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Aplicaciones y beneficios de la filtracin magntica

(Primera de dos partes)


Por J. Bennett Fitch

La filtracin de aceite en maquinaria automotriz e industrial es esencial para lograr un ptimo


desempeo, longevidad y confiabilidad. La limpieza del lubricante es muy importante y los
practicantes de la lubricacin cuentan con varias opciones para filtra y controlar la
contaminacin, incluyendo filtros desechables, filtros lavables, cedazos y separadores
centrfugos. Este artculo se refiere a los mecanismos de separacin de partculas y revisa las
varias aplicaciones de los filtros y separadores magnticos disponibles actualmente en la
industria de la lubricacin. Se incluye tambin una breve gua de los productos de filtracin
comercialmente disponibles.

Desde sus orgenes en el beneficio de minerales ferrosos, el magneto ha jugado un rol


prominente en la separacin de slidos ferrosos de fluidos. Asimismo en el control de
contaminacin en lubricantes y fluidos hidrulicos en servicio, la separacin magntica ha
encontrado un nicho de utilidad. Actualmente, hay una buena cantidad de productos
convencionales y avanzados en el mercado que utilizan magnetos en varias configuraciones y
geometras.
El Rol de los Filtros Magnticos
Los dueos de autos, mecnicos, operadores de maquinaria, tcnicos de mantenimiento e
ingenieros de confiabilidad conocen la importancia de un aceite limpio para lograr la confiabilidad
de la maquinaria. Los triblogos y analistas de aceite en uso saben tambin que en algunas
mquinas las partculas suspendidas en el aceite pueden ser en un 90% partculas
ferromagnticas (acero o hierro). Por lo general, una o ambas superficies deslizantes o rodantes
lubricadas tienen metalurgia de hierro o acero. Esto incluye superficies de friccin en engranes,
rodamientos, pistones, cilindros, etc.
Es cierto que los filtros mecnicos convencionales pueden remover partculas en el mismo rango
de tamao que los filtros magnticos, pero la mayora de estos filtros son desechables y cada
gramo de partculas removidas tiene un costo. Hay otros costos por usar filtros convencionales,
incluyendo consumo de energa/electricidad, debido a la restriccin al flujo causada por la media
filtrante fina de la que estn hechos estos filtros. Conforme los poros se tapan con las partculas,
la restriccin incrementa proporcionalmente, causando que la energa necesaria para filtrar el
aceite se incremente tambin.
Cmo Funcionan los Filtros Magnticos?
Aunque hay muchas configuraciones, la mayora de los filtros magnticos funcionan produciendo
un campo magntico o zonas de carga que atrapan las partculas de hierro o acero. Los
magnetos son acomodados geomtricamente para formar un campo magntico que tiene una
densidad de flujo no uniforme (la densidad de flujo se refiere a la fuerza magntica) (Figura 1).

Figura 1. Filtro magntico mostrando el patrn de flujo


y la suciedad recolectada
Las partculas son separadas ms efectivamente cuando hay un fuerte gradiente magntico (la
tasa de cambio del campo magntico con respecto a la distancia) de bajo a alto. En otras
palabras, mientras mayor sea el gradiente magntico, mayor ser la fuerza de atraccin a las
partculas llevndolas a la zona de recoleccin. La fuerza del gradiente magntico es
determinada por la densidad de flujo, espaciamiento y alineamiento de los magnetos.
Se pueden usar varios tipos de magnetos en estos filtros. Los magnetos usados en algunos
filtros pueden tener una densidad de flujo (fuerza magntica) tan alta como 28,000 gauss.
Compare este nivel de fuerza magntica con la fuerza del magneto en la puerta de un
refrigerador de entre 60 y 80 gauss. A mayor densidad de flujo, mayor ser el potencial
gradiente magntico y la fuerza magntica actuando en las partculas de hierro y acero
cercanas.
Aunque hay muchas configuraciones de filtros y separadores magnticos utilizados en la
industria de proceso, las siguientes son clasificaciones generales para productos magnticos
comunes usados en aceites lubricantes y fluidos hidrulicos.

