Sunteți pe pagina 1din 394

Josephine Angelini

Regatul umbrelor

editura rao

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


ANGELINI, JOSEPHINE
Regatul umbrelor / Josephine Angelini; trad.: Meropi
Papagheorghe, Monica Laura Cibotariu i Lingua Connexion.
Bucureti: Editura RAO, 2015
ISBN 978-606-609-767-3
I.Papagheorghe, Meropi (trad.)
II.Cibotariu, Monica Laura (trad.)

JOSEPHINE ANGELINI
Dreamless
Copyright Josephine Angelini, 2012
Traducere din limba englez
Meropi Papagheorghe,
Monica Laura Cibotariu i Lingua Connexion
RAO, 2015
Pentru versiunea n limba romn
2015
ISBN 978-606-609-767-3
3

Soului meu, cu toat dragostea

PROLOG
Luni dimineaa nu s-au inut orele. Pana de curent nu fusese nc
remediat peste tot pe insul, iar cteva strzi din centru erau
blocate n urma furtunii.
Da, desigur, gndi Zach ndeprtndu-se de ua casei sale,
furtuna a demolat jumtate din ora, dar nu i familia aia de ciudai
care pot alerga mai repede ca mainile.
Strbtu cteva strzi n fug, doar pentru a se distana de tatl
lui. S stea acas ascultndu-l pe acesta cum se plnge de anularea
antrenamentului echipei de fotbal era greu de suportat, mai ales
cnd motivul real al nemulumirii era c petrecea nc o zi departe
de cele trei vedete favorite extraordinarii frai Delos.
Ajuns pe India Street, merse pn n dreptul treptelor n ruin ale
Ateneului unde se adunase o grmad de gur-casc. Toat lumea
vorbea de un scurtcircuit produs pe timpul nopii, care ncinsese
asfaltul att de tare nct l topise. Zach vzu gaura din trotuar i
stlpii electrici dobori, dar tia c nu acetia se fceau vinovai de
pagubele produse.
La fel cum tia c nici semnul care marca ieirea din vestiarul
fetelor nu prjolise un petic de iarb aflat la cinci metri distan.
De ce erau cu toii att de proti? Erau att de fascinai de fraii
Delos nct ar fi fost dispui s treac cu vederea faptul c treptele de
marmur ale bibliotecii nu puteau s fi crpat de la vnt? Chiar nu
era nimeni n stare s-i dea seama c se petrecea ceva ciudat? Lui
Zach i se prea totul att de evident. ncercase s o avertizeze pe
Helen, ns era prea nnebunit dup Lucas pentru a mai gndi clar.
Zach tia c i ea era ntr-un fel asemntoare lor, dar ncercase
5

oricum. Helen se comporta la fel ca i ceilali locuitori ai insulei n


ceea ce i privea. La fel ca tatl lui. Erau cu toii orbii.
Zach mergea prin ora, privind ctre mulimea de prostnaci care
se minunau la vederea asfaltului topit, atunci cnd Matt l zri i i
fcu semn.
Uit-te i tu, zise Matt atunci cnd Zach ajunse n dreptul
cordonului de siguran. Au zis c probabil este vorba de o
defeciune la linia electric principal. Destul de tare, nu-i aa?
Oau! O gaur! Ct de tare, spuse Zach sarcastic.
Nu crezi c e interesant? ntreb Matt ridicnd mirat din
sprncean.
Nu cred c o linie de tensiune putea cauza asta.
Dar ce altceva s fi fost? ntreb Matt pe un ton serios, artnd
ctre dezastrul din faa lor.
Zach zmbi circumspect. Matt era mai detept dect se credea. Era
chipe, se mbrca cum trebuie, era cpitanul echipei de golf i
provenea dintr-o familie respectabil, cu tradiie. Iar pe lng toate
astea, tia cum s se comporte cu persoanele care contau i cum s
poarte discuii interesante, cum ar fi cele despre sport. De fapt, Zach
ntotdeauna bnuise c Matt ar fi putut fi unul dintre cei mai
populari copii din coal dac ar fi vrut, dar dintr-un motiv sau altul,
renunase la un loc n echipa celor care se bucurau de popularitate
pentru a deveni regele tocilarilor n schimb. Era ceva ce-avea de-a
face cu Helen.
Zach nc nu-i dduse seama de ce aceasta alesese s i petreac
timpul n compania tocilarilor, avnd n vedere c era mai frumoas
dect toate fotomodelele sau vedetele de cinema pe care le vzuse el
vreodat. Dorina ei de a poza ntr-o persoan obinuit era o alt
parte a misterului care o nconjura i care o fcea att de atrgtoare.
Era genul de femeie pentru care brbaii ar fi fcut orice. i-ar fi
sacrificat statutul social, ar fi furat ceva sau chiar s-ar fi luptat pentru
ea.
N-am fost aici, rspunse Zach ntr-un final la ntrebarea lui
6

Matt. Dar pare c cineva a fcut asta intenionat. Ca i cum ar fi


crezut c poate scpa nepedepsit.
Crezi c cineva a fcut Aa ceva? A distrus biblioteca, a
smuls un stlp de nalt tensiune cu propriile mini, apoi a fcut o
gaur de un metru jumate n asfalt ca un fel de glum? ntreb
Matt pe un ton absent. i miji ochii i i zmbi reticent lui Zach.
Nu tiu, rspunse Zach n cele din urm. Apoi i veni o idee.
Dar poate c tii tu, adug el. Ai petrecut o grmad de timp cu
Ariadne n ultima vreme.
Da, i? spuse Matt calm. Nu vd legtura.
Matt tia oare? Fraii Delos i mprtiser ceva din ce nu tia
Zach? l msur din ochi pe Matt pentru o clip, apoi socoti c
probabil i acesta le va lua aprarea celor din familia Delos atunci
cnd cineva va aduce n discuie ciudeniile lor.
Cine zice c urmresc ceva? Am spus doar c n-am mai vzut
niciodat ca un stlp de tensiune picat s produc asemenea pagube.
Tu ai mai vzut?
Deci, poliia, cei de la compania electric i toi oamenii ia care
se ocup cu dezastre naturale se nal?
Felul n care Matt punea problema l fcu pe Zach s se simt
puin stnjenit. Nu putea spune, pur i simplu, n gura mare c o
familie de supraoameni ncerca s pun stpnire pe insul. Ar fi
crezut c e nebun. Prnd lipsit de interes, Zach privi de-a lungul
strzii la treptele distruse ale Ateneului i ridic din umeri.
Atunci observ pe cineva, cineva special, la fel ca Helen la fel ca
nesuferiii de frai Delos. Doar c tipul sta era diferit. Avea un aer
inuman. Micrile lui aveau ceva din cele ale unei insecte.
n fine, nu prea mi pas ce s-a ntmplat, spuse Zach afind o
min plictisit. Distreaz-te privind gaura din asfalt.
Plec, nedorind s mai piard timpul cu cineva care era n mod
evident de partea familiei Delos. Voia s vad ncotro se ducea
ciudatul la, i poate astfel avea s descopere ceea ce ascundea cu
adevrat.
7

L-a urmrit pe necunoscut pn la debarcader, unde a zrit un


frumos iaht. Prea scos dintr-o carte de aventuri. Catarge nalte,
punte din lemn de tec, caren din fibr de sticl i vele roii. Zach se
apropie de ambarcaiune cu gura cscat. Era cel mai frumos lucru
pe care l vzuse vreodat n viaa lui, nepunnd la socoteala un
chip Chipul ei.
Zach simi cum cineva l bate pe umr i, ntorcndu-se, totul se
scufund n ntuneric.

CAPITOLUL 1
Sub unghiile rupte ale lui Helen, sngele se aduna n nflorituri roii,
umplnd anurile cuticulelor, prelingndu-se pe ncheieturile fetei n mici
priae. n ciuda durerii, apuc mai strns marginea pervazului cu mna
stng, n aa fel nct s o poat ntinde pe cea dreapt mai n fa. Degetele
murdare i pline de snge erau alunecoase, iar minile o dureau att de tare
nct simea spasmele din podul palmelor. ntinse mna dreapt, dar nu
avea destul putere pentru a se ridica.
Helen i trase mna icnind de durere, rmnnd agat doar cu
vrfurile rigide ale degetelor. Picioarele i fluturau n aer, la o nlime de
ase etaje deasupra stratului de flori distrus de iglele care alunecaser de pe
acoperiul conacului drpnat i care n cdere se fcuser ndri. Nu
trebuia s priveasc n jos pentru a-i da seama c soarta ei ar fi fost aceeai
dac degetele i cedau. ncerc din nou s-i sprijine un picior pe pervazul
ferestrei, ns cu ct ncerca mai mult, cu att pierdea din fora strnsorii.
Un suspin i scp printre buzele crpate. Atrna de acea margine din
momentul n care coborse n Lumea de Dincolo n noaptea aceea. I se prea
c trecuser ore, poate zile ntregi, iar rezistena ei era pe cale s dispar.
Helen scoase un strigt de neputin. Trebuia s se caere peste pervaz i s
gseasc Furiile. Ea era Pogortoarea aceasta era sarcina ei. Gsete
Furiile n Lumea de Dincolo, nvinge-le cumva i elibereaz scionii de sub
puterea lor. Trebuia s pun cumva capt ciclului rzbuntor care i fcea pe
acetia s se omoare ntre ei, ns ea era atrnat de un pervaz.
Nu voia s cad, dar tia c nu avea cum s le gseasc pe Furii dac
rmnea acolo pe vecie. i n Lumea de Dincolo, fiecare noapte dura o
venicie. Era contient c trebuia s ncheie aceast noapte i s o ia de la
capt, de preferat ntr-o alt eternitate, cu mai multe anse de reuit. Dac
9

nu se putea slta peste margine, atunci nu-i rmnea dect o singur


soluie.
Degetele minii stngi ncepur s-i zvcneasc, iar strnsoarea i ceda.
ncerc s se conving s nu opun rezistent, s cread c era mai bine s
cad, cel puin s-ar fi sfrit. Dar se aga de margine cu ultimele puteri. Lui
Helen i era team s i dea drumul. Se for, mucndu-i buza
nsngerat, ns degetele minii drepte i alunecar i, n cele din urm, se
desprinser de margine. Nu se mai putea ine.
La impactul cu pmntul auzi cum oasele piciorului drept trosnesc.
Helen i duse repede o mn la gur pentru a-i nbui un ipt
care era gata s erup n dormitorul ei linitit din Nantucket. Putea
simi gustul de pulbere de cremene al Lumii de Dincolo pe degetele
ncletate dureros. n lumina metalic-albstruie a zorilor, ascult
atent cum tatl ei se pregtea pentru o nou zi n captul opus al
holului. Din fericire, nu prea ca el s fi auzit ceva ieit din comun i
cobor s pregteasc micul dejun ca i cum nimic nu s-ar fi
ntmplat.
ntins pe pat, tremurnd de durerea piciorului rupt i
simindu-i spasmele musculare, Helen atept s i se vindece
corpul. Lacrimile i iroiau pe fa, lsnd urme fierbini pe pielea
rece. Dormitorul era rece ca gheaa.
tia c trebuia s mnnce pentru a se reface complet, ns nu
putea cobor n buctrie cu piciorul rupt. i spuse s rmn calm,
s atepte, ntre timp, trupul ei va fi suficient de puternic nct s se
poat mica, s se poat sprijini n picioare i apoi s mearg. Va
rmne ntins pe pat i apoi i va spune tatlui ei c n-a auzit
detepttorul. i va ascunde piciorul lovit ct de bine va putea,
zmbind i plvrgind la mas. Apoi, cu ceva mncare n stomac,
se va vindeca ntr-un final.
Se va simi mai bine curnd, i spuse plngnd ct mai ncet
posibil. Trebuia doar s nu renune.
Cineva flutura o mn chiar n faa ei.
10

Ce? ntreb ea tresrind. Se ntoarse pentru a-l privi pe Matt,


care-i fcea semn s revin cu picioarele pe pmnt.
mi pare ru, Lennie, dar tot nu neleg. Ce e un scion rtcitor?
ntreb el cu fruntea ncreit de ngrijorare.
Eu sunt o rtcitoare, rspunse ea cu o voce ridicat. Pentru o
secund, i zburase mintea n alt parte i pierduse irul conversaiei.
Helen i ndrept umerii lsai i privi n jur pentru a descoperi c
toi cei din camer se holbau la ea. Toi cu excepia lui Lucas, care i
studia minile n poal, cu buzele strnse.
Helen, Lucas, Ariadne i Jason stteau la masa din buctria
familiei Delos, dup ore, ncercnd s le explice lui Matt i lui Claire
cum sttea treaba cu semizeii. Matt i Claire erau cei mai buni
prieteni muritori ai lui Helen, i amndoi erau deosebit de detepi,
ns unele lucruri legate de aceasta i trecutul ei erau mult prea
complicate pentru a fi acceptate pur i simplu. Dup toate prin care
trecuser, Matt i Claire meritau nite rspunsuri. i riscaser vieile
pentru o ajuta pe Helen i restul familiei Delos n urm cu apte zile.
apte zile, i spuse Helen, numrnd pe degete. Dup atta
timp n Lumea de Dincolo, parc ar fi trecut apte sptmni. Poate
chiar au trecut apte sptmni pentru mine.
Sun complicat, dar nu este, zise Ariadne cnd i ddu seama
c Helen nu avea s continue explicaia. Sunt patru Case i fiecare
din ele are o crim de rscumprat de pe urma Rzboiului Troian.
De aceea, Furiile ne fac s vrem s ucidem pe cineva dintr-o alt
cas. Este vorba de rzbunare.
Acum un miliard de ani, cineva din Casa Atreus a ucis pe
cineva din Casa Teba i voi suntei cei care trebuie s rscumpere
crima? ntreb Matt nencreztor.
Cam aa ceva, doar c nu a fost vorba de o singur crim.
Vorbim de Rzboiul Troian aici. O mulime de oameni au murit, att
scioni semizei, ct i muritori ca voi, spuse Ariadne zmbind uor
stnjenit.
tiu c au murit o mulime de oameni, dar cum o s v ajute la
11

ceva toat chestia asta cu ochi pentru ochi, dinte pentru dinte?
insist Matt. Nu se sfrete niciodat. E o nebunie.
Lucas rse amar i i ridic ochii din poal pentru a ntlni
privirea lui Matt.
Ai dreptate. Furiile ne nnebunesc, Matt, zise el pe un ton calm,
rbdtor. Ne hituiesc pn cedm.
Helen recunotea tonul. Era vocea didactic a lui Lucas. Ar fi
putut s-l asculte toat ziua vorbind aa, dar tia c nu i dorea asta.
Ne fac s vrem s ne omoram ntre noi pentru a face dreptate,
ntr-un mod sinistru, continu Lucas pe tonul lui calculat. Ei omoar
pe cineva din Casa noastr, noi ripostm omornd pe cineva din a
lor, i asta se ntmpl fr oprire de vreo trei mii cinci sute de ani.
Iar dac un scion ucide pe cineva din propria Cas, devine un
proscris.
Ca Hector, ncerc Matt un rspuns. Simpla rostire a numelui
fratelui i vrului lor declana blestemul Furiilor, nvrjbindu-i pe
cei din clanul Delos. L-a ucis pe vrul vostru Creon pentru c
acestuia i plcea de mtua voastr Pandora, iar acum simii o
dorin irezistibil de a-l omor, chiar dac nc l mai iubii. mi pare
ru. Tot nu vd cum aduce asta ctui de puin a dreptate.
Helen privi n jur i i vzu pe Ariadne, Jason i Lucas strngnd
din dini. Jason fu primul care i recpt calmul.
Din aceast cauz, ceea ce face Helen este att de important,
rspunse el. Ea trece n Lumea de Dincolo pentru a le nvinge pe
Furii, punnd capt astfel mcelului sta lipsit de sens.
Matt btu uor n retragere. i era greu s le accepte pe Furii, dar
putea vedea c toi cei de la mas erau la fel de nefericii ca i el n
legtur cu existena lor. Claire ns prea s mai aib nevoie de
cteva lmuriri.
n regul. Acela e un proscris. Dar rtcitorii ca Lennie sunt
scioni care au prini din Case diferite, ns numai o singur Cas i
poate revendica, nu? Deci, nc trebuie s rscumpere crima
celeilalte Case, zise Claire cu grij, contient c ceea ce spunea era
12

dureros pentru Helen, dar nu putea fi evitat. Tu ai fost revendicat


de mama ta, Daphne. Sau de Casa ei, mai degrab.
Casa Atreus, spuse Helen pe un ton sec, aducndu-i aminte
cum mama ei care o prsise a revenit brusc gata s-i distrug viaa
cu vetile nedorite de nimeni, n urm cu nou zile.
Dar tatl tu adevrat nu Jerry dei, Lennie, trebuie s
recunosc c pentru mine Jerry va fi ntotdeauna adevratul tu tat,
preciz Claire prompt nainte de a continua. Tatl tu biologic, pe
care nu l-ai cunoscut i care a murit nainte de a te nate
Era din Casa Teba. Pentru o clip, ochii lui Helen i ntlnir pe
ai lui Lucas. Ajax Delos.
Unchiul nostru, spuse Jason referindu-se i la Ariadne, i la
Lucas.
Da, spuse Claire stnjenit. Privi undeva ntre Helen i Lucas,
care se ferea s-i nfrunte privirea. i din moment ce ai fost
revendicai de Case rivale, voi doi v doreai moartea unul altuia.
Pn cnd ncepu ea.
nainte ca Helen i cu mine s ne rscumprm datoria fa de
Casele noastre aproape sacrificndu-ne unul pentru cellalt,
complet Lucas pe un ton glacial, amintindu-le tuturor s nu pun la
ndoial legtura dintre el i Helen.
Aceasta ar fi vrut s intre n pmnt, s treac prin podeaua
buctriei familiei Delos i s se fac nevzut. Simea presiunea
ntrebrilor nerostite pe umerii si.
Toi aveau n minte acelai lucru: ct de departe ajunseser Helen
i Lucas nainte s afle c sunt veri primari? Fusese vorba doar de
cteva srutri sau era ceva traumatizant de serios?
i ar mai fi continuat s o fac chiar dac tiau c sunt veri?
i nc o mai fac uneori? N-ar fi greu pentru c amndoi pot s
zboare. Se pot strecura noaptea i
Helen? Trebuie s ne ntoarcem la treab, spuse Cassandra pe
un ton relativ autoritar. Sttea n pragul buctriei cu o mn
proptit n old.
13

n momentul n care Helen se ridic de la mas, Lucas i ntlni


privirea i i arunc un zmbet abia vizibil. Rspunzndu-i cu
aceeai discreie, Helen o urm pe Cassandra n biblioteca familiei
Delos, simindu-se mai calm, mai sigur de sine. Cassandra nchise
ua, iar cele dou fete i reluar cercetarea, cutnd acea informaie
care ar fi ajutat-o pe Helen n misiunea ei.
Dup col, calea i era blocat de un curcubeu de rugin. Un zgrie-nori
zcea ncovoiat de-a curmeziul strzii, de parc o mn gigantic l-ar fi
ndoit ca pe tulpina unei plante.
Helen i terse transpiraia rece de pe frunte i ncerc s gseasc cea
mai sigur cale de a trece peste crpturile din asfalt i fierul contorsionat.
Ar fi fost greu s se caere, ns majoritatea cldirilor din oraul acesta
abandonat se prefceau n praf i pulbere, nghiite de deertul dimprejur.
Nu avea sens s porneasc ntr-o alt direcie. Fiecare strad era blocat de
ceva n cele din urm, iar pe lng asta, Helen nu tia oricum n ce direcie
trebuia s mearg. Tot ce-i rmnea de fcut era s continue s nainteze.
Crndu-se pe o grind, nconjurat de mirosul ptrunztor de metal
topit, Helen auzi un huruit jalnic, prelung. Un pivot se desprinse, iar o
brn de deasupra ei se prvli ntr-o ploaie de nisip i rugin. Instinctiv,
Helen ridic minile pentru a ncerca s o resping, ns aici, n Lumea de
Dincolo, braele ei nu aveau puterea unui scion. Fu trntit dureros pe
spate, ntins peste barele ncruciate de sub ea. Brna grea o apsa pe
abdomen, pironindu-i talia.
ncerc s se strecoare de sub ea, dar nu-i putea mica picioarele fr a
resimi o durere ngrozitoare n zona bazinului. Cu siguran era o fractur
oldul, coloana, poate amndou.
Helen deschise ochii i ncerc s-i protejeze cu o mn, nghiind n sec,
nsetat. Era lipsit de aprare, blocat, asemenea unei broate-estoase
czute pe spate. Pe cerul gol nu se afla niciun nor care s-i ofere mcar un
strop de rcoare.
Nu era dect o lumin orbitoare i o ari nesfrit
14

Helen prsi ora de sociologie a domnioarei Bee nbuindu-i


un cscat. i simea capul mare i fierbinte, ca un cozonac proaspt
scos din cuptor. Era spre sfritul orelor, dar asta nu o consola. Privi
n jos i se gndi la ce o atepta. n fiecare noapte trecea n Lumea de
Dincolo i ntlnea un peisaj dezolant. Habar nu avea de ce ajungea
n unele locuri de mai multe ori, iar n altele doar o dat, ns socotea
c era ceva ce avea de-a face cu starea ei de spirit. Cu ct starea de
spirit era mai proast n momentul n care adormea, cu att era mai
rea experiena n Lumea de Dincolo.
Cu privirea nc aintit n jos, Helen simi atingerea unor degete
calde pe mn, n nvlmeala de pe culoar. Ridicnd fruntea, vzu
ochii ca de safir ai lui Lucas cutndu-i pe ai ei. Trase aer n piept i
rsufl uor surprins, apoi privirile li se ncruciar.
Lucas se uita la ea cu ochi blnzi, jucui, iar colurile gurii sale
schiau un zmbet misterios. Mergnd n direcii opuse, privir peste
umr pentru a nu ntrerupe contactul vizual, zmbetele lor identice
crescnd cu fiecare clip. Fluturnd provocator din pr, Helen
ntoarse capul i rupse legtura, cu un rnjet ntiprit pe chip.
O singur privire din partea lui Lucas i se simea mai puternic.
Din nou vie. l putea auzi chicotind de unul singur, mergnd mai
departe, aproape mndru, ca i cum ar fi tiut ct de mult o afecta.
Chicoti la rndul ei, cltinnd din cap. Apoi l zri pe Jason.
Cu civa pai n urma lui Lucas, alturi de Claire, acesta urmrise
ntregul schimb de priviri. Gura lui avea o cuttur ngrijorat, iar
ochii i erau triti. Cltin dezaprobator din cap n direcia lui Helen,
iar ea privi n jos, roind intens.
Erau veri, Helen tia asta. Nu era n regul s flirteze. Dar o fcea
s se simt mai bine cnd nimic altceva nu funciona. Trebuia s
treac prin toate astea fr alinarea zmbetului lui Lucas? Helen
intr la ultima or de curs i se aez n banc stpnindu-i cu greu
lacrimile n timp ce i scotea caietul.
Era nconjurat de achii lungi, nevoit s rmn nemicat sau s rite
15

s fie strpuns de una dintre ele. Prins n trunchiul unui copac


singuratic, n mijlocul unei stepe lipsite de via. Dac inspira prea adnc,
achiile o nepau. Braele i erau rsucite la spate, iar genunchii ndoii
incomod sub ea fornd-o s stea aplecat n fa. O achie lung era aliniat
perfect n direcia ochiului ei drept. Dac i-ar fi nclinat capul nainte
ncercnd s se elibereze sau dac i-ar fi relaxat uor umerii nepenii ,
aceasta i-ar fi strpuns ochiul.
Ce ai vrea s fac? se plnse ea nimnui. Helen tia c era singur.
Ce trebuie s fac? url dintr-odat, simind zeci de mpunsturi
dureroase n piept.
Urletele nu o ajutau, ns furia da. O ntrea suficient nct s accepte
inevitabilul. Singur se pusese n acea poziie, chiar dac fr s vrea. tia
cum s scape. Durerea o catapulta de obicei afar din Lumea de Dincolo.
Att timp ct nu murea, Helen tia precis c va prsi acest trm i se va
trezi napoi n pat. Era rnit, dar cel puin avea s scape.
Se holb la achia lung din dreptul ochiului ei, tiind ce avea de fcut,
dar nesimindu-se complet n stare. n timp ce furia care o mna punea
stpnire pe ea, pe obraji i se prelingeau lacrimi de disperare. i auzi
suspinele necate apsnd-o n nchisoarea claustrant a copacului. Trecur
minute ntregi, iar membrele aflate n poziii nenaturale ncepeau treptat s
fie cuprinse de durere.
Timpul nu avea s schimbe cu nimic situaia. Lacrimile, de asemenea.
Avea o singur soluie, i tia c poate apela la ea acum sau peste cteva ore
de suferin. Helen era un scion i, prin urmare, o int pentru Parce. Nu
avea dect o singur alegere. La acel gnd, furia i reveni.
Dintr-o singur micare, smuci capul nainte.
Lucas nu-i putea lua ochii de la Helen. Chiar i din colul opus al
buctriei, putea vedea pielea translucid a pomeilor ei nali, att
de palid nct dezvluia albastrul venelor dantelate de dedesubt.
Putea jura c atunci cnd venise pentru prima dat s studieze
mpreun cu Cassandra la ei acas n acea diminea, braele ei
preau s fi fost acoperite de vnti.
16

Cptase o uittur speriat, asemenea unui animal ncolit. Prea


mult mai nspimntat dect fusese cu cteva sptmni n urm,
cnd toi crezuser c Tantalus i Cei O Sut de Veri fanatici erau pe
urmele ei. Cassandra prezisese recent c Cei O Sut i concentrau
aproape toate forele pentru a-i gsi pe Hector i Daphne, iar Helen
nu avea niciun motiv de team. Dar dac acetia nu constituiau
motivul fricii ei, nseamn c trebuia s fie ceva legat de Lumea de
Dincolo. Lucas se ntreb dac era urmrit sau torturat acolo jos.
Gndul l frmnta ngrozitor, ca un animal slbatic captiv n
pieptul su, mucndu-i oasele i zbtndu-se s scape. Trebuia s
strng din dini pentru a nbui rcnetul care era pe cale s-i ias
din gur. Era att de furios n acea perioad, iar starea aceasta l
speria. ns mai apstoare dect furia era grija pe care i-o purta lui
Helen.
Vznd-o cum tresare la fiecare sunet i cum i ncordeaz trupul
scrutnd cu atenie mprejurimile, aproape c i provoca o stare de
panic. Lucas simea nevoia fizic de a o proteja. Era ca un tic al
ntregului su corp care l fcea s vrea s o protejeze n faa oricrui
pericol. Dar nu o putea ajuta aici. Nu putea trece n Lumea de
Dincolo fr a-i pierde viaa.
Lucas ncerca s gseasc soluii la acea problem. Nu existau
prea muli oameni care s poate trece fizic n Lumea de Dincolo,
precum Helen, i s supravieuiasc doar civa n ntreaga
mitologie greac. Dar el nu avea de gnd s renune att de uor.
Lucas mereu se pricepuse s gseasc soluii mai ales soluii
imposibile. Probabil motivul pentru care l durea att de tare s o
vad pe Helen aa.
Nu o putea ajuta. Era pe cont propriu acolo jos, iar el nu putea
face nimic n aceast privin.
Fiule, de ce nu stai lng mine? suger Castor smulgndu-l din
gndurile sale. Tatl i arat scaunul din dreapta lui, n timp ce
lumea se aeza la mas pentru prnzul de duminic.
E locul Cassandrei, i rspunse Lucas dnd din cap, ns
17

gndindu-se c, de fapt, era locul lui Hector. Nu ar fi suportat


gndul s ocupe un loc ce nu ar trebui s fie niciodat liber. n
schimb, se aez n stnga tatlui su, n captul bncii.
Da, tat, glumi Cassandra aezndu-se n locul pe care l
motenise automat atunci cnd Hector devenise un proscris
omorndu-l pe singurul fiu al lui Tantalus, Creon. ncerci cumva s
m dai la o parte?
Nu i-ai da seama i singur dac a face asta? Ce fel de Oracol
mai eti? o tachin Castor, gdilnd-o pn cnd aceasta ncepu s
ipe.
Lucas observ c tatl su profita de acel moment rar pentru a se
juca cu Cassandra, una dintre ocaziile aproape inexistente n ultima
perioad. Ca Oracol, sora cea mic a lui Lucas se ndeprta de
familie, de tot ce era uman. Curnd, se va desprinde de toat lumea
i va deveni un simplu instrument n minile Parcelor, indiferent de
ct de mult o iubeau cei din jur.
Castor de obicei nu rata nicio ans de a glumi puin cu fiica sa,
ns de data asta Lucas sesiza lipsa de interes a acestuia. Mintea lui
era concentrat n alt parte. Dintr-un motiv care i scpa, Castor nu
dorea ca Lucas s stea n locul pe care l ocupa de obicei.
nelese o clip mai trziu cnd Helen se aez lng el, pe locul
care ntre timp devenise al ei. n momentul n care ea pi peste
banc i se strecur lng el, Lucas observ cum faa tatlui lui se
ntunec.
Nu l bg n seam i i permise s se bucure de compania fetei
lng el. Chiar dac aceasta era n mod evident afectat de ceea ce se
petrecea n Lumea de Dincolo, prezena ei i ddea putere lui Lucas.
Silueta ei, braul catifelat atingndu-l uor pe al lui cnd i ddeau
farfuriile, tonul cristalin al vocii ei alturndu-se discuiei de la mas
totul la Helen l atingea luntric i mblnzea animalul slbatic din
interiorul lui.
i dorea s poat face la fel pentru ea. De-a lungul cinei, Lucas nu
i-a putut lua gndul de la ce i se putea ntmpla fetei n Lumea de
18

Dincolo, dar tia c trebuia s atepte un moment n care s fie


singuri pentru a o ntreba. Ar mini n faa familiei, dar nu i n faa
lui.
Hei, o strig el mai trziu pe coridorul ntunecat aflat ntre
biroul tatlui lui i camera de serviciu. Trupul ei se ncord pentru o
clip, apoi se ntoarse spre el, trsturile nseninndu-i-se uor.
Hei, i rspunse n oapt, apropiindu-se.
O sear grea?
Helen ncuviin, venind i mai aproape att de aproape nct el
putea simi mirosul de migdale al spunului cu care tocmai se
splase pe mini. Lucas tia c ea probabil nu era contient de felul
n care se apropiau mereu, ns el era.
Povestete-mi.
E complicat, spuse ea ridicnd din umeri i ncercnd s evite
rspunsurile.
Descrie.
A fost un bolovan. Se opri din vorbit, i frec ncheieturile i
cltin din cap cu o expresie ncruntat. Nu pot. Nu vreau s m mai
gndesc la asta mai mult dect e nevoie. mi pare ru, Lucas. Nu
vreau s te supr, spuse ea rspunznd frustrrii sale vizibile.
El o privi ndelung pentru o clip, ntrebndu-se cum se putea
nela att de amarnic n privina felului n care l fcea s se simt.
ncerc s-i menin calmul cnd i puse urmtoarea ntrebare, dar
totui sun mai dur dect ar fi vrut.
Cineva i face ru acolo jos?
Nu e nimeni acolo jos n afar de mine, rspunse ea. Iar felul n
care rostise asta l fcu pe Lucas s neleag c singurtatea putea fi
mai groaznic dect tortura.
Ai fost rnit. ntinse mna i i atinse scurt ncheietura minii
cu degetul, trasnd forma vntilor terse pe care le vzuse.
Chipul ei rmase inflexibil.
Nu am puteri n Lumea de Dincolo. Dar m vindec atunci cnd
m trezesc.
19

Vorbete cu mine, i ceru el. tii c poi s-mi spui orice.


tiu c pot, dar dac fac asta, voi avea de suferit mai trziu, se
plnse ea, cu un uor sarcasm. Lucas insist, simind c Helen se
linitete i dorind s o vad zmbind din nou.
Ce e? Te rog, spune-mi! spuse el cu un rnjet. Ct de dureros
poate fi de nu poi vorbi cu mine despre asta?
Zmbetul ei pieri atunci cnd ridic ochii spre el, deschiznd gura
uor, suficient nct s-i dezvluie marginea lucioas a buzei de jos.
Lucas i aminti senzaia srutului lor i se ncord oprindu-se
nainte de a-i pleca uor capul pentru a retri momentul.
De nesuportat, opti ea.
Helen! Ct dureaz s foloseti pulberea interveni brusc
Cassandra, care l vzu pe Lucas ndeprtndu-se pe hol, n timp ce
Helen, roie ca racul, porni direct spre bibliotec.
Helen se repezi prin camera cu tapet decojit cu petunii, evitnd
scndurile putrede din jurul canapelei umede i acoperite de mucegai, care
prea s o priveasc dumnos cnd trecu n fug prin faa ei. Era a
nu-tiu-cta oar cnd trecea pe aici. n loc s aleag ua din dreapta sau pe
cea din stnga, tiind c niciuna nu ducea nicieri, socoti c nu avea nimic
de pierdut i intr n debara.
O pelerin nvechit de ln zcea ntr-un col, pe gulerul ei zrindu-se
urme de mtrea. Mirosea asemenea unui om btrn i bolnav, i parc
ncerca s o sufoce, s o alunge din brlogul ei. Helen ignor haina aspr i
cut pn gsi nc o u, ascuns ntr-unul din zidurile laterale ale
debaralei. Deschiztura era de mrimea unui copil. ngenunche brusc
nspimntat de haina de ln care prea s o urmreasc de parc ar fi
vrut s se uite sub fusta ei, i se strecur prin ui.
Urmtoarea camer era un budoar prfuit, nvluit n vapori dulci de
parfum i pete galbene, purtnd amprenta a secole ntregi de dezamgiri.
Dar cel puin exista o fereastr. Helen se repezi spre ea, spernd s se poat
elibera din aceast capcan cumplit. Aproape cu ndejde n suflet, trase
perdelele de tafta de culoarea piersicii putrede.
20

Fereastra era zidit. Lovi crmizile cu pumnii, uor la nceput, apoi din
ce n ce mai furios pn cnd minile ncepur s-i sngereze. Totul era
putred i se sfrma n acest labirint de camere totul n afar de ieiri.
Acestea erau baricadate mai ceva ca la o nchisoare de maxim siguran.
Helen se simea ca ntr-o capcan. Era att de disperat nct ncercase
chiar s nchid ochii i s adoarm, spernd s se trezeasc n patul ei. Nu
funciona. Ea nu nvase nc s controleze intrrile i ieirile din Lumea de
Dincolo fr a se sinucide pe jumtate. i era team c de data aceasta avea s
moar, i nu voia s se gndeasc la ce avea s mai peasc ncercnd s
ias.
Pete albe i nceoau vederea, iar de cteva ori aproape c leinase de sete
i oboseal. Nu mai buse un strop de ap de att de mult timp, nct pn i
depunerile de mucegai care se prelingeau de pe robinetele din acea cas de
comar ncepeau s par tentante.
Ciudat era c Helen era mai ngrozit de aceast parte din Lumea de
Dincolo dect de oricare alta de pn acum, chiar dac nu se afla n faa unui
pericol iminent. Nu atrna de un pervaz, nu era nepenit n trunchiul
unui copac, nu era nici legat cu lanuri de un bolovan care se rostogolea cu
repeziciune spre o prpastie.
Era doar ntr-o cas, un labirint fr ieire.
Incursiunile n acele pri din Lumea de Dincolo unde nu era expus
niciunui pericol durau cel mai mult i erau, n cele din urm, cele mai
dificile. Setea, foamea i singurtatea chinuitoare care o ncercau erau cele
mai cumplite pedepse. n iad nu era nevoie de lacuri de foc pentru a chinui.
Timpul i singurtatea erau de ajuns.
Helen se aez sub fereastra zidit, gndindu-se la modalitile de
petrecere a restului zilelor ntr-o cas n care nu era bine-venit.
ncepu s plou cu gleata chiar n timpul antrenamentului de
fotbal, iar asta stric totul. Juctorii se mpingeau n toate direciile,
alunecnd pe noroi i distrugnd gazonul. Antrenorul Brant
renun, n cele din urm, la antrenament i i trimise pe toi acas.
Lucas l urmri n timp ce toat lumea i strngea lucrurile i i
21

putu da seama c gndul acestuia nu era la antrenamentul din acea


zi. Fiul lui, Zach, prsise echipa cu o zi n urm, iar lumea spunea
c Brant nu primise bine vestea. Lucas ar fi vrut s tie ct de ru se
certaser cei doi, ns Zach nu venise la coal azi.
Lucas nelegea prin ce trecea acesta. tia cum e s ai un tat
venic nemulumit de tine.
Luke! Haide odat! nghe! strig Jason. Deja i ddea jos
echipamentul n drum spre vestiar, iar Lucas alerg pentru a-l
prinde din urm.
Se grbir spre cas, amndoi nfometai i plouai. Intrar direct
n buctrie. Helen i Claire erau acolo mpreun cu mama lui Lucas.
Echipamentele de atletism ale fetelor erau ude leoarc, iar acestea
gravitau cu interes n jurul lui Noel, aruncnd priviri curioase, n
timp ce se tergeau pe fa cu prosopul. La nceput, Lucas nu o vzu
dect pe Helen. Avea prul nclcit, iar picioarele ei lungi, dezgolite,
strluceau de la stropii de ploaie.
Apoi auzi o oapt n ureche i fu scuturat de o ieire
necontrolat. Mama lui vorbea la telefon. Vocea de la cellalt capt
era a lui Hector.
Nu, Lucas. Nu, spuse Helen cu glas tremurat. Noel, nchide!
Lucas i Jason se repezir ctre locul din care provenea sursa
proscrisului, Furiile punnd stpnire pe ei. Helen pi n faa lui
Noel. Nu fcu dect s i ntind minile pentru a-i opri, iar verii ei
se izbir de palmele ei ca de un zid. Se prbuir pe podea, respirnd
cu greutate. Helen nu se clintise nici mcar un centimetru.
mi pare ru! spuse ea aplecndu-se deasupra lor cu o privire
ngrijorat. Nu puteam s v las s v repezii la Noel.
Nu-i cere scuze, mormi Lucas frecndu-i pieptul.
Habar nu avea c Helen era att de puternic, dar asta l bucura
enorm. Mama lui prea ocat, dar att ea, ct i Claire erau tefere.
Asta era tot ce conta.
Uuuuh, adaug Jason, fiind de acord cu Lucas. Claire se aplec
deasupra lui, btndu-l amical pe umr n timp ce acesta se
22

rostogolea, ncercnd s-i recapete rsuflarea.


Nu m ateptam s venii aa de repede acas, spuse ezitant
Noel. Hector de obicei sun atunci cnd tie c suntei la
antrenament
Nu e vina noastr, mam, a ntrerupt-o Lucas. l ridic apoi pe
Jason n picioare. Eti bine, frate?
Nu, rspunse Jason sincer. Mai trase de cteva ori aer n piept
i, ntr-un final, se ndrept de spate. Nu lovitura din piept era cea
care l durea. Ursc chestia asta, zise el.
Cei doi veri schimbar o privire trist. Amndurora le era dor de
Hector i nu puteau suferi ce le fceau Furiile. Jason se ntoarse brusc
i iei pe u, n ploaie.
Jason, ateapt, strig Claire repezindu-se dup el.
Chiar nu credeam c o s venii acas aa devreme, repet
Noel, mai mult pentru ea, de parc nu se putea mpca cu ideea.
Lucas veni lng mama lui i o srut pe frunte.
Nu-i face griji. O s fie bine, i spuse el cu o voce gtuit de
emoie.
Trebuia s scape cumva de acolo. Luptndu-se n continuare cu
nodul din gt, merse sus pentru a se schimba. n mijlocului holului
care ducea spre camera sa, pe jumtate dezbrcat, auzi vocea lui
Helen n spatele lui:
Credeam c te pricepi mai bine s mini, spuse ea ncet. Nici
mcar eu nu te-am crezut cnd ai spus c o s fie bine.
Lucas arunc tricoul ud pe podea i se ntoarse spre Helen, prea
istovit pentru a rezista. O trase lng el i i sprijini fruntea pe gtul
ei. Ea rspunse mbririi lui, prelundu-i greutatea atunci cnd
umerii si mari o nvluir. l strnse n brae pn cnd fu suficient
de calm nct s vorbeasc.
O parte din mine vrea s l gsesc. S l vnez, se destinui el,
Helen fiind singura creia i putea spune asta. n fiecare noapte visez
cum ncercam s-l ucid cu minile goale pe treptele bibliotecii. M
vd lovindu-l la nesfrit i m trezesc gndindu-m c poate chiar
23

l-am omort. i atunci m simt uurat


, opti Helen trecndu-i degetele prin prul lui ud,
netezindu-l, apucndu-i apoi gtul, umerii, muchii ncordai ai
spatelui trgndu-l mai aproape de ea. Voi rezolva asta, i spuse ea.
i jur, Lucas. Le voi gsi pe Furii i le voi opri.
Lucas se trase napoi pentru a o privi pe Helen, cltinnd din cap.
Nu, nu am vrut s pun i mai mult presiune asupra ta. M
nnebunete faptul c povara asta cade pe umerii ti.
tiu.
Asta era tot. Fr acuzaii, fr a invoca mil. Doar resemnare.
Lucas o privi ndelung, trecndu-i degetele peste chipul ei perfect.
i adora ochii. Erau ntr-o continu schimbare, ns lui i plcea s
in socoteala culorilor lor. Cnd rdea, erau de un armiu palid, ca
mierea n lumina soarelui. Cnd o sruta, se ntunecau cptnd un
luciu de mahon, ns cu fire aurii i roii. Acum se ntunecau
invitndu-l s-i apropie buzele de ale ei.
Lucas! strig tatl lui. Helen i Lucas se desprinser brusc i se
ntoarser pentru a-l vedea pe Castor n capul scrilor, alb ca varul i
ncordat. Pune un tricou pe tine i vino imediat la mine n birou.
Helen, du-te acas.
Tat, ea nu
Acum! ip Castor. Lucas nu-i amintea s-l mai fi vzut pe
tatl su att de furios.
Helen se conform i plec ndat. Se strecur pe lng Castor cu
capul plecat i iei afar din cas nainte ca Noel s-o poat ntreba ce
s-a ntmplat.
Ia loc.
A fost vina mea. E ngrijorat din cauza mea, ncepu Lucas
lund o poziie sfidtoare.
Nu-mi pas, spuse Castor, ochii s-i fixndu-i furios pe ai fiului
lui. Nu-mi pas ct de inocent a nceput. S-a terminat cu tine pe
jumtate dezbrcat, cuprinznd-o n brae la numai civa pai de
24

patul tu.
Nu aveam de gnd Lucas nu putea rosti minciuna pn la
capt. Avea de gnd s o srute, iar dac o sruta, ar fi continuat
pn cnd ori Helen, ori un cataclism l-ar fi oprit. Adevrul era c,
pentru Lucas, faptul c un unchi pe care nu-l cunoscuse niciodat
era tatl lui Helen nu mai constituia un impediment. O iubea, iar
asta nu avea s se schimbe indiferent ct de mult s-ar fi opus ceilali.
Las-m s-i explic ceva.
Suntem veri, tiu, ntrerupse Lucas. Nu crezi c mi dau seama
c e o rud la fel de apropiat ca i Ariadne? Doar c nu simt asta.
Nu te mini singur, spuse Castor pe un ton grav. Scionii au
suferit din pricina incestului de pe vremea lui Oedip ncoace. i au
mai fost i alii n aceast Cas care s-au ndrgostit de verii lor
primari, asemenea lui Helen i ie.
Ce s-a ntmplat cu ei? ntreb Lucas precaut. i ddea seama
c n-avea s-i plac rspunsul tatlui lui.
Rezultatul este mereu acelai. Castor l privi intens pe Lucas.
La fel ca fiica lui Oedip, Electra, copiii nscui din scioni nrudii cad
mereu prad celui mai cumplit blestem al nostru. Nebunia.
Lucas se aez, iar gndurile i vuiau n cap, ncercnd s gseasc
o porti de ieire din acest impas.
Noi noi nu vrem s avem copii.
Fr niciun avertisment, fr a-i da de neles lui Lucas c
ntrecuse msura, fr a scoate vreun sunet, tatl lui se repezi la el ca
un taur. Lucas se ridic brusc, dar nu tia cum s reacioneze. Era de
dou ori mai puternic dect tatl lui, dar minile i rmaser inerte
pe lng corp atunci cnd Castor l apuc de umeri i l mpinse n
perete. Castor se uit furibund n ochii fiului su, iar pentru o clip
Lucas crezu c tatl lui l urte.
Cum poi fi att de egoist? mri Castor pe un ton plin de
dispre. De-abia dac mai exist scioni pe lume, iar voi credei c
putei decide s nu facei copii? E vorba de specia noastr, Lucas!
Pentru a-i ntri argumentul, Castor l izbi de perete att de tare,
25

nct acesta ncepu s se crape n spatele lui. Cele patru Case trebuie
s supravieuiasc i s rmn separate pentru a respecta
Armistiiul i a-i ine captivi pe zei pe Olimp. Altfel, toi muritorii de
pe planet vor avea de suferit!
tiu asta! url Lucas. Tencuiala peretelui crpat se prvli peste
ei, umplnd aerul de praf n timp ce Lucas se zbtea n strnsoarea
tatlui su. Dar sunt ali scioni care s fac asta! Ce conteaz dac
Helen i cu mine nu facem copii?
Pentru c Helen i mama ei sunt ultimele din linia lor! Helen
trebuie s nasc un motenitor pentru continuitatea Casei Atreus i
pentru a menine Casele separate nu doar pentru generaia aceasta,
ci i pentru generaiile urmtoare!
Castor urla. Prea c nu observ praful alb i zugrveala distrus.
Toate convingerile tatlui su preau s se prbueasc peste Lucas,
sufocndu-l.
Armistiiul dureaz de mii de ani i trebuie s reziste alte
cteva mii pentru ca Olimpienii s nu mai transforme scionii i
muritorii n jucriile lor declannd rzboaie, violnd femeile,
aruncnd blesteme ngrozitoare pentru c asta i distreaz pe ei,
continu Castor dezlnuit. Crezi c noi, n numr de cteva sute,
suntem destui pentru a ne perpetua rasa i a pstra Armistiiul, dar
nu suntem destui pentru a-i ntrece pe zei. Trebuie s supravieuim,
iar pentru asta fiecare dintre noi trebuie s procreeze.
Ce vrei de la noi? se rsti Lucas brusc, mpingndu-i tatl i
desprinzndu-se de peretele drmat. Voi face ce va fi nevoie pentru
Casa mea, i ea la fel. Vom avea copii cu ali oameni dac asta trebuie
vom gsi o cale! Dar nu-mi cere s stau departe de Helen pentru c
nu pot. Putem suporta orice altceva n afar de asta.
Schimbar priviri mnioase, amndoi rsuflnd cu greu sub
presiunea nervilor, acoperii de varul mbibat de transpiraie.
i-e att de uor s hotrti ce poate suporta Helen i ce nu,
aa-i? Te-ai uitat la ea n ultima vreme? ntreb Castor pe un ton dur,
eliberndu-i fiul din strnsoare cu o privire dezgustat. Sufer
26

enorm, Lucas.
tiu asta! Crezi c nu a face orice pentru a o ajuta?
Orice? Atunci stai departe de ea.
Furia prea s-l fi prsit pe Castor ntr-o clipit. n loc s urle,
acum implora.
Te-ai gndit c ceea ce face ea n Lumea de Dincolo ar putea nu
numai s aduc pacea ntre Case, dar i s-l aduc pe Hector napoi
n snul acestei familii? Am suferit attea pierderi. Ajax, Aileen,
Pandora. Vocea lui Castor se rsfrnse atunci cnd rosti numele
surorii sale mai mici. Moartea ei era nc mult prea recent pentru
amndoi. Helen se confrunt cu ceva ce niciunul dintre noi nu-i
poate nchipui i are nevoie de fiecare strop de putere pentru a reui.
Pentru binele tuturor.
Dar o pot ajuta, implor Lucas la rndul su, vrnd ca tatl lui
s i in partea. Nu o pot urma n Lumea de Dincolo, dar pot s-o
ascult i s o sprijin.
Crezi c i eti de ajutor, dar o distrugi, spuse Castor scuturnd
din cap ntristat. Poate c tu te-ai mpcat cu sentimentele tale
pentru ea, dar ea nu-i poate accepta sentimentele pentru tine. Eti
vrul ei i este mcinat de vinovie. De ce eti singurul care nu e n
stare s vad asta? Sunt o mie de motive pentru care trebuie s stai
departe de ea, dar dac niciunul nu conteaz pentru tine, atunci
mcar stai departe de Helen pentru c e cel mai bun lucru pentru ea.
Lucas voia s-l contrazic, dar nu putea. i aduse aminte cum
Helen i spusese c va avea de suferit mai trziu dac i povestea
despre Lumea de Dincolo. Tatl lui avea dreptate. Cu ct se
apropiau mai mult, cu att mai mult o rnea pe Helen. Dintre toate
argumentele pe care i le prezentase Castor, acesta era cel mai greu de
acceptat, dar i cel mai adevrat. Se ndrept spre canapea i se aez
pentru ca tatl lui s nu vad c picioarele i tremurau.
Ce-ar trebui s fac? Lucas se simea complet pierdut. Este ca un
ru care curge la vale. Ea, pur i simplu, plutete spre mine. Iar eu nu
o pot respinge.
27

Atunci construiete un baraj, spuse Castor cu un oftat


aezndu-se n faa lui Lucas i tergndu-i varul de pe fa. Tu
trebuie s fii cel care s pun capt. Fr destinuiri, fr flirturi la
coal i fr discuii n oapt pe culoare ntunecate. Trebuie s o
faci s te urasc, fiule.
Helen i Cassandra lucrau n bibliotec, ncercnd s descopere
ceva orice care ar fi putut s fie de folos n Lumea de Dincolo. Era
o dup-amiaz frustrant. Cu ct cele dou citeau mai mult, cu att
mai mult li se prea c toate scrierile despre Hades erau opera unor
scribi medievali pierdui n mrejele drogurilor.
Ai vzut vreodat n Hades un cal-schelet vorbitor? ntreb
Cassandra sceptic.
Nu prea. Fr schelete vorbitoare. Nici mcar de cai, rspunse
Helen frecndu-se la ochi.
Cred c putem s-l trecem pe sta pe lista drogailor, zise
Cassandra punnd jos pergamentul i uitndu-se la Helen pentru o
clip. Cum te simi?
Helen ridic din umeri i cltin din cap, nedorind s vorbeasc
despre asta. De cnd Castor o surprinsese mpreun cu Lucas lng
dormitorul lui, umbla prin casa familiei Delos numai pe vrfuri
atunci cnd trebuia s vin pentru a studia, iar noaptea era mereu
blocat n casa de comar.
De obicei, n Lumea de Dincolo, Helen putea conta ca mcar o
noapte, dou pe sptmn s se plimbe pe o plaj nesfrit care nu
ducea niciodat la ocean. Plaja nesfrit era enervant pentru c tia
c nu duce nicieri, dar n comparaie cu casa de comar, prea o
vacan. Nu tia ct mai putea suporta, i nu putea vorbi despre asta
cu nimeni. Cum putea descrie cuiva pelerina enervant de ln i
perdeaua de culoarea piersicii putrede fr s par ridicol?
Cred c ar trebui s m duc acas s mnnc ceva, spuse Helen
ncercnd s nu se gndeasc la noaptea care o atepta.
Dar e duminic. Mnnci cu noi, nu?
28

, nu cred c tatl tu mai vrea s petrec prea mult timp pe


aici.
i nici Lucas, de altfel, adaug n gnd.
Nu o mai privise din ziua n care Castor i surprinsese mbriai,
chiar dac Helen ncercase de cteva ori s i zmbeasc pe culoarele
colii. Trecuse, pur i simplu, pe lng ea ca i cum nu ar fi existat.
Aiurea, spuse Cassandra ferm. Faci parte din familia noastr.
Iar dac nu accepi invitaia la cin, mama o s se supere.
nconjur masa i o lu pe Helen de mn, conducnd-o afar din
bibliotec. Aceasta fu att de surprins de gestul neobinuit de cald
al Cassandrei nct o urm n tcere.
Era mult mai trziu dect socotiser cele dou fete, iar masa
fusese pus. Jason, Ariadne, Pallas, Noel, Castor i Lucas erau
aezai deja. Cassandra se aez, ca de obicei, lng tatl ei, iar
singurul loc rmas liber pe banc era ntre Ariadne i Lucas.
Cnd Helen pi peste banc, l atinse din greeal pe Lucas,
frecndu-i braul de al lui n timp ce se aeza.
Acesta se ncord i ncerc s se trag ct mai departe de ea.
Scuze, se blbi Helen ncercnd s-i fereasc cotul de al lui,
dar nu era destul loc pe banc. Simi cum vocea ei l rscolete i pe
sub mas i strnse mna ntrebndu-l astfel ce s-a ntmplat?
Lucas i smulse mna, iar privirea pe care i-o arunc clocotea de
ur, nghendu-i sngele n vine lui Helen. Conversaia de la mas
ncet, iar n camer se aternu o tcere grea. Toi ochii erau aintii
asupra lor.
Fr niciun avertisment, Lucas rsturn banca, trntindu-i la
podea pe Helen, Ariadne i Jason. Profilndu-se deasupra lui Helen,
Lucas o privi aprig. Chipul i era schimonosit de mnie.
Nici atunci cnd fuseser posedai de Furii, iar Helen i Lucas se
luptaser pn la snge, nu-i inspirase atta team ca acum. Acum,
ochii lui erau negri i ciudai ca i cum altcineva s-ar fi aflat n
spatele lor. Helen tia c nu era din pricina luminii. Lucas fusese
acaparat de o umbr care i nghiise lumina din ochii
29

albastru-aprins.
Nu ne inem de mn. Nu vorbeti cu mine. Nu m priveti,
nelegi? continu el pe un ton nemilos. Vocea optit aspru devenise
un strigt rguit, iar Helen se ndeprt de el ocat.
Lucas, ajunge! spuse Noel ngrozit, fr a-i ascunde
dezamgirea din glas. Nu-i mai recunotea fiul, la fel cum nici
Helen nu-l mai recunotea.
Nu suntem prieteni, mri Lucas ignorndu-i mama i
continund s se apropie amenintor de Helen. Fata se ndeprt
tremurnd pe podea, adidaii ei scrind pe gresie de fiecare dat
cnd se mpingea n clcie.
Luke, ce naiba? strig Jason, dar Lucas l ignor i pe el.
Nu ne petrecem timpul mpreun, nu glumim i nu mai
mprim nimic unul cu altul. Iar dac mai crezi VREODAT c ai
DREPTUL s te aezi lng mine
Lucas se aplec pentru a o apuca pe Helen, dar tatl su i prinse
braul din spate nainte s o poat rni. Apoi aceasta fu martor la
ceva ce nu i-ar fi nchipuit niciodat.
Lucas se ntoarse i i lovi tatl. O lovitur att de puternic nct
l azvrli pe Castor n cellalt capt al buctriei, izbindu-l de
dulapul de cni i pahare de deasupra chiuvetei.
Noel ip, ferindu-i faa de avalana de cioburi venite din toate
direciile. Era singura muritoare ntr-o ncpere cu scioni furioi i
avea toate ansele s fie rnit.
Ariadne sri n faa ei pentru a o proteja, n timp ce Jason i Pallas
se repezir spre Lucas ncercnd s-l pun la pmnt.
tiind c prezena ei doar l-ar nfuria i mai tare pe Lucas, Helen
se ridic n genunchi i, strecurndu-se peste vesela fcut ndri,
iei poticnindu-se pe u i se avnt n cer.
Zburnd spre cas, ncerc s-i asculte sunetul trupului la
nlime. Corpurile sunt zgomotoase. n spaii asonore ca Lumea de
Dincolo, n stratosfer, poi auzi tot felul de zvcniri i bufnituri
luntrice. Dar trupul lui Helen era tcut ca un mormnt. Nici mcar
30

nu-i putea auzi btile inimii. Dup experiena de mai devreme, ar


fi trebuit s bubuie, dar, n schimb, simea o presiune greu de
suportat, asemntoare celei exercitate de apsarea unui genunchi
pe piept.
Poate c nu mai btea din cauz c fusese frnt cu totul i se
oprise n loc.
Asta voiai? strig Lucas la tatl su ncercnd s se elibereze.
Crezi c m urte acum?
Dai-i drumul! strig Castor spre Jason i Pallas.
Acetia se oprir pentru o clip, dar nu-l eliberar imediat. Mai
nti l privir pe Castor pentru a se asigura c era sigur de ce
spunea. Acesta ncuviin dnd din cap nainte de a pronuna
sentina:
Dispari de aici, Lucas. Dispari din casa asta i s nu vii napoi
pn nu nvei s-i controlezi fora n preajma mamei tale.
Lucas rmase mpietrit. ntoarse capul la timp pentru o vedea pe
Ariadne tergnd un strop de snge de pe fruntea lui Noel, minile
sale radiante vindecnd tietura pe loc.
n minte i reveni o amintire mai veche sub forma unor imagini de
dinainte de a ti s vorbeasc. Chiar din pruncie fusese mai puternic
dect mama lui, iar odat, n timpul unui acces de plns, cnd ea
ncercase s-l liniteasc cu un srut, i respinsese faa cu atta for
nct i crpase buza.
Lucas i amintea icnetul ei de durere, un sunet care nc l
urmrea obsedant. Regretase acel moment toat viaa, iar de atunci
i tratase mama mai delicat dect ar fi atins o petal de trandafir.
ns acum ea sngera din nou. Din cauza lui.
Lucas i trase minile din strnsoarea braelor unchiului i
vrului su. Trnti de perete ua deschis i se npusti spre cerul
ntunecat al nopii. Nu-i psa n ce direcie l va purta vntul.

31

CAPITOLUL 2
Helen trgea rapid i sacadat aer n piept. Era a cincea noapte la rnd
cnd nimerea n acelai loc n Lumea de Dincolo. Cu ct se mica mai ncet,
cu att mai ncet avea s se scufunde n nisipurile mictoare, tia asta. Era
de ajuns s respire mai adnc i risca s fie tras mai mult n pmnt.
Prelungea tortura pentru c, pur i simplu, nu mai suporta gndul de a
se neca n mizerie din nou. Nisipurile mictoare nu erau curate, ci erau
pline de mortciuni i cadavre n descompunere ale victimelor anterioare.
Helen putea simi rmiele n putrefacie a tot felul de creaturi
atingndu-se de ea n timp ce era tras tot mai jos. Noaptea trecut, mna ei
dduse peste o fa o fa de om undeva sub nisipul murdar.
O bul de gaz se ridic la suprafa elibernd un miros ngrozitor. Helen
nu i putea stpni vrsturile. n clipa n care se va neca n cele din urm,
mizeria n putrefacie i va invada nrile i ochii, i va umple gura. Chiar
dac se scufundase doar pn la bru, tia ce urma. ncepu s plng. Nu
mai putea suporta.
Ce-mi rmne de fcut? url ea afundndu-se i mai mult.
tia c nu avea rost s se zbat, dar poate c de data asta avea s reueasc
s ajung la trestiile uscate i s se agae de una dintre ele nainte ca mzga
s o nghit. naint cu greu, dar pentru fiecare centimetru ctigat pierdea
unul n adncime. Cnd mzga i ajunse pn la piept, trebui s se opreasc.
Greutatea nisipurilor mictoare i apsa plmnii lsnd-o fr aer ca o
greutate proptit ntre coastele ei.
Bine, neleg, strig ea. E vina mea c m-am culcat suprat. Dar cum
a putea s schimb felul n care simt?
Nisipurile mictoare i ajunseser la gt. Helen i ls capul pe spate i
nl brbia ncercnd s mai ctige puin teren.
32

Nu pot s mai fac asta singur, strig spre cerul pustiu. Am nevoie de
cineva s m ajute.
Helen! strig o voce joas, necunoscut.
Era prima dat cnd Helen auzea o alt voce n Lumea de Dincolo, iar la
nceput crezu c i se pare. Faa i era orientat n sus i nu putea ntoarce
capul pentru a se uita fr a fi tras la fund.
Vino spre mine dac poi, spuse tnrul cu o voce sugrumat de
efortul de a se ntinde spre ea. Haide, ncearc, la naiba! D-mi mna!
n acel moment, nisipul i trecu de urechi i nu mai putea auzi ce i striga.
Tot ce vzu fu o licrire de aur o strlucire puternic rzbind prin lumina
stins a Lumii de Dincolo, ca raza salvatoare a unui far. Cu coada ochiului,
surprinse n treact o frntur de brbie proeminent, cu o gur cu buze
pline. Apoi, scufundat cu totul n nisip, Helen simi cum o mn cald,
puternic o apuc pe a ei i trage.
Helen se trezi n patul ei i plonj nainte, nlturndu-i disperat
murdria din urechi. Corpul i era cuprins de adrenalin, dar se for
s rmn ct mai nemicat i s asculte.
l auzi pe Jerry scond nite sunete piigiate jos, n buctrie
un fel de iuit de siren, potrivit mai degrab unei discoteci
aglomerate dect csuei lor din Nantucket. Jerry cnta. Sau aa
prea
Un hohot de rs i uurare izbucni din pieptul ei. Era n siguran
acas, iar de data asta nu-i rupsese oasele, nu se njunghiase i nu se
necase ntr-o mlatin purulent. Cineva o salvase.
Sau era doar o nchipuire?
Se gndi la vocea aceea joas i la mna cald care o smulsese din
nisip. Vindectori precum Hector i Ariadne se puteau apropia de
graniele Lumii de Dincolo n forma lor spiritual, ns nimeni n
afara ei nu putea cobor acolo cu trupul nedesprit de suflet. Era
de-a dreptul imposibil. Iar Helen fusese n Tartar n locul cel mai
de jos. Mai jos chiar i dect Hades. Niciun vindector, orict de
puternic ar fi fost, nu se apropiase vreodat de acel loc. Fusese att
33

de disperat nct i nchipuise totul?


Confuz n legtur cu ceea ce-i amintea, Helen se aez n patul
mototolit pre de cteva clipe i ascult cum tatl ei masacra piesa
Kiss a lui Prince n timp ce pregtea micul dejun.
Jerry nu tia mai bine de jumtate din versuri ceea ce nsemna c
era ntr-o dispoziie excelent. Lucrurile mergeau foarte bine ntre el
i Kate, att de bine nct Helen de-abia dac i vzuse tatl n
ultimele trei sptmni. Chiar i vechea lor nelegere de a gti cu
rndul cte o sptmn fusese dat peste cap, ns pe ea nu o
deranja. Voia ca tatl ei s fie fericit.
Jerry repet versul nu trebuie s fii frumoas de patru ori la
rnd, probabil pentru c nu-i amintea ce urma. Helen zmbi i
cltin din cap, mulumind zeilor c avea un tat ca Jerry care s o
ntmpine n fiecare diminea, chiar dac era complet afon. Nu tia
de ce nu era n stare s in minte versurile, dar bnuia c avea
legtur cu statutul lui de printe. Niciun printe nu poate cnta
Prince ca lumea. Ar fi de-a dreptul ciudat dac ar reui.
Dnd la o parte cuvertura, Helen se apuc imediat de curenie.
n urm cu dou sptmni, mersese mpreun cu Claire pe coast
pentru a cumpr nite aternuturi speciale de plastic pe care le
folosesc mamele ai cror copii se scap n pat. Pe drum, Claire o
tachinase la nesfrit. Pe Helen nu o deranja. Era destul de jenant s
cumpere acele aternuturi incomode de altfel, ns reprezentau o
necesitate avnd n vedere c n fiecare noapte se ntorcea din Lumea
de Dincolo fie sngernd, fie scldat n ceva scrbos.
Se ridic i ncepu s adune cearafurile n cea mai mare grab. n
camera de serviciu, i scoase pantalonii scuri plini de noroi i
arunc tricoul rupt, punnd la splat tot ce ar mai fi putut fi salvat.
Fcu un du scurt, apoi, la ntoarcere, terse cu o crp urmele de
murdrie pe care le lsase pe podea.
Cu cteva zile n urm, luase n calcul posibilitatea de a se folosi
de viteza ei de scion pentru a parcurge acest ritual matinal enervant,
ns i ddu seama c dac tatl ei ar fi surprins-o vreodat, l-ar fi
34

speriat de moarte. Aa c avea de ales ntre a se trezi cu noaptea n


cap sau a alerga bezmetic cu o vitez normal pentru a-i terge
urmele, aa cum fcea n dimineaa aceea. Presat de timp, fr s se
mai tearg cu prosopul, Helen ncerc s intre ntr-o pereche de
blugi i, n acelai timp, s trag pe cap un pulover, peste prul ud.
n camer era att de frig nct aproape i ngheaser vrfurile
urechilor.
Lennie! i se rcete mncarea! strig Jerry din capul scrilor.
Ah, pentru numele lui Rahat! exclam Helen
mpiedicndu-se de ghiozdan. Tot nu reuise s-i trag puloverul,
i nc avea faa acoperit, n timp ce braele erau intuite undeva
deasupra capului.
Dup un moment de opit prin camer ca o marionet, Helen i
regsi echilibrul i rse n sinea ei, ntrebndu-se cum putea fi un
semizeu att de mpiedicat. Probabil c avea de-a face cu oboseala
acumulat. Helen i netezi hainele, apuc geanta de coal i fugi jos
nainte ca tatl ei s apuce s fredoneze din nou melodia lui Prince.
Jerry i dduse fru liber pregtind micul dejun. Aveau, ou,
bacon, crnai, fulgi de ovz cu nuci i ciree uscate i, desigur,
cltite cu dovleac. Cltitele cu dovleac erau printre favoritele lor, dar
n preajma Halloweenului, care era peste vreo zece zile, orice
mncare cu dovleac era inclus n meniu. ntr-un fel, Helen i Jerry
se luau la ntrecere. De la semine prjite de dovleac pn la supe i
gnocchi. Cel care reuea s strecoare dovleac ntr-un preparat fr a
fi prins era ctigtorul.
Toat povestea cu dovleacul ncepuse pe vremea cnd Helen era
mic. ntr-o zi de octombrie, ea se plnsese tatlui ei c dovlecii erau
folosii doar ca decor i c, dei i plceau felinarele, tot i se prea o
risip de mncare. Jerry fusese de acord, aa c amndoi conveniser
s consume i dovleci, nu numai s-i sculpteze i s arunce
coninutul.
Din pcate, au descoperit c dovlecii cruzi au un gust att de fad
nct nu se pot mnca. Dac nu s-ar fi ambiionat cu reetele, ar fi
35

renunat la cruciada lor de salvare a dovlecilor doar dup un singur


an.
Au avut parte i de o grmad de preparate greoase, dintre care
acadelele de dovleac au fost de departe cele mai oribile, ns cltitele
s-au bucurat de un real succes. Le-au inclus imediat printre reetele
tradiionale ale familiei Hamilton n luna octombrie, aa cum era
curcanul de Ziua Recunotinei. Helen observ c Jerry pregtise i
fric proaspt pentru servire, iar asta o fcea s se simt att de
vinovat nct abia se putea uita la el. Era ngrijorat n privina ei.
n sfrit! Ce fceai sus? Tricotai? glumi Jerry ncercnd s nu
fac prea mare caz de ngrijorarea lui cnd o privi din cap pn n
picioare.
Pentru un moment, ochii i se bulbucar de fric, iar buzele i se
strnser sever, apoi se ntoarse spre aragaz i ncepu s pun
mncarea n farfurii. Jerry nu obinuia s o cicleasc, dar Helen
slbise mult n ultimele trei sptmni era chiar nspimnttor de
slab , iar micul dejun consistent pe care i-l pregtise era felul lui de
ncerca s dreag situaia fr o predic lung i plictisitoare. Helen
adora modul acesta al tatlui ei de a se ocupa de toate. Nu o btea la
cap, aa cum ar fi fcut ali prini care ar fi vzut c o sufl vntul,
dar nc i psa suficient de mult nct s fac ceva.
Helen ncerc s i zmbeasc, lu o farfurie i ncepu s nfulece.
Totul avea gust de rumegu, dar nu conta dect s bage n ea ct mai
multe calorii. Ultimul lucru pe care i-l dorea era ca tatl ei s-i fac
griji n privina sntii ei, cu toate c, trebuia s recunoasc, pn i
ea ncepea s i fac oarece griji.
Se vindeca repede de orice ran din Lumea de Dincolo, dar n
fiecare zi se simea tot mai slbit. Totui, nu avea de ales trebuia
s continue pn le gsea pe Furii, indiferent ct de mult o
mbolnvea acel trm. Fcuse o promisiune. Chiar dac Lucas o ura
acum, trebuia s o ndeplineasc.
Trebuie s mesteci unca, Lennie, i spuse tatl ei sarcastic. Nu
se topete singur n gur.
36

Zu, aa se face? glumi ea dndu-i seama c sttea acolo ca o


momie, aa c se for s se poarte normal. Bine c mi-ai spus.
Tatl ei chicoti, iar ea i mpinse gndurile ct mai departe de
Lucas i reflect asupra temelor pe care nu apucase s le fac. Nici
mcar nu terminase de citit Odiseea, nu pentru c nu ar fi vrut, ci
pentru c nu avusese timp.
Tot ce avea de fcut trebuia s fi fost gata de mult. i, colac peste
pupz, proful ei preferat, Hergie, ncerca s o conving s se nscrie
la orele de avansai. De parc era nevoie s-i mai suplimenteze lista
de lecturi.
Claire i fcu apariia pe alee n noua ei main hibrid pe care i-o
cumpraser prinii, strignd pe geam Tit-tit! n loc s apese pe
claxon. n timp ce Jerry ncerca i nu reuea s se retrag, Helen i
ndes restul de cltit n gur, aproape c se nec i iei din
buctrie n goan, cu ireturile desfcute.
Cobor rapid treptele, uitndu-se peste umr la terasa din dreptul
ferestrei ei, ns tia c nu era nimeni acolo.
Lucas i spusese foarte clar c nu avea s-l mai gseasc acolo. Nu
tia de ce se mai obosea s se uite n direcia aia, dar nu se putea
abine.
ncheie-te la hain, e frig, o mustr Claire de ndat ce Helen se
urc n main. Claire era cea mai bun prieten a ei de cnd se
nscuser, aa c nu se jena s ipe la ea ori de cte ori dorea. Dar
chiar trebuia s o fac de la primele ore ale dimineii? Helen deschise
gura pentru a-i oferi o explicaie, ns Claire era de neoprit.
i cad hainele de pe tine, ai unghiile roase pn n carne i
buzele crpate, se repezi ea, nebgnd n seam ncercrile timide de
a protesta ale lui Helen n timp ce demar n strad. Iar cearcnele
alea sunt aa hidoase c zici c te-a nvineit cineva! Ai de gnd s te
ngrijeti ctui de puin?
Da, ncerc, bombni Helen luptndu-se n continuare cu
nasturii de la hain, care deveniser brusc mult mai complicai dect
geometria plan. Se ddu btut i se ntoarse spre Claire, ridicnd
37

frustrat din mini. Aici mnnc, dar dincolo nu exist mncare i


nu reuesc s m hrnesc suficient cnd sunt n lumea real.
Crede-m, chiar m strduise. Tata tocmai mi-a ndesat pe gt un
mic dejun care ar fi dat gata zece fotbaliti.
Ai putea mcar s te fardezi un pic, eti alb ca varul.
tiu c art groaznic, dar am alte lucruri pe cap. Toat povestea
asta cu trecerile n Lumea de Dincolo nu e tocmai uoar, nelegi?
Atunci nu trece n fiecare noapte! exclam Claire de parc ar fi
fost evident. Ia o pauz din cnd n cnd. N-ai s reueti s rezolvi
chestia asta n cteva sptmni.
Crezi c Furiile sunt ceva de care m pot ocupa cu juma de
norm? izbucni Helen regsindu-i, n sfrit, vocea.
Da! se rsti Claire, iar cum ea se pricepea la urlat mai bine ca la
orice altceva, Helen se fcu din nou mic n scaunul ei, intimidat de
gingaa ei prieten. De trei sptmni i suport chestia asta i m-am
cam sturat! N-o s gseti niciodat Furiile dac eti n halul sta de
obosit nct nu tii unde i-s picioarele!
Dup un scurt moment de tcere, Helen izbucni n rs. Claire
ncerc s-i pstreze expresia serioas, dar n cele din urm ced i i
se altur cu rsul ei cristalin, exact atunci cnd intrau n parcarea
liceului.
Nimeni nu s-ar supra dac te-ai duce n Lumea de Dincolo
numai o dat sau de dou ori pe sptmn, spuse Claire
mpciuitoare, ieind din main i ndreptndu-se spre intrare.
Nu-mi vine s cred c te epuizezi pentru trecerile astea, eu n-a
putea s o fac.
Claire se cutremur, amintindu-i de recenta ei experien atunci
cnd Matt a dat peste Lucas cu maina. Claire a fost la un pas de
moarte n acel accident, iar sufletul ei a cltorit spre inuturile
deertice marginile Lumii de Dincolo. Amintirile acelea nc o
urmreau, chiar dac trecuser cteva sptmni de atunci.
Te-ai duce dac ar fi nevoie. Dar, oricum, nu se pune problema.
Nu e ceva ce fac de bunvoie. Helen o cuprinse pe Claire pe dup
38

umeri pentru a-i alunga amintirea tulburtoare a setei i a


singurtii din inuturile deertice. M culc i, pur i simplu, ajung
acolo, nu tiu cum s controlez asta nc, i spuse ea.
Cassandra de ce nu tie? Doar e att de deteapt i a studiat
mult problema, spuse Claire pe un ton sfidtor. Helen cltin din
cap, ntrebndu-se dac voia, ntr-adevr, s intervin ntr-o disput
ntre Claire i Cassandra.
Nu da vina pe Cassandra, spuse ea cu grij. Nu e ca i cum ar
exista un manual n acest sens. Sau cel puin n-am gsit niciunul n
aduntura aia de texte n greac veche i latin pe care ei o numesc
impropriu arhiv. Face tot ce poate.
Atunci e clar, spuse Claire ncrucind braele i privind-o
hotrt.
Ce e clar? ntreb Helen pe un ton ngrijorat n timp ce i
deschidea dulapul.
n mod evident, voi dou nu v descurcai singure. Avei
nevoie de ajutor. Fie c o s-i convin Cassandrei sau nu, eu o s ajut,
spuse Claire ridicnd din umeri de parc socoteala ar fi fost
ncheiat, ceea ce nu era deloc adevrat.
Cassandra susinea c arhivele erau exclusiv pentru Oracole,
preotese i preoi ai lui Apollo, n ciuda faptului c ultimii preoi i
preotese adevrate triser n urm cu vreo trei mii cinci sute de ani.
Matt, Claire, Jason i Ariadne se oferiser s-i vin n ajutor
Cassandrei de mai multe ori, ns ea nu voia s aud deoarece ar fi
nsemnat s se abat de la tradiie, iar pentru un scion cu asta nu era
de glumit.
Parcele aveau ceva cu scionii n general, dar aceia care nclcau
tradiia de obicei atrgeau n mod deosebit ura acestora. Pe lng
asta, majoritatea arhivelor ascundeau blesteme pentru cei neiniiai.
Singurul motiv pentru care Cassandra o lsa pe Helen s intre n
bibliotec era pentru c nimeni nu-i putea nchipui un blestem care
fi putut s o rneasc. Helen era protejat de cest. n lumea real, era,
practic intangibil, ns Claire nu era.
39

Helen i urm prietena ncpnat de-a lungul holului, simind


cum i se pleotesc umerii cu fiecare pas. Nu suporta gndul de a
trece peste cuvntul Cassandrei, dar atunci cnd lui Claire i se punea
pata pe ceva, nu avea niciun rost s te ceri cu ea. Helen spera doar
c orice ar fi pus aceasta la cale nu s-ar fi ales cu bici de care nu
reuea s scape, pduchi sau altceva la fel de ngrozitor. Claire putea
s peasc ceva ru.
Clopoelul sun exact atunci cnd cele dou prietene intrau n
clas. Domnul Heringer, sau Hergie, cum i spuneau elevii, le
arunc una dintre privirile lui aspre. Parc ar fi putut adulmeca
ncurcturile care luau form n mintea lui Claire. Hergie le nsrcin
cu dou cuvinte ale zilei pentru dimineaa urmtoare, drept
pedeaps preventiv pentru orice puneau n mod evident la cale.
Din acel moment, ziua lui Helen se dovedi din ce n ce mai rea.
Helen nu fusese niciodat o elev atent din cale-afar, dar de
cnd i pierdea nopile prin Lumea de Dincolo, interesul ei pentru
coal sczuse simitor. La fiecare or i se fcea observaie, dar avea
cel puin un coleg care se descurca mai prost dect ea.
Cnd profesorul de fizic se repezi spre Zach, care nu-i fcuse
tema de laborator, lui Helen nu i venea s cread. Zach fusese
ntotdeauna printre elevii cei mai ateni, indiferent de ct de
matinale erau orele. De obicei era un pic prea alert, bgndu-i nasul
unde nu-i fierbea oala. Helen nu-l vzuse niciodat artnd att de
ters i dezinteresat. ncerc s-i surprind privirea i s i
zmbeasc solidar, ns el ntoarse capul.
Helen se holb o vreme la chipul lui, pn cnd creierul ei
neodihnit fcu legtura cu ceva ce auzise n urm cu vreo
sptmn: Zach renunase la echipa de fotbal. Tatl lui, domnul
Brant, era antrenorul echipei de fotbal, iar Helen tia c ntotdeauna
se atepta la perfeciune din partea fiului lui. Nu l-ar fi lsat pe Zach
s prseasc echipa, nu fr s se fi iscat o ceart. Helen se ntreba
ce se ntmplase ntre ei. n orice caz, nimic bun dup cum arta
Zach.
40

Cnd sun clopoelul la sfritul orei, Helen ncerc s-i ating


braul lui Zach pentru a-l ntreba cum se simte, ns acesta nu o bga
n seam i iei din clas. Cndva, Zach i Helen fuseser prieteni de
nedesprit obinuiau s-i mpart biscuii n form de animale n
prcule , ns acum nici mcar nu o privea.
nainte de ora de sport, Helen se pregtea s o ntrebe pe Claire ce
se ntmplase cu Zach, atunci cnd l zri de departe pe Lucas. Totul
dispru precum desenele cu cret n ploaie.
inea ua deschis pentru cineva, fcndu-i politicos loc unui
coleg mai scund s se strecoare pe sub braul lui. Arunc o privire n
spate, de-a lungul holului, i atunci o zri. i arunc o privire
mnioas.
Helen mpietri. Simea din nou o greutate apsnd-o pe piept.
Acela nu e Lucas, gndi ea, nefiind n stare s respire sau s se
clinteasc.
Lucas dispru n mulimea de elevi grbii, iar Helen se ndrept
spre vestiar pentru a se schimba pentru ora de sport. Mintea i se
nseninase brusc, precum cerul dup furtun.
Cnd apru Claire, Helen ncepu imediat s o trag de limb.
Descoperise acest truc n urm cu cteva sptmni, cnd i dduse
seama c dac i bombarda cea mai bun prieten cu ntrebri,
aceasta n-ar mai fi avut timp s o ntrebe nimic la rndul ei.
Jason i Claire nu erau un cuplu din punct de vedere oficial, dar
de cnd acesta o vindecase, ei deveniser mai mult dect prieteni. Se
apropiaser foarte mult, iar acum Claire era cea mai fidel
confident a lui. De data asta, Claire chiar avea nevoie de cineva cu
care s vorbeasc. Jason avea o zi foarte proast i i fcea griji
pentru el.
Te duci la el acas dup ora de sport? ntreb Helen ncet.
Da, nu vreau s-l las singur acum. Mai ales c Lucas e dat
disprut n continuare.
Cum adic? ntreb Helen alarmat. Vrei s spui c n-a mai dat
pe acas de cnd De cnd mi-a spus s m duc dracului, i-a lovit
41

tatl, i-a accidentat mama, i a fost dat afar? complet Helen n


gnd.
Claire prea s intuiasc la ce se gndea Helen i i strnse mna
n semn de ncurajare.
Nu, a fost pe-acas de cteva ori. i-a cerut scuze alor lui i l-au
iertat, bineneles. Dar de obicei nu-i de gsit. Nimeni nu tie unde e
sau ce face, i sincer? Toat lumea se teme un pic s-l ntrebe. S-a
schimbat, Lennie. Nu vorbete cu nimeni, poate doar cu Cassandra.
Dispare imediat dup coal, i cteodat nu vine acas dect pe la
unu-dou dimineaa, asta dac se mai obosete s ajung. Ai lui l
las pentru c, fr Hector prin preajm, nimeni nu prea are cum s-l
opreasc. Jason e ngrijorat, spuse Helen privind-o cu coada ochiului
pe Helen. Tu nu l-ai vzut n ultima vreme, nu-i aa?
L-am vzut astzi. Dar pre de o secund, n captul culoarului,
spuse Helen punnd punct subiectului nainte ca prietena ei s-i mai
adreseze vreo ntrebare. Cred c ar fi cazul s iuesc pasul. Tu eti
bine, vrei s mai discutm?
Ia-o nainte, spuse Claire ncreindu-i fruntea, ngrijorat.
Helen i zmbi discret pentru a-i da de neles c era bine, cu toate
c nu era aa, apoi mri viteza pentru a-i ncheia tura ntr-un timp
suficient de bun nct antrenorul Tar s cread c i-a dat silina.
Lucas o zri pe Helen n captul holului i i schimonosi chipul
ntr-o expresie furioas, ca ea s-l urasc sau s se team orice ar fi
fost nevoie, numai s stea la distan de el. Pentru binele ei.
ns nu observ ur sau team n ochii ei. Privirea lui Helen
rmase aintit asupra lui i prea pierdut.
Simea c mestec cioburi de sticl, dar se for s-i ntoarc
spatele i porni nainte de-a lungul holului.
Nu dorise dect s o in la distan de el.
ns lucrurile scpaser de sub control: i-a lovit tatl, i-a rnit
mama, iar furia l-a orbit. Lucas tia ce nsemna furia. Se rzboise cu
Hector de cnd erau de-o chioap, dar nimic din ceea ce trise pn
42

atunci nu fusese att de intens. Trezise ceva nuntrul lui, ceva


despre care nici nu tiuse c exist.
Duhul scpase din lamp, iar acum i era greu s intre napoi.
ncheind alergarea de rezisten naintea lui Claire, Helen hotr
s mearg pe jos la lucru pentru a-i putea pune ordine n gnduri. i
trimise prietenei sale un mesaj prin care o anun c nu era nevoie s
o duc cu maina pn la News Store n dup-amiaza aceea,
bnuind c lui Claire oricum i convenea mult mai mult s mearg
singur.
Niciodat nu se evitaser nainte, ns lucrurile stteau altfel
acum. Vieile lor le trgeau n direcii diferite, iar Helen ncepea s se
ntrebe dac prietenia lor va mai fi vreodat la fel. Gndindu-se la
asta, aproape i venea s plng.
Temperatura ncepu s scad brusc n timp ce Helen mergea de-a
lungul Surfside Road, spre centru. Avea nasturii descheiai, iar
bareta ghiozdanului de pe un umr i mnerele genii cu
echipamentul de sport de pe cellalt i trgeau de jachet n aa fel
nct nu o putea nchide cum trebuie. Pufnind exasperat, Helen
arunc genile pe jos i fu cuprins de o ciudat ameeal. Pre de o
clip, trotuarul pru c nu se mai aliniaz cu strada, de parc
vederea ei n spaiu se dereglase total.
Trase aer n piept i se ndrept de spate, ntinznd o mn n
lateral n caz c i pierdea din nou echilibrul. Ameeala i trecu
imediat, ns o senzaie i mai stranie i lu locul. Helen se simea
urmrit, ca i cum cineva sttea chiar n faa ei, privind-o drept n
ochi.
Fcu un pas n spate i ridic mna nainte, ns nu era nimic.
Privind nelinitit n jur, Helen se ntoarse pe un clci, i ridic
genile i porni n pas alert spre centrul oraului. Cassandra bnuise
c nu avea s fie atacat cel puin n urmtoarele cteva zile, ns nu
era la fel de sigur i n privina faptului c avea s fie lsat n pace.
Helen tia c cineva din rndurile celor O Sut de Veri o urmrea
43

probabil, dar nu se ateptase s simt o astfel de team. Dintr-odat i


se prea c simte respiraia cuiva n ceaf. Simplul gnd o fcu s
intre ca un fulger n magazin, de parc ar fi fost fugrit.
Ce e? ntreb Kate. Privi n urma lui Helen cutnd s vad ce o
nspimntase aa tare. Te urmrete cineva?
Nu-i nimic, rspunse Helen cu un zmbet fals. M-a trecut un
fior de la frig.
Kate o privi sceptic, dar Helen se aplec sub tejghea pentru a-i
depozita genile, nainte ca efa ei s intre la bnuieli.
Ai mncat dup ora de sport? o ntreb aceasta. Du-te n spate
i f-i un sandvici, o repezi vznd c Helen nu rspunde imediat.
Nu prea mi-e foame, ncepu Helen, ns Kate o ntrerupse tios.
Eti sigur? Gndete-te bine, o avertiz ea proptindu-i mna
prfuit de fin n old.
Helen tcu i merse n spate. Simea c att Kate, ct i Jerry o
considerau responsabil pentru c ajunsese aa de slab. Dar nu le
putea spune ce se petrecea de fapt.
Helen ntinse nite unt de arahide pe pine i scurse cteva
picturi de miere deasupra. nfulec apoi furioas o mbuctur
mare. Mesteca mecanic, fr s bage de seam pasta dulce i
lipicioas cu arom de alune care i ncleia gura. Oricum, simea c
se sufoc mai tot timpul ca i cum ar fi vrut s spun ceva, ns
cuvintele i paralizau gtul. Ce mai conta puin unt de arahide.
Bu dintr-o nghiitur un pahar de lapte i reveni n fa,
simindu-se n continuare acuzat pe nedrept. Tot restul serii, avu
grij s o evite pe Kate drept pedeaps.
Dup cteva astfel de ore neplcute, Helen anun c o atepta pe
Claire s vin s o ia, dei nu era adevrat. Afar, n ntuneric, dup
ce se asigur c nu putea fi vzut de nimeni, ni spre cer, pornind
n direcia casei ei. Urcase foarte sus, tocmai acolo unde trebuia s
suporte aerul rarefiat n timpane i plmni.
i promisese lui Lucas c nu avea s prseasc insula nainte s
stpneasc foarte bine tot ce inea de cltorii peste ap, iar tehnic
44

vorbind, nu nclcase acea promisiune. Era nc deasupra insulei


Nantucket, doar c mult deasupra ei. Helen continu s urce tot mai
sus pn cnd vzu luminile continentului ntinse ca o pnz de
pianjen undeva foarte jos. Zbur pn i se umezir ochii, iar
lacrimile i nghear pe obraji.
Se relax i pluti n deriv, iar mintea i se limpezi. Aa s-ar fi
simit probabil notnd fr fric n largul mrii, ns Helen prefera
s noate ntr-o mare de stele. Pluti pn cnd frigul i singurtatea
devenir insuportabile, iar atunci se hotr s revin pe pmnt.
Helen ateriz n curte i fugi spre ua de la intrare, spernd ca
tatl ei s nu observe c nu coborse din nicio main. Jerry nu era
ns n buctrie. Bg capul pe ua biroului acestuia, dar nu era nici
acolo. Atunci i aminti c era vineri seara. El i Kate i fcuser
probabil planuri. Din moment ce nu discutase cu Kate aproape deloc
n acea sear, Helen nu se gndise s ntrebe dac Jerry urma s
rmn peste noapte la ea. Acum i prea ru c fusese att de
urcioas. Casa era de-a dreptul pustie, iar linitea prea s-i iuie
dureros n urechi.
Se spl pe fa, pe dini i se culc. Rmase cu ochii deschii ct
de mult putu, forndu-se s stea treaz dei era frnt de oboseal.
Dac adormea, tia c urma s coboare n Lumea de Dincolo i s
se afunde ntr-o singurtate i mai apstoare dect cea din lumea
real. Dar cu ct zcea mai mult n pat, cu att gndurile ei se
ndreptau ctre Lucas. Helen ncerc s-i tearg lacrimile
neptoare cu dosul palmei. Greutatea insuportabil ncepea s o
apese din nou pe piept.
Nu avea de gnd s stea suprat, cci nsemna ca n cteva
momente s verse lacrimi prins n mizeria nisipurilor mictoare.
Dar apoi i aminti ceva.
Poate c de data asta nu avea s fie singur n Lumea de Dincolo.
tia c acel salvator fusese probabil un miraj, ns Helen era
disperat. Ar fi preferat oricnd o conversaie cu un miraj dect s
rtceasc prin iad singur.
45

Concentrndu-i gndurile asupra acelei voci groase pe care o


auzise, Helen se ls prad somnului. i aminti strfulgerarea aurie,
gura aceea frumoas i ecoul numelui ei n timp ce-i ntindea
mna
Helen se vzu pe un cmp, ca o prerie, cu iarb uscat i dealuri vlurite.
Mai fusese n locurile acestea i nainte, dar acum totul prea uor diferit. n
primul rnd, era acel zgomot. Nu i amintea s fi auzit vreodat vreun
sunet n Lumea de Dincolo, n afar de cele scoase de ea nici mcar sunetul
vntului prin iarb.
Cumva, Lumea de Dincolo prea real i nu doar o parte dintr-un comar
ngrozitor. Helen mai trise senzaia aceasta, ns numai pentru o clip,
atunci cnd fusese salvat n mod miraculos din nisipuri. Pe ct era de
nedumerit de aceast nou perspectiv, Helen simea i o uurare n acelai
timp. Hadesul prea un iad uor de suportat dintr-un motiv anume. Privind
n jur, Helen i aminti de Vrjitorul din Oz i de momentul n care Dorothy
vede n culori pentru prima dat.
Privi la distan i vzu strfulgerri de aur, apoi auzi icnete, gemete i
lovituri metalice. Se ddea o lupt, o lupt crncen. Iar ea putea fi sigur de
un lucru. Tipul cu minile calde nu fusese un miraj.
ncepu s alerge ct de repede putea ntr-acolo.
Urcnd un mic deal, vzu un tip masiv cu o claie de pr castaniu i
crlionat care ncerca s rpun cu un pumnal lung un fel de vultur-liliac
care se abtuse asupra capului su. Apropiindu-se, Helen auzi pasrea
uiernd n timp ce ncerca s-i sfie adversarul cu ghearele. Chiar dac
tnrul era n toiul unei lupte pe via i pe moarte, Helen nu-i putea lua
ochii de la claia lui de pr.
Brbatul pru s devin stpn pe situaie pentru o clip, iar Helen l
vzu rnjind pe jumtate surprins, pe jumtate mndru de sine. Dar apoi,
dndu-i seama c nu avea nicio ans n continuare, Helen i urmri
zmbetul transformndu-se ntr-o grimas uor ironic. Chiar i aa
ncrncenat, nu prea s-i piard simul umorului.
Hei! strig Helen apropiindu-se de cei doi adversari.
46

Acetia se oprir nedumerii n mijlocul unui atac reciproc. Brbatul


schi un zmbet surprins cu jumtate de gur.
Helen, apuc el s ngaime, ca i cum mereu ar fi avut nite gheare
strnse n jurul gtului. Helen fu att de uimit de nonalana lui nct
aproape izbucni n rs. Apoi totul se schimb din nou.
Lumea se mica din ce n ce mai ncet n jurul ei, iar Helen tia c asta
nsemna c n lumea real corpul ei se trezea. O parte din mintea ei pricepea
sunetele stridente enervante dintr-un alt univers. nelese atunci c nu avea
s ajung lng brbat nainte de a se trezi. Helen privi n jur disperat, apoi
se aplec, lu o piatr de la picioare, se ridic i o arunc spre monstru
iar piatra din Lumea de Dincolo trecu direct prin fereastra
dormitorului ei, fcnd-o ndri.

47

CAPITOLUL 3
Helen se ridic n capul oaselor n pat, ascultnd sunetul enervant
al ceasului detepttor. Singura noapte n care i dorise s rmn n
Lumea de Dincolo, i se trezise. Nu se luminase nc, dar chiar i n
ntunericul dinaintea zorilor i putea da seama ce dezastru fcuse.
Jerry avea s-i ias din mini. Indiferent ct de mult ar ncerca
Kate s i explice c Helen sufer de o boal somnologic rar, de
data aceea nu mai avea cum s scape.
Tatl ei avea o sensibilitate crescut fa de orice scdere a
temperaturii de parc termostatul casei i-ar fi trimis semnale direct
spre creier , iar acum deja bteau rafale reci de vnt prin ditamai
sprtura din fereastr. Helen i ddu o palm peste frunte i se
prbui pe saltea.
Se putea socoti deja pedepsit, iar brbatul probabil c fusese
mncat de monstruozitatea aia zburtoare, toate din cauz c
trebuise s se trezeasc cu noaptea n cap pentru a nu ntrzia la o
ntrecere pe coast.
ntrecerile sportive ntre licee sunt destul de complicate cnd
locuieti pe o insul. Ca atleii de pe insul s poat concura cu alte
coli, acetia trebuiau s se deplaseze fie cu vaporul, fie cu avionul,
iar pentru Helen i colegii ei de echip asta nsemna s se trezeasc
la primele ore ale dimineii. Cteodat chiar i se prea de-a dreptul
oribil s locuiasc n Nantucket.
nghiindu-i un cscat i ncercnd s-i alunge din minte
imaginea brbatului cu claia de pr murind n chinuri groaznice,
Helen se ridic cu greu din pat. Prinse cu scoci o ptur n dreptul
ferestrei sparte i nfulec n grab nite fulgi de ovz instant, apoi
48

porni spre aeroportul insulei. n mod ironic, chiar zbur pn acolo,


dar, desigur, nu putea zbura pn pe coast. Dac rata avionul, iar
apoi i fcea apariia la grila de start, ar fi atras o grmad de
ntrebri i lmuriri, aa c prefer s fac cum se cuvenea.
Ateriznd precaut la o distan destul de mare, porni n pas
alergtor spre pist. Deasupra, cerul afia o nuan palid de roz. O
vzu pe Claire parcnd i fugi spre ea ca s se asigure c merg
mpreun la mbarcare. Helen de-abia atepta s-i povesteasc
despre ntlnirea din Lumea de Dincolo, dar nainte s apuce s
deschid gura, prietena ei deja i ddea ochii peste cap, apucnd-o
de umeri.
O, pentru numele lui Dumnezeu! bombni Claire exasperat
descheindu-i nasturii prini neglijent la jacheta nrva i
ncheindu-i corect la loc. Ari ca un copil de grdini dislexic. E
cazul s vin la tine n fiecare diminea s te mbrac?
Hamilton! strig antrenorul Tar nainte ca Helen s apuce
mcar s se gndeasc la o replic pentru Claire, darmite s-i mai i
spun ce se ntmplase n acea noapte. Tu stai lng mine, trebuie s
discutm tactica, o anun acesta.
Am ceva s-i spun, i opti lui Claire nainte s se ntoarc spre
antrenor. Am vzut pe cineva acolo, tii, azi-noapte. Ochii lui Claire
se bulbucar, plini de speran, n timp ce Helen se ndeprta.
Restul zborului, antrenorul continu s turuie cu nflcrare
despre cum ar trebui Helen s o depeasc pe fata aceea, apoi s i
taie calea celeilalte sfaturi cu totul inutile, avnd n vedere c putea
depi viteza sunetului dac ar fi vrut. Helen ascult cu o ureche,
ncercnd s nu se ngrijoreze prea tare pentru soarta brbatului.
Era mare, nalt, voinic i prea s tie cum s foloseasc pumnalul
cu care se apra. Helen ncerc s se conving c nu pise probabil
nimic, ns nu reuea.
Oricine ar fi fost el, cu siguran arta ca un scion. Dar poate c
era doar un muritor musculos de peste doi metri nlime, incredibil
de chipe i cu un zmbet plcut. Iar dac era aa, atunci bietul de el
49

era cu siguran mort. Niciun muritor n-ar fi putut s nving o


harpie.
Toat dimineaa, Helen ncerc s gseasc un moment n care s
vorbeasc cu Claire, dar nu reui. Alerg n prima curs, forndu-se
s nu o ctige prea detaat, ns mintea i era n alt parte,
gndindu-se dac era posibil sau nu s-i pierzi viaa pe trmul
morilor. Cugetrile ei inutile i tulburar concentrarea i ajunse s
alerge mult prea repede. Helen se prefcu imediat c gfie atunci
cnd i ddu seama c toi spectatorii se holbau la ea cu gura
cscat. Toi, mai puin unul.
Zach Brant nu prea ctui de puin surprins s o vad alergnd
ca din puc. De fapt, prea aproape plictisit. Helen habar nu avea ce
cuta acesta la ntrecere nu mai venise la niciuna pn atunci.
Dup felul n care o fixa cu privirea, socoti c venise s o urmreasc
pe ea, ns nu tia i de ce. La un moment dat ar fi pus asta pe seama
faptului c e ndrgostit, dar asta se petrecea cu mult timp n urm.
n ultima vreme prea c nici nu voia s aib de-a face cu ea.
Helen ctig cursa, apoi fcu galerie la cursa lui Claire, nainte ca
ele dou s se ntlneasc, n sfrit, lng groapa cu nisip de la
ultima prob de triplusalt.
Deci, ce s-a ntmplat? gfi Claire nc epuizat de alergare.
Am vzut a nceput Helen. Hai s mergem mai bine acolo,
continu ea artnd spre o bucat liber de teren de la marginea
pistei. n jur era o mare agitaie, iar Zach se afla n apropiere.
Helen ardea de nerbdare s-i povesteasc lui Claire. n timp ce
mergeau, i opti discret:
Am vzut o persoan. O persoan vie.
Dar credeam ca numai tu poi cobor pn acolo cu trupul, nu
doar cu spiritul.
i eu! Dar asear era un biat. M rog, nu un biat ca oricare
altul. Era uria. Un tip cam de vrsta noastr, cred.
Ce fcea acolo? ntreb Claire. Nu prea convins c Helen
vzuse ntr-adevr pe cineva.
50

Cred c i-o ncasa de la o harpie, spuse Helen. Dar cu o sear


nainte m-a scos din nisipurile mictoare. Avea un bra strlucitor,
de parc ar fi fost aurit. Claire o privi cu suspiciune, iar Helen i
ddu seama ct de nebuneti preau cuvintele ei. Crezi c am luat-o
razna? Aa sun, nu? i, teoretic, nici n-ar fi posibil.
Ne lai, spuse Claire dintr-odat. Arunc o privire piezi peste
umrul lui Helen ctre Zach care se inea dup ele. Conversaia asta
nu te privete.
Zach ridic din umeri, dar rmase pe loc. Claire nu se ls btut
i ip la el s plece pe tonul ei cel mai autoritar, ns acesta nu se
clinti. n cele din urm, o apuc pe Helen de mn i o trase spre
marginea terenului unde ncepea pdurea. Zach nu ar fi putut s
vin dup ele fr a o enerva pe Claire, dar nici nu plec n alt
parte. Continua s se holbeze la ele, n timp ce Claire o ghida pe
Helen spre tufiuri.
Chiar e nevoie de asta? ntreb Helen srind peste o tuf
spinoas i descurcndu-i coada mpletit care i se agase ntr-o
ramur subire de mesteacn, acoperit de licheni.
Zach se poart foarte ciudat n ultima vreme, nu vreau s ne
vad, spuse Claire mijind ochii.
Vrei s spui c nu a plecat la comanda ta, i m-ai trt pe mine
aici pentru c nu vrei s-i dai satisfacie, o corect Helen cu un
chicot.
i asta. Acum spune-mi exact ce s-a ntmplat, o rug Claire,
dar fur ntrerupte din nou, de data aceasta de un fonet de frunze.
Se auzea de undeva din pdure.
Un brbat masiv se ivi din tufi. Helen o mpinse pe Claire n
spatele ei i fcu un pas nainte, gata de lupt.
Detepilor ce suntei, nu tii c prin pdurile din jurul pistelor
de atletism umbl tot felul de tipi dubioi? spuse uriaul blond pe un
ton argos.
Hector! exclam Helen uurat i i sri n brae.
Ce faci, verioar? spuse el rznd i o mbri strns. Claire
51

li se altur, ca apoi s i trag lui Hector un pumn n piept.


