Sunteți pe pagina 1din 186

Tempestuous

By
Copyright by Tami Hoag
Copyright grafica Editura MIRON
nalt, brunet ndrgostit
Traducere de Emil Pascu
Tehnoredactor: DOINA CLIN
ISBN 973-95058-9-8

nalt, brunet ndrgostit

Tami Hoag

Capitolul 1
Dumnezeule, e drgu! Murmur Christian
Atherton, cu accentul nealterat i lefuit de student
englez.
i ndrept inuta trgndu-i umerii napoi, sub lna
fin a jachetei de marinar. i ridic, uor, brbia ptrat
deasupra nodului elaborat al cravatei maron, care i
scotea n eviden liniile clasice ale feei slabe. Ca
rspuns la ncordarea sa, calul se mic nrva sub el.
Atenia sa era captat de tnra care clrea n ring
o panglic albastr. Era expert n privina femeilor, de
vreo douzeci i doi de ani, din vara cnd mplinise
treisprezece ani i cnd fetei grdinarului i crescuser
brusc snii. Femeia asupra creia i fixase atenia
merita o examinare foarte atent.
Cine este?
Unde ai fost? Ai trit ntr-o peter? Mormi
Robert Braddock, cu vocea sa bogat i accentul sudist,
ca o plcint de pecan gura sa, larg deschis, se
transform ntr-un zmbet tios i plcut. Se sprijini
lene de oblncul eii, nelsnd s se bnuiasc c ar fi
unul dintre cei mai buni antrenori de echitaie din
Virginia, dei n vrst de doar douzeci i apte de ani.
Aproape, rspunse Christian. Doar ce am petrecut
trei sptmni n Anglia, la mausoleul familial, cunoscut
mai bine sub numele de Westerleigh Manor. A murit
unchiul Richard.
Braddock i aduse aminte de maniere i se ndrept
n a, din respect pentru ce! Decedat.

Iart-m, Chris.
Nicio problem, zise Christian, zmbind ctre
prietenul i rivalul su, un zmbet larg, pe msura
condiiei sale de aristocrat elegant i cam libertin.
Unchiul Dicky avea nouzeci i apte de ani; a but la
viaa lui, a mncat ca un maniac i a murit n a , dac
pot s m exprim aa. A avut o via minunat i un
deces agreabil. S avem toi norocul lui.
Ochii si albatri cptar o nuan de nelepciune,
iar veselia sa scnteietoare pli, o clip, n vreme ce
oft. Puritanii Athertoni mai aveau o singur oaie neagr
el.
Alexandra Gianni, spuse Braddock, rspunznd
ntrebrii iniiale; rece ca mnerul fntnii n ianuarie,
dimineaa, adug el, cu dezgust abia disimulat.
Te-a refuzat, nu-i aa? ntreb Christian sec,
ridicnd o sprncean.
E de trei sptmni aici i a reuit s spun un
singur cuvnt fiecrui tip care a incitat-o: Nu .
Pi, asta nseamn c are gust i o judecat
solid.
Presupui c tu te-ai descurca mai bine?
Te rog, mormi Christian, dispreuitor, bineneles.
Recunosc, Braddock, c ai sucit minile ctorva fete
prostue, de pe la grajduri, dar cred c nu prea eti de
talia mea.
Fraier ncrezut ce eti, spuse Braddock, cu un
zmbet ngduitor. Pariez c nu ajungi nici tu la vreun
rezultat cu ea. Oi fi tu un Casanova prin lumea bun, dar
femeia asta este mai rece ca gheaa care a scufundat
Titanic-ul.
Christian o privi iari pe Alexandra, n treact. Nu i
se prea a fi tipul de fat de ghea. Cu tenul ei

msliniu, ochii negri, prul simplu i gura fraged, prea


mai degrab tipul de femeie fierbinte. Vulcanic. Tipul
de femeie care se lupta cu brbatul de la egal la egal, n
pat i-i lsa urme de unghii pe spate.
Braddock se ntoarse ctre el i i zmbi.
Ct vrei s pariezi?
Pardon?
Pune banii la btaie, Romeo, l provoc el. Pariez
o sut de dolari c nu o faci s mearg cu tine la
Hayden Hill, la concursul clasic de srituri. Christian
izbucni ntr-un rs surprinztor, care i fcu calul s
tresar. Pursngele dans sub el, dar el l liniti,
mngindu-l cu mna pe gt, fr s-i ia ochii de la
Braddock.
Ai chef s te ruinezi?
Uii, amice, spuse Braddock, cu iretenie, c eu
am vorbit cu doamna. Am ceva experien. Pun pariu pe
o sut c nu o s mearg cu tine.
Christian se gndi, o clip, la pariul ndrzne. Se
trezea trengarul din el. Puritanii din familia sa ar fi dat
din cap dezaprobator. Se gndea cum ar fi procedat
unchiul Dicky i zmbi.
Pune o mie i facem trgul.
Ochii negri ai lui Braddock strlucir de plcere i
lcomie.
S-a fcut, amice.
Capitolul 2
Bun treab, scumpo, spuse Tully Haskell, ia
desprire.
Alex murmur un mulumesc i se ntoarse ctre
locul pe care l nchiriase n acea zi.

Sri i nghii n sec cnd brbatul o atinse, dar cnd


l privi, el se deprt, ca i cnd nu fcuse nimic
nelalocul lui. Alex se opri pe culoar pentru o clip,
nervoas, apoi se ntoarse s priveasc cei doi cai,
ambii proprietatea iui Haskell: Daneza, iapa blnd cu
care doar ce ctigase i Terminator, un cal cam
necioplit, asemeni proprietarului su. Asta era lumea
femeile slabe i maleabile, iar brbaii luau tot ceea ce
voiau.
Toat fiina lui Alex se ncorda mpotriva amintirii care
ncerca s ias la suprafa. Cu ochii nchii, ncerc s
o domine, reuind s stpneasc doar imaginile, nu i
sentimentele pe care acestea le evocau. Muchii i se
ncordar pn cnd ncepu s tremure.
Cnd mna mare, brbteasc, i atinse umrul, nu
se gndi, nu ntreb i nu se ntoarse s-l nfrunte.
Reacion pur i simplu aa cum fusese antrenat s
reacioneze. O secund mai trziu, Christian Atherton
zcea ntins la picioarele ei, pe podeaua prfuit.
Alex se uit cu ochii mari, speriat de ceea ce fcuse.
l aruncase peste umr pe triplul ctigtor al Grand
Prix-ului Asociaiei de Echitaie. Dduse de pmnt cu
unul dintre cei mai respectai oameni n domeniu.
Oh, nu.. Gemetele ei se amestecau cu ale lui. Se
lovi cu palma peste frunte i se blestem, ntr-o italian
rapid.
Christian se ridic uor, chircindu-se din cauza durerii
din umr i spate. De pe cal, czuse ceva mai uor.
Cltin din cap s se dezmeticeasc i o privi pe
Alexandra Gianni, cu o expresie uimit. Micua, fragila
Alexandra Gianni, care nu avea mai mult de un metru i
cinci zeci i cinci de centimetri.
Ai luptat n trupele de comando sau ce?

mi pare ru, opti Alexandra, prea speriat s


vorbeasc tare. i muc buza i i nchise ochii iari,
vrnd ca totul s dispar n clipa cnd i va deschide din
nou.
Nu aa se face o reputaie bun n Virginia, se mustr
ea. Dac azvrlea persoane importante, n stnga i n
dreapta, nu-i va face prieteni i nici iu va ctiga
respect. Fr prieteni, nvase s triasc, dar fr
respect, era imposibil.
i acoperi ochii cu minile i privi pe furi, printre
degete. Christian era nc pe podeaua grajdului. Luase
o poziie relaxat, cu un genunchi ridicat i cu o mn
peste el. Se uita, n lungul coridorului, ia cei civa
oameni care l priveau; era nfuriat, cu sprncenele
ncruntate i cu gura sa frumoas, deformat.
Prul su blond i cdea n dezordine, pe frunte. Una
peste alta arta al naibii de sexy.
Alex i imagin c aa arta ntotdeauna. Inima i
btea i ea tia c nu efortul, pe care-l fcuse, era
cauza. i-ar fi putut spune c era din cauza sperieturii.
i-ar fi putut spune c nu avea nicio legtur cu faptul
c Christian Atherton arta chiar mai bine dect pe
paginile revistelor de echitaie. i-ar fi putut spune toate
acestea, dar ar fi fost minciuni.
mi pare foarte ru, blbi ea, teribil de ncurcat.
Aa zici tu. ntotdeauna arunci brbaii la pmnt,
sau ai fcut-o doar cu mine? O ntreb el, pe un ton mai
sec dect Martini-ul sec.
M-ai speriat, zise Alex, acuzator, gesticulnd ca i
cnd ar fi ncercat s-i stpneasc izbucnirea
emoional. Prea mai vinovat de reacie, dect de
faptul c l trntise pe Christian. Respirnd pentru a se
calma, adug: N-ar fi trebuit s m speriai.

neleg. O sprncean a lui Christian se ridic i


cobor. Era un adevrat mister cu reaciile ei. Ddu
iari din cap. Niciodat nu trebuie s te apropii de cai
pe la spate. Cred c o s fac la fel i cu femeile.
mi pare foarte ru, sincer, spuse Alex stnjenit,
ntinzndu-i o mn pentru a-l ajuta. Christian o privi
nencreztor.
Nu sunt sigur c ar trebui s-o accept, spuse el. mi
promii c nu o s-mi rsuceti mna la spate i n-o s
m izbeti cu faa de un stlp?
Alex nu se putu abine s nu rd, uurat. O luase
mai n glum dect muli ali brbai. l umilise n public,
iar el o privea clipind cu ochii si albatri, zmbind
strmb i auto comptimitor. Zmbetul ei pli cnd
nelese ct de uor i penetrase aprarea sa mental,
cu zmbetul lui infam. Din punct de vedere profesional
era foarte bine s se mprieteneasc cu el. Nu acelai
lucru se putea spune i din punct de vedere personal.
O s art c sunt bine crescut, i promise ea,
serioas.
Asta nu nseamn mare lucru, o tachin Christian,
apucndu-i mna mic. Dar cred c o s trebuiasc s
te cred. Se ridic, cu elegan, n picioare, reuind s nu
arate prea ru. Nici mcar cravata sa maron nu se
deranjase, observ Alex, cu admiraie.
Nu era prea nalt, puin peste un metru i optzeci, dar
inuta i era atletic i elegant. Umerii i umpleau
costumul perfect.
Coapsele sale erau nguste, picioarele erau picioare
de dansator i clre, lungi i suple, iar pantalonii de
clrie i puneau n eviden muchii. Cizmele negre,
nalte pn la genunchi, erau impecabil lustruite.
n timp ce Alex l privea, acelai lucru l fcea i

Christian, ns mult mai ncet, mai evident apreciativ.


Privirea sa alunec peste ea, cu toat cldura mierii
nclzite de soare, nvluind-o ca i cum ar fi fost mult
mai nalt i infinit mai voluptuoas i mbrcat n ceva
mult mai sexy dect costumul de clrie.
Alex aproape c privi n jos, s vad dac nu cumva
hainele i se transformaser ntr-un neglije diafan. Se
simea dezbrcat de ochii si albatri i un fluid i se
mprtie sub piele. i eliber puin bluza la gt,
ncercnd s respire mai uor.
Christian zmbi n sinea sa, contient de reacia ei la
evaluarea sa i contient, de asemenea, de rspunsul
propriului su corp. i plcea ceea ce vedea.
Prul ei strlucea n reflexe negre-albstrui n lumina
moale a grajdului. Era tuns scurt n pri i la ceaf, dar
lung deasupra, prul fiind des i ciufulit, cu tendina de a
se revrsa pe frunte.
Tunsoarea bieeasc nu diminua eu nimic
feminitatea de spiridu a trsturilor ei.
De fapt, simplitatea stilului ei fcea ca privirea s fie
atras de liniile delicate ale ovalului feei: pomeii nali i
bine definii, nasul subire i bine conturat, gura
senzual.
Christian gemu n tcere; dorina l rscolea. Gura
aceea cerea s fie srutat. Continund cu turul vizual,
realiz c brbia i era uor ndrznea. Iar ochii nu
erau cprui-nchis, aa cum crezuse, ci cu o uoar
tent de ambr translucid, punctat cu pete aurii.
Frumoi, inteni i... cum?... irei. Ce ciudat! Alex se
mic stnjenit i ncerc s-i retrag mna din a sa.
El o inea strns, dar delicat. Nu era nimic agresiv n
strnsoarea sa. i comunica doar, prin strngerea
uoar a degetelor, c nu este nc gata s o elibereze.

Nu era de mirare c erau att de buni caii si, se


gndi ea. Cu mini ca acestea, nu era nicio problem; el
nu fcea altceva dect s conduc, s insiste n tcere
i s-i urmeze calea ntotdeauna aa cum o fcea
acum.
S zicem c nu ai ncercat s m scoi din
competiie definitiv i o s continum aceast
conversaie, i suger el, zmbind nc.
Presupun c nu pot refuza o asemenea ofert,
rspunse Alex, ncercnd s ignore senzaia cald i
alunecoas din stomac. Nu-i putea permite s-l lase pe
Christian Atherton s-o tulbure astfel. Erau doar colegi de
competiie. Faptul c el era ncnttor, delicios de
masculin, iar ea era femeie, nu putea intra n discuie.
Christian se abinu s nu scrneasc din dini la
rspunsul ei nu prea entuziasmat. Nu trebuia s arate
att de resemnat.
Nu nelegea c erau attea alte femei care ar fi
luptat, din rsputeri, pentru a avea ocazia de a-i ine
mna? Dup toate aparenele, ea le-ar surclasa pe
toate, se gndi el, incapabil de a-i ascunde
amuzamentul.
Christian Atherton, spuse el, zmbindu-i.
Televiziunea era nedreapt cu el, se gndi Alex. La
televiziune, era doar chipe, n realitate, e strlucitor.
Are aerul unui prin, sigur pe el, ncreztor n propriile
sale caliti, strlucitoare, care l individualizau fa de
simplii muritori care l nconjurau.
Faptul c se prezentase singur, aproape c o fcu s
rd. Ca i cum ar fi existat o femeie sau fat, interesat
de clrie, care s nu-l fi cunoscut. Christian Atherton
era biatul de aur al competiiilor de obstacole.
Realizrile sale profesionale constau n victorii la

toate marile competiii din America i strintate. Avea


de asemenea i reputaia de playboy. Dup toate
socotelile, ctigase la fel de multe inimi ale femeilor,
cte panglici albastre n decursul timpului. Nu era greu
de neles de ce.
Nu, se gndi Alex, nu era greu s-i imaginezi de ce
femeile cdeau la picioarele acestui brbat. Era mai
greu ns s-i stpneasc reaciile feminine i s le
pstreze la nivelul aristocratic, impus de el.
Din fericire sau din nefericire avea ceva experien n
a-i ascunde reaciile. Expresia sa rmase neutr, fr a
trda ceva din tot zbuciumul interior.
M numesc Alex Gianni. Ce pot face pentru
dumneavoastr, domnule Atherton? ntreb ea, pe un
ton neutru. De data aceasta, cnd ea i trase mna, el
nu opuse nicio rezisten.
Spune-mi Christian, pentru nceput, spuse el n
oapt. Mi-este team c am fost teribil de prost crescut
s fiu plecat atta timp, ct tu ai fost aici. N-am avut
ocazia s-i spun bun-venit la Briarwood, domnioar
Gianni. Insist s o fac acum. Ce prere ai s lum masa
mine i s facem o plimbare cu maina prin
mprejurimi?
Oh, nu, i spuse Alex n sinea ei, cu inima btndu-i
puternic. nc unul. Ce avea de atrgea atenia
brbailor n asemenea msur? Pur i simplu nu putea
s neleag. Nu credea despre sine c este o femeie
deosebit de frumoas.
Nu era tipul care s fure inima brbailor. Nu flirta
deloc i nici nu-i ncuraja pe brbai. De fapt, fcuse tot
posibilul s nu atrag atenia n niciun fel. Totui, n cele
trei sptmni, de cnd ea i fiica ei, Isabella, se
instalaser la mica ferm de lng Briarwood, avusese

cel puin ase propuneri de ntlnire.


Iar acum, Christian Atherton, brbatul, al crui poster
mpodobea dormitorul oricrei fete ndrgostite de cai,
din Vest, pusese ochii pe ea. ntmplarea era prea
ironic. Cndva, de mult, ar fi fost flatat fie i dac i-ar
fi vorbit, fr a-i propune o ntlnire; s-ar fi fstcit de
emoie. Dar acele zile trecuser. Acum era doar
zpcit i puin dezamgit.
mi pare ru, domnule Atherton, spuse ea, cu un
calm dezarmant. Mi-e team c nu prea am timp pentru
astfel de lucruri. Mulumesc, oricum, pentru invitaie.
Oh, nu, insist Christian. Trebuie s ne cunoatem
mai bine, nu crezi?
Strlucirea din ochii lui albatri fcea ca propunerea
s fie mai mult intim, dect familiar. Era la o jumtate
de pas mai aproape dect ar fi fost necesar suficient
de aproape, nct s-o fac pe Alex s se simt
stnjenit, dar totui nu suficient de aproape, nct s o
determine s se ndeprteze.
Brbatul era un cuceritor, iar ea tia aceasta. Lumina
scnteietoare din ochii lui i spunea lui Alex c era
perfect contient de ceea ce fcea i c era contient c
ea tia.
Totul era un joc minunat pentru el, s provoace i s
cucereasc femeile. Toat lumea tia care erau regulile
lui: distracia, nimic serios, fr nicio prere de ru.
Alex simea cum se relaxeaz i nelese c e
periculos. Se putea ca el s nu o amenine, dar era, cu
adevrat, un pericol, un pericol care trebuia s fie
curmat din fa. Realiz adevrul, cu un acut sentiment
de regret. Ar fi putut fi plcut...
tiu totul despre dumneata, spuse ea, cu un
zmbet stnjenit, care i ridic colul gurii.

Reputaia mi-a luat-o nainte? i ridic o


sprncean i pru imens de mulumit de sine. Era o
expresie care se schimb rapid, ntr-o strmbtur
comic, cnd ea i rspunse:
Bineneles. Mama mi-a spus s m feresc de
brbai, ca dumneata, cnd am mplinit treisprezece ani.
Bineneles c n-ai ascultat-o, spuse Christian, iar
ochii i scnteiar cu umor.
Nu, se gndi Alex, privind ntr-o parte, devenind,
dintr-o dat, meditativ; n-o ascultase. Poate, dac ar fi
ascultat-o, ar mai fi fost cstorit, ar mai fi fost n
California, ar fi avut ajutorul familial. Dar nu ascultase i
toate acestea erau acum de domeniul trecutului.
Prefer s te vd zmbind, i opti Christian,
apropiindu-se ncet.
Nu avea idee unde dispruse cele cteva clipe, dar
nu era un loc plcut acolo unde ea zbovise. Prea
trist i ar fi vrut s-i pun mna pe umrul ei, ntr-un
gest linititor, dar bnuia c nu-i va aprecia gestul.
Totui, i ndeprt zulufii rebeli de pe frunte,
apropiindu-se i mai mult nct, atunci cnd i vorbi,
vocea era ca o oapt moale:
Lumina strlucete ca aurul n ochii ti, cnd
zmbeti.
Pentru o clip, Alex se uit la el, vrjit de privirea lui,
de vocea lui, de tandreea din ochii lui. Era ciudat s fii
att de aproape de el, nvluit de puterea personalitii
lui. ntr-un fel, totul prea cunoscut i, totui, deosebit.
Era mbttor... i periculos.
n cele din urm, se trezi din reverie, privindu-l
preocupat.
Ar fi mai bine s v pstrai farmecele, domnule
Atherton, nu le irosii pe mine.

Farmecele nu se irosesc niciodat pe o femeie


frumoas, rspunse Christian, ridicndu-i brbia.
i puse mna pe ua de lng ea i se mai apropie
un milimetru. Mai jucase jocul acesta nainte. Era nevoie
de hotrre, dar merita ntotdeauna efortul suplimentar.
Sub gheaa Alexandrei Gianni era foc. l vedea n
ochii ei de chihlimbar, n brbia ei ncpnat i n
liniile luxuriante ale gurii.
Voia s fie el acela care s topeasc gheaa i s
aduc focul la suprafa. Voia s fie el acela care s
simt mngierea i cldura flcrilor.
Nu avea nicio legtur cu pariul. Nu avea nevoie de
bani i nici personalitatea sa nu avea nevoie de succes.
Totul era provocarea. Erau sentimentele brbatului i
ale femeii, dintru nceput, sentimentele care erau doar
puin mai primitive, dect cele cu care era obinuit el. l
intrigau. Alex l intriga.
Mulumesc pentru compliment, opti Alex
retrgndu-se i ncercnd s scape nu numai de
brbat, ci i de fora personalitii sale. Hotrrea ei se
cltin sub privirea sa apreciativ.
Senzaia aceea cald i lunecoas o rscoli iari,
cnd privirea i se opri pe gura lui. Era deschis i
mobil, cu buze ferme i bine conturate i cu un
repertoriu infinit de zmbete sexy.
Nu se putu abine s nu se ntrebe cum ar fi s o
srute. Gndul era nedorit, nebinevenit, ns i se insinu
cu insisten. Era atta timp de cnd un brbat nu o mai
srutase, cu acea pasiune i tandree de care, instinctiv,
tia c acesta era capabil. Fusese singur atta timp...
El i nelese mesajul din privire i i plec capul
puin, a invitaie, cu buzele deasupra buzelor ei. Dar
nainte ca ea s-i primeasc oferta, aprarea i se trezi i

se retrase, aplecndu-se s-i scoat mnuile din


geanta cu echipament. Ce se ntmpl cu ea, se ntreb
ea, suprat.
Minile i tremurau agitndu-se inutil, n geanta mare
n care i inea toate cele necesare. Era un dezmat i
un afemeiat i ea nu avea timp i nici chef de astfel de
lucruri. Nici el nu ar fi avut, dac ar fi cunoscut-o.
Dumnezeu tia, ar fi stabilit un record mondial de vitez
cnd ar fi cunoscut-o.
Doar o constatare, spuse Christian, sprijinindu-se,
lene, de stlpul subire. Dac o femeie este frumoas,
merit s i se spun asta.
i dac nu este?
Atunci i-a spus, oricum, zise el, zmbind.
Era un linguitor din natere. Era o nsuire pe care
i-o perfecionase de copil. Chiar de la frageda vrst de
patru ani tia c sexul frumos ador laudele.
Mtuile, precum i prietenele mamei sale !
Rsplteau din belug pentru remarcile sale iscusite. n
ceea ce o privea pe Alex, era perfect justificat. Era
foarte drgu, ntr-un fel sofisticat. Cu ct o privea mai
mult, cu att era mai ncntat de ceea ce vedea.
Frumuseea ei era n acelai timp exotic i subtil,
iar el observ imediat c era complet nemachiat, nu
avea nimic care s atrag atenia sau s scoat n
eviden. Observ, de asemenea, c nu prea se simea
n largul ei, din cauza complimentului i a insistenei
sale.
Avea chiar impresia c s-ar fi simit mai bine dac nar fi observat-o deloc.
O privea cu un amestec de uimire i amuzament cum
i scotea i i bga lucrurile n geant. Era
dezorientat i era evident c nu-i fcea plcere s fie

aa. Merit s fie reinut aspectul sta, se gndi el.


Eti din cale afar de ordonat, spuse el, cu
satisfacie, aplecndu-se s se uite n geanta ei. Cnd
i ntoarse capul ctre ea, se gsi iar la distana
potrivit pentru srutat. Zmbi lene i adug: O
calitate aproape la fel de nepreuit ca felul cum ari.
Alex se mbujor i se nfierbnt sub bluza de
bumbac alb i jacheta de culoare nchis.
i face plcere s-mi priveti dinii, l ntreb ea,
sec?
Recunosc, da, spuse el. Sunt adorabili. mi place
cum se suprapun uor cei doi de deasupra, i d un
anume aer de inocen.
S faci complimente este unul dintre hobbyurile
dumitale, spuse ea, spernd c aceasta l va dezamgi.
E mai mult o chemare, zise Christian.
O faci foarte bine, spuse Alex, iar colurile gurii i se
ridicar, n vreme ce acea relaxare periculoas se fcea
iari simit.
Prea
c-i
este
imposibil
s-i
reziste.
Comportamentul lui neconformist i ncnttor o fcea
s cread c nu putea reprezenta un pericol pentru ea.
Mulumesc, zise el, ndreptndu-se doar pentru a
se rezema cu insolen de u, nc o dat, ca i cum ar
fi vrut s-i pstreze puterile pentru ceva mult mai
important.
Dar i pierzi timpul cu mine, dac i nchipui c te
vei alege cu ceva, l avertiz Alex, ncercnd, nc o
dat, s devin rezervat i rece. Se ridic n picioare i
i trase mnuile de piele neagr, subire. Am un grajd,
de care trebuie s am grij i o fiic, de crescut. M tem
c nu prea am vreme de flirturi.
O sprncean a lui se ridic a surpriz.

Nu ai vreme? Ddu din cap i oft teatral. Scumpa


mea feti, flirturile reprezint o parte esenial din via,
ca vinul i caii buni.
Alex l privi frustrat. ncerca s fie serioas, ncerca
s pun lucrurile cum se cuvine, ntre ei, chiar de la
nceput. Nu-i putea permite alt nenelegere ultima o
costase prea mult.
Nu voia ca n mintea lui Christian Atherton s existe
vreo nenelegere n ceea ce o privea. Iar el avea tupeul
s stea acolo i s-o tachineze, artnd imposibil de bine,
teribil de englez i al naibii de sexy. El i arunc un
zmbet voalat i iret, care i distruse, cu uurin, toate
barierele, ca i cnd ar fi fost alctuite din coji de ou.
Alex cltin din cap uimit i zmbi uor.
Nu renuni cu una cu dou, nu-i aa?
Nu renun niciodat, declar Christian, sclipirea de
hotrre luminndu-i privirea i ptrunznd prin vocea
sa plcut i cald. Rareori sunt nvins, dar niciodat nu
renun.
De data asta eti sortit s pierzi. Mi se pare cinstit
s te previn.
Era evident c nu o crede. Bineneles c nici ea nu
credea.
Brbaii ca Christian Atherton au o ncredere
nemrginit n succesul lor la femei. Muli dintre ei trec
drept arogani. Acesta trecea drept afectuos. Alex ar fi
preferat arogana, era mai uor de nfruntat.
O s vedem, spuse el, absent. Ai o feti. S
presupun c eti divorat? Ursc s aflu c am pus
ochii pe o femeie mritat. Aceasta este una dintre
regulile mele, pe care nu le ncalc niciodat.
Fr femei mritate.
E bine c aflu c ai, mcar un scrupul, reflect

Alex. Da, sunt divorat.


Nu prea c aceast dezvluire, n legtur cu
trecutul ei, s-l afecteze prea mult. Alternativa de a lsa
lumea s cread c Isabella e nscut, n afara
cstoriei, nu-i prea convenea. De fapt, fiica ei se
nscuse dup divorul de Michael De Grazia, dar se
nscuse din dragoste, indiferent de ce credea Michael.
Nu era vina Isabellei c mariajul prinilor ei nu rezistase
presiunilor din afar i dinuntru.
Divorat, recent?
l privi pe Christian conciliant i se ndrept ctre
boxa lui Terminator.
Mi-ar face plcere s m nvrt pe aici i s joc n.
Aceasta este viaa ta, dar trebuie s m pregtesc
pentru concurs.
Apoi urmeaz cina, spuse el, cu acelai zmbet. n
Briarwood este un restaurant italienesc excelent.
Proprietarul este prieten cu mine.
Atunci poate c o s mnnce cu tine, i suger
Alex, mieros. Am de lucru i cum am mai spus, un copil
de crescut.
n regul, spuse Christian, cu un oftat binevoitor. i
cedez din primul rund, domnioar Gianni. Pentru ce
concurs te pregteti?
Openul de srituri.
Deschise brusc ua boxei i i ddu prilejul lui
Christian, pentru prima oar, s vad, ca lumea, calul pe
care l clrea.
Ochii i se mrir de spaim.
Oh, Dumnezeule, nu se poate, opti el, privind fix.
Fr ndoial e uriaul ciolnos, murg i intat. Credeam
c l-au mpucat.
Nu, nc, spuse Alex, printre dini. Era ceva

obinuit pentru ea s gndeasc lucruri urte despre


caii pe care i antrena iar despre acesta avea destule
motive s o fac dar s aud pe un coleg de breasl,
gndind la fel, era altceva. O enerva.
Christian i ntoarse privirea de la cal i o mulime de
sentimente ciudate l rscolir. Era o not ciudat n
glasul su cnd spuse:
Doar nu ai de gnd s clreti fiara asta.
Pentru asta sunt pltit, spuse ea, nepat,
ndesndu-i cascheta pe cap i ncheindu-i catarama.
Nu sunt destui bani n toat Virginia ca s merite.
Asta este prerea ta, se gndi Alex, ncruntat. Ar fi
simplu pentru el s refuze cai ca Terminator. Ferma
Quaid, cea pentru care concura Christian, avea
padocurile pline de cai de ras dintre cei mai buni, nite
animale superbe.
Pe de alt parte, Christian avea destui bani ca s
fac din clrie doar un hobby. Ea, n schimb, trebuia s
se trguiasc i s fie recunosctoare i pentru nrvai
ca Terminator.
Vorbesc serios, Alex. i chiar era. Colurile gurii
sale frumoase se lsar. O cut de dezaprobare i apru
ntre sprncene. Arta la fel de serios ca un bancher. Nam avut niciodat ghinionul s-l clresc pe Terminator,
dar sunt foarte contient de reputaia animalului.
Aproape c m ngrozesc c ncaleci un asemenea cal.
Nu ai mai mult de cincizeci de kilograme i nici nu pari
din cale afar de puternic. Fiara asta este ct o
locomotiv, cu o gur ca de granit i o minte diabolic i
bolnav.
Ca i cum ar fi vrut s ilustreze aceasta, Terminator
se repezi la el, cu unul dintre picioarele din fa, cnd
iei din box; Christian fu nevoit s sar napoi, altfel ar

fi pierdut o genunchier.
Ochii i scprau, urechile i se ciuliser, iar el dansa
nerbdtor, n timp ce Alex i potrivea chinga eii.
Eti nou pe aici, zise Christian, mngind crupa
supl a calului. sta este singurul fel n care te poi
apropia de bruta asta. L-am vzut ntr-o competiie, la
Oatlands, nainte de a deveni vedet. S-a repezit, ca un
fanatic, la o nou poart i s-a izbit ntr-un copac. Pcat
c n-a murit, mormi el, cltinnd din cap. Asta a fost
cnd s-a hotart c este mai bine s concureze n
aren. Privea calul, cu un dezgust nedisimulat. A
schimbat clreii mai des dect au schimbat proprietarii
o main de mna a doua. Cine este proprietarul lui
acum?
Tully Haskell.
La dracu.
i sttea pe vrful limbii s-i spun prerea despre
brbatul pentru care clrea, dar ea era ocupat s-l
scoat pe Terminator, din grajd fr probleme.
Bodognind pe nfundate, la adresa brbailor care
profitau de pe urma femeilor nevinovate, Christian o
ddu pe Alex la o parte, lu animalul recalcitrant, de
cpstru i l scoase afar, n soarele strlucitor de
aprilie.
Alex i lovi cravaa de cizm i fumeg, lsnd
temperamentul s ias la suprafa. Cine se credea el
s-i spun ce cal s clreasc sau s nu clreasc,
cu care proprietar s lucreze sau s nu lucreze? Cine se
credea s-o vrjeasc cu vorbe acum, apoi s-i
minimalizeze capacitatea de discernere i posibilitile?
Acum mi iau eu calul, domnule Atherton, spuse
ea, evitnd cu ndemnare dinii iui Terminator, cnd i
apuc frul.

Christian refuz s-i dea frul. O privi pe Alex


ntunecat, cu o uittur care le-ar fi fcut mndre pe cele
mai boase rude ale sale.
Dac ai avea puin minte, i-ai trimite nvrtindu-se
att pe ticlosul sta, ct i pe stpnul lui. Nu sunt
altceva dect necaz, amndoi.
Mulumesc pentru prere, spuse ea, repezit.
Lsndu-i lui frul, se trase ntr-o parte i sri rapid n
a. Terminator dans, scuturndu-i capul i ncercnd
s scape din mna lui Christian. Alex apuc frul i-i
fix picioarele n scri, cu fermitate. l privi pe Christian
de sus, cu o strlucire de aur n ochi. Nu-mi pot permite
luxul de a-mi alege clienii, domnule Atherton. Calul sta
poate s sar, iar eu pot s-l clresc. Nu este o plcere
ntotdeauna, dar pentru asta sunt pltit i, pentru c nu
am o avere de familie pe care s m bizui, o fac fr s
m plng.
Christian privea cum Alex strunea calul. Era evident
c atinsese coarda sensibil. La dracu, nu era genul lui
s se comporte aa, s spun oamenilor ce au de fcut.
Fraii si fcuser carier din asta, dar el fusese
ntotdeauna adeptul lucrului fcut din convingere. Nu
era treaba lui ce fac ceilali oameni, cu vieile lor. De ce
deviase de la aceast filosofie, nu tia. Era clar, oricum,
c Alex nu o apreciase.
Alex, iart-m, zise el.
Spune asta cuiva cruia i pas, zise ea cu atenia
concentrat la cal. Muchii lui Terminator se ncordau i
tremurau sub ea. Era ca i cum ar fi stat pe un vulcan
gata s explodeze. Apruser deja pete de transpiraie
pe gtul calului i spum n colul gurii.
l privi pe Christian n treact; ngrijorarea i prerea
de ru, din ochii lui, i merser la inim. i zmbi mascat.

Poi s-mi urezi noroc.


Sigur.
Ddu din cap, eliber zbala i-i fcu cu mna. Calul
uria se npusti nainte, ncercnd s se impun, dar se
ddu btut i se aez ntr-un trap uor. Christian oft i
i schimb greutatea de pe un picior pe altul, nelinitit
fizic de brusca sa grij pentru alt persoan. Se
considera un burlac desvrit, grijuliu doar fa de
propriile necesiti, responsabil doar pentru sine nsui.
Aa trise toat viaa. Ca cel de-al patrulea fiu al
contelui de Westly, era departe de problemele familiale.
Fraii si mai mari luaser ei friele responsabilitilor,
lsndu-l pe el s ia alt fel de frie. Se angajase ca
antrenor la ferma Quaid, pentru c nu voise s-i ia
responsabilitatea de a-i conduce propria afacere. Era
necstorit, pentru c nu voise s-i ia responsabilitatea
unei soii. i acum o privea pe Alexandra Gianni
luptndu-se cu diavolul acela de cal, simindu-se
rspunztor pentru c nu reuise s o conving s nu-l
ncalece.
Doamne, ce-ar fi zis unchiul Dicky? Se ntreb.
Te-ai cam pierdut, nlimea ta, se auzi o voce
sardonic, din spate.
Christian i mut atenia de la Alex, care l
condusese pe Terminator de-a lungul platoului, pentru
a-i trece furia, la sursa de amuzament. Robert Braddock
era n spatele lui, uitndu-se alene prin listele de preuri
ale unui catalog de echipament. Braddock era exact de
nlimea sa, dar mai robust. n alte vremuri, ar fi putut fi
pirat sau igan. nceputul de rs i ridic colurile buzelor
i i ncrei faa, dincolo de ochii si negri.
Ce vrei? l ntreb Christian, iritat.
Nu avea ndoial c Robert prinsese fiecare amnunt

din primirea, nu tocmai amical, pe care Alex i-o fcuse,


pe aleea grajdului. Nu l-ar surprinde s fi tras i o caset
cu umilirea lui. Robert se mndrea s fie primul din
competiie, care tia totul despre toate cele ce se
ntmplau. Era un lucru pe care Christian l considerase
ntotdeauna enervant; considera brfa sub demnitatea
sa. i ngust ochii i ncerc s se gndeasc la cel
mai frivol i insulttor mod n care va cheltui banii
prietenului su, atunci cnd va ctiga pariul.
Ce nseamn asta? Grosolnii din partea amicului
meu englez? Robert l tachina fr mil, iar ochii i jucau
n cap. Vai, vai, ce ar spune regina?
Ar spune c eti un porc antipatic. Pleac.
A, da, am alte lucruri mai bune de fcut, de
exemplu s m gndesc ce o s fac cu cei o mie de
dolari. Cred c o s ncep cu o pereche de cizme noinoue.
O s te fac s le mnnci pe cele pe care le pori
acum, spuse Christian, ntrecnd puin msura, suficient
ca s-i dea ap la moar prietenului su.
Hopa-hop, Christian, i se vd rnile.
Car-te.
Robert oft fericit i ntoarse o pagin n catalog.
M gndesc c s-ar putea s-mi cumpr i o
jachet nou, s mearg cu cizmele. Crezi c mi-ar sta
bine n dungi?
Christian ridic o sprncean, dispreuitor.
innd cont de locul de unde cumperi, n mod
obinuit, cred c ai putea s-i schimbi de dou ori
garderoba, cu o mie de dolari, dar n-are rost. Nu o s ai
banii..
Zu? Cred c mica tumb pe care ai fcut-o, peste
umrul doamnei Gianni, i-a cam zdruncinat creierii,

amice. Pcat c nu purtai casca. Sunt cteva bune n


catalog, spuse el timid, rsfoind paginile n faa lui
Christian. S-ar putea s fiu biat bun i s-i cumpr
una, cu propriii ti bani.
Christian l privi lung i rece, apoi zmbi ca un
crocodil.
O s-mi fac o mare plcere s te umilesc cu
propriii ti bani, Robert. M ntreb ct mai cost
anunurile n ziua de astzi.
N-are niciun rost. Braddock mpachet catalogul i
l puse la subsuoar. S punem lucrurile la punct: sper
c nelegi c trebuie s fie o ntlnire cum se cuvine.
Trebuie s o nsoeti la petrecere, s iei masa cu ea, s
dansezi cu ea i s-o srui n vzul lumii.
Zu, Robert, spuse Christian, cu dispre, ct de
copil poi fi!
Astea sunt condiiile, spuse Robert, calm. Te
prinzi?
M prind, zise Christian, dndu-i ochii peste cap.
Putea s fie, la urma urmei, la fel de adolescent ca
omul de lng el. N-avea niciun motiv s nu fie. Nu avea
pe nimeni cruia s-i dea socoteal. Nu era nimic ru
ntr-un mic pariu ntre gentlemeni. Nu era niciun pericol
ca doamna n chestiune s fie jignit n vreun fel. Or s
se bucure de o noapte mpreun, Christian va fi cu o
mie de dolari mai bogat, iar Robert va fi un om mai
srac, dar mai nelept. Prea s fie o treab bun
pentru toat lumea.
i ntoarser privirile ctre Alex i Terminator, l
plimba n cerc, n colul lor de teren, la deprtare de
ceilali cai i clrei.
Ce tii despre ea? ntreb Christian.
Nu prea multe, n afar de ce i-am spus deja. A

nchiriat locul la i antreneaz cai pentru concursuri.


Are cteva fete care iau lecii de la ea. Dar n ceea ce
privete locul de unde vine i cum a ajuns aici, mister.
Hmmm, mormi Christian; i strnise curiozitatea.
mi place misterul.
Amice, mai bine te informezi, pentru c femeiuc
asta nu prea are chef s se joace de-a Sherlock i
doctorul Watson cu nimeni.
Vom vedea.
Uit-te cum clrete armsarul sta, spuse
Braddock, cu admiraie. St bine n a, tare ca piatra. E
bun.
Da, foarte bun, confirm Christian. Prea bun ca
s se sinucid clrind calul sta. Tully Haskell sta a
reuit s-o pcleasc cu Terminator. Dac o s fie
rnit... Ameninarea i se strecur n suflet pe msur
ce-i nchipuia scena rnirii. Trupul su suplu se
cutremur. De unde venea grija asta? Nu era treaba lui
ce se ntmpla ntre Tully Haskell i Alex Gianni.
Bineneles, nu era rolul lui s acioneze fie ca un
gardian, fie ca un nger rzbuntor. Dumnezeule, nu era
acum i nici nu dorise vreodat s fie rzbuntor, pentru
Alex Gianni sau pentru altcineva.
Te simi bine? ntreb Robert, preocupat. Ari
palid.
M simt bine, spuse Christian. Doar rmiele pe
care le-am luat cu mine din Anglia.
Fiindc veni vorba de lucrurile din Anglia, spuse
Braddock, trgnat i sardonic, n vreme ce o privea pe
tnra femeie care se ndrepta ctre ei, mbrcat n
pantaloni la mod i o jachet de motociclist, din piele
neagr.
Christian gemu din strfundurile fiinei sale.

