Sunteți pe pagina 1din 202

James Hadley Chase

O ADUNTUR
DE LICHELE

Editura Z
1994

Traducerea: Dan Dumitrescu


Editor: Zamfir M. Rusu
Coperta: Gh. Baltoc
Redactor: Constantin Dumitru
Tehnoredactor: Mihaela Brloiu
ISBN: 973-9127-75-4
3

I
Birourile ageniei de detectivi Parnell se afl la ultimul
etaj al blocului Trueman, din Paradise Avenue. nfiinat i
condus de colonelul Victor Parnell, agenia le depete pe
toate celelalte de pe coasta Pacificului.
Dup ce a terminat armata, lui Parnell i-a venit ideea s
dea drumul afacerii steia n Paradise City, centrul de
atracie al miliardarilor. Agenia este destinat n
exclusivitate bogtailor iar tipi de tia, fii ai norocului,
bntuie prin Paradise City ca n niciun alt ora din Statele
Unite, ale Americii.
Parnell este texan. A motenit de la tatl su cteva
sonde de petrol aa nct a dispus de tot capitalul necesar
pentru a-i nfiina agenia n stilul luxos i bttor la ochii
cu care locuitorii oraului erau obinuii. Folosete douzeci
de detectivi, zece stenodactilografe, un contabil pe nume
Charles Edwards, iar Glenda Kerry este mna lui dreapt.
Cei douzeci de detectivi, toi foti poliiti sau militari,
lucreaz n echipe de cte doi. Fiecare echip i are biroul
ei, i exceptnd situaii cu totul aparte, nicio echip nu are
habar cu ce se ocup celelalte. Sistemul sta evit orice
scurgere de informaii ctre ziariti. E suficient doar o
indiscreie i aa ceva nu s-a ntmplat dect o singur
dat c cei doi detectivi mpricinai i-au luat adio de la
slujb.
Eu fac echip cu Chick Barley, care, ca i mine, a fcut
rzboiul n Vietnam, ca locotenent n Poliia Militar, sub
comanda lui Parnell. Amndoi avem treizeci i opt de ani i
niciunul dintre noi nu este cstorit. De trei ani, de cnd
lucrm mpreun, ne-am cucerit reputaia de a fi cel mai
bun cuplu de detectivi ai lui Parnell.
Agenia se ocup de divoruri, probleme de familie,
antaje, extorcri de bani, furturi din hoteluri, urmriri de
soi sau de soii, i cam tot ce se poate imagina, cu
4

excepia crimelor.
Lucrm mn-n mn cu poliia oraului. Dac un
detectiv d din ntmplare peste urmele vreunei crime,
atunci Parnell l ntiineaz despre chestia asta pe Terell,
eful poliiei, iar rolul nostru s-a terminat. Aa c nu clcm
pe btturi pe nimeni. Totui, ne rezervm dreptul de a
proteja un client, att timp ct Parnell nu s-a convins c
afacerea respectiv nu este de resortul poliiei i numai al
ei.
ntr-o frumoas diminea de var, eu i Chick stteam la
birourile noastre, fr s avem vreun caz la care s lucrm.
Tocmai rezolvasem o afacere de cleptomanie i ateptam o
nou sarcin.
Cu picioarele pe birou, Chick se zgia ntr-o revist
porno. Masiv i zdravn, avea prul blond-rocat i un nas
turtit, ca de boxer. Din cnd n cnd, scotea n surdin cte
un fluierat prelung, chestia asta indicnd faptul c privirea
i picase pe o poz care trebuia studiat mai amnunit. n
cellalt capt al camerei, se afla biroul meu, unde fceam
tot felul de socoteli pe un bloc-notes, ajungnd de fiecare
dat la concluzia c pn la salariul de la sfritul lunii,
rmsesem fr un sfan. Se prea c banii mi se scurgeau
printre degete. Fceam ce fceam i ntotdeauna cu vreo
sptmn naintea salariului trebuia s m mprumut.
Luam salariul, mi plteam datoriile, i ca naiba, iar eram pe
sponci. i asta nu c a fi fost prost pltit. Parnell i pltea
angajaii mai bine dect orice alt agenie. Nu, hotrt
lucru, efectiv banii mi se scurgeau printre degete.
Distrus, am mpins bloc-notesul deoparte i m-am ntors
spre Chick, cu o vdit speran.
Ia zi, btrne, cum stai cu paralele?
Chick m privi pe deasupra revistei i suspin:
Ce dracu, Bart, parc eti copil, zu aa. n sfrit, ia
zi, care-i treaba? Ce Dumnezeu faci cu banii?
Asta-i o ntrebare deteapt. i eu a vrea s tiu. Pi,
vin, se duc, i nu mai am un chior n buzunar.
tiu, tiu, spuse el cu un aer plictisit. nchipuie-i, doar
5

sunt poliai. Dac n-ai mai tri aa, ca un barosan, dac ai


renuna la apartamentul la care te ruineaz, dac te-ai
mulumi cu o main obinuit n loc de Maserati la al tu
uchit, care halete benzin n prostie, dac ai mnca i tu
ca tot omul, i n sfrit, dac n-ai simi nevoia s ai nite
oale ca o vedet de cinema, o s termini s te tot
mprumui.
sta-i un adevr profund. De fapt, nite adevruri
profunde, btrne. Ia zi, i i-am zmbit, ce-ar fi s-mi pasezi
vreo sut de dolari pn la salariu?
Dac te-ar auzi cineva, ar zice despre mine c sunt un
bancher sadea. Pot s-i dau cincizeci, niciun cent n plus.
i scoase portofelul, extrase din el o bancnot de cincizeci,
i o flutur n aer. Ce zici?
Merge i aa. M-am ridicat de pe scaun, am traversat
camera i am nhat banii. Mulumesc Chick. O s i-i dau
napoi la salariu pe cuvntul meu.
Bine, pn la salariu. Pe bune, Bart, chiar c ar trebui
s-o lai mai moale cu nebuniile astea. Dac ar afla colonelul
c tu eti lefter, dup trei sptmni de la salariu, nu tiu
cum i-ar pica asta.
Atunci, s m plteasc mai bine.
Nu zu? O s cheltuieti i mai mult i iar o s te
trezeti fr niciun ban.
nc un adevr profund, am spus. n dimineaa asta nu
emii dect adevruri profunde.
M-am dus lng fereastr i mi-am cobort privirea
asupra mrii ce strlucea sub soare, asupra kilometrilor de
nisip i a corpurilor ntinse pe plaj.
Isuse Cristoase! Ce n-a da s m tvlesc i eu pe
nisip printre gagicile alea. Al dracu s fie, doar ne-am
terminat treaba, nu? De ce naiba nu ne d colonelu o zi
liber, aa, ca o mic atenie, ia zi?
Du-te i ntreab-l, mi rspunse Chick, fr s-i ridice
ochii din revist.
Mi-am aprins o igar, i m-am dus n spatele lui,
privindu-i peste umr. Chick ddu pagina i amndoi am
6

fluierat la unison.
Asta da gagic, declar el, l-ar bga i pe-un pop n
pcat. Mi-a cam pierde cu ea vreo sptmn pe o insul
pustie.
Nu neaprat pe o insul pustie.
Greeal grav! Pe o insul pustie, nu trebuie s
cheltuieti cu ea niciun ban.
Interfonul ncepu s bzie. Chick aps pe buton.
Bart s se duc la colonel, anun Glenda Kerry i
nchise imediat.
Glenda niciodat nu-i irosea nici cuvintele, nici timpul.
La fix, am spus. Iar avem de lucru. De ce dracu o s
avem parte de-data asta?
Vreo bab care i-a pierdut celul, spuse Chick cu
indiferen i-i bg din nou nasul n revist.
Parnell este un uria cu o fa mare, bronzat, cu ochii
mici i ptrunztori i gura ca botul unui oricar. i
pstrase nealterat aerul de ctan veche i de fiecare dat
cnd m prezentam n faa lui mi venea s-mi pocnesc
clciele i s-l salut militrete.
Sttea la biroul su. n faa lui, ntr-un fotoliu, sttea un
tip corpolent, cu capul vduvit de pr, cu tenul alb cu pete
roz i purtnd ochelari de soare cu lentile verzi.
Bart Anderson, i spuse Parnell, artndu-m cu mna.
Bart, dnsul este domnul Mei Palmer.
Grsanul se ridic din fotoliu ntr-un mod penibil pentru
a-mi strnge mna. Cretetul capului su, aidoma unui ou,
mi ajungea exact la umr. M-am prins c m examina
ndeaproape, din spatele lentilelor verzi.
Anderson este unul dintre cei mai buni ageni ai mei,
continu Parnell n timp ce grsanul se ls s cad greoi n
fotoliu. mi fcu semn s iau loc i dup ce m-am aezat, a
reluat. Domnul Palmer este impresarul i omul de ncredere
al domnului Russ Hamel. Se opri ca s-mi arunce o privire
de ghea. Numele de Russ Hamel i spune ceva?
Nu prea-mi pierd eu vremea citind cri, dar tiam cine-i
Russ Hamel. Chiar sptmna trecut o dusesem pe Bertha
7

s vad un film ecranizat dup unul din romanele lui. Nu


prea aveam eu habar despre opera lui Hamel dar filmul
fusese o aiureal clasa-nti.
Bineneles, am rspuns, abordnd un aer de
intelectual. Crile sale, n format de buzunar, sunt scoase
n tiraje de milioane de exemplare. Sptmna trecut am
i vzut un film dup o carte a sa.
Pe figura lui Mei Palmer nflori un zmbet.
A spune c domnul Hamel este de talia lui Harold
Robbins i Sydney Sheldon, am reluat eu.
Chestia asta m-a oripilat pur i simplu, dar vzndu-l pe
Parnell cum m-a strfulgerat cu privirea m-am stpnit i
nu m-am manifestat n niciun fel. Parnell se ntoarse spre
Palmer.
Suntei de acord s-l pun pe Anderson la curent?
Domnule Palmer, ce spunei, trecem la aciune?
Palmer se strmb:
Eu personal, nu sunt deloc de acord, dar domnul
Hamel vrea altfel. Aadar, dai-i drumul.
Parnell se ntoarse spre mine:
Domnul Hamel a primit nite scrisori anonime cu
privire la soia dnsului. Dumneaei are douzeci i cinci de
ani, iar dnsul patruzeci i opt. Domnul Hamel crede c a
cam greit cstorindu-se cu o femeie att de tnr. Cnd
scrie, are nevoie s fie singur, iar ea i cam face de cap.
Scrisorile astea pretind c doamna Hamel se distreaz cu
un brbat mult mai tnr dect soul ei, iar domnul Hamel
nu-i vede capul de treab acum, cnd lucreaz la un nou
roman. Cam asta ar fi pe scurt, nu?, adug Parnell,
uitndu-se la Palmer.
Acesta i frec mnuele dolofane.
Este important s tii c o adaptare a unui roman
pentru film aduce domnului Hamel zece milioane de dolari,
un contract pentru o ediie de buzunar, cinci milioane, i, n
afar de astea, mai exist, bineneles, i drepturile de
traducere. Domnul Hamel a semnat toate aceste contracte,
iar manuscrisul trebuie predat n patru luni.
8

M-am stpnit s nu fluier de uimire. Cincisprezece


milioane de dolari ca s scrii nite rahaturi. Dumnezeule!
M-am gndit, Bart biete, n-ai ales drumul cel bun n
via!
Scrisorile astea, continu Parnell, adresndu-mi-se, lau fcut pe domnul Hamel s nu se mai poat concentra.
Ce mai, de fapt, nici nu mai poate s scrie! spuse
Palmer, cu o voce ascuit. Am ncercat s-l conving c
scrisorile astea sunt opera unui nebun i nici nu trebuie s
le bage n seam. Dac manuscrisul nu este predat la data
prevzut, productorul filmului ar putea cere despgubiri,
i agit minile.
Domnul Hamel declar c nu mai poate crea atta
timp ct nu este convins c tot ce scrie n scrisorile alea nu
sunt dect nite baliverne. Aa c vrea ca soia lui s fie
urmrit.
Deci, avem parte de nc o treab mpuit, n care o s
trebuiasc s urmresc pe nevasta cuiva. Ore i ore
pierdute n main, zile ntregi n care nu se ntmpl nimic,
i apoi, dintr-o dat, apare o chestie, iar dac plictiseala
sau oboseala te-au adormit i n-ai fost pe faz, poi s-i iei
adio de la afacerea care s-a dus pe copc. S urmresc
neveste, asta-i ultima treab de pe lista preferinelor mele.
Nicio problem, fcu Parnell, categoric. Doar pentru
asta suntem aici, domnule Palmer. i eu cred, ca i
dumneavoastr, c mai nelept ar fi ca domnul Hamel s
arate scrisorile astea soiei dnsului, dar dup cum spunei,
nici nu vrea s aud de aa ceva.
Asta din pcate aa este. O consider de-a dreptul o
insult, zise Palmer, cu un gest iritat. Asta-i. Vrea s fie
supravegheat i s primeasc un raport sptmnal.
Adic nu are ncredere n soia sa?
Din pcate, a mai avut o experien nefericit, care l-a
fcut s fie nencreztor.
A ezitat nainte s continue.
Nancy este a doua soie. Acum trei ani s-a cstorit cu
o individ care avea vrsta pe care o are Nancy acum.
9

Fosta lui soie s-a simit neglijat, i, dup mine, pe bun


dreptate. Hamel a surprins-o cu un playboy tinerel, i totul
s-a terminat cu un divor.
Pe bune? l pres Parnell.
Cnd domnul Hamel scrie, ntrerupe orice legtur cu
lumea. Lucreaz ntre nou dimineaa i apte seara i, n
timpul sta, nimeni n-are voie s-l deranjeze. De multe ori,
mnnc chiar n camera sa de lucru. Pentru o tnr abia
cstorit, modul sta de via poate conduce la un
dezastru, ceea ce s-a i ntmplat cu prima soie.
Pe biroul lui Parnell telefonul ncepu s sune.
n regul, rspunse el, ncruntndu-se. n zece minute.
nchise, i apoi se ntoarse spre Palmer.
V propun s mergei n biroul lui Anderson i s-i dai
toate informaiile despre doamna Hamel. Nu trebuie s v
ngrijorai, domnule Palmer, adug Parnell, ridicndu-se.
Asigurai-l pe domnul Hamel c va primi raportul nostru
peste o sptmn. Dup ce terminai cu Anderson, fii att
de amabil i trecei pe la d-ra Kerry, pentru a plti un
avans.
Palmer se crispa.
Sper s nu fie exagerat.
Parnell zmbi caustic.
n niciun caz nu va depi mijloacele financiare ale
domnului Hamel. Fii fr grij!
L-am condus pe Palmer de-a lungul culoarului, pn la
biroul meu. Chick i ddu repede jos picioarele de pe birou
i dosi revista ntr-un sertar. Am fcut prezentrile; cei doi
i strnser minile.
Domnule Palmer, simii-v ca acas. i cum muream
de sete, i-am propus:
Dorii un whisky?
Am vzut cum figura lui Chick s-a luminat, apoi cum s-a
ntunecat cnd a auzit rspunsul lui Palmer:
Nu nu, mulumesc. whisky-ul este un pic prea tare
pentru ora asta. Poate nite gin?
Bem i noi un phrel, nu? i-am propus lui Chick.
10

n timp ce acesta turna buturile, Palmer se aez n


fotoliul rezervat clienilor, iar eu la biroul meu.
A vrea s-l informez pe colegul meu despre ce am
discutat. tii, lucrm mpreun.
Palmer ncuviin i accept ginul dublu pe care Chick i-l
impuse cu autoritate.
Ca o regul general, detectivilor le era permis s bea
numai cu clienii, i exista un stoc de buturi prevzut
pentru protocol. Dar noi rezolvasem i problema asta i ne
cumpram singuri de but pentru sufletele noastre.
Am fcut lui Chick un rezumat succint despre cele aflate
de la Palmer.
S-o film pe doamna Hamel, iar ea nu trebuie s se
prind aa-i?
Am privit pe Palmer, care a fcut semn c da. Dup
expresia figurii lui Chick, mi-am dat seama c-i czuse
tavanul n cap, aflnd c o s trebuiasc s ne inem dup
fustele unei muieri.
Dai-ne semnalmentele doamnei Hamel, am spus.
V-am adus fotografia ei, rspunse Palmer, scondu-i
portvizitul, i extrgnd din el o poz de mrimea unei cri
potale.
Am examinat cu atenie femeia din fotografie. Era o
bucic de pus la ran. Brunet, cu ochii mari, nasul fin t
buzele crnoase. Dup cum snii i mpungeau bluza alb,
te puteai gndi fr s greeti c avea nite forme de te
bgau n boal. I-am dat fotografia lui Chick, care abia a
putut s-i stpneasc un fluierat.
Domnule Palmer, i cam ce face toat ziua?
Se trezete pe la nou, dup care merge la tenis cu o
prieten foarte apropiat, Penny Highbee, soia lui Mark
Highbee, avocatul domnului Hamel. De obicei ia masa la
Country Club, dup care face iahting, pescuiete sau se
ntlnete cu prietenii. Cel puin aa tie domnul Hamel.
Este de prere c dup-amiezile ei ar cam trebui controlate.
Partidele de tenis nu intr n discuie. Dnsul consider c
dac ar mini n privina asta, ar fi de-a dreptul stupid.
11

i cu scrisorile alea, domnule Palmer?


Le am la mine.
i scoase din nou portvizitul din care extrase dou plicuri
albstrui i cartea lui de vizit, pe care mi le nmn. Dup
care se uit la ceas.
Am o ntlnire, aa c trebuie s plec. Dac avei
nevoie de alte informaii, contactai-m. Domnul Hamel nu
trebuie deranjat.
Se ndrept spre u, i se opri.
E de la sine neles c problema asta delicat trebuie
s rmn strict confidenial.
Domnule Palmer, nu v facei nicio grij n privina
asta, l-am asigurat eu, adresndu-i sursul meu de zile
mari.
L-am condus spre biroul Glendei.
D-ra Kerry o s v informeze asupra onorariilor
noastre.
Da, da bineneles, spuse el, cu un aer crispat. Eu
sunt perfect convins c toat chestia asta nu este dect o
pierdere de timp i de bani, numai c domnul Hamel este
un om important. Trebuie s-l scot din starea asta, i s-l
fac s se apuce de treab, spuse privindu-m prin lentilele
lui verzi. Dac se ntmpl s aflai ceva neplcut despre
doamna Hamel dei sunt sigur c n-o s aflai nimic v
rog s m anunai imediat. Sunt muli bani n joc.
n timp ce-l introduceam pe Palmer n biroul Glendei, m
gndeam c zece la sut din cinpe milioane, era o
grmad de bnet. i mi-am amintit cum se mai nelinitea
Palmer despre avansul pe care urma s-l plteasc, mai
mult dect despre soia lui Hamel.
Glenda era aezat la biroul ei. Cu toate c nu reprezenta
idealul meu feminin, era plcut la vedere. nalt, brun i
drgu, mbrcat ntr-o rochie bleu, cu gulerul i
manetele albe, coafat proaspt, semna cu ceea ce de
fapt era: sut la sut competen.
Domnul Palmer, am anunat eu.
i cu asta, l-am lsat pe Palmer s nfrunte sursul de
12

oel al Glendei i m-am ntors n biroul meu. Chick i


pusese din nou picioarele pe birou, i se cufundase n
lectura uneia din scrisorile anonime. Vznd c-i
mprosptase butura, mi-am mai turnat i eu un pahar,
dup care m-am aezat.
Ia fii atent, mi spuse.
n timp ce-i cloceti romanele alea mpuite, nevastta, rea de musc se d n brci cu Waldo Carmichael. Un
cal de curse o s ntreac ntotdeauna un cal de povar,
mai ales un cal de povar boorog.
mi arunc o privire i lu a doua scrisoare.
Asta este o adevrat capodoper.
Ce mai tura-vura, Carmichael este mai n vn dect
tine iar Nancy apreciaz chestia asta. Sexul este pentru cei
tineri, nu pentru boorogi.
Ls scrisoarea pe birou. Amndou sunt semnate
Antiadmiratorul tu. Cred c dac a avea vrsta lui i a
primi porcria asta, m-a bga ntr-un col ntunecos i a
ncepe s bocesc.
M-am uitat la scrisori. Erau btute la main, iar tampila
potei era din Paradise City. Am luat apoi fotografia lui
Nancy Hamel i am nceput s-o studiez cu atenie.
Cam tiu eu ce se ntmpl n cloaca aia pe care tu i-o
numeti suflet, spuse Chick. Dac ai fi n locul ei, mritat
cu un tip care lucreaz n netire de la nou la apte i te
las de izbelite, pn la urm ai cpia de tot i i-ai gsi pe
cineva.
Tu nu?
Ba bine c nu. Deci
M-am uitat la ceas. Era dousprezece i cinci minute.
Dup cum a zis Palmer, la ora asta tipa ar trebui s fie
la Country Club. Aa c de-abia mi ajunge timpul s nfulec
13

ceva i s m duc s m postez acolo. O s fiu cu ochii pe


ea pn se ntoarce la cminul conjugal. Iar tu o s pleci n
cutarea lui Waldo Carmichael. ncearc s pescuieti ct
mai multe despre tipul sta.
n drum spre lift, am trecut pe la Glenda.
Dup ce bag la jgheab, m i pun pe treab, am
anunat-o. Cum ai rezolvat cu tipul?
E un tip de treab, preciza ea. Am fcut o afacere
bun cu el.
Las c tiu eu. L-am auzit urlnd din biroul meu. Ct?
ntreab-l pe colonel. Dac o s vrea s tii, o s-i
spun, mi rspunse i-i ngrop nasul n hroagele ei.
Toi detectivii ageniei Parnell erau membri ai Country
Club-ului, Yacht Club-ului, Casinoului i ai tuturor localurilor
de noapte frecventate de bogtai.
De asemenea, toi agenii aveau cri de credit Parnell,
care le ddeau dreptul la consumaie gratuit. Chestia asta
probabil c-l costase pe Parnell destul de mult dar totui
era rentabil. i n afar de asta, mai exista i privirea de
vultur a lui Charles Edwards, contabilul firmei, care studia
cu atenie fiecare not de plat. Cartea de credit ne ddea
acces n cluburi, atunci cnd eram n misiune.
Rsfoiam Time Magazine n holul mirific din Country
Club, cu ochii lipii de ieirea restaurantului cnd apru
Nancy Hamel. Am recunoscut-o imediat dup fotografie, dar
vznd-o n carne i oase, poza mi s-a prut o biat
imitaie.
Era mbrcat n alb, ntr-un ort i tricou, iar silueta ei
m-a fcut s m holbez de-a binelea. Prin Paradise City sunt
crduri i crduri de fetie mortale dar ea era pur i simplu
excepional. Era nsoit de o tip mai n vrst cu vreo
zece ani, cu picioarele scurte, oldurile mari, blond i
drgla, dac v pasioneaz cumva femeile drglae
c pe mine n niciun caz. Bnuiesc, c era Penny Highbee.
Cele dou femei conversau cu animaie. Au trecut pe
lng mine i am auzit-o pe Penny spunnd: Nu pot s
14

cred. La vrsta lui! Ceea ce ea nu putea s cread


rmnea un mister. Au ajuns la ieire i s-au desprit.
Penny se ndrept spre un Cadillac, iar Nancy spre un
Ferrari gri metalizat.
Cnd m-am instalat n maina firmei, Ferrari-ul demar.
Nu m folosesc niciodat de Maserati-ul meu pentru filaj.
Dac n-ar fi fost o circulaie nfiortoare, Nancy m-ar fi
pierdut n doi timpi i trei micri. Dar aa, am reuit s m
strecor n spatele unui Lincoln i s-o urmresc pn-n port.
A cobort din main, iar eu am fcut la fel. A luat-o de-a
lungul cheiului, spre locul de acostare al brcilor de curse i
al iahturilor. S-a oprit n faa unui iaht cu motor, de vreo
douzeci de metri lungime. A urcat pasarela, i a disprut
n el.
Nemaiavnd ce face, am ateptat.
Peste puin timp, i fcu apariia un negru nalt i solid,
care dezleg parmele. Cteva clipe mai trziu, iahtul se
fofila prin mbulzeala de nave ancorate n port, dup care
ni spre imensitatea mrii.
L-am privit cum a disprut.
Pe o born de pe chei, sttea Al Barney, cu o cutie de
bere n mn. Al Barney era n acelai timp i ochii i
urechile portului. Dac-i ddeai s bea bere, i se dezlega
limba. Nu-i ddeai bere, nu scoteai de la el niciun cuvinel.
Salut, Barney! i-am spus, oprindu-m n fata lui.
Arunc n mare cutia, i trase pantalonii peste burta lui
enorm, i zmbi. Ai fi zis c era un rechin care vedea cum i
se apropie haleala.
Bun, domle Anderson! Mai ncape vorb, niic bere
n-are cum s strice!
Se ridic de pe born i se ndrept direct spre o
crcium, care se numea Neptun. L-am urmat n localul la
obscur, care la acea or era pustiu. Doar Sam, barmanul, se
gsea acolo. Cnd ne-a vzut intrnd, pe Barney i pe
mine, dinii si albi au lucit ca un fulger.
Salut, domnule Anderson, spuse el. Ce s fie?
Toat berea pe care poate s-o toarne n el, iar pentru
15

mine o Cola, i-am rspuns, urmndu-l pe Barney spre o


mas din col.
S fie ntr-un ceas bun, domnule Anderson, fcu
Barney, instalndu-se pe o banc din lemn. Avei-nevoie de
ceva?
Ni s-a adus berea i Cola.
S fiu cinstit, munca-i munc. Am vzut plecnd iahtul
la. Ai ceva de spus?
Barney gust din bere, dup care bu ncetior tot
paharul, iar n final l trnti pe mas. Imediat, Sam se repezi
pentru a face plinul.
Este vasul lui Russ Hamel, declar Barney, cu mna
ntins spre pahar. Scriitorul. I se vnd al dracului de bine
crile. Cel puin, aa se pare. Nite aiureli, o pierdere de
timp, adug el, ncruntndu-i sprncenele.
De acord cu tine. Tipa care a urcat la bord, era
nevast-sa?
Ochii mici ai lui Barney m privir cu nencredere.
Da, ea era. O tip de treab. Un progres fantastic fa
de ailalt. Aia era pur i simplu o putoare. Actuala doamn
Hamel este lux. De fiecare dat cum m vede, m salut.
Nu este deloc fudul. Bu o nghiitur, suspin, i continu.
Ce v intereseaz?
Mai nti, m intereseaz echipajul, am minit. Este un
echipaj, aa, obinuit?
Josh Jones? Se strmb Barney. Un prlit de negru.
ntotdeauna fr o lecaie. i-ar vinde-o i pe m-sa pentru
civa marafei, dac cineva ar fi interesat de m-sa, dar na crede chestia asta pentru nimic n lume. Lucreaz pentru
Hamel de trei ani. Este un marinar bun i se pricepe la
toate.
Doamna Hamel iese des n larg?
Cam de patru ori pe sptmn. Asta este una din
ocupaiile ei. Dup cte se spune, cam duce o via
solitar.
i Hamel? Ce fel de tip este?
i goli paharul, dar Sam sosi n vitez pentru a-l umple.
16

Un snob nenorocit, burduit de mlai, spuse Barney, ca


toi ilali care au un iaht. Cnd i se ntmpl s ias din
corabia lui, ai crede c tot portul i aparine. Cam genul sta
de om este.
M-am gndit c nu puteam scoate mai mult de la el, fr
a-i trezi curiozitatea, aa c mi-am dat scaunul napoi.
Jones este din zon? L-am ntrebat, ridicndu-m.
Sigur c da. i are brlogul prin spatele cheiului,
rspunse Barney scrutndu-m cu privirea. Da ce, a dat de
vreo belea? Nu m-ar surprinde. A avut deja nite tangouri
cu poliia. tia l cam miros c ar fi contrabandist, dar nc
n-a fost prins cu ma-n sac.
Pe la ct se ntoarce iahtul? am ncercat eu s-i evit
ntrebarea.
La ase fix. Poi s-i potriveti ceasul dup el.
n regul, Salut, Al!
I-am pltit consumaia lui Sam i am ieit n aria
soarelui. ntruct mai aveam patru ore la dispoziie, m-am
ntors la agenie.
Mai nti, am trecut pe la Glenda.
Colonelul e cu cineva?
Poi s intri. Un sfert de or n-are pe nimeni.
Cnd am intrat n birou, colonelul tocmai studia un dosar
gros ct o biblie.
Domnule, e o problem, i-am spus, i l-am informat
despre ieirea lui Nancy la bordul iahtului. Nu prea am cum
s-o filez. De regul lipsete vreo patru ore, un timp
arhisuficient ca s stea cu picioruele ei n sus. Echipajul
iahtului este format doar dintr-un negru. Tipul mai toat
ziua este lefter, dar nainte de a-l aborda, voiam s va
consult. Ar putea s-mi nire o grmad de gogoi i pe
urm s-o anune pe Nancy c mi-am bgat nasul.
Las-o balt, spuse Parnell. Ni s-a spus ca tipa s nu se
prind c-o film. Data viitoare cnd o s-o mai ntind cu
iahtul, urmrete-o din elicopter. O s coste ceva parale,
dar Hamel e burduit pn-n gt.
I-am spus c aa o s fac i m-am dus n biroul meu.
17

Chick plecase. Am sunat la firma de elicoptere i am stat la


taclale cu Nick Hardy un bun prieten. Mi-a promis c o s
aranjeze totul i c o s-mi pun un elicopter la dispoziie,
dac o s-l anun din timp.
Apoi am sunat-o pe Bertha, partenera mea obinuit de
pat. Eram combinat cu ea de vreo ase luni. Avea crlig la
banii mei, iar eu o gseam potrivit. n toat combinaia
asta nu era nimic serios, adic nici vorb de vreun plan de
viitor sau cstorie. Era o gagicu dat naibii, teribil de
amuzant n societate. Lucra la o cas de mode i locuia
ntr-un apartament, ntr-un bloc pe malul mrii.
O voce de artist m-a informat c Bertha era ocupat cu
o client. I-am spus s-o lase n pace, c o s-o sun mai trziu.
M-am crat de la birou, mi-am cumprat din drum ziarul
Newsweek i un pachet de igri, i-am luat-o din nou dea lungul cheiului. Am ochit un loc de unde puteam observa
ntoarcerea iahtului i am parcat acolo, ateptnd.
Pe la ase, am vzut iahtul apropiindu-se de port. Cteva
minute mai trziu, Josh Jones lega parmele. Nancy cobor
pasarela alergnd, i sri pe chei. Apoi se opri.
Josh, mine la aceeai or! strig ea.
Fcu un semn cu mna i porni spre locul unde i
parcase Ferrari-ul. Imediat cum a luat-o din loc, am nceput
urmrirea.
Glenda mi spusese c Hamel locuia n Paradise Largo,
raiul n care domneau adevraii bogtai. Paradise Largo
se afl ntr-un istm n care convergeau autostrzile spre est
i vest. Accesul spre Paradise Largo este pzit de nite ipi
narmai, ct i de o barier cu comand electronic.
Nimeni nu este admis n Largo fr s se legitimeze i fr
s-i motiveze prezena sa acolo. Poi numra vreo
patruzeci de case i vile magnifice, ascunse n spatele unor
garduri nalte de vreo doisprezece metri, n care portaluri
din stejar masiv strjuiesc intrrile.
Am urmrit maina lui Nancy pn la drumul la
particular, m-am asigurat c se ndrepta spre cas i am
fcut cale-ntoars spre agenie. Acolo l-am gsit pe Chick
18

care tocmai i turna un phrel, n timp ce picioarele i se


odihneau pe birou.
Merg i eu la filmul sta! i-am spus.
N-ai dect s-i torni din sticla ta proprie i personal,
mi-a rspuns, bgndu-i-o pe-a lui n sertar. Ceva nou?
Absolut nimic, lliala obinuit, i-am rspuns,
aezndu-m la biroul meu. A fost la tenis i, dup dejun,
i-a luat zborul pe un iaht de-i pic prul. Colonelul mi-a zis
c mine pot s-o urmresc cu elicopterul. Ar putea fi mito.
Tu ce mai zici?
Chick se strmb.
ncep s cred c Waldo Carmichael sta nici nu exist.
Pn acum, nimeni n-a auzit de el.
Am ridicat sticla pn la nlimea ochilor, am examinat-o
i am ajuns la concluzia c nu-mi mai rmsese dect o
porie minuscul. Mi-am turnat-o i am aruncat sticla n
coul de hrtii.
Ai ncercat i pe la hoteluri?
Toate cele de lux. Mine o s le iau n primire i pe
alea mai amrte. Am vorbit cu Ernie i cu Wally. Nici ei nau auzit de el, dar mi-au promis c se vor interesa.
Ernie Bolshaw semna o rubric de cancanuri n Paradise
City Herald, iar Wally Simmonds era eful serviciului de
relaii cu publicul din consiliul municipal.
Dac Waldo Carmichael ar fi existat, cu siguran c ar fi
auzit de el.
S-ar putea ca Palmer s aib dreptate, am spus. Poate
c scrisorile astea le-a expediat un nebun.
Poate. Le-am trimis la laborator. S vedem ce zic ia
de-acolo.
Am tras telefonul spre mine i am vorbit cu Nick Hardy.
Am rezervat un elicopter pentru a doua zi, la prnz.
Era apte fr un sfert. La ora asta, Bertha trebuia s fie
acas. I-am format numrul, n timp ce Chick ncepuse s-i
fac ordine pe birou.
Salut, ppuico! i-am spus dup ce i-am auzit vocea. Ia
zi, ce prere ai de chestia asta? Tu s mnnci un
19

hamburger, iar eu s-i in de urt?


Tu eti, Bart?
n orice caz, dac nu sunt eu, atunci e cineva care e
mbrcat cu costumul meu.
Nu pot s mnnc hamburgeri. Nu m pricep s-i fac.
Mai bine hai s mergem la Mouette. Mor de foame.
Nu la Mouette, iubito. Momentan, fondurile sunt n
scdere. O s mergem acolo luna viitoare.
Cere-i lui Chick s te mprumute, mi suger Bertha,
tiind c l mai tapam pe Chick din cnd n cnd. N-auzi c
mor de foame?
Am i fcut-o. Mi-a donat o bancnot mizerabil de
cincizeci.
Atunci, hai la Langouste! Se mnnc bine acolo
pentru banii tia.
Am zburat, iubiel! i dup aia, ia zi, facem i noi
ceva? am ntrebat-o, nainte de a nchide.
Va s zic, acolo se duc banii mei, pe apa smbetei?
ntreb cu severitate Chick. La Mouette! Pe cinstea mea, nu
eti sntos, ar trebui s te ngrijeti!
n via, nu mori dect o singur dat, i-am rspuns eu
filosofic. i dup cum ai auzit, nu mergem la Mouette. Tu ce
faci n seara asta?
Chick i lu un aer sigur de sine.
M duc s ciugulesc ceva cu Wally. El o s plteasc. A
nghiit gluca cnd i-am spus c o s-i fac rost de un
ciubuc sau de vreo gagicu. Aa c, ia exemplu, mi
ggu, spuse el, ieind.
Mi-am btut la main raportul, specificnd c o
urmrisem pe Nancy i l-am bgat n mapa pe care scria
Expedieri. Apoi mi-am fcut ordine pe birou i m-am
ndreptat spre lift.
Charles Edwards, care inea n mini hurile financiare
ale ageniei tocmai ieea din biroul lui, aa c ne-am
ntlnit pe culoarul spre lift. ntre dou vrste, era scund de
statur i argos din fire. M privi dezaprobator din spatele
ochelarilor.
20

Eti omul meu, am exclamat vesel, apsnd pe


butonul liftului. D-mi i mie, btrne, o juma de sut! Mi-o
reii la salariu. E ceva neprevzut.
Toat ziua-bun ziua te mprumui n stnga i n
dreapta, rspunse Edwards, intrnd n lift. Colonelului nu iar cdea bine s afle una ca asta.
Da cine o s-i spun? Hai, btrne, doar nu vrei ca
sraca maic-mea s fie vduvit de poria ei de gin, ce
naiba?
n timp ce coboram, Edwards i scoase portofelul extrase
din el o bancnot de cincizeci.
i-o opresc la salariu, nu uita, Anderson.
S trieti, i-am spus, smulgndu-i bancnota. Sunt
sclavul tu pe via!
Ua liftului se deschise i Edwards, dup ce m salut cu
o micare uoar a capului, se ndeprt. Am apsat pe
butonul care indica subsolul, unde se afla garajul, am intrat
n Maserati, am pornit motorul, dup care m-am bgat n
trafic.
Bertha reuise s m conving s-o duc la Mouette. Avea
un talent cu totul ieit din comun de a-i impune punctul de
vedere primului venit. Fr ndoial c avea s gseasc
argumentul potrivit i pentru a iei din cociug, atunci cnd
urma s-i vin timpul.
Imediat dup ce am luat loc la mas i am comandat
dou Martini, m-am sprijinit de sptarul scaunului i am
nceput s-o devorez din priviri.
Era pur i simplu trsnet. Prul armiu, ochii mari i verzi,
tenul bronzat i un corp capabil s provoace o coliziune pe
orice autostrad din lume, toate astea mpreunndu-se ntro explozie capabil s-i ia minile.
Vznd-o, te puteai gndi c nu este dect o gagic bun
pn la Dumnezeu cu un creier de psric. Dar cu
gugumanii, era n stare s-i ia un aer extrem de interesant
pentru a le da iluzia c o pasioneaz toate ludroeniile lor
despre afaceri, golf, pescuit i alte aiureli.
21

tiam de prea mult vreme ca s nu fiu convins c pe


Bertha Kingsley nu o pasionau dect banii i propria ei
persoan.
n ciuda acestor defecte, la pat era senzaional.
Preferam s-mi cheltuiesc banii cu ea, dect s-i prpdesc
pe oricine altcineva. Dei pentru banii tia, primeam n
schimb exact ct trebuia, nimic mai mult.
Nu m mai privi aa, fcu ea. S-ar zice c eti gata s
m trti sub mas i s m violezi.
Iat o idee minunat! am exclamat. Hai s le artm
fraierilor de aici c ne putem acomoda i la nghesuial.
Taci o dat! Nu nelegi c mi-e foame? spuse Bertha
consultnd lista de bucate cu interesul unui gurmand
nfometat. Aha! Crevei regali! Vreau i eu d-tia. i pe
urm, ceva ca lumea. i ndrept sursul fermector spre
Luigi, eful de sal, care se apropiase ntre timp de masa
noastr. Luigi, ce poi oferi de mncare unei femei
flmnde?
N-o asculta, m-am bgat eu hotrt. O s lum nite
crevei i o friptur.
Luigi mi arunc o privire ngheat, apoi i adres Berthei
un surs radios.
V recomand puiul nostru la frigare, d-r Kingsley,
umplut cu languste, n sos a la creme cu trufe.
Uhuu! chiui Bertha. Fr s catadicseasc s m
priveasc ctui de puin, Luigi scrise ceva n carneelul
su, i zmbi din nou Berthei i se ndeprt.
Am exact cincizeci de dolari, am spus. Dac nota de
plat o s depeasc suma asta, ceea ce se va ntmpla
cu siguran, o s trebuiasc s te tapez, ppuico.
Nu-i frumos s tapezi o femeie, protest Bertha. Asta
nseamn o proast educaie. Folosete-i cartea de credit.
Doar la asta servesc crile de credit, nu?
Cartea mea de credit este strict rezervat afacerilor.
i ce? Ce facem noi mpreun, nu se poate numi
afacere?
Sosir creveii regali.
22

Numele de Waldo Carmichael i spune ceva? am


ntrebat-o n timp ce mneam.
Va s zic, despre afaceri e vorba, remarc Bertha,
zmbind.
S-ar putea. Ia zi, iubiel! Ai auzit cumva de sta?
Cltin din cap.
Nu. Waldo Carmichael? Tip bine, nu?
Hai s continum jocul sta de-a numele. Russ Hamel.
Asta-i spune ceva?
Glumeti? Russ Hamel? Mor dup crile lui. Privirea i
deveni ptrunztoare. Lucrezi pentru el?
Las ntrebrile. Atta timp ct mi ciuguleti bnuii,
trebuie doar s-mi rspunzi. Mai tii ceva despre el, n afar
de crile alea pe care le scrie i dup care eti nnebunit?
Pi ceva, ceva. Tocmai s-a recstorit. Locuiete n
Paradise Largo. Acum, zi-mi i mie, de ce attea ntrebri?
ndoap-te ppuel, ndoap-te. Creveii regali erau
ntr-adevr sublimi. tii ceva despre nevast-sa?
M privea n continuare cu un aer gnditor, ceea ce tiam
foarte bine c este un semn ru.
Nevast-sa? Am vzut-o. E prea tineric pentru un tip
ca Hamel. Zmbi cu subneles. Dac m-ai fi ntrebat de
prima lui nevast adug, lsnd fraza neterminat.
Bine. Atunci te ntreb despre prima lui nevast.
Gloria Cort, pufni Bertha dispreuitoare. Cnd Hamel ia dat papucii pentru c se culca cu te miri cine, i-a luat
numele de domnioar. Am spus domnioar? S mori de
rs, nu alta! Trfa asta nu mai e fecioar de la ase ani!
S nu dezgropm morii, am spus. D-i drumul.
Triete cu un mexican: Alphonso Diaz. E proprietarul
barului Alameda, de pe plaj, strict rezervat celor ce vin pe
jos.
tiam barul Alameda. Acolo se ntlnea drojdia indivizilor
de pe chei. Smbta seara, aveau loc acolo mai multe
ncierri dect n toate barurile de pe malul mrii, n tot
cursul sptmnii.
Gloria cnt acolo la chitar, continu Bertha, cu un
23

aer dispreuitor, face i ea un numr nenorocit. i dai


seama? i cnd te gndeti c a fost soia lui Russ Hamel.
Uite aa ajungi la fund. Trieti o zi din plin, iar dimineaa
care vine eti pe drojdie. i s fiu a naibii, dac nu m-a
culca mai curnd cu un ap dect cu Alphonso Diaz.
Ni s-a adus puiul, cu o grmad de acareturi lng el. Era
att de gustos, nct am ncetat s-mi mai fac griji n
privina notei de plat. Dup ce l-am terminat i am ajuns
la cafea, gndurile mele ncepur s se ndrepte spre
noaptea care ne atepta.
Reacia Berthei nu se ls deloc ateptat.
Hai s-o ntindem, mi spuse, btndu-m peste mn.
M simt n stare s demolez un regiment de pucai marini.
Am cerut nota, am tresrit cnd am vzut la ct se
ridicase consumaia, i m-am desprit cu durere de cele
dou bancnote de cincizeci de dolari. Dup ce am pltit, i
am lsat un baci efului de sal i portarului care mi
aduse maina n faa intrrii, m-am gsit n posesia a
treizeci de dolari care trebuiau s-mi ajung pn la
sfritul sptmnii.
Bert, s tii c m-am gndit la tine, mi spuse Bertha,
n timp ce rulam spre apartamentul meu. E timpul s-i
schimbi slujba. Dac noi doi o s-o continum mpreuna, o s
trebuiasc s-i caui o munc mai bine pltit dect asta
de detectiv particular.
Nu-mi spui o noutate, i-am rspuns. M-am gndit i eu
la aa ceva, nc de acum un an, dar nu tiu s fac nimic
altceva din care s ctig mai mult dect un detectiv
particular.
Gndete-te bine! Cu experiena ta n afacerile
necurate, nu se poate s nu gseti vreo mecherie.
Sptmna trecut, am cunoscut un tip care clca pe bani,
nu alta. Ddea trcoale femeilor n vrst i proastele alea
i umpleau buzunarele cu parale doar dac catadicsea s le
adreseze vreun zmbet.
Ar trebui s fii mai pretenioas cu mine, iubi el, am
spus. S fiu gigolo, asta nu-i pe lista preferinelor mele.
24

Dar de contraband ce zici? tiu un tip care ctig o


grmad de parale aducnd igri din Cuba.
Nu eti n toate minile: ce vrei s intru la prnaie?
Ridic din umeri:
Bine, las-o balt. n locul tu, tiu foarte bine ce-a
face.
Am intrat cu maina n garajul subteran al blocului meu.
Bine, las-o balt. n locul tu, tiu foarte bine ce-a
dup ce am oprit motorul i am stins farurile.
A alege dintre bogtaii ia pentru care lucrezi pe cei
mai fraieri, i i-a jumuli, spuse Bertha, ieind din main.
Bogtaii pentru care lucrez?
Da, bogtaii flei, ca Russ Hamel. Am pornit mpreun
spre lift.
i-am spus eu c lucrez pentru Hamel?
Hai Bart, ce naiba! Nu mi-ai spus-o, dar e limpede. Nare rost s mai vorbim. Tu nu vezi mai departe dect vrful
nasului tu. i numeri pe degetele de la mini pe ia ca tine,
care au ansa s lucreze pentru tolomaci d-tia, plini de
bani. i cei care au ansa asta, nu-i bat joc de ea, cum faci
tu. Poi s te umpli de parale de la gogomanii tia, care
sunt burduii pn-n gt. Merit s te gndeti la asta. Hai
o dat, s urcm la tine, pn nu-mi piere cheful!
n timp ce intram n lift dup ea, m gndeam la cele cemi spusese. Am continuat s m gndesc la acelai lucru i
atunci cnd am luat patul cu asalt, dar dup ce m-am
pomenit nlnuit n braele ei, nu m-am mai putut gndi la
nimic.
Fiecare lucru la timpul i la locul su.

25

26

II
La sud-est de Paradise City, la vreo treizeci de kilometri
n largul coastelor golfului, se afl o aduntur de insulie,
care se ntind pn la Key West.
Aezat n elicopter lng Nick Hardy, priveam n jos
ctre insuliele astea, care preau nite pete verzi n azurul
strlucitor al mrii.
Nick a reperat fr nicio problem iahtul lui Hamel. Ne
aflam deja deasupra portului cnd iahtul se ndrept spre
larg.
N-aveam nicio grij c Nancy sau Josh Jones ne-ar fi
bnuit c-i urmrim, ntruct cerul era plin de elicoptere
care plimbau turitii plini de lovele.
Am luat binoclul de la Nick. Am zrit-o pe Nancy pe
pasarel. Josh probabil c era la crm. De unde ne aflam,
nu-l puteam vedea.
Se ndreapt direct spre recifuri, am spus. Hai s ne
ntoarcem spre port i s facem un ocol. N-avem cum s-i
pierdem, i nici nu vreau s se prind c-i urmrim.
Nick, un tip zdravn, rou la fa i mereu vesel, fcu
ntocmai.
Pe iaht e doamna Hamel, mi spuse el. Ce naiba-i
trece prin cap?
ntreab-l pe colonel, dac vrei s afli.
Zmbi cu toat gura.
n regul, n cazul sta, nu vreau s tiu.
Iahtul se apropie de recifuri. ncetini, apoi vir i o lu dea lungul coastei pn la Matecombe Key, dup care se
ndrept spre un arhipelag mititel, la vreo cinci kilometri
spre est.
tii ceva despre insuliele astea? m-am interesat eu.
Sunt nite vechi reedine ale pirailor, mi explic
Nick, care era foarte priceput n istoria Floridei. Piraii se
ascundeau printre ele, pentru a se npusti apoi asupra
27

vaselor ce treceau pe-acolo. Barb-Neagr, cred c ai auzit


de sta, i stabilise acolo cartierul general. Astzi, sunt
nelocuite.
Iahtul ncetini, trecu printr-o strmtoare dintre dou
insulie, pe jumtate mascat de o vegetaie luxuriant.
Apoi dispru sub un acoperi de liane.
M-am gndit c ar fi prea riscant s ne nvrtim pe cer,
ateptnd s vedem dac apare iahtul. Cei doi ar fi putut
descoperi c li se acord o atenie prea mare i tocmai asta
nu doream s se ntmple.
Gata, Nick, trap sltat la baz i dac nu ii mori s-l
ntorci pe colonel pe pltit, nu sufla o vorb despre
plimbrica asta.
mi zmbi i apoi ridic din umeri.
n fond, e clientul tu, rspunse, n timp ce fcea calentoars.
Da s tii Bart. C e o gagic de treab.
De unde tii? Ce, ai cunoscut-o?
Bineneles, i pe ea, i pe Hamel. Luna trecut i-am
dus la Daytona Beach i i-am i adus napoi. Nu prea-l
nghit pe Hamel. Prea o ciclete dar tipa e de milioane i e
prea tnr ca s-i fie soie.
i se pare c se neleg bine?
Nu prea mi-am dat seama. Tipul sttea aezat n
spatele meu i n-a scos un cuvnt. Dar gagica, sttea n
locul tu i i-a turuit gura n netire.
Despre ce?
Se interesa despre elicoptere, fiindc pusese pentru
prima oar piciorul n aa ceva. M-a ntrebat vrute i
nevrute, dar nu fleacuri, ci chestii cu schepsis. S tii c nui proast deloc.
Aadar, Nancy era o gagic de treab i nu era proast
deloc, dar chiar i gagicile de treab se pot culca cu cineva
care nu le este so. Am schimbat subiectul discuiei. Am
vorbit despre slujba lui i despre ct ctig. Am stat la
taclale pn cnd am aterizat.
Nick, s nu sufli o vorb, i-am recomandat eu, n timp
28

ce m nsoea spre locul unde mi lsasem maina.


