Sunteți pe pagina 1din 525

P h o e b e M a c N a m a r a e s te c e l m a i b u n

lo c o ten en t al poliiei d in Savannah. E a n c earc s


rezolve, fr violen, p ro b lem e p re c u m a m en in ri cu
sin u cid erea sau lu ri de ostatici, riscn d u -i astfel viaa
n fiecare zi.
C ea m a i rece n t m isiu n e i-1 sco ate n cale p e
D u n c a n Swift, u n b rb a t a tr g to r care, im p resio n at de
sig u ran a de sine i sen sib ilitatea ei, se h o t r te s o
cu cereasc. In s P h o eb e n u are tim p de o le g tu r
am o ro as iar aceast p ersp ectiv o sp erie oricum .
T otui, cn d este a tacat de u n n e c u n o sc u t i n cep e s
p rim easc i m esaje am en in to are, situ a ia devine
critic.
A vnd sprijinul lui D u n c a n la to t p asu l, ea
trebuie s l g seasc p e b rb atu l care a n g ro zit-o ,
n a in te ca acesta s o tran sfo rm e n p rizo n iera fricii.
D a r cu m p o i lu p ta cu u n adversar care refu z s te
priveasc n ochi? C u m p o i opri ceea ce n u vezi?
U n rom an de suspans i dragoste, despre o
fem eie curajoas care nfrunt pericolul la tot pasul, dar
care trebuie s nvee s-i fac loc n viaa ei i iubirii.

NORA ROBERTS

AMENINAREA DIN UMBR


9

NORA ROBERTS

AMENINAREA
DIN UMBR
Traducere: Liviu Mateescu

Editura LIDER

D escrierea C IP a B ib lio te c ii N a io n a le a R om n iei


R O BER TS, NO RA
A m en in a rea d in u m b r / Nora Roberts ; trad.: Liviu
Mateescu. - Bucureti : Lider, 2008
ISBN 9 7 8 -9 7 3 - 6 2 9 -1 7 6 -0
I. Mateescu, Liviu (trad.)
821.111-31 = 135.1

Redactare: E u g e n i a I o n e s c i j
Tehnoredactor: F l o r i a n Bulm ez
Bun de tipar: E m i l i a L e a n c

H IG H N O O N
Copyright 2007, Nora Roberts
Toate drepturile asupra acestei ediii n limba romn
aparin Editurii LIDER
SC S IJ P E R E X I M S R L - E D IT U R A L ID E R - C L U B U L C R II
Ud Regina Maria, nr 98, bloc 119, etaj 5, apt 14, O P 5, C P 15, Sector 4, Bucureti
T elefon: 021 316 3 2 .5 5 ; 0 7 4 4 .5 3 0 .9 7 0 ; 0 7 2 3 .3 3 5 .1 9 7 ; Fax: 031 4 .1 0 8 648
em ail: lid e r@ e -x tre m e .ro ; site: w w w tru s tu l-lid e r ro

Pentru Am y Berkower, negociatoarea

FAZA INIIAL
9
Nu m abandona, iubito.

1
te sinucizi aruncndu-te de la etaj era un fel maca
bru de a-i petrece ziua de Sfntul Patrick'. S fii chemat din
ziua liber pentru a ncerca s convingi pe cineva s nu se
sinucid de ziua Sfntului Patrick nu era tocmai o petrecere cu
bere i cimpoaie.
Phoebe fcu slalom prin mulimea de locuitori din Savannah
i printre turitii care umpleau trotuarele i strzile, n plin
srbtoare. Cpitanul David McVee i luase toate precauiile, se
gndi ea. Chiar dac avea insigna de poliist la ea, o s fie nevoie
de timp i de un efort supraomenesc pentru a trece cu maina
printre baricade i prin mulimea adunat n strad. Dar ceva mai
jos, pe strada Jones, zgomotul petrecerii se stingea uor i mu
zica asurzitoare se auzea doar ca un ecou ndeprtat.
Poliistul n uniform atepta aa cum i se ordonase. Se
uit n treact la ea i apoi la insigna pe care i-o agase de
buzunarul pantalonilor. Pantaloni trei sferturi, sandale, un tri
cou verde-praz i o jachet de var, i zise Phoebe. Nu era
tocmai aspectul profesional pe care ncercase s-l impun la
serviciu. N-avea ncotro. n mod normal trebuia s fie pe terasa
casei familiei MacNamara mpreun cu toi ceilali, s bea li
monad i s priveasc parada.
- Doamna locotenent MacNamara?
- Exact. S mergem. Se strecur n main deschiznd
1 Sfntul protector al Irlandei.

clapeta telefonului cu o mn, n vreme ce cu cealalt trase de


centura de siguran. Cpitane, sunt pe drum. Punei-m la
curent cu ce se ntmpl.
Sirena ncepu s vuiasc i oferul porni. Phoebe i scoase
carnetul i ncepu s ia notie.
Joseph (Joe) Ryder, tentativ de suicid. Vrea s se arunce de
la nlime i are arm la el. Douzeci i apte de ani, cauca
zian, cstorit/divorat. Barman/concediat. Religia necunoscut.
Niciun membru al fam iliei nu se afl la fa a locului.
DE CE? Soia l-a prsit, concediat de la serviciu (bar
sportiv), datorii de la pariuri.
Nu are dosar penal i nici vreo alt tentativ de suicid la
activ.
Subiectul este fie foarte beligerant, fie plngcios. Nu s-a
tras niciun fo c de arm.
- Bine, spuse Phoebe expirnd. Avea s-l cunoasc pe Joe
mult mai bine, n foarte scurt timp. St cineva de vorb cu el?
- Are telefonul celular la el. Primul ajuns la locul faptei nu
a reuit s contacteze subiectul. Tipul i-a respins toate ape
lurile. Patronul su se afla acolo - fostul su patron, care este
i proprietarul apartamentului n care locuiete. Subiectul a mai
discutat cu el din cnd n cnd, dar nu am fcut niciun progres.
- Tu?
- Abia ce-am ajuns aici i te-am chemat pe tine. Nu am
vrut s implic prea muli oameni n comunicare.
- Bine. Ajung n aproximativ cinci minute. Se uit la ofer
care ddu din cap afirmativ. ine-1 n via pn ajung eu.
n apartamentul lui Joe Ryder de la etajul patru, Duncan
Swift asuda din greu i transpiraia i curgea pe spate. Un tip
pe care-1 cunotea, cu care buse bere, cu care fcuse glume,
de attea ori, sttea acum pe marginea acoperiului dc deasu
pra, cu o arm n mn.

Pentru c l-am concediat, se gndi Duncan. Pentru c i-am


dat un preaviz de treizeci de zile pentru a elibera apartamentul.
Pentru c l-am ignorat complet. i acum, exista o foarte mare
posibilitate ca Joe s-i trag un glon n cap, sau s plonjeze
de pe acoperi sau poate amndou n acelai timp.
Nu era exact genul de distracie ateptat de mulime n
ziua de Sfntul Patrick. Nu c asta i-ar fi inut la distan.
Poliitii ridicaser baricade n jurul blocului, dar de Ia fereas
tr Duncan vedea cum oamenii se nghesuiau la bariere,
uitndu-se-n sus.
Se ntreb dac Joe era mbrcat n verde.
- Haide, Joe, o scoatem noi cumva la capt. De cte ori,
se ntreb Duncan, mai trebuia s repete aceeai fraz pe care
poliistul i-o tot ncercuia pe carneel? Arunc arma i intr n
cas.
- M-ai dat afar!
- Da, da, tiu. mi pare ru, Joe, dar eram cam suprat.
M-ai furat, nenorocit prost ce eti, se gndi Duncan. i ai ncer
cat s m loveti. Nu mi-am dat seama c erai att de suprat
i nici nu tiam ce se ntmpl. Haide nuntru i o scoatem noi
cumva la capt.
- tii c Lori m-a prsit.
- Eu... Nu, nu eu, i aduse aminte Duncan. i simea
capul mare ct bania din cauza durerii de tmple, dar se str
dui s-i aminteasc instruciunile pe care i le dduse cpitanul
McVee. Probabil c ai fost foarte suprat.
n loc de rspuns Joe izbucni din nou n plns.
- F-I s vorbeasc n continuare, murmur Dave.
Duncan l ascult pe Joe care i se plngea printre hohote
i ncerc s-i aminteasc frazele-cheie pe care i se spusese s
le repete.
Rocata intr n camer ca din puc. i scoase jacheta
subire n timp ce vorbea cu cpitanul i apoi se mbrc cu o

vest antiglon. Toate micrile fuseser fcute cu viteza fulge


rului.
Duncan nu auzea ceea ce-i spuneau. i nu reuea s-i
dezlipeasc privirea de la ea.
Scop, fu primul cuvnt care-i trecu prin minte. Apoi ener
gie. Apoi sexy, dei cel de-al treilea se regsea i n celelalte
dou n proporii egale. Femeia ddu din cap, i se uit spre
Duncan, lung, cu ochii ei verzi de felin.
- Trebuie s o fac fa n fa, cpitane. tiai c va fi aa
chiar de cnd m-ai sunat.
- Dar poi mai nti s ncerci s-l convingi prin telefon.
- S-a ncercat. Se uit la brbatul care scotea sunete
linititoare pentru a-1 calma pe cel care plngea. Fostul patron
i proprietar al casei, deduse ea. Destul de tnr. Un tip drgu
care ddea impresia c se strduiete foarte tare s nu se panicheze.
- Trebuie s vad o figur. Are nevoie de contact personal.
El este patronul? ntreb ea.
- Duncan Swift. Este patronul barului de la parterul cldi
rii. El a sunat la 9 1 1 dup ce a primit un telefon de la subiect,
care i-a spus c are de gnd s se arunce de pe acoperi. A fost
aici de la nceput.
- Bine. Tu comanzi, dar eu sunt negociatorul. Trebuie s
urc pe acoperi. S vedem ce prere are subiectul despre acest
lucru.
Se duse spre Duncan i-i facu semn s-i dea telefonul.
- Joe? Eu sunt Phoebe, zise ea. Lucrez la poliie. Ce faci,
Joe?
- De ce?
- Vreau doar s m asigur c eti bine. Nu i-e cald, Joe?
Soarele este destul de puternic azi. II voi ruga pe Duncan s ne
aduc dou sticle cu ap rece. A vrea s i le aduc i s
vorbim puin.
- Sunt narmat!

10

- Am auzit. Dac vin s-i aduc o sticl cu ap ai de gnd


s m mputi, Joe?
- Nu, spuse acesta dup cteva clipe. Nu, la dracu. De ce
a face-o? Nici mcar nu te cunosc.
- i aduc o sticl cu ap. Nu vin dect eu, Joe. Dar vreau
s-mi promii c n-o s sari i nici n-o s tragi. mi promifi c
m lai s vin pe acoperi s-i aduc o sticl cu ap?
- A prefera o bere.
Dorina care i se simea n voce o ncuraj.
- Ce fel de bere preferi?
- Harp..., am o sticl n frigider.
- Acum vine berea rece. Se duse la frigider i descoperi c
n afar de bere nu prea era mare lucru. n clipa n care o
scoase, Duncan apru lng ea ca s o deschid. Ea ddu din
cap, lu singura sticl de cola i o desfcu. Vin cu berea, OK?
- Da, mi-ar prinde bine o bere.
- Joe? Tonul ei era la fel de rece ca i sticlele pe care le
inea n mn n vreme ce un poliist i monta un dispozitiv de
ascultare i-i lua pistolul. Ai de gnd s te sinucizi?
- Asta era ideea.
- Hmm, dac asta e ideea, nu sunt sigur c e cea mai
bun.
l urm pe unul dintre poliitii n uniform afar din apar
tament i apoi pe scri spre acoperi.
- Nu am nimic mai bun de fcut, zise Joe.
- Nimic mai bun? Mi se pare c eti cam deprimat. Sunt
la u, Joe. Pot s intru?
- Da, da, am zis c poi, nu?
Avusese dreptate n legtur cu soarele. Ardea destul de
tare pentru a se reflecta din acoperiul de tabl ca o minge
incandescent. Se uit n stnga i-l vzu.
Prea s nu aib pe el dect o pereche de boxeri negri.
Avea prul aten i tenul deschis, iar pielea cptase deja o

nuan rozalie. Se uit la ea fcnd un efort s o vad, pentru


c avea ochii umflai de plns.
- Cred c ar fi trebuit s aduc i o crem solar mpreun
cu berea. Ridic sticla astfel nct el s o poat vedea. Te cam
prjeti aici, Joe.
- Nu conteaz.
- i-a fi foarte recunosctoare dac ai lsa arma deoparte,
Joe. Aa a putea s-i aduc berea.
El ddu din cap n semn de refuz.
- Ai putea s ncerci ceva.
- Promit s nu ncerc nimic dac lai arma pn-i aduc
berea. Nu vreau dect s discutm, Joe. Dar vorbitul i face
sete aici, n plin soare.
Cu picioarele atrnnd pe marginea acoperiului, Joe ls
arma n jos i i-o puse n poal.
- Las berea acolo i apoi ndeprteaz-te.
- Bine. Phoebe l privi n ochi n timp ce se ndrepta spre
el. Ii simea mirosul, de transpiraie i disperare; vedea dezndej
dea din ochii lui cprui, injectai. Puse berea cu grij pe mar
ginea acoperiului i facu un pas napoi. In regul?
- Daca ncerci ceva, sar.
- Am neles. Ce s-a ntmplat de eti aa deprimat?
Lu berea, innd pistolul strns n mna cealalt i trase
o duc.
- De ce te-au trimis aici?
- Nu m-a trimis nimeni, am venit eu. Cu asta m ocup.
- Ce? Eti psihiatru, sau aa ceva? Pufni la gndul ce-i
venise i bu din nou.
- Nu chiar. Vorbesc cu oamenii, mai ales cu cei cu pro
bleme sau cu cei care cred c au probleme. Ce s-a ntmplat de
crezi c ai probleme, Joe?
- Sunt un ratat, atta tot.
- De ce crezi c eti un ratat?
- Nevasta m-a prsit. Nu aveam nici mcar ase luni de
12

csnicie i ea m-a prsit. Mi-a tot spus c pleac, de ne


numrate ori. Mi-a spus c dac rencep s pariez o s plece.
Nu am ascultat-o; nu am crezut-o.
- Pare c asta te-a ntristat foarte tare.
- Era cel mai bun lucru din viaa mea i eu i-am dat cu
piciorul. M-am gndit c pot s dau lovitura, o dat sau de
dou ori i cu asta basta. N-a mers. Ridic din umeri. Nu merge
niciodat.
- Dar nu e suficient pentru a dori s mori, Joe. Este greu
i dureros cnd te prsete cineva la care ii foarte mult, dar
dac mori nseamn s nu mai ai ocazia s ndrepi lucrurile.
Cum o cheam pe soia ta?
- Lori, murmur ei i ochii i se umplur din nou de lacrimi.
- Nu cred c vrei s-i faci ru lui Lori. Te-ai gndit cum
se va simi dac vei face asta?
- De ce i-ar psa?
- l-a psat ndeajuns dac s-a cstorit cu tine. Te deran
jeaz dac stau jo s aici? Btu cu piciorul pe marginea
acoperiului la un metru distan de el. Cnd el ridic din umeri
ea se aez i lu o gur de cola. Cred c se poate rezolva, Joe.
Trebuie doar s vedem cum s te ajutm pe tine; cum s te
ajutm pe tine i pe Lori. Mie mi se pare c ncerci s gseti
o cale de a rezolva lucrurile.
- Mi-am pierdut slujba.
- Nasol. Ce tceai?
- Eram barman. La barul de sport de jos. Lori nu voia s
lucrez acolo, dar i-am spus c fac fa. ns n-a fost aa. Nu am
rezistat. Am nceput s pariez pe ascuns. i cnd am nceput s
pierd am nceput s fur din cas astfel nct Lori s nu-i dea
seama. Am pariat mai mult, am pierdut mai mult, am furat mai
mult. Am fost prins i concediat. Eram n urm i cu chiria. Joe
lu din nou pistolul i-l nvrti n mn. Phoebe se bloc i-i
reprim instinctul de a se feri. Ce rost are? spuse el. Nu mi-a
mai rmas nimic.

13

- neleg c acum ai toate motivele s te simi cum te


simi. Dar ideea e, Joe, c exist nenumrate oportuniti. Ori
cine merit mai mult de una. Dac te omori, se termin. Se
termin totul. Nu e cale de ntoarcere, nu mai exist posibili
tatea s te mpaci cu Lori, sau cu tine nsui. Ce ai face pentru
a ndrepta lucrurile cu ea dac ai avea ocazia?
- Nu tiu. Privi panorama oraului. Se aude muzic. Cred
c este de la parad.
- E ceva pentru care merit s trieti. Ce fel de muzic i
place?
n apartament, Duncan se ntoarse spre Dave.
- Muzic? Ce fel de muzic i place? Ce dracu face?
- II oblig s vorbeasc. l convinge s renune. i spune.
Dave art spre boxe cu o micare a capului. Ct vreme
vorbete despre Coldplay1 nu va sri de pe acoperi.
Duncan i ascult vorbind despre muzic n urmtoarele
zece minute, o conversaie pe care ar fi putut-o auzi n orice
bar sau restaurant din ora. Dar cnd i-l imagina pe Joe pe
acoperi prea ireal. i cnd i-o imagina pe micua rocat cu
ochi de felin vorbind cu un barman aproape dezbrcat, nar
mat i cu dorina de a se sinucide, totul prea imposibil.
- Crezi c ar trebui s o sun pe Lori? ntreb Joe pe un ton
rugtor.
- Vrei s faci asta? tia deja c ncercaser s dea de Lori,
dar ir succes.
- Vreau s-i spun c-mi pare ru.
- E bine s-i ceri scuze. Dar tii ce funcioneaz mai bine
n cazul femeilor? S-i ari c-i pare ru. Femeile cred asta
atunci cnd li se demonstreaz. Mie poi s mi-o demonstrezi
acum, dac mi dai pistolul.

1 Formaie de m uzic rock alternativ.

14

- M-am gndit s m mpuc nainte de a sri. Sau poate


n timp ce cad.
- Uit-te la mine, Joe. Cnd se ntoarse spre ea, Phoebe l
privi drept n ochi. Aa ai tu de gnd s-i ari c-i pare ru?
Fcnd-o s te ngroape i s te plng? O pedepseti?
-N u ! Pe faa i n vocea lui se putea sesiza ocul provocat
de vorbele ei. E vina mea. Nu e dect vina mea.
- Doar vina ta? Eu nu am crezut niciodat c vina este
doar a unei persoane. Dar haide s ndreptm asta. Haide s ne
gndim n ce fel poi s-i rscumperi greelile.
- Phoebe, datorez aproape cinci mii de dolari pierdui la
pariuri.
- Cinci mii e o sum. Mi se pare c i-e fric atunci cnd
Ic gndeti ct datorezi. i neleg cum e s te gndeti c ai
probleme cu banii. Vrei ca Lori s fie obligat s-i plteasc
datoriile?
- Nu. Dac mor nimeni nu trebuie s plteasc.
- Nimeni? Dar e soia ta. Este soia ta legal. Phoebe se
ndoia c exista o posibilitate legal ca Lori s trebuiasc s
plteasc, dar i ddu seama c aceast idee avea efect asupra
lui Joe. E posibil s fie responsabil pentru datoriile tale.
- Dumnezeule.
- Joe, cred c tiu cum te pot ajuta. tii c eful tu e
nuntru. E aici pentru c este ngrijorat.
- E un tip de treab. Dune e un tip fain. Io I-am tras n
piept. L-am furat. Nu-1 acuz c m-a dat afar.
- neleg i tiu c i tu nelegi c eti responsabil de
greelile tale. Eti o persoan responsabil i vrei s-i ndrepi
greelile. Dune este un tip de treab, zici. Eu cred c i ei te
nelege. Vorbesc eu cu el dac vrei. M descurc cu vorbitul.
Dac i acord ceva timp pentru a plti datoriile, asta te-ar
ajuta, nu?
- Nu... Nu tiu.
- Vorbesc eu cu el n numele tu.
15

- E un tip de treab. Eu l-am furat.


- Erai disperat i speriat i ai fcut o greeal. Simt c-i
pare ru.
- Chiar mi pare ru.
- Vorbesc eu cu el, repet ea. Dar vreau s-mi dai arma i
s te ndeprtezi de margine. Nu vrei s-i faci ru lui Lori.
- Nu vreau, dar...
- Dac ai vorbi acum cu Lori, ce i-ai spune?
- Cred... c nu tiu cum s-a ajuns aici i c-mi pare ru. O
iubesc. Nu vreau s o pierd.
- Dac nu vrei s o pierzi, dac o iubeti, trebuie s-mi dai
arma i s pleci de la marginea acoperiului. Altfel, Joe, nu i
vei lsa dect durere i vinovie.
- Dar nu e vina ei.
Phoebe se ndeprt puin de margine i-i ntinse mna.
- Aa e, Joe. Ai mare dreptate. Acum trebuie s-i demon
strezi asta.
Joe se uit la pistol, i la mna ntins a lui Phoebe. Apoi
i-1 ddu. Pistolul era alunecos de la transpiraie. Ea i puse
sigurana i-l bg sub curea.
- Haide de lng margine, Joe.
- Ce se va ntmpla?
- Haide de la margine i i explic. Nu te voi mini. Ii
ntinse din nou mna. Nu ar fi trebuit s-o fac, tia asta. N e
gociatorul putea s fie mpins de sinuciga. II privi n ochi i
apoi l prinse strns.
Ajuns cu picioarele pe acoperi Joe se ls jos i ncepu
din nou s plng. Ea i nconjur umerii cu braul i le fcu
semn poliitilor care apruser la u.
- Totul va fi bine, Joe. Acum va trebui s mergi la poliie.
Vor s-i fac o evaluare. Totul va fi bine.
- mi pare ru.
- tiu. Haide cu mine acum. Haide. l ajut s se ridice i-l
susinu n timp ce se ndreptau spre u. Haide s te mbraci.

16

Nu e nevoie de ctue, se rsti ea. Joe, un poliist i va aduce


un tricou, pantaloni i pantofi. OK? El ncuviin i ea i tacu
semn unuia dintre poliiti s mearg n dormitor.
- M duc la nchisoare?
- Pentru o perioad foarte scurt. Dar imediat ne vom str
dui s te ajutm.
- O suni pe Lori? Dac ar veni, a putea... a putea s-i
art c-mi pare ru.
- Cu siguran. Trebuie s bei nite ap.
Joe rmase cu privirea n pmnt n vreme ce se mbrca.
- mi pare ru, i spuse el lui Duncan.
- Nu-i face griji. Ascult, i voi angaja un avocat, spuse
acesta i se uit spre Phoebe. Trebuie?
- Asta rmne s stabilii voi doi. Tu fii tare, i spuse ea
lui Joe i-l strnse uor de mn.
Joe fu condus afar de doi poliiti, fiecare inndu-1 de o
mn.
- Bun treab, locotenente.
Phoebe scoase arma i o examin.
- Un singur glon. Nu avea de gnd s trag n nimeni
altcineva n afar de el i ansele sunt cincizeci la sut s o fi
lcut. i ddu pistolul cpitanului. i-ai dat seama c avea nevoie
s vorbeasc cu o femeie.
- Aa mi s-a prut, ncuviin Dave.
- Una peste alta se pare c ai avut dreptate. Cineva trebuie
s o gseasc pe nevast-sa. Vorbesc eu cu ea dac nu vrea s
dea ochii cu el. i terse sudoarea de pe frunte. Exist nite
ap pe undeva?
Duncan i ntinse o sticl.
- Am pus s se aduc.
- Mulumesc. Bu ndelung, uitndu-se atent la Duncan.
Prul castaniu i bogat, gura puternic i ochi albatri, blnzi,
n care se citea ngrijorarea. Ai de gnd s ceri despgubiri?
- Pentru ce?

17

- Pentru ce a furat din cas?


- Nu. Duncan se aez pe braul fotoliului i nchise ochii.
NU, pentru numele lui Dumnezeu.
- Ct a luat?
- Vreo dou mii i ceva, cred. Nu conteaz.
- Conteaz. Trebuie s i-i dea napoi, pentru a-i pstra
respectul de sine. Dac vrei s-l ajui, gndete-te cum.
- Sigur. Bine.
- Tu eti i proprietarul casei?
- Da.
Phoebe ridic din sprncene.
- Ce hrnicu. Te descurci dac nu-i pltete chiria nc o
lun?
- Da, da, da.
- Bine.
- Eu... n-am reinut dect Phoebe.
- MacNamara. Locotenent MacNamara.
- mi place Joe. Nu vreau s intre n nchisoare.
Un tip de treab, spusese Joe. Probabil c avea dreptate.
- neleg, dar vor exista urmri. Dac pltete pentru ce-a
fcut l va ajuta. Striga, practic, dup ajutor i acum l va
primi. tii unde datoreaz cei cinci mii? Cci va trebui s re
zolve i asta.
- Habar n-aveam c pariaz.
De data asta o pufni rsul.
- Eti patronul unui bar cu profil de sport i nu tii c se
fac pariuri?
Duncan se ndrept de spate. Stomacul ncepuse s-l de
ranjeze.
- Ascult, Slam Dunes este un bar linitit, nu o aduntur
de beivi. Nu am tiut c are probleme, altfel nu l-a fi lsat s
lucreze aici. Ceva din ce s-a ntmplat e i din vina mea, dar..
- Nu, nu. Ridic mna i i puse sticla rece pe frunte.
Mi-e cald i sunt foarte iritabil, dar nimic nu s-a ntmplat din

18

vina ta. mi cer scuze. Faptul c a ajuns pe acoperi este o


chestiune de circumstane pentru a cror producere este vino
vat ca i pentru deciziile pe care le-a luat. Ai idee unde poate
II gsit soia lui?
- Presupun c este la parad la fel ca toi ceilali din Sa
vannah, cu excepia noastr.
- tii unde locuiete?
- Nu chiar, dar i-am dat cpitanului vostru cteva numere
dc telefon ale prietenilor lor.
- O gsim noi. Eti bine?
- Pi, nu am de gnd s m urc pe acoperi i s sar. Oft
i ddu din cap. Pot s-i ofer ceva de but, Phoebe?
Ea ridic sticla de ap.
- Deja ai fcut-o.
- Pot mai mult.
Hmm, un mic flirt fcut cu mult arm, remarc ea.
- Ajunge asta. Ar trebui s mergei acas, domnule Swift.
- Duncan.
- hm. i zmbi ters i apoi i lu haina.
- Hei, Phoebe. Duncan se ndrept spre u cnd ea se
pregtea s plece. Te pot suna dac mi vine s m sinucid?
- ncearc la linia fierbinte, i spuse ea fr a se ntoarce.
Exist mari anse s te fac ei s te rzgndeti.
Duncan se duse la balustrad pentru a se uita dup Phoebe.
Scop, se gndi el. Avea nevoie de o femeie care are un scop.
Se aez pe trepte i i scoase telefonul mobil. i sun
prietenul cel mai bun - care era n acelai timp i avocatul lui pentru a-1 convinge s-l reprezinte pe barmanul cu intenii
sinucigae i dependen de pariuri.
De la balconul aflat la etajul al doilea, Phoebe se uit la
cinele ciobnesc verde, care se plimba ano. Prea foarte
mndru de el, pind n ritmul fluierului i al tobelor la care
cnta un trio de spiridui.

19

Joe era n via i dei nu fusese prezent la ridicarea


cortinei tia unde voia s se afle cnd avea s nceap actul
doi.
Pn la urm nu era cea mai proast variant de a-i pe
trece Ziua Sfanului Patrick.
Alturi de Phoebe, fiica ei n vrst de apte ani opia
nerbdtoare, nclat cu teniii ei verzi. Carly fcuse cam
panie ndelungat pentru a-i primi, i aminti Phoebe, dnd la
o parte orice argument cu privire la pre sau la faptul c nu
aveau cea mai practic culoare posibil.
Ii purta la o pereche de pantaloni trei sferturi, de un verdedeschis, care aveau i mici puncte roz i un tricou verde i el
ornamentat cu roz, rezultatul unei alte campanii de persuasiune
a micii dive a modei. Dar Phoebe trebuia s recunoasc faptul
c fetia era incredibil de drgla.
Prul lui Carly, de culoarea soarelui la apus, era motenit
de la bunica i de la mama ei. i crlionii i veneau de la
bunic, srind peste o generaie, cci prul lui Phoebe era drept
ca bul. Ochii albatri i strlucitori veneau tot de la Essie.
Generaia intermediar, se gndi Phoebe cu referire la ea, se
mulumise cu verde.
Toate trei aveau tenul deschis, caracteristic rocatelor, dar
Carly motenise i pistruii pe care i-i dorise Phoebe toat
copilria i gura frumoas cu buza superioar crnoas.
Erau momente cnd Phoebe se uita la mama i la fiica ei
i, printre valurile de dragoste care o strbteau, se ntreba cum
de era tocmai ea legtura dintre aceste extreme perfecte.
Phoebe o mngie pe Carly pe umr i apoi se aplec i o
srut pe buclele rebele. Drept rspuns, Carly i zmbi larg,
dezvluind lipsa dintelui din fa.
Cele mai bune locuri. n spatele lor, Ia un pas, Essie
radia de bucurie.

20

- Ai vzut cinele, bunico?


- Sigur.
Fratele lui Phoebe se ntoarse spre mama lor.
- Vrei un scaun, mam?
- Nu, dragule. Essie i fcu un semn cu mna lui Carter
ntrindu-i negaia. Mi-e bine aa.
- Poi s vii la balustrad, bunico. Te in eu de mn tot
limpul. E ca i cum ai fi n curte.
- Aa e. Aa e. Dar zmbetul lui Essie pieri cnd parcurse
distana pn Ia balustrad.
- Se vede mai bine de aici, ncepu Carly. Uite o alt fan
far! Nu-i aa c-i fantastic, bunico? Uite ct de sus ridic
picioarele.
Cum i linitete bunica, se gndi Phoebe. Cum o ine cu
mnua ei mic pentru a-i oferi confortul psihic. i Carter, uite,
sc duce pe partea cealalt i i pune mna pe spate n timp ce-i
arat mulimea de dedesubt.
Phoebe tia ce vede mama ei cnd se uit la Carter. Pentru
c avea i ea copil nelegea foarte bine acea dragoste puter
nic. Dar pentru ea era dubl, se gndi Phoebe. Mama nu tre
buia dect s se uite la Carter, la prul lui aten, des, la ochii
cprui, la forma brbiei, la nas, la gur ca s vad imaginea vie
a soului pe care-1 pierduse cnd era att de tnr. i la toate
cele ce ar fi putut s fie i care nu apucaser s se ntmple,
pentru c muriser odat cu el.
- Limonad proaspt! strig Ava care apruse cu un cru
cior n u. Cu mult ment, aa c verdele e din belug.
- Ava, nu trebuia s te deranjezi.
- Ba da. Ava rse la Phoebe i-i ddu pe spate prul
blond. La cei patruzeci i trei de ani pe care-i avea, Ava Vestry
Dover era cea mai frumoas femeie pe care o cunotea Phoebe.
i probabil i cea mai bun la suflet.
Cnd Ava ridic carafa, Phoebe se duse repede spre ea.

21

- Las, servesc eu. Tu du-te i uit-te la parad. Mama se


va simi mai bine tiindu-te alturi, adug ea n oapt.
Ava ncuviin din cap i se duse spre Essie, pe care o
atinse pe umr, nainte de a-i face loc lng Carly.
Asta era toat familia. E adevrat c lipsea fiul Avei, care
era la colegiu n New York, i drgua soie a lui Carter, care
muncea, dar oricum, aceasta era fundaia, piatra de temelie.
Fr ei, poate c n-ar fi fost ceva mai mult dect o trestie
btur de vnt.
Turn limonad, le ddu pahare tuturor i apoi se duse
lng Carter i se sprijini de umrul lui.
- mi pare ru c Josie nu-i i ea aici.
- i mie. Dar vine la cin, dac reuete s scape.
Fratele ei mai mic, i zise ea, era un brbat cstorit.
- Ar trebui s rmnei peste noapte, pentru a evita bloca
jele de trafic i nebunia de dup petrecere.
- Nou ne place nebunia, dar s vd ce zice i ea. i
aminteti cnd am privit prima oar parada de aici? Prima
primvar de dup Reuben.
- in minte.
- Totul era att de luminos i zgomotos i aiurit. Toat
lumea prea nespus de fericit. Cred c pn i verioara Bess
a zmbit o dat sau de dou ori.
Probabil era un rictus cauzat de indigestie, se gndi Phoebe.
- Am simit, chiar am simit, c se poate ca totul s fie per
fect. C nu avea s evadeze, s vin s ne caute i s ne ucid n
somn. De Crciun nu am mai simit asta, nu n acel prim an i nici
de ziua mea. Dar cnd era aici, atunci, demult de tot, chiar m-am
gndit c totul va fi bine.
- i aa a fost.

