Sunteți pe pagina 1din 41

ARTHUR CONAN DOYLE

Arhiva lui Sherlock Holmes


CUPRINS:

I. Cazul diamantului Mazarin.


II. Problema podului Thor.
III. Aventurile omului-maimu.
IV. Vampirul din Sussex.
V. Aventura celor trei Garrideb.
VI. Un client ilustru.
VII. Aventur n casa cu trei frontoane.
VIII. Aventura soldatului alb ca varul.
IX. Coama leului.
X. Povestea btrnului fabricant de vopsea.
XI. Aventura chiriaei cu vl.
XII. Aventuri pe domeniul Shoscombe.

I. Cazul diamantului Mazarin.


Capitolul I.
Doctorul Waston constat c e foarte plcut s se gseasc din nou n
biroul lui Sherlock Holmes, unde i au nceputul att de multe aventuri
neobinuite. Se uit n jur, la fiecare lucru care se afla n ncpere, i-n cele
din urm, ochii i revenir la figura luminoas i zmbitoare a lui Billy, biatul
att de tnr i de inteligent, care-1 ajuta pe Holmes s uite c era singur pe
lume.
Pare s nu se fi schimbat nimic pe aici, Billy. i nici tu nu te-ai
schimbat. Sper s poi spune acelai lucru i despre Holmes?
Billy arunc o privire ngrijorat ctre ua nchis a dormitorului.
Cred c doarme, spuse el.
Era o frumoas zi de var i ceasul btea doar ora apte seara, dar Dr.
Watson nu fu surprins s aud c prietenul su este n pat. Zi sau noapte, era
acelai lucru pentru Sherlock Holmes, cnd lucra la un caz dificil.
nseamn c lucreaz la un caz? l ntreb pe Billy.
Da, domnule, muncete foarte mult; m tem pentru sntatea lui.
Nu mnnc nimic i slbete pe zi ce trece.

Doamna Hudson l-a ntrebat Cnd vei servi cina, domnuleHolmes? i


el a rspuns La 7,30, poimine. Ieri a fost plecat toat ziua, mbrcat ca un
muncitor srac. Azi, ca o btrn Billy se ndrept ctre un scaun aflat ntrun col mai ntunecos al camerei, lu o plrie veche i i-o art lui Watson.
Aceasta face parte din mbrcmintea btrnei. Sunt sigur c urmrete pe
cineva.
Ai vreo idee ce reprezint acest caz?
V voi spune, domnule, dar nu mai trebuie s afle altcineva, ncepu
Billy s vorbeasc ncet, cu voce joas. Este cazul diamantului coroanei.
Care? Diamantul de o sut de mii de lire, luat de la Muzeul Naional?
Da, domnule. Se ncearc regsirea lui. Primul Ministru nsui a venit
s vorbeasc personal cu domnul Holmes. Domnul Holmes a fost foarte
amabil cu el; i-a promis c va face tot ce-i st n putin.
Ei bine, s sperm c va reui. Dar, Billy, spune-mi, de ce ai pus o
draperie la fereastr?
Billy se ndrept spre fereastr i trase draperia ntr-o parte. Dr. Watson
a fost foarte surprins s vad c ntre draperie i fereastr, ntr-un fotoliu
mare, se afl o marionet avnd figura lui Sherlock Holmes i care era
mbrcat cu hainele lui.
Asta poate G vzut din strad i din casa de peste drum, a spus
Billy; se apropie de fereastr: Uitai-v, acum este cineva la fereastra acelei
case.
Watson fcu un pas nainte, dar chiar n acel moment ua dormitorului
se deschise; i Holmes intr n ncpere. Fr s spun un cuvnt, veni repede
spre fereastr, l mpinse pe Billy deoparte; i trase draperia la loc.
Billy, eti nebun! strig el la biatul care rmase speriat. i-am spus
s nu atingi draperia asta. Viaa ta este n pericol, ori de cte ori te apropii de
fereastr! Se ntoarse apoi ctre Watson: Watson, btrne, ce bine mi pare
s te vd din nou aici.
i strnser minile.
ezi, omule, nu te-am mai vzut de o sut de ani.
Despre ce pericol e vorba? ntreb Watson, pe cnd se aez.
Viaa mea este n pericol, rspunse Holmes. Cineva vrea s m
omoare.
Desigur, glumeti!
i se pare o glum? Cred c am suficient umor, ca s m gndesc la
o glum mai bun dect asta. Nu, nu, nu glumesc i, dac se ntmpl, vreau
ca tu s te duci la poliie i s le spui numele i adresa criminalului. El i
spune contele Negretto Sylvius noteaz contele Sylvius, 136 Moorside
Gardens.
Pe chipul cinstit a lui Watson se putea citi ngrijorarea n timp ce-i
privea prietenul.
Dac tii numele i adresa fptaului, ntreb el, de ce nu te duci la
poliie s le spui s-l aresteze?
Pot, Watson, i el tie asta i-i este team de mine.
Atunci, de ce nu o faci?

Pentru c nu tiu unde este diamantul


O! Mi-a spus Billy, diamantul coroanei.
Da, marele diamant galben al coroaneI. ntr-adevr, tiu care sunt
fptaii, pot s-i prind cnd vreau, dar asta nu m ajut s obin diamantul.
i unul dintre acetia este contele Sylvius?
Da, i el este rechinul. Cellalt este Sam Merton, boxerul. Acesta este
doar un pete, nu un rechin; este un fel de servitor al contelui.
Unde este acest conte Sylvius acum?
Locuiete n casa aceea de peste drum. Acum se aeaz la fereastr
i se uit la marioneta din fereastra mea. Crede c se uit la mine i sunt
sigur c se gndete s m omoare Da, Billy, ce este? l ntreb Sherlock pe
biatul, care apruse n u.
Un domn vrea s v vad, domnule. Spune c se numete Sylvius,
contele Sylvius.
Omul nostru, spuse Holmes, vd c nu este un la. Are destul curaj
s vin aici, dei tie c sunt dumanul lui. Ce s fac, Watson?
Cheam poliia.
Poate, poate Dar nu nc. Uit-te, te rog, pe fereastr, i spune-mi
dac vezi pe cineva, pe strad, care se uit la ua casei mele.
Watson se uit cu atenie i zise:
Da, un om voinic cu o figur neplcut.
sta e Sam Merton, buldogul contelui. Billy, l introduci pe conte n
aceast ncpere, cnd voi suna clopoelul. Eu nu voi fi n camer, dar asta
nu schimb situaia.
Cnd s-a nchis ua, Watson s-a ntors ctre Holmes:
ns, asta este pur i simplu imposibil! Omul este periculos. De unde
tii c el n-a venit aici s te ucid?
Poate c da.
Voi sta aici cu tine.
Dragul meu, vei fi pur i simplu n apropiere.
Dar nu te pot lsa singur cu el!
Ba, poi, Watson. i o vei face, pentru c sunt sigur c m vei ajuta
s joc pn la capt. Omul sta a venit fiindc a vrut, dar va sta aici fiindc
vreau eu. Holmes i-a scos carneelul i a scris cteva cuvinte: Du asta la
poliie, la cpitanul Parsons, i ntoarce-te cu civa oameni. Va urma
arestarea contelui.
O voi face cu plcere!
nainte de-a te ntoarce, sper s aflu unde este diamantul.
El a atins clopoelul. Cred c ne vom duce n dormitor. Vreau s-mi vd
rechinul, dar vreau ca el s nu m vad nc. Exist o u din dormitor, care
d spre strad, aa c te poi duce la poliie pe acolo.
Capitolul II.
Nu era nimeni n ncpere cnd Billy a intrat un minut mai trziu cu
contele Sylvius, un brbat masiv cu un nas lung deasupra unei guri cu buze
subiri. Cnd ua s-a deschis n spatele lui, s-a uitat repede mprejur prin
camer; ochii i-au czut pe figura pe care o putea zri prin draperia subire

eznd pe fotoliu, n faa ferestrei; pe chipul lui s-a zrit o speran teribil. El
a ncercat s se mite foarte ncet prin camer ridicndu-i bastonul greu, pe
cnd se apropia de fotoliU. n ultimul moment a fost oprit de o voce rece i
ironic, care venea de dincolo de ua deschis a dormitorului.
Nu-mi strica marioneta, conte! M-a costat zece lire.
Ucigaul s-a ntors i ochii i erau larg deschii, foarte surprini. A fcut
un pas nainte, ridicndu-i din nou bastonul greu; dar era ceva n ochii de
culoare gri rece ai lui Holmes, care l-a obligat s-i lase mna n jos.
Pune-i plria i bastonul pe mas, te rog. Mulumesc! Poate ai vrea
s pui i revolverul pe mas? Nu? Foarte bine, cum vrei. M bucur c te-ai
hotrt s-mi faci o vizit; ineam foarte mult s stau cteva minute de vorb
cu dumneata.
Vorbele att de plcute ale lui Holmes nu l-au fcut pe conte s-i
mblnzeasc privirea nfuriat.
i eu vreau s schimb cteva cuvinte cu tine, Holmes, spuse el,
nepat. Recunosc c am avut intenia s te atac chiar acum.
Dar, de ce? ntreb Holmes.
Pentru c mi stai n cale. Pentru c oamenii ti m urmresc.
O, nu, domnule, spuse Holmes. N-am nici un om, dac vrei s-i spui
aa.
Contele rse.
Crezi c sunt copil? Pot vedea la fel de bine ca i tine. Ieri, oriunde
m-am dus, n spatele meu era un muncitor. Iar azi, o btrn.
Holmes rse:
i mulumesc pentru compliment. Vreau s cred c sunt un actor
bun.
Tu erai tu nsui?
Holmes zmbi.
Poi vedea plria btrnei pe scaun.
Contele se uit repede la scaun.
N-am tiut, spuse. Eti norocos. Deci nu erau oamenii ti, ci tu nsui.
Recunoti c m-ai urmrit. De ce?
Eti bine cunoscut ca sportiv, conte. Ai fcut multe cltorii n Africa,
s vnezi lei. De ce?
De ce? Simplu; mi place sportul pericolul!
i, desigur, pentru a elibera ara de animale rele i periculoase?
Desigur!
Ai rspuns la propria ta ntrebare. tii de ce te-am urmrit.
Contele a srit n picioare i a dus mna la buzunar.
Stai jos, domnule, stai jos! Exist un alt rspuns mai important.
Vreau acel diamant!
Contele s-a aezat cu un zmbet dezagreabil:
Nu neleg ce vrei s insinuezi.
Nu-i nici o insinuare. tii c te-am urmrit, pentru c am vrut s
obin diamantul. Ai venit aici, ca s afli ce tiu. i dac tiu prea mult, te-ai

hotrt s m ucizi. Ei bine, i pot spune c tiu totul, n afar de un singur


lucru.
Da? D-mi voie s te ntreb care este acel lucru?
Nu tiu unde este diamantul coroanei.
i cum i pot spune eu unde este?
Poi i-mi vei spune! i pot ghici gndurile, pot vedea tot ce este n
mintea ta.
Atunci, desigur, vezi unde este diamantul.
Holmes rse:
Deci tii unde este. Trebuie s recunoti!
Nu recunosc nimic.
Holmes se duse spre biroul su, l deschise i scoase un mic carneel
maroniu.
tii ce am n acest carneel?
Nu, domnule, nu tiu.
Pe dumneata!
Pe mine?
Da, domnule, pe dumneata! Dumneata eti aici, cu fiecare moment
al vieii dumitale criminale i periculoase!
Fii atent, Holmes! strig contele, cu ochii numai flcri. Fii atent! Nu
te voi asculta la nesfrit!
Totul este aici, conte. Adevrul despre moartea btrnei doamne
Harold, care i-a lsat toi banii i pe care i-ai pierdut jucndu-i la cri.
Visezi!
i toat povestea vieii domnioarei Minnie Warrender.
Nu poi dovedi c am avut vro legtur cu ea.
Aici se gsesc mai multe mult mai multe. De exemplu, despre aurul
care a disprut din tren, dup plecarea din Paris pe data de 13 februarie
Nici mcar nu am fost n acel tren. De data asta greeti!
Atunci am dreptate n privina cclorlalte.
Vorbeti prea mult! Ce vrei s spui despre diamant, diamantul
coroanei?
ncetior, conte, nu te grbi! Trebuie s-mi spui ce ti tu; trebuie s-i
art c tiu totul despre tine i Sam Merton, cinele tu de paz.
Aiurea!
l cunosc pe oferul de taxi care te-a dus la muzeu, l cunosc pe
oferul care te-a dus la locuina lui Mickey Sanders. tiu c Mickey Sanders a
refuzat s taie diamantul pentru tine. Mickey a povestit totul la poliie. Ai
pierdut jocul, conte!
Faa ntunecat a contelui se nroi de furie. Din ochii lui scprau
flcri, gura era deschis, dar nu putea articula o vorb.
Vezi, conte, ce valoroase sunt crile mele, a continuat Holmes. Leam pus pe toate pe mas. Dar exist o carte pe care o am nc cea mai
important carte. Nu tiu unde este diamantul.
i nu vei ti niciodat!

Nu? Uite care este situaia, conte. Tu vei fi bgat n nchisoare pentru
20 de ani. i Sam Merton mpreun cu tinp. Ce facei voi cu diamantul? Mai
nimic. Dar probabil te pot ajuta: N-am nevoie nici de tine, nici de Sam
Merton; am nevoie de diamant. Dac mi-1 dai, voi arde acest carneel i
nimeni nu va ti vreodat de acest caz sau de vreunul dintre celelalte care
sunt notate mc. Este singura ta ans, conte. Profit, nu fii prost!
i dac refuz?
Dac nu obinem diamantul, te vom lua pe tine, conte. Alege.
Holmes a atins clopoelul de la biroul su i Billy a aprut n u.
Cred, conte, c trebuie s-l rugm pe prietenul tu, Sam Merton, s
participe la edina noastr. El are dreptul de a hotr. Billy, vei vedea un
brbat solid i dezagreabil lng ua din fa. Spune-i s vin sus, te rog.
i dac nu vrea s vin, domnule?
O, s nu-1 bruschezi, Billy, s nu-i faci nici un ru. Dac i vei spune
c vrea s-l vad contele Sylvius, sunt sigur c va veni.
De ndat ce Billy a ieit, contele s-a ridicat n picioare i mna i s-a
ndreptat spre buzunar. Dar, din nou, privirea de ghea a lui Holmes l opri.
Nu atinge revolverul, conte! spuse Holmes, cu vocea calm. Chiar
dac-i las timp s-l scoi din buzunar, este prea periculos s-l foloseti. Casa
asta este plin de oameni i un revolver face atta zgomot! O! Cred c aud
paii uori ai prietenului nostru, Sam Merton Bun ziua, domnule Merton.
M tem c nu era foarte interesant s atepi att de mult n strad.
Boxerul, un tnr solid cu ochi fr nici o culoare, i plimb privirea de
la Holmes la prietenul su, ncercnd s neleag situaia.
S-a ntmplat ceva, conte? ntreab el.
Contele nu spuse nimic i atunci vorbi Holmes n locul lui:
D-mi voie s-i explic, domnule Merton. Ai pierdut jocul.
Sam Merton continu s i se adreseze contelui Sylvius:
Omul sta ncearc s glumeasc?
Holmes i rspunse din nou.
Nu, Sam, nu ncerc s glumesc i curnd vei vedea c nu-i nimic hilar
aici. Conte Sylvius, i poi explica totul prietenului tu. M voi duce n
dormitor s exersez cteva minute la vioar i apoi m voi ntoarce s aflu
rspunsul. Sunt sigur c n-ai uitat ntrebarea la care amndoi trebuie s
hotri rspunsul: voi sau diamantul.
Holmes s-a ntors i s-a ndreptat spre dormitor, lundu-i n drum i
vioara din colul ei. Un minut mai trziu, cei doi oameni din birou au auzit,
prin ua nchis, sunetele viorii.
Capitolul III
Vorbea despre diamant, i spuse Merton contelui. Ce tie el despre
diamant?
tie prea mult! Mickey Sanders a vorbit!
Da?! l voi nva s tac! i voi sparge capul pentru treaba asta!
N-o s ne ajute. Trebuie s hotrm ce avem de fcut.
Numai o clip! spuse Sam Merton. Se ndrept spre ua dormitorului
i-i lipi urechea de ea. Sper c nu ascult?