Linite mormntal!
Ne-am strns mna i ne-am desprit.
La agenie, Glenda mi-a spus c dei colonelul era
ocupat, voia s tie ce fcusem.
Tocmai m pregteam s-i povestesc despre excursia lui
Nancy n slaul pirailor, cnd am auzit rsunndu-mi n
minte vocea lui Bertha care-mi spunea: Poi s te umpli de
parale de la gogomanii tia, care sunt burduii, pn-n
gt. Merit s te gndeti la asta.
Aa c am fabricat la repezeal o minciun.
Am urmrit-o din elicopter. i-a petrecut toat dupamiaza pescuind. O adevrat pierdere de timp. Glenda
nclin din cap. E foarte posibil ca Hamel s fie nevropat. Se
mai ntmpl lucruri de-astea.
O s-i spun toate astea colonelului.
Am ajuns n biroul meu. Chick era plecat. Am luat o sticl
de scotch neatins dintr-un sertar, mi-am turnat un pahar i
mi-am aprins o igar.
Merit s te gndeti la asta.
Aa c am nceput s m gndesc. Dup cteva
momente, m-am hotrt s m duc s cercetez insuliele
alea de unul singur. S-ar fi putut ca Nancy s mearg acolo
doar pentru a face nudism, sau pur i simplu pentru a
pescui, dar tot att de bine s-ar fi putut s se ntlneasc cu
Waldo Carmichael i s fac s sar scntei din locul la.
Insulele alea erau ct se poate de discrete. i dac fcea
chiar aa ceva? Colonelul m atepta, ca s-i spun motivele
pentru care o suspectam pe Nancy. Dar dac m eschivam
de la aa ceva? Ce-a fi riscat dac nu pomeneam nimic
despre vizita ei n insula pirailor?
Mi-am mai turnat un pahar, m-am cufundat n gnduri,
dup care am tras telefonul spre mine i am format
numrul lui Toni Lambert. Toni se ocupa cu nchirierea
vaselor pentru pescuit. nchiriasem de la el de mai multe ori
un soi de epav n timpul zilelor mele libere, cnd Bertha
avusese chef s respire aer marin. Mi-am fcut o rezervare
29

pentru a doua zi diminea, la orele cinci.


Mi se pare o or potrivit, mi spuse el. Dar ce, nu
dormii bine?
S mi-o pregteti neaprat, i-am rspuns, fr s-i
bag n seam remarcile. O s-i pltesc sptmna viitoare.
De acord?
Nicio problem, dar pentru ct timp v trebuie,
domnule Anderson?
Pn la prnz.
Domnule Anderson, uitai care-i treaba: cu banii jos,
face douzeci de dolari, pe credit, treizeci de dolari.
Bine, atunci cu banii jos.
Barca o s fie pregtit la ora cinci. V salut cu
respect.
Cum am nchis, a intrat Chick.
Ceva nou? m ntreb, aezndu-se.
Pe dracu, a pescuit i asta-i tot.
Fir-ar s fie!
Aa am zis i eu, dar plimbarea a fost distractiv. Tu ai
ceva nou?
mi simt picioarele ca i cum ar fi din marmelad. Sunt
gata s pariez c Waldo Carmichael nu exist. Am ntrebat
poliitii, am fcut turul hotelurilor i al motelurilor, am
cutreierat chiar i spitalele, nici urm de Waldo Carmichael.
M-am ridicat.
Hai la colonel.
A trebuit s ateptm cteva minute pn ce Parnell a
fost liber. I-am spus c nc nu descoperisem nimic.
Totul pare s fie opera unui icnit, care ncearc s-l
scoat pe Hamel din mini, am spus eu. Dup toate
informaiile de pn acum, soia lui Hamel este de treab,
fermectoare i istea. Nimeni din cei cu care vorbisem na spus o vorb rea la adresa ei.
Iar pe Waldo Carmichael sta, nu-l tie nimeni de aici,
adug Chick.
Parnell asculta cele spuse i czu pe gnduri.
Nu putem lsa lucrurile aa, spuse n cele din urm.
30

Este prea devreme s lsm balt totul. Bart, tu continui


pn la sfritul sptmnii. Apoi se ntoarse spre Chick.
N-are rost s mai lucrai amndoi n afacerea asta.
Pentru tine, am altceva. M privi din nou. Tu o s-o iei din
nou n primire pe doamna Hamel. Dac o ia din loc cu
iahtul, las-o s se duc unde are chef, dar fii cu ochii pe ea
cnd se ntoarce. i dac la sfritul sptmnii n-ai prins
niciun fir, o s iau legtura cu Palmer s-l ntreb ce vrea s
mai facem.
Mi-a artat ua, iar lui Chick un scaun. Am ajuns n biroul
meu. Aadar, Chick ieind din afacere, eram liber.
mi trebuiau vreo dou ore s ajung la insule. Aveam de
gnd s m nvrt pe acolo toat dimineaa, i dac nu
gseam nimic, dup-amiaz urma s m in de coada lui
Nancy.
Brusc, mi-am amintit ca pn la sfritul lunii mai erau
nou zile iar eu aveam n portofel mai puin de treizeci de
dolari. Din care douzeci trebuia s-i dau pe barc. M-a
cuprins panica.
Contul meu n banc era zero. Eram ntr-o gleat cum
nu mai fusesem niciodat. M-am blestemat n gnd c o
dusesem pe Bertha la Mouette. Dar mi-am amintit de
dictonul la care spunea cam aa, n linii mari, c nu
trebuie niciodat s regrei nimic, fiindc ntotdeauna
exist o ieire. Am parcurs n minte lista prietenilor mei,
care m mai ajutaser n situaii de-astea. Dar n final, a
trebuit s admit c n-aveam nicio ans. Aa-ziii prieteni,
acum traversau strada cnd m vedeau ndreptndu-m
spre ei.
Dar Bertha?
Asta da, era o idee! Dac i prezentam situaia aa, nct
s-o pclesc a fi putut s-o tapez de cteva parale.
Numai c trebuia s merg ca pe ou. Pn acum, nc n-o
fcusem niciodat s mute din momeal, dar ntotdeauna
exist un nceput.
Era ase fr douzeci. Bertha pleca de obicei de la
serviciu pe la ase. Dac m grbeam, mai puteam s-o
31

prind. Ceea ce am i fcut.


Cnd am ajuns n parcarea unde i lsa de obicei Honda,
am rsuflat uurat: maina mai era nc acolo. Mi-am aprins
o igar i am nceput s atept. Peste vreo zece minute,
am vzut-o ieind din cldire, pind vioi.
Salut, ppuel! i-am zis, apucnd-o de bra. Ce prere ai
de surpriza asta?
M privi bnuitoare. M-am prins c nu prea era n apele
ei.
De ce nu eti la agenie? m ntreb argoas.
Ei, ce naiba, aa-i ntmpini tu partenerul de lupte
libere? nc nu i-a spus nimeni c eti mai apetisant dect
noaptea trecut? Ia zi!
Las-o balt, mi rspunse. Ce nvri pe aici?
Am simit nevoia s-i vd ochii. Hai n main. Am si spun ceva.
N-am niciun chef s mucegiesc n maina ta. Mai bine
du-m s beau ceva.
tiind-o c nu bea nimic, altceva dect cocteiluri de
ampanie, am apucat-o zdravn de bra i am trt-o spre
Maserati-ul meu.
Ppuel, zu c e serios! M-am gndit la ce mi-ai spus
asear.
N-auzi c vreau s beau ceva? Ce zici c i-am spus
asear?
Am deschis portiera i mai c-am mpins-o nuntru, dup
care am nconjurat rapid maina i m-am instalat la volan.
Auzi, i-a bubuit mintea o chestie mortal, i-am spus.
Vrei o igar?
A vrut, dar cam burzuluit; i-am aprins-o, dup care miam aprins i eu una.
Nu mai mi-amintesc ce i-am spus. Despre ce era
vorba?
Mi-ai spus c ar trebui s aleg dintre bogtaii ia
pentru care lucrez pe cei mai fraieri i s-i jumulesc. i
aminteti?
Botul morocnos i dispru brusc, iar pleoapele i se
32

nchiser pe jumtate.
Da, aa am spus. i ce-i cu asta?
M-am tot gndit. i cu ct m gndesc mai mult, cu
att sugestia ta mi se pare mai tentant. O psric mi-a
ciripit c ntr-adevr a putea pune laba pe o grmad de
lovele i dac o s se ntmple chestia asta, fii sigur c n-o
s-mi uit partenera de pat.
neleg. Ce-mi spui tu ascunde precis ceva, dar te
ascult n continuare.
Ei bine, mi trebuie un capital mititel de tot, pentru a
pune ideea asta pe picioare. Ce-ai spune s devenim
asociai?
Ochii i se aprinser.
Cu alte cuvinte, mi ceri nite bani, sau n-am neles eu
bine?
Pi cam aa ceva. De fapt, e vorba doar de un
mprumut, cu o dobnd de douzeci la sut pentru zece
zile. Iar asta i va da dreptul la un procent din beneficiul
operaiunii.
Care operaiune?
Asta trebuie s rmn un secret, iubi el, i-am spus, n
timp ce-i adresam zmbetul meu misterios. i garantez c
o s-i napoiez banii n zece zile. Doar tii c n-o s te duc
cu preul.
Nu, nu tiu. M privea atent. ncerci cumva s-l faci
pe Russ Hamel s mute din momeal?
A pomenit cineva de numele lui? Eu nu.
Lucrezi pentru el, ce mai tura-vura. Asear, m trgeai
de limb s-i spun ce tiu despre el. Cnd te-am ntrebat
dac este clientul vostru, mi-ai spus c nu-i treaba mea.
Aa c nu mai lungi pelteaua, c nu ine!
Am oftat.
Bine, iubiel, dar s rmn ntre noi, te implor, i-am
spus. Da, aa este, lucrez pentru el. Crede c nevast-sa l
n eal i ne-a angajat s-o urmrim, dar pentru Dumnezeu,
pontul sta s i-l ascunzi n chiloi.
Cine, sclifosit aia? fcu Bertha dispreuitoare. E
33

nebun de legat! Aia nu e n stare de nzbtii. E bun numai


s joace tenis i s pescuiasc.
Da, dar ar putea fi ademenit. S-ar fi putut s-i cad
cu tronc unul mai tnr ca Hamel i poate tot aa de bogat.
i cum brbatu-su lucreaz mai toat ziua, o scoate la
plimbare, etc. etc., i pn la urm totul se termin cu o
mare iubire. S-a mai vzut aa ceva i o s se mai vad.
Bertha ridic din umeri.
Tot ce se poate. Bine, i ce-ai de gnd s faci?
Asta-i treaba mea, ppuel. Tot ce-mi trebuie, este un
mic capital.
Ct?
M-am prins c afacerea o interesa. M gndisem s-o
momesc cu vreo cincizeci de dolari, dar n ultima clipa mam hotrt s supralicitez.
S spunem vreo trei sute, i
Trei sute! url ea, aproape sufocndu-se. Nu eti n
toate minile! Ar trebui s te ngrijeti.
Bine, gata, asta e. O s gsesc eu pe cineva. E vorba
pn la urm de un mprumut, i nu de un cadou. Cunosc
zeci de tipi i tipe care mi-ar mprumuta trei sute de dolari
pentru zece zile, cu o dobnd de douzeci la sut.
Pe dracu, astea-s basme! Nimeni, n afar de mine nu
i-ar mprumuta nici cinci dolari. Bine, Bart, ne-am neles.
i deschise poeta, i-i scoase portofelul. O sut cincizeci,
pe care mi-i dai napoi peste zece zile, cu douzeci la sut.
Mi-am aruncat privirea n portofelul ei. Prea burduit de
bancnote.
Ai jefuit cumva o banc?
mi ddu dou bancnote i-i nchise poeta cu un gest
scurt.
Fii atent, dac pui mna pe paralele alea, contez pe o
parte din ele. Sper c ne-am neles, nu?
Cum o s am paralele alea, o s-i primeti partea. Miam ndesat banii n portofel, i m-am simit mai bogat.
i acum, hai s bem ceva. Mi-e sete. S mergem la
Cezar.
34

Am ezitat o clip. Un cocteil-ampanie costa la Cezar


zece dolari. Dar dup zece secunde n-am mai ezitat.
Devenisem bogat. i atunci, la ce servesc banii, dac nu-i
cheltuieti?
Am demarat, i am pornit-o spre Cezar.
Am ajuns la insulele pirailor un pic dup ase jumtate.
A trebuit s m lupt din greu s m trezesc pe la patru
dimineaa, dar dup trei cafele tari, am reuit ct de ct.
Seara trecut, Bertha urma s se ntlneasc cu nite
prieteni, aa c dup ce a but dou cocteiluri de ampanie
i a ncercat fr rezultat s m trag de limb, ne-am
desprit. Am ajuns acas singur i m-am apucat s m
pregtesc pentru a doua zi dimineaa. Mi-am scos de la
naftalin inuta mea de jungl n care mi fcusem veacul n
timpul rzboiului din Vietnam. Tunica vopsit n culori de
camuflaj, pantalonii pan din pnz de sac, cizmele i
cuitul de vntoare; mi-am ndesat toate astea ntr-un sac
sport. Am adugat o plriu, un spray mpotriva
insectelor, un termos plin cu scotch i unul cu apa rece.
n drum spre port, mi-am cumprat cteva sandviciuri cu
friptur dintr-o dughean deschis non-stop. Apoi m-am
ndreptat spre chei, unde am gsit barca cu motor ce m
atepta.
n apropierea insulelor, am oprit motorul i m-am echipat
ca de lupt. Mi s-a prut nu tiu cum s mai port hainele
alea, dar innd cont de vegetaia deasa din zon, erau cele
mai potrivite.
Dup ce mi-am dat pe fa i pe mini cu insecticid, am
pornit-o spre strmtoarea pe unde o luase iahtul lui Nancy.
Am mers cu bgare de seam, cu motorul brcii la
ralanti. Am intrat sub acoperiul de liane, n care dispruse
iahtul, ca ntr-un tunel jilav i plin de zduf. Roiuri de
musculie se nvrteau n jurul meu, dar insecticidul le inea
la respect. n faa mea am zrit soarele strlucind i peste
cteva clipe am ajuns ntr-o lagun. Am oprit motorul i am
acostat. n faa mea se vedea o crare ce se nfunda n
35

desi. Un pilon gros era nfipt pe mal, n apropierea apei i


am presupus c servea la ancorarea iahtului. Am legat
barca de el, mi-am aruncat pe umr sacul sport i cu cuitul
n mn, am pornit-o pe crare. Am mers vreo patru sute
de metri. Prin mprejurimi, ciocnitori i gaie ciripeau prin
frunzi. Cldura era sufocant, nct eram lac de sudoare.
Crarea coti brusc i dup lumina puternic ce se
ntrezrea, am presupus c avea s urmeze un lumini.
n mod reflex, mi-a revenit instantaneu toat experiena
de lupttor de jungl. Am naintat ncet, n linite evitnd
lianele, pn am ajuns la un arbore masiv de teck. M-am
ascuns n spatele trunchiului gros i am examinat luminiul
din faa mea.
Un cort verde, foarte asemntor cu cele militare cu care
eram familiarizat, se nla la umbr. Intrarea cortului era
nchis cu un fermoar. Alturi, se gsea un proap pentru
fript carnea i dou scaune pliante. Iarba i vegetaia din
jur erau rscolite.
Am rmas nemicat, ntrebndu-m dac era cineva n
cort. Judecnd dup intrarea nchis cu fermoarul, am
presupus c nu. Mi-am aruncat ochii prin preajm i zrind
nite tufiuri dese la civa metri de crare, am naintat
tiptil pn acolo i m-am ghemuit n spatele lor, de unde
puteam vedea ca-n palm cortul, ferit de orice privire
indiscret.
Musculiele roiau de zor n jurul meu. n afara ciripitului
psrilor, nu se mai auzea niciun alt zgomot. Mi-am ters
faa, am deschis sacul sport i am but din termosul cu ap
rece. Aveam un chef nebun s fumez o igar, dar cu
prere de ru am renunat, tiind c ar fi fost imprudent.
Aa c m-am pus pe ateptat. A fost o ateptare lung,
chinuitoare. mi priveam mereu ceasul cu nerbdare. n
sfrit, pe la nou fr un sfert, am desluit un zgomot care
m-a fcut s m lipesc de pmnt: fluieratul unui brbat.
Dup care am auzit fonetul pe care-l fac frunzele czute la
pmnt cnd sunt clcate i zgomot de crengi micate de
la locul lor. Necunoscutul care se apropia n-avea de unde
36

s tie c nu era singur pe insul, aa c nu se ferea deloc.


Am privit cu grij prin desiul tufelor. Din cealalt parte a
luminiului, un brbat ieea din pdurice. De statur
mijlocie, lat n umeri, prea s aib vreo douzeci i cinci
de ani. Era brunet, cu prul lung, i din cte puteam vedea,
nengrijit. Barba deas i acoperea n cea mai mare parte
trsturile. Era mbrcat ntr-o cma verde nchis, cu
mneci, i n pantaloni negri, vri ntr-un fel de cizme
mexicane. ntr-o mn inea o undi, iar n cealalt doi
peti mricei. n timp ce se apucase s pregteasc focul n
locul unde era instalat proapul, am rmas n continuare
nemicat i intrigat n acelai timp. Oare individul sta cu
aspect de hippy s fi fost Waldo Carmichael? M-a fi mirat,
dei n-ar fi fost imposibil. Vzndu-l aa de zdravn, cu
muchii jucndu-i sub cmaa nmuiat de sudoare, mi-am
zis c n-ar fi fost deloc exclus ca unei tipe ca Nancy s nu-i
pice cu tronc.
Petii ncepur s sfrie pe grtar, iar individul intr n
cort. Iei aproape imediat cu o farfurie metalic, cu un cuit
i cu o furculi. L-am privit rbdtor cum a mncat. Dup
ce i-a terminat masa, m-am hotrt s trec la aciune. Mam ntors fr s fac vreun zgomot, am fcut un ocol i am
revenit pe crare. M-am ndreptat spre lumini, fcnd
zgomot ct puteam de mult. Iar cnd am ajuns la cotitur,
am nceput i eu s fluier. Intenionam s-i dau de tire c
sosesc. mi spunea mie ceva c dac-l spionam, n-ar fi fost
o tactic tocmai bun.
n clipa n care am ptruns n lumini, l-am vzut stnd n
picioare lng cort. n mini inea o carabin de calibrul 22,
ndreptat spre stomacul meu.
M-am oprit pe loc, i i-am adresat un zmbet amical.
Salut! Scuz-m. N-am vrut s te sperii. Credeam c
sunt singur pe insula asta.
eava armei se aplec niel, intindu-mi picioarele, dar
tipul continua s fie tensionat i nervos.
Cine naiba eti? fcu el, cu o voce grav i aspr.
Bart Anderson. Pot s m apropii? Carabina asta nu
37

prea este primitoare, am spus, zmbind din nou. i n afar


de asta, s-ar putea ntmpla un accident.
A rmas la fel de vigilent ca o pisic ncolit.
Stai pe loc. Ce caui aici?
Caut petera lui Barb-Neagr, i-am rspuns. tii
cumva pe unde se afl?
Nu e nicio peter n insula asta. terge-o!
Eti sigur? Mi-a spus un tip, la barul la, Neptun, c
musai petera se afl pe insula asta.
N-ai auzit ce i-am spus? Valea, i gata!
Eti pustnic, sau ceva de genul, sta? Mereu cu
zmbetul pe buze, am nceput s naintez.
eava armei se ridic.
ntinde-o! Nu-i mai spun a doua oar.
Ameninarea din vocea lui nu prevestea nimic bun.
Hai, ce naiba! Nu mai fii aa de argos. Doar nu vrei
s
Arma bubui scurt. Glonul mproc frunzele din faa
mea. M-am prins c era o carabin cu un singur cartu. ntro fraciune de secund m-am npustit spre el, n timp ce
ncerca s-i ncarce arma.
Avea reflexele unui arpe. Dac n-a fi fost antrenat n
lupta corp la corp, atunci lovitura de picior pe care o
expediase n ntmpinarea mea i-ar fi atins inta, adic
locul la, cel mai vulnerabil al brbailor. Am eschivat, i
am deviat lovitura n pulp, ceea ce m-a fcut s m
dezechilibrez. i-a repezit carabina spre mine, i era ct pe
ce ca patul armei s m nimereasc n fa. L-am
ntmpinat cu un croeu la stomac, n care mi-am pus toat
greutatea. L-am auzit uiernd ca un cauciuc gurit, dup
care a czut n genunchi. n timp ce ncerca s-i umple cu
aer plmnii golii, l-am trosnit cu muchia palmei peste
ceaf. Czu lat, cu faa la pmnt.
M-am repezit n cort, i mi-am aruncat privirea prin
interior. Am vzut dou paturi, separate unul de cellalt, o
chiuvet portabil i o mas pliant. Pe o latur a mesei se
aflau cteva fleacuri de dam: o perie de pr, un piepten, o
38

periu de dini, un deodorant i o trus de farduri. Pe alt


latur a mesei se afla nc o periu de dini, un pachet de
igri, o brichet ieftin, i o sticl cu ap.
Am ieit afar. Tipul ncepuse s mite. Am luat carabina,
m-am aezat la civa pai de el i am ateptat.
i-a revenit cu greu, s-a ridicat n genunchi i apoi s-a
cznit s se scoale n picioare. ncepu s-i frece ceafa, n
timp ce ochii i scnteiau de furie.
Hai s facem pace, i-am spus, ridicndu-m n
picioare.
l observam cu atenie. Un licr primejdios i scapr n
ochii de culoarea ardeziei.
Ce dracu nvrti pe aici? m ntreb pe un ton
dumnos. i s nu-mi mai vinzi mie gogoi, pe aici nu-i
nicio peter de-a lui Barb-Neagr. Ce vrei n fond?
S spunem c sunt n cutarea unui colior panic i
linitit, ca i tine, de altfel, i-am rspuns, zmbind. Insulele
astea sunt aur curat pentru cineva care vrea s fie uitat de
lume, ateptnd momentul ca lucrurile s se mai aeze.
Pleoapele i se nchiser pe jumtate.
La urma urmelor, cine eti de fapt? Un dezertor?
S spunem c ncerc s gsesc pacea i linitea, am
repetat. Dac eti n aceeai gleat cu mine, am mai
putea sta de vorb. Ia zi, aa e?
Ezit cteva clipe, apoi ridic din umeri.
M-am uchit din armat acum vreo ase luni. M-am
sturat pn-n gt de porcria aia.
Eram sigur c minea. N-avea deloc inut de militar.
Puteam bga mna-n foc. Fusesem n armat trei ani la
Poliia Militar, aa nct miroseam de la o pot orice
ctan.
Ai un colior aici, pe bune, i-am spus. i un cort antia. Ai de gnd s rmi mult timp?
Ct o s-mi plac. Iar pentru tine, nu mai e loc. Du-te
i gsete-i alt insul.
M-am gndit la lucrurile de dam pe care le vzusem n
cort. S fi fost vreo tip cu el pe insul, sau erau lucrurile lui
39

Nancy?
Bine, n regul, am spus. Mie mi place tovria, dar
dac n-ai chef de mine i vrei s fii singur am ridicat din
umeri, o s m duc prin jur, s vd. Baft, militare.
M-am ntors la tufele unde m ascunsesem pentru a-mi
lua sacul sport.
Cum ai ajuns aici? se interes brusc tipul.
La fel ca i tine.
Am fcut cu mna un semn de salut i am pornit-o pe
crare, ctre malul apei.
Dup cteva minute, l-am auzit cum m urmrea. Se
vedea c habar n-are despre legile junglei, dar, cu toate
astea, se descurca binior.
Dac n-a fi fost cu toate simurile la pnd, nu mi-a dat
seama c se inea dup mine. Mi-am urmat drumul pn la
barc. tiam c se afl la civa metri n urma mea, dar n-a
ieit la iveal. Voia doar s se asigure c prsesc insula.
Am dezlegat frnghia cu care legasem barca de pilon, mam urcat, am pornit motorul i am luat-o prin tunelul de
verdea, napoi spre mare. tiind c o s fie cu ochii pe
mine pn o s m piard din vedere, m-am ndreptat spre
portul de unde plecasem, dar cnd insulele disprur la
orizont, am schimbat direcia brcii i m-am ndreptat spre
Matecombe Key. Am ancorat n micuul port de acolo i am
traversat cheiul ctre un brule frecventat de pescari.
Barmanul negru m privi cu o expresie de surpriz, apoi
buzele i se lbrar ntr-un rnjet.
Pentru o clip, m-am crezut n armat, efule, mi
spuse. Echipamentul sta de jungl mi aduce aminte de
multe.
n afar de noi doi, barul era pustiu. M-am instalat pe un
taburet.
D-mi o bere.
A desfcut o sticl i mi-a turnat-o ntr-un pahar.
Dac unei cmile i-ar fi fost sete, aa cum mi-era mie,
atunci precis ar fi crpat pe loc. Am but paharul pe
nersuflate, l-am mpins apoi spre el i mi-am aprins o
40

igar.
Am fost s vd insula pirailor, i-am explicat.
Echipamentul sta e cum nu se poate mai potrivit pentru
aa ceva.
Avei dreptate, spuse barmanul, turnndu-mi o nou
bere. Dar nu sunt dect psri, acolo. Au mai locuit pe
vremuri nite indieni. Dar asta nainte de a m nate eu.
Acum nu-i nimeni pe-acolo.
Ia-i i tu o bere.
E prea devreme pentru mine, efule. Oricum, mulumesc.
M-am uitat la ceas. Abia trecuse de unsprezece.
De unde a putea nchiria nite scule de pescuit? mam interesat. Sunt n concediu i am chef s-mi pierd niei
vremea pescuind.
Pot s v mprumut undia mea. V-am vzut cnd ai
sosit. Barca e a lui Toni, nu-i aa?
Aa-i. Am nchiriat-o pentru toata ziua. i zici c-mi
mprumui undia?
Sigur, efule. M duc s-o caut.
A disprut n spatele unei perdele murdare i l-am auzit
cum cotrobia. Dup cteva clipe, reveni cu o undi destul
de frumuic i cu o cutie pentru momeal.
Am scos la iveal ultima mea bancnot de cincizeci i am
afiat-o pe tejghea.
Asta pentru cazul n care a cdea peste bord, i-am
spus, lundu-i ustensilele. S-ar putea s m ntorc abia pe
la cinci. E bine?
mpinse bancnota spre mine.
efule, amndoi suntem vechi combatani. Nu-mi
trebuie garanie de la cineva care a fcut rzboiul.
Faptul c recuperasem bancnota a avut darul s m
binedispun. I-am mulumit, i m-am ntors la barc. Dup
ce am ajuns n larg, am oprit motorul, mi-am scos uniforma
militar i mi-am pus hainele civile. Apoi am pornit-o spre
insule. Am trecut de strmtoarea care ducea spre insula cu
hipiotul rutcios i am parcat la vreun sfert de kilometru,
la rmul unei insulie, sub nite arbori ale cror crengi
41

atingeau luciul apei. Am scos sandviciurile i am nceput s


nfulec, n timp ce rotiele din minte mi se nvrteau n
viteza a patra.
Ce dracu era cu tipul la care se ascundea n insul? C
dezertor, nici vorb s fie. S mai fi fost o tip cu el, sau
chestiile alea de dam din cortul lui erau ale lui Nancy? i
nc ceva, cortul la valora o groaz de bani, pe cnd omul
meu prea s n-aib o lecaie. S-i fi dat oare Nancy banii
de care avea nevoie?
Ca s mai treac timpul, am dat i eu la pete, numai c
gndul mi-era n cu totul alt parte. Elaboram tot felul de
variante, dar niciuna nu m mulumea. Era clar, nc nu
dispuneam de toate elementele necesare pentru a-mi
forma o imagine asupra afacerii steia. n orice caz, chestia
m intriga la culme.
Ctre orele trei, zgomotul ndeprtat al unui motor
rzbtu pn la mine. Am pus undia n barc, am apucat o
creang de deasupra capului, am tras-o n faa mea, s m
mascheze i m-am pus la pnd.
Peste cteva minute, am zrit iahtul care se apropia
rapid. Se ndrept spre strmtoare. ncetini, i apoi dispru
n tunelul de verdea.
Am stat pe gnduri. Dac Nancy l punea pe Josh Jones s
stea de ase? Ar fi fost de rsul lumii ca sta s m
descopere. Aa c m-am hotrt s atept. O or trecu de
parc ar fi fost un veac. Rmsesem n barc, nefcnd
nimic altceva dect s izgonesc musculiele ce-mi ddeau
trcoale i s ncerc s rezist atmosferei de cuptor ncins.
ntr-un trziu, am auzit sforitul motorului, iar peste
cteva clipe, iahtul apru i apoi se ndeprt n direcia de
unde sosise.
M-am hotrt s mai port o discuie cu prietenul meu
hippy. Aveam de gnd s-i vnd o istorie, precum c
rmsesem n pan de benzin i c intenionam s cumpr
de la el civa litri. Numai c trebuia s-l iau la sigur cu
barca lui, care de fapt nici nu exista i care era de fapt
iahtul lui Nancy. C era sau nu amantul ei, asta nu m prea
42

interesa acum, dar puteam paria pe cei cincizeci de dolari


pe care-i mai aveam, c ea l instalase n insul i c tot ea
i cumprase i cortul.
Am pornit motorul, am trecut prin strmtoare i apoi pe
sub acoperiul de verdea. Am legat barca de pilonul de
pe mal, dup care am luat-o voinicete pe crare, fr s
ncerc s-mi ascund paii. Am ajuns la cotitura dup care
urma luminiul i m-am oprit brusc.
Luminiul era pustiu, i prea prsit. Nici urm de cort,
de scaune pliante, sau de proap. Era evident c hipiotul i
luase zborul, cu ajutorul lui Nancy i al lui Josh Jones. Precis
c imediat cum cei doi sosiser, fuseser informai despre
vizita mea, aa c decizia de a-i lua tlpia nu fusese
dect o chestiune de secunde.
Cel puin, chestia asta dovedea cu prisosin un singur
lucru: c jigodia aia de hippy, era n bud pn la
Dumnezeu. Cu siguran c n-ar fi ateptat el s bat eu
toba c se ascundea n insul.
Am nceput s scotocesc prin iarba rscolit din jurul
locului unde fusese amplasat cortul. n graba asta n care
plecaser, s-ar fi putut s uite ceva. Dup cteva minute de
cutri, am gsit bricheta ieftin, pe care o vzusem pe
masa pliant din cort. M-am aezat n genunchi i am
examinat-o, dar fr s-o ating, cu un pic de baft, s-ar putut
s existe pe ea vreo amprent. Mi-am scos batista, am
nvelit-o cu grij i am bgat-o n buzunar. Am cutat n
continuare, dar negsind nimic, m-am ntors grbit ctre
barc.
Se fcuse patru i jumtate. Trebuia s trec pe la
Matecombe Key s-i napoiez barmanului negru uneltele de
pescuit. Nu puteam ajunge la birou mai nainte de apte. Sar fi putut s-l mai gsesc pe Harry Macadows, cel ce se
ocupa cu analizele de laborator.
Am pornit motorul i m-am ndreptat spre Matecombe
Key.
Cnd am ajuns la birou, Glenda tocmai ieea.
Colonelul mai este aici? m-am interesat eu.
43

A plecat de cinci minute, m inform ea, privindu-m


drept n ochi. Ceva nou?
Aiurea. Am urmrit-o toat dup-amiaza. S-a
comportat ca o nevast cumsecade; s-a uitat prin
magazine, a ciugulit ceva cu nite gagici care n ruptul
capului n-ar face un pas greit, dup care s-a ntors acas.
Doamne, m nnebunete, s filez toate fustele care sunt
suspectate.
Asta face parte din meseria ta, remarc sec Glenda,
dup care plec.
Am luat-o de-a lungul culoarului, pn la laborator, unde
l-am gsit pe Harry Macadows care examina ceva la
microscop.
nalt i slbnog, Harry se apropia de aptezeci de ani.
Mai nainte condusese laboratorul poliiei din Paradise City.
Dup ce a ieit la pensie, Parnell i-a oferit ocazia s se
ocupe de laboratorul ageniei, care era mic, dar foarte
eficient. Macadows, care nc nu vedea cum o s-i ocupe
timpul, a nhat oferta cu ambele mini.
Salut, Harry, i-am spus, nchiznd ua. nc mai eti la
lucru?
Harry ridic ochii i cltin din cap.
mi fac i eu veacul pe aici. Aa, mai trece vremea.
Oricum, e mai bine dect s m uit la aiurelile de la
televizor. Ce vnt te-aduce?
Am scos bricheta din buzunar, nvelit n batist.
Vezi i tu dac poi gsi ceva amprente.
Pn mine diminea, le ai. Vrei s le trimit la
Washington, s-mi spun dac le au n urmrire?
Sigur c da. Tot tipicul, ce naiba N-ai nicio noutate
despre scrisorile alea anonime pe care i le-a dat Chick? lam ntrebat, n timp ce m ntorceam spre u.
Ba da. Au fost btute pe o main tip I.B.M. Model 82
C, cu cap sferic. Am ncercat s iau amprentele de pe hrtii,
dar n-am gsit niciuna. Hrtia este totui interesant. Nu
seamn cu nicio hrtie de-a noastr. S-ar putea s fie
italieneasc, dar asta nu-i dect o supoziie.
44

tiam c supoziiile lui Harry de cele mai multe ori


corespundeau realitii, aa c am bgat-o la cap.
i ce-ai fcut cu scrisorile?
I le-am dat Glendei, mpreun cu raportul.
Foarte bine. Harry, dac gseti vreo amprent pe
bricheta asta, sun-m neaprat. Salut i merci.
M-am ntors n biroul meu. Chick era plecat. M-am trntit
n fotoliu i am nceput s cuget.
Unde naiba l-o fi dus Nancy pe hipiotul ei? n port, n
niciun caz, c doar nu era czut n cap s-l duc acolo
unde n-ai loc s arunci un b de chibrit. Dac a fi fost n
locul ei, a fi ateptat s treac miezul nopii, cnd cheiul
devenea pustiu i de-abia atunci l-a fi debarcat, avnd
toate ansele de izbnd.
M-am hotrt s-mi petrec noaptea pe chei. Aveam timp
berechet. Mi-am scos din sertar pistolul de calibru 38, l-am
ncrcat i l-am bgat sub braul stng, n hamul ce-mi
ncolcea umrul. Apoi am ieit din birou i m-am ndreptat
spre garajul subteran.
Era n jurul orei nou. M-am ntrebat dac Bertha avea
sau nu treab i m-am gndit s-o sun, dar m-am rzgndit
imediat. Precis c dac n-avea nimic de fcut, m-ar fi pus so duc ntr-un restaurant care-i lua i pielea de pe tine. Aa
c m-am felicitat c am putut rezista ispitei, pstrndu-mi
astfel neatini puinii bani care-mi mai rmseser.
Am cobort pn pe malul mrii, am parcat, dup care
am nceput s m plimb, fr o int anume, trecnd pe
lng pescari, vnztori de fructe i tot soiul de alte
persoane, ndreptndu-m spre locul unde se aflau
ancorate iahturile.
Mi-a venit ideea s trec pe la barul Alameda. Puteam s o
vd pe Gloria Cort, fosta nevast a lui Hamel i s bag i la
jgheab ceva.
M apropiasem de iahturi, aa c am ncetinit pasul.
Cteva sute de brci, care mai de care mai artoase erau
ancorate la rm. Iahtul lui Hamel se afla ntre un vas cu
pnze i un iaht cu motor. Pasarela fusese ridicat, iar Josh
45

Jones aezat pe punte ntr-un scaun de pnz, cioplea o


bucat de lemn cu ajutorul unui cuit cu aspect fioros.
Trupul su masiv bara accesul ctre scara ce ducea la
cabine.
Am trecut pe lng iaht aparent nepstor i mi-am
urmat drumul. Eram aproape sigur c nainte de miezul
nopii, cnd cheiul avea s devin pustiu, nu se va ntmpla
nimic. Am iuit un pic pasul i am luat-o spre Alameda, care
se gsea la captul cheiului.
Fiind miercuri sear, ambiana din majoritatea barurilor
era practic somnolent. Spre sfritul sptmnii, cnd
pescarii i docherii mai agoniseau ceva bani, atunci da,
atmosfera se nsufleea de-a binelea.
S-a ntmplat s trec pe lng un chioc cu ziare i cri.
Mai multe cri de-ale lui Hamel se lfiau la vedere, toate
ncorsetate n manete sexy, de-i luau ochii.
Am aruncat i eu banii pe una, Dragostea e un lucru
solitar. Tipa de pe copert avea un aer gnditor.
Snii ei erau n stare s blocheze circulaia pe orice
strad.
Mi-am continuat drumul pn la barul Alameda. La
intrare, atrna o perdea transparent, mpotriva narilor.
Am dat-o la o parte i am ptruns ntr-o sal vast, n care
se afla un bar n form de potcoav, un pian la care un
individ posac cnta fr niciun chef o bucat de jazz
funebr i cteva mese, ici i colo.
n faa barului erau aezai vreo zece-doisprezece
indivizi. Trei osptari mexicani se forau s-i ia un aer
preocupat. Barmanul, tot un mexican, nalt i mthlos,
m reper i-mi adres un zmbet unsuros. Era complet
chel i avea o musta lung care-i cdea pn aproape de
marginea brbiei. Indivizii de la bar erau fr excepie,
pescari i se vedea de la o pot c erau cioplii din topor.
Niciunul dintre ei nu m privi. Am traversat sala i m-am
aezat la o mas ndeprtat, punndu-mi n fa
capodopera lui Hamel.
Un osptar tinerel i msliniu se apropie, i nl
46

sprncenele i atept cuminel.


Ce avei de mncare? l-am ntrebat.
Specialitatea casei, signor: Arroz con pol. Este
excelent.?
Vrei s vorbeti cu litere de tipar?
N-a prea neles din prima, dar pn la urm s-a dumirit.
Pui cu orez, stropit cu ketch-up: o specialitate.
Bine, dar mai nti un scotch cu ghea.
L-am vzut cum se uita la tipa de pe coperta crii.
Fain tip, nu, ce zici? am spus eu.
M-a privit lung, dup care s-a ndeprtat. Mi-am aprins o
igar, i am nceput s examinez achiziia mea. Textul de
pe coperta a patra m informa c aceast lucrare
exploziv a maestrului de necontestat al romanului
american fusese tiprit ntr-un tiraj de cinci milioane de
exemplare.
Barmanul cel mthlos se apropie i-mi puse pe mas
un pahar de scotch cu cuburi de ghea. mi zmbi amical,
artnd astfel nite dini galbeni, dup care se ndrept
spre locul lui.
Ateptarea mea a durat vreo zece minute. Chiar c miera foame, iar puiul prea apetisant. Chelnerul ls farfuria
pe mas, nl capul i se duse lng colegii si.
n timp ce m pregteam s mnnc, intrar trei turiti,
dou tipe cam coclite i un tinerel cu un aparat de
fotografiat. Se aezar la o mas departe de mine.
Am trecut la atacul mncrii. Puiul era tare ca o stnc,
ketch-up-ul mi ardea gura, dar avusesem parte de chestii
i mai cumplite. n timp ce m chinuiam s disec artanul, o
tip iei din spatele unei perdele din cellalt capt al slii,
se opri s se uite primprejur i apoi se apropie de masa
mea.
Avea o claie de pr rocat, trsturi frumoase i un corp
senzual, pus n valoare de nite pantaloni care mi s-au
prut a fi cei mai strmi din lume i de o bluz verde, care
abia-i inea snii sub control. Se opri lng masa mea i-mi
zmbi. Dinii albi pe care mi i-a artat erau prea regulai ca
47

s fie ai ei, naturali.


Te nnebuneti dup chestia aia pe care-o mnnci nui aa?
M-am prins c era Gloria Cort. Am adresat zmbetul meu
seductor.
Noroc c ai picat la anc, i-am rspuns.
ncepu s rd.
Singurel?
Am remarcat c cei trei turiti se uitau spre mine
aruncndu-mi nite priviri dezaprobatoare. M-am ridicat i iam mpins scaunul.
Hai s bem ceva mpreun.
Fcu un semn chelnerului, care sosi ca un cine scpat
din lan.
Un scotch, comand ea n timp ce lua loc. Eti nou pe
aici, continu ea. Am memoria figurilor.
M uitam la snii ei fr s clipesc.
i eu dac te-a fi vzut mai nainte, mi-a fi amintit cu
siguran.
ncepu din nou s rd.
Vd c citeti o carte de-a fostului meu, so.
M-am prefcut surprins.
Cum adic, o carte a fostului tu so?
Am divorat anul trecut.
Asta-i bun, am exclamat, mpingndu-mi farfuria din
fa. Ia spune-mi o chestie: cum este cnd eti mritat cu
un autor de succes?
Se strmb, de parc ar fi vzut un gndac pe faa de
masa.
Nu tiu cum or fi ali scriitori, dar Russ este pur i
simplu sonat. n crile lui vorbete numai despre sex. Ai
citit porcria asta pe care o ai n fa?
Nu, tocmai am cumprat-o. De fapt, n-am citit nimic
din opera lui. Am aflat c locuiete pe aici, prin zon, aa c
am fost i eu curios s m nvrt prin locurile pe unde
respir.
Nu-i aa c nclini s crezi c un tip care e n stare s
48

descrie tot soiul de mecherii de-astea, trebuie s fie al


naibii de bun la pat? m ntreb, aplecndu-se nainte. Aa
m-am pclit i eu. E la fel de util unei femei, ca un tirbuon
bont.
Ei, se mai ntmpl i chestii de-astea, am filosofat eu.
Dar cred c-i destul de nasol pentru femeia de lng el.
Mi-e mi spui!
Sosi chelnerul, care se apuc s debaraseze masa. Am
comandat nite cafele.
S-a recstorit, nu-i aa?
Lui ftuca asta, i-a pus Dumnezeu mna-n cap. Am
vzut-o fioas de nu se poate. Unor femei, nu le pas de
chestia asta, de care i-am pomenit. mi zmbi pariv. Miemi pas.
Sosi i cafeaua.
Aici, prezini un numr, aa-i? am ntrebat-o.
Doar smbta, cnd se adun lumea. Cam asta ar fi de
spus. Pe curnd.
Se ridic i se ndrept cu un surs ntiprit pe buze spre
cei trei turiti crora li se servea specialitatea casei. Le
adres cteva cuvinte, dup care dispru n spatele
perdelei.
Mi-am aprins o igar i am nceput s sorb cafeaua.
Ceva-ceva, tot aflasem. S-ar fi putut ca Russ Hamel s fie
impotent. M-am gndit la Nancy. Dac Hamel n-o mulumea
aproape de la nceput, atunci era foarte posibil ca ea s fi
devenit o prad uoar pentru un hippy viril, ca la din
insul.
Am nceput s citesc din cartea lui Hamel. ncepea cu o
scen de seducere, care efectiv m-a ncordat. Ce era al lui,
era pus deoparte; avea darul imaginilor sugestive.
Dup dou capitole, se prezent i chelnerul cu nota de
plat. Am pltit, i i-am lsat i un baci, dup care am
luat-o aiurea, pe chei. Timpul nu m presa ctui de puin,
iar eroina lui Hamel nu reuise s-mi trezeasc interesul. A
fi preferat s-o ntlnesc n carne i oase, dar aa, pe hrtie,
mi se prea ndeprtat ca lumina unui schit pierdut n
49

muni. Am aruncat cartea n primul co de gunoi i mi-am


continuat plimbarea, ajungnd n cele din urm prin faa
iahtului lui Hamel.
Era destul de luminat ca s pot constata ca Josh Jones
sttea n continuare de paz. I-am aruncat n treact o
privire i am mers mai departe. Turitii se cam rriser, dar
pescarii continuau s bntuie i s palavrageasc, adunai
n grupulee. L-am zrit i pe Al Barney nedezlipit de borna
lui: nc nu-i pierduse sperana. Am pstrat ntre noi o
distan respectabil. Cutam cu privirea un col de unde
s pot observa iahtul lui Hamel, fr a fi vzut. Pn la
miezul nopii mai erau vreo dou ore. O lun imens se
ridicase pe cer; razele ei fceau luciul apei s scnteieze, n
timp ce cheiul era cufundat ntr-o bezn apstoare. La
civa zeci de metri de mine, un brule tocmai i nchidea
porile. Un chelner cu un aer epuizat trase jaluzelele i apoi
intr, nchiznd ua dup el. Lng brule, se afla o banc,
protejat de soare de o umbrel. M-am ndreptat ntr-acolo
i m-am aezat pe ea. Iahtul lui Hamel se afla la vreo sut
de metri de mine. Eram sigur c Jones n-avea cum s m
vad.
M-am pus pe ateptat. Viaa unui detectiv particular este
fcut dintr-un lung ir de ateptri, cu care m
obinuisem. Un grup de pescari tocmai se desprea. A
doua zi n zori aveau s hlduie pe mare i se putea
observa c nu prea aveau chef s se ntoarc acas.
Ctre unsprezece, Al Barney i arunc n mare cutia de
bere, se ridic greoi i se pierdu n noapte, cu mersul unei
rae. Cheiul era aproape pustiu.
Civa paznici de noapte, care supravegheau iahturile
mai luxoase, se strnseser laolalt. Trecu un poliist.
Aprur dou pisici slbnoage. Una dintre ele se apropie
i-mi mirosi maneta pantalonilor. Am mpins-o cu piciorul,
ceea ce a fcut-o s plece.
Mi-am ntors privirile spre iahtul lui Hamel. Trebuia s-o fi
fcut-o ceva mai devreme, ntruct Josh Jones nu se mai
gsea n fotoliul su.
50

Minutele se scurgeau n ir fr s se ntmple nimic,


cnd, deodat, am zrit pe punte trei umbre i am auzit
scritul scrii ce se lsa n jos. Aproape imediat, cele trei
umbre aterizar pe chei. Se oprir pentru a privi n direcia
paznicilor, ce stteau cu spatele, apoi o luar n direcie
opus.
M-am inut dup ei, avnd grij s nu ies din ntunericul
dens. Cnd trecur pe sub un felinar, l-am recunoscut pe
Jones: era cel mai nalt. Cellalt, dac era s m iau dup
claia de pr, era probabil hipiotul. Al treilea membru, al trioului era o femeie. Era subiric i prul i era acoperit de o
basma. Am presupus c era vorba de colocatara hippy-ului
din cort.
N-au mers prea departe. Au luat-o la dreapta, printr-o
strdu strmt. i urmream ca o fantom.
Jones se opri, le fcut un semn celorlali, dup care
dispru prin ua unei cldiri.
Eram la vreo zece metri n urma lor, ascuns sub arcada
intrrii unui blocule cu un aspect sumbru. Am riscat i miam scos capul cu fereal. Jones tocmai deschidea ua
cldirii, fcndu-le loc celorlali doi s intre. Mi-am amintit
c Al Barney mi spusese c individul sttea pe undeva, prin
apropierea mrii.
M-am refugiat n umbr i am ateptat.
O fereastr se lumin la etajul al doilea. L-am vzut pe
Jones aprnd la fereastr i privind afar. Dup care
dispru nuntru.
Am continuat s atept.
Dup vreo or, lumina se stinse.
Am ateptat n continuare.
Nu s-a mai ntmplat nimic. Lumina palid a zorilor
ncepu s mprtie umbrele nopii. Am renunat i m-am
ndreptat spre cas.

