi, dezorganizai. Vei fi secerai. teri de pe faa
pmntului. Ct ai clipi.
132

Cred c o s mi se fac ru. Capul meu e ca un lichid dens. Cumva, sunt


contient c o aud pe Coral cum mi se adreseaz din nou. Dureaz un
moment pn cuvintele i croiesc drum prin negur, prin sunetul apos din
capul meu.
Lena. Cred c vine cineva.
Abia rostete cuvintele, cnd un agent probabil, cel pe care l-am vzut
mai devreme cu Lu iese de dup col zicnd:
Scuze c a durat atta. opronul era ncuiat
Se oprete cnd ne vede pe mine i pe Coral, pe Lu la pmnt. Coral strig
i sare spre el, dar, nendemnatic, se dezechilibreaz. El o mpinge i aud u n
trosnet cnd se lovete de una dintre coloanele din piatr. Agentul se arunc
n fa i ndreapt lanterna spre faa ei. Ea reuete s se lase n jos, iar
lanterna se lovete de stlpul din piatr, apoi dispare n bezn. Agentul a
aruncat cu prea mult for, iar echilibrul lui e n pericol. Asta i d lui Coral
suficient timp s fug pe lng el, departe de coloan. Se clatin pe picioare
i, evident, e speriat. Se rsucete, s l nfrunte, dar i pune o mn la ceaf.
Agentul i recapt echilibrul i i duce mna la curea. Arm.
nesc n picioare. Nu am de ales i trebuie s i dau drumul lui Lu. M
arunc spre brbat i l prind de mijloc. Greutatea mea i elanul ne drm pe
amndoi i lovim pmntul mpreun, ne rostogolim o dat, cu braele i
picioarele mpreunate. Simt n gur gustul uniformei lui i al transpiraiei, iar
pe coaps greutatea armei. n spatele meu aud un strigt i un trup care cade
la pmnt, cu o bufnitur. M rog s fie Lu i nu Coral. Apoi, agentul scap din
strnsoarea mea i sare n picioare, n timp ce m mpinge tare. Gfie, rou la
fa. Mai mare dect mine i mai puternic dar i mai lent, nu ntr-o form
fizic bun. Bjbie pe la curea, dar eu sunt n picioare nainte ca el s poat
scoate arma. l apuc de ncheietur, iar el las s-i scape un strigt de
frustrare.
Pac.
Arma se descarc. Explozia e att de neateptat, nct trimite un oc prin
tot corpul meu; l simt pn n dini. Sar napoi. Agentul ip de durere i se
prbuete; o pat ntunecat i se ntinde pe piciorul drept i se rostogolete
pe spate, inndu-se de coaps. Faa i e schimonosit, ud de transpiraie.
Arma a rmas n toc. Un rateu.
Fac un pas n fa i i iau pistolul. Nu se opune. Doar geme i tremur,
repetnd:
Oh, rahat, oh, rahat.
133

M rsucesc. Lu e n picioare, gfind i privindu-m. n spatele ei, o vd pe


Coral ntins pe jos, pe o parte, cu capul pe un bra i cu picioarele adunate la
piept. Inima mea se oprete. Te rog, s nu fie moart. Apoi, o vd clipind, iar
una dintre mini i tresare. Geme. Nu e moart.
Lu face un pas spre mine. Ridic arma i o ndrept spre ea. Se oprete.
Hei.
Vocea ei e cald, calm, prietenoas.
S nu faci ceva prostesc, da? Doar stai pe loc.
tiu ce fac.
Sunt uimit s vd ct de sigure mi sunt minile. Sunt uimit c toate
acestea ncheietura, degetul, pumnul, arma sunt ale mele. Reuete s
zmbeasc.
i aminteti vechiul adpost? zice cu aceeai voce blnd, melodioas.
i aminteti cnd eu i Blue am gsit tufele alea de afine?
S nu ndrzneti s-mi vorbeti despre ce mi amintesc, scuip eu. i nu
vorbi nici despre Blue.
Ridic arma. O vd tresrind. Zmbetul ei dispare. Ar fi att de uor. ndoaie
i elibereaz. Poc.
Lena, zice ea, dar nu o las s termine.
Fac un pas spre ea i distana dintre noi dispare, apoi mi trec un bra n
jurul gtului ei i o trag ca ntr-o mbriare, n timp ce i vr eava pistolului
n carnea moale a brbiei.
Ochii ei ncep s se roteasc, exact ca ai unui cal cnd e speriat; o simt cum
vrea s se trag, s se ndeprteze de mine.
Nu te mica, i zic cu o voce care mi pare strin.
Se nmoaie, cu excepia ochilor, care continu s se roteasc ngrozii,
privind cnd spre faa mea, cnd spre cer. ndoaie i elibereaz. O micare
simpl; un spasm.
i simt i respiraia; fierbinte i acr.
O mping de lng mine. Cade n spate, gfind, de parc a fi strangulat-o.
Pleac. Ia-l fac semn spre agent, care nc geme i se ine de coaps i
dispari.
i linge buzele nervos, cu ochii spre brbatul ntins pe jos.
nainte s m rzgndesc, adaug.
Dup asta, nu mai exist; se apleac i pune braul agentului n jurul
umerilor ei, ajutndu-l s se ridice. Pata de pe pantalonii lui e neagr i se
134

ntinde de la mijlocul coapsei n jos, spre rotul. M trezesc c sper, fr mil,


s sngereze la greu, nainte s gseasc ajutor.
S mergem, i optete Lu, continund s m priveasc.
M uit cum ea i agentul chiopteaz n josul strzii.
Fiecare pas al lui e nsoit de un ipt de durere. ndat ce ntunericul i
nghite, expir. M ntorc i o vd pe Coral eznd cu mna la cap.
Sunt bine, mi zice cnd m duc i o ajut s se ridice.
Se clatin pe picioare. Clipete de cteva ori, de parc ar ncerca s-i
limpezeasc vederea.
Eti sigur c poi s mergi?
D din cap.
Haide. Trebuie s plecm de aici.
Lu i agentul ne vor da n gt cu prima ocazie. Dac nu ne grbim, putem s
fim nconjurate n orice clip. Simt un fior adnc de ur, la gndul c Tack i-a
mprit cina cu Lu, cu doar cteva zile n urm, i c ea a acceptat. Din
fericire, reuim s ajungem la zidul de grani fr s ntlnim nicio patrul i
zrim o scar metalic ruginit, care duce spre poteca paznicilor, care e i ea
pustie: trebuie c suntem la extremitatea sudic a oraului, foarte aproape de
tabr, iar securitatea e concentrat n zonele mai populate ale Waterbury.
Coral urc scrile tremurnd, iar eu merg n urma ei, s m asigur c nu
cade, dar ea mi refuz ajutorul i se trage cnd pun o mn pe spatele ei. n
doar cteva ore, respectul meu pentru ea a crescut nzecit. Cnd ajungem la
drum, alarma din deprtare se oprete, n sfrit, iar linitea brusc e cumva
mai nspimnttoare: un ipt tcut.
Trecerea pe cealalt parte a zidului e mai dificil. Trebuie s coborm cam
cinci metri, o pant abrupt de pietri i roci. O iau n fa, atrnat, cu o mn
peste alta, de unul dintre reflectoarele defecte; cnd mi dau drumul i sar jos,
alunec nc un pic i cad n genunchi, simind muctura pietriului prin blugi.
Coral vine dup mine, cu faa palid de concentrare. Aterizeaz cu un mic
ipt de durere.
Nu tiu la ce m ateptam m temusem, cred, c tancurile vor fi sosit
deja, c vom gsi tabra deja n flcri i cuprins de haos dar ea se ntinde
n faa noastr aa cum o tiam, un vast cmp presrat cu corturi peticite i cu
adposturi. Dincolo, peste vale, se afl stnci nalte, cu vrfurile acoperite de
o mas ntunecat de copaci dei.
Ct timp crezi c mai avem? ntreab Coral.
Adic pn s apar trupele.
135

Nu suficient.
Ne ndreptm tcute spre periferia taberei s te miti pe la margine este
mai rapid dect s ncerci s strbai masa de oameni i de corturi. Rul e tot
secat. Evident, planul a euat. Raven i ceilali nu au reuit s sparg digul, nu
c ar mai conta acum. Toi aceti oameni nsetai, extenuai, slbii. Vor fi
mai uor de ncolit. i, desigur, mai uor de ucis.

Pn s ajungem la tabra Pippei, gtul mi-e att de uscat, nct abia mai
pot s nghit. Pentru o clip, cnd Julian vine grbit spre mine, nu-i recunosc
faa: e un amestec de forme oarecare i de umbre. n spatele lui, Alex se
ntoarce dinspre foc. mi ntlnete privirea i pornete spre mine, cu gura
deschis i minile ntinse. Totul nghea i tiu c am fost iertat, ntin d
minile, ntind braele spre el
Lena!
Apoi, Julian m ia n brae, iar eu mi revin i mi pun obrazul pe pieptul lui.
Probabil c Alex se ndrepta spre Coral; l aud murmurndu-i ceva i, cnd m
trag de lng Julian, vd cum Alex o conduce pe Coral napoi spre unul dintre
focuri. Pentru o secund, fusesem att de sigur c el venea spre mine.
Ce s-a ntmplat? ntreab Julian i mi cuprinde faa n mini, apoi se
apleac un pic i suntem aproape ochi n ochi. Bram ne-a spus
Unde e Raven? l ntrerup.
Sunt aici.
Raven iese din bezn i, brusc, sunt nconjurat: Bram, Hunter, Tack i
Pippa. Toi vorbesc deodat, m bombardeaz cu ntrebri. Julian i ine o
mn pe spatele meu. Hunter mi d s beau ceva dintr-un pahar din plastic,
care e mai mult gol. l iau recunosctoare.
Coral e bine?
Sngerezi, Lena.
Doamne. Ce s-a ntmplat?
Nu avem timp.
Apa m-a ajutat, dar cuvintele tot mi se mpiedic n gt.
Trebuie s plecm. Trebuie s lum cu noi ct de muli putem i trebuie
s
Mai ncet, mai ncet.
Pippa ridic minile. Jumtate din fa i e luminat de foc; cealalt i e
cufundat n bezn. M gndesc la Lu i simt c mi se face grea: pe jumtate
om, o trdtoare cu dou fee.
136

ncepe cu nceputul, zice Raven.


Trebuie s luptm. Trebuie s intrm peste ei.
Credeam c ai fost prins, zice Tack.
mi dau seama c e agitat, nelinitit; toat lumea e. ntregul grup e ncrcat
cu electricitate.
Dup ambuscad
Care ambuscad? ntreb eu tios. Ce vrei s spui cu ambuscad?
Nu am reuit s ajungem la dig, zice Raven. Alex i Beast au reuit s
provoace explozia. Eram la vreo doi metri de zid, cnd un grup de ageni ne-au
nconjurat. Parc ne ateptau. Am fi fost terminai dac Julian nu ar fi
observat micare i nu ar fi dat repede alarma.
Alex s-a alturat grupului. Coral se ridic cu greu n picioare, gura ei e o linie
subire, ntunecat. Cred c e mai frumoas ca niciodat. Inima mea se
strnge. neleg de ce o place Alex. Poate chiar de ce o iubete.
Ne-am ntors aici, intervine Pippa. Apoi, a aprut Bram. Tocmai ne
ntrebam dac s mergem s cutm
Unde e Dani?
Pentru prima dat, observ c nu e cu grupul.
Mort, zice Raven scurt, evitndu-mi privirea. Iar Lu a fost luat. Nu am
reuit s ajungem la ei la timp. mi pare ru, Lena, ncheie cu o voce mai
blnd i m privete din nou.
Simt un nou val de grea. mi nfor braele n jurul stomacului, de parc
aa a putea s l mping undeva adnc.
Lu nu a fost luat.
Vocea mea e ca un ltrat.
Iar ei chiar v ateptau. Agenii. A fost o curs.
O secund de tcere. Raven i Tack se uit unul la altul. Alex e cel care
vorbete.
Ce vrei s spui?
E prima dat cnd mi se adreseaz din noaptea n care agenii au dat foc
taberei.
Lu nu e ce credeam noi c e. Nu e cine credeam noi c e. A fost vindecat.
Tcere deplin: un minut tios, ocat.
n cele din urm, Raven izbucnete:
De unde tii?
I-am vzut semnul.
Brusc, m simt extenuat.
137

i mi-a spus chiar ea.


Imposibil, zice Hunter. Am fost cu ea am fost n Maryland mpreun
Nu e imposibil, zice Raven ncet. Mi-a spus c se va rupe de grup o vreme,
va petrece un timp rtcind ntre adposturi.
A fost plecat doar cteva sptmni.
Hunter se uit la Bram, n cutarea unei confirmri. Bram aprob din cap.
E suficient, zice Julian ncet.
Alex se uit la el. Dar Julian are dreptate: e suficient.
Vocea lui Raven e ncordat:
Continu, Lena.
Vor trimite trupe.
Odat ce cuvintele mi ies din gur, m simt de parc a fi fost lovit n
stomac. Urmeaz un alt moment de tcere.
Ci soldai? ntreab Pippa.
Zece mii.
Abia reuesc s rostesc cuvintele. Din jur se aude cum toi trag aer n piept.
Pippa m fixeaz ca un laser.
Cnd?
n mai puin de douzeci i patru de ore.
Dac spunea adevrul, zice Bram.
Pippa i trece o mn prin pr i l face s i se zburleasc.
Eu nu cred, zice ea, dar adaug aproape imediat: M-am temut c s-ar
putea ntmpla aa ceva.
O omor, zice Hunter ncet.
Acum ce facem? o ntreab Raven pe Pippa.
Pippa rmne tcut o clip, privind focul. Apoi, i revine.
Nu facem nimic, zice ferm i i trece privirea peste tot grupul: de la Tack
i Raven la Hunter i Bram; la Beast i Alex, i la Coral, i la Julian.
n cele din urm, privirea ei ajunge la mine i, involuntar, m dau napoi.
Parc s-ar fi nchis o u n ea. De data asta, nu patruleaz printre noi.
Raven, tu i Tack vei conduce grupul spre o cas conspirativ din afara
Hartford. Summer mi-a spus cum se ajunge acolo. Unele contacte din
Rezisten vor fi acolo n cteva zile. Va trebui s-i ateptai.
Dar tu? ntreab Beast.
Pippa iese din cerc, pete n construcia cu trei perei, din centrul taberei
i se ndreapt spre frigiderul vechi.
O s fac ce pot aici.
138

Toi ncep s vorbeasc deodat.


Rmn cu tine, zice Beast.
Asta e curat sinucidere, Pippa, izbucnete Tack.
Nu ai cum s te descurci cu zece mii de soldai, zice i Raven. O s fii
secerat
Pippa ridic o mn:
Nu am de gnd s lupt. O s fac ce pot ca s rspndesc vestea n
legtur cu ce se pregtete. Voi ncerca s golesc tabra.
Nu ai timp, intervine Coral.
Vocea ei e ascuit.
Trupele sunt deja pe drum Nu ai timp s-i mui pe toi, nu ai timp s
rspndeti vestea
Am zis c o s fac ce pot.
Acum, vocea Pippei devine tioas. i ia cheia de la gt i descuie lactul
de la frigider, scoate mncare i materiale sanitare.
Nu plecm fr tine, zice Beast cu ncpnare. Rmnem. Te vom ajuta
s goleti tabra.
O s facei ce v spun, zice Pippa, fr s se ntoarc spre el.
Se ghemuiete i ncepe s scoat pturi de sub banc.
O s mergei la casa conspirativ i i vei atepta pe membrii Rezistenei.
Nu, zice el. Eu nu merg.
Privirile li se ntlnesc. Un dialog fr vorbe se deruleaz ntre ei i, n cele
din urm, Pippa aprob din cap.
n regul. Dar voi, ceilali, trebuie s plecai.
Pippa ncepe Raven s protesteze.
Pippa se ridic.
S nu aud nimic.
Acum tiu de unde a nvat Raven s fie dur, s conduc oamenii.
Coral are dreptate ntr-o privin, continu Pippa calm. Abia dac mai
avem timp. Vreau s plecai de aici n douzeci de minute.
i trece din nou privirea peste toi.
Raven, luai proviziile de care crezi c avei nevoie. E o zi de mers pn la
adpost, mai mult, dac trebuie s evitai trupele. Tack, vino cu mine. O s v
fac o hart.
Grupul se mprtie. Poate c e extenuarea sau teama, dar totul pare s se
ntmple ca n vis: Tack i Pippa se apleac peste ceva, gesticulnd; Raven
nvelete mncare n pturi, pe care le leag cu un cablu vechi; Hunter m
139

pune s iau mai mult ap, apoi, brusc, Pippa ne zorete s plecm: Haidei,
haidei.
Luna lumineaz crarea n zigzag de pe deal, roiatic i arid, de parc ai
clca pe snge uscat. Arunc o ultim privire n jos, spre tabr, spre marea de
umbre mictoare oameni, toi acei oameni care habar n-au c exact n clipa
asta armele i bombele i soldaii se apropie. Raven trebuie c simte i ea:
noua teroare din aer, iminena morii, felul n care un animal probabil c simte
cnd e prins n capcan. Se ntoarce i strig spre Pippa.
Te rog, Pippa.
Vocea ei se rostogolete pe panta arid. Pippa st la captul crrii,
privindu-ne. Beast e n spatele ei. Ea ine o lantern, care i lumineaz faa de
jos n sus, parc e sculptat n piatr, n cmpiile de umbre i lumini.
Plecai, zice Pippa. Nu v facei griji. Ne vedem la casa conspirativ.
Raven o mai privete cteva secunde, apoi se ntoarce. Atunci, Pippa strig:
Dar, dac nu ajung acolo n trei zile, nu mai ateptai.
Vocea ei e n continuare calm. Iar acum tiu ce nsemna privirea din ochii
ei, de mai devreme. Era mai mult dect calm. Era resemnare. Era privirea
cuiva care tie c va muri.
O lsm pe Pippa n urm, stnd acolo n bezn, n tabra aglomerat, n
timp ce soarele ncepe s coloreze cerul n portocaliu i din toate prile
armele se apropie.

140

HANA
Smbt diminea mi fac vizita n Deering Highlands. A devenit aproape o
rutin. M bucur c reuesc s evit s o vd pe Grace strzile sunt tcute,
nvluite n ceaa matinal i c rafturile din camera subteran sunt deja mai
pline.
ntoars acas, fac un du cu ap prea fierbinte, pn cnd pielea mi se
nroete. M frec cu grij, chiar i sub unghii, de parc mirosul Highlands i al
celor care locuiesc acolo s-ar fi prins de mine. Dar nu stric s am grij. Cassie
a fost anulat pentru c a luat boala sau pentru c Fred suspecta c ar fi luato, mi nchipui ce mi-ar face mie i familiei mele dac ar descoperi c operaia
nu a funcionat perfect.
Trebuie s tiu sigur, o dat pentru totdeauna ce s-a ntmplat cu
Cassandra.
Fred i petrece ziua jucnd golf cu cteva duzini de donatori pentru
campanie i cu susintori, printre care i tata. Mama se ntlnete la prnz cu
doamna Hargrove, la club. Vesel, le fac cu mna prinilor mei, apoi pierd
vremea vreo jumtate de or, prea agitat s m uit la televizor sau s fac
altceva dect s patrulez prin cas. Cnd cred c a trecut suficient timp, iau
lista final cu invitaii pentru nunt i pe cea cu aezarea lor la mese i le bag
ntr-un dosar. Nu are rost s in secret unde merg, aa c l sun pe Rick, fratele
lui Tony, i atept pe verand s aduc maina.
La familia Hargrove, te rog, zic senin, n timp ce urc pe bancheta din
spate.
ncerc s nu m foiesc prea mult. Nu vreau ca Rick s i dea seama c sunt
agitat. Nu vreau ntrebri. Dar el nici nu e atent la mine. Privete doar la
drum. Capul lui chel, cuibrit n gulerul cmii, mi amintete de un ou roz.
Cnd ajungem la casa familiei Hargrove, niciuna dintre cele trei maini nu e pe
aleea circular. Pn acum, e bine.
Ateapt aici. Nu stau mult.
O fat pe care o recunosc face parte din personalul casei, deschide ua. Nu
poate s fie dect cu civa ani mai mare dect mine i are un aer permanent
de suspiciune, ca un cine lovit de prea multe ori n cap.
Oh, zice cnd m vede i ezit, vdit nesigur dac s m lase s intru
sau nu.
141

ncep s vorbesc imediat.


Am venit aici ct de repede am putut. i vine s crezi c mama a uitat s
aduc planurile pentru prnz? Doamna Hargrove trebuie s i dea acordul cu
privire la aezarea la mese, desigur.
Oh! zice fata din nou.
Se ncrunt.
Dar doamna Hargrove nu e aici. E la club.
Las s-mi scape un oftat i m prefac foarte surprins.
Cnd mama a zis c iau prnzul, am presupus
Sunt la club, repet ea agitat.
Se aga de informaia aceea ca de un colac de salvare.
Proasta de mine. i normal c nu am timp s ajung la club acum. Poate
c a putea s le las pentru doamna Hargrove
Pot s i le dau eu, dac dorii, se ofer ea.
Nu, nu. Nu e nevoie, zic repede.
mi ling buzele.
Dac pot s intru o clip, o s-i las un bilet. Mesele ase i opt s-ar putea
s trebuiasc inversate i nu sunt sigur ce s facem cu domnul i doamna
Kimble
Fata se d napoi i m las s intru.
Desigur, zice i deschide ua un pic mai mult, ct s m strecor.
Trec n faa ei. Dei am fost aici de multe ori, casa mi se pare ciudat dac
proprietarii ei nu sunt prezeni. Cele mai multe camere sunt ntunecoase i e
att de linite, c aud sunetul pailor de deasupra, fonetul textilelor din
camere. Pe brae, pielea mi se face de gin. E rcoare n hol, dar e i din
cauza senzaiei pe care mi-o d locul, de parc ntreaga cas i ine respiraia,
n ateptarea unui dezastru.
Acum, c sunt aici, nu tiu de unde s ncep. Fred trebuie s fi pstrat
nregistrri de la nunta cu Cassie i probabil c i de la divor. Nu am fost
niciodat n biroul lui, dar mi-a dat de neles, la prima mea vizit, c orice
document poate fi gsit acolo. Dar mai nti trebuie s scap de fat.
Mulumesc foarte mult, i spun, n timp ce m conduce spre sufragerie.
i art cel mai frumos zmbet al meu.
O s m aez aici i o s scriu un bilet. S i spui doamnei Hargrove c
planurile sunt pe msua de cafea, da?
Sper s ia asta ca pe un semn c trebuie s m lase n pace, dar ea doar d
din cap i rmne pe loc, privindu-m prostete. Improvizez, caut scuze.
142

Poi s-mi faci un serviciu? Dac tot sunt aici, poi merge pn sus, s
ncerci s gseti eantioanele de materiale pe care i le-am lsat doamnei
Hargrove acum ceva timp? Cei de la florrie le vor napoi. Iar doamna
Hargrove zicea c mi le-a lsat n dormitorul ei probabil pe birou sau aa
ceva.
Eantioanele
Un catalog mare.
Apoi, pentru c tot nu se mic:
Eu o s atept aici pn le aduci.
n sfrit, m las singur. Atept pn i aud paii pe scri, nainte s m
aventurez din nou pe hol. Ua de la biroul lui Fred e nchis, dar, din fericire,
nu ncuiat. M strecor nuntru i nchid ua ncet. Gura mi e uscat, iar
inima mi galopeaz. Trebuie s mi amintesc c nu am fcut nimic ru. Cel
puin nu nc. Teoretic, asta e i casa mea sau va fi, n curnd.
Caut ntreruptorul de pe perete. E riscant oricine poate vedea lumina pe
sub u dar s bjbi prin ntuneric, s dau peste mobile nu e o idee mai
bun. ncperea e dominat de un birou mare i de un scaun cu sptar drept
mbrcat n piele. Recunosc unul dintre trofeele de golf ale lui Fred i
prespapierul din argint, pe biblioteca altfel goal. ntr-un col e un dulap
metalic; lng el, pe perete, un tablou mare nfind un brbat, probabil, un
vntor, ntre carcase de animale diverse. M uit repede n alt parte. M
ndrept spre dulapul metalic, care e descuiat. M uit prin grmada de
informaii financiare declaraii bancare i hrtii de la fisc, facturi i cecuri
adunate de peste zece ani.
ntr-un sertar sunt toate informaiile angajailor, inclusiv copii foto ale
cardurilor de identitate. Fata care m-a lsat nuntru este Eleanor Latterly i
are exact vrsta mea.
Apoi, ndesat n cel mai de jos sertar, l gsesc: un dosar nemarcat, cu data
naterii lui Cassie i certificatele de cstorie. Nu este niciun act de divor,
doar o scrisoare mpturit n dou, btut la main. Citesc repede primul
rnd. Aceast scrisoare se refer la starea fizic i mental a Cassandrei
Melanea Hargrove, nscut ODonnell, care mi-a fost ncredinat n grij
Aud pai traversnd repede spre birou. Bag dosarul la loc, nchid dulapul cu
piciorul i bag scrisoarea n buzunarul de la spate, mulumindu-i lui
Dumnezeu c m-am gndit s mbrac blugi. Iau un pix de pe birou. Cnd
Eleanor deschide ua, l flutur triumftor, nainte s apuce s vorbeasc.
143

L-am gsit! zic vesel. i vine s crezi c nu m-am gndit s iau la mine
un pix? Creierul meu e varz azi.
Nu are ncredere n mine. mi dau seama. Dar nu m poate acuza direct.
Nu am gsit niciun catalog cu eantioane, zice ncet. Nu dau nicieri de
el.
Ciudat.
Picturi de transpiraie mi se preling printre sni. O vd cum privete n jur,
de parc ar cuta ceva mutat sau care s nu fie n regul.
Presupun c toi am neles greit azi. Scuz-m.
Trebuie s o dau la o parte, s trec. Abia mi amintesc s mzglesc un
bileel pentru doamna Hargrove spre aprobarea dvs. l scriu, dei nu prea mi
pas ce crede. Eleanor se nvrte tot timpul n spatele meu, de parc ar crede
c vreau s fur ceva.
Prea trziu.
ntreaga operaiune a durat doar zece minute. Rick nc are motorul pornit.
M strecor pe bancheta din spate.
Acas.
n timp ce scoate maina de pe alee, parc o vd pe Eleanor privindu-m pe
fereastra din fa. Ar fi mai sigur s atept pn ajung acas, nainte s citesc
scrisoarea, dar nu m pot abine. Arunc o privire mai atent la antet: Sean
Perlin, MD, chirurg-ef, Laboratoarele Portland.
Scrisoarea e scurt.
Ctre cei interesai,
Aceast scrisoare se refer la starea fizic i mental a Cassandrei Melanea
Hargrove, nscut ODonnell, care mi-a fost ncredinat n grij i spre
supraveghere pentru o perioad de nou zile.
n opinia mea profesional, domnioara Hargrove sufer de halucinaii acute
provocate de o instabilitate mental motenit; are fixaii cu privire la mitul lui
Barb Albastr i leag povestea de teama ei de persecuie; este profund
nevrotic i, dup prerea mea, improbabil s se vindece.
Starea ei pare una degenerativ i s-ar putea s fi fost provocat de anumite
dezechilibre chimice rezultate n urma operaiei, dei acest lucru este imposibil
de afirmat cu siguran.
Citesc scrisoarea de cteva ori. Aadar, am avut dreptate era ceva n
neregul cu ea. A luat-o razna. Poate c operaia a dezechilibrat-o, aa cum a
144

fcut i cu Willow Marks. Ciudat c nu a observat nimeni, pn s-a mritat cu


Fred, dar presupun c uneori aceste lucruri se petrec treptat.
Totui, nodul din stomacul meu refuz s dispar. Dincolo de discursul
cizelat al medicului, mai exist un mesaj: teama.
mi amintesc mitul lui Barb Albastr: povestea unui brbat, un prin
artos, care ine o u ncuiat n frumosul lui castel. i spune proaspetei lui
mirese c poate intra n orice ncpere, n afar de aceea. Dar ntr-o zi
curiozitatea o copleete i descoper o ncpere cu femei moarte, spnzurate
de clcie. Cnd afl c i-a nesocotit porunca, o adaug i pe ea acelei oribile
i sngeroase colecii.
Povestea m-a ngrozit cnd eram copil, mai ales imaginea acelor femei
laolalt, cu braele albe i cu ochii lipsii de via.
mpturesc cu grij scrisoarea i o pun la loc n buzunar. Sunt proast.
Cassie era defect, aa cum am presupus, iar Fred avea toate motivele s
divoreze de ea. Doar pentru c nu mai apare n sistem nu nseamn c i s-a
ntmplat ceva oribil. Poate c e doar o eroare administrativ.
Dar tot drumul spre cas nu m pot abine s-mi amintesc zmbetul ciudat
al lui Fred i felul n care a zis: Cassie punea prea multe ntrebri. i nu pot
alunga ideea care se ivete, nedorit: Dar dac Cassie avea motive s se
team?

145

LENA
n prima jumtate de zi nu vedem nici urm de trupe i m gndesc c
poate Lu a minit. Simt o urm de speran: poate c, la urma urmei, tabra
nu va fi atacat, iar Pippa va scpa. Desigur, rmne problema rului ndiguit,
dar ea va gsi o soluie. Ea e ca Raven: o supravieuitoare.
Dar dup-amiaz auzim din deprtare strigte. Tack ridic o mn i ne
face semn s tcem. nghem cu toii, apoi, cnd Tack se mic, ne
mprtiem prin pdure. Julian s-a adaptat bine la Slbticie i la nevoia
noastr de a ne camufla. ntr-o clip, e lng mine; n urmtoarea, e ascuns
dup un mic plc de copaci. Ceilali dispar la fel de repede. Eu m ghemuiesc
n spatele unui perete de beton, care pare s fi fost lsat acolo la ntmplare,
de sus. M ntreb la ce fel de structur era folosit; i, brusc, mi amintesc
povestea pe care mi-a spus-o Julian cnd eram nchii mpreun, povestea
unei fete pe nume Dorothy, a crei cas e luat pe sus de o tornad i ajunge
ntr-un inut magic.
Pe msur ce strigtele se aud mai tare i zngnitul armelor i paii grei
devin un ritm sacadat, m trezesc c mi imaginez cum i noi vom fi luai pe
sus toi, toi Invalizii, oamenii izgonii din societatea normal vom disprea
n aer i ne vom trezi n cu totul alt parte.
Dar aceasta nu e o poveste. E aprilie n Slbticie i nmolul mi intr n
teniii uzi; i nori de nari care dau trcoale; i respiraii inute i ateptare.
Trupele sunt la cteva sute de metri de noi, n jos, pe o pant lin, dincolo
de un pru. Din locul n care suntem, vedem bine irul lung de soldai, un
amestec de uniforme care apar i dispar printre copaci. Poteca n zigzag
acoperit cu frunze se contopete perfect cu masa de brbai i femei
mbrcai n haine de camuflaj, cu mitraliere i gaze lacrimogene. Par c nu se
mai termin.
n cele din urm, irul de soldai dispare i, printr-o nelegere tacit, ne
regrupm i pornim din nou la drum. Tcerea e electric i neplcut. ncerc
s nu m gndesc la cei din tabr, prini ca ntr-un bol, prizonieri. mi
amintesc o veche zical de parc ai mpuca peti ntr-un butoi 1 i simt o

Zical care nseamn ridicol de uor (n. tr.).


146

pornire nebun i nepotrivit de a rde. Asta sunt i ei, toi acei Invalizi: peti
cu ochii mari, cu burile albe, ntoarse spre soare, ca mori.
Ajungem la casa conspirativ n ceva mai mult de dousprezece ore.
Soarele apune peste copaci i mprtie dre de galben i portocaliu. mi
amintete de oule moi pe care mi le fcea mama cnd eram bolnav, de felul
n care glbenuul se mprtia pe farfurie, de un auriu aprins, i simt un acut
dor de cas. Nici mcar nu sunt sigur dac mi-e dor de mama sau doar de
vechea rutin a existenei mele: o via de colri, cu joac i reguli care m
ineau n siguran; granie i limitri; ora pentru baie i stingerea. O via
simpl.
Casa e marcat printr-o suprastructur mic din lemn, nu mai mare dect o
latrin, cu o u improvizat. Toat chestia trebuie s fi fost construit din
deeuri, dup bombardament. Cnd Tack deschide ua, cu balamalele ei
ruginite i ele rsucite i ndoite , reuim s facem doar civa pai n jos,
ntr-un gol ntunecat.
Stai.
Raven ngenuncheaz i bjbie ntr-unul dintre pachetele pe care le-a luat
de la Pippa, apoi scoate o lantern.
Merg eu prima.
Aerul miroase a mucegai i a altceva un miros dulce-acru, pe care nu pot
s l identific. O urmm pe Raven pe scrile abrupte. Plimb lumina prin
ncperea care e surprinztor de mare i curat: rafturi, cteva mese ubrede,
o sob cu kerosen. Dincolo de ea e o alt deschiztur ntunecat, care duce
spre alte camere. Simt un val de cldur n piept. mi amintete de adpostul
din apropiere de Rochester.
Trebuie s fie lanterne pe undeva.
Raven nainteaz civa pai. Lumina se plimb pe podeaua curat i vd o
pereche de ochi mici care clipesc, o sclipire de blan gri. oareci. Raven
gsete o grmad de lanterne cu baterii ntr-un col. E nevoie de trei lanterne
s alunge toate umbrele din camer. De obicei, Raven insist s economisim
bateriile, dar probabil c n seara asta simte c avem nevoie de ct mai mult
lumin, altfel imaginile din tabr vor reveni, purtate de nevzute degete
mtsoase: toi oamenii aceia prini acolo, neajutorai. Trebuie s ne
concentrm pe aceast camer mic, luminoas, din subteran, pe colurile ei
luminate i pe rafturile din lemn.
Simi mirosul? l ntreab Tack pe Bram.
Ia una dintre lanterne i o duce n camera alturat.
147

Bingo!
Raven deja umbl prin pachet i scoate provizii. Coral a gsit un vas metalic
mare plin cu ap, pe unul dintre rafturile de jos i s-a ghemuit, sorbind
recunosctoare. Dar noi l urmm pe Tack n camera alturat. Hunter
ntreab:
Ce e? ntreab Hunter.
Tack e n picioare i ine lanterna n sus, lsnd s se vad un perete
acoperit cu o reea de rafturi din lemn.
O pivni veche de vinuri. Mi s-a prut c simt miros de butur.
Dou sticle de vin i una de whisky. Tack o deschide imediat pe cea cu
whisky i ia o nghiitur, nainte s i-o ofere lui Julian, care accept, dup o
fraciune de secund de ezitare. Vreau s protestez sunt sigur c n-a mai
but vreodat, a jura chiar dar nainte s apuc s zic ceva a luat o gur
zdravn i, n mod miraculos, reuete s o nghit fr s se nece.
Tack ne arat unul dintre rarele lui zmbete i l bate pe Julian pe umr.
Bravo.
Julian se terge la gur cu dosul palmei.
N-a fost ru, zice i trage aer n piept, iar Tack i Hunter rd.
Alex ia sticla de la el fr o vorb i bea. Toat extenuarea din ultimele zile
m izbete deodat. Dincolo de Tack, n cealalt parte a camerei, sunt cteva
paturi nguste i, practic, m mpleticesc pn la cel mai apropiat de mine.
Cred c zic n timp ce m ntind i mi strng genunchii la piept.
Nu sunt pturi, nici perne, dar tot m simt de parc m-a scufunda n ceva
divin: un nor, un fulg. Plutesc. Cred c o s dorm un pic, vreau s le spun, dar
nu reuesc s rostesc cuvintele, deja dorm.