Ce caui aici? ntreb ea pe un ton critic. E foarte periculos.
Linitete-te, piticanie, spuse Hector cobornd privirea n
pmnt. Zmbetul i pieri. Am vorbit cu mtua Noel azi-diminea.
Mi-a spus c nimeni din familie nu va fi aici.
Chiar nu sunt, i noi ne bucurm nespus s te vedem, spuse
Helen imediat, ciupind-o discret pe Claire pentru lipsa ei de tact.
Bineneles c ne bucurm s te vedem, exclam aceasta
frecndu-i braul n dreptul ciupiturii. Nu asta am vrut s spun,
Hector, tii doar. Ce mai faci?
Nu conteaz, spuse el cltinnd din cap. Voiam s tiu ce mai
facei voi. i Lucas dup sptmna trecut, ntreb cu o voce
sczut.
Helen ncerc s nu tresar, dar i era imposibil.
E ru, spuse Claire cu tristee.
Da, tiu. Am vorbit cu mtua Noel. nc nu-mi vine s cred c
ar putea face aa ceva. Vocea lui Hector era aspr, dar o privea pe
Helen cu empatie.
Helen ncerc s se concentreze asupra durerii lui Hector i s uite
de a ei. l pierduse pe Lucas, ns Hector i pierduse ntreaga
familie. Era att de ngrijorat n privina lor nct ar fi fost n stare s
atepte toat ziua ascuns pe marginea unei piste de alergare doar
pentru a lua legtura cu cineva apropiat lor.
n afar de Daphne, pe care de-abia o cunotea, Hector nu avea pe
nimeni. Helen i ddu seama c, dintre toi oamenii din viaa ei,
Hector probabil nelegea cel mai bine prin ce trecea. Ceea ce era
ciudat, cci pn de curnd nu se suferiser.
Ce face mama? izbucni Helen simind nevoia s pun capt
tcerii care se aternuse. Hector o privi reticent.
E ocupat, fu tot ce spuse el despre Daphne, apoi se ntoarse
spre Claire i schimb subiectul.
Hector de obicei spunea tuturor ce gndea, fie c acetia voiau s
aud, fie c nu. Felul n care evitase ntrebarea ei o fcu pe Helen s
52

vrea s afle exact ce punea mama ei la cale. ncercase s ia legtura


cu Daphne de cteva ori n ultimele trei sptmni, dar nu primise
niciun rspuns. Poate c mama ei o evita n mod intenionat. ns nu
apuc s sape mai mult. Hector era prea ocupat tachinnd-o pe
Claire n legtur cu nlimea ei. Pe cnd cei doi ncepuser s se
mping n glum, o umbr sinistr se ls peste pdure.
Helen fu scuturat de un fior i privi n jur speriat. Chiar dac
tia c acesta era mort, aproape c l putea simi pe Creon ntinznd
o mn din mormnt ca s o nface n acel ntuneric cumplit.
La fel ca Helen, i Hector observ schimbarea n intensitate a
luminii. Cu o mn o prinse protector pe Claire de umr. Helen i
cut privirea. Amndoi recunoteau acest fenomen lugubru.
Un Maestru al Umbrelor? opti Helen. Credeam c nu mai sunt
alii n afar de Creon!
i eu tiam la fel, i opti Hector scrutnd cu privirea de
jur-mprejur i cutnd o int. ns ntunericul era ca o perdea, i
nvluia. Nu puteau vedea mai ncolo de civa metri n faa lor. Ia-o
pe Claire i fugi! strig el.
N-o s te las apuc Helen s spun.
FUGI! url Hector, n timp ce strlucirea unei sbii strpunse
ntunericul repezindu-se spre el.
Hector o mbrnci pe Claire ntr-o parte i se ls mult pe spate,
cu o agilitate de gimnast. Lama de bronz uier pe deasupra
pieptului su i se nfipse adnc n pmntul pe jumtate ngheat al
pdurii. Hector lovi slbatic cu piciorul n umbrele care l ncoleau,
aruncndu-i atacatorul la civa metri n aer.
Dintr-o singur micare, Hector se ndrept de spate i prinse
sabia n mn. Smulgnd-o cu toat fora din pmnt, spintec
pieptul unei alte figuri care se ivi dintre umbre, n tot acest timp
micndu-se mai iute dect aripile unei psri colibri.
Helen simi metalul sprgndu-se de obrazul ei, iar n lumina
pal vzu fragmentele sclipitoare ale unui cap de sgeat
mprtiindu-se ca o ppdie mai jos de ochiul ei drept. Se feri
53

instinctiv dup impact, chiar dac era complet nevtmat, i fcu


civa pai n spate pn ajunse n dreptul lui Claire.
Helen se puse scut n faa prietenei ei muritoare. Complet ocat,
aceasta nu reuea s se ridice, i mai mult ca sigur nu putea nici s
alerge. Helen lu o poziie defensiv i i adun fulgerele.
Pocnetul unui bici i gustul mbcsit de ozon umplur aerul n
timp ce din minile lui Helen nea lumina, construind un zid
protector de electricitate n jurul ei i al lui Claire. ntunericul
artificial creat de Maestrul Umbrelor se risipi ntr-o strlucire
albastr i atunci Helen putu zri nu mai puin de vreo doisprezece
scioni. De unde veniser toi? Cum de i atacaser att de muli?
n centru i spre partea din spate a formaiei, n locul rezervat
ofierilor de infanterie aa cum i explicase Hector , Helen
surprinse n fug un chip necunoscut, nfiortor. Creatura, orice ar fi
fost, avea ochii roii. O privi direct, apoi se retrase pn fu acoperit
din nou de bezna Maestrului Umbrelor.
Sunt prea muli! icni Hector innd piept la doi brbai.
n spatele nostru! strig Helen ntorcndu-se i vznd patru
lupttori care se apropiaser. Trimise un fulger slab n direcia lor
suficient ct s-i doboare fr s i omoare. Din nefericire pentru
Helen, a-i nfrna puterea era un efort mult mai mare dect a o
dezlnui.
Se simea ameit. ncerc s-i concentreze privirea n timp ce trei
dintre cei patru brbai cdeau la pmnt, zvrcolindu-se. Al
patrulea se apropia amenintor de ea. i epuizase aproape toat
apa din corpul i aa deshidratat de la alergarea de rezisten, iar
acum nu mai avea suficient pentru a forma un fulger bine controlat.
Ar fi putut crea unul care s i omoare pe toi, dar nu o lsa inima s
fac aa ceva.
Srind peste Claire, care nc se strduia s i recapete rsuflarea,
Helen i trase un pumn scionului care nu fusese dobort. Niciodat
nu tiuse s loveasc cum trebuie, iar pumnul ei abia dac reui s-i
atrag atenia adversarului su. Acesta i rspunse cu o lovitur att
54

de puternic, nct Helen se prvli peste Claire cu urechile


iuindu-i.
O form ntunecat se prelinse din cer, ateriznd peste adversarul
lui Helen, aruncndu-l la mare distan ntr-un plc de copaci. Era
Lucas. Lui Helen i se tie respiraia. Cum de ajunsese acolo att de
repede, se ntreba ea disperat. Lucas o privi pe Helen, cu o min
indiferent, apoi se arunc asupra principalului grup de scioni n
atac.
Helen l auzi pe Hector urlnd mai jos de ea, i vzu cum civa
brbai ncercau s-l nctueze n lanuri groase de mini i de
picioare. Se repezi ntr-acolo pentru a-l ajuta s scape, n timp ce
Lucas se ocupa de lupttorii care nu fuseser dobori nc. ntr-un
vrtej nucitor, Lucas deja dezarmase i rnise pe doi dintre ei
nainte ca Helen s ajung mcar n dreptul lui Hector.
Vznd c mica lui armat nu le putea face fa lui Helen, Hector
i Lucas, sinistrul lider al formaiei scoase un uierat ascuit i asaltul
lu sfrit la fel de repede cum ncepuse. Rniii fur sltai pe
umeri, armele recuperate, iar grupul de asasini se risipi printre
copaci ntr-o clipit, nainte ca Helen s apuce s-i tearg sudoarea
de pe frunte.
Helen l vzu pe Lucas cum se ntoarce cu spatele, devenind
ncordat. Hector i duse minile la cap, apsndu-i tmplele cu
podul palmelor, ncercnd parc s-i domoleasc craniul gata s
crape n dou.
Nu, Hector! Nu! url Claire aruncndu-se asupra lui. i puse
mna peste ochi, n aa fel nct s nu poat s-l vad pe Lucas.
Chiar i cu toate eforturile sufocante ale lui Claire, Helen observa
cum faa lui Hector devine tot mai roie de furie.
Lucas tremura de efort, ncercnd s-i nbue pornirile, dar n
cele din urm ced. Se ntoarse spre Hector cu o privire dement.
Fusese cuprins de Furii, iar acestea i spuneau s-i ucid vrul chiar
i cu preul vieii lor.
Te implor, Lucas! Pleac! rosti Helen cu gtul complet uscat.
55

tia c i ordonase s nu l mai ating niciodat, dar nu i psa. Sri i


l prinse de umeri, mpingndu-l ct mai de parte de Hector i Claire.
l lovi cu pumnii n piept, dar Lucas nu-i putea dezlipi ochii de la
Hector. n disperarea lui de a ucide proscrisul, Lucas o trnti pe
Helen la pmnt cu toat puterea, rnindu-i ncheietura n tufiurile
denivelate i provocndu-i un ipt de durere.
Strigtul ei pru s-l trezeasc brusc pe Lucas din frenezia lui.
Privi n jos i o zri pe Helen n genunchi, masndu-i ncheietura
rnit.
mi pare ru, opti el. nainte ca Helen s se poat ridica, sri
spre cer i se fcu nevzut.
Privi n urma lui, vrnd parc s strige dup el, s obin o
explicaie. Dac Lucas o ura, de ce i ceruse scuze? i, mai ales, de ce
o aprase?
Len, revino-i! strig Claire trgnd de braul lui Helen. A
izbucnit un incendiu!
Helen i dezlipi ochii de bucata de cer n care dispruse Lucas i
privi n jur n timp ce Claire o ajuta s se ridice. Din tufiurile uscate
se nla fum i puteau auzi deja primele strigte de panic ale
oamenilor care se apropiau de marginea pdurii.
De la fulgerul tu, explic scurt Hector. Trebuie s plec. Nici
n-ar fi trebuit s fiu aici.
Ce-a fost asta? ntreb Helen ridicnd vocea pentru a-l mai
reine pe Hector un moment.
Un batalion al celor O Sut de Veri. Dragul nostru unchi
Tantalus vrea s se rzbune pentru Creon. i nu se va opri pn nu
va pune mna pe mine. Habar nu am cum m-au gsit, rspunse el,
adugnd o njurtur ndrjit. Ai grij de tine, verioar. Mai
vorbim noi.
Ateapt! strig Helen dup el, dar n momentul acela civa
oameni se ivir dintre copaci pentru a gsi sursa focului, iar Hector
fu nevoit s fug. M refeream la creatura aia care ddea ordine,
complet cu jumtate de glas, dar Hector se pierdu n deprtare.
56

Helen o ls pe Claire s nscoceasc ceva. Fu chiar mult prea


uor s i conving pe toi c izbucnise o furtun pe neateptate. O
grmad vzuser cu ochii lor fulgerele i norii negri care
nvluiser n mod misterios pdurea. Fu de ajuns s spun c ea i
Helen fuseser simple martore, care, ntmpltor, ajunseser primele
la faa locului. Se ntreba ce vzuse Zach n tot acest timp. Dar dac
vzuse ceva, de ce nu spusese nimic?
n avion, la ntoarcere, groaza le ajunse, n sfrit, din urm. Nu
puteau risca s discute n prezena colegilor de echip, dar
continuau s schimbe priviri ngrijorate. Niciuna nu voia s rmn
singur peste noapte, aa c hotrr s doarm mpreun acas la
Helen.
De ndat ce se vzu din nou la sol, Claire se repezi spre Jason.
Acesta prea palid i ncordat, iar cei doi se priveau cu un
devotament att de evident pe care Helen l simea ca pe un junghi
n inim.
Lucas n-a tiut s-mi zic dac ai fost rnit sau nu, spuse Jason
cu un glas necat, strecurndu-i minile sub jacheta lui Claire.
Plimbndu-i minile pe sub cptueal, i declan puterea sa
vindectoare, insistnd asupra braelor i coastelor ei, avnd grij s
vad dac nu are vreo fractur sau hemoragie intern. Mi-a zis c
te-a trntit un scion
E bine, spuse Helen pe un ton linititor.
Sigur c ie i se pare bine. Pentru c habar n-ai ct de uor
poate fi rnit. Tu eti intangibil, se rsti Jason la ea ridicnd tonul
cu fiecare cuvnt.
N-a fi permis s i se ntmple ngim mai puin
convingtor Helen, dar Claire i puse o mn pe bra i o liniti.
Sunt bine, Jason, spuse ea rbdtoare ntinznd spre el cealalt
mn. Se sprijinea de amndoi de parc ar fi vrut s creeze o punte
de legtur ntre ei.
Jason pru s rsufle uurat i ncuviin din cap, acceptnd n
cele din urm c lui Claire nu i se ntmplase nimic, dar
57

ntorcndu-se spre main, arunc o privire acuzatoare spre Helen,


ca i cum i-ar fi pierdut ncrederea n ea.
n drum spre parcare, Claire i povesti ce vorbiser cu Hector, dar
nu reui s-i ofere lui Jason prea multe detalii.
Am stat mai mult la pmnt, i n-a durat deloc mult, spuse ea
ovielnic.
Comandantul era sinistru, i spuse Helen lui Jason. Ceva nu era
n regul cu el.
Lucas n-a zis nimic despre asta, spuse Jason cltinnd din cap.
Poate c nu l-a vzut, spuse Helen, nefiind n stare s-i
rosteasc numele lui Lucas. Era i un Maestru al Umbrelor.
tim, spuse Jason privind ngrijorat spre Claire. Lucas a
menionat asta.
n orice caz, ce cuta Lucas acolo? ntreb Claire.
Nu mi-a spus, rspunse Jason ridicnd obosit din umeri. El nu
e de prere c ar datora vreo explicaie nimnui zilele astea.
E bine? ntreb Helen cu jumtate de gur.
Jason strnse din buze.
Sigur c da, spuse el ridicnd minile ca i cum nu ar fi putut
da un alt rspuns, chiar dac amndoi tiau c nu era tocmai
adevrat.
Te descurci s te duci singur acas? o ntreb Claire pe Helen
cnd Jason se duse s scoat maina din parcare. Pentru o clip,
Helen nu se prinse, apoi cnd i ddu seama, avu un oc. Claire o
trimitea la plimbare ca s petreac timp cu Jason.
Hector a spus c veniser dup el, nu dup mine. Nu sunt n
pericol, spuse Helen pe un ton glacial.
Nu la asta m-am referit, zise Claire cu sprncenele ridicate.
Apoi o privi pe Helen direct n ochi: Hector e vnat, iar Jason e cu
nervii la pmnt din cauza asta. Are nevoie de cineva cu care s
vorbeasc.
Helen nu rspunse. N-avea de gnd s-i spun lui Claire c nu o
deranja c aceasta renuna la planurile lor. Ar fi fost o minciun. tia
58

c era imatur din partea ei, dar nu se putea abine. O parte din ea
voia s-i spun c nu vrea s fie singur acum. Ateptar mpreun
pn cnd Jason opri n dreptul mainii lui Claire, dar Helen nu mai
spuse nimic. Dup ce plecar, Helen porni spre o zon mai izolat,
asigurndu-se c nu o poate vedea nimeni, apoi i lu zborul spre
cas.
nconjur casa n zbor de cteva ori, privind spre terasa pustie.
Pentru o clip de slbiciune, i dori s l gseasc pe Lucas acolo,
ateptnd-o s se ntoarc. Aproape c i putea simi prezena, ca i
cum spiritul lui pea agitat nainte i napoi, cutnd s o zreasc
undeva la orizont, ca o nav apropiindu-se de port
Dar, ca de obicei, era singur.
Helen ateriz n curte i intr n cas. Jerry i lsase un bileel i o
tav de mncare care se rcise ntre timp. Kate i cu el lucrau pn
trziu n seara aceea. Era noaptea de aprovizionare i asta nsemna
c aveau s petreac ore ntregi aeznd produsele pe rafturi i
fcnd inventarul. Helen sttea n mijlocul buctriei, cu un singur
bec aprins n hol ascultnd linitea din cas. Tcerea era copleitoare.
Privi n jur n buctria cufundat n ntuneric i se gndi la
ambuscada din care scpase cu doar cteva ore n urm. i amintea
de ultimul atac al lui Creon, exact n locul n care se afla acum. Lucas
i salvase viaa. Pe urm se aezase pe blatul dulapului din buctrie
i i dduse s mnnce miere cu linguria. Helen i mpunse ochii
cu vrfurile degetelor pn vzu pete albastre, spunndu-i c atunci
nu tiuser c erau veri i c era normal ca ea s fi simit n felul
acela. ns acum tia c erau veri i nu era normal s retriasc clipa.
Helen nu-i putea permite s stea degeaba i s gndeasc la
Lucas. Lipsa de activitate i rscolea i mai multe gnduri, iar acestea
i provocau hohote de plns. Nu-i putea permite s plng nainte
s se culce, ca s nu aib de suferit apoi n Lumea de Dincolo.
Blocndu-i amintirile, Helen urc i se pregti de culcare. Tot ce
dorea era s poat vorbi cu cineva n clipa n care punea capul pe
pern, dar, ca niciodat, nimeni nu era prin preajm, nici mcar Jerry
59

sau Kate.
Helen vzu c tatl ei nlocuise ptura pe care o pusese n
fereastr cu un celofan albastru. Zmbi n sinea ei. Poate c nu
petreceau suficient timp mpreun ca s poat vorbi, dar mcar o
iubea suficient nct s strng de pe urma boacnelor ei. Se uit la
banda adeziv care fixa celofanul. Era lipit etan, dar n camer era
n continuare att de rece nct Helen i putea distinge aburii
respiraiei. Se urc cu o oarecare reinere n pat i i trase
cearafurile impermeabile pn sub brbie, ca s nu cumva s piard
din cldur.
Helen privi n jur n camer. Linitea i duduia n urechi, iar
pereii preau s se nvrt. Nu voia s mai descind n Lumea de
Dincolo. Toat suferina fusese n zadar. Nu era cu nimic mai
aproape de eliberarea rtcitorilor i proscriilor dect fusese la
prima ei coborre n Hades. Euase lamentabil.
Helen era la captul puterilor. Era moart de oboseal, dar nu-i
permitea s adoarm n condiiile date. Trebuia s se agae de ceva,
ceva care s-i dea o urm de speran.
O frntur de gnd i strfulger prin minte imaginea aceea
reconfortant a unei mini puternice ntinse spre ea. Dincolo de acea
mn, cineva i rostea numele zmbind.
Helen nu numai c-i dorea un prieten, avea nevoie de unul. i nu
i psa dac trebuia s treac prin iad ca s-l gseasc.
Automedon urmri cum motenitoarea Casei Atreus zbur n
jurul casei ei de dou ori, plannd undeva n naltul cerului nocturn
nainte de a ateriza n curte. La nceput avu impresia c zbovise n
aer pentru c l observase. Se chirci n tufiurile vecinului, rmnnd
nemicat, aa cum numai o creatur supranatural ar fi fost n stare.
tia c motenitoarea era puternic i nu trebuia subestimat. Nu
mai vzuse asemenea fulgere, ca n lupta din pdure, de peste o mie
de ani.
Dar la fel ca mai toi scionii moderni, nu i contientiza
60

adevratul potenial. Niciunui dintre aceti prunci talentai nu tia


c puterea exist pentru a fi folosit. Cei puternici trebuie s conduc.
Aceasta era ordinea lucrurilor, de la cel mai mic microb pn la
marele leviathan. Cei slabi mor, iar cei mai puternici devin stpni.
Automedon i ntri chitina din piele i rmase pe poziii pn i
ddu seama c motenitoarea nu l observase. Putea s i relaxeze
camuflajul exterior.
Motenitoarea nu se grbea s aterizeze, survolnd mai degrab
n jurul terasei de pe acoperi. Ciudat, gndi el, parc ar atepta pe
cineva acolo, dei el nu vzuse pe nimeni pe acea platform n cele
trei sptmni de cnd o urmrea. Reinu detaliul, bnuind c era
vorba de ceva mai mult dect putea pricepe la prima vedere.
O privi ateriznd n curte i uitndu-se peste umr, lumina lunii
revrsndu-se pe obrazul ei fin. Acum muli ani, ntr-un alt col al
lumii, Automedon zrise acelai chip desvrit, scldat n lumina
aceleiai luni ocrotitoare, privind napoi spre marea de snge vrsat
n numele ei.
Motenitoarea intr n cas, dar nu aprinse luminile. Automedon
auzi cum se oprete n captul buctriei, rmnnd nemicat.
Comportamentul ei ciudat l fcea s se ntrebe dac misiunea euat
din acea zi l provocase pe unul dintre Cei O Sut de Veri s ignore
ordinele lui Tantalus. Oare era cineva n cas? Automedon se ridic
din tufiuri. Nimeni nu se putea atinge de motenitoare, nu nc.
Fcu un pas nainte i o auzi urcnd scrile. Intr n baie, aprinse
lumina i ncepu s se spele fr s dea de neles c ceva n-ar fi fost
n regul. Automedon se retrase napoi n ascunziul su i ascult.
O putea auzi cum se ntinde n pat. Respiraia ei era precipitat, ca
i cum i-ar fi fost team. Automedon ntinse trompa de sub limba lui
aparent uman pentru a testa feromonii din aer. i era team, dar
putea simi ceva mai mult n amprenta chimic. O nvlmeal de
emoii contradictorii ieeau bolborosind la suprafa, prea rapide ca
Automedon s le poat recunoate. Povara misiunii ei i atrna greu
pe umeri. O auzi nbuindu-i plnsul de cteva ori. Apoi, n cele
61

din urm, se relax i i auzi respiraia cptnd ritmul lent al


somnului. n momentul n care deschise portalul, frigul
nepmntean al Abisului nghii pn i ultima urm de cldur din
camera ei.
Pentru o milisecund, trupul ei dispru cu totul de pe lume, ns
Automedon tia c avea s reapar, la fel ca toi ceilali cobortori
vie, ntreag i acoperit de praful tern al unei alte lumi. Va rmne
ntr-o nemicare nenatural i va deschide ochii cteva ore mai
trziu, amintindu-i doar vizita din Lumea de Dincolo, care pentru
ea putea s fi durat o via ntreag.
Motenitoarea zcea n acea poziie adormit cteva ore, dar dup
cteva sptmni de studiu, Automedon nelesese c aceasta nu se
odihnea niciodat cu adevrat. Se strecurase n camer, crndu-se
pe tavan, ateptnd acea agitaie a ochilor pe sub pleoape care s-i
dea de neles c se instalase somnul adnc, vindector, de care au
nevoie muritorii. ns ochii ei rmneau impasibili.
Cu fiecare noapte fr odihn, puterile aveau s-i slbeasc tot
mai mult, iar momentul prielnic n care stpnul lui putea ataca se
apropia cu pai repezi.

62

CAPITOLUL 4
Helen se simi nvluit de aerul nchis al Lumii de Dincolo.
Tresri i privi n jur, pe jumtate ngrijorat c ncercarea ei de a
gndi pozitiv dduse gre i acum se afla din nou n groapa cu
nisipuri mictoare.
Tu obinuieti s umbli prin iad n pijamale? rsun o voce
sardonic de undeva. Helen se rsuci i l vzu pe brbatul cu claia
de pr la doar civa metri distan.
Poftim? se blbi Helen uitndu-se n jos la ce avea pe ea. Purta
o cma de noapte i pantaloni scuri, cu dovleci tirbi i pisici
negre cu blana zbrlit.
N-a vrea s m nelegi greit, mi plac pantalonii scuri i
modelul de Halloween e de-a dreptul adorabil, dar m ia cu frig
doar uitndu-m la tine.
Brbatul i scoase jacheta i o nfur n ea fr s o ntrebe
mcar dac i era frig. Pentru o clip, Helen se gndi c ar trebui s
refuze, dar de ndat ce simi plcerea de a purta n jacheta lui,
realiz c nainte nghease bocn, aa c nu mai ripost.
Am pe mine ce purtam n pat, se apr Helen trgndu-i prul
peste gulerul hainei. Nu se gndise deloc la mbrcminte nainte de
coborre. Tu te culci mereu cu tufiul la auriu pe bra?
i privi braul i chicoti n sinea lui. Helen nu i amintea s mai fi
auzit rsete n Lumea de Dincolo pn atunci. Aproape c nu-i venea
s cread c auzea asta acum.
i se pare c sunt prea mpopoonat? Ce zici de asta? Creanga
nfurat pe antebraul lui deveni din ce n ce mai mic, pn cnd
ajunse de mrimea unei brri groase de aur pe care se ntrezrea
63

un model de frunze n relief. i cuprindea ncheietura. Helen mai


vzuse o singur dat un obiect transformndu-se ca prin magie n
acel fel: cestul Afroditei, pe care l purta la gt ca un medalion n
form de inim.
Cine eti?
Sunt Orion Evander. Capul Casei Romane, motenitorul Casei
Ateniene, al treilea la comanda scionilor rtcitori, i purttorul
Crengii de Aur a lui Eneas, spuse el pe un ton plin de patos.
Oh, exclam cu sarcasm Helen. Ar fi cazul s fac o plecciune?
Spre surprinderea ei, Orion rse din nou. n ciuda titulaturilor lui
pompoase, brbatul nu era deloc ngmfat.
Daphne mi-a zis c eti puternic, dar nu mi-a zis c eti i att
de spiritual, spuse el.
Zmbetul de pe chipul lui Helen dispru imediat.
De unde o tii pe m pe Daphne? ntreb ea, evitnd n mod
stngaci cuvntul mam.
O tiu dintotdeauna, rspunse Orion dintr-odat ngrijorat. Se
apropie de Helen i o privi n ochi, ca i cum cuta s-i dea de neles
c nu i mai ardea de glum. Daphne i-a asumat un risc foarte mare
pentru a m aduce aici s te ajut. Nu i-a spus c vin?
Helen cltin din cap i privi n jos, gndindu-se la toate mesajele
pe care le lsase de att timp n csua vocal a lui Daphne, fr s
primeasc vreun rspuns.
Nu prea vorbim, mormi Helen. Era jenat s recunoasc asta
n faa unui strin, dar Orion nu o privea ca i cum ar fi fost o fiic
netrebnic sau ceva de genul sta. Ba chiar zmbea trist n sinea lui i
ncuviina din cap, ca i cum ar fi neles exact ceea ce simea Helen.
O privi cu ochi foarte blnzi.
Ei bine, n ciuda faptului c nu suntei apropiate, Daphne voia
ca tu JOS! url el dintr-odat mpingnd-o pe Helen n jos.
Un cine negru cu colii dezgolii trecu pe deasupra capului ei i
se izbi n pieptul lui Orion. Acesta czu pe spate, cu pumnalul cel
lung pregtit ntr-o mn, n timp ce cu cealalt apucase cinele de
64

gt inndu-l la distan. Nefiind sigur ce s fac, Helen se aez n


genunchi i l vzu pe Orion ncercnd s njunghie animalul
dezlnuit. Era ntins pe spate i nu reuea s-i adune fora necesar
pentru o lovitur fatal. Ghearele bestiei i sfiau pieptul.
Ce stai i te uii?! strig Orion de la pmnt. D-i un ut n
coaste!
Helen ncerc s se concentreze i nfipse piciorul stng n
pmnt, iar cu dreptul lovi fr mil n monstru, ns nu reui s-l
rneasc n vreun fel. Cerberul i orient n schimb atenia ctre ea.
Helen se ddu un pas n spate. Monstrul i ntoarse ochii roii
scnteietori spre ea. ip ngrozit n clipa n care bestia se npusti
asupra ei.
Helen! spuse Orion speriat i, apucnd de coada monstrului, l
trase din dreptul ei.
Flcile bloase aproape o nfcar i, acoperindu-i capul cu
braele pentru a se proteja, auzi dintr-odat urletul de durere al
cinelui cnd Orion i nfipse pumnalul n ceaf.
Helen se trezi brusc, balansndu-i braele i picioarele de parc
ar fi ncercat s escaladeze creasta unui val. Era din nou n
dormitorul ei.
Nu cred! strig ea n ntuneric.
Lui Helen nu-i venea s cread c se ntmplase din nou. Trebuia
s nvee s-i controleze trecerile ntre lumi, altfel nu avea cum s
vin n ajutorul nimnui n lupta cu Furiile. Mai ales acum c l
gsise pe Orion. Nu putea, pur i simplu, s dispar de fiecare dat
cnd acesta se afla n pericol de moarte.
Helen nu mai zbovi nicio secund. i sun mama imediat, vrnd
s o ntrebe despre Orion, dar, ca de obicei, dup cteva secunde
intr csua vocal. i ls mamei ei un mesaj, ns, n loc s ntrebe
despre Orion, Helen se enerv att de tare nct o ntreb dac nu o
evita, nchise, deranjat de tonul plngcios pe care l adoptase.
Daphne nu fusese niciodat prezent n viaa ei. Helen nici nu tia de
65

ce se mai obosea s insiste cu telefoanele.


i frec faa n palme. Ea era bine, dar nu putea spune la fel i
despre Orion. N-avea s-i ierte niciodat dac el pea ceva. Helen
ar fi vrut s se trasc sub pturi i s se teleporteze napoi n Lumea
de Dincolo, dar tia c ar fi fost un efort inutil. Timpul i spaiul
funcionau n parametri diferii acolo, i chiar dac ar fi descins
imediat, nu ar fi ajuns n acelai loc sau n acelai moment din care
dispruse.
i ncruci braele consternat i atunci observ c nc purta
jacheta lui Orion. Pipi buzunarele i i gsi portofelul. Dilema ei
moral nu dur nici jumtate de secund, ca apoi s nceap s
scotoceasc prin el, curioas.
Orion avea dou permise de conducere unul din Canada i altul
din Massachusetts. n amndou avea vrsta de optsprezece ani i
era calificat s conduc autovehicule de mare tonaj, ns n niciunul
nu aprea numele de Evander, nume folosit atunci cnd i se
prezentase. n permisul american era trecut Tiber, iar n cel
canadian, Attica. Avea, de asemenea, i un carnet de elev de la
Milton Academy, o coal privat aflat pe coasta de sud din
Massachusetts, n care figura ca Ryan Smith.
Smith. Desigur. Helen ajunsese s cread c toi scionii sufereau
de o lips acut de imaginaie cnd era vorba de a-i alege
pseudonime. Or, Smith era o glum veche ntre semizei.
Scotoci i dup alte frnturi de informaii prin celelalte buzunare
ale jachetei lui, dar nu gsi dect patru dolari i o moned. Fcu
civa pai prin dormitorul ngheat ca un congelator, gndindu-se
cum s procedeze. Voia s afle cu disperare dac Orion era teafr,
dar nu i se prea o idee bun s i bage nasul n viaa lui. Cu patru
nume de familie diferite, Orion era n mod evident un tip misterios.
Helen nu putea s-l caute fr s rite s l dea cumva n vileag.
Pentru o clip se ntreb de ce avea nevoie de toate acele identiti
false, apoi i veni n minte i rspunsul. Cei O Sut de Veri
ncercaser s elimine toate celelalte Case, iar pn s le descopere
66

pe Helen i pe mama ei, crezuser c erau singurii scioni rmai pe


pmnt. n postura de cap al Casei Romane i motenitor al Casei
Ateniene, Orion i petrecuse probabil ntreaga via fugind,
ascunzndu-se de Cei O Sut de Veri, care reprezentau cea mai mare
faciune a Casei Teba. Prinderea i uciderea scionilor din celelalte
trei Case devenise prioritatea lor numrul unu. Dac Helen l-ar fi
cutat pe Orion, era sigur c l-ar fi expus unor pericole. Aa cum
pise cu Hector, i ddu ea brusc seama.
Nu se gndise nainte la asta, dar acum era convins c Hector
fusese gsit din vina ei. Cassandra i dduse seama c Cei O Sut nu
urmreau momentan s o omoare, ns era contient c o aveau n
vizor, probabil urmrindu-i fiecare micare. Iar Hector fusese
descoperit de ndat ce luase legtura cu ea. Dac Helen l-ar fi cutat
pe Orion, i-ar fi condus pe Cei O Sut direct la el.
O trecu un fior, pe de-o parte de frig i pe de alta de fric. Helen
i nfur jacheta lui Orion un pic mai strns n jurul umerilor i i
ddu seama c nu va fi n stare s adoarm prea curnd. Cobor n
buctrie i nclzi mncarea pe care i-o lsase tatl ei, apoi se aez
la mas pentru a mnca, a se nclzi i a-i pune gndurile n ordine.
Cnd termin de mncat, se bg la loc n pat, netiind nc dac
era cazul ca membrii clanului Delos s afle sau nu despre Orion. O
parte din ea ncepea s cread c ar fi fost cel mai bine s pstreze o
distan ct mai mare de acesta.
n genunchi, sclavule, spuse Automedon i se ntoarse cu faa
spre soare.
Zach se supuse. Stpnul su mormi ceva n greac i scoase un
pumnal frumos, incrustat cu nestemate, din teaca de la old.
Automedon ncheie incantaia i se ntoarse cu faa spre Zach.
Care e mna ta bun? ntreb el pe o voce aproape mieroas.
Pe Zach ns l nspimnta.
Stnga.
Pecetea lui Ares, spuse Automedon plcut surprins.
67

Zach nu tia ce s rspund. Nu el alesese s fie stngaci sau


dreptaci, cum putea fi un compliment? Hotr s nu mai spun
nimic. Stpnul su prefera ca Zach s tac mai degrab.
ntinde mna, porunci Automedon.
Zach ntinse mna stng, ncercnd s i mascheze tremuratul.
Stpnul lui ura orice semn de slbiciune.
Vezi pumnalul sta? ntreb Automedon fr s atepte un
rspuns. Acesta a fost pumnalul fratelui meu de snge. Mama lui i
l-a dat nainte s plece la rzboi. Frumos, nu?
Zach ncuviin solemn, cu mna ntins tremurnd sub atingerea
lamei reci n lumina zorilor.
tii c o parte din sufletul unui rzboinic rmne n armele sale
i n armur? i cnd mori n btlie i adversarul i ia armura i
sabia, i ia i o parte din suflet?
Zach ncuviin. n Iliada erau descrise cteva lupte aprinse ntre
pretendeni la o armur. Dintre marii eroi, civa muriser
dezonorai n acest fel. Zach tia c era o chestiune foarte serioas.
Asta este pentru c toi jurm pe armele noastre. Prin acest
legmnt, sufletele noastre ptrund n metal, i explic Automedon cu
patos. Zach ncuviin din nou pentru a arta c a neles. Am jurat
credin pe acest pumnal odat, la fel ca fratele meu naintea mea.
Am jurat s slujesc sau s mor.
Zach simi n palm o arsur, ca i cum un ac ncins prea s-l
strpung. Privi n jos i vzu c sngera abundent, ns era doar o
ran superficial care avea s se vindece repede. Automedon l
apuc de ncheietur i mnji lama pumnalului cu picturile lui de
snge, pe ambele pri.
Jur pe sngele tu, ce curge pe acest ti, c vei sluji ori vei
muri.
Ce opiuni avea?
Jur, spuse el.
Dimineaa urmtoare, Helen i Cassandra se nchiser n
68

biblioteca Delos pentru o nou edin de Duminici cu Sybil, aa


cum le numea Helen n sinea ei. nc nu se hotrse dac s le spun
despre Orion sau nu. De vreo dou ori fusese pe punctul de a o
ntreba pe Cassandra dac putea vedea dac acesta mai era viu. A
treia oar nici nu mai apuc, fiind ntrerupt de Claire care ddu
buzna n bibliotec, urmat ndeaproape de Matt, Jason i Ariadne.
Cu toii voiau s le ajute cu cercetrile.
Am mai discutat asta, spuse Cassandra ferm. Nu putem risca.
Unele pergamente sunt blestemate i foarte periculoase pentru cei
neiniiai.
Ceilali trei se ntoarser spre Claire ateptnd replica ei.
Atunci, iniiaz-ne, spuse ea ncrucind braele i mijind ochii
provocator. F-ne preoi i preotese ale lui Apollo.
Poftim? zise Jason ntorcndu-se spre ea, att de uluit nct
chipul lui prea golit de orice expresie.
sta e planul la care lucrezi de dou zile? Despre care ne-ai zis
s nu ne facem griji? ntreb Matt pe un ton tot mai piigiat.
Dap, rspunse Claire fr s clinteasc.
O, scumpo. n niciun caz nu m fac preoteas, spuse Ariadne.
Cltin din cap cu hotrre. Nu m nelege greit, mi-a risca viaa
s o ajut pe Helen, dar chiar s trec n rndul clericilor? Nu prea
cred. Scuze.
De ce nu? Mcar tii ce nseamn s fii preoteas? ntreb
Claire. Ei bine, eu chiar m-am interesat i pot s v spun c nu e aa
de ru precum credei voi.
Claire explic cum grecii antici erau mult mai relaxai la capitolul
religie dect oamenii din Epoca Modern. Nu puteai avea copii n
slujba lui Apollo, dar nimeni nu se atepta s rmi preot sau
preoteas pentru tot restul vieii. Puteai s renuni oricnd. i nu
erau dect o mn de reguli legate de igien, de arderea ofrandelor
nsoite de cntri. i se mai inea post n zilele cu lun nou n
onoarea surorii gemene a lui Apollo, Artemis. Cam la att se rezuma
totul.
69

Ei bine, atunci eu m bag, spuse Ariadne cu un rnjet i ridic


din umeri. Nu e mare lucru s am grij s m cur ntre degetele de
la picioare nainte s m aez la mas, numai s nu-mi ceri s renun
la
Am neles, Ari, o ntrerupse Jason avnd grij ca sora lui s nu
poat termina ce avea de gnd s zic. Deci, cum se procedeaz
pentru asta?
Trebuie s fie un fel de test, spuse Matt intrigat. Ideea de a
deveni preot al lui Apollo prea s i surd destul de mult.
Parcele decid cine se poate altura. Apoi Oracolul svrete
ritualul de iniiere, rspunse Claire privind-o fix pe Cassandra.
Eu? spuse Cassandra nevenindu-i s cread. Nici nu tiu
cum
Cassandra rmase fr grai atunci cnd Claire i nmn spsit
un pergament vechi. Fusese n mod evident furat din biblioteca
Delos, ceea ce nsemna c de zile ntregi Claire se furiase acolo
cutnd printre posibile pergamente blestemate pn s l gseasc.
Se aternu un moment de tcere atunci cnd i ddur seama toi ct
de nesbuite fuseser demersurile lui Claire.
Trebuia s fac ceva! protest Claire mai mult pentru sine.
Helen triete un iad, la propriu, un iad n fiecare noapte
i ce te face s crezi c Helen e mai important ca tine? ntreb
Jason cu faa roie de mnie. Puteai s mori citind pergamentele alea!
Pur i simplu, nu pot sta degeaba i m uit la cea mai bun
prieten a mea cum sufer! N-o s fac asta chiar dac sunt singura
muritoare, se rsti Claire la el de parc ar fi citat ceva din spusele lui.
Nu asta am vrut s zic i tii prea bine, spuse el dnd din mini
i pufnind furios.
Oameni buni, zise Helen punndu-se ntre ei i fcnd un semn
de time out.
Tu s nu te bagi! strig Jason. Trecu pe lng Helen
ndreptndu-se spre u. Nu eti tu centrul universului tuturor, da?
Ua se trnti n urma lui, iar o linite grea se aternu n camer.
70

Dup cteva clipe, Claire se ntoarse spre Cassandra.


Poi s faci asta? ntreb ea. Helen fu surprins s vad c avea
lacrimi n colurile ochilor. Poi s ne iniiezi sau nu?
Cassandra ridic privirea din pergamentele pe care le studia cu
atenie de cnd i le nmnase Claire mai devreme i zbovi un
moment pentru a-i aduna gndurile.
Lui Helen i se prea c cearta aprins dintre Jason i Claire nu o
afecta pe Cassandra cu nimic mai mult dect ar fi fcut-o un
televizor aprins pe fundal n timp ce ea ar fi citit. ntr-un fel, acest
lucru o descumpnea chiar mai mult dect cearta n sine. Jason, n
mod evident, avea ceva cu Helen, dar cel puin lui i psa de toi
ceilali. Nu era sigur c putea spune acelai lucru i despre
Cassandra.
Da, pot, zise aceasta. Dar nu asta e ntrebarea pe care trebuie s
mi-o pui n aceste momente.
Ar fi bine s ne iniieze Cassandra, Sybil? ntreb Matt
holbndu-se ca i cum ar fi lansat o teorie periculoas care ar fi putut
s-i explodeze n fa.
Camera deveni brusc rece. Aura stranie, strlucitoare a Oracolului
puse stpnire pe silueta adolescentin a Cassandrei, aplecndu-i
umerii pn o ncovoie i umbrindu-i chipul pn cnd cpt
trsturi de femeie btrn. Cnd vorbi din nou, vocea ei era
tandemul de voci al celor trei Parce.
Cu toii suntei vrednici i nu vei avea de ptimit trupete de
pe urma cunoaterii pe care o cutai. Dar luai aminte, suferina
sufleteasc v pate pe toi.
Lumina purpurie a aurei Oracolului se risipi, iar Cassandra se
prbui dintr-odat.
nainte ca vreunul s apuce s-i revin din ocul produs de
prezena tulburtoare a Parcelor, Lucas apru ca din neant n
dreptul surorii sale, cuprinznd-o blnd n brae i ridicnd-o de pe
podea.
Tu cnd ai mai intrat? l ntreb Ariadne privind peste umr
71

spre u i apoi din nou nspre Lucas cu ochii mari de uimire. Acesta
nu se obosi s-i rspund. ntreaga lui atenie era concentrat asupra
surioarei lui mai mici.
Cassandra clipi i deschise ochii, iar capul i zvcni cnd i
recpt cunotina. Lucas o sprijini atunci cnd se cltin
nedumerit, vznd c era purtat n brae. i zmbi, iar ea i
rspunse tot printr-un zmbet, nefiind nevoie de niciun cuvnt ntre
ei pentru a comunica. Helen ar fi dat orice pe lume pentru a-l vedea
pe Lucas zmbindu-i astfel. Chipul lui era att de frumos cnd
zmbea. Voia s-l ating.
Lucas trecu pe lng Matt, purtnd-o pe brae pe Cassandra i iei
din bibliotec. Helen observ atunci c mergea fr s produc
vreun zgomot. Cumva, n ultimele sptmni, Lucas nvase cum
s-i foloseasc abilitatea de a crea un vid. Parc nici nu ar fi fost
acolo. Inima lui Helen se strnse i pentru o secund simi c se
sufoc. Lucas i tergea urmele i fcea asta probabil pentru nu fi
forat s se afle n aceeai camer cu ea. Att de pornit era mpotriva
ei.
Claire le spuse tuturor c era riscant s citeasc pergamentele fr
a fi mai nti iniiai cum se cuvenea. Trebuiau s atepte pn cnd
Cassandra svrea ritualul. Toi se retraser n linite, ns Helen
rmase nc un timp n bibliotec pentru a-i potoli sentimentele
copleitoare care o ncercau.
De fiecare dat cnd l vedea pe Lucas era tot mai ru. Prea
mereu schimbat, dar niciodat n bine. Ceva foarte ru se ntmpla cu
el.
Clipind din ochii nlcrimai, Helen se mustr n sinea ei. Nu mai
avea dreptul s-i fac griji pentru el. Nu era prietena lui. Nici mcar
nu ar fi trebuit s se uite la el.
Alung acel gnd nainte s poat pune stpnire pe ea. Trebuia
s i gseasc o preocupare. Micare. Aciune. Aceasta era cheia.
Helen iei din bibliotec i ddu peste Claire i Jason pe una din
numeroasele scri lturalnice ale casei Delos. Din ce-i putea da
72

seama, trecuser de faza tensionat a nenelegerii lor i se ndreptau


spre un armistiiu. Se ineau de mn n timp ce vorbeau. Claire
sttea cu o treapt mai sus, pentru a compensa diferena de nlime,
ns amndoi erau aplecai unul spre cellalt att de mult nct
preau a fi o singur persoan.
Helen se furi pe ua din spate nainte s apuce s mai asiste i la
alt moment emoionant. De pe terenurile de tenis se auzeau nite
izbituri. Se ntreb cine se antrena acolo i bnui c ar fi fost Castor i
Pallas. Cnd intr, i vzu ns pe Ariadne i Matt dezlnuii ca doi
gladiatori, duelndu-se cu sbii de lemn. Matt czu n fund, iar
Helen l comptimi. tia exact prin ce trecea.
E bine, Matt, spuse Ariadne aplecndu-se asupra lui pentru a-i
ntinde o mn. Dar ii n continuare garda prea jos cnd
Ariadne se ntrerupse cnd o vzu pe Helen.
Nu tiam c l nvei pe Matt s se bat, spuse Helen cu
jumtate de gur, dndu-i seama c cei doi roiser. Acetia
schimbar ntre ei o privire ncurcat, apoi se uitar din nou spre
Helen cu o expresie plin de vinovie.
Care-i faza? ntreb Helen n cele din urm, nereuind s
neleag de ce se purtau n acest fel.
Tata nu vrea ca muritorii s se implice n vreun fel n lupte,
recunoscu Ariadne. Ne-a interzis oarecum s-l nvm pe Matt cum
s se dueleze.
Atunci de ce o faci? ntreb Helen, dar nimeni nu-i rspunse.
Helen ncerc s i-l nchipuie pe Matt luptndu-se cu cineva
precum Creon, iar imaginea o nspimnta de-a binelea. Trebuia s
spun ceva. Matt, tiu c eti un bun atlet, dar chiar i cu
antrenament ar fi sinucidere curat s te bai cu un scion.
tiu asta! zise el cu o voce sugrumat. Dar ce ar trebui s fac
dac sunt prins ntr-o ncierare sau dau peste vreunul dintre voi cu
maina? S stau i s atept s vin cineva s m salveze? Ar fi
moarte sigur. Cel puin asta mi ofer o oarecare ans.
Scionii nu atac asemenea muritorilor. Fr suprare, dar e
73

considerat o dezonoare, rspunse Helen spsit. Nu voia s-i fac


observaii lui Matt, dar acela era adevrul.
Nu e nevoie s l atace pentru a fi rnit. Sau ucis, spuse Ariadne
cu o voce tremurnd.
tiu asta, dar Helen i ntrerupse ideea. Nu se putea gndi
dect c dup cteva sptmni de antrenament avea s cread c
poate ine piept unuia dintre Cei O Sut, ceea ce ar fi fost o nebunie.
Nu e deloc o idee bun, sincer, spuse ea.
Nu pot s stau fr s fac nimic! Nu mi-e fric! strig Matt ctre
ea. Ariadne fcu un pas nainte i l atinse pe umr pentru a-l calma.
Nu aa, i spuse ea cu blndee, apoi se ntoarse spre Helen cu o
privire ca de oel. Nu cred c e corect ca el s umble printre scioni
fr s tie mcar cum se ine o sabie n mn. i, sincer, chiar nu-mi
pas dac nimeni din familie nu e de acord. Eu tot am s-l nv. Aa
c singura necunoscut care ne rmne e dac i vei spune tatei sau
nu.
Bineneles c nu! spuse Helen exasperat nainte de a se
ntoarce spre Matt i a-l implora: Matt, te rog doar, nu ncerca s te
lupi cu un scion dect dac e vorba de autoaprare i doar dac este
absolut necesar!
Da, bine, rspunse el cu o oarecare amrciune n glas. tii,
poate c nu sunt eu n stare s ridic o main deasupra capului, dar
asta nu nseamn c sunt complet inutil.
Helen nu-i aducea aminte s-l mai fi vzut pe Matt att de
suprcios. Vru s-i explice din nou ce ncerca s-i spun, dar nu i
gsea cuvintele, n sinea ei i dorea ca el s fi fost un pic mai la.
Probabil i-ar garanta o via mai lung, dar nu-i putea spune asta.
Vznd c Helen tcu, Matt prsi arena urmat ndeaproape de
Ariadne. Helen o auzi pe Ari ncercnd s l liniteasc afar i pe
Matt, care i tia vorba frustrat. Le putea distinge vocile
ndeprtndu-se, ns Helen nici nu se gndi mcar s trag cu
urechea. Era mult prea obosit.
Se aez pe zgur cu capul n mini. Nu era nimeni la care s
74

poat apela, nici mcar pentru a schimba cteva cuvinte nainte de a


nfrunta din nou misiunea ei aparent imposibil din Lumea de
Dincolo.
Soarele ncepea s apun. Sfritul unei alte zile, iar pe acel trm
nu o atepta nicio lumin. Helen ridic fruntea i ncerc s-i adune
puterile pentru a zbura pn acas, ns era att de sfrit nct abia
putea ine ochii deschii. Dac mai rmnea acolo o clip n plus,
avea s adoarm pe loc i nu ar fi vrut s treac dincolo din curtea
familiei Delos.
Fcu un efort i reui s se ridice. Simea din nou acea stare
ciudat de ameeal. Era ca i cum o parte din lume s-ar fi desprins,
devenind un tablou, iar ea s-ar fi plimbat n jurul lui. Helen se
sprijini ntr-un genunchi i ncerc s-i nving senzaia de grea.
Nu voia s verse. Zgura prea s se mite n faa ochilor ei, iar pentru
o clip fu convins c, ntr-adevr, se mica. Rmase neclintit i
nchise ochii.
Putea auzi btile unei inimi. i nu era inima ei.
Cine e acolo? opti ea sgetnd cu privirea fiecare col. Adun
un glob de electricitate n palm. Dac te apropii, te omor.
Helen mai atept cteva secunde, dar nu primi niciun rspuns.
Aerul era netulburat, atmosfera prea s fie chiar panic. Flexnd
ncheietura, ls energia s se disipeze, iar dintre degete i se scutur
o ploaie de scntei inofensive. Cltin capul i pufni n rs,
nereuind s-i nbue o not de uoar isterie care punea stpnire
pe ea. ncepuse s o ia razna i era foarte contient de asta.
Helen ajunse acas i ncepu s pregteasc cina pentru ea i tatl
ei, ns la scurt timp primi un telefon de la Jerry. i putea da seama
din tonul rigid al vocii acestuia c ar fi vrut s ipe la ea pentru
fereastra spart, dar din moment ce o suna ca s-i spun c se
produsese o ncurctur cu livrarea baloanelor n form de pianjen
la magazin i, n consecin, era nevoie s lipseasc i n noaptea
aceea, se simea suficient de vinovat nct s nu mai pomeneasc de
fereastr.
75

Helen ncerc s nu par prea afectat cnd i spuse tatlui ei c i


prea ru c trebuie s rmn la serviciu, apoi nchise telefonul i se
holb la mncarea pe jumtate gtit de care nu mai avea chef deloc.
Ambal ce putu i mnc un bol de cereale stnd n picioare,
sprijinit de chiuvet, nainte de urca n dormitor.
Lund pe ea jacheta lui Orion, Helen deschise ua de la camera ei.
Era pe punctul de a pi nuntru, dar picioarele o intuiau pe loc.
Dormitorul fusese cndva sanctuarul ei, locul ei de odihn, dar nu i
acum. Acum era locul n care suferea n fiecare noapte. Iar pe lng
asta, era i frig ca la Polul Nord. Stnd n prag, Helen trase adnc aer
n piept, apoi expir, elibernd un nor de aburi n camera ngheat.
Ei bine, Orion sau cum te-o mai fi chemnd, spuse ea pind
nuntru, nchiznd ua n urma ei i trgnd n picioare o pereche
de cizme din cauciuc, sper c vorbeai serios cnd ai spus c vrei s
m ajui pentru c niciodat nu am avut nevoie de ajutor mai mult ca
acum.
Bineneles c Orion nu-i fcu apariia. Helen rtci vreme de o zi
cel puin aa i se pru pe la marginea Cmpiilor de Asfodel 1.
Pea prin noroiul alunecos din bltoacele care nconjurau acea
poian cu flori sinistre, spernd c avea s apar i el la un moment
dat, dar acest lucru nu se ntmpl.
Helen nu porni spre pe cmpie pentru c florile o deprimau.
Brnduele erau flori pale, fr miros, care neau, pur i simplu,
din pmnt, epene i la distane egale, ca nite morminte. Citise
despre aceste flori c erau singura surs de hran pentru fantomele
nfometate ale Lumii de Dincolo, i dei Helen nu vzuse nc nicio
fantom, le putea intui prezena n jurul ei, le putea simi privirea n
atmosfera ncremenit.
Se concentrase asupra lui Orion nainte de a adormi, spernd c
astfel se va trezi Dincolo lng el. Nu nelegea nici pe departe legile
Denumirea greceasc a brnduelor. n mitologia greac, acestea cresc pe
cmpiile din Hades pe care se odihnesc sufletele muritorilor de rnd (n. trad.).
1

76

acelei lumi, dar cunotea suficient nct s tie c nu avea cum s-l
vad dect dac amndoi descindeau n aceeai noapte. Umbla de
colo-colo, spernd ca el s apar, dar simea c dac ea nu nimerise
lng el de la bun nceput, nu avea s-l vad orict ar fi ateptat.
i cu ct se gndea mai mult, cu att se simea forat s admit c
nu putea fi sigur c avea s i se alture nici n nopile urmtoare.
Poate c se sturase de Lumea de Dincolo cu totul.
ncerc s priveasc partea bun a lucrurilor: mcar i dduse un
pont legat de cum s se mbrace nainte de culcare i, dei i-ar fi fost
imposibil s-i explice lui Jerry de ce se culc cu galoi n picioare, era
oricum mai bine dect s mearg descul prin noroaiele acelea.
Luni dimineaa, Helen se trezi i suspin, ntristat pentru c nu
mai avea nimic bun la care s spere cnd adormea. i spuse c, de la
bun nceput, Orion nu fcuse parte din plan. tiuse dintotdeauna c
trebuia s fac asta de una singur. Cu greu, se ridic din pat pentru
a remedia dezordinea de peste noapte i a se pregti de coal.

77

CAPITOLUL 5
Somn uor, i ura un SMS primit de la un numr necunoscut.
Helen se ciocni de spatele lui Claire i aproape c o drm.
Ce naiba, Lennie! protest aceasta. Helen se trase pe margine i
ncerc s-i recapete echilibrul fr a se prvli peste prietena ei mai
mic de statur.
Scuze mormi Helen cu mintea n alt parte n timp ce tasta
Cine eti?.
Cui scrii mesaje? ntreb Claire curioas.
Deja m-ai uitat? Simt prsit 4ever, veni rspunsul.
Detept, i spuse Helen, att de detept nct merita s ncerce.
4ever? Pt c ai 4 nume d familie?, ntreb Helen cu un mic
zmbet pe buze i un mare fluture zbtndu-i-se n stomac.
Lennie? Ce se ntmpl? Claire o apuc de bra i o trase dup
ea pe coridor, spre cantin.
Cred c e tipul la, Orion tipul din Lumea de Dincolo. Doar
c nu-mi dau seama cum. Nu i-am dat niciodat numrul meu,
mormi cu ciud Helen.
Claire o ndrum prin cantin n timp ce Helen privea cu
ncpnare extrem la ecranul telefonului. Dac era o fars, tia c
risca s l dea de gol pe Orion, ns trebuia s-i testeze cumva
admiratorul secret pentru a fi sigur. Dac vreun necunoscut avea
numrul ei, nici asta nu era bine. n cele din urm i rspunse la
mesaj.
Ha! 4 nume, doar 1 geac. nghe! Ne vdm dsr?, scrise Orion, iar
acum Helen era convins c era vorba de el. Nimeni nu putea ti
despre geaca pe care i-o luase din greeal i cu care se mbrcase n
78

fiecare noapte de atunci. Helen nu apucase s-i spun nici lui Claire
despre asta.
Bn. Dsr. N-o s-i trag clapa, cel puin, rspunse ea. i ddu
seama c ultima replic era cam argoas de ndat ce o trimise i ar
fi fcut orice s nu ajung la el. Helen ateptase ore ntregi. Nu era ca
i cum ar fi socotit ntlnirea cu Orion drept una romantic. Doar c
era prima oar cnd ateptase un biat care nu venise. Nu se simise
prea grozav.
Hei, nu-i krkt. N-am avut timp de peteri noaptea trecut. Azi
am examen, veni rspunsul lui ntrziat.
Peteri? se ntreb Helen. Era n mod ciudat uurat c acesta avea
o scuz att de bun, ns prefer s se concentreze asupra
esenialului nainte s analizeze de ce se simea aa. Cum o gsise
Orion?
D und ai nr meu?, scrise Helen n timp ce Claire o ghida spre
locul ei de la mas i ncepea s-i despacheteze pacheelul de prnz.
Daphne
Ce! Cum? Degetele lui Helen apsau att de tare tastele nct fu
nevoit s fac un efort pentru a nu rupe telefonul n dou.
Pai acu 5 min. Tre s fug
Ai VORBIT cu ea?
Helen atept holbndu-se la ecran cu gura cscat, dar cum nu
primi un rspuns, i ddu seama c momentan conversaia se
ncheiase.
Deci, Orion? rosti Claire cu buzele strnse. Nu mi-ai zis c ai
aflat cum l cheam.
Ei bine, nici tu n-ai mai ntrebat de el.
Scuze, zise Claire dndu-i seama c pusese greit problema.
Am fost aa prins cu pergamentul la furiatul pe lng
Cassandra i Jason. Ce s-a ntmplat?
Am vorbit. Helen muc absent din sandviciul pe care Claire i-l
pusese n mn.
Avea attea ntrebri pentru Orion, dar tia c trebuia s atepte
79

pn la noapte pentru a cpta rspunsuri. Prima ntrebare era de ce


Daphne rspundea la telefoanele lui i nu i la ale ei. Orion spusese
c o cunotea pe aceasta dintotdeauna. Poate c ei doi erau foarte
apropiai. Mai apropiai dect erau Daphne i propria ei fiic? Helen
nu-i ddea seama ce simea n legtur cu asta.
Ai de gnd s mi spui despre tipul sta, Orion, sau vrei doar s
m uit la tine cum mesteci? o ntreb Claire cu o sprncean ridicat,
semn c-i pierdea rbdarea. i de ce eti aa fnoas?
Ba nu sunt!
Atunci de ce te ncruni aa?
Nu tiu ce s cred despre toat treaba asta!
Care treab? strig Claire de-a dreptul enervat.
Din nou, Helen se confrunta cu faptul c erau att de multe
lucruri pe care ea i Claire nu i le mai mprteau n ultima vreme.
Vorbind n oapt i ct de repede putea, astfel nct s aib timp
s-i povesteasc totul nainte s se termine pauza de prnz, Helen i
spuse lui Claire cum Orion ncercase s o trag din nisipurile
mictoare prima dat. Apoi descrise Creanga de Aur de pe braul
lui i faptul c l vzuse de dou ori aprndu-se de nite montri ai
iadului, cum ea nu mai vzuse niciodat pn atunci, i cum o
protejase ntr-unul din acele atacuri.
N-a vrea s-i spui lui Jason despre asta nc. OK? Pentru c n
afar de mesajele astea de acum, eu n-am vorbit cu Orion dect o
dat, aa c nu tiu ce s cred despre el. Mi-a zis c l-a trimis Daphne
s m ajute, adug Helen cltinnd nedumerit din cap. i pe bune,
habar nu am ce pune la cale. Tot timpul am impresia c plnuiete ea
ceva.
Asta nu nseamn c Orion face la fel. Tu nu ai puteri n Lumea
de Dincolo, nu? ntreb Claire cu ochi vicleni. i el se lupt bine, nu?
Se lupta foarte bine, iar din ce am vzut, nu are nevoie de
puteri speciale pentru a-i purta de grij. A omort chestia aia care
tbrse pe mine aproape cu minile goale.
Atunci poate c Daphne nu plnuiete dect s te pstreze n
80

via. Prima dat cnd v-ai cunoscut, el te-a salvat, spuse Claire cu
un zmbet indulgent.
Helen ar fi vrut s o contrazic dar, ca de obicei, prietena ei nu
vorbea prostii. Daphne voia s scape de Furii i, potrivit spuselor
Cassandrei, numai Helen putea face asta. Pe lng asta, Helen era
fiica lui Daphne i singurul ei motenitor. Dar chiar i aa, Helen se
ndoia c mama ei ncerca doar s o protejeze.
Dup cteva clipe n care i muc buza, cutnd o cale de a
combate argumentul lui Claire, Helen recunoscu totui c singurul
motiv al reticenei ei era pentru c Daphne o abandonase de mic.
Pur i simplu, nu avea ncredere n ea. Poate c era prea dur. Poate
c de data asta Daphne ncerca doar s o ajute.
OK, ai dreptate eu am o problem cu Beth sau Daphne sau
cum i-o fi mai zicnd n perioada asta. Dar nu a fi att de
suspicioas dac mi-ar rspunde naibii la telefon atunci cnd o sun,
spuse Helen exasperat. Nu m atept s m in la curent cu toate
micrile ei, dar n-ar fi ru s tiu mcar n ce ar e.
Te-ai gndit vreodat c poate e mai bine pentru tine s nu tii
unde se afl i ce face? ntreb Claire prudent. Helen deschise gura
vrnd s o contrazic, ns nu spuse nimic, tiind c nu avea cum s
obin ctig de cauz. Dar nc i dorea s poat ti unde naiba era
Daphne.
Daphne i inu respiraia i rmase complet nemicat. Reuise
s-i obinuiasc plmnii cu doar o mic parte din aerul de care
aveau nevoie, dar nu putea face nimic n legtur cu btile
puternice ale inimii. Cel pe care ea jurase s-l ucid se afla n camera
alturat. Trebuia s se poat calma, altfel sacrificiul ei ar fi fost n
zadar.
Din locul n care pndea n dormitor, l putea auzi n biroul de
alturi. Sttea n scaunul su, scriind scrisoare dup scrisoare pentru
membrii cultului su, Cei O Sut. Daphne aproape c-i putea
nchipui faa lui cndva cizelat, prul lui blond splcit i fu
81

cuprins de o dorin nebun de a-l njunghia. Dup atia ani,


Daphne se afla la doar civa metri de Tantalus, liderul Casei Teba i
ucigaul soului ei, Ajax.
Orele trecur, iar Tantalus nc nu terminase de scris. Daphne tia
c fiecare scrisoare miglit de acesta avea s fie livrat de diveri
mesageri de la oficii potale diferite mprtiate de-a lungul coastei.
Avea mare grij s nu poat fi gsit, i de aceea i luase nousprezece
ani ai ei s-i dea de urm. Trupul unicului su fiu o condusese n
Portugalia. Nu scpase nicio clip cadavrul din ochi, indiferent de
cte ori fusese nevoie s se transforme. tia c pn i Tantalus avea
s-i fac apariia pentru a plasa moneda ritualic ntre buzele fiului
su, i nu se nelase.
n cele din urm l auzi cum pune stiloul jos i se ridic. Chem
nuntru portarul, un angajat muritor, pentru a-i nmna scrisorile ce
urmau s fie livrate. Apoi i turn o butur ntr-un pahar, lund o
sticl dintre cele multe aflate n bar. Dur o clip ca mirosul s
ajung pn la Daphne, dar aceasta tiu imediat ce i turnase s bea.
Bourbon. Nu coniac, nu whisky scump, ci bourbon ca n Kentucky.
Tantalus lu cteva nghiituri, savurnd aroma, apoi pi n
dormitor. nchise ua n urma lui i vorbi:
Ar fi bine s tii, Daphne, c una dintre acele scrisori e pentru
mirmidonul pe care l-am lsat de paz lng casa minunatei tale
fiice, n Nantucket. Dac nu primete veti de la mine, e ca i moart.
Daphne aproape c gemu cu voce tare. tia c Tantalus nu minea
cu privire la mirmidon. Condusese atacul lui Hector la ntrecerea lui
Helen. Dac acea creatur era pe urmele lui Helen i nu pe ale lui
Hector, aa cum crezuse iniial, atunci chiar nu avea de ales. i lu
inima n dini i iei din ascunztoare.
Tantalus se holb la ea ca un om flmnd privind un osp, ochii
lui scrutndu-i chipul i corpul. Dei privirea lui i provoca repulsie,
o toler i se concentr n schimb asupra degetului de bourbon de pe
fundul paharului su. Aa i dduse seama de prezena ei n
ncpere.
82

M-ai mirosit, nu-i aa? ntreb ea, iar vorbele i se poticneau n


gt.
Da, spuse el rsuflnd disperat, aproape jenat. Chiar i dup
atia ani, mi amintesc mirosul prului tu.
Daphne invoc o scnteie n palm, doar ca avertisment.
Dac strigi dup grzi, te ucid pe loc i m lansez ntr-o curs
cu scrisoarea ta.
i dac ai ajunge n Nantucket naintea scrisorii mele, atunci
ce? Chiar crezi c poi ucide un mirmidon de cinci mii de ani, care a
luptat cot la cot cu nsui Ahile?
Nu de una singur, rspunse Daphne glacial, cltinnd din
cap, dar cu fraii ti i copiii lor? Am avea o ans s rpunem
monstrul.
O ans foarte mic, spuse Tantalus dur. i ne-ar costa pe
amndoi. tii c Hector ar fi primul n lupt i primul czut. i m
ntreb dac ai suporta s l pierzi din nou Seamn att de mult cu
Ajax. Dar sunt curios, i el simte la fel?
Animal nenorocit! izbucni Daphne, dar n cele din urm se
control.
Acesta era planul lui. S o fac s-i iroseasc fulgerele din mnie,
pn cnd rmnea fr moned de schimb. Aa se ntmplase n
noaptea n care l pierduse pe Ajax, dar acum nu mai era naiva de
atunci.
Un fulger menit s imobilizeze, i nu s ucid, necesita un efort
mult mai mare pentru a fi lansat, dar dup ani de antrenamente,
Daphne reuise s controleze acel aspect al puterii ei modeste de a
manipula energia. Trimise o sgeat mic, albastru-deschis, n
cellalt col al camerei, iar Tantalus czu n genunchi.
Ai un mirmidon, i nu un scion postat la fereastra fiicei mele.
De ce? ntreb ea calm.
Atunci cnd el nu rspunse, travers camera i l atinse cu mna ei
ncrcat de energie. Tantalus suspin de plcere pn cnd ea lans
un oc prin vrfurile degetelor.
83

E protejat de singurul motenitor n via al Casei mele, gfi


el, ntregul su corp zvcnind electric de durere. Nu pot permite mai
mult Proscrii. Atlantis prea mult deja.
nc nu tia de cei rtcitori, gndi Daphne.
Insecta aia nu e din nicio Cas, aa c nu ar deveni un proscris
omornd-o pe Helen sau ntreg clanul Derlos. Ceea ce te-ar scuti de o
grmad de probleme, continu Daphne crescnd intensitatea. De ce
nu ai ordonat nc atacul?
Cum m-a putea asigura c nu m omori dac n-am o
garanie? gfi el. Daphne ntrerupse ocul pentru a-l lsa s
vorbeasc. Vreau s conduc Atlantisul, nu doar s apuc s-l vd.
Vreau s devin parte din Casa mea din nou pentru a face asta.
Pieptul i se contract i se ls pe spate, copleit de durere. O clip
mai trziu, trase aer adnc n piept i zmbi spre chipul izbitor de
frumos al lui Daphne.
tiam eu c ai s m gseti ntr-o zi i ai s vii dup mine.
La u se auzi o btaie insistent, urmat de o ntrebare tensionat
n portughez. Tantalus privi spre u, apoi spre Daphne. Aceasta i
fcu semn s nu scoat niciun sunet. Daphne nu nelegea
portugheza i nu putea risca s-l lase pe Tantalus s spun ceva,
chiar dac tcerea lui ar fi putut s-i deconspire prezena. Auzi
gardianul ovind n dreptul uii, apoi plecnd n grab, foarte
probabil pentru a chema ntriri. l apuc pe Tantalus de gulerul
cmii i rnji amenintor.
Voi fi mereu dup u, sub pat sau dup col ateptnd
momentul prielnic ca s te pot ucide. E n sngele meu, i uier ea n
ureche.
El nelese i zmbi. Daphne depusese cel mai puternic jurmnt.
ntr-o bun zi va trebui s l omoare sau neputina de a-l ucide avea
s o omoare pe ea.
M urti att de mult? ntreb el aproape uluit de
determinarea ei de a-i lega viaa de a lui.
Mai multe grzi ncepur s bat n u, dar Tantalus nu le lu n
84

seam.
Nu. L-am iubit pe Ajax att de mult, i nc l mai iubesc.
Observ cu mare plcere s vad ct suferin i cauza lui Tantalus
faptul c ea iubea i acum pe altcineva. Acum, spune-mi, ce vrei de
la Helen?
Tu ce vrei, dragostea mea, zeia mea, viitoarea regin a
Atlantisului? i opti Tantalus complet vrjit de chipul ei. Grzile
ncercau s sparg ua metalic, iar Daphne fu forat s se retrag.
Ce vreau? ntreb ea msurnd din ochi zidurile de jumtate
de metru grosime ale camerei i cutnd o alt ieire. Nu exista.
Privi apoi prin firida care ddea spre ocean, la o nlime mult
prea mare deasupra apei. Privi n sus, spernd s se poat cra pe
parapet, pn n vrful citadelei, ns streain o mpiedica. Nu
putea zbura, spre deosebire de Helen. i nu putea nota. Daphne nu
mai avea timp, dar trebuia s aud ce mai avea Tantalus de spus
nainte s sar pe fereastr n sperana c nu se va neca. l privi
amenintor i i adun ultimele scntei pentru a ncerca s-l
constrng s vorbeasc. Acesta i zmbi trist, ca i cum era mai rnit
de faptul c l prsea din nou dect de ameninarea cu moartea.
Vreau ca Helen s-i duc la capt misiunea din Lumea de
Dincolo i s ne scape de Furii, rspunse el n cele din urm,
indicnd cu un gest larg nchisoarea de catifea n care era forat s se
ascund ca proscris. E singura mea speran.
Drcia naibii! strig Orion ferindu-se instinctiv i se rostogoli
ntr-o parte. Tu cnd descinzi, pici pur i simplu din cer?
Se aflau ntr-o zon a cmpurilor de sare care mrgineau marea la
care Helen nu reuea niciodat s ajung i despre care bnuia c
nici nu ar fi existat. Doar un alt aspect fermector al iadului i
promitea un peisaj care nu se materializa niciodat. Helen se uit la
chipul speriat al lui Orion, dndu-i seama c se materializase,
practic, din buzunarul lui de la spate, din neant.
mi pare ru! exclam ea jenat. N-am vrut s ajung aa de
85

aproape.
E foarte jenant! Nu ai cum s m atenionezi nainte? Orion
nc inea o mn la piept, dar ncepuse, de asemenea, s rd un
pic. Sunetul era contagios.
Nu prea cred, chicoti Helen. Era un chicot nervos i ea ncerca
s ignore sentimentul. Fusese foarte ngrijorat c el nu avea s vin,
i acum era ceva mai fericit dect anticipase.
Hei, poate c te-am speriat de moarte, dar mcar mi-am adus
aminte s-i aduc geaca. O ndeprt de pe umeri, plecnd uor
capul n jos, pentru a ascunde faptul c roise.
Da? i tu ce o s pori? ntreb el privindu-i sceptic braele
dezgolite. Helen i ddu brusc seama c uitase s se mbrace cu
geaca ei, iar acum era numai ntr-un tricou.
Ups?
ine-o pentru moment, spuse el cltinnd din cap ca i cum
s-ar fi ateptat la asta. Dar ar fi bine s-mi dai portofelul.
O s-i restitui geaca la sfrit, i promise ea nmnndu-i
portofelul.
Da, sigur c da.
Chiar o s i-o dau!
Uite ce e, chiar vrei s ne certm toat noaptea despre cum iau
fetele hainele bieilor i nu le mai dau niciodat napoi? Pentru c,
din ce-am observat, o noapte aici poate dura i o venicie.
Helen zmbi. Trebuia s-i repete c nu tia prea multe despre
tipul sta, mai ales c ncepea s se simt de parc se cunoteau de-o
via.
Cine eti? ntreb ea ncercnd s nu par prea interesat de el.
Nu cunoscuse pe nimeni ca Orion pn atunci. n mod evident, era
la fel de puternic ca fraii Delos, dar avea ceva foarte diferit. Frailor
Delos le plcea destul de mult s se poarte ngmfat, dar Orion era
cu picioarele pe pmnt, aproape modest. De unde ai venit?
Orion mormi:
Asta chiar ar dura o venicie s-i povestesc. Originar sunt din
86

Newfoundland. Uite ce, povestea vieii mele e foarte complicat, aa


c mai nti ar trebui s ne gsim un adpost nainte s dea peste noi
vreo artare pus pe har.
n legtur cu asta, interveni Helen n timp ce ncepuser s i
croiasc drum prin stufri, mergnd n direcia opus mrii
inexistente. De ce de fiecare dat cnd ne ntlnim ne atac un
monstru oribil?
Creanga lui Eneas, spuse el artnd spre brara aurie de la
ncheietur. A fost furit de un strmo de-al meu dintr-un copac
magic care cretea la marginea Lumii de Dincolo i, din pcate
pentru mine, montrii sunt atrai de ea ca moliile de foc.
Atunci de ce nu o dai jos? ntreb Helen de parc ar fi fost
evident.
Pentru ca tu, Marea Aleas, s poi cobor aici cnd doreti,
spuse el sarcastic, fcndu-i loc s peasc printre dou trestii.
Helen era pe punctul de a-l contrazice, dar nu apuc. Am nevoie de
Creang pentru a deschide porile dintre lumi. Dac n-a avea-o, a
umbla aiurea prin nite peteri din sistemul de canalizare din
Massachusetts acum. Rtcit de-a binelea.
Nite peteri? ntreb Helen amintindu-i de SMS-ul lui Orion
din acea zi. Poarta spre Lumea de Dincolo e ntr-o peter n
Massachusetts? spuse ea nevenindu-i s cread.
Orion zmbi i explic.
Sunt sute, poate mii de pori spre Lumea de Dincolo peste tot
pe Glob. Cele mai multe sunt n adncurile ngheate ale unor
peteri. Sunt locuri mediene care nu devin pori fr o cheie. Din
cte tiu, Creanga este unica relicv care mai poate servi n acest
scop, iar pentru c eu sunt motenitorul lui Eneas, sunt unica
persoan care o poate folosi.
Helen nelegea acum. Ea purta cestul, relicva antic a zeiei
Afrodita, pentru c doar motenitoarele Casei Atreus o puteau
mnui.
Dar credeam c magia nu are efect aici, spuse Helen ducnd
87

mna automat la colierul ei n form de inim. tia c magia cestului


nu funciona n Lumea de Dincolo, altfel nu ar fi fost rnit niciodat
n periplurile ei, iar ea sfrise rnit aproape de fiecare dat.
Numai magia din Lumea de Dincolo are efect n acel trm,
rspunse Orion. Acesta e un alt univers i are reguli proprii. Mai
mult ca sigur c ai observat. Aici nici mcar nu mai avem puteri de
scioni.
Da, asta chiar am observat, spuse Helen. Intrigat de emfaza ei,
Orion o privi clcnd la pmnt vegetaia nalt pentru a-i bttori o
crare. Rmase pe gnduri, apoi zmbi cnd i ddu seama ce voise
Helen s spun.
Cerberul! Ai rmas acolo ca o momie.
Helen ridic din umeri i rse uor jenat.
N-am tiut ce s fac! Nu tiu cum s m bat fr fulgerele mele!
Ai ncremenit de parc aveai un atac de astm sau ceva de genul
sta, chicoti el. Pentru o secund m-am gndit c va trebui s o ntreb
pe Daphne dac va fi cazul s iau cu mine un inhalator de rezerv
Tcu vznd cum dispoziia lui Helen devine brusc sobr la auzul
numelui mamei sale. Ura felul n care el putea s-i spun, pur i
simplu, Daphne, de parc erau cei mai buni prieteni.
S neleg c lucrurile stau prost ntre voi? ntreb el ncet dup
un moment tensionat de tcere.
Nu tiu despre ce vorbeti, rspunse Helen pe un ton sec i
furios. Se ntoarse, cutnd s-i croiasc propriul drum printre
trestii, ns Orion o apuc de umr i o rsuci spre el.
i eu sunt un rtcitor, spuse el. tiu cum e s i urti familia.
Furia lui Helen se risipi vzndu-i ochii triti. Cu o mn vru s-l
ating, dar se abinu n ultima secund. Uitase pentru o clip c
rtcitorii ca ea puteau fi revendicai de o singur Cas. Jumtate din
familia lui Orion era blestemat s ncerce s l ucid ori de cte ori l
vedeau, iar ntlnirea era inevitabil. Furiile acionau ca nite
magnei, atrgnd polii opui pn la impact. Helen locuia pe o
insul mic i totui Casa Teba o gsise. Putea presupune doar c
88

ceva similar se ntmplase i cu Orion.


Familia ta i cu tine ai gsit vreun mod de a v feri de Furii?
tii tu, cum am fcut eu cu clanul Delos? ntreb ea ncet. Helen nu
voia s i pronune numele lui Lucas n special, sau s vorbeasc
despre cum ei doi czuser mpreun, salvndu-se. Spera c Daphne
avusese grij s-l pun la curent pe Orion cu povestea vieii ei.
Nu, spuse el cu o voce rezervat, nelegnd imediat ce voia
Helen s spun. Eu nc nu mi-am achitat datoria de snge fa de
Casa Roman, Casa mamei mele.
Dar poi s stai n preajma ei, nu-i aa? ntreb ea precaut.
Nu, nu pot, spuse el scurt. Helen i aduse aminte c el era
conductorul Casei Romane, i nu motenitorul. Probabil motenise
titlul la moartea mamei lui.
Aadar, ai fost revendicat pe partea tatlui tu? Casa Atenian?
ntreb ea fcnd un efort s dirijeze conversaia n alt direcie.
Da, spuse el ndeprtndu-se de Helen pentru a pune capt
irului de ntrebri.
Hei, mi pare ru, ncercam doar s neleg cum st treaba. Tu
eti cel care a adus vorba de familie n primul rnd. M-ai ntrebat
despre mama.
Ai dreptate, eu am adus vorba. Orion gesticul frustrat din
mini i pufni. M pricep la ascultat, nu la vorbit, i nu tiu cum te
simi acum pentru c nu m pot folosi de puterile mele. Nu-i pot citi
inima i m deruteaz complet. Scutur din cap prnd s alunge un
gnd. Cred c aa se simt tipii normali, nu? E destul de nfricotor.
Las-m un pic, te rog.
Bine.
Helen l putea privi direct. Parc nu mai era ea n preajma lui.
O s o iau de la capt, anun el aproape ca un avertisment.
Helen ncuviin i se trezi rznd din nou cu nervozitate.
OK, ncepe cu nceputul de data asta, spuse ea stpnindu-i
fstceala din voce i ncercnd s nu chicoteasc. Era chiar enervant.
Da, deci lucrurile stau n felul urmtor. Eu sunt capul Casei
89

Romane, dar pentru c am fost revendicat de Casa Atenian, Casa


mea m vneaz de cnd m-am nscut. Dar din alte motive foarte
complicate, nici Casa Atenian nu m-a acceptat. Orion o privi pe
Helen de parc ar fi ncercat s-i adune curajul pentru a se avnta n
gol de pe o stnc. Cnd aveam zece ani, tata a devenit proscris
aprndu-m de verii mei. A trebuit s ucid pe unul dintre fiii
fratelui su pentru a m proteja. De atunci n-am putut s m apropii
de el. Furiile ne fac s vrem s ne ucidem ntre noi.
Da, Helen l ntrerupse nainte ca el s poat rosti ceea ce avea
de gnd. Orion ncuviin, mulumindu-i tcut pentru ntrerupere.
Gndul c l-ar putea ucide pe Jerry i trecu prin minte, iar Helen
alung imaginea insuportabil.
Toate rudele mele m vor mort dintr-un motiv sau altul, i din
cauza asta m-am ascuns aproape toat viaa mea. Aa c mi pare
ru c am fost aa bdran, dar nu mi-e uor s vorbesc despre asta
pentru c ei bine, de obicei cnd m apropii de cineva poate avea
consecine fatale.
Eti pe cont propriu de la zece ani, nu-i aa? ntreb Helen
aproape n oapt, nereuind nc s proceseze tot ce aflase de la el.
Trebuie s fugi de amndou familiile.
i s am grij ca nimeni dintre Cei O Sut s nu afle de
existena mea. Orion plec privirea n pmnt pentru a-i ascunde
tristeea. Daphne m-a ajutat cnd a putut. A fost acolo prima dat
cnd cei din Casa Atenian au venit dup mine s m omoare. A
ncercat s-l ajute pe tata i mi-a salvat viaa. Aa i-a achitat partea
ei de datorie fa de Casa mea, chiar dac eu nc sunt dator Casei
Atreus. Daphne nu i-a povestit nimic din toate astea?
Dup cum ziceam, mama i cu mine nu suntem foarte
apropiate. Era exagerat s cread c Daphne ar fi trebuit s-i fi dat
un pont cu privire la toate astea. Ceva nc o rscolea pe Helen. Pe
tine i pe tatl tu cum v-a gsit? ntreb ea.
De douzeci de ani, Daphne nu face dect s ajute proscriii i
rtcitorii. A cltorit prin toat lumea. Acolo unde dai peste un
90

scion, dai i peste o confruntare. Furiile au mereu grij s ne


provocm ntre noi. Are o mulime de poveti incredibile. Nu-mi vine
s cred c ie nu i-a zis nimic.
Dar, desigur, Helen nu tia despre ce vorbea Orion. Habar nu
avea despre Beth-Smith-Hamilton, presupusa ei mam real, dar tia
chiar i mai puine despre Daphne Atreus.
n fine, a salvat o grmad de viei, inclusiv pe a mea, i acum
mama ta poate sta pe lng orice membru al oricrei Case. De aceea
e conductoarea proscriilor i a rtcitorilor.
Helen rmase cu gura cscat. Mama ei era o eroin? Ciudata,
nestatornica ei mam care o prsise cea pe care nici nu i-o
amintea era un fel de salvatoare a scionilor? Dac acesta era
adevrul, atunci ceva era greit n universul acesta, mult prea greit
ca Helen s poat nelege.
Ascult, eu i-am zis lucrurile astea i pentru c a vrea s-i fie
mai uor s o ieri pe Daphne. i te rog ai ncredere n mine n
privina asta trebuie s i ieri mama. Nu de dragul ei, ci de al tu.
De ce o aperi? ntreb suspicioas Helen. Se gndi la influena
cestului i se ntreb dac Daphne nu-l controla cumva pe Orion. Ea
te-a rugat s-mi spui toate astea?
Nu! M-ai neles greit Daphne nu m-a rugat s-i spun
nimic, se blbi el. Helen i retez vorba cu o rbufnire. Era furioas
din nou, dar nu tia exact de ce i asta i amplifica starea. Trecu pe
lng el i se avnt prin blrii.
O tie prin iarba mare i ncepu s urce un deal nalt, presrat cu
ruinele unui castel medieval. Trecnd cu pai apsai de un rnd de
trepte desprinse care nu duceau nicieri, Helen se ntreb de ce era
att de furioas. i ddu seama c erau mai multe lucruri care o
enervau simultan i acum se confrunta cu toate.
Mai nti, Daphne l trimisese pe Orion n Lumea de Dincolo fr
s se mai oboseasc s o anune. Pe urm, Cassandra nu voia s-i
lase pe Claire i Matt s o ajute, dei nu ea era cea care trebuia s-i
plimbe fundul prin Lumea de Dincolo noapte de noapte. Iar Lucas
91

cum putea s o trateze n halul la? Chiar dac o ura, cum putea s-i
fac aa ceva? Pentru prima oar, Helen simi c este suprat
pentru cum s-a comportat, i nu complet rvit.
Pind n continuare apsat, descrcndu-i furia pe pmntul de
sub picioarele ei, i ddu seama c cel mai mult era suprat pe sine.
Fusese att de prins de tristeea ei nct ncetase s mai ia decizii. Se
lsase n voia sorii, asemenea unui fulg purtat de vnt. Trebuia s
nceteze cu asta.
Cnd rmase fr rsuflare de la urcuul abrupt n pas alert,
Helen se sprijini de o bucat uria de granit acoperit cu licheni,
care fcuse cndva parte din zidul exterior igrasios al castelului. Se
ntoarse pentru a-l supune pe Orion unui mic interogatoriu. Acesta
se strduia s in pasul cu ea:
Tu tii mcar de ce te afli aici? izbucni ea.
Sunt aici ca s te-ajut, spuse el rsuflnd sacadat.
Mi-ai zis c mama mea te-a trimis. tii ce e cestul?
Sunt fiul Afroditei, apropo. Cestul nu are efect asupra mea.
Daphne poate influena doar inimile. Eu le pot controla.
O, uau! E o putere de-a dreptul apstoare, mormi Helen
brusc debusolat. Dar pari aa de dornic s faci tot ce i cere
Daphne. Te are cu ceva la mn?
Nu! Nu sunt aici datorit lui Daphne, nebuno! Sunt aici pentru
c ceea ce ncerci tu s faci mi se pare extraordinar, i ar fi probabil
cel mai important lucru din istoria scionilor, de dup Rzboiul
Troian. Tu eti Aleasa, i aceasta este misiunea ta, dar eti o
lupttoare penibil fr puterile tale. Sunt aici ca s te scot din
gropile mpuite prin care cazi i s am grij s nu mori nainte de
a-i duce misiunea la capt.
Flcile lui Helen trosnir. n mod clar, Orion era sincer cu ea. Nu
avea intenii ascunse, chiar dac ea nc o suspecta pe Daphne c ar
fi avut. De fapt, cu ct Helen privea mai adnc n ochii lui, cu att era
mai convins c ar fi fcut orice s o ajute s le opreasc pe Furii.
Creanga lui Eneas era un magnet pentru montri, dar i ddea
92

seama c Orion avea nevoie s o ajute n orice chip, altfel ar suferi


ateptnd pe margini ntre dou familii. Helen tia c ea ar nnebuni
de tristee dac ar trece prin aceast ncercare singur. Avea nevoie
de ajutor, iar Orion trebuia s-l ofere ntr-un fel, era perfect.
mi pare ru, Orion. N-a fost corect s vorbesc aa. Doar c simt
c att de mult lume ncearc s-mi spun ce s fac acum, nct
nimeni nu spune c nu trebuie s fac nimic.
Helen tcu, strduindu-se s-i gseasc cuvintele.
neleg. Eti att de important nct toat lumea se teme s
nu-i spun ceva greit. Se aez un moment pe iarb pentru a-i
trage sufletul. Dar mie nu mi-e fric, Helen. O s-i spun tot ce tiu,
dac asta vrei.
Un urlet sinistru strbtu valea. Orion sri n picioare i privi
brusc n jur, cutnd sursa sunetului. Bg o mn n sn i scoase
cuitul cel lung, apoi o prinse pe Helen de umr i o oblig s mearg
n faa lui.
La deal, spuse el cu o voce precaut.
Helen privi n spate i observ la distan o crare de trestii
retezate. Ameninarea se apropia vertiginos spre ei. Socotind dup
urmele lsate, Helen i ddu seama c era vorba de ceva gigantic
care nainta cu vitez prin mlatin.
Fr rezistena i viteza ei de scion, simea c merge cu
ncetinitorul. Orion o for s grbeasc pasul pe dealul abrupt, cu o
mn pe cuit i cealalt pe talia ei pentru a o sprijini n caz c se
mpiedica. Creatura din iarb ctiga teren.
Mergi! i url Orion n ureche.
Cum adic, mergi? Unde s merg? ip ea nemainelegnd
nimic. Orion o mpingea nainte ct de tare putea, iar ea se poticnea,
sprijinindu-se, cznd n mini i n genunchi.
Privi peste umrul lui Orion care rmsese cu civa pai n urma
ei, nfruntnd creatura pe care o putea auzi npustindu-se, dei nu o
vedea. Orion privi napoi spre ea, ochii lui verde-nchis aproape
scprnd. Helen mai vzuse acea privire nainte i tia ce nsemna.
93

nsemna c se pregtea de lupt. Nu putea fugi lsndu-l s se


descurce singur. Se ntoarse i i se altur.
Pleac de aici! url el.
i unde naibii ar trebui s

94

CAPITOLUL 6
Soarele tocmai ncepea s rsar. Helen se trezi n patul ei,
ngheat bocn i cu braele ntinse, ncercnd s se agae de un
biat care nu fusese niciodat acolo n camer.
Nu! strig ea rguit. Rsuflarea i se prefcu n abur, n
ncperea rece ca gheaa. Nu, nu, nu se poate!
Se ridic din pat mpleticindu-se i merse pn n dreptul mesei
de toalet. Ecranul telefonului era luminat, semn c primise un
mesaj. Helen se uit s vad ce primise i citi:
A fost o porcrie. M duc s m culc acum. D-mi un mesaj mai
ncolo, neaprat.
Helen se aez pe marginea patului. ncepu s rd uurat, dei
i clnneau dinii i tremura ca varga n dormitorul ngheat. Se
uit la ceas. Orion i trimisese mesajul la 4:22 dimineaa. Acum era
vreo ase i jumtate, iar ea se ntreb dac se fcuse suficient de
trziu. Se hotr c era prostesc din partea ei s nu ncerce s l
contacteze, aa c i rspunse la mesaj:
Mai eti ntreg?
Helen atept cteva minute, dar nu primi niciun rspuns. Ar fi
vrut s zboare spre coast, pn la Academia Milton, s vad dac
Orion era bine, dar ultimul lucru de care mai avea nevoie acum era
s adune absene la coal. n cele din urm, se vzu nevoit s
renune la idee i ncepu s se pregteasc pentru ore.
Se ridic i atunci i ddu seama c purta n continuare jacheta
lui. i imagina deja cum avea s-o tachineze, dei, de data asta, nu
mai era vina ei c-i luase jacheta. nclin uor capul, atingnd gulerul
hainei cu obrazul i buzele. Haina pstra mirosul lui un miros
95

proaspt i uor slbatic, dar care i oferea totui un sentiment de


siguran.
Scutur nerbdtoare haina de pe ea, spunndu-i s nu mai fie
aa de naiv, i intr n baie s fac un du. i lu telefonul cu ea, ca
s poat rspunde n caz c Orion o cuta i i reaminti s se spele
pe cap aa cum i spusese Claire.
Frecndu-se cu prosopul, n timp ce se spla pe dini, se gndi c
trebuia neaprat s nceteze s mai fie la mila Lumii de Dincolo.
Rtcea aiurea deja de m rog, de mult mai mult timp dect cel
msurat n lumea real. i era datoare lui Orion s ntocmeasc un
plan mai bun.
Odat ajuns la coal, primul lucru pe care Helen l fcu fu s-o
caute pe Cassandra.
Trebuie s ne vedem n seara asta, i spuse ea.
OK, rspunse Cassandra linitit. S-a ntmplat ceva
azi-noapte?
Am ceva ce trebuie s spun ntregii familii. i am s-i invit pe
toi. Pe Claire, pe Jason, pe Matt i pe Ari, adug Helen, n vreme ce
se mergea cu spatele pe coridorul aglomerat.
Nu sunt pregtii pentru asta, rspunse Cassandra n semn de
protest, dar Helen i tie vorba.
Atunci pregtete-i! M-am sturat s mai pierd vremea. Helen
nu-i mai ddu Cassandrei nicio ans la replic.
Avei chef de nite greac veche n seara asta? i ntreb fata pe
Matt i Claire intrnd n clasa lor.
Da! rspunse Matt plin de entuziasm, atitudine specific unui
tocilar ca el. Trebuie s aducem ceva?
Claire, tu? ntreb Helen ridicnd din umeri drept rspuns
pentru Matt, tiind c biatul ntreba ce anume era necesar pentru ca
ei s fie consacrai. Tu eti cea care a gsit pergamentul, continu ea
adresndu-se lui Claire.
Nu tiu ce s-i zic, rspunse Claire. N-am citit toat
nenorocirea aia. Nu sunt sinuciga.
96

Sigur tie Cassandra. O s ne dm seama cum st treaba n


seara asta, spuse Helen ncreztoare.
De unde o aa schimbare? ntreb Matt. Ultima oar cnd a fost
vorba despre treaba asta, erai reticent i nu voiai s ne alturm
grupului de studiu.
i uite ce bine mi-a fost, rspunse Helen. Serios acum, Matt, tu
i Claire m-ai ajutat s m pregtesc pentru teste nc de cnd eram
la grdini. Azi-noapte mi-am dat seama c n tot acest timp am
ncercat s trec testul sta de una singur i cred c de-asta l pic
ntruna.
I-ar fi spus lui Matt despre Orion, dar observ c Zach se holba la
ea i, astfel, se hotr s atepte pn seara ca s le spun tuturor.
Clopoelul sun, anunnd, totodat, ncheierea conversaiei. Helen
porni spre primul curs, ntrebndu-se ce anume auzise Zach din
discuie i ct de mult ar fi n stare s neleag.
Orion o cut pe Helen abia pe la prnz, dar i atunci nu-i trimise
dect mesaje dintr-un singur cuvnt, sau nici mcar att, ca de
exemplu zzz, sau taco, sau H20. Helen nelegea bine starea asta.
Nu-i ddea seama ct timp petrecuse cu Orion n Lumea de
Dincolo, dar, ca de obicei, la ntoarcere era frnt de oboseal,
nfometat i i era o sete cumplit. Mcar acum avea pe cineva n
viaa ei care tia prin ce trecea de fiecare dat cnd cobora acolo. i
trimise lui Orion un mesaj n care l ntreba cum de reuise totui s
ias ntreg din iad, la care el rspunse doar att: A face crcei la
deget dac m-a apuca s-i povestesc ntr-un mesaj. Vznd
replica, Helen se gndi c acesta fie voia s-i relateze cele ntmplate
fa n fa, fie prefera s nu-i mai aduc aminte prin ce trecuse, aa
c o ls moart.
n seara respectiv, Cassandra fu de acord s performeze ritualul,
n aren, pentru Matt, Claire, Jason i Ariadne, avndu-i pe Castor,
Pallas, Helen i Lucas drept martori. Cassandra recit cteva
incantaii n greaca veche, n timp ce ardea nite buteni de rinoase
pe un soi de disc de bronz despre care Jason i spusese c se numete
97

mangal. Apoi, Castor aduse o colivie cu nite psri care, imediat ce


aceasta fu dezvelit, ncepur s piuie de zor.
Stai, astea pentru ce sunt? ntreb revoltat Claire aproape
ipnd.
Bucur-te c ceremonialul din seara asta nu necesit animale
mai mari, cum ar fi un cal sau o vac, i rspunse Jason, ca i cnd ar
fi adugat, pur i simplu, o explicaie lipsit de importan. Biatul
nu glumea.
Cassandra fcu o plecciune solemn n faa tatlui ei i i ntinse
palmele ca i cnd ar fi ateptat s primeasc ceva. Castor scoase de
la curea o lam mic i subire i o aez n palma Cassandrei. n
clipa urmtoare, pielea ei ncepu s strluceasc ntr-un verde
aprins, apoi violet, apoi albastru, cu nuane i sclipiri de ghea,
ntocmai culorile strvechii aure tripartite a Oracolului. Posedat
fiind de cele Trei Parce, Cassandra se ntoarse spre Matt i i oferi lui
mai nti lama primit de la Castor.
Muritorule, reteaz capul jertfei i azvrle-i trupul n foc. Ai
fost gsit vrednic de aceasta, rostir cele trei voci aidoma unui cntec
cu o armonie preafrumoas, dar care-i ddea fiori.
ovind o clip, Matt se ndrept spre colivie i apuc una dintre
psri, care se zbtea nspimntat, iar n cealalt mn lu lama. n
lumina focului, Helen vedea dezgustul profund ntiprit pe faa
biatului, precum i minile care i tremurau cumplit n momentul
sacrificiului.
Din fericire, Matt nu ddu gre, iar totul se sfri repede. Ariadne
i Jason aduser, apoi, la rndul lor, ofrandele cu gesturi sigure i
experimentate, semn c nu era prima dat cnd fceau asta, dup
cum Helen nsi presupunea. Claire fu singura care aproape c se
opuse ritualului, iar Jason fu nevoit s o in de mini pentru ca i ea
s poat aduce jertfa.
Dup ce toi fur iniiai, Parcele o prsir pe Cassandra, iar focul
se stinse instantaneu, ca i cnd cineva ar fi aruncat peste el o gleat
cu ap. Cassandra se cltin pre de o clip, dar Lucas o sprijini i, n
98

cele din urm, reui s-i recapete poziia.


n timp ce se ndreptau cu toii napoi spre bibliotec, Claire
ncepu s plng, tulburat de ceea ce fusese nevoit s fac. Helen
ar fi vrut s vin lng ea i s-o liniteasc, dar Jason o trase aproape
de el i, aplecndu-se, i opti cuvinte de ncurajare la ureche. Pre de
o clip, fata i ascunse faa la pieptul lui i se ls condus de el, fr
s mai vad pe unde mergeau.
Vznd o asemenea tandree ntre cei doi, Helen nu se putu abine
s nu priveasc n direcia lui Lucas, care mergea n cealalt parte a
grupului. Era ct se poate de departe de ea i nu se uitase nici mcar
o dat la niciunul dintre ei. Helen i ntoarse privirea. Simea din
nou greutatea din piept, dar de data asta sentimentul zdrobitor care
o nbuea i cu care se obinuise de-acum veni nsoit i de altceva.
De frustrare. Trebuia odat s nvee s nu se mai piard, pur i
simplu, de fiecare dat cnd l privea pe Lucas i s se poat
concentra asupra celorlalte lucruri. Erau prea multe n joc.
Cnd se ntoarser n bibliotec, Matt era nc destul de palid.
Helen ncepu imediat s vorbeasc, pentru a mpiedica eventualele
ntrebri bine intenionate, dar probabil destul de jenante, cu privire
la acesta i starea lui de grea.
Le spuse tuturor despre Orion, despre luptele lui din Lumea de
Dincolo i despre legtura dintre el i mama ei. Se ivir cteva
ntrebri despre cum reuise Orion s ptrund n Lumea de
Dincolo, precum i cteva proteste ce susineau vehement c numai
Helen era n stare s supravieuiasc pe trmul cellalt. Aceasta le
explic faptul c Orion avea Creanga lui Eneas, care i permitea s
cltoreasc ntre lumi.
i, n orice caz, e clar c Orion nu e doar un spirit, adug
Helen cu o voce sigur. Mi-a mprumutat jacheta lui i o aveam pe
mine inclusiv azi-diminea, cnd m-am trezit.
Iar spargerea de la Muzeul Metropolitan? l ntreb Castor pe
fratele su, pe un ton alert, imediat ce Helen aminti despre Creang.
A fost absolut necesar. N-a fost furat dect o pies antic din
99

metal. O frunz de aur, rspunse Pallas. A fost furat de o


necunoscut care a intrat n muzeu, a spart vitrina cu minile goale,
a luat obiectul i a plecat. O femeie care nici mcar nu s-a deranjat
s-i protejeze faa cu vreo masc i care n-a folosit niciun
instrument i n-a lsat n urm niciun strop de snge.
D-mi voie s ghicesc, spuse Helen cu o greutate n glas, era
mama mea, nu?
Dar de ce-ar fi furat Daphne Creanga pentru ca apoi s i-o dea,
pur i simplu, lui Orion? ntreb Jason. E un artefact foarte puternic!
Orion mi-a spus c se trage din neamul lui Eneas, aa c el e
singurul care poate, de fapt, s foloseasc Arcul, rspunse Helen.
Asta nseamn c el e motenitorul Casei Romane, adug
Castor pe un ton uor surprins.
Mai bine zis, e nsui capul acestei Case. De unde-ai tiut asta?
ntreb Helen.
N-ai citit nc Eneida, nu? o ntreb Castor cu o voce plin de
repro. Eneas a fost cel mai mare general al lui Hector n timpul
Rzboiului Troian i unul dintre puinii supravieuitori ai cderii
Troiei. A fost, de asemenea, ntemeietorul Romei, precum i al Casei
scionilor din Roma.
i, totodat, era fiul Afroditei, spuse Ariadne zmbind sugestiv
n direcia lui Helen. i, deci, zici c Orion sta e fain de tot, nu?
Jason o nghionti pe sub mas pe sora lui geamn. Cnd fata l
privi, fratele ei ddu dezaprobator din cap, asigurndu-se c
Ariadne n-o s continue cu glumele. n orice caz, Helen simi cum
faa i ia foc, dei nu-i ddea seama exact care ar fi cauza. Doar nu
fcuse nimic de care s-i fie ruine.
Ai spus Casa aceasta, acum o clip, ca i cnd Orion ar mai
avea legturi i cu o alta n afar de cea Roman, spuse Lucas fr s
priveasc spre Helen.
Da, aa este, rspunse ea vorbind apsat i privind oriunde
altundeva, dar nu la el. Orion este capul Casei Romane, dar i
motenitorul Casei Ateniene.
100

Camera se umplu, dintr-odat, de zarv. Cu toii discutau ntre ei.