51

52

III
Cu vreo cincisprezece ani n urm, Pete Lewinski era
considerat cel mai bun i cel mai simpatic dintre toi poliaii
de pe chei. Avusese zona asta n primire de cnd terminase
Academia de poliie i toat lumea interlop, traficani de
droguri, contrabanditi i escroci de tot soiul, recunoteau
sincer c Pete i tratase ntotdeauna corect.
ntr-o bun zi, Pete i cumpr nevestei sale Carrie, o
main de splat vase. Toat lumea de pe chei tia c Pete
i adora nevasta. Era o suedez zdravn i jovial, care
nu punea gura pe alcool i-l ridica pe Pete n slvi.
Deci, n ziua celei de-a patruzeci i doua aniversri a
naterii lui Carrie, Pete i cumprase o main de splat
vasele. Carrie era o gospodin de ndejde, numai c
splatul vaselor o deprima. Dup cum declarase, maina
fusese cel mai frumos cadou pe care-l primise vreodat.
Pescarii, nevestele pescarilor, vagabonzii, vnztorii de
fructe, traficanii de droguri, ntr-un cuvnt, toat lumea se
bucura pentru Carrie.
Ceea ce s-a ntmplat n-a fost prea clar, dar cert este c
la trei ani dup instalarea mainii, Pete, ntorcndu-se
acas dup terminarea serviciului o gsi pe Carrie moart
lng main. S-a presupus c se stricase ceva la mainrie
i Carrie, bgndu-i nasul pe acolo, a fost electrocutat.
Din clipa n care Pete intrase n buctria lui i o gsise
pe Carrie zcnd la pmnt ca o balen euat pe rmul
mrii, deveni un om distrus. Numeroii si prieteni,
nelinitii de privirea lui pierdut, insistar s bea cte un
phrel, ca s-i mai creasc moralul, i nu ca s-i nece
necazul n alcool. Pete fusese ntotdeauna un butor
modest, iar n timpul serviciului nu punea pictur de
butur n gur. Realiznd c scotch-ul i alina serios
durerea, se porni s bea fr ap. Terrell, eful poliiei, care
o plcea pe Carrie la nebunie, s-a artat nelegtor. A
53

vorbit ce a vorbit cu Pete, dar mai bine vorbea la perei.


Doi puti ncercaser s sparg unul din bruleele de pe
chei. Pete, care buse zdravn i fcu apariia i-i mpuc.
Dup ce i-a revenit i s-a trezit din beie, a plns ca un
copil. Terrell n-a avut de ales i l-a dat afar. Primria a
refuzat s-i dea i cea mai mic pensie posibil.
Dup ce i-a epuizat economiile lui modeste, Pete deveni
unul dintre numeroii coate-goale de pe chei, care
mpucau francul cu o trebuoar ici sau colo, ducnd o
via de cine.
Al Barney i Pete erau prieteni la cataram. Aa c prin
Barney fcusem eu cunotin cu namila aia cu ochii
ncercnai de pungi roii-vineii i cu prul alb, tuns perie.
Ori de cte ori m ntlneam cu el, i strecuram n buzunar
un pachet de igri, convins fiind c dac n-ar fi existat
blestemata main de splat vase, Pete ar fi continuat s
vegheze ca ordinea i legea s domneasc pe chei.
Dimineaa care urm nopii n care-i filasem pe Jones i
pe cei doi tovari ai lui, m-am apucat s-l caut pe Pete.
Era n jur de nou, iar soarele ncepuse s nclzeasc
aerul. Trsesem un pui de somn de cteva ore, care mai
mult m-a buimcit, dect s m odihneasc. Mergeam de-a
lungul cheiului. Era prea devreme pentru ca Al Barney s se
arate. Nu ieea din brlogul lui dect la ora la care
ncepeau s se arate turitii, dar pe Pete l-am zrit cocoat
pe-o lad, meterind la o plas de pescuit.
Salut, Pete! I-am zis.
Ridic privirea i-mi zmbi. Faa rocat i era ars de
soare. Dou lacrimi i se prelingeau din ochii albatrii.
Salut, Bart, mi rspunse. Eti cam matinal.
Am un caz. Poi s-i lai treaba o clip i sa bem o
cafea?
i aranj plasa cu grij i se ridic.
Sigur c da. Nu m zorete nimeni. O cafea, n-ar strica
deloc.
Ne-am ndreptat spre Neptun. L-am observat cu coada
ochiului cum i tra picioarele. nainta ncet, ca un elefant
54

bolnav.
Sam zmbi cnd ne vzu instalndu-ne la o mas.
Bun dimineaa, domnule Anderson. Se apropie i
terse masa cu o crp murdar. Ce s-fie?
Dou cafele, o sticl de scotch, un pahar i ap, am
spus, fr s-l privesc pe Pete.
Imediat, domle Anderson, fcu Sam i se grbi spre
bar.
Pete, am o treab pentru tine, l-am anunat cu vocea
sczut. O s ai douzeci de dolari.
Pete se holb la mine.
Nu se poate
Se opri brusc, vzndu-l pe Sam cum se apropia. Pe
mas aprur o can plin cu cafea, sticla cu scotch, dou
ceti i un pahar.
Ce-i cu treaba asta, Bart? relu el, dup ce Sam se
ndeprt. tia-s bani, nu glum.
Privi spre sticla de scotch ca un copil spre o ngheat.
D-i drumul, bea.
N-ar cam trebui, e cam devreme. Poate numai un
phrel.
i umplu paharul cu o mn tremurtoare. Mi-am ntors
privirea, neputnd asista la degradarea lent a unei fiine
cinstite i simpatice, tiind n acelai timp c era
condamnat; nimeni nu mai putea face nimic pentru el.
I-am acordat un rgaz nainte de a continua.
l tii pe Josh Jones?
i terse gura cu dosul minii i mai zbovi cteva clipe,
ca s respire din adnc.
Josh Jones? Nu exist nimeni pe cheiul sta pe care s
nu-l tiu. Este un negru mpuit. Lucreaz pentru scriitorul
la bogat, Russ Hamel. i-ar vinde i pe m-sa
tiu, tiu toate astea, l-am ntrerupt. Am vorbit deja cu
Barney.
i nl privirea. Mna i se ndrept spre sticl, apoi se
opri la jumtatea drumului.
Hai, Pete, nu te jena. tiu c ai nevoie.
55

Probabil, spuse, i-i turn o nou porie, care m-ar fi


fcut s m car pe perei.
Pete. F n aa fel nct s-l poi fila pe Jones. Vreau s
tiu tot ce face. Acum gzduiete dou persoane la el.
Vreau s tiu despre tia cnd pleac i unde se duc. E
vorba despre un brbat i de o femeie. Ai putea s faci
chestia asta?
nghii n doi timpi i trei micri coninutul paharului,
suspin, se ntinse de-i trosnir oasele i apoi turn la
amndoi cafeaua, de data asta cu o mn sigur.
Floare la ureche, Bart. Am o gac de puti care o s
stea lipii de tia ai ti, ca timbrele de scrisoare.
Bine, atunci organizeaz filajul. Am luat o gur de
cafea, i apoi am continuat.
Nu care cumva s se prind vreunul din tia c e
urmrit. Individul e de statur obinuit, brunet i cu barb.
Pe tip n-am reuit s-o vd, dar umbl mpreun.
i cnd o s primesc banii?
Am privit nspre bar. Sam momondea ceva pe acolo, cu
spatele la noi. I-am strecurat lui Pete o bancnot de
douzeci de dolari.
i vor s vin i friorii lor, i-am spus, dndu-i cartea
mea de vizit. S m suni dac ia doi au de gnd s se
care, da?
Pete ncuviin din cap. Acum se purta ca un adevrat
poliai.
Scotch-ul l fcuse s se ntoarc la vremurile n care era
un om al legii, de ndejde.
Bart, nu-i f griji, poi conta pe mine.
S iei sticla cu tine. Nu uita, afacerea asta este
extraordinar de important pentru mine.
Zmbi, dezvelindu-i nite cioturi negre.
Gata, s-a marcat. Nicio problem.
M-am ridicat, am pltit butura i cafelele, dup care am
ieit la soare.
M-am gndit c mai mult nu se putea face. Nu era mare
scofal, dar n orice caz, mai bine dect nimic.
56

M-am urcat n main i am rulat pn la intrarea spre


Paradise Largo. Am oprit, i mi-am pus o caset cu Bob
Dylan n ateptarea venirii lui Nancy Hamel.
Cnd am intrat n birou, Chick Barley tocmai i refcea
forele cu un scotch.
Din banii Berthei, mi cumprasem i eu o sticl de Cutty
Sark, c doar nu era moarte de om.
Pe cine Dumnezeu ai mai tapat? m ntreb Chick
cnd vzu sticla din mna mea.
M-am aezat la birou, mi-am turnat un phrel i i-am
zmbit.
Am i eu prieteni adevrai. Ia zi, ce-ai fcut?
Las-m naibii. Cteodat mi vine s dau dracului
meseria asta i s m apuc de altceva. Am pierdut vremea
nvrtindu-m prin Paradise-Self-Service ca un papagal. Tu?
Ca i tine. Timp pierdut i bani aruncai pe fereastr.
Ceea ce nsemna c o urmrisem pe Nancy pn la club,
o privisem jucnd tenis cu Penny Highbee, apoi lund
masa, dup care o filasem pn la chei. Nu urcase la bordul
iahtului, ci doar se plimbase, se prea c doar pentru a-i
omor timpul. A cumprat nite stridii i o langust, dup
care s-a ntors acas ca o femeie singur, aparent
debusolat, numai c eu tiam c lucrurile nu stteau chiar
aa. Sperasem s se duc la Josh Jones, dar nu s-a dus. Iar
Jones nu se artase nici pe iaht, nici pe chei.
Dup ce mi-am terminat paharul, m-am dus n biroul
Glendei. Mi-a spus c eful tocmai plecase. I-am nmnat
raportul pe care-l btusem la main.
Dup cum i-am spus nimic.
Nu-i nimic, continu, mi-a rspuns. S-ar putea s apar
ceva.
Ce dracu s mai apar? Sfritul lumii? Cu concediul
meu ce se aude?
Cnd o s termini afacerea asta.
Bine, tiam i eu, i-am rspuns acru.
M-am ntors n biroul meu. Chick tocmai se pregtea s
plece.
57

Te salut din mers, btrne, mi-o lans el. S sperm c


mine o s fie o zi mai bun, nu?
S te aud l de Sus, i-am rspuns. Ai grij s nu faci
pojar.
Dup ce a ntins-o, mi-am fcut ordine pe birou. Dup
care m-am hotrt s-o vd pe Bertha. Mi-am verificat
coninutul portofelului. Aveam mai puin de o sut de dolari
i opt zile de rezistat. S-ar fi putut s-o gsesc ntr-o
dispoziie mai bun, dar nu-mi prea puneam eu sperane n
asta.
n timp ce am ntins mna spre telefon, acesta ncepu s
sune.
Agenia Parnell. Bart Anderson la telefon.
Bart? Sunt Lu Coldwell. Trebuie s te vd. E ceva
urgent. Trec pe la tine, sau vii tu pe aici?
Am ciulit urechile. Lu Coldwell era agentul local al F.B.I.ului.
Avea un birou prin centrul oraului, dar rareori l gseai
acolo. Paradise City nu prea prezenta interes pentru F.B.I.
aa c Lu se nvrtea mai mult prin Miami, unde ntradevr, avea cu ce s-i ocupe timpul.
Acum, n-a prea putea, Lu, i-am zis, am o ntlnire. Ce
zici de mine?
Nici vorb. i-am spus c e ceva urgent.
Adic?
Amprentele de pe bricheta pe care ai gsit-o i pe care
Harry Meadows le-a trimis la Washington. Chestia e nasoal
ru. Zi, care din noi doi face drumul?
N-am mai ezitat o clip. Dac ar fi venit Coldwell la
agenie, Glenda, cum era bgrea, ar fi vrut s tie ce i
cum.
n regul, Lu. Ateapt-m. Aterizez la tine n zece
minute.
Am nchis receptorul.
Mi-am zis c treaba se mpuise i c de-acu nainte
trebuia s deschid ochii bine. Hippy-ul meu fusese
identificat, iar dac Lu spusese c chestia e nasoal ru,
58

asta nsemna c era vorba de un tip important. Am auzit


nc o dat vocea Berthei, care mi spunea: A alege dintre
bogtaii ia pentru care lucrez pe cei mai fraieri i pe ia ia jumuli.
Bart, biete, trebuie s fii cu ochii-n patru, mi-am zis n
timp ce ieeam din birou i m ndreptam spre garajul
subteran.
Lu Coldwell m atepta n biroul su mic i nenorocit. De
vreo patruzeci de ani, masiv, cu o alur ptroas, avea
prul grizonat, obrajii supi i un aer ngndurat. n puinul
nostru timp liber, mai jucam din cnd n cnd golf. Asta era
una din grijile mele, s-mi ntrein bunele relaii cu poliitii
i cu F.B.I.-ul.
Din cauza ta am ratat o ntlnire, i-am spus, n timp ce
ne strngeam minile, dar ce s-i faci, mai nti munca i
pe urm plcerile.
M-a invitat s m aez, dup care a luat loc i el la birou.
Ia spune, unde ai gsit bricheta? i de ce ai dat-o la
analiz?
i puse coatele pe birou i i propti brbia n mini.
n privirea lui nu era nicio urm de prietenie.
Pe drum avusesem timp s-mi pun la punct gogoile pe
care aveam de gnd s i le nir. C doar nu eram picat n
cap s-i spun despre insula pirailor i despre Nancy.
Dar de ce te agii att cu bricheta aia prpdit?
Bart, hai, ce naiba, spuse el pe un ton care m cam
avertiza c nu era momentul s ncerc s-l duc cu preul.
Zi, unde ai gsit-o?
Alaltieri sear. Eram pe chei i
De ce erai pe chei?
Asta-i bun, doar nu sunt la un interogatoriu, ce
Dumnezeu.
De ce erai pe chei?
Uite de-aia, mi terminasem i eu treaba i m
plimbam pe acolo. mi place cheiul i cunosc o groaz de
lume pe acolo.
La ce caz lucrezi?
59

Un caz i gata. Dac vrei detalii, ntreab-l pe colonel.


O s te trimit la dracu.
Bart, e vorba de o chestie a naibii de serioas, spuse
Coldwell pe un ton mai omenos. Bine, deci, erai pe chei
pe la ce or?
Pi, pe la zece. Am stat la taclale cu Al Barney, i-am
dat o bere, dup care m-am plimbat prin zona comercial a
portului. Cnd m ntorceam i-am cerut un foc unui tip, care
a scos bricheta aia.
ncetior, ncetior. Tipul sta de care zici, cum era?
Statur obinuit, ndesat, brunet, cu plete i barb,
mbrcat ntr-un tricou i n blue-jeans.
Coldwell not contiincios totul, dup care deschise un
sertar, i scoase din el un dosar. Lu din dosar o fotografie
i mi-o nmn.
sta-i tipul?
Am privit fotografia. Reprezenta un tnr de vreo
douzeci i cinci de ani, brunet, dar cu prul tuns scurt i
fr barb, cu faa supt i cu o privire suprat. Ochii l-au
trdat. Era clar c era omul meu.
S-ar putea, am spus, pe un ton ezitant. Era ntuneric,
iar tipul avea barb i plete, dar nu tiu ce s spun, n-a
bga mna n foc, dar e posibil.
Coldwell mi lu fotografia din mn, alese dintr-un pahar
de pe birou plin cu creioane i pixuri un marker cu mina
groas, desen la iueal o barb i nite plete, i apoi mi-o
ddu din nou.
Fr doar i poate era hipiotul.
N-a putea jura, dar sunt aproape convins c acesta e
individul.
Coldwell i reinu respiraia.
Bine, continu.
M-am ntrebat cine s fie individul, fiindc nu-l mai
vzusem niciodat. Prea stresat i se uita ncolo i
ncoace, de parc s-ar fi temut s nu fie urmrit. M-a
ntrebat dac nu tiam cumva despre vreun vas care pleac
spre Bahamas. I-am spus c nu tiam, dar c putea afla de
60

la Al Barney, pe care n-avea dect s-l caute la Neptun. Iam amintit c asta avea s-l coste dou sau trei beri. A
mormi ceva i a ntins-o. L-am vzut cum a luat-o spre
Neptun, dar pe urm s-a oprit ca i cum s-ar fi rzgndit,
dup care l-am pierdut din vedere. Pe locul unde a stat, am
gsit bricheta. Probabil i-o fi czut din buzunar. i cum
totui sunt un detectiv particular (n timp ce rosteam
cuvintele astea, i-am adresat lui Coldwell un zmbet de
circumstan) mi-am zis c individul s-ar putea s figureze
pe lista celor cutai. Din Nassau, nu-i nicio mecherie s te
poi mbarca pentru Havana, nu-i aa?
Coldwell ddu afirmativ din cap.
Aa c i-am dat bricheta lui Harry, cerndu-i s caute
amprentele.
Havana fcu Coldwell gnditor, da, se leag.
ntinse mna spre telefon, fcu un numr i ntreb
despre plecrile pentru Nassau. Not ceva pe un carnet,
mulumi, i nchise.
Chrystabelle a ridicat ancora n direcia Nassau, n
dimineaa asta. E o curs care face drumul sta de dou ori
pe sptmn. Individul o fi ters-o. n sfrit, o s-i anun
pe-ia de acolo, i l vor nha ei, dac e pe vas. Bart, ai
fcut o treab clasa-nti. Era singur?
Cnd m-am ntlnit cu el, da. De ce, trebuia s fie cu
cineva?
De obicei, cltorete cu nevast-sa. Ascult, Bart, mai
am ceva de lucru, dup care o s dau i eu o rait pe chei.
Dac vrei, pot s te conduc. Sunt cu maina. Dac
individul nu s-a mbarcat nc s-ar putea s fi rmas prin
zon i pot s-i dau o mn de ajutor.
Coldwell accept i form un nou numr de telefon.
Te atept afar, i-am spus.
M-am instalat n main i am nceput s-mi muncesc
creierii. Va s zic, tipul cltorete mpreun cu nevastsa. nseamn c asta s fie oare explicaia celor dou paturi
i a chestiilor lora de dam din cort?
Coldwell sosi imediat i am pornit-o n direcia portului.
61

Lu, n fond cine-i tipul sta? i de ce atta tevatur?


Dac este ntr-adevr, el, atunci se numete Aldo
Pofferi, un terorist italian. E cutat pentru trei crime, iar
nevast-sa pentru alte dou. Poliia italian a declarat c
sunt cei mai periculoi indivizi din Brigzile roii.
i ce dracu caut tocmai aici?
S adune fonduri pentru nenorocita aia de organizaie
a lor. Sau cel puin aa se presupune. Tot ce se poate. El i
cu nevast-sa au jefuit trei bnci la Milano. Italienii ne-au
ntiinat c s-ar putea s fi sosit la New York acum o lun.
I-am cutat i-n gaur de arpe, dar degeaba. Parc i-a
nghiit pmntul. Bricheta asta pe care ai gsit-o, cu
amprentele nemernicului pe ea, constituie prima dovad c
ticloii au fost sau nc mai sunt pe aici.
Am oprit maina pe chei i am cobort. Am fost reperai
imediat de inspectorii Tom Lepski i Max Jacoby care s-au
ndreptat spre noi. Coldwell i-a pus imediat la curent cu cele
ntmplate.
Bart, ai putea s te angajezi la poliie, mi zise Lepski,
zmbindu-mi deschis.
Dup mine, Lepski era inspectorul cel mai mecher din
toat poliia de coast.
Coldwell art fotografia lui Pofferi, cu barba i pletele
desenate de mna lui.
Bart l-a vzut i i-a vorbit. Individul este al naibii de
periculos aa c eu zic s ne mprim; Tom i Bart o
echip, iar eu cu Max, alta.
n regul. Eti narmat? m ntreb Lepski, ntorcnduse spre mine.
Ca ntotdeauna.
Bine. S-i dm drumul.
Am pornit-o mpreun n direcia portului comercial,
urmnd ca Max i Coldwell s se ocupe de zona n care
erau ancorate iahturile.
N-ar strica s-l tragem puin de limb pe Al Barney,
propuse Lepski. Cutra asta btrn tie tot ce mic pe aici.
L-am gsit pe Barney aezat pe borna lui, innd n mn
62

cu un aer abtut, o cutie goal de bere. Se uit n direcia


lui Lepski cu o privire dezaprobatoare.
Salut, Al, spuse Lepski, i se propi n faa lui.
Bun seara, domle Lepski, spuse Barney, n timp ce
ochii si mici se ntoarser spre mine, dup care l fixar pe
Lepski.
Cutm un tip, i explic Lepski, i-i ddu
semnalmentele lui Pofferi. L-ai vzut cumva pe-aici?
Era clar, Lepski o ncepuse cu stngul. Singurul mod de a
obine ceva de la Barney, era s-l iei de-o arip, s-l aezi la
o mas n Neptun i s-i dai s bea bere ct putea s
nghit.
Barney arunc n mare cu subneles cutia goal de bere,
numai c Lepski nu tia proverbul care spune s bai eaua
ca s priceap iapa.
Zi, domle, n-ai vzut pe nimeni care s semene cu
tipul sta? insist Lepski, cu vocea lui tipic de poliai.
N-a putea spune, rspunse Barney, cu indiferen.
Toi hipioii tia seamn ntre ei ca dou picturi de ap.
Hipiotul sta e un asasin.
Barney i ridic sprncenele.
Zu? fcu el, ridicndu-se greoi. Mie mi-e sete.
Ascult, Barney, termin o dat, se rsti Lepski. L-ai
vzut sau nu?
Domle Lepski, din cte mi-amintesc eu, nu, declar
Barney demn, dup care o lu cu mersul su de ra n
direcia lui Neptun.
Lepski l urmri cu o privire devoratoare.
Mi-am ntors capul spre iahturi. Coldwell i Jacoby stteau
de vorb cu un grup de pescari. Pe puntea iahtului lui
Hamel, l-am zrit pe Josh Jones. n timp ce Barney se
deprta, Jones sri pe chei i se pierdu rapid prin mulime.
Trebuie neaprat s dm de Peter Lewinski, spuse
Lepski. Dac sta nu l-a vzut pe Pofferi, atunci nimeni nu la vzut. Trebuie s bntuie, pe aici, pe undeva.
Pete Lewinski!
Pre de o secund, inima a ncetat s-mi bat. n ciuda
63

beiei ce pusese stpnire pe el, n adncul fiinei lui, Pete


rmsese un poliai. n ruptul capului n-ar fi pstrat pentru
el o informaie pe care ar fi socotit-o util poliiei din
Paradise City. Dac Lepski i-ar fi pus nite ntrebri doar de
rutin, atunci Pete i-ar fi dezvluit n doi timpi i trei micri
interesul pe care-l purtam eu lui Josh Jones, ct i perechii
pe care o dusese la el acas noaptea trecut. i n
consecin, Lepski m-ar fi luat n colimator. C doar eu i
ddusem lui Pete semnalmentele hippy-ului, iar dac sta
s-ar fi dovedit c era Aldo Pofferi, lucru de care eram mai
mult ca sigur, atunci eram n gleat. Riscam s fiu acuzat
pentru tinuire de criminal, sau mai ru, de complicitate.
Pete e un beivan, am fcut eu o tentativ disperat,
zic s nu ne pierdem vremea cu el.
Poate c e un beivan, dar este un fost poliist. i asta
mi ajunge.
Unul dintre vagabonzii portului tocmai trecea pe lng
noi. Un btrn nenorocit, n nite pantaloni soioi i cu o
apc jerpelit pe cap.
Eddie, l-ai vzut pe Pete? l ntreb Lepski.
Nu, efu, azi nu l-am vzut. De obicei pe aici se
nvrte, dar azi nu s-a artat.
Ai idee pe unde i are vizuina?
n curtea Crabului, la 26. efu n-ai cumva o igar? se
interes Eddie, plin de sperane.
Lepski i ddu igara i o lu la pas. L-am urmat, simind
cum n ciuda cldurii, o sudoare rece ncepuse s-mi
iroiasc pe spate.
Ne-am nfundat prin strduele obscure i puturoase,
mrginite de maghernie din lemn acoperite cu carton
gudronat, care formau reedina scursorilor din port. Lepski
prea c tie ncotro se ndreapt. M ineam de el, fr
nicio tragere de inim.
Cocioabele astea sunt pur i simplu nite guri de
obolani, spuse el.
N-am scos o vorb. Aveam gura uscat i-mi torturam
mintea s gsesc o minciun pentru cazul n care Pete ar fi
64

declarat c-l angajasem s-l urmreasc pe Jones i pe


acoliii lui.
Aici e, spuse Lepski, ajungnd n dreptul unei arcade,
prin care intrarm ntr-o curte interioar, format din
cteva cldiri drpnate. Nite zdrene atrnau ici i colo,
de srme ntinse prin curte. Couri de gunoi, n jurul crora
se revrsa o mizerie ntreag, rspndeau o putoare de
pete mpuit, ulei rnced i de alimente stricate.
M-am forat s respir doar ct mi-era strict necesar.
Civa puti bteau mingea. La vederea lui Lepski o
ntinser la fug, care ncotro.
Unul dintre blocuri purta numrul 26. Am avut impresia
c eram spionai dar uitndu-m n jurul meu n-am vzut
nimic suspect.
Lepski i arunc privirea spre intrarea de la numrul 26.
Doamne, ce putoare!
Am privit peste umrul lui i am zrit un hol slab luminat.
Am intrat. n faa noastr se afla o scar, iar n dreapta un
coridor care se nfunda n bezn.
Pe unde naiba ar putea sta s ad? Mormi Lepski.
Avans un pas, i scoase din buzunar o lantern, o
aprinse i-i dirij fascicolul de-a lungul culoarului. n captul
su, se vedea o u ntredeschis.
S ncercm acolo, zise el.
naint civa pai i brusc, se opri. Aplec lanterna n
jos. O dr roie se scurgea pe sub u.
Lepski stinse rapid lanterna, n timp ce n mna liber i
apru un pistol.
Acoper-m, spuse el.
Am pus un genunchi la pmnt i mi-am scos arma.
Lepski ajunse la u, i trase un picior, trntind-o de perete,
i se npusti ntr-o parte, lipindu-se de zid.
Nu se ntmpl nimic.
O lumin anemic ptrundea n culoar prin ua deschis.
Porcria dracului de treab! l-am auzit exclamnd.
Am intrat n camer. Pe podea, zcea un negrior de vreo
paisprezece ani. Purta nite pantaloni care pe vremuri
65

fuseser probabil albi i era nclat n sandale. Tricoul i era


plin de snge, ca de altfel toat faa. Ochii si fici mi-au
spus c era mort.
Uit-te ncoace, spuse Lespki, dirijnd fascicolul
lanternei spre un col ntunecat.
Pete Lewinski sttea ghemuit, cu brbia pe genunchi,
innd n mn o sticl goal de scotch. Gaura fcut de
glon, la un deget de nasul su mare, se vedea chiar i n
chioreala asta.
Gsete un telefon i anun poliia, latr Lepski, eu
rmn aici.
n timp ce prseam cldirea aia drpnat i traversam
curtea a crei duhoare m i lu n primire, m gndeam cu
un sentiment de nespus uurare c srmanul Pete
Lewinski nu mai avea cum s-i spun niciun cuvnt lui
Lepski.
Am ajuns acas pe la zece seara. Cum am intrat n
apartament, m-am prvlit n fotoliul meu. mi cumprasem
pe drum nite sandviciuri cu friptur, dar n-aveam niciun
chef de mncare. Trebuia s reflectez la cele ntmplate.
Dup cum spusese, Pete avea o gac de puti pe care-i
pusese pe urmele lui Jones. Era clar c negriorul cu un
glon n cap era unul dintre putii lui Pete. S-ar fi putut ca
Jones s se fi prins c este urmrit i la rndul su l-a
urmrit pe puti pn la maghernia lui Pete, unde i-a
lichidat pe amndoi. Nu era o explicaie satisfctoare, dar
n lips de altceva, deocamdat trebuia s m mulumesc
cu asta. Oricare ar fi fost explicaia, masacrul sta
demonstra c Jones i Pofferi erau ntr-adevr extrem de
periculoi, aa cum spusese Coldwell.
Dup mine, marele semn de ntrebare era Nancy Hamel.
Cum Dumnezeu fusese n stare s-l ajute pe Pofferi?
Am strivit igara i mi-am aprins alta. Peste o jumtate de
or m aflam n acelai punct mort, cnd, soneria de la
intrare zbrni.
Prin vizor, l-am vzut pe Lu Coldwell.
66

Am vzut lumina aprins, mi spuse el, dup ce intr.


Masacrul sta i spune ceva?
Absolut nimic. Bei ceva?
Beau.
Am intrat n sufragerie. Lu s-a aezat ntr-un fotoliu i i-a
ntins picioarele lungi.
S-a pornit aa o vnzoleal acolo, nct am renunat s
m mai interesez de Pofferi. O s trimit mine doi ageni,
cnd o s se mai potoleasc spiritele.
Eu cred c Pofferi a ntins-o, dac ntr-adevr o fi pus
vreodat piciorul pe aici, i-am spus, ntinzndu-i un pahar
cu scotch, plin ochi.
Am ntrebat n stnga i-n dreapta, dar nimeni nu l-a
vzut. Poate mine o s am veti din Nassau.
Mai mult ca sigur c acolo este.
Coldwell ddu pe gt jumtate de pahar, oft i apoi bu
i restul.
Bart, tu ce crezi despre crimele astea? m-a ntrebat.
Dup mine, aici e o mn de profesionist. Dou gloane doi
mori. Cam aa a acionat Pofferi pn acum. M ntreb
dac n-o avea complici. Tu ce crezi?
Cred c mai curnd e vorba de cineva care-i purta
smbetele lui Pete. A dat n gt atia traficani de droguri,
la vremea lui. S-ar putea s fie vorba de o rzbunare.
Bine, dar atunci ce-i cu putiul?
Un martor i nimic mai mult, nu? am spus, ridicnd din
umeri.
Se trase de nas i csc.
n fond, asta-l privete pe Lepski. Eu sunt chitit pe
Pofferi.
ntruct aveam nevoie de informaii ca un drogat de doza
lui, m-am gndit s-l trag niei de limb.
Ia spune-mi cte ceva de nevasta lui Pofferi. Mai vrei
un pahar?
Nu, mulumesc, mai am nc ceva de lucru. Nevastsa? Da, i ea m intereseaz. Am luat legtura cu
Washington-ul. O s-mi trimit imediat fotografia ei i o s
67

i-o art. Poate ai baft s dai de ei.


tii ceva despre tipa asta?
Nu cine tie ce. nainte s se mrite cu Pofferi se
numea Lucia Lambretti. A aprut din senin acum vreun an
i jumtate i a fcut echip cu Pofferi. Italienii au pus
mna pe ea, cnd ncerca mpreun cu Pofferi s jefuiasc
o banc. Au nchis-o, dar a reuit s evadeze. Cineva i-a
strecurat n celul un pistol, cu care a omort doi paznici.
Trebuie s-o ntind, mai spuse el uitndu-se la ceas.
Dup plecarea lui,.Nn prea mai aveam mare lucru de
fcut, dect s m culc. Am mncat sandviciurile cu friptur
i m-am gndit la Pete Lewinski ntrebndu-m dac Josh
Jones o fi fost la care l-a lichidat.
Pete mi-era drag i ntruct eram cam deprimat, mi-am
mai turnat un pahar i m-am dus n dormitor. Patul mi s-a
prut pustiu. Era cam trziu totui pentru a-i propune
Berthei s-l mpart cu mine. Dar merita oricum s ncerc.
M-am ntors n sufragerie i n momentul n care am pus
mna pe telefon, soneria de la intrare zbrni din nou.
Trecuse de miezul nopii. M-am dus la u i am privit
prin vizor. Un puti de vreo treisprezece ani, cu o claie de
pr negru i srmos, purtnd un tricou jegos privea nspre
mine cu nite ochi mari i negri.
Am deschis ua i l-am ntrebat:
Cine eti?
Sunt din banda lui Pete.
Chiar dac n-ar fi avut tenul msliniu, accentul l trda pe
puiul de negrior.
Am nchis ua i i-am fcut semn s intre n sufragerie. i
rotea ochii de jur mprejur, gfia, iar faa i era acoperit
de broboane de transpiraie.
Cum te cheam? L-am ntrebat, aezndu-m n
fotoliu.
Continu s priveasc n jurul su, i muc buza de jos
i n cele din urm, ochii si negri se oprir asupra mea.
M cheam Joey. Lucrez pentru Pete.
Ai aflat ce i s-a ntmplat lui Pete?
68

Mi-a fcut semn c da, a nghiit, iar pumniorii si subiri


i murdari i s-au strns.
A fost o chestie a naibii de nasoal, am spus. Stai jos.
A ezitat, apoi s-a aezat pe marginea unui scaun, n faa
mea.
Joey, ia spune-mi tu mie, de ce ai venit?
Tom a fost fratele meu.
Tom este cel care
nghii din nou dup care nclin capul.
Joey, mi pare ru. Chiar c-mi pare ru.
Trsturile feei i se crispar, iar pleoapele i se nchiser
pe jumtate.
Nu folosete la nimic o prere de ru, spuse el cu o
voce aspr.
Bineneles c nu. i totui, de ce ai venit la mine?
i umezi buzele cu vrful limbii.
Ai dat lui Pete douzeci de dolari ca s-l urmreasc
pe Josh Jones, aa-i?
Chestia asta nu mi-a picat deloc bine.
i ce-i cu asta?
Pete mi-a cerut mie i lui Tom s-l film pe Jones. Pete
ne-a spus c o s mai primim nite bitari dup ce o s
mirosim ceva. Pete era un om de cuvnt. Ne-a spus c o s
mprim paralele n trei.
Ai idee cine a tras?
Unul din ia trei. Nu tiu care.
Dar, n fond, ce tii?
Se aplec n fa, cu ochii strlucind.
tiu care le este ascunziul la ia doi. Tom tocmai se
dusese s-i dea de veste lui Pete. Aa a fost omort.
ncepusem deja s transpir.
Ai spus chestia asta poliitilor?
Dup tot ce i-au fcut btrnului meu, nu mai am
texte cu poliitii, mi spuse, n timp ce ochii i scprau de
ur.
Dar ce i s-a ntmplat lui tatlui tu.
L-au priponit pentru zece coi. Mai are cinci de fcut.
69

Chestia asta m-a mai linitit.


Bine, atunci, ia zi, unde se afl ia acum?
M-a privit lung, nainte s-mi rspund.
Domnule Anderson, eu cu ce o s m aleg din chestia
asta?
Mi-am scos portofelul care de mult nu mai era umflat i
m-am uitat n el pe furi. Am scos cu greutate o bancnot
de zece dolari i am fluturat-o prin aer.
Joey cltin din cap.
O s m mpute ca pe frate-meu.
Joey, dac o s fii prudent, n-o s se ntmple una ca
asta.
O s m mpute ca pe frate-meu, repet el linitit.
Clcndu-mi pe suflet, am mai scos o bancnot de zece
dolari.
Asta-i tot ce-i pot da, Joey. Sunt cam la rstrite.
Ezit o clip, apoi ntinse mna i nha banii.
Se afl la barul Alameda.
Cred c n timp ce-l priveam ca prostit, cscasem i gura
de uimire.
Nu se poate!
n dimineaa asta, pe la cinci, Jones i ilali doi s-au
crat de la hogeacul lui Jones i s-au dus la Alameda, m
asigur Joey. Au intrat prin spate, apoi Jones s-a ntors
acas. Frate-meu Jimbo st acum acolo la pnd.
Mai ai un frate?
Da. Lucreaz tot pentru Pete.
Bine. S stea n continuare acolo. O s-i mai dau nite
bani, mai trziu. Vreau s tiu dac au de gnd s-o ntind.
i ai grij, i tu i Jimbo.
Se ridic i bg banii n buzunarul din spate al
pantalonilor m salut cu o micare din cap i se ndrept
spre u.
Joey, stai aa, unde pot da de tine?
n Curtea Langustelor, alturi de curtea Crabului. La
numrul 2, ultimul etaj. Stau acolo cu fratele meu.
i maic-ta?
70

Cnd l-au bgat pe btrnu la rcoare, maic-mea i-a


luat zilele, murmur Joey cu faa mpietrit. Acum, sunt
doar eu cu Jimbo.
Ai grij Joey, s n-o zbrceti.
L-am condus pn la u, dup care m-am ntors n
fotoliul meu.
Mi-am pus din nou creierul la lucru. Aadar, Pofferi i
nevast-sa se ascunseser n insula pirailor. Nancy s-a dus
dup ei i i-a adus n port, la bordul iahtului ei. Apoi Josh
Jones i-a gzduit n hogeacul lui i n cele din urm la
Alameda. De ce oare i-o fi dus acolo? Probabil c Jones
fcuse prin intermediul Gloriei Cort un trg cu Diaz,
presupunnd
pe
bun
dreptate
c
la
Alameda
ascunztoarea era mult mai sigur dect propria sa
camer. O contactase pe Gloria, ntruct o cunotea, el fiind
persoana ce manevra iahtul lui Hamel. Pn aici, totul se
lega, numai c chestia care-mi ddea tot raionamentul
peste cap, era motivul pentru care Nancy venise n ajutorul
unui cuplu de teroriti extrem de periculoi. i ntlnise oare
la Roma? Tot ce se poate. O aveau cu ceva la mn?
Mi-am strivit igara enervat. Ce Dumnezeu s fac? n
orice caz, tiam ceea ce trebuia s fac, s anun poliia i s
le spun unde se ascundea Pofferi i nevast-sa. Dar dac
fceam chestia asta, cu ce m alegeam? Cu praful de pe
tob, asta era sigur. Lepski ar fi fost din cale-afar de curios
s tie cum de descoperisem c Pofferi se ascundea la
Alameda. Chiar dac inventam o minciun ct de ct
convingtoare, tot nu aveam cum s m aleg cu vreun ban.
Nimeni n-avea s-mi dea nicio recompens.
M-am gndit s m duc s-o vd pe Nancy Hamel. Poate
c era dispus s-mi cumpere tcerea.
Numai c o treab ca asta era ca i cum ai fi notat
printre crocodili. Ultimul lucru de care aveam nevoie s mi
se ntmple era s fiu arestat pentru antaj.
antaj?
De cnd ncepusem s lucrez la agenie, avusesem de-a
face cu destui antajiti. Muli dintre ei au fost trimii la
71

prnaie datorit mie. Iar pn-n clipa asta, consideram


antajul ca cel mai degradant delict.
Dar ce avem de gnd s fac eu se putea numi antaj? Nu
intenionam dect s am o ntrevedere confidenial cu
Nancy Hamel, n care s-i spun c tiam de legtura ei cu
Pofferi i c tiam unde se ascunde sta, mpreun cu
nevast-sa. Urma s-i explic c un detectiv particular nu
ctig mare lucru, evident, n timp ce-i zmbeam cu
neles. Sigur c da, dac ar fi czut de acord asupra unui
aranjament financiar, a fi lsat balt afacerea i toat
lumea ar fi fost mulumit. Bineneles, c numai ea era n
msur s hotrasc.
Se putea numi una ca asta antaj?
Tranzacie comercial, asta da. Dar antaj, n niciun caz.
Sunt destul de mecher ca s aiuresc lumea, dar din clipa
n care mi fac iluzii, atunci devin un super-campion.

72

73

IV
A doua zi diminea, pe la nou, am intrat n biroul
Glendei. Tocmai tria corespondena.
Bun! i-am spus, sprijinindu-m cu minile de birou i
aplecndu-m spre ea. Ce mai face albinua noastr n
dimineaa asta nsorit?
Ce vrei? De ce nu-i vezi de cazul tu?
Pi, frumuseeo, muncesc de-mi sar scntei, nu alta.
Am nevoie de scrisorile alea anonime. S-ar putea s prind
un fir. Harry are o bnuial.
Ia-le, n-ai dect. i-mi art un biblioraft, dup care se
ocup de coresponden.
i afacerile, merg, merg, nu-i aa? Potop de cazuri noi,
nu? Am ntrebat-o n timp ce luam scrisorile.
Rspunsul nu sosi, aa c mi-am bgat scrisorile n
portvizit i am plecat.
Am luat liftul pn la garaj i am demarat spre Country
Club. O dat ajuns acolo, m-am instalat ntr-un fotoliu
confortabil, cu Newsweek-ul n mini.
M sculasem devreme i btusem la main dou
rapoarte. Acum, m simeam n stare s port o discuie
confidenial cu Nancy Hamel. Din fotoliul n care stteam,
m-am gndit la ea. Nu puteam uita impresia pe care mi-o
fcuse, att cnd i vzusem fotografia, ct i n carne i
oase. Eram sigur c n-avea cum s-mi fac probleme, atta
timp ct acionam ca un biat iste, ceea ce i intenionam
de fapt.
Pe la zece jumate, tipa apru n hol, n inut de tenis, cu
o rachet n mn. Se ndrept direct spre portarul Clubului,
un negru btrn cu prul alb i cre, care cum o vzu, i
adres un zmbet radios.
Johnson, doamna Highbee a venit? Se inform Nancy.
Eram destul de aproape ca s-o aud.
E deja pe teren, doamn Hamel.
74

Nancy i zmbi, i fcu un semn din cap, travers holul i


se ndrept spre terenurile de tenis. Am urmrit-o cu
privirea. i balansa oldurile ntr-un mod ct se poate de
agreabil.
Am mai stat vreun sfert de or, apoi m-am mutat pe
teras, de unde o puteam vedea cum joac tenis cu Penny
Highbee. M-am gndit c ora prnzului ar fi momentul ideal
pentru a o aborda. M-am dus la piscin, mi-am pus
costumul de baie i am nceput s not. Piscina miuna de
indivizi i individe de tot soiul. Dup aproape o or de
blceal, am ieit, m-am mbrcat i m-am dus din nou pe
teras. Nancy i Penny tot mai jucau.
Am gsit un scaun sub o umbrel de soare i m-am
aezat. Imediat, i-a fcut apariia un chelner. Am
comandat un scotch i o Cola. Dup ce mi le-a adus, am
semnat n carnetul su i i-am dat un baci.
Dac nu m nel, domnul Anderson, nu-i aa? fcu o
voce.
Am ridicat privirea i am dat cu ochii de Mel Palmer,
impresarul lui Hamel. Era mbrcat ntr-un costum alb
imaculat, ca cele pe care le poart bogtaii pe la tropice.
I-am adresat zmbetul meu cel mai amical, dar asta era
doar aa, ca s-i iau faa. Era ultima persoan din lume pe
care a fi dorit s-o ntlnesc.
V salut, domnule Palmer, i-am spus, ridicndu-m.
Dorii s bei ceva?
S-a afundat greoi ntr-un fotoliu, n timp ce un chelner se
i post lng el. A comandat un gin tonic, dup care se
aez confortabil, orientndu-i spre mine ochelarii de
soare.
Vd c eti la munc. i ntoarse ochelarii spre terenul
de tenis, i apoi din nou spre mine.
Nu-i deloc amuzant munca asta, i-am rspuns.
Chelnerul puse paharul pe mas, iar Palmer semn n
acelai carneel. Dup ce chelnerul se ndeprt, Palmer
bu o nghiitur, i terse pe urm buzele cu o batist de
mtase, i-mi zmbi.
75

Nu-i amuzant? Asta-i o veste bun. Pn acum, ai


observat ceva suspect?
Persoana n chestiune nu d niciun motiv de bnuial.
O urmresc de patru zile, i tot degeaba.
Zmbetul i se ntinse pe toat figura.
Exact cum m gndeam i eu. Am ncercat s-l
conving pe domnul Hamel c arunc cu banii pe fereastr,
dar e un tip ncpnat.
Domnule Palmer, l-am cutat pe Waldo Carmichael,
dar o asemenea persoan nu exist.
Palmer ddu afirmativ din cap.
Nici nu m surprinde. E clar c avem de-a face cu un
nebun. I-am spus asta domnului Hamel de o mie de ori, dar
nu crede i pace. E o situaie al naibii de ncurcat.
ncurcat pentru tine, grsanule, mi-am spus eu. Simi
cum i alunec printre degete procentul tu din profit, asta
e.
La sfritul sptmnii, voi redacta un raport detaliat
despre activitatea doamnei Hamel. Din raport va reiei c
dumneaei duce o via ireproabil i chiar monoton. Dac
nici raportul meu nu-l va convinge pe domnul Hamel, atunci
nimic nu-l va putea convinge.
Excelent, fcu Palmer, apoi i goli paharul i se ridic.
Acum trebuie s plec. Deci, m bazez pe raportul acela la
sfritul sptmnii?
Fr ndoial, domnule Palmer, i-am spus, ridicndum la rndul meu pentru a-i strnge mna. V asigur c nu
exist motiv de ngrijorare.
L-am privit cum a traversat terasa n pas alert, dup care
a disprut. M-am ntors din nou la terenul de tenis. Nancy i
Penny i terminaser partida i se pregteau s plece. Leam ateptat. S-au ndreptat spre mine, plvrgind n
continuu.
Penny, ce zici, bem ceva? ntreb Nancy n clipa n
care se aflau la civa metri de mine.
Drag, azi sunt grbit. Cred c am i ntrziat deja. O
lsm pe mine, nu?
76

Categoric.
Penny pleca rapid, n timp ce Nancy se ndrept spre o
mas mai ndeprtat, unde se aez. Un chelner se
apropie de ea, i lu comanda i apoi se ntoarse la bar.
Momentul mi s-a prut potrivit. Am ateptat s fie servit
cu un Ballantines i dup ce chelnerul se ndeprt, am
pornit la atac, avnd pe buze un zmbet respectuos.
Doamna Hamel? M numesc Bart Anderson. Tocmai
am discutat cu domnul Palmer, tii, impresarul soului
dumneavoastr.
Tipa se aez comod n fotoliu i ncepu s m
examineze cu atenie. Ochii ei negri i calmi exprimau un
amestec de interes i surpriz.
l cunoatei pe domnul Palmer?
Bineneles, i-am confirmat, adresndu-i un surs
convingtor. S tii c jucai tenis foarte bine. V-am privit
foarte atent.
Dumneavoastr jucai tenis?
Da, dar ca s fiu sincer, nu aa de bine ca
dumneavoastr. Avei o lovitur de rever de invidiat.
I-am remarcat n expresia figurii o uoar schimbare, n
sensul c nu prea o mai interesam. Cum eram sigur c n-o
s fiu invitat s iau loc, am fcut-o din proprie iniiativ i
fr nicio sfial. Nu de alta, dar cred n eficiena aciunilor
ndrznee.
La nceput s-a cam alarmat, vznd c m instalez fr
s fiu poftit, dar dup prima reacie de respingere s-a
destins.
Totui, avea o privire destul de rece i, n general, era
cam crispat.
Doamn Hamel, a dori s v vorbesc, am nceput eu.
Sunt cam nehotrt.
n timp ce m privea, am simit-o cum s-a crispat i mai
mult.
Scuzai-m, domnule,
Bart Anderson, am ajutat-o eu.
Domnule Anderson, nu v cunosc i puin mi pas de
77

nehotrrea dumitale. i nu vd niciun motiv pentru care


mi-ai putea vorbi. De altfel, n-am niciun chef s stau de
vorb cu dumneata.
Am zmbit cam crispat, ca s-mi maschez nerbdarea
care m cuprinsese. Se prea c tipa era destul de greu de
abordat.
Ai nimerit-o la fix, doamn Hamel. Dac n-ar fi vorba
de o chestiune care v privete direct, a fi ters-o fr s
mai zic nici ps, dar aa, v rog s m ascultai.
Dac nu m lsai imediat n pace, s tii c o s
chem s v dea afar.
Tonul ei ostil m avertiz c ar fi fcut exact cum
spusese. Aa c mi-am zis c nu mai are niciun rost s
lungesc pelteaua. Mi-am scos cartea de vizit, i am pus-o
pe mas, n dreptul ei.
Doamn Hamel, soul dumneavoastr m-a angajat s
v urmresc.
Dumnezeule, ce oc pentru ea! Pli ntr-o clip, ochii i se
nfundar n orbite, iar tot corpul i se crisp. Cteva clipe
bune rmase nemicat, privind int la cartea mea de
vizit, dup care un fior o scutur din cap pn-n picioare.
I-am dat rgazul s-i revin, fr s-o privesc. Mi-am
ntors privirea pentru a m uita la o gagic care tocmai
traversa terasa ctre piscin. O blond cu picioarele de un
kilometru i cu nite sni de te bgau n boal: genul de
tip cu care mi-ar plcea s-mi pierd vremea dac
portofelul meu ar fi fost ceva mai burduit. O priveam cum
i mica fundul i nu eram singurul. Se mai holbau la ea i
nite btrnei pe care atrnau uncile, avnd pieptul
acoperit de pr alb i picioarele subiri i pline de varice.
Dup ce tipa dispru cu o ultim unduire a oldurilor miam ntors privirile spre Nancy. Continua s stea nemicat
privind la cartea mea de vizit.
Ca s nelegei mai bine situaia, am reluat eu cu o
voce dulce i discret, cred c ar fi mai bine s citii
scrisorile astea dou pe care le-a primit soul
dumneavoastr. Datorit lor m-a angajat s v urmresc.
78

