Sunteți pe pagina 1din 160

1

Colecia Romanelor Senzaionale


N. 14

ZANE GREY

DRAGOSTE
I SNGE
(Love and Blood)

Traducere de TEODORA HODO


Dup volumul aprut la
Editura Danubiu -1943

Zane Grey (n. 31 ianuarie 1872 d. 23 octombrie 1939) a


fost un scriitor american, foarte cunoscut pentru romanele
sale populare de aventuri i alte povestiri care prezint o
imagine idealizat a Vechiului Vest American. Riders of the
Purple Sage (1912) este cartea sa cea mai bine vndut. Pn
n 2007, au fost create pe baza romanelor i povestirilor sale
110 filme, un episod TV i serialul Dick Powells Zane Grey
Theater .

CAP. I
Clrise o zi ntreag printr-un inut sterp i plin de praf.
Jean Isbel scoase eaua de pe cal i se opri la marginea
pdurii de cedri, unde un canion mic i stncos, nconjurat
de livezi promitea clreului ap, iar bidiviilor iarb.
Animalele erau ostenite. Mai ales catrul care purtase o
povara grea. De ndat ce se simir despovrate, se trntir
la pmnt tvlindu-se n nisip.
Abia terminase cu pregtirile pentru noapte i ntunecimea
cuprinse locul, iar coioii ncepur s urle.
Te pomeneti c Arizona mi va fi n cele din urm pe
plac, spuse Jean Isbel cu jumtate de glas. La urma urmei,
ce intereseaz? Btrnul are nevoie de mine i probabil c no s mai plec de acolo.
Mai arunc vreo cteva crengi de cedru pe foc i deschise
la lumina flcrilor scrisoarea tatlui su.
Btrnul meu a scris totdeauna urt, spuse Jean cu
glas tare, dar n-a avut niciodat un scris att de tremurat.
Grass Valley, Arizona
Iubitul meu fiu Jean, napoiaz-te acas. Aici i este
cminul i avem nevoie de tine. Cnd am plecat din Oregon,
gndeam cu toi c nu va trebui s te ateptm prea mult. Au
trecut ns ani de zile. mbtrnesc, fiule, iar tu ai fost
totdeauna copilul meu cel destoinic. Semeni cu mam-ta, n
timp ce fraii ti Bill i Guy seamn cu mine. E sngele rou
i cel alb care se deosebesc. n tine ai ceva de indian, dragul
meu i de acest ceva voi avea mult nevoie. Sunt bogat i am
muli cai i multe vite, iar punile mele sunt cele mai bune de
prin mprejurimi. n ultima vreme, am pierdut ns multe vite.
Dar nu-i asta totul i nici cel mai ru dintre lucruri. La Tonto,
au sosit oieri care mi nimicesc cu turmele lor livezile din Grass
Valley. Prin meleagurile acestea nu-i cu putin s triasc
laolalt oierii i cresctorii de vite. Ne ateapt vremuri grele.
4

Orice treab ai avea, las totul la o parte i ai grij c n


primvar s vii acas. Te rog s faci aa ca s vii cu cteva
revolvere zdravene i cu ct mai multe cartue. Bag-le n
bagajul tu. Cnd vei veni la Tonto i te vei ntlni cu cineva
vorbete ct mai puin i ascult tot ce i se spune. i apoi, vezi
de nu fii reinut de absolut nimic n Oregon. Dac ai o drgu
adu-o cu tine
Te mbrieaz tatl tu,
GASTON ISBEL
Jean rmase pe gnduri. Pe ct i amintea de tatl su,
un om totdeauna sigur de sine, lucrul i se prea
surprinztor, ba mai mult chiar, uluitor. Sptmnile
petrecute pe drum i toat frmntarea sa nu-i ajutaser s
ptrund sensul rndurilor de mai sus.
Da, da, tata mbtrnete, murmur Jean. Are desigur
mai mult de aizeci de ani. E va s zic bogat, dar are pagube
mari, iar turmele de oi i izgonesc vitele de pe livezi. O fi
nghiit el multe jafuri, dar nu vrea s le ierte nimic oierilor.
Se trezi n zori, i mpachet lucrurile i porni din nou la
drum. Era bucuros c a lsat n urma sa inuturile sterpe i
pustii, mergnd acum n umbra pdurilor de cedru. Crarea
pe care nainta nu prea arta s fie umblat. n dreptul unei
bltoace, era o rscruce. Jean n-avea idee care-i drumul bun.
Pesemne c nu prea are nsemntate, i spuse el i se
pregtea tocmai s porneasc din nou, cnd calul su i
ciuli urechile i privi n direcia de unde tocmai sosise.
Jean auzi tropotul unor copite i vzu puin dup aceea un
clre. Se prefcu c strnge chinga eii, n timp ce cu
coada ochiului supraveghea pe strinul care se apropia.
Omul edea seme n ea. Era nalt i slab, purta un
sombrero imens de culoare neagr i un fular rou i
murdar. Se apropia ncet oprindu-se la civa pai de Jean.
Hallo, strine! spuse el aspru.
Hallo! rspunse Jean. Simea instinctiv c ntlnirea
aceasta avea o nsemntate, ce nu se vdea pentru moment.
Nu pomenise ochi care s-i fi cercetat vreodat mai scruttori
5

bagajele. Avea chipul prfuit i ars de soare, prelung, slab,


aspru, o musta imens blond care-i ascundea gura i
ochii grozav de ptrunztori. Nu exista greutate a vieii n
Vestul Slbatic prin care s nu fi trecut brbatul acesta. Cu
toate acestea, nu era btrn, dac ineai seama de ani. Cnd
desclec, Jean observ c avea o statur mult prea mare
pentru un locuitor din Arizona.
i-am vzut urma ceva mai ncolo spuse el, n timp ce
scotea cpstrul ca s-i poat adpa calul. ncotro?
Cred c m-am rtcit de-a-binelea. Sunt nou prin
partea locului
Se vede! Mi-am dat seama dup urma lsat i dup
locul unde ai poposit noaptea. Hei! i unde aveai de gnd s
te duci, nainte de a te fi rtcit.
ntrebarea suna cumpnit, rece, seac i dur. Jean simi
completa lips de prietenie a glasului.
Grass Valley! M numesc Isbel, spuse el laconic.
Drumeul i vzu de cal, dup care-i puse la loc cpstrul.
Apoi se slt uor n ea
tiam c eti Jean Isbel, spuse el. Toat lumea, din
Tonto a aflat c btrnul Gass Isbel a trimis dup fiu-su!
De ce m-ai ntrebat atunci? spuse Jean.
Voiam s vd ce o s rspunzi.
Nu mai spune! Pe mine nu m intereseaz ce spui
dumneata.
Bine, bine, natural spuse clreul privindu-l lung.
Vorbea trgnat, iar minile sale lungi i arse de soare
ineau tactul cuvintelor n micarea lor nceat. Fiindc eti
ns unul de ai lui Isbel o s-i spun totui ceva, fie c vrei
sau nu. M numesc: Colter i fac parte dintre oierii care l-au
suprat pe Gass Isbel.
Colter! mi pare bine de cunotin. Cred ns c cei
care l supr pe tatl meu m supar i pe mine.
Sigur! Altfel nici n-ai putea fi un Isbel, rspunse Colter
surznd maliios. Se vede ct de colo c nu i-a ieit nc un
om din valea Tontoului n cale. Na! Vreau s-i mai spun
numai c btrnul dumitale a trncnit ca o muiere n
prvlia lui Graves. Se laud c tii s lupi, s tragi cu
6

puca i s caui tot felul de urme de oameni i cai. Se mai


laud c vei izgoni sus la munte, pe Rim, pe toi oierii i le
spun toate astea ca s tii cum stm. Noi avem de gnd s
cretem oi la Grass Valley.
Ah! i cine sunt m rog aceti noi?
Noi? Pi oierii ale cror livezi se ntind de la Rim la
Black Bute, pn n inuturile apailor.
Eu nu sunt din Arizona, Colter, spuse atunci rspicat
Jean. Nu tiu nici de ranchmani i nici de oieri. Nu sunt nici
rspunztor c btrnul meu s-a ludat cu mine. Mi-e ns
totuna! Dar dac are dreptate n atitudinea lui fa de voi
oierii, atunci poi fi sigur c-mi voi da toat silina ca vorbele
lui sa nu fie vorb goal.
Am neles! Da, da. Noi ne nelegem i asta uureaz
mult situaia. Spunei btrnului tot ce am vorbit, continu
Colter nturnndu-i calul spre stnga. Drumul care duce
spre miaz-zi este al dumitale. Cnd vei ajunge pe Rim vei
vedea n vale un inut sterp. E Grass Valley.
Colter porni prin pdure i dispru printre copaci, Jean se
sprijini gnditor de calul su. Colter avea trsturile aspre,
iar din priviri i se citea c st mereu la pnda, caracteristice
pe care Jean se obinuise s le pun n legtur cu oameni
fr cpti. Chiar de n-ar fi fost prevenit, de n-ar fi tiut
nimic de necazurile tatlui su cu aceti oameni i s-ar fi
ntlnit cu Colter privindu-se numai ochi n ochi i
schimbnd un salut i tot n-ar fi rmas cu o impresie bun.
Hei, hei! oft tnrul. S-a dus cu vntoarea i
pescuitul. Btrnul m pune la treab serioas.
Jean fu trezit a doua zi de uguitul curcilor slbatice. Dup
o or clrea pe creasta unei nlimi prelungi, pe care
rsrise iarb proaspt i flori de primvar. Jean auzi
sunetul muzical al clopoeilor i behitul oilor i al mieilor.
Clrind spre locul de unde veneau sunetele, se pomeni n
fa cu un cine care iei din stejri ltrnd. Simi fumul
unui foc de bivuac. Vzu curnd vatra i un cort cu
acoperiul ascuit. Trecnd de plcul de stejari, Jean ddu
peste un tnr mexican care avea o carabin n mn.
Biatul avea o fa oache, plcut la vedere i rspunse
7

drumeului cu un Buenas dias. Jean desclec i ducndui calul de cpstru se apropie de cort, unde se atepta s
gseasc un mexican mai btrn, de la care ar fi putut
cpta ceva informaiuni. Flcul l ntovrea.
Hallo! strig Jean prietenos apropiindu-se de cort. Ddu
drumul frului i naint singur.
n clipa aceea, tresri auzind un glas care nu venea din
cort i care-i spuse:
Bun dimineaa, strine!
O fat apru lng un mesteacn. Avea o puc n mn.
Faa-i era oachea, dar nu era o mexican. Sosirea ei
neateptat i convingerea c l-a observat ndelung, l fcur
pe Jean s-i piard puin cumptul.
Scuzai, miss! blbi el. Nu m-am ateptat s ntlnesc
o doamn pe aici caut s ajung pe Rim m-am rtcit
socoteam c voi gsi un cioban care s-mi arate drumul.
I se prea c n timp ce spunea aceste cuvinte, o ncordare
aspr disprea de pe chipul fetei, odat cu vaga dumnie cu
care fusese ntmpinat.
Te voi conduce cu plcere.
Mulumesc, miss, acum nu mai am grij. De altfel de la
San Diego e cale lung lung i plin de praf.
San Diego? Vii de pe coast?
Da!
Jean i scosese sombreroul de ndat ce o vzuse i-l
inea poate puin cam servil n mn. Gestul acesta atrase
atenia fetei.
Punei plria omule! Nu-mi mai amintesc de cnd nu
i-a mai scos cineva plria n faa mea.
Izbucni ntr-un rs cristalin n care se putea citi
surprinderea, sinceritatea, dar i o urm de amrciune.
Jean se aez jos, sprijinindu-se de un mesteacn, i puse
sombreroul i o privi drept n fa. Dac ntlnirea cu Colter
nsemnase ceva pentru el, cu att mai mult avea s nsemne
ntlnirea cu aceast fat. Necunoscuta sta pe trunchiul
unui copac tiat, puin plecat pe spate cu carabina pe
genunchi. l privea fix, cercettoare, cu ochi cum nu mai
pomenise Jean vreodat. Trebui s-i plece privirile. De abia
8

acum observ rochia grosolan din pnz esut n cas,


nite glezne voinice, rotunde i cafenii i mocasini uri care
nu puteau ascunde totui frumuseea piciorului. Cnd i
ridica din nou privirile Jean i vzu faa puin ntoars ntr-o
parte i o pat roie pe obrazul oache.
Suntei desigur din Texas, spuse Jean.
Desigur, rspunse ea cu intonaia trgnat a
texanilor. Cum de ai ghicit?
Nu te poi nela cnd ai un texan n faa ta. i, dac
stau i m gndesc, cred c nimic nu mi-e mai plcut pe
lume, dect s ascult vorbind pe o fat din Texas.
Ai cunoscut multe fete din Texas? zise ea ntorcndu-i
faa spre el.
Cred i eu, o mulime.
i au vorbit cu dumneata?
Dac au vorbit? Vrei s spui poate dac ne-am iubit?
Pi cred i eu, aa puin, rse Jean. Uneori mergeam la
baluri, Dumineca, srbtorile i din cnd n cnd o mai
porneam la plimbri clare..
Aa da, spuse fata pe gnduri.
Ce anume?
C eti un gentleman, rspunse ea apsat. Aveam muli
prieteni cnd locuiam n Texas acum vreo trei ani. Acum
trei ani! De atunci locuim n ara asta blestemat.
Ah, cred c vrei s m mguleti, spuse el spernd ca o
va ajuta s nu mai fie stingherit. Nu sunt dect un simplu
pescar i vntor, pdurar i trappeur. N-am nvat la
coal att ct a fi avut nevoie i nici n-am avut destul de a
face cu fete drgue ca dumneata.
Sunt drgu? ntreb ea repede.
Desigur, rspunse Jean surznd.
n zdrenele astea! izbucni ea ptima, nct Jean
tresri. Ia te uit ce mai guri. i art rupturile bluzei ei de
piele. Cos i eu ce gsesc ia te uit la rochia asta, o
zdrean murdar. i n-o am dect pe asta. (Roi din nou,
ridicndu-i rochia pn la genunchi). N-am nici ciorapi, nici
ghete. Cum poate fi o fat drgu dac n-are mbrcminte
curat de femeie?
9

Te neli, miss, spuse Jean grabnic.


Strine, iart-m c m-am purtat aa, rspunse fata din
nou, stpn pe sine. N-a fost de loc frumos din partea mea,
ca s nu spun altfel. Nu vreau ca cineva s gndeasc mai
bine despre mine dect merit. Mama mea a murit n Texas.
Eu am trit aici n ara asta slbatic o fat singur ntre
brbai aspri. De abia astzi cnd te-am vzut mi-am dat
seama ce societate grosolan sunt oamenii acetia pentru
mine
Pzeti oile? ntreb Jean ca s schimbe vorba.
Din cnd n cnd. Tata locuiete pe acolo ntr-un
canion. E oier. n ultima vreme s-a tras asupra ciobanilor
notri i nu prea mai avea oameni aa c trebuie s dau o
mn de ajutor. mi place ns. Iubesc pdurile, stnca
Rimului i toat valea Tontoului. Dac n-ar fi dect att, a fi
fericit.
S-a tras asupra ciobanilor? Cine i de ce? ntreb Jean
ncruntnd sprincenele.
Ceart i sfad ntre ranchmanii din vale i oierii de pe
Rim. Tata spune c peste puin va ncepe iadul pe aici.
Arta indispus, iar glasul i prea stins. Jean se ridic i
se apropie de cal. Dac ea nu voia s continue discuia, el navea nici un drept s-o mai deranjeze.
ncotro e Rimul? ntreb el i-i fcu de lucru la chingi.
Spre sud art cu mna mai ai vreo mil. O s te
ntovresc. Mergi probabil la Grass Valley
Da am rude pe acolo. Se temea c-l va ntreba de nume,
dar ea tcu. i lu carabina i porni. Jean mergea alturi.
Merser n tcere. Fata ncerc de cteva ori s renceap
vorba, dar Jean se codea s rspund. Brbatul se hotr n
cele din urm s vorbeasc i ncepu: Mie-mi place aventura
asta. Dar dumitale?
Aventur? Faptul c te-ai ntlnit cu mine n pdure?
izbucni ea ntr-un rs tineresc. Probabil c n-ai prea avut
aventuri, strine
i place? repet el privind-o int.
Ar fi putut s-mi plac dac nu m-a fi fcut de rs cu
toanele mele, rspunse ea sincer. Nu prea vd oameni cu
10

care s pot sta de vorb. De ce s nu-mi plac s ntlnesc


pe cineva care abia a venit, care e strin n ara asta
slbatic?
Nu gsesc c te-ai fcut de rs, rspunse Jean cu
simplicitate. Dac ar fi aa n-a mai dori s te revd.
Vrei s m revezi? ntreb repede i chipul ei se lumin
de surpriz.
Desigur. Fr ndoial c pare o obrznicie fiindc ne
cunoatem de att de puin vreme.
Spunnd cuvintele acestea, Jean i apuc fr s vrea
mna. Fata nici nu ncerc s-o retrag. Lui i se prea c
simte o uoar strngere drept rspuns.
Iat Rimul, spuse ea cu intonarea bizar a celor din
sud. i acolo e valea Tontoului.
Jean nu-i putu da seama la nceput ce e Rimul. Cnd
privi ns spre apus nelese acest bizar fenomen natural. Pe
o ntindere de kilometri ntregi prea c se ridic un perete,
un val uria rou glbui, un ir de stnci care duceau n zigzag spre vest.
Minunat! exclam el.
Da, e minunat, opti fata. Asta-i Arizona slbticia
asta nfiortoare mi-e drag.
i vrei s-o prseti?
Da i nu.
Jean i apuc din nou mna.
Fetio, spune-mi, vrei s ne rentlnim aici?
Vreau, rspunse ea blnd i se ntoarse spre el.
Lui Jean i se prea c-i vede abia acum chipul pentru
prima dat. Era frumoas. O frumusee cum nu mai
pomenise niciodat. Buzele fetii erau ntredeschise.
Fremtarea lor vie l atrgea pe Jean ca un magnet. O for
nevzut, dar formidabil l silea s se aplece i o srut.
Fapta aceasta grosolan i incontient rupse vraja. Se ddu
speriat napoi ca i cum s-ar fi ateptat la o lovitur.
Fat drag eu eu gfi el uluit i tot odat zdrobit.
i jur c n-am voit nici nu mi-a trecut prin minte
Furia la care se ateptase ns Jean, nu se ivi. Sta n faa
lui respirnd din greu, cu minile ntinse ca i cum ar fi vrut
11

s se apere.
Ah! Am fost puin cam pripit cnd i-am spus c eti
un gentleman, spuse ea cu amrciune. Eti cam grbit,
strine.
Nu te simi jignit? blbi Jean.
Oh! Nu-i pentru prima dat c sunt srutat. Brbaii
sunt toi la fel.
Nu, rspunse el ptima i cu un vag sentiment de
deziluzie, care-i ntunec ncntarea. Nu m pune laolalt cu
ceilali brbai care te-au srutat. Nu mi-am dat seama ce fac
i i-a cade n genunchi ca s te rog s m ieri.
Fata privi ntr-o parte i art spre vale.
Acolo e Grass Valley, pata aceea lunguia, cenuie n
mijlocul ntunecimii. Mai ai vreo cincisprezece mile. Clrete
pe creasta Rimului ncolo pn dai de o potec. N-o s treci
pe lng ea fr s-o vezi. Coboar apoi n vale.
Mulumesc, spuse Jean care consider cuvintele ei ca o
concediere i n-ar fi voit s le dea urmare. Acuma trebuie si spun adios.
Adios, senor! rspunse ea privindu-l n fa.
Adios nseamn rmi cu bine?
Da, rmi cu bine pn mine sau pentru totdeauna.
Ia-o cum vrei.
Ne ntlnim atunci poimine? ntreb el grabnic.
N-am spus nu.
Am crezut c nu-i mai face plcere dup ce se opri
ncurcat.
Desigur c m va bucura s te revd. Poimine spre
mijlocul dup amiezii. Aici. Adu-mi nouti din Grass Valley.
Bine, mulumesc. Va fi frumos, spuse Jean.
Strine, nu-mi amintesc s-mi fi spus ns cine eti?
Nu n-am spus, dar ce importan are asta? Am spus c
mi-e tot una cine eti. N-ai putea s gndeti la fel despre
mine?
Ba da! n prima clip am gndit astfel, spuse ea puin
uluit privindu-l int n fa. Acum, m pui ns pe gnduri.
S ne ntlnim fr s tim unul mai mult despre
cellalt ca acum.
12

Bine. N-am nimic mpotriv. Ce nsemntate are un


nume? O s-i spun strine i voi fi mulumit dac susii
c e cinstit s nu-mi spui numele
Cinstit? Nu e cinstit! spuse Jean constrns s se
spovedeasc. M nuntesc Jean Jean Isbel!
Isbel! Fata tresri violent. Nu vei fi cumva fiul
btrnului Gass Isbel? i tiu pe ambii lui fii.
Are trei, rspunse Jean uurat c misterul fusese dat pe
fa. Eu sunt cel mai mic. Am douzeci i patru de ani. Pn
acum, n-am prsit Oregonul. Chipul oache al fetii deveni
palid, iar ochii-i ncepur s scnteieze. Trupul ei suplu
prea c se ncordeaz.
Eu m numesc Ellen Jorth, izbucni ea cu patim. Nu-i
spune nimic numele acesta?
N-am auzit n viaa mea de el, rspunse Jean. Am
gndit c ii cu oierii care sunt n ceart cu tatl meu. De
aceea, am ezitat s-i spun c sunt Jean Isbel Ellen Jorth!
Ct de ciudat i nostim. Cred ns c aceasta nu m va
mpiedica s fiu bunul dumitale prieten.
Un Isbel nu poate fi niciodat prietenul meu, spuse ea
rece. Apoi i ntoarce spatele i dispru n pdure.

13

CAP. II
Clrind dus pe gnduri, Jean era ct pe ce s treac fr
s bage de seam pe lng o potec umblat adesea, care
ducea prin mestecni n jos pe coasta Rimului, spre vale.
Catrul mergea naintea calului, fr s aib nevoie s fie
mboldit. Ajuns pe creast, fu suficient ca Jean s arunce o
singur privire n vale spre a sri din ea. Poteca era ngust,
prpstioas, acoperit cu bolovani i fcnd nenumrate
cotituri ascuite, de parc ar fi fost lama unui ferestru. De
ndat ce ncepu coborul cu un catr suprancrcat i un
cal nrva, Jean nu mai avu timp s-i urmreasc
gndurile i abia dac putu s arunce o privire fugar peste
vrfurile cedrilor spre valea albstrie care dormea sub razele
soarelui care apunea.
Dup ce trecu o seam de priae, sosi ntr-un loc unde
poteca lua sfrit sau mai bine spus ddea ntr-o osea
primitiv care purta urmele unei circulaii intense. Prin locul
acesta trecuser fr nici o ndoial nc n cursul acelei zile
oi, vite mari i cai.
Pe ct se arat, Grass Valley nu prea s aib prea muli
locuitori. Casele i colibele erau rsfirate, departe unele de
altele, ca i cum locuitorii n-ar fi voit s se stinghereasc
ntre ei.. Singura prvlie, care era cldit ns din piatr i
purta deasemenea amprenta acestei izolri caracteristice, i
pru lui Jean o construcie ciudat. Nu arta chiar ca o
cetuie. Dar chiar dac nu fusese construit cu scopuri de
aprare, totui fcea aceast impresie mai ales privit din
fa, cu ferestrele ei mici i ntunecoase, aezate cam la
nlimea umrului. n faa prvliei, erau legai civa cai
frumoi.
Jean ddu drumul frului, desclec, pi pe tind i intr
pe ua larg deschis. O fa care prea cenuie dispru n
fundul ncperii, chiar la intrarea lui Jean. i ddu seama c
fusese observat. Chiar lng intrarea n aceast camer
joas, se aflau patru brbai, cufundai dup toate
aparenele, ntr-un joc de dame. Doi jucau, iar doi priveau.
14

Unul dintre acetia, un brbat cu faa slab, i ridic n


aparen ntmpltor privirile la intrarea lui Jean. Dar
privirea aceasta i ddu suficient timp spre a vedea doi ochi,
n care instinctiv nu se putea ncrede. Ochii acetia nu
artau nici curiozitate i nici prietenie. l priveau ca i cum
nici n-ar fi existat, ca i cum ar fi fost numai aer.
Bun seara, spuse Jean.
Dup o pauz, care lui Jean i se pru c a durat destul de
mult slabul rspunse:
Ce mai faci Isbel?
Tonul glasului su era impersonal, sec, rece, laconic i, cu
toate acestea, n-ar fi putut fi mai explicit. Simurile rafinate
ale lui Jean percepur de ndat multe lucruri: nici unul
dintre aceti texani cu sombrerourile jerpelite i musti
lungi aici Jean i socoti dendat texani nu-l mai vzuser
vreodat, dar l cunoteau i tiau c este ateptat la Grass
Valley. Toi afar de acela care-i vorbise i aveau feele
umbrite de borurile largi ale negrelor lor plrii. Hainele erau
pestrie, la old le atrnau revolverele, picioarele erau
nclate n cizme prfuite; toi i fcur lui Jean aceeai
impresie de violen reinut, aa cum o constatase i la
Colter.
Vrea s fie cineva att de amabil s-mi spuie unde-l pot
ntlni pe tatl meu Gaston Isbel? ntreb Jean n limbajul
cel mai politicos pe care-l cunotea.
Desigur, spuse trgnat texanul acela slab, btrnul
Gass locuiete cam la o mil deprtare de aici. Cu o micare
lene a minilor sale lungi art spre sud. Pru apoi c l-a
uitat complet pe Jean i-i consacr toat atenia jocului.
Jean mormi o mulumire, prsi ncperea, sri n ea i
porni mnndu-i catrul pe osea. Puin dup aceea, ntlni
pe un flcu, care mna o vac.
Hallo, boy, strig Jean prietenos. Numele meu este Jean
Isbel. M-am rtcit n Grass Valley. N-ai vrea s-mi ari
unde locuiete tatl meu?
Bineneles. Mergi drept nainte i nu poi grei drumul,
rspunse biatul cu un surs luminos. Te ateapt!
Dar de unde o tii, biete? ntreb Jean nclzit de acest
15

surs.
tiu eu. Toat valea tie c soseti azi, clare. Chiar eu
am fost acela care a adus noutatea btrnului dumitale i
am cptat pentru esta un dolar.
i de unde tiai c sosesc azi clare?
Am auzit-o la prvlie, rspunse biatul ncreztor.
Erau acolo civa oieri care vorbeau cu Greaves, negustorul.
Stm n faa ferestrei i am auzit totul. Un mexican a cobort
azi de pe Rim i a adus noutatea.
Biatul privi acum stingherit n jurul su i continu
optind.
Pe spionul sta mexican l-a trimis cineva. N-am auzit
mai mult, dar oierii fceau o mutr grozav de acr. Cnd a
ieit afar, unul dintre ei mi-a tras un picior, lua-l-ar dracul.
E cea mai fericit zi pentru noi ranchmanii.
Cum adic?
Hei, n-o s mai dureze mult i o s nceap la Grass
Valley o lupt stranic. Asta a auzit-o btrnul meu imediat
de la btrnul dumitale. Dac ncepe acum dansul, e bine c
eti cu noi.
Oho! izbucni Jean n rs. i ce-i folosete asta, biete?
Copilul l privi cu ochi luminoi.
Nu mai rde de mine! Nu eti oare un indian, Jean
Isbel? Nu eti oare un cititor de urme pe care nu-l poate
nela nici un ho de vite? Nu eti cel mai bun ochitor care
exist? Nu eti mai teribil ca ursul grizzly n lupt, atunci
cnd e vorba de care pe care? Ei! N-am dreptate?
Jean ddu serios ziua bun linguitorului i-i vzu de
drum. Probabil c sosirea sa la Grass Valley fusese
precedat, de o faim pe care cu greu o va putea menine.
Primul aspect al viitorului su cmin l umplu de un fior
plcut. Era o cas mare, joas, ptrat, ridicat pe creasta
unei coline mpdurite, pe marginea vii. n spatele casei, se
vedea grajduri, uri i oproane. n fa, se ntindeau livezi pe
care pteau nenumrate vite i cai. Caii de pe livad se
apropiar n galop i nechezar n semn de bun sosit noului
venit. Jean vzu la oarecare deprtare statura nalt a tatlui
su aa cum l vzuse de mii de ori pn atunci, cu capul
16

descoperit, cu braele goale, naintnd cu pai mari. Jean i


fcu semn cu mna i strig.
M fiule pierdut, se auzi rspunsul. Da, era glasul
tatlui su i n minte i se ivir amintiri din copilrie. Jean
i mn mai repede calul. Nu, btrnul nu rmsese acelai.
Prul lui btea n argintiu.
Iat-m, tat! strig Jean srind din ea.
M bucur c te vd, Jean, spuse Isbel strngndu-i
mna. Mi ce mai voinic te-ai fcut. Ai crescut; i semeni
mult cu mama ta.
Jean simi n strngerea de fier a minii, n inuta mndr
a capului frumos, n strlucirea limpede a ochilor
ptrunztori, c sufletul curajos al tatlui su nu se
schimbare. Rsul cu care Jean era obinuit nu putu s
schimbe cutele i umbrele care-i erau nc strine.
Tat, sunt tot att de vesel ca i tine, rspunse Jean din
toat inima. Acum, revzndu-te, mi pare c timpul ct am
fost desprii a fost extrem de lung. Eti sntos tat? Totul
e n ordine?
N-am ce m plnge, fiule. i azi mai sunt toat ziua
clare ca pe vremuri Vino. N-avem grij de cal. Ne ngrijim
noi de el. Hai cu mine s dai ziua bun oamenilor notri
Pe tinda casei, se aflau o seam de oameni care ateptau
sosirea lui Jean. Copii cu ochi mari stteau de o parte timizi
i n ateptare. Chipul oache al surorii sale era aidoma
imaginei pe care o pstrase n minte. i pru mai matur, mai
feminin atunci cnd o mbri.
Oh! Jean, Jean, sunt att de fericit c ai venit.
Jean simi n cuvintele ei grija feminin pentru prezent i
totodat ecoul anilor trecui. O recunoscu imediat pe mtua
sa Mary, dei n-o mai vzuse de ani de zile. Fraii si vitregi
Bill i Guy, nu se prea schimbaser, afar numai c erau
ceva mai slabi i mai voinici. Bill semna cu tatl sau, dei
prea mai degrab vesel dect serios. Guy era mai mic de
stat, mai vnjos, tare ca piatra, cu ochi scnteietori i cu
picioarele curbate ale unui adevrat cow-boy. Amndoi se
cstoriser n Arizona. Soia lui Bill, Kate, era o tnr
grsu, mic i drgu, mam a trei copii. Cealalt femeie,
17

era o fiin voinic, cu prul rocat t pistruiat, cu riduri


ciudate pe obrajii care artau c a tiut s sufere i s fie
tare. Privind-o, Jean i aminti c cineva i povestise tragedia
vieii acestei femei. n frageda-i tineree, ntreaga ei familie
fusese asasinat de apai.
Urmar apoi la rnd copiii, timizi i vdit emoionai de
faptul c aveau s-l salute pe Jean.
Toat lumea s-mi fac acum loc, porunci Jean
maiestuos. Dragii mei, aflai c avei aici n faa voastr ceea
ce nu se vede n fiecare zi. Balotul acesta cntarea cteva
sute de funzi atunci cnd l-am crat pe umerii mei prin
Market street la San Francisco. Cnd m aflam pe bordul
corbiei, mi-a fost furat. La San Diego am pus din nou mna
pe el i am tras o sfnt de btaie hoului. A cltorit pe
spinarea unui catr de la San Diego la Yuma i odat am
crezut chiar c a omort biata vit sub greutatea lui. A urcat
Colorado-ul de la Yuma la Ehrenberg, dup care a stat o
vreme pe acoperiul unei diligene. Am fost urmrii de
bandii i, n timpul unui galop nebun, era ct pe ce s cad
de pe acoperi. A fost ncrcat apoi pe spinarea unui cal i a
fcut i imposibilul i distrug bietul animal. Partea cea mai
rea a fost ns ultima bucat a drumului, de-a lungul
prpastiei pe spatele catrului, aa nct abia de mai puteam
s am grij de el. n cele din urm, a sosit aici i acum l vom
despacheta.
Dup discursul acesta lung i impresionant, care sporise
n cel mai nalt grad curiozitatea celor de fa i nnebunise
de curiozitate pe copii, Jean dezleg nenumratele noduri ale
balotului i desfcu nvelitoarea. Aprur trei puti nvelite n
pnz de cort pe care le puse de-o parte, alturi de un pachet
greu, Jean desfcu apoi un pachet turtit din care scoase o
sumedenie de lucruri minunate pe care copiii le priveau cu
ochi fermecai, cci nici n cele mai frumoase visuri nu-i
imaginaser vreodat aa ceva. Erau cri cu chipuri,
armonici de gur, ppui, puti i pistoale de joac, un fluier
minunat i n fine o cutie plin de acadele.
Bieii i surioara lor ngenunchear n faa acestor comori
ntinse pe podea, prea fermectoare spre a fi atinse cu
18

minile din prima clip.


Jean simi o umbr amenintoare care plutea peste capul
micuilor nevinovai, pe care ursita i adusese pe lume ntr-o
ar slbatic, ntr-o vreme slbatic. Dup ce mpri
darurile mtuii, celor dou cumnate i surorii sale, mai
rmase un singur pachet, ultimul din tot balotul, Jean l lu
i voi tocmai s nceap s vorbeasc, cnd tresri
amintindu-i ceva. Vzu limpede n faa ochilor doua picioare
mici, cu degetele golae ieind afar din nite mocasini
sclciai i apoi doua glezne rotunde i simetrice zgriate de
spinii tufiurilor. Puse ncet pachetul de o parte.
Tat, spuse el, ceva mai grbit, pentru tine i biei nam prea adus lucru mare. Cteva cuite, cteva pipe, tutun i
apoi armele.
n clipa aceea, apru n prag un tnr nalt i bine fcut,
i ddeai imediat seama c ai de a face cu un clre
desvrit. Toat nfiarea sa, chiar obrazul n afara ochilor
era de om btrn. Ochii lui erau nc tinereti, blnzi i
ntunecai.
Ce mai facei? ntreb el intrnd.
Ann se apropia de tnrul brbat. Jean nu mai avu nevoie
s i se spuie cine era tnrul.
Jean, acesta este prietenul meu Andrew Colmor.
Cnd simi strngerea de mn a lui Colmor i ntlni
privirile sale scnteietoare dar reci, Jean fu bucuros c Ann
i-a druit inima unui brbat demn de cei din neamul Isbel.
Copiii fur trimii la culcare ntr-o arip ndeprtat a
casei cu ngduina s-i ia cu ei toate comorile cptate.
Rsul lor zglobiu se auzea din cnd n cnd. n jurul lui
Jean, se adun curnd un auditoriu extrem de atent, care
sorbea tirile din lumea ndeprtat. ntr-un trziu, tnrul
rmase singur cu tatl su.
Cred c eti obinuit s dormi n aer liber? l ntreb
cam pe neateptate btrnul.
Cam!
n cas este ce-i drept loc destul. A dori ns s dormi
afar. Hai de-i ia pturile i carabina i te conduc chiar eu.
Ieir n tind, iar Jean i puse pe umeri pnza de cort i
19

ptura. Carabina sa era sprijinit de u. Tatl su o lu, o


scoase pe jumtate din pnza n care era nvelit i o privi
atent n lumina nopii.
E un 44? Hei, nu exist nimic mai bun dac e mnuit
de un om cu mna sigur.
n clipa aceasta, se apropie de Jean un cine mare i
cenuiu, care-l mirosi intrigat.
Iat prietenul tu de noapte Shepp. E un jumtate lup.
Mama lui a fost cinele meu preferat. Era o cea
ciobneasc, iar tatl un lup din codru. Ne-au trebuit doi ani
pn s-l domesticim.
Noaptea era rece i tcut. Jean i urm tatl pn la
liziera pdurii de cedri. Acolo, crengile joase i dese ale
arborilor formau un acoperi de neptruns.
Fiule, unchiul tu Jean a fost cerceta al lui Ligett, unul
dintre cei mai vestii rebeli pe care i-a avut vreodat Vestul,
spuse ranchmanul. i tu urmeaz s fii cerceta i paznic al
Isbelilor din Tonto. Cred c vei avea tot att de mult de lucru
ca i unchiul tu aterne-i de dormit n umbra acestor
copaci. De aici, vezi totul fr s poi fi vzut. n ultima
vreme s-au ntmplat cteva lucruri caraghioase n inutul
nostru. Dac Shepp ar putea s vorbeasc, ar avea fr
ndoial s ne povesteasc foarte multe. Bill i Guy au dormit
afar, au cercetat urmele lsate de calul unui strin i tot
soiul de lucruri de felul acesta, dar individul care a cutreierat
locurile noastre, era mai viclean ca ei. Prin meleagurile
noastre, exist civa oameni ai pdurilor cu pai uori ca
pisicile. Jean acum vreo trei zile, ieeam tocmai pe ua din
dos a casei n zorii zilei, cnd unul din indivizii acetia a tras
asupra mea. i-a greit inta cu civa centimetri i voi
arta mine glontele nfipt n pervazul uii i cteva fire de
pr argintiu smulsa de el n treact.
Tat dar astea sunt lucruri grozav de serioase. M
sperii, zise Jean ridicnd braele.
Nu prea avem timp s ne speriem, rspunse calm
btrnul. Nici nu ncape ndoial c intenia lor e s m
curee, Acesta este motivul pentru care te-am chemat
acas Hai acuma de te culc. Poi dormi linitit i fii sigur
20

c Shepp te va trezi dac va simi sau va auzi ceva. Noapte


bun, fiule! Te asigur c noaptea aceasta voi dormi linitit.
Jean mormi noapte bun i privi cum dispare n
noaptea luminat de stele capul acoperit de par argintiu.
Statura nalt, dispru n cele din urm, iar n ntunecime se
auzi o u care se nchidea. Shepp atinse mna lui Jean. El
primi semnul acesta de prietenie cu o adevrat
recunotin. Sttu o clip trntit pe ptura sa, n timp ce
gndurile i roiau n jurul grozavei destinuiri din cuvintele
tatlui su: De bun seam c au de gnd s m curee. i
simi mdularele din nou sprintene. i aranja pturile n
golul ntunecat dintre trunchiurile copacilor, se ntinse peste
ele, se acoperi i-i pregti astfel culcuul pentru noapte.
nainte de a adormi, i mai reveni Ellen Jorth n minte. Apoi
i reaminti de spusele tatlui su pn ce fu cuprins n cele
din urm de somn.
Un nas rece lipit de obrazul su i un schellit ncet l
trezi pe Jean. Cinele se afla alturi de el, atent, la pnd,
ncordat. Noaptea era pe terminate, iar zorii nu mai puteau
s ntrzie. n deprtare se auzi strigtul unui coco. Un
coco de la ferm rspunse cu glas rsuntor.
Ce s-a ntmplat, Shepp? opti Jean i se ridic n capul
oaselor.
Cinele simise sau auzise ceva, care-i era suspect. Jean
nu tia ns dac era vorba de un om sau de un animal.

21

CAP. III
Luceafrul dimineii, mare, strlucitor n lumina sa
albstrie, minunat domnitor al cerului ntunecat, plutea
deasupra vii tulburi i ntunecate. Urechile lui Jean
prinser zvonul vag a numeroase copite n mers, dinspre
partea deschis a vii, de-a lungul coastei sudice. Shepp
prea c n-ateapt dect ordinul s se repead. Jean puse o
mn pe capul animalului. ncetinel, Shepp! opti el. i
ncl apoi cizmele, i puse mantaua, lua carabina i iei
afar din culcu. Shepp abia se stpnea s nu se repead
slbatic pe urma przii. Pentru Jean, era limpede c
animalul acesta inteligent simise apropierea vreunei fiare.
Dac ar fi fost oameni aceia care ddeau trcoale fermei,
atunci nu ncpea ndoial c Shepp ar fi fost tot att de
vigilent, ns dup prerea lui Jean nu prea ar fi artat
dorina de a se deprta de el.
n linitea dimineii, trecur cteva secunde pn ce Jean
putu stabili direcia vntului care era foarte slab i care
venea dinspre sud. ntr-adevr, vagul zvon era adus pe
aripile acestui vntule. Jean ocoli casa pe dreapta i inu
poteca care ducea de-a lungul vii, pe liziera cedrilor. Se opri
dup civa pai spre a trage cu urechea. Era de la sine
neles c obiectele nu puteau fi distincte n ntunecimea
cenuie dect din apropiere. Ajuns cam la jumtate mil de
cas, Jean auzi tropotul neregulat al unei turme de vite n
goan, iar ceva mai ncolo mugetul sugrumat al unui viel.
Ah! i spuse Jean. Un viel, a fost ucis de vreo fiar. Trase
un foc n aer i strig ct putu de tare.
Jean porni n goan n vale, fugind n lung i n lat, att
pentru a speria fiara care pusese pe goan turma, ct i
pentru a gsi vielul atacat. Auzi de mai multe ori n faa sa
tropotul unei turme care se deprta, dar de vzut n-o putu
vedea. Ddu drumul lui Shepp, spernd c inteligentul
animal va da de o urma oarecare. Shepp nu mai ddu ns
nici un semn de via i nici nu mai reveni. Dimineaa
ncepuse s mijeasc, iar Jean continu s caute n lumina
22

mereu crescnd, pn ce ddu peste cadavrul unui viel.