22

2
t r i o r i mahmur, Duncan sttea la masa din buctrie,
aplecat peste laptop, cu o can de cafea neagr alturi. Nu
voise s bea mai mult de dou beri, mpreun cu nite clieni
care veneau regulat la Siam Dune, nainte de a se duce s
prind i el o parte din aciune i s bea o bere, dou la Swiftys,
pub'-ul irlandez unde mergea de obicei.
Cnd erai proprietar de bar, aflase din proprie experien,
era mai bine s rmi treaz. Nu nclca aceast regul dect de
Slanul Patrick sau de Revelion. Se pricepea cum s fac s
pclrcac o noapte ntreag cu doar dou beri.
Nu din cauza srbtorilor i urcase Jameson2-ul la cap.
f usese pur eliberare. Joe nu se transformase ntr-o mare pat
pc trotuarul din faa barului.
S bem pentru asta.
i era mai bine s fii mahmur din cauza vetilor bune
dect din cauza celor rele. nc m simt ca dracu, recunoscu
Duncan cnd zgomotul de corn i cimpoaie l lovi n moalele
capului, dar tia c o s treac.
Simea nevoia s ias din cas. S fac o plimbare. Sau s
Irag un pui de somn n hamac. i apoi s planifice urmtoarea
micare pe care o avea de fcut. Se gndise la urmtoarea
micare pe care o avea de fcut n ultimii apte ani. i i pl
cuse.
Se ncrunt la laptop nc o clip i apoi ddu din cap.
Dac ncerca s lucreze acum, fie i s se prefac doar c
muncea, probabil c avea s-i explodeze capul.
i lu cafeaua i iei pe verand. Porumbeii gngureau,
dnd uor din cap n vreme ce mergeau pe sub porumbar,

1 Bar.
1 Marc de whisky.

23

mncnd semine. Prea grai i prea puturoi, se gndi Duncan,


pentru a se deranja s zboare pn-n porumbar. Preferau s
mnnce ce czuse pe jos.
Muli oameni fceau exact acelai lucru.
Grdinile lui erau nfloritoare i i plcea cnd se gndea
c pusese acolo puin din sudoarea i efortul su. Se gndi s
fac o tur pe sub stejarii care se ntindeau ca o plas pe dea
supra, pn la doc. Eventual s ias chiar cu barca, s fac o
tur pe ru.
Era o diminea perfect pentru asta, dac te gndeai. Era
o diminea cu cer senin i o briz slab, pe care nu te ateptai
s o vezi dect n iulie.
Sau se putea duce doar pn la doc, s stea puin acolo, s
se uite la srrii i la felul n care soarele se reflecta n ele.
S-i ia cafeaua cu el, s stea i s nu fac nimic altceva n
aceast diminea frumoas de primvar. O idee a dracului de
bun.
Dar Joe? Oare ce fcea n dimineaa aia minunat? Sttea
n celul? Intr-o camer izolat ca pentru nebuni? Dar rocata,
oare ce fcea?
N-avea niciun rost s se mint c era doar o zi obinuit
n care putea foarte bine s uite ce se ntmplase n ziua pre
cedent. N-avea niciun rost s-i spun c i-ar fi fcut plcere
s stea pe dig i s atepte s-i treac mahmureala, pretinznd,
n acelai timp, c totul era bine i frumos.
Aa c se duse la scrile din spate care duceau la dormi
torul su i cut o pereche curat de jeans i un tricou care
arta ca i cum n-ar fi dormit n el. Apoi i scoase portofelul,
cheile i celelalte prostii din buzunarele celeilalte perechi de
pantaloni, n care chiar dormise, dup ce reuise s-i trie
hoitul pe jumtate matol n pat.
Mcar fusese destul de detept i luase un taxi, i reaminti
el trecndu-i mna prin prul des.

24

Poate c ar fi fost mai bine s se mbrace n costum. S se


mbrace n costum?
Rahat!
Se gndi c un costum ar fi fost sfidtor pentru a vizita un
fost angajat aflat n situaia lui Joe. i, n plus, chiar nu avea
chef s se mbrace ntr-un blestemat de costum.
Totui, poate c rocatei i plceau costumele i pentru c
avea intenia s dea de ea, dac se mbrca n costum, ar fi
putut s aib un ascendent.
La dracu cu toate astea.
Cobor alergnd uor pe scrile principale i apoi prin holul
cu gresie strlucitoare. Cnd deschise una dintre uile duble n
form de arcad vzu micul Jaguar rou care lua curba pe aleea
din faa intrrii.
Brbatul care cobor era mbrcat n costum, unul cu
siguran italienesc, la fel ca pantofii. Phineas T. Hector reuea
s arate perfect ngrijit chiar i dup ce sttuse n ploaie ct
durase un uragan.
Duncan i bg degetele mari n buzunarele din fa ale
pantalonilor i l privi pe Phin care se ndrepta spre el. Nicio
dat nu prea grbit, se gndi el, dar mintea lui ntotdeauna
gonea la vitez maxim.
Arta ca un avocat, i zise Duncan, unul care se vinde
scump. i chiar asta era acum. Cnd se ntlniser prima dat
s fi trecut deja zece ani? - Phin abia i permitea s ia un
taxi care s-l duc la tribunal i nici nu putea fi vorba de
costume Armani.
Acum le purta de parc se nscuse n ele, mai ales n
acesta, de un gri-pal, care se potrivea excelent cu tenul lui
msliniu i trupul lucrat n sala de for. Soarele se reflecta n
ochelarii nchii la culoare cnd se opri la baza scrilor,
studiindu-1 pe Duncan.
- N-ari chiar n form, prietene.

25

- Nici nu m simt foarte n form.


- mi imaginez, mai ales dup cantitatea de buturi pentru
aduli pe care ai turnat-o asear n corpul tu amrt.
- Atunci m-am simit bine. Ce faci aici?
- Am venit la ntlnirea stabilit.
- Aveam ntlnire?
Phin nu (acu dect s dea din cap urcnd scrile.
- Ar fi trebuit s-mi dau seama c nu-i vei aduce aminte.
Erai prea ocupat s bei ca irlandezii i s cni Danny Boy.
- Nu am cntat Danny Boy. Te rog, Dumnezeule.
- Nu tiu sigur. Toate cntecele alea irlandeze sun la fel
pentru mine. Plecai undeva?
- Da. Presupun c ar trebui s intrm.
- E bine i aici. Phin se aez pe balansoarul mare i alb.
nc te mai gndeti s vinzi casa?
- Nu tiu. Poate. Duncan arunc o privire mprejur - gr
dini, copaci, locuri umbroase, verde, iarb verde. De la o zi la
alta avea diferite sentimente n legtur cu acest loc. Probabil,
n cele din urm.
- E un loc grozav. Dar departe de aciune, totui.
- Am avut parte de destul aciune. Deci te-am rugat s vii
aici, Phin? Sunt un pic confuz.
- M-ai rugat s vd ce face Joe Sinucigaul n dimineaa
asta i dup aceea s vin s-i spun. Dup ce am fost de acord
m-ai mbriat i m-ai pupat. Cred c circul deja zvonul c
soia mea este doar o faad pentru noi doi.
Duncan se gndi o clip.
- Mcar am pupat-o i pe ea?
- Da. Vrei s-i spun de Joe?
Duncan se juc cu cheile din buzunar.
- Eram pe punctul de a merge n ora, s vd chiar eu ce
face.
- Te scutesc de un drum. Face mai bine dect m ateptam,
mai ales dac iau n considerare felul n care arta ieri.

26

- i soia lui era...


- Era acolo, l ntrerupse Phin. Era al dracului de suprat,
clar era acolo. El are o arsur de la soare destul de grav, pe
carc i-o trateaz i eu am aprobat, ca avocat al su, psihiatrul
pe care l-a numit tribunalul. Pentru c nu depui nicio plngere
nu va face mult nchisoare. Va fi ajutat, ceea ce-i doreai.
- Da. i, de ce se simea att de vinovat?
- Dac-1 angajezi iar, Duncan, te bat cu mna mea.
- Nu m poi bate, spuse Duncan i se uit la el fix. Nu
lupi destul de murdar, negrule.
- Voi face o excepie. Va fi ajutat. Soia l va primi napoi,
sau nu. Dar deja ai fcut mult mai mult dect oricine altcineva
i n plus i-ai angajat i cel mai bun avocat din Savannah.
- La ct ceri, ar fi bine s fii cel mai bun, murmur Dun
can.
Phin rnji.
- E din vina ta. Ei bine, trebuie s m ntorc i s jupoi ali
civa clieni.
- i rocata?
- Ce rocat? Lsndu-i ochelarii n jos, Phin se ncrunt
la Duncan pe deasupra lor. Cteva blonde i o brunet delicioa
s ncercau s se dea la tine asear, dar erai prea ocupat cu
berea ta pentru a fi atent la ele.
- Nu, nu ieri-sear. Rocata. Phoebe MacNamara. Locote
nent Phoebe MacNamara. Dumnezeule. Dup un oftat lung i
exagerat, Duncan i mprti pasiunea sa. Doar cnd spun asta
i simt cum mi clocotete sngele, aa c o voi tot repeta.
Locotenent Phoebe MacNamara.
Phil i ddu ochii peste cap i se uit la tavanul alb al
verandei.
- Dumnezeule, Swift, eti un ciudat. Ce o s faci cu o
poliist?
- M gndesc la tot felul de lucruri. Are ochii verzi i
corpul mititel. i a ieit pe acoperi. Un tip era pe acoperi, cu

27

o arm la el, un tip pe care nu l-a ntlnit n viaa ei i totui


a ieit.
- i asta i se pare atractiv?
- Mi se pare fascinant. i incitant. Ai cunoscut-o, nu? Ce
crezi?
- Mi s-a prut c e scurt i la obiect, bine-crescut i
istea. i posesoarea unui fund fantastic.
- Mi-a rmas n minte. Ei bine, cred c ar trebui s o vd
i s-mi dau seama de ce. M poi duce i pe mine cu maina,
oricum trebuie s o recuperez pe a mea.
Dup dou ore de alergare, Phoebe ajunse la birou. Prul
i era pieptnat pe spate, aranjat aa n primul rnd pentru a
nu-i intra n ochi. n plus, se gndea, sau mai degrab spera, c
aceast pieptntur i conferea autoritate. Muli dintre poliitii
pe care-i antrena nu luau femeile n serios, la nceput.
La sfrit cu toii o luau n serios, sau eram czui pe spate.
Poate c l avusese pe Dave care-i deschisese cteva ui
pentru a ajunge n departament, dar restul uilor le deschisese
singur i-i ctigase poziia i gradul.
i acum, datorit rangului i poziiei, avea o grmad de
hroage de completat. i mai trebuise s-i petreac i toat
dup-amiaza la tribunal, pentru a face lumin ntr-un caz de
disput conjugal, care o luase razna, transformndu-se ntr-o
luare de ostatici. Acum se ntorsese s termine ce putea, iar
dup aceea trebuia s mearg i la cumprturi.
Dup ce avea s aranjeze totul acas, trebuia s se apuce
de citit, pentru a pregti un seminar, despre negocierile n situaii
de criz. ntre timp trebuia s se ocupe i de pli, al cror
termen limit trecuse de mult i s vad dac exista vreo
modalitate de face rost de bani pentru o main nou, fr a
jefui o banc.
Deschise primul dosar i se apuc s completeze locuorul
ei, de la poliia Savannah - Chatham.

28

- Doamn locotenent?
- Hmm? i ddu de neles lui Sykes, unul dintre negoci
atorii din echipa ei, c-1 vzuse, fr s-i ridice ochii de pe
dosar.
- Un tip vrea s v vad. Duncan Swift.
- Hmm? De data aceasta i ridic privirea, ncruntat. Se
uit prin fereastra biroului i-l vzu pe Duncan studiind biroul
mare ca i cum ar fi fost o alt planet.
Se gndi la cte are de fcut, la timpul limitat de care
dispunea i fu pe punctul de a nu-1 primi. Apoi privirea lui o
ntlni pe a ei. i el zmbi.
- Ah, bine. Se ridic de la mas i deschise ua biroului.
Domnule Swift?
Avea un surs eficient, decise ea. Ceva o fcea s cread
c acel surs era neforat i utilizat adesea. i ochii lui, blnzi
i de un albastru-nchis, cu care te privea int. Din experien
tia c muli oameni nu se simeau n largul lor s susin un
contact vizual prea mult timp. Dar acest brbat te fcea s
nelegi c nu doar se uita la tine, ci se i gndea la tine n
acelai timp.
- Eti ocupat. Pari ocupat, spuse el cnd ea se apropie.
Vrei s vin alt dat cnd eti mai puin prins?
- Dac lucrul pentru care ai venit poate s atepte un
deceniu...
- A prefera s nu atepte att.
- Atunci intr.
- Uau. E cam ca la televizor, dar nu exact la fel. Nu i se
pare ciudat s stai aici toat ziua i toi s te urmreasc ce
faci?
- Dac se ntmpl asta pot trage jaluzelele.
El i bg degetele mari n buzunarele jeanilor uzai. Are
picioare lungi, remarc ea.
- Pun pariu c asta se ntmpl foarte rar.

29

- Am vorbit cu avocatul pe care I-ai angajat pentru Joe.


Pare un tip competent.
- Chiar mai mult de att. Aadar... voiam s te ntreb dac
pot s-l vizitez pe Joe Sinucigaul...
- Pardon? Joe Sinucigaul?
- Scuze, asear am ajuns s-i spunem aa. Mi-a rmas n
cap. Pot s-l vizitez, sau e mai bine pentru el s stau deoparte?
- Ce vrei s faci?
- Nu tiu. Nu eram prieteni sau apropiai, dar chestia de
ieri m obsedeaz.
- Chestia e ce i tot trece lui prin minte.
- Da. Da. Am avut un vis.
- Chiar?
- Eu eram cel de pe acoperi, doar n chiloi.
- Boxeri sau slipi?
Remarca l fcu s rd.
- Boxeri. Oricum, eu eram pe marginea acoperiului i tu
stteai lng mine.
- Te simi pe punctul de a te sinucide?
- Deloc.
- Ceea ce simi tu se cheam empatie. Te pui n pielea lui.
A fost o experien traumatizant, att pentru tine, ct i pentru
Joe, dei s-a terminat cu bine.
- Ai fost vreodat implicat ntr-o experien care nu s-a
terminat cu bine?
- Da.
El ddu din cap, dar nu ceru detalii.
- i cum se cheam atunci cnd nu mai reuesc s mi te
scot din minte? Gndire proiectiv?
- Depinde ce proiectezi.
- Am vrut s te caut pe Googlc.
Ea se ls pe sptar i ridic di spruxnc.
M-am gndit c, ar fi o scurtlur, una nscut din cu-

30

rio/.itate. Dar cteodat vrei s mergi pe drumul cel mai lung.


S afli cte ceva despre cineva, direct de la surs, poate la o
mas sau la un pahar. i dac te ntrebi, da, m dau Ia tine.
- Sunt un observator antrenat. Nu trebuie s m ntreb,
alunei cnd tiu. Apreciez onestitatea i interesul, dar...
- Nu spune dar, nu din prima. Se aplec i culese o
agrala care probabil i czuse ceva mai devreme i i-o ntinse.
Ai putea s consideri asta un serviciu public. Eu sunt publicul.
Am putea s facem schimb de poveti de via la o mas. Tu
alegi locul i timpul. Dac nu ne place ce auzim, care e pro
blema?
Ea puse agrafa n cutia cu bolduri.
- Acum tu eti cel care negociaz.
- i m descurc destul de bine. Sau a putea doar s-i fac
cinste cu o butur. Asta nseamn, ct... treizeci de minute?
Muli oameni petrec mai mult de att alegnd o pereche de
pantofi. O jumtate de or dup ce termini munca, sau n tim
pul liber, cum l numii voi.
- Nu pot n seara asta. Am alte planuri.
- O alt sear n viitorul apropiat n care nu ai planuri?
- O mulime. Se legn uor nainte i napoi n scaun
studiindu-1. De ce trebuia s fie att de drgu i de plcut?
Chiar nu avea timp pentru chestii din astea. Mine-sear, pe la
nou, nou i jumtate. Ne ntlnim la barul tu.
- Perfect. La care bar?
- Pardon?
- Nu cred c vrei s mergi la Dunes, e ciudat dup ziua
de ieri i n plus e glgie i plin de tipi care se ceart. Mai
bine Swifitys.
- Swiftys e al tu?
- Cam aa ceva. Ai mai fost acolo?
- O dat.
Sprncenele i se apropiar.

31

- Nu i-a plcut.
- De fapt chiar mi-a plcut. Nu mi-a plcut cel cu care
eram.
- Dac vrei s mergem n alt parte...
- La Swifiys e bine. La ora nou. Poi s petreci o parte
din cele nouzeci de minute explicndu-mi cum cam aa ceva
eti proprietarul a dou baruri i al unei cldiri de locuine.
Folosi din nou sursul atunci cnd ea se ridic pentru a-i
da de neles c timpul acordat lui se terminase.
- S nu te rzgndeti.
- Rareori mi se ntmpl.
- E bine de tiut. Atunci pe mine, Phoebe.
E o greeal, i spuse ea uitndu-se dup el. Probabil c
era o greeal s-i dea orice fel de ntlnire cu un tip nalt i
fermector, cu ochi albatri, blnzi, mai ales cu unul care q
fcea s simt ceva n stomac cnd i zmbea.
Totui, nu era dect o jumtate de or, un pahar de ceva.
i apoi trecuse ceva timp de cnd nu-i mai acordase o
jumtate de or pentru a face o greeal cu un brbat.
Phoebe ajunse acas puin dup ora apte cu o plas de
cumprturi, o serviet plin cu acte i o stare de nervozitate
extrem. Maina, pe care nu era sigur deloc c o poate nlo
cui, se oprise complet n apropierea postului de poliie.
Costul tractrii ar fi nghiit o parte mare din bugetul lunar,
iar cel al reparaiilor fcea ca ideea cu jaful bncii s devin
din ce n ce mai interesant.
Ls servieta lng u i apoi i arunc privirea n ele
ganta i frumoasa sa cas. Casa, dei grandioas, nu o costa
practic nimic. i cu toate c nimic era un termen relativ, tia
c, indiferent dac ar fi putut s-i permit s se mute, tot nu
s-ar fi mutat. Era ridicol s locuieti ntr-o vil i s nu fii
capabil s-i plteti reparaiile la un Ford Taunus vechi de opt
ani. S fii nconjurat de antichiti, lucrri de art, argint i

32

distal care nu puteau fi vndute, schimbate sau amanetate. S


locuieti n ceea ce fusese construit cu bani grei i s ai bti
de cap cu o nenorocit de main.
Sprijinindu-se de u nchise ochii ndeajuns de strns
pentru a-i reaminti c trebuie s fie recunosctoare. Avea un
acoperi deasupra capului, deasupra capului ntregii familii,
ntotdeauna va fi aa.
Atta vreme ct avea s urmeze regulile pe care le stabilise
o Icineie moart.
Se ndrept i i ascunse anxietatea ndeajuns de mult nct
; nu i se citeasc pe fa. Apoi duse plasa cu cumprturi spre
buctrie.
Acolo erau. Fetele ei: Carly aezat la masa de buctrie,
ni limba ntre dini, strduindu-se s-i fac temele pentru acas;
mama i Ava la aragaz, pregtind cina. Phoebe tia c regula de
baz era c dou femei nu puteau exista n acelai timp n
buctrie, dar acestea dou chiar reueau s-o infirme.
i camera mirosea a ierburi, legume i femei.
- V-am spus s nu ntrziai cu cina pentru mine.
Toate trei capetele se ntoarser spre ea.
- Mam! Aproape am terminat gramatica.
- Bravo. Lsnd plasa cu cumprturi ntr-un col, Phoebe
se duse s-i dea un pupic zgomotos lui Carly. Pun pariu c i-e
foame.
- Am vrut s te ateptm i pe tine.
- Bineneles c am ateptat. Essie se apropie i o mngie
pe Phoebe pe mn. Te simi bine, mititico? Cred c eti foarte
obosit, acum c te-a lsat maina.
- Am vrut s-mi scot pistolul i s trag n ea, dar mi-a
trecut.
- Cum ai ajuns acas?
- Am luat autobuzul, ceea ce voi continua s fac pn cnd
o voi repara.

33

- Poi s o foloseti pe a mea, i spuse Ava, dar Phoebe


ddu din cap a negaie.
- M simt mai bine dac tiu c avei o main la dispoziie
acas. Nu-i face griji. Ce avem la cin? Mor de foame.
- Mai nti du-te i spal-te, i spuse Essie, ficndu-i semn
cu mna s plece. i apoi aaz-te direct la mas. Totul este
gata, aa c nu ai nimic de fcut.
- Mulumesc frumos. Ii fcu cu ochiul lui Carly i apoi se
duse n baia de serviciu.
nc ceva pentru care trebuia s fie recunosctoare, i
reaminti ea. Erau zeci de lucruri pe care nu trebuia s le fac
pentru c mama ei era acolo, pentru c Ava era acolo. O mie
de mici griji pe care putea s le lase deoparte. Nu o s lase o
chestie att de mic precum transportul s o ntoarc cu fundul
n sus.
i studie chipul n oglinda n vreme ce se tergea pe mini.
Prea obosit i ncordat, recunoscu ea. Cu siguran c va
avea riduri de diminea, dac nu se relaxa puin.
Dar la treizeci i trei de ani, era normal s aib riduri. Era
un fapt de via.
Oricum o s bea un pahar mare de vin, indiferent de
consecine.
Vinul o relaxa, la fel cum o relaxa i mncarea gtit de
altcineva, lumina slab i muzicalitatea vocilor feminine.
O
ascult pe Carly povestind de ziua ei la coal i p
mama sa vorbind despre cartea pe care o citea.
- Eti att de tcut, Phoebe. Eti doar obosit?
- Puin, i spuse ea Avei. Dar prefer s ascult.
- i asta pentru c nu reuim s ne inem gura nici mcar
cinci minute. Spune-ne ceva de bine ce s-a ntmplat azi.
Era un vechi joc, unul pe care mama sa l jucase cu ea de
cnd se tia. Ori de cte ori ceva trist sau dificil sau iritant se
ntmpla, Essie le punea s spun ceva de bine.
- Ei bine, s vedem. Antrenamentele au mers bine.

34

Nu se pune.
Atunci presupun c nici faptul c mrturia mea l-a sahsliicut pe procuror nu se pune.
Ceva bun ce i s-a ntmplat ie, i reaminti Essie. Asta
este regula.
OK. Nu tiu dac e de bine, dar este altceva. M-a vizitat
l;i birou un brbat foarte artos.
Nu se pune dect dac te-a invitat la cin, ncepu Ava
propoziia i apoi se opri icnind cnd vzu expresia de pe faa
lui lhoebe. Ai ntlnire?
Ei bine, pentru numele lui Dumnezeu, nu o spune ca i
i iun ai fi descoperit o nou specie.
Practic este o chestie la fel de rar. Cine....
- i nu este o ntlnire. Nu cu adevrat. l mai inei minte
pe tipul care voia s se sinucid, cel cu care am vorbit ieri?
I ste eful lui. Vrea doar s bem ceva mpreun.
- Ava a spus c trebuie s fie cin ca s conteze, i rea
minti Carly.
- A adus vorba de cin i apoi am negociat pn la buturi.
I )oar o jumtate de or, mine. Btu cu degetul vrful nasului
lui Carly. Dup ora la care mergi tu la culcare.
- E drgu? ntreb Ava.
Vinul i compania plcut i fcuser treaba. Phoebe zm
bi scurt.
- Foarte drgu. Dar nu ne vedem dect pentru o jumtate
ile or. Am but i am plecat.
- ntlnirile nu sunt boli n faz terminal.
- Ia te uit cine vorbete, spuse Phoebe nfignd furculia
intr-o bucat de pui i uitndu-se apoi Ia mama ei. Ia te uit
i ine nu spune nimic. Mam?
- M gndeam doar la ct de drgu ar fi dac ai avea pe
cineva care s te scoat la cin, la film, cu care s te plimbi.
Ii puse mna peste a lui Phoebe. Singurele di cnd se aude
o voce de brbat n casa asta este cnd vine Carter sau cineva

35

care repar ceva. Cu ce se ocup brbatul sta foarte drgu?


- Nu sunt foarte sigur, de fapt nu sunt deloc sigur. Mai
bu puin vin. Presupun c voi afla mine.
De fiecare dat cnd era acas, lui Phoebe i plcea s o
nveleasc pe Carly nainte de culcare. Fata ei avea apte ani
i cretea, aa c Phoebe tia c nvelitul nu avea s mai dureze
mult timp i aprecia din plin momentul.
- A trecut ora ta de culcare, drglaa mea. Phoebe se
aplec i o srut pe Carly pe vrful nasului.
- nc puin. Pot s stau treaz pn la orice or, vineri
seara?
- Hmm. Phoebe i trecu mna prin crlionii lui Carly. Se
poate aranja. S vedem cum te descurci vineri la testul de
gramatic.
nveselit de promisiune, Carly sri n sus.
- Dac fac o sut de puncte nchiriem un DVD, lum flo
ricele i stm treze pn se termin?
- Asta e o rsplat cam mare. Cu blndee i hotrre,
Phoebe puse mna pe fruntea lui Carly i o mpinse pe pern.
Ai test i la aritmetic vineri, nu?
Privirea lui Carly se ndrept spre cearafurile cu Barbie.
- Poate. Este mai greu dect la gramatic.
- i eu am crezut mereu asta. Dar dac te descurci bine la
ambele teste, ne-am neles cu DVD-uI, floricelele i ora. i
acum culc-te, astfel nct creierul tu s poat studia mine.
- Mam, spuse Carly cnd Phoebe stinse lampa de lng
pat.
- Da, iubito.
- i-e dor de Roy?
Nu Tata, se gndi Phoebe. Nici Tticuu, nici mcar tatl
meu. Phoebe se aez pe marginea patului i o mngie pe
obraji.
- Dar ie?

36

Fu te-am ntrebat pe tine.


Aa este. Onestitatea era o trstur definitorie a relaiei
fetia. Nu, drguo. Nu-mi este dor.
Bine.
Carly...
Este bine. Nici mie nu mi-e dor i e bine. Am ntrebat
doar pentru c bunica a spus la cin de cineva cu care s te
plimbi i chestii din astea.
Pot s m plimb cu tine.
- Am putea s ne plimbm smbt. O plimbare lung. Pe
Kiver Street.
Prinzndu-se de mecherie, Phoebe ngust ochii.
- Nu mergem la cumprturi.
- Privitul nu nseamn cumprat. Putem s ne uitm tar
sa cumprm nimic.
- Asta spui mereu. River Street va fi plin de turiti smbt.
- Atunci poate mergem la mail.
- Eti mecher, copil, dar de data asta n-o s m pcleti.
I a sfritul sta de sptmn nu facem cumprturi. i nici s
n-o convingi pe bunica ta s-i cumpere ceva pe Internet.
Carly ddu ochii peste cap.
- Bine.
Rznd, Phoebe o mbri.
- Mi, mi, chiar te iubesc pe bucele mici de tot.
- i eu te iubesc, mmico, i dac iau doar calificative
maxime la urmtoarele trei teste de gramatic, pot s....
- Negocierile s-au nchis pentru seara aceasta i tu, Carly
Anne MacNamara, dormi.
O
atinse cu degetul pe buze i se ridic. Cnd iei, ls ua
ntredeschis, astfel nct lumina de pe hol s intre n camer,
exact cum i plcea puiuului ei.
Trebuia s nceap munca. O ateptau dou ore bune de
munc, dar n loc s se ndrepte spre biroul de acas, Phoebe
se duse spre camera mamei sale.
i i cu
-

37

Essie era acolo, i, ca n mai toate serile, croeta.


- Am primit o comand pentru un pled de botez, spuse ea,
zmbind, n vreme ce degetele continuau s mpleteasc i s
nnoade.
Phoebe se duse spre ea i se aez pe micuul taburet tapiat,
perechea celui folosit de mama sa.
- Tot ce faci tu e att de frumos.
- mi place. M satisface. Nu cred c va aduce muli bani,
Phoebe, dar...
- Important e s ai satisfacii. Cei care cumpr lucrurile
fcute de tine cumpr adevrate giuvaieruri. Sunt foarte
norocoi. Mam, Carly m-a ntrebat de Roy.
- Aa? Minile ncetar s lucreze. E suprat?
- Nu. Deloc. Voia doar s tie dac i duc dorul, l-am spus
adevrul, c nu mi-e dor de el, i acum nu pot dect s sper c
este bine ce am fcut.
- Dac m ntrebi pe mine, eu cred c da. n privirea lui
Essie se citea ngrijorarea. Am avut un mare ghinion cu brbaii,
nu-i aa, fetio?
- Asta aa-i. Lsndu-se pe spate, Phoebe privi tavanul, o
lucrare minunat a vechii case. M ntreb dac nu ar trebui s
renun la pseudontlnirea asta pe care o am mine.
- De ce?
- Ne descurcm bine, nu-i aa? Carly e fericit. Tu ai
munca ta care te satisface, eu la fel. Ava e mulumit, dei a
vrea ca ea i Dave s nceteze s se mai prefac, acum c sunt
amndoi singuri, c nu sunt atrai unul de cellalt. Aa c, de
ce s amestecm toate astea cu butura dintr-un pub, cu un
brbat pe care nici mcar nu-1 tiu?
- Pentru c eti o femeie tnr i singur, care mai are
mult timp n fa. Cndva tot va trebui s iei din casa asta.
Sfat care poate prea o prostie, venind de la mine, dar este
adevrat. Minile lui Essie ncepur s se mite din nou. Ul
timul lucru din lume pe care mi-1 doresc este s te nchizi n

38

Incul sta, i s-l transformi ntr-un altar. Vreau s mergi mine


hi un pahar i o conversaie cu acest brbat artos. Este un
ordin.
Amuzat, Phoebe nclin capul.
- Deci, fa ceea ce-i spun.
- Exact. Privilegiul mamelor.
Atunci cred c o voi face. Se ridic, merse spre u i
.11>iii se ntoarse. Mam? Nu vreau s cumperi nimic pe Internet
|H-nlru Carly la sfritul acesta de sptmn.
Ah? Tonul exprima dezamgire.
- Privilegiul mamelor, repet Phoebe ieind.