Ridic ochii spre mine. Erau ca dou guri ntr-un


cearaf.
Am scos scrisorile din plicuri i i le-am pus pe mas. Le-a
luat. Tremurul minilor fcu hrtia s foneasc.
Am lsat-o s le citeasc n linite. N-aveam de ce s m
zoresc. O afacere ca asta nu-i pic din cer n fiecare zi. Mam ferit s-o privesc. Ochii mi-au czut asupra unei perechi
destul de naintate n vrst, aezate la cteva mese
deprtare. Tipa, care s fi tot avut vreo aizeci de ani era o
blond platinat. Reuise, dar precis c dup mult cazn,
s-i ndese crnurile ntr-un bikini. Individul de lng ea, cu
podoaba capilar cnit n negru, avea pieptul garnisit cu o
jungl proas, care ar fi fcut orice cimpanzeu s crape de
invidie.
N-am prea avut timp s filosofez asupra speciei umane,
ntruct Nancy pusese scrisorile pe mas.
Soul meu le-a scris. Waldo Carmichael este eroul
principal din romanul pe care l-a nceput.
Mai s-mi cad tavanul n cap. A fost rndul meu s
rmn nemicat. n cele din urm mi-am revenit.
Doamn Hamel cred c v nelai.
Nici pomeneal. Soul meu folosete hrtia asta de
scris. Recunosc i literele mainii lui de scris. Nu, nici vorb,
el le-a scris.
Dar de ce oare?
M-a privit drept n ochi.
i trebuia un motiv s angajeze un detectiv.
Mi-a mai revenit inima la loc. i trebuia un motiv s
angajeze un detectiv. Rotiele din creier au nceput s mi
se nvrt. Posibil, dar de ce s-i urmreasc individul sta
nevasta?
Am luat scrisorile, le-am bgat n plicuri i apoi n
portvizit. Rotiele mi se nvrteau acum n viteza a patra. O
simeam cum m observa. Mi-am pstrat o figur
impasibil.
Doamn Hamel au aprut nite complicaii, i-am spus
n sfrit. V urmresc de patru zile. Sunt obligat ca la
79

sfritul sptmnii s ntocmesc un raport despre


activitatea dumneavoastr.
Dei era n continuare crispat, m-a privit din nou n ochi.
Ce complicaii? m ntreb cu o voce aspr. Facei
raportul i trimitei-l. N-avei ce scrie mpotriva mea.
i ddu s se ridice.
Nu plecai, doamn Hamel. Acum dou zile, v-am
urmrit iahtul din elicopter, pn la insula pirailor.
A nchis ochii, iar pumnii i s-au strns.
Aa c vedei, doamn Hamel, c sunt ntr-adevr
nehotrt, am continuat, cu ochii pe ea. n insul am dat
peste Aldo Pofferi, un asasin cutat de poliie.
Dumneavoastr i Josh Jones l-ai ajutat s prseasc
insula pe el i pe nevast-sa. tiu i unde se ascund acum.
Dac trimit un raport care s cuprind toate astea, credei
c soul dumneavoastr o s sar n sus de fericire?
Era o stan de piatr, privind n jos, la pumnii strni. O
ddusem gata. A rmas aa cteva minute ntregi, n timp
ce eu o ateptam. mi puteam permite luxul s-o las s se
gndeasc ct avea chef. tiam c o aveam la mn. Nu
era deloc momentul s-o presez. Intenionam s ajung
singur la hotrrea aia neleapt pe care o ateptam de la
ea.
i o s trimitei raportul la? m ntreb n cele din
urm.
Doamn Hamel aici e problema. De asta sunt
nehotrt. Punei-v n locul meu. M-am ntrerupt, i i-am
adresat un zmbet plin de simpatie. Domnul Hamel m-a
angajat, sau mai bine zis, a apelat la agenia la care lucrez.
Asta o s-l coste destul de mult. Cu toate c agenia l
consider pe domnul Hamel client, eu nu in deloc mori
s-l consider clientul meu. Cinstit vorbind, doamn Hamel,
nu pot s aprob brbaii care n-au ncredere n soiile lor.
Din pcate, ca s-mi ctig salariul, trebuie s fac ce-mi se
spune, (m-am mai ntrerupt, pentru a-mi lua un aer
ngrijorat, chiar deprimat) aa c poate c-mi nelegei
nehotrrea.
80

Evit s m priveasc.
Absolut. Continuai.
Pi, atunci uitai care-i problema, doamn Hamel. Am
dou rapoarte. i pot trimite domnului Hamel ori unul, ori
altul. Primul o s-l conving c a declanat o anchet, din
care s-a ales doar cu nite bani pierdui.
Mi-am scos rapoartele din portvizit, i i l-am ntins pe
primul n care scrisesem c dup patru zile de filaj,
constatasem c ducea o existen ireproabil. L-a citit
rapid.
i cellalt?
I l-am dat i pe-al doilea. Totul era descris cu lux de
amnunte, insula pirailor, Aldo Pofferi i poznele pe care le
fcuse, Josh Jones i barul Alameda.
De data asta, am privit-o. n timp ce citea, a plit i mai
mult iar cnd a pus foile de hrtie pe mas, minile i
tremurau vizibil.
Ce-ar trebui s fac eu, doamn Hamel? am ntrebat-o
cu candoare n glas. V dai seama c ar trebui s dau
soului dumneavoastr raportul sta din urm. Altminteri,
risc s-mi pierd slujba. Dar dup cum v spuneam nu sunt
de acord cu brbaii care-i bnuiesc soiile. Aa c asta-i
dilema mea.
Tcea, privindu-i fix minile. Am ateptat, dar cum nu
ddea vreun semn c ar deschide gura, am luat eu
iniiativa.
Bineneles, dac dumneavoastr m-ai angaja s
veghez asupra intereselor dumneavoastr, atunci dilema
mea n-ar mai exista. N-a mai lucra pentru domnul Hamel.
A lucra pentru dumneavoastr. A trimite primul raport cu
ochii nchii dac a lucra pentru dumneavoastr.
ncepu s dea semne de via. Mic, apoi i ridic ochii,
dar fr s se uite la mine.
neleg, spuse. Ai vrea s lucrai pentru mine?
M apropiam de int. ns, ca n orice tranzacie, decizia
depindea de pre. nc nu ajunsesem acolo, dar eram peaproape.
81

Nici nu mi-a dori altceva, doamn Hamel, am rspuns


cu o sinceritate care m-a uimit chiar i pe mine.
i cam n ce ar consta serviciile dumneavoastr?
De data asta i arunc spre mine o privire sigur. n ochi
i citeam un dispre care m-a cam lovit n amorul meu
propriu.
Pi, pentru nceput, domnul Hamel ar primi, evident,
primul raport negativ i nu pe cel de-al doilea. Iar dac
domnul Hamel ar dori continuarea urmrii, i-a trimite alte
rapoarte negative, pn s-o stura i s-o declara mulumit.
A ateptat. Am ateptat i eu. A trebuit s mai zmbesc o
dat.
Cam asta ar fi, doamn Hamel, am ncheiat eu, fiindc
tcerea ei i modul n care m privea m clcau pe nervi.
i evident, dac lucrai pentru mine, nelegei s fii
pltit, articul cu ironie n glas.
n sfrit, i ieise porumbelul din gur.
Doamn Hamel, aici este vorba de o tranzacie
comercial. Sigur c da, neleg sa fiu pltit. Doar trebuie i
eu s triesc, nu? Dac vreodat s-ar afla c am trimis un
raport fals, o s-o ncurc al naibii de ru, am spus, n timp ce
m foram s zmbesc. Am i eu o autorizaie de detectiv
particular. Sincer s fiu asta-i cam tot ce am, am minit cu
neruinare. Dac o s lucrez pentru dumneavoastr, risc so pierd i n cazul sta, e grav. Nicio agenie din lumea asta
nu m-ar mai angaja. Aadar risc teribil lucrnd pentru
dumneavoastr.
i ct am de pltit? Coborse vocea i-i nchise
pleoapele pe jumtate. Cu toate c soul meu e foarte
bogat, eu nu prea am bani.
Am terminat-o cu zmbetele. Mi-am luat faa de poliist.
Doamn Hamel, v-ai nhitat cu nite teroriti italieni,
cutai pentru cel puin cinci crime, aa c suntei
compromis. Trebuia s v gndii nainte de a-i ajuta. Pe
mine nu m intereseaz motivele pentru care ai procedat
aa. Dar putei fi acuzat pentru complicitate la crim.
Dac v ajut, risc s fiu i eu acuzat de acelai lucru. i cu
82

toate astea, o fac. Iar preul este o sut de mii.


Parca am ars-o cu fierul rou.
O sut de mii? spuse cu o voce tremurtoare. E
imposibil s fac rost de banii tia.
Doamn Hamel, acestea sunt condiiile mele. Totul
depinde de dumneavoastr, s gsii banii tia. O femeie
mritat cu un tip aa de bogat ca Russ Hamel nu poate s
nu fac rost de o sut de mii de dolari. i s nu-mi spunei
mie c soul dumneavoastr nu v-a fcut cadouri de
valoare. Cutai i amanetai ceva. V dau termen pn la
sfritul sptmnii. Duminic dimineaa o s-i trimit
soului dumneavoastr raportul meu. De dumneavoastr
depinde daca raportul o s fie cel negativ, sau cel pozitiv.
Vineri, s zicem tot la ora asta, v atept aici cu banii. Dac
n-o s venii, voi trimite al doilea raport. M-am ridicat. i
nc ceva, doamn Hamel. S nu alergai fugua la Pofferi i
s m pri. tiu c este un asasin, dar nu m sperie el pe
mine. Am vzut i alii ca el. Lucrez cam de multior n
genul sta de afaceri, nct tiu cum s-mi iau msurile de
prevedere. O copie a celui de-al doilea raport se afl
depus n seiful unei firme de avocai. Dac o s mi se
ntmple ceva, poliia o s primeasc raportul n doi timpi i
trei micri. N-are rost s v mai amintesc c zece ani de
pucrie nu valoreaz o sut de mii de dolari.
Mi-am schimbat mutra de poliai cu una amical i i-am
zmbit radios. A rmas locului, nemicat, cu ochii aintii
asupra mea, ca o figur de cear.
Am lsat-o, ferm convins c avea s fac rost de parale.
O sut de mii de dolari.
Doamne Dumnezeule!
Cheiul era un tumult de via. Brci de pescari ncrcate
cu tot soiul de peti intrau n port i acostau la mal.
Turitii se ngrmdeau narmai cu nelipsitele aparate de
fotografiat. Al Barney tocmai ochise un btrn care
coborse dintr-o main deochiat i se ndrepta spre el,
83

plin de speran.
Mi-am fcut loc prin mulime, ndreptndu-m spre
Curtea Crabului. Cum am dat colul cheiului am i ptruns
n prima strdu ntunecoas i m-am pomenit nas n nas
cu inspectorul Lepski.
Salut, Bart!
M-am oprit locului i i-am zmbit.
Salut Tom! Ceva nouti cu crimele alea?
i umfl obrajii.
Scotocim de zor. mi tot frmnt mintea i m ntreb
cine o fi avut interes s-l lichideze pe Pete i pe putiul la?
Prerea mea, aa i-am spus i lui Lu, e c a fost o
rzbunare la mijloc, iar putiul a avut bafta s fie i el pe
acolo.
Tot ce se poate. Dar tu ce caui pe aici?
Scormonesc i eu, i-am rspuns, ncercnd s-l duc cu
preul. Pe curnd, Tom.
M apuc de bra.
Coldwell e ferm convins c Pofferi a ters-o dar a dori
s pun mna pe javra aia, i s m lmuresc cu crimele
astea. Aa c fii atent i casc ochii.
Dac o s-l vd, tu o s fii primul care o s afle.
Mi-am continuat drumul de-a lungul strduei. nainte de
a trece pe lng arcada prin care se intra n Curtea
Crabului, m-am oprit o clip i m-am ntors. Lepski
dispruse, aa c mi-am continuat drumul linitit. Am intrat
ntr-o curte, sor geamn cu cea a Crabului, unde aceleai
mirosuri i luau nasul din loc, i aceiai puti care bteau
mingea i care m priveau nencreztori. Nu era sta locul.
Am pornit-o mai departe, iar putii i-au reluat jocul.
O inscripie jalnic indica n sfrit Curtea Langustei. Am
descoperit cu ceva noroc i numrul 2. Am urcat o scar ce
scria cumplit. Puea de simeam ca n curnd o s m
sufoc. Balustrada scrii prea c se rupe din clip-n clip, i
fiecare treapt amenina s cedeze sub greutatea mea. Am
continuat ascensiunea. Zgomote ca la balamuc din toate
prile, un televizor care-i sprgea urechile, o femeie care
84

njura n gura mare, un copil plngea, un cine ltra. Am


ajuns n fine la ultimul etaj. De fapt, era impropriu spus
etaj, ntruct era un fel de pod, strivit de acoperi. Cldura
de-acolo era suficient s poi coace un ou. Eram leoarc
de sudoare. Am btut la u i am ateptat. ntruct
ateptarea se prelungea, am mai btut o dat i ua se
deschise.
Joey m privi surprins, dup care faa i se lumin de un
surs.
Salut, Joey, i-am spus. Aici e cuptor, nu alta.
S-a dat la o parte i am intrat ntr-o cmru jalnic cu
trei paturi, o mas, trei scaune i un aparat de radio care
fcuse precis rzboiul. Dei chepengul ce ddea pe
acoperi era larg deschis, nuntru era o cldur cumplit.
Joey, ai nouti? l-am ntrebat, postndu-m sub
chepeng.
Jimbo st de ase, domnule Anderson. ia sunt tot
acolo.
Eti sigur?
Cltin din cap.
Dac v spun c sunt acolo, credei-m.
Bine, dar poate c ntre timp au ntins-o.
Mi-am scos portofelul i i-am mai dat o bancnot de zece
dolari.
Fii cu ochii pe ei, Joey. Dac o ntind, vreau s tiu
unde se duc.
mi fcu semn c a neles i lu banii.
n regul, domnule Anderson. Alerg s-i spun lui Jimbo.
Joey, ai grij.
Sursul i dispru i ochii i sclipir de ur.
Da, domnule Anderson. L-au omort ei pe Tommy, dar
cu mine i cu Jimbo nu o s le mearg.
Oricum Joey, fii atent.
Am plecat, m-am dus pe chei pn n locul unde mi
lsasem maina, m-am instalat la volan i am luat-o de-a
lungul malului oceanului. Mi se fcuse foame, aa c m-am
oprit la un restaurant cu specific pescresc, unde mai
85

mneam din cnd n cnd.


Patronul, un vietnamez, m-a ntmpinat cu o plecciune
i m-a condus la o msu ntr-un col. Civa turiti
ocupaser ici i colo mesele, dar nc era prea devreme.
Asaltul localului avea s se produc mai trziu. Am
comandat specialitatea casei, mi-am aprins o igar i am
nceput s m gndesc la treaba pe care o fcusem
diminea.
Bart, mi-am zis, cred c ai pus mna pe gina care face
ou de aur.
O sut de mii de dolari!
Eram aproape sigur c Nancy avea s se descurce, ntrun fel sau altul, ca s fac rost de bani.
Cum mi-i aducea, i i ddeam colonelului raportul
negativ. Palmer urma s-l primeasc i s i-l nmneze lui
Hamel, iar sta, doar dac ntre timp nu se sonase de tot,
avea s cear ntreruperea urmririi. Agenia i primea
banii, iar eu eram liber ca pasrea cerului s-mi iau un
concediu ctigat din greu. Cu o sut de mii de dolari n
buzunar puteam s-mi iau zborul unde vedeam cu ochii i
s las naibii n urm Paradise City. Visul meu de-o via a
fost s huzuresc pe un iaht i dac s-ar fi putut prin
Bahamas i primprejur, ar fi fost la fix. M-am hotrt s-o iau
cu mine i pe Bertha, aa, ca s-mi in companie.
Am nceput s nfulec, continund s visez. Dumnezeule!
Chiar c aveam de gnd s-o fac lat.
Brusc, un gnd negru mi trecu prin minte. i dac Nancy
nu venea cu banii? Dac era att de proast, sau i mai ru,
mecher ca s m trimit la plimbare?
Ce dracu puteam face n cazul sta?
Am tras farfuria n faa mea i mi-am aprins o igar.
Evident varianta asta era foarte neplcut, dar
ntotdeauna am luat n consideraie ambele fee ale
problemei. Deci, dac Nancy nu aducea banii?
innd seama de ipoteza asta deprimant, am realizat c
nici nu puteam s fac presiuni asupra ei. Eram n gleat,
ca i ea. De acord, ascundea doi criminali cutai de poliie,
86

dar nescond o vorb i eu eram obligat s-mi in pliscul.


Chiar dac n-ar fi fost n stare s fac rost de bani, sau ar fi
ncercat s-mi trag o cacialma, tot n-a fi putut s-o dau pe
mna politiei. Imediat ar fi ciripit c avusesem de gnd s-o
uurez de o sut de miare. Iar poliitii sunt mereu la pnd
cnd e vorba de detectivi particulari care ncearc i ei un
antaj mititel. Puteam eu s le ndrug cte-n lun i n stele,
c tot m-ar fi priponit i m-ar fi obligat s-mi deert sacul.
Iar prima ntrebare ar fi fost simpl de tot: de ce nu-l
denunasem pe Pofferi cnd aflasem unde se ascunde? La
una ca asta, nu prea aveam ce rspunde.
Am nceput s transpir.
Mi-am spus c toat trenia ncepuse s cam put. Mam forat s rmn calm, ncercnd s m conving c
totui, s iau mulimea aceea de bani fr s transpir
absolut deloc, nu se putea. Aa c trebuia s fiu optimist.
Am socotit c ansele ca Nancy s nu realizeze n ce
situaie nasoal se gsea, erau mai mici de cincizeci la
sut. S-ar fi putut s gseasc banii, iar n caz contrar, n
care n-ar fi cedat, n-aveam ce mai face i asta era. Aveam
s-i dau colonelului raportul negativ, iar tentativa mea de a
jumuli bogtaii flei se ducea pe apa smbetei.
Imaginea iahtului pe care Bertha destupa sticla de
ampanie, n timp ce eu vegetam la soare, ncepuse s se
cam estompeze. i totui, n vinerea asta ansa putea s-mi
surd. Nancy s-ar fi putut s vin i s-mi aduc banii.
Am nceput s m gndesc la Russ Hamel i la scrisorile
anonime. Era o chestie aici care m cam scia.
Mi-am amintit de ce-mi spusese Nancy: Soul meu le-a
scris. Waldo Carmichael este eroul principal din romanul pe
care l-a nceput. O spusese cu atta convingere nct o
credeam. Dar de ce un autor bogat i celebru s-i trimit
scrisori anonime?
Dup explicaia lui Nancy, individului i trebuia un pretext
pentru a angaja un detectiv particular.
Am reflectat asupra acestei afirmaii. Poate c aici se afla
rspunsul. N-aveam nicio idee despre modul n care un
87

autor i construiete intriga, dar mi se prea posibil ca


scrisorile astea s fac parte din intriga noului su roman;
probabil c avea de gnd s observe reaciile pe care astea
le-ar fi declanat. n poziia sa de seriilor celebru, nu prea
era indicat s intre n contact cu o agenie de detectivi, dar
scriindu-i scrisorile alea, putea s-i nsrcineze
impresarul, adic pe Palmer, s se ocupe de contactarea
ageniei. Maniera asta de a-i procura documentaia
necesar mi se prea cam ciudat, dar Hamel era suficient
de bogat pentru a-i permite o asemenea fantezie i poate
c asta era explicaia scrisorilor.
Adic, trebuindu-i detalii autentice referitoare la
metodele ntrebuinate de o agenie de detectivi pentru
urmrirea unei soii s-a folosit tocmai de nevast-sa, ca de
un cobai, convins fiind c aceasta ducea o via
ireproabil. Dar fr s tie, a dat de dracul.
De cnd lucram la agenia Parnell, m-am simit pentru
prima oar debusolat.
Nu mai mi folosea la nimic s-o urmresc pe Nancy la
Country Club. n orice caz, chestia asta nu m mai privea.
Aveam toat dup-amiaza n faa mea, dup care aveam de
gnd s trec pe la birou i s declar c n cazul pe care-l
aveam, nu intervenise nimic.
Tocmai m gndeam cum s-mi omor timpul, cnd miam zis c n-ar fi fost deloc indicat ca unul din cei
nousprezece detectivi ai lui Parnell s dea cu ochii de
mine i s vad c ard gazul, n loc s fiu la treab. Eu i
Chick eram considerai ca cei mai buni ageni ai lui Parnell
i nu prea eram simpatizai de ceilali. Aa c nu m-ar fi
mirat deloc ca cineva s m mute de fund.
Fr niciun chef, m-am ntors la Country Club i am
aruncat o privire. Nici urm de Nancy. Fusesem inspirat c
m ntorsesem aici, fiindc l-am reperat pe teras pe Larry
Fraser, unul din agenii lui Parnell, o fiin obscur, care nu
m putea suferi.
Larry mi-a aruncat o privire inexpresiv, ca i cum nu mar fi cunoscut, dup care i-a ntors capul. Am interpretat
88

indiferena asta ca un semn al dorinei lui nebune de a


angaja o conversaie cu mine. Poate c i el ndeplinea
corvoada de filaj a vreunei neveste.
Dup ce l-am pierdut din vedere, am scotocit piscina, mam asigurat c Nancy nu era prin zon, dup care am ajuns
la main, apucnd-o pe un drum mai ocolit. La o adic,
Larry putea s declare c fusesem la munc.
M-am dus glon pe chei. Am parcat maina i m-am dus
n locul de acostare al brcilor, dar nici urm de iahtul lui
Hamel.
L-am ochit pe Al Barney, care sttea lipit de borna lui i
m-am apropiat de el.
Ce zici Al, e prea devreme pentru o bere?
mi adres zmbetul su de rechin.
Niciodat nu este prea devreme pentru bere, domnule
Anderson.
Ne-am dus la Neptun, iar Sam ne-a servit dou beri.
Al, doamna Hamel a plecat cu iahtul? l-am ntrebat n
timp ce ne instalam la mas.
i-a but paharul de bere din dou nghiituri, l-a pus pe
mas, i l-a privit semnificativ pe Sam, care se grbi s i-l
umple la loc.
Iahtul a plecat acum o or, rspunse Barney.
Cu Jones?
ncuviin din cap.
i cu nimeni altcineva?
Fcu semn c nu, bu, i-i aez paharul pe mas, cu
mult grij.
Despre Pete, nu i-ai spus nimic lui Lepski, aa-i?
Se mbo pe loc.
la e un poliai tmpit i ambiios, fcu el cu dispre.
Dai-l naibii.
Ai vreo idee despre ce i s-a ntmplat lui Pete?
Pi, domnule Anderson, ce s spun i eu. Pete mi-era
drag. Bine, cam trgea el la msea. Se ntrerupse pentru ai afia un aer de virtuos.
Necazul e c-i bga nasul unde nu-i fierbea oala i
89

plvrgea vrute i nevrute.


n ce-i bga nasul, Al?
Faa mare i buhit a lui Barney i pierdu orice
expresie.
Nu prea mi scap nimic din ce se ntmpl pe aici,
domnule Anderson, dar tiu i cnd s-mi deschid pliscul i
cnd s-l in nchis.
i termin paharul. I-am fcut semn lui Sam care sosi i
i-l umplu la loc. Barney zmbi, i-mi mulumi cu un semn
din cap.
ntre noi doi, domnule Anderson, spuse el, cobornd
vocea, Pete prea se interesa de Alphonso Diaz i dup
mine, Diaz sta este un hombre dintre i mai periculoi.
i de ce se interesa de Diaz?
nc o dat, faa lui Barney i pierdu orice expresie.
Habar n-am.
Fcusem de mai multe ori experiena asta cu Barney. Cu
berea i dezlegam limba, dar cu mncarea, l fceam praf.
Al, mi pari cam flmnd. Ce-ai zice de un hamburger?
Rnjetul su i lumin faa.
Da. Un hamburger n-ar strica, spuse, i-i fcu semn lui
Sam.
Dup cteva clipe, Sam sosi cu un munte de
hamburgeri aburinzi acoperii cu felii de ceap crud. Puse
farfuria n faa lui Barney i i ntinse un cuit i o furculi.
L-am
ateptat
pe
Barney
s
nceap
atacul
hamburgerilor, dup care am mai fcut o tentativ.
M intereseaz Diaz sta. Al, orice pont, ct de mic m
intereseaz al naibii de mult.
Nu v apropiai de el, domnule Anderson. mi suntei
prieten bun i n-a vrea s vi se ntmple ceva, aa c stai
departe de tipul sta, spuse Barney, cu gura plin.
De ce?
Fiindc v spun eu, domnule Anderson. Mulumii-v
s stai deoparte.
Tonul categoric care i rzbtea din glas m-a fcut s trag
concluzia c nu mai aveam ce scoate de la el n privina
90

asta. Am fcut atunci alt ncercare.


Josh Jones. Zi-mi ceva despre individul sta, Al.
Nici de el s nu v apropiai, domnule Anderson. Este
un negru ticlos.
Ali, dar ce-ai spune de nite crnciori de-ia cu ketchup, cum i plac ie?
Domnule Anderson, dar chiar c-mi tii punctul slab.
i fcu semn lui Sam care i aduse o farfurie plin cu
crnciori prjii n sos condimentat. ntr-o zi, gustasem i
eu unul i am crezut c o s-mi explodeze easta.
Zmbre, Barney ncepu s nghit bombele alea. Dup
ce hpi vreo cinci, ochii ncepur s-i lcrimeze, aa c se
ntrerupse pentru a da pe gt o nghiitur zdravn de
bere.
Tot v mai intereseaz Jones, domnule Anderson? m
ntreb, n timp ce-i pocnea pieptul cu pumnul.
Ba bine c nu!
nl capul.
Am s v spun ceva, ncepu el, cobornd vocea. El i
prima soie a lui Hamel, Gloria Cort, erau amani. Asta se
ntmpla nainte ca tipa s se combine cu Diaz. Dup cte
se zvonete, tot n-au terminat-o nc.
Deci, era mritat cu Hamel i clca pe alturi cu
Jones, nu?
Exact. Se mai ntmpl lucruri de astea.
Asta cam aa este.
L-am privit cum a reluat atacul crnciorilor.
Crezi c i a doua nevast a lui Hamel se uit dup
Jones?
i ncrunt sprncenele.
A, nu, n niciun caz. Doamna asta e o dam bine. Nui genul ei o chestie ca asta. Dac s-ar fi ntmplat aa ceva,
a fi auzit.
M-am uitat la ceas. Era aproape ase.
Al, trebuie s plec. Pe curnd.
Pe curnd, domnule Anderson i mulumesc pentru
trataie, spuse el, punndu-mi pe bra mna lui mare.
91

Amintii-v ce v-am spus, stai departe de Diaz i de Jones.


Am ieit pe chei. Iahtul lui Hamel tocmai intra n port.
Nancy era la pup, iar Jones se pregtea s trag la mal. Mam amestecat prin mulime i am luat-o la picior spre
main. N-aveam chef s dau cu ochii de ea.
ntors la birou, mi-am bgat capul pe ua Glendei.
Colonelul vrea s te vad, mi-a spus cu un ton
imperios. Mic.
Care-i baiul, ppuel? m-am interesat eu.
Du-te i-o s vezi. Hai, d-i drumu!
Am btut la ua lui Parnell, apoi am intrat. Sttea la
birou, cercetnd un dosar.
Cazul Hamel, spuse. Ce-i nou?
Nimic, domnule. Absolut nimic. Am discutat cu domnul
Palmer diminea i i-am spus c n-am descoperit nimic.
Mi-a cerut un raport amnunit i o s ncerce s-l conving
pe domnul Hamel s renune.
Eti convins c doamna Hamel n-are nimic de ascuns
i c nu s-a ntlnit cu ali brbai? ntreb Parnell,
scrutndu-m cu privirea lui de oel.
Domnule, dup cte tiu eu, conduita ei este
ireproabil; nu s-a ntlnit cu ali brbai. n dup-amiaza
asta a plecat cu iahtul, aa c n-am putut-o urmri, dar
atunci cnd am filat-o din elicopter, n-a fcut altceva dect
s pescuiasc. Sunt convins c scrisorile alea au fost
trimise de un sonat, ca s-l mpiedice pe Hamel s lucreze.
Cltin din cap.
Trimite-mi raportul s-l vd i o s i-l dau lui Palmer.
Glenda mi-a spus c eti planificat pentru concediu.
Da, domnule, aa este.
Perfect. Ia-i-l ncepnd de mine. Distracie plcut.
Mulumesc, domnule.
Am ajuns n biroul meu, am copiat primul raport negativ
pe care i-l artasem lui Nancy, iar pe al doilea l-am rupt n
bucele.
M-am ntors n biroul Glendei i i-am dat dosarul.
Ppuel, concediul meu ncepe chiar din clipa asta, am
92

anunat-o. Dac o s-mi urezi distracie plcut, o s


izbucnesc n lacrimi.
Hai, plimb ursu, fcu Glenda, lundu-mi dosarul.
Am ieit, am trecut pe la Edward, mi-am luat salariul,
plus banii de concediu. Aa da, intrasem i eu n rndul
oamenilor.
M-am ntors n biroul meu, unde l-am gsit pe Chick, care
m atepta. n clipa n care m-a vzut, a ntins palma spre
mine. I-am napoiat banii pe care mi-i mprumutase.
i unde te duci acum? m ntreb, n timp ce-i bga
bancnota n portofel.
Nu prea am bani s merg nicieri. O s ag fetie i o
s ard gazul, i-am rspuns. Dac o s ne ntlnim cumva i
o s fii pe geant, fac eu cinste.
Chick zmbi cu toat gura.
Da, sigur, dup ce o s te mprumui de la mine. Se
ridic. O s plec i eu. Distracie plcut, Bart, i nu prpdi
chiar toi banii.
O s ncerc s pun deoparte ceva. M-am aezat la
biroul meu, am tras sertarul i am scos sticla cu scotch.
Ce zici de un phrel?
Zu, n-am chef, spuse Chick, ndreptndu-se spre u,
apoi se opri. Era s uit. Am ceva pentru tine. A sosit acum
dou ore, de la F.B.I. Ce naiba vrea Coldwell de la tine?
ntreb el n timp ce-mi ddea un plic sigilat.
L-am luat.
Mi-a promis c-mi trimite nite adrese ca s nchiriez o
barc.
Ddu din umeri.
Vezi s nu te neci, mi spuse, n timp ce ieea.
M-am uitat la plic, dup care l-am deschis. nuntru se
afla un bilet i o fotografie de genul celor ce sunt fcute la
poliie. n bilet scria: i-am promis c-i trimit fotografia
soiei lui Aldo Pofferi, Lucia Pofferi. Ochii n patru! Lu.
Am luat fotografia i am examinat-o. Reprezenta o
blond de vreo douzeci i patru de ani, care m privea cu
nite ochi ri, amenintori.
93

Am tresrit. Dac tipa asta n-ar fi fost blond, a fi jurat


c era Nancy Hamel.
Am luat un marker cu min neagr, i-am nnegrit prul i
am privit-o. Am tresrit din nou.
Acum, nu mai aveam nici o ndoial.
Femeia cutat pentru dou crime i mritat cu unul
dintre cei mai periculoi teroriti italieni, era Nancy Hamel.

94

V
Fanny Battley, funcionara de noapte de la arhivele
Paradis City Herald, i nl privirea cnd am intrat n
sala mare, plin cu rafturi ce conineau colecia de ziare i
de fotografii aprute n ziare, ncepnd chiar cu primul
numr.
Detectivii lui Parnell erau cunoscui de Fanny, ca nite cai
breji, fiindc de multe ori scormoneau prin arhiv, iar
Fanny, o metis tnr, prietenoas i competent, i
servea cu promptitudine.
Salut Bart! S nu-mi spui c ai venit cu treab, la ora
asta, fcu ea, adresndu-mi un zmbet deschis.
Bun, Fan, i-am rspuns, oprindu-m n faa biroului
su. Mine plec n concediu, i mai am de descurcat o
chestie.
Bftosule! i unde pleci?
Unde naiba s plec? Poate s fie undeva mai bine ca
aici? Ascult iubito, am nevoie de ajutor. A vrea s tiu
cnd, unde i cu cine s-a recstorit Russ Hamel,
romancierul.
Nici o problem. Stai jos. O s-i aduc imediat tot ce
avem.
Asta-mi place mie la Fanny asta. Niciodat nu pune
ntrebri.
M-am aezat, mi-am aprins o igar am ateptat. Fanny
rsfoi rapid un fiier ct toate zilele, se ndrept apoi spre
un raft, fcu civa pai, lu un clasor i mi-l aduse.
Mi-ar trebui i nite fotografii, te rog.
Trase un sertar metalic din spatele ei, cotrobi prin el i
puse pe birou un plic.
Asta-i tot ce am, Bart.
Mulumesc mult de tot, Fan.
M-am aezat la o mas alturat i am nceput s m uit
la fotografii. Russ Hamel era artos, nevoie mare. Bine
95

fcut, cu o figur ptroas, cu prul grizonat, arbora aerul


arogant al celor bogai, siguri de succesul lor. Am privit cu
atenie fotografiile lui Nancy. n fiecare dintre ele, purta
nite ochelari de soare imeni, cu lentilele negre, care i
ascundeau complet jumtatea de sus a feei. Dac ai fi
ntlnit-o pe strad, n-ai fi putut s o recunoti dup
fotografiile alea.
Am nceput s citesc anunurile din ziare, privitoare la
nunt. n interviuri, Hamel declarase c o ntlnire pe Nancy
la Roma. Se ndrgostise de ea la prima vedere, i-a fcut o
curte nebun i dup dou luni de la prima lor ntlnire, sau cstorit. Hamel motiva tcerea lui Nancy, care nu
dduse nicio declaraie, prin timiditatea ei excesiv.
Am verificat datele i am calculat c Hamel o ntlnise n
urm cu opt luni. Mi-am amintit ce-mi spusese Coldwell i
anume c Nancy se nhitase la aciunile criminale ale lui
Pofferi de vreun an i jumtate. Spre marea mea
surprindere, asta nsemna c atunci cnd se cstorise cu
Hamel, era deja mritat cu Pofferi. Oare s se fi cstorit
cu Hamel pentru a o terge din Italia, dup ce fusese
arestat i apoi evadase? Asta da idee; cine naiba s-o
bnuiasc pe soia lui Russ Hamel, c nu este nimeni
altcineva dect o terorist cutat de poliie?
Am mai verificat nc o dat toate articolele, i
nemaigsind nimic interesant, am pus clasorul pe raftul de
unde-l luase Fanny.
Mulumesc, Fan i i-am dat plicul cu fotografii. M-am
cam lmurit. Pe curnd!
I-am trimis o srutare din vrful degetelor, apoi am
plecat. M-am aezat la volanul mainii i am chibzuit la ce
aveam de fcut. A doua zi diminea, urma s m ntlnesc
cu Nancy la Country Club. Optimismul din mine mi spunea
c exist totui o mic ans ca ea s-mi aduc banii. n caz
contrar, acum puteam s-o presez, ntruct se cam
schimbase climara. N-aveam dect s-i spun c puteam
dovedi c este de fapt Lucia Pofferi.
Bomba asta pe care o aflasem cerea calm i o chibzuin
96

matur. M-am hotrt s m ntorc acas, s m relaxez i


s m gndesc n linite. Am pornit, iar n drum m-am oprit
la un brule de unde mi-am cumprat nite sandviciuri.
Cnd am dat colul strzii ce ducea spre blocul meu, o
siluet ni din umbr, agitndu-i minile.
Am frnat violent, astfel nct cauciucurile scrnir.
Figura lui Joey apru n dreptul portierei mele.
Domnule Anderson, s nu v ducei acas, mi spuse n
culmea agitaiei. V ateapt.
O main, claxon n spatele meu. Joey ocoli i urc
lng mine. Am parcat civa metri mai ncolo.
Joey m nghionti cu cotul.
Diaz i Jones! gfi Joey. I-am filat. Au intrat la
dumneavoastr n cas. Am vzut o lumin la fereastra
apartamentului unde stai, dup care s-a stins. Sunt tot
acolo.
A ncreit pielea pe mine. Aadar, Nancy m turnase.
Luase probabil legtura cu Jones i i-o fi spus c am
antajat-o. Mi-am amintit de recomandrile pe care mi le
fcuse Al Barney. O sudoare rece m inund.
Joey m nghionti cu cotul.
Vedei, domnule Anderson, c am grij de
dumneavoastr?
Bravo, Joey, i mulumesc. Acum stai linitit cteva
clipe. Trebuie s m gndesc.
Mi-e foame, domnule Anderson. Ochise pachetul cu
sandviciuri i-l devora din ochi.
Mnnc, ce mai stai.
M-am gndit ce naiba puteam face. Pete, care se
apropiase prea mult de Diaz, fusese lichidat fr mil. i
spusesem lui Nancy c raportul n care o demascam i n
care menionam ascunztoarea lui Pofferi avea o dublur,
pus la pstrare. Dar probabil c Diaz credea c blufam i
de-aia intrase n aciune. Culmea era c nu se nela deloc,
aa c m-am gndit c ar trebui s fac din bluful sta o
realitate. Trebuia deci s ntocmesc un raport detaliat, n
care s introduc lucrurile pe care le aflasem. Puteam atunci
97

s-i art lui Diaz raportul i n plus o not din partea unui
avocat, care s certifice c dublura se afl n seif. Aa i
numai aa eram n msur s-l fac pe Diaz s joace cum i
cntam eu.
n concluzie, cel mai nelept lucru era s nu m ntorc n
niciun caz acas, ci s m duc la birou, unde s fac ce-mi
propusesem.
n regul, Joey. ntoarce-te la mine acas i stai de
ase. Dac tipii se car, sun-m.
i i-am dat cartea mea de vizit.
Cu gura plin, nclin din cap n semn c nelesese,
privindu-m fix cu ochii si strlucitori. Am neles aluzia, i
i-am dat douzeci de dolari. mi zmbi, cobor din main i
dispru n noapte.
Jackson, portarul de noapte al ageniei, mi deschise ua
de la intrare.
Ai uitat ceva, domnule Anderson?
Da, mai am puin de lucru. Mine plec n concediu.
Distracie plcut, domnule Anderson, mi ur el.
Sper s fie aa, m-am gndit. Doamne, ct mai speram
chestia asta.
Mi-a luat aproape dou ore s pun raportul la punct, pe
care l-am btut la main n trei exemplare. Am tras apoi la
xerox trei copii dup fotografia lui Nancy pe care mi-o
dduse Coldwell. Am bgat n trei plicuri cte un raport i o
fotografie, iar pe plicuri am scris De nmnat domnului
Terrell, eful poliiei, n cazul dispariiei mele. Am luat unul
din plicuri i l-am bgat ntr-un plic mai mare, pe care i l-am
adresat lui Howard Selby, avocat celebru i bun prieten cu
mine. I-am pus nuntru i o scrisoare n care-i explicam c
eram n contact cu nite indivizi periculoi. i ceream s-mi
trimit a doua zi, pn la prnz, pe adresa mea de acas, o
not de confirmare a primirii plicului.
Selby i avea birourile tot n blocul Trueman, la etajul
cinci. Am luat liftul pn la parter, am bgat plicul n csua
lui de scrisori, dup care m-am ntors n birou.
Jackson m-a privit cu un aer impasibil i s-a abinut s-mi
98

pun vreo ntrebare.


M-am aezat la birou i am oftat uurat. Ct de ct, acum
puteam spune c m aflam la adpost. Am bgat al doilea
plic ntre paginile unui Cod de drept civil pe care-l ineam
n sertarul ce gzduia i sticla de scotch. ntruct mai
rmsese ceva din ea, mi-am turnat un pahar. Al treilea plic
mi l-am bgat n portvizit.
Beam i m gndeam la suta de mii de dolari. O s vin
oare mine la prnz Nancy? Greu de crezut. Doar i-l
chemase n ajutor pe Diaz. Iar reacia imediat a stuia a
fost s m atepte n apartamentul meu. M atepta ca s
m lichideze, sau doar s tranzacteze?
Golisem paharul i tocmai m pregteam s-mi torn altul,
cnd telefonul sun.
Au plecat de cinci minute, domnule Anderson, m
anun Joey.
Mulumesc, Joey. Du-te i culc-te. Jimbo ce face?
E tot la Alameda.
n regul. Dac ai nouti, s m suni acas.
S-a fcut, domnule Anderson.
Acum trebuia s m odihnesc. Am plecat, am cobort n
garaj, mi-am luat maina i m-am ndreptat spre cas.
Fcnd bilanul, mi-am zis c n-a fost deloc o zi pierdut.
Ziua cea mare ns avea s urmeze.
Mi-am inspectat apartamentul, dar n afar de niel
scrum de igar pe covor, nimic nu dovedea c Jones i Diaz
m vizitaser.
M hotrsem n legtur cu ceea ce aveam de fcut
mine i eram plin de ncredere. Am ncuiat ua de la
intrare i m-am ndreptat spre dormitor. Am adormit avnd
n urechi fonetul bancnotelor cnd sunt numrate, cea mai
frumoas dintre muzici.
M-am trezit tresrind. Cineva suna la u. M-am sculat
din pat nuc, uitndu-m la ceas. Era unsprezece fr
douzeci. Prin vizor se vedea o individ, cu figur ciudat i
99

cu o expresie nelinitit, genul de individ creia i se pare


c n fiecare clip este n pericol de a fi violat de cineva,
dei eu personal l-a fi premiat pe tipul care ar fi dus pn
la capt temerile ei.
Am deschis ua.
Domnul Anderson?
Da.
Din partea domnului Selby.
Mi-a ntins un plic, pentru care am semnat de primire.
Individa mi-a aruncat o privire temtoare, s-a ntors i a
plecat.
Am deschis plicul i am scos scrisoarea:
Drag Bart Anderson
Aceste rnduri dovedesc c am primit un plic purtnd
meniunea urmtoare: De nmnat domnului Terrell, eful
poliiei n cazul dispariiei mele.
Am luat toate msurile pentru a pstra n deplin
siguran plicul, i voi urma ntocmai instruciunile primite.
Cu stim, Howard Selby
Fluiernd destul de fals, am pus plicul pe birou i m-am
dus n buctrie s-mi fac o cafea. Aveam sentimentul cmi luasem toate msurile de siguran.
Pe la unsprezece jumtate, proaspt ras, cu un du
tonifiant la activ i mbrcat n costumul meu elegant crem
cu dungulie bleu, am ieit din cas, am ncuiat ua i m-am
urcat la volan.
Am ajuns la Country Club, am parcat, i m-am dus n hol.
Mai erau cinci minute pn la ora dousprezece. L-am
ntrebat pe portar dac doamna Hamel nu sosise cumva.
Nu domnule, nc nu, mi-a rspuns.
M-am aezat ntr-un fotoliu de unde puteam observa
intrarea, mi-am aprins o igar i m-am pus pe ateptat. Nu
credeam c o s vin dar totui trebuia s-o atept. Dac
100

ncerca s m pcleasc nu era nicio problem, treceam la


planul de rezerv.
Am ateptat o jumtate de or, dup care m-am dus la
restaurant i am mncat, fr s m grbesc deloc.
Dup dejun, mi-am aruncat, aa, ntr-o doar, ochii prin
terenurile de tenis i pe la piscin: nici urm de Nancy.
Deci, trebuia s acionez conform planului de rezerv.
Am luat-o din loc, am rulat de-a lungul cheiului, am
parcat n faa barului Alameda i am traversat cheiul spre
bar. Am dat perdeaua contra narilor deoparte i am
intrat.
La bar erau aliniate cteva figuri dubioase. Mai muli
turiti stteau la mese.
M-am apropiat de bar. Barmanul cel mthlos m
reper i-mi adres un surs unsuros.
l caut pe Diaz. Unde-l pot gsi?
Se holb la mine, ca i cum nu auzise bine.
l cutai pe domnul Diaz?
Eti surd, sau ai urechile nfundate? Apoi i-am zmbit,
ca s mai ndulcesc asprimea remarcii.
Domnul Diaz este ocupat.
i eu. Hai, d-i drumul i spune-i c-l caut Bart
Anderson.
A ezitat, apoi s-a ndreptat spre captul barului, de unde
a luat un telefon. A uotit ceva n el a nclinat din cap i a
nchis.
Poftii pe acolo, i-mi indic o u aflat n cealalt
parte a slii.
M-am ndreptat ntr-acolo, am deschis ua i am intrat. n
camer se afla un birou mare, cu dou fiete metalice n
stnga i dreapta lui i o msu lng birou, pe care se
afla o main de scris. n spatele biroului sttea un individ
subirel, ntre dou vrste, care m privea cu nite ochi de
cobra. Prul lung, dat cu gel, i pieptnat cu grij, i cdea
pn la gulerul cmii. Fa i era mpodobit cu o
musta, care-i ajungea pn la brbie. n timp ce m
examina, am neles de ce Al Barney m prevenise.
101

Mexicanul mirosea de la o pot c era un individ al naibii


de periculos.
Domnul Diaz? am ntrebat, nchiznd ua i oprindum.
Mi-a fcut semn c da, dup care fcu rost de un b de
chibrit i ncepu s se scobeasc n dini.
O reprezentai pe Lucia Pofferi? i-am spus, fixndu-mi
ochii asupra lui.
A rmas impasibil.
Ai greit adresa.
Atunci poate o reprezentai pe Nancy Homel.
Poate.
Aveam ntlnire cu ea la, Country Club. N-a venit.
Ridic din umeri i csc.
Era vorba s-mi aduc nite bani, ceva mai multiori,
dar n-am primit nimic.
A ridicat iari din umeri, cu un aer plictisit. Mi-am dat
seama c n-aveam s-o scot aa de uor la capt cu el. Am
avansat civa pai, am luat un scaun de lng biroul lui i
m-am aezat, apoi mi-am scos din portvizit plicul i i l-am
pus pe birou.
S-a uitat la ce scria pe el.
V este team pentru viaa dumneavoastr? m
ntreb linitit.
Dup ce a pit-o Pete Lewinski, mi-a cam fost. Dar
acum sunt n siguran, ca o cas de bani.
i ncrunt niel sprncenele.
S nu fii sigur niciodat.
Citii ce e n plicul la. V asigur c dup ce o s aflai
ce e scris nuntru, o s ncetai s v mai jucai de-a hoii
i varditii i o s ncercai s ne nelegem omenete.
Ochii i-au scnteiat, dar trsturile i-au rmas impasibile.
A tiat plicul cu lama fin a unui cuita de pe birou i a
scos paginile dactilografiate.
Mi-am aprins o igar i l-am observat. A nceput s se
uite la fotografii. Nu i-au provocat nicio reacie, parc se
uita la nite foi albe. Apoi, s-a nfundat bine n fotoliu i a
102

parcurs cele cinci pagini cu o fa ca de marmur.