Se prea c Orion era primul scion din toate timpurile care motenea
dou Case, fapt care avea sens din plin, gndi Helen, din moment ce
Furiile se strduiser din rsputeri s se asigure c cele dou Case
rmn desprite. Helen prindea frnturi de conversaie din care
reieea limpede c exista o profeie privindu-l pe Orion, una care nu
era ctui de puin mbucurtoare.
Stai, stai aa, i ntrerupse Helen auzindu-i c vorbeau despre
Orion intr-un fel n care ei nu-i plcea deloc. Poate cineva s-mi
explice povestea asta?
Nu-i prea mult de explicat, i-o retez Cassandra. A existat o
profeie fcut nainte de izbucnirea Rzboiului Troian, a Cassandrei
din Troia. Ea a prevzut c va veni un motenitor a multe noi
credem c se referea la un scion care avea s moteneasc mai multe
Case. Acesta, supranumit Vas de cinste unde sngele nobil al
scionilor s-a amestecat, ca s fim precii, avea s fac parte din
treimea scionilor despre care se credea c aveau s-i nlocuiasc pe
cei trei mari zei, Zeus, Poseidon i Hades. Cei trei scioni aveau s
stpneasc peste ceruri, peste oceane i peste trmul morii, asta
dac izbuteau s i rstoarne pe zei s le ia locul. Apariia acestui
multiplu motenitor e un semn c profeia ncepe s se mplineasc.
Un semn care atest c se apropie Sfritul Vremurilor.
Este cunoscut drept Tiranul, spuse Lucas ncet, iar toate
privirile se ntoarser spre el n camera n care, de altfel, toat lumea
sttea ncremenit. Se spune despre el c s-a nscut din
amrciune i e capabil s reduc toate cetile muritorilor la praf
i pulbere.
Un fel de scion anticrist? i opti Claire lui Jason, dar n acea
camer att de tcut toat lumea auzi ntrebarea.
Nu, draga mea, nu e chiar aa, o consol Pallas strngnd-o
scurt de mn. n accepiunea noastr, Sfritul Vremurilor este
atunci cnd noi, scionii, vom lupta pentru nemurire. Nu trebuie s
fie neaprat i sfritul lumii. Dac vom pierde btlia final, muli
101

muritori vor pieri la rndul lor. Venirea Tiranului este unul dintre
primele semne.
Profeia spune c alegerile pe care le va face Tiranul pn la
Btlia Final vor influena soarta tuturor, att a zeilor, ct i a
scionilor i a muritorilor. Asta este tot ce tim, complet Castor.
Dar s nu uitm c aceasta e doar o parte dintr-o profeie foarte
lung i complicat. Cea mai mare parte din ea s-a pierdut, le explic
Ariadne lui Helen, lui Matt i lui Claire. Iar prerile sunt mprite
cu privire la ce putem lua de bun i ce este doar poveste, ca n Iliada.
Deci profeia asta ar putea fi doar o niruire de cuvinte
frumoase, dar voi ai hotrt deja c Orion e Tiranul? ntreb Helen
nevenindu-i s cread. Cum nimeni nu o contrazise, adaug: Este
extrem de nedrept!
Lucas ridic din umeri, strngnd din dini, dar i meninu
privirea n podea. Ceilali din clanul Delos schimbar ntre ei priviri
cu subneles. Helen le privi pe rnd chipurile i gesticul enervat
din mini.
Voi nu l cunoatei! strig ea n aprarea lui.
Nici tu! o repezi Lucas. Ridic privirea i o ntlni pe a ei
pentru prima oar n ultima sptmn, iar intensitatea ochilor lui
arztori o ls fr rsuflare. Era un moment extrem de tensionat i
toat lumea atepta ncordat, urmrindu-l pe Lucas. Acesta, n cele
din urm, plec din nou ochii.
Dar el nu e aa, spuse Helen mai mult n oapt, cltinnd din
cap. Orion n-ar putea fi niciodat un tiran, cum spunei. E foarte
grijuliu i plin de compasiune.
Aa e i Hades, spuse Cassandra, de parc vorbeau despre un
vechi prieteni. Dintre toi zeii, Hades d dovad de cea mai mult
compasiune. La urma urmei, el este cel despre care se spune c
vegheaz asupra ta atunci cnd i dai ultima suflare. Poate c tocmai
compasiunea lui Orion l face un nlocuitor att de bun pentru
Hades.
Helen nu se putea gndi la o replic, ns n sufletul ei tia c nu
102

era corect ca Orion s fie comparat cu Hades, sau s fie numit tiran.
Orion era att de plin de vitalitate i optimism o fcuse s rd n
iad. Cum putea cineva ca el s i ia locul lui Hades i s devin zeul
morilor, n varianta scion? Nu se potrivea.
Nimic din toate acestea nu este btut n cuie, Helen, spuse
Ariadne vznd ct de suprat era. Dac tu spui c Orion e un tip
bun, eu te cred.
Orion a trecut prin att de multe din pricina Furiilor i este
dispus s-i rite viaa pentru a m ajuta s scap de ele, astfel nct
nimeni s nu mai sufere aa cum a suferit el. Dac ar fi ru, nu ar face
asta, insist Helen.
Se pare c l cunoti mai bine dect ne-ai dat de neles, spuse
Lucas pe un ton acru.
Nu am vorbit cu el dect de dou ori, dar timpul se scurge
diferit acolo jos. Parc ar fi trecut zile ntregi. Nu spun c tiu totul
despre el, pentru c nu tiu. Dar am ncredere n el.
Helen putea simi un val de iritare radiind dinspre Lucas, dar
acesta nu mai spuse nimic. ntr-un fel, ar fi preferat ca el s nceap
s ipe la ea din nou. Aa cel puin ar fi tiut ce gndete.
S sperm c ai dreptate, Helen. Pentru binele tuturor, spuse
Cassandra pierdut printre gnduri. Apoi se ridic i ncepu s
rsfoiasc pergamentele, ignornd, practic, pe toat lumea. Toi
neleser mesajul i prsir imediat biblioteca, ndreptndu-se spre
buctrie.
Noel pregtise un miniosp pentru a srbtori consacrarea
servitorilor lui Apollo, primii preoi i preotese din ultimul milion
de ani. Helen nu putea s nu zmbeasc la acest gnd. Aprecia
faptul c n familia Delos totul se rezolva cu mncare. Luptele,
srbtorile, convalescenele fiecare moment esenial merita un
mare festin. Uneori era de ajuns s fie o diminea de duminic. Asta
fcea ca locuina lor s fie un adevrat cmin. Helen tia c era
nrudit cu ei i c fcea parte din familia lor, dar nu se mai simea
att de bine-venit. Dac rmnea, tia c Lucas avea s plece. ovi
103

n dreptul uii de la buctrie, netiind dac s intre sau nu.


Hai nuntru i mnnc, spuse vesel Claire venind n spatele
ei.
Ha! Par aa de slab?
Foarte slab.
Nu pot, Claire, spuse Helen cu voce rguit.
A plecat deja, s tii. A ters-o. Dar neleg, zise Claire ridicnd
din umeri. E greu c nu poi s rmi s srbtoreti, dar ce poi s
faci? Nici eu nu m-a simi n largul meu.
Ai fost foarte curajoas, s tii, i spuse Helen pe un ton serios.
i trebuie trie de caracter s te alturi cultului lui Apollo.
Ar fi trebuit s-o fac mai de mult, spuse Claire cu jumtate de
glas. Te-am lsat s umbli singur pe acolo fr niciun ajutor mult
prea mult timp i acum uit-te la tine. mi pare att de ru, Lennie!
Chiar aa de ru te simi?
Da, rspunse ea fr ocoliuri. i tu pari foarte trist.
Helen ncuviin tacit. tia c prietena ei nu voia s o fac s
sufere, ci era doar sincer. O mbri pe Claire i se furi prin
spate nainte ca oricine altcineva s-i poat spune s intre i s se
aeze. Helen era pe punctul de a-i lua zborul cnd auzi pai
traversnd peluza spre ea.
Spune-mi doar c nu l lai pe el s hotrasc cum stau lucrurile
pe aici, zise Lucas cu voce sczut.
Se opri la vreo cinci metri de Helen, ns ea continua s se
ndeprteze de el. Avea o atitudine ostil, care fetei nu-i plcea
deloc.
Nu l las, spuse ea. Orion nu este ceea ce crezi. i-am zis, vrea
doar s m ajute.
Da, sunt convins c numai dup asta umbl, rspunse Lucas pe
acelai ton rece. Poi s te distrezi cu el orict doreti, dar tii c nu
poi fi cu el cu adevrat, nu?
Helen fu de-a dreptul ocat.
Nu sunt cu el, ripost ea cu rsuflarea tiat.
104

Ideea e s meninem Casele separate, spuse Lucas acru,


ignornd protestele ei. Indiferent de ct de fermector ar fi Orion
sta, sau de cte ori i mprumut jacheta, nu uita c este
motenitorul a dou Case i tu eti motenitoarea alteia. Nu trebuie
s v legai destinele.
Bine, bine, voi rezista tentaiei de a m cstori cu el n micua
capel din iad. tii tu, aia de lng mormanul la de cadavre aflate n
descompunere, zise Helen furioas. Ar fi vrut s urle la el, dar se
sfor s rmn calm. Eti penibil! De ce naiba mi spui tmpeniile
astea?
Pentru c nu vreau s-i pierzi capul doar pentru c i sfrie
clciele dup o pramatie roman.
Nu vorbi n felul sta despre Orion, l avertiz Helen. mi este
un bun prieten.
Helen l vzuse pe Lucas enervndu-se de o grmad de ori, dar
nu l vzuse niciodat aruncnd cu astfel de insulte de doi bani. Era
sub demnitatea lui. El pru s-i simt dezamgirea i i plec
privirea pentru o clip, ca i cum ar fi fost la rndul lui dezamgit de
sine.
Bine. N-ai dect s fii prieten cu el, spuse calm Lucas reuind
s se stpneasc din nou. Dar nu uita c asta este sarcina ta.
Oracolul a spus c numai tu o poi duce la capt. Nu-i pierde capul.
Ceea ce ncerci tu s faci n Lumea de Dincolo este att de dificil,
nct Tiranul te-ar putea abate de la drum chiar i fr o lupt. Poate
nu are nevoie dect s-i distrag atenia.
Brusc, Helen se simi stul de predicile lui Lucas. Nu avea
dreptul s-i impun cum s se poarte i, mai ales, s-i spun care era
datoria ei. Fcu un pas nspre el.
Nu mi-a distras cu nimic atenia i tiu c asta e sarcina mea,
dar singur nu fac niciun progres. Habar nu ai cum e acolo jos!
Ba tiu! opti Lucas aspru, aproape nainte ca aceasta s-i
termine ideea. Atunci Helen i aminti. Lucas fusese n Lumea de
Dincolo n noaptea n care czuser. Era suficient de aproape de el
105

nct s-i vad ochii, care erau de un albastru att de intens nct
preau aproape negri, adncii n orbite. Faa lui arta mai tras,
mult prea palid, ca i cum nu mai vzuse lumina zilei de sptmni
ntregi.
Atunci ar trebui s tii c e imposibil s rzbeti acolo de unul
singur, spuse Helen, vocea ei trdnd o urm de ngrijorare fa de
aspectul lui bolnvicios, ns nu se ls intimidat. Orion chiar m
ajut, continu ea. Nu mi distrage atenia! i-a asumat o grmad de
riscuri ca s m poat sprijini i pot s simt c i dorete s nvingem
Furiile la fel de tare ca noi, dac nu chiar mai tare. Eu nu cred c el
este acest Tiran nemilos de care vorbete toat lumea. i nu am de
gnd s-mi judec prietenii pornind de la o profeie strveche care ar
putea fi la fel de bine o aiureal n versuri.
Ce corect din partea ta, Helen, dar ine minte, mereu exist o
frm de adevr n orice profeie, indiferent de ct poezie s-a
turnat peste ea.
Care e problema ta? nainte nu vorbeai aa! exclam Helen
ridicnd tonul pentru prima dat. Nu i psa dac toat casa avea
s-i vad singuri mpreun. Fcu nc un pas nspre el, iar de data
aceasta el fu cel care fcu un pas napoi. Tu erai cel care rdea de
toate prostiile alea cu soarta de neevitat!
ntocmai.
Nu era nevoie s-i termine ideea. Helen tia c vorbea despre ei
doi. n ochii ei ncepur s se adune lacrimi. tia c nu-i putea
permite s arate astfel de momente de slbiciune emoional n faa
lui, ori ar fi pierdut de tot controlul. nainte s apuce s izbucneasc
n plns, se avnt spre cerul nopii, zburnd spre cas.
Se crpa de ziu. Cerul ncepea s se lumineze dinspre negrul cel
mai intens spre un albastru viu, iar curnd avea s etaleze paleta de
culori a rsritului. Daphne nu tia dac era un lucru bun sau nu. Nu
mai tremura de cteva ore, ceea ce nsemna c se instala hipotermia.
Soarele avea s o nclzeasc, dar urma s o deshidrateze i mai tare.
106

i consumase aproape toat apa din corp modelnd fulgere de


intensitate mic pentru a-l ataca pe Tantalus, iar asta nainte s se
arunce n ocean, n urm cu mai bine de douzeci i apte de ore.
Se rsuci pe pluta improvizat de care se agase dup ce srise pe
fereastr. Czuse mai bine de treizeci de metri direct n vltoarea
valurilor, apoi se izbise n mod repetat de stnci. Rana de pe frunte i
se nchisese, iar trei dintre cele patru coaste rupte i se sudaser, ns
cea de-a patra nu se putea vindeca pn la capt dac nu mnca i
bea ceva. Avea o fractur i la ncheietura minii stngi, ns coastele
o chinuiser cel mai mult. Cu fiecare respiraie, cu fiecare unduire a
valurilor, simea c i d duhul.
Dar nc nu era sfritul.
Daphne ridic uor capul i cu mare dificultate privi n jur
cutnd un petic de pmnt. Era ora refluxului i avea s fie purtat
mai aproape de rm, ca n dimineaa trecut. Nu putea dect s
spere c grzile lui Tantalus renunaser la cutrile lor pe plaj, sau
c plutise suficient de departe n deriv nct bucile de nvoade,
polistiren i crengi de care se inea s poat ajunge la rm n
siguran. tia c nu poate rezista la infinit n ap. Pluta ei ncepea s
se scufunde. Cu sau fr grzi, Daphne trebuia s ajung la rm,
altfel s-ar fi necat.
Rmase culcat, privind spre plaj din cnd n cnd atunci cnd se
afla pe creasta unui val. Vzu un brbat masiv alergnd spre ap,
mult prea rapid pentru ochii unui muritor. Era la bustul gol i gonea
prin nisip, buclele lui blonde scnteind auriu n primele raze ale
dimineii.
Dragul ei Ajax, un adevrat copil al soarelui, venise s o salveze
purtat de lumina rsritului.
Daphne ncerc s strige de bucurie, dar i ddu seama c nu
putea dect s gfie, iar gtul i era inflamat. Dei buzele crpate i
sngerau, i zmbi minunatului ei so, care era gata s o ridice n
brae i s o poarte undeva departe, ntr-un loc sigur. Aa cum
fcuse ntotdeauna, nainte de a fi ucis.
107

Dac Daphne ar fi putut plnge, nu ar fi dat curs lacrimilor. Ajax


era mort, i aminti ea din nou. i o durea la fel ca prima dat. De ce
s se zbat att de mult s triasc atunci cnd iubitul ei o atepta pe
cellalt mal al rului Styx? Corpul ei rnit se relax, iar ochii ei l
fixar pe fratele geamn al soului ei.
Brbatul masiv intrase deja n ap aproape pn la bru, mergnd
contra curentului. Scufundndu-se i revenind la suprafa, Daphne
l putea vedea cum nainteaz tind valurile. Cu urechile sub ap, l
auzi pe Hector, fiul lui Pallas, chemnd marea n sprijinul corpului ei
neajutorat.
Daphne simi cum chipul i se ridic spre lumin. Trase adnc i
dureros aer n piept, necndu-se, scuipnd apa slcie care i
inundase plmnii, ncercnd n zadar s rosteasc cuvintele
myrmidon i Helen. Dar tot ce putea vedea era privirea ngrijorat a
lui Hector. La captul puterilor, Daphne i pierdu cunotina.

108

CAPITOLUL 7
Helen nu l vzu pe Orion n urmtoarele zile. Ea trebuia s
descind n Lumea de Dincolo n fiecare noapte fie c-i convenea, fie
c nu, dar lui i spuse s nu i piard vremea ntlnindu-se cu ea
pn cnd nu avea un plan concret.
Mi-e mai bine singur acum, i scrise ea un mesaj n timp ce
Claire conducea spre coal. Pn la urm, montrii pe tine te vor.
Au gusturi bune. Sunt delicios.
Da? Cine-a zis?
Nu m crezi? ncearc singur?
Da? Cum?
Muc-m.
Helen izbucni n rs, iar Claire i arunc o privire curioas n timp
ce traversau parcarea.
Ce tot v scriei acolo? ntreb Claire.
Nimic important, mormi Helen vrndu-i telefonul n
geant.
Continu s i dea mesaje cu Orion toat ziua, glumind pe seama
vieilor lor duble, iar Helen ncepea s cread c el era un pic prea
uurat s ia o pauz.
Nu trebuie s sari n sus de fericire pentru c nu te vezi cu mine
disear, tast ea argoas n timp ce se ndrepta spre cantin la
prnz.
NU fericit k nu te vd. Fericit pt k am de nvat. mi trebuie
bursa k s-mi pltesc cminul, falitu de mine n-are unde altundeva
s se duc. Note proaste = Orion pe drumuri
Helen se holb la mesajul lui, ncruntndu-se. i ddea seama c
109

pusese acea fa suprat la sfrit pentru a da un ton glume


coninutului, dar nu funciona. Se gndi cum ar fi fost s nu aib alt
loc n care s stea n afar de colile cu internat.
Unde te duci n vacana de var? Sau de Crciun? Rmi n
cmin de unul singur?
Aoleu. Complicat, veni rspunsul lui dup un timp. Vara
lucrez. De Crciun fac voluntariat.
i atunci cnd erai mic? La zece ani?, Helen i aminti c
rmsese singur de la avea vrst. Nu puteai s te angajezi atunci.
Nu aici n ar. Las-o balt mai bine. ncepe ora.
Helen? ntreb Matt forndu-se s nu zmbeasc. Ai de gnd
s-i dai mesaje cu Orion toat pauza de prnz?
Scuze, zise Helen cu o expresie sumbr. Puse telefonul de o
parte, gndindu-se la ce ar se referise Orion. i nchipui un bieel
mic exploatat de vreun atelier groaznic de croitorie i ncepu s se
enerveze.
S-a ntmplat ceva ntre voi? ntreb Ariadne. Pari suprat.
Nu. Nu s-a ntmplat nimic, zise Helen strduindu-se s par
vesel. Toat lumea se holba la ea cu priviri suspicioase, dar nu le
putea spune despre ce fusese acel mesaj. Era ceva personal.
n acea sear, Orion i mai trimise un mesaj n care i ura Baft n
Lumea de Dincolo, ns prea trziu i Helen l primi de-abia a doua
zi diminea. n mod evident o evita poate pentru c nu voia s
povesteasc despre copilria lui. Helen hotr s nu mai insiste pn
cnd el nu cpta mai mult ncredere n ea. Nu era ceva ce putea fi
tratat n grab i fu surprins s constate c nu o deranja s atepte.
Ce dac trebuia s fac puin efort pentru a-i ctiga ncrederea? El
merita asta din partea ei.
E Orion? ntreb Claire, holbndu-se atunci cnd Helen sri
s-i scoat din geant telefonul care vibra.
A zis c a gsit ceva, spuse Helen ignornd nelinitea care se
citea pe chipul lui Claire.
110

Prietena ei cea mai bun i arunc o privire ngrijorat, iar Helen


spera ca ea s nceteze cu asta. Nu avea puterea s fie supus unui
interogatoriu de genul i place de biatul sta sau chiar i place de
biatul sta?, mai ales cnd erau attea n joc.
Ce e, ntreb Cassandra?
Un pergament din jurnalul intim al lui Mare Antoniu n care
scrie multe despre Viaa de Apoi. Ar vrea s tie dac poate s l
scaneze i s i-l trimit ie.
Cassandra se frec la ochi. Rmseser nchii n biblioteca
familiei Delos dup coal, trei nopi la rnd, cutnd un soi de
indiciu care le-ar fi putut sugera un plan.
Pn acum nu gsiser nimic care s-i ajute.
Stai puin, al lui Mare Antoniu? Ca n Antoniu i Cleopatra?
ntreb Ariadne cu ochii scnteietori. Ea era o ticloas.
Helen rnji n semn de aprobare i tast ntrebarea pentru Orion,
dup care atept rspunsul lui.
Dap, un roman. Cred c este o rud din partea mamei acestuia,
fiul unei verioare sau cam aa ceva. Pare destul de complicat, dar
mama lui Orion se nrudea att cu Mare Antoniu, ct i cu Iulius
Cezar, dac ne gndim mai bine.
Da, dar dac ne gndim mai bine, pn i noi dou am putea fi
rude, Len, zise Claire dup o scurt ezitare.
Dup aceste cuvinte, i scutur prul negru ca smoala cu un gest
ostentativ, parc pentru a arta ct de deosebit era din punct de
vedere genetic de Helen cea blond.
Oh, nu m-am gndit la asta pn acum, dar probabil c ai
dreptate, rosti gnditoare Helen. O idee ngrijortoare i ncoli n
minte, ns Cassandra i ntrerupse gndul nainte de a-l duce pn
la capt.
Helen, spune-i lui Orion s nu se mai deranjeze. Mare Antoniu
ncerca s devin faraon, aa c trebuie s fi fost interesat doar de
Viaa de Apoi din Egiptul Antic, zise Cassandra.
Frustrarea Cassandrei era evident.
111

Helen ncepu s tasteze rspunsul acesteia, adugnd acel


mulumesc omis att de evident.
Ateapt o secund, Len, zise Matt nainte ca Helen s trimit
mesajul. Nu nseamn c nu ar putea fi adevrat doar pentru c
informaia lui Orion aparine unei culturi diferite.
Sunt de acord cu Matt, zise Jason ntrerupndu-i lectura i
ridicnd ochii. Egiptenii erau obsedai de Viaa de Apoi. Este posibil
ca ei s fi tiut mai multe dect grecii despre Lumea de Dincolo. Ar fi
putut avea exact informaiile de care are nevoie Helen pentru a
ajunge acolo jos. Am putea s aruncm o privire, chiar dac i
preferm pe greci.
Desigur, este posibil ca egiptenii s fi avut o reprezentare
tridimensional a Lumii de Dincolo, completat cu formule magice!
rspunse cu sarcasm Cassandra, frustrarea ei atingnd apogeul. Dar
Mare Antoniu a fost un invadator roman. Un preot egiptean iniiat
corespunztor, aa cum Helen ar avea nevoie, i-ar fi luat viaa
nainte s dezvluie unui cuceritor mcar unul dintre secretele sacre
ale Lumii de Dincolo!
Toat lumea tia c, n realitate, Cassandra voia s le reaminteasc
faptul c acelai devotament era ateptat i din partea noilor preoi i
preotese ai lui Apollo.
Jason i Ariadne fuseser crescui special ca s rspund unor
astfel de ateptri. Matt i Claire tcur pentru cteva clipe,
gndindu-se cu team la acest lucru.
Helen vzu c cei doi prieteni ai si schimbau priviri ngrijorate.
Cnd nelese c amndoi preau s se ncurajeze reciproc pentru
a fi de neclintit, se simi mndr de ei.
Helen arunc o privire n jur, gndindu-se ct de extraordinari
erau prietenii ei, cnd ochii i se oprir asupra lui Jason. El se uita la
Claire de parc aceasta tocmai ar fi anulat petrecerea de Crciun.
Cnd vzu c Helen l privea, i mut privirea n alt parte, dar
paloarea lui spunea totul.
Ceea ce ne trebuie de fapt sunt Profeiile pierdute, zise
112

Cassandra fcnd un pas nainte.


Ar trebui s se numeasc Profeiile gsite n acest caz, spuse
amuzat Matt.
Bine, eu m bag, zise Claire ignornd gluma neinspirat. Ce
sunt Profeiile pierdute?
E un mister, anun solemn Jason cltinnd din cap. Se
presupune c ar fi vorba despre o colecie de profeii pe care
preoteasa Cassandra din Troia le-a fcut nainte i n timpul celor
zece ani ct a durat Rzboiul Troian. Dar nimeni nu tie ce conin n
realitate.
E interesant. Dar cum s-au pierdut? ntreb Claire.
Cassandra din Troia a fost blestemat de Apollo s profeeasc
ntotdeauna cu o claritate perfect lucru deloc uor , dar s nu fie
crezut niciodat, zise Cassandra cu gndurile n alt parte.
Helen i aminti povestea, chiar dac era doar o mic parte din
Iliada. Apollo se ndrgostise de Cassandra din Troia chiar nainte de
izbucnirea rzboiului. Atunci cnd aceasta i spusese c voia s
rmn virgin i i respinsese avansurile, el o blestemase. O micare
care s-a dovedit neinspirat, dac aa se ntmplase ntr-adevr.
Blestemul lui Apollo a fcut pe toat lumea s cread c
preoteasa Cassandra era nebun. Preoii pstraser profeiile ei
ceea ce aceasta vzuse nainte de izbucnirea rzboiului, dar nu au
crezut c puteau fi att de importante. Multe dintre acestea s-au
pierdut i numai unele au reuit s reziste n timp, spuse Ariadne cu
ochii plecai, de parc i-ar fi fost ruine de ceea ce fcuser strmoii
ei. De aceea toate profeiile despre Tiran sunt att de controversate.
Niciun scion din zilele noastre nu a fost n stare s le gseasc pe
toate.
Ce pierdere, zise Matt cu o voce sumbr. M ntreb de cte ori
au scpat zeii cu attea acte criminale pe contiin i toate doar
pentru c puteau s fac orice.
Ariadne ntoarse brusc capul spre Matt la auzul tonului aspru al
acestuia. Era surprins s-l aud vorbind att de nflcrat, dar
113

Helen nu era deloc mirat. Ea mai vzuse acea fa a lui Matt. El


urse ntotdeauna excesul de putere. De cnd l tia, Matt i
dispreuise din toat inima pe indivizii duri care ddeau ordine n
stnga i-n dreapta. De fapt, acesta era unul dintre principalele
motive pentru care voia s se fac avocat. Matt considera c oamenii
puternici ar fi trebuit s-i protejeze pe sraci, i nu s-i distrug, iar
Helen putea vedea aceeai furie din copilrie contra nedreptilor
ntiprit pe faa lui la gndul c Apollo blestemase o tnr fat
doar pentru c nu cedase avansurilor lui.
Trebuia s admit c Matt avea i el dreptate. De cele mai multe
ori, zeii nu preau dect nite btui supranaturali i mthloi.
Helen se ntreba de ce i veneraser att de mult oamenii? n timp ce
cuta n minte rspunsul la aceast ntrebare, telefonul ei ncepu s
bzie din nou primise un nou mesaj.
Orion spune c i-a nchipuit c jurnalul sta ar putea fi o
aiureal, pentru c e de-a dreptul stupid, citi cu voce tare Helen.
Urmtorul su mesaj o fcu s izbucneasc n rs. El tocmai l-a
numit pe Mare Antoniu un idiot penibil.
Ah, adevrat? Asta-i foarte ru, zise Ariadne fluturndu-i
genele incredibil de lungi n semn de dezaprobare. Antoniu mi s-a
prut mereu extrem de romantic n scris.
Shakespeare poate face pe oricine s arate bine, interveni Matt
zmbind la gndul c pasiunea strnit n inima Ariadnei de un tip
care murise demult se mai diminuase. El se ntoarse spre Helen,
creia-i spuse: tii, e cu adevrat plcut s te vd zmbind, Lennie.
Ei bine, este vineri sear. Mi-am spus, ce naiba? glumi Helen,
dar nimeni nu rse. Toat lumea, cu excepia Cassandrei, o privea,
ateptnd parc s mai adauge ceva. Ce e? ntreb ea n cele din
urm, cnd tcerea deveni penibil.
Nimic, rspunse Claire uor iritat. Se ridic i se ntinse
semn c ntrunirea nocturn se ncheiase din punctul ei de vedere.
Urmndu-i exemplul, Cassandra prsi camera fr s-i mai ia
mcar rmas-bun. Toi ceilali se ridicar i ncepur s-i adune
114

lucrurile.
Vrei s mai rmi s ne uitm la un film? o ntreb Jason pe
Claire, dar apoi ntoarse privirea ctre cei din ncpere, incluzndu-i
pe toi n invitaia sa. Este vineri.
Matt arunc o privire spre Ariadne. Ea zmbi i-l ncuraj s
rmn, apoi toi o privir pe Helen. Ea nu voia s plece singur
acas, dar tia c nu ar fi suportat s rmn ntr-o ncpere
ntunecoas alturi de dou cupluri ai cror hormoni tropiau n
netire.
A adormi nainte ca popcornul s ias de la cuptorul cu
microunde, mini Helen cu un hohot forat de rs. V doresc
distracie plcut, dar cred c ar trebui s m odihnesc.
Niciunul nu protest i nici nu ncerc s o conving s rmn cu
ei. n timp ce Helen ieea din cas, se ntreb dac nu cumva
puseser la cale vreo confruntare de amploare, pentru c ei tiau c
ea avea nevoie de somn sau pentru c nu o voiau prin preajm.
Nu i-ar fi putut acuza c o voiau plecat nimnui nu-i place o a
cincea roat la cru, iar o a cincea roat cu inima frnt era i mai
ru.
Inspirnd adnc aerul proaspt i tomnatic, ea i ntoarse faa
ctre cerul senin al nopii, avnd intenia s-i ia zborul. Ochii i se
oprir asupra celor trei stele strlucitoare care formeaz Centura lui
Orion, zmbi constelaiei, spunndu-i n minte salut, amice.
Dintr-odat simi nevoia s mearg pe jos acas n loc s zboare.
Era departe, aproape n cellalt capt al insulei, pornind din Sconset,
dar n zilele acelea era obinuit s petreac orele rtcind aiurea n
ntuneric. Helen i nfund minile strnse n buzunare i porni
hotrt pe osea.
Privind spre cer, i spuse c n acele momente i-ar fi dorit s fie
cu Orion, chiar dac acest Orion era doar o grupare de stele reci i
ndeprtate. i era dor de el.
Helen se afla pe la jumtatea Milestone Road, spunndu-i c
oricine ar fi luat-o drept nebun dac ar fi zrit-o mergnd pe afar
115

i strbtnd teritoriul ntunecat al insulei n toiul nopii, cnd i


auzi telefonul bzind.
Era un numr necunoscut. Pentru o clip se ntreb dac nu
cumva era Orion, i rspunse repede, spernd s fie el. Dar cnd
auzi vocea lui Hector la cellalt capt al firului, tresri att de tare
nct abia reui s ngaime o formul de salut.
Helen? Taci i ascult ce-i spun, o ntrerupse Hector cu
duritatea sa obinuit. Unde eti?
Ei bine, acum merg spre cas. De ce? Ce s-a ntmplat? ntreb
ea mai mult curioas dect ofensat de tonul aspru al lui Hector.
Pe jos? De unde?
De la casa ta. Vreau s spun, de la fosta ta cas.
Helen i muc buza inferioar, spernd s nu fi spus nimic
stupid.
De ce nu zbori?
Hector, practic, ipa la ea.
Pentru c voiam s fac o Ateapt, ce naiba se ntmpl?
Hector i explic iute c Daphne l nfruntase pe Tantalus, c
fusese rnit i se pierduse pe mare de mai bine de o zi. El i povesti
c lui Daphne i trebuiser trei zile ca s-i revin destul ct s fie n
stare s-i spun lui Hector despre mirmidonul plasat n faa uii
casei lui Helen.
Helen tia c ar fi trebuit s-i fac griji pentru mama ei, dar
auzind cuvntul mir-mi-don, l opri pe Hector pentru a-l ntreba ce
nsemna acel lucru.
Ai citit vreodat Iliada? Nu ai citit-o, aa-i? ntreb Hector,
tonul vocii sale ridicndu-se din nou.
Helen i putea imagina chipul lui Hector, rou de frustrare.
Sigur c am citit-o! insist ea.
Hector scp o njurtur, apoi i explic strduindu-se s nu-i
piard calmul c mirmidonii erau acei rzboinici de elit care
luptaser sub comanda lui Ahile n Rzboiul Troian, iar Helen
nelese despre ce era vorba.
116

Era familiarizat cu trupa special a lui Ahile, soldaii de comar,


dar nu auzise cuvntul pronunat aa cum trebuia nainte.
Mirmidonii nu erau oameni, ci furnici transformate de Zeus n fiine
umane.
Individul ciudat care ne-a atacat la competiia sportiv!
exclam Helen acoperindu-i gura cu mna. Ea nelese n cele din
urm de ce liderul grupului realiz brusc cpitanul Helen o
deranjase att de mult: pentru c nu era o fiin omeneasc.
Credeam c furnicile-soldai erau numai femele, adug nedumerit
Helen.
Da, i eu credeam c furnicile arat ca furnicile i oamenii arat
ca oamenii, rosti sec Hector. Nu te lsa pclit, Helen. Lucrul acela
nu e un brbat, i cu siguran nu are aceleai sentimente ca noi. Fr
a mai meniona c e nemaipomenit de puternic i are mii de ani de
experien n lupt.
Helen i aminti o emisiune despre furnici pe care o urmrise la
televizor. Acestea puteau mrlui zile ntregi, crnd obiecte de
sute de ori mai grele dect greutatea lor, iar unele dintre ele puteau
deveni incredibil de agresive.
Uitndu-se ntr-o parte i ntr-alta a strzii, n noaptea aceea
friguroas, Helen i dori dintr-odat ca Hector s fi fost cu ea, chiar
dac era o pacoste n nouzeci la sut din timp. Ea i dorea, de
asemenea, ca acesta s nu fi fost att de agresiv i s o anune de
fiecare dat cnd avea de gnd s o ia prin surprindere. Cel puin s
fie pregtit.
i ce ar trebui s fac? ntreb Helen privind precaut n jur.
Pornete pe calea aerului. El nu poate zbura. De obicei, eti
mult mai n siguran n aer, Helen. ncearc s-i aduci aminte acest
lucru de acum nainte, ne-am neles? o sftui el. Du-te napoi la
familia Delos i spune-le ce i-am transmis. Apoi rmi acolo cu
Ariadne. Ea o s aib grij de tine. Lucas i Jason vor gsi cuibul, iar
tatl i unchiul meu vor trebui probabil s mearg la New York i s
prezinte aceast problem n faa Celor O Sut. Dup aceea,
117

Cassandra va hotr ce este de fcut. Tu ai s fii bine.


Ca un mare general aa cum era menit, de altfel, s fie , Hector
putea plnui fiecare moment al unei confruntri. i totui, lui Helen
nu i se pruse prea convingtor atunci cnd i promisese c avea s
fie n siguran.
Tu chiar te temi de acest mirmidon, nu-i aa?
Gndul c Hector s-ar fi temut de ceva o nfrico pe Helen mai
mult dect strada pustie din faa ei. l auzi oftnd din greu.
De mii de ani, mirmidonii au fost folosii ca ucigai pltii de
ctre scioni. n afar de Casa Roman, care are propriile subterfugii
n cazul uciderii unei rude, dac un scion intenioneaz s omoare o
rud fr s devin proscris, trebuie s apeleze la un mirmidon.
Desigur, acesta nu e un lucru despre care ne place s vorbim.
Mirmidonii fac parte din lumea noastr, i nu sunt chiar toi nite
criminali lipsii de onoare. Doar unii. Ei sunt mai puternici dect noi
din punct de vedere fizic i nu au de ce s-i fac griji din cauza
Furiilor. Dac unul dintre acetia este folosit pentru a-i spiona
familia, asta nu reprezint dect un avertisment c cineva va fi
asasinat, i aste le d dreptul tatlui i unchiului meu de a convoca o
ntrunire formal, cu uile nchise, a Celor O Sut. O ntrunire care se
numete Conclav.
Dar asta e bine, nu-i aa? ntreb nervoas Helen. Castor i
Pallas ar putea convoca acest Conclav i ar putea scpa odat de
intrus, nu?
Dac vor putea dovedi c eti fiica lui Ajax i c faci parte din
familie, Cei O Sut l vor obliga pe Tantalus s scape de mirmidon.
Dac nu vor putea dovedi, ei bine, atunci pentru Cei O Sut vei fi
doar un membru al Casei Atreus, i n minile lor vei deveni o int.
Dar nu tiu ce decizie vor lua. Nu pot spune pentru c nu sunt acolo,
nu-i aa?
Hector prea mai degrab trist dect suprat, de parc simea
nevoia s se scuze fa de Helen pentru c o lsase singur acum,
cnd era n primejdie ceea ce era un lucru nebunesc. El era n exil.
118

nainte ca ea s-l poat contrazice, Hector continu pe un ton ridicat:


Trebuie s faci ce i-am spus i o s fiu ceva mai linitit. Bine?
n regul, promise ea simindu-se deja vinovat pentru c tia
c nu avea s-i in promisiunea.
Ea i Hector mai vorbir cte ceva despre Daphne, dei el nu avea
de gnd s-i dezvluie unde anume se afla. O asigur pe Helen c
mama ei avea s-i revin pe deplin i apoi i promise c urma s in
legtura cu ea i s o contacteze cu prima ocazie.
Dup terminarea conversaiei telefonice, Helen i lu zborul spre
locuina ei. Avea de gnd s caute cuibul pe cont propriu.
Inteniona s-l localizeze mcar i s se asigure c tatl ei era bine. Ea
trebuia s decid dac locuina ei era sigur sau nu. Helen nu mai
avea cinci ani. Era destul de matur pentru a analiza situaia, ca s
poat decide singur dac era cazul s dea alarma. n afar de asta,
nu era complet neajutorat. Avea cestul care o proteja n
eventualitatea unui atac i fulgerele care puteau distruge orice
adversar. Dac acel om-furnic avea s se apropie de ea sau de Jerry,
l-ar fi prjit mai nti, apoi ar fi gsit i o scuz s-i spun mai trziu
tatlui ei despre ce era vorba.
Cercetnd din vzduh cartierul, Helen ncerc s descopere
cuibul o structur mare i ramificat presupunnd c acesta ar fi
trebuit s fie uor de gsit, dar nimic nu-i atrase atenia.
Era pe punctul de a renuna, cnd observ c n partea lateral a
casei vecine, la nlime, parial acoperit de un uria rododendron,
prea a fi o mic proeminen, de parc zidul casei ar fi avut o
cocoa.
Formaiunea era att de bine camuflat nct Helen nelese c
vecinii ei muritori nu ar fi fost capabili s sesizeze diferena. Cuibul
arta la fel ca o bucat mare de indril din peretele casei, imitnd
perfect textura i culoarea acestuia. Mirmidonul avusese grij s
mascheze proeminena pe care o fcuse lsnd o mic distan ntre
bucile de indril pentru a crea o iluzie optic.
Helen studie cuibul pre de cteva clipe i inima ncepu s-i bat
119

mai repede, ateptnd s vad dac avea s se mite. Nu auzi nici


cea mai mic urm de respiraie a vreunui ocupant n spaiul acela
strmt, aa c decise s-l verifice n amnunime. Sufl n palmele
transpirate ca s i le usuce, se ncuraj spunndu-i c nu trebuia s
se poarte ca un copil, apoi se apropie n zbor de casa vecinilor.
Cuibul era confecionat dintr-un soi de ciment i avea o mulime de
guri, ca nite vizoare. Aa cum bnuia, de altfel, majoritatea
orificiilor erau ndreptate direct spre casa ei.
Din unghiul acela se putea vedea foarte bine pn i interiorul
propriului dormitor.
Simi un fior pe ira spinrii la gndul c o insect uria o vzuse
probabil dezbrcat, cnd auzi un zgomot ciudat, ca un ciripit,
undeva aproape, sub ea.
Cu picioarele nainte, Helen zbur ceva mai sus, la o nlime mai
sigur. Asemenea unei sgei care zbura cu vrful n jos, ctig
altitudine privind spre pmnt, pentru a vedea de unde provenea
sunetul.
De pe peluza vecinului se zgia la ea aceeai fa scheletic, cu
ochii roii i bulbucai, pe care o vzuse n timpul btliei din
pdure. Capul creaturii zvcni uimitor de iute, de parc s-ar fi
nvrtit n vrful unei tulpini i nu pe un gt, i acea micare uoar
dar surprinztoare fu destul pentru a zdruncina curajul lui Helen. Ea
strbtu insula n zbor i ateriz din nou la locuina familiei Delos
cteva clipe mai trziu.
Mergnd repede spre ua ntunecat de la intrare, Helen realiz
ct de trziu era. Toat lumea plecase la culcare. Se uit pe ferestrele
casei cufundate n linite i se ls ncurcat de pe un picior pe altul,
simindu-se ciudat s sune la u i s trezeasc toat casa la ora
dou dimineaa. La urma urmei, pericolul nu era iminent. Din cte-i
spusese Hector, mirmidonul o urmrea de cteva sptmni i nc
nu o atacase. Helen se ntreba dac nu ar fi fost mai bine s se
ntoarc acas, s se ocupe de cuib aa cum tia i s le spun totul
verilor ei abia n dimineaa urmtoare.
120

Auzi o bufnitur n spatele ei i se ntoarse iute, cu inima n gt.


Ce caui aici? o ntreb Lucas n oapt, privind-o cu asprime n
timp ce ateriza, corpul su supunndu-se din nou atraciei
gravitaionale.
Lucas porni imediat spre ea, cu o expresie hotrt pe fa. Prea
o masc ngheat de surprindere n timp ce observa nelinitea lui
Helen.
Dup felul n care ea privea ngrijorat n jur, frmntndu-i
agitat minile, el nelese c prezena ei acolo nu avea nicio legtur
cu el.
Ce s-a ntmplat? o ntreb.
Eu ncepu ea gtuit de emoie, apoi se opri brusc, distras
de un gnd neplcut. Abia acum te ntorci acas? Unde ai fost?
Am ieit, zise el scurt. Lucas mai fcu civa pai ctre ea pn
ajunse destul de aproape ca Helen s ridice fruntea pentru a-l privi.
Ea nu se retrase din faa lui. Nu-i mai era fric de el. Acum rspunde
la ntrebarea mea, insist el. Ce i s-a ntmplat?
M-a sunat Hector. Daphne a auzit c Tantalus a trimis un
mirmidon s m urmreasc. Creatura m-a zrit n timp ce-i
analizam pe furi cuibul, cu foarte puin timp n urm.
Fr vreun avertisment, Lucas ntinse fulgertor mna i o prinse
pe Helen de talie, apoi o arunc n vzduh. Din reflex, Helen se
eliber de gravitaie, iar n momentul n care Lucas o arunc, ea se
nl n zbor la vreo 12 metri.
Lucas trecu n vitez pe lng ea i o prinse de mn. O trase apoi
dup el cu o vitez incredibil. Lui Helen i se prea c-i pocnesc
urechile din cauza presiunii acelui bubuit minisonic produs de ea i
de Lucas.
Unde e cuibul? Lng casa ta? strig el ca un nebun ncercnd
s acopere urletul vntului necrutor.
La casa vecinului. Lucas, oprete-te!
Helen era nfricoat, nu de el, ci de viteza cu care zburau. El
ncetini i se ntoarse cu faa spre ea, dar nu se opri i nici nu-i ddu
121

drumul. Zburnd aproape de ea, o privi n ochi, ncercnd s-i dea


seama dac-l minea.
Creatura te-a nepat?
Nu.
Hector te-a sftuit s-i caui cuibul de una singur?
Cuvintele lui venir att de repede nct abia avu timp s
proceseze ce auzise.
Capul lui Helen vjia i vedea ca prin cea. Erau att de sus n
vzduh nct aerul era periculos de rarefiat. Nici mcar semizeii nu
puteau supravieui spaiului cosmic, iar Lucas o purtase pe Helen
pn la limita atmosferei.
Hector a spus s nu m apropii de el dar eu voiam s vd cu
ochii mei nainte s-i alarmez pe ceilali. Lucas, trebuie s coborm!
l rug ea.
Lucas privi n jos spre pieptul lui Helen i nelese c ea se lupta s
respire, lipsit de oxigen. El se ls n voia vntului i ea realiz c
Lucas voia s mpart cu ea aerul n care plutea. O minunat boare
de oxigen i mngie uor faa. Ea inhal i imediat se simi ceva mai
bine.
Putem s inspirm mai mult aer oxigenat, dar trebuie s te
relaxezi mai nti, zise Lucas.
Prea din nou el nsui.
Ct de sus suntem?
Se uit nuc la el, ocat c era att de atent cu ea. Helen nu tia
ce altceva s mai spun.
Privete n jos, Helen.
Copleit, ea se uit dedesubt, n direcia n care privea Lucas.
Pentru o clip, pluteau n imponderabilitate, deasupra
Pmntului care se rotea ncet, doar privindu-l. Cerul negru
mrginea aburul atmosferic de culoare alb-albstruie care nfur
planeta. Tcerea i pustietatea spaiului cosmic nu fceau dect s
sporeasc importana micii lor insule cu via. Acum i ddeau
seama ct era de preioas i miraculoas.
122

Imaginea planetei era cel mai frumos lucru pe care-l vzuse


vreodat Helen, dar nu se putea bucura pe deplin de ea. Dac avea
s mai ajung vreodat la nlimea aceea era sigur c urma s-i
aduc aminte c Lucas fusese primul care o dusese acolo.
Asta devenise, pe lng multe altele, ceva ce mprteau. Era att
de tulburat nct i venea s plng. Din ntmplare, Lucas i lsa o
nou amintire legat de un loc unic, i totui el era cel care i ceruse,
de fapt, s se in departe.
De ce te-ai mai obosit s-mi ari asta? Sau s m nvei ceva?
ntreb Helen cu o voce gtuit de emoie. Tu m urti.
Nu am spus niciodat acest lucru.
Vocea lui nu trda nicio urm de emoie.
Ar trebui s coborm, zise ea ncercnd s-i ia ochii de la faa
lui.
Nu i se prea corect. Nu l putea lsa s se joace aa cu ea.
Lucas ncuviin i o prinse strns de mn. Ea ncerc s-l
resping, dar acesta se opuse.
Nu, Helen, zise el. tiu c nu vrei s m atingi, dar ai putea
muri aici, att de sus.
Helen ar fi vrut s strige n gura mare c Lucas se nela amarnic.
De fapt, singurul lucru pe care l dorea era s-l ating, iar asta o
mistuia pe dinuntru.
n momentul acela i imagin c plutea n zbor i mai aproape de
el i c se lipea de trupul lui simindu-i cldura, care i se scurgea pe
sub piele prin estura hainelor. i imagin cum o nvluie brusc
mirosul lui i cum avea s se lase purtat de cldura aceea. tia c
astfel de gnduri nici nu ar fi trebuit s-i treac prin minte, dar nu se
putea controla. Bune sau rele, dac i era permis sau nu s asculte de
ele, era tot ce-i dorea.
Ce nu dorea ns era s fie mpins i tras n toate direciile
pentru c nu tia cum s reacioneze. Nici mcar nu tia cum ar fi
trebuit s se mai comporte cu el.
l ura pentru asta, dar, i mai ru, se simea foarte dezamgit de
123

ea nsi pentru c-l dorea chiar dac o tratase att de ru.


Ruinat de propriile gnduri, Helen se abinu s-l mai priveasc
pe Lucas n timp ce zburau la o altitudine mai mic. Cnd reui s
respire n voie fr a mai depinde de rezerva lui de aer, observ c se
aflau deasupra unei zone mai ntunecate a continentului.
Cut din ochi cunoscutele reelele luminoase care marcau pe
timpul nopii oraele mari precum Boston, Manhattan i Washington
DC i se nfior cnd le descoperi. Dup estimrile ei, acestea se
aflau la sute de kilometri distan.
Cu ce vitez zburm? l ntreb ngrozit pe Lucas.
Ei bine, nu am reuit s nving viteza luminii pn acum,
zise el cu o strlucire jucu n ochi.
Helen ntoarse capul i l privi ndelung, uimit c se purta din
nou ca pe vremuri. sta era un lucru bun. Acesta era Lucas pe care-l
tia. El zmbi pentru o clip, dar zmbetul i nghe pe buze.
Fr s-i ia ochii de la ea, buzele i se destinser i colurile gurii i
se lsar n jos.
Helen simea c se prbuea ctre el. Realiz c din punct de
vedere emoional, Lucas era o gaur neagr pentru ea. Atunci cnd
era n preajma lui oriunde s-ar fi aflat inima ei nu putea, pur i
simplu, s se ndeprteze.
Helen i trase mna i se ndeprt de Lucas. Trebuia s fie
singur pre de cteva clipe, pentru a-i pune gndurile n ordine.
Se concentr din nou asupra situaiei, ncercnd s-i revin i s
preia controlul.
Trebuia s se gndeasc la altceva sau era pierdut.
Dup felul n care reacionezi, mi dau seama c mirmidonul
sta constituie ntr-adevr o mare problem, zise ea.
Da, o problem mare de tot, Helen. Mirmidonii sunt mult mai
rapizi i mai puternici dect scionii i, mai mult de att, ei nu simt
nicio emoie, spre deosebire de noi. E periculos s ai unul pe urmele
tale. Iar eu nici nu mi-am dat seama c ar fi acolo.
Lucas oft, de parc ar fi fost ntr-un fel vina lui.
124

Dar cum ai fi putut ti? Nu ne-am mai ntlnit de mai bine de o


sptmn.
Vino, zise el avntndu-se n zbor ctre Coasta de Est, ca i
cum nu ar fi auzit ultimul comentariu al lui Helen. Trebuie s ne
ntoarcem ca s le povestim totul celor din familie.
Ea ncuviin din cap i prelu conducerea. Nu se inur de mn
la coborre, dar Helen l putea simi lng ea, tulburtor de cald i
puternic. i tot repeta c era doar imaginaia ei, c nu mai erau
sincronizai, de fapt, dar aciunile ei dovedeau contrariul.
Aterizar mpreun, i ajustar gravitaia, apoi se ndreptar spre
cas, foarte indifereni unul cu cellalt.
Lucas intr zgomotos pe u, aprinse lumina n hol i ncepu s-i
strige pe ceilali membri ai familiei.
Cteva clipe mai trziu, toi erau n sufragerie, iar Helen le
povestea ce i se ntmplase n noaptea aceea cu excepia prii n
care ea vizitase atmosfera terestr mpreun cu Lucas.
Este un motiv serios pentru convocarea Conclavului, i spuse
Castor fratelui su. Amestecul unui mirmidon n aceast ecuaie ar
putea fi considerat o DECLARAIE DE RZBOI n interiorul Casei.
Te-ai uitat bine la faa mirmidonului? ntreb Cassandra.
Helen ncuviin din cap. Aproape c se cutremur cnd i aminti
cum se rotise capul acela ntr-o clipit, ca al unui extraterestru.
Avea ochii roii, i aminti scrbit Helen.
A menionat cumva Hector numele acestuia? o ntreb ncet
Pallas. Ne-ar fi de folos dac am ti cu care dintre ei avem de-a face.
Nu. Dar data viitoare cnd sun l pot ntreba, rspunse ncet
Helen, contient c simpla rostire a numelui Hector l deranja pe
Pallas.
Helen i ddea seama c Pallas i-ar fi dorit mai mult ca orice s-i
poat vorbi direct fiului su. Nu era corect c Hector nu putea fi
acolo, i spuse ea nemulumit. Aveau mare nevoie de el.
Cassandra i conduse pe toi n bibliotec. Se duse direct la o carte
care era att de fragil nct Castor i Pallas o dezmembraser pentru
125

a-i pune fiecare pagin ntr-o folie din plastic.


Helen se apropie de Cassandra, care rsfoia cu grij mormanul de
pagini, i vzu c acea carte era cu adevrat veche probabil de pe
vremea regelui Arthur.
Acesta e un Codex din timpul Cruciadelor, zise Cassandra
artndu-i o pagin ilustrat n care se vedea un cavaler n armur
neagr.
La fel ca mirmidonul pe care-l vzuse Helen, acesta avea ochii
roii bulbucai i faa scheletic.
Seamn foarte bine cu cel pe care l-am zrit, zise Helen
analiznd desenul. O frumoas oper de art, ce-i drept, dar numai o
schi. Nu era o fotografie. Helen ridic din umeri. Nu pot fi att de
sigur ns dup schia asta. Toi mirmidonii arat la fel?
Nu, unii dintre ei au ochi negri cu mai multe faete, iar alii au
pielea uor roiatic. Se spune c unii au chiar antene pe care i le
ascund sub coifuri, rspunse ngndurat Castor. Helen, eti sigur c
cel pe care l-ai vzut avea ochii roii?
Oh, da, nu am nicio ndoial, afirm hotrt Helen. i erau i
foarte strlucitori.
Automedon, zise Pallas privindu-l pe Castor.
Pentru prima dat de cnd l tia Helen, Castor scp o njurtur
printre dini una englezeasc i urt de tot n timp ce ncuviina
din cap cu ochii la fratele su.
Poate fi adevrat, zise Cassandra. Niciun scion nu a pretins
pn acum c l-ar fi ucis.
Pentru c nimeni nu ar putea s-l ucid. Lucas ridic privirea
spre Helen cltinnd ncet din cap, de parc nu i-ar fi venit s cread
ce se ntmpla. Este nemuritor.
Bine, dar tocmai asta nu pot nelege, zise nervoas Helen. Ea
cuta o explicaie, ceva logic care ar fi fcut ca situaia s i se par
mai puin groaznic. Dac mirmidonii sunt nemuritori, atunci de ce
nu e lumea plin de ei?
Oh, ei pot fi ucii n btlie. i majoritatea au fost omori la un
126

moment dat, de-a lungul timpului. Dar vezi tu, asta e problema cu
Automedon, zise Ariadne privind-o cu nite ochi mari, plini de
compasiune. Exist o mulime de poveti cu soldai care i-au tiat
literalmente capul, dar se spune c acesta l culegea de pe jos i l
punea la loc, dup care continua s lupte.
Probabil c glumii, zise Helen ridicnd contrariat o
sprncean. Cum ar putea fi posibil aa ceva? Doar nu e un zeu. Stai
puin. Este zeu? o ntreb ea repede pe Ariadne, gndindu-se c-i
scpase ceva.
Nu, nu e zeu, rspunse Cassandra. Dar ar fi putut avea o parte
din sngele unuia. Asta e doar o bnuial de-a mea, dar dac
Automedon ar fi devenit frate de snge cu unul dintre nemuritori n
urm cu mii de ani, nainte ca toi acetia s fie nchii departe, n
Olimp, atunci nu poate fi ucis, nici mcar n lupt.
Frai de snge? Vorbeti serios? ntreb suspicioas Helen.
i imagin doi copii ntr-o cas din copac, nepndu-i degetele
cu un ac de siguran.
Pentru scioni, s devin frai de snge este un ritual sacru, i e
destul de greu s fac asta dac nu sunt rnii, zise Jason zmbind,
prnd s neleag nedumerirea lui Helen. Trebuie s fii pregtit s
te sacrifici pentru cineva, s vrei s-i dai viaa pentru acea persoan,
iar ea la rndul ei trebuie s fie dispus s moar pentru tine. Apoi
trebuie s faci schimb de snge n timp ce te afli n plin aciune de
salvare a vieii celuilalt.
Helen arunc o privire intens spre Lucas. Nu putea s nu-i
aminteasc de felul n care reuiser s rup blestemul Furiilor, fiind
la un pas de a muri unul pentru cellalt.
Din privirea lui, Helen nelese c i el se gndea la acelai lucru.
Ei nu fcuser schimb de snge n noaptea n care czuser, dar se
salvaser reciproc, iar acest lucru i legase pe vecie.
Nu poi provoca sau planifica un astfel de eveniment. E ceva ce
se poate ivi ntr-o situaie extrem, i zise Lucas lui Helen. i dac cei
doi frai de snge triesc, fiecare dobndete cteva dintre puterile
127

de scion ale celuilalt. Acum imagineaz-i ce s-ar ntmpla n cazul


unui zeu. Teoretic, o astfel de legtur te poate face nemuritor.
Dar nu poi fi sigur c aa s-a ntmplat i n cazul lui
Automedon, l contrazise Helen. Cassandra a spus c e doar o
bnuial de-a ei.
Da, dar bnuielile Cassandrei se adeveresc mai tot timpul,
izbucni el furios.
Tu ai exagerat n aceast privin de cnd i-am spus despre ce
era vorba! Cu ct m gndesc mai mult la asta, cu att m ndoiesc c
sunt n pericol, adug ea confuz.
De furie, Lucas se fcu alb la fa.
Destul! strig Noel din pragul uii. Lucas, mergi la culcare n
camera ta. Lucas se ntoarse nervos spre mama sa, dar acesta nu-i
permise s protesteze. M-am sturat s vd cum v certai! Amndoi
suntei att de obosii nct nici nu mai vorbii coerent. Helen, du-te
sus cu Ariadne. O s rmi aici peste noapte.
Nu-l pot lsa singur pe tata cnd tiu c acea creatur e, practic,
alturi de casa noastr, zise Helen sprijinindu-se istovit de
marginea biroului lui Castor.
Noel avea dreptate. Toat agitaia aceea nesfrit, intensificat
de acel cmp minat emoional pe care era nevoit s-l strbat ori de
cte ori Lucas i era alturi, o lovi dintr-odat cu putere, ca o
crmid n moalele capului. Era epuizat.
Ai ncredere n mine, dac eti aici nseamn c acea creatur
nu poate fi prea departe. tiu c va fi greu pentru tine s accepi asta,
dar att tatl tu, ct i Kate vor fi mult mai n siguran dac vei sta
departe de ei de acum nainte, i zise Noel cu blndee, dar continu
apoi pe un ton mai aspru: Lucas, vreau ca tu s te duci cu tatl i
unchiul tu s convocai Conclavul. Cred c ar fi cel mai bine pentru
voi s petrecei ceva timp n New York.
Noel! El nu are nc optsprezece ani, interveni Castor.
Dar este motenitor al Casei Teba, l contrazise calm Pallas.
Creon e mort. Dup Tantalus, tu eti urmtorul n ordinea ierarhic.
128

Asta nseamn c fiul tu cel mare va fi motenitorul. Lucas are toate


drepturile s convoace Conclavul nainte s mplineasc vrsta.
Tantalus ar mai putea avea un copil, zise nerbdtor Castor.
Proscrisul, sortit s moar, nu va mai avea ali copii, rosti
Cassandra pe mai multe voci din colul ncperii.
Sunetul vocilor o nfior pe Helen, care se ghemui brusc, de parc
cineva i-ar fi turnat ap rece pe ira spinrii. Toi cei din ncpere se
ntoarser brusc pentru a vedea aura Oracolului luminnd straniu
faa Cassandrei. Fantomatice forme purpurii, albastre i verzi
plpiau n jurul trupului ei. Chipul ei, de obicei att de frumos, era
acum ridat ca al unei femei btrne.
Lucas, fiul soarelui, a fost ntotdeauna considerat motenitor al
Casei din Teba. Aa e sortit s se ntmple.
Oracolul chicoti, apoi trupul ei se cutremur violent. Luminile
disprur brusc, iar Cassandra i reveni. Ea privi n jur cu ochi
ngrozii i se cuprinse cu braele, ghemuindu-se i strngndu-i
hainele n jurul trupului. Helen ar fi vrut s o poat consola, dar n
jurul Cassandrei era un soi de rceal pe care nu o putea ignora. Nu
putea pur i simplu s se apropie nici mcar cu un pas de fata
nfricoat.
Acum, la culcare toat lumea, zise Noel cu o voce tremurtoare
rupnd tcerea.
i mpinse pe toi ctre u i dirij mica turm spre scrile din hol,
lsnd-o pe Cassandra singur n bibliotec.
Helen urc ncet scrile i se prbui pe patul din camera de
oaspei fr s se mai dezbrace i fr s trag cuvertura care
acoperea pernele.
Cnd se trezi n dimineaa zilei urmtoare, era acoperit cu noroi
uscat. Helen adormise ntr-o dispoziie att de proast nct cnd
coborse n Lumea de Dincolo, se trezise cufundat pn la piept
ntr-o mlatin preistoric. Nu se afla ntr-o groap cu nisipuri
mictoare, ceea ce era o mare uurare, dar i locul acela duhnea.
Trebui s fac un mare efort pentru a scuipa toat apa murdar
129

care-i intrase n gur n timp ce nainta prin ea, la fiecare pas fiind n
pericol s se nece. Dup o noapte de panic, Helen se trezi i mai
obosit dect fusese cu o zi n urm.
Se ridic din pat i observ c o parte din bluza ei era sfiat, n
pr avea crengue i frunze uscate i i pierduse un pantof. Desigur,
fugi spre baie i se ntlni cu Lucas pe hol. Acesta se holb la ea
cteva clipe, ochii lui msurnd-o din cap pn-n picioare, aa
murdar cum era, n timp ce restul trupului su rmase rigid.
Ce-i? Ai de gnd s ipi din nou la mine? l provoc Helen prea
obosit s se mai controleze.
Nu. Vocea lui era stins. Nu vreau s m mai cert cu tine. Este
evident c nu ajut la nimic.
Atunci?
Nu pot s fac asta, zise el mai mult pentru sine. Tatl meu s-a
nelat.
Creierul ei nceoat nc se gndea la ce i spusese, cnd el
deschise fereastra i sri afar. Helen l urmri ndeprtndu-se n
zbor, prea epuizat ca s mai fie surprins.
Merse mai departe spre baie, mprtiind noroiul pe podea. Privi
n jos, ngrozit de mizeria pe care o fcuse i se gndi c avea s fie
mai ru dup ce s-ar fi dezbrcat.
Singura soluie pe care o putea procesa creierul ei pe jumtate
amorit fu s peasc sub du cu hainele pe ea. n timp ce se freca pe
bluza sfiat cu o bucat de spun cu arom de lmie, ncepu s
rd. Era un rs ciudat, care amenina s se transforme n hohote de
plns.
Ariadne btu la u. Helen i puse mna peste gur, dar era prea
trziu. Ariadne lu tcerea lui Helen drept un semn c se ntmplase
ceva ru, i ddu buzna n baie.
Helen! Eti Oh, uau.
Vocea Ariadnei se curm brusc. O privi ngrijorat i stupefiat, n
acelai timp, pe Helen, prin ua de sticl a cabinei de du i vzu c
aceasta era mbrcat.
130

Oh, tii c ai numai un pantof, nu?


Helen izbucni i mai tare n rs. Situaia era att de ridicol nct
nu putea face nimic altceva dect s rd.
Pori numai un pantof? chicoti Ariadne.
M-am trezit diminea cu unul singur!
Helen ridic n aer piciorul gol i i-l art Ariadnei. Amndou
izbucnir ntr-un rs isteric la vederea degetelor mictoare de la
piciorul gol al lui Helen.
Ariadne o ajut s curee cabina de du, apoi schimbar mpreun
aternuturile i le duser cu tot cu hainele murdare la maina de
splat. Cnd ajunser jos, ceilali terminau micul dejun.
Unde e Lucas? ntreb Noel lungindu-i gtul pentru a privi n
spatele lui Helen.
A zburat pe fereastr, rspunse Helen. Lu o can i i turn
nite cafea. Ridicnd capul, observ c toi cei din jurul mesei o
priveau insistent. Nu glumesc, spuse ea. Ne-am ciocnit pe hol, i
cnd m-a vzut a srit pe fereastr la propriu. Vrea cineva cafea?
A spus cumva unde se duce? ntreb ngrijorat Jason.
Nup, rspunse ea cu o voce indiferent.
Minile i tremurau, dar i turn nite fric n cana cu cafea i
sorbi o nghiitur. n starea n care era, i nchipuia c puin cafea
avea s o mai calmeze. I se prea c trupul i era fierbinte i rece n
acelai timp.
Helen? Te simi ru? o ntreb Noel privind-o insistent.
Helen cltin nesigur din cap. Era imposibil pentru un scion s
contacteze o boal mortal, i totui, cnd i trecu palma pe frunte, o
simi ud de transpiraie. Privindu-i nc nedumerit mna, Helen
auzi o main electric apropiindu-se silenios de cas i oprind la
mic deprtare de aceasta.
Lennie! Mic-i fundul aici i ajut-ne cu crile astea! strig
Claire de pe aleea din faa casei.
Helen ntoarse capul i se uit pe fereastra din spatele ei. i vzu
pe Claire i pe Matt cobornd din main. Recunosctoare pentru
131

ntrerupere, Helen scp de privirea ptrunztoare a lui Noel i fugi


s-i ajute pe cei doi.
Aud c ai anumite probleme cu o furnic, zise Claire rnjind,
apoi i trnti un morman de cri n brae.
Pentru c asta era exact ce-mi lipsea, nu-i aa? zmbi cu tristee
Helen. i mai multe probleme.
Nu trebuie s-i faci griji, Len. O s ne mprim n grupuri i o
s facem de gard cu rndul. O s-i dm noi de capt, zise Matt
foarte sigur pe el. i puse pe umr un rucsac plin de cri, nchise
portbagajul mainii, i o cuprinse pe Helen cu braul pe dup umeri,
ndreptndu-se mpreun spre cas. Claire i cu mine nu ne-am
nscris pe lista PETA a celor mai cutai pentru nimic, nelegi?
n timp ce Helen, Claire i Matt se pregteau s intre n cas, i
auzir pe Castor i Pallas lundu-i rmas-bun i deciser s-i lase
singuri pe membrii familiei Delos pentru cteva momente.
Helen auzi fr s vrea ce-i spuneau. Conclavul era o adunare
important, un soi de proces al Curii Supreme i un congres
internaional n acelai timp. Odat nceput, niciun participant la
aceast ntlnire nu era lsat s plece pn cnd nu se lua o decizie
cu privire la desfurarea viitoarelor aciuni, aa c uneori o astfel de
ntrunire putea dura sptmni ntregi.
Helen i spuse c nu era frumos s asculte toate cuvintele de
desprire rostite de acetia n timp ce se mbriau cu ceilali
membri ai familiei, dar nu se putu abine cnd l auzi pe Castor
ntrebnd-o pe Noel dac Lucas avea de gnd s vin cu ei sau nu.
Nici nu tiu unde s-a dus. Ar fi putut ajunge i n Tibet,
rspunse Noel, iar dup tonul vocii, aceasta prea la limita rbdrii.
Speram s mearg cu voi la New York pentru cteva sptmni. S
plece de aici i s aib ansa de a
O ans pentru ce? ntreb cu amrciune Castor atunci cnd
Noel rmase fr cuvinte. Mai bine las-l n pace.
L-am lsat n pace i e clar c nu-l ajut cu nimic! zise Noel. E
att de furios, Caz, i cred c va fi din ce n ce mai ru n niciun caz
132

mai bine.
tiu. E schimbat, Noel, i cred c va trebui s acceptm c aa
va fi tot timpul de acum ncolo. Eu speram c m va ur doar pe mine,
dar se pare c urte pe toat lumea, spuse Castor cu voce sczut. i
nu-l nvinuiesc, sincer s fiu. i-ai putea imagina ce s-ar fi ntmplat
dac cineva ne-ar fi desprit pe noi aa cum eu i-am desprit pe ei?
Nu ai avut de ales. Sunt veri. Asta nu se va schimba, zise pe un
ton nelegtor Noel. i totui, dac tatl tu ar fi procedat cu noi aa
cum ai procedat tu cu Lucas
Nu tiu ce i-a fi fcut, zise Castor, de parc nici nu ar fi putut
concepe aa ceva.
Helen i auzi srutndu-se i renun brusc s-i mai foloseasc
auzul ei ascuit de scion.
S mergem n bibliotec i s ne apucm de treab! le suger ea
pe un ton ridicat lui Claire i Matt, i porni spre partea din spate a
casei pentru a folosi cealalt intrare.
Gndurile i se nvlmeau n minte. Castor i desprise pe ea i
Lucas? Dac era adevrat, cum reuise s fac asta? Helen i aminti
de izbucnirea din timpul cinei, i realiz c Lucas fusese la fel de
furios pe Castor cum fusese pe ea poate chiar mai mult.
S o fi rnit Lucas pentru c aa i ordonase tatl lui?
Len? tii c te iubesc, dar ar fi mai bine s ne grbim, zise
Claire fcnd o grimas nostim. Helen privi n jur i realiz c se
oprise n mijlocul holului, n drum spre bibliotec, de parc
picioarele ei refuzau s o asculte, sau ceva de genul sta.
Scuze! zise ea, i grbi pasul pentru a-i ajunge din urm pe
ceilali.
Lucas zbura pe deasupra Muzeului Getty, o cldire de un alb
sclipitor, care se nla elegant n vrful unuia dintre cele mai aride
dealuri din Los Angeles. Monumentul din piatr alb care ncununa
dealul arid i stncos semna izbitor cu Partenonul. Acesta fusese
iniial o trezorerie, aa c Lucas simea c era potrivit s vin aici
133

pentru a retrage cteva monede.


El cuta un loc care s-i camufleze pentru cteva clipe aterizarea
atunci cnd avea s coboare destul de jos i putea fi zrit. Lucas se
mic iute cu o vitez ce nu putea fi perceput de ochiul uman i
ateriz att de uor pe pmnt nct tlpile sale nu lsar nicio urm
n sol.
n clipa cnd ateriz, Lucas o lu la fug mai mult zburnd
parc astfel nct nicio camer de supraveghere s nu-l poat
surprinde. Singura micare vizibil pe ecranul camerelor fu doar o
cea insesizabil. Oprindu-se chiar lng u, Lucas nlemni i
dispru fr urm.
n ultimele sptmni, el nvase un lucru: dac nu se mica prea
mult, putea dirija lumina astfel nct suprafaa corpului su s se
confunde cu imaginea din spatele lui.
Mai demult, nainte de a-i perfeciona aceast tehnic a mantiei
invizibile, un scion ar fi reuit s identifice o mic fractur ntre
imaginea pe care o crea i obiectele din jur. Din fericire, numai un
singur scion observase acest lucru, i asta pentru c fusese vina lui
Lucas.
Dup o jumtate de or, ua se deschise, n sfrit. Un ngrijitor
iei din cldire, innd ntr-o mn grebla i n cealalt un termos cu
cafeaua de diminea.
Lucas se strecur pe lng el i intr n cldire, fr a declana
vreo alarm.
Cu puterea lui, ar fi putut scoate ua din balamale, dar nu
inteniona s atrag prea mult atenia.
Lucas nu tia dac planul su avea s funcioneze sau nu, dar nu
voia ca membrii familiei sale s devin suspicioi i s intervin n
vreun fel.
nvase c muzeele erau locuri sacre pentru c gzduiau att de
multe relicve ale scionilor, dar nu-i imaginase niciodat c ntr-o
bun zi avea s fie forat de mprejurri s ptrund ntr-unul n
acest mod.
134

Acum era disperat. Trebuia s fac ceva pentru a o ajuta pe Helen.


Tatl lui se nelase. Nu fcuse dect s o priveasc pe Helen
hainele ei erau rupte i acoperite cu noroi negru din Lumea de
Dincolo i avea certitudinea c nu el era problema lui Helen.
Dei fcuse aa cum i promisese tatlui su, ea suferea nc.
S stea departe de ea nu era destul.
Lucas tia c Helen era puternic i era capabil s ia cele mai
bune decizii chiar dac el nu ar fi fost de acord cu acestea.
Ea insistase c Orion o ajuta, aa c, indiferent ct de mult l-ar fi
mcinat gndul c cei doi puteau fi singuri mpreun, Lucas
hotrse s se retrag.
i fcuse o promisiune n noaptea n care murise Pandora, n timp
ce urmrea de pe acoperiul lui Helen apariia zorilor, c avea s
suporte orice att timp ct Helen ar fi mers mai departe i i-ar fi trit
viaa o via lung i plin de mpliniri. El se transformase ntr-o
fiin frustrat ncercnd cu disperare s rup legtura care exista
ntre ei.
i totui, n dimineaa aceea ea arta mai bolnav dect fusese
nainte ca Lucas s o ndeprteze de el.
Ceea ce i se ntmpla era mult mai grav dect sentimentele ei
pentru relaia lor blestemat.
Lucas se deplas att de repede pe holurile muzeului nct faa lui
nu putu fi surprins pe nicio camer de supraveghere. Chiar dac
mprejurimile se schimbau ntr-o nanosecund, Lucas tia ncotro se
ndrepta. Erau o mulime de semne care s-i indice direcia corect.
COMORILE GRECIEI ANTICE era o seciune uria care atrgea
muli vizitatori, iar aceast faimoas expoziie de artefacte din aur,
recent descoperite sub pmnt, fcuse deja nconjurul lumii.
n luna aceea, artefactele erau expuse la Getty, iar pentru a
srbtori acest eveniment, locul expoziiei era mpodobit cu steaguri
de mtase viu colorat.
Fuseser postate on-line i o mulime de fotografii ale artefactelor.
n stilul specific Californiei de Sud, cele mai mici i mai puin
135

impresionante piese de aur care nu apruser individual n


fotografiile promoionale ale muzeului fuseser imortalizate
laolalt, n cteva fotografii uriae i sclipitoare.
Los Angelesul era foarte ncntat s atrag publicul cu o
asemenea bogie ncadrat ntr-o singur ram, i dup dou
sptmni de cutreierat pmntul n lung i-n lat pentru a verifica
fiecare muzeu, Lucas descoperise ceea ce cuta ntr-un mod mult
mai simplu. Pe internet.
Comparativ cu alte piese din colecie, mica grmjoar de
monede din aur aprea ntr-o singur imagine, ca i cum nu ar fi
avut mare importan. A trebuit s le caute ntr-una dintre casetele
de valori n care erau pstrate, i imediat ce le gsi, nu mai pierdu
timpul. Din cte tia, aceste trei monede fiecare avnd cte un mac
gravat pe una din faete erau ultimele oboluri care fuseser forjate
n onoarea lui Morfeu, zeul olimpian al viselor.
Lucas le strnsese pe toate.
Ne nvrtim n cerc! mormi nemulumit Helen privind spre
tavanul anost al bibliotecii. tiu c nu prea are sens, dar putei s m
credei pe cuvnt, acolo jos nu exist niciun punct de interes
geografic. Am menionat cumva plaja care nu duce la niciun ocean?
E doar o plaj! Nu exist ap!
Era att de obosit nct simea c ncepe s-i piard controlul, i
din cnd n cnd o mai apuca pe neateptate un tremur, care ncepea
s o ngrijoreze. Nu i permitea s se mbolnveasc. Era ceva de
neconceput i n acelai timp suprtor. Telefonul ei ncepu s
bzie, ntrerupndu-i gndurile mprtiate.
Orion ntreba dac grecii ciudei nu descoperiser nimic. Ea
zmbi la porecla grupului ei de studiu i i trimise mesaj c nu.
Helen l ntreb apoi dac nu gsise nimic despre romani.
Rzboi, orgii, beii rezum el informaiile gsite. M
plictisesc, mai scrise el. Aproape.
E tot Orion? ntreb Ariadne cu o expresie contrariat.
136

Helen ridic ochii i ncuviin din cap destul de acr, n timp ce


tasta mai departe.
nelegea de ce erau toi ngrijorai de acest lucru trebuiau s se
asigure c cele dou Case aveau s rmn separate, ns se simea
insultat ntr-o anumit privin. Desigur, Orion arta
nemaipomenit. i era curajos. i vesel. Dar asta nu nsemna c i
ddeau ntlniri sau c erau mpreun.
Stai puin! Tu poi s-l gseti pe Orion! exclam Claire
tulburnd gndurile nclcite ale lui Helen.
Da, i-am spus deja. M concentrez asupra chipului su i apar
chiar lng el, la fel cum fac Jason i Ariadne atunci cnd aduc
oamenii napoi de pe marginea Lumii de Dincolo. Dar pot s-l gsesc
doar dac se afl n aceeai infinitate cu mine, rspunse Helen. n caz
contrar, nu-l voi gsi, chiar dac descinde n urmtoarele Oh, las-o
balt.
Helen, neleg toate astea, murmur frustrat Claire. Dar nu
tiu dac Orion este singura persoan pe care o poi gsi doar
gndindu-te intens la el.
Am ncercat deja s le gsesc pe Furii n acest fel, Gig de o
mie de ori. Nu funcioneaz niciodat.
Ele nu sunt oameni, rosti rspicat Claire ncercnd s-i
stpneasc entuziasmul. Dar dac te-ai concentra asupra cuiva care
triete acolo jos? Crezi c ai putea folosi acea persoan ca un soi de
semnal?
Acela e trmul morilor, Gig. S caut pe cineva care triete
acolo e un soi de oximoron, nu-i aa? ntreb Helen pierzndu-se n
logica lui Claire.
Nu i dac o persoan a fost rpit, trup i suflet, chiar de ctre
stpnul acestui trm, zise Claire.
i ncruci braele la piept i zmbi de parc ar fi tiut un secret.
Jason scoase o exclamaie de surprindere.
Cum de eti att de deteapt? ntreb el privind-o admirativ
pe Claire.
137

Ai noroc c sunt aa, rspunse ea cu un rnjet.


Ariadne, Helen i Matt schimbar nite priviri confuze n timp ce
Jason i Claire i zmbeau unul altuia, uitnd c mai erau i alte
persoane n ncpere.
Hm, oameni buni? mi pare ru s v ntrerup, dar despre ce
vorbii? ntreb Matt.
Jason se ridic i merse la teancul de cri. Se ntoarse apoi innd
n mn o carte veche, pe care o deschise n faa lui Helen. Aceasta
vzu o pictur ce reprezenta o tnr femeie de culoare, care se
ndeprta privind napoi peste umr, de parc nu ar fi vrut s plece.
Tnra era mbrcat ntr-un vemnt din flori i purta o coroan
scnteietoare, cu diamante mari ct boabele de struguri.
Trupul ei era la fel de graios ca al unei balerine i, chiar din profil,
chipul ei era nemaipomenit de frumos. i totui, n ciuda bogiei i
frumuseii ieite din comun, femeia avea ntiprit pe chip o tristee
sfietoare.
Oh, da, zise ncet Ariadne. mi amintesc acum.
Cine e? ntreb Helen plin de veneraie n faa imaginii acelei
frumusei triste.
Persefona, zeia florilor i regina Lumii de Dincolo, rspunse
Jason. Este, de fapt, un scion. Singura fiic a zeiei olimpiene
Demetra, zeia pmntului. Hades a rpit-o pe Persefona i a
pclit-o s se mrite cu el. Acum e forat s-i petreac toamna i
iarna n Lumea de Dincolo. Se spune c Hades i-a construit o grdin
nocturn chiar lng palatul lui.
Persefona poate s prseasc Lumea de Dincolo pentru a-i
vizita mama pe timpul primverii i verii. Atunci cnd revine pe
pmnt, face ca florile s nfloreasc pe acolo pe unde trece.
Ariadne prea vistoare, de parc ar fi fost nespus de ncntat la
gndul c Persefona fcea lumea s nfloreasc.
Este octombrie. Acum trebuie s fie acolo jos, adug ncet
Matt plin de speran.
Dar suntei siguri c nu e nemuritoare? Helen se ncrunt,
138

nencreztoare. Cum poate s mai fie nc n via?


Hades e zeul morii, Helen. Persefona nu poate muri pn cnd
nu o las el, zise Cassandra din cellalt capt al ncperii, fcnd-o
pe Helen s tresar.
Uitase de Cassandra. Aceasta sttea acolo i scria o scrisoare
tatlui ei, care era nc n New York. Castor i Pallas aveau
permisiunea de a primi doar mesaje scrise att timp ct erau n
Conclav, i ceruser informaii specifice n legtur cu mirmidonul.
Cassandra avusese ntotdeauna tulburtoarea abilitate de a
rmne la fel de nemicat ca o statuie, iar n ultima vreme, aceast
abilitate devenise att de pronunat nct era de-a dreptul
nfiortoare. Ea se altur celor din grup i privi ncruntat spre
imaginea Persefonei.
Deci este prins acolo jos, spuse Helen concentrndu-se asupra
chipului mhnit al Persefonei.
Dar tot ar putea s te ajute, zise Cassandra. Ea tie totul despre
Lumea de Dincolo.
Este prizonier, rspunse Helen ncruntndu-se nemulumit.
Noi ar trebui s o ajutm pe ea. Eu i Orion, vreau s spun.
Imposibil, i rspunse Cassandra. Nici mcar Zeus nu a reuit
s-l despart pe Hades de Persefona atunci cnd mama ei i-a cerut
fiica napoi. Demetra a trimis lumea ntr-o epoc de ghea, aproape
distrugnd umanitatea.
El e un rpitor! exclam indignat Matt. De ce nu e nchis Hades
n Olimp, alturi de toi ceilali? El e unul dintre cei trei zei majori.
Nu ar trebui s respecte condiiile Armistiiului?
Hades este cel mai mare frate dintre cei trei zei supremi, aa c
el este tehnic vorbind un olimpian, dar a fost ntotdeauna diferit.
Nu-mi amintesc s fi citit n vreo carte c s-ar fi aflat vreodat pe
Muntele Olimp, interveni Cassandra cu o grimas nostim. Lumea
de Dincolo se mai numete i Hades, pentru c e n ntregime regatul
su. Nu face parte din Armistiiu i nici mcar din lumea aceasta, la
drept vorbind.
139

Lumea de Dincolo are propriile sale reguli, zise Helen. Ea


nelegea mai bine dect oricine acest lucru. i bnuiesc c voi toi
considerai c Persefona i-ar putea dori s ncalce cteva dintre
aceste reguli.
Nu vreau s-i promit nimic, dar dac cineva ar putea fi
vreodat capabil s te ajute acolo jos, probabil c ea ar fi aceea, zise
Jason. Ea este regina.
Telefonul lui Helen ncepu s bzie.
Vrei s tii bancul favorit al lui Iulius Cezar?, veni mesajul lui
Orion.
Ne ntlnim la noapte, i rspunse Helen. Cred c am descoperit
ceva.

140

CAPITOLUL 8
Helen se holba la croasant dorindu-i ca unul dintre talentele ei s
fi fost vederea cu raze X. Ar fi vrut foarte mult s tie ce se afla sub
acea crust ciudat. Dac era spanac, atunci trebuia s ajung n
tvia de la captul rndului. Dac era unc i brnz, ei bine,
atunci trebuia s ajung n stomacul ei.
Lennie? Te uii la produsele de patiserie de zece minute,
constat Kate. Dac te mai uii mult, o s expire nainte s le bagi n
gur.
Helen i ndrept umerii i se concentr, ncercnd s rd de
parc nu s-ar fi ntmplat nimic. Rsul se dovedi att de sonor i
ntrziat nct suna aproape sinistru. Kate i arunc o privire ciudat
i ncepu s fixeze croasantul. Helen lu nghiitura att de amnat
i regret. Spanac. i totui, era o preocupare care o obliga s rmn
treaz, iar Helen trebuia s rmn treaz pentru tot restul
schimbului ei, indiferent ce trebuia s mnnce.
Vederea ei se nceoase de mai multe ori la fiecare cteva
minute n noaptea aceea, iar dac ar fi adormit n mod accidental i
ar fi cobort n Lumea de Dincolo fr chipul lui Orion ntiprit n
minte, ea tia c nu avea s-l ntlneasc acolo, aa cum i
propusese.
Dar, mai important dect att, ea nu-i putea permite s aipeasc,
aa c o microsecund mai trziu apru la News Store acoperit cu
mzga scrboas din Lumea de Dincolo.
n ultimele zile, lui Helen i fusese ngrozitor de fric s nu
adoarm n clas sau la lucru, s coboare n Lumea de Dincolo i
apoi s se trezeasc n faa tuturor celor pe care-i cunotea acoperit
141

cu o mzg inexplicabil. n special n aceast sear.


Nu se simise n viaa ei mai obosit ca acum, iar Zach
monopolizase o mas din spatele magazinului, n seciunea Kates
Cake.
Acolo unde sttea Helen.
Helen ncercase de mai multe ori s iniieze o conversaie,
curioas s afle ce fcea Zach singur acolo ntr-o sear de smbt,
dar el nici mcar nu catadicsi s-i acorde atenie.
Continua s comande mncare i cafea, tastnd distrat la laptopul
su, de parc s-ar fi plictisit de moarte. Privirile nu li se ntlnir nici
mcar o dat. Atunci cnd l prindea holbndu-se la ea, lucru care se
ntmpla mai des dect i-ar fi plcut lui Helen, avea ntiprit pe fa
o expresie dezgustat, de parc ar fi surprins-o scobindu-se n nas
sau ceva de acest gen.
tergnd pentru a mia oar blatul tejghelei pentru a se fora s
rmn treaz, Helen auzi clopoelul de la ua din fa, care anuna
cnd intra cineva. i venea s ipe. Era att de trziu, att de aproape
de ora nchiderii. O adevrat tortur. Singurul lucru pe care i-l
dorea era ca noaptea aceea s se termine odat, astfel nct s poat
face monetarul, s plece acas i s se arunce n pat. Lui Zach i-ar fi
putut spune s plece la zece fix, dar un nou client ar fi putut sta o
venicie. O auzi pe Kate exclamnd surprins:
Hector!
ntr-o jumtate de secund, Helen era deja n fa, srind n
braele lui Hector odat cu Kate.
Cu mare uurin, Hector le ridic pe amndou: cte o fat
intr-un bra.
Cu toate c lui Hector i trebuiau de obicei doar cinci minute
pentru a spune ceva care s o scoat din srite pe Helen, atunci cnd
i zmbi i deschise braele pentru o mbriare, ea uit ct de
enervant era uneori. S stea atrnat de gtul lui era ca i cum ar fi
ntins braele s mbrieze soarele nimic altceva dect cldur i
lumin.
142

M-a putea obinui cu asta! chicoti Hector ridicndu-le pe


amndou n aer i strngndu-le la piept pn cnd fetele rmaser
aproape fr suflare.
Dar am vorbit cu Noel acum cteva ore! Ea mi-a spus c eti
nc n Europa, la studii. Ce caui n Nantucket? l ntreb Kate dup
ce Hector le ls jos.
Mi s-a fcut dor de cas, zise el ridicnd din umeri. Helen tia
c Hector spunea adevrul, chiar dac ntreaga poveste despre
studiile din Europa era o minciun. E doar o vizit scurt, nu voi sta
prea mult, le explic el.
Toi trei ncepur s plvrgeasc ncntai pentru cteva
minute, cu toate c Hector i arunca lui Helen priviri ngrijorate.
Dac Hector i fcea griji pentru ea, probabil c arta ngrozitor, i
spuse Helen. Se scuz i dispru n spatele magazinului, pentru a-i
stropi faa cu nite ap rece.
Atunci cnd reveni n seciunea Kates Cake, Zach nu mai era pe
scaunul su, ci n spatele acestuia, adunndu-i cu gesturi
precipitate lucrurile. Plec apoi grbit din cafenea, cu ochii aintii n
podea. Helen l urm ovielnic pn la ieire, privindu-l cum
trecea pe lng Hector nainte de a iei pe u. Hector ridic din
sprncene, mirat de comportamentul ciudat al acestuia.
O s ne lipseasc nespus, coment Kate pe un ton plin de
sarcasm, apoi se uit la ceas. tii ce? Dac m grbesc, a putea s
m opresc la banc nainte s se nchid. Ai putea s nchizi singur
cafeneaua, Lennie?
Am s-o ajut, se oferi Hector fcnd-o pe Kate s zmbeasc.
Suntei siguri? tii c nu v pot plti dect cu mncare, nu? i
avertiz glumea Kate.
De acord.
Suntei cei mai buni! Putei s mpachetai ce a mai rmas
pentru familia voastr, adug Kate n timp ce-i aduna lucrurile i
se ndrepta spre u.
Aa o s fac, strig Hector n timp ce Kate ieea pe u.
143

El prea destul de vesel cnd i lu rmas-bun de la aceasta, ns


imediat ce ua se nchise n urma acesteia, chipul su i recpt
expresia serioas.
Indiferent ct de mult i-ar fi plcut s fac aa cum i ceruse Kate,
Hector nu ar fi putut duce nimic familiei sale. Helen i atinse braul,
ncercnd s-l consoleze, apoi l mbri cnd vzu cum cltina
trist din cap.
Nu mai puteam sta departe fr s intervin. Trebuia s vd pe
cineva din familia mea. O strnse pe Helen la piept, de parc i-ar fi
mbriat prin intermediul ei ntreaga familie. M bucur c pot fi cel
puin alturi de tine, Prines.
n timp ce Helen l mbri, o furie oarb lu treptat locul
duioiei pe care o simea, iar asta nu avea nicio legtur cu faptul c
el o numea nc Prines, dei ea l rugase de attea ori s nu-i mai
spun aa. Cum ndrzniser Furiile s-l separe pe Hector de
oamenii pe care-i iubea?
Helen nu ntlnise n viaa ei pe cineva mai dedicat familiei sale.
Acum, mai mult ca niciodat, membrii familiei Delos aveau nevoie
de puterea lui pentru a putea rzbi mai departe, ns el era un
proscris.
Helen trebuia s o gseasc pe Persefona pentru a-i cere ajutorul,
i dorea din toat inima s pun capt acestei situaii.
Deci ai trecut pe aici doar pentru c aveai nevoie de o
mbriare? ntreb Helen cu sarcasm cnd se desprinse de el,
ncercnd s mai detensioneze atmosfera.
Nu, rosti el cu seriozitate. i nu pentru c nu ar conta o
mbriare de-a ta, dar mai e ceva. Ai auzit ceva n legtur cu o
spargere la Muzeul Getty?
Ea cltin din cap, iar Hector scoase din buzunarul hainei o
bucat de hrtie, pe care i-o art.
A fost cu siguran un scion, zise Helen dup ce citi descrierea
spargerii care prea imposibil i a artefactelor sustrase din
muzeu. Cine a fcut asta?
144

Nu tim. Daphne a ntrebat toi rtcitorii i proscriii pe care-i


cunoate, dar pn acum nimeni nu a recunoscut fapta. Hector i
frec buza inferioar cu degetul mare. Helen l vzuse deseori pe
tatl ei fcnd acelai gest atunci cnd se gndea la ceva. Nu putem
ti de ce au fost furate aceste monede din aur i de ce numai acestea.
Din cte tim, ele nu au nimic magic pentru vreun membru al celor
patru Case.
O s-i ntreb pe cei din familie, zise Helen lund bucata de
hrtie i ndesnd-o n buzunarul din spate al blugilor, apoi i
acoperi gura ncercnd s acopere un cscat teribil. Scuz-m,
Hector, dar abia pot s-mi in ochii deschii.
Am venit napoi foarte trist, plngndu-mi de mil, dar tii ce?
Acum, c m aflu aici, sunt mult mai ngrijorat pentru tine. Ari
chiar ngrozitor.
Da, da, cunosc. Sunt un dezastru, rse Helen cu amrciune
ncercnd s-i aranjeze hainele i s-i netezeasc prul. Lumea de
Dincolo este, ei bine, e exact aa cum i-ai putea imagina
ngrozitoare. Dar cel puin nu mai sunt singur acolo jos i asta e
ceva.
Orion. El e ntr-adevr puternic, zise Hector ncuviinnd
serios din cap. Helen i arunc o privire surprins, iar el continu:
Nu l-am ntlnit niciodat, desigur. Furiile. Dar Daphne ne-a pus n
legtur pe amndoi imediat ce am fost nevoit s plec de aici. Ne-am
trimis mesaje pe telefon din cnd n cnd, iar el chiar m-a ajutat cnd
am avut nevoie. A avut o via grea i nelege prin ce trec. Simt c
pot vorbi cu el.
Orion e genul de om cu care i-e uor s vorbeti, confirm
gnditoare Helen. Se ntreba dac Hector nu tia mai multe dect ea
despre copilria lui Orion. Acest gnd o deranja, ce-i drept.
Ea voia s fie singura persoan care s afle secretele lui Orion i
nu avea idee ce nsemna acest lucru.
i este de ncredere, adug Hector. Orion m-a ajutat s o
gsesc pe Daphne cnd era pierdut pe mare. Este un scion puternic,
145

Helen. Dar cred c mai degrab este un prieten de ndejde.


Uau, cred c exagerezi, zise Helen ncurcat de attea laude care
veneau tocmai din partea lui Hector. Ce se petrece? Ai fcut o
pasiune pentru Orion?
M rog, contracar Hector comentariul ironic al lui Helen. Uite
ce e, spun doar c-mi place felul lui de a fi. Atta tot.
Ei bine, i mie mi place, rosti ncet Helen, nefiind prea sigur
ce anume voia s aud Hector din partea ei.
i nu vd niciun motiv pentru care nu i-ar plcea. De fapt, nu
m-a opune dac ar fi mai mult dect o simpl simpatie ntre voi. Iar
asta e n regul, adug Hector. Dar el este motenitorul ambelor
Case: Atenian i Roman, iar tu eti motenitoarea Casei Atreus.
tii ce nseamn asta?
Noi doi am unifica trei din cele patru Case, rspunse ncruntat
Helen.
Sperase n sufletul ei s fi fost gelozie ceea ce-l nverunase pe
Lucas mpotriva lui Orion, dar acum, c se gndea mai bine la asta,
nu mai era att de sigur. Poate c lui Lucas nu-i psa dac Helen era
sau nu cu alt biat. Poate c tot ce voia era s in Casele separate.
Nu vreau s spun c voi doi nu v-ai putea obinui unul cu
altul, zise repede Hector, interpretnd greit privirea trist a lui
Helen. i totui nu vei putea
Ce anume? Vreau s tiu exact, l provoc ea pe Hector
ncrucind nerbdtoare braele. Nu te opri. Continu, te rog. Mor
de curiozitate s aud ce spun regulile scionilor n legtur cu ceea ce
pot sau nu pot s fac cu Orion.
Poi s te distrezi da, da, poi s te distrezi ct vrei. Aud c
scionii din Casa Roman se pricep foarte bine la asta. Doar c nu
trebuie s te apropii prea mult de el emoional vorbind, Helen, zise
el sobru. Fr copii, fr angajamente pe termen lung i, pentru
numele lui Dumnezeu, nu te ndrgosti de el. Casele trebuie s
rmn separate.
I se prea de-a dreptul ciudat s vorbeasc cu Hector despre asta,
146

dar n acelai timp i se prea firesc.


Helen tia c Hector nu o judeca i nici nu-i inea predici inutile.
El voia doar s le fie bine tuturor.
Suntem prieteni, atta tot, zise Helen afind o siguran pe
care nu o simea n realitate. Niciunul nu vrea altceva, adug ea.
Hector o studie pentru cteva clipe cu o privire plin de
comptimire.
O lume ntreag ar putea fi ndrgostit de tine i tu nici mcar
nu ai observa acest lucru, nu-i aa? La fel ca putiul acela ciudat, care
a stat aici ore ntregi doar ca s te priveasc pn la nchidere.
Te referi la Zach? Helen cltin din cap. Poate c acum doi ani
a fi fost de acord cu tine, dar acum m ndoiesc c poate fi adevrat.
Zach m urte.
Atunci ce cuta aici tocmai ntr-o sear de smbt? ntreb
suspicios Hector.
n mintea lui ncoli un gnd i ochii lui scanar rapid obiectele
din jur, oprindu-se, n cele din urm, asupra tejghelei. Faa lui
mpietri.
El tie, opti Hector.
Asta e imposibil. Eu nu i-am spus nimic, niciodat.
ntotdeauna i lai telefonul la vedere n acest fel?
Hector i fcu semn spre blatul tejghelei, iar Helen i zri
telefonul lng laveta pe care o folosise pn atunci. Ea nu i lsa
niciodat telefonul la vedere cnd era la serviciu mai ales de cnd
Orion ncepuse s-i trimit mesaje.
Helen se repezi spre tejghea i ridic telefonul, verificnd mesajele
care apreau pe ecran. Erau selectate toate mesajele pe care le
schimbase cu Orion, inclusiv planul lor de a se ntlni n Lumea de
Dincolo. Probabil c Zach i furase telefonul din geant i i citise
toate mesajele. Helen privea nlemnit ecranul telefonului de parc
nu-i venea s cread ce se ntmplase. Nu se putea gndi la nimic.
Cum putuse Zach s o trdeze n asemenea hal?
El a fost prezent i la competiia sportiv, nu-i aa? Chipul lui
147

Hector era sumbru, iar ochii lui ngustai aveau o privire tioas.
L-am vzut la marginea pdurii, adug el. V urmrea pe tine i
pe Claire. Chiar nainte de apariia misterioas a membrilor Celor
O Sut dintre copaci.
Da, a fost acolo, murmur ea stupefiat. Am avut ncredere n
el! Nu destul nct s-i spun despre puterile mele, dar nu mi-a
trecut niciodat prin minte c mi-ar putea face ru n vreun fel.
Ei bine, tie, poi fi sigur de asta, i probabil c le ofer
informaii Celor O Sut. Doar aa m-au putut gsi. Hector privi din
nou mesajele de pe ecran i oft din greu. Iar acum Cei O Sut vor
afla i despre Orion, adug el.
Helen nu se gndise deloc la asta, dar acum, c Hector menionase
acest aspect, se simi cuprins de panic.
Ca rtcitor, Orion petrecuse o via ntreag ncercnd s-i
ascund existena de cei din Casa Teba, iar ea, fr s vrea, i
condusese pe acetia direct la el.
ngrijorat, ncepu s tasteze un mesaj pentru el.
Nu uita s-i spui s-i arunce telefonul, adug Hector n timp
ce se mica n jurul standului de pres, verificnd orice semn de atac
iminent.
Helen i explic situaia lui Orion ct de repede i permiser
degetele. Orion nu pru deloc surprins.
tiam c aveau s afle despre mine nainte de a lua legtura cu
tine, de la bun nceput. Nu intra n panic. Eram pregtit pentru
cnd avea s se ntmple aa ceva.
Helen nu putea crede c el era att de calm. Ea i expedie din nou
textul citit de Zach, dar el i rspunse c tot ceea ce-i scriseser era
imposibil de descifrat de alii. El i atrase atenia c nimeni nu ar fi
putut s dea de urma numrului su de telefon i s-l localizeze,
apoi i spuse de mai multe ori c era n siguran.
Sunt fanatici. Te vor ucide, i mai scrise ea. Nu-i venea s cread
c el nu-i fcea nc bagajul.
Uite ce e, eu nu am degeaba patru nume (pe care le tii) de
148

familie. Ai ncredere n mine, bine? Ne vedem n noaptea asta, aa


cum am stabilit.
Helen zmbi uitndu-se la telefon, uurat c Orion era nc
dispus s o ajute. Apoi se nfurie. Orion nici nu clintise cnd ea i
scrisese c fusese descoperit. S nu fi tiut ct de periculoi erau Cei
O Sut de Veri?
Ce s-a ntmplat? o ntreb Hector atunci cnd se ntoarse dup
ce verificase aleea din spate i vzu tulburarea ntiprit pe faa ei.
El spune c a avut grij de tot.
Atunci nu trebuie s-i faci griji pentru el. Orion a pus la cale
tot felul de comploturi i crime nc de pe vremea n care nva s
mearg. Dac el spune c i-a luat toate msurile de precauie,
nseamn c aa este.
Hector vorbea att de ncreztor despre abilitile lui Orion de a
se proteja nct Helen rmase fr cuvinte.
Tu trebuie s te concentrezi asupra activitilor tale, i zise el
aruncnd o privire peste umr n timp ce verifica strada pustie.
Acum trebuie s m ntorc la Daphne s-i spun totul despre asta.
Te duci acolo? strig ngrozit Helen srind s-l mpiedice. Dar
ei ar putea fi ascuni! Exist un nou Stpn al ntunericului, doar tii
foarte bine asta.
Gndete strategic, Helen. Dac Cei O Sut nu au fcut nicio
micare cu cteva minute n urm, atunci cnd eram vulnerabil i nu
tiam nimic despre asta, nseamn c nu vor ataca n noaptea asta.
Adevrata ntrebare pe care i-ar pune-o un strateg ar fi: de ce nu vin
dup mine cnd tiu c sunt aici?
Hector o privi gnditor.
De ce te uii aa la mine? ntreb ea ndreptnd un deget spre
Hector i ngustndu-i ochii suspicioas. tii ceva ce eu nu tiu?
Hector zmbi i cltin din cap, de parc Helen nu ar fi neles
deloc despre ce era vorba.
tiu c sunt o mulime de oameni care conteaz pe reuita ta.
Este att de important nct sunt dispui s m lase s plec fr
149

lupt, doar ca s fie siguri c n noaptea asta coborrea ta n Lumea


de Dincolo nu va fi perturbat. Hector deschise portia de la aleea
din spate i o srut pe frunte. S nu uii c oamenii care te iubesc cu
adevrat au nevoie de tine mai mult dect de succesul tu. Orice ai
stabilit tu i Orion pentru noaptea asta, ai grij n Lumea de Dincolo,
Prines.
La naiba! strig Helen.
Trebuia s se ntmple ceva? ntreb calm Orion.
Ea ncercase doar s-i imagineze figura Persefonei i s se
teleporteze mpreun cu Orion undeva n prezena reginei, dar nu se
micaser nici mcar cu un milimetru. Helen fcu civa pai n cerc,
lovind cu piciorul cteva rmurele uscate, pn realiz c erau, de
fapt, nite oase subiri i nglbenite.
De ce nu funcioneaz, pur i simplu? mormi ea nemulumit.
O dat vin i eu cu un plan bun i acesta nu funcioneaz. Cer cumva
chiar aa de mult?
Orion deschise gura ncercnd s spun ceva ncurajator, care s o
calmeze, dar nu gsi.
Bineneles c nu! continu Helen cu patos. Dar nimic nu
funcioneaz aici jos! Nici mcar abilitile noastre i nici geografia
nu sunt la fel. Lacul acesta, de exemplu, se afl n poziie oblic pe
un povrni! Ar fi trebuit s devin ru, dar nu, nu aici jos! Ar fi prea
logic s curg la vale!
Bine, bine! Ai ctigat! E ridicol, zise Orion chicotind amuzat.
O prinse de ambele brae, oblignd-o s se liniteasc i s-l
priveasc n fa. Nu-i face griji. O s ne gndim la altceva.
Mi se pare c toat lumea conteaz pe mine. i chiar am crezut
c avem un plan, nelegi? oft furioas Helen.
i ls capul s-i cad n fa, iar fruntea i se lovi de pieptul lui.
Era att de obosit. Orion o ls s se sprijine pe el n timp ce o
mngia cu blndee pe spate, ncercnd s o calmeze.
S-i spun adevrul? Nu m-am gndit niciodat c ar putea s
150

funcioneze, zise precaut Orion.