Cnt la vioar. Cum poate s i asculte n acelai timp?


Adevrat. Dar poate este cineva n spatele draperiei
Sam s-a dus s se uite i s-a dat napoi cnd a vzut figura din fotoliu.
Nu te speria, a spus contele. Este numai o marionet. Nu te mai
plimba de colo-colo! Nu avem mult timp i trebuie s ne hotrm. Ne poate
bga n nchisoare, dac nu-i dm diamantul.
Ce? S-i dm o sut de mii de lire?
Diamantul, sau pe noi. Aa a spus.
Merton i trecu mna prin pr i se gndi: E singur n camer. De ce
nu l-am lichida? Suntem doi contra unu. Contele ddu din cap. Nu vom iei
din cas. In plus, sunt sigur c a anunat deja poliia. Ce-i asta? Se auzi un
mic zgomot care prea c vine prin fereastr. Cei doi se npustir spre
draperie; acolo, nimeni. Nu se gsea nimeni n camer, cu excepia lor i a
figurii stranii din fotoliu.
O fi fost ceva pe strad, spuse Merton. Acum, conte, va trebui s
gseti o modalitte s ieim din situaie. Eu o s lucrez cu minile, iar tu cu
mintea.
M gndesc i,., cred c am un plan. Diamantul este aici, n
buzunarul meu secret. Seddar l spoate scoate din Anglia n seara asta i-l
poate taie n patru la Amsterdam, nainte de duminic.
Dar geanta special nu este gata!
Va trebui s plcce fr ea. Pur i simplu va duce diamantul n
buzunar; nu mai avem timp de altceva. i mi voi bate joc de acest HolmeS. i
voi spune c diamantul este la Liverpool i-i voi promite c i-1 voi aducE. n
timp ce Holmes va fi pe drum spre Liverpool, diamantul va ajunge n Olanda
i noi ne vom plimba pe apa cea albastr. Ce muzic! Ursc sunetul viorii!
Vino la fereastr, unde nu ne poate vedea nimeni prin gaura cheii.
M surprinde c nu i-e team s pori acest diamant mare la tine.
Unde poi gsi un loc mai bun? Dac l-am putut scoate din muzeu,
crezi c altcineva nu l-ar putea scoate din casa mea? Privete, nu este o
frumusee?!
Contele inea diamantul, sus, n lumin. n acelai moment, Holmes,
care edea n fotoliu n locul marionetei, sri n picioare i-l nh. l inea n
mna stng, iar n dreapta i apru un revolver. Cei doi criminali se ddur
napoi, prea surprini pentru a vorbi. Pn s-i revin ei, Holmes sun
clopoelul.
Atenie, domnilor, atenie, v rog! S-a terminat, nu mai putei face
nimic. Poliia se afl la ua dinspre strad.
Contele prea prea uimit pentru a se nfuria.
Cecum naiba ai putut?
Suntei surprini, este foarte normal. Nu tiai, conte, c exist o a
doua u care d din dormitorul meu, aici, n spatele draperiei. Am fcut
puin zgomot n momentul n care am luat marioneta din fotoliu i voi ai
auzit. Dar am avut noroc; ai crezut c zgomotul venise din strad. Aa c tot
ce aveam de fcut era s stau aici linitit i s ascult conversaia voastr att
de amuzant.

Eti dracu n carne i oase, Holmes! spuse contele.


ncerc s fiu ca el, uneori, rspunse Holmes.
Mintea nceat a lui Sam Merton de-abia ncepea s neleag situaiA.
n cele din urm, i reveni graiul, cnd se auzir pai grei apropiindu-se de
ua biroului.
Cine cnta la acea blestemat de vioar? ntreb el. O aud i acum.
Ai dreptate, rspunse Holmes. Las-o s cnte! Gramofoanele astea
sunt o invenie minunat!
Ua se deschise, o inea Watson, n timp ce un poliist intr n camer
i-i nfc pe cei doi criminali, dezarmndu-i. Cteva minute mai trziu, dup
ce toi plecar, Watson i Billy (care fusese, desigur, de fa) ncepur s
vorbeasc, firete, cu mare admiraie despre noua izbnd a prietenului lor;
dar Sherlock Holmes i opri.
Vorbe, spuse el, reuesc s potolesc curiozitatea omului, dar nu i
nevoia de mncare. I-am spus doamnei Hudson c azi vom cina la apte i
jumtate. i acum este chiar apte i jumtate, sunt sigur c are ceva special
pentru noi. Billy, te rog du-te i spune-i doamnei Hudson c, dac cina
noastr este gata, i noi suntem gata s lum loc n jurul mesei.
VI. Un client ilustru
De-acum ncolo nu mai poate face ru nimnui.
Acesta a fost comentariul lui Sherlock Holmes cnd i-am cerut
permisiunea cred c era pentru a zecea oar de a publica ntmplarea ce
urmeaz.
i iat cum am obinut-o: Holmes avea, ca i mine, de altfel, o
adevrat slbiciune pentru baia turceasc. n atmosfera aceea fierbinte,
mbibat de vaporii strvezii, prietenul meu era mai blnd, mai puin
ncpnat. La etajul superior al cldirii din Northumberland Avenue, una din
bile noastre preferate, se afl un colior ferit n care i au locul dou
canapele gemene; Holmes i cu mine edeam pe ele n ziua de 3 septembrie
1902, dat la care ncepe povestirea mea.
Tocmai l ntrebasem ce mai era interesant la ordinea zilei; n loc de
rspuns, prietenul meu i scoase braul usciv, dar puternic, de sub
cearceaful lung care-l acoperea i, scotocind n buzunarul hainei agat
alturi de el, mi ntinse un plic.
S-ar putea s fie vorba de o chestiune de via sau de moarte. Nu
tiu ns nimic precis despre coninutul acestui mesaj.
Plicul provenea de la Clubul Carlton i purta dala potei din seara
precedent. Textul era urmtorul:
Sir James Damery i prezint omagiile domnului Sherlock Holmes i
va veni la domnia sa mine la orele patru i jumtate. Sir James i ia
permisiunea de a preciza c afacerea pentru care dorete s l cunoasc pe
domnul Holmes este foarte delicat i n acelai timp deosebit de important.
El sper c domnul Holmes va binevoi s-l primeasc, confirmnd telefonic
acordul su la Carlton Club.
Bineneles c am acceptat, mi spuse Holmes cnd i-am napoiat
mesajul. tii ceva despre acest Damery?

Doar faptul c numele lui deschide orice u n nalta societate.


Eu pot s-i spun ceva mai mult. E un om care se pricepe ca nimeni
altul s medieze acele afaceri delicate despre care ziarele nu vorbesc. i
aduci aminte, fr ndoial, tratativele cu Sir George Lewis n problema
testamentului Hammerford. Este un om de lume, nzestrat din natere pentru
diplomaie. Sunt obligat deci s cred c nu-i vorba de o glum i c are
efectiv nevoie de ajutorul nostru.
Ai spus: al nostru?
Desigur, dac vei accepta, Watson.
Voi fi deosebit de onorat!
tii deci ora: patru i jumtate.
La vremea aceea locuiam ntr-un apartament pe Queen Anne street,
dar am ajuns la Holmes, n Baker street, nainte de ora convenit.
Valetul ne-a anunat sosirea lui James Damery exact la ora stabilit. Mai
trebuie s descriu oare personajul? Toat lumea i amintete, cu siguran,
de omul acela cumsecade, puin snob, de faa sa mereu ras proaspt i mai
ales, de vocea lui catifelat, plcut. Ochii albatri i strluceau de
sinceritate, buna dispoziie era ntiprit n jurul buzelor surztoare i foarte
mobile.
Plria de culoare deschis, redingota neagr, toate detaliile
costumului su, de la perla ce lucea stins pe cravata de mtase grea, la
ghetrele n culoarea lavandei, vorbeau despre grija meticuloas cu care acest
gentleman i alegea mbrcmintea care-i adusese o binemeritat
celebritate.
Mica ncpere era efectiv dominat de prezena acestui adevrat
aristocrat.
Evident, m ateptam s-l rentlnesc pe doctorul Watson! spuse el
nclinndu-i capul cu deosebit curtoazie. Colaborarea lui ne poate fi cu
adevrat de folos, pentru c avem de-a face n aceast mprejurare, domnule
Holmes, cu un om care nu se d napoi de la nimic, nici de la violen. Cred
c nu exist n toat Europa un individ mai periculos.
Am avut mai muli adversari, crora li se potrivea acest calificativ
mgulitor, rspunse Holmes surznd. Fumai? Scu-zai-m, dar mi voi
aprinde pipa. Dac omul dumneavoastr este mai periculos dect Moriarty
sau colonelul Sebastian Mo-rau va trebui s mi-l prezentai neaprat. V pot
ntreba care este numele lui?
Ai auzit vreodat vorbindu-se despre baronul Gruner?
Asasinul austriac?
Sir James Damery i scoase mnuile i ncepu s rd.
Nu exist nici o posibilitate de a v surprinde, domnule Holmes!
Minunat! Deci, tiai deja c este un asasin?
Este meseria mea s urmresc n detaliu anchetele criminale de pe
continent! S-ar mai putea ndoi cineva, dup ntmplrile de la Praga, de
vinovia acestui individ? Doar moartea suspect a martorului l-a salvat!
Sunt att de convins c i-a omort soia n acel aa zis accident, de parc
a fi vzut scena cu propriii mei ochi. tiam, de asemenea, c omul se afl

acum n Anglia i c-mi va da de lucru, acum sau mai trziu. Ei bine, de ce s-a
mai fcut vinovat baronul Gruner? mi place s cred c nu despre vechea
tragedie este vorba
Nicidecum; avem de-a face cu ceva mai grav. A rzbuna o crim este
ceva firesc, a preveni un asasinat mi se pare ns cu mult mai important. Este
ngrozitor, domnule Holmes, s asiti la pregtirea unui eveniment
nspimnttor, a unei grozvii, s tii cu precizie tot ce se va ntmpla i s
fii n acelai timp incapabil de a aciona. Se poate afla o fiin omeneasc
ntr-o situaie mai oribil?
Cu greu.
Atunci, pot s neleg c vei accepta propunerea clientului pe care l
reprezint?
Nu nelesesem c suntei doar un intermediar. Cine este principalul
interesat?
Domnule Holmes, iat-m nevoit s v cer permisiunea de a nu
insista asupra acestui subiect. Este aproape obligatoriu s-l pot asigura pe
clientul meu c numele su, apreciat i stimat, nu va fi amestecat n afacere.
Motivele sunt absolut onorabile i cavalereti; el prefer totui s rmn
necunoscut. Este inutil, cred, s v precizez c vei avea onorariile pe care le
credei de cuviin. Sunt sigur c numele clientului dumneavoastr nu v
intereseaz
Regret, l ntrerupse Holmes. Obinuiesc s intru pe firul unui mister
de la un capt al lui. Cu taine i la nceput i la sfrit este mult prea
complicat. Aa c, sir James, sunt obligat s v refuz propunerea.
Vizitatorul nostru era profund tulburat. Faa lui se ntunecase de-a
binelea.
Domnule Holmes! M punei n faa unei dileme grave, pentru c nu
m ndoiesc nici o clip c ai fi deosebit de mndru s luai cazul acesta n
mini, dac v voi furniza toate elementele; n acelai timp, o promisiune m
mpiedic s vi-l dezvlui pe unul dintre ele. Pot, cel puin, s v povestesc
tot ceea ce mi este permis?
Cum dorii, nu am nimic mpotriv, bineneles dac aceasta nu m
angajeaz cu nimic.
Fie. Primul punct: ai auzit de generalul Merville?
Celebrul ef militar? Da.
El are o fiic: pe Violet de Merville, tnr, bogat, frumoas,
minunat din toate punctele de vedere. Pe aceast domnioar, adorabil i
naiv, ncercm s o salvm din ghearele unui monstru.
Trebuie s neleg c baronul Gruner are o influen asupra ei?
Cea mai important, cnd este vorba de o femeie: dragostea. El
este, aa cum tii, un brbat de o extraordinar frumusee, are maniere
fascinante, o voce blnd, aerul romantic i misterios care place att de mult
tinerelor fete. Se spune c nu i-a rezistat mei o reprezentant a sexului
frumos.
Cum a ajuns un astfel de exemplar n preajma domnioarei de
Merville?

S-au ntlnit pur i simplu, ntr-o croazier pe Mediterana. Dei alei


cu grij, unii pasageri au nelat vigilena organizatorilor. i trebuie s inem
seama i de sumele uriae pltite pentru cltorie. Nemernicul de baron s-a
ocupat att de convingtor de tnra domnioar, nct biata de ea a fost
nfrnt aproape fr rezisten. Ar fi puin spus c-l iubete. Este obsedat,
pur i simplu, de persoana lui. S-a ncercat totul pentru a o vindeca; zadarnic!
Nunta este programat pentru luna viitoare. Fiind major i avnd o voin de
fier, fata nu poate fi mpiedicat de la acest pas.
Cunoate ea, oare, episodul austriac?
Ticlosul i-a povestit toate scandalurile din trecutul su, dar ntr-un
fel care-l prezint victima inocent a mprejurrilor. Ea accept, desigur,
numai versiunea lui, pe ceilali nici nu vrea s-i asculte.
Dumnezeule! Dar spunei-mi: ai lsat din greeal s v scape
numele clientului dumneavoastr? Este ntr-adevr vorba de generalul
Merville?
Vizitatorul nostru se foi pe scaunul su.
A putea s v rspund afirmativ, domnule Holmes, dar a mini.
Generalul este redus la tcere. Aceast ntmplare l-a distrus. Calmul su
proverbial, demonstrat nu o dat pe cmpul de btaie, a rmas doar o
amintire; generalul s-a transformat ntr-un btrn sleit de puteri, incapabil s
lupte cu fora i neruinarea escrocului austriac. Clientul meu este un btrn
prieten intim al generalului i care a manifestat dintotdeauna o grij
printeasc fa de tnra copil, nc de la naterea ei. La sugestia sa am
venit s v caut, dar cu condiia ca numele lui s nu apar vreodat n lumina
acestei afaceri. Nu m ndoiesc, domnule Holmes, c puterea dumneavoastr
de deducie va identifica cu uurin numele clientului meu, dar trebuie s v
cer cuvntul c incognito-ul su nu va fi niciodat trdat.
Figura lui Holmes se lumin de un zmbet maliios.
Cred c pot promite, zise el. Problema dumneavoastr m
intereseaz i sunt dispus s m ocup de ea. Unde pot lua legtura cu
dumneavoastr?
Pot fi oricnd gsit prin intermediul Clubului. n caz de urgen iat
numrul meu personal: XX-31.
Holmes l not contiincios i rmase aezat, cu zmbetul pe buze;
inea nc pe genunchi carnetul de notie deschis. Adresa actual a
baronului, v rog, ceru el.
Vernon Lodge, lng Kingston. Este o cas foarte mare. Individul a
avut noroc n speculaiile financiare, unele destul de dubioase, dar acum este
bogat i aceasta l face i mai periculos.
Se afl la Londra, n acest moment?
Da.
n afar de cele pe care mi le-ai spus, mi mai putei da i alte
amnunte despre el?
Este un risipitor. Fanatic dup cai. Un timp a jucat polo la
Hurlingham, dar dup ntmplarea din Praga a prsit sportul. Colecioneaz