n timp ce ateptam s termine, m-am gndit c pentru
nimic n lume n-a fi inut s-l am partener de poker.
n cele din urm, puse pe birou hrtiile i-i ridic ochii
spre mine.
i mai este i asta, i-am spus, ntinzndu-i confirmarea
pe care o primisem de la Howard Selby.
A citit-o i apoi a pus-o peste raportul meu.
Chestia asta miroase a antaj, spuse Diaz. Asta s-ar
putea s v coste vreo cincisprezece ani.
Sunt de acord cu dumneavoastr. Dar pentru ea, asta
ar nsemna vreo douzeci de ani, ntr-o pucrie mpuit
din Italia tot cam att ct pentru Pofferi, iar pentru
dumneavoastr, vreo cinci ani pentru tinuire.
ntinse mna ctre o cutie i apuc o igar de foi. i
muc unul din capete, scuip ntr-o parte i apoi o aprinse
cu grij.
n fond, ce sperai, domnule Anderson?
Pi, nu v-a spus Nancy? Uitai-v la hrtiile astea. i s
tii c dac respir acelai aer cu dumneavoastr, asta nu
duneaz sntii mele.
Sufl fumul drept spre mine.
Mi-a pomenit despre o sut de mii de dolari mi spuse,
cu nite ochi strlucitori. I-am zis c asta e o cacialma.
Luai-o aa i o s vedei ce o s se ntmple. O sut
de mii de dolari niciun cent mai puin.
i o s intrai ntr-o belea, ct roata carului de mare.
N-o s ajungem acolo. Nancy o s gseasc banii.
Doar am un as n mnec, nu-i aa? Mai gndii-v. M-am
aplecat pentru a-mi strivi igara n scrumier. Ci bani a
reuit s strng?
Suficieni ca s fii mulumit, dac suntei un bun
juctor.
Ci?
Cincizeci de mii.
Am dat din cap negativ.
O sut, e mult mai bine.
103

Trase un sertar al biroului i ncepu s scoat nite


pachete cu bancnote de o sut de dolari. Alinie pe birou
cinci pachete, dup care scoase o serviet-diplomat din
piele.
Cincizeci, domnule Anderson, plus servieta asta
colosal.
Cu ochii holbai, m uitam la grmada aia de parale,
simind cum minile mi se umeziser. Niciodat nu mai
vzusem atta bnet, iar grmada aia mi luase efectiv
minile.
aizeci, am fcut eu o tentativ timid.
Cincizeci, domnule Anderson. Fii nelegtor, ajuns
efectiv la fundul sacului.
ncepu s bage pachetele de bancnote n serviet, n
timp ce eu l priveam hipnotizat, fr s clipesc. tiam c
trebuia s m mai trguiesc, dar tiam la fel de bine c n-a
mai fi obinut un sfan n plus. Visasem s pun mna pe
potul cel mare, dar nici cu jumtate din el nu-mi era ruine.
De fapt, nici nu-mi venea s-mi cred ochilor.
Diaz mpinse servieta spre mine.
Asta-i tot, domnule Anderson, mi spuse cu o voce
dulce i cu privirea amenintoare. antajitii sunt cam
lacomi, dar n cazul de fa, asta-i singura i ultima plat.
De acord?
De acord, am rspuns, ridicndu-m n picioare.
V asigur de un lucru, domnule Anderson. Dac
ncercai o nou tentativ, o s avei parte de un sfrit
neplcut. O s m ngrijesc personal de asta. O s murii
ncetul cu ncetul. Ai neles?
n timp ce privirile ni s-au ncruciat, am simit un fior
rece care-mi urca de-a lungul irii spinrii. Mi-e o fric
cumplit de erpi i n momentele acelea, Diaz chiar
semna cu un arpe.
Ne-am neles, am concluzionat eu. Ne inem departe
unul de cellalt.
Am luat servieta i m-am ndreptat spre u. M-am oprit
i m-am ntors spre el.
104

Nu suntei strin de moartea lui Pete i a putiului la


negru, nu-i aa?
mi adres o privire plin de dezgust.
i ce-i cu asta? mi rspunse el, n timp ce bga hrtiile
mele n plic.
Am ieit din camer, am traversat barul i am ntins-o.
Singurul meu gnd acum era s-mi pun banii la adpost.
M-am dus la banca mea am nchiriat o caset, mi-am oprit
cinci hrtii de cte o sut i am ncuiat servieta.
M gndeam s m ntorc acas, dar mi-am amintit de
Joey. M-am ndreptat spre chei, am parcat i am lungit
pasul spre Curtea Langustei. A trebuit s bat de mai multe
ori la u pn s-mi deschid. Era n chiloi i cu ochii
crpii de somn.
Te-am trezit, Joey? l-am ntrebat, intrnd n camer.
Nu-i nimic, domnule Anderson.
Jimbo e tot la Alameda?
Sigur c da, domnule Anderson.
Treaba s-a terminat, Joey. Spune-i i lui. Nu mai
trebuie s-i urmreasc. Mi-am scos din portofel o bancnot
de cincizeci de dolari i i-am dat-o. E n regul?
Ochii i s-au aprins.
Doamne sfinte! Mulumesc, domnule Anderson. Nu
vrei nici s v in la curent?
Nu mai e nevoie. Uit de toat chestia asta.
mi zmbi ciudat.
N-am cum s uit aa ceva, domnule Anderson. L-au
omort pe Tommy.
Da, tiu, dar uit-i. Sunt periculoi. Nu te apropia de ei.
Ai neles?
Zmbi din nou:
Domnule Anderson, fiecare cu problemele lui, da?
Stai, stai, ascult-m o clip! Potolete-te, ce naiba!
Nu putei s-i nfruntai, sunt prea puternici pentru voi.
M privi lung, cteva clipe, apoi ddu afirmativ din cap.
105

O s fac cum zicei dumneavoastr, domnule


Anderson.
Aa da, Joey, aa-mi placi. Pe curnd!
L-am btut prietenete pe umr i am cobort n goan
scrile, ubrede. Pe drumul de ntoarcere, m-am gndit ntruna la hrtiile verzi ce stteau cumintele n servietadiplomat de la banc. Mai c nu-mi venea s cred c o
viper ca Diaz se desprise cu atta uurin de puhoiul
la de bani. n fond, treaba lui, eu eram bogat acum.
Chestia asta trebuia musai srbtorit. Se impunea s
iau masa cu Bertha n ora. M-am uitat la ceas. Era puin
peste apte. Asta nsemna c Bertha trebuia s fie acas.
Am parcat maina, am luat liftul i am intrat n goana n
apartamentul meu. Cnd nchideam ua de la intrare,
telefonul ncepu s sune.
Precis era Bertha. Am zmbit. Avea un fler deosebit. Era
n stare s simt mirosul banilor i de pe lun.
Am apucat receptorul.
Te pup, iubiel!
Domnul Bart Anderson? spuse o voce rece i
indiferent de femeie.
El n persoan. Cine-i?
V rog s ateptai o clip. Domnul Mel Palmer dorete
s v vorbeasc.
Se auzi un pcnit, dup care vocea lui Palmer.
Am ncercat s iau legtura cu dumneavoastr,
domnule Anderson, spuse pe un ton plngre.
Domnule Palmer, i-am rspuns vioi, de astzi sunt n
concediu. Dac e ceva important, putei suna la birou.
Domnule Anderson, i-am dat domnului Hamel raportul
dumneavoastr, i a fost foarte mulumit, dar vrea s v
vorbeasc personal.
Am nchis ochii nainte de a ntreba.
Despre ce, domnule Palmer?
Probabil c suspinase, dar zgomotul pe care l-am
perceput eu a fost ca horcitul unui muribund.
Domnule Anderson, dac a fi n stare s neleg toate
106

toanele domnului Hamel, cred c a trai cu zece ani mai


mult. tiu doar c vrea s fii la dnsul, mine diminea la
ora zece.
Spunei-i c sunt n concediu, i-am rspuns.
M-am gndit c n-avea niciun rost s-mi complic
existena.
Domnule Anderson! V rog, ducei-v! Domnul Hamel
v ateapt.
i cu ce o s m aleg din asta?
Poftim?
Trebuie s-mi ntrerup concediul, deci trebuie s
muncesc. Iar eu nu muncesc pe gratis.
Gemu uor.
Trebuie s trec pe la agenie s aranjez asta?
Nu, trimitei-mi doar un cec de o sut de dolari pe
numele meu i n-o s fie nicio problem.
Perfect. Pot s-i spun domnului Hamel c poate conta
pe dumneavoastr?
Da, putei.
M-am gndit c banii ncepuser s curg din toate
prile. Am format numrul Berthei.
Te pup, iubiel! i-am spus cnd a rspuns. Ghici cine-i?
Ah, tu eti? ia zi, banii ia pe care i i-am mprumutat,
ce-i cu ei?
Nu se poate, tot timpul te gndeti numai la bani?
Unde eti?
Fii calm, ppuel. n seara asta o s srbtorim. Stai
jos, s nu cazi cnd o s-i spun unde. O s mergem La
Spanish Bay Grill. Ia zi, i convine aa ceva?
Eti cumva beat? se ngrijor ea.
nc nu, dar n-avea grij, o s m i mbt. A, nc
ceva, era s uit. Am aruncat o privire patului meu, cel
mare, de dou-locuri, i-l aminteti, nu? S tii c are un aer
abandonat.
Rse amuzat.
Bart, totui spune-mi, ai banii mei?
i am, i am, fii linitit. Ia spune, ce-ar fi s vii i s
107

ocupi locul sta liber din pat?


Ziceai de Spanish Bay Grill?
Exact.
Ai cumva idee care sunt preurile pe acolo?
Sigur c da, doar sunt un biat umblat.
Nu-mi vine s cred. Dar ce naiba, ai jefuit o banc?
i dau o or. Dac nu eti aici n timpul sta, o s sun
alt gagic.
Paii grbii pe care-i vei auzi pe culoar apropiindu-se
de ua ta, s tii c vor fi ai mei.
Am pus receptorul n furc i am nceput s fluier. Tot
fals.
Da, e clar, banii aduc fericirea.
Dup trei cocteiluri de ampanie, m-am simit pregtit
s-i spun totul Berthei. Eram instalai la celebrul restaurant
Spanish Bay Grill, i fcusem aa o comand, nct Bertha
rmase ocat:
Cum naiba o s plteti toate astea? m ntreb
intrigat.
Eram sigur c se temea c la sfritul mesei, o s fiu
arestat. Aa c am pus-o la curent. Nu m-am pierdut n
detalii, dar i-am povestit o bun parte.
Iubiel, cert este c nici pe departe Nancy Hamel s fie
o sfnt. Am filat-o ca un copoi i am prins-o cu ma-n sac.
Bertha i holb ochii.
Mironosia aia? Ce naiba a putut s fac?
N-are importan. N-auzi, am prins-o cu cioara vopsit
i i-am prezentat i dovezi. Nici n-a crcnit. Mi-a propus smi cumpere dovezile, iar eu s-o las balt. Ce puteam face?
Am servit-o pe damicel, c era pcat de Dumnezeu.
Bertha m btu peste mn.
tiam eu, c ntr-o bun zi, o s mputi lozul l mare,
scumpule. Ia zi, ct?
Cincizeci de mii.
Cum mi-au ieit cuvintele astea din gur, cum am
108

regretat, dar ultimul cocteil avusese o influena


hotrtoare, care m fcuse s depesc limitele prudenei.
Bertha ls s-i scape aa un fluierat, nct ochii tuturor
se ntoarser spre noi.
Cincizeci de mii de dolari? murmur, aplecndu-se
spre mine, cu gura deschis.
Chiar aa.
Chelnerul sosi cu caviarul.
Cincizeci de mii! repet Bertha, dup ce chelnerul se
ndeprtai. i ce-ai de gnd s faci cu banii tia?
Ppuel, noi doi o s plecm n vacan. E timpul s ne
mai odihnim i noi puin. M-am gndit s nchiriem un iaht
i s ne bronzm la soare. Ai chef de aa ceva?
ncearc numai s m mpiedici! Iubitule, las-m pe
mine s m ocup de tot. Am nite cunotine valabile. tiu
un tip care are un iaht superb i poate reuesc s-l conving
s ni-l pun la dispoziie pentru o nimica toat. Un echipaj
din patru oameni plus un chelner i un buctar, i Doamne,
cum se mai poate mnca acolo! exclam ea, dndu-i ochii
peste cap. Pentru ct timp?
Stai o clip. Mi se pare totui un mic jaf.
Te-am ntrebat pentru ct timp?
O lun, nu mai mult.
tiu c tipul a nchiriat odat pentru douzeci de mii
pe sptmn. Bag mna n foc c o s-l conving s ne dea
iahtul o lun tot pentru banii tia.
Am privit-o nelinitit:
i cum o s faci?
E un vicios. Ajunge s-mi mic niel fundul i s-i
dansez iar el n timpul sta, st i-i belete ochii la mine.
i ajunge asta ca s ne lase iahtul pe mn o lun
ntreag pentru douzeci de mii?
Ei, trage i el ndejde la un pic de sex, acolo, dar n-o
s fie dect ceva la distan, nu-i face griji.
Bine, e n regul. i cnd crezi c o s plecm?
Sosi i somonul n aspic.
O s-l vd mine i o s fixez data.
109

Eti sigur c o s fii n stare?


mi fcu cu ochiul:
Pariem?
A doua zi diminea, la zece fr un sfert, am oprit
maina n faa barierei ce pzea intrarea spre Paradise
Largo. Paznicul iei din ghereta lui i avansa spre mine cu
un pas maiestuos.
Era masiv, de vreo cincizeci de ani, cu faa rocovan, cu
umeri de halterofil i cu o burt ca a lupttorilor de sumo.
Alura lui caraghioas mi se prea cunoscut. i ntr-adevr,
mi-am adus aminte de el: era Mike OFlagherty, un vechi
agent al lui Parnell. Ieise la pensie o lun nainte de
angajarea mea.
Ia te uit, Mike! am fcut eu. i aminteti de mine?
Ei, cum naiba! Bart Anderson.
i trecu mna mare i proas prin geamul lsat al
mainii, i-mi disloc falangele.
Ce mai faci?
Aa i aa. Dar tu ce nvrti pe aici, mpodobit ca un
pom de Crciun?
mi zmbi cu toat gura.
Pi, ce s fac, dup ce am ieit la pensie, am avut
bafta s prind postul sta. i pzesc pe grangurii tia de
aici, s nu fie deranjai de nepoftii. Mare brnz nu fac, dar
puin mi pas, ies bani i asta m intereseaz.
Cnd o s-mi vin i mie timpul, o s fac la fel. E vreo
list de candidai, cumva?
Amice, nu prea o s-i plac. tia sunt nite bogtai
de nu le ajungi cu prjina la nas. Ia zi, ce caui pe aici?
Russ Hamel. Am ntlnire cu el la zece.
Ochii lui OFlagherty se mrir.
Nu zu? sta e unul dintre cei mai barosani. Stai o
clip. Trebuie s verific, nu te supra.
Nu e nevoie. Ridic bariera i d-mi drumul.
Cltin din cap.
S-i spun ceva: locul sta este cel mai protejat din
110

toat Florida. Nimeni, dar absolut nimeni nu trece de


bariera asta fr s fie controlat i fr s aib o ntlnire.
mi pierd slujba dac te las s treci fr s te controlez,
chiar dac tiu cine eti i ce faci.
S nu-mi spui c-i controlezi i pe ia care locuiesc
aici?
Pe dracu! M-ar da imediat afar (scuip cu ndemnare
ntr-o parte), mutrele astea care se nvrt pe aici mi fac
grea. i tiu pe toi i le tiu i mainile. Cum apar aici, la
intrare, trebuie s le ridic imediat bariera, nu cumva s
atepte vreo secund, c le pic greu. Dar cu strinii, e alt
treab.
nseamn c nu-i aa de nasol s fii bogat.
Mormi ceva i intr n gheret. Dup un minut, ridic
bariera.
D-i drumul. Prima la stnga i a treia poart pe
dreapta. Au acolo camer de luat vederi. Iei din main,
arat-i legitimaia, apas butonul rou i ateapt.
Sunt al naibii de bine pzii, am spus, pornind motorul.
Scuip nc o dat.
Aa-i.
I-am urmat instruciunile i m-am oprit n faa unei pori
din stejar masiv, btut n inte, nalt de vreo patru-cinci
metri. Am ieit din main, am scos legitimaia de detectiv
particular, am apsat butonul rou i mi-am ndreptat
legitimaia spre camera de luat vederi ce m urmrea de
pe marginea de sus a porii. Peste cteva clipe, uile
batante se deschiser n faa mea.
Am intrat n main i am rulat pe o alee cu nisip umbrit
deoparte i de alta de lmi, pn la o cas n stilul unui
ranch, dar de lux. Un negru ntr-o livrea imaculat sttea
nemicat n faa unei ui deschise.
Am parcat lng un Ford, am ieit din main i am urcat
cele trei trepte.
Bun ziua, domnule Anderson, mi se adres negrul,
fcnd o mic plecciune. Domnul Hamel v ateapt. Dac
vrei s m urmai.
111

L-am urmat printr-un hol decorat n maron i oranj, apoi


de-a lungul unui mic coridor ce ducea n exteriorul casei,
ctre o teras enorm. ntr-un bazin de marmur, o fntn
artezian i proiecta jeturile n aerul cald i umed. Peti
tropicali bine hrnii se micau alene prin ap. Cteva
ezlonguri i msue erau mprtiate cam peste tot. Am
traversat terasa, am intrat din nou n cas i ne-am oprit n
faa unei ui. Negrul btu cu grij apoi deschise ua.
Domnul Anderson, anun el i se ddu la o parte,
fcndu-mi loc s intru.
Toat chestia asta de pn acum fusese teribil de
impresionant. M impresioneaz al naibii de uor
demonstraia fcut de bani, aa nct eram epatat, sincer
s fiu.
Intrai, domnule Anderson, spuse o voce; o voce de
bariton, cald, vocea unui om foarte sigur de el.
Am intrat ntr-o ncpere vast, n care se simea
prezena aerului condiionat. Era genul de ncpere pe care
o invidiezi de cum o vezi: confortabil, intim, mobilat cu
fotolii adnci, cu dou canapele mari, cteva msue, un
birou pe care poi juca i ping-pong, un covor somptuos ce
acoperea parchetul ceruit din lemn de teck, un bar cu
buturi de toate soiurile, cteva zeci de kilograme de
instalaii audio i video aranjate ntr-un raft metalic i o
main de scris I.B.M. aezat pe o msu, n faa unui
fotoliu. O fereastr pe unde putea intra fr niciun efort un
camion, ddea spre un parc n care deborda o vegetaie
luxuriant.
n spatele biroului sttea Russ Hamel. Era exact ca n
fotografie: zdravn, cu faa ptrat, bronzat, un tip bine. Se
ridic si-mi ntinse mna.
Suntei foarte amabil c ai venit, domnule Anderson.
Se pare c suntei n concediu.
Am scos nite zgomote incoerente n timp ce ne-am
strns minile. M-a invitat s iau loc.
Cafea? De but? O igar?
Nimic, deocamdat, mulumesc, i-am spus, n timp
112

aezam.
Am citit raportul dumneavoastr (btu cu mna n
dosarul de pe birou), pariez c nici nu v trece prin cap de
ce v-am pus s-o urmrii pe soia mea.
L-am fixat din ochi, cu privirea mea de poliai reciclat.
E o chestiune ct se poate de simpl, domnule Hamel.
V trebuia o documentare autentic pentru romanul pe
care tocmai l scriei, aa c v-ai adresat dou scrisori
anonime, i-ai cerut impresarului dumneavoastr s ne
angajeze, v-ai servit de doamna Hamel ca de-un cobai i
m-ai chemat s vin aici, ca s vedei un detectiv particular
n carne i oase.
M-a privit cu gura cscat, apoi i-a repezit capul pe
spate i a izbucnita n rs. n clipa aia, tipul mi-a plcut,
efectiv mi-a plcut.
Asta-i bun! i eu care m credeam mecher, nevoie
mare. Ia spune-mi, cum ai descoperit asta?
Domnule Hamel, doar sunt detectiv particular. Meseria
mea este s descopr chestii de-astea, aa cum meseria
dumneavoastr este s scriei romane de succes.
Punctai la fix, domnule Anderson. Adevrul este c nu
prea tiam cum funcioneaz o agenie de detectivi
particulari. Raportul dumitale mi-a fost de mare ajutor,
adug el, zmbind deschis. i acum, ai vrea s-mi vorbii
cte ceva despre dumneavoastr? Mi-ar plcea s v
introduc n cartea mea
De acord, domnule Hamel.
S tii c nu v fac s v pierdei vremea de poman,
domnule Anderson. Pltesc orice documentare pe care o
strng.
Doamne sfinte, m-am gndit eu, asta e epoca mea de
aur, nu alta!
Cu plcere, domnule Hamel. Ce dorii s tii?
n jumtatea de or care a urmat, i-am rspuns la o
grmad de ntrebri cu care m-a bombardat. Voia detalii
cu privire la organizarea ageniei, amnunte despre
detectivi, trecutul meu i tot soiul de ntrebri, n fond i la
113

urma urmei, inteligente.


n cele din urm, cltin din cap.
Domnule Anderson, v mulumesc mult. Mi-ai spus
exact ceea ce voiam s aflu. Lu raportul meu. Dar ce
voiam ntr-adevr, de fapt, asta era, adug zmbindu-mi.
Raportul dumitale nu este preios numai pentru romanul la
care lucrez, ci mi este i mai preios pentru viaa mea
particular.
Da? Am ntrebat eu cu indiferen.
Subiectul crii mele se nvrte n jurul unei femei
mritate cu un chirurg foarte ocupat. Ea este mult mai
tnr dect el, mi explic Hamel. Tipul primete nite
scrisori n legtur cu nevast-sa i pune s fie urmrit.
Este o poveste despre gelozie. Detectivul i trimite un
raport la fel ca al dumitale. Soia chirurgului ducea o via
ireproabil, solitar. Motivul care m-a ndemnat s m
servesc de soia mea ca de un cobai, este c i eu am
certitudinea c ea duce o via ireproabil, solitar. Aa c
nu riscam nimic, adug el, zmbitor. Puteam s bag mna
n foc c aveam s primesc un raport ca cel pe care mi l-ai
dat.
Mi-am ntors ochii de la el.
Doamne, Dumnezeule! m-am gndit. Dac ai tii cu ce
podoab te-ai putut cptui, i-ai smulge prul din cap.
Aa c, domnule Anderson, i sunt foarte recunosctor
pentru raportul acesta detaliat, continu Hamel. Nu tiam
c soia mea duce o via att de plictisitoare, n timp ce eu
stau nchis aici i scriu. Iar situaia asta se va schimba.
Am pstrat tcerea. Ce naiba voia s spun?
Mulumesc pentru timpul acordat, domnule Anderson.
Lu un plic nchis de pe birou, mi-l ntinse, apoi se ridic.
Acesta este onorariul dumneavoastr.
i eu v mulumesc, domnule Hamel, i-am spus n
timp ce m conducea la u.
Negrul n livreaua imaculat m atepta.
La revedere, mi spuse Hamel, strngndu-mi mna i
intr n birou.
114

M-am instalat la volan, mi-am aprins o igar i m-am


gndit ct timp i-o trebui lui Hamel s afle c de fapt s-a
nsurat cu o criminal. Cu puin noroc poate n-o va afla
niciodat. Speram s fie aa. Tipul mi-era simpatic. i mi-a
devenit i mai simpatic, cnd, deschiznd plicul pe care mi-l
dduse, am aflat c devenisem mai bogat cu cinci sute de
dolari.

115

VI
Totul are un sfrit, dar att ct a durat, a fost un vis n
culori. O s-mi amintesc toat viaa de luna asta de lux i
abunden petrecut la bordul unui iaht fastuos, cu Bertha
alturi.
Aa cum a spus, a reuit s nchirieze iahtul cu douzeci
de mii pentru o lun, numai c nemernicul la a pus
condiia ca ea s plteasc echipajul, iar mncarea i
butura o interesau tot pe ea, direct i personal. i ntruct
nu erau banii ei n joc, ci ai mei, a acceptat, cu ochii nchii.
Sunt convins c nici mcar nu i-a trecut prin minte s se
trguiasc. Dup ce mi-a spus de nvoiala fcut, m-am
gndit la banii pe care-i aveam i mi-am amintit ce-mi
spusese tatl meu odat. Niciodat s nu te pori ca un
zgrciob, chiar dac aa eti. Aadar, m-am declarat de
acord n fond, la ce naiba servesc banii?
Am dat o fug pn-n insulele Cayman, Bermude,
Bahamas i Martinica. Am notat, am mncat cele mai
trsnite chestii pe care i le pot oferi banii, am but n
fiecare zi patru sticle de ampanie, fr s mai pomenesc
de punciurile de rom, care deveniser o obinuin pentru
Bertha i-i crescuser apetitul sexual ntr-un asemenea hal,
nct abia de mai puteam face fa cererii.
Petrecusem ca-n rai, dar totul are-un sfrit.
Acum trebuia s ne ntoarcem la Paradise City, unde
aveam s ajungem chiar n seara respectiv.
Iubiel, i-ai fcut bagajele? am ntrebat-o pe Bertha.
N-ai pic de romantism n tine. Eu, care a vrea ca asta
s nu se termine niciodat i tu-mi vorbeti de bagaje.
Dar tu ce crezi, c mie-mi place c se termin? Dar
bagajele trebuie fcute, asta-i.
Bine, du-te i f-i-le tu nti.
Am cobort n cabin i mi-am aruncat ochii de jur
mprejur. Toate astea aveau s-mi lipseasc al naibii mult.
116

Cu inima cam strns, mi-am luat valiza i am aruncat-o pe


pat.
Se auzi o btaie la u, dup care ptrunse n cabin
eful echipajului.
Era nalt i slab, cu o fa ca o lam de cuit, iar ochii ct
nite nsturei, i erau la fel de animai ca pietricelele de pe
fundul mrii. n tot timpul cltoriei, tipul se achitase de
sarcinile lui ntr-un mod ireproabil, dar m cam enerva
faptul c i trgea n permanen nasul. Nu c ar fi fost
rcit, ci datorit unui tic care-l fcea s inspire rapid de
dou ori prin nrile alea nguste, la fiecare jumtate de
minut.
Deci, domnule Anderson, ne ntoarcem, nu? Lsai-m
pe mine s v fac bagajele.
Da, ne ntoarcem, din pcate. F-mi bagajele i dac
tot te-ai oferit, f-i-le i doamnei Anderson.
Pentru ochii lumii, ne mbarcasem ca so i soie, dei
eram convins c att el, ct i restul echipajului, nu-i
fceau iluzii n privina asta.
Bine, domnule. Scoase din buzunarul interior al hainei
un plic i mi-l nmn. Aici sunt trecute toate cheltuielile. Se
obinuiete c plata s fie fcut nainte de a ajunge la
rm.
Nicio problem, am rspuns. O s aranjez eu.
De asemenea, exist obiceiul de a da o prim
echipajului, de douzeci i cinci la sut. mi va face o
deosebit plcere s nmnez eu banii din partea
dumneavoastr.
Douzeci i cinci la sut?
Buzele lui subiri se ntinser ntr-un zmbet.
Bineneles, domnule, doar dac nu cumva dorii s
cretei suma
Da da
Am ieit din cabin, am trecut n salon, m-am instalat la
birou i am desfcut plicul. Totalul cheltuielilor urcase la
treizeci i ase de mii. Am tras aer adnc n piept. Mi-am
scos pixul i am nceput s socotesc pe spatele unei hrtii.
117

n final, am ajuns la concluzia c nu mai aveam dect vrea


dou mii trei sute de dolari. Asta nsemna c luna care
trecuse, cheltuisem mai bine de cincizeci de mii de dolari.
Am ieit pe punte. Bertha tocmai i turna un pahar cu
ampanie.
Ai terminat repede, se mir ea.
Nici n-am nceput. Bagajele ni le face faa aia ngust.
Se ntinse pe saltea i gemu de plcere.
Asta nseamn s trieti, Bart. Hmmm, ce bine e!
Da. Ia uit-te mai bine la asta.
i i-am ntins nota de plat. A parcurs-o rapid, dup care
mi-a napoiat-o.
Merit. S tii c nu regret un cent.
Din banii mei, evident, c doar nu dintr-ai ei.
Ppuel, practic sunt lefter, i dai seama?
Ei, ce Dumnezeu, dar ai o slujb, nu?
Da, aa e, nc mai am o slujb.
mi turn un pahar cu ampanie i btu salteaua de lng
ea.
Iubiel, nu mai lua aerul sta deprimat. Banii sunt
fcui pentru a fi cheltuii.
M-am aezat alturi de ea. M-am gndit c fusesem tare
pe geant i n acelai timp, ultimul dintre ageamii, de
putusem s accept doar cincizeci de mii, de la Diaz. Nici
mcar nu m trguisem ca lumea. Cerusem o sut de mii i
m-am lsat convins pentru jumtate. Halal s-mi fie! Mi-am
amintit cuvintele pe care mi le spusese: antajitii sunt
lacomi, dar n cazul de fa, asta-i singura i ultima plat.
De acord?" Iar dup asta, adugase: V asigur de un lucru,
domnule Anderson. Dac ncercai o nou tentativ, o s
avei parte de un sfrit neplcut. O s m ngrijesc
personal de asta. O s murii ncetul cu ncetul. Ai neles?
Mi-am zis c am fost ultimul dintre cretini. Ei, ce-a fost, a
fost. n niciun caz n-a fi riscat cu arpele sta. Precis c ar
face exact cum a-spus.
Bart! mi ntrerupse Bertha irul gndurilor. Ia spunemi o chestie, muieruca aia a lui Hamel, a fcut-o lat ru?
118

Nici c se putea mai ru.


i tipa i-a dat paralele alea, ca s-o lai n pace?
Cam aa ceva.
Ai greit adresa, Bart.
Am privit-o lung.
Ce vrei s spui cu asta?
Ai primit banii din minile lui Nancy Hamel? Da sau
nu?
Am tratat cu agentul ei. Dar ea a fcut rost de bani.
Dac a fcut-o lat ru, cum spui tu, puteai s-i ceri
mai mult, e adevrat?
Nu avea mai mult.
Ddu din cap i zmbi nciudat.
Aici ai greit tu i ai greit ru de tot. Trebuia s fi luat
legtura cu Hamel, c doar la valoreaz milioane.
Ppuel, tu nu tii cum stau lucrurile.
i aprinse o igar.
Bine, atunci, explic-mi.
Bertha, crede-m, n-are absolut niciun rost s fii
amestecat n toat trenia asta.
M fix cu o privire dur.
Explic-mi.
E mai bine s stai deoparte.
Termin cu prostiile i explic-mi o dat!
Deci i-am explicat. Pe msur ce vorbeam, simeam o
senzaie de uurare. De fapt, simisem mai de mult nevoia
de a mrturisi cuiva. Am nceput chiar cu nceputul; filajul
lui Nancy, Josh Jones, ntlnirea cu Pofferi Pete i Tommy,
apoi Coldwell i fotografia de la poliie i n sfrit cu Diaz i
ameninrile lui, pe care aveam al naibii de mult nevoie s
le mprtesc cuiva.
Bertha asculta cu atenie. Cnd i-am spus cum
descoperisem c Nancy nu era altcineva dect Lucia Pofferi
s-a ridicat de pe saltea, m-a privit lung, dar n-a deschis
gura pn n-am terminat.
Eti sigur c Nancy este Lucia, criminala? m ntreb,
aproape n oapt.
119

Nici nu ncape discuie.


i trecu degetele prin pr, nchise i apoi deschise ochii.
Isuse Cristoase, murmur.
Ei, asta-i tot. i-am explicat. Aa c acum tii totul.
Toat poanta este c, dac vreodat chestia asta o s
rsufle, atunci o s vii la prnaie, s-mi aduci pacheele.
i tu i-ai dat pontul sta lui Diaz doar pentru cincizeci
de mii de dolari?
Doar i-am spus-o, ce naiba, am izbucnit eu. i cerusem
o sut, dar cnd a nceput s-mi pun n fa puhoiul la de
bani, n-am mai rezistat.
Doamne sfinte, uiera ea printre dini, privind cerul.
Asta este, tiu i eu ce prostie am fcut. Trebuia s-l
strivesc ca pe un pduche, pe ticlosul la, numai c este al
naibii de periculos. i n afar de asta, pretindea c Nancy
nu mai avea niciun ban.
Da, numai c n-avea ce s-ti fac! exclam Bertha,
uiernd din nou. Doar tu l aveai la mn. N-avea cum s
se ating de tine. Selby avea doar plicul tu. Of, Bert, aveai
petiorul de aur n mn i l-ai lsat, s-i scape!
Mi-am ters sudoarea de pe frunte.
Aa mi propusesem i eu, numai c am fcut pe dos.
Cobor vocea i i puse mna pe braul meu.
Mai ai o momeal i un pete mult mai mare.
Am privit-o fr s neleg nimic.
Ascult, ppuel. Cred c-i dai seama c sunt oprit
de tot. Am avut cincizeci de mii de dolari pe care i-am
cheltuit. Acum iar sunt pe geant i luni o s ncep lucrul.
M-am ntrerupt i am privit-o cu atenie. Ce momeal? Ce
pete?
Scoase un oftat de exasperare.
Bart, zu aa, sunt momente n care sunt convins c
ntr-adevr trebuie s te ngrijeti. Nici nu trebuia s iei
legtura cu Nancy. Trebuia s-i nchipui c o s dea fuga la
Pofferi. nghesuind-o pe Nancy, ai avut de-a face cu Diaz.
tiu i eu toate astea, i-am spus cu iritare. Credeam c
o s dau peste o prad uoar. N-a mers i cu asta gata.
120

Nu zu? i chiar nu i-a rmas nimic?


Despre ce momeal vorbeai? i despre ce fel de
pete?
Russ Hamel. Cu el trebuia s ncepi. Chiar nu te-ai
prins? Bart, uit-te la Hamel. Privete-l bine. Un autor de
succes, care pete pe bani. A ntlnit-o pe Nancy i a
czut n limb dup ea. S-a gndit c ea ar putea fi a doua
lui ans. Bag-i bine asta n cap. A doua lui ans. S-a
prins c prima lui nevast era rea de musc. Orgoliul lui a
ncasat-o zdravn. Aa c s-a debarasat de ea. i iat-l
acum, cstorindu-se cu o tip despre care crede c este o
sfnt. Gndete-te ce figur ar face dac ar afla c este o
terorist italian dintre cele mai periculoase, cutat pentru
dou crime. Cum i imaginezi c ar reaciona?
Asta tu trebuie s-mi spui, i-am rspuns, aplecndum spre ea.
Omul sta este o celebritate. Dac presa ar afla, ar
izbucni un scandal cum nu s-a mai vzut. Un tip ca el ar
face pe dracu n patru s muamalizeze afacerea, dar mai
presus de orice, ar ncerca s-i protejeze nevasta. i-ar
putea pretexta c ce s-a ntmplat, a fost de domeniul
trecutului. Aa c ar face totul, absolut totul, pentru a o
crua de pucriile italiene.
Ar face totul, chiar dac ar afla c este mritat cu
Pofferi? Asta ar putea arunca paie pe foc, nu?
De unde tii c este mritat cu Pofferi la? Fiindc
aa pretinde poliia italian, nu?
i de ce ar zice italienii aa, dac n-ar fi adevrat?
Te ndeprtezi de ce este esenial. Important este c
Hamel ar plti pentru ca afacerea s fie muamalizat,
indiferent c ea este mritat sau nu cu Pofferi.
M-am gndit la ce mi-a spus i am nceput s m
ambalez niel. Adevrul era c un tip ca Hamel n-ar fi
acceptat n ruptul capului ca publicul s afle c a fost
pentru a doua oar un ntfle. Asta puteam paria cu ochii
nchii.
Bart, ascult, nu lsa s-i scape ocazia asta. Face pe
121

puin un milion de dolari.


Am privit-o cu gura cscat.
Un milion! Ai nnebunit de tot!
Omule, sta pete pe bani. Ce naiba nseamn un
milion pentru el? Mruni, acolo.
Stai o clip. Ar putea s m contreze. Poate s cheme
poliia i atunci, unde o s ajung?
Dar el unde o s ajung? i Nancy? Bart, ce mai turavura, l ai la mn. Treaba e coapt, ascult-m pe mine.
M-am gndit brusc ce ar nsemna s am un milion de
dolari, i m-am convins c ntr-adevr, treaba era coapt.
Prima mea grij cnd am ajuns acas, a fost s-i
telefonez lui Howard Selby. I-am spus c m-am ntors din
concediu.
Howard, s pstrezi n continuare plicul la. Am
redeschis cazul. O s-i telefonez n fiecare sptmn ca
s tii c n-am pit nimic. n regul?
Bart, am impresia c te-ai luat n bz cu nite ticloi.
Chiar crezi c e posibil s-o peti?
Nu, dar nu vreau s risc. Mulumesc, btrne, i-am
spus nainte de a nchide.
Mi-am turnat un scotch, i m-am aezat n fotoliu.
Lipsisem din Paradise City o lun ncheiat. Dac Pofferi
fusese arestat? Dac Coldwell descoperise cine era Nancy?
Ar fi fost culmea s ncerc s-l storc pe Hamel de niscaiva
bitari, dac toate astea s-ar fi ntmplat. Mi-a i rsunat n
urechi pocnetul metalic al uii celulei, nchizndu-se n
urma mea, eu rmnnd nuntru.
Mijlocul cel mai simplu i mai rapid de a m informa era
s m ntorc la arhivele lui Paradise City Herald. M-am
uitat la ceas. Era apte fr douzeci. Fanny Battley era de
serviciu. Am dat pe gt paharul, i m-am repezit spre
Maserati-ul meu.
Mam. Ce bronzat eti! exclam Fanny, cnd m vzu.
Te-ai distrat ca lumea?
Oho, i nc cum! M-am sprijinit cu minile de biroul ei,
i i-am zmbit seductor. A trecut timpul, s nu m ntrebi
122

cum. Tu cnd pleci?


Luna viitoare. M duc la ai mei, n Georgia. O s m
hinghereasc, nu alta, suspin ea.
Mie-mi spui, cunosc lecia. Ia zi, ceva nouti?
Nu cine tie ce. Nite ginrii, altceva nimic.
Nicio crim?
Eh, dou-trei tentative de jaf, da tipii au fost arestai.
i unu i-a ncercat bafta la casino. A inut dou minute.
Cam asta ar fi tot.
Am respirat uurat. Dac Pofferi ar fi fost arestat,
Fanny ar fi tiut-o cu siguran.
A mai fost un accident nasol, alaltieri noapte. Penny
Highbee.
M-am crispat brusc.
Soia avocatului?
Da. Un ofer beat a dat peste ea tocmai cnd ddea s
se urce n main. Au fost doi martori. Amndoi au declarat
c oferul mergea nebunete.
Am simit un fior urcndu-mi de-a lungul irei spinrii.
i este rnit grav, nu?
Ar fi fost bine s fie aa. A murit n drum spre spital.
Doamne sfinte! Am exclamat, cu gura uscat. L-au
arestat pe ofer?
Da de unde! Niciunul dintre martori n-a putut s spun
numrul mainii. Nici n privina culorii nu s-au pus de
acord.
Penny Highbee, cea mai bun prieten a lui Nancy
Hamel, m-am gndit eu. Oare chestia asta s aib vreo
semnificaie?
S-a scris n ziar un articol despre accidentul sta. Vrei
s-l citeti?
Nu, mulumesc. Am s-o ntind. Luni o iau de coad.
Asta ne e soarta. Eram aproape de u, cnd mi
spuse. A mai fost pescuit din ap un negrior, dar nu cred
s te intereseze aa ceva.
Mi-am simit inima tresrind.
Ce negrior?
123

Unul din putii obinuii ai cheiului. Politia crede c a


alunecat de pe chei, s-a lovit la cap i s-a necat.
tii cumva cum l cheam?
mi arunc o privire rapid, dar fidel principiului ei, numi puse nicio ntrebare. Se ridic, se ndrept spre fiier, i
ncepu sa caute.
Jimbo Osceola, spuse. Locuia n Curtea Langustei.
Cnd s-a ntmplat?
Noaptea trecut.
Mulumesc, Fan.
Am lsat-o pe Fan cam intrigat i m-am ndreptat spre
main. Aveam senzaia c moartea lui Penny Highbee i a
lui Jimbo aveau o legtur strns cu Nancy i Pofferi. M-am
instalat la volan, prad unor gnduri negre. S-ar fi putut ca
Penny s fi nceput s-o bnuiasc pe Nancy. Cele dou
femei erau prietene intime. Dac Penny i-ar fi manifestat
cea mai mic bnuial referitoare la identitatea lui Nancy,
atunci cu siguran c Pofferi n-ar fi ezitat ctui de puin.
l avertizasem pe Joey s se in departe de Diaz. Mi-am
amintit de zmbetul pe care-l avea cnd m-a asigurat c
aa va face. Numai c nu m ascultase. Jimbo se apropiase
prea mult, i fusese reperat ca i Tommy.
Am simit nevoia urgent de a-l vedea pe Joey. Am
pornit-o spre chei. Ajuns acolo, am parcat, i am grbit
pasul spre Curtea Langustei. Nelipsiii puti care bteau
mingea i-au ntrerupt jocul s m priveasc.
Hei, domle! M strig unul dintre ei, n timp ce m
ndreptam spre blocul lui Joey.
M-am oprit. Un negrior soios i cu prul cre, de vreo
zece ani alerg spre mine.
Nu-l mai cutai pe Joey, domle.
Mi-am scos batista i mi-am ters faa de transpiraie.
De ce?
Nu mai st aici. A plecat asear.
Unde s-a dus?
Putiul i lu un aer tmp.
Nu tiu, domle.
124

Am scos din buzunar un dolar.


Unde s-a dus? am repetat.
Privi dolarul cu ochii flmnzi.
Domle, v cheam Anderson?
Da, sunt Anderson.
N-a spus unde se duce, da a spus s v zic c la e tot
acolo.
Precis nu tii unde s-a dus? Sunt prieten cu Joey. Vreau
s-l vd.
Am mai scos un dolar.
Nu tiu, domle. A luat autobuzul. Avea un geamantan
cu el.
Un autobuz?
la, spre Kay West.
Bine. Ascult, dac-l vezi, s-i spui s-mi telefoneze.
I-am dat banii.
Putiul i bg banii n buzunar i-mi zmbi.
Am neles, domle.
Am luat-o spre cas, simindu-m nelinitit i al naibii de
singur. M-am gndit c nu renta deloc s stau n noaptea
asta singur cuc, aa c m-am rzgndit i am luat-o spre
Bertha.
Tocmai i desfcea bagajele.
Ia te uit, iubiel! Ce-i cu tine? Scuz-m, e un pic
dezordine.
Cu toate c Bertha era ntotdeauna ca scoas din cutie,
apartamentul ei arta mereu de parc tocmai trecuser pe
acolo hoii. La talme-balmeul obinuit, acum se adugau
valizele deschise, i hainele-mprtiate care ncotro.
Ppuel, pune ceva pe tine, am anunat-o. Mergem s
mncm n ora. Trebuie s-i spun nite chestii.
M privi scruttor, i intr apoi n dormitor. Reveni
mbrcat i machiat n mai puin de un minut, ceea ce
pentru ea era un adevrat record.
S-a ntmplat ceva?
Da, dar nimic urgent. O s mergem la Louis, i o s-i
spun acolo. Dup aia, ppuel, mi-ar trebui o partener la
125

pat.
Nicio problem!
i trecu braul pe sub al meu. De-abia cnd am ajuns la
main, mi-a czut fisa de ce era aa de docil. De obicei,
ntotdeauna discutam n contradictoriu pn s cdem de
acord la ce restaurant s mergem. I-am zmbit, i am
ajutat-o s urce n main, ca pe o doamn. Era clar, m i
vedea clare pe un milion de dolari.
Dup ce ne-am instalat n restaurantul la intim, pe
jumtate gol, am comandat crabi i friptur cu stridii, i
apoi i-am spus noutile.
Cu mna ncletat pe un pahar cu cocteil de ampanie,
Bertha m asculta impasibil.
Ar putea s fie vorba de o coinciden, spuse, dup ce
am terminat.
Coinciden, pe dracu! Highbee, alaltieri noapte, i
Jimbo, noaptea trecut. i-am spus eu, ppuel, indivizii
tia sunt nite ucigai.
i ce dac, ie nu-i pot face nimic.
Asta sper i eu.
n regul, deci, cu ct o s-l vezi mai repede pe Hamel
cu att mai iute ne putem face valizele i s-o ntindem.
Este imposibil s-l vd pe Hamel imediat.
De ce?
Doar i-am spus c soia avocatului su, i cea mai
bun prieten a lui Nancy a murit, i-am explicat eu
rbdtor. Nu este momentul s dau ochii cu el. Chiar i aa,
fr complicaiile astea, o s fie destul de greu s-l
ntlnesc.
Bertha ncepu s ciuguleasc dintr-un crab.
De ce o s fie greu s-l ntlneti? ntreb ea, n cele
din urm.
Pi, doar n-o s trec pe la el aa, netam-nesam, adic,
uite, domnule Hamel, eram n trecere pe aici, i m-am
gndit s-i fac o vizit.
I-am spus despre sistemul de paz din Paradise Largo.
Doamne sfinte, ce nseamn s fii bogat! Suspin
126

Bertha.
Aa este. Deci trebuie s ateptm ca lucrurile s se
mai liniteasc, dup care o s ncerc s iau legtura cu
Hamel prin telefon.
Bertha continu s mnnce, dar o vedeam dup cum
sttea ncruntat, c se gndea intens.
Du-te la nmormntare, spuse ea punndu-i furculia
jos, dup ce mai nti se asigurase c lichidase toat
mncarea.
De ce s asist eu la nmormntarea lui Penny Highbee?
Agenia ta n-a avut de-a face cu Highbee?
Ba da, dup cte mi-amintesc eu, chiar de vreo zece
ori, sau mai mult.
Pi atunci, de-asta s te duci. Doar aa se obinuiete
la casele mari, nu?
i ce te face s crezi c Hamel o s fie acolo?
Bart, ce naiba, dac n-o s fie, n-o s fie i gata! Dar
dac o s fie, o s-i zici c trebuie s-l vezi de urgen, i o
s v fixai o ntlnire. n orice caz, merit s ncerci, nu?
Ideea nu-mi surdea ctui de puin, dar aveam mai
multe anse aa, dect prin telefon.
Nu tiu nici cnd, nici unde are loc nmormntarea.
Of, gemu Bertha. Mare scofal! Doar eti detectiv, nu?
Glenda Kerry i ridic ochii de pe corespondena
mprtiat pe biroul su, i-mi arunc o privire, rece i
impersonal.
Te pup, frumuseeo, i-am spus. Ard de nerbdare s
m apuc de lucru. Ai ceva pentru mine?
Eti nsrcinat s-l pzeti pe Solly Herschenhiemer,
ncepnd de astzi la prnz.
Am privit-o, nmrmurit.
Glumeti, cumva?
Pe tine te-a vrut. Nu pot s-mi imaginez pentru care
motiv. Am ncercat s-l plasez cu Chick, dar a inut mori
s fii tu.
127

Mi se pare firesc! Bineneles c m vrea pe mine.