Adevrat? ntreb Helen. l privi mirat. De ce nu?
Ei bine, tu nu ai vzut, de fapt, faa Persefonei, ci doar o pictur
care o nfia.
Dar prima dat cnd am aprut lng tine nu tiam cum arat
nici faa ta. Tot ce am avut n minte au fost vocea, minile i gura
ta.
Helen se fstci nainte de ultimul cuvnt, iar privirea ei se
ndrept involuntar ctre buzele lui.
Ei bine, acestea sunt totui nite pri ale fiinei mele i nu
doar nite imagini, zise ncet Orion privind ntr-o parte. Oricum, tu
nici mcar nu tii sigur dac pictura pe care ai vzut-o este o
reprezentare fidel a Persefonei.
i tu cnd aveai de gnd s menionezi asta? zise Helen
pocnindu-l n umr pentru a risipi tensiunea cu puin umor. De ce
nu ai spus nimic?
Pentru c, ce naiba tiu eu? zise el de parc ar fi fost evident.
Uite ce e, pn vom gsi cuvintele potrivite, eu spun c nu ar trebui
s mai ncercm altceva. O s gsim o soluie, dar trebuie s judecm
la rece.
Helen i simi inima ceva mai uoar. Orion tia exact cum s
gestioneze schimbrile ei de dispoziie datorate lipsei de somn.
ntr-un fel, era bine s fie ea nsi cu el, indiferent ct de iritat se
simea.
Mulumesc, i spuse recunosctoare Helen ndreptndu-i
privirea spre el.
i putea simi inima btnd repede sub mna ei. Respiraia lui
deveni precipitat. ncordat, Helen realiz c el o inea n brae.
Spatele i se nfior sub atingerea minilor lui mari i puternice.
Intensitatea momentului dispru n cele din urm. Helen avea
senzaia c Orion atepta ca ea s fac prima micare. Destul de
ncurcat, ncepu s rd i se eliber din braele lui, ncercnd s
acopere faptul c respira la fel de repede ca i el.
151

Ai dreptate. Ar trebui s rmnem deschii oricror idei, zise


ea fcnd un pas n spate.
Ce naiba fac?, se ntreb ea strngndu-i pumnii pn cnd
unghiile i intrar n carne. Nu voia s se gndeasc prea mult la ceea
ce spusese Hector despre cum s-ar fi putut distra cu un scion din
Casa Roman. Ce nsemna asta, mai exact? Era i Casa Afroditei, la
urma urmei
Nu se ntmpl s ai una, nu-i aa? Idei, vreau s spun,
continu Helen strduindu-se s nu se mai gndeasc la ce tip de
distracie i-ar fi fost permis cu Orion.
De fapt, cred c am una, zise el schimbndu-i att de repede
atitudinea, nct Helen se ntreb dac nu cumva interpretase greit
toat situaia.
Orion fixa cu privirea lacul nclinat, mucndu-i buza inferioar.
Te ascult, zise ea de parc ar fi vrut s-i aminteasc faptul c
era nc acolo.
Oare se gndise cu adevrat s o srute sau se flata singur? Helen
l urmri cum i strecura printre dini limba umed. Nu tia care
dintre cele dou variante ar fi sperat s fie adevrate.
De ce trebuia Orion s fie un Motenitor? De ce nu putea fi doar
un biat surprinztor aprut pe neateptate n viaa ei, de preferat
un muritor, astfel nct s nu aib nicio legtur cu legile absurde ale
Armistiiului. Ar fi fost att de uor dac Orion ar fi fost doar un
biat obinuit.
tii, n toate lecturile mele despre Lumea de Dincolo, au fost
doar cteva lucruri pe care le-am citit de nenumrate ori, continu el
fr s-i treac prin cap ce gnduri ndrznee i frmntau mintea
lui Helen. E ca i cum acestea ar fi singurele lucruri pe care istoricii le
consider ca aparinnd acestei lumi dintotdeauna.
Helen ncepu s enumere pe degete acele lucruri, fcnd
inventarul tuturor aspectelor diferite ce se potriveau descrierii lui
Orion.
Ei bine, suntem n Erebus acum acest plictisitor inut de
152

nicieri. i mai sunt Cmpiile lui Asfodel: sinistre. i Tartarul:


scrbos.
Am fost n Tartar o singur dat atunci cnd ne-am ntlnit
ah, prima dat, zise Orion referindu-se la ziua n care o salvase din
nisipurile mictoare. i mi-a fost de ajuns.
Acolo sunt nchii titanii. Cu siguran, nu e un loc prea plcut
n care s-i petreci eternitatea, zise ea fcnd o grimas. Deci, aa
cum am mai spus, ar fi Tartarul, Erebus, Cmpiile lui Asfodel i
Cmpiile Elisee cunoscute i sub denumirea de rai. Sunt sigur c
nu le-am descoperit nc. Am omis ceva? Oh, da, mai sunt cinci
ruri. Rurile! exclam Helen, nelegnd n ultima secund. Totul
aici jos este legat de ruri, nu-i aa?
Asemenea unei amintiri dintr-un vis febril mai mult emoii
dect imagini , ceea ce experimenta Helen era o senzaie ciudat
despre un ru, doar c nu era sigur care anume.
Dar imediat ce ncerc s-i ndrepte ochiul minii direct spre el,
amintirea pru s se ndeprteze, ca un pete palid.
Styxul, Acheron, toate acestea par s defineasc inutul de aici,
nu-i aa? rosti gnditor Orion n timp ce procesa noile informaii.
Acestea ne-ar putea conduce, precum crrile.
Dar cum ai ajuns la aceast concluzie? Ai avut o sclipire de
geniu sau ce? ntreb Helen cu admiraie, gndul ei anterior
disprnd de parc nici nu ar fi existat.
Datorit remarcilor tale. Ai pomenit de lacul tu favorit de
acolo, zise el surznd. Ar trebui s fie un ru, dar nu este. Asta m-a
fcut s m gndesc c rurile trebuie s fie diferite. Restul
elementelor ce alctuiesc peisajului de aici se schimb mereu ntre
ele de parc s-ar nlocui unele pe altele, ns rurile rmn pe loc.
Sunt ntotdeauna aici, nu se schimb niciodat. Vreau s spun toi
muritorii de rnd cred c au auzit despre rul Styx, nu? Rurile apar
n toate scrierile strvechi cunoscute despre Lumea de Dincolo, i
majoritatea precizeaz c, ntr-un anumit punct, toate rurile se
ntlnesc.
153

Aadar, ar trebui s gsim un ru oricare dintre ele i s-l


urmm. Acesta se va ntlni la un moment dat cu cel pe care-l
cutm, zise Helen privind fr s clipeasc n ochii lui Orion, de
parc ntreruperea acestui contact vizual ar fi putut nrui noile ei
sperane. Grdina Persefonei e chiar lng palatul lui Hades, iar
palatul ar trebui s se afle pe malul unui ru. Dac gsim rul acela,
am putea s o gsim pe Persefona.
Da, dar mai exist o problem. Rul care nconjoar palatul lui
Hades este Phlegethon, rul Focului Etern. Nu e prea plcut s te
plimbi pe malurile sale, sunt sigur de asta. Orion rmase un timp pe
gnduri, apoi continu: i ar mai fi ceva. Trebuie s o convingem pe
Persefona s ne ajute s scpm de Furii.
Orion ntrerupse brusc contactul vizual i i ndrept privirea
ntr-o alt direcie, uor tensionat, de parc ar fi auzit ceva.
Ce este? ntreb Helen.
Arunc o privire peste umr, dar nu vzu nimic.
Nimic. Vino, zise el.
Nelinitit, o apuc de bra i o trase repede dup el.
Hei, ce-i cu graba asta? Ai vzut ceva? ntreb Helen silit s
mreasc pasul alturi de el, dar Orion nu i rspunse. Uite ce e,
spune-mi doar c nu are coli, bine?
Ai auzit despre jaful de la Muzeul Getty? ntreb el din senin.
Ah, da, rspunse Helen surprins de aceast schimbare brusc
de subiect. Crezi c are vreo legtur cu ceea ce tocmai ai vzut?
Nu tiu ce am vzut, dar nu mai conteaz. Am stat prea mult
timp ntr-un loc, spuse el pe un ton alarmat. Nu trebuia s se
ntmple aa ceva. Nu pot s cred c eu
Helen atepta s-i termine propoziia, dar el nu apuc s o fac.
n schimb se ncrunt amenintor n timp ce mergea alturi de ea,
de parc ar fi fost atent la ceva.
Helen se uit atent n jur, dar nu vzu i nici nu auzi nimic.
Micile oase mprtiate pe pmnt, cele pe care le lovise
indiferent cu piciorul ceva mai devreme, deveneau din ce n ce mai
154

mari pe msur ce naintau.


Dup civa metri, scheletele crescuser de la mrimea unor
oricei la cea a unor pisici i apoi a unor elefani. n scurt timp
peau printre schelete de cteva ori mai mari dect ale dinozaurilor.
Privind n sus, spre structurile masive calcificate care se nlau din
pmnt, lui Helen i se prea c mergeau printr-o pdure de oase.
Coaste arcuite se nlau pe deasupra capetelor lor ca nite stlpi
ai unei catedrale gotice. Articulaii butucnoase, acoperite cu colonii
ramificate de licheni mori i mucegai, preau nite bolovani uriai
n calea lor. Helen observ c numeroase i diferite tipuri de schelete
zceau de-a valma pe pmnt, de parc sute de fiine de mrimea
unor zgrie-nori muriser ngrmdite unele peste altele.
Proporiile se schimbau vznd cu ochii. Totul era din ce n ce mai
mare, iar Helen avea impresia c privea printr-un microscop. Din
perspectiva ei, fiecare por din interiorul unor oase mari ct arborii de
sequoia era att de mare nct prea fcut dintr-o mulime de reele,
ca nite straturi de dantel. i plimb mna pe suprafaa dantelat a
unui os i privi spre Orion.
tii ce au fost aceste creaturi? ntreb ea n oapt.
Orion cobor privirea i nghii n sec.
Giganii Gheurilor. Am citit multe poveti despre ei, dar nu
am crezut niciodat c au existat cu adevrat. E un loc blestemat,
Helen.
Ce s-a ntmplat aici? opti ea copleit att de peisajul
dezolant, ct i de emoia lui Orion.
E un cmp de lupt ajuns n ntregime n Lumea de Dincolo.
Asta se poate ntmpla numai atunci cnd ultimii soldai lupt pn
la moarte. Giganii Gheurilor au pierit pn la unul, rosti el dezolat.
Helen nu-l mai vzuse att de afectat. Am avut comaruri cu un alt
cmp de lupt la fel ca acesta, transportat n ntregime n Lumea de
Dincolo. Doar c n loc de Giganii Gheurilor, toate oasele
aparineau scionilor.
Gura lui de obicei surztoare era mpietrit ntr-un rictus
155

amenintor, iar Helen i aminti cuvintele lui Hector. Orion avusese


o via grea.
Ea i ddea acum seama de acest lucru. Ceea ce ar fi trebuit s fie
un cntec plin de bucurie se transformase n bocet.
Helen i aplec faa pn i surprinse privirea. Trgndu-l mai
aproape de ea, l scutur uor, de parc ar fi vrut s-l trezeasc.
Hei, l strig ea ncetior. tii ce m-a enervat ntotdeauna la ora
de istorie?
Ce anume?
Orion fusese smuls din reveria sa de ntrebarea aparent banal
a lui Helen, exact aa cum intenionase.
nvm numai despre rzboaie, btlii i despre cine a cucerit
pe cine. Helen l prinse cu minile de unul dintre braele sale
vnjoase i ncepu s-l conduc mai departe, pe drum. tii ce cred
eu?
Ce?
Faa lui se destinse intr-un zmbet n timp ce-i permitea s-l
conduc. Helen era ncntat s constate c norii de furtun care-i
nneguraser faa dispruser att de repede, de parc ar fi avut
puterea s-i alunge dup bunul ei plac.
Eu cred c pentru fiecare dat a unui rzboi pe care ne oblig s
o memorm la ora de istorie, ei ar trebui s ne recompenseze cu cel
puin dou lucruri uimitoare. De exemplu, s ne spun ci oameni
sunt salvai n fiecare an de pompieri sau numrul oamenilor care au
pit pe lun. tii ce-i absolut ngrozitor? Eu nici mcar nu tiu
rspunsul la aceste ntrebri.
Nici eu, mrturisi amuzat Orion.
Dar ar trebui s tim toate astea! Suntem americani!
Ei bine, n mod oficial, eu sunt canadian.
Destul de aproape! zise Helen fluturnd entuziasmat o mn.
Vreau s spun c, avnd n vedere toate lucrurile minunate de care
sunt capabili oamenii, de ce ne concentrm pe rzboaie? Oamenii ar
trebui s fie mai buni de att.
156

Dar tu nu eti om, nu chiar, nu n ntregime. O drgla zeitate,


uier o voce linguitoare i piigiat.
Helen auzi un vjit metalic i zri o lumin puternic n
momentul n care Orion i scoase de sub hain una dintre
numeroasele sale sbii. O mpinse pe Helen n spatele lui i o prinse
cu mna de old, intenionnd s o imobilizeze n caz c ea ar fi avut
de gnd s fac vreo impruden ca de exemplu s sar sau s
nceap s lupte.
Vino i nfrunt-m, i provoc Orion adversarul. Vocea lui
era calm, glacial ca i cum s-ar fi ateptat la acel atac.
Frustrat pentru c se simea att de neajutorat fr fulgerele ei,
Helen i promise c avea s nvee s lupte precum muritorii
imediat ce ar fi ajuns napoi n lumea real. Dac mai avea s ajung
vreodat.
Un rs ascuit i melodios strbtu pdurea de oase i un cntecel
sinistru ajunse la urechile lor.
Nu eti dect un copil mare! Un semizeu! Mai puternic dect
alii de vrsta ta, la fel ca vntorul dup care ai fost numit! Vrei s te
lupi cu mine, prostuule Vntor Ceresc? Ai grij! Eu am inventat
rzboiul. Da, da, rzboiul, micuilor. Eu l-am inventat. Dar nu,
Vntorul Ceresc nu se va ascunde. El va lupta! i o va vna mereu
pe timpul nopii! Pentru c este frumoas, frumoas, frumoas!
Vocea melodioas se transform n hohote de rs copilreti care
o fcur pe Helen s-i ncleteze dinii pn scrnir. n timp ce
Orion cerceta mprejurimile n defensiv, Helen zri o siluet mare i
prelung, care se ndrepta n vitez spre ei prin cimitirul Giganilor
Gheurilor.
Brbatul era foarte slab i aproape gol, avnd trupul pictat cu
motive florale de culoare albastr ca un slbatic din Epoca de
Piatr.
La fel ca sora mea, iubita mea. La fel ca Faa! Oh! Faa aceea
iubit i de neoprit, din care a nit atta snge, snge, snge! Din
nou, din nou! Vreau s joc din nou Jocul cu aceast micu i
157

frumoas zeitate! Chicotind, fiina se apropia tot mai mult, ncercnd


s-l ndeprteze pe Orion de Helen, dar acesta nu se ls pclit.
n timp ce slbaticul ncerca s se apropie de ei, Helen i analiz
nfiarea. ngrozit, se lipi de spatele lui Orion. Slbaticul avea
ochii cenuii i codie, care ar fi putut fi blonde la origine sau chiar
albe nainte de a fi fost mnjite cu vopsea albastr i snge nchegat.
Sngele prea s ias bolborosind din pielea lui. I se scurgea din
nas i din urechi pn i din scalp, de parc creierul su putred s-ar
fi scurs nsngerat prin fiecare orificiu disponibil.
n mn avea o sabie crestat, al crei ti era crmiziu din cauza
ruginii. Rsucindu-se brusc n momentul n care Orion par una
dintre fandrile slbaticului, Helen simi mirosul acestuia. Stomacul
ei se ntoarse pe dos din cauza duhorii insuportabile. Brbatul
mirosea a transpiraie acr i carne putred.
Ares, opti Orion peste umr ctre Helen cnd zeul dispru
pentru cteva clipe hohotind isteric, ca s se ascund printre oasele
uriae. Nu-i fie fric, Helen. E un la.
E nebun! opti ngrozit Helen. E nebun de legat!
Majoritatea zeilor sunt aa, dar am auzit c Ares e de departe
cel mai nebun dintre toi, zise Orion cu un zmbet ncurajator. Nu te
teme. Nu-l voi lsa s se apropie de tine.
Hm, Orion? Dac e zeu, nu crezi c ar putea s te zdrobeasc,
pur i simplu? ntreb ea cu delicatee.
Noi nu ne putem folosi puterile de semizei aici jos, aa c nu
cred c el i le poate folosi pe ale sale, zise el ridicnd din umeri, de
parc i-ar fi dat seama brusc de acest lucru. i mai mult de att, el
este cel care fuge de noi. Acesta e un semn bun de obicei.
Orion avea probabil dreptate, dar Helen tot nu se putea relaxa. l
putea auzi pe zeul nebun mormind ca pentru sine n timp ce gonea
undeva la distan.
Hei, tu de colo, micu zeitate! Te ascunzi de ceilali? strig
dintr-odat Ares la doar civa metri distan. E att de neplcut,
cnd am nevoie de toi trei ca s ncep jocul meu favorit! Dar n
158

curnd, n curnd. Pentru moment am s rmn aici. n schimb am


s v urmresc cum v jucai cu animalul preferat al unchiului meu.
Iat-l c vine, micu zeitate!
Cu cine vorbete? i opti peste umr Orion.
Nu tiu, dar nu cred c vorbete cu noi. Poate c vede lucruri?
presupuse ea.
Sau poate c nu. Ceva mai devreme, mi s-a prut c am zrit
Vorbele lui Orion fur curmate brusc. Un urlet nfiortor rsun
n pdurea de oase. Era att de strident i ptrunztor, nct Helen l
putea simi vibrnd n tot corpul. Un al doilea urlet, apoi un al treilea
urmar fiecare din ce n ce mai aproape. Helen ncremeni
instinctual, ca un iepure alb n zpad.
Cerberul, rosti Orion gtuit de emoie. i reveni repede i
strig: S mergem!
O apuc pe Helen de bra i o trase dup el, reuind s o scoat
din trans. Amndoi o luar la fug, n timp ce hohotele
batjocoritoare ale lui Ares le rsunau n urechi.
Srir peste oasele casante, ncercnd s pstreze acel urlet ct
mai departe n spatele lor, asigurndu-se c nu se ndreapt spre
vreo fundtur.
Din fericire, oasele se fceau tot mai mici, iar ei alergau n zigzag,
ieind din pdure.
tii ncotro ne ndreptm? l ntreb ea cu rsuflarea tiat.
Orion ntinse mna i i privi brara de aur de la ncheietur,
ascuns pn atunci sub mneca hainei.
Strlucete cnd sunt n apropierea unui portal, strig el
ntorcnd capul ctre ea.
Helen se feri n ultima clip de un os extrem de tios i privi apoi
brara lui Orion.
Aceasta nu strlucea deloc. Urletul ngrozitor al cinelui demonic
cu trei capete al lui Hades se apropia ngrijortor, cu fiecare secund.
Helen. Trebuie s te trezeti acum, zise Orion cu o voce
sumbr.
159

Nu plec nicieri.
Asta nu se discut! strig el furios la culme. Trezete-te!
Helen cltin ncpnat din cap.
Orion o prinse ferm de bra, fornd-o s se opreasc. O zgli de
umeri i se uit ptrunztor n ochii ei.
Trezete-te. Acum.
Nu, zise ea ntorcndu-i privirea. Plecm mpreun sau deloc.
nc un urlet care i fcea s vibreze cu totul spintec aerul.
Amndoi se ntoarser i-l vzur pe cerber la distan, alergnd
n salturi prin cimitirul cu tot mai puine straturi de oase.
Un ipt ciudat iei din gtul lui Helen la vederea monstrului. Ea
nu tiuse la ce trebuia s se atepte poate la un pitbull sau la un
buldog cu cap de doberman care s completeze acel trio. Imaginea
oricrei rase cunoscute ar fi fost o adevrat uurare. Dar nu. Ea ar fi
trebuit s tie c niciuna dintre acele rase familiare i domestice nu
existau cu attea milenii n urm, atunci cnd apruse pe lume.
Cerberul era un lup. Un lup cu trei capete, nalt de vreo ase
metri, cu balele curgndu-i din abunden printre flci, care nu avea
niciun cromozom de cine domestic n trupul lui. Unul dintre
capetele bestiei se repezi spre ea, iar ochii bulbucai se ntoarser
peste cap, lsnd la vedere albul globilor oculari. Un cap ni spre
Helen, n timp ce celelalte dou se ndreptar spre Orion.
Prul de pe spatele artrii se zbrli dintr-odat i toate cele trei
capete se lsar n jos, ntr-o poziie amenintoare. Creatura puse o
lab n pmnt, avansnd spre ei, apoi nc una, n timp ce un mrit
sumbru rsuna din toate cele trei gtlejuri.
Eeeieiei!
Un strigt ptrunztor distruse concentrarea periculoas a
cerberului. O ploaie de oase se abtu n secunda urmtoare asupra
unuia dintre capetele monstrului. Toate cele trei capete reacionar
imediat. Cerberul se ntoarse brusc i ni pe urmele misteriosului
salvator, abandonndu-i pe Helen i pe Orion. Helen ncerc s vad
cine-i salvase, dar nu reui s observe dect o umbr vag printre
160

grmezile de oase noduroase.


Fugi, fugi, fugi! o zori Orion trgnd-o dup el.
inndu-i strns mna n mna lui, ncepu s alerge ctre un zid
de piatr care se ivise undeva la distan. Helen se mpotrivi.
Trebuie s ne ntoarcem! Nu putem pleca
Nu irosi un act de eroism att de perfect cu unul prost pe cont
propriu! strig el trgnd-o mai departe dup el, aproape cu fora.
Nu trebuie s subapreciezi puterile altora, nelegi?
Nu ncerc s ncepu Helen, dar o nou serie de ltrturi i
mrituri ale cerberului o fcur s se rzgndeasc.
Monstrul demonic i ncheiase n aparen socotelile cu
ndrzneul erou i era din nou pe urmele lor. Era timpul s tac i s
alerge.
Helen i Orion alergau ngrozii spre zidul de piatr inndu-se de
mn i ncurajndu-se reciproc. Amndoi erau epuizai. Helen
pierduse irul orelor petrecute n Lumea de Dincolo i nu mai tia
ci kilometri strbtuser n acea perioad. Avea gura att de uscat
nct o dureau gingiile, iar picioarele i erau umflate i rnite n
bocanci. Respiraia lui Orion era zgomotoas n timp ce alerga
alturi de ea i prea s-l chinuie, ca i cum ar fi avut mirghel n loc
de plmni.
Uitndu-se n jos, spre mna lui lipit de mna ei, Helen zri
brara de la ncheietura acestuia, care ncepuse s strluceasc. Cu
ct se apropiau mai mult de zidul din piatr, strlucirea brrii
cretea n intensitate pn ajunse s-i acopere trupul ca un nimb de
lumin aurie. Helen i desprinse privirea de la brara sclipitoare a
lui Orion i zri o deschiztur ngust i luminoas ntre pietrele
negre ale zidului din faa lor.
Nu te teme! continu s alergi, i strig el n timp ce fugeau
spre intrarea aceea ntr-o curs nebun.
Ea putea auzi n spatele lor zgomotul produs de labele masive ale
bestiei la impactul cu solul. Cinele demonic se apropia tot mai mult.
Pmntul se cutremur, iar aerul deveni ncins i umed n momentul
161

n care cerberul i sufl n ceaf lui Helen.


Pietrele ns nu se micar nu se traser n pri pentru a le face
loc lui Helen i lui Orion. Agat cu disperare de mna lui Orion,
Helen continu s nainteze fr nicio ezitare.
Srir prin zidul masiv, plutir n gol i atinser ceea ce prea a fi
un alt perete. Helen auzi un zgomot nbuit n momentul n care
tmpla ei se izbi de suprafaa dur. Cu respiraia tiat, Helen
atept s alunece de pe perete i s se rostogoleasc pe pmnt, dar
acest lucru nu se ntmpl. Era ntins pe o pardoseal ngheat
ntr-un loc foarte rece i ntunecat.
Helen?
Vocea ngrijorat a lui Orion spintec ntunericul i rsun de-a
lungul mai multor pasaje separate. Ea ncerc s-i rspund, dar pe
gur nu-i iei dect un uierat slab.
Cnd ncerc s ridice capul, stomacul ei se crisp convulsiv. Nu
mncase nimic i nu avea ce s vomite.
Oh, nu, l auzi pe Orion optind n timp ce ncerca s se apropie
de ea n ntuneric.
Auzi un pocnet i un prit, urmate de o flacr portocalie
strlucitoare ce provenea de la bricheta lui Orion. Fu nevoit s
nchid ochii pentru c era sigur c avea s vomite dac nu fcea
asta.
Oh, Helen, capul tu
F-f-frig, reui ea s ngaime.
i aa era. Era chiar mai frig n locul acela dect n dormitorul ei,
i nu se putea ridica pentru a pleca mai repede de acolo.
i mic degetele i vzu c putea s o fac, dar dintr-un anumit
motiv braele ei erau nepenite.
tiu, Helen, tiu.
Orion se mica agitat n jurul ei vorbindu-i cu blndee, n oapt,
de parc ar fi ncercat s calmeze un copil sau un animal rnit.
Te-ai rnit destul de ru la cap i suntem nc n faa portalului
nici aici, nici acolo. Nu te poi vindeca dect dac te mic eu, n
162

regul?
Bi ne, rosti cu dificultate Helen.
Era ngrozit la gndul c braele ei nu mai aveau s rspund la
comenzi aa cum ar fi trebuit. Simi minile puternice ale lui Orion
sub trupul ei ntins cu faa n jos. El se ncord pre de o secund,
apoi o ridic. O durere ascuit o strbtu din tmpl pn n
degetele de la picioare. Orion i optea ceva n timp ce o cra pe brae
departe de zona ngheat, ntr-un loc ceva mai cldu, dar Helen nu
avea idee ce-i spunea. Era prea concentrat ncercnd s se abin s
nu vomite. ntreaga lume se cltina i se nvrtea n jurul ei, i i
dorea cu disperare ca Orion s se opreasc. De fiecare dat cnd
acesta pea, i se prea c-i strivete capul.
n cele din urm, el se ghemui cu ea n brae, iar Helen auzi din
nou zgomotul brichetei.
Putea simi o strlucire cald n spatele pleoapelor ei nchise.
Orion aprinsese o lumnare.
Helen simi cum el i netezea pe spate prul lipit de tmpl i cum
ncerca s o nclzeasc n haina lui, innd-o strns, aproape de el.
Dup cteva secunde, ncepu s se simt ceva mai bine.
De ce m simt att de ru? ntreb ea cnd i mai veni n fire.
Nu ai mai avut niciodat o contuzie? o ntreb la rndul lui,
aproape amuzat. O strnse mai tare la piept pre de o clip, apoi i
spuse: E n regul. Te vindeci mai repede acum, ct suntem mai
departe de portal. O s-i recapei puterile de scion n partea aceasta
a peterii, aa c vei fi din nou pe picioare n cel mai scurt timp.
Bine, zise ea ncreztoare n cuvintele lui.
Dac Orion spunea c avea s se refac, atunci aa trebuia s fie.
Dup alte cteva secunde se simea aproape normal i se relax n
braele lui.
Dar cnd fcu asta l simi crispndu-se.
Trebuie s te prsesc acum, i spuse el cu blndee.
Cum? fcu mirat Helen ridicndu-i privirea ctre Orion.
El o privi cu tristee.
163

Suntem din nou n lumea real, Helen. Vor veni dup noi.
Imediat ce termin de vorbit, un suspin plin de jale rsun de
pretutindeni.
Orion ls capul n jos cu o privire mhnit i oft din greu. Cu o
micare brusc i violent, stinse lumnarea de lng ei, strivind-o.
ncerc apoi s o dea la o parte pe Helen ca s se poat ridica n
picioare, aa c o mpinse uor n ntuneric.
Muchii ei devenir rigizi, mpiedicndu-l s se aplece n fa ca
s se poat ridica. Ea puse o mn ferm pe pieptul lui Orion, l
mpinse napoi i nclec deasupra lui, intuindu-l la pmnt. Un
val de furie o cuprinse n timp ce-i strngea cu o for nemaivzut
oldurile ntre coapsele ei.
Tu nu pleci nicieri, zise ea. Vocea ei era rguit i plin de
ur.
Nu, Helen, nu, protest Orion, dar nelese c era prea trziu.
Furiile puseser stpnire pe Helen i i comandau s-l ucid.

164

CAPITOLUL 9
Zach ocoli insula cu maina nc o dat, doar ca s se asigure c
Hector nu era pe urmele lui, apoi se ntoarse la nava stpnului su.
Poate c era Hector un proscris, dar tot transmitea informaii
familiei Delos, iar Zach nu-i putea permite s fac vreo greeal.
Moartea ar fi fost cea mai uoar pedeaps pentru el din partea lui
Automedon dac Hector ar fi aflat accidental, urmrindu-l, unde era
baza lor pe iahtul cu pnze roii.
Zach opri motorul i privi lung spre docul la care era ancorat
elegantul iaht, legnat de valuri n briza nopii. Palmele ncepur s-i
transpire i stomacul i se strnse la gndul c trebuia s strbat
podeul acela de scnduri pentru a-i da lui Automedon raportul
complet. Acest raport fa n fa era doar o formalitate Zach i
trimisese stpnului su prin e-mail tot textul, imediat ce-l furase,
dar lui Automedon i plcea s-i reaminteasc omului su c fiecare
secund din ziua aceea aparinea n ntregime stpnului.
Zach nu avea ncotro. i totul din vina lui Helen. Ceaua aia.
El voise doar s afle ce tot ascunsese ea atia ani de zile. ncercase
s-i vorbeasc n particular despre asta, dar, cu toate c se purtase
att de atent, ea nu-l ascultase.
Dac i-ar fi dat ct de puin atenie poate dac ar fi ieit cu el de
vreo cteva ori , nu s-ar fi ntmplat nimic din toate astea.
Zach reuise s afle toate rspunsurile pe care le voia i mai
multe dintre cele pe care nu le voia. Automedon venea dintr-o epoc
n care singura diferen dintre un om liber i un sclav era
sincronizarea, iar Zach fusese n locul nepotrivit, la momentul
nepotrivit.
165

Zack cobor din main i porni pe podeul de scnduri,


spunndu-i c, cel puin, stpnul lui l respectase destul ct s fie
onest. Chiar primise o slujb important. Trebuia s-i spioneze pe
fotii lui prieteni, n special pe Helen, i s-i ofere stpnului su
toate informaiile pe care le putea afla despre descinderile ei n
Lumea de Dincolo. O slujb dezonorant, ce-i drept, dar mcar era o
cale n interiorul acelei lumi.
Helen era o snoab. Iar bieii Delos? Erau mult prea ocupai s-i
umfle muchii lor minunai i s se culce cu toate fetele sexy de pe
insul pentru a mai avea timp s observe un om normal att de
modest ca el.
n noaptea aceea i servise bine stpnul, chiar dac informaia
pe care i-o furnizase nu era bine-venit. Zach avea dovezi c mai
exista un proscris care supravieuise, iar dac erau doi Helen i
tipul cel nou, Orion , atunci puteau fi chiar mai muli.
Zach nu era idiot. Nu-i luase prea mult s neleag politica sau
miza jocului. Renvierea Atlantisului ar fi nsemnat nemurire pentru
scioni, i dup mii de ani n care au fost blocai ntr-o fundtur
mpreun cu zeii, Cei O Sut de Veri erau hotri s-i revendice
premiul. Existaser nite discuii iniiate de faciunea plngcioilor
frai Delos, despre un mare rzboi care ar fi putut ncepe drept
consecin, dar stpnul lui Zach i explicase totul.
Rzboiul ar fi fost o alegere foarte greit pentru zei.
Cei O Sut, devenii nemuritori odat cu ridicarea Atlantisului,
i-ar fi depit numeric pe cei Doisprezece Olimpieni ntr-o proporie
de cel puin optzeci la opt, i toat lumea tia c existau mai mult de o
sut de veri n gruparea Celor O Sut.
Dac olimpienii ar fi ncercat s lupte, ar fi fost obligai s se
predea aproape imediat.
Oamenii urmau s aib, n sfrit, zei care ar fi putut s-i
neleag, zei care odat fuseser muritori. Poate ceva avea s se
schimbe i rugciunile lor urmau a fi ndeplinite n loc s fie ignorate.
Asta avea sens pentru Zach. El tia c era de partea celor coreci.
166

Doar c, uneori, l auzea pe stpnul su spunnd lucruri oribile,


cum i-ar fi dorit ca toat omenirea s dispar sau s se transforme
ntr-o ceat de sclavi lipsii de raiune, ca ntr-o colonie de furnici.
n repetate rnduri, Automedon spusese c i-ar fi dorit ca
stpnul su s tearg oamenii de pe faa pmntului. Zach nu-l
ntlnise niciodat pe stpnul stpnului su i, dup cte auzise,
nici nu avea de ce s-i doreasc s-l ntlneasc. Niciodat.
La bordul iahtului, Zach auzi mai multe voci sub puntea
principal i simi un miros acid i rnced, ca de lapte stricat. Trupul
lui se cutremur de scrb din cauza mirosului insuportabil al
vizitatorilor, dar se obinui pn la urm i rezist. Cteodat, nici
stpnul su nu mirosea mai bine. Cu toate c la exterior arta mai
mult a om, Automedon avea un exoschelet n locul pielii i nu
respira pe gur, ci prin nite orificii ascunse pe toat suprafaa
corpului su.
Nu avea mirosul unui om, ci mai degrab de mosc amestecat cu
frunze putrede.
Zack se aez pe puntea superioar, care momentan era goal.
Membrii Celor O Sut care veniser cu stpnul lor pe insul
fuseser rechemai de Tantalus la scurt timp dup confruntarea din
pdure cu Hector, Lucas i Helen.
Zach nu era prea sigur de ce, dar credea c asta avea legtur cu
atacul asupra lui Tantalus.
Orice s-ar fi ntmplat, probabil c fusese de mare importan
pentru ca gardienii din elita lui Tantalus s ncercuiasc toate
cruele n acel mod.
Zach nu tia dect c un ntreg batalion al Celor O Sut avea
misiunea de a urmri o femeie misterioas prin toate colurile lumii.
Vocile de sub punte se auzir ceva mai tare pre de cteva minute,
semn c posesorii lor aveau o discrepan, dar imediat dup aceea se
stinser din nou. Probabil c unul dintre interlocutori cedase.
Zach tia foarte bine c nu era momentul s-i ntrerup, aa c
atept mai departe pe o banc din lemn de tec. Ei tiau c el era
167

acolo, desigur. Zach aflase c stpnul su l putea auzi oricum,


indiferent ct de uor ar fi ncercat s peasc.
Oricine ar fi fost acolo jos mpreun cu el, era probabil la fel de
vigilent ori era un scion de rang nalt, ori cineva i mai puternic.
Stpnul lui nu folosea acel ton respectuos cu nicio fiin pe care
ar fi considerat-o mai prejos dect el i erau foarte puine fiine pe
planet pe care Automedon nu le considera sub rangul su.
Cnd auzi c grupul din cabina de sub punte urca scrile, Zach se
ridic respectuos.
n urma stpnului su veneau o femeie nalt i un tnr palid.
Musafirii artau ca nite modele la o prezentare de mod, fiind de o
rar frumusee i avnd nite ochi cenuii extrem de luminoi.
Amndoi mergeau de parc ar fi plutit.
Dar, la o analiz mai amnunit, ochii lor cenuii erau parc prea
albi i preau s gfie n loc s respire. Zack fcu un pas napoi i,
dup privirea nemulumit a stpnului su, nelese c fcuse ceva
groaznic. Femeia i ntoarse capul spre Zach ca un arpe care i
urmrete prada.
ngenuncheaz, sclavule! i porunci Automedon.
Zach czu n genunchi, dar continu s se zgiasc de parc ar fi
fost hipnotizat la femeia care i se prea dintr-odat groaznic de urt.
i lu cteva clipe s realizeze, dar cu toat nlimea i trsturile ei
delicate, ea nu era deloc un frumos model, aa cum crezuse iniial.
Era respingtoare i la fel era i biatul grbovit i mpiedicat de
lng ea.
Cei doi erau sursa mirosului oribil lapte stricat amestecat cu
sulf. Duhoarea i fcea ochii s lcrimeze, aa c-i nchise. Emoii
violente i ciudate ncepur s-l frmnte, tulburndu-l nespus.
Simea nevoia s loveasc sau s dea foc la ceva.
n sfrit, puin respect, uier femeia.
E un ignorant, zise Automedon cu dispre.
Este prea prost pentru a-i ndeplini misiunea?
Deloc. S-a nscut pe aceste meleaguri i e fidel Feei, rspunse
168

calm Automedon. Dac acetia sunt cei Trei Motenitori ai Profeiei,


m atept ca sclavul meu s se comporte aa cum i pretindem. Ca un
muritor invidios.
Perfect.
Zach nu-i auzi pe femeie i pe tnr plecnd, dar cnd deschise
ochii nu-i mai vzu. Doar mirosul lor persista. Sentimentul
inexplicabil l coplei i ncepu s caute cu privirea pe puntea
iahtului un obiect pe care s-l distrug.
Furiile opteau tot felul de nume i suspinau jalnic, vitndu-se i
hohotind la rstimpuri.
Helen i recpt controlul. i spuse c trebuia s-i ia mna de
pe pieptul lui Orion i s se retrag. l simea ntre picioarele ei, dar
nu-l putea vedea n ntunericul deplin al peterii. Asta o ajuta. Dac
se putea opri s-l ating, ar fi reuit s se calmeze, i trebuia s se
calmeze.
Era att de furioas nct i se prea c simise pmntul
cutremurndu-se.
i totui nu se retrase. Fr s poat lua o decizie, se trezi c-i
nfigea degetele n pielea lui, inndu-l strns de bluz i trgndu-l
mai aproape de ea n timp ce el ncerca s scape din strnsoare.
nc un cutremur zgudui fundul cavernei sub ea, i de aceast
dat i ddu seama c nu era doar produsul imaginaiei ei.
Cutremurul era att de puternic nct se dezechilibr, eliberndu-l
pe Orion. Un bubuit puternic rsun ntre pereii cavernei, iar
pmntul se nl pentru o clip, apoi reveni n poziia iniial. Auzi
respiraia precipitat a lui Orion, care ncerca dar nu reuea s-i
rosteasc numele. Acesta reuise cumva s se strecoare i s scape de
sub trupul ei, dar ea tia c era nc aproape. Disperat dup lumin,
Helen se gndi s creeze un fulger. Era foarte deshidratat dup
lungul timp petrecut n Lumea de Dincolo, i tia c n lipsa apei nu
se putea baza pe fulgerele ei.
Dac nu ar fi avut control deplin asupra acestora, unul ar fi putut
169

exploda, i petera i aa avariat din cauza cutremurului s-ar fi


putut prbui.
Cestul o proteja de arme, era adevrat, dar pmntul ar fi putut s
o nbue la fel cum apa mrii ar fi putut s o nece.
Helen, fugi! reui Orion s ngaime cu o voce rguit. Te rog.
Vocea lui o irit la culme, la fel ca zgomotul unor gheare pe o
tabl de scris, dar cel puin reui s o ghideze n ntuneric,
dezvluindu-i locul n care se afla.
Se arunc asupra lui i-l intui din nou la pmnt, imobilizndu-l
ntre genunchi. Realiz c minile lui erau ncletate pe antebraele ei
pentru a ncerca s opreasc ploaia de lovituri care i se abtuse
asupra capului. n ntunericul profund, minile lui Orion i
imobilizau ncheieturile.
n timp ce se luptau, Helen simi o a treia mn, uoar i lipsit de
consisten, precum aerul. Fr ndoial, mna i aparinea lui Orion.
Mna se ntinse pentru a atinge pieptul lui Helen.
Ea se cutremur violent, ca apucat de convulsii, ncercnd s
scape de ocul atingerii lui imposibile. Cu infinit blndee, mna lui
Orion trecu prin hainele, pielea i oasele ei.
Mna diafan fcu s i vibreze ramificaiile nervoase ale coloanei
vertebrale, apoi cuprinse poriunea din spatele sternului locul din
care izvora rsul ei necontrolat acelai loc care o duruse att de
ngrozitor atunci cnd l pierduse pe Lucas.
Din moment ce Helen tia c nu un organ din pieptul ei era
responsabil pentru emoiile pe care le simea, era ca i cum Orion ar
fi inut miezul inimii ei n mna sa invizibil.
nghe, copleit de aceast nou senzaie. Orion se ridic n
capul oaselor sub ea, iar feele lor ajunser doar la civa centimetri
distan n ntuneric.
Nu trebuie s ne facem ru unul altuia, Helen, murmur el.
Buzele lui atinser poriunea de piele hipersensibil dintre
urechea i maxilarul ei. Firioarele de pr de pe obrazul lui Helen se
ridicar i se ntinser ca s ating buzele lui Orion, de parc acestea
170

le-ar fi atras ca un magnet.


Pumnii ei se relaxar, renunnd la postura rzboinic. Minile i
czur moi pe lng corp, pn cnd palmele ajunser pe umerii
calzi i puternici ai lui Orion.
n interiorul ei, cea de-a treia mn a lui Orion se ncord, apoi se
ramific n cinci direcii, ca cinci degete extinse. Atingerea lui
interioar se revrs peste membrele ei i, n cele din urm, cel de-al
cincilea deget se ntinse i mai mult ca s-i umple capul.
Nu a putea s-i fac ru. Niciodat.
Vocea lui o trezi la realitate i minile sale reale i alunecar pe
spate i i cuprinser oldurile.
Nu tiu ce-mi faci, opti Helen cu o voce stins, astfel nct s
nu geam sau s suspine accidental. Nu se putea decide dac
atingerea interioar a lui Orion era lucrul cel mai uimitor pe care-l
simise vreodat sau dac era att de intim nct trecuse de la stadiul
de plcere la cel de durere. Dar nici eu nu vreau s-i fac ru.
Nu le este permis!
Un susur insistent umplu petera, crescnd treptat n intensitate i
devenind n scurt timp strigt.
Furiile erau n culmea delirului i, pentru prima dat, Helen le
simi atingerea.
Lovind-o pe spate cu frunile lor umede i cu membrele moarte
acoperite de cenu, acestea se strnser n jurul lui Helen. naintnd
mpleticindu-se spre ea, Furiile ncepur s-i zgrie faa i s o trag
de pr, ncercnd s o sfie cu unghiile lor mici i ascuite pentru a o
scoate de sub vraja lui Orion.
O mie de crime nerzbunate nsngerar gndurile lui Helen.
Omoar-l! Omoar-l acum! uierau Furiile. El nc este ndatorat Casei
Atreus. F-l s plteasc cu snge!
Copleit de Furii, inima lui Helen alunec din mna invizibil a
lui Orion i se umplu de mnie oarb. Se ls pe spate i-l lovi cu
toat puterea de care era n stare ncercnd s-i nimereasc n plin
gtul.
171

Orict control ar fi avut Orion pn atunci asupra puterilor sale,


acum nu mai avea cum s se mpotriveasc. n scurt timp, Furiile
puseser stpnire pe el.
Mri ca un animal i ni nainte, apucnd-o pe Helen de partea
de sus a braelor i mpingnd-o brutal pe spate. Acum, c-i
recptase puterile de scion, era mai rapid i mai puternic dect i-ar
fi putut ea imagina.
Hector avusese dreptate. Orion era extrem de puternic. Helen
ncerc s-i opun rezisten i s se strecoare de sub el, dar era prea
trziu pentru a face asta.
Acesta deinea controlul acum i, avnd n vedere abilitile i
dimensiunile sale, o putea intui cu uurin pe Helen la pmnt.
Riscnd o catastrofic erupie de electricitate, Helen a lsat un
curent de mare intensitate s-i strbat pielea. Spera s-l lase
incontient pe Orion, ns oboseala o fcu s dea gre i ocul
dureros pe care-l transmise nu reui dect s-l nfurie i mai tare.
Orion scoase un urlet i tresri de durere, dar nu-i ddu drumul.
Cnd i reveni dup furtuna electric din capul lui, se ls cu
toat greutatea pe umerii ei i aproape c o strivi de pardoseala ud
a peterii, pn cnd un suspin de durere i scp lui Helen printre
buze.
Ea realiz c-l judecase greit pe Orion i c avea s plteasc
pentru asta.
Tot nu putea s-l zreasc, dar simea trupul lui masiv
profilndu-se deasupra ei.
Nu observase ct de mare era pn n momentul acela probabil
pentru c nainte de asta nu avusese niciun motiv s se team de el.
n timp ce i mpingea fr niciun rezultat faa i gtul nelese c
nu avea s ctige lupta.
Era rnit, deshidratat i epuizat peste msur. Orion putea
foarte uor s o ucid.
Helen nici nu trebuia s se gndeasc la asta.
tia c mai degrab ar fi murit ngropat sub mii de tone de pietri
172

dect s i se supun.
Se relax i ncerc s se concentreze pentru a putea obine un
fulger puternic, adevrat unul care l-ar fi ucis cu uurin i care
cel mai probabil ar fi putut distruge petera cu totul i pe ea de
asemenea.
Dar nu avu ocazia s elibereze un astfel de fulger.
Dintr-odat, Orion i ddu drumul i se ridic, de parc s-ar fi
trezit dintr-un vis.
l auzi ndeprtndu-se grbit n ntuneric. Faptul c nu tia unde
plecase o fcu s-i doreasc disperat o surs de lumin.
Ciulindu-i urechile n linitea aceea nfiortoare, Helen atepta
zgomotele prevestitoare ale unui nou atac. Bocancii lui Orion
scrir undeva la distan. Furiile uierar, strignd-o pe Helen
din locul n care se ascundea Orion.
Acestea ncercau s o dirijeze, dorind ca ea s termine ceea ce
ncepuse.
Dar acum, c nu-l mai atingea, Helen se simea nesigur. Orion nu
era dumanul ei, nu-i aa? De fapt, ei i psa de el i nc att de
mult nct ncepea s-i fac griji c-l rnise.
Dar ntunericul impenetrabil al peterii nu dezvluia nimic
indiferent ct de mult ncercase ea s disting ceva.
Decise c trebuia s tie dou lucruri: mai nti dac era teafr i
al doilea dac se pregtea s o atace. Concentrndu-i toat puterea
rmas pentru a menine o ncrctur puternic, Helen form un
mic glob luminos de electricitate n mna stng pe care l ridic apoi
deasupra capului. Ochii ei cutau disperai printre stalactitele i
stalagmitele care se ieau n ntuneric ca nite coli fioroi, pn-l zri
pe Orion.
Acesta sttea cu spatele lipit de peretele din cellalt capt al micii
caverne, cu ochii nchii. Sngele i se prelingea pe brbie.
Dac m vei ucide, f-o acum, ct am ochii nchii.
Vocea grav lui rsun sigur i calm pe coridoarele pustii.
Nu o s m lupt cu tine.
173

Producerea luminii fusese o greeal. Acum, Helen le putea vedea


clar pe Cele Trei Furii scrnind din dini i ntinzndu-i degetele
pe deasupra trupurilor lor n ntuneric.
Acestea i sfiar hainele i lsar nite rni adnci i pline de
snge pe pielea lor alb, rece i umed.
Helen se ridic i se apropie mecanic de Orion, ca un criminal
extrem de calculat i care avea mintea plin de rotie de ceasornic n
loc de gnduri. ntr-o izbucnire de ur, ea czu n genunchi n faa
lui i i puse mna dreapt sub cmaa acestuia.
Plimbndu-i mna dreapt de-a lungul centurii lui Orion, Helen
simi cuitul pe care tia c l inea la spate. Probabil c el tia ce
fcea, dar nu ncerc s o opreasc.
Helen i scoase cuitul din teac i puse vrful lamei pe pieptul lui.
Nu vreau asta, zise ea. Vocea ei tremura i vederea i era
nceoat de lacrimi care se adunar tot mai mult pn ncepur s i
se preling pe obrajii fierbini. Dar trebuie s-o fac, adug Helen.
Orion nu deschise ochii. Minile lui stteau lipite de peretele
cavernei. n lumina rece i stranie a globului ei electric att de greu
de controlat, Helen l vzu ncercnd s se calmeze, de parc ar fi
fcut asta de foarte multe ori. Helen zrea cu coada ochiului
membrele fantomatice i pletele cenuii ale Furiilor.
i eu simt acelai lucru. Dorina de snge, opti el att de ncet
nct Helen mai mult nelese ce voia s spun. E n regul. Sunt
gata!
Privete-m.
Orion i deschise ochii verzi i luminoi. Furiile urlar.
O expresie surprins i copilroas i nsenin faa. El ncepu s
respire iute, cu dificultate, iar capul lui se ls ncet ctre Helen,
centimetru cu centimetru, pn cnd buzele lui se lipir uor de ale
ei.
Gura lui era foarte fierbinte i moale. Ca o nou arom pe care ea
nu o putea identifica, dar pe care voia s o adulmece n ntregime,
Helen trase buza lui inferioar n gura ei ca s l poat gusta pe
174

ndelete.
Lundu-i faa ntr-una din palmele sale astfel nct s-i apropie
gura palid de buzele ei, Helen observ ceva lipicios pe propriile
degete. Se retrase un pas napoi i privi n jos.
Pe minile ei era snge.
Ieind uimit din trans, Helen privi n jos i zri o pat circular
neagr i umed care se lea pe cmaa lui Orion. Acesta avea o
privire surprins. Ea l njunghiase. Apoi continuase s nfig vrful
cuitului n el, cte puin, n timp ce se apropiau tot mai mult unul de
altul. Iar Orion i permisese s fac asta fr s se mpotriveasc.
Realiznd ce fcuse, Helen scoase lama din pieptul lui Orion i o
arunc. Arma zdrngni pe pardoseala peterii.
Orion se aplec n fa cu un suspin abia auzit i ncerc s se
agae de ea, cuprinzndu-i genunchii. ngrozit, Helen i nfipse
clciele n pmntul alunecos i ncerc s scape de trupul nepenit
al lui Orion, stingndu-i globul de lumin. Spatele ei atinse o
stalagmit i n acel moment rmase nemicat, atent la orice
zgomot fcut de el.
Furiile i spuneau n oapt s se ridice i s termine ceea ce
ncepuse, dar era prea ngrozit ca s se supun.
Orion? strig ea spulbernd linitea cavernei.
Avea s-l care pn afar, i spuse, ncercnd s se conving de
faptul c era o decizie bun.
Lama cuitului nu intrase att de adnc, aa c el era doar
incontient. Nu-i aa? Aa e, i spuse ncreztoare. Dac era rnit
prea grav ca s se vindece singur, avea s-l duc la Jason i Ariadne,
iar ei l-ar fi putut salva era sigur de acest lucru.
Nu-i psa c era epuizat, c el era prea greu pentru ea, sau c nu
tia pn unde ar fi trebuit s-l care. Orion trebuia s rmn n
via. Ar fi fost n stare de orice pentru asta.
Dar Furiile acestea aveau s-i fac pn i pe cei doi gemeni
plini de compasiune s-l omoare pe Orion. Asta numai dac Helen
avea s reziste Furiilor pn s ajung cu el napoi n Nantucket.
175

Cum s-ar fi putut ncrede n propria-i persoan cnd tocmai i fcuse


lui Orion aa ceva?
Orion, rspunde-mi! ip disperat Helen n ntuneric. Nu poi
muri!
Ei bine, ntr-o bun zi poate c am s mor. Dar nu acum, rosti
cu voce stins Orion. oaptele Furiilor ncepur s se aud tot mai
tare. Trebuie s iei de aici, adug el.
Nu vreau s te las aici. Eti rnit.
Sunt aproape vindecat. Mergi n susul prului, urmrete
cursul de ap. Te va conduce. Orion nghii cu dificultate. Te rog,
pleac de lng mine!
Furiile i vorbeau lui Orion acum, ndemnndu-l s sar asupra
lui Helen. Ea le putea auzi cum l implorau s o ucid. Orion scoase
un strigt disperat, iar Helen simi c se aruncase n direcia ei.
Evitnd n ultima clip atacul, Helen renun la gravitaie i se
ridic n aer. Imediat ce se nl n zbor, simi un curent slab de aer
pe direcia prului, sub stalactitele lungi.
Curenii de aer o ajutar s gseasc coridorul ascendent i ieirea
din peter.
Putea simi, de asemenea, curenii de aer strnii de Orion, care i
agita braele undeva dedesubt, cutnd-o n ntuneric. Rnit sau nu,
Helen tia c trebuia s-l lase acolo n noaptea aceea, altminteri
niciunul dintre ei nu avea s supravieuiasc.
Helen continu s nainteze pe coridoarele sinuoase ale cavernei,
pn reui s vad lumina slab a zorilor de la gura peterii.
ncerc s zboare i mai sus, pentru a-i testa abilitile. Privind n
jos peisajul cufundat nc n ntuneric, realiz c se afla lng rmul
sudic al Massachusetts-ului i relativ aproape de coast. Fcu un
viraj odat cu primele raze ale soarelui i se ndrept direct ctre est,
deasupra apei. Undeva deasupra insulei Marthas Vineyard, Helen
ncepu s plng.
Ea pstra nc n minte privirea uimit a lui Orion n timp ce l
njunghia da, da, l njunghia, i repeta Helen n stare de oc.
176

Un hohot de plns i scutur pieptul. i acoperi gura cu mna i


simi un gust dezgusttor pe buzele ei. i privi mna cu sil. Era
mnjit cu sngele lui Orion. Aproape l omorse, iar dovada era
ntiprit pe pielea ei. Dac nu ar fi srutat-o, el ar fi fost mort acum.
Helen cobor ntr-un picaj periculos cnd ajunse deasupra casei
sale.
ncerc s-i curee genele de lacrimile care-i ngheau, dar acestea
nu mai conteneau, curgeau nestvilite.
Cu ct ncerca mai mult s-i nbue suspinele, cu att acestea i
scuturau i mai violent pieptul. Ce fcuse Orion cu inima ei?
Controlul lui Helen asupra vntului ncepu s dispar, aa c se
rostogoli prin aer asemenea unui sac de plastic purtat de furtun.
Czu de la nlime direct peste prelata albastr care acoperea
fereastra dormitorului ei. Trase prelata ntr-o parte i se arunc pe
pat, ngropndu-i capul sub perna rece pentru a-i nbui
suspinele.
l auzi pe tatl ei sforind n camera alturat, nebnuind din
fericire c fiica sa fusese la un pas de a deveni o criminal.
Helen continu s plng nbuindu-i suspinele, dar cu toate c
era att de obosit, refuza cu ndrjire s adoarm.
Nu putea suporta gndul c avea s coboare att de curnd n
Lumea de Dincolo, chiar dac tia foarte bine c nu mai conta. Acest
ciclu n care era blocat prea c nu avea s se termine niciodat.
Dac ar fi adormit sau dac ar fi rmas treaz, ce diferen ar fi fost?
Nu avea s-i gseasc linitea, indiferent de ce urma s fac.
Zach o vzu pe Helen ridicnd prelata albastr de la fereastra
dormitorului ei i intrnd n zbor pe sub ea. El l vzuse pe stpnul
su fcnd o mulime de lucruri care erau, practic, imposibile, dar
faptul c vzuse o fat pe care o cunotea dintotdeauna zburnd era
ceva greu de imaginat.
Ea fusese ntotdeauna ca un nger att de frumoas nct prea
aproape dureros pentru cineva s o priveasc, dar n zbor Helen
177

arta ntr-adevr ca o zei.


n acelai timp, prea suprat. Se ntreb ce pise.
Oricare ar fi fost motivul, nu era de bine. Zach i spuse c
probabil Helen nu avusese succes n Lumea de Dincolo. Dar cum
naiba reuise s ias din cas? se ntreb el.
Apoi ncepu s transpire. Prin nu tiu ce truc, Helen reuise s
nchid lumina n dormitorul ei ca s apar n zbor jumtate de or
mai trziu, undeva n spatele lui.
Se putea teleporta acum? Ce avea s-i spun stpnului su?
Zach tia c trebuia s fac un raport. Se ntoarse i porni spre
maina parcat pe aceeai strad i fcu un salt. Automedon sttea n
spatele lui, la fel de tcut ca un mormnt.
Cum a ieit din cas motenitoarea? ntreb foarte calm.
S-a dus la culcare. A adormit Nu a ieit din cas, pot s jur.
Pot s-i simt frica, zise Automedon. Ochii lui roii sclipeau
nfricotor n ntuneric. Ochii ti nu ar fi putut s o zreasc. Nu
mai pot avea ncredere n tine n privina acestei misiuni.
Stpne, eu
Automedon cltin din cap. Asta fu de ajuns s-l reduc la tcere
pe Zach.
Sora stpnului meu a primit vorb de la fratele ei. Ei sunt
aproape gata, continu Automedon pe tonul su lipsit de expresie.
Trebuie s facem pregtirile necesare pentru a captura Faa.
Sora stpnului tu? ntreb intrigat Zach. Dar Pandora e
moart. Vrei s spui soia lui Tantalus, Mildred?
Zach se prbui n genunchi, cu respiraia tiat. Automedon l
pocnise att de repede n abdomen nct Zach nici nu avusese timp
s clipeasc.
Pui prea multe ntrebri, zise Automedon.
Zach icni i se prinse cu minile de mijloc, fiind sigur de faptul c
Automedon avea un alt stpn. Probabil c nu mai lucra pentru
Tantalus, iar Zach avea senzaia c totul avea legtur cu femeia
aceea nalt de pe alt lume i cu biatul hidos care o nsoea.
178

Oricine ar fi fost femeia aceea, lua acum decizii n numele fratelui


ei, iar acesta era noul stpn al lui Automedon.
Zach tia foarte bine c Automedon nu avea destul ncredere n
el pentru a-i spune pentru cine lucra, dar asta nu nsemna c nu ar fi
putut s afle pe cont propriu. Trebuia doar s fie precaut.
Iart-m, stpne, reui s ngaime Zach n timp ce se ridica,
ncovoiat nc de durere i clocotind de furie. Am s-i aduc tot ce ai
nevoie. Instruiete-m doar.
Gura lui Automedon se strmb cu dispre, de parc ar fi putut
adulmeca inteniile ascunse ale sclavului su. Zach ncerc s
gndeasc cu loialitate. Viaa lui depindea de acest lucru.
O funie, un stlp i un vas mare din bronz. tii la ce se
folosete?
E un vas din bronz pentru jratic folosit la ceremonii, rosti
Zach cu o voce stins.
Stpnul su fcu un semn scurt de ncuviinare.
Pstreaz toate lucrurile astea la ndemn. La momentul
potrivit, totul se va derula cu rapiditate.
Ridicndu-se n capul oaselor, Helen i frec buimac fruntea i
observ c era nc murdar de noroi i mzg scrboas. Pielea ei
era alunecoas i sensibil din cauza lipsei de somn, iar faa i ardea,
cu toate c tia foarte bine c dormitorul ei era de-a dreptul ngheat.
Paharul de pe noptiera ei avea n partea de sus o pojghi subire
de ghea.
Ridicndu-se cu oarecare efort din pat, se deplas mpleticindu-se
pn sub du i rmase acolo, ncercnd s uite felul n care o privise
Orion i ct de pierdut i pruse acesta.
Cuvntul njunghiat i rsuna n urechi i i bntuia fr ncetare
gndurile tulburi, combinndu-se ntr-un mod ciudat cu amintirea
atingerii sale.
Helen tia foarte bine c Orion putea controla inimile, dar nimic
nu ar fi putut s o pregteasc pentru ceea ce simise atunci cnd
179

intrase n fiina ei. Simise un soi de suferin, dar n sensul bun al


cuvntului de fapt, n cel mai bun sens, realiz Helen.
Obrajii ei fierbini se fcur i mai fierbini. nchise strns ochii i
simi lacrimi usturtoare.
Pentru o clip i se pru c Orion ar fi putut s fac tot ce ar fi vrut
cu ea, iar Helen era sigur c avea s-i permit acest lucru, dac el
i-ar fi cerut-o.
Mai ru de att, bnuia chiar c indiferent de ce i-ar fi cerut el
i-ar fi plcut.
Helen! url Jerry smulgnd-o din gndurile ei incitante. Jerry o
striga Helen doar atunci cnd era suprat. De ce naiba e att de frig
n nenorocita asta de cas pe toi dracii!
Asta e, i spuse Helen. n cele din urm, l-am enervat att de ru pe
tatl meu nct a uitat s mai vorbeasc limba englez.
Jerry ajunse n faa uii de la baie i ncepu s strige la ea. Aproape
c i-l putea imagina stnd acolo, cu degetul aintit vehement spre
u n timp ce furia i cretea la culme, fcndu-l s pronune greit
cuvinte precum iresponsabil sau aiurit, sau s rosteasc i alte
cuvinte complicate precum iresponsabilitate.
Helen nchise robinetele i i puse pe ea un halat, nc ud.
Deschise ua i i arunc tatlui ei o privire ptrunztoare. Orice
ar fi avut de gnd acesta s spun se preschimb ntr-un sunet
nearticulat atunci cnd vzu expresia Helenei.
Tat, rosti ea precaut ncercnd s-i controleze emoiile. Asta
e situaia. L-am chemat deja pe domnul Tanis de la magazinul de
feronerie, iar el a trecut pe aici vineri i a luat msurile ferestrei. Apoi
a dat comanda la un atelier de montat geamuri din Cape, pentru c
locuina noastr e att de veche nct niciunul dintre geamurile
noastre nu au dimensiunile standard. Va trebui s ateptm ca
angajaii atelierului s confecioneze fereastra, s ne-o trimit, iar
domnul Tanis va veni dup aceea s ne-o monteze. Dar pn atunci
va fi ngrozitor de frig n camera mea, bine?
Bine, zise el dnd napoi n faa atacului brusc al lui Helen. Att
180

timp ct te ocupi tu de treaba asta.


M ocup!
n regul! Jerry se ls ncurcat de pe un picior pe cellalt,
privind-o pe Helen ngduitor. Acum, spune-mi ce vrei s mnnci
la micul dejun, o ntreb el.
Helen i zmbi recunosctoare pentru c dintre toate
proverbialele ui ale caselor la care Daphne ar fi putut s o lase,
aceasta alesese tocmai ua lui.
Cltite cu dovleac? ntreb ea, apoi strnut zgomotos.
Avea nasul nfundat, aa c i frec nrile de mneca halatului, ca
un copil mic.
Eti bolnav? Ce-i cu tine, Len? Ari de parc ai fost n iad i
te-ai ntors napoi.
Helen izbucni n rs, abia abinndu-se s-i declare ct de
adevrat era remarca lui. Rsul ei brusc l derut i mai mult pe
Jerry.
El fcu un pas n spate cu o privire ciudat i cobor la buctrie
pentru a-i prepara cltitele.
Helen se nfofoli ntr-un pulover gros din ln i i puse n
picioare nite osete i mai groase, dup care cobor la buctrie ca
s-i dea lui Jerry o mn de ajutor.
Timp de vreo or, ea i tatl ei vorbir, mncar i mprir ziarul
de duminic. Ori de cte ori i amintea de Orion, ncerca s i-l
scoat din minte, concentrndu-se asupra unui alt lucru.
Nu trebuia s se ataeze prea tare de el. Nu putea s-i permit.
tia foarte bine asta. Dar mici detalii notau pn la suprafa pentru
a fi analizate de ochiul minii unica pat care atrna ca o lacrim
neagr pe partea de dus a obrazului su drept; forma de diamant a
incisivilor si ascuii atunci cnd zmbea.
De ce nu-i trimisese nc niciun mesaj?
Te duci la Kates mai trziu? l ntreb pe tatl ei pentru a-i lua
gndul de la Orion.
Ei bine, eu am vrut s te ntreb primul, zise el. Tu de duci pe la
181

Lucas?
Helen rmase pentru o clip cu rsuflarea tiat, apoi se adun i
ncerc s pretind c stomacul nu i se ridicase n gt. Pentru o clip,
ncerc s discute cu vocea din capul ei care repeta la nesfrit
cuvntul infidel. Ea i Lucas nu mai erau mpreun. Ce importan
avea dac se gndea acum la Orion?
M duc la Ariadne, tat. Trebuie s lucrm la ceva mpreun.
Tu poi s mergi la Kates. Eu nu voi fi acolo.
Un nou proiect pentru coal? ntreb el att de inocent nct
Helen nelese pe loc c Jerry nu credea o iot din ce-i spunea ea.
Nu, de fapt, recunoscu Helen.
Se simea prea obosit ca s mai susin toate minciunile acelea i
decise s spun o parte din adevr. Era timpul pentru o schimbare.
M nva nite tehnici de autoaprare.
Adevrat? exclam el de-a dreptul ocat. De ce?
Vreau s nv cum s m protejez singur.
Helen realiz ct adevr era n spusele sale. Nu-i putea petrece
tot restul vieii ascunzndu-se n spatele altor oameni. n cele din
urm ar fi rmas fr protectori mai ales dac i-ar fi njunghiat pe
toi n piept.
Orion ar fi trebuit s-i trimit un mesaj pn la ora aceea. Unde
era?
Oh. Jerry se ncrunt n timp ce-i aduna gndurile. Lennie, m
dau btut. Tu i Lucas v mai ntlnii sau nu? Pentru c eu nu tiu
nimic i nici Kate nu tie nimic, iar tu pari foarte abtut. Bnuiesc c
voi doi v-ai desprit, dar dac este aa, care e motivul? i-a fcut
ceva?
Nu mi-a fcut nimic, tat. El nu e deloc aa cum i imaginezi,
murmur Helen. nc nu putea s rosteasc numele lui Lucas.
Suntem doar prieteni.
Prieteni? Adevrat? Lennie, ari ca un zombi.
Helen i nbui un rs amar i ridic din umeri.
Poate c am grip sau ceva asemntor. Nu trebuie s-i faci
182

griji. O s trec peste asta.


Vorbim despre grip sau despre Lucas?
Telefonul lui Helen ncepu s bzie. Ea se repezi s-l deschid
Orion! dar era Claire, care o ntreba unde se afla n acel moment.
Ce s-a mai ntmplat acum? ntreb Jerry.
Cum? Nimic, rspunse Helen privind nc spre ecranul
telefonului.
De ce nu-i trimisese Orion niciun mesaj?
Pari dezamgit.
Trebuie s plec. Claire vine s m ia, mini ea, ignornd
comentariul tatlui ei despre dezamgire pentru c ea nu era
dezamgit, i spuse. Era n schimb ngrijorat, ceea ce nsemna cu
totul altceva.
Ce-i fcuse Orion? Ea tia c nu era ceva normal. I se prea c-i
fusese furat creierul i c, n aparen, nu mai deinea controlul
pielii, avnd tot felul de senzaii. Putea simi nc minile lui pe
corpul ei i asta nu era doar un produs al imaginaiei sale.
Putea simi nc puncte de presiune pe spate, n dreptul
mijlocului, de parc degetele lui ar fi atins-o cu adevrat. i simea
minile pe olduri, trgnd-o spre el, chiar dac tia c se afla la
kilometri distan, pe insul.
ntinse o mn ncercnd s se calmeze i numr pn la trei.
Senzaia c minile lui erau nc pe oldurile ei ncepu s pleasc
n intensitate, dar nu dispru cu desvrire. Grbit s scape de
attea senzaii imposibile, l srut pe tatl ei de rmas-bun, i puse
pantofii i haina i iei grbit din cas.
Scrile i jucau n faa ochilor i un miros cunoscut persista n jurul
ei, adus de o boare de vnt. Helen se rsuci pe clcie i ntoarse
capul pentru a identifica sursa mirosului.
Dezorientat, czu n genunchi i ntinse braele, bjbind n jur
de parc ar fi fost legat la ochi.
Ceva era teribil de ciudat cu ochii ei. Cerul pe care-l vedea n fa
prea nepotrivit n decor, de parc ar fi fost rupt n buci i apoi
183

lipit la repezeal, marginile bucilor rmnnd strmbe i


distanate.
Helen simea cldur o cldur linititoare i minunat, ntr-o
mare de frig. Un soare invizibil o nclzea abia perceptibil. nchise
ochii i ntinse mna pentru a atinge sursa de cldur care atrna la
orizont, dar soarele invizibil se dispers n aerul rece de octombrie i
dispru.
Lacrimi fierbini i nepar ochii, care vedeau ca prin cea.
Se simea de parc tocmai i s-ar fi refuzat ceva de care avea nevoie
cu disperare.
Pentru o clip, soarele i se pru mai drag dect lumina ochilor.
Helen agit minile prin aer, dar fr folos. Nu era nimic acolo.
Vino la mine, tu Cea fr Vise. Mi-e dor s te in n brae.
Helen ncremeni i privi uimit n jur. Auzise o oapt, vocea unui
brbat dar de unde?
oapta se auzise din mintea ei, dar vocea cu siguran nu
fusese a ei. I se pruse att de mngietoare. Helen ar fi vrut s o
aud din nou.
Ridicndu-se n picioare, arunc o privire timid ctre ferestrele
casei vecine, spernd ca nimeni s nu o fi vzut.
Nu ar fi tiut cum s explice cuiva halucinaia de moment, cu att
mai puin ei nsi. Un gnd nfricotor i trecu prin minte.
Viziunile neclare, echilibrul perturbat, precum i frnturile de
senzaii de fierbinte i rece n acelai timp erau efectele secundare
ale lipsei somnului.
Aa era demena. Era posibil ca ea s-i fi imaginat toate cele
ntmplate, inclusiv vocea.
Helen tia c nu-i putea permite s intre n panic. i alung
teama.
Alergnd n josul strzii, se asigur c nu o urmrea nimeni i
porni pe calea aerului.
Cteva secunde mai trziu, ateriz n arena familiei Delos, chiar
lng Ariadne i Matt, care erau n toiul unei sesiuni de
184

antrenament.
Matt scoase un ipt de feti speriat.
Ce naiba, Lennie! se ridic el buimac dup ce czuse pe nisip.
La naiba, parc ai fi czut din cer!
mi pare ru. Nu am gndit, se scuz Helen.
Ea uitase c Matt nu o vzuse niciodat zburnd, dar fusese att
de surprins c prietenii ei exersau n vzul lumii nct uitase s
execute o aterizare mai uoar.
Era pe punctul de a-l ntreba pe Matt dac reuise cumva s-l
conving pe tatl Ariadnei c ar fi trebuit antrenat, cnd o auzi pe
Claire izbucnind:
Iisuse, Matt! Nu te-am mai auzit atingnd o not att de nalt
de cnd erai n clasa a cincea.
Claire strnse la piept cartea pe care o citea, legat n piele, i se
scutur de rs.
Ha, ha, fcu el.
n aparen, nu avea chef s fie tachinat tocmai atunci.
Se ntoarse ncruntat spre Helen.
Ce faci aici, Len? Nu trebuia s fii cu Cassandra la bibliotec?
Ce rost are? Claire este o cercettoare de zece ori mai bun
dect mine. Nu a face dect s-i stau n cale, descoperind cri pe
care nu le-a nelege nici pe jumtate la fel de bine ca ea. Spunnd
asta, Helen fcu un gest ctre Claire, care reui s fac o reveren
maiestuoas n timp ce sttea aezat. n momentul acesta nu am
nevoie de studiu. n schimb, a vrea ca Ariadne s m instruiasc.
Ariadne o privi surprins pe Helen.
Helen, i spuse ea, tii c te ador, dar nu m simt deloc pregtit
s fiu electrocutat. De ce nu zbori spre continent, unde ai putea gsi
un copac mare i frumos cruia s-i dai foc, i poate ai s te mai
calmezi.
Voi nu m nelegei, protest cu vehemen Helen.
Toi ochii se ntoarser spre ea, fcnd-o s ncremeneasc.
Realiz imediat c fusese prea dur i c prea chiar
185

amenintoare atunci cnd i pierdea cumptul.


Privi n jos i vzu c minile i erau albastre din cauza
electricitii statice, aa c stinse imediat globul care ncepea s se
formeze.
Cltinnd din cap n ncercarea de a-i limpezi gndurile, Helen
reui s se concentreze i s se calmeze. Ea tia c mintea i juca n
continuare feste i c trebuia s fie prudent.
Explic-mi atunci. Ce anume nu nelegem? ntreb calm
Ariadne.
Trebuie s nv cum s lupt corp la corp fr a-mi folosi
puterile. Trebuie s pot nvinge pe cineva cel puin la fel de puternic
i de mare ca Matt fr s-mi folosesc puterile de scion sau oricare
dintre celelalte abiliti pe care le am.
Exist i un motiv? ntreb Claire fr menajamente.
Noaptea trecut, n Lumea de Dincolo, eu i Orion am dat
peste laul de Ares.
Toi cei din aren schimbar priviri perplexe. Mintea ei confuz
nregistrase abia cteva ore prea trziu c ar fi trebuit probabil s
cheme pe cineva sau s previn pe cineva de problema cu Ares. S
ntlneti un zeu era un lucru foarte important.
Ea fusese att de preocupat de cele ntmplate ntre ea i Orion
n peter, nct nici nu se mai gndise la complicaiile
evenimentelor anterioare, cnd amndoi erau nc n Lumea de
Dincolo.
Ceea ce se ntmplase ntre ei era mai important pentru Helen
dect un zeu, mai ales acum cnd bnuia c Orion o evita
intenionat.
i totui, ar fi trebuit s-i aminteasc i s spun cuiva despre
Ares. De ce nu-mi mai pot controla gndurile? se ntreb nedumerit
Helen.
Pentru c ai nevoie de mine. Vino. Pot s-i ndeplinesc cele mai frumoase
vise.
Helen se ntoarse brusc, privind surprins n jur, pentru a
186

descoperi sursa vocii. Dup o rotaie complet, nelese c vocea era


din nou doar n mintea ei. Trase adnc aer n piept de cteva ori i
cltin din cap pentru a spulbera pienjeniul fantomatic i sclipitor
care se complica din ce n ce mai mult n faa ochilor ei.
Helen? Te simi bine? ntreb Ariadne atingndu-i uor cotul
cu minile ei de vindectoare.
Helen zmbi n semn de mulumire pentru amabilitatea Ariadnei,
dar i trase ncet braul.
Ares fuge de Orion pentru c, evident, cu sau fr puterile sale,
acesta tie s lupte. n schimb, eu nu tiu, zise Helen fcnd eforturi
mari s-i pstreze concentrarea. Trebuie s nv cum s-i in piept
de una singur.
Mai ales dac Orion o ura acum i nu mai voia s o vad
niciodat.
Cnd se gndea c trebuia s se ntoarc n Lumea de Dincolo fr
Orion, simea c i se rupe sufletul.
Ares. Vrei s spui Ares, zeul rzboiului?
Dup toate probabilitile, Claire voia s se asigure c vorbeau
despre aceeai persoan.
Da, rspunse Helen ncuviinnd din cap cu tristee.
Ei bine, i ce s-a ntmplat? strig Matt n culmea exasperrii.
Ai vorbit cu el?
Nu a fost o conversaie normal, bineneles. E nebun, Matt i
nu glumesc cnd spun asta. E nebun de-a binelea. Vorbea de parc ar
fi recitat o poezie i sngera prin cele mai ciudate pri ale corpului.
Pn i prul i sngera, dac v putei imagina aa ceva, i nu cred c
sngele acela era al lui.
Helen privi n jos i observ c degetele i tremurau violent. Tot
corpul ncepu s-i tremure.
n lumina orbitoare a zilei, se ntreb dac nu cumva i imaginase
ntlnirea aceea cu Ares. Totul n jurul ei prea att de real, dar totui
fals. Culorile erau mult prea intense, iar vocile i zgriau auzul, de
parc ar fi fost stridente i insuportabile.
187

Era ca i cum totul n jurul ei se transformase brusc n scena unui


musical de pe Broadway, iar Helen singura care sttea la distan,
pe scen vedea lumea ca pe un decor confecionat n ntregime din
placaj i vopsea.
Din cte ne putem da seama, Ares e la fel de muritor ca noi n
Lumea de Dincolo. Helen ar fi vrut s strige n gura mare gndurile
care-i frmntau mintea. Dar tot e un brbat puternic i tie s lupte,
adug ea. Nu m pot apra n faa lui dac nu sunt antrenat.
Trebuie s m nvei, Ari. O vei face?
Tu va trebui s joci rolul adversarului, pentru ca eu s o pot
nva, i spuse ncet Ariadne lui Matt. Eti pregtit s faci asta?
Probabil c nu. Dar hai s o facem, orice ar fi, replic el.
n cuc, rosti solemn Ariadne. Matt, trebuie s te transformi
ntr-un gi.2 Nu vreau s-i murdreti de snge hainele de strad.
n timp ce Helen i Matt se antrenau, Claire intr n cas pentru a
le spune i celorlali membri ai familiei Delos despre ntlnirea cu
Ares, spernd ca acetia s aib vreun plan.
Matt i Helen lucrar ore n ir, iar ca profesor, Ariadne nu se
purta deloc cu mnui.
De mai multe ori, lui Helen i se pru c frumoasa i delicata ei
prieten i inea locul lui Hector, cu toat gloria lui de sergent de
instrucie.
Nu era uor s-l loveasc pe Matt. Acesta purta echipament de
protecie, astfel c nu risca s fie rnit, dar chiar i aa, Helen rata
loviturile mai des dect ar fi trebuit.
De fiecare dat i fcea griji s nu-l rneasc pe Matt.
Acest gnd o fcu s-i aduc aminte cum l rnise pe Orion i
senzaia de vinovie o coplei.
Furiile o siliser s fac asta. Ea nu intenionase s-l njunghie, i
repet de mai multe ori n gnd. Chiar dac n momentul n care

Infanterist

188

ngenunchease n faa lui poate chiar voise s-l ucid.


De fapt, exista doar o singur persoan pentru care mai simise
vreodat o astfel de emoie covritoare.
E din cauza Furiilor, i spuse Helen, foarte sigur de acest lucru. E
doar instinct, nu e vorba de emoii adevrate.
Dar dac instinctul ei era att de terifiant, cum ar mai fi putut
avea ncredere n ea nsi?
I se prea c tot ceea ce voia instinctiv era imoral, dureros sau
teribil de duntor.
Habar nu avea ce s fac n continuare.
Prea obosit ca s mai ridice braele, Helen i le ls pe lng corp.
Matt o pocni n fa.
Of, Lennie! Chiar c nu faci doi bani fr fulgerele tale, i strig
Claire cnd intr pe u.
Mulumesc, Gig, i rspunse Helen cu sarcasm, ncercnd s se
ridice fr prea mult tragere de inim. Ce au spus Cassandra i
Castor?
C vor ncerca s gseasc o soluie. Claire fcu o grimas.
Sincer? ntreb ea. Cred c nimeni nu tie ce ar trebui s faci n
continuare.
Grozav, zise Helen n timp ce Matt i ntinse mna i o ajut s
se ridice n picioare.
Hai, curaj, zise el pe un ton optimist. napoi la treab.
Helen nu mai voia s exerseze, dar tia c Matt avea dreptate.
Timpul era scurt.
Toi tiau c Helen avea s se duc la culcare n cele din urm, i
se prea c avea nevoie de toate abiliti de lupttoare, planuri i
strategii n legtur cu Ares, ipoteze privind motivele pentru care el
se afla n Lumea de Dincolo. Avea nevoie mai mult ca oricnd de
sfaturile lor, altfel tia c nu se va termina niciodat.
i totui, Helen se simea rspunztoare, de parc ea ar fi trebuit
s fie cea care s se ocupe de problema aceea.
O voce interioar una suspicioas, care semna cu a lui Hector
189

i aminti c delegarea responsabilitii era una dintre cele mai


importante abiliti pe care trebuia s i le nsueasc un general.
Dar de cnd sunt eu general? se ntreb cu tristee.
n acel moment, Helen ar fi dat orice ca s-l poat suna pe Hector
s-i cear sfatul sau s-i trimit un mesaj lui Orion i s glumeasc cu
acesta.
Iar Lucas aici Helen se opri. Existau o mulime de lucruri
pentru care ar fi avut nevoie de Lucas, i tia foarte bine c nu avea
s obin nimic. De ce putea avea pur i simplu parte de ele n
viaa ei? De ce era totul att de complicat?
Concentreaz-te! i comand Ariadne.
Matt i ddu seama de avantaj i trase, fcnd-o pe Helen s cad
din nou. Czu cu spatele pe saltea i rmase cu privirea la becul
prins de tavanul cutii, gndindu-se unde greise.
ntr-o clip i trecur prin minte toate greelile pe care le fcuse
pn s ajung n locul acela.
n primul rnd, Hector ea tia c din cauza ei devenise un
proscris. Helen ar fi trebuit s-l opreasc. Hector nu ar fi trebuit s-l
ucid pe Creon. Dar pentru c ei i fusese prea fric de ntunericul
Stpnului Umbrelor, Hector fusese obligat s-l ucid pe inamicul ei
pentru ea. Acum, Hector era un proscris.
n al doilea rnd, Orion el rezistase Furiilor cnd ar fi putut s o
ucid cu uurin. Drept rsplat, ea l njunghiase n piept. Acum i
se prea c-l pierduse.
Acest gnd o fcea s sufere att de mult nct tresri i oft,
ncercnd s se concentreze la altceva.
i n ultimul rnd: Lucas. Mereu Lucas.
Doar numele lui reui s opreasc haosul din capul lui Helen.
Niciun alt gnd nu ndrzni s o tulbure n secundele urmtoare.
Pentru un scurt moment de luciditate, Helen nu se mai gndi la
nimic altceva dect la numele lui, care tras o potec luminoas n
mintea ei supraaglomerat.
Lennie? Eti bine? ntreb nervos Matt.
190

Helen realiz c nu se ridicase nc. Rmsese pe spate i se


gndea.
M simt excelent, zise ea tamponndu-i buza umflat pe care
tocmai o cptase n urma loviturii lui. l privi cum sttea n picioare,
lng ea, cu pumnii pregtii de un nou atac. tii ceva, Matt? ncepi
s devii un btu.
Acesta ddu ochii peste cap i se ndeprt cu o expresie
dezgustat, de parc ar fi simit c Helen l tachina doar. Dar ea nu-l
tachina.
El fcuse ceva muchi n ultimele sptmni i sttea n poziie de
lupttor acum, i nu de juctor de golf. Dac Helen l-ar fi privit pe
Matt ca pe un om obinuit, ar fi considerat c biatul din faa ei arta
ca un dur. i prea destul de sexy, trebuia s admit, cu toate c se
simea dezgustat s se gndeasc la Matt altfel dect ca la un frate.
Ai de gnd s te ridici sau ai terminat? o ntreb amuzat
Claire privind-o aa cum sttea lungit.
Da, cred c am terminat, zise Helen cu ochii n tavan.
Foarte bine, pentru c ai o mulime de mesaje de la Orion, zise
Claire, citindu-le fr pic de jen. Uau, pare destul de suprat. Ce s-a
ntmplat?
Claire nu avu ansa s termine ntrebarea. Helen zbur afar din
cuc i i smulse telefonul din mn. Orion i lsase vreo ase
mesaje. Acestea ncepeau amuzant, de parc el ar fi ncercat cumva
s aplaneze situaia, apoi deveneau tot mai serioase.
Cel de-al patrulea mesaj pe care i-l trimisese suna cam aa:
Putem trece peste asta, nu-i aa?
i la zece minute dup asta, i trimisese un altul care spunea:
Cred c noaptea trecut a fost un soi de punct terminus.
Ce s-a ntmplat noaptea trecut? ntreb Claire citind mesajul
peste umrul lui Helen. Voi doi ai?
Tcu brusc cnd vzu privirea furioas a lui Helen.
Cum? Ce vrei s spui, Gig? fcu Helen mai mult pentru a-i
ascunde stnjeneala.
191

Helen nu avea chef s vorbeasc despre felul n care o atinsese


Orion, nici mcar cu Claire.
Era ceva intim dar ceea ce era i mai important, aceast
mrturisire i-ar fi putut ntoarce pe toi mpotriva lui.
Ei tiau regulile Armistiiului i nu ar fi fost de acord ca ea s-l
revad pe Orion dac ar fi considerat c se ataase prea mult de el.
Ataat sau nu, Helen nu tia dac ar mai fi avut puterea s mearg
n Lumea de Dincolo fr el.
Avea nevoie disperat de el.
Spera pentru binele tuturor s nu aib prea mult nevoie de el.
Claire nu a vrut s spun nimic, Helen, zise calm Matt. Suntem
doar ngrijorai. E destul de evident dac ar fi s ne lum dup
reacia ta la mesajul lui c voi doi ai devenit mai apropiai.
tii ce? M-am sturat de toate acele priviri furie pe care le
primesc de fiecare dat cnd Orion mi trimite mesaje, zise furioas
Helen. Bineneles c am devenit apropiai! Amndoi am trecut
mpreun prin iad. La propriu, nelegei? Iar noaptea trecut a fost
ngrozitoare cu adevrat ngrozitoare. Dup tot ce am fcut, nu
tiam dac o s mai aud vreodat de el.
Ce s-a ntmplat? ntreb calm Matt cnd vocea lui Helen se
stinse copleit de emoii.
Helen i reveni i continu. Le povesti despre cerber, despre
persoana misterioas care-i abtuse atenia i cum fugise mpreun
cu Orion pn la portal ca s scape cu via.
Apoi, pe un ton sumbru, le descrise cum vzuser amndoi
Furiile.
El le putea opune rezisten, dar probabil c eu nu am fost
destul de puternic, recunoscu ea. L-am privit n ochi n timp ce-l
njunghiam cu propriul su cuit. i am fcut-o ncet.
n timp ce-l srutam, adug Helen n mintea ei, dar nu spuse nimic
cu voce tare.
Toi o priveau pe Helen de parc ar fi fost n stare de oc.
Lacrimi de vinovie i se ivir n ochi, iar ea i le terse furioas,
192

dorindu-i s fi putut terge la fel de uor din minte i chipul lui


Orion. El pruse att de surprins i ndurerat. Iar asta pentru c ea l
trdase.
Da, tiu. Sunt o persoan oribil. Acum putei s m lsai o
secund? Vreau s-i rspund.
Toi trei ncercar s-i explice lui Helen c nu o considerau o
trdtoare i c nu era vina ei c-l atacase pe Orion, dar aceasta le
ntoarse spatele i se concentr asupra telefonului.
Trebuia s restabileasc legtura cu Orion asta era mult mai
important dect ncercrile prietenilor ei bine intenionai de a-i
alunga senzaia de vinovie.
mi pare att de ru, i scrise Helen. Te rog, te rog, te rog s m
ieri.
Atept cteva secunde. Nu primi niciun rspuns.
ncepu s reciteasc celelalte mesaje pe care le primise de la el i
deduse din ele c nu era suprat, dar poate c avusese ceva timp la
dispoziie s se mai gndeasc la tot ce se ntmplase i se
rzgndise. Poate c nu avea s-l mai vad niciodat. Disperat,
trimise cteva mesaje scurte, unul dup altul.
Dac nu m ieri, i jur c nu voi mai dormi niciodat.
Orion? Mcar rspunde-mi.
Te rog s vorbeti cu mine.
Helen se uita int la ecran dup fiecare mesaj trimis, ateptnd
un rspuns, dar nu veni niciunul. Dup cteva minute de ateptare
inutil, Helen se aez pe podea, epuizat peste msur.
Tot trupul i era fierbinte i tremura. Avea senzaia c o matahal
cu mini uriae i strivea faa.
Niciun semn de la Orion? ntreb Ariadne.
Helen cltin din cap i se frec la ochi. Ct timp se holbase la
ecran? Privind n jur, Helen observ c Jason i Cassandra li se
alturaser n camera de antrenament.
Ea i trecu minile peste fa i se cutremur, dintr-odat foarte
nfrigurat.
193

Trebuie s ne spui mai multe despre persoana menionat cea


care i-a abtut atenia cerberului, spuse Cassandra.
Nu am vzut cine era, rspunse Helen. Dar ce pot s v spun
este c tia s chiuie, nu glum.
Mi se pare imposibil, rosti nencreztoare Cassandra.
Poate c era una dintre harpii? suger Jason ndatoritor.
Nu era o harpie, Jason. Am auzit vocea unei persoane, a unei
fiine vii care a riscat s fie nghiit de un lup imens cu trei capete
doar ca s ne ajute pe noi. tiu, sun nebunete, dar i Orion a
auzit-o. Nu a fost o iluzie.
Nici eu nu sunt o iluzie, Frumoaso. Eu te atept.
Helen se ridic eapn, cu capul aplecat ntr-o parte, ncercnd s
localizeze sursa vocii. Era evident c niciunul dintre cei de fa nu o
auzise.
Vii cu noi n bibliotec, Helen? ntrebarea Cassandrei prea
mai mult un ordin. Eu i Jason vrem s vorbim ceva cu tine, adug
ea.
Jason ncuviin scurt din cap, trecnd pe lng Ariadne. Buzele
lui erau strnse. Prea suprat. Helen observ c acesta nici mcar
nu-i privea pe Claire sau pe Matt; el doar trecu pe lng ei, foarte
rece.
Aruncnd o privire peste umr, Helen o vzu pe Claire privindu-l
lung pe Jason n timp ce se ndeprta. Aceasta prea c ar fi vrut s-l
strige sau s izbucneasc n plns.
Helen era sigur c se ntmplase ceva ntre cei trei prieteni ai ei,
i avea senzaia c asta avea legtur cu faptul c Ariadne l antrena
pe Matt fr s se ascund.
Merser la etaj, n bibliotec. Prin uile mari din sticl cu vedere la
ocean, Helen vzu c se nserase. nc o zi era pe sfrite, dar pentru
ea aceasta nu era dect o schimbare de lumin.
Privi pn n deprtare, spre orizontul crmiziu, care se fcea tot
mai ntunecat, preschimbndu-se n dungi ce dispreau n mare
lsnd cerul umbrit.
194

Se gndi ct de asemntoare erau nuanele de gri cu zilele i


nopile pe care le trise.
De cnd ncepuse s coboare n Lumea de Dincolo, trecuse dintr-o
lume n alta n stadii monocromatice. Culorile vii ale rsritului i
apusului erau pierdute pentru ea acum, i tot ce-i mai rmsese era
amestecul anost de alb i negru.
n curnd trebuia s mearg la culcare. Chiar dac Orion refuzase
s o revad, Helen tia c, n cele din urm, avea s nchid ochii i
s se ntoarc acolo. Singur.
Helen? Cassandra prea ngrijorat.
Helen realiz c mintea ei rtcise din nou aiurea i se ntreb ct
de mult timp privise pe fereastr.
Voiai s stm de vorb? ntreb ea ncercnd s par normal.
Nasul ei era nfundat i simea c ncepea s-i curg din nou.
Jason i Cassandra se uitar unul la altul de parc nu ar fi decis
care s vorbeasc primul.
Ne ntrebam cum te simi, zise Cassandra n cele din urm.
M-am simit i mai bine.
Helen se uit de la unul la altul, simind ceva suspect.
Ai vrea s te examinez? ntreb ezitant Jason. Cu ce te pot
ajuta?
E drgu din partea ta, dar nu cred c ai putea face prea mult.
Ar fi bine s poi dormi pentru mine.
De ce nu-l lai s ncerce? ntreb Cassandra suspect de
mieroas.
n regul, ce se ntmpl? ntreb direct Helen. Din nou, cei doi
schimbar o privire complice. Hei, eu sunt chiar aici, n faa voastr.
Vd foarte clar cum v uitai unul la altul.
Bine. Vreau doar ca Jason s verifice dac ultima cltorie n
Lumea de Dincolo nu i-a afectat cumva creierul.
n mod clar, Cassandra se sturase s fie politicoas.
Ceea ce vrea s spun este c am observat comportamentul tu
i c pari confuz. Starea ta de sntate pare s se deterioreze, i
195

spuse ncet Jason.


Destul, Jason. Ea vrea ca noi s fim indifereni, aa c o s-i fac
pe plac, chiar dac tu eti slab de nger.
Gestul imperios al Cassandrei o fcea s semene cu o femeie cu
mult mai n vrst.
Scionii sunt susceptibili de un singur tip de boal, Helen. O
boal mintal. Semizeii nu fac grip sau guturai. Ei nnebunesc.
Ar trebui s-i spui totul fr reineri, Cass. Aa cum am plnuit
s nu facem, interveni Jason frustrat, rostogolindu-i ochii peste cap.
Helen, noi nu spunem c eti nebun
Nu, am neles, dar credei c a putea fi, nu-i aa?
Helen i Cassandra se privir ndelung, msurndu-se reciproc.
Cassandra se schimbase.
Fetia dulce pe care o cunoscuse Helen odinioar dispruse sau
era ngropat att de adnc sub aceast nou nfiare nct nu
credea c avea s o mai revad vreodat.
Helen trebuia s admit c nu era prea ncntat de femeia care o
nlocuise pe sora cea mic a lui Lucas. De fapt, ea considera c noua
Cassandra era un soi de cea, i tia c nu avea s se poat abine
prea mult s-i spun asta n fa.
Ceea ce vrem s tim este dac vei putea s termini ce ai
nceput n Lumea de Dincolo, continu Cassandra fr s se team
de privirea provocatoare a lui Helen.
i dac a spune nu, ce ai face? Ce ar putea face oricine
altcineva n locul meu? o ntreb Helen ridicnd din umeri. Profeia
spune c eu sunt singura care pot scpa de Furii i c n fiecare
noapte voi cobor acolo fie c vreau, fie c nu. Aa c are vreo
importan dac pot sau nu s controlez situaia?
Sincer? Nu are nicio importan, dar asta schimb felul n care
privim informaiile pe care ni le furnizezi, i explic Jason. Noi
ncercm s avem ncredere c ceea ce ne-ai povestit n legtur cu
ultima coborre de noaptea trecut e adevrat, dar
Nu pot s cred!
196

Ai spus c ai vzut un zeu un zeu care a fost nchis n Olimp


timp de mii de ani! i ai mai spus c exista nc o persoan, o fiin
vie, n Lumea de Dincolo, n afar de tine i Orion, cineva care a
aprut din senin i v-a salvat n mod miraculos vieile, zise
Cassandra pe un ton iritat. Cum a ajuns acea persoan acolo, poi
s-mi explici?
Nu tiu. Uite ce e, chiar m-am ntrebat dac nu era doar o
iluzie, dar nu am vzut numai eu toate astea, bine? Putei s-l
ntrebai i pe Orion. El o s v spun acelai lucru.
Cine poate garanta c halucinaiile nu l-au afectat n egal
msur i pe el n Lumea de Dincolo, aa cum ai pit i tu? strig
Cassandra. Tu eti Pogortoarea, nu el! Tu ne-ai spus de multe ori c
atunci cnd te duci la culcare ntr-o dispoziie proast te trezeti n
cele mai groaznice locuri acolo jos. Ce se ntmpl atunci te duci la
culcare auzind voci care nu exist de fapt?
De unde tii c aud voci? ntreb cu voce stins Helen.
Jason o privi cu compasiune, de parc toat lumea din jur ar fi
putut vedea lucruri care ei nu-i erau accesibile.
Noi vrem s spunem doar c tu pari capabil s controlezi
ntr-o anumit msur o parte din elementele din peisajul Lumii de
Dincolo. Trebuie s iei n calcul i posibilitatea c tu ai putea crea
experiene ntregi.
Helen cltin ngrozit din cap. Nu putea accepta ceea ce
spuneau.
Dac ei aveau dreptate, atunci ce anume fusese real din toat
experiena aceea? Nu-i putea permite s accepte o astfel de ipotez.
Trebuia s cread n anumite lucruri sau avea s renune,
acceptnd ce susineau ei. i ea nu putea s renune, chiar dac ar fi
vrut. Prea multe persoane contau pe ea.
Oameni precum Hector i Orion. Oameni pe care-i iubea foarte,
foarte mult.
Cass, tu eti Oracolul, i spuse Helen ncercnd s gseasc
rspunsul la ntrebrile ei. De ce nu mi citeti, pur i simplu, viitorul
197

ca s-mi spui dac voi nnebuni sau nu?