Bietul animal zcea n albia unui pria care avea ap
numai n timpul ploilor. Pe pmntul umed, se distingeau
urmele mari ale unui lup. Lupi, i spuse Jean
ngenunchind i acoperind cu palma sa o urma de lab. i
la noi n Oregon, erau lupi, dar nu att de mari ca tia
Tare a vrea s tiu unde hoinrete Shepp. Te poi bizui
oare pe el atunci cnd este vorba de lupi? Mie nu-mi prea
vine s cred, mai ales dac n hait sunt i lupoaice
Jean ddu de urmele a doi lupi, le urmri de-a lungul
priaului, pn se pierdur n iarb. Curnd dup aceea
renun la cercetare. La napoiere, trecu de partea cealalt a
vii spre a putea admira rsritul soarelui.
Bun dimineaa, fiule, l ntmpin un glas vesel din
tind. Am auzit bubuitul armei tale i ne-a ncntat ca o
floare de Mai.
Bill Isbel care lucra la o ea i ridic privirile i-l ntreb n
glum, pe Jean, dac are cumva obiceiul s doarm vreodat
noaptea. Guy Isbel ncepu s rd i n privirea pe care i-o
arunc lui Jean se putea citi o clduroas admiraie
Hei, btrne indian, ce ai vnat?
Jean povesti pe scurt ntmplarea cu lupii.
Lupi? spuse btrnul. Da, avem lupi, pantere i uri i
animale rpitoare pe dou picioare de alt neam m-au costat
peste cinci mii de dolari n vite, anul acesta.
Serios? ntreb mirat Jean. Pentru el suma aceasta
reprezenta o avere. E ngrozitor, tat. Dar unde erau pstorii
ti, cowboy-i? Dar Bill i Guy?
Bill Isbel l amenin pe Jean cu pumnul i spuse ct se
poate de serios, deoarece cuvintele fratelui i atinseser
punctul sensibil:
Unde eram eu i Guy? Ei, drag frate din Oregon, eram
aici. Vreme de ani de zile nu ne-am scos cizmele din picioare
de ni s-au lipit de piele i cu toate acestea n-am putut reduce
pierderea.
O chemare vesel care se auzi din buctrie, ntrerupse
discuia brbailor: La mas!.
Btrnul ranchman discut n timpul mesei cu Bill i Guy
23

privitor la lucrul ce trebuia fcut n acea zi. n felul acesta


Jean i putu da seama de mrimea ntreprinderii condus
de tatl su. Dup micul dejun, fraii lui Jean artar un viu
interes pentru armele pe care le adusese acesta. Fur
despachetate, curate i ncercate. Cele trei arme erau
carabine Winchester de calibru 44, arma pe care Jean o
gsise ca fiind cea mai practic. Fu primul care trase i
loviturile obinute l mulumir umplnd de uimire pe ceilali.
Bill ntrebuina o puc veche Henry. Guz n-avea nici o
preferin pentru vreo arm oarecare. Btrnul ranchman
susinea ns, c nu exist arm mai bun ca puca lui cu
un singur foc, numit puc pentru bivoli slbatici.
Ho! Eu o s rmn tot la sculele mele. Un cine btrn
nu mai poate nva nzdrvnii noi. Voi interesai-v ns
bine de carabinele aduse de Jean. Prindei-le de ea i nu
ezitai s v exersai dac v iese n cale vreun coiot. i
acum, Jeane, du-te cu bieii de vezi moia, f o vizit
vecinilor notri i n special lui Jim Blasidell. Vezi i turmele
i alegei vreo doi cai pentru tine.
Mi-am i ales unul. Un armsar blan!
Dup impresia pe care i-o fcuse din prima clip, Jean i
botez calul Blanul i se ndrgosti de el mai nainte chiar
de a-l fi nclecat. Blanul era un animal vioi i totui
blnd. Fusese educat pentru clrie. Nu simise nc lovituri
de bici i pinteni, ci fcea de bun voie tot ceea ce dorea
clreul lui.
Jean se ls condus de fraii si. ntlnir vreo civa
pstori i clrei care lucrau la ferma tatlui su i printre
acetia pe un om voinic i crunt, ai crui ochi erau roii i
ari din cauza clritului necontenit prin vnt, praf i pe
soare. Se numea Everts i era tatl biatului pe care-l
ntlnise Jean n apropierea satului. Everts jupuia tocmai
vielul ucis de lupi.
Ascult-m, Jean Isbel, spuse Everts. Ai sosit la timp
acas. Ni s-a tot povestit c eti un cititor de urme fr
pereche. Poate c vei reui s dai de urma lui Old Gray, lupul
singuratec, autorul isprvii astea. n ultimele dou luni a
ucis nou viei i mnji. i cnd te gndeti c nici n-a sosit
24

nc blciul de primvar.
Blasidell i aminti lui Jean de tipul leonin al texanului, att
prin chipul su mare i ndrzne, prin capul su uria
mpodobit de o coam blond, ct i prin felul lui de a-i afia
atitudinea sa deschis care te fcea s-i citeti imediat n
inim. Nu era att de btrn ca tatl lui Jean. Avea un glas
tuntor, cu aceeai caden trgnat ca a tuturor texanilor
i ochi albatri care mai ascundeau nc n lucirea lor flacra
tinereii.
Ho! Dar semeni bine cu sora dumitale! spuse Blasidell,
Poi s consideri cuvintele astea ca un compliment, tinere.
Amndoi mi amintii de mama voastr. Dar dumneata eti
un Isbel. Acolo n Texas sunt indivizi care nu-i pun
niciodat mnua n mna dreapt. Dracu s m ia, dac
atunci cnd unul dintre acetia s-ar apropia din nebgare de
seam de dumneata ar crede c s-a deschis mormntul
pentru el i ar pune repede mna pe pistol.
Rsul lui Blasidell rsuna adnc i plcut. Spusele acestui
prieten i preau interesante lui Jean. Colonizarea vii Tonto
cu texani era un subiect pe care-l discutar cu cea mai mare
plcere.
Blasidell i povesti despre timpurile cnd n valea Tontoului
nu erau prea muli oieri i nici ranchmani, dac aveai n
vedere ntinderea uria a vii. Puinii care se aflau, erau
constrni s locuiasc ns, din cauza terenului abrupt i
slbatic, pe petecul mai es pe care-l forma Grass Valley i
mprejurimea lui. Bineneles c pe msur ce populaia
sporea, iar creterea vitelor se dezvolta din ce n ce mai mult,
ca o consecin logic, drepturile de pune i de ap au
devenit lucruri de formidabil nsemntate. Oierii i duceau
turmele n timpul verii sus pe Rim spre a le readuce n vale la
venirea iernii. Un oier putea s adune cteva mii de oi n
jurul fermei unui ranchman i s-l distrug.
Texasul era plin de indivizi ru famai i vite frumoase,
conchise Blasidell. Cea mai mare parte din prima categorie i
cteva exemplare din cea de a doua s-au strmutat n valea
Tontoului. Oierii au acum oficiile lor pentru Comerul de oi i
ln la Maricopa i Fenix. Se mbogesc i devin puternici.
25

Ah! i ce va iei din toat ncurctura asta? spuse Jean,


ntreab-l pe tatl dumitale.
A dori c cunosc punctul dumitale de vedere.
Pi ntr-un cuvnt: ranchmani din Texas nu vor admite
niciodat ca punile pe care s-au colonizat ei s fie cotropite
de oieri.
i cine este Greaves? continu Jean.
Greaves este un om greu de priceput. E un negustor
viclean. Spune c vine din Missuri. E texan ca i mine. A
sosit calare n Tonto fr s aib mcar un pachet cu el.
Astzi i-a cldit o cas din piatr i-i aduce mrfurile de la
Fenix. Pare c vinde i cumpr o mulime de vite. O vreme
prea c are de gnd s ie mijlocia ntre oieri i ranchmani.
Amndou taberele aveau locul de ntlnire n prvlia sa, iar
el asculta plngerile i ale unora i ale altora. n ultima
vreme, s-a dat ns mai mult de partea oierilor. Nu l-a
nvinuit nc nimeni de asta. Ar fi ns vremea ca un
ranchman s-i dea pe fa vicleugul.
Desigur c trebuie s existe i oieri de treab i cinstiii
aici n vale? ntreb Jean.
ntr-adevr unii dintre ei sunt oameni de bun sim. Cei
care au sosit ns n ultima vreme tia sunt ia cu care ne
vom ciocni.
Dar oierul, acela Jorth! continu Jean ncet i ezitnd,
ca i cum ar fi fost constrns s se intereseze de ceva pe care
l-ar fi ocolit mai cu drag inima.
Jorth este probabil conductorul taberii oierilor care st
n calea noastr o ranchmanilor. El n-amenin i nici nu
strig cum fac civa dintre ai lui. Crete i cumpr ns din
ce n ce mai multe oi. Pstorii lui ne-au nconjurat n iarna
trecut. Din tot locul. Jorth este un om de care trebuie s
inem seama.
Abia trziu n acea dup amiaz, tatl lui Jean vorbi
despre ceea ce l preocupa mai ales. Cnd i veni bine, l trase
pe Jean alturi de sine sub cedri, unde erau ferii de priviri
indiscrete.
Btrnul fermier respir adnc.
Cele ce-i voi povesti acum, biete, e secretul meu i
26

numai al meu, ncepu el. Fraii ti i Ann n-au auzit


niciodat de el. Jim Blasidell bnuiete, c n dosul tuturor
chestiunilor stora se ascunde ceva excepional, dar nici el
nu tie nimic. n afar de tine, nu mai trebuie c afle nimeni
de acest secret. Trebuie s-mi fgduieti c-l vei pstra
acum i dup moartea mea.
i fgduiesc! spuse Jean.
Acum s i-l spun! ncepu btrnul. Oierul de care
trebuie s inem seama, este Lee Jorth, dumanul meu de
moarte. Ne-am nscut n acelai ora, n copilrie ne-am
jucat mpreun, iar ca flci ne-am ncierat adesea.
Amndoi ne-am ndrgostit. De aceeai fat. O vreme,
avurm amndoi aceeai sori de izbnd. Atunci, izbucni
rzboiul. Eu i fratele meu Jean am plecat ca voluntari. M-a
sftuit s m cstoresc cu Ellen nainte de a m nrola. Nam voit ns. A fost cea mai mare greeal a vieii mele.
Curnd dup ce ne-am desprit, a ncetat i corespondena
ntre noi. Aveam ns toat ncrederea n ea. A fost o vreme
de groaznic zpceal. Apoi am fost rnit i internat ntr-un
spital. Cam dup un an de zile, am fost trimis acas.
Ajuns cu povestirea aici, Jean evit s-i mai priveasc
tatl n ochi.
Lee Jorth nu se nrolase, continu fermierul cu glas
ncet i tremurtor. Se cstorise cu iubita mea Ellen
aflasem toate acestea cu mult nainte de a m fi nsntoit.
Alergase dup ea ca un cine dup un iepure iar Ellen s-a
cstorit cu el. Cnd am fost din nou n stare s m in pe
picioare, m-am dus la Jorth i Ellen. I-am tras la rspundere.
Voiam s tiu de ce m-a prsit. Lee Jorth nu se schimbase
cu tot norocul ce dase peste el. M calomniase n faa lui
Ellen Dar indiferent dac el minise sau nu, Ellen Sutton
era o infidel. i atunci vzui c ea l iubete i c pe mine
nu m iubise niciodat. Toat mrinimia mea s-a dus atunci
dracului. Dac nu s-ar fi lsat convins de minciunile sale i
m-ar fi comptimit ct de puin, atunci poate c i-a fi iertat.
Ea l adora ns. Era sclava lui. Iar eu, am nvat atunci ce e
aceea ura. Rzboiul i-a ruinat pe Suttoni, ca dealtfel pe muli
oameni din sud. Lee Jorth ncepu s se ocupe de creterea
27

vitelor. Motenise moia Suttonilor, iar averea sa ncepu s


sporeasc dup civa ani. n zilele acelea, fiecare cresctor
de vite era un mic tlhar. Fiecare cresctor prindea viei care
nu erau ai lui i-i nsemna cu marca proprie. Noi alde Isbel
eram cei mai bogai cresctori de vite de plin partea locului.
I-am ntins o curs lui Lee Jorth i l-am prins pe cnd
nsemna cu fiorul rou vreo civa viei pe care avusem eu
ns grij mai nainte s mi-i nsemn. L-am reclamat pentru
furt. L-am nfierat ca ho de vite i l-am distrus. Ne-am mai
ntlnit o dat. Dar Jorth era unul dintre rarii texani care nu
prea puneau repede mna pe revolver, mai ales cnd era
vorba de un Isbel A prsit ara i a nceput s joace,
decznd mereu mai mult, dup care reveni din nou. Cnd
am vzut transformarea mndrei Ellen Sutton i adorarea ei
continu fa de Jorth, aproape c am nlemnit de mil i
ur Cred c ura este sentimentul cel mai trainic la un
texan. Roata se ntoarse apoi i soarta mea lu alt
ntorstur. Ca cei mai muli dintre tinerii de pe vremea mea,
beam mult i jucam. ntr-o noapte, am dat peste Jorth care
avea de tovar pe un trior i m-au jefuit. Ne-am luat la
ceart. Revolverele au nceput s vorbeasc. L-am mpucat
pe adversarul meu pe vremea aceea, se nfiinase tocmai
cavaleria din Texas mi biete, dac i spun c n-am fost
izgonit din Texas s tii c nu spun tocmai adevrul. Am
trecut grania pe spinarea unei gloabe. M-am dus n Oregon.
M-am cstorit acolo i tot acolo s-au nscut Bill i Guy.
Mama lor n-a trit mult vreme. i apoi m-am cstorit cu
mama ta, Jean. Avea ceva snge indian i lucrul acesta o
fcea s par mai frumoas ochilor mei. A fost o femeie
minunat i mi-a hrzit singura fericire pe care am
cunoscut-o vreodat. i aminteti fr ndoial de ea i de
zilele fericite din cminul nostru din Oregon. Cred c am mai
fcut o mare greeal atunci cnd am plecat n Arizona. Dar
ara asta a cresctorilor de vite m-a atras totdeauna.
Auzisem despre valea asta slbatic a Tontoului i c texanii
se stabilesc aici. Jim Blasidell mi-a trimis vorb s vin c ar
fi un col de paradis aici n vest. Asta este chiar aa. i mama
ta murise Acum, trei ani au sosit n Tonto i alde Jorth. i
28

ceea ce-mi pare curios, este c dup un an sau cam att, a


sosit i banda de tlhari din Texas. Jorth a nceput s
creasc oi. Triete mpreun cu civa oieri ntr-un canion
al Rimului. Undeva n pdurile slbatice de pe acolo este i
ascunztoarea bandei lui Daggs. Cred c sunt singurul care
face o legtur ntre colonelul Jorth, cum este numit el pe
aici i Daggs i banda lui. Poate c Blasidell i nc vreo
civa au o vag bnuial. Dar e tot una. Nu este vorba
numai de conflictul dintre ranchmani i oieri. Te asigur, fiule,
c este vorba de lucruri mult mai grave. Va fi o lupt grea
ntre texani, o lupt sngeroas Jorth are intenia diabolic
de a se folosi de nenelegerea dintre oieri i fermieri pentru a
m distruge pe mine i familia mea, aa dup cum l-am
distrus i eu pe el pe vremuri. Ei i acum, o s ateptm s
fim izgonii de pe livezile noastre de oi sau s ne loveasc
vreun glon tras pe la spate?
Asta nu! spuse Jean linitit.
Ia hai cu mine pn n cas, spuse fermierul i pi
tcut naintea fiului su, oprindu-se n dreptul uii. Puse
degetul pe o mic gaur din pervazul uii, cam la nlimea
capului unui brbat voinic. Jean vzu c este vorba de o
gaur fcut de glontele despre care-i vorbise tatl su n
seara sosirii. Pe margini se vedeau cteva fire de pr argintiu.
O frmntare fierbinte trecu prin inima lui Jean Isbel.
Primul foc fusese tras iar el era un Isbel Da, tatl su
fcuse din el un adevrat Isbel. Sngele e un lichid dens.
Cam asta ar fi totul, fiule, conchise fermierul. nelegi
acum de ce am presentimentul c nu voi mai tri mult
vreme. O simt n mine. Iar noaptea, aud n jurul meu un
murmur straniu, Jeane, ca i cum ar fi glasul mamei tale
care m cheam sau care ncearc s m previe. Dar eu tiu
ce tiu.
Jorth are garda lui personal. Trebuie s-o ai i tu pe a
ta, rspunse Jean laconic.
Desigur, fiule i pot alege dintre cei mai destoinici
oameni care locuiesc n valea asta, spuse fermierul cu
mndrie. Vreau ns ca nainte de toate s le expun lucrurile
i s le las libertatea s aleag. Dup prerea mea, n-o s fie
29

o ncierare de lung durat. Va fi scurt i sngeroas,


dup felul texanilor. Am ncredere n tine Jeane. Grija ta s
fie ca ultimul pe cmpul de lupt s fie un Isbel.
Jean privea ntunecat naintea sa.
Eti convins, tat, c nu exist alta soluie? Te-ai gndit
oare la sora mea la soiile frailor mei la toate celelalte
femei?
Ar fi oare mai bine pentru femeile noastre dac am lsa
pe adversarii notri s ne ucid cu snge rece?
Ai dreptate. Vd c nu mai exist nici o speran Nu
m gndeam la mine tat. Mie mi-este tot una. Dac va fi s
nceap lupta, atunci fii sigur c voi fi omul cu care te-ai
ludat. Numai c e tare greu, greu de tot. tii tu, pentru
tineri e o situaie imposibil. Pcatele prinilor Dar tabra
cealalt? Ce face Jorth? Are copii?
Are o fiic, Ellen. Poart numele mamei ei. Prima dat
cnd am vzut-o am i recunoscut-o. Mi-a dat ca un cuit
prin inim.
Ann ai ntlnit-o vreodat pe Ellen Jorth? o ntreb ceva
mai trziu Jean pe sora sa.
Da, dar de mult!
Jean i povesti pe scurt ntmplarea sa de cu o zi mai
nainte.
N-ai vrea s-mi povesteti tot ce tii despre ea?
Desigur, Jeane. Ochii ei ntunecai priveau mirai i
prietenoi faa lui ngrijorat. Am auzit tot felul de lucruri,
dar aici n valea Tontoului nu trebuie s crezi toate cele cte
se spun Am cunoscut-o pe Ellen Jorth acum vreo doi ani.
Pe vremea aceea, nu ne tiam numele. Era cea mai frumoas
fat pe care o vzusem vreodat. mi plcea. Prea nefericit.
Data urmtoare ne-am ntlnit la un bal. Fetele care erau cu
mine o tratau de sus. Biata fat i puse toate la inim i fugi
de lng noi. Am alergat dup ea i se prea c vom fi
prietene Atunci mi-a spus cine este i m-a ntrebat cum m
numesc. I-am spus numele meu. Daca a fi lovit-o n obraz,
n-ar fi reacionat altfel. Se nglbeni la fa, ncepu s gfie,
mi ntoarse spatele i plec n goan Ultima dat, am
ntlnit-o acum aproape un an Mergeam pe o potec
30

lturalnic ce ducea la ferma unei prietene pe care voiam s-o


vizitez. Ellen Jorth venea clare alturi de un brbat pe care
nu-l mai vzusem niciodat. Drumul era acoperit de iarb
deas i umbros. Clreau foarte aproape unul de cellalt i
nu m bgase n seam imediat. Brbatul i petrecuse
braul n jurul taliei ei. Ea l-a respins i am vzut-o rznd.
El o mai apuc odat i o srut, dar mai apoi, calul su se
sperie. Au trecut pe lng mine. Ellen Jorth ddu capul pe
spate i nu m nvrednici nici mcar cu o privire.
Ann, crezi poate c este o fat uuratic? ntreb Jean
fr ocol.
Uuratic? exclam Ann uimit i puin jenat. Nu,
Ellen Jorth este singur i nenorocit. Nu mai are mam.
Triete izolat ntre brbai necioplii. Nu se poate apra
dac acetia nu-i dau pace. Poate c este puin prea liber,
poate c e prea bun. E ns cinstit, Jeane. Cnd a trecut
atunci clare pe lng mine, faa-i era palid i mndr. Ea
este o Jorth, iar eu o Isbel. Uuratic? Nu!
i mulumesc, Ann, rspunse Jean rguit. Nu-i aa c
nu vei pomeni nimnui ceva despre ntlnirea mea cu Ellen
Jorth?
Nu, Jeane, i fgduiesc.

31

CAP. IV
Ellen Jorth reintr grabnic n pdure, turburat i furioas
c ntmplarea o adusese n faa unui Isbel. Era scrbit de
faptul c ntmpinase cu prietenie pe un membru al acestei
familii urte care-l distrusese pe tatl ei.
A doua zi, se trezi vesel i dornic de munc. Nu trecu
mult i ea gndi c buna ei dispoziie se datora poate faptului
c Jean fixase ziua aceasta pentru ntlnirea pe Rim. Veselia
Ellenei dispru. Zmbetul se terse, iar primvrateca
diminea i pierdu farmecul.
N-are nici un sens s m mint pe mine, i spuse ea
gnditoare. Dumnezeule, tare trebuie s fiu singur ca s m
bucur c voi vedea pe un Isbel!
Cu mult nainte ca soarele s fi nceput s apun, spre
mijlocul dup amiezii, la ora fixat de Jean Isbel pentru
ntlnire, Ellen i ndrept paii prin pdure spre Rim,
ntocmai cum un indian i alegea drumul pe covorul des al
acelor de brad, pe care picioarele ei nclate cu mocasini
uori nu lsau nici o urm. Fcu un ocol mare i ajunse pe
Rim cam la un sfert de mil mai departe de locul unde
sttuse de vorb cu Jean Isbel. De aici, pornind-o spre
rsrit, avu grij s calce numai pe piatr tare. Aceasta era o
adevrat aventur i dup toate aparenele prima pe care o
avusese pn acum n via. Dup ce-i fix planul, nu mai
avu altceva de fcut dect s atepte, astfel nct trecu pe
partea cealalt a mestecniului, pe marginea Rimului, spre
a sta acolo la pnd. tia c va auzi calul lui Jean cu mult
nainte de a-l vedea pe acesta.
Ah! Ellen Jorth ce comic fat eti i tu, opti ea. Cred
ca nu te-am cunoscut nc cum trebuie!
Timpul trecea. Ellen Jorth ncepu s devin nelinitit pe
msura ce soarele nainta tot mai mult spre apus. Printr-o
ferestruic n tufiul n care se afla, vzu colul de stnc pe
care sttuse cu Jean Isbel i potecile pe care ar fi putut s
soseasc el. i ddu seama oarecum nervoas c ascunziul
ei se afl la abia treizeci de picioare de stnc. Trebuia prin
32

urmare s stea nemicat.


Trecu o or fr sfrit. Soarele ajunsese cam la mijlocul
drumului ntre zenit i orizont. Ellenei Jorth i se nzri
deodat: Nu vine. n clipa n care-i veni acest gnd, avu
senzaia unei pierderi, unui vag regret un sentiment care
nu poate fi calificat altfel dect deziluzie.
Nechezatul unui cal care se afla foarte aproape o fcu pe
Ellen c tresar, iar corpul i se ncorda. ncepu s tremure
uor, iar sentimentele ei cunoscur o schimbare brusc. Se
ridic prudent sprijinindu-se n coate i privi prin locul liber
din tufi. Vzu un brbat care-i lega calul de un copac.
Brbatul acesta lu apoi carabina de pe ea i pi pe
marginea prpastiei. Privea spre vale i prea cufundat n
admiraie sau dus pe gnduri. Se ntoarse apoi i cercet cu
privirea pdurea ca i cum ar fi ateptat pe cineva.
Ellen recunoscu statura zvelt i faa ntunecat care
amintea att de mult pe un indian. Isbel! Venise aadar.
Ellen tremur puin sprijinindu-se n coate. Jean Isbel, fidel
cuvntului dat, venise n pofida dispreului ei, spre a o
revedea. Dumanul tatlui ei! Zvonul umbla de mult din gur
n gur c btrnul Gass Isbel trimisese dup fiul su
indianul, pentru ca acesta s lupte mpotriva familiei Jorth.
Jean Isbel, fiul unui texan, ochitor fr pereche, cuttor
de urme cum nu mai exista al doilea, un om aspru i
periculos! n clipa aceea, trecu prin mintea Ellenei un gnd
uciga dac toate acestea erau astfel precum se spunea,
dac el era dumanul tatlui ei, dac lupta dintre Isbel i
Jorth trebuia s izbucneasc n chip inevitabil, era datoria ei
s-l ucid pe acest Isbel pe loc, n timp ce atepta sosirea ei.
Nucul cum putea s cread c ea va veni? Ellen puse
capul pe pmnt, pn ce ncet tremurul bizar al braelor ei.
Gndul acela ntunecat dispru. Nu venise aici spre a ucide
pe un brbat pe la spate.
Dup o clip, i ridica din nou privirile. Isbel sta pe un loc
mai nalt al Rimului ntr-o poziie comod, ateptnd. Purta
un costum de piele aproape nou, care fcea fr ndoial o
impresie mai avantajoas, n comparaie cu hainele murdare
i rupte de care-i amintea Ellen.
33

Nu arta nalt de stat. Ellen era obinuit cu texanii i


oamenii din Arizona care era nali, slabi i sprinteni. Omul
acesta avea cu totul alt structur. Avea umerii cei mai largi
pe care-i vzuse vreodat la un brbat, aa c la prima
vedere fcea impresia c e scund. Membrele sale mldioase i
puternice dovedeau ns cu prisosin c nu este de loc
scund. i cuprinsese genunchii cu palmele. Avea mini
vnjoase, mari i n armonie cu ncheieturile muchiuloase.
Haina-i era deschis la gt. Purta un fular ca i ceilali
brbai pe care-i cunotea Ellen. Curiozitatea o fcu n cele
din urm s-i poarte privirea hotrt spre capul i chipul
lui Jean Isbel. Purta o apc fcut dintr-o blan oarecare.
Prul i era aspru i tuns scurt, de un negru adnc ca pana
corbului. Faa i era oache, de un cafeniu nchis fr nici o
urm de rou. Nu avea nici pomeii proemineni i nici nasul
mare i coroiat caracteristic albilor care au sngele amestecat
cu indieni. i, cu toate acestea, i ddeai seama fr s vrei
c e un indian: dup ochii si negri i ptrunztori, dup
fruntea nalta, neted i gnditoare, dup nemicarea rigid
a trsturilor sale.
Ellen l observa. Din minut n minut, privirile sale treceau
de la prpastia cenuie din faa sa spre pdurea ntunecat.
Cnd se ntorcea, soarele i lumina faa, iar Ellen prinse
strlucirea dur a ochilor si negri. Vedea c st la pnd!
Deodat, Ellen simi cum i se strecoar un fior rece pe
spate. Privirile ptrunztoare ale lui Isbel se odihneau acum
asupra ascunziului ei. Inima i se opri aproape din btaie.
Dac o descoperea, avea s moar de ruine. Se simi, n cele
din urm, mai uurat cnd el i ntoarse spatele i ncepu s
se plimbe n sus i n jos pe stnc, cu capul plecat i cu
minile ncruciate la spate. Nu mai privea pdurile. Se
ntoarse brusc, spre apus, iar lumina soarelui apunnd i
polei chipul. Curcile slbatice ncepur s fac zgomot. Isbel
se apropia de calul su i pru c desprinde ceva de pe ea.
Cnd se rentoarse, Ellen vzu c el are un pacheel n mn.
Se deprta n direcia stnei lui Jorth i dispru curnd n
pdure.
Ellen l vzu pe Isbel revenind mai devreme dect s-ar fi
34

ateptat. n mini nu mai avea nimic. l vzu cum se apropie


cu pai repezi de calul su, dezleg frul i slt n ea.
Brbatul mai arunc o privire spre stnc ca i cum ar fi voit
s reie imaginea n memorie, apoi se deprt de-a lungul
Rimului. Privi n urma lui pn ce dispru ntre copaci, dup
care se ntoarse repede la stn.
De ndat ce ntr n cort, zri pachetul pe care-l avusese
Isbel n mn. Era pe patul ei. Ellen privi ncremenit. Ce
neobrzare! O lovitur de picior i pachetul zbur afar.
Cuvintele i gesturile ci artau c-i stpnea cu greu furia
arztoare. Mai lovi pachetul o dat cu piciorul i se gndi s-l
arunce pe foc. Nu putu face acest gest. l ls acolo unde se
afla. ntr-un trziu, aprur Pepe i Antonio care mnau
turma naintea lor.
Ellen nu voi ca ei s vad pachetul i l arunc napoi n
cort, plin de dispre pentru sine, n timp ns ce furia ei se
mai domolea. Fu cuprins apoi de curiozitate. Pachete att
de curate i de frumos legate nu se prea vedeau des n valea
Tontoului. Ellen se hotr s atepte pn dup cin i s-l
arunce ntr-un moment favorabil n foc. Ce o interesa
coninutul lui? Era probabil un dar. i spuse c e ct se
poate de furioas mpotriva acestui Isbel, care avea
obrznicia s se apropie de ea fcndu-i un cadou.
Antonio, de obicei un tovar vesel, n seara aceasta era
posac i tcut. Ellen nu putu afla mai mult de la el, dect c
meseria de cioban la oi aducea astzi cu sine pericole care nu
erau de loc pe plac unui mexican iubitor de pace ca el. Auzise
ceva ce nu voia s povesteasc. Ellen l ajut s prepare cina
i se aez tcuta la mas. Antonio i comunic din partea
tatlui ei s nu porneasc la drum spre cas dup lsarea
ntunericului. Dup mas, ciobanii se retraser n corturile
lor lsnd-o pe Ellen singur n faa focului. Fata aduse
imediat pachetul spre a-l pune pe foc. Curiozitatea feminin
i rodea ns inima. Ced ntr-att nct cltin i strnse
pachetul, iar n cele din urm rupse un colt al nvelitoarei.
Vzu atunci cteva cuvinte scrise cu creionul. Plecndu-se
mai mult asupra flcrii, citi: Pentru sora mea Ann.
Far a-l deschide Ellen duse pachetul napoi n cort.
35

A doua zi, nehotrrea se repeta. n cele din urm,


ascunse suprtorul obiect n pturile ei i-i spuse c va
atepta pan se va napoia la stn spre a-l arunca pe foc.
Antonio i ncrc legturile pe spinarea catrului. Neavnd
cal, Ellen urma s fac pe jos cele cteva mile pn la ferma
tatlui ei.
Fericit n oarecare msur i cufundat, n visuri, Ellen
strbtu pdurea i ajunse curnd la drumul care ducea n
desiul slbatic al Chevelon-canionului. La capitul acestui
canion, se afla pe o livad o colib rudimentar cldit din
brne cu un tron de lut nlat tocmai n partea din fa.
Aceasta era locuina unui btrn ciudat, care tria prin
locurile astea de mult vreme Se numea John Sprague i se
ocupa cu creterea catrilor. N-avea nici boi, nici cai, ba nici
chiar un cine. Umbla zvonul c Sprague fusese cuttor de
aur, unul dintre cei muli care au rscolit ara n cutarea
comorii olandezului zburtor. Sprague cunotea valea i
Rimul mai bine dect oricare alt oier sau ranchman. De la
Black Bulte la Cibeque i de la Clievelon Butte la pasul Reno,
cunotea fiecare potec, fiecare canion, fiecare colin i izvor.
Ba mai mult era n stare s te duc acolo unde voiai chiar i
n noaptea cea mai ntunecoas. Faima sa se bizuia ns cel
mai mult pe faptul c nu cretea dect catri burros, cum
erau numii prin partea locului i mai ales catri negri cu
botul alb. Erau cei mai buni catri din ntreaga vale i erau
foarte cutai. Sprague vindea n fiecare an civa catri. Pe
unul l druise Ellenei dei se desprea foarte greu de
animale sale. Btrnul acesta era singurul prieten al Ellenei.
Cnd sosise cu oile pe Rim, unchiul John, cum l numea
Ellen se afla tocmai ntr-una din rarele sale vizite Ia Grass
Valley. Observ deci bucuroas fumul albstrui care se ridica
din hornul vechi i auzi zbieretele dizgraioase ale catrilor.
Cnd intr n ograd, Sprague edea n pragul colibei sale.
Halo, unchiule John!
Ho! Ia-te uit asta e chiar Ellen! rspunse el clduros.
De ndat ce am vzut catrul sta cu bot alb, am i tiut
cine vine. Dar unde ai fost fetio?
Sprague era un btrn cu umerii czui, mic de stat, cu
36

pr argintiu i ochi vicleni care scnteiau prietenoi n capul


su rou. Ellenei nu-i erau de loc pe plac petele de tutun de
pe barba lui i nici hainele murdare, rupte i urt mirositoare
pe care le purta. Renunase de mult la toate ncercrile de a-l
educa spre a-l face s fie curat.
Am pzit oile. Dar tu unde ai fost, unchiule?
Am fost dup nutre. Dar pe ct mi amintesc, am stat
mai mult la Grass Valley dect am stat vreodat n viaa mea.
Nu e ns de mirare dac te gndeti.
Ce? ntreb repede Ellen vznd c btrnul se oprete.
Sprague scoase o pip neagr din hain i ncepu s-o
curee cu degetul. Privirea pe care o arunc Ellenei era
gnditoare, serioas i att de bun, nct fata se temu c
buntatea aceasta ar putea s fie i mil.
Hai nuntru s ezi puin! Vrei?
Nu mulumesc! Ellen se aez pe butucul de tiat
lemne. Ia spune-mi unchiule ce mai e nou prin vale?
Nu e mai nimic afar de clevetire. De plvrgit se
plvrgete mult.
De plvrgit s-a plvrgit totdeauna mult, spuse Ellen
dispreuitoare. Grass Valley este o groap infect, rea i
clevetitoare.
Ah! Ellen va fi o lupt mare o lupt sngeroas n
valea Tontoului, continu Sprague serios.
ntre cine i cine? ntreb Ellen, privindu-l cercettoare.
ntre alde Isbel i dumanii lor. Cei mai muli dintre
oamenii din vale i bine neles toi cresctorii de vite sunt de
partea btrnului Gass. Blasidell, Cordon, Frederick, Blue
toi vor fi cu el.
i contra cui au de gnd s lupte? ntreb Ellen.
Se spune c oierii vor s provoace lupta cu orice pre. Se
mai vorbete ns i despre altele ce-i drept nu chiar pe fa,
cci ar putea s-i mearg foarte ru aceluia care se amestec
n asemenea treburi pe aici.
Nu trebuie s te temi, unchiule John eu n-o s te
trdez niciodat. Mi-ai fost totdeauna un prieten sincer.
Asta a fost n orice caz dorina mea Ellen. i cltin
capul neeslat. E cam greu s taci din gur atunci cnd te
37

ndrgete cineva aa ca mine A dori s tiu ns ceva.


Mai ai rude n afar de cele de pe aici, la care te-ai putea
duce pn ce va trece ncierarea?
Nu! Pe ct tiu toate rudele mele locuiesc aici
Dar prieteni?
Eu n-am prieteni, unchiule John, spuse ea trist
plecnd capul.
Ho, asta e pcat. Am sperat c te-ai putea pune n
siguran undeva.
Sper c nu ai crezut c voi fugi atunci cnd tatl meu e
n lupt? zise ea.
Sper c nu.
Eu sunt o Jorth! spuse Ellen ntunecat i-i plec din
nou capul.
Sprague fcu un semn de aprobare. Era vdit uluit i
ngrijorat, stpnit de dragostea sa pentru aceast fat.
Ai pleca oare cu mine? ntreb el. Am putea trece
dincolo n valea Maza i s locuim acolo pn s-or termina
toate.
Mulumesc, unchiule John. Eti bun i prietenos, dar
rmn alturi de tatl meu. Grijile lui sunt i ale mele.
Bravo! La asta m puteam atepta. Bine, fetio, privete
mereu cu curaj n viitor i lupt, ca s-i croieti o cale. De
aa ceva nu poate scpa nici un om tnr. Lupta adevrat
croiete caracterele adevrailor brbai i adevratelor femei.
Numai c trebuie s fii sigur de tine. Cred cu asta c trebuie
s simi n inima ta ceea ce este adevrat i bun i drept i s
te ii de aceasta pn la moarte luptnd ca s le impui. Eti o
femeie tnr, o femeie minunat. Asta nseamn c vei avea
mai multe ncurcturi i vei avea mai greu de luptat. ara
asta nu prea este plcut pentru femei, mai ales dac vreuna
care a fost ponegrit vreodat.
Ce m intereseaz pe mine spusele celor de jos din vale?
rspunse Ellen. tiu c m socot o fat uuratic. Nu am
fcut nimic spre a le scoate lucrul sta din cap. Ba mai mult
i-am ajutat chiar s cread asta.
N-ai fcut bine, copilule, spuse Sprague serios. Mndrie
i temperament! Nu trebuie niciodat s ngdui celorlali s
38

gndeasc ru despre tine i cu att mai puin nu trebuie s


le dai ocazia.
i ursc pe toi oamenii din vale, strig cu violen Ellen.
i ursc ntr-att nct jubilez dac gndesc ru despre
mine Mama era din neamul cel mai bun din Texas. Eu sunt
fiica ei. tiu cine sunt i ce sunt!
Eti un copil slbatic i ncpnat, Ellen! rspunse cu
glas serios btrnul. Se spun tot felul de lucruri pe seama
numelui dumitale, pe seama onoarei dumitale Nu le-ai dat
oare prilejul s spun toate astea?
Ellen simi cum i fuge sngele din obraji nvlindu-i n
inim.
Nu fi att de repezit, Ellen, continu btrnul. Chiar
dac cuvintele mele par uneori grosolane tii bine, copilule,
ct in la tine. Voiam s spun numai dac n-ai fost puin,
puin necugetat!
Necugetat? spuse amar Ellen.
Necugetat i oarb fiindc ai ngduit uneori cte
unui brbat s te srute dei eti o femeie n toat firea?
Da, asta am fcut-o!
Ei bine, de ce?
Nu tiu Nu m-am gndit la nimic ru. Eram stul s
tot izgonesc brbaii de lng mine. i uneori dac erau
prietenoi cu mine cum m simeam att de singur, naveam nimic mpotriv s las pe unul sau pe altul s-mi fac
curte. Nu m-am gndit la consecine. i apoi, cele cteva ori
cnd am fost la Grass Valley i am fost vzut de oameni,
atunci am provocat cu singur toate lucrurile acelea Oh!
Am fost o copil fluturatec i neruinat.
Ah! Ellen de aceea mi-a fost dat s asist ieri la o scen
nostim Da, da, ieri la crcium au fost unii care te-au
numit astfel. Si a fost acolo un flcu care a fcut un scandal
monstru. Era ct pe ce s omoare pe unul, iar pe cellalt la
forat s-i retrag cuvintele. i a bgat n speriei ntreaga
band nct n-a mai ndrznit nici unul s se mite din loc.
i cine a fost acela? Dumneata?
Eu? Ho, nici nu poate fi vorba de mine. Flcul la era
sprinten ca o pisic, iar cuvintele lui erau ca trsnetele.
39

Cine atunci?
Pi cine s fie un strin care abia a sosit n regiunea
asta i pe deasupra mai e i un Isbel, Jean Isbel.
Ellen scoase un strigt fr voia ei.
ntr-o crcium plin de oameni care in mai toi cu
oierii i erau de partea Jorthilor a ndrznit acest Jean Isbel
s rzbune o insult adus lui Ellen Jorth.
Nu! strig Ellen. Un simmnt sinistru i cuprinse
inima
Ba chiar aa rspunse btrnul. i cred c n-o s-i
strice s asculi ntreaga ntmplare.