Doar sunt prezentabil i bine crescut. Bine, o s fiu acolo la
prnz.
Paza lui Solly Herschenhiemer era un caz pe care agenia
l avea n fiecare an. Era munca cea mai linitit de care
putea s aib parte vreun agent de-al ageniei. Niciodat nam putut afla ct era n stare Solly s plteasc, dar eram
sigur c pltea din plin. Asta nu m deranja ctui de puin;
aveam s joc biliard i s mnnc s m sparg.
Solly Herschenhiemer, un excentric putred de bogat,
avea o idee fix; credea n permanen c este n pericol de
a fi asasinat. Nimeni, nici chiar eful poliiei, Terrell, nu
reuise s-l conving de contrariu. Refuzase s dea numele
dumanilor si, aa nct prerea general era c Solly nu
este altceva dect un nebun inofensiv. Tria retras, i avea
n permanen doi bodyguarzi. Cnd unul dintre ei intra n
concediu, fcea apel la agenie pentru a i se furniza un
nlocuitor. Anul trecut czuse norocul peste mine, i acum,
tot eu eram alesul.
Munca era de fapt o adevrat vacan. N-aveam altceva
de fcut dect s m plimb printr-un parc uria, seara s
m uit la televizor i s m nfrupt din nite enorme opere
gastronomice,
servite
de
Jarvis,
majordomul
lui
Herschenhiemer. n toat afacerea asta era un singur
inconvenient; btrnul nu vedea cu ochi buni alcoolul, dar
paznicii i fceau provizii personale, evitnd astfel orice
discuie.
Dup dou sptmni, ct dura concediul bodyguardului
de baz, nlocuitorul se vedea rspltit cu dou sute de
dolari, sum visat de orice detectiv din agenie, pentru o
asemenea munc. Aa c, s mpuc pleaca asta de dou
ori la rnd, era o adevrat man cereasc.
tiai, c domnul Herschenhiemer s-a mutat? m
ntreb Glenda.
Nu, nu tiam. Unde?
n Paradise Largo. Acum vreo trei luni. Acolo trebuie s
te prezini.
128

Imediat m-am ntrebat dac noua reedin era aproape


sau nu de cea a lui Hamel. i brusc, mi-am dat seama c
aveam ocazia s m ntlnesc cu Hamel, fr s trezesc
suspiciuni. Se prea c trsesem un loz norocos.
n regul, frumuseeo. Am ntins-o.
Aflasem de la Fanny Battley c ceremonia funerar a lui
Penny Highbee avea loc la zece jumtate. Aa c aveam
timp s m duc acolo, i pe urm s-mi iau la prnz postul
n primire.
Cum am ajuns la cimitir, mi-am dat seama c ideea
Berthei de a lua legtura cu Hamel acolo, era irealizabil.
Erau prezente cteva sute de persoane. Mi-am luai un aer
distrus, i am nceput totui s-l caut din priviri pe Hamel.
L-am depistat abia la sfritul slujbei. Era mpreun cu
Nancy, mbrcat toat n negru. O inea, de mijloc vrnd
s o sprijine.
Mi-am fcut loc cu greutate prin mulime, i m-am
apropiat destul de mult de ei. Ceea ce am vzut, efectiv ma impresionat. Nancy avea nfiarea unui spectru: palid,
cu ochii roii, cu buzele tremurnde, i lacrimi iroaie pe
obraji.
Nu era momentul s-i cer lui Hamel o ntlnire. n timp ce
m ndeprtam, am vzut-o pe Nancy cum a leinat. Hamel
a luat-o n brae, i a adus-o aa pn la o main parcat
pe alee.
Mulimea fremta uor. Am privit maina ndeprtnduse.
Domnule Anderson
M-am ntors i m-am pomenit n faa mea cu Mel Palmer.
Ce nenorocire, domnule Anderson, fcu el, la fel de
distrus ca cineva care tocmai a gsit o sut de dolari. Att
de puin i este dat omului s triasc Tare trist.
Aa este.
M temeam ca nmormntarea asta s nu-l fi
impresionat pe domnul Hamel, dar din fericire, a terminat
romanul, spuse Palmer, radiind de mulumire. O s fie un
succes cum nu s-a mai vzut. Cel mai bun pe care l-a scris.
129

Pentru moment, mi se pare c are ceva probleme cu


doamna Hamel. Pare complet distrus.
Da da fcu el, evident dezinteresat de soarta lui
Nancy. Dar timpul o s aranjeze lucrurile.
Zrind o cunotin prin mulime, mi fcu un semn din
cap i se ndeprt rapid.
Am ajuns la main gnditor. Eram intrigat. Aveam
certitudinea c Nancy era Lucia Pofferi, o criminal teribil.
i totui, durerea pe care o afia nu era o masc. Explicaia
comportamentului sta paradoxal putea s fie c Pofferi nui spusese c are de gnd s-i omoare prietena, dar o dat
crima produs, Nancy a ghicit adevrul; Chestia asta putea
s aib interesantul deznodmnt ca Nancy s se ntoarc
mpotriva lui Pofferi.
n timp ce m apropiam de main, l-am vzut pe Tom
Lepski, inspectorul, aezat pe scaunul din fa, cu plria
tras pe ochi, i cu o igar n colul buzelor.
Mi-am luat un aer indiferent, aa, pentru orice
eventualitate.
Salut, Tom!
i ddu plria pe ceaf, i ridic ncet capul.
Ar trebui s-i ncui maina. Ce-i veni? Acum asiti la
nmormntri?
Ca s mai ctig ceva timp, am nconjurat maina, i mam instalat apoi la volan.
Highbee este unul din clienii notri. Colonelul a inut
ca cineva de la noi s fie prezent. Da tu ce nvrti pe aici?
mi bag i eu nasul.
Se ncrunt.
ntre noi fie vorba, afacerea asta pute. Chestia c
oferul la era beat, e cusut cu a alb. E ceva putred
aici.
Adic?
Nu tiu, da eu miros c s-ar putea s fie vorba de o
crim. Avem un nou martor, Ernie Tresher. Locuiete n
blocul n care doamna Highbee fusese n vizit. Se
ntrerupse, i m privi cu severitate. Bart, chestia asta este
130

strict confidenial, aa c mucles! Tipul se jur pe toi


sfinii c nici vorb s fie un accident. Sttea la fereastr i
a vzut maina care a provocat accidentul, staionnd mai
ncolo. S-a i ntrebat ce-o fi cu ea. n clipa n care doamna
Highbee a ieit din bloc, maina a demarat, a nit ca un
bolid asupra ei, i a fcut-o praf. N-avea nicio ans s-i
scape.
M-am forat s fiu ct puteam de calm.
Da cine s fi vrut s-o omoare? am ntrebat.
Aici e tot pilul. O s aflm noi, fiindc mrturia lui
Tresher este dinamit. Primii martori se contraziceau unulpe altul, dar Tresher ne-a dat semnalmentele mainii i
numrul. Am verificat deja. Maina i-a fost furat lui Harry
Dellish, ziarist, din garajul stuia, n noaptea aa-zisului
accident. Maina a fost gsit, cu bara din fa nfundat pe
partea dreapt. Tresher mai afirm ceva interesant, o
conducea un negru.
Josh Jones, m-am gndit instantaneu, dar mi-am pstrat o
figur de marmur.
Aa c?
Aa c nimic, pn acum, rspunse Lepski, ngreoat.
Poate o s mai apar ceva. Mcar de-am ti de ce cineva a
avut interesul s lichideze o femeie aa de cumsecade ca
Penny Highbee.
Am simit muctura ngheat a remucrilor. A fi putut
s-i spun. A fi putut s-i spun i cine era criminalul. Dar
tiam c dac-mi ddeam drumul la gur, atunci intram
ntr-o belea ct roata carului de mare.
Poate cineva a avut de gnd s se rzbune pe
Highbee, am sugerat eu. Fiind avocat, nu se poate s nu
aib dumani.
Ne-am gndit i noi la aa ceva, dar Highbee n-a avut
probleme cu negri. n sfrit, cercetrile continu. i arunc
igara cu un bobrnac. Ia zi, te-ai distrat ca lumea?
Mai ntrebi? Pipia mea cunoate un barosan care i-a
mprumutat iahtul. i dai seama? i asta numai fiindc a
dat i ea niel din fund, acolo.
131

A zmbit cam constipat.


Te cam pricepi cu ce gagici s te combini, i continu
cu un aer nciudat: Ai aflat c a mai fost lichidat un
negrior?
M-am prefcut consternat.
Nu mai sunt la curent cu noutile. Cum adic, nc un
puti?
Da, fratele lui Tommy Osceola, Jimbo. Ii aminteti?
Tommy la, care a fost mpucat o dat cu Pete.
Ce s-a ntmplat de fapt?
Cineva l-a lovit, i dup aia l-a aruncat n ap. Nimeni
n-a vzut nimic. M-a privit cu un aer gnditor. Bart, pe-aici
se ntmpl o grmad de chestii ciudate. Din ziua n care
Coldwell a fcut zarv cu obolanul la de Pofferi, au avut
loc trei crime i o moarte suspect. M tot ntreb dac nu
cumva Pofferi este amestecat n toat trenia asta, i
dac este aa, atunci de ce naiba un ticlos de terorist
italian s omoare un beiv btrn, doi puti i pe Penny
Highbee.
Aa-i, asta-i o adevrat ghicitoare. M-am uitat la ceas.
Tom, trebuie s m car. Nu tii? M-am lipit din nou de
hoaca aia de Herschenhiemer. Te las pe undeva?
Nu, sunt i eu cu maina. Iei din Maserati-ul meu, i
nchise portiera. Herschenhiemer zici? Fosila aia tot are
nevoie de bodyguarzi?
Bineneles c da. E czut n frez.
Bine. Salut, Bart! i dac-i vine vreo idee despre
afacerea asta d-mi o srm. Avem neaprat nevoie de
ajutor.
i o porni spre maina sa.
Mi-am ters faa de sudoare. Totul mi-era clar. Dac i-a
fi spus lui Coldwell care era ascunztoarea lui Pofferi, patru
persoane ar fi rmas n via, dar inndu-mi gura,
ctigasem cincizeci de mii de dolari. Gndul sta m-a fcut
s m cuprind remucrile, dar apoi mi-am spus c dacmi ineam n continuare pliscul nchis, aveam ansa s
nha un milion.
132

Am pornit motorul i m-am ndeprtat de mirosul


coroanelor mortuare, ndreptndu-m spre Paradise Largo.
Mike OFlagherty m ntmpin din ghereta lui.
Nu-i mai place treaba pe la agenie? fcu el,
zmbindu-mi. Mi s-a telefonat c o s soseasc un detectiv
de la Parnell. Mam, doamne! Te-ai nvrtit la fix!
Recunosc c am o baft porceasc. Pe unde-i are
fosila hogeacul?
Drept n faa lui Hamel. Se aplec spre mine. Nasol
pentru soia lui Hamel. Cea mai bun prieten a ei a murit
ntr-un accident de main. Abia au venit de la
nmormntare; era la pmnt, nu alta. L-au chemat pe
doctorul Hirsh. A sosit de cinci minute. Mie-mi place tipa. E
pe bune, zu aa.
Ai dreptate, i-am rspuns, gndindu-m cum ar
reacionat dac i-a fi spus cine era Nancy n realitate.
Mike, trebuie s m car. Nu vreau s ntrzii.
n regul.
A ridicat bariera, am trecut pe sub ea, i mi-am continuat
drumul spre reedina lui Hamel. Chiar n faa reedinei lui,
se afla un alt portal, la fel de nalt. Am apsat un buton
rou, mi-am scos legitimaia pe care am artat-o altei
camere de luat vederi, i porile se deschiser n faa mea.
Carl Smith, unul dintre paznicii pe care-i cunoscusem
data trecut, mi strnse mna.
mi pare bine c te vd, mi spuse el, zmbindu-mi.
Carl era un blond zdravn i nc tnr. Chiar m gndeam
ce bine ar fi s te trimit pe tine.
Ce mai face nzdrvanul de Mo Crciun?
Cum l tii. i vede de ale lui. Ai mncat?
Am pariat c i anul sta o s m ghiftuiesc aici de-o
s plesnesc.
Atunci ai ctigat. Masa o s fie servit n zece minute.
Jarvis mai e pe aici?
Sigur c da, i este n anul gloriei.
Am lsat maina la umbr i ne-am ndreptat spre o
cldire ca o vil. n deprtare, se zrea, locuina lui
133

Herschenhiemer, o aduntur de vreo aipe dormitoare pe


puin.
Aici stm noi, mi-a spus Carl artnd spre vil. Nu-i
nicio problem. Nu trebuie dect s ne plimbm pe afar i
s ne distrm. Nimeni nu intr n Paradise Largo fr s fie
verificat. Moul nu s-a prins de chestia asta, aa c avem
baft. Ar trebui, s fim lovii cu leuca n cap s-i spunem c
nu-i niciun pericol, adug el, rznd. O s facem cu
schimbul, de la prnz la miezul nopii. Ce zici?
E-n regul.
Am intrat n vil. Parterul era format dintr-o sufragerie
vast, n care se aflau cteva fotolii, un birou i un
televizor. La etaj erau dou dormitoare i o baie.
De-aici lipsete doar un bar, am remarcat eu, privind
de jur mprejur.
Carl mi fcu cu ochiul. Se duse la birou i fcu s apar o
sticl.
Nu fi pesimist, spuse el. Bei o nghiitur?
n timp ce turna n pahare, m-am apropiat de fereastr i
mi-am aruncat ochii spre portalul nchis. Drept n fa se
zrea acoperiul casei lui Hamel. Un arbore ct toate zilele
i lbra crengile chiar lng intrarea pe domeniul lui
Herschenhiemer. M-am gndit imediat c dac m-a cra
n el, a avea posibilitatea s am o privelite ideal asupra
grdinii i casei scriitorului.
Mi-am spus c aruncasem zarurile binior de tot.

134

135

VII
Cum am terminat s ne ghiftuim, Carl mi-a spus c o
ntinde s trag pe dreapta. Iar eu m-am aezat de paz
sub arbori, de unde puteam avea sub ochi att casa, ct i
portalul de la intrare. Mi-am gsit un locor confortabil i
am nceput s chibzuiesc. Hamel nu-mi ieea din mini.
Aflnd de la Palmer c terminase cartea, nsemna c avea
s ncaseze vreo cinpe milioane, acolo. Aa c de avut
bani, avea. M-am ntrebat cnd ar fi fost cel mai bine s
acionez. Nancy leinase, deci nu prea era indicat s cad pe
capul omului tocmai acum. Cel mai bine era s mai atept
nielu. De fapt, eram contient c n adncul sufletului,
doream s amn clipa asta ct mai mult cu putin. i asta
nu pentru c Hamel trebuia n prezent s aib grij de
nevast-sa, ci pur i simplu pentru faptul c mi-era treal
s-l antajez. Pe bune, nu merita una ca asta. Era un tip de
treab. i n fond, eu dac a fost n locul lui, l-a fi trimis
pe la care m antaja la dracu, sau a fi chemat poliia,
una-dou. Aveam sumbrul presentiment c Hamel n-ar fi
cedat antajului.
M-am gndit la Bertha, i cum mi-a aprut chipul ei n
mine, m-am strmbat. Am regretat din suflet n minte, c iam povestit toat trenia. Adulmecase milionul, acum
intrase n priz. Avea s m mboldeasc ntruna, pn
acionam n cele din urm.
Cu prere de ru, am abandonat pentru moment visul n
care m vedeam proprietarul unui milion de dolari. Dar miam jurat, c dac totui puneam mna pe ei, n-aveam s-i
mai arunc pe apa smbetei cu atta uurin. i investeam
n nite aciuni, ca s am i eu ceva pus deoparte pentru
pensie i n-aveam dect s ciugulesc dobnda. Dei mi-am
jurat n gnd c aa voi face, tiam c pn la urm,
milionul la s-ar fi topit ca i paralele de la Diaz. Ce mai,
sta mi-era destinul, ca banii s mi se scurg printre
degete.
136

Gndurile ncepuser s m cam deprime, aa c m-am


hotrt s fac un tur prin grdin. Peluzele cu iarb,
arbutii, florile, totul era ntreinut la perfecie.
Un grdinar chinez i agita clia deasupra unui strat
des de begonii. mi arunc o privire rapid, dar total
indiferent, dup care brbua lui i vzu mai departe de
treab.
Uriaa piscin prea deosebit de atrgtoare, dar n
acelai timp prsit. Nu cred ca Herschenhiemer s se fi
blcit vreodat n ea. Probabil c se temea ca nu cumva
cineva s neasc din tufiuri i s-l nece.
Dinspre cellalt capt al aleii, venea n ntmpinarea mea
Jarvis, majordomul. Jarvis prea cobort direct din paginile
romanului Pe aripile vntului. Era btrnul negru, cel mai
maiestuos negru btrn din ci vzusem: nalt, slab, cu
prul alb i cre, ochi negri i sprncene groase i albe.
Prezena lui precis ar fi ncntat-o pe Scarlett OHara.
Ajunsesem s-l cunosc destul de bine data trecut, i
descoperisem c era mort s i se povesteasc istorii cu
crime. i povestisem ore ntregi tot felul de trsni ce-mi
trecuser prin minte, al cror erou principal eram evident,
eu. n schimb, m ospta ca pe un pui de rege, i destul de
des mai m atingea i cu cte-o cutie de trabuce, terpelit
de la stpn-su.
Cnd m-a vzut, faa i s-a luminat de un zmbet radios.
Domnule Anderson, ce plcere, spuse strngndu-mi
mna. Pe dumneavoastr v-am cerut n mod special, dar
domnioara Kerry nu era sigur c o s v ntoarcei din
concediu. mi pare tare bine. V-ai distrat cum ai dorit?
n timp ce ne ntorceam spre vil, i-am povestit despre
iaht i despre Bertha. tia de ea de data trecut. i
spusesem c lucreaz la C.I.A. i de fiecare dat cnd
pomeneam despre ea, csca ochii mari. Iar cnd eram n
criz de inspiraie, inventam cte o istorie cu Bertha, de
ngheau apele.
Ne-am instalat la umbr n faa vilei, i a nceput s m
chestioneze despre ce mai fcusem. Terminasem cu cteva
137

luni n urm o carte de Hadley Chase, aa c i-am


prezentat-o n rezumat, cu mine n rolul principal. Peste
vreo jumtate de or, s-a ridicat cu un vdit regret.
Domnule Anderson, zu aa, ducei o via
extraordinar, mi pare ru, dar trebuie s plec s am grij
de ceaiul domnului Herschenhiemer. L-am invitat la cin pe
domnul Washington Smith, majordomul domnului Hamel.
Dac dorii, venii i dumneavoastr, la apte.
S tii c Smith e un tip de treaba. Cnd avem timp
liber, stm la taclale o grmad.
O s vin i eu, i-am spus. Cu plcere.
O s servesc cina la vil. Aa o s v vin mai uor s
stai la pnd, adug el, cu un rs profund de bas.
Jarvis dispru n cas, iar eu m-am ndreptat spre copacul
la gros, din apropierea portalului de la intrare. Ali copaci
m ascundeau privirilor, aa c era imposibil s fiu observat
dinspre cas. M-am crat pn am putut privi peste
gardul ce nconjura proprietatea lui Hamel.
Ferrari-ul lui Nancy era parcat lng Ford, n faa casei.
Dinuntru nu rzbtea niciun semn de via. Am stat n
postul sta de observaie aproape dou ore, dar n-a aprut
nimeni. Casa prea pustie.
La apte, Jarvis sosi la vil cu majordomul lui Hamel.
Domnule Smith, vi-l prezint pe domnul Bart Anderson,
care asigur securitatea domeniului n lipsa domnului
Jordon, spuse Jarvis.
Smith zmbi i-mi strnse mna.
Noi ne-am mai ntlnit deja, domnule Anderson.
Aa este. mi pare bine c v revd.
Un negru tinerel intr mpingnd o msu pe rotile i
ncepu s aeze masa. n timpul sta, Jarvis turn n pahare
nite vermut Martini.
Hei, am exclamat eu vesel, credeam c patronului nu-i
prea place buturica!
Jarvis surse.
Domnule Anderson, nu tii vorba aia, c trebuie s te
fereti de ochii stpnului i de
138

Copita calului, complet Smith, punnd mna pe


pahar.
Cotletele de porc cu ketch-up erau delicioase. n cursul
mesei am nceput s-l trag de limb pe Smith.
Am deplns dispariia doamnei Highbee. I-am spus c
fusesem la nmormntare, i c acolo am vzut-o pe
doamna Hamel cum a leinat. M-am interesat de starea ei.
Smith continu s molfie cteva clipe, dup care cltin
din cap.
i revine. Doamna Highbee era cea mai bun prieten
a ei. A fost o grea lovitur, dar i revine.
i domnul Hamel? am ntrebat, ct se poate de
detaat. Din cte l-am cunoscut eu, mi s-a prut o
adevrat personalitate. Mi-a spus c o s m bage n
cartea lui.
Smith suspin.
Domnul Hamel m cam ngrijoreaz. De cnd s-a
cstorit, niciodat n-a fost fericit. Sunt de cincisprezece
ani n serviciul dnsului. A greit enorm cstorindu-se cu
doamna Gloria de fapt, n-a fost o doamn. Divorul l-a
amrt ru de tot. Am crezut c atunci cnd s-a recstorit,
totul va intra n normal. N-am cunoscut o doamn mai
fermectoare ca doamna Nancy. Se ntoarse spre mine. Am
sperat din tot sufletul ca a ceast nou cstorie s fie o
reuit, dar domnul Hamel nu este fericit, i pace. Nu
neleg de ce.
Puteam eu s-i explic de ce. Mi-am amintit de ce-mi
spusese Gloria: Nu-i aa c nclini s crezi c un tip care e
n stare s descrie tot soiul de mecherii de-astea, trebuie
s fie al naibii de bun la pat? Aa m-am pclit i eu. E la fel
de util pentru o femeie ca un tirbuon bont.
Ei, oricum, a ctigat o grmad de bani cu crile lui.
Nu prea poi avea totul, am remarcat eu.
Asta cam aa este, recunoscu Smith. Mine se duce la
Hollywood s discute despre ecranizarea ultimei cri.
Filmul i va aduce iar un ctig frumos. Dar domnul Hamel
este foarte generos. De fiecare dat cnd i s-a ecranizat
139

vreun roman, ne-a fcut mie i nevestei mele, care se


ocup cu buctria, cte un cadou.
i celorlali membri ai personalului? am tatonat eu
terenul.
Pi, doar eu i nevast-mea suntem, sta-i tot
personalul. Dei domnul Hamel este foarte bogat, i place
s triasc destul de simplu. Primete destul de rar
musafiri, i atunci angajeaz personal suplimentar de la o
agenie oarecare, iar mncrurile le comand de la
restaurant. Casa este uor de ntreinut, aa c eu i cu
nevast-mea putem face singuri fa. ntotdeauna seara
mnnc lucruri reci, aa se face c am putut accepta
invitaia domnului Jarvis.
Smith suspin.
Doamna Hamel l nsoete precis la Hollywood, ca s
mai uite de necaz, nu?
Ddu din cap, n semn c nu.
Nu, doamna Hamel rmne acas. Domnul Hamel n-o
s lipseasc dect dou sau trei zile. Nu cred c dumneaei
ine neaprat s se amestece printre cei de la Hollywood.
Lumea de acolo e foarte ciudat, adug el, ncruntndu-i
sprncenele.
Domnule Anderson, trebuie neaprat s ne vorbii
despre cei doi puti negri care au fost omori, interveni
Jarvis, care ascultase fr pic de interes conversaia mea cu
Smith. Sunt sigur c avei o prere personal despre ce s-a
ntmplat.
S fiu sincer, nu prea, am minit eu cu neruinare. Nici
mcar poliia nu nelege nimic. mi i imaginam ce figuri ar
fi fcut dac le-a fi spus adevrul. Dar mai bine s v
povestesc o afacere a naibii de curioas, care ne-a dat mult
de furc anul trecut.
i am nceput s nsilez nite baliverne de adormit
copiii, de mi-au sorbit cuvintele, i mai multe nu. n cele din
urm Smith i-a amintit cu regret c trebuie s plece, nu de
alta, dar se ngrijora nevast-sa.
Jarvis i-a adus i el aminte c venise vremea s-l bage n
140

pat pe moulic-cel-icnit. Aa c am rmas singur, cu


gndurile mele.
Ceva-ceva, tot aflasem de la Smith. mi confirmase ceea
ce-mi dezvluise Gloria: Hamel era impotent. i c avea s
lipseasc dou-trei zile, ceea ce nsemna c Nancy
rmnea singur. Absena asta a lui Hamel mi ddea un
rgaz, iar Bertha n-avea motiv s m cicleasc.
Aa c nu-mi pierdusem dup-amiaza fr rost. M-am
destins, iar eu cnd m destind, m gndesc numai la bani.
Tocmai m gndeam cum s-ar putea cheltui un milion, cnd
sosi Carl s m nlocuiasc.
Ai avut treab pn peste cap, nu-i aa? m ntreb el,
rznd.
Mai ntrebi? Doar tii i tu c nu-i deloc uor s faci
fa ospeelor lui Jarvis.
Abia m-am bgat n pat, cnd telefonul se porni s sune.
Am ezitat cteva clipe nainte de a rspunde, dar pn la
urm am ridicat receptorul.
Bart! strig Bertha cu o voce care-mi lovi timpanul ca
un baros.
Da, ppuel, am reuit s articulez.
Ia zi, cum merge treaba?
Cum merge care treab? m-am prefcut eu c nu
neleg, dei tiam foarte bine unde btea.
Scoase un sunet ca uieratul unei locomotive.
Ce naiba faci? L-ai vzut?
Linitete-te e plecat la Hollywood. Ppuel, sunt
stpn pe situaie.
i cnd se ntoarce?
Nu te mai viscoli att! Peste trei sau patru zile. Zu, nare niciun rost s te agii, crede-m. Afacerea e n minile
mele nu uita.
Sper din tot sufletul. Am vndut casa i mobila, Bart,
treci la aciune. Cum se ntoarce, i-ai i pus mna-n ceaf.
i-ai vndut? Ce tot naiba spui?
Da ce, credeai c o s mai locuiesc n coteul la,
cnd avem un milion n buzunar? protest, ea. Mi s-a fcut
141

o ofert bun, aa c am vndut. Acum mingea este n


terenul tu.
Mi-am oprit la timp un geamt.
Bine, bine. Trei sau patru zile. M ocup eu de toate.
S tii c ai tot interesul, mi-o arunc, nainte de a
nchide.
Am ajuns la Paradise Largo, puin nainte de miezul
nopii, pentru a-mi lua schimbul n primire. M-am oprit
cteva minute pentru a tifsui cu Mike OFlagherty, care-i
terminase serviciul.
Am vorbit de una i alta, dup care am adus vorba de
Hamel.
Vreo veste despre doamna Hamel? l-am ntrebat,
oferindu-i o igar.
i astzi a venit doctorul. Domnul Hamel a plecat cu
noaptea-n cap la Hollwyood. Ceva cu un nou film.
Asta voiam s tiu. Deci Hamel era n drum spre
Hollywood.
Carl m atepta s-l nlocuiesc. Jarvis mi lsase un
morman de sandviciuri, asta pentru cazul n care a fi murit
de foame n timpul nopii.
n sertarul meu e o sticl de scotch, m anun Carl.
Poi s te serveti ct vrei.
Dup ce a plecat, am mncat sandviciurile, am but dou
pahare, dup care m-am ndreptat spre copacul meu. M-am
crat n el, i am nceput s supraveghez casa lui Hamel,
cufundat n ntuneric. Dup o or, constatnd c nimic nu
mica, m-am ntors n vil, m-am ntins pe canapeaua din
sufragerie i m-am culcat. Pe la cinci dimineaa, m-am
sculat cu mare chin, m-am brbierit, am fcut un du, i am
dat o tur prin grdin, ca s dau i eu iluzia c a fi un
paznic activ. Pe la opt, Jarvis i fcu apariia cu cafea,
crncior prjit, ou fierte i suc de fructe.
n timp ce mncam, mi-a spus c are de gnd s-l invite
din nou, pe Washington Smith la mas. I-am rspuns c
142

eram ncntat.
La prnz, Carl m nlocui. Am notat prin piscin, dup
care m-am ntors acas i am dormit pn pe la vreo ase
dup-amiaza. Nu ineam ctui de puin s dau ochii cu
Bertha, aa c am but un phrel ntr-un bar. n clipa n
care m urcam n main, am zrit-o pe Gloria Cort.
Hei, Gloria!
Se opri, m privi, apoi zmbi i se apropie de maina
mea.
Bun!
Se sprijini de main. Sub estura subire a rochiei, snii
i tresreau ntr-un mod interesant.
M duc s nfulec ceva, i-am zis. Nu vrei s vii i tu? Nu
pot s sufr s mnnc singur.
Ocoli maina, i deschise portiera.
i unde mergem?
i place petele? am ocolit eu rspunsul.
Mai curnd prefer carnea. E un restaurant, pe aici prin
apropiere Boul pe picioare. l tii?
Mam, Doamne, s-o fi auzit Bertha. Preurile la
restaurantul sta ar fi ngrozit pn i pe un emir din
Kuweit.
Nu, nu acolo, i-am spus pe un ton ferm. tiu o bomb
unde se poate mnca o friptur care st b pe farfurie i
scoate nite urlete, de zici c-i porc njunghiat, nu alta.
Izbucni n rs.
Bine, hai i acolo. Intr n main, n timp ce mna i
ajunse pn pe pulpa mea.
I-am dat-o ncetior la o parte.
Nu chiar acum, iubito mai trziu, da?
Am ajuns la restaurantul ce se afla n apropiere de
Paradise Avenue. Era la lume cu duiumul, iar o orchestr
zgomotoas ne sprgea urechile cu o muzic extrem de
ritmat.
Am luat loc la o mas, pe care cu chiu cu vai am gsit-o
liber, am comandat fripturile i mi-am lipit ochii de snii
Gloriei, ndreptai ator asupra mea.
143

Pe unde mi-ai umblat, frumuelule? m ntreb ea. Nu


te-am mai vzut din seara n care ai venit la Alameda.
M-am vnturat i eu, pe ici, pe colo. Da tu, cum de
eti liber, parc apreai pe scen la Alameda, nu?
Doar smbta. i tu, ce nvrti de fapt?
Eu? Adulmec paralele, i uneori mi se mai ntmpl s
le mai i umflu. Ce-a mai fcut Diaz ntre timp?
mi arunc o privire lung.
Cum ziceai c te cheam?
Bart Anderson.
Cltin din cap.
Bart, nu te apropia de Diaz.
Mi s-a mai spus deja asta.
Da acum eu i-o spun. Nu te apropia de el.
Sosi friptura i am nceput s mncm.
Dac este aa de veninos cum zice toat lumea, de ce
naiba o gagic aa de fain ca tine i pierde vremea cu el?
Cine a spus c sunt fain? Dar ai dreptate. Ori de cte
ori m ncurc cu cte un brbat, m ntreb mai devreme
sau mai trziu, ce-o s se ntmple, dar niciodat nu
reuesc s aflu rspunsul. Problema mea este c m ia apa
iute de tot. Aa s-a ntmplat cu cretinul de Hamel i tot aa
s-a ntmplat i cu ticlosul de Diaz. Doamne sfinte, dac a
ncepe s-i povestesc ci brbai au existat n viaa mea,
nu mi-ar ajunge o noapte ntreag!
Tmpit treab, i-am dat eu dreptate. Ia spune, merge
friptura?
E fain, cum zici tu, mi rspunse, i se apuc din nou
de mncat.
Am lsat-o s-i tihneasc mncarea. Dup ce a terminat,
i-am comandat o ngheat de cirei cu banane, i pentru
mine o cafea.
Nemairmnndu-i nimic de devorat, a oftat, i-a dat
scaunul napoi i s-a ridicat.
Hai s mergem, mi spuse. Ai dreptul la o edin de
picioare n aer, de care o s-i aduci aminte i la btrnee.
O s fie o experien pe care o s i-o notezi n carneelul
144

tu.
S tii c n-am un carneel n care s-mi notez chestii
de-astea, i-am rspuns, n timp ce plteam consumaia.
Dac n-ai avut pn acum, o s-i faci unul de-acum
nainte, ascult-m pe mine.
M-a luat de bra i m-a trt afar.
M-a trezit telefonul. Am cscat ochii i m-am chiort la
ceas. Era zece i un sfert. Soneria telefonului mi toca n
continuare creierii mrunt de tot. Am auzit un geamt, apoi
o njurtur, dup care am vzut-o pe Gloria ridicndu-se n
fund, alturi de mine. Era complet goal.
Las-l s sune, am rspuns eu. N-am chef s rspund.
tiam c era Bertha. Riscasem s-o aduc pe Gloria la
mine, dar n-am regretat ctui de puin. Avea o coal n
ea, de m dduse gata. i vreau s spun c am cunoscut
ceva femei la viaa mea, dar Gloria avea parc ceva n plus
fa de celelalte. La pat, era inegalabil.
ncercasem s-o potolesc pe Bertha, spunndu-i c o s
rezolv treaba n cteva zile. Dar probabil c milionul ia de
dolari o ardea ca o lamp de benzin.
n cele din urm, telefonul tcu.
Bun, mi spuse Gloria zmbrea, i cu o prospeime
care m deprim. Mam, miculi, ce mai noapte.
Fiind complet demolat, m-am forat s-o aprob dnd din
cap.
M duc s fac nite cafea, se oferi ea.
Se scul din pat, i se ndrept spre buctrie. Nu se mai
obosi s-i pun ceva pe ea. n privirea cu care o urmream
se putea citi nota maxim ce i-o ddusem.
Dup cteva minute, se ntoarse cu o cafea tare, de te
scula din mori. Am nceput s-mi recapt ncet forele,
bnd i fumnd. Dup nc o ceac, de data asta asortat
cu coniac, creierul ncepu s-mi funcioneze. Mi-am dat
seama c mi-ar putea fi util; era momentul s ncep s
pescuiesc niscaiva ponturi.
Ia spune-mi, iubito, de ce Diaz nu te mai pasioneaz?
Pi, la Alameda au nceput s se ntmple nite lucruri
145

cam necurate.
Adic?
Alphonso sta este cumplit de periculos. M
nspimnt.
Asta o tiu i eu, dar ce se ntmpl la Alameda?
Cine vorbete mai mult dect i-a prescris medicul, o
mierlete.
Ca btrnul Pete.
i ca putii ia doi. Nu in deloc s-o sfresc ca ei.
Mi se pare corect. Dar zi odat, ce chestii se ntmpl
acolo?
Diaz ascunde nite tipi. La ultimul etaj.
Cine-s ia?
Habar n-am i nici n-am chef s tiu. i puse jos
ceaca cu cafea. Bart, am de gnd s spl putina. M-am
sturat pn-n gt. O s-o ntind la Frisco. Cunosc acolo un
tip cu care a putea face un numr mpreun. Numai c
individul are pretenia s vin cu ceva fonduri.
Iubito, aa-s toi brbaii. Nu te lsa dus de nas.
sta nu-i ca javrele alelalte. Bart, n-ai putea s m
creditezi cu vreo zece mii de dolari?
Am privit-o, de parc m-ar fi lovit cineva n moalele
capului.
mi vjie urechile. Pentru o clip am crezut c ai spus
zece mii de dolari.
Ddu din cap, aprobator.
Chiar aa am i spus.
Isuse Cristoase! Zece mii! Nici mcar dou mii n-am
pe sufletul meu!
Mini! strig Gloria, cu un aer brusc dumnos. tiu c
Alphonso i-a dat cincizeci de mii ca s-i ii gura. Am
ascultat dup u. Vreau zece mii, dac nu
Mi-am dat seama c i eu eram complet gol. Atmosfera
intim ce domnea n camer se risipise dintr-o dat. M-am
sculat din pat, i m-am dus la baie. M-am brbierit, am
fcut un du, fr s m grbesc deloc, i am chibzuit cu
calm. Cnd o femeie amenin cu aerul pe care i-l luase
146

Gloria, asta nseamn c nu-i a bun.


Am gsit-o mbrcat. Privea pe fereastr, cu spatele
ntors la mine. Fumul de la igar fcea nite volute delicate
deasupra prului ei rocat.
M-am mbrcat, i apoi m-am dus la ifonier s-mi iau
pistolul. Suportul era agat la locul lui, dar arma lipsea din
toc.
Mi-am zis c ntr-adevr, chiar c trebuia s merg ca pe
ou.
Gloria se ntoarse i ridic mna dreapt, intindu-mi
pieptul cu propria mea arm.
Asta cutai, Bart puiorule? m ntreb cu o voce dur
i ochii de ghea.
Doar n-ai de gnd s m mputi, ce naiba?
Nu, dar am s te nimeresc n picior, dac nu-mi dai
banii.
Avea o privire prea plin de rutate ca s m ndoiesc
vreo clip c ar fi glumit.
M-am micat uurel, i m-am aezat.
L-ai jumulit pe Diaz de cincizeci de mii, i acum eu o s
te jumulesc pe tine de zece mii.
Am tras cu greutate aer n piept
Iubito, crede-m c i-a fi dat, dar i-am ppat.
Termin cu tmpeniile! Nimeni n-ar fi cheltuit att n
cinci sptmni.
Ai dreptate. Nimeni, n afar de mine. Ce mai, asta mie soarta, banii mi se topesc printre degete. i mai am i
bafta de a da peste gagici care m ruineaz, nu alta. Toat
grmada aia de parale de care tii a fost nghiit de o
croazier de o lun. Unde credeai c m-am bronzat aa?
Doar nu ntr-o min de crbuni!
M studia cu atenie, n timp ce se dezumfla ncetul cu
ncetul.
Obligat mi trebuie nite bani ca s-o terg de aici. Nu
se poate s fi cheltuit chiar tot bnetul la.
i gemu uor, de disperare. Am rsuflat. Depisem
punctul periculos.
147

Zu c i-am cheltuit. Pot s-ti i dovedesc. Dac vrei,


mergem la banc s vezi c nu mai am o lecaie.
Oh, mai taci odat!
Arunc pistolul pe pat i-mi ntoarse spatele. M-am ridicat
din fotoliu, am luat arma i am bgat-o n buzunar,
ncepusem s respir ca lumea.
Se ntoarse spre mine.
i eu, ce naiba o s fac? Freddie nu m vrea dac nu-i
aduc nite parale.
Bine, linitete-te, s vedem ce-i de fcut. F un efort
i gndete-te niel. Te-ai ntrebat de ce oare Diaz s-a
desprit de cincizeci de mii de dolari fr s zic nici ps?
Nu, de ce?
Fiindc i-am bgat o aa fric-n oase, nct a trebuit
s-mi cumpere linitea.
Adic ce?
Un lucru pe care nu-i nevoie s-l tii. Este n legtur
cu tipul pe care-l ascunde.
Vrei s spui, tipul i tipa?
Tipa?
Da, e o gagic cu el. I-am auzit vorbind.
Mi-am amintit de cele dou paturi din cortul din insula
pirailor. Crezusem c era vorba de patul lui Nancy, cnd o
mpingea dorul s-l vad pe Pofferi.
Eti sigur c este o femeie cu el?
Ei, asta-i bun! Da cine naiba-i tipul la? i de ce atta
mister?
Asta nu-i treaba ta. Ia spune, vrei zece mii ca s mergi
la Frisco?
Eti surd, sau ce Dumnezeu? se rsti ea la mine. Doar
i-am spus-o rspicat.
Iubito, ai putea ctiga paralele astea, zu aa.
M privi n culmea agitaiei.
Glumeti?
Dac-i spun!
i cum?
148

Vreau s tiu exact ce se ntmpl la Alameda. Vreau s


tiu cine-s ia doi pe care-i ascunde Diaz. Afl asta i
spune-mi.
Se ddu cu un pas napoi.
Nu drgu, nu sunt nebun! strig cu o voce ascuit.
N-am de gnd s-o pesc ca Pete i ca putii ia doi. Pune-i
pofta-n cui!
Uurel, uurel! N-ai dect s faci un singur lucru, s
plasezi un microfon n biroul lui Diaz. O s-i dau i un
casetofon. Dup o sptmn, tu-mi dai casetele cu ce s-a
nregistrat i eu i dau zece mii de dolari superbi. Ia zi,
facem trgul?
tiam c m las trt ntr-o afacere n care-mi puneam
pielea la saramur. Dac Hamel nu se prezenta cu milionul,
atunci gseam eu zece mii de dolari pn-n tind, numai c
era inutil ca Gloria s tie lucrul sta. Dac nregistrrile de
pe casete dovedeau c Diaz i omorse pe Pete i pe
negriori, atunci puteam s-l ciugulesc zdravn de tot.
i de unde o s-mi dai banii? m ntreb,
circumspect. Parc ziceai c eti pe drojdie.
I-am adresat zmbetul meu tonifiant.
Nu-i am, momentan, iubito, dar peste o sptmn o
s-i am. Cu o parte din banii lui Diaz, am cumprat nite
aciuni, am minit-o nonalant. M-au costat cinci mii, dar o
s-mi aduc un profit de trei ori mai mare. Deci, zece
pentru tine, cinci pentru mine.
Dac i-a fi turnat gogoile astea lui Bertha, mi-ar rs n
nas, dar Gloria nu era fcut din acelai aluat cu Bertha.
Am privit-o cum se gndea. Chiar puteam s-o aud cum
gndete. Becul rou al semaforului i se aprinse n creierul
ei de psric, avertiznd-o s nu se ncread n mine, dar
mirajul celor zece mii de dolari fcu s se aprind becul
verde.
i cine-mi garanteaz c o s-mi dai banii? insist ea.
i jur pe mormntul tatlui meu.
M privi nencreztoare.
Cine-mi spune mie c tatl tu a murit?
149

Ei, pentru Dumnezeu, atunci telefoneaz n Ceruri, i o


s i se spun de acolo!
Mai chibzui cteva clipe, dar n cele din urm lcomia
nvinse nencrederea.
Bine, facem trgul. Dar dac n-o s-mi dai banii, o s-i
tai chestia aia, s tii!
Washington Smith ne spuse c Hamel telefonase i-i
anunase sosirea pentru seara respectiv. Dup cte se
prea, se mbolnvise, aa c era nevoit s se ntoarc i
s-i amne ntrevederea cu productorii filmului.
Dar doamna Hamel cum se mai simte? m-am
interesat, n timp ce Jarvis servea puiul a la Maryland.
Ah, mult mai bine. Dup ce a plecat domnul Hamel, a
ieit i dnsa. Cred c i-a petrecut ziua pe iaht. Nu exist
nimic mai bun pentru a-i reveni, dect soarele i marea.
Abia am terminat masa, c zgomotul puternic al unei
maini l fcu pe Smith s se ridice.
Cred c s-a ntors doamna Hamel. i cunosc maina
dintr-o mie. M duc s vd.
Domnule Smith, protest Jarvis, pe un ton de repro, la
ora asta doamna Hamel n-are nevoie de dumneavoastr. i
am un Stilton extraordinar, pe care in neaprat s-l
gustai.
Smith ezit, i apoi se aez.
Aa-i, avei dreptate. De fapt, am anunat-o pe
doamna Hamel c o s iau dejunul aici. Un Stilton,
spuneai? Doamne, ce lux!
M-am ridicat de la mas.
M duc s dau i eu o tur. N-o s lipsesc mult.
I-am fcut cu ochiul lui Jarvis, i am luat-o pe alee, n
direcia intrrii proprietii. Cum m-am deprtat suficient de
vil, am luat-o la fug i m-am crat n copacul meu.
Ferarri-ul lui Nancy era parcat n faa casei. Ua de la
intrare era larg deschis. Am ateptat. Peste cteva
minute, Nancy iei. Purta un pulover pe gt, bleumarin,
150

pantaloni albi i o earf roie pe cap, care-i strngea prul;


nite ochelari negri, enormi, i ascundeau complet faa. A
intrat n main, a pornit, s-a oprit n dreptul portalului care
s-a deschis automat, i apoi a plecat n tromb.
Am cobort din copac i m-am ntors la vil.
Smith m privi ntrebtor din ochi, n timp ce m aezam
la mas.
A plecat din nou, am anunat eu. Probabil o fi uitat
ceva.
Se prea poate. Femeile ntotdeauna uit cte ceva. Iam lsat scris c domnul Hamel se ntoarce pe la apte.
Mai servii, spuse Jarvis, care tie o felie groas de
brnz, mbiindu-ne pe amndoi.
Pe la trei, ne-am desprit. Am fcut cteva ture prin
parc, dup care m-am retras la umbra unui copac mai ferit,
i am tras un pui de somn.
Pe la apte, n timp ce Jarvis ncepuse preparativele
pentru masa de sear, m-am crat n postul meu de
observaie. Nici urm de maina lui Nancy. Peste cteva
minute de ateptare, un taxi se opri n faa reedinei lui
Hamel. Din main cobor acesta, plti oferul, i scoase
cheile din buzunar, deschise portalul masiv, i o lu pe alee.
Am remarcat c porile de la intrare rmseser deschise.
n timp ce-l priveam cum se ndrepta spre cas, m-am
ntrebat dac n-o s fie surprins vznd c Nancy nu-l
ateapt. Trecuser mai mult de ase ore de cnd tipa
plecase.
Am aterizat din copac, i am luat-o spre vil.
Ah, bine c ai venit, domnule Anderson. Tocmai
aveam de gnd s vin dup dumneavoastr, mi spuse
Jarvis. Sper c o s apreciai ce v-am pregtit.
Am contemplat tava pe care zcea un somn magnific cu
maionez.
Din petele sta se pot stura dou namile lihnite de
foame, domnule Jarvis, am remarcat eu, aezndu-m la
mas.
La pete este recomandat ampania, adug Jarvis.
151

Mi-am permis s pun o sticl la ghea.


ntruct viaa merit trit alturi de Jarvis, m-am
revanat nirndu-i nite baliverne pe gustul lui, pe care le
scorneam pe msur ce povesteam. Puin nainte de nou,
am ajuns la un final demn de mine. Tocmai ne beam
cafeaua alturi de un coniac fin Napoleon, cnd am auzit
amndoi, foarte clar, detuntura unei arme.
Am lsat ceaca cu cafea jos, i am srit n sus. Zgomotul
se auzise dinspre partea cealalt a strzii.
Am luat-o la goan, sub privirile uimite ale lui Jarvis.
Eram sigur c se ntmplase ceva la Hamel. Am traversat
strada, am trecut printre batanii portalului, care erau n
continuare deschii, i mi-am continuat alergarea pn am
ajuns n dreptul casei.
n clipa n care am ajuns la ua de intrare, aceasta se
deschise brusc, i Smith apru n prag. Tremura cumplit,
ochii i ieiser din orbite, iar faa i era de culoarea
plumbului.
Oh, domnule Anderson
Linitete-te, i-am zis, lundu-l de umeri.
Domnul Hamel, gfi el n birou.
L-am dat deoparte i am intrat n hol. O negres masiv,
ntre dou vrste sttea pe un scaun. i ascunsese faa n
or, i bocea n gura mare. Am traversat holul, i m-am
ndreptat spre biroul lui Hamel. Ua era larg deschis.
Am simit imediat mirosul de praf de puc. M-am oprit,
i am privit n camera n care, nu cu mult timp n urm, se
ntreinuse cu mine.
Aveam n faa ochilor biroul la mare. Era aezat acolo,
cu capul sprijinit de sptarul nalt al fotoliului, fixndu-m
cu expresia aia absent pe care numai moartea o poate da
unor priviri. Din partea dreapt a capului i se scurgea un
pria de snge. Arsura fcut de praful de puc decolora
gaura pe care o avea la tmpl.
M-am uitat la el cteva clipe lungi, i singurul gnd care
mi-a venit n minte a fost c de milionul de dolari se alesese
praful i pulberea. Mi-am revenit ns rapid. Am intrat n
152

camer i m-am dus pn la birou. Pe parchet se afla un


pistol Beretta de calibrul 6,35, chiar lng fotoliu. L-am
examinat, avnd grij s nu-l ating. Ferestrele erau
deschise, iar instalaia de aer condiionat funciona, n
maina de scris de pe msu era bgat o foaie de hrtie.
Foaia coninea doar dou rnduri. M-am aplecat i am
citit:
La ce bun s mai continui? Nu pot s ofer satisfacie
unei femei. Din dou cstorii, nu s-a ales nimic. La ce bun
s mai continui?
M-am deprtat i l-am privit.
Domnule Anderson
M-am ntors.
n pragul uii, Smith i frngea minile.
E mort. Nu atingei nimic, i-am recomandat eu, dup
care am ieit din birou, trgnd ua dup mine. Unde este
doamna Hamel?
Mort? Oh, domnule Anderson, nu se poate era att
de bun cu noi toi.
Stpnete-te, ce naiba! l-am repezit eu. Unde este
doamna Hamel?
Nu tiu. Tot nu s-a ntors. Am realizat brusc c dac
Nancy ar fi dat cu ochii de mine aici, n timp ce ar fi primit
vestea sinuciderii soului ei, s-ar fi putut s fac o scen din
care s ias cine tie ce dandana pentru mine. Iar sta ar fi
fost ultimul lucru din lume care a fi dorit s mi se
ntmple. Aa c m-am hotrt s-o terg n mare vitez.
Domnule Smith! Ascultai-m bine. O s m ocup eu
de toate. Dar n ruptul capului s n-o lsai pe doamna
Hamel s intre n birou. S atepte, i nimic mai mult De
acord?
Mi-a fcut semn c a neles.
Am prsit locurile alea n mare grab, i m-am ntors la
vil unde m atepta Jarvis. Ochii lui mari i negri erau ca
dou semne de ntrebare.
I-am explicat ce se ntmplase. Dup care am intrat n
sufragerie am pus mna pe telefon, dar am ezitat. Primul
153

care trebuia s vin la faa locului era Mel Palmer, i pe


urm poliia.
Jarvis mi tot ddea trcoale.
Avei vreo carte de telefon?
Mi-o aduse imediat. Am gsit telefonul lui Palmer, am
format numrul, i m-am rugat la toi sfinii s fie acas.
Vocea preioas a unui angajat m anun c trebuie s
atept cteva clipe.
Ce s-a ntmplat, domnule Anderson? m ntreb
Palmer iritat. Am nite invitai i nu-i pot lsa s atepte.
Russ Hamel tocmai s-a sinucis, i-am spus eu. Doamna
Hamel nu-i acas. n maina de scris sunt cteva cuvinte
prin care-i motiveaz gestul, iar presa ar hpi cuvintele
astea, i mai multe nu. E dinamit curat.
Nu nu cred o iot, blmji Palmer.
E ct se poate de mort. Grbii-v, am zis, dup care
am nchis.
Ieind din vil n noaptea umed, am auzit maina lui
Nancy. Am luat startul pe alee i m-am crat din nou n
copac. Am ajuns la timp pentru a o vedea cobornd din
main. Urc ncet treptele de la intrare. Lumina de afar
era aprins aa c o puteam vedea ct se poate de bine.
Smith deschise ua i se ddu n lturi. Nancy intr i ua
se nchise.
A fi dat orice ca s vd reacia lui Nancy n clipa n care
Smith o ntiina de cele ntmplate. l iubise pe Hamel sau
pur i simplu se mritase cu el pentru a scpa de poliia
italian?
Brusc, mi-a trecut prin minte un gnd cumplit. n urma
morii soului ei, Nancy ar fi devenit unica motenitoare a
tuturor bogiilor lui Hamel deci putred de bogat.
Am fcut imediat legtura cu Pofferi. Din cte-mi spusese
Lu Coldwell, Pofferi sosise n Statele Unite pentru a face
rost de fondurile necesare organizaiei sale criminale.
Nancy era nevast-sa. Deci ar fi avut acces la averea lui
Hamel pentru a-i finana Brigzile Roii.
Agitat de raionamentul fcut, am cobort din copac i
154

m-am ntors la vil. Telefonul tocmai suna cnd am intrat.