Nu te pot vedea, zise Cassandra ceva mai tare dect ar fi fost
necesar. Tui nfundat i ncepu s peasc prin ncpere. Pe tine nu
te pot vedea i nu voi putea niciodat s-l vd pe Orion. Nu tiu de
ce. Poate pentru c voi doi v ntlnii numai n Lumea de Dincolo,
iar eu nu pot vedea dect viitorul Universului sau poate c
Ce? o provoc Helen. Tu ai nceput aceast conversaie,
Cassandra. Ai face bine s o i termini.
Poate c tu i Orion suntei pe cale de a v pierde minile i,
prin urmare, nu avei un viitor coerent pe care s-l pot citi, rosti
obosit Cassandra aruncndu-i o privire nesigur lui Jason, care o
privea ncruntat, avertiznd-o din ochi.
Nu. Helen se ridic. Simea o presiune la tmple, care
prevestea o migren, iar nasul ncepuse s-i curg din nou. Aud ce
spunei, dar v nelai. M vd constrns i tiu c o s rmn fr
pic de energie, dar v asigur c nu nnebunesc.
Jason oft i i ngrop faa n mini, de parc ar fi fost la fel de
epuizat i de trist precum Helen. O izbucnire de energie l anim
dintr-odat. Din trei pai, ajunse la biroul tatlui su, pe care acesta
pstra o cutie cu erveele. Scoase cteva i i le ntinse lui Helen.
Poftim, zise el cu blndee i i fcu semn s se tearg pe fa.
Helen ridic mna i i atinse nasul. Cnd o retrase, degetele i erau
mnjite de snge.
Scionii nu au niciodat hemoragii nazale. Cassandra avea
ntiprit pe chip o expresie greu de descifrat. Eu i Jason
considerm c aceast problem e mult mai grav dect ar vrea
cineva s admit.
Helen i cur faa i o privi mai nti pe Cassandra, apoi pe
Jason. Amndoi i evitar privirea.
Jason, rosti Helen prnd c-l implora s-i spun adevrul, dei
tonul ei era grav. Spune-mi ce crezi, fr reineri. Ct de grav este?
Noi credem c eti pe moarte, rspunse el cu o voce stins. Nu
tim exact de ce, i din cauza asta nu tim cum s te ajutm.
198

CAPITOLUL 10
Matt i nfur un prosop n jurul taliei i se aez pe banca de
lemn din faa cabinelor de du ale bieilor, n camera de tortur de
la primul etaj cea pe care membrii familiei Delos preferau s o
numeasc sala de antrenamente.
S-i petreac timpul n compania semizeilor nu era deloc uor,
dar nu putea s-i bage capul n nisip, pur i simplu, i s pretind c
lumea era un loc sigur i predictibil.
ntreaga sa via i chiar viitorul su se schimbaser n secunda n
care dduse cu maina peste Lucas cu aproape o lun n urm.
Se uit n dreapta sa i fcu o grimas. Era destul de sigur c
ncheieturile sale nu ar fi trebuit s fie att de mari i de vinete.
ncerc s le ignore. Ultima dat cnd i spusese Ariadnei c i
rupsese ceva, ea l vindecase, apoi faa ei se colorase n nuana aceea
terifiant de gri.
Matt nu voia s o mai vad pe aceasta cptnd culoarea aceea,
nu voia s se mai sacrifice pentru el.
i trebuia un minut ca s se relaxeze n aburul rmas dup duul
pe care-l fcuse, apoi avea de gnd s caute nite ghea n micul
frigider din col, ca s i-o pun pe mn.
Avea s fie bine, i dac nu ei bine, oricum era stngaci de felul
lui.
Telefonul lui ncepu s sune i, tresrind, ntinse mna dup el,
inndu-se strns de mijloc.
Da, rspunse indiferent n timp ce se ndrepta spre oglind.
O dung roie i lung i brzda toracele.
Grozav, i spuse. Acum o s am o vntaie urt n partea de
199

sus a corpului, care s se asorteze cu acele minunate urme de pe


picior.
Salut, omule.
Zach? ntreb mirat Matt. Uitnd imediat de dureri i lovituri,
se ntoarse ca s se asigure c Jason i Lucas nu intraser dup el. Ce
naiba! fcu el.
tiu, tiu. Eu trebuie doar s
S nu cumva s-mi ceri vreo favoare, l avertiz Matt. Am fcut
deja destule pentru tine de-a lungul anilor.
Nu-i cer o favoare, vreau doar s Nu putem totui s ne
vedem? Zach prea disperat. S vorbim, nelegi? Vreau doar s-i
vorbesc!
Nu tiu ce s spun, omule. Matt oft trist, apoi continu: Noi
am cam terminat-o. Vreau s spun c ne-am ales deja taberele, nu-i
aa? De cnd l-ai scos din joc pe Hector, toi membrii familiei Delos
caut un motiv s te cotonogeasc. Ar fi mai bine s pstrezi
distana, n regul?
n regul, opti Zach att de ncet nct Matt abia l auzi. Vocea
lui tremura, de parc ar fi fost un biet fricos. Aveam nevoie de un
prieten, atta tot.
Zach ncepu Matt, dar convorbirea se ntrerupse.
Nu-l sun napoi pe Zach.
Eti n pat?
Helen aproape c scp telefonul pe jos cnd vzu c mesajul era
de la Orion, iar asta ar fi fost ru de tot, avnd n vedere c se afla la
zeci de metri n aer, iar el nu ar fi avut cum s o contacteze.
Revenindu-i din spaim, Helen pluti uor n vzduh spunndu-i
c trebuie s se calmeze, dup care i trimise repede un mesaj.
Aproape. Vrei s ne ntlnim?, i scrise ea ntrebndu-se dac
telefonul ei avea vreun emoticon pentru abia atept.
Trebuie s te vd. M ndrept cu maina spre peteri. Ne vedem
n curnd.
200

Helen era nespus de fericit c Orion luase n cele din urm


legtura cu ea, dar tot se simea nelinitit. Nu credea c o iertase pe
deplin.
Ar fi dat orice s-i poat vedea chipul sau s-i aud vocea n loc s
fac supoziii n legtur cu un text pe care acesta l scrisese la
repezeal n timp ce mergea cu maina.
Se concentr pentru o aterizare rapid n curtea din spate a casei
sale i alerg nuntru.
Ai idee ct e ceasul? strig Jerry cnd o vzu, dar Helen trecu n
fug pe lng el ndreptndu-se ctre scri.
Unsprezece fr patru minute, strig Helen n loc de rspuns.
Urc grbit la etaj i intr direct n baie. Pedepsete-m mine,
bine? Trebuie s ajung de urgen n pat!
l auzi pe tatl ei bombnind suprat la parter despre ct de
minunat fusese viaa lui atunci cnd Helen avea doar nou ani. Cu
voce tare, el i aminti ct de linitit fusese ea la vrsta aceea, cum
fcea totul ca la carte pe atunci, apoi, contemplnd tavanul, Jerry se
ntreba de ce fiicele nu puteau rmne pe vecie la vrsta de nou ani.
Helen l ignor, splndu-se linitit pe fa i pe dini. Nu se
putea gndi la nimic altceva dect la ntlnirea cu Orion. Habar nu
avea ce urma s-i spun, dar asta nu avea importan. Trebuia doar
s-l vad.
nainte de a intra n camer, i puse nite osete clduroase i
cizmele pe care le pstra n hol pentru orice eventualitate, n caz c
n dormitor ar fi fost la fel de frig ca afar.
Ua era blocat. O mpinse cu putere i reui s o deschid, iar
cadrul de lemn al uii scri jalnic n timp ce i trecea pragul.
Primii pai pe care i fcu n dormitor aveau o rezonan ciudat,
de parc ar fi clcat pe un covor din floricele de porumb. Privind n
jur, Helen nelese de ce.
Toat camera era acoperit de promoroac. Msua de toalet,
patul, podeaua, pn i pereii, toate erau albe i sclipeau n lumin,
acoperite cu straturi de ghea dantelat.
201

Expir i aburul din faa ei prea un norior ondulat. Uimit, i


ls capul pe spate i zri nite ururi mici de ghea atrnnd ca
nite muguri de cristal deasupra patului ei. n camer erau probabil
cu cel puin zece sau cincisprezece grade mai puin dect afar.
Cum e posibil aa ceva? Bnuia c avea legtur cu Lumea de
Dincolo.
Helen i aminti c n petera care ducea ctre portalul lui Orion
fusese la fel de frig.
nchiznd ua n urma ei i spernd cu disperare ca gheaa din
dormitor s se topeasc pn n dimineaa urmtoare, Helen se
ndrept tremurnd spre pat i trase la o parte cuverturile. Fulgi de
ghea se ridicar peste tot n jur i ncepur s danseze prin
ncpere, ca nite confetti aruncate n aer. Ceasul de pe noptiera ei
arta ora 23:11.
Trgndu-i fermoarul jachetei pn n gt, Helen i nclet
hotrt maxilarul pentru c dinii i clnneau involuntar i se
urc n pat, ntre aternuturile epene i reci.
Atunci cnd Helen apru lng el, Orion se plimba deja pe plaja
infinit care nu ducea spre nicio mare.
Bun, zise el cu timiditate, de parc ar fi fost prima dat cnd
se ntlneau.
Bun, i rspunse Helen pe ceea ce ea spera s fie un ton
ndrzne. Era foarte nervoas i i dorea cu disperare s nlture
tensiunile dintre ei. Ce zici, suntem din nou prieteni sau ai cobort
aici doar ca s-mi spui s m duc naibii cu planurile mele cu tot?
n loc s rd, Orion i zmbi cu tristee. Helen nghii cu
dificultate, ncercnd s scape de nodul din gt. Nu tia ce ar fi fcut
dac Orion nu ar mai fi ajutat-o.
Poate c nu avea s-l mai vad niciodat.
mi pare ru! Foarte, foarte ru, nelegi? Nu am vrut s te
njunghii.
Asta suna ngrozitor. Ochii lui Helen se umplur de lacrimi
202

fierbini. Orion prea de-a dreptul panicat la vederea acestora. Dac


nu ar fi fost att de suprat, expresia de pe faa lui ar fi fost
amuzat.
Hei! Nu trebuie s plngi. Nu sunt deloc furios pe tine. De fapt,
tu ar trebui s fii furioas pe mine.
De ce a fi furioas pe tine? ntreb uimit Helen.
i terse lacrimile cu dosul palmei i ncerc s-i vad faa. El nu o
privi.
Pentru c te-am forat, Helen, rosti el ncetior. Te-am fcut s
m srui i mi pare att de ru.
Dar mie nu, l ntrerupse repede Helen. El deschise gura s o
contrazic, dar ea nu l ls. Dac nu ai fi fcut-o, te-a fi ucis. Nu
cred c a fi putut tri cu asta pe contiin. Aproape c te-am ucis,
repet Helen.
Emoiile o npdir din nou la gndul c fusese la un pas de a
comite o crim pe care contiina ei nu ar fi ndurat-o.
Hei, gata acum, sunt bine. Nu plnge. i puse minile mari pe
umeri i o strnse ndelung la pieptul su. Helen se relax
recunosctoare n braele lui. Crede-m, am fcut lucruri mult mai
grave, adug el. De aceea vreau s nu te mai nvinoveti i s te
gndeti bine dac m mai vrei sau nu n preajma ta.
Pricepi cam greu, nu i se pare? spuse ea. Cuvintele i erau
nbuite de pieptul lui. Se desprinse din braele lui i l atinse uor
cu pumnul, rznd acum c trecuse ce era mai ru. Sigur c te vreau
n preajm. Am nevoie de tine. Nu vreau s fiu atacat de niciun
monstru n noaptea asta.
Helen, asta nu e o glum. i-a putea face mult mai mult ru,
nu doar s te ucid.
Ce vrei s spui?
Helen i aminti cum mna lui ptrunsese n interiorul corpului ei
i senzaia aceea de suferin, care plise din cauza unei plceri
imense. El era att de blnd! Ea i imagin ct de oribil s-ar fi simit
dac nu ar fi fost el.
203

E ceva legat de mna ta invizibil?


Ce anume? ntreb nedumerit Orion.
Apoi roi brusc i privi n jos. ncurcat, se ndeprt puin de
Helen. Ea se mic stnjenit de pe un picior pe cellalt, parc
netiind ce s fac cu braele.
mi pare ru. Nu am tiut cum altfel s-i spun, se blbi ea,
gndindu-se c spusese ceva prostesc. Am simit c mi-ai ptruns
cumva n piept. Mi-am imaginat o a treia mn.
Nu, nu trebuie s-i ceri scuze. Spune-i cum vrei. Doar c nu
am mai auzit pe cineva s o descrie n acest fel, asta-i tot. S nu crezi
c m mndresc cu asta, adug el repede. Am tiut ntotdeauna c
nu o astfel de dragoste e ceea ce-mi doresc. O dragoste forat.
Nu, nu, nici eu nu a vrea aa ceva. Ai un adevrat talent, zise
prudent Helen. Ea nu voia s-l jigneasc, dar adevrul era c asta o
nfricoa puin. Toi cei din Casa Roman pot face asta? ntreb ea.
Nu, o asigur Orion. Dar ei te pot influena i s nu crezi c e
puin lucru. Uneori, diferena ntre a face ceea ce e bine i a face ceea
ce e ru este foarte mic, dar eu sunt singurul care tiu cum se poate
cuceri definitiv o inim. Sau cum se poate distruge pe vecie. Iar
acesta nu e cel mai ru lucru pe care pot s-l fac.
Helen nu-i putea imagina ce lucruri erau mai grave dect s
trieti cu o inim distrus pe vecie, dar era ceva n ochii lui care se
mreau sau se ngustau cu groaz care-i spunea c era capabil,
ntr-adevr, de lucruri mult mai grave.
Deci, care e cel mai ru lucru pe care-l poi face? ntreb ea
ncet.
Orion i nclet maxilarul i rspunse printre dini:
Pot face pmntul s se cutremure. Sunt un Earthshaker.
Orion rosti earthshaker aa cum ar fi spus cineva criminal cu
toporul.
n regul, zise ea fr nicio expresie. Stai puin, nu neleg. Ce-i
att de oribil n asta?
El o privi o secund, uimit de ignorana ei.
204

Helen, ai auzit vreodat de un cutremur benefic? Unul dup


care toat lumea s spun: Ura! E un adevrat noroc c am avut
parte de acest cutremur devastator! M bucur att de mult c toi cei
pe care-i cunosc au murit i c ntreg oraul a ajuns grmad de
moloz!
Helen nu inteniona s fac haz de aa ceva, dar nu-i putu
nfrna un hohot de rs. Frustrat, Orion ncerc s-i ntoarc spatele,
dar ea nu avea de gnd s-l lase s plece.
l apuc de un bra cu ambele mini i l trase cu toat puterea
pn cnd acesta ntoarse capul i se uit la ea.
Nu pleca aa. Vorbete-mi, insist ea reprondu-i n gnd c
fcuse haz de un lucru att de grav. Explic-mi toat chestia asta cu
producerea cutremurelor.
Orion ls capul n jos i o apuc de mn.
n timp ce vorbea, se juca nervos cu degetele ei, rsfirndu-le
printre ale sale, de parc presiunea l-ar fi calmat. Gestul i aminti lui
Helen de alte vremuri, cnd Lucas se jucase cu mna ei.
Ar fi putut s i-o retrag, dar nu o fcu.
Orion avea nevoie de ea i realiz dintr-odat c voia s fie acolo
pentru el. ntotdeauna. Cu sau fr Armistiiu, Helen nu se putea
convinge c interesul pentru Orion era ceva greit.
tii c cei din partea tatlui meu, Casa Atenienilor, sunt
urmaii lui Tezeu un scion al lui Poseidon, ncepu el prudent. Ei
bine, e un lucru foarte rar, ce-i drept, dar m-am nscut cu toate
abilitile lui Poseidon, inclusiv cu cea de a produce cutremure.
Atunci cnd un scion se nate cu un asemenea talent, legea Casei
noastre spune ca acel copil s fie expus. Dar tatl meu nu a vrut s
fac asta.
Cum adic expus?
Ceva din tonul sumbru cu care rostise el acest cuvnt i provocase
fiori n tot corpul.
Adic s fie lsat pe coasta unui munte ca s moar din cauza
expunerii n faa elementelor naturii. Orion ridic ochii i-i ntlni
205

privirea. Era considerat datoria sacr a unui printe. Cei care aveau
un copil capabil s provoace cutremure trebuiau s-i fac acest lucru
pentru a proteja ntreaga comunitate.
Datorie sacr? E o barbarie! Cei din Casa ta se ateptau ca tatl
tu s te lase s mori pe munte?
Ei respectau mai presus de orice aceast lege, Helen, iar tatl
meu a nclcat-o. Cnd am mplinit trei ani i au aflat c eram nc n
via, au venit dup noi. Trei dintre verii mei sunt mori din cauza
deciziei tatlui meu. Nu tii ce li s-a ntmplat? Aveau i ei tai care-i
iubeau unii dintre ei aveau chiar soii i copii care-i iubeau, iar
acum sunt mori doar din cauza mea.
Orion avea dreptate. Tatl lui ucisese pentru a-l proteja, dar
brbaii aceia care veniser dup ei pierduser exact ceea ce
Daedelus ucisese pentru a proteja. i un nou ciclu de omoruri i
rzbunri ncepuse.
Aa a devenit tatl tu Daedelus, nu? un proscris?
Helen i pusese ntrebarea cu grij, ca s nu-l fac s se simt ru.
Orion ncuviin cu un semn din cap, dar nu ridic privirea din
pmnt. Un gnd ocant i trecu prin minte. Tu eti de acord cu ei!
Crezi c tatl tu ar fi trebuit s te lase acolo, s mori.
Nu tiu ce ar fi trebuit s fac. tiu doar ce a fcut. i tiu ce
consecine a avut fapta lui, spuse pe un ton sumbru Orion. nainte de
a judeca legile Casei tatlui meu, gndete-te doar ci muritori nu
doar scioni, ci oameni normali i nevinovai precum tatl tu, ar
putea muri din cauza mea. Ai simit cutremurele din peter? tii
cumva ci oameni au simi cutremurul pe care l-am provocat
noaptea trecut sau dac a fost cineva rnit? Pentru c eu nu tiu.
Helen i aminti lupta lor din peter i felul n care se cutremura
pmntul sub ea. I se oferise un indiciu despre ct de puternic era el
n realitate, iar asta o nfricoa.
Dar, de asemenea, totul i se prea palpitant.
Orion era periculos, dar nu pe ct se credea el.
i a fi putut face i mai mult ru. Vocea lui era sczut i
206

ezitant. Helen, a putea s distrug orae ntregi sau s scufund


insule n ocean, ba chiar a putea s fac s dispar marginea acestui
continent dac mi-a pune mintea.
Helen zri o licrire disperat n ochii lui, aa c puse mna pe
braul lui ca s-l opreasc. Trupul lui tremura violent. Ea i ddea
seama c era ngrozit de-a binelea la gndul c putea face asemenea
lucruri i c doar gndul la atta suferin i se prea oribil.
Asta i spuse tot ce voia s tie despre el.
Eti capabil de lucruri monstruoase, deci trebuie s fii un
monstru. Nici mcar nu tiu de ce mi petrec vremea cu tine, i zise
cu asprime Helen.
Orion ridic privirea spre ea, ndurerat, pn cnd i vzu
zmbetul care i cuprindea treptat toat faa. Helen cltin din cap
plin de nelegere, de parc ar fi vrut s se scuze pentru vorbele
acelea crude pe care spera ca el s nu le fi luat n serios.
El scoase un sunet plin de repro i i frec fruntea cu podul
palmei.
Sunt periculos cnd mi pierd controlul. Iar tu i cu mine,
mpreun cu Furiile vocea lui se stinse, nesigur. Cuta disperat
cuvintele care s o fac pe Helen s-l neleag. A putea rni o
mulime de oameni, Helen.
Am prins ideea. i aa era. Acolo, n peter, m-ai fi putut rni
ntr-un milion de feluri, i poate ai fi putut ucide un milion de
oameni n tot acest timp. Dar nu ai fcut-o. Eti un om mai bun dect
crezi. Am deplin ncredere n tine.
Adevrat? ntreb el aproape n oapt. Chiar nu i este team
de mine?
Poate c ar trebui s-mi fie. Dar nu simt asta, rspunse ea cu
voce sczut. tii, atunci cnd cei din familia Delos mi-au vzut
prima dat fulgerul, pentru o secund m-au privit de parc eram o
arm de distrugere n mas. Dar nu am incendiat niciun ora
important. Nu talentele noastre ne fac periculoi sau de ncredere. E
o chestiune de alegere. Tu, dintre toi oamenii, ar trebui s tii cel
207

mai bine acest lucru.


Orion cltin din cap.
Exist profeia asta, zise el.
Of, nu din nou aceast absurditate! zise cu vehemen Helen.
Vrei s tii ce cred eu? Cred c toate profeiile acelea vechi sunt att
de pline de nonsensuri poetice nct, de cele mai multe ori, oamenii
nu neleg la ce se refer. Tu nu eti tiranul cel mare i ru, Orion. i
nu vei fi niciodat.
Sper s ai dreptate, murmur el abia inteligibil.
i-e att de fric de tine nsui, remarc ea cu adevrat trist
pentru c el nu putea s-i dea seama ce crim nsemna acest lucru.
Da. Ei bine, am motive s-mi fie fric.
n regul. Nu aveam de gnd s te ntreb, dar acum trebuie s o
fac. Ai spus ceva mai devreme c ai fcut lucruri mult mai grave
dect mine, i asta imediat dup ce am recunoscut c l-am njunghiat
n piept pe unul dintre cei mai buni prieteni. Deci ce consideri tu mai
grav dect asta? Orion zmbi ngndurat n timp ce pea alturi de
ea, gndindu-se cu atenie la ntrebarea ei.
Helen i privi chipul i surse. Era un tip att de serios, i atunci
cnd ceva era important pentru el i lua rgazul necesar pentru a
analiza acel lucru nainte de a deschide gura.
Lui Helen i plcea nespus acest aspect al personalitii lui. i
amintea intr-un fel de Matt.
Am putea s vorbim alt dat despre asta? ntreb el n cele din
urm. Promit s-i spun ntr-o bun zi, doar c acum nu e momentul,
nelegi?
Sigur. Oricnd te vei simi pregtit.
O privi cu buzele strnse, ncercnd s par dur, dar ochii lui erau
vulnerabili, iar asta l fcea s par doar un copil.
Sunt, ntr-adevr, unul dintre cei mai buni prieteni ai ti?
ntreb el ncet.
Ei bine, da, rspunse emoionat Helen, de parc ar fi evitat s
recunoasc faptul c inea att de mult la el. ns era vorba doar de
208

prietenie, nu i de vreun angajament care ar fi putut nclca


Armistiiul, i spuse ea. Dar eu nu sunt una dintre cele mai bune
prietene ale tale?
Orion ncuviin din cap, dar pe faa lui se citea o mare tristee.
Eu nu am avut prea muli prieteni, admise el. Nu tiam
niciodat cnd trebuia s dispar, aa c nu am vzut rostul, nelegi?
Zmbi vesel, dar n sufletul su era nc tulburat de parc s-ar fi
gndit la mii de lucruri n acelai timp.
Helen nu insist. Probabil c se simise teribil de singur ntreaga
lui via. Inima i se strnse la acest gnd.
tia c ar fi trebuit s pstreze un soi de barier ntre ea i Orion.
Dar de fiecare dat cnd l vedea se simea tot mai apropiat de el.
Iar ea nu voia s fie o piedic pentru el.
Ce mai conteaz? i spuse ea revoltat. Oricum, nu o s mai
triesc destul ca s m leg de cineva. Armistiiul nu este n pericol.
Continuar plimbarea fr o int precis, oriunde i-ar fi dus
picioarele. Nu aveau nici limit de timp i nici or fix la care s se
ntlneasc.
Practic, puteau sta acolo jos att ct puteau rezista fr mncare i
ap i, cu toate c Helen ncepuse s fie chinuit de o sete teribil, se
descurca destul de bine.
n timp ce peau unul lng altul, Helen era cea care vorbea cel
mai mult, povestindu-i lui Orion totul despre Claire, Matt i tatl ei.
Ar fi trebuit s fie mult mai nerbdtoare s i ating obiectivul,
dar nu se simea deloc aa. Era sigur c ea i Orion aveau s
gseasc rul blestemat pe care l cutau i care avea s-i conduc
pn la Grdina Persefonei.
Helen se gndi la un moment dat s-i mprteasc lui Orion
vestea c era pe moarte, dar nu se simi n stare s strice momentul.
Se simea prea bine n compania lui. i n afar de asta, ce ar fi putut
face el ca s i mpiedice moartea? Ce ar fi putut face oricine
altcineva n aceast privin? Ea nu avea nicio garanie c
descoperirea Furiilor avea s pun capt coborrilor repetate n
209

Lumea de Dincolo i s ajute la salvarea vieii ei.


Helen trebuia s accepte c acea misiune putea fi ultima pe care o
avea de ndeplinit.
Cel puin e ceva pentru care merit s mori, i spuse Helen.
Se uit la Orion i nelese c existau lucruri mai rele care i s-ar fi
putut ntmpla.
Hades nu era locul ideal pentru picnic, ce-i drept, dar cel puin
acolo jos l gsise pe Orion.
E bun doar pentru a dovedi c Soarta e un nonsens, se gndi ea
amuzat. Chiar dac cineva i prezice viitorul, nu tii niciodat cu
adevrat ce vei descoperi ntr-un anumit loc dect atunci cnd ajungi
acolo.
O idee ciudat i trecu lui Helen prin minte i o fcu s
izbucneasc n hohote de rs.
Ce este? ntreb Orion aruncndu-i o privire mirat.
Nu, nimic, rspunse ea chicotind nc. Fr a se uita pe unde
clca, se mpiedic de nite pietre care se ieau din nisip i fu nevoit
s se sprijine de braul lui Orion pentru a-i recpta echilibrul. M
gndeam doar nu ar fi grozav dac noi doi ne-am nvrti chiar n
jurul locului pe care l cutm?
Da, asta ar fi chiar grozav, spuse el ajutnd-o s peasc.
Majoritatea oamenilor ar fi fericii s scape de aici ct mai repede
posibil.
Nu m refer la asta, zise ea gnditoare. Nu a vrea ca aceast
cltorie s se sfreasc n secunda asta. Dar a vrea ca Grdina
Persefonei s apar n mod magic n faa noastr.
Scenariul se schimb.
Nu era niciun avertisment, nicio boare de vnt i nici imagini
sinistre, ca ntr-un film vechi. La un moment dat mergeau pe plaja
infinit, pe timpul zilei, iar n secunda urmtoare se aflau ntr-un alt
loc. ntr-un loc ntunecat i nfricotor.
Chiar n stnga lor, o structur masiv cldit n ntregime dintr-o
roc neagr i ciudat se ridica pn la cerul mort, lipsit de stele.
210

Frontoanele preau s-i priveasc de sus ca nite ochi ncruntai, iar


partea cea mai proeminent a zidului prea s se mite,
schimbndu-i nencetat poziia n aburii de cea care nconjurau
construcia, de parc nu ar fi suportat prezena celor doi intrui.
n spatele castelului negru, o perdea subire de flcri se nla,
luminnd cmpia pustie din jur. Urmrind limbile flcrilor pn la
sursa acestora, Helen realiz c se aflau pe malul Phlegethonului
rul Focului Etern, care ncercuia palatul lui Hades.
Chiar n faa lor se nla ceva ce semna cu un dom ornamental
din fier forjat, de mrimea unui stadion de fotbal. Era confecionat
din acelai material ca i castelul, doar c n locul blocurilor masive
de piatr, pereii acestuia erau alctuii din ornamente decorative.
Sub cupola ampl a domului se vedea o grdin vast. Era ca i
cum constructorul ar fi ncercat s ascund faptul c ridicase o cuc
uria deasupra grdinii, fcnd-o s arate elegant.
n profunzimea materialului negru se ntrevedeau o mulime de
culori. Albastru i violet, pn i tonuri calde de rou i oranj
apreau la suprafa i dispreau apoi n profunzime, ca nite valuri
de fum. Era ca i cum ar fi privit un curcubeu cufundat n funingine
un joc miraculos de lumini captiv pe vecie n strfundurile
ntunericului.
Uau, opti Orion.
Acesta se uita n jur la fel de uimit ca i Helen de castelul
amenintor i de cuca de lng acesta. Apoi se uit n jos, spre
minile ei, care nc l mai ineau de bra, i rnji amuzat.
Mulumesc c m-ai luat cu tine.
Nu-mi mulumi nc, i opti Helen.
Ea privea ngrozit poarta cutii uriae. Lactul acesteia era mai
mare dect torsul ei, dar nu avea nicio gaur pentru cheie.
Asta nu e corect, opti Orion dup ce ochii lui se oprir n cele
din urm asupra lactului pe care Helen l privea att de intens.
Nu, nu e, zise furioas Helen.
Toat construcia aceea o clca pe nervi. Acea minunat structur
211

nu era nimic altceva dect o nchisoare menit s izoleze o tnr


femeie care fusese rpit din casa ei i silit apoi s accepte o
cstorie detestabil. Helen se repezi la poarta care nu se putea
deschide i ddu cu piciorul n ea cu toat fora de care era n stare.
Persefona! strig Helen. tiu c eti acolo!
Ai nnebunit?
Orion alerg dup Helen i ncerc s-i acopere gura cu mna, dar
ea se feri.
Las-m s intru! strig furioas de parc ar fi fost posedat de
spiritul vreunei regine din Frana prerevoluionar. Cer permisiunea
de a intra n Grdina Persefonei chiar n acest moment!
Poarta scri i se deschise larg, cu un oftat amenintor. Orion
ntoarse capul i o privi pe Helen cu gura cscat de uimire, n stare
de oc.
Dac spui ce-i doreti, poi face s se ntmple.
Helen fcu un semn de ncuviinare, ncercnd s-i dea seama
cum reuise acest lucru.
i aminti nceputul conversaiei lor i faptul c i spusese n
glum lui Orion c nu voia s fie atacat n noaptea aceea.
Cltoriser cale lung fr a ntlni vreun monstru. Apoi ea ceruse
ca Grdina Persefonei s apar n mod miraculos i aa se
ntmplase.
Dar trebuie s tiu exact ce-mi doresc, apoi s cer cu voce tare
acel lucru, zise ea.
Pe chipul ei apru o grimas. Scoase un oftat lung de suferin
cnd i aminti torturile de care avusese parte. Atrnnd pe pervaz,
ntemniat n trunchiul copacului, apoi n casa din infern. i mai ru
la un pas de nec n pu. Picioarele i se nmuiar, prsite
dintr-odat de vlag, dar nu avea de gnd s cad. Nu acum.
De attea ori am suferit aici jos i a fi putut pune capt
torturilor cnd a fi dorit, continu ea pe un ton plin de amrciune.
Simea nevoia s repete cu voce tare acest lucru ca s poat crede.
Tot ce trebuia s fac era s spun cu voce tare ce anume mi doream s
212

se ntmple. Parc e prea uor.


Ce tnr eti! O voce melodioas i plin de melancolie
rzbtu pn la ei de undeva din interiorul uriaei cuti
ornamentale. S tii ce vrei cu adevrat i s ai ncredere s ceri cu
trie acel lucru sunt dou dintre cele mai dificile alegeri pe care
trebuie s le faci n via, tnr Prines.
Helen analiz o clip aceste cuvinte, apoi i spuse oarecum
rezervat c era de acord. Dac l-ar fi cerut pe Lucas i l-ar fi obinut,
ar fi fost vinovat de ceva care ar fi fcut-o s se simt mult mai ru
dect n cazul unei zgrieturi sau a unui os rupt.
Intrai i ne vom plimba mpreun. V promit c nu vei pi
nimic, continu vocea, invitndu-i cu amabilitate.
Helen i Orion se privir, apoi intrar hotri pe poarta deschis
n Grdina Persefonei.
De jos i pn n tavanul cupolei, razele de lumin aruncau umbre
dantelate pe vegetaia din interior. Lumina suav filtrat prin
ornamentele cutii i coroanele dese ale arbutilor ciudai din
interior cdea pe frunzele ntunecate, fcndu-le s strluceasc i s
nveseleasc totul n jur, iar razele jucue creau iluzia unei brize
plcute i delicate.
Helen se apropie de un grup de arbuti care la prima vedere
preau de liliac i respiraia i se opri la atingerea lor. Aplecndu-se
ca s priveasc mai bine arbutii, realiz c inflorescenele erau, de
fapt, pietre preioase liliachii, lefuite cu atta miestrie i mbinate
att de perfect nct preau flori adevrate. Nimic nu era real. Nimic
nu cretea acolo.
Att de frumoas, opti Orion.
La nceput, Helen crezu c Orion se referea la pietrele lefuite n
form de floare, dar cnd arunc o privire spre el, realiz c acesta se
uita la cineva aflat la oarecare distan de ei, pe alee.
Era vorba de cea mai elegant femeie pe care o vzuse Helen
vreodat.
Foarte nalt i graioas ca o lebd, femeia avea o piele att de
213

neagr nct prea aproape albstrie. Nu arta mult mai mare dect
Helen, dar ceva n felul n care se mica cu rbdare i precizie o
fcea s par mult mai n vrst.
n jurul gtului ei lung i subire erau nfurate iraguri de
diamante mari i strlucitoare, care pleau n faa ochilor mari i
sclipitori ai femeii.
Pe prul lucios i lung pn la genunchi, stpna grdinii avea o
coroni confecionat din tot felul de nestemate unele de care
Helen auzise i doar cteva pe care nu le putea numi.
Femeia purta o rochie din petale parfumate i catifelate de
trandafiri, pe care sclipeau boabe de rou. Petalele erau albe n
partea de sus a rochiei i deveneau tot mai roz spre mijloc, pn ce
ajungeau roii la poale, iar trupul prea s-i pluteasc n mijlocul
unui nor de trandafiri mari i roii. Sub picioarele ei goale, care
sclipeau din cauza inelelor ce-i mpodobeau degetele, era un covor
nesfrit de flori slbatice care nmugureau, nfloreau i, n cele din
urm, se ofileau, nglbenite.
La fiecare pas al ei, o mare de flori se trezea la via doar ca s se
ofileasc i s moar imediat ce atingeau solul sterp al Lumii de
Dincolo. Era ca i cum sutele de flori minunate s-ar fi aruncat
singure n gol de pe marginea unei stnci, precum lemingii, iar
Helen ar fi vrut ca asta s nu se ntmple.
ngrozitor, nu-i aa? rosti Persefona cu vocea ei melodioas n
timp ce privea florile murind la picioarele ei. Esena mea le creeaz,
dar aici, n Lumea de Dincolo, nu am puterea s le menin n via.
Nicio floare nu poate supravieui aici prea mult timp.
n timp ce vorbea se uita la Helen, iar ochii ei i transmiteau
acesteia mai mult dect cuvintele.
Ea tie c sunt pe moarte, i spuse Helen.
Helen arunc o privire spre Orion, care prea orb la schimbul lor
de priviri. Ea i zmbi reginei, exprimndu-i astfel toat
recunotina. Nu voia ca Orion s afle c nu mai avea prea mult de
trit. Dac ar fi tiut c era pe moarte, comportamentul su fa de ea
214

s-ar fi putut schimba.


Respectnd parc un protocol strvechi, Orion pi n faa reginei
i se nclin respectuos.
Lady Persefona, regin a Hadesului, am venit s-i cerem cu
umilin o favoare, rosti el pe un ton formal.
Suna ciudat, dar foarte potrivit situaiei. Helen constat cu
surprindere c Orion, la fel ca i copiii familiei Delos, fusese crescut
ca un adevrat scion, i c se adapta destul de uor situaiei,
schimbndu-i modul de adresare de la jargon la vechiul limbaj
convenional.
Putem s-i vorbim? ntreb el.
Bine ai venit! Apropiai-v i luai loc, zise ea fcndu-le semn
spre o banc din onix situat la marginea aleii. Pentru c tu eti
binevenit aici, n grdina mea, mai mult dect n oricare alt parte,
tinere motenitor a dou Case rivale.
Cu aceste cuvinte, regina fcu o reveren att de graioas nct
ar fi putut pune n inferioritate orice prim-balerin.
Buzele lui Orion se strnser. La nceput, Helen se gndi c era
furios pentru c-i amintise de copilria sa deloc fericit, dar cnd l
privi mai bine realiz c era copleit de emoii.
nelese n cele din urm ceva ce nu sesizase nainte. Orion nu
fusese acceptat niciodat de nimeni. Jumtate din familia sa l ura
pentru c nu fusese lsat s moar pe munte, n timp ce cealalt
jumtate l ura pentru c Furiile i sileau s fac asta.
Mama lui era moart i doar la vederea lui Orion, tatl su se
umplea de furie. Cu excepia lui Daphne, care avea cte un motiv
tainic pentru tot ce fcea, l invitase vreodat vreun scion pe Orion s
ad lng el cu atta amabilitate?
Studiind expresia grav a lui Orion, ceva i spunea lui Helen c
singurul loc n care el fusese invitat n mod oficial n prezena unui
scion era acela, Grdina Persefonei.
El este bine-venit doar n Infern, i spuse Helen. Numai la
gndul acesta simi o durere n piept.
215

Realiznd c Helen sttea acolo i se uita la ei, Persefona ntinse


mna i o invit printr-un gest plin de curtoazie s li se alture.
Helen roi i cltin din cap ntr-un mod caraghios. Fusese prins
din nou pe picior greit, ca o persoan cu minile aiurea, i nu-i
putea aminti cnd se mai simise att de prost.
i dorea s fi acordat o atenie mai mare acelor versuri pline de
curtoazie din Iliada, peste care srise de attea ori.
Persefona pru s-i dea seama de stnjeneala ei i o liniti cu un
zmbet larg de bun venit.
Nu e nevoie de atta ceremonie. Dac stau s m gndesc bine,
poate c eu ar trebui s fiu cea care s se ncline n faa ta, zise
Persefona fr pic de ironie.
Hei, nu eu sunt cea care poart o coroan, spuse rznd Helen,
simind c putea s fac o glum.
Persefona i zmbi cu drglenie, dar expresia ei deveni apoi
serioas.
Nu nc, rosti misterioas, apoi continu pe un ton mai ferm:
Voi cutai o cale de a ucide Furiile.
Orion i Helen se uitar unul la cellalt, ocai de afirmaia att de
direct a Persefonei.
Da, zise cu siguran Orion. Eu vreau s le ucid.
Nu, nu vrei asta, crede-m. Persefona i ndrept ochii
sclipitori de culoarea ciocolatei spre Orion, calmndu-l ntr-o
secund. Tu vrei s le ajui, de fapt. Ele au nevoie disperat ca tu s le
salvezi de suferin, dragul meu. tii cine sunt Furiile?
Nu tim, rspunse Helen deranjat de faptul c splendida zei
se purta att de familiar cu Orion. Te rugm s ne explici.
Furiile sunt trei tinere surori nscute din sngele lui Uranus
atunci cnd fiul acestuia, titanul Cronos, l-a atacat. Furiile au fost
rpite de Parce chiar n momentul naterii lor i forate apoi s-i
joace rolurile n Marea Dram. Suferina pe care o simt ele este real,
iar povara pe care o duc Persefona se opri i l privi pe Orion
cutnd parc n ochii acestuia o urm de compasiune. Ele sunt mai
216

mult ca nite copii i nu au avut parte niciodat de vreun moment de


bucurie. nelegi ce vreau s spun, prine? Tu tii de ce sufer.
De ur, zise el aruncndu-i o privire lui Helen.
Ea i aminti ct de oribil fusese atunci cnd simise ur fa de
Orion, n peter, i era sigur c el gndea la fel.
Trebuie s le ajutm, i opti Helen lui Orion, iar el i zmbi n
loc de rspuns. Amndoi erau de comun acord asupra acestui
aspect. Trebuie s le redm libertatea.
Furiilor i scionilor, rosti hotrt Orion.
Da, ncuviin Helen. i i promit c te voi elibera i pe tine,
nlimea Ta.
Nu, asta nu! exclam pe neateptate Persefona, apoi spuse
repede: Grbete-te, Helen, nu vei supravieui prea mult fr vise!
Trebuie s le aduci ap Furiilor de la rul
Numele rului fu acoperit de o voce nfricotoare, ca de tunet:
COBORTOAREO, TE IZGONESC PE VECIE.
Helen i simi corpul luat pe sus i aruncat din Lumea de
Dincolo, de parc ar fi fost cules i aruncat de o mn uria. Pentru
o clip, i se pru c vede o fa enorm care-i ntuneca viziunea. I se
prea cunoscut. Ochii aceia verzi erau att de triti
Helen se trezi n patul ei.
Ridicndu-se n capul oaselor, ndeprt pojghia fin din cristale
de ghea care acoperea cuverturile ca un strat de fain, fcnd
civa fulgi strlucitori s danseze n aerul ngheat i foarte uscat.
Faa ei era rigid, aa c trase ncet mna de sub ptur i i atinse
obrazul amorit.
Cu toate c degetele ei nu simeau aproape nimic din cauza
frigului, putea s-i dea seama c faa i era acoperit n ntregime cu
un strat din cristale de ghea.
i duse mna mai sus i i simi prul de asemenea acoperit cu
ghea. Respiraia i se precipit i sufl civa noriori de abur alb n
aerul ngheat din faa ei. Helen privi n jur, ncercnd s-i
controleze tremurul. Toate obiectele din ncpere preau albastre,
217

dar cel mai frig prea s fie n jurul patului ei. Helen ridic ceasul de
pe noptier i fu nevoit s ndeprteze cu degetul mare pojghia de
ghea depus la suprafaa acestuia pentru a vedea cadranul.
Ceasul arta 23:11 i n timp ce se zgia buimac la cadran se fcu
23:12.
I se prea c petrecuse cu Orion zile ntregi n Lumea de Dincolo
i totui n lumea real nu gndea dect cteva secunde i era
aproape ngheat. Frigul devenea insuportabil. Helen se ntreb
dac nu cumva avea s se congeleze de tot la urmtoarea coborre.
Se gndea dac mai avea s coboare vreodat. Fusese izgonit de
Hades n persoan. Asta nu suna foarte promitor.
Se ddu jos din pat i pi cu grij pe podeaua alunecoas pentru
a-i verifica telefonul, dar nu avea niciun mesaj de la Orion.
Probabil c acesta nu ieise nc din peteri. Timpul nu trecea
atunci cnd se aflau n Lumea de Dincolo, aa c secunda n care
Orion intra prin portal avea s fie aceeai n care ieea, indiferent ct
de mult timp petrecea acolo jos.
Dac erau destul de norocoi, Orion ar fi trebuit s revin chiar n
acel moment, dup ce-i fusese permis ederea pe cealalt lume
destul ct s aud ce avea de spus Persefona.
Helen nu putea dect s spere c Orion reuise acolo unde ea
dduse gre n mod att de evident.
ncepu s tremure violent i realiz c trebuia s ias urgent din
camera ei i s se nclzeasc cumva. i aminti prelegerea lui Hector
de pe plaj, chiar dup ce el aproape c o necase.
Poate c Helen nu putea fi rnit de arme, dar nu era complet
invulnerabil, iar frigul extrem ar fi putut s o ucid, la fel ca i
necul.
Fornd ua ngheat ct de silenios putea, Helen o deschise i
i strecur capul prin deschiztur. Se uit n toate prile, dar nu
vzu pe nimeni. Din fericire, tatl ei era nc la parter, cu televizorul
deschis. nchise ua n urma ei, apoi acoperi fanta de sub u cu
opritorul de cldur, pentru a camufla stratul de ghea inexplicabil
218

din dormitor i strig la tatl ei c avea s fac o baie ca s poat


adormi.
Jerry mormi ceva despre faptul c Helen nu ar fi trebuit dect s
nchid ochii i s atepte mai mult de o secund pentru a adormi,
dar nu ntreb nimic i nici nu fcu vreo aluzie.
n timp ce intra n baie, Helen se lovi de cteva ori peste frunte cu
telefonul, drept pedeaps pentru gafa teribil pe care o fcuse n
Lumea de Dincolo. Nu putea crede c fusese att de proast. Hades
nu era probabil cel mai potrivit loc n care s se vorbeasc despre
eliberarea unei regine captive, din moment ce eful suprem
asculta probabil tot ce se vorbea acolo.
Iar Helen afirmase n gura mare c avea s-l lase fr singurul
lucru din multivers de care i psa cu adevrat regina lui. De-a
dreptul stupid! Acum, Helen fusese izgonit.
Cum naiba putea s-i mai ndeplineasc misiunea dac nici
mcar nu mai putea s coboare?
n timp ce se dezbrca, iar cada se umplea cu ap fierbinte, revzu
n minte ntlnirea ei cu Persefona. I se pru ciudat c Hades nu
intervenise deloc atunci cnd ea i Orion pomeniser de eliberarea
Furiilor. Acesta pusese piciorul n prag abia atunci cnd Helen
deschisese gura ei mare ca s vorbeasc despre eliberarea reginei lui.
Helen se cufund ncet n apa fierbinte innd telefonul n mn i
revizui ultimele mesaje primite. Apoi oft i se bg complet n ap,
ncercnd s se gndeasc la o soluie pentru decongelarea camerei
sale nainte ca tatl ei s vad cum arta ncperea. Telefonul ncepu
s-i vibreze.
Eti treaz?, o ntreba Orion.
OMG, ai auzit cumva numele rului? i rspunse Helen.
Ce tot vorbeti? Am fost expulzat de acolo imediat ce Persefona a
spus c ai s mori.
Oh, s-a mai ntmplat ceva, replic Helen ignornd aluzia cu
moartea i spernd ca i Orion s fac acelai lucru. Ea mi-a spus c
trebuie s le dm Furiilor ap din rul Nu am mai auzit numele
219

rului pentru c i eu am fost expulzat n secunda urmtoare.


E totui o informaie preioas. O s aflu n cele din urm despre
ce ru este vorba.
Cum adic o s afli? De ce nu vom afla?
Cum rmne cu avertismentul Persefonei, c nu vei supravieui?
Asta doar dac nu visez.
Nu visezi?
Nu atunci cnd cobor n Lumea de Dincolo.
Atunci nu o s mai cobori de acum ncolo.
Replica i se pru lui Helen destul de autoritar.
NU e decizia ta, tii?, i trimise ea un nou mesaj.
NU am de gnd s m cert cu tine, veni rspunsul lui
provocator.
Stai puin. Nu tu eti cel care comand aici.
NU. Acum las-o balt. ncerc s conduc.
Pre de zece minute, Helen se blci n cad bombnind nciudat.
Era ceva care-i scpa lui Orion un aspect pe care tia c trebuia s-l
clarifice , dar nu-i ddea seama exact care era acela. ncerc s-l
fac s revin asupra discuiei i s-i trimit noi mesaje.
ndrzni chiar s-l amenine c avea s se ntind n pat pentru a
cobor imediat n Lumea de Dincolo. Drept consecin, el reveni cu
un rspuns elaborat unul pentru scrierea cruia ar fi trebuit s
opreasc maina.
Dac te duci din nou n pat, i jur c voi veni not n Nantucket, o
s-i sparg ua i o s-i spun totul lui Jerry. i poi explica lui de ce
vrei s mori. Stai departe de LD. Nu glumesc deloc.
Helen nu lua n serios ameninarea c Orion avea s-i spun totul
tatlui ei ea i spusese c Jerry nu tia nimic despre cltoriile ei n
Lumea de Dincolo, iar acesta i promisese c nu avea s-i divulge
secretul.
Dar ea trebuia s admit, dac se gndea mai bine, c aceasta era
singura ameninare capabil s o opreasc.
Orion o cunotea foarte bine. Se ntreb cum reuise el asemenea
220

performan dei se cunoteau de foarte puin timp. Helen zmbi


pentru cteva clipe privind ecranul telefonului, apoi i impuse s se
opreasc. Nu-i plcea s i se spun ce avea de fcut, dar era ncntat
de faptul c lui i psa de ea att de mult nct s ncerce s fac
asta.
Oricum, nu pot cobor acolo jos, admise n cele din urm dup o
lung pauz ntre mesaje.
Hades mi-a interzis accesul acolo i ne-a scos pe amndoi din
LD, pentru c eu l-am ameninat indirect c o voi elibera pe
Persefona. Tu mai poi s cobori?
Cred c da. i-a interzis accesul? Uau! Dup cum se vede, exist
totui i zei buni. Nu m ateptam ns la Hades.
Ea tia c Orion era doar preocupat de sigurana ei, ns ceva era
n neregul cu logica lui.
Helen ncepu s tasteze chiar nainte de a ti ce urma s spun.
Mintea ei mprtiat descoperi, n sfrit, de ce era att de suprat
la gndul c fusese izgonit i de ce se certase cu Orion att de
nverunat de la bun nceput.
Dar amintete-i profeia, tast ea cu frenezie. Eu sunt
Pogortoarea singura fiin care se presupune c ar putea scpa
lumea de Furii. Dac nu voi face asta, ct de muli vor mai suferi? Tu
nu-i vei mai vedea niciodat tatl.
Helen i muc buza, dndu-se de ceasul morii din cauza
nehotrrii pe care o simea. Nu tia dac ar fi trebuit sau nu s-i
spun ce gndea cu adevrat.
Nu ne-am mai vedea niciodat. Nu tiu dac a putea suporta
acest lucru, tast ea n cele din urm i trimise mesajul, adugnd n
mintea ei: pentru ct de puin timp mi-a mai rmas de trit.
Urm o pauz lung n care Orion nu rspunse, iar Helen se
ntreb dac nu cumva fcuse o mare greeal. Ca s-i alunge aceste
gnduri, i trimise un e-mail Cassandrei i restului gtii de greci,
explicndu-le tot ce se ntmplase n Lumea de Dincolo.
Apoi rmase cu ochii pe ecranul telefonului ei negru pn l auzi
221

pe tatl ei urcnd, bgndu-se n pat i ncepnd s sforie. Nici


dup asta Orion nu-i trimise niciun mesaj.
Helen iei din cad i se terse cu prosopul. Ea nu tia ce avea s
fac n continuare, dar era sigur c nu se putea duce napoi n
camera ei ngheat.
Canapeaua de la parter i era mereu la dispoziie, dar decise c nu
conta dac se ntindea sau nu. Oricum, nici nu mai tia cte
sptmni trecuser de cnd nu se mai odihnise cu adevrat.
Petrecu n baia nclzit destul de mult timp pentru a relua
ritualul pe care-l neglijase aa de mult timp. Tie ce trebuia tiat i i
frec toate prile flexibile ale corpului cu uleiuri aromate. Cnd
termin, Helen terse oglinda aburit de deasupra chiuvetei i,
pentru prima dat dup atta timp, i analiz cu o privire critic
nfiarea. Primul lucru pe care-l observ fu colierul mamei sale.
Acesta ieea n eviden n toat splendoarea lui pe pielea ei roie,
strlucind la gtul ei de parc ar fi absorbit energie din toat fiina ei.
Apoi ridic privirea i i cercet chipul.
Era aceeai fa pentru care muriser atia oameni cu mii de ani
n urm i pentru care mai mureau nc. Scionii nc se mai omorau
unii pe alii pentru a rzbuna morii de sub zidurile Troiei pentru
prima femeie din vremurile strvechi care purta acelai chip la care
Helen se uita acum n oglind. Ar fi meritat vreun chip att de mult?
Era absurd.
Trebuia s mai fie ceva n povestea asta. Toat suferina aceea nu
putea fi doar din cauza unei fete, indiferent ct ar fi fost de
frumoas. Probabil c se mai ntmplase ceva, ceva ce nu aprea n
cri.
Auzi bzitul telefonului i se repezi s-l deschid, dnd peste
cteva articole de toalet care stteau pe chiuvet. Prinse sticluele i
tuburile aflate n cdere liber nainte ca acestea s se izbeasc
zgomotos de pardoseal i s-l trezeasc pe tatl ei.
nbuindu-i un chicotit nervos, Helen aez cu grij sticluele
napoi la locurile lor, apoi verific mesajul.
222

M-am gndit mai bine. Dac asta trebuie s fac ca s rmi n


via, atunci sunt pregtit, rspunse Orion la aproape jumtate de
or de la ultimul lui mesaj. O s te las s continui, o s te susin n
toat povestea asta, dar nu te pot lsa s mori.
Helen se aez uimit pe marginea czii. Sacrificiul acesta l-ar fi
condamnat pe Orion la o via de rtcitor, fr o cas sau o familie.
El era dispus s suporte toate astea doar pentru ea. Sau pentru
chipul ei banal. La urma urmei, abia se cunoteau. Care era motivul
unui asemenea sacrificiu?
Daphne pomenise odat c feele lor aproape identice purtau un
blestem, iar Helen crezuse mereu c mama ei se referise la faptul c
feele lor atrseser blestemul asupra lor. Pentru prima dat, Helen
se gndi la posibilitatea c Daphne voise s spun, de fapt, c feele
lor erau un blestem pentru persoanele care le priveau. Helen nu putea
accepta ideea c Orion era gata s sacrifice tot ce-i dorise vreodat
doar pentru c reprezenta un pericol pentru ea. Erau mult mai multe
n joc dect viaa unei singure persoane, chiar dac era vorba de
viaa ei.
Helen simea c i rupe inima i ce dac ea ar fi fcut o pasiune
pentru el sau el pentru ea? Orion nu putea renuna acum. Nu doar
pentru c l-ar fi costat foarte mult, ci pentru ct i-ar fi costat pe ei toi.
Dac nimeni nu ar fi scpat lumea de Furii, ce avea s se ntmple cu
Hector i cu ceilali proscrii? Ce s-ar fi ntmplat cu toi scionii, la
urma urmei?
Helen i aminti ce i spusese Orion despre visul lui cu acel cmp
din Hades presrat cu osemintele scionilor, i realiz c fusese mai
mult dect un simplu comar. Orion primise un avertisment prin
intermediul acelui vis, Helen era sigur de asta.
Ciclul acela trebuia s se termine sau, n cele din urm, scionii
aveau s dispar pn la unul, la fel ca Giganii Gheurilor.
Eti un fraier.
Aps tastele cu furie, de parc ar fi ncercat s nfig cuvintele
direct n inima lui mare, generoas i incredibil de curajoas.
223

Dac vei renuna la tot ce i-ai propus, am s te urmresc i am s


vin CHIAR EU dup tine ca s te forez s continui! Voi gsi eu o
cale s rezolv aceast problem cu visele i cu izgonirea din Lumea
de Dincolo, iar cnd o s termin vom elibera Furiile mpreun. ntre
timp, tu NU VEI RENUNA. Ai priceput?
Aps butonul de trimitere i atept. Urm o lung pauz. Helen
ncepu de mai multe ori s scrie un text, dar sfrea tergndu-l de
fiecare dat. Era att de obosit nct ochii i lcrimau, iar urechile i
erau nfundate, fornd-o s cate de nenumrate ori pentru a le
desfunda.
n timp ce csca, Helen simi ceva plesnindu-i n spatele ochilor i
observ c buza de sus i se umezi dintr-odat. i atinse gura i vzu
c avea snge pe degete. i puse un erveel la nas nainte de a pta
ceva n jur i i aps tare nrile, ateptnd s i se opreasc
sngerarea. Dup ce i terse sngele de pe fa, se uit ncruntat la
ecranul telefonului, de parc asta l-ar fi fcut pe Orion s rspund
mai repede. i ntr-un sfrit, ecranul se lumin din nou.
M poi urmri ct vrei, Hamilton, dar tii c nu m vei gsi
niciodat, nu-i aa?
El glumea din nou i acesta era un semn bun. Helen tia c aceast
decizie fusese greu de luat pentru el, aa c trebuia s fie sigur.
Avea nevoie de un soi de promisiune n caz c nu putea s
supravieuiasc acelei cltorii pe care urmau s o fac mpreun.
Avem o nelegere, deci? Vei continua indiferent de implicaii?,
i scrise ea n mesaj. El nu rspunse imediat, aa c ea adug:
Hello? Ne-am neles?
Scuze. M bgm n pat. Da, o s continui.
Helen zmbi i se ridic ncet de pe marginea czii pentru a se
rezema apoi de perete. i puse halatul de baie i papucii de cas,
dup care se ghemui ntr-un cuib improvizat din prosoape calde i
umede. i-l imagin pe Orion n dormitorul lui, urcndu-se n pat i
strecurndu-se sub pturi cu telefonul n mn. El avea s adoarm
aa i spuse Helen innd ultima lor conversaie n palm.
224

tiam c pot conta pe tine, i scrise ea un ultim mesaj i ls apoi


telefonul lng ea.
Oricnd i pentru totdeauna. Unde eti?
n pat, tast Helen, cu toate c se afla mai mult pe podea.
n regul, la fel i eu. Te poi odihni, n sfrit. i eu, de
asemenea! Sunt extenuat.
Helen nu voia ca schimbul de mesaje s se sfreasc att de
repede. Ar fi putut sta la poveti o noapte ntreag, dar, n sfrit, se
nclzise din nou dup attea zile care-i preau ani de tremurat n
frig. Ochii ncepeau s i se nchid.
Noapte bun, Orion.
Vise plcute.

225

CAPITOLUL 11
Helen deschise ochii. Nu se simea ca de obicei i i spuse c
probabil nu dormise deloc. I se prea mai degrab c fusese lovit n
cap i i pierduse cunotina ore ntregi, iar acum abia i revenise.
De parc ar fi revzut dou cadre ale unui film, Helen i aminti c
citea ultimul text al lui Orion, pentru ca n secunda urmtoare s
priveasc int covoraul de pe pardoseala bii.
Soarele rsrise, prul ei era uscat i l putea auzi pe tatl ei care
tocmai se ddea jos din pat.
Helen i putea da seama dup senzaia de rceal i tremurul
care-i scutura corpul c, dei creierul ei fusese n repaus cteva ore
bune, nu obinuse ceea ce voia de fapt. Nu coborse n Lumea de
Dincolo, ceea ce era o adevrat uurare, dar nici nu visase. Asta era
foarte ru.
Persefona i spusese c nu mai avea mult timp, iar Helen nu tia
ct de mult putea rezista fr s viseze.
l auzi pe Jerry deschizndu-i dulapul i se grbi s se ridice. Sri
din cuibul n care sttuse peste noapte, apoi ncepu s se spele
repede pe dini, pentru a-l lsa pe tatl ei s cread c i-o luase
nainte.
Era luni, ncepea o nou sptmn, i venise rndul lui Helen s
prepare micul dejun. Se duse repede n camera ei ntrebndu-se
ngrozit ce avea s gseasc acolo, dar fu plcut surprins s
constate c ncperea se dezghease aproape complet.
Realiz c frigul acela excesiv avea legtur cu faptul c-i
transformase patul ntr-un portal ctre Lumea de Dincolo. Din
moment ce nu mai coborse noaptea trecut, frigul se mai disipase
226

ntr-o oarecare msur. Era totui la fel de rece ca ntr-un abator i


toate obiectele erau umede din cauza dezgheului, dar cel puin nu
trebuia s foloseasc un usctor de pr pentru a putea deschide
sertarele scrinului, aa cum fcuse cu doar o zi nainte.
Pn n ziua aceea reuise s ascund de tatl ei ct de frig se
fcuse n ncpere, dar tia c nu putea s in prea mult timp
secretul. Helen decise s nu fac nimic n aceast privin. Ea spera
doar ca Jerry s stea departe de camera ei. Erau alte lucruri mai
importante pentru care trebuia s-i fac griji.
Se mbrc n cel mai scurt timp, tremurnd n cele cteva
secunde n care fusese nevoit s stea dezbrcat, apoi cobor n fug
scrile ca s aprind aragazul pentru a pregti micul dejun.
Ls flacra aragazului la maximum pre de cteva minute de
parc ar fi fost un foc de tabr. Atunci cnd aerul din ncpere se
nclzi de-a binelea, ea oft mulumit i nchise ochii, dar simi c
ceva nu era n regul. I se prea c nu era singur. Deschise ochii
mari i privi n jur. Aerul cald continu s danseze n faa ei pentru
cteva clipe, apoi se potoli.
Nesigurana i se strecura treptat n suflet. Nu auzea voci, dar avea
senzaia c mai era cineva n buctrie, iar acest lucru era imposibil,
n mod evident.
Helen i spuse c era doar imaginaia ei. Nu mai avea mult timp
la dispoziie, dar nu putea face nimic pn la venirea nopii. Se
ntoarse din nou la aragaz i ncepu s prepare micul dejun.
Cnd termin de fcut cltitele cu dovleac, se uit la ceas. Tatl ei
cobora destul de trziu, aa c se ndur s mai depun puin efort i
s presare zahr pudr deasupra mormanului de cltite folosind un
dispozitiv vechi n form de liliac, aa cum obinuiau s fac nc de
cnd era mic. Cnd termin, se uit din nou la ceas. Tocmai se
pregtea s se duc n hol pentru a-l striga pe Jerry, cnd l auzi pe
acesta cobornd scrile.
Ce i-a trebuit atta
Helen tcu brusc cnd l zri pe tatl ei, care purta o rochie neagr
227

uzat, ciorapi cu dungi albe i roii, avea pe cap o peruc neagr i


faa i era pictat n verde. Jerry mai inea n mn i o tradiional
plrie ascuit de vrjitoare, cu o earf lat de mtase i o cataram
din argint n fa. Helen l msur din cap pn-n picioare, cu gura
cscat.
Am pierdut un pariu cu Kate, zise el ruinat.
Oh, Doamne. Trebuie neaprat s-i fac o poz. Umerii i se
scuturau de rs n timp ce i cuta telefonul. i fcu repede o poz,
nainte ca Jerry s apuce s fug, i o trimise cam tuturor
cunotinelor. Astzi e cumva Halloweenul? Am cam pierdut
noiunea timpului.
Mine, rspunse el aezndu-se la mas ca s-i mnnce
cltitele. Trebuie s petrec dou zile ntregi n haine de femeie, apoi
promit s nu mai srbtoresc Halloweenul niciodat.
De Halloween era ntotdeauna aglomerat la New Store i, n ciuda
bombnelilor lui Jerry, care fusese obligat s poarte rochie, Helen
tia c lui i plceau toate srbtorile.
l ntreb pe tatl ei dac avea nevoie de ajutor la magazin, dar el
i spuse c nici nu-i trecea prin minte s o lase s intre acolo.
Tu pari mai verde la fa dect mine, zise el ngrijorat. Nu vrei
s stai acas astzi?
O s fiu bine, zise Helen ridicnd din umeri i uitndu-se apoi
n farfurie pentru a-i ascunde vinovia pe care o simea. De fapt,
nu avea de unde s tie dac urma s se simt bine sau nu, dar nu-l
putea privi pe tatl ei n ochi n timp ce spunea o minciun.
Maina silenioas a lui Claire se apropie de cas, iar cnd ajunse
n dreptul intrrii, aceasta cobor geamul din dreapta ei prefernd s
dea mai tare melodia de la radio n loc s claxoneze.
Ar fi mai bine s plec nainte ca vecinii s cheme poliia, zise
vesel Helen.
i adun lucrurile i alerg spre ua din fa.
S vii direct acas dup ore. Trebuie s te odihneti! strig Jerry
dup ea.
228

Helen i fcu un semn evaziv cu mna n timp ce ieea pe u,


tiind c nu avea cum s-i respecte rugmintea. Trebuia s se
antreneze cu Ariadne pentru rentoarcerea n Lumea de Dincolo.
Numrtoarea invers ncepuse pentru Helen, iar ea avea o
mulime de promisiuni de ndeplinit nainte ca aceasta s se
opreasc.
Lucas o zri pe Helen ieind pe ua casei i urcnd n maina lui
Claire. Prea epuizat i mai slab ca de obicei, dar, chiar i aa,
zmbetul ei pentru Claire era strlucitor, minunat i plin de
dragoste.
Asta era Helen. Indiferent de situaiile prin care trecea, avea un
obicei magic de a-i deschide inima pentru cei dragi. Era de ajuns s
fie n preajma ei i se simea iubit, chiar dac tia c dragostea ei nu
mai era acum ndreptat asupra lui.
Aproape c-l prinsese asupra faptului n dimineaa aceea, iar el
avea senzaia c o speria. Ea tot i mai putea simi prezena. Lucas
trebuia s ghiceasc de ce, pentru c, n mod sigur, nu avea de gnd
s renune trebuia s o pzeasc n continuare. Mcar pn cnd
s-ar fi asigurat c Automedon nu mai reprezenta un pericol,
disprnd pentru totdeauna.
Claire i Helen ncepur s fredoneze n timp ce maina se punea
n micare, distrugnd una din melodiile sale favorite ale lui Bob
Marley. Helen cnta oribil. Era unul din lucrurile care i plceau cel
mai mult la ea. De fiecare dat cnd mieuna ca o pisic ce tocmai
fusese clcat pe coad, lui i venea s o ridice n brae i s m
rog.
Amintindu-i c Helen era verioara lui, i ddu jos mantia care-l
fcea invizibil i se art n lumin. i deschise telefonul, ca de
fiecare dat. Avea un mesaj n ateptare.
tiu c ai fost acolo jos, cu noi. i cred c tiu cum ai putut s faci
asta. Trebuie s vorbim, citi el mesajul.
Cine eti?, rspunse Lucas, dei bnuia cine i trimisese mesajul.
229

Cine altcineva putea fi dup cele ntmplate? Dar nu voia s-i dea
satisfacie celuilalt. Nu putea. Era prea furios pe el.
Orion.
Faptul c primise mesaj de la el era i mai greu de suportat pentru
Lucas. Numele tipului acela i gndul c Helen l rostise de attea ori
l mcina pe dinuntru.
Furia era din ce n ce mai greu de potolit i avu nevoie de cteva
clipe s se stpneasc, pentru a nu-i arunca telefonul dincolo de
Atlantic.
Grozav. Ce vrei?, tast Lucas atunci cnd degetele sale crispate
se dezmorir destul ct s poat scrie mesajul.
Era destul c fusese nevoit s o lase pe Helen s plece i c suferea
nc; de ce trebuia s mai primeasc acum mesaje de la un individ
care i petrecea cu ea fiecare noapte?
Ar trebui s fii tmpit neleg foarte bine. Dar nu este timp.
Helen e pe moarte.
Eti ntr-o dispoziie bun! i spuse Helen cu o voce piigiat.
Sunt! i rspunse Claire mai mult ipnd.
Ooh, nu-mi spune! Obraji roii, ochi umezi Ar putea fi
dragostea? Oh, da?
Helen cnt ultima parte a melodiei lui Bob Marley pe care Claire
o interpreta llind sau, mai bine spus, urlnd. Lliala ilustra
perfect starea extatic a lui Claire, care o acompanie la partea cu oh,
yeah, rspunznd la ntrebarea tacit a lui Helen.
Ce pot s spun? El chiar este un fel de zeu, oft afectat Claire,
apoi chicoti amuzat n timp ce executa un viraj pentru a iei n
strada principal.
Ce s-a ntmplat? strig ameit Helen.
Se simea att de bine s rd din nou, nct uit de toate ultimele
evenimente vznd chipul radiant al lui Claire.
M-a srutat, N SFRIT! Noaptea trecut, zise ea att de
entuziasmat de parc ar fi cntat. S-a crat pe balconul casei mele!
230

i poi imagina?
Hm, da!
Helen zmbi, apoi ridic din umeri.
Oh, da, cred c poi, zise Claire schimbnd elegant vorba.
Aadar, am deschis fereastra ca s ip la el i s-l cert c exista
pericolul s o trezeasc pe bunica tii c ea poate auzi i vntul tras
de un cine la dou case distan. Dar el mi-a spus c trebuia s-mi
vorbeasc. Mi-a mrturisit c nu mai poate sta departe de mine i
apoi m-a srutat! Nu e acesta primul meu srut cel mai grozav din
viaa mea?
n sfrit! Ce i-a luat att de mult? rse Helen.
Rsul se transform ntr-un icnet scurt n momentul n care Claire
puse piciorul pe frn pentru a opri la un stop. Claxoanele ncepur
s urle la ele de pe ambele pri ale strzii.
Oh, nu tiu. Claire porni mai departe, ignornd faptul c
aproape cauzase un accident n trafic. El crede c sunt prea fragil i
c nu tiu pericolul la care m expun bla, bla. De parc nu mi-a fi
petrecut toat viaa n preajma unui scion. Ridicol, nu crezi?
Da, ridicol, zise Helen fcnd o grimas de team att fa de
atitudinea nonalant a lui Claire cnd era vorba de scioni, ct i fa
de modul nebunesc n care conducea maina. tii ce, Gig? Dragostea
nu te face imun la accidentele de main.
tiu asta! Dumnezeule, parc ai fi Jason, rspunse Claire topit
atunci cnd i pronun numele. Parc n cele din urm pe locul
obinuit din faa colii, opri motorul mainii i se ntoarse ctre
Helen oftnd: Sunt att de ndrgostit!
Aparent! rnji Helen. Ea tia c nu mai era persoana favorit a
lui Jason, dar, indiferent de felul n care o tratase acesta, i ddea
seama c prietena ei Claire avea nevoie de tot sprijinul ei n aceast
poveste. Jason este, ntr-adevr, un biat grozav, Gig, adug ea. M
bucur att de mult pentru voi.
Dar nu e japonez, zise ea posomort. Cum se presupune c
am s-l duc acas pentru a-l prezenta prinilor?
231

Poate c nu-i va deranja att de mult acest lucru, o liniti Helen


ridicnd din umeri. Hei, doar s-au obinuit cu mine, nu-i aa?
Claire i arunc o privire nesigur, ntinse mna cu palma n jos i
i fcu semn c aa i aa.
Chiar aa? exclam Helen. Nu putea s cread. Ce naiba,
suntem prietene dintotdeauna i prinii ti tot nu m plac?
Mama mea te iubete! Dar, Lennie, trebuie s nelegi eti
foarte nalt i zmbeti prea des. Asta nu-i place deloc bunicii.
Nu pot s cred, bombni iritat Helen n timp ce se ddea jos
din main i se ndrepta spre parcare. Am petrecut mai mult timp
cu tine dect baba aceea cnit
Aa e tradiia! sri Claire n aprarea ei.
E o rasist! o contrazise Helen, iar Claire ddu napoi, pentru
c tia c prietena ei avea dreptate. Jason e perfect pentru tine, Gig.
S nu ndrzneti s strici totul doar pentru c nu e japonez! Biatul
sta a fost gata s-i dea viaa pentru tine.
tiu, zise Claire, iar vocea ei deveni rguit de emoie.
Se opri dintr-odat, chiar dac toi cei din jurul ei alergau spre
intrarea n coal ca s nu ntrzie. Helen se opri cu ea, micat de
vulnerabilitatea pe care Claire o afia att de rar.
Am fost att de speriat acolo jos, Len. Att de pierdut i
nsetat, tii? i apoi a aprut el. Tot nu pot s cred c a venit dup
mine n locul acela oribil.
Helen atept ca fata s se calmeze. Autenticitatea emoiilor pe
care le trise Claire atunci cnd fusese n primejdie de moarte i
amintea lui Helen ct de ngrozitoare era de fapt Lumea de Dincolo.
Orion schimbase att de mult lumea aceea pentru ea nct nu mai
considera o pedeaps faptul c trebuia s coboare acolo. Att timp
ct era cu el, putea chiar s-i plac acolo.
Dar nu-l iubesc doar pentru c m-a salvat, continu Claire
smulgnd-o pe Helen din gndurile despre Orion. Jason e unul
dintre cei mai grozavi oameni pe care i-am cunoscut. l admir
necondiionat.
232

Atunci uit ce crede bunica ta, o sftui Helen cu o ncuviinare


ferm.
Of, a vrea s pot face asta! Dar bbtia nu tace din gur,
vorbete ntruna, se lament Claire n timp ce deschidea ua colii i
intra alturi de Helen.
Amndou izbucnir din nou n rs. Helen uitase ct de grozav se
simea n compania lui Claire. i ncepu ziua foarte binedispus.
Restul dimineii, oricum, era ca o scufundare lent ntr-o stare de
epuizare total. Helen trebui s fac eforturi ca s rmn treaz i
de cteva ori profesorii ei o mustrar c moia la ore.
Cu chiu cu vai, reui s treac de orele dimineii i se ntlni din
nou cu Claire la prnz.
n timp ce stteau la masa lor obinuit, Helen l vzu pe Matt n
captul opus al slii de mese i i fcu semn s li se alture. n timp ce
acesta i croia drum ctre masa lor, Claire i fcu lui Helen semn cu
cotul. O mulime de fete l fixau cu privirea pe Matt, uotind n timp
ce biatul trecea prin dreptul lor.
Acesta avea o tietur deasupra buzei, iar ncheieturile i erau
zgriate, n urma unei lupte, n mod evident. Cmaa lui, care i
fusese puin cam larg cu o lun n urm, prea destul de strmt
acum. Prin materialul perfect ntins pe corp se vedeau numai
ptrele pectoralii i muchii umerilor. Matt nu mai avea obrajii
rotunzi de altdat, iar acum prea mai cizelat i matur; pn i
mersul i se schimbase era sigur pe el, de parc ar fi fost gata pentru
orice.
Oh, Doamne, fcu surprins Claire. Lennie, Matt a devenit un
ppuel?
Helen aproape c se nec n timp ce i mnca sandviciul i trebui
s nghit repede ca s rspund.
Aa e. Matt a devenit peste noapte un tip fermector!
Claire i Helen tcur, se privir, apoi fcur la unison:
EEEWWW! i izbucnir din nou n rs.
Ce este? ntreb Matt cnd ajunse la masa lor, aruncndu-le
233

priviri ciudate. Fcu un semn ctre sandviciul lui Helen. Las-m s


ghicesc: Castravete i vegemite?
Nu, ding-dong, nu e sandviciul, zise Claire tergndu-i
lacrimile i abinndu-se s nu rd. Eti chiar tu! Eti n mod oficial
un tip sexy acum!
Oh, termin, zise el, iar faa i gtul i se nroir. Ochii lui o
cutar pe Ariadne, care vorbea cu un alt coleg de clas, apoi se uit
repede n alt parte.
Ar trebui s faci o micare, i opti Helen lui Matt n timp ce
Claire i fcea disperat semne Ariadnei.
i s fiu respins? ntreb el trist cltinnd din cap. Nu, la naiba.
Nu ai de unde s tii ncepu Helen, dar Matt o opri cu
fermitate.
Ba tiu, crede-m.
Atunci cnd Ariadne li se altur, Helen nu mai avu ncotro i
tcu, dar nu nelegea care era, de fapt, problema lui Matt. tia foarte
bine c Ariadne inea foarte mult la el i poate c tot ce ar fi trebuit s
fac era s i ia inima n dini i s o srute, pur i simplu, aa cum
Jason fcuse cu Claire. Helenei i reveni n minte imaginea lui Orion
i a buzelor lui.
Helen? o strig Ariadne. Helen ridic ochii i i vzu pe toi
zgindu-se la ea.
Da? rspunse, tresrind nedumerit.
Nu ai auzit un cuvnt din ceea ce am spus, nu-i aa? ntreb
Cassandra.
Scuze, rspunse prudent Helen.
Oare cnd a mai aprut i Cassandra? se ntreb ea.
Ai visat ceva noaptea trecut? o ntreb aceasta, de parc ar fi
repetat la nesfrit acelai lucru.
Helen cltin din cap. Cassandra se ls pe sptarul scaunului i
i ncruci braele. Buzele ei de un rou aprins erau strnse din
cauza ngrijorrii.
De ce nu ai spus nimic? o ntreb Claire pe Helen cu
234

ngrijorare, dar i cu o oarecare vinovie.


Nu tiu, murmur ea. Nu am mai visat de aa de mult timp,
nct am uitat s v pomenesc despre asta.
Ei bine, Orion nu a uitat, zise Cassandra cu calmul ei obinuit,
apoi se schimb radical la fa i se apropie ncet de Helen, pentru o
secund comportndu-se la fel ca orice fat normal. Orion e
ntotdeauna aa de ncepu ea, dar tcu ncurcat, nefiind n stare
s termine ntrebarea.
Amuzant? ncpnat? Masiv? spuse pe nersuflate Helen
ncercnd s rspund la ntrebarea Cassandrei, toate cuvintele
care-l descriau pe Orion ivindu-se din senin n mintea ei tulbure.
Chiar e att de puternic? ntreb curioas Ariadne. La fel ca
adevratul Orion?
E enorm, rspunse repede Helen, spunndu-i c nu trebuia s
roeasc. Alte cteva cuvinte descriptive ieir la suprafa din
noianul de amintiri, gndindu-se la Orion, dar le pstr doar pentru
ea. Ajut-m te rog, Cass. El e ntotdeauna cum?
Imprevizibil, se decise n cele din urm Cassandra.
Da. Acesta e un cuvnt foarte potrivit pentru a-l descrie. Stai
puin, de unde tii asta?
Nu l-am vzut venind, zise ea mai mult ca pentru sine.
Ce vrei s spui? i-a trimis vreun mesaj? ntreb Helen din ce
n ce mai confuz. Eu nu i-am dat niciodat numrul tu.
Mi l-a dat Lucas.
Cassandra se purta de parc toat lumea ar fi tiut acest lucru.
Cum?
Orion i-a trimis mesaj lui Lucas n dimineaa asta.
De unde a aflat Orion ncepu Helen, dar se fstci, cu
respiraia tiat.
Ea nu putea rosti cele dou nume Orion i Lucas n aceeai
propoziie. Pentru nimic n lume. Clopoelul ncepu s sune, i toat
lumea i strnse lucrurile, n timp ce Helen rmase cu privirea
pierdut n gol. Nu-i putea lua gndul de la Lucas.
235

Helen era sigur c din cauza lipsei de somn capacitatea ei


cerebral avusese de suferit, dar, chiar i aa, tia c numele lui
Lucas, i nu cel al lui Orion, fusese lovitura de graie pentru sistemul
ei nervos.
De ce nu ai spus nimic, Len? ntreb Claire cu repro.
Cnd vzu c Helen nu reacioneaz la sunetul clopoelului,
Claire o apuc cu un gest automat de braul lipsit de vlag i o trase
dup ea spre sala unde avea s se in urmtorul curs.
Ce s spun? murmur Helen nc buimac.
n dimineaa asta! Nu ai spus nimic despre tii tu m-ai
lsat s vorbesc vrute i nevrute despre Jason, de parc nu s-ar fi
ntmplat nimic.
Gig, nu are rost, i spuse cu blndee Helen. A prefera de o
mie de ori s aud c tu eti fericit dect s vorbesc despre necazurile
mele. Crede-m. mi face bine s aud c se mai ntmpl i lucruri
bune n lume mai ales cnd i se ntmpl ie. Vreau s fii revolttor
de fericit pentru tot restul vieii, indiferent de ce se va ntmpla cu
mine. tii asta foarte bine, nu?
Dumnezeule, chiar eti pe moarte, nu-i aa? opti Claire. Jason
a spus asta, dar eu nu l-am crezut.
Nu am murit nc, zise Helen rznd ncet cnd ajunser n faa
slii de curs. Du-te la ore, Gig. Sunt sigur c am s supravieuiesc
cursului de tiine sociale, cel puin.
Claire i fcu trist un semn cu mna, apoi o lu la fug pe coridor,
n timp ce Helen intr n clas i se aez la locul ei. De parc ar fi
fost n stare de oc, l vzu pe Zach intrnd dup ea i aezndu-se n
banca alturat. ncerc s-i spun ceva, dar ea l opri.
Nu pot s cred c ai asemenea tupeu, zise Helen.
Se ridic imediat i i adun lucrurile, dar Zach o apuc de bra.
Te rog, Helen. Eti n pericol. Mine i opti el ngrijorat.
Nu m atinge, i spuse printre dini Helen trgndu-i repede
mna.
Zach se schimb la fa i o privi disperat. Pentru o clip, lui
236

Helen i pru ru pentru el. Apoi i aminti c din cauza lui Hector
era s fie ucis la competiia sportiv, iar inima ei care ncepea s se
nduioeze mpietri din nou. Poate c-l cunotea pe Zach din coala
primar, dar acele zile trecuser de mult. Helen se aez n alt
banc i nu-l mai privi deloc.
Dup terminarea orelor, Helen i Claire fcur cteva ture de
alergri, apoi merser mpreun la locuina familiei Delos. Cnd
ajunser acolo, nu era nimeni acas. Nici mcar Noel, care lsase un
mesaj pe frigider anunnd toate persoanele flmnde care ar fi
intrat n buctrie c nu era nimic de mncare i c n cteva ore avea
s se ntoarc de la cumprturi cu tot ceea ce era necesar.
Claire i Helen se privir dezamgite dup ce citir biletul, apoi
fcur o razie prin bufet cutnd orice lucru comestibil care ar fi
putut s le potoleasc foamea nebun de dup antrenamente.
Dup mica gustare improvizat, neleser de ce era casa att de
goal. Pallas i Castor erau nc n New York, lund parte la
nesfritele ntruniri ale Conclavului. Conform ultimei lor scrisori,
nu fusese luat nicio decizie n legtur cu eliminarea mirmidonului,
dei fusese stabilit ca el s nu primeasc permisiunea de a locui pe
teritoriul insulei. Ceea ce, oricum, era inutil, pentru c se dovedi c,
n tot acel timp, el locuise pe un iaht. Jason i Lucas erau la un
antrenament de fotbal i din moment ce violoncelul Cassandrei
lipsea din bibliotec, Helen i Claire presupuser c ea i Ariadne
erau la repetiia pentru piesa de la coal.
ntr-un fel, cele dou fete Delos fuseser implicate ntr-un proiect
muzical pentru spectacolul de iarn cu piesa Visul unei nopi de var.
Niciuna nu avea timpul necesar i n special Cassandra era furioas
din aceast cauz. Ea nu mai vedea rostul ncercrilor de a prea
normal din moment ce trupul ei nedezvoltat i calmul ei deosebit
de ciudat semnalau att de evident c nu era aa. Helen tia c
meninerea aparenelor era important, dar se vedea nevoit s le
dea dreptate. Nicio activitate de voluntariat nu ar fi fcut-o pe
Cassandra s par o fat normal de paisprezece-spre-cincisprezece
237

ani, aa c pentru biata fat nu avea niciun rost tortura cu teatrul.


Hei, Gig? o strig amuzat Helen pe Claire dup ce terminar
provizia secret a lui Jason de fursecuri cu ciocolat. Ce greutate ai?
n momentul sta? Probabil vreo patruzeci i cinci de
kilograme, zise ea scuturndu-i ultimele firimituri de ciocolat din
poal. De ce?
A vrea s ncerc ceva ce poate fi periculos. Ai chef de un joc?
Am atta chef nct ar trebui s-mi schimb numele n Yahtzee,
rspunse ea linitit, rnjind provocator.
Foarte entuziasmat, Helen o conduse pe Claire afar, n aren, n
timp ce aceasta ncerca i ddea gre de fiecare dat s o mping
cu oldul, s-i pun piedic cu piciorul sau s o ridice n spate pe
prietena ei cu puteri supranaturale.
Cnd ajunser, n cele din urm, n mijlocul arenei cu nisip, dup
attea chicoteli i mbrnceli, Helen abord o min serioas i i
spuse lui Claire s stea nemicat.
Ea rmase aproape de Claire i se concentr asupra greutii
micuei sale prietene.
Len, simt nite furnicturi! chicoti Claire. Ce faci?
ncerc s te fac imponderabil ca s vezi ce simi cnd zbori,
murmur Helen cu ochii nc nchii. Ar trebui s-i pui minile pe
umerii mei.
Nerbdtoare, Claire fcu ceea ce-i ceru Helen. i dorea de ceva
vreme s tie ce simeau Lucas i Helen atunci cnd se ridicau n aer
fr niciun efort, dar pn atunci Helen fusese prea nesigur de
abilitile ei pentru a ncerca asta cu ea.
Lucas o avertizase c ar fi fost dificil s care pe cineva, dar acest
lucru nu o mai speria att de mult pe Claire.
Dac nu ncerca acum i spuse , era posibil s nu mai aib
vreodat o asemenea ans.
Imediat ce Claire se rezem de Helen, amndou se ridicar la trei
metri deasupra solului. Claire rmase cu gura cscat.
M simt e nemaipomenit!
238

Vocea lui Claire tremura de exaltare i, cu toate c Helen se


concentra nc asupra tuturor elementelor variabile care le ineau pe
amndou n aer, nu se putu abine s nu zmbeasc.
Zborul era cu adevrat ceva uimitor i, n ciuda celor spuse de
Lucas, Helen era surprins s constate c, dei i se prea destul de
complicat s o care pe Claire n vzduh, lucru acesta nu era
imposibil. tia c Lucas nu ar fi minit-o n legtur cu un astfel de
lucru, aa c trebui s recunoasc n sinea ei ceea ce i spusese el. Era
mai puternic dect el. ncurajat de acest gnd, Helen se ridic i
mai sus.
Ce naiba facei? ip Jason de undeva de jos, fcndu-le s
tresar.
Claire scoase un strigt i Helen i pierdu concentrarea. nainte s
se poat redresa, se trezir n cdere liber. Privind n jos, Helen
realiz c se ridicaser ceva mai sus dect crezuse. Cu toate c ea i
Claire strbtuser deja civa metri n cdere, se aflau la vreo nou
metri deasupra lui Jason, Cassandra, Ariadne i Matt, care se uitau
n sus cu expresii panicate.
Adu-o imediat jos! se rsti furios Jason.
Jason, sunt bine, i strig Claire cu o voce linititoare, dar el nu
o ascult.
Acum, Helen, mri el.
Chiar dac erau att de sus, Helen i ddea seama Jason era rou
de furie. Decise c era mai bine s-l asculte nainte s-i plesneasc
vreo ven sau altceva, apoi ncepu s aterizeze lin, ca s o lase pe
Claire chiar lng el. Cnd mai avea doar trei metri pn la sol, Jason
fcu un salt i o prinse pe Claire ct nc era n aer, fornd-o pe
Helen s-i dea drumul.
Era att de furios nct nu putea nici mcar s o priveasc pe
Claire n timp ce o lsa pe nisip. Se ntoarse spre Helen imediat ce
aceasta ateriz.
Cum ai putut fi att de egoist? o ntreb Jason cu vocea gtuit
de o furie nestpnit.
239

Egoist? exclam uimit Helen. Eu sunt egoist?


Te-ai gndit vreodat ct de grav ai fi putut s o rneti pe
Claire dac ai fi scpat-o? Vocea lui Jason devenea tot mai puternic
i mai grav. Ai cumva idee ct de mult sufer un muritor atunci
cnd i rupe piciorul, chiar i dup ce se vindec? i poate cauza
dureri pentru tot restul vieii!
Jason! ncerc Claire s intervin, dar Helen deja ipa la el.
Ea e prietena mea cea mai bun! Nu a permite s i se ntmple
ceva ru vreodat!
Nu poi promite aa ceva. Niciunul dintre noi nu-i poate
promite asta pentru c suntem ceea ce suntem! url el drept rspuns.
Jase l liniti Ariadne pe fratele ei geamn punndu-i mna
pe bra.
El se scutur furios i apoi se ntoarse spre ea.
Tu nu eti cu nimic mai bun, Ari. Nu te ntlneti cu Matt, dar
consideri c antrenndu-l l vei ajuta foarte mult? Acuzaiile ncepur
s curg din gura lui. De cte ori va mai trebui s asistm la
asemenea demonstraii ca s recunoatem adevrul? Muritorii nu
triesc foarte mult timp n preajma scionilor. Sau nu ai observat c
nu avem o mam?
Jason! Destul! exclam Ariadne.
Din cauza ocului, lacrimile ncepur s-i curg iroaie pe obraji.
Dar Jason nu mai spuse nimic. Cu o micare brusc, se rsuci pe
clcie, ferindu-se de minile lui Claire care se ntindeau rugtoare
spre el i se ndrept direct spre plaja ntunecat. Claire fcu civa
pai dup el, aruncndu-i lui Helen o privire rugtoare. Drept
rspuns, aceasta i spuse din buze mi pare ru, iar Claire oft,
ridicnd neputincioas din umeri, de parc ar fi fost sigur c
niciuna dintre ele nu putea face nimic. Apoi plec dup Jason, care
se retrgea rapid n ntunericul din ce n ce mai profund al plajei.
Aici e mama mea, Aileen, mpreun cu mtua Noel, pe
vremea cnd erau la colegiu, n New York, zise Ariadne srind pe
240

podea i artndu-i lui Helen o poz pe care o pstra ntre paginile


unei cri de pe un raft, deasupra patului ei.
Fotografia nfia dou tinere superbe n spatele unui bar
aglomerat, turnnd buturi n pahare.
Fetele aveau un aer impertinent, care lui Helen i plcea nespus, i
rdeau mpreun n timp ce serveau mulimea de clieni din faa lor
cu cocktailuri multicolore.
Ia te uit la Noel! exclam surprins Helen. Purta cumva
pantaloni de piele?
Fii convins, zise Ariadne fcnd o grimas. Cred c ea i cu
mama erau destul de rebele n tineree. Au lucrat n cluburi de
noapte i restaurante la mod din ora pentru a-i putea plti coala.
Aa i-au cunoscut, de fapt, pe tata i pe unchiul Castor. ntr-un club
de noapte.
Mama ta era foarte frumoas, zise Helen plin de admiraie.
Aileen era supl, dar cu forme pline i ultrafeminin. Avea prul
lung i des i o piele mslinie specific femeilor latine.
Dar ea nu ncepu Helen.
Nu seamn deloc cu noi? Nu. Scionii arat la fel ca scionii din
vechime. Noi nu motenim nimic de la prinii notri muritori, spuse
cu tristee Ariadne. Cred c i-ar fi fost mai uor tatlui meu dac
atunci cnd ne-ar fi privit ar fi regsit ceva din ea. A iubit-o foarte
mult i o mai iubete i n ziua de astzi.
Da, tiu, murmur Helen, i fu surprins s realizeze c tia,
ntr-adevr. Putea simi ct de intens fusese iubit acea persoan
strin din fotografie. Vznd ct de vesele erau Aileen i Noel,
Helen se gndi la ea i Claire. Erau foarte apropiate, nu?
Cele mai bune prietene de cnd erau mici, zise Ariadne. Exist
un tipar, un fel de ciclu n vieile noastre, Helen. Anumite lucruri se
repet la nesfrit pentru scioni. Doi frai sau doi veri care au fost
crescui ca fraii, ndrgostindu-se de dou surori, sau de nite fete
apropiate ca nite surori, este unul dintre aceste tipare.
i numai una dintre aceste dou femei mai este n via, spuse
241

ncet Helen, nelegnd, n sfrit, grija exagerat a lui Jason. Ei bine,


adug ea, Jason nu are de ce s se ngrijoreze. O s mor nainte s i
se ntmple ceva lui Claire.
Din pcate, scionii nu ajung s aleag astfel de lucruri, zise
Ariadne ngustnd ochii. Tatl meu i-ar fi dat viaa pentru mama,
dar nu ntotdeauna se sfrete totul ntr-o btlie plin de eroism
pentru a salva persoana pe care o iubeti, nelegi? Uneori, oamenii
ajung s fie ucii, pur i simplu. Mai ales n preajma unora ca noi.
Ce s-a ntmplat cu mama ta?
Se cunoteau de att timp i Helen nu i ntrebase acest lucru pe
niciunul dintre copiii familiei Delos. Poate c Jason avea dreptate, i
spuse Helen. Poate c era egoist.
S-a aflat la locul nepotrivit, n momentul nepotrivit, rspunse
Ariadne lund napoi fotografia veselei sale mame i punnd-o cu
grij napoi ntre paginile crii Anne of Green Gables. Majoritatea
scionilor ar face orice pentru a evita moartea unui muritor. Dar, de
cele mai multe ori, muritorul va muri, pur i simplu, accidental, doar
pentru c el sau ea se afl n preajma unui scion. De aceea tatl i
fratele meu cred c ar trebui s stm departe de oricine ar putea fi
rnit.
Dar tu l antrenezi pe Matt.
Nu mi-am cunoscut niciodat mama. Toat lumea mi spune c
avea o gur mare i un temperament vulcanic, latin. Ariadne cltin
din cap frmntat de remucri. Dar nu e destul s fii dur. Tata nu a
nvat-o niciodat pe mama cum lupt scionii, i cred c asta trebuie
s fi avut legtur cu moartea ei. Nu mi fac iluzii. tiu c Matt nu ar
putea nvinge niciodat un scion, dar nu despre asta e vorba, de fapt.
Dac nu-l nv mcar o parte din stilul nostru de lupt, nu voi avea
contiina linitit n caz c va fi rnit. Are vreun sens ce spun?
Helen ncuviin cu un semn din cap i lu minile tremurtoare
ale Ariadnei ntre ale sale.
Da, are sens. Nu aveam idee c lucrurile erau att de serioase
ntre tine i Matt.
242

Nu e chiar att de simplu, zise repede Ariadne, dar apoi i ls


capul pe spate, exasperat, i oft privind n tavan. Era un gest pe
care Helen l vzuse de multe ori la Jason atunci cnd acesta se certa
cu Claire. Sincer? Nu tiu ce este ntre noi. Nu m pot decide dac
sunt ofensat pentru c nu a ncercat nimic sau ar trebui s fiu
fericit pentru c nu m-a tentat nc.
Era evident ct de tulburat se simea Ariadne. Helen nu tia ce
s-i spun i, n cele din urm, decise c poate nu avea nevoie de
nimeni care s-i spun ce s fac. n loc s ncerce s-i dea sfaturi,
Helen se aez, pur i simplu, innd-o de mn n timp ce analiza n
gnd ntreaga problem.
Ari, tu tii unde ncepu Lucas deschiznd ua dormitorului,
dar ncremeni cnd o zri pe Helen. mi cer scuze, zise el. Ar fi
trebuit s bat la u.
Pe cine caui? ntreb Ariadne de parc l-ar fi testat.
Lucas ls ochii n pmnt i nchise ua fr s-i rspund.
Helen i spuse c trebuia s respire i se strdui s-i mite corpul
ntr-un anumit fel, astfel nct s nu par att de afectat, dar
Ariadne observase, oricum.
i tu? ntreb ea. nc? ntreb ea cu o not de dezgust n glas.
Helen, e vrul tu.
tiu asta, zise Helen cu o voce ncordat, ntinznd minile
mpreunate ntr-un gest de rug. Tu crezi c eu vreau s simt asta?
Tu tii c prefer s fiu acum n Lumea de Dincolo pentru c acolo cel
puin tiu c sunt departe de acest sentiment bolnvicios? Ct de
greit este!
Este foarte, foarte greit, zise Ariadne plin de compasiune, dar
aproape implornd-o pe Helen. mi pare nespus de ru pentru
amndoi, dar trebuie s-i punei capt. Incestul, chiar dac este unul
neintenionat n care cei doi scioni implicai nu tiu c sunt rude ,
este un alt subiect care se repet la nesfrit. ntotdeauna se termin
n cel mai ru fel posibil. tii asta, nu-i aa?
Da, am citit Oedipus Rex tiu cum se termin povestea asta
243

dar ce opiuni am? Ai cumva nite poiuni antice care s m fac s


nu-l mai iubesc? ntreb Helen, fiind doar ntr-o mic msur
sarcastic.
Stai departe unul de cellalt, spuse repede Ariadne.
Erai acolo cnd i-a pierdut minile i mi-a spus c nu aveam
voie nici mcar s m uit al el, strig Helen. Iar asta a inut ct
timp? Nou zile? Nu putem sta departe unul de altul.
Circumstanele ne aduc ntotdeauna fa n fa, indiferent ct ru ne
facem unul altuia.
Disperarea npdi pieptul lui Helen i privirea plin de
comptimire a Ariadnei fu de ajuns ca s o fac s izbucneasc. Se
ridic n picioare i ncepu s se plimbe prin camer.
Am fost practic pn n Infern i napoi cutnd un loc n care
s pot scpa de sentimentele astea pe care le am pentru el, dar nu am
gsit o groap destul de lat sau de adnc n care s le ngrop. Aa
c spune-mi, te rog, dac nu ai tu vreo idee, pentru c eu am rmas
n pan, i dac ceea ce spune Cassandra este adevrat, nu mai am
nici prea mult timp la dispoziie.
Helen simi o pulsaie n spatele ochilor i ridic o mn pentru a
opri jetul de snge cald care-i inund buzele. Ariadne sttea tcut
pe marginea patului ei, privind-o stupefiat pe Helen care fugi la
fereastr, o deschise larg i sri afar.
Helen acceler, nlndu-se tot mai sus. Voia s mai vad o dat
cum stratul fin i subire de culoare albastr care nconjura Pmntul
disprea treptat lsnd loc cerului etern, negru ca smoala. Voia s
pstreze n minte aceast imagine pentru momentul n care avea s
adoarm n noaptea aceea.
Era sigur c nu avea s mai ridice capul din nou dac nu ar fi
avut un soi de revelaie miraculoas.
Curndu-i cu marginea bluzei sngele rece de pe fa, Helen
privi ndelung Pmntul, care se rotea ncet. Era noapte pe partea ei
de planet, dar tot putea s zreasc stratul fin al atmosferei. Era
doar o curb diafan de lumin aproape nimic care ntreinea
244

viaa pe una din emisfere, lsnd cealalt emisfer prad obscuritii


glaciare. Helen se minun. Ceva ce prea att de fragil putea fi att
de puternic. Un alt dar de la Lucas, i spuse ea zmbind n faa acelei
priveliti delicate.
nchise ochii i se ls s pluteasc. Era sus de tot, mai sus dect
zburase vreodat, iar fora de atracie a Pmntului era att de
insesizabil nct pentru o clip se ntreb dac nu ar fi putut tia
definitiv ultimul fir de atracie gravitaional care o mai lega de
aceast lume, ca s poat pluti pn la Lun.
O mn ca de oel o prinse de partea din spate a jachetei,
trgnd-o napoi i aproape sfiindu-i hainele. Helen se rsuci n
timp ce cdea napoi spre Pmnt i zri chipul ngrijorat al lui Lucas
care o trase spre el.
Ce faci? i opti el n ureche lipind-o speriat de pieptul su n
timp ce se rostogoleau rapid napoi spre Pmnt. Lucas era gtuit de
emoie. i pierdu de mai multe ori suflul n timp ce ncerca s
vorbeasc. ncercai s zbori n spaiu? tii c asta te-ar putea ucide,
nu-i aa?
tiu, Lucas. Eu mi face bine s nu m mai gndesc la nimic i
s plutesc aa, pn departe.
Realiz c pentru prima dat, dup atta timp, i rostise numele
cu voce tare. Era o adevrat uurare s simt numele lui pe buze,
aa c i spuse rznd: mi place s fac asta uneori. Tu nu ai fcut-o
niciodat?
Ba da, am fcut-o, recunoscu el innd-o strns i
ngropndu-i faa tot mai adnc n gtul ei n timp ce o purta spre
Pmnt, departe de cerul rece al nopii. i opti n ureche: Dar ochii
ti erau nchii. Am crezut c i-ai pierdut cunotina.
mi pare ru. Credeam c eram singur, i opti la rndul ei.
tia c ar fi trebuit s-l ntrebe, dar nici mcar nu-i psa cum
ajunsese acolo. Se inea strns de el i se lipi tot mai mult de trupul
lui, ca i cum ar fi ncercat s devin o singur fiin i s-l protejeze
cu trupul ei.
245

Acesta era Lucas i ea voia s rmn cu el, s rmn cu cel care


era cu ea n momentul acela, nainte de a se transforma din nou n
strinul acela furios. El oft adnc i i rosti numele nainte de a se
retrage din mbriarea ei i de a cuta din priviri acoperiul lui
Helen.
Unde e Jerry? ntreb el n timp ce planau deasupra casei.
Maina acestuia lipsea de pe alee i nicio lumin nu era aprins.
E nc la lucru, probabil, zise Helen fr s-i ia ochii de la el.
Vrei s intri? Sau o s faci urt din nou?
Nu o s m mai port aa, i promit. Oricum, nu a folosit la
nimic, zise Lucas i o trase dup el pe Helen, ateriznd lin pe terasa
de pe acoperiul casei.
Ai fcut asta intenionat, nu-i aa? Pentru o clip, rmaser pe
loc privindu-se n tcere, destul de stnjenii. Tatl tu are vreo
legtur cu toate astea?
A fost alegerea mea, zise el cu o voce sczut.
Ea atept s continue, dar el nu mai spuse nimic. Lucas nu
ncerca s se scuze sau s arunce vina pe altcineva. n schimb, el o
ls pe Helen s decid ce urma s se ntmple ntre ei n continuare.
Ea l lovi n piept, frustrat, nu att de tare pe ct ar fi putut, dar
destul ct s-l fac s simt ceva. El nu ncerc s o opreasc.
Cum ai putut s-mi faci asta! ip ea, iar strigtul ei era
sfietor.
Helen! El o prinse de ncheieturi i i aps pumnii pe pieptul
lui, acolo unde-l lovise. Ce altceva puteam s fac? Eram mpreun tot
timpul. Stteam mpreun, ne mprteam toate secretele, iar asta te
tulbura nespus. Ai lucruri mai importante de fcut dect s te
gndeti la mine.
Ai idee ct de mult m-a durut asta? ntreb ea cu vocea gtuit
de emoie, ncercnd s-l loveasc din nou, dar descoperind c
minile ei se relaxaser ntr-un mod firesc, atingndu-l n schimb cu
blndee.
Da. Lucas vorbea att de tandru nct Helen nelese c
246

desprirea lor l fcuse s sufere la fel de mult ca pe ea. Iar


consecinele vor rmne n inima mea pentru tot restul vieii.
Helen se ncrunt, ngrijorat. tia c nu exagera deloc Lucas se
schimbase, ntr-adevr. Faa i era att de palid n lumina lunii, iar
ochii lui de un albastru nchis preau negri ca smoala.
I se prea c-l avea n fa pe fratele geamn de la miezul nopii al
luminosului ei Lucas. Era la fel de frumos, dar att de trist nct era
dureros pentru ea s-l priveasc.
Dup tot ce o fcuse s simt, Helen tia c ar fi trebuit s-l
pedepseasc, dar nu o fcu. Ea i ncolcise deja gtul cu braele, iar
el i plimbase minile pe spatele ei, alungndu-i orice urm de
suprare.
Privind n ochii lui, Helen i vzu npdii de o tristee ciudat, o
negur care ncerca s distrug lumina pe care ea o gsea mereu n
sufletul lui. Dar nainte ca ea s se poat gndi cum s-l ntrebe la ce
se referise spunnd consecine, Lucas schimb subiectul i se
retrase din braele ei.
Astzi am avut un lung schimb de mesaje cu Orion, zise el
deschiznd ua terasei care ducea n cas, pe nite scri, i innd-o
deschis pentru Helen. Crede c nu ne-ai spus totul despre ceea ce se
petrece n Lumea de Dincolo. Mi-a cerut ajutorul. Este foarte ataat
de tine.
tiu asta. Helen l conduse pe Lucas mai nti n cas, apoi n
dormitorul ei ngheat. Dar se nal, nu ascund nimic fa de
nimeni. Mi-am dat seama ns c nu este nicio speran pentru mine,
aa c la ce bun s mai intrm n detalii? Eu nu visez, Lucas. Cum
poate crede Orion c tu sau ceilali m-ai putea ajuta n aceast
privin?
Lucas se trnti pe marginea patului, apoi i scoase jacheta i
pantofii n timp ce se gndea la acest lucru. Se simea att de
confortabil n camera ei de parc ar fi locuit acolo de-o via. Toate
instinctele lui Helen strigau n gura mare c Lucas chiar fcea parte
din viaa ei, cu toate c amndoi tiau c nu ar fi trebuit.
247

Am cobort n Lumea de Dincolo acum dou nopi. La nceput,


pentru a vedea dac te puteam ajuta n vreun fel fr s intervin,
desigur. Apoi, dup cteva ore, am cobort doar ca s v privesc
mpreun. Din mai multe motive, recunoscu Lucas n cele din urm,
dnd crile pe fa. Oricum, m-am murdrit ngrozitor. Orion m-a
vzut acolo i i-a dat seama cum am reuit s fac asta. A luat
legtura cu mine astzi ca s-mi spun c eti pe moarte i am
realizat mpreun c eu a putea avea un lucru care te-ar putea salva.
Cred, aadar, c am gsit o cale s te ajut, n cele din urm.
Lucas i ridic picioarele pe pat i se sprijini cu spatele de pernele
ei.
Helen rmase mut de uimire. Ar fi vrut s-l priveasc o noapte
ntreag stnd ntins aa n patul ei, att de perfect, dar nu putea
trece cu vederea ceea ce tocmai i spusese.
Ai cobort n Lumea de Dincolo? Cnd? Cum? ntreb ea
ncercnd s-i pstreze cumptul.
Smbt noapte. Ares m-a vzut cnd m ascundeam n
cimitirul acela i mi-a vorbit. Eu eram cellalt mic semizeu. i
aminteti? Apoi i-am atras atenia cerberului cnd aceasta alerga
dup voi.
Tu erai cel care chiuia? ntreb surprins Helen. Stai puin,
cerberul e o ea?
Da, rspunse el chicotind. Eu chiuiam i cerberul e, de fapt, o
lupoaic. Acum, du-te i te spal. O s te atept aici.
Dar
Repede, o zori el. A trebuit s atept pn te-ai ndeprtat de
familia mea ca s-i aduc aceast veste, dar nu suport s te mai vd
mult vreme att de bolnav.
Helen intr n baie i fu ct pe ce s-i spele dinii cu spun i faa
cu periua de dini, att de tare tremura. Se dezbrc, se spl, folosi
aa dentar i se pieptn, aa cum fcea ntotdeauna, apoi se
schimb ntr-o pereche de pijamale curate i fugi napoi n dormitor.
El era nc acolo, aa cum i promisese, iar ndoielile lui Helen se
248

spulberar pe loc.
Desprirea impus se ncheiase, iar ei nu mai aveau de ce s mai
strige unul la altul sau s se evite.
Oh, n regul. Nu am halucinaii, zise amuzat Helen. i nici nu
visez, adug ea.
Dar trebuie s visezi, spuse el ncet, privind-o ptrunztor.
Helen cltin din cap.
Aa e mai bine, rosti ea cu fermitate. Chiar dac asta m va
ucide, s stau treaz i s te privesc n patul meu e mai mult dect
orice vis.
Nu ar trebui s spui astfel de lucruri, i aminti el.
Lucas nchise ochii pentru o clip. Cnd i deschise din nou,
zmbi ndrzne i ridic un col al cuverturii. Helen sri n pat i se
strecur sub pturi, fericit.
Nu-i mai psa ce era ru sau bine. Era pe moarte, i spuse, nu ar fi
meritat cel puin s moar fericit? Helen se ls pe spate i ntinse
braele spre el, dar Lucas i puse minile pe obraji i i aez capul pe
pern. El se ridic deasupra ei, plutind, i o nveli cu grij.
Acesta e un obol, i spuse el artndu-i o mic moned din aur.
Noi, scionii, le punem sub limbile morilor notri nainte de a le arde
trupurile pe rug. Obolul este moneda cu care morii obinuiesc s-l
plteasc pe Chiron, luntraul, pentru a prsi pmntul umbrelor i
pentru a trece rul Styx ca s ptrund n Lumea de Dincolo. Dar
acest obol e special i foarte rar. Nu a fost fcut pentru luntra. E
pentru un alt locuitor din inutul umbrelor.
Lucas ridic moneda astfel nct Helen s o vad ct mai bine. Pe
una dintre fee erau stele, iar pe cealalt o floare.
Acesta-i un mac? ntreb Helen ncercnd s-i aminteasc
unde mai vzuse aceast moned din aur. Un titlu dintr-un ziar i
apru n minte. Ai furat aceste monede de la Muzeul Getty! Lucas, ai
spart un muzeu!
De aceea nu vreau ca familia mea s afle c sunt aici, ncercnd
acest lucru. Dar tu tii care este motivul principal pentru care fac
249

asta verioar, zise Lucas.