La dracu, am auzit c umbli dup psrele prin


grajduri, spuse femeia, cu o voce de se auzi mai ceva
ca clopotele de la biserica Sf. Maria. Se opri la civa
metri de ei i izbucni ntr-un hohot de rs. Ce mai
trboi! A fi murit s-o vd i pe asta! L-au srit penele
prin tot grajdul cnd a fost trntit de o femeie!
Charlotte, e nevoie s ipi ntotdeauna, de parc ai
vrea s depeti zgomotul unui motor de avion?
ntreb Christian, printre dini.
Izbucnirea tinerei atrase priviri amuzate n jurul lor.
Chicotelile se rspndeau prin grupuleele de oameni,
ca valurile ntr-un lac.
Nu era nicio ans s in secret micul incident cu
Alex, bineneles, ns ar fi preferat ca brfele s fie
rspndite de altcineva, dect de unul dintre ngrijitorii
lui.
Rse i i fcu cu mna.
Oh, d-i btaie. Nu e nimeni prin jur care s nu fi
auzit povestea de cteva ori deja, ip ea, cu accentul ei
din East End.
Braddock i frec brbia, ncercnd s-i ascund, n
mod discret, zmbetul.
Christian se nvinei la fa i scrni din dini.
Charlotte, tu eti npasta vieii mele.
Oh, las-o balt, n-are rost s te cieti deloc.
Charlotte sau Charlie Simmonds avea optsprezece
ani, era o putoaic cu un accent al vorbirii la fel de greu
ca i ceaa londonez. Prul ei rocat, pe care l purta
pieptnat drept n sus, era tiat n cretet i arta la fel
de des i de neted ca brazdele de iarb din parcul
Windsor. Christian bnuia c reuea s-l fac s stea
aa numai din ncpnare. Faa i era nc rotofeie, de
copil i atrgea atenia din cauza abundenei de rimei i

ruj violent. Un snop de cercei i atrna de urechea


dreapt. De cealalt ureche, atrna unul singur.
Era nepoata lui Old Ned, grjdar ef la Westerleight
Manor. O fat deteapt i precoce, spunea Ned, tot
ce are nevoie este s vad puin lumea; tatl ei a
disprut, iar maic-sa cam bea.
Nu prea se gsete o slujb pentru vrsta ei .
Disperarea i se citea n ochi, n clipele acelea, iar
singurul lucru de care i prea ru lui Christian era c
cedase. Ned l rugase din tot sufletul s ia fata cu el, n
Virginia. nc se mai ntreba de ce spusese da .
Poate oi fi alunecat, iubitule, spuse Charlie,
mpungndu-l n coast cu cotul ei ascuit. Normal ar fi
s cad femeile la picioarele tale, nu invers.
Christian i nghii cteva remarci diverse, toate de
genul ai grij cum vorbeti cu superiorii ti Ddu
drumul, n oapt, unei njurturi mai delicate. Fiecare
dintre remarcile acestea era un lucru pe care fraii si lar fi spus servitorilor. Nu se puteau spune asemenea
lucruri n America.
Conform cu ideologia din aceast ar, nimeni nu
avea superiori aici. Era unul dintre motivele pentru
care se mutase n State s scape de sistemul de clas
blestemat, n care crescuse. i acum era gata s uite
asta, la prima mpunstur a unei adolescente. Poate
chiar alunecase, aa cum spusese ea.
Ce s-a ntmplat, iubitule? ntreb Charlie, clipind
n aa fel nct ochii i se transformar n puncte mici,
ntunecate, pe faa rotofeie. Te deranjeaz puin
zeflemea? eapn, l tachin ea, cu o voce melodioas
i-i fcu semn cu degetul.
Oh, nu fi aa plictisitoare, mormi Christian,
bosumflat. Ar trebui s te pedepsesc pentru c eti

necuviincioas. Se strmb imediat ce ddu drumul


acestor cuvinte. Unchiul Dicky s-ar fi rsucit n mormnt,
dac nu l-ar fi incinerat i nu i-ar fi mprtiat cenua
peste circuitul de la Cheltenham.
Bine, bine. D-i btaie, d-i btaie i concediazm. Se ntoarse ctre Robert, i ddu ochii peste cap
i-i spuse: Am auzit c au nevoie de ceva ajutoare la
Green Hills, iar antrenorul e un tip de treab. Nu-i aa,
Bobby?
Braddock se uit cu team ctre prietenul su, dar
Christian nu avu mil de el. Avea el destule pe cap.
M duc s vd urmtorul concurs, mormi el i se
ndrept n direcia ringului de concurs. Era din cauza
vieii n familie, se gndi el, suprat. Trei sptmni cu
Athertonii erau de ajuns pentru a deveni eapn ca un
b. Se sprijini de stlpul pentru lumin i se uit, fr s
vad, la calul i clreul care parcurgeau traseul n
aren.
O s-i treac, era sigur. i va da el drumul. Tot ce
avea nevoie era puin distracie, cu una dintre femeile
care ar fi avut stele aurii, n agenda sa, dac ar fi fost
att de lipsit de tact s foloseasc acest sistem.
Prefera s aprecieze femeile n funcie de calitile lor
unice i s lase sistemul de apreciere pentru cei lipsii
de stil.
Hillary Collins, de exemplu, se gndi el. A fost
ntotdeauna o companie plcut. Mai era i Regina
Worth, care avea cu adevrat dou caliti remarcabile.
i Louisa Thomas...
Dar fiecare nume, care i venea n minte, disprea
imediat. Adevrul era c nu prea avea chef s-o vad pe
vreuna dintre ele. Singura femeie, pe care ar fi vrut s o
vad, era cea care l rscolise. Cea cu ochii de

chihlimbar i cu gura foarte, foarte sexy.


Cea cu trecutul misterios. Cea care l doborse cu
pricepere de rzboinic Ninja. Singura femeie, de care
era interesat, clrea, n acel moment, n aren, pe un
cal pe care nu l-ar fi dorit nici celui mai mare duman al
su.
S-ar putea s nu fie chiar aa de uor s ctig
pariul, se gndi Christian, privind ctre doamna Gianni,
care se pregtea s nceap parcursul. Avea tot timpul.
Nu avusese niciodat nevoie de o lun de zile, pentru a
obine o ntlnire de la o femeie. Nu avea s fie
Alexandra Gianni excepia de la regul.
Capitolul 3
Terminator se ddu napoi cnd poarta arenei se
nchise n urma lui. Alex l ndemn, calm, spre nainte,
conducndu-l din picioare. nvase foarte repede c navea rost s-l pedepseasc cnd era ru. Calul lua
pedepsele ca pe o provocare i se rzbuna cu o purtare
i mai ciudat. Se hotrse c singura ans, pe care o
avea s-l potoleasc, era s-i ignore accesele i s fac
tot ce-i sttea n putere s-l in preocupat de treaba pe
care o avea de fcut.
Calul era n stare s sar ca un campion. Talentul la
obstacole i scpase pielea nenorocit de la a fi
transformat n mingi de base-ball. Dac era n stare sl fac s se concentreze la srituri i s lase la o parte
extravaganele, tia c-i va putea prelungi cariera i va
mai amna, cu civa ani, drumul su ctre abator.
Cu aceste gnduri, l ndemn la trap i privi ctre
parcurs, nconjurndu-l. Fiind doar o edin de
antrenament, iar cea mai mare parte dintre caii, care

participau, erau fie tineri, fie ieii din form sau pur i
simplu insuficient de valoroi, pentru a participa la
circuitele de clasa A, porile nu erau deosebit de nalte,
niciuna peste un metru i douzeci de centimetri. i,
dei parcursul era mult mai complicat, dect cel de la
clasa vntoare , care l precedase, era totui cu mult
sub posibilitile lui Terminator.
Participase deja la competiii mai dificile, dar Alex
preferase s reia antrenamentul cu el i s-l aduc,
treptat, la fazele mai dificile, pe msur ce se vor
cunoate mai bine i va fi n stare s-i stpneasc
toanele.
Cnd l vzu pe Christian n afara ringului, cu privirea
aintit asupra ei, se trezi ndreptndu-se n a,
ridicndu-i brbia i fcnd alte asemenea gesturi,
pentru a-i atrage atenia. La dracu, se mustr ea, n
vreme ce i ndrepta calul ctre prima poart, nu era loc
n viaa ei pentru Christian Atherton i, sigur, nu era loc
pentru el n mintea ei, acum. Avea nevoie de fiecare
frm de concentrare de care era n stare, pentru a
trece de acest rund, nevtmat.
Terminator nu avu nevoie dect de dou pori ca s
se plictiseasc. Fcea tot ce-i sttea n putin ca s-i
scoat minile, din ncheieturi, lui Alex cnd ataca
fiecare poart joas, ntinzndu-se peste ele ca la
seeplechase. Lupta pentru control dur tot rundul, iar
Alex era recunosctoare c, la aceast categorie, nu se
punctau stilul i comportamentul ca la clasa vntoare.
Tot ceea ce conta era s sar peste pori, fr a drma
ceva; altceva nu conta. Terminator reui s-i
ndeplineasc misiunea. Urmau s revin pentru final
i, de data aceasta, nu vor mai lupta doar mpotriva
celorlali cai care sriser fr greeal, n primul rund,

ci i cu timpul. Calul cu cel mai bun timp i cele mai


puine greeli va nvinge.
Christian o privi ieind din ring. Fusese impresionat
de felul cum clrea, nu de cal. n afar de remarcabila
inut a bustului i a poziiei picioarelor, avea clas. Era
ceva n acel stil, n felul cum i inea capul, n felul n
care i conducea calul ctre poart i l deprta de ea,
care i strnea amintiri.
Voia s cread c o mai vzuse cndva; totui, nu o
vzuse. Ciudat. Numele ei nu-i spunea nimic, iar n
conversaia pe care o avuseser plcut, de altfel nu
era nimic care s-i dea vreun indiciu. n cele din urm nu
se mai gndi. Nu o mai ntlnise niciodat pe Alex
Gianni. Un zmbet i acoperi faa. Nu o mai cunoscuse
vreodat, dar era, n mod definitiv, hotrt s o fac
acum.
Arat al naibii de bine pe cal, nu-i aa?
Vocea gutural avu asupra lui acelai efect pe care l
are unghiile asupra cretei. Se ntoarse i l trat pe Tully
Haskell cu trucul pe care l nvase cnd era colar, la
Winchester privind n josul nasului la cineva care era
mai scund ca el.
Haskell era un brbat bine fcut, de vreo patruzeci de
ani, cu bustul ntrit de anii de munc fizic i cu o burt
respectabil, cauzat de recenta via sedentar i de
excesul de mncare prjit. Se oprise lng Christian i
se nfipsese n pmnt ca un stejar, iar acum i
aprindea un trabuc lung, cu o brichet de aur.
Christian se uit la panglica albastr, prins la
buzunarul hainei sale de croial vestic, cu un dispre
sardonic.
Se dau premii pentru antipatie, nu-i aa? l ntreb
el. Eti fcut pentru a fi campion, Tully.

Rzi de toat lumea, Atherton, spuse Haskell, cu


un mrit, iar faa i se nroi de la gt n sus, ca i cum
gulerul cmii ar fi devenit, deodat, prea strmt. i
scutur trabucul ctre Christian. O s vedem dac o s
mai rzi cnd Alex i Terminator vor aprea la marile
competiii.
Sper c nu ai de gnd s trimii calul sta nebun la
un concurs de grand prix?
Gndul acesta l cutremur pe Christian. Grand prixul era cel mai dificil i mai prestigios dintre toate
categoriile de srituri i se inea cu mare pomp i
festivism, pentru cei mai muli bani. Porile i traseele
erau formidabile. Era nevoie de un cal puternic att fizic,
ct i psihic, pentru a face fa stresului.
Ce ai de gnd, s-o vezi omort pe Alexandra?
Vai de mine! Un zmbet de reptil i schimonosi
faa lui Haskell. Acesta e nceputul unei colaborri lungi
i, mutual, avantajoase ntre mine i Alexandra.
Christian l privi tios, sprncenele unindu-i-se deasupra
ochilor albastru-nchis. Da, domnule lord, tie s stea n
a, adug omul, privind-o pe Alexandra cum i strunea
calul la oarecare deprtare. Trase un fum lung din
trabuc, expir adnc, apoi se ntoarse ctre Christian cu
o strlucire de rutate n ochi. Am auzit c te-a cam pus
la punct, n grajd. Era i timpul s fii pus la punct.
Oh, tiu care mi este locul, Tully, zise Christian. n
frunte. Privi ctre aren unde echipele de serviciu
ridicau cteva pori i le ddeau jos pe altele, fcnd
pregtirile pentru final. Alexandra i cu mine am avut o
mic nenelegere, dar o rezolvm noi.
Haskell se ntoarse i l mpinse cu for, n umr, pe
Christian, cu degetul su arttor bont.
ine-te departe de antrenorul meu, englez

ngmfat. Are altceva mai bun de fcut dect s umble


cu tine. i tiu eu obiceiurile, Atherton. Le vrjeti n pat
i nu mai au chef s lupte cu tine n aren. De data asta
n-o s-i mearg.
Christian se uit cu rceal la degetul nfipt n haina
sa. Folosindu-i ultima frm de autocontrol, de care
era n stare, i nfrn furia, transformndu-i energia n
demnitate i acoperindu-l cu gheaa dispreului su.
Haskell, pricepnd c mersese prea departe, se trase
un pas napoi, iar Christian i scutur, cu calm, umrul
hainei.
n ceea ce o privete pe Alex Gianni, spuse el,
formal, cu ochii si albatri prjolind faa crnoas i
nfloritoare a lui Tully, nu-i eti proprietar i nici tat,
lucru perfect posibil avnd n vedere vrsta. O plteti
ca s-i antreneze caii. Ceea ce face ea, n timpul liber,
nu e nici pe departe treaba dumitale.
Holbndu-se la el i nroindu-se din ce n ce mai
mult, Haskell i nghii rspunsul. Crainicul arenei
anun primul cal al finalei. Tully se ntoarse brusc i se
deprt ntr-un nor de fum.
Porc lipsit de maniere i prost crescut, opti
Christian, n urma lui.
Calul sau proprietarul? ntreb Robert, lund locul
lui Haskell.
Amndoi. Sunt fcui unul pentru cellalt. Poi s-i
nchipui c a avut tupeul s m avertizeze? Nenorocit
impertinent.
Braddock ridic sprnceana.
i Tully a pus ochii pe ghearul italian. Fir-a al
naibii, umflatul sta. Rse nencreztor i i bg
minile n buzunarele hanoracului verde, pe care l purta
peste costumul de clrie. Apoi i fcu semn cu cotul

prietenului su. Pariez c pe sta chiar nu poate s-l


trnteasc.
M rog lui Dumnezeu, pentru binele lui, s nu fie
nevoit s o fac, spuse Christian, cu un simulacru de
zmbet. Vorbele i ieir din gur cu un geamt,
fcndu-l pe Braddock s ridice iari din sprncene.
Christian se cutremur i-i frec ochii. Poate mi-a mai
venit o idee s apr onoarea tinerelor femei,
Dumnezeule! Se gndi. Tui i schimb subiectul.
Ghinionul lui la verticalul la.
Da, rspunse Robert cu resemnare. Se uit la
poarta cu pricina, o barier de stlpi albi i verzi, aezai
unul peste cellalt pentru a face, din obstacol, cea mai
nalt poart din traseu. Calul su fusese unul dintre
numeroii cai care l doborser n primul tur. Acum
fusese nlat mai sus, iar apropierea ngreunat i mai
mult. Nu cred c iapa asta este pregtit s prseasc
clasa vntoare, spuse el gnditor, distanele o omoar,
ntotdeauna ncearc s mai fac un pas n ultima
secund.
E ngrijorat, zise Christian, dnd din umeri. Nu
are ncredere n tine pentru c o lai liber, iar ea nu
prea este pregtit pentru asta. ine-o mai strns puin,
ncurajeaz-o.
Tu tii ntotdeauna cum s te compori cu o
doamn, mormi Braddock, tachinndu-l. Dar ce faci
cnd te trntete?
Mai tac-i gura, spuse Christian, amuzat.
i ntoarser atenia ctre ring, acolo unde un alt
concurent doborse obstacolul vertical, alb cu verde.
Privirea lui Christian alunec ctre captul ndeprtat al
arenei, acolo unde Alex atepta clare pe Terminator.
Ce trebuie s faci dup ce eti trntit? Se ntreb. Te

ridici i ncerci iari. Era hotrt s ncerce iari cu


Alex i, cu ct era mai devreme, cu att mai bine. Avea
un pariu de ctigat, un mgar de fcut de ruine i o
doamn de cunoscut mai bine.
Terminator i ciuli urechile i ncerc s mute calul
care prsea arena. Alex i smuci capul ntr-o parte i l
mutrului ntr-o italian rapid. Cuvintele puternic
accentuate plutir ctre Christian, aduse de briza blnd
de primvar. Limba italian era unul dintre puinele
lucruri folositoare pe care le nvase la Cambridge,
dup ce fusese dat afar pentru c gurise barca unui
profesor, cnd acesta mai era nc n ea.
Ce a spus? ntreb Braddock.
Face comentarii la adresa strmoilor lui.
Cred c se refer la ai lui Tully. Din spate se
aseamn foarte mult.
Izbucnir n rs i fur imediat imortalizai pe film.
Ce faci cu aparatul la de fotografiat, Carter?
ntreb Robert.
Carter Hill i ridic privirea din mulimea de butoane
i comutatoare i i aez o uvi rebel de pr. Avea
treizeci i trei de ani, era nalt i suplu, ca toi cei din
familia Hill. Zmbi mulumit, reuind, oarecum, s arate
a avocat, chiar i fr rob.
Primul spectacol n noua aren, spuse el. Tata
vrea o mulime de poze. Mare pcat c nu o s te avem
n final, de data asta, Robert.
Ghinionul, zise Robert dnd din umeri.
Alex intr n aren, iar atenia lui Christian se
concentr asupra ei. Avea impresia c urma s fac
propriul su breack, dar, n ceea ce-l privea, att el, ct
i Alex urmau s fie nvingtori, n cele din urm.
Alex inspir adnc i expir ncet, ndemnndu-i

calul ntr-un trap uor, n vreme ce trupul i se relaxa. l


ndrept pe Terminator ctre primul obstacol i se
blestem cnd un gnd hoinar i veni n minte. (Asta
este ocazia ta s-i ari lui Christian Atherton de ce eti
n stare).
Terminator i ciuli urechile i se arunc peste
obstacol, realiznd, cam trziu, c este mai nalt ca
nainte i c trebuie s fac un efort mai mare. Alex
aproape c i pierdu echilibrul la sritura, neateptat de
nalt. Pn s aterizeze i recptase echilibrul i
autocontrolul.
Ctigar la verticalul verde. n vreme ce ceilali cai
avuseser probleme cu ntoarcerile brute i accelerrile
rapide, necesare pentru a nu atinge obstacolul, spaiile
nguste i atacarea obstacolelor erau punctele forte ale
lui Terminator.
Ls obstacolul neatins i se deprt de el cu
elegan. Alex rse i-l btu pe gt. Era bine s ctigi.
Pierduse att de mult n ultimii ani, nct fiecare mic
victorie era o crmid la zidul propriei ncperi n sine.
n afara arenei, lunec de pe cal i-l ddu n grija
ajutoarelor sale adolescente, cele dou HeathersHeather Connelly i Heather Montrose, ucenice care
lucrau pentru lecii. Le ddu instruciuni s-l calmeze pe
Terminator i s-l fereasc de ceilali cai. Nu l-ar fi lsat
n grija uneia singure, dar mpreun nu puteau avea
probleme. l acoperir cu o ptur de ln i se
ndeprtar. Clreii, n trecere, o felicitau, iar ea le
mulumea, zmbind n vreme ce i scotea casca i i
elibera prul.
Ce i-am spus eu, scumpo, zise Tully Haskell,
zmbind. i deschise braele expansiv, ca i cum s-ar fi
ateptat ca Alex s se npusteasc asupra lui.

Aproape c nu se putu abine s nu-i arate repulsia;


capetele se ntorceau ctre ei.
V rog s-mi spunei Alex, domnule Haskell, zise
ea, simind cum i se rscolete stomacul.
Cum zici tu, Alex. Hai s ne fotografiem, zise el,
fcnd semn ctre aren.
El i oferi braul, ns ea era preocupat s-i
aranjeze echipamentul i intr n aren alturi de el,
gndindu-se c nu are rost. Doar nu ctigase Cupa
Mondial. Proprietarii, chiar i cei dominatori ca Tully
Haskell, nu se fotografiau cu clreii lor pentru victoriile
la concursurile de iniiere. Relaxeaz-te, Alex. Treci
peste asta i poi s mergi acas la Isabella, i zise ea.
Unde este trofeul, ntreb Carter Hill, cu aparatul
de fotografiat n mn i privind ctre masa juriului,
unde era oarece agitaie printre cele cteva persoane
adunate acolo.
Deodat, Christian Atherton iei din mulime, cu o
privire triumftoare i o mic cup de aur n mn.
Privirea sa fix se concentr asupra lui Alex, cu
magnetismul la maxim. Ea nghe, fascinat, uimit.
Prea de neconceput cum putea obine un asemenea
rspuns de la ea, cu att de puin efort, o excita, iar
excitarea o fcea s-i fie team.
Mi s-a fcut marea onoare de a v nmna
premiul, doamn Gianni, spuse el ncet, strecurndu-se
ntre ea i Haskell. Adevrul era c luase trofeul din
mna unei fetie de nou ani i apoi o consolase,
mituind-o cu un dolar. Meschin, dar eficient.
Asta este a mea, Atherton, spuse Tully, cu tupeul
neruinat al unui copil rzgiat. Se ntinse dup cup cu
mini lacome.
Christian zmbi strlucitor cnd Carter Hill fotografie.

Poftim, domnule Haskell, stai-ar n gt, zise el, n


oapt. i ntoarse zmbetul ctre Alex. Felicitri.
Mulumesc, spuse ea, nvingndu-i dorina
copilreasc de a-i da cu tifla. Cred c eu i Terminator
ne-am descurcat foarte bine.
Da, zise Christian, caracterul su zeflemitor
rspunznd luminii arztoare din ochii ei i aerului
provocator al brbiei. Dumnezeule, dar era adorabil!
Focul acela interior, pe care abia l percepuse n grajd,
ardea acum strlucitor. Era prea prins de bucuria
victoriei pentru a ncerca s-l ascund, aa cum o
fcuse nainte. i atinse uor nasul cu vrful degetului i
privi scnteile de aur care i izbucneau din ochi.
Poate ai timp s-l pregteti pentru sezonul de
steeplechase.
Avem timp suficient s ctigm i un grand prix
sau dou pn atunci, rspunse Alex, nepat, surprins
s descopere c-i face plcere s schimbe ironii cu
Christian. Sngele i fierbea cam n acelai fel ca atunci
cnd srea peste obstacole, pe un cal rapid i puternic.
Haskell mormia i-i mngia cupa pe burt.
Christian continu s priveasc n ochii de chihlimbar ai
lui Alex, citind un bogat amestec de emoii n adncurile
lor scnteietoare i simind c sngele i se nclzete.
Privirea lui alunec spre curba accentuat a buzei sale
inferioare i un zmbet lene i apru n colul gurii, pe
msur ce dorina i se ncolcea n jos, spre abdomen.
Doar nc o fotografie, oameni buni! Spuse Carter
Hill, ridicndu-i aparatul de fotografiat.
Tully i ridic trofeul i i art dinii. Alex l privi pe
Christian, nefiind n stare s se uite n alt parte.
Christian se aplec i o srut chiar n momentul
declanrii aparatului. O cldur languroas i se rsuci

nti n cap, apoi n jos, ducnd cu ea toat puterea


fizic. Totul a fost fr cel mai mic efort. N-a fost nici
agresiv, nici mcar intim. A fost doar o uoar frecare a
buzelor lui de ale ei. i totui, era slab i confuz.
Ddu vina pe oc. Nu mai fusese srutat de mult timp.
Nu dduse voie nimnui s se apropie att de mult,
nct s o fac Christian nu ceruse voie Pur i simplu
prinsese momentul i o fcuse, ca i cnd ar fi avut tot
dreptul s o fac. Nu avea dreptul. Arogana sa
declan vechea flacr a furiei, iar propria ei vin,
pentru faptul c i fcuse plcere, turn benzin peste
foc. Se trase napoi i l plmui, dnd drumul unui torent
de vorbe n italian, n vreme ce Carter Hili fotografia.
Christian rdea ncntat de temperamentul ei. Ar fi vrut
s se lipeasc de ei era prea experimentat ca s nu
neleag asta. ns ea i dduse ceea ce, fr ndoial,
merita. Obrazul l nepa, dar nu se compara cu senzaia
de abandonare a buzelor ei sub ale sale. Minunat,
delicioas, mbttoare.
Scuzele mele, doamn Gianni, spuse el, n oapt,
prinzndu-i minile n ale sale. Mi-e team c mi-am
pierdut capul. Vorbind nc n italian i ip c i va
pierde i altceva, n afar de cap, dac va mai ncerca
s o srute iari.
O s in minte, spuse Christian, iar ochii si
albatri i jucau. Sunt destul de legat de acea parte a
anatomiei mele. Alex se nroi deodat, nelegnd c
pricepuse fiecare cuvnt pe care l spusese. O furie
iraional o ardea, pentru c el nu avusese delicateea
s-i spun c vorbete italiana.
S nu se mai ntmple, nc o dat, domnule
Atherton, spuse ea. Ridicndu-i nasul cu mndrie, iei
din aren val-vrtej.

Nu pot promite asta, doamn Gianni, opti


Christian, urmrind-o ieind i admirndu-i unduirea
oldurilor suple. Nu pot promite deloc.
Alex se repezi n boxa sa, i arunc lucrurile n
geant i blestem ziua cnd Dumnezeu crease
brbatul. Ar fi putut s se scuteasc de efortul acela, s
fac femeia i s spun c a trecut o zi. Era sigur c
tot ce era ru n lumea asta n mod sigur, tot ce era
ru n lumea ei putea fi atribuit, n mod direct,
brbailor. Nu erau buni de nimic altceva dect s
deschid borcane, s ia lucruri de pe rafturile nalte... i
s srute. njur lung i colorat. Buzele i mai ardeau
nc, n urma contactului cu ale lui Christian.
Arunc mnuile pe care le purta i i aps buzele
cu degetele, legnndu-se uor pe msur ce un curent
puternic de dorin o cuprindea. l simea nc, cald,
proaspt i foarte, foarte tentant.
Oftatul scpat din pieptul ei era plin de disperare. Nui putea permite s se lase atras de Christian Atherton.
Nu-i putea permite s-l lase s se dea n spectacol cu
ea, se gndi Alex, iar mnia o rscoli din nou,
cuprinznd-o n vrtejul ei.
S-l ia naiba; s-o srute pe ea, n felul sta! Cine se
credea? Maiestatea sa? De fapt, chiar era, dac se
gndea puin. Alex se ncrunt; mai era un motiv pentru
care nu trebuia s se lase atras de el. Ar fi o proast s
se gndeasc c viitorul ei ar putea include un bogat fiu
de conte, iar ea nu era o proast. ncetase s mai fie o
proast n ziua cnd Michael De Grazia o prsise.
Avea o via de reconstruit i o fiic de crescut. Avea
motive serioase s se ndoiasc c Atherton ar fi
interesat de vreuna dintre acestea. Brbaii de tipul lui
nu erau interesai dect de propriile lor dorine. Acesta

este alt fapt de via pe care nvase s-l accepte.


Scondu-i subiectul din cap, Alex intr n boxa lui
Terminator i lu ptura de pe acesta. l mai verific,
nc o dat i prsi boxa fr a mai privi napoi. Calul o
privi i-i cltin amenintor capul.
Terminator nu-i era pe plac, aa cum nu-i era pe plac
nici proprietarul, dar nu-i putea permite s aib
preferine. Venise n Virginia fr niciun fel de reputaie.
Nu se putea atepta s atrag interesul unei alte
categorii de proprietari, pn cnd nu i va face un
nume prin mulimea de clrei.
Aceasta se va ntmpla cu timpul. Nu avea ndoieli n
privina capacitii ei de a concura Cu cei ca Christian
Atherton sau Robert Braddock, sau chiar cu legendarul
Rodney Jenkins. Tot ce-i trebuia era timp i ansa de a
dovedi ceea ce este. Faptul c trebuia s o dovedeasc
pe cai ca Terminator nu era cea mai mare fericire, dar
asta era. Zvornd ua de jos a boxei, i permise o
scurt privire mprejur.
Grajdurile de la Green Hills vorbeau de averi
considerabile i bun gust. Boxele din stejar erau
luminoase i ncptoare. Coridorul era lat i bine
curat. Nu era urm de pnz de pianjen, iar aerul
mirosea a fn dulce, a lemn de pin i a cai ngrijii
perfect. Boxele pe care le nchiriase, n acea zi, erau n
grajdul vechi, dar Alex tia c familia Hill se extinsese n
ultima vreme, construind nc un grajd, cu o mare aren
acoperit. Dup ani de avocatur, Hayden Hill se
retrsese i se hotrse s se dedice, n exclusivitate,
concursurilor de clrie. Nu precupeea niciun efort; l
momise chiar pe Robert Braddock, de la Spruce Tree,
s vin i s antreneze pentru el. Banii! Se putea ca
acetia s fie cauza tuturor relelor, dar erau, n acelai

timp, baza oricrui succes.


Alex bgase tot ce i lsase Michael, pn la ultimul
bnu, n mica sa afacere de la ferma pe care o
nchiriase la Briarwood. Locul era cam srccios, dar
binior situat. Niciuna dintre cldiri nu fusese zugrvit,
de vreo douzeci de ani, iar gardurile erau ntr-o stare
jalnic. Chiar i n cele mai bune zile, nu putuse s se
compare cu Green Hills sau ferma Quaid, care erau
peste o colin sau dou de ferma sa. Un tremur o
cuprinse la gndul c Christian Atherton locuia la civa
pai de ea. O distan foarte mic, dar i despreau anilumin n privina strii sociale.
Va strmba probabil din nasul lui aristocratic, ia
vederea fermei sale mici i srccioase.
Recunosc c nu este cine tie ce, dar este un
nceput, opti ea, consolndu-se. Un nceput ntr-un loc
unde nu avea niciun trecut. Un nceput de list.
Am fcut-o astzi, nu-i aa, scumpo?
Alex tresri, vorbise de una singur, dar i reveni
att de repede, nct era sigur c Tully nu observase.
Trase de poalele bluzei negre bufante, pe care o
mbrcase peste bluza alb, ncercnd s nu bage de
seam c privirea lui Haskell ntrzia, mai mult dect era
necesar, pe pantalonii gri-deschis cu care era
mbrcat.
Da, aa este, domnule Haskell, spuse ea, formal.
Am fost mulumit mai ales de iap. Nu am nicio
ndoial c va merge la concursurile de categoria A.
La dracu, i-a ntrecut pe toi ceilali, nu-i aa.
Scumpo? Haskell o btu uor pe umr pe Alex i rse,
un rset mai mult de automulumire dect de bucurie.
Acesta era Tully Haskell! Era un om care se ridicase, cu
chiu cu vai, din srcie la prosperitate i nu uita

niciodat s aminteasc oamenilor despre asta. Avea


impresia c aceasta l fcea oarecum superior.
Mentalitatea celui care crede c numai cei puternici
supravieuiesc, considera Alex.
Se eliber de atingerea lui, ct mai nepstor cu
putin i l privi cum se sprijin neglijent de ua de jos a
boxei iepei. Dac ar fi fost cal, Alex l-ar fi refuzat fie i
numai din cauza ochilor. Erau mici i reci, trdnd un
temperament pe msur purta panglica albastr pe care
o ctigase iapa sa; era prins de cma s o vad
toat lumea, ca i cum victoria iepei s-ar reflecta
favorabil asupra lui.
Da, i-a ntrecut, totui acesta este un concurs de
nceptori, spuse Alex. Cred c se va comporta bine i
ntr-o companie mai select. E o iap foarte bun.
Aceasta era o afirmaie neconvingtoare. Olandeza
era de clas mondial. Alex i mulumea lui Dumnezeu
pentru c i trimisese acest cal minunat, cu care s
lucreze. Dac ar fi avut doar una ca Ducesa, ar fi clrit
o duzin de cai de felul lui Terminator i ar fi fcut fa
unei duzini de tipi ca Tully Haskell, fr s se plng.
Iapa roaib era linitit, frumoas, talentat i valora o
avere. Ce fcea cu ea un om ca Tully Haskell, Alex nu-i
putea imagina. Era ca i cum i l-ar fi imaginat pe acest
om la bra cu prinesa Diana. O nepotrivire complet.
Da. Mormi Tully, scondu-i un trabuc lung din
buzunarul de la piept al cmii. l rsuci ntre degete,
ca o sfidare la adresa avertismentelor de interzicere a
fumatului din jur, apoi adug:
Este o iap nemaipomenit de bun. i nici
clreul nu-i mai prejos. Haskell i fcu cu ochiul i
muc captul trabucului.
Alex i stpni un val de repulsie i-i spuse c cel

pentru care concura nu voise s spun altceva prin


gestul lui c i fcuse doar un compliment pentru felul
cum clrise. Dar nu era aa, spumeg ea, simind cum
i se strnete furia. Flirta cu ea, aa cum o fcea
ntotdeauna. Nu-i rspunsese niciodat la fel, dar
aceasta nu-l descurajase.
Mulumesc, domnule Haskell, spuse ea, privind cu
rceal ctre vrfurile cizmelor. Ct o s-i trebuiasc
cretinului stuia s priceap? Se gndi.
Tully, zise el cu o voce din cale afar de familiar.
Spune-mi Tully, iubito i o s fim ca dou boabe ntr-o
pstaie.
Ideea de a fi o boab ntr-o pstaie, cu Haskell, nu
prea era una apetisant. Dei el nu fcu nicio micare
spre a se apropia de ea, Alex nu se putu abine de la a
nu se ndeprta de el. Unde dracu era Heather oricare
dintre ele se ntreb ea, deschiznd ua lui Terminator
i intrnd n box; prefera compania calului dect a
proprietarului. Se apropie de cal i ncepu s-l perie.
Iat apa mineral pe care a-i cerut-o, domnule
Haskell.
Mulumesc, Heather, scumpo.
Peria se opri pe spatele lui Terminator, n vreme ce
Alex privea afar din box, cu sprncenele ncruntate a
suspiciune. Haskell primi cutia cu ap mineral, prnd
nici uimit, nici suprat. Heather Connelly se apuc de
treab, fr s-i mai arunce omului vreo privire.
Ar trebui s mai ncetezi cu paranoia asta, se gndi
Alex. Era ridicol s cread c Haskell o trimisese pe fat
aiurea, pentru a rmne singur cu ea. n plus, nu era
nicio ans de a rmne singur n grajd, cu concurenii
intrnd i ieind continuu. Se obosea de poman cu
aceste frmntri i, innd cont de ct treab avea,

acesta era ultimul lucru pe care trebuia s-l fac.


Terminator profit de lipsa de neatenie a antrenorului i
ncerc s o mute. Alex sri ntr-o parte i se mustr
pentru neglijen. Dac legturile ar fi fost mai largi,
lumea ar fi putut s-o strige Lefty (Stngacea). Ce s-ar fi
ntmplat atunci cu ea i Isabella?
Are pe dracu n el, remarc Tully, mulumit de
atitudinea urcioas a calului.
Alex i uier prerea ei, apoi iei din box i ncepu
s-i bage echipamentul n geant. Terminator ar fi mult
mai folositor sub form de geant sau sub form de clei,
se gndi ea, dar proprietarilor nu prea le place s aud
chestii din astea, de la antrenori.
D-mi voie s te ajut, scumpo, zise Haskell,
ajungnd la a n acelai timp cu Alex. Minile lui o
atinser cnd apuc aua, iar burta lui i atinse spatele.
Alex nfc aua i se rsuci din mbriarea lui,
avnd grij s-l loveasc, n coaste, cu scara de oel.
M descurc, domnule Haskell, spuse ea,
ncercnd s-i potoleasc impulsurile i s zmbeasc
politicos. Mulumesc, oricum.
Frecndu-i coastele, absent, el o privi strmb, apoi
ddu din umeri ca i cum ar fi vrut s spun c era
ghinionul ei.
n regul, trebuie s plec acum. O s trec pe la
ferm, sptmna viitoare.
Stpnindu-i intenia de a-i spune s nu se
deranjeze, Alex ddu din cap, apoi respir uurat cnd
Tully se ndeprt. i continu treaba blestemndu-se
n oapt, n italian i aruncnd cteva vorbe colorate
la adresa odiosului domn Haskell. Exagerase. Era o
fetican. Exagerase. Fusese o proast. Tully Haskell
era brbat. Numai asta, i zise ea, este o belea destul

de mare pe capul lui chel. Nu urmrise nimic cu flirtul


su. ncerca doar apa, s vad ce fel de primire va
obine. Oricare brbat ar fi fcut la fel s-i ia dracu pe
toi. Cnd va nelege asta cu mintea lui ngust, anume
c nu avea nicio ncurajare de la ea, va renuna. Era
simplu, se gndi ea. Trimisese semnalele necesare.
ndat ce nu va mai fi o noutate i brbaii din meseria ei
vor nelege c nu este interesat de distracii, viaa i
va lua cursul ei obinuit, aa cum voia, pentru ea i
familia ei.
Termin cu mpachetatul, vorbind nc n limba sa
matern. Bunicii si, care emigraser din Italia, n
California, dup cel de-al doilea rzboi mondial,
insistaser ca nepoata lor s vorbeasc italiana n casa
lor.
Alex o mai vorbea nc din obinuin, pe lng cas
i la grajd, mai mult pentru plcerea elevilor ei
adolesceni, care credeau c este foarte ic s prind i
ei un cuvnt, dou.
Am terminat aici, Alex, zise Heather, dndu-i
prul blond pe spate. Pot s m duc s privesc?
Da, da, spuse Alex, n italian, absent.
Miile grazie. Fata zmbi i se ndrept ctre ua
grajdului, strigndu-i Ciao!
Alex zmbi i ddu din cap.
Bon giorno, Signorina Gianni.
Vocea catifelat de brbat i puse simurile n gard,
imediat. Rspunsuri ale trupului, pe care uitase c le
mai are, o copleir o cldur, o atingere i o plcere
ciudat. Alex i le reprim, punndu-i-le sub control
nainte de a-i ridica privirea pentru a-l vedea pe
Christian, de cealalt parte a coridorului, sprijinindu-se
de o box. Se schimbase de costumul de clrie, n

blugi strmi, un tricou de aceeai culoare cu ochii si i


o jachet aurie, care prea moale i tentant la pipit.
Prea relaxat i sexy i zmbetul acela apetisant o
invita s fie i ea relatat i sexy, ca el. Cel mai ru era
c o parte din ea voia cu insisten.
l privi ndreptndu-se agale ctre ea, micndu-se cu
o graie subtil i lene, care spunea multe despre
originea i constituia sa fizic. Ochii si i prinser pe ai
ei, n raza lor puternic, iar zmbetul i acoperi faa,
vrnd s spun tiu ce bine ne-ar fi n paf.
mi face mult plcere s te vd, spuse el, n
italian, cu un accent perfect i catifelat. Cuvintele o
nvluir pe Alex asemeni mngierilor de mtase.
Bine, eu nu sunt ncntat s te vd, i rspunse
ea, cu fn.
i arunc o privire rnit, care i ntoarse stomacul pe
dos, apoi ridic braele ntrebtor.
De ce?
De ce, de ce? Izbucni Alex, fcnd un pas ctre el.
Ridic un deget acuzator ctre el. i spun de ce... Se
stpni chiar nainte de a-i pune degetul n piept.
Stpnete-te, Alex, stpnete-te, se gndi. Fr ieiri
emoionale, fr manifestri de temperament i pasiune.
i trase mna napoi i o cobor, ndeprtndu-se de el,
ncercnd s se fereasc de cmpul su magnetic. Nu,
nu, pleac. Du-te la dracu, las-m n pace, te rog,
spuse ea, n italian.
Christian o ascult spunndu-i s-o lase n pace, dar
nu se supuse. Era deja prea curios s afle cine era
aceast femeie. Voia s tie de ce i reprima emoiile
de fiecare dat cnd ameninau s topeasc gheaa din
jurul ei. Voia s tie de ce era att de nerbdtoare s
scape atunci cnd scnteile dintre ei erau att de

evidente i de puternice. Se apropie i simi cum crete


temperatura ntre ei.
Nu fi suprat pe mine, i spuse el, cu sinceritate,
iar o sprncean i se ridic puin.
Alex pufni indignat, hotrt s nu se lase dus de
scuzele lui.
Sunt furioas, dac vreau. Nu-i pare ru pentru
ceea ce ai fcut, ci pentru c te-am plmuit.
A, bine, cred c ai dreptate, spuse el, cu un
zmbet care o invita i pe ea s zmbeasc. Dar ea nu
o fcu. Dumnezeule, era dintre cele dure! Acesta era cel
mai bun dintre zmbetele sale! Nici nu-i putea aminti
cte femei cucerise cu acest zmbet. Devenind serios,
tui i-i ceru scuze: Uite ce e, Alex, te rog s m ieri
dac te-am pus ntr-o situaie neplcut. N-am vrut s-i
fac niciun ru.
Asta nu rezolv totul, murmur Alex, gndindu-se
la alt brbat bogat i privilegiat, care crezuse c poate
disprea pur i simplu, ca apoi s rezolve totul cu o
scuz.
Atunci las-m s m revanez fa de tine... la
cin? Nick face un polo del padrone excelent.
O s-l ncerc cndva.
Dar nu n seara asta... spuse el, ncet. i nu cu
mine.
Nu.
Oft din greu, ca i cnd ar fi gsit toate acestea
extrem de obositoare. Bine, se gndi Alex, s se
plictiseasc, poate i piere cheful. Acesta era, la urma
urmei, planul, i reaminti ea, ncercnd s ignore
dezamgirea interioar.
Trebuie s m ntreb de ce, spuse Christian, iar
ochii i se ngustar speculativ, n timp ce se apropia.