Figura 2. Filtro de tapn de drenado


Tapones Magnticos. El tipo ms bsico de filtro magntico es un tapn magntico (Figura 2),
en el que un magneto de la forma de un disco se pega (generalmente por adhesin) a la parte
interior del tapn. Peridicamente, el tapn magntico se remueve e inspecciona en busca de
partculas ferromagnticas, las cuales finalmente son retiradas del tapn con un trapo. En la
actualidad, estos tapones son comnmente utilizados en el crter de los motores, en cajas de
engranes y ocasionalmente en tanques hidrulicos. Una ventaja til del uso de tapones
magnticos es la posibilidad de examinar la densidad de las partculas de desgaste, como un
indicador visual de la tasa de desgaste en la mquina que ocurre en un periodo de tiempo dado

de operacin. La apariencia de estas partculas de hierro en el magneto se describe con


frecuencia por su apariencia como aterciopelado, bigotes de gato o rbol de navidad. Si
durante una inspeccin normal se observa slo aterciopelado, pero en la siguiente ocasin en
vez de eso, se encuentra apariencia como de rbol de navidad, esta se considera una situacin
peligrosa que requiere de inspeccin y acciones de remedio. Despus de todo, el desgaste
anormal produce cantidades anormales de partculas de desgaste, que ocasionan una
acumulacin anormal de partculas en los tapones magnticos.

Figura 3. Magneto de tanque


Barras Magnticas. Mientras que los tapones magnticos se insertan en el aceite por debajo
del nivel de aceite (por ejemplo en el puerto de drenado), las barras magnticas pueden ir hacia
abajo desde la tapa del tanque (Figura 3), en contenedores de filtros especiales (Figura 4) o en
el tubo central de un elemento de filtracin estndar. Estos colectores consisten en un serie de
anillos o magnetos de forma toroidal (en forma de dona) ensamblados axialmente en una barra
metlica. Entre los magnetos hay espaciadores donde el gradiente magntico encuentra su
punto ms alto, sirviendo como la zona de recoleccin de las partculas. Peridicamente las
barras se remueven, inspeccionan y se limpian con un trapo o tela limpia. Un ejemplo del
concepto de un filtro de barra magntica se muestra en la Figura 1. Cuando se remueve la
barra, la camisa puede deslizarse fuera del centro del magneto para remover las partculas
recolectadas. Estas partculas pueden ahora ser preparadas para anlisis microscpico para
ayudar a conocer la condicin de la maquinaria.

Figura 4a. Recipiente

Figura 4b. Recipiente de recoleccin de baja eficacia


Filtros Magnticos de Flujo Interno. La Figura 5 ilustra un ejemplo de un filtro magntico
disponible comercialmente en el que el flujo de aceite pasa a travs del filtro. En esta
configuracin que es comercializada por Fluid Condition Systems bajo el nombre de MAGNOM,
los magnetos se encuentran insertos entre placas metlicas de recoleccin que tienen ranuras de
flujo especficas (Figura 6). Conforme el fluido pasa a travs de las ranuras, las partculas
ferromagnticas se acumulan en los espacios entre las placas. Sin embargo, las partculas no
interfieren con el flujo (bloqueando), ni presentan riesgo de que las partculas puedan ser
arrastradas nuevamente por arrastre viscoso. Una ventaja de los filtros magnticos de flujo
interno es la gran cantidad de partculas que pueden retener antes de que se requiera limpiarlos.
El proceso de limpieza por lo general requiere remover el centro del filtro y soplar aire con una
manguera.

Figura 5. Flujo a travs del filtro

Figura 6. Placas de recoleccin

Cintas Magnticas para Filtros Enroscables. Hay varios proveedores de cintas, fundas o
dispositivos similares que estn diseados para trabajar en el exterior de los contenedores de
filtros enroscables (Figuras 7 a, 7b y 7c). Los filtros enroscables son usados comnmente en la
industria automotriz, pero tambin se utilizan en varias aplicaciones de baja presin en equipo
industrial. Estas cintas que se fijan mecnicamente en el exterior del contenedor metlico del
filtro (bote), transmiten su campo magntico a travs de este, para que las partculas
ferromagnticas se peguen a la superficie interna (metlica) del filtro, permitindole funcionar
normalmente y extender su vida de servicio. A diferencia de los filtros convencionales, la cinta
magntica puede ser utilizada repetidamente.

Figura 7a. Combo de filtro mcanico y magntico

Figura 7b. Cubierta para filtro sellado

Figura 7c. Combinacin de filtro magntico y mcanico