Pe neateptate, el se aplec spre ea i i atinse obrazul cu buzele,
dar nu o srut. Prea mai degrab c voia s-i simt parfumul.
Simindu-i buzele att de aproape de piele, Helen ncepu s tremure.
Ea tia de ce Jason era nevoit s in totul secret de familia lui.
Jaful nu nsemna nimic n comparaie cu imoralitatea
comportamentului lor. Era contient c ar fi trebuit s se simt
dezgustat c sttea n pat cu o rud att de apropiat, dar prea s
nu-i poat convinge trupul c nu ar fi trebuit s-l doreasc pe Lucas.
Pe Matt l vedea ca pe un frate, pe Orion ca pe cineva nou, strin
i att de puternic nct i se prea chiar periculos, dar Lucas era cel
potrivit. Dac toi ceilali brbai ar fi fost case, Lucas ar fi nsemnat
acas pentru ea.
Cum putea fi att de nesbuit? l mpinse uurel ntr-o parte, ca
s-l fac s stea pe spate i s o priveasc. Avea nevoie de nite
rspunsuri i nu se putea concentra cnd faa lui era att de aproape.
Lucas, de ce le-ai furat?
Obolul acesta nu e pentru Chiron. A fost forjat pentru Morfeu,
zeul viselor. Cnd vei adormi, obolul i va purta corpul acolo jos, n
lumea viselor.
inutul viselor i cel al morilor sunt nvecinate, zise Helen
nelegnd, n cele din urm, de ce Lucas procedase astfel. Tu le-ai
furat ca s m urmezi acolo jos, nu-i aa?
El ncuviin din cap i i plimb ncet degetele pe faa ei.
Este o legend veche care spune c, dac i dai lui Morfeu un
obol cu floarea de mac, acesta te va lsa s vizitezi inutul Viselor n
carne i oase. M-am gndit c, dac i-a oferi o astfel de moned,
poate c mi-ar da voie s-i vizitez inutul i s ajung n acest fel n
Lumea de Dincolo. Nu tiam dac ar fi putut funciona, dar ce
altceva puteam s fac? Cnd te-am vzut smbt diminea n hol
Ai srit pe fereastr, i aminti Helen.
Un zmbet i lumin faa cnd i aminti c i ea fcuse cam
acelai lucru cnd vorbise cu Ariadne.
250

Pentru a fura aceste monede, zise el zmbindu-i. tiam c erai


bolnav i mi ddeam seama c nu servea la nimic faptul c te
evitam. Nu puteam sta cu minile ncruciate, ateptnd s mori.
Trebuia s cobor n Lumea de Dincolo ca s aflu de ce. Orion m-a
zrit n timp ce v urmream i i-a dat seama cine eram. Dar m-a
uimit c i-a dat seama cum am reuit s ajung n Lumea de Dincolo.
Te-a uimit? ntreb Helen.
El s-a gndit c, din moment ce sunt fiul lui Apollo, am o
oarecare tangen cu muzica. Ceea ce nu a fost departe de adevr,
admise Lucas cu o urm de invidie n glas.
Ai o voce frumoas, ce-i drept, zise Helen. Voia ca Lucas s-i
vorbeasc la nesfrit, doar ca s aud vocea aceea i s-l simt ntins
lng ea, n patul ei, orict ar fi fost nevoie. Dar de ce cu muzica?
ntreb ea curioas.
Orion a crezut, iniial, c am procedat la fel ca Orfeu atunci
cnd a urmat-o pe soia lui moart n Lumea de Dincolo pentru a
ncerca s o aduc din nou la via. Dar, n cele din urm, a fcut
legtura ntre obolurile furate i numele meu, iar Orfeu l-a dus cu
gndul la Morfeu i a ghicit cum procedasem. Apoi mi-a spus de ce
eti att de bolnav i mi-a cerut s ncerc cu tine aceast metod,
spuse Lucas ntr-un asemenea fel nct Helen i spuse c acele
mesaje fuseser mult mai interesante dect o lsa el s neleag. E
un tip detept, adug el.
Cum? Voi doi suntei buni prieteni acum? ntreb Helen
ridicnd din sprncene.
Lucas nghii cu dificultate, de parc asta l-ar fi ofensat.
ngrijorat, Helen ntinse mna spre el i i mngie obrajii,
ncercnd parc s tearg tristeea care i ntunecase dintr-odat.
l respect. Chiar dac nu va face ceea ce o s-i cer. Vocea lui era
aspr i grav. E timpul s dormi.
Nu mi-e somn, zise ea repede smulgndu-i un zmbet lui
Lucas.
Eti epuizat! Nu vreau s mai aud niciun cuvnt, o ntrerupse
251

autoritar, dei privirea lui amuzat ndulcea duritatea cuvintelor.


Cere-i lui Morfeu s-i dea napoi visele. A fost foarte bun cu mine.
Nu m ndoiesc c te va ajuta dac poate.
Vei rmne aici? ntreb Helen. l privi cu mult dragoste. Te
rog, rmi cu mine.
Att ct voi putea, promise el tremurnd de frig. Eu nu rcesc
niciodat, la naiba! E ngrozitor de frig aici.
Mie-mi spui? spuse Helen dndu-i ochii peste cap. Vino mai
aproape i nclzete-m.
Lucas izbucni n rs i cltin din cap, de parc ar fi spus c nu
tia ce s mai fac.
Culcat deasupra cuverturii, Lucas se aez pe perne, permindu-i
lui Helen s se ghemuiasc ntr-o poziie confortabil. El i ncruci
braele pe piept i i netezi prul, de parc ar fi pregtit-o pentru
mormnt. O privi apoi intens i i opti:
Deschide gura.
Helen l putea simi tremurnd i vzu emoia ntiprit pe chipul
lui n timp ce-i bga sub limb moneda grea din aur.
Moneda era cald nc de la mna lui i puin srat, iar greutatea
pe care o simea sub limb era impresionant i mngietoare.
Lucas ntinse mna i i nchise cu blndee ochii. Rmase cu
palma peste ochii ei nchii, iar Helen i simi buzele atingndu-i
uor obrazul n timp ce i optea la ureche:
Nu-l lsa pe Morfeu s te seduc
Cer nstelat i fii ntunecate de mtase. Asta vzu Helen cnd se
trezi. Se afla n interiorul unui cort care nu avea acoperi doar nite
fii negre i lucioase n loc de perei, care se ondulau fonind i
preau s respire ncet n btaia unei brize schimbtoare.
Din loc n loc, ntre valurile de material diafan, se ridicau coloane
dorice sculptate, cu aspect auster, din marmur neagr lucioas.
Mici luminie discrete dansau de-a lungul coridoarelor, plpind
jucu n aerul nopii. Una dintre aceste lumini se apropie de Helen
252

i ea vzu c semnau cu nite flcri mici de lumnare radiind n


interiorul unor bule fluorescente.
Iarba de sub tlpile ei era acoperit cu un covor de maci, capetele
lor gingae micndu-se ncet n btaia vnturilor fugare. n ciuda
ntunericului, Helen simea picturile reci de rou de pe petalele
macilor i vedea polenul auriu care scnteia n interiorul florilor roii
ca sngele.
Dup ce fcu vreo doisprezece pai din locul n care se trezise n
lumea aceea ntunecat, o alt imagine i atrase atenia. Cearafuri de
mtase i perne voluminoase de culoare bleumarin, cenuiu i mov
intens se revrsau peste marginile celui mai luxos i mai mare pat pe
care l vzuse vreodat n viaa ei. Stelele sclipeau deasupra, iar
fiile de mtase preau s le fac din ochi, ca nite pete lucioase de
petrol n lumina fantomatic a lunii albastre.
O pereche de brae de un alb-ivoriu, apoi pieptul gol al unui
brbat se ivir din masa ntunecat de material ce inea loc de
aternut. Acesta se ntinse, lene, apoi i se adres:
Te-am strigat de attea ori, Frumoaso. Sunt att de fericit c eti
aici, n sfrit. Vocea brbatului prea familiar. Frumoasa i
Somnul, adug el. Frumoasa Adormit. Am fost fcui unul pentru
altul, tii asta? Toate zicalele menioneaz acest lucru. Acum, vino i
ntinde-te lng mine.
Tonul lui vesel reui s o atrag pe Helen pn la marginea
patului. Vocea aceea i se prea att de dulce i reconfortant, nct i
spuse c trebuia s aparin celui mai blnd suflet din univers.
Privi n jos, spre patul gigantic, i-l vzu pe Morfeu, zeul viselor.
Acesta avea cea mai alb piele pe care o vzuse ea vreodat, valuri
strlucitoare de pr negru ondulat i membre lungi, suple, cu
muchi ce preau sculptai.
Gol pn la mijloc, brbatul purta nite pantaloni de pijama din
mtase de un rou att de aprins nct ca toate celelalte culori din
palatul somnului prea aproape negru, dar nu egala profunzimea
acestuia.
253

Morfeu ridic privirea spre Helen. Ochii lui erau surprinztori, de


un albastru deschis, care te ptrundeau pn n adncul sufletului.
El se cuibri ntre cearafurile de mtase ntunecat ca noaptea.
Tu, zi n noapte; pe-aripile nopii
Vei odihni mai alb ca fulgii uori
De nea, pe negrul spate-al unei ciori 3, i aminti Helen observnd
contrastul dintre pielea zeului i cearafuri, ntrebndu-se unde
auzise acele versuri.
Cel care le scrisese i spuse ea petrecuse probabil multe nopi
n compania lui Morfeu.
Vocea ta e cea pe care o tot auzeam n minte. Sectur mic ce
eti, i spuse Helen zmbindu-i superbului brbat pe jumtate
dezbrcat. i eu care credeam c-mi pierd minile.
Aa e, Frumoaso. De aceea m puteai auzi att de clar. Te-am
tot strigat, dar tu m-ai ignorat cu desvrire, aa c am renunat n
cele din urm. Acum, vino i ntinde-te, se lament el galnic,
ntinznd spre ea una din minile sale albe ca laptele. A trecut prea
mult timp de cnd nu mi-ai mai czut n mreje.
Helen nu avea de ce s stea la ndoial. Ea nu se mai gndise la
acest zeu nainte, dar l cunotea foarte bine. La urma urmei,
petrecuse aproape fiecare noapte din viaa ei ghemuit n braele lui.
Morfeu tia totul despre ea, nu exista niciun mic secret ruinos pe
care s-l poat ascunde de el, iar el, oricum, prea s o ndrgeasc.
De fapt, dup felul n care ochii lui sclipitori priveau n sus spre
ea, Helen putea jura c o adora de-a dreptul.
Ea i zmbi uurat, strecurndu-i mna n mna lui, i oft,
lsndu-i capul s cad pe pieptul lui catifelat, luminat de razele
lunii. Toi muchii ei se destinser, n timp ce valuri mbietoare de
relaxare i npdir membrele epuizate de efort. Pentru prima dat
de attea luni de zile, Helen avea parte de odihn adevrat.

William Shakespeare, Romeo i Julieta, actul III, scena II

254

Cteva secunde n braele zeului compensau toate acele


sptmni lipsite de vise. Din pieptul lui Morfeu iei un suspin
adnc de plcere, apoi el i mngie obrajii.
Deschizndu-i uor gura, el strecur dou degete sub limba ei i
i revendic moneda.
Dar nu era nevoie s m plteti ca s m vizitezi. n
numeroasele ore pe care le petreci cu ochii nchii nainte sau dup
coborrea n Lumea de Dincolo , eti liber s visezi. Ai fi putut
pluti alturi de oricare alte mini adormite de cte ori ai fi vrut, zise
el fcndu-i semn ctre vnturile jucue care umflau constant
pnzele cortului i care se furiau la rstimpuri n interior ca s-i
rveasc prul lung i moale. Cu toate c, trebuie s recunosc,
prefer s te am aici n carne i oase, adug stpnul viselor.
Dar eu nu te pot vizita, protest Helen uor nedumerit. Chiar
i atunci cnd nu mai cobor n Lumea de Dincolo, nu mai pot visa.
Pentru c i-e fric de ceea ce ai putea gsi n visele tale, i nu
pentru c te mpiedic vreo for din afar. Simi atta vinovie
pentru ceea ce vrei, nct nici mcar n vis nu poi lupta pentru acel
lucru.
Morfeu o ridic uor pe Helen i o aez deasupra lui, astfel nct
s-l priveasc n ochi. i ngrop apoi degetele n prul ei i l rsfir,
ca pe o perdea de aur care-i acoperea pe amndoi.
i pot visa oricnd vreau? ntreb Helen tiind deja rspunsul.
n momentul n care aflase c Lucas era vrul ei, nu mai visase
pentru c asta fusese alegerea ei, dei nu recunoscuse acest lucru
pn atunci.
Frumoasa mea tulburat de gnduri. Ursc s vd pe cineva
suferind, i pe tine mai mult dect pe oricine altcineva. Rmi aici,
cu mine, ca s fii regina mea, iar eu i voi mplini toate visele.
Chipul i trupul de sub ea se preschimbar, transformndu-se
ntr-o fiin mai familiar. Helen scoase un strigt i se trase napoi.
Era chiar Lucas cel care sttea acum n capul oaselor i o strngea
uor de brae.
255

A putea fi el ori de cte ori vrei, iar tu nu trebuie s te simi


vinovat, pentru c eu nu sunt n realitate el, spuse fiina.
Helen l simi trgnd-o mai aproape i nu mai rezist. Era totul
un vis, nu-i aa? i plimb minile pe pieptul lui i l ls s o srute
ncet n timp ce continua: Sau a putea fi altcineva. Cellalt pe care l
doreti att. Poate chiar mai mult
Helen simi buzele lipite de gura ei mai pline i mai moi, iar
umerii goi de sub minile ei crescnd mai mari i mai musculoi.
Deschise ochii i-l descoperi pe Orion srutnd-o. Helen se retrase
brusc, ntrebndu-se ngrijorat ce voia s spun Morfeu cu aceast
schimbare. El i tia cele mai ascunse vise, de aceea l transformase
pe Lucas n Orion.
Orion o mpinse pe spate, iar ea nu se putu abine s nu
izbucneasc n rs atunci cnd el sri peste ea cu un rnjet obraznic.
Orion era att de vesel, iar atunci cnd era cu el, nimic nu i se mai
prea complicat. Cu Lucas putea fi ea nsi, pe deplin, dar cu Orion
ar fi putut fi oricine i-ar fi dorit pe moment. Gndul acesta era
tulburtor.
Orion i ridic braele deasupra capului, imobiliznd-o sub trupul
lui. Senzaia de beatitudine dispru la fel de repede cum se ivise, iar
chipul acestuia deveni serios.
Helen nelese brusc ultimul avertisment al lui Lucas. Ea nu-i
putea permite s fie sedus sau nu mai avea s prseasc niciodat
acel pat. Cu toate c nu voia acest lucru, Helen cltin din cap,
mpiedicndu-l pe Orion s o srute. Morfeu lu din nou propria
form i se propti n coate deasupra ei cu un oftat copilros.
Eti de-a dreptul tulburtor. Dai dependen, i spuse trist
Helen.
i permise chiar s se gndeasc cum ar fi fost dac ar fi ales s
triasc pe vecie n acel palat al viselor, cu acel zeu. i trecu degetele
prin prul lui, improviznd un cort ntunecat din buclele sale lungi
n jurul chipurilor lor, reversul gestului fcut de el cnd se jucase cu
prul ei blond cu cteva minute n urm.
256

Dar eu nu pot rmne aici, zise ea mpingndu-l i


ridicndu-se n capul oaselor. Sunt prea multe lucruri pe care trebuie
s le fac pe lumea asta.
Lucruri periculoase, se opuse el cu ngrijorare nedisimulat.
Ares te-a cutat n trmul umbrelor.
Tu tii de ce m caut Ares?
tii tu de ce, rse uurel Morfeu. i urmrete aciunile. Ceea ce
faci tu aici, n Lumea de Dincolo, va schimba multe viei, inclusiv ale
zeilor. Dar nimeni nu poate spune dac n bine sau n ru.
Cum a ajuns Ares aici jos, Morfeu? Hades l ajut s ncalce
Armistiiul?
Helen tia c Morfeu avea s fie onest cu ea.
Lumea de Dincolo, uscatul i trmul umbrelor nu fac parte
din Armistiiu. Cei Doisprezece Olimpieni nu pot merge pe Pmnt,
iar asta e singura lege pe care au jurat s o respecte. Multe zeiti
minore colind dup bunul lor plac Pmntul, i toi zeii vin i
pleac de aici spre Olimp i spre alte locuri. Morfeu se ncrunt la
acest gnd, apoi se npusti asupra lui Helen, rsturnndu-se pe
spate i ridicnd-o din nou n brae. Rmi cu mine. Te pot proteja
aici, n regatul meu, dar nu i n afara lui. Eu vd toate visele, tii
asta, pn i visele altor zei, i tiu foarte bine c Ares nu e altceva
dect un animal. Singurul su el este s provoace ct mai mult
suferin i distrugere, doar pentru c poate, i tiu c-i dorete
foarte mult s-i fac ru.
Este ngrozitor, sunt de acord. Dar tot nu pot rmne aici ca s
m ascund n patul tu. Helen scoase un oftat, tiind c avea s-i
reproeze asta mai trziu. Indiferent de pericole, trebuie s m
ntorc.
Frumoasa mea viteaz. Zeul viselor o privi cu un zmbet plin
de admiraie. Acum te vreau i mai mult, i spuse el.
M vei ajuta, Morfeu? l ntreb Helen mngindu-i pletele
sclipitoare. Trebuie s m ntorc n Lumea de Dincolo. Au suferit
prea muli, de prea mult vreme.
257

tiu. Morfeu i feri privirea, gndindu-se la rugmintea ei. Nu


sunt n msur s-i spun dac toate aciunile tale sunt bune sau rele.
Eu i pot spune doar c admir curajul cu care ai acceptat aceast
misiune. Ursc s te pierd, dar mi place motivul pentru care ai ales
s pleci.
tiind foarte bine c i fora norocul, Helen decise s rite i s
mai cear o mare favoare.
Tu tii la ce ru a fcut referire Persefona? Cel din care trebuie
s iau apa pentru a elibera Furiile, zise ea.
Morfeu i nclin capul ntr-o parte, de parc ar fi ncercat s-i
aminteasc ceva.
Ceva mi spune c tiam acest lucru, zise el ncruntndu-se. Dar
nu-mi amintesc, Frumoaso, mi pare ru. Va trebui s descoperi asta
pe cont propriu.
Morfeu i srut vrful nasului i se ridic din pat. Se ntoarse spre
ea i o ridic uor dintre cearafurile rsucite nainte de a o lsa jos,
pe iarba rcoroas, cu o privire ncrcat de regret.
Mn n mn, ei se plimbar linitii prin palatul su.
Trecur prin multe ncperi minunate pline imagini de vis. Helen
zri cascade care mprocau uvoaie lichide multicolore i
sclipitoare, dragoni fioroi cu nri fumegnde stnd deasupra unor
comori uimitoare i elfi naripai dansnd printre luminiele
incandescente.
Dar cea mai spectaculoas ncpere era o cavern mare i
luminat, umplut cu muni ntregi de monede.
Deasupra fiecruia se zrea cte un cilindru mare plutind pe cerul
nopii. Cilindrii preau lipsii de greutate, dar erau fcui din
crmid sau piatr. Unii preau s aib mii de ani vechime i erau
acoperii cu muchi de pmnt. Alii preau abia construii i foarte
moderni. Unu sau doi aveau chiar la un capt nite glei atrnate de
funii, iar Helen gsea imaginea aceea ciudat i de prost gust n tot
luxul acela.
Ce reprezint locul acesta? ntreb ea uimit.
258

Spaiul acela prea s nu se mai termine nicieri. Se pierdea n


ntuneric i nu i se vedea captul.
Ai aruncat vreodat un bnu ntr-o fntn punndu-i o
dorin? o ntreb Morfeu. Toate aceste fntni ale dorinelor din
trecut i prezent sfresc aici, n inutul viselor. Dar totul e o eroare.
Nu pot face ca visele s se ndeplineasc n viaa real, indiferent de
ci bani mi arunc oamenii. Singurul lucru pe care-l pot face pentru
ei este s le druiesc n somn viziuni intense care s le satisfac cele
mai profunde dorine. ncerc doar s le fac s par ct mai reale.
Foarte nelept din partea ta.
Nu mi se pare corect s iau banii oamenilor fr s le ofer ceva
n schimb, zise el cu un zmbet viclean. Toate astea pot fi ale tale,
tii?
Vrei s-i spun ce cred? ntreb Helen ridicnd o sprncean.
Patul tu cald a fost mult mai tentant dect toate monedele reci din
lume.
Ca la un semnal dinainte stabilit, Helen auzi un clinchet i vzu o
sclipire ndeprtat, iar unul dintre muni se mri primind nc o
dorin strlucitoare.
Sunt flatat.
Plecar din camera fntnilor, iar Morfeu o conduse pn la ieire.
nainte de a prsi palatul, Helen arunc o privire n jur i vzu un
copac nalt care strjuia mprejurimile palatului singur n mijlocul
unei cmpii ntinse.
Dup copacul acela ncepe trmul morilor. Stai sub crengile
acestuia i spune-i lui Hades c nu vei ncerca s-i eliberezi regina.
Dac vei spune adevrul, el nu va mpiedica descinderile tale n
Lumea de Dincolo.
i cum va ti Hades c eu spun adevrul? ntreb surprins
Helen. Este cumva un clarvztor?
Da, ntr-un fel. El poate citi n inimile oamenilor un talent
necesar pentru cineva care stpnete peste Lumea de Dincolo.
Stpnul acestei lumi trebuie s poat judeca sufletele morilor
259

pentru a decide unde trebuie trimise acestea.


Rspunsul lui Morfeu veni nsoit de un zmbet ciudat.
Ce e? ntreb Helen amuzat de expresia neobinuit ntiprit
pe faa lui.
Dar Morfeu nu fcu altceva dect s clatine din cap i s surd ca
pentru sine drept rspuns la ntrebarea ei. El o conduse pn la
copacul masiv i se opri sub ramurile arcuite ale acestuia, apoi se
ntoarse spre Helen.
Cnd vei sta sub copac, indiferent ce se va ntmpla, s nu te
uii n sus, printre crengi, o avertiz el pe un ton grav.
De ce nu? ntreb Helen, fiindu-i parc fric de rspuns. Ce se
vede printre crengi?
Comaruri. Dac nu le dai importan, nu vor putea s-i fac
ru. Morfeu i eliber ncet mna, spunndu-i: Trebuie s te prsesc
acum.
Adevrat? ntreb Helen aruncnd peste umr o privire
ncrcat de groaz spre copacul comarurilor. Morfeu fcu un semn
din cap i porni napoi spre palat. Dar cum ajung din nou acas? l
ntreb ea nainte ca el s se ndeprteze prea mult.
Tot ce trebuie s faci este s te trezeti. i, Helen strig el ca i
cum ar fi vrut s o avertizeze , n zilele ce vor urma, ncearc s-i
aminteti c visele pot deveni realitate, doar c nu prea uor.
Morfeu dispru n amestecul de stele i lumini plpnde ce
sclipeau n ntunericul pajitii.
Fr el, Helen se simea foarte singur. Se ntoarse ctre copacul
comarurilor i strnse din pumni pentru a prinde curaj. Era
important s nfrunte ct mai repede acest obstacol. Cu ct trecea
mai repede peste asta, cu att mai bine.
Cu privirea n pmnt, ea pi sub crengile copacului.
Imediat, Helen simi o mas de lucruri mictoare undeva
deasupra ei. Scncete ciudate i zgomot de gheare care scrijeleau
scoara copacului n timp ce creaturi fantomatice alergau mprejur.
Ramurile ncepur s freamte, apoi s tremure i s scrie sinistru,
260

n timp ce comarurile opiau frenetic printre crengi pentru a-i


capta atenia.
Helen avu nevoie de toat puterea ei de concentrare ca s nu
ridice ochii. Pentru o clip, simi o umbr cobornd pe o crac i
apropiindu-se de faa ei. Putea simi prezena aceea pndind-o de
aproape, fixnd-o cu nverunare.
Helen i spuse c nu trebuia s se uite n direcia aceea i strnse
din dini, pentru a-i mpiedica s clnne de fric.
Inspir adnc i privi spre hotarul Lumii de Dincolo.
Hades! Promit c nu voi ncerca s o eliberez pe Persefona,
strig Helen n cmpia pustie.
Cu toate c ura ideea de a abandona pe cineva, Helen tia ce
trebuia s fac. Persefona era o prines care avea s gseasc
singur o cale de scpare din turnul castelului, fr un cavaler n
armur strlucitoare care s o salveze.
Asta nu nsemna c Helen trebuia s agreeze aceast idee.
Dar eu i-a sugera insistent s faci ceea ce este bine i s o lai s
plece de bunvoie, adug ea.
Freamtul comarurilor ncet. Helen auzi zgomot de pai n faa
ei. Cineva se apropia, dar ea nu ridic privirea, ci fixa n continuare
rna hotarului Lumii de Dincolo pentru orice eventualitate, n
caz c ar fi fost un truc.
Ce tii tu despre bine i ru? auzi o voce surprinztor de
blnd.
Helen ndrzni s ridice privirea, simind c visele urte
dispruser.
Vzu un brbat foarte nalt i robust care sttea n faa ei. Umbrele
agate de silueta acestuia se legnau n jurul lui ca nite mini mari
i ntinse. Helen mai vzuse aceste umbre. Era acelai tip de linoliu
funebru creat de Maetrii Umbrelor.
Umbrele se mprtiar i Helen putu s l vad pe Hades,
stpnul lumii celor mori.
Acesta era nvemntat ntr-o tog simpl, de culoare neagr.
261

Avea o glug tras pe ochi, iar pe sub aceasta se vedea un coif negru
i lucios ce-i acoperea toat faa, cu excepia nasului i gurii.
Helen i aminti ce studiase. Coiful se numea Helm of Darkness 4
i l putea face pe Hades invizibil oricnd ar fi vrut.
Privirea ei trecu de la ceea ce nu putea s vad la restul corpului
su. Hades era extrem de masiv, dar se mica i pea cu infinit
graie. Toga lui era drapat cu elegan deasupra braelor goale i
musculoase, iar buzele lui erau pline, roii i foarte frumoase.
Cu toate c faa lui era n mare parte ascuns, dup cum arta n
rest prea un brbat tnr, sntos i uimitor de senzual.
Helen nu-i putea lua ochii de la el.
Ce poate ti o fat att de tnr despre dreptate? ntreb el n
timp ce Helen l privea cu gura cscat.
Nu prea multe, presupun, rspunse ea n cele din urm cu o
voce tremurtoare, ncercnd nc s descifreze enigmele zeului
misterios ce sttea n faa ei. Dar tot tiu c nu e bine s ii o femeie
sub lact, izolat complet de lume. Mai ales n vremurile astea i n
secolul sta.
n mod surprinztor, gura zeului schi ceva ce semna cu un
zmbet, iar Helen se relax. Gestul l fcu s-i par uman i destul de
abordabil.
Nu sunt monstrul pe care-l crezi, nepoat, zise el cu sinceritate.
Am fost de acord s-mi onorez jurmntul i s fiu stpn peste
trmul morilor, dar acest loc e complet opus firii soiei mele. Ea
poate supravieui aici doar cteva luni pe an.
Helen tia c spunea adevrul. Poziia lui ca stpn al inutului
morilor i fusese impus, pentru c aa deciseser sorii. Hades
trsese bul mai scurt i n vreme ce fraii lui i disputau marea i
cerul ca inuturi peste care s stpneasc, el fusese condamnat s
conduc Lumea de Dincolo. Singurul loc n care dragostea vieii lui

Coiful ntunericului

262

nu putea supravieui prea mult timp. Era ceva tragic, o teribil


ironie, dar fusese decizia lui s o nchid pe Persefona indiferent
ct de ru l osndiser Parcele.
Atunci de ce o obligi s stea acolo, dac tii c asta i provoac
numai suferin?
Cu toii avem nevoie de fericire n vieile noastre, de un motiv
s mergem mai departe. Persefona este singura care m face fericit,
iar atunci cnd suntem mpreun, eu sunt fericirea ei. Tu eti tnr,
dar cred c tii cum este s fii desprit de cel pe care-l iubeti din
cauza obligaiilor.
mi pare ru pentru voi doi, rosti cu tristee Helen. Dar tot cred
c ar trebui s o lai s plece. D-i libertatea de a alege cu demnitate.
Ea trebuie s decid dac vrea s fie aici, cu tine, sau nu.
Mai amuzant era c Helen putea simi c Hades urmrise toate
inflexiunile vocii ei n timp ce vorbea. Probabil c-i citise toate
emoiile. Ea era sigur c-i putea citi inima i nu tia dac ar fi trebuit
s se team sau s fie fericit c el avea s o atepte la judecat n
ziua morii ei.
Poi cobor cnd vrei, nepoat, i spuse el cu amabilitate. Dar eu
i-a sugera insistent s-i ntrebi Oracolul ce prere are despre aceste
descinderi.
Helen se simi luat pe sus de mna uria a zeului i plasat cu
grij napoi n patul ei. Mai trziu se trezi n camera ei, nfrigurat
din cauza cristalelor de ghea, dar alert i vioaie pentru prima dat
dup atta vreme.
Locul de lng ea era gol.
Lucas dispruse, dar, ntr-un fel, Helen se simea uurat. S se
trezeasc alturi de el ar fi fost greu de suportat pentru amndoi,
mai ales dup ceea ce experimentase cu Morfeu.
Cnd i aminti evenimentele din cursul nopii, vina o coplei,
chiar dac ncerca s-i spun c nu avea sens s-i fac mustrri de
contiin. Ea nu-l putea nela pe Lucas cu Orion, pentru c din start
nu putea fi cu Lucas. Nu mai conta care dintre ei era doar o cas,
263

acas sau un nenorocit de motel pentru ea. Ea i Lucas nu puteau


fi mpreun. Punct.
Trebuia s devin mai dur, i spuse. Unii oameni nu erau fcui
s triasc fericii pn la adnci btrnei, indiferent de ceea ce
simeau unii pentru alii. Hades i Persefona erau un exemplu
perfect n aceast privin. Hades i spusese c el i Persefona erau
totul unul pentru cellalt, dar amndoi erau triti. Dragostea lor i
inea nchii ca ntr-o nchisoare, unul dintre ei fiind pe jumtate
mort cnd erau mpreun, iar cellalt pe jumtate mort cnd erau
desprii.
Asta nu era fericire. Fericirea era opusul unei nchisori. Ea
deschidea inimile n loc s le nchid i s le condamne la izolare.
Fericirea nsemna eliberare eliberarea de tristee, amrciune i
ur
Helen avea o idee. Dnd la o parte pturile ngheate, alerg
chioptnd din cauza picioarelor amorite de frig pn la
msua de toalet i puse mna pe telefon.
Cred c tiu ce le trebuie Furiilor, i scrise ea un mesaj lui Orion.
Fericire. Trebuie s ajungem la rul Fericirii. Ne vedem la noapte.
Daphne turn vinul i i spuse c trebuia s stea dreapt, pe
ambele picioare, la fel ca femeia masiv i vnjoas cu care semna
acum, n loc s se sprijine pe un singur picior, cu oldul ieit n afar.
Putea simi povara trupului masiv, care i provoca dureri de
spate. Avea peste 1,80 n nlime i cntrea vreo 90 kg, iar
adaptarea vigilenei sale interne la tot acel surplus de muchi i de
oase era foarte complicat.
ncerc s-i nbue un cscat. Conclavul nu era niciodat
amuzant, iar participarea la ntrunirile acestuia purtnd trupul
gorilei lui Mildred Delos era al naibii de obositor nu numai din
cauza greutii n exces, ci i pentru c aceasta era o adevrat cea.
Ea reaciona exagerat la orice, ca un cel nerbdtor care latr i
mrie constant pentru c tie c este nconjurat de animale mult mai
264

puternice care l-ar devora bucuroase n loc de gustare.


Scylla! Ai deschis sticla de pinot gris? ntreb argoas
Mildred. Eu am spus grigio, nu gris. E vorba de cu totul alt soi.
Greeala mea, rspunse calm Daphne alias Scylla. Ea tia
foarte bine diferena dintre cele dou vinuri i le ncurcase
intenionat. Nu se putea abine s nu o enerveze pe Mildred. S
deschid sticla de grigio? ntreb supus.
Nu, las-o pe asta, spuse Mildred pe un ton indiferent. Du-te i
stai undeva ntr-un col. Nu suport s-mi stai tot timpul n spinare.
Daphne se ndeprt i rmase n picioare, lng perete. Mildred
putea bombni ct voia, dar nu mai prostea pe nimeni. Era inutil
acum, cnd Creon era mort. Ea nu avea niciun urma scion care s-i
confere anumite drepturi printre Cei O Sut, i dac nu avea s mai
fac un alt copil cu Tantalus era n pericol s rmn fr nicio
putere nimic altceva dect o not de subsol fr importan n
istoria Casei Teba. Mildred era o femeie ambiioas, i Daphne era
sigur c avea s fac imposibilul pentru a rmne din nou
nsrcinat. Asta necesita prezena soului su.
Dac ar fi existat alte metode de a-i da de urm lui Tantalus,
Daphne le-ar fi aplicat bucuroas, dar infiltrndu-se n interiorul
Conclavului ca gard de corp pentru Mildred, mpucase doi iepuri
dintr-un foc.
Daphne voia s fie de fa n caz c ar fi trebuit s-i ajute pe Castor
i Pallas n ncercarea lor de a-l ndeprta pe Automedon din
preajma fiicei ei.
Castor i Pallas nu tiau c ea se afla acolo, desigur, i nici c
Hector sttea cteva nopi pe sptmn ntr-una din casele
conspirative pe care le deinea n partea de sud a Manhattanului, dar
asta nu conta. Dup ce scpase de Furii cu mai mult de zece ani n
urm, Daphne putea s poarte orice chip de femeie ar fi vrut i
fusese ntotdeauna capabil s conduc celelalte Case din interior
pentru a-i atinge scopurile.
Odat ce Castor i Pallas ar fi reuit s ndeprteze ameninarea
265

pe care o reprezenta Automedon pentru fiica ei, Daphne ar fi putut,


n sfrit, s-l ucid pe Tantalus.
Telefonul lui Mildred ncepu s sune. Aceasta vzu numele de pe
ecran i rspunse repede.
Tantalus. Ai primit nregistrrile mele? ntreb Mildred
ridicnd vocea mai mult dect de obicei.
Ea i trimisese lui Tantalus nregistrrile zilnice ale ntrunirilor
Conclavului i, chiar dac telefoanele erau interzise, el o suna pentru
a afla detalii n fiecare noapte.
Daphne putuse auzi finalul ambelor conversaii telefonice
nocturne pentru c Tantalus trebuia s vorbeasc foarte tare ca s
poat fi auzit de soia lui muritoare adic destul de tare pentru ca
un scion s fie asurzit, chiar i din cellalt capt al ncperii.
Pn la momentul acela, Tantalus nu-i dezvluise locaia soiei
sale, iar ea nu-l ntrebase nimic despre asta. n aparen, niciunul
dintre ei nu prezenta ncredere cnd era vorba de asemenea
informaie nici mcar garda lui Mildred.
Le-am primit, replic el pe un ton glacial. Daphne i spuse c
ar fi fost de ajuns s se poat micora, astfel nct s poat intra n
telefonul lui Mildred i s ias dintr-al lui Tantalus minile ei
materializndu-se la loc din tastele unu i zero pentru a-l strangula.
Ei nc m consider un proscris. Parc spuneai c te vei ocupa de
reabilitarea numelui meu.
Cum? Cei O Sut nu vor mai asculta ce le spun. Toat lumea l
ascult pe Castor acum, i de cnd a aflat c eti un proscris, el
continu s o spun n gura mare. Ai pierdut sprijinul multora, i
zise ea pe un ton acuzator. Iar eu nu pot face nimic n aceast
privin, aa stnd lucrurile.
Nu din nou, oft el. Nu a trecut nici mcar o lun de cnd a
murit fiul nostru i tu vrei deja s-l nlocuieti.
Urm o lung i stnjenitoare tcere.
Automedon abia a binevoit s-mi rspund, zise furios
Tantalus, spulbernd linitea deranjant. Iar cnd mi rspunde, are
266

cte o scuz jalnic.


Nu se poate, zise Mildred ridicndu-se pe jumtate din scaun.
i ce nseamn asta?
Daphne trebui s fac eforturi pentru a-i pstra faa impasibil.
Mirmidonii erau nite soldai desvrii. Ei nu i ignorau niciodat
stpnii.
Nu sunt sigur, oft Tantalus. Poate c m-am nelat sau poate
c lucreaz pentru altcineva. Este posibil s fi avut deja un alt stpn
atunci cnd i-am cerut s lucreze pentru mine. Oricum ar fi, nu cred
c mai am vreun control asupra lui i, dac este aa, nu-l pot opri s
o ucid pe Helen dac asta e ceea ce vrea cellalt stpn. Asta nu se
poate ntmpla. Sunt un om mort n acest caz. Daphne a fgduit
De ce trebuie s o aduci mereu n discuie? ntreb Mildred. Un
rnjet dispreuitor i schimonosi buzele. O faci doar ca s-i rosteti
numele?
Pstreaz-i ochii mari i urechile ciulite, nevast, o avertiz
Tantalus pe un ton sumbru. Sau nu voi mai fi n via ca s-i
druiesc acel copil scion de care ai atta nevoie ca s-i recapei
tronul.

267

CAPITOLUL 12
Dimineaa zilei de Halloween era urt i ploioas aa cum
trebuia s fie, de fapt.
Norii amenintori de furtun care ntunecau cerul adugau
nuana potrivit de gri perlat pentru ziua aceea, fcnd culorile
autumnale s ias n eviden ca nite pete de acuarel pe o
minunat pnz imaculat. Era foarte frig. Nu att de frig nct s fie
insuportabil de stat n aer liber, dar de ajuns ct oricine s-i
doreasc o sup la prnz i ceva dulce la cin.
Helen le trimise grecilor un mesaj amplu, n care le spunea c
Hades fusese de acord s o lase din nou n Lumea de Dincolo i c
era n afara oricrui pericol. Nu menion nimic despre obolul lui
Lucas i nu le ddu detalii despre ntlnirea ei cu Morfeu. Ea l lsase
pe Lucas s decid ce urma s spun familiei.
Primi cteva mesaje de rspuns, cerndu-i s le explice cum
reuise s coboare dup ce fusese izgonit, dar ea le ignor i i
ntreb altceva. Voia s tie de unde provenea talentul Maestrului
Umbrelor.
S-a dezvoltat n Epoca Medieval, i de atunci a fcut parte din
Casa Teba, rspunse Cassandra.
Asta nsemna c talentul avea doar o mie de ani vechime. O mie
de ani era o perioad considerabil, dar nu pentru scioni, ai cror
strmoi triser cu mai mult de patru mii de ani n urm.
n regul, am neles. Dar de unde provine?, insist Helen.
Nimeni nu putea s-i rspund.
Helen se mbrc i se pregti pentru coal, apoi cobor la parter
pentru a pregti micul dejun pentru tatl ei, vrjitoarea.
268

Dup ce petrecuse o zi ntreag n rochie, Jerry nvase repede c


singurul lucru jenant la costumul lui era simplitatea: rochia nu era
destul de elaborat. Dup mai multe sugestii din partea clienilor si
privind modul n care ar fi trebuit s intre mai uor n spiritul
srbtorii, el hotrse s renune la toate prejudecile. Ataase un
corset rochiei i i vopsise buzele cu ruj albastru, apoi adugase
nite cercei i cizme cu vrfuri ntoarse la inuta astfel improvizat,
pentru un plus de farmec.
Tat, cred c ar trebui s purtm o mic discuie despre inuta
asta bizar, zise Helen pe un ton ironic n timp ce-i turna nite cafea.
Doar pentru c toi ceilali copii fac asta
tiu, tiu, zise el rnjind n timp ce i mnca felia de unc.
Doar c nu m pot da btut n faa lui Tanis cel de la magazinul de
menaj. El e pirat anul acesta. Ar trebui s-i vezi peruca! Cred c a
cheltuit o avere pe ea! Ca s nu mai spun ce au fcut cei de la
cinematograful din col. Au descrcat treizeci de pungi de popcorn
caramelizat pentru spectacolul din noaptea asta. Kates e un local
mult mai atractiv, desigur, dar trebuie s fim pregtii n faa
concurenei.
Helen i mnca ncet cltitele ei cu dovleac ultima arj pe anul
acela i sorbea din cafea ascultnd lamentrile tatlui ei, tiind c el
era, de fapt, foarte ncntat de cele ntmplate.
Aproape c se simea bine. Capul nu-i mai vuia, ochii nu-i
lcrimau, i pentru prima dat de cteva sptmni bune nu o mai
durea tot corpul. Chiar dac nu era de deplin fericit, avea o senzaie
de pace.
Acest sentiment avea legtur ntr-o oarecare msur i cu faptul
c era convins c mai era cineva n ncpere. Asta nu o mai speria
deloc. Din contr, o alina nespus. Uitase s-l ntrebe pe Morfeu dac
el era soarele invizibil care o nsoea, dar ultima dat cnd i
simise prezena i auzise clar i vocea, deci cine altcineva ar fi putut
fi?
Helen? o strig Jerry.
269

Da, tat?
Reveni brusc cu picioarele pe pmnt.
Ai putea rmne astzi la magazin dup ore? o ntreb el. E n
regul dac nu poi, doar c Luis ar fi vrut s-i duc pe Juan i pe
mica Marivi la colindat n seara asta. Asta ar fi prima dat pentru
ea
Bine! Nicio problem! zise repede Helen. Ureaz-i lui Luis
distracie plcut alturi de copiii lui. O s fiu acolo.
Helen visase cu ochii deschii la Morfeu. Sau se gndise la el sub
forma lui Lucas sau Orion? Obrajii ei erau fierbini i roii. Se
ridic brusc i ncepu s-i adune lucrurile pentru coal.
Eti sigur c te simi mai bine? o ntreb uimit Jerry privind-o
cum i ndesa crile ntr-un ghiozdan i i verifica telefonul.
Claire i lsase un mesaj.
Da, sunt bine, rspunse distrat Helen n timp ce citea. Claire
nu venea s o duc la coal, pentru c fusese solicitat ceva mai
devreme pentru decoraiunile de Halloween. La naiba, fcu ea dup
ce vzu mesajul. Va trebui s merg cu nenorocita mea de biciclet,
mormi iritat Helen n timp ce se ndrepta spre ua din spate.
Eti sigur c poi
Da! O s ajung la timp, l ntrerupse morocnoas Helen.
i scoase fr nicio tragere de inim din garaj bicicleta ei antic,
observnd c stratul de rugin de pe aceasta se ngroase alarmant n
ultimele luni.
O zi bun, strig Jerry n urma ei.
Helen i ddu ochii peste cap, spunndu-i da, sigur, i pedal
mai departe.
Nu mai avea mult pn la coal cnd fu la un pas s fie lovit de
o main n vitez. Ca s o evite, trebui s vireze brusc, se ciocni de
bordur, nimeri dincolo de pavaj i ateriz n cea mai mare bltoac
cu noroi pe care o vzuse n viaa ei.
Helen se trezi mprocat cu ap murdar i noroi pe picioare i
pn la mijloc. Puse frn i se opri, fiind nevoit s atepte un
270

moment pentru a-i reveni din oc. Rmase perplex, ncercnd s


asimileze situaia catastrofal n care se afla. Era mnjit pn la
bru de noroi scrbos i mzg rece ca gheaa.
ntoarse capul i privi balta prin care tocmai trecuse. La suprafaa
acesteia plutea cadavrul unui animal. i mirosi hainele i constat c
simea duhoarea de veveri n stare de putrefacie.
Incredibil, bombni furioas Helen.
Nu era o persoan nendemnatic de obicei cel puin nu dup o
noapte ntreag n care visase, i nu putea s cread ceea ce i se
ntmplase.
Se uit la ora afiat pe ecranul telefonului i vzu c nu mai avea
timp s se ntoarc acas ca s se schimbe. Dac trecea pe acas,
Hergie avea s o trimit la camera de detenie pentru c ntrziase
att de mult i ea promisese deja s lucreze n locul lui Luis dup
ore.
Helen decise c era de preferat s mearg la coal mirosind a
veveri moart dect s i reproeze tot restul vieii c nu lsase doi
copii sensibili s se bucure de compania tatlui lor n noaptea de
Halloween. n afar de asta, i adora pe copiii lui Luis. Erau att de
mici, iar Juan avea cea mai adorabil voce rguit de bieel.
Oftnd de necaz, Helen se pregti s pedaleze pn la coal, doar
ca s constate c nici nu mai putea s fac asta. Roata din fa a
bicicletei era dezumflat. Cobor de pe biciclet i auzi un prit.
Printr-o mprejurare nefericit, tivul blugilor ei se agase de lan i
cracul pantalonilor era sfiat aproape pn sus. ncercnd s-i
ajusteze poziia pentru a evita ruperea complet a materialului,
Helen alunec pe nite pietricele i czu n balta noroioas infestat
cu putregai, bicicleta ei antic rmnnd agat n continuare de
cracul blugilor.
Bicicleta czu peste ea nainte s se poat ridica i se contorsion
iremediabil cnd Helen ncerc s se desprind de cadrul metalic.
Ce naiba se ntmpl aici? strig cu voce tare.
Auzi un chicotit i se uit peste drum. Vzu o femeie nalt i
271

subire care rnjea la ea. Helen nelese imediat c ceva nu era n


regul cu femeia aceea. Avea nite pomei nali i proemineni, i
valuri unduitoare de pr blond, care-i ajungeau la genunchi. La
nceput i se pru a fi o vedet de cinema sau ceva de acest gen,
pentru c avnd acele trsturi i un pr att de frumos ar fi trebuit s
fie o frumusee. Dar rnjetul de pe buze i privirea hipnotic de
arpe o fceau nfiortor de urt. Indiferent ct de frumos i-ar fi fost
trupul, spiritul ei malefic o fcea hidoas.
Ce eti tu? i strig Helen.
Pielea i se nfior mai mult din cauza apariiei spectrale dect
din cauza frigului.
Femeia macabr legn ciudat capul de la stnga la dreapta,
precum o cobr care se pregtea s atace un oarece inofensiv. Apoi
ntrerupse contactul vizual i se ndeprt n salturi. Helen se uit
ocat dup ea, ntrebndu-se: Cine naiba poate s fac asemenea
salturi?
Foarte atent, ca s nu mai nimereasc i vreo capcan de urs,
Helen se ridic din bltoaca bucluca i se aez lng bicicleta
distrus. tia c ceea ce vzuse nu era un costum i c mica ei
nenelegere cu Legile lui Murphy nu era o coinciden. Ceva ciudat
se ntmplase, dar nu avea idee despre ce era vorba.
Ridic bicicleta contorsionat i o puse pe umr, apoi i continu
drumul ctre coal. i abandon fosta-biciclet lng un stativ de
pe hol i intr n sala de clas cu hainele rupte i mnjite de noroi
exact aa cum ieise din balt.
n clas vzu un grup de persoane costumate, i mai multe dintre
acestea purtau haine sfiate i machiaj strident care imita murdria.
Chiar i aa, era evident c Helen era ud pn la piele, tremura i
era mnjit cu noroi adevrat.
n timp ce trecea prin clas, toi ochii se ntoarser spre ea. Matt i
Claire o privir alarmai, gata s se ridice de la locurile lor. Ea le fcu
semn c era n regul, iar Matt se ls din nou pe sptarul scaunului
su mai linitit, dar nc ncruntat, ntrebndu-se ce se ntmplase
272

cu ea.
Miss Hamilton? Trebuie s presupun c mirosul oribil pe care-l
detectez face parte din costumul dumitale de Halloween? ntreb
Hergie cu obinuita lui nonalan. Ceva convingtor, specific unui
zombie?
M gndeam s denumesc acest parfum cadavru n
putrefacie, rspunse ea la fel de ironic precum el.
De obicei, Helen era mult mai respectuoas, dar simea c ar fi
trebuit s-l pun la punct pe Hergie.
Te rog s vizitezi toaleta i s scapi de acest miros. Dei
apreciez c ai intrat n spiritul srbtorii, nu pot permite un astfel de
comportament. n aceast instituie exist civa studeni care vor s
nvee, o pedepsi el, de parc ar fi fost un erou. Helen rnji.
Profesorul era unic n felul su. O s-i dau un permis de trecere
adug el.
Dar, domnule Hergesheimer, nu am haine de schimb. Voi avea
nevoie de ajutor
Nici nu m ateptam la altceva. Un permis pentru dumneata i
unul pentru complicea dumitale, miss Aoki.
Profesorul rupse dou preioase buci de hrtie care le puteau
asigura fetelor trecerea liber pe holuri n urmtoarele dou ore.
Claire o privi entuziasmat pe Helen, nbuindu-i un chiot de
bucurie, iar cele dou prietene se ridicar i i luar permisele cu
capetele umil plecate.
S obin un astfel de permis de la Hergie era ca i cum ar fi fost
ridicate la rangul de cavaler: asta nu le mbogea, dar le oferea
noblee i drepturi pentru tot restul anului.
Lennie, duhneti ngrozitor, murmur Claire n timp ce se
ndreptau spre u.
Nici nu ai idee ce mi s-a ntmplat, i opti Helen i se apuc
s-i povesteasc ntlnirea cu femeia spectral de pe marginea
drumului.
Claire ascult cu atenie n timp ce o conducea pe Helen la sala de
273

teatru.
Stai puin, de ce ne aflm aici? ntreb Helen cnd vzu care era
destinaia lor.
Trebuie s te schimbi, zise Claire ridicnd din umeri.
Intrar n camera unde se inea recuzita, iar Claire se duse direct
la raftul unde erau agate costumele diafane i sclipitoare de zn i
ncepu s i le arate lui Helen, comparnd mrimile.
Eti sigur c nu era doar o turist nebun n costum de
Halloween? Uite, sta i s-ar potrivi, doar c are aripi.
mi place cu aripi. i sunt sigur c femeia aceea nu era om. Era
foarte nalt i se deplasa n salturi, spuse Helen, schimbnd cu mare
uurin subiectul. Nu o s avem probleme dac lum costumul fr
s anunm pe nimeni?
Fac parte din comitetul de organizare. n afar de asta, o s le
returnm, o liniti Claire cu un rnjet viclean, n timp ce lua de pe
raft un al doilea costum pentru ea. Acum s mergem la vestiar.
Duhoarea ta incredibil m face s lcrimez.
Helen fcu un du i i spl prul, n timp ce Claire se schimba
n costumul sustras din garderob i se machia n faa unei oglinzi cu
nite culori sclipitoare care s se asorteze cu inuta.
Apoi o rug pe Helen s-i descrie n detaliu chipul femeii pe care
o vzuse, dar ea nu reui s adauge mai multe.
Nu am putut s m uit bine la ea, Gig. Eram ocupat s not cu
faa n jos ntr-o bltoac, cu o veveri moart alturi.
Helen se terse bine cu prosopul i se mbrc n rochia diafan i
sidefie, ferindu-i ochii de aripile ascuite.
O s le povestesc lui Matt i lui Ari cnd ne vom ntoarce la ore.
S vedem dac nu au vreo idee. Acum iei afar i las-m s te
privesc!
Ce personaje din Midsummer se presupune c suntem? Helen
rmase cu gura cscat cnd vzu costumul lui Claire. Oo, mi place!
exclam ea. Imprimeul cu pnza de pianjen e uimitor!
Eu sunt pianjenul, evident, iar tu eti fluturele. Sunt frumoase,
274

nu? Bunica mea a cusut paietele.


Aripile astea sunt bestiale. Helen se nl puin n aer
prefcndu-se surprins c putea zbura. i vd c funcioneaz,
adug ea!
Claire o apuc repede de picior i o trase napoi pe podea cu o
expresie mbufnat.
Jason m-a pus s-i promit c nu voi mai zbura niciodat cu tine.
Iar acum c tiu ce pierd, mi este foarte greu s m uit cum zbori.
O s stau de vorb cu el, se oferi Helen. Poate dac i art ct de
uor mi este s car un pasager i va da seama c nu e att de
periculos i se va rzgndi.
M ndoiesc, zise Claire. Cltin din cap i ncrunt
sprncenele. Nu c ar avea vreo importan, dar cred c astzi
suntem, practic, desprii. De unde s tiu?
Ce vrei s spui? ntreb contrariat Helen, punndu-i o mn
n old.
La un moment dat mi spune c nu ne mai putem vedea, iar n
secunda urmtoare mi depete maina i m implor s m ntorc
la el. Apoi, zece minute mai trziu, m prsete din nou.
Asta s-a ntmplat noaptea trecut? o ntreb Helen.
Apoi, chiar atunci cnd plecam furioas, m-a srutat. Oft i
nclet pumnii, exasperat. Mi se pare c Jason se tot joac cu mine
i asta m face s-mi pierd minile.
Claire i alung aceste gnduri tulburi cu un gest de lehamite i o
mpinse pe Helen spre usctorul de mini. Aps butonul aparatului
i o fcu s-i aplece capul ctre sursa de cldur, mpiedicnd-o s-i
mai pun vreo ntrebare despre Jason.
Helen nelese c prietena ei era furioas i nu voia s mai
vorbeasc despre asta i o ls s-i aranjeze prul.
Rezultatul fu o coafur rebel pe care Claire insist s o dea cu
fixativ cu sclipici auriu. n mod obinuit, Helen ar fi spus nu la atta
sclipici, dar trebui s admit c se potrivea de minune cu acel
costum. n afar de asta, era Halloweenul.
275

Erau sute de persoane la coal n ziua aceea i toi purtau


costume care de care mai ostentative. Helen nu mai vzuse n viaa
ei atia oameni costumai. Energia din aer prea s capete proporii,
transformndu-se n haos. Elevii alergau de colo-colo izbindu-se
entuziasmai de perei, iar profesori i lsau.
E Parkour? o ntreb Helen pe Claire cnd unul dintre elevi se
urc n fug pe un perete i fcu un salt pe spate.
Da, i rspunse ngrijorat Claire. Hm nu are de gnd nimeni
s-l opreasc?
Cred c nu, zise Helen, apoi amndou se uitar una la alta i
izbucnir n rs.
Ce le psa lor? Aveau permisele date de Hergie. Erau asigurate.
Pn cnd i mbuntir machiajul i costumele, adugnd nc
un strat de sclipici sau fcur cteva drumuri pn la garderob,
vestiare i automatul cu rcoritoare i inventaser numeroase scuze
pentru a cutreiera holurile colii, era aproape ora prnzului.
Cteva ore mai trziu se plimbau n costumele lor grozave pe
lng cabinetul de tiine sociale, unde preda miss Bee, cnd
clopoelul ncepu s sune. Toi putii nvlir afar pe ua clasei din
care ar fi trebuit s ias i Claire asta dac s-ar fi deranjat s ia parte
la or.
Oops, se pare c am ntrziat, zise Claire cu un rnjet obraznic.
Helen rdea amuzat, cnd simi pe cineva c o apuc strns de
bra i o trage napoi. Aerul din jurul ei era nceoat i refracta
lumina, de parc ar fi fost micorat i pus n interiorul unui
diamant. Cnd pupilele i se adaptar la lumin, constat c se afla n
cellalt capt al holului, iar Lucas i folosea trupul pentru a o bloca
ntre el i un dulap lipit de perete.
Unde ai fost? ntreb el n oapt aproape de urechea ei. Nu te
mica, altfel o s ne vad. Stai nemicat i spune-mi ce i s-a
ntmplat n dimineaa asta.
n dimineaa asta? repet stupefiat Helen.
Matt a spus c artai ca i cum ai fi fost atacat. Apoi tu i
276

Claire ai disprut pentru tot restul zilei. Orele aproape s-au terminat.
Ne-am fcut multe griji.
Trebuia s fac un du i s m schimb. Am cam pierdut
noiunea timpului.
Scuza ei suna destul de jalnic chiar i ei i se prea patetic. Nu
avea idee de ce nici ea i nici Claire nu se gndiser s revin n
clas.
Arunc o privire peste umrul lui Lucas, ncercnd s-i dea
seama ce se petrecea, i vzu privirea speriat a lui Jason. Acesta o
lu de mn pe Claire i o conduse pe coridor, trgnd-o mai
aproape de el. Nimeni nu prea s le acorde atenie lui Helen i
Lucas. Ei stteau att de aproape unul peste altul, iar Matt trecu
chiar pe lng ei de parc nu i-ar fi vzut. La fel i Ariadne.
Ceva nu era n regul. Ar fi fost imposibil ca Ariadne s treac pe
lng Helen i Lucas fr s le arunce o privire dezgustat dac i-ar
fi vzut stnd strns lipii.
Ce se ntmpl? ntreb ncet Helen.
Am redirecionat lumina, astfel nct s nu ne vad nimeni,
zise ncet Lucas.
Acum suntem invizibili? opti Helen.
Da.
O mulime de momente confuze i gsir pe loc justificarea n
mintea ei. Zilele n care vedea ca prin cea, sentimentul ciudat c
mai era cineva cu ea n camer, dispariiile lui Lucas i felul n care
se ivea din senin cnd nu se atepta nimeni toate astea erau
posibile pentru c el era acolo tot timpul.
Tu eti soarele meu invizibil, nu-i aa?
i simi abdomenul care era lipit de al ei scuturat de un rs
tcut. i vzu buzele micndu-se n tcere i pronunnd cuvintele
rostite de ea: soarele invizibil. i lu privirea de la buzele lui i-i
ntlni ochii.
Lucas, l dojeni cu blndee Helen. Am tras o sperietur
zdravn. Mai nti am crezut c era ceva n neregul cu vederea
277

mea, apoi am crezut c eram pe cale s-mi pierd minile.


mi pare ru. tiu c te-am speriat i am ncercat s m opresc,
dar nu am putut, recunoscu el stnjenit.
De ce nu?
Uite ce e, chiar dac te-am alungat de lng mine, asta nu
nseamn c pot sta departe de tine, zise el recunoscnd n cele din
urm. Totul a nceput atunci cnd am nvat cum s curbez lumina,
dar acum s-a transformat n altceva. Ceva ce nu credeam c voi
putea s fac vreodat. Tcu, iar privirea lui era plin de suferin. Am
nvat cum s devin invizibil ca s pot sta aproape de tine, iar tu
s-i vezi n continuare de viaa ta.
Ai fost ntotdeauna aproape de mine? ntreb ngrijorat
Helen, gndindu-se la o mie de lucruri intime la care fusese probabil
martor.
Sigur c nu. mi este dor de tine, dar nu sunt un pervers, spuse
el roind i ferindu-i privirea. i-ai dat mereu seama c eu eram acolo,
Helen. Spre deosebire de toi ceilali, tu nc mi poi simi prezena
cnd sunt invizibil. Nimeni nu tie c pot face asta, cu excepia ta.
Helen nu tia cum s reacioneze. Singurul lucru pe care voia s-l
fac era s-l srute, dar tia c nu se cuvenea. Tot ce putea s fac era
s stea nemicat i s-l priveasc.
Clopoelul se auzi din nou i zeci de ui se nchiser aproape
simultan, dar nici Helen i nici Lucas nu fcur vreo micare.
Civa puti ntrziai cutreierau holurile, n cutarea aventurii. n
mod straniu, niciun profesor nu era prin preajm ca s-i opreasc.
Prea o zi lipsit de reguli. Lui Helen nu-i psa de nimic.
Dintr-odat, i se pru c distrugea ceva preios. Nu-i amintea s fi
avut vreodat o astfel de senzaie.
Peste umrul lui Lucas zri dintr-odat femeia spectral pe care o
vzuse pe marginea drumului. Aceasta se ndeprta pe unul dintre
coridoarele colii.
Chiar n spatele tu, opti Helen. Lucas se ntoarse foarte ncet
i se uit n spate. Am vzut-o n dimineaa asta i mi s-au ntmplat
278

numai lucruri ciudate. De aceea artam de parc a fi fost atacat.


Nu e o muritoare, opti Lucas la urechea lui Helen atunci cnd
femeia spectral trecu pe lng ei.
Nu ne poate vedea? ntreb Helen, dar Lucas cltin din cap,
neatent.
Helen vzu c nrile lui fremtau, iar cteva clipe mai trziu simi
i de ce.
Femeia fantomatic rspndea o duhoare greu de suportat, o
combinaie oribil de ou putrede i lapte stricat. Era, de fapt,
putoarea pe care Helen o confundase cu mirosul unei veverie n
putrefacie miasmele care-i intraser n haine i de care nu scpase
dect abia dup duul din dimineaa aceea.
Mirosul prea s ptrund n perei i n fiecare clas pe lng
care trecea femeia spectral izbucnea zarva. La nceput se auzir
doar cteva voci puternice, strigte, apoi chiote i zgomote
rsuntoare, de parc toat lumea ncepuse s rstoarne piese de
mobilier. Caiete i ghiozdane pline cu cri erau aruncate n aer. n
cteva secunde, uile ncepur s se deschid i elevii ieir puhoi,
urmai ndeaproape de profesori. ns acetia nu ncercau s
restaureze ordinea. Ei preau la fel de rebeli precum copiii.
nfurai n coconul lor de invizibilitate, Helen i Lucas privir
uimii cum miss Bee, profesoara lor de tiine sociale o femeie
solid i iubitoare de logic , trase cteva uturi n ua unui dulap
de pe hol, dei era nclat cu nite pantofi fini.
Helen ridic ochii spre Lucas i observ cu stupoare c acesta se
lupta cu impulsul de a li se altura celorlali n acea campanie de
distrugere.
Simea i ea acelai impuls. Realiz c simise toat ziua acest
lucru. De aceea fusese de acord cu costumul i cu sclipiciul sau cu
chiulul de la cinci ore n loc de dou. Lui Helen i se prea c iadul se
dezlnuise pe pmnt.
Nici s nu te gndeti, i opti Lucas ncruntat.
Cum? l ntreb ncet Helen. i muc buza inferioar
279

simulnd inocena. Nu simi nevoia s faci ceva ru?


Da, simt, zise el, i o trase pe Helen ceva mai aproape de el.
Ea simi cum trupul lui genera un val de cldur, de parc ar fi
deschis ua unui cuptor ncins, i se lipi i mai tare de el. Lucas i
inu respiraia i ncerc s nu se mai uite la ea.
Trebuie s ieim de aici.
O prinse pe Helen de mn i ni trgnd-o dup el. Ea nelese
imediat de ce. Dac se micau destul de rapid, puteau rmne
invizibili n timp ce ieeau din ascunztoarea din spatele mantiei lui
Lucas micndu-se att de repede nct niciun muritor nu i-ar fi
putut zri.
Era att de palpitant s alerge pe coridoarele liceului cu vitez
scionic nct aproape c strig de bucurie.
Odat ajuni afar, pornir pe calea aerului i nir n nalt
deasupra insulei, departe de influena malefic ce transformase
coala lor ntr-o cuc de maimue de la grdina zoologic.
Plutind la mare nlime deasupra oceanului, Lucas se ntoarse
spre ea i o privi ndelung cu un surs n colul buzelor.
S adaugi aripi acelor picturi nu a fost o idee att de proast.
Ea nelese imediat la ce se referea. Prima dat cnd el o nvase
s aterizeze dup zbor, ea plutise deasupra lui n timp ce el sttea pe
pmnt. Helen i spusese c vzuse o pictur care nfi dou
persoane la fel ca ei, doar c cea care zbura n tablou era un nger. El
i spusese atunci c aripile de nger erau un nonsens. Acum nu mai
prea ns tot att de convins.
Lui Helen i se prea c trecuse o eternitate din ziua n care Lucas o
nvase s zboare, dar fiecare secund a acelor vremuri perfecte i
reveni n minte, clar i detaliat. Se mir ct de mult o durea nc.
Realiz c vechea zical Timpul vindec toate rnile era o
prostie i probabil c funciona doar pentru cei care stteau prost cu
memoria. Timpul pe care-l petrecuse departe de Lucas nu vindecase
nimic. Distana nu fcuse dect s-i sporeasc dorul. Pn i distana
dintre ei n acel moment era groaznic. Incapabil s o suporte,
280

Helen pluti n zbor pn la el i ncerc s-l mbrieze.


Lucas, eu
Helen ntinse mna, dar el se feri, cu o privire panicat, nainte ca
ea s poat spune ce avea de spus sau s-l ating.
Trimite-i mesaj lui Orion i spune-i ce s-a ntmplat, zise el pe
un ton ridicat i argos. i lu un moment s reduc volumul nainte
de a continua: A fost plecat i a vzut o mulime de lucruri. Poate c
el tie cine este femeia aceea sau ne poate lmuri cu ce ne
confruntm.
Bine. Helen i ls minile s-i cad stngaci pe lng corp. i
spuse c nu trebuia s arate ct de devastat era. Ar trebui s plec.
I-am promis tatlui meu c voi lucra la magazin astzi.
Ar trebui s o caut pe sora mea ca s-i spun c suntem teferi,
zise Lucas pe un ton sever. Nici mcar nu se uit la ea. O s le spun
tuturor ce am vzut pe coridorul colii, s vedem dac are cineva
vreo idee. i, Helen?
Da, rspunse ea cu o voce subire.
S pstrm doar pentru noi chestia cu invizibilitatea
deocamdat. O s spunem doar c nu ne-a vzut nimeni din cauza
agitaiei.
Dar ce vei spune despre oboluri? ntreb ntr-un stil destul de
oficial, ncercnd s se separe de el i prefcndu-se mult mai calm
dect era de fapt. Am evitat ntrebrile tuturor cnd mi-au cerut s le
explic cum am cobort n Lumea de Dincolo noaptea trecut, dar nu
o s-i pot ascunde prea mult timp Cassandrei ce s-a ntmplat. Ea nu
mi poate vedea chiar acum viitorul, dar mai devreme sau mai trziu
o s citeasc ceva despre tine i acele oboluri.
Cred c am s le spun totul despre ele. Am s mrturisesc c
le-am furat, oft el. Dar poate c nu ar trebui s le povestim celor din
familia mea cum i-am pus unul sub limb ast-noapte, n pat.
Helen nelese c Lucas adugase acest detaliu doar ca s-i
aminteasc faptul c procedase corect retrgndu-se. tia c tocmai o
salvase dintr-o situaie dezastruoas, dar, chiar i aa, asta o durea
281

foarte mult.
Se desprir, iar Helen se ntoarse la coal ca s-i adune
lucrurile. ncerc s i-l scoat pe Lucas din gnduri. El este vrul
meu, i tot repeta ea ncet, pn cnd sentimentul de abandon fu
nlocuit cu cel de vinovie. Se simea ca o idioat c ncercase s-l
ating. La ce se atepta?
Helen avea sentimentul c Lucas o sftuise s-i trimit mesaj lui
Orion doar ca s o fac s se gndeasc la el, la fel ca un biat care
ntreba o fat dac prietenul ei tia c erau singuri. Cu ct se gndea
mai mult la asta, cu att se simea mai ofensat. Oare Lucas credea c
ea i Orion ieeau deja mpreun? Helen era curioas ce vorbiser cei
doi despre ea.
Aruncnd bicicleta distrus la tomberon cu ceva mai mult
ostilitate dect ar fi fost necesar, Helen intr n holul colii folosind
intrarea lateral i strbtu grbit coridoarele pustii ale cldirii.
Peste tot erau mese rupte, scaune rsturnate i couri de gunoi
revrsate. Locul acela era un adevrat dezastru i mirosea la fel ca
femeia-spectru. Helen se duse la dulapul ei, i lu ghiozdanul i i
puse un pulover pe umeri pentru a lupta contra frigului fr a-i
distruge costumul mprumutat, apoi plec direct ctre News Store.
Nu voia s mai piard vremea prin coal ca s o mai vad din
nou pe femeia care duhnea nfiortor. Mergnd pe strad, Helen
simi o brusc i periculoas schimbare de dispoziie.
Lumina cu tonuri armii a toamnei aduga vitalitate i exuberan
strzilor decorate deja de srbtoare. n centrul oraului, afie de
Halloween n dou culori, oranj i negru, fluturau n btaia vntului
rece, iar dovlecii plpiau jucu, aruncnd umbre sinistre pe uile
caselor vechi din lemn sau pe drumurile pavate cu piatr.
Helen i strnse puloverul mai bine pe umeri i privi suspicioas
n jur, cutnd sursa ameninrii pe care o simea.
Zeci de grupuri colindau deja pe strzi. Fiind destul de devreme,
erau mai mult prini cu copii mici, dar, cu siguran, una sau dou
dintre hoardele costumate nu cutau bomboane.
282

Aceste grupuri aveau o energie ieit din comun, agresiv, de


parc mtile lor de montri ar fi mprumutat oamenilor care le
purtau sufletele personajelor pe care le reprezentau.
Lucru ciudat, Helen nu reui s recunoasc niciunul dintre tinerii
din grupurile acelea. n loc s avanseze, i se prea c btea pasul pe
loc, dar strzile preau s fie invadate de strini, ceea ce era aproape
imposibil. Ce naiba, sezonul turistic se ncheiase.
Ceva era cu siguran n neregul. Helen nu se temea pentru ea,
dar era totui ngrijorat. Era nc att de devreme i att de muli
copii mici se aflau pe strzi, cutnd bomboane, nct i-ar fi dorit ca
oamenii mai interesai de farse s fi avut mai mult rbdare.
Intr la News Store cu o expresie ngrijorat, ntrebndu-se dac
ar fi trebuit s-i telefoneze lui Luis i s-i spun s-i duc pe Juan i
pe Mivi mai devreme acas anul acesta.
Frumoase aripi, Prines, auzi o voce cu accent trgnat.
Hector! exclam Helen aruncndu-se n braele lui, n ciuda
faptului c el folosise una dintre poreclele care-i plceau cel mai
puin.
El o prinse fr pic de efort i ea se ag de gtul lui.
ntr-o bun zi am s-i interzic s-mi mai spui aa.
Nu n viaa asta.
El ncerca s glumeasc, dar ea nelese imediat c ceva nu era n
regul. Hector prea ncordat. Fcu un pas n spate i-l privi cu luare
aminte.
Ce s-a ntmplat cu tine? ntreb ea plimbndu-i degetul pe o
cicatrice roz i subire care nu se vindecase complet pe obrazul lui.
Familia, zise el cu un zmbet trist.
Cei O Sut nc te mai vneaz?
Desigur, spuse Hector ridicnd din umeri. Tu eti singura
persoan cu care m simt n siguran. Tantalus nu va risca s pun
n primejdie singura lui ans de a scpa de Furii.
Helen se ncrunt, ntrebndu-se dac ar fi trebuit sau nu s fie
fericit pentru asta. O parte din ea nu ar fi vrut s le dea satisfacie
283

lui Tantalus sau Celor O Sut, dar ce altceva putea s fac? S nu-l
ajute pe Hector pentru c l-ar fi ajutat n acest fel i pe Tantalus? Era
ntr-o situaie dificil i tia foarte bine.
Ai ngheat! exclam el ncercnd s o nclzeasc cu minile
sale. De obicei prefer s fac asta atunci cnd femeile poart ct mai
puine haine, dar nu e valabil i n cazul tu. Unde i sunt restul de
haine, verioar?
E o poveste lung, chicoti ea. Aa c relaxeaz-te, pentru c am
s te pun la curent.
i eu am ceva s-i spun, i spuse el grav n timp ce Helen i
lsa ghiozdanul n spatele tejghelei.
Ridic ochii spre Hector i fu surprins de expresia lui ngrijorat.
Eti bine? ntreb Helen fcndu-i griji pentru sntatea lui.
D-i drumul, zise el. Avem ceva timp, dar nu destul.
Helen se duse mai nti s-i salute pe Kate i pe tatl ei, apoi
trebui s fac monetarul nainte de a putea vorbi cu Hector. Kate l
servi pe Hector cu cidru fierbinte i cu o mulime de rulouri cu alune
caramelizate, n timp ce Helen i verifica monetarul i organiza
bonurile cardurilor de credit n partea din fa a magazinului, care
era relativ pustie.
Dup ce totul fu pus la punct i Kate plec s se ocupe de clienii
glgioi din spate, Helen l puse la curent pe Hector cu ultimele
evenimente din Lumea de Dincolo. Ea schimb puin povestea cu
obolurile, ca s fac s par c Lucas le furase strict n folosul ei i nu
al lui, apoi termin cu dezmul de la coal. El o ascult fr s o
ntrerup, apoi o privi cu tristee.
Numele ei este Eris, zise el. Este zeia discordiei sau a haosului,
depinde ce traducere foloseti. Pe unde trece, las dezordine,
scandaluri, chiar dezm. Orice poate provoca haos. Este sora i
partenera lui Ares i e foarte, foarte periculoas.
Hector. Ce se petrece?
Am venit aici s te avertizez. Acum dou ore l-am vzut pe
Thanatos pe Madison Avenue n New York, chiar lng cldirea n
284

care cei din Casa Tebei au convocat Conclavul.


Cine este Thanatos?
Thanatos e zeul morii, i explic Hector. El este Moartea
mantia neagr i toate oasele acelea, cu excepia coasei. Acel
echipament de fermier a fost adugat n Evul Mediu. Din fericire,
muli oameni de pe strad au crezut c era doar un tip ntr-un
costum grozav, cu toate c erau i civa mai sensibili prin preajm,
care i-au dat seama cine era i au luat-o la fug ipnd de mama
focului.
Ce fcea el acolo?
Nu termina de vorbit. E de ajuns ca Thanatos s te ating ca s
te omoare, aa c l-am lsat n seama mamei tale i a fulgerelor ei.
Hector ridic din umeri, apoi continu: Noi nu tim de ce zeii minori
sunt restabilii n cele din urm. Daphne m-a trimis napoi imediat ca
s te rog s ntrebi Oracolul dac vede ceva.
O sun chiar acum.
Helen i scoase telefonul.
Un singur lucru mai trebuie s-i spun, zise Hector fr prea
mult tragere de inim. Nu credem c Automedon mai lucreaz
pentru Tantalus. Nu tim cine-i trage sforile acum. E posibil s te fi
urmrit pentru o vreme, s fi vzut ce poi s faci i poate a decis c
nu merit s rite. Nu el te-a atacat, aa c nu trebuie s intri n
panic. Stai n alert, atta tot.
Grozav, zise Helen cu un zmbet trist. Nu mai vrei s-mi spui
altceva? Pentru c tocmai am nceput s visez din nou i mi-ar fi de
folos nite imagini de comar.
Hector rse mpreun cu ea n timp ce Helen forma numrul
Cassandrei. Ea ntinse mna i o puse pe mna lui Hector,
zmbindu-i cu nelegere.
Observ c el evitase s rosteasc numele Cassandrei, prefernd
n schimb s o numeasc Oracolul. Lui Hector i lipseau toi foarte
mult. i zmbi lui Helen cu mhnire i ls ochii n jos.
Nu va mai dura prea mult, i promise n oapt Helen n timp
285

ce asculta semnalele apelului sonor. Te vei ntoarce ct de curnd la


familia ta.
Ai descoperit ceva, nu-i aa? ntreb el ridicnd fruntea. De ce
nu mi-ai spus imediat?
Orion i cu mine suntem siguri c tim ce ne trebuie. Singura
problem este c eu tot nu tiu cum s gsim Furiile odat ce vom
ajunge acolo, rspunse ea, dup care nchise telefonul i form n
schimb numrul lui Matt. Nu am vrut s-i spun nimic, n caz c
planul va da gre, dar o s facem prima ncercare n noaptea asta.
Apelul ctre Matt se duse direct pe csua vocal a acestuia. Ea
ncerc s-i sune pe Claire, Jason, Ariadne i, n cele din urm, pe
Lucas, dar de fiecare dat apelul era direcionat pe csua vocal sau
era abandonat complet.
Nu rspunde niciunul? ntreb Hector din ce n ce mai alarmat
cnd vzu c apelurile erau n zadar.
E cel mai ciudat lucru pe ziua de azi! pufni nciudat Helen i
ncepu s scrie un e-mail. Hector ntinse mna i o opri, lundu-i
telefonul din mn i tergnd e-mailul.
Helen, du-te acas, zise el cu o voce sczut i tensionat.
i napoie telefonul, se ridic i ncepu s priveasc alarmat n jur.
Du-te chiar acum acas i apoi coboar acolo jos.
O mas de laborator de la departamentul de tiine al Liceului
Nantucket zbur prin fereastra din fa a magazinului, fcnd sticla
ndri i trimind aranjamentele la pmnt. Duhoarea rnced a
lui Eris se fcu simit imediat dup asta.
Helen se mpotrivi impulsului de a da foc la ceva, tiind c
emoiile ei nu erau reale i c era manipulat de o zei malefic. i
auzi pe clieni strignd n camera din spate, iar asta i spulber
dispoziia aceea periculoas. Se repezi dup col, dar Hector ntinse
o mn i o opri s ajung n spate.
Eu i voi proteja pe Kate i pe Jerry chiar i de ei nii dac va
fi necesar. Tu vei cobor, zise el pe un ton ferm, dar calm. Helen i
arunc o privire blnd i ncuviin din cap ca s-i arate c-i
286

nelesese ordinele.
Nu trebuie s faci pe eroul, i spuse ea. Dac Cei O Sut sau
familia ta vor veni dup tine, trebuie s fugi.
Grbete-te, Prines, zise Hector i o srut pe frunte. Contm
pe tine.
Helen iei n fug din News Store. n urma ei l auzi pe Hector
explicndu-i lui Jerry c se ducea la poliie. Evitnd mulimea
nfricotoare, ea ni pe o alee ntunecat unde nu putea fi vzut,
apoi se ridic n aer. Intrnd n zbor pe sub prelata albastr care-i
acoperea nc fereastra, Helen ateriz direct n pat, spernd c avea
s se calmeze n cele din urm, destul ct s poat adormi.
Tlpile ei se lovir de o suprafa dur, ateriznd ntre rnduri
infinite de flori albe i sterile. Nu-i amintea s fi avut parte de o
aterizare att de dur n Lumea de Dincolo, i asta pentru c i
dorise cu atta disperare s ajung acolo. Helen se ntoarse privind
n jur i descoperi c se afla ntr-un loc nfricotor: Cmpiile lui
Asfodel.
Din fericire, nu era singur. Nu-i ddu seama de asta pn cnd
nu zri silueta masiv a lui Orion la civa metri distan, dar i
fcuse griji c nu avea s-l ntlneasc.
Orion! strig uurat.
Alerg spre el printre florile funerare. El se ntoarse i o prinse n
brae, cu o expresie ngrijorat.
Ce s-a ntmplat? o ntreb dup ce-i ngrop faa n gtul ei n
timp ce o mbria. Eti rnit?
Sunt bine, zise ea rznd la gndul c fusese att de emoionat
de acea revedere, dar fr a se desprinde din braele lui. n cele din
urm, cnd se calm, se ndeprt de el i l privi n ochi. Am multe
s-i spun.
Iar eu ard de nerbdare s aud, dar nu vrei s faci ceva pentru
mine mai nti? Spune cu voce tare c nu vrei s fim atacai de niciun
monstru ct suntem aici, i ceru el amuzat.
287

Nu vreau s fim atacai de niciun monstru ct suntem aici!


repet Helen cu mult patos. Bun idee.
Mulumesc. mi place rochia ta. Dar tii ce? Cred c i-ar fi mai
cald n acei pantalonai scuri cu pisici. Te acoper mai mult.
Helen i lu o expresie revoltat i l privi cu repro. Nu i venea
s cread c Orion i amintea de pantalonaii ei de pijama de
culoarea dovleacului.
Nu ai idee ce mi s-a ntmplat n dimineaa asta! Am fost nevoit
s port asta, spuse ncurcat, fcnd eforturi s nu roeasc.
Eti ncnttoare. Nu c asta ar fi ceva nou pentru mine, zise
ncet Orion.
Helen l privi stnjenit, apoi se uit n alt parte i rmase cu
ochii la o floare anost de asfodel, de parc ar fi interesat-o n mod
aparte.
l simi pe Orion apropiindu-se i i spuse c ar fi trebuit s se
relaxeze. Nu pe Orion l srutase cu o noapte n urm, i aminti ea.
Acela era Morfeu cu chipul lui Orion. O diferen enorm. Iar
adevratul Orion nu tia nimic despre asta, aa c nu exista niciun
motiv s se simt stnjenit n preajma lui. Doar c aa se simea. i
aminti vorbele lui Hector, care-i spusese c se putea distra pe cinste
n compania lui Orion dac aa ar fi vrut, dar i pierdu irul
gndurilor.
Spune-mi ce i s-a ntmplat n dimineaa asta, zise el i
ngrijorarea i ncrei fruntea.
Helen reveni la realitate i i povesti despre accident, revolta
elevilor provocat de Eris la coal, faptul c Thanatos se plimba pe
strzile din Manhattan i despre nebunia care se declanase la New
Store chiar nainte de a cobor. Orion ascult n linite, scrnind din
dini n timp ce Helen i povestea.
Eti teafr? ntreb el destul de calm.
Da, dar m simt ngrozitor! exclam Helen. I-am lsat pe Kate
i pe tata n mijlocul unei ncierri. Cum am putut s fac aa ceva?
Hector nu va permite s li se ntmple ceva, zise ncreztor
288

Orion. O s-i apere cu preul vieii.


tiu c va face asta, dar ntr-un fel e chiar mai ru, spuse cu
amrciune Helen. Orion, dac cei din familia Delos m caut la
magazin i-l gsesc pe Hector acolo?
Mai bine spus, dac Lucas te caut i-l gsete pe Hector. Nu
eti ngrijorat pentru Jason sau Ariadne, o contrazise el pe un ton
plin de frustrare.
Cu gemenii e o alt poveste. nainte ca Hector s devin un
proscris, el i Lucas se certau n mod frecvent, i uneori totul se
termina destul de urt, spuse cu o voce tremurnd. Nenelegerile
lor pare s nu se mai termine i m gndesc c e din cauza unui alt
ciclu de rzbunri ntre scioni, care sunt menite s se ntmple.
Lucas i Hector sunt frai, practic, iar fraii se nfrunt
ntotdeauna, zise Orion de parc ar fi fost ceva normal. Nu tot ceea
ce se ntmpl n vieile noastre face parte dintr-un ciclu.
tiu. Dar e vorba de Furii! Ei nu vor putea s se opreasc din
proprie iniiativ.
De aceea suntem aici. Avem tot timpul din lume acum i s
sperm c ne vom putea ocupa de Furii chiar n noaptea asta.
O opri i i atinse ncheietura minii cu vrfurile degetelor. Era o
atingere suav, aproape insesizabil, dar i atrase atenia.
Dac le pot gsi, admise Helen cu o privire rugtoare. Orion,
nu am idee unde ar putea fi.
Orion se ndeprt puin i i aranj rucsacul n spate, privind-o.
Ai intrat n panic, nu-i aa? Nu trebuie. Tonul lui era foarte
serios. Acesta e locul n care trebuie s te afli acum, n Lumea de
Dincolo, i nu napoi n lumea real, innd piept unei mulimi
isterice. Orice membru al familiei Delos poate face asta, dar tu eti
singura care poate gsi Furiile. Hai s cutm apa aceea mai nti i
vom vedea.
Orion avea dreptate. Trebuiau s fac tot ce puteau n Lumea de
Dincolo sau nimic din lumea real nu avea s mearg mai bine.
Bine. S mergem. ntinse braele i i ncolci gtul lui Orion,
289

iar el i puse minile lui mari pe olduri. Rosti foarte clar, cu voce
tare: Vreau s ajungem pe malurile rului Fericirii din Cmpiile
Elizee.
Raze jucue de lumin se strecurau printre pletele dese ale unor
gigantice slcii plngtoare. Un covor verde de iarb deas i att de
vie le nbuea paii, iar Helen auzi n apropiere susurul mngietor
al unui ru curgnd nvalnic printre pietre. Undeva la distan,
vzur o cmpie ntins cu iarb pn la genunchi i flori de cmp n
culori pastelate care preau nite stelue pentru albinele i fluturii
care orbitau n jurul lor.
Nu se vedea niciun soare deasupra cmpiei. n schimb, lumina
prea s radieze direct din aer, crend senzaia c fiecare zon
corespundea unui moment diferit al zilei. Dup lumina blnd care
rzbtea prin plcul de slcii n care se aflau Orion i Helen, prea s
se nsereze, dar n cmpie era o lumin specific dimineii, fragil i
nrourat.
Orion se desprinse din mbriare, dar o lu uor de mn, apoi
se ntoarse i privi mprejur. O adiere plcut i mngie obrajii,
rvindu-i prul ondulat i dezvelindu-i fruntea.
Helen l vzu cum ntoarse capul i nchise ochii ca s primeasc
n fa adierea blnd, inspirnd cu nesa. Ea i urm exemplul i
constat c vntul era proaspt i rcoros, de parc ar fi fost ncrcat
cu oxigen. Nu-i amintea s fi simit vreodat ceva att de plcut.
Cnd deschise ochii, Orion o privea cu o expresie tandr. i atinse
costumul cltinnd din cap.
Ai plnuit s-i pui aripi special pentru acest loc, nu-i aa?
ntreb el amuzat.
Helen izbucni n rs.
mi pare ru, dar nu sunt chiar att de deteapt.
Oho. Vino, Tinker Bell. Cred c aud clipocitul rului pe care-l
cutm.
Orion o conduse n direcia zgomotului.
Dar cum vom ti c e ntr-adevr rul Fericirii? ntreb ea.
290

nainte de a termina ntrebarea nelese c tia deja acest lucru.


Cnd ajunser la malul apei cristaline, Helen simi un freamt n
piept. Trebui s fac eforturi ca s nu nceap s danseze din senin,
dar i spuse c nu avea niciun rost s se abin i se dezlnui. i
ridic braele n lateral i fcu o piruet, ncepnd s valseze. Orion
i puse rucsacul pe pmnt.
ngenunche i trase fermoarul rucsacului, dar se opri brusc i duse
mna la inim. i aps palma pe piept de parc ar fi ncercat s-i
mping inima napoi la locul ei.
Orion ridic privirea spre ea i ncepu s rd ncet, dar lui Helen
i se prea c-i venea mai degrab s plng. Se opri din dans i
merse lng el.
Nu am mai simit asta niciodat, mrturisi el aproape
apologetic. Nici nu-mi trecea prin cap s a putea s simt aa ceva.
Nu te-ai gndit c ai putea simi fericire?
Helen se ls n genunchi n faa lui, privindu-i chipul
entuziasmat. Orion cltin din cap i nghii cu dificultate, apoi
ntinse brusc braele i o mbri ptima pe Helen.
neleg acum, opti el, apoi o eliber din strnsoare la fel de
brusc cum o mbriase.
Ea nu tia ce anume nelesese, dar Orion nu prea dispus s-i
mrturiseasc.
i ntinse lui Helen o plosc goal, apoi se duse pe malul rului.
Cufund n apa sclipitoare alte dou recipiente pe care le scosese din
rucsac. Imediat ce degetele lui atinser pnza apei, lacrimi mari ct
picturile de ploaie ncepur s-i curg iroaie pe obraji i pieptul i
fu scuturat de suspine. Urmndu-l pn la marginea apei, Helen
cufund plosca n ap i simi atingerea fericirii. Pentru ea nu era
prima dat, ca n cazul lui Orion, dar dup attea sptmni de
tristee i suferin, ncepu s plng, la fel ca el.
Dup ce i umplur plotile, le sigilar. Lui Helen nu i trecu nicio
clip prin gnd s bea din apa fericirii, iar dup felul n care Orion
nurub capacele vaselor nelese c nici el nu se gndise la aceast
291

posibilitate. Helen tia c ar fi fost de ajuns o singur nghiitur din


apa aceea ca s nu mai plece de acolo niciodat. n realitate, simea
un dor nespus ncolindu-i n inim, tiind c acel moment perfect
aproape trecuse.
Ar fi vrut s poat rmne aa o venicie, cu degetele cufundate n
rul Fericirii.
O s te ntorci ntr-o bun zi.
ntrerupt din reverie, Helen ridic ochii i-l vzu pe Orion
zmbindu-i. Acesta ntinse mna i o ajut s se ridice. Lumina
filtrat l nvluia n raze aurii, iar prul lui prea un halou. Ochii lui
verzi erau calzi i luminoi, adumbrii de gene negre umezite din
cauza lacrimilor. i strecur mna ud ntr-a lui i se ridic n
picioare alturi de el, respirnd precipitat dup valul de extaz care
tocmai trecuse.
La fel i tu, rosti ea printre suspine.
El cobor privirea, stnjenit.
A fost destul s simt asta, mcar o dat n via. Nu voi uita
niciodat clipa asta, Helen. i nu voi uita c tu ai fost cea care m-a
adus aici.
Nu crezi c te vei ntoarce, nu-i aa? ntreb nesigur Helen,
privindu-l cum ndesa n rucsac recipientele cu ap.
El nu-i rspunse.
O s ne revedem aici peste opt sau nou decenii, zise hotrt.
Orion izbucni n rs i i puse rucsacul n spate.
Opt sau nou? Realizezi c suntem scioni, nu? ntreb el
lund-o de mn i trgnd-o dup el n cmpia nsorit. Avem o
durat scurt de via, toat lumea tie asta.
Noi vom fi diferii, l contrazise Helen. Nu doar tu i cu mine,
ci ntreaga noastr generaie.
Va trebui s fim, zise ncet Orion cu o privire contemplativ.
Helen i arunc o privire, spunndu-i c avea din nou gnduri
negre, dar nu era aa.
Era zmbitor, iar privirea lui prea plin de speran. Ea zmbea,
292

de asemenea, i se simea fericit doar pentru simplul fapt c se


plimba pe pajite alturi de el. Fericirea pe care o simea nu era att
de intens ca extazul de pe malul rului, dar tia c nu putea suporta
prea mult vreme. nelese c inima ei nu ar fi rezistat dac ar fi
rmas acolo.
Cu ct se ndeprtau mai mult de rul Fericirii, cu att mintea lui
Helen devenea mai limpede. i privi mna. Sttuse n ap atta timp
nct avea cute. Ct timp sttuser, de fapt, ngenuncheai acolo?
Cu fiecare pas, i era din ce n ce mai recunosctoare lui Orion c o
luase de acolo. El fusese probabil la fel de transpus ca i ea. i totui
reuise s-i recapete controlul, i gsise cumva puterea necesar s
o desprind i pe ea de acel loc magic.
Cum ai fcut asta? ntreb ncet Helen. Cum ai putut s te
ndeprtezi singur de ap?
Exist ceva ce doresc mai mult, rspunse el cu simplitate.
Ce i poate dori cineva mai mult dect fericirea etern?
Dreptate. Orion se ntoarse ctre Helen i i lu ambele mini n
minile sale. Exist trei surori inocente care sufer de secole i nu
pentru c ar fi fcut ceva, ci pentru c atunci cnd s-au nscut,
Parcele au decis c suferina trebuia s fie soarta lor. Asta nu e
corect. Niciunul dintre noi nu merit s se nasc pentru suferin i
intenionez s lupt pentru cei care au fost condamnai s aib un
asemenea destin. Asta e mult mai important pentru mine dect
fericirea. Ajut-m. Tu tii unde sunt Furiile sunt sigur de asta.
Gndete-te, Helen.
Orion vorbea cu atta convingere i pasiune, nct Helen rmase
cu gura cscat, privindu-l.
Pre de cteva secunde, creierul ei nu mai recepion nimic, apoi o
voce din subcontient ncepu s ipe la ea, nirndu-i numeroasele
eecuri pe care le avusese ca persoan.
Nu era att de perseverent precum Claire i nici att de
rbdtoare ca Matt. Nu avea instincte impecabile precum Hector i
nici mcar jumtate din inteligena lui Lucas. Cu siguran, nu era
293

att de generoas ca gemenii i nici altruist sau blnd precum


Orion.
Helen era doar Helen. Nu avea idee de ce fusese aleas s coboare
n Lumea de Dincolo tocmai ea, dintre atia scioni plini de virtui.
Cum naiba permisese de la bun nceput aceast misiune i sfrise
acolo jos? se ntreb ea. Nu tia dect c adormise ntr-o noapte i se
trezise apoi rtcind ntr-un deert.
Un deert att de arid, cu pietre i spini att de ascuii, nct am lsat
urme de pai nsngerai pe unde am trecut, i aminti ea cu claritate. Un
deert cu un singur copac contorsionat agat pe coasta unui deal, iar sub
acel copac erau trei surori disperate care preau nite btrne, dar i fetie n
acelai timp. Ele i-au ntins minile spre mine, plngnd n hohote.
Helen simi c nu mai avea aer i apuc strns minile lui Orion n
minile ei. ntr-adevr, ea tiuse ntotdeauna unde erau Furiile.
Acestea se rugaser de ea s le ajute de la bun nceput.
Vreau s ajungem lng copacul de pe coasta dealului din
deert, rosti ea uitndu-se la Orion, care o privea perplex.