M trezesc gfind, n bezn. Pentru o clip, m panichez, creznd c sunt


n celula subteran cu Julian. M ridic n fund, cu inima galopnd, i doar cnd
o aud pe Coral murmurnd pe patul de lng al meu mi amintesc unde sunt.
n camer miroase urt, iar lng patul lui Coral e o gleat. Probabil c a
vomitat. O dr de lumin se vede prin deschiztura uii i aud rsete
nfundate de alturi. Cineva a pus o ptur peste mine, n timp ce dormeam. O
mping la picioare i m ridic. Habar n-am ct e ceasul. Hunter i Bram stau
mpreun n cealalt camer, rznd. Au privirile uor alunecoase i sticloase,
de parc ar fi but. Sticla de whisky e ntre ei, aproape goal, plus o farfurie cu
rmiele a ceea ce trebuie s fi fost cina: fasole, orez, nuci.
148

Tac, imediat ce intru n camer, i mi dau seama c, indiferent de ce


rdeau, era ceva intim.
Ct e ceasul? ntreb i m ndrept spre vasele cu ap.
M ghemuiesc i ridic unul la gur, fr s m sinchisesc s mi torn ntr-un
pahar. M dor genunchii, braele i spatele, mi simt corpul nc greoi, de
extenuare.
Probabil, miezul nopii, zice Hunter.
Deci, nu am dormit mai mult de cteva ore.
Unde sunt ceilali?
Hunter i Bram se uit scurt unul la altul. Bram ncearc s-i suprime un
zmbet.
Raven i Tack s-au dus s pun capcanele de la miezul nopii, zice el
ridicnd o sprncean.
E o glum veche, un cod inventat de noi la vechiul adpost. Raven i Tack
au reuit s-i in secret relaia romantic aproape un an. Dar odat, cnd
Bram nu putea s doarm, s-a hotrt s fac o plimbare i i-a prins furinduse mpreun. Cnd i-a ntrebat, Tack a izbucnit:
Punem capcane!
Dei era aproape dou dimineaa i toate capcanele fuseser golite i puse
mai devreme.
Unde e Julian? Unde e Alex?
Urmeaz o alt pauz scurt. Acum, Hunter se chinuie s nu rd.
Categoric, e beat, mi dau seama dup petele roii de pe obrajii lui.
Afar, zice Bram i nu se mai poate abine, pufnete n rs.
Imediat, Hunter ncepe i el s rd.
Afar? mpreun?
M ridic, confuz, iritat. Cnd vd c niciunul nu rspunde, insist.
Ce fac?
Bram se chinuie s se controleze.
Julian voia s nvee s se bat
Hunter termin n locul lui.
Alex s-a oferit s l nvee.
Izbucnesc amndoi n rs. Simt cum mi se face cald, apoi frig.
Ce naiba? izbucnesc i furia din vocea mea i face s tac, n sfrit. De ce
nu m-ai trezit?

149

ntrebarea mea e adresat mai ales lui Hunter. Nu m atept ca Bram s


neleag. Dar Hunter e prietenul meu i e prea sensibil s nu fi observat
tensiunea dintre Alex i Julian. Pentru o clip, Hunter are o min vinovat.
Haide, Lena. Nu e mare lucru
Sunt prea furioas ca s-i rspund. Iau o lantern de pe rafturi i m ndrept
spre scri.
Lena, nu fi suprat
Celelalte cuvinte ale lui Hunter sunt acoperite de paii mei foarte hotri.
Prost, prost, prost. Afar, cerul e senin i acoperit de mici puncte ce sclipesc.
Strng lanterna ntr-o mn, ncercnd s-mi canalizez toat furia prin degete.
Nu tiu ce fel de joc face Alex, dar m-am sturat. Pdurea e tcut, nici urm
de Tack i de Raven, nici urm de nimeni. Stau n bezn i ascult i mi dau
seama c aerul e foarte cald; probabil c ne apropiem de aprilie deja. n
curnd, vara va fi aici. Pentru o clip, un val de amintiri urc la suprafa i
umple aerul cu miros de caprifoi: eu i Hana cnd ne storceam suc de lmie
n pr, s l deschidem la culoare, cnd furam suc din frigiderul din magazinul
unchiului William i l luam cu noi n Back Cove; scoici la cin, pe vechea
verand din lemn, cnd era prea cald nuntru; cnd mergeam dup Gracie,
care era cu tricicleta pe strad, cltinndu-m pe biciclet, n timp ce
ncercam s nu o depesc.
Ca de obicei, amintirile strnesc n mine o durere profund. Dar sunt
obinuit deja i atept ca senzaia s treac. i trece. Aprind lanterna i o trec
peste arborii din jur. Plcul de copaci, de un galben pal, i tufiurile din jur par
albite, suprarealiste. Sting lanterna. Dac Julian i Alex au plecat undeva
mpreun, sunt slabe anse s-i gsesc.
Cnd m pregteam s m ntorc nuntru, aud un strigt. Frica m
nfioar. Vocea lui Julian. Nvlesc spre tufiurile din dreapta mea, dup
sunet, ncercnd s luminez cu lanterna prin amestecul de plante agtoare
i de crengi de pin. Dup un minut, ies ntr-un lumini mare. O clip, m simt
dezorientat, avnd impresia c am dat peste marginea unui mare lac
argintiu. Apoi, vd c e o parcare. Un morman de moloz aflat ntr-un capt al
ei marcheaz ceea ce trebuie s fi fost cndva o cldire.
Alex i Julian sunt la civa metri de mine, gfie i se uit unul la altul.
Julian i ine o mn la nas, iar sngele i curge printre degete.
Julian!
nesc spre el. Julian continu s l priveasc pe Alex.
N-am nimic, Lena.
150

Vocea lui pare nfundat i ciudat. Cnd mi pun mna pe pieptul lui, mi-o
d la o parte, blnd. Miroase slab a alcool. M ntorc spre Alex.
Ce dracu ai fcut?
Ochii lui clipesc spre mine, doar pentru o clip.
A fost un accident, zice pe un ton neutru. Am dat prea sus.
Rahat.
M ntorc spre Julian.
Haide, i zic ncet. S mergem nuntru. O s te tergem.
i ia mna de la nas, apoi i ridic tricoul i terge sngele rmas pe buz.
Acum, tricoul i e plin cu dre ntunecate, care par aproape negre.
Nici vorb, mi zice, tot fr s m priveasc. Abia am nceput. Nu-i aa,
Alex?
Julian
Alex m ntrerupe.
Lena are dreptate, zice pe un ton intenionat relaxat. E trziu. Abia
vedem ceva aici. Putem continua mine.
Vocea lui Julian e tot calm, dar dincolo de acel calm simt furie, o gravitate
pe care nu o recunosc.
Nimic nu se compar cu prezentul.
Tcerea se ntinde ntre ei, electric i periculoas.
Te rog, Julian.
Vreau s l apuc de ncheietur, dar se trage. M ntorc din nou spre Alex,
spernd s se uite la mine, s-i ia privirea de la Julian. Tensiunea dintre ei
crete, se ascute, ceva negru i violent, care se ridic peste suprafaa aerului.
Alex.
n sfrit, Alex se uit la mine i, pentru o clip, vd o urm de surpriz pe
faa lui, de parc nu i-ar fi dat seama c sunt aici sau de parc abia atunci mar fi vzut. E urmat repede de o expresie de regret i, pur i simplu, tensiunea
dispare i pot s respir.
Nu n seara asta, zice el scurt.
Apoi, se ntoarce i o ia napoi, prin pdure. ntr-o clip, nainte s pot
reaciona sau s pot striga, Julian sare i l pune la pmnt, pe la spate. Se
rostogolesc pe ciment i, brusc, mormie, se ncalec unul pe altul. Apoi, le
strig numele i oprii-v, i v rog.
Julian e deasupra lui Alex. Ridic pumnul; aud bufnitura cnd l izbete pe
Alex n piept. Alex scuip, ridic o mn la falca lui Julian i i mpinge capul. n
deprtare, mi se pare c aud strigte, dar nu m pot concentra pe ele, nu pot
151

dect s ip pn cnd m doare gtul. Sunt i lumini, clipesc, le zresc cu


coada ochiului, de parc eu a fi cea lovit, de parc vederea mea ar exploda
i a vedea stelue colorate.
Alex reuete s ctige avantaj i l pune pe Julian la pmnt. Se leagn o
dat, de dou ori, tare i aud un trosnet oribil. Sngele curge acum pe faa lui
Julian.
Alex, te rog!
Vreau s l trag de pe Julian, dar teama m nghea, parc a fi prins
rdcini. Dar fie Alex nu m aude, fie alege s m ignore. Nu l-am vzut
niciodat aa: faa i e aprins de furie, transfigurat n lumina lunii, n ceva
dur i terifiant. Nici mcar nu mai ip, nu pot dect s plng convulsiv, simt
cum greaa mi urc n gt. Totul este suprarealist, se mic cu ncetinitorul.
Apoi, Tack i Raven ies dintre copaci, ntr-o vlvtaie de lumin
transpirai, gfind, cu lanterne , iar Raven strig i m apuc de umeri, n
timp ce Tack l trage pe Alex de pe Julian Ce dracu faci? i totul ncepe s
se mite cu vitez normal. Julian tuete o dat i se ntinde pe spate. M
trag de lng Raven i alerg spre el, cad n genunchi. mi dau seama imediat c
are nasul spart. Faa i e ntunecat, de la snge, iar ochii i sunt dou
despicturi. Se chinuie s se ridice.
Hei.
i pun o mn pe piept i nghit spasmul pe care l simt n gat.
Hei, uurel.
Julian se relaxeaz din nou. i simt inima galopnd n palma mea.
Ce s-a ntmplat? strig Tack.
Alex st n picioare la mic distan de locul unde zace ntins Julian. Toat
furia lui a disprut; pare ocat, minile i atrn pe lng corp. Se uit la Julian
nedumerit, de parc n-ar avea habar cum a ajuns pe jos.
M ridic i merg spre el, simind cum furia mi se trte prin degete. A vrea
s mi le strng n jurul gtului su, s l sugrum.
Ce dracu se ntmpl cu tine?
Vocea abia mi se aude. Trebuie s forez cuvintele s treac de ghemul de
furie din gtul meu.
mi mi pare ru, optete Alex.
Scutur din cap.
Nu am vrut Nu tiu ce s-a ntmplat. mi pare ru, Lena.
Dac va continua s se uite aa la mine implornd, rugndu-m s neleg
tiu c l voi ierta.
152

Lena.
Face un pas spre mine, iar eu fac un pas napoi. Pentru o clip, rmnem pe
loc; simt presiunea privirii lui i a sentimentului su de vin. Dar nu o s-l
privesc. Nu pot.
mi pare ru, repet el, prea ncet pentru ca Raven i Tack s l aud. mi
pare ru pentru tot.
Apoi, se ntoarce i dispare printre copaci.

153

HANA
Din lichidul mictor al somnului meu, visul prinde form: chipul Lenei.
Chipul Lenei ieind dintre umbre. Nu. Nu umbre. Iese din cenu, dintr-un
morman de cenu i crbuni. Gura ei e deschis. Ochii i sunt nchii. Strig.
Hana. M strig. Cenua alunec, precum nisipul, n gura ei deschis i tiu c
n curnd va fi din nou ngropat, redus la tcere, aruncat din nou n bezn.
Mai tiu i c nu am cum s ajung la ea, nu am nicio ans s o pot salva.
Hana, strig, iar eu stau nemicat.
Iart-m, i zic.
Hana, ajutor.
Iart-m, Lena.
Hana!
Mama st n u. M ridic confuz i speriat. Vocea Lenei rsun n mintea
mea. Am visat. Eu n-ar trebui s visez.
Ce e?
Silueta i se contureaz n u; n spatele ei, abia dac zresc lumina slab a
lmpii de noapte.
i-e ru?
Nu.
mi trec o mn peste frunte. Sunt ud. Transpir.
Eti sigur?
Parc ar vrea s intre n camer, dar n ultima clip se rzgndete i
rmne n prag.
Ai strigat.
Sunt sigur. Apoi, pentru c pare s atepte mai mult: Emoiile,
presupun, din cauza nunii.
Nu ai de ce s fii nelinitit, zice ea i pare iritat. Totul e sub control.
Totul va iei minunat.
tiu c nu se refer doar la ceremonie. Se refer la cstorie, n general.
Totul a fost organizat i pregtit pregtit s ias frumos, conceput s fie
eficient i perfect. Ofteaz.
ncearc s dormi. Mergem la o biseric i la laboratoare, cu familia
Hargrove, la nou i jumtate. Ultima prob pentru rochie este la unsprezece.
i mai e interviul pentru House and Home.
154

Noapte bun, mam, i zic, iar ea se retrage, fr s nchid ua.


Intimitatea nu mai nseamn pentru noi ce nsemna cndva: un alt
beneficiu sau efect secundar al operaiei. Mai puine secrete. Cel puin n
anumite cazuri.
M duc la baie i mi dau cu ap pe fa. Dei ventilatorul e pornit, nc simt
c mi-e prea cald. Pentru o clip, cnd m uit n oglind, aproape c vd faa
Lenei privindu-m din spatele ochilor mei o amintire, o viziune a trecutului
ngropat.
Clipesc.
A disprut.

155

LENA
Cnd Raven, Tack, Julian i cu mine ajungem la cas, vedem c Alex nu s -a
ntors nc. Julian i-a revenit i a insistat c poate s mearg singur, dar Tack
i ine n continuare un bra n jurul umerilor lui. Julian se clatin pe picioare
i tot mai sngereaz. ndat ce ajungem la cas, Bram i Hunter bolborosesc
entuziasmai despre ce s-a ntmplat, pn cnd le arunc cea mai furioas
privire de care sunt n stare. Coral apare n u, clipind somnoroas, cu un
bra n jurul taliei.
Alex nu se ntoarce nici pn l terminm de splat pe Julian Spart, zice
el cu voce rguit i tresare cnd Raven i trece un deget peste puntea
nasului su i nici cnd, n sfrit, suntem toi ntini n paturi, sub pturile
subiri i pn i Julian reuete s adoarm, respirnd zgomotos pe gur.
Cnd ne trezim, Alex a venit i a i plecat. Lucrurile lui au disprut, la fel i
un vas cu ap i unul dintre cuite. A lsat doar un bilet, pe care l gsesc
mpturit cu grij sub unul dintre teniii mei.
Povestea lui Solomon este singura explicaie pe o am.
Apoi, cu litere mai mici:
Iart-m.

156

HANA
Treisprezece zile pn la nunt. Cadourile au nceput deja s curg: boluri
de sup i tacmuri pentru salat, vaze din cristal, muni de lenjerie alb,
prosoape cu monogram i lucruri de care habar n-aveam cum se numesc
vase de sufleu, cuit de curat coaja citricelor, mojar. Acesta este limbajul
csniciilor, al vieii de adult i mi e complet strin.
Dousprezece zile.
Scriu cartonae cu mulumiri n faa televizorului. Acum, tata las unul
dintre televizoare pornit tot timpul. M ntreb dac este parial din cauz c
vrea s dovedeasc faptul c ne permitem s facem risip de curent electric.
Cred c pentru a zecea oar azi, Fred apare pe ecran. Faa lui are o tent
portocalie, de la fondul de ten. Sonorul e oprit, dar tiu ce spune. Emisiunile
de tiri au transmis i au retransmis anunul despre Departamentul de Energie
i planul lui Fred legat de Noaptea Neagr. n noaptea nunii noastre, o treime
din familiile din Portland toi cei suspectai a fi simpatizani sau opozani
vor fi lsate n bezn.
Luminile strlucesc pentru cei care se supun; ceilali vor tri n bezn tot
restul vieii (Cartea tcerii, Psalmul 17). Fred folosise acest citat n discurs.
Mulumesc pentru erveelele de in cu dantel. Sunt exact ce a fi ales.
Mulumesc pentru zaharnia din cristal. Va arta perfect pe masa din
sufragerie.
Se aude soneria. O aud pe mama cum se ndreapt spre intrare i murmur
de voci nfundate. O clip mai trziu, intr n camer roie la fa i agitat.
Fred, zice, n timp ce el intr dup ea.
Mulumesc, Evelyn, zice el cu voce tioas, iar ea o ia drept un apropo c
trebuie s ne lase.
nchide ua n urma ei.
Bun.
M ridic n picioare i mi doresc s fi purtat altceva dect un tricou vechi i
pantaloni scuri jerpelii. Fred e mbrcat cu blugi nchii la culoare i o
cma alb cu nasturi, cu mnecile ridicate. i simt privirea pe mine, mi
fixeaz prul rvit, ruptura de la tivul pantalonilor i faa nemachiat.
Nu te ateptam.
157

Nu zice nimic. n clipa asta, doi Fred se uit la mine, Fred-cel-de-pe-ecran i


Fred-cel-real. Primul zmbete, uor aplecat n fa, calm i relaxat. Cellalt
st rigid i m privete atent.
S-a s-a ntmplat ceva? zic eu, dup ce tcerea se menine cteva
secunde.
Traversez camera spre televizor i l opresc, parial ca s nu trebuiasc s l
privesc pe Fred n timp ce Fred m privete, parial pentru c nu suport dubla
lui imagine. Cnd m ntorc din nou, trag aer n piept. Fred a venit mai
aproape, tcut, iar acum e la cel mult cincisprezece centimetri de mine, alb la
fa i furios. Nu l-am mai vzut niciodat aa.
Ce? ncep s ntreb, dar m ntrerupe.
Ce naiba e asta?
Bag mna n geac i scoate un plic mpturit, pe care l arunc pe masa
de cafea. Micarea face ca din el s ias nite poze, care se risipesc pe mas. n
ele sunt eu imortalizat. Clic. Eu mergnd, cu capul n jos, lng o cas
drpnat casa familiei Tiddle, din Deering Highlands cu rucsacul gol
atrnat de umr. Clic. Eu din spate: trecnd prin nite tufe, cu o mn ridicat,
s dau la o parte o creang ce atrna. Clic. M ntorc, surprins, scanez copacii
din spatele meu, cutnd sursa sunetului, fonetul uor, clicul.
Poi s-mi explici ce fceai n Deering Highlands smbt? m ntreab
Fred cu rceal.
Un val de furie trece prin mine, dar i unul de team. tie.
M-ai urmrit?
Nu te flata, Hana, mi zice pe acelai ton monoton. Hugo Bradley mi-e
prieten. Lucreaz pentru Daily. Era pe teren i te-a vzut n Highlands. Normal,
l-ai fcut curios.
Ochii i s-au ntunecat. Au culoarea asfaltului ud.
Ce fceai?
Nimic, zic repede. Exploram.
Explorai.
Practic, scuip cuvntul.
Hana, nelegi c Highlands e un cartier condamnat? Ai idee ce oameni
locuiesc acolo? Criminali. Oameni infectai. Simpatizani i rebeli. Se
cuibresc n cldirile acelea precum gndacii.
Nu fceam nimic, insist.
A vrea s nu stea att de aproape. Brusc, devin paranoic i m gndesc c
e n stare s simt frica, minciunile, la fel cum simt cinii.
158

Ai fost acolo. Asta e suficient de ru.


Dei ne despart doar civa centimetri, vine i mai aproape. Fr s mi dau
seama, m dau napoi i lovesc consola televizorului din spatele meu.
Tocmai am spus la televizor c nu vom mai tolera nesupuneri civile. i
dai seama ct de ru a arta dac s-ar afla c perechea mea se furieaz n
Deering Highlands?
nc o dat, se apropie mai mult. Acum, nu mai am unde s m retrag i m
forez s rmn nemicat. i ngusteaz privirea.
Dar poate c tocmai asta era intenia ta. ncerci s m pui ntr-o situaie
jenant. S mi dai peste cap planurile. S m faci s par un idiot.
Marginea consolei mi intr n spatele coapselor.
mi pare ru c trebuie s i-o spun, Fred, dar nu tot ce fac are legtur cu
tine. De fapt, cele mai multe m privesc doar pe mine.
Drgu.
Pentru o clip, rmnem pe loc, privindu-ne. mi vine n minte cel mai
stupid gnd: cnd eu i Fred am fost mperecheai, aceast duritate, aceast
rceal era listat printre caracteristicile i calitile lui?
Fred se trage napoi civa centimetri, iar eu mi permit s rsuflu.
Nu o s-i fie bine deloc dac te mai duci acolo.
M forez s i ntlnesc privirea.
E o avertizare sau o ameninare?
O promisiune.
Gura i se strmb ntr-un mic zmbet.
Dac nu eti cu mine, eti mpotriva mea. Iar tolerana nu e una dintre
calitile mele. Cassie i-ar putea spune asta, dar m tem c nu prea poate
vorbi.
Rde. Un rs ca un ltrat.
Ce ce vrei s spui?
A vrea s-mi pot controla tremurul vocii. i ngusteaz din nou privirea.
mi in respiraia. Pentru o clip, am impresia c va recunoate ce i-a fcut,
unde se afl. Dar zice numai att:
Nu te voi lsa s strici tot ce am obinut cu atta efort. M vei asculta.
Sunt perechea ta. Nu cinele tu.
Se ntmpl cu viteza fulgerului. Distana dintre noi dispare, mna lui e n
jurul gtului meu, iar respiraia mea se oprete. Panica, apstoare i
ntunecat, mi se adun n piept. Nu pot s respir. Ochii lui Fred, nepstori i
impenetrabili, noat n ai mei.
159

Ai dreptate, mi zice.
Acum, e foarte calm, n timp ce i strnge degetele n jurul gtului meu.
Vederea mea se ngusteaz, pn ajunge un singur punct: ochii lui. Pentru o
clip, totul se ntunec clipesc apoi l vd din nou, se uit la mine i
vorbete cu vocea aceea cntat.
Nu eti cinele meu, dar tot vei nva s ezi cnd i spun. Tot vei nva
s te supui.
Hei? E cineva?
Vocea se aude din hol. ntr-o clip, Fred mi d drumul. Trag aer n piept i
ncep s tuesc. Ochii m ustur. Plmnii mei vibreaz, n cutare de aer.
Bun ziua.
Ua se deschide i intr Debbie Sayer, coafeza mamei.
Oh! zice i se oprete.
Faa ei se nroete cnd ne vede.
Domnule primar Hargrove. Nu am vrut s ntrerup
Nu ai ntrerupt nimic. Eu tocmai plecam.
Aveam programare, adaug Debbie nesigur.
Se uit la mine. mi trec o mn peste ochi; palma mi se umezete.
Urma s discutm despre coafurile de nunt nu am ncurcat ora, nu?
Nunta: acum, pare absurd, o glum proast. Acesta este drumul ce mi se
promite: cu acest monstru, care ntr-o clip zmbete, n alta m strnge de
gt. Simt cum lacrimile mi umplu ochii i mi aps din nou palmele peste
pleoape, s le alung.
Nu.
Gtul meu e uscat.
Ai venit la timp.
V simii bine?
Hana sufer de alergii, rspunde Fred blnd, nainte s apuc s zic ceva.
I-am spus de o sut de ori s i ia o reet
Se ntinde i m apuc de mn, m strnge de degete, prea tare, dar nu
suficient de tare pentru ca Debbie s observe.
E foarte ncpnat.
i retrage mna. mi duc la spate degetele, care m dor, le ndoi, nc
luptndu-m cu pornirea de a plnge.
Ne vedem mine, zice Fred i zmbete spre mine. Nu ai uitat de cocktail,
nu-i aa?
Nu am uitat, i zic, refuznd s-l privesc.
160

Bun.
Traverseaz camera. n hol, l aud cum ncepe s fluiere. Debbie se pune pe
sporovit, ndat ce Fred nu se mai aude.
Eti att de norocoas. Henry perechea mea arat de parc faa i-ar fi
fost zdrobit cu o piatr.
Rde. Totui, e o pereche bun. Suntem mari susintori ai soului tu sau
ai viitorului tu so, mai bine zis. Mari susintori.
Pune peste grmada de carduri de mulumire i de poze, pe care nu le-a
observat, un usctor de pr, dou perii i o pung transparent cu agrafe.
tii, Henry l-a cunoscut recent pe soul tu, la o strngere de fonduri.
Unde e fixativul meu?
nchid ochii. Poate c totul e un vis Debbie, nunta, Fred. Poate c m voi
trezi i va fi vara trecut, sau acum dou veri, sau acum cinci: nainte ca orice
din povestea asta s fie real.
tiu c va fi un primar bun. Nu ca Hargrove senior, care sunt sigur c a
fcut tot ce a putut, dar, dac vrei s tii prerea mea, cred c a fost un pic
prea moale. De fapt, el a vrut s fie devastate Criptele
Scutur din cap i continu.
Eu i-a fi ngropat acolo i i-a fi lsat s putrezeasc.
Brusc, devin atent.
Cum?
Se apleac asupra mea cu peria de pr n mn, aranjnd i trgnd.
Nu m nelege greit, mi-a plcut Hargrove senior. Dar cred c avea o
idee greit despre o anumit categorie de oameni.
Nu, nu.
nghit greu.
Ce ai zis dup asta?
M foreaz s mi ridic brbia spre lumin i m examineaz cu atenie.
Ei bine, cred c ar fi trebuit lsai s putrezeasc n Cripte. Criminalii,
vreau s zic, i cei bolnavi.
ncepe s fac bucle, s vad cum cad.
Proast. Am fost att de proast.
i cnd te gndeti cum a murit.
Tatl lui Fred a murit pe 12 ianuarie, ziua Incidentelor, dup ce a explodat
bomba din Cripte. ntreaga faad de est a fost aruncat n aer; brusc,
prizonierii s-au trezit n celule fr perei, n curi fr garduri. A fost o revolt
masiv; tatl lui Fred s-a dus acolo cu poliia i a murit ncercnd s
161

restabileasc ordinea. Gndurile mele nvlesc ca o zpad deas, construind


un zid alb, pe care nu pot s l trec sau s l ocolesc.
Barb Albastr avea o camer ncuiat, un loc secret, unde i inea
nevestele Ui ncuiate, lacte grele, femei putrezind n celule de piatr
Posibil. E posibil. Se potrivete. Ar explica scrisoarea i faptul c nu o
gsisem n sistem. Poate c a fost invalidat. Se ntmpl cu unii deinui.
Identitile lor, trecuturile lor, ntregile lor viei sunt terse. Puf. O singur
apsare pe tastatur, o u metalic trntit i parc nici n-ar fi existat
vreodat.
Debbie continu s sporoviasc.
Cltorie sprncenat, dup mine, i ar trebui s fie recunosctori c nu
i mpucm pe loc. Ai auzit ce s-a ntmplat n Waterbury?
Rde, un sunet prea tare pentru camera tcut. n cap simt mici ace
dureroase.
Smbt diminea, ntr-o singur or, o tabr imens cu opozani, de la
marginea Waterbury, a fost eradicat. Doar o mn de soldai au fost rnii.
Debbie redevine serioas:
tii ceva? Cred c sus lumina e mai bun, n camera mamei tale. Nu
crezi?
M trezesc c aprob i, nainte s mi dau seama, m pun n micare.
Plutesc n sus pe scri, n faa ei. O conduc spre dormitorul mamei, de parc a
nota, sau a visa, sau a fi moart.

162

LENA
O stare de monotonie s-a lsat peste noi, dup plecarea lui Alex. Ne ddea
btaie de cap, dar era tot unul de-al nostru, unul din grup i cred c toat
lumea cu excepia lui Julian i simte lipsa. M mic aproape confuz. n
ciuda a tot, m simeam bine n prezena lui, la vederea lui, tiind c era i el n
siguran. Acum, c a plecat de capul lui, cine tie ce i se va ntmpla? Nu mai
e al meu, dar suferina e prezent, o chinuitoare senzaie de nencredere.
Coral e palid i tcut i cu ochii mari. Nu plnge. Nici nu mnnc prea
mult. Tack i Hunter vor s se duc dup el, dar Raven i convinge repede c e
o idee proast. Fr ndoial, are multe ore avans, iar o persoan singur, care
se mic repede pe jos, e i mai greu de gsit dect un grup. N-ar face dect s
piard timp, resurse i energie.
Nu putem face nimic, zice ea, evitnd cu grij s se uite la mine, doar s l
lsm n pace.
Asta facem.
Brusc, nu mai sunt suficiente lanterne s alunge umbrele care se las
adesea ntre noi, umbrele altor oameni i ale altor viei pierdute n Slbticie,
n aceast lupt, n aceast lume mprit n dou. Nu m pot abine s m
gndesc la tabr, la Pippa i la irul de soldai pe care i-am vzut prin pdure.
Pippa ne spusese c putem atepta contactele din partea Rezistenei n cel
mult trei zile, dar a treia zi spre sear nc nu avem niciun semn de la nimeni.
Cu fiecare zi simim c o lum razna cte un pic. Nu e nelinite. Avem mncare
destul i, acum, dup ce Tack i Hunter au gsit un ru n apropiere, avem i
ap destul. A venit i primvara: animalele au ieit i am nceput s punem
capcanele. Dar suntem complet rupi de lume, nu tim ce s-a ntmplat n
Waterbury i ce se ntmpl n restul rii. E mult prea uor de imaginat, n
momentul n care nc o diminea trece blnd peste stejarii btrni i nali,
c suntem singurii care am mai rmas n lume.
Nu mai suport s fiu n interior, n subteran. n fiecare zi, dup ce ncropim
prnzul, aleg o direcie i ncep s merg, ncercnd s nu m gndesc la Alex i
la mesajul lui pentru mine i, de obicei, constat c nu pot s m gndesc la
altceva. Azi, o iau spre est. E unul dintre momentele mele preferate din zi:
perioada aceea perfect cnd lumina pare lichid, ca un sirop ce se scurge
lent. Totui, nu reuesc s scap de nodul de nefericire din stomac. Nu reuesc
163

s scap de gndul c restul vieii noastre va arta aa: vom fugi, ne vom
ascunde, vom pierde lucruri la care inem, vom sta ngropai n subterane,
vom scormoni dup mncare i ap. Nu se va schimba nimic. Niciodat nu ne
vom ntoarce n orae, triumftori, strigndu-ne victoria pe strzi. Ne vom
ctiga greu traiul, pn cnd nu vom mai avea niciun trai de ctigat.
Povestea lui Solomon. Ciudat c Alex a ales pilda asta, dintre toate cele din
Cartea tcerii, pentru c a fost cea care m-a afectat cel mai mult, dup ce am
aflat c el triete. Oare tia, cumva? tia c m-am simit exact ca acel copil
srac i tiat n dou din poveste? ncerca s mi spun c se simea i el la fel?
Nu. Mi-a spus c trecutul nostru mpreun, tot ceea ce am mprit, era mort.
Continui s naintez prin pdure i abia dac sunt atent pe unde merg.
ntrebrile din mintea mea sunt ca o maree, m mping nainte i napoi, n
aceleai locuri. Povestea lui Solomon. Judecata unui rege. Un copil despicat n
dou i o pat de snge ce se ntinde pe jos
La un moment dat, mi dau seama c habar n-am de ct timp merg sau ct
de mult m-am ndeprtat de cas. Nu am fost atent nici la ce e n jur
greeala unui nceptor. Bunicul, unul dintre cei mai btrni Invalizi de la
adpostul din apropiere de Rochester, obinuia s ne spun poveti despre
spiritele care ar fi locuit prin Slbticie i care modificau locul copacilor, al
pietrelor i al rurilor, doar ca s-i zpceasc pe oameni. Niciunul dintre noi
nu credea povetile lui, dar mesajul era cumva adevrat: Slbticia e haotic,
un labirint n schimbare, care te face s te nvri n cerc.
ncep s m ntorc pe urmele mele, cutnd locurile unde clciele mele au
lsat urme n noroi i unde am clcat frunzi. Alung din minte toate gndurile
despre Alex. E foarte uor s te rtceti n Slbticie; dac nu eti atent, te
nghite pentru totdeauna. Vd o sclipire printre copaci: rul. Am luat ap din el
chiar ieri i ar trebui s m pot ntoarce de acolo. Dar mai nti o baie rapid.
Deja transpir. Trec de ultimele tufiuri i ies pe un mal lat, cu iarb ars de
soare i cu pietre netede.
M opresc.
Altcineva e deja aici: o femeie ghemuit, la treizeci de metri mai n jos de
mine, pe malul cellalt, cu minile n ap. Are capul plecat i tot ce vd e o
claie de pr crunt, cu fire albe. Pentru o clip, m gndesc c ar putea fi
agent, sau soldat, dar chiar i de la distan mi dau seama c hainele ei nu
sunt o uniform. Rucsacul de lng ea e peticit i vechi; tricoul i e ptat cu
inele galbene, de transpiraie. Un brbat care nu se vede strig ceva
neinteligibil, iar ea rspunde, fr s ridice capul:
164

Doar o clip.
Trupul meu se ncordeaz i nlemnete. Cunosc vocea.
Scoate o bucat de material din ap, o hain pe care o spal, apoi se ridic.
Inima mea se oprete. ine haina ntins, cu ambele mini, i o rsucete
rapid, apoi o desface la fel de rapid i stropete cu ap peste mal. Brusc, am
din nou cinci ani, sunt n spltoria noastr din Portland, ascult glgitul apei
care se scurge ncet din chiuvet, privind-o cum face la fel cu bluzele noastre,
cu lenjeria noastr; privind picturile de ap de pe gresie; privind-o cum
ntinde hainele pe srme, apoi cum se ntoarce i mi zmbete, n timp ce
fredoneaz doar pentru ea
Spun de lavand. nlbitor. Tricouri din care apa se scurge pe podea. Se
ntmpl acum. Sunt acolo.
Ea e aici.
M vede i rmne nemicat. Pentru o clip, nu zice nimic i apuc s
observ ct de schimbat e, fa de cum mi-o aminteam. E mult mai aspr, faa
ei e foarte ascuit. Dar sub ea vd o alt fa, ca o imagine care se mic sub
suprafaa unei ape: gura ce rde, obrajii rotunzi i luminoi, ochii sclipind.
n cele din urm, zice:
Lena.
Trag aer n piept. Deschid gura.
Mam.
Pentru un minut interminabil, rmnem nemicate, privindu-ne, n timp ce
trecutul i prezentul continu s se amestece i s se despart: mama acum,
mama atunci. ncepe s spun ceva. Exact n clipa aceea, doi brbai dau
buzna dintre copaci i o ntrerup. ndat ce m zresc, cei doi ridic armele.
Stai, zice mama tios i ridic o mn. E cu noi.
Nici nu respir. Expir cnd brbaii las n jos armele.
Mama continu s se uite la mine, tcut, uimit i nc ntr-un fel
nedefinit. Team?
Cine eti? ntreab unul dintre brbai.
Are pr rocat lucios, presrat cu fire albe. Arat ca o uria pisic
portocalie.
Cu cine eti aici?
Numele meu e Lena.
n mod miraculos, vocea mea nu tremur. Mama tresare. Ea mi zicea
mereu Magdalena i nu suferea numele scurt. M ntreb dac nc o mai
enerveaz dup atta timp.
165

Am venit de la Waterbury cu alii.