cri i tablouri. Are un gust artistic desvrit. Este considerat o autoritate n


materie de porelanuri chinezeti, a scris i o carte despre acest subiect.
Spirit complex! exclam Holmes. Aidoma marilor criminali. Btrnul
meu prieten Charlie Peaceera un virtuoz al viorii. Mainwright era i el un
artist. A mai putea cita i alte nume. Ei bine, sir James, anunai-l pe clientul
dumneavoastr c preiau cazul baronului Gruner. Sper c vom descoperi
mijlocul prin care s lmurim decent aceast afacere.
Dup plecarea vizitatorului nostru, Holmes rmase cufundat n
meditaie, fcndu-m s cred c uitase, pur i simplu, de prezena mea. i-a
revenit ns la un moment dat.
Ei, Watson, ce e nou?
M-a fi ateptat s mergi de ndat s o vezi pe tnra fat.
Dragul meu Watson, dac imaginea propriului ei tat dobort de
durere nu reuete s o impresioneze, ce anse a avea eu, un necunoscut
oarecare? i totui, dac toate celelalte metode dau gre, va trebui s m
hotrsc ntr-un fel. O s ncepem dintr-alt parte. Cred c Shinwell Johnson
m-ar putea ajuta primul.
Nu am avut pn acum ocazia s pomenesc numele lui Shinwell
Johnson, pentru c nu am povestit nc nimic despre ntmplrile mai recente
ale carierei prietenului meu. Johnson, regret c trebuie s o spun, a debutat
n via printr-o condamnare la Parkhurst. Dup care s-a asociat cu Holmes! A
fost un timp agentul su n lumea interlop a Londrei, oferindu-i informaii ce
s-au dovedit a fi extrem de importante. Dac ar fi fcut-o pentru poliie, tipul
ar fi fost rapid demascat; implicndu-se ns n cazuri care nu ajungeau
niciodat direct n faa tribunalelor, vechii si tovari nu-i cunoteau noile
ndeletniciri. Precedat de cartea de vizit a condamnrii sale, ptrundea n
orice night-club, n oricare cerc, iar creierul lui fecund, dublat de un sim
nnscut al observaiei, l transformaser ntr-o surs de informaii ideal. La
el se gndise, deci, Holmes.
Mi-a fost imposibil s urmresc direct toate demersurile ntreprinse de
prietenul meu, pentru c aveam, la rndul meu, misiunile mele. Holmes mi
fix pentru seara urmtoare o ntlnire la Simpson, unde, aezat comod n
faa unei ferestre deschise, mi-a dat cteva veti noi.
Johnson a plecat la vntoare, zise el. mi va aduce, poate, cteva
trturi scoase din colurile cele mai ntunecate ale lumii interlope, dar asta
e; acolo, printre rdcinile adnci ale crimei, trebuie s scotocim pentru a
ptrunde n tainele acestui om de nimic.
Dar, devreme ce domnioara nu vrea s dea crezare nici realitii
nsi, crezi c o nou descoperire, fie ea fcut i de tine, ar putea-o abate
de la convingerile ei?
Cine poate ti, Watson? Inima i sufletul unei femei sunt enigme de
neptruns pentru un brbat. O crim poate fi iertat; o jignire, fie ea i
nesemnificativ, poate crea ns ruptura. Baronul Gruner mi-a spus
i-a spus?!
Oh! e adevrat, nu i-am spus ce planuri am. Ei bine, Watson, mie
mi place lupta dreapt. mi place s-mi nfrunt direct adversarul i s-i vd

cu ochii mei reaciile. Dup ce i-am dat instruciuni lui Johnson, am luat o
trsur i m-am dus la Kingston, unde l-am gsit pe baron ntr-o dispoziie
extrem de favorabil.
Te-a recunoscut?
Fr nici o greutate, deoarece i-am dat cartea mea de vizit. Este un
tip rece ca gheaa, cu voce suav i dulce, dar tot aa de periculos ca o
cobr. Are ns stof, l consider un adevrat aristocrat al crimei; te invit la o
ceac de ceai, rmnnd n acelai timp nenduplecat ca moartea. Sunt
ncntat c l-am cunoscut.
Spuneai c a fost amabil?
Ca un motan care toarce vznd un oarece apropiindu-se.
Amabilitatea unor anume persoane este mai ucigtoare dect violena
indivizilor fr educaie. Felul n care m-a primit mi-a artat-o din plin!
Mi-am spus nu o dat c voi ajunge s v ntlnesc, domnule
Holmes!, a zis el. Ai fost desigur angajat de generalul Merville pentru a
mpiedica cstoria mea cu fiica sa, Violet; nu-i aa?
I-am rspuns afirmativ.
Dragul meu domn, a continuat el, nu vei reui altceva dect s
compromitei o reputaie, care este de altfel binemeritat: a dumneavoastr.
V-ai nhmat la o treab neplcut, nu lipsit de pericole. Dai-mi voie s v
dau un sfat amical: retragei-v din combinaie i chiar imediat!
Foarte ciudat, i-am rspuns. Acesta este exact sfatul pe care doream
s vi-l dau eu nsumi. Am un mare respect pentru mintea dumneavoastr,
domnule baron, iar prerea pe care mi-am fcut-o despre personalitatea
dumneavoastr nu mi l-a micorat deloc. S vorbim ca ntre brbai. Nimeni
nu dorete s scormoneasc n trecutul dumneavoastr s v fac greuti.
Ce a fost, a fost; iar acum, din cte tiu, ducei o via fr pat. Dar dac
vei persevera n ideea acestei cstorii, vei reui s v facei dumani
puternici, care nu se vor lsa pn nu vor obine expulzarea dumneavoastr
din Anglia. Merit oare deranjul? Vei fi mult mai avantajat lsnd-o n pace
pe tnra persoan, creia nu i-ar fi deloc plcut s afle anume episoade ale
trecutului dumneavoastr.
Baronul are cteva fire de pr sub nas, asemntoare cu antenele unei
insecte. Ele au nceput s tremure de plcerea pe care spusele mele i-o
provocau; rspunsul su a fost nsoit de un chicot amuzat.
Iertai-mi veselia, domnule Holmes, mi spuse el imediat. Dar este
de-a dreptul comic s v vd intrnd n joc fr s cunoatei nici mcar una
dintre crile ce v-au fost date. Absolut nici o carte, domnule Holmes, nici
mcar un atu, fe el ct de mic!
Ah, credei acest lucru?
Bineneles. Dai-mi voie s v lmuresc. Crile mele sunt att de
bune nct mi pot permite s joc deschis. Am avut deosebitul noroc de a
dobndi totala ncredere a acestei domnioare. Mi-a acordat-o n pofida
faptului c este la curent cu toate, absolut toate ntmplrile nefericite din
trecutul meu. Am avertizat-o, de asemenea, c anumii intrigani, indivizi
periculoi (v recunoatei sper n aceste caracterizri, nu?) vor veni s-i

povesteasc acele fapte i am nvat-o ce atitudine s ia n asemenea


situaii. Ai auzit oare de sugestia posthipnotic, domnule Holmes? Ei bine,
avei ocazia s o cunoatei n plin desfurare, pentru c un om cu o
personalitate puternic poate sugestiona pe cineva fr a putea fi catalogat
drept arlatan. Ea este gata s v primeasc; sunt convins c nu v va refuza
o ntlnire; fata este extrem de docil, cu excepia unui singur mic detaliu.
Ei bine, Watson, aveam clar impresia c nu mai era nimic de spus; mam retras deci, cu toat demnitatea i sobrietatea de care eram capabil; n
momentul n care atingeam clana uii, m-a oprit.
Apropo, domnule Holmes! L-ai cunoscut pe Le Brun, detectivul
francez?
tii ce i s-a ntmplat?
Cred c a fost atacat de ctre civa nemernici n Montmartre i c a
rmas infirm pe via.
Foarte adevrat, domnule Holmes. Printr-o ciudat coinciden,
tocmai se amestecase, cu o sptmn mai nainte, n afacerile mele. S nu
facei i dumneavoastr aa ceva, domnule Holmes! V-ar purta ghinion. Au
mai ncercat i alii, pe propria lor rspundere. Acesta este ultimul meu
cuvnt: vedei-v de treburile dumneavoastr; noapte bun!
Iat unde ne aflm, Watson. Acum eti la curent cu ultimele nouti.
Tipul sta mi se pare chiar periculos.
Extrem de periculos! Nu pot s sufr ludroenia, dar el face parte
din categoria acelora care spun puine i fac multe.
i e nevoie s te ocupi de el? Admind c se va cstori cu tnra
domnioar, ce importan are?
Pe lng faptul c i-a asasinat, indiscutabil, ultima soie, este foarte
important s nu o ia n cstorie pe aceast copil. i oricum avem un client!
Dar s nu mai discutm. Dup ce i vei termina cafeaua, ar fi foarte bine s
vii cu mine acas, pentru c nstrunicul Shinwell va veni s-i prezinte
raportul.
Omul nostru se afla deja n Baker Street. Era un colos cu figur
roiatic, vulgar: ochii lui, de o vioiciune nemaipomenit, constituiau singurul
semn de spiritualitate n acel cap de brut. Fusese nevoit s ptrund adnc
n traneele lumii sale; lng el, pe canapea, era aezat o femeie tnr,
slab, a crei figur palid, patetic, era o oglind vie a anilor cumplii
petrecui n viciu.
V-o prezint pe domnioara Kitty Winter, spuse Shinwell Johnson,
agitndu-i minile unsuroase. O s v spun singur tot ce tie. M-am pus
pe treab, domnule Holmes, la mai puin de o or de la primirea mesajului
dumneavoastr.
Nu-i greu s dai de mine, ncepu tnra femeie. Oricine o poate face,
n iad sau n Londra. Aa i cu Porky Shinwell. Suntem prieteni vechi, Porky, tu
i cu mine. Dar, la naiba, tiu pe cineva care ar trebui s se duc drept n iad,
dac mai exist dreptate pe lume! Este omul de care v ocupai, domnule
Holmes.
Prietenul meu surise.

M asociez urrii dumneavoastr, domnioar Winter!


Dac v pot ajuta s-l trimitei acolo unde i este locul, la dispoziia
dumneavoastr! spuse vizitatoarea noastr, animat subit de o energie
slbatic.
O ur grozav fulger pe figura ei, iar ochii i strlucir cu o intensitate
aidoma cu aceea a privirii fiarelor turbate.
Nu este nevoie s v ocupai de trecutul meu, domnule Holmes. El
nu prezint interes. Am devenit ceea ce a fcut din mine Adelbert Gruner.
Dac l-a putea aduce
Femeia i agita frenetic minile.
Oh! Dac l-a putea tr iar n prpastia din care a plecat
tii despre ce este vorba?
Porky Shinwell mi-a spus ceva. Tipul alearg dup o biat nroad i
de data aceasta vrea s se cstoreasc. Dumneavoastr dorii s-i stai
mpotriv. tii probabil destule despre acest diavol pentru a mpiedica o
persoan cinstit s i se alture.
Ea i-a pierdut judecata. Este ndrgostita nebunete. tie totul
despre el, dar nu ine seama de nimic.
tie despre asasinat?
Da.
Dumnezeule! Trebuie c are nervii tari!
Crede c este vorba de calomnii.
Nu putei s-i vri nite probe adevrate sub ochii ei de proast?
Dumneata ne-ai da o min de ajutor s o facem?
Dar nu sunt eu oare dovada n carne i oase? Dac a aprea n faa
ei i i-a povesti cum s-a purtat cu mine
O s faci asta?
Dac o s-o fac? Dar, bineneles!
Bine, merit s ncercm. Numai c el i-a mrturisit cea mai mare
parte a pcatelor lui i ea l-a iertat. Nu tiu dac fata ar mai accepta s o ia
de la capt.
i voi demonstra c nu tie chiar tot, spuse femeia. Am fost la curent
cu dou sau trei crime despre care nu s-au aflat prea multe. El mi povestea
cu vocea lui de catifea despre cte cineva, apoi, privindu-m n ochi, mi
optea: Este mort de o lun. Nu vorbea numai ca s se afle n treab! Dar
eu nu ddeam nici o atenie spuselor lui; nelegei; l iubeam! Tot ceea ce
fcea mi era drag, exact ca i fata aceea nebun! Un singur lucru m-a ntors
pe dos. La naiba! fr limba aia a lui, mincinoas, otrvit, care explica totul
i te fcea s crezi c nimic nu are importan, l-a fi prsit n noaptea
aceea! Avea o carte. O carte legat n piele maro, cu o ncuietoare i cu
blazon pe copert. Cred c buse; altfel nu mi-ar fi artat-o.
Ce carte?
V spun, domnule Holmes, c individul sta colecioneaz femei cu
aceeai pasiune cu care un altul strnge fluturi sau insecte. A scris totul n
cartea aceea. Instantanee, nume, detalii, totul! Este o carte obscen, o carte
pe care nici un brbat, nici cei crescui n mocirl, nu ar fi putut-o scrie. Dar

ea exist i i aparine. Sufletele pe care le-am distrus. Ar fi putut s-i dea


acest titlu dac s-ar fi gndit. Dar vorbim degeaba, pentru c aceast carte
nu v-ar fi de folos, i chiar dac v-ar ajuta cu ceva, tot nu ai putea pune
mna pe ea.
Unde este?
De unde s tiu unde e? L-am prsit pe Adelbert acum un an. Cnd
eram cu el, tiam unde o inea. n multe privine seamn cu o pisic: e tot
aa de curat i ordonat. S-ar putea s o in n mobila aceea veche din
cabinetul de lucru. Cunoatei ncperea?
Am fost acolo, zise Holmes.
Oh, deja? Nu v-ai pierdut vremea Poate c Adelbert a gsit n
sfrit un rival pe msura lui! Masa lui de lucru, pe care ai vzut-o, avea
porelanuri chinezeti pe ea i era aezat ntre ferestre, nu? n spatele ei se
afl o u prin care se intr n cmrua lui tainic: o camer mic, n care
pstreaz hrtii i tot felul de lucruri.
Nu se teme de hoi?
Adelbert nu este la. Nimeni, nici chiar cel mai aprig duman al su,
n-ar putea s spun aa ceva. E n stare s-i apere viaa. Pentru noapte are
o sonerie de alarm. i apoi, ce ar putea atrage atenia unui ho n casa
aceea? Eventual porelanurile chinezeti!
Nici o scofal! se pronu Shinwell Johnson cu aerul unui expert.
Nimeni n-ar risca pentru aa ceva.
De acord, zise i Holmes. Ei bine, domnioar Winter, mai trecei
mine la ora cinci pe aici? S m gndesc ntre timp la propunerea
dumneavoastr de a o ntlni pe tnra logodnic. O s ncerc s aflu dac e
posibil o ntrevedere. Oricum, v sunt extrem de obligat pentru amabilitate.
Cred c nu este nevoie s v spun ct de recunosctor v va fi clientul meu
Las-o balt, strig femeia. N-am venit aici pentru bani. S-l vd pe
omul sta la popreal. Asta ar fi marea mea rsplat. n lanuri, s-i dau cu
piciorul drept n mutra aia blestemat. Nu-mi doresc altceva. O s viu la
ntlnire mine, oricnd i orict vei dori. Porky tie unde m poate gsi.
Nu l-am mai ntlnit pe Holmes pn a doua zi, seara, cnd am cinat
mpreun la restaurantul nostru din trand. A ridicat din umeri n momentul
n care l-am ntrebat dac ntlnirea plnuit avusese vreun ecou. Apoi, mi
povesti ce voi repeta mai jos, ntr-o form mai concis:
ntrevederea cerut ne-a fost acordat fr nici o greutate, deoarece
tnra fat se ntrecea n a ndeplini orice rugminte, fie ea ct de mic,
venit de la tatl su; aceasta, probabil, pentru a-i rscumpra totala lips
de supunere n ceea ce privea problema cstoriei. Generalul mi-a telefonat
deci i totul era pregtit n momentul cnd domnioara Winter feroce i
nemiloas se urc alturi de mine n trsura ce urma s ne duc n Berkeley
Square 104, la reedina btrnului militar; este una dintre acele cldiri
austere ale Londrei pe lng care i o biseric pare neserioas. Un valet ne-a
condus pn n salonul cel mare, unde se afla tnra domnioar, palid,
grav, distant, inflexibil i ngheat aidoma zpezilor nordului.