3
P h o e b e i ocup locul Ia captul slii. Avea douzeci i
rinei de poliiti la pregtire, un amestec de oameni n uniImm i n civil, cu diverse grade. O mare parte dintre ei, era
;i;;ur, nu voiau s fie prezeni acolo.
- Azi v voi vorbi despre rolul tactic al negociatorului
mir-o situaie de criz sau de luare de ostatici. Dar mai nti,
.iveli ntrebri legate de edina de ieri?
Se ridic o mn. Phoebe i reprim enervarea instinctiv.
I ia poliistul Arnold Meeks, a treia generaie de poliiti din
familia sa, cpos, agresiv i bigot, dup prerea ei.
- Meeks?
- Da, doamn. Sursul lui ncepea de obicei cu un rnjet
,i deseori nu depea acest stadiu. Ai convins, de Ziua Sfnluliii Patrick, un sinuciga, care voia s se arunce de la etaj, s
nu o Iac?
- Aa este.
- Ei bine, doamn, eram interesat de cteva detalii, dac
ini avem edin de pregtire cu dumneavoastr. Se pare c ai

39

nclcat cteva dintre regulile negocierii n timpul acestui in


cident. Asta dac nu cumva, pentru c avei antrenament FBI,
lucrurile stau altfel n ce v privete. Este vorba de acest lucru,
n cazul de fa?
Pregtirea de care avusese parte cu federalii avea s-i fac
mereu deservicii i s fie prost interpretat. Dar vor trebui s
nvee s triasc cu asta.
- Ce reguli am nclcat, domnule poliist Meeks?
- Ei bine, doamn...
- Putei s-mi folosii gradul n adresare, domnule poliist,
aa cum o fac i eu.
Phoebe citi iritare n privirea lui.
- Subiectul era narmat, dar ai acionat fa n fa, fr s
avei acoperire.
- Aa este. Negociatorul trebuie s evite, dac este posibil,
s se expun direct n faa unui subiect narmat. Totui, este
posibil ca circumstanele s cear contrariul. Vom discuta aceast
parte a crizei ostaticilor n sesiunea de asumare de roluri n
partea a doua a acestui curs.
- De ce...
- Voi ajunge i acolo. Dup prerea mea, incidentul din
Ziua Sfntului Patrick necesita o expunere fa n fa. De fapt,
majoritatea celor care au de gnd s se sinucid aruncndu-se
de pe cldiri rspund mai bine la aceast metod de convin
gere. Subiectul nu avea cazier i nu se tia s fi acionat cu
violen vreodat. De asemenea, nu trsese cu pistolul pe care-1
avea. n situaii precum cea din Ziua Sfntului Patrick, eu, ca
negociator, a trebuit s analizez avantajele i dezavantajele unei
confruntri fa n fa. Dup prerea mea, avantajele depeau
cu mult riscurile. Pentru c deja am acoperit celelalte
consideraii cu privire la angajamentul fa n fa ntr-o sesi
une anterioar...
- Doamn... locotenent, se corect Arnie, cu suficient de

40

mult ezitare pentru a fi sigur c ea i va da seama c o face


deliberat. Este adevrat i c i-ai oferit subiectului alcool?
Pun pariu c ai un penis foarte mic, i zise Phoebe, dar
ncuviin cu o micare a capului.
- I-am oferit subiectului, la cererea sa, o bere. Nu este
ncurajat oferirea de alcool subiecilor n timpul unei nego
cieri, dar nici nu este interzis. Acest detaliu rmne a fi sta
bilit de negociator, de felul n care el sau ea evalueaz situaia
i subiectul.
- Dac l mbei poate s cad de pe acoperi. Comentariul
Im Arnie smulse cteva chicoteli. Phoebe i ls capul ntr-o
parte i atept ca acestea s se sting.
- Data viitoare cnd v vei afla pe marginea unui aco
peri, domnule poliist, voi ine minte c v mbtai de la o
bere i v voi aduce o coca-cola.
Remarca ei provoc i mai multe chicoteli. Observnd c
Arnie se nroise la fa, Phoebe le ntrerupse:
Dup cum am mai spus, n mod repetat, chiar dac exist
linii directoare pentru negocieri, negociatorul trebuie s fie
llcxibil, s fie capabil s evalueze i s gndeasc de unul
singur.
- Dar suntei de acord c este riscant s oferi subiecilor
alcool sau droguri?
- Cu siguran, ns n acest caz, am considerat riscul foarte
mic. Subiectul nu a cerut imperios alcool; ne-a rugat frumos,
dac putem s-i aducem o bere. Aducndu-i o bere, i-am oferit
ceea ce dorea i i-am dat posibilitatea s se simt stpn pe
situaie. De asemenea, i-am permis s ofere n schimbul berii
promisiunea c nu va trage n mine cu arma pe care o avea Ia
el i c-mi va permite s urc i s vorbesc cu el. Ateapt, i
spuse ea lui Arnie care-i deschisese gura rnjit din nou.
Apoi fcu o mic pauz pentru a se asigura c tonul ei era
icce i calm.
- Ocrotirea vieii este i va fi scopul primordial al nego

41

cierilor. Totul, tot restul, vine pe locul doi. De aceea, n acest


caz, pentru c fiecare caz are particularitile sale, am ales s
vorbesc cu el fa n fa i s-i ofer o bere considernd c asta
m va ajuta s-l conving s renune la gestul su. i pentru c
este n via i nimeni nu a fost rnit i pentru c arma pe care
o avea la el nu a fost folosit i mi-a dat-o mie, cred c n acest
caz opiunile mele au fost cele corecte.
- V-ai folosit i de un ter ca intermediar.
Phoebe zmbi dulce.
- Domnule poliist Meeks, se pare c avei mai multe n
trebri i probleme legate de acest incident i de felul n care
m-am ocupat de rezolvarea lui. M ntreb dac nu ai fi fost
cumva mai satisfcut dac subiectul ar fi srit.
- Dac lum n considerare faptul c nu era dect pe o
cldire cu patru etaje, probabil c nu ar fi avut dect cteva
oase rupte. Asta dac nu v-ar fi mpucat i nu i-ar fi tras un
glon n cap, nainte de a sri.
- Avei un fir logic interesant. Nencrederea n seriozitatea
ameninrilor subiectului sau n faptul c ar fi putut s-i pro
voace moartea.
Ca din ntmplare duse mna la pr i prinse ntr-o agrafa
cteva fire care se desprinseser. Vocea i era la fel de calm,
cnd vorbi din nou:
- Am cunoscut un negociator care a avut aceeai atitudine
n faa unui om care voia s sar de la etaj, de la o nlime de
patru metri, i nu era narmat. Din punctul de vedere al celui
despre care v povestesc era o mare plictiseal, o tmpenie
care-1 reinea de la rezolvarea altor chestiuni mult mai impor
tante. i i-a artat foarte clar prerea. Subiectul a srit, cu
capul n jos, storcindu-i creierii de asfalt. A fost foarte mort,
domnule poliist. tie cineva de ce aceast plictiseal s-a ter
minat la morg?
- Negociatorul a scrntit-o, se auzi o voce.
- Exact. Negociatorul nu i-a fcut treaba, pentru c a uitat

42

prima directiv: prezervarea vieii oamenilor. Dac mai avei i


alte ntrebri sau comentarii legate de acest incident, v rog s
mi le scriei. Acum, ne vom continua treaba.
- A vrea s...
- Domnule poliist! Temperamentul, ale crui manifestri
lhoebe le lsa rareori s se vad, se fcu simit. Este posibil s
nu nelegei cine ine acest seminar. Eu sunt aceea. Este posibil
s nu sesizai nici diferena de grad. Sunt superioara dumnea
voastr.
- Mie mi se pare, doamn, c nu vrei s discutai deciziile
bi/.are pe care le-ai luat n timpul negocierii unei situaii de
criz.
- Mie mi se pare, biete, c tu nu eti capabil s accepi
NU ca rspuns, dac vine de la o femeie cu un grad mai mare
dect al tu i c eti rigid n gndire i foarte certre ca
atitudine. Or aceste caliti sunt extrem de duntoare unui
negociator. n consecin, voi trimite o not cpitanului tu i
sper c vom scpa unul de cellalt n foarte scurt timp. i acum
vreau s nchizi gura i s asculi. i acesta este un ordin,
domnule poliist Meeks. Dac-1 ignori, te voi nota pentru in
subordonare. Ai neles?
Faa lui Meeks se fcuse roie ca focul i din privire i
ieeau fulgere. Cu toate acestea ddu din cap afirmativ.
- Foarte bine. i acum, tactici, lucrul n echip i rolul
negociatorului, continu Phoebe.
n clipa n care seminarul se termin, Phoebe se ndrept
direct ctre toalet. Nu se lovi cu capul de perete, dei se gndi
o clip dac nu cumva ar trebui s o fac, ci prefer s se
ntoarc cu faa spre oglind i s se prind de chiuvet.
- Arnold Meeks are un penis de mrimea i grosimea unui
morcovel i comportamentul lui insulttor i juvenil este o
ncercare patetic de a compensa dimensiunile minuscule.
Ddu din cap i i relax umerii. Apoi tresri auzind zgo-

43

moul apei trase. Cum putuse s fie att de proast nct s


vorbeasc cu voce tare nainte de a verifica dac e cineva acolo?
Phoebe o tia pe cea care iei din toalet, dar acest fapt nu
schimba cu nimic situaia. Detectivul Liz Alberta era o poliist
mare, o brunet cu voin de fier care lucra n domeniul crime
lor sexuale.
- Doamn locotenent.
- Doamn detectiv.
Liz ddu drumul Ia ap n chiuvet i i ntoarse capul
spre dreapta i spre stnga ca i cum s-ar fi examinat n oglind.
- Amie Meeks este un ratat, spuse ea pe un ton neutru.
- Oh, oft Phoebe. Bine.
- Spune glume deocheate n biroul comun. mi plac i mie
glumele bune i tiu c bieei-s tot biei i aa mai departe.
Dar am nceput s reacionez, mai ales dup ce mi-a spus c
majoritatea violurilor sunt false i a relatat prostia aia cu feme
ia care alearg mai repede cu fusta suflecat dect brbatul cu
pantalonii-n vine.
- Rahatul a spus asta?
- Oh, da. i i-am fcut raport. Nu mi este fan. Liz i
aranj prul scurt. i mi displace pn n vrful puulicii leia
mititele pe care o are. Zmbi larg n timp ce se usca pe mini.
Doamn locotenent.
- Doamn detectiv, spuse Phoebe ntorcndu-se cu spatele
dup ce Liz arunc erveelul de hrtie i iei.
Nu i facea plcere, dar se duse la Dave.
Dup cum i era obiceiul, urc n vitez cele dou etaje de
la zona de lectur la biroul ei. El tocmai ieea din birou cu pai
mari mbrcndu-i haina, cnd ea iei pe culoar.
- Ah, pleci.
- Am o ntlnire. E vreo problem?
- Poate. M ntorc.

44

Il i consult ceasul.
- Pot s-i acord dou minute. Ridic degetul mare n sus
i intr napoi n birou. Nu spuse nimic cnd Phoebe nchise
ua n urma ei.
Arta aproape la fel ca n ziua n care l cunoscuse. Era
|ni|in crunt pe la tmple i ridurile, care la brbai sunt numite
caracter i la femei btrnee, i se pierdeau spre tmple. Ochii
ii rmseser la fel de limpezi i de albatri i ei i se prea c
exprim nelepciune.
- Nu-mi place c trebuie s fac asta, pentru c ntr-un fel
nseamn c am dat gre. Oricum, te rog s te gndeti s-l
.mii pe Arnold Meeks de la cursurile mele de pregtire.
- Pentru c?
- Nu-1 pot nva nimic. i se prea poate chiar s-i creez
prejudeci cu privire la tacticile de baz i liniile directoare Ia
exerciiul pe teren.
Dave se ls pe spate, gest care o facu s cread c avea
sa obin mai mult dect cele dou minute pe care i le pro
misese la nceput.
- E prost?
- Nu, dar este meschin. Dup prerea mea.
- Tatl lui nc mai lucreaz n poliie. Este un nenorocit.
Phoebe se relax puin.
- Sunt ocat i uimit s aud aa ceva.
- Vreau ca toi ofierii care sunt numii s fac acest curs
i s-l i termine. Poi s-i notezi prerile despre Meeks n fia
de evaluare, dar vreau s termine cu toii cursurile, Phoebe.
l ii la fel de bine ca i mine c mcar ceva din ce-i nvei tu
va II asimilat, chiar dac n doz foarte mic.
- L-am fcut n ultimul hal n sesiune.
- A meritat-o?
- Cu vrf i ndesat. Dar acum mi va fi ostil i chiar mai
puin dispus s asculte ceea ce am de spus.

45

- ncearc s reduci pierderile i treci mai departe. O btu


prietenete pe umr. Voi ntrzia.
- S reduc pierderile, murmur Phoebe, dar ntinse mna
pentru a-i aranja cravata lui Dave.
El i zmbi.
- Eti cea mai bun negociatoare cu care am lucrat vreo
dat. Adu-i aminte de asta i descurc-te cu meschinul de
Meeks.
- Da, domnule, cpitane.
Iei din birou mpreun cu el i, dup ce se desprir, l
vzu pe Arnie, nsoit de ali doi poliiti. Simi un nod n
stomac, dar nu se trd cu nimic n timp ce se ndrepta spre el.
- Domnule poliist Meeks, cpitanul dorete ca toi cei
desemnai s termine pregtirea de negociator. M atept s v
vd luni de diminea, cum am stabilit. S-a neles?
- Da, doamn.
- i acum sunt sigur c voi trei avei lucruri mai impor
tante de fcut dect s v pierdei vremea pe aici. Mergei i
facei-le.
- Da, doamn, repet el pe un ton care o fcu s se nfoaie.
Redu pagubele, i reaminti ea siei. Presupun c amndoi putem
nvaa cte ceva din sesiunile astea.
Nu auzi ce le spuse el colegilor n vreme ce se deprta,
cci folosise un ton jos, dar auzi foarte clar chicotelile lor.
Ls de la ea. O femeie care reuise s termine Quantico,
care trecuse fr probleme de cursurile de pregtire ca poliist,
de pregtirea ca negociator, i care fusese mereu n inferiori
tate numeric fa de brbai nu mai era impresionat de chi
coteli.
tia i cnd ochii vreunuia erau aintii asupra fundului ei,
i, cu toate c o scotea din srite lucrul acesta, i reaminti c
ea trebuia s fie cea care fixa momentul cnd se ddea btlia.
i c avea un fund al dracului de tare.

46

Cnd intr in birou i vzu mesajul pe care i-l lsase


mecanicul de la atelier, i ddu seama c avea probleme mult
mni complicate dect un poliist cu gura mare i dect faptul c
i sc privea fundul.
Maina avea s o coste apte sute cincizeci i nou de
dolari i asta nu se putea negocia.
- La dracu!
Ihoebe renun i-i puse capul pe birou pentru o clip de
autocomptimire.
Phoebe lu autobuzul spre cas i n clipa n care ajunse
mccpu s regrete c trebuie s mai ias n seara aceea. Ideea
de a iei - drumul cu autobuzul, statul la bar, conversaia ba11;11. i asta doar pentru a se ntoarce din nou cu autobuzul de
muie plecase - prea al dracului de proast.
Ar trebui s caute numrul de telefon al lui Duncan i s
anulez totul.
Oricum, faptul c acceptase s ias cu el la o ntlnire de
treizeci de minute fusese un moment de slbiciune. i asta din
cauza nenorocitei gropie din brbie. Se gndise deja n drum
spre cas la alte cincizeci de lucruri pe care ar fi putut s le
Iac n treizeci de minute.
De exemplu, o baie cu spum, yoga, un tratament facial,
curarea sertarelor de toate prostiile care se gseau pe
acolo.Toate astea ar fi fost nite modaliti mai bune de folo
sire a timpului. Dar aranjamentul era aranjament.
Carly veni n fug n hol i-i sri n brae. Nicio problem
pe care o avea pe cap nu rezista unei mbriri a lui Carly.
- Iar ai intrat n parfumurile bunicii, spuse Phoebe i, pentru
a o face pe Carly s rd, o mirosi pe gt.
- M-a lsat ea s m dau un pic. Cina e gata i mi-am
ui minat i temele pentru acas. Carly se ls pe spate i se uit
bucuroas la mama sa. In seara asta o s te scutim de splatul
vaselor.

47

- Uau! Dar ce-am fcut s merit asta?


- Ca s poi s te pregteti pentru ntlnire. Haide! Carly
se ddu jos i, lund-o pe Phoebe de mn, o trase spre su
fragerie. Buni crede c trebuie s te mbraci cu puloverul al
bastru, iar Ava zice c cel mai bine i-ar sta cu bluza alb care
se ncheie la spate. Dar eu cred c ar trebui s te mbraci cu
rochia verde.
- Rochia verde nu este potrivit pentru o ntlnire rapid.
- Dar i st att de bine-n ea!
- Ar trebui s-o pstreze pentru momentul cnd o va invita
la cin, spuse Ava n timp ce cele dou intrar n sufragerie.
Haidei i stai jos, totul este gata. Ne-am grbit ca s ai destul
timp s te pregteti.
- E o simpl ieire ntr-un pub irlandez.
Ava i puse minile-n old.
- Pardon? n seara asta le reprezini pe toate femeile sin
gure, pe toate femeile care se pregtesc s mnnce paste primavera recomandate de Weight Watchers, pe care tocmai le-au
preparat la cuptorul cu microunde. Pe toate femeile care vor fi
acompaniate de o carte n pat sau se vor uita la reluarea unui
episod din Totul despre sex. Tu, spuse ea artnd cu degetul
spre Phoebe, eti marea noastr speran.
- Mam, Doamne!
Essie o btu cu mna pe umr nainte de a se aeza.
- Nu trebuie s te simi stresat.
Nu voia s fie marea lor speran. O refuzase pe Ava de trei
ori cu oferta ei de a-i lua maina i o dezamgise pe Carly,
alegnd s se mbrace cu un pulover negru i o pereche de jeans
n locul rochiei verzi. Totui i pusese cerceii pe care i alesese
fiica ea i-i refacuse machiajul.
Viaa, se gndi Phoebe, este plin de compromisuri.
Johnnie Porter, cincisprezece ani i mult tupeu, o fluier
admirativ, dndu-i trcoale pe biciclet.

48

Artai foarte bine n seara asta, donoar MacNamara.


Avei o ntlnire fierbinte?
ncepu s se ngrijoreze c arta ca i cum s-ar fi ateptat
l.i o ntlnire fierbinte.
Ei bine, mulumesc Johnnie, dar, nu! M duc s iau
autobuzul.
Dac vrei s mergei undeva, urcai la mine, pe bicii Id. V duc eu.
Foarte frumos din partea ta, dar cred c voi merge, totui,
i n autobuzul. Ce mai face mama ta?
A, foarte bine. Mtua Susie a venit n vizit. Johnnie o
privi atent, dnd nc o tur n jurul ei. Vorbesc despre nunta
vi-rioarei mele, Juliet, aa c eu am ters-o afar. Sigur nu
vreji s v urcai la mine pe ghidon?
Hra uimitor cum reuise un biat de cincisprezece ani s
transforme ntrebarea ntr-o aluzie sexual.
- Sigur, nu.
- Atunci pe mai trziu.
Plec s caut belele, se gndi Phoebe dnd din cap, n timp
i e putiul se ndeprta n vitez. Dumnezeu s-i apere pe toi
alunei cnd va avea vrsta de condus.
Era ndeajuns de frig ca s fie mulumit c-i luase pu
loverul, constat ea cnd cobor din autobuz i o porni pe East
Kiver. Muli profitau de seara plcut intrnd i ieind din
restaurante i cluburi, oprindu-se pentru a se uita n vitrine sau
la ap.
O mulime de cupluri care se ineau de mn. Mama avea
dreptate, se gndi ea, era plcut - ar fi putut fi plcut - s aib
pe cineva cu care s se in de mn n serile linitite de prim
var.
i era i mai bine, dat fiind situaia ei, s nu se gndeasc
la astfel de lucruri, mai ales cnd urma s aib o ntlnire cu
un tip frumuel.
O plimbare de una singur era o plcere rarisim. Acord-i

49

o clip, se statui ea pe sine, i pentru c mai avea cteva


minute, ncetini pasul, se ndrept spre ap, i-i oferi o mic
plcere.
Ia te uit, i zise, nu eti chiar singura aflat n situaia
asta. Un brbat singur, ca i ea, sttea cu picioarele deprtate,
n umbr, uitndu-se la ap. Cozorocul epcii i umbrea faa.
Peste pardesiu avea atrnate dou aparate de fotografiat puse
n cruce.
Nu toat lumea avea pereche.
Poate c o s ias cu Carly la o plimbare smbt, i zise,
dndu-i uor capul pe spate astfel nct vntul s-i rsfire
prul. Copila va fi foarte entuziasmat s se plimbe pe acolo,
uitndu-se la toi i la toate.
Dar mai nti trebuiau s stabileasc regulile. Prnzul, da.
Cadouri fabuloase, nu. Nu acum, cnd avea maina ostatic la
service.
Poate c ar fi fost o idee mai deteapt s fac o plimbare
ntr-unul dintre parcuri, departe de magazine. Dndu-i seama
ct e ceasul, plec de lng ap, fr a remarca c brbatul pe
care-1 vzuse mai devreme aintise unul dintre aparatele de
fotografiat nspre ea.
La Swiftys, pe i-ul din nume, era un trifoi mare n loc de
punct. Geamul uii avea un design celtic foarte frumos. Clana
era din bronz i zidurile exterioare aveau o culoare galbennchis, o nuan pe care-i amintise c o vzuse n vederi ce
prezentau sate irlandeze. n ghivecele suspendate atrnau flori
colorate i vi de un verde-intens.
Detalii minore, se gndi ea. Omul era foarte atent la detali
ile minore.
Dup ce intr, i reaminti c arta exact ca data trecut.
Barul mare i rustic ddea tonul. Nu era locul potrivit pentru
cocktailuri sofisticate i ferigi rsfirate. Dar dac voiai o halb
de bere sau un pahar de conversaie i muzic irlandez, acesta
era locul potrivit.

50

Canapelele de piele erau moi. Mesele, din lemn lcuit,


i-iau nchise la culoare. Lmpile agate de tavan reflectau lumini
a umbre i focul ardea ntr-un emineu din piatr. Una peste
alia, era o atmosfer mbietoare. ntr-unul dintre separeuri, a
i anii mas era plin de buturi, o fat cu pr negru i vrfurile
iii- tin rou intens mnuia un arcu cu vitez i energie. Un
I>ai bal, ce prea att de n vrsta nct putea s-i fie bunic,
linca n mn un acordeon mic. Un tnr cu prui att de de11 >lorat nct i aducea aminte de aripile unui nger i acompa
nia la un cimpoi. Un altul puse pe mas halba de bere, lu
vioara i se integr n formaie Iar probleme.
Optimist, se gndi Phoebe, muzic optimist i conversaii
vesele. Lumini i culori care te binedispuneau i multe alte
mici amnunte de bun-gust ntregeau atmosfera. Butoaie vechi,
o lob din lemn, articole de olrit care, presupuse ea, erau
aduse din Irlanda, o harp irlandez i reclame vechi la berea
<liiinness.
lat-te, i chiar la timp!
Nici nu apucase s se ntoarc spre el, c Duncan o i inea
Ic mn. Zmbetul la al lui, se gndi ea, reuea s-o fac s
mic c nici mcar nu voia s fie acolo.
- mi place barul tu, i spuse ea. mi place muzica.
- n fiecare sear e cte o sesiune muzical. Am oprit o
mas, spuse el, i o conduse la cea din faa focului ce ardea
molcom, lsnd-o s se aeze pe canapeaua moale.
Acord-i timpul necesar, i zise Phoebe din nou.
- Cele mai bune locuri din bar.
- Ce-i aduc?
- Un pahar de Harp, te rog.
- O clip.
Se duse spre bar i i se adres fetei care lucra n captul
acela. O clip mai trziu se ntoarse la mas cu paharul de bere
blond.

51

- Tu, nimic?
- Am i eu un Guinness pe aici, pe undeva. Ochii lui
albatri i blnzi o fixau far s clipeasc. Cum te simi?
- Destul de bine. Tu?
- D-mi voie s-i rspund dup ce aflu dac i-ai adus i
cronometrai.
- mi pare ru, l-am lsat n cealalt poet.
- Atunci, mi-e bine. Voiam s rezolv asta ca s nu m
distrag. mi place foarte mult cum ari.
- Mulumesc. De cele mai multe ori i eu sunt mulumit.
- Ei, vezi? Te-am ghicit, spuse el lovindu-se cu degetul n
tmpl, dup care se opri pentru a-i zmbi chelneriei care-i
adusese paharul cu Guinness. Mulumesc, PJ.
- Cu plcere. Chelneria puse o farfurioar pe mas, i facu
cu ochiul lui Duncan, arunc o privire spre Phoebe, dup care
i lu tava i se duse la alt mas.
- Ei bine, slinte'. Ciocni cu Phoebe i gust din bere.
M-am tot ntrebat dac mi-ai rmas n minte doar din cauza lui
Joe Sinucigaul sau pentru c eti atrgtoare. Acesta a fost cel
de-al doilea lucru care mi-a trecut prin cap cnd te-am vzut,
dei nu era cel mai potrivit, date fiind circumstanele.
Pheobe bu ncet, uitndu-se la el. Gropia mic pe care o
facea n coiful gurii cnd zmbea i atrgea privirile ca un
magnet.
- Cel de-al doilea lucru, zici.
- Da, primul era ceva de genul: Mulumesc lui Dumnezeu
c o s se ocupe de problema asta.
- ntotdeauna ai atta ncredere n necunoscui?
- Nu. Poate. O s m gndesc la asta. Se aplec puin
astfel nct genunchii li se atinser. Adevrul e c m-am uitat
la tine i m-am gndit c ari exact ca cineva care tie ce face,

1 N oroc (n limba celtic).

52

ui tiai ce aveai de fcut; o tip atrgtoare care-i cunotea


meseria. Aa c am vrut s te revd, ca s-mi dau seama de ce
mi ;i rmas gndul la tine. tiu c eti deteapt - un punct n
jiltis - nu doar pentru c faci ceea ce faci, dar, hei, eti deja
locotenent i pari destul de tnr pentru gradul sta.
Am treizeci i trei de ani, nu-s chiar att de tnr.
Treizeci i trei? i eu. n ce lun eti nscut?
n august.
Eu, n noiembrie. Femeie mai n vrst, spuse el, dnd
ilm cap. Acum, chiar m-ai ctigat. Femeile n vrst sunt att
iIc sexy...
Phoebe rse, mutndu-i picioarele mai aproape de ale lui.
Eti un tip amuzant.
Uneori, dar foarte serios i cu idei inteligente. Asta dac
ncerci s faci un punctaj.
Punctaj?
n astfel de situaii exist tot timpul un sistem de punctaj.
I l e curel. Ea are sni frumoi. Se ctig puncte. El are un
ias iritant, ei i displac toate sporturile, se pierd puncte.
- i eu cum m descurc?
Nu sunt sigur c voi reui s adun attea puncte far
calculator.
- i inteligent pe deasupra. Puncte n plus pentru tine. Lu
o iiir de bere i-l studie. Avea o mic cicatrice, sub sprnceana
siang. Totui, cred c este destul de riscant s presupui c sunt
mlcligent i competent - dac astea sunt incluse n punctajul
loial - avnd att de puine informaii.
- Sunt un bun psiholog. E din cauza slujbei de zi cu zi.
- Proprietar de baruri?
nainte de asta. Am fost barman i am condus un taxi.
D ou profesii n care sigur ntlneti tot felul de oameni i
ajungi s-i etichetezi destul de repede.
- Un barman ofer de taxi.
- Sau ofer de taxi barman, depinde. Se aplec spre ea i-i

53

aranj prul dup ureche, atingndu-i uor lobul. Gestul era


att de fin i aparent ntmpltor, nct se minun i ea ct de
repede deveniser att de intimi.
- E uor s jonglezi cu orele de lucru, n ambele cazuri,
continu el, i m-am gndit c aa puteam s pun ndeajuns de
muli bani deoparte pentru a-mi deschide propriul bar cu profil
sportiv.
- i asta ai i fcut, o alt transpunere a visului american.
- Nici pe departe, cel puin chestia cu visul american; nu
am ctigat ndeajuns pentru a deschide Siam Dune.
- i atunci cum ai reuit? Ai jefuit bnci, ai fcut trafic cu
droguri, i-ai vndut farmecele?
- Toate sunt opiuni destul de viabile, dar nu. Am ctigat
la loterie.
- Serios? ncntat i fascinat i ridic paharul pentru un
toast nainte de a ntinde mna dup un covrigel.
- Da, e vorba doar de noroc. Sau, tii tu, destin, din nou,
depinde. Mai luam cte un bilet din cnd n cnd. De fapt,
foarte rar. ntr-o zi m-am dus dup nite Corona i am luat i
un bilet.
- Ai ales tu numerele sau ai lsat calculatorul s fac
alegerea?
- Le-am ales eu. Vrsta, numrul taxiului, apoi ase, de la
numrul de sticle de Corona pe care le-am luat. La ntmplare
i... bingo. tii cum e cnd oamenii spun c dac vor ctiga
vor continua s lucreze i s triasc cam tot cum o fcuser
pn atunci?
- Mda.
- Care e problema lor?
Ea rse din nou i mai lu un covrigel.
- E clar c tu te-ai retras din lumea oferilor de taxi i a
barmanilor.
- Poi fi sigur de asta. Mi-am fcut barul cu profil de
sport. Foarte tare. Doar c, i asta e amuzant, dei s-ar putea

54

..I ( am pierd puncte aici, peste cteva luni mi-am dat seama c
mi v o iam s stau ntr-un bar toat viaa.

I'a arunc o privire njur, prin bar, unde muzica se redu, r n volum.
i lotui acum ai dou baruri. i iat-te ntr-unul dintre ele.
i totui. Am vndut jumtate din aciunile de la Dune
unui lip pe care-1 cunosc. M rog, aproape jumtate. i mi-am
.pus, hei, un pub irlandez.
i aa a aprut Swifltys.
Mda, aa.
N-ai cltorit, nu i-ai luat nicio main tare?
Am cltorit puin i mi-am luat i cteva chestii. n fine,
In nim...

Oh, nu, ntrebarea cere s fie pus. Art cu degetul spre


i l Nu e frumos, dar trebuie s ntreb. Ct?
O sut treizeci i opt de milioane.
Ihoebe se nec cu covrigelul, i ridic o mn cnd el o
liaiu pe spate.
- lisuse Hristoase.
Da, asta am spus i eu. Vrei o alt bere?
Ihoebe ddu din cap n semn de negaie.
- Ai ctigat o sut treizeci i opt de milioane cu un singur
bilet de loterie?
- Da, imagineaz-i! A fost cea mai bun bere pe care am
rmnprat-o vreodat. La vremea respectiv a fost ceva. N-ai
au/.it nimic de asta?
- Eu... nc se lupta s accepte informaia ce-i fusese dat.
Nu tiu. Cnd se ntmpla asta?
- n februarie anul acesta s-au mplinit apte ani.
-- Ei bine, spuse ea expirnd i trecndu-i mna prin pr.
Milioane era cuvntul care-i tot revenea n minte. n februarie
anim apte ani eram ocupat cu naterea.
- E cam greu s ii pasul cu toate informaiile astea. Ai un
i-opil? Ce anume?

- O fat. Carly. l vzu uitndu-se la degetele de la mna


ei stng. Am divorat.
- Bine. Cam multe pe cap, s fii printe unic, n plus
cariera. Pun pariu c ai o coordonare foarte bun ntre privire
i mn.
- Necesit destul practic. Milioane, se gndi ea din nou.
Milioane peste milioane i cu toate astea, el era acolo, cu un
Guinness, ntr-un brule din Savannah, artnd ca oricare altul.
Ca oricare altul cu o gropi extrem de drgu, o cicatrice
foarte sexy i un surs ucigtor. Totui, cum de nu locuieti pe
o insul n Pacificul de Sud? l ntreb ea.
- mi place n Savannah. N-are niciun rost s fii foarte
bogat dac nu poi s locuieti acolo unde-i doreti. De ct
timp eti n poliie?
- Hmmm. Era copleit. Tipul drgu i amuzant devenise
un milionar drgu i amuzant. Am nceput la FBI imediat dup
ce am terminat colegiul i apoi...
- Ai lucrat la FBI? Ca i Clarice Starling? Ca n Tcerea
mieilor? Sau ca Dana Sculiy - o alt rocat sexy, c tot veni
vorba. Agentul special MacNamara? Expir lung, exagerat.
Chiar eti extrem de atrgtoare.
- Datorit acestui fapt i a altora am decis s m transfer
la departamentul de poliie Savannah-Chatham. Negociator
pentru cazurile de criz i luri de ostatici.
- Ostatici? Privirea i deveni mai dur. Ca atunci cnd un
tip se baricadeaz ntr-un birou cu o mulime de oameni
nevinovai i vrea zece milioane sau eliberarea tuturor deinuilor
cu ochi cprui i tu eti cea care vorbete cu el?
- Dac toate astea se ntmpl n Savannah, ansele sunt
destul de mari s fiu eu.
- i de unde tii ce s spui? i ce s nu spui?
- Negociatorii sunt pregtii i au experien n munca de
poliie. Ce-i? spuse ea cnd el ddu din cap.

56

Nu. Trebuie s tii. Pregtire, sigur c da, experien, la


Ici, dar trebuie s tii ce s spui.
E ciudat, se gndi ea, c el nelegea acest lucru, cnd
|mli|iti, ca Arnie Meeks spre exemplu, nu tiau. i nici nu
aveau s afle vreodat.
Speri c tii. i trebuie s asculi, nu doar s auzi. i s
ic ascult pe tine, ei bine, asta tiu. Locuieti n Savannah pen
ii ii c pe insula aia din Pacific nu ai avea destule de fcut sau
nu ar fi ndeajuns de muli oameni cu care s faci ceva. Nu
pierzi din vedere faptul c e un noroc s cumperi bere i odat
ii ca un bilet de loterie norocos, la fel cum nu excluzi faptul
ca uneori lucrurile trebuie s se ntmple ntr-un anumit fel. Nu
mi-ai povestit despre bani ca s te lauzi, ci doar pentru c a
lusl amuzant i adevrat. Felul n care am reacionat eu are
importan, la fel cum ar avea i dac eu m-a da brusc la tine
a am termina aceast sear fcnd sex, lucru care, de aseme
nea, ar fi amuzant. Dar atunci nu i-a mai rmne n minte.
- nc ceva care-mi place, coment el. O femeie care face
ceea ce se pricepe i chiar se pricepe la ceea ce face. Dac Joe
Sinucigaul ar mai lucra pentru mine i-a da ticlosului o mrire
ile salariu.
Fu nevoit s zmbeasc i s constate c era fermecat cu
lolul de el. Dar...
- E cam mult pentru un singur pahar, decise ea. Acum
chiar trebuie s merg acas.
- i iubeti fata. Acesta e primul i ultimul lucru. Ochii i
;c fac mari atunci cnd i spui numele. Divorul nc te mai
deranjeaz ntr-o oarecare msur. nc nu tiu n ce msur.
Munca pe care o faci nu este cariera ta, ci vocaia ta. ofer de
laxi barman, spuse el. i eu tiu s ascult.
- Da, ntr-adevr. E destul de mult de ambele pri pentru
mi pahar.
Se ridic i el odat cu ea.
- Te conduc la main.