Atept ca mama s dea vreun semn c ne cunoatem c sunt fiica ei dar
nu o face. Schimb o privire cu cei doi nsoitori ai ei.
Eti cu Pippa? ntreab brbatul rocat.
Scutur din cap.
Pippa a rmas. Ea ne-a ndrumat s venim aici, la casa conspirativ. Ne-a
spus c va veni cineva din Rezisten.
Cellalt brbat, care e aten i brbos, rde scurt i i pune arma pe umr.
Te uii la ei, mi zice. Eu sunt Cap. El e Max arat cu degetul mare spre
brbatul-pisic-portocalie iar ea e Bee.
nclin capul spre mama. Bee. Numele mamei e Annabel. Numele acestei
femei e Bee. Mama e mereu n schimbare. Mama avea mini catifelate, care
miroseau a spun, i un zmbet ca prima raz de soare ce atingea gazonul.
Femeia asta nu tiu cine e.
Te ntorci la casa conspirativ? ntreab Cap.
Da, reuesc s zic.
Te vom urma, spune el cu o jumtate de plecciune, care, date fiind
mprejurrile, pare mai mult dect ironic.
Simt cum mama m privete din nou, dar ndat ce m uit spre ea i
ndreapt ochii n alt parte. Mergem tcui spre cas, dei Max i Cap
schimb cteva cuvinte, mai mult codat, aa c nu neleg ce spun. Mama
Annabel, Bee tace. n timp ce ne apropiem, m trezesc c ncetinesc, fr s
vreau, disperat s lungesc drumul, din dorina ca mama s zic ceva, s m
recunoasc. Dar ajungem prea repede la construcia despicat i la scrile ce
duc n subteran. Rmn n urm, lsndu-i pe Max i pe Cap s o ia n fa pe
scri. Sper ca mama s se prind i s rmn n urm o clip, dar ea l
urmeaz pe Cap n subsol.
Mulumesc, zice ea ncet, cnd trece pe lng mine.
Mulumesc.
Nici mcar nu pot fi furioas. Sunt prea ocat, prea uimit de apariia ei
brusc: de aceast femeie-fat morgana, cu chipul mamei. mi simt trupul
pustiit, minile i picioarele uriae, umflate, de parc ar fi fost ale altcuiva. mi
privesc minile cum se sprijin de zid n timp ce cobor, mi privesc picioarele
cum tropie pe scri.
Pentru o clip, rmn nemicat la baza scrilor, dezorientat. Ct am
lipsit, s-au ntors toi. Tack i Hunter vorbesc tare i pun o grmad de
ntrebri; Raven se agit prin camer, organiznd oamenii. Iar n mijloc mama,
166

care i d jos rucsacul, ia un scaun, se mic graios, fr s i dea seama.


Toi ceilali se agit, ca fluturii n jurul unui bec, un amestec neclar, n lumin.
Chiar i camera arat altfel acum, c ea e aici.
Trebuie s fie un vis. Trebuie. Un vis cu mama care nu e chiar mama, ci
altcineva.
Bun, Lena.
Julian mi ia brbia n mini i se apleac s m srute. Ochii i sunt nc
umflai i vinei. l rspund la srut n mod automat.
Eti bine? se trage el de lng mine, iar eu i evit privirea.
Sunt bine. i explic mai trziu.
Am o bul de aer n piept, care m mpiedic s respir sau s vorbesc. El nu
tie. Nimeni nu tie, cu excepia lui Raven i, poate, a lui Tack. Ei au mai lucrat
cu Bee. Acum, mama nu se uit la mine deloc. Ia o can de ap de la Raven i
bea. Iar asta acest gest mrunt declaneaz furia din mine.
Am mpucat un cerb azi, zice Julian. Tack l-a zrit pe la jumtatea
luminiului. Nu credeam c o s pot
Bravo, l ntrerup. Ai fcut-o.
Julian pare jignit. M-am purtat oribil cu el, de cteva zile. Asta e problema:
ia vindecarea, ia principiile elementare, ia semnalele i rmi fr reguli de
urmat. Dragostea vine pe buci.
E mncare, Lena, zice el ncet. Nu mi-ai spus tu mereu c nu e un joc? l
iau n serios. Se oprete, apoi continu. Vreau s rmn aici.
Subliniaz ultima parte i tiu c se gndete la Alex, iar apoi nu m pot
abine s m gndesc i eu. Trebuie s continui s m mic, s -mi gsesc
echilibrul, s scap din camera asta sufocant.
Lena.
Raven e lng mine.
Ajut-m s aduc ceva de mncare, vrei?
Asta e regula lui Raven: menine-te ocupat. F-te c lucrezi. Ridic-te.
Deschide o conserv.
Scoate ap.
F ceva.
O urmez automat spre chiuvet.
Vreo veste de la Waterbury? ntreab Tack.
Pentru o clip, se las tcere. Mama e cea care vorbete prima.
S-au dus, zice ea simplu.
167

Fr s vrea, Raven bag prea tare cuitul ntr-o bucat de carne uscat, i
trage degetul rapid i l bag n gur.
Cum adic s-au dus?
Vocea lui Tack e tioas.
Eliminai.
De data asta, Cap e cel care vorbete.
Secerai.
Oh, Doamne!
Hunter se las pe un scaun. Julian st nemicat, rigid, cu minile ncletate;
faa lui Tack a mpietrit. Mama femeia care a fost mama st cu minile
mpreunate n poal, nemicat, fr expresie. Doar Raven continu s se
mite, i nfoar un prosop de buctrie n jurul degetului la care s-a tiat i
continu s taie prin carnea uscat, nainte i napoi, nainte i napoi.
i acum? ntreab Julian cu voce ncordat.
Mama ridic privirea. Ceva vechi i profund tresare n mine. Ochii ei sunt
nc de un albastru viu, aa cum mi-i amintesc, nc neschimbai, ca un cer n
care s te cufunzi. Ca ochii lui Julian.
Trebuie s ne micm, zice ea. S oferim ajutor acolo unde se poate.
Rezistena nc se dezvolt, adun oameni
Dar Pippa? izbucnete Hunter. Pippa zicea s o ateptm. Zicea
Hunter, zice Tack. Ai auzit ce a zis Cap. Coboar tonul. Eliminai.
Urmeaz un alt moment de tcere grea. Vd un muchi ce tresare pe brbia
mamei un tic nou dar se ntoarce, astfel c vd numrul verde tatuat pe
gtul ei, acum estompat, chiar sub cicatricele urte, rezultat al operaiilor ei
nereuite. mi amintesc anii pe care i-a petrecut n celula mic, fr geamuri,
din Cripte, scrijelind pereii cu pandantivul metalic pe care i l-a dat tata,
scriind la nesfrit cuvntul Dragoste n piatr. i, cumva, acum, dup mai
puin de un an de libertate, e n Rezisten. Mai mult. E n centrul ei.
Nu o cunosc deloc pe femeia asta; nu tiu cum a devenit cine e, sau cnd a
nceput brbia ei s tresar, sau cnd i-a albit prul, sau cnd a nceput s-i
trag un vl peste ochi, s evite privirea fiicei sale.
Deci, unde mergem? ntreab Raven.
Max i Cap schimb o privire.
Se pregtete ceva n nord, zice Max. n Portland.
Portland? repet eu ca un papagal, fr s mi dau seama.
Mama se uit spre mine i am impresia c e speriat.
Apoi, coboar privirea.
168

De acolo eti tu, nu? m ntreab Raven.


M reazem de chiuvet, nchid ochii pentru o clip i o vd pe mama pe
plaj, alergnd n faa mea, rznd i aruncnd n sus cu nisip, cu o rochie
larg i lung, ce i fonete peste glezne. Redeschid ochii repede i reuesc s
aprob din cap.
Nu pot s m ntorc acolo.
Cuvintele ies cu o hotrre mai mare dect intenionam i toi se ntorc
spre mine.
Dac mergem undeva, mergem mpreun, zice Raven.
Exist o mare micare subteran n Portland, zice Max. Reeaua crete,
nc de la Incidente. Acela a fost doar nceputul. Ce urmeaz s se ntmple
Scutur din cap, cu ochii sclipind.
O s fie ceva mare.
Nu pot, repet. i nu vreau.
Amintirile nvlesc: Hana alergnd lng mine n Back Cove, cu teniii
plescind prin noroi; focuri de artificii peste golf, de 4 iulie, trimind
tentacule de lumin deasupra apei; eu i Alex ntini, rznd, pe o ptur, pe
Brooks 37; Grace tremurnd lng mine n dormitor, acas la mtua Carol, cu
braele ei subiri n jurul taliei mele, mirosul ei de gum cu struguri. Straturi i
straturi de amintiri, o via pe care am ncercat s o ngrop i s o uit un
trecut care era mort, aa cum zicea Raven mereu nvlete peste mine i
amenin s m trag n jos. Iar cu amintirile vine i vina, un alt sentiment pe
care m-am strduit din greu s l ngrop. I-am prsit: pe Hana i pe Grace, i
pe Alex. I-am prsit i am fugit, i nu m-am uitat napoi.
Nu tu decizi, zice Tack.
Nu fi copil, Lena, intervine i Raven.
n mod normal, dau napoi cnd Raven i Tack sar pe mine. Dar nu i azi.
mping vina sub un pumn greu de furie.
Toat lumea se uit la mine i simt cum privirea mamei m arde,
curiozitatea ei absent, de parc a fi un specimen dintr-un muzeu, o unealt
veche i uitat, al crei rol ncearc s-l descifreze.
Nu o s merg.
Trntesc pe dulap deschiztorul de conserve, prea tare.
Ce ai? zice Raven cu voce joas.
Dar n camer s-a fcut att de linite, c sunt sigur c au auzit toi. Gtul
mi-e att de uscat, c abia pot s nghit. Brusc, mi dau seama c sunt pe cale
s plng.
169

ntreab-o pe ea, reuesc s zic i art cu brbia spre femeia care i


spune Bee.
Un alt moment de tcere. Acum, toate privirile se ntorc spre mama. Cel
puin ea arat vinovat, tie c e o impostoare, femeia care vrea s conduc o
revoluie n numele dragostei i nici mcar nu-i recunoate fiica.
Exact atunci Bram nvlete n jos pe scri, fluiernd. Are n mn un cuit
mare, plin de snge probabil c a tiat cerbul. Tricoul i e i el ptat cu snge.
Se oprete cnd ne vede c stm tcui.
Ce s-a ntmplat? Ce am pierdut?
Apoi, dup ce i vede pe mama, pe Cap i pe Max:
Voi cine suntei?
Vederea sngelui mi ntoarce stomacul pe dos. Suntem criminali, toi: ne
omorm vieile, fostele identiti, lucrurile importante. Le ngropm sub
sloganuri i scuze. nainte s ncep s plng, m desprind de chiuvet i trec
valvrtej pe lng Bram, iar el las s-i scape un scncet surprins.
Urc scrile i nvlesc afar, n aer liber i n cldura de dup-amiaz, i n
sunetul fonit al copacilor care se deschid n faa primverii. Dar chiar i afar
am o senzaie de claustrofobie. Nu am unde s merg. Nu am unde s scap de
sentimentul copleitor de pierdere, de nesfrita extenuare pricinuit de
timpul care ba apropie, ba ndeprteaz oamenii i lucrurile pe care le-am
iubit.
Hana, Grace, Alex, mama, aerul srat de mare al dimineilor din Portland i
strigtul ndeprtat al pescruilor care se roteau distrui cu toii, fcui
ndri, nchii undeva adnc, imposibil s-i eliberezi.
Poate, la urma urmei, aveau dreptate n legtur cu operaia. Nu sunt mai
fericit dect eram cnd credeam c dragostea e o boal. n multe feluri, sunt
chiar nefericit. La doar cteva minute dup ce m ndeprtez de cas, ncetez
s m lupt cu presiunea din spatele ochilor. Primele hohote sunt convulsive i
m fac s simt un gust de bil. M eliberez complet. M las peste ncrengtura
de tufiuri mici i muchi, mi pun capul pe picioare i suspin pn nu mai pot
respira, pn scuip pe frunzele de pe jos. Plng pentru tot ce am abandonat i
pentru c eu nsumi am fost lsat n urm de Alex, de mama, de timpul care
ne-a desprit lumile.
Aud pai n spatele meu i tiu, fr s m ntorc, c e Raven.
Pleac, i zic.
Vocea mea e rguit. mi trec dosul palmelor peste obraji i peste nas. Dar
cea care rspunde e mama.
170

Eti furioas pe mine.


Brusc, m opresc din plns. ntreg trupul mi se ncordeaz. Se ghemuiete
lng mine i, cu toate c am grij s nu ridic privirea, s nu m uit deloc la ea,
o simt, i simt mirosul transpiraiei de pe piele i i aud sunetul hit al
respiraiei.
Eti furioas pe mine, repet, iar vocea ei se mpotmolete un pic. Crezi
c nu mi pas.
Vocea ei e aceeai. Muli ani obinuiam s mi imaginez vocea aceea rostind
cntat cuvintele interzise: Te iubesc. Nu uita. Ei nu i pot lua asta. Ultimele
cuvinte pe care mi le spusese nainte s plece. Se trage mai aproape i se
aaz lng mine. Ezit, apoi se ntinde i i pune palma pe obrazul meu, mi
ntoarce capul spre al ei, astfel c sunt obligat s o privesc. i simt btturile
de pe degete. M vd reflectat n miniatur n ochii ei i m ntorc n timp la o
perioad dinainte de plecarea ei, nainte s cred c a disprut pentru
totdeauna, cnd ochii ei m ntmpinau n fiecare zi i m vegheau n somn n
fiecare noapte.
Te-ai fcut i mai frumoas dect mi-am imaginat, optete.
i ea plnge. nveliul dur din interiorul meu cedeaz.
De ce? e tot ce reuesc s zic.
Fr s intenionez asta sau mcar s m gndesc la asta, i dau voie s m
trag la pieptul ei, o las s m ia n brae. Plng pe umrul ei, inhalez mirosul
nc familiar al pielii ei. A vrea s o ntreb att de multe: Ce s-a ntmplat cu
tine n Cripte? Cum ai putut s i lai s mi te ia? Unde ai plecat? Dar tot ce pot
s spun este:
De ce nu ai venit dup mine? Dup toi anii aceia dup tot acel timp
de ce nu ai venit?
Apoi, nu mai pot s vorbesc deloc; suspinele mele se nteesc.
t.
i pune buzele pe fruntea mea, mi d la o parte prul, aa cum fcea cnd
eram copil. n braele ei, sunt din nou copil neajutorat i dornic de afeciune.
M mngie pe spate n timp ce plng. ncet, simt cum ntunericul se scurge
din mine, de parc ea l-ar lua cu mna. n sfrit, pot s respir din nou. Ochii
mi ard, iar gtul m ustur. M trag de la pieptul ei, mi terg ochii cu palma,
fr s mi pese c mi curge nasul. Brusc, m simt extenuat, prea obosit s
m doar ceva, prea obosit s fiu furioas. Vreau s dorm i s dorm.
Niciodat nu am ncetat s m gndesc la tine, mi zice. M-am gndit la
tine n fiecare zi, la tine i la Rachel.
171

Rachel a fost vindecat.


Extenuarea e copleitoare; te seac de orice sentiment.
A fost mperecheat i a plecat. Iar tu m-ai lsat s cred c ai murit. nc
a fi crezut c eti moart, dac
Dac nu ar fi fost Alex, m gndesc, dar nu o spun. Bineneles c mama nu
tie povestea cu Alex. Nu tie niciuna dintre povetile mele. i mut privirea.
Pentru o clip, am impresia c va ncepe din nou s plng. Dar nu o face.
Cnd eram departe, gndul la voi la cele dou fete frumoase ale mele
a fost singurul care m-a fcut s nu renun. A fost singurul lucru care m-a
mpiedicat s o iau razna.
Vocea ei se sparge, simt o urm de furie i mi amintesc cnd am vizitat
Criptele cu Alex: ntunericul sufocant i strigtele rsuntoare, inumane;
mirosul din Pavilionul ase, celulele ca nite cuti.
Insist, cu ncpnare:
i pentru mine a fost greu. Nu am avut pe nimeni. Iar tu ai fi putut veni
dup mine dup ce ai scpat. Mi-ai fi putut spune
Vocea mea se sparge i nghit greu.
Dup ce m-ai gsit, la Salvare, ne-am atins, mi-ai fi putut arta faa, ai fi
putut spune ceva
Lena.
Se ntinde, s mi ating din nou faa, dar de data asta vede c m ncordez
i se oprete cu un oftat.
Ai citit vreodat Cartea lamentaiilor? Ai citit despre Maria Magdalena i
Iosif? Te-ai ntrebat vreodat de ce te-am numit aa cum te-am numit?
Am citit-o.
Am citit Cartea lamentaiilor de cel puin o duzin de ori: este capitolul
Cartea tcerii, pe care l tiu cel mai bine. Am cutat indicii, semne secrete de
la mama, oapte ale morilor. Cartea lamentaiilor e o poveste de dragoste.
Mai mult dect att: este o poveste despre sacrificiu.
Am vrut doar s fii n siguran. nelegi? n siguran i fericit. Orice a fi
putut face chiar dac asta nsemna s nu pot fi cu tine
Vocea ei devine rguit i trebuie s mi iau privirea de la ea, s mpiedic
suferina s creasc din nou n mine. Mama a mbtrnit ntr-o ncpere mic,
ptrat, cu doar un strop de speran, cuvinte scrijelite pe ziduri zi de zi, ca s
o in n via.
Dac nu a fi crezut, dac nu a fi fost n stare s cred c Au fost multe
momente n care m-am gndit la
172

Vocea ei se stinge. Nu e nevoie s termine fraza. tiu ce vrea s spun: au


fost momente cnd i-a dorit s moar. mi amintesc cum obinuiam s mi-o
nchipui pe marginea unei stnci, cu haina n vnt, n spatele ei. O vedeam.
Pentru o clip, rmnea mereu suspendat n aer, plutind, ca imaginea unui
nger. Dar ntotdeauna, chiar i n mintea mea, stnca disprea i o vedeam
cznd. M ntreb dac, cumva, ncerca s ajung la mine, printre ecourile
spaiului din acele nopi, s vad dac o simt.
Pentru o vreme, lsm tcerea s se ntind ntre noi. mi terg faa cu
mneca. Apoi, m ridic. Se ridic i ea odat cu mine. Sunt uimit, la fel ca
atunci cnd mi-am dat seama c ea a fost cea care m-a scpat, la Salvare, c
avem cam aceeai nlime.
Iar acum? O s pleci din nou?
O s plec acolo unde Rezistena are nevoie de mine.
mi iau privirea de la ea.
Deci chiar pleci, i zic, simind cum o greutate mi se aaz n stomac.
Desigur. Asta fac oamenii ntr-o lume fr ordine, o lume a libertii de a
alege: pleac atunci cnd vor. Dispar, se ntorc, pleac din nou. Iar tu eti lsat
s aduni singur bucile. O lume liber e i o lume a rupturilor, exact cum ne
avertizeaz Cartea tcerii. n Zombieland e mai mult adevr dect am vrut s
cred. Vntul sufl prul mamei peste frunte. i-l d napoi dup ureche, un
gest pe care mi-l amintesc.
Trebuie s m asigur c ce mi s-a ntmplat mie la ce am fost obligat
s renun nu se va mai ntmpla i altcuiva.
mi prinde privirea i m oblig s m uit la ea.
Dar nu vreau s plec, adaug ncet. Vreau s te cunosc aa cum eti
acum, Magdalena.
mi ncruciez braele i ridic din umeri, ncercnd s gsesc un pic din
duritatea pe care mi-am dezvoltat-o n timpul petrecut n Slbticie.
Nici mcar nu tiu de unde s ncep, i zic.
i desface braele, n semn de supunere.
Nici eu. Dar cred c putem. Eu pot, dac mi dai voie.
Zmbete timid.
i tu faci parte din Rezisten, s tii. Asta facem: luptm pentru ceea ce
e important pentru noi. Nu?
i ntlnesc privirea. Ochii ei sunt de culoarea cerului senin, care se ntinde
deasupra copacilor, un tavan colorat, mi amintesc: plajele din Portland,
173

zmeie n aer, salate de macaroane, picnicuri de var, minile mamei, o voce


care mi cnta ca s adorm.
Aa e.
Ne ntoarcem mpreun spre casa conspirativ.

174

HANA
Criptele arat altfel dect mi-am imaginat. Am mai fost aici doar o dat,
ntr-o excursie cu coala, n clasa a treia. Ciudat, nu-mi amintesc nimic din
vizit, doar c Jen Finnegan a vomitat n autobuz dup aceea, iar aerul
mirosea a ton, chiar i dup ce oferul a deschis toate geamurile.
Criptele sunt amplasate spre grania de nord i dau spre Slbticie i spre
rul Presumpscot. De aceea au reuit s evadeze att de muli prizonieri, la
Incidente. Explozia a smuls buci uriae din zidul de grani; cei care au
scpat din celulele lor au fugit direct n Slbticie.
Dup Incidente, complexul a fost reconstruit i a fost adugat o arip
nou. Criptele au fost mereu hidoase, dar acum sunt mai ru ca oricnd:
pavilionul nou, din oel i ciment, se ntinde ciudat pe lng vechea cldire,
din piatr nnegrit, i are sute de ferestre mici cu zbrele. E o zi nsorit, iar
deasupra acoperiului nalt cerul e de un albastru aprins. ntreaga scen mi
d o stare de ru: locul acesta n-ar fi trebuit s vad niciodat lumina soarelui.
Pentru o clip, stau n faa porilor i m ntreb dac ar trebui s plec. Am venit
cu autobuzul, care m-a adus din centru i s-a golit, pe msur ce ne apropiam
de captul liniei. n cele din urm, am rmas n el doar eu, oferul i o femeie
machiat strident, cu haine de asistent medical. n timp ce autobuzul se
ndeprta, mprocnd cu noroi i lsnd n urm gaze de eapament, pentru
un moment, m-am gndit s alerg dup el.
Dar trebuie s aflu. Trebuie.
Aa c o urmez pe asistent, n timp ce i trete picioarele spre ghereta
paznicului, aflat lng pori, i i arat cardul de identitate. Privirea lui fuge
spre mine i i ntind fr o vorb o bucat de hrtie. El scaneaz fotocopia.
Eleanor?
Aprob. Nu am curaj s vorbesc. n fotocopie, e imposibil s recunoti prea
multe trsturi sau s distingi culoarea splcit a prului. Dar dac se uit
mai atent, poate vedea detaliile care nu se potrivesc: nlimea, culoarea
ochilor. Din fericire, nu o face.
Ce s-a ntmplat cu originalul?
A trecut prin usctor, rspund prompt. A trebuit s solicit o copie.
Se uit din nou la fotocopie. Sper c nu poate s mi aud inima, care bate
puternic. S obin duplicatul nu a fost greu. Un telefon scurt la doamna
175

Hargrove, azi-diminea, o invitaie la un ceai, o plvrgeal de douzeci de


minute, solicitarea de a folosi baia, apoi un ocol de dou minute prin biroul lui
Fred. Nu puteam risca s fiu recunoscut ca viitoarea lui soie. n cazul n care
Cassie chiar este aici, e posibil ca unii dintre paznici s l cunoasc i pe Fred.
Iar dac el afl c am trecut pe la Cripte
Deja mi-a spus c nu trebuie s pun ntrebri.
Afaceri?
Doar o vizit.
Paznicul se ncrunt. mi d napoi hrtia i mi face semn s trec, n timp ce
porile ncep s se deschid.
Treci pe la biroul vizitatorilor, mormie el.
Asistenta mi arunc o privire curioas, apoi o ia la fug naintea mea prin
curte. Nu pot s-mi imaginez c sunt muli vizitatori aici. Tocmai asta e ideea.
S-i nchid i s-i lase s putrezeasc.
Traversez curtea, trec printr-o u mare, metalic, i m trezesc ntr-un hol
claustrofobic, dominat de un detector de metale i de civa gardieni masivi.
Pn s intru, asistenta i-a pus deja geanta pe banda rulant i st cu
picioarele i braele desfcute, n timp ce un paznic trece cu o baghet peste
corpul ei, s o verifice de arme. Ea pare nepstoare; e ocupat s
plvrgeasc cu femeia de la biroul din dreapta ei, aflat n spatele unui geam
securizat.
Ca de obicei, copilul m-a inut treaz toat noaptea. i spun, dac 2426
mi mai face probleme azi, l bag la carcer.
Amin, zice femeia din spatele biroului. Apoi, i ntoarce privirea spre
mine. Actele?
Repetm procedura: strecor hrtia prin deschiztura geamului i explic
cum am deteriorat originalul.
Cu ce pot s v ajut?
Mi-am construit povestea cu grij n ultimele douzeci i patru de ore, dar
tot m mai poticnesc.
Eu am venit s-mi vizitez mtua.
tii n ce pavilion e?
Scutur din cap.
Nu, eu nici mcar n-am tiut c e aici. Adic, abia am aflat. Credeam c
e moart.
Femeia nu reacioneaz n niciun fel.
Numele?
176

Cassandra. Cassandra ODonnell.


Strng pumnii i m concentrez pe durerea ce mi trece prin palme, n timp
ce ea tasteaz numele la computer. Nu sunt sigur dac vreau ca numele s
apar sau nu. Femeia scutur din cap. Are ochi de un albastru splcit, care n
lumina de aici par s fie de un gri monoton, precum cel al zidurilor.
Nimic. tii n ce lun a fost adus?
Acum ci ani a disprut Cassie? mi amintesc c la numirea lui Fred am
auzit fr s vreau c el a stat fr pereche vreo trei ani. Risc o presupunere.
Ianuarie sau februarie. Cu trei ani n urm.
Ofteaz i se ridic de pe scaun.
Ne-am computerizat abia anul trecut.
Iese din raza mea vizual, apoi se ntoarce cu un registru mare, legat n
piele, pe care l pune lng ea pe tejghea, cu un bufnet. D cteva pagini, dup
care deschide o fereastr i mi-l ntinde.
Ianuarie sau februarie. Totul e nregistrat dup dat: dac a trecut pe
aici, trebuie s fie acolo.
Registrul e imens, paginile i sunt mzglite cu nsemnri, date de intrare,
nume de prizonieri i numerele corespunztoare. Perioada ianuarie-februarie
se ntinde pe cteva pagini i sunt contient c femeia m privete
nerbdtoare, n timp ce mi trec degetele ncet peste coloanele cu nume.
Simt o strngere de stomac. Ea nu e aici. Desigur, e posibil s fi neles eu
greit perioada sau poate c m nel n totalitate. Poate c ea nici nu a ajuns
n Cripte. Mi-l amintesc pe Fred rznd: Nu prea are cine s o asculte zilele
astea.
Ceva noroc? ntreab femeia, fr un interes real.
Doar o clip.
Transpiraia mi se scurge pe spate. Trec la aprilie i mi continui cutarea.
Apoi, zresc un nume care m oprete: Melanea O.
Melanea. Era al doilea nume al Cassandrei; mi amintesc c am auzit asta la
nvestirea lui Fred i am vzut numele pe scrisoarea pe care am furat-o din
biroul lui.
Aici.
E logic c Fred n-a adus-o sub numele ei real. La urma urmei, ideea era s o
fac s dispar. mping registrul napoi prin geam. Ochii femeii se plimb de la
Melanea O. La numrul de nregistrare ce i-a fost dat: 2225. Tasteaz numrul
i l repet n barb.
177

Aripa B. Cea nou. Mai tasteaz ceva, iar o imprimant din spatele ei
prinde via i scoate un ecuson mic, alb, pe care scrie VIZITATOR ARIPA B.
Mi-l d, mpreun cu un alt registru mic, mai subire, legat n piele.
Completeaz numele i data n registrul vizitatorilor i marcheaz
numele persoanei pe care o vizitezi. Pune-i ecusonul n piept; trebuie s fie
mereu vizibil. i va trebui s atepi un nsoitor. Treci pe la securitate i voi
chema pe cineva s te ia.
Rostete toate acestea repede, pe un ton monoton. Iau un pix din geant i
scriu Eleanor Latterly, unde mi-a artat, rugndu-m s nu-mi cear actele de
identitate. Registrul vizitatorilor e foarte subire. Doar trei n ultima
sptmn. Minile mi tremur. M chinui s-mi dau jos jacheta, dup ce
gardienii de la securitate mi spun c trebuie s o pun pe banda rulant.
Geanta mea i pantofii sunt puse i ele pe tav, pentru verificare, i trebuie s
stau cu braele i picioarele deprtate, la fel ca asistenta, n timp ce unul
dintre brbai m verific temeinic, mi vr bagheta ntre picioare i mi-o
trece peste sni.
Gata, zice i se d la o parte, s m lase s trec.
Imediat dup zona de verificare e un mic spaiu de ateptare, cu cteva
scaune i o mas din plastic, ieftine. Dincolo de ea vd mai multe holuri care
se ramific i indicatoare spre diverse aripi i zone ale complexului. ntr-un
col, un televizor e pornit, fr sunet: o transmisiune politic. ntorc repede
privirea, n caz c Fred ar aprea pe ecran.
O asistent cu smocuri de pr negru i o fa lucioas vine spre mine
lipind pe hol, mbrcat cu uniform albastr de spital i cu saboi cu
floricele. Pe ecusonul ei scrie JAN.
Tu eti pentru aripa B? uier spre mine cnd se apropie.
Aprob. Parfumul ei e de vanilie, greos de dulce i prea puternic, dar tot nu
acoper complet celelalte mirosuri de aici: dezinfectant, miros de trupuri.
Pe aici.
Trece n faa mea, spre nite ui duble grele, i se folosete de o coaps, s
le deschid. Dincolo de ele, atmosfera se schimb. Holul pe care intrm e de
un alb strlucitor. Asta trebuie s fie aripa nou. Podelele, pereii i chiar
tavanul sunt fcute din aceleai lambriuri imaculate. Pn i mirosul e altfel
mai curat i mai proaspt. E foarte linite, dar pe msur ce naintm aud voci
nfundate, sunete ale echipamentelor, tritul papucilor unei alte asistente.
Ai mai fost aici? gfie Jan.
Scutur din cap, iar ea mi arunc o privire piezi.
178

M-am gndit eu. Nu avem prea muli vizitatori. Ce rost are, adic?
Tocmai am aflat c mtua mea
M ntrerupe.
Va trebui s i lai geanta afar.
Gfie.
Pn i o pil de unghii te poate bga n belea. i va trebui s i dm
nite papuci. Nu poi intra cu ireturile alea. Anul trecut, unul dintre ipi s-a
spnzurat de o eav, ct ai clipi, cnd a pus mna pe nite ireturi. Mort de-a
binelea, cnd l-am gsit. Pentru cine ai venit?
Spune toate acestea att de repede, c abia reuesc s o urmresc. O
imagine clipete: cineva atrnat de tavan, cu ireturile legate de gt. n mintea
mea, brbatul se leagn spre mine. Ciudat, vd faa lui Fred, uria, buhit
i roie.
Am venit s o vd pe Melanea.
Privesc faa asistentei i vd c numele nu i spune nimic.
Numrul 2225, adaug.
Aparent, oamenii sunt identificai doar dup numere n Cripte, pentru c
asistenta scoate un sunet de recunoatere.
Nu o s-i fac probleme, zice pe un ton conspirativ, de parc mi-ar
mprti un mare secret. E tcut ca un oarece de biseric. M rog, nu
mereu. mi amintesc primele luni, cnd striga i striga. Locul meu nu e aici!
Nu sunt nebun! Rde. Sigur, asta spun toi. Apoi, ncepi s-i asculi i i fac
capul calendar, vorbind despre omulei verzi i pianjeni.
E e nebun, deci?
Nu s-ar afla aici dac nu ar fi, nu?
Evident, nu ateapt un rspuns. Ajungem la alte ui duble, cu un indicator
pe care scrie ARIPA B: PSIHOZ, NEVROZ, ISTERIE.
Du-te i ia-i o pereche de papuci, zice vesel i mi arat de unde.
Dincolo de ui se afl o banc i un dulap mic din lemn, pe care sunt cteva
perechi de papuci de spital, din plastic. Mobila e vdit veche i arat ciudat n
mijlocul acelei strluciri albe.
Las-i geanta i pantofii aici. Nu-i face griji; nu o s le ia nimeni.
Criminalii sunt n aripile vechi.
Rde din nou. M aez pe banc i mi desfac ireturile, dorindu-mi s fi
purtat cizme sau pantofi fr ireturi. Degetele mele sunt nendemnatice.
i striga? o ndemn s vorbeasc. Cnd a venit, vreau s zic.
Asistenta i d ochii peste cap.
179

Credea c soul ei ncearc s-i fac felul. Urla c e o conspiraie oricui o


asculta.
ntreg corpul meu se ncordeaz. nghit n sec.
S-i fac felul? Ce vrei s spui?
Nu-i face griji, d ea din mn. S-a linitit n scurt timp. Cei mai muli se
potolesc. Dac i iau medicamentele regulat, nu mai fac probleme nimnui.
M bate pe umr.
Pregtit?
Reuesc doar s aprob din cap, dei nu m simeam deloc aa. Trupul meu
avea tendina de a se ntoarce i de a o lua la fug. n loc de asta, m ridic i o
urmez pe Jan prin uile duble, pe un alt hol, la fel de imaculat precum cel prin
care tocmai am trecut, cu ui albe, fr geamuri, pe ambele pri. Fiecare pas
pare mai greu dect cel dinainte. Simt rcoarea podelei prin papuci, subiri ca
un erveel, i de fiecare dat cnd pun jos un clci simt un fior n spate.
Curnd ajungem la o u pe care scrie 2225. Jan bate de dou ori n ea,
tare, dar nu pare s atepte vreun rspuns. i scoate cardul de acces de la gt,
l ine n dreptul scannerului din stnga uii Toi avem sisteme noi, dup
Incidente; interesant, nu? , iar cnd ncuietoarea se deschide cu un clic,
mpinge ferm ua.
Ai un vizitator, strig vesel, n timp ce intr n camer.
Acest ultim pas e cel mai greu. Pentru o clip, am impresia c nu voi fi n
stare s l fac. Practic, trebuie s m mping nainte, peste prag, n celul. n
timp ce o fac, aerul mi iese din piept.
Ea st n col, pe un scaun din plastic, cu margini rotunjite, privind pe o
fereastr mic, prevzut cu zbrele metalice groase. Nu se ntoarce cnd
intrm, dei pot s i vd profilul abia atins de lumina ce ptrunde n camer
de afar: nasul mic i crn, gura mic i frumoas, genele lungi, urechea roz
ca+ o scoic i cicatricea de la operaie, chiar sub ea. Prul i e lung i blond,
lsat pe spate, aproape pn la talie. Estimez c are vreo treizeci de ani.
E frumoas.
Seamn cu mine.
Stomacul mi se strnge.
Bun dimineaa, zice Jan tare, de parc ea nu ne-ar auzi altfel, dei
camera e mic.
E prea mic s stm toate confortabil i, cu toate c spaiul nu e ocupat
dect de un pat, un scaun i o toalet, pare nghesuit.
Am adus pe cineva s te vad. O surpriz drgu, nu?
180

Cassandra nu vorbete. Nici mcar nu ne recunoate. Jan i d ochii peste


cap cu subneles i mimeaz spre mine un mi pare ru. Zice tare:
Haide. Nu fi nepoliticoas. ntoarce-te i salut, ca o fat cuminte.
Atunci, Cassie se rsucete, dei ochii ei trec peste mine i se ndreapt
direct spre Jan.
Pot s primesc o tav, te rog? Am pierdut micul dejun azi-diminea.
Jan i pune minile n olduri i, pe un exagerat ton de repro de parc sar adresa unui copil zice:
O prostie din partea ta, nu?
Nu mi-era foame, zice Cassie, simplu.
Asistenta ofteaz.
Ai noroc c sunt drgu azi, zice ea i face cu ochiul. Eti n regul dac
rmi aici o clip?
ntrebarea mi era adresat mie.
Eu
Nu-i face griji. E inofensiv.
Ridic vocea i adopt tonul forat vesel.
M ntorc imediat. Fii fat cuminte. Nu-i face probleme musafirei tale.
Se ntoarce din nou spre mine.
Dac e vreo problem, apas butonul de urgen de lng u.
nainte s pot rspunde, iese pe hol i nchide ua dup ea. Aud
ncuietoarea. Frica trece, ascuit i rece, prin efectele de amortizare ale
operaiei. Pentru o clip, e linite, n timp ce ncerc s-mi amintesc de ce am
venit. Faptul c am gsit-o femeia misterioas e copleitor i, brusc, nu tiu
ce s o ntreb. Privirea ei se ndreapt spre mine. Are ochii de culoarea alunei,
foarte limpezi. Inteligeni.
Nu de nebun.
Cine eti?
Acum, c Jan a ieit din ncpere, vocea ei are o not acuzatoare.
Ce caui aici?
Numele meu este Hana Tate, i zic i trag aer n piept. M mrit cu Fred
Hargrove smbt.
Tcerea se ntinde ntre noi. Simt cum privirea ei m scaneaz i m
foreaz s rmn nemicat.
Gusturile lui nu s-au schimbat, zice pe un ton neutru.
Apoi, se ntoarce din nou spre fereastr.
Te rog.
181

Vocea mea e un pic rguit. A vrea nite ap.