40

CAP. V
Btrnul John Sprague i ncepu cu patos povestirea.
M-am nvrtit vreme de vreo dou zile prin prvlia lui
Greaves i am auzit tot felul de lucruri. Cele mai multe erau
numai plvrgeal de babe. n orice caz, am putut afla
ncotro bate vntul la Grass Valley. Era diminea, mi
ncrcm catrii n curtea din spatele crciumii lui Greaves
i-mi aduceam tocmai pachetele dinuntru. Cnd am intrat
ultima oar am vzut printre clieni pe un flcu strin. Avea
prul negru, faa oache, ochi ptrunztori aproape c ai
fi putut crede c e un indian. Avea la el o carabin una din
cele noi de calibru 44 i ceva ce era mpachetat n hrtie i
la care prea c ine foarte mult. n jurul oldurilor, avea o
cingtoare, iar n cingtoare un cuit Bowie, aa cum l
purtau cercetaii n luptele cu indienii de prin anul 70.
Lucrul mi se prea comic mie, ca de altfel i celorlali de prin
crcium. Toi ineau ns seama de revolverul cu ase focuri
pe care-l purta atrnat dup moda texan pe old. Ho, naveam idee c flcul aceia era un Isbel, pn ce nu l-am
auzit pe Greaves spunndu-i pe nume.
Isbel, dup prerea mea banii dai de dumneata sunt
fali, spuse Greaves. Nu-i pot vinde nimic.
Fali? Nu cred, spuse biatul i arunc vreo cteva
monede de 20 de aur pe mas unde rsunar ca nite
clopoei. i de ce nu-mi poi vinde m rog? Oare aici nu-i
prvlie? Am nevoie de chingi pentru ea.
Greaves era tare acru n dimineaa aceea. l observam de
dou zile. Nu prea dormise. Aveam patul n dosul tejghelei i
am auzit toat noaptea brbai care veneau i vorbeau cu el
ore ntregi. ntreaga poveste nu prea-i era pe plac; dup
prerea mea prezena lui Isbel nu era plcut ochilor ri ai
lui Greaves. Nu mai lu de loc seama la Isbel si se prefcu c
nici n-a auzit c Isbel a cerut chingi pentru ea. Am rmas n
prvlie. Mai erau acolo o seam de biei pe care i mai
vzusem i alii pe care nu-i cunoteam, jucau cri i beau.
Mi-am dat imediat seama c ntreaga atmosfer nu prea este
41

favorabil lui Isbel. i el i-a dat seama de acest lucru, dar


nu pleca. ntre noi rmne vorba, biatul mi plcea n
oarecare msur. l observam cu cea mai mare atenie
posibil, totui aa ca el s nu bage de seam, m nelegi.
Cred c toi ceilali au fcut acelai lucru, numai c nu
puteai s bagi de seam. n felul acesta, mi-a dat n minte c
ntreaga band era format din oieri i din prietenii lor. Cu o
zi mai nainte, auzisem tot felul de baliverne pe seama
acestui Isbel, de ce a venit la Grass Valley i ce drac de om
este. i cnd l-am vzut, a trebuit s recunosc c arta
ntocmai dup cum i era faima. Ho, nu mult dup aceea
intrar nuntru doi indivizi, pe care i cunoteam. i cunoti
i dumneata, cci acum vin lucruri care te vor atinge n
oarecare msur. Primul era omul tatlui dumitale,
mexicanul Lorenzo, iar cellalt era Sim Bruce. Bruce nu era
beat, dar dduse cu nasul prin rachiu rou. Cnd l vzu pe
Isbel, se umfl n pene i ncepu s pufie pe nri ca un
curcan nebun i btrn.
Greaves, strig el, dac individul sta de aici e Jean
Isbel, afl c nu-mi face de loc plcere s m aflu n
societatea lui n prvlie. i nu se feri de loc s-l arate cu
degetul pe Isbel, Greaves l privi rece i acru i spuse: Ho,
Sim. n chestia asta n-am prea fost ntrebai. E chiar Jean
Isbel, nu ncape nici o ndoial. Poate c poi tu s-l faci s
neleag c nu e de dorit s ne fie nici client i nici s ne ie
de urt celor de pe aici.
Jean Isbel sta la tejghea, asculta totul i nu spunea nimic.
Privirile pe care i le arunc lui Bruce fur suficiente pentru
mine spre a-mi da seama c putea avea loc o surpriz de
toat nostimada n fiecare clip. Bruce trase o duc solid
de rachiu i apoi se duse ano spre Isbel
Dumneata eti Jean Isbel, fiul btrnului Gass Isbel?
ntreb Bruce umflndu-i pieptul i ndreptndu-i
cingtoarea,
Da, domnul meu, chiar eu sunt! rspunse Isbel
prietenos i politicos.
Numele meu ceste Bruce i am o cresctorie de oi pe
aici i sunt prta la ntreprinderea colonelului Jorth.
42

Ce mai faci, mister Bruce? rspunse Isbel foarte


politicos i rece, dar admirabil. Bruce arunc o privire
celorlali care edeau n jurul lui la pnd. Se apropia i mai
tare de Isbel.
Am auzit c ai sosit n Tonto ca s ne izgoneti pe noi
oierii de pe puni. Aa-i?
Ah, ai fost greit informat, spuse Isbel linitit. Am venit
s lucrez la tatl meu. Treaba pe care o voi face, depinde de
felul n care vor decurge evenimentele.
Faa lui Bruce se roi toat i-i cltin amenintor
pumnul tremurtor n faa nasului lui Isbel.
Eu te asigur, Jean Isbel, c toate astea sunt suficiente
spre a te scoate cu focuri de revolver din Arizona.
Nu mai spune! i ce anume e suficient? ntreb Isbel
ironic.
Bruce scuip i zise uiernd:
Ce anume? Oho! Corcitur blestemat. Te vom trimite
dracului fiindc te ii cu Ellen Jorth. Aa ceva nu e ngduit
pe la noi i mai ales pentru un Isbel.
Eti un mincinos, strigi Isbel i sri ca o pisic slbatic
de pe tejghea.
I-am auzit mocasinii lovind cu sunet nfundat podeaua. i
mi-am spus atunci c este tot att de periculos pe ct este de
sprinten. Dar glasul i faa sa nu se schimbar de loc.
Nu sunt un mincinos, strig Bruce. S-i retragi imediat
cuvintele. Pot s-i dovedesc spusele mele Ai fost vzut
mpreun cu Ellen Jorth pe Kim. Alaltieri. Eu i spun, Jean
Isbel, c ai fost luat la ochi pe la noi.
Cine m-a vzut? ntreb Isbel rece i linitit,
N-o mai poi duce mult cu minciuna. Te-am prins. Ai
fost vzut de Lorenzo. (Bruce arat spre mexicanul care
rnjea). Lorenzo este omul de ncredere al colonelului Jorth.
i ce te faci daca va povesti toate astea colonelului, lui Tad
sau lui Jackson Jorth? Hahaha! Iadul va fi un adpost mai
rcoros pentru tine atunci dect valea asta.
Greaves i banda lui se apropiaser. Scandalul acesta i
amuza grozav.
Isbel i arunc o privire lui Lorenzo. Apoi, repezindu-i o
43

singur dat mna l ridic pe micul mexican n aer i-l trase


lnga el. Lorenzo nu mai rnjea. Nu prea se simea la largul
lui. Era ns limpede c dreptatea era de partea lui.
M-ai vzut tu pe mine? ntreb Isbel.
Si, senor, rspunse Lorenzo.
Ce ai vzut?
Am vzut pe senor i senorita. Eu ascuns dup
manzanita. Vzut c senorita iubete mult pe mare senor.
Iubete i srut senor la ea.
n clipa aceea Isbel l-a lovit pe mexican cu dosul minii
peste gur. Lorenzo s-a dat peste cap peste tejghea i a czut
joc ca un butuc i nu se mai ridica.
Mister Bruce, spuse Isbel mexicanul a minit. E drept
c am srutat-o pe Ellen Jorth, dur mpotriva voinei ei. n
realitate, m-a dispreuit. i cnd a aflat c sunt Jean Isbel
mi-a ntors spatele i m-a lsat ca pe un caraghios.
Ajuns n acest punct al povestirii sale, btrnul se opri, ca
i cum n-ar fi voit s sublinieze numai cele povestite pn
atunci, ci i cele ce aveau c mai vie. Istorisirea i fcuse lui
nsui, fr s-i dea seama, o mare plcere. Se
nfierbntase. Ellen, pe de alt parte, era ca i paralizat de
ncordare. l rug pe Sprague se grbeasc.
Ho, n-a vrea s pot sri capitolul urmtor spre a
povesti numai sfritul, rspunse btrnul Sim Bruce
izbucni ntr-un rs zgomotos.
Ia asculta Jean Isbel, spuse el cu glas neruinat,
suntem prea muli oameni cu minile la locul lor aici, ca s
ne lsm dui. tim bine ce voiai de la Ellen Jorth. Ai fost
ns un mare prost c i-ai spus c eti un Isbel!
Isbel arunc o privire ciudat de uimit lui Greaves i
oamenilor din jurul su. Nu nelegea dac a auzit bine i
voia sa vad dac aveau aceleai impresii ca i el.
De ce am fost un prost? l ntreb el pe Bruce.
Da, ai fast un mare prost, spuse Bruce batjocoritor.
Dac nu te-ai fi trdat singur, lucrurile ar fi mers al dracului
de uor.
Cuvintele lui Bruce erau limpezi i dup ce le spuse, vreo
civa din cei de fa ncepur s rd. Isbel privea
44

necontenit de la unul la cellalt. Se ntoarse apoi spre


Greaves i spuse rspicat:
Greaves, beivul sta de Bruce ne d motiv suficient
spre a da crile pe fa. Dac nu m nel este oier i de
partea lui Jorth n conflictul pentru livezi i pune.
Ho! Isbel, cred c ai pus punctul pe i! spuse Greaves
rece.
Perfect. Eti partizanul lui Jorth. E oare vreunul dintre
voi care are de spus un cuvnt n aprarea Ellenei Jorth?
Cteva secturi au nceput din nou s rd, dar nu tot att
de tare i se auzi tropit nervos din picioare. Greaves
deschise larg labele sale uriae, ca i cum ar fi voit s
deprteze toat chestia asta murdar de el.
Dac este vorba de muieri, atunci prefer s zic pas
pentru o pisica slbatic cum e fata lui Jorth nu mizez n nici
un caz, spuse Greaves cu rceal i morocnos n oarecare
msur Bruce o cunoate probabil. Dup cele ce se spun
pretutindeni i chiar dup ce spune el, Ellen Jorth este de
ani de zile amanta lui. Isbel se ntoarse atunci spre Bruce i
trebuie s-i spun drept c mi-au nceput s-mi tremure
genunchii.
Repet nc odat asta n faa mea! strig el.
Desigur c este amanta mea i pentru sta o s te trimit
dracului!
Isbel se repezi la Bruce.
Beiv blestemat! Cine! Mincinos ordinar! Poate sunt eu
un Isbel i fata o Jorth, dar pe Dumnezeul meu c n faa
mea nu permit s fie vorbit de ru
Dup aceea toate s-au petrecut att de repede nct nici nam avut vreme s vd ce face. Am auzit ns pumnul su
lovind maxilarul lui Bruce. Parc ar fi fost o lovitur dat cu
securea ntr-un cap de bou. Bruce zbur de-a curmeziul
camerei i Isbel dup el. Dar individul nu se mai mica.
Dup aceea se ntoarse spre ceilali.
Greaves, asta este prerea mea despre Sim Bruce.
Spune-i c data viitoare cnd m-o vedea s-i i-a picioarele la
spinare sau sa scoat revolverul din toc.
Dup aceea, Isbel i lu carabina, pachetul de pe tejghea
45

i iei afar. L-am mai vzut nclecndu-i calul i pornind.


Ei fetio, ce spui de toate acestea?
Ellen nu putu dect s opteasc un rmas bun i acesta
att de ncet, nct cuvintele abia fur auzite. Alerg la
catrul ei. Peisajul tremura prin perdeaua lacrimilor care-i
acoperea ochii.
Ellen ajunse spre amiaz pe colina Knoll, unde se afla
ranchul tatlui ei. Aici era confluena a trei canioane care
formau din acest punct unul singur. La poalele Knollului, se
ntindea o pune mare prin mijlocul creia curgeau apele
unui ru cu maluri pietroase. Ellen Jorth se apropie cu pai
ncei, ezitnd, de cminul ei. Ranchul nu-i pruse niciodat,
n cei trei ani nenorocii ai vieii ei, mai pustiu, mai prsit i
mai respingtor. Dup cum se privise pe sine cu ochi mai
necrutori, tot aa privea acum casa.
Coliba n care locuia Ellen i tatl ei era format dintr-o
singur camer cu u dar fr fereastr. Era un ptrat cu
laturile de aproximativ douzeci de picioare. Hornul de
piatra, uria i neregulat era construit n partea din afar a
casei. Fumul se ridica spre cer. Oprindu-se n u spre a-i
descrca lucrurile, Ellen auzi din interior voci puternice,
trgnate i rsete de brbai. O alt locuin care se afla n
imediata apropiere, era format din doua ncperi, iar ntre
ele se afla un gang acoperit. Uile ambelor colibe erau fa n
fa. n cadrul uneia din ele, sta un brbat nalt de statur.
Ellen l recunoscu. Era Daggs, un oier nvecinat, care dup
toate aparenele, i petrecea mai tot timpul pe lng tatl ei
n loc s, fie acas la el, oriunde iar fi fost acea cas. Ellen no vzuse niciodat. l auzi pe Daggs spunnd cu glas
trgnat: Jorth, a venit fetia, acas!
Ellen i duse pturile nuntru i le puse pe un pat fcut
din ramuri, n cel mai ndeprtat col al colibei. Uitase de
pachetul lui Isbel care acum czu pe neateptate pe jos. l
acoperi cu repeziciune. n timp ce tergea praful i mtura,
auzea din cnd n cnd voci masculine, tropit de potcoave i
mugetul vitelor. Trecu un timp oarecare pn fu deranjat. O
umbr nalt ntunec ua.
Hallo! Micuo! spuse un glas lene. Ai sosit din nou
46

acas?
Ellen ridic privirile. De u sta sprijinit un brbat nalt i
voinic. Ca cei mai muli dintre texani, avea prul blond i
ochi de culoare deschis. Chipul i era aspru i ridat.
Mustaa sa lung i blond i acoperea gura, atrnndu-i n
jos. Individul purta cizme cu pinteni, un centiron lat de care
atrnau revolverele grele care-i bteau oldul. Fcu asupra
Ellenei o impresie cu totul nou. n orice caz, fata vedea
acum toate ntr-o noua lumin.
Hallo Daggs! rspunse Ellen. Unde este tata?
Joac cri cu Jackson i Colter. Joac nebunete i i sa urcat la cap.
Noroc?
Copil drag, a vrea s tiu cnd a jucat vreodat
colonelul Jorth la noroc, spuse Daggs cu un rs neglijent. Pe
masa, este o grmad de bani. Dup prerea mea va fi
ctigat de unchiul dumitale Jackson. Colter are ghinion.
Daggs trecu pragul tcut i mldios. Pintenii si zornir.
Puse autoritar mna pe umrul Ellenei.
Hai fetio de-mi d un srut! spuse el.
Daggs, nu sunt fetia dumitale! rspunse Ellen
cutremurndu-se sub apsarea minii lui.
Daggs o cuprinse atunci peste umeri cu braul, nu violent
grosolan, ci cu o siguran lene i drgstoas, care era n
aceeai vreme ndrznea i stpnit. Ellen trebui s se
zbat cu toate puterile spre a scpa i dup ce masa fu ntre
amndoi, l privi drept n ochi.
Jos labele, Daggs!
Ah! Ellen nu sunt un urs. Ce ai pit, copilaule?
Nu sunt un copila i nu s-a ntmplat nimic. S-i ii
mnile acas i nimic mai mult.
ncerc s pun mna pe ea, peste mas. Micrile erau
lenee ca rsul. Glasul i suna linguitor.
N-ai stat mai acum cteva zile pe genunchii mei
drguo?
Ellen simi cum i nvlete sngele n obraji.
Am fost o copil, rspunse ea scurt.
Ho, ia-mi ascultai pe doamna asta! Cum se poate ca
47

numai n cteva zile s te fi schimbat? Nu fi suprat, Ellen.


Hai vino de m srut!
Ea-l privi gnditoare n ochi. Erau ochi limpezi, duri, ca
aceia ai unui vultur, mai clduroi pentru moment din
pricina nensemnatului flirt de odinioar, dar lipsii de orice
lumin sau inteligen spre a arta c a fost neleas. Clipa
aceasta o deprt extraordinar pe Ellen de el i cei care i
erau de o seam.
Am fost un copil, Daggs, spuse ea. Eram singur i
setoas de dragoste i neprevztoare, n timp ce ar fi
trebuit s fiu mai cugetat. Azi tiu ce se petrece n mintea
voastr cum m-ai fcut de rs fa de oameni.
Ah! Te neleg, fetio, rspunse el cu glas schimbat. Team rugat ns s te cstoreti cu mine.
Ai fcut-o! i anume dup ce ai constatat c altfel nu
ajungi la nici un rezultat cu mine. Pentru dumneata, e tot
una.
n orice caz, am fcut mai mult dect Bruce i Colter. Ei
ni i-au cerut niciodat mna!
Nu i voi spune i celor doi acelai lucru pe care i l-am
spus dumitale, continu Ellen. l voi ruga pe tata s fac
astfel ca s mi se dea pace. Nu m-a cstori cu nici unul
dintre voi leneilor nici pentru a-mi salva viaa. Mi-e
necaz. Suntei o band deochiat!
inuta lui Daggs se schimb imperceptibil. Toat indolena
brbatului dispru deodat.
Oho! Miss Jorth! Vrei s spui poate c suntem o band
deochiat de oieri? ntreb el rece i flegmatic ca un adevrat
texan
Nu, izbucni Ellen. N-am spus oierii. Am spus numai c
suntei o band deochiat.
Ho, mii de draci!
Daggs se ntoarse apoi pe clcie i prsi ncperea. Afar
ddu peste tatl Ellenei. Fata auzi glasul lui Daggs.
Lee, pisicua ta slbatic a revenit. Ia ascult-m, s tii
c cineva i-a deschis capul!
Cine? ntreb Jorth cu glas rguit.
Ellen i ddu seama imediat c era but.
48

Dumnezeu tie cine, rspunse Daggs. Dar nu era ns


prieten n nici un caz.
Nu putem astupa gura oamenilor, spuse Jorth
resemnat.
Ho! Nu prea sunt sigur, continu Daggs cu rsul su
rece i trgnat. N-am auzit ca gura unui mort s poat
vorbi.
Zornitul ascuit al pintenilor si slbi tot mai mult. Tatl
Ellenei intr o clip mai apoi n ncpere Vznd-o pe Ellen
faa i se lumin. Ellen tia c ea este singurul i ultimul om
pe lumea asta pe care-l iubea. Era sigur de dragostea lui.
Simpla ei apropiere l schimba pe acest brbat. i, n tot
decursul anilor, cu ct nenorocirea era mai ntunecat, cu
ct se deprtau mai mult de zilele bune, cu att inea mai
mult la el.
Hallo Ellen, spuse el mbrind-o. Obinuia s n-o
srute atunci cnd era but. M bucur c ai revenit acas.
Groapa asta este totdeauna neplcut, dar e direct
insuportabil atunci cnd nu eti lng mine. Mi-e foame!
Ellen puse mncarea pe mas i evit o vreme s-l
priveasc.
Lee Jorth fusese pe vremuri un brbat remarcabil de
frumos. Era nalt dar n-avea statura unui clre. Prul su
ntunecat, era strbtut de uvie argintii, iar n jurul
tmplelor era alb. Faa i era palid, slab i cu cute adnci.
Sub ochii si cprui, puin proemineni avea umflturi
lunguiee. Avea o gur czut i o brbie lipsit de energie,
care nu era ascuns complet de mustaa i barbionul
cenuiu. Purta o hain lung i un sombrero cu boruri largi,
amndou negre, dar att de vechi i de murdare, att de
zdrenroase, nct dac ineai mai ales seama de mod i
ddeai imediat seama c sosiser mpreun cu el din Texas.
Jorth i pstra obiceiul s poarte o cma alb de in, de
asemenea o rmi de pe vremurile sale bune n statele din
sud. Astzi, cmaa era rupt i murdar ca totdeauna.
Ellen sttea alturi de tatl ei ct timp mnc acesta i
atept ca el deschid vorba. I se pru bizar c el nu se
interesa deloc de oi sau de mieii nou nscui. i-i ddu
49

seama cu un sim specific feminin nou pentru ea, c oile lui


nu-l interesau.
De ce s-a suprat Daggs, Ellen? ntreb el pe
neateptate. i scnteiau ochii de ciud.
Daggs m-a ntrebat din nou dac vreau s m
cstoresc cu el, iar eu i-am rspuns c el i prietenii lui
sunt o band deochiata.
Jorth rse dispreuitor.
Mgarul! Dumnezeule, tare trebuie s te mai fi umilit
eu, Ellen nct fiecare blestemat de ban de oier s poat
crede c te poate lua n cstorie.
Cuvntul pe care Jorth nu-l spusese n ntregime o fcu pe
Ellen s-i plece privirile. Lucruri mici crora nu le ddea
nainte nici o nsemntate cptau acum o semnificaie
fascinant.
Mi-e tot una, tat. Cu mine nu se pot cstori ei.
Jorth o cercet cu priviri nelinitite.
Daggs mi-a spus c ai stat de vorb cu cineva. Ce-i cu
asta?
Btrnul Sprague tocmai a venit de la Grass Valley i
mi-a raportat toat brfeala trgului,
Era interesant? ntreb el sumbru.
Da, tat, m tem c sunt tot felul de lucruri interesante!
spuse ea ezitnd. Lundu-i apoi inima n dini, i povesti de
zvonurile despre o lupt ntre oieri i ranchmani, c Isbel,
Blasidell, Frederick, Gordian, Blue i ali fermieri bine
cunoscui ar ine mpreuna; c fiul lui Isbel, Jean ar fi sosit
din Oregon nconjurat de aureola minunat de lupttor,
cerceta i inta fr pereche; c nu e un secret c colonelul
Lee este n fruntea oierilor i c rzboiul sngeros ntre cele
dou tabere este iminent.
Ah! strig Jorth, iar pe faa lui apru o pat roie.
Toate astea nu sunt nouti pentru mine. Toate astea le
tiam eu de mult.
L-am ntlnit pe Jean Isbel, tat. A venit la noi la stn
i m-a ntrebat care-i drumul ce duce pe Rim. i i am stat
puin de vorb.
Jorth nu rspunse. Apoi izbucni:
50

Colter s-a ntlnit cu el n pdure


Fr c mai insiste asupra spuselor fiicei lui, ncepu s-i
rsuceasc mustaa i se cufund n gnduri.
Spune-mi, tat, se va ajunge la lupt? ntreb Ellen
dup un rstimp oarecare,.
Ciudat era flacra care strluci atunci n ochii brbatului,
o tresrire i strbtu trupul.
Desigur! Ai fi putut s-o tii pn acum!
ntre oieri i ranchmani?
Da!
i tu te afli n fruntea uneia din pri: iar Gaston Isbel
n fruntea celorlali?
Da, drag. Toate astea sunt exacte.
Ah!.. Lupta asta nu poate fi oare evitat?
Uii c te tragi din Texas?
Nu se poate evita? rspunse ea ncpnat.
Nu! declar el cu glas rguit i violent.
Ct de prosteti sunt toate astea tat, continu Ellen.
Trebuie oare s v ducei neaprat oile la pscut pe livezile
cresctorilor de vite?
i-a bgat ceva n cap vreunul dintre oamenii
ranchmanilor! spuse Jorth furios.
Tat!
Discuia aceasta devenise o alt ncercare pentru btrnul
Jorth. Prea victima unor sentimente contradictorii. n.
Inima lui se ddea o lupt, voina se frngea iar schimbarea
era vdit. Cu priviri nestatornice, cu gura tremurtoare, el
vorbi precipitat:
Uite fetio, ascult-m! Jos, n vale se afl o band de
ranchmanii, avnd n fruntea lor pe Isbel. Ei sunt mpotriva
oierilor care vin n valea asta. Vor s aib toat iarba numai
pentru ei. Asta e unul din motive. Dar mai e unul. Toi Isbelii
sunt nite tlhari care fur vite i cai de ani de zile. Gaston
Isbel mbtrnete acum, e bogat i vrea s i se piard urma.
Planul lui e s pun toate furturile pe seama noastr a
oierilor i s ne izgoneasc din ar.
Ellen Jorth i privi scruttoare tatl i noul ei dar de a citi
adevrul n-o prsi. Cele mai multe, daca nu chiar tot ce-i
51

spusese, erau minciuni. Se nfior.


Mama mi-a povestit nainte de a muri c familia Isbel tea distrus pe tine, spuse Ellen foarte ncet. Cnd vzu c tatl
ei i acoper faa cu minile, fu adnc e zguduit, nct abia
de mai putu c continue Dac te-au ruinat pe tine, ne-au
ruinat pe noi toi. tiu ce am avut nainte vreme ce am
pierdut i-mi dau seama ce am ajuns astzi. Vreau s aflu
acum totul!
n faa Ellenei nu mai era acum chipul unui mincinos.
Uitase cu totul prezentul. Tria numai n trecut. Cutele se
netezir. Ura i napoia spiritul tinereii.
Gaston Isbel i cu mine am trit n tinereea noastr
mpreun n Vest, n Texas, ncepu Jorth cu glas repezit i
ptima. Mergeam mpreun la coal. Am iubit aceeai fat
pe mama ta. Cnd a izbucnit rzboiul era logodit cu Isbel.
Familia lui era bogat i avea influen asupra alor ei. M
iubea ns pe mine. i cnd Isbel a plecat la rzboi s-a
cstorit cu mine Isbel nu i-a iertat niciodat acest lucru i
m-a prvlit n nenorocire. M-a calomniat, m-a acuzat c
sunt un trior care-i nal i cei mai buni prieteni. Mi-a
fcut nume ru. M-a tras apoi n faa judecii m-a gonit
din casa i gospodria mea i n cele din urm acuzndum i dovedind c sunt ho de vite, m-a izgonit din Texas.
Trsturile lui Jorth se contractar de furie.
Martor mi-e Dumnezeu c toate acestea trebuiesc
splate n snge! uier el.
Cnd se trezi a doua zi diminea, Ellen crezu c nu va
avea putere s se dea jos din pat ba mai mult, spera chiar
c n-o poat face. n sufletul ei, viaa pulsa ns cu vigoare
nou i multilateral, mboldind-o la activitate. n dimineaa
aceasta, soarele nu mai fu ntmpinat de tineree i speran,
ci de dorina unei femei de a dezvlui adevrul, de a observa
evenimentele i de a ntmpina inevitabilul fr a se lsa
dovedit.
Dup micul dejun pe care-l lu singur, se hotra s
nlture pachetul lui Isbel din drum, ca s n-o mai mpiedice.
De ndat ce puse ns mna pe el, fu cuprins de
52

curiozitate.
S m uit n orice caz nainte de toate, s vd ce e n el,
opti ea i desfcu repede hrtia. Ieir la iveal dou perechi
de ghete dintr-o piele fin i de un model cum nu mai vzuse
vreodat i patru perechi de ciorapi, dou din ln trainic,
iar celelalte dou dintr-o estur mai fin. Privi uimit
obiectele.
Ar fi tare pcat c le ard, murmur ea. N-a pot face.
Poate c le voi trimite ntr-o bun zi Annei Isbel.
mpachet din nou ghetele i ciorapii i ascunse totul n
fundul cufrului. i, n timp ce nchidea capacul, spuse ncet
cu privirile fr lucire fixate pe peretele din faa ei: Jean
Isbel l ursc.
Dimineaa era nsorit i cald. Un grup de brbai cu
braele goale se plimbau n fata verandei celor dou colibe.
Daggs, cu chipul su caracteristic de uliu era cu capul gol n
soare. Colter cu privirile lui pnditoare i ascunse, cu chipul
cenuiu i slab, unchiul Ellenei Jackson Jorth, un brbat
uria i necioplit cu prul i barba albe, iar n ochi cu
strluciri de demon, Tad Jorth cel de al doilea frate al tatlui
ei, mai tnr, cu ochii i nasul rou, un inveterat butor de
rom i ali trei texani voinici, camarazi de ai lui Daggs,
brbai ari de soare, blonzi cu ochi albatri, care semnau
ntr-un mod ciudat ntre ei, de la cizmele cu tocuri nalte
pn la sombrerourile cu boruri mari. Susineau c sunt
oieri Ellen tia numai c Rock Wells i petrece cea mai mare
parte a timpului pe lng tatl ei i atepta numai momentul
spre a o ataca pe la spate; Springer era un cartofor, iar cel de
al treilea, care rspundea la originalul nume de Queen era
un brbat tcut, cu priviri ptrunztoare, care nu purta
niciodat mnu pe mna dreapt i care nu era vzut
niciodat fr un revolver n imediata apropiere a acestei
mini. Ellen Jorth i purta carabina sub bra. Btrnul
umbla n sus i n jos. n faa acestui grup se aflau dou
fpturi bizare. Un individ cu faa nvineit, rupt i umflat,
iar n locul ochiului drept se afla o gluc albstrie, n timp
ce n cellalt se vedea o flacr rea. Brbatul care se afla la
53

dreapta sa, avea o umfltur de culoare liliachie pe brbia sa


glbuie. Sim Bruce i Lorenzo mexicanul, raportaser tocmai
stpnului i conductorului lor de ciocnirea avut cu Jean
Isbel n crciuma lui Greaves. Cei de faa priveau ncruntai,
n timp ce btrnul Jorth i muc nervos buzele. Ellen sta
alturi cu carabina sub bra, cu ochii int n pmnt.
Ho! spuse Bruce. N-avei dect s credei ce vrei de
toate acestea. Putei crede c piciul sta blestemat tie sau
nu s lupte. Dac susinei c nici un maestru al revolverului
nu risc s-i scrnteasc mna numai spre a-l plezni pe
unul atunci vreau s v spun c este destul de viclean spre a
ne lsa pe noi s dm prima lovitur sngeroasa. Pe mine,
puin m intereseaz dac v temei sau nu de el. Un singur
lucru v spun: o s v suceasc tot aa de uor pe voi cum
mi-a fcut-o mie. L-a demascat pe Greaves i voi tii ce
nseamn asta!
inei fleanca, i ordon Jorth cu glas tios. Rspundemi un lucru: la btaia din crciuma lui Greaves a fost vorba
despre oile noastre?
La dracu! Am spus-o odat, no? rspunse Bruce dndui capul pocit pe spate.
Ellen iei la iveal din umbra voinicilor care o acoperiser
pn atunci cu nlimea lor.
Mini, Bruce, spuse ea cu ton aspru.
Apariia ei neateptat l ului pe Bruce. Parc nepenise
locului. Toate locurile obrajilor si care nu fuseser atinse de
pumnii lui Isbel nglbenir. ncepu s blbie ceva fr cap
i coad.
Eti mai mult dect un mincinos! strig Ellen i se
apropia de el cu ochi scnteietori. Carabina pe care o inea
solid cu ambele mini prea s explice inteniile ei
amenintoare. Cearta n-a avut nimic de a face cu oile
Btrnul Sprague a fost n prvlia lui Greaves i a auzit
totul. L-a vzut pe Isbel cum te-a btut btaie pe care ai
meritat-o din plin mi-a povestit totul.
Ellen l vzu pe Bruce dndu-se napoi de frica morii i n
pofida furiei ei fu cuprins de dezgust la gndul c omul
acesta putea s-i imagineze c ea avea de gnd s-i pteze
54

minile cu sngele lui. Ghici apoi c Bruce se temea mai


mult de furia mereu crescnd din privirile tatlui ei, dect
de ea.
Mi fetio, ce e cu toate astea? strig Jorth uimit i
ncruntat
Las chestia asta pe seama mea, tat, spuse ea.
Daggs se apropia de Jorth i se aez la dreapta lui.
Nu o deranja Lee, spuse el cu rceal. Probabil c are o
socoteal personal cu Bruce.
Sim Brace, mi-ai murdrit numele! strig Ellen,
n clipa aceea, Daggs apuc mna dreapt a lui Jorth i o
inu puternic.
E tocmai ce m gndeam eu, spuse el. Stai cuminte Lee
c vedem cum l va face copilul s-i dea arama pe fa!
De asta te-a btut Jean Isbel! continu Ellen. Fiindc ai
brfit o fat care nu era de fa mincinos josnic!
Nu e totul minciun, spuse Bruce rguit. Eram pe
jumtate beat i gelos tii c Lorenzo a vzut cnd te-a
srutat Isbel; asta o pot dovedi.
Ellen ridic privirile i un val rou de ruine i furie i
acoperi obrajii.
Da, strig ea cu glas rsuntor. L-a vzut pe Jean Isbel
srutndu-m. A fost singura srutare cinstit pe care am
primit-o de ani de zile. Cinstit i corect! Nu tiam cine
este Nu l-am provocat. i o singur privire a ochilor votri
m jignete mai mult dect m-ar putea rni vreodat
srutarea aceea Bruce, dumneata ai terfelit ns ultima
urm a bunului meu nume n Grass Valley Ai lsat s se
cread c a fi amanta ta. S-ti plteasc Dumnezeu. Ar
trebui s te omor retrage-i imediat cuvintele sau te
schilodesc!
Ellen ndrept eava carabinei spre picioarele lui Bruce.
Retrag totul tot ce am spus, scrni Bruce. Privea
int eava tremurtoare a carabinei i apoi chipul btrnului
Jorth. Instinctul i spunea de unde-l amenin adevratul
pericol.
De data aceasta curajosul i calmul Daggs se dovedi
stpnul situaiei.
55

Ia ascultai-m, strig el. Ellen, Bruce a fost beat i nu


prea n minile lui. Acum i-a retras cuvintele. n banda
noastr, nu avem ns nevoie de schilozi, aa c las-l n
plata Domnului. Tatl dumitale m-a nsrcinat s conduc
oamenii lui aa ca am s spun urmtoarele: de bun seam
c eti un derbedeu de rnd i un mincinos, Sim. S bagi de
seama s nu te mai apropii de Ellen, fiindc atunci te mpuc
eu ca pe un cine Dragul mea prieten Jorth, ai face bine
dac ai putea s uii c eti un texan, pn ce te vei fi rcorit
puin. Las-l pe Bruce s atepte un glonte de al Isbelilor.
Rzboiul dintre Jorth i Isbel e gata s izbucneasc i am
face bine s lum n serios plvrgeala btrnului Gass
despre fiul su.

56

CAP. VI
Ellen Jorth i ndrept din acea clip toat experiena pe
care o dobndise, toat voina ei, numai n vederea
singurului scop, care i se prea s-i fie salvarea. Nu voia s
fie nici oarba i nici slab n timpul crizei care era iminent.
Jorth pornea n fiecare zi la drum clare nsoit de unul
sau mai muli dintre oamenii si. De cte ori vorbea cu Ellen
despre aceste excursiuni, spunea c a vizitat fermele vecinilor
sau stnele sale. Adesea se ntorcea tocmai a doua zi i
atunci mirosea a rom, iar inuta sa arta c nu a dormit
deloc. Caii si erau totdeauna acoperii de sudoare i praf. Pe
zi ce trecea, devenea mai morocnos, iar faa i slbea i zi de
zi prea c se ncurc tot mai mult n reeaua unei ursite
amenintoare. Rmnea adesea trziu, stnd de vorb cu
oamenii si n coliba slab luminat, cu care prilej bea i
fuma, dar nu mai juca dect foarte rar. Ellen nu ajunsese
nc la prefctoria i viclenia unui spion. tia ns c se
apropie momentul cnd va trebui s recurg cu bun tiin
i la aceast arm.
n aceste ultime zile de mai, Ellen pricepu sensul multor
lucruri, care i se pruser pn atunci foarte naturale. Tatl
ei nu avea nici un fel de ferm. Nu avea nici o cresctorie i
chiar treburile gospodriei erau neglijate. Se ntmpla adesea
ca Ellen s sparg singur lemnele pentru foc. Jorth n-avea
nici mcar un plug. Pe Ellen aceste lipsuri o uluir. Pn i
btrnul John Sprague planta puin furaj i sfecle. Vitele i
caii lui Jorth aveau o existent ct se poate de grea tot
timpul iernii. Ellen i amintea cum au trebuit s road ntrun rnd crengi tinere de stejari. Multe dintre animale piereau
n zpad. Turmele de oi erau coborte, toamna, n vale i
duse prin pasul Reno la Phenix i Maricopa.
n afar de aceasta, mai erau i mulimea potecilor care
duceau de la ferma lui Jorth n toate direciile i care o
fascina. Veni vremea cnd porni singur clare de-a lungul
acestor poteci spre a vedea unde duc. Cresctoria de oi a lui
Daggs, care ar fi trebuit s se afle numai la cteva mile
57

deprtare dincolo de coline, n canionul Urilor nu era de


gsit. Chestia aceasta o intrig n asemenea msur nct l
puse pe prietenul ei John Sprague s-o conduc n canionul
Urilor ca nu cumva s greeasc drumul. Nu gsi nici o
ferm, nici o cas, ba chiar nici o mprejmuire pentru vite,
nici un coral. Nu merse ns pe toate potecile pn la capt.
Multe dintre ele duceam n desiul cel mai slbatic al vilor.
Pe potecile acelea, nu trecuse niciodat vreo vit sau o oaie.
ntr-o bun diminea, Jorth sosi acas dup ce lipsise
dou nopi ntregi. Ellen auzi tropotul cailor cu mult nainte
de a-i vedea.
Hei Ellen! Vin afar!
Ellen ls lucrul de o parte i iei. Alturi de tatl ei, se
afla un strin, un tnr uria, ale crui trsturi aspre erau
subliniate de nite ochi de dihor i o barb blond i crea,
care-i ncadra obrazul. Ellen observ apoi un cal blan pe
care-l aduseser probabil cei doi cu ei. Tatl ei l inea de o
frnghie care servea drept fru. Ellen i ddu imediat seama
c blanul era un animal frumos i de ras curat.
Ellen, iat un cal pentru tine! spuse Jorth cu oarecare
mndrie. Am cumprat animalul cu intenia de a-l opri
pentru mine. E ns prea blnd i poate chiar prea mic spre
a-mi putea suporta greutatea.
Pentru prima dat, dup mult vreme, Ellen se simi
bucuroasa. Avusese rar un cal bun i, n nici un caz, un
animal ca acesta,
Oh! Tat! strig ea recunosctoare.
i aparine ns cu o singur condiiei
Ce condiie? ntreb fata mngind coama calului:
N-ai voie s iei cu el din canion!
De acord! E alb ca zpada. Cum l cheam?
Mi se pare c Bobby! rnji uriaul.
Ce nume caraghios, spuse Ellen uimit. n fine, dar e tot
una.
ine-l bine legat, Ellen, cnd nu-l clreti, fu ultimul
sfat al tatlui ei, n timp ce se deprta cu strinul.
Bobby era asudat i plin de praf, iar pielea lui mtsoas
se nfiora necontenit. Avea ochi frumoi i negri cu care
58

urmrea fiecare micare a Ellenei. Fata tia cum obinuia


tatl ei i oamenii lui s goneasc caii prin pduri i pe
drumuri stncoase i observ imediat c animalul adus
fusese bine tratat. Ellen i cur pielea, l esl i-l hrni.
Dup aceea, i potrivi frul i-l neu. Felul n care-i
rspunse gesturilor ei de prietenie o convinser de
temperamentul lui blnd. ncalec i foarte repede se
convinse c avea pasul cel mai lin pe care-l cunoscuse
vreodat. Mergea la pas sau la trap ascultndu-i voina.
Ellen se mulumi, cu prilejul acestei prime plimbri, cu un
ritm ncet.
Bobby, ai curat-o pe buna mea Jenny! spuse Ellen
plin de remucri. S mai spui c femeile nu sunt
schimbtoare.
A doua zi porni n sus pe canion., spre a-l arta pe Bobby
prietenului ei John Sprague. Btrnul cresctor de catri nu
era acas. Cum ua colibei era ns deschis, iar focul ardea
n cmin, Ellen trase concluzia c se va rentoarce curnd.
Puin dup aceea, auzi tropot de cal pe poteca bine
bttorita care ducea de-a lungul canionului n direcia de
unde venise tocmai i ea. Era foarte puin probabil ca
Sprague s vie dintr-acolo. Ellen se gndi c tatl ei a trimis
un cioban dup ea. Din prima privire, aruncat spre
clreul care se apropia printre ulmi, nu putu s-l
recunoasc. Acesta, dup ce trecu un lumini, i opri calul.
Probabil c omul o vzuse. n orice caz, nu-i putea explica
altfel oprirea lui. Privirea aceea fugar i lsase impresia c
sttea adnc plecat n ea, privind int poteca din faa sa, ca
i cum ar fi cutat o urm. l auzi din nou pe clre
apropiindu-se, numai c de data asta mult mai ncet. Calul
apru n cele din urm, n livad spre a se opri la o scurt,
smucitur a frului. Ellen recunoscu statura celui mbrcat
n haine de piele, umerii lai i faa lui Jean Isbel.
Era prada celui mai ciudat i mai nesigur sentiment pe
care-l simise vreodat. Isbel se apropia la pas de ea. Ellenei i
se prea ns c vine extrem de repede att de repede nct
voina ei fu paralizat de uimire, stupoare, bnuieli i furie.
Ellen Jorth, fiina aparent calm i rece, nu era dect o
59

imagine deformat, care o batjocorea i de care brbatul avea


s-i dea seama, dup cum o tia i ea.
n clipa n care Isbel se apropia att nct Ellen i putu
vedea faa, ea fu din nou prada acelui sentiment pe care l-a
avut n momentul n care l-a recunoscut. Nu mai era acelai
om. Dispruse strlucirea chipului, tinereea.
Isbel i opri calul. Ellen care sta alturi de trunchiul unui
mesteacn dobort, se ddu involuntar napoi. Cum i
tremurau picioarele!
Isbel i scoase apca i o ghemotoci nervos n mna sa
cafenie.
Bun dimineaa, miss Ellen!
Ellen nu rspunse, ci-l ntreb aproape fr s rsufle:
Ai trecut prin ferma noastr?
Nu, am ocolit-o!
Ce caui aici, Jean Isbel?
Nu tii? rspunse el. Ochii i erau negri i ptrunztori.
Preau s ptrund adnc n sufletul Ellenei. Faptul de a-i
nfrunta privirile era o ncercare grea pe care o putu suporta
numai datorit furiei ei crescnde. Ellen simi un zmbet
dispreuitor n jurul buzelor ei pentru trsturile lui de metis
indian i pentru faima care-l precedase. Nu putu spune ns
nimic din toate acestea.
Nu, rspunse ea.
E greu ca faci o femeie mincinoas, rspunse el amar.
Cu toate acestea eti probabil o mincinoas din moment ce
eti din neamul Jorth!
Mincinoas? Nu te-a mini niciodat, Jean Isbel! Nu tea mini chiar de ar fi s-mi pierd viaa!
El o privi cu ptrundere, rece, ntunecat. Flacra sumbr a
ochilor lui o fcu s se nfioare.
Dac-i adevrat m bucur!
Desigur c e adevrat: n-am idee de ce ai venit!
Cu toate acestea, Ellen avea o vag bnuial pe care nu
putea cu nici un pre s-o dea uitrii. Dac ar fi vrut s
ngduie acestei bnuieli s ias la lumin, atunci ar fi
trebuit s renune la tot dispreul, la toat batjocura pe care
voia s-o arunce n faa acestui om.
60

Aici locuiete btrnul Sprague? ntreb Isbel.