Domnule
Anderson,
spuse
Jarvis,
domnul
Herschenhiemer, a auzit focul de arm. Este n culmea
agitaiei, aa c trebuie s rmn n preajma lui. Vrei s fii
cu ochii pe intrare? I-am spus de nenorocirea care s-a
ntmplat, dar nu vrea s cread. Este ferm convins c un
asasin bntuie prin Paradise Largo.
n regul, i-am spus. Spunei-i c nimeni n-o s se
apropie de dnsul.
Mulumesc, domnule Anderson. Asta o s-l liniteasc.
Gndindu-m c Mel Palmer s-ar putea s aib dificulti
s treac de postul de paz, l-am sunat pe Mike
OFlagherty.
I-am explicat situaia.
Am anunat pe Mel Palmer, impresarul lui Hamel. O s
vin dintr-o clip n alta, Mike, las-l s treac. Poliia o s
vin i ea. S nu le faci greuti.
Doamne Sfinte! exclam Mike. Sracul de el, de ce s-o
fi omort?
Las-l s treac pe Palmer, am repetat eu nainte de a
nchide.
M-am dus la intrarea reedinei i am ateptat. Peste
zece minute, un Cadillac alb se opri n faa domeniului lui
Hamel. Palmer iei din main, i o lu grbit pe alee.
n timp ce ateptam, m-am tot gndit, la cincizecii ia de
mii de dolari pe care-i ppasem. Nici n-am mai ndrznit smi fac planuri de viitor ntruct situaia era prea
deprimant.
Pe la unsprezece, sosi o main a poliiei, din care
coborr Tom Lepski i Max Jacoby. M-am ndreptat spre ei.
Lepski i lipi ochii de mine.
Vreo noutate? m ntreb el.
I-am explicat c eram angajat temporar n serviciul de
paz al lui Herschenhiemer. Am auzit un foc de arm, l-am
descoperit pe Hamel mort, l-am anunat pe Palmer i mi-am
reluat postul de paz.
M fulger din priviri.
155

De ce nu ne-ai ntiinat?
Asta-i treaba lui Palmer, am fcut eu. Explicaia dat
de Hamel cu privire la gestul fcut s-ar putea s fie
exploziv. i sunt o grmad de parale n joc.
Ce explicaie?
Pi, din cte a lsat Hamel scris, reiese c era impotent.
Tom, chestia asta dac explodeaz n pres, o s fac
prpd. Un autor porno, de mare succes, s fie impotent.
Palmer este singurul care poate ine hurile n mini.
Ai fost acolo?
Eu l-am gsit.
Lepski i nchise pleoapele pe jumtate.
N-ai atins nimic?
Tom, ce naiba, eti prea mecher ca s pui o ntrebare
aa de tmpit. Doamna Hamel se pare c era cu iahtul. Sa ntors acum o jumtate de or.
Bine. Mai vorbim noi.
O lu grbit pe alee, mpreun cu Jacoby.
Cu cteva minute nainte de miezul nopii, Carl sosi s
m nlocuiasc.
Mike m-a pus la curent, zise el. A naibii chestie, nu?
Hm, nasoal de tot. Moul face pe el de fric. A auzit
detuntura.
Carl scoase un geamt.
Mam, Doamne, asta nseamn c o s stau toat
noaptea dup fundul lui.
Exact.
Fii atent, s vezi ce s-a ntmplat dup-amiaz pe chei,
spuse Carl rznd. Cineva a aruncat o bomb fumigen.
Miculi, n-am mai vzut aa panic! Eram la Alameda,
tii, barul la, i mncam, cnd a explodat bomba. n
cteva secunde, toi au zbughit-o, care ncotro. Un puti io fi fcut de cap, precis, dar s fi vzut ce debandad a
ieit.
Chestia asta nu m interesa deloc.
Bine, eu m car. Pe mine, i ai grij.
Izbucni n rs.
156

Da, nu care cumva s aterizeze vreun asasin. Dac


poliaii ntreab de mine, spune-le c sunt acas.
De ce s ntrebe poliaii de tine?
Tu de ce crezi c poliaii ntreab cte-n lun i stele?
Am pornit-o mpreun spre intrarea parcului.
i tu de ce crezi c i-a zburat sta creierii?
De, tiu i eu, se mai ntmpl tot felul de chestii pe
lumea asta, i-am rspuns.
M-am urcat n main i am demarat pn la barier.
OFlagherty iei din-gheret.
Ce chestie, fcu el. De ce s fi fcut Hamel una ca
asta?
Se mai ntmpl i lucruri de-astea.
Am apsat pe acceleraie cu nerbdare. Mike nelese
aluzia i ridicase bariera. I-am fcut un semn prietenesc, i
am pornit-o spre cas.
Cum am ajuns, mi-am turnat un pahar plin ochi cu
scotch, i m-am instalat ntr-un fotoliu. Trecuse cu o
jumtate de or de miezul nopii. M-am ntrebat dac era
bine s-o sun pe Bertha i s-i spun vestea. Nu credeam eu
c-i vnduse apartamentul, dar dac o fcuse ntr-adevr?
Aveam presentimentul sumbru c imediat ce s-ar fi convins
c milionul la se dusese-n vnt, mi i ddea papucii.
Telefonul sun n linitea apartamentului.
Am ezitat o clip, apoi m-am ridicat i m-am apropiat de
birou.
Alo? Am fcut eu.
Domnul Anderson?
Am simit cum mi crete pulsul. Recunoscusem vocea lui
Joey.
Tu eti, Joey?
Da, domnule Anderson.
Te-am cutat, dar mi-a spus un puti c te-ai mutat.
Voiam s-i spun ct mi pare de ru pentru Jimbo. De unde
m suni?
Domnule Anderson, tipul a ters-o de la Alameda n
dimineaa asta. Am tot ncercat s v prind, dar n-ai fost
157

acas.
Tipul la, care se ascundea acolo?
Da, domnule Anderson. L-am vzut cu ochii mei
plecnd. Cineva a aruncat o bomb fumigen printr-o
fereastr de la etaj. A ieit o vnzoleal de nu v nchipuii,
n timpul sta, brbosu s-a vrt n portbagajul unei
maini, care atepta n faa barului.
Ce main, Joey?
Un Ferrari. La volan era o femeie. Imediat ce tipul s-a
bgat n portbagaj, tipa a i pornit. Doar eu am vzut ce s-a
ntmplat. Restul lumii alerga n toate prile din cauza
fumului.
Pe la ce or, Joey?
Doupe fr douzeci, domnule Anderson.
Nu cumva avea o earf roie pe cap i ochelari de
soare negri?
Ba da, domnule Anderson.
Bine. Acum, Joey, fii atent
Am auzit un pcnit. nchisese.
Am pus receptorul n furc, i am privit covorul, absorbit
de gnduri.
Va s zic, Nancy plecase aproape imediat dup Hamel,
dimineaa. Se ntorsese pe la prnz, i plecase din nou,
peste cinci minute.
Mi-am aprins o igar, cu o mn tremurnd.
l adusese pe Pofferi, ascuns n portbagajul mainii, acas
la Hamel. OFlagherty vznd-o, i-a fcut semn s treac,
mi se pare evident.
Cnd Hamel s-a ntors, Pofferi se afla ascuns n cas. Am
strivit igara n scrumier.
Era clar pn i pentru un copil. Hamel nu se sinucisese.
Pofferi l omorse.

158

VIII
n timp ce m tot gndeam, piesele jocului ncepuser s
se aeze la locurile lor.
Hamel, putred de bogat, o ntlnise pe Nancy, adic pe
Lucia Pofferi la Roma, i se ndrgostise de ea. Habar navea de faptul c Nancy cuta s-o tearg, fiind urmrit
pentru dou crime comise. Hamel i-a propus s-o ia de soie.
Faptul c era deja mritat cu Pofferi n-a deranjat-o nici ct
negru sub unghie. Cstoria cu Hamel era pentru ea o
man cereasc. Asta-i oferea prilejul s-o ntind din Italia.
Pe de alt parte, Pofferi, urmrit i el de poliie, era n
cutarea de fonduri pentru organizaia lui criminal. Dac
Nancy ar fi devenit vduv, ar fi motenit averea lui Hamel,
iar Pofferi ar fi utilizat purcoaiele alea de bani n folosul
criminalilor lui. Nu se tie cum Pofferi ajunsese n Statele
Unite i cu ajutorul lui Nancy se ascundea pe insula
pirailor. i aflase de la ea c Hamel era impotent.
Cei doi s-au narmat cu rbdare. Au ateptat cam ase
sptmni pentru a-i pune planul n aplicare. Voiau ca
Hamel s-i termine cartea i s nhae toate paralele.
Imediat ce cartea a fost terminat, au i trecut la aciune.
Nancy tia c poate s treac de postul de paz cu
maina, fr s fie controlat. Pofferi s-a ascuns n
portbagaj, iar OFlagherty a nghiit gluca.
Iar ancheta poliiei avea s ajung la concluzia c nimeni
dintr-ai casei nu putea fi implicat. Nancy se afla pe iaht, iar
Washington Smith i nevast-sa erau deasupra oricrei
bnuieli. n consecin, sinucidere, i cu asta, basta.
Numai c eu eram singurul care tiam c Nancy l
introdusese pe est pe Pofferi n casa lui Hamel, l omorse
pe acesta i aranjase lucrurile ca s par o sinucidere.
Brusc, am tresrit.
Asta nsemna, c n prezent, Pofferi se ascundea, pe
undeva, prin cas. N-avea cum s ias din Paradise Largo
fr ca Nancy s-l ajute, iar ea era intuit locului pentru a
159

rspunde ntrebrilor poliiei.


Eram ntr-o dilem cumplit. Puteam anuna poliia c
Pofferi se ascundea n casa lui Hamel. i pe urm? Mi-am
zis c mai cuminte era s nu m amestec. Dac ncepeam
s fac valuri, intram ntr-o dandana urt de tot. Aa c am
hotrt s stau pe tu.
M-am dus s m culc, dar m-am cam perpelit pn am
reuit s adorm. M tot ntrebam ce-or face Pofferi, Nancy
i poliia.
Telefonul m-a trezit la opt i douzeci i trei de minute.
M-am trt prin pat pn am ajuns la el i am ridicat
receptorul.
Alo?
Bart! strig Bertha cu o voce att de strident c
pentru o clip m-am temut ca nu cumva s nu-mi fi gurit
timpanul.
Da, ppuel, am rspunse eu duios.
Ai vzut ziarele? Hamel s-a sinucis!
Da tiu.
Ai apucat s vorbeti cu el?
Ppuel pi, s vezi
Ai vorbit sau nu?
Nu.
Scoase un zgomot pe care-l face de obicei o albin
nchis ntr-o sticl.
n regul, Bart. Ai avut o ans i i-ai btut joc de ea.
Nu-i chiar aa.
M-a sunat tipul la cu iahtul. Vrea s se nsoare cu
mine.
Nu pot spune c mi-a czut tavanul n cap, dar nici bine
nu mi-a picat.
i ce, ai chef de mriti?
De ce nu? Are un iaht de moare lumea, un apartament
de lux, servitori, i un cont la banc umflat ca o balen.
Atunci, de ce nu?
Mai gndete-te, nu te repezi ca fata mare. Ai chef si petreci cei mai frumoi ani bindu-i fundul n faa unui
160

sonat?
Pentru toate cte are, a face chiar mai mult dect smi bi fundul. Tu nu?
Am oftat din toi rrunchii.
Cu argumentele astea, m-ai strivit de tot. Bine, d-i
drumul i mrit-te cu el. i urez s fii fericit.
Dup ce o s m mrit, s tii c o s-i fiu
credincioas. Adio, Bart. S nu spui vreodat c n-ai avut
ocazia, fcu ea, apoi nchise.
Mi-am trntit capul pe pern, deprimat de tot. Apoi,
ncetul cu ncetul, am nceput s m consolez. Mai erau i
alte gagicue pe lume. i apoi, varietatea este n fond,
deliciul oricrui brbat. O schimbare de decor te face alt
om. Iar cu Bertha alturi, pe post de nevast credincioas,
aveai de ce s-i iei lumea n cap.
Am adormit la loc.
Am mncat trziu de tot, citind tirea despre moartea lui
Hamel din Paradise City Herald. Titlurile erau de-o
chioap. Nu se pomenea nimic despre rndurile lsate de
scriitor. Precis c Palmer terpelise hrtia cu pricina. Se
avansa ideea unei depresiuni datorate surmenajului. Soia
sa leinase, iar Palmer, care nu tia ce s fac mai nti, s-a
dus la barier, la postul de paz pentru a da cteva scurte
declaraii presei i televiziunii. Nimnui nu-i fusese permis
accesul dincolo de barier. Mike OFlagherty fusese la
nlime. Palmer declarase c doamna Hamel era distrus i
nu putea acorda niciun interviu.
n restaurantul n care m aflam, toat lumea nu vorbea
dect de sinuciderea lui Hamel. Vocea unei femei domina
atmosfera, cu autoritate.
Cnd un tip scrie porcrii de-alea, nseamn c nu-i
normal, altminteri nu se poate explica. Mai bine c a murit.
mi sttea pe limb s-i spun ct putea s se nele.
M-am gndit la Hamel, brbatul pe care-l apreciam, din
toat inima. Mi-a prut sincer ru de el.
161

Pe la unsprezece jumtate, am pornit spre Paradise


Largo. n preajma barierei stteau ngrmdii vreo zececincisprezece indivizi, tifsuind i fumnd. Ziariti i
fotoreporteri, cu aparate de fotografiat i camere de luat
vederi, ateptnd plini de speran producerea unui miracol
pentru a ptrunde la locuina lui Hamel.
OFlagherty m vzu i iei din gheret.
Mike, pe bune, i-am zis, eti mai ru ca un cerber.
Zmbi, artndu-mi dinii albi.
Da. Nici musca n-a trecut, Bart. I-am spus i lui Lepski.
Ce mai tevatur, adug el, tergndu-i faa rotund de
sudoare.
Am ateptat s ridice bariera, i am pornit-o, urmrit de o
grmad de priviri invidioase. Cnd am ajuns la portalul lui
Herschenhiemer, Carl mi deschise.
Mulumesc cerului c ai venit! exclam el. S scap
odat, fir-ar s fie. Mou a nnebunit, nu alta.
Cum adic?
mi zmbi.
Uite aa, bine. Nu-l las nici pe Jarvis s se culce. Mam sturat pn n gt. Salut!
Am intrat n vil, i am dat cu ochii de mormanul de
sandviciuri care m atepta. Am nceput s muc dintr-unul,
cnd apru Jarvis. Mi-am dat seama c-l muncea ceva.
Domnule Anderson, n-am putut s m duc s m culc,
pn nu stteam de vorb cu dumneavoastr.
Vreo problem?
Da, mi rspunse, dup care nainta civa pai i se
aez. A fost o zi nfiortoare. A trebuit s-i dau un somnifer
domnului Herschenhiemer. Acum doarme.
Am luat n primire al treilea sandvici.
Da ce s-a ntmplat?
Domnul Washington i soia dnsului au fost
concediai.
Vestea asta nu m-a surprins deloc. Era de altfel foarte
logic. Din cte mi puteam da i eu seama, Smith i
162

nevast-sa reprezentau o ameninare evident pentru


Pofferi care se ascundea n cas.
M-am prefcut consternat.
Concediai?
Da, confirm Jarvis mhnit din cale-afar. Domnul
Palmer le-a cerut s plece imediat. Nu le-a acordat niciun
rgaz doar timpul necesar s-i fac bagajele. E ceva
cumplit, nu alta. Dup cincisprezece ani de munc i de
devotament. Le-a dat salariul pe un an nainte i le-a
explicat c doamna Hamel dorea lucrul sta. Se pare c era
destul de jenat.
Da, e o chestie destul de nasoal, am zis eu.
O s-mi lipseasc domnul Smith. El i cu soia lui
ineau casa aceea bec, nu alta.
Ceva nouti despre doamna Hamel?
Jarvis i ridic umerii osoi. Dup expresia feei lui, miam dat seama c i pierduse toat consideraia pentru
Nancy Hamel.
Nici mcar nu i-a luat adio de la domnul Smith. S-a
purtat foarte urt.
Am luat nc un sandvici cu o felie de carne de langust
i puin maionez.
i atunci, cine o s vad de cas?
Iat un lucru, pe care nici domnul Smith, nici eu nu-l
putem nelege. Dup cte i-a spus domnul Palmer
domnului Smith, se pare c Josh Jones se va ocupa s
aranjeze plecarea doamnei Hamel. Are intenia ca imediat
dup nmormntare s vnd domeniul.
Josh Jones? Cine mai e i sta? am tatonat eu terenul.
Cel ce avea grij de iahtul domnului Hamel. Un negru
ticlos.
Domnul Palmer mai este nc acolo?
Nu, a plecat dup ce a venit poliia.
Acum aveam toate informaiile care-mi trebuiau. Trebuia
s m descotorosesc de Jarvis. I-am spus c arat foarte
obosit, i l-am asigurat c m gseam pe poziie dac ar fi
avut nevoie de mine. Mi-a urmat sfatul i s-a dus s se
163

culce. Peste cinci minute, m aflam crat n copacul meu.


n sufrageria lui Hamel era lumin, dar perdelele erau
trase. M-am ntrebat dac n spatele lor, nu cumva Nancy i
Pofferi i fceau planuri de viitor.
Am rmas locului, cu spatele sprijinit de trunchiul
copacului, ateptnd n linite.
Dup vreo or, lumina se stinse, iar alta se aprinse ntr-o
camer situat n cellalt capt al casei. Aproape imediat,
am auzit zgomotul unei maini care se apropia, i care opri
n faa portalului lui Hamel. Din main cobor Josh Jones.
Aps pe butonul rou i atept. Porile se deschiser i
dup ce ptrunse nuntru cu maina se nchiser imediat.
n momentul n care opri n faa casei, lumina de afar se
aprinse, iar ua de la intrare se deschise.
n cadrul ei, i fcu apariia Pofferi.
N-aveam cum s m nel, era silueta aia scund, cu
umerii largi.
Jones i strig ceva i lumina de-afar se stinse. n
ntunericul care se ls, n-am mai fost n stare s disting
nimic.
Apoi se aprinse lumina din sufragerie. Am ateptat n
continuare, nici eu nu tiam prea bine ce. Cteva minute
trecur, dup care se aprinse lumina n alt camer, spre
extremitatea din spate a casei. Ateptarea devenise
interminabil. n cele din urm, toate luminile se stinser.
M-am dat jos i m-am ntors la vil. Jarvis mi lsase o
sticl de scotch pe birou. Mi-am turnat un pahar, i m-am
aezat.
Dup prima nghiitur, o idee mi se npusti prin minte.
Mi se mai ntmpl uneori s m surprind i eu nsumi de ce
poate s-mi bubuie spiritul meu fertil, cnd aviditatea mea
de bani i spune cuvntul.
Un milion de dolari!
Pi, bnetul sta m atepta peste drum. Trebuia doar
s-mi joc aii pe care-i aveam, i s nha potul.
Vizavi, n casa lui Hamel, se ascundeau doi teroriti. Unul
dintre ei urma s moteneasc averea lui Hamel.
164

N-aveam nicio idee la ct s-ar fi putut ridica, dar dac


ultima sa carte aducea vreo cinpe milioane, trebuia s
aib cel puin vreo douzeci.
Douzeci de milioane! i fusesem prost fcut grmad,
s m ntreb de ce Diaz mi aruncase cincizeci de mii fr
s clipeasc, pentru a-mi cumpra tcerea. Prostul
protilor, ce mai. Diaz tia c dac a fi ciripit cteva
vorbulie poliailor, alea, douzeci de milioane le-ar fi zburat
de sub nas. i eu de colo cincizeci de mii pe-o msea.
M-am gndit din nou la Diaz.
Dac ncercai o nou tentativ, o s avei parte de un
sfrit neplcut. O s m ngrijesc personal de asta.
Nu eram eu la care s se nmoaie ca o crp la
ameninrile unei javre de mexican soios.
Pe birou se afla o main de scris. Am nceput s bat n
dou exemplare o nou asigurare pe via: modul n care
Nancy l bgase pe est pe Pofferi n casa lui Hamel,
plimbrica ei cu iahtul pentru a-i crea un alibi, i crima
nfptuit de Pofferi, crim pe care jigodia o nscenase ntro sinucidere. i, n sfrit, c Pofferi nc se mai afla acolo,
neavnd cum s scape, datorit ziaritilor, care ateptau ca
nite corbi.
Un exemplar l-am bgat ntr-un plic, pe care i l-am trimis
lui Howard Selby, cu specificaia c dac n dou zile n-are
nicio veste de la mine, s-l nmneze lui Terrell, eful
poliiei. Al doilea exemplar l-am bgat n alt plic.
Mi-am mai turnat un pahar, i m-am ntrebat dac nu
cumva era bine s-o sun pe Bertha i s-o sftuiesc s nu se
mrite nc. La drept vorbind, Bertha devenise pentru mine
o obinuin. Am ezitat la gndul dac trebuia sau nu s m
consolez c am pierdut-o. Dup ce am mai chibzuit niel,
decizia mea final era luat. Putea s se duc la naiba, cu
hodorogul ei sonat cu tot. Dac pescuiam milionul, gagicile
aveau s se in dup mine n crduri. Nu m plngeam eu
c n-aveam de unde alege.
A doua zi la prnz, imediat ce Carl m-a schimbat, am
ntins-o la biroul lui Selby. Era ocupat cu un client, aa c i165

am dat plicul tipei leia speriate, care trecuse pe la mine pe


acas. I-am dictat nota de primire pe care a btut-o la
main, dup care am ateptat s-o semneze Selby.
La plecare, ca s vad c sunt biat de gac, i c nu-mi
trece prin cap s-o violez cte zile oi avea, i-am adresat un
surs fermector i i-am fcut un compliment.
Avei nite mini fermectoare.
De fapt, sta era i adevrul. Srcua n-avea nimic
altceva care merita scos n eviden. Tenul i se color ca o
sfecl fiart, i gnguri ceva ininteligibil.
Am ieit, cu convingerea c o s marcheze ziua asta cu o
cruciuli n agenda ei.
Agenia Parnell avea n solda ei o grmad de
informatori. Asta l costa ceva pe colonel, dar ca s mearg
bine afacerile, era obligatoriu s existe o puzderie de urechi
care s nregistreze tot ce se ntmpla n ora.
Aa c am luat legtura cu Amelia Bronson, a doua
secretar a lui Mark Highbee.
Amelia Bronson era o tip balcz, ntre dou vrste, cu
o figur la fel de atrgtoare ca o meduz uscat pe malul
mrii, dar cu un creier pe lng care o lam de ras ar fi
prut boant. De o bun bucat de timp, figura pe lista de
protocol a ageniei. n fiecare an, de Crciun, primea un
curcan i dou sticle de scotch, iar de ziua ei de natere o
camionet plin cu de-ale gurii i se revrsa n cmar. ns
pn n prezent, agenia nu-i ceruse nc nimic n schimb.
Am mers cu ea ntr-un restaurant italian, unde a dat gata
un morman uria de spagheti cu patru bucoaie de carne
de vit, nite brnz i o ngheat de banane.
Cafeaua i coniacul pregtir terenul.
Mark Highbee era avocatul lui Hamel, i de afacerile lui,
se ocupa doar el. Amelia avea grij de coresponden. Am
descusut-o ce m interesa, iar ea mi-a rspuns.
n final, i-am strecurat o bancnot de o sut de dolari.
tiam c este hmesit dup bani, la fel ca dup mncare.
Apoi m-am dus pn la Solly Finklestein. Am pierdut ceva
timp pn am reuit s stau de vorb cu el. Toat lumea i
166

spunea S.F., iar S.F. era cea mai ocupat persoan din ora.
Ocupat s ctige parale. Era cel mai mare rechin din toi
cmtarii de pe coasta Pacificului. i el i primea cota de
cadouri de la agenie, i de fiecare dat cnd aveam nevoie
s aflm cine mai mprumutase bani, sau cui i mai
ajunsese cuitul la os, S.F. ne ddea toate informaiile
necesare.
L-am ntrebat ce trebuia fcut pentru a mprumuta un
milion de dolari. Mi-a spus c nu era nicio problem.
Culmea era c mai greu puteai s obii o sum mai mic,
dect un milion. Dobnda era de douzeci i cinci la sut.
Iar garaniile nu constituiau nicio piedic. mi rnji, ca un
rechin care-i vede masa apropiindu-se.
Bart, la ia care sunt ri platnici, le facem o mic
vizit.
tiam ce vrea sa spun. Ori plteai, ori te pomeneai pe
lumea ailalt.
n prezent, dispuneam de toate datele ce-mi trebuiau.
Plin de ncredere, m-am ndreptat spre chei. Am rmas n
main, studiind mprejurimile. Era forfota obinuit de
turiti, vnztori i gur-casc.
M-am gndit la Diaz.
Un arpe periculos, dar eram sigur c-l pot ine ca ntr-o
menghin, fr s-mi poat scpa.
Mi-am pipit pistolul bgat n hamul de la subra.
Am ieit din main, i m-am ndreptat spre barul
Alameda.
Mexicanul la umflat de la bar mi adres acelai zmbet
unsuros, cnd m vzu apropiindu-m de el. Clienii nirai
de-a lungul tejghelei mi aruncar o privire indiferent,
dup care revenir la ale lor.
Diaz, i-am spus barmanului.
Se ndrept spre telefon, i n timp ce ncepu s
vorbeasc, am luat-o spre biroul lui Diaz. Am apsat clana,
i am intrat. Diaz sttea la biroul su, cu un trabuc nfipt
ntre dini. n clipa n care am intrat, tocmai punea
receptorul telefonului n furc.
167

Salut, i-am spus. i mai aminteti de mine?


Am luat un scaun, i m-am aezat clare, lng birou,
zmbindu-i prietenete.
Am impresia c i-am spus s te ii departe de mine,
fcu el cu o voce dulce, care-mi aminti de uieratul unui
arpe.
S-au schimbat lucrurile. Astzi nu mai este ieri.
i scutur impasibil scrumul pe podea.
Ce vrei?
in s te anun c ai un nou asociat. Pe mine.
Te-am prevenit doar, antajist ordinar ce eti. Bine,
atunci sta-i momentul s ncheiem socotelile, scrni el, n
timp ce un pistol i apru brusc n mn.
Am continuat s-i zmbesc.
Nu eti aa de prost s m lichidezi n biroul tu, nu?
De altfel, nu eti att de prost s m lichidezi deloc. Acum
ai un nou asociat. Nu te poi mpotrivi la chestia asta n
niciun fel, doar dac, evident, nu vrei s dai cu piciorul la
vreo douzeci de milioane, ceea ce mi s-ar prea o
tmpenie sinistr.
Ochii i se tulburar, iar eava armei se aplec.
Ascult, antajist ordinar ncepu el, dar se opri
imediat.
Mi-am dat seama c-l puteam ntoarce uor.
Las-m s termin ce-am de spus. Precis c Pofferi a
avut ideea asta. Nu cred s fi fost tu. Ca i mine, aveai o
afacere care-i mergea. Uite cum vd eu lucrurile: n ziua n
care Pofferi s-a prins c Hamel, bogat pn-n mduva
oaselor, a czut n limb dup nevast-sa, a zis c i-a pus
Dumnezeu mna-n cap. Nancy trebuia musai s spele
putina, fiind urmrit de poliia italian pentru dou crime
comise. Pofferi s-a prins deci c Nancy putea s-o tearg
din Italia, i s moteneasc averea lui Hamel, n cazul cnd
sta ar fi murit. Aadar, Nancy s-a mritat cu Hamel iar
Pofferi a reuit s ajung pn aici, treaba lui cum. S-a
ascuns n insul. Nancy a avut grij de el. Dup care, eu am
picat tam-nesam peste el, iar tipul a intrat n panic, i a
168

luat legtura cu tine prin intermediul lui Josh Jones. Ai czut


la pace cu el, ca s-l ascunzi. Cnd i-am spus lui Nancy c
mirosisem toat trenia asta a dat fuga la tine i i-a
povestit. Tu ai reprezentat-o i ai ajuns la concluzia c se
impunea s m cumprai, fiindc v cam nghesuisem. Iar
aici, i-a reuit o lovitur de maestru. M-ai jucat n foi de
vi. Adic mi-ai fluturat pe la nas cincizeci de mii de dolari
pein, i cu asta recunosc c m-ai dat gata. Am rmas
gogoman pn-n ziua n care m-am prins ct de lat era
treaba. Vreau s-i spun c m-am prins c Pofferi, ajutat de
Nancy, l-a asasinat pe Hamel i a nscenat ca totul s par
o sinucidere.
Mi-am scos din portvizit hrtia pe care o btusem la
main i i-am pus-o n fa. I-am dat i recipisa de la biroul
lui Selby.
Arunc-i ochii acolo, i-am spus. O s gseti totul,
negru pe alb.
Broboane de transpiraie aprur pe faa lui n timp ce
citea cele scrise de mine.
Aa c dac-i d mna, mpuc-m, i-am zis,
zmbind. Toate lovelele alea or s se duc pe apa
smbetei, iar tu i gaca ta o s stai la prnaie cte zile
vei avea. Dar dac i asumi riscurile astea hai, mpucm.
A pus arma pe birou i s-a uitat la mine, cu o privire de
ghea.
S tii c nu sunt deloc lacom, am continuat. Partea
mea este de un milion de dolari, i mi trebuie acum. A
putea stoarce mai mult, dar un milion mi ajunge. O s v
rmn nc o grmad de parale. Aa c mi se pare o
propunere cinstit, nu?
Nu mica deloc, continund s m priveasc fix.
i mai am dou veti pentru voi, una proast i una
bun, am reluat bine dispus. Aia proast este c o s
dureze cam cinci luni pn se ncheie cu succesiunea averii
lui Hamel. Iar aia bun este c ntr-adevr Nancy o s
moteneasc totul. Asta o s fac n jur de douzeci de
169

milioane. O s mai aduc ceva parale i drepturile de autor,


dar cum asta-i o chestie care se reglementeaz anual, s-ar
putea s mai dureze ceva. Oricum, afacerea e frumuic de
tot, nu?
Sttea n continuare nemicat, inndu-i gura nchis.
mi trebuie un milion acum. M-am aplecat spre el,
zmbindu-i ca unui prieten drag. S tii c nu-i nicio
problem. L-am vzut pe Solly Finklenstein. n schimbul
semnturii tale, o s-i mprumute un milion, cu o dobnd
de douzeci i cinci la sut. Drept garanie, o s-i cear s
pui barul n gaj. Dar, nelegi, asta nu-i dect o formalitate.
Evident c dac n-o s plteti, o s-i trimit bieii lui pe
cap, dar cu bnetul la n perspectiv, nu riti nimic. M-ai
urmrit? ncepuse s semene cu un arpe hruit de o
mangust). Trebuie doar s iscleti hrtia asta redactat
de Solly, i am btut palma.
Am scos din portvizit contractul fcut de S.F. i i l-am pus
n fa.
Nu semnez nimic, mormi el, aplecndu-se totui
pentru a citi contractul. Nu semnez i pace! Doar nu sunt
nebun.
Eti nebun dac nu semnezi, drag partenerule. I-am
spus mieros. Dac refuzi, pa i pusi la milioanele alea, i o
s te mui la rcoare. Tu trebuie s hotrti.
Sttea nemicat, cu transpiraia curgndu-i pe frunte, i
cu ochii fixai asupra contractului. Solly era cunoscut ca un
cal breaz, dar metodele lui de a-i recupera datoriile, erau
i mai cunoscute.
Trezete-te, ce naiba! am strigat eu, la captul
rbdrilor. Ori semnezi, ori fac s explodeze toat afacerea.
S-ar putea s m aleg i eu cu vreo trei ani de prnaie, dar
paguba cea mai mare o s fie n grdina voastr. Ce naiba,
i-a ruginit encefalul, sau eti prost de-a binelea?
n cele din urm, a micat; i-a ters sudoarea de pe
frunte.
Draga partenerule, destinde-te, i-am zis pentru a-l
ncuraja. N-ai s m mai vezi n viaa ta. Imediat ce-mi d
170

Solly bitarii, am i ntins-o. Mai bine te-ai gndi ce putei


face cu milioanele alea care rmn, fr s mai punem la
socoteal ce pic n fiecare an din drepturile de autor.
tiam c-l ineam strns de tot din huri, i nu putea
face nicio micare de mpotrivire. i nici n-a fcut. Cu o
mn nesigur i-a luat stiloul din buzunarul hainei.
L-am observat, stnd la pnd ca o fiar.
Dintr-o dat, de cealalt parte a uii se auzir nite pai
precipitai.
Din clipa aia, lucrurile s-au bulucit. L-am vzut pe Diaz
ncruntndu-se, i privind peste umrul meu. Faa ncepuse
s i se descompun ncetul cu ncetul.
Mi-ai omort fraii, Diaz! se auzi vocea ascuit a unui
copil. Acum, o s te omor eu!
M-am ntors brusc.
Joey se afla n pragul uii. Mna lui mic inea un pistol
de calibrul 38, ndreptat spre Diaz.
Nu, Joey! am urlat eu.
Detuntura zgudui ncperea.
M-am uitat la Diaz. Faa i devenise o mas diform,
nsngerat. Mna sa mai inea nc stiloul n faa
contractului ce-i atepta semntura.
Am reacionat rapid. M-am npustit spre birou, am luat
contractul, raportul meu i recipisa lui Selby, i le-am bgat
n buzunar, dup care m-am ntors.
Joey mi zmbea. Era zmbetul unui copil care primete
un cadou ambalat frumos.
Cine-i omoar pe ai mei, domnule Anderson, este i el
omort.
terge-o ct mai repede! i-am strigat.
Bine, domnule Anderson.
Zmbi din nou, i iei din camer. Dar, n-a ajuns prea
departe. Trei mexicani zdraveni l nfcar i-l mpinser
napoi n ncpere. Unul dintre ei i smulse pistolul din
mn.
Biroul lui Diaz se umplu de lume. Trei znateci ncepur
s ipe, cu ochii fixai la ce mai rmsese din Diaz.
171

M-am strecurat binior i am ajuns la u. Peste toate


zgomotele, rzbtea vocea ascuit a lui Joey, care striga
triumftor:
L-am omort! L-am omort! M auzi, Tommy? M auzi,
Jimbo? L-am omort!
Mi-am fcut drum prin mulime, am ajuns la maina mea,
i am demarat. Sirenele poliiei ncepuser s se aud.
Am ajuns acas drmat de tot, i scldat n sudoarea
rece a spaimei.
Primul meu gnd a fost dac nu cumva poliia o s pun
laba pe mine.
Btnd n lung i n lat sufrageria, mi-am zis c nimeni
nu-mi cunotea numele la Alameda. Barmanul tia c-l
vzusem pe Diaz de dou ori, i n momentul crimei, m
aflam n birou. n balamucul care a urmat, am ters-o fr
s fiu remarcat de nimeni. Joey fusese prins. Din punct de
vedere al poliiei, era o chestiune de rutin. Iar pentru Joey,
nu-mi fceam eu probleme. Bgm mna n foc c n-avea
s sufle un cuvinel c m-a fi aflat acolo.
Mi-am turnat un pahar, i l-am dat pe gt dintr-o
nghiitur, dup care mi-am mai turnat unul.
Bine, Diaz era mort, dar Nancy i Pofferi triau. Ei doi
mpreun cu Josh Jones se mai aflau ascuni n casa lui
Hamel. Trei ucigai. Mi-ar fi plcut s pun mna pe milionul
la, dar n cazul de fa a-i antaja pe tia, ar fi nsemnat
c m joc cu nitroglicerin.
Cu prere de ru, mi-am dat seama c trebuia s-mi iau
adio de la paralele visate. Tot ce mai puteam spera, era s
nu dau eu de belea. Cu puin noroc, puteam scpa cu faa
curat. Dup care n-aveam dect s m ntorc la agenie,
s lucrez pentru o nimica toat, s-mi caut o pipi care s
nu m coste ochii din cap, i s-o in aa, pn-n ziua n care
colonelul o s m scoat la pensie, dup care o s triesc
din pensia pe care o s mi-o dea statul pn la sfritul
172

zilelor mele.
Mi-am turnat al treilea pahar.
Umbrele serii ncepuser s se ntind pe covor. Peste
vreo ase ore trebuia s-mi iau postul de paz n primire.
Telefonul ncepu s sune. Mi-am mai turnat un pahar i lam lsat s sune.
Poate Bertha se rzgndise. Dar acum n-aveam deloc
chef s m ciocneasc la cap.
Dup un timp, telefonul se opri. Brusc, mi s-a fcut
foame. M-am ndreptat, cltinndu-m spre buctrie, dar
n frigider n-am gsit nimic, n afar de o sticl de scotch.
M-am ntors n sufragerie, m-am aezat n fotoliu, i am
nchis ochii. Timpul trecea. Am visat c m aflam la volanul
mainii mele, n faa unui nenorocit de motel, ateptnd-o
pe nevast-mea s ias de acolo. Era nuntru de vreo or,
dar nu singur, ci cu un tip.
Soneria de la intrare ncepu s zbrnie cu insisten. Mam trezit brusc, tresrind. Ceasul era unsprezece i cinci.
M-am ndreptat spre ua de la intrare. Soneria nu mai
contenea. M-am uitat pe vizor, i am vzut-o pe Gloria Cort.
Am deschis ua.
Trecu pe lng mine ca o furtun, ducndu-se drept n
sufragerie. M-am gndit imediat c o s-mi cear ia zece
mii de dolari pe care i-i promisesem.
Ascult drag am nceput eu.
Gura! mi-o retez scurt. Tu s m asculi.
Se ls moale pe canapea i m privi cu aerul la pe
care-l iau unele femei i care aprinde imediat beculeul rou
n mintea anumitor brbai.
Bei ceva? i-am propus eu.
Ascult. O terg din ora, dar mai nainte vreau s-i
spun ceva.
Era tensionat la culme, aa c am renunat s-mi mai
iau sticla din frigider, i m-am aezat i eu pe canapea
lng ea.
Bine, te ascult.
Microfonul la pe care mi l-ai dat. L-am instalat, cum
173

mi-ai spus, n biroul lui Diaz. Am ascultat caset. Dac n-a


fi avut-o, acum nu mai eram pe canapeaua asta. M-ar fi
pescuit din ap, cu capul spart.
Am privit-o, mut de uimire.
Pi
Ascult-m! Javra aia de Alphonso era gata-gata s m
omoare. Am ascultat pe caset cum i-a dat dispoziie unei
lepdturi de-a lui s m lichideze i s m arunce n ap,
de pe chei. Zmbi brusc, un zmbet care te nfiora. Dar n-a
inut; el a murit, iar eu triesc.
Am privit-o uluit.
Microfonul sta pe care mi l-ai dat, mi-a salvat viaa, i
ai ocazia s-o salvezi i pe Nancy Hamel.
Ce tot ndrugi acolo? S-o salvez pe Nancy Hamel?
Dou nopi ntregi i-am ascultat pe Pofferi i pe Diaz
vorbind. i am aflat o bomb: Nancy are o sor geamn.
Seamn una cu alta ca dou picturi de ap. Te-ai prins?
Ultima pies a jocului sta nclcit i gsise n sfrit
locul. Cele dou paturi din cort. Deci individa pe care o
vzusem prsind iahtul mpreun cu Pofferi i cu Jones,
era Lucia, i nu Nancy.
M-am trezit brusc, i orice urm de butur dispru din
mine, parc luat cu mna.
Continu, i-am spus.
I-am auzit cum se mai grozveau de mecheri nevoie
mare ce se credeau. ntruct Lucia trebuia s-i ia locul lui
Nancy, au trebuit s-o suprime pe Penny Highbee, care s-ar
fi prins imediat de nlocuire. Pe urm, Lucia a sunat-o pe
Nancy ca s-i cear s vin la Alameda. Nancy ar fi fcut pe
dracu-n patru pentru sora ei. Ea a aranjat ca Lucia s-o
tearg din Italia, i tot ea i-a ascuns pe cei doi pe insul.
Dup ce Nancy a ajuns la Alameda, au nchis-o ntr-o
camer. Lucia i-a luat hainele sor-sii i l-a transportat pe
Pofferi n portbagajul mainii lui Nancy, acas la Hamel. N-a
avut nicio problem s treac de postul de control. Paznicul
a luat-o drept Nancy. Dup ce l-a lsat pe Pofferi n cas, a
ieit cu iahtul, mpreun cu Jones, ca s-i fac un alibi.
174

Dup ce Pofferi l-a omort pe Hamel, s-a ntors i ea.


Prostovanul la de Palmer bineneles c a zis i el c era
Nancy. Noaptea trecut, Jones a adus-o pe Nancy la Hamel
acas. O drogaser. Acum este acolo, mpreun cu Lucia,
Pofferi i Jones.
Jones a adus-o n portbagajul mainii pe Nancy, nu?
Gloria ncuviin din cap.
Asta explic totul. Lucia, dndu-se drept Nancy, l
anunase pe OFlagherty telefonic despre sosirea lui Jones,
n felul sta, obolanul de Jones n-a avut nicio problem cu
trecerea barierei.
Nancy i Lucia sunt absolut identice? am ntrebat eu.
mi rspunse cu un gest de agasare.
Ai zice c sunt dou boabe ntr-o pstaie. Am avut
ocazia s-o vd pe Lucia. Dar am crezut c e vorba de
Nancy. Acum, tiind care-i daravera pot s-i spun c
seamn leit. i nc ceva. L-am auzit pe Alphonso vorbind
despre mine cu rahatul la de Jones. i spunea c risc,
atta timp ct sunt n via. Fiind fosta soie a lui Hamel,
puteam pretinde o parte din averea lui Hamel. Aa c i-a
spus lui Jones s scape de mine. S m lichideze, i apoi s
m arunce n ap. Dar i-am luat-o nainte. I-am fcut felul
lui Alphonso, mai nainte s mi-l fac el mie. mi zmbi din
nou, cu acel zmbet de ghea.
Am privit-o, fr s neleg ce spunea.
Ce vrei s spui?
tiam c Alphonso i omorse pe putii ia doi. Aa c
l-am gsit pe Joey i i-am dat unul dintre pistoalele lui
Alphonso. nc mai zmbea. Putiul l-a lichidat la fix.
Doamne, Dumnezeule! am exclamat, nevenindu-mi smi cred urechilor.
Acum o ntind la Frisco. Am tiut dintotdeauna unde-i
inea ticlosul de Alphonso banii de contraband. I-am luat
cu mine. Acum nu mai am nicio grij.
Am adulmecat ca un copoi de vntoare.
i cam cu ct te-ai ales?
Cu o oal de bani, fcu ea rznd satisfcut. n fond,
175

nu-i treaba ta. Am venit s-i spun c ticloii ia au de


gnd s-o omoare pe Nancy imediat ce semneaz nite
cecuri. Semntura nu i-o pot imita. Cum a semnat cecurile
alea, i i fac vnt n mare.
De-abia o mai ascultam. M tot gndeam ct putuse s
salte de la Diaz.
Iubito, mi-a venit o idee formidabil, i-am spus,
zmbindu-i fermector. Ce-ar fi s plecm mpreun? Cine
ne mpiedic s fondm o asociaie cum nu s-a mai vzut?
mi arunc o privire de-ai fi putut tia pinea cu ea.
N-ai auzit ce i-am spus? O s-o omoare pe sraca de
Nancy, cum le semneaz cecurile alea nenorocite. Vrei s-o
ai pe contiin?
Auzi, iubito, cte parale ai umflat de la Diaz?
Doamne ferete, da numai la bani i-e gndul? se
indign ea, ridicndu-se de pe canapea.
I-am fcut cu ochiul.
La ce se poate gndi un brbat, dac nu la o tip aa
de fain ca tine?
Dac nu mi-ar fi tral de poliie, le-a fi spus chiar
eu. Dar s tii c n-o s dormi cu contiina linitit dac o
s lai fata aia s fie omort.
Nu vreau s dorm cu contiina mea. Eu vreau s dorm
cu tine, iubito! Ia zi, ci bani ai luat?
M fulger cu privirea.
Am crezut c am de-a face cu cei mai mari ticloi
care pot exista pe pmntul sta, dar fa de tine, toi sunt
mici copii.
Btu cu piciorul n podea, i iei, trntind ua dup ea.
Am dat din umeri i mi-am aprins o igar. De afar
rzbtu zgomotul unei maini care plec n tromb.
Dac o s lai ca fata aia s fie omort.
Ei bine, cu asta eram de acord, numai c n-aveam de
gnd s anun poliia. Coldwell era mult mai indicat. Putea
s ia afacerea n mn i n acelai timp, s m acopere.
ntotdeauna F.B.I.-ul i protejeaz informatorii.
Am cutat n cartea de telefon numrul lui Coldwell i l176

am format fr s mai stau pe gnduri.