Vreau s tiu ce s-a ntmplat.
Minile ei sunt nc n poal. Probabil c i-a perfecionat n timp aceast
abilitate: s stea nemicat.
Sunt nebun, zice pe un ton uniform. Nu i-au spus?
Nu cred, i zic i e adevrat, chiar nu cred.
Acum, c vorbesc cu ea, tiu sigur c e ntreag la minte.
Vreau adevrul.
De ce?
Se ntoarce din nou spre mine.
De ce i pas?
S nu mi se ntmple i mie; s pot opri asta. Acesta e motivul sincer i
egoist. Dar nu pot s recunosc asta. Nu are niciun motiv s m ajute. Nu mai
suntem fcui s ne pese de alii. nainte s m gndesc la ce s-i spun, rde:
un sunet sec, de parc gtul ei n-ar fi fost folosit mult timp.
Vrei s tii ce am fcut, nu-i aa? Vrei s te asiguri c nu vei face aceeai
greeal.
Nu, i zic, dei are dreptate, desigur. Nu asta
Nu-i face griji. neleg.
Un zmbet trece scurt peste faa ei. Privete n jos, la mini.
Am fost desemnat perechea lui Fred cnd aveam optsprezece ani. Nu
m-am dus la facultate. El era mai mare. Avuseser probleme n a-i gsi o
pereche. Era pretenios, i era permis s fie pretenios, pentru c tatl lui era
cine era. Toi spuneau c sunt norocoas. Ridic din umeri. Am fost cstorii
cinci ani.
nseamn c e mai tnr dect am crezut.
Ce s-a ntmplat?
S-a sturat de mine.
Spune asta pe un ton ferm. Privirea ei fuge scurt spre mine.
i eram o obligaie pentru el. tiam prea multe.
Ce vrei s zici?
Vreau s m aez pe pat; mi simt capul ciudat de uor, iar picioarele mi se
par imposibil de departe. Dar m tem s m mic. M tem pn i s respir. n
orice clip, mi poate cere s plec. Nu-mi datoreaz nimic.
Nu-mi rspunde direct.

182

tii ce i plcea s fac atunci cnd era copil? Obinuia s momeasc


pisicile vecinilor n curtea lui, s le dea lapte, pete, s le ctige ncrederea.
Apoi, le otrvea. i plcea s le priveasc murind.
ncperea mi se pare i mai mic: sufocant, fr aer.
Se uit din nou la mine. Calmul ei, privirea ei fix m descumpnesc. M
forez s nu mi mut privirea.
M-a otrvit i pe mine. Am fost bolnav luni n ir. n cele din urm, mi -a
spus. Ricin n cafea. Exact ct s m intuiasc la pat, dependent. Mi-a spus
c n felul acesta o s tiu de ce e n stare. Face o pauz. i-a omort tatl, s
tii.
Pentru prima dat, m gndesc c poate, la urma urmei, e nebun. Poate
c asistenta avea dreptate, poate c locul ei este aici. Ideea e salvatoare.
Tatl lui Fred a murit n timpul Incidentelor. A fost ucis de Invalizi.
Se uit la mine cu mil.
tiu.
De parc mi-ar citi gndurile, adaug:
Eu am ochi i urechi. Asistentele vorbesc. i bineneles c am fost n
aripa veche atunci cnd au explodat bombele, i privete minile. Trei sute de
prizonieri au scpat. O duzin au fost omori. Nu am fost suficient de
norocoas s m numr printre ei.
Dar ce legtur are asta cu Fred?
n vocea mea se simte un geamt.
Totul.
Tonul ei devine aspru.
Fred a vrut ca Incidentele s aib loc. A vrut ca bombele s explodeze. El
lucra cu Invalizii. I-a ajutat s plnuiasc totul.
Nu poate fi adevrat; nu pot s o cred. Nu cred.
Nu are logic.
Are o logic perfect. Fred trebuie s fi plnuit asta de muli ani. El lucra
cu AFD; aveau aceeai idee. Fred voia s dovedeasc faptul c tatl lui se
nela n privina Invalizilor i l voia mort. n felul acesta, Fred arta c are
dreptate i devenea primar.
Simt un oc pe ira spinrii cnd pomenete de AFD. n martie, n timpul
unei demonstraii de amploare a AFD n New York, Invalizii au atacat i au ucis
treizeci de ceteni i au rnit mult mai muli. Toi au comparat cele
ntmplate cu Incidentele i timp de mai multe sptmni msurile de
183

securitate au fost ntrite: acte de identitate scanate, maini verificate, razii i


patrule dublate pe strzi.
Dar au fost i alte zvonuri. Unii spuneau c Thomas Fineman, preedintele
AFD, tia dinainte ce se va ntmpla i a permis totul. Apoi, dou sptmni
mai trziu, Thomas Fineman a fost asasinat.
Nu tiu ce s cred. Simt n piept o senzaie pe care nu mi amintesc cum s
o numesc.
mi plcea domnul Hargrove, zice Cassandra. i era mil de mine. i
cunotea fiul. Obinuia s m viziteze din cnd n cnd, dup ce Fred m-a
nchis aici. Fred i-a pus pe unii s depun mrturie c sunt nebun. Prieteni.
Medici. M-au condamnat la o via aici.
Face semn spre camera alb i mic, locul unde este ngropat.
Dar domnul Hargrove tia c nu sunt nebun. mi spunea poveti despre
lumea de afar. Le-a gsit mamei i tatei un loc unde s stea, n Deering
Highlands. Fred voia s i fac i pe ei s tac. Probabil, se gndise c le-am
zis credea c tiau i ei ce tiu eu. Scutur din cap. Dar nu le-am zis. Nu
tiau.
Aadar, prinii lui Cassie au fost alungai n Highlands, la fel ca familia
Lenei.
mi pare ru.
E singurul lucru care mi vine n minte, dei tiu ct de neconvingtor sun.
Cassie nu pare s m aud.
n ziua aceea, cnd au explodat bombele, domnul Hargrove venise n
vizit. Mi-a adus ciocolat.
Se ntoarce spre geam. M ntreb la ce se gndete; st din nou complet
nemicat, cu profilul conturat de lumina slab a soarelui.
Am auzit c a murit ncercnd s restabileasc ordinea. i mi-a prut ru
pentru el. Ciudat, nu? Dar presupun c Fred ne-a prins pe amndoi, n final.
Am venit! Mai bine mai trziu dect niciodat!
Vocea lui Jan m face s tresar. M rsucesc; intr n camer cu o tav din
plastic, pe care are un pahar din plastic cu ap i un bol mic din plastic, cu
terci de ovz plin de cocoloae. M dau la o parte, iar ea pune tava pe pat.
Observ c tacmurile sunt tot din plastic. Normal, nu e nimic din metal. Nici
cuite nu sunt. mi amintesc de brbatul spnzurat de ireturi, nchid ochii i
m gndesc la golf. Imaginea lui dispare sub valuri. Deschid ochii.
Ei, ce zici? ntreab Jan vesel. Acum vrei s nfuleci?
De fapt, cred c o s mai atept, zice Cassie ncet.
184

Privirea ei e ndreptat spre geam.


Nu mai mi este foame.
Jan se uit la mine i i d ochii peste cap, de parc ar spune: Nebunii.

185

LENA
Acum, c s-a luat decizia, nu mai pierdem vremea: plecm spre Portland
mpreun, s ne alturm celor din Rezisten i s i ajutm pe instigato ri. Se
pregtete ceva de amploare, dar Cap i Max refuz s scoat o vorb despre
asta, iar mama zice c ei oricum tiu doar cteva detalii. Cum zidul dintre noi a
czut, nu m mai opun ntoarcerii n Portland. De fapt, o mic parte din mine
chiar e nerbdtoare s fac asta.
Eu i mama stm de vorb lng foc, n timp ce mncm. Vorbim pn
trziu n noapte, cnd Julian scoate capul din cort, somnoros i confuz, i mi
spune c ar trebui s dorm puin; sau cnd Raven strig la noi s tcem naibii.
Vorbim diminea. Vorbim n timp ce mergem.
Vorbim despre viaa mea n Slbticie, despre a ei. mi spune c era activ
n Rezisten nc de cnd era n Cripte. Acolo, era o crti, un opozant, un tip
vindecat, care nc avea simpatie pentru cauz i lucra ca gardian la Pavilionul
ase, unde fusese nchis i ea. El a fost nvinuit pentru evadarea mamei i a
fost la rndul lui ncarcerat.
Mi-l amintesc: l vd ghemuit, n poziie fetal, n colul unei celule mici din
piatr. Dar nu i spun asta mamei. Nu i spun c eu i Alex am obinut
permisiunea de a intra n Cripte, pentru c ar fi nsemnat s vorbesc despre
Alex. i nu pot s vorbesc despre el, nici cu ea, nici cu altcineva.
Bietul Thomas.
Mama scutur din cap.
S-a luptat mult s obin un post n Pavilionul ase. El m-a cutat. M
privete piezi. O tia pe Rachel de mult timp. Cred c mereu i-a prut ru c a
trebuit s renune la ea. A rmas furios, chiar i dup operaie.
Strng din ochi, din cauza soarelui. Imagini de mult timp ngropate ies la
suprafa: Rachel nchis n camera ei, refuznd s ias i s mnnce; faa
palid i pistruiat a lui Thomas la fereastr, cnd mi face semn s l las s
intre; ghemuit ntr-un col, n ziua n care au trt-o pe Rachel la laboratoare,
privind-o cum d din picioare i ip i i arat dinii, ca un animal. Cred c
aveam opt ani, la numai un an dup moartea mamei mele sau dup ce mi s-a
spus c a murit.
Thomas Dale, zic eu brusc.
186

Numele mi-a rmas n minte n toi aceti ani. Mama i trece absent mna
peste un cmp cu iarb. n soare, vrsta ei i ridurile de pe fa sunt evidente.
Abia mi-l mai amintesc. i, desigur, s-a schimbat mult pn s l revd.
Trecuser trei, patru ani. mi aduc aminte c l-am vzut nvrtindu-se pe lng
cas odat, cnd am venit mai devreme de la lucru. Era ngrozit. Credea c o
s-l reclam. Rde. Asta a fost chiar nainte s fiu luat.
i te-a ajutat.
ncerc s-mi amintesc clar faa lui, s aduc la suprafa detaliile, dar tot ce
vd e silueta murdar ghemuit pe jos n celula infect. Mama aprob din cap.
Nu a reuit s uite ce a pierdut. I-a rmas n minte. Li se ntmpl
multora. ntotdeauna am crezut c la fel s-a ntmplat i cu tatl tu.
Tata a fost vindecat?
Nu tiu de ce m simt att de dezamgit. Nici mcar nu mi-l amintesc. A
murit de cancer cnd aveam un an.
Da.
Un muchi tresare pe brbia mamei.
Erau momente n care simeam Erau momente n care prea c el nc
poate s simt, pentru o clip. Poate c doar mi-am imaginat asta. Oricum, lam iubit. A fost foarte bun cu mine.
Fr s i dea seama, i duce mna la gt, de parc voia s simt lniorul
pe care l purtase, pandantivul militar de la bunicul, pe care i-l dduse tata. l
folosise s i sape drumul afar din Cripte.
Lniorul tu. Tot nu te-ai obinuit fr el.
Se ntoarce spre mine i i mijete ochii. Reuete s zmbeasc slab.
Peste unele pierderi nu trecem niciodat.
i povestesc i eu despre viaa mea, mai ales despre cele ntmplate dup
ce am trecut dincoace i despre cum m-am implicat cu Raven, Tack i cu
Rezistena. Din cnd n cnd, ne amintim i ntmplri mai vechi, de pe
vremea uitat dinainte de plecarea ei, dinainte ca sora mea s fie operat,
dinainte ca eu s fiu dus la mtua Carol. Dar nu prea multe. Dup cum
spunea i mama, sunt unele pierderi peste care nu trecem niciodat. Anumite
subiecte rmn de neatins. Nu m ntreab ce m-a fcut s fug, iar eu nu vreau
s-i spun. in biletul de la Alex ntr-un scule din piele prins n jurul gtului
cadou de la mama, obinut de la un comerciant dar e o amintire dintr-o via
trecut, la fel cum pstrezi poza cuiva mort.
Bineneles c mama tie c am descoperit dragostea. Ocazional, o vd c
m privete cnd sunt cu Julian. Expresia de pe faa ei mndrie, furie, invidie
187

i dragoste, toate laolalt mi amintete c nu e doar mama mea, ci i o


femeie care a luptat toat viaa pentru ceva ce nu a avut cu adevrat. Tata era
vindecat. i nu poi iubi, nu complet, dac nu eti iubit, la rndul tu. M
doare pentru ea, un sentiment pe care l ursc i de care mi-e cumva ruine.
Eu i Julian ne-am regsit ritmul. Parc am fi srit peste ultimele sptmni
i peste umbra lung a lui Alex i am fi aterizat frumos dincolo de ele. Nu ne
mai sturm unul de altul. Eu sunt din nou uimit de fiecare bucat din el:
minile lui, felul lui blnd de a vorbi, rsetele lui diferite.
Noaptea, pe ntuneric, ne cutm unul pe altul. Ne pierdem n ritmul nopii,
n strigtele i gemetele animalelor de afar. i, n ciuda pericolelor din
Slbticie i a ameninrii constante a agenilor i a scavengerilor, m simt
liber pentru prima dat.
ntr-o diminea, ies din cort i vd c Raven nu s-a trezit, iar cei care fac
focul sunt Julian i mama. Stau cu spatele la mine i rd de ceva. Rotocoale
slabe de fum se rsucesc n aerul curat de primvar. Pentru o clip, rmn
nemicat, ngrozit, de parc ar urma s se ntmple ceva, dac m mic ct
de puin, dac fac un pas nainte sau napoi, imaginea va disprea n vnt, iar
ei se vor risipi.
Apoi, Julian se ntoarce i m vede.
Bun dimineaa, frumoaso.
Faa lui are nc vnti i umflturi, dar ochii lui au exact culoarea cerului
de diminea. Cnd zmbete, am impresia c e cel mai frumos lucru pe care
l-am vzut vreodat. Mama ia o gleat i se ridic.
M duceam s m spl, mi zice ea.
i eu.
n timp ce m cufund n apa nc rece, vntul mi nfioar pielea. Un stol de
rndunele zboar pe deasupra noastr; apa are un gust slab de pietri; mama
fredoneaz n aval. Nu e genul de fericire pe care mi-am imaginat-o. Nu asta
am ales.
Dar e suficient. E mai mult dect suficient.

La grania cu Rhode Island, ntlnim un alt grup cam de dou duzini de


coloniti, care se ndreapt tot spre Portland. n afar de doi dintre ei, toi sunt
de partea Rezistenei, iar cei doi care nu vor s lupte nu sunt lsai singuri. Ne
apropiem de coast, iar rmiele vechii viei sunt peste tot. Dm peste o
structur masiv din ciment, n form de labirint, pe care Tack o recunoate ca
fiind o fost parcare.
188

Ceva la ea mi d o stare de nelinite. E ca o insect mare din piatr, cu o


sut de ochi. ntregul grup tace cnd trecem pe sub umbrele ei. Mi se ridic
prul pe ceaf i, cu toate c e o prostie, nu pot s scap de senzaia c suntem
privii.
Tack, care conduce grupul, ridic mna. Ne oprim toi deodat. nal capul
i ascult atent. mi in respiraia. E linite, cu excepia fonetelor obinuite ale
animalelor din pdure i a susurului blnd al vntului. Apoi, o ploaie de pietri
cade peste noi de deasupra, de parc cineva ar fi dat cu piciorul n el, de la
unul dintre etajele parcrii. ndat, totul devine neclar i se mic.
Jos, jos! strig Max, n timp ce toi ne cutm armele i ne lsm n
tufiuri.
Eeee-oooo!
Vocea, strigtul ne fac s nghem pe loc. mi nal capul i mi pun mna
streain la ochi, pentru c nu vd din pricina soarelui. Pentru o clip, sunt
sigur c visez. Pippa apare dintr-o deschiztur ntunecat a labirintului i
st pe marginea scldat n lumin, apoi flutur spre noi o batist roie,
zmbind.
Pippa! strig Raven cu voce strangulat.
Abia acum cred.
Salutare i vou! strig Pippa.
i, ncet, din spatele ei ies tot mai muli: o mulime de oameni slabi,
jerpelii, care apar de la diferite etaje ale parcrii. Cnd, n sfrit, Pippa
ajunge jos, e nconjurat imediat de Tack, de Raven i de Max. Beast e i el n
via; iese n soare chiar din spatele Pippei i pare aproape imposibil de
crezut. Timp de cincisprezece minute, nu facem dect s strigm i s rdem,
s vorbim unii cu alii, dei nimeni nu nelege o vorb.
n cele din urm, Max se face auzit peste haosul de voci i de rsete.
Ce s-a ntmplat?
Rde i el, cu sufletul la gur.
Am auzit c nu a scpat nimeni. Am auzit c a fost un masacru.
ntr-o clip, Pippa devine serioas.
A fost un masacru. Am pierdut sute de oameni. Tancurile au nconjurat
tabra. Au folosit gaze lacrimogene, mitraliere, proiectile. A fost o baie de
snge. ipetele
Vocea ei se stinge.
A fost oribil.
Cum ai scpat? ntreab Raven.
189

Se face linite. Acum, pare ngrozitor c doar cu o clip n urm rdeam i


ne bucuram s Pippa e n siguran.
Abia am apucat. Am ncercat s-i prevenim pe toi. Dar tii cum e: haos.
Nimeni nu asculta.
n spatele ei, Invalizii ies precaui n lumin, cu ochii mari, tcui, iritai, la
fel ca unii care au fcut fa unui uragan i sunt uimii s vad c lumea nc
mai exist. Pot doar s-mi imaginez ce au vzut n Waterbury.
Cum ai ocolit tancurile? ntreab Bee.
nc mi-e greu s m gndesc la ea ca la mama mea, cnd se poart aa, ca
un membru clit al Rezistenei. Deocamdat, i accept aceast dubl
existen: uneori, e mama mea, alteori, e lider i lupttor.
Nu am fugit, zice Pippa. Nu aveam nicio ans. Toat zona era plin de
trupe. Ne-am ascuns.
Un spasm de durere i trece peste fa. Deschide gura, de parc ar vrea s
spun mai multe, dar o nchide.
Unde v-ai ascuns? insist Max.
Pippa i Beast schimb o privire indescifrabil. Pentru o clip, am impresia
c Pippa va refuza s rspund. Ceva s-a ntmplat n tabr, ceva ce nu vrea
s spun. Apoi, tuete i se uit la Max.
n matc, la nceput, nainte s porneasc mpucturile. Nu a durat mult
pn s nceap s cad trupurile. Dup aceea, sub ele am fost protejai.
Dumnezeule!
Hunter strnge pumnii i i duce la ochiul drept. Parc i se face ru. Julian
se ntoarce cu spatele spre Pippa.
Nu am avut de ales, zice ea tios. n plus, erau deja mori. Cel puin
trupurile lor nu au czut degeaba.
Ne bucurm c ai scpat, Pippa, zice Raven blnd i i pune o mn pe
umr.
Pippa se ntoarce spre ea recunosctoare, cu faa brusc nflcrat,
luminoas, ca a unui celu.
Voiam s v trimit vorb, la casa conspirativ, dar m-am gndit c deja
ai plecat. Nu am vrut s risc, ct timp erau trupele n zon. Era prea evident.
Aa c am luat-o spre nord. Am dat peste stup din ntmplare.
Face semn cu brbia spre parcare. ntr-adevr, arat ca un stup uria,
acum, c prin el se vd siluete pe jumtate umbrite, care privesc n jos spre
noi, de la diverse etaje, se mic repede prin peticele de lumin, apoi dispar
din nou n bezn.
190

M-am gndit c e o ascunztoare bun pentru o vreme, s ateptm ca


lucrurile s se liniteasc.
Ci suntei? ntreab Tack.
Duzini de oameni au cobort i stau adunai, un pic n spatele Pippei, ca un
grup de cini btui i nfometai. Tcerea lor e derutant.
Peste trei sute, zice Pippa. Aproape patru.
Un numr uria: totui, doar o fraciune din toi cei care erau n tabra de
lng Waterbury. Pentru o clip, m cuprinde o furie oarb, turbat. Noi am
vrut libertatea de a iubi, dar am fost transformai n lupttori, n slbatici.
Julian vine lng mine, i pune braul peste umrul meu i m las s m
sprijin de el, de parc i-ar da seama la ce m gndesc.
Nu am vzut urme de trupe, zice Raven. Cred c au venit dinspre New
York. Dac aveau tancuri, probabil c au folosit unul dintre drumurile
secundare ce merg de-a lungul fluviului Hudson. S sperm c au luat-o din
nou spre sud.
Misiune ndeplinit, zice Pippa cu amrciune.
Nu au ndeplinit nimic.
Mama e cea care vorbete, dar acum vocea ei e mai blnd.
Lupta nu s-a terminat, abia ncepe.
Ne ndreptm spre Portland, zice Max. Avem prieteni acolo. Muli. O s ne
rzbunm, adaug el cu o nverunare brusc. Ochi pentru ochi.
i toat lumea orbete, zice Coral ncet.
Toi se ntorc spre ea. De cnd a plecat Alex, abia dac a vorbit, iar eu am
avut grij s o evit. i simt durerea ca pe o prezen fizic, o energie
ntunecat, care o consum i o nconjoar i care m face att s-mi fie mil
de ea, ct i s i port pic. mi amintete c el nu mai e al meu.
Ce ai zis? ntreab Max cu o agresivitate abia reinut.
Coral se uit n alt direcie.
Nimic. Doar o vorb pe care am auzit-o odat.
Nu avem de ales, insist mama. Dac nu luptm, vom fi distrui. Nu e
vorba de rzbunare.
Se uit la Max, iar el se ncrunt i i ncrucieaz braele.
E vorba de supravieuire.
Pippa i trece o mn peste cap.
Oamenii mei sunt slbii, zice, ntr-un final. Am trit cu resturi obolani,
mai mult, i ce am reuit s gsim n pdure.
191

O s avem mncare n nord, zice Max. Provizii. Cum am spus, Rezistena


are prieteni n Portland.
Nu sunt sigur c vor reui s ajung acolo, zice Pippa, cobornd vocea.
Ei bine, nu putei nici s stai aici, zice Tack.
Pippa i muc buza i schimb o privire cu Beast. El aprob din cap.
Are dreptate, Pip, zice el.
n spatele Pippei, o femeie vorbete brusc. E att de slab, c arat de
parc ar fi sculptat din lemn uscat.
O s mergem.
Vocea ei e surprinztor de groas i de hotrt. Pe faa supt, distrus,
ochii i lucesc ca doi tciuni ce ard mocnit.
O s luptm.
Pippa expir ncet. Apoi, aprob.
n regul. Portland s fie.

n timp ce ne apropiem de Portland, iar lumina i zona devin tot mai


familiare vegetaie bogat i mirosuri pe care le tiu din copilrie, din cele
mai vechi amintiri ale mele ncep s-mi fac planuri.
La nou zile dup ce am prsit casa conspirativ, acum, n numr mult
mai mare, zrim unul dintre gardurile de grani ale Portlandului. Doar c
acum nu mai e gard. E un zid uria din ciment, o lespede din piatr, de un roz
fantomatic, n lumina zorilor. Sunt att de uimit, c m opresc brusc.
Ce naiba?
Max vine n spatele meu i aproape c d peste mine.
O construcie nou, zice. Control de grani nsprit. Control nsprit
peste tot. Portlandul d exemplu.
D din cap i mormie ceva. Imaginea aceasta zidul nou-nlat face s
mi bat inima cu putere. Am plecat din Portland cu mai puin de un an n
urm, dar deja s-a schimbat. M tem c totul va fi altfel i n interiorul
zidurilor. Poate c nu voi recunoate nicio strad. Poate c nu voi reui s
gsesc drumul spre casa mtuii Carol.
Poate c nu voi reui s o gsesc pe Grace.
Nu pot s nu m gndesc cu ngrijorare i la Hana. M ntreb unde va fi,
odat ce vom ncepe s ptrundem n Portland: copiii alungai, fiii risipitori, la
fel ca ngerii descrii n Cartea tcerii, alungai din rai, pentru c au fost
purttori ai bolii, alungai de un zeu furios.
192

Dar mi amintesc c Hana a mea Hana cea pe care o cunoteam i o


iubeam nu mai este.
Nu mi place.
Max se rsucete i se uit la mine, cu un zmbet n colul gurii.
Nu-i face griji. Nu va fi acolo pentru mult timp.
mi face cu ochiul.
Aadar. Multe explozii. Pare logic; cumva, trebuie s bgm n Portland o
grmad de oameni. Un fluierat ascuit ntrerupe linitea dimineii. Beast. El i
Pippa o luaser n faa grupului, s verifice periferia oraului, n cuta rea altor
Invalizi, a unor semne de tabr sau de adpost. Ne ntoarcem spre locul de
unde vine sunetul. Am mers de la miezul nopii, dar acum avem o nou
energie i ne micm mai repede dect toat noaptea.
Copacii ne duc la marginea unui lumini mare. Vegetaia a fost atent tiat
i o alee lung, bine ngrijit, se ntinde pe patru sute de metri, n deprtare.
Pe ea sunt case-rulot sprijinite pe bolari i pe buci de ciment, dar i
platforme de camion ruginite, corturi i pturi atrnate de crengi, acoperiuri
improvizate. Oamenii deja umbl prin tabr, iar aerul miroase a lemn
afumat.
Beast i Pippa stau un pic ntr-o parte i vorbesc cu un tip nalt, cu pr
aten, n faa unei rulote. Raven i mama ncep s-i conduc pe ceilali spre
lumini. Eu rmn pe loc, neclintit. Cnd i d seama c eu nu sunt cu
grupul, Julian se ntoarce dup mine.
Ce s-a ntmplat?
Ochii lui sunt roii. A fcut mai multe dect aproape oricine verificri, a
cutat mncare, a stat de veghe n timp ce noi am dormit.
Eu tiu unde suntem. Am mai fost aici.
Nu spun cu Alex. Nu e nevoie. Julian clipete.
Haide.
Vocea lui e ncordat, dar m ia de mn. Palmele lui sunt bttorite, dar
atingerea i e tot blnd. Scanez instinctiv zona rulotelor, ncercnd s o
gsesc pe cea aleas de Alex. Dar asta era vara trecut, noaptea, iar eu eram
ngrozit. Nu-mi amintesc nimic despre ea, doar acoperiul cu prelat, care nu
s-ar vedea de unde stau acum. Simt o urm de speran. Poate c Alex e aici.
Poate c s-a ntors n locuri cunoscute.
Brbatul cu pr aten i spune Pippei:
Ai ajuns aici la timp.
193

E mult mai n vrst dect prea de la distan cel puin patruzeci i ceva
dei gtul lui e imaculat. Evident, n-a petrecut mult timp n Zombieland.
ncepem mine la prnz.
Mine? repet Pippa.
Ea i Tack schimb o privire. Julian m strnge de mn. Simt un fior de
nelinite.
De ce att de curnd? Dac am avea mai mult timp s ne pregtim
i mai mult timp s mncm, intervine Raven. Jumtate dintre oameni
sunt, practic, nfometai. Nu vor putea lupta prea mult.
Brbatul desface braele.
Nu a fost decizia mea. Ne sincronizm cu prietenii notri de pe partea
cealalt. E cea mai bun ocazie s ptrundem. O mare parte a celor din
securitate vor fi ocupai mine, este un eveniment public la laboratoare. Vor fi
retrai din zon i trimii acolo.
Pippa se freac la ochi i ofteaz.
Cine intr mai nti? intervine mama.
nc lucrm la detalii. Nu tim dac Rezistena a aflat. Nu tim dac s ne
ateptm sau nu la ajutor.
Cnd i se adreseaz mamei, ntreaga atitudine i se schimb devine mai
formal i mai respectuos. Vd c privirea lui fuge la tatuajul de pe gtul ei, cel
care arat c a fost ncarcerat n Cripte. Evident, el tie ce nseamn, chiar
dac nu a stat n Portland.
Acum avei ajutor, zice mama.
Brbatul cu pr ca nisipul se uit peste grupul nostru. Din pdure ies tot
mai muli oameni care se adun n lumini, n lumina slab a dimineii.
Tresare uor, de parc abia acum ar deveni contient de numrul nostru.
Ci suntei?
Raven zmbete i i arat toi dinii.
Suficieni.

194

HANA
Casa familiei Hargrove strlucete de lumini. n timp ce maina noastr
intr pe alee, am impresia c e un imens vapor alb care merge pe uscat. La
fiecare geam e cte o lamp; copacii din curte au luminie albe, iar acoperiul
e i el ncoronat cu ele. Desigur, luminile nu sunt pentru srbtoare. Ele
reprezint o declaraie de putere. Noi vom avea, vom controla, vom deine,
chiar vom face risip, iar ceilali vor orbeci, vor transpira vara, vor nghea,
imediat ce vremea se va schimba.
Nu e drgu, Hana? zice mama, n timp ce angajaii n costume negre se
materializeaz din ntuneric i deschid ua mainii.
Se dau napoi i ne ateapt, cu minile mpreunate, respectuoi,
cuviincioi, tcui. Opera lui Fred, probabil. mi amintesc degetele lui strnse
n jurul gtului meu. Totui, vei nva s stai, cnd o s-i spun
i tonul plat al Cassandrei, resemnarea din ochii ei. Otrvea pisici cnd era
mic. i plcea s le priveasc murind.
Drgu, repet eu.
Se ntoarce spre mine, cnd scoate picioarele din main, i se ncrunt
uor.
Ai fost foarte tcut n seara asta.
Obosit.
Ultima sptmn i jumtate a trecut att de repede, c nu mi amintesc
fiecare zi n parte. Totul se contopete, devine de un gri noroios, precum cel al
viselor neclare.
Mine m mrit cu Fred Hargrove.
Toat ziua m-am simit ca o somnambul, parc mi vedeam trupul cum
umbl, zmbete i vorbete, se mbrac, se d cu crem i se parfumeaz,
coboar scrile la maina care atepta, iar acum plutete pe aleea cu dale de
la intrarea casei lui Fred.
O vd pe Hana mergnd. O vd pe Hana cum intr n hol, clipind de la atta
strlucire: un candelabru ce trimite raze de lumin n culorile curcubeului
peste toi pereii; lmpile adunate pe masa din hol i pe rafturi; lumnri
aprinse n sfenice din argint. O vd pe Hana cum intr n sufragerie, cum o
sut de fee strlucitoare i umflate se ntorc spre ea.
Uite-o!
195

Vine mireasa
i doamna Tate.
O vd pe Hana cum salut, face cu mna, strnge mini i zmbete.
Hana! Sincronizare perfect. Tocmai te ludam.
Fred traverseaz ncperea spre mine, zmbind, n timp ce pantofii lui se
cufund neauzii n covorul gros.
O vd pe Hana cum i ntinde un bra celui care i e aproape so. Fred se
apleac i optete.
Ari foarte bine. Sper c ai bgat la cap discuia noastr.
n timp ce o spune, m ciupete tare de bra, de partea crnoas, chiar
deasupra cotului. i ofer mamei cellalt bra i intrm n camer, iar
mulimea se d la o parte i ne face loc, un fonet de mtsuri i in. Fred m
conduce prin ncpere, oprindu-se s schimbe cte o vorb cu cei mai
importani membri ai consiliului oraului i cu cei mai puternici susintori
financiari ai lui. Eu ascult i rd la momentele potrivite, dar am n continuare
impresia c visez.
Genial idee, domnule primar Hargrove. Tocmai i spuneam lui Ginny
i de ce ar avea lumin? De ce s le dm orice, de fapt?
n curnd, o s soluionm problema.
Tata e deja aici; vd c vorbete cu Patrick Riley, cel care a preluat
conducerea AFD, dup ce Thomas Fineman a fost asasinat, luna trecut. Riley
trebuie s fi venit de la New York, unde se afl conducerea central. mi
amintesc ce mi-a spus Cassandra, c AFD lucra cu Invalizii, la fel i Fred, i c
ambele atacuri au fost plnuite i simt c o iau razna. Nu mai tiu ce s cred.
Poate c m vor nchide n Cripte lng Cassandra i mi vor lua ireturile.
Trebuie s mi rein pornirea brusc de a rde.
Scuz-m, zic, ndat ce strnsoarea lui Fred de pe cotul meu slbete i
gsesc ocazia de a scpa. M duc s iau ceva de but.
Fred mi zmbete, dei privirea lui e ntunecat. Avertizarea e clar: Ai
grij.
Desigur, zice blnd.
n timp ce traversez sufrageria, mulimea se adun n jurul lui i dispare din
raza mea vizual. O mas acoperit cu o fa de mas de in a fost pus n faa
unei ferestre mari, care d spre gazonul bine ngrijit i spre straturile cu flori
impecabile, unde plantele au fost puse dup nlime, gen i culoare. Cer ap
i ncerc s trec ct mai neobservat, n sperana c voi evita conversaiile,
mcar pentru cteva minute.
196

Uite-o! Hana! M mai ii minte?