Alex ncerc s se retrag, dar el reui, nc o dat, s o


ncoleasc.
Lat motivul, spuse ea, ridicndu-i brbia,
sfidtoare. Poate c nu-mi placi.
Nu asta a fost impresia care mi-au fcut-o buzele
tale, iubito, iar colurile gurii sale se ridicar.
Ce impresie i-a fcut palma mea?
C eti violent.
Ai un rspuns pentru toate, nu-i aa?
Nu, opti el. Nu am idee cine eti cu adevrat,
Alexandra Gianni. Dar am de gnd s aflu.
Teama care i fulger n privire fu instantanee. Alex
nu fu n stare s i-o ascund lui Christian. La naiba cu
el! De ce nu-i acceptase refuzul i nu o lsa balt, ca
ceilali naintea lui?
Strlucirea de rpitor din ochii lui se nmuie n ceva
cald i curios, cnd vzu ncordarea din expresia lui
Alex. Ce enigm drgu era: foc i ghea, arogan i
nesiguran. Chiar i fr a ncerca, ea esea un
descntec n jurul lui, iar el nu avea ndoial c ea nu ar
fi fost bucuroas s-l aud.
O s fac, oricum, o rezervare pentru cin, opti el.
Nefiind n stare s se abin, se aplec i i atinse
buzele de ale ei, gustnd iari din dulcea dorin, din
dorina de a rspunde i apoi din retragerea brusc a
emoiilor ei. Pi napoi i-i prinse mna pe care o
ridicase pentru a-l plmui Dei ea opuse rezisten, el io ridic uor la buze i i srut degetele.
Pn cnd o s ne revedem, draga mea, spuse el,
cu un zmbet tandru, ndeprtndu-se cu elegan de
ea. Arrivederci, Alexandra!
Capitolul 4

Pompos, ncrezut, arogant... brbat! Alex rosti ultimul


cuvnt ca i cum ar fi fost cel mai mare blestem.
Tensiunea rigid din muchii ei se transmise calului.
Capul lui Terminator se ridic, abdomenul i se ncrei i
fremt nervos. Sfori i se ddu n lturi ca un iepure
care se ascunde n tufi.
Alex i vorbi blnd, mustrndu-se pe sine pentru c se
lsase tulburat. Cnd l clrea, nu mai era loc n capul
ei pentru nimic altceva dect s termine cursa. Aa cum
i-a spus cea mai mare parte a zilei, nu se va mai gndi
la Christian Atherton, dar creierul ei se ncpna s i-l
aduc n minte, la fiecare cinci minute. ndeprt
imaginea, cu o furie voit, irosind alte cinci minute de
timp i energie. La naiba cu el, oricum.
Tot ce voia era linite; linite pentru a-i crete fiica i
pentru a se pune pe picioare n profesia sa. Nu
nelegea de ce o urmreau brbaii, cnd ea nu fcea
nici cel mai mic efort pentru a-i ncuraja. I se prea lipsit
de sens ca un brbat ca Christian Atherton s-o mai ia n
seam a doua oar, dect poate pentru a-i fura un srut.
i muc buza i oft cu destul de mult disperare n
momentul n care senzaia vie a buzelor lui peste ale
sale i reveni n minte, att de real ca i cnd de-abia
se ntmplase. l simea cald i dulce. Simea nc
tentaia de a se sprijini de el. S-l ia naiba pentru c o
fcuse s-l doreasc iari! S-l ia naiba pentru c
trezise dorine pe care, curnd, le-ar fi lsat n urm.
Poate cel mai frustrant lucru, n chestia asta cu
atragerea brbailor, era acela c intrase n oarece
necaz pentru a se face ct mai puin observat. Coama
lung pn la talie, de care era ncntat Michael, fusese
retezat. Nu se mai machia. Sticluele de parfum, pe

care le iubea att de mult, stteau nefolosite pe msua


de toalet. Cu excepia pantalonilor de clrie, care i
erau necesari, hainele ei erau largi i brbteti, fr si scoat n eviden vreo parte a corpului. Fcuse puin
efort concentrat pentru a-i suprima personalitatea
expansiv, impunndu-i s vorbeasc ncet, calm,
uniform, s arate ct mai puin din temperamentul italian
i emoiile puternice care zceau nuntru. i scurtase
chiar i numele, pn la cea mai puin feminin form.
Pe scurt, era sigur c nu fcuse nimic care s-l
atrag sau s-l ncurajeze pe Christian Atherton i,
totui, era clar c avea de gnd s o urmreasc.
Sesiznd lipsa ei de concentrare, Terminator se
ncord sub ea. Doar reflexele extraordinare i un sim
al echilibrului excelent o salvar de la a fi aruncat din
a. Strngnd uor friele, Alex se ridic n a i ls
calul uria s se avnte ntr-un alop nebun.
Descoperise c Terminator se plictisea repede de
exerciiile n aren, aa c prefer s-l duc n galop
prin pdurea care se ntindea pe colina de lng ferm.
Merita o zi departe de obstacole, iar ea nsi voia s se
elibereze. Faptul c niciodat nu va fi n stare s scape
de gndurile i amintirile ei era o realitate pe care nu
voia s-o accepte.
Cu un efort, se concentr asupra calului. Se ndrept
n goan, elegant, ctre vechiul drum forestier. Pdurea
era pe cale de a nverzi, deja o parte din ea strlucea de
frunzele noi ale acestui an. Aerul era concentrat i
aromat cu promisiunea ploii i a noii viei vegetale. Alex
respir adnc, umplndu-i plmnii i limpezindu-i
gndurile... i totui, se gndea la Christian Atherton.
Christian ddu drumul calului de-a lungul potecii.
inuta sa era perfect capul sus, gleznele jos, spatele

drept dar mintea i era n alt parte. De cealalt parte


a colinei, mai exact. Nu avea nc un plan, dar spera si vin n minte ceva nemaipomenit, pn cnd va ajunge
la grajdul lui Alex.
Trebuia s se recunoasc nc n inferioritate, att n
privina vorbelor, ct i a faptelor, fa de o femeie
drgu i intrigant. Gustul ei i era nc pe buze.
Amintirea clipei cnd trupul ei se unduise uor pe al lui
era proaspt. La fel era amintirea strlucirii ochilor ei
de chihlimbar, a limbii ei fierbini i a palmei pe care i-o
dduse. Un rset i curb gura. Bnuia c doamna avea
o mulime de alte simminte asemntoare, dar prea
hotrt s i le in n fru.
Se nfior cnd i aminti de izbucnirea ei spontan
de emoie i de felul n care i-o reprimase, nfiorarea lui
se adnci cnd se gndi la zmbetul strlucitor care i
luminase faa doar pentru a fi stins, nnegurat de
tristeea din ochii ei.
Secrete, secrete, Alexandra, murmur el, iar un
sentiment nedefinit l cuprinse. O s le aflu pe toate, fie
c vrei sau nu.
Cei doi clrei trecur printre copaci, n acelai
moment. Christian zmbi recunoscnd clreul cu
caschet de jocheu stacojie, apoi se strmb cnd vzu
calul. i trase surul ctre dreapta, pentru a evita
ciocnirea. Alex i Terminator se ntoarser n aceeai
direcie, iar cele dou perechi o luar la galop pe panta
uoar a pajitei.
Caii se apropiar unul de cellalt. Terminator i ciuli
urechile. Alex trase de fru i blestem n oapt cnd
vzu c obine o mrire a vitezei. n faa lor se ntindea o
mil de cmp deschis, iar Terminator era hotrt s
ajung la captul ei, naintea calului de lng el.

La dracu, Christian, oprete, strig Alex. Crede c


este o curs! Christian inu surul la o jumtate de
lungime n urm, apoi la o lungime, dar Terminator se
npustea nainte mai repede, lipsit de control.
Ridicndu-se n
scri,
i ndemn calul,
impulsionndu-l cu minile i picioarele. Surul rspunse
cu o cretere a vitezei, care aduse iari caii cap la cap.
Alex se lsase pe spate, trgnd de fru cu fiecare
pictur de putere, dar fr niciun efect asupra
animalului. innd frul calului su n mna dreapt,
Christian ntinse mna stng; degetele lui prinser frul
lui Alex apoi se strnser n jurul lui.
D-i drumul, i strig Alex, n timp ce Christian se
trase napoi, micarea lui apropiind cei doi cai.
Alex ncerca disperat s-l trag pe Terminator n
cealalt parte, dar murgul i schimbase deja inteniile.
Acum nu mai voia s ctige cursa, ci s-i distrug
adversarul. Cu urechile plecate, se ntoarse dinadins
ctre Christian i se izbi de sur. Calul lui Christian sri n
lturi pentru a scpa de dinii adversarului, se mpiedic
i se prbui, aruncndu-l i pe clre. Alex se nclin
spre dreapta, Terminator sri spre stnga, zbughind-o.
Ea se izbi de pmnt scrnind din dini i se ridic
imediat n fund, tocmai la timp pentru a-l vedea pe
Terminator disprnd n josul crrii, ctre cas.
La dracu, zise ea, rupnd un smoc de iarb i
aruncndu-l ntr-o parte. Calul lui Christian se ridicase
singur i sttea la marginea luminiului, pscnd i
uitndu-se, din cnd n cnd, la stpnul su, cu ochi
mari. Inima lui Alex ajunse n gt cnd privirea i se opri
la Christian. Prea amenintor de imobil.
Christian, l strig ea, cu o voce tremurat,
trndu-se ctre el. i desfcu cureaua caschetei de

jocheu, prndu-i-se c o sugrum, dar nu fu n stare s


respire ca lumea.
Christian era ntins n iarb ca un manechin, nefiresc
de imobil. Dac i pierduse cunotina? Nu purta casc
se poate s se fi lovit la cap. Dac... Alex nghii n sec
i refuz s-i continue gndul. n genunchi, se aplec
peste ei, cutnd snge i zgrieturi.
Christian?
El deschise ochii i zmbi slab.
mi place tare mult cum mi spui pe nume, iubito.
Uurarea trecu peste Alex ca apa peste un dig
distrus. Dup aceasta, veni valul furiei. Se ridic n
picioare i ip la el, n italian:
Nu eti rnit deloc!
ncearc s nu pari att de dezamgit, zise el. Se
ridic cu grij, evalund n gnd pagubele. Cteva dureri
mici, una mare, toate extremitile la locul lor i nc
funcionale.
Madre di Dios, Alex i ntinse braele ctre el, iar
ochii de chihlimbar i strlucir. Am crezut c-ai murit.
Asta te ateptai sau ce? O ntreb el, suspicios,
frecndu-i umrul prin haina de piele. Este a doua oar
cnd ajung la pmnt din cauza ta. Bineneles, nu m-ar
deranja dac ai fi aici, lng mine, adug el, cu un
zmbet rutcios. Alex se ncrunt la el i-i ncruci
braele la piept. Atunci, el continu: Cred c n-o s fii n
stare s mergi cu minile lipite de tine. Ironia sa i aduse
o privire dispreuitoare. El chicoti. Ea nu voia ca el s
tie ct de speriat fusese de perspectiva ca el s fi
murit. Era un nceput. Ai putea s-mi mulumeti pentru
c i-am salvat gtul frumos, adug el, reinndu-i
zmbetul cnd ochii ei de pisic l fulgerar iari.
M-ai salvat? Tu m-ai trntit!

Da, sigur, se prea c fiara ta avea de gnd s


alerge pn la Maryland. Te-am scutit de o cltorie
napoi acas.
Cel puin a fi fcut o plimbare, murmur Alex,
privind spre pdure, spre crarea care ducea ctre
ferma ei. Avea ceva de mers.
Poi s iei calul meu. Eu merg pe jos. Mergem la
tine pentru c este mai aproape, spuse Christian,
ncercnd s se ridice. Se sprijini n piciorul drept, clipi,
trase adnc aer n piept i se prbui la pmnt. Era o
ncordare n vocea sa cnd preciz: Cred c n-o s mai
fiu n stare s fac pe galantul.
Inima lui Alex i ajunse iari n gt; se repezi la el,
uitnd de reinere i lsnd la o parte emoiile.
Ce este? Ai vreo fractur?
Glezna, uier Christian printre dini. Treptat,
durerea i se transform ntr-o pulsaie, iar restul corpului
i se liniti. Cred c mi-am rsucit-o n cdere.
Vinovia i furia se luptau n Alex. ncercase s o
salveze de la un posibil dezastru, dar, la urma-urmei, nu
s-ar fi accidentat dac nu s-ar fi bgat n viaa ei. La
naiba, nu ea i ceruse s se amestece n viaa ei. i nu
ceruse nici sentimentele tandre i dorina de consolare
care se nteau n ea acum.
Fii drgu i ajut-m s-mi scot cizma asta,
nainte de a fi prea trziu, spuse el.
Eti sigur? ntreb ea, lundu-i piciorul, cu team,
n minile sale. O s doar.
Nu att de mult ct m-ar durea dac ar trebui s-o
tai. Acestea sunt cizmele mele preferate.
i scumpe, fr ndoial, se gndi Alex, privind pielea
fin. Ar fi putut plti hrana pe o lun cu preul acestor
cizme; i erau cele de purtare.

Stai aa, zise ea, ncercnd s scoat cizma. El


pli vizibil cnd ea se trase napoi. Broboane de
transpiraie i apruser pe frunte. Cizma nu se clinti.
Oprete-te, stai aa, spuse el, gfind. Trebuie s
m prind de ceva. ntoarce-te.
Alex l privi cu nencredere, dar se ntoarse cu spatele
la el, se aplec i i apuc piciorul iari, inndu-l ntre
picioarele sale uor deprtate.
Asta este, spuse Christian. Cel puin privelitea
este nemaipomenit.
La trei, opti Alex, nemulumit c-i tresrise inima
cnd auzise comentariul referitor la spatele ei. Unu...
doi...
El se sprijini cu cellalt picior, trase adnc aer n piept
i mpinse tare cnd ea spuse trei , trgnd de cizma
ndrtnic. Durerea i explod n glezn i-i trecu prin
corp ca un curent electric, dar piciorul se eliber.
Slbirea presiunii i aerul rece de primvar liniti
imediat durerea.
Christian se sprijini n cot, respirnd uurat, cu prul
n dezordine pe frunte. Eliberarea i ddu voie s
zmbeasc ctre Alex.
A fost i pentru tine la fel de bine? O ntreb el.
Alex se ncrunt la chipul su sexy, arunc cizma
spre el i ngenunche. i trase ciorapul i i examin cu
gingie glezna, care deja ncepuse s se umfle. Cu
mini atente, cut vreun semn de fractur, dar nu gsi
nimic.
Te rog, poi s faci la fel cu oricare parte a corpului
meu, spuse Christian, cu o voce senzual. C l durea
sau nu, i fcea plcere s-i simt minile mici i
pricepute pe trupul su. Gemu puin, pe nfundate, cnd
ngrijirile ei i aduser n minte visul erotic de noaptea

trecut, pe care ea i-l provocase.


Ar trebui s te las s mori, spuse Alex, ncercnd
s nu ia n seam cldura din obraji i senzaia brusc
din sni.
Dac o s faci asta, n-o s mai ai cu cine s mergi
la cin, n seara asta.
N-o s merg la cin cu tine, oricum, spuse ea, cu
hotrre, privindu-l drept n ochi. Nu m ncurc cu tine.
Christian pru jignit.
Cum poi s spui asta, dup ce mi-ai mngiat
piciorul? Drept cine m iei?
N-ai vrea s tii.
Bineneles c a vrea. Aplecndu-se n fa, i
prinse ncheietura minii cnd ea ncerc s se
deprteze. Alex se ncord imediat, iar ochii negri i se
mrir de o reacie de team instinctiv, pe care nu era
n stare s o ascund. Rspunsul ei involuntar i strni
curiozitatea i inima. Alex, a vrea s tiu totul despre
tine, spuse blnd, iar degetele sale i mngiau ncet
pielea ncheieturii, simindu-i pulsul. Ea l privi, cu inima
btndu-i tare. Se simea ca un iepure prins n capcan.
Christian o privea cu ochii si albatri i fici. Era
prea aproape. i simea magnetismul tentnd-o,
ndemnnd-o s micoreze distana dintre ei. Gura i se
crisp la amintirea srutului su. Fr s-i dea seama,
i trecu limba peste buza de jos. n cele din urm, auzi
cuvintele: Vreau s tiu totul despre tine.
Nu, opti ea, deprtndu-se de el, nu vrei s tii.
Contrariat i suprat, se ridic ezitant i se duse s
prind calul sur. Acesta veni de bun voie ctre ea,
ncreztor i supus, iar ea se gndi cu rutate la
nemernicul care o prsise. Lipsa de loialitate era doar
una dintre numeroasele trsturi negative ale lui

Terminator.
Christian reui s ncalece cu greutate. Dup ce se
aez n a, nchise ochii, ateptnd s se domoleasc
durerea ptrunztoare din glezn. Cnd trecu, reui o
palid imagine a zmbetului su cuceritor la adresa lui
Alex i art ctre spaiul limitat de pe a, din faa lui.
Poi s clreti cu mine, o invit el, tiind c va
refuza.
Doar ideea de a fi att de aproape de el o fcu pe
Alex s roeasc. Putea s-i imagineze atingerea
braelor sale puternice n jurul ei, atingerea oldurilor, a
snilor... Suprat pe ea i pe hormonii ei trdtori, l
privi mbufnat i porni pe jos pe potec, ctre ferm.
Christian o privea mergnd cu cizma lui n mn i nu
putea nelege de ce fuge. De ce? Avea de gnd s afle.
Mai devreme sau mai trziu, ntr-un fel sau altul, va afla.
Dumnezeule, Alex, m-ai speriat de moarte!
Exclam Pearl Washington cnd o vzu intrnd n curte.
Faa oache i rotund a lui Pearl exprima ngrijorare,
ridurile celor aizeci i opt de ani ai si fiind, n acel
moment, parc mai adnci. Legnnd-o pe Isabella pe
una din coapsele sale dolofane, i aps pieptul cu
mna liber i oft uurat. Diavolul la s-a ntors singur
n galop. Nu puteam s m gndesc dect la ce era mai
ru. Copilul sta srman, rmas fr mam, Doamne
iart-m.
Ar fi trebuit s te ngrijorezi cnd a ieit clare pe
la, Pearl, spuse Christian, lunecnd ncet de pe calul
su. Alex se strmb la el i-l lovi n stomac cu cizma,
nmnndu-i-o. El scoase un geamt.
A fost un mic accident. Christian i-a rsucit
glezna, dar eu nu am nimic, spuse Alex. Terminator era
la oarecare distan, lng opron. l privi, apoi se

ntoarse, zmbind, s-i ia fiica.


Mam, spuse Isabella, lipindu-se de mama sa ca o
molusc. Atenia sa fu imediat atras de cureaua
desfcut a caschetei mamei sale. i ncolci mna n
jurul ei i-i bg captul acesteia n gur. Alex mngie
crlionii negri ai fiicei sale i o srut pe obraz.
Cnd se mutase n Virginia, i fusese team c o s
trebuiasc s-i gseasc Isabellei o doic. Att costul,
ct i ideea separrii nu i prea conveneau. Dar se
prea c soarta i ntorsese faa ctre ea. O gsise pe
Pearl Washington.
Sau, mai exact, se gsiser una pe cealalt. Pearl,
vduv de curnd, cuta un chiria i o nou cale n
via. Ieise la pensie ca secretar la o coal
elementar, avnd de gnd s stea lng soul ei.
Apoi Rube a murit pe neprevzute i a lsat-o
disperat. Alex avea nevoie de un grajd i de ngrijire
pentru fiica ei de zece luni. Pearl i nchinase cu plcere
locul i continua s locuiasc n cas, umplndu-i
timpul cu ngrijirea Isabellei. Era aranjamentul ideal
pentru amndou.
Mi-o prezint cineva pe aceast ncnttoare
domnioar? ntreb Christian, aplecndu-se ctre copil
astfel nct acesta s-i poat vedea mai bine faa.
Ea este fiica mea, Isabella.
Ce nume frumos, Isabella! Copilul ddu drumul
curelei i se uit la Christian. El i zmbi dulce,
nchipuindu-i c o femeie este la urma urmei o femeie.
Bun, Isabella, opti el. Ce feti frumoas eti!
S nu te superi dac ncepe s plng, zise Alex,
nu-i plac... Fiica ei nu-i ddu voie s termine propoziia.
Cu un scncet mic, i ddu drumul mamei sale i se
ntinse ctre Christian, care o prinse i o lipi la pieptul

lui.
Nu-i plac brbaii, ncheie Alex fraza, cu
sprncenele negre unite din cauza uimirii.
Isabella rareori se ducea la strini, dar niciodat la
vreun brbat strin, probabil preluase simul de
prevedere al mamei sale. Dar cu siguran se simea
bine n braele lui Christian, zmbind ca un ngera n
timp ce el i optea ceva la ureche. Tot ce putea s fac
Alex era s-i priveasc uimit. Nu i se prea tipul de
brbat potrivit pentru rolul de tat. Nu i se prea potrivit
nici pentru rolul de brbat nsurat. Putea fi sigur c
singurul lucru, pe care l tia despre copii, era cum se
fac.
Nu fi surprins, draga mea, spuse Christian,
privind-o pe sub sprncene. Femeile, cu o excepie
important, adic tu, m plac ntotdeauna.
Alex i strnse buzele i apuc frul surului.
Am eu grij de cal.
Christian o privi cum se deprta, chicotind.
Pearl mormi:
Rzi acum, domnule Atherton. Cu asta i s-a
nfundat. Ea nu este dintre fluturaticele alea.
Am neles, doamn, spuse el, zmbindu-i femeii
cu zmbetul su de bieel spit. Privi cum faa ei
sever se nmuia a zmbet, apoi rsetul i acoperi toat
faa rotund.
i i s-a cam nfundat i ei, dup cum vd. Ah,
Doamne! Se ntinse dup copil. Intr n cas, biete. M
uit eu ia glezna aia i o s-i dau i o bucat de plcint
cu ciree, dac eti cuminte.
ntotdeauna sunt, spuse Christian, cu destul
neles pentru a o face pe femeie s-l dojeneasc i s
dea din cap, dei ochii nu erau de aceeai prere.

Srmana doamn Alex, spuse ea, ndreptndu-se


ctre pasa de ar simpl. Christian arunc o privire prin
curte, chioptnd ctre cas, ncercnd s-i fac o
impresie despre loc. Casa n sine nu arta prea
drpnat. Narcisele i lalelele scoteau, primitoare,
capul din pmnt, de-a lungul terasei din fa. Restul
cldirilor nu suportaser la fel de bine trecerea timpului.
Grajdul se nclina hotrt pe o parte. Puina vopsea, cu
care fusese dat, cu mult timp n urm, se transformase
din galben, n gri. Scndurile gardurilor din jurul
padocurilor micue nu artau nici ele mai bine. Mai multe
scnduri fuseser legate cu o srm de baloi. Civa
stlpi se nclinau ca bei. Locul era linitit, nu se auzea
niciun zgomot, doar din cnd n cnd cte un zngnit
dinspre grajd sau dinspre arcul de lng el. Judecnd
dup mrimea grajdului i dup numrul de animale din
arc, s-ar fi putut spune c Alex avea n grij cam
cincisprezece, douzeci de cai. Singur. Nu se vedea
nici urm de grjdar.
Nu prea se vedea nici urm de prosperitate.
Camionul pentru transportat cai, de culoare galbennchis, prea s aib vreo douzeci de ani. Arta de
parc l legase cineva cu lanul. Chiar i aa, arta mai
bine dect Impalat-ul 77 albastru, care era parcat lng
cas, alturi de Escort-ul rou i micu al lui Pearl.
Cauciucurile erau aproape complet uzate. Unul din
geamurile din spate lipsea, iar gaura acestuia era
acoperit cu plastic i band adeziv. Una peste alta,
arta la fel de periculos ca Terminator. Se cutremur la
gndul c Alex l conducea pe oselele pline de curbe
din zon. Era clar pentru el c Alex avea nevoie de bani.
Spusese ea c pentru bani se ncurcase cu Tully
Haskell i Terminator. Dar erau i alte soluii pentru

aceast dilem. Era o clrea excelent, n-ar fi avut


nicio problem s se angajeze la un grajd bun,
incluznd ferma Quaid. Ea preferase ns s nceap
propria sa afacere i s o ia de la zero. i chiar zero era.
Nu reuea s neleag de ce.
Hai, intr acum, i spuse Pearl, de pe verand. Nu
pot s in copilul sta n curent. N-o s doarm toat
noaptea din cauza durerilor de urechi i atunci unde o
s fii? Departe, acolo o s fii.
O privi pe femeie, disprnd n cas i chiopt n
urma ei, gndindu-se c, dac cineva din Briarwood tia
ceva despre Alexandra Gianni i trecutul ei misterios,
atunci numai Pearl putea fi aceea.
O or mai trziu, Christian era n cabina camionului
pentru transportat cai, cu o pung cu ghea pe glezn,
n drum spre ferma Quaid, privind-o cu uimire pe femeia
micu, cum se lupta cu volanul uria ai camionului.
Pearl se dovedise mut ca un pete cnd veni vorba s
spun ceva despre tnra femeie cu care mprea
casa.
Dac tia ceva din secretele lui Alex, atunci nu era
dispus s i le spun lui. Se prea c trebuie s
mearg! A surs.
De unde ziceai c eti? O ntreb el. Nu cred c
pot s-mi dau seama dup accent.
Nu am niciun accent, spuse Alex, evaziv. Tu ai
accent.
Dup prerea celor din Wesex, nu am.
Mingea era n terenul lui Alex. Ea l-ar fi mpuns cu
privirea dac nu ar fi avut nevoie de toat concentrarea
cerut de oseaua erpuind, care devenise
alunecoas din cauza ceii.
Ce te-a adus n America? Concursurile de srituri

ecvestre sunt att de rspndite n Anglia. Cred c te-ai


fi descurcat bine acolo, cu propriul tu grajd.
Da, rspunse Christian, apoi tcu un timp. S-ar fi
descurcat bine, dar nu fusese interesat nici de
responsabilitate, nici de ideea de a lucra sub ochii celor
din familia sa, care considerau c, pentru un gentleman,
clria putea fi un hobby, dar nu o profesie. Este o
poveste lung, zise el, n cele din urm, surprins de
ideea c i-ar face plcere s i-o spun lui Alex. n mod
obinuit, nu prea aborda sentimente att de complexe
ntr-o discuie cu o femeie, prefernd s se limiteze la
distracii. Dar avea sentimentul c Alex s-ar putea s-l
neleag. i zmbi neltor. S-ar putea s fiu dispus si povestesc la o farfurie de scampi cu sos rou.
Alex nu se putu abine s nu rd. Era ncnttor de
perseverent. De fapt, se simi tentat, pentru prima oar
dup mult timp s mearg la un restaurant. Un
restaurant drgu, o mas excelent... i Christian de
cealalt parte a mesei. Dorine calde, o nfiorar,
rsucindu-se periculos pentru ea. Mna i se nclet pe
volan cnd i aminti de nevoia sa de independen.
Nu prea mi place cum i se ridic brbia, spuse
Christian, cu o grimas, lsndu-i capul pe spate, pe
vinilinul crpat al scaunului camionului. Perspective
proaste pentru planurile mele cu cina, a spune.
Privindu-l, Alex zmbi, vzndu-i expresia comic de
dezamgire. Se ndoia c duce lips de companie la
cin, sau de companie, n general. Ea era un fel de
provocare pentru el.
N-am de gnd s ies cu tine, Christian.
i eu nu am de gnd s ncetez s-i propun,
spuse el, n glum, dar felul lui de a fi sofisticat era
neltor. Nu renun niciodat, adug, ncet.

Alex ddu din cap i i ntoarse privirea ctre osea.


Gndete-te la toate femeile frumoase cu care teai putea duce, cnd i pierzi vremea cu mine.
Tu eti singura femeie care m intereseaz, Alex,
opti Christian, devenind deodat serios. Cabina
camionului pru c se micoreaz. Alex era contient
acum de brbatul de lng ea, de personalitatea sa
puternic, de mirosul hainei sale de piele i de atingerea
privirii sale fixe. Am de gnd s te urmresc, Alexandra,
continu el, reuind s revin la buna sa dispoziie
obinuit. i ncruci braele pe piept i i arunc un
zmbet trengresc. i dac spun asta, m pricep al
naibii de bine.
Nu m ndoiesc c eti campion mondial, spuse
Alex, sardonic. Dar de data asta, n-o s-i mearg.
Vedem noi.
Din fericire, oseaua le curm discuia.
Trebuie s ntorc aici?
Da.
Alex semnaliz, reduse viteza i lu curba; camionul
scri din toate ncheieturile i o porni pe aleea
pietruit. Merser n sus pe o colin, apoi o nconjurar
i, n cele din urm, ajunser n vrf, unde punile se
ntindeau n faa lor ca o cuvertur de smarald, fiecare
arie ptrat fiind delimitat de garduri din stejar. Firma
mare i alb de la captul primului cmp indica: Quaid
Farm, cu litere simple i elegante, de culoare albastr.
neptura de invidie fu automat. Aceasta era ceea
ce visase ntotdeauna aleea lung cu copaci pe
margine, punile punctate cu animale de cea mai bun
ras, cldiri de un alb imaculat. Era ceea ce lsase n
urm. Acum va mai trece mult timp pn cnd va mai
conduce pe o alee ca aceasta.

Oprete la primul opron, spuse Christian.


Alex fcu cum i se spusese, ncercnd s vad ct
mai mult din privelite, n vreme ce opri motorul,
trosniturile camionului ncetnd. Erau dou grajduri
lungi, cu uile mari din capt deschise, artnd iruri de
boxe luminate strlucitor. Primul opron era legat de o
mare aren acoperit.
Mai departe era un opron mai mic, unde ateptau
iepele de prsil n padocuri, iar alt cldire, lung i
alb, era probabil maternitatea. Departe, n dreapta,
dincolo de o curte mic, era casa, o replic mai mare i
mai bine ntreinut dect cea pe care o nchiriase ea.
Era o cas tipic de ar, de mod veche, din Virginia,
cu o verand primitoare, cu un acoperi strlucitor de
tabl i ferestre luminoase, cu perdele.
Curtea grajdului era n forfot, cci ncepuser
muncile de dup-amiaz. Grjdarii se micau repede de
la o cldire la cealalt, fiecare dintre ei urmat de cel
puin un cine. Cinii erau de toate rasele i mrimile i
alergau cu asiduitate pe lng oameni, ca i cum
simeau c prezena lor era absolut necesar pentru ca
acetia s-i fac treaba cum se cuvine.
Rylan Quaid iei agale n ua primului opron, chiar
cnd Christian cobora din cabina camionului. Ea l
recunoscu din pozele din revistele de clrie. Programul
su de ameliorare a raselor era unul dintre cele mai
ambiioase din ar. Sora lui mai mic, Katie, fusese
cndva una dintre cele mai bune tinere clree din
concursuri, candidnd pentru un loc n echipa olimpic,
dar o cztur i-a curmat cariera i aproape era s-i
curme viaa. Alex l privi pe stpnul fermei Quaid i
nghii n sec. Dac n fotografii arta inabordabil, n
realitate arta teribil de autoritar. Era un om uria, de

aproape doi metri i cldit ca un taur. Faa parc i era


cioplit n granit, un vrf pentru un munte de
masculinitate. Trsturile i erau aspre i unghiulare. Din
punct de vedere fizic, prea incapabil s zmbeasc.
Ochii nguti i furioi o priveau din spatele sprncenelor
stufoase.
Alex, persoana asta, pus pe har, este Rylan
Quaid. Alex tresri la sunetul vocii lui Christian care i
rostise vorbele aproape de urechea el Ry, continu el,
aceasta este Alexandra Gianni, antrenorul de care i-am
vorbit.
E o plcere, doamn, spuse Ry, atingndu-i
politicos apca de baseball. Se ntoarse imediat ctre
Christian, strpungndu-l pe prietenul i antrenorul su
cu o privire furioas.
La naiba, Atherton, unde dracu ai fost? L-am
trimis pe Marilin i Bobby n pdure, s-i caute
cadavrul.
Eu i Metallica ne-am cam tvlit puin, i explic
el, n vreme ce Alex nconjur camionul. M-a salvat
Alex:
Alex ddu drumul calului pe rampa camionului i apoi
ctre coridorul opronului. Ry se aplec imediat s
inspecteze picioarele animalului, cutnd semne de
accidentare.
E n regul, zise Christian, chioptnd ctre
opron, cu cizma ntr-o mn i punga cu ghea n
cealalt. Eu nu sunt la fel de bine, mulumesc pentru
ntrebare.
Ry se ntoarse suprat spre el i se ridic n picioare,
bgndu-i minile n blugii tocii.
Mi s fie, cum dracu ai reuit s te rneti? Eti
ca o pisic blestemat cazi ntotdeauna n picioare.

Christian i ridic piciorul nclat doar cu ciorap.


Pentru o vreme, nu o s mai pun piciorul sta pe
pmnt. Mi-am sucit glezna.
Cred c o s trebuiasc s-l mpucm, nu-i aa,
efu? Spuse Charlie, sosit s ia calul.
Christian se ncrunt, simind c i se ridic tensiunea.
Continui s fii nesubordonat, zise el printre dini.
Charlie clipi i rse cu rsul ei lipsit de griji, fcndu-i
semn cu degetul.
Vai, iar suntem plictisitor, plictisitor, plictisitor.
O s-i art eu plictisitor, mormi Christian,
aplecndu-se ctre ea amenintor, la calul sta i
esal-l pn cnd strlucete ca o lir sterlin, sau o s
dai de dracu.
Hai, d-i btaie, lovete-m! l provoc Charlie,
ntorcndu-i obrazul rotund i fardat drept int. Lovetem aici, n faa tuturor acestor martori. O s te dau n
judecat. Domnul acela drgu, domnul Hill, este avocat,
tii. O s m duc direct la el.
Faa lui Ry se lumin a zmbet la vederea purpurei
din obrazul lui Christian.
Hai, du-te fetio, i spuse el lui Charlie. Du-te la
munc, nainte s se tin de cuvnt.
Alex privi scena cu ochii ateni, ntrebndu-se dac
Christian era n stare de o asemenea violen.
Ai nevoie s fii dus la spital?
N-am nevoie de doctor, spuse Christian, vznd-o
pe Alex sprijinindu-se de ua camionului Ea era gata de
plecare. E doar o luxaie. O s fiu n stare s clresc,
ntr-o sptmn sau dou.
Rylan ddu drumul unui oftat i se frec cu mna sa
mare dup ceaf.
La dracu. Nu ne putem permite nicio ntrerupere.

Diamond Life tocmai i intr n form: Legendary la fel;


Bobby poate s antreneze caii tineri, dar cu Greg, plecat
n Germania... la dracu.
M gndeam c o putem ruga pe Alex s
clreasc pentru noi, pn cnd m fac bine. Christian
se ntoarse ctre ea cu unul dintre zmbetele sale
strlucitoare. Alex se uit la el ca i cum ar fi fcut una
dintre cele mai proaste glume. E foarte bun. N-a avea
nimic de obiectat dac ai lua-o.
Alex se nroi de furie din cauza nelesului dublu al
cuvintelor lui, neles subliniat de expresia ochilor lui.
Ce prere ai, doamn Gianni? ntreb Ry,
nerealiznd scurgerea de energie care avea lor ntre cei
doi. Chris spune c eti foarte bun. Suntem presai i
trebuie s exersm n fiecare zi, dac vrem s-i avem
gata pentru Devon. Ferma Quaid avea un program de
concursuri. O prere de ru i trecu prin piept lui Alex. n
comparaie cu caii de aici, ai ei i se preau dintr-o
specie inferioar. Dar ea nu trebuia s munceasc
pentru altcineva, i reaminti. Ultimul lucru pe care voia
s-l fac era s-i rspund lui Christian, care o privea cu
insisten, asemeni unui oim care a pus ochii pe un
oarece de cmp. n plus, avea i ea caii ei de clrit.
Muncea dousprezece ore pe zi i nu mai avea timp i
pentru altceva.
Mi-e team c am deja un program ncrcat,
domnule Quaid, spuse ea, cu un amestec de regret i
uurare.
Dac ai avea un grjdar bun care s lucreze
pentru tine, ai avea suficient timp s clreti att caii
mei de grand prix, ct i ai ti, spuse Christian.
Dar nu am un grjdar, rspunse Alex, ridicndu-i
brbia.

Ar trebui s ai, insist el, acel sentiment de


responsabilitate scondu-i iari capul urt. Nu voia ca
Alex s munceasc pe brnci. Era prea mic i fragil.
O s ai, dac i-o dau pe Charlie. Continu el, gndinduse c astfel mpuc doi iepuri dintr-o dat, cu o lovitur
de geniu.
N-a putea s te las s faci asta.
Nu este o favoare att de mare pe ct crezi, spuse
el. O s m nnebuneasc. A fi mai mult dect fericit s
i-o trimit i s-i pltesc salariul i toate celelalte.
Nu am nevoie de acte de caritate din partea ta,
spuse Alex, nepat, obsesia ei de a reui prin fore
proprii fcndu-i iari apariia. Nu depindea de nimeni.
Se bizuise pe alii nainte, iar ei s-au tras napoi cnd a
avut mai mult nevoie de ei, lsnd-o s cad n nas.
Fusese nevoit s nvee s se bizuie pe propriile ei
picioare. Dac l lsa pe Christian s fac cum voia, se
ndoia c va mai fi ca nainte.
La dracu, fetio, asta nu e fapt caritabil, mormi
Ry, este afacere. Avem nevoie de un clre. Dac o s
fie nevoie s-i angajm un grjdar pentru asta, aa s
fie atta vreme ct este i Charlie de acord.
Dar...
Gndindu-se la ceea ce el credea c este esena
lucrurilor, Ry spuse o sum pentru sptmna de lucru,
care o fcu pe Alex s tresar. Uitase cam ce sume i
putea permite s ofere o ferm bun. Tentaia i nvinse
rezistena.
Avea ansa de a clri cai de talie mondial i de a fi
pltit ca lumea pentru asta. Chiar i putea permite s
refuze o asemenea propunere? Chiar voia s o fac?
n regul, atunci. Ne-am neles, spuse Christian,
bucuros, cu zmbetul su strlucitor n stare s

lumineze ziua nnorat. i puse braul camaraderete


pe umerii firavi ai lui Alex, observnd felul cum se
ncordar la atingere. Ea i arunc o privire de
atenionare, dar nu ncerc s se retrag. Vocea lui
sczu n intensitate, devenind o * oapt seductoare.
Alex, hai s discutm noi doi amnuntele, s zicem la
un pahar de vin bun.
Ry i ddu ochii peste cap.
Ar fi trebuit s-mi nchipui. Mulumesc pentru
ajutor, doamn Gianni, zise el i i ntinse o mn
bttorit i mare.
Cu plcere, spuse Alex, surprins s constate de
ce atingere blnd era capabil mna lui Ry, cnd ar fi
crezut c este n stare s sparg nuci de cocos cu ea.
Observ apoi c ochii si aspri i cenuii se mblnzir
deodat, iar zmbetul ii deveni cald. Era un om foarte de
treab, sub aspectul acela exterior aspru, se gndi ea.
Un grjdar slbnog i ntrerupse:
Domnule Quaid, tocmai a sunat doamna Quaid i
a zis c are nevoie de dumneavoastr n cas.
Ry se nnegur deodat, iei din opron i travers
curtea prin ceaa care se ngroa.
Alex se mir cnd Christian chicoti.
Nevast-sa ateapt cel de-al doilea copil, i
explic el. Se ngrijoreaz necontenit, dei nu e nevoie.
Maggie este sntoas ca un cal.
Ce drgu, murmur Alex. Un sentiment de
frustrare o cuprinse cnd l vzu pe Ry urcnd scrile
verandei i repezindu-se n cas. Michael nu se
ngrijorase niciodat i nici nu se preocupase de ea, n
timpul graviditii ei. O evitase, privind-o de la distan
cu jignire, vin i acuzare n ochii lui negri. i, n cele din
urm, divorase de ea, nefiind n stare s atepte,

cednd presiunii nainte de a avea ocazia s vad sau


s in n brae fata care, culmea, i semna.
Christian i observ expresia, simind dorina de a o
lua n brae i de a o consola. I se prea normal s fie
protector fa de o femeie cu o privire att de teribil i
speriat. Tot ceea ce voia ea s fac era s ncerce s-l
nlture, pe ct i sttea n putin.
Hai s bem ceva, spuse el, ncet.
De ce venise cu el, Alex nu putea s spun Ideea de
a veni n brlogul leului, pentru a-i mprti
ospitalitatea, ar fi strnit, n mod obinuit, o mulime de
semnale de alarm dar nu de data asta. i spuse c
venise deoarece Christian fusese accidentat. l putea
ndeprta dac era necesar.
Dincolo de aceasta, bnuia c avea oarecare
legtur cu linitea tcut pe care i-o ddea vocea sa
englezeasc educat i cldura ochilor si albatri.
Mai era i curiozitatea. Ce clre nu ar fi vrut s
vad cum tria Christian Atherton?
Cabana sa era pe o pajite bine ngrijit, separat de
casa mare i situat de cealalt parte a aleii, la mic
distan de grajduri; totui, se deplasar cu camionul lui
Alex, din cauza piciorului accidentat. ndat ce ajunser
la ua din fa, ei se prbui pe o canapea i i puse
piciorul pe un scaun.
Camera era impecabil decorat n stil englezesc de
ar, cu nuane de rou-nchis, bej i verde.
Podeaua era din lemn de pin vechi, lefuit, avnd
covoare groase, de culoare bej, din loc n loc. Scene de
vntoare ornamentau pereii. Mobila prea antic.
Impresia general era aceea de gusturi scumpe i stil de
via confortabil.
Mi-e team c n-o s prea fiu n stare s fac pe

gazda, spuse el, cu ironie. Glezna i zvcnea i l durea


mai mult dect i nchipuise. La dracu, se gndi el, cu
ciud, o avea pe Alex n vizuina sa, dar nu avea putere
s profite de situaie. Al naibii ghinion. Oricum, se
bucura la gndul de a o avea la ferm, o sptmn, zi
de zi. Gndul l nveseli.
Este o sticl de vin n frigider, dac nu te
deranjeaz s faci pe gazda.
N-ar trebui s beau, trebuie s conduc spre cas.
Cu oselele astea i pe ploaie...
i cu camionul la, spuse Christian mai mult
pentru sine. Reprimndu-i intenia de a-i ine o predic
n privina siguranei, tui i ddu din cap. Ai dreptate. Fii
drgu, totui i adu-mi mie un pahar. Are un gust mult
mai bun ca aspirina.
Sigur.
Drumul ctre buctrie era uor de gsit. Alex trecu
pe sub arcada dintre camera de zi i sufragerie, trecu de
un set da mas elegant, din mahon care prea mai
vechi dect Statele Unite i intr n buctrie. Vinul din
frigider era scump, iar paharele din dulapul de lemn de
cire erau din cristal.
Lu i ea o gur din vinul roiatic, murmurnd
apreciativ ia gustul aromat. Vinul bun era ceva ce nu-i
putea permite, n ultima vreme.
ntorcndu-se ctre camera de zi, privi ctre un hol
care ducea probabil spre dormitor. Ceva feminin n ea o
fcu s se ntrebe, curioas, ce ar putea gsi acolo.
Mustrndu-se pentru gnd, se grbi.
Vrei s-i mai aduc i altceva? ntreb ea,
nmnndu-i butura. Trebuie s plec, am nc treburi
de fcut n seara asta.
Mai stai un minut, spuse el, fcndu-i semn ctre

captul gol al canapelei, uimit s vad c ea se aaz.