294

CAPITOLUL 13
Lucas plutise deasupra apei urmrind-o pe Helen n timp ce se
ndeprta n zbor spre centrul oraului. Rochia aceea i blestematele
de aripi l tulburaser nespus. Se ntreb i nu pentru prima dat
cum de muritorii alturi de care crescuse Helen nu bnuiser c era
o fiin supranatural. Chiar dac era att de practic i pmntean
n interior, frumuseea ei nu putea fi uman. Mai ales atunci cnd
ridicase braele spre el i i rostise numele n felul acela.
Aproape c se pierduse cu firea. Iar gndul la ce ar fi putut face
dac s-ar fi lsat n voia sentimentelor i ntoarse stomacul pe dos
doar pentru c o dorea att de mult. Fuseser la un pas de a nclca o
limit periculoas i dac ea nu nceta s-l tenteze n felul acela
tulburtor de inocent, Lucas era sigur c asta se va ntmpla n cele
din urm.
Lucas o minise pe Helen. Adevrul era altul. Intrase n mai multe
nopi la rnd pe fereastra ei spart, pe sub prelata albastr care inea
loc de geam, i o privise n timp ce dormea.
ntotdeauna se simea prost dup ce fcea asta, dar nu putea s se
abin.
Chiar dac ncerca din rsputeri s stea departe, n final ajungea
n dormitorul lui Helen i dup aceea se ura pentru c fcuse asta.
Lucas tia c ntr-o bun zi avea s cedeze, ajungnd cu ea n pat,
i nu s-ar fi putut mulumi doar s o in n brae.
De aceea trebuia s se asigure c n ziua aceea dac aceasta ar fi
venit vreodat Helen avea s-l trimit la plimbare. Lucas ncercase
orice, chiar i s o sperie, dar nimic nu funciona. Orion era ultima
lor ans. nchise ochii pentru o clip i i dori ca Orion s fac ceea
295

ce trebuia. Lucas i ceruse lui Orion s o fac pe Helen s nu-l mai


iubeasc.
Astfel nu ar mai fi ncercat s-l ating sau s-l priveasc aa cum
tocmai fcuse. Lucas ncerca s se conving c era mai bine ca Helen
s-i vad de viaa ei, chiar dac asta nsemna ca n viaa ei s fie
altcineva. Dar ceva totui nu era n regul.
Helen nu putea fi nici cu Orion cel puin nu pentru totdeauna.
Acesta era singurul lucru datorit cruia nu-i pierduse minile. Cei
doi nu puteau fi mpreun. Dar asta nu nsemna c nu puteau s
i ntrerupse brusc irul gndurilor simind c era copleit. Umbrele
se adunaser deja deasupra lui, ntunecndu-l. ncerc s se calmeze
i s nu-i mai nchipuie cum artau Orion i Helen mpreun,
pentru c imaginaia lui o lua razna.
Chiar dac Lucas nu-l vzuse niciodat pe Orion n persoan,
avea idee cum trebuia s arate. Era urma al lui Adonis iubitul
favorit al Afroditei. Pentru c l preferase pe Adonis n faa tuturor
celorlali, motenitorii Casei Romane erau aproape identici cu
arhetipul Adonis aceasta fiind o regul general, la fel cum cei din
Casa Tebei repetau arhetipul Hector generaii la rnd.
O mare parte din operele Renaterii artau ca Adonis, pentru c
vechii maetri precum Caravaggio, Michelangelo i Rafael i
pictaser i sculptaser n mod obsesiv pe strmoii lui Orion.
Florena era ticsit cu imagini ale fiilor Casei Romane.
Dar nu numai aspectul fizic devenise legendar, mai ales n
materialul genetic al scionilor att de nzestrai. Exista un motiv
pentru care Casanova i Romeo cei mai controversai i mai
faimoi amorezi din istorie proveneau din Italia.
Expresia al naibii de chipe, cu toate c l-ar fi descris ntocmai
pe Orion, nu ar fi reuit nici pe departe s reproduc efectul pe care
l-ar fi putut avea nfiarea acestuia asupra unei femei.
Copiii Afroditei erau irezistibili cnd era vorba de farmec, i cei
mai muli puteau influena ntr-o anumit msur emoiile
oamenilor, ns Orion i mrturisise lui Lucas c darul lui era
296

deosebit de puternic.
El avea o abilitate rar. O putea face pe Helen s-l uite pe Lucas cu
o atingere magic.
De parc asta nu ar fi fost destul, dup ce sentimentele ei pentru
Lucas s-ar fi stins, Orion i-ar fi putut controla inima, astfel nct s
poat avea cu Helen genul de relaie obinuit care nu ar fi nclcat
regulile Armistiiului fr angajamente sau relaii de rudenie, doar
o relaie de ordin fizic.
Ticlosul acela putea face orice i-ar fi dorit cu Helen, iar Lucas nu
avea dreptul s spun nimic.
La gndul acela, simea c-i pierde minile, dar i aminti n
schimb c familia lui era probabil ngrijorat pentru el i i spuse c
ar fi fost mai bine s se ntoarc acas.
Din fericire, Orion nu prea prea dornic s-i foloseasc talentul
pentru vreun motiv nici mcar n legitim aprare.
El se simise foarte ofensat atunci cnd Lucas i sugerase c
atinsese inima lui Helen n petera aceea pentru a o sensibiliza. Iar
dup ce-i vzuse pe amndoi n Lumea de Dincolo, Lucas nelese c
Orion nu ar fi forat-o pe Helen pentru nimic n lume. De fapt, era
convins c avea s o protejeze cu preul vieii lui. Asta l fcu s-l
urasc mai puin, ceea ce complica lucrurile. Lucas voia s-l urasc
pe Orion, dar, din moment ce nu putea s simt aa ceva pentru el,
nu-i mai rmsese dect s se urasc pe sine.
ndreptndu-se spre coasta estic, zbur chiar deasupra apei,
astfel nct s nu fie nevoit s zboare prea sus i s nghee bocn. i
lsase haina n vestiar, dar nu i psa. Era de ajuns s-i doreasc i
putea s se nclzeasc oricnd ar fi vrut. De fapt, Lucas ncepea s
cread c ar fi putut s se nfierbnte pn la incandescen dac s-ar
fi concentrat, dar nu avea timp acum s-i ncerce acea nou i
ciudat abilitate. i lu o secund s aterizeze n curtea din spatele
casei sale.
Senzaia de vin l coplei imediat ce ateriz. Se uit n jur dup
sora lui mai mic.
297

Nu ar fi trebuit s o lase singur la coal pentru Helen. Acum, c


Parcele o chinuiau n fiecare zi, Cassandra era chiar mai fragil dect
copilul unui muritor.
Avea nevoie de toat energia ei ca s supravieuiasc fiecrei
posedri, iar faptul c supravieuia dei att de muli muriser
naintea ei, l fcea pe Lucas s neleag c sora lui era chiar mai
puternic dect el.
Dar orict de tare era, dup fiecare posedare abia mai avea putere
s respire. Cu o zi n urm o gsise pe Cassandra czut pe scri i
aproape fr suflare.
Dup ase trepte fusese att de epuizat, nct se vzuse nevoit
s se odihneasc un minut ca s-i revin. Lucas o purtase pe brae
pn n camera ei, dar fusese foarte greu pentru el s stea alturi de
ea. Cassandra avea nc aura Parcelor i, cu toate c Lucas o iubea
nespus pe sora lui, acestea i provocau fiori pe ira spinrii,
ngrozindu-l de moarte.
Pn i Cassandrei i era fric de ele, iar ea trebuia s le suporte
prezena n trupul ei de cteva ori pe sptmn. Lucas nu putea ti
exact ce tip de intruziune fizic i mental era aceasta i ce simea
sora lui, dar dup felul n care arta Cassandra dup fiecare
posedare, el i spuse c era un soi de viol.
Faptul c acest lucru i se ntmpla surioarei sale i c nu putea
face nimic pentru ca acest comar s se termine l nfuria peste
msur.
Strbtnd cu pai mari peluza, Lucas se ndrept spre cas
ncercnd s-i controleze furia, spunndu-i c trebuia s fie mult
mai atent. Att de multe lucruri l nfuriaser n ultima vreme.
De la acea cin de comar cnd l lovise pe tatl lui, el dezvoltase
un efect secundar care avea legtur cu furia sa.
l descoperise la competiia sportiv, cnd o vzuse pe Helen
nconjurat de Cei O Sut, dar nu acela fusese momentul declanrii
acestuia. Totul ncepuse din cauza tatlui su, i fusese o mic
smn de scandal la nceput.
298

Dar acum cretea.


O parte din el se ntreba dac nu ar fi fost mai simplu s vorbeasc
cu Jason sau cu Cassandra despre asta, dar nu se putea hotr s fac
asta. Nu ar fi fcut dect s-i ngrijoreze i mai mult pe cei din
familie. La naiba, l ngrijora i pe el.
Lucas fusese pe punctul de a-i mrturisi acest lucru lui Helen n
ziua aceea, dar nu reuise s mearg pn la capt. Helen se temuse
att de mult de Creon, iar Lucas nu tia dac ar fi putut ndura ca ea
s-l priveasc la fel.
nc nu se hotrse s vorbeasc sau nu cu cineva despre asta, cu
toate c sora lui atottiutoare i clarvztoare urma s afle totul.
Cassandra! strig Lucas intrnd n buctrie. Jase?
Suntem aici, strig Jason din bibliotec.
Vocea lui Jason suna ciudat. Era tensionat, dar Lucas presupuse
c acesta era nc furios pe Claire pentru c dispruse mpreun cu
Helen o zi ntreag i le dduser emoii.
Felul n care se purta Jason cu Claire l nedumerea pe Lucas. Ar fi
vrut ca vrul su s se trezeasc odat la realitate i s realizeze c
primise un dar. Se ndrgostise de o fat cu care putea fi mpreun
fr probleme.
Uile masive ale bibliotecii erau larg deschise i nainte s intre n
ncpere, Lucas sesiz tensiunea i furia abia controlat din vocile
politicoase ale celor prezeni.
Unde ai fost? l ntreb Cassandra privindu-l suspicioas.
l ntreba destul de des n ultima vreme despre peregrinrile sale,
dei de cele mai multe ori tia deja rspunsul.
Ce se ntmpl? ntreb Lucas n loc s-i rspund.
Matt a decis, n sfrit, s ne mprteasc ceva, spuse nervos
Jason.
Era att de furios nct obrajii lui preau n flcri. Lucas mai
vzuse acea nuan de rou n obrajii lui Jason i tia din proprie
experien ct de greu era s-l enerveze cineva att de tare.
ntoarse capul spre Matt i ridic ntrebtor din sprncene.
299

Am inut legtura cu Zach. El m-a sunat noaptea trecut i m-a


avertizat c astzi urma s se ntmple ceva, dar nu tia cu exactitate
ce anume, rspunse ncurcat Matt.
De ce nu ai spus nimic, Matt? l ntreb trist Ariadne. Chiar
dac Zach nu tia despre ce era vorba, de ce nu ne-ai avertizat?
nc o problem pe cale s se complice, i spuse Matt. Dar relaia
aceea nu avea nicio ans. De obicei, scionii se ndrgosteau de tineri
pentru c mureau tineri. Cel puin Lucas nu avea obiecii n privina
gusturilor Ariadnei. Matt i dovedise loialitatea fa de Casa Tebei
de nenumrate ori, iar asta fcea ca situaia s fie ciudat. De obicei,
Matt fcea alegeri mai bune i arta mai mult nelepciune.
Nu ai fi neles, replic Matt suprat.
Pune-ne la ncercare, zise Lucas simind c temperatura
ncepuse s-i creasc.
Ura s-i vad pe muritori comportndu-se ca i cum ar fi fost att
de diferii de scioni, ca i cum nu ar fi avut aceleai sentimente.
Dac i-a fi spus ce mi-a spus el, ce i-ai fi fcut? L-ai fi luat la
ntrebri sau l-ai fi btut? explod Matt. Tipul e un mincinos
compulsiv. Tot ce spune e de cele mai multe ori o minciun, i am
crezut c avertismentul lui era fals. Nu are idee n ce s-a bgat!
i asta ar nsemna c totul este n regul? interveni Jason.
Discuia continu, devenind din ce n ce mai aprins cu fiecare
schimb de replici.
Lucas nu mai fusese de mult n Nantucket, dar se ntlnise cu
Matt la coal, la fiecare or de curs. Petrecea mai mult timp cu Matt
dect cu propriul su tat i nu-i amintea s-l fi vzut furios pn
atunci. La fel ca Jason, Matt era foarte chibzuit, dar n acel moment,
acei oameni de obicei att de calmi erau att de nervoi nct abia
vedeau n faa ochilor.
Toi cei prezeni fceau spume la gur de furie.
Atta discordie nu e semn bun, i spuse Lucas. Discordie.
ncierrile, furia necontrolat pn i angelica i virtuoasa Helen
simise impulsul de a face ceva ru. Era o coinciden prea mare.
300

Eris, rosti el cu voce tare. Aproape c-i prea ru c vorbise.


Ascultai-m. Dac Ares ncearc s ite un conflict provocnd-o pe
Helen n Lumea de Dincolo, atunci este de neles c sora lui ncearc
acelai lucru n lumea real. Armistiiul nu o include pe ea Eris nu
e una dintre cei Doisprezece. i poate folosi puterile aici, pe Pmnt.
Oh, Doamne! Firete! Cassandra i trecu mna peste fa i l
privi pe Lucas zmbind. Cum de mi-a scpat aa ceva?
Ei bine, eu am avut mai multe indicii. Am vzut-o cu ochii mei,
i explic el. Pe coridorul colii, cu Helen, n timp ce ne ascundeam.
Eris i Ares arat aproape la fel, de parc ar fi gemeni, doar c Ares
are trupul vopsit n albastru. Asta m-a pus pe gnduri.
De unde tii cum arat Ares? ntreb Claire privindu-l
ptrunztor. Grecii l-au urt att de mult nct abia dac l-au
menionat n legende, fr a mai aminti de cea care-l descrie doar ca
o figur autoritar.
Mi-am imaginat c Claire va fi cea care va aminti de asta, i spuse
Lucas. Oft i mrturisi:
L-am vzut pe Ares. Am gsit o soluie pentru a ajunge n
Lumea de Dincolo, i am fost acolo atunci cnd acesta i-a provocat
pe Helen i Orion.
Toi l priveau cu gurile cscate, aa c trebui s le spun cum
furase obolurile de la Muzeul Getty, ce putere aveau acestea i cum i
druise unul lui Helen.
Nu se scuz pentru nimic.
i de ce nu ne-ai spus i nou toate astea? ntreb Ariadne
printre dini.
Nu ai fi neles, zise el contient c repeta ceea ce le spusese
Matt ceva mai devreme. Tot ceea ce conteaz este c Helen poate
visa din nou.
Uite ce e, cu toii dorim s o ajutm pe Helen i dac ai fi venit
la noi cu ideea asta, tu tii c am fi fost de acord cu furtul ca s-i
salvm viaa. Deci, de ce ai fcut asta de unul singur? Luke, dac te
vedea cineva? ntreb grav Jason. Muzeul Getty are o mulime de
301

camere de supraveghere.
Nu are importan, rspunse ferm Lucas.
Jason l privi nencreztor, dar Lucas cltin din cap de parc l-ar
fi avertizat s nu intervin. Jason l cunotea destul de bine ca s-i
dea seama c Lucas ncerca s-i spun ceva. Tcu i i spuse c avea
s afle la momentul potrivit, dar Lucas tia c secretul invizibilitii
sale avea s fie probabil descoperit chiar n noaptea aceea dac Jason
era att de suspicios. Nu-l deranja s le dezvluie acel secret att
timp ct cellalt mult mai nfricotor era n siguran.
Copii! strig nerbdtoare Noel de la ua din fa.
Toi reacionar la tonul ei alarmat.
Mam? strig Lucas ridicndu-se din scaun.
O clip mai trziu, Noel apru n prag, cu respiraia tiat. Privi
disperat n jur i ncepu s-i numere pe cei prezeni n bibliotec.
Nu obinu numrul la care se atepta.
Unde e Helen? ntreb ncordat.
Am lsat-o la lucru, rspunse repede Lucas.
Oh, nu, opti Noel.
Scoase telefonul i tast un numr. Numrul tatlui su, constat
Lucas. Castor era nc la Conclav mpreun cu Cei O Sut. Prsirea
Conclavului ar fi fost considerat o nclcare a regulilor. Toate
deciziile pe care le luase pn atunci ar fi fost compromise, iar mama
lui tia acest lucru.
Mam! Eti sigur c vrei s faci asta?
La naiba cu Conclavul! Castor i Pallas trebuie s se ntoarc
acas acum. S-a iscat o ncierare de proporii n centrul oraului,
Lucas. Chiar n fa la News Store!
Dogoarea irit pielea lui Helen, care ncepu s transpire i s
usture. Aerul uscat mirosea a chibrituri arse i tremura ca suprafaa
unui lac. Lumina o orbea, cu toate c acolo nu era un soare adevrat.
Orion se desprinse de Helen ca s se ntoarc spre singurul copac din
inutul acela arid.
302

Trei fetie stteau la umbra acestuia, iar umerii lor firavi se


scuturau de plns.
Orion i fcu semn lui Helen s-l urmeze, pentru a se apropia de
Furii mpreun. Cele trei surori se prinser de mini, nfricoate.
Orion mai fcu un pas i ele se cuprinser ntr-o mbriare plin
de suspine.
Ateapt. Helen puse o mn tremurtoare pe braul lui Orion.
Nu vreau s le speriem.
Ai venit s ne ucizi, Pogortoareo? ntreb cea din mijloc.
Vocea ei prea de copil, chiar dac era rguit din cauza plnsului.
Acum, c Helen le putea vedea clar, fr a le simi puterea, se
ntreb cum de putuse s cread c acestea erau nite femei btrne.
Erau doar nite copile.
tim c voi, scionii, ne uri i ne dorii moartea, scnci fetia
din stnga. Dar nu vei putea.
Nu vrem s v facem niciun ru. Am venit s v ajutm, le
spuse Helen cu minile ridicate ntr-un gest panic. Nu asta ai
ateptat de la mine prima dat cnd m-ai condus aici? S m ntorc
ntr-o bun zi ca s v salvez?
Furiile se smiorciau i bteau n retragere strngndu-se n brae,
la fel de ngrozite.
Orion i scoase ncet rucsacul i-l puse pe pmnt, privindu-le cu
cea mai mare blndee, ca s se asigure c niciuna nu avea s se
sperie.
Lui Helen i se prea c Orion ncerca s se apropie de o turm de
cprioare sperioase, dar tactica lui prea s funcioneze. Furiile l
urmreau prudente, cu ochii mari i buzele strnse, dar preau mult
mai linitite.
V-am adus ceva de but, zise el cu blndee n timp ce
deschidea rucsacul i scotea cele trei recipiente.
Otrav? ntreb cea plngcioas din stnga. Un truc ca s ne
trimii direct n Tartar, fr ndoial. V-am spus deja. Nu va
funciona.
303

Surioarelor. Poate c ne vor binele, spuse cea mai mic din


dreapta cu o voce subire i plpnd, abia optit. Sunt att de
obosit.
tiu c eti, zise Helen cu inima deschis spre cele trei fete. i
tiu ce nseamn s fii cu adevrat obosit.
Nu vrem dect s v alinm suferina, zise Orion.
Prea att de blnd nct fetia din stnga ovi i fcu jumtate de
pas ctre el.
Suferina noastr nu are sfrit, spuse lidera lor cea din mijloc
, potolindu-i surorile. Poate c voi, scionii, v gsii pacea, poate
chiar fericirea cteodat, dar noi, Eriniile, suntem tulburate mereu.
Neam nscut din sngele vrsat de un fiu care i-a atacat propriul
tat. Suntem sortite s rzbunm moartea nedreapt.
Conductoarea grupului l privi acuzator pe Orion, iar el ridic
spre Furii nite ochi rugtori. Helen fcu un pas spre el. Acesta prea
s fi uitat motivul pentru care se aflau acolo. Nu prea deloc Orion.
Nu mi-am ucis tatl, chiar dac Parcelor le-ar fi plcut asta,
declar el cu o voce puternic. Am fost nscut pentru nefericire, dar
nu aleg s fiu nefericit.
Dar noi nu putem alege, prine, opti cea mai mic. Crimele
sunt ntotdeauna n minile noastre.
Noi, Eriniile, nu putem uita niciodat sngele pe care l-au
vrsat cei ca voi. Ne amintim n fiecare clip, rosti lidera cu tristee
profund.
Cele trei fete izbucnir din nou n plns.
Tocmai de aceea suntem aici. Eu i prietena mea credem c ai
suferit destul pentru pcatele scionilor, le liniti cu vocea lui blnd
Orion. Nu vrem dect s v oferim nite ap. Nu v este sete?
Nu am but un singur strop de ap de peste trei mii de ani,
spuse cea din stnga.
Fetele erau tentate s bea, asta era evident. Era att de cald i aerul
era att de uscat chiar i la umbra copacului care fusese martorul
nefericirii celor trei fete , nct Helen, care crescuse obinuit cu
304

lipsurile, i dorea cu disperare s simt pe limb un strop de ap.


n cele din urm, cea mai mic dintre fete fcu un pas n fa.
Picioarele ei erau att de subiri i fragile nct preau gata s se
frng.
Mi-e foarte sete, zise ea. Vreau s beau, rosti cu vocea ei
nefiresc de subiric.
Braele ei fragile tremurau cnd se ntinser dup ap. Orion
deurub capacul, apoi o ajut s in plosca i s o ridice la buze.
Fata lu o nghiitur, apoi ridic ochii spre Orion, ocat. Apuc
plosca i o bu cu nghiituri lungi i zgomotoase, apoi lein n
braele lui Orion. Acesta o ridic i privi sugestiv spre Helen.
Ai ucis-o! se vit cea plngcioas.
Nu ne poate ucide, interveni lidera. Privete, sora noastr
respir.
Cea mic se prinse de marginea bluzei lui Orion, ngropndu-i
faa n pieptul lui puternic.
El i mngie prul cu mna pe care o avea liber i-i vorbi
ncetior la ureche, iar umerii ei ncepur s tremure.
Helen nelese dup tonul lui c-i spunea fetiei s se liniteasc,
pentru c era n siguran i totul era n regul. Cea mai mic dintre
Furii arunc dintr-odat capul pe spate. Ea nu plngea i nici nu era
trist, ci rdea n hohote.
Surioarelor, oft ea. Este raiul! Motenitorii ne-au adus s
bem raiul!
Helen le ntinse celorlalte dou Furii recipientele cu ap i privi cu
stupoare cum acestea urmar exemplul celei mai mici, devenind
dintr-odat euforice.
Cea mai mic l srut pe Orion pe obraz, plin de recunotin,
apoi se arunc n braele celor dou surori mai mari, care ateptau cu
nerbdare s o mbrieze.
Cele trei Furii se mbriar n chiote de bucurie, opind,
strignd i rznd n hohote. Preau trei fetie vesele la o petrecere n
pijamale.
305

Helen privi spre Orion i vzu c acesta le privea pe fete cu emoii


intense i contradictorii. Se apropie de el ncercnd s-l ncurajeze.
Prea tulburat de ceea ce-i spuseser fetele despre tatl su, iar ea
voia s-i transmit c asta nu mai conta acum. Scionii scpaser de
Furii i n curnd el i tatl su puteau fi din nou mpreun.
Ai avut dreptate, i spuse Helen. Orion o privi cu un zmbet
mirat. S le eliberm a fost mai mult dect fericirea etern.
Se ntoarser din nou spre fete i le urmrir cum opiau de
bucurie. Helen ridic din umeri i scoase un eh ca s le atrag din
nou atenia asupra lor. Orion rse la gluma ei, dar nu spuse nimic. O
cuprinse doar cu braul pe dup umeri, apoi le privir n continuare
pe fete dansnd i mbrindu-se.
Cea mai mic fu prima care se desprinse din grup.
La nceput crezur c obosise i c avea nevoie s se aeze undeva
s-i mai trag sufletul.
Fata se ndeprt puin de celelalte dou surori i i acoperi ochii
cu o mn. Orion se desprinse de Helen pentru a-i sri n ajutor
fetiei atunci cnd o vzu cltinndu-se pe picioare, gata s se
prbueasc. Fata plec fruntea. Cteva picturi roii i ptar rochia
alb, pentru c vrsa lacrimi de snge. Nu dup mult timp, celelalte
ncepur s plng la fel.
Ce s-a ntmplat? l ntreb Helen pe Orion.
Nu tiu. Tot ce am auzit a fost c nu-i poate scoate din minte
chipurile lor, rspunse ngrijorat.
Fetele se adunar din nou i vorbir ntre ele.
Dup ce ajunser la un consens, lidera lor se apropie de Helen i
Orion i le spuse:
Se pare c fericirea asta nu a fost menit s dureze.
Celelalte dou fete se ineau n continuare n brae, plngnd, iar
Helen i dorea cu disperare s le ajute.
Orion se aplec i ridic de pe jos plotile, verificnd disperat dac
nu mai rmsese n ele nicio pictur de ap, dar acestea erau goale.
O s v aducem mai mult ap, le promise el, dar lidera fetelor
306

cltin din cap.


Orict de mult mi-a dori s simt asta din nou, m tem c nu o
s dureze, zise cu amrciune fata. Nu v putem rsplti pentru
acest dar, ns vrem s v oferim ceva n schimb pentru clipele de
fericire.
Un dar pentru un alt dar pe care ni-l vom aminti mereu,
murmur cea plngcioas.
V eliberm pe amndoi de toate datoriile de snge, zise lidera
i flutur mna n aer n semn de binecuvntare. Nu o s v mai
torturm pe niciunul din voi.
Fata se altur surorilor ei, apoi toate trei se retraser n umbra
copacului lor.
Stai puin! Nu renunai att de uor, insist Orion. Poate nu
v-am adus destul ap. Dac v aducem mai mult
Orion, nu are rost, zise Helen punndu-i mna pe braul lui
pentru a-l opri s le urmreasc. Au dreptate. Am putea pierde o
eternitate aducndu-le ap, dar, n ultim instan, fericirea este
doar o experien se presupune c nu ine prea mult. neleg acum.
Persefona s-a referit poate la alt ru.
i dac nu-i aa? ntreb Orion. Glasul lui tremura din cauza
frustrrii. Dac aceasta este singura ans de a le ajuta?
Helen privi n ochii lui verzi i cltin ncet din cap. Nu tia ce s
fac mai departe. Cea mai mic dintre surori se ivi de undeva din
umbra deas a copacului.
Mulumim, opti ea nainte de a disprea n ntuneric, dup
trunchiul copacului.
Trebuie s le ajutm, zise hotrt Orion. Nu le putem lsa s
sufere aa pe vecie!
Nu le vom lsa. i i jur, vom ncerca pn vom descoperi rul
care trebuie!
Dintr-odat, Helen nu mai vzu nimic n faa ochilor i se prinse
de bluza lui Orion ca s nu se prbueasc.
Ce se ntmpl? ntreb el mirat ncercnd n acelai timp s-i
307

pstreze echilibrul.
n jurul lor totul ncepu s se deruleze cu ncetinitorul era
aceeai senzaie pe care Helen o avea atunci cnd trebuia s se
trezeasc.
Cred c ncearc s ne alunge, spuse ea.
Se prinse de gtul lui Orion i se lipi de el
Matt i Claire i abandonar maina cnd descoperir c traficul
era oprit pentru noaptea aceea i o luar la fug pe strada pustie i
ntunecat, ndreptndu-se spre centrul oraului. Practic, nu ar fi
trebuit s fac asta, dar niciunul nu ar fi putut s stea cu minile
ncruciate la reedina Delos din moment ce scionii plecaser la
lupt.
Matt se simise ofensat de rugminile Ariadnei, care-l implorase
s nu intervin, de parc ar fi fost un copil lipsit de aprare.
Protestase, dar Ari, Lucas i Jason dispruser att de repede,
nct Matt nu mai avusese timp s spun nimic. l enerva la culme
cnd fceau asta.
Cassandra i avertizase s nu se duc acolo. Bunul-sim i spusese
c nu fceau dect s toarne gaz pe foc.
Matt prefera ca ea s-i foloseasc izvorul nesecat i neobinuit de
bun-sim att de diferit de talentul ei de Oracol pentru a prezice
viitorul. El nici nu se mai putea uita la ea atunci cnd Parcele puneau
stpnire pe trupul ei, de parc i-ar fi croit drum din interior pn
la suprafaa pielii ei. Era unul dintre numeroasele aspecte care-l
fceau pe Matt s pun la ndoial valoarea acelor daruri ale
scionilor i bunele intenii ale aa-ziilor zei care i nzestraser pe
acetia cu astfel de talente de la bun nceput.
La ce erau bune Parcele dac foloseau oamenii ca pe nite cupe
care erau umplute i apoi golite, ca s fie ntr-un final aruncate ca
nite gunoaie?
Orict de mult ura Matt violena, cnd se gndea la ce le fcuser
Parcele scionilor, i venea s comit un act de eroism ceva atletic,
308

de preferat purtnd cte un box metalic pentru pumni.


n timp ce el i Claire se apropiau de centrul oraului, auzir
hrmlaie i cteva persoane urlnd ca din gur de arpe, dar vocile
erau incoerente. ntr-un anumit loc se auzeau ipete de groaz, iar n
altele chiote triumftoare de victorie, de parc mulimea ar fi urmrit
filme diferite.
Stai puin, Claire, zise Matt dup ce trecur de colul slab
luminat al strzii. Nu este lumin deloc pe strada asta.
Dar News Store este n direcia asta, protest ea.
tiu, dar hai s ocolim zona asta i s intrm n magazin pe
aleea din spate. Vreau s vd mai nti ce se ntmpl nainte de a da
nval n mijlocul strzii.
Claire accept i mpreun cu Matt se strecurar pn la intrarea
din spate a magazinului. Acolo era linite cu toate c se auzeau
vocile ridicate ale mulimii. Se simeau de parc s-ar fi furiat pe
coridoarele lturalnice ale unui stadion n timpul unui concert rock.
Aveau senzaia c foarte aproape de ei se ntmpla ceva de proporii,
dar se simeau separai n mod ciudat de acel eveniment.
Dumnezeule, e ntuneric, zise Claire i vocea i tremura de
fric.
Da, i nu e un ntuneric firesc, murmur nervos Matt n timp ce
intrau prin spatele magazinului.
Cred c am mai vzut asta nainte, opti Claire frecndu-i
braele de frig sau de fric. Atunci cnd Hector a fost atacat de
Automedon i Cei O Sut la competiia sportiv, totul a fost acoperit
de aceeai negur amenintoare. nseamn c un Maestru al
Umbrelor a trecut pe aici.
n interior, magazinul era devastat. Mesele erau rsturnate, vase
de cristal pline cu bomboane zceau sparte pe podea, i totul era
acoperit cu un strat de fin care trebuie s fi fost vrsat intenionat
din mai multe pungi rupte.
Matt i Claire strbtur magazinul ndreptndu-se spre ua din
fa, uitndu-se n jur dup oameni rnii care s nu fi zcut
309

incontieni pe podea. Sperau s nu-i gseasc n starea asta chiar pe


Jerry sau Kate. Din fericire, magazinul era complet gol.
ntunericul ncepea s devin mai dens n timp ce naintau spre
ua din fa, iar Matt i Claire ajunser s orbecie pn ieir afar,
n strad. Se oprir i ateptar ca ochii lor s se obinuiasc cu
ntunericul asemntor cu ceaa lsat de Stpnul Umbrelor.
Pe strad vzur o mulime de oameni n costume care naintau
spre ei, condui de o femeie nalt. Imediat ce negura se mprtie,
Matt btu n retragere.
Trebuie s fie Eris, i spuse ncet lui Claire.
i cine-i acela? ntreb ea ntorcndu-se spre strada opus.
Claire se referea la un biat nalt i deirat, care prea fcut din
pri nepotrivite. Braele preau prea lungi pentru trupul su i
mergea crcnat, cu pai mari, iar umerii i erau ncovoiai. n ciuda
nlimii sale impresionante, prea s se trasc n loc s mearg. Cu
degetul ntins spre ciudatul personaj i mut de fric, Claire fcu un
pas n spate, lipindu-se de Matt.
Tremura ngrozitor, iar respiraia ei precipitat amenina s se
transforme n ipt.
Matt o cunotea de la grdini i tia un lucru Claire Aoki nu se
speria prea uor. Privind n jur i analiznd comportamentul
mulimii, Matt zri oameni alergnd peste msur de nfricoai, de
parc fiecare ar fi fost urmrit de cel mai negru dintre comarurile
sale.
Trebuie s fie tot un zeu, ca Eris. Vocea lui Matt tremura.
Gndete-te, Claire! Eris e sora lui Ares i ntruchipeaz haosul ea
i face pe oameni s-i doreasc s distrug. Deci ce simim noi cnd
l privim pe tipul acela nfiortor?
Panic? reui s ngaime Claire, ncercnd s-i revin. Dar
credeam c zeul Pan era ap!
Nu, nici vorb. Nu e blestematul acela de satir! Mai era unul,
bombni Matt ncercnd s-i aduc aminte. Arborele genealogic al
familiei zeilor complicat i ramificat cum era i apru dintr-odat
310

n minte. Ares, zeul rzboiului, merge cu Eris, zeia discordiei, iar cu


ei este fiul lor, Terror. Biatul acela ciudat trebuie s fie Terror.
Matt, icni Claire ndreptnd braele n direcii opuse pentru a-i
arta lui Matt ce se ntmpla pe strad. Cele dou cete se ndreapt
una spre alta!
Lui Matt i se strnse inima. Eris i Terror mnau cele dou
grupuri dezlnuite pe dou strzi adiacente care se uneau ntr-o
intersecie mare pe direcie diagonal opus cu News Store.
Cu fiecare pas, oribilii zei i duceau pe bieii lor adepi tot mai
aproape de o ciocnire inevitabil.
Pn i Matt i Claire, care fceau un efort contient pentru a-i
controla reaciile, se simeau tot mai ru pe msur ce zeii se
apropiau.
n cele din urm, la fel ca un dop ieind zgomotos dintr-o sticl de
ampanie agitat n prealabil, grupul din jurul lui Terror ntlni
ceata condus de Erin i btlia ncepu. n mijlocul ncierrii, Matt o
zri pe Eris rznd n hohote alturi de Terror, care rnjea satisfcut.
Oameni ngrozii ddeau piept cu scandalagii costumai,
ncierndu-se ntr-o frenezie de distrugere i de team. Matt i
Claire nu puteau face altceva dect s se retrag. Matt o prinse de
mn i o trase dup el n spatele unei maini parcate, unde se
ghemui i i folosi trupul n loc de scut ca s o apere de cioburile de
sticl i proiectilele improvizate.
Cei doi se ineau de mn ncercnd s-i controleze emoiile,
astfel nct s nu li se alture celorlali care se ncieraser. Aerul
duhnea a lapte stricat i plastic ars, iar Matt observ c mirosul acela
groaznic prea s se joace cu emoiile oamenilor cu ct era mai
puternic, cu att era mai intens emoia pentru el i pentru mulime.
Lumina de deasupra lor, ce provenea de la stlpul de iluminat de
pe strad, ncepu s pleasc i apoi dispru, n vreme ce o cea
neagr ca smoala se ls deasupra interseciei.
Matt descoperi c nu mai putea vedea dect pn la jumtate de
metru n faa lui.
311

Ce cutai voi doi aici? se auzi o voce suprat din ntuneric.


Vocea lui Lucas, i spuse Matt tresrind.
Venii, zise Lucas inndu-i minile ntinse spre ei, printre
faldurile unduioase ale mantiei sale de umbre, i fcndu-le semn
s-l urmeze. O s v ascund aici pn o s v pot duce ntr-un loc
sigur.
Matt i Claire ezitar. Niciunul nu voia s se apropie de el. Pn
s se hotrasc, umbrele se risipir i Lucas se ivi n faa lor.
Era ceva amenintor n vocea lui i n felul n care fiile de
negur atrnau nc de braele lui. Ochii lui albatri deveniser negri
i prea att de furios.
Ah, Lucas? ntreb Claire cu o sfial neobinuit. Eti i tu un
Maestru al Umbrelor?
Prins asupra faptului, Lucas ncuviin cu tristee.
Cte secrete mai ascunzi de noi? ntreb stupefiat Matt.
Lucas deschise gura i i privi pe rnd, ncurcat, dar nu apuc s
spun ce-i propusese, pentru c fu ntrerupt. Micndu-se mai
repede dect ar fi putut percepe ochii lui Matt, Jason i Ariadne
aprur lng ei, punnd deja o mulime de ntrebri n acelai timp.
Lucas ridic minile i ncerc s le explice c i descoperise acest
talent ca Maestru al Umbrelor cu foarte puin timp n urm, dar
cineva i ntrerupse a doua oar.
Copii! Unde e Helen? strig Kate cu ochii mari de groaz.
Se ntoarser i privir spre ea cum chiopta, ncercnd s alerge
spre magazinul vandalizat. Avea hainele sfiate i prul rvit, i
era murdar de praf i fain de parc s-ar fi rostogolit pe pmnt,
innd piept agresorilor.
Hector era alturi de ea, crndu-l pe Jerry. Acesta i pierduse
cunotina i sngera tare dintr-o ran la cap. Hector fcu ochii mari
i rmase cu gura cscat de uimire.
Matt se ntoarse i-i vzu pe Lucas, Ariadne i Jason privindu-l
ncordai pe Hector. Acesta nu putea auzi ceea ce auzeau ei, dar
nelese dup expresiile lor c toi scionii czuser prad Furiilor.
312

Jason, nu! strig Claire aruncndu-se n faa lui nainte ca


acesta s-i poat ataca fratele.
Eu m ocup de Ari! strig Matt npustindu-se asupra ei.
Ariadne mri la el i i zgrie gtul i pieptul, dar se opri imediat
cnd vzu sngele lui Matt care ncepuse s curg. Fcnd abstracie
de rnile pe care le avea, Matt i acoperi ochii cu mna i o lipi de el,
n timp ce ea se zbtea cu furie.
Ridicnd ochii, Matt l zri pe Lucas lund poziia unui leu care i
vna prada fcnd un pas spre Hector.
Nimeni nu putea s-l opreasc.

313

CAPITOLUL 14
Helen deschise ochii. Vzu perna ngheat lng ea i nelese c
se afla n camera ei. Era ntuneric mai bine spus, o penumbr
albastr specific nserrii i nu ntunericul profund al nopii.
Sttea ntins cu faa n jos pe ceva denivelat i cald ceva ce nu
aducea n mod sigur cu salteaua ei.
Proptindu-se n coate, Helen privi n jos i vzu chipul lui Orion,
care dormea. i spuse c ar fi trebuit s se dea la o parte, dar ezit. El
ncrunt uor sprncenele n somn i, dintr-un anumit motiv, lui
Helen i se pru adorabil.
n Lumea de Dincolo, chipul lui fusese, pur i simplu, fermector,
dar acolo, n lumea real, era de-a dreptul hipnotic. Tot ce inea de
aspectul su fizic era armonios i echilibrat, o adevrat simfonie
vizual.
Linia curb a obrazului era continuat de lungimea gtului, care
se mbina perfect cu muchii pieptului. Ca fiu al Afroditei, Helen tia
prea bine c atracia irezistibil era unul din harurile scionilor, dar
acest lucru nu-l fcea mai puin atrgtor n ochii ei.
Avea totui nevoie de frizer, i spuse, dar, chiar i aa, era un
adevrat Adonis, idealul frumuseii masculine. Mereu fusese aa,
realiz Helen, i cu ct se uita mai mult la el, cu att i se prea mai
greu s priveasc n alt parte.
Fr s se poat abine, Helen i plimb curioas un deget pe
buza lui inferioar. Voia doar s vad dac era la fel de moale cum
i amintea, sau la fel de moale ca n jocul lui Morfeu.
Trupul lui Orion se nfior sub ea, iar ochii lui se deschiser la
atingerea delicat. nainte s realizeze unde se afla, o apuc pe Helen
314

i o mpinse cu putere ntr-o parte.


Sunt eu! ip Helen agndu-se de umerii lui, ca s nu zboare
pn n peretele cel mai apropiat.
n patru labe, Orion privi buimac n jur, de parc ar fi fost n stare
de oc.
i ddu drumul lui Helen i ntinse mna ca s ating cu vrfurile
degetelor stratul de ghea aproape topit de deasupra patului.
Buzele lui schiar un zmbet n timp ce strivea ntre degete
cristalele de ghea. Helen i ddea seama doar privindu-l c fcea
legtura ntre frigul pe cale de dispariie din camera ei i rceala
constant i nepmntean de lng portalul peterii. Se mira c era
att de familiarizat cu expresiile lui, nct ajunsese, practic, s-i
citeasc gndurile. De parc l-ar fi cunoscut de o via. Sau mai mult
chiar, i spuse cutremurndu-se.
Acesta e dormitorul tu? ntreb el. Helen zmbi i fcu un
semn de ncuviinare. O privi suspicios. Atunci ce-i cu folia asta de
protecie pe pat?
Amndoi izbucnir n rs.
Aveam nevoie de ea. mi murdream mereu cearafurile cu
noroi din Lumea de Dincolo, zise ea lovindu-l cu palma pe picior. El
i prinse fulgertor mna i o pstr acolo, lipit de coapsa lui.
Helen, spune sincer. nc mai faci pipi n pat, nu-i aa?
Ea zmbi i cltin din cap, aruncndu-i o privire care l avertiza
s nu-i foreze norocul. Rsul jucu se stinse repede, iar
amuzamentul fu nlocuit cu o tensiune delicat.
Dintr-un motiv inexplicabil, Helen inea nc mna pe coapsa lui
Orion. Ea i smulse mna, dar constat cu stupoare c mna i se
lipise de gamb.
Orion se lungi pe perne i ntinse mna s-i ating braul n
aceeai clip, de parc ar fi vrut s se asigure c Helen era acolo n
carne i oase.
Nu te atac, i opti el cu o privire ngndurat. i plimb
degetele pe braul ei, pn la cot, i i cuprinse cotul n palm. Furiile
315

ne-au eliberat cu adevrat.


Au fcut-o, opti la rndul ei. Acum poi s te ntorci acas.
Privirea plin de veneraie se stinse.
Poate c am scpat, dar nu s-a terminat, nelegi? zise el.
Nu nc, spuse Helen cu voce stins. Dar neleg dac ai ceva
mai important de fcut.
Despre ce vorbeti? ntreb el cu o expresie curioas.
Eti liber. Acum poi fi cu tatl tu.
Helen nu se putea uita la el. Privi n jur spernd s gseasc ceva
de care ar fi putut s se agae i realiz c purta nc aripile de zn.
i le desprinse de pe umeri i vorbi ct putea de calm:
Am s neleg dac nu vei mai putea veni cu mine n Lumea de
Dincolo.
Orion deschise gura privind-o surprins i se ncrunt.
Incredibil, opti el. Dup tot ce i-am povestit despre mine.
Furios, Orion arunc n lturi cuverturile i ncerc s se ridice, dar
Helen l apuc de mini i-l opri.
Hei, nu i-ai vzut tatl de la zece ani, iar asta nu este povara ta.
E a mea. Trebuie s o pot duce singur, zise ea pe un ton grav.
i-am mai spus, sunt alturi de tine pn la capt, orice s-ar
ntmpla.
Speram s spui asta, zise ea zmbindu-i cu recunotin.
Expresia lui sever dispru, mblnzit de un zmbet, i o ls pe
Helen s-l mping cu blndee napoi n patul ei.
Nu se putea abine, trebuia s-l ating. Orion i petrecuse
probabil ntreaga via alungnd fetele cu un b din preajma lui, i
era jenant s constate c ea nu era cu nimic mai diferit.
S nu pui nc deoparte asta, zise ea atingnd cu mna Creanga
lui Eneas brara de aur de la ncheietura lui Orion.
ndrzni apoi s-i mngie ndelung i delicat palma i degetele,
apoi se strdui s-i ia minile de pe el.
Oricum, nici nu cred c mai pot s o dau jos, zise el ncet.
Respiraia lui se precipit n timp ce se uitau unul la altul. Prea s
316

se relaxeze n patul ei i era din ce n ce mai alert, n acelai timp, iar


ea se ntreb dac el putea s-i vad inima btndu-i n piept. Pentru
o clip, Helen fu sigur c Orion avea de gnd s se aplece s o
srute.
O cuprinse panica i se ntreba ce avea s fac dac s-ar fi
ntmplat asta. Nu era un vis, iar Helen nu tia sigur dac era
pregtit pentru un contact fizic, indiferent ct de mult l-ar fi dorit.
Ochii lui Orion se oprir asupra pieptului ei i expresia lui
rbdtoare dispru.
E n regul. Nu m grbesc, Helen, spuse el cu o voce rguit.
De fapt, a prefera s ateptm un timp.
La menionarea cuvntului timp, un val de panic ncord
fiecare muchi din trupul lui Helen. Sri din pat, fugi la fereastr i
ridic prelata albastr. Auzi zgomotele neobinuite care veneau
dinspre centrul oraului.
Oh, Doamne, nu pot s cred c am uitat! ip ea isteric. Se
repezi la pat i-l apuc pe Orion de bra, apoi l trase dup ea i sri
pe fereastra fr geam. Mi-am lsat familia n toiul unei ncierri!
Aterizar mpreun i o luar la fug, Helen fiind cea care
deschidea drumul.
Un minut mai trziu ajunser n centrul oraului i se oprir.
Helen abia putea s-i cread ochilor. Oameni pe care ea i vedea n
fiecare zi, oameni cu care sttea de vorb i pe care i servea cu brioe
i cafea espresso ncercau s se rup n buci. Pn i ofieri de
poliie n uniforme sau pompieri alergau bezmetici, sprgnd
parbrizele mainilor sau lundu-se la btaie pe strad.
Ce vrei s faci? o ntreb Orion gata de lupt. Nu cunosc nici
locul i nici pe oamenii acetia. Cine-i personajul negativ?
Helen ridic neputincioas din umeri, urmrind ncierarea
general. Se uit n jur, ncercnd s-i dea seama pe cine trebuia s
protejeze i mpotriva cui s lupte. Dar acolo erau toi vecinii ei i,
din cte putea vedea, majoritatea acestora se rneau reciproc ca scoi
din mini. Observ un culoar format n mulimea de btui i se
317

ndrept ntr-acolo.
Automedon, urmat ndeaproape de vechiul ei prieten Zach, i
fcea loc lovindu-i pe oamenii neajutorai care-i stteau n cale. Cu
puterea sa inuman, el lovea pe oricine aprea n calea lui, fcndu-l
s zboare prin aer asemenea unui zmeu scpat n vzduh.
Mirmidonul nu urmrea s rneasc pe cineva lui nu-i psa
dac oamenii din preajma lui mureau sau triau, atta tot.
Un brbat era ntins pe jos, chiar n calea lui. O feti n costum de
prines i un biat costumat n urs stteau lng brbat, pe un
morman de bomboane de Halloween mprtiate pe jos. Fetia ipa i
plngea neconsolat, trgndu-l de mn pe brbat i ncercnd
inutil s-l trezeasc. Bieelul curajos se ntoarse s-l nfrunte pe
Automedon, cu pumnii strni n spatele labelor proase de urs ale
costumului, gata s-l apere pe brbatul czut la pmnt i pe biata
feti. Brbatul era Luis, realiz Helen apropiindu-se, iar copiii erau
Marivi i Juan.
Automedon nu privea n jos. l nltur din calea lui pe Juan ca pe
un vis urt i trimise trupul su mic i fragil n zbor deasupra
mulimii. Orion dispru n aceeai secund de lng Helen, iar ea
rmase pe loc, mpietrit, n stare de oc.
Faa lui Zach se crisp de groaz. ncerc s se adposteasc n
momentul n care din cestul lui Helen ni un fulger alb ca de
ghea n direcia lui Automedon.
Ea nu se mai gndea la nimic n momentul acela. Nu-i mai psa c
era vzut de o lume ntreag i uitase complet c ar fi vrut s
pstreze insecta n scopuri strategice.
Helen nu avea n faa ochilor dect imaginea micului Juan n
adorabilul su costum de urs, zburnd neputincios prin aer. Ridic
mna dreapt i se concentr, trimind un uvoi de energie spre
Automedon, care se transform ntr-o tor vie cu form vag uman,
n timp ce ea se apropia cu pai repezi de el.
Automedon se zvrcolea n agonie ca o insect strivit. Din
roiatic, pielea lui deveni de un rou incandescent. Czu n
318

genunchi, apoi se prbui complet carbonizat i n cele din urm


rmase eapn.
Helen, oprete-te! strig Orion. E mort!
Oprind uvoiul de energie cu un prit scurt, Helen i ls mna
stng n jos i cobor privirea spre movila fumegnd carbonizat
care fusese Automedon.
Zach se ridic speriat i o lu la fug. Helen l ls s plece
ntorcndu-se spre Orion.
Acesta l inea n brae pe Juan. n nite brae att de mari i
puternice, micuul prea un ursule de plu. Helen i duse mna la
gur, neavnd curaj s ntrebe n ce stare era copilul.
E n regul, o liniti Orion naintnd cu pai mari spre ea. L-am
prins nainte s cad. Dar ar trebui s-i ducem pe copiii tia n alt
parte.
O privir pe Marivi. Aceasta o studia pe Helen cu ochii mari i cu
gura cscat de uimire.
i mai aduci aminte de mine? ntreb Helen. Marivi ncuviin
din cap, dei prea n stare de oc. Vrei s vii cu noi? Fetia
ncuviin din nou, privind-o n continuare cu ochii ei mari.
Helen ntinse mna spre ea, iar copila i sri n brae, agndu-se
de gtul ei i ncolcind-o cu picioarele, ca o lipitoare. Cu mare grij,
Orion i-l ncredin i pe Juan, pe care Helen l lu cu cellalt bra,
apoi se aplec s vad n ce stare era Luis, care prea s respire.
E incontient, dar se va face bine, zise Orion ridicndu-l n
grab. Este vreun loc sigur n apropiere? Spitalele vor fi
supraaglomerate n noaptea asta.
Ah ce spui de News Store? zise Helen confuz. Acolo exist
o trus de prim ajutor i poate c i familia mea va fi acolo.
Perfect, zise Orion i i fcu semn lui Helen s-i arate drumul.
n timp ce se ndeprtau, trupul nnegrit al lui Automedon se
mic. Auzir un prit nfiortor i pe spatele cadavrului apru o
crptur lung care dezvluia pielea roz de dedesubt. Trupul
respira. Marivi i ngrop faa n gtul lui Helen, ferindu-i privirea.
319

Orion i Helen se uitar unul la altul, perpleci.


Dintr-odat, crusta carbonizat care-l acoperea pe Automedon
crp n dou, iar trupul din interior iei afar, ca un crab care-i
abandona carcasa exterioar.
Acoperit de mucus, ghemuit lng rmiele crustei arse,
Automedon ridic privirea spre Helen i se uit la ea cu ochii lui
nfiortori, acoperii cu o membran albicioas, i zmbi.
Asta a durut, articul cu o voce stranie, de robot, printre balele
vscoase. Se uit la Orion i privirea i se opri asupra brrii de aur
de la ncheietura acestuia. Ochii greoi i umezi i se ngustar
nainte de a rosti: al treilea motenitor. M bucur s te revd,
generale Eneas.
Un soi de tub lipicios i lung se desfur pe neateptate de sub
limba lui uman i pru s neasc n direcia lui Orion, apoi se
retrase fulgertor i se rul, intrnd napoi n gura lui Automedon.
Pentru o clip, Helen se temu c avea s vomite.
S mergem! nainte s-i recapete puterile i s se ridice n
picioare, murmur Orion la urechea ei, i amndoi o rupser la fug
ct puteau de repede, crndu-i rniii.
nainte ca News Store s apar n faa lor, Helen simi c ceva nu
era n regul. Putea simi pmntul cutremurndu-se i arunc o
privire spre Orion.
Nu sunt eu de vin! i spuse acesta. Sunt vibraii de impact.
Trecnd de colul strzii, se trezir ntr-o negur dens.
Maestrul Umbrelor! strig Helen. Cei O Sut trebuie s fie pe
aici pe undeva. Au un nou membru. L-am vzut la competiia
sportiv
Helen rri pasul n timp ce ntunericul prea s se mprtie uor.
tia foarte bine ce era negura aceea. Printre umbrele prelungi care se
ntindeau n toate direciile ca nite brae de fum, l vzu pe Hector
pocnind de mai multe ori pe cineva sursa acelui ntuneric, realiz
Helen care era ntins pe caldarm. Era Lucas. ntr-o clip, Lucas i
schimb poziia, prelu controlul i se npusti asupra lui Hector,
320

pocnindu-l slbatic.
Reuind s-i revin din oc, Helen strig ceva neinteligibil i
alerg mai departe, cu Orion dup ea.
Helen! ip Kate, iar Helen se opri brusc.
Lundu-se dup vocea lui Kate, Helen o cut cu privirea i o
descoperi n cele din urm ghemuit lng Jerry, care era incontient
i sngera destul de ru.
Alturi de ei, Claire i Matt i placau pe Jason i pe Ari,
acoperindu-le ochii i urechile, astfel ca acetia s nu poat vedea
sau auzi. Helen i ls pe copii n grija lui Kate, i arunc tatlui ei o
privire ngrijorat, apoi se arunc asupra lui Lucas.
n timp ce se bga ntre Hector i Lucas, l zri pe Orion nind s
o ajute i imobilizndu-l pe Hector cu un bra n jurul gtului. Helen
i folosi puterea superioar pentru a-l trnti pe Lucas la pmnt,
ncerc s-l imobilizeze sub ea, dar el era foarte bun la astfel de lupte
i reui s se strecoare cu uurin pe sub ea, schimbnd poziia n
avantajul lui.
Prinse minile lui Helen deasupra capului ei i chiar dac era mai
puternic, nelese c fusese pclit. Se hotr s-l electrocuteze cu
un fulger de-al ei, dar era slbit dup confruntarea cu Automedon
i tia c nu ar fi putut s-i controleze pe deplin fulgerele.
Te rog, Lucas, oprete-te! l implor Helen ca ultim soluie.
La auzul vocii ei, el se opri i pru s ias din trans. Privirea lui
era confuz i n cele din urm se ridic, elibernd-o.
Trebuie s-l iau pe Hector de aici, strig Orion inndu-l strns
pe Hector, care se zbtea, ncercnd s se elibereze. Haide, haide,
voinicule. E timpul pentru o baie!
Cu o vitez fantastic, Orion reui s-l ridice pe Hector i s-l care
nspre ocean. Imediat ce proscrisul se ndeprt destul ct s nu-i
mai afecteze pe membrii familiei Delos, comportamentul acestora se
schimb. Furia se transform n regret.
Claire i Matt i eliberar pe Jason i Ari, iar Lucas i ngrop
capul n minile nsngerate i i acoperi ochii. Helen simea nevoia
321

s ntind mna i s-l consoleze, dar tia c nu ar fi trebuit s-l


ating, n schimb, rmase cu ochii la el i cu inima n gt.
Am tiut ntotdeauna c era ceva mai mult n tine. Ceva ascuns,
dar eu, niciodat Ce se petrece? ntreb Kate, vocea ei fiind
rguit i stins. Helen se ntoarse spre ea i vzu c abia mai putea
respira. Tatl tu tie?
Nu, Kate. Te rog, bigui Helen.
Vznd capul nsngerat al lui Jerry, se simi copleit de
nelinite. Nu avea idee ce trebuia s fac sau s spun.
S intrm cu toii nuntru, zise calm Matt privind peste feele
ocate din jurul lui, n strad, unde ncierarea continua, devastnd
oraul. Nu mai avem timp de pierdut. Trebuie s intrm.
Transportar rniii pe canapelele din cafenea, n spatele
magazinului, iar gemenii i luar n primire, verificnd gravitatea
rnilor fiecruia.
Luis avea doar o contuzie, dar micul Juan avea patru coaste rupte,
un bra rupt i capul spart.
Gemenii se uitar grav unul la cellalt i se pregtir de treab.
Stai la distan, le avertiz Claire pe Kate i Marivi atunci cnd
cele dou rmaser cu gura cscat la vederea minilor
incandescente. E n regul, nu v speriai. Vindecarea e unul dintre
talentele lor.
Cum adic talente? ntreb Kate. Helen, trebuie s-mi spui ce
se petrece!
Helen nu tia ce s spun.
Se uita cnd la tatl ei, cnd la Kate, depit de situaie.
Sunt un semizeu, spuse n cele din urm. mi pare nespus de
ru, dar nu am timp s-i explic acum.
Prea bine, atunci! interveni cu voce sonor Claire cnd vzu
reacia lui Kate, care rmsese mpietrit de uimire. Am neles-o pe
asta, Helen. Apropo, tu nu te pricepi deloc s dai veti. Kate, ine-te
bine. O s fie destul de urt.
Claire ncepu s-i in bietei Kate un curs stngaci de mitologie, n
322

timp ce Helen i spuse un mulumesc mut i le fcu semn lui Matt


i Lucas s se apropie. Le povesti despre ntlnirea cu Automedon,
felul n care l prjise i cum i lepdase acesta pielea carbonizat
chiar n faa ei.
Zach e teafr? o ntreb Matt.
Ultima dat cnd l-am zrit se ndrepta spre Surfside, rspunse
indiferent Helen. El era cu Automedon, Matt; nu a fost nlturat din
calea acestuia, precum Luis i copiii lui, deci sunt sigur c va fi bine.
Matt se ntoarse spre Lucas.
Pot supravieui mirmidonii fulgerelor sau impulsurilor
electrice?
Nu, rspunse Lucas. Ei nu au abiliti precum scionii, dar sunt
puternici. Mai puternici dect majoritatea scionilor.
Chiar dac ar fi fost de zece ori mai puternic dect tine, nu ar fi
putut supravieui unui asemenea oc, zise mohort Helen.
Automedon trebuie s fi devenit nemuritor cumva. Poate c s-a fcut
frate de snge cu un zeu, aa cum a spus Cassandra. Lucas, l-am
lovit cu un fulger care ar fi putut topi plumbul.
Lucas se ncrunt, gnditor.
Helen ar fi vrut s-l ntrebe milioane de lucruri, majoritatea legate
de felul n care devenise Maestru al Umbrelor, dar un fulger extrem
de luminos i atrase atenia i decise c trebuia s mai atepte. Ea,
Matt i Lucas se apropiar de rnii.
Gemenii deciseser s-l vindece pe micul biat mai nti, astfel c
Juan i revenise fr s se sperie. Ariadne i Jason l monitorizar
cteva momente pe Luis i deciser c era teafr.
Ameit, dar neavnd rni grave, Luis i lu copiii n brae i iei n
grab din News Store, disperat s vad dac soia lui mai era acas.
nainte ca tatl ei s ajung la ua din spate, Marivi lipi arttorul de
buze, de parc ar fi vrut s le transmit c avea s in totul secret.
Epuizai deja i cenuii la fa dup atta munc de concentrare cu
Juan, gemenii i ndreptar atenia spre Jerry. Dup o verificare de
rutin, cei doi schimbar una dintre acele priviri care lsau s se
323

neleag c erau de acord asupra diagnosticului.


Dar nainte ca Helen s deschid gura pentru a-i ntreba ct de
grav era, Orion se ntoarse de pe mare.
Vizibil tulburat, se apropie de ei cu pai mari i grei,
scuturndu-i prul ud leoarc, apoi se usc n cteva secunde.
Ce face Hector? ntreb ovielnic Lucas.
E suprat, dar teafr, zise Orion.
Lucas plec fruntea, ncuviinnd din cap.
Cum de eti aici? ntreb uimit Jason. De ce nu te atacm?
Ei bine, versiunea scurt este c eu i Helen am neles ceva
greit dar tot rul a fost spre bine. Am reuit s obinem ceea ce s-ar
putea numi iertarea din partea Furiilor. Nu-i aa, Helen?
Dar nu am rezolvat cea mai important problem. nc, adug
Helen incapabil s priveasc pe cineva.
Se simea vinovat c ea i Orion fuseser eliberai de Furii, n
timp ce restul familiei ei trebuia nc s sufere.
Tu eti sora mai mic a lui Hector? o ntreb Orion pe Ariadne
zmbindu-i cu cldur. M-a rugat s-i transmit c nu trebuie s-i
faci griji. A spus c-i faci prea multe griji pentru alii.
Ariadne ncerc s zmbeasc la rndul ei, n schimb ncepu s
plng. Se ntoarse ctre Jerry tergndu-i lacrimile cu dosul
palmei. Helen observ expresia lui Lucas. Acesta era devastat.
El era singurul care-l atacase pe Hector. Ceilali rezistaser, dar el
nu se putuse abine. Povara avea s fie mereu cea mai grea pentru el.
Lucas era Paris pentru generaia aceea, destinat a fi apul ispitor n
acea epopee.
Sorii erau mereu mpotriva lui, iar acum, c mai avea de purtat i
stigmatul de Maestru al Umbrelor, totul avea s fie mai ru.
Un ntuneric sumbru cretea n el.
Helen se ntreba dac ntunericul fusese acolo de la bun nceput,
ateptnd doar s ias la suprafa, sau dac ceea ce se ntmplase
ntre ei provocase totul.
Putea s-i dea seama c Lucas abia se putea controla. Fusese att
324

de ncreztor, att de viu. Obinuia s radieze, iar acum era n


ntuneric.
Simi cum i se strnge inima. Era stul s vad cum oamenii pe
care-i iubea sufereau din cauza unor lucruri pe care nu le puteau
controla. Nu putea face nimic s-i ajute tatl, ns putea face ceva
pentru a-i ajuta restul familiei.
Am terminat cu asta. Tu? l ntreb pe Orion.
Oh, da. Nu mai am altceva de fcut, rspunse el nelegnd
imediat la ce se referea Helen.
Privirea ei l sfredeli, de parc ar fi depus un jurmnt i ar fi
ateptat un altul de la el.
Vom merge acolo jos. Vom sta acolo pn cnd vom gsi rul
cu pricina, rosti cu fermitate Helen. Nu conteaz ct va trebui s
petrecem n Lumea de Dincolo, toi cei din neamul nostru vor fi
eliberai n aceast noapte.
Orion schi un zmbet suav, iar maxilarul ncletat i se relax.
Nu pot alerga cu viteza unui scion prin peteri, altfel risc s se
nruie. n cteva minute voi ajunge n peterile de pe continent, apoi
o s mai dureze jumtate de or pn ajung n Lumea de Dincolo
prin portal, rosti el de parc s-ar fi pregtit s atace o citadel. Ne
vedem atunci.
Orion le ntoarse spatele i dispru.
Avei grij de tatl meu, le spuse Helen gemenilor i lui Kate,
apoi se ndrept spre u.
Unde pleci? ntreb Lucas prinznd-o de bra atunci cnd trecu
pe lng el.
Acas. n pat. Spre Lumea de Dincolo, zise Helen de parc i-ar
fi niruit o list cu arme mortale.
Te pregteti s te ntinzi linitit n pat, ntr-un dormitor cu
fereastra spart, dup ce ai enervat de moarte un mirmidon? n ochii
lui Lucas se citea frustrarea. i se pare c aa vei fi n deplin
siguran?
Ei bine, eu bigui Helen ntrebndu-se cum de nu se gndise
325

la aceste detalii majore.


Lucas o opri suprat, bombnind ca pentru sine c avea s-i
provoace o criz de nervi.
innd-o n continuare de bra, cu fermitate, o trase dup el,
ndreptndu-se ctre u.
O voi pzi pe Helen n timp ce coboar, i strig peste umr lui
Jason. Dac se ntmpl ceva, sun-m pe mobil.
n regul. Cu siguran, Jason fcea tot ce-i sttea n putin
pentru a-i lua revana. O s-i ducem pe toi la noi acas. Acolo
putem avea grij mult mai bine de Jerry, n timp ce-i vom proteja pe
ceilali.
Bun idee, rspunse Lucas.
S ne ii la curent, frioare, adug Jason, folosind intenionat
cuvntul frioare. Lucas i evit privirea, dar zmbi recunosctor
nainte de a se ntoarce din nou spre u.
Helen i Lucas ieir pe strzile unde domnea haosul i i luar
zborul privind mulimea de oameni care se vnzolea sub ei.
l simi pe Lucas ncetinind i nelese ce anume i atrsese atenia.
Eris alerga pe o strad lturalnic pustie, urmrit de doi brbai
masivi narmai cu sbii.
Tata i unchiul, strig Lucas ncercnd s acopere vuietul
vntului.
S-i ajutm? ntreb Helen cu dinii clnnindu-i de frig.
Lucas o cuprinse cu un bra i ncepu s-i frece umerii goi cu
minile lui calde. Nu pentru prima dat, Helen se ntreb cum putea
s emane ntotdeauna atta cldur.
Se descurc ei, zise Lucas trgnd-o mai aproape de el ca s-o
nclzeasc i zburnd mai departe spre casa ei. Concentreaz-te
asupra misiunii tale, nu a lor.
Helen nu nelegea cum putea s-i controleze astfel emoiile.
Tatl lui era acolo jos, luptndu-se cu o zei, n timp ce el i
continua linitit misiunea. Ca un soldat, se gndi Helen. O uimea
autodisciplina ieit din comun de care ddea dovad Lucas i
326

ncerc s-i urmeze exemplul, dar nu reui. Gndurile ei zburau la


Jerry, la gemeni, la Hector, dar mai ales la faptul c Lucas o
ncolcise cu braul.
l urm pe sub prelata albastr i ateriz n dormitor. El o conduse
direct spre patul rvit i ncerc s o ntind pe perne.
Nu tiu ce s fac, protest Helen refuznd s se ntind.
De ce nu stai jos mai nti? suger el cu voce sczut.
La ce bun toat bravada mea c totul se va termina n noaptea
asta dac nu am nicio idee? Nu tiu cum se va termina.
Helen fcea eforturi s nu izbucneasc n lacrimi.
Vino aici, zise el lund-o de mn i trgnd-o lng el, pe
marginea patului.
tii care e partea mai proast?
Care?
Nu prea mi pas de nimic n momentul acesta, zise ea cu
lacrimi n ochi. Nu-mi pas c eti un Maestru al Umbrelor i c ai
pstrat i acest secret fa de noi.
Am ncercat s-i spun astzi, pe coridorul colii. Chiar am
vrut, doar c nu am putut. Cred c nu am putut nfrunta nici eu acest
adevr, i spunndu-i a fi recunoscut c totul era real.
Dar mie nu-mi pas ce eti! strig ea abia reuind s-i pstreze
cumptul. Nu-mi pas c eti un Maestru al Umbrelor sau c eti
vrul meu. Nu-mi pas nici mcar c trebuie s cobor i s-i salvez
pe scioni n aproximativ zece minute. Lucas, lumea ntreag ar putea
fi n flcri acum, dar singurul lucru la care m gndesc e ct de
fericit sunt s fiu singur cu tine. Ct de dezgusttor i se pare?
Lucas nchise ochii i oft.
Ce putem face?
Nu tiu, murmur ea pierdut. Se mbriar. Nu putem face
nimic.
Trebuie s mergi mai departe, Helen, rosti el disperat.
tiu, spuse ea plngnd, cu brbia pe umrul lui. Cu ct se
gndea mai mult s-i dea drumul, cu att l strngea mai tare n
327

brae. Dar nu pot, zise n cele din urm.


Uit de mine, insist el. Aceasta e singura cale s putem trece
peste asta.
Cum a putea s te uit? ntreb Helen rznd ncetior la o
sugestie att de absurd. Eti o parte prea important din mine. Ar
trebui s uit cine sunt ca s te uit pe tine.
Aa cum stteau mbriai, Helen zri imaginea lor n oglinda
din faa patului i se cutremur. Chiar atunci cnd pronuna
cuvntul uit vzu cuvntul AMINTI.
Uitase complet pn i c avea o oglind n dormitor.
De mai bine de o lun nu se privise deloc n ea i nici nu realizase
c o avea n camer. Pe oglind erau scrise cu creion dermatograf de
culoare verde cuvintele RUL PE CARE NU MI-L POT AMINITI i
L-AM VZUT DIN NOU. Era amuzant. Ea i Orion cutau un ru,
nu-i aa?
Stai puin, zise Helen trgndu-se napoi i privindu-l pe
Lucas. Este vreun ru n Lumea de Dincolo care te face s uii totul?
Da, rul Lethe, rspunse repede Lucas. Sufletele scionilor mori
beau ap din acest ru pentru a uita vieile lor anterioare nainte de a
renate.
Furiile se definesc drept cele care nu pot ierta i uita
niciodat, nu-i aa? Dar ce s-ar ntmpla dac ar fi forate s uite
totul, chiar i cine sunt ele?
Ar uita de toate datoriile de snge. Scionii ar fi liberi, spuse
Lucas att de ncet, de parc ar fi oftat.
O clip mai trziu, amndoi se plimbau prin ncpere,
ngndurai. Lui Helen i se prea c trenul gndurilor ei deraiase i
ieise de pe ine.
Ce ru era acela? ntreb ea din nou, zmbind jenat. E chiar
rul pe care am navigat pn acolo jos. Trebuie s tiu precis, altfel
nu o s ajung niciodat acolo.
Ah tiu Lucas ovi pentru cteva clipe, rznd de el nsui
c fusese att de distrat. Lethe! Vrei s ajungi la rul Lethe!
328

Lethe! Aa e, n regul. Bine aadar. i ce fac odat ce ajung


acolo?
Nu tiu, rspunse el ngrijorat. Vezi ce se ntmpl?
Da, zise Helen strngnd din pumni i ncercnd s rmn la
subiect. Rul acesta nu m va lsa s-mi amintesc nimic odat ce
ncep s vorbesc despre el. Asta nseamn c nici nu ar trebui s
ncerc s m gndesc la el, nu-i aa?
Aa e. Nu te mai gndi la el, f doar ce trebuie s faci.
Lucas ncepu s caute ceva n sertarul noptierei. Scoase un pix
vechi i scrise cuvintele Lethe i Furii pe antebraul ei, apoi se aez i
o privi confuz. Nu am idee de ce am fcut asta, i spuse.
Bine. Grozav. O s cobor acum, l anun hotrt Helen,
simindu-se deja confuz i spunndu-i c trebuia s acioneze
nainte de a se gndi prea mult la asta. i n caz c voi uita totul,
inclusiv s vin napoi, vreau s tii c nc te mai iubesc.
i eu te iubesc. Un zmbet nflori pe buzele lui. Ai ntrziat
cumva undeva?
Aa cred. Ar fi mai bine s plec.
Helen se ntinse pe spate, privindu-l cum i zmbea linitit.
Nu avea de ce s-i fie fric acolo, dar Helen avea o suspiciune
suprtoare care-i spunea c ar fi trebuit s se team.
S nu-i spui lui Orion! zise repede Lucas de parc tocmai i-ar
fi amintit. Asta l va face s uite. Tu trebuie doar s-i aduci aminte
unde mergi, apoi spune-i s-i aminteasc ce trebuie s faci odat ce
ajungi acolo.
Bine, oft Helen cuibrindu-se sub pturi. i era att de frig.
Asta e cheia pentru a ctiga o btlie.
S tii c da, zise el ngndurat.
Lucas i privi chipul, zmbind nduioat.
De ce ne chinuim s stm departe unul de cellalt? ntreb
Helen abia reuind s-i in ochii deschii. Ne simim perfect
mpreun.
Aa e, zise gnditor Lucas cutremurndu-se brusc. Se face frig,
329

de parc temperatura ar fi sczut dintr-odat.


ntotdeauna e al naibii de frig aici, zise suprat atingnd
cristalele de ghea care se formau instantaneu pe ptura ei. De ce nu
te bagi sub ptur s-mi ii de cald?
Bine, zise el i, cu toate c se ncrunt la gndul c trebuia s se
urce lng ea n pat de parc ceva nu era n regul , i respect
rugmintea. Se lipi cu pieptul de spatele ei, iar Helen oft cnd el o
strnse n brae. ncerc s se ntoarc i s-l srute, dar el o opri,
reuind s spun dei dinii i clnneau ngrozitor: Eti obosit.
Dormi, Helen.
Era ntr-adevr obosit epuizat chiar. Aproape c adormise.
Orict de mult i-ar fi dorit s stea cu Lucas, care o inea n brae,
ochii ei se nchideau treptat, pstrnd senzaia plcut a braelor
lipind-o de el. Totul se topi i Helen alunec cu capul n jos n Lumea
de Dincolo.
Nu trebuia s m ntlnesc cu cineva? se ntreb ea. Oh, da! Orion

330

CAPITOLUL 15
Automedon iei la suprafa de pe fundul oceanului, micndu-i
ct putea de repede minile i picioarele ca un pianjen ca s-l
poat ajunge din urm pe cel de-al treilea motenitor.
Sub ap, scionul cel masiv era foarte rapid cel mai rapid pe
care-l vzuse vreodat, i avea nevoie de toat energia ca s nu-l
piard. i luase mirosul i acum i putea da de urm oriunde pe
uscat, dar sub ap mirosul disprea ntr-o clip. Nu putea s-l lase
pe Orion s-i scape.
Automedon trebuia s gseasc portalul pe care-l folosea scionul,
pentru a ndeplini ordinul stpnului su indiferent ct de ciudat i
se prea acest lucru.
Stpnul lui avea un mod aparte de a vedea lucrurile,
surprinztor i poetic. Din cte auzise Automedon la magazin, n
timp ce motenitorii i promiteau att de bravi c aveau s-i
ndeplineasc misiunea cu preul vieii (lucru care era iminent, n
opinia lui), tnrul prin era pe drum. Erau att de tineri i
ncreztori, nct povestiser fr s se team c puteau fi auzii
despre succesul lor parial i ce li se ntmplase cu Furiile.
Nici mcar nu verificaser dac i asculta cineva. Faa era o
persoan att de deschis i neobinuit cu viclenia nu semna
deloc cu mama ei.
Aceasta i schimba nfiarea, mirosul i toate caracteristicile la
primul semn de pericol.
Era imposibil de localizat cu att mai mult acum, cnd avea un
nou Hector de antrenat. Era ca i cum ar fi avut un novice care-i
intensifica instinctele.
331

Noul Hector era formidabil, i pentru prima dat n trei mii cinci
sute de ani, Automedon nu-l putea dispreui pe scionul care purta
numele marelui rzboinic.
El era primul care-l merita pe deplin, dei mai avea nc multe de
nvat.
Nici prinul nu era uor de biruit. i nici iubitul. Ei bine, ca i
stpnul morilor, avea mna lui Nyx la el i la fel ca acesta, exercita
o magie care exista din cele mai vechi timpuri nainte de zei, chiar
i de titani. Era extrem de periculos scionul acela.
Cu ct Automedon urmrea mai mult aceast serie de eroi, cu att
era mai convins c stpnul su avea dreptate. Trebuiau s se ocupe
de aceast ntreag generaie nainte ca ea s ajung la potenialul
maxim. Acetia erau mai puternici dect cei de dinaintea lor, n
special Faa.
Ea era mult mai talentat dect ceilali. Mica fraciune de putere
pe care aceast nou Helen o folosise mpotriva lui cu doar cteva
minute n urm fusese o minunie de agonie un adevrat moment
de renatere pentru Automedon. Spera s simt din nou aceast
senzaie i ct mai curnd. Srind pe nisipul plajei din
Massachusetts aproape n acelai loc n care europenii i
construiser primele aezri i i ncepuser invazia , Automedon
detect mirosul lui Orion, dar imediat l pierdu din nou. Acesta
dispruse, pur i simplu. ncerc s-i pstreze calmul, cutndu-l n
continuare.
Acesta nu putea s zboare, nu-i aa?
Automedon fcu un salt n aer i dup mai mult timp detect
mirosul tnrului prin ntr-o rafal de vnt. Srind ct de departe
putea, Automedon descoperi c urma descria un arc mare de cerc
care ducea napoi pe pmnt.
La rndul su, Orion fcuse un salt n aer imediat ce ajunsese pe
plaj. Fcuse asta pentru c tia c fusese urmrit. Foarte inteligent, i
spuse impresionat Automedon. Evident, el a mai fost urmrit nainte.
Dar niciodat de mine.
332

Odat ajuns din nou pe uscat, Automedon se trezi c ncerca din


rsputeri s se in dup scion. Mirosul era mai uor de detectat pe
uscat, ce-i drept, dect fusese sub ap. Tnrul prin avusese mai
multe tentative de a-i schimba direcia i de a-l induce n eroare pe
cel care-l urmrea. Un copoi ar fi fost pclit de oricare dintre
trucurile lui Orion, dar mirmidonii nu erau copoi.
Ei se pricepeau s ia urma cuiva mai bine dect orice dulu.
Automedon l urmri pe tnrul prin pn n adncul unei peteri
ntunecoase. Orion nainta urmrind firul apei, iar Automedon fu
nevoit s ncetineasc, pentru a nu fi trdat de ecou pe culoarele
peterii.
El nu-i fcea griji din cauza ntunericului. Se orienta dup gust,
lundu-se dup urmele lsate de prin pe pmnt. Aerul deveni
dintr-odat nefiresc de rece, semn c portalul era aproape.
Automedon fcu un salt i ajunse chiar lng Orion, unde rmase
nemicat, chemndu-l n tcere pe stpnul lui printr-o rugciune
strveche.
Mintea i se tulbur, gndurile ncepur s i se roteasc n minte ca
nite vulturi nfometai, i nelese c stpnul su l auzise.
Motenitorul deschise portalul i sri pe trmul stpnului
morilor. ntr-o fraciune de secund, nainte ca portalul s se
nchid n faa lor, Automedon ni i l trase pe stpnul su de
cealalt parte, n zona neutr.
Helen ateriz cu zgomot alturi de Orion. Peau pe o plaj
ntins, care prea s se termine fr a conduce la apa unui ocean i
nici la uscat, n orice direcie ar fi mers.
Helen se uit n jur, spernd s gseasc unele indicii care s-i
spun ce trebuia s fac mai departe. Ceva n legtur cu un ru i tot
frmnta mintea. i spuse c nu avea idee ce cuta acolo, mergnd
pe o plaj pustie alturi de un individ, cnd nu se mai vedea nimeni
prin preajm.
Lucas era singurul care se plimbase cu ea pe plaje pustii. Acesta
333

era secretul lor.


l nela oare pe Lucas? Imposibil! Nici mcar tipul atrgtor care
o nsoea (i al crui nume i scpa, pe moment, cu toate c avea
impresia c-l cunotea) nu o putea face s simt ce simea pentru
Lucas. Dei, trebuia s recunoasc, n clipa aceea nu-i putea aminti
exact cum o fcea s se simt Lucas, pentru c nu-i mai amintea
chipul lui.
i unde naiba era soarele, luna sau stelele, de exemplu? Nu
trebuia s fie totui ceva pe cerul acela?
Mi se pare c am fost urmrit de ceva, dar nu cred c a reuit s
treac prin portal, i spuse frumosul ei nsoitor. Nu l-am putut
vedea bine, dar oricine ar fi tipul sta, e al naibii de bun.
Sunt n Lumea de Dincolo, i aminti Helen nainte s se
ngrozeasc de tot. i m aflu aici pentru c am ceva important de fcut.
Bun, rosti nesigur.
Bun, i rspunse stnjenit Frumuelul. Helen? Ce s-a
ntmplat?
Nu tiu ce caut aici cu tine, rspunse cu sinceritate, uurat c
el o recunoscuse, cel puin, i c o striga pe nume. Dar tu tii, nu-i
aa?
Da, tiu, i rspunse tnrul cu un aer uor ofensat. Trebuie
s
Nu-mi spune! exclam Helen srind s-i acopere gura cu mna
nainte de a mai rosti alt cuvnt. Trebuie s facem ceva, nu tiu ce,
sau ceva asemntor. ntr-un fel, tiu unde mergem, dar trebuie s-i
aminteti ce avem de fcut cnd vom ajunge acolo, sau nu vom reui
niciodat s facem ceea ce ne-am propus. Oricum, cred c aa a spus
Lucas.
n regul. Pot s fac asta. Dar ce-i cu tine? Ai pit ceva ru? Te
rog, spune-mi o implor Frumuelul. Eti rnit?
Nu-mi amintesc! spuse rznd Helen, vag contient c prea
teribil de ciudat, n vreme ce el prea att de ngrijorat. El i fcea
griji pentru ea, iar asta i se prea nespus de frumos. Totul va fi bine,
334

l liniti ea. Tu i aminteti partea ta dar nu-mi spune care e aceea


, iar eu o s fac partea mea. tii tu, lucrul pe care trebuie s-l fac
pentru c aceasta e mica mea misiune?
Pentru c tu eti Pogortoarea? presupuse el.
Da, eu sunt, nu-i aa? fcu Helen cu un entuziasm copilresc.
Dar, mai exact, de ce numai eu pot s fac ce nu mai poate nimeni
altcineva?
E de ajuns s spui cu voce tare denumirea rului pe care-l
cutm i, ca prin minune, noi doi am ajunge acolo, spuse el
ovielnic.
Aa!
Din instinct, Helen l cuprinse de gt pe Frumuelul, dar nu avea
idee ce s fac mai departe. Lundu-i cu greu ochii de la gura lui
nespus de atrgtoare, vzu chiar n fa cuvintele Lethe i Furii, care
fuseser scrise pe partea inferioar a antebraului ei.
Se hotr pe loc s le rosteasc ce naiba, erau anse s reueasc.
Vreau s ajungem ntr-o clipit pe malul rului Lethe?
Helen se pomeni pe malul unui ru, n mijlocul unui inut arid,
privind un brbat uimitor. Ea avea braele ncolcite dup gtul lui,
iar el o inea de mijloc, dar Helen nu-i mai amintea cum ajunseser
acolo.
Eti fermector, i spuse tnrului pentru c nu vedea niciun
motiv s nu o fac.
La fel i tu, rosti el surprins. Mi se pare c te cunosc, dar nu-mi
aduc aminte unde ne-am ntlnit. Ai fost vreodat n Suedia?
Nu tiu! rse Helen. Poate.
Nu, nu e asta! zise el ncruntat ncercnd s-i aminteasc. Sunt
sigur c avem ceva de fcut. Apa! exclam el lsnd-o pe Helen din
brae i scondu-i rucsacul.
Helen tia c mai vzuse undeva acest gest, chiar dac nu-i
amintea cine-l fcuse.
Mi se pare c am cea mai puternic senzaie de dj-vu din viaa
mea, zise nerbdtoare Helen. Am impresia c te cunosc, sau aa
335

ceva.
M cunoti. Nu-i poi aminti pentru c asta e cheia problemei.
Uitarea, zise el rguit n timp ce, cu o expresie ngrijorat, scotea din
rucsac trei ploti. tii, Helen, dac ideea asta a ta nu mi s-ar prea
att de terifiant, a spune c a fost cel mai inteligent plan de care am
auzit vreodat. i arunc o privire profund. Eu sunt Orion, iar tu
eti Helen i ne aflm aici pentru a lua puin din aceast ap special
pe care trebuie s o ducem unor fetie foarte nsetate, trei la numr.
Nu tiu de ce, dar asta mi se pare n regul. Stai puin, zise ea
ntinznd mna dup ploti. inu mna ridicat pn cnd el
binevoi s i le dea. Cred c eu trebuie s fac asta, adug Helen.
Ai dreptate, e misiunea ta. Partea mea e alta. Orion i nclet
maxilarul, ncercnd s se concentreze. Eu trebuie doar s-i
amintesc.
Helen privi suspicioas n jos. Apa rului era tulbure. Peti palizi
neau de colo-colo pe sub pnza apei, ca nite fantome obraznice.
Nu preau destul de detepi s se team de ea, iar Helen era sigur
c ar fi putut prinde unul cu minile goale dac ar fi vrut, ns
gndul c trebuia s ating apa aceea era de nesuportat.
tia c trebuia s umple plotile, doar c nu-i putea imagina cine
ar fi vrut s bea aa ceva, indiferent ct de nsetat ar fi fost.
innd plotile de cureluele lor, Helen le scufund n ap i le
ls la umplut nainte de a le scoate.
Frumuelul ntinse mna spre una dintre ele, pentru a-i pune
dopul, dar Helen se feri.
Nu o atinge! Nu atinge apa! strig ea cnd o pictur de ap
aproape c atinse mna lui. Vzu privirea perplex a nsoitorului ei
i se simi stupid pentru c izbucnise aa. mi pare ru. Doar c nu e
deloc igienic, se scuz ea pe un ton ceva mai rezervat.
Trebuie s ne grbim, Helen, zise el pe un ton nelegtor.
Trebuie s le punem capacele.
O s fac eu asta.
Helen puse capacele, apoi bg plotile n rucsacul pe care el l
336

inea deschis pentru ea. Simi un strop de ap ntre degete. El nchise


rucsacul cu fermoarul, i-l puse n spate i i ncolci minile n jurul
mijlocului ei, ateptnd rbdtor urmtoarea micare. Ea se retrase,
intimidat, fr s neleag gestul lui.
Era incredibil de artos, dar totui. Nu ar fi trebuit s se prezinte,
mai nti?
mi pare ru, dar cine eti tu? ntreb ea suspicioas.
Orion, zise el de parc s-ar fi ateptat la asta, apoi o privi cu
tristee. ntrebare rapid: Tu tii cine eti?
Fata tresri speriat.
Ct de ciudat, zise. Cred c mi-am uitat numele.
Claire, du-te i ajut-o pe Kate, zise Matt lsndu-l pe Jerry ceva
mai jos, ca s-l poat cra mai uor. Are probleme.
Claire se execut i lu unul din picioarele lui Jerry din minile lui
Kate, mprind povara cu ea. Aveau de mers mai mult dect i
amintea Matt pn la maina lui Claire. Dac aveau noroc, ar fi
trebuit s se afle acolo unde o abandonaser. Matt spera din tot
sufletul s nu-i fi dat cineva foc sau s-i fi sfiat cauciucurile. Dac
nu mai putea fi folosit, el tia c ar fi trebuit s-l care pe Jerry napoi
la News Store de unul singur. Kate i Claire abia se mai ineau pe
picioare, iar gemenii erau epuizai.
Ari i Jason ncercaser s-l vindece pe Jerry, destul ct s-l
stabilizeze, dar starea lui nu era prea bun. Trebuiau s-l duc de
urgen la reedina familiei Delos pentru ca gemenii s se poat
ocupa de el treptat n loc s ncerce o vindecare brusc lucru care-i
sectuia complet.
Chipul Ariadnei avea deja o nuan periculos de roie.
Matt voia s o ajute mai mult ca orice pe lume, ns nu tia cum, i
senzaia de neputin i strngea stomacul. Dac era scion, poate c
i-ar fi fost mai folositor. n cele douzeci de minute n care cutar
maina lui Claire, gemenii se sprijiniser unul de altul vorbind n
oapt de parc s-ar fi ncurajat reciproc cu fraze scurte i intime
337

pe care le nelegeau doar ei. Prea s dureze o eternitate pn cnd


i urcar pe toi n main, apoi Matt trebui s se duc n fa i s
nchid portiera lui Claire pentru c ea abia putea s-i mai mite
braele.
Sun-m dac ai nevoie de ceva, i spuse Matt.
Ce tot vorbeti? ntreb Claire, care se prbuise peste volan,
extenuat. Nu vii cu noi?
Nu. M duc s-l caut pe Zach.
Cum? protest Ariadne fr vlag de pe bancheta din spate.
Matt, e un trdtor!
Un trdtor care m-a contactat ncercnd s-mi spun ce urma
s se ntmple. Eu i-am ntors spatele. Zach e prietenul meu, Ari, zise
Matt. Nu-l pot lsa s se afunde. Trebuie s-l ajut.
Nu e vina ta, ncepu Ariadne, dar Jason o opri cu blndee.
Pstreaz-i energia. tii c trebuie s avem grij acum, i opti
el cu capul lipi de al ei. Ariadne i ntlni privirea i renun s mai
protesteze. Jason ntoarse capul spre Matt. Du-te i-l caut pe
prietenul tu. Mult noroc, Matt.
Fcnd din cap un semn scurt de salut, Matt btu uurel n capota
mainii, apoi se ntoarse i porni alergnd spre centrul oraului.
Oraul lui, nu al zeiei nebune i spuse iritat nainte de a ncepe
s-l caute pe Zach printre membrii mascai ai gloatelor frenetice.
Cuprinde-m cu braele, i spuse tnrul cel nalt.
De ce? ntreb ea agitat, abinndu-se s nu chicoteasc.
El rnji amuzat.
ine-te de gtul meu, doar, o ncuraj el. Ea se conform. Acum
repet dup mine Vreau s ajungem hm, se opri el ncurcat,
mucndu-i buza inferioar.
Vreau s ajungem hm? l imit ea fcnd haz de el.
Nu-mi pot aduce aminte ce voiam s spun, zise el rznd
stnjenit.
Atunci probabil c nu era ceva foarte important, nu? deduse
338

ea. Ce cutm noi, de fapt, aici?


Nu tiu. Dar oricare ar fi motivul, i mulumesc.
De pe mijlocul ei, minile lui ncepur s-i exploreze spatele,
lipind-o de trupul lui.
Ieim cumva mpreun? ntreb fata.
Nu tiu, dar mie aa mi se pare, zise el innd-o n brae. Mai
bine s verificm.
i cut gura i o srut.
Genunchii ei se muiar. Tipul sta sruta al naibii de bine. Singura
problem era c ea nu avea idee cine putea fi. Se trase puin mai
departe i clipi nedumerit de cteva ori, simind c ceva i scpa.
Stai puin. Nu te cheam Lucas? ntreb ea.
Nu, eu sunt stai puin. tiu s rspund la ntrebarea asta. Eu
sunt Orion, se decise el n cele din urm.
Cu riscul de m da de ceasul morii mai trziu pentru asta,
trebuie s-i mrturisesc c nu eti prietenul meu, sau cel puin aa
cred.
Adevrat? ntreb el mirat. Pentru c m-am simit al naibii de
bine.
Da, i eu la fel, zise ngndurat. tii ce? Mi-ar prea ru s m
nel, aa c nu vrei s mai ncercm o dat?
l srut din nou i de aceast dat se ls n voia plcerii, doar ca
s fie sigur. O voce subiric din capul ei i spunea insistent: Nu e el,
dar n rest i fcea cu adevrat plcere s-l srute pe tnrul acela pe
nume Orion.
El o ntinse pe pmnt, atent s nu o striveasc sub greutatea lui.
Vocea subiric ncepu s ipe n mintea ei. Ea ncerc s o ignore,
pentru c tnrul i se prea nemaipomenit, dar indiferent de ceea ce
spunea trupul ei, vocea aceea nenorocit nu se opri pn nu se
dezlipi de trupul lui Orion.
mi pare ru, dar nu cred c e bine, zise ea ovielnic,
trecndu-i degetele prin buclele lui moi nc o dat, fr s se poat
abine.
339

Gestul acesta i se prea ciudat de familiar.


Ridic ochii spre chipul lui nedumerit i observ c purta ceva n
spate lucru care fetei i se prea ciudat, avnd n vedere c erau pe
jos, srutndu-se.
De ce pori rucsac?
Nu tiu, zise el ntinznd mna s-l ating, de parc abia atunci
l-ar fi observat i el.
Ochii lui scnteiar. Inspir adnc, simind forma obiectelor din
interior. Coninutul rucsacului plesci sonor.
Apa! exclam el. Helen, las-m s-i vd braul, zise el
aplecndu-se i citind cuvintele scrise pe pielea ei.
Fata auzi numele Helen i i aminti c era al ei.
mi pare ru. Aproape c am uitat de mine, spuse el cu o voce
nesigur, srind n picioare i ajutnd-o s se ridice, la rndul ei.
Orion i lu braele i i le puse pe dup gtul lui, apoi i plas
minile pe oldurile ei ntr-un mod oficial. Romantismul dispruse.
Spune dup mine: Vreau s ajungem acolo unde sunt Furiile.
Helen vzu cu ochii minii un copac contorsionat i coasta unui
deal cu spini i pietre ascuite. Ceva i spunea c imaginea aceea era
important i c ar fi trebuit s se gndeasc la ea.
Vreau s ajungem pe coasta dealului, sub copacul Furiilor, rosti
cu claritate.
Cldura era insuportabil, dar lumina orbitoare care prea s
inunde totul era i mai scitoare. Helen i puse mna pavz la
ochi i clipi de cteva ori, ncercnd s scape de senzaia enervant
c pupilele ei se revoltau mpotriva luminii att de puternice.
Aerul era att de uscat nct avea un gust amar i caustic de
parc ar fi vrut s nlture toat umezeala vital din gura lui Helen.
i trecu limba peste buzele uscate i privi n jur. La mic distan
se afla un copac att de btrn i uscat nct prea mai degrab o
sfoar groas i contorsionat dect o plant. La umbra acestui copac
stteau trei fete care tremurau la unison.
V-am spus s nu v pierdei timpul, zise fata din mijloc.
340

Suntem o cauz pierdut.


Prostii, zise vesel Orion. El o lu pe Helen de mn i o
conduse pn la copac. Cele trei Furii se retraser speriate din faa
lor.
Nu, nu nelegei! Nu cred c a putea suporta s simt acea
fericire doar ca s o pierd din nou, opti repede cea mai mic, iar
vocea ei era mai sczut dect freamtul frunzelor.
Nici eu, zise conductoarea lor.
i nici eu, admise cea de-a treia.
Nu cred c ar trebui s bem, surioarelor, decise cea mai mic.
Povara noastr este i aa mult prea grea pentru noi.
Furiile ncercar s se retrag mai mult n umbra neagr a
copacului lor, ndeprtndu-se de cei doi. Helen realiz c ele fugeau
de un lucru care le-ar fi adus fericirea, chiar dac aceasta ar fi durat
doar cteva momente.
Se recunoscu pe ea nsi n renunarea aceea, i ceva n sufletul ei
se aprinse din nou. Lucas. L-ar fi putut uita complet? Porile ecluzei
se deschiser larg i amintirile o npdir, n imagini
tridimensionale. Revzu farul din Great Point, locul ei de ntlnire
cu Lucas.
Mai vzu apoi un alt far, nalt ct un zgrie-nori, n form de
octogon. Lucas o atepta acolo, aproape implornd-o s fug cu el.
Aa cum sttea n lumina piezi a iernii, el strlucea ca soarele n
armura lui. Armura?
tiu exact ce vrei s spunei. Chiar tiu, i zise ea celei mai mici,
ncercnd s-i alunge din minte imaginea lui Lucas care-i scotea
platoa de bronz. i n ceea ce m privete, nu am luat o decizie n
privina raionamentului este mai bine s fii iubit i pierdut. Dar
aici e vorba de altceva. Asta nu o s v consume ca apoi s v
abandoneze, aa cum se ntmpl ntotdeauna cu fericirea. V-am
adus ceva care va dura sperm noi pentru totdeauna.
Ce anume? ntreb curioas lidera fetelor.
Linitea sufleteasc.
341

Orion o privi ptrunztor, iar ea i fcu semn din cap. nc


nesigur, dar respectnd decizia ei, aceasta naint i i scoase
rucsacul. n timp ce scotea din el cele trei recipiente, Furiile auzir
clipocitul lichidului din interior, care se dovedi irezistibil pentru
urechile lor.
Mi-e att de sete, se vit cea de-a treia Furie, repezindu-se
disperat s apuce o plosc. Celelalte dou surori cedar la rndul
lor tentaiei i o urmar, iar Furiile bur n cele din urm pe
nersuflate lichidul uitrii.
Tu chiar crezi asta? Ignorana nseamn linite sufleteasc? o
ntreb n oapt Orion.
Dup privirea complicat pe care i-o arunc Orion, ea nelese c
i el i recptase amintirile.
Pentru ele? Cu siguran.
i pentru tine? insist el, dar Helen nu avea niciun rspuns. El
se uit n alt parte, destul de ncordat, apoi i spuse: Eu nu vreau s
uit nimic din ce s-a ntmplat n noaptea asta. Sau despre tine.
Nu, nu m-am referit la asta, ncepu Helen realiznd c-l rnise.
Tocmai se pregtea s-i explice c nu vorbea despre uitare n cazul
srutului lor, cu toate c numai gndul la acest lucru o fcea s se
nroeasc din cap pn-n picioare, dar Orion cltin din cap i i
fcu semn ctre cele trei Furii.
Acestea i goliser recipientele i priveau n jur cu sfial, rznd
i ridicnd din umeri, de parc ar fi ateptat s se ntmple ceva.
Bun, zise Helen.
Furiile se privir cu team.
E n regul, interveni Orion cu vocea lui specific de dresor de
animale slbatice. Suntem prietenii votri.
Bun, prieteni? i salut lidera, apoi ridic mirat din umeri.
Iertai-mi confuzia. Nu ne ndoim de faptul c ne suntei prieteni,
doar c nu tim nici cine suntem noi.
Surorile ei zmbir i privir n pmnt, uurate, acum c motivul
nelinitii lor fusese dezvluit.
342

Suntei trei surori care se iubesc foarte mult. Suntei cunoscute


drept Eumenide. Cele panice, le spuse Helen, amintindu-i ceva din
Oresteia, de Eschil. Era prima carte din literatura greac pe care o
citise, i asta nainte de a afla c era scion. I se prea c trecuse o
eternitate de atunci. Voi avei o misiune foarte important. Care
este
Voi auzii oamenii care au fost acuzai de crime teribile, iar
dac acetia sunt nevinovai, le oferii protecie, termin Orion fraza
n locul lui Helen atunci cnd aceasta se fstci.
Eumenidele se uitar una la alta i zmbir, simind c acesta era
adevrul. Se mbriar i se salutar una pe alta ca surori, fr s
neleag pe deplin ce li se ntmplase, iar asta o neliniti pe Helen.
Am srit pasaje ntregi din piesa asta. Nu tiu att de multe
lucruri despre Eumenide, admise n oapt Helen.
Nici eu, opti el drept rspuns. Ce facem n continuare? Nu le
putem lsa aa.
Te pot duce la cineva care poate explica mai bine situaia asta,
zise ea ridicnd puin vocea ca s se adreseze fetelor. Luai-v de
mini, toate trei. O s v duc la regin.
Cele trei fete roir sfioase la gndul c aveau s apar n faa unei
regine, dar se supuser, i se prinser de mini cu toii ntr-un cerc.
Helen nu ncercase niciodat s mute din loc atia oameni odat,
dar tia c putea s o fac.
Persefona prea s-i atepte. Sau poate c sttea n grdina ei,
privind undeva n spaiu Helen nu avea de unde s tie. Orice ar fi
fcut, ea nu fu surprins de apariia lui Helen i a lui Orion, nsoii
de cele trei proaspt-numite Eumenide.
Persefona i ntmpin cu politeea ei obinuit. Fr s piard
timpul i fr s le cear prea multe explicaii celor doi, le lu n grija
ei pe cele trei surori i promise s le pregteasc pentru noua lor
via, n care aveau s joace un rol asemntor n opinia lui Helen
cu cel al unor avocai supranaturali ai aprrii.
Primul lucru pe care-l oferi Eumenidelor fu refugiul n palatul ei,
343

iar cel de-al doilea o baie.


Cele trei surori suspinar de fericire la gndul c aveau s scape
de tot praful acela din cmpia arid.
Persefona i conduse oaspeii napoi la marginea grdinii, n faa
unei scri maiestuoase ce fcea legtura cu palatul negru al lui
Hades. La baza scrilor de diamant, ea se opri i i inform politicos
pe Helen i Orion c nu puteau merge mai departe. Cnd ajunse pe
la mijlocul scrii, ea se ntoarse i li se adres ntr-o manier oficial.
Helen avea senzaia c era un soi de ritual, ca o binecuvntare, sau
poate ca un blestem.
De-a lungul mileniilor, muli au descoperit c era soarta lor s
ncerce s fac ceea ce ai fcut voi. Toi au dat gre. Majoritatea celor
care au cobort aici i Scuturile lor au vrut doar s ucid Furiile sau
s rup blestemul folosindu-se de trucuri magice i chiar de antaj.
Voi doi ai fost singurii suficient de umili pentru a asculta sfatul
meu, i apoi destul de curajoi s foloseasc compasiunea drept leac,
i nu fora. Sper c v vei aminti aceste lecii n zilele ce vor urma.
Dintr-odat, Persefona ridic vocea, de parc ar fi fcut un anun
n faa unei audiene:
Am fost martora ntruprii celor doi motenitori, i spun c au
avut succes. Ca regin a Lumii de Dincolo, i gsesc pe amndoi
vrednici.
Vorbele Persefonei czur ca nite pietre.
Helen avea senzaia stranie c milioane de ochi fantomatici i
urmreau i erau martorii acestui jurmnt. Urmnd exemplul lui
Orion, Helen ncruci braele n form de X deasupra pieptului i
fcu o plecciune n faa reginei. Un val subit de gnduri trecu pe
lng ei ca un vnt plin de oapte, lsnd o parte din fricile,
ndoielile i speranele morilor atrnnd n aer asemenea unor
ntrebri neterminate.
Ritualul era complet.
Vrednici de ce anume? l ntreb Helen pe Orion, dar acesta
ridic ngndurat din umeri, atenia lui fiind concentrat asupra uii
344

negre pe care se intra n palat.