Din cealalt parte a camerei, Celia Briggs care e lng Steven Hilt,
mbrcat cu o rochie care o face s arate de parc ar fi nimerit din ntmplare
peste o grmad imens de ifon albastru ncearc disperat s-mi atrag
atenia. M uit n alt parte i m prefac c n-o observ. Cnd nvlete spre
mine, trgndu-l pe Steven de mnec, ies pe hol i m grbesc spre partea
din spate a casei.
M ntreb dac Celia tie ce s-a ntmplat vara trecut: cum eu i Steven am
respirat unul n gura celuilalt i am permis senzaiilor s treac prin limbile
noastre. Poate c Steven i-a spus. Poate c rd de asta, acum, c toi suntem
n siguran, de cealalt parte a acelor nopi tulburi, nspimnttoare. M
ndrept spre terasa acoperit, din spatele casei, dar i aici e plin de oameni.
Cnd s trec n buctrie, aud vocea doamnei Hargrove:
Ia gleata aia cu ghea, da? Barmanul aproape c a terminat-o.
Spernd s o evit, intru n biroul lui Fred i nchid repede ua dup mine.
Doamna Hargrove n-ar face dect s m conduc napoi la petrecere, napoi la
Celia Briggs i la ncperea aceea plin de zmbete. M reazem de u,
expirnd ncet. Ochii mi cad pe singurul tablou din camer: brbatul,
vntorul i animalele mcelrite. Doar c, de data aceasta, nu-mi feresc
privirea. E ceva n neregul cu vntorul, e mbrcat prea bine, cu un costum
demodat i cizme lcuite. Incontient, m apropii, ngrozit i incapabil s
mi iau privirea de la el. Animalele atrnate de crlige nu sunt animale.
Sunt femei.
Cadavre, cadavre omeneti atrnate de tavan i adunate grmad pe
podeaua de marmur. Lng semntura pictorului este o nsemnare mic:
Mitul lui Barb Albastr sau Pericolul nesupunerii.
Simt o pornire pe care nu o pot defini de a vorbi, de a striga sau de a fugi.
n schimb, m aez pe scaunul din piele cu sptar tare, aflat n spatele
biroului, mi pun capul pe brae i ncerc s-mi amintesc cum s plng. Dar nu
iese nimic, doar o usturime uoar n gt i o durere de cap.
Nu tiu ct timp am stat aa, cnd devin contient de un sunet de sirene
care se apropie. Apoi, ncperea e scldat, brusc, n culoare: sclipiri de rou i
alb trec prin geamuri. Sirenele nc se aud i mi dau seama c sunt peste tot,
aproape i tare, unele iuind strident pe strad, altele mai slab, doar ca un
ecou.
Ceva nu e n regul.
197

Ies pe hol, exact cnd se trntesc cteva ui, deodat. Murmurul discuiilor
i muzica s-au oprit. n schimb, aud oameni strignd unii la alii. Fred
nvlete pe hol i vine repede spre mine, chiar dup ce am nchis ua
biroului. Se oprete cnd m vede.
Unde ai fost?
Pe teras, zic repede.
Inima mea bate puternic.
Aveam nevoie de aer.
Deschide gura; tocmai atunci vine mama, alb la fa.
Hana, aici erai.
Ce s-a ntmplat?
Tot mai muli oameni ies din sufragerie: ageni n uniforme, grzile lui Fred,
doi ofieri de poliie cu fee solemne i Patrick Riley, care i mbrac haina.
Telefoanele mobile sun, iar bzitul staiilor radio umple holul.
O alarm la zidul de grani, zice mama, iar privirea ei fuge nelinitit
spre Fred.
Cei din Rezisten.
Dup privirea mamei, mi dau seama c am presupus corect.
Au fost omori, desigur, zice Fred tare, s aud toat lumea.
Ci au fost?
Fred se ntoarce spre mine i i bag minile n sacoul costumului, pe care
un agent cu fa gri tocmai i-l dduse.
Conteaz? Am rezolvat problema.
Mama mi arunc o privire i scutur din cap. n spatele lui Fred, un poliist
murmur n staie:
Zece-patru, zece-patru, venim.
Eti gata? l ntreab Patrick Riley pe Fred.
El aprob. ntr-o clip, telefonul lui mobil ncepe s sune. l scoate din
buzunar i l oprete repede.
Rahat. Ar fi bine s ne grbim. Probabil c telefoanele de la birou sun n
draci.
Mama i pune un bra n jurul umerilor mei. Tresar. Se ntmpl foarte rar
s ne atingem astfel. Probabil c e mai ngrijorat dect pare.
Haide, mi zice. Tatl tu ne ateapt.
Unde mergem?
Deja m conduce spre partea din fa a casei.
Acas.
198

Afar, musafirii se adun deja. Ne alturm celor aliniai s i atepte


mainile. Vedem cte apte, opt oameni ngrmdii n cte o limuzin, femei
cu rochii lungi nghesuite una peste alta, pe locurile din spate. Evident, nimeni
nu vrea s mearg pe jos, s umble pe strzile pe care se aud din deprtare
sunetele sirenelor. Tata merge n fa, cu Tony. Eu i mama ne nghesuim n
spate, cu domnul i doamna Brande, care lucreaz la Departamentul de
Informaii Secrete. n mod normal, doamna Brande vorbete ntruna mama
mereu zice c operaia a lsat-o fr autocontrol n privina asta dar n seara
asta mergem n tcere.
ncepe s plou. Felinarele de pe strad arunc lumini i umbre pe
geamuri. Acum, agitat din cauza fricii i a nelinitii, nu-mi vine s cred ct de
proast am fost. Iau o decizie rapid: s-a terminat cu plimbrile n Deering
Highlands. E prea periculos. Familia Lenei nu e problema mea. Am fcut tot ce
am putut. Vina e nc prezent, mi apas gtul, dar ncerc s o alung.
Trecem pe sub un alt felinar, iar ploaia de pe geamuri arat ca nite degete
lungi; apoi, din nou, maina e nghiit de ntuneric. mi imaginez c vd
diverse siluete cum se mic prin bezn, pe lng main, cu feele ivindu-se
i disprnd n umbr. Pentru o clip, n timp ce trecem pe lng un alt felinar,
vd o siluet cu glug ieind dintre copacii de pe marginea drumului. Privirile
noastre se ntlnesc i las s-mi scape un mic ipt.
Alex. E Alex.
Ce s-a ntmplat? ntreab mama ncordat.
Nimic, eu
Pn s m ntorc, silueta a disprut, apoi sunt sigur c doar mi l-am
imaginat. n mod sigur mi l-am imaginat. Alex e mort; a fost dobort la grani
i nu a reuit s ajung n Slbticie. nghit greu.
Mi s-a prut c vd ceva.
Nu-i face griji, Hana, zice mama. Suntem n perfect siguran n
main.
Dar se apleac i i spune tios lui Tony:
Poi s mergi mai repede?
M gndesc la noul zid, luminat puternic i ptat cu snge.
Dac sunt mai muli? Dac vin dup noi?
Am o viziune cu Lena umblnd pe acolo, furindu-se printre copaci,
ascuns printre umbre, cu un cuit n mn. Pentru o clip, plmnii mei nu
mai respir.
Dar nu. Ea nu tie c eu i-am trdat pe ea i pe Alex. Nimeni nu tie.
199

n plus, probabil c e moart.


i chiar dac nu e moart chiar dac prin vreun miracol a supravieuit i a
rmas n Slbticie , ea nu s-ar altura niciodat Rezistenei. Ea nu ar fi
niciodat violent sau rzbuntoare. Nu Lena, care, practic, leina cnd se
nepa la un deget i care nu putea nici s mint un profesor cnd ntrzia. Nu
ar avea stomac pentru aa ceva.
Nu?

200

LENA
Planificarea se prelungete pn trziu n noapte. Brbatul cu pr ca
nisipul, pe care l cheam Colin, se nchide ntr-o rulot cu Beast, Pippa,
Raven, Tack, Max, Cap, mama i ali civa pe care i-a ales din grupul su.
Pune un paznic la u; ntlnirea e doar pentru cei desemnai. tiu c se
pregtete ceva important, la fel de mare, dac nu mai mare dect Incidentele
care au aruncat n aer o parte din zidurile Criptelor i o secie de poliie. Din
indiciile pe care le-a lsat Max s-i scape, neleg c aceast nou revolt nu e
legat doar de Portland. La fel ca n cazul Incidentelor, n oraele din toat
ara, simpatizanii i Invalizii se adun i i canalizeaz furia i energia n
demonstraiile Rezistenei.
La un moment dat, Max i Raven ies din rulot, s urineze n pdure au
fee trase i grave , iar cnd o rog pe Raven s m lase i pe mine cu ei la
discuii, mi-o taie repede.
Du-te la culcare, Lena. Totul e sub control.
Trebuie s fie aproape miezul nopii: Julian doarme de cteva ore. Nu pot
s m culc acum. Parc sngele meu e plin cu mii de furnici braele i
picioarele m mnnc, vor s se mite, s fac ceva. M plimb n cercuri,
ncercnd s scap de senzaie i spumegnd, suprat pe Julian, furioas pe
Raven, nchipuindu-mi tot felul de lucruri pe care i le-a spune. Eu am fost cea
care l-a scos pe Julian din subteran. Eu am fost cea care i-a sacrificat viaa i
s-a furiat n New York i l-a salvat. Eu am fost cea care a intrat n Waterbury;
eu am fost cea care a aflat c Lu ne-a trdat. Iar acum Raven mi spune s m
duc la culcare, de parc a fi un copil neastmprat, de cinci ani.
intesc o can mic ce zace pe jos, pe jumtate ngropat n cenu, la
marginea unui foc stins, i privesc cum nete n sus i se lovete de o
lateral a rulotei. Un brbat strig Uor!. Dar nu-mi pas c l-am trezit. Numi pas dac trezesc toat afurisita de tabr.
Nu poi s dormi?
M ntorc, surprins. Coral e undeva n spatele meu, cu genunchii strni la
piept, lng un alt foc, care e pe cale s se sting. Din cnd n cnd, l a
fr inim, cu un b.
Hei, zic prudent.
De la plecarea lui Alex, aproape c nu a mai vorbit.
201

Nu te-am vzut.
Privirea ei se ndreapt spre mine. Zmbete slab.
Nici eu nu pot s dorm.
Chiar dac sunt nc nervoas, mi se pare ciudat s m nvrt n picioare pe
deasupra ei, aa c m las n jos, pe unul dintre trunchiurile nnegrite de fum
care nconjoar locul de foc.
i faci griji pentru mine?
Nu chiar.
Mai a o dat focul i privete cum se aprinde, pentru moment.
Pentru mine nu conteaz, nu?
Ce vrei s spui?
O privesc cu atenie, pentru prima dat n ultima sptmn; am tot evitato, fr s mi dau seama. Acum, are ceva tragic i pustiu: pielea ei palid pare
cojit, uscat. Ridic din umeri, privind tciunii.
Adic, nu mai am nimic de pierdut.
nghit. Am vrut s vorbesc cu ea despre Alex, s mi cer scuze cumva, dar
niciodat nu mi-am gsit cuvintele. Chiar i acum, mi se blocheaz n gt.
Uite ce e, Coral, zic i trag aer n piept.
Spune-o. Doar spune-o.
mi pare foarte ru c Alex a plecat. tiu tiu c trebuie s i fie greu.
Gata: am recunoscut c e al ei, e pierderea ei. ndat ce cuvintele mi ies din
gur, m simt ciudat de uoar, de parc ele ar fi fost umflate n pieptul meu
n tot acest timp. Pentru prima dat de cnd m-am aezat, m privete. Nu pot
descifra expresia de pe faa ei.
E n regul, zice ntr-un final i i ntoarce privirea spre foc. Oricum, nc
era ndrgostit de tine.
Parc m-ar fi lovit n stomac. Deodat, nu mai pot s respir.
Ce ce tot spui?
Gura ei schieaz un zmbet.
Era. i era evident. E n regul. M plcea i l plceam.
Scutur din cap.
Nu m refeream la Alex, oricum, cnd am spus c nu mai am nimic de
pierdut. M refeream la Nan i la restul grupului. Oamenii mei.
Arunc bul i i strnge genunchii la piept.
Ciudat c m lovete acum, nu?
Dei nc sunt uimit de ceea ce tocmai mi-a spus, reuesc s m controlez.
M ntind i o ating pe cot.
202

Hei. Ne ai pe noi. Acum, noi suntem oamenii ti.


Mulumesc.
Privirea ei fuge din nou spre a mea. Se foreaz s zmbeasc . i nclin
capul i m privete critic o clip.
neleg de ce te iubete.
Coral, te neli
Dar tocmai atunci se aud pai n spatele nostru, iar mama zice:
Credeam c te-ai culcat acum cteva ore.
Coral se ridic i i scutur praful de pe blugi, un gest nervos, din moment
ce oricum suntem murdari, plini de jeg, de la gene pn la unghii.
Eu tocmai plecam. Noapte bun, Lena. i mulumesc.
nainte s i pot rspunde, se ntoarce i se ndreapt spre captul sudic al
luminiului, unde sunt adunai cei mai muli din grupul nostru.
Pare o fat drgu, zice mama i se las pe butucul lsat gol de Coral.
Dou frumoase n Slbticie.
Ea a trit aici aproape toat viaa.
Nu pot s alung emoia din vocea mea.
i e o lupttoare bun.
Mama se uit la mine.
S-a ntmplat ceva?
S-a ntmplat c nu-mi place s fiu inut n bezn. Vreau s tiu care
sunt planurile pentru mine.
Inima mea o ia la goan. tiu c nu sunt dreapt cu mama nu e vina ei c
nu mi s-a permis s particip la discuii dar mi vine s urlu. Vorbele lui Coral
au strnit n mine sentimente ascunse i simt cum mi se zbat n piept i m
neap n plmni. nc era ndrgostit de tine.
Nu. E imposibil; a neles ea greit. Niciodat nu m-a iubit. Mi-a spus-o.
Faa mamei devine serioas.
Lena, trebuie s mi promii c vei rmne aici, n tabr, mine. Trebuie
s mi promii c nu vei lupta.
Acum, e rndul meu s m holbez la ea.
Ce?
i trece o mn prin pr i l ciufulete, de parc ar fi trecut curent electric
prin el.
Nimeni nu tie exact la ce s ne ateptm dincolo de zidul acela. Avem
doar o estimare a forelor de securitate i nu suntem siguri ct ajutor ne pot
203

oferi prietenii notri din Portland. Am cerut o amnare, dar nu au fost de


acord.
Scutur din cap.
E periculos, Lena. Nu vreau s participi.
Zngnitul din pieptul meu furia i tristeea pentru pierderea lui Alex i
chiar mai mult, pentru aceast via pe care ne-am croit-o din resturi i
zdrene, din vorbe pe jumtate spuse i din promisiuni nendeplinite
explodeaz brusc.
Tot nu nelegi, nu?
Practic, tremur.
Nu mai sunt un copil. Am crescut. Am crescut fr tine. i nu poi s-mi
spui ce s fac.
M atept s-mi rspund, dar ea doar ofteaz i se uit la strlucirea
fumurie a cenuii, ca un apus ngropat. Apoi, zice brusc:
i aminteti povestea lui Solomon?
Cuvintele ei sunt att de neateptate, nct, pentru o clip, nu pot zice
nimic. Doar aprob din cap.
Spune-mi-o. Spune-mi ce i aminteti.
Biletul lui Alex, nc mpturit n pungua de la gtul meu, pare s
mocneasc i el i s mi ard pieptul.
Dou mame se ceart pentru un copil, zic precaut. Decid s taie copilul n
dou. Regele decreteaz asta.
Mama scutur din cap.
Nu. Asta e versiunea modificat; asta e povestea din Cartea tcerii. n
povestea real, mamele nu taie copilul n dou.
M ncordez i rmn nemicat, aproape c m tem s respir. Parc a fi
pe marginea unei prpstii, pe cale s neleg, dar nu sunt sigur c vreau.
Mama continu.
n povestea real, regele Solomon decide c bebeluul trebuie tiat n
dou. Dar e numai un test. Una dintre mame e de acord; cealalt spune c va
renuna s mai pretind copilul. Nu vrea ca el s sufere.
Mama i ntoarce ochii spre mine. Chiar i n bezn le vd sclipirea,
limpezimea aceea pe care nu i-au pierdut-o niciodat.
n felul acesta, regele o identific pe mama adevrat. E dispus s
renune la preteniile asupra copilului, s-i sacrifice fericirea, pentru a-l salva.
nchid ochii i vd tciuni arznd n spatele pleoapelor: zori sngerii, fum i
foc, Alex dincolo de cenu. Brusc, mi dau seama. neleg sensul biletului su.
204

Nu ncerc s te controlez, Lena, zice mama cu voce joas. Vreau doar s


fii n siguran. Asta am vrut eu ntotdeauna.
Deschid ochii. Amintirea lui Alex stnd n spatele gardului, n timp ce un roi
negru l nconjoar, se estompeaz.
E prea trziu.
Vocea mea sun gol, de parc nu ar fi a mea.
Am vzut lucruri am pierdut lucruri pe care nu le poi nelege.
E tot ce pot s-i spun despre Alex. Din fericire, nu insist. Doar aprob din
cap.
Sunt obosit.
M ridic n picioare. i trupul mi se pare necunoscut, de parc a fi o ppu
care a nceput s se destrame pe la custuri. Alex s-a sacrificat o dat, pentru
ca eu s pot tri i s fiu fericit. Acum, a fcut-o din nou. Am fost att de
proast. Iar el a plecat. Nu am cum s dau de el i s-i spun c tiu, c neleg.
Nu am cum s-i spun c nc l iubesc.
M duc s dorm, i zic mamei, evitndu-i privirea.
Cred c e o idee bun.
Deja m ndeprtez de ea, cnd m strig. M ntorc. Focul s-a stins de tot,
iar faa ei e nghiit de ntuneric.
Mergem spre zid n zori.

205

HANA
Nu pot s dorm.
Mine, nu voi mai fi eu nsumi. Voi pi pe covorul alb, voi sta sub
acoperiul alb i voi rosti jurminte de loialitate. Apoi, peste mine vor cdea
petale albe mprtiate de preoi, de invitai, de prinii mei.
Voi renate: nou, curat, fr trsturi specifice, ca o lume dup o vijelie.
Stau treaz toat noaptea i m uit cum zorii se ivesc ncet la orizont i dau
lumii o aur alb.

206

LENA
Sunt n mulime, privind cum doi copii se ceart pentru un bebelu. Trag de
el puternic ntr-o parte i n alta, iar micuul e vnt i tiu c o s-l omoare.
ncerc s-mi fac drum prin mulime, dar n jurul meu se adun tot mai muli
oameni, mi blocheaz calea i m mpiedic s m mic. Apoi, exact cum m
temeam, copilul cade: se lovete de asfalt i se sparge n mii de buci, ca o
ppu din porelan.
Dup care, toat lumea dispare. Sunt singur pe un drum, iar n faa mea o
fat cu pr lung i nclcit e aplecat peste copilul fcut buci, pe care le
adun cu minuiozitate, fredonnd ncet. Ziua e senin i complet nemicat.
Fiecare pas al meu rsun ca o mpuctur, dar ea nu-i mut privirea, pn
nu ajung chiar n faa ei.
Apoi ridic ochii i e Grace.
Vezi? mi zice i mi ntinde ppua. Am reparat-o.
i vd c faa ppuii e faa mea i are pe ea mii de fisuri i crpturi mici.
Grace leagn ppua n brae.
Trezete-te, trezete-te, murmur ea. Trezete-te!
Deschid ochii: mama st aplecat deasupra mea. M ridic, cu corpul
nepenit, mi mic degetele de la mini i de la picioare, s mi revin. Aerul e
ceos, iar cerul abia ncepe s se lumineze. Pmntul e acoperit de chiciur,
care a ptruns prin ptura mea n timp ce dormeam, iar vntul e tios. Tabra
e agitat: n jurul meu, oamenii umbl de colo-colo, sau stau pe loc, sau se
mic ca nite umbre prin lumina slab. Focurile prind via, iar din cnd n
cnd aud cte un crmpei de conversaie, cte un ordin strigat. Mama ntinde
o mn i m ajut s m ridic. Incredibil, pare odihnit i energic. mi scutur
picioarele.
Cafeaua o s-i pun sngele n micare.
Nu m surprinde faptul c Raven, Tack, Pippa i Beast sunt deja treji. Stau
mpreun cu Colin i cu alii n apropiere de un foc mai mare, iar respiraiile lor
scot aburi, n timp ce vorbesc ncet. Vd o oal cu cafea pe un foc: amar i
plin de boabe, dar fierbinte. ncep s m simt mai bine i mai treaz, dup ce
iau cteva guri. Dar nu pot s mnnc nimic.
Raven ridic din sprncene cnd m vede. Mama i face un semn, a
resemnare, iar Raven se ntoarce spre Colin.
207

n regul, zice el. Cum am vorbit azi-noapte, ne ndreptm spre ora n


trei grupuri. Primul intr ntr-o or, face verificrile i ia contact cu prietenii
notri. Echipa principal nu se urnete pn la explozia de la ora
dousprezece. Al treilea grup va pleca imediat dup aceea i se va ndrepta
direct spre int
Hei.
Julian apare n spatele meu. Ochii lui sunt nc umflai, iar prul i e nclcit.
i-am simit lipsa azi-noapte.
Noaptea trecut, nu am putut s m ntind lng el. Am gsit o ptur
liber i mi-am fcut patul n aer liber, lng alte o sut de femei. Mult timp,
m-am uitat la stele i mi-am amintit de prima dat cnd am venit n Slbticie
cu Alex, cum m-a condus n una dintre rulote i cum a desfcut foaia de cort ce
ne-a servit drept acoperi, astfel nct s putem vedea cerul.
Att de multe lucruri nespuse ntre noi; astea sunt pericolul i frumuseea
vieii fr vindecare. Mereu exist neprevzut i ncurcturi, iar drumul nu e
niciodat neted.
Nu am reuit s dorm, i zic. Nu am vrut s te trezesc.
Julian se ncrunt. Nu pot s l privesc n ochi. n ultima sptmn, am
acceptat faptul c niciodat nu o s-l iubesc pe Julian la fel de mult ca pe Alex.
Dar acum ideea e copleitoare, ca un zid ntre noi. Niciodat nu l voi iubi pe
Julian aa cum l iubesc pe Alex.
Ce e cu tine?
Julian m privete cu pruden.
Nimic, i zic i repet: Nimic.
Am fcut ceva ncepe s spun, cnd Raven se ntoarce spre el i l
privete.
Hei, Bijuterie, se rstete ea, cu apelativul pe care l folosete pentru
Julian cnd e iritat, nu e ora de brfe, da? Termin sau ntinde-o.
Julian nu mai zice nimic. mi ntorc privirea spre Colin, iar Julian nu
ncearc s m ating sau s se apropie. Cerul e acum strbtut de raze
portocalii i roii, asemenea tentaculelor unei uriae meduze ce plutete ntrun ocean alb ca laptele. Ceaa se ridic; pmntul ncepe s se trezeasc la
via. i Portlandul se va trezi.
Colin ne spune care e planul.

208

HANA
n ultima mea diminea ca Hana Tate, mi beau cafeaua pe veranda din
fa, singur. Plnuisem o ultim plimbare cu bicicleta, dar acum nu mai pot
spera la asta, nu dup cele ntmplate asear. Strzile vor fi pline de poliiti i
de ageni. Va trebui s mi art actele i s rspund la ntrebri la care nu pot
s rspund.
n loc de asta, stau pe leagnul de pe verand i gsesc consolare n
scritul lui ritmic. Aerul e neclintit, rece, gri i cu miros de sare. mi dau
seama c va fi o zi perfect, senin i luminoas. Din cnd n cnd, cte un
pescru ip ascuit. n rest, e linite. Nu se mai aud alarme, sirene, nici urm
de agitaia de asear. Dar n centru va fi altfel. Vor fi baricade i puncte de
verificare, fore de securitate suplimentate, la noul zid. Brusc, mi amintesc ce
mi-a spus odat Fred despre zid c va fi ca o palm a lui Dumnezeu, care ne
va ine pentru totdeauna n siguran, ferii de bolnavi, de ptai, de
necredincioi i de nedemni.
Dar poate c nu avem cum s fim vreodat cu adevrat n siguran.
M ntreb dac vor fi noi raiduri n Highlands, dac familiile de acolo vor fi
din nou mutate, dar alung repede ngrijorarea. Familia Lenei nu e problema
mea. Acum neleg asta. Ar fi trebuit s neleg de la nceput. Ce se ntmpl cu
ei dac mor de foame sau nghea nu e treaba mea.
Cu toii suntem pedepsii pentru vieile pe care le alegem, ntr-un fel sau
altul. Eu o s-mi pltesc penitena fa de Lena, pentru c am dezamgit-o;
fa de familia ei, pentru c am ajutat-o pe ea s fug n fiecare zi a vieii
mele.
nchid ochii i mi imaginez vechiul port: strzile zgrunuroase, calele
vapoarelor, soarele cznd n ap i valurile lovindu-se de chei.
La revedere, la revedere, la revedere.
Schiez mental drumul de la Eastern Prom pn n vrful Munjoy Hill; vd
ntregul Portland risipit dedesubt, lucind n lumin.
Hana?
Deschid ochii. Mama a ieit pe verand. i strnge pn sus la brbie
cmaa de noapte subire i i mijete ochii. Pielea ei, fr machiaj, pare
aproape gri.
Cred c ar trebui s mergi s faci du, mi zice.
209

M ridic i o urmez n cas.

210

LENA
Ne-am apropiat de zid. Cred c suntem vreo patru sute, masai printre
copaci. Noaptea trecut, un mic grup operativ a trecut dincolo, s fac
ultimele pregtiri pentru marea ptrundere de azi. Iar mai devreme, un alt
grup mic oamenii lui Colin, alei de el a srit peste gardul din partea de
vest a Portlandului, din apropiere de Cripte, unde noul zid nu a fost ridicat
nc, iar msurile de securitate au fost compromise de prietenii, de aliaii
notri din interior.
Dar asta a fost cu ore n urm, iar acum nu putem face dect s ateptm
semnalul. Grupul principal va penetra zidul dintr-odat. Majoritatea forelor
de securitate din Portland vor fi ocupate la laboratoare; am neles c este un
eveniment important acolo azi. Aa c va fi un numr redus de poliiti care s
ni se opun, dei Colin e ngrijorat de faptul c brea de noaptea trecut nu s-a
fcut att de n linite cum fusese plnuit. E posibil ca de partea cealalt a
zidului s fie mai muli ageni i mai multe arme dect am anticipat noi.
O s vedem.
Din locul n care stau ghemuit n tufiuri, o vd din cnd n cnd pe Pippa,
la vreo cincizeci de metri, cnd se mic n spatele ienuprului dup care s-a
ascuns. M ntreb dac e agitat. Pippa are unul dintre cele mai importante
roluri. Ea se va ocupa de una dintre bombe. Grupul principal haosul de la zid
trebuie mai mult s aib grij ca bombardierele, patru n total, s treac
neobservate n Portland. Scopul final al Pippei este strada Essex nr. 88, o
adres ce nu mi pare cunoscut, probabil vreo cldire guvernamental, la fel
ca i restul intelor.
Soarele se nal pe cer. Zece dimineaa. Apoi, zece i jumtate. Amiaz.
n orice clip, de acum.
Ateptm.

211

HANA
A venit maina.

Mama pune o mn pe umrul meu.


Eti gata s pleci?
Nu am ncredere n mine s vorbesc, doar aprob din cap. Fata din oglind
bucle blonde adunate la spate, gene date cu rimei, ten perfect, buze creionate
aprob i ea.
Sunt foarte mndr de tine, zice mama cu subneles.
Oameni intr i ies din camer fotografi, machieuri i Debbie, coafeza i
mi nchipui c e stnjenit. Niciodat n viaa ei mama nu a recunoscut c ar fi
mndr de mine.
Poftim.
M ajut s intru ntr-o rob moale din bumbac, astfel c rochia mea
lung, cu tren, prins la umr cu o agraf din aur n form de vultur, pasrea
cu care Fred este comparat cel mai des va rmne imaculat, n timpul
drumului scurt spre laboratoare.
Jurnalitii s-au adunat n faa porilor, iar cnd ies pe verand sunt uimit
de strlucirea camerelor care se ntorc spre mine, de clicurile rapide ale
declanatoarelor. Soarele plutete pe cerul fr nori, ca un singur ochi alb.
Trebuie s fie chiar nainte de amiaz. M bucur cnd reuim s ajungem la
main. Interiorul e ntunecos i rece i tiu c nimeni nu poate s m vad n
spatele geamurilor fumurii.
Nu-mi vine s cred.
Mama se joac cu brrile ei. E mai entuziasmat dect am vzut-o
vreodat.
Credeam c ziua asta nu o s mai vin. O prostie, nu?
Prostie, repet.
n timp ce ieim din sector, vd c efectivele poliiei au fost dublate.
Jumtate din strzile care duc n centru au fost blocate i sunt patrulate de
ageni, de poliie i chiar de nite brbai care poart insignele argintii ale
grzii militare. Pn s vd acoperiurile albe nclinate ale complexului de
laboratoare unde eu i Fred vom fi cstorii, n una dintre cele mai mari sli
de conferine, suficient de mare s adposteasc o mie de martori ,
212

mulimea de gur-casc de pe strzi sunt att de muli, nct Tony abia poate
strecura maina printre oameni.
Parc ntregul Portland ar fi venit s m vad cum m mrit. Oamenii se
ntind i bat n capota mainii, pentru noroc. Minile se lovesc de acoperi sau
de geamuri i m fac s tresar. Iar poliia merge printre ei, i d la o parte,
ncercnd s fac loc pentru main, strignd:
Lsai-i s treac, lsai-i s treac.
Baricade ale poliiei au fost ridicate n faa porilor laboratoarelor. Civa
ageni le dau la o parte, s putem ptrunde n mica parcare pavat din faa
intrrii n cldire. Recunosc maina familiei lui Fred. El trebuie s fie deja aici.
Mi se strnge stomacul, ntr-un fel ciudat. Nu am mai fost la laboratoare de
cnd am fost operat, de cnd am intrat o fat trist, nvins, dominat de
vin, de suferin i de tristee i am ieit complet schimbat, mai pur i mai
puin confuz. Aceea a fost ziua n care m-au desprit de Lena, de Steve Hilt i
de toate acele nopi istovitoare, ntunecate, cnd nu eram sigur de nimic. Iar
acela a fost doar nceputul vindecrii. Aceasta desemnarea unei perechi,
nunta, Fred este ncheierea.
n urma noastr, porile sunt din nou ncuiate, iar baricadele puse la loc.
Totui, n timp ce cobor din main, simt cum mulimea se adun tot mai
aproape, nerbdtoare s intre, s priveasc, s m vad cum mi angajez
viaa i viitorul pe calea care a fost aleas pentru mine. Dar ceremonia nu va
ncepe dect peste cincisprezece minute, iar porile vor rmne nchise pn
atunci.
n spatele uilor rotative din sticl, l vd pe Fred care m ateapt, fr s
zmbeasc, cu braele ncruciate. Faa lui e distorsionat de strlucire i de
sticl. De la distan, parc pielea lui e plin de guri.
E timpul, zice mama.
tiu, i rspund i trec n faa ei, s intru n cldire.

213

LENA
E timpul. n deprtare, mpucturile se aud simultan cel puin o duzin
i, pur i simplu, ne micm deodat, ca unul singur. Ieim dintre copaci,
suntem sute, tropind prin noroi i mizerie, iar ritmul picioarelor noastre e ca
o singur btaie de inim amplificat. Dou scri din frnghie apar pe o parte
a zidului, apoi nc dou i nc trei. Deocamdat, totul e n regul. Primul
grup ajunge la o scar, sar toi spre ea i urc.
n deprtare, se aude un mar nupial.

214

HANA
Afar, grzile aproape dou duzini, nirate n uniforme impecabile
salut cu armele, semnalnd c ceremonia poate s nceap. Ferestrele mari
ale slii de conferin sunt deschise, iar prin ele se aude orchestra care ncepe
s cnte marul nupial. Cei mai muli dintre spectatori nu au reuit s se
nghesuie nuntru i au rmas afar, de unde ascult i se chinuie s vad
prin geamuri. Preotul are microfon, astfel c vocea lui va fi amplificat i vor
auzi toi cei din mulime, vor ajunge la ei cuvintele lui de desvrire i de
onoare, de ndatorire i siguran.
n mijlocul ncperii a fost ridicat o platform, chiar n faa podiumului,
unde preotul va oficia ceremonia. Doi observatori, amndoi mbrcai
simbolic, n halate de laborator, m ajut s urc pe ea. Cnd Fred mi ia
minile n ale lui i le pune pe Cartea tcerii, un mic oftat traverseaz
ncperea, o rsuflare uurat.
Pentru asta suntem fcui: promisiuni, angajamente i jurminte de
supunere.

215

LENA
Sunt pe la jumtatea scrii cnd ncepe s sune alarma. O clip mai trziu,
se aude o alt rafal de mpucturi. Nu e nimic coordonat: explodeaz ntr-un
ritm rapid, asurzitor de aproape, iar aerul devine brusc o simfonie de strigte
i ipete. O femeie crat pe zid cade de pe el rostogolindu-se pe pmnt cu
o bufnitur, iar sngele nete din pieptul ei.
Doar vreo zece la sut din noi au reuit s treac de zid. Deodat, aerul se
umple de fum de la mpucturi. Oamenii ip haide, stai, pornete, rmi pe
loc sau trag! Pentru o clip, nlemnesc pe scar, atrnat; minile mi alunec
puin i abia reuesc s m ndrept nainte s cad. Nu mi amintesc cum s m
mic. n captul de sus al scrii, un agent taie frnghia cu un cuit.
Haide, Lena, haide!
Julian e sub mine, pe scar. Se ntinde i m mpinge, s mi revin. ncep s
urc din nou, ignornd durerea usturtoare din palme. Era mai bine s ne
batem cu agenii la sol, unde aveam o ans, orice e mai bine dect s atrni
aici, expus, ca un pete n undi. Scara se clatin. Agentul nc se chinuie
energic s taie. E tnr mi pare cumva cunoscut iar transpiraia i acoper
prul blond de pe frunte. Beast tocmai a reuit s ajung sus pe zid. Se aud un
trosnet i un ipt slab cnd d cu cotul n nasul agentului.
Restul se ntmpl repede: Beast prinde n pumn cuitul omului i l
mpinge; agentul se clatin n fa, cu ochii nchii, iar Beast l mpinge brusc
peste zid, de parc ar fi un sac cu gunoi. i el se lovete de pmnt cnd cade:
abia atunci l recunosc, e un tip de la Joffreys Academy, cu care a vorbit Hana
odat pe plaj. E de vrsta mea, am fost evaluai n aceeai zi. Nu am timp s
m gndesc la asta acum.
Mai trag tare n sus de dou ori i ajung pe zid. M las pe burt i m lipesc
de piatr, ncercnd s m fac ct mai mic. Interiorul zidului e traversat de
schelele rmase de la construcie. Doar cteva poriuni ale pasarelei din piatr
sunt terminate, cele pe care merg patrulele. Sunt trupuri atrnate peste tot,
oameni care se bat nlnuii, luptndu-se s ctige un avantaj.
n dreapta mea, Pippa se car pe scar ncruntat. Tack a srit ghemuit
pe schelrie; el o acoper, micnd o arm de la stnga la dreapta, intind
grzile care ne urmresc de jos. Raven vine n spatele Pippei, cu plselele unui
cuit ntre dini i o arm la old. Faa ei e ncordat i concentrat.
216

Totul se ntmpl n secvene, n rafale.