Lu o gur de vin, nchise ochii, apo: oft i puse
paharul pe captul mesei de pin. Nu i-am mulumit nc
pentru c te-ai oferit s ajui.
Nu m-am oferit, tu m-ai agat, spuse Alex.
Christian fcu un gest imperativ.
Un amnunt nesemnificativ. i mulumesc foarte
mult, Alex. n plus, mi se pare un gest fair play, de
vreme ce tu m-ai trntit.
Rse cnd i vzu ochii scprnd, pregtindu-se,
fr ndoial, pentru o alt versiune asupra accidentului.
Nu spuse nicio vorb, dei faa i se nroi din cauza
efortului de a se abine.
Descopr cu repeziciune toate butoanele pe care s
aps, se gndi Christian, simindu-se mulumit. n foarte
scurt timp, Alex va renuna la toate preteniile de a-i
ascunde emoiile fa de el. i plcea aceast idee foarte
mult.
Mai bine plec, spuse ea, nepat.
ncercnd s nu ia n seam durerea din glezn, se
ridic i o conduse pn la u, chioptnd i
chinuindu-se.
Alex deschise ua i gemu la vederea ploii puternice
care ncepuse s cad i gndindu-se la distana pe
care trebuia s o parcurg pn la camion.
Nu crezi c ar fi bine s mai atepi puin pn
cnd se domolete? ntreb el. Pot s m gndesc la o
groaz de lucruri pentru petrecerea timpului.
Sunt sigur, spuse Alex, privindu-l.
Era uimit c nu simea o dorin puternic de; i
scpa de el. Nevoia de a scpa de propriile sale dorine
era altceva, dar Christian... El i zmbea, era unul dintre
zmbetele sale care voia s spun sunt prietenul tu

cel mai bun , ochii si sclipind de bun dispoziie. Ci


ali brbai nu s-ar fi sturat de toanele ei?
Gndul i zbur cnd Christian se aplec i o srut.
Nu ncerc s o mbrieze. Se sprijinea cu o mn de
ua deschis, iar cu cealalt, de fereastr.
O atinse doar cu gura, iar ea rspunse, fr s se
gndeasc, lsndu-i capul pe spate. i simea gustul
cald i mbttor al buzelor, mbttor ca vinul, a crui
arom rmsese intact. Ridicndu-i capul, i opti:
Ai grij cum conduci, iubito. Ne vedem mine
diminea.
Uimit de propria sa reacie, Alex nu spuse nimic, Se
ntoarse doar i fugi din cas spre sanctuarul camionului
ei galben i vechi.
Odat ajuns nuntru, se aez i strnse volanul
pn cnd i se albir ncheieturile degetelor, ascultnd
ploaia care cdea pe cabin.
Se ntreb n ce naiba se bgase.
Capitolul 5
Era ca i cum ar fi clrit pe Pegas, se gndi Alex,
cnd Diamond Life pluti peste obstacolul din bare albe i
verzi. Tnrul armsar de Hanovra se arunc, fr cel
mai mic efort, peste poart i pluti, practic, spre pmnt.
Sufletul lui Alex zbura pe undeva prin atmosfer. Asta
nsemna s clreti cai antrenai pentru srituri.
S pluteti clare pe spatele unui animal puternic i
supus. Era prima oar cnd clrea pe roibul care era
motenitorul, de la ferma Quaid, al tronului celebrului
sritor Rough Cut, calul care stabilise o groaz de
recorduri ca apoi s fie inut pentru prsil; se
ndrgostise deja de el.

Era talentat, supus, entuziast pe scurt, Diamond


Life era exact ceea ce nu erau muli dintre caii ei. Era
nrudit cu Rough Cut i prea c inteniona s^i ia locul
n aren.
Din nefericire, Rough Cut nu mai era n stare s:l
concureze pe tnrul roib. La retragerea sa, fusese atins
de o boal foarte grav care l lsase infirm i steril.
Timpul i tratamentul extensiv, uneori experimental,
rezolvaser cea de-a doua problem. Prea foarte
mulumit de rolul de ttic, nepierzndu-i, n aparen,
graia desvrit i viteza care i aduseser faima n
toat lumea.
I se administrau calmante pentru dureri i i
petrecea timpul lng opronul maternitii, lenevind
mulumit ntr-un padoc ncptor, care ddea spre
munii Blue Ridge.
Diamond Life era steaua n ascensiune a circuitelor
de grand prix, iar Alex era deosebit de bucuroas s-l
antreneze.
l plimbase n jurul arenei acoperite, ntr-o serie de
srituri destinate mbuntirii ritmului i forei calului,
apoi ntr-un galop uor, de-a curmeziul arenei, peste un
vertical micu, apoi o poart ntins. Ambele fuseser
perfecte.
Christian o privea de la poarta care ducea n grajd, cu
admiraia zugrvit pe fa.
S-ar fi putut s fie un linguitor din natere, dar
niciodat nu fcea aprecieri nereale referitoare la un
clre. Flirtul era ceva, clria treab serioas.
n ringul de concurs era nevoie de respect i Alex
impunea aa ceva. Era ridicol ct de mndru l fcea s
se simt. Dnd din cap i spuse c se comporta ca un
colar ndrgostit.

E bun, nu-i aa? ntreb Maggie Quaid.


Christian o privi i-i zmbi cu cldur. Maggie i
furase inima acum patru ani, cnd i ceruse s-o ajute si depeasc teama de cai, pentru a petrece mai mult
timp cu Ry.
Nostim i drgu, Maggie avea o inim de aur. i
iubea prietenii i l adora pe irascibilul ei so. Ry diviniza
pmntul pe care ea Clca.
Cum te simi astzi, Maggie?
Ca un mini camion, spuse ea, mngindu-i burta
bine rotunjit.
Oh, eti frumoas i strlucitoare i tii bine asta.
i ridic uor capul, iar privirea czu sub un anumit
unghi, apoi clipi, afectat.
Vai, domnule Atherton, spuse ea cu o voce numai
lapte i miere, dumneavoastr cum o mai ducei?
Christian chicoti i se ntoarse ctre aren.
Ca s v rspund la prima ntrebare, da, este
foarte bun.
Dar la a doua? Trebuie s fie ceva deosebit, ca s
v in pe jos.
Dac nc nu ai observat, spuse el, aplecndu-se
pe spate pentru a-i arta, sunt accidentat.
Vai, vai, murmur Maggie, deloc impresionat. Ca
atunci cnd a trecut peste tine o herghelie de noateni i
a doua zi ai ctigat concursul clasic?
El se strmb la zmbetul ei drgu.
Atunci a fost cu totul altceva.
Da, ai dreptate, atunci ai avut trei coaste rupte,
rinichii atini i o contuzie uoar. Grimasa i ntunec
liniile aristocratice, iar faa i se ascui. i nici nu ai avut o
domnioar micu cu prul negru, care s te
nlocuiasc, pentru ca tu s ai timp s-i suceti minile.

Maggie l prinse de talia supl i-l mngie cu afeciune.


Nu ncerca s m pcleti, dragule. tiu toate
mecheriile.
Se gndi s-i cear cteva sfaturi, dar nu venise nc
ziua cnd Christian Atherton s aib nevoie de sfaturi,
cum s curteze o femeie. i reprim mndria i tcu.
O mai privir puin pe Alex, discutnd amical, ct timp
ea i Diamond Life lucrau, la captul liber al arenei,
micndu-se lateral, galopnd uor n cercuri
concentrice, cnd mai ncet, cnd mai repede. n cele
din urm, i ls calul la pas i i scoase cascheta,
eliberndu-i prul cu un gest care prea obsedant
pentru Christian.
Uit-te la prul la, opti Maggie. Gndete-te ce
bogat ar fi, dac l-ar lsa lung.
Christian deveni tcut, ncercnd s prind fantoma
unei amintiri care i plutea prin minte. O tnr femeie
minion, cu o coam lung de crlioni rebeli i o bluz
rou-aprins, care ardea ca focul pe pielea ei mslinie.
Aproape c o vedea dndu-i capul pe spate, ntr-un
anumit fel. Dar nu ora n stare s fixeze amintirea i nu o
putea fixa pe Alex.
Cum a fost? ntreb Alex, n vreme ce Diamond
Life se ndrepta agale ctre poart.
Nemaipomenit, zise Christian. Cum i place?
Alex privi entuziast n sus, n semn de cea mai mare
apreciere. Desclec, iar un grjdar intr n aren i lu
calul de fru.
Am eu grij, doamn Gianni.
n regul, spuse Alex. Aproape c nici nu-i mai
amintea de vremea cnd clrea i lsa muncile de
rutin pe seama altora. A fost o plcere, dar nu-i mai
putea permite dect aici.

Ari minunat pe el, spuse Maggie, cnd Alex iei


pe poart. Eu sunt Maggie Quaid.
M bucur s te cunosc, Maggie i, mulumesc. Dar
cred c Diamond Life poate face pe oricine s se simt
bine. Este un animal fabulos.
Se vede c nu m-ai vzut niciodat pe mine,
clrind, spuse Maggie.
O animaie brusc se fcu simit pe alee i, dup
col, apru un bieel energic, cu prul negru, de vreo
trei aniori, care mna o capr alb i mare. Capra
protesta zgomotos. Biatul se apleca n fa i trgea de
ea, ca i cum ar fi remorcat un lep, chipul su hotrt
artnd ca o replic a tatlui su.
Alex i acoperi zmbetul cu mna. La fel i Christian.
Maggie i ddu ochii peste cap.
Buddy, las capra n pace! Buddy...
Cei doi se luptau din rsputeri.
Thomas Randall Quaid, izbucni Maggie, las
animalul n pace.
Buddy Quaid nu mai avu ocazia s ignore ordinul
mamei sale. Capra se repezi nainte i-l lovi n fundul
blugilor si miniaturali, apoi fugi n aren cu frul
fluturndu-i ca o panglic.
Vezi ce se ntmpl dac nu o asculi pe mmica?
i spuse Maggie, aplecndu-se s-l ajute i s-i scuture
pantalonii de praf.
Faa lui Buddy arta tare dezamgit. Buza sa de jos
se ls amenintor.
A naibii capr!
Nu-i face probleme cu capra, tinere. Gndete-te
ce o s zic tticu dac te mai prinde c vrei s clreti
capra. i-a spus de sute de ori c n-ai voie s clreti
capre.

Buddy i frec vrful cizmuliei de cowboy, de


ciment, prnd tare suprat. Expresia sever a lui
Maggie se nmuie i-i srut biatul pe prul negru.
Christian mi-a spus c ai o fiic, spuse ea.
Zmbindu-i lui Alex.
Alex confirm i strluci de mndrie matern.
Isabella. Are zece luni.
O s trebuiasc s ne ntlnim, ntr-o sear.
Splendid idee, zise Christian, prinznd momentul.
Ce-ar fi s-o facem la cin. Noi patru, la Nick.
Poate cnd n-o fi aa de ocupat Alex, spuse
Maggie, privindu-l. O s fie teribil de obosit, dup atta
clrit. Tu n-ai fi, n locul ei?
Christian se ncrunt la ea. Spirit de cast. Trebuia s
se atepte. Se mic n crjele sale, simindu-se
vinovat. Dumnezeule, de ce s se simt vinovat?
De parc Alex clrea pe gratis. i era chiar
accidentat. n plus, ea avea nevoie s se obinuiasc cu
caii pe care i merita.
Era pe msura cailor ca Diamond Life i Legendary,
nu ca Terminator. O fcea pentru propriul ei bine.
Avea s i-o spun cteva minute mai trziu, dup ce
Maggie va fi plecat, ducndu-l n cas pe Buddy. O
invit pe Alex n dispensar unde era cafetiera comun.
i puse crjele deoparte, pentru a se putea folosi de
mini. Turn dou ceti de cafea i i oferi una lui Alex.
Se sprijinir de tejghea i discutar despre felul cum
se comportase armsarul i care urma s fie strategia,
pentru a-l avea pregtit pentru urmtorul concurs.
Christian reui s schimbe vorba:
Alex, eti foarte talentat, spuse el. i asta nu este
doar lingueal. Oricare ferm dintre cele bune ar vrea
s te aib i cred c tu tii asta.

Oh, o tiu, zise Alex, privind ntr-o parte.


De ce nu o rupi cu ticloi ca Haskell i
Terminator?
Vreau s fiu propriul meu ef, rspunse ea, destul
de convingtor, dei i evit privirea. M-am ncurcat cu
Tully i Terminator pentru c vreau s o clresc pe
Olandeza. Este o nelegere comun.
Nu ai nevoie s clreti att de mult.
Cine eti tu s spui asta, spuse ea, reuind s se
stpneasc, dar aruncnd din privire ghea, n loc de
foc.
Christian i trnti cana de cafea, nerezistnd
impulsului iraional care puse stpnire pe el.
La dracu, Alex, o s-i trimit pe civa dintre caii
mei, dac asta vrei. Nu pot s suport vzndu-te cum i
riti gtul pe ticlosul la.
E gtul meu, rspunse ea, ncpnat.
Aici se leag toate, murmur Christian, apoi oft
cnd i vzu brbia ridicndu-se.
Ce? ntreb Alex, suspicioas.
Nimic, rspunse el. i petrecu o mn prin pr i
oft iari. Ai dreptate, nu este treaba mea. Iart-m
pentru c m-am bgat. Pur i simplu nu tiu ce se
ntmpl cu mine, n ultima vreme.
Venise n Virginia cu un anumit scop. Deodat,
lucrurile se complicaser mai mult dect i nchipuise.
Se simea atras de un brbat care avea reputaia c
face colecie de inimi, nirndu-le ca mrgelele pe a.
Descoperise c i place, c vrea s fie cu el, c tnjete
dup srutul lui.
Era o culme a stupiditii. Chiar dac ar crede c
poate fi ceva special ntre ea i Christian Atherlon, chiar
dac ar consimi s ias cu ei, ce ar rezulta, n cele din

urm, din asta? El s-ar atepta ca lucrurile s evolueze


pe cursul lor normal.
Ce va crede Christian despre ea cnd i va povesti
trecutul ei, lucru pe care ea va trebui s-l fac. N-ar fi
cinstit s n-o fac. Va crede el varianta sa, cnd nimeni
nu o crezuse, inclusiv propria ei familie? O va face el?
Se ntreb ea.
Unde te duci? O ntreb Christian n oapt,
apropiindu-se de ea. Unde te duci cnd devii
gnditoare?
Nicieri, murmur Alex, tiind c minciuna era
zugrvit pe faa sa.
Eti aa de misterioas, spuse Christian.
Nu, nu sunt, insist ea, cu vehemen, temnduse, instinctiv, de dorina sa de a rezolva enigma. i
aminti brusc c vzuse un raft plin cu cri despre
enigme n casa lui i sngele i nghe. Chiar simi cum
plete. Nu este niciun mister cu mine! ncerc doar smi ctig existena, att de bine ct pot.
Bine, bine, opti Christian, calmnd-o cu o voce
linititoare. Ridic o mn i-i ddu la o parte, cu
delicatee, prul din ochi. E n regul.
Alex se liniti treptat, iar respiraia i reveni la normal.
E n regul, opti Christian iari, apropiindu-se.
i mngie obrazul, trecndu-i degetul mare peste
maxilarul ei, apoi i ridic capul cu o micare subtil.
Privirile lor se unir i, pentru o clip, o legtur mai
presus de cuvinte se scurse ntre ei, un curent de
sentimente puternic i de neoprit. Apoi pleoapele sale se
nchiser i i cobor gura ctre a ei. Alex i sorbi
srutarea cu o senzaie de disperare, iar emoiile se
desctuar n interiorul ei i se izbir unele de celelalte.
l voia pe el, pe nimeni altcineva.

Voia s simt, s rmn n amorire. Voia o via,


fr amintiri pe care nu era n stare s le uite. Pasiunea
puse stpnire pe ea cnd i suprim vrtejul celorlalte
sentimente. Pentru o clip, rspunse aa cum ar fi
rspuns orice femeie unui brbat frumos, ncnttor,
care o sruta cu pasiune. Christian gemu uor, o lipi pe
Alex de tejghea, ncadrndu-i picioarele ntre ale sale. i
trecu o mn peste prul scurt, n jos, pe gt, ctre cupa
snului ei mic, prin bluza larg de polo, pe care o purta;
gemu iari cnd sfrcul snului i mboboci sub degetul
mare.
Oh, Alex, spuse el, cu o voce joas, chinuit i
extatic.
O dorea cu o furie pe care nu o mai simise din
tineree. Doar o atingere i simi cum ceva tare l
preseaz pe blugi. i aps oldul peste al ei, lsnd-o
s neleag fr niciun dubiu, ceea ce voia. Ideea de a
o avea goal i dornic n braele sale i fulger flcri
prin corp. O srut iari, cutnd, de data aceasta, s-i
deschid gura, bnuind cldura i deliciile pe care tia
c le va gsi acolo. Alex i ced, pentru o secund sau
dou; lsndu-se prad plcerii de a fi mbriat,
fiorului dorinei, nerbdrii tuturor acestor lucruri pe
care i le refuzase.
Sentimente, pe care i le reprimase de mult ieir la
suprafa, cu o for copleitoare i panica era aproape.
Se retrase repede de lng el, disperat.
Nu, spuse ea ntr-o oapt chinuit, n timp ce
vechile simminte de vin i ruine se amestecau cu
dezamgirea i disperarea. l mpinse napoi pe
Christian, punndu-i o palm n piept Nu avu puterea
s-i priveasc, fiindu-i team de ceea ce ar fi putut s
vad n ochii lui.

Alex! Exclam Christian, uimit de schimbarea din


ea. i rspunsese att de plcut, trupul ei se arcuise
dup al su, gura era lacom i dulce.
Nu, ezit ea din nou i lacrimile o copleir. Se
ndrept, mpleticit, spre u, dar se opri, stpnindu-i
dorina de a fugi. Pieptul i pulsa, nghii cu putere i
zise: Trebuie s m ntorc la treab.
Christian o urmri plecnd, confuz i frustrat. Nu era
obinuit ca o femeie s-i refuze plcuta tentaie a
dorinei. De ce, Alex? Era singur, nu avea pe nimeni,
era atras n mod hotrtor de el. Nu exista niciun motiv
pe lume ca ei s nu se bucure de atracia reciproc. i
totui, era acea privire sumbr de autoacuzare din
expresia ei, cnd se ntorsese ca s fug. Simi o
dorin puternic de a se duce dup ea, dar i-o
reprim. Era clar c voia s fie singur. Avea de gnd so lase s-i aleag sentimentele. Se ntoarse la dulap i
i turn o alt can de cafea, bu i se gndi la vrtejul
emoiilor feminine.
Ry intr n dispensar mormind:
Auzi, Tully Haskell, m-a sunat s mi-o vnd pe
fiica lui Abdulah, cnd tie al naibii de bine c nu e
teafr. Ca i cnd a avea vreodat de gnd s
cumpr ceva de la el. i turn o ceac de cafea i-l
mpunse pe prietenul su cu privirea. N-a cumpra
niciun cine vorbitor de la Tully Haskell, pe doi bani,
chiar dac ar sta n dou labe i mi-ar spune iubitule.
Ce-i cu tine?
Nimic altceva dect ceea ce putea aranja Alex
Gianni, ntr-o noapte lung i fierbinte, se gndi
Christian, cu prere de ru.
Nimic, spuse el. M gndeam doar c femeile
astea sunt imposibile.

La dracu, mormi Ry, pi asta i-a fi putut-o


spune i eu.
Capitolul 6
Alex se rezem de iap, iar ochii i se nchideau de
somn. Era a cincea zi cnd se scula la cinci dimineaa
pentru a-i face treburile nainte de a merge s
antreneze caii lui Christian. Se ntorcea acas la prnz,
mnca ceva n fug i se juca cu Isabella cteva minute.
Apoi se urca iari n a i-i clrea cei ase cai pe
care i avea la coal.
Dup care veneau orele de clrie de dup coal,
cu cei trei elevi, muncile de sear, masa de sear, baia
Isabellei i culcarea acesteia, alt or n grajd, unde
ngrijea piciorul rnit al iepei i, dup un somn scurt, o
lua de la capt. Charlie i era de mare ajutor la ngrijirea
animalelor. Ar fi vrut s fac mai mult dac Alex i-ar fi
dat voie. Dar Alex era hotrt s nu devin
dependent de un grjdar. Aici era proprietatea sa, nu a
lui Christian Atherton. Ideea c accepta ajutor de la el
nu i convenea. tia c brbaii nu fac favoruri fr a
atepta ceva n schimb.
Voia s aib ncredere n el. O merita. Experiena
ns o fcuse s fie precaut, o nvase s nu se
ncread prea uor n oameni. nvase s caute semne
mai subtile ale loialitii oamenilor felul cum vorbea
despre ei cunoscuii sau angajaii. Christian era extrem
de apreciat de cei de o seam cu el. Oamenii care
lucrau pentru el l respectau deoarece i trata cum se
cuvenea. Nu l priveau lung, pe coridor, dup ce
primeau un ordin de la el. Dup toate aparenele era un
om bun. Puin cam prea sigur pe el i avnd tendina de

a face pe boemul, dar era un om bun.


Oftnd, Alex se aplec s verifice temperatura apei n
care calul i nmuia piciorul rnit. Mai adug puin
ap din gleata aburind pe care o adusese din cas i
mai arunc o mn de sruri Epsom. Iapa, un cal din
categoria vntor11, moia. Alex se sprijini iari de
iap i ls mintea s-i hoinreasc napoi, spre
ultimele cteva zile. Fcuse tot ce-i sttuse n putere s
nu-i aminteasc lui Christian de prima ei zi la ferma
Quaid.
Nu pentru c s-ar fi temut de el, ci pentru c s-ar fi
simit ruinat s lase pe cineva s nceap ceea ce ea
nu putea termina. Era cel mai bine pentru amndoi s
nu depeasc limitele prieteniei.
O cuprinse iari sentimentul de vin cnd i aminti
cum o abordase Christian cnd era gata de plecare.
Alex, mi pare ru.
Pentru ce?
Vntul i zburlea o uvi rebel de pr care i czuse
pe frunte, iar el ddu din umeri, un gest reprezentnd
confuzia.
Bineneles,
te-am
suprat...
Ls
fraza
neterminat din lips de argumente.
Alex ddu din cap i privi n jos, la pietriul de pe
alee.
Eu sunt cea care trebuie s-i cear scuze, zise
ea. Dar explicaia nu venea. Asemenea aglomerrii de
buteni, care ncearc s treac prin gura ngust a unui
ru, cuvintele i argumentele i se oprir n gt i se
adunar pn cnd le simi tensiunea.
Am note foarte bune la ascultat, spuse el ncet, cu
vocea sa cald i reconfortant.
Alex oft doar i cltin iari din cap cu regret.

Era o poveste care trebuia lsat neterminat, spre


binele amndurora.
i-o repeta i acum, sprijinindu-se de iap. Devenise
o litanie n ultimele zile, cnd Christian fcuse tot ce i
sttuse n putere s o farmece, iar ea s-i reziste. O
litanie cu o convingere din ce n ce mai mic.
Convingere care se retrgea n cursul nopilor lungi de
singurtate. Umerii i se ridicau i coborau n ritmul
respiraiei, aa cum era rezemat de cal i nchise ochii.
Era att de obosit! Fizic. Obosit de nopile fr somn.
Ce mai fac stelele mele?
Vocea, ca un muget, o scoase pe Alex din trans.
Tresri speriat i atinse iapa, care rsturn gleata.
Apa fierbinte se vrs, udndu-i pantofii i mprtiinduse pe podeaua de ciment a coridorului grajdului, ntr-o
pat ntunecat.
N-am vrut s te sperii, iubito, spuse Tully Haskell,
cu o privire cam neconvingtoare n ochii lui mici i reci.
nvrtea un rest gros de igar ntre degetul mare i
arttor.
Domnule Haskell, spuse Alex, ridicnd automat
scutul de autocontrol. ndrept gleata i o puse
deoparte. Iapa rmase n defensiv, dar nu arta niciun
semn de nelinite. O atitudine bun de adoptat, se gndi
Alex.
Ce v aduce pe aici aa devreme?
Un brbat are nevoie de vreun motiv, pentru a~i
face o vizit unei fete drgue?
Alex i nghii replica care i ardea limba. I se prea o
pedeaps suficient pentru Tully a nu rspunde
remarcilor sale sexy, cu ochii dai peste cap. El se
ncrunt brusc, apoi trecu pe sub legturile calului,
apropiindu-se de Alex, suficient pentru a o face s se

retrag.
Am treab cu verificarea unui proiect. Compania
mea construiete o cldire de un sfert de milion de
dolari, n Valley Road i nu am ncredere c bastarzii ia
lenei din echip fac treab bun. i bg restul de
igar n gur, dar era stins i servea doar ca accesoriu
urt al feei sale crnoase. Trebuie s-i clreti
angajaii.
Scrnind din dini, Alex trecu pe lng el i eliber
calul din legturile sale.
Sper c nu te deranjeaz dac mi fac treaba ct
vorbesc. Trebuie s plec n cteva minute.
Munceti prea mult pentru o fat att de tnr. Ar
trebui s ai un brbat prin preajm, nu crezi?
Ea mormi cteva vorbe n italian, bgnd iapa n
boxa sa.
Ce nseamn asta?
Nimic, rspunse ea, destul de sigur c n-ar fi vrut
ca Tully s tie ce gndea ea despre el.
Oricum, spuse Tully, cruia nu-i prea psa ce
gndeau ceilali, m-am abtut s vedem ce ai de gnd
pentru urmtorul weekend. Duci caii la Front Royal?
Da, o s plec smbt dimineaa, devreme.
i la ce motel o s stai?
Stau... cu o prieten veche, mini ea, simul ei de
autoaprare trezindu-se. Iei din box i se sprijini de
u, privind ctre iap, pentru c nu avea chef s se uite
la Tully. i displcea profund i nu prea era sigur c
este n stare s o ascund.
Hmmm, spuse Tully. Bine. i puse o mn mare pe
umr i-i fcu cu ochiul, apoi zmbi vrnd s par c o
tachineaz. O s fiu acolo s-i dau un pupic, n cercul
nvingtorilor.

Alex abia fu n stare s-i rein rsul la aceast idee.


i zmbi forat i trnti ncuietoarea de la boxa iepei cu o
for inutil.
Ne vedem la Front Royal, domnule Haskell.
Poi fi sigur de asta, spuse Tully.
Deprtndu-se de ea, i ls mna s-i ating
spatele. Alex tresri puin, simind c o pic de fund,
dar cnd se ntoarse s-i arunce o privire furioas, el se
deprta fr s mai priveasc napoi. njurnd n gura
mare, nfc gleata goal i, intrnd n camera de
harnaamente, o trnti de perete n ncercarea de a-i
mai potoli nduful. Se blestem pe sine din obinuin i
pe Tully din antipatie. De ce i atrgea pe alde tia? De
ce nu putea fi o doamn micu i btrn proprietara
Olandezei? N-ar fi niciodat tentat s plmuiasc o
btrnic. Nici n-ar fi nervoas n compania acesteia. i
nici pe Haskell n-ar fi furioas. Nu avea de ce s se
ngrijoreze. Nu-i ncurajase avansurile. Era puin
probabil ca el s treac de faza inofensiv a flirtului.
Ceva se mic pe podea, n spatele ei, iar ea se
ntoarse cu inima la gur, cu ochii mari, cu instinctele n
alert maxim, dar descoperi c sursa panicii era pisica
grajdului. Felina cenuie i zburlit avea un oarece n
gur. Sttu o clip, apoi fugi, lsnd-o pe Alex s se
sprijine, slbit, de suportul pentru ei, ncercnd s-i
repun gndurile n cutia sigilat a minii, de unde
scpaser.
Christian i conducea Mercedes-ul argintiu pe
ntinderea de pietri pe care Alex o numea alee. Odat
ajuns n curtea fermei, lng grajd, privi scurt ctre
motoreta colorat n alb i rou a lui Charlie Simmonds,
sprijinit de peretele vechi al cldirii. Ce-ar fi tamponato, dar singurul lucru care l opri s o fac fu respectul pe

care l avea fa de propriul vehicul i neplcerea de a


da ochii cu Marcel, francezul care lucra la service-ul
garajului special din Alexandria. Charlie Simmonds era o
pacoste pe capul lui. Blestema ziua cnd a adus-o aici.
Numai din cauza ei se simea aa vinovat, Ar trebui s-i
fie ruine", zisese ea, s o lai pe srmana doamn s
munceasc pn d n brnci. i pentru ce? Pentru ca
tu s stai pe fundul dolofan i s te uii. Egoist, egoist.
sta eti tu. Ce ruine! Mai ceva dect cei de teapa ta,
merit srmana domnioar."
Chiar i acum mormia la gndul mutruluielii pe care
i-o fcuse Charlie cu o sear nainte. Venise cu
motoreta la ferm, dup muncile de sear, numai pentru
a-i face capul mare.
Drept urmare, nu nchisese un ochi i petrecuse toat
noaptea mustrndu-se pentru c fusese un ticlos
egoist i nepstor. Acestea nu erau sentimente
binevenite, dar nu se putea elibera de ele. Nu gsea
nicio alinare n faptul c nu negase niciodat c era
egoist i c ceea ce numea Charlie lips de scrupule,
el considera c este deteptciune, c prin nepsare el
nelegea preocupare pentru sine, ceea ce, de
asemenea, fiu negase niciodat. Era un burlac
recunoscut, pentru numele lui Dumnezeu. Acestea erau
toate trsturi consacrate pentru un burlac recunoscut.
Mormind n barb, se ddu jos din maina sa sport,
gata mbrcat pentru clrie, n pantaloni negri i
cma kaki de polo. l mai durea nc glezna, dar era
obinuit cu tot felul de dureri. Ignor durerea att ct fu
n stare i intr n grajdul slab luminat, chioptnd uor.
Era numai vina sa c Alex muncea prea mult i-o
spusese de un milion de ori. i trimisese un grjdar, nu?
Cu toat obrznicia ei, Charlie era un ajutor bun. Nu era

niciun motiv ca Alex s nu se foloseasc de ea, niciun


motiv s se scoale cu noaptea n cap i s fac lucruri
pe care Charlie le-ar fi fcut la fel de bine. Era
ncpnat, asta era. Al naibii de ncpnat. i
asta o fcea al naibii de atrgtoare. Scrni din dini,
gndindu-se. De unde i veneau ideile astea ciudate?
Snii mari l atrgeau, nu ncpnarea. Se ndrept
ctre ua deschis a camerei de harnaamente, cu
inima btndu-i. Alex era aplecat peste un suport de
a, cu ochii strns nchii, cu pielea palid ca porelanul.
Travers camera micu, ntr-o clip.
Alex! i prinse minile temndu-se c este bolnav
sau c o doare ceva. Oricum, arta slbit. Ochii i se
deschiser, iar teama zugrvit n ei fu ca o descrcare
electric n inim. Dintr-o reacie pur instinctiv, se
smuci napoi, cu suficient for pentru a-l trage n
cealalt parte a suportului pentru a. Alex, eu sunt,
spuse el, fr s realizeze c degetele sale o strngeau
prea tare. Nu mai ntlnise niciodat pn atunci o
femeie care s-l priveasc cu o team att de intens.
Era o senzaie teribil. Pentru numele lui Dumnezeu,
linitete-te!
Ea l privi, un moment, ncordat, ca i cum nu l-ar fi
recunoscut. Apoi totul reveni la normal Teama i prsi
privirea, dar nu i atitudinea circumspect. Corpul i se
relax n mod vizibil, iar umerii i se lsar. ncepu s
respire iari, ncet i regulat.
Christian, spuse ea, m-ai speriat.
Te-am speriat? Spuse el, nencreztor, nc
zguduit profund, te-am speriat de moarte ar fi mult mai
aproape de adevr. Ce s-a ntmplat? Am intrat i te-am
vzut aplecat peste aua aia...
Ea se uit, n jos, la pielea neagr i fin, simind c

se dduse de gol. O vzuse cu garda complet lsat.


Asta o fcea s par prea vulnerabil.
Alex?
Nu-i nimic, am avut o cramp, asta-i tot.
Ar fi vrut din tot sufletul ca el s schimbe subiectul.
Niciun brbat, dintre cei pe care i tia, nu vruse s tie
ceva din detaliile nsngerate ale vieii de femeie. Era un
subiect de nspimntat brbaii.
Dar cea mai mare parte a lor nu nsemna Christian
Atherton.
Mini, spuse el, direct, prea suprat pentru a fi
politicos. Doamne Dumnezeule, Alexandra, te-ai
comportat ca i cum a fi avut de gnd s te atac.
n mod involuntar, ea i evit privirea, uitndu-se ctre
ua deschis, rspunznd astfel la o ntrebare care era
doar pe jumtate format n mintea ei. Brusca
recunoatere fu un oc mai puternic dect ar fi fost
rspunsul.
Vai... Vocea i tremur, iar minile lui o eliberar n
timp ce o moleeal bolnvicioas puse stpnire pe el.
Sprijinindu-se cu spatele de suportul pentru a, i trecu
mna prin pr. Se gndea la toate situaiile cnd se
ferise de el, la felul cum l trntise n prima zi, cnd o
speriase din spate. n cele din urm se contura ceva;
ceva teribil.
Alex se retrase iari ctre peretele aspru de lemn,
dorindu-i, din tot sufletul, s se topeasc n acesta. n
clipa cnd nelesese adevrul, Christian i luase
minile de pe ea, ca i cum ar fi fost murdar, ca i cum
ar fi sperat c nu era prea trziu s se fereasc de
contaminare. Dar aceasta era exact ceea ce ateptase.
Alex, opti el, ridicndu-i privirea ctre ea, cu
suferina clar zugrvit n adncimea lor albastr. mi

pare aa de ru. N-am tiut.


Ce s-a ntmplat acum? Se ntreb ea. i vor spune
la revedere i vor pleca fiecare pe drumul lui? De ce
nu o lsase n pace de la nceput? Amndoi ar fi scpat
de stnjeneala acestei clipe.
Vrei s-mi spui ce s-a ntmplat? O ntreb
Christian cu delicatee. Arta aa de singur, aa de
stnjenit, nct ar fi ieit din propria piele dac ar fi avut
posibilitatea. Umerii i erau epeni, ncordai, lipii de
perete, iar minile, n lturi, pe scndurile aspre de pin.
Arta precum cineva care atepta plutonul de execuie,
nelegat la ochi.
Alex crezuse c va fi n stare s scape. Nu crezuse
c el o va urmri. Dar era obosit de atta alergtur.
Nu i sttea n fire s nu acioneze.
S stea i s lupte fusese ntotdeauna motoul ei.
Rmsese pe loc i luptase nainte, dar plecase nvins
i nsngerat, deziluzionat de toi i de toate n care
crezuse. Acum alegerea era clar n ochii ei. Nu mai
avea nimic de pierdut.
Numele meu a fost De Grazia, zise ea.
Alexandra De Grazia, murmur Christian, fcnd
legtura. Te-am vzut clrind n California. Se uit la
aua din faa sa, ca i cum ar fi vzut ntreaga scen pe
ea. Un concurs de trei zile, la Napa. Eram acolo s
urmresc o iap care prea s promit pentru aren,
dar nu la cross-country.
Soul meu i cu mine clream pentru ferma Wide
Acre, pentru familia Riedell, adug ea.
Da, spuse el, dar aceasta nu aducea nimic nou.
Nu tia! Ce ironie, se gndi Alex, aproape venindu-i
s rd. Era att de sigur c numele ei de cstorie va
trezi o atitudine de repro oricui ar fi auzit de el, pentru

c ea fusese n centrul furtunii. Era sigur c fiecare a


treia persoan din lumea larg auzise despre proces.
ntr-un fel, ar fi fost mai uor dac i Christian ar fi
tiut. Ar fi luat informaiile din pres i i-ar fi fcut
aceeai impresie ca toat lumea aceea c era o
mincinoas. Acum ea ar fi avut ocazia s-i spun, nc
o dat, varianta. Dar nimeni nu o crezuse, ce motiv avea
s spere c o va face Christian? O tristee adnc o
cuprinse c, acum, el va disprea din viaa ei.
Oft, acceptnd nfrngerea, apoi i spuse povestea
pe un ton neutru, al victimei care reuise oarecum s se
distaneze de eveniment, dup ce a fost nevoit s-l
relateze iar i iar:
Lucram la Wide Acre de vreo ase sptmni.
Mergea bine. Ne nelegeam bine cu domnul Riedell.
Fiul lui, Greg, era aproximativ de vrsta noastr, ceva
mai tnr. Cred c avea douzeci i doi sau douzeci i
trei de ani, iar eu douzeci i cinci. Eram prieteni: Greg
i Michael, eu i Greg. Cel puin aa credeam eu, c mi
era prieten. Fcea ntotdeauna remarci la adresa mea.
Credeam c m tachineaz. i rspundeam ntotdeauna
pe msur. ntr-o sear, cnd Michael era plecat, a venit
n apartamentul nostru i mi-a spus c e timpul s
trecem la fapte. M-a violat.
Christian simi vorbele ca pe o lovitur fizic. Era
jignit n locul lui Alex, pentru tot prin ceea ce trecuse.
A fora o femeie era de neconceput pentru el, un act
de violen intolerabil. i faptul c Greg Reidell era
artos, educat i bogat fcea totul mai grav.
L-am dat n judecat, continu Alex, prescurtnd
ceea ce prea s fie, fr ndoial, un comar fr
sfrit. Dar nu aveam nicio dovad. Era cuvntul su
mpotriva cuvntului meu, banii familiei sale, puterea,

mpotriva unei nimeni. A pretextat c aveam, de luni de


zile, o relaie cu el, c ntrecusem puin limita, lucru, de
altfel, infirmat de medic. Pretindea c mi spusese cum
c ar vrea s o terminm i c eu voiam s-l rein, s-l
umilesc, c urmream s obin o sum de bani, de
vreme ce nu reuisem s intru n familie. Bineneles c
el se considera prea virtuos ca s plteasc pentru ceva
ce nu fcuse, aa c preferase s fac fa unui proces,
pentru a dovedi c sunt mincinoas, ca o trf ce eram
.
Ticlosul, opti Christian, cu vocea tremurndu-i
de furie. Minile i se ncletar i, pentru prima oar n
via sa, nelese ce nseamn s vrei s ucizi o alt
fiin uman. Ticlos nenorocit.
Alex l privi cu o expresie ciudat i mirat.
M crezi? l ntreb ea, nencreztoare.
Sprncenele lui Christian se unir ntr-o ncrunttur.
Sigur c te cred. De ce nu te-a crede?
Pentru c nimeni altcineva nu a fcut-o, zise ea,
simplu.
Vrei s spui c nimeni, n afar de familia ta.
Vreau s spun, nimeni.
Familia ei abia dac o ajutase. O luaser la ei, dup
ce cstoria ei s-a destrmat, dar nu-i fcuser nicio
favoare. Fusese o obligaie. Brbaii din familia Gianni
fuseser loiali celor de acelai sex cu ei. Femeile din
familia Gianni i fcuser o groaz de reprouri pentru
felul cum flirtase, cum se mbrcase, pentru profesia pe
care i-o alesese.
Toi fuseser puini ruinai. Niciunul dintre ei nu
crezuse c Greg Riedell ar fi forat o femeie. Era prea
frumos, prea bogat. Nu avea figur de violator, iar ei nu
aveau de gnd s-i schimbe ideile preconcepute

pentru c atunci lumea lor, perfect ordonat, s-ar fi


zguduit din ni. Dac un brbat ca Greg Riedell ar fi
fost capabil de viol, atunci n cine s mai fi avut
ncredere?
Trdarea lor subtil nu o suprase, doar o ntristase.
O fcuse s-i vad ct sunt de josnici i de pctoi ca
oameni. Familia idilic din amintirile ei ncetase s mai
existe.
Bineneles, soul tu... spuse Christian, cu o figur
neajutorat.
Alex zmbi cu tristee.
Michael a ncercat, dar se simea trdat i vinovat,
iar n cele din urm n-a mai rezistat. Fusese ntotdeauna
gelos. Minciunile lui Riedell l-au ajutat, l-au obsedat.
Oft i-i trecu o mn prin breton. Eram nsrcinat cu
Isabella cnd s-a ntmplat. De aproape o lun. Nu-i
spusesem lui Michael nc. Ateptam momentul potrivit.
Cnd i-am spus, n-a vrut s m cread c acel copil nu
putea fi al lui Greg. Cred c aceasta a nsemnat, practic,
sfritul cstoriei. Nu putea suporta ideea de a crete
copilul altuia.
Cnd ultimele cuvinte se auzir n tcerea camerei de
harnaamente, Alex se eliber i de ultima urm de
tensiune. Era obosit; obosit s fug de ceea ce era,
obosit de frica de ridicol, de privirile speculative. Ar fi
vrut ca acum Christian s plece, iar ea s se poat
ghemui ntr-un col i s se izoleze de lume.
Christian o privi n tcere. i amintea de fata vesel
i drgu pe care o vzuse n California, att de plin
de via i inocen tinereasc i i venea s plng.
Acum se uita la prul tuns, la bluza ei larg i cenuie,
la ochii obosii i la umbrele nchise de sub ei
deghizarea unei femei urmrite de trecutul ei. Totul n

interiorul lui vibra pentru ea. Fusese att de singur.