57

- O s fie cam greu, pentru c e la service. Iau autobuzul.


- Ei bine, atunci te duc eu cu maina. Nu fi proast, pentru
c nu eti. O lu de mn, i facu un semn spre bar cu cealalt,
n drum spre u.
- Eti al doilea brbat care se ofer s m duc undeva cu
vehiculul propriu.
- Ah, da?
- Prima dat, se presupunea s m urc pe ghidonul unei
biciclete. Dup cum i-am spus i Iui, nu m deranjeaz s iau
autobuzul.
- Ii va lua la fel de mult s mergi pn n staie, ct ne va
lua s mergem pn n parcare. i pot s-i promit c drumul
spre cas va fi mai lin. E o noapte frumoas, bun pentru o
plimbare cu maina, spuse el uitndu-se lung la ea.
- Stau destul de aproape, pe strada Jones.
- Una dintre strzile mele favorite. Mergea destul de ncet,
ntinzndu-i braul lng al ei, pentru a le uni. La fel e i
strada asta.
i iat, pn la urm, se gndi Phoebe, o jumtate de cuplu
plimbndu-se pe River Street, inndu-se de mn. A iui era
cald, cu palma puternic i mare. Genul de mn, i imagina
ea, care putea deschide capacul unui borcan de murturi, prinde
o minge sau susine snul unei femei cu aceeai uurin.
Avea picioare lungi i mersul lene i relaxat. Genul de
brbat care tia s nu se grbeasc atunci cnd i dorea asta.
- E o noapte plcut i pentru o plimbare pe jos, mai ales
de-a lungul rului, remarc el.
- Chiar trebuie s ajung acas.
- Ai mai zis asta. Nu ti-e frig, nu?
-N u .

Intrar n parcare i el l salut pe paznic.


- Ce mai faci, Lester?
- Fac ce-i de fcut, efu. Bun seara, doamn!
O bancnot i schimb proprietarul att de repede nct

58

I'lmche nici nu vzu, i dintr-odat n fa apru un Porsche


ulii, strlucitor.
/ilinbind, Duncan i deschise ua.
Trebuie s recunosc c e mai bine dect cu autobuzul sau
i n bicicleta Iui Johnnie Porter.
i plac mainile?
Dac m-ai fi ntrebat asta cu dou ore n urm, i-a fi
il.ii cteva motive pentru care eu i automobilele nu ne nelegem
buric bine n ultima perioad. i trecu o mn peste pielea
( icim
care mbrca scaunul. Asta mi place destul de mult.
i mie.
Nu conduse ca un maniac, lucru la care ea se cam ateptase
i |tc care l i dorise, ci ca cineva care cunotea oraul cel
l>n|in Ia fel de bine cum i cunotea ea dormitorul, fiecare
i oljior i dulap.
i spuse adresa i apoi se bucur de plimbarea de care nu
sperase s aib parte. Cnd el parc n faa casei, ea scoase un
nltiil lung.
Mi-a plcut, mulumesc.
Plcerea a fost de partea mea. Cobor din main i-i
deschise ua i o lua din nou de mn. E superb casa ta.
- Da, aa e, fcut din crmid roie, cu margini albe,
terestre nalte i terase graioase. Era a ei, fie c i plcea asta
sau nu. Casa familiei, datorie de familie, o poveste lung.
- Ce-ar fi s-mi povesteti despre asta mine-seara la cin?
Simi o dorin puternic crescnd n ea cnd se ntoarse
spre el.

- Oh, Duncan, eti foarte simpatic, i eti bogat i ai o


main foarte sexy, dar chiar nu m simt n stare s ncep o
relaie.
- Dar te simi n stare s iei cina?
Ea rse i ddu din cap n vreme ce se ndreptau spre
mirare.
- De cteva ori pe sptmn.

59

- Tu eti funcionar public. Eu sunt publicul. Ia cina cu


mine mine-sear. Sau alege altceva, n alt zi. M descurc eu
cumva.
- Mine-sear am ntlnire cu fiica mea, aa c rmne pe
smbt, la cin, atta vreme ct nelegem amndoi c asta nu i
nseamn altceva.
- Smbt, atunci.
.
Se aplec spre ea. Micarea era subtil, dar ea o remarc, j
Totui, ar fi fost o prostie s-l opreasc, aa c l ls s-i 1
ating buzele cu buzele lui. Plcut, se gndi ea.
i
Apoi el o mngie de la umeri pn la ncheietur i i
prinse minile n ale sale. Phoebe nu mai gndi deloc. Gura lui
o acoperi pe-a ei. Srutul fu cald, penetrant i pulsul i-o lu
razna.
II
simi tot i corpul ei pru s expire de parc i-ar fi inu
respiraia mult, mult timp.
Dup ce el se retrase, Phoebe rmase cu ochii aintii n ai
lui.
- Ei bine, la naiba! spuse ea.
j
El i zmbi.
- Vin s te iau la apte. Noapte bun, Phoebe!
- Da, noapte bun!
Reui s deschid ua i cnd se ntoarse el era tot pe
trotuar, zmbindu-i.
- Noapte bun, repet ea.
Dup ce nchise ua i stinse lumina de pe verand se
ntreb n ce Dumnezeu intrase.

4
y i b ' i a ce ajunse pe palier c Ava i mama ei ieir din
camera de zi, avnd pe fa zmbete largi, pline de speran.
- Aadar? ncepu Essie. Cum a fost?

60

A fost bine. A fost doar un pahar. Dac genunchii nu i-ar


li lost buni, se gndi Phoebe ndreptndu-se spre dormitor,
pmbabil c i-ar fi cedat complet n timpul acelui srut.
n spatele ei, Essie i Ava se uitar una la alta i apoi o
lu.ua dup ea.
Ei i, cum e? Despre ce ai vorbit? Haide, Phoebe, spuse
Ava, lipindu-i palmele ca pentru o rugciune. Spune-ne toate
detaliile.
Am but o bere ntr-un pub foarte simpatic. Mi-a plcut.
Ma duc s-mi fac exerciiile.
Schimbar o alt privire cnd Phoebe intr n camera-budoar
,.i scoase pantalonii de yoga i un sutien sport.
Despre ce ai vorbit?
Phoebe se uit la reflexia mamei sale n oglind, ridic din
umeri i ncepu s se schimbe. Trise prea mult timp ntre
lemei pentru a-i face griji n legtur cu nuditatea.
Despre una, despre alta. A lucrat ca barman i ca taximclrist.
Hmm, deci este ntreprinztor, nu?
- S-ar putea spune i asta.
- Unde locuiete? insist Ava. n ora?
- Nu am ntrebat.
- Ei, pentru numele lui Dumnezeu. Essie i ddu ochii
peslc cap. De ce nu?
- Nu a venit vorba, rspunse Phoebe i cut n cutia de
.ii|;int cu prostioare un elastic cu care-i prinse prul la spate.
i cei apropiai? ntreb Essie. Cine e familia lui i...
- Nici despre asta nu a venit vorba. Am fost cam distras.
- Pentru c a fost ncnttor, decise Essie.
- A fost, este, foarte simpatic. Dar am fost distras, n
;pccial, cnd mi-a spus c a ctigat la loterie, acum civa ani,
aiina de o sut treizeci i opt de milioane.
Dup ce spuse asta iei, ciupind-o pe Carly de obraz nainte
de a o lua spre scri, pentru a ajunge la etajul trei.

61

Transformase ceea ce odat fusese camera ngrijitoarei


ntr-o sal de sport. Exagerase, tia asta, dar pe de alt parte i
economisea banii de abonament pe care i-ar fi pltit la o sal
i n plus putea s exerseze dimineaa sau seara, dup ce o
culca pe Carly.
Deja munca o inea destul de mult departe de cas. Nu
voia ca exerciiul fizic s o in i mai mult.
i luase un aparat, cteva greuti i chiar un mic televizor
pentru casetele cu exerciii. i Carly facea adesea exerciii n
acelai timp cu ea, aa c profita de perioadele pe care le puteau
petrece mpreun. Ava i mama sa foloseau i ele echipamentul, aa c practic i scosese banii.
Pn la urm nu era doar mai comod, ci i mai profitabil.
Cel puin aa i justificase ea cheltuiala fcut.
Phoebe zmbi n sinea ei n timp ce regla aparatul. Ava i
mama ei erau deja la u, cu gurile cscate.
- Ai spus milioane? ntreb Essie.
- Da.
- mi amintesc ceva, mi amintesc ceva n legtur cu asta,
spuse Ava ducnd o mn la inim. Taximetristul milionar. Aa
i-au spus. Un localnic. Un singur bilet. Dumnezeule! El e?
- n came i oase.
- Ei bine. Dumnezeule! Cred c m voi aeza. i Essie o
facu prvlindu-se direct pe podea. sta nu e doar bogat. Nici
nu tiu, ce este?
- Norocos?
- Mult mai mult, spuse Ava i lu loc pe podea lng
Essie. i i-a fcut cinste cu o bere.
Amuzat, Phoebe trecu la faza a doua a nclzirii.
- Da. i covrigei. i apoi m-a adus acas cu Porsche-ul lui.
- E mecher? ntreb Essie ncruntndu-se. La ci bani
are, probabil c e mecher.
- Nu e. E finu, decise Phoebe dup o clip de gndire. E

62

;
!

Ii mi ic llnu i am sentimentul c e o trstur nnscut. A


i c u i l s m conving s ies cu el la cin smbt sear.
Te vezi cu un milionar, spuse Ava dndu-i cu cotul lui
I-.sic. Fetia noastr iese cu un milionar.
I'cntru c ideea o facea nervoas, Phoebe crescu rezistena
aparatului cu nc un nivel.
Nu m intereseaz s ies cu nimeni. Btaia de cap e mult
|nr;i mare. Cu ce s te mbraci, despre ce ai s vorbeti? O s
uc.i s facem sex i aici va trebui s rspund clar. Iar pentru
,i lacc asta trebuie s m gndesc bine.
Cin, spuse Ava. Smbt sear.
I)a, da, e finu, murmur Phoebe. E extrem de finu.
Scena era un mic birou: Jasper C. Hughes, avocat. Datele
l>c care le primise Phoebe indicau c Hughes, cineva pe nume
liacey Percell i un individ narmat pe nume William Gradey
cian baricadai nuntru.
Echipa tactic continua marcarea perimetrelor interioare i
exterioare. Phoebe i lu trusa de intervenie i se ndrept
.pic poliistul care ajunsese primul la locului faptei. Deja era
n efericit deoarece tia c acela era Arnie Meeks.
Descrie situaia.
Arnie avea ochelari cu lentile nchise la culoare, dar ea
.imi dispreul din privirea lui cnd i ainti ochii asupra ei.
Tipul are doi ostatici. Martorul a auzit un foc de arm.
< and am ajuns eu, subiectul a strigat c dac ncearc cineva
.a intre i va mpuca pe amndoi.
Phoebe atept o clip.
- Asta e tot?
Arnie ridic din umeri.
- Subiectul afirm c avocatul l-a nelat cu ase mii de
dolari i c-i vrea napoi.
Unde este jurnalul, domnule poliist?

63

Judecnd dup felul n care i uguie buzele, Phoebe se


ntreb dac nu cumva exersa sarcasmul privindu-se n oglind.
- Am ncercat s-l mpiedic pe rahatul sta s-i mpute pe
nefericiii ia doi. Nu am avut timp s completez jurnalul.
- La ce or s-a auzit focul de arm?
- Aproximativ la nou dimineaa.
- La nou? Simea cum crete teama i enervarea nuntrul
ei. Adic aproape acum dou ore i abia acum ai decis s ceri
ajutorul unui negociator?
- in situaia sub control.
- Eti eliberat de ndatoriri. Tu, spuse ea i art spre un
alt poliist n uniform n timp ce scotea o foaie de hrtie din
trus. Totul trebuie s fie notat. Ora, activitatea, cine, ce spune
i cnd. Scoase un carneel.
Arnie o apuc de bra.
- Nu poi s vii i s preiei controlul.
- Ba pot. Se scutur pentru a-i elibera braul. Cpitanul e
pe drum i la fel i comandantul Harrison, care este respon
sabil de tactic. Intre timp, n calitate de negociator eu conduc
activitile. F-mi legtura cu rpitorul, i spuse ea poliistului
pe care-1 desemnase ca i co-negociator.
- Eu sunt cel care a meninut situaia sub control.
- Serios? Phoebe se ntoarse brusc spre Arnie. Ai vorbit cu
vreunul dintre ostatici? Ai confirmarea c sunt n via? tii
dac li s-a fcut vreun ru? tii dac e cineva care are nevoie
de ngrijire medical? Unde i este jurnalul? i descrierea
operaiunii? Ce progres ai fcut pentru dezamorsarea acestei
probleme far pierderea de viei omeneti, n cele dou ore pe
care le-ai avut la dispoziie nainte de a cere ajutor?
Lu telefonul i se uit n carneelul n care-i notase nu
mele.
- Nu vreau s vorbesc cu tine! Vocea care i rspunse era
ncrcat de furie i sentimente negative. Am spus c nu vreau
s mai vorbesc cu tine.

64

- Domnule Gradey. Numele meu este Phoebe MacNamara.


Sunt negociator al departamentului de poliie. De acum vorbii
cu mine. mi prei suprat. Toi cei de acolo sunt bine, domnule
Gradey? Are cineva probleme medicale?
- Toi s-au dus ia dracu. Totul s-a dus dracului.
- Haidei s ncercm s rezolvm problema asta. V de
ranjeaz dac v spun William? Aa v spun oamenii?
- Nu mai vreau s vorbesc cu nimeni!
- Sunt aici pentru a v ajuta. Simea din vocea lui c nu
mai voia s vorbeasc i c era hotrt s acioneze. Are cineva
nevoie de ceva acolo? De ngrijire medical? Ap? Poate c
vrei ceva de mncare?
- Eu mi voiam doar banii.
- V vrei banii. De ce nu-mi spunei despre ce e vorba,
domnule Gradey? Haidei s vedem dac nu cumva pot s v
ajut n legtur cu asta. i not pe carneel a vorbit la trecut.
- Am spus-o deja i nimeni nu a vrut s m asculte.
- Nimeni nu v-a ascultat. Prei foarte suprat din cauza
asta. neleg i mi cer scuze dac vi s-a prut c problemei
dumneavoastr nu i s-a dat atenie. Dar eu v ascult, domnule
Gradey. V ascult cu mare atenie acum. Vreau s v ajut s v
rezolvai problema.
- E prea trziu. Totul s-a sfrit.
Phoebe auzi focul de arm cu o clip nainte ca acesta s
se produc cu adevrat. l auzise n vocea lui.
Avocatul avea cteva contuzii uoare, cteva cucuie i
zgrieturi. Secretara era isterizat, dar nu avea nimic altceva.
William Gradey murise ca urmare a glonului pe care i-l tr
sese n cap.
- Frumoas negociere, spuse Arnie din spatele ei.
Ea se ntoarse, ncet, i-i ridic privirea. Ochii ei parc l
sfredeleau.
- Ticlos arogant ce eti.

65

- S-a mpucat n timp ce vorbea cu tine. Nu cu mine. Cu


zmbetu-i caracteristic, Arnie se ntoarse i se ndeprt.
Phoebe se stpni s nu se ia dup el, nu acum, nu cu furia
care i ajunsese la cote att de mari nct ar fi putut - ar fi fcut
- ceva ce ar fi regretat mai trziu.
Trebuia s lase totul pe mai trziu. i jur ns s se ocupe
de poliistul Arnold Meeks. Deocamdat rmase s cerceteze
locul faptei, n cldire i n afara ei. Simi o mn pe umr.
- Nu mai ai nimic de fcut aici, i spuse Dave.
- Nu am avut ocazia s fac nimic. N-am avut la dispoziie
dect un minut sau dou. Totul se terminase nainte de a ajunge
eu aici. Nu am putut s-l fac s se rzgndeasc.
- Phoebe.
Ea ddu din cap.
- Nu acum, te rog. Vreau s vorbesc cu ostaticii i s iau
declaraii eventualilor martori. i ntoarse spatele. Nu vreau
dect s vorbesc cu ostaticii i cu martorii i vreau s fii i tu
de fa.
- i tu i eu tim foarte bine c lucrurile nu se ntmpl
ntotdeauna aa cum vrem.
- Ceea ce nu tiu eu este dac asta trebuia s se sfreasc
aa. Furia aproape c o facea s tremure. Se stpni. Dar voi
afla. Ostaticii sunt n drum spre spital. Femeia nu prea s aib
ceva. Poate s vorbeasc. A vrea s mergi cu mine, acum, s
stm de vorb cu ea.
- Bine. Dar poate c ar trebui s vorbeti cu psihologul.
Atunci cnd pierzi unul...
- Nu l-am pierdut eu, de asta sunt sigur. Spuse cuvintele
rstit i amndoi i ddeau seama ct de aproape de a exploda
era. Nu l-am avut deloc n mn.
Tcu ct dur drumul pn la spital i nici Dave nu ncerc
s iniieze o conversaie. Privea n tcere pe geam i se gndea
la ntrebrile pe care voia s le pun, la tonul pe care s-l

66

adopte, astfel nct totul s se constituie ntr-o fundaie pentri


ceea ce voia s demonstreze.
Tracey Percell se odihnea pe o targ n cabinetul de 1:
urgene. Era o blond bine dotat, dar care trebuia s-
vopseasc rdcinile prului.
Ochii i avea umflai i roii de plns i i rodea unghiile
- S-a mpucat. S-a mpucat chiar n faa noastr.
- A fost oribil experiena prin care ai trecut. Dac vorbet
despre asta s-ar putea s-i fac bine i ne va ajuta i pe noi
Crezi c poi face asta, Tracey?
- Bine. Am fcut o hiperventilaie, cel puin asta mi-ai
spus. Am leinat. Mi-au spus s m ntind puin, dar el nu mi-;
(acut niciun ru. Am avut mare noroc c nu mi-a fcut nimic
L-a lovit pe Jasper cu pumnul i i-a pus pistolul n fa. i..
- Probabil c ai fost foarte speriat. Phoebe se aez lngi
ea, o mngie pe mn i apoi i scoase reportofonul. E vrec
problem dac nregistrez ce spui?
- Nu. Au spus c-mi vor suna prietenul. Brad. Prietenu
meu, Brad, va veni aici.
- E foarte bine. Dac nu vine nainte s plec eu, voi trece
eu pe la el. Ce zici de asta?
- Mulumesc. Mulumesc. Tracey ncet s-i mai road
unghiile de parc gndul c-i va vedea prietenul i era suficien
pentru a se liniti. M-am simit foarte ciudat. Ca i cum m-a f
uitat la un film de groaz, atta doar c jucam i eu n el.
- tiu. Dar acum s-a terminat. Lucrezi pentru domnu
Hughes?
- h. Sunt secretara lui. Nu e mare lucru, dar e bine.
- i astzi te-ai dus la lucru ca de obicei?
- Eu ajung prima i deschid biroul, cam pe Ia nou fim
zece. Azi-diminea Jasper a ajuns cam tot atunci. De multe or
ajunge mai trziu, dar astzi am ajuns amndoi nainte de nou
De-abia ajunsesem cnd a intrat el. Domnul Gradey. A mpins

67

ua i l-a lovit pe Jasper n plin figur. L-a dobort la pmnt.


Eu am ipat, pentru c avea o arm. Prea nebun.
Ochii lui Tracey se umezir din nou i trase dou erveele
din cutia pe care o avea n poal.
- i apoi ce s-a ntmplat?
- Mi-a spus s m ridic i s m duc s nchid ua. A zis
c dac ncerc s fug o s-l mpute pe Jasper. Ii inea pistolul
la tmpl. Eram speriat; am fcut exact ce mi-a spus s fac.
Ne-a pus s mpingem biroul n faa uii i pentru c nu ne-am
micat destul de repede, a tras cu pistolul.
- A tras spre voi?
- Nu. A tras n podea i a fcut o gaur n covor. Cred c
am ipat din nou i plngeam. Mi-a spus s tac dracului din
gur i s fac ce-mi spune el. i aa am fcut. Apoi l-a lovit din
nou pe Jasper i a nceput s urle c i vrea banii. Cei ase mii
cinci sute douzeci i opt de dolari i treizeci i ase de ceni.
Pn la ultimul bnu. ncepu din nou s-i road unghia. Hmm,
s-ar putea spune c Jasper l-a cam fcut de bani, cu cheltuielile
i pentru proces. i, hmm, procesul nu a decurs foarte bine.
- V era client?
- Mda, cred c Jasper nu l-a trecut n registrul contabil. Se
uit ntr-o parte. Nu prea tiu detalii, sincer.
- Ajungem i la asta mai trziu.
- Bine. Oricum, cred c ar trebui s vorbii cu Jasper de
spre asta. Jasper i-a spus c nu are banii i el i-a spus lui Jasper
c ar fi mai bine s fac rost de ei, c dac nu, e de ru. Au
vorbit s se duc la banc i apoi a aprut poliistul.
- Primul poliist a ajuns la locul faptei n acel moment?
- Pi, da. Cam aa ceva. Se auzeau sirenele i domnul
Gradey m-a pus s merg cu el la geam s se uite printre jalu
zele. A urlat ceva de genul: Plecai dracului de aici. Dac
ncercai s intrai voi ucide pe toat lumea. i mai urla cum
c avea doi ostatici i o arm pe care o va folosi. Gradey mi-a

68

spus s ip, aa c am ipat, ca i cum chiar vorbea serios. i


duse minile le ochi. Dumnezeule.
- Cred c ai fost foarte speriat.
- Dumnezeule, doamn, niciodat nu am fost mai speriat.
- i-a fcut domnul Gradey vreun ru, atunci?
- Nu. Nu. M-a pus s m ntind pe jos, pe burt. i pe
Jasper la fel. Apoi poliistul, care avea o chestie din aia, nu tiu
cum se cheama, parc megafon, a spus c se numete Arnold
Meeks i c domnul Gradey trebuia s lase arma i s ias cu
minile sus. Imediat, a spus, ca i cum ar fi fost extrem de
serios. i domnul Gradey a strigat c el era William Gradey i
c vom merge toi la dracu dac el nu-i primete cei ase mii
cinci sute douzeci i opt de dolari i treizeci i ase de ceni.
i apoi au strigat puin unul la cellalt.
- Au strigat unul la cellalt?
- Au strigat i s-au njurat nu tiu ct timp. Domnul Gradey
voia s tie unde au fost poliistul i legea atunci cnd Jasper
i-a furat lui banii. Poliistul spunea ceva de genul: Nu-mi pas
de banii ti i ar fi mai bine pentru tine, biete, s iei afar,
cu minile sus.
Phoebe i arunc o privire lui Dave.
- i cum a reacionat domnul Gradey la toate astea?
- S-a enervat ru de tot, mai ales atunci cnd poliistul i-a
spus c n-avea el destul tupeu s ne mpute. Pentru numele lui
Dumnezeu, jur c am crezut c o va face pe loc, doar ca s-i
demonstreze poliistului c se nela. Nu m puteam opri din
plns.
- L-ai auzit pe poliist spunnd asta?
- Da, doamn. Nu a spus doar c domnul Gradey nu avea
ce-i trebuie pentru a ne mpuca, dar i-a zis i gozar.
Phoebe se uit la Dave. Tracey ncepu s rup unul din
erveele n bucele mici de tot.
- Aa c domnul Gradey i-a spus poliistului s vin dup
el ca s-l mpute i pe noi mpreun cu el. i cum c el avea

69

nevoie de banii lui. C a trebuit s-i vnd maina i c nu


avea unde s stea, iar poliistul i spunea c o s triasc ntr-o
celul i nu va avea nevoie de main. Dup ceva timp, care mi
s-a prut lung de tot, au venit mai muli poliiti. Credei c
Brad a reuit s ajung?
- Vei putea s constai tu nsi imediat. Ce s-a ntmplat
apoi, Tracey?
- Ei bine, domnul Gradey a devenit din ce n ce mai suprat.
Am crezut, chiar am crezut c ne va mpuca i se va termina
tot blciul. Am nceput din nou s plng, destul de tare, presu
pun. Mi-a spus s nu-mi fac griji, c nu era vina mea. Era vina
poliitilor i a avocailor, aa a spus. Era din vina poliitilor
i a avocailor i c ei ntotdeauna le-o trgeau oamenilor de
treab. Cred...
- Ce crezi? interveni Phoebe.
- Cred c avea de gnd s m lase s ies. Aa am avut
impresia. Pe mine, nu i pe Jasper. Mi-a spus c dac m las
s plec, s le spun poliitilor despre bani i eu am spus c
sigur le voi spune. Apoi a sunat telefonul. Poliistul Meeks a
urlat la Jasper s rspund. Ridic receptorul, ticlosule, aa
i-a spus.
Tracey oft.
- tiu c pare o prostie, dar poliistul mi-a inspirat aceeai
team ca i domnul Gradey cu arma lui. Se terse la ochi cu
mna. A fi vrut s tac din gur. A 11 vrut s o fac, pentru
c am impresia c domnul Gradey avea de gnd s-mi dea
drumul i poate c nu s-ar fi mpucat n cap chiar n faa mea.
- Bine, Tracey. Acum e bine, i spune Phoebe cu blndee
cnd Tracey ncepu din nou s plng.
- A fost groaznic. Mi-a spus s m ridic atunci cnd m
ntreba dac le voi spune poliitilor despre bani. Stteam n
fund pe podea cnd telefonul suna. Nu auzeam ce spune cel
lalt, dar m uitam la domnul Gradey. M gndeam c dac mi
d drumul nu m voi mai ntoarce s lucrez n biroul acela. M

70

voi duce s mai fac nite cursuri de afaceri ca s-mi gsesc o


alt slujb mai bun. Domnul Gradey nu a spus mare lucru, dar
prea foarte trist. Speriat. Trist i speriat la fel ca mine, cnd
a nchis telefonul. Cnd a sunat din nou am crezut c nici nu
va rspunde. Apoi s-a uitat la mine i mi-a spus c-1 va da pe
spiker, ca s aud i eu cum v purtai voi cu oamenii. Ca s vd
i eu c nu aveam nicio speran. De data aceasta era o femeie.
Hrai dumneavoastr, spuse Tracey dup o clip. Sunt sigur.
Aa c tii ce s-a ntmplat mai departe.
- Da, tiu ce s-a ntmplat dup aceea.
Phoebe tcu pn cnd ieir afar, n aerul proaspt de
primvar.
- A incitat la sinucidere. A pus n pericol vieile a doi
ostatici prin atitudinea adoptat. A ignorat procedura i a cl
cat n picioare orice linie de conduit n cazurile de negocieri.
i toate astea, pentru ce?
- Nu toi poliitii au capacitatea de a negocia sau nelege
cum se desfoar o procedur de negociere.
Phoebe se enerv.
- La dracu, Dave. II aperi? Chiar i pentru o clip, ncerci
s justifici ceea ce a fcut?
- Nu. Dave ridic o mn. i nici nu am de gnd s m
cert cu tine, Phoebe. Nu atunci cnd ai dreptate. Meeks va fi
intervievat.
- M voi ocupa eu de asta. Face parte din atribuiile mele,
spuse ea, nainte ca Dave s aib timp s obiecteze.
- i tu i Arnie Meeks avei deja nenelegeri destul de
mari. Tu erai la telefon cu subiectul cnd totul a luat sfrit.
- Dac nu m ocup eu de intervievarea lui Meeks, autori
tatea mi va fi subminat. Nu a cerut ajutor timp de cel puin
dou ore. Chiar fcnd acest lucru s-a bgat singur n belele.
Nu are nicio legtur cu faptul c el are o problem cu mine.
El este problema. Una cu insign de poliist.

71

- Ai grij s nu semene cu o rzbunare.


- Un om a murit. N-ai cum s rzbuni aa ceva.
Phoebe i lu tot timpul de care avu nevoie, adic tot
restul zilei, pentru a aduna mrturii, informaii i a-i lua notie
care o ajutau la completarea raportului legat de incident.
Apoi l chem pe Arnie la ea.
- Ies din serviciu, i spuse acesta.
- nchide ua i ia loc.
- Lucrez de la opt la patru. E trecut de ora patru, aa c
ies din tur. Apoi i trase totui un scaun i se aez. Fcu un
semn cu capul spre reportofonul de pe biroul ei. Ce e cu sta?
- Aceast conversaie va fi nregistrat, pentru protejarea
ta i a mea.
- Poate c ar trebui s-mi chem i reprezentantul.
- Dac vrei acest lucru este dreptul tu s-l chemi. Cu un
gest detaat mpinse telefonul de pe birou spre el. Eti invitatul
meu.
Arnie ridic din umeri.
- Ai cinci minute i dup aceea voi ncepe s pontez orele
suplimentare.
- La ora nou azi-diminea ai rspuns la un raport n
legtur cu nite focuri de arm care s-au auzit la biroul avo
catului Jasper C. Hughes. Este adevrat?
- Da, este adevrat.
- Ai ajuns la adresa respectiv i ai abordat locaia n
chestiune. n acel moment, un individ aflat n interior te-a in
format c era narmat i c avea doi ostatici. Este adevrat?
- Dac vrei s treci n revist tot raportul, ne pierdem
vremea.
- Ai sunat s fii asistat de o echip de negociatori, n acel
moment?
- Nu. M descurcam foarte bine. Pn ai ajuns tu acolo.

72

- Prin intermediul unui megafon l-ai informat pe cel din


inlcrior c eti poliist.
- M-am adpostit, aa cum scrie n regulament, i apei
mi-am declinat identitatea. I-am spus individului s lase amu
i s ias afar din cldire. A refuzat.
Phoebe se ls pe sptar.
- Ai dreptate. Ne cam pierdem timpul. Rapoartele suni
aici, inclusiv declaraiile martorilor, ale celor doi ostatici, pre
cum i rapoartele fcute de poliitii care au ajuns la locul
faptei imediat dup tine. Acestea specific faptul c nu ai ur
mat procedura corespunztoare, nu ai cerut asistena unei echipt
de negociatori i nici nu ai urmat procedura n ceea ce privete
negocierea n cazul lurii de ostatici. In loc s faci toate aces
tea, ai ameninat i ai insultat subiectul care luase ostatici,
sporindu-i starea de agitaie.
- Dac un tip trage cu pistolul ntr-un birou, se afl deja
nlr-o stare de agitaie.
- Aici ai dreptate. Dar tu nu ai ncercat s-l calmezi. Dei
n privire i se citea furia, vocea i era calm, rece, impersonal
l-ai spus c nu-i pas i c o s ajung la nchisoare.
Arnie zmbi, n felul lui agasant.
- n cazul unei negocieri nu trebuie s mini.
- Cred c ar fi mai bine s-i dispar rnjetul acela de pe
fa, domnule poliist. L-ai mpins la extrem. Lu o fil din
raport. Poliistul Meeks l-a abordat pe subiect prin intermediul
telefonului i i-a spus c ar face mai bine s-i pun arma h
tmpl i s trag.
- Psihologie invers. Totul era sub control pn cnd ai
aprut tu i ai preluat cazul. Ostaticii au scpat, nu? Nicio viaa
nu a fost pierdut.
- n acel biroul erau trei persoane. Doar dou dintre ele ai
ieit n via.
.
- Doar dou contau.
- n opinia ta, probabil, i presupun c din aceast cauz

73

te-ai socotit ndreptit s-i spui subiectului c este un ratat. Nu


vd nimic n raport din care s reias c ostaticii contau pentru
tine. Nu ai ntrebat nici mcar o dat n ce stare se afl, iar
aciunile pe care le-ai ntreprins le-au pus sigurana n pericol.
Ba mai mult, i-ai spus subiectului c nu are curaj pentru a
trage n ostatici.
- Dac vrei s dai vina pe cineva pentru eecul dumnea
voastr, doamn...
- Aciunile mele i vor gsi justificarea, domnule poliist.
Ale tale, ns, nu. Eti suspendat pentru treizeci de zile.
Meeks se ridic brusc de pe scaun.
- Un mare rahat! izbucni el.
- Incidentul va fi investigat, la fel i aciunile tale pe durata
acestuia. ntre timp i se ordon s te prezini la psihiatrul
departamentului pentru a i se face o evaluare amnunit n
urmtoarele aptezeci i dou de ore.
Faa lui Meeks se schimonosi la fel de urt ca n sala de
lectur.
- Nu o s m faci n felul sta.
- Ai libertatea de a contesta decizia, dar te avertizez c
decizia mea este susinut de cpitanul McVee, cruia i-am dat
o copie dup raport.
- Ar fi de acord i s dea din aripi ca o gin, innd cont
c i-o sugi.
Phoebe se ridic ncet n picioare.
- Ce ai spus?
- Crezi c e vreun mare secret faptul c eti n funcia asta
pentru c i-o tragi cu McVee? O s vedem cine va fi suspendat
cnd voi termina cu tine. Trfa.
- Eti suspendat pentru treizeci de zile i i se va trece n
dosar abaterea de insubordonare. Cred c este mai bine s pleci,
nainte ca lucrurile s se nruteasc.
Meeks se apropie de biroul ei, se sprijini cu amndou
minile pe el i se uit int n ochii ei.