Grzi care ies din barci i din cldiri alergnd spre zid.
Sirene care url: echipaje de poliie. Se grbesc s rspund alarmelor.
Iar dincolo de toate acestea, o strngere de stomac ntinderea de
acoperiuri i de drumuri; asfaltul gri-sumbru; Back Cove licrind n faa mea;
parcuri n deprtare; sclipirea golfului, dincolo de ndeprtata pat alb, care
este complexul de laboratoare: Portland. Acas.
Pentru o clip, m tem c o s lein. Sunt prea muli oameni trupuri ce
dau nval i stau atrnate, fee schimonosite i groteti i prea mult
zgomot. Gtul m ustur din pricina fumului. O parte din schele au luat foc. i
tot nu au trecut mai mult de un sfert dintre ai notri peste zid. Nu o vd pe
mama; nu tiu ce s-a ntmplat cu ea. Apoi, Julian m ajunge, i pune un bra
n jurul taliei i m foreaz s m las n genunchi.
Jos! Jos! strig el i ne trntim la pmnt, n timp ce o serie de gloane se
nfig n zidul din spatele nostru i ne stropesc cu un praf fin i cu buci de
piatr.
Schelele gem i se clatin sub noi. Grzile s-au adunat jos i ncearc s le
rstoarne. Julian strig ceva. Cuvintele lui se pierd, dar tiu c mi spune c nu
trebuie s rmnem pe loc, trebuie s ajungem jos. Lng mine, Tack se
ntinde s o ajute pe Pippa s urce pe zid. Ea se mic stngaci, tras n jos de
rucsacul pe care l car. Pentru o clip, mi nchipui c bomba va exploda chiar
aici, chiar acum sngele i flcrile, mirosul dulceag de fum i bucile de
piatr care ar ricoa dar apoi Pippa ajunge n siguran pe zid i se ridic n
picioare. Exact atunci, un gardian de jos i ndreapt arma spre ea i intete.
Vreau s strig, s o avertizez, dar nu reuesc s scot niciun sunet.
Jos, Pippa!
Raven se arunc pe zid i o doboar pe Pippa tocmai cnd gardianul apas
pe trgaci.
Poc. Cel mai mic sunet. Sunetul unei petarde de jucrie.
Raven tresare i nepenete. Pentru un moment, cred c e doar surprins:
gura i se rotunjete, ochii i se deschid larg. Apoi, ncepe s se clatine spre
spate i tiu c e moart. Cade, cade, cade
Nu!
Tack se arunc nainte i o prinde de bluz nainte ca ea s se prbueasc
peste zid. O trage n jos, la el n poal. Oamenii se agit n jurul lui ca obolanii,
dar el st pe loc, cu faa ei n mini. i terge fruntea i i d prul la o parte de
pe fa. Ea se uit la el fr s-l vad, cu gura deschis i umed, cu ochii
217

mrii, cu prul negru nfurat pe lng coapsa lui. Buzele lui se mic,
vorbete cu ea. n mine se aude un ipt tcut i puternic, ca o gaur neagr ce
i croiete drum spre profunzimi. Nu pot s m mic, nu pot dect s privesc
spre ea. Raven nu poate s moar aa, nu aici, nu n felul acesta, nu ntr-o
clip, nu fr lupt.
Tu eti! Jocul de-a v-ai ascunselea mi vine n minte n clipa aceea, felul n
care ne urmream unul pe altul n parc. Pac. Tu eti!
E doar un joc de copii. Dar l jucm cu jucrii metalice lucioase i
zgomotoase. Suntem dou tabere, la fel ca atunci cnd eram mici.
Pac. O durere puternic trece prin mine, peste mine. Instinctiv, duc mna la
fa i caut o ran; degetele mi ating urechea i dau de snge. Probabil c un
glon tocmai m-a atins. ocul, mai mult dect durerea, m trezete i mi pune
corpul n micare. Nu au fost suficiente arme pentru noi toi, dar am un cuit
vechi i bont, dar tot e mai bun dect nimic. l scot din sculeul din piele de la
coaps. Julian coboar pe schele, legnndu-se pe barele metalice ca o
maimu. Un gardian ncearc s l apuce de picioare, dar el se rsucete i l
lovete puternic n fa. Brbatul se clatin spre spate, i d drumul, iar Julian
sare pe pmnt, n amestecul de trupuri: Invalizi i poliiti, tabra noastr i
tabra lor, contopii cu toii ntr-un singur animal enorm, sngeros, care se
chircete.
M duc repede spre marginea pasarelei i sar. Cele cteva clipe ct sunt n
aer transformat n int sunt cele mai ngrozitoare. Sunt complet expus,
vulnerabil. Dou secunde, trei secunde, care mi se par o eternitate.
Ating pmntul, ct pe ce s cad pe un agent, pe care l dobor odat cu
mine, cnd glezna mea se rsucete i m rostogolesc pe pietri. Suntem
nlnuii, luptndu-ne pentru supremaie. ncearc s ndrepte arma spre
mine, dar l prind de ncheietur i i-o rsucesc la spate. El ip i scap
pistolul. Cineva o lovete cu piciorul, iar arma mi alunec dintre degete,
dispare n haosul prfuit.
Apoi, o zresc la mai puin de treizeci de centimetri distan. Agentul o
vede n acelai timp i ne ntindem dup ea deodat. El e mai mare dect
mine, dar i mai lent. O apuc, mi pun degetele n jurul trgaciului, cu o
secund naintea lui, iar pumnul lui d doar de pmnt. Geme furios i se
arunc spre mine. Ridic arma, l lovesc ntr-o parte a capului i aud un trosnet,
cnd pistolul l nimerete n tmpl. Brbatul se nmoaie, iar eu sa r n picioare
nainte s cad peste mine.
218

n gur simt gust de metal i praf, iar capul ncepe s-mi vjie. Nu l vd pe
Julian. Nu i vd pe mama, pe Colin sau pe Hunter.
Apoi, o explozie de mortar, de piatr i de praf. Suflul aproape c m
doboar. La nceput, m gndesc c trebuie s se fi declanat accidental una
dintre bombe i m uit n jur dup Pippa, ncercnd s-mi limpezesc mintea
de zgomote, de praful neptor i neccios, tocmai cnd o vd cum se
strecoar printre dou barci ale grzilor, ndreptndu-se spre centru. n
spatele meu, una dintre schele ncepe s scrie i s se prbueasc.
ipetele se nteesc. Mini m mping din spate, n timp ce toat lumea se
mbulzete, ncercnd s se fereasc. ncet, ncet, scrind, se clatin, apoi
accelereaz i se prbuete, se face buci i i prinde sub ea pe cei
ghinioniti.
Acum, zidul are o deschiztur mare la baz; mi dau seama c trebuie s
fie opera unei bombe improvizate, o explozie pus la cale de Rezisten.
Bomba Pippei ar fi rupt zidul n dou. Dar e suficient; aceia dintre noi care au
rmas n via se revars prin deschiztur, un val de oameni care au fost
alungai sau forai s plece, expropriai i bolnavi, nvlesc acum n Portland.
Grzile, o linie zimat de uniforme albastru cu alb, sunt nghiite de maree,
mpinse i obligate s fug.
L-am pierdut pe Julian. Nu am cum s ncerc s dau de el acum; pot doar s
m rog s fie bine i s scape nevtmat din aceast nebunie. Nu tiu nici ce sa ntmplat cu Tack. O parte din mine sper c s-a retras peste zid cu tot cu
Raven, iar pentru o clip mi imaginez c odat ce o va duce napoi n
Slbticie, ea se va trezi. Va deschide ochii i va vedea c lumea a fost
reconstruit aa cum i-a dorit. Sau poate c nu se va trezi. Poate c e deja
ntr-un alt pelerinaj i o caut din nou pe Blue.
mi croiesc drum spre locul pe unde am vzut-o disprnd pe Pippa i m
chinui s respir aerul plin de fum. Una dintre gheretele gardienilor arde. mi
amintesc de vechea plcu de nmatriculare pe care am gsit-o, pe jumtate
ngropat n noroi, n timpul plecrii noastre din Portland, iarna trecut.
Triete liber sau mori.
Dau peste un trup. Mi se ridic stomacul n gt i, pentru o fraciune de
secund, sunt copleit de ntunericul ncolcit n stomacul meu, ca prul lui
Raven pe piciorul lui Tack of, Doamne! , dar nghit greu, trag aer n piept i
merg mai departe, continui s mping i s m lupt. Noi ne-am dorit libertatea
de a iubi. Ne-am dorit libertatea de a alege. Acum, trebuie s luptm pentru
ele.
219

n sfrit, rzbat. M ghemuiesc i trec pe lng gheretele gardienilor, apoi


o iau la fug pe aleea cu pietri care le desparte i m ndrept spre plcul de
copaci care nconjoar Back Cove. Glezna m doare de fiecare dat cnd mi
las greutatea pe ea, dar nu m opresc. mi trec repede mneca peste ureche i
mi dau seama c sngerarea aproape s-a oprit.
Probabil c Rezistena are o misiune n Portland, dar eu am o misiune doar
a mea.

220

HANA
Alarma se oprete chiar nainte ca preotul s ne declare so i soie. Pentru
o clip, totul e tcut i cum trebuie. Muzica s-a estompat, mulimea s-a linitit,
vocea prelatului rsun n ncpere i peste public. n linitea lsat, aud
fiecare declanator al aparatelor foto: deschis, nchis, deschis, nchis, ca nite
plmni metalici.
n clipa urmtoare, totul e micare i sunet, haos, sirene. i, ntr-o clip,
tiu c au venit Invalizii. Au venit dup noi.
Din toate prile sunt apucat de mini.
Haide, haide, haide.
Grzile m ghideaz spre ieire. Cineva calc pe trena rochiei mele i aud o
ruptur. M ustur ochii; m nec de la mirosul prea puternic de aftershave,
prea multe trupuri ngrmdite care se mping.
Haide, grbete-te! Grbete-te!
Staiile bzie. Voci grbite strig ntr-un limbaj codat, pe care nu l neleg.
ncerc s m ntorc, s m uit dup mama i aproape c sunt luat pe sus de
presiunea grzilor, care m fac s m grbesc. l zresc pe Fred nconjurat de
echipa lui de securitate. E palid la fa, strig n telefonul mobil. mi doresc s
se uite la mine: n clipa asta, uit de Cassie, uit de tot. Am nevoie s mi spun
c suntem n regul; am nevoie s mi spun ce se ntmpl.
Dar nici mcar nu privete spre mine.
Afar, strlucirea dispare. nchid ochii strns. Jurnalitii se mping spre u
i blocheaz drumul ctre main. Pentru o clip, obiectivele lor lungi par
nite arme ndreptate direct spre mine. O s ne omoare pe toi.
Grzile se lupt s-mi fac loc, mpingnd valul de oameni. n cele din
urm, ajungem la main. nc o dat, m uit la Fred. Ochii notri se ntlnesc
scurt peste mulime. El se ndreapt spre o main a poliiei.
Du-o la mine acas, i strig lui Tony, apoi se ntoarce i urc pe bancheta
din spate a mainii poliiei.
Tony pune o mn pe capul meu i m ndreapt brutal spre locurile din
spate. Doi dintre gardienii lui Fred urc lng mine cu armele n mini. A vrea
s le spun s lase jos armele, dar creierul meu nu pare s funcioneze. Nu-mi
amintesc numele lor.
221

Tony bag maina n vitez, dar plcurile de oameni din parcare nseamn
c suntem prini aici. oferul se las pe claxon. mi acopr urechile i mi
amintesc s respir; suntem n siguran, suntem n automobil, o s fie n
regul. Poliia se va ocupa de tot.
n sfrit, ncepem s naintm ncet, prin mulimea care se d la o parte.
Ne trebuie aproape douzeci de minute s ieim de pe aleea lung ce duce
spre laboratoare. Virm la dreapta, pe Commercial Street, care e i mai plin
cu pietoni, apoi o lum pe o strdu ngust, cu sens unic. n main, nimeni
nu vorbete, toi privesc la amestecul de oameni de pe strzi alergnd,
panicai, dezorientai. Dei vd oameni cu gurile deschise, strignd, doar
sunetul sirenelor ptrunde prin geamurile groase. Ciudat, asta e mai
nspimnttor dect orice, toi aceti oameni fr voce, urlnd neauzii.
Gonim pe o strad att de ngust, nct sunt sigur c vom rmne blocai
ntre zidurile de pe marginile ei. Apoi, ntoarcem pe o alt strad cu un singur
sens, aproape pustie. Trecem n goan pe lng indicatoarele de oprire i
facem la stnga, pe o alt alee. n cele din urm, naintm cu adevrat.
M gndesc s ncerc s dau de mama pe mobil, dar cnd formez numrul,
sistemul mi tot d eroare. Probabil c a czut. Brusc, m simt foarte mic.
Sistemul nseamn securitate; este totul. n Portland, cineva te urmrete
mereu. Dar acum se pare c acesta a fost oprit.
Pornete radioul, i spun lui Tony.
Se conformeaz. Serviciul Naional de tiri se aude. Vocea prezentatorului
e linititoare, aproape lent anun lucruri ngrozitoare pe un ton calm.
o bre n zid oamenii sunt ndemnai s nu intre n panic pn
cnd poliia va reinstaura ordinea nchidei uile i geamurile, rmnei
nuntru agenii i toi oficialii guvernamentali lucreaz mpreun
Vocea prezentatorului se oprete brusc. Pentru o clip, se aud doar
bzieli. Tony umbl la radio, dar nu mai poate s prind postul. Apoi,
deodat, o voce necunoscut se aude prea tare i imperioas.
Ne recuperm oraul. Ne recuperm drepturile i libertatea. Alturai-v
nou. Drmai zidurile. Drmai
Tony oprete radioul. Tcerea din main e apstoare, asurzitoare. mi
amintesc dimineaa primelor atacuri teroriste, cnd la ora zece, ntr-o zi de
mari linitit, obinuit, n Portland, s-au produs simultan trei explozii. Atunci
eram n main, mi amintesc; cnd eu i mama am auzit anunul la radio, la
nceput, nu am crezut. Nu am crezut, pn cnd am vzut oamenii alergnd
pe lng noi, palizi, iar cenua a nceput s cad ca zpada.
222

Cassandra zicea c Fred a permis ca acele atacuri s se produc, pentru a


dovedi c Invalizii exist, pentru a arta c erau monstruoi. Dar acum
montrii sunt aici, n interiorul zidurilor, pe strzile noastre. Nu pot s cred c
el a lsat s se ntmple asta. Trebuie s cred c el va rezolva problema, chiar
dac asta nseamn s-i omoare pe toi.
n sfrit, am scpat de haos i de mulime. Acum, suntem aproape de
Cumberland, unde sttea Lena, n zona rezidenial distrus discret. n
deprtare, sirena de cea din vechiul turn de veghe de pe Munjoy Hill ncepe
s sune, trimind sunete triste peste alarme. A vrea s mergem acas, nu la
Fred. Vreau s m ghemuiesc n patul meu i s dorm; vreau s m trezesc i
s aflu c ziua de azi a fost doar un comar care a rzbtut prin fisuri, de
dincolo de operaie.
Dar casa mea nu mi mai aparine. Chiar dac preotul nu a terminat
ceremonia, oficial, sunt cstorit cu Fred Hargrove. Nimic nu va mai fi
vreodat la fel.
Stnga, pe Sherman; apoi, dreapta pe o alt alee, care ne va duce pe Park.
Chiar cnd ajungem la captul aleii, cineva nete n faa mainii, o nluc
gri. Tony strig i calc frnele, dar e prea trziu. Apuc s vd hainele
zdrenuite, prul lung i nclcit o Invalid nainte ca impactul s o
doboare. Se rostogolete pe capot se oprete o clip n tergtoarele de
parbriz apoi dispare din nou din raza mea vizual. Furia crete n mine, brusc
i alarmant, i nvinge frica. M las n fa, strignd.
E de-a lor! E de-a lor! Nu o lsa s scape!
Tony i ceilali gardieni nu se las rugai a doua oar. ntr-o clip, nesc
pe strad, cu armele scoase, lsnd uile mainii deschise. Minile mi
tremur. Strng pumnii i m las pe spate, inspir adnc i ncerc s m calmez.
Cu uile deschise, aud mai clar alarmele i strigtele ndeprtate, precum
mugetul oceanului.
Acesta este Portlandul, Portlandul meu. n clipa asta, nimic nu mai
conteaz nici minciunile sau greelile, nici promisiunile pe care nu am reuit
s le inem. Acesta e oraul meu, iar oraul meu e atacat. Furia crete.
Tony o ridic pe fat n picioare. Ea se zbate, dei e singur i fr putere.
Prul i atrn pe fa i d din picioare ca un animal.
Poate c pe asta am s-o omor chiar eu.

223

LENA
Pn am ajuns pe Forest Avenue, zgomotul luptelor s-a estompat, nghiit
de sunetele ascuite ale alarmelor. Din cnd n cnd, vd cte o mn de dup
o draperie, cte o privire furi, care dispare apoi repede. Toi stau nchii i
ncuiai. Merg cu capul n jos i m mic ct de repede pot, n ciuda durerii de
la glezn, atent la urme de poliiti i la patrule. Fr ndoial, voi fi
recunoscut ca fiind o invalid: sunt murdar, cu haine vechi, mnjite cu noroi
i au snge nchegat pe ureche. Uimitor, nu e nimeni pe strzi. Probabil c
forele de securitate au fost direcionate n alt parte. La urma urmei, aceasta
este cea mai srac zon din ora; fr ndoial, se consider c cei de aici nu
au nevoie de protecie.
O cale i un drum pentru toi iar pentru unii, o cale direct n pmnt.
Reuesc s ajung n Cumberland fr probleme. ndat ce pesc pe fosta
mea strad, pentru un moment, simt c sunt prins ntr-o clip din trecut.
Parc acum o venicie mergeam pe aici, n drum spre cas, cnd veneam de la
coal, i obinuiam s m opresc dup jogging, punnd un picior pe banca
din staia de autobuz; i priveam pe Jenny i pe ceilali copii jucndu-se i
deschideam pentru ei hidranii de incendiu, vara, cnd era prea cald.
A fost acum o venicie. Acum, sunt o alt Lena.
i strada arat altfel mai lsat, de parc o gaur neagr invizibil ar
atrage-o n ea ncet. Chiar nainte s ajung n faa porii de la numrul 237 tiu
c locuina e pustie. Aceast certitudine atrn ca o greutate ntre plmnii
mei. Dar continui s stau prostete pe mijlocul trotuarului, holbndu-m la
cldirea acum abandonat cminul meu, vechea mea cas, micul dormitor
de la etaj, mirosurile de spun, i de lenjerie, i de roii coapte , tencuiala
scorojit i treptele putrede ale verandei, geamurile acoperite cu scnduri, Xul rou de pe u, cu vopsea acum decolorat, care marca faptul c era o cas
condamnat.
M simt de parc a fi fost lovit n stomac. Mtua Carol a fost mereu
foarte mndr de aceast cas. Nu lsa niciun an s treac fr s
zugrveasc, s curee jgheaburile, s frece veranda.
Apoi, suferina e nlocuit de panic. Unde s-au dus?
Ce s-a ntmplat cu Grace?
224

n deprtare, sirena de cea url i parc ar fi un cntec funebru. Tresar i


mi amintesc deodat unde m aflu: ntr-un ora strin, ostil. Nu mai e
cminul meu; nu sunt bine-venit aici. Sirena url a doua i a treia oar.
Semnalul nseamn c toate cele trei bombe au fost armate cu succes; asta ne
ofer o or pn cnd vor exploda i se va dezlnui iadul. Asta mi ofer mie
doar o or s o gsesc i habar n-am de unde s ncep.
O fereastr se trntete n spatele meu. M ntorc la timp s vd o fa
albit de lun i ngrijorat seamn cu doamna Hendrickson care apoi
dispare. Un lucru e evident: trebuie s plec. mi las capul n jos i continui s
naintez repede, apoi cotesc, ndat ce vd o alee ngust ntre cldiri. Merg
orbete acum i sper ca picioarele s m poarte n direcia bun. Grace, Grace,
Grace. M rog s m aud cumva.
Orbete, traversez Mellen, spre o alt alee, o gur neagr deschis, un loc
cu strdue ntunecate, unde s m ascund. Grace, unde eti? n minte, strig,
strig att de tare, c nu mai aud nimic altceva, nici mcar maina care se
apropie.
Apoi, din senin, e aici: motorul huruind, geamul ce reflect lumina n ochii
mei i m orbete, scritul roilor, cnd oferul ncearc s opreasc. Dup
aceea, durerea i o senzaie de rostogolire, am impresia c o s mor; vd cerul
cum se rotete deasupra mea, vd faa lui Alex, zmbind apoi, simt duritatea
asfaltului sub mine. Rmn fr aer i cad pe spate, cu plmnii chinuindu-se
s respire.
Pentru o clip confuz, privind cerul de deasupra mea, ntins ntre
acoperiurile cldirilor, uit unde sunt. Parc plutesc pe suprafaa unei ape
albastre. Tot ce tiu e c nu sunt moart. Corpul nc mi aparine: mi
contractez minile i mi ntind picioarele, doar s m asigur de asta. n mod
miraculos, am reuit s evit o lovitur la cap.
Ui se deschid. Voci strig. mi amintesc c trebuie s plec, trebuie s m
ridic n picioare. Grace. Dar nainte s pot face orice, nite mini m apuc de
brae i m ridic n picioare. mi amintesc totul, pe secvene. Costume negre.
Arme. Fee rele.
Foarte ru.
Instinctele revin i ncep s m zbat. Muc mna gardianului care m ine,
dar nu mi d drumul, iar un altul vine i m plesnete peste fa. Lovitura
ustur i m face s vd stele verzi. Scuip spre el, fr s m uit. Un alt gardian
sunt trei mi pune arma la cap. Ochii lui sunt negri i reci ca piatra, plini nu
225

de ur cei vindecai nu ursc, dar nici nu le pas ci de dezgust, de parc a


fi vreo specie de insect scrboas, i tiu c o s mor.
mi pare ru, Alex. i Julian. mi pare ru.
mi pare ru, Grace.
nchid ochii.
Stai!
Deschid ochii. O fat coboar de pe bancheta din spate.
E mbrcat n rochie alb de mireas, din muselin. Prul ei e prins ntr-un
coc elaborat, iar cicatricea operaiei a fost accentuat prin machiaj, astfel c
arat ca o mic stea colorat. E frumoas; arat ca picturile cu ngeri, pe care
le vedeam n biseric.
Apoi, ochii ei se opresc pe mine, iar stomacul mi se strnge. Pmntul se
casc sub mine. Abia m mai pot ine pe picioare.
Lena, zice calm.
E mai mult o constatare dect un salut. Nu reuesc s vorbesc. Nu pot s-i
spun numele, dei n mintea mea l strig, rsun.
Hana.

Unde mergem?
Hana se ntoarce spre mine. Acestea sunt primele cuvinte pe care reuesc
s i le adresez. Pentru o clip, manifest surpriz i nc ceva. Plcere? E greu
de spus. Expresiile ei sunt diferite i nu mai pot s-i citesc faa.
Acas la mine, mi zice, dup o scurt pauz.
mi vine s rd. E ridicol de calm; parc mi-ar cere s caut muzic pe LAMM
sau s m ghemuiesc pe canapeaua ei, s vd un film.
Nu o s m predai?
Vocea mea e sarcastic. tiu c m va preda; am tiut din clipa n care am
vzut cicatricea, am vzut monotonia din spatele ochilor ei, ca o piscin care
nu mai e adnc. Fie nu sesizeaz provocarea, fie alege s o ignore.
Ba da, zice simplu. Dar nu nc.
O expresie i trece rapid peste fa o nesiguran de moment i pare
gata s spun altceva. n loc de asta, se ntoarce din nou la geam i i muc
buza de jos. Asta m deruteaz, mucatul buzei. E o crptur n suprafaa ei
calm, o fisur la care nu m ateptam. E vechea Hana, care iese de sub
aceast nou versiune lucioas i face ca stomacul s mi se strng din nou.
Sunt copleit de nevoia de moment de a-mi arunca braele n jurul ei, de a-i
226

inhala mirosul doi stropi de vanilie la coate i iasomie pe gt s i spun ct


de dor mi-a fost de ea.
Exact atunci m vede c o privesc i strnge din buze. i mi amintesc c
vechea Hana nu mai e. Probabil c nici nu mai miroase la fel. Nu mi-a pus nici
mcar o ntrebare despre ce s-a ntmplat cu mine, unde am fost, cum de am
ajuns n Portland, plin de snge i cu haine jegoase. Abia dac s-a uitat la
mine, iar cnd o face, are o curiozitate vag, detaat, de parc a fi o specie
ciudat de la zoo.
M atept s o lum spre West End, dar ne ndreptm spre peninsul.
Probabil c s-a mutat. Casele de aici sunt i mai mari i mai impuntoare
dect n fostul ei cartier. Nu tiu de ce sunt surprins. Un lucru l-am nvat n
perioada petrecut n Rezisten. Vindecarea nseamn control. nseamn
structur. Iar cei bogai devin tot mai bogai, n timp ce sracii sunt nghesuii
pe alei nguste i apartamente mici i li se spune c sunt protejai, li se
promite c vor fi rspltii n Ceruri pentru supunere. Servilismul e numit
siguran.
Intrm pe o strad mrginit de arari btrni, ale cror coroane se unesc
deasupra i formeaz un acoperi. Un indicator spune c e strada Essex.
Stomacul meu se strnge din nou puternic. Pe strada Essex nr. 88 a pus Pippa
bomba. Ct a trecut de cnd a pornit sirena? Zece minute? Cincisprezece?
Transpiraia mi curge pe sub brae. M uit la csuele potale, din mers.
Una dintre aceste case, una dintre aceste impuntoare case albe, cu
ornamente metalice, cupole, verande albe mari i gazon ngrijit va exploda n
mai puin de o or. Maina ncetinete n faa unei pori metalice. oferul las
geamul n jos i tasteaz un cod, iar porile se deschid ncet. mi amintete de
vechea cas a lui Julian, din New York, dar tot m uimete: toat aceast
putere, toat energia pus la dispoziia ctorva oameni.
Hana continu s priveasc pe geam impasibil i simt o pornire abia
stpnit de a m ntinde i de a-mi trece pumnul prin imaginea ei reflectat
n geam. Habar n-are cum e restul lumii. N-a cunoscut niciodat srcia, nu a
rmas fr mncare, fr cldur i confort. Sunt uimit c mi-a fost cea mai
bun prieten. ntotdeauna am trit n dou lumi diferite; doar c eu am fost
suficient de fraier s cred c nu conteaz.
Un gard viu nalt nconjoar maina pe ambele pri i flancheaz o alee
scurt ce duce spre o alt cas imens. E mai mare dect toate cele pe care leam vzut pn acum. Un numr metalic e prins deasupra uii.
88.
227

Pentru o clip, privirea mi se ntunec. Clipesc. Dar numrul e tot acolo.


Strada Essex, nr. 88. Bomba e aici. Transpiraia mi se scurge pe spate. Nu
are nicio logic; celelalte bombe sunt n centru, n cldiri municipale, la fel ca
anul trecut.
Aici locuieti?
Ea coboar din main, cu acelai calm enervant, de parc am fi ntr-o
vizit de curtoazie. nc o dat, ezit.
E casa lui Fred. Presupun c acum o mprim.
Cnd vede c m holbez la ea, adaug:
Fred Hargrove. El e primarul.
Am uitat de tot c Hana a fost mperecheat cu Fred Hargrove. Am auzit
zvonuri c Hargrove senior ar fi fost omort n timpul Incidentelor. Fred
trebuie s fi luat locul tatlui su. Acum, ncepe s aib logic faptul c una
dintre bombe a fost pus n aceast cas; nimic nu e mai simbolic dect s
loveti direct n lider. Dar am calculat greit, nu Fred va fi acas. Hana este.
Gura mi e uscat i m ustur. Unul dintre btuii ei ncearc s m
prind i s m dea jos din main, dar m trag ntr-o parte.
Nu o s fug, scuip practic i cobor singur din main.
tiu c nu a ajunge mai departe de un metru pn s deschid focul. Va
trebui s fiu atent, s m gndesc i s gsesc un moment potrivit pentru a
scpa. Va trebui s fiu la distan mai mare de trei strzi de locul acesta cnd
bomba va exploda.
Hana ne-a luat-o nainte, n sus, pe scrile verandei. Ateapt, cu spatele la
mine, pn cnd unul dintre gardieni trece n fa i deschide ua. Simt un val
de ur pentru aceast fat fragil, rzgiat, cu lenjeria ei alb imaculat i cu
camerele ei vaste.
nuntru, e surprinztor de ntuneric, plin de mobile lcuite, din stejar i
piele. Mare parte din ferestre sunt pe jumtate acoperite cu draperii mari i
perdele din catifea. Hana d s m conduc spre sufragerie, apoi se
rzgndete. Continu s mearg pe hol, fr s se sinchiseasc s aprind
vreo lumin. Se ntoarce o singur dat, s m priveasc cu o expresie pe care
nu o pot descifra i, n sfrit, intrm prin dou ui batante n buctrie.
Aceast ncpere, n contrast cu restul casei, e foarte luminoas. Ferestre mari
dau spre o curte imens. Mobila de aici e din pin sau frasin, fin i aproape
alb, iar hiaturile sunt din marmur alb imaculat.
Grzile ne urmeaz aici. Hana se ntoarce spre ei.
Lsai-ne! le zice.
228

Luminat de razele soarelui, care cad piezi, parc ar strluci uor i arat
din nou ca un nger. Sunt izbit de calmul ei i de linitea din cas, de
curenia i frumuseea din ea. Iar undeva n adncurile ei, bine ascuns,
crete o tumor, care ticie, pn cnd, n cele din urm, va exploda.
Gardianul care a condus cel care m-a prins mai devreme protesteaz,
dar Hana l face repede s tac.
Am zis s ne lsai.
Pentru o clip, vechea Hana renvie; vd sfidarea din ochii ei, brbia
nclinat imperial.
i nchide ua dup tine.
Gardienii ies fr tragere de inim. Simt greutatea privirilor lor i tiu c,
dac nu ar fi Hana aici, a fi fost moart deja. Dar refuz s i fiu
recunosctoare. Nu vreau s fiu. Dup ce ei pleac, Hana m privete un
minut n tcere. Expresia ei este indescifrabil. n cele din urm, zice:
Eti prea slab.
A putea s rd.
Mda, m rog. Cele mai multe restaurante din Slbticie sunt nchise. De
fapt, cele mai multe au fost bombardate.
Nu m deranjez s mi ascund sarcasmul. Nu reacioneaz. Doar continu
s m priveasc. Mai trece un moment de tcere. Apoi, face semn spre mas.
Stai jos.
Prefer s rmn n picioare, mulumesc.
Se ncrunt.
Poi s iei asta drept un ordin.
Nu prea cred c o s cheme napoi gardienii dac refuz, dar nu are rost s
risc. M las pe un scaun, tot cu ochii pe ea. Dar nu m simt confortabil. Au
trecut cel puin douzeci de minute de cnd a pornit alarma. Asta nseamn
c mai am mai puin de patruzeci s scap de aici.
ndat ce m aez, Hana se rsucete i dispare n spatele buctriei, unde
o deschiztur ntunecoas, dincolo de frigider, indic prezena unei
debarale. nainte s apuc s m gndesc la evadare, reapare de acolo, cu o
bucat de pine nfurat ntr-un prosop de buctrie. Se oprete lng blat
i o taie n felii groase, pe care le unge cu unt i le pune pe o farfurie. Apoi, se
duce la chiuvet i ud prosopul. Privind-o cum pornete robinetul, iar apa
ncepe s curg imediat, m cuprinde invidia. A trecut o venicie de cnd am
fcut un du adevrat sau de cnd m-am splat bine.
Poftim.
229

mi ntinde prosopul.
Eti murdar.
Nu am avut timp s m machiez, i zic sarcastic.
Dar iau prosopul i l duc cu grij la ureche. Mcar nu mai sngerez, dei pe
prosop rmne snge uscat. Continui s o privesc n timp ce mi terg faa i
minile. M ntreb ce crede.
mi pune nainte farfuria cu pine, cnd termin cu prosopul, i umple un
pahar cu ap, n care pune cuburi de ghea adevrate, cinci, care zornie
vesel.
Mnnc. Bea.
Nu mi-e foame, mint eu.
i d ochii peste cap i o vd nc o dat pe vechea Hana ieind deasupra
acestei noi impostoare.
Nu fi proast. Bineneles c i-e foame. Eti lihnit. Probabil c mori i de
sete.
De ce faci asta?
Hana deschide gura i o nchide la loc.
Am fost prietene.
Am fost, zic eu ferm. Acum, suntem dumani.
Suntem?
Pare surprins, de parc asta nici nu i-ar fi trecut prin cap. nc o dat, simt
o senzaie de disconfort, un sentiment de vin. Ceva nu e n regul. Alung
sentimentul.
Desigur c suntem.
Hana m mai privete o clip. Apoi, brusc, se ridic de la mas i se apropie
de ferestre. Odat ce se ntoarce cu spatele la mine, iau repede o felie de pine
i mi-o ndes n gur, o mnnc ct de repede pot, fr s m nec. O fac s
alunece, cu o gur mare de ap, care e att de rece, c m face s simt o
durere intens n cap.
Un moment lung, Hana nu zice nimic. Mai mnnc o felie. Fr ndoial, m
aude mestecnd, dar nu zice nimic i nu se ntoarce. mi d voie s m prefac
n continuare c nu mnnc i simt o mic izbucnire de recunotin.
mi pare ru pentru Alex, zice n cele din urm, tot fr s se ntoarc.
Stomacul mi se strnge dureros. Prea mult; prea repede.
Nu a murit.

230

Vocea mea sun prea tare. Nu tiu de ce simt nevoia s i spun. Dar trebuie
s tie c tabra ei, oamenii ei nu au ctigat, cel puin nu n acest caz. Dei, n
anumite sensuri, au fcut-o. Se ntoarce.
Cum?
Nu a murit. A fost aruncat n Cripte.
Hana tresare, de parc a fi plesnit-o. i suge din nou buza de jos i ncepe
s o mute.
Eu
Se oprete i se ncrunt.
Ce e?
Cunosc faa asta; o recunosc. tie ceva.
Ce e?
Nimic, eu
Scutur din cap, de parc ar vrea s alunge de acolo ideea.
Mi s-a prut c l vd.
Stomacul mi urc n gt.
Unde?
Aici.
M privete cu nc una dintre expresiile ei de neptruns. Noua Hana e mai
greu de citit dect cea veche.
Seara trecut. Dar dac e n Cripte
Nu e. A evadat.
Hana, lumina, buctria chiar i bomba ce ticie tcut sub noi,
ndreptndu-ne ncet spre uitare par, deodat, departe. ndat ce Hana o
spune, mi dau seama c e logic. Alex e singur. Probabil c s-a ntors spre zone
cunoscute.
Alex poate fi aici, undeva n Portland. Aproape. n fond, poate c mai exist
speran.
Dac a putea scpa de aici.
Deci?
M ridic de pe scaun.
O s chemi agenii sau ce o s faci?
Chiar n timp ce vorbesc, fac planul. Probabil c a putea s o dobor, dac
ar fi nevoie, dar ideea de a o ataca nu-mi place. i, fr ndoial, s-ar lupta.
Pn s reuesc s fac ceva, grzile ar fi pe noi. Dar dac a putea s o scot din
buctrie chiar i numai pentru cteva scunde, a pune scaunul la geam, a
231

sri n grdin i a ncerca s fug printre copaci. Cred c grdina d ntr-o alt
strad; dac nu, a nconjura Essex. E cu btaie lung, dar e o ans.
Hana m privete neclintit. Ceasul de deasupra plitei pare s goneasc i
mi imaginez cum ticitul bombei e la fel de rapid.
Vreau s mi cer iertare, zice ea calm.
Oh, da? Pentru ce?
Nu am timp pentru asta. Nu avem timp pentru asta. Alung gndul la ce se
va ntmpla cu Hana, chiar dac eu voi reui s scap. Ea va fi aici, n cas
Stomacul meu se dilat i se contract. M tem c pinea o s-mi vin napoi
pe gt. Trebuie s m concentrez. Nu e treaba mea ce se ntmpl cu Hana i
nici nu e vina mea.
Pentru c le-am spus agenilor despre Brooks, nr. 37. Pentru c le-am
spus despre tine i despre Alex.
Pur i simplu, creierul meu se blocheaz.
Ce?
Eu le-am spus.
Rsufl uor, de parc rostirea cuvintelor ar fi fost o eliberare.
mi pare ru. Am fost geloas.
Nu pot s vorbesc. Parc a pluti n cea.
Geloas? reuesc s scuip.
Eu voiam i eu ce aveai tu cu Alex. Eram confuz. Nu nelegeam ce fac.
Scutur din nou din cap. Am o senzaie de ameeal, de ru de mare. Nu
are nicio logic. Hana fata de aur, cea mai bun prieten a mea, Hana cea
nenfricat i nechibzuit. Am avut ncredere n ea. Am iubit-o.
Erai cea mai bun prieten a mea.
tiu.
Din nou pare tulburat, de parc ar ncerca s-i aminteasc sensul
cuvintelor.
Aveai tot.
Nu m pot abine s ridic vocea. Furia mea vibreaz, trece prin mine ca un
curent electric.
Viaa perfect. Note perfecte. Tot.
Gesticulez spre buctria imaculat, spre soarele care bate pe blatul din
marmur.
Eu nu aveam nimic. El era tot ce aveam. Singura mea Greaa urc prin
mine i fac un pas n fa, cu pumnii strni, oarb de furie.
232

De ce nu ai putut s m lai s m bucur de el? De ce a trebuit s mi-l iei?


De ce mereu iei tot?
i-am spus c mi pare ru, zice din nou, mecanic.
mi vine s rd isteric. mi vine s plng sau s-i scot ochii. n loc de asta,
m ntind i o plesnesc. Furia mi trece prin mn, prin bra, nc nainte s-mi
dau seama ce fac. Sunetul e neateptat de puternic i, pentru o clip, sunt
sigur c gardienii vor nvli pe u. Dar nu vine nimeni. ntr-o clip, faa i se
nroete. Dar nu strig. Nu scoate un sunet. n tcerea lsat, mi aud
respiraia istovit i disperat. Simt c sunt gata s plng. Mi-e ruine i sunt
furioas i mi-e ru, toate deodat. Hana se ntoarce ncet spre mine. Aproape
c pare trist.
Am meritat-o.
Brusc, sunt copleit de extenuare. Sunt obosit s lupt, s lovesc i s fiu
lovit. E o lume ciudat, n care oamenii care vor doar s iubeasc sunt
obligai s devin rzboinici. E latura sucit a vieii. E tot ce pot s fac, s nu
m prbuesc din nou pe scaun.
M-am simit ngrozitor dup aceea, zice Hana cu o voce abia auzit. Ar
trebui s tii asta. De asta te-am ajutat s scapi. Am simit caut cuvntul
potrivit remucare.
i acum?
Ridic un umr.
Acum sunt vindecat. E altfel.
Altfel cum?
Pentru o fraciune de secund, mi doresc mai mult dect orice, mai mult
dect s respir s fi rmas aici cu ea, s fi lsat din mn cuitul.
M simt mai liber, zice.
Nu m ateptam s zic asta. Probabil c i-a dat seama c m-a surprins,
deoarece continu.
Totul e cumva nbuit. Ca atunci cnd auzi sunete sub ap. Nu trebuie
s mai simt prea multe pentru alii.
Un col al gurii i se ridic ntr-un zmbet.
Poate, cum ai zis tu, nu am simit niciodat.
ncepe s m doar capul. Gata. S-a terminat tot. Vreau doar s m
ghemuiesc i s dorm.
Nu asta am vrut s spun. Tu ai vrut. S simi ceva pentru alii. Asta i
doreai.
Nu sunt sigur c m aude. Zice, aproape ca o completare:
233

Nu trebuie s mai ascult pe nimeni.