Nu tiu s i-o descriu, Watson. Poate c o vei ntlni nainte de a


ncheia cazul i darurile tale scriitoriceti se vor dovedi atunci utile. E
frumoas, dar are acel aer nepmntesc al chipurilor diafane ce par a
aparine altei lumi. Vechii maetri ai Evului Mediu pictau astfel de figuri
transparente i pure. Cum reuise oare acel satir mrav s acapareze o
asemenea fiin? Lucrul acesta m depete. Dar, pe de alt parte, tii c
extremele se atrag: spiritualitatea este atras de animalitate, omul
cavernelor de ngerul naltului. Acest caz este cel mai groaznic din tot ceea
ce-i poi nchipui.
Fata tia, evident, care este motivul vizitei noastre; banditul nu
ntrziase s o anune. Apariia domnioarei Winter a surprins-o puin, dar
imediat am fost invitai s lum loc. Gazda noastr avea aerul unei staree de
mnstire primind vizita unor ceretori leproi. Dac vei dori ntr-o zi, dragul
meu Watson, s nvei cum s-i dai importan, du-te i ia lecii de la Violet
de Merville.
Domnule, mi s-a adresat ea cu un ton ce evoca sunetul vntului
alunecnd pe coastele unui iceberg, numele dumneavoastr nu-mi este
necunoscut. Ai venit aici dac am neles bine pentru a-mi calomnia
logodnicul, pe baronul Gruner. V-am primit doar la insistenele tatlui meu i
v previn c, indiferent ce mi vei spune, prerea mea rmne neschimbat.
Mi-a fcut mil, Watson. M uitam la ea aa cum mi-a fi privit, poate,
propriul copil. tii, eu nu sunt un tip elocvent. M folosesc mai mult de creier
dect de sentimente. Dar crede-m, am pledat n faa ei cu toat cldura pe
care am gsit-o n temperamentul meu. I-am descris ngrozitoarea situaie n
care femeia i d seama de caracterul unui brbat abia dup consumarea
cstoriei: o femeie care este nevoit s suporte mngierea unor buze
nsngerate sau a minilor ptate de snge. Nu i-am ascuns nimic: ruinea,
teama, nelinitile, disperarea pe care i le hrzea mritndu-se. Frazele
mele n-au reuit ns nici mcar s aduc o und de culoare n obrajii ei de
filde sau vreo sclipire de emoie n privirea ei pierdut n deprtare.
M-am gndit la cele pe care ticlosul mi le povestise despre starea
posthipnotic. Tnra fat prea ntr-adevr c triete ntr-un fel de vis
extatic. i totui, mi-a rspuns cu o precizie ct se poate de concret:
V-am ascultat cu rbdare, domnule Holmes. Efectul cuvintelor
dumneavoastr asupra sufletului meu este exact acela despre care v-am
vorbit. tiu c Adelbert, logodnicul meu, a traversat numeroase furtuni n
timpul crora i-a atras un feroce i aversiuni cu totul nejustificate. Suntei
ultimul dintr-o serie ntreag de calomniatori. Nu exclud posibilitatea c mi
dorii binele, dei am aflat c suntei un agent pltit i c ai fi putut la fel de
bine s aprai interesele baronului. Dar aceasta nu are nici o importan. A
vrea s nelegei odat pentru totdeauna c l iubesc, c el m iubete i c
prerea ntregii lumi nu m impresioneaz mai mult dect croncnitul
psrilor de afar. Dac nobila lui fptur nu a avut niciodat aprtori,
probabil c eu sunt aceea destinat a arta lumii nlimea superioritii sale.
Dar nu am neles, a zis ea, ntorcndu-se ctre nsoitoarea mea, cine este
aceast tnr doamn.

Eram gata s-i rspund cnd aceasta a intervenit brusc, ca o furtun.


nchipuie-i focul i gheaa fa n fa.
Am s-i spun imediat! a strigat femeia strzii, srind de pe scaun,
cu buzele crispate de ur. Sunt ultima amanta dintre sutele de femei pe care
le-a sedus, ruinat i prsit, aa cum va face i cu dumneata. Experiena de
fa va nsemna pentru dumneata mormntul i aceasta ar fi cea mai bun
variant. i spun clar, biat nebun: dac l vei lua de brbat, asta o s
nsemne moartea dumitale. Nu din dragoste i vorbesc sau din gelozie. Nu-mi
pas dac o s trieti sau o s mori. Vorbesc din ura imens pe care o port
n suflet i nu trebuie s m priveti n felul n care o faci, pentru c este
foarte posibil s ajungi mai jos dect m aflu eu acum!
A fi preferat s nu ajungem aici cu discuia, a replicat domnioara
de Merville cu rceal. V repet c am cunotin de trei episoade din viaa
logodnicului meu, pe parcursul crora a avut de-a face cu tot felul de
intrigante i sunt asigurat de sincera sa prere de ru pentru necazurile pe
care le-a fcut altora.
Trei episoade? url nsoitoarea mea. Proasto! Biat nroa-d fr
aprare!
Domnule Holmes, v-a fi recunosctoare dac ai pune capt acestei
ntrevederi, a rostit vocea de ghea. Am urmat dorina tatlui meu priminduv, dar nu m putei sili s ascult delirul acestei persoane.
Cu o njurtur pe buze, femeia strzii se azvrli nainte; dac nu i-a fi
prins braul, s-ar fi nfipt cu minile drept n prul fetei generalului. Am tras-o
repede ctre u i am avut norocul s o pot urca ntr-o trsur, evitnd
astfel scandalul: srmana fiin nu mai era stpn pe minile ei. n ceea ce
m privete, Watson, eram furios; este greu s supori arogana unei femei
pe care, de fapt, doreti s o salvezi. E clar c trebuie s gsesc altceva; voi
pstra legtura cu tine, Watson, s-ar putea s ai un rol ceva mai ncolo;
deocamdat, ns, actul care urmeaz nu ne aparine.
Avea s aib din nou dreptate, pentru c mna celorlali nu ntrzie s
acioneze. Am rmas aproape fr suflare n momentul n care ochii mei se
oprir din ntmplare pe titlurile unui ziar; groaza m-a strbtut ca un curent
electric. Aceasta ie petrecea ntre Grand Htel i gara Charing Cross. Ultima
mea convorbire cu Holmes avusese loc cu dou zile n urma Acum, pe pagina
ziarului, literele mari, negre, pe fond galben, evideniau urmtorul anun:
Atentat criminal mpotriva lui Sherlock Holmes.
Am rmas intuit locului cteva secunde. Apoi am smuls un ziar din
mna unui vnztor i m-am refugiat n faa uii unei farmacii, ca s citesc
rndurile fatale. Iat textul:
Aflm cu regret faptul c domnul Sherlock Holmes, celebrul detectiv,
a fost n aceast diminea victima unei agresiuni criminale, care l-a adus
ntr-o stare asupra creia este prematur s ne pronunm. Detaliile nu sunt
nc foarte clare; ntmplarea s-a petrecut probabil n jurul orei prnzului n
Regent street, aproape de Caf Royal. Doi indivizi narmai cu bastoane l-au
atacat pe domnul Holmes, care a primit numeroase lovituri pe trup i n cap;
doctorii apreciaz cazul drept grav. Rnitul a fost transportat la Charing Cross

Hospital, iar apoi la domiciliul personal n Baker street, n urma insistenelor


sale. Agresorii erau bine mbrcai, fapt care le-a permis s scape de sub
supravegherea celor care le luaser urma, intrnd n Caf Royal i prsind
apoi localul pe ua din spate. Cei doi aparin, fr ndoial, acelei organizaii
a crimei care a avut de multe ori de suferit n urma activitii i ingeniozitii
victimei.
Trebuie s mai spun c m-am aruncat pur i simplu n prima trsur
cernd s fiu dus de urgen n Baker street?! La u am zrit trsura lui Sir
Leslie Oakshott; n vestibul m-am ciocnit de celebrul chirurg, care tocmai
ieea din camera prietenului meu.
Nici un pericol imediat! mi spuse el. Dou sfieri ale pielii capului i
numeroase vnti. A trebuit s-i pun cteva copci. I-am fcut o morfin i
are acum nevoie de repaus. Dar poi s-l vezi cteva minute.
Odat ce mi s-a dat voie, m-am repezit ctre camera cufundat n
ntuneric. Bolnavul era complet treaz; cu o oapt abia rostit mi pronun
numele. Jaluzelele erau pe trei sferturi lsate, dar n fulgerarea unei raze de
soare zrii capul bandajat al rnitului. O pat mare roie trecuse deja prin
pansamentele groase. M-am aezat lng el i-mi plecai fruntea.
Totul merge bine, Watson. Hai, nu mai f figura asta! mi zise el;
vocea era foarte slbit. Rul nu e chiar aa de mare cum se crede.
Slav Domnului!
Nu sunt de lepdat la lupta cu bastonul, tii doar, aa c am deviat
cea mai mare parte a loviturilor. Dar erau doi.
Ce pot s fac, Holmes? Evident, aici e mna blestematului de baron.
Dac-mi dai voie, m duc s-l jupoi de viu!
Viteazul meu Watson! Nu, nu putem face nimic pn ce poliia nu-i
va prinde pe cei doi complici. Dar ei i-au pregtit bine retragerea. Ateapt
puin. Am planurile mele. Primul lucru pe care-l avem de fcut este s
exagerm gravitatea rnilor mele. i se vor cere veti, Watson. Foreaz nota.
Spune-le c am noroc dac mai apuc o sptmn de via. Vorbete de
deliruri, nebunie, de ce-i trece prin cap. i ct mai mult.
Dar Sir Leslie Oakshott?
Oh, n privina lui nici o problem! O s arate i mai pesimist. Am eu
grij.
Altceva, nimic?
Ba da. D-i de tire lui Shinwell Johnson i spune-i s pun fata la
adpost. Cei doi haidamaci se vor ocupa i de ea. Dac au avut ndrzneala
s m atace pe mine, e foarte probabil c nu o vor uita nici pe ea. E urgent.
Acioneaz chiar n aceast sear.
Plec. Mai e ceva?
Pune-mi pipa pe noptier i alturi punga de tutun. Perfect! Vino s
m vezi n fiecare diminea i vom stabili planul nostru de btaie.
Am convenit chiar n acea sear cu Johnson ca domnioara Winter s
plece ntr-un cartier linitit de la periferie, urmnd s stea ascuns pn la
nlturarea pericolului.

Timp de apte zile, publicul a trit cu ideea c Holmes este pe moarte.


Buletinele lui de sntate erau foarte alarmante iar ziarele publicau tiri din
ce n ce mai sinistre. Vizitele mele regulate la bolnav mi ddeau ocazia s
constat c starea lui era n progres. Robusteea constituiei i voina sa de
fier fceau minuni. Holmes se refcea rapid. M ntrebam dac nu cumva se
simea chiar mai bine dect mi mrturisea mie. Exist n acest om o
adevrat manie a tinuirii, care-i permitea, desigur, obinerea unor efecte
dramatice i care, n acelai timp, l mpiedica i pe cel mai bun prieten al lui
s-i ghiceasc inteniile. Eram mai aproape de el dect oricine pe lume i
totui ne desprea o adevrat prpastie.
n cea de-a aptea zi i s-au scos copcile. n ediia de sear a jurnalelor
am citit o noti pe care trebuia s i-o aduc imediat la cunotin prietenului
meu, fie c ar fi fost bolnav, fie c era sntos. Printre pasagerii vasului
Ruritania al Companiei Cu-nard, plecat vineri din Liverpool, scria ziarul, figura
i baronul Adelbert Gruner, care avea de rezolvat importante probleme
financiare n Statele Unite, nainte de cstoria sa cu domnioara Violet de
Merville, unica fiic etc. Etc. Holmes primi tirea cu rceal. Paloarea sa mi
arta ns ct de puternic l lovise ceea ce aflase.
Vineri! exclam el n cele din urm. Nu mai mult de trei zile! Cred c
ticlosul intenioneaz s-i creeze un alibi. Dar nu va reui, Watson! Pe
Dumnezeul meu c nu va reui! Auzi, Watson? A dori s faci ceva pentru
mine.
Sunt aici pentru a-i fi de ajutor, Holmes.
Bine, bine, atunci consacr-i urmtoarele 24 de ore studierii
porelanului chinezesc.
Nu mi-a mai dat alte explicaii, nici eu nu i le-am cerut.
O lung experien m nvase s ascult fr s obiectez. Dar,
cobornd n Baker street am nceput s m gndesc ce pot face ca s-i
mplinesc dorina. n cele din urm m-am ndreptat ctre London Library n St.
Jamess Square, mi-am expus planul prietenului meu, Lomax, ajutorul de
bibliotecar i apoi m-am ntors n apartamentul meu crnd sub bra un
volum de dimensiuni mari. Se spune despre un avocat care a studiat o
anume problem cu deosebit grij, c este capabil s o discute cu un expert
n respectivul domeniu de pe poziii egale. Aceasta, lunea, pentru ca smbta
imediat urmtoare s fi uitat total ceea ce tia att de bine cu doar cteva
zile n urm. Categoric, nu doream s m erijez n specialist n domeniul
ceramicii! Dar, n seara ce a urmat, apoi toat noaptea (cu o scurt pauz de
somn) i n continuare dimineaa am nvat o groaz de lucruri despre
aceast ramur a artei i mi-am ndopat pur i simplu memoria cu numele
marilor artiti ai genului; puteam vorbi cu uurin despre marca Hung-wu, de
frumuseile ceramicii Yunglo, inscripiile Tang-Jing sau despre raritile
perioadei primitive Sung i Yuan. Obsedat de aceste noi cunotine, m
prezentai n seara urmtoare la Holmes. El i prsise patul (lucru pe care cu
greu l-ai fi putut bnui dac ai fi citit n continuare comunicatele de pres) i
era aezat n fotoliul su preferat.

Pe cinstea mea, dragul meu prieten, i spusei, dac am da crezare


ziarelor ar trebui s fii n agonie!
Este exact ceea ce doresc s se tie. Tu. Watson, i-ai nvat lecia?
Oricum, nu pot spune c nu m-am strduit.
Excelent! te simi capabil s susii o conversaie inteligent pe acest
subiect?
Cred c da.
Atunci d-mi cutia aceea de pe cmin.
Deschise ncuietoarea i scoase din cutie un obiect mic, nvelit ntr-o
mtase fin de Orient. O desfcu cu grij i scoase la iveal o farfurioar
extrem de delicat de culoare albastr, absolut fascinant.
Trebuie s umbli cu precauii, Watson. Este un porelan veritabil
coaj de ou din timpul dinastiei Ming. Nu s-a fcut niciodat ceva mai
extraordinar de atunci. Un serviciu complet ar valora sume exorbitante,
regeti. Nu cred c mai exist ceva asemntor, cu excepia unui exemplar
care se afl n palatul imperial din Pekin. La vederea acestui obiect, un
adevrat cunosctor ar nnebuni pur i simplu de plcere.
Ce trebuie s fac eu?
Holmes mi ntinse o carte de vizit pe care erau gravate urmtoarele:
Dr. HUI Barton, 369 Half Moon Street.
Aa te vei numi n aceast sear, Watson. Te duci la baronul Gruner.
i tiu obiceiurile. Pe la opt i jumtate va fi probabil liber. Un bilet i va
anuna vizita din timp; i vei spune c vrei s-i ari un eantion dintr-un
serviciu unicat de porelan Ming. Poi s te prezini ca doctor; este un rol pe
care o s-l joci sigur cu naturalee. Eti colecionar, acest serviciu i-a
parvenit printr-o toan a norocului, ai auzit de interesul pe care baronul l
manifest pentru porelanuri i eti dispus s-l vinzi la un pre acceptabil.
Ct anume?
Bun ntrebare, Watson! Ai fi demascat iute dac nu ai cunoate
valoarea acestui obiect. Farfurioara mi-a fost adus de sir James; provine,
dac am neles bine, din colecia clientului su. Nu vei exagera cu nimic
dac vei afirma c nu are pereche n lume.
A putea face propunerea ca serviciul s fie supus expertizei unor
specialiti?
Excelent, Watson. Astzi eti n mare form. Propune-i pe Christie
sau Sotheby. Delicateea te oprete s te pronuni asupra preului.
Dar dac nu o s m primeasc?
Nici o grij! Sufer de colecionit acut i are mania porelanurilor
chinezeti. Stai jos, Watson. O s-i dictez scrisoarea. Nu ceri nici un rspuns.
Anuni pur i simplu vizita i scopul ei.
Scrisoarea era admirabil: concis, de o desvrit politee, capabil
s trezeasc curiozitatea cunosctorului. Un comisionar din cartier a fost
rugat s o duc imediat la destinaie. n aceeai sear, cu preioasa
farfurioar ntr-un buzunar i cu cartea de vizit a doctorului Barton n
cellalt, plecam n aventur!