Da! l atept s revie peste puin Ai venit s-l vizitezi?
Nu, rspunse scurt Isbel i apoi ntreb: A povestit
Sprague despre ncierarea la care am luat parte?
N-a n-a povestit nimic! rspunse Ellen minind. Ea
care jurase c nu este capabil s mint. Simi cum i se
retrage sngele din inim nvlindu-i n obraji.
M bucur, spuse Isbel gnditor.
Ai venit s m vezi? l ntrerupse Ellen.
Nu, sincer nu, miss Ellen, rspunse brbatul. i voi
spune de ce am venit. Dar nu pentru a te vedea nu neg c
am dorit-o totu e tot una. N-ai venit atunci pe Rim.
Am fost! rspunse ea rece. Probabil c nu te-ai ateptat.
Nu prea! Privirile sale ptrunztoare o scurtau. Am pus
atunci ceva n cortul dumitale. Ai gsit?
Da! rspunse ea cu aceiai rceal indiferen.
Ce ai fcut cu obiectul acela?
Bineneles c l-am aruncat afar cu o singur lovitur
de picior. l vzu cutremurndu-se.
i nici nu l-ai deschis?
Desigur c nu, rspunse ea fr voie. Nu cunoti oare
deloc oamenii? Chiar de ai fi de o mie de ori un Isbel, de un
lucru sunt sigur i anume c nu te-ai nscut n Texas.
Slav Domnului, nu! exclam el. M-am nscut ntr-o
ar frumoas, cu livezi verzi i pduri de mesteacni, cu
ruri albe, iar nu ntr-un pustiu sterp, unde oamenii
vegeteaz aspri i uscai ca nite cactui. Acolo de unde sunt
eu, oamenii nu triesc pentru a ur i tiu s ierte.
Iertare! Ai putea dumneata s ieri unui Jorth?
Desigur c a putea!
E uor de spus fiindc toat nedreptatea este de
partea voastr, spuse ea cu amrciune.
N-ai dreptate Ellen Jorth. Nedreptatea e de partea
voastr, rspunse Jean cu glas tuntor. Tatl dumitale a
furat pe iubita tatlui meu, a izbutit cu calomnii, cu lucruri
meschine, prin viclenie i n lipsa lui.
Minciun! strig violent Ellen.
Nul Acesta-i purul adevr, nimic altceva dect adevrul!
61

Jean Isbel i spun c mini.


Nu! Te asigur c ai fost indus n eroare.
Formidabila for a spiritului su prea c arunc violent
n faa Ellenei crudul adevr. Fata simea c slbete.
Mama l-a iubit mai mult pe tata!
Da, mai trziu. Nu-i de mirare, srmana femeie Dar
ceea ce a distrus existena tatlui meu a fost procedeul
tatlui i mamei dumitale. Trebuie s afli adevrul, Ellen
Jorth. Anii de ur au purtat rod. Nici Dumnezeu cel
Atotputernic nu ne mai poate salva. Trebuie s curg snge.
Nu e loc i pentru Isbel i pentru Jorth pe pmntul acesta
i trebuie s afli adevrul fiindc partea cea mai grea a
acestei nenorociri diavoleti se revars asupra noastr,
asupra dumitale i a mea.
Numai ura despre care vorbea o mai meninea pe Ellen.
Niciodat, niciodat nu voi afla adevrul din gura
dumitale, Jean Isbel, strig ea. Nu vreau s mpart niciodat
ceva cu dumneata, chiar de ar fi numai focul iadului.
Isbel desclec i se opri n faa ei, innd drlogii n
mn. Calul muca zbala dnd mereu din cap.
De ce m urti astfel? ntreb el. ntmplarea a fcut
s fiu fiul tatlui meu. Nu i-am fcut nici dumitale i nici
oamenilor votri vreun ru. Te-am ntlnit i m-am
ndrgostit din prima clip, chiar dac mi-am dat seama de
acest lucru abia mai trziu De ce m urti att de
ngrozitor?
Ellen simi o apsare gtuitoare n piept.
Eti un Isbel. Nu-mi vorbi despre dragoste!
Nu a fost intenia mea. Dar ura dumitale, ura dumitale
mi pare att de neraional. i probabil c nu ne vom mai
rentlni niciodat
Nu pot s m opun. Dragoste
fulgertoare! Jean Isbel i Ellen Jorth! E bizar, nu? Totul a
fost att de bizar. C am ntlnit-o pe fata aceea singur,
nefericit, c am gsit-o att de frumoasa i drgla, nct
mi-a prut att de bun, i
Desigur c a fost bizar, l ntrerupse Ellen cu un rs
dispreuitor.
Descoperise sistemul de a se apra. Dac-l jignea i putea
62

ascunde propria-i durere.


i-am prut att de bun, dei pah! i i-am spus
doar c nu era pentru prima dat c am fost srutat?
Da, cu toate acestea! rspunse el.
Ellen nu era n stare s-l priveasc. Inima-i era rscolit
de a revolt slbatic. Fiecare cuvnt care-i venea pe buze,
era o minciun.
Da nu a fost prima dat c am fost srutat i nici
ultima dat, spuse ea batjocoritoare. i ceea ce numeti
dumneata iubire, Jean Isbel, eu rd de ea.
N-ai dect s rzi crede-m ns c a fost dragoste
sincer tot ce am avut eu mai bun, rspunse el ct se poate
de serios.
Mi-e scrb! exclam Ellen cu toata puterea pe care i-o
da durerea, ruinea i ura ei.
Dumnezeule, probabil c eti altfel de fiin dect mi-am
imaginat, zise Isbel i glasul suna rguit.
Cu siguran! i dac n-a fi, a face tot posibilul s
devin i acum, mister Jean Isbel, ncleca-i calul i
dispari!
Cuvintele acestea spuse cu ton poruncitor o fcur pe
Ellen s-i recapete n oarecare msur stpnirea de sine,
dar l privi cu ochii mpienjenii de lacrimi. Chipul lui
schimbat o pregtea pentru o nou lovitur.
E frumos calul acesta alb! zise Jean.
Ellen nu rspunse ci i muc buzele.
Dac-i place, continu Jean, atunci i-l druiesc. Va
avea mai puin de lucru i va fi tratat mai bine dect fiind al
meu. Trebuie s fac peste puin cteva drumuri al dracului
de grele.
S mi-l druieti dumneata? murmur Ellen.
Da, mi aparine mie, rspunse Isbel. Spunnd aceste
cuvinte se ntoarse i uier. Bobby ridic capul, pufi pe
mri i porni n trap.
Cu ct se apropia mai mult, cu att alerga mai repede, dar
Ellen nu mai vzuse vreodat o mai mare bucurie la un cal la
apropierea stpnului iubit. Isbel puse o mn pe gtul
animalului i-l mngie, apoi ntorcndu-se spre Ellen
63

continu s vorbeasc;
L-am ales dintre caii tatlui meu. Ne nelegeam bine.
Sora mea Ann l-a clrit adesea A fost furat alaltieri de pe
punea noastr. I-am luat urma i am ajuns aici. O
pierdusem tocmai la ferma voastr pe care a trebuit s o
ocolesc, pn ce am regsit-o aici.
Urma? spuse Ellen fr s arate vreun sentiment mai
profund. Prea mpietrit.
N-a fost greu s-o dibuiesc. De dragul dumitale, a fi
dorit s nu fi reuit, spuse el fr nconjur.
De dragul meu? rspunse ea n acela ton.
Probabil c tonul ei l irita pe Isbel care-i pierdu
cumptul. N-o nelegea. Cu un gest care era departe de a fi
blnd i ridic capul plecat aa ca s-i poal privi drept n
ochi.
Da, de dragul dumitale! spuse el aspru. N-ai destul
minte ca s nelegi lucrul acesta? Gndeti c m poi juca
pe degete?
El se ddu tresrind napoi.
Ah! mi faci pe netiutoarea, pe nevinovata cunosc
sistemul acesta de a-i rde de un brbat care ncearc s fie
de treab.
Din privirile Ellenei, se putea citi de data aceasta o
ntrebare mut i nuc. Isbel se nfurie de-a-binelea.
tii doar c tatl dumitale este un ho de cai! tun el.
Atitudinea Ellenei rmase aparent neschimbat. Se
ateptase la o lovitur nspimnttoare. Lovitura i fusese
dat. Sta cu faa contractat, cu ntregul trup i cu minile
ncordate, cu ultimul efort al mndriei ei meninut numai
de ur. Toate acestea nu trdau nimic din prbuirea inimii,
a sufletului el. Sta sprijinit nemicat de copac. nfruntnd
flcrile vii ale ochilor lui Isbel, citind n el un dispre cinstit
ngrozitor. Adevrul i apru ntr-o strfulgerare.
Credina pe care o avusese dispru dendat. Mii de
probleme ncurcate se lmurir ntr-un vrtej luminos al
gndirii.
Ellen Jorth, tii c tatl dumitale lucreaz mpreun cu
ceata de bandii? i strig Isbel.
64

Bineneles, rspunse ea cu glasul rece i trgnat al


texanilor.
tii c l-a nsrcinat pe Daggs s-i conduc cetele
mpotriva lui Isbel.
Desigur!
tii c zvonul despre dumnia dintre oieri i cresctorii
de vite este numai un pretext!
Desigur! repet Ellen.
Isbel o privea ncruntat
Nici nu-mi vine s cred c m-am putut ndrgosti de o
asemenea fiin! strig el cu un gest de emoie neputincioas.
Iadul la care Isbel fcuse numai aluzie puse stpnire pe
Ellen, pe tot sufletul, pe inima i trupul ei. Dezonorat,
insultat, dispreuit de un Isbel! i cu toata acestea, iubit.
Dndu-i seama de acest lucru, fu cuprins de dorina
slbatic, ptimaa, de a-l rni, de a-i face un ru spre a
respinge chinul usturtor care o tortura.
Ai fi putut s m ai acolo sus pe Rim dac nu mi-ai
fi spus numele, spuse ea batjocoritoare i-l privi int n ochi.
Isbel tremura ca scuturat de friguri. Ce tot spui, fetito!
Pi mi-ar fi plcut teribil de mult ca s-mi faci curte,
spuse ea trgnat.
Mini. Ellen Jorth! izbucni el rguit.
Am fost vreme destul de ndelungat jucria bandiilor
tia. Eram stul, voiam un amant nou. i dac nu te-ai fi
trdat singur
Gestul lui Isbel fu att de rapid nct Ellen nici nu-i ddu
seama de el, pn ce mna lui puternic nu-i lovi gura. Simi
ndat gustul cald i slciu al sngelui de pe buzele ei rnite.
Taci, fat uuratic! i porunci el grosolan. Nu i-e
ruine? Sora mea Ann n-a spus dect lucruri bune despre
dumneata. Te-a scuzat avea mil
Pentru Ellen aceasta fu cea mai grea lovitur sub care i se
prea c se va prbui. i mai putu pstra ns o secund
nc linitea ei nenatural i nfiortoare.
Jean Isbel, vezi-ti imediat de drum! btu nerbdtoare
din picior. l atept aici pe Sim Bruce!
n sfrit, i se pru c i-a rnit inima.,
65

Ellen Jorth, mini! Tot nu te cred! uier el violent.


Ba da! Ba da! strig ea ptima.
Isbel nu mai avu ncotro i trebui s-o ia n serios. l
convinsese.
Clipa aceasta fu pentru Ellen un rstimp de spaim.
Pe Dumnezeul meu, n cazul acesta vreau totui ca s
mai am ceva de la tine! murmur Isbel cu glas gtuit.
Ellen i vzu fata ntunecat, aspr, acum att de bizar,
nfricotoare la privit, apropiindu-se tot mai mult de ea
pn ce nu o mai vzu. i simi muchii ncordndu-se,
vibrnd, ca un mnunchi de arcuri. Apoi i simi gura
apsndu-se cu violen grosolan de a ei. Simurile Ellenei
se pierdur, ca i cum ar fi fost ct pe ce s-i piard
cunotina. Brbatul o inu altfel o clip care i se pru o
venicie, nct crezu c inima i va sparge coul pieptului.
Srutrile lui i ardeau buzele.
mbriarea aceasta nemiloas ncet deodat srutrile
se oprir. Isbel i dduse drumul. l vzu ridicnd minile i
mpleticindu-se n timp ce privirile lui ptrunztoare i
scrutau necontenit faa. Obrazul lui care mai nainte fusese
stacojiu, era acum alb.
Nu, Ellen Jorth! gfi el. n felul aceasta nu vreau nimic
de la dumneata.
Se prbui deodat pe trunchiul copacului i-i acoperi
faa cu minile.
Ce am iubit n fiina ta, ce am crezut c eti!
Ellen se repezi la el ca o pisic slbatic, l izbi cu pumnii,
l trase de pr i-i zgrie obrajii n furia ei oarb. Isbel nici nu
se mica spre a o mpiedica, iar furia i dispru odat cu
puterea. Se retrase mpleticindu-se i tremura astfel, nct
abia se mai putea tine pe picioare.
Isbel blestemat! url ea rguit. M-ai insultat!
Insultat? rse Isbel cu un dispre amar, e imposibil!
Te voi ucide!
Isbel se ridic i-i trecu batista peste faa zgriat.
Hai! Iat-mi carabina, spuse el artnd spre ea. Cineva
trebuie s nceap lupta dintre Isbel i Jorth. Va fi o
chestiune penibil. Sunt stul de pe acum de ea ucide66

m primul snge vrsat s fie pentru Ellen Jorth!


Furia sumbr, nvalnic ce rscolise sufletul Ellenei se
domoli, dispru, lipsind-o de tria ei aparent. Privi int
carabina lui Isbel. Ucide-l! i optea glasul urii ei. Era ns
att de lipsit de puteri, ca i cum s-ar mai fi aflat nc n
mbriarea puternic a lui Isbel.
Te-a ucide cu drag inim dar nu pot Pleac, opti
ea.
Nu eti o Jorth dup cum nici eu nu sunt un Isbel. Nar trebui s fim deloc amestecai n toat chestiunea asta,
spuse el ntunecat. M doare mai mult situaia dumitale
dect a mea eti o femeie ai avut pe vremuri o mam
bun o cas respectabil. Viaa pe care ai dus-o aici
orict ar fi fost de rea nu e nimic fa de ceea ce te ateapt
acum. Blestemai s fie brbaii care au mpins lucrurile
pn aici! O s fac astfel ca mcar vreo civa dintre ei s
fac cunotin cu carabina mea.
Ellen porni napoi spre cas calare pe blanul ei. Gonea ca
vntul. Cnd fu vzut din cas, apariia ei provoc oarecare
agitaie printre cei din faa fermei.
Cin-te urmrete! i strig tatl ei cnd ea trase scurt de
drlogi. Jorth avea o puc n mn, Daggs, Colter i ceilali
doi Jorth erau i ei narmai, ateptnd ncordai, la pnd.
Nu m urmrete nimeni, rspunse Ellen. Nu pot oare
s galopez fr s fiu urmrit de cineva?
Jorth pru s fie totodat uurat i furios.
Ho! Ce-i cu tine fetio, de vii ca furtuna peste noi? Te
pori foarte curios, n ultimele zile i ari de altfel foarte
ciudat. Nu-mi place!
Probabil c i vremurile sunt ciudate pentru familia
Jorth, rspunse sarcastic Ellen,
Daggs a descoperit pe livad urmele unor cai strini.
Lucrul acesta ne nelinitete. Cineva s-a furiat n jurul
fermei noastre. Nu e de mirare c am crezut c eti urmrit
de cineva.
Am ncercat blanul. Voiam s vd ct poate fugi de
repede, rspunse Ellen. Dac o vrea cineva s se ie dup noi
67

atunci va trebui alerge solid spre a putea pune mna pe


mine.
Hahaha! rse Daggs. De asta sunt sigur, Ellen.
N-ai dect s galopezi i s ari cum pofteti, declar
Jorth nfuriat i puin nucit. Spui ns lucruri att de
bizare. N-ai vzut oare urmele unui cal strin?
Ba da i tiu chiar i ale cui sunt!
Jorth se ndrept. Cei care se aflau n jurul lui, i trdar
de asemeni curiozitatea.
Ale cui?
Ale lui Jean Isbel, rspunse cu rceal Ellen. A venit din
vale pe urmele calului blan.
Jean Isbel pe urmele calului su blan? spuse tatl ei.
Da! i te asigur cu talentul lui de cuttor de urme n-a
fost cu nimic exagerat. De asta putei fi siguri.
Urm o tcere apstoare. Ellen i plimb privirile asupra
tatlui ei i a oamenilor acestuia, apoi ncepu s dea drumul
chingilor elei.
Jorth ntrerupse pe neateptate tcerea cu un blestem, iar
Daggs rse sardonic ca o completare.
Hei, efule, ce i-am spus?
Jorth se apropi de Ellen i o ntoarse spre el cu violen.
L-ai vzut pe Isbel?
Da! rspunse Ellen tot att de aspru ca tatl ei.
Ai vorbit cu el?
Da! replic ea cu voce tioas.
Ce voia? continu tatl ei s-o ntrebe.
tii bine. Pornise pe urma calului su alb pe care i l-ai
furat.
Braul lui Jorth czu fr putere. Fata i deveni verzuie.
Uimirea i se transform n nemulumire, iar nemulumirea n
furie. Ridic o mn ca i cum ar fi voit s-o loveasc pe Ellen.
Braul lui Daggs se repezi pe neateptate nainte i apuc
ncheietura mnii lui Jorth. Acesta ncerc s se smulg din
strnsoare, njurnd cu glas stins.
D-mi drumul, Daggs, strig el cu glas tios. Nu sunt
beat ca s m ii!
Nu eti chiar beat, rspunse banditul sarcastic. Eti
68

ns altceva, despre care vom vorbi cnd vom fi numai ntre


patru ochi...
Jorth i recpt n aparent stpnirea de sine. Era ns
limpede c ocul acesta l lovise greu.
Jean Isbel a vzut calul?
Desigur! M-a ntrebat de unde-l am i i-am spus
adevrul.
A susinut c i aparine?
Mi-a i dovedit-o. i tu ai recunoate cu uurin un cal
care-i iubete stpnul.
i te-ai oferit s-i napoiezi calul?
Da! Dar Isbel n-a voit s-l primeasc.
N-a voit s-l primeasc? Ciudat! rspunse Jorth
mucndu-i mustaa i privind-o sumbru pe Ellen. Te-ai
ntlnit de dou ori cu acest Isbel.
Nu din vina mea.
Aud c ar fi ndrgostit de tine. Ce-i cu asta?
Ellen simi c un val fierbinte de rocat i nvlete n
obraji. Nu rspunse ci ntmpin privirile suprate ale tatlui
ei cu ochi nflcrai cinstit.
Aud tot felul de vorbrie de la Bruce i Lorenzo,
continu Jorth i de la Daggs!
Nimic de la Daggs! l ntrerupse acesta.
Pe mine las-m deoparte. N-am spus i nici nu
gndesc nimic.
Jean Isbel a fost ndrgostit de mine. Dar cu asta s-a
terminat pentru totdeauna, rspunse Ellen cu glas stins. Lu
apoi eaua de pe cal i-o puse pe umeri i se duse spre cas.
De abia trecuse pragul ncperii, cnd apru i tatl el.
Ellen, n-am tiut c blanul aparinea lui Isbel, ncepu
el cu acel glas repede, rguit i linguitor care era att de
bine cunoscut Ellenei. i jur c n-am tiut. L-am cumprat
l-am cumprat de la Slater. Pe Dumnezeul meu c n-am avut
idee c e de furat! Cnd mi-ai spus: calul pe care l-ai furat tu
mi sa prut c mi-ai dat cu un cuit n piept
Ellen sta la mas i asculta n timp ce tatl ei umbla n
sus i n jos i se irita singur mereu mai mult prin cuvintele
sale ptimae.
69

Nu mai continua, tat, strig Ellen ntrerupnd valul de


cuvinte al tatlui ei. i voi rmne fidel ntocmai ca
mama Sunt o Jorth. Unde te afli tu, este i locul meu.
Lupta ta este i a mea S nu mai vorbim despre trecut.
Dac ne va ajuta Dumnezeu s rzbim cu via din aceast
lupt, vom pleca de aici spre a ncepe o viat nou, departe,
unde nu va exista nimeni care s fi auzit de numele de
Jorth Dac va fi s nu mai trim, atunci ne vom fi rcorit
mcar ura mpotriva acestor blestemai Isbel!

70

CAP. VII
n tot cursul lunii Iunie, Jean Isbel nu se deprta prea
mult n timpul raidurilor sale clare de Grass Valley.
Se ncercase un nou atentat mpotriva vieii lui Gass Isbel.
Un nou glonte fusese tras din ascunzi, de data aceasta din
crngul de mesteacni care se afla pe marginea drumului
care ducea la ranchul lui Blasidell. Nu fu gsit nici o urm a
dumanului ascuns, pmntul era acoperit prin locul acela
de un covor de frunze de mesteacn, care nu pstra nici o
urm. Era de presupus c lovitura aceasta la fusese tras
sau cel puin pus la cale de Jorth. Nu se putu dovedi ns
nimic. Btrnul era furios ca un leu. Prietenul su Blasidell
insista ca s convoace ct mai nentrziat prietenii i rudele.
ntre oamenii lui Isbel erau muli care erau de aceeai
prere.
Nu! Vom atepta pn vom avea certitudinea! era
rspunsul ncpnat al ranchmanului la toate aceste
insistene.
Certitudinea! La dracu! Oare Jean nu i-a gsit calul
sus la stna lui Jorth ntreb Blasidell. Ce avem nevoie de
mai mult.
Jean nu putea ns s jure c blanul fusese furat de
Jorth.
Draci! Eu pot s jur! mormi Blasidell. Pierdem mereu
la vite. Cine le fur?
Am pierdut totdeauna vite de cnd ne-am aciuiat n
valea asta.
Vrei poate, Gass, ca Jorth s nceap el pe fa lupta!
Va ncepe destul de curnd, fu rspunsul lui Isbel.
Toate ncercrile lui Jean de a da de urma vitelor disprute
sau furate dduser gre. Bineneles c mprejurrile i erau
vitrege, iar ntreaga poveste cu furturile avea n ea ceva
uluitor. Furturile de var ncepur mai vremelnic, iar el avu
ghinionul ca ploi toreniale s tearg urmele proaspete pe
care ar fi putut s le urmreasc, punile erau ntinse, iar
vitele risipite. Se ntmpla uneori ca o pierdere s fie
71

descoperit abia dup sptmni de zile. Fiii lui Gaston Isbel


erau singurii care mai fceau acum serviciul de cowboy.
Ceilali doi clrei i dduser demisia de frica luptei care
avea s nceap, iar pe cel de al treilea l concediase chiar
Isbel.
ntr-o zi, dup ce lu masa, Jean porni pe partea cealalt a
vii. Tatl su avea o singur i mic turm de oi care nu
fusese nc pornit n sus pe Rim, unde era punea tuturor
oilor din regiune n timpul verii clduroase i uscate din
Tonto. Tnrul Everts i un mexican anume Bernardino
pzeau turma. Adevratul cioban mexican, un om cu
experien renunase la slujb, iar flcii nu erau n stare s
mie turma n cetatea dumanului.
Turma ptea ntr-o vale lateral ceva mai sus de Grass
Valley, unde nceputul codrului oferea oarecare paz
mpotriva soarelui i unde se putea gsi ap bun i iarb.
Mai nainte ca Jean s ajung la int, auzi un foc de arm.
Nu era foc de carabin, fapt care-l neliniti puin pe Jean.
Dup cte tia el. Everts i Bernardino aveau puti i nu
revolvere. Jean urc o colin neagr i acoperit de tufiuri
care se ridica spre sudul Grass Valleyului i cercet cu priviri
scruttoare mprejurimea. Nu vzu la nceput dect vite,
puni ntinse, iar jur mprejur coline. Deodat descoperi la
ieirea vii un grup de clrei care se apropiau de sat. Nu
putea s aprecieze numrul lor. Ceata ntunecat i
mictoare prea plin de via, mister i for
amenintoare. Cine erau? Distana era prea mare pentru a
putea distinge caii. Cu att mai puin clreii. Mergeau
repede. Ce s fie oare? Jean se simi cuprins de team
nelinititoare, un simmnt nou pentru el. Clri mai
departe dus pe gnduri pentru a coti n cele din urm n
valea lateral unde se afla stna de oi. Cnd se apropie de-abinelea auzi un strigt rguit. Tnrul Everts sosi n goan
nebun din pdurice. Jean ddu pinteni calului strbtnd
repede distanta care-i desprea. Everts prea nebun de
spaim.
Ce-ai pit biete? Jean sri din ea cu carabina n
mn, iar privirile sale repezi trecur de la faa palid a lui
72

Everts spre stn i jur mprejur.


Bernardino! Bernardino! gfi biatul agitndu-i
minile i artnd cu degetul.
Jean strbtu cei civa metri pn la stn n goan.
Vzu micul cort de pnz, un foc stins i masa pe jumtate
terminat iar pe jos, ntins pe micul mexican. Era mort cu o
gaur de glonte n faa lui palid. Alturi de el era un revolver
vechi cu ase focuri.
Al cui e revolverul?
Bernardino, rspunse Everts rguit.
L-a cptat abia de curnd.
S-a mpucat din greeal.
Oh, nu! Nu, nu, nu, nu.
Dar cine?
Oamenii aceia au venit calri o banda ntreag ei
au fcut-o, gfi Everts.
tiai cine sunt?
Nu! N-am tiut. I-am vzut venind i am tras o spaim
grozav. Bernardino se dusese s aduc ap. Eu am fugit i
m-am ascuns n tufi. Voiam s strig dar erau deja prea
aproape I-am auzit apoi vorbind. Bernardino s-a napoiat.
S-au artat foarte prietenoi. Unul dintre ei l-a ntrebat pe
Bernardino dac nu vrea s-i arate revolverul, iar Bernardino
i l-a dat. Omul a luat revolverul, a rs i l-a aruncat n sus i
cnd l-a prins din nou n mn s-a descrcat. Bernardino s-a
prbuit apoi am rmas n ascunztoarea mea pn v-am
vzut venind.
Ai un cal? ntreb scurt Jean.
Nu! Dar pot clri un catr al lui Bernardino.
Repede? Du-te la Blasidell. S-i anune pe Blue, Cordon
i Fredrik ca s vie n goan mare la ferma tatlui meu.
Repede.
Tnrul Everts porni n goan, fr s mai rspund. Jean
privi trupul lipsit de via al bietului flcu.
Dumnezeule, spuse el ncruntat, lupta dintre Isbel l
Jorth a nceput. Un asasinat premeditat, executat cu snge
rece. A putea s pun rmag c asta este isprava lui
Daggs. El face pe conductorul. El a ncepu? Bernardino,
73

ai fost un biat devotat i nu va trece mult pn vei fi


rzbunat.
Jean nu avea vreme de pierdut. Lu o bucat de pnz de
cort i acoperi cadavrul, apoi se duse spre calul su. Sri n
ea i galop n jos pe vale, trecnd peste micile coline, iar n
valea larg ddu drumul drlogilor calului su..
n timp ce gonea peste pune, fu observat din ua casei
lor. Pe verand aprur Guy, Bill i cruntul su tat. Jean l
vzu trimind n casa femeile, ieind apoi n drum. Bill i
Guy venir alturi de Jean, atunci cnd acesta i opri calul.
Toi l priveti fix, cercettori, ncordai. n privirile fiecruia
dintre brbai putea fi vzut o scnteiere aspr, slbatic,
izbitor de asemuitoare. Probabil c tiau nainte de a se fi
spus vreun cuvnt la ce aveau s se atepte.
Ho, dar tare grbit mai eti! spuse tatl.
Ce dracu s-a ntmplat? ntreb ncruntat Bill.
Guy Isbel tcea. Era puin galben. Jean sri din ea.
Bernardino a fost ucis asasinat cu propriul su
revolver.
Nici unul dintre cei trei brbai nu ntreb cine a comis
crima. Vreme de o clip rmaser tcui, zvorii n ascunsele
adncuri ale gndurilor lor. Dup aceea, ascultar scurta
povestire a lui Jean.
Ho, prin urmare, a nceput! spuse tatl lui. A fi dorit s
avem ceva mai mult vreme. Ar fi fost mai bine s v fi dat
ascultare vou flci i s am oamenii adunai. Jacobs a
sosit din ntmplare. n felul acesta suntem cinci afar de
femei.
Nu cumva crezi c ne vor nconjura aici? ntreb Guy.
Ba da. La asta trebuie s ne ateptm totdeauna, biei.
N-am crezut ns c vor avea curajul s-o fac. A fi trebuit s
in seama de Daggs. Tot misterul i trasul din ascunzi, pe la
spate, toate astea erau nendoios isprvi n genul lui Jorth.
Acum va trebui ns s luptm, s luptm fr prietenii
notri.
Vor veni cu toii, spuse Jean. Am trimis vorb lui
Blasidell, Blue, Gordon i Frederik. Poate c vor veni la timp.
Nu trebuie s fim, ns prea ngrijorai dac nu vor veni.
74

Putem rezista aici mai mult dect ne pot asedia bandiii.


Trebuie s ducem numai n cas suficient de mult ap,
lemne i carne.
De asta am eu grij, rspunse tatl. Tu, Jeane, te
postezi n apropiere, aa ca s poi supraveghea tot locul i
stai de paz.
Cine anun femeile? ntreb Guy.
O voi spune eu femeilor, biei. N-avei grij. Vor fi
viteze.
Jean se duse pe colina lipsit de vegetaie care se afla n
apropierea ranchului i se opri acolo spre a supraveghea
toate cele patru puncte cardinale. Colina acoperit de cedri
din spatele fermei oferea singura cale pe care s-ar fi putut
apropia banda lui Jorth, fr a fi descoperii imediat. Dar
chiar i n acest caz, Jean i putea vedea i s se duc napoi
spre cas la timp, spre a evita o surprindere. Minutele
treceau, iar dup o or, Jean ncepu s spere c Blasidell va
aprea n curnd. Sperana aceasta era bine ntemeiat. Nu
trecu mult i auzi dinspre sud tropot de copite pe drumul
bttorit i cnd se ntoarse vzu pe vecinul i prietenul lor
sosind n galop clare pe un blan. Blasidell avea o carabin
n mn, iar imaginea lui nclzi inima lui Jean. Era unul
dintre acei texani care ar fi stat pn la ultimul om alturi de
Isbel. Jean l vzu ndreptndu-se spre cas, vzu ntlnirea
dintre tatl su i prietenul lui. Vntul aduse urletul de furie
al lui Blasidell pn la urechea lui Jean.
i apoi, departe pe pata verde a Grass Valleyului, acolo
unde ntinderea ondulat a cmpului se apropie de sat, se
art o pat ntunecat i mictoare. Un grup de cai. Jean
se cutremur. Sngele ncepu s-i pulseze nvalnic prin vine.
Pe cai erau clrei. Veneau de-a dreptul pe valea deschis
drumul care ducea la ranchul lui Isbel. Nici un ascunzi, nici
o prefctorie, nici o viclenie n acest mar. Un fior fierbinte
se scurse de-a lungul spinrii lui Jean.
Dumnezeule! O iau n serios! murmur el. Sperase
incontient pn n ultima clip c banda lui Jorth nu va
trece cu att curaj la atac. Jean mai privi nc o clip pata
ntunecat care se apropia pe fondul verde, apoi reveni n
75

goan la ranch. Tatl su l vzu apropiindu-se i-i iei n


ntmpinare n drum ca mai nainte.
Jorth se apropie, spuse Jean rguit.
Unde-i? ntreb btrnul iar privirile lui de vultur
scrutar orizontul.
Pe drumul de la Grass Valey. Nu-i poi vedea de aici.
Aa! Hai atunci n cas ca s ne pregtim.
La intrare, lui Jean i se pru c este ntmpinat de o
seam de fee palide. Sora-sa Ann, cele dou cumnate i
copiii, toi l priveau mui cu ochi pe care nu avea s-i mai
uite vreodat.
Ho, Blasidell, Jean ne anun c Jorth i preioasa sa
band de tlhari se apropie, spuse fermierul.
Dracu s ma ia dac nu va fi o zi rea pentru Jorth!
Curai masa, porunci Isbel i aducei toate armele i
muniiile pe care le avem.
Armele adunate pe masa reprezentau un mic arsenal: trei
Carabine Winchester de 44 pe care le adusese Jean de pe
coast, uriaa puc cu ac pe care o ntrebuina Gass Isbel
de ani de zile, o carabin Henry cu care venise Blasidell i o
jumtate de duzin de revolvere cu ase focuri. Grmezi i
pachete de muniii acopereau masa.
Aranjai muniiile. Fiecare s i le ia pe ale lui cu sine.
Jacobs, vecinul care era de fat. Era un om scund, brbos,
care fcea printre aceti texani slabi o impresie joviala. Avea
o arm de 44, model vechi.
Ho, biei, dac a fi tiut c ne ateapt gluma asta, a
fi adus mai multe gloane. Nu am dect un ncrctor. Poate
c se potrivesc cartuele astea noi de 44 n arma mea.
Constatar ca muniiile pe care Jean le adusese se
potriveau i la arma lui Jacobs, o constatare care prilejui
mare mulumire brbailor de fa.
Jean observ n cele din urm grupul clreilor pe drumul
larg care ducea prin mijlocul vii. Mergeau n grup strns,
calmi, la pas i erau pe ct se preau cufundai ntr-o
discuie serioas. Jean numr unsprezece cai.
Ia privete, tat! strig Jean
Gaston Isbel iei n u i privi fr s spuie un cuvnt
76

spre clrei. Ceilali brbai se grmdir la ferestre.