Ceva din tonul ei e aproape triumftor. Cnd m uit la ea, zmbete. M
ntreb dac se gndete la cineva anume.
Se aud o u ce se deschide i se nchide i vocea unui brbat. Faa Hanei se
schimb. Redevine serioas ntr-o clip.
Fred.
Se ndreapt repede spre uile batante din spatele meu i bag precaut
capul pe hol. Apoi, se rsucete spre mine, brusc, cu sufletul la gur.
Vino. Repede, ct e n birou.
Unde?
Pentru o clip, pare iritat.
Ua din spate d pe verand. De acolo, poi s iei prin grdin, pe
Dennett. Iar de acolo, poi s ajungi napoi n Brighton. Repede. Dac te vede,
te omoar.
Sunt att de ocat c, pentru o clip, rmn pe loc, cu gura cscat.
De ce? De ce m ajui?
Zmbete din nou, dar privirea ei rmne ntunecat i indescifrabil.
Ai spus chiar tu, am fost cea mai bun prieten a ta.
Deodat, energia mea revine. M las s plec. nainte s se poat rzgndi,
m duc spre ea. Se lipete cu spatele de una dintre ui, s mi-o in deschis,
i scoate capul pe hol, la fiecare cteva secunde, s se asigure c nu e nimeni.
Chiar cnd sunt pe cale s trec pe lng ea, m opresc. Iasomie i vanilie. Deci,
tot mai miroase la fel.
Hana.
Sunt att de aproape de ea, c vd firioarele aurii prin albastrul ochilor ei.
mi ling buzele.
Exist o bomb.
Tresare i se d napoi un centimetru.
Cum?
Nu am timp s regret ce am spus.
Aici. Undeva n cas. Pleac de aici, da? Fugi.
l va lua i pe Fred, iar explozia va fi un eec, dar nu-mi pas. Am iubit-o
odat, iar ea m ajut acum. i datorez asta. nc o dat, expresia ei este
indescifrabil.
Ct timp? ntreab brusc.
Scutur din cap.
Zece, cincisprezece minute, cel mult.
234

D din cap, n semn c a neles. Trec pe lng ea, n bezna de pe hol.


Rmne pe loc, lipit de uile batante, rigid ca o statuie. Ridic brbia spre
ua din spate. Chiar cnd pun mna pe clan, m strig optit.
Era s uit.
Vine spre mine, cu rochia fonind, i pentru o clip m izbete impresia c e
o stafie.
Grace e n Highlands. Wynnewood Road 31. Ei locuiesc acolo, acum.
M uit la ea. Undeva, adnc, n aceast strin, e ngropat cea mai bun
prieten a mea.
Hana
M ntrerupe.
Nu-mi mulumi. Doar pleac.
Impulsiv, fr s m gndesc la ce fac, m ntind i i strng mna. Dou
strngeri lungi, dou scurte. Vechiul nostru semnal.
Hana pare uimit; apoi, ncet, faa ei se destinde. Pentru o clip,
strlucete, de parc ar fi luminat de o tor interioar.
mi amintesc, optete.
Undeva, o u se trntete. Hana se trage, brusc, speriat. M rsucete i
m mpinge spre u.
Du-te.
i plec.
Nu privesc napoi.

235

HANA
Am numrat treizeci i trei de secunde, pe ceas, pn cnd Fred a nvlit n
buctrie, rou la fa.
Unde e?
E ud de transpiraie la subra, iar prul att de atent pieptnat i dat cu
gel, la ceremonie i e ciufulit. Sunt tentat s l ntreb la cine se refer, dar
tiu c doar o s-l nfurii.
A fugit.
Ce vrei s spui? Marcus a zis
M-a lovit.
Sper ca Lena s fi lsat o urm cnd m-a plesnit.
Eu m-am lovit cu capul de perete. A fugit.
Rahat.
i trece o man prin pr, iese pe hol i strig dup grzi. Apoi, se ntoarce
spre mine.
De ce naiba nu l-ai lsat pe Marcus s se ocupe de asta? De ce erai
singur cu ea, n primul rnd?
Am vrut informaii. M-am gndit c mi le va da mai uor mie.
Rahat, zice din nou.
Ciudat, cu ct se enerveaz el mai tare, cu att mai calm sunt eu.
Ce se ntmpl, Fred?
Brusc, d cu piciorul ntr-un scaun i l face s patineze prin buctrie.
Un afurisit de haos, asta se ntmpl.
Nu se oprete; strnge pumnul i, pentru o clip, am impresia c va veni
spre mine, doar s aib n ce s loveasc.
Trebuie s fie cam o mie de oameni care particip la rebeliune. Unii sunt
Invalizi. Unii sunt doar copii. Stupid, stupid Dac ar ti
Se oprete, cnd grzile lui vin alergnd pe hol.
A lsat-o pe fat s scape, zice Fred, fr s i lase s ntrebe ce s-a
ntmplat.
Dispreul din vocea lui e evident.
M-a lovit, repet eu.
Simt cum Marcus se uit la mine. Intenionat i evit privirea. Nu are cum s
tie c eu am lsat-o pe Lena s plece. Nu am dat niciun semn c a cunoate236

o; am avut grij s nu m uit la ea n main. Cnd ochii lui Marcus se ntorc la


Fred, mi permit s rsuflu uurat.
Ce vrei s facem?
Nu tiu.
Fred i freac fruntea.
Trebuie s m gndesc. La dracu! Trebuie s gndesc.
Fata se luda cu ntriri n Essex, zic eu. Spunea c e cte un Invalid
postat la fiecare cas.
Rahat.
Fred rmne nemicat o clip, privind n curte. Apoi se ntoarce.
n regul. O s sun la 111 pentru ntriri. ntre timp, mergei i ncepei s
periai strzile. Cutai orice micare. S scormonim dup ct de muli rahai
din tia mici. O s fiu chiar n spatele vostru.
Am neles.
Marcus i Bill dispar pe hol. Fred ia telefonul. Pun o mn pe braul lui. Se
ntoarce enervat spre mine i nchide.
Ce vrei?
Nu te duce acolo, Fred. Te rog. Fata zicea fata zicea c ceilali sunt
narmai. Zicea c vor trage imediat ce scoi capul pe u
O s fiu n regul.
Se ndeprteaz de mine.
Te rog.
nchid ochii i m gndesc la o scurt rugciune. mi pare ru.
Nu merit, Fred. Avem nevoie de tine. Rmi aici. Las poliia s-i fac
treaba. Promite-mi c nu vei iei din cas.
Un muchi i tresare pe brbie. Un moment lung de pauz. n fiecare
secund, m atept s aud explozia: o tornad de achii, un tunel nfiortor de
flcri. M ntreb dac o s doar.
Doamne, iart-m pentru c am pctuit.
n regul, zice Fred, n cele din urm. Promit.
Ridic din nou receptorul.
Doar nu-mi sta n drum. Nu vreau s strici ceva.
O s fiu sus.
Deja s-a ntors cu spatele la mine. Ies pe hol i las uile batante s se
nchid n urma mea. Aud sunetul nfundat al vocii lui prin ele. n orice clip, se
va dezlnui infernul.
237

M gndesc s m duc sus, n ceea ce ar fi fost camera mea. A putea s m


ntind i s nchid ochii; sunt destul de obosit s adorm. n schimb, deschid
ua din spate, traversez veranda i cobor n grdin, cu grij s nu fiu vzut
pe geamul de la buctrie. Aerul miroase a primvar, a pmnt umed i a
iarb proaspt. Psrile cnt n copaci. Iarba ud mi se aga de glezne i
mi murdrete tivul rochiei.
Copacii m cuprind i nu mai vd casa.
Nu voi sta s o vd arznd.

238

LENA
Highlands e n flcri.
Simt mirosul de foc nc nainte s ajung acolo, iar cnd sunt la patru sute
de metri distan vd fum deasupra copacilor i flcri plpind din vechile
acoperiuri. Pe Harmon Road zresc un garaj deschis i o biciclet ruginit
prins pe un perete, ca trofeul unui vntor. Dei bicicleta e o rabl i
angrenajul scrie ori de cte ori ncerc s-l potrivesc, e mai bun dect
nimic. De fapt, nu m deranjeaz zgomotul pe care l face, zngnitul lanului
sau vjitul vntului n urechile mele. M mpiedic s m gndesc la Hana i
la ce s-a ntmplat. Alung din mintea mea vocea ei cnd mi spune: Du-te. Dar
nu alung explozia sau sirenele care au pornit dup aceea. Le aud chiar i
atunci cnd sunt aproape n Highlands, ca pe nite ipete.
Sper c ea a plecat. Spun o rugciune pentru asta, dei nu mai tiu cui m
rog. Apoi, ajung n Highlands i nu m gndesc dect la Grace. Primul lucru pe
care l vd e focul, care se ntinde de la o cas la alta, de la copaci la acoperi,
apoi la zid. Oricine a pus focul a fcut-o intenionat, sistematic. Primul grup de
Invalizi a trecut prin gard, nu departe de aici; asta trebuie s fie opera
agenilor.
Al doilea lucru pe care l observ sunt oamenii: alearg printre copaci,
trupuri neclare, prin fum. Asta m surprinde. Cnd stteau n Portland,
Deering Highlands era nelocuit, gol, dup ce acuzaiile de boal l-au
transformat ntr-o pustietate. Nu am avut timp s m gndesc ce nseamn c
Grace i mtua locuiesc acum aici sau c sunt i alii care s-au stabilit aici.
ncerc s disting figuri cunoscute n timp ce trec repede pe lng mine,
nind printre copaci, strignd. Nu vd dect forme i culoare, oameni cu
boccele cu lucrurile lor. Copiii plng, iar inima mi se oprete: oricare dintre ei
poate fi Grace. Micua Grace, care abia scotea un sunet, poate c url pe
undeva prin bezn.
O senzaie electric trece prin mine, ca i cum flcrile mi-ar fi ptruns n
snge. ncerc s-mi amintesc planul Highlands, dar mintea mea e plin de alte
imagini: Brooks nr. 37, ptura din grdin i copacii luminai de razele
soarelui. Ajung pe Edgewood i tiu c am mers prea departe. M ntorc tuind
i o iau napoi. Case ntregi sunt cuprinse de foc, ca nite stafii tremurnde n
239

mijlocul flcrilor albe, fr ui, piele topit. Te rog, te rog, te rog. Cuvintele
mi sfredelesc creierul. Te rog.
Apoi, zresc semnul cu Wynnewood Road: o strad scurt, cu trei blocuri,
din fericire. Aici, focul nu a ajuns nc i a rmas prins n acoperiul format de
crengile copacilor, un acoperi n cretere continu, alb i portocaliu. Deja
oamenii dintre copaci s-au rrit, dar mie tot mi se pare c aud copii ipnd,
ecouri fantomatice, tnguitoare.
Transpir, iar ochii m ustur. Cnd abandonez bicicleta, m chinui s mi
in respiraia. mi duc bluza la fa i ncerc s respir prin ea, n timp ce alerg
pe strad. Jumtate dintre case nu au numere vizibile. tiu c, dup toate
probabilitile, Grace a fugit. Sper s fi fost unul dintre cei pe care i-am vzut
printre copaci, dar nu pot scpa de teama c ar putea fi prins undeva, c
mtua Carol, unchiul William i Jenny au lsat-o n urm. Mereu se ghemuia
n coluri i se ascundea n locuri ferite, pustii, ncercnd s se fac invizibil.
Pe o cutie potal abia se mai vede scris 31, o cas trist, ponosit, cu fum
ieind pe ferestrele de sus, cu flcri ce se ntind peste acoperiul ponosit.
Apoi, o vd sau cel puin aa mi se pare. Doar pentru o clip, jur c i vd faa
palid ca o flacr la una dintre ferestre. Dar nainte s apuc s strig dispare.
Trag aer n piept i nesc peste iarb i pe treptele pe jumtate putrede.
Recunosc mobila din fosta mea cas, canapeaua decolorat, covorul cu
ciucuri prlii i pata de pe vechea fa de pern, pe care Jenny a vrsat suc de
struguri. M simt de parc m-a fi ntors brusc n trecut, dar un trecut
deformat: un trecut cu miros de fum i tapet ud, cu ncperi distorsionate.
Merg din camer n camer, strignd-o pe Grace, verific n spatele
mobilelor i n dulapurile din cteva ncperi pustii. Casa aceasta este mult
mai mare dect cea veche i e aproape nemobilat. Nu dau de ea. Poate c
nici nu a fost aici, poate c doar mi-am imaginat chipul ei.
Scara e neagr de fum. Reuesc s ajung doar la jumtatea palierului, cnd
sunt obligat s cobor, tuind i simind c m nec. Acum, i camerele din
fa sunt n flcri. Draperiile ieftine sunt trase. Iau foc i ele i simt un miros
de plastic ars.
M ntorc n buctrie, cu senzaia c un uria mi-a strns n pumn pieptul
i cu o nevoie acut de a iei, de a respira, mping cu umrul n ua din spate
umflat de cldur, rezist i, n sfrit, m mpleticesc afar, n curte, tuind
i lcrimnd. Nu mai gndesc; picioarele m poart automat departe de foc,
spre aer curat, departe, cnd simt o durere puternic n picior i cad. Lovesc
pmntul i m ntorc s m uit n spate, s vd de ce m-am mpiedicat: un
240

mner de u, o pivni pe jumtate ascuns de iarba nalt de pe ambele


pri ale ei.
Nu tiu ce m face s m ntind i s deschid ua. Instinctul, poate, sau
superstiia. Nite trepte abrupte coboar ntr-un mic subsol abia spat sub
pmnt. Micua ncpere are nite rafturi pline cu conserve. Cteva sticle
suc, poate sunt aliniate pe jos.
E att de ghemuit ntr-un col, c aproape nu o vd. Din fericire, nainte s
nchid ua din nou, se mic i i vd unul dintre tenii, n lumina de un roufumuriu care vine de deasupra. Teniii sunt noi, dar recunosc ireturile mov,
pe care le-a colorat chiar ea.
Grace.
Vocea mea e rguit. M las n jos, pe prima treapt de sus. Pe msur ce
ochii mi se obinuiesc cu lumina slab, Grace prinde form e mai nalt
dect acum opt luni, mai slab i mai murdar ghemuit n col, privindu-m
cu ochi mari, speriai.
Grace, eu sunt.
M ntind spre ea, dar nu se mic. Mai cobor o treapt, ezitnd s cobor de
tot, i ncerc s o prind. ntotdeauna a fost rapid; m tem c se va feri i va
fugi. Inima mi bubuie dureros n gt, iar n gur am gust de fum. n pivni e
un miros neptor, pe care nu pot s l identific. M concentrez pe Grace, s o
conving s vin.
Sunt eu, Grace, ncerc din nou.
Pot doar s mi nchipui cum m vede, ct de schimbat trebuie s par.
Sunt Lena. Verioara ta Lena.
Se ncordeaz, de parc a fi ocat-o.
Lena? optete cu voce uimit.
Dar tot nu se mic. Deasupra noastr se aude un zgomot asurzitor. O
creang de copac sau o bucat de acoperi. Brusc, m ngrozete ideea c
vom fi ngropate aici dac nu ne urnim acum. Casa se va prbui, vom fi prinse
aici.
Haide, Gracie, i zic, folosind un vechi apelativ.
Ceafa mi e transpirat.
Trebuie s plecm, da?
n sfrit, se mic. ntinde un picior i aud zgomot de sticl spart. Mirosul
se intensific i mi arde nrile, apoi, brusc, l identific.
Gazolin.
Nu am vrut, zice Grace cu voce piigiat, panicat.
241

Se ghemuiete i vd o pat ntunecat de lichid care se ntinde pe


podeaua murdar din jurul ei. Acum, groaza e imens: m apas din toate
prile.
Grace, haide, scumpo.
ncerc s-mi ascund panica din voce.
Vino i ia-m de mn.
Nu am vrut!
ncepe s plng. Cobor repede cele cteva trepte i o prind, o ridic la
nivelul taliei mele. E ciudat, prea mare s o car, dar surprinztor de uoar.
i nfoar picioarele n jurul mijlocului meu. i simt coastele i oasele
ascuite ale coapselor. Prul i miroase a grsime i a ulei i slab foarte slab
a detergent de vase.
Sus pe scri i apoi n lumea cuprins de flcri i foc, n aerul devenit apos,
ncins, de parc lumea s-ar destrma i ar deveni un miraj. Ar fi mai uor s o
pun pe Grace pe jos i s o las s alerge lng mine, dar acum c am gsit-o,
acum c e aici, atrnat de mine, cu inima btndu-i nebunete n acelai ritm
cu a mea, nu vreau s-i dau drumul.
Slav Domnului, bicicleta e unde am lsat-o. Grace se urc nendemnatic
pe a, iar eu m nghesui n spatele ei. O lum n jos pe strad, cu picioarele ca
de piatr, pn cnd ne poart avntul; apoi pedalez ct de repede pot,
departe de degetele de fum i flcri, lsnd Highlans s ard.

242

HANA
Pesc fr s fiu atent unde sunt sau unde merg. Un picior n faa
celuilalt, pantofii mei albi ating uor asfaltul. n deprtare, aud strigte.
Soarele strlucete i l simt plcut pe umeri. O adiere trece tcut prin
copaci, iar ei se aplec i se leagn, se apleac i se leagn, n timp ce eu
trec pe lng ei.
Ce se va ntmpla cu mine?
Nu tiu. Poate c voi da peste cineva care m recunoate. Poate c voi fi
dus napoi la prinii mei. Poate, dac lumea nu se sfrete, dac Fred e
acum mort, voi fi mperecheat cu altcineva.
Sau poate c voi continua s merg pn cnd voi ajunge la captul lumii.
Poate. Dar deocamdat e doar soarele alb, i cerul, i crcei de fum gri, i
voci care sun ca valurile oceanului n deprtare.
Sunetul pantofilor mei i copacii care par s dea din cap i s mi spun:
Eti bine. Totul va fi bine.
n fond, poate c au dreptate.

243

LENA
n timp ce ne apropiem de Back Cove, uvoiul de oameni se ngroa,
devine un val clocotitor i abia reuesc s manevrez bicicleta printre ei.
Alearg, strig, flutur ciocane, cuite i buci de evi, ndreptndu-se spre o
destinaie necunoscut i sunt surprins s vd c nu mai e vorba doar despre
Invalizi: sunt i copii, unii de doisprezece, treisprezece ani, nevindecai i
furioi. Vd chiar civa vindecai care privesc de la ferestre i fac cu minile,
n semn de solidaritate.
Scap de mulime i proptesc bicicleta pe un mal noroios al golfuleului,
unde eu i Alex ne-am fcut declaraii prima dat, acum o venicie, unde el ia cedat fericirea pentru mine prima dat.
Iarba e nalt ntre pietrele de pe vechiul drum, iar oamenii rnii sau
mori zac pe jos, gemnd sau privind n gol spre cerul fr nori. Vd cteva
trupuri cu faa n jos n apele mici, uvie de rou ntinzndu-se la suprafa.
Peste golf, la zid, mulimea e nc dens, dar par s fie mai mult oamenii
notri. Agenii i poliia probabil c au fost alungai nspre Old Port. Acum, mii
de revoltai merg n direcia aceea, cu vocile la unison, o singur not furioas.
Abandonez bicicleta la umbra unui ienupr mare i, n sfrit, o iau pe
Grace de umeri, verific dac e rnit, tiat sau julit. Tremur, are ochii mari
i se uit la mine de parc ar crede c voi disprea din nou, n orice clip.
Ce s-a ntmplat cu ceilali?
Unghiile i sunt pline de mizerie i e slab. Dar altfel pare n regul. Mai mult
dect n regul, e frumoas. Simt cum un suspin mi urc n gt, dar l nghit.
Nu suntem n siguran, nu nc. Grace scutur din cap.
Nu tiu. A fost un foc i m-am ascuns.
Deci au prsit-o. Sau nu le-a psat suficient s o caute cnd a disprut.
Simt un val de grea.
Pari schimbat, zice ea ncet.
Tu eti mai nalt.
Brusc, mi vine s strig de bucurie. A putea ipa de fericire, n timp ce
ntreaga lume e n flcri.
Unde ai plecat? Ce s-a ntmplat cu tine?
i povestesc mai trziu, i iau brbia cu o mn.
244

Ascult, Grace, vreau s i spun ct de ru mi pare. mi pare ru c team lsat aici. Nu o s te mai prsesc niciodat, da?
Ochii ei se plimb pe faa mea. D din cap.
O s am grij de tine, acum.
Rostesc vorbele greu, peste nodul din gt.
M crezi?
Aprob din nou. O trag spre mine i o strng. E att de slab, de fragil. Dar
tiu c e puternic. ntotdeauna a fost. Va fi pregtit pentru orice va urma.
Ia-m de mn.
Nu tiu sigur unde s mergem, iar mintea mea fuge spre Raven. Apoi, mi
amintesc c ea nu mai e omort la zid iar greaa amenin s m
copleeasc din nou. Dar trebuie s rmn calm, pentru Grace. Trebuie s
gsesc un loc sigur, unde s o duc, pn cnd se termin luptele. Mama o s
m ajute; ea va ti ce s facem.
Strnsoarea lui Grace e surprinztor de puternic. Mergem de-a lungul
rmului, printre oameni Invalizi i ageni deopotriv rnii, n agonie sau
mori. n vrful pantei, Colin, chioptnd, se sprijin pe un alt tip i se
ndreapt spre un loc gol de pe iarb. Cellalt ridic privirea, iar inima mea se
oprete.
Alex.
M vede i el aproape imediat. Vreau s l strig, dar cuvintele mi se opresc n
gt. Pentru o clip, ezit. Apoi, l las pe Colin pe iarb, se apleac i i spune
ceva. Colin aprob, se ine de genunchi i geme. Dup care, Alex alearg spre
mine.
Alex.
Parc rostirea numelui su l face s devin real. Se oprete la civa
centimetri de mine, iar privirea i fuge la Grace, dup care napoi la mine.
Ea e Grace, i zic i o iau de mn.
Ea se trage napoi i se lipete de mine.
mi amintesc, zice el.
Privirea lui nu mai are asprime, nu mai are ur. i drege vocea.
Credeam c nu o s te mai vd niciodat.
Iat-m.
Soarele pare prea strlucitor i brusc nu mi vine n minte nimic de spus,
niciun cuvnt care s descrie tot ce am crezut, tot ce mi-am dorit, tot ce m-am
ntrebat.
Eu am gsit biletul tu.
245

Aprob din cap. Gura i se strnge un pic.


Julian e
Nu tiu unde e Julian, i zic i, deodat, m simt vinovat.
mi amintesc de ochii lui albatri i de cldura lui cnd e cuibrit lng
mine, n somn. Sper s nu fi fost rnit. M aplec, s o pot privi pe Grace n ochi.
Stai aici un minut, da, Grace?
Se las jos, asculttoare. Nu pot s m ndeprtez mai mult de doi pai de
ea. Alex m urmeaz. Cobor vocea, s nu ne aud Grace.
E adevrat?
Ce s fie adevrat?
Ochii lui au culoarea mierii. Acetia sunt ochii pe care mi-i amintesc din
visele mele.
C nc m iubeti, i zic pe nersuflate. Trebuie s tiu.
Alex aprob. Se ntinde i mi atinge faa, abia i trece degetele pe obrajii
mei i mi d la o parte o uvi.
E adevrat.
Dar m-am schimbat. i tu te-ai schimbat.
i asta e adevrat, zice ncet.
M uit la cicatricea de pe faa lui, care se ntinde de la ochiul stng pn la
brbie, i ceva se strnge n pieptul meu.
i acum? l ntreb.
Lumina e prea strlucitoare; ziua parc e un vis.
M iubeti? ntreab el.
i mi vine s plng; mi vine s mi aps faa pe pieptul lui i s i respir
mirosul, s m prefac c nimic nu s-a schimbat, c totul va fi perfect, i ntreg,
i nevtmat.
Dar nu pot. tiu c nu pot.
Niciodat nu am ncetat s te iubesc.
mi mut privirea de la el. M uit la Grace i la iarba nalt presrat cu rnii
i cu mori. M gndesc la Julian i la ochii lui albatri limpezi, la rbdarea i la
buntatea lui. M gndesc la toate certurile pe care le-am avut i la toate
certurile pe care le vom avea. Trag aer n piept.
Dar e mai complicat de att.
Se ntinde i i pune minile pe umerii mei.
Nu o s fug din nou.
Degetele lui mi gsesc obrazul i m sprijin o clip de palma lui, las
durerea din ultimele luni s ias, i permit s mi ntoarc faa spre el. Apoi, se
246

apleac i m srut: uor i perfect, buzele lui abia le ating pe ale mele, un
srut ce promite renaterea.
Lena!
M ndeprtez de Alex cnd strig Grace. S-a ridicat n picioare i arat spre
zidul de grani, legnndu-se ncntat pe vrfuri, plin de energie. M ntorc
s m uit. Pentru o clip, lacrimile mi umplu ochii i transform lumea ntr-un
caleidoscop de culori, culori ce se trsc n sus pe zid i formeaz un mozaic
de ciment.
Nu. Nu culori: oameni. Oameni care se npustesc pe zid. Mai mult: l
drm. ip slbatic i triumftor, cu ciocane i buci din schele sau cu
minile goale, desfac zidul bucat cu bucat i rup legturile lumii pe care o
tiam. Sunt bucuroas. Grace o ia la fug; i ea e atras spre zid.
Grace, stai!
Pornesc dup ea, dar Alex m prinde de mn.
O s te gsesc, mi zice privindu-m cu ochii pe care mi-i aminteam. Nu o
s te las s pleci din nou.
Nu sunt n stare s vorbesc. n schimb, aprob din cap, spernd c m
nelege. M strnge de mn.
Du-te.
i plec. Grace s-a oprit s m atepte i i iau mna micu n a mea, iar n
scurt timp ne trezim alergnd: prin lumin i prin fumul ce plutete n aer, prin
iarba de pe malurile devenite cimitir, n timp ce soarele i continu rotaia
indiferent, iar apa reflect doar cerul.
Cnd ne apropiem de zid, i zresc pe Hunter i pe Bram, unul lng altul,
transpirai, lovind zidul cu buci mari de evi. O vd pe Pippa, pe o bucat de
zid rmas n picioare, fluturnd o bluz verde, ca pe un steag. O vd pe Coral;
aprig i frumoas, intr i iese din raza mea vizual, pe msur ce mulimea
se mic n jurul ei. La civa metri distan, mama lovete cu un ciocan,
mnuindu-l uor i graios, de parc ar dansa: aceast femeie puternic, pe
care abia o cunosc, femeia pe care am iubit-o toat viaa. E vie. Suntem vii. O
va ntlni pe Grace.
l vd i pe Julian. E fr tricou, transpirat, se leagn pe o grmad de
moloz, lovind zidul cu patul unei puti i stropindu-i pe cei de sub el cu praf
alb. Soarele face ca prul s-i luceasc precum un inel de foc palid i i atinge
umerii cu aripi albe.
Pentru o clip, simt o durere copleitoare: pentru felul n care se schimb
lucrurile, pentru faptul c nu ne putem ntoarce la ce am fost. Nu mai sunt
247

sigur de nimic. Nu tiu ce se va ntmpla cu mine, cu Alex, cu Julian, cu


niciunul dintre noi.
Haide, Lena.
Grace m trage de mn.
Dar nu trebuie s tiu. Trebuie s mergem nainte, pur i simplu. Cei
vindecai vor s tie; dar noi am ales s credem. i cer lui Grace s aib
ncredere n mine. i noi va trebui s avem ncredere c lumea nu se va sfri,
c va exista un mine i c adevrul se va afla.
O vorb veche, un citat interzis dintr-un text pe care mi l-a artat odat
Raven, mi vine n minte acum: Cel care sare s-ar putea s cad, dar s-ar putea
i s zboare.
E timpul s srim.
S mergem, i zic lui Grace i o las s m conduc printre oameni,
inndu-m strns de mn.
Intrm n mulimea care strig vesel i ne croim drum spre zid. Grace se
car pe o grmad de lemne drmate i buci de ciment sfrmat, iar eu o
urmez mpleticindu-m, pn mi gsesc echilibrul lng ea. Strig mai tare
dect am auzit-o vreodat, un limbaj gngurit al bucuriei i libertii. M
trezesc c fac la fel i ncepem s drmm mpreun o bucat de ciment, cu
unghiile, privind cum grania dispare, cum din spatele ei se ivete o lume
nou.

Drmai zidurile.
n fond, asta e ideea. Nu tii ce se va ntmpla dac drmi zidurile; nu poi
vedea prin ele pe partea cealalt, nu tii dac vei obine libertate sau ruin,
soluii sau haos. Ar putea fi raiul sau distrugerea.
Drmai zidurile.
Altfel, s-ar putea s trii unul lng altul n team, construind baricade
mpotriva necunoscutului, rostind rugciuni care s v apere de ntuneric,
spunnd versete ale fricii i ale opresiunii.
Altfel, s-ar putea ca niciodat s nu cunoatei iadul, dar nu vei gsi nici
raiul. Nu vei ti ce nseamn aerul proaspt i zborul.
Voi toi, oricine ai fi: n oraele voastre complicate sau imense. Gsii
greutile, legturile metalice i crpturile, bucile de piatr care v umplu
stomacul. i tragei, tragei. Tragei.
O s fac o nelegere cu voi: voi face la fel, dac vei face i voi asta, pentru
totdeauna.
248

Drmai zidurile.

ntoarce pagina, pentru o povestire unic despre prima dragoste a Lenei.

249

ALEX
S v spun ceva despre moarte: nu e aa rea cum se spune. Revenirea la
via e cea care doare.

Eram din nou copil n Rhode Island, alergam prin galerie i m ndreptam
spre ocean. Galerie i ziceam noi aleii care mergea din port pn spre vechea
pia, unde nc gseai bombe nedetonate prinse n crmid. A circulat un
zvon printre noi: cine calc pe vreuna explodeaz. Unul dintre copii, Zero, m-a
provocat s o fac i am clcat pe una, doar s m lase n pace. Nu s-a
ntmplat nimic. Totui, nu a mai face-o nc o dat. Nu se tie niciodat. A
doua oar ar putea face bum.
Galeria era plin cu construcii din crmid i adpostea magazine care
acum o sut de ani erau destinate turitilor, celor venii n vacan, familiilor.
Geamurile vitrinelor au disprut, poate n urma exploziilor sau poate doar au
fost sparte dup bombardament, cnd toi supravieuitorii furau provizii. n
ordine, erau: LicknSwirl Ice Cream, Benjamins Pizza, Arcade, Gift Gallery, T Shirts-n-More, Frannys Ice Cream. Automatele de ngheat fuseser
dezasamblate, dar cuptorul de pizza de la Benjamin nc era acolo, mare ct o
main, iar uneori obinuiam s ne bgm capetele nuntru, s inhalm i s
ne prefacem c simim miros de pine.
Mai erau i dou galerii de art i, ciudat, mare parte dintre tablouri nc
atrnau pe perei. Nu poi folosi picturile ca linguri sau pnzele ca pturi; nu
avea rost s furi obiecte de art, nu aveai cui s le vinzi dup bombardament
i nu existau bani cu care s fie cumprate. Existau poze ale turitilor dinainte,
mbrcai n tricouri viu colorate i cu sandale, care mncau ngheat din
cornete pline de culoare; i tablouri cu plaja n zori i la apus, i noaptea, i pe
ploaie, i pe zpad. mi amintesc c era un tablou care nfia o bucat de
cer senin i oceanul spre orizont, cu nisipul presrat cu scoici, crabi i alge. Un
biat i o fat stteau la distan de un metru, fr s se vad, fr s se
cunoasc, doar stteau acolo privind apa. ntotdeauna mi-a plcut tabloul
acela. mi plcea s cred c au un secret.
Aadar, cnd am murit i am redevenit copil, m-am ntors acolo, la galerie,
nainte de Portland, de mutarea n nord i de ea. Toate magazinele fuseser
reparate i erau sute de oameni n spatele vitrinelor, cu palmele lipite de
250

geamuri, privindu-m cum alergam. Toi strigau la mine, dar nu-i auzeam.
Sticla era prea groas. Tot ce vedeam era aburul fantomatic al respiraiei lor i
palmele palide, ca ale morilor.
Cu ct alergam mai mult, cu att mai departe prea oceanul, iar eu
deveneam tot mai mic, pn am ajuns ct un fir de praf. Pn am ajuns ct un
gnd. tiam c o s fiu bine dac voi reui s ajung la ocean, dar galeria se tot
ntindea, uria i plin de umbre i toi acei oameni continuau s m strige
neauzit, din spatele geamurilor.
Apoi, a venit un val i m-a mpins napoi, m-a trntit de ceva fcut din piatr
i am redevenit mare. Trupul meu a explodat, de parc a fi pit pe bomba
aceea, i s-a mprtiat n mii de bucele. Totul era n flcri. Pn i ochii m
dureau cnd ncercam s-i deschid.
Nu pot s cred, au fost primele cuvinte pe care le-am auzit. Cineva
probabil c l caut.
Apoi, altcineva:
Nu caut nimeni gunoiul sta.
Eram din nou viu.
Voiam s mor.

Odat, cnd aveam doisprezece ani, am dat foc unei case. Nu locuia nimeni
acolo. De asta am ales-o. Era doar o comelie de ferm, acoperit cu indril
alb, n mijlocul unor dependine i oproane, ca o balig de cerb adunat la
baza unui deal mare. Habar n-am ce se ntmplase cu familia care locuise
acolo, dar mi plcea s-mi nchipui c plecaser n Slbticie, o luaser de la
capt, odat ce intraser n vigoare noile reguli, odat ce oamenii ncepuser
s fie nchii pentru c se mpotriveau.
Era aproape de grani, la doar douzeci de metri de gard. i de asta am
ales-o.
ncepusem cu lucruri mici cutii de chibrituri, hrtii; apoi, grmezi de
frunze, adunate cu grij ntr-un tomberon; apoi, un opron din lemn, ncuiat,
de pe Rosemont Avenue. l priveam din parcul Presumpscot, unde stteam pe
o banc, n timp ce pompierii stingeau focul, sirenele urlau. Am privit cum s-au
adunat vecinii, pn cnd au fost att de muli, c n-am mai vzut de ei i am
ncercat s m ridic n picioare. Dar nu am putut. Picioarele mi erau amorite.
Parc erau crmizi. Aa c am stat i am stat, pn cnd mulimea s-a rrit i
am vzut c opronul nu mai era opron, ci doar o grmad de lemn
carbonizat, i metal, i plastic topit, acolo unde arseser mai mult jucrii.
251

Totul din cauza unei scntei. Totul din cauza unui clic al unei brichete n mna
mea.
Nu putusem s m opresc.
Apoi: o cas. Era var, ora ase, ora cinei. M-am gndit c toat lumea va
simi mirosul de fum i va crede c e de la vreun grtar, iar eu voi avea destul
timp s fug. Am folosit crpe vechi mbibate n kerosen i o brichet pe care o
furasem de pe biroul directorului colii: galben, cu fee zmbitoare pe ea.
Imediat am tiut c e o greeal. Casa a luat foc n mai puin de un minut.
Flcrile au nghiit-o, pur i simplu. Fumul a acoperit soarele i a transformat
aerul n cea, din cauza cldurii. Mirosul era oribil. Poate c fuseser animale
moarte n cas, oareci i ratoni. Nu m gndisem s verific.
Dar cel mai ru era zgomotul. Puternic, mult mai puternic dect m
ateptasem. Auzeam lemne trosnind, despicndu-se, auzeam achii arznd i
transformndu-se n nimic. De parc i casa ipa. Dar, ciudat, cnd acoperiul
a czut, nu s-a auzit deloc. Sau poate c deja nu mai auzeam, pentru c
plmnii mei erau plini de fum, capul mi bubuia i fugeam ct de repede
puteam. I-am sunat pe pompieri, de la un telefon public vechi, cu voce
prefcut. Nu am stat s-i vd venind. Mcar au salvat opronul. Am aflat mai
apoi. Ba chiar am fost la cteva petreceri acolo, la civa ani dup aceea, n
nopi n care nu mai puteam suporta: toat prefctoria, secretele, ateptarea
instruciunilor.
Odat am i vzut-o pe ea acolo.
Dar niciodat nu m-am ntors fr s-mi amintesc focul, felul n care muca
din cer, strigtul unei case, strigtul a ceva ce se fcea scrum.
Aa m-am trezit n Cripte. Nu mai eram mort. Dar eram fr ea.
De parc ardeam de viu.