Reedina, ca i ntregul domeniu, artau fr tgad c baronul Gruner


era ntr-adevr foarte bogat. Aleea lung care conducea spre intrare era
mrginit de statui i plante rare. Proprietatea fusese amenajat la nceput
pentru unul dintre regii aurului din America de Sud. Un matre dhtel cu
prestan de arhiepiscop mi deschise poarta, dndu-m apoi n grija unui
servitor mbrcat n livrea. Apoi, am fost prezentat baronului.
Omul sttea n picioare sprijinindu-se de o mas de lucru veche,
aezat ntre cele dou ferestre ale ncperii. Aici i avea locul colecia de
porelanuri chinezeti. Cnd am intrat, baronul se ntoarse ctre mine; inea
n mini un vas mic, brun.
V rog, doctore, luai loc! mi spuse el. Tocmai mi admiram comorile
i m ntrebam dac voi putea cu adevrat s-mi mai ofer una. Acest
exemplar Tang, datnd din secolul al VII-lea v va interesa, fr ndoial. Sunt
sigur c nu ai mai vzut niciodat o lucrtur mai delicat i un colorit mai
bogat. Avei ntr-adevr farfurioara Ming despre care mi-ai scris?
Am scos cu infinit precauie pacheelul i i l-am ntins. Baronul se
aez la biroul su, apropie lampa i se scufund n contemplaie. Pentru c
lumina i cdea direct pe figur, am nceput s-l studiez la rndul meu.
Era cu adevrat un brbat superb. Reputaia pe care frumuseea sa i-o
ctigase n Europa era ndreptit. Era de talie mijlocie, ns graios i
suplu. Faa i era bronzat, apropiat de culoarea oriental; ochii negri,
languroi, aveau cu siguran puterea de a fascina. Prul, la rndul su, era
negru ca pana corbului. Dac nu vzusem ns pn atunci gura unui asasin,
eram convins c o aveam acum n faa ochilor. Era pur i simplu o
deschiztur n ansamblul figurii, dreapt, subire, fioroas. Avusese grij s
i-o acopere aproape total cu o musta bine tiat, pentru c buzele acelea
erau un adevrat semnal de alarm al naturii, un avertisment pentru
eventualele victime. Avea o voce insinuant, maniere perfecte. I-a fi dat cam
treizeci i ceva de ani; urma s aflu mai trziu c avea exact patruzeci i doi.
Minunat! Cu adevrat minunat! spuse el ntr-un trziu. i spunei
c avei un serviciu de ase piese? Mi se pare curios c n-am auzit nimic
despre ele pn acum. Nu cunosc n Anglia dect un singur serviciu care ar
putea rivaliza cu aceast splendoare, dar nu e de vnzare. As fi indiscret
dac v-a ntreba, domnule doctor. Barton, de unde-l avei?
Chiar este important acest lucru? l ntrebai ct se poate de calm.
Vedei c piesa este autentic; n ceea ce privete valoarea, voi apela pur i
simplu la un expert.
Este foarte ciudat, opti el n timp ce prin ochii si trecu o uoar
umbr de bnuial. Cnd se negociaz astfel de valori este firesc s tii totul
despre tranzacie. Autenticitatea acestei piese este indiscutabil. Dar dac se
va demonstra la un moment dat c nu avei dreptul s o vindei?
V pot garanta acest lucru.
Problema este ce baz se poate pune pe garania dumneavoastr.
Bancherii mei v vor rspunde.
Bine. Dar oricum, tranzacia aceasta are ceva neobinuit n ea.

Putei spune da sau nu. M-am adresat dumneavoastr mai nti


pentru c v tiam un fin cunosctor. Pot ns merge i n alt parte.
Cine v-a spus c sunt un cunosctor?
tiam c ati scris o carte cu acest subiect.
Ai citit-o?
Nu.
Dumnezeule! nu mai neleg nimic. Suntei cunosctor i suntei
colecionar, avei n proprietate o pies cu valoare imens i cu toate acestea
nu v-ai deranjat s cunoatei singura carte care v-ar fi lmurit cu exactitate
asupra acestei piese. Cum v explicai asta?
Sunt un om extrem de ocupat. Sunt medic. Am o clientel
numeroas.
Nu este un rspuns. Dac un om are un hobby, i se consacr,
indiferent de alte ndeletniciri pe-care le are. mi scriai n biletul
dumneavoastr c suntei un cunosctor, nu?
Este adevrat.
Pot s v adresez cteva ntrebri pentru a verifica afirmaia
dumneavoastr? Sunt nevoit s spun, domnule doctor, n cazul n care suntei
cu adevrat doctor, c toat aceast situaie mi se pare suspect. A vrea s
v ntreb ce tii despre mpratul Shomu i cum l asociai cu Shoso-in de la
Nara? i dac acest lucru v creeaz probleme, vorbii-mi despre dinastia Wei
i locul ei n istoria ceramicii!
Am srit din fotoliul meu spumegnd de furie.
Asta-i intolerabil, domnule! am strigat. Am venit aici ca s v acord o
prioritate, nu ca s fiu examinat ca un colar. Cunotinele mele pot fi
inferioare celor pe care le avei, dar oricum, nu voi rspunde unor ntrebri
adresate ntr-un mod att de injurios.
Omul m fixa gnditor. Ultima urm de nelegere dispruse din ochii
si. Apoi, deodat, un fulger i se aprinse n privire.
Ce joc jucai, domnule? Ai venit aici s m spionai! Suntei emisarul
lui Holmes i ncercai s m nelai. Se pare c Holmes este pe moarte i
drept urmare i trimite valeii s m iscodeasc. Ai intrat aici fr
permisiunea mea, dar vei vedea, va fi mult mai greu s ieii.
Se ridicase dintr-o micare; am dat napoi pentru c omul i ieise din
fire. Cred c m suspecta chiar de la nceput, iar dialogul nostru l lmurise
pe deplin. mi era clar c nu-mi mai puteam face nici o iluzie. II vzui cutnd
febril n sertarul biroului. A auzit ns probabil un zgomot, deoarece se opri
brusc i ciuli urechile.
Ah! exclam el i se repezi n camera din spatele lui. n dou clipe
am ajuns i eu la u. N-o s uit niciodat scena care a urmat. Fereastra celei
de a doua camere ddea n grdin i era larg deschis. n cadrul ferestrei,
aidoma unei fantome, edea Holmes; faa i era livid. O clip mai trziu, sri
peste canatul geamului i dispru n tufiuri. Stpnul casei se repezi n urma
lui. Dar atunci Oh! totul n-a durat dect o secund! Am vzut att de clar!
Braul alb al unei femei se ivi dintre ramurile unui tufi. n aceeai clip
baronul scoase un strigt ngrozitor. i acoperi faa cu ambele mini i reveni

n fug ctre cas. n drum se lovea cu capul de perei, apoi se prbui pe


covor, rostogolindu-se n dureri cumplite. Urletele lui rsunau n toat casa.
Ap! Pentru Dumnezeu, aducei ap striga el ntruna.
Am luat o caraf de pe mas i m-am apropiat s-i acord primul ajutor.
Personalul casei se npusti n vestibul. mi amintesc c unul a leinat vznd
chipul oribil desfigurat al stpnu-lui. Vitriolul lucra extrem de repede. Unul
din ochi era complet ars. Cellalt, foarte rou, era cumplit inflamat. Faa, pe
care cu cteva minute mai nainte o admirasem, semna cu o pictur
minunat peste care cineva trecuse cu un burete umed. Era livid,
neomeneasc, groaznic. n cteva cuvinte am explicat cele petrecute.
Civa servitori sriser pe fereastr n grdin i scotoceau tufiurile, dar era
noapte i ncepuse s plou.
Victima continua s urle de furie i de durere.
Este talpa iadului! Este Kitty Winter! Oh! Mizerabila! O s-mi
plteasc asta! Da, o s plteasc! Oh! Dumnezeule din cer, nu mai pot
suporta aceste dureri!
Am turnat puin ulei peste figura mutilat, apoi i-am injectat o morfin.
Nefericitul se aga de minile mele ca i cum a fi putut s redau via
acelor ochi de pete mort care m fixau. A fi vrsat o lacrim n faa acestui
dezastru fizic dac nu mi-a fi reamintit de murdria existenei lui. Apariia
medicului de familie m-a eliberat. Foarte repede a sosit apoi i un specialist.
Nici autoritile n-au ntrziat. Am dat cartea mea de vizit, cea adevrat,
inspectorului de poliie. Ar fi fost stupid s procedez altfel, pentru c la
Scotland Yard eram cunoscut aproape la fel ca i prietenul meu Holmes. Am
prsit apoi casa aceea sinistr, n mai puin de o or ajunsesem n Baker
street.
Holmes era aezat n fotoliul su; prea epuizat. Mai mult dect rnile,
evenimentele din seara aceea i epuizaser nervii; ascult cuprins de oroare
istorisirile mele.
Plata pcatelor, Watson! Plata pcatelor, mi spuse el. Mai devreme
sau mai trziu totul se pltete. i, Dumnezeu tie, el a pctuit destul,
adug el lund de pe mas o carte mare, nchis la culoare. Iat cartea
despre care ne-a vorbit femeia aceea. Dac acum nu se va rupe logodna,
nimeni pe lume n-o va mai putea mpiedica. Dar se va rupe, cu siguran.
Trebuie. Nici o femeie care se respect n-ar rezista.
Este jurnalul lui de dragoste?
Mai mult al viciului. Din momentul n care femeia Winter ne-a
dezvluit existena lui, am neles c am putea avea o arm formidabil dac
am intra n posesia acestei cri a groazei. N-am spus nimic pe moment
pentru c s-ar fi putut afla. Apoi a urmat agresiunea; ea mi-a dat ansa de a-l
face pe baron s cread c sunt scos din curs. Totul a mers perfect. A mai li
putut atepta, dar intenia lui de a merge n America mi-a forai mna. N-ar fi
plecat pentru nimic n lume lsnd n urma lui un document att de
compromitor. Am fost deci obligat s acionez. O spargere nocturn era
exclus din pricina dispozitivului de alarm. Doar seara exista o posibilitate,
cu condiia ca atenia lui s fe reinut de ceva. Iat de ce tu i farfurioara de

porelan ai intrat n scen. Aveam nevoie ns s tiu exact unde se afl


cartea; mi era foarte clar c nu voi avea la dispoziie dect cteva clipe.
Timpul meu era limitat de cunotinele tale reduse n materie de porelanuri
chinezeti. Am luat-o cu mine pe femeia aceea doar n ultimul moment. Cum
a fi putut ghici coninutul pacheelului pe care-l ascundea cu atta grij sub
hain? Eram convins c venise s m ajute n treburile mele; iat ns c, de
fapt, s-a ocupat de ale ei.
El ghicise c tu m-ai trimis.
Bnuiam eu. L-ai inut totui n ah exact ct am avut nevoie pentru
a gsi cartea, dar nu suficient ca s prsesc locul fr s fiu vzut. Ah! Sir
James! sunt deosebit de bucuros c ai venit!
Venise sir James Damery, chemat de urgen de Holmes. Dup ce
ascult istorisirea celor petrecute, el spuse:
V-ai descurcat minunat! Minunat! dac rnile sunt att de
ngrozitoare pe ct povestete Watson, nu vom mai avea, probabil, nevoie de
acea carte infam pentru a rupe logodna. Ea se va desface de la sine.
Holmes ridic fruntea.
Femei ca domnioara de Merville nu procedeaz aa. Ea l va iubi
mai tare n noua postur, aceea de martir. Nu. Va trebui s-i distrugem
substana moral, cea fizic nu conteaz n astfel de situaii. Aceast carte o
va readuce cu picioarele pe pmnt. i nu vd alt soluie.
Sir James plec lund cu el cartea i preioasa farfurioar de porelan.
Pentru c eram i eu n ntrziere am cobort mpreun cu el. O trsur l
atepta n faa casei. La ordinul su scurt, caii se puser rapid n micare.
Dei a ncercat s acopere portiera cu mantaua, am avut totui timpul s
observ blazonul regal ncrustat cu aur. Am rmas pur i simplu cu gura
cscat. M-am ntors imediat n camera lui Holmes.
Am descoperit cine este clientul nostru! strigai eu extrem de
mndru. Ei bine, Holmes, este vorba de
De un prieten credincios i cinstit, m ntrerupse Holmes, ncercnd
s-mi stvileasc elanul. Sper ca asta s ne fie de nvtur pentru
totdeauna.
Nu tiu cum a fost folosit cartea aceea infam. Poate c Sir James i-a
asumat el nsui sarcina de a o arta tinerei fete. Mai normal ar fi fost ns ca
aceast delicat misiune s revin tatlui ei. n orice caz, efectul a fost cel
scontat.
Trei zile mai trziu, Morning Post publica un anun laconic, potrivit
cruia cstoria domnioarei Violet de Merville cu baronul Gruner nu va mai
avea loc. Acelai ziar descria pe larg depoziia lui Kitty Winter, adus n fa
tribunalului sub acuzaia de a fi folosit vitriolul. Procesul a pus n lumin
cteva circumstane atenuante, astfel c verdictul a fost deosebit de
indulgent. Sherlock Holmes s-a vzut pus n urmrire pentru spargere, dar
cnd scopul urmrit este nobil, iar clientul suficient de celebru, chiar i legea
englez devine mai elastic i mai nelegtoare. Prietenul meu nu se
aezase nc pe banca acuzailor i este foarte probabil c nu o va face
niciodat.