Lu, aici e Bart Anderson. Trap sltat la mine acas!
Arde, nu alta!
Nu eti n toate minile, exclam Coldwell, iritat.
Tocmai m bgam n pat. Ce naiba poate fi aa de urgent?
Nu-i pot spune la telefon, Lu. Pe bune, vino ct poi de
repede. E n legtur cu un italian, i-am explicat totui,
nainte de a nchide.
M-am uitat la ceas. Era dousprezece fr un sfert. Am
sunat la reedin lui Herschenhiemer. Mi-a rspuns Carl.
Salut, Carl, aici e Bart. O s ntrzi, s-ar putea o or,
nu mica de acolo pn nu sosesc cu o sticl.
i am nchis, fr s-i mai dau rgazul s protesteze.
Peste vreo douzeci de minute, Coldwell suna la u.
I-am dat drumul.
Ce-i cu toat povestea asta? m ntreb el, vdit
nemulumit.
L-am avertizat c pontul pe care urma s i-l dau, mi-l
vnduse un informator. i c nainte de a vorbi, trebuia s
fiu sigur c o s fiu acoperit.
Lu, risc s-mi pierd slujba. Am dat peste chestia asta
n timp ce lucram pentru agenie. Dac nu-mi dai cuvntul
c m acoperi, nu deschid gura.
Pofferi?
Exact. tiu unde se ascunde n clipa de fa, dar dac
nu m acoperi, tac mlc.
Eti acoperit. Unde-i?
L-am invitat s stea jos, m-am aezat i eu i i-am spus
toat trenia. Am avut grij s nu joc niciun rol n tot ce iam povestit. I-am explicat c informatorul meu l
descoperise pe Pofferi n insul. Se vedea pe faa lui c nu
credea o iot c n-aveam niciun amestec, dar promisese c
m acoper, i cnd Coldwell promitea ceva, se putea
rsturna pmntul, c se inea de cuvnt.
Dup ce-am terminat, se ntinse comod n fotoliu, i m
privi lung, cteva clipe.
Eti sigur?
177

Absolut. Pofferi i nevast-sa, Lucia, sunt acum n casa


lui Hamel. Dup ce-or s-o foreze pe Nancy s le semneze
nite cecuri, or s-o lichideze. nha motenirea, i terg
putina. Doar au iahtul lui Hamel la dispoziie. Cuba e la o
arunctur de b. De acolo, or s transfere paralele n
Italia.
Chibzui cteva momente, apoi ddu din cap.
O s m ocup de tot. Nu-i f griji. O s te acopr, doar
i-am promis. O s iau legtura cu Terrell. mi trebuiesc
civa dintre oamenii lui s supravegheze casa, pn mi
vin mie oamenii.
Ai tot timpul, i-am spus. Or s stea linitii pn se
termin formalitile cu succesiunea. Nici nu puteau gsi
ascunztoare mai bun.
Bine. Mine o s declanm aciunea.
Lu, s fii atent. Toi trei sunt al naibii de periculoi. S
te atepi la o tentativ din partea lor de a iei n for. O s
se lase cu snge.
Zmbi glume.
Chestia asta o s ne scuteasc atunci de cheltuielile
unui proces.
Dup ce a plecat, am cobort n garaj i m-am instalat n
main.
n drum spre Paradise Largo, m-am tot gndit la Nancy
Hamel. O idee luminoas mi travers spiritul fertil. Cnd o
s fie liber i o s moteneasc milioanele alea drglae,
o s iau legtura cu ea i o s-i explic cum i-am salvat
viaa. Apoi, o s-i sugerez c m poate recompensa, c eu
n-o s m supr deloc.
Mcar atta lucru s fac pentru mine, m-am gndit eu.

178

IX
M-am instalat bine pe o crac groas, i am privit spre
casa lui Hamel. n spatele perdelelor de la sufragerie, se
vedea lumin. Din cnd n cnd, mai trecea cte o umbr
Pofferi, apoi Jones. Celelalte camere ale casei erau
cufundate n ntuneric. Nu s-a ntmplat nimic dar am
ateptat pn n clipa n care s-a stins lumina. Apoi s-au
aprins alte dou lumini, probabil n dormitoare. Am ateptat
n continuare. Cnd bezna a cuprins toat casa, atunci am
cobort i eu, dup care m-am dus n vil.
Am nceput s rsucesc pe toate prile ideea mea de a o
uura pe Nancy de niscaiva prlue. Am renunat la gndul
de a-i sugera o recompens, dup ce avea s eliberat.
Doar eu eram la care cu o lun i ceva n urm i pusesem
cuitul la gt. Aa c m puteam atepta, n cel mai fericit
caz, s fiu dat pe u afar.
Era clar c trebuia s inventez altceva.
M-am ntins pe canapeaua din sufragerie, i am nceput
s nfulec din nelipsitele sandviciuri pe care Jarvis mi le lsa
cu regularitatea unui tren. n tot timpul sta, creierul mi
funciona n regim maxim. Pe la ora dou dimineaa, am
gsit o soluie care sttea n picioare. Am analizat-o pe
toate prile, i estimnd c este singura cu sori de reuit,
m-am culcat mulumit.
Cnd soarele travers perdelele, m-am trezit. Era apte
jumtate. Am fcut un du, m-am brbierit, i am ieit n
aerul umed al dimineii, ateptndu-l pe Jarvis cu micul
dejun.
Cnd se art n sfrit, aveam aerul unui paznic activ,
care-i petrecuse toat noaptea stnd de veghe.
M-am interesat de soarta btrnului Herschenhiemer.
Domnule Anderson, ce s v spun, tot este agitat, m
lmuri Jarvis n timp ce-i lsa tava ncrcat cu mncare
pe mas. l ndop cu sedative.
Pentru moment, mi se pare cea mai bun soluie, l-am
179

asigurat eu.
M-am aezat apoi n faa unor crnciori prjii, a unei
buci de jambon rece, i a unui munte de ou fierte.
Jarvis mi inu companie ct am mncat. Mi-a povestit
despre prietenul su, Washington Smith. L-am ascultat i
ddeam i eu din cap cu tristee, dar tot recitalul sta nu ma mpiedicat s rad tot ce se afla pe tav.
Nu pot s neleg un lucru, se lament Jarvis. Bogtaii
sunt foarte imprevizibili. S concediezi pe cineva dup
atia ani de serviciu. Este pur i simplu ruinos.
I-am dat dreptate, mi-am but cafeaua, i l-am btut
prietenete pe bra.
Nu-mi nchipui c aa ceva vi se poate ntmpla i
dumneavoastr, domnule Jarvis.
Sper i eu acelai lucru, dar i domnul Herschenhiemer
este imprevizibil.
A luat tava goal, i a plecat. M-am dus la copacul meu i
m-am crat n el. Josh Jones sttea n faa uii de la
intrarea casei i fuma. Mijlocul i era nconjurat de o centur
ca de cowboy, din care se zrea un Colt de calibrul 54.
Ascuns n frunzi, l observam. Sttea acolo, respirnd aerul
dimineii, nemicat i amenintor. Mi-am spus c oamenii
lui Coldwell o s cam aib de furc cu el.
Dup cteva minute, intr n cas. Am ateptat, dar nu sa mai ntmplat nimic. M-am ntrebat ce-o fi cu Nancy.
Probabil c era i ea, ca moul meu, sub influena
sedativelor.
Pe la unsprezece jumtate, m-am ntors la vil,
ateptndu-l pe Carl s m schimbe. Cum a venit, m-am
urcat n main i am ntins-o spre biroul lui Mel Palmer.
Secretara lui Palmer era o ppuic trsnet, plin de
vino-ncoace, cu o claie de pr blond, i cu un bust care ar fi
scos din mini orice clugr. M privi ca i cum ar fi zrit o
musc rtcit n supa ei preferat.
A vrea s-l vd pe domnul Palmer, i-am spus,
zmbindu-i cuceritor. M numesc Bart Anderson.
Avei o ntlnire fixat, domnule Anderson? m
180

ntreb, la fel de rece i distant, precum luna de pe cer.


N-am nevoie de aa ceva. Anun-l i atta tot.
A ezitat, apoi i-a prsit locul, trecnd n biroul alturat.
tia la fix sa-i mite fundul, chestie care ntotdeauna a
avut darul s m impresioneze la o femeie.
Prin deschiztura uii, i scoase cporul i m anun:
Poftii, domnul Palmer v primete.
n timp ce treceam pe lng ea, mna mea dreapt i-a
fcut de lucru, dar se vede treaba c tipa era expert n
chestii de astea. N-am dat dect de aer.
Palmer, instalat n spatele unui trabuc gros, m privi cu
nencredere.
Care-i treaba, domnule Anderson?
Am ales din ochi un fotoliu confortabil i m-am aezat.
Clienta dumneavoastr, doamna Nancy Hamel. Este n
continuare clienta dumneavoastr, nu-i aa?
Bineneles. Despre ce-i vorba? fcu, uitndu-se la
ceas nerbdtor. Am o ntlnire important.
Iar eu am un lucru important s v spun, iar asta mi ia
ceva timp. tiai c doamna Hamel are o sor geamn
care-i seamn ca dou picturi de ap?
Pleoapele i se zbtur de cteva ori.
Nu, dar chestia asta are vreo importan?
Sora geamn este Lucia Pofferi, o terorist italian,
cutat pentru dou crime comise. Soul ei, Aldo Pofferi, tot
un terorist, este unul dintre conductorii Brigzilor Roii,
cutat pentru cel puin trei crime, iar eu am dovada c l-a
asasinat pe Russ Hamel.
Dac i-a fi nfipt un ac n fund, tot n-ar fi reacionat cum
a fcut-o. A nit de pe scaun, cu ochii ieii din orbite.
Suntei beat? url el. Cum de ndrznii s afirmai
asemenea lucruri?
F.B.I.-ul este la curent, i o s treac la aciune n
noaptea asta.
Dumnezeule! se prbui n fotoliu, i ncepu s-i
tearg faa cu o batist de mtase.
Este o poveste destul de complicat, i-am spus. Mai
181

bine ar fi s v-o spun n ntregime. O s v dai seama c


pentru public o s fie o adevrat explozie. Dar asta n-o s
duneze deloc crilor lui Hamel. Ba chiar dimpotriv, o s
tripleze vnzrile, i dumneavoastr suntei cel mai n
msur s supravegheai fenomenul sta.
Asta l-a fcut s cate ochii mari, aa cum prevzusem.
i bg batista n buzunar, i-i lu aerul de om de afaceri.
I-am turnat aceeai istorie ca i lui Coldwell, i n concluzie,
i-am spus:
Deci, situaia se prezint astfel: teroritii ia doi
italieni, mpreun cu Josh Jones o in pe Nancy prizonier n
propria ei cas. Femeia care v-a primit cnd l-am gsit pe
Hamel mort, era Lucia, nu Nancy.
Isuse! a fi jurat c era Nancy, mormi Palmer.
Dou gemene care seamn ca dou picturi de ap.
Chestia e c dup ce Nancy o s semneze nite cecuri, o s
fie lichidat, iar Lucia o s pun laba pe motenirea lui
Hamel.
Czu pe gnduri, apoi ddu din cap.
Asta explic totul. Femeia asta m-a sunat de
diminea. M-a anunat c n-o s poat asista la
nmormntarea soului ei, i m-a rugat s m ocup eu de
toate detaliile. Chipurile, este distrus.
Pi, cred i eu. E foarte simplu. Lucia nu vrea s se
arate n public, mai ales s se gseasc n prezena
dumneavoastr.
Fereasc Dumnezeu! strig Palmer, i rencepu s-i
tearg faa.
Domnule Palmer, v propun un lucru, i-am spus, cu
toat sinceritatea. S m numii reprezentantul doamnei
Hamel.
A ncetat s se mai tearg, i m-a privii bnuitor.
Reprezentantul doamnei Hamel? Ce tot spunei acolo?
Adic o persoan care s-i reprezinte interesele, i
care ar trebui s se gseasc n preajma ei cnd o s fie
prins gunoiul la de Pofferi. i care s-o salveze de asaltul
jurnalitilor, fiindc, v dai seama, c o s fie complet
182

nucit. n prezent, dumneavoastr suntei reprezentantul


doamnei Hamel. M-am aplecat spre el, i l-am privit drept n
ochi. inei neaprat s fii prezent acolo, cnd o s nceap
mpucturile, mai ru ca la blci? Dup socotelile F.B.I.ului, Pofferi i nevast-sa or s fie ucii n schimburile de
focuri care or s aib loc. Ascultai-m pe mine, o s fie lat
ru. Chiar vrei s fii prezent acolo, indiferent ce s-ar
ntmpla, sau s acionez eu n numele dumneavoastr i al
doamnei Hamel?
A reacionat aa cum mi-am dorit. Numai la gndul c ar
putea fi prezent pe un cmp de btaie, au i nceput s-i
tremure flcile de buldog.
Da, da, neleg ce vrei s spunei. i o s facei
dumneavoastr aa ceva, domnule Anderson?
Mi-am luat un aer afectat.
Hm, asta-i meseria mea. Lsai-m pe mine s m
ocup de aa ceva. V garantez securitatea doamnei Hamel,
i faptul c ziaritii nu se vor apropia deloc.
i cum o s procedai? ntreb Palmer, ncruntndu-i
bnuitor sprncenele. Cum o s reuii s ieii din Paradis
Largo, fr s dai ochii cu ziaritii i fotoreporterii?
Nu degeaba m gndisem eu toat noaptea. Aveam
toate rspunsurile pregtite.
Cu elicopterul, domnule Anderson. Am un bun prieten,
care are un elicopter. Cum o s se termine cu
mpucturile, o s aterizeze n grdina lui Hamel, iar
doamna Hamel o s-i ia zborul n doi timpi i trei micri.
Trebuie s-i rezervai un apartament n hotelul Spanish Bay.
Aia au pe acoperi o platform pentru aterizarea
elicopterelor. Doamna Hamel ar putea sta acolo pn se
reface complet. i nimeni n-o s se apropie de dnsa fr
s aib o autorizaie.
Faa lui rubicond se lumin.
Asta-i o idee ntr-adevr excelent. Spanish Bay are i
un cabinet medical, aa c n-o s aib probleme acolo. V
las pe dumneavoastr domnule Anderson, s aranjai
chestia cu elicopterul. Eu o s m ocup de rezervarea
183

apartamentului la hotel. Bine, atunci, totul fiind n regul,


eu trebuie s plec.
Domnule Palmer, ar mai fi dou mici amnunte, i-am
spus, zmbindu-i inocent. mi trebuie o autorizaie semnat
de dumneavoastr, care s-mi dea dreptul s acionez n
numele doamnei Hamel. Nu de alta, dar e foarte posibil ca
F.B.I.-ul s-mi fac greuti.
Da, sigur c da. Aps pe un buton, i imediat apru
blonda de alturi, bindu-i fundul dup care i dict
mputernicirea mea. Bate-mi imediat asta.
nainte s ias din ncpere, tipa m privi lung.
i al doilea amnunt?
Banii de cheltuial. mi trebuie dou mii de dolari
pentru nchirierea elicopterului.
Am vzut cum s-a crispat.
O grmad de bani!
Domnule Palmer, tia-s banii datorai pericolului. V
amintesc din nou c o s fie tevatur mare, nu glum. i n
afar de asta, banii tia o s vi-i recuperai din motenirea
lui Hamel, aa c nu vd, care-i problema?
Da, ai dreptate.
Secretara se ntoarse cu mputernicirea mea, iar
Palmer mi-o semn.
D-i domnului Anderson dou mii de dolari,
domnioar Hills, spuse Palmer n timp ce-mi strngea
mna. i cnd este prevzut operaiunea asta?
La noapte.
O s atept la hotel.
M salut cu un semn din cap, i iei. Tipa al crui nume
era Hills se ntoarse spre mine.
Dou mii?
Parc aa a spus domnul.
Am urmat-o afar din birou, i am ateptat apoi s-mi
dea banii, pe care i-am bgat n portofel.
i s-a spus vreodat c ai nite ochi admirabili?
Da, de nenumrate ori, mi rspunse cu rceal. Acum
sunt ocupat. La revedere, domnule Anderson.
184

Se aez la birou i ncepu s bat la main. Am notat-o


n carneelul meu. Necesita perseveren, dar nu era acum
timp de aa ceva.
M-am urcat n main, zicndu-mi c pn aici, totul
mersese ca pe roate.
Ora H a fost fixat pentru trei dimineaa.
n calitate de reprezentant al doamnei Hamel, i innd
seama c fusesem singurul care intrase n casa lui Hamel
cunoteam amplasamentul camerelor, am luat parte la
edina de pregtire a operaiunii, care s-a desfurat la
Hotel de Ville.
Erau prezeni acolo maiorul Hedley, eful poliiei Terrell,
sergentul Hess, ct i Coldwell, Stoneham i Jackson de la
F.B.L
Coldwell i-a anunat c tirea pe care le-o dduse
provenea de la un informator. Nimeni n-a cerut nicio
lmurire suplimentar. Coldwell a precizat n continuare c
prezena mea se datora faptului c aveam misiunea de a o
feri pe doamna Hamel de pres i televiziune, imediat ce
teroritii aveau s fie capturai.
Am desenat un plan al casei, atrgndu-le atenia c
portalul de la intrarea domeniului era prevzut cu o camer
de luat vederi i cu comenzi electronice. Le-am explicat c
n calitatea mea de paznic al lui Herschenhiemer,
supravegheasem casa lui Hamel i tiam unde se afl
Nancy. Am figurat camera n care presupuneam c este
inut ostatec cu o cruciuli.
Dup mai multe discuii, s-a hotrt s se ntrerup
curentul electric n tot Paradise Largo, pentru a se putea
trece de portal. Poliia se afla deja pe poziii. La momentul
fixat, cei trei ageni F.B.I. sprijinii de zece poliai, urmau s
ia casa cu asalt.
I-am ntiinat c aranjasem cu Nick Hardy s survoleze
casa la ora trei. Dup ce avea s fie eliberat, eu urma s-o
conduc cu elicopterul la Spanish Bay, unde i-o ddeam n
primire lui Mel Palmer.
Reuniunea lu sfrit pe la apte.
185

Lui Hardy i ddusem cinci sute de dolari pentru treaba


pe care o avea de fcut. Aa c ciupisem i eu o mie cinci
sute. Mai aveam destul timp, aa c ajungnd acas, am
ezitat, dar dup aceea am pus mna pe telefon i am
sunat-o pe Bertha.
Ia zi, te-ai mritat? am ntrebat-o cnd i-am auzit
glasul.
A stat puin i dup ce m-a recunoscut, a cotcodcit:
Ah, tu erai!
Da cine ai fi vrut s fie? ppuel, m simt tare singur.
Pe bune, te-ai mritat?
Sptmna viitoare. Bart, ascult, te-am prevenit
doar. ntre noi doi s-a terminat totul. Cnd spun ceva, nu-mi
iau vorba napoi, doar m tii.
De unde i pn unde? Ascult, ppuel. Am un
portofel doldora de parale. Ce-ai zice s ne facem de cap la
Spanish Bay Grill?
Da de unde ai fcut rost de bani? se interes ea.
Nu pune ntrebri prosteti. Zi, te amenajeaz chestia
asta sau nu?
Urm o tcere lung.
Sunt logodit, protest Bertha, cu vocea stins.
i ce-are a face asta cu preul orezului n China?
Bine, Bart, dar s tii c este pentru ultima oar.
Mi se pare normal. Mergem la crm pe la nou
jumate. Aa c vino ct poi de repede.
Pi, dac mergem la nou jumtate, de ce s vin ct
pot de repede?
Ia ghici? i am nchis.
Am condus-o pe Bertha acas la ea pe la unu jumtate. A
fost o sear a ntia. Mai nti, ne-am dedat la exerciiile
noastre fizice obinuite, dup care am mers la restaurant.
Am mncat ca sparii, am dansat, i pe urm am stat pe
teras, sub clarul lunii, mn-n mn.
Bart, a vrea ca asemenea clipe cum sunt astea s nu
se mai sfreasc, suspin ea. tiu c eti un ticlos, dar un
ticlos dulce de tot.
186

Am btut-o uor peste mn.


Ppuel, mrit-te. n felul sta, o s fii n siguran. Pe
bune, asta conteaz cel mai mult. Din clipa n care o s fii
n siguran o s te poi distra i tu ca lumea. N-o s se
drme cerul, totul e ca flcu tu s nu se prind. Eu o s
fiu prin preajm. I-am zmbit mecherete. Data viitoare, tu
o s plteti. O s ai i tu parte de o clip de satisfacie.
Izbucni n rs.
Bart, zu, eti imposibil.
Am lsat-o acas, i m-am dus n Paradise Largo. La
barier se aflau doi poliiti, mpreun cu OFlagherty, care
vzndu-m, veni n ntmpinarea mea, cu ochii scnteind
de excitaie.
Bart, noaptea asta promite s fie cu scntei.
Ba bine c nu.
Poliaii se apropiar i ei de mine, i dup ce au vzut
cine era, i-au fcut semn lui Mike s ridice bariera.
Mi-a deschis Carl, la fel de excitat ca Mike. Ne-am dus n
vil, unde l-am gsit pe Jarvis cu sandviciurile lui i cu nite
butur. I-am spus i lui ce se pregtea afar.
O s fie un tmblu de nu se poate, i-am spus. Aa c
mai bine ar fi, pentru orice eventualitate, s-i dai o doz de
srbtoare moului. Ca s sforie toat noaptea.
Jarvis ne-a asigurat c o s fac ntocmai.
M-am uitat la ceas. Mai rmsese doar o or. Am mncat
dou sandviciuri, am but un phrel, i apoi m-am dus
spre copac.
Mi-am zis c pn acum, totul mersese de minune, dar
partea nasoal avea s vin n clipa n care trebuia s
scotocesc dup Nancy ca s-o duc la elicopter.
M-am ngrozit la gndul c m-ar putea recunoate i i-ar
spune lui Coldwell adevrul. Am simit c mi s-a fcut
pielea ca de gin. Pn la urm, am reuit s m conving
c n tot balamucul care avea s fie, cu mpucturi,
confuzie, poliie, i tot tacmul, n-avea ea s recunoasc n
mine individul care o antajase. Fr s mai socotesc c,
dac aveam i niic baft, puteam s-o gsesc pe jumtate
187

drogat. Ce mai, trebuia s-mi asum riscul sta, i gata.


M-am crat n copac Exact sub mine, se fiau cteva
umbre. F.B.I.-ul i poliia ncepuser s se grupeze. Casa de
vizavi era cufundat n ntuneric. Era puin probabil ca
cineva s fac de paz acolo.
Am recunoscut sub mine silueta nalt a lui Coldwell.
E o bezn ca-n iad, i-am spus, cu vocea sczut. Nicio
micare.
A ridicat capul spre mine i a mormit ceva. Dup care a
nceput s uoteasc cu oamenii lui.
Din deprtare, se auzi slab zgomotul elicopterului care se
apropia. Convenisem cu Nick s se nvrt deasupra casei,
pn n clipa n care aveam s-i fac semn cu o lantern,
urmnd ca apoi s aterizeze n grdina lui Hamel.
Curentul a fost oprit, anuna Coldwell.
Doar luna ale crei raze reueau s ptrund prin stratul
gros de nori, mai lumina portalul.
Din umbr, se deta ca o fantom, o main mpins dea lungul drumului de patru poliai. Coldwell i ali civa
deschiser portalul, iar cei patru poliai continuar s
mping maina fr niciun zgomot, pe aleea ce ducea spre
cas. Pn la peluza de la care ncepea s se ntind
grdina mai erau vreo sut de metri. Ajuni acolo, se oprir.
Oamenii lui Coldwell se risipir prin tufiuri.
Dintr-o dat, din main se aprinser nite reflectoare.
Faada casei a fost brusc inundat de lumin.
Printr-o porta-voce, Coldwell ncepu s-i someze pe cei
dinuntru s ias cu minile ridicate. Vocea sa, amplificat,
prea c lovete pereii casei ca nite baroase.
Nu s-a ntmplat nimic.
Coldwell continu s someze. Am simit cum un firicel de
sudoare mi se prelinge pe fa.
Coldwell nu voia s rite, cel puin aa se prea. Se
mulumea doar s someze ntruna. Oamenii si i poliaii
erau mprtiai peste tot, culcai pe burt, ascuni printre
tufe.
Niciun rezultat.
188

Sus, elicopterul, fcea un zgomot cumplit. i vedeam


luminile cum plpiau.
O detuntur, i o fereastr sri n ndri. Peste cteva
clipe, prin fereastr iei un norule alburiu, care se
mprtie deasupra peluzei.
Prima victim a gazelor lacrimogene a fost Jones. A
deschis brusc ua de la intrare, i cu un pistol n mn,
ncerc s dispar n ntuneric.
O nou detuntur, i Jones fcu un pas napoi,
agndu-se de aer. nc o mpuctur. Czu n genunchi,
i apoi la pmnt.
Coldwell ncepu s urle din nou n porta-voce.
Pofferi! Iei cu minile deasupra capului!
Gazul de deasupra peluzei ncepu s se disipeze. M-am
gndit la Nancy, spernd c n-o s se mai trag cu
lacrimogene.
n acel moment, izbucnir cteva rafale dinspre cellalt
capt al casei. Unul dintre proiectoarele mainii se stinse.
Gloanele ricoau, piuind de i se fcea prul mciuc. Am
auzit un strigt. O siluet mascat pn atunci de un tufi,
se ridic brusc, apoi se mpletici, i czu la pmnt.
n direcia din care porniser rafalele se concentra un foc
nprasnic. Atunci l-am vzut pe Pofferi, prins de razele
proiectorului, cu cte un pistol n fiecare mn; avansa n
zig-zag, aproape ndoit de la mijloc, cu o cma alb
nroit de snge, dar continund s trag.
O rafal uciga rpi. Gloanele l-au lovit ca un bici. A
fost ridicat pe sus, ca de un uragan, dup care se prbui.
Mi-am ters sudoarea de pe fa.
Iei, Lucia! Ltr Coldwell.
O ateptare lung, dup care s-au auzit nite ipete.
Lucia apru n lumina orbitoare, parc mpins de
ameninarea unei arme.
Am vzut-o perfect.
Era mbrcat n pantaloni negri, i avea o bluz stacojie.
A ieit din cas mpleticindu-se i strignd Nu tragei! i
agita frenetic minile; n fiecare din ele inea ceva. N-a
189

fcut nici zece pai, i o explozie orbitoare s-a contopit cu


trupul ei.
Din grenadele pe care le inea n mini izbucnir cteva
fulgere, dou bubuituri rsunar de-mi sparser urechile,
dup care urm uieratul binecunoscut al schijelor.
Pentru o clip, am simit c-mi vine s vomit. Nu-mi
venea s cred c putea avea fora de a se sinucide.
Am srit jos din copac, am luat-o la fug spre cas, i iam fcut semn lui Nick cu lanterna.
Poliaii i agenii F.B.I-ului i vedeau de rniii lor i de
cei doi teroriti. Coldwell examina ce rmsese din Lucia.
Nu m-am oprit din alergat. M-am npustit n cas. Am
luat-o de-a lungul culoarului, i am ncercat pe rnd toate
uile, pn cnd am dat de una nchis cu cheia.
Cu toate c gazul lacrimogen aproape c se mprtiase,
ochii mi erau iritai. M-am dat napoi un pas, i m-am
repezit n u dndu-i un picior n dreptul broatei. n acel
moment, se restabili curentul electric, i se aprinse lumina
pe culoar.
Ua ced.
Am rmas n prag, nemicat. n faa mea se afla un
dormitor luxos de dam. Pe un pat dublu se afla Nancy
Hamel, cu faa n mini. Tremura, i scotea nite sunete
ascuite.
M-am ndreptat spre ea, rugndu-m la toi sfinii din
ceruri s nu m recunoasc.
Doamn Hamel.
Se crisp, i ddu de-o parte minile de pe fa, i m
privi fix. Ochii i erau holbai i inea gura cscat.
Apoi, ca un animal nspimntat, se ridic brusc cu un
salt.
Acum totul e n regul, doamn Hamel, i-am spus pe
un ton linitit. Suntei salvat.
Continu s se uite fix la mine.
Sor-mea! i acoperi din nou faa cu minile, ncepu
s geam. A spus c o s se omoare. Ce s-a ntmplat?
Am nceput s respir normal. Nu m recunoscuse.
190

Doamn Hamel, totul s-a sfrit. Sunt aici ca s v duc


ct mai departe de toate astea. Domnul Palmer v-a nchiriat
un apartament la Spanish Bay, unde o s v odihnii. Ne
ateapt un elicopter.
Lucia a murit? m ntreb, cu o privire care mai spera
nc. Au murit cu toii?
Da. Dorii s luai ceva cu dumneavoastr?
i ascunse faa n mini i ncepu s plng. Am ateptat
niel, apoi i-am spus:
Doamn Hamel, dac trebuie s v strngei lucrurile
v pot ajuta eu.
Tremura, scuturat de un fior, apoi mi art ifonierul.
Valiza este acolo.
Am deschis ifonierul, n care se afla o valiz mare.
Lucia mi-a spus s-mi fac bagajele. tia c sta-i
sfritul.
Bine. Haidei s mergem.
Am luat valiza, n clipa n care Coldwell apru n pragul
uii.
Totul este gata. Lu, ia tu valiza asta. Eu o s-o ajut pe
doamna Hamel.
M-am ndreptat spre ea, am ridicat-o ncet, de pe pat,
punndu-i o mn n jurul mijlocului i am condus-o pn la
intrare. Proiectorul mainii fusese stins, dar n aer plutea un
miros ngrozitor. Mirosul corpului sfrtecat al Luciei.
Nancy ncepu s urle, i apoi lein. Am prins-o la timp s
nu cad, am luat-o n brae i m-am ndreptat spre
elicopter. Coldwell mi-a dat o mn de ajutor s-o bgm
nuntru.
Nick, teribil de emoionat, ne-a luat-o din mini i a
aezat-o pe scaunul din spate. Coldwell i ddu i valiza, i
se retrase civa pai.
D-i drumul, am zis, aezndu-m alturi de Nick.
Mam, Doamne! Am vzut totul! exclam el, n timp
ce elicopterul se nl. Pentru nimic n lume n-a fi vrut s
pierd o chestie ca asta.
Dar nu-l ascultam. Imediat ce elicopterul decola, m-am
191

ntors spre Nancy. Era palid, i inea ochii nchii.


Bingo, mi-am spus. Pn aici nu m recunoscuse, dar mai
mult ca sigur c o s m recunoasc cnd o s-i vin n
fire. Dar cel puin un lucru era clar, c eu o salvasem.
Peste zece minute, Nick a aterizat pe acoperiul hotelului
Spanish Bay. Ne ateptau Mel Palmer, i trei tipi n halate
albe.
n momentul aterizrii, Nancy mic, deschise ochii i
ddu s se ridice de pe scaun.
Ce se ntmpl? ntreb cu o voce ascuit. Unde m
aflu?
Doamn Hamel, suntei salvat, i-am spus. Ne aflm la
hotelul Spanish Bay, iar domnul Palmer v ateapt s v
conduc n apartamentul dumneavoastr.
M privi atent.
Cine eti dumneata?
Tipul care v-a salvat, i-am rspuns, zmbindu-i
trengrete.
Dar n sinea mea eram perplex. Era greu de crezut c nui mai amintea de ziua n care sttusem fa-n fa pe
terasa de la Country Club, i o antajasem cu neruinare.
Totui, asta era, nu-i mai amintea de mine i pace, chestie
care a nceput s m mai liniteasc, i s-mi dea sperane.
Nu mai trebuie s v fie fric de nimic. Acum suntei la
adpost.
Nick deschise ua cabinei. Am srit afar. Nancy se ridic
cu greu, cltinndu-se. Nick o ajut s coboare, iar eu am
luat-o n primire, sprijinind-o de mine. n timpul sta,
Palmer se apropia cu un aer preocupat.
M-m dat de-o parte, s-l las s-i nire balivernele lui de
consolare. Doi dintre tipii n halate albe au venit i au luat-o
fiecare de cte un bra.
Treaba mea se terminase. Am urmrit-o din ochi, n timp
ce se ndeprta acompaniat de Palmer. Cnd a ajuns la
ua liftului de pe teras, s-a ntors brusc.
Unde mi-e valiza?
Nota strident din tonul ei m-a dat gata. Un fior ngheat
192

mi strbtu ira spinrii. Nici vorb s fie vocea unei femei


care tocmai i pierduse sora, i cu puin timp n urm,
brbatul. Era vocea unei femei cu capul pe umeri, care-i
tia interesul, indiferent ce s-ar fi ntmplat.
Am rmas nemicat, cteva momente bune, efectiv
ocat. Apoi, creierul meu ncepu s raioneze. De asta nu
fusesem eu recunoscut de tipa asta pe care o credeam c
este Nancy. Pentru c Lucia Pofferi nu m vzuse n viaa
ei. Mi-a venit n minte imaginea celei pe care o luasem
drept Lucia, i care ieise din cas strignd Nu tragei!
Aadar, Lucia o sacrificase pe sora ei, ncercnd cu
disperare o ultim tentativ de scpare. i legase lui Nancy
dou grenade de mini, i o azvrlise afar, tiind c dup
ce grenadele explodau, din corpul lui Nancy n-ar mai fi
rmas dect o mas de carne diform, din care nimeni n-ar
mai fi fost n stare s recunoasc nimic.
Numai c n planul sta de scpare al Luciei existau dou
erori fatale; individa habar n-avea de mine, eu care eram
de fapt buricul pmntului n toat afacerea asta i apoi
valiza pe care o luase cu ea, nsemna c era att de
preioas, nct o dduse de gol.
Doamn Hamel, nu v ngrijorai, i-am strigat eu. V-o
aduc imediat.
Am vzut-o cum a intrat n lift, mpreun cu Palmer i cu
infirmierii.
Nick mi ddu valiza.
Asta-i tot, btrne, i i mulumesc. S nu sufli o vorb
ziaritilor, dac te ntreab ceva.
Fii fr grij. Pe bune c mi-a fcut plcere, spuse
Nick, zmbind cu gura pn la urechi. Aa ceva merita
povestit nepoilor.
M-am ndreptat spre lift, i am ateptat ca Nick s-i ia
zborul. Dup aceea am ncercat s deschid valiza. Era
ncuiat, evident. Am folosit eava pistolului, i am forat
broasca.
Printre lucrurile obinuite femeieti, se gsea i un pistol
de calibrul 38, cteva grenade, i un carnet de cecuri.
193

Fiecare dintre ele era semnat de Nancy Hamel. Fcnd o


socoteal foarte aproximativ, am ajuns la vreun milion de
dolari. Mi-am vrt carnetul de cecuri n buzunar, iar
pistolul i grenadele le-am ascuns sub streain
acoperiului. Am aranjat cu grij ncuietoarele valizei, i
apoi am luat liftul.
L-am gsit pe Palmer, cu o figur cam nepat, n faa
unei ui din culoar.
Domnule Anderson, vrea valiza.
Mi se pare corect, i-am rspuns.
S fiu sincer, nu mai neleg nimic, relu el, cu un ton
jignit. A spus c n-are nevoie de medic. i mi-a spus c vrea
s rmn singur. Dup ct m-am chinuit s fac rost de
apartamentul sta. Cu alte cuvinte, m-a dat pe u afar.
Chestia asta o nelegeam perfect.
O s-i duc eu valiza, am spus. E nc ocat. i trebuie
o perioad de odihn.
Doamne sfinte, s-a fcut aproape ziu, exclam
Palmer, uitndu-se la ceas. i eu trebuie s m odihnesc.
Astzi am o grmad de treburi. M duc acas.
Cel mai nelept lucru, domnule Palmer, l-am aprobat,
zmbindu-i sincer. Dup ce o s-i dau valiza doamnei
Hamel, o ntind i eu.
L-am urmrit n timp ce se ndrepta spre lift, mi-am
verificat pistolul, apoi am btut la u.
Doamn Hamel, valiza dumneavoastr, am anunat-o.
Ua se deschise brusc.
Tipa pentru care a fi bgat mna n foc c este Lucia
Pofferi m privi insistent. Faa i devenise osoas, iar ochii i
strluceau.
Pune-o acolo, mi spuse, i fcu un pas napoi. Am
intrat i am pus valiza lng u.
Mulumesc, adug ea. Acum las-m.
Am nchis ua cu clciul, apoi mi-am scos pistolul i l-am
ndreptat asupra ei.
Uurel, ppuico! Nu ine figura!
i ncrunt o sprncean.
194

n regul, cine eti?


Bart Anderson.
i-a nchis pleoapele pe jumtate. nelesese totul. Precis
c Diaz i ciripise despre mine, i poate c i Nancy.
Bart Anderson? fcu ea, n timp ce pe buze i se
aternu un surs de viper. Aha, antajistul, bineneles!
Cum de ai ajuns prin zon?
Treaba mea. Hai s stm jos, ppuico, avem multe s
ne povestim.
Ridic din umeri, apoi se ndrept spre canapea i se
aez. i ncrucia picioarele, se sprijini de sptar, i m
privi. Era la fel de seductoare ca o cobr. M-am aezat la
distan de ea, innd n continuare pistolul ndreptat
asupra ei.
Ce-ai simit cnd i-ai omort sora? am ntrebat-o.
Proasta aia? Avea un creier de psric. Aldo a fost de
acord s-o pun n locul meu, n scena asta final. Sunt
indispensabil organizaiei. Ea era o nimeni. Ochii i s-au
ntors spre valiz. Vd c i-ai bgat nasul nuntru. Ai gsit
carnetul de cecuri?
Auzi istorie, ba bine c nu, i-am rspuns, zmbind.
Artileria e pus la pstrare, s n-ai grij.
Ddu din cap, aprobator.
Bine, atunci s nu mai pierdem vremea. Ct vrei?
innd n continuare pistolul aintit asupra ei, am scos
carnetul de cecuri i i l-am fluturat n fa.
M mulumesc cu un milion. O s-i rmn i ie
destul, n-avea grij. Facem n felul urmtor: carnetul de
cecuri o s rmn la mine. Tu o s stai aici. Eu o s rup
patru cecuri a cte un sfert de milion. Cum mi intr banii
tia n banc, cum i dau carnetul. Chestia asta o s
dureze cam o sptmn. Dup aia, o s te ajut s-o ntinzi.
Cu iahtul, ppuico. O s gsesc pe cineva care s te duc
ntr-o noapte fr lun, spre Cuba. Ia zi, i convine?
Faa i era ca o masc.
Da, mi convine, rspunse ntr-un sfrit, dar cine-mi
garanteaz c dup ce-i iei partea, n-o s-o ntinzi cu restul
195

cecurilor?
Vom tri i vom vedea. I-am zmbit cu candoare. N-ai
ce face, trebuie s te ncrezi n mine, asta-i!
N-a fost de acord. A dat din cap nemulumit i mi zise:
Am o idee mai bun. Ia-i cecurile alea patru, i d-mi
mie restul carnetului. O s mai rmn o sptmn ca s-i
ncasezi paralele, i apoi o s mi le ncasez pe-ale mele. Ce
zici de varianta asta?
Am nceput din nou s visez la ce-a fi putut face cu un
milion de dolari, i atunci cnd visez bani, nu m mai pot
concentra.
N-am nimic mpotriv, i-am rspuns.
Asta era nceputul unei gafe monumentale.
Fiind aezat la o distan bunicic de ea, mi-am pus
pistolul pe braul fotoliului, i am nceput s rup cele patru
cecuri, unul cte unul. Fcnd asta, am pierdut-o din ochi,
alt greeal fatal. Aa c atunci cnd s-a micat, am lsat
de-o parte carnetul de cecuri i am vrut s-mi apuc arma,
dar a fost prea trziu.
Avea deja un pistol n mn, i mai nainte ca eu s-l pot
atinge pe al meu, a i tras. Probabil c i-l ascunsese sub
pernele canapelei.
Am simit n piept un oc violent. Mai nainte cu o
fraciune de secund, vzusem flacra de la gura evii. Am
auzit aproape imediat i bubuitura. Asta a fost tot.
Milionul meu de dolari explodase ntr-o bezn de
neptruns.
Nu mi s-a permis s primesc vizite, timp de o sptmn
ntreag. intuit ntr-un pat de spital, mi plngeam singur
de mil, mai ales c eram ngrijit de o bbtie de sor, care
avea tot atta sex-apeal ct un elefant pe care-l dor dinii.
Din cnd n cnd, mai intra i medicul, cel care m operase,
i care nu mai contenea s se felicite singur c-mi salvase
viaa. Avea un rs de hien; i alura, tot de hien.
Tot timpul ct am stat n pat, am fost cufundat n
196

gnduri. Era clar c dup ce totul a fost mpotriva mea, naveam dect s-mi reiau existena monoton, ntorcndum s lucrez la agenie. Am ntrebat-o pe sor ce se
ntmplase. Dar, dup cum mi-a mrturisit, habar n-avea.
De fapt, o citisem dintr-o privire, i m convinsesem c
nimic n lumea asta n-ar fi reuit s-o mire. Era genul la de
om care se mulumete cu o existen ntr-un univers
mrginit, fr s se intereseze ce se ntmpl n afara lumii
n care tria. Aa c am continuat s construiesc tot felul de
scenarii, pn n ziua n care i-a fcut apariia primul meu
vizitator, Lu Coldwell.
Bart, ai scpat ca prin urechile acului. i trase un
scaun i se aez alturi de patul meu. Ce naiba s-a
ntmplat?
Pi, ce s se ntmple, i-am dat valiza. i pe urm,
cnd am vrut s plec, a scos un pistol, i a tras n mine.
De ce naiba a vrut s te omoare?
ntreab-o pe ea, de unde vrei s tiu?
Focul de arm a fost auzit. Detectivul hotelului a urcat
s vad ce s-a ntmplat, i tipa l-a curat ct ai clipi din
ochi. Dup care a luat liftul, i s-a crat, cu un pistol ntr-o
mn, i cu valiza n cealalt. Bafta a fost c tocmai trecea
o main a poliiei. Nebuna a nceput s trag asupra lor.
Au gurit-o din prima. A murit pe loc.
Probabil c i-a pierdut minile, am avansat eu timid o
teorie.
Era Lucia Pofferi. Nancy Hamel murise n noaptea aia.
Aadar, pa i pusi milionului. N-aveam dect s m ntorc
la mina mea de sare, ca un ocna.
Cred c lucrurile s-au ntmplat cam aa ncepu
Coldwell.
i ncepu s-mi spun ceea ce tiam deja. Nici nu m-am
mai obosit s-l ascult. Noroc c atunci cnd a terminat, a
intrat sora i i-a spus c trebuia s-i ncheie vizita, s m
lase s m odihnesc. Coldwell mi-a urat nsntoire
grabnic, i s-a crat.
n sptmna care a urmat, nimeni nu m-a mai vizitat.
197

Am dus o existen solitar. Speram ca mcar Bertha s-mi


trimit nite flori, acolo, dar nici vorb de aa ceva. Probabil
c se mritase, i hoinrea cu babalcul ei pe mare.
A doua vizit am primit-o cnd m aflam n fotoliu. Era
Chick Barley. A intrat, cu o sticl de Cutty Sark la subra.
Salut, Bart! Ce mai faci, ticlosule?
M-am chinuit s zmbesc cu un aer optimist, i i-am
nhat sticla.
Fac progrese, asta fac, i-am rspuns. mi pare bine c
ai venit. De fapt, eti singurul.
Da.
ncepu s se plimbe prin camer, ncolo i ncoace. M-am
prins c l apsa ceva.
Ai vreo veste de la Bertha? l-am ntrebat, optimist.
S-a mritat. S-a crat n Europa, s-i fac luna de
miere. Tipul pe care l-a luat are parale cu ghiotura.
Chestia asta a avut darul s m deprime i mai mult.
Chick continua s se plimbe cu minile n buzunare, i cu o
figur posomort. Eram sigur c vetile proaste nu se
terminaser.
Chick, zi odat, care-i nasulia? l-am ntrebat,
nemaiputnd rezista.
Codul de drept civil, mi rspunse, oprindu-se pe
loc. Ai un exemplar la birou, nu-i aa?
Am privit cu gura cscat.
Da, am. Dracu tie de ce l-oi fi cumprat. Nu l-am
deschis niciodat.
Colonelul nu i-l gsea pe-al lui, i avea neaprat
nevoie de el. Mi-am amintit c tu aveai aa ceva, aa c lam luat din sertarul tu n care-i ineai butura, i i l-am
dat.
Bine, i l-ai dat, i ce-i cu asta?
n momentul la, am simit cum mi-a czut tavanul n
cap. Mi-am amintit cum bgasem ntre paginile
nenorocitului la de cod de drept civil, o copie a raportului
n care-l ddeam n gt pe Pofferi, i n urma cruia
sperasem s-o uurez pe Nancy cu o sut de mii de marafei.
198

Numai c hrtiile alea nu erau bgate n niciun plic. Aa c


stimabilul de colonel le-a citit bine mersi, i i-a dat seama
de rolul pe care l jucasem nc de la nceput n toat
afacerea.
Chick m privea trist.
Mor de oftic, nu alta. Da de unde dracu s tiu aa
ceva? Am fcut o boacn, asta-i. Glenda m-a rugat s te
pun la curent. S-ar putea s te mire, dar s tii c ine
foarte mult la tine. Fir-ar al dracului s fie. Bart, cum
Dumnezeu ai putut face una ca asta?
Cnd i bag dracu coada, aa se ntmpl. O
sudoare rece mi curgea pe spate. Sunt un cretin, ce mai, i
totui, treaba ncepuse promitor, btrne.
Strmb din nas.
antajul niciodat nu se termin cu bine. Acum, fii
atent, colonelul n-are de gnd s anune poliia. I-a spus
Glendei c o chestie ca asta ar mnji cu rahat agenia.
Am nceput s m mai linitesc.
Colonelul are capul pe umeri, am zis.
Da, are capul pe umeri, dar ascult, Bart, s tii c i-a
reziliat licena de detectiv particular i a spus-o ntregii
lumi. Crede-m c-mi pare ru, dar asta e. Salut, btrne.
mi ntinse mna. i baft.
Dup ce a plecat, am privit n gol prin fereastra camerei
Nici nu recepionam agitaia din Paradise Avenue.
Frica ncepuse s m strng n ghearele ei. Fr licen,
n-aveam dect s m nscriu la omaj.
Ceva mai trziu, intr medicul, cu sursul lui de hien.
M anuna c n dou zile, m puteam ntoarce acas,
Trebuia s m menajez niel, dar peste o lun aveam s fiu
ca un taur.
Gndul mi-era la bani. Mai aveam vreo doua mii, din care
trebuia s pltesc spitalul. Aa c trebuia s vnez o slujb.
Am ntors situaia pe toate prile, dou zile i dou
nopi. Dar n-am ntrevzut nicio posibilitate de a-mi ctiga
existena.
Chick, prietenul meu credincios, trecuse pe la mine pe
199

acas, i-mi trimisese o valiz cu ceva haine de schimb, mi


parcase Maserati-ul n faa spitalului, i mi lsase un plic pe
bordul mainii. nuntru erau cincizeci de dolari, i cteva
cuvinte Pentru ultima oar. O s-mi fie greu c n-o s mai
am pe cine s mprumut, ticlosule.
Am ajuns acas, cu moralul la un kilometru sub pmnt.
Am deschis ua de la intrare, i am rmas intuit locului.
Sufrageria prea o adevrat florrie. Peste tot erau
nirate flori. Deasupra emineului, era ntins o banderol,
pe care se putea citi BINE AI VENIT ACAS, TICLOSULE!"
Am traversat sufrageria i am deschis ua de la dormitor.
Pe patul meu se afla ntins Bertha, goal puc.
Ai reuit s-o ntinzi pn la urm din coteul la de
spital?
Am decolat pn la urm, nchiznd ua dup mine.
i unde ai de gnd s aterizezi?
I-am zmbit strmb.
Nu acolo unde crezi tu.
Dar am nceput s m dezbrac.
n jumtatea de or care a urmat, am stat cumini, unul
lng cellalt. Nu mai contenea s-mi mngie prul,
suspinnd uor, din cnd n cnd. Chestia c stteam lng
ea ca un bolovan, probabil c o mira, dar gndurile mele
erau ndreptate n alt parte.
Iubiel, mi spuse ea. Acum sunt sigur c s-a terminat
cu Theo.
Am btut-o uor pe spatele gol.
Theo? Cine mai e i sta?
Cum cine? Barbatu-meu, ce naiba!
Nu zu. i cum l mai cheam?
Theo Danrimpel, tipul cu milioanele.
M-am ridicat n fund.
Eti nebun? Doar nu vrei s spui c te-ai mritat cu
tipul sta? Pi sta-i la fel de bogat ca Ford!
M mpinse, m rsturn, i se aplec peste mine, s m
mute de ureche.
Da, iubiel, cu el m-am mritat, da nu poi s-nchipui
200

ce nasol este. tiu c eti un ticlos, dar am nevoie de tine.


Nu pot s triesc alturi de un individ care se mulumete
s stea n fotoliu i s se uite la mine cu coada ochiului, fr
s m ating.
Te neleg, ppuel, i-i dau dreptate, dar ce s caut
eu n ciorba voastr?
Nu i-ar plcea s trieti n Palm Springs, iubiel?
Theo are acolo un domeniu de nu-l vezi cu ochii. Tu o s ai
vila ta. Theo este contient c am nevoie de un prieten. Din
punctul sta de vedere, jos plria, este foarte nelegtor.
Ce zici?
Brusc, norii negrii care m nconjurau pn acum, se
risipiser, lsnd loc unui cer senin, pe care strlucea
soarele.
Iar din punct de vedere social, un gigolo fa de un
antajist e ca de la cer la pmnt.
Bertha, Theo i cu mine, eram pe cale de a nfiina o
asociaie minunat.
Dac aveam s-mi joc crile ca lumea i pe cinstea
mea, c aveam de gnd s le joc ct puteam eu de bine
atunci nu mi-era fric c-o s mor de foame.
Sfrit

201

202