74

- Se vor nruti, ns pentru tine. i-o promit.


Phoebe simi c i se pune un nod n gt.
- Poi pleca. D-mi arma i insigna, domnule poliist.
Meeks puse mna pe tocul pistolului i degetele i dansar
pe mnerul armei. n privirea lui Phoebe citi c era mai mult
dect un simplu ticlos arogant.
Ciocniturile din u aproape c o fcur s tresar. Sykes
i bg capul pe u.
- mi cer scuze pentru ntrerupere. Vreau s vorbesc i eu
cu dumneavoastr, doamn locotenent, cnd avei timp.
- Chiar acum. Domnule poliist Meeks? i-am dat un or
din.
Meeks i scoase arma din toc i o arunc pe birou mpre
un cu insigna. Cnd se ntoarse i se ndrept spre ieire,
Phoebe i permise s expire profund.
- V e bine, doamn locotenent?
- Da, da. Care e problema?
- Niciuna. Doar c lucrurile preau cam aprinse aici, atta
tot.
- Bine. Da. Mulumesc. i dori s se lase pe scaun, dar se
for s rmn n picioare. Domnule detectiv, lucrezi aici de
ceva vreme.
- De doisprezece ani.
- Ai auzit nenumrate brfe, nu?
- Desigur.
- Crede cineva c eu i cpitanul McVee avem o relaie
intim?
Omul pru att de uimit nct Phoebe simi un nod n
stomac.
- lisuse, locotenente, nu. Sykes nchise ua dup el. Rahatul
la i-a spus asta?
- Da, dar s o lsm balt, te rog. S rmn aici.
- Dac asta vrei. Sykes art cu capul spre insigna i arma
lui Arnie. A mai spune ceva ce nu a dori s se aud n alt

75

parte. Nu mi se rupe sufletul s vd astea aici. Te intereseaz


prerea mea?
- Da, chiar m intereseaz.
- Nu ar fi primit niciodat astea dac nu ar fi existat leg
turile familiei sale cu oameni influeni. Tipul e o bomb ambu
lant, efa. Pzete-i spatele.
- Aa voi face. Mulumesc. Mulumesc, Bull.
Sykes pru ncntat cnd o auzi folosindu-i porecla. Se
ndrept spre u, i se opri cu mna pe clan.
- Presupun c unii dintre noi ne gndim la tine ca i cum
ai fi nepoata favorit a cpitanului. Au existat cteva mormieli
de nemulumire cnd te-ai transferat de la federali i ai preluat
postul. Unele mi-au aparinut. Dar n marea lor majoritate,
mormielile au ncetat la scurt timp. Suntei o efa bun, doamn
locotenent. i pe aici doar asta conteaz.
- Mulumesc.
Dup ce Sykes iei, Phoebe i permise s ia loc. i per
mise chiar s tremure.

5
1mmra bine, decise Phoebe, s te ntorci acas dup o zi a
dracului de proast i s gseti o mulime de flori ateptndu-te.
Essie le aranjase cu mare art n vaza Waterfold a verioarei
Bess, lsnd cteva i pentru dormitorul lui Phoebe.
- Poi s le duci pe toate n camera ta, bineneles, dar
m-am gndit c...
- Nu, aa e bine, sunt foarte frumoase, spuse ea i se
aplec s le inspire parfumul. Arat minunat pe masa din hol.
Aici putem s ne bucurm toate de ele.
- Nu am citit biletul, i spuse Essie, i trebuie s recunosc
c am dus un rzboi greu cu mine nsmi, dei tiu cine le-a
trimis.

76

- Presupun c el le-a trimis, zise Phoebe jucndu-se cu


plicul.
- Oh, pentru numele lui Dumnezeu, Phoebe, citete-1. Ava
sttea n spatele lui Carly, mngind-o pe feti pe umeri. Murim
toate de curiozitate. M-am gndit chiar s-o plachez pe mama ta
i s-i iau biletul.
Phoebe i zise c dac un brbat trimite flori undeva unde
locuiesc patru femei, le trimitea tuturor. Deschise plicul i-l
citi.
- Ne vedem smbt. Duncan.
- Asta-i tot? n vocea Avei se citea dezamgirea. Nu prea
e poet, nu-i aa?
- Eu a spune c las florile s vorbeasc, o corect Essie.
Mi se pare c e destul de poet.
- Mmico, e iubitul tu? ntreb Carly.
- E doar cineva cu care iau cina mine-sear, i rspunse
Phoebe fetiei.
- Sora mai mare a lui Sherrilynn are un iubit i el o face
s plng tot timpul. St ntins pe pat n camera ei i plnge.
Aa mi-a spus Sherrilynn.
- i pun pariu c surorii mai mari a lui Sherrilynn i place
lecare moment. Phoebe se aplec i prinse faa lui Carly n
palme. Eu nu prea obinuiesc s plng.
- Ai plns data trecut cnd ai vorbit cu noi.
O mam nu putea s-i ascund lacrimile de copilul su i
dac-i nchipuia c poate, ar fi fost dezamgit.
- Nici mcar n-am plns foarte tare. M duc s m schimb.
Am auzit un zvon cum c e seara n care mncm pizza.
- i e i seara n care ne uitam la un DVD i mncm
floricele de porumb.
- Da, am auzit i asta. M duc s m schimb ca s uit de
munc.
Ajuns sus, Phoebe se aez pe marginea patului. Oare

77

putea o mam s-i protejeze copilul de greelile pe care le


fcuse sau de urmrile lor care se manifestau tot restul vieii?
Nu stteau n casa asta datorit unui singur eveniment care
avusese loc cu douzeci de ani nainte? Nu erau cu toate ceea
ce erau, amestecndu-i existenele sub acelai acoperi, da
torit acelei nopi fierbini de var, cnd ea avea doisprezece
ani? Deciziile pe care le luase, lucrurile pe care le lcea i
chiar cuvintele pe care le rostea urmau s aib efect asupra
fiicei sale, la fel cum cele ale mamei sale o afectaser pe ea.
Mama i dduse silina s fac lucrurile ct mai bine, se
gndi Phoebe, dar faptul c se ncrezuse ntr-un brbat, att n
ceea ce-o privea pe ea, ct i pe copiii ei, le schimbase cursul
vieii.
Phoebe inea minte totul, fiecare moment, fiecare clip, de
parc s-ar fi ntmplat ieri.
Camera era fierbinte ca un cuptor ptat de grsimea sudorii
lui. ncepuse s bea whisky direct din sticla de Wild Turkey pe
care mama o inea n dulap la buctrie, aa c duhoarea de
alcool mpuea i mai tare aerul sttut.
Phoebe spera ca el s bea ndeajuns nct s adoarm nainte
de a folosi pistolul de calibru 45 pe care-1 inea n cealalt
mn i-l agita la fel cum un bieel ru flutur un b ascuit.
Deja trsese cteva gloane, dar numai pentru a sparge
becuri i a face guri n zid. l ndreptase i spre capul mamei,
urlnd, njurnd i trgnd-o de prul lung i rou prin toat
camera.
nc nu o mpucase pe mama i nici nu-i dusese la bun
sfrit ameninarea de a-1 ucide pe fratele mai mic al lui Phoe
be, Carter, sau chiar pe Phoebe.
Dar ar fi putut. Ar fi putut i le-a spus clar c o va face
dac fac v re m zgomot. Aa c frica se simea pregnant, o fric
ngrozitoare i un sentiment de neajutorare care pluteau n
camer ca un miros greu.

78

Dei jaluzelele erau trase, i draperiile acopereau complet


ferestrele, Phoebe tia c poliia se afla afar. El, Reuben, dis
cutase cu ei la telefon. Phoebe i-ar fi dorit s tie ce-i spu
seser, pentru c el se mai calmase.
Dac ar fi tiut ce-i spuseser ei pentru a-1 calma, poate c
ar fi putut s-i spun i ea n micile pauze cnd nu mai voia s
vorbeasc cu ei i nchidea telefonul nainte s se agite la maxim,
clin nou.
El i spunea omului cu care vorbea la telefon Dave, ca i
cum ar fi fost prieteni, i la un moment dat discutaser despre
pescuit.
Acum ncepuse din nou s mearg de colo-colo, s bea i
s njure. Phoebe nici nu mai clipi cnd el ndrept pistolul
spre canapeaua pe care ea i Carter stteau mbriai.
Era prea obosit pentru a clipi.
Venise chiar dup cin, cnd soarele nc mai strlucea.
Deja dura de prea mult timp, de att de mult timp, nct ea se
gndea c se va ntmpla din nou n curnd.
Reuben trsese n micul ceas de pe noptier pe care mmi
ca i tticul l primiser drept cadou de nunt, aa c Phoebe
nu era sigur cte ore trecuser de cnd se ntmplase acest
lucru.
Mamei i plcea foarte mult acel ceas. Phoebe tia c acesta
era tocmai motivul pentru care Reuben trsese n el.
Cnd telefonul sun din nou, Reuben trnti sticla pe mas
i nfac receptorul.
Dave, ticlosule, i-am spus c vreau s repornii curen
tul. i nu-mi spune c lucrai la asta.
Flutur din nou pistolul i Phoebe l auzi pe Carter gemnd.
Ea l mngie pe genunchi pentru a-l liniti i a-1 face s tac
din gur.
Orict de mult ar fi iubit mama cesuleul acela, i mai mult
l iubea pe Carter. i Reuben tia i asta, aa c l rni pe
Carter. Era trecut pe undeva pe lista lui cu ce avea de fcut.

79

- Nu-mi spune c v ocupai de asta. Nu voi suntei aici


transpirnd la lumina unei lmpi cu gaz. Facei s mearg aerul
condiionat. Repede! i lumina! Altfel i se va ntmpla ceva
unuia dintre copii. Essie, mic-i fundul la mic i inutil n
coace i spune-i c vorbesc serios. Acum!
Phoebe privi cum mama ei se ridic din fotoliul pe care el
i ordonase s ad. Faa i era rvit, iar privirea aducea cu
cea a unui animal prins n capcan. Cnd fu ndeajuns de
aproape pentru a lua telefonul, el o prinse de gt i-i puse
pistolul la tmpl. Lng Phoebe, Carter se pregti s sar.
Phoebe l strnse de mn tare i ddu din cap pentru a-1 face
s rmn pe canapea.
- Ascult-1, spuse ea i cuvintele abia i se auzir. O s Ie
fac ru dac ncerci ceva.
- Spune-i c vorbesc serios.
Essie privi fix nainte.
- Vorbete serios.
- Spune-i ce fac acum!
Lacrimile i curgeau pe obraji, oprindu-se n sngele uscat
care cursese din rana pe care i-o fcuse el ceva mai devreme,
cnd o lovise cu pumnul.
- mi ine un pistol la tmpl. Copiii mei stau mpreun pe
canapea i sunt nspimntai. V rog, facei ce vrea el.
- Tu ar fi trebuit s faci ceea ce voiam eu, Essie! O prinse
de sn i strnse. Ar fi trebuit s continui s faci ceea ce voiam
i atunci nimic din toate astea nu s-ar fi ntmplat! Doar i-am
zis c o s-i par ru, nu?
- Da, Reuben, mi-ai spus.
- Dave, ai auzit ce-a zis? E vina ei! Orice s-ar ntmpla
aici e din vina ei. Chiar dac i-a trage un glon n capul ei
nefolositor, e doar vina ei!
- Domnule Reuben? Phoebe i auzi vocea calm precum
o diminea de primvar. I se prea c vorbea altcineva, alt

80

cineva a crui inim nu se simea btnd n gt precum a ei.


Irivirea dur a lui Reuben se opri asupra sa.
- i-am spus eu s vorbeti, trfa mica?
- Nu, domnule, dar m-am gndit c poate v e foame,
poate vrei s v fac un sandvici. Avem nite unc foarte
Inin.
Phoebe nu putea, nu-i putea permite s se uite la mama
sa. Simea cum teama o copleise pe aceasta, i dac s-ar fi
uitat direct la ea, ar fi cedat.
- Te-ai gndit c dac-mi faci un sandvici n-o mpuc pe
curva de maic-ta-n cap?
- Nu tiu, dar avem nite unc bun i nite salat de
cartofi. Constat c nu-i venea s plng, dei inima-i btea
s-i sar din piept. Simea doar furia ca pe un nod n stomac,
liu am fcut salata de cartofi, e foarte bun.
- Du-te, atunci, i ia i lampa aia cu tine! i s nu crezi c
nu te vd! Dac ncerci s faci vreo prostie, o s-l mpuc pe
friorul tu n ou.
- Da, domnule. Se ridic i lu mica lamp cu ulei. Dom
nule Reuben, pot s merg mai nti la baie, v rog? Am nevoie
mare.
- lisuse Hristoase, strnge-i genunchii i ine-te!
- Dar deja m-am inut, domnule Reuben. Dac mi-ai da
voie s merg la baie a putea s v fac apoi ceva de mncare,
i ainti privirea n podea. A putea lsa ua deschis, v rog!
- Ai face mai bine s te uurezi repede. Dac mi se pare
c dureaz prea mult, o s ncep s-i rup degetele mamei tale.
- Nu va dura mult, spuse ea i se duse direct n baie.
Puse lampa pe rezervorul de ap i apoi, dndu-i jos
chiloeii, se rug ca nu cumva din cauza jenei sau a fricii, s
nu poat s fac. Arunc o privire rapid ferestrei de deasupra
czii. i ddu seama c era prea mic pentru a se putea stre
cura afar, ns Carter poate c ar reui. Dac l-ar convinge pe

81

Ruben s-l lase pe Carter s mearg la baie, i-ar putea spune


acestuia cum s scape.
Se ridic i trase apa cu o mn, n vreme ce cu cealalt
deschise dulapul cu medicamente.
- Da, domnule, rspunse ea cnd Reuben url dup ea s
se grbeasc. nfac sticlua cu Valium a mamei i i-o stre
cur n buzunar.
Cnd Phoebe iei, Reuben i ddu un brnci mamei sale,
care fcu civa pai mpleticii spre canapea.
- Dave, eti acolo? O s mnnc i eu ceva. Dac pn
cnd termin nu vine curentul, o s fac o mic tragere la sori
i voi omor unul dintre copii. Phoebe, tu du-te i f sandviciul
i nu fi zgrcit cu salata de cartofi!
Casa era tip vagon i destul de mic. Phoebe se asigur c
el o vedea cum scoate unca i salata din frigider.
l auzea vorbind cu Dave i se chinui s nu-i tremure minile
n timp ce lua o farfurie ntins i una adnc.
Un milion de dolari. Acum voia un milion de dolari i un
Cadillac i cale liber pentru a trece frontiera statal. Era la fel
de prost pe ct de ru era, decise Phoebe. Folosind castronul
mare cu salat ca protecie, puse pilulele de valium pe farfurie.
Apoi le sfrm, puse o lingur plin de salat de cartofi, i
amestec. Unse dou felii de pine cu mutar i ntre ele trnti
nite unc i felii de brnz topit. Poate c dac ar fi reuit
s ia un cuit din sertar...
- De ce dracu i ia att timp?
Phoebe ridic brusc capul. Reuben pusese receptorul n
furc - nu fusese ndeajuns de atent - i, cu eava pistolului
nfipt n brbia lui Carter, sttea la mijlocul distanei fa de
buctrie.
- mi cer scuze, nu mai trebuie dect s iau furculia pen
tru salata de cartofi. Palmnd sticlua cu medicamente, se n
toarse i deschise brusc sertarul cu vesel, lsnd flaconul s

82

i iul n timp ce lua furculia. Vrei i nite limonad, domnule


Knihen? Mama tocmai o fcuse cnd...
- Adu mncare aici, fato, i repede!
Phoebe nfac farfuria, ls doar teama s se vad, astfel
nct tot restul s fie mascat. Chiar i furia ei dispru cnd
va/u arma sub brbia lui Carter. Minile-i tremurau att de
lure, nct farfuria se legna. Cnd el zmbi, ea nelese c
leama lor era n parte ceea ce-i dorea el. Nu o costa nimic s-i
olere aceast satisfacie.
- Las farfuria lng telefon i pune-i fundu la slbnog
pe canapea!
Fcu exact cum i se indicase, dar nainte de a apuca s se
aeze, Reuben ridic piciorul i i ddu lui Carter un ut n
1'und, care-1 facu pe biat s cad-n nas. Essie sri n picioare,
oprindu-se doar cnd Phoebe bloc drumul, fixnd-o cu o pri
vire hotrt.
Apoi se duse spre Carter, i-l ajut s se ridice.
- Ssst, Carter! Domnul Reuben nu vrea s aud plnsetele
laie n timp ce mnnc.
- Bine c ai ceva-n cap. Reuben se aez, punndu-i pislolul n poal. Cu o mn lu furculia i cu cealalt receptorul
telefonului. Nu-mi explic cum, innd cont c ai fost crescut
de o trfa de doi bani. Unde e curentul, Dave? spuse el n
receptor, lund o furculia de salat de cartofi.
n timp ce Carter plngea n braele mamei lor, Phoebe se
uit la Reuben cum mnnc. Oare pusese destule pastile?
ndeajuns de multe nct s adoarm? Butura pe care o bea
dup fiecare nghiitur era de ajutor, nu?
Poate c o s moar. Citise despre astfel de lucruri, medi
camente i butur, poate c ticlosul avea s moar.
Se aplec i-i opti lui Carter la ureche. Fratele ei ddu din
cap. Ea l pic tare.
- S faci ce spun eu, dac nu, te bat de nu te vezi!

83

- Tcei dracului din gur! V-am zis eu s vorbii?


- mi cer scuze, domnule Reuben, i spuneam doar s nu
mai plng. Trebuie s fac i el pipi. i dai voie s mearg la
baie, domnule Reuben? mi cer scuze, domnule, dar va fi o
mizerie de nedescris dac-i ud pantalonii. N-o s dureze dect
un minut.
- Pentru numele lui Dumnezeu, du-te atunci!
Phoebe l apuc pe Carter de mn i-l strnse cu putere.
- Du-te, Carter! F ce i se spune!
tergndu-se la ochi, Carter se ridic de pe canapea i-i
tri picioarele pn-n baie.
- Domnule Reuben!
Mama i fcu semn s tac, dar Phoebe o ignor. Carter
putea s scape dac Reuben nu s-ar gndi la el cteva minute.
- Credei c dac l-a ruga eu pe omul acela s porneasc
curentul, ar face-o? E att de cald. Poate dac l-a ruga eu,
dac i-a spune c ne e tuturor att de cald, i-ar da drumu.
- Ai auzit, Dave? Reuben se ls pe spate n fotoliu i
rnji. Ochii lui apoi se nchiser. Unul dintre copii vrea s
negocieze cu tine. Sigur, ce dracu? Vino aici!
Cnd Phoebe ajunse n faa lui, Reuben i ddu receptorul
i i nfipse pistolul n burt.
- Mai nti, spune-i ce fac, zise el.
Sudoarea i erpuia pe spate. De ce nu-i fceau efectul
pastilele? Oare Carter reuise s se strecoare pe fereastr?
- Domnule, mi ine pistolul n abdomen i mi-e foarte
fric. Ne e foarte cald. Nu, n-avem nimic, dar ne e att de cald,
nct o s ni se fac ru. Dac ai putea s pornii din nou aerul
condiionat, poate c am putea s adormim, doar c suntem att
de speriai, nct cred c am avea nevoie de o mulime de
calmante. V rog, domnule, vrei s dai drumul la curent? i,
domnule... spuse ea, strngnd mai tare receptorul n mn
atunci cnd Reuben ddu s i-i ia. Cnd el ridic din umeri i
se ls din nou pe sptar, se simi uurat. Ai putea, v rog,

84

r
s-i dai banii i maina pe care i vrea? A fost foarte drgu
1 11 noi de cnd i-am dat salata de cartofi pe care i-am fcut-o
chiar eu. Chiar m-a lsat s m duc la baie mai nti, suntem
ni toii att de obosii, c s-ar putea s adormim dintr-o
clip-ntr-alta, tii?
Reuben ntinse mna dup telefon i apoi o lovi cu pistolul
iii abdomen, pentru a o face s se dea napoi.
- Ai auzit, Dave? Fata asta vrea s vin curentul, vrea
s-mi primesc banii i maina. Nu, la dracu, pe ei nu i-am
lsat s mnnce nimic! i nici n-o s-o fac pn nu revine
curentul. De fapt, cred ca voi ncepe tragerea aia la sori i...
unde e biatul? Unde e rahatul la mic?
- Domnule Reuben, este chiar... i Phoebe ntinse mna ca
i cum ar fi vrut s-i arate ceva, rsturnnd, ns, sticla de Wild
Turkey. Ah, mi pare ru, mi cer scuze, o s terg imediat, o
s...
Czu pe jos nucit de durere, dup ce el o Iovi cu dosul
palmei peste fa.
- Trf proast. Se ridic cu greu, nesigur pe picioare.
eava pistolului era n dreptul ochilor ei.
Ca un nger al rzbunrii, Essie sri de pe canapea, direct
n spatele lui.
El se aplec, ea l muc. Unghiile ei i lsau dre pe fa,
ca nite lame de ras, i amndoi ipau i njurau.
Phoebe se ddu n spate, evitnd astfel un glon tras de
Reuben, n timp ce acesta se prbuea n genunchi, sub asaltul
lui Essie.
-A jutor, ajutai-ne acum, ip Phoebe, pn cnd simi ca
plmnii ncep s-o ard. Apuc sticla, pregtindu-se s intre n
ncierare, dar Reuben czu n nas. ipnd i plngnd, Essie
continu s-I loveasc cu pumnii, chiar i dup ce ua se des
chise cu putere.
Chiar i dup ce brbaii narmai intrar n camer.

85

- Nu ne mpucai! Nu ne mpucai! Plngnd, Phoebe se


tr lng mama sa.
Lucrurile se calmar, devenind aidoma unui vis. i-n vis,
oamenii o plimbau prin ap, vocile se auzeau ca un ecou i
luminile-i fceau ru la ochi. O dat chiar aipi i vis de-a
binelea, dar visul fu un comar i se trezi.
Mama ei trebui s fac radiografii la fa pentru a se
asigura c pomeii nu erau spari i-i fu cusut tietura. Phoebe
sttu n sala de ateptare de la spital, refuznd s se ntind
pentru c nu voia s adoarm din nou i s aib visul acela n
care arma se descrca i glonul, aidoma unei creaturi vii, o
vna i o ucidea.
Carter adormi cu genunchii la piept, pe patul ngust. Avea
pumnii ncletai i, din cnd n cnd, cte un fior i strbtea
corpul.
Doctori, asistente i poliiti intrau i ieeau punnd tot
felul de ntrebri. Cnd veneau, ea i dorea s-i vad plecnd.
Cnd plecau, i dorea s se ntoarc, s nu rmn singur.
Dar, cel puin, i dduser ap s bea, s i se duc nodul pe
care-1 simea n gt. i apoi bu coca-cola, rece ca gheaa,
direct din sticl.
i dorea s-o vad pe mama sa. i dorea att de tare, nct
o durea mai ru dect atunci cnd Reuben o lovise peste fa.
Cnd un brbat intr avnd n mn o pung cu mncare
de la McDonalds, mirosul de cartofi prjii i hamburger i
provoc brusc senzaia de foame. Brbatul i zmbi, arunc o
privire spre Carter, i apoi se aez pe pat, lng Phoebe.
- M-am gndit c poate i-e foame. Nu tiu dac ie-i
place, dar eu nu mnnc mncare de la spital. Eu sunt Dave.
Phoebe tia c se holba la el i c nu era frumos, dar se
ateptase ca Dave s fie n vrst, mai n vrst. Arta puin
mai n vrst dect bieii de liceu dup care ofta Phoebe n
secret. Prul lui castaniu era crlionat, iar ochii de un albas-

86

tm-deschis. Era mbrcat cu o cma bleumarin, deschis la


l'.fil, i mirosea exact ca dulciurile.
i ntinse mna, dar cnd Phoebe o ntinse i ea, el nu i-o
strnse. I-o inu doar n a Iui, uitndu-se n ochii ei.
- Sunt foarte bucuros s te cunosc. Foarte bucuros s te
nmosc.
- i eu m bucur s v cunosc.
i apoi ea fcu ceea ce nu fcuse n toate orele ct fusese
nchis n csua ncins, n toate orele n care-1 veghease pe
Iratele ei cum doarme: ncepu s plng.
Have se aez lng ea i continu s o in de mn. Nu
spuse nimic. La un moment dat se ridic i scoase un pachet cu
erveele pe care i-1 puse n poal. Dup ce lacrimile se mai
domolir, Dave scoase un hamburger i cartofii prjii din pung.
- Mama mea, ncepu Phoebe.
- O s fie n regul. Am vizitat-o deja i i-am cerut voie
sa stm puin de vorb nainte s mergei amndoi la ea. Orii-iim, el pare c are nevoie de somnul sta.
- Nicio problem.
- tiu c erai foarte speriat, dar ai dovedit inteligen i
imilt curaj.
- NU am fost curajoas. A fost o nebunie. Lu hamburjcrul i muc din el. Stomacul i se strnse ca i cum nu era
sigur dac voia s accepte mncarea. Apoi se relax. Carter a
lost curajos c a ieit pe fereastr.
- El a zis c tu l-ai nvat ce s fac i c i-ai spus c-1
bai de-i sun apa-n cap dac nu face ce-i ceri.
Phoebe roi puin, pentru c nu avea voie s-i bat fratele,
dei de multe ori ar fi meritat-o cu prisosin.
- Presupun c aa am fcut.
- De ce?
- Reuben i-ar fi fcut ru. l-ar fi fcut mai nti lui ru i
doar dup aceea mie sau mamei. Pentru c el e cel mai mic i
Reuben tie c mama l iubete mai mult dect orice.

87

- Ai pus pastilele n mncare nainte de a-i spune lui Carter


s ias pe fereastr?
- Ar fi trebuit s pun mai multe, dar nu eram sigur ct de
multe. Tu i-ai dat seama imediat ce voiam s-i spun. Lu un
cartof. M-am simit mai bine cnd am vorbit cu tine.
- Ai dovedit inteligen gsind o modalitate de a-mi spune
c i-ai pus ceva n mncare. M-a fcut s ctig timp.
- De ce nu ai pornit curentul cnd i-a cerut-o? Era cam
nervos din cauza asta.
- Ei bine, i-aduci aminte cum l-ai convins s mergi la baie
nainte ce a-i face ceva de mncare? E cam acelai lucru: ncerci
s primeti ceva n schimb, ca un fel de troc. De fapt, eram pe
punctul de a o face cnd l-am vzut pe Carter ieind pe fereas
tr. Am vrut s-l in pe Reuben de vorb sau s te las pe tine
s vorbeti, n timp ce noi urma s-l ducem pe Carter n
siguran, i s reevalum situaia. Ai rsturnat sticla pentru a-i
distrage atenia? Ca s se nfurie pe tine i s uite de Carter?
- M-am gndit c m va lovi, dar n-am crezut c se va
enerva att de tare. Cred c m-ar fi mpucat dac mama nu ar
fi srit pe el. Ar fi trebuit s-i dau mai multe pastile. Dac a
fi facut-o, ar fi adormit mai repede. tii, mama nu ar fi folosit
acele pastile dac nu ar fi fost el, asta-i ironia sorii. Zmbi
uor cnd Dave izbucni n rs. Am nvat despre ironie la
orele de literatur. Ea a cumprat pastilele pentru c el o supra
i se enerva foarte tare. S-a prefcut c e de treab cnd s-au
ntlnit i au nceput s ias mpreun. Dar apoi a nceput s-i
caute nod n papur, i nou la fel, i s se impun prin for.
O dat chiar a plesnit-o peste fa.
- Avea interdicie s se apropie de ea.
Phoebe ncuviin.
- I-a spus c nu vrea s-l mai vad, dar el a continuat s
ne dea trcoale sau s mearg dupa ea la munc. O urmrea i
cu maina. Cred c facea mai mult de att, dar mama nu voia

88

s-mi spun. ntr-o sear a venit acas beat i ea a trebuit s


cheme poliia. L-au obligat s plece, dar asta a fost tot ce au
tcut.
- mi pare ru c nu am fcut mai mult.
- Ei i-au spus c putea s obin ordin judectoresc prin
care el s n-o mai poat cuta, aa c a facut-o. Oricum, n-a
ajutat-o.
- Aa e, mi pare ru. Cred, ns, c mama ta a fcut totul
cum trebuie, tot ce putea face pentru a se proteja i pentru a-i
proteja familia.
Phoebe se uit la erveelul mototolit pe care-1 avea n
mn.
- De ce nu a plecat pur i simplu atunci cnd ea i-a zis c
nu mai vrea s-l vad?
- Nu tiu.
Nu era rspunsul pe care i-l dorea. Ba chiar mai ru,
probabil c o minea. Nu-i plcea deloc atunci cnd adulii o
mineau, creznd c nu nelege. Mai lu civa cartofi i ddu
din cap.
- Poate nu tii exact, dar tii ceva, ns ai impresia c n-o
s neleg pentru c n-am dect doisprezece ani, aproape doi
sprezece. Dar neleg multe lucruri.
O
studie o clip cu atenie, ca i cum ar fi putut citi pe faa
ei ca ntr-o carte.
- Bine, am o idee sau cel puin o prere. Cred c este un
lip ru i nu i-a plcut c cineva i-a spus ce s fac, sau ce ar
II trebuit s fac, mai ales cineva precum mama ta. Aa c a
ncercat s o sperie, s o intimideze i a devenit din ce n ce
mai nervos pentru c lucrurile nu s-au desfurat aa cum a
vrut el. Cred c voia s-i fac ru, s-i arate c el e eful i
lotul a scpat de sub control, chiar i n ce-1 privete.
Phoebe mai lu un cartof prjit.
- Eu cred c e un ticlos.