Oamenii, de care avusese atta nevoie, nu avuseser
ncredere n ea. Acum nelegea de ce voia s fac totul
de una singur. Acum nelegea o groaz de lucruri.
Voia s-o apere i s-o ajute. Era, n mod absolut,
concentrat asupra iui Alex i nici nu voia s fie altfel
acum. Pentru c, pentru prima oar n viaa sa, nevoile
sale deveniser mai puin importante.
A vrea s te scap de toate astea, dac a fi n
stare, opti el, apropiindu-se i lund-o n brae O trase
aproape de el i o srut pe tmpl. Alex i lipi obrazul
de pieptul iui, uimit pentru o clip. Fusese att de
obinuit cu nencrederea i refuzurile! Dar n ceea ce-i
privea pe Christian, nu erau ndoieli. El o inea n brae
n felul n care dorise s fie inut, dndu-i afeciunea
uman care i fusese refuzat. Oamenii pe care i iubise
o trataser ca pe o leproas, iar acest brbat, pe care
abia dac l cunotea, o mbria, i mprtea durerea
i-i ddea linitea. Pentru prima oar ddu drumul
lacrimilor. i cdeau pe obraji i udau bumbacul moale al
cmii tricotate pe care o purta Christian.
Toat durerea i singurtatea o prseau, lsnd-o
goal i obosit. Cnd, n cele din urm, rul de lacrimi
ncet s mai curg, Christian i ntinse, cu gentilee, o
batist din buzunarul pantalonilor si. Apoi se aplec, o
lu n brae i se ndrept spre u.
Ce faci? l ntreb Alex cu vocea rguit de plns.
i terse umezeala care i mai atrna de gene i scnci
n braele lui Christian. Las-m jos, i ceru ea ncet,
cuprinzndu-i gtul cu braele.
Te duc n cas, spuse el, hotrt. Expresia sa nu
lsa loc la nicio mpotrivire. i iei o zi liber, pentru
odihn. Dac ai nevoie, uit-te n dicionar s vezi ce

nseamn asta.
Dar am treab!
O s clresc eu caii, n locul tu.
Dar...
Fr discuii, spuse el, sever, cu o privire de uliu.
Dar glezna ta...
E destul de bine. M descurc.
Alex deschise iari gura, dar o nchise cnd
Christian i ridic sprnceana, avertiznd-o. Simi o
dorin ridicol s chicoteasc. De fapt, simea o
senzaie de euforie.
Ajunser n ua buctriei chiar n clipa cnd Charlie
ieea, trndu-i jacheta ntr-o mn. Alex se ntoarse
s-i ascund faa, umed de lacrimi, la gtul lui
Christian, respirndu-i parfumul cald, curat, brbtesc.
Doamne ferete, doamn Alex, v-ai rnit? O
ntreb fata, ngrijorat, nvrtindu-se n jurul lor ca un
cine de vntoare.
Nuuu... gnguri Alex cltinnd din cap, cu faa la
gtul lui Christian.
Nu este rnit, preciz Christian, ncercnd s
treac de fata ngrijorat i curioas. Pur i simplu am
vrut s-o duc n brae.
Doamne, asta e ca n epoca de piatr, nu? Charlie
i aranj prul, iar ochii i sclipir cnd se trase napoi.
Du-te i-i aranjeaz prul, Simmonds, sau f
ceva, se burzului Christian la ea.
E o groaz de treab de fcut, pufni Charlie,
dispreuitor. Chestii de care tu n-ai vrut niciodat s tii.
Se ndrept ctre grajd, fluiernd, cu cizmele de lucru
scrind pe pietriul aleii. n buctrie, Christian o
aez pe Alex pe un scaun rou de vinilin vechi i se
ntoarse ctre Pearl, care era ocupat la cuptor.

Pearl, ai grij s mnnce ca lumea i s se duc


direct n pat.
Pearl se uit la el, cu lingura n mn.
Nu cumva v-ai pierdut minile, domnule Atherton?
Poate, i spuse Christian, privind-o pe Alex care o
inea acum pe Isabella n poal. Primii fiori de team l
fcur s tremure. Alex l privea cu ochii si de
chihlimbar, nc umezi de lacrimi. Un zmbet timid i
apru pe gura sa plin; Isabella l privea i ea mirat, cu
ochii ei cprui-nchis. mpreun, fceau o pereche
minunat, o familie, mai puin unul.
Christian simi o strngere n gt. Un fior l cuprinse.
Se retrase spre u.
O s vin s verific mai trziu, spuse el, apoi iei n
aerul proaspt al dimineii, fr a mai atepta vreun
rspuns. Doamne Dumnezeule, opti el, ieind din cas.
M simt slbit, cald i rece i mai degrab bolnav. i
mai vorbesc i singur. Se opri plind, iar ochii i se mrir
de groaz, nelegnd brusc.
Era ndrgostit! ndrgostit! Niciodat nu avusese de
gnd s se ndrgosteasc. Dragostea era o treab
serioas. Dragostea nsemna responsabilitate pentru
alt persoan. n cazul su, nsemna a-i lua
responsabilitatea nu numai pentru o femeie, cu o
imens durere n trecutul ei, ci i pentru un copil. Un
copil! Numai gndul l fcu s se cutremure pn n
vrful degetelor de la picioare. nchise ochii i avu
imediat n faa lor imaginea lui Alex i a Isabellei,
privindu-l. Inima i se topi ca untul. Era ndrgostit de-a
binelea. Christian Atherton, idolul concursurilor de
srituri, un playboy extraordinar, era iremediabil
ndrgostit de o trengri cu ochi de chihlimbar i de
fiica ei adorabil. n ce intrase burlacul convins!

ntrebarea era dac o putea determina pe Alex s


simt la fel. Va fi el n stare s repare ceea ce stricaser
ceilali i s-i ctige nu numai ncrederea, ci i inima?
Hotrrea i firea de lupttor, care l aduseser acolo
unde se afla acum, n profesiunea sa, ieir la iveal,
aducnd tria necesar. i ndrept umerii elegani i i
ridic brbia de aristocrat. Avusese prinese care i
mncaser din mn, iar alte femei, printre cele mai
bogate i mai puternice din lume, i ceriser afeciunea.
Era el n stare s-o fac pe Alexandra Gianni s se
ndrgosteasc de el? La naiba, bineneles c era!
Capitolul 7
Mai vine unul, Alex! Strig Charlie, din captul
deschis al grajdului. Se sprijinea, lene, cu un umr de
tocul uii, privind camioneta gri-albasru de la ferma
Quaid venind pe alee. Ce crezi c a mai trimis de data
asta?
N-am idee. Alex iei din camera de harnaamente
i ocoli cruciorul fiicei ei.
Nu, nu, mama! ip Isabella i alunec pe culoar
dup ea, dnd din braele buclate, n zgomotul de roi
fcut de crucior, pe podeaua de beton. i repeta
necontenit cuvintele favorite, fcnd din ele un cntec
cam aa: Nu, nu, nu, al meu, al meu, al meu.
Dac mai trimite flori, o s poi deschide o ser
nfloritoare, zise Charlie, plesnindu-i coapsa slab i
rznd de propria sa glum. Alex zmbi i i terse
spuma de spun de pe mini, pe pantaloni. n cele dou
sptmni, care trecuser de cnd i mrturisise lui
Christian, el fcuse de toate i nu o ocolise. Fusese
chiar mai hotrt n perseverena sa. i trimitea cte un

cadou n fiecare zi un trandafir, un buchet, un


mnunchi de violete. Cele pe care le aducea el nsui
erau nsoite de srutri delicioase, de care Alex nu se
mai ferea. i aducea i Isabellei mici nimicuri, cu care o
ctigase deja pe cea mai mic Gianni. Isabella
ajunsese s devin din cale afar de nerbdtoare, de
fiecare dat cnd l vedea pe Christian.
O tactic subtil, considera Alex, dar folositoare.
Drumul ctre inima unei mame era prin fiica ei. Vederii
elegantului domn Atherton, playboy-ul care galopa,
jucndu-se cu un copila i bucurndu-se din toat
inima de acesta, era imposibil s-i reziti. Mulumit
curii pe care i-o fcea Christian, Alex descoperi c
inima sa ncearc s ias din propria cochilie. Christian
Atherton era un brbat minunat, ncnttor, drgu, o
companie plcut. i nseninase viaa fr msur. i
artase c, n ceea ce-l privea, mai era i altceva, n
afara unui aspect exterior plcut i a unei reputaii
cunoscute. Se certaser dac Charlie s mai stea, dei
Alex nu mai clrea la ferma Quaid. Dup ce i
dezvluise trecutul, instinctiv Alex vru s se retrag.
ndat ce i-a revenit din senzaia de eliberare, ndat
Ce lucrurile au devenit cunoscute, vechea ei temere s-a
instalat.
Era hotrt s se descurce singur, s-i plteasc
singur cheltuielile, s nu accepte favoruri de la nimeni.
Christian fusese de neclintit, oricum. Christian insistase
ca ea s-o pstreze pe Charlie, pretextnd c numai un
prost ar refuza un ajutor dezinteresat. Alex fusese
nduioat, dar nehotrt. S-ar fi putut s fie oricum dar
ncetase de mult s fie o fraier. n cele din urm,
cedase. Christian o rspltise cu unul dintre sruturile
sale celebre. O cldur o cuprinse, amintindu-i.

Brbatul acesta avea buze de talie mondial. Nu


insistase pentru o relaie fizic propriu-zis, dar i
dduse de neles c, atunci cnd ea va fi gata, el va fi
mai mult dect doritor.
Gndul o nspimnta i o excita, n egal msur.
Era mult timp de cnd nu mai fusese cu un brbat. Ea i
cu Michael nu mai fcuser dragoste dup viol. El nu
mai voise i nici ea nu mai insistase, pentru c i fusese
team de felul cum va reaciona; i fusese team c nu
va mai fi n stare s se bucure de aceasta, c va deveni
frigid. n cele din urm, nu mai avusese ocazia s afle.
Soul ei o repudiase, neputnd suporta ideea c fusese
cu un alt brbat. Dar Christian nu avea asemenea
prejudeci. Nu o condamna pentru ceea ce se
ntmplase i nici nu o privea ca pe o marf alterat.
Poate era vremea s ncerce o alt legtur. Venise
n Virgina s nceap o via nou. Nu avea niciun rost
s continue ca i cnd Christian n-ar fi o parte din ea.
Bineneles, el nu prea s abandoneze ideea, se gndi
Alex zmbind, cnd omul de la ferma Quaid se ddu jos
din camionet, cu o cutie de carton maron n mini.
neaa, domnioar Gianni, mormi el, cu un
zmbet timid. Am ceva pentru dumneavoastr de la
domnul Atherton.
Nu-l vrea dac nu este o hain de blan, amice, l
tachin Charlie, clipind ctre tnrul grjdar. El se roi
pn-n vrful urechilor i zmbi.
Alex lu cutia i rmase cu gura cscat de surpriz.
Charlie, nu este doar o hain de blan, sunt cinci
haine de blan.
La naiba! Exclam Charlie, ntrerupndu-i, brusc,
flirtul i repezindu-se ctre Alex i cutie.
Cinci pisoi, fiecare cu cte o panglic albastr, legat

n jurul gtului, se crau unul peste cellalt pentru a


ajunge la marginea cutiei i a privi afar. Era unul cu
dungi gri, unul, cu dungi portocalii, unul era negru cu
alb, unul, negru cu portocaliu, iar unul, cu pete.
Fiecare dintre ei era nerbdtor s ias afar si s-i
cerceteze noua cas. Alex aez cutia pe beton i-i
atrase atenia fiice ei:
Uite, Isabella, pisoiai.
Da, spuse copilaul, zbtndu-se n cruul ei. Lovi
cu pumnul, bucuroas, n tava de plastic cnd pisoiaii
ieir din cutie. Fetia se grbi dup ei, pe culoar,
rznd i dnd din mini. Nu, nu.
Alex i privi ducndu-se i simi c o cuprinde o
cldur dinspre nuntru ctre afar.
Doamn, domnul Atherton a spus c o s treac
pe la ora cinci, spuse grjdarul. Alex i mulumi, Charlie
i fcu cu ochiul i-i spuse s se ntoarc ori de cte ori
va voi. Biatul se nroi i-i atinse marginea epcii de
baseball. Deprtndu-se.
Ce prere ai despre Christian, Charlie? ntreb
Alex, ntorcndu-se s se uite la fiica ei.
Charlie pufni i ddu din mna cu multe inele i
unghii cam nnegrite.
Este pompos i eapn, cu aere de ef. Zmbetul
ei rutcios i se ntinse peste toat faa. i ai fi cam
zpcit s-i scape un tip ca sta.
Da, spuse Alex, cu un oftat, iar ochii i strlucir
privind-o pe Isabella, jucndu-se de-a v-ai ascunselea
cu pisoii. Poate c ai dreptate.
Christian intr n restaurantul lui Nick i fu imediat
ntmpinat de aroma delicioas de roii i mirodenii
fierbnd. Restaurantul nu era deschis pentru public,
pn la unsprezece dimineaa, dar el avea o groaz de

lucruri de fcut, nainte de a-i pune planul n aplicare i


tia c l va gsi pe Nick muncind din greu n buctrie.
Travers sala de mese principal, admirnd
antichitile i decoraiunile. Maggie Quaid i soia lui
Nick, Katie care era, n acelai timp. i baby sitter-ul
lui Rylan decoraser alegnd o schem coloristic de
verde-nchis i bej cald. Restaurantul era amplasat ntr-o
cldire veche de dou sute de ani, care fusese cndva
depozit, iar rmie din acea perioad decorau pereii
meloane, bastoane i gulere de cmi. Efectul general:
restaurantul era primitor i confortabil. El devenise,
curnd, unul dintre cele mai populare din zona
Broadway-ului.
Privelitea pe care o vzuse, cnd deschise ua
buctriei, aduse un zmbet pe buzele lui Christian.
Nick Leone o strngea n brae pe micua sa soie i o
sruta cu pasiune. Niciunul dintre ei nu observ c
intrase cineva, aa de preocupai erau cu exprimarea
propriilor sentimente, unul ctre cellalt. Artau de parc
ar fi pozat pentru coperta unui roman de dragoste. Nick
era mare i plin de muchi. Prul su negru i czuse pe
frunte. i trecuse braul n jurul taliei suple a lui Katie,
ridicnd-o aproape de la pmnt. Prul lung i castaniu
al lui Katie czuse pe spate.
Christian tui discret.
Nu deschidem nc, mormi Nick, cu accentul su
pregnant, din New Jersey, acordnd n continuare
atenie doar soiei sale.
Oricum, Katie se ntoarse ctre el cu ochii ei cenuii
strlucind, cu obrajii mbujorai i cu o umbr de roz,
pentru a se potrivi cu rochia sa, Laura Ashley, nounou.
Bun, Christian, ce te aduce pe aici dis-de-

diminea?
O peregrinare de amor, spuse el, zmbind.
Ah, amore, zise Nick, uitnd imediat de
ntreruperea mbririi. Cine este norocoasa doamn?
Cineva cunoscut?
Nu prea cred. Este nou prin zon: Alexandra
Gianni.
Nick era mulumit, n mod evident.
O fat bun italianc. Asta este ceea ce ai tu
nevoie o fat bun italianc, s fac din tine un om la
locul tu. l btu pe umr pe Christian, iar ochii i
strluceau de bun dispoziie. i dac nu este ea n
stare, o s-o fac fraii ei.
i dac nu are frai?
E italianc, spuse el, dnd din umeri, eliminnd
alternativa. Ai ncredere n mine. Are frai, are unchi, are
veri. i, n cele din urm, are un na.
Christian i ridic una dintre sprncenele blonde i
zmbi amuzat.
Ca n filme?
Mai bine roag-te s nu fie aa, zise Nick,
atenionndu-l cu degetul.
Maggie mi-a spus c asta ar putea fi ceva special,
spuse Katie, cu nclinarea tipic feminin pentru lucrurile
romantice. i ce putem face noi?
Pregtii-mi cel mai bun picnic pentru dou
persoane, zise Christian, ridicnd coul mpletit pe care-l
mprumutase de la Maggie.
Nu-mi vine s cred c fac asta, spuse Alex, mai
mult pentru sine. Rsuci ntre degete piciorul paharului,
n form de tulpin de lalea i privi lumina soarelui
jucndu-se n vinul alb.
Pe faa de mas cu carouri albe i roii, erau farfurii

de porelan, n care rmseser resturile unei mese


minunate piept de pui rece, salat de tortelini, unt
italian proaspt, cu mirodenii, dou feluri de brnz i
struguri. Simea o senzaie plcut de ndestulare i
somnul o cuprindea n lumina soarelui care devenea din
ce n ce mai puternic.
Ar trebui s merg la treab, spuse ea, cu un
minimum de convingere; i schimb poziia, iar acum se
sprijinea n coate. Se ntoarse cu faa ctre soare i oft.
tii ce se spune despre munc, zise Christian,
privind-o peste buza propriului su pahar.
Da. M ajut s-mi pltesc chiria.
Chiar i tu ai nevoie de o pauz pentru prnz,
draga mea. Trebuie s mncm, aa c de ce s nu
mncm cum se cuvine? i am mncat, nu?
Aceasta era, n esen, filosofia lui Christian, se gndi
Alex, cu un zmbet. ofatul era necesar, deci, de ce s
nu ai un Mercedes? La fel hainele, aa c de ce s nu
cumperi haine ale designerilor celebri? Era un aristocrat
pn n mduva oaselor, dar era ceva plcut n
snobismul su nativ. Nu era niciodat prea serios sau
maliios, era mai degrab de suprafa, un scut care s
ascund brbatul sensibil din interior.
Prietenul tu este un buctar minunat.
Da, aa este i insist s-i acceptm invitaia lui i
a soiei sale, la cin, ct de curnd, spuse Christian, ne
pierznd niciodat ocazia de a-i cere o ntlnire lui Alex.
n una dintre aceste zile, urma s spun da .
Alex l privi cteva clipe, iar ochii ei de chihlimbar
erau plini de o oboseal plcut. n cele din urm, ddu
ncet din cap i spuse:
Mi-ar plcea.
Chiar aa? Christian aproape c-i vrs vinul.

Trebuie s mncm, spuse ea, imitndu-l. De ce


s nu ne bucurm de o companie plcut, atunci cnd o
avem?
De ce nu, ntr-adevr, spuse Christian, simind
cum zmbetul su ia proporii prosteti.
Trecuser peste un moment critic n relaiile dintre ei.
tia c i Alex este contient de acest lucru. Mai tia i
c ea nu voia s atrag atenia asupra acestui lucru. Ea
se feri de privirea lui, aproape cu sfial i se mai juc
puin cu paharul.
Dumnezeule, ce frumoas e, se gndi el, iar inima i
se umplu de dragostea cu care ncepuse s se
obinuiasc. i ls ochii s o soarb, admirnd
tietura sofisticat a prului ei negru, liniile delicate ale
chipului, ale trupului linii perfect feminine. i nlocuise
pantalonii de clrie cu o pereche de blugi, cu guri n
dreptul genunchilor, iar cizmele, cu o pereche de
espadrile. Se schimbase de tricoul larg i negru, pe
care-l purta cnd clrea, cu un alt tricou, la fel de larg,
dar oliv, iar cnd i puse paharul deoparte i se ntinse
pe spate, sprijinindu-se pe brae, conturul snilor ei mici
deveni vizibil.
Cu siguran, nu era nimic sofisticat n felul ei de a
arta, se gndi el. Nu avea nicio urm de machiaj. Nici
nu o nconjura un nor de parfum scump. Era mbrcat
ca un ajutor de la grajduri. Se ntlnise cu femei
renumite pentru frumuseea lor izbitoare, femei care
purtau haine i bijuterii unicat, bijuterii care-i fceau pe
hoi s moar de invidie.
Femei cu averi i femei cu putere. Dar nu simise
niciodat ceea ce simea pentru Alex Gianni. Era
minunat, puternic i terifiant. l cuprinse teama la gndul
c ea nu i-ar ntoarce sentimentele sau c i le-ar

ntoarce cu regrete. Se simea mai tot timpul ca un idiot.


i nu ar fi schimbat asta pentru nimic n lume.
Dumnezeule, sunt pe duc, se gndi el, ntinzndu-se
pe burt, fr s-i ia ochii de la Alex. Ce ar zice unchiul
Dicky?
Este mult mai plcut dect ultima oar cnd am
fost aici, spuse Alex.
Ai dreptate, zise Christian, rznd.
Erau pe pajitea nalt unde se accidentase Christian
ncercnd s o salveze. Pdurea n jurul lor era n
floare, iar florile slbatice punctau iarba. Christian
apruse cu coul de picnic. n mod autoritar, i spusese
lui Charlie s aib grij de Isabella, pentru c Pearl era
plecat i o luase pe Alex s mnnce cu el. Ea era
acum bucuroas c venise. Acum, c-i aranjase cteva
lucruri n suflet, i se prea normal s petreac, n voie, o
dup-amiaz de primvar cu el.
Ceva cald i minunat i se mica nuntru cnd l
privea, cnd i vedea profilul frumos i felul elegant n
care cmaa tricotat, de culoarea safirului, i atrna de
umerii puternici. Era mbrcat cu blugi i espadrile, dar
chiar i n hainele de lucru degaja o impresie de ras i
privilegiu.
Alex se gndi c nu avea nicio importan cum se
mbrca. Puterea personalitii lui ardea la fel de tare ca
soarele. Pe ea o atrgea interiorul brbatului, nu
aspectul exterior. Ea tia mai bine, de ct muli alii, c
privilegiile i puterea nu-l fac pe un brbat superior.
Ceea ce era n inim conta. Pentru Alex, conta ceea ce,
spera ea, era n inima lui Christian.
Ea strngea farfuriile n vreme ce el o privea.
Eti foarte tcut, spuse el ridicndu-se i
prinzndu-i un genunchi cu mna.

Mmmm... m gndeam doar...


La ce?
La noi, spuse Alex, nghiindu-i nodul din gt.
La ce anume?
Buzele i se strnser i ddu din umeri, cu un gest
care o fcu s arate foarte italianc. i mica minile
preocupat de coul de picnic.
M ntrebam unde o s mergem mai departe.
Christian se ntinse i aez coul departe de ea,
apoi i ridic brbia cu un deget, aducndu-i faa astfel
nct ea s-i poat ntlni privirea. Intensitatea din ochii
ei negri i aduse puncte aurii n iris, uimindu-l pe
Christian, pstrnd totui o urm de precauie. Blestem
nc o dat brbatul care adusese acea privire acolo i
jur iari s fac tot ce-i era n putere s-o ndeprteze.
O dorea pe Alex att de tare, nct uneori i se prea
imposibil s ndure ateptarea. Dar va atepta. Nu avea
de gnd s o grbeasc cu nimic.
Asta depinde, n ntregime, de tine, iubito, opti el.
Voi face tot ceea ce doreti tu.
El nu era n stare s-i redea trecutul sau s o fac s
cread ntr-o mai mare buntate a omenirii, dar i putea
da viitorul i dragostea sa. Aceasta i strlucea n ochii
albatri, privind-o, inndu-i respiraia i ateptndu-i
rspunsul.
Alex i ridic o mn i-i atinse vrful degetelor de
linia fin a obrajilor lui, ca i cnd nu ar fi crezut c el
este real.
Vrei s faci dragoste cu mine? l ntreb ea, cu
vocea la fel de moale ca aripile fluturilor care zburau
peste punile verzi, la fel de moale ca briza care
aducea miresmele cmpurilor din Virginia.
Nu, opti Christian, lundu-i mna ntr-a sa. Dar

vreau s facem dragoste. A fi bucuros s facem


dragoste mpreun, Alexandra.
Ridicndu-i mna la buze, i srut fiecare deget, n
timp ce o privea n continuare n ochi. Ea l privea i
ochii i se ntunecau de dorin, iar buzele i se
deschideau uor.
i-e fric de mine, Alex? ntreb el.
Nu, zise ea, dnd uor din cap. Un zmbet firav i
apru n colul buzelor. Mi-e fric de mine.
Mie nu mi-e fric de tine.
Pentru a i-o dovedi, i puse ambele ei mini pe pieptul
lui i le ls acolo, ca o invitaie. Alex i lu inima n
dini i privi n urm, dincolo de teama de refuz, dincolo
de oroarea celor ce i se ntmplaser, acolo unde era
ceva normal s doreasc i s fie dorit.
i cobor palmele pe zidul solid al pieptului lui, peste
abdomenul plat i puternic, ctre talia blugilor i-i scoase
cmaa afar. Apoi porni n sens invers, cercetndu-i
conturul catifelat al corpului i-i ridic poala cmii.
Christian se dezbrc i o arunc, neglijent, ntr-o parte.
Cu ochii nc aintii asupra lui Alex, o ls s-l
priveasc n lumina soarelui care-i evidenia muchii
bine definii ai spatelui, braelor i umerilor.
Anii de exerciii fizice nentrerupte i aduseser corpul
la perfeciune. Alex mngia fiecare suprafa moale
sau tare, fiecare semn de delimitare. Cnd i termin
mngierea, o fcu doar pentru a-i lua mna lui
Christian, strecurnd-o sub poala cmii ei. El o
dezbrc ncet, dozndu-i propria dorin nvalnic,
pentru a o lsa pe a ei s se trezeasc. Ceea ce
descoperi fu o ntrupare a feminitii. Era firav i
delicat i lsa s se exteriorizeze fiecare instinct
posesiv, pe care el i-l ascundea sub straturi sofisticate.

Snii ei erau mici dar plini, potrivindu-se perfect


palmelor sale, cu sfrcuri de un roz ntunecat, care se
ntrir la atingerea brizei. La fel de ncet, el i trecu
buricele degetelor peste ele, gemnd apreciativ cnd
acestea se trezir la via. Alex gemu, i ls capul s
cad pe spate i i nchise ochii, pierdut. Era att de
bine s fie atins, atins cu grij, atenie i dulce dorin.
Se ntinse pe spate i savur senzaia, n vreme ce
Christian o mngia i o cuprindea cu minile sale
atente. Umbra lui o acoperi cnd se aplec s o srute,
ns Alex se simea cuprins de o lumin de aur. i
cuprinse gtul cu minile i i deschise gura sub a lui,
permindu-i plceri pe care i le refuzase atta vreme.
Limba lui alunec de-a lungul limbii ei, moale, cald;
cldura o cuprinse ndeprtnd toate umbrele reci ale
trecutului.
Fr s-i ntrerup srutul, Christian se ridic n
picioare ncet i o ridic pe Alex, odat cu el. n acelai
timp, fiecare nimeri nasturele pantalonilor celuilalt i l
desfcur. Fermoarele se desfcur cu zgomot, ntr-un
duet descendent, iar blugii czur pe faa de mas n
carouri, la picioarele lor. Cu mini tremurnde, Alex
cobor slipul negru al lui Christian, eliberndu-i brbia.
Era tare i catifelat, fierbinte i pregtit, iar senzaia de
dorin care i ardea nuntru, cnd l mngia, o
umplea cu un sentiment confuz de eliberare. Se lipi de
el, srutndu-i pieptul, trecndu-i limba peste sfrcurile
sale plate de brbat, mngind n acelai timp esena
brbiei sale.
Christian gemu din cauza minunatei torturi. Dorina i
se dubl i i se tripl, iar atingerea lui Alex l scotea din
mini. i ddu jos chiloii de bumbac, acoperindu-i cu
mna rotunjimea plin i delicat a coapselor, a fundului

ei rotund. O ridic la pieptul lui, iar ea i cuprinse gtul


cu minile. Gura sa nfometat i-o cuprinse pe a ei cnd
trupul i se ncord pe al lui, iar crlionii de la ncheietura
coapselor ei i se frecar senzual de abdomen.
ncet, se lsar la pmnt, aeznd-o pe Alex pe
spate, iar el se ntinse lng ea, pe o parte, ncepu s o
mngie peste tot, cu minile i gura, ncet i fr
grab; voia s strneasc focul din amndoi, s aduc
nivelul dorinei la intensitatea flcrii. Dar Christian era
deja aproape scos din mini. Toat tehnica complet i
calm pe care i-o dezvoltase, n decursul anilor, l
prsise. Cu Alex simea o dorin de nestvilit s o
fac a lui, s scoat din mintea ei oricare alt brbat i s
fac asta n cel mai simplu chip cu putin.
Luptndu-se cu furtuna din el, se potoli puin, tiind
c nu va fi n stare s o mai duc mult aa i fiindu-i
team c o va grbi pe Alex, dac se va lsa prad
impulsului. i trecu mna, cu blndee, peste
abdomenul ei ctre cldura mtsoas dintre coapse.
Srutnd-o apsat, i ndeprt petalele delicate i
strecur un deget n esena feminitii ei, smulgndu-i
un geamt de plcere. Coapsele ei ddur deoparte
faa de mas, rugndu-l, implorndu-l, pn cnd simi
c se sufoc.
Christian, te rog, opti ea agndu-i-se de umeri
i ncercnd s-l trag ctre ea. Am nevoie de tine, te
rog, nu m face s atept.
Cum vrei tu, iubito, opti el, deprtndu-se puin
de ea, ct avu nevoie pentru a cuta n buzunarul
pantalonilor i a scoate pachetul familiar, pe care l avea
pregtit.
Alex l privi cum se aaz deasupra ei i simi un fior
brusc. Nu voia s-l dezamgeasc. Nu voia s fie

dezamgit. Voia ca totul s se termine la fel de frumos


cum ncepuse.
Christian se aplec deasupra ei zmbind i i ddu
prul pe spate. Era un singur lucru care, se gndi el, i-ar
ndeprta toate temerile. l spusese de nenumrate ori,
nct aproape c nu mai conta. Dar de data aceasta,
cnd o fcu, veni direct din inim.
Te iubesc, Alex.
Ea reui s-l trag n jos, apoi i ridic coapsele
pentru a-l primi nuntru. El intr ncet, atent, iar cnd
ptrunse cu totul, o privi s vad dac totul era n
ordine, dac nu era rnit sau speriat. Era incredibil de
fierbinte i ncordat sub el, simea cum i pierde
controlul, cum i alunec prin mini ca o frnghie umed.
Totui, nevoile lui Alex erau mai importante n mintea
sa.
Oh, Christian, zise ea, iar gura i se rotunji n cel
mai senzual zmbet, sub a lui. Tante grazie.
Se ncord sub el, savurnd plcerea de a-l avea
nuntru, bucuria i eliberarea care puneau stpnire pe
ea. Nu mai erau amintiri ntunecate, doar plcere
nemsurat plcere. Se simea nou i nemaipomenit
de feminin. Era un sentiment mai mbttor dect vinul
pe care l buser mpreun.
Tot ceea ce vreau este s-i aduc plcere, Alex,
opti Christian, srutnd-o la fiecare cuvnt, retrgnduse i intrnd iari ncet. Muchii i tremurau din cauza
efortului de a se stpni. Alex se mica sub el,
invitndu-l, tentndu-l ctre marginea fericirii sexuale.
Minile sale mici i mngiau arcul spatelui ctre
coapsele i fundul su ncordat pentru a-l trage mai
adnc n cldura sa. Vreau s te duc n paradis, iubito, i
opti el, srutndu-i lobul urechii i urmndu-i conturul

urechii cu limba. i aps iari coapsele peste


coapsele ei, ritmat, ntr-un fel n care tia c-i va smulge
un geamt de plcere. Gngurind, Alex ddu drumul
unui ir de cuvinte n italian. Unghiile ei i zgriau
spatele, iar ea i opti:
Paradis... hai s mergem mpreun.
Se micau n acelai ritm, ambele trupuri trdnd o
impresie de nerbdare, pn cnd se ncletar unul n
cellalt, gfind, zmbind i, n cele din urm, extenuai.
Alex era att de fericit, nct n-ar fi vrut s se mite
din loc. Credea c ar fi fost n stare s stea pentru
totdeauna n soarele cald de primvar, cu albinele
bzind lene n deprtare i cu Christian n braele
sale. Dar tia c sunt cai care ateapt s fie clrii,
inclusiv Terminator, care ctigase la clasa sa, duminica
trecut, apoi ncepuse sptmna urmtoare, ncercnd
s o arunce jos. O dat reuise, aruncnd-o cu capul
nainte, n bare. Dup un timp, se ridic i ncepu s se
mbrace, trgndu-i cmaa i nmnndu-i-o lui
Christian pe a lui. Se srutau i chicoteau ca
adolescenii, n vreme ce se mbrcau. Alex gsi
pachetul rupt i ridic o sprncean.
Gata ntotdeauna?
Un motto folositor, pe care l-am nvat cnd eram
pionier, spuse Christian, rznd strlucitor.
Mincinosule, i spuse Alex, amuzat, tu n-ai fost
niciodat pionier.
Sigur c am fost, spuse el, ridicndu-i brbia.
Pn la incidentul din camping, cu ghida fetelor, cnd
am fost dat afar.
Eti prea de tot! Exclam Alex, dndu-i ochii
peste cap, n vreme ce se ntindea dup chiloi.
Nu asta spuneai acum cteva clipe, spuse

Christian cu o voce cald i voalat, trgnd-o mai


aproape de el.
Imoral, zise Alex, iar aurul din ochii ei strluci ca
pirita.
Complet.
Se aplec s o srute, dar ceva pe coapsa ei i atrase
atenia i se trase brusc napoi, ntunecndu-se.
Ce dracu mai este i asta?
Privirea lui Alex cobor n jos ctre coapsa ei dreapt.
Julitura era veche de trei zile; iar acum arta vntnchis. Era de vreo zece centimetri i, dei arta foarte
urt, doar o mic zon durea. Ea o ignorase pentru c
juliturile i loviturile erau ceva obinuit n meseria ei. Nu
era nimic i asta conta cu adevrat. Christian sttea n
faa sa, cu minile ndesate n blugi, cu sprncenele
ncruntate.
Cum?
Alex ddu, ca de obicei, din umeri.
Am czut. Nu s-a ntmplat nimic.
A fost ticlosul la de Terminator, nu-i aa? O
ntreb el. Tcerea ei ncpnat fu suficient de
semnificativ. La dracu, Alex, termin cu el, este
periculos. O s-i trimit eu un cal de la ferma Quaid,
dac ai nevoie de cai de clrit, att de mult. O s
aranjez cu Ry. O s pltesc eu nenorocitele alea de
indemnizaii de clrie.
Nu, n-o s le plteti, rspunse Alex, hotrt.
Caii, pe care-i am, o s-i am pe contul meu.
Merii mai mult, Alex.
Nu, nu merit, i veni n gnd lui Alex, dar nu mai rosti
asta cu voce tare.
Se ntoarse i i trase desuurile.
Christian oft i-i trecu mna prin pr, apoi i plec

capul. ncerca s-i organizeze viaa, iar ea era hotrt


s fie independent. Era n stare s-i neleag dorina
de a se descurca de una singur, dar n inima sa, acolo
unde dragostea prinsese o rdcin fragil, era speriat.
Voia s aib grij de Alex.
Voia s nu i se ntmple nimic. Dar ea nu-l lsa. La
aceast frustrare se mai aduga faptul c, nainte, nu
vruse s se amestece n viaa nimnui. Filosofia sa de
burlac convins venea n contradicie cu aceste noi
dorine, pn cnd simi c i zvcnete capul.
Hai s nu ne certm, spuse el ncet, frecndu-i
tmplele. A fost o dup-amiaz aa de frumoas.
Suprarea lui Alex dispru ca un fum. Cearta era cel
de pe urm lucru pe care i l-ar fi dorit. Se arunc direct
n braele lui Christian cnd el i le deschise ctre ea.
Se srutar unul pe cellalt, pentru a se asigura c totul
fusese uitat. Se lsar iari pe ptur, cearta fu uitat
i paradisul revizitat.
Capitolul 8
Ziua ncepu cu un val de cldur i civa trandafiri
roii. Cldura era acum n fiecare lucru, btndu-i joc
de eforturile ventilatorului vechi, pe care Alex l aezase
n fereastr. Trandafirii erau acum n vaza de sticl,
elegani i cam nepotrivii pe toaleta veche, din
dormitorul micu, cu perei de culoare bej.
Veni la rnd rochia. Era acum aranjat, pe trupul ei
micu, de ctre znele ei bune, Maggie Quaid i Katie
Leone, n vreme ce Alex se agita cu ciorapii de la un
picior, la cellalt. Katie i Nick se oferiser s o ia pe
Isabella peste noapte, cci Pearl era plecat s
petreac, cteva zile, cu o nepoat care tocmai avusese

o mic intervenie chirurgical. Katie i Maggie


apruser tocmai cnd Alex i scotea hainele din sacul
de protecie. Amndou insistaser s o vad nainte de
a pleca.
Rochia este nemaipomenit, Alex, murmur Katie,
trgnd fermoarul. i spui c i-a trimis-o Christian?
Alex i muc buza, ncruntndu-se nervoas.
Sttea n picioare pe scaunul acoperit cu dantel verde,
care fusese adus din camera de zi, pentru a se vedea
ct mai bine n oglinda de dea-supra toaletei. Bretonul i
se mprtiase peste frunte ntr-o mulime de crlioni
rebeli.
Cercei grei de aur i atrnau la urechi. Se machiase,
pentru prima oar, dup atia ani i se ntreb dac nu
cumva se va scurge, nainte de a ajunge unde trebuia
s ajung.
L-am spus c nu am nimic de purtat la aceast
petrecere de la Green Hills, zise ea, dnd din umeri cu
neles. El mi-a spus c nu m va lsa s ies cu
vechituri. n dimineaa asta, a aprut chestia asta,
comandat special, preciz ea, artnd spre fusta
albastr.
Cum i se pare asta? ntreb Maggie, punndu-i
minile n olduri. i trimite rochia asta fabuloas doar
pentru o ntlnire. tii voi ce mi-a dat Rylan cadou,
pentru ziua mea de natere, anul acesta? O splig de
grdinrit. tii, o chestie din alea pentru spat, cu dini
epoi pe ea. Ddu din cap cu resemnare. sta-i sufletul
dragostei, nu-i aa?
Suna nu prea plcut, dar, ca de obicei, cnd vorbea
despre soul ei, faa i se lumina de o strlucire
drgstoas.
i ntoarse atenia ctre imaginea lui Alex, din

oglind, chiar i Isabella, care se juca pe pat. Ochii ei


negri se mrir de uimire privind-o pe mama sa.
Nu-i aa c mmica este frumoas? O ntreb
Katie, aezat pe cuvertura cafenie i lsnd-o pe
Isabella s i se caere n poal. Copilaul, mbrcat
sumar din cauza cldurii, prinse imediat captul prului
lung al lui Katie i-l duse la nas.
Nu crezi c este puin cam... Alex ddu din mn
neajutorat, pentru c nu-i gsea cuvintele. Se simea
dezgolit. Nu mai purtase ceva att de provocator, de
mult timp. I se prea strin i de neconceput.
Dumnezeule, scumpo! Exclam Maggie. Nu are
nici mcar o despictur. Prea puin dezamgit de
lipsa de imaginaie a lui Christian.
Asta pentru c nu am purtat aa ceva, spuse Alex.
i trecu minile peste bulinele negre care i acopereau
abdomenul i sprncenele i se unir a ngrijorare. Nu
credei c este puin cam prea... strns?
E perfect, i spuse Maggie, cu o not definitiv,
aranjndu-i volanul pe coaps. Eti o tnr i.
Frumoas doamn, care iese cu un brbat pentru care
cea mai mare parte a femeilor ar da totul Alex. De ce s
nu te ari i tu, puintel?
Pentru c am petrecut ultimul an i jumtate
ncercnd s-mi ascund toat feminitatea, se gndi
Alex. Ceea ce ncepuse, ca un efort controlat, devenise
a doua natur. S-ar fi simit mult mai n largul ei, ntr-o
bluz larg i ntr-o pereche de blugi bufani. Se privi i
ncerc s fie obiectiv. Era drgu. Barete subiri i
cdeau de pe umeri, ntr-o legtur simpl de buline
negre, care i mngia trupul suplu, strngndu-i talia
subire i ntinzndu-se uor peste coapsele suple.
Bluza era de un albastru regal, garnisit cu dantel

fin, neagr. Era ataat ntr-un unghi nostim, mai nalt


pe coapsa stng i mai jos, pe cea dreapt. De fapt, nu
era mai nimic descoperit. Era de bun gust ic i; n mod
evident, scump.
Nu credei c este prea pretenios? ntreb ea,
ncercnd s gseasc un motiv pentru a nu o purta.
Aceasta este o petrecere n aer liber.
Scumpa mea, cnd Hayden Hill d o petrecere,
nimic nu este prea pretenios, spuse Maggie. Am auzit
c au instalat un cort suficient de mare, pentru a acoperi
o aren imens, ceea ce se va i ntmpla, probabil. O
aren pentru o petrecere la cravat. Dac a crede c
a avea cea mai mic ans de a m strecura n rochia
asta, m-a duce eu n locul tu. Se trase napoi i oft,
suflnd n bretonul su rocat. Am fost invitai, dar nu
pot s-l duc acolo pe Rylan nici dac l-a trage cu
douzeci de catri. i ddu ochii peste cap, cu neles.
nc mai crede despre Carter Hill c mai are ochi pentru
mine. Putei s credei una ca asta? Cltinnd din cap,
i btu burta rotund prin rochia pe care o purta, o
rochie de cas.
Alex se trezi din starea gnditoare, rznd
scnteietor, srind de pe scaun n fonet de rochii. Era
att de mult de cnd nu mai avusese prietene cu
adevrat, nct uitase ce nsemna s se ntlneasc cu
ele, pentru o brf sau o glum.
Timiditatea ce o caracteriza, de cnd avusese
incidentul, nu o mpiedicase pe comunicativa Maggie s-o
ia n grupul ei de prietene. Nici nu o deranja pe sensibila
i drgua Katie, n vreun fel. Dac vreuna dintre ele
suspectase c are vreun secret ntunecat, n trecutul ei,
nu pomenise de aceasta, oricum, respectndu-i dreptul
de a-l pstra. Se adunau mpreun la discuii att de

des, ct le permitea programul lor variat. ncepuser s


fac chiar lucruri mpreun, ca perechi. Perechi, se
gndi Alex, cu un mic fior de excitare. Ea i Christian
erau un cuplu. Prea aa de ciudat, dup ce se
convinsese c va rmne singur pentru totdeauna. O
vizita aproape n fiecare sear, pentru a o ajuta sau
pentru a o amgi s mearg n Briarwood, la o ceac
de cappuccino, la Nick. la un film sau ia o plimbare prin
zona istoric a orelului, unde cteva cldiri foarte
vechi fuseser renovate i grdinile frumoase erau
inundate de culori vibrante i miresme ameitoare.
n multe dintre seri, Isabella i nsoea, dar reuiser
s rmn cteva seri doar ei doi i aceste? Fuseser
nemaipomenite, Christian era un amant minunat. Sub
tutela sa, Alex se gsi redescoperindu-i sexualitatea.
Descoperi c se ndrgostea de el, zi de zi i mai mult.
Dar, odat cu dragostea, a venit i un sentiment vag i
distant de nelegere. i era team s devin prea legat
do el, prea devotat lui. Experiena o nvase s nu se
bizuie pe nimeni altcineva, dect pe sine. Nu- putea
permite s-i lase pe Christian s-i conduc viaa sau
afacerile, pentru c nu avea garania c el va fi mereu
acolo. Lui Michael De Grazia rjurase dragoste pn la
moarte, iar acum era mal mult de dou mii de mile
deprtare, la fel de strin de viaa sa precum luna de pe
cer.
Vezi ct e ora, spuse Maggie, uitndu-se la ceas.
Trebuie s plec de aici nainte de sosirea lui Christian.
Vederea acestui brbat, n frac, este suficient pentru a
m face s lein. Se apropie i o mbri pe Alex cu
afeciune, incomodat de burt. Acum, o s te distrezi,
draga mea i sta este un ordin, aa cum spunea tticul
meu, amiralul, ntotdeauna.