IX. Coama leului.


Orict de ciudat ar putea s par, s-a ntmplat totui ca o problem
care fr doar i poate era cel puin la fel de ncurcat i neobinuit ca toate
celelalte ntlnite n lunga mea carier profesional, s mi se nfieze abia
dup ce m-am retras din meserie: i mai ciudat a fost c mi-a aprut, ca s
zic aa, chiar n pragul uii. S-a ntmplat dup retragerea mea n csua din
comitatul Sussex, cnd m nfundasem complet n ncnttoarea via n
snul naturii ctre care tnjisem att de des n cursul lungilor ani petrecui n
mijlocul ntunecatei Londre. n aceast perioada a vieii mele, bunul doctor
Watson dispruse aproape complet din raza mea vizual. Cel mult de-l mai
vedeam vreodat ntr-un week-end, n cazul cnd se ntmpla s m viziteze.
Aadar de data asta trebuia s-mi slujesc singur de cronicar. O, dar dac-ar fi
fost el cu mine, ce splendoare ar fi ieit din pana lui de pe urma unei
ntmplri att de pasionante i din triumful meu final asupra tuturor
dificultilor! Dat fiind situaia, n-am ns ncotro i trebuie s-mi spun
povestea aa simplu cum m taie capul, artnd, prin propriile mele cuvinte,
fiecare pas fcut pe drumul strbtut cu greu n cutarea unei chei pentru
misterul legat de Coama Leului.
Vila mea se afl pe panta de sud a colinelor dinspre Canalul Mnecii, i
de acolo se desfoar n faa ochilor o privelite minunat. n acest loc,
coasta e alctuit numai din stnci de cret, pe care nu le poi cobor dect
de-a lungul unei singure poteci lungi i erpuitoare, alunecoase i abrupte. La
captul de jos al potecii se afl o ntindere lat de vreo sut de metri,
acoperit cu pietricele i sfrmturi de piatr, chiar i atunci cnd fluxul e la
maximum. Ici colo ns, sunt unele dune i scobituri n care apa se
adpostete o dat cu fiecare flux, alctuind nite piscine splendide. Ateast
plaj admirabil se ntinde pe cteva mile n dreapta i n stnga, ntrerupt
fiind doar ntr-un loc de golfuleul i satul Fulwurth.
Casa mea e izolat i singuratic. Tot domeniul e n stpnirea mea, a
btrnei mele menajere i a albinelor mele. Dar la o distan de mai puin de
un kilometru se afl vestita coal a lui Harold Stackhurst. Situat pe un
domeniu destul de vast, instituia este instalat ntr-un edificiu numit Vila
Frontoanelor. Vreo douzeci de tineri se pregtesc aici pentru diferite
profesiuni, sub oblduirea mai multor cadre didactice. Stackhurst personal a
fost pe vremea lui un student foarte bun, excelent la toate materiile i ce
deasupra mare campion la canotaj academic. Din ziua n care m-am stabilit
pe coast, am fost n cei mai buni termeni cu el i de fapt era singurul cu care
eram n relaii att de intime nct puteam s ne facem seara vizite fr s
fie vorba de o invitaie oficial.
Spre sfritul lui iulie 1907 s-a strnit o furtun teribil, vntul sufla
dinspre sud, ngrmdind parc valurile Canalului Mnecii la temelia falezei i
lsnd n urm o adevrat lagun la venirea refluxului. n dimineaa la care
m refer, vntul se mai potolise i toat natura parc era proaspt i de
curnd splat. Era imposibil s lucrezi ntr-o zi att de ncnttoare i am
fcut o mic plimbare nainte de micul dejun, ca s m bucur de aerul
minunat al acelei zile. Am pornit pe poteca de pe falez care ducea la

coborrea abrupt spre plaj. Pe drum am auzit c m strig cineva i


ntorcndu-m, l-am vzut pe Harold Stackhurst care-mi fcea semne vesele
cu mna.
Ce diminea splendid, domnule Holmes! Eram convins c o s iei
la plimbare i c-o s te ntlnesc.
Dup cte neleg, te duci s te scalzi n mare.
Nu te lai de loc de meserie rse el, btnd cu palma buzunarul
umflat. Da, ntr-adevr, Mepherson a pornit-o mai de diminea i sper s-l
gsesc nc pe mal.
Fitzroy Mepherson era profesorul de tiine naturale, un tnr bine i
foarte promitor, a crui via fusese amrt cumplit de o afeciune
cardiac cu care se alesese n urma unei crize reumatice. De felul lui, ns,
era un adevrat atlet i strlucea n practicarea tuturor sporturilor care nu-i
cereau un efort prea mare. Vara ca i iarna, nota n mare i ntruct i mie
mi plcea notul, s-a ntmplat adesea s ies cu el n larg.
Chiar n clipa aceea l-am zrit amndoi pe Mepherson. I se vedea capul
deasupra lagunei falezei, acolo unde se termina poteca. Apoi s-a ivit tot
trupul; se cltina pe picioare ca un beiv. n clipa urmtoare a ridicat minile
n sus i, cu un strigt ngrozitor, a czut cu faa la pmnt. Staekhurst i cu
mine ne-am repezit la el era o distan de vreo cincizeci de metri i l-am
ntors pe spate. Se vedea bine c omul e pe moarte, pentru c avea ochii
sticloi i dui n fundul capului, iar obrajii nspimnttor de livizi. O clip, i-a
aprut pe fa o licrire de via i omul a rostit vreo cteva cuvinte, vizibil
din dorina de a ne preveni mpotriva unei primejdii. Cuvintele erau blmjite
i neclare, dar, dup prerea mea, ultimele care au izbucnit aproape ca un
ipt de pe buzele lui au fost Coama Leului. Ceea ce a spus era neinteligibil
i, pe de alt parte, nici nu prea s aib vreo legtur cu ntmplarea
respectiv; totui, orict am ncercat s le gsesc vreo alt interpretare, n-am
izbutit. Apoi Mepherson s-a ridicat puin de la pmnt, a zvcnit odat cu
braele n aer i a czut pe o parte. Era mort.
Tovarul meu a fost pur i simplu paralizat de aceasta neateptat
grozvie, iar eu, dup cum e lesne de nchipuit, am simit cum toat fiina mi
se ncordeaz, n start de alarm. i aveam i nevoie de ncordarea forelor,
pentru c se va vedea imediat c e vorba de un caz cu totul ieit din comun.
Omul era mbrcat doar cu pardesiul i pantalonii, i se nclase n
grab cu nite papuci de pnz, la care nu apucase s-i lege ireturile. n
cderea lui, pardesiul, pe are i-l pusese doar pe umeri, alunecase ntr-o
parte, dezgolindu-i trupul. Ne-am uitat la el uimii. Toat spinarea i era
acoperit de nite dungi purpurii, de parc l-ar fi btut cineva cu un bici de
srm subire. Era limpede c instrumentul cu care i fusese aplicat aceast
pedeaps era foarte flexibil, ntruct rni lungi se ncolceau dup umeri i
coaste. Pe brbie i se prelingea o dr de snge, deoarece, cuprins de dureri
insuportabile, i mucase buza de jos. Faa lui tras i schimonosit trda
chinurile ngrozitoare prin care trecuse.
Eu stteam n genunchi, iar Stackhurst n picioare, lng trupul celui
mort, cnd o umbr alunec spre noi; ntorcndu-ne, l-am vzut n faa

noastr pe Ian Murdoch. Murdoch era profesorul de matematic al colii, un


brbat nalt, subire i oache, att de morocnos i de distant, nct nimeni
n-ar fi putut spune c e prieten cu el. Prea c triete ntr-o zon nalt i
abstract de ecuaii i de seciuni conice, din care nimic nu-l putea smulge i
lega de viaa de fiecare zi. Era considerat de ctre studeni ca un adevrat
fenomen i cu siguran c ar fi fost calul lor de btaie, dar n vinele omului
sta curgea un snge ciudat i exotic, vizibil nu numai n expresia ochilor de
culoarea tciunelui, i n faa sa oache, ci i n izbucnirile sale de furie,
uneori de-a dreptul feroce. Odat, cnd l necjise celul lui Mepherson, el
luase animalul i-l zvrlise pe geam, lucru pentru care Stackhurst l-ar fi
concediat, fr ndoial, dac n-ar fi fost un profesor att de capabil. Iat, n
linii mari, care era natura acestui om straniu i complex, care se ivise lng
noi. Prea sincer nspimntat de ceea ce vede, cu toate c incidentul cu
cinele ar fi putut s sugereze o total lips de simpatie pentru cel mort.
Bietul om, bietul de el! Ce pot s fac? Cum a putea s-l ajut?
Ai fost cumva cu el? Nu ne poi spune ce s-a ntmplat?
Nu, nu, azi-diminea am ntrziat. N-am fost nc pe plaj. Vin direct
de la Vila Frontoanelor. Ce pot s fac?
Te poi repezi pn la jandarmeria din Fulworth. Anun imediat
cazul.
Fr o vorb, profesorul a pornit ct a putut de repede, iar eu am
nceput s m ocup de toate aspectele accidentului, n timp ce Stackhurst a
rmas lng cadavru, nucit de cele ntmplate. Bineneles, prima mea
sarcin era s observ cine se afla pe mal. Din vrful potecii puteam cuprinde
cu privirea toat plaja: era absolut pustie. n afar doar de vreo dou-trei
siluete negre, care se zreau n deprtare, n drum spre satul Fulworth. Dup
ce m-am asigurat n ce privete aceast direcie, am pornit ncet pe potec.
Stncile erau de calcar acoperit cu argil i marn i din loc n loc am putut
identifica urmele acelorai tlpi care coborau i urcau. n dimineaa aceea nu
se mai dusese nimeni pe plaj. ntr-un loc am observat urma unei mini cu
degetele desfcute, ndreptate spre partea de sus a pantei. Singura
interpretare posibil era c bietul Mepherson czuse n patru labe la urcare.
Erau i cteva scobituri rotunde, din care se putea deduce c n repetate
rnduri czuse n genunchi. La captul de jos al potecii se afla acea lagun
mare, lsat de reflux. Mepherson se dezbrcase la marginea ei, pentru c pe
o stnc i-am gsit prosopul. Era mpturit i uscat, ceea ce mi dovedea c
de fapt nici n-a intrat mcar n ap. Cercetnd cu atenie pietricelele din jur,
am gsit vreo dou urme ale papucilor si de pnz pe nisip, precum i
urmele piciorului su gol. Asta dovedea c se pregtise s se scalde, dei
prosopul arta c n-a fcut-o.
Prin urmare, coordonatele problemei erau clar definite dar n acelai
timp nespus de stranii, cum nu mi-a mai fost dat s ntlnesc: omul nu
rmsese pe plaj dect cel mult un sfert de or. Stackhurst venise n urma
lui de la Vila Frontoanelor, deci era limpede c nu se scursese prea mult timp.
Mepherson se dusese s fac baie n mare i se dezbrcase, lucru pe care-l
indicau urmele piciorului gol. Apoi brusc i pusese la loc hainele pe el erau

aa de rvite i desfcute, nct graba era evident i se ntorsese fr s


intre n ap sau cel puin fr s se mai tearg. Iar motivul pentru care se
rzgndise era c-l biciuise cineva n felul acesta slbatic, inuman, chinuindul pn ce durerea l silise s-i mute buzele, lsndu-l att de istovit, nct
abia a avut puterea s mai urce panta nainte de a cdea jos fr via. Cine
svrise aceast fapt barbar? E adevrat c la baza falezei se aflau
cteva grote i peteri mici, ns soarele, care nu se nlase nc prea tare
pe cer, le lumina direct i se vedea bine c nu era loc s se ascund nimeni n
ele. Mai pomenisem i de acele siluete de pe mal, la o mare distan. Erau
att de departe, nct nu puteau s aib nici o legtur cu crima; i pe urm,
la mijloc se afla laguna n care intenionase Mepherson s fac baie, i
valurile ei se nlau pn la nivelul stncilor. Pe mare se zreau destul de
aproape vreo dou-trei luntre de pescari. Pe acetia i puteam cerceta pe
ndelete. Existau mai multe piste, dar niciuna nu putea s duc la vreun
rezultat mulumitor.
ntorcndu-m n cele din urm la cadavru, am vzut c ntre timp se
strnseser n jurul lui un mic grup de trectori. Bineneles, Stackhurst se
afla nc acolo, iar Ian Murdoch tocmai sosise cu Anderson, jandarmul satului.
O matahal mustcioas, masiv i nceat, cum sunt muli dintre locuitorii
comitatului Sussex. Genul sta de oameni ascunde mult bun sim sub o
nfiare greoaie i tcut. Andersoa a ascultat povestea, i-a nsemnat tot
ce i-am spus noi i n cele din urm m-a luat deoparte:
A fi foarte fericit dac mi-ai da vreun sfat domnule Holmes. E o
poveste prea complicat ca s-o pot rezolva singur i dac dau gre, o s am
de furc cu efii de la Lewes.
L-am sftuit s-i anune superiorul direct i s trimit i dup un
doctor; de asemenea, l-am sftuit s nu permit s se mite absolut nici un
lucru de la locul lui i s se lase ct mai puine urme cu putin pn la
sosirea celor dou persoane anunate. ntre timp, am percheziionat
buzunarele mortului. I-am gsit batista, briceagul i un portvizit. Din a-cesta
din urm a ieit o hrtiu, pe care am despturit-o i i-am ntins-o
jandarmului. O mn de femeie scrisese nu prea cite: Fii sigur c voi veni,
Maudie. Prea s fie vorba de e ntlnire de dragoste, era o confirmare, dar
nu reieea din ea nici data, nici locul. Jandarmul a pus-o din nou n portvizit i
a bgat i acest obiect i pe celelalte napoi n buzunarele pardesiului. Apoi,
ntruct nu se mai ivea nici un alt indiciu, m-am ntors acas s iau micul
dejun, dup ce am aranjat mai nti s se fac o cercetare amnunit a prii
de jos a falezei.
Stackhurst a trecut pe la mine peste vreun ceas, ca s-mi spun c
mortul a fost transportat la coal, unde urma s se fac ancheta Parchetului.
Venea, de asemenea, cu cteva veti foarte serioase i precise. Dup cum
m ateptasem n-au gsit nimic n peterile de la baza falezei, dar uitndu-se
prin hrtiile din biroul lui Mepherson, Stackhurst scosese la iveal o
coresponden intim cu o oarecare domnioar Maud Bellamy din Fulworth.
Prin urmare, am putut stabili n felul a-cesta cine a scris bileelul.

Scrisorile sunt n mna jandarmilor mi-a explicat Stackhurst. N-am


putut s i le aduc. Dar nu ncape ndoial c era vorba de o dragoste foarte
puternic. Prin urmare, nu vd nici un motiv de a o lega de aceast oribil
ntmplare, afar doar de faptul c duduia avea o ntlnire cu Mepherson.
Dar n nici un caz nu aici,. Unde v scldai cu toii n mod frecvent
l-am contrazis eu.
ntmplarea face zise el c studenii nu se aflau cu Mepherson.
Dar a fost ntr-adevr o simpl ntmplare?
Stackhurst se ncrunt i czu pe gnduri.
I-a reinut Ian Murdoch zise el. A insistat foarte mult s le fac o
demonstraie algebric nainie de gustarea de diminea. Bietul om, e teribil
de tulburat de toat povestea asta!
i totui, dup cte am neles, nu erau prea buni prieteni.
ntr-o vreme, nu. Dar de mai bine de un an Murdoch era ct se poate
de apropiat de Mepherson, dei firea lui nu e de loc prietenoas.
Da, mi-am dat seama de asta. De altfel, dup cte mi amintesc, miai spus odat c s-au certat din pricina unui cine maltratat.
Aia e o poveste veche.
Dar poate c-a lsat o dorin de rzbunare?
Nu, nu, sunt sigur c erau buni prieteni.
Ei, atunci rmne s cercetm chestiunea cu fata. O cunoti?
Toat lumea o cunoate. Este zna inutului, o adevrat frumusee,
Holmes, care atrage atenia peste tot unde se duce. tiam c-i place lui
Mepherson, dar habar n-aveam c lucrurile merseser att de departe cum
par s indice a-ceste scrisori.
Dar cine e fata?
E fiica btrnului Tom Bellamy, proprietarul tuturor brcilor i
cabinelor de baie de la Fulworth. A fost pescar la nceput, dar acum a prins
niel cheag. Afacerile le conduce el i cu fiul su William.
N-ai vrea s facem o plimbare pn la Fulworth s stm de vorb cu
ei?
Dar ce pretext am putea gsi?
A, n privina asta nu-i nici o greutate. La urma urmelor, e imposibil
ca bietul profesor s-i fi fcut singur seama n modul sta nfiortor. Coada
biciului a fost totui n mna unui om, dac ntr-adevr un bici i-a pricinuit
aceste rni. Cercul cunotinelor sale din aceast localitate izolat era fr
doar i poate limitat. S cutm s explorm tate pistele i nu se poate s nu
dm peste mobilul crimei, iar acesta la rndul lui, ne va conduce la fpta.
Plimbarea pe dunele din mprejurimi, mblsmate de parfumul
cimbrului slbatic, ar fi fost foarte plcut dac minile noastre n-ar fi fost dea dreptul otrvite de tragedia la care fusesem martori. Satul Fulworth se afl
ntr-o depresiune care alctuiete un semicerc n jurul golfului. ndrtul
ctunului de mod veche s-au ridicat mai mulle case moderne pe terenul n
pant. Stackhurst m-a condus la una din ele.