89

- Da, dar va fi un ticlos la nchisoare, mult timp de acum


nainte.
Phoebe se gndi la acest aspect lund cte o gur din cola
pe care i-o adusese Dave.
- La televizor, de obicei i mpuc pe oamenii ri. Echipele
SWAT i mpuc.
- Mie mi place mai mult cnd nimeni nu este mpucat. i
ceea ce ai fcut tu, a ajutat ca nimeni s nu fie mpucat.
Moartea e un final prea trist, Phoebe. Dar tiu c eti obosit
i c vrei s o vezi pe mama ta. Se ridic i apoi scoase o carte
de vizit din buzunar. Poi s m suni la orice or. Dac vrei
s mai vorbim despre ce s-a ntmplat, s mi pui ntrebri sau
ai nevoie de ajutor cu privire la orice, sun-m.
Ea lu cartea de vizit i citi:
- Detectiv David McVee. i Carter? i mama?
- Cu siguran. Orice, Phoebe, i oricnd.
- Bine, mulumesc. Mulumesc i pentru hamburger i
cartofi.
- A fost plcerea mea. De data aceasta, cnd i ntinse
mna, i-o strnse. Ai grij de tine i de familia ta.
- Aa o s fac, spuse ea.
Dup ce Dave plec, Phoebe puse cartea de vizit n bu
zunar i nchise punga, astfel nct mncarea pe care el o adu
sese pentru Carter s nu se rceasc de tot. Apoi se duse la
fereastr i se uit afar. Soarele rsrise. Nu tia cnd se lu
minase de ziu, sau de ct timp, dar tia c orele ntunecate
trecuser.
Cnd ua se deschise i mama ei apru n prag, cu braele
deschise larg, Phoebe aproape zbur pn la ea.
- Mam, mam, mam.
- Fetia mea. Iubita mea.
- Mam, faa ta...
- E bine. Nu am nimic.
Cum ar fi putut s fie bine cu toate custurile pe care le

90

avea pe obraji i care-i brzdau pielea fin? Cu privirea


nceoat i vnti n jurul ochilor?
Essie i puse minile pe umerii lui Phoebe.
- N u e nimic. Suntem n siguran, cu toii. i asta contea
z. Oh, Dumnezeule, Phoebe, mi pare att de ru.
- Nu tu. Nu tu. Lacrimile izbucnir din nou cnd Essie o
srut pe vntaia din brbie. Mam, nu a fost vina ta. Chiar
i Dave a spus asta.
- Eu l-am adus pe Reuben n viaa noastr. Eu i-am des
chis ua. Cel puin de asta sunt vinovat. Se duse spre Carter
i-i lipi obrazul de al lui. Dumnezeule, Dumnezeule, dac vi
s-ar fi ntmplat ceva, oricruia dintre voi, nu tiu ce a fi
lacut. Dar l-ai scos afar, murmur ea. L-ai scos pe Carter din
cas. E mult mai mult dect tot ce am fcut eu.
- Nu, mam...
- Niciodat nu te voi mai privi la fel, Phoebe, spuse Essie
ridicndu-se n picioare. ntotdeauna m uitam la tine i o
vedeam pe fetia mea mititic. Acum, de fiecare dat cnd m
uit la tine, vd un erou.
- Tu l-ai pus la podea, i reaminti Phoebe. Cred c i tu
eti un erou.
- Poate, la sfrit. Ei bine, mi pare ru s-l trezesc, dar nu
mai vreau s stau la spital.
- Putem s mergem acas?
Essie l mngie pe Carter pe fa i apoi se ntoarse din
nou spre Phoebe.
- Nu ne mai ntoarcem niciodat acolo. Nu vreau s mai
intru niciodat n acea cas. mi pare ru, dar nu m voi simi
niciodat n siguran acolo.
- Dar unde putem merge?
- Vom sta cu verioara Bess. Am sunat-o i mi-a spus c
putem sta la ea.
- La casa mare? Gndul de a merge acolo o facu s des

91

chid ochii mari. Dar tu i verioara Bess de-abia v vorbii.


Nici mcar nu-i place de ea.
- n dimineaa asta este persoana care-mi place cel mai
mult, dup tine i Carter. i-i vom fi recunosctori, Phoebe,
pentru c ne-a deschis ua atunci cnd aveam nevoie.
- Dar nu ne-a deschis-o atunci cnd a murit tata sau cnd...
- Dar o face acum, spuse Essie scuipnd parc cuvintele.
i-i suntem recunosctori. Asta trebuie s facem.
- Deocamdat?
- Este ceea ce trebuie s facem, repet Essie.
Ajuser la casa verioarei Bess ntr-o main a poliiei, n
timp ce Carter nfuleca hamburgerul i cartofii prjii. ncon
jurar parcul cu fntna artezian din mijloc. Casa mare i
veche, din crmid roie, cu marginile albe era nconjurat de
o pajite cu copaci i flori.
Nici nu se putea compara cu csua n care Phoebe locuise
mai mult de opt ani din cei doisprezece pe care-i avea.
Remarc faptul c mama ei era crispat cnd ajunser pe
aleea de la intrare, aa c i ndrept i ea spatele.
Essie sun la u, aa cum ar fi fcut-o un musafir, nu
cineva care facea parte din familie. Femeia care deschise ua
era tnr i frumoas. Cnd o vzu, Phoebe se gndi c ar
putea fi o stea de cinema, cu prul ei auriu i corpul zvelt.
Pe figura ei se citea compasiunea cnd i ntinse mna lui
Essie.
- Doamn MacNamara, eu sunt Ava Vestry, asistenta per
sonal a domnioarei MacNamara. Intrai, intrai. Camerele v
sunt pregtite. Probabil c suntei extenuai cu toii, aa c v
voi conduce direct Ia ele. Sau preferai s luai micul dejun, ori
mcar un ceai?
- Nu au nevoie de nimeni care s-i bat la cap.
Verioara Bess fcu anunul din capul scrilor. Era mbr

92

cat cu o rochie neagr i pe faa ei se citea nemulumirea.


Prul i era crunt i doar pe la tmple, asemeni unor aripi, mai
avea uvie negre.
Ca de fiecare dat cnd ddea cu ochii de verioara tatlui
ci, Phoebe se duse cu gndul la mama vitreg, care voia s o
otrveasc pe Alb-ca-Zpada.
Vrjitoare btrn i rea.
- i mulumim c ne-ai primit, verioar Bess, spuse mama
pe acelai ton egal pe care-1 avusese i atunci cnd Reuben i
inea pistolul la tmpl.
- Nu sunt deloc surprins c te-ai bgat n ncurcturi. Voi
trei mergei i v splai, cu grij, nainte de a v aeza la masa
mea sau de a v culca n cearafurile mele.
- M voi ocupa eu de asta, domnioar MacNamara, spuse
Ava, ntorcndu-se i zmbindu-le linititor lui Phoebe i lui
Carter. Poate copiilor le este foame. Poate dup ce fac baie l-a
putea ruga pe buctar s fac cltite sau...
Aparent, ideea de mncare dup noaptea de groaz pe care
o trise i dup hamburgerul i cartofii prjii i mersul cu
maina poliiei era prea mult pentru stomacul lui Carter. El
vomit hamburgerul direct pe covorul Aubusson al verioarei
Bess.
ngrozit i extenuat, Phoebe nchise ochii. Poate c nu
fusese mpucat i ucis, dar era sigur c viaa ei se sfrise.
Essie o servise pe verioara Bess vreme de douzeci de
ani, fcnd curenie, lustruind, aranjnd. O servise pe severa
btrn pn n ziua n care aceasta murise.
n timpul celor dou decade casa devenise lumea lui Essie,
nu doar casa ei i nici mcar un simplu sanctuar. Acolo era
ntreaga ei lume. Ceea ce se gsea n exterior o speria. Se
scurseser mai mult de zece ani de cnd Essie nu trecuse de
terase sau de curte.

93

Moartea Iui Reuben, ct era nc n nchisoare, nu reuise


s-o desctueze, se gndi Phoebe, cnd se ridic pentru a-i
pune pistolul n cutia de pe raftul cel mai de sus al dulapului.
Sfritul amar al verioarei Bess nu-i deschisese uile.
De fapt, i se prea c tot ce se ntmplase nu fcuse dect
s adauge i alte lacte, mai puternice.
Dac verioara Bess ar fi fcut ceea ce era corect i decent
s fac - dar nici gnd de aa ceva - i i-ar fi lsat casa mamei
sale, n loc s o nctueze pe Phoebe de ea, ar fi stat, oare,
altfel lucrurile? Mai bine? Ar fi putut mama ei s ias din cas,
s se plimbe n parc, sau s-i viziteze vecinii?
Nu putea ti.
Oare unde ar fi fost ea, dac nu ar fi existat acea noapte?
S-ar fi cstorit cu Roy? Ar fi gsit o cale de a-i salva csnicia,
de a-i oferi fetei sale tatl pe care-1 merita?
Nici asta nu o putea ti.
Deocamdat avea liliacul n hol, vor comanda pizza i vor
sta mpreun, petrecnd seara de vineri n familie.
Iar smbt ea va iei la cin, doar de data asta. Erau
destule lucruri n viaa ei de care trebuia s aib grij, nu mai
avea nevoie i de un brbat.
Plnsese cnd vorbise cu Roy ultima dat, da, plnsese.
Dar lacrimile fuseser provocate mai ales de furie. Renunase
de mult timp la durere i dezamgire, cam de cnd Carly era
nc n fa.
Prea multe lucruri de care trebuie s am grij, i zise ea
din nou, n vreme ce se schimba.
Se uit la florile din vaza de cobalt de lng dormez.
Florile erau foarte frumoase, dar florile se uscau i mureau n
cele din urm.

94

6
^ ^ o tu i, florile i seara petrecut la televizor, cu fetele, i
lacur mult bine. La sfritul maratonului, Phoebe i duse fetia
adormit n pat. Era trecut de miezul nopii.
Douzeci de minute mai trziu, Phoebe dormea la fel de
profund ca i fiica ei.
Sunetul soneriei o fcu s tresar. Se ntoarse pe partea
cealalt pentru a se uita la ceasul de la capul patului - trei i
cincisprezece minute. i lu halatul. Era deja la trepte cnd
Essie i Ava ieir din camerele lor.
- Soneria? spuse Essie strngndu-i cu mna halatul la
gt. La ora asta?
- Probabil c sunt nite copii care se in de otii. Stai aici
cu Carly, n cazul n care se trezete, da?
- Nu deschide ua. Nu...
- Nu-i face griji, mam.
Frica veche de douzeci de ani abia atepta s ias la
suprafa din locul ntunecos n care se ascunsese.
- Vin cu tine. Probabil c nu e vorba dect de civa tineri
pe jumtate bei care se in de prostii, spuse Ava, nainte ca
Phoebe s aib timp s obiecteze.
N-avea niciun rost s fac din nar armsar, decise Phoebe,
aa c o ls pe Ava s coboare mpreun cu ea.
- Essie o s fie suprat tot restul nopii, murmur Phoebe.
- O s m asigur eu c ia un calmant, dac e nevoie. Copii
proti.
Phoebe se uit pe geamul de la u, dar nu vzu nimic.
Probabil c fugiser, rznd isteric, ca orice ali copii, care
trezesc o cas ntreag, i zise ea. Dar cnd se ridic pe vrfuri
i se uit mai atent pe verand, vzu.
- Du-te sus, Ava, i spune-i mamei c nu a fost nimic.
Doar nite copii enervani.

95

- Ce e? ntreb Ava strngnd-o de mn. E ceva acolo?


- Du-te i spune-i mamei. Nu vreau s se sperie. Spune-i
c-mi iau i eu un pahar cu ap, acum c tot am cobort.
- Ce e? M duc sus s iau bta de baseball a lui Steven.
Nu deschide ua pn cnd...
- Ava, nu e nimeni, dar trebuie s deschid ua i nu pot s
fac asta pn cnd tu nu te duci s-i spui mamei c totul este
bine. Deja ncepe s se impacienteze. tii cum face.
- La naiba. Loialitatea fa de Essie nvinse celelalte te
meri. M ntorc imediat, zise Ava.
Phoebe atept pn cnd Ava urc scrile i abia dup
aceea deschise ua. Se uit de-a lungul strzii, la dreapta i la
stnga, dar n sinea ei tia c oricine ar fi fost cel ce sunase la
sonerie dispruse de mult. Nu trebuia dect s se aplece i s
ia ce-i fusese lsat la u. Apoi o nchise i o ncuie cu yala,
dup care duse lucrul acela pe masa de la buctrie.
Ppua avea prul de un rou-aprins. Probabil c fusese
lung, dar cineva i-1 tiase cu furie. Era dezbrcat, avea mi
nile legate i pe gur o bucat de band izolatoare. Toat ppua
fusese mnjit cu vopsea roie pentru a da impresia de snge.
- Dumnezeule, Phoebe!
Phoebe ridic o mn i continu s studieze ppua.
- Carly? Mama? ntreb ea.
- Carly nici nu s-a trezi. Lui Essie i-am spus c n-a fost
nimic i c ai mai rmas jos n cazul n care copiii se ntorc ca
s-i sperii i s-i convingi s nu mai fac asta.
- Bine.
- Ce lucru oribil. Ava puse bta, pe care o luase din du
lapul fiului ei, pe mas, lng ppu.
- Draga mea, mi aduci te rog aparatul de fotografiat din
sertarul servantei? Vreau s fac cteva fotografii pentru dosar.
- Dar nu ar trebui s chemi poliia?
- Ava, uii mereu c eu sunt poliia.

96

- Dar...
- O s-o duc la secie, dar mai nti vreau s fac nite
lolografii. Nu-i face griji, cel ce a fcut asta sigur nu se n
toarce n seara asta. A transmis mesajul pe care voia s-l trans
mit. i nu-i spune nimic mamei, mai zise ea dup care se duse
s ia o rulet. nc nu-i spune nimic.
- Bineneles c n-o s-i spun. Phoebe, a vrea s-l suni pe
Dave. A vrea s-l suni pe Dave chiar acum i s-i spui c
cineva a adus ppua asta, care te simbolizeaz pe tine, i a
lsat-o pe pragul uii noastre.
- Nu-1 voi trezi pe Dave la ora asta. Oricum nu poate s
Iac nimic. Phoebe o mngie pe mn pe Ava. Dar i promit
c o s-i spun. i acum, adu-mi aparatul, bine?
Msur, fcu fotografii i apoi puse ppua n folie de
plastic i ntr-o pung de cumprturi, dosind-o ntr-un dulap.
Essie o strig ncet cnd o auzi trecnd prin faa dormi
torului ei:
- Iubito? Totul este n ordine?
- E bine. Phoebe se opri n pragul camerei lui Essie. Mama
ei prea att de tnr i de vulnerabil n patul acela mare i
vechi. Nebunia s-a terminat pentru noaptea asta. Mai reueti
s adormi?
- Cred c da. Copiii ce se in de otii. Ce vei face?
- Nu trebuie s le dai impresia c te deranjeaz. Noapte
bun, mam.
Cnd ajunse n dormitor, Phoebe puse alarma pentru ora
ase. Avea de gnd s duc ppua Ie secie, s fac un raport
i s se ntoarc acas nainte s-i dea seama cineva c fusese
plecat. Inteniona s-l roage pe Sykes s se ocupe de asta. Era
un tip inteligent i priceput. Dac se putea lua urma celui care
lsase ppua, el avea s o fac.
Nimeni, dar nimeni, nu avea dreptul s-i supere familia.
Pe cnd sttea n pat, tiind deja c nu va avea nevoie de

97

alarm, se ntreba oare unde se aflase Arnie Meeks n jurul orei


trei i cincisprezece minute.
Fusese suficient pentru el s vad luminile aprinzndu-se
n casa ei luxoas. Trei, una dup alta. Suficient s vad asta,
dup care dispruse n parc, n ntuneric.
Dar se simise i mai bine s o vad deschiznd ua i
lund micul lui cadou. Meritase timpul pierdut i deranjul, oh,
da, s o vad ieind s ia cadoul de la el.
E doar preludiul, trtur, se gndi el conducnd spre cas.
E doar o mic gdilitur nainte de marele eveniment.
Nu ncheiase nici pe departe socotelile cu Phoebe Mac
Namara.
Ar fi renunat la ntlnire dac asta nu ar fi dat prea mult
importan evenimentului din noaptea care trecuse. i dac
renunarea nu ar fi presupus s rspund la o mie de ntrebri
ale mamei i ale lui Carly.
Deja rspunsese la mult prea multe de diminea, pentru
c-i luase mai mult dect anticipase pentru a duce proba la
secie, a ntocmi raportul i a ajunge napoi acas cu blestema
tul de transport n comun. Bine mcar c se mbrcase n tre
ning i folosise ca scuz - dei era o mic minciun - c ieise
s alerge n parc.
i apoi, fiica ei o plimbase peste tot n dup-amiaza aceea.
Rzboiul nervilor, cu privire la cea mai frumoas mbrcminte,
i mpinsese rbdarea la maxim, aa c nu se aflau n cei mai
buni termeni cnd se ntorseser acas. Carly se dusese n
camera ei, suprat, iar Phoebe se ntinsese pe un ezlong n
curte, aprndu-se de soare cu o plrie cu boruri largi.
i acum mai trebuia s ias la cin, se gndi ea, dup ce,
examinnd toate opiunile, alese rochia neagr, bun pentru
orice ocazie. Dac mergea Ia nuni, nmormntri i la cte o

98

petrecere simandicoas, nsemna c este ndeajuns de bun i


pentru o cin.
Gena modei srise peste o generaie, decise ea, oarecum
iritat, la fel ca i cea responsabil de prul cre i gropiele din
obraji.
ncepu s se pieptene, i asta o fcu s se gndeasc la
felul n care fusese masacrat prul ppuii. Renun s se coa
feze. Dei tia c familia ei ar fi preferat s o vad mai strlu
citoare pentru ntlnire i se atepta s o vad facndu-i apariia
de zile mari pe scri, cobor n hol cu mult nainte de ora apte.
Fu prima la u cnd sun soneria.
- Bun, Duncan.
- nti de toate, d-mi voia s spun: Uau! Apoi, bun,
Phoebe.
Phoebe se ddu un pas napoi i ridic din sprncene la
vederea buchetului de trandafiri roz pe care Duncan l inea n
mn.
- Deja mi-ai trimis flori, i sunt minunate, c tot veni
vorba.
- M bucur c i-au plcut. Acestea nu sunt pentru tine.
Arunc o privire n hol. mi place casa ta.
- i nou ne place.
- Phoebe, chiar nu ai de gnd s-l invii mai ncolo de hol
i s ni-1 prezini? ntreb Essie apropiindu-se i zmbindu-i lui
Duncan. Eu sunt Essie MacNamara, mama lui Phoebe.
- Doamn, spuse el lund mna ce-i fu ntins. Pare a 11 o
replic banal, dar trebuie s o spun. Acum vd a cui frumusee
o motenete Phoebe.
- Mulumesc. V rog, intrai. Fiul meu i soia lui nu sunt
aici, dar v voi prezenta restul familiei. Ava, acesta este pri
etenul lui Phoebe, Duncan.
- mi pare bine s v cunosc.
- Phoebe nu mi-a spus c sunt attea femei frumoase n

99

familie. Dar de tine mi-a povestit, zise el, zmbindu-i lui Car
ly. Am ales rozul, spuse i-i ntinse florile.
- Ce drgu! zise Essie, topit. Carly, dumnealui este dom
nul Swift. i cred c acestea sunt primele flori pe care Ie primeti
de la un cavaler.
Copila suprat se transform ntr-o tnr timid.
- Sunt pentru mine?
- Asta doar dac nu-i displace rozul.
- mi place culoarea roz. Roi, nuana din obrajii ei aducnd
cu cea a trandafirilor. Mulumesc. Buni, pot s aleg eu o vaz
pentru ele? Pot?
- Sigur c da. Domnule Swift, v pot oferi ceva de but?
- Spunei-mi Duncan. Eu...
- Ar trebui s mergem, l ntrerupse Phoebe. Toat strlu
cirea asta m orbete. i lu haina de pe sptarul scaunului.
N-o s ntrzii.
- Au! spuse Duncan.
Phoebe l ignor i se apleac s o srute pe Carly.
- S fii cuminte!
- Distracie plcut, spuse Essie. i, Duncan, mai vino pe
la noi.
- Mulumesc. Data viitoare voi aduce o pajite cu flori.
Mi-a prut bine s cunosc pe toat lumea.
Phoebe tia foarte bine c toate cele trei fee erau lipite de
geam atunci cnd Duncan i deschise ua la main. Se uit la
el atent i apoi se strecur n main.
l privi Ia fel cnd se urc la volan.
- ncerci s-i netezeti calea cucerind-o pe fiica mea?
-A b solu t. i acum c am aflat despre mama ta i Ava, voi
lucra i n direcia asta.
- Nu tiu dac ar trebui s apreciez onestitatea ta sau s
m simt insultat.
- D-mi de tire cnd te decizi. Dar ntre timp trebuie s
te ntreb ceva: i displac brcile?
100

F# '

- De ce?
Pentru c dac e aa, va trebui s fac nite ajustri. Deci?
- Nu, nu-mi displac.
Foarte bine. Scoase un telefon celular i form un numr.
I )imcan la telefon. Suntem pe drum. Bine. Fantastic. Mulumesc,
mai spuse dup care nchise. Fiica ta seamn cu mama ta.
(impiele te-au srit.
- Spre nefericirea mea.
- i Ava, n ce fel se nrudete cu tine?
- Nu prin snge, dar face parte din familie.
Duncan ddu din cap cu o expresie care o fcu s neleag
ra pricepuse.
- Ai un frate mai n vrst?
- Mai tnr. Carter e mai tnr dect mine.
- OK. El i soia lui locuiesc cu voi?
- Nu, au casa lor. Ce te-a determinat s-i aduci trandafiri
lui Carly?
- Ah... ei bine, nu tiu foarte multe n legtur cu fetiele
de apte ani i nu eram sigur dac prefer ppuile, sau mingile
de fotbal. Mai exista i posibilitatea s nu le permii copiilor s
mnnce dulciuri, aa c era exclus varianta bomboanelor.
M-am gndit c dac i-am trimis ie flori, s-ar bucura s
primeasc i ea. E vreo problem?
- Nu. Eu complic totul. A fost doar un gest frumos. Nu-1
va uita niciodat. O fat nu uit niciodat cnd i se ofer prima
dat flori de ctre un brbat.
- Nu trebuie s o iau de nevast, nu?
- Nu n urmtorii douzeci de ani.
Dup ce Duncan parc, Phoebe presupuse c vor lua cina
ntr-unul dintre restaurantele de pe River Street. Unul cu
privelite spre ap, se gndi ea, poate chiar pe o teras. Se
bucur c-i luase haina.
Duncan o duse ns la doc. Trecur de cteva brci i ajun
ser la o barc alb, graioas. Pe punte era pus masa. n

101

mijlocul mesei acoperit cu o fa alb erau aezate lumnrele


mici.
- i asta o fi a ta.
- Dac ai fi urt brcile, am fi mers la o pizza i relaia
asta probabil c s-ar fi sfrit odat cu ultimul pepperoni1.
- Din fericire, mi plac ambarcaiunile. Pizza am mncat
asear.
II
ls s o ajute s urce la bord i se acomoda cu tangajul.
Pentru o prim ntlnire, dei tehnic era a doua, totul mergea
destul de bine.
- Iei des cu barca?
- Locuiesc pe insula Whitfield.
- Ah. I se rspunsese. Se duse la balustrad i se uit spre
partea cealalt a rului. Dintotdeauna ai locuit pe Whitfield?
- Nu, i nici nu plnuisem asta. Scoase o sticl de am
panie din frapier i ddu s o desfac. A fost o ntmplare i
mi-a cam plcut.
- Aa ca i ctigatul la loterie.
- Mai mult sau mai puin.
Phoebe se ntoarse cnd auzi dopul pocnind.
- Aadar, asta e partea n care m laud. Barca, ampania,
mncare deosebit - e sub mas ntr-un recipient care o ine
cald. Dar e pentru c m-am gndit c ar fi simpatic s mncm
pe ap, doar tu i cu mine.
- Partea cu datul mare nu e o problem. Partea cu doar lu
i cu mine e problematic. Nu pentru cin, ci aa, ca idee.
Duncan turn n pahare.
- Pentru c?
Ea se sprijini de balustrad, bucurndu-se de briz.
- Pentru c am straturi peste straturi de complicaii.
- Printe unic, carier complex, zmbi el.
- Da, spuse ea lund paharul. i nu numai.

1 Ardei gras - n italian n original.

102

Ca de exemplu?
Poveti lungi.
Ai mai spus deja asta, dar eu nu m grbesc.
Iii bine, atunci s ncepem aa: mi iubeam fostul so
cnd m-am cstorit cu el.
Duncan se sprijini i el de balustrad, lng ea.
- Ii un plan bun, de obicei.
- Aa am crezut i eu. l iubeam foarte mult, dei tiam,
am neles asta, c nu eram pe picior de egalitate.
- Nu neleg.
- fii nu m iubea la fel de mult. Nu putea. Aa era construit.
- Pare a fi un fel de scuz.
- Nu. Nu. Ar fi mai uor, dac ar fi aa. Nu a abuzat
niciodat de mine i, din cte tiu eu, nici nu mi-a fost necre
dincios. Dar nu reuea s se implice total n csnicie. Eram
sigur c asta se poate ndrepta i c m puteam descurca.
Apoi am rmas gravid. Nu a fost nici suprat, nici nervos.
Dup ce Carly s-a nscut... Nu a mai fost nimic, spuse ea dup
o pauz. Nicio conexiune, nicio legtur, niciun fel de curiozi
tate. A continuat aa, cam un an de zile. Apoi mi-a spus c voia
s ias din joc. C i prea ru, dar c nu era ceea ce-i dorea.
A decis c voia s cltoreasc. Aa e Roy. Impulsiv. S-a cs
torit cu mine din impuls i a fost de acord s nceap constru
irea unei familii tot din impuls. Dar cum niciuna dintre opiuni
nu l-a satisfcut, a trecut la altceva.
El i aranja din nou prul dup ureche, tot ca din ntm
plare.
- Carly l vede vreodat?
- Nu, nu prea. i se descurc mai bine cu situaia asta
dect mine. Exist o singur complicaie.
- Care, spune-mi-o.
- Mama mea e agorafobic. De zece ani de zile nu a ieit
din cas. Nu poate.
- Dar nu prea...

103

- Nebun? l ntrerupse Phoebe. Nu este.


- Nu voiam s spun nebun. Voiam s spun agitat n
preajma strinilor. Ca mine, de exemplu.
- Nu e acelai lucru. Ct e n cas se simte bine. n
siguran.
- Cred c i este greu. O mngie pe Phoebe pe mn cu
dosul palmei. i la fel i ie.
- Ne descurcm. S-a luptat mult cu asta. S-a luptat pentru
mine i fratele meu. Acum Carter, eu, Ava i Carly ne des
curcm.
- Ai nite chestii dificile pe cap. Duncan se ntoarse astfel
nct s fie fa n fa. Mna lui rmase pe balustrad, lng
cotul ei. Totui nu neleg ce legtur are asta cu noi doi.
n clipa aceea i ea se chinuia s neleag acelai lucru.
- Familia i munca pe care o fac mi ocup aproape tot
timpul i-mi consum toat energia.
- Poate c i-ai fcut impresia greit c necesit mult
munc de ntreinere. i lu paharul din mn i se duse la
mas pentru a turna n pahare. Cnd se ntoarse o srut.
- Asta e partea uoar, zise ea.
- Trebuie s ncepem de undeva. Mie-mi place s-o fac de
aici. Ce poate fi mai frumos dect o rocat sexy, o noapte
superb i ampanie? i-e foame?
- Mai mult dect a vrea.
El i zmbi.
- De ce nu iei loc? Ar trebui s fie nite homar n frigide
rul dinuntru. M duc s-l aduc. i poi s-mi mai spui alte
poveti lungi n timpul mesei.
Nu voia s-i mai spun nimic altceva despre viaa i fami
lia ei. Va ine lucrurile la un nivel minim, decise ea. Dar el
avea un stil deosebit i undeva ntre salata de homar i med
alioanele de vit i mai spuse:
- M ntreb cum de o fat din Savannah vrea s ajung s
lucreze pentru FBI i se antreneaz s-i conving pe oameni s

104

coboare de pe acoperiuri, de exemplu, i apoi ajunge n poliia


local. Te jucai de-a poliitii cu ppuile Barbie?
- De fapt, nici nu-mi plcea Barbie foarte mult. Prul la
blond i snii ia mari.
- Exact de aia mi plcea mie. Duncan rse cnd ea clipi
nencreztoare. Cum? Crezi c Malibu Barbie nu e capabil s
determine un biat de zece ani s gndeasc?
- Ba da. Din pcate.
- i dac nu a fost Barbie, atunci cine te-a pornit pe drumul
acesta? G.l. Joe1?
- Joe e soldat. A fost vorba de Dave McVee.
- Dave McVee? Cred c mi-a scpat n perioada cnd eram
interesat de figurine care reprezentau personaje de aciune.
- E o persoan n carne i oase i, cu toate c este un erou,
nu a fost fcut niciodat o jucrie dup el. Cel puin din cte
tiu eu.
- Aha. Umplu din nou paharele i se uit ncntat la felul
n care soarele se reflecta n tenul ei ca de porelan i n pri
virea inteligent. O iubire din liceu? Prima dragoste?
- Nici una, nici alta. Erou i att. El ne-a salvat.
Pentru c ea nu mai continu, Duncan ddu din cap.
- tii c nu poi s te opreti aici.
- Da, presupun c nu pot. Tata a fost ucis cnd mama era
gravid cu Carter. Fratele meu mai mic.
- Trebuie s fi fost cumplit. i puse palma peste a ei. Ci
ani aveai?
- Patru, aproape cinci. Mi-1 amintesc, puin. Dar cel mai
mult mi amintesc c s-a rupt ceva n mama, ceva care a luat
muli ani pentru a se vindeca, i nu n totalitate. mi dau seama,
pentru c sunt un observator antrenat, care are i studii de
psihologie, c moartea lui a fost baza agorafobiei de care sufer.

1 Denumire generic pentru militarii americani - personaj figurin.

105

Dar trebuia s mearg la munc, s aib grij de noi. Nu avea


nicio alternativ. Ani de zile a inut totul pentru ea.
- A avut una, o contrazise Duncan. A ales s fac ceea ce
trebuia fcut pentru a avea grij de familia ei.
- Da, aa este. i chiar a avut grij. Apoi a cunoscut un
brbat. L-a cunoscut pe Reuben. Venea pe la noi s repare cte
ceva. Lucruri mrunte, prin cas. Vedeam, dei nu aveam dect
doisprezece ani, c flirtau unul cu cellalt. Era ciudat, dar tata
murise de mult timp i era chiar plcut s o vd prostindu-se
i nroindu-se.
- Voiai s fie fericit.
- Da. A fost drgu cu noi. La nceput, Reuben a fost
drgu cu noi. Se juca cu Carter n curte, ne aducea dulciuri, o
scotea pe mama la film i alte chestii din astea.
- Dar nu a rmas la fel de drgu. Aud asta, spuse Duncan
cnd ea l privi. O aud n vocea ta.
- Nu, nu a rmas la fel de drgu. Deja tria cu el. Nu-mi
dau seama cum de tiam asta, atunci. Mama i revenise ndea
juns de mult, dup toi anii aceia, pentru a 11 cu el.
- i atunci s-a schimbat?
- Da. A devenit posesiv i ciclitor. Se lua de noi, de toi
trei, dar prea s o fac n glum. Carter mai ales, el avea parte
de cele mai multe critici. Zicea: biatul sta nu-i n stare s
deosebeasc stnga de dreapta. Nimeni nu devine brbat doar
citind cri. i tot aa. ncepuse s vin n fiecare sear i
pretindea ca mama s-I atepte cu masa pus, s ne trimit pe
noi de acolo i sa-1 cocoleasc pe el. Ea nu era de acord, aa
c el se enerva. A nceput s bea mult. Presupun c mereu
buse, dar bea mai mult acas. Dar asta chiar nu este o
conversaie de avut la cin.
- A vrea s aud i continuarea. i tata bea mai mult dect
putea duce, aa c tiu cum este. Termin povestea.
- Bine. ntr-o zi a venit cnd mama era la serviciu. Acas
nu eram dect eu i Carter. Buse i i-a mai luat o bere i apoi

106

meii una, pe care a pus-o n faa lui Carter. I-a spus c venise
vremea s nvee s bea ca un brbat. Carter nu a vrut s bea.
I'enlru numele Iui Dumnezeu, nu avea dect apte ani. Carter
i ;i spus s plece i s-l lase n pace i Reuben l-a plesnit peste
laj, strigndu-i c-i obraznic. Ei bine, asta m-a enervat. Vechea
linie a ieit la suprafa. I-am spus s ias dracului din cas i
s-i in minile jegoase departe de fratele meu. M-a plesnit
i pe mine. i atunci a intrat i mama n cas. Trebuie s-i
spun, Duncan, c pn n clipa aceea o iubeam. Muncise din
'.rcu i se ocupa de toate, ct putea ea mai bine, dar nu cre
deam c avea ira spinrii dreapt. Nu am crezut asta pn n
clipa cnd a intrat n cas i ne-a vzut pe mine i pe Carter Ia
podea i pe ticlosul la n picioare, lng noi, pregtindu-se s
scoat cureaua.
Lu o mic pauz i bu o gur de ampanie.
- Voia s o foloseasc, s ne dea o mic lecie. Mama a
mirat n el ca un buldozer. Normal c el era de dou ori ct ea
i beat, aa c a dat-o de-a dura cu o lovitur. Urla Ia el s ias
afar, s nu se mai ating de puiuii ei. Eu i-am spus lui Carter
s fug, s mearg la vecini, s sune la poliie. Dup ce m-am
asigurat c era destul de departe, am nceput i eu s ip, spunnd
c vine poliia. Reuben ne striga mie i mamei nite lucruri pe
care nu le mai auzisem n viaa mea, dar n cele din urm a
plecat.
- Ai avut capul pe umeri. Minile ei se aflau n ale lui i
i le inea strns. Ai fost deteapt.
- Eram speriat. Am vrut s vin poliia, pentru c n mod
normal poliia trebuie s te ajute. Au venit i au stat de vorb
eu mama. I-au spus s fac plngere, dar n-au insistat. Au vrut
s afle numele lui i au spus c vor discuta cu el. Probabil c
au i fcut asta. Nu tiu chiar tot ce s-a ntmplat, doar o parte.
tiu c el s-a dus la ea la serviciu i i-a cerut scuze. Apoi a
venit acas, cu flori, dar ea nu a vrut s-l primeasc nuntru,
l vedeam stnd n main i uitndu-se la cas. Doar uitndu-se.