Mulumesc, Maggie. Katie, eti sigur c Isabella


n-o s te deranjeze?
Nu vorbi prostii, spuse Katie, ridicndu-se cu
copilul n brae. O s ne distrm nemaipomenit cu ea. n
plus, o s fie o practic bun. Eu i cu Nick suntem pe
lista de ateptare, la adopii.
n aparen, aceasta era o bomb, dar nu mai era
timp de discuie. Se auzi un ciocnit n u i vocea lui
Christian:
Alex?
Cu Isabella pe coapsa ei supl, Katie iei afar din
dormitor, la fel de calm ca i cnd ar fi spus c ea i
Nick i luau un celu. Maggie o urm, fierbnd de
curiozitate. Alex veni n urm, n al noulea cer.
Christian juca rolul gentlemanului perfect, cu cmaa
sa alb i cravata neagr. Nimeni n-ar fi crezut, dup
cum arta, c afar erau peste treizeci de grade. Arta
calm i linitit, prea bine crescut pentru a transpira.
Costumul su era absolut de ultim mod european,
cu o jachet cu piepi dubli, care i scotea n eviden
supleea.
Aparinea, n mod clar, unei lumi mai strlucitoare
dect buctria sa micu i prpdit, cu linoleumul
cenuiu crpat i plin de vechituri, se gndi Alex.
Rsuflarea i se opri n piept cnd li se ntlnir privirile.
Christian zmbi, un zmbet uor, devastator de sexy.
i produse un incendiu n interior lui Alex, fcnd ca ziua
aceea fierbinte s par mai rece ca Antarctica.
Minunat, opti el, ochii lui de safir strlucind de
admiraie, n vreme ce o privea pe Alex din cap pn-n
picioare.
Nu v facei probleme pentru noi, surorile vitrege,
care rmnem acas, spuse Katie, lund geanta cu

scutece a lui Alex de pe mas. Noi tocmai plecam. Hai,


vino, Maria Margareta.
Maggie se cltina pe picioare, privindu-l pe Christian
i fcndu-i vnt cu un suport de ceac, pe care-l
luase de pe mas.
Maggie? O strig Katie, trgnd-o pe prietena sa
de poalele scurte ale tricoului. Oh, Maggie!
O s trebuiasc s conduci tu, drag, gemu ea,
cutndu-i cheile n buzunar. M simt complet
depit.
Isabella lu cheile i ie zngni fericit.
Spune la revedere", Maggie, zise Katie
ndreptndu-se ctre u.
La revedere, Maggie!
Bai-bai, strig Isabella zdrngnind cheile.
Rupndu-se de magnetismul lui Christian, Alex se
repezi spre u s le mulumeasc, nc o dat,
prietenelor ei i s o srute pe fiica sa de desprire.
Simind cum o cuprinde nervozitatea din nou, privi prin
geamul uii cum se deprtau n bre ak-ul lui Maggie.
Sper c Isabella n-o s le fac probleme, n-a prea
dormit bine.
O s fie n regul, opti Christian, strecurndu-i
braul n jurul ei i aplecndu-se s-o srute pe gt. La fel
o s fie i cu tine, iubito. Uneori brbatul era al naibii de
atent cu ceea ce i se ntmpla, se gndi Alex. El tia c
este nervoas din cauza petrecerii de la familia Hill.
Toat lumea bun de la concursurile de clrie va fi
acolo. ncet-ncet, trecuse peste convingerea c toat
lumea i cunotea trecutul, dar aceea esvestre era una
relativ puin numeroas. Era destul de probabil s dea
peste cineva cunoscut. I se fcea groaz cnd se
gndea.

Sunt nerbdtor s ieim, i opti Christian,


lundu-i mna din jurul taliei ei. Cteva secunde mai
trziu, i prindea un colier n jurul gtului.
Christian, spuse Alex, protestnd n timp ce pipia
frumoasa bijuterie.
Un irag de safire, nchise la culoare, i se odihnea pe
piele, deasupra gulerului rochiei. Lniorul de aur
strlucea. Mi-ai dat deja prea multe.
O ntoarse, o prinse n brae iar i se aplec spre
buzele ei.
Nu i-am dat nc nici jumtate din ceea ce se afl
n inima mea, i opti el, acoperindu-i gura cu a sa i
srutnd-o apsat, cu o dorin care nu-l prsise
niciodat. Un geamt surd se auzi cnd Alex se ridic n
vrful picioarelor i i cuprinse gtul cu braele,
aplecndu-i capul pentru a-i oferi o poziie mai bun. El
i continu srutul n jos, de-a lungul gtului ei suplu,
pn n locul unde se unea cu umrul i ntrzie asupra
pielii mtsoase din acel loc. Pasiunea se trezi la via
instantaneu, o flacr nestins ntre ei, dar, odat cu ea,
veni ceva mai dulce i mai delicat strlucirea
dragostei.
Ceva din el se mai cutremura nc la gndul de a se
dedica unei singure femei. Dar temerile devenir din ce
n ce mai nensemnate, pe msur ce tendinele sale
imorale fceau loc altor sentimente. Cu un anumit
sentiment de resemnare, Christian nelese c devenea
complet domestic. Cuprinznd-o pe Alex n brae,
murmur o mic scuz ctre scumpul su unchi Dicky,
recent disprut. Ultima dintre oile negre ale familiei
Atherton devenea om respectabil.
Gazonul de la Green Hills arta ca un covor de
smarald, punctat, la ntmplare, cu culorile participanilor

la petrecere, brbai n costumele lor sobre, negru cu


alb, femei cu bijuterii, mbrcate n toaletele lor bogat
colorate. Era, ntr-adevr, un cort uria, cu dungi albe i
verzi, iar prile laterale, strnse pentru a lsa s
ptrund orice boare de vnt.
Sub adpostul enorm era un bufet mbelugat, cu
frigrui din carne de vit i de porc, cu platouri cu fructe
proaspete i pete pe ghea mrunit. Barul era
instalat chiar n faa bufetului i era extrem de solicitat,
cldura i conversaia strnind setea. Unul din capetele
adpostului era mobilat cu cteva mese lungi, acoperite
cu fee de mas albe i cu plante ornamentale, n
centru. Restul spaiului de sub cort era ocupat de un ring
de dans. O orchestr format din cinci instrumentiti,
amplasat ntr-un col, cnta hit-uri contemporane,
muzic clasic i melodii obinuite.
Nivelul de energie i opulen era impresionant. Ziua
urmtoare, concursul de clrie juca rolul principal. n
momentul de fa, proprietarii i clreii erau aceia care
ddeau spectacolul.
Alex recunoscu cteva dintre chipurile pe care le
vzuse la concursurile mai mici, unde participase. Pe
altele le tia din paginile revistelor Katie Prudent i
Debbie Shaffner, Greg Best, George Morris i Rodney
Jenkins. Petrecerea lui Hayder Hiil era un adevrat
Whos Who al clriei. Era fascinant s te nghesui cu ei
i chiar mai fascinant s-i aduci aminte c el, Christian,
era n fruntea lor.
Ei doi fcur ca o groaz de capete s se ntoarc.
Pentru Alex, deveni foarte repede clar, c nu erau puine
doamnele care o invidiau pentru brbatul cu care ieise.
Priviri feminine i urmreau cu interes i invidie,
agndu-se de elegantul Christian. El fie nu le observa,

fie se obinuise att de mult cu atenia feminin, nct


nu le lua n seam. Nu la fel se putea spune despre
Alex. Ei nu-i prea convenea ideea ca alt femeie s se
uite la brbatul cu care venise. Simi o gelozie teribil
cnd nelese c mai multe dintre aceste doamne l
cunoteau pe Christian, n intimitate, dat fiind reputaia
sa.
Sunt ndrgostit de el? Se gndi ea, cu o mirare
rennoit, privindu-l rznd de ceea ce Carter Hill tocmai
spusese. O tia de cteva zile, bineneles. Dac era s
fie cinstit cu ea nsi, ar fi trebuit s spun c era
ndrgostit de el din ziua aceea, pe pune, sau chiar
dinainte.
Fusese atras de el de la nceput. n ziua n care o
luase n brae, dup ce i povestise trecutul oi, i
cucerise inima. Cum s nu-l iubeasc cnd el o ajutase
n acel fel de nedescris, n care nici propriul ei so nu
fusese n stare s o fac? Nu o repudiase i nici nu o
condamnase; nici mcar nu o considera nedemn, n
mod ireparabil.
i spusese c o iubete, dar nc nu-i venea s-o
cread. Cuvinte ca dragoste vin uor pe buzele
brbailor, cum e Christian i o anumit parte din Alex
nu o lsa s cread c viaa ei poate cuprinde brbai,
precum fiul frumos i bogat al unui conte. Era prea bine.
Ce fcuse ea pentru a-l merita? Se tot gndea c
trebuie s fie ceva. i totui, dac ceea ce spunea era
adevrat? Dac ceea ce se afla ntre ei era ceva
special?
Un tremur de speran o cuprinse, fcndu-i pielea s
i se ncreeasc, n ciuda serii clduroase.
- Totul este n regul pentru mine, scumpo? i bubui
vocea lui Tully Haskell, de undeva de deasupra.

Alex se trezi din trans i se ntoarse s-l priveasc.


Ideea lui Tully despre cravata neagr era o earf
neagr n jurul gtului, pus la un costum negru. Efectul
general ar fi putut fi interesant pentru un brbat mai
tnr i mai bine fcut.
n cazul lui Tully, impresia era de vulgaritate. Avea un
pahar de ampanie i omniprezentul su trabuc, ntr-o
mn, cealalt lsnd-o liber pentru a o bate pe Alex
pe umrul gol. Se deprt de atingerea lui, sub pretextul
c i schimb poziia i i zmbi cu cel mai profesional
zmbet al ei.
Sper, domnule Haskell, c Ducesa se va
descurca. M tem, totui, c i cerem lui Terminator prea
mult i prea devreme.
Prostii, ltr Tully; gura i se strmb, ochii i
strlucir, deodat.
Lui Alex nu-i scp privirea, dei fu de scurt durat.
Lui Tully nu-i plcea ca Alex s-i pun la ndoial
autoritatea. Hotrse: caii si vor participa la concursul
de la Green Hills. Ei erau biletul su de intrare n elita
sportiv.
Nu-i psa cum erau afectai caii de decizia sa. Pentru
Tully Haskell, ntotdeauna scopul scuza mijloacele. Aa
erau relaiile dintre proprietari i antrenori. Unii dintre ei
erau nelegtori i rezonabili. Majoritatea ns voiau
minuni pentru doi bani.
Ari tare bine n seara asta, Alex, spuse el,
privind-o apreciativ. La dracu, cred c este prima oar
cnd te vd mbrcat ca o femeie. Ari ai naibii de
bine.
Complimentul grosolan nu putea s-i aduc un
mulumesc din partea lui Alex. Toate ndoielile pe care
ie avusese n legtur cu rochia i venir iari n minte,

cu rutate. n loc s se simt bine i deosebit, se simea


prost. O cuprinse deodat senzaia c machiajul uor,
pe care i avea, era ia tel de abundent ca ai unei trfe de
zece dolari. Christian se ntoarse ctre ea s-i spun
ceva, dar vorbele i se oprir n gt, cnd i vzu privirea.
Tot ce putea s fac era s caute cauza nelinitii ei.
Nu se verific invitaiile ia poart? Spuse ei,
ridicndu-i nasul cu dispre.
Citete-o i car-te, ticlos arogant, mormi Tully
scondu-i invitaia gravat din buzunarul interior ai
hainei i fluturnd-o batjocoritor n faa lui Christian.
ntr-adevr, declinul alarmant al standardului social
este uimitor, zise Christian, punnd n vorbe tot
snobismul care se adunase n nenumratele generaii
de Athertoni Haskell mri ctre el, nmnndu-i paharul
de ampanie unui osptar n trecere, fr s-i priveasc
mcar.
Da, nu dau doi bani pe ce crezi tu. Mnnc-o la
micul dejun, cu ceai, nlimea ta, ct timp Alex mi va
face plcerea urmtorului dans.
Inima lui Alex fu cuprins de alarm i ncepu s-i
bat nebunete. S danseze cu Tully Haskell? S-l lase
pe Tully s-i pun labele sale pe ea? Gtul i se
contract din cauza efortului de a se abine. Ultimul
lucru pe care i-l dorise era s coboare bariera dintre
antrenor i proprietar, pe care se chinuise s o menin,
chiar dac fie i numai pentru un tur de dans n jurul
ringului. Dar cum s-l refuze, fr a-l ofensa?
El i prinse ncheietura minii, ns Christian l opri,
degetele sale strngndu-i antebraul lui Tully cu putere.
Toat impresia de dandy dispru de pe faa lui Christian,
asemeni unui scut sfrmat. Radia putere i autoritate.
Neplcerea intens pe care o simea pentru brbatul

mai vrstnic era mai mult dect evident, n grimasa


gurii i n privirea de oel.
Nu, dac ii la poziia ta destul de precar, n acest
grup, spuse el, ntr-o tcere de mormnt.
Nu era nevoie s ridice vocea, se gndi Alex.
Speriat, fora personalitii sale era suficient pentru a
ntoarce capul unora dintre persoanele din jur. Haskell sar fi putut s fie mai masiv din punct de vedere fizic, dar
nu se putea compara cu Christian, n acest fel de lupt,
iar alarma din ochii mici i negri ai brbatului trda faptul
c era contient de asta. Dispreul adug o alt faet
expresiei lui Christian, cnd vorbi iari:
Cunotinele mele le fac pe ale tale s arate ca
nite noduri pe un iret vechi, Haskell. N-o s m
gndesc a doua oar, nainte de a fi aruncat de aici,
pentru c ncerci s-mi iei prietena.
De ce nu o lai pe doamna s hotrasc? Spuse
Tully i privirea i alunec ctre Alex, cu o strlucire
josnic. Era o situaie clasic fr ieire. Alex se uit de
la un brbat la altul i lu singura hotrre care i se pru
potrivit.
V rog s m scuzai, domnilor, trebuie s merg
s-mi pudrez nasul.
Travers gazonul, mpreun cu valul de invitai care
se mica ncoace i ncolo, ctre conacul de crmid
roie, n stil georgian. Fr s se grbeasc, se plimb
prin salonul de ia intrare, pn ia camera de odihn,
unde schimb cteva vorbe, ou doamnele, despre
efectul dezastruos al cldurii i umiditii asupra
coafurilor.
Cnd se ntoarse la cort puin mai trziu, clcnd pe
gazonul perfect ngrijit, sper ca atmosfera se rcise
ntre timp. Tully prinsese rdcini n locul unde l lsase,

ateptnd-o, fr ndoial. Dar nainte ca el s-o observe,


Christian o intercept i o ndrept ntr-o alt direcie.
Alex se ncrunt la el, buza de jos artndu-i
dezaprobarea.
A fi vrut s nu te compori astfel cu Haskell.
Christian se strmb.
Este un pompos umflat...
Care-i pltete cheltuielile de antrenament, la
timp.
tii care este opinia mea despre asta.
Da. i tu tii care este prerea mea.
Atunci, nu mai are niciun rost s mai discutm
despre asta, nu-i aa?
Ddu la o parte proasta dispoziie i-i oferi unul dintre
zmbetele sale fabuloase, completat cu strlucirea
ochilor lui albatri.
Nu poi s m condamni pentru c te vreau doar
pentru mine, nu-i aa, iubito? Tu eti de departe cea,
mai strlucitoare frumusee de aici, n seara asta.
Eti un mincinos, zise Alex, mgulit de
compliment. Dar mi place felul cum o spui.
Chiar aa? Cldura din privirea lui se mri cu zece
grade cnd o trase mai aproape, cu una din mini
aezat, posesiv, pe spatele ei mic. n regul, nseamn
c amndoi avem ceva de ateptat pentru mai trziu,
nu-i aa? Murmur, rotunjirea uoar a gurii sale att de
senzuale ridicndu-i pulsul lui Alex. O privea ca i cnd
n-ar fi existat dou sute de oameni n jurul lor, discutnd
i rznd, ca i cnd ar fi vrut s-o ia chiar atunci i s
fac dragoste cu ea.
Terminaiile nervoase ale lui Alex trepidau.de
excitaie sexual. Doar o privire, o vorb, o atingere din
partea lui i simea c ia foc. Era o obsesie creia nu

era n stare s i se opun, incapabil mcar s lupte.


Danseaz cu mine, i spuse el, lundu-i minile n
ale sale.
Dar nu mai danseaz nimeni, spuse Alex, privind
ctre formaie.
Bine.
O conduse pe ringul de dans, nelsnd-o prad
temerilor c atrage atenia asupra ei. innd-o nc de
mn, se aplec Ctre vocalista grupului, o femeie cu
privirea Jessici Lange i vocea lui Bette Midler i i
opti cteva cuvinte la ureche. Cnd se retrase, femeia
zmbi cu cldur.
Toat lumea ne privete, murmur Alex, n vreme
ce Christian i lu trupul nehotrt n minile ale. Ea lu
o inut formal, refuznd s se lipeasc de el, n felul
cum ar fi vrut el.
Aa este, zise el, cu un gest arogant. Las-i s se
uite ct poftesc. Ce-mi pas mie? Eu nu am ochi dect
pentru tine.
Ridicndu-i privirea ctre el, Alex i muc buza de
jos, tergndu-i rujul fr s-i pese. tia ce spunea el i
pentru aceasta l iubea. Nu-i psa cine i vedea sau cine
i cunotea trecutul, sau ce credeau despre asta.
Importana ei n viaa lui era mai mare dect a lor.
Grupul ncepu melodia cu cteva acorduri la pian.
Ochii lui Alex se umplur de lacrimi cnd vocea
cntreei ncepu, puternic i nuanat, din adncul
sufletului, When a Mari Loves a Woman (Cnd un
brbat iubete o femeie).
Christian ncepu s se mite senzual, trgnd-o pe
Alex ctre el, cu trupul i cu intensitatea privirii sale.
Minile lui i acoperir oldurile, ghidnd-o, invitnd-o.
Cnd basul intr i el, Alex ncolci gtul lui Christian

cu braele i ncepu s se mite n acelai ritm cu el,


fr reinere, fr s se gndeasc mcar ce ar putea
gndi ceilali.
Toi ceilali ncetaser s existe, dispruser n
cldura nopii. Rmseser doar ea i Christian i
muzica sexy, care i nvluia cu ritmul ei senzual i
constant. Erau doar ei doi, muzica i sentimentele, care
curgeau ntre ei unindu-i. Cnd muzica ncet, se
supuse srutului lui, mulumindu-i fr vorbe, druindu-i
dragostea.
Ce alt moment era mai bun pentru a-i spune, se
gndi ea cnd picioarele i poposir iari pe pmnt.
Inima i btea, cnd l privi. i mpreun minile.
Christian, eu...
La naiba, ai fcut-o, amice, spuse Robert
Braddock, cu vocea uor afectat de butur, btndu-l
pe umr. Sincer s fiu, n-am crezut c o s fii n stare,
dar ai fcut-o.
Ce a fcut? ntreb Alex i un sentiment ciudat de
presimire o cuprinse. Era la un pas sau doi de
Christian, n imposibilitatea de a se apropia de el din
cauza lui Braddock.
Robert, zise Christian, pe un ton de avertizare. Era
complet linitit, ca i cnd ar fi vrut prin aceasta s-l
descurajeze pe Braddock i s-l fac s plece. Nu este
momentul acum.
Momentul, pentru ce? Sprncenele negre ale lui
Alex se unir a confuzie.
Braddock nesocoti sugestia prietenului su, lund o
gur de ampanie.
Sunt un gentleman, spuse el, cu vocea uor
alterat. Un gentleman i onoreaz ntotdeauna
pariurile. Cu mna liber, scoase din buzunarul

pantalonilor un ghemotoc de bancnote i le ndes,


neglijent, n buzunarul de la pieptul lui Christian. S-a
topit un ghear. Felicitrile mele.
Deodat, Alex nelese i simi cum o cuprinde frigul.
Din nefericire, durerea o strpunse cu repeziciune i fu
cuprins att de jignire, ct i de umilin. Fusese
obiectul unui pariu. O provocare. O femeie strin, de
care se poate profita i pe seama cruia se pot face
glume.
Li privi pe Christian, refuznd s cread vinovia
zugrvit pe faa lui. II iubea, i doborse toat aprarea.
O presase, o mituise i i ceruse dragostea. i totul
fusese doar un joc pentru ei.
Alex. ncepu el, ndreptndu-se ctre ea. Privirea
din ochii ei era amenintoare.
Ticlosule! i scuip vorbele i l plesni peste fa,
cu toat puterea.
Alex, ateapt, strig el, stnjenit de mulimea
care se uita i atepta cu nerbdare s brfeasc. S-i
ia dracu pe toi. Ceea ce avea el de spus nu era un
secret. Alex, te iubesc!
Cuvintele sale desctuar ultima barier a auto
controlului i lacrimile, pe care ea ncercase att de mult
s i le rein. ncepur s-i curg pe obraji, n vreme ce
ncerca s-i fac loc prin mulime. Dragoste! Nu era
niciun fel de dragoste pentru ea aici. Nu era nicieri. Ar
fi trebuit s tie asta.
S te ia dracu, Braddock! Zise Christian,
rsucindu-se ctre prietenul su.
Sprncenele lui Braddock se ridicar a mirare
deasupra ochilor cam tulburi.
Ce-am fcut?
Mi-ai distrus ntreaga via, asta ai fcut! Mugi

Christian. i smulse banii din buzunar i-i arunc la


pmnt ca pe nite resturi de hrtie, apoi clc pe ei cu
pantofii si italieni elegani.
Vrei s spui c o iubeti cu adevrat? l ntreb
Braddock, cu uimire de burlac.
O iubesc cu adevrat, idiotule!
Ufff, la dracu, Chris, zise el, atunci nu-i de glum.
Braul lui Christian se ridic de parc ar fi vrut s-l
suprime pe prietenul su. Gemu din cauza efortului de a
se abine, sfiat ntre rzbunarea slbatic i
respectabilitatea blestemat.
Apoi privirea i fu atras de paharul, aproape plin, din
mna lui Braddock i braul i schimb drumul.
Cu o mn i apuc paharul, iar cu cealalt i ag
partea din fa a pantalonilor. ampania frapat se
scurse n interiorul pantalonilor, ca un uvoi galben i
rcoritor; Christian nu mai avu timp s vad expresia de
pe faa lui Robert.
Trebuia s-o gseasc pe Alex.
Capitolul 9
Alex i abandon pantofii imediat ce iei din mulime.
n picioarele goale, alerga peste cmp. Departe de cort,
departe de cas. Primul ei impuls fu s alerge ctre
grajduri, dar, imediat ce vzu luminile, i aminti c erau
pline de cai de clrie i de grjdari.
i schimb drumul ctre irul de cldiri ntunecate din
spatele cldirii lui Hill. Dependinele plantaiei care
fuseser conservate pentru valoarea lor istoric.
Ajungnd la cea de-a doua, care fusese cndva
buctrie, se opri din alergare i se sprijini de zidul de
crmid. Cu luna de cealalt parte, era cufundat n

umbra cldirii. Acoperit de ntuneric, ascuns de ochii


avizi, era liber s-i verse amarul, plngnd.
De ce trebuia s se ntmple asta? ncercase att de
mult s nu mai ias n eviden, iari. Nu fusese aa?
Nu era n stare s-i aminteasc un singur lucru prin
care s atrag atenia asupra ei, de cnd se mutase la
Briarwood. ncercase s nu atrag atenia brbailor.
Fcuse exact invers, i evitase, ncercnd s-i
descurajeze.
i ei o priviser ca pe o provocare.
Fusese vina ei.
Se ntoarse i se lipi de zid; zidul aspru i zgria
obrajii i palmele. Hohotea, sfiat de o dezndejde
adnc.
Plngea pentru lucrurile pe care le pierduse, pentru
inima zdrobit din pieptul ei, pentru dragostea ei care
nu-i gsea un sla pe msur. Plngea i mai tare
pentru c nu nelegea de ce. Nu voise s se ntmple.
ncercase s fie o persoan la locul ei, s-i vad de
treburile ei. Atunci de ce i se ntmplau ei toate acestea,
dac ea nu fcea, nu spunea, sau nici mcar nu gndea
aa ceva?
tergndu-i un iroi de lacrimi, privi n jos spre
rochia cu care era mbrcat, distingndu-i, cu greu,
conturul prin ntunericul umbrei.
Sute de femei s-ar fi simit minunat, purtnd-o. Ea se
simea murdrit, ruinat, pentru c o mbrcase. i
trecu palmele peste ea n jos, crispndu-se ca i cnd ar
fi dezgustat-o, ca i cum ar fi putut s o dea la o parte i
vechile ei haine largi s apar, n loc. Dar rochia
rmnea, dovad palpabil a vechilor mustrri care i
revenir n urechi:
Eti prea voluptuoas, Alexa. Eti prea cochet,

Alexa. Asta ai cutat.


Nu este adevrat, i zise ea, cu o durere chinuitoare,
acoperindu-i faa cu palmele, n timp ce lacrimile,
proaspete i fierbini, i curgeau.
Plnse pn cnd i se terminar lacrimile, pn cnd
simi c-i zvcnete capul i o dor ochii. Apoi rmase
acolo, obosit; din zidul interior al triei sale nu mai era
nimic, dect resturi.
Se sprijini de zid, fr s-i pese c-i sfie spatele
gol, ascultnd greierii n noaptea de var fierbinte i
mirositoare.
n deprtare se auzea muzica, sunetul acesteia
depindu-l pe cel al mulimii. Sunetul jos al basului,
vocea vibrant a cntreei, un zgomot ocazional al
bateriei.
nchiznd ochii, i aminti dansul cu Christian. Cinci
minute minunate, fusese nebunete de fericit, plutind
mai sus dect plutise vreodat pe vreun cal. O clip mai
trziu, totul se nruise. Inima, care fusese plin de
fericire, zcea acum n ruin. Dragostea, pe care fusese
att de pregtit s o druiasc, intrase iari n cutiua
zvort, de unde nu va mai fi scoas pentru mult, mult
timp.
Lacrimile se terminaser. Rmsese doar o durere
ptrunztoare, de care tia c nu poate scpa. Zgomotul
care veni spre ea, din apropiere, nu penetra imediat,
pn cnd auzi vocea aspr i joas a unui brbat
njurnd pe nfundate.
Se ciocnise de ceva pe ntuneric i njura. Alex i
concentr atenia, ncordat. Era la prima cldire din ir,
la gherie. Nu-I putea vedea bine, dar i distingea
silueta micndu-se n spatele cldirii unde umbra era
nteit de un ir de tufe nalte de mirt.

Inima i tresri la gndul c putea fi Christian venind


s-o caute. Refuz att gndul, ct i senzaia ce o
cuprinse i se mic ncet, de-a lungul zidului, ncercnd
s se furieze prin faa buctriei, unde ar fi fost complet
n afara vederii brbatului care se apropia.
Christian n-ar fi venit direct spre spatele cldirilor,
dac ar fi cutat-o. Ar fi venit, agale, pe potec, ca un
prin, cerndu-i cu voce autoritar s ias din
ascunztoare.
Oricum, nu ar veni dup ea s o caute.
Jocul lui se terminase. Pe altcineva, care s-ar fi
plimbat prin ntuneric, Alex nu avea motiv s
ntlneasc.
Se uit la luna strlucitoare a crei lumin cdea pe
potec. Va fi descoperit ntr-o clip, cnd se va
ntoarce n cealalt parte a cldirii. Vechi instincte de
autoconservare i se strnir cnd tufele de mirt fonir,
la civa pai deprtare. Rea liz, cu team, ct de
vulnerabil era, departe de petrecere i de mulime.
Dincolo de aceste cldiri prsite, nu mai era altceva
dect pdurea deas. Christian, dac i-ar fi psat
cumva, ar fi presupus c luase vreo main de ocazie
spre cas.
Nimeni nu-i va aduce aminte de ea, pn diminea.
nghiind n sec din cauza fricii, Alex mai privi o dat n
direcia brbatului i se furi dup colul cldirii.
Cnd se ntoarse s fug, se izbi de un zid de
brbie. Prea speriat pentru a mai avea putere s ipe,
se trase napoi, dar fu prins i reinut.
Alex! Exclam Christian, cu uurare n voce.
Mulumesc lui Dumnezeu, te-am cutat peste tot.
Ea nu-i rspunse, dar arunc o privire nervoas n
direcia gheriei. Oricine fusese, acum nu mai era.

Copacii erau linitii.


Fusese, probabil, vreunul dintre brbai, prea
nerbdtor pentru a mai atepta la coada de la toalet.
Iubito, trebuie s vorbim.
Ce mai este de spus? ntreb Alex, obosit. Mie mi
se pare destul de clar. i-am adus ceva bani. Ar trebui
s fii fericit.
Oh, luai-ar dracu pe Robert i pariul lui tmpit,
spuse Christian fioros, strngndu-i involuntar
antebraul. Nu are nicio legtur cu noi.
Chiar aa? Spuse Alex, ridicndu-i o sprincean.
Tonul ei era de un sarcasm rece. Cred c are o groaz
de legturi cu mine. Icebergul italian, nu aa mi spun
prietenii ti? O s fii un erou pentru ei, nu-i aa? Dar,
bineneles, tu eti o legend printre ei. Cte semne sunt
la capul patului tu, acum c m ai i pe mine?
La dracu, Alex, termin! Zise Christian, scuturndo. Nu este aa!
Nu? ntreb ea, eliberndu-se din strnsoarea lui.
Am uitat de pariul la blestemat, imediat ce te-am
ntlnit.
Bineneles, spuse ea, mrit. De asta erai aa de
insistent s merg cu tine; m-ai urmrit pn cnd am
fost de acord s merg la petrecerea asta stupid. i
enumer pcatele, unul cte unul, pe degete. Un nou
iroi de lacrimi i fcu apariia cnd privi n jos, la
rochie. Strlucirea ei era ca lumina lunii pe un lac.
Trebuie s fi fost deosebit de mndru ca s te deranjezi,
att de mult, cu cumprarea rochiei steia. Cred c ai
pierdut ceva bani la afacerea asta.
Christian scrni din dini la ncpnarea ei de a
refuza s asculte. i zgndrea mndria s vad ct de
repede credea cele mai rele lucruri despre el, ct de

repede uita tot ceea ce se ntmplase ntre ei.


Tu crezi c, dac mi-a fi amintit de pariu, te-a
mai fi pus n situaia aia de pe ringul de dans?
Nu, opti ea i zmbi cu tristee la oftatul lui de
eliberare. Eti mult prea englez pentru asta. Oi fi tu un
ticlos, dar manierele i sunt impecabile.
Alex...
O form deosebit de proast din partea lui Robert,
nu-i aa? Spuse ea, imitndu-i accentul.
Gestul larg al lui Christian era unul de neputin.
Alex, ce vrei s-i spun ca s te fac s m crezi c
te iubesc?
Nu mai poi spune nimic. Am vzut ct de mult m
iubeti destul ca s pariezi c m vei cuceri.
i duse minile n spatele gtului, desfcu lanul greu
de aur i i-l ntinse lui Christian, n palma deschis.
Rochia i-o trimit mine, spuse ea, cu o voce
obosit.
Christian se uit ia iragul de aur i pietre preioase
din mina ei, dar nu-l lu. Inima l durea ngrozitor.
Simea o durere puternic n spatele ochilor.
Dumnezeule, chestiile astea de dragoste ie scot din
mini! Viaa sa fusese att de puin complicat pn
atunci.
E nemaipomenit s fii un burlac lipsit de griji.
Legturile sentimentale erau uoare, plcute i ci:
sfrituri lipsite de complicaii. Cu Alex, n-o s fie aa. O
s fie complicat i dureros; cnd Alex va pleca, va lua cu
ea inima lui legat de legturile dragostei ce-i unise.
Nu fusese niciodat att de disperat, n viaa lui. O
privi n ochi i se simi trist, pierdut i vinovat. Vinovat!
La dracu, nu tiuse ce nseamn vina, pn cnd o
ntlnise pe Alex. Ea i fcuse s simt ce nseamn

asta. De ce ar vrea s continue s ndure asta?