Blasidell njur ncet. Jacobs spuse:
Mii de draci, vin s ne fac o vizit!
Femeile stteau nemicate cu priviri ntunecate i fixe.
Copiii i ntrerupse joaca i priveau temtori spre mamele
lor.
Clreii se oprir exact la o btaie de puc, formnd un
semicerc, toi cu feele spre ferm. Erau destul de aproape
pentru ca Jean s le poat vedea gesturile, dar nu le putea
recunoate feele. i pru ciudat c nici unul dintre ei nu
purta masc.
Recunoti pe vreunul Jean? l ntreb tatl su.
Nu, sunt nc prea departe.
Aduc luneta ta cea veche, tat. Guy iei afar pe u
trecnd n casa alturat. Blasidell cltin capul su mare i
zbrlit i mormi ceva.
Guz Isbel se napoie cu o lunet. Btrnul o apuc cu
mini tremurtoare i o duse la ochi. Deodat, pru lovit de
trsnet. Apoi ls n jos luneta tremurnd din tot trupul, iar
faa i deveni cenuie de furie amar i nepotolit.
Jorth!
Jean n-avea dect s-i priveasc tatl spre a-i da seama
c aceast revedere l nimerise ca o lovitur mortal.
Fermierul duse din nou instrumentul la ochi.
Ho Blasidell, iat i pe vechiul nostru prieten din Texas,
Daggs, spuse el rar i calm. Iat-l i pe Greaves cinstitul
nostru negustor din Grass Valley i pe Stonewall Jackson
Jorth. i Ted Jorth cu acela nas rou ca totdeauna. Drace,
sta trebuie fie Queen, cel mai grozav trgtor cu
revolverul pe care l-a produs vreodat Texasul. Credeam c a
fost ucis n Big Bend Country Iat i Craig, tot un Cinstit
oier din Grass Valley. Haha! Nu mai cunosc pe alii dintre ei.
Jean lu instrumentul i trecu n revist feele clreilor.
Sim Brune. l vd pe Collier. Da i Greaves e cu ei. Pe
omul de lng el l-am mai vzut. Are o fa ca o unc
Asta-i Craig, l ntrerupse tatl su.
Daggs d din mini ca un general care-i rspndete
patrulele.
77

Jean, cu privirile agere int la clrei, se strduia s le


afle inteniile. Daggs arta spre locul mprejmuit ntre el i
cas unde se aflau caii. Animalele acestea erau cele mai
frumoase de pe ntreaga pune i aparineau n cea mai
mare parte lui Guy Isbel, care juca n familie rolul iubitorului
de cai i a geambaului. Caii erau marca lui pasiune.
D-mi luneta, spuse violent Guy. Cercet cteva
secunde grupul clreilor, apoi napoie instrumentul fratelui
su.
Eu m duc s-mi iau caii, declam el.
Nu! strig btrnul Isbel.
Ticloii acetia au de gnd s fure, nu s lupte. Nu
vezi? Se ceart pentru caii mei.
Guy puse mna pe carabin. n ochii lui strlucea o
hotrre sumbr, nenfricat.
l cunosc pe Daggs, fiule, spuse tatl su. l cunosc i pe
Jorth. Au venit spre a ucide. Dac prseti casa nseamn
moartea ta sigur.
M duc. Nu pot admite s-mi fure caii de sub nas. De
altfel armele lor nici nu bat pn aici.
Guz, nu te duci singur, spuse Jacobs vesel i iei din
rnd.
Tnra i rocata soie a lui Guy Isbel nu art nici o
emoie pe trsturile ei serioase. Fusese crescut ntr-o
coal aspr. tia cum sunt brbaii n asemenea
mprejurri.
Jacobs ncepu ns s se roage.
Bill, nu-i risca viaa pentru cteva gloabe.
Jacobs rse i rspunse: Ce risc! i iei afar cu Guy.
Aciunea lor i pru nebuneasc lui Jean. i urmri cu priviri
ptrunztoare. Clreii vzur pe Guy i pe Jacobs aprnd
pe livad. Dup aceea nu fur necesare dect cteva secunde
spre a le recunoate c inteniile lui Jorth i ale lui Daggs
erau criminale. Jean l vzu pe Daggs cobornd din ea, cu
carabina n mn gata de tras, nu mai ramase clare dect
jumtate din ei.
Vor s trag, tat, strig Jean cu glas tios. Cheam-i
pe Guy i pe Jacobs napoi. Cheam-i!
78

Btrnul strig. Bill Isbel chiui. Blasidell ridic glasul, su


de stentor. Jean izbucni ptrunztor:
Alearg Guy, alearg!
Dar Guy Isbel i nsoitorul su peau de-a curmeziul
livezii ca i cum n-ar fi auzit nimic. Strbtuser aproape a
patra parte a drumului pn la captul cellalt al livezii i se
apropiau de cai, cnd Jean vzu aprnd din ceata
ntunecat, flcri roii i fumuri alburii. Urm apoi pocnetul
sec al carabinelor.
Guy Isbel se opri pe neateptate arma-i czu din mn,
ridic braele i se prbui ct era de lung la pmnt. Jacobs
se purt ca i cum ar fi fost lovit de o mn nevzut. Era
rnit. Se ntoarse, porni n goan i strbtu civa metri n
plin vitez. Se auzir din nou focuri repezi. Ddu i el
drumul armei. Se opri din goan. mpiedicndu-se i
cltinndu-se continu s mearg. Un strigt rguit i scp
de pe buze. Se auzi apoi un singur foc. Jacobs czu n
genunchi i n cele din urm se ntinse cu faa la pmnt.
Jean Isbel se simea ca de piatr. Neprevzutul acestei
tragedii l paralizase. Rmase cu privirile int la trupurile
ntinse pe livada. O mn l apuc de bra o mn
tremurtoare de femeie, slab, dar puternic i hotrt.
Bill a murit! spuse un glas tremurtor. Eu am fost de
fa amndoi au murit!
Soiile lui Jacobs i a lui Guy Isbel se apropiaser n
spatele lui Jean i asistaser la tragedie.
L-am rugat pe Guy s nu se duc, blbi soia lui
Jacobs. i acoperi apoi faa cu minile i se duse cltinnduse spre colul ncperii, unde fu primit n braele celorlalte
femei care se aflau acolo palide i tremurnd. Soia lui Guy
Isbel rmase la fereastr i privi peste umrul lui Jean, Avea
curajul unui brbat. Nu era pentru prima dat c vedea
opera morii
Da. Sunt mori, spuse ea cu amrciune. Cum vom face
ns s le putem lua cadavrele?
Cuvintele acestea prur s-l smulg pe Gaston Isbel din
vraja rece n care se afla.
Dumnezeule, dar acesta este un adevrat iad pentru
79

femeile noastre, strig, el rguit. Fiul meu, fiul meu! Ucis de


oamenii lui Jorth,
Blestem apoi din nou, groaznic.
Jean i vzu i pe ceilali clrei desclecnd i apoi
ncepur cu toii s o ia spre stnga inndu-i caii de
cpestre.
Fac un ocol, spuse Jean.
Trebuie s fie un vicleug, declar Bill.
F o gaur n peretele din spate Bill, porunci tatl, cam
pe la nlimea celui de al cincilea trunchi. Trebuie s-i
putem supraveghea.
Fiul mai vrstnic i lu instrumentele, ndeprt copiii
care se jucase pn atunci n apropierea celui mai retras col
al camerei i ncepu lucreze la locul stabilit. Copiii mici se
ddur napoi cu priviri fixe, uimite i serioase. Femeile se
strnser unele lng altele; ateptau i trgeau cu urechea.
Jean i observ pe bandii pn ce disprur dup copaci.
Se deprtaser n direcia coastei abrupte i acoperite de
tufri des din nord-vestul caselor.
Anun-m cnd vei termina cu gaura din perete, spuse
Jean. Se strecur prudent prin buctrie i printr-o alt u
pi ntr-un col jos al ncptoarei case. Cmrua n care
se afla era ntrebuinat la nmagazinarea lemnelor pentru
iarn. Golurile dintre trunchiuri nu erau umplute cu lut, iar
Jean putea vedea n spre trei direcii. Bandii intraser n
tufri. Disprur spre a reapare apoi fr cai. Lui Jean i
pru c au de gnd s atace casele. Se oprir apoi la
marginea desiului unde inur un sfat ndelungat. Jean i
putea vedea limpede, dei distana era prea mare spre a
recunoate pe fiecare n parte.
Cteva minute mai trziu, Bill strig cu glas sczut.
Gaura este gata Jeane, dar nu vedem nimic.
Eu i vd ns! in sfat. mi face impresia c sau Jorth
sau Daggs sunt bei. Cred c au de gnd s ne atace Fugi
n cas i fii cu toii ateni. V voi anuna de ndat ce vor
face o micare.
Ceata lui Jorth prea sa nu se grbeasc s-i dezvluie
planul de lupt. Grupul se resfir cu ncetul. Unii se aezar,
80

alii mergeau n sus i n jos. Doi dintre ei intrar puin dup


aceea n desi i revenir cu un pachet. Pachetul fu pus pe
jos i toi hoi de vite se aezar n jur. Aduseser cu ei de
mncare i butur. Jean rse, furios de sngele lor rece. i
atunci i aminti de multe fapte fantastic de ndrznee
comise de aceti bandii. Pe Jean l bucura amnarea. Cu ct
amnau mai mult bandiii atacul, cu att mai mult timp le
rmnea aliailor lui Isbel s ajung la ferma acestuia. Orice
ncercare de a ptrunde ns n toiul zilei n interior ar fi fost
puin cam periculoasa. Noaptea era mai favorabil.
Bill Isbel intr de dou ori n buctrie i-i opti ceva lui
Jean la ureche. ncordarea din marea ncpere de unde
bandiii nu puteau fi vzui trebuie s fi fost maxim. Jean le
aduse la cunotina tot ce observase i ce credea el.
Mncare i butur! strig Bill, Dar asta e Asta l va
enerva pe btrnul nostru. Ar vrea s tie lupta terminat.
Spune-i din partea mea c lupta va trece din pcate
ceva prea repede pentru noi, dac nu vom fi extrem de
prudeni, spuse Jean cu glas tios.
Bandii se ridicar n cele din urm i coborr coasta cu
armele n mini. Se apropiar cu cteva sute de metri, pn
ce Jean i ncrc arma mormind furios c numai civa
metri mai mult i aceasta va nsemna moartea acestor
ticloi.
Oamenii cunoteau ns prea bine btaia putii aa c
cotir n unghi drept n faa casei. Cnd ajunser n linie cu
coralul, se lungir la pmnt, iar Jean i pierdu din vedere.
Faptul acesta l neliniti. Se furiau probabil spre case. Acolo
unde se termina coralul era un an pentru irigaie, ale crui
maluri erau suficient de nalte spre a oferi adpost. n afar
de toate acestea, ducea la o distan de aproape o sut de
metri n dreptul caselor i era plin de iarb nalt i tufiuri,
astfel nct bandiii ar fi putut s trag spre ferestre i prin
crpturile dintre trunchiuri fr ca ei s se expun vreunui
pericol prea mare. Jean mai atept o clip pn ce vzu n
punctul cel mai deprtat al anului ridicndu-se mici nouri
de praf. Descoperirea aceasta l determin s se npusteasc
prin buctrie n camera de locuit, unde apariia lui
81

neateptat i sperie pe brbai.


napoi de la ferestre i de la ui, strig el tios. Se
apropie cu pai repezi de u i o nchise. Bandiii sunt n
spatele nlturii, afar la coral, vor s se strecoare de-a
lungul anului e prost! Trebuie s fim extrem de prudeni
cnd stm la pnd.
Ah! Bine! spuse tatl su. Femeile i copii rmn, ntrun col. Culcai-v toi pe burt.
Blasidell, Bill Isbel i btrnul ngenunchear n faa
ferestrei celei mari i priveau prin crpturile trunchiurilor.
Jean se post alturi de fereastra mai mic iar ochii si negri
jucau ca acul unei busole. Privirilor sale iscusite nu-i scpa
nici micarea unui fir de iarb sau sritura unei lcuste.
Atenie! strig el celorlali brbai. Vd praf se
furieaz prin an, sunt aproape de punctul acela fr iarb
din spatele nlimii am vzul eava unei puti i o plrie
neagr i mai mult praf. Se strecoar acum prin dosul
nlturii.
Glasuri puternice apoi nori dei i galbeni de praf care
aprur pe creasta cea mai nalt i mai plin de tufiuri,
confirmar observaiile lui Jean, dovedind totodat un
dispre nebun al pericolului din partea celor ce atacau. Jean
observ pe neateptate pe imaginea dantelat a pomilor o
pat pestri care ncerca s se strecoare repede. Nervii i se
ncordar ca nite coarde. Apru un individ nalt, fr plrie
i hain. Soarele i lumin prul blond i ciufulit. Daggs.
Hei! Isbel! url el batjocoritor. Ieii afar la lupt.
Jean duse ca fulgerul carabina la umr i trase. Vzu
smocuri de pur blonde zburnd de pe capul lui Daggs. Vzu
uvoiul de snge rou. Urmar apoi focurile repezi ale
tovarilor si. Toate nimerir trupul cltintor al banditului,
dar Jean tia cu un fior de bucurie c glontele su pusese
capt zilelor lui Daggs, mai nainte ca celelalte trei gloane s
fi nimerit. Daggs czu pe fa, trupul i minile sale atrnnd
peste mica ridictur de pmnt. Bandiii l traser napoi n
an. Se auzir strigte rguite. Un nor de praf galben se
ridic n acel loc.
Daggs! izbucni Gaston Isbel. I-ai spulberat capacul
82

tigvei, Jeane. Cnd am tras eu, se vedea bine lucrul acesta.


Noi tia n-am fcut dect c ne risipim muniiile
Era beat sau nebun c a ieit aa n btia carabinelor
noastre i ne-a provocat! spuse Blasidell respirnd greu,
Arizona nu este prielnic texanilor, rspunse Isbel
sardonic. E prea panic. Hoii de vite uit cum trebuie s
lupte. Eu cred c Daggs a uitat absolut totul.
Daggs a fost tot att de nebun ca i Guy i Jacobs,
spuse Jean. Ei au fost prea curajoi, iar el a fost beat. S fie
pentru noi o nvtur de minte.
Jean simise n clipa n care intrase n camer mirosul
rachiului. Bill era un butor i nici tatl su nu refuza un
phrel. i Blasidell bea destul de mult la ocazii. Jean i
puse n gnd s nu admit cu nici un pre ca alcoolul s le
pericliteze sori de izbnd.
Armele ncepur s trosneasc, iar de-a lungul nlturi,
pe o distan de peste o sut de metri se vedeau ridicndu-se
noriori de fum. Gloanele uierau prin ferestrele grosolan
lucrate, se izbeau de ua masiv, iar unul dintre ele trecu n
imediata apropiere a lui Jean strecurndu-se printre dou
trunchiuri. Un centimetru mai mult i Jean ar fi fost lovit.
Urm o a doua salv apoi a treia. Bandiii aveau arme cu
repetiie i-i goleau magaziile. Jean i schimb poziia.
Ceilali profitar i ei de micarea sa inteligent, imitnd-o.
Salvele se contopiser ntr-un rpit unitar i continuu.
Pocniturile ncetar apoi deodat fiind nlocuite de o linite
binefctoare. Casa era plin de praf, iar praful era
amestecat cu miros de praf de puc provenit din armele
aprtorilor. Jean auzea respiraiile pe jumtate gtuite ale
copiilor. Erau fr ndoial foarte speriai dar nu plngeau.
Femeile rmaser tcute.
Un glas puternic se aud de dincolo de parapetul anului.
Ieii afar la lupt! Vrei oare s v lsai ucii ca oile?
Provocarea aceasta batjocoritoare nu primi nici un
rspuns.
Jean se rentoarse la postul su alturi de fereastr, iar
camarazii i urmar exemplul. Priveau afar, ct se poate de
prudent.
83

Nu tragei biei dac nu vedei pe nimeni, spuse


Gaston Isbel. Poate ca devin ceva mai puin prevztori dac
mai trece puina vreme. E nendoielnic c Jorth nu se va
arta.
Hoii de vite nu mai recurser la salve continue. ncepur
s trag unul dup altul din direcii diferite i nu ocheau n
vnt. Cteva gloane intrar direct pe ferestre i se turtir de
perei. Altele sfrmar pervazurile ferestrelor. Cele mai
multe intrau prin lutul cu care erau lipite golurile dintre
trunchiurile de copaci care formau pereii. Jean i ddu
treptat seama c aceste gloane periculoase nu eram trase la
ntmplri:. Erau bine ochite i nimereau de cele mai multe
ori la mic nlime peste podea. Bandiii vicleni, aveau cu ei
vreo civa intai minunai, care cutau pe toat partea din
fa a casei punctele vulnerabile.
Dac Jean nu s-ar fi culcat lipit de podeaua ar fi fost lovit
de dou ori. i veni atunci n minte s bat nite rui n
perete la o nlime mai mare i crat pe ei putu s
priveasc afar prin partea de sus a ferestrei. Poziia era ns
grea i cu neputin de a fi meninut vreme mai
ndelungat. Auzi cum unul dintre camarazii si fu lovit de
un glonte. Rnitul, oricine ar fi fost el, nu scoase nici un
oftat. Jean se ntoarse.
Bill Isbel se inea de umr. Pe cmaa sa se ivir pete roii.
l vzu pe Jean i cltin capul. Era limpede c nu da nici o
atenie rnii. Femeile i copiii erau cu feele la pmnt aa
nu puteau vedea ce se ntmpla. Bill voia s evite n orice caz
ca ei s afle de acest incident. Blasidell leg umrul
sngernd cu o batist. Focul bandiilor nu mai contenea.
Din minut n minut, se trgea cte un foc. Oamenii lui Isbel
nu rspundeau acestui tir. Spre asfinit, cnd asediatorii
prur c devin mai neateni i mai nelinitii, Blasidell trase
un foc asupra unui obiect oarecare ce se mica n tufi, iar
puca uria a lui Gaston Isbel detun.
Ho, ce au de gnd s fac dup ce s-o lsa ntunericul i
ce ne vom face noi? mormi Blasidell.
Cred c ne vor ataca, spuse Gaston.
Ar putea s dea foc caselor, adug Bill Isbel. Era cel
84

mai ntunecat dintre toii i prea apsat de o grij


misterioas.
Ho, oamenii lui Jorth nu prea sunt de treab, dar nu
cred c-au s ne ard de vii rspunse Blasidell.
Nu-l cunoti bine pe Jorth i pe ai lui, strig Gass Isbel.
Cred c i-ar face cea mai mare plcere s m jupoaie de viu.
Cam astea discutau ei ntre amurg i ntunecare. Jean
Isbel nu prea avea multe de spus. Cumpnea diferitele
posibiliti. ntunecimea schimb tactica asediatorilor. Ei
postar oameni n patru puncte diferite n jurul caselor i la
fiecare cteva minute, una dintre aceste santinele trgeau un
foc. Gloanele se nfigeau n grinzi i nu-i prea ngrijorau pe
Isbeli.
Ce prere ai de asta, Jeane?
Hm! Se pregtesc de o lupt de durat. Trag numai ca
s tim c mai sunt pe aici.
i ce putem face?
O s m duc s-i cercetez mai de aproape pe bieii
tia!
Gaston Isbel primi hotrrea fiului su cu un mormit de
satisfacie.
Afar era bezn adnca Femeile aveau mncare i ap la
ndemn. Jean i continu supravegherea sever la
fereastr n timp ce mnca. Copii, iritai de agitaia zilei
acestea lungi n cele din urm adormir. Femeile, opteau
ncet n colul lor. Spre ora nou, Jean aduse la cunotina
tuturor intenia sa de a se duce n recunoatere.
Ziua sunt mai tari ca noi, dar noaptea nu, tat! spuse
el.
Jean se ncinse cu cordonul de care erau atrnate
revolverul, cartuiera i teaca cu cuitul de vntoare, lu
carabina n mna i iei n curte prin buctrie. Noaptea era
mai ntunecat ca de obicei, deoarece o parte din stele erau
acoperite de nori. Jean se sprijini de peretele casei i atept
ca ochii si s se obinuiasc cu totul cu ntunecimea. Vedea
noaptea, ntocmai ca un indian. Cunotea fiecare colior de
pe lng ranch, oproanele, coralul, fiecare grind, fiecare
bulumac, copac sau stnc. Dup ce atept cu aproximaie
85

un sfert de or ntre timp se auzir mai multe focuri din


spatele parapetului i cte un foc tras de cele patru sentinele
Jean porni cu pas furiat n patrulare.
Rmase, mai nti, n umbra zidurilor, utiliza apoi aleea de
pomi fructiferi i n cele din urm folosi drept acoperire un
ir de tufiuri dese. Ajuns aici, rmase lipit pmntului spre
a observa i a trage cu urechea. Se afla acum la marginea
livezii descoperite, iar n faa lui terenul ncepea s urce uor.
Vedea limpede petele ntunecate ale cedrilor i ale ulmilor.
Spre partea de nord a casei, se vzu fulgerarea unei flcri i
se auzi pocnetul unui foc de arm. Jean auzi gloatele izbind
grinzile casei. Linitea cuprinse apoi ferma singuratec, iar
ntunericul acoperea pmntul ca un vl negru.
Jean cercet cu grij ntinderea ntunecat, neagrcenuie, care se afla n faa sa i apoi, inutul din spatele
su. Se strecur afar din ascunztoare i strbtu distana
pn la tufiuri cu pai fr zgomot. Aici, atept nemicat i
rbdtor urmtoarele focuri de arm ale bandiilor. Dup ce
fu tras al doilea foc de la apus, o lu la dreapta. Locul era
acoperit de tufiuri, de copaci mici i civa cedri izolai, care
mascau coasta, o mprejurare care era cu totul n favoarea
lui Jean, deoarece avea intenia s ajung printr-un ocol n
spatele banditului care sta de paz n acest loc. Jean se
cra pe colin, cobor pe partea cealalt, o lu la stnga i
se strecur ncet de la spate spre locul unde spera s puie
mna pe adversar. Prima fulgerare a unui foc de arm i
dovedi c mersese drept spre omul su. Jean voia s se
furieze pn aproape de acest membru al bandei lui Jorth i
s-l ucid cu cuitul fr s fac glgie. Puse arma deoparte
i se furi mai departe pe genunchi, fr zgomot, ca o
pisic.
l vzu n cele din urm pe bandit. Se afla pe culmea
colinei, n mijlocul unui mic lumini i era singur. Jean vzu
captul cu lumin slab al igrii pe care o fuma acest om.
Solul de pe culmea colinei era stncos i nu prea propice
pentru scopurile lui Jean. Trebui m renune la planul de a
se furia pn lng bandit. n consecin se ntoarse ncet i
rbdtor ca s-i ia carabina.
86

napoiatul dur mai mult, deoarece arma l mpiedica n


micri. Reui totui s nu fac nici cel mai mic zgomot i
ajunse n cele din urm la marginea luminiului, de unde
vzu din nou silueta ntunecat a banditului profilndu-se pe
cer. Distana nu era mai mare de douzeci i cinci de metri.
Jean ridica repede arma, inti statura ntunecat, nepeni
i trase. Dup aceea se ridica i se pregti de duca. Nu se
interesa de rezultatul focului su. Faa-i era acoperit de
sudoare lipicioas. Un simmnt nfiortor, greu ca plumbul
i apsa pieptul. Natura i druise calitile unui indian, dar
faptul de a-i utiliza darurile n asemenea scop, l revolta.
Trecu oseaua, se inu tot timpul alturi de oproanele
dinspre apus i ajunse n cele din urm pe livad. Se
strecur fr zgomot prin iarb, cu aceeai bgare de seam
ca pe colin, numai c de data aceasta se oprea mai rar i
nainta ceva mai repede.
n sfertul urmtor de or, Jean constat c postul cel mai
apropiat trgea de pe nlimea parapetului, la o distant de
aproximativ 50 de metri i c un altul ndeplinea aceeai
misiune de la o distan de numai civa metri de primul. Doi
dintre ticloii acetia se aflau prin urmare aproape unul de
cellalt. Jean nu prevzuse aa ceva. Sttu o clip pe
gnduri spre a vedea ce trebuie s fac i se hotr n cele din
urm s se furieze de la spate i anume att ct i vor
permite mprejurrile.
Jean simi miros de tutun, dar nu vzu nici lulea i nici
igar, deoarece adversarul su se afla cu spatele.
Ascult Ben, spuse omul tovarului su care se afla la
civa metri mai departe la pmnt mi se pare curios c
Sommens care se afl de partea cealalt nu mai trage.
Jean recunoscu glasul sec, trgnat al lui Greaves, iar
muchii si se ncordar de data aceasta ntocmai acelora ai
unei pantere care se pregtete de salt.

87

CAP. VIII
i eu m gndeam tocmai la acest lucru, spuse cellalt.
i nu i s-a prut c ultimul foc a sunat puin cam sec
pentru carabina de 44 a lui Sommers?
Dac stau i gndesc mai bine, cam aa!
Ho! M voi furia pn acolo s vd ce e!
Statura ntunecata a banditului alunec peste parapet i
dispru. Jean auzi tritul uor al pailor lui prin iarba
umed. Totul deveni apoi tcut. Sta culcat pe burt cu
obrazul lipit de nisip i trebuia s trag cu coada ochiului
spre a deosebi silueta neagr a lui Greaves pe parapetul
ntunecat. Avea de gnd s-l ucid pe Greaves ntr-un fel sau
altul. Dac-l mpuca ns pe bandit, aciunea sa i tulbura
planul i anume pe acela de a se apropia pe furi i de
celelalte sentinele care trgeau asupra casei. Trebuia prin
urmare s ncerce s-l ucid cu propriile sale mini.
Jean trase adnc aer n piept i nu-l mai ddu afar. Ddu
drumul carabinei. Se ridic tcut ntocmai unei umbre. Trase
cuitul din teaca de la bru. Se furi apoi cu pai uori i
repezi nspre parapet. Greaves auzise probabil un fit
pitul uor al mocasinilor cci tresri i se ntoarse. n
clipa aceea braul lui Jean se repezi nainte ntocmai unui
arpe spre ceafa lui Greaves i-l ncolci strns n jurul
gtului. Cu mna dreapt care inea cuitul Jean ar fi putut
termina cu o singur micare misiunea sa. De ndat ce
mna-i simi gtul cald i umflat, din adncurile fiinei sale
se ridic un gnd nfiortor. Nu-i era suficient s-l ucid pe
acest duman al tatlui su. Contactul fizic dezlnuise n el
instinctele slbatice ale indianului. Greaves rsese ironic i
aprobase calomniile lui Bruce fa de Ellen Jorth. Era, prin
urmare, ceva mai mult dect ura care-l determina pe Jean
Isbel s procedeze astfel. Greaves era un individ mare i
greoi. Se rsuci pe loc i czu cu picioarele nainte ntocmai
unui bou prins cu lassoul. Strnsoarea lui Jean rmase ns
tot att de crncen. Se rostogolir n jos pe parapet n
anul nisipos, iar Jean ajunse deasupra.
88

Dou lovituri, Greaves, uier Jean. Odat pentru Ellen


Jorth i odat pentru Gaston Isbel.
Jean privi int ochii scnteietori. Braul sau drept mnui
apoi cuitul cu lama lata. Fulger i se nfipse n trupul lui
Greaves.
Trupul greoi i muchiulos, al omului pru c se
nchircete, destinzndu-se apoi. Se repezi n sus ntocmai
unui animal cuprins de durere i spaim. Saltul fu att de
puternic, nct Jean scp strnsoarea. Greaves scoase un
urlet pe jumtate nbuit, care deveni tot mai puternic, mai
slbatic i mai limpede i se termin cu un ipt de moarte
ngrozitor. Se desprinse cu totul de atacator. Cuitul sri din
ran. Sprinten i mldios, se ridic n genunchi. Cnd Jean l
ajunse din nou, avea revolverul n mn. Isbel se arunc
asupra lui ca un urs. Greaves trase, dar nu avu putere s
ridice arma i nici s-o ndrepte suficient ntr-o parte. Jean i
desprinse apoi mna dreapt i mnui cuitul. Fora lui
Greaves se scurse ntr-un urlet groaznic, rguit. Revolverul
mai detun odat, dup care i czu din mn. Se cltina.
Jean i ddu drumul. i acest duman al Isbelilor se prbui
mort n an. Jean i ct cu ochii carabina. Lucea sub
lumina stelelor. O lu, sri n spatele parapetului i fugi
drept spre cas. n jurul lui, oamenii lui Jorth i manifestau
agitaia i furia, urlnd puternic.
Un gard se ivi cenuiu n ntunecime, Jean l sri dintr-o
dat, trecu n goan peste osea spre umbra coralului i
ajunse curnd la prima colib. Acolo se sprijini de perete
spre a-i recpta respiraia.
Inima btea i prea prea mare pentru pieptul lui. Se
strecur pe lng oproane i intr n buctrie, pi apoi
strignd ncet spre partea principal a locuinei.
Jean, Jean! i rspunse glasul tremurtor al tatlui su.
Am revenit, rspunse Jean.
i-i totul n ordine?
Da. Mi se pare c am o ran uoar la picior. Am
observat abia acum Sngereaz puin. Dar nu face nimic.
Jean auzi pai uori i brae tremurtoare se ntinser
spre el. Era sora lui, Ann. l mbria. Jean simi cum i se
89

slta pieptul agitat.


Ann, nu sunt rnit. O strnse la piept. Culc-te acum i
ncearc s dormi.
Ho! spuse Gaston Isbel dup ce ascultase povestirea
fiului su, probabil ca moartea celor doi i va determina s
renune la tactica mpucturilor oarbe. Trebuie s ne
ateptm la ceva nou probabil focul!
Bnuiala btrnului ranchman se dovedi parial just.
Oamenii lui Jorth ncetar tirul. Nu ce mai auzeau i nici nu
se mai vedeau. Dar tcerea i aceast aparent ncetare a
asediului era mai grea de suportat dect ostilitile fie.
Orele lungi i ntunecate treceau cu ncetineal. Brbaii
stteau de paz i se odihneau cu schimbul, dar nici unul
dintre ei nu puteau s doarm. ntunecimea slbi n cele din
urm, iar zorile palide se ivir dinspre rsrit.
Cerul se colora rou peste culmile munilor ndeprtai, iar
lumina zilei sosi. Copiii se trezir nfometai i glgioi.
Uitaser de team n timpul somnului. Femeile folosir ora
matinal linitit spre a pregti mncare calda.
Poate c au plecat, spuse soia lui Guz Isbel, privind pe
fereastr.
Jean vzu cum privirea ei ntunecat cerceteaz cmpul
pn ce se opri asupra trupului ntunecat al soului ei, care
sta cu faa la pmnt. Chipul ei i neliniti pe Jean.
Nu. Ester, n-au plecat, rspunse Jean. Am vzut pe
civa dintre ei la marginea tufiurilor.
Blasidell era optimist. Susinea c treaba fcut de Jean n
timpul nopii i va da roadele, iar oamenii, lui Jorth nu vor
relua asediul cu tot atta hotrre. Se dovedi ns c
Blasidell n-avea dreptate. Imediat dup rsritul soarelui,
ncepu o adevrat grindin de gloane din toate cele patru
direcii i din mare apropiere. Oamenii lui Jorth ridicaser n
timpul nopii parapete de pmnt i scuturi de lemn, care le
foloseau acum drept acoperire. Jean i camarazii si vedeau
acum fumul i flcrile armelor att de limpede nct
ncepur s rspund salvelor.
n mai puin de o jumtate de or, casa era plin de fum.
90

Atacul violent ced puin, focurile devenit mai rare, dar i


mai bine intite. Un glonte atinse capul pletos al lui Blasidell
provocnd o ran, care dei lipsit de nsemntate era
dureroas, Ester Isbel opri sngele i leg rana lui Blasidell,
o treab pe care o fcu cu mult ndemnare i fr tremur.
Btrnul texan nu putu sta locului tot timpul acestei
operaii. Vederea sngelui su prea s-l irite extrem de
mult.
Isbel, trebuie s ieim i s-i ucidem pe toi, spunea el
nencetat.
Nu! Vom rmne aici, rspunse Gaston Isbel. Atept ca
Blue, Gordon i Frederik s nceap i ei de afar. Probabil
c sunt pe aici
Speranele lui Isbel nu se mplinir ns. Rpiala dur
fr ntrerupere pn spre ora amiezii. Oamenii lui Jorth
ncetar atunci focul.
Ho, dar ce s-o fi ntmplat? strig Isbel. Oprii focul,
biei, s vedem ce e!
Fumul iei treptat pe ui i ferestre, pn ce aerul din
camer fu din nou curat, Ester se apropie n clipa aceasta
spre a arunca o nou privire spre livad Jenn o vzu
cutremurndu-se i ntinznd nfiorat mna.
Privii! strig ea.
napoi, Ester, i ordon btrnul ranchman. Deprteazte de fereastr!
La dracu! mormi Blasidell. Probabil c a nnebunit!
Ester prea mpietrit.
Priviii Au intrat porcii n livad! Vor mnca cadavrul lui
Gay!
Toi ncremenir de groaz. Jean privi repede spre livad.
ntr-adevr, pe scen apruse o ceat de porci negri, care
rscoleau iarba nu departe de locul unde se aflau cadavrele
lui Guy i Jacobs. Porcii acetia aparineau lui Isbel.
Porcii, Jane! blbi Ester Isbel spre soia lui Jacobs.
Femeia se apropia de fereastr i ncremeni ntocmai ca
Ester.
Tat, crezi c porcii tia mnnc carne de om? ntreb
Jean.
91

Btrnul privea pe fereastr eapn fr s respire.


Surpriza prea s-l fi paralizat.
Poi trage la distana asta, Jeane, ntreb el rguit.
Nu! E prea departe!
Privii! strig ptrunztor Ester. Vin drept ncoace pe
livad.
Blasidell scoase o njurtur groaznic.
Isbel, nu putem sta n cas i s privim cum i mnnc
porcii!
Ester se ntoarse spre brbai. Era palid i rece. Numai
ochii ei preau dou flcri cenuii.
Ar putea iei cineva dintre noi s ngroape morii, spuse
ea.
Copilule, asta ar nsemna moarte sigur. Trebuie s
rezistm. Deprtai-v de ferestre.
Jean se ntreba dac putea fi posibil s nu priveasc afar.
Situaia avea ceva fascinant n ea. Porcii rscoleau
pretutindeni iarba i se apropiau mereu mai mult de cadavre.
Conductorul cetei, un mistre slab i uria, care postise
viaa ntreag n inutul acesta sterp, nu era la mai mult de
douzeci de metri de locul unde se afla trupul lui Guy Isbel.
Ann, d-mi repede o rochie i un tulpan de al tu, spuse
Jean smulgndu-se cu violent din starea de letargie la care
se afla. M voi duce travestit. Poate c reuesc.
Nu! porunci violent tatl, iar faa sa ntunecata se
aprinse. Guy i Jacobs au murit. Nu le mai putem ajuta.
M duc eu atunci, strig Ester cu glas rsuntor.
Nu te voi duce singur! spuse n acel moment soia lui
Jacobs, repetnd fr sa-i dea seama cuvintele pe care le
spusese i soul ei.
Vei rmne aici! strig Bill Isbel rguit.
M duc! Ester l privi drept, n ochi.
Nimeni nu m poate reine. Soul meu a murit. Nimeni
nu mai are dreptul s-mi porunceasc.
Ester, ascult pentru numele lui Dumnezeu, rspunse
Isbel. Dac iei afar, te va ucide banda lui Jorth.
Se poate s fie oameni deczui, dar nu cred s existe
un alb care s procedeze astfel.
92

Toi insistar spre a o face s renune la proiect, dar fu


zadarnic. i respinse i iei afar prin buctrie. Soia lui
Jacobs o urma. Jean se apropia de fereastr i vzu ambele
femei grbind pe drum. Se ateptau la un foc de arm. Din
tabra asediatorilor, nu se auzi dect un rs puternic. Rsul
acesta aspru uur puin ncordarea din pieptul lui Jean.
Poate c Jorth nu era att de negru pe ct l zugrvise tatl
su. Cele dou femei intrar ntr-un opron ivindu-se dup
aceea, cu trncoape i sape.
Ar trebui s se grbeasc, izbucni Gaston Isbel.
Jean privi spre livad i pricepu sensul cuvintelor tatlui
su. Conductorul cetei mirosise probabil cadavrele; le vzu
i porni n goan spre ele.
Fugi, Ester, fugi! strig Jean din toate puterile.
mboldite de strigat femeile pornir n goan. Jean ncepu
s trag. Mistreul ajunsese lng cadavrul lui Guz. Focurile
lui Jean parc-l speriaser. Toi porci simind acum prada,
veneau dup eful lor.
Ester i tovara ei disprur n dosul unui coral.
Strigtele lor se auzeau puternice i ptrunztoare, cu un
rsunet sinistru. Porcii preau speriai. Mistreul i ridic
rtul ascuit, privi n jurul su i se ntoarse. Ceilali porci se
oprir i ei. Apoi se ntoarser i pornir i ei n goan napoi.
n cas i afar, pretutindeni unde se aflau oamenii lui
Jorth domnea tcerea cea mai deplin. Toate privirile erau
aintite asupra vitezelor femei. Ele spar n mijlocul livezii o
groap pentru Guy Isbel. Drept linoliu ntrebuinar alul
Esterei. Dup ce-l ngropar, se apropiar de Jacobs, care se
afla la numai civa pai i i spar groapa. Soia lui Jacobs
i scoase rochia spre a nveli mortul. Dup aceea l ridicar
cu mare greutate i-l coborr n mormnt. Jacobs era greu.
Dup ce acoperir groapa, soia lui ngenunchie alturi.
Ester se napoie lng cellalt mormnt. Rmase ns n
picioare i nu art ca i cum s-ar fi rugat. Oferea un aspect
tragic aspectul unei femei care-i pierduse tatl, mama,
sora i fratele i acum i soul n sngeroasa Arizona.
Fapta i atitudinea soiei celui ucis trebuie s-i fi ruinat
pe Jorth i pe oamenii lui. Nu traser nici un singur foc i
93

nu-i dovedir cu nimic prezena.


i n interiorul casei domnea tcere. Ochii lui Jean se
mpienjeniser aa c trebuia s i-i tearg mereu.
Btrnul Isbel nu se strduia s-i ascund lacrimile.
Blasidell ddea din capul su pletos i nghiea n sec.
Femeile se uitau n gol. Copiii priveau cu ochi mari i uluii
de la unul la cellalt.
Ah! Se rentorc, spuse Isbel nespus de uurat.
Doamne ajut! Jorth le-a lsat sa-i ngroape morii.
Fapta aceasta a lui Jorth i pru lui Isbel formidabil i
ciudat.
La intrarea femeilor, btrnul spuse cu glas gtuit:
Sunt mulumit poate c n-a fost drept din partea mea
s v mpiedic i nici ce am spus despre Jorth.
Nimeni n-avu prilejul s-a rspund btrnului Isbel, cci
banda lui Jorth relu atacul cu o salv att de slbatic i
violent, ca i cum ar fi voit c recupereze timpul pierdut i
s-i rcoreasc simmntul de ruine, nct aprtorii nu
putur s replice cu nici un foc. Trebuir s se culce cu toii
jos la pmnt, lipii de ultimul trunchi spre a nu fi lovii,
Gloanele plouau pe fereastr. Tot lutul dintre ultimele
trunchiuri era spulberat. Focul continu mai mult de o or,
dup care se liniti cu ncetul, mai nti de o parte apoi de
cealalt, pn ce deveni cu totul izolat i ncet.
Probabil c au terminat toate muniiile, spuse Gaston
Isbel.
Greu de spus, replic Blasidell n orice caz au risipit
enorm de multe gloane.
Ascultai, strig deodat Jean. Parc ar striga cineva.
Hei, Isbel! se auzi un glas puternic i rguit. Punei
femeile c lupte n locul vostru?
Gaston Isbel tresri, iar faa-i deveni palid. Jean nu mai
avea nevoie de alte dovezi spre a ti c glasul acela
batjocoritor era al btrnului Jorth. Btrnul fermier se
ridic n picioare i se repezi cu un dispre nebun de moarte
la fereastr.
Jorth! rcni el. Te provoc la lupta, brbat, contra
brbat.
94

Provocarea aceasta nu primi rspuns. Jean i trase tatl


la o parte de la fereastr. Urm apoi ateptarea n tcere, iar
ncordarea slbi cu ncetul. Blasidell deschise discuia cu
observaia ca dup prerea lui lupta s-a terminat pentru
moment. Nu-l contrazice nimeni.
Jean, care sta de paz la fereastra buctriei, descoperi
dup ctva vreme c Jorth ridic asediul. Vzu pe bandii
adunndu-se la liziera mrciniului, ceva mai departe dect
cu o zi nainte. Pe sosea, se ivi o cru tras de catri, care
opri ceva mai ncolo de coast. Din pdurice fur scoi civa
cai neuai. Jean vzu cum fur ridicate n cru nite
obiecte lunguiee, probabil cadavrele celor mpucai. apte
oameni clri, purtnd de drlogi patru cai neuai pornir
n jos pe vale, urmnd crua.
Au plecat, tat, strig Jean. Am ieit nvingtori din
lupta asta Dac Guy i Jacobs ar fi voit s fie mai
asculttori!
Btrnul ddu sumbru din cap. mbtrnise mult n
aceste dou zile grele. Acum cnd terminase vltoarea luptei,
se art n inuta sa o uoar schimbare, o tristee rigid i
bolnvicioas, supuenie faa de o ursit pe care o acceptase
fr rezerve.
Pentru oamenii lui Isbel viaa la ferm nu-i mai relu
cursul obinuit. Blasidell plec acas spre a-i aranja
afacerile, pentru a se putea consacra cu totul acestei lupte.
Gaston Isbel i atepta partizanii.
n noaptea care urm, brbai familiei sttur succesiv de
paz la ferm. Se ivir zorii unei noi zile. Blasidell trimise
vorb c Blue, Frederick, Gordon i Colmer se aflau n drum
spre ferma lui Isbel. tirea aceasta pru s-l ntinereasc pe
btrn. Entuziasmul su nu dur ns mult vreme. Ocolea
casa, aici nerbdtor, aici morocnos, rtcea pretutindeni,
iar privirile sale scrutau necontenit orizontul, cnd spre
ferma lui Blasidell, de cele mai multe ori ns spre Grass
Valley.
Lui Jean i se pru curios, c nici Ester i nici soia lui
Jacobs nu propuseser s se fac o nmormntare n toat
regula soilor lor. Cele dou vduve se duser fr s cear
95

nici un ajutor pe livad si-i fcur de lucru mai multe ore la


morminte. Aranjar movilie pe care plantar flori de cmp,
puser pietre plate la picioarele i la capul celor adormii
pentru veci i n cele din urm mprejmuir mormintele.
Eu nham caii i plec napoi acas, spuse Mrs. Jacobs
cnd se napoie n cas. Trebuie s fac i s m gndesc la
multe. Probabil ca m voi duce la mama mea. E btrn i se
va bucura s fiu lng ea.
Dac-a ti un loc unde s m pot duce, n-a sta mult pe
gnduri, spuse Ester Isbel cu glasul amar.
Gaston Isbel auzi aceste cuvinte. i acoperi faa cu
minile, iritat dar totodat jignit.
Nu e frumos din partea ta, Ester.
Rocata se opri n faa scaunului su i-l privi de sus cu o
scnteiere dispreuitoare n ochii ei cenuii.
Gaston Isbel, tot ce am s-i spun e asta rspunse ea
cu glas brbtesc dac tu i Lee Jorth v uri, de ce nu
procedai ca brbai? Texani blestemai, cu certurile voastre
sngeroase n care amestecai toate rudele, toi prietenii, ca
s se omoare unii pe alii. n Arizona, brbaii procedeaz
altfel Noi toi trebuie c suferim noi femeile trebuie s ne
vedem viaa distrusa fiindc te-ai certat tu cu Lee Jorth.
Dac ai fi brbat numai pe jumtate, te-ai duce s-i iei
singur viaa n loc sa lai n urma ta o ceat de femei vduve
i copii orfani.
Pn i Jean i ncovoia spatele sub plezniturile de bici ale
dispreului ei. Gaston Isbel nglbeni ca un mort. Nu tia ce
s rspund. Adevrul nemilos prea s-l fi lovit adnc. i
plec ncet capul i rmase nemicat, o imagine tragic i
zguduitoare. i nu se mic pn ce un tropot grbit n-ar fi
anunat apropierea mai multor clrei.. Apru Blasidell
clare pe catul su alb, aducnd de drlogi un catr. n urma
lui, venea o ceat de brbai, toi narmai pn n dini i
urmai fiecare de catri ncrcai.
Desclecai i intrai, i saluta Isbel. Bill, ai tu grij de
bagaje. E mai bine s lai caii neuai.
Clreii intrar n cas, iar inuta lor concorda cu scopul
pentru care veniser. Jean i cunotea pe toi. Frederick era
96

un texan slbnog, cu obraji palizi i ochi galbeni de oim.