Iat vila Limanul, cum a botezat-o Bellamy. Cea cu un turn n col i


cu acoperiul de ardezie. Nu e ru da loc pentru un om care n-a avut la
nceput nici mcar O, Doamne, ia uit-te!
Portia grdinii de la vila Limanul se deschisese brusc i un om ieise
n goan. Nu ncpea nici o ndoial, silueta nalt, coluroas i deelat era
a lui Ian Murdoch, matematicianul. O clip mai trziu, i-am ieit n
ntmpinare pe drum.
Bun! zise Stackhurst.
Matematicianul fcu un semn din cap, ne arunc o privire piezi cu
ochii lui negri, iscoditori, i ddu s treac mai departe, dar directorul l opri:
Ce cutai aici? ntreb el.
Murdoch se roi de furie.
Sub acoperiul casei dumneavoastr, domnule, v sunt subaltern.
Dar n-am cunotin de faptul c ar trebui s v dau socoteal i pentru
aciunile mele particulare
Dup toate prin cte trecuse, Stackhurst era la captul rbdrii. Altfel,
poate ar mai fi ateptat, dar aa, i pierdu complet cumptul.
n mprejurrile de fa, rspunsul dumitale, domnule Murdoch, este
pur i simplu impertinent.
N-ar fi exclus ca i ntrebarea dumneavoastr s poat primi aceeai
etichet.
Nu e prima dat cnd a trebuit s trec cu vederea atitudinea
dumitale refractar. Dar, fr doar i poate, este pentru ultima dat. Am s te
rog s ai amabilitatea de a-i luat ct de repede poi toate msurile pentru ai aranja viitorul.
Asta i intenionam s fac. Astzi am pierdut singura persoan de la
Vila Frontoanelor care fcea aceast instituie suportabil.
Murdoch i vzu de drum, n timp ce Stackhurst, cu ochii tulburi, se
uit n urma lui.
Ce zici, nu e un om imposibil, de nesuportat? strig el.
Singurul lucru care-mi rmase puternic ntiprit n minte era faptul c
domnul Ian Murdoch se grbise s foloseasc cel dinti prilej pentru a fugi de
la locul crimei. n capul meu ncepea s se contureze o bnuial vag i
nebuloas. Poate c vizita la familia Bellamy avea s mai arunce puin
lumin asupra acestei chestiuni. Stackhurst i veni n fire i astfel ne
urmarm drumul spre casa respectiv.
Domnul Bellamy era un om ntre dou vrste, cu prul i barba roii ca
para focului. Prea s fie n culmea furiei i faa lui cpt curnd aceeai
culoare ca i prul.
Nu, domnule, nu doresc s aflu nici un fel de amnunte. Fiul meu, aci
de fa spuse el, artnd un tnr voinic, cu e fa greoaie i posac,
instalat n colul odii de toate zilele este de aceeai prere cu mine, i
anume c ateniile cu care o nconjura domnul Mepherson pe Maud erau de-a
dreptul jignitoare. Da, domnule, cuvntul cstorie n-a fost pomenit
niciodat i totui scrisorile i ntlnirile se ineau lan, ca i diverse alte

lucruri pe care niciunul din noi nu poate s le aprobe. Fata nu are mam i noi
suntem singurii ei pzitori. Sunt hotrt
uvoiul vorbelor lui fu ntrerupt de apariia domnioarei n chestiune.
Fr doar i poate, prezena ei ar fi fost o podoab splendid n orice
societate. Pe mine personal, femeile m-au atras doar rareori, pentru c
creierul mi-a fost ntotdeauna stpnul inimii, dar mi era imposibil s privesc
faa ei de e extraordinar perfeciune, cu un colorit delicat, plin de toat
prospeimea dulce a inutului, fr a-mi da seama c nici un tnr nu i-ar fi
putut iei n cale fr s trag consecinele. Aa era fata care intrase i care
sttea acum n faa lui Harold Stackhurst, cu ochii mari deschii, i cu o
privire ptrunztoare.
Am aflat c Fitzroy a murit zise ea. S nu v fie fric s-mi dai
amnunte.
Cellalt profesor de la coala dumneavoastr ne-a adus vestea
explic taic-su.
Nu vd de ce trebuie ca sora mea s fie vrt n toat povestea
asta mri fiul lui.
Sor-sa se npusti asupra lui cu o expresie aspr, slbatic.
Asta e treaba mea, William. F, te rog, bine i las-m s m descurc
cum vreau. Dup ct se pare, s-a comis o crim. Dac a putea contribui la
descoperirea fptaului, i nc ar fi un omagiu prea mic adus aceluia care nu
mai e printre noi.
Fata ascult scurta relatare, fcut de tovarul meu, cu o linite i o
concentrare care mi dovedeau c, pe lng frumusee, mai avea i o mare
trie de caracter. Maud Bellamy va rmne de-a pururi n amintirea mea ca o
femeie remarcabil i ntr-adevr desvrit. Cred c m cunotea din
vedere, ntruct n cele din urm se ntoarse ctre mine.
V rog s facei dreptate, domnule Holmes. Oricine ar fi vinovaii, v
putei bizui pe nelegerea i sprijinul meu.
n timp ce vorbea, mi se pru c se uit sfidtoare la tatl i fratele ei.
V mulumesc i-am rspuns. Eu preuiesc foarte mult instinctul
femeilor n asemenea chestiuni. Dumneavoastr vorbii despre vinovai.
Deci suntei de prere c e vorba de mai multe persoane?
L-am cunoscut pe domnul Mepherson destul de bine ca s-mi dau
seama c era un brbat viteaz i puternic. Nu exist om pe lume care s fi
putut s-l doboare de unul singur.
A putea s schimb dou vorbe ntre patru ochi cu dumneavoastr?
Maud i-am spus s nu te amesteci n ncurctura asta! strig furios
taic-su.
Fata m privi neputincioas.
Ce s fac?
i aa toat lumea va cunoate curnd amnuntele, nct nu se
ntmpl nimic grav dac le discutm aici i-am rspuns.
A fi preferat s pstrm secretul, dar din moment ce tatl
dumneavoastr nu ne permite, trebuie s participe i el la ceasta dezbatere.
Apoi i-am vorbit despre biletul gsit n buzunarul mortului. Fr doar i poate,

acest bilet va fi scos la iveal n cadrul anchetei Parchetului. mi permit s v


rog s aruncai puin lumin asupra acestei probleme, dac v este cu
putin.
Nu vd nici un motiv pentru care a face un mister din povestea asta
rspunse sa. Eram logodii i am pstrat taina numai din pricina unchiului
lui Fitzroy, care e foarte btrn i, pare-se, pe moarte, pentru c el ar fi fost n
stare s-l dezmoteneasc dac s-ar fi cstorit mpotriva voinei lui. Alt
motiv nu exista.
Ai fi putut s ne spui i nou mri domnul Bellamy.
V-a fi spus tot, dac ai fi fost vreodat ct de ct mai nelegtori.
Nu vreau ca fata mea s se nhiteze cu brbai de alt condiie
dect ea.
Tocmai prejudecile tale mpotriva lui ne-au mpiedicat s-i spunem
adevrul. Ct despre aceast ntlnire (fata se scotoci prin buzunarul rochiei
i scoase un bileel mototolit), biletul meu era un rspuns la sta.
Scumpa mea suna scrisorica scoas la iveal mari dup apusul
soarelui, la locul tiut pe plaj. E singurul moment n care voi putea s fiu
liber. Semnat: Fitzroy Mepherson.
Azi e mari, i urma s-l ntlnesc desear.
Am luat scrisorica n mn i am rsucit-o pe toate prile.
Biletul nu l-ai primit prin pot. Cum v-a parvenit?
A prefera s nu rspund la aceeast ntrebare. De fapt, nici nu are o
legtur direct cu chestiunea pe care o anchetai. Dar la orice lucru care are
legtur cu aceast chestiune voi rspunde cu drag inim.
Fata se inu de cuvnt, dar nimic din ce ne spuse nu ne fu de ajutor n
cercetrile noastre. Nu avea nici un motiv s bnuiasc prezena vreunui
duman ascuns al logodnicului ei, dar recunoscu c ea personal avusese
civa admiratori foarte pasionai.
mi permitei s v ntreb dac domnul Ian Murdoch se numr i el
printre ei?
Fata roi, prnd stnjenit.
ntr-o vreme am crezut c aa este. Dar lucrurile s-au schimbat
complet cnd a neles natura adevrat a relaiilor dintre Filzroy i mine.
Din nou mi s-a prut c umbra care l nconjura pe acest om ciudat
prinde un contur mai precis. Trebuia neaprat s-i studiez anteoedenlele.
Trebuia s-i percheziionez n tain locuina. Stackhurst era un colaborator
plin de bunvoin, ntruct i n mintea lui ncepeau s ncoleasc unele
bnuieli. Ne-am ntors de la vizita noastr la vila Limanul cu sperana c
avem, n sfrit, n mini un fir al acestui caier nclcit.
Trecu o sptmn. Ancheta Parchetului nu arunc nici un pic de
lumin asupra chestiunii, ceea ce necesita amnarea ei pn la completarea
probelor. Stackhurst fcuse unele investigaii discrete n privina subalternului
su i se efectuare i o percheziie superficial a camerei lui, dar fr nici un
rezultat. Personal, m strduiam s parcurg din nou n amnunt tot terenul
pe care-l cercetasem att la propriu ct i la figurat dar fr a izbuti s
ajung la vreo concluzie nou. n toate cronicile aventurilor mele, cititorul nu

va gsi un caz care s m fi mpins att de departe spre limita rbdrii. Nici
mcar imaginaia mea nu izbutea s nchipuie vreo soluie a acestui mister.
i apoi surveni incidentul cu cinele.
Btrna mea menajer auzi mai nti de el.
Trist poveste, conaule, cu cinele domnului Mepherson! zise ea
ntr-o sear.
De obicei, nu prea i dau concursul la asemenea conversaii, dar aceste
cuvinte avur darul s-mi atrag atenia.
Dar ce s-a ntmplat cu cinele domnului Mepherson?
A murit. A murit de durere c i-a pierdut stpnul.
Cine i-a spus?
Cum, conaule? Dar toat lumea vorbete despre asta. Cinele s-a
ntristat cumplit i n-a mncat nimic timp de o sptmn i pe urm azi doi
domni tineri de la Vila Frontoanelor l-au gsit mort, jos pe plaj, conaule,
unde i-a gsit sfritul stpnul lui. Chiar n locul acela.
Chiar n locul acela: aceste cuvinte mi-au rmas limpezi n amintire.
n mintea mea s-a nscut deodat un vag presentiment c aceast chestiune
are o importan vital. Ca un cine s moar curnd dup stpn, asta era
n armonie cu firea frumoas i credincioas a acestor animale. Dar chiar n
locul acela! De ce oare aceast plaj singuratic s-i fi fost fatal? Nu
cumva era cu putin ca i acest cine s fi czut jertf unei dumnii
rzbuntoare? S fi fost oare cu putin? Nu, nu era prea desluit, dar n
mintea mea i ncepuse s se nale un ntreg eafodaj. Peste cteva minunte
m aflam n drum spre Vila Frontoanelor, unde l-am gsit pe Stackhurst n
biroul lui. La rugmintea mea, i-a chemat pe Sudbury i Blount, cei doi
studeni care descoperiser leul cinelui.
Da, era chiar pe marginea lagunei zise unul din ei. Probabil c a
adulmecat urmele stpnului su mort.
Am vzut i bietul animal credincios, un terrier din rasa Airedale, ntins
pe rogojina din hol. Leul era eapn i ncordat, cu ochii bulbucai i cu
labele contorsionate. Se vedeau limpede chinurile prin care trecuse animalul.
De la Vila Frontoanelor am cobort spre lagun. Soarele scpata spre asfinit
i umbra falezei se ntindea din ce n ce mai ntunecat asupra apei care
licrea tears ca o foaie de plumb. Locul era pustiu i nu se vedea nici o
urm de via afar doar de pescruii care se nvrteau ipnd pe deasupra
capului meu. n lumina mereu mai slab, am putut s desluesc urmele
lsate de cine pe nisipul din jurul stncii pe care fusese aezat prosopul
stpnului su. Am rmas mult vreme cufundat ntr-o meditaie adnc n
timp ce umbrele se ridicau din ce n ce mai negre n jurul meu. n cap mi se
nvlmeau tot felul de gnduri. tii ce nseamn s trieti un comar,
simind c exist un lucru ct se poate de important pe care-l caui i-l tii c
e acolo, undeva, dei rmne mereu prea departe ca s-l poi atinge. Aa era
i sentimentul meu n seara aceea, cnd m aflam singur, la locul fatal. Apoi,
ntr-un trziu, m-am ntors i am pornit ncet spre cas. i, n sfrit, ajungnd
n vrful potecii, m-am luminat. ntr-o strfulgerare mi-am amintit lucrul dup
care bjbisem cu atta nfrigurare, dar fr folos, vreme ndelungat.

Probabil c tii sau altfel degeaba a mai scris Watson c am destule


cunotine, destul de mprtiate i nesistematice de altfel, din domenii
diverse, dar foarte utile pentru munca mea. Mintea mi-e ca o debara n care
se nghesuie n vrafuri tot felul de lucruri puse de-a valma acolo aa de
multe, nct abia dac mi mai dau seama de prezena lor. tiam eu c exist
n depozitul meu de cunotine ceva care are o legtur cu aceast
chestiune. Acel ceva era nc vag, dar cel puin acum tiam cum pot s-l
clarific. Era un ceva puin monstruos, de necrezut i totui rmnea posibil.
Urma s verific totul.
Podul csuei mele e plin de cri. Acolo m-am repezit i am nceput s
scotocesc. Dup un ceas, am ieit cu un voluma cu copert argintie, ca un
pachet de ciocolat. L-am deschis cu nerbdare la capitolul de care-mi
aminteam ca prin vis. Da, ntr-adevr, era o soluie mai mult dect vag i
cam tras de pr, totui nu m puteam liniti pn ce nu m asiguram c
exist o ans ca lucrurile s stea ntr-adevr aa. M-am culcat trziu de tot,
arznd de nerbdare s m apuc dis-de-diminea de treab.
Dar n-am putut s-o fac din pricina unei neplcute ntreruperi. Nici nu-mi
nghiisem bine ceaca de ceai cnd, pregtindu-m s pornesc spre plaj,
am primit vizita inspectorului Bardle, de la poliia comitatului Sussex o
matahal mare ct un bivol, cu o nfiare prosteasc, dei ochii cu care m
privea acum nu erau inexpresivi, ci preau gnditori i tulburai.
Am auzit de experiena dumneavoastr vast i ndelungat zise
el. Bineneles, vizita pe care v-o fac e cu totul neoficial i nu e nevoie s se
afle mai departe. Dar am impresia c n cazul Meperson am dat de bucluc.
ntrebarea este: s procedez la o arestare sau nu?
V referii la domnul Ian Murdoch?
Da, domnule. Dac stai s te gndeti, altcineva nici nu poate fi
implicat. Iat avantajul acestei pustieti. Lucrurile se reduc la o scar foarte
mic. Dac nu el a fptuit crima, atunci cine?
Dar ce dovezi avei mpotriva lui?
El spicuise cte ceva de pe aceleai brazde ca i mine. Avea n vedere
caracterul lui Murdoch i misterul care prea s pluteasc n jurul acestui om;
izbucnirile sale de furie, ca, de pild, n incidentul cu cinele; faptul c pe
vremuri se certase cu Mepherson i c existau anumite motive de a crede ci displcea atenia cu care o nconjura Mepherson pe domnioara Bellamy.
Deinea aceleai elemente ca i mine, dar niciunul n plus, afar doar de
faptul c Murdoch prea s se pregteasc de plecare.
n ce situaie m-a afla dac l-a lsa s-o tearg, cnd avem toate
aceste dovezi mpotriva lui?
Omul acesta corpolent i flegmatic prea s aib mintea complet
tulburat.
Bine, dar gndii-v la toate lacunele eseniale din raionamentul
dumneavoastr i-am spus eu. Pentru dimineaa crimei, el poate cu
siguran s aduc un alibi perfect valabil. A fost pn n ultimul moment
mpreun cu elevii si, iar la cteva minute dup ivirea lui Mepherson, a venit
din urma noastr. Apoi nu uitai c ar fi fost absolut imposibil ca de unul