O siluet n mantie lung se ivi din spatele uii ncuiate, n capul
scrilor.
Cu toate c i fusese interzis accesul n palat, Orion ncepu s urce
treptele atras ca de un magnet de apariia ciudat.
Nu, Orion! l dojeni nfricoat Helen apucndu-l de bra i
trgndu-l napoi. Este Hades. Nu te apropia de el.
Se ag de Orion, sigur c ceva teribil avea s se ntmple dac
omul i zeul ar fi ajuns fa-n fa. Auzind tonul ei disperat, Orion se
potoli i cobor napoi, pentru a i se altura lui Helen la baza
treptelor.
Pogortoareo, i se adres Hades cu amabilitate, netulburat de
comportamentul agresiv al lui Orion. Zeul vorbea ncet, i totui
sunetul vocii lui se auzea de pretutindeni i tonul su era
dezaprobator. Nu ai procedat cum i-am sugerat.
O mulime de imagini confuze i inundar mintea. Imaginea unei
cltorii pe un feribot din Nantucket spre continent se suprapunea
cu imaginea punii de lemn a unei corbii gigantice de lupt i cu
scritul ramelor. O plimbare pe o plaj cu nisip alb, care se
preschimb ntr-o plaj roie de snge sub tlpile ei.
Ea clipi i ncerc s scape de imaginile acelea ciudate. Era sigur
c le mai vzuse i nainte, dar nu tia cum i unde.
Ai grij s ndrepi aceste lucruri, nepoat. Scionii nu mai au
timp, o avertiz cu tristee Hades, dup care el i regina lui
disprur n ntunericul palatului lor.
Ce vrea s spun? o ntreb Orion ntorcndu-se spre ea. Cum
adic scionii nu mai au timp?
N-n-nu neleg, bigui ea.
Ei bine, ce i-a sugerat Hades?
Orion ncerca s-i pstreze calmul, dar ea vedea c era n mod
clar frustrat din cauza ei. Helen, gndete-te!
Ar fi trebuit s-i cer ceva Oracolului! izbucni ea pe un ton
exasperat. Ceva despre misiunea mea.
345

Despre ce era vorba?


Ar fi trebuit s o ntreb pe Cassandra ce prere avea despre
eliberarea Furiilor, dac era o idee bun. Dar asta e stupid, pentru c
ea m-a ajutat s fac asta. Sigur c era de acord cu asta!
Orion se ncrunt ngrijorat, iar Helen nelese c nu procedase
corect. Acum c se gndea la asta, s nu urmeze sfatul unui zeu i se
prea o greeal incredibil.
mi pare ru, murmur, simindu-se ca o ticloas.
Ei bine, oricum e prea trziu. n afar de asta, nu am prea
mult ncredere n Oracole. Nu trebuie s-i faci griji, zise el pe un
ton indiferent.
i i evita n continuare privirea. Helen se scuz din nou i
promise s o ntrebe pe Cassandra ct de curnd, dar Orion continua
s stea cu capul plecat, adncit n gnduri.
Ea ntinse mna s-l ating pe bra, ca s-i atrag atenia. Dar
nainte s poat face asta, Helen se simi tras de o mn enorm. Se
ntinse brusc spre Orion, agndu-se de el.
Matt ridic de pe caldarm o femeie incontient, deschise
portiera unei maini abandonate i o aez pe banchet. Avea s fie
mult mai n siguran acolo dect ntins pe strad. Erau o mulime
de oameni care-i reveniser dup ce fuseser clcai n picioare de
hoardele frenetice, i strigau la el dup ajutor. Matt fcu tot ce-i
sttea n putin, dar imediat ce ultimul rnit fu ncredinat n grija
cuiva, plec mai departe, alergnd, cu senzaia c-i trda pe toi cei
lsai n urm. El voia s-i ajute pe toi, dar tia c mai nti trebuia
s-l gseasc pe Zach, acum ct mai avea ceva putere.
Toi muchii pieptului i braelor l dureau, i civa ncepeau s-i
zvcneasc doar ca s-i dea de tire ct de nefericii erau dup noul
hobby al stpnului lor, acela de a cra persoane incontiente de
colo-colo.
Matt ncepu s-i palpeze uor una dintre numeroasele contuzii i
se nvrti n cerc. Nu avea idee ncotro s-o apuce. i aminti c Helen
346

i spusese ultima dat c-l vzuse pe Zach ndreptndu-se spre


Surfside, poate spre Nantucket High.
Hotrnd s mearg n direcia aceea, Matt o lu din loc i i
urm instinctul, care-l duse n mprejurimile colii. Cineva era pe
terenul de fotbal, executnd lovituri perfecte n spiral ntr-o poart
de fotbal. Matt ncepu s alerge pe iarba epoas i ngheat la
timp s-l vad pe Zach introducnd mingea n poart.
Ai vzut-o pe asta? l ntreb acesta abia uitndu-se n direcia
lui. A fost chiar grozav.
Da, a fost. Dar tu ai avut ntotdeauna un bra puternic. Puteai
arunca aa i cnd erai n primul an, rspunse Matt destul de
aproape acum s-l poat vedea clar pe Zach n lumina strlucitoare a
lunii. Acesta arta ngrozitor palid, transpirat i bntuit. Dac Matt
nu l-ar fi cunoscut att de bine, ar fi crezut c Zach avea o problem
serioas cu drogurile. Despre asta a fost vorba? Despre fotbal?
Cum reueti? ntreb Zach cu o cuttur ncruntat. Cum
supori s-i pierzi vremea cu ei, s-i vezi ce pot face i s nu-i urti
pentru asta?
E destul de greu uneori, recunoscu Matt. La naiba. Mi-a dori
s pot zbura.
Adevrat? ntreb Zach rznd, dar erau i lacrimi n glasul lui,
iar Matt nelese c stteau s rbufneasc. E ca i cum te-ai trezi
ntr-o bun zi i i-ai descoperi pe toi invadatorii tia,
spulberndu-i toate ansele. Ei nu sunt de aici, dar se presupune c
noi ar trebui s ncercm s concurm cu ei, nu-i aa? Nu e drept.
n glasul lui Zach se distingea o not periculoas. Dei prea calm,
Matt era sigur de contrariu. Matt i schimb poziia corpului, n caz
c Zach ar fi ncercat ceva nebunesc.
tiu un grup de scioni care ar spune acelai lucru despre ce li se
ntmpl lor, zise linitit Matt. neleg cum te simi, Zach, crede-m.
I-am invidiat de attea ori, chiar i-am urt puin. Dar de fiecare dat
mi amintesc c ei nu au ales s fie aa i nu am ntlnit unul care s
nu sufere din pricina asta. Nu-i pot nvinui c s-au nscut ceea ce
347

sunt, mai ales cnd toi au pierdut att de mult din cauza asta.
Ei bine, tu ai fost ntotdeauna tipul cel bun, nu? spuse cu
dispre Zach pregtindu-se s plece.
Vino cu mine la reedina familiei Delos. O s gsim noi o
soluie, zise Matt apucndu-l de bra i fcndu-l pe acesta s-l
priveasc.
Eti nebun? Privete-m, omule! zise Zach mbrncindu-l cu
putere i ridicndu-i bluza, astfel nct prietenul su s-i poat
vedea vntile mari i negre care-i acopereau coastele. Aa m
trateaz el cnd i sunt loial.
Ei te vor proteja. Toi o vom face, i promise Matt ngrozit de
ceea ce i se ntmplase prietenului su, dar ncercnd s-l liniteasc.
Ochii lui Zach se ngustar n timp ce-i trgea bluza n jos.
Aha, deci acum i pare ru i vrei s m ajui. Las-m s
ghicesc. Ai nevoie de ceva.
Vreau doar s rmi n via! Matt se simea att de insultat
nct simea nevoia s-l pocneasc pe Zach, dar se mulumi s strige
la el. M-am nelat. Ar fi trebuit s te ajut nc de prima dat cnd
mi-ai cerut s te ascult. neleg acum i mi pare sincer ru. Dar chiar
dac nu m vei ierta niciodat i mi vei arunca n fa acelai lucru i
n urmtorii cincizeci de ani, tot nu vreau s mori, idiot nenorocit!
Crezi c a avea nevoie de un motiv ca s te ajut?
Nu, rspunse umil Zach. Tu eti singurul om din lume pe
care-l cred c vrea s m ajute, dar nu are rost. Mai devreme sau mai
trziu, m va ucide.
i ntoarse spatele lui Matt i se ndrept spre marginea terenului.
nseamn c va trebui s-l ucidem noi primii, strig Matt dup
Zack.
Nici nu ai idee cum, i rspunse Zack peste umr cu o urm de
ironie n glas.
De ce? Pentru c e frate de snge cu un zeu?
Zack se ncord i rri pasul.
Cu care dintre ei? insist Matt, fcnd civa pai spre Zach.
348

Spune-mi cu care zeu e frate de snge i poate c vom gsi o cale s


scpm de el!
Zach se ntoarse spre Matt ridicnd minile de parc ar fi vrut s-l
opreasc pe acesta s-l urmeze. Fcu civa pai cu spatele,
privindu-l pe Matt cu asprime, dar i lipsit de speran.
Du-te acas, omule. i nu-i mai ajuta pe scioni! ncierarea din
noaptea asta nu se compar cu ce va urma i nu vreau s i se
ntmple ceva ru. Zeii au pregtit un loc special n iad pentru
muritorii care lupt mpotriva lor, nelegi?
De unde tii tu ce au plnuit zeii? strig Matt dup el.
Automedon nu lucreaz pentru Tantalus? Zach, rspunde-mi! Care
dintre zei este frate de snge cu Automedon?
Dar Zach dispru n ntuneric.

349

CAPITOLUL 16
Helen? o strig Orion de foarte, foarte departe.
Doamne, suntei ngrozitor de grei, mri Lucas.
Helen nu nelegea de ce fceau cei doi atta larm cnd ea ncerca
s doarm. Nu era politicos.
mi pare ru, dar nu m ateptam s fie att de aglomerat aici,
rspunse iritat Orion.
Helen ncerca s-i aminteasc ce nsemna aici.
Nu e ceea ce crezi. Am venit s o pzesc n timp ce avea s
coboare, protest Lucas. tii ce? Dac nu se trezete, arunc-o jos din
pat.
De ce facei atta glgie? mormi argoas Helen deschiznd,
n sfrit, ochii.
Constat c sttea cu faa n jos deasupra lui Orion, iar acesta, la
rndul lui, l intuise pe Lucas sub el. Toi trei erau blocai n micul ei
pat, ncurcai n pturi i acoperii cu un strat de ghea precum
glazura de pe o prjitur. Dup tot se ntmplase n Lumea de
Dincolo, Helen uitase c ultima dat coborse n timp ce Lucas o
inea n brae, i chiar dac se petrecuser att de multe n cellalt
univers, trecuser doar cteva milisecunde n universul real nainte
ca ea s-i fac din nou apariia n patul ei, cu Orion n brae.
Helen privi n jos la acel sandvici de scioni i i spuse c nu
trebuia s roeasc. Ea nu avea niciun motiv s se simt jenat, nu?
La naiba, de ce suntei att de grei? ntreb Lucas cu respiraia
tiat. Am ridicat autobuze colare cu mai puin efort.
Nu tiu, bombni Helen, i ncerc s se elibereze de gravitaie.
Nu prea funciona, dei se simea mai uoar. Ce naiba se ntmpl?
350

Ce nu este n regul? ntreb Orion.


Nu mai pot pluti!
ncepu s tremure, pentru c gheaa din prul ei se topise,
transformndu-se n ap rece, care i se prelinse pe gt.
Calmeaz-te i ncearc din nou, o liniti Lucas.
Ea fcu ntocmai i dup cteva clipe funcion. Se ridic n aer
deasupra lui Orion i adun pturile mototolite, pe care le arunc
ntr-un col al camerei.
E absolut uimitor, zise Orion privind-o perplex pe Helen n
timp ce se ridica de pe trupul lui Lucas i se ddea jos din pat.
Nu ai vzut-o niciodat pe Helen zburnd? ntreb Lucas, apoi
nelese de ce i fcu un semn de ncuviinare. Nu are puteri n
Lumea de Dincolo, nu-i aa? murmur el ca pentru sine,
holbndu-se ngndurat la gheaa care se topea rapid pe patul lui
Helen.
Lucas, am reuit, zise Helen. El ridic privirea spre ea,
renunnd repede la gndurile sale. Suntem liberi cu toii scionii,
Furiile. Noi toi.
Eti sigur? o ntreb el cu un zmbet nesigur pe buze.
Exist o singur cale s aflm, interveni Orion. i scoase
telefonul, form numrul i atept pn se auzi cineva la cellalt
capt. Hector? Noi credem c s-a terminat. Vino acas la Helen ct
de repede poi.
Orion nchise telefonul i i privi impasibil pe Helen i pe Lucas.
Ochii lui Lucas se fcur mari de ngrijorare.
Eti sigur c a fost o idee bun? l ntreb nesigur Helen pe
Orion.
Nu, are dreptate, zise Lucas. El prea s se pregteasc pentru
o nou ntlnire cu vrul su. E mai bine fim martori doar noi patru
la testul acesta. E mai sigur.
n regul. Dar nu putem face asta afar? ntreb cu sfial Helen.
Tata chiar ine la casa asta.
n momentul n care Helen aminti de tatl ei, inima i se umplu de
351

grij.
Evitase s se gndeasc la asta, astfel nct s se poat concentra la
ce avea de fcut, dar acum c nu mai alerga peste tot ca o nebun
pentru prima dat, n cea care trebuia s fie cea mai lung zi din
viaa ei , Helen era disperat s afle ce se ntmplase cu tatl ei.
Cobor mpreun cu Lucas i Orion pn n curtea din faa casei i
i scoase telefonul pentru a o suna pe Claire.
Ce face tata? ntreb Helen.
Ah, triete, rspunse Claire ovielnic. Uite ce e, Lennie, nu o
s te mint. E grav. Suntem n drum spre cas. Jason i Ari se vor
ocupa de el, dar nu tiu ce s-i mai spun. Eu conduc, aa c ar fi mai
bine s nchid. Te sun mai trziu dac se ntmpl ceva, bine?
Bine, ncerc Helen s spun, dar nu reui dect s opteasc.
nchise telefonul i i terse obrajii uzi de lacrimi nainte de a
ridica privirea. Orion i Lucas se uitau ngrijorai la ea.
Jerry este? ncepu Orion.
Nu e bine deloc, zise Helen, i n vocea ei se simea disperarea.
Fcu civa pai, tulburat. i atinse buzunarele inexistente, i
trecu mna prin prul rvit i se trase ncurcat de haine. I se prea
c toate extremitile i se ridicau n aer i fluturau n btaia vntului,
ca nite mascote gonflabile din faa unor reprezentane auto.
Fr Jerry nu mai era ea nsi, ci doar un pai n btaia vntului.
Jason i Ariadne sunt foarte talentai, Helen, i zise Lucas cu
voce sczut. Ei vor lupta pentru el. tii asta, nu?
Da, fcu Helen pind ngndurat. Iar dac nu-l pot salva, am
s m duc acolo jos i am s
Nu spune asta, Helen, o ntrerupse repede Orion. Tu eti,
ntr-adevr, Pogortoarea, dar Hades e stpnul morilor.
Amintete-i ce s-a ntmplat cnd ai spus c o vei elibera pe
Persefona. Ct de uor a scpat de tine. Nici s nu-i treac prin
minte s ncerci s-i furi ceva.
El nu-l poate avea pe tatl meu, zise ea linitindu-se brusc.
Ridic privirea spre Orion, provocndu-l parc s o nfrunte. Dac
352

va fi nevoie, am s ntorc pe dos Lumea de Dincolo i am s-o


zdruncin pn cnd Jerry va iei de acolo, dar Hades nu-l poate avea
pe tatl meu.
Helen zise Lucas, alb ca varul de groaz niciun muritor nu-l
poate nela sau nvinge. Te rog, ascult
Luke? se auzi o voce din ntuneric.
Lucas se ntoarse i se trezi n faa lui Hector, care traversa cu pai
mari peluza lui Helen, apropiindu-se.
Orice ar fi avut de gnd s-i spun lui Helen dispru din mintea
lui ntr-o clip. Hector se opri la civa pai de Lucas. Se privir
ncordai cteva secunde, ateptnd Furiile. Care nu venir.
La naiba, opti Lucas prea uimit s poat face vreo micare. O
privi ocat pe Helen. Ai reuit! exclam el.
Cei doi veri se mbriar clduros, amndoi scuzndu-se pentru
nenelegerile avute. Helen simi privirea lui Orion. Se uit la el i
constat c o urmrea ngrijorat.
Prines! exclam Hector desprinzndu-se din braele lui Lucas
i lund-o n brae pe Helen. tiam eu c ai s reueti.
Am avut un ajutor de ndejde, chicoti Helen n timp ce Hector
o ridica n brae i o strngea bucuros la piept.
Am auzit, zise Hector lsnd-o jos i ntorcndu-se spre Orion.
l mbri apoi pe Orion btndu-l prietenete pe spate i se
ntoarse din nou spre Lucas. Unde e restul familiei?
O parte din ei sunt la noi acas, dar acum o or i-am zrit pe
taii notri luptndu-se cu Eris. Cnd i-am vzut ultima dat, mi s-a
prut c o ncoliser, dar nu am observat pe nimeni s-l nfrunte pe
Terror. S-ar putea s fi scpat, i raport Lucas cu o precizie demn
de un soldat.
Mi-a dori s tiu de ce zeii acetia minori au iscat azi o
asemenea vlv dup attea decenii de linite. Hector i muc
buza.
Ochii lui i ntlnir pe ai lui Helen, iar ea nelese dezamgit la
ce se gndea. De ce era mereu vina ei?
353

Stai puin. Unde au mai fost vzui zeii astzi? interveni Orion
schimbnd o privire cu Lucas.
Hector le spuse despre Thanatos care se afla n New York, unde
sprsese Conclavul, i despre Automedon, care renunase probabil
la contractul cu Tantalus.
Unde este Daphne? ntreb Orion ngrijorat pentru soarta ei.
Ultima dat cnd am vzut-o, l electrocuta pe Skeletor. De ce?
Caui o lupt pe cont propriu? l ntreb Hector pe Orion cu un
zmbet viclean.
Da, la naiba, rspunse imediat Orion rnjind.
Helen i spuse c ideea unei confruntri cu zeii minori i
entuziasma cam prea mult. Cltin din cap, ncercnd s-i
limpezeasc mintea. Dintr-un anumit motiv, i vedea mereu pe
Hector i pe Orion n armuri. Cnd Hector se ntoarse spre Lucas,
acel dj-vu al ei se intensific. Pentru o clip, i se pru c Lucas
purta ceva ce semna cu o tog.
Stai puin, biei. Tatl lui Helen a fost rnit. i nu sunt prea
sigur c agreez ideea ca ea s se afle n mijlocul unei ncierri cnd
Automedon e nc liber, zise Lucas nainte de a pleca cu toii.
ntoarse capul spre ea i fruntea i se ncrei de ngrijorare cnd i
vzu chipul. Ah, Helen? Te simi bine?
Da, zise ea cltinnd din cap i masndu-i tmplele. Sunt att
de obosit. Cred c ncep s am vedenii. Un palat de marmur iluminat
de tore i toi cu podoabe din piele i bronz.
Atunci, du-te la tatl tu, i spuse Hector. Personal, cred ar
trebui s te ocupi de mirmidon, dar nu mai conteaz. Ai grij. Noi
trei putem rezolva asta i fr tine.
Nu, ar trebui s v ajut.
Du-te, interveni ferm Orion. Dac vom avea probleme, poi
veni s ne salvezi cu fulgerele tale magnifice, bine?
Suntei siguri? ntreb ea cu un zmbet recunosctor n timp
ce-i lua zborul.
Asta e de-a dreptul extraordinar! exclam Orion uitnd de
354

toate cnd o vzu pe Helen trecnd n zbor pe deasupra lui.


Cednd unui impuls, el ntinse mna i i plimb dosul degetelor
pe piciorul lui Helen. Aceasta simi un nod n gt i privi spre Lucas,
care se uita intenionat n alt parte.
Orion observ privirea lui Helen i ls mna jos, realiznd ce
fcuse.
Grbete-te, Prines! interveni Hector. Du-te i ai grij de
Jerry.
Helen mai arunc o ultim privire spre Lucas, spunndu-i din
buze ai grij, n timp ce Hector i Orion porneau spre centrul
oraului.
i tu la fel, i opti la rndul lui, privind-o nduioat.
Stomacul ei era deja plin de fluturi dup atingerea delicat a lui
Orion, iar acei fluturi aveau proporii inimaginabile.
Lucas o lu la fug pentru a-i ajunge din urm pe Hector i Orion,
lsnd-o aproape fr suflare, plutind n aer. n timp ce-i privea
ndeprtndu-se, nu se putea decide pe cine ar fi vrut s priveasc
mai mult pe Lucas sau pe Orion. Era att de nehotrt nct i se
prea c asist la un meci de tenis.
Foarte confuz, Helen zbur la Siasconset, ateriz n curtea din
spate a reedinei Delos i i impuse s se concentreze asupra tatlui
ei. Intr grbit n cas i merse direct la Noel, care era n buctrie,
pregtind o mas copioas.
Helen! o ntmpin ea abia ridicnd ochii de la oala de peste
aizeci de litri n care mesteca. Du-te jos, treci de sala de
antrenamente i intr n pivni. Vei gsi trei congelatoare.
Deschide-l pe cel mai mic i scoate bucata cea mare de friptur.
Repede-repede! La toi trebuie s le fie foame.
Cel mai mic. Friptura cea mare. Am neles, repet Helen i se
grbi s ndeplineasc misiunea dat de Noel. Nici mcar nu ncerc
s se mpotriveasc. Poate c nu mai fusese de mult n compania
celor din familia Delos, dar i cunotea destul de bine ca s-i dea
seama c atunci cnd se afla n buctria lui Noel era mai bine s fac
355

aa cum i se spunea.
Reveni ntr-o fraciune de secund i puse friptura de mrimea
unui bou n chiuveta pe care Noel i-o indicase gesticulnd frenetic.
Ei se ocup de Jerry n camera de oaspei, acolo unde rmi tu
de obicei, zise Noel ntorcndu-se ntr-un final spre Helen cu o
privire plin de compasiune. ncearc s nu faci zgomot. Dac
gemenii dorm, s nu-i trezeti. Le-ar putea face ru.
Bine, mulumesc, spuse Helen.
i frmnta minile i se lsa de pe un picior pe altul, netiind ce
s fac. tia c ar fi trebuit s urce scrile i s vad ce fcea tatl ei,
dar nu voia s-l vad n starea aceea. Se simea din nou ca o mascot
ale crei membre lungi fluturau n btaia vntului. Sesiznd atacul ei
de panic, ochii lui Noel se fcur mari. Ls deoparte lingura lung
de lemn, i terse minile de or i o mbri cu blndee pe
Helen. La nceput, Helen rmase eapn, dar dup cteva secunde
se rezem de Noel i reui s-i revin. Noel mirosea a pudr de talc
i aluat de pine. Doar mbririle lui Kate mai erau att de calde i
relaxante, i spuse Helen. Era ca i cum ar fi mbriat o brio
cald.
Te simi mai bine? o ntreb Noel lsndu-se pe spate i
privind-o cu luare aminte. Pari extenuat. Iari nu poi s visezi?
Nu, pot visa, zise Helen rznd ncet n timp ce-i netezea
rochia murdar i rupt, ntrebndu-se de unde tia Noel despre
lipsa viselor ei. Doar c a fost o zi tare lung.
tiu, draga mea. Iar tu ai fcut att de multe, o liniti Noel
cuprinzndu-i obrajii cu minile i privind-o intens, cu mult
dragoste. i mulumesc c l-ai adus pe Hector al meu napoi acas.
Noel o srut pe frunte i acest gest i aminti lui Helen de Lucas.
Lucru care-i aminti lui Helen
Stai puin. De unde tii despre Hector? Asta s-a ntmplat
acum cinci minute.
Sunt prima pe care o anun bieii mei fie c au veti foarte
bune, fie foarte rele. Numai vetile mai puin importante nu ajung la
356

urechile mele, zmbi cu subneles Noel. Te vei convinge de asta


ntr-o bun zi.
Femeia se ntoarse apoi spre mas, lu un cuit enorm i ncepu s
toace ceva cu nverunare, de parc lucrul acela i-ar fi fcut un ru
major , dup care introduse bietele buci n oala care clocotea.
Pn i ea surprins de gestul ei, Helen fur o mbriare
afectuoas dintr-o parte de la Noel. Preocupat, aceasta o srut pe
Helen n cretetul capului i o mngie pe pr n timp ce cu cealalt
mn amesteca n oal, de parc ar fi fost obinuit s mpart i s
primeasc gesturi ntmpltoare de afeciune de la toi copiii din
anturajul ei. Mult mai relaxat i gata s nfrunte situaia, Helen urc
la etaj s-i vad tatl.
Automedon l ls pe stpnul su n zona ciudat dintre
trmuri, la intrarea n peter, apoi iei la suprafa i i chem
sclavul. Tnrul muritor nu era obinuit cu noua lui via de rob, dar
din fericire pentru el, era destul de inteligent i nu fcea prea multe
greeli. Imediat ce Automedon i ddu indicaii despre localizarea
peterii i ceru informaii despre msurile luate, el se ntoarse n
Nantucket, netiind dac blestemul Furiilor fusese ridicat.
Voia s profite de aceast ocazie i s continue planul, oricare ar fi
fost situaia, dar avu nevoie de treizeci i opt de minute ca s se
ntoarc i s localizeze Faa.
Mai nti, Automedon o cutase acas, dar descoperi doar mirosul
ei persistent nc n curtea din fa. tia dup gust c Faa nu
fusese singur. Pn i proscrisul fusese acolo cu ea. Dup o scurt
verificare a peluzei, nelese c nu avusese loc nicio lupt, nicio
confruntare indus de Furii. Exista o singur explicaie pentru asta.
Pogortoarea reuise! Dup atta ateptare i vigilen, dup
attea generaii care se dovediser nedemne, venise n sfrit timpul.
Stpnul lui avea dreptate. Tot ce-i trebuise fusese un mic impuls, o
mic ncurajare ca s-i dea seama. i reuise!
Nu era nicio urm de ndoial, ea nu era o sosie. Pogortoarea era
357

prinesa pe care o atepta adevrata Helen.


Entuziasmat de noua sa victorie, Automedon gust urmele.
Erau nc att de proaspete nct putea simi emoiile scionilor
care le lsaser. n aer nu era nimic altceva dect dragoste freasc
i dragoste etern. Gustul dragostei se simi mai tare, apoi dispru n
vltoarea vnturilor. Probabil c plecase n zbor de acolo. Era sigur
c brbaii plecaser mpreun n centrul oraului, napoi la
distracia atent orchestrat pentru a ine ocupat mica armat de
scioni puternici care o pzeau pe aceast nou i Automedon era
gata s jure n faa zeilor i adevrat Helen. Pn n acel moment,
totul mergea conform planului, cu excepia celei mai importante
pri.
Locuina celor din Casa Tebei, din Siasconset.
Gemenii dormeau, ncadrndu-l pe Jerry n acelai pat mare i alb
n care se vindecase i Helen dup cderea ei cu Lucas. Jerry era
palid i slbit, de parc ar fi fost dezumflat. Deasupra cuverturilor,
gemenii dormeau ghemuii ca nite pisici la cellalt capt al patului,
ns somnul lor era agitat.
Gfiau i i ncovoiau degetele ca nite gheare, iar frunile lor se
ncreeau la unison, de parc ar fi mprtit acelai comar. Aerul
din ncpere era teribil de uscat, ca ntr-un deert. Helen tia ce
nsemna acest lucru. Gemenii l urmreau pe Jerry pn la marginea
deertului aflat nainte de Lumea de Dincolo, ncercnd s-i ndrume
spiritul nfricoat napoi n trup.
Ei se luptau cu nverunare, asta era evident, dar amndoi erau
scldai de sudoare i mai albi dect nite coli de hrtie. Helen tia c
nu aveau s mai reziste mult timp.
Kate se ridic de pe un scaun din colul camerei i se grbi s o
mbrieze pe Helen cnd aceasta intr n ncpere. n timp ce se
mbriau, Helen o zri pe Claire care sttea pe podea, lng pat, pe
partea lui Jason.
Claire i arunc lui Helen o privire trist i se ridic cu greutate, de
358

parc picioarele ei adormiser cu mult timp nainte. Toate trei se


neleser prin semne s coboare n hol i s caute o alt camer n
care s poat vorbi, ca s nu deranjeze trioul din patul de suferin.
Din ntmplare, Kate alese tocmai camera lui Lucas. Helen avu o
reinere, dar se trezi c nu putea rezista tentaiei de a fi aproape de
lucrurile acestuia.
Ce se ntmpl? ntreb Helen.
Jason a spus c Jerry s-a pierdut undeva acolo jos. A zis c toate
astea trebuie s se fi petrecut nainte s ne urcm n main i s
venim aici, rosti calm Claire.
Kate interveni, nerbdtoare:
Dar s-a ntmplat ceva groaznic. Un zeu a intervenit. El trebuie
s fi condus spiritul lui Jerry n direcia greit n timp ce noi l
cram la main, zise Kate cu o voce stins. Iar acum gemenii nu-l
pot gsi.
Morfeu s-a ntlnit cu Ariadne la marginea inutului su i i-a
spus c Ares a fost cel care l-a ndrumat greit pe tatl tu, i opti
Claire i o privi apoi pe Kate, care ncuviin de cteva ori din cap.
Helen. De ce ncearc zeul rzboiului s-l ucid pe tatl tu?
ntreb Kate n pragul isteriei.
Kate era o femeie practic, neobinuit cu izbucnirile emoionale,
dar ncerca s se conving c tot ceea ce considera ea mit era acum
realitate. Helen o strnse de mn.
Ar fi trebuit s v spun, reui s ngaime Helen. i era ruine s
o priveasc pe Kate. Am crezut c v puteam proteja dac v ineam
departe de toate astea, c tu i tata v puteai vedea de vieile voastre
dac nu tiai. Sun att de stupid acum, cnd o spun cu voce tare,
dar am crezut cu adevrat c era mai bine aa i mi pare ru. Ares
ncearc s ajung la mine. Nu tiu de ce face asta, dar sunt sigur
c-l folosete pe tata ca momeal.
Bine, zise Kate tergndu-i o lacrim i uguindu-i buzele,
plin de hotrre. Ce putem face? Cum l putem salva pe Jerry?
Nu noi, opti trist Helen amintindu-i avertismentul lui
359

Morfeu c Ares visa s-i fac ru. Eu, nu noi. Ares m vrea pe mine.
i tu te pregteti s cobori acolo ca s-l nfruni, nu-i aa?
ntreb Cassandra din prag. Helen se ntoarse. Cassandra sttea
furioas n spatele ei, cu braele ncruciate. Chiar dac tii c este
probabil o capcan pentru tine?
Da. i trebuie s plec chiar acum.
Lennie, asta e cea mai mare prostie pe care ai spus-o vreodat,
zise mirat Claire. Pn i Matt e un lupttor mai bun dect tine, iar
el nici mcar nu e scion. Iar tu crezi c poi s-l nfruni pe Ares de
una singur?
Da, zise Helen privind expresiile ocate din jurul ei. Eu sunt
Pogortoarea. Eu pot controla Lumea de Dincolo, iar Ares nu poate
s o fac. Nu tiu de ce, dar am putere asupra acelui loc aa stau
lucrurile. Aici, sus, nu a putea avea supremaie n faa lui, dar n
Lumea de Dincolo l pot nvinge cel puin ct s-l pot aduce pe tata
napoi. Sunt sigur.
Helen se apropie de patul lui Lucas i trase cuverturile.
Helen, tatl tu nu ar fi vrut s-i pui viaa n pericol pentru el,
zise cu fermitate Claire punndu-i mna pe umrul lui Helen i
ntorcnd-o cu faa spre ea.
Helen nu-i amintea cnd i se adresase Claire n acest fel,
folosindu-i tot numele.
Ea, Kate i Cassandra erau hotrte s o opreasc, i ar fi putut s
o fac. Dac nu reuea s le conving, ele ar fi fcut tot ce le-ar fi stat
n putin s o in treaz.
tiu c tata nu ar fi vrut asta, dar ei bine, foarte ru! izbucni
Helen ncercnd s-i pstreze cumptul. Va muri dac nu-l iau din
calea lui Ares, iar dac gemenii stau acolo jos prea mult timp, vor
muri i ei. tii c am dreptate, Claire. tii c fiecare secund la
grania Trmului Umbrelor pare o eternitate pentru sufletele care
rtcesc pe acolo.
Claire cobor privirea i ntoarse capul, ncuviinnd cu tristee.
tia, iar amintirea aceea nc i ddea fiori.
360

Mcar ateapt-l pe Orion. Ar fi bine s te nsoeasc, se rug


de ea Cassandra traversnd camera pn la patul lui Lucas, n care
Helen se urcase deja.
Nu pot. Din Nantucket pn pe continent, lui Orion i trebuie o
jumtate de or s coboare pn la portal. n Lumea de Dincolo,
timpul se scurge diferit, dar spiritul tatlui meu nu este nc acolo.
Timpul nu s-a oprit, dar este prelungit pentru el i pentru gemeni, i
fiecare secund pe care o irosesc aici ar putea fi zile ntregi pentru ei.
Jason, Ari i tata nu vor rezista n deertul acela mai mult de
jumtate de or. Trebuie s cobor acum.
Claire, Kate i Cassandra se privir cu tristee. tiau c Helen avea
dreptate.
A vrea s pot spune c totul va fi bine, dar nu am reuit s mai
vd viitorul tu de o bucat de vreme ncoace. mi pare ru, zise
Cassandra aplecndu-se repede s o srute pe obraz. Mult noroc,
verioar, opti ea cu gingie, agndu-se de gtul lui Helen.
Helen ntinse cellalt bra i le mbri pe Kate i pe Claire.
Ar fi mai bine s plecai acum i s nchidei ua dup voi, zise
cu fermitate, lsndu-le s plece. O s se fac foarte frig aici.
Oracolul era aproape. Asta era o problem. Dragele ei muritoare
puteau muri fr a ncurca planurile Celor Doisprezece, dar
Oracolul era aproape la fel de important ca Helen n persoan, i din
pcate, mult mai fragil.
Adevratele Oracole care fuseser destul de puternice s suporte
greutatea zdrobitoare a viitorului erau preioase, i cu toate c zeii
erau supui Furiilor la fel ca muritorii, nu avuseser niciodat un
Oracol al lor. S fac rost de unul fusese mereu o prioritate. Aceast
Cassandra era favorita lui Apollo. El o ateptase milenii ntregi.
Ascultnd conversaia dintre Helen i Oracol, el nelese c
mucase momeala. Indiferent ct de periculos era pentru ea, avea
s-l urmeze pe tatl ei pe Trmul Umbrelor, exact aa cum
prevzuse stpnul lui.
361

Automedon avea la dispoziie foarte puine oportuniti. Putea


lovi numai dup ce ea crea un portal, dar nainte de a cobor. Dac
nu o nepa atunci, amuleta zeiei cea pe care ea o purta mereu la
gt avea s previn orice penetrare. i mai ru de att, ea putea s-l
anihileze cu fulgerele ei destul ct s dispar n zbor. Era
vulnerabil doar un moment frigul Abisului era semnalul i
atunci avea la dispoziie o fraciune de secund s acioneze.
Plimbndu-se prin faa cldirii, Automedon adulmec aerul
pentru a detecta mirosul ei sau al protectorilor, dar, din fericire,
acetia erau ocupai n centrul oraului. O auzi pe motenitoare
adevrata prines din legend desprindu-se de apropiatele ei cu
o mbriare clduroas, pentru a se retrage n pat ateptnd
somnul starea mental n care prefera s deschid portalul. Era
timpul.
Fcu un salt i drm ua de la intrare, apoi ni pe scri,
folosindu-i toate cele patru picioare. Mama muritoare ridic mna
ca s arunce asupra lui blestemul Hestiei, dar era prea nceat.
Srind peste preiosul Oracol pentru a nu-i face ru , Automedon
le nltur din calea lui pe cele dou drgue, dar inutile apropiate
ale lui Helen.
Sparse ua ndrgostiilor n buci, se npusti spre pat i cuprinse
capul fetei adormite n mna lui dreapt cu o fraciune de secund
nainte de a descinde momentul n care era cel mai vulnerabil.
Minunaii ei ochi de culoarea ambrei se deschiser.
Din interiorul ncheieturii minii stngi, Automedon i scoase
epua din teac i strpunse gtul moale al lui Helen. Pleoapele ei se
zbtur i buzele i fremtar n timp ce veninul lui i invada sngele.
El auzi ipete dinspre hol i de la baza scrilor, dar zgomotul nu-l
mai ngrijora. i luase trofeul i niciunul dintre ei nu era prin
apropiere ca s-l mpiedice.
Helen rmase inert. Automedon o ridic i transport trupul ei
paralizat pe fereastra ndrgostiilor departe de insul.
362

Lucas l vzu pe Hector nind n cutarea tatlui su, n timp ce


el i Orion rmaser n urm pentru a da o mn de ajutor mai
multor oameni rnii care zceau pe caldarm. Se formase un centru
de prim ajutor, iar oamenii care locuiau n zon ieeau grbii din
case aducnd ap, bandaje sterile i truse de prim ajutor pentru a
ajuta rniii. Lucas i Orion intenionau s-l urmeze pe Hector, dar se
opriser la auzul strigtelor de ajutor.
Ar trebui s verificm i strada urmtoare, zise Orion dup ce
se ocupar i de ultimul rnit, i amndoi o luar la fug cu vitez
normal spre aleea urmtoare.
Stai puin, l strig Lucas pe Orion n timp ce-i scotea telefonul
care bzia din buzunarul blugilor. Lucas se uit la ecran i vzu c
era mama lui. Rspunse imediat, simind deja un gol n stomac.
Lucas, a luat-o, zise ea cu respiraia tiat. Helen era pe punctul
de a cobor pentru a-i ajuta pe tatl su i pe gemeni, cnd
Automedon a spart ua, a nepat-o, apoi a srit cu ea pe fereastr.
Cu ct timp n urm? ntreb rece Lucas.
Ochii lui Orion se aprinser cnd simi emoiile haotice ale lui
Lucas.
Acum cteva minute. Claire i Kate au fost doborte de
creatur, iar eu abia reuisem s m conving c erau n via,
rspunse mama lui disperat. Nu pot s neleg, Lucas. Cum poate
s o nepe pe Helen? Cestul
Trebuie s plec.
Lucas i nchise telefonul mamei sale nu pentru c era furios, ci
pentru c trebuia s se gndeasc. Dup ce-i mprti informaia lui
Orion, rmase tcut.
Ar trebui s ne ntoarcem la tine acas? S cutm o urm?
suger Orion.
Nu vom gsi niciuna, zise ncet Lucas dorindu-i ca Orion s
tac.
Atunci ce sugerezi? continu Orion privindu-l atent.
Cnd vzu c Lucas nu spunea nimic, ridic din sprncene i
363

vorbi tot el:


Lucas, i pot citi emoiile, tii asta. Spune-mi la ce te gndeti
ca s putem rezolva totul mpreun.
ncerc s neleg cum ar putea cineva s o captureze pe Helen!
Ai ncercat vreodat s lupi cu ea? Pn i atunci cnd d napoi e o
bestie! Lucas era pe punctul de a se dezlnui. Ar fi vrut s-l
pocneasc pe Orion, dar se mulumi s scoat un urlet. Eu abia i pot
ine piept, i cred c mi-a demonstrat doar o mic parte din tot ce
poate s fac. i poi imagina ce le-ar face unor indivizi care ar
ncerca s o rpeasc i ar ine-o mpotriva voinei ei? Jumtate din
Massachusetts ar fi n flcri!
Orion privi ngrijorat pieptul lui Lucas.
O iei razna. Trebuie s te calmezi imediat. Pentru Helen. Orion
puse mna pe umrul lui Lucas, iar acesta se simi inundat de un val
de cldur. Inima lui i ncetini ritmul i un noian de sentimente
suave puse stpnire pe el.
tia c Orion era fiul Afroditei i c putea manipula emoiile, dar
nu mai simise niciodat ceva asemntor. Era o schimbare fizic,
aidoma unui drog instantaneu care lucra asupra trupului i minii
sale, i pentru o clip Lucas se ntreb ct de mult l-ar fi putut
influena Orion i n ce fel.
Dac Orion l putea face s se simt att de bine, era rezonabil s
presupun c l putea face s se simt i la fel de ru. Implicaiile
erau uluitoare.
mi pare ru, zise Orion ridicndu-i mna de pe umrul lui
Lucas. Nu vreau s fac asta fr s-i cer nti permisiunea.
Nu, e n regul. Aveam nevoie, spuse ncet Lucas, tiind c lui
Orion nu-i plcea s-i foloseasc talentul pentru a controla inimile
oricare ar fi fost circumstanele chiar dac asta i-ar fi adus avantaje
majore. El continu pe un ton mult mai calm: Ai observat gheaa din
patul lui Helen atunci cnd te-a adus n noaptea asta din Lumea de
Dincolo? Ea nu a reuit s pluteasc imediat, iar eu nu am putut s
v dau la o parte de pe mine. Aceast pierdere a puterii de scion e
364

normal atunci cnd Helen coboar?


E normal n preajma tuturor portalurilor din Lumea de
Dincolo. Acestea sunt zone moarte. Nu exist cldur, nici
organisme vii care s triasc pe ziduri i nici puteri de scion. Cred
c Helen creeaz un portal temporar atunci cnd coboar, care
dureaz pre de cteva secunde pn dispare complet, spuse
gnditor Orion.
Crezi c Automedon tie toate astea despre portaluri?
Nu m ndoiesc. Au fost mai multe Pogortoare, iar el are o
vrst considerabil. Monstrul acesta a vzut probabil multe la viaa
lui, zise Orion. Cu toate astea, nu ar avea prea mult timp la
dispoziie. Amintete-i, dup cteva secunde ea putea zbura din
nou.
Nu pentru mult timp, desigur. Dar dac el ar atepta momentul,
asta ar fi destul. A urmrit-o timp de cteva sptmni. Cu
siguran, ar ti c i-ar urma tatl n Lumea de Dincolo, zise Lucas
simind c era pe calea cea bun. Totul trebuie s fi fost plnuit.
Automedon trebuia doar s se asigure c Jerry avea s fie grav rnit
lucru destul de simplu ntr-o ncierare , apoi, cnd fiecare scion
de pe insul i-ar fi vnat pe Eris i Terror
Nu ar mai fi rmas niciunul n preajma ei, s o protejeze, n
timp ce ar fi plecat dup tatl ei, termin Orion fraza nceput de
Lucas. Apoi cltin din cap sesiznd o lips n logica lor. Dar
Automedon ar fi putut face asta n orice moment de cteva luni
ncoace. Ea cobora n fiecare noapte i nimeni nu o proteja. De ce a
ateptat?
Ei bine, zise Lucas privind ncurcat n alt parte. Am fost
alturi de ea cam n fiecare noapte, de obicei pe acoperiul ei. Dar
nimeni, nici mcar Automedon, nu ar fi putut s m vad.
De unde tii?
Sunt un Maestru al Umbrelor. i m pot face, de asemenea,
invizibil. Orion fcu ochii mari, dar Lucas prea c-i pierduse
rbdarea. Nu asta e important acum. Automedon trebuia s atepte
365

ca Helen s-i termine misiunea n Lumea de Dincolo nainte de a o


lua. Tantalus nu ar ndrzni s fac vreo micare mpotriva lui Helen
nainte de a face asta.
Dar de ce s o ia acum? Tantalus tie despre mine i probabil
despre zeci de ali proscrii. Nu poate spera s obin Atlantisul dac
nu ne ucide pe toi. Crezi c vrea s nceap cu Helen?
Axa lumii pru s se ncline n momentul n care Lucas se gndi la
aceast posibilitate. Dac Helen era deja moart? Era posibil ca
jumtate din inima lui s moar fr ca el s simt? Lucas i bg o
mn n buzunar i ddu peste ultimul obol cu floare de mac rmas
pe lume. l frec ntre degetul mare i arttor. tia deja ce avea de
fcut dac Helen murea.
Nu tiu, opti el alungnd pentru moment acea idee. Ridic
ochii spre Orion i-l privi ptrunztor. Ai dreptate. Nu ar avea sens
ca Tantalus s o rpeasc acum, dar, amintete-i, el nu e singurul
care face jocurile acum. i noul stpn al lui Automedon a vrut
probabil s scape de Furii nainte de a-i ordona s o rpeasc pe
Helen. Chiar dac Automedon a ateptat att, exist doar un singur
loc n care mi-a putea imagina c cineva ar fi capabil s o in
prizonier.
Un portal permanent. Portalul meu e cel mai apropiat, i am
fost urmrit n noaptea asta, ceva mai devreme, zise trist Orion de
parc ar fi vrut s se ia singur la palme. O lu din loc,
ndreptndu-se spre vest. Vrei s-i atepi aici pe cei din familia ta n
timp ce m duc dup ea?
Lucas zmbi fr a se mai deranja s rspund la ntrebare.
El tia c lucrul cel mai inteligent ar fi fost s-l contacteze pe
Hector i s porneasc toi trei mpotriva mult-mai-puternicului
mirmidon, dar nu putea s mai atepte prea mult. ni dup Orion
i o fraciune de secund mai trziu erau la captul insulei.
Oh, Dumnezeule, Matt! Trebuie s ajungi aici! ngim Zach la
telefon. Respiraia lui era precipitat, iar receptorul i se tot atingea de
366

brbie, de parc alerga sau mergea foarte repede. El o are pe Helen i


o va rni!
Stai puin. Unde aici? l ntrerupse Matt. Flutur din mn
spre Hector, Pallas i Castor toi cei care aveau relaii cu familia
Delos, ncercnd s-i dea seama unde o dusese Automedon pe
Helen.
Zach vorbea n continuare, cuvintele ieind bolborosind din gura
plin de saliv, aa cum se scurge un glbenu dintr-un ou crpat.
Trebuia s-i sun pe Lucas i pe tipul acela, Orion, bigui Zach.
Asta ar fi trebuit s fac n momentul acesta ceea ce se presupune c
fac ntotdeauna i am s-o fac, pentru c el m omoar dac nu fac
asta , dar tiu c acesta e planul lui, aa c-l pot urma fr reineri,
nu? M-am gndit s-i spun i ie, ca s ne gndim amndoi la o
soluie.
Stai puin. Ce vrei s spui cu planul lui?
Planul de a ncepe rzboiul! El are nevoie de toi trei ca s fac
asta.

367

CAPITOLUL 17
Obrajii lui Helen erau fierbini n flcri chiar.
Dar restul trupului ei era rece realiz ea, fcndu-i cu disperare
drum prin ntunericul care o trgea la fund i ncercnd s ajung la
suprafa, n starea de contien.
Era mai rece dect fusese vreodat i ceva lng ea mirosea
ngrozitor, a putregai i rugin.
Iat-o, a venit s se joace! Mai sunt doi care trebuie s ni se
alture, apoi se vor auzi bubuiturile! chicoti o voce linguitoare.
Frumoas, frumoas, frumoas mic zeitate.
Helen rmase nemicat i ncerc s-i pstreze cumptul, ca s
nu nceap s ipe. Trebuia s gndeasc. Ultimul lucru pe care i-l
amintea era faa lui Automedon deasupra ei, o neptur n gt i
apoi o durere lichid invadndu-i trupul pn cnd creierul ei se
predase, n semn de autoaprare.
Te vd, s tii, jucrie mic i drgu, zise Ares fr s mai
rd. Nu te poi ascunde n spatele pleoapelor. Hai, deschide ochii.
Las-m s vd ochii tatlui nostru.
Ea sesiz furia care rzbtea din vocea zeului i simi ameninarea
atunci cnd se apropie de ea. La provocarea lui, deschise ochii,
ngrozit. Renun la gravitaie, ca s-i poat lua zborul, dar
constat c nu funciona i nelese de ce n secunda urmtoare. Pn
i aerul era saturat de cristale de ghea. Frigul era att de cumplit,
nct i ntindea simurile dincolo de limitele suportabile i le ddea
peste cap, iar gheaa o ardea ca focul.
La lumina flcrilor ce plpiau ntr-un vas din bronz, Helen vzu
c Ares o legase cu sfori groase i o intuise la pmnt la intrarea
368

ntr-un portal. Privi disperat n jur, dar n inima ei tia deja c se


afla n nchisoarea perfect. n Lumea de Dincolo s-ar fi putut
transporta singur, ndeprtndu-se de Ares doar rostind cteva
cuvinte.
Pe Pmnt ar fi reuit cel puin s-i ia zborul i poate s scape.
Dar n faa unui portal n situaia n care nu se afla nici ntr-o parte
i nici n cealalt era doar o adolescent legat, aflat la mila unui
maniac. Totul fusese plnuit, Helen era sigur de asta. i fusese
plnuit de secole.
Lacrimi! Ador lacrimile! exclam entuziasmat Ares de parc ar
fi vzut nite celui. Ia te uit cum plnge micua zeitate i e tot
att de frumoas, da, da! S schimbm asta.
Ares o lovi peste gur, iar Helen simi ceva plesnind. Inspir
adnc. Deci asta era. Scuip i ridic ochii spre el, fr a mai vrsa
vreo lacrim. Acum c ncepuse, tia c nu avea s dureze prea mult,
i ntr-un fel era mai bine dect s atepte. Cel puin, dac Ares era
acolo, torturnd-o, asta nsemna c nu conducea spiritul tatlui su
n Lumea de Dincolo.
Nu acesta era rezultatul la care sperase atunci cnd nchisese ochii
pentru a-l urma pe tatl ei acolo jos, n Lumea de Dincolo, dar era
mai bun dect nimic. Helen ridic ochii spre Ares i fcu un semn
din cap, pregtit pentru orice i-ar fi fcut acesta acum c era
convins de sigurana tatlui ei. Ares o lovi din nou peste fa, apoi
se ridic i o lovi n stomac.
Aerul iei printre muchii ngheai ai abdomenului ei pn scoase
un zgomot ciudat i aspru, ca i cum ar fi zbierat un mgar. O lovi iar
i iar. Dac ncerca s evite loviturile ghemuindu-se i ntorcndu-se
cu spatele la el, Ares o lovea cu piciorul. Osul antebraului ei pri.
Helen ncerc s ridice piciorul pentru a-i proteja coastele, dar
aceast micare l fcu s o atace i mai violent. Ea renun n cele din
urm s se mai apere de loviturile lui i atunci Ares se retrase.
Helen se rostogoli pe pmnt, ncercnd s gseasc o poziie care
s-i permit s respire, avnd cteva coaste rupte i minile legate.
369

Zvrcolindu-se aproape sufocat, descoperi, n sfrit, stnd n


genunchi i lipindu-i fruntea de gheaa care acoperea pmntul c
se simea mai bine.
Zgomotul pe care-l fcea ncercnd s respire cu un plmn
perforat prea un hohot de rs.
Distractiv, nu-i aa? strig Ares i ncepu s opie n jurul ei.
Dar nu ar fi trebuit s te lovesc att de tare n coaste, pentru c acum
nu mai poi ipa. i asta vrem de fapt, nu? Ce prost sunt! Ei bine, mai
putem atepta puin i o s ne jucm din nou.
Zeul ngenunche lng trupul contorsionat i ncepu s-i plimbe
degetele prin prul ei. Ceafa expus se nfior de dezgust cnd el
alese o uvi mai groas.
O s mi-o smulg dintr-un moment n altul, i spuse ea. Trebuie s
m relaxez i s nu ripostez. O s-mi fie mai uor aa.
Eti prea tcut, oft Ares ncepnd s mpleteasc uvia
aleas. Asta e o problem. Cum te vor gsi ceilali motenitori dac
nu strigi dup ajutor, aa cum ar trebui s faci? Ar trebui s ipi
SALVEAZ-M, LUCAS! OH, SALVEAZ-M, ORION! El adopt
pe moment vocea piigiat a unei domnioare aflat la ananghie,
apoi continu cu vocea lui obinuit: Uite aa. Hai, d-i drumul.
ncearc.
Helen cltin din cap. Ares se aplec spre ea i i lipi buzele de
ceafa ei crispat. Respiraia lui oribil i nfior de scrb scalpul i
partea din spate a urechilor. Pn i n aerul ngheat din preajma
portalului, Ares o fcu s se umple de dezgust cu duhoarea sa de
moarte i putregai.
Strig, zise el ncet, i tonul lui nu mai prea al unui maniac.
Pentru prima dat, Ares abandonase lliala aceea sinistr. Prea
normal, iar acest lucru o ngrozea i mai mult pe Helen. Strig-le s
vin s te salveze. ip dup ajutor, Helen sau te omor.
ncerci s-i atragi n capcan, reui s ngaime fata forndu-se
s respire. Nu m pcleti.
Cum a putea s fac asta? n acest loc de nicieri sunt lipsit de
370

puteri, asemenea unui muritor, iar ei sunt doi la numr, zise el cu


convingere. Ar putea chiar s m nving.
Ares nu minea. Pumnii i picioarele lui o loviser destul de ru,
dar nu simise puterea unui zeu n spatele acestora. Se uit la
articulaiile de la mna lui stng cea cu care o pocnise i vzu
acel ichor, sngele de aur al zeilor, mnjindu-i pumnul brzdat de
rni.
Zmbi la gndul c, dei pierduse civa dini i nu mai putea s
vad bine cu ochiul drept, Ares aproape c-i zdrobise mna n urma
acestui atac.
Strig dup ei, se rug el de parc totul ar fi fost pentru binele
ei. De ce nu strigi, strigi, strigi, mic zeitate distrus? Ei vor s te
salveze.
Helen tia c avea dreptate. Lucas i Orion o cutau, i nu aveau
nevoie de superputerile lor de scioni pentru a lupta cu Ares, ca n
cazul ei. Amndoi erau nite brbai puternici. Ea era doar o fat
slbu i epuizat, pe deasupra legat i otrvit de mirmidon, n
faa unei brute gigantice, de dou ori mai mare dect ea.
Ei erau rzboinici nnscui. Ei trebuiau s lupte. Erau ncntai s
o fac.
Undeva la distan, Helen l auzi pe Orion strigndu-l pe Lucas n
timp ce-l conducea prin labirintul de peteri.
Auzi, Helen? Salvarea ta e att de aproape.
Ares strnse degetele i i smulse brusc uvia mpletit cu tot cu o
bucat din pielea capului. Helen nu-i putu reine un uierat ascuit
de durere, dar totul nu fu mai mult dect o oapt.
Nu avea s ipe. Ares apuc o uvi mai mare una mai dinspre
ceaf, ataat de pielea mai sensibil a scalpului.
Cu ochiul teafr, Helen zri sngele care-i curgea din ceaf
prelingndu-se pe brbie, i nroind gheaa din faa ei.
Sngele form o balt de un rou intens i strlucitor,
infiltrndu-se apoi n reeaua de cristale de parc ar fi mbibat fibrele
uscate ale unei esturi nsetate de umezeal.
371

Nu te vor gsi la ntmplare, dac asta atepi. Sunt zeci de


portaluri n peterile astea. Orion le cunoate pe cele mai multe, i
totui le-ar putea lua o noapte ntreag pn l-ar gsi pe cel
potrivit.
Ares prea c se cam sturase de jocul acesta. Strig-i acum i
salveaz ce a mai rmas din pielea ta.
Holbndu-se la balta format din propriul ei snge, Helen vzu n
oglinda acesteia dou armate. Ea le vzu venind mpreun, ca o
mare de armuri strlucind n soare. Vzu apoi un golf de culoarea
azurului, pngrit de mizeria unei tabere de asediatori i apoi, dup
un timp, apa aceea curat deveni murdar i se umplu de resturi i
de cenua trupurilor arse. n cele din urm, l zri pe Lucas zcnd
fr via ntr-o ncpere plin de fum, printre flcri.
Asta s-a ntmplat ultima dat cnd i-am lsat pe ceilali s lupte n
locul meu.
Nu voi striga, opti Helen, i lacrimile ei fierbini tulburar
sngele de sub ochii ei. Mai bine mor.
i iubeti att de mult pe cei doi nct i-ai da viaa pentru ei?
Pentru amndoi? ntreb ncet Ares.
O mpinse ntr-o parte ca s-i poat vedea faa distrus.
Ea ncerc s-l fixeze cu singurul ei ochi teafr i rspunse fr a
ezita:
Da. i iubesc pe amndoi. i mi-a da viaa pentru amndoi.
Ares rmase tcut. Helen observ c muchii feei lui erau crispai
i pentru o clip avu impresia c ncerca s spun ceva. Zeul trase
aer n piept i izbucni n rs.
Unul se sacrific i doi rmn n via! exclam Ares ca i cum
ar fi fost greu de crezut. Automedon avea dreptate! Att de pregtit
s-i verse sngele i s moar i nu doar tu. Lucrul care m
surprinde cel mai mult este altul. Automedon spune c i cei doi
nobili aprtori ai ti i-ar vrsa sngele i ar muri pentru tine. tii ce
nseamn asta, mic zeitate distrus? tii ce s-ar ntmpla dac eu a
amesteca sngele tu cu al celorlali doi motenitori pe care suntei
372

att de dornici s-l vrsai unii pentru alii? Patru Case, unite n mod
convenabil de trei motenitori iubitori, curajoi i mulumit lui
Zeus naivi.
Mintea lui Helen lucra. Se ncord i reui s se ridice din nou n
genunchi. Rmase cu privirea la sngele care nghease pe podea. Se
gndi ct de speciale trebuiau s fie condiiile pentru ca pielea ei de
obicei impenetrabil s sngereze, i cte fcuse Ares ca s o aduc
acolo. Apoi realiz ct de multe se ntmplaser pn cnd Lucas i
Orion ajunseser s lucreze mpreun cnd doar cu cteva ore n
urm ei nici nu ar fi stat n aceeai camer din cauza Furiilor. Exista
un singur lucru care i unea i un singur lucru pentru care Helen era
sigur c ar fi luptat amndoi i i-ar fi dar sngele i viaa. Ea. i ea
sngerase deja i fgduise pe sngele ei c avea s fac la fel pentru
amndoi.
Frai de snge. Vom fi frai de snge, opti ea printre buzele
crpate. Toate cele patru Case vor fi unite.
i noi, zeii, vom fi eliberai din nchisoarea noastr din Olimp,
rosti solemn Ares. Trei mii cinci sute de ani am ateptat!
Se opri brusc i icni, cu o voce stins.
Nu. Nu voi lsa s se ntmple aa ceva, bigui ea ncercnd s
se mpotriveasc.
tii care e cea mai savuroas parte a planului meu? Cu excepia
celei n care te torturez, desigur, continu el ignorndu-i
ameninarea inofensiv. Din nou, totul e doar pentru dragostea lui
Helen! Nu a fi crezut niciodat c ar putea izbucni un rzboi ntre
dou lumi de aceast dat pentru dragostea unei femei. Banii ar
putea fi un motiv, desigur. La fel i teritoriile. Mii de rzboaie s-au
purtat pentru bani i teritorii, dar pentru DRAGOSTE? i totui, am
ajuns din nou aici. Afrodita ctig din nou! nc un rzboi dup
toate celelalte izbucnete pentru dragostea ta i pentru dragostea
ce o simi pentru doi brbai i trei Furii patetice! i tot dragostea,
dragostea, dragostea va fi motivul pentru care lumea se va sfri n
rzboi, rzboi, rzboi. Nu e poezie pur?
373

n timp ce Ares rdea n hohote, ca un nebun, Helen realiz


enormitatea numeroaselor ei greeli. I se prea c acestea cdeau
asupra ei una cte una, strivind-o sub greutatea lor.
Morfeu i exprimase reinerea fa de misiunea ei, dar ea nu
ntrebase niciodat care era motivul. Hades o avertizase clar, i nu
numai o dat, ci de dou ori, c ar fi trebuit s ntrebe Oracolul i nu
era vorba de Cassandra, sora mai mic, ci de gura celor trei Parce
dac eliberarea Furiilor era cea mai neleapt alegere.
Pn i Zach ncercase s-i spun c era n pericol, dar nu-i oferise
nicio ans de a-i explica.
i cel mai semnificativ dintre toate era avertismentul lui Hector.
Acesta i spusese c cel mai important lucru era s nu se
ndrgosteasc de Orion. Hector tiuse ntotdeauna chiar dac
Helen nu realizase acest lucru c aceast lupt era pentru dragoste.
Cnd i spusese s nu se ndrgosteasc de Orion, el ncerca s-i
spun c dragostea adevrat duce ntotdeauna la ntemeierea unei
familii chiar dac nu era vorba de una tradiional. Dragostea era
cea care conta, i nu legile, regulile sau zeii.
Helen putea s se revolte i s strige c fusese pclit, c nu era
vina ei, dar tia c nu avea niciun rost.
Se aruncase cu capul nainte n aceast misiune fr s se
gndeasc prea mult la ce putea s se ntmple. Tot timpul fusese
att de sigur c avea dreptate pentru c fcea o fapt bun, nct nu
ascultase nici mcar o dat o alt prere.
Lucas o avertizase c mndria era cea mai periculoas pentru
scioni, dar ea nu nelesese cu adevrat la ce se referea pn n acest
moment. Faptul c era bun i c fcea fapte bune nu nsemna
neaprat c fcea i ceea ce era drept.
Helen i auzi pe Orion i Lucas vorbind n oapt, foarte agitai,
chiar n caverna alturat. Cei doi se ndreptau grbii spre portal,
condui de lumina flcrilor din vasul de bronz.
Te rog, suspin ea. Omoar-m acum.
n curnd, n curnd, draga mea jucrie. , o liniti Ares n
374

timp ce scotea de la cingtoare un mic pumnal de bronz.


Zeul ngenunche lng ea.
Helen simi lama alunecndu-i pe gt i lsnd o urm fierbinte.
Cu o micare rapid i precis, Ares i tiase gtul.
Vei muri, ns tietura e destul de superficial, ca s nu mori
imediat. M tem c nu vei putea s vorbeti. Nu te pot lsa s le
mprteti celor doi motenitori planul meu nainte s se lupte
puin cu mine i s sngereze, la rndul lor, nu-i aa? Nu vreau s
strici totul.
Ea ncerc s ipe, dar nu reui. n schimb, un jet subire de snge
i ni din ran i i mproc faa lui Ares. Zeul rnji satisfcut i i
linse buzele.
Cine e feti cuminte? gnguri el ca un copil strmbndu-se
caraghios n faa ei cu buzele uguiate, apoi se ridic i se apropie de
zidul de piatr optind ceva.
n copilrie, Helen fusese la un pas de nec. De atunci se temuse
ntotdeauna de ap, chiar dac crescuse pe o insul. Acum se prea
c, dup atta agitaie i fric de ap, avea s se nece pe uscat. n
timp ce sngele spumega n plmnii ei i i ardea interiorul
urechilor, i spuse c acesta semna la gust cu apa srat a mrii.
Putea auzi micul ocean din interiorul ei pulsnd, fremtnd nvalnic
i revrsndu-se din trupul ei cu fiecare btaie a inimii. Sau era
zgomotul unor pai pe podeaua ngheat a cavernei?
Unchiule! Las-m s trec! uier printre dini Ares
pierzndu-i cumptul.
Dar nu se ntmpl nimic. Ares prea disperat.
Helen! Nu! strig Lucas din cellalt capt al cavernei.
iptul lui rsun sfietor ntre pereii peterii, adunndu-se n
colurile cele mai ntunecate ale acesteia i multiplicndu-se.
Ares se ntoarse i puse mna pe pumnal. Privi spre Helen, iar ea
i spuse c prea s fie martor la un scenariu cu luare de ostatici.
Pmntul se ridic, apoi se ls n jos, cutremurndu-se. Ares se
ndeprt de Helen i se ag de perete, ncercnd s-i recapete
375

echilibrul.
Pleac de lng ea, mri amenintor Orion.
Incapabil s se rostogoleasc pentru a-i putea vedea, Helen
rmase cu ochiul ei teafr aintit la figura mpietrit a lui Ares. Ochii
lui se plimbau de la Orion la Lucas, n timp ce se lipea cu spatele de
zidul portalului.
Orion avea dreptate. Zeul rzboiului era un la.
Hades! Trebuie s respeci nite reguli! strig isteric Ares n
timp ce lovea frenetic n peretele ngheat al cavernei. Las-m s
trec!
Portalul l absorbi i Ares dispru.
Dup cteva secunde, Helen auzi pai grbii n spatele ei.
Luke. Oh, nu! strig Orion.
Nu e moart, spuse printre dini Lucas. Nu poate fi moart.
Helen i simi pe amndoi ngenunchind lng ea.
Simi nite mini cuprinzndu-i umerii i oldurile. Cei doi o
ridicar cu grij, dar ea se ncord, ncercnd s-i mping. S-ar fi
ridicat i ar fi luat-o la fug, ct mai departe de ei, dac ar fi putut.
Pn i atingerile lor delicate i se preau nite lovituri de bici pe
pielea ei, dar durerea nu era motivul pentru care ar fi vrut ca ei s nu
o mai ating. Nu-i putea lsa s-i mnjeasc minile cu sngele ei.
Uor, uor. E n regul, Helen, i opti Lucas. tiu c doare, tiu,
dar trebuie s te ridicm.
Nu. Ceea ce trebuiau s fac era s plece de lng ea. ncerc s le
spun, dar nu reui dect s sngereze mai tare din rana de la gt.
Am un cuit, zise Orion.
Acesta tie sfoara din jurul ncheieturilor, iar Helen i simi
minile libere.
Lucas o ridic n brae, iar ea se mpotrivi, vlguit, ncercnd s
se ndeprteze de el. Voia s moar n portal, nainte ca ritualul
frailor de snge s fie dus la ndeplinire.
Dar aa cum se zbtea i tuea fcea mai ru. Ajunsese s-i
mnjeasc cu snge din rana de la gt att pe Lucas, ct i pe Orion.
376

Ares era un la, i spuse Helen, dar tia foarte bine ce s fac
pentru a-i rni pe oameni.
Rana pe care i-o fcuse l asigura c oricine s-ar fi apropiat de
Helen la mai puin de un metru ar fi fost stropit cu sngele ei.
Eu deschid drumul, zise Orion.
Helen se simi legnat i zri n fa raza oscilant a lanternei lui
Orion n timp ce ncepeau s urce. Putea auzi destul de bine i nu
sttea prost nici cu vederea, dar nu se putea mica i nu putea s
vorbeasc. ncerc s-i mite degetele de la picioare sau pe cele de la
mini. Niciunul dintre membre nu rspundea. Se for s clipeasc,
dar nu putea nchide nici mcar ochiul teafr. Helen era blocat n
interiorul propriului trup, dar perfect contient.
tia c ar fi trebuit s fie vigilent pe parcursul evenimentelor i se
ntreb dac exista cumva o tortur special pe care Ares i-o
pregtise. Poate c otrvise lama pumnalului pentru a rmne
paralizat.
Sau poate c sunt pe moarte, i spuse dezndjduit. Dac mor
mai repede, a putea s opresc totul.
Uite ieirea, strig Orion peste umr. Prea uurat. Helen i
putea distinge profilul ncnttor pe fundalul unei luni strlucitoare
i al unui cer plin de stele ce se vedeau sclipind la captul galeriei
ntunecoase.
Zmbetul lui Orion dispru. Ceva i captase atenia la ieirea din
peter.
Se ntoarse brusc spre Helen i Lucas mpingndu-i napoi n
peter i protejndu-i cu umerii lui impresionani. Helen l vzu
deschiznd gura, iar ochii lui strlucitori se fcur mari de uimire.
Vrful unei sbii i strpunse sternul. Pmntul se cutremur. Peste
umrul lui Orion, Helen l zri pe Automedon zgindu-se la ea cu
ochii lui strlucitori i roii de insect.
Orion! strig Lucas.
ntinse o mn i l apuc pe acesta de umr, ncercnd s-l ajute,
dar amndoi se prbuir n genunchi, cu Helen ntre ei.
377

Vrful lamei dispru, fiind smuls din trupul lui Orion, iar metalul
sclipitor fu nlocuit cu un val de snge nchis la culoare. Lui Helen i
se prea c totul se derula cu ncetinitorul. Un strop din sngele lui
Orion czu pe una dintre numeroasele ei rni i se amestec cu
sngele ei.
Acesta e al doilea, i spuse dezndjduit Helen.
Un fulger brzd cerul senin i lipsit de nori.
Cuitul meu, opti Orion.
Lucas ncuviin aproape imperceptibil din cap, nelegnd ce
voia s-i spun Orion.
Helen ncerc s vorbeasc, spernd c se vindecase destul ct s-l
avertizeze pe Lucas s nu lupte, dar tot ce-i iei din gt fu un horcit
ngrozitor.
Poi s o ridici tu? l ntreb n oapt Lucas pe Orion,
privindu-l n ochi i implorndu-l s fie sincer.
Drept rspuns, Orion i trecu minile pe sub trupul ei i o lu n
brae.
Lucas ntinse mna i scoase de sub bluza lui Orion un cuit cu
lam lung i, cu o micare incredibil de rapid, se ridic n picioare
i sri peste Orion i Helen, ndeprtndu-l pe Automedon de cei doi
rnii. Orion o strnse pe Helen la piept, abia rsuflnd, de parc
i-ar fi fcut singur curaj s se vindece mai repede. Cu un geamt de
durere, se opinti i reui s se ridice n picioare, apoi iei din peter
cu Helen n brae.
Afar, Helen l zri pe Zach. Acesta sttea lipit de peretele de
stnc, lng gura peterii, i fcu ochii mari la vederea ei. nc
paralizat, Helen ip doar n mintea ei, pentru c nimic nu se auzi n
afar.
Zach vzu faa ei distrus i strig disperat, atrgndu-i atenia lui
Orion. Orion se uit la el ncruntat, iar acesta i rspunse cu o privire
plin de groaz. Helen simi capul lui Orion nclinndu-se. Acesta se
uita la sabia din mna lui Zach, apoi l privi din nou n ochi. Fr s
ovie, Zach i oferi arma.
378

Sunt un prieten de-al lui Helen. Tu du-te i lupt. Eu voi sta


aici s o pzesc, spuse el cu voce nceat.
Orion vzu c Lucas se lupta cu Automedon, care reui s-l
loveasc cu genunchiul n stomac, i se hotr rapid. Helen ncerc s
se mpotriveasc atunci cnd Orion o ls jos, la picioarele lui Zach.
Ea ncerc s articuleze cuvntul trdtor, dar nu reui dect s
tresar i s pronune de cteva ori litera T.
O s m asigur c el se va ntoarce la tine, i promise ncet
Orion i o srut pe frunte.
Apsndu-i rana din piept de parc aa ar fi oprit durerea, Orion
lu sabia din mna lui Zach i se arunc n lupt alturi de Lucas.
Nu trebuie s-i faci griji, Helen. Tocmai l-am sunat pe Matt.
Vin cu toii aici. Hector a spus c i mama ta e pe drum.
Zach ncerca s o fac s se simt mai confortabil aranjndu-i cum
putea rochia sfiat i netezindu-i prul plin de snge.
Privind-o, minile ncepur s-i tremure i ochii i se umplur de
lacrimi.
mi pare ru, Lennie. Iisuse, uite ce a fcut cu faa ta!
Respirnd precipitat i necndu-se cu sngele inhalat, ea l fix cu
privirea pe Zach i se concentr din toate puterile pentru a-i putea
mica limba mpietrit.
Omr-m, ngim ea. Zach se ncrunt, ncercnd s i dea
seama ce-i spusese Helen. Nu era sigur c nelesese bine. Helen
ncerc din nou i rosti: Omoar-m.
Capabil s mite degetele n cele din urm, cut colierul n
form de inim din jurul gtului ei tiat. Trebuia s-l rup, pentru ca
Zach s o poat ucide.
Acesta cltin ncet din cap, prefernd s cread c nu nelesese
vorbele ei. O prinse de mini i o liniti, apoi i scoase bluza i o
aps pe rana de pe gt.
ntins pe pmnt, plin de furie i frustrare, Helen urmri
dezndjduit lupta din interiorul peterii. Lucas i Orion l
nfruntau pe Automedon i toi trei se micau att de repede nct
379

abia le putea distinge siluetele. Automedon sttea ntre cei doi, ca un


robot, fiecare micare a lui ncepnd i sfrindu-se cu aceeai
precizie chirurgical.
Helen cunotea multe despre tacticile de lupt ct s-i dea seama
c urmrea un rzboinic perfect. Era mai puternic, mai rapid i mai
rbdtor dect orice alt rzboinic pe care-l vzuse n viaa ei. Dac
Orion sau Lucas neau nainte ncercnd s-l rneasc,
Automedon se lsa strpuns de lam, continund s lupte fr s-i
fac griji. Din rnile lui se scurgea un lichid verzui-albicios, iar Helen
tia c nu putea fi ucis n felul acesta.
El atepta doar ca ei s oboseasc.
Sngernd abundent din rana de la piept, Orion se cltin i se
alese cu o nou ran n stomac.
n timp ce acesta se prbuea, Automedon i spuse c aceea era
ansa lui. Dect s-l atace pe Orion care era culcat la pmnt, el l
atac pe Lucas.
Cu o lovitur de maestru, Automedon l dezarm pe Lucas,
trimind lama mai mic a acestuia n aer, apoi se repezi spre el n
timp ce acesta era dezarmat.
Luke! strig Orion cu ultimele puteri.
i arunc sabia sa lui Lucas i rmase fr aprare. Automedon l
ls pe Lucas s o prind.
Lucas zbur pe deasupra lui Automedon i ateriz n faa lui
Orion, care se inea cu minile de noua lui ran, cu chipul crispat de
durere. Orion ncerc s se ridice, dar czu napoi pe spate, cu un
geamt surd. Sngele i se scurgea din trup ngrijortor de iute. Lucas
se aez hotrt n faa lui, decis s-l apere. Dac Automedon ar fi
vrut s ajung la Orion, ar fi trebuit s treac peste el mai nti.
Helen observ zmbetul lui Automedon. Un fior de panic i
strnse stomacul. i simea minile i picioarele inerte. Asta era
exact ceea ce voia zeul. El conta pe ei s fie bravi i capabili de
sacrificiu. Asta avea s-i duc la pierzanie.
Pielea ei pri cu disperare de la electricitatea static, dar nu avea
380

nc destul energie s genereze un fulger.


Ignornd durerea ngrozitoare, Helen reui s se ntoarc pe
antebraele rnite i ncepu s se trasc n direcia celor trei.
Helen, nu! exclam surprins Zach.
El ncerc s o opreasc, dar imediat ce o atinse sri napoi, atins
de un mic oc electric.
Nu te mai lupta cu el! ncerc ea s strige, trndu-se, dar cu
toate c se vindeca repede, corzile ei vocale erau nc afectate.
Singurul sunet pe care-l putea scoate era un soi de horcit, o
oapt.
Automedon i ridic sabia cu o siguran incredibil i o roti
deasupra capului.
Fii atent, l avertiz Orion pe Lucas, i nainte ca Automedon s
coboare sabia asupra lor, pmntul se cutremur violent.
Un bubuit rzbtu pn la ei din ntuneric i un abis uria se csc
ntre Automedon i Lucas cnd Orion despic n dou pmntul pe
care luptau. Automedon czu n genunchi i ncerc s se agae de
ceva atunci cnd pmntul de sub el ncepu s se surpe.
Lucas renun la gravitaie i rmase n aer, n timp ce
Automedon pru s-i recapete ca prin magie stabilitatea. Echilibrul
lui era att de bun c putea s rmn n picioare i la un cutremur,
la fel ca un surfer care plutete pe coama valului.
Vznd toate astea, speranele celor doi se nruir.
Cnd cutremurul se potoli, Lucas ateriz n faa lui Orion, apuc
bine sabia i l nfrunt pe Automedon cu o expresie sumbr.
Amndoi preau s tie c nu puteau ctiga lupta aceea, dar
niciunul nu ar fi renunat. Automedon i privi pe cei doi, i se nclin
curtenitor n faa lor.
n mod clar, voi suntei cei Trei pe care i-am ateptat mii de ani,
zise Automedon de pe marginea abisului lat de civa metri. i
mulumesc lui Ares pentru ansa asta. Am petrecut mii de ani n
btlii pentru a m pregti pentru voi; altfel nu a fi fost gata. Dar
timpul a venit, iar acum sunt pregtit.
381

Automedon sri cu uurin peste groap, ateriz i se ntoarse cu


faa spre Lucas i Orion. Din trei micri, l dezarm pe Lucas. Din
alte dou micri, l puse n genunchi. Acesta sngera dintr-o ran
adnc la umr, dar l proteja pe Orion cu trupul su.
Helen l auzi pe Lucas ipnd i durerea ei dispru. Se ridic.
Pielea ei era de un albastru radiant, ncrcat din plin cu energie.
S nu ndrzneti s-l atingi! opti ea cu asprime. Buzele i se
strnser de furie. Ridic mna stng i un fulger alb orbitor ni
ca un arc din palma ei i l atinse pe Automedon. Acesta se prbui la
pmnt, zvrcolindu-se n agonie. Helen ls braul jos i se cltin
ameit. Capabil, n sfrit, s se in pe picioare dup cutremurul
provocat de Orion, Zach se duse dup ea i reui s o prind la timp,
ca s nu se prbueasc.
Ea aproape c leinase dup efortul depus pentru a crea un fulger.
Zach primi nc un mic oc, dar strnse din dini i o sprijini n timp
ce naintau cu greu ctre Lucas. Ea czu lng el, ntinse mna i i
aps umrul, de parc s-ar fi putut lega de el cu minile goale. Era
vag contient de fulgerele care brzdau cerul i tia c sngele lui se
amesteca cu al ei, dar nu-i psa. Nu se putea abine s nu-l ating.
Tot ce avea de fcut era s-l ia de lng Orion nainte ca sngele lor
s se amestece, i ritualul avea s fie oprit.
Helen simi ceva apucnd-o de glezna goal i cnd ntoarse capul
l vzu pe Automedon trgnd-o spre el ca s nu intervin.
E prea trziu, Prines, zise el calm.
Helen l vzu pe Orion sprijinindu-l pe Lucas. Amndoi ntinser
minile spre ea ncercnd s o smulg din ghearele lui Automedon.
Pieptul rnit al lui Orion era lipit de umrul nsngerat al lui Lucas.
Fulgerele brzdar cerul pentru a treia i ultima oar.
S-a terminat, zise Automedon uurat i nchise ochii pentru o
clip.
Helen se uit la Orion i la Lucas. Dup privirile i expresiile lor
confuze, ea nelese c simeau c li se ntmplase ceva la toi trei
doar c nu tiau ce anume.
382

Iar acum s m ocup de tine, sclavule, zise Automedon srind


cu uurin n picioare, complet refcut dup fulgerul lui Helen. Ai
jurat pe pumnalul acesta s m slujeti sau s mori. Iar la sfrit nu
m-ai slujit.
El scoase din teaca de la centur un pumnal btut cu nestemate,
nainte ca Helen s-i poat ncorda trupul distrus i s se ridice n
genunchi ca s-l poat proteja pe Zach cu trupul ei, Automedon
arunc pumnalul direct n pieptul acestuia.
Helen l prinse pe Zach, care czu lng ea, pe pmnt. i aminti
c fuseser mpreun n clasa a doua, iar el czuse de pe bar i i
luxase glezna. Avea aceiai ochi mari i aceeai expresie uluit.
Pentru o clip, lui Helen i s pru c avea din nou apte ani i erau
prieteni, fcnd schimb de dulciuri din cutiile cu mncarea de prnz.
Oh, nu, Zach, opti Helen n timp ce-l ntindea cu grij pe jos.
Automedon ntoarse spatele carnajului pe care-l provocase i
ridic minile spre orizont, unde se zrea lumina albastr a zorilor.
Mi-am ndeplinit partea mea din nelegere, Ares, rosti el cu
veneraie. Acum, d-mi ce i-am cerut. Vreau s fiu din nou cu
fratele meu.
Helen, horci Zach dezndjduit, n timp ce Automedon se
adresa cerului. Fratele lui de snge nu a fost un zeu, cum credea
Matt.
El apuc lama care-i rmsese nfipt n piept i ncepu s trag de
mner, rnindu-se i mai ru.
Nu, las-o aa. Ai putea sngera de moarte! ncerc ea s-l
conving cu vocea ei uiertoare i rguit, dar Zach nu renun
pn cnd Helen nu l ajut s scoat pumnalul.
El puse cuitul n minile ei, simbolic.
Era Ahile.
Zach i ls capul pe spate i ntoarse privirea ctre picioarele lui
Automedon, care erau doar la civa centimetri de ochii lui ce
ncepeau s se sting. Fr s mai stea pe gnduri, Helen apuc ferm
mnerul pumnalului i nfipse lama n clciul lui Automedon.
383

Capul lui se ntoarse brusc i privi n jos, spre ea. ocul i uimirea i
mpietrir faa. n cteva secunde, Automedon se transform ntr-o
statuie din piatr care ncepu s crape, dup care se nrui i se
dezintegr ntr-un morman de cenu.
Helen cobor privirea spre Zach i vzu c acesta zmbea.
ine-te bine, uier Helen n timp ce se uita n jur cutnd s
pun ceva pe rana lui Zach.
Zri bluza lui plin de snge la civa metri distan i ncepu s
se trasc spre ea.
Nu pleca, o implor Zach apucnd-o de bra. Cu cealalt mn,
scormoni n mormanul de cenu ce fusese Automedon i scoase
frumosul pumnal pe care i-l ntinse lui Helen. Spune-i lui Matt c a
fost un prieten grozav.
Trupul lui se relax i ochii i se golir, iar Helen nelese c era
mort.
Vezi, Eris? Nu l-am tras pe sfoar mirmidonul i-a ndeplinit
ultima dorin, se auzi o voce cntat, care i fcu inima s se
opreasc pentru o clip. El s-a ntlnit cu fratele su. Doar c nu pe
Pmnt, unde i-ar fi plcut!
Cel puin sclavul lui va fi acolo ca s aib grij de el n Lumea
de Dincolo, se auzi o voce de femeie ca un ssit de arpe.
Helen i nchise ochii lui Zach, promind n gnd c avea s se
asigure c acesta o s ajung n Cmpiile Elizee, unde putea s bea
din rul Fericirii, fr a fi nevoit s mai slujeasc pe cineva. Apoi se
ntoarse s priveasc ceea ce deja putea mirosi.
Ares sttea pe cealalt parte a gropii, flancat de sora lui, Eris, i de
fiul su, Terror.
Helen ls capul n jos i oft, dezamgit, tiind c era adevrat.
Zeii Olimpului erau liberi.
Simi o mn pe umrul ei i ridic ochii. Lucas i Orion stteau
ghemuii lng ea.
Cum? ntreb Orion fcndu-i semn spre Ares.
Noi trei, rspunse Helen. Am devenit frai de snge.
384

Lucas i Orion schimbar priviri panicate, realiznd prea trziu


cum le fuseser folosite bunele intenii chiar mpotriva lor.
Poi zbura? ntreb n oapt Lucas inndu-se cu mna de
braul rnit. Orion era lng el palid i tremurnd din cauza
pierderii masive de snge.
Niciunul dintre ei nu putea s lupte. Helen l privi pe Ares peste
gaura mare din pmnt.
Mai simise mnie i nainte, dar acum era ceva diferit. i aminti
ct de neajutorat se simise cnd era legat i complet la mna lui,
n timp ce o btea.
El fcuse probabil acest lucru cu mii de oameni. Iar acum era din
nou liber. Era responsabilitatea ei s se asigure c nu avea s mai
tortureze vreodat pe cineva. Ea lsase acest monstru pe lume.
Acum trebuia s-l doboare.
Nu plec nicieri. Se ridic eapn n picioare. Unul din
picioarele ei tot nu rspundea foarte bine, dar pentru ceea ce
plnuise nu avea nevoie de el.
Eti nebun? bolborosi Orion trgnd-o uor de bra i
ncercnd s o fac s se fereasc. Helen i puse mna peste a lui
pn cnd el se opri.
Helen, doar nu te atepi s ctigi confruntarea asta, zise
Lucas resemnat, de parc ar fi tiut c pierduse deja. El se ridic
alturi de ea, o lu de mn i-l privi pe Orion. Cum te simi? l
ntreb el.
Groaznic, zise Orion tresrind de durere cnd se ridic n
picioare. i sunt sigur c m voi simi i mai ru.
Helen ncerc s le zmbeasc amndurora i s le spun ct de
mult i iubea, dar faa o durea al naibii de tare i abia putea s
vorbeasc, aa c se mulumi s le strng recunosctoare minile.
Avem vreun plan? o ntreb Lucas pe Helen de parc ar fi tiut
din start c rspunsul era nu.
Vei ncerca s m nfruntai, micuilor semizei? strig
dispreuitor Ares de pe marginea hului.
385

Ct de adnc e prpastia aceea, Orion? ntreb ea n oapt.


Ct de adnc ar trebui s fie?
Ajunge pn n peterile subterane? Cele cu portaluri?
continu ea. Orion ncuviin din cap. i poi s o lrgeti cnd am
s-i cer s o faci?
Desigur, dar Orion se opri brusc.
Bnuia la ce se gndea Helen. Se ncrunt i cltin din cap, dar
nu avu ansa s-i exprime ngrijorarea.
Ares ridic deasupra capului sabia lui crestat i ruginit i
izbucni n flcri. Dar dac el se atepta ca ei s-i fie fric de foc, se
nela amarnic. Helen se lans pe deasupra prpastiei i ateriz peste
el, nainte ca Ares s-i sfreasc strigtul de lupt.
Reui s-l nfunde jumtate de metru n pmnt, chiar pe
marginea abisului. Ares ncerc s-i taie capul, dar ea par lovitura,
ndeprtnd lama cu dosul minii ei impermeabile, de parc ar fi
alungat o musc.
Dezgusttoarea sabie zbur peste marginea prpastiei. Cu gura
cscat, Ares privea cum arma lui zbura departe, de parc nu-i
venea s cread.
nainte ca zeul s-i revin din oc, Helen i ncolci picioarele n
jurul lui, presndu-i coastele cu genunchii i i nfipse degetele n
gtul lui, ncercnd s-l sufoce cu toat puterea membrelor ei rnite.
Trupul lui Ares ncepu s ard i mai tare, de parc ar fi vrut s o
prjoleasc, dar Helen l strnse cu i mai mult putere. Fulgerele ei
erau de zece ori mai fierbini dect orice flacr, i ca s-i
demonstreze acest lucru, trimise dou exemplare direct n gtul lui,
cu ambele mini.
n timp ce Ares se zbtea n minile necrutoare ale lui Helen,
Lucas i Orion se npustir asupra lui Eris i Terror, lovindu-i de
mai multe ori pe zeii surprini de atacul lor.
Niciun scion nu putea s ucid un zeu, dar lui Helen nu-i psa.
Oricum, moartea era o pedeaps prea blnd pentru Ares.
Orion! Acum! strig ea, apucndu-l strns pe Ares, de parc
386

l-ar fi luat la trnt, i ncrcndu-se cu o mas mult mai mare, aa


cum nu mai ncercase vreodat. l simi pe Ares crescnd, devenind
din ce n ce mai uria, n timp ce urla plin de furie, i se ag
disperat de el. Pentru o clip se gndi c Orion nu va reui.
Pmntul de sub picioarele lor vui i se cutremur ngrozitor, apoi
se nrui. ncletai, Helen i Ares czur n prpastia adnc,
rostogolindu-se prin aer spre portalul ngheat care licrea pe fundul
abisului. Helen nu tia dac avea s funcioneze sau nu. Ea putea
veni i pleca de la toate nivelurile Lumii de Dincolo n timp ce
dormea, dar acum era prima dat cnd ncerca acest lucru fiind
treaz. Nu tia dac putea deschide un portal deja existent, sau dac
putea doar s creeze alte portaluri n timpul somnului. Se concentr,
spunndu-i c trebuia s fie calm, relaxat, aa cum era atunci
cnd dormea, i spera s reueasc.
nainte de a atinge portalul, Helen vorbi:
Deschide-te, Tartar. Ia-l pe Ares i nchide-l pentru totdeauna,
mpreun cu spiritele malefice pe care le-a nelat, zise ea.
Nu putea ucide un nemuritor, dar era sigur c putea s-l nchid
pe Ares pe vecie n Tartar dac reuea s treac mpreun cu el prin
portal. Helen tia din proprie experien c acest lucru era mult mai
ru dect moartea.
Gheaa plesni, iar ea i Ares se oprir din cderea liber i
ncepur s pluteasc. O sut de mini se ivir printre pietre i
ghea, i apucar diferite pri din trupul lui Ares.
Imposibil, opti el cu ochii la Helen.
Du-te n iad, spuse ea ncet.
Apoi se desprinse de el. Cu un urlet asurzitor, Ares fu tras n
groapa ntunecat a Tartarului de sutele de mini. O sumedenie de
brae contorsionate l acoperir ntr-o clip, iar, n cele din urm,
zeul rzboiului dispru pentru totdeauna.
Portalul se nchise, iar Helen rmase plutind pe fundul prpastiei
ntunecoase. Era epuizat. n tcerea mormntal nu i auzea dect
respiraia precipitat.
387

Vederea i se nceoa. Abia reuind s se menin n aer, i folosi


minile pentru a gsi drumul spre suprafa, ghidndu-se dup
pereii prpastiei. Trupul ei ncepu s tremure violent, iar capul i
era greu. Bjbi n ntuneric, n direcia vocilor, suspinnd de durere
i oboseal. Cnd simi c totul era pierdut, dou mini diferite, dar
mult iubite se ntinser peste marginea abisului i o traser afar n
aerul diafan al unui nou rsrit.

388

CAPITOLUL 18
Eu l-am ucis, dar a fost meritul lui Zach, crede-m. El a fost cel
care i-a dat seama cum poate fi ucis Automedon. Helen lu mna
lui Matt de pe ncheietura lui Zach i i puse n palm pumnalul cu
nestemate. El a vrut s-i dau asta i s-i spun c ai fost un prieten
minunat. i asta e ct se poate de adevrat.
Matt privi strvechiul artefact i cltin din cap.
Nu-l vreau.
Ia-l, zise Helen. A fost ultima lui dorin, i gtul m doare
prea tare ca s m cert acum cu tine.
Matt zmbi cu tristee i o mbri. Se uit la pumnal fr nicio
expresie, apoi l bg n centur, sub bluz.
Amndoi se simeau oribil tiind c trebuiau s abandoneze
trupul lui Zach pe strzile din Nantucket, dar nu era alt cale mai
bun de a ascunde adevrata cauz a morii acestuia dect s dea
vina pe ncierarea din noaptea anterioar.
Nu-l voi lsa ntr-un loc nedemn de el, promit. mi pare foarte
ru pentru prietenul tu, Matt, zise Pallas cu o voce surprinztor de
blnd.
El puse o mn pe umrul lui Matt i l strnse uor, pentru a-l
ncuraja, pn cnd acesta l privi n ochi i ncuviin din cap, semn
c era de acord.
Pallas l ridic pe Zach i o lu din loc att de repede, nct Helen
era sigur c Matt nici nu observase cnd dispruser.
Fr s o ntrebe, Matt lu braul lui Helen i l trecu pe dup
umerii lui, crnd-o mai mult pe sus spre ntrunirea important ce
avea loc pe marginea prpastiei. Piciorul ei se rupsese n mai multe
389

locuri atunci cnd o lovise Ares, i tot nu putea pi pe el, dar la fel
ca restul trupului ei se vindeca. Cel puin putea vedea din nou cu
ambii ochi, cu toate c cel drept era din cale-afar de umflat.
Existau o mulime de lucruri pentru care Helen se simea
recunosctoare. Imediat ce deschisese ochii, Daphne i spusese c
tatl ei i gemenii erau n via. Spre deosebire de Zach.
Matt o ls ntre Orion i Lucas, apoi se duse s priveasc abisul,
lng Hector i Daphne.
i-am spus deja, zise Orion apsnd cu grij nite pansamente
pe cele dou rni ale sale. Portalul este nchis. Privete ncheietura
mea. Ridic n sus mna pe care avea Creanga lui Eneas. Cnd nu
strlucete aa? Asta nseamn c nu este n apropierea unui portal.
Pot s nchid acum despictura asta n pmnt, pentru ca fermierii
care sunt proprietarii terenului s nu cad accidental n ea?
Lucas ncepu s rd, amuzat de tonul lui Orion, dar rsul i pieri
brusc i se prinse de umrul pe care i-l bandaja tatl su. Helen
bnuia c Orion se sturase s rspund la ntrebri. Devenea
sarcastic atunci cnd era iritat. Decise c era timpul s intervin i
s-l scape de neplceri.
Am nchis portalul. Pentru totdeauna, rosti ea rguit. Corzile
ei vocale erau nc sensibile. Ares nu va mai iei de acolo, fii fr
grij. Poi nchide falia, Orion.
Dar cum poi ti asta? interveni Daphne exasperat. Exist vreo
cale s cobori i s verifici, Helen?
Daphne, uit-te la ea. A suferit destul pentru o singur noapte.
Nu insista, zise Castor cu calmul su obinuit atunci cnd termin de
bandajat umrul lui Lucas. Dac Helen i Orion spun c falia trebuie
nchis, atunci las-l s o nchid.
Daphne ridic minile i le ntoarse spatele, expirnd zgomotos,
doar ca s-i fac pe toi s neleag c, dei nimeni nu inuse cont de
vorbele ei, ea tot nu era de acord.
Hector ddu ochii peste cap i schimb o privire cu Orion.
n aparen, amndoi erau obinuii cu aceste manifestri din
390

partea lui Daphne, cu toate c pentru Helen era prima dat cnd
asista la aa ceva.
nchide-o, i spuse Hector lui Orion.
Pmntul se strnse cu un vuiet nfiortor i cele dou pri ale
faliei se lipir cu un bubuit.
Ei bine, se pare c nu vom ti niciodat, n acest caz, coment
Daphne cu o voce tioas.
Helen simea nevoia s o pocneasc, dar nu se putea ridica fr
Matt, iar el nu era prin preajm. Ea ridic puin capul i l descoperi
la o oarecare distan, cutnd ceva pe pmnt. Matt se aplec
dintr-odat, rscoli cenua lui Automedon i scoase din morman un
obiect strlucitor. Teaca pumnalului, realiz Helen, ntrebndu-se de
ce ar fi avut Matt nevoie de ea.
Hei! Te simi bine? o ntreb Orion ntrerupndu-i irul
gndurilor. El puse un deget pe brbia ei fcnd-o s stea nemicat
i i analiz ochiul vtmat. Fr s-i ndeprteze privirea, el se
aplec ntr-o parte i strig peste umr: Hei, Luke, ai vzut asta?
Da, zise grav Lucas privind n jos i ncuviinnd din cap. Ai
observat forma?
Da. Este exact.
Despre ce vorbii voi doi? ntreb Helen cu vocea ei rguit.
Irisul tu drept este strbtut de o cicatrice albstruie, Helen. E
genul de cicatrice de care scionii nu pot scpa, zise ncet Lucas. Are
forma unui fulger.
Adic am o privire stranie? l ntreb ea pe Orion, panicat la
gndul c nimeni nu avea s-i mai doreasc vreodat s o priveasc
n ochiul drept.
El ncepu s rd, dar se opri brusc i i duse minile la rni,
fcnd o grimas, la fel ca Lucas ceva mai devreme.
De fapt, mie mi se pare c arat grozav, dei nu sunt prea
ncntat s tiu cum te-ai ales cu ea, zise el cu tristee.
Eu nici att.
Cu sau fr cicatrice, Helen tia c avea s-i aminteasc noaptea
391

aceea pentru tot restul vieii. Ea spera doar ca Morfeu s fie blnd i
s nu-i trimit vreun comar legat de acele evenimente.
Va trebui s convocm un congres, i spuse Daphne lui Castor.
Al tuturor Caselor. Atreus, Teba, Atenian i Roman.
tiu, zise Castor ncuviinnd. Se uit la Orion i ridic din
umeri. Cnd i convine?
Helen, Lucas i Orion izbucnir n rs la auzul acestor cuvinte, dar
momentul de veselie nu inu mult cnd se gndir la motivul acelei
ntruniri.
Ei trebuiau s le dea de tire tuturor scionilor c rzboiul ncepuse
i c trebuiau s conceap un plan.
ntre timp, cred c ar trebui s anunm pe cine vom putea. S
le spunem s-i pzeasc spatele, suger Hector.
Crezi c zeii vor ncerca s ne doboare unul cte unul? ntreb
uimit Lucas.
Nu, interveni Matt alturndu-se din nou grupului. Eu cred c
vor un rzboi adevrat. Ceva mre, eroic.
S-ar distra mai mult n felul acesta, rosti ncet Helen
amintindu-i de Ares i cum voia acesta s se joace.
Acesta nu e un joc, le aminti cu blndee Hector lui Helen i lui
Matt. Zeii au vzut ce poate face Helen, iar ceea ce risc e mai ru
dect moartea. Nu tiu ce credei voi, dar eu a prefera s petrec o
eternitate n Cmpiile Elizee n loc de Tartar. Dac a fi Zeus, Helen
ar fi prima mea int, i nu cred c Orion i Lucas sunt printre ultimii
de pe aceast list. V place sau nu, Casele sunt unite. Vom rmne
mpreun de acum ncolo. Nimeni nu trebuie s se rtceasc de
turm.
Toi aprobar hotrrea lui Hector. El era, i avea s rmn
pentru totdeauna, eroul lor.
Pentru o clip, Helen l vzu pe Hector purtnd o plato i innd
n mn o suli n timp ce se adresa trupelor. Jason sttea n spatele
lui, innd cu mndrie coiful cu pene al generalului.
La baza zidurilor castelului, val dup val de soldai curajoi
392

strigau numele lui Hector, scldat de glorie.


A fost doar o ntmplare norocoas s-l pot nchide pe Ares n
Tartar, zise Helen clipind pn cnd imaginea lui Hector, strlucind
n lumina soarelui n rou i auriu, dispru. Nu e ceva ce se ntmpl
tot timpul.
Dar s-a ntmplat, interveni Daphne ntorcndu-se nsufleit
spre Hector. Iar acum, toi zeii trebuie s tie c li s-ar putea
ntmpla i lor ce i s-a ntmplat lui Ares. Ei ar trebui s se team de
noi. Mcar de data asta.
Helen o urmri pe mama ei trgndu-se ngrijorat de brbie n
timp ce pea de colo-colo, adncit n gnduri. I se prea c Daphne
chiar i dorea acest rzboi, dar de ce?
Daphne avea multe defecte, dar nu prea genul care s se
sinucid. Helen alung aceast idee, spunndu-i c mama ei era
fericit doar pentru c exista totui ansa ca zeii s evite rzboiul,
acum c erau ameninai cu Tartarul.
Asta trebuia s fie. nchise ochii umflai ncercnd s-i
limpezeasc mintea, n timp ce capul i bubuia alarmant. Lucas i lu
mna i o strnse uor, pentru a-i atrage atenia.
Tata spune c Jerry i gemenii s-au trezit acum, spuse el ncet.
Fruntea lui se ncrei cnd i vzu ochii plini de lacrimi. Te simi
bine?
Helen i zmbi i cltin din cap. Nu se simea bine deloc.
Niciunul dintre ei, de fapt. ntinse cellalt bra i-l apuc de mn pe
Orion.
Vrei s-l cunoti pe tata? ntreb ea.
Da, cred c i tu ar trebui s-l cunoti pe al meu, zise el, dar nu
prea prea entuziasmat de aceast idee.
Era trist i epuizat. Clipi de cteva ori, ncercnd s rmn
contient.
Bine. E timpul s mergem, zise Castor cu o expresie ngrijorat.
Cu toii suntei la pmnt. Trebuie s ne ntoarcem la Sconset.
Daphne? Hector? S mergem.
393

Helen, Lucas i Orion erau nc prea slbii ca s poat sta n


picioare, i trebuir crai napoi n Nantucket. Helen se mpotrivi la
nceput, dar dup ce Daphne o lu n brae, ea ced, copleit de
oboseal. Nu se ateptase la aa ceva, dar braele ei erau mult mai
familiare dect i imaginase vreodat.
Arunc o privire spre Orion, apoi ochii ei se oprir asupra lui
Lucas i, n cele din urm, Helen i ls capul s se odihneasc pe
umrul lui Daphne i adormi, ascultnd ritmul mngietor al inimii
mamei sale.

394