Nu am nimic de spus despre lunile petrecute acolo. Doar nchipuie-i, apoi


nchipuie-i ce e mai ru, apoi renun i o s-i dai seama c nu poi s-i
imaginezi.
Crezi c vrei s tii, dar nu vrei.
Nimeni nu se atepta s supravieuiesc, aa c era ca un joc pentru grzi, s
vad ct pot suporta. Un tip, Roman, era cel mai ru. Era urt buze groase,
ochi sticloi, ca ai unui pete n ghea, la magazin i ru ca dracul. i plcea
s-i pun igrile pe limba mea. Mi-a tiat interiorul pleoapelor cu lama. De
cte ori clipeam, parc mi explodau ochii. Stteam ntins noaptea, treaz i mi
imaginam c l strng de gt ncet.
252

Vezi? i-am spus. Nu vrei s tii.


Dar cel mai ru a fost locul unde m-au dus. Vechea celul n care am stat
cndva cu Lena, uitndu-ne la cuvintele scrijelite n piatr. De fapt, un singur
cuvnt. Doar dragoste, din nou i din nou.
Au acoperit gaura din perete, l-au ntrit i l-au cptuit cu zbrele
metalice. Dar tot simeam mirosul de afar, simeam mirosul de ploaie i
auzeam susurul ndeprtat al rului sub mine. Vedeam copacii ndoii sub
greutatea zpezii, lingeam ururii care se formau pe cealalt parte a
zbrelelor.
Asta era tortura: s poi s vezi i s miroi, s auzi, dar s fii nchis ntr-o
cuc. De parc stai de partea greit a gardului, la doar civa metri de
libertate, i s tii c nu vei trece dincolo niciodat.
Da. Exact aa.

M-am fcut mai bine. Cumva, n mod miraculos, fr s mi-o doresc, fr s


m bucur, fr s m strduiesc. Pielea mea s-a refcut, a nchis glonul, nc
prins undeva ntre dou coaste. Febra a sczut i am ncetat s mai vd
lucruri, de cte ori nchideam ochii: oameni cu guri n fee, n loc de guri,
cldiri n flcri, cer plin de snge i fum. Inima mea a continuat s bat, iar o
mic, ndeprtat parte din mine era bucuroas.
ncet, ncet, m-am ntors n corp. ntr-o zi, am reuit s m ridic. O
sptmn mai trziu, am reuit s ies din celul, cltinndu-m ntre perei,
ca un beiv.
Am ncasat o btaie pentru asta, pentru c m-am vindecat prea repede.
Dup aceea, m-am micat doar noaptea, n bezn, cnd gardienii erau prea
lenei s fac verificri, cnd dormeau, sau beau, sau jucau cri, n loc s-i
fac rondurile.
Nu m gndeam la evadare. Nu m gndeam la ea. Asta a venit mai trziu.
Nu gndeam deloc. Era doar voin cea care mi fora sngele s curg prin
vene, i inima s continue s bat, i picioarele s ncerce s se mite.
Cnd mi-am amintit, mi-am amintit c eram mic. M-am gndit la adpostul
de pe coasta Rhode Island, cu mult nainte s m mut n alt parte, cu ali
civa, i s vin n Maine: galeria i mirosul mareei, toate acele crmizi
acoperite cu straturi de gina de psri i de sare de mare. Mi-am amintit
brcile pe care un tip, Flick, le fcea din cherestea i deeuri i vremurile cnd
m ducea la pescuit i cnd am prins primul meu pstrv: burta lui rozalie i
gustul bun pe care l avea, mai bun dect orice mncasem pn atunci. Mi l253

am amintit pe Brent, care era de vrsta mea i mi era ca un frate, de felul n


care arta degetul lui dup ce s-a tiat ntr-o lam veche, umflat i vnt, ca
un nor de furtun, i cum ipa cnd i l-au tiat, s mpiedice infecia s se
ntind. De Dirk i Mel i Toadie: mori cu toii, am aflat mai trziu, ucii ntr-o
misiune secret n Zombieland. i de Carr, din Maine, care m-a nvat totul
despre Rezisten, m-a ajutat s memorez lucrurile despre noul eu, cnd a
venit vremea s trec dincolo.
i mi-am amintit prima noapte n Portland, cum nu reueam s m simt
confortabil n pat, i cum m-am mutat pe jos i, n sfrit, am adormit cu
obrazul pe covor. Ct de ciudat era totul: supermarketurile pline cu alimente
pe care nu le vzusem niciodat, i couri de gunoi pline cu lucruri care nc se
puteau folosi, i reguli, reguli pentru orice: cum s mnnci, cum s stai, cum
s vorbeti, pn i cum s te pii i s te tergi.
n mintea mea, mi retriam ntreaga via: ncet, fr grab. Cu
ncetinitorul.
Pentru c tiam c, mai devreme sau mai trziu, voi ajunge la ea.
i apoi Ei bine, deja murisem o dat. Nu puteam s mai trec o dat prin
asta.

Dup o vreme, gardienii i-au pierdut interesul pentru mine.


n tcere i n bezn, am devenit mai puternic.

n cele din urm, ea a venit. A aprut brusc, exact ca n ziua aceea a pit
n lumin, a srit, a rs, i-a dat capul pe spate, iar coada lung aproape c i-a
atins cureaua de la blugi.
Dup aceea, nu am putut s m gndesc la nimic altceva. Alunia din
interiorul cotului ei drept, ca o pat de cerneal. Felul n care i rodea
unghiile, cnd era nervoas. Ochii ei, adnci ca o promisiune. Abdomenul ei,
alb i moale i frumos i adncitura mic i ntunecat a buricului ei.
Aproape c am luat-o razna. tiam c ea trebuie s-i fi nchipuit c eram
mort. Ce se ntmplase cu ea dup ce trecuse de gard? Reuise s scape? Nu
avea nimic, nici arme, nici mncare, nicio idee ncotro se ndrepta. Mi-o
imaginam pierdut i slbit. Mi-o imaginam moart. Chiar putea fi moart.
Mi-am spus c, dac era n via, va merge nainte, m va uita, va fi din nou
fericit. Am ncercat s-mi spun c asta mi doream pentru ea.
tiam c nu o voi revedea niciodat.
254

Dar sperana a revenit, indiferent ct de mult m-am strduit s o calc n


picioare. Ca furnicile acelea mici din Portland. Indiferent ct de repede le
omorai, mereu erau mai multe, un val constant, rezistent, care cretea mereu.
Poate, zicea sperana. Poate.

Ciudat cum vindec timpul. Ca glonul acela dintre coastele mele. E acolo,
tiu c e acolo, dar abia dac l mai simt. Doar cnd plou. i, uneori, cnd mi
amintesc.

Imposibilul s-a produs n ianuarie, ntr-o noapte ca oricare alt noapte de


iarn, geroas, ntunecat i lung. Prima explozie m-a trezit din vis. Au urmat
celelalte explozii i am fost ngropat sub straturi de pietre, ca huruitul unui
tren ndeprtat. Alarmele au nceput s urle, dar la fel de repede au tcut.
Luminile s-au stins toate deodat.
Oamenii strigau. Pe hol se auzeau pai. Deinuii au nceput s se loveasc
de perei i de ui, iar bezna era plin de ipete. Am tiut imediat c trebuie s
fie lupttorii pentru libertate. O simeam, la fel cum mereu simeam n vrful
degetelor, cnd trebuia s fac ceva i lucrurile nu mergeau bine, cnd aprea
vreun poliist sub acoperire, sau cnd aveam vreo problem cu un om de
legtur. Atunci, mi-am inut capul n jos, am plecat i am luat-o de la capt.
Mai trziu, am aflat c n aripile mai de jos dou sute de ui ale celulelor sau deschis simultan. Problem electric. Dou sute de deinui au luat-o la
sntoasa i o duzin au reuit s scape, nainte ca poliia i agenii s-i fac
apariia i s nceap s trag.
Uile noastre erau nchise cu zvoare speciale i nchise au rmas.
Am lovit n u att de tare, c mi s-au crpat articulaiile. Am urlat pn
am rmas fr voce. Toi am fcut la fel. Toi cei din Pavilionul ase, toi cei
uitai, lsai s putrezim. Minutele care au trecut de la stingerea luminilor ni sau prut ore.
Dai-mi drumul! am urlat din nou i din nou. Dai-mi drumul! Sunt unul
de-al vostru!
Apoi, un miracol: un mic con de lumin, o raz de lumin pe hol i sunet de
pai iui. Recunosc. Am cerut s fiu eliberat primul. Nu sunt foarte mndru s o
spun. Petrecusem cinci luni n gaura aceea de iad, iar salvarea era de partea
cealalt a uii. Zile, ani au trecut pn s se deschid ua.
Dar s-a ntmplat. S-a deschis.
255

L-am recunoscut pe tipul cu cheile. l tiam drept Kyle, dei m ndoiesc c


era numele lui real. l vzusem la una sau dou ntlniri ale Rezistenei.
Niciodat nu mi-a plcut de el. Purta cmi foarte strmte i pantaloni care l
fceau s arate de parc avea mereu chiloii n fund.
Atunci, nu purta cma. Era mbrcat complet n negru i avea o masc de
schi mpins n sus peste cap, aa c i vedeam faa. Iar n clipa aceea a fi fost
n stare s-l pup.
Haide, haide.
Era haos. Era iadul. Luminile de urgen clipeau i luminau intermitent
deinuii care se agau unii de alii, s ajung mai repede la ui, n timp ce
gardienii fluturau btele sau trgeau la ntmplare n mulime. Trupuri pe
holuri i snge pe jos i pe perei.
tiam c exist o intrare de serviciu n subsol, lng spltorie. Pn s
ajung la etajul unu, poliitii intrau, cu ochii bulbucai, mbrcai cu
echipament special. ipetele erau asurzitoare. Nici mcar nu auzeai ce strig
poliitii. La doi metri de mine, am vzut cum o femeie mbrcat n haine de
spital i papuci de unic folosin l-a nepat pe un poliist n gt cu un pix.
Bravo ei, mi-am spus.
Cum ziceam: nu sunt foarte mndru.
S-au auzit o pocnitur i un fsit i ceva a zburat ricond pe hol. Apoi, o
usturime puternic n ochi i n gt i am tiut c mprtiaser gaze
lacrimogene i c, dac nu ieeam n clipa aceea, nu voi mai iei niciodat. Mam ndreptat spre canalizarea de la spltorie, ncercnd s respir prin
materialul murdar al mnecii. I-am mpins pe alii cnd a fost nevoie. Fr s
mi pese.
Trebuie s nelegei. Nu m gndeam doar la mine. M gndeam i la ea.
Era un plan cu btaie lung, dar nu aveam de ales. M-am trt prin
canalizarea ngust ca un sicriu i am srit. Patru secunde lungi de ntuneric i
cdere n gol. Auzeam ecoul respiraiei mele n cuca metalic.
Apoi, am ajuns jos. Am aterizat pe o grmad mare de cearceafuri i fee de
pern, care miroseau dulceag i a snge, i a lucruri la care nu voiam s m
gndesc. Dar eram n siguran, fr nimic rupt. Spltoria era n bezn,
pustie, cu vechile maini oprite. ntreaga ncpere avea acel miros umed
specific spltoriilor, ca o limb mare. nc auzeam ipetele i mpucturile
de sus, prin canalizare, amplificate i distorsionate. Parc era sfritul lumii.

256

Ajuns afar, am cotit i totul a fost n regul. Ua de serviciu ar fi trebuit s


fie cu alarma pus, dar tiam c personalul o dezactiva mereu, s poat iei la
o igar, fr s mai urce.
Aadar: afar, spre apele negre ale rului Presumpscot. Spre libertate.
Pentru mine, lumea rentea.

De ce o iubeam?
S v spun de ce.
Pistruii de pe nasul ei, ca umbra unei umbre; felul n care i muca buza de
jos cnd se gndea sau felul n care i atrna prul prins n coad, cnd
mergea, sau cum atunci cnd alerga arta de parc s-ar fi nscut mergnd
repede, i cum se potrivea perfect la pieptul meu; mirosul ei i atingerea
buzelor ei, i a pielii ei, care era mereu cald, i felul n care zmbea. De parc
avea un secret.
Felul n care inventa mereu cuvinte la Scrabble. Secretm (muzic secret).
Cfffn (cafenea). Mc (sunetul scos de o ra). Cum a rgit odat tot alfabetul i
am rs att de tare, c am mprocat suc pe nas.
i cum m privea, de parc a fi putut s o scap de tot ce era ru pe lume.
Acesta era secretul meu: ea era cea care m salvase.

Am gsit greu vechiul adpost. Mi-a luat aproape o zi ntreag. Am traversat


rul, ntr-o zon a Slbticiei pe care nu o cunoteam i unde nu erau repere,
s m ghideze. tiam c trebuie s ocolesc spre sud-est i asta am fcut,
pstrnd marginea oraului n raza mea vizual. Era frig afar, dar era soare,
iar gheaa cdea de pe ramurile copacilor. Nu aveam geac, dar nu mi psa.
Eram liber.
Ar fi trebuit s fie lupttori pentru libertate prin zon, deinui evadai din
Cripte. Dar pdurea era tcut i pustie. Uneori, zream cte o umbr care se
mica printre copaci i se ntorcea, doar ca s vd c era vreun cerb sau vreun
raton pitit pe sub tufiuri. Am aflat ulterior c Incidentele din Portland au fost
puse la cale de un grup mic, bine pregtit, doar ase oameni, n total. Dintre ei,
patru au fost prini, judecai i executai pentru terorism.
n cele din urm, am gsit vechiul adpost, mult dup ce s-a ntunecat,
cnd m foloseam de lun s m orientez i adunam crengi, s marchez
drumul, s m asigur c nu m nvrt n cerc. Am simit miros de fum i m-am
luat dup el. Am dat de aleea lung, unde bunicul Jones i Caitlyn i Carr
puneau lucrurile la cale, n corturile lor peticite i n adposturile improvizate,
257

pe locul unde fuseser rulotele. Mi se prea c trecuse o venicie de cnd


sttusem cu Lena n pat, i simisem respiraia gdilndu-mi brbia, o inusem
n brae n somn, i simisem btile inimii prin pielea lipit de mine.
Chiar trecuse o venicie. Totul era altfel.
Adpostul fusese distrus.
Fusese un incendiu. Era evident. Copacii din jur aveau crengi goale
ndreptate orbete spre cer, de parc i aduceau acuzaii. Prea c fuseser i
bombe, dup resturile de metal i plastic risipite prin iarb. Doar cteva rulote
erau nc intacte. Pereii lor erau negri de fum; la unele, acetia se prbuiser
cu totul, astfel c se vedeau interioarele arse, forme ciudate, care fuseser
cndva paturi, mese.
Vechea mea cas, unde fusesem cu Lena i i ascultasem respiraia i mi
dorisem ca ntunericul s nu mai plece, s putem rmne acolo, mpreun,
pentru totdeauna, dispruse de tot. Puf. Se mai vedeau doar nite resturi
metalice i moloz din fundaie.
Poate c ar fi trebuit s tiu. Poate c ar fi trebuit s iau asta drept un semn.
Dar nu am fcut-o.
Nu mica.
nainte s-mi dau seama, aveam o arm n spate. Eram din nou puternic,
dar reflexele mele erau slabe. Nici mcar nu l auzisem venind.
Sunt un prieten, am zis.
Dovedete.
M-am ntors ncet, cu minile ridicate. n faa mea era un tip foarte slab i
foarte nalt, ca o lcust uman, cu privirea piezi a cuiva care are nevoie de
ochelari, dar nu are de unde s-i ia, n Slbticie. Buzele i erau crpate i le tot
lingea. Ochii i-au fugit spre falsul semn de operaie de pe gtul meu.
Uite, am zis i mi-am ridicat mneca, unde mi tatuaser numrul din
Cripte.
Atunci s-a relaxat i a lsat n jos arma.
Scuze. Ceilali ar fi trebuit s se ntoarc deja. Eram ngrijorat
Apoi, ochii i-au sclipit, de parc tocmai i-ar fi dat seama ce spusese.
A funcionat, a zis. A funcionat. Bombele?
Au explodat.
Ci au scpat?
i-a lins din nou buzele.
Eu sunt Rogers. Haide. Stai jos. Am fcut un foc.
258

Mi-a povestit ce se ntmplase ct fusesem nchis: un mare raid pe la


adposturi, din Portland pn n Boston i New Hampshire. Fuseser avioane,
bombe, o mare desfurare de fore militare, pentru c unii din Zombieland
ncepuser s cread c Invalizii erau reali i se nmuleau.
Ce s-a ntmplat cu cei din adposturi?
M gndeam la Lena. Desigur. Mereu m gndeam la Lena.
Au scpat?
Nu toi.
Rogers era agitat. Se mica ntruna, se ridica, se aeza, ddea din picioare.
Muli au scpat, totui. Cel puin aa am auzit. Au luat-o spre sud, au
nceput s lucreze pentru Rezisten, acolo.
Am vorbit cteva ore. n cele din urm, au venit i alii: deinui care
reuiser s treac grania n Slbticie i doi lupttori pentru libertate care
puseser n practic planul. Pe msur ce ntunericul devenea mai dens,
ieeau i alii dintre copaci, atrai de foc. Ieeau brusc din umbre, cu fee albe,
parc veneau din alt lume. i, ntr-un fel, chiar veneau din alt lume.
Kyle-chiloi-n-fund nu s-a ntors. i mi-a prut ru, foarte ru.
Nu am apucat s-i mulumesc.

A trebuit s plecm. Urma rzbunarea pentru ce fcusem. Aveau s vin


atacuri aeriene sau terestre. Rogers mi-a spus c Slbticia nu mai e sigur, nu
cum era nainte. Am czut de acord s mai dormim cteva ore, nainte s
plecm. Am propus s o lum spre sud. ntr-acolo plecaser toi, acolo era i
Lena, dac scpase. Habar n-aveam unde anume. Dar aveam s o gsesc.
Eram un grup mic, trist: o aduntur de condamnai slabi, murdari, o mn
de lupttori antrenai, o femeie care fusese n pavilionul bolnavilor psihic i
care s-a rtcit de noi la scurt timp dup ce ni s-a alturat. De fapt, am pierdut
doi oameni. Pe ea i pe un tip pe nume Greg, care fusese n Pavilionul ase
nc de cnd avea cincisprezece ani i fusese prins de poliie mprind
materiale periculoase: afie pentru un concert ilegal gratuit. Acum, trebuie s
fi avut patruzeci de ani, slab ca un r i cu ochi de insect, cu pr care i
cretea pe tot spatele. Voia s tie cnd vor veni gardienii s ne aduc
mncare i ap. Voia s tie cnd vom avea voie s facem baie, cnd vom
putea dormi i cnd se vor aprinde luminile. Diminea, cnd m-am trezit,
deja dispruse. Probabil c se ntorsese n Cripte. Se obinuise acolo.
Rogers ne-a trezit pe toi nainte de ivirea zorilor. Ne instalasem n una
dintre rulotele rmase. Era bine adpostit de vnt, dei i lipsea unul dintre
259

perei. Pentru o clip, cnd m-am trezit cu un strat de brum pe ptur i pe


haine, cu gust de fum de la focul din seara trecut n gt i cu psrile
cntnd, am crezut c visez.
Fusesem convins c n-o s mai vd cerul niciodat. Orice, orice e posibil,
dac poi vedea cerul.

Atacul a venit mai repede dect ne ateptam. Era imediat dup prnz, cnd
i-am auzit. Am tiut imediat c erau neantrenai, fceau mult prea mult
zgomot.
Tu, a artat Rogers spre mine, acolo sus.
A fcut semn cu capul spre un dig mic; pe el, erau ruinele unei case.
mprtiai-v. Doar lsai-i s treac.
i mi-a pus o arm n mn, una dintre puinele pe care le aveau. Trecuse
mult timp de cnd nu mai inusem n mn o arm. Speram s-mi amintesc
cum s trag. Frunzele trosneau sub paii mei, n timp ce alergam n sus pe dig.
Era o zi senin, rece, iar plmnii mi ardeau cnd respiram. Casa cea veche
avea miros de osete nesplate. Am deschis ua i m-am ghemuit n bezn.
Am lsat ua ntredeschis, s vd afar.
Ce dracu faci?
Vocea m-a fcut s m rsucesc i aproape c am czut. Brbatul era jegos.
Avea prul lung, crescut de-a valma, pn la umeri.
E n regul, am zis, ncercnd s-l calmez.
Dar mi-a tiat-o.
Pleac.
M-a apucat de bluz. Unghiile lui erau lungi i ascuite i puea.
Pleac. M auzi? sta e locul meu. Pleac.
Striga tot mai tare. Iar zombii erau aproape, aveau s nvleasc peste noi
n orice clip.
Nu nelegi, am ncercat din nou. Eti n pericol. Toi suntem.
Dar acum se tnguia. Toate cuvintele lui se uneau ntr-unul singur.
Pleacpleacpleacpleac.
L-am pus la pmnt i am ncercat s-i acopr gura cu o mn, dar era prea
trziu. De afar se auzeau voci, zgomot de pai prin frunzele uscate. n timp ce
nu eram atent la el, m-a mucat tare de mn.
Pleacpleacpleacpleac.
i-a reluat strigtele ndat ce mi-am tras mna.
Pleacpleacpleacpleac.
260

A fost redus la tcere doar de prima rund de gloane. M-am rostogolit de


pe el exact la timp. M-am lipit de pmnt i mi-am acoperit capul. Lemn moale
i tencuial au czut n ploaie peste mine, cnd au tras douzeci de rafale n
perei. Apoi, s-au auzit alte mpucturi, de data asta, mai departe. Grupul
nostru fusese descoperit.
Ua a scrit i s-a deschis. O fie de lumin s-a ntins peste mine. Am
rmas nemicat, pe burt, abia respirnd, cu urechea ciulit.
Asta e mort.
Podelele au scrit. Ceva s-a micat n col.
i cellalt?
Nu se mic.
Mi-am inut respiraia, m-am rugat s nu-mi tresar niciun muchi. Dac
inima mea mai btea, nici nu simeam. Timpul ncetinise, se ntindea n
secunde lungi, siropoase.
Omorsem o singur dat n via, cnd aveam zece ani, chiar nainte s
m mut n Portland. i ziceam btrnul Hicks. aizeci de ani, cel mai btrn om
pe care l cunoscusem n Slbticie, chinuit de artrit, cataract, pus la pat, cu
dureri n tot corpul, zi dup zi. Ne implora s o facem. Cnd calul nu mai
poate, i faci o favoare. Omori-m, ne zicea. Pentru Dumnezeu, omori-m.
Ei m-au pus s o fac. tiam c pot. tiam c eram pregtit.
Dap.
Brbatul s-a oprit deasupra mea. M-a mpuns cu vrful piciorului, chiar
ntre coaste. Apoi, s-a lsat n jos. I-am simit degetele pe guler, cutndu-mi
pulsul pe gt.
Mie mi pare mort de-a binelea, da
M-am rostogolit, i-am pus un bra n jurul gtului i l-am tras n jos peste
mine, n timp ce al doilea tip a ridicat arma i a tras dou gloane. Cel pe care l
foloseam ca paravan a fost nimerit n piept. Pentru o fraciune de secund,
trgtorul a ezitat, cnd i-a dat seama ce a fcut, cnd i-a dat seama c
tocmai golise arma n pieptul partenerului su, iar n clipa aceea am dat la o
parte de pe mine trupul, am intit i am apsat pe trgaci. Nu a fost nevoie
dect de o singur mpuctur.
Ca mersul pe biciclet, m-am gndit i mi-am nchipuit-o brusc pe Lena pe
bicicleta ei, pe plaj, cu picioarele ridicate de pe pedale, rznd, n timp ce
roile i se mpotmoleau n nisip.
M-am ridicat i l-am percheziionat de arme, acte de identitate, bani.
Uneori, oamenii fac lucruri oribile, cu cele mai bune intenii.
261


Care e cel mai ru lucru pe care l-ai fcut vreodat?
Eram ntini pe o ptur, n curtea de pe strada Brooks nr. 37, cum fcusem
mereu n vara aceea. Lena era ntins pe o parte, cu obrazul n palm i prul
desfcut. Frumoas.
Cel mai ru lucru pe care l-am fcut vreodat
M-am prefcut c m gndesc. Apoi, am prins-o de talie i am rostogolit-o
deasupra mea, n timp ce ipa i m implora s nu o mai gdil.
E ceea ce m gndesc s fac acum.
A rs i s-a dat jos de pe mine.
Vorbesc serios, mi-a zis.
Avea o mn pe pieptul meu. Purta un maiou i i vedeam o bretea de la
sutien, de un roz palid, ca o cochilie de scoic. M-am ntins i mi-am trecut un
deget peste clavicula ei, locul meu preferat: ca silueta unor aripi micue.
Trebuie s rspunzi.
i aproape c am fcut-o. Aproape c i-am zis. Voiam s mi spun c era n
regul, c tot m iubea, c nu m va prsi niciodat. Dar apoi s-a aplecat i
m-a srutat, i prul ei mi-a gdilat pieptul, iar cnd s-a ridicat, ochii ei luceau
i aveau culoarea mierii.
Vreau s-i cunosc toate secretele bine ascunse, ntunecate.
Toate? Eti sigur?
hmmmm.
Te-am visat azi-noapte.
Ochii ei zmbeau.
Un vis frumos?
Vino aici. O s-i art.
Am rostogolit-o pe ptur i am trecut deasupra ei.
Triezi, mi-a zis, dar rdea.
Prul i era rsfirat pe ptur.
Nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Nu sunt obligat, i-am zis i am srutat-o. Sunt un nger.

Sunt un mincinos.
Chiar i atunci mineam. Ea merita un nger, iar eu voiam s fiu al ei.
Cnd eram n Cripte, stteam adesea treaz i fceam o list cu lucruri pe
care ea ar trebui s le tie, lucruri pe care aveam s i le spun dac aveam s o
regsesc vreodat. De exemplu, despre uciderea btrnului Hicks, cnd
262

aveam zece ani, despre cum tremuram att de tare, c Flick a trebuit s mi
in ncheieturile. Despre toate informaiile pe care le-am transmis cnd eram
n Portland, mesaje codate i semnale, informaii folosite nu-tiu-cum i nutiu-pentru-ce. Minciuni pe care le-am spus i pe care a trebuit s le spun.
Momente n care am spus c nu mi-e team, dar mi era.
Iar acum acest ultim pcat: doi ageni mori.
i nc unul, nainte s plec. Pentru c atunci cnd lupta s-a ncheiat i am
cobort de pe dig, s evaluez situaia, am vzut pe cineva cunoscut: Roman,
gardianul din Cripte, ntins pe frunze, cu un cuit nfipt n piept, cu cmaa
plin de snge. Dar n via. Respiraia lui era un glgit.
Ajut-m, a zis necndu-se.
Ochii i se roteau spre cer, nebunete, ca ai unui cal. i mi l-am amintit pe
btrn zicnd: Cnd calul nu mai poate, i faci o favoare.
i asta am fcut. L-am ajutat. Oricum murea ncet. I-am tras un glon n cap,
s moar repede.
mi pare ru, Lena.

n ziua aceea, am pierdut trei oameni din grup, dar ceilali am continuat.
naintam ncet, n zigzag. De cte ori auzeam zvonuri despre vreun adpost
locuit, l cutam. Lui Roger i plceau compania, informaia, ocazia de a
comunica i cu ali lupttori pentru libertate, reaprovizionarea noastr cu
arme, cutarea de provizii mai bune. Eu m gndeam la un singur lucru. De
cte ori ne apropiam de o tabr, speranele mi creteau. Poate c acum
poate c de data asta poate c va fi aici. Dar cu ct ne ndeprtam de
Portland, cu att eram mai ngrijorat. Nu aveam cum s o gsesc pe Lena. Nu
aveam cum s tiu dac era n via sau nu.
Cnd am ajuns n Connecticut, a venit primvara. Copacii se scuturau de
ger. Gheaa de pe ruri se topea. Plantele nmugureau peste tot. Aveam noroc.
Vremea bun inea, am avut parte i de civa iepuri i gte. Aveam mncare
suficient.
n cele din urm, norocul mi-a surs. De cteva zile, stabilisem tabra pe
locul unui fost shopping center cu geamuri sparte i cldiri joase din ciment,
cu firmamente decolorate pe care scria HARDWARE, DELI SANDWICHES I
PRINCESS NAILS, un loc care mi amintea cumva de galerie i unde am dat
peste un comerciant care se ndrepta n direcie opus, spre Canada. A rmas
cu noi o noapte, iar seara a desfcut o ptur groas din mohair albastru pe
care i-a ntins toate mrfurile: cafea, tutun, hrtie pentru rulat igri, pensete,
263

antibiotice, ace de cusut, cteva perechi de ochelari. (Dei niciuna dintre


perechile de ochelari nu i se potriveau, Rogers a dat pe una un cuit. Erau mai
buni dect nimic.)
Apoi, l-am vzut: ngropat ntr-o grmad de bijuterii, rahaturi pe care nu le
puteai folosi dect ca fier vechi, era un mic inel din turcoaz, pe un lnior din
argint. L-am recunoscut imediat. Am vzut-o purtndu-l de sute de ori. l
ddusem jos, s i pot sruta gtul, clavicula. O ajutasem s l ncheie, iar ea
rsese, pentru c degetele mele erau foarte nendemnatice.
L-am luat ncet, de parc era viu, de parc ar fi putut s-mi sar dintre
degete.
De unde ai sta? l-am ntrebat, ncercnd s-mi pstrez vocea calm.
Turcoazul era cald n mna mea, de parc n piatra aceea ar mai fost un pic
din ea.
Drgu, nu?
Era bun: un orator rapid, un tip care tia regulile de supravieuire.
Argint i turcoaz. Posibil s l vinzi pe bani buni dincolo. Patruzeci,
cincizeci de dolari, dac ai nevoie rapid de bani. Ce dai pe el?
Nu l cumpr, am zis, dei voiam. Vreau doar s tiu de unde l ai.
Nu l-am furat.
De unde?
Mi l-a dat o fat.
Am ncetat s mai respir.
Cum arta?
Ochi mari, ca siropul de arar. Pr moale castaniu. Perfect.
Pr negru, mi-a zis el.
Nu. Greit.
Probabil, puin peste douzeci de ani. Avea un nume amuzant Bird.
Nu, Raven. Era de pe aici, de fapt. A venit din sud anul trecut, cu o gac
ntreag.
A cobort vocea i mi-a fcut cu ochiul.
A dat lniorul i un cuit bun, doar de test. nelegi ce vreau s spun.
Dar nu l-am mai ascultat. Nu-mi psa de fat, de Raven sau cum o chema,
tiam c trebuie s l fi luat de la Lena. tiam c asta putea nsemna c Lena
era moart. Dar putea nsemna i c supravieuise, se alturase grupului i o
luase spre sud. Poate c Lena fcuse schimb cu fata pentru ceva ce avusese
nevoie.
Era singura mea speran.
264

Unde era?
M-am ridicat. Deja se ntunecase, dar nu puteam atepta. Era primul
singurul meu indiciu despre Lena.
La un depozit mare de la marginea White Plains. Era un grup mare. Dou
sau trei duzini.
S-a ncruntat.
Eti sigur c nu vrei s l cumperi?
nc aveam lniorul n mn.
Sunt sigur.
L-am pus jos cu grij; nu voiam s l las, dar nu aveam dect arma pe care
mi-o dduse Rogers i un cuit pe care l luasem de la unul dintre ageni, plus
cteva acte de identitate. Nimic cu care s fac schimb.
Rogers se gndise c vom merge cam cincisprezece kilometri spre vest,
spre Bristol, Connecticut; asta nsemna, n mare, c New York-ul era la nc o
sut cincizeci de kilometri, iar White Plains la mai puin de patruzeci i cinci.
Puteam s parcurg patruzeci i cinci de kilometri pe zi, dac terenul era bun i
dac nu m opream mai mult de cteva ore pe noapte.
Trebuia s ncerc. Habar n-aveam dac Raven era nc n micare sau dac
Lena era cu ei. M rugasem s o gsesc, s primesc un semn c e nc n via
i l primisem.
Asta nseamn credina. i funcioneaz.

Rogers mi-a dat cteva lanterne, o foaie de cort pe care s dorm i ct


mncare a putut, dei zicea c e o nebunie s pornesc imediat, pe ntuneric,
singur. i avea dreptate. Era o nebunie. Amor deliria nervosa. Cel mai mortal
dintre toate lucrurile mortale.
Uneori, m gndesc c ei aveau dreptate, cei din Zombieland. Poate c ar fi
mai bine dac nu am iubi. i dac nu am pierde. Dac nu am avea inimile
sfrmate; dac nu ar trebui s le peticim iar i iar, pn cnd ajungem ca
nite montri Frankenstein, prini unii de alii, legai cine tie de ce.
Dac am putea doar s plutim, ca fulgii de zpad.
Asta nseamn Zombieland: nghe, calm, linite. E ca lumea de dup un
bombardament, tcerea care urmeaz, linitea nfundat i senzaia c nimic
n lume nu se mic. E frumos, ntr-un fel.
Poate c ne-ar fi mai bine aa.

265

Dar cum poate cineva care a vzut vreodat vara explozia uria de verde
i cerul luminat de apusuri, amestecul de flori i vntul care miroase a miere
s aleag iarna?

266

MULUMIRI
Au fost muli, muli oameni care m-au ajutat i m-au susinut, ct am scris
trilogia Delirium. Lista e prea lung, pentru a-i enumera, i sunt sigur c a
uita pe cineva. Le mulumesc prietenilor mei, familiei mele, genialului meu
editor i agent i tuturor celor de la HarperCollins; v sunt foarte
recunosctoare pentru c ai crezut mereu n crile mele.
Cel mai important, a vrea s le mulumesc fanilor, care mi-au fcut
posibil cariera, care m-au inspirat i m-au ncurajat s scriu mai mult i mai
bine. V mulumesc pentru c v identificai ptima cu Lena; v mulumesc
pentru mesajele voastre de pe Facebook, Goodreads, Twitter etc., v
mulumesc pentru c l iubii pe Alex (sau pe Julian!), pentru c numrai
zilele pn la apariia unui nou volum, pentru c m batei la cap s scriu mai
repede, pentru c postai pe bloguri, pentru c mi apreciai crile i pentru
c facei ca spaiul online s fie unul att de dinamic pentru iubitorii de cri.
Mulumesc fiecrui blogger care mi-a promovat crile i chiar celor care nu au
fcut-o. Mulumesc fiecrui profesor, librar, dascl sau printe care a
recomandat unui adolescent vreuna dintre crile mele; mulumiri fiecrui
adolescent care a dat mai departe celui mai bun prieten crile mele.
Cu dragoste i recunotin,
Lauren

267