Pentru c o iubea.
Ei o iubea, iar ea voia s fug.
Ea reuise s-i aranjeze chipul; era calm lipsit de
emoii aa cum arta prima oar cnd o ntlnise.
Ea i ntoarse ncet palma i colierul se scurse pe
pmnt, ntr-un ru de aur strlucitor. Ei l privi cznd i
simi n inim clipa cnd atinse iarba.
Alex, nu face asta. Vorbise n oapt, pentru c nu
avea ncredere n propria voce. Avea capul plecat i
privirea n pmnt, pentru c nu tia ce s-ar fi ntmplat
cu el, dac ar fi vzut-o ntorcndu-se i plecnd.
Spune-mi un singur lucru, zise Alex, simind mai
degrab dorina de a afla, dect de a fugi. Este ceva n
legtur cu mine... am fcut ceva...?
Singurul lucru care depea propria lui durere era
cea a lui Alex. Dragostea lui pentru ea i ndeprtase
propriul egoism, aproape de la nceput. Capul i se ridic
la tremurul din vocea ei; nesigurana, jignirea, toate
aceste sentimente erau reflectate n adncimea ochilor
ei mari i negri. Gura ei senzual tremura.
Doamne Dumnezeule, se considera vinovat ea
nsi pentru acest fiasco! Dac ar fi fost n stare s
pun mna pe Robert Braddock, n-ar mai fi ncercat s
se abin de la a-l sugruma pe ticlos; ar fi fcut treaba
cum se cuvenea, apoi ar fi dansat pe mormntul lui.
Alex, pariul n-a fost altceva dect o provocare
prosteasc, ntre doi adolesceni trecui, care ar fi trebuit
s aib ceva mai mult minte. N-am vzut niciun ru n
el. Credeam c o s ne cunoatem, o s ieim
mpreun, o s rdem puin. Nici nu m gndeam c o
s m ndrgostesc de tine. N-am fost niciodat
ndrgostit, recunoscu el, cu vinovie. A vrea s spun

c este ngrozitor acum, dar te iubesc i nu pot s


suport gndul c tu nu m crezi.
Voia s-l cread, cu toate durerile i ndoielile; Alex
tia c voia s aib ncredere n el. Nu era un gnd
linititor. i btuse joc de ea. O fcuse s se ndoiasc.
i zdrobise inima.
i venea. n memorie amintiri n favoarea lui Christian.
Ascultase istorisirea chinului prin care ea trecuse, cu
compasiune i simpatie. O consolase cnd plnsese. O
trezise la bucuriile pe care un brbat i o femeie le pot
avea mpreun.
O fcuse s se simt deosebit, iari, ca femeie, ca
cineva care trebuia adorat i mulumit, n loc s fie
ruinat i ncurcat.
O mbriase n vzul tuturor celor din lumea lor i
dovedise, fr ndoial, c sentimentele sale nu erau de
suprafa i c nu-i psa de ceilali, de ceea ce tiu sau
gndesc.
When a Mart Loves a Woman.
Cerul s o ajute, ct de mult dorise ca acestea s fie
adevrate.
Se uit la el, punndu-i toat inima n privire.
Luna i lumina, n ntregime, faa alb, lipsit de
lacrimi i secrete. Christian se apropie unindu-i privirea
cu a ei.
i ridic minile s-i prind faa, s-i mngie
pomeii, cu degetele. Apropiindu-se i mai mult, ls s-i
alunece mna n spatele gtului, dincolo de umeri, pe
spatele dezgolit. Degetele i coborr i mai mult pe
spate, pe rochie i o trase ncet spre el.
Te iubesc, Alex. i murmur cuvintele pe buze,
plimbndu-i-se pe obraji i pe frunte. O trase cu totul
lng el, ntr-o mbriare care era n acelai timp

tandr i temtoare i i opti, n mulimea buclelor


parfumate i luxuriante din vrful capului: Crede-m. Te
rog, crede-m.
Alex i plec obrazul la pieptul lui. Prin estura
cald i umed a cmii sale, i simea puterea de
neclintit. i simea inima btndu-i ceva mai repede, n
ateptarea rspunsului.
nconjurndu-i cu braele talia supl, se lipi tandru de
el. Poate ar fi fost mai nelept s plece. Poate ar fi fost
mai sigur s-l prseasc.
Dar gndul de a tri fr el, de a se ntoarce la viaa
pe care o trise nainte, era att de rece i pustiu. Dac
mai era o ans ca el s-o iubeasc, avea nevoie de ea.
Alex?
i optise numele att de ncet, nct credea c
viseaz.
Da, rspunse ea, la fel de ncet, te cred.
Muzica se auzea din difuzoarele amplasate n
rafturile de cri, de pe peretele dormitorului. Moale,
eteric, sexy, fierbinte ca noaptea, se mbria cu
perechile care dansau n ntuneric, purtndu-le pe aripile
magiei i strecurndu-li-se n suflet.
When a Mart Loves a Woman...
Christian i aruncase haina, iar cravata i dispruse;
la fel, nasturii din fa ai cmii, acum deschis,
dezvelindu-i suprafeele tari ale pieptului.
Alex era arcuit lng el, cu braele n jurul gtului lui,
iar braele fui erau pe spatele ei, innd-o strns lipit de
el. Se micau mpreun n ritmul senzual, fiecare
mngiere ducea la alta, fr niciun zgomot, cu excepia
muzicii i a fonetului hainelor.
Luna i vrsa argintul luminii prin perdeaua de la
fereastr. Vntul o mica ntr-un dans al ei. Cldura care

plutea n aer era att rezultatul soarelui, ct i al


dispoziiei lor.
Se degaja din trupurile lor ngemnate, din
intensitatea privirilor, cnd Christian i privea chipul, iar
Alex i lsa capul pe spate, s se cufunde n albastrul
fierbinte al ochilor lui. Plutea n jurul lor cnd Christian i
acoperi gura cu a lui, ntr-un srut apsat.
Limbile dansau, se ngemnau, alunecau una peste
alta; gustau i savurau aroma dragostei, o arom
ndulcit i mai mult de recenta perspectiv a pierderii
ei.
Alex i ls minile s hoinreasc pe pieptul lui
Christian, bucurndu-se de simpla lui atingere. Cnd
unghiul srutului se schimb, i trecu degetele peste
pielea sa fierbinte de pe abdomen i i le cufund n
pantalonii si negri, mngindu-l.
Coborndu-i gura pe maxilarul lui Alex, ctre gt,
Christian i desfcu bretelele rochiei. Cu vrful degetelor
mngie pielea catifelat a umerilor ei, fcnd-o s
ofteze.
Oftatul se transform ntr-un geamt, n vreme ce
mna i cobora pe spate i se nmuie ntr-un alt oftat,
cnd oapta fermoarului i sublinie coborrea. Degetele
lui i cuprinser oldurile, iar rochia i czu cu fonet, pe
podea, lsnd-o pe Alex goal n braele sale.
Ea i ls capul pe spate, bucurndu-se de
mngierea snilor ei peste pieptul lui; triunghiul de
crlioni negri, care-i ascundea feminitatea, se freca de
abdomenul lui.
Se ntoarse cu ea n brae i o aez pe cearceaful
rcoros de bumbac, de pe patul imens de mahon. Alex
se ntinse pe spate, peste muntele de perne i l privi
desfcndu-i fermoarul pantalonilor i lsndu-i s

cad, apoi slipul, care czu i el pe covorul aezat peste


podeaua din lemn de pin.
Se ndrept ctre ea, exemplu perfect de mascul,
suplu, cu muchi tari, frumos conturai. Privirea i era
aintit pe chipul ei, citindu-i fiecare nuan de dorin.
Prul s fin i mtsos i cdea pe frunte. O pictur de
transpiraie i apru pe piept iar patul se ls sub
greutatea lui, cnd puse un genunchi pe saltea i
alunec ctre Alex.
Ea l simi chiar nainte de a o fi atins, i simi puterea
care l nconjura i un fior de excitare i trecu prin trup.
Se ntinse lng ea sprijinindu-se pe mna stng, iar
cea dreapt i alunec n sus, pe picior.
Aplecndu-se s-o srute, i prinse geamtul cu gura,
cnd i mngie miezul fierbinte al feminitii cu degetul.
Alex i ridic apoi coapsele de pe saltea,
ncordndu-se sub mngierea lui, cernd mai mult.
Gemu de frustrare cnd el se opri din mngiere.
Dar atunci, el i acoperi snul cu gura i atenia ei se
concentr asupra senzaiei minunate de acolo; urmri
fiorul care o cuprindea la fiecare atingere a gurii sale
fierbini, scnteile care treceau prin ea, cnd dinii lui i
atingeau pielea. O fcea s uite de toate cnd fcea
dragoste cu ea.
Uita trecutul, uita inhibiiile, uita totul, cu excepia lui i
a armoniei senzuale pe care o creau mpreun.
Muzica se auzea n continuare, lent i plin de
sentiment, amestecndu-se cu oftaturile i oaptele
dansatorilor i cu zgomotul fcut de piele pe aternut.
Briza nvli fierbinte, cu promisiunea unei furtuni.
Tunete se rostogolir undeva peste muni, n deprtare,
dar ei nu auzir. Erau prea cuprini cu exprimarea
sentimentelor att de profunde, prea captivai de

muzic.
When a Mari Loves a Woman...
Christian i plimb gura peste burta lui Alex,
gustndu-i pielea. Limba i se scufund n buric
srutndu-i languros floarea dulce a feminitii.
Pieptul lui Alex se dilat, ncercnd s inspire aerul
umed. i bg mna n prul lui Christian i gemu
ncordndu-se, micndu-i piciorul gol, n sus i n jos,
pe spatele lui ud de transpiraie Plcerea se acumula
ridicnd-o mai sus, mai sus dar fr a trece de margine.
O rsuci uor pe spate i o srut pe coapse peste
curbura fundului, ctre mica adncitur de pe spate,
unde aez un mic srut. Alunec peste ea srutnd-o
continuu i se aez ntre picioarele ei, aplecndu-se
s-i srute gtul.
Am nevoie de tine, Alex, i opti el aproape de
ureche. Am nevoie s fiu n tine, s te simt mprejurul
meu. N-am dorit niciodat ceva pe cineva aa cum
te doresc pe tine. Odat cu aceast recunoatere, un
fior de team l cuprinse. Alex devenise o parte din el.
Nicio alt femeie nu se apropiase att de mult de el.
Nicio alt femeie nu avea puterea de a-l rni astfel. Nicio
alt femeie nu strnise n el o nevoie, att de slbatic,
de a poseda i de a proteja. Nicio alt femeie, doar
aceasta.
When a Mart Loves a Woman...
Se rsuci sub el ncordndu-se, cutnd contactul.
i eu am nevoie de tine, i opti ea, ntorcndu-i
capul pentru a-i atinge buzele cu ale sale. Ia-m
Christian, ia-m n paradis.
Se rostogolir n pat i se oprir, cu Alex deasupra,
cu cldura greutii ei deasupra lui i cu braele
ncolcite n jurul gtului. Capul i era lsat pe spate, iar

snii mpini magnific nainte. Christian se aplec s ia


n gur unul din punctele ntunecate, iar ea l strnse n
brae, inndu-l aa pn cnd, n cele din urm, i ddu
drumul gfind.
Te iubesc, Alex, spuse el, gemnd i aeznd-o
peste el.
Alex i inu respiraia cnd el o ptrunse cu tria, cu
esena lui. Corpul ei se ntinse i se ncord n jurul lui,
primindu-l adnc n interiorul ei, acolo unde l dorea,
unde avea atta nevoie de el. Se ridic i alunec n jos
pe el, ncet, prelungind senzaia.
El o srut cu gura sa fierbinte i avid. Era de
nedescris
acea
senzaie
misterioas
i
nspimnttoare de a fi ncletat intim cu brbatul iubit
Erau att de aproape, att de strns unii. Expresia
fizic a sentimentelor lor era att de frumoas, nct
dobora toate barierele din ea, ajungndu-i drept la
inim. Ea tremur puin la gndul puterii nelimitate pe
care acest brbat o avea asupra ei. Fcea tot ce-i sttea
n putere s ignore vocea care ncerca s-i spun c nar fi trebuit s-l lase s se apropie att de mult de ea, c
nu trebuia s-l iubeasc att de mult, c nu merita atta
fericire.
ndeprt aceste gnduri ntunecoase care ncercau
s i se strecoare n minte, ca fumul. Micndu-se
energic deasupra lui Christian, l primi i mai adnc,
oftnd la explozia minunat a senzaiilor care estompau
totul. Controlul lui Christian se trezi cnd fulgerele
strlucir peste dealuri i trupul lui Alex ncepu s se
mite peste al su, ncordat ca un arc, umed de
transpiraie, tremurnd din cauza pasiunii. Era femeia
iubit singura femeie pe care o iubise cu adevrat, cu
tot ceea ce era n inima sa, u toat fiina sa de brbat.

Aproape o pierduse i teama legat de acest gnd l


strpunse, n timp ce o inea att de strns lipit de el.
Cu o dorin disperat de a o face a lui, de a o prjoli
cu posesiunea lui, o rostogoli trecnd deasupra ei i
intr iari grbit i speriat, cum nu mai fusese
niciodat. Dragostea trecu de plcerea superficial pe
care o ncercase cu alte femei. Trecu dincolo de inim, i
atinse sufletul, l schimb, pentru totdeauna, ntr-un fel
pe care nu-l va nelege vreodat.
i privi iari chipul, mai puin de o respiraie, n
chihlimbarul strlucitor al ochilor ei vzndu-i reflectate
propriile sentimente. Gemur mpreun cnd extazul
atinse apogeul i trecur dincolo de creast. Apoi se
mbriar, obosii i transpirai, oftnd, gfind,
cuprini de muzic i nconjurai de sentimentele care
pluteau n aerul nbuitor din camer.
When a Man Loves a Woman.
i, n linitea nopii, furtuna se apropia cu zgomot.

Capitolul 10
Nenorocit ticlos; a ncercat s m mute!
Exclam Charlie, ieind din boxa lui Terminator; chipul i
era desfigurat de indignare. A ncercat s m apuce de
mn, ticlosul.
Arunc animalului cea mai dispreuitoare privire,
ngustndu-i ochii pn devenir dou despicturi ntre
sprncenele zburlite i obrajii dai cu rou. i fcu un
semn cu degetul calului, care avea privirea furioas.
Urmtoarea oprire la abator, ai grij.

i ar fi bine s se ntmple ct mai curnd, spuse


Christian, n oapt. Era pe coridor, mbrcat pentru
primul su concurs al zilei, n pantaloni bufani i
cma alb. Furtuna din noaptea trecut nu reuise s
mai domoleasc cldura; reuise, n schimb, s creasc
umiditatea din aer. Transformase, de asemenea,
pmntul de la. Suprafa n noroi dnd prilejul
apariiei micrilor neltoare n aren i ngreunnd
munca grjdarilor i a spltoreselor.
Nu era nc jumtatea dimineii i temperatura se
apropia deja de nouzeci i cinci de grade Farenheit.
Nervii se ncordaser n aceeai proporie. Erau mult
mai multe voci ridicate n grajduri dect de obicei, mult
mai muli cai cu urechile ciulite i mult mai muli grjdari
suprai.
Agate de zbrelele multor boxe, erau ventilatoare
electrice mari i ptrate, care bziau nencetat n
efortul de a rcori caii. n ceea ce-i privea pe oameni, nu
se prea putea face mare lucru. Se enervau i se calmau
sporadic, ca vntul, iar vocile lor se adugau sunetului
de potcoave de oel pe beton i muzicii rock, de la un
magnetofon.
Eti teafr? ntreb Christian, privind-o pe fat.
Charlie l fulger cu privirea, iar cei trei cercei din
urechea dreapt zngnir precum clopotele de alarm.
Atept s vorbeasc pn cnd o pereche din
categoria vntoare trecu pe lng ei.
ndat ce se deprt, se ntoarse ctre eful ei.
Al naibii de mult i pas. Eti tare bucuros s scapi
de mine, cred. i m foloseti s-i fac treburile murdare,
fr ca eu mcar s tiu. Mri, exprimndu-i cu
claritate prerea despre el. Eti un ticlos, cu nimic mai
bun dect calul sta, zise ea fcnd semn cu degetul n

spate ctre Terminator, care i ciuli urechile i cltin


din cap. Mai ru chiar. Cel puin el o face pe fa.
Christian mormi. Vetile umblau cu viteza sunetului
printre grjdari. Fr ndoial c mica scen neplcut,
n care fuseser implicai el, Robert i Alex, la petrecere,
dduse ocolul arenei de concurs.
Era probabil cel mai fierbinte subiect la sala de mese.
Secretarele concursului zumziau probabil i ele pe
aceeai tem, prin birouri. Era de mirare c nu se
anunase dis-de-diminea la staia de amplificare.
Oft i-i puse pumnul n old. Fu cuprins iari de
vinovie la gndul c Charile avea ceva mai mult de
jumtate dreptate, c se folosea de ea. Oricum, nu avea
de gnd s-o recunoasc fa de ea, dar avea de gnd
s rezolve situaia, ct de curnd.
tiu ce zvonuri umbl, Charlotte, spuse el, serios,
fr ca nimic s trdeze trengarul din el. Arta la fel de
sobru ca oricare dintre pedanii si frai. tiu de asemeni
i care sunt faptele. in foarte mult la Alex. i dau voie
s-i informezi despre asta pe toi prietenii ti brfitori.
Charlie i frec obrazul cu mna i l privi lung,
gnditoare. n cele din urm, ddu din umr i se trase
de una din uviele de pr.
Poate o s-o fac, scoase ea cuvintele, mbufnat.
Christian o vzu tergndu-i espadrilele de podeaua
de beton, bgndu-i minile n buzunarele ortului kaki
i nelese, cu uimire, c voia s cucereasc respectul
fetei. Dumnezeule, se transforma ntr-un Atherton
veritabil. Respectabilitate, responsabilitate, dragoste,
Oft i ddu din umeri, admind nfrngerea.
Ari cam suprat, zise Alex, vesel, lovindu-l pe
fundul pantalonilor cu cravaa, venind agale dinspre
biroul concursului. Era mbrcat cam ca i Christian

n pantaloni bufani i bluz alb. Bluza era fr mneci.


O concesie fcut cldurii. Mnecile lui Christian erau
suflecate atent, pn la coate, dezvelind brae puternice
i bronzate i un ceas de platin scump. Privirea ei
ntrzie apreciativ, admirnd felul cum pantalonii atrnau
pe muchii coapselor.
Cldura asta blestemat, mormi Christian,
aplecndu-se s-o srute. i gndul c tu participi la un
concurs de grand prix, cu un asemenea animal.
Hai s nu mai ncepem cu asta, te rog, zise Alex i
i trecu o mn prin prul umezit.
Tocmai a ncercat s-o mute pe Simmonds, spuse
Christian privind ctre cal.
Eti teafr? O ntreb Alex pe fat, observnd
aerul rzboinic trdat de brbia ei, ca i strlucirea de
nehotrre din ochi. Lui Charlie i place s par mai
dur dect este, i zise. Au o mulime de lucruri n
comun, n aceast privin.
E-n regul, efa, spuse ea neutru, privindu-l fix pe
Christian. Porcul nenorocit a ncercat s m mute,
asta-i tot. Aa face n fiecare zi. Cel puin trebuia s
recunoasc loialitatea fetei pentru Alex, se gndi
Christian, ncercnd s scape de tensiunea din ceaf,
frecndu-se.
Alex se uit gnditoare n boxa lui Terminator. Era
nelinitit, se mica n fa i n spate, n faa cutiei cu
grune, de parc ar fi fost schizofrenic. Prul su
castaniu era deja umed de transpiraie, pe gt i pe
coaste.
Tensiunea plutea dinspre el n valuri. Nu era nc
pregtit pentru un asemenea concurs. Ajunsese pn
aici acumulnd o sum substanial de bani n urma
premiilor, n timpul carierei sale controversate.

i demonstrase lui Alex c se poate descurca cu


obstacolele, dar temperamentul i se nrutise cu
fiecare pas n competiii. Un concurs ca acesta avea un
aer de nervozitate. Grjdarii erau mai ocupai,
nghesuiala general din grajduri era mai accentuat.
Terenurile de concurs erau animate de spectatori, toi
excitai de nivelul cailor i al concursului la care erau de
fa. Clreii transmiteau i ei anume nervozitate.
Acesta nu era un concurs de doi bani, de antrenament,
cu mici cupe de premiu, nite imitaii. Acesta era vrful
competiiei. Caii de aici valorau zeci de mii de dolari i
chiar sute de mii de dolari. Clreii erau concureni de
talie internaional, care concuraser la olimpiade.
Valoarea premiului pentru grand prix era de cincizeci de
mii de dolari.
Nu, nu era vorba c Terminator nu era n stare s
treac obstacolele. Nu era n stare s fac fa tensiunii.
Alex tia asta. i mai tia c proprietarul ar fi n stare si ia calul i iapa i s-i duc la alt antrenor, dac ea l-ar
retrage din concurs. Privirea i alunec ctre boxa
Olandezei, care sttea n captul ndeprtat,
supunndu-se placid ngrijirilor celor dou Heather,
moind i bucurndu-se de briza care venea dinspre
ventilatorul care era agat la boxa de alturi.
Pot s-i dau cinci la fel de buni ca ea sau chiar
mai buni, spuse Christian ncet, din spate, nct ea i
simea cldura trupului. Nu ea este problema aici, Alex.
Nu, problema era independena ei, se gndi Alex.
Avea legtur cu plata cheltuielilor ei, cu munca ei i cu
dorina de a nu se bizui pe altcineva, n viaa i
activitatea ei. Avea legtur cu dorina ei de a se lupta i
de a nvinge. Christian i cerea s se sprijine pe el, iar
ea nu era n stare s o fac. l iubea, dar nu-i putea

permite s-o salveze, pentru c nu-i putea permite s


cread c va fi acolo i data urmtoare.
Am doi, ntr-o or, opti ea, fr s-l priveasc.
El i ridic minile i i mas umerii, ncercnd s-i
ndeprteze tensiunea, apoi oft din greu. N-avea rost
s insiste, i spuse el i zmbi gndindu-se c era mult
mai uor de spus dect de fcut, de cnd se
mbolnvise de responsabilitate. Un amestec turbulent
de emoii i se rsuci nuntru, cnd se ntoarse ctre
Alex i o privi n ochii de chihlimbar.
Te iubesc, i opti el, aplecndu-i capul ctre al
ei.
i eu te iubesc, i rspunse ea, n oapt,
ridicndu-se pe vrful picioarelor pentru a-l sruta.
Dar nu ncerca s-mi organizezi viaa.
Lund o poziie militreasc, el i ciocni clciele i o
salut cu un zmbet strlucitor.
F-i ie nsui o favoare, mormi Rylan cnd
Christian ajunse la grajdul cel nou i la irul de boxe
decorate n culorile albastre ale fermei Quaid.
Sprncenele lui Christian se ridicar. Ry trase cu ochiul
ctre soia sa, care sttea cu fiul lor inndu-l de mn,
lng boxa lui Diamond Life. Dac ai de gnd s te
ncurci cu o femeie, ai grij mcar s merite.
Prea trziu pentru asta, opti Christian.
Proprietarul fermei l ignor, ntorcndu-se ctre soia
sa nsrcinat, mustrnd-o suprat:
N-ar fi trebuit s iei pe cldura asta, Mary
Margaret.
Oh, bietul de el. Maggie i ddu ochii peste cap
i-i atinse fundul plriei cu boruri late, cu mna liber.
Mi-am luat plria de soare i rochia de soare. Am
umbrel s faci umbr unui cal. i, n plus, nu sunt din

cear s m topesc la cldur.


Christian se aplec i o srut pe Maggie pe obraz,
neputndu-se abine s nu-i zmbeasc.
Ari nemaipomenit.
Vai, mulumesc, spuse ea, lsnd mna fiului su
i rsucindu-se pentru a-i arta rochia galben i burta
enorm.
Da, o s vedem ct de nemaipomenit o s arate
cnd o s trebuiasc s o adunm de pe jos, dup ce o
da de cldur, mormi Ry.
Maggie i trimise o privire fioroas.
Bnuiesc c Maggie i cunoate limitele, zise
Christian, fr prea mult convingere.
N-a tiut niciodat, spuse Ry, fr ocoliuri. De ce
ar face-o acum?
Christian nu prea avea chef de discuii. Nu era treaba
lui. Nu ncercase el s o conving pe Alex s nu fac
ceea ce avea de gnd s fac? Bineneles, nu credea
c-i cunoate limitele. Sau poate i le tia, se gndi el,
ncruntndu-se cnd suspiciunea puse iari stpnire
pe el.
Buddy Quaid, iei afar din box, ltr Ry,
uitndu-se fioros la fiul su care intrase n boxa, n care
tnrul armsar Diamond Life era pregtit pentru
concurs.
Dar vreau s-o ajut pe Marlin, spuse biatul,
suprat pe tatl su.
Trebuie s fii mai mare ca s-o ajui pe Marlin, i
explic Ry, lund biatul, la subsuoar, ca pe o minge
de fotbal.
Dar sunt mare, protest Buddy uitndu-se la tatl
su, cu capul n jos. O s fiu fratele mai mare.
Fraii mai mari i ajut mmicile, spuse Katie

Leone, venind s stea lng propriul ei frate mai mare,


care se aplec i o srut contiincios, l gdil pe
nepotul ei sub brbie i rse cnd el se ntoarse,
mbufnat.
Cum merge cu ngrijitul copilului? ntreb
Christian, lund-o pe Isabella din braele lui Nick i
frecndu-i nasul de al ei. Fetia ncepu imediat s-l
dezmierde, dnd din mini.
Nemaipomenit, zise Nick, trgnd-o pe Katie spre
el i mbrind-o. Isabella este un nger.
Da, nu-i aa? Spuse Christian, simindu-se ridicol
de mndru de fetia cu ochi negri, ca i cnd el ar fi fost,
n vreun fel, responsabil de comportarea ei bun. Ca i
cnd ar fi fost tatl ei. Dumnezeule, se gndi el,
nghiind n sec.
Poate tu n-ar trebui s iei la cldur, iubitule,
spuse Maggie, privindu-l cu umor i simpatie. Ari
destul de tras la fa.
Femeia observase destul de bine. El i ignor
remarca, ntorcndu-se ctre Katie i Nick.
Alex mi-a spus c i voi ateptai, dac se poate
spune.
Suntem pe list, zise Nick, cu ochii strlucitori,
alintndu-i soia i zmbind. Katie arta destul de
nervoas.
Nu poate s dureze prea mult, spuse ea,
preocupndu-se de rochia ei roz.
Atunci, felicitri, iubito, zise Christian, sincer,
nmnndu-i-o pe Isabella. O s fii o mam minunat.
Katie zmbi i se uit ntr-o parte, ncercnd s-i
rein lacrimile.
Cred c-ar fi mai bine s-o cutm pe Alex, nu?
Suger Nick, delicat, ndeprtndu-se cu ea Se uit

peste umr la ceilali, scuzndu-se, dar reui s par


vesel cnd spuse: Hei, cina la noi, dup concurs. Pizza
special a mamei i o groaz de chestii reci dup, ca s
spele gtul.
Am spus ceva nepotrivit? opti Christian, uitnduse dup ei. Nick inea mna n jurul umerilor lui Katie i
capul aplecat spre ea, atent.
Este puin nesigur de ea, spuse Maggie, cu
privirea ngrijorat.
i tim noi a cui este vina, mormi Ry, punndu-i
fiul jos.
Rylan, te rog, spuse Maggie, sprijinindu-se de el.
Mama voastr v-a prsit de mult. E mai bine s uii.
Da, spuse el, ngndurat, dar uite ct de des vin
amintirile s ne obsedeze.
Christian intr n box s-i verifice calul, cu gndul
iari la Alex. Dac nu greea el i pe ea tot trecutul o
fcea s-i asume riscuri. Ct o s se mai lase
obsedat?
Dar mai important era dac era el n stare s-o
opreasc, nainte ca trecutul s-o distrug.
Charlie terse cu o crp prul iepei, apoi, cu alta,
cizmele lui Alex, ndeprtnd fiecare punct de noroi de
pe cal i clre, pregtindu-i pentru apariia din arena
de concurs. Dac apreau altfel dect imaculate,
ngrijitorul era de vin.
Ai grij ca Heather C. s-l mite pe Rugby, spuse
Alex ndreptndu-i jacheta i tresrind cnd simi cum
transpiraia i curgea pe spate. O s-i nepeneasc
spatele, dac st pe lng el, la brf.
Nu te ngrijora, doamn, am eu grij, spuse
Charlie.
i vreau s fii aici cu el, imediat ce termin cu

Ducesa.
Am neles.
n timp ce tergea partea vizibil a scrii, fata arunc
o privire brusc i suspicioas peste umr i se
mbufn.
Ce dracu vrei? Ltr ea. Ai o groaz de tupeu si ari mutra pe aici! Cine te crezi?
Privirea lui Alex fu atras imediat, de la ring spre
brbatul artos de lng calul ei, cu ochelari de soare i
sfios: Robert Braddock. Dac atitudinea lui Charlie era
furioas, a ei era glacial. l privi de sus n jos, de la
nlimea ei mult mai mare, ca i cnd ea ar fi fost regina
lumii, iar el un ran murdar i trdtor.
El tui nervos, i scoase ochelarii de soare,
dezvluind urmele mahmurelii.
A vrea s vorbesc ceva cu tine, Alex.
n legtur cu ce? ntreb Charlie. l apuc pe
Braddock de mn i se roi la el, puin peste limita de
suportabilitate a capului lui turmentat. Car-te, pacoste
rocovan; n-ai nimic de spus care s-o intereseze pe
doamna. Ne-am cam sturat de tine pn-n gt. Ar
trebui s-i fie ruine.
mi e, recunoscu el, privind-o hotrt i prinzndu-i
mna din zbor. Amndoi o privir pe Alex, ateptnd. Ea
i fcu semn lui Charlie s plece. Fata naint,
nehotrt, un pas n direcia ringului, fcndu-i semn
amenintor cu degetul lui Braddock.
Ai grij, Bobby, sau o s ai de-a face cu mine.
Bine?
Dumnezeule, opti Braddock, frecndu-i uor
tmplele care-i zvcneau. Fata asta are draci s mai
dea i la alii, adug el, zmbind.
Ce voiai s-mi spui, domnule Braddock? ntreb

Alex, nghend zmbetul ncnttor pe faa


interlocutorului. Rnile din noaptea trecut erau nc
prea proaspete pentru a fi uitate cu uurin.
Te rog s fii scurt. Trebuie s clresc curnd.
Vreau s-mi cer scuze pentru noaptea trecut,
spuse el, ncet, ncercnd s fie spit ntruct cu
farmecul nu inuse. Ddu din cap i i zmbi copilrete.
mi pare ru cu adevrat, Alex.
i asta rezolv totul? Spuse Alex, simind cum
furia pune stpnire pe ea i amintindu-i de un alt
brbat artos, care credea c felul cum arat i poziia
sa i permit s rezolve totul. Nu prea cred.
Ochii nroii ai lui Braddock scnteiar puin i
maxilarul i se crisp.
Vocea i mai pierduse din dulcea cnd i vorbi
iari:
N-am vrut s-i fac niciun ru.
Alex l privi, fr s clipeasc.
M-ai fcut subiect de glume. Ai crezut c te poi
juca cu viaa mea, pentru propriul amuzament.
i-am spus c-mi pare ru. Rbdarea lui ncepea
s se subieze, lund o expresie de duritate pe care
Alex se ndoia c ali oameni o vzuser la el. tii, dac
ai fi fost mai prietenoas, nimic din toate astea nu s-ar fi
ntmplat.
Tonul i vorbele lui i atinser un alt nerv.
mi pare ru, domnule Braddock, spuse ea, cu
formalism rece, dar nu m simt obligat s fiu
prietenoas cu brbai care cred c acest lucru li se
cuvine.
Cu acestea, Alex i ndemn calul, ncheindu-i
cureaua caschetei i se ndrept ctre aren. Galopnd
uor n jurul arenei, l vzu pe Robert Braddock privind-

o, apoi ntorcndu-se i ieind grbit. i fcuse un


duman din el, dar nu avea timp s se gndeasc la
asta acum.
Pn spre sfritul dup-amiezii, cu ncuviinarea
juriului toi concurenii i dduse jos hainele pentru a
clri n cma. Cldura crescuse trecnd de treizeci i
cinci de grade Celsius i, dac dimineaa mai fusese
ceva briz, acum era un calm de moarte. Aerul era
umed i greu peste pdurile dese din jurul fermei Green
Hill.
O s-i distrug pe toi astzi, nu-i aa, amice?
Izbucni Tully, lovind cu mna plasa de srm de la boxa
lui Terminator. Calul era legat n ambele pri ale boxei.
Era ncordat, cu ochii tulburi i se repezea sucindu-se n
legturi. Tully rse i iovi iari n box. Uit-te la el ce
nerbdtor e.
Domnule Haskell, v rog s nu facei asta, izbucni
Alex, prinzndu-i ncheietura minii cnd ncepu s bat
din nou n plas. Brbatul masiv se ntoarse i o privi cu
un amestec curios de suprare i mirare pe faa sa
crnoas. Alex i ls brusc mna i se retrase. Doar nu
vrei s termine concursul n cuc, nu?
Nu, spuse Tully ncet, scondu-i o batist i
tamponndu-i fruntea plin de transpiraie.
Simindu-se prost sub privirea lui insistent, Alex se
ndeprt i se aplec s-i scoat mnuile i cravaa
din geanta cu echipament. Ar fi vrut, n mod sincer, ca
Tully Haskell s fie ocupat cu nghesuiala prin lumea
bun, dect s o plictiseasc pe ea. Att ea, ct i
Terminator erau destul de nervoi. ncepuse grand prixul. n cteva clipe, clreilor urma s li se permit
accesul, s aprecieze distanele, s-i pun la punct
strategia. Alex nu voia s fie deranjat.

Vd c nc nu i-ai revenit, spuse Christian.


Ea i nchise ochii, fiindu-i team s-i deschid i s
vad dac vorbea cu ea sau cu Tully. Asta-i tot ce-mi
trebuie, ca cei doi s nceap iari, chiar aici, n grajdul
de la Green Hill, se gndi ea.
N-ai boxe de curat, Atherton, ntreb Tully,
caustic.
Christian l privi rece i dispreuitor i-i ntoarse
spatele, atent la Alex. O vzuse nclzindu-l pe
Terminator. Nemernicul fcuse tot posibilul s fug cu
ea. Se luptase cu el, la fiecare pas. i acum sttea n
boxa sa de parc ar fi fost posedat de demoni holba
ochii, scrnea din dini, lovind cu picioarele din spate.
Calul arta bolnav i Christian simea c se
mbolnvete i el la gndul c Alex urma s-l
clreasc. i uitase promisiunea de a nu se amesteca,
dominat de nevoia de a o proteja pe femeia iubit.
Christian, n-o s discutm despre asta acum, zise
Alex, ncercnd s rmn calm cnd se ndrept.
Alex, nu mai fi o ncpnat mic! Nervii i se
nclzir peste nivelul cldurii de afar. Prinznd-o de
mn, o ntoarse ctre peretele boxei. Uit-te la
srmanul animal, este complet ieit din mini!
Car-te, Atherton, spuse Tully, mpingndu-l pe
Christian un pas. Ai vrjit-o s se culce cu tine, dar n-o
poi vrji s piard n favoarea ta.
Ticlosule! i spuse Christian n fa, calmul su
englezesc evaporndu-se ntr-un nor de furie, i
suportase prea multe bdranului stuia. Nu avea de
gnd s-i mai suporte i comentariile josnice despre
dragostea lui pentru Alex. Fr s se mai stpneasc,
i trase braul napoi i i nroi nasul lui Haskell cu un
pumn puternic.

Christian, oprete-te, ip Alex.


i lu ochii de la Tully care njura ducndu-i batista
la gur, nroind-o de snge. ncepea s se calmeze
privind-o pe Alex. Era furioas pe el. Ochii i scprau
sub sprncenele coborte amenintor. Brbia i se
ridicase la acel unghi pe care el l cunotea att de bine.
Cred c-ar fi mai bine s pleci, spuse ea.
Alex, te rog.
Ea i ridic minile refuznd s aud vreo explicaie
de-a lui.
Pleac. Acum.
Bine, spuse el, calmndu-se puin i ndreptndui spatele i umerii, ridicndu-i o fraciune nasul
aristocratic. Dragostea l mpinsese la prostii. l fcuse
s cereasc. Ce nevoie avea?
S nu atepi simpatie cnd ticlosul sta o s te
arunce n obstacol.
n grand prix-ul de la Green Hill intraser treizeci de
caii. Trei fuseser retrai din cauza epuizrii cauzate de
cldur. Terminator nu era printre ei. Christian privea de
pe Diamont Life cum Alex ncerca s-l duc n mers
domol. Calul refuza s mearg, opind pe loc, cu capul
ntr-o parte i nrile dilatate. Prul i era aproape negru
din cauza transpiraiei, iar urme de spum alb i
cdeau din gur i de pe gt. Alex l clrea cu spatele
eapn din cauza efortului de a-l stpni, cu muchii
ncordai. Christian simi o durere n stomac.
Merit tot ceea ce i se ntmpl, dac m-ai ntreba,
mormi Robert, nconjurnd calul lui Christian cu surul
su.
Nu te-am ntrebat, spuse Christian, mpungndu-l
cu privirea.
Braddock njur pe nfundate.

Ce s-a ntmplat cu tine? Te legi la cap pentru o


femeie. Nu te recunosc.
Se putea ca acesta s nu fie Christian Atherton care
pariase cu prietenul su c va ctiga favorurile unei
anumite doamne, dar era Christian Atherton care
evoluase, n ultimele cteva sptmni. Crescuse i se
schimbase mult, ntr-un timp scurt. Durerile acestei
creteri l mai npeau nc i aceasta se vedea n
poziia brbiei sale ptrate i n tensiunea din umeri.
Braddock rnji.
Ce-ar fi s telefonez unor fete de treab, din
agenda mea neagr? Mergem n DC (Districtul
Columbia) i-o uii pe vipera asta mic, cu limb
ascuit.
Christian l privi cu dispre i-i mic calul.
Mai creti i tu, Robert.
Era la fel de dezgustat de el nsui, cum era i de
prietenul su. Nu-i plceau senzaiile turbulente care se
rzboiau n el. Nu-i plcea s aib de-a face cu
sentimente noi. Nu era deloc sigur c va reui s fie
respectabil, lat ce fcuse ncercnd s apere onoarea
lui Alex. L-a lovit clientul n nas! O s-l iubeasc pentru
asta. La dracu, ea merita ceva mai mult dect Tully
Haskell, chiar dac credea sau nu.
tergndu-i transpiraia de pe sprncene, ncerc s
o lase pe Alex i s se concentreze la ceea ce trebuia
s fac. Urma s concureze. Un concurs de grand prix
era solicitant att pentru clre, ct i pentru cal,
obstacolele sunt nalte i distana dintre ele e dificil;
acesta nu fcea excepie, ba mai mult, acum se aduga
i suprafaa alunecoas din aren. Va mai influena i
umiditatea i cldura. Oricine se va duce acas cu
partea leului din banii de premiu va trebui s-i merite. Nu

vor fi victorii lejere.


Christian i puse la treab tnrul armsar, cu
hotrrea cunoscut. S-ar fi putut ca, n afara arenei, s
fie o persoan superficial, ns nuntru era un
competitor adevrat. Atac traseul cu o combinaie de
agresivitate i finee i cu o siguran care se transmise
frumosului animal de sub el. Terminar fr greeal.
Ceilali nu fur la fel de norocoi. Nenumrate
obstacole czur, n special la marea tripl, cu o
apropiere n curb neltoare. Civa cai alunecar la
ntoarceri. Doi clrei czur. Dup ce evoluaser
douzeci de concureni, se nregistraser doar patru
trasee fr greeal. Alex i atepta rndul aproape de
poart, cu o presimire teribil, care o rodea ca acidul.
Nu era nicio ans ca Terminator s se descurce i
totui simea c nu era alt alternativ dect s-l
ncerce. Trecnd de prevederile impuse de sigurana
meseriei, intr n aren clare pe murg. Trebuia s i-o
dovedeasc. Trebuia s-i plteasc datoriile.
Luptndu-se cu el, l ndrept ctre primul obstacol.
Fcu un pas mai mult, n ultima secund, sri prost i
lovi partea de sus, care ns nu czu. n clipa cnd
atinse pmntul, btlia ncepu iari. Se ntindea n
fru trgnd-o pe Alex din a.
De data aceasta, sri prea devreme, ignornd
comanda clreei, dar sri sus i ls obstacolul intact.
Lupta pentru control continu. Alex i simea braele
grele ca plumbul din cauza efortului de a-l stpni pe
Terminator.
Durerea i cuprinse umerii, iar teama i se ridic n gt.
Din cauz c nu asculta de comenzi, se apropia greit
de aproape fiecare obstacol i, drept urmare i poziia lui
Alex era greit. Calul fcea toate sriturile doar din

efort i talent, iar ea se inea pe el doar cu efort


muscular.
Se apropiau de partea cea mai grea a traseului, o
combinaie de trei srituri cu un singur pas ntre ele,
urmat de o curb la bara tripl. Cnd o atacar,
Terminator i ntinse capul n fa, smucindu-i frul din
mini lui Alex, ceea ce-i ddu ocazia s accelereze
periculos. Din fericire, reuir s fac prima combinaie
perfect, dar o lovir pe a doua cu zgomot, drmnd
partea de sus. La aterizare, Alex fu aruncat n fa,
lsndu-i fru liber lui Terminator, n efortul de a se
menine clare. Se ntinse la al treilea obstacol i se
ntoarse pentru bara tripl.
Alex mai czuse nainte, ca nceptoare era ceva
normal. Dar aceasta nu fu o cztur, ci o catastrof.
Era tipul de izbitur care termin cariere i chiar viei.
Terminator galop ctre bara tripl, scpat de sub
control, slbatic, de parc ar fi fost urmrit de diavol n
persoan.
Tie colul prea strns, vzu obstacolul prea trziu,
ncerc s se opreasc i alunec n noroi, apoi sri
ncercnd s se salveze. Se arunc n aer, i rsuci
picioarele din spate care-i fugir de sub el i se prbui.
Alex vzu totul ntmplndu-se cu ncetinitorul sritura
brusc, schimbarea teribil i rapid a unghiului, barele
albe ; roii ale obstacolului nvlind spre ea, apoi
nimic.
Cnd ntunericul dispru, vzu cteva perechi de ochi
aintite asupra ei. Privirea ei confuz se ainti asupra
uneia.
Christian?
El era, n genunchi, lng ea, cu pantalonii si albi
ptai, cu transpiraia curgndu-i iroaie pe faa palid.

Ochii i erau strlucitori din cauza panicii.