Mama lui fusese Isbel. i Gordon era nrudit cu familia lui
Jean, chiar dac numai de departe. Semna mai degrab cu
un cuttor de aur srguincios, dect cu un bogat cresctor
de vite. Dintre vizitatori, Blue era artarea cea mai izbitoare
i tot odat cea mai interesant. Aspectul su corespundea
ntocmai renumelui de a fi un texan flegmatic, stpn pe sine
i gata s ucid. Istoria personal a lui Blue, era o chestiune
ntunecat n msura n care era vorba de vremea cnd trise
n Texas i de aceea nu era pomenit dect foarte rar,
deoarece orice comentariu nefavorabil se dovedise a fi un
lucru extrem de periculos. Era singurul din tot grupul care
n-avea carabin. Purta ns dou revolvere, obicei nu prea
uzitat de texani i cu totul necunoscut celor din Arizona.
Colmer, logodnicul Annei era cel mai tnr din grup i cel
mai apropiat ca vrst de Jean. Revederea dintre acesta i
Ann fcu o adnc impresie asupra lui Jean i maturiz o
idee care se ivise de mult n capul lui. Sora sa-l iubea pe
acest locuitor al Arizonei cu trsturile lui prelungi i cu
ochii ptrunztori. l iubea din tot sufletul. i nu era nevoie
s fii prea perspicace spre a-i da seama c i Colmer
rspundea acestor sentimente. Erau tineri. Aveau ntreaga
via n faa lor. Jean socoti c este josnic ca Colmer s fie
amestecat i el n aceast lupt. Se apropie deci de ei i i
petrecu braul dup umerii amndorura.
Colmer, ar trebui s prseti aceast lupt dintre Jorth
i Isbel de dragul Annei! opti el.
Colmer l privi jignit:
E tatl Annei!
Ann i ridic privirile spre chipul lui Colmer. Sufletul ei i
se oglindea ntreg n ochi, dar tcu. i privirile lui Colmer
trdau zbuciumul sufletului su. Legea nescris a brbailor
l inea legat i nu se putea smulge din mrejele ei dei simea
de data aceasta ct era de nedreapt. Jean nu tiu ce s mai
spun. Respect hotrrea tnrului brbat i era foarte
ngrijorat din pricina Annei. Gaston Isbel ceru s se aduc
mncare i butur pentru oaspeii si. Femeile duser copiii
n coliba alturat i nchiser ua, dup ce i mpliniser
97

dorina.
Ha! Acum putem mnca i sta de vorb.
Noii sosii voir s afle mai nti ntmplrile de pn
atunci. Intenia lui Jean fusese s tac, mai nti n propriul
su interes i apoi fiindc nu vorbea cu plcere de isprvile
sale.
Cnd ns oamenii acetia aspri insistar att de mult, i
spuse, c cu ct va zugrvi mai grijuliu cruzimea i
meschinria dumanului i cu ct i va arta mai entuziast
participarea sa la prima lupt cu att mai mult i va lega pe
aceti prieteni de cauza Isbelilor. Asculttorii urmrir lunga
povestire cu un interes deosebit i cnd termin edeau
plecai peste mas, inndu-i ncordai respiraia.
Ah! Prin urmare ticlosul acela a cptat ceea ce a
meritat, spuse Gordon.
Toi brbaii din jurul mesei i spuser prerea. Dar
ultima care venea din gura lui Blue, fcu cea mai mare
impresie asupra lui Jean.
A fost o metod ciudat i diavoleasc de a-l ucide pe
Greaves. De ce ai fcut asta, tinere?
Am spus doar c voiam s evit orice zgomot i speram,
c mai pot pune mna pe civa.
Blue ddu din capul su alb, asemeni unui vultur, privind
gnditor n faa sa, ca i cum n-ar fi fost convins dect de un
singur lucru i anume de vitejia lui Jean. Rencepu, dup
cteva secunde:
Afar de acestea, daca revenim la povestirea lui Jean
cum a gsit vitele furate, am de spus urmtoarele. Bnuiesc
de mult vreme c un individ care triete aici n vale ne fur
vitele i are legturi cu tlharii. Acum sunt convins de acest
lucru.
Declaraia aceasta nu provoc uimirea btrnului Isbel,
aa cum s-ar fi ateptat Jean.
l crezi pe Greaves sau pe unul dintre prietenii lui?
Nu! Ei n-aveau nici o legtur cu chestiunea vitelor.
Sunt ns de prere c un aa numit gentleman din colonia
noastr i-a permis cteva isprvi din astea.
Blue era mai degrab un om al faptei dect al vorbei, iar
98

vorbele sale, energice de om a crui seriozitate i


perspicacitate erau cunoscute tuturor, fcur cea mai mare
impresie asupra celor de fa. Dar spre marea surprindere a
lui Jean, tatl su nu se nfurie de fel. Blasidell fu acela care
manifesta furie i njura. i Bill Isbel se art foarte
indiferent fa de acest nou element n chestiunea furturilor.
i dac susinerea mea este just, n acest caz
chestiunea se schimb dintr-un punct de vedere nu putem
pune toate furtiagurile n spinarea lui Jorth, conchise Blue.
Prostii, declar morocnos Isbel. De ani de zile, n
spatele tuturor furturilor care sau comis aici n vale se afl
Jorth i banda sa de tlhari. Trebuie exterminai!
Cred, Isbel, c ar fi mai la ndemna tuturor dac am
vorbi deschis, rspunse Blue rece. M aflu aici spre a fi de
partea Isbelilor. tii bine ce nseamn asta. Nu m aflu ns
aici spre a lupta mpotriva lui Jorth fiindc este ho de vite.
Ceilali pot avea alte motive, al meu este ns acesta: ai fost
de partea mea pe vremuri n Texas, atunci cnd aveam
nevoie de prieteni. Acum, mi pltesc datoria. Jorth este
dumanul dumitale i prin urmare este i al meu.
Ah! spuse Blasidell nedelicat, s venim la chestiune
Sunt de prere ca Blue c fie conductorul nostru, iar noi s
facem tot ce ne-o ordona el.
Gaston Isbel se opuse acestei alegeri i se art chiar puin
suprat. Avea de gnd s conduc singur tabra Isbelilor.
Totul e n regul. Spune-ne acum ce avem de fcut,
replic Blasidell.
Pornim clare spre Jorth i-l ucidem ntr-un fel sau
altul l ucidem cu acesta se va termina toat lupta.
Ce se petrecea n creierii btrnului Isbel? Cei ce-l
ascultau cltinar capetele.
Nu! declar Blasidell, moartea lui Jorth ar nsemna
poate realizarea dorinelor dumitale Isbel, dar nu va nsemna
sfritul luptei noastre. Poate c am mers chiar prea
departe... Dac lum urma lui Jorth, atunci trebuie s
distrugem banda de tlhari pn la unul sau s pierim pn
la ultimul om pe poziia noastr.
Pe Dumnezeul meu c are dreptate, strig Frederick.
99

S bem un pahar pe chestia asta! spuse Blue.


Paharul acesta pru s fie punctul culminant i sfritul
sfatului.
Se ncepur imediat preparativele pentru plecare.

100

CAP. IX
La jumtate kilometru de la ranchul lui Isbel, cavalcada
ajunse la coliba lui Everts, tatl biatului care pzise cu
Bernardino oile.
Gaston Isbel se opri. Everts i fiul su aprur att de
repede, nct fiecare era convins c au stat la pnd.
Ce faci, Jake! epure Isbel. Vreau s-i spun un cuvnt
ntre patru ochi.
La dispoziie, boss, descalec i poftim nuntru.
Isbel l duse de o parte i-i vorbi att de insistent, nct
Jean nelese dup gesturi sensul cuvintelor: tatl su i
spunea lui Everts c n-avea nevoie s participe la lupta
dintre Jorth i Isbel. Everts lucrase vreme ndelungat
pentru Isbel, iar dup trsturile lui aspre se putea citi
fidelitatea, n timp ce-l contrazicea ncpnat pe Isbel.
Btrnul ridic glasul:
i spun c nu i cu asta am terminat.
Se napoie la cai i mai nainte de a ncleca, Isbel i
ndrept: privirile ntunecate spre tnrul Everts, ca i cnd
i-ar fi venit ceva n minte.
Ce se aude cu oile?
Le-am lsat acolo. Voiam s rmn, dar aa singur mi-a
fost fric Oile o duc bine. Au ap i iarb mult.
Ai grij de turm, Jake, mai zise Isbel. i dac se va
ntmpla s nu m mai rentorc, i le druiesc Mi-ar fi pe
plac dac biatul tu s-ar duce clare pn n sat. Nu odat
cu noi ca s-l vad toat lumea, ci ceva mai trziu. Suntem
la Abel Meeker.
Jean avu iari sentimentul penibil c tatl su ascundea
un gnd sau un plan oarecare n faa oamenilor lui. Cnd
porni cavalcada, Jean se apropia de tatl su i-l ntreb de
ce vrea s-l trimeat pe tnrul Everts la Grass Valley.
Btrnul i rspunde c biatul, putnd s cutreiere fr
pericol satul, ar avea posibilitatea sa afle ce se petrece n
prvlia lui Greaves, unde se stabilise fr nici o ndoial
banda lui Jorth. Toate acestea i parur lui Jean foarte
101

raionale, aa c renun la obieciile pe care avusese de


gnd s le fac.
oseaua era pustie. Cnd ajunser dup un kilometru n
dreptul unui grup de colibe, n imediata apropiere a satului,
Jean observ cu repeziciune oameni speriai, care se
strduiau s vad fr s fie vzui. Fr nici o ndoial c
ntreaga colonie se afla ntr-o stare de ncordare i team.
Ajuraser curnd la marginea satului. Sosirea lor era
ateptat sau fusese cel puin anunat. Jean vzu brbai,
femei i copii trgnd cu ochiul de dup colurile caselor sau
printre uile pe jumtate nchise. naintnd, observ siluete
ntunecate de brbai care alergau prin ulie dosnice sau prin
grdini spre centrul satului. S fi fost oare prieteni de-ai lui
Jorth care se pregteau s anune sosirea cetei lui Isbel?
Jean observ c tatl su nu apreciase tocmai just felul n
care erau privii Jorth i oamenii lui de ctre vecini. Probabil
c erau ntr-adevr mulii coloniti care erau mai interesai
de creterea oilor dect de cea a vitelor i prin urmare ineau
cu toat sinceritatea la Jorth. Unii aveau fr ndoial i alte
interese, care erau tot att de sincere, dar ceva mai puin
cinstite.
Gaston Isbel i conduse ceata direct prin mijlocul oselei
din Grass Valley, pn ce ajunser n faa casei lui Abel
Meeker. n spatele uilor i ferestrelor lui Meeker constatar
aceeai curiozitate ca n tot lungul oselei. La chemarea lui
Isbel ua se deschise ns, iar afar iei un om scund, oache
narmat eu o puca.
Allo, Gass! spuse el. Ce veti bune ne aduci?
Ho! Abel, nimic bun. Mi degrab rele. Trebuie s te rog
s-mi cedezi casa ta.
Cu plcere. mi trimit oamenii peste drum la Jim. i
dac ai nevoie de mine, Isbel, sunt gata!
Mulumesc Abel, dar nu mai vreau s amestec i alte
rude i prieteni n afacerea asta blestemat.
Ho, cum vrei. A avea ns mare poft s iau i eu parte.
Fratele meu Ted a fost mpucat ieri noapte.
Ted? Mort?
Nu putem afla cine a fcut-o, continu Meeker. Jim i
102

Jeff Campbell spun c Ted a fost n seara aceea n prvlia


lui Greaves. Greaves a fost totdeauna prietenos cu Ted, dar
de data asta n-a fost acolo
Sigur c nu, l ntrerupse Isbel cu un surs ntunecat i
nici nu se va mai ivi vreodat.
Meeker ddu din cap ca semn de nelegere mut, iar peste
faa sa se ivi o umbr.
E tot aia. Oamenii lui Jorth au but i s-au certat cu
Ted vreo ceart oarecare din pricina oilor i unul dintre ei
l-a mpucat. Campbell spune c l-au aruncat afar pe ua
din dos i e convins c n-a murit.
Trist lucru, Abel, foarte trist, c familia ta are de suferit
din cauza asta. S sperm c Ted nu este grav rnit Dar tu
i Jim nu v amestecai n nici un caz n lupta asta.
Bine, Isbel. Vreau ns s-i spun ceva. Dac lupta asta
va mai dura mult, atunci tot blestematul sta de Tonto va
trece de o parte sau alta.
Ai dreptate, Abel, l ntrerupse Isbel. i de aceea ne
aflm aici spre a termina mai repede.
Aflu c l-ai curat pe Daggs, opti Meeker privind n
jurul su.
Chiar aa! A intrat drept n btaia carabinei lui Jean.
i unde este Guz Isbel?
Mort i ngropat, rspunse btrnul. i-a fi
recunosctor dac i-ai lua acum oamenii i i-ai duce de
acas, lsnd pe seama noastr locuina i conacul. Ai fn
pentru cai?
Desigur. opronul e plin. Intrai.
Ateptm pn plecai.
Dup ce Meeker s-e deprt, oamenii lui Isbel rmaser
clare i privir n toate prile vorbind cu glas sczut.
Sosirea lor era ateptat i mica localitate nelese c lupta
sngeroas devenise iminent. Din casa lui Meeker se
auzeau glasuri vagi de femei i zgomotul unei plecri grbite.
De partea cealalt a largei osele puteai vedea pretutindeni
oameni curioi. Civa stteau ascuni, alii se plimbau n
sus i n jos, de la gard la gard, se opreau optind n grupuri
mici. La cotitura drumului, se vedea cldirea de piatr a lui
103

Greaves. Joas, plat, izolat, cu ferestrele ei ntunecate,


asemeni unor ochi, fcea o impresie amenintoare i
misterioas. Jean vzu aprnd n u cteva persoane,
parte mbrcate n negru, parte n cma i care priveau n
josul oselei.
La chemarea lui Meeker care se afla la ua din spate a
casei sale Gaston Isbel intr n curte, iar ceilali l urmar..
Cineva s se ocupe de cai, porunci Isbel desclecnd i
punnd mna pe arm. Lsai-i mai bine neuai, cel puin
pn vom vedea cum decurg lucrurile.
Jean i Bill Isbel duser caii n coral. n timp ce i adpau
i le ddeau nutre, lui Jean i fcu impresia c Bill dorete
s-i vorbeasc, s-i ncredineze ceva, s lepede o povar
care-l apsa.
Bill avusese purtarea aceasta bizar i mai nainte, cnd
era complet treaz. Nu fcuse ns i nici nu spuse vreodat
ceva neobinuit. De data aceasta, ar fi scpat poate de
agitaia sa neobinuit:, dac cel doi n-ar fi fost ntrerupi de
Colmer.
Biei, btrnul ordon s ne furim din trei laturi spre
casa lui Greaves, rmnnd ns afar de btaia armelor
pn ce avem descoperire bun i s mpucm pe oricine
din banda lui Jorth care s-ar ivi.
Bill Isbel plec fr s-i rspund lui Colmer.
Nu-mi pare prea atrgtor lucrul sta, spuse Jean
gnditor. Jorth are muli prieteni pe aici i ar putea s pun
mna pe noi.
Am protestat, dar btrnul mi-a poruncit s-mi in
gura. Nu admite contrazicere. mi pare grozav de furios. Dar
nici nu-i de mirare.
Poate c tie el mai bine ce face. A spus ce intenioneaz
el cu ceilali?
Nu. Blue a voit s-l trag de limb dar a primit acelai
rspuns ca i mine.
Ateapt aici, Colmer, pn m vei pierde din vedere.
Fac un ocol i m furiez ct mai aproape posibil de la spate
spre prvlia lui Greaves. Dumneata o iei la dreapta.
Ascunde-te bine.
104

Spunnd aceste cuvinte, Jean se deprt, trecu prin aleea


de pomi fructiferi spre cmpul deschis, sri un gard n
nordul satului. Dup aceea, ajunse la un ir de oproane i
corale pe care le folosi pentru camuflare pn ce ajunse pe
osea. Punctul acesta se afla la aproximativ un sfert de mil
deprtare de casa lui Greaves. Jean nu vzu ipenie de om.
oseaua, cmpiile, curile, partea din spate a caselor, totul
prea pustiu. O suflare a ciumei atinsese parc activitatea
panic din Grass Valley. Un ocol mare l duse pe Jean la
marginea vii, unde nite tufiuri dese i ddeau posibilitatea
s se apropie n siguran de o ascunztoare propice, n
imediata vecintate a spatelui casei lui Greaves. Din acest
loc, vedea spatele prvliei de piatr, de la o deprtare
probabil prea mare pentru un glonte de arm. De la el, pn
la prvlie i la dreapta i la stnga se ntindea islazul
comunal. oseaua trecea prin faa prvliei. Din locul n care
se afla, Jean nu putea s vad partea drumului care ducea
spre casa lui Meeker, fapt care-l nelinitea. Nemulumit de
poziia aleas privi n jur spre a gsi poate ceva mai
avantajos. i descoperi ceea ce cuta. Fcu un ocol mare
spre dreapta, pn ce opronul lui Greaves se afl ntre el i
prvlie, alerg apoi curajos peste locul deschis i ajunse din
cteva salturi la o cru veche, n spatele creia se ascunse.
Nu putea ce-i drept s vad nici uile i nici ferestrele lui
Greaves, dat dac vreunul dintre omenii lui Jorth ar fi ieit
pe ua din dos, atunci intra n btaia carabinei sale. Jean
risca s se trag asupra lui din dreapta sau din stnga.
Ochii si erau att de ageri i ateni, nct l observ
curnd pe tnrul Colmer, cum se strecura la cteva sute de
metri mai la stnga printre copaci. Toate strdaniile de a-l
vedea ns pe Bill rmaser fr rezultat. Lucrul acesta i se
pru curios, lui Jean, cci pe dreapta erau mai multe locuri
bune, de unde Bill ar fi putut s domine faa i aripa stng
a casei lui Greaves.
Colmer dispru printre copaci, iar lui Jean i pru c a
rmas izolat spre a supraveghea un sat pustiu i tcut.
Urechea lui fu deodat izbit de pocnetul unei carabine.
Tresri, febril i ncordat. Focul venea din faa casei. Urmar
105

focuri de revolver puternice i rsuntoare. Jean numr


trei. Celelalte erau prea dese pentru a putea fi distinse.
Rsun un singur strigt rguit, ntr-un ton ciudat de tios
i triumftor. Alte strigte, nu tot att de slbatice i ciudate
l acoperir pe primul. O tcere adnc cobor apoi asupra
prvliei i locului deschis din faa ei, ncordarea devenise
insuportabil. Nu c n-ar mai fi putut atepta pn la ivirea
dumanului, dar nu mai putea s rabde pn va afla ce se
ntmplase. Ce putea s nsemne toate astea? Teama lui
Jean fusese pricinuit mai mult de strigtul acela
ptrunztor, dect de focurile de arm. Ced n cele din urm
i-i prsi postul. ncepu s alerge i ajunse curnd n
spatele casei lui Meeker. Strbtu curtea i pi spre cas.
Colmer se afla n curte respirnd din greu. Muchii feei
zvcneau. n faa sa, se aflau civa oameni cu armele
ncrcate.
oseaua asupra creia Jean arunc o privire rapid era
pustie, dup toate aparenele. Blue se afla n pragul uii i-i
aprindea o igar. n ua casei, apru apoi btrnul Blasidell.
Jean nu-i vzuse niciodat aa.
Jean privete acolo pe osea! spuse el cu glas
ntretiat, iar mna sa mare arta tremurtoare spre prvlia
lui Greaves. Privirile lui Jean strbtur ca fulgerul oseaua,
mereu mai departe, mai departe. Pn se oprir asupra unei
fiine ntinse pe jos, n mijlocul drumului. Jean nelese tot
att de repede pe ct l fuse i privirea. Tatl su! l
asasinaser.
Jorth.
Se
ntmplase,
prin
urmare,
Presentimentul tatlui su fusese justificat.
Cine a fcut-o? opti Jean.
Jorth! rspunse Blasidell rguit. Nu l-am putut reine
biete N-am putut. Era ca un leu i-a btut joc pur i
simplu de viaa sa. Oh! Tocmai de asta este att de
ngrozitor. Bineneles c am venit aici ca s tragem sau s se
trag asupra noastr. Dar nu aa pe Dumnezeul meu c a
fost o crim, crim!
Buzele mute ale lui Jean schiar o ntrebare lesne de
neles.
Spune-i cum a fost Blue, spuse Blasidell i se napoie n
106

cas.
Ia loc, Jeane i nu lua lucrurile prea tragic, spuse Blue,
tii bine c fiecare dintre noi se ateapt s primeasc cu
prilejul acestei chestiuni un glonte ntr-un fel sau altul.. i
nu prea intereseaz felul n care-l capei. Pe noi nu trebuie s
ne intereseze altceva dect s doborm banda asta la pmnt
ct mai repede posibil.
Jenn se aez i-i terse fala umed.
Jean, tatl dumitale avusese de gnd s se rfuiasc cu
Jorth i s ne salveze pe noi toi, ncepu Blue suflnd n sus
un nor de fum. Intenia sa a venit ns prea trziu. Cu ani de
zile mai nainte sau poate nu chiar att de mult dac i-ar
fi aruncat atunci provocarea lui Jorth s lupte om contra om,
atunci nu s-ar fi ajuns niciodat la o lupt ntre Jorth i
Isbeli. Contiina lui Gaston Isbel s-a trezit ns prea trziu.
Aa vd eu lucrurile.
Repede! Spune-mi cum a fost!
Pi, puin dup ce ai plecat, l-am vzut pe tatl tu
scriind pe o foaie de hrtii pe care o rupse dintr-o carte din
biblia lui Meeker, dup cum vezi. Asta mi se pru comic. i
Blasidell mi-a fcut un semn. Nu dur mult vreme i iat c
apru i tnrul Everts. Btrnul l chem lng el, l duse
de o parte, aa ca s nu fie auzit si-i tot vorbi. Vzui apoi
cum i bag biatului ceva n mn. M-am gndit c poate s
fie foaia rupt din Biblie. Eu i Blasidell am ncercat s aflm
de la el ce nseamn toate astea, dar n-a scos un cuvnt.
Dup un moment, l vzui pe micul Everts strecurndu-se
afar pe ua din dos. O jumtate or mai trziu vzui o feti
descul alergnd pe osea i disprnd n prvlia lui
Greaves Atunci m-am luminat. Btrnul i trimisese o
scrisoare lui Jorth: s vie i s se ntlneasc fa n fa,
brbat contra brbat. Da, chiar aa, ca i cum a fi citit
cuvnt cu cuvnt cele scrise de tatl tu. Nu i-am spus ns
nimic lui Blasidell. Eram numai atent. Colonelul Lee Jorth
iei din prvlie pe osea aa cam la o sut de metri. Apoi
se opri. Purta haina sa lung i plria neagr cu boruri
largi. Sta ca o statuie.
Am cscat cu toi ochii. Pentru moment uitasem de tatl
107

tu. Toi l uitasem. Ne-am amintit ns curnd de el, cnd lam vzut ieind afar. Fiecare dintre noi am avut deodat un
presentiment ru. L-am strigat. Blasidell l-a rugat s se
rentoarc. Fiecare dintre biei a spus ceva, dar era fr
rost. Am nceput atunci s blestem i i-am spus c e limpede
ca ziua c Jorth nu este un om de onoare. Bnuiam eu tot
felul de lucruri. tiam c Jorth are un vicleug oarecare. Nam fost zadarnic un erou al revolverului pe vremea mea.
Tatl tu n-avea carabina, ci numai revolverul la old.
Mergea pe osea ntocmai unui uria. Repede, tot mai repede,
cu capul n sus. Era o adevrat plcere s-l priveti. Aveam
ns un presentiment groaznic. l auzii gemnd pe Blasidell,
iar Fredrick mormi o njurtura teribil, numai pentru
sine Btrnul tu se opri cam la vreo cincizeci de pai de
Jorth atunci am ngheat cu toii. Auzii glasul lui Isbel
apoi pe cel al lui Jorth. Tioase ca nite cuite. Puteai s
citeti lesne din intonaii ura pe care si-o purtau.
Blue rguise puin. Cadena glasului sau ncepuse treptat
s-i trdeze sentimentele.
Cred c btrnul i Jorth au dus n aceeai vreme mna
la revolvere. Dar chiar n clipa n care scoteau din toc armele
cineva a descrcat din prvlie o carabin. Probabil una de
calibrul 45,70. O arm grea. Glontele l-a lovit pe Isbel cam
jos, la mijloc. A czut n genunchi i a nceput s trag
nebunete, att de nebunete nct focurile au dat gre. Apoi
ncepu s se clatine Jorth s-a apropiat cu vreo doisprezece
pai trgnd nencetat, pn ce btrnul a czut cu faa la
pmnt Jorth s-a apropiat atunci cu totul, se plec asupra
lui, se ndrept i scoase un strigt, ca un adevrat apa
Apoi se retrase de-a-ndrtelea, privind necontenit n toate
prile i dispru n prvlie.
Glasul lui Blue amui. Lui Jean i se pru c se prvlete
n adncimi ameitoare. Faa slab a lui Blue dispru ntr-o
cea. Jean i plec apoi capul n mini i rmase astfel n
timp ce tot trupul i era strbtut de un tremur uor.
Blasidell puse prietenos o mn uria pe umrul lui.
Sus fruntea, biete! spuse el, iar glasul i suna limpede
i plin. A fost aa cum s-a ateptat tatl tu i la ceea ce
108

trebuie s ne ateptm cu toii Dac mai nainte erai ntrit


s-l ucizi pe btrnul Jorth, gndete-te acum cu ct mai
sigur l vei ucide.
Blasidell a vorbit bine, interveni Blue; un sunet rece era
n glasul lui. Lee Jorth nu va mai apuca ziua de mine.
Chemarea aceasta ctre motenirea primitiv din sufletul
lui Jean, ctre ceea ce era indian n el, nu fu fcut zadarnic.
Blue, spuse Blasidell, s lum trupul lui Isbel, oricare
ar fi riscul i s-l ngropm. Cred c va fi posibil imediat
dup ce s-o ntuneca.
Sigur, spuse Blue, facei cum credei biei. Eu trebuie
s m gndesc. Am ceva n cap.
Chipul, cuvintele i gesturile micului erou al revolverului
ncepur s-l fascineze pe Jean. Blue avea fr ndoial ceva
n cap i acest ceva nsemna nenorocirea sigur a celor care
se aflau n casa ntunecat de piatr de pe osea.
Jean, strig aspru, dup o vreme, Blue, cheam
nuntru oamenii.
Toi intrar pe rnd n camer, ntunecai i tcui, cu
feele pline de ateptare.
Gordon, vei sta la u i fii cu ochii deschii, ncepu
Blue. Acum, ascultai biei. Am cumpnit bine totul. Jocul
sta de a vna oameni este pentru mine ceea ce e pentru voi
creterea vitelor. Amintirile din viaa pe care am dus-o n
Texas mi sunt acum de mare folos. Am cercetat o mulime
de metode pn am nimerit-o pe cea bun, care-mi pare cel
puin cea mai sigur. i sigur trebuie s fie, cci vreau s-l
mtur din cale pe Lee Jorth. Iat planul meu Banda lui
Jorth a but probabil cam mult, de asta sunt sigur. Nu vor
prsi casa, ci bineneles ateapt mai mult sau mai puin
ca noi s ncepem lupta. Probabil c se ateapt la un
asediu, cum l-am ndurat i noi la ferma lui Isbel. Nou nici
nu ne trece ns prin minte. Am de gnd s iau toat banda
prin surprindere. ntre ei e unul singur care e periculos i
acesta este Queen. l cunosc. El nu m cunoate ns. i
vreau s-mi termin treaba mai nainte ca el s m cunoasc
bine. Apoi, totul va fi n ordine.
Ho, i care este sistemul? ntreb Blasidell.
109

Voi cunoatei cu toii prvlia lui Greaves, continu


linitit Blue. tii c ferestrele au jaluzele de lemn prin care
nu ptrunde lumina n afar. Ei! Eu sunt gata s m prind
c de ndat ce va cobor ntunericul, banda lui Jorth va
ncepe s benchetuiasc. Vor bea, vor face lumin, iar
ferestrele vor fi nchise. Pe noi o s ne dea dracului. Casa e
ca o cetuie. Nu poate fi nici mcar incendiat. i viseaz c
nu-i vom ataca. De ndat ce se va ntuneca, ne furim de-a
lungul ogoarelor i venim exact n faa prvliei lui Greaves,
pe osea. Pe Isbel l lsam mai bine acolo unde este. l vom
ridica dup ce vom termina lupta. Poate c vom trebui s
ngropm i pe alii nu numai pe el. Ne furim n spatele
tufiurilor pn n dreptul curii lui Coleman. Aici ncepe
rolul lui Jean. i ia o secure i bineneles armele i se
strecoar cu sistemul su indian pn n spatele prvliei lui
Greaves Jeane, treaba asta trebuie fcut cu viclenie i
ndemnare. Socot ns cu nu-i va veni greu s-o faci Acolo
trebuie s fie o ntunecime de smoal pentru oricine ar privi
pe fereastr afar. Ai tot timpul i te poi apropia ct mai
mult. Dac nu-i aminteti cum este curtea din spate a lui
Greaves, i-o voi descrie n cteva cuvinte.
Spunnd aceste cuvinte, Blue ngenunchie i desen cu
degetul pe podea o hart a opronului i gardului lui
Greaves, ua din dos cu fereastra i insist mai ales asupra
unei deschizturi n perete, care ducea ntr-un fel de pivni,
unde Greaves avea obiceiul s-i ie lemnele i alte lucruri
care puteau fi lsate afar.
Jeane, trebuie s-i atrag mai ales atenia asupra gropii
acesteia, spuse Blue. i acum, dup ce te vei fi strecurat
aproape de ua din dos a lui Greaves i vei fi sondat terenul
repede-te i sparge fereastra cu securea. N-ai dect s arunci
i o privire rapid n interior. i-ar putea folosi. F apoi o
sritur i d-i solid cu securea n u. S stai ntr-o parte ca
s nu te loveasc duc vor trage i tragi solid cu securea
Ho! i atunci apar eu pe scen. Jorth i oamenii lui se vor
interesa de ua din dos din cauza zgomotului. Iar eu l voi
face pe Jorth s guste din gloanele revolverului meu.
Hm! Asta-i totul? striga Blasidell.
110

Cred c-i totul i dup prerea mea este al dracului de


mult, rspunse Blue rece. Jorth va fi de aceeai prere.
Dar noi ce vom face?
Voi trebuie s ne acoperii retragerea, rspunse Blue
nesigur. Vedei voi, planul meu merge numai pn la
uciderea btrnului Jorth i poate i a frailor si. Nu-i
exclus s-i trag una i lui Queen. De Jorth vreau s fiu ns
sigur. Toate celelalte depind de mprejurri. Poate c va fi
uor pentru mine s ies din nou afar. i atunci, biei,
putei umple ntreaga prvlie cu gloane.
Ho, Blue, cu tot respectul cuvenit pentru tiina ta,
planul nu-mi place, declar Blasidell. Succesul depinde prea
mult de lucruri mici din care fiecare poate s dea gre cu
uurina.
Un om al revolverului se las condus de instinct,
rspunse Blue. Cunosc jocul sta mai bine ca dumneata.
Sistemul meu va reui.
Eti sigur?
Da, sunt sigur.
D-o dracului omule, iei un risc teribil asupra ta.
Singurul rspuns al lui Blue la aceast remarc fu o
privire care urc sngele n obrajii lui Blasidell.
Blasidell, n-ai auzit vorbindu-se niciodat despre mine
n Texas?
Ho, nu Blue, n-a putea s-o jur, rspunse fermierul cu
intonaie de scuz. Isbel a fcut totdeauna pe misteriosul ori
de cte ori era vorba de prietenia dintre voi.
Nu m numesc Blue.
Oh! i cum te numeti dac te pot ntreba?
King Fisher.
Fiorul care-l trecu pe Blasidell, se comunic i celorlali.
A fi inut secretul acesta pentru mine dac a fi avut
sperana s scap cu viaa din acest rzboi dintre Jorth i
Isbel, spuse Blue. Isbel a fost prietenul meu. El m-a salvat n
Texas cnd eram s fiu linat. De aceea este datoria mea s-l
ucid pe Jorth. i acum v-a fi foarte recunosctor dac va
scpa vreunul dintre voi cu via din afacerea aceasta dac
ai povesti cine am fost i de ce am inut cu Isbel. Cci
111

aiureala asta despre oi i vite despre Jorth i banda de


tlhari mi st n gt. tiu c nu toate care-l privesc pe Isbel
au fost curate i cinstite. i nu vreau ca oamenii s spuie
despre mine c l-am ucis pe Jorth fiindc a fost un ho de
vite.
Pe Dumnezeul meu Blue, trece ziua cu vorbria asta,
spuse Blasidell uimit. Probabil c tii ns ce spui eu nu
vreau s mai aud
Bill Isbel intr n clipa aceia n cas, prea trziu spre a mai
auzi declaraia lui Blue. Lucrul acesta l tia Jean, deoarece
n timp ce Blue spunea aceste cuvinte care ddeau totul pe
fa, auzise cizmele grele ale lui Bill pe aleea pietruit din
fata uii. Dar era ceva n chipul lui Bill sau n felul n care
Blue i ntoarse faa slab ntr-o parte, sau toate aceste
elemente, i fcur impresie lui Jean c nvluiau ntr-o nou
ntunecime cauzele care duseser la rzboiul dintre Isbel i
Jorth. tia oare Bill ceea ce tia i Blue? i n clipa aceia
uluitoare i amar, Jean privi int spre u afar de-a
lungul oselei pustii, pn la locul unde zcea tatl su, cu
prul lui alb, fantomatic, n lumin soarelui.
Ai fi putut ine toate astea pentru tine, Blue, ca i
numele-i adevrat, spuse el ntunecat. Nici una nici alta nu
ne mai pot folosi Preuiesc ns prietenia pentru tatl meu
i sunt gata s te ajut la executarea planului tu.
Orele dup amiezei se scurser ntre timp cu ncetineal,
iar satul arta ca mai nainte, de parc ar fi fost prsit de
locuitorii lui. Veni amurgul i ntunecimea. n bezna neagr,
nu se vedea nici o lumin.
Ho, cred c-a sosit vremea, spuse Blue i pi primul n
curte. Jean l urm cu carabina sa i o secure n mn.
Ceilali veneau dup ei, tcui. Blue o lu la stnga i trecu
peste cmp pn ce apru n faa lor un ir de copaci.
Aici cotete oseaua, spuse el lui Jean. Suntem n
spatele curii lui Coleman
Jean simi strnsoarea unei mini de oel i observ n
ntuneric o sclipire n ochii lui Blue. Jean nu tiu s
rspund cu cuvinte laconicului Blue, dar scutur mna
puternic, i porni n grab n ntunecime.
112

Trecu n goana mare peste osea, peste livada ondulat pe


care o strbtuse n cursul dup amiezii i se afl, n cteva
minute, abia trgndu-i respiraia, pe islazul comunal din
spatele casei lui Greaves.
Un fir subire de lumin strbtea ntunericul. Inima lui
Jean tresri. Banda lui Jorth aprinsese lampa mare din
mijlocul prvliei lui Jorth. Jean i ncord atenia. Auzi
glasuri puternice i rsete aspre care rsunau nearmonios n
tcerea melancolic a nopii. Blue judecase bine. Moartea lui
Gaston Isbel era srbtorit cu mncare i butur.
Jean i recapt respiraia dup cteva secunde. Se
apropi de cru i se trnti la pmnt. i adun toate
puterile pn ce vederea i auzul su fur n perfect
armonie cu mldierea i uurina micrilor sale. Alunec
vreo zece pai scuri mai ncolo nainte de a se opri: privirile
sale agere nu strbteau dect aceast distan. Dac ar fi
existat vreo sentinel n afara prvliei, Jean ar fi vzut-o la
timp. Vzu gardul, ajunse lng el, intr n curte i se
strecur n bezna adnc a opronului, pn ce n faa
ochilor si ncepu s mijeasc ptratul cenuiu ai casei.
Jean se strecur mai departe mut i fr zgomot. Apoi se
opri. Nu vzu nici o sentinel. Auzi zngnitul unui pahar.
Glasul flegmatic i trgnat al unui texan i apoi unul
aspru i puternic glasul lui Jorth. Tot trupul i se ncord,
iar muchii i tremurau. Simea un foc n piept, n timp ce
fiori reci i se scurgeau prin piele. i trebui un formidabil efort
de voin spre a se stpni nc o clip, spre a trage cu
urechea, spre a cerceta, a simi, a se asigura
n clipa n care Jean se npusti, i se pru c se desprinde
un cerc de fier din jurul pieptului. Ajunse din cteva salturi
rapide la locul su dintre u i fereastr. i sprijini
carabina de peretele de piatr. Repezi apoi securea. Poc!
Fereastra se sparse risipindu-se nuntru pe podea. Un
strigt rguit: Ce-i asta, rupse tcerea. Jean repezi
securea grea cu toat puterea n u. Partea de jos se bolti
nuntru i czu pe podea. Lumina limpede izvora pe gaur.
Atenie! strig un glas ca o alarm. Sparg ua, din dos!
Jean izbi din nou ua spart cu securea.
113

Au securi! strig rguit un alt glas. mpingei tejgheaua


lng u.
Nu! se auzi o voce n care rsuna totodat teama i
groaza.
Lsai-i s intre nuntru, scoatei revolverele i stai
ferii!
Nu vor intra! Vor trage n noi din ntuneric, se auzi un
rspuns rguit.
Stingei lampa!
A treia lovitur dat de Jean distruse partea de sus a uii.
Strigte i njurturi se amestecar cu zgomotul unor bnci
trte i a cizmelor care triau. Zpceala aceasta pru s
fie tiat, calmat de un strigt ptrunztor, de alt calibru,
un strigt de ngrozitoare semnificaie. Braul ridicat al lui
Jean cobora. Securea czu la pmnt, iar el puse mna pe
arm.
Nu mai mic nimeni!
Glasul acesta sfia ca un biciu de oel tcerea. Jean puse
ochiul la o crptur a uii. Jorth sta n faa oamenilor si
fr plrie i hain, cu un bra ntins i cu faa ntunecat
spre un brbat mic de stat, care se afla n pragul uii. Omul
acesta era Blue. Jean trebui s arunce o singur privire
rapida pe faa lui Blue asupra revolverelor sale ntinse i
tremurtoare, spre a nelege de ce a ales sistemul acesta.
Cine eti dumneata? izbucni Jorth.
Cred c am fost mna dreapt a lui Isbel, fu rspunsul
muctor. Am fost cunoscut destul de bine pe vremuri n
Texas King Fisher!
Numele acesta prea s fie un bilet pltit dinainte pentru
lumea cealalt.
Jorth l recunoscu pe bandit i-i nelese soarta. Faa-i
deveni verde-galben n lumina lmpii. Mna sa ncepu s
coboare tremurtoare.
I n acea clip revolverul din mna stng a lui Blue pru
s tresare trimind o flacr roie i explodnd cu sunet
nfundat. Cteva focuri grele se contopir ntr-un singur
trosnet. Braul lui Jorth czu fr vlag, revolverul sri de o
parte tot trupul omului se frnse la mijloc. Braele btur
114

aerul ca dou aripi schilodite i-i pipi burta. ncepu apoi s


se clatine cu faa ntoars necontenit ntr-o fixaie ciudat
spre bandit, pn ce se prbui.
Prbuirea sa rupse vraja. Pn i Blue, obinuit cu
revolverul se oprise spre a-l privi pe Jorth n ultimele lui
clipe. Oamenii lui Jorth ncepur s scoat revolverele i s
trag. Jean vzu cum focurile de ripost ale lui Blue doboar
un individ uria care czu cltinndu-se peste cadavrul lui
Jorth. n clipa aceea, Jean duse repede ca i gndul arma la
ochi i trase n lampa mare din mijlocul odii. Se sparse ntro flacr glbuie i czu la pmnt. Urma ntunecimea o
mantie pustie, deas, care acoperea totul. Apoi fulgerar n
ntuneric trsnete roii. Era un pandemoniu de focuri de
arm, de strigte, njurturi i tropituri. Jean bg eava
armei sale pe sprtur uii i trase mutnd-o din loc n loc,
pn goli ncrctorul. Trase apoi revolverul i-l descarc. O
puternic salv de arme care se auzi dinspre partea din fa
a casei ntiina pe Jean c tovarii si interveniser n
lupt. Jean alerg n grab n jurul colului casei, avnd grij
ca s-o ie ceva mai pe stnga. Trecu oseaua spre a ajunge n
spatele camarazilor si care trgeau din drum asupra
ntririi prvliei. Focurile lor se rriser. Jean vzu siluete
negre venind n ntmpinarea lui.
Hallo Blasidell! strig el spre a preveni.
Tu eti, Jean? rspunse fermierul din imediata sa
apropiere.
Unde-i Blue? ntreb sec Jean.
O siluet scund, ntunecat, se apropie de Jean.
Hallo ce mai faci, Jeane? spuse Blue cu glas sec. i-ai
fcut bine treaba. Va trebui s fiu nfat oleac, dar nu sunt
prea serios rnit.
Colmer a fast lovit, se auzi glasul lui Gordon la civa
metri. Dai o mn de ajutor.
Jean alerg spre Gordon spre a-l ajuta mpreun cu el pe
Colmer care se cltina.
Eti grav rnit? ntreb Jean temtor.
Capul tnrului se blbni ncoace i ncolo i-i czu pe
piept. Respira greu i nu ddu nici un rspuns. Aproape c
115

trebuir s-l poarte pe brae.


nainte biei! strig Blasidell ntors spre ceilali care
trgeau necontenit. Probabil c vom rmne nescrmnai
Frederik i Bill s m ajute s caut trupul btrnului.
Trebuie c fie pe aici pe aproape.
Ceva mai ncolo se mpiedicar de cadavrul lui Gaston
Isbel. l ridicar i-l urmar pe Jean i pe Gordon care l
sprijineau pe Colmer. Jean privi napoi i-l vzu pe Blue
trndu-se dup ei. Era prea ntuneric ca s poat vedea
lucrurile mai precis. Cu toate acestea lui Jean i fcu
impresia c Blue este mult mai serios rnit. Distana pn la
casa lui Meeker nu era mare. Cnd convoiul ajunse n curtea
lui Meeker, Blue rmsese mult n turm.
Cum te simi, Blue? ntreb Blasidell ngrijorat
Ho, mai mi port, n orice caz, cizmele! rspunse Blue
rguit.
Intr, cltinndu-se n curte, alunec, n iarb se ntinse.
Omule, eti rnit serios! strig Blasidell. Ceilali se
oprir din mersul lor ncet i ca i cum s-ar fi neles pe
tcute ntinser trupul lui Gaston Isbel pe pmnt. Blasidell
ngenunchie apoi alturi de Blue. Jean l las pe Gordon s
aibe grij de Colmer, se apropia n grab i cercet chinul lui
Blue.
Nu, nu sunt rnit, spuse Blue cu glas mai slab. Sunt
numai curat Queen e acela. M-ai auzit cu toii Queen
era singurul de temut din toat banda, o tiam A fi putut
s-l omor l voiam ns pe Lee Jorth i pe fratele su
Glasul lui Blue amui.
Ho! strig Blasidell.
Nostim istorie faa lui Jorth cnd am spus King
Fisher, opti Blue. i mai nostim a fost cnd l-am mpucat
A fost ns Queen.
oaptele lui pierir cu totul.
Blue! strig ptrunztor Blasidell. Neprimind nici un
rspuns, se plec mai mult sub lumina stelelor i puse mna
pe pieptul omului.
Ah! A murit O fi fost oare ntr-adevr btrnul King
Fisher din Texas? Nimeni n-ar crede-o Dar dac i-a ucis pe
116

fraii Jorth, nu mai pot pune lucrurile la ndoial.