107

i o dat, cel puin o dat, l-am vzut cum o prinsese de brae


i cum ncerca s o trag la el n main. Din nou am sunat la
poliie i au ieit i civa vecini, aa c a plecat. i abia atunci
mama a fcut cerere s nu-i mai fie permis accesul aproape de
noi. Asta i-au spus ei s fac.
- Nu l-au arestat?
- Cred c l-au reinut cteva ore i au stat de vorb cu el.
Aa c, peste cteva zile, s-a mbtat bine seara i-a luat pis
tolul i a intrat la noi n for. A lovit-o pe mama att de ru,
c nc mai are cicatrici aici, spuse Phoebe, trecndu-i un
deget de-a lungul obrazului. I-a pus pistolul la tmpl i ne-a
spus mie i lui Carter s mergem i s nchidem uile, feres
trele i s tragem draperiile. Ne-a spus s ne aezm cu toii,
cci vom avea o discuie lung. Ne-a inut nchii n cas apro
ximativ dousprezece ore. Poliia a venit dup vreo dou ore,
cred. Reuben a tras cteva gloane n perei, ca s se distreze,
i vecinii au alertat autoritile. A urlat c ne va ucide pe toi
dac ncearc cineva s intre. Mai nti pe rzgiaii de copii.
La scurt timp poliia a oprit curentul. Totul se ntmpla n luna
august, aa c era foarte cald. Apoi Dave I-a sunat i l-a deter
minat s vorbeasc.
- L-a convins s v elibereze?
- L-a convins s vorbeasc. Asta este prima regul. Ct
vreme Reuben vorbea cu Dave, nu ne-ar fi mpucat. Ar fi
facut-o. Vedeam asta. Pe Carter i pe mine. Poate nu pe mama,
pentru c i se pusese pata c ea i aparine. Dave l-a fcut s
vorbeasc despre pescuit. O conversaie lung despre pescuit,
care ne-a salvat viaa, dar dup o vreme, Reuben s-a enervat
din nou. Avea de gnd s-i fac ru lui Carter, simeam asta,
aa c i-am distras i eu atenia, la fel cum o fcuse Dave cu
pescuitul. Intre timp, m-am dus la baie, am deschis fereastra i
i-am spus lui Carter - l-am ameninat cu btaia - s profite de
prima ocazie i s ias pe acolo.
- L-ai scos pe fratele tu din cas, murmur Duncan.

108

- Reuben avea o fixaie cu Carter. Inteniona s-i fac ru.


Phoebe i-a spus apoi cum i pusese pastile n mncare i
apoi de orele pe care Ie petrecuse n spital ateptnd ca mamei
sale s-i fie cusut rana i de discuia pe care o avusese cu
Dave.
- Datorit lui familia mea a rmas n via.
- i tu i-ai salvat. La doisprezece ani.
- Nu a fi avut pe cine s salvez dac nu ar fi existat Dave.
I )up aceea ne-am mutat la verioara Bess, n casa de pe strada
lones. Am rmas n legtur cu Dave. Mai sunt multe de po
vestit, dar, una peste alta, Dave mi-a vorbit despre situaiile de
c riz i lurile de ostatici. S-a gndit c a fi potrivit pentru
meseria asta. Voiam s-i fac plcere i prea interesant, aa c
m-am pregtit i am descoperit c avea dreptate. Chiar m
pricep la asta.
i ridic paharul pentru un toast.
- Nu e ca i cum a fi ctigat la loterie, dar aa am ajuns
unde sunt.
- i cu Reuben ce s-a mai ntmplat?
- A murit n nchisoare. A scos pe cineva din srite i a
lost njunghiat de mai multe ori. Ca ofier i om al legii, pre
cum i moral, deplng o astfel de ntmplare. Oricum, am
cumprat o sticl de ampanie, nu chiar ca asta, dar una destul
de bun, i am savurat fiecare pictur.
- mi pare bine s aud asta, spuse el strngnd-o uor. Ai
avut o via interesant, Phoebe.
- Interesant?
- Ei bine, nu poi spune c ai trit ntr-o rutin continu.
Ea rse.
- Nu, cred c nu pot spune asta.
- Acum neleg ceva mai mult i-mi dau seama de ce erai
aa de hotrt cnd ai intrat n apartamentul lui Joe Sinucigaul.
i ai i cei mai sexy ochi verzi.
Se uit la el n timp ce sorbea din ampanie.

109

- Dac i nchipui c dezvluindu-i anumite lucruri de


spre mine i gustnd din ampania asta minunat, voi cobor cu
tine n cabin i vom face sex slbatic, te neli.
- Putem negocia? Exist posibilitatea s facem un alt fel
de sex?
- Nu cred, dar mulumesc, oricum.
- Atunci ce spui de o plimbare pe malul rului i de un
srut la lumina lunii?
- Sunt de acord cu plimbarea.
El se ridic i o lu de mn, iar cnd se ridic i ea i puse
mn pe spate i o trase spre el pentru a o sruta.
Buzele calde i aerul rece, un corp puternic i o atingere
uoar. Ea i ced, ced momentului.
El i simea fora, ascuns sub pielea fin. Asta fusese, i
ddu el seama, ceea ce l atrsese la ea din prima clip. Acele
contraste i personalitatea ei complex. Nu era nimic simplu i
obinuit n ceea ce o privea.
Srutul se produse brusc, n vreme ce puntea se legna sub
ei i vntul btea uor, agitnd suprafaa apei.
Ea i puse mna pe piept i i simi inima btnd puternic.
Apoi l mpinse n spate.
Duncan lu mna de pe pieptul lui i i srut degetele.
- Mai tiu i altceva, vrei s-i demonstrez?
- Cred c demonstraia de pn acum mi-a ajuns. Ziceai
ceva despre o plimbare.
- Probabil c e mai bine s-mi pstrez cunotinele pentru
mai trziu. Nu sunt sigur c eti pregtit.
- Serios? Crezi c poi utiliza cu mine manevre de genul
sta? Sunt poliist.
El urc pe chei i-i ntinse mna.
- Metoda numrul apte a cauzat incontien temporar.
- Asta chiar e o provocare direct, spuse ea urcnd pe
chei. i nu am mai rspuns la provocri de cnd aveam apte
ani. Ne plimbm, domnule Swifit.
110

- Nu poi s m acuzi pentru faptul c am ncercat.


- Metoda numrul apte?
- Sunt obligat prin lege s avertizez nainte de a o utiliza.
Acum c ai fost avertizat, ies de sub incidena legii.
- O s in minte.
Rsul ei fu purtat pn la el pe ap. Faa ei, luminoas, se
vedea clar prin binoclu.
El scoase cartofii prjii din punga cu mncare n vreme ce
sc uita la ea, gndindu-se ct de uor i-ar fi dac i-ar avea
llgura ncadrat de luneta unei puti.
Bang!
Prea repede i prea uor.
Dar nu peste mult timp, ea nu va mai rde.

7
f ^ r t i n i diminea, cnd ajunse la birou, Phoebe ntocmi
rapoarte, rspunse la telefoane i reui s-i fac i puin timp
pentru a-i revizui planurile cu privire la urmtoarea edin de
pregtire.
Poate c asta nsemna s-l loveasc pe Arnie Meeks cnd
era la pmnt, dar voia s treac n revist protocoalele, pro
cedurile i planul psihologic de rspuns al celui care ajungea
primul la locul unui incident.
D tonul, se gndi ea. Arnie cu siguran dduse tonul pentru
incidentul Gradey. Ce se ntmplase i de ce se ntmplase, avea
s fie folosit n pregtire i s ilustreze, spera ea, motivul pentru
care liniile directoare erau necesare.
Se ridic n picioare cnd Dave intr n birou.
- Domnule cpitan.
- Am nevoie de tine o clip.
- Sigur, am cteva la dispoziie nainte de curs. Vrei o
cafea?

- Nu, mulumesc.
Dup ce el nchise ua, simi cum muchii i se contract.
- E vreo problem?
- Poate. Am fost sunat de sergentul Meeks, Arnold Meeks,
tatl. Face scandal i cere ntocmirea unui raport mpotriva ta.
- Pentru ce?
- Suspendarea nejustificat a fiului su. i mai meniona
ceva cu privire Ia un proces legat de defimare.
- Sunt disponibil pentru asta oricnd, l-am spus lui Arnie
s-i contacteze delegatul oricnd dorea. i, adug ea, toate
astea sunt nregistrate.
- Chiar ai de gnd s menii suspendarea de treizeci de
zile?
- Da. A nclcat toate procedurile. L-a mpins pe Gradey
la limit, o persoan care luase ostatici, facndu-1 s se sinu
cid. A avut noroc c Gradey nu i-a ucis pe ostatici. Ai citit
raportul i declaraiile martorilor, att civili, ct i din poliie?
- Da, l-am citit. Dave i frec ceafa, ngrijorat. Nu putea
face un rahat mai mare, nici dac s-ar fi strduit.
- Nu sunt foarte sigur c nu s-a strduit. i asta nu are
legtur cu faptul c mi displace mie ca persoan, continu ea
cnd l vzu pe Dave c se ncrunt. E obsedat de putere,
misogin i repezit. Nu ar trebui s fte poliist.
- Phoebe, atitudinea asta, implicarea personal nu te vor
ajuta s-i susii punctul de vedere.
- Nu e implicare personal, ci un simplu fapt. Cred c
evaluarea psihologic mi va susine punctul de vedere. Dave,
mi-a lsat o ppu mutilat la u.
Dave bg minile n buzunar i nclet pumnii.
- Nu te voi contrazice cu privire la asta, dar va trebui s
fii atent s nu faci astfel de acuzaii de fa cu altcineva n
afar de mine. Va trebui s...
- Mi-a spus trla n fa i nu pun la socoteal de cte ori
mi-a spus aa pe la spate. Sttea cam unde stai tu acuma i

112

profera ameninri. Nu are niciun fel de respect pentru funcia


mea, ba chiar m dispreuiete.
- Crezi c eu nu vreau s-l vd dat afar? spuse Dave i
pentru prima dat ls s se vad o parte din furia ce-1 cuprin
sese. Afar din echip i din departament? Dar deocamdat nu
am niciun motiv s-l dau afar din slujb. i, Phoebe, faptul c
le afli n spatele acelui birou nseamn c trebuie s ceri s-i
lie respectat autoritatea.
- Asta am i fiicut, spuse ea pe un ton neutru. M-a acuzat
c m aflu n poziia asta pentru c am fcut sex cu tine.
Dave o privi consternat.
- Ticlosul. Ticlosul. Inspir profund. Era vreun martor
tic fa cnd a fcut aceste acuzaii?
- Nu, i nchisesem reportofonul nainte de a spune toate
acestea. Dar e adevrat. i foarte exact. Ceea ce indic aceeai
lips de respect i n ceea ce te privete. Cred c avea de gnd
s se dea la mine, fizic. Nu-mi place s rspndesc astfel de
rahaturi, dar cred c Arnie Meeks este periculos. Intreab-I i
pe Sykes, dac vrei.
- O voi face. Programez o edin n dup-amiaza asta.
I;-i timp s participi.
- Da, domnule.
- Vrei s faci o plngere pentru hruire sexual?
- nc nu. M limitez la insubordonare.
Dave ncuviin i se ndrept spre u.
- Cred c ar fi bine s iei i tu legtura cu reprezentantul
lu, spuse el. Familia Meeks are ceva putere n departament,
legturi, o ntreag istorie. Acoper-te, Phoebe, chiar dac vom
putea s scpm de ticlosul sta, e posibil s produc ceva
pagube.
- Aa voi face. Dave? mi pare ru c a trebuit s te im
plic.
- N-ai facut-o tu, spuse el dur. El a facut-o.
Probleme, se gndi ea cnd rmase singur. Ei bine, mai

113

avusese probleme i nainte i se descurcase. Cnd edina de


antrenament de diminea se termin, i facu puin timp pentru
a examina dosarul lui Meeks, declaraiile de la incidentul Gradey
i raportul ei asupra altercaiei cu Meeks, din birou.
Prin peretele de sticl al biroului l vzu pe Dave, care i
facea semne lui Sykes s vin n camera de relaxare. O discuie
privat. Instinctele de protejare ale cpitanului intraser n
aciune i ei i prea ru, al naibii de ru, c trebuise s le
incite. Dar nici n ruptul capului nu-1 putea lsa pe Meeks s
pun viei n pericol, s o jigneasc, s-i deranjeze familia i
apoi s-i foloseasc relaiile pentru a se proteja.
Nu-i psa nici ct negru sub unghie.
i chiar acum, i zise, trebuia s lase totul la o parte i s
coboare. In trecere prin biroul comun se opri la asistenta ad
ministrativ.
- Urmtoarele nouzeci de minute voi fi n camera de
conferine.
- Bine. Doamn locotenent? Annie Utz, asistenta adminis
trativ a echipei, i zmbi stnjenit. S-ar putea s, hmm, am
nevoie de o zi liber, ceva mai ncolo, pentru nite probleme
personale.
- Bine. Dac m poi anuna din vreme e i mai bine. Aa
am putea gsi pe cineva s-i in locul.
- Doamn locotenent? Zmbea, dar colurile gurii i tre
murau. tiu c nc sunt nou aici, dar mi place foarte mult
aceast slujb. Sper c m descurc bine.
- Te descurci foarte bine. N-ar fi ru s se machieze mai
discret i s-i cumpere bluze cu o mrime mai mare, i zise
Phoebe, dar treaba chiar i-o facea bine.
- Am adus nite praline. Fcute de mine, spuse ea i i
ntinse o farfurie de carton, acoperit. Poate c dorii i
dumneavoastr.
- Dup edin.
- Mergei pe scri, nu? La ritmul n care urcai i cobori

114

r
pc scri n Ioc s luai liftul, cred c zahrul nu are nicio ans
s;i se lipeasc de dumneavoastr.
Ataamentul meu fa de zahr m oblig s merg numai
pe scri.
Plec nainte s-i mai dea ocazia lui Annie s mai zic
ceva. Gndindu-se la felul n care avea s nceap expunerea,
ic:ji pe u i ncepu s coboare scrile n vitez.
Maina trebuia s fie gata azi, i aminti ea. Trebuia. Tre
buia s-l sune pe mecanic n pauz i...
Abia vzu micarea i nu avu timp s reacioneze, cu att
mai puin s duc mna la arm, cnd agresorul o mpinse n
perete. Durerea se rspndi n tot corpul, mpreun cu frica.
Ddu cu capul de ciment i privirea i se mpienjeni.
Cteva secunde, doar cteva secunde fur necesare ca s-i
mobilizeze forele i s lupte, timp n care banda adeziv i
;icoperea deja gura i minile i erau prinse la spate.
Se lupt, ameit de la lovitur, ncercnd s ajung cu
clciele pe pmnt, dar nu reui. Apoi fu orbit de cagula ce-i
acoperi capul. Zgomotul pe care-1 scotea era nfundat din cau
za bandei adezive lipit pe gur. Fu mpins cu putere i fcu
civa pai nainte. ocul i durerea i cuprinser ntreg corpul
cnd czu la pmnt i se rostogoli. Simi gust de snge i-i
auzi agresorul rznd. Rugndu-se s se ntmple un miracol,
lovi n fa. Minile se strnser n jurul gtului ei i ncepu s
se sufoce.
Nu aa, nu se putea s moar aa, far s-l priveasc n
ochi pe cel care o ucidea. Cel care o lua de lng fetia ei.
Se zbtu i ddu puternic din mini i din picioare, plm
nii ei aproape strignd dup o gur de aer. Cnd presiunea mai
slbi inspir cu nesa, dar icni din nou i simi cum tot aerul i
dispare din plmni cnd lama cuitului i tie bluza, nepnd-o
Iar mil. Mini, mini acoperite cu mnui i strngeau cu
putere snii.
Nu se putea ntmpla aa ceva. Atac i viol al unui poliist

115

chiar n sediul poliiei? Era o nebunie. Dar loviturile i zbate


rile ei nu-1 opreau pe agresor de la aciunea metodic de rupere
a hainelor, de a o atinge i de a-i fora cu brutalitate deprtarea
picioarelor.
Se ur pentru sughiurile de plns i gemetele pe care le
scotea. Ura faptul c-1 fceau pe el s rd i s simt c
deinea puterea.
-N u -i face griji, i uier el la ureche, nu eti genul meu...
Simi o durere nou de la lovitura pe care o primi n fa.
Era aproape incontient i-i dorea asta, ca pe o izbvire. Dei
ameit, auzi un zgomot de pai.
Venea cineva. Te rog, Doamne. Dar nu, el pleca. i o lsase
n via. Gemu, sfiat de durere. Dar supravieuirea, nevoia
primar de supravieuire era mai puternic. i era fric s se
rostogoleasc, s ncerce s se ridice n genunchi i apoi n
picioare. Oare ct de aproape de scri era, ct de aproape de o
cdere periculoas, poate chiar fatal?
Ctuele pe care i le pusese i mucau carnea, sub greutatea
propriului ei corp. Nevoia de a vedea, de a scpa i de a
supravieui era mai mare dect dorina de uurare. i ntoarse
capul spre stnga i spre dreapta, naintnd cte puin, testnd
terenul cu piciorul. Uor, inndu-i panica sub control, reui
s-i scoat cagula de pe fa. Mai nti brbia, apoi gura i
nasul i, n sfrit, ochii.
Se uit mprejur. Vedea petele propriului ei snge pe perete,
acolo unde dduse cu capul, la fel cum i simea gustul i n
gur.
Se rostogoli i-i inu respiraia de durere cnd se ridic n
genunchi. Pe ea atrnau buci sfiate din cma i din fust,
i era ru ns spera s reueasc s ajung la captul strda
niilor, s cear ajutor nainte de a ceda.
Auzea un glas care-i spunea s se grbeasc, s se gr
beasc, s-ar putea s se ntoarc i se strdui s coboare cu
grij, lipindu-se din nou de perete, pentru a fi n siguran.

116

( find ajunse jos, corpul i tremura de fric i epuizare, dar


reui s gseasc fora necesar pentru a apsa pe clan, a
li age de ea i a deschide ua.
Apoi se prbui pe coridor i, tremurnd din toate
ncheieturile, ncepu s se trasc.
Se auzi un strigt, dar ea nu-1 percepu dect ca un zgomot
vag. Complet epuizat, lein. i reveni destul de repede i i
iladu seama c era ntins pe o parte. Durerea de la gur o lacu
;a neleag c cineva dezlipise banda izolatoare.
- Aducei o ptur. D-i haina ta i careva s aduc o
cheie s desfacem ctuele astea. E n regul, doamn locote
nent, sunt Liz Alberta. M auzii? Totul va fi bine.
Liz? Phoebe fix ochii cprui. Detectivul Elizabeth Alberla. Da, da, tia acest nume i i reamintea i de acei ochi.
- Scrile. Vocea i era gjit. M-a atacat pe scri.
- Deja sunt doi biei acolo i l caut. Nu-i face griji.
Vine i asistena medical. Doamn locotenent, spuse Liz
aplecndu-se spre ea. V-a violat?
- Nu. Nu, doar m-a... Phoebe nchise ochii. Nu. Ct de ru
m-a lovit?
- Nu-mi pot da seama.
- Arma mea, spuse Phoebe deschiznd ochii. Dumnezeule,
arma mea. N-am reuit s o scot la timp. Mi-a luat-o?
- nc nu tiu.
- Stai aa, doamn locotenent. V scot acum ctuele.
Phoebe nu-i ddu seama cine vorbise n spatele ei i r
mase cu privirea aintit Ia Liz.
- Vreau s-mi iei o declaraie. Trebuie s-mi iei o declaraie.
- O voi face.
Phoebe respir uurat cnd i se scoaser ctuele, dar nu
i i-ui s-i rein un geamt cnd mic minile.
- Nu cred c sunt rupte. Nu cred c am nimic rupt. Cineva
ii puse o ptur pe umeri. M poi ajuta s m ridic?
- Poate ar trebui s rmnei aezat pn cnd...

117

Se auzir pai grbii i apoi un strigt. Dave ngenunche


lng ea.
- Ce s-a ntmplat? Cine i-a fcut asta?
- Nu am vzut. M-a luat prin surprindere pe scri. Mi-a
pus ceva pe cap. Simi cum lacrimile i ardeau obrajii zgriai.
Cred c mi-a furat arma.
- i voi lua o declaraie, cpitane, dac nu e nicio pro
blem. Voi merge la spital cu doamna locotenent i-i voi lua o
declaraie acolo, spuse Liz.
- Da, zise el, dar o prinse pe Phoebe de mn, ca i cum
nu ar fi vrut s-i mai dea drumul.
- Nu dai telefon familiei. Domnule cpitan, te rog, nu-i
suna.
El o strnse de mn i apoi se ridic.
- Vreau s fie verificat cldirea etaj cu etaj. E cod rou.
Nimeni nu are voie s intre sau s ias far a fi verificat. Vreau
s tiu ce face flecare poliist sau civil din aceast cldire.
- Nu era civil, domnule cpitan, spuse Phoebe ncet. A
fost unul de-al nostru.
Totul era n cea, dar Phoebe punea asta pe seama rnilor.
Serviciul de urgen, ambulana, camera de gard. Auzea o
mulime de voci, mult micare i simea mult durere. Apoi
din ce n ce mai puin, din fericire. Se ls dus de val n
vreme ce era analizat, palpat, ridicat. Ct timp rnile i erau
ngrijite rmase cu ochii nchii. Cnd i se fcur radiografii,
la diverse pri ale corpului, i nchise i mintea, refuznd s
se mai gndeasc la ceva. Aveau s apr i lacrimile, tia asta.
Probabil c va fi un potop, dar asta mai putea atepta.
Liz intr n salon.
- Mi-au spus c vrei s vorbeti cu mine.
- Da. Phoebe se ridic n ezut pe masa de consultaie. O
dureau coastele i dintele. tia c o vor durea zile ntregi, dac

un chiar sptmni. Noroc cu bandajul care-i susinea mna i


care i mai atenua durerea de Ia umr.
- Contuzii uoare, umr dislocat i coaste fisurate.
Liz se apropie de ea.
- O tietur urt la frunte i un cucui n devenire. Buza
pai t. Brbia i-e umflat. Ticlosul la nu s-a jucat.
- Mcar nu m-a omort.
- sta-i un lucru bun. A fost i cpitanul pe aici. A plecat
doar dup ce doctorii i-au precizat starea n care te aflai. Mi-a
;pus s-i transmit c te va duce acas imediat ce eti pregtit.
- E mai bine s stea i s cerceteze... Nu tiu dac e ceva
de cercetat. Coboram din biroul meu spre sala de conferine,
pentru c aveam curs. Aa fac de obicei. Cobor pe scri.
- Eti claustrofob?
- Nu, vanitoas. Nu am timp ntotdeauna s fac exerciii,
aa c prefer scrile n locul liftului. El m atepta acolo.
- Ai spus c nu l-ai vzut.
- Aa-i. Cu grij, Phoebe i atinse faa, chiar sub ochi.
Pn acum nu avusese niciodat un ochi nvineit i nu tiuse
i l de tare durea. Coboram destul de repede i nu am reuit
dect s vd o umbr n micare, dar asta doar cu coada ochiu
lui, n dreapta. Mulumesc. Lu punga de ghea pe care i-o
oferise Liz i i-o puse pe obraz. M-a atacat nainte de a putea
ntoarce capul, nainte s apuc s-mi scot arma. tia exact ce
lace, pentru c m-a scos din joc imediat, cu o lovitur la cap.
M-a dat cu capul de perete i m-a paralizat. Mi-a pus band
adeziv pe gur i apoi ctuele, foarte rapid. Se vedea c tie
s Ie foloseasc. Mi-a anticipat micrile defensive, puine, pe
eare am putut s Ie fac i apoi mi-a pus ceva pe fa, nu tiu
sigur ce.
- Era un sac pentru rufe, I-am gsit i l-am nregistrat ca
prob. i reproezi c n-ai fost mai rapid i c nu te-ai luptat
suficient? Nu e cazul.

- Chiar nu am reuit s fac nimic. mi dau seama. Eram


paralizat, depit fizic i totui... Arma mea?
- Nu am reuit s o recuperm.
Se uitar una la alta o vreme. Dezarmarea unui poliist era
o chestiune grav. Chiar mai grav atunci cnd poliistul era
femeie.
- Nimeni nu v va nvinovi pentru asta, doamn locote
nent. Cu siguran nu n aceste circumstane.
- Cineva tot o va face. O tii i tu i o tiu i eu. La fel
i el. De aceea a luat-o.
- Unii sunt nite idioi. V-ai dat seama de nlime, de
constituie?
- De nlime, nu. M-a mpins i am czut direct. Dar era
puternic. La nceput m-a sugrumat... i trecu degetele peste
vntile de la gt i i reaminti cum minile nfipte n gtul
ei i blocau respiraia. M-a strns de gt cnd eram la pmnt;
i-a pus minile n jurul gtului meu i a strns. Avea mini
mari. Mini mari i puternice. i purta mnui. Am simit... am
simit mnuile - erau subiri, probabil de latex - atunci cnd
m-a pipit. i avea un cuit pe care l-a folosit pentru a-mi tia
hainele.
- V-a pipit.
- A... Rezum-te la fapte, i ordon Phoebe. Gndete la
tot ca la nite simple fapte. M-a strns de sni. Apoi m-a tras
tare de sfrcuri. Rdea. Era un rs ascuit, ca i cum cineva l-ar
fi gdilat i ncerca s se abin. i-a bgat mna... Oh, ce
rahat.
Anticipnd ce avea s urmeze, Liz lu plosca i i-o puse
aproape de gur. Phoebe vom. Alb ca cearaful, se ls apoi
pe spate.
- Dumnezeule. mi cer scuze.
- Inspir i relaxeaz-te. la, spuse Liz ntinzndu-i paharul
de plastic cu pai care se afla pe mas. Bea nite ap.
- Mulumesc. Sunt bine. i-a bgat degetele n mine. Le-a

120

mpins cu for. Nu era nimic sexual. Voia doar s-mi fac ru


i s m umileasc. Apoi, cred c s-a aplecat spre mine, pentru
c-i auzeam respiraia foarte aproape. Vorbea n oapt: Nu-i
face griji. Nu eti genul meu. Apoi m-a lovit n fa i m-a
lsat acolo.
- Ai idee cam ct a durat totul?
- Mi s-a prut o eternitate, dar probabil c nu a durat mai
mult de dou, poate trei minute. Totul a fost atent planificat i
pus foarte bine n aplicare. Probabil c am avut eu nevoie de
mai mult timp pentru a-mi scoate cagula i a ajunge la u.
Oricum, n total, cred c a durat cam ase, apte minute.
- Bine. A mai spus ceva? Orice.
- Nu, nu a vorbit dect atunci i i-am spus ce a zis.
- Ai remarcat ceva la el? Un miros?
- Nu. Stai, spuse Phoebe i nchise din nou ochii. Pudr de
talc. Am simit miros de pudr de talc.
- i vocea? Ai putea s o recunoti dac ai auzi-o din nou?
- Nu tiu. Suntem antrenai s fim ateni la detalii, dar
eram foarte speriat i n plus aveam i cagula pe cap. Era
localnic, spuse ea deodat. Accentul prea suficient de puternic
pentru a fi localnic.
- Ai avut probleme cu cineva? Crezi c exist cineva care
;ir vrea s-i fac ru?
- tii bine c am probleme. Poate c nu facem parte din
aceeai divizie, dar lucrm n acelai loc. tii bine c am pro
bleme.
- Crezi c a fost el? Crezi c Arnie Meeks este cel care
le-a atacat?
- Da, asta cred. Nu o pot dovedi, dar cred c el a fost. Am
raportat un incident smbt diminea.
- Ce incident?
Phoebe i povesti lui Liz despre ppu.
- Am discutat cu detectivul Sykes despre asta. i voi face

121

i cteva cercetri discrete n legtur cu locul unde se afla


Meeks azi-diminea, spune Liz.
- Mulumesc.
- Nu ai fost violat, doamn locotenent, dar ai fost agre
sat sexual. Dac vrei s discutai cu un consilier n materie
de violuri, cunosc unul bun.
- Nu, dar i mulumesc. Te pricepi la ceea ce faci, detec
tive. Sunt recunosctoare c tu eti cea care mi ia declaraia i
eti aici cu mine.
- Voi continua cercetrile. i promit.
- Pentru moment, crezi c poi s faci rost de nite haine,
ca s plec de aici?
- Ar fi mai bine s sun pe cineva. Dac nu-1 vrei pe
cpitan, poate pe altcineva. S Ie spun s aduc haine i s v
duc acas, ce spunei?
- Nu vreau s merg acas dect dup ce voi face criza pe
care o simt din ce n ce mai aproape.
- Exist altcineva pe care vrei s-l sun?
- De fapt... Phoebe atinse pansamentul care i acoperea
rana de pe frunte. Exist un prieten, poate este disponibil.
Vechea cldire avea mult potenial. Desigur, actualul pro
prietar i fcuse o reclam care corespundea mai mult dorinelor
Iui dect realitii. O parte a creierului su se gndea la asta,
n vreme ce alta studia posibilitile.
Depozitul era mai degrab o ruin, oricine le-ar fi consi
derat astfel. n realitate putea fi transformat ntr-o cldire de
apartamente foarte decent, fiind destul de aproape de fabrici
i de docuri, un potenial cmin pentru familiile de muncitori.
Spaiu rezonabil pentru o chirie rezonabil. Bineneles c se
afla destul de departe de rutele turistice i de zona istoric
elegant. Un alt avantaj era faptul c la parter se putea amenaja
o brutrie, o cafenea sau chiar un magazin, ori un mic restau
rant de familie i astfel i putea scoate banii investii.

122

Partea bun era c nu trebuia s se grbeasc cu recupenirea investiiei.


Oraul avea nevoie de spaii de cazare decente i sigure. El
tia mai bine dect oricine asta. Se numrase printre cei cu
astlel de nevoi cea mai mare parte a vieii.
Phin era cu proprietarul i ddea din cap dezaprobator n
vreme ce gndurile lui Duncan o luau razna. Aceasta era ca
racteristica lui Phin, dup prerea lui Duncan. Acea privire
dur i dezaprobatoare putea s reduc la zero discursul
proprietarului, aducndu-1 la realitate.
Tipul voia i luna de pe cer pentru cldirea lui drpnat
i credea c-1 prinsese pe Dumnezeu de un picior. Lui Duncan
uti-i displcea s fie considerat astfel, mai ales c preul maxim
pe care-1 avea n minte era de mrimea ctorva asteroizi.
Cnd sun telefonul se uita la nite ferestre sparte. Con
tinu s le studieze cu atenie n timp ce-i scotea aparatul din
buzunar.
- Da, Duncan sunt. Ce? Cnd? Cum?
Se ntoarse cnd Phin, alarmat de tonul vocii sale, se n
drept spre el.
- Unde? Bine, da, spuse o clip mai trziu. Sunt pe drum
deja. Trebuie s plec. Indreptndu-se spre u, Duncan puse
telefonul napoi n buzunar.
- Domnule Swift, ncepu proprietarul.
- Am o urgen personal. F ceea ce ai de fcut, i spuse
el lui Phin i se ndrept grbit spre main.
Imagini nspimnttoare i treceau prin minte n timp ce
conducea spre spital. Femeia care se recomandase detectiv
Alberta i spusese c Phoebe era externat, i reaminti el. Dac
ii ddeau drumul din spital nu putea fi rnit prea grav. Detec
tivul nu i dduse prea multe informaii. Stil de poliist, se
gndi Duncan agasat, frnnd la semafor.
Nu spusese nici cum se ntmplase, nici ct de grav era.
Oare cnd avea s se fac verde nenorocitul la de semafor?!

123

Poate fusese mpucat. lisuse!