Stai linitit, iubito, i spuse el, cu o voce rguit
i necat. i trecu o mn tremurnd prin pr. Stai
linitit^ vine un doctor.
Mi-e bine, spuse ea i gemu n efortul de a se
ridica. Bine era o mare exagerare. Se simea de parc
ar fi fost btut cu mciuca, dar niciuna dintre dureri nu
era dintre cele asociate cu fracturi. l privi ngrijorat.
Calul?
S-l ia dracu de cal! ip Christian i faa i se
nroi de furie.
Dac ar fi avut o arm, ar fi mpucat nenorocita
creatur chiar atunci i chiar acolo. Nimic, nimic n viaa
sa nu-l speriase aa cum o fcuse vederea trupului ei
cznd, vznd-o pierznd controlul, vznd calul
prbuindu-se ntr-un amestec de lemne i picioare.
Aproape c-l ucisese s vad aa ceva, s simt
durerea, s se aplece asupra lui Alex, incontient,
pentru cteva clipe ngrozitoare. i ea ntreba de
blestematul de animal.
Totul este n regul cu calul, doamn Gianni,
spuse unul dintre oficiali. Alex ddu din cap,
concentrndu-se asupra durerii care-i zvcnea n
tmple. Cu caschet sau fr, fusese o lovitur teribil.
Totui era ntreag i nu vedea niciun motiv s nu o
arate celor cinci sute de spectatori. Agndu-se de
braul lui Christian pentru sprijin, se ridic n picioare i
fu rspltit, cu un ropot de aplauze, pentru efort.
O or mai trziu, era consultat peste tot de un
doctor i fu declarat teafr i intact. Jumtate din
corp urma s se nvineeasc i mai avea i o tietur
urt pe obrazul drept, dar nu era ceva nou pentru ea.
Sttea pe un cufr, n boxa unde-i inea

harnaamentul, cu o pung de ghea pe obraz, cnd


Christian reapru. Dup ce o scosese din ring i o duse
la ambulan i dup ce se nvrtise n jurul ei ca o
cloc, ct timp o consultase doctorul, fusese chemat n
aren pentru competiie.
Cum a mers? l ntreb ea, ncercnd s schieze
un zmbet care art mai mult a grimas.
Am greit la combinaie. Am venit pe locul trei.
Vai!
l urmrea cum se plimb prin camera strmt, cu
minile n olduri. Capul i era aplecat i prul blond i
cdea pe frunte. Tensiunea nervoas l nconjura ca un
cmp electric. i ieea din ochii si albatri ca laserul
cnd se opri i o privi pe sub sprncenele plecate. Era
furios, nelese ea. Furtuna era controlat de manierele
sale englezeti, dar se prea c manierele sunt pe cale
s fie nesocotite.
Ai fi putut s mori, zise el, ntrerupnd tcerea
care devenise de nesuportat.
Da, dar n-am murit.
Prima explozie izbucni ca un tunet.
La dracu, Alex, nu asta vreau s spun!
Clrim, riscm, Christian, spuse ea, meninndui calmul. tii asta i tu riti.
Riscuri acceptabile, zise el, mpungnd aerul
dintre ei cu degetul. Exist o linie peste care tu ai trecut,
Alex.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c acest dispre pentru propria ta
via trebuie s nceteze. i trimii calul sta napoi lui
Haskell, imediat.
Ea tresri la auzul tonului imperativ al vocii lui.
Christian, asta nu decizi tu. Nu tu mi ordonezi

viaa.
Al doilea tunet zgli grinzile de deasupra lor:
Cineva trebuie s-o fac, pentru c tu ai de gnd s
te sinucizi.
mi fac doar meseria, spuse Alex, ncordat.
Christian ddu din cap.
Asta trece dincolo de a-i face meseria sau de a te
aga de independena ta blestemat. ncerci s te
autopedepseti. ncerci s te pedepseti pentru toate
pcatele imaginare pe care le-ai fcut n California,
pentru toate lucrurile pe care le-ai pierdut.
E absurd! Exclam ea, ridicndu-se de pe cufrul
de harnaament, ca i cum acesta ar fi devenit deodat
fierbinte.
Este autodistructiv, Alex i prostesc.
Este o minciun blestemat, ip ea, cu inima
btndu-i puternic.
Da? ntreb Christian. i apuc brbia cu degetele
i i ridic faa zgriat n sus. Alex, privete-m n ochi
i spune-mi c nu te condamni pentru ce i-a fcut
ticlosul la.
Lacrimi i sfidare i aprur n ochi, dar negarea nu
veni. i simea cuvintele nepenite n gt i nu era n
stare s le scoat.
l privi pe Christian cu ur, pentru c i fcea aceasta,
pentru c o fcea s simt ceea ce nu voia s simt i
s nfrunte lucruri pe care nu voia s le nfrunte.
Propria furie i se acumula, dar toate cuvintele erau
zgzuite, iar presiunea cretea.
Christian oft i i trecu palma peste obrazul ei
teafr.
Te iubesc, Alex, i opti el. Dar nu pot sta deoparte
i privi cum i rupi gtul, ca o pedeaps pentru ceva

pentru care nu eti vinovat.


Ce vrei s spui?
Vreau s spun c ori dispare calul sta, ori dispar
eu, spuse Christian, scrnind din dini. Nu era omul
ultimatelor. Nu era pentru manipularea oamenilor. Dar
nu mai fusese ndrgostit. Nici nu sttuse deoparte cnd
cea pe care o iubea i riscase viaa i fusese chiar
aproape de a i-o pierde. Trebuia s fac ceva pentru a
o salva, s se salveze pe sine i acesta era singurul
lucru la care se putea gndi.
Nu-mi pot permite.
Nu-i poi permite s n-o faci? Gndete-te la
Isabella. Dac la tine nu te gndeti. Ce s-ar fi ntmplat
cu ea, dac ai fi murit sau dac ai fi rmas infirm
astzi? i totul pentru nimic, Alexf spuse ei, rugtor. tiu
c banii sunt o problem dar eu te pot ajuta dac m
lai. N-ai nevoie de Haskell. Tu ai nevoie de mine. Te
rog, spune c ai nevoie de mine.
Nu am nevoie s fiu forat, zise Alex, rnile vechi
durnd-o mai mult dect cele noi. i nici nu am nevoie
s m psihoanalizezi. Exagerezi toate astea, pentru c
simi o dorin masculin de a-mi controla viaa. Bine,
am mai aflat ceva despre tine, amice, spuse ea,
aruncnd punga cu ghea ctre el. l lovi n umr, apoi
czu pe podeaua camerei. Ea lovi podeaua cu piciorul
cnd se apropie de el. Sunt stpn pe mine. Nu-mi
spune nimeni ce s fac, cum s fiu sau cum s m
mbrac, preciz ea cu vocea din ce n ce mai ridicat.
Sunt stpn!
iptul sunase n propriile ei urechi, fcnd dureros
de evident c ceea ce spunea nu era adevrat. l privea
pe Christian la fel, nevrnd s se retrag. El o privi la
rndu-i, palid.

tii unde m gseti, i spuse el, n tcere,


folosindu-i ultimele rmie de putere pentru a-i
stpni durerea din piept.
Cine spune c o s vin s te caut? Alex fu sigur
c cuvintele ei o rnir mai mult pe ea, dect pe
Christian. Inima i se rsuci cnd le rosti, iar el iei afar
din box, afar din viaa ei.
Capitolul 11
O durea cnd se mica. Cea mai mic schimbare de
poziie i provoca explozii de durere n partea dreapt a
corpului. Umrul drept i zvcnea ngrozitor.
Toi muchii din partea dreapt o dureau de parc ar
fi trecut printr-o main de tocat carne. Alex distingea
fiecare durere dup rana produs. Fusese accidentat
de multe ori, aa nct putea face distincie ntre ele.
Era durerea care venea n urma fibrelor musculare
rupte. Durerea cauzat de acumularea sngelui sub
piele.
Durerea n urma unui impact violent. Dar durerea
fizic era o binevenit distracie, fa de durerea
emoional care-i stpnea ntreaga fiin, aa c, luni
dimineaa, la ivirea zorilor, Alex se mic puin din pat i
chiopt pe hol, pentru a face o baie terapeutic n
cad.
Muchii se destinser oarecum, cel puin pentru a-i
permite s-i ridice braul pn la nivelul umrului,
atunci cnd se chinui s ias din cad, dup douzeci
de minute.
Aa cum se ateptase, cea mai mare parte a corpului
era acoperit de pete roietice, cauzate de contactul cu
barele de lemn ale obstacolului.

Orice atingere, cu excepia frecrii uoare cu


prosopul, o fcea s se crispeze i, de fiecare dat cnd
se crispa, tietura de pe obraz o fcea s scrneasc
din dini, iar scrnetul dinilor i amplifica zvcnetul din
cap.
nfrunt-o, Gianni, murmur ea ctre imaginea
zdrobit, care o privea din oglind. Nu poi nvinge fr
s pierzi.
Ar fi putut ctiga ceva bani, jucnd ntr-un film de
groaz. i ieftin. Nici nu era nevoie de un cosmetician
care s o fac s arate ca o fantom.
n afara umflturilor i zgrieturilor din urma czturii,
era i foarte palid. Umflturile de sub ochi erau alte
dovezi ale unei nopi nedormite. Durerea o inuse toat
noaptea.
Durerea din urma czturii. Durerea din urma plecrii
lui Christian. Durerea de singurtate. Durerea ndoielilor.
Durerea mniei.
Se prea c nu este nicio scpare, aa cum nu era
scpare de noaptea care se apropia. Iar dimineaa nu-i
oferea niciun rgaz. Fiecare gnd dureros ddea
natere altuia, crend un ciclu de durere nentrerupt.
Chinuindu-se n halatul de culoarea piersicii i
ncurcndu-se n cordon, iei. chioptnd, din baie,
apoi pe hol, s vad singura persoan din viaa ei care
nu o judeca. Isabella sttea n ptuul ei, vorbind de una
singur i jucndu-se cu un ponei galben, pe care i-l
adusese Christian. Atenia i fu imediat atras ctre u,
cnd intr Alex i fetia zmbi cu zmbetul tatlui ei.
Mama!
Bun, micuo, opti Alex, reuind s zmbeasc,
cu o jumtate de fa, cnd travers camera pentru a o
ridica pe fiica ei din ptu cu mna teafr. Dumnezeule,

m-ai recunoscut! Nu cred c a fi putut suporta dac ai fi


nceput s plngi la vederea mea.
Isabella era mai mult interesat de bandajul de pe
obrazul mamei ei, dect de ceea ce spunea ea. Cu ochii
negri ateni, se ntinse s-l ating cu degetul, fcnd-o
pe Alex s-i simt respiraia.
Nu, nu, iubito. O doare pe mmica.
Nu, nu, nu, gnguri Isabella, dnd din capul plin de
crlioni.
Alex zmbi i i frec nasul cu vrful nasului ei.
Hei, hei, nu mai face atta glgie c o trezeti pe
Pearl. O s plece la nepoata ei i o s ne lase singure,
dac nu avem grij. Isabella zmbi ncntat de
expresia mamei ei, mai mult dect de vorbele acesteia.
Trecur prin rutina de diminea, cu schimbatul
scutecelor, cu pudratul mpotriva cldurii, cu pieptnatul
prului des i prinderea acestuia de pe gt i ceaf. Alex
se mica mult mai ncet i mai greoi dect de obicei, dar
nu avea intenia s renune la acest timp petrecut cu
fiica sa. Isabella era singura fiin constant din viaa ei,
singura persoan care o iubea necondiionat.
Mai cu seam, n aceast diminea Alex simea
nevoia s se liniteasc cu aceste adevruri
elementare. n aceast diminea cnd se simea att
de singur.
Ce diferen putea face o zi, se gndi ea. Ieri se
trezise n braele lui Christian, cldura magic a buzelor
lui scond-o din adncimile somnului. Fcuser
dragoste n timp ce soarele rsrea, fr ca vreunul
dintre ei s spun o vorb, privindu-se unul pe cellalt n
ochi, n vreme ce trupurile lor i comunicau dragostea
din inimi. n dimineaa asta, el se afla de cealalt parte a
colinei, trindu-i viaa, iar ea era aici, ndurerat,

simindu-se singur i fr rost, ca i cum fusese


abandonat de o sut de ani.
mi este dor de el, recunoscu ea ntr-o oapt
ncordat.
Mna ei se juca cu micua perie de pr a Isabellei, iar
lacrimile, pe care reuise s i le rein toat noaptea,
izbucnir deodat, umplndu-i ochii. Spunnd vorbele
cu voce tare, desfcuse i zgazurile lacrimilor pe care
se luptase s le in nchise.
Acum toate emoiile amestecate se npustiser s o
asalteze, toate exprimate ntr-o ntrebare chinuitoare,
care prea c i se reverbereaz n piept: De ce?
De ce a trebuit s fie att de imperativ? De ce a
trebuit ca ea s fie att de ncpnat? De ce viaa
trebuia s-i dea un picior, chiar cnd credea c o
prinsese de coad? i de ce trebuia s doar att de
mult?
Alex, ce faci jos din pat? O ntreb Pearl, intrnd n
camer. Era mbrcat, dei nu era nici mcar ora apte
dimineaa. O rochie de bumbac subire i atrna pe
trupul fr forme. Prul ei crunt era pieptnat. Pearl
spunea c s-a trezit la ora ase i jumtate dimineaa,
vreme de aizeci i ceva de ani, iar faptul c a ieit la
pensie nu era un motiv pentru a ntrerupe un obicei bun.
M simt mai bine dac m mic puin, spuse Alex,
tresrind din cauza rguelii din voce. Sttea cu spatele
la tovara ei de locuin, ncercnd s ndeprteze,
discret, orice urm de lacrim. Crede-m, am mai trecut
prin aa ceva nainte. M doare doar atunci cnd rd.
Nu prea se pare c ai fcut asta, observ femeia
mai n vrst, lund-o pe Isabella de pe masa de
mbrcat i punnd-o pe unul din oldurile sale rotunde.
Nici nu prea am chef, se gndi Alex, trist. Am dou

urechi bune, scumpo, continu Pearl. i nu cred c


exist ceva pe care s nu-l fi auzit, cel puin o dat,
nainte. Aa c dac ai chef s vorbeti, atunci d-i
btaie.
Cndva, Alex ar fi acceptat propunerea cu drag
inim, dar de atunci se nvase s-i fie propriul
sftuitor. Prea muli confideni o dezamgiser i o
dezaprobaser. Totui, aprecie oferta lui Pearl i reui
s-i ofere o jumtate de zmbet.
Mulumesc, Pearl, dar e n regul.
Btrna se ncrunt.
Doar bunul Dumnezeu le rezolv pe toate de unul
singur, fetio i tu nu eti Atotputernicul. Ar fi bine s-i
aminteti asta, spuse ea, ieind din camer i legnndo pe Isabella n brae.
Alex se duse n camera ei, chioptnd, s se
mbrace. ncepuse s fie deja nbuitor. Vechiul
ventilator din fereastr scria i clmpnea
ameninnd s-i dea duhul din cauza efortului.
Alex i ddu jos halatul i ncerc s se bucure puin
de briza fcut de ventilator, gndindu-se c ar fi o
ultim ans, nainte de a se opri pentru totdeauna.
Se uit la propria imagine din oglinda de deasupra
toaletei, la prul tiat, la obrajii slabi, la ochii hituii i i
aduse aminte de fata cu coama lung i slbatic, cu
zmbetul strlucitor i impetuos. Femeia care o privea
din oglind avea figura unei prizoniere.
O prizonier a trecutului. O prizonier a ideii care
rsrise n mintea ei, n perioada teribil de dup viol.
Eti prea provocatoare, Alexa. ntotdeauna i-a
plcut s flirtezi.
Ai cutat-o ntotdeauna.
A fost numai greeala ta.

i, unindu-se cu acest cor din trecut, venea vocea lui


Christian:
Te autopedepseti .
Oare?
Mna teafr i se ridic la prul tuns bieete i i
pipi vrfurile, absent, n vreme ce o senzaie de
panic o cuprinse. Deodat, i retrase mna i i puse
stavila mental. Nu, nu ncerca s se autopedepseasc.
Nu fcea nimic destructiv. ncerca doar s-i fac un
rost n via. Nimeni nu spusese vreodat c ar fi uor
sau fr riscuri. Trebuia s plteasc i ea tribut.
S plteasc tribut, pentru ce?
i aps abdomenul cu mna, n vreme ce senzaia
rece, alunecoas, i reveni iari n stomac. njurnd n
italian, se ntoarse de la oglind i chiopta ctre
toalet.
Refuznd s se lase iari prad disperrii, i trase o
pereche de blugi, i puse o cma larg de munc, de
culoare albastr i se ndrept ctre grajd, unde Charlie
i ncepuse deja muncile de diminea.
La naiba, doamn, n-ar fi trebuit s venii aici!
Protest fata, deertnd ovz din cru, n cutia cailor
care-i ateptau nerbdtori micul dejun.
Un zngnit metalic se auzi din captul rndului unde
cei nfometai i ateptau hrana. Charlie nu le ddu
atenie. i se uit la Alex, indignat, ca i cnd faptul c
era acolo ar fi insultat-o n vreun fel.
Se pare c toat lumea tie ce-i mai bine pentru
mine, spuse Alex.
Pi asta-i sigur. Nu eti n stare s clreti o
biciclet, ce s mai vorbim de un cal.
Aici sunt de aceeai prere cu tine. Nu vd de ce
nu a avea grij de animale, ct curei tu boxele.

n regul, spuse fata, sarcastic. Nu vd de ce. N-ai


fi tu, dac n-ai face-o, dup ce te-a trntit, n obstacol,
animalul la de cal.
Se uitar amndou la Terminator, care se mica n
boxa sa, cu urechile ciulite, privind suprat ctre lume.
Munca o s-mi fac bine, spuse Alex.
Sunt sigur, zise Charlie, cu un mrit nepoliticos.
Ddu din cap i-i terse transpiraia de pe frunte.
Alex o privi pe fat cum se mica pe coridor,
bolborosind pe nfundate i dnd din cap cu mare
dezgust. Se ntreb, deodat, ce avea de gnd. S fac
cu Charlie, apoi se ntreb, nenorocit, ce avea s fac
cu ea nsi.
Devenise teribil de ataat de fata asta, dar nu-i mai
putea permite lui Christian s-i plteasc el salariul, ns
nu-i mai putea permite nici ea s-l plteasc. Camionul
avea nevoie de reparaii, iar Terminator reuise s
distrug cea mai bun a, n cztur. Aceste dou
lucruri erau prioriti. A plti un ajutor era un lux.
Unii oameni se regsesc n muzic, alii n grdinrit,
alii n rugciune. Alex o fcuse ntotdeauna n eslatul
metodic al unui cal. Mintea i era liber n timp ce peria
un cal, ndeprtnd praful i dnd strlucire prului.
Astzi, nu-i gsi pacea cu adevrat. Sarcina nsi
era dificil i dureroas, iar mintea i era nclinat spre a
aduna suprare i scuze i nu emoii mai calme. i era
grea de oamenii care i tot spuneau ce s fac i cum
s o fac. i era grea de oamenii care o analizau la
fiecare pas. Venise aici ca s-i refac viaa i aceasta
va face.
Aa se accidentase, era o treab periculoas. tiuse
c Terminator nu era pregtit pentru acel concurs.
Singura greeal, pe care o fcuse, fusese aceea de a

nu fi insistat s-l retrag din concurs. Calul avea doar


nevoie de ceva timp i nelegere. Va reui el.
D-te la o parte, cine! Se auzi vocea iui Charlie,
speriat i furioas. Fu urmat de sforitul unui cal, de
zgomotul ascuit al potcoavelor pe podea, apoi de un
ipt. Cu inima la gur, Alex ls esala i se grbi pe
culoar. Roaba era la ua boxei lui Terminator, apoi vzu
calul uria nvrtindu-se n box, cu urechile lsate pe
spate. Sngele i nghe cnd nu o vzu pe ngrijitoare.
Charlie, ip ea, deschiznd ua boxei.
Fata era n paie, chircit, cu minile peste cap i
spatele lipit de zid. Sngele i curgea n voie din unul
dintre antebrae. Calul se zbtu i se repezi la ea, iari.
Cu durerea explodndu-i n propriul corp, Alex
nfc furca, i lu avnt ca la baseball i-l lovi pe
Terminator tare, peste piept, forndu-l s se retrag.
El se ndeprt sforind i dnd din picioare, cu ochii
tulburi. Chinuindu-se s in furca ridicat cu mna
dreapt, Alex intr n box i se ghemui lng fata
czut.
Charlie, m auzi? Eti contient?
La dracu, spuse fata, suspinnd. A vrea s nu
fiu. Ticlosul mi-a rupt mna.
Poi s te miti? Nu tiu dac sunt n stare s te
trsc.
Plngnd i blestemnd, Charlie reui s se ridice n
genunchi i se tr afar din box, n vreme ce Alex l
amenina pe Terminator cu furca. Merser cu maina la
cabinetul de urgen de la Briarwood.
Charlie se chinuia s nu bage n seam durerea.
Alex se cufund ntr-o neagr tristee, din care nu
reui s ias nici dup dou ore, cnd braul fetei fu
ngrijit i avu permisiunea de a prsi spitalul.

N-a fost vina ta, doamn, spuse Charlie, n vreme


ce Alex i conducea maina veche ctre ferm.
Calmantele i atenuaser simurile. edea sprijinit de
scaunul jerpelit i-i privea braul bandajat. N-a fost
deloc vina ta.
Alex nu zise nimic. Dup ce o aranj pe Charlie n
cas, se ntoarse la grajd i se opri n faa boxei lui
Terminator. Fusese vina ei.
Ea tiuse tot timpul c era un cal periculos. Atunci, de
ce l pstrase? Privirea i alunec ctre boxa alturat,
unde Ducesa, linitit, mnca fn i nelese c poate
Christian avusese dreptate.
Aceasta nu avea nicio legtur cu iapa. i spusese ei
nsei asta, pentru c fusese o scuz convenabil, dar
nu era adevrul.
Cnd se privi nuntru, dincolo de logic, dincolo de
aprarea pe care i-o construise, asemene unui scut de
rzboinic, era teama c i provocase ea singur toate
necazurile care i se ntmplaser, c era vinovat i c
acum trebuia s rectige tot ceea ce pierduse.
Poate Christian avusese dreptate.
Poate temerile acestea o determinaser s-i asume
acest fel de riscuri, pe care le avusese cu Terminator. n
ciuda cldurii nbuitoare, Alex tremur cnd se gndi.
Cum de nu vzuse? De ce nu nelesese ct de stupid
se comportase, ct de ncpnat? De ce nu nelesese
unde o dusese trecutul ei? Era autodistructiv i
iresponsabil.
Acum Charlie zcea cu un bra rupt. Fata ar fi putut fi
ucis. Se gndi la cztur i la toate rnile pe care i le
fcuse acest animal. Ar fi putut fi ucis i pentru ce?
Pentru c voise s se pedepseasc.
Madre di Dio, invoc n gnd, apsndu-i ochii cu

mna. n vreme ce tristeea o cuprindea. Ce se alesese


de ea? Ce i dduse ea voie lui Greg s fac din ea?
Violul i distrusese viaa, i distrusese orice suport, o
dusese spre o dorin obsesiv de auto ncredere i o
dorin distructiv de a se autopedepsi.
i acum, altcineva fusese n pericol din acest motiv.
Ct mai avea de gnd s-l lase pe Greg s-i siluiasc
viaa?
Destul, opti ea, retrgndu-se din faa boxei.
Voise s fie o victim. Simindu-se btrn i obosit,
Alex se duse n camera de harnaamente i-l sun pe
Tully Haskell. i ls un mesaj n care i spunea s
treac pe la ea. Apoi se ntoarse ia treaba ei i la
gndurile ei, lsndu-i mintea s gseasc cea mai
bun cale de a-l rectiga pe Christian.
Christian edea pe gardul arenei descoperite, privind
ctre punile de la ferma Quiad, simind un sentiment
ciudat de detaare. Aici era singura lui cas din
America. n multe privine se simea mai acas aici,
dect la Westerleigh Manor. Dar senzaia de confort i
de mulumire, pe care o simise ntotdeauna aici,
dispruse.
Era o nelinite n el, o dorin care fusese strnit de
o fat nvalnic, cu ochi de chihlimbar. Dintr-o dat se
trezi dorind toate lucrurile de care fugise o via ntreag
legturi, responsabiliti, o nevast, copii. Srmanul
unchiul Dicky, se gndi el, cu un zmbet trist i cald,
ultima oaie neagr a familiei Atherton devenise un om
responsabil.
Furtuna de emoii, care se dezlnuise n interiorul lui,
ieea la suprafa. Se simea calm, supus soartei. Putea
s-i ia altcineva sarcinile burlciei. Christian Atherton
era gata pentru alte lucruri, mai importante.

Problema era cum s-o conving pe Alex. n multe


privine, era la fel de nemblnzit precum calul pe care
l clrea, plin de temperament i nencredere. Zmbi
la acest gnd. O s aib ceva de lucru cu ea, dar tia
ct de dulce i iubitoare putea fi, ct de bine rspundea
la o atingere delicat, ct de sensibil i era inima.
Dorul de ea l durea. S plece din acea box fusese
unul dintre lucrurile cele mai dificile din viaa lui. Toat
noaptea sttuse treaz n patul su mare, simindu-se de
parc o parte uria din el fusese smuls.
Simise o team care i rcise pn i oasele. Alex
era att de ncpnat, att de mndr. Dac nu
renuna niciodat? Ce dac speculaiile sale fuseser
att de aproape de realitate? S-ar putea ca ea s fi ales
deprtarea de el, gndindu-se c nu e prea confortabil
s fie lng cineva care-i tia toate secretele i punctele
slabe.
Pur i simplu nu putea lsa aa ceva s se ntmple.
Nu fusese niciodat att de ars de o femeie, att de
intrigat de toate feele care i alctuiau personalitatea.
Avea de gnd s se bucure de misterele i toanele ei,
pentru toat viaa, cu condiia s poat trece peste
bariera final a mndriei ncpnate a ei.
ncrederea l cuprinse cnd sri de pe gard i
travers ringul prfuit. Nu fusese niciun obstacol pe care
Christian Atherton s nu-l poat sri.
Alex nchise ua boxei i se sprijini de ea, oftnd.
Terminase treaba. Boxele puteau s atepte pn la
venirea elevelor, seara. Pur i simplu nu era n stare s
fac treaba singur. Se simea de parc nu mai avea
niciun os n corp. Se amestecaser toate n durerea
care i cuprinsese corpul. Lund sticla de ap mineral
de pe podea, bu o nghiitur, apoi i turn restul pe

cap, s se rcoreasc i s spele ceva din murdrie i


transpiraie.
Mare cldur, nu-i aa?
Alex nghii n sec i se sprijini de ua boxei Privind
ctre captul deschis al grajdului, ochii ei fcur un efort
pn s se adapteze luminii care venea din spatele
brbatului nalt i masiv. Pulsul i crescu, apoi i sczu.
Domnule Haskell, m-ai speriat.
Nu tiu de ce, spuse el, mieros, iar clciele
cizmelor lui cnir pe podeaua de beton, venind pe
coridor. Cmaa sa de cowboy de culoare galben era
ptat de transpiraie, iar faa lui crnoas era roie i
strlucitoare din cauza cldurii. Nasul su mare era
umflat din cauza pumnului lui Christian. Apropiindu-se,
i ngust ochii urmrind apa care uda cmaa de
munc a lui Alex, lipindu-i-o de piept. M-ai chemat?
Da. Iei afar din box, strngndu-i cmaa n
pumn. La dracu, cnd n-o s mai fie nervoas n
compania acestui brbat? Probabil niciodat, dar nu
credea c o s aib ocazia s-l mai vad mult de aici
nainte.
M gndeam, admise el.
Bine, deci tii ce vreau s v spun.
Am ceva idee, spuse el, iar gura i se strmb ntrun zmbet lene. Am fost acolo ieri, cnd i-ai dat papucii
lui Atherton. M ntrebam ct o s treac pn cnd o
s te saturi de ngmfatul la de englez.
Alex se ncrunt, stnjenit.
Domnule Haskell, nu vd ce legtur are asta cu
motivul chemrii mele.
Nu trebuie s te fereti de mine, Alex, tiu totul
despre tine.
Ultimele lui cuvinte i nghear sngele n vene. l

privi pe Haskell, rugndu-se la Dumnezeu s-l fi neles


greit.
tiu ce fel de femeie eti, spuse el, apropiindu-se
mai mult, iar privirea lui o nvlui ntr-un fel n care o
fcu s se cutremure. tiu de ce ai tu nevoie, ce
urmreti.
Nu tiu despre ce vorbii, domnule Haskell.
Negarea veni aproape la fel de automat ca dorina de a
se retrage, de a lsa ceva distan ntre ea i brbatul
de lng ea.
Bineneles c tii, scumpo, insist Tully, cu o voce
joas i prea prietenoas. Nestnjenit de retragerea ei,
el o urmri cnd ea se ndrept ctre camera de
harnaamente. Nu-i spune numele Riedell nimic?
Un alt cui o strpunse pe Alex. Mai fcu napoi un
pas ezitant.
Btrnul Jack i cu mine avem ceva afaceri,
continu Tully, zmbetul devenind din ce n ce mai
lasciv. Mi-a spus totul despre tine, iubito.
Alex simi cum teama o sufoc. Fusese aproape nata
s-i lase jos garda, creznd c nimnui nu-i pas de
trecutul ei. Acum Tully Haskell spune c a tiut tot
timpul. Ideea i fcu stomacul s se rsuceasc. De cte
ori se uitase la ea, o atinsese creznd Dumnezeu tie
ce.
tiu unde a fcut Jack greeala, spuse el. Ar fi
trebuit s te plteasc i s te in la Wilde Acre. L-ai fi
fcut un bine lui fiu-su.
N-a fost aa, spuse Alex, cu un efort disperat de al face s neleag, dar Tully Haskell nu era interesat s
aud mai mult dect ascultaser ceilali. Vedea din
privirea ochilor si c Riedell i spusese cea mai rea
versiune a ntmplrii i el o crezuse ntru totul.

Nu-i fie team, spuse el, lipind-o cu spatele de


zidul de lng ua camerei de harnaamente. N-o s fac
aceeai greeal. O s am grij de tine, iubito, adug
el, n timp ce privirea i se fix asupra gurii ei, iar tu o s
ai grij de mine.
Nu, ip Alex cnd Haskell i cobor capul,
ncercnd s-o srute. i feri gura, lovindu-l tare n
abdomen, cu genunchiul.
Tully gemu i se retrase, cu faa nroit i chircinduse.
Cea mic.
Alex se ntoarse s fug, dar el se ntinse i o prinse
cu brutalitate de braul rnit. Durerea o fcu s cad n
genunchi, iar vederea i se ntunec Haskell o apuc de
umeri i o trase napoi ctre camera de harnaamente.
Alex se supuse pentru o clip, incontient, dar vocea
lui Haskell o trezi la realitate.
Crezi c eti prea bun pentru mine? Nu-i aa? i
desfaci picioarele doar pentru brbai ca Riedell i
Atherton, din cauza numelor lor celebre, Am veti pentru
tine, iubito, o s-o faci i pentru mine i o s-i plac al
naibii de mult.
Hotrt, Alex se smuci din strnsoarea lui, dnd din
picioare n ncercarea de a atinge pmntul. E! Slbi
strnsoarea pentru o clip, dar numai pentru a o trage
violent napoi, ntr-o mbriare de urs.
Mirosul de transpiraie i tutun o nec, iar cnd ea
ncerc s respire, el i intensific strnsoarea peste
coastele ei rnite. Nu fu n stare s fac altceva dect
s ipe, nu att din cauza durerii din corpul deja chinuit,
ci din cauza nedreptii. Nu fcuse nimic pentru a merita
asta. Nimic.
Christian vir pe aleea lui Alex, ncruntndu-se la

vederea camionetei lui Tully Haskell, parcat lng


grajd. Porcul nesuferit! Nici mcar nu se deranjase s
vin la ambulan, dup ce Alex czuse cu calul su.
Tipul trebuia s plece, acum i pentru totdeauna. Iar
lui Christian nu-i prea psa cum urma s-l fac s
neleag asta. Nu-i plcea felul cum Tully Haskell se
uita la Alex. Gndul de a-l ti n preajma ei l orbea de o
furie geloas.
iptul care veni din interiorul grajdului, cnd
Christian cobor din Mercedes i trecu prin inim ca un
cuit. Alerg ctre grajd, oprindu-se brusc la imaginea
care-l ntmpin.
Tully Haskell ncercnd s o bage pe Alex n camera
de harnaamente. Cnd Tully i ntoarse capul s vad
cine l deranjase, Alex reui s-i elibereze o mn.
nh primul lucru pe care l gsi un cpstru care
atrna ntr-un cui, lng u.
Rsucindu-se ct putu de bine, i lu elan, iar partea
metalic i plesni faa lui Tully. Apoi toi se prbuir la
pmnt, cnd Christian l lovi pe Haskell. Alex se
ntoarse pe o parte i reui s se trag lng zid,
ncercnd s respire i chircindu-se din cauza durerii din
corp.
Apoi privi cum Christian l ridic de la pmnt pe
agresorul ei i-l lovete puternic, n stomac, cu braul
drept, apoi cu cel stng, n maxilar. Tully se cltin.
Reui s arunce o lovitur disperat ctre capul lui
Christian, dar el o bloc i-i nroi nasul pentru a doua
oar, n dou zile. De data aceasta zgomotul de os rupt
se auzi tare. Tully czu n genunchi, iar sngele ncepu
s-i curg printre degetele cu care se inea de fa.
Ridic-te, i ordon Christian, cu pumnii pregtii
nc n fa. Ridic-te, ticlosule, s-mi termin treaba.

Se ntoarse cnd Alex i prinse braul. Adrenalina l


rscolea prin corp. Nu se simise niciodat att de
furios, de primitiv sau pregtit pentru a ucide. Calmul
su sofisticat dispruse n clipa cnd nelese intenia lui
Haskell.
M duc s-l chem pe erif, spuse Alex, cu o voce
att de tremurat, nct nu reui altceva dect o oapt.
l privi pe Christian, privi ncordarea de pe faa lui,
intensitatea furioas din ochii lui i o cuprinse
tremuratul. S rezolve el.
Christian se uit napoi la brbatul care sngera pe
podeaua de beton i dezgustul i se rsuci nuntru ca
un arpe.
Hai s ateptm afar, spuse el, cuprinzndu-i
umerii lui Alex i ndreptnd-o ctre u. Nu suport s-l
vd.
Eti sigur c eti teafr? ntreb Christian,
parcnd Mercedes-ul la captul grajdului dup ce
fuseser la tribunal. Camioneta lui Haskell dispruse,
dus la Briarwood de un poliist. S-au deplasat n
coloan ctre ora, maina erifului, un camion i
Mercedes-ul, toate ndreptndu-se ctre tribunal. Nu fu
o plcere mersul pe scrile largi, cu ochii curioilor
aintii asupra lor. Nici ceea ce a urmat nu a fost mai
plcut. Christian a privit-o pe Alex dndu-i declaraia
att de calm, ct a putut fi n stare. O urmrise
ncercnd s-i in lacrimile i s-i stpneasc
amintirea celor ce i se ntmplase i setea pentru
sngele lui Haskell i reveni.
Omul acela putea s trateze o femeie cu att dispre,
cu atta violen, nct i se fcea ru. Iar gndul c Alex
suferise aceasta nainte, c suferise din cauza
suspiciunii i nencrederii, i sfia sufletul. Nu mai

simise o durere asemntoare pentru o alt persoan


pn acum. ntotdeauna se considerase o persoan
miloas, dar n limitele propriului egoism. Propriile sale
nevoi avuseser prioritate. Nu mai era situaia acum.
M simt mai bine dect m-a fi simit; dac nu ai fi
aprut, spuse Alex, ncercnd, fr succes, s lumineze
atmosfera. Simea c se sfrm cnd cobor din
maina sport i se sprijini de capot, eapn i
tremurnd, privindu-l pe Christian trecnd prin faa
mainii.
Dumnezeule, Alex, opti el, cu vocea gtuit. O
lu n brae cu grij. Simea dorina s o strng n
brae, s se conving c ajunsese la timp Dac mai
avusese vreo ezitare n dorina de a fi responsabil
pentru altcineva, aceasta se vaporizase cnd o vzuse
pe Alex luptndu-se s scape de brbatul care ar fi
violat-o. Nu voia s-o mai lase din brae vreodat.
Eram n stare s-l omor pentru c te atinsese.
i eu, rspunse Alex, cu lacrimile curgndu-i din
ochii strni, udndu-i tricoul rupt al lui Christian. Le
ddu drumul, s curg libere un minut, pentru a se
elibera de presiune. Acum totul prea n ordine, departe
de priviri indiscrete. Pacea pusese stpnire peste
curte. Soarele trecuse de amiaz, briza se strecura
printre copaci, aducnd o respiraie de aer proaspt i
miros de pdure. Linitea serii i nconjura i Alex
ncerc s absoarb ceva din ea, dar se simea prea
murdar i prea zdrobit pentru a o face. Pielea i se
ncrei la gndul celor ntmplate i a celor ce se puteau
ntmpla.
mi vine s urlu c m-a atins. Scrni vorbele
printre dini, furioas de tupeul lui Haskell, de neputina
ei de a-l opri, fiind contient c amintirea acelor clipe i

va rmne n minte pentru totdeauna.


N-o s te mai ating, iubito. O s avem grij de
asta.
Alex se cutremur la gndul unui alt proces.
Amintirea ultimului i era prea proaspt n memorie
umilirea, inutilitatea de a lupta, nencrederea oamenilor
de care avusese mai mult nevoie. Nu mai putea trece
prin asta nc o dat.
Christian i citi gndurile cu uurin.
O s fiu lng tine, iubito. O s fiu lng tine tot
timpul. Aplecnd capul, o srut pe tmpl.
Au!
Christian se trase napoi i o privi acuzator.
Eti rnit.
La fel i tu, spuse Alex, reinndu-i lacrimile, i
ridic braul teafr i-i trecu degetele peste zgrietura de
pe obraz. El se crisp. Alex se uit mai bine s vad alte
rni. Ambii genunchi i ieeau prin pantaloni. Tricoul i
era plin de snge, dar nu era sngele lui.
ncheieturile degetelor i erau zdrelite n urma
contactului cu faa lui Tully Haskell. Bluza ei era rupt la
umr, iar blugii erau murdari.
Sngele de la o zgrietur la genunchi mbibase
estura.
Trebuie s mergem acas. O s-i pun Pearl
nite antisptic. Cred c o s transforme casa ntr-o
infirmerie.
O clip. Trebuie s vorbim.
Nu mai poate atepta pn o s devenim mai
prezentabili?
A ateptat deja prea mult.
Lund-o de mn, o conduse ctre banca din lemn
de la captul grajdului i o ndemn s se aeze. Alex

se aez uor, cu ochii pe Christian, care se plimba


ncoace i ncolo n faa ei. Arta ca cineva care are o
misiune. Inima i btea, ntrebndu-se dac era una rea
sau una bun.
i nchipuia c este cea mai bun ocazie de a
disprea din viaa sa. Uite n ce-l bgase! El venise s
caute o femeie cu care s se ntlneasc, cu care s se
simt bine i, n loc de aceasta, se ncurcase n plasa
trecutului ei, un trecut care nu voia s dispar.
n cele din urm, Christian se opri i se ntoarse s o
priveasc; ochii lui erau mai albatri dect cerul de
deasupra lor. Simea o greutate n piept, care-i fcea
respiraia dureroas. tia c nu era nici locul, nici
momentul. Ar fi preferat un loc mai romantic.
Dar situaiile prin care trecuser, n ultimele douzeci
i patru de ore, l zguduiser profund i l determinar s
spun acum ce avea pe suflet.
Te iubesc, Alex. Tot ce i-am spus ieri este
adevrat, dar problema este c nu suport s fiu departe
de tine. Te iubesc i vreau s-mi fii soie O spuse de
parc ar fi ateptat s nceap o lupt. Alex clipi, uimit.
Vreau s ne cstorim, s ne cumprm o cas i s
facem o duzin de copii. O privi, ateptnd un refuz din
partea ei.
Sun de parc i-ai planificat totul dinainte, zise
Alex, privindu-l de aproape, derutat de hotrrea care
se rostogolise din el ca un uvoi. Se spune c hainele l
fac pe om, dar chiar i n blugii jerpelii personalitatea lui
Christian i nvluia ca o aur, se gndi ea. i trecu
mna prin pr i i mpinse maxilarul nainte, a
ncpnare.
tiu c nu vrei s-i organizez eu viaa, dar
greeti, Alex. Am dreptul s spun dac s-i ie: sau nu

un risc. Faptul c te iubesc mi d acest drept, pentru c


nu i riti numai viaa ta, ci i pe a mea. Vieile noastre
sunt ngemnate acum i ntotdeauna, dac trebuie s-o
spun. S-ar putea s nu-i plac, dar asta este.
Alex sttu, vreme de un minut, privind ctre mainile
care treceau pe osea. Venise n Virginia gndindu-se
c n-o s aib pe cine conta dect pe sine nsi. Ideea
unei legturi pruse ndeprtat, imposibil n realitate.
Acum acest brbat magnific o domina cu statura lui i i
spunea c vrea s-i fie soie. Acest don Juan, care
frnsese inimi de femei n toat partea de vest a rii, o
cerea de soie.
Nu, nu tiu ce s spun, opti ea, cu sprncenele
unite a mirare n timp ce sentimentele i se rscoleau ca
o furtun.
Spune c m iubeti, i opti Christian, cu inima la
gur. ngenunche n faa ei i scrni din dini cnd
pietriul i intr n carne. Alex i inu respiraia la brusca
vulnerabilitate din expresia sa. Cum se putuse ndoi de
dragostea ei? Inima o durea de dragoste pentru el.
Te iubesc.
Atunci, spune c te mrii cu mine. Se ag de
tcerea ei, murind puin cte puin, cu fiecare secund
care trecea.
Mi-e fric Christian, spuse Alex, n cele din urm;
cuvintele se mpiedicar cnd realiz sensul lor. Prea
multe lucruri fuseser rele pentru ea, prea multe visuri
se terminaser cu dezamgire. Christian, ngenuncheat
n faa ei, blond i tentant, era prea bine s fie adevrat.
Tremura de dorina de a-l mbria i de teama c se
va evapora, n vreun fel, din mbriarea ei, ca multe
alte lucruri dragi pentru ea. Mi-e fric, repet ea.
Christian i lu minile n ale sale.

S nu te sperie fericirea, Alex. O merii. Merii s fii


iubit i dezmierdat. Nu i-o refuza din cauza trecutului.
Avem viitorul n faa noastr.
Avea dreptate. Lsase trecutul s-o domine. Pltise
pentru asta, suferise i plnsese. Era timpul s termine,
s lase totul n spate i s priveasc spre viitor, un viitor
cu un brbat pe care-l iubea, un brbat care credea n
ea.
Christian vzu cum un zmbet firav i atinge gura
voluptuoas i ochii i se aprind. i simea inima cald i
dornic s-i rspund. Aplecndu-se n fa, i prinse
zmbetul cu un srut delicat.
Hai s-l vedem pe doctorul Pearl, spuse el,
ridicndu-se i ridicnd-o pe Alex cu el. i nconjur
umerii cu mna i o trase aproape, apoi pornir ctre
ferma veche, ctre noua lor via.
i n adncul sufletului su i spuse: La revedere,
unchiule Dicky, oriunde ai fi.
Sfrit