117

CAP. X
Dou sptmni de izolare i prsire n pdure avur ca
urmare o schimbare de necrezut n caracterul Ellenei Jorth.
Spre sfritul lui Iunie, tatl ei, nsoit de fraii lui, Daggs,
Colter i ali ase oameni plecaser, toi narmai pn n
dini, civa morocnoi i bei, alii ncruntai i aspri. Ellen
nu primise nici un ordin. Tatl ei uitase s-i ia rmas bun
de la dnsa, sau evitase s-o fac n mod voit. Inteniile
sumbre ale oamenilor putea fi citite pe chipurile lor.
Miji dimineaa n care Ellen avea s primeasc o veste
bizar. Iei n pragul cabanei ei, deschise larg braele i voia
parc s mbrieze vestea fr nume a acelei diminei. Un
glas bine cunoscut i turbur ncntarea.
Ho, feti, mi face plcere s te vd fericit i s m ia
dracu c a trebuit s vin. Cci am fost dou zile la Grass
Valley i am nouti.
n faa ei, se afla btrnul John Sprague, al crui surs nu
reuea s acopere cu totul chipul lui ngrijorat.
Oh! unchiul John! M-ai speriat! strig Ellen readus pe
neateptate la realitate. Apoi adug mai calm: Grass
Valley? Nouti?
ntinse rugtoare minile pe care i le apuc repede John
Sprague ntre ale sale ca i cum ar fi voit s-o ncurajeze.
Da i nu sunt prea rele n ceea ce v privete pe voi
Jorth! rspunse el. Prima ciocnire dintre Jorth i Isbel s-a
produs.
Aa! i auzi Ellen glasul fr ton.
S ne aezm afar, spuse Sprague. E o diminea
frumoas i nsorit. Ah! Abia mi trag sufletul. Nu mai sunt
obinuit cu umbletul. i am plecat din Grass Valley noaptea
noaptea trziu.
Ellen l ntrerupse. Glasul i era mai ncet, mai profund.
Cine a czut?
Guy Isbel i Bill Jacobs din cartea Isbelilor, Daggs,
Craig i Greaves de partea tatlui tu, spuse Sprague cu o
anumit team timid.
118

Ah? oft Ellen i se sprijini pe jumtate uurat, pe


jumtate plin de griji de peretele cabanei.
Sprague se aez alturi de ea pe trunchiul unui copac i
ncepu s povesteasc cu glas ncet i ntretiat evenimentele
zilei trecute.
ho i acum, fetio, vine cea mai ciudate povestire.
Greaves nu era mort. L-au adus n prvlie i dup-aceea a
venit la el Ted Meeker. i Greaves i-a revenit a nceput s
povesteasc. Spunea ca era n ntuneric, trgea din cnd n
cnd asupra casei lui Isbel i atunci auzi un fonet n iarb.
Dar mai nainte de a se putea ntoarce: se pomeni cu chestia
n jurul gtului i crezu mai nti ca e un urs. Dar era un om.
Omul acesta l trnti la pmnt, l trasee n an. i-i urla n
ureche: Dou lovituri, Greaves Una pentru Ellen Jorth i
una pentru Gaston Isbel. i aceasta era totul ce-i aducea
aminte Greaves. Imediat dup ce a povestit aceasta a murit.
Al dracului de greu. A doua lovitura de cuit a lui Isbel i-a
trecut prin tot corpul i au fost civa din band acolo
cnd a vorbit Greaves i bineneles c se mirau de ce a spus
Jean Isbel, Odat pentru Ellen Jorth. Unul dintre ei i
aminti c Greaves te-a calomniat. i atunci s-au lmurit.
A urmat de bun seam o brfeal fr sfrit. Cnd a
intrat Jim Bruce ca picat din cer, vreo civa l-au luat n rs
i i-au spus c cea de-a treia lovitur de cuit a lui Isbel l
ateapt. Bruce era pe jumtate beat i ncepu s njure i s
fac scandal, c Jean Isbel ar fi ndrgostit de drgua lui
Ei i din nenorocire au mai intrat civa nuntru i l-au
ntrebat pe Ted Meeker. Acesta intrase tocmai n momentul
cnd i se pomenea numele i iat c sosete i tatl tu. i
atunci au trebuit s spuie totul ce a spus i ce-a fcut Jean
Isbel i de ce. i c Jim Bruce te-a vorbit de ru sprijinit de
Greaves.
Sprague te opri i o privi ptrunztor pe Ellen.
Oh? i ce-a spus tata? opti ca.
A spus: pe Dumnezeul meu exist un Isbel care e un
brbat adevrat. i l-a mpucat pe loc pe Bruce, iar pe
Meeker l-a rnit serios. Pe Meeker l-au aruncat afara i s-a
trt n coliba vecin. Acolo la vzut Everts.
119

Ellen simi cum o scutur grijuliu mna aspr i cu toate


acestea att de prietenoas a lui Sprague.
Ei i acum spune-mi ce crezi despre Jean Isbel? ntreb
el.
n calea gndurilor lui Ellen prea c se ridic un perete
uria, de netrecut.
i spun, Ellen Jorth, continu btrnul, c Jean Isbel
te iubete te iubete nespus de mult. El crede n curenia
ta.
Nu! blbi Ellen. Nu, este cu neputin.
Ho, dac ar fi toate att de sigure ca asta.
Oh! Unchiule John nu pot s cred!
Nu ncape ndoial, el o crede. Eti o fiin neprihnit,
Ellen, iar el o tie, o tie Ce situaie comic. Srmanul! Te
iubete att de mult i trebuie s lupte mpotriva alor ti. Da,
tatl tu a avut dreptate: Isbel n sus, Isbel n jos, fapt e c-i
un brbat ntreg.
Sprague o mngie pe cretet i se pregti s plece.
Poate c lupta asta s puie un capt ntregului ghinion.
Nu trebuie s treci peste o punte mai nainte de a fi ajuns la
ea. M duc acas. Nici n-am stat s-mi descarc catrul. Vino
ct mai curnd pe la mine. i mai ales nu gndi ru, nu
gndi prea ru, Ellen Jorth, despre acest Jean Isbel!
Sprague se deprt. Ellen nu mai vedea i nici nu mai
auzea nimic. Sta complet nemicat i avea cu toate acestea
bizara senzaie ca i cnd ar fi fost ridicat n sus de o for
formidabil.
n clipa aceasta, blanul care venea de pe livad nechez.
Ellen sri n picioare i alerg n ntmpinarea lui dar
picioarele-i preau c se mpleticesc. mbria calul i-i
ngrop faa n coama lui, se prinse puternic de el. Alerg
apoi tot att de repede de aduse harnaamentul i tr
greaua povar cu atta uurin de parc ar fi fost un sac
gol. Strnse chingile cu mini puternice i grbite. Nici nu-i
trecu prin minte c nu era mbrcat pentru clrie. Se slt
repede n ea. Calul, simindu-i dispoziia, se npusti n pas
liber pe poteca ce ducea de-a lungul canionului.
Merse direct pe Rim, n locul de unde-l spionase n acea zi
120

de neuitat pe Jean Isbel. Se duse pe stnca din spatele


desiului de mesteacn i n faa ochilor ei se nfi un
asemenea spectacol nct minile ei nelinitite simir nevoia
s-i apere pieptul zbuciumat.
Pentru mine! strig Ellen. Inima mea sufletul meu
gndul meu oh acum tiu! l iubesc, l iubesc, l iubesc!
Strig toate acestea cu glas tare:
Oh! l iubesc pe Jean Isbel inima mea st s mi se
sparg n piept sau s se frng. M voi duce la el i spuse
ea i voi spune c-l iubesc. S m ia de aici s m duc la
captul lumii departe de aici mai nainte de a fi prea
trziu.
Ultimele cuvinte sunau fantomatic. Prea trziu?
i deodat i se pru ca i cum moartea i nfioreaz
sufletul. Prea trziu! Era prea trziu. Ea i ucisese dragostea.
Sngele Jorthilor care-i curgea prin vine ura aceea
veninoas au ales drumul cel mai sigur spre a lovi inima
acestui nobil Isbel.

121

CAP. XI
Cnd Ellen reveni acas n ziua aceasta, zdrobit trupete
i sufletete, crepusculul melancolic i sufocant se lsa peste
trl.
Se trezi n toiul nopii. Trupul o durea. Sufletul i era
tulbure. Czu somnoroas napoi pe perne, cnd auzi
tropotul grbit al unor cai. i ridic speriat capul i ascult.
Oamenii se ntorceau. Un sentiment de uurare i de team
pru s-i alunge nemicarea. Cai oprir dincolo de drum,
probabil la coral, unde se afla i blanul ei. l auzi
necheznd. Dup sunetul copitelor, aprecie numrul cailor
ntre ase i opt. Voci ncete de brbai se amestecau cu
sunetele nfundate, cu scritul chingilor i pocnetul eilor
care cdeau la pmnt. Rsunar apoi pai grei de cizme pe
veranda casei de peste drum. O u scri n ni. Un pas
ncet se apropia acum nsoit de clinchetul pintenilor de ua
Ellenei. Iar o mn grea btu n lemn. tia c acesta nu
putea fi tatl ei.
Hallo, Ellen!
Recunoscu glasul: Colter. Glasul lui fcu s-i treac un
fior prin spate, avu efectul unui curent nviortor. Ellen i
din letargia ei.
Ho! Ellen, eti aici? spuse Colter cu glas tare.
Desigur, c sunt aici, rspunse ea. Ce doreti?
Ho sunt al dracului de mulumit c eti acas.
Antonio a disprut cu nevasta lui. Aveam grij de tine.
Cine mai e cu tine, Colter? ntreb Ellen ridicndu-se n
picioare.
Rock Wells i Springer. Mai era i Tad Jorth cu noi dar a
trebuit sa-l lsm dincolo n cas.
Dar ce are?
Hm! Cam prost! se auzi rspunsul trgnat.
Ellen auzi zngnitul pintenilor, ca i cum omul ar fi dat
din picioare.
Unde este tata i unchiul Jackson?
O tcere grea i prevestitoare de nenorociri, o tcere care
122

sporea temerile Ellenei, fu ntrerupt n cele din urm de


glasul lui Colter, care suna puin cam schimbat.
Probabil c sunt pe drum ncoace. Trebuie s ne
ntlnim cu el n casa unde l-am lsat pe Tad!
Plecai din nou?
Desigur i tu ne vei nsoi Ellen!
Nu! rspunse ea.
Ho! Vei veni chiar de va trebui s te leg pe ea! Glasul
lui suna aspru i violent. Aici, nu mai eti n siguran.
Blestematul acela, corcitura de Isbel este cu banda lui pe
urmele noastre.
Numele lovi inima ca de plumb a Ellenei ntocmai unei
lame de cuit nroit n foc. Voia s-i puie sute de ntrebri
lui Colter dar nu reui s-i deschid gura mcar.
Trebuie s pornim la drum, Ellen i s ne ascundem,
continu grbit Colter. Nu poi rmne singur aici. Ce se va
ntmpla dac Isbel te va prinde? i vor smulge hainele de pe
trup i te vor lega de copac. Ascult, Ellen i vino cu noi
Ascut-m!
Da vin cu voi, rspunse ea constrns.
Ellen deschise ua, spre a lsa lumina s intre. Soarele
rsri i transform lumea cenuie a pdurii. Colter intr
nuntru. Colter se schimbase. Trsturile lui slabe i aspre
aveau acum mai mult ca oricnd caracterul texan. Ochii lui
cenuii erau limpezi, cruzi ca ochii unui vultur. Cenuiul
glbui al feii sale, mustaa lung i blond, toate ascundeau
misterele fiinei lui, dar nu i fora de care dispunea. n clipa
n care-i ntlni privirea, Ellen i simi puterea mpotriva
creia se apr aproape instinctiv. Colter nu fusese niciodat
att de obraznic sau att de grosolan ca Daggs, era ns de
aceeai categorie, poate cu att mai periculos cu ct era mai
nchis n sine, n firea sa rece, rbdtoare i de neptruns.
Bun dimineaa, Ellen, spuse el. Chipul tu face bine
ochilor bolnavi.
Fr complimente, Colter. i afar de aceasta, ochii ti
nu sunt bolnavi.
Ho! Zu c sunt bolnav de lupt i clrie!
Att de cumplit a fost btlia?
123

O poveste a dracului de lung, fetio! i acum nu prea


avem timp. Ateapt pn vom sosi n tabr.
S-mi las lucrurile sau s le iau cu mine?
Cred c e mai bine s le lai aici!
Dar dac nu ne mai rentoarcem?
Cine tie cnd ne vom mai rentoarce, spuse el evaziv.
Nu pot cutreiera pdurea cu o singur rochie pe mine.
Trebuie s lum ct mai multe alimente cu noi. Nu e
vorba de o vizit elegant de dup mas pe care trebuie s-o
facem vecinilor. i nu prea avem cai pentru crat. F-i totui
o mic legtur, cu tot ce vrei s iei dar mai ales cu ce ai mai
multa nevoie. O vom pune noi undeva.
Cnd fu vorba s fac o legturic din lucrurile el, fu
ncurcat. Lsa de o parte un lucru i mpacheta altul, apoi
schimba i lsa tocmai ce mpachetase afar. Alturi de
lucrurile pe care le avea de la mama ei, ceea ce-i era mai
preios era darul lui Jean Isbel. Nu se putea despri nici de
unul nici de altul. n timp ce punea n legtura tocmai
pachetul acesta intr Colter i ncepu s cotrobie fr s
spuie un cuvnt n colul unde-i inea averea tatl el.
Ce caui acolo? ntreb Ellen iritat.
Cred c btrnul dumitale va voi s-si aibe hrtiile i
aurul pe care l-a lsat aici i haine ca s se schimbe nu?
rspunse Colter rece.
Bineneles. Socoteam ns c treaba asta o voi face eu.
Colter nici nu se osteni s rspund acestei ntrebri i
continu s cotrobie cu toat atenia. Cnd se deprt n
cele din urm ea se apropie de locul acela i constat c nu
luase nici hrtii i nici haine, ci numai aurul.
Colter sau unul din oamenii care erau cu el neuase
blanul.
M duc sus pn la Sprague s-mi iau rmas bun de la
el! spuse ea lui Colter.
Nu! Nu te vei duce! strig acesta.
n glasul lui era un ton poruncitor, care o nfuria pe Ellen
i ceva totodat care o fcu s-i domoleasc furia. La ce
avea s se atepte din partea lui Colter? Ceilali doi texani
izbucnir n hohote, spre a amui apoi sub ploaia de
124

njurturi a lui Colter. Ellen se deprta i se aez aa ca s


nu mai poat s-i aud, pe un trunchi de copac, unde
rmase pn ce o strig Colter.
S pornim!
Ellen ddu ascultare acestei porunci i porni clare n
urma celor trei brbai, prsi locul care-i fusese cmin
vreme de ani de zile. Nu privi nici o singur dat napoi.
Spere s nu mai revad niciodat imaginea aceasta murdar,
pustie i dezolant a unei ferme.
Colter i tovarii si mnar caii cu poveri peste livad
prsir potecile i urcar coasta n partea cea mai deas a
pdurii. Nu dur mult i Ellen observ c Colter face tot
posibilul ca s-i tearg urmele. Clrea n zig-zag prin
pdure, evita locurile fr vegetaie i prfuite, locurile
lutoase uscate de soare i alegea luminiurile acoperite de
iarb i drumurile dintre copaci. Ellen clrea n imediata
apropiere a oamenilor i se distra observndu-le urmele.
Colter exersase probabil ani de zile acest joc i-i dovedi
ndemnarea unui adevrat ho de vite. Ellen nu era ns
convins c ar fi putut s nele un adevrat om al pdurii.
Poate c Colter voia s lase numai urme greu de descoperit,
care s-i permit lui i nsoitorilor si s ctige un avans
fa de urmritori. Ellen nu tia dac sunt urmrii sau nu.
ns att Colter, ct i Springer i Wells probabil c se
ateptau fr nici o ndoial la o urmrire, cci aveau o
purtare ntunecat, nelinititoare, furiat, care contrasta n
mod izbitor cu felul lor obinuit de a fi, rece i flegmatic.
Soarele apunea, iar cerul se ntuneca. Cu toate acestea
mersul oamenilor continua. i cu ct naintau, cu att
devenea mai slbatic aspectul canionului.
Colter i croi n cele din urm drum printr-un tufri des
i ptrunse ntr-o vale lateral a crui intrare nu fusese
remarcata nici mcar de Ellen. Valea aceasta lateral fcea o
cotitur, se lea i se unea n cele din urm cu o alt vale n
form de plnie, care era att de nchis de toate laturile i
att de izolat, cum nu-i puteau dori mai potrivit bandiii
urmrii. Ascunse de un perete de stnc proeminent i n
spatele unei dese perdele de copaci, se aflau dou case de
125

lemn, unite printr-un acoperi comun, ntocmai ca locuina


dubla de la ferma lui Jorth.
Imediat dup ce cotir dup case, apru un foc luminos.
Un singur om se afla lng el. El privi int ceata lui Colter.
Hallo! Queen se plec peste foc i ntoarse bucile de
carne care se frigeau.
Unde este tata? ntreb Ellen ntorcndu-se spre Colter.
Acesta continu s descarce cu mini obosite pachetele de
pe cal, ca i cum n-ar fi auzit nimic. Queen o privi.
Queen, unchiul meu Tad e aici?
Desigur! Acolo nuntru.
Queen art spre casa cea mai apropiat.
Ellen fugi ctre ua ntunecat.
Unchiule Tad, eti aici? strig ea n ntunecime.
Hallo Ellen! rspunse glasul unchiului ei, care sun
puin cam ciudat! Da, sunt aici al dracului ghinion! Ce mai
faci, fetio?
Totul e n ordine, unchiule Tad sunt numai cam
obosit i ngrijorat. Eu
Cum i mai merge cu rana, Tad? o ntrerupse Colter.
Ceva mai bine, rspunse Jorth scurt. Sunt ns ntr-o
stare oribil. Tot mai scuip snge. i spun necontenit lui
Queen c glontele e n plmnul meu. El susine ns c a
ieit.
Ho, inei numai mereu firea Tad! rspunse Colter cu o
veselie, pe care Ellen o simea ca nu e dect indiferent.
Tad Jorth nu rspunse. Ellen i auzi respiraia i-i pru
nenatural. Se auzea un hrit care urca repede din piept
i se oprea n gt. Apoi scuip. Ellen se sperie. Era snge.
Te doare unchiule?
Arde ca focul iadului.
Oh! Ce groaznic. Nu pot face nimic pentru tine?
Nu, nu. Queen a fcut totul ce se poate face, afar de o
mic rugciune.
Bine, m voi ruga pentru tine, spuse ea ncet.
Schimbarea tonului n glasul lui ascundea un rsunet trist
pe care ea l pricepu.
Ellen, tu eti singura fiin bun dintre toi Jorth, dintre
126

toate rubedeniile astea blestemate, spuse el. Cerule, abia


acum neleg totul Te-am lsat prad unei soarte diavoleti.
Da unchiule, aa este s sperm totui c lucrurile nu
sunt nc att de negre.
Nu mai e nimic de sperat Ellen, afar de
Ho, gata cu chelliala, m-ai neles? l ntrerupse Colter
violent.
Ellen se mira c Colter l domin astfel pe unchiul su,
chiar dac acesta era rnit i fr putere. Tad Jorth era
ultimul care ar fi primit vreodat ordine de la cineva, cu att
mai puin de la un ho de vite din banda de tlhari. Colter
acesta cpt o proporie impuntoare n faa ochilor Ellenei,
att ca fire ct i ca for o statur nalt, ntunecat,
nemicat i bizar de amenintoare.
Colter i-a povestit Ellen de Lee i Jackson? ntreb
rnitul. ntunecimea de smoal a ncperii prea s-o
ntreasc pe Ellen, care bnuia noi necazuri.
Colter mi-a spus c tata i unchiul Jackson ne vor
ntlni aici, rspunse ea ndat.
Te-a minit Ellen. Nu ne vor mai ntlni niciodat.
De ce nu? opti fata.
Fiindc, Ellen rspunse el cu gfial hritoare
tatl tu i Jackson sunt mori i ngropai!
Abia dup o or, Ellen se simi n stare s se apropie de foc
i s guste puin din mncarea de care avea atta nevoie.
Colter i ceilali brbai mncau cu poft.
Ea se ridic n cele din urm i ntreb:
Unde pot dormi?
Aduc o lumin i f-i apoi patul nuntru la Tad.
Foarte bine!
Oh! Dac crezi c-l poi face s vorbeasc prin lingueli,
te neli, spuse Colter cu acel rsunet rece i oelit n glasul
su, care fcea nervii Ellenei s tresar. L-am njurat bine i
i-am ordonat s-i ie gura. Dac vorbete, tuete i i d
sngele pe gur. Eu sunt singur al om care i poate explica
cum au czut unchiul i tatl tu. Tad n-a fost de fa.
Povestete-mi totul, Colter! strig Ellen.
Ho, bine. Vino aici. O trase mai departe de foc n
127

ntunericul nopii. Srman copil! ntreaga poveste m apas


greu.
i petrecu mna n jurul taliei i o atrase spre sine. Ellen
i ddu seama dar nu se opuse.
tii, Ellen, c te-am iubit totdeauna? ntreb el cu glas
stpnit.
Nu Colter. Pentru mine este o noutate i n-o aud cu
plcere.
Ho, de ce n-ai afla-o imediat? E adevrat. Mai mult nc
tatl dumitale mi te-a dat de soie nainte de a muri.
Mini, Colter! Mini!
Jur c nu mint, Ellen! rspunse el cu grab ptima.
Eu am fost ultimul om cu care a vorbit. tia c te iubesc de
ani de zile. i mi-a spus c mai degrab vrea s te tie n
paza mea dect a altuia.
S m cstoresc cu un bandit? strig Ellen
nencreztoare.
Ho, tatl tu a fcut parte din banda lui Daggs ntocmai
ca i mine, spuse Colter recptndu-i superioritatea lui
rece.
Nu! strig Ellen.
Ba da! Ani de zile, spuse apsat Colter. n Texas, tatl
tu l-a adus pe Daggs n Arizona.
Ellen ncerc s se smulg de lng el, dar toat puterea i
tot curajul ei pierir, iar Colter o strngea mereu mai tare.
Deodat, se prbui fr cunotin.
i reveni curnd.
Bine, nu mai m ine aa strns, spuse ea cu greutate
Spune-mi cum a fost omort tata cine?
Colter se aplec ntr-att ca s-i poat vedea ochi.
Ne napoiam la prvlia lui Graves, ncepu Colter, si
cum Graves era mort i-am but tot rachiul. Civa dintre noi
sau mbtat. i Tad era beat. Tatl tu a but mai mult dect
am pomenit vreodat. Dar nu era beat. Avea din nou accesele
sale de slbiciune i plvrgeal. ncepu s spuie i s
strige c unul dintre noi s cear Isbelilor s renune la
lupt Era gata s renune le totul. Moartea lui Daggs i
felul ngrozitor n care a fost njunghiat Graves de Jean Isbel
128

i luase toat pofta de lupt. Mi-a spus: Colter o lum pe


Ellen si prsim ara asta blestemat i ncepem o via nou
acolo unde nu ne cunoate nimeni.
Oh! A spus chiar asta? A fost chiar intenia lui? ntreb
Ellen plngnd.
Pot s jur pe amintirea mamei mele moarte. La lsarea
nopii, oamenii lui Isbel se apropiar i ncepur s trag. Au
spart ua, au ncercat s ne afume ca s ne scoat afar i
sau nvrtit o vreme n jurul nostru. Au plecat apoi iar noi
am crezut ca n noaptea asta ne vor lsa n pace. Cu toate
acestea am stat de paz. Eram cel mai treaz. Am avut cteva
nenelegeri din cauza buturi. Btrnul tu spunea c de
vom mai continua astfel s-a terminat cu Jorth. Voia s-i
comunice n acesta dimineaa lui Isbel c e gata s accepte
un armistiiu. Eu urma s aranjez lucrurile cu Gaston Isbel.
n fine, btrnul s-a dus n camera lui Graves ca s se culce
i ceva mai trziu ntr la el nuntru i Jackson. Civa
dintre oameni se retraser n prvlie i adormiser. Am stat
de paz pn la ora trei diminea. Eram att de somnoros
nct de abia mai puteam ine ochii deschii. L-am trezit pe
Wells i pe Slater i le-am ordonat s stea de paz. Fiecare n
alt col al prvliei. M-am ntins apoi pe tejghea ca s aipesc
puin.
Glasul ncet al lui Colter, ncordarea sa, iritaia cu care
privea i asculta toate acele amnunte simple i precise ale
povestiri sale o convinser pe Ellen.
A mai trecut puin, continu Colter tuind. Mi-am dat
seama ca totul s-a cufundat ntr-o tcere de moarte. Ceva nu
era n regul. Wells si Slater ncepur din nou s bea i
zceau mai mult morii. Auzii dintr-odat un geamt. Venea
din camera n care erau unchiul i tatl tu. Am intrat. Era
suficient o singur privire pentru a vedea totul. Unchiul
zcea la pmnt njunghiat mort. Tatl tu era pe pat. i
mai tria ultimele clipe. Mi-a spus: Metisul acela de Isbel nea njunghiat n timpul somnului. Fereastra era deschis.
Vedeam pe unde a intrat i a ieit Jean Isbel. Vzui afar
urmele mocasinilor lui i care au clcat pe sngele lui
Jackson. Urmele duceau direct la fereastr. Poti sa vezi i tu
129

urmele acestea sngeroase dac intri n prvlia lui Graves.


Tatl tu s-a stins repede. Mi-a zis: Colter, ai grij de Ellen.
Cred c s-a gndit la tine cnd scoase cuvintele acestea. Apoi
mi-a zis: Dumnezeule, daca l-a fi vzut pe Gaston Isbel
nainte de a fi prea trziu. Dup aceea a delirat puin, a spus
lucruri fr nicio, legtur i a murit Am trezit oamenii i
spre rsritul soarelui l-am dus pe tatl i pe unchiul tu
afar din sat i i-am ngropat. Oamenii lui Isbel au tras
asupra noastr n timp ce ne ngropam morii. Tad a fost
rnit cu prilejul acesta Asta e tot ce am de povestit Ellen.
Btrnul tu a voit s ngroape securea rzboiului. Dar
corcitura aceasta indian, acest Jean Isbel, slbaticul acesta
viclean, i-a ucis pe tatl i pe unchiul tu I-a njunghiat
ntr-un mod barbar, i-a fcut s ndure chinurile Iadului,
numai spre a potoli setea de rzbunare a Isbelilor.
Cnd glasul lui Colter amui, Ellen opti cu buze reci i
nemicate ca gheaa:
D-mi drumul Las-m singur.
Desigur, te neleg, rspunse Colter. Mi-a fost al
dracului de neplcut s-i povestesc toate astea. Trebuia ns
s auzi adevrul despre metisul acela

130

CAP. XII
Era ntuneric, cnd Ellen se tr n colib i se vr sub
pturi spre a dormi somnul osteniilor.
Cnd se trezi prea s fie trziu dup amiaz. Soarele i
cerul priveau prin acoperiul spart al vechii colibe. Unchiul ei
Tad Jorth zcea pe nite pturi care erau puse pe o
mpletitur de nuiele. Lumina i cdea pe fa. Un chip palid,
cu trsturile nepenite ntr-o suferin mut. Nu murise,
cci l auzea respirnd.
Ellen simi miros de fum i de carne fript i auzi glasuri
brbteti. Privi afar. Slater i Sommers se alipiser
grupului un spor care ar fi putut s foloseasc aprrii, dar
care nu putea s le amelioreze cu mult situaia. Sommers i
pruse totdeauna un om de care era ct mai bine s te
fereti.
Colter o observ i strig:
Hai de-i alimenteaz faa palid.
Camarazii si rser, dar nu tare ci cu fereal. Cu toate
acestea, l-au trezit pe Tad Jorth care ncepu s se
zvrcoleasc pe pat i s geam.
Ellen se duse imediat lng el i constat c avea clduri
mari i c se afla ntr-o stare critic. Rana i se deschidea ori
de cte ori se ntorcea de pe o parte pe alta. Pe ct i ddea
seama, nu se fcuse nimic mai mult pentru el, dect c i se
legase un tulpan pe dup gt i n jurul umrului. Bandajul
acesta srac se desfcuse. Iei n u:
Aducei-mi puin ap!
Cnd Colter veni cu apa, Ellen ncepu s caute prin
legtur ei, o bucat oarecare de pnza sau vreo rufa, care ar
fi putut fi ntrebuinat ca bandaj.
Nu s-a gsit nici unul dintre voi att de omenos, nct
s se ocupe de unchiul meu?
La dracu! spuse Colter. Am fcut tot ce-am putut.
Credem c n-a fost tocmai uor s-l urci sus pe Rim. Era
pierdut de la nceput.
Voi face pentru el tot ce-i posibil! spuse Ellen.
131

Desigur. D-i drumul. Dac metisul acela m va


njunghia te vei afla probabil tot prin apropiere ca s m
ngrijeti i pe mine.
Se pare c eti sigur de soarta care te ateapt, Colter!
Al dracului de sigur! spuse el ntunecat. Sommers l-a
vzut pe Isbel pe urmele noastre spre ferma lui Jorth.
Un fior se scurse prin spatele Ellenei.
Avei de gnd s rmnei aici i s-l ateptai?
Tocmai despre asta am discutat cu oamenii mei. Eu
sunt de prere s prsim ara. Dar Queen, blestematul
acela de erou al revolverului, este pornit s-l omoare cu orice
pre pe Blue care s-a jurat el este King Fisher, banditul din
Texas. Nimeni afar de Queen nu mai are poft de o nou
lupt. Cu toate acestea, nu vor c-l lase pe Tad Jorth singur
aici.
Colter se plec apoi pe u i opti:
Ellen nu mai pot ine n fru pe ticloii tia. S fugim
amndoi. Am averea tatlui tu. S pornim la noapte departe
de ara ta!
Trecur dou zile de grea ncordare, de griji i fr de
odihn. Atenia Ellenei n privina intereselor ei personale
slbi, dobort de chinul necontenit pricinuit de ngrijirea
unchiului ei care agoniza ncet i de gndul c Jean Isbel era
ucigaul tatlui ei. Mijeau zorii unei luminoase diminei de
August. Ellen crezu c Colter i camarazii si se afl la postul
de observaie, aa c se duse grabnic la izvor spre a aduce
ap. La cotitura drugului, Colter sri din tufi, o prinse n
braele-i puternice i o ridic n sus. Ellen se zbtu cu
putere, dar surpriza subit o fcute s-i piard puterile. O
slbiciune paralizant o cuprinse ca niciodat mai nainte.
Colter porni cu ea n brae, fr cel mai mare efort,
strbtnd cu pai repezi pduricea de fagi care se afla la
poalele stncoase ale canonului.
Unde m duci Colter? i recptase cu greu glasul.
Pe Dumnezeul meu c nici eu nu tiu, rspunse el cu
gndul tremurnd de patim. Am fost un mare prost c nu
te-am rpit din prima clip. Un prost Banda lui Isbel ne-a
132

nconjurat. Sommers l-a vzut azi diminea pe metis pe


stncile din apropiere. Iar Springer i-a vzut pe ceilali
apropiindu-se pe furi, venit n goan napoi ca s-mi iau
calul i pe tine.
Dar unchiul Tad! Nu trebuie s-l lsm singur aici!
strig Ellen.
Trebuie totui, spuse ncruntat Colter. N-avea nici-o
grija de Tad.
Oh! Las-m aici. Vreau s-l salvez.
Colter rse de dorina ei fr sens. O aez deodat pe
picioare.
Nu mica! ordon el. Ellen vzu roibul lui ncrcat cu
pachete i neuat ateptnd n umbra unor fagi. Colter l
dezleg grabnic, fr s-i ntoarc nici mcar o secund
privirile lui ptrunztoare de la Ellen.
Sus cu tine! Pune un picior n scar!
Voina i braul su puternic erau irezistibile n clipa
aceasta pentru Ellen. Se simi sltat n ea, iar calul porni
n galop. Ajunser n pdurea de molizi. Colter opri cu o
smucitur brusc bidiviul din galop. Ellen auzi un strigt.
Recunoscu glasul lui Queen:
napoi Colter! napoi!
Colter ntoarse calul cu o njurtur.
Eram ct pe aici s m arunc n braele lui izbucni el.
Abia ncepuse calul mboldit de pinteni s galopeze din
nou, cnd se auzi un foc de arm. Ellen simi o zguduitur
puternic. I se prea c micarea fusese mpiedicat de un
obstacol ivit pe neateptate. Simi apoi cum Colter o ridic
din ea i o arunc n sus. Czu pe pmnt moale n iarba
deas, fr ran, afar doar de violena cderii. Mai nainte
de a se ridica, Colter o smulse n sus. Vzu calul zcnd la
pmnt cu capul nsngerat. Jur mprejur erau molizi nali.
Arma trosni din nou.
Fugi! uier Colter i porni cu srituri mari, trgnd-o
dup sine. Un nou strigt.
Aici suntem Colter! Era glasul ptrunztor al lui Queen.
Ellen alerga ct putea de tare. Inima prea c st s-i sparg
coul pieptului. i pierdu apoi echilibrul dar nu putu s
133

cad, fiind inut de o mn de oel. Fu trt mai departe i


purtat n cele din urm n umbra deas a pdurii. Orbise
parc. Pomii ncepur c joace n jurul ei i disprur. Auzea
glasuri i focuri de arm ca din mari deprtri. O ntunecime
de neptruns o acoperi n cele din urm.
Cnd i reveni, Ellen se simi purtat pe brae prin
pdure.
Hei micuo, abia de-am scpat, spuse glasul dur al lui
Colter. Nu-i de mirare c ai czut.
O inea cu uurin pe brae, iar capul ei odihnea pe
braul lui stng.
Atenie! spuse ntr-un trziu Colter. ezi aici, n-am
poft s fii lovit de vreun glonte.
Se aflau ntr-un lumini la marginea coastei mpdurite.
Atenie! spuse Colter. Plec puin capul pe o parte, cu
urechea n direcia din care adia vntul.
Toi ascultar. Ellen i auzea btaia inimei, fitul
frunzelor, loviturile unei ciocnitoare, iar n deprtare
sunetele ncete, uoare pe care nu tia s le clasifice.
Vnat? Nu? spuse Sommers.
Hu! Nu pare s fie deja pe urmele noastre, rspunse
Colter. Le-am cam stricat socotelile. Unde e Queen?
Era lng mine, rspunse Sommers. Dup ce s-a mai
calmat focul dup ce l-am nimerit pe grasul acela, cu obraji
roii i pr alb, care era frate de cruce cu Isbel
Probabil Blasidell, l ntrerupse Springer.
Queen se sturase s mai stea ascuns. Voia s fac
ceva. L-am auzit mormind de unul singur i cnd l-am
ntrebat de ce, a srit n sus i a spus c vrea s puie capt
odat metodei astea indiene. i s-a strecurat n pdure.
Ho, sta este un adevrat om al revolverului. Colter
cltin capul. De cnd s-a jucat cowboy-ul acela Blue pe sub
nasul nostru cu revolverul a declarat c e King Fisher, de
atunci Queen a devenit tot mai morocnos. i nu se poate
abine. O s ncerce acelai sistem ca Blue. i sunt sigur c
va muca pmntul. E ns un adevrat texan.
Nu tii ci oameni mai sunt cu Isbel?
Bill Isbel a czut n valea Tontoului, spuse Colter cu
134

mulumire drz. S-a prbuit jos pe Rim.


n schimb Slater i Wells
Doi mai puin. Doi contra doi.
Springer se ridic.
Ce s facem Colter?
Ateptai aici o clip dup aceea strbatei canionul i
furiai-v ocolind colina napoi la colib.
i apoi? ntreb Sommers.
Dup ce vom mnca, rspunse Colter iritat, ne vom
ascunde n cas i o s ducem o lupt mai avantajoas dect
aici n pdure unde fugim ca s ne salvm viaa.
Ho, trebuie s-i spun, c se prea c tu ai fost tocmai
acela care ai fugit, rspunse Sommers.
Da cu fata n ea, adug Springer. Mi se pare tare
caraghios.
Amndoi bandiii l priveau pe Colter cu priviri ntunecate
i nencreztoare. Era cu neputin de a bnui care-i va fi
rspunsul, deoarece privirile sale care se roteau jur mprejur,
se oprir deodat asupra unui anumit obiect.
Un lup? art spre Rim.
Ambii camarazi se apropiar de el spre a urmri direcia
indicat.
Desigur. Un singuratec. Probabil c ne-a simit.
Iat c fuge de-a lungul Rimului. Se poart ca un
tlhar. mi face impresia unui semn bun. Poate c Isbeli au
luat-a pe partea cealalt.
Mie-mi pare un semn ru, spuse Springer ntunecat.
De ce?
Cunosc animalul acesta. L-am vzut de cteva ori.
Prima dat am crezut c e un lup. A doua oar era n
imediata apropiere a lui Isbel. Dracu s m ia dac nu sunt
convins c e puiul de lup al btrnului Isbel.
Ei i?
Atunci nu trebuie sa ne mai dm osteneala s ne
ascundem, rspunse Springer. Cu ajutorul cinelui acesta,
Jean d i de urma unei lcuste.
Drace! Ce tot spui! murmur Colter.
Hai! opti Springer. N-auzii nimic? Pietri care se
135

rostogolete, ramuri care se frng! Cred c ar fi bine s


aruncm o privire n tufele acestea.
M tem! Eu rmn aici de paz, rspunse Colter.
Nu amice, nu, spuse Sommers n timp ce Springer
rnjea semnificativ.
Colter se nfurie, dar se stpni. Dup ce rmase o clip pe
gnduri se ntoarse spre Ellen i-i spuse:
Ateapt-m aici pn ce revin. Dac nu vin ns dup
un rstimp normal strecoar-te pe partea cealalt a
canionului i peste puni spre colib. Ateapt cam pn la
cderea ntunericului.
Spunnd aceste cuvinte, puse mna pe una din armele de
prisos i porni dup tovarii si. Disprur cu toii fr
zgomot n tufi.
Ellenei nici nu-i trecea prin minte s nu dea ascultare
dorinelor lui Colter. inea foarte mult s se rentoarc la
cptiul unchiului ei rnit, care zcea fr ngrijire n coliba
izolat. i apoi, dac voia s fug de Colter, ncotro s se
ndrepte? S-ar fi rtcit n pduri i ar fi murit de foame.
Soarta ei rmnea legat de ursita bandei lui Jorth. Iar
sfritul acesta nu mai prea s fie ndeprtat.
Atenia i ncordarea fcur ca timpul s se scurg repede.
Dup ctva timp, se auzir focuri n micul canion lateral de
la dreapta ei, crora le rspunse o salv care venea din
apropiere. Lupta rencepuse. Focurile nu se mai repetar
ns. Mutele zumziau, soarele ardea i se pleca mereu mai
mult, spre apus, vntul uor i cald fia printre crengi,
corbii croncneau, veveriele i cocoii slbatici fceau
zgomot.
Ellen trasri deodat. Auzi un ltrat scurt, rapid n
imediata ei apropiere. Sigur c nu era un lup i nici un coiot.
Era ltratul unui cine ciobnesc. Schimb locul spre a
vedea mai bine i observ deodat un anima! care amintea
un lup mare. Un nou ltrat o convinse ns c era realmente
vorba de un cine. l observ. Alerga n sus i n jos, iar
ltratul lui nu se mai termina. Era ca chemarea unui cine
inteligent care ncearc s atrag astfel ajutorul oamenilor.
Ellen sttu la ndoial. Se hotr s dea urmare n cele din
136

urm acestei chemri. Din clipa aceea de spaim subit,


cnd calul lui Colter fusese mpucat sub ei, nu-i mai
revenise din teama pe care i-o inspira acel Isbel.
Dup o chibzuin mai linitit i ddu ns seama c era
puin probabil s-i fie mai ru n minile Isbelilor, dect n
ale lui Colter. Porni, prin urmare, s dea de urma cinelui.
Ellen se cr grabnic prin stnci i tufiuri. Gfind i
ncins, sosi n cele din urm la poalele colinei.
Cinele o observase mai nainte ca s-l vad ea i veni n
goan. Era uria, cu prul mare, avea ochi slbatici,
ptrunztori i corespundea ntocmai faimei despre care
vorbise Springer. Dar orict de viclean i prudent i era
apropierea, cu toate acestea se vedea c are intenii
prieteneti.
Hallo, celule! gfi Ellen. Ce s-a ntmplat pe aici?
ncepu s latre. Urechile lui nu mai erau epene, trupul i
se curb puin, iar coada lui ca un pmtuf se ngna
ncoace i n colo. i arunc o privire limpede i inteligent.
Se ntoarse apoi i porni napoi.
Ellen l urm pe coasta colinei i vzu trupul unui brbat
zcnd pe spate la pmnt. Pmntul i pietriul proaspt
care se afla n jurul su confirmau o cdere de pe naltul
Rimului. Poziia corpului i membrelor sale artau c-i
rupsese mai multe oase. Ajungnd alturi de el, Ellen vzu
c toat partea din fa a cmii lui era o singur pat de
snge. Mai putu ns s ridice capul. Ochii i erau deschii.
Era lucid. Ellen nu cunotea faa slab i plin de praf, dar
trsturile sale, expresia ochilor i erau familiare.
Eti fata lui Jorth? ntreb el n glas ncet i mirat.
Da, eu sunt Ellen Jorth, rspunse ea. Dumneata eti
Bill Isbel?
Da tot ce a mai rmas din Bill Isbel. Mulumesc ns lui
Dumnezeu c m-a gsit cineva chiar dac-i un Jorth
Ellen ngenunchi alturi de el. O singur privire i era
suficient spre a-i da seam n ce stare se afla omul.
Isbel nu e nici o speran, spuse ea ncet. Nu mai mult
de trit. Nu-i pot ajuta cu nimic. Dumnezeu tie c a fi
fcut-o cu drag inim, dac a fi putut.
137

S-a terminat cu toate! spuse el privind peste capul ei.