singur s-l fi dobort pe acest om, cel puin la fel de puternic, ca el. i, n
sfrit, mai rmne i chestiunea instrumentului cu care au fost pricinuite
aceste rni.
Ce altceva ar fi putut s fie dect un bici sau o cravaa flexibil, de
un gen oarecare?
Ai cercetat urmele? l-am ntrebat eu.
Le-am vzut. Le-a vzut i doctorul.
Dar eu le-am cercetat foarte atent cu o lup. Au anumite
particulariti.
Care anume, domnule Holmes?
M-am apropiat de birou i i-am artat o fotografie mrit.
Iat metoda pe care o folosesc eu n asemenea cazuri i-am
explicat.
Fr doar i poate, dumneavoastr facei toate lucrurile meticulos i
cu competen.
Dac nu le-a face aa, n-a fi ceea ce sunt. Acum, s examinm
aceast ran ce se ntinde n jurul umrului drept. Nu observai nimic?
Parc nu.
n primul rnd, este evident c nu are aceeai intensitate pe tot
parcursul. Aici e o pat de snge extravazat i dincoace alta. Exist indicaii
similare i pe cealalt ran de aici. Ce-ar putea s nsemne toate acestea?
N-am nici cea mai mic idee. Dumneavoastr avei?
Poate c am, poate c n-am. Cred c n curnd voi putea s v spun
mai mult. Orice descoperire de natur a determina obiectul care a produs
aceste urme ne va apropia foarte mult de gsirea criminalului.
Ce-o s v spun acum e, bineneles, o idee absurd zise poliistul
dar dac pe spinarea lui s ar fi aplicat o reea de srm nroit n foc, atunci
aceste puncte mai intens marcate ar reprezenta ntretierile plasei.
Comparaia este ct se poate de inteligent. Sau dac am lua de
pild, o pisic cu nou cozi cu nite noduri mici i foarte tari.
Pe legea mea, domnule Holmes, cred c ai nimerit-o bine!
Dar se prea poate s fie i o cauz complet diferit, domnule Bardle.
n orice caz, ns, dovezile de care dispunem sunt mult prea slabe pentru a
justifica emitera unui mandat de arestare i pe lng asta, mai avem i acele
ultime cuvinte: Coama Leului.
M-am ntrebat dac Ian
Da, am inut seama i de asta. Dac cuvntul mane1 ar fi avut vreo
asemnare cu numele Murdoch, ceea ce nu e adevrat, asta ar fi putut s
justifice o confuzie ntre pronunarea numelui Ian i cea a cuvntului lion2.
Dar el a rostit vorbele astea ntr-un ipt. Sunt convins c am auzit cuvntul
coam.
N-avei nici o alt explicaie, ca o alternativ, domnule Holmes?
Poate c am. Dar nu in prea mult s-o dau n vileag pn ce nu avem
posibilitatea s discutm un lucru mai precis.
i cnd se va ntmpla asta?
Peste vreo or sau, cine tie, i mai curnd.

Inspectorul i frec brbia i se uit la mine cu ochi nencreztori.


A da nu tiu ct s aflu ce e n mintea dumneavoastr, domnule
Holmes. Poate c v gndii la vasele alea da pescuit.
Nu, nu. Erau mult prea departe n larg.
Mde, atunci poate la Bellamy i la huiduma aia de fiu-su? Nu-l prea
aveau pe Mepherson la stomac. Nu cumva i-au fcut ei de petrecanie?
Nu, nu; nu m putei trage de limb pn ce nu-mi pun la punct
cercetrile i-am rspuns eu, zmbind. i acum, domnule inspector, avem
fiecare treburile noastre. Ce-ai zice dac ne-am ntlni aici la amiaz?
Iat unde ajunsesem cnd s-a produs acea ntrerupere ngrozitoare,
care a constituit nceputul sfritului.
Ua de afar s-a trntit de perete, apoi am auzit pe coridor nite pai
grbii, dar ovielnici i Ian Murdoch a dat buzna n odaie, palid, cu prul
rvit, cu hainele ntr-un hal fr de hal. Se inea de mobil cu minile lui
osoase, ca s poat s rmn n picioare.
Coniac! Coniac! strig el i czu gemnd pe canapea.
Nu era singur. n urma lui venea Stackhurst, fr plrie i gfind
aproape la fel de nnebunit ca i tovarul lui.
Da, da, coniac! strig el. Omul i d sufletul. Abia am izbutit s-l
aduc pn aici. A leinat de dou ori pe drum.
O lumtate de pahar de coniac tare produse o schimbare remarcabil.
Omul se ridic ntr-un cot i-i scoase haina de pe umeri.
Pentru numele lui Dumnezeu, dai-mi puin untdelemn, sau opiu, sau
morfin! strig el. Orice, numai s-mi aline durerile astea nfiortoare!
i eu i inspectorul am scos un ipt de spaim cnd ne-am uitat la el.
Pe umrul gol al lui Murdoch se afla imprimat n zigzag acelai ablon o
reea de linii inflamate, semnul pe care-l purtase i Fitzroy Mepherson cnd
murise.
Se vedea bine c durerea e cumplit i rspndit n trup, ntruct din
cnd n cnd bietul om nu mai putea nici mcar s respire, se nvineea la
fa i apoi, gfind nfiortor, i ducea mna la inim; fruntea i se
mbrobonise de sudoare. Putea s moar dintr-o clip ntr-alta. I-am turnat
mereu coniac pe gt i fiecare doz nghiit l readucea tot mai mult la via.
Tamponndu-i rnile stranii cu vat nmuiat n untdelemn, am izbutit s-i
mai alin chinul. n cele din urm, capul i se ls moale pe pern. Istoit, prea
c-i consum ultima rezerv de vitalitate. Czuse ntr-o toropeal care era
pe jumtate somn i pe jumtate lein, dar cel puin nsemna o alinare a
durerii.
Fusese imposibil s-i punem vreo ntrebare, dar n momentul n care neam asigurat de starea lui, Stackhurst s-a ntors ctre mine:
Dumnezeule! strig el. Dar ce-i asta, domnule Holmes? Ce este? Nu
neleg nimic!
Unde l-ai gsit?
Jos, pe plaj. Exact unde a pit i Mepherson nenorocirea. Dac-ar fi
avut inima la fel de slab ca a lui Mepherson, nici nu s-ar mai afla acum aici.
n timp ce-l aduceam, am crezut de mai multe ori c moare. Era prea departe

ca s mai ajungem la Vila Frontoanelor, aa c m-am repezit spre casa


dumitale.
L-ai vzut pe plaj?
M plimbam pe falez cnd i-am auzit strigtul. Era la marginea apei
i se cltina pe picioare ca un beiv. Am cobort ct am putut de repede, l-am
nvelit n nite haine i l-am adus sus. Pentru numele lui Dumnezeu, Holmes,
folosete-i toate puterile i nu-i crua eforturile pentru a ridica blestemul
care apas asupra locului sta, pentru c viaa devine insuportabil. Cum,
dumneata care ai o reputaie mondial, nu poi s faci nimic pentru noi?
Ba cred c da, Stackhurst. Vino imediat cu mine! Vino i dumneata,
domnule inspector. O s vedem dac nu putem s predm n minile
dumneavoastr pe acest asasin.
Lsndu-l pe Murdoch n stare de incontien n grija menajerei mele,
am cobort tustrei spre laguna fatal. Pe pietri erau aezate prosoapele i
hainele lsate de bietul Murdoch. M-am plimbat ncet pe la marginea apei,
urmat n ir indian de nsoitorii mei. Mai toat laguna era prea puin adnc,
dar sub falez, unde exist o scobitur n plaj, avea o adncime de un metru
un metru i jumtate. sta era locul pe care, n mod firesc, i l-ar fi ales
orice nottor, pentru c forma o piscin verde, transparent, cu apa limpede
ca cristalul. Deasupra se aflau un ir de stnci i pe acolo am pornit, scrutnd
plin de curiozitate apa de la picioarele mele. Tocmai ajunsesem la partea cea
mai adnc i mai linitit a apei, cnd am dat cu ochii de ceea ce cutam i
am izbucnit ntr-un strigt de triumf:
Cyanea! am strigat. Cyanea Privii, Coama Leului!
ntr-adevr, obiectul neobinuit pe care l artam semna cu un smoc
de fire nclcite din coama unui leu. Pe un prag stncos, la aproximativ un
metru sub ap, zcea un animal ciudat i pros, care vibra i flutura, avnd
dungi argintii printre pletele galbene. Pulsaia i era nceat i greoaie
dilatri urmate de contracii.
A fcut destul ru, acum i-a sunat i lui ceasul! am strigat eu. Ajutm, Stackhurst, s-l distrugem definitiv pe acest uciga.
n preajma stncilor se afla un bolovan imens i, unindu-ne eforturile, lam mpins pn ce, cu o pleoscial cumplit, l-am trntit n ap. Cnd s-au
linitit vlurelele, am vzut c ajunsese pe pragul stncos de la fund. O
margine fluturnd de membran galben arta c dedesubtul lui zcea
victima noastr. De sub piatr se prelingea o substan uleioas, groas, care
pta apa din jur, ridicndu-se ncet la suprafa.
S fiu al dracului dac neleg ceva! strig inspectorul. Ce era asta,
domnule Holmes? Aici m-am nscut i aici am crescut, dar n viaa mea n-am
vzut una ca asta. Nu e un lucru de prin prile noastre.
Din fericire pentru comitatul Sussex i-am spus eu. Probabil c
animalul a fost adus aici de uraganul acela din sud-est. ntoarcei-v amndoi
acas la mine i am s v relatez experiena sinistr, inut minte vreme
ndelungat, i pe bun dreptate, de cineva care s-a ntlnit cu aceeai
primejdie pe mare.

Cnd am ajuns n biroul meu, l-am gsit pe Murdoch mult mai bine; i
revenise suficient ca s ad n capul oaselor. Era nc nuc, i din cnd n
cnd l mai scutura cte un fior de durere. Vorbind dezlnat i cu frnturi de
cuvinte, ne-a explicat c habar n-are ce i s-a ntmplat, doar att c deodat
a fost cuprins de nite dureri groaznice i c a trebuit s fac apel la toate
resursele sale morale i fizice pentru a putea ajunge la mal.
Aici avem o carte am spus eu ridicnd volumaul care a adus
pentru prima dat lumin ntr-o chestiune ce ar fi putut s rmn de-a
pururi ntunecat. Este cartea n lumea larg, de celebrul observator J. C.
Wood. Era ct pe-aci s piar de pe urma atingerii acestei fiine scrboase,
aa c a scris totul n deplin cunotin de cauz. Cyanea capillata este
numele complet al fiarei i atingerea ei e cel puin la fel de periculoas ca i
muctura cobrei, iar pe de alt parte, e i mult mai dureroas. Dai-mi voie
s v spicuiesc cte ceva din aceast lucrare:
Dac nottorii vd o mas rotund i nedesluit de membrane i
fibre de culoare galben-nchis, ceva ca un smoc din coama unui leu,
amestecat cu beteal argintie, s se fereasc pentru c este
nspimnttorul animal Cyanea capillata, cu o neptur cumplit.
Oare sinistra noastr cunotin poate fi descris mai limpede dect
aa? i autorul ne povestete mai departe ntlnirea sa cu un asemenea
animal: odat, pe cnd nota n largul coastei comitatului Kent, a descoperit
c fiina aceasta radiaz filamente aproape invizibile pn la o distan de
cincisprezece metri, i c orice persoan ce se nimerete nuntrul acestei
circonferine, chiar la o asemenea deprtare de centrul funest, este de
asemenea n pericol de moarte. Chiar la o atare distan efectul asupra lui
Wood a fost aproape fatal.
Numeroase fire au pricinuit dungi de culoare purpurie pe piele; la o
examinare mai atent, ele s au dovedit a fi nite puncte sau pustule extrem
de mici, fiecare punct fiind, cum s-ar zice, fcut cu un ac nroit n foc, ce
strpunge nervii.
Dup cum explic el, durerea local e partea cea mai puin nsemnat
a acestui chin cumplit.
Tot corpul mi-era strbtut de junghiuri, de parc-a fi fost lovit de un
glon. Pulsaia a ncetat i apoi inima a zvcnit de vreo cinci-ase ori, de
parc voia s-mi sparg pieptul.
Durerea era ct p-aci s-l omoare, dei i czuse victim numai n
oceanul agitat i nu n apa mic i linitit a lagunei. El zice c abia s-a mai
putut recunoate dup aceea, att de alb, zbrcit i schimonosit i era
faa. A sorbit o duc de rachiu i apoi a but o sticl ntreag. i se pare c
asta l-a salvat. Domnule inspector, avei aici cartea, pe care v-o las, e mai
presus de orice ndoial c ea conine explicaia complet a tragediei bietului
Mepherson.
i ntmpltor, m scoate i pe mine basma curat remarc Ian
Murdoch, zmbind trist. Nu v in de ru, domnule inspector, i nici pe
dumneavoastr domnule Holmes, pentru c bnuielile mpotriva mea erau

fireti. Am impresia c n chiar ajunul arestrii mele am izbutit s scap de


acuzaii doar mprtind soarta bietului meu prieten.
Nu, domnule Murdoch, eu m aflam pe calea cea bun i dac a fi
pornit de-acas, aa cum intenionam, a fi putut s v cru de aceast
experien nspimnttoare.
Dar cum ai tiut, domnule Holmes?
Sunt un cititor omnivor, cu o memorie extrem de receptiv i de
bun pentru tot felul de fleacuri. Cuvintele coama leului m-au obsedat.
tiam c le-am ntlnit undeva, ntr-un context neateptat. Ai vzut i
dumneavoastr c ntr-adevr e un nume foarte potrivit pentru acest animal.
Nu m ndoiesc c animalul plutea pe ap cnd l-a vzut Mepherson i c
vorbele lui au fost singurele n stare s ne transmit un avertisment
mpotriva fiinei care-i pricinuise moartea.
Atunci, cel puin eu am scpat de nvinuire zise Murdoch, ridicnduse ncet n picioare. Ar trebui totui s v spun vreo cteva cuvinte ca
explicaie, ntruct tiu n ce direcie au mers cercetrile dumneavoastr. E
adevrat c am iubit-o pe domnioara Bellamy, dar n ziua n care alegerea ei
s-a ndreptat asupra prietenului meu Mepherson, singura mea dorin a fost
s contribui la realizarea fericirii ei. Am fost foarte mulumit s m dau la o
parte i s le pot fi de folos. Adeseori, le duceam eu bileelele i tocmai
pentru c eram confidentul lor i pentru c ineam aa de mult la ea, m-am
grbit s-i spun de moartea prietenului meu, ca nu cumva s mi-o ia cineva
nainte, nfindu-i brusc i fr delicatee lucrurile. Ea n-a vrut s v spun
nimic despre relaiile noastre, ca nu cumva s tragei concluzii mpotriva mea
i s am i eu ceva de suferit. Dar cu voia dum-neavoastr, trebuie s ncerc
s m ntorc la Vila Frontoanelor, pentru c tare a vrea s m culc.
Stackhurst i ntinse mna:
Aveam cu toii nervii teribil de ncordai, ca strunele unui instrument
de concert. Te rog s ieri trecutul, Murdoch. n viitor o s ne nelegem mai
bine.
Plecar mpreun bra la bra, ca doi prieteni. Inspectorul rmase n
picioare, uitndu-se la mine cu ochii lui bovini.
Ei bine, ai izbutit! strig el n cele din urm. Citisem eu multe despre
dumneavoastr, dar nu crezusem o iot din toate povetile alea. E minunat!
M-am vzut silit s clatin din cap. A accepta o asemenea laud
nseamn o depreciere n propriii ti ochi.
La nceput am mers cam ncet, neiertat de ncet. Dac-am fi
descoperit cadavrul n ap, nu mi-ar fi scpat soluia. Dar prosopul m-a indus
n eroare. Bietului om nu i-a trecut prin minte s se tearg cu prosopul, iar
eu la rndul meu am fost determinat s cred c nici n-a intrat n ap. Atunci
cum a fi putut s m gndesc c era vorba de atacul unui animal acvatic?
Iat de ce am fost mpins pe o urm greit. Ei, domnule inspector, adeseori
mi-am permis s v iau peste picior pe dumneavoastr poliitii! Dar Cyanea
capillata era ct pe-aci s rzbune necazurile Scotland Yard-ului.

SFRIT
1 Toarn, n limba englez.
2 Leu n limba englez.