De fapt m bucur Poi face nsa ceva pentru mine. Vrei?
Desigur! Spune! i ridic capul plin de praf pe genunchii
ei. Minile ei tremurau, n timp ce ddea prul nclit de
sudoare de pe fruntea umed.
Am ceva pe contiin, opti el. Am furat vitele tatlui
meu i lui Blasidell i am lucrat cu Daggs N-au fost toate
furtiagurile de partea lui Jorth a vrea ca fratele meu Jean
afle aste.
Voi ncerca s-i comunic, spuse Ellen uimit.
Toi am fost o band de ticloi afar de Jean,
continu Isbel. Nici btrnul n-a fost cinstit Dumnezeule
ct l ura pe Jorth. Lee Jorth care era tatl dumitale Ho,
acum sunt chit,
Cum asta? blbi Ellen.
Tatl dumitale l-a omort pe btrnul nostru
Btrnul voise s ne salveze n ultima clip. A trimis un om
la Jorth c vrea s-l ntlneasc numai ntre patru ochi i
cu ast s se termine cu dumnia dintre noi. S-au ntlnit
n drum deschis unul dintre cei din prvlie l-a mpucat
ns pe tatl nostru cu o puc i dup aceea tatl
dumitale l-a dat gata.
i apoi, Isbel, spuse Ellen cu o amrciune ironic
incontient, dup aceea fratele dumitale l-a ucis pe tatl
meu
Ce-i cu asta? opti Bill. Ce-i cu asta? i s-a spus
minciuni. Jean l-ar fi putut ucide pe tatl dumitale dar n-a
fcut-o. Toi am gsit lucrul acesta foarte ciudat din partea
lui.
Ah! i cine l-a ucis pe tatl meu? izbucni Ellen. Glasul i
suna ca lovituri de ciocane grele n ureche.
Blue! El a intrat n prvlie i a inut toat banda n
ah. L-a ucis pe tatl dumitale i pe Jackson Jorth.
Cum adic Jean Isbel n-a ucis pe nici un Jorth? ntreb
Ellen uimit.
Nu! rspunse Isbel serios. Lupta aceasta i-a venit cel
mai greu lui Jean. N-a trit niciodat n regiunea asta. Sora
mea spunea c e ndrgostit de dumneata e adevrat?
138

Lacrimi ncete i arztoare aprut n ochii Ellenei. Capul i


se plec tot mai mult.
Da, e adevrai
Ho, atunci se neleg multe!. Pcat, pcat S-ar fi putut
s fie altfel viat arat totdeauna altfel, dac dac eti n
pragul morii. Dac, a mai putea s-o iau o dat de la
nceput! Srmanii mei copii orfani de la cea mai fraged
vrst distrui pentru ntreaga lor viat! Totul e zadarnic,
Dumnezeu s ne ierte!

139

CAP. XIII
Ducnd cinele lui lup de lan, Jean Isbel era pe urmele
celui mal periculos om din banda lui Jorth, a lui Queen. Pete
ntunecate de snge pe pietre i urmele clare ale unei cizme
cu vrfuri ascuite n spatele tufiurilor, indicau drumul unui
fugar rnit care nainta cu ncetineal Jean Isbel i inea
prin urmare cinele i nainta cu prudena atent a unui
indian.
Fidel tradiiei clasei sale, Queen l imitase pe Blue cu
acela tupeu superb, cu aceeai aciune spontan i
paralizant. Apru ca prin farmec n tabra de noapte a
Isbelilor. Jean l observase primul, la timp nc spre a sri ca
o panter n umbr. n umrul su era ns primul glonte al
lui Queen, replica saltului su. Frederick i Gordon trebuir
s ndure toata furia salvei ucigae. Zdrenuii de gloane,
cltinndu-se, prbuindu-se, cu ultima licrire a vieii lor,
mai avuseser prezena de spirit s scoat revolverele, s
fac s amueasc revolverele lui Queen i s-l mping pe
cei care abia se mai inea pe picioare n ntunecimea pdurii.
Dezarmat i mpiedicat de o ran dureroas, Jean
rmsese de paz lng tabr tot timpul acelei nopi tcute
i amenintoare. La mijirea zorilor, Gordon i Frederick
zcea epeni, fantomatici, alturi de focul stins, cu revolverele
strns inute n minile ncremenite. Jean i ngrop cum
putu i cnd puse pietre pe deasupra mormintelor, tiu c e
ntr-adevr ultimul dintre Isbel.
Jean prsi tabra la rsritul soarelui, ducnd pe umr
un scule cu pine i carne, iar de lan pe Shepp cinele lup
i porni pe urmele sngeroase ale lui Queen.
Culoarea ntunecat a sngelui pe pietre i urmele zpcite
ale pailor l lmurir pe Jean c banditul era rnit. Queen
nainta foarte ncet, fie c era mpiedicat din cauza ranei, fie
c voia s-i surprind adversarul, aa c Jean i potrivi
pasul dup al lui. ncepnd de la amiaz distana dintre ei
nu fu niciodat mai mare de distana la care ajungea sunetul
unui foc de arm.
140

Queen i schimb tactica n ziua urmtoare. Nu mai


ncerca s-i surprind adversarul i nici s-i tearg
urmele. Prea s nu mai fie nsufleit dect de o singur
dorina, de ultima dorin: s-i regseasc tovarii, pe
care-i prsise probabil spre a aciona pe cont propriu,
atacnd tabra Isbelilor. ncepu s ocoleasc n cerc mare
spre nord-vest, ndreptndu-se spre acel canion adnc undei aflaser sfritul Blasidell i Bill Isbel. Resturile bandei lui
Jorth i gsise fr ndoial undeva prin acele locuri un
ascunzi. Jean Isbel se las condus de Queen ntr-acolo.
Ellen Jorth se afla probabil tot acolo. Jean o vzuse. El
mpucase calul lui Colter. i trebuise s nu mai trag
deoarece Colter trse fata dup el, ntrebuinndu-i trupul
drept pavz. Jean avea s nimereasc mai devreme sau mai
trziu lagrul lor.
n ziua urmtoare nu mai avu nevoie de cine spre a-l
urmri pe Queen. Negura i norii joi care acopereau
pdurea precum i o ploaie deas, l abtuse pe bandit de pe
calea dreapt. Rtcise i o tia. Ciudat, ca un brbat care
participase la o sut de lupte grele, ncurcat pn peste cap
n chestiuni sngeroase, s devin prad a spaimei numai
fiindc pierduse drumul. Toate acestea le citea Jean Isbel din
urmele lsate.
Ziua a treia. Soarele btea din partea sudic a Rimului.
Nici o adiere nu rcorea uscciunea aerului. Jean se opri.
Sus, pe vale, Queen i croia drum pe covorul verde. Jean i
stpni gesturile. Mergea ncet pe poteca prfuit i fierbinte.
Deodat, Queen dispru. Se prbuise? Se ascundea?
Jean i iui paii i trecu o or grea pn urc coasta i
ajunse pe culme. Aici, la marginea unui lumini sterp pe care
nu cretea nici iarb, nici tufiuri i care era nconjurat din
trei pri de pdure, puterile l prsiser pe Queen. Se
trse de-a builea peste luminiul acesta, lsnd urme
limpezi ale strii sale.
Deodat, Jean se opri. Un brbat sta sub un copac cu
spatele sprijinit de trunchi. Isbel privi cu ncordare spre a se
asigura c nu-l nal vederea, apoi alunec de la copac la
141

copac, pn se convinse c artarea aceea era a unui om


care edea. Sta drept ca lumnarea i privea luminiul, n
timp ce mnile lui se odihneau pe genunchi. Privind mai cu
atenie, Jean descoperi c omul avea n fiecare mn un
revolver.
Queen!
Jean se strecur mai departe printre molizi cu arma
ncrcat.
Queen nu se mica.
Jean striga tare: Queen! Dar omul rmase tot att de
nemicat.
Mai fcu civa pai, cu arma n mn, gata s trag de
ndat ce Queen ar fi micat revolverul. Nemicarea omului i
aduse sudare rece pe frunte. Se opri din nou i cercet cu
priviri ncordate trupul molatec din faa sa. Deodat, nelese.
Queen murise. Se sprijinise cu spatele de molid, gata sa-i
atepte adversarul, dar murise n poziia asta.
Jean ajunse lng el l privi cu ochi holbai. Revolverele
erau legate de mini. Jean sri repede napoi, deoarece
gndurile sale i schimbaser pe neateptate cursul. O
privire fulgertoare l lmuri c Queen fusese sprijinit de alii
de copac o alt privire i vzu numeroase urme de cizme n
jur.
Dumnezeule! M-au dus! uier Jean, dar orict de
repede sri n dosul unui molift, nu fu destul de sprinten
spre a se salva de viclenii bandii, care l atraser n aceast
curs. Simi izbitura, neptura i arsura plumbului care-i
strpunse braul stng. Sta n spatele copacului. La poalele
colinei se vedeau noriori alburii nsoii de detunturi
puternice, care trdau ascunztoarea bandiilor. Gloanele
loveau copacul i treceau uiernd pe alturi. Jean vzu un
individ care se npusti din spatele unei, stnci i alerg
plecat spre o alta. Focul rapid al lui Jean l opri n mijlocul
drumului. Czu, se ridic i se duse cltinndu-se n spatele
unui tufi, care era prea mic spre a-l acoperi cu totul. Jean
trimise gloane dup glonte n acel tufi. Nu simea nici o
durere n braul su rnit. Desctuarea patimilor cu greu
reinute l determin nc s descarce cu grab nebun
142

ncrctorul armei sale asupra tufiului, spre a ucide pe cel


pe care-l rnise.
ncrctorul acesta era tot ce mai avea ca muniii pentru
carabina sa. Setea de snge l fcuse s comit o mare
greeal. Jean se blestem i-i duse mna la centur.
Revolverul dispruse. Tocul se slbise. Legase arma, dar
sforile se rupseser.
Bandiii traser din nou. Gloanele loveau copacul i
ricoau uiernd. Jean se plec prudent, se ntinse dup
unul din revolverele lui Queen i l smulse din mn. Arma
era descrcat. Ambele revolvere aveau ncrctoarele goale.
Jean mai privi odat n jurul su spre a stabili direcia din
care veneau gloanele. i stabili apoi n minte drumul de la
locul n care se afla spre adpostul pdurii i porni n goan,
ct l ineau picioarele. Ajunse n adpostul proteguitor.
Strigte ascuite n urma sa i ddur de veste c fusese
vzut i c se tia care este rostul fugii sale. Privi n urm i
vzu doi sau trei oameni care coborau colina. Apoi auzi
nechezatul puternic al unui cal speriat.
Jean arunca arma care nu-i mai era de nici un folos i
cobor n goan panta i fcu un ocol n jurul unor pini. n
timp ce alerga, i trecuse prin minte gndul de a gsi tabra
unde se aflau ngropai Frederik i Gordon i de unde ar fi
putut lua o puc i muniii. Simi sngele umed care-i
curgea n jos pe bra, dar nu-l durea deloc. Pdurea era prea
rar spre a-i oferi un adpost bun. Nu ndrznea s urce n
sus panta. Singura direcie posibil era drept naintea sa i
se termina curnd la marginea unui abrupt, care era prea
drept spre a putea fi cobort. Cnd se opri gfind i fr
suflare, auzi tropot de cal pe piatr i apoi trapul nfundat al
unor cai care mergeau pe sol moale. Bandiii observaser
direcia n care fugise. Jean nu-i pierdu vremea spre a
cerceta prea mult n jur. i nici nu-i era ce-i drept necesar,
cci n timp ce fugea pe marginea prpastiei, spre dreapta, se
auzi uieratul unui glonte care-i trecu pe lng cap. Aceasta
i narip paii. Alerga ca o cprioar srind peste anuri,
trunchiuri de copac i stnci, cu urechile astupate de vjitul
vntului, pn ce ochiul su descoperi un desi de pini la
143

marginea prpastiei. Sri n mijlocul masei verzi. Greutatea


lui l fcu sa treac prin crengile superioare. Braele sale
ntinse mpiedicar ns cderea, o ntrziar, pn ce se opri
cu totul. O ramur lung i flexibil se ls tot mai jos cu el,
pn ce ajunse pe o ramur mai solid care-i suporta
greutatea. Cu ncetineal se tr pn pe trunchiul pinului
ajunse unde dorea, gsi alte ramuri la distante mici i cobor
pe ele n adncime, pas cu pas pn ce totul peste capul su
nu mai fu dect un desi negru de ace, iar sub el se ntindea
coasta piezi i ntunecat. Convins c nu poate fi vzut de
sus, alunec fr zgomot pe sub copac. i apsarea ce o
simea pe piept slbi ncetul cu ncetul.
Alerg spre o stnc acoperit de dungi cenuii, unde se
opri spre a se odihni i a trage cu urechea. Singura arm pe
care o avea era un cuit, iar n buzunarul hainei sale avea
numai o mic provizie de carne. Prin urmare, se impunea
imperioasa necesitate de a cuta locul unde dormiser cu o
noapte mai nainte, unde ar fi putut gsi o arm i muniii
necesare, s-i coac puin pine i s se odihneasc, mai
nainte de a porni iari pe urmele bandiilor.
Se ridic i se strecur pe sub pini spre luminiul es i
acoperit de iarba, care se ntrezrea printre copaci. i n timp
ce nainta, cu pasul ncet i ochiul vigilent al unui indian,
creierul su lucra.
Jean nainta cu cea mai mare atenie. Primul su sim care
avu de anunat ceva fu mirosul. Oi! Auzi apoi un vag sunet
de clopote i n cele din urm cnd putu c priveasc asupra
podiului care se forma la captul vii, privirea lui uimit
ntlni o mare uria, cenuie i lnoas, care acoperea
pogoane i pogoane de livad.
Orict ar fi fost de viclean, Jean nu putea s spere s
scape de nasul fin al unui cine ciobnesc. Cel mai bun
lucru pe care-l avea de fcut era s se napoieze, s atepte
ntunericul. Apoi s se caere pe partea cealalt a canionului
i s mearg spre int fcnd un ocol.
Se ntoarse i porni imediat napoi. n aceeai clip, fu
oprit locului de tropotul unor cai. Veneau tocmai din direcia
n care avea de gnd s mearg. Era prin urmare, constrns
144

s schimbe direcia n sperana c va afla o ascunztoare sau


o sprtur n peretele de stnc pe unde s se poat cra
n nlime.
Umbra peretelui de stnc i a copacilor, precum i un
labirint de pietre l mpiedicau s aib o vedere de ansamblu
al inutului care se afla n faa sa, astfel c ddu aproape
buzna paste o colib, care era bine ferit din trei laturi i a
crei faad ddea spre un loc liber i sterp. Era o cas veche
i ubred, ca attea altele de prin canioane. Se apropia cu
pruden i privi dup col. La prima vedere, totul fcea
impresia c e prsit de mult vreme. Jean nu avu timp c
mai arunce o privire. Auzind tropotul copitelor, trupul lui
tresri sub impulsul involuntar al spaimei, dar se stpni.
Era riscat s se rentoarc. Era periculos s mearg mai
departe. Singura lui speran era s se ascund. Tropotul se
apropie mereu.
Observe c prima colib ddea n alta. Se afla n prag i
voia s arunce tocmai o privire nuntru, cnd i ddu
seama c nu mai era nici o secund de pierdut, judecnd
dup tropotul cailor i glasurile oamenilor. Vzu mogldee
rocate printre copacii rari. Erau cai. Trecu de u, iar nasul
su fin prinse mirosul de lemn putred, iar o privire rapid i
piezi i art o podea murdar de lut.
Coliba aceasta era nelocuit. Se opri i arunc o privire
cercettoare n interior. Primul lucru pe care-l observ fu o
scar, n imediata apropiere a uii, care era fixat n perete.
Ducea la un pod, care se ntindea ntunecat i umbros peste
jumtate din ncpere. mboldit de un impuls irezistibil, Jean
urc treptele. Sus, era bezn. Se tr pe grinzile grosolan
lucrate i ntors cu capul spre gura podului sttu linitit.
Urechile lui Jean prinser zngnit de pinteni i bocnitul
surd al cizmelor grele pe pmnt.
Ho, dragoste, iat c am ajuns din nou acas, spuse un
glas rece, trgnat i ironic de texan.
Acas! Frumos sun cuvntul acesta n gura ta, Colter,
se auzi rspunsul amar.
Jean tresri. Sngele i se opri n vine. Inima nu-i mai
btea. Glasul acesta de femeie era glasul Ellenei Jorth.
145

Nimerise tocmai la locul de ntlnire al bandei lui Jorth.

146

CAP. XIV
Jean auzi zgomot la ua colibei, un fit, apoi un bocnit
puternic n peretele de lemn. ntoarse fr zgomot capul spre
a privi printr-o sprtur dintre grinzi. Vzu strlucind o arm
sprijinit de u. Ellen Jorth se aez cu un oftat adnc pe
prag. i scoase sombreroul. Lumina i cdea pe prul ei
blond, buclat, care-i cdea pe umeri. Purta o bluz cenuie,
murdar i rupt, care-i era strns pe umerii ei mldioi.
Ce ai de gnd, Colter? ntreb ea deodat.
Rmnem aici! fu rspunsul ce primi.
Nu, nu rmn. Cnd m gndesc cum a murit aici
unchiul Tad singur i prsit simt c m cuprinde
disperarea, declar Ellen.
Ho, admind c pentru tine o chestiune neplcut ce
dracu putem face ns?
Urma o tcere ndelungat, pe care Ellen n-a ntrerupt-o.
Sommers i Springer n-au revenit nc. Sunt pe urmele
de snge pe care le-a lsat Queen sau Isbel! Atta vreme ct
nu tim ce s-a ntmplat, rmnem locului. E cea mai bun
ascunztoare din ntreaga regiune.
Isbel i opri respiraia. Se atepta la catastrofa ca Ellen
primeasc linitit propunerea lui Colter. Dar n strfundul
sufletului lui Jean mai tria ceva care nu voia s dispar.
Cuvintele nu puteau distruge acest ceva. Ct de chinuitoare
fusese clipa aceea de tcere din partea ei.
Ce-i cu tine, Ellen? ntreb Colter.
Simt asupra mea toate nenorocirile care se pot abate
asupra unei femei, rspunse ea zdrobit.
Nu neg c viaa ta n-a fost o plcere pn acum cut
el s-o mbuneze. Btrnul tu nu prea fcea multe parale
Nu pot nelege ns, cum de te-ai schimbat att de subit.
Cred i eu, rspunse fata. Bunul Dumnezeu care te-a
fcut i pe tine, a uitat ceva s-ti dea i suflet ca s nu
spun sentimente omeneti.
Ho, rse Colter. Dar ct vreme mai ai de gnd s te
pori aa?
147

Cum? ntreb ea tios.


Hei, aa fasonat!
i-am spus, Colter, s m lai n pace!
Ddu din umeri, se ridic ncet n picioare i punnd mna
pe mica ei carabina i ntoarse spatele spre a intra n colib.
Adu-mi lucrurile mele i paturile.
Evident, spuse el bine dispus.
Jean vzu cum Ellen Jorth pune arma culcat ntre dou
grinzi, ntorcndu-se apoi ncet cu spatele spre perete.
Colter apru n u cu sulul de pturi i o legtur.
Arunc-le ntr-un colt, spuse Ellen, nu trebuie s te
osteneti s mai intri.
Cuvintele acestea l suprar. Dintr-un singur pas, trecu
paste prag, intr n colib i-i arunc legtura la picioare. Se
aez apoi calm pe prag cu faa ntoarc spre ea.
Ho, Ellen, cred c o s lmurim acum pe loc chestiunea
noastr.
Da? spuse Elten morocnoas.
Banditul avea ochi limpezi, cenuii-glbui, fr pat, ca un
cristal i pe neateptate ncepur s danseze n el flcri
mici,
Ultima dat cnd m-am apropiat de tine m-am ales cu o
palm pentru osteneala mea. Lucrul sta m roade nc.
Dac te vei atinge de mine vei mai cpta o palm,
Colter, spuse ea i ncrunt ntunecat sprncenele. Acesta
este ultimul meu cuvnt.
Mgarul de mine, ateptam s m iubeti, spuse el cu
un gest care avea oarecare demnitate n el. Faptul c mi te-ai
agat de gt, nu a nsemnat nici pe jumtate pentru mine,
ct asta.
La auzul acestor cuvinte, Jean Isbel simi un fior rece
chinuitor. Visul su se apropia de sfrit. nchise ochii.
Ellen ncepu s vorbeasc tare, tios, iar primele ei cuvinte
scpar auzului lui Jean.
Colter, niciodat nu m-am agat de gtul tu i nici nu
se va ntmpla vreodat.
Oho, fetio! Cred c nu vrei s numrm srutrile care
i le-am dat.
148

Da, atunci cnd nu m puteam apra, cnd eram att


de slab i de disperat, nct nu m mai interesa nimic,
izbucni ea.
Ah! Crezi c acum nu mai este posibil?
Exact, Colter!
O s vedem noi, o s vedem! continu el, vorbind cu
greu. Dar tot ce-mi spui sunt nouti interesante Daggs
spre exemplu. Daggs n-a fost nimic pentru tine?
Nu mai mult ca dumneata, spuse Ellen furioas, A
alergat dup mine, iar eu eram un copil.
Ellen plec capul i tcu inclus n sine.
i vrei s cred aa ceva? ntreb, el surznd ironic.
Ce m intereseaz dac m crezi sau nu!
Dar cu Sim Bruce ce a fost?
Coiotul acela!
Dac cineva se simte numai puin brbat, a trebuit s
tie c Bruce a minit.
Ho, Sim s-a ludat de mii de ori fa de noi c eti iubita
lui. i drept s spun nu era tocmai ruinos cnd ne povestea
amnuntele dragostei tale duci.
Ellen privi peste capul lui Colter spre pdure, ca i cum ar
fi aflat acolo salvarea.
Hei i cum stau lucrurile cu Jean Isbel cu metisul
nostru, care te-a mbriat att de prietenos? spuse el cu
glas trgnat.
Dumnezeu s te blesteme, Colter! izbucni Ellen
furioas. A vrea ca Jean Isbel s intre pe u, sau s
coboare aceast scar! El l-a ucis pe Greaves, fiindc
ticlosul acela mi-a murdrit numele. Te-ar ucide i pe tine
pentru insulta murdar pe care mi-o arunci. A asista cu
plcere, cu mare plcere la asta. Mincinosule! M-ai minit cu
privire la moartea tatlui meu. i acum tiu de ce. Ai furat
aurul tatei. Acum m vrei i pe mine te atepi s-i cad n
brae. Afl, Colter, c nu sunt ceea ce crezi. Nu sunt femeie
uuratic, aa cum m-ai zugrvit voi n brfele voastre
josnice Sunt o Jorth! Ah! N-am cmin i nici prieteni sau
rude! Am fost forat s-mi duc viaa ntre bandii ntre
oameni deczui ca tine i Daggs i ceilali o seam cu voi
149

am rmas ns curat. M auzi? Sunt curat. Dumnezeu s


m ajute, dar nici tu cu toat josnicia nu m poi strica!
Colter se ridic n picioare i toat lenea inutei sale
distruse. Dispruser ns i teama ngheat, ctuele reci
care nlnuiau sufletul lui Jean Isbel. Dispruse totul ntr-o
flacr vie i alb.
i trase fr zgomot cuitul din teac i rmase nemicat,
la pnd, cu ochi de pisic slbatic. n clipa n care Colter
se va apropia destul de aproape de gura podului, Jean se va
ridica i va sri asupra lui. Trebuia ns s atepte. Colter
avea revolverul la old. Nu trebuia s-i lase ansa de a scoate
revolverul..
Ah! i-ar place s vie acum Jean Isbel? spuse Colter.
Dac mi-a fost puin mil de tine pn acum, de aici ncolo sa dus totul dracului.
Braul su lung se ntinse att de repede nct Ellen nu
mai avu timp nici c se mite. Mna lui i apuc umrul, aa
nct Ellen se duse mpleticindu-se prin camer. Mneca
bluzei rmase n mna lui. ntinse gfind ambele brae, ca
s se apere de el, cnd acesta se apropi cu pai rari i mari
spre ea.
Jean se ridicase pe jumtate, biciuit de dorina
nestpnit de a juca totul pe o carte, srind asupra lui.
Distana era ns prea mare. Orict de orb ar fi fost Colter
fa de lucrurile din jurul su, totui l va auzi la timp, l va
vedea i-i va zdrnici ncercarea. Jean se culc napoi
tremurnd ca o frunz n vnt, cu ochiul lipit de crptura
dintre grinzi.
Ellen nu se ddu napoi, nu strig i nici nu se mic.
Fiecare linie a trupului ei dovedea curajul de a lupta i
minunata scnteiere a ochilor l-ar fi oprit pe oricare alt om
cu puin mai mult simire.
Mna puternic a lui Colter apuc bluza Ellenei. Nu
ncerc s-o ie i nici s-o trag spre dnsul. Patima
desctuat a brbatului cerea violen. Cu o singur
smucitur slbatic, i trase bluza de pe ea, dezvelindu-i
umerii rotunzi i albi.
Covrit de violena teribil a banditului, Ellen czu n
150

genunchi, cu faa galben, cu ochii mari deschii i ncerc


s-i acopere goliciunea cu braele ncruciate i
tremurtoare, n clipa aceasta, Colter se opri din pricina unui
tropot de copite, care rsun pe drumul stncos din faa uii.
La dracu! strig el.
Jim! Veti mizerabile! se auzi un glas gfitor.
Ho, Springer, mai bine te-ai fi dus dracului cu vetile
tale, far s m ncurci, rspunse Colter rece i rigid. Unde
este Sommers?
mpucat ciur dac nu m-au nelat privirile.
Unde-i? ntreb Colter.
Sus n tufiurile din spatele colinei. N-am avut timp i
m uit ct de grave i sunt rnile. n orice caz, a nmagazinat
ceva plumbi.
Tcerea care urm era att de ncordat nct pe Jean l
trecur fiori reci. Vzu pe Ellen cum se ridic n genunchi,
apsndu-i cu mna dreapt bluza pe piept, cealalt
innd-o ntins naintea ei. Se ndrept spre u.
Springer i trase respiraia i povesti ntmplarea cu
Queen, cursa ntins lui Jean Isbel i moartea lui Sommers.
Hei i mai departe? N-am mai pus mna pe Isbel. L-am
urmrit. Isbel trebuie sa fie pe aproape foarte pe aproape
pe peretele dinspre apus, ascuns prin tufiuri, greu rnit
dac m pricep mcar de doi bani n urme de snge.
Ho, dar asta-i teribili strig Colter.
Ce facem, Jim? spuse Springer grabnic. Dac suntem
vicleni putem pune mana pe corcitura aceea. E ultimul Isbel.
Mai mult camarade. E ultimul Isbel din banda lui Isbel.
Dac-mi ari snge pe urmele lui, atunci i caut eu
Hai!
Las-mi mie calul i pornete tu nainte, spuse Colter
aspru. Mai am de terminat o treab.
Haha! Dac-ti imaginezi c m duc s-l vnez singur pe
Isbel, te neli. N-ai vrea s-i lai mai bine frumoasa pentru
o vreme singur pn-l vom da gata pe individul acela?
Glasul lui deveni nelimpede, iar paii celor doi brbai se
deprtar. Jean se ncordase la maximum spre a nu pierde
nici o silab din ntreaga conversaie, n timp ce privirile sale
151

nu se deprtau de Ellen care sta lng u. Fiecare linie a


trupului ei era dovada unei ncordri febrile. Scoase capul
afar pe u. l retrase ns pe neateptate, ntoarse faa
puin ntr-o parte i ridic ncet braul ei alb. Era cel stng
cci purta urmele strnsoarei degetelor puternice ale lui
Colter.
Trase adnc aer n piept. Ochii ei devenir mari. Privirile
erau intite asupra minii pe care o luase tocmai de pe una
din treptele scrii. Pe ncheietura minii se vedea o pat de
snge.
Inima lui Jean Isbel tresri. tia acuma c lsase urme
sngernde n timp ce urcase scara.
Chipul Ellenei deveni palid, ochii i se ntunecar, i se
mrir de uimire nemrginit. Prin minte, i trecur tot felul
de gnduri i trsturile ei ncremenir subit de spaim.
Mintea ei fcuse n momentul acesta legtura ntre urmele de
snge i fuga lui Jean Isbel.
Rmase nemicat vreme de cteva secunde, dup care
ochii ei scnteiar luminndu-se ca de o flacr ntunecat,
nelegtoare i totui neneleas, n timp ce privirile ei
urcar n sus pe scar. Dei nu vedea nimic, totui tia totul.
O durere nespus se citi pe chipul ei. Ellen duse ncet mna
ptat de snge la spate, n timp ce cu cealalt ncerca s-i
menin bluza pe piept.
Pasul trit i tnguitor ai lui Colter se apropie de u,
Ellen se sprijini de perete ntr-o atitudine ciudat de lipsit de
energie, ca i cum orice urm de oel din trupul ei s-ar fi
topit. i cnd umbra nalt a lui Colter depi pragul, Jean
simi cum privete cu ochi dureroi nencreztori, fr
pricepere pe aceast femeie care-i nucise simirile prin
transformata ei subit. Vedea dar nu putea pricepe.
Jim, am auzit totul ce i-a povestit Springer, apuse ea.
Chipul ei l ului pe Colter, iar glasul prea s-l impresioneze
vdit.
Ei i? Se opri cu un pas nuntru n camerei. O privea
pe Ellen ntunecat i nencreztor.
Mi-e fric, opti ea.
De ce? De mine?
152

Nu! De el! De Jean Isbel. Dac te ucide ce facem?


Ho, la dracu! Dar ce te-a apucat?
Jim, te-am urt pn acum cteva minute, izbucni ea.
Acum ns, acum cnd acest Jean Isbel este prin apropiere ascuns la pnd spre a te ucide poate i pe mine acum
nu te mai ursc Ia-m de aici.
Te-ai pierdut cu firea, fetio?
Dumnezeule! Nu m nelegi Colter? i implor ca. Nu
vrei s pleci cu mine de aici?
Desigur, desigur! n curnd, rspunse el batjocoritor,
Trebuie s mai atepi ns o clip, pn ce i-oi scoate ochii
cu focuri de arm acestui Isbel.
Nu, nu, nu pot atepta! Du-m imediat de aici M voi
supune. Poti s faci ce vrei cu mine!
Statura nalt a lui Colter tresri. Intr cu un salt peste
prag i se opri amenintor n faa Ellenei Jorth.
Sunt eu nebun sau eti tu? spuse el cu glas ncet i
rguit. Chipul su ntunecat, ncordat, purta expresia unei
uimiri fr margini.
Sunt sincer, Jim, opti ca i se opri lng el, cu faa-i
palid ridicat. Nu mai am alt prieten n afar de tine. Vreau
s-i aparin Ce te intereseaz? Dac m vrei, ia-m iam imediat nainte s m omor..
Mii de blesteme, Ellen Jorth, ceva nu este n regul n
toat chestiunea asta. De ce m-ai insultat cu numele cele
mai murdare?
Eram furioas i nervoas, voiam s fiu singur.
El cltin nencreztor capul su slab cu trsturi
vultureti, iar privirile sale scruttoare i cercetau faa.
n toate astea e ceva neadevrat, e minciun, murmur
el cu glas reinut.
Ia-m de aici, murmur ea i ntinse spre el nti o
mn, apoi pe cealalt.
nc, n timp ce vorbea, Colter se repezise la ea cu un
strigt nearticulat, spre a o lua n brae Dar n timp ce mna
ei stng se strecura dup gtul lui, el putu s remarce
ncheietura ptat cu snge.
Snge? La dracu? De unde e? Te-ai rnit? Stai locului.
153

Ellen nu-i putea elibera mna.


M-am zgriat, spuse ea.
Unde? i atta snge? El i respinse cu un gest brusc
mna, iar n ochii lui jucar simultan flcri glbui. Privirile
sale o strpungeau pe Ellen, citeau minciuna ascuns. Ca i
cnd ar fi avut nasul de cine, ochii si se oprir asupra
pragului de la intrare, ncepu s tremure. Muchii si se
ncordar, apoi ntoarse capul cu o ncetineal nespus, ca i
cnd ar fi cercetat praful la microscop mereu mai la stnga
la piciorul scrii n sus cu o treapt nc una a treia
pn la gura podului. Atunci smulse revolverul din toc i se
ntoarse brusc pe clcie.
Ellen, corcitura ta e aici! strig el cu un rs fioros
Ellen nu se mic i tcu.
Colter care sta lng u puse mna pe scar, pe una din
trepte. Apoi o retrase, o ntinse spre Ellen i-l art o pat
ntunecat.
Vezi?
Da vd! spuse ea cu glas rsuntor.
l iubeti pe acest Isbel? Dracu s m ia! izbucni
banditul, ca i cnd din strfundurile sufletului su ar fi
izvort i un sentiment omenesc. Jorth s-ar ntoarce pe dos
n mormnt dac acest Isbel s-ar atinge de tine!
Repede! Repede! l implor Ellen. Springer s-ar putea
rentoarce. Cred c l-am auzit strignd.
Ho, Ellen Jorth, rspunse Colter cu un rnjet ntunecat
i semnificativ. Nu-l voi menaja nici pe Isbel i nici pe tine. Se
ntoarse spre scar spre a urca.
i ncordarea lui Isbel atinsese punctul culminant.
Muchii se ncordar i era gata s se repead asupra lui
Colter, de ndat ce acesta s-ar fi ivit n capul scrii.
Dor Ellen Jorth scoase un strigt ptrunztor, puse mna
pe puca ei, o arm i ndrept eava spre spatele lui Colter.
Colter!
El tresri i ntoarse capul.
l vei lsa n pace pe Jean Isbel! strig ea. Arunc
revolverul, arunc-l!
Desigur, Ellen. Ia-o ns mai ncet. Nu aa furioas. l
154

las pe individul la s fug, gfi el rguit i ntregul su


trup se ghemui.
Arunc revolverul i nu te ntoarce! Te cost viaa,
Colter!
Dar el nu pricepu nici de data aceasta ntreaga
nsemntate a inutei i cuvintelor ei.
Ah! Ellen, spuse el rugtor i ceva mai tare, dar tot
rguit. i ncet ca i cum ar fi fost mnat de nencredere
care o avea n ea se ntoarse.
O detuntur! Puca i trimise glontele n pieptul lui
Colter. Trupul su se cutremur. Ddu drumul revolverului.
Minile sale se ntinser ca nite aripi spre Ellen c s-o
prind i o uimire formidabil i se citea pe fa.
Pipind apoi orbete ntinse spre ea minile tremurnd.
Ajut-m, Doamne! opti el, dar sngele i paraliz
Trf cu ochi frumoi, tu
Apuc eava putii care tremura, nc o detuntur.
Trsese a doua oar. Se cltin cznd spre ea, astfel c
trebui s sar de o parte. Minile lui i smulser arma din
mnii. Se curb n convulsiuni puternice, se zvrcoli pe spate
i se ntinse. Ellen se ddu napoi, cu braele ei albe ntinse,
o groaz nceat i ndeprta patima din obraji.
De afar se auzi un strigt ptrunztor i zgomotul unor
pai ce se apropiau. Ellen se sprijini de perete, privind mereu
int pe Colter.
He Jim, ce e cu mpucturile astea? strig Springer
gfind.
Cnd statura sa ntunec ua, Jean i adun din nou
toate puterile pentru un nou salt.
Springer vzu mai nti fata i rmase ca lovit de trsnet. i
urmri privirile care erau intite pline de groaz pe pmnt.
Cine a fcut asta? strig el. Dumneata? Femeie
blestemat Ellen Jorth dac l-ai ucis, atunci
Se apropie de Colter.
Jean se ridic, naint fr zgomot cu un pas i
aruncndu-se ca un tigru n aer, sri peste bandit. n clipa n
care srea, Springer privi ntmpltor n sus. Scoase apoi un
strigt. Picioarele lui Jean nclate cu mocasini i izbir n
155

plin pieptul i-l aruncar de perete. Jean czu, dar sri n


picioare. n clipa n care Springer, pe jumtate ameit i
scotea revolverul, Jean se npusti nainte cu un sigur gest al
minii lui i nu mai vzu nimic. Ellen fugi cltinndu-se pe
u i cnd fu afar: czu n genunchi n iarb. Lumina
limpede i aurie a zilei de var i polei umerii albi i braele.
Jean sta cu un picior afar, cnd o vzu i fugi s-i aduc
bluza.
Ellen! strig el. S-a terminat. i cnd se apropia de ea,
ncerc s-o acopere cu ptura. Ea-i cuprinse slbatic
genunchiul. Jean nu vedea dect faa ei palid i chinuit i
ochii ntunecai plini de expresia unei ncordri ngrozitoare.
Da totul s-a terminat, repet el. Ellen, lupta dintre
Isbel i Jorth s-a terminat.
Oh! Slav Domnului! exclam ea cu glas ntretiat. Eti
rnit, Jeane? Sngele de pe scar
La bra privete nu e prea grav Ridic-te Ellen nu
trebuie s stai n genunchi.
Ea l strngea ns mai tare n brae. i ngrop faa la
picioarele lui. Fiori i strbteau trupul. Jean, uluit, ngrijorat
nu tia ce s fac.
Nu trebuie s ngenunchezi Ellen, nu trebuie, o rug el.
ncerc s-o rdice, dar prea grozav de greu braelor sale.
L-am ucis pe Colter, gri ea, a trebuit s-l omor Voiam
s-i cedez
De dragul meu Ellen. Mi-ai salvat viaa. Nu te-a fi lsat
niciodat s pleci cu el. E drept, tu eti o Jorth, eu sunt un
Isbel. Pe minile noastre e snge pe ale amndurora pe
ale tale de sngele meu, pe ale mele de dragul tu.
Glasul su trist, rugtor i inspir fetei puteri noi. i nl
faa palid, ddu drumul braelor, se plec pe spate i privi
n sus n faa lui.
Pe minile meu e snge! opti ea. Da! A fost ngrozitor
cnd a trebuit s-l omor Un singur lucru m intereseaz
acum pe lumea asta s m ieri tu i credina ta, care mia salvat sufletul.
Copilo, n-am nimic de iertat nimic, Ellen
Te-am minit! Te-am minit!
156

Ascult-m Ellen draga mea. i cuvntul acesta


drgstos o aduse din nou n braele sale. tiu acum totul.
Mi-am dat seama atunci care este adevrul. i jur pe
Dumnezeul meu pe amintirea rposatei mele mame n-am
crezut niciodat prea adnc n sufletul meu dar niciodat
ceea ce spuneau oameni ceea ce voiai tu s m faci s cred.
Niciodat!
Jeane! Te iubesc, te iubesc! Ochii ei priveau nflcrai
pe ai lui.
Tu te pot ridica Ellen, spuse el cu glas tremurtor de
patim i art spre braul su rnit. Pot ngenunchea ns
alturi de tine.
Sfrit

157

CUPRINS
CAP. I .................................................................................. 4
CAP. II ............................................................................... 14
CAP. III.............................................................................. 22
CAP. IV.............................................................................. 32
CAP. V............................................................................... 41
CAP. VI.............................................................................. 57
CAP. VII ............................................................................ 71
CAP. VIII ........................................................................... 88
CAP. IX ........................................................................... 101
CAP. X............................................................................. 118
CAP. XI ........................................................................... 122
CAP. XII .......................................................................... 131
CAP. XIII ......................................................................... 140
CAP. XIV ......................................................................... 147
CUPRINS ......................................................................... 158

158

159

160