Porni n tromb cnd se schimb culoarea. Fcu zigzaguri
prin trafic, dar fu nevoit s i atepte. Ani de zile de condus l
nvaser care erau cele mai bune trasee de urmat.
Ajunse n parcare i njur, cci nu gsi niciun loc. Cnd
n cele din urm reui s parcheze, o pomi alergnd spre ua
de intrare n Urgene. Era deja n culmea agitaiei.
Ar fi trecut n vitez pe lng ea dac nu i-ar fi remarcat
prul. Vlvtaia i atrase privirea i se opri, ntorcndu-se brusc
pe clcie.
Sttea pe scaun mpreun cu ceilali bolnavi i rnii, n
zona de ateptare. Era mbrcat cu o salopet albastru-deschis. Braul i era prins ntr-o earfo i avea faa plin de
zgrieturi i vnti.
- Oh, Doamne, Phoebe. Se aplec spre ea i-i lu minile
n ale sale. Ct de tare eti rnit?
- M pot mica, spuse ea reuind s zmbeasc puin. Nu
e foarte ru. Mi-a venit n minte numele tu, ca fiind al cuiva
pe care l pot suna. Nu ar fi trebuit s o fac.
- Nu fi proast. Ce s-a ntmplat?
- Duncan... Pentru c tot am sunat i ai venit, trebuie s
merg undeva cteva ore, ca s m pot descrca i s-mi revin
nainte de a merge acas. Poi s m duci undeva unde este
linite, vreo dou ore? E o mare favoare, tiu, dar...
- Sigur c pot! Eti sigur c reueti s mergi singur?
- Da.
Cnd ddu s se ridice, el i nconjur mijlocul cu braul
i o ridic cu grija cu care ar fi ridicat o oper de art.
- Sprijin-te de mine.
- Deja am fcut asta sunndu-te i rugndu-te s vii aici.
Dumnezeule, ce uurare era s se poat baza pe cineva. Nici
mcar nu m-am gndit c ai putea fi ocupat cu altceva.
- Eu? Duncan i scoase ochelarii de soare cnd ea clipi.
Pune-i-i pe tia. Te ateapt un mare cucui. Tipul cum arat?

124

De data asta Phoebe nu mai reui s zmbeasc.


- A vrea s tiu, spuse ea.
Mai putea s atepte, se gndi el. ntrebrile puteau s mai
atepte pn reuea s o duc undeva s se liniteasc. S-i
Iac un ceai sau altceva. O ajut s urce n main i-i prinse
chiar el centura de siguran.
- Hai s te lsm puin pe spate. i ls sptarul. Cum e?
- E bine. E OK.

- i-au dat ceva pentru durere? o ntreb dup ce se urc


la volan. Ea btu cu mna poeta pe care Liz i-o adusese la
spital.
- Medicamente bune. Am deja cteva n mine. O s nchid
puin ochii, dac nu te deranjeaz.
- Te rog. ncearc s te relaxezi, s te odihneti.
Nu dormea. Duncan i vedea pumnii ncletndu-se. Se
relaxau o clip, ca apoi s se ncleteze din nou de parc ar fi
jinut ceva strns n ei.
Bandajele de la ncheieturi l intrigau. Dac avusese un
accident de ce nu-i contactase familia? i n ce fel de accident
le rneti la ambele ncheieturi, la fa i umbli ca i cum ai
avea oase de sticl?
Deci nu avusese un accident.
Cnd alte variante ncepur s-i fac simit prezena, el
refuz s se mai gndeasc. Nu avea niciun rost s fac
speculaii, cel puin acum. Oare unde i erau hainele?
Speculaiile l duceau pe un teren minat.
O ls s stea linitit. Dusese destui pasageri cnd lucra
ca taximetrist pentru a ti ce-i doreau oamenii. S discute, s
dezbat, s primeasc informaii, sau s stea n linite.
Phoebe i dorea doar linite.
Nu fcu aproape nicio micare n afar de ncletarea pum
nilor pe toat durata drumului de pe continent pe insul, sau
cnd trecur pe sub bolile formate de copaci.
125

Doar cnd ncetini la ultima curb i se opri, se mic


puin i deschise ochii.
Nu fcuse economie cnd renovase casa, bazndu-se pe
arhitectura tradiional. Stejari mbrcai n muchi creteau pe
lng ea, n contrast puternic cu zugrveala de un albastrudeschis. Grdinile de azalee pe punctul de a nflori se ntindeau
mprejur, fr un aranjament anume, fcnd ca opulena casei
s se transforme n farmec.
Ghivece i couri cu flori decorau veranda i terasa, pe
care scaune mari i ezlonguri te invitau s stai o clip, s te
relaxezi, s bei ceva rcoritor.
- Este foarte frumos, opti Phoebe.
- Da, i mie mi cam place, spuse el ieind din main i
venind la portiera din dreptul ei. Hai s te ajut.
- Mulumesc. Se aplec spre el. Cu adevrat. Mulumesc,
Duncan.
- Nicio problem. O conduse pe scri, pe verand, pn Ia
ua cu mner celtic i vitraliu.
- De ci ani stai aici?
- Cred c sunt vreo cinci ani. M-am gndit s o vnd, dar...
e o poveste lung. Ii zmbi scurt i apoi deschise ua.
O lumin aurie mbia culorile vii, un spaiu generos n
dulcit de curbele scrilor elegante i ale arcadelor mari. Trecu
pe lng el, ndreptndu-se spre hol, unde uile atriumului se
deschideau spre o teras dincolo de care se ntindeau alte gr
dini avnd n centru o adevrat explozie floral.
Un pian se afla lng ferestrele din fa. Mai multe scaune
i fotolii de culoare gri-deschis contrastau i mblnzeau roulnchis al pereilor. Pereii erau decorai cu tablouri reprezentnd
mlatini i ruri, peisaje din Georgia i diverse obiecte de
anticariat precum un vechi porcuor de porelan.
El vru s o conduc spre un fotoliu, dar ea prefer s se
apropie de ferestrele mari.
- mi place grdina ta.

126

- i mie. M-am apucat de grdinrit dup ce m-am mutat


nici.
- Mi-am nchipuit eu. Pare a fi o cas prea mare pentru un
brbat singur.
- Da. De aceea m-am gndit s o vnd, dei folosesc mare
parte a spaiului.
- Ai... Se sprijini cu fruntea de geam i nchise ochii. mi
cer scuze. mi pare ru. Cred c ajungem la acea parte a pro
gramului unde eu cedez nervos.
- Nicio problem. Puse mna pe spatele ei, simi cum tre
mur i tiu c ajunsese n centrul furtunii. F ce simi nevoia
s faci.
O mbri cnd se ntoarse spre el i o ridic n brae,
cnd ncepu s plng. O duse pe canapea i rmase aezat
lng ea, innd-o n brae. Sttur aa mult vreme ateptnd
s se liniteasc furtuna.

8
-i era ruine s plng, nu pentru motive care me
ritau. Era recunosctoare. Pe msur ce curgeau, lacrimile i
splau din team i din rul pe care-1 resimea. Era recunosc
toare c nu era genul de brbat care s o bat pe spate i s-i
spun s nu plng.
i oferea un umr pe care s plng i apoi o lsa s se
manifeste.
Dup ce nu mai tremur i lacrimile i se oprir, Duncan o
srut uor pe tmpla zgriat.
- E mai bine acum?
- Da. Inspir profund i cnd expir se simi mai calm.
Pentru Dumnezeu, da, e mai bine.

127

- Uite ce facem: eu i prepar ceva de but i tu mi


povesteti ce s-a ntmplat. O prinse de brbie i i-o ridic
pn cnd privirile lor se ntlnir. Pe urm o s vedem ce se
mai ntmpl.
- Bine.
- Nu am nimic... o batist.
- Am eu erveele de hrtie n geant.
- Bine atunci... Dac ai cumva nevoie, tii, s mergi la
baie? Este una chiar nainte i la dreapta.
- E o idee bun.
Dup ce Duncan plec, Phoebe rmase n continuare
aezat, adunndu-i energiile. Apoi se ridic cu greu n picioare,
i lu poeta pe care o lsase pe msua de cafea i se duse
spre budoar, trecnd pe sub arcade graioase i clcnd pe podele
lustruite.
Prima privire pe care o arunc n oglind o facu s geam.
Ochii i erau umflai i roii, iar la dreptul avea o vntaie
urt, accentuat de sngele nchegat de sub el.
Falca i era i ea umflat, buza inferioar aproape dubl
fa de normal i n plus spart. Plasturii n cruce de pe frunte
acopereau locul unde avea capul spart i ieeau puternic n
eviden n contrast cu pielea roie i julit.
- Nu eti la un concurs de frumusee, Phoebe, aa c las-o
balt. Dar, Dumnezeule, gndete-te c ai putea s ari i mai
ru de att.
Cnd va ajunge acas, cu faa aceea, avea s-i sperie pe
toi. Din pcate nu putea s fac nimic n legtur cu asta,
nimic, i spuse splndu-se uor cu ap rece pe fa.
Curnd descoperi c e greu i s fac pipi, fiind rnit la
un old i cu o mn bandajat, lucru care i producea frustrri
datorit disconfortului. ncercarea de a se aranja puin i pro
duse o durere surd, sub protecia oferit de medicamente.
Vanitate sau nu, era deja stul s arate ca i cum ar fi
intrat cu capul direct ntr-un zid de crmid.

128

n plus, ura s se trasc. i, totui, se tr pn n camer,


acolo unde Duncan pusese o tav pe msua de cafea.
- Nu tiu ce i-au dat la Urgen, aa c m-am gndit c
alcoolul este exclus din start. i-am adus ceai i remediul meu
personal pentru ochi nvineii i alte asemenea chestii - o
pung cu mazre congelat.
- Ai fcut ceai?
- Nu-i place ceaiul?
- Ba, sigur c da. Ai fcut ceai i nc ntr-un ceainic
drgu i l-ai adus i pe tav. i mi-ai adus i mazre congelat.
Ridic mna zdravn. Cred c am devenit mult prea emotiv,
mi vine s plng, pentru c cineva mi-a fcut ceai i s-a gndit
s-mi ofere mazre congelat.
- E bine c nu i-am fcut i o prjituric.
Phoebe lu punga cu mazre i o puse pe fa.
- tii s faci prjituri?
- Habar n-am. Oricum, nu tiam dac poi sau nu s mes
teci. Cum i simi falca?
Phoebe se duse spre divan i se aez.
- Vrei s-i spun varianta de stoic sau doreti adevrul?
- Prefer adevrul.
- Doare al dracului de tare. Nu cred c exist vreun cen
timetru ptrat al corpului care s nu m doar al dracului de
tare. Asta te face s zmbeti?
El zmbi.
- Nu pentru c te doare peste tot, ci pentru c te enerveaz
tare de tot. E bine s vd c nu te-ai schimbat. Se aez lng
ea i-i turn ceai. Spune-mi ce s-a ntmplat, Phoebe.
- Cineva m-a atacat, la sediu.
- Atacat? Cine?
- Nu l-am vzut, aa c nu pot spune cu siguran cine a
fost. M atepta, spuse ea i ncepu s-i povesteasc ce se
ntmplase.
El nu o ntrerupse dect atunci cnd ajunse la partea cu

129

agresorul care-i rupsese hainele, clip n care sri ca ars de pe


canapea. La fel cum fcuse i atunci cnd ea intrase n camer,
se duse la ui i se uit afar.
Phoebe se opri din povestit.
- Continu, spuse el stnd cu spatele la ea. Deocamdat nu
pot s stau jos.
O ascult i continu s se uite pe geam. Nu vedea plantele
i nimic din ce era n grdin. Nu vedea dect o scar n
tunecoas i pe Phoebe lovit i neputincioas, luptndu-se cu
un ticlos fr chip, care o lovea, i o teroriza.
Trebuie s existe o modalitate de a i-o plti, se gndi
Duncan. Credea cu trie n asta.
- tii cine era? o ntreb el dup ce ea termin de povestit.
- Nu l-am vzut.
Duncan se ntoarse spre ea. Faa lui era lipsit de expresie
i alb, iar ochii albatri i ieeau i mai tare n eviden.
- Dar tii cine era.
- Am o bnuial destul de puternic. Dar bnuiala nu este
o dovad.
- Asta spune poliistul din tine. Dar omul?
- tiu cine a fost i voi gsi o modalitate de a o demonstra.
Crezi c voi accepta ce mi-a fcut fr s ripostez n niciun
fel? Crezi c sta este felul meu de a fi? Ridic o mn ca i
cum ar fi ncheiat subiectul.
- Nu, continu. O furie puternic are aceleai efecte cura
tive ca i o porie bun de plns.
- Mi-a fcut ru. Nenorocitul dracului. Mi-a fcut ru i
m-a umilit. M-a fcut s cred c m va ucide, c-mi va lsa
copilul orfan i familia ndurerat. M-a lsat s m trsc de
acolo dezbrcat, s m trsc, fr haine, acolo unde lucrez,
unde trebuie s merg n fiecare zi i s dau ochii cu oamenii
care au vzut ceea ce mi-a fcut. i tii de ce?
- Nu. De ce?
- Pentru c nu putea s accepte c trebuie s primeasc

130

ordine de la mine. Nu suporta autoritatea, mai ales c venea


diii partea unei femei, care l-a pus la locul lui i l-a fcut s-i
asume consecinele aciunilor sale.
- Vrei s spui c un alt poliist i-a fcut asta?
ocat de ct de multe ieiser la iveal dinuntrul ei,
lhoebe ddu napoi.
- Am suspiciuni puternice.
- Cum l cheam?
Femeia din ea, cea care fusese rnit i umilit, se bucur
sesiznd tonul pe care el ntrebase. Tonul spunea foarte clar m ocup eu de asta. Dar Phoebe ddu din cap.
- Nu scoate bidiviul alb, Duncan. Acest lucru se va rezol
va. O s am grij de el. Este sarcina mea s m ocup de asta.
Faptul c am venit aici i am avut rgazul asta... ei bine, m-a
ajutat mai mult dect i dai seama.
- E bine i m bucur pentru tine. Mi-a fcut plcere s te
ajut. Dar pe mine nu m ajut nimic cnd simt att de tare
nevoia de a zdrobi faa cuiva, ca i cum ar fi o ceap, i a-i
smulge penisul inutil pentru a-1 arunca la cini.
- Nu, spuse Phoebe dup o pauz. Nu, cred c nu te ajut
foarte tare. Trebuie s recunosc c m simt uimitor de bine i
chiar puin excitat de acest sentiment.
- nc nu tiu ce e asta, chestia care exist ntre noi. nc
nu mi-a trecut prin cap c ar trebui s m gndesc la ea. Dar,
indiferent de ce este, trebuie s tii c reaciile mele, atunci
i and un ticlos lovete o femeie, sunt absolut fireti, i anume
s-l stlcesc n btaie pe individ.
Ar fi putut s o fac, se gndi ea. Uitndu-se la el acum,
ni nebunia aceea arznd n priviri, nelese c Duncan nu n
semna doar noroc i arm.
- Bine. neleg c reaciile tale naturale sunt de a apra i
de a aciona i pari...
- Nu ncepe cu textele alea de negociator...
- Aceasta este reacia mea, replic ea. Iar urmtoarea este

131

tentaia de a spune c nu am nevoie de protecie, dar date fiind


circumstanele, ar fi cel mai prost lucru pe care l-a putea
afirma. Cea mai mare partea a vieii am fost cea care a protejat
i a aprat i asta a nceput cu mult timp nainte de a fi poliist.
Nu prea tiu cum s reacionez atunci cnd altcineva vrea s
m protejeze i s m apere pe mine.
Duncan pi ezitant spre ea i apoi se aplec desupra ei.
- Voi avea mare grij, s-mi spui dac te doare, zise el
srutndu-o cu blndee.
- Nu doare.
O srut din nou i apoi se ndrept.
- Ai o sptmn.
- Scuze?
- Ai o sptmn pentru a-i duce la bun sfrit actuala
misiune. Apoi fac rost de nume i continui eu.
- Dac este vreun fel de ultimatum...
- Nu, chiar nu este. Este doar un fapt. Aezndu-se pe
msua de cafea lu punga cu mazre pe care ea o abandonase,
o ntoarse pe partea mai rece i o lipi de falca ei umflat. Deja
tiu c a fost un poliist, unul cruia i-ai dat peste nas cu ceva.
Cred c-i pot afla numele n mai puin de o or. Dar ai la
dispoziie o sptmn s te ocupi de asta aa cum vrei tu.
- Crezi c pentru simplul fapt c ai bani...
- Nu, Phoebe, tiu c pentru asta. Uor, i srut
ncheieturile bandajate ale minilor. Unge rotiele, tii i tu
cum merg lucrurile. Eti inteligent i hotrt, lucru care m
stimuleaz i pe mine. Pariez c-I vei arde pe ticlosul asta
ntr-o sptmn. i dac nu, va fi rndul meu s-o fac.
- Rndul tu? Treaba e de competena poliiei i nu are
nimic a face cu rnduri i alte chestii de-astea. Ar fi un com
portament pueril.
El i zmbi, att ct s i se vad gropiele din obraji.
- tii c ari ca dracu acum.
- Poftim?

132

Vreau s spun c ari destul de ru acum, cu faa tumelial n halul sta. i chiar dac cicatricile aduc a Anatomia lui
l i n y , tot ari ca dracu. Aa c n-a avea niciun motiv s m
ml la tine acum i s m simt atras. Dei chiar asta se ntmpl.
Ihoebe ls punga cu mazre pe tava de ceai.
i ce dracu are asta de-a face cu restul?
Nimic, doar c mi-a trecut prin minte. Mai vrei ceai? i
Iii. spuse el cnd vzu c ea l privete fix, este o schimbare
li- subiect, dup cum i-ai dat seama. Tu te-ai hotrt deja i la
li-l am fcut i eu, aa c ce rost are s ne certm n legtur
i ii asta de vreme ce tim c niciunul dintre noi nu va ceda? i
i um nu cred c eti n plin form, nici nu m pot certa cu tine.
Nu, nu mai vreau ceai, mulumesc. Ai dreptate, nu m
.mit n form maxim, dar trebuie s nelegi c este o mare
ililncn ntre rzbunare i lege.
Vom dezbate acest subiect la o dat ulterioar, cnd i
vei rccpta puterile pe deplin. Vrei s faci o baie n jacuzzi?
Apa fierbinte, jeturi? S-ar putea s-i mai atenueze durerile.
( (n alt lucru pe care-1 ignorase, se gndi ea, era c brbatul
avea capul tare.
Mulumesc pentru ofert, dar nu voi profita de ea pentru
rrt irebuie s m duc acas. Gndul c trebuia s fac asta o
descuraj. Dumnezeule, spuse.
Vrei s suni mai nti, s le pregteti?
Nu. Nu a face dect s produc i mai mult ngrijorare
pan cnd ajung. Te pun din nou pe drumuri, Duncan, pentru
a m duce napoi n ora.
i ce dac, o s-mi fii datoare.
Duncan o ajut s ajung pn la main. Dei distana era
scurt, se simea epuizat, aa c lu loc i-l ls pe el s-i
pun centura de siguran.
Carly urma s se ntoarc de la coal din clip n clip, se
fiidi ea n drum spre cas. Mama probabil c terminase de

133

fcut pe internet comenzile pentru ziua urmtoare sau aranjase


deja n cutii compleurile terminate pentru a le trimite prin pot.
Ava se ntorsese de la cumprturi i i facea de lucru prin
buctrie.
O
dup-amiaz de luni la fel ca oricare alta, doar c ea
avea s o bulverseze.
- Cine cnt la pian? ntreb ea.
- Nimeni. Eu, ct de ct, dup ureche. Dar mereu am fost
de prere c pianul nnobileaz casa.
- Verioara Bess a insistat ca eu i Carter s lum lecii de
pian. Pe mine m-a interesat mai degrab mecanismul, dar pe
Carter l-a pasionat, spuse ea dndu-i capul pe spate. A vrea
ca faza asta s se fi terminat. Faza n care m vor vedea i vor
fi ocate, n care va trebui s povestesc totul din nou.
- Dac vrei pot s le explic eu tot ce s-a ntmplat.
- Va trebui s o fac eu. Unde este familia ta, Duncan,
spuse ea, dndu-i seama brusc c n niciuna din camerele n
care fusese nu vzuse vreo fotografie de familie.
- Pe ici, pe colo.
- O poveste lung?
- Un adevrat roman. O s-i povestesc alt dat.
Telefonul ei sun i cu preul unui efort destul de mare
reui s-l scoat din geant.
- Da, Dave, sunt bine, mai bine. Nu, acum sunt n drum
spre cas. Am fost cu un prieten. Ar fi putut s fie i mai ru
de att.
Ascult un timp far a spune nimic.
- neleg. Voi veni mine pentru a... Domnule... Domnule
cpitan. Dave. Pufni iritat. Bine, dou zile, atunci. Trei. Da,
domnule, v mulumesc. i a vrea ca edina de pregtirea s
fie reprogramat pentru joi, dac este posibil. Mulumesc foarte
mult. Voi face asta. Da, aa voi face. La revedere.
- Totul e n regul?
- Nu n ntregime, dar mai bine dect ar fi putut s fie.

134

r
Avea de gnd s m oblige s-mi iau concediu medical dou
\ aplmni.
Ticlosul.
Phoebe izbucni n rs i tresri simind durerea din coaste.
A nnebuni dac a sta acas dou sptmni. Mama i
Ava ar sta mereu n preajma mea i m-ar bate la cap. tie i el
asia. M voi vindeca mai repede dac merg la munc. In plus
mai este i un fel de demonstraie fcut exact n momentul
i and se simte nevoia. Ticlosul tie asta. Probabil c de la bun
ma-put i dorea s stau acas vreo trei, patru zile, nu mai
imiii. Kste un ticlos mecher,
ncepe s-mi fie simpatic.
- Probabil c i-ar plcea. A disprut cu arma mea.
Ce? Cpitanul Dave?
- Nu, nu cpitanul. mi cer scuze, dar chestia asta mi-a
lai ui creierul pratie i am impresia c nu mai judec logic.
Poliistul care o agresase, i ddu seama Duncan. i pen
ii ii c ea prea preocupat de problema asta, nici el nu mai
Huse nimic, pn ajunser aproape de strada Jones.
- Vrei un bourbon i o igar nainte?
- S nu crezi c nu mi-ar prinde bine. Va trebui s dau
piept cu o isterie feminin multiplicat. Se pregti inspirnd i
expirnd profund pe msur ce se apropiau de aleea pavat.
( >li. Dumnezeule, asta chiar pune capac la toate!
- Ce? ntreb Duncan vzndu-i zmbetul stoic. Apoi l
/aii pe brbatul care fugea spre ei.
- Phoebe! Phoebe, ce s-a ntmplat? Brbatul aproape
.mulse ua i se aplec spre ea. Dumnezeule, ce i s-a ntm
plat? Tu cine eti? Ce dracu i-ai fcut surorii mele?
- Carter, nceteaz! Nu a fcut dect s m ajute.
- Cine i-a fcut asta? Unde este?
Strada Jones era circulat, att turiti, ct i cei ce locuiau
aeolo, i Phoebe remarc faptul c unii dintre cei ce treceau pe
aeolo se opriser locului pentru a se holba la femeia btut i

135

la cei doi brbai care se aflau de o parte i de cealalt a unui


Porsche alb.
- Poi s ncetezi s mai strigi ca un nebun? Haide s
intrm n cas.
- ntrebrile tale sunt bune, spuse Duncan nconjurnd
maina. A vrea s aflu i eu rspunsurile la ele. Eu sunt Duncan.
Trebuie s avem grij, este lovit n multe locuri.
- M pot ocupa eu de ea.
- Carter, nceteaz. Vrei s-mi faci ziua de rahat pe care
am avut-o i mai nasoal fiind nepoliticos cu un prieten? mi
cer scuze, Duncan, pentru fratele meu prost-crescut.
- Nicio problem.
- Oh, Doamne, uite-o pe donoara Tiffany, cu cinele la
ridicol. N-am niciun chef s vorbesc cu ea acum. Carter, pentru
numele lui Dumnezeu, nu m obliga s fac fa la asta, acum.
Ajut-m s intru n cas.
- Uurel, l sftui Duncan, privind-o pe femeia trecut bine
de prima tineree, cu prul blond tapat, n faa creia mergea un
cine mititel, aparent fr pr, avnd, ns, o cravat cu bulinue.
nc nu te-a vzut, i spuse el lui Phoebe. i apropo, i eu a
fi prost-crescut, dac a fi n locul tu, adug el pentru Carter
cnd ajunser pe trotuar. Oricum, cnd conduc o femeie acas
o nsoesc pn la u.
Resemnat, Phoebe se ls susinut din ambele pri i
aproape crat pe sus pe scri. i acum c uvertura fusese
executat, se gndi ea, spectacolul putea s nceap.
Cnd se deschise ua, Essie era deja n hol.
- Mi s-a prut c te-am auzit strignd, Carter. Eu... Phoebe!
Dumnezeule.
Se fcu alb ca varul i se cltin pe picioare.
- Lsai-m, murmur Phoebe i o lu nainte. Mam, sunt
bine. Mam. Respir, te rog. Sunt bine, sunt acas. Carter,
du-te i adu-i un pahar cu ap.

136

- Nu. Nu. nc alb la fa, Essie ridic o mn pentru a


o mngia pe Phoebe pe obraz. Fetia mea.
- Sunt bine.
- Faa ta. Reuben...
- E mort, mam. i tii i tu asta.
- Da. Da. mi pare ru. Of, Phoebe, ce s-a ntmplat? Faa,
la. Braul! Ava!
i revenise, remarc Phoebe. Era tot alb la fa ca un
ccaraf, dar i revenise.
Ava apru n vitez de undeva din fundul casei. In urmlonrele cteva minute fu o avalan de ntrebri, voci, micri,
lacrimi. Duncan nchise ua de la intrare i rmase la oarecare
distan. Considera c, dac nu putea da o mn de ajutor, era
mai bine s stea deoparte.
- i acum gata.
Vocea lui Phoebe, foarte calm i categoric, domin va
carmul. Repet ordinul o dat i apoi nc o dat. Cnd l rosti
a treia oar, vorbele parc fichiuiau. ocai, toi tcur brusc.
- V voi explica totul, dar deocamdat vreau s nu mai
vorbeasc toi n acelai timp. Am fost btut, ceea ce este
destul de evident, i toat nebunia asta nu m ajut deloc.
Bun...
- Mam!
Cuvntul spus cu o voce tremurat puse capt la ceea ce
Duncan presupuse c ar fi putut s fie un discurs iritat. Phoebe
se ntoarse spre fetia care rmsese n u, innd n mn o
minge roie.
- Sunt bine, Carly. tiu c nu pare, dar sunt bine. Voi fi
bine. M-am lovit, dar sunt bine.
- Mam. Mingea i czu din mn i se rostogoli n camer
n vreme ce Carly fugi spre Phoebe i i cuprinse mijlocul cu
braele. Din locul de unde se afla, Duncan vzu grimasa de
durere i felul n care dispru culoarea din obrajii lui Phoebe.
- Hei, mi pare ru. tiu c nu e momentul potrivit, dar,

137

tii, cred c Phoebe trebuie s se ntind. n timp ce vorbea se


ndrept spre ea i pur i simplu o ridic n brae. Carly, mi
ari, te rog, unde este dormitorul mamei tale?
- E ia etaj.
- Pot s merg, Duncan. Pot s merg singur.
- Cu siguran, dar deja eti n braele mele. Donoar
MacNamara, i-au dat Iui Phoebe nite medicamente i poate c
e timpul s le ia, dac i-ai aduce un pahar cu ap.
- Sigur, sigur.
- Aduc eu, spuse Ava atingnd-o uor pe Essie pe mn.
Tu du-te sus cu Phoebe. Aduc eu apa i nite ghea. Carter,
ajut-m s scot nite ghea pentru Phoebe.
- M duc sus s fac patul. M duc direct sus ca s-l fac.
Essie porni pe scri n sus, n vitez.
- A i czut? Vocea lui Carly tremura. Fetia mergea pe lng
Duncan i-i inea strns n pumni tivul rochiei.
- Am i czut. Am czut ru i a trebuit s merg la spital.
M-au reparat i apoi m-au lsat s vin acas. tii c nu te las
s mergi acas dac nu eti aproape bine. Nu?
- Ai mna rupt?
- Nu, doar m doare. O in n faa asta, ca s nu m lovesc
la ea.
- Cum se face c nu ai prins-o cnd a czut? l ntreb
Carly pe Duncan.
- A vrea s-o fi putut face, dar nu eram acolo cnd a czut.
O duse pe Phoebe n dormitorul n care Essie pregtise
patul.
- Pune-o jos. Mulumesc foarte mult, Duncan. Phoebe, mi
pare ru, dar mi-am pierdut capul, se scuz Essie.
- Nu-i nicio problem, mam. Totul va fi bine.
- Bineneles c aa va fi. Dei buzele i tremurau, Essie i
zmbi lui Carly. Vom avea mare grij de mama ta, nu-i aa?
Acum are nevoie de nite medicamente.
- Sunt Ia mine n poet. Eu...

138

- Iat-o, spuse Duncan punnd poeta pe pat.


Te pricepi la detalii, remarc Phoebe.
- Nu vrei s cobori i s iei loc n camera de zi, Duncan?
mlrcb Essie. Carter i va oferi ceva de but i... i frec
tmplele. i rmi la cin. Bineneles c trebuie s rmi la
rin.
- V mulumesc pentru invitaie, dar v voi lsa s avei
/iij de Phoebe. Rmne pe alt dat.
- Eti bine-venit oricnd. Oricnd vrei. Te conduc eu jos.
- Rmnei aici, spuse el mngind-o pe Essie pe umr
dup care se uit la Phoebe: Asta e valabil i pentru tine.
- Cred c exact aa voi face. Duncan...
- Vorbim mai trziu.
Pe cnd Duncan cobora, Carter urca cu cte o pung de
l'hca n fiecare mn.
- mi cer scuze c am srit la tine, afar.
- Nu-i face griji. Era normal.
- tii cine a lovit-o pe sormea Ia fa? Am luat destui
pumni ca s tiu exact cum arat rezultatul acestora, spuse el
rnd Duncan i ridic sprncenele n semn de ntrebare.
- Nu tiu cine a lovit-o, dar am de gnd s aflu.
- Cnd vei afla, dac asta se va ntmpla nainte s aflu eu,
vreau s-mi spui.
- Sigur.
- Carter MacNamara, spuse el, eliberndu-i o mn i
ntinzndu-i-o lui Duncan.
- Duncan Swift. Ne mai vedem.
Duncan iei. n drum spre main, arunc o privire spre
ferestrele dormitorului. O cas fantastic, se gndi el, dar din
pcate plin de probleme. Avusese i el destule pentru a-i da
seama c erau de toate felurile i mrimile. La fel cum tia,
Iar urm de ndoial, c, indiferent de probleme, Phoebe era
liantul care inea acea familie mpreun.

139

Talent sau povar? se ntreb el i decise c probabil era


vorba de cte puin din amndou.
Un brbat detept ar fi plecat din acea cas fantastic i ar
fi continuat s conduc far s se mai ntoarc. Asta ar fi fcut
un brbat detept.
Dar, se gndi Duncan, exist momente cnd este mult mai
interesant i mai plcut s fii fraier.
Duncan se ntoarse la bar. Mulimea care venea la Siam
Dune dup munc nu avea s-i fac apariia mai curnd de o
or, aa c n ciuda celor cteva televizoare pe care rula ESPN1
i a celor civa clieni care jucau biliard i air hockey, locul
era destul de linitit pentru o ntlnire.
Oricum, voia o bere i se gndi c dup ziua ce o avusese,
chiar o merita. Se uit dup Phin i cnd i vzu prietenul
intrnd, facu semn spre bar.
- i-am comandat deja o Corona i nite nachos. Phin se
strecur pe scaun. M-ai lsat balt azi.
- tiu i-mi cer scuze, dar n-am avut ncotro. Ce s-a mai
ntmplat?
- Jake, pe care l-ai lsat balt, ca i pe mine, a ajuns la
dou minute dup ce ai plecat tu i a fcut un tur complet. Va
face o estimare detaliat a costurilor dac te hotrti s trans
formi cldirea ntr-un bloc de locuine. La o prim vedere ar
costa cam unu virgul cinci, plus preul cldirii.
- n regul.
Phin se ls pe spate cnd chelnerul le aduse farfuria cu
nachos i sticla de Corona.
- Te uii vreodat n urm i te minunezi cum de ai ajuns
s stai aici i s vorbeti de un milion i jumtate de dolari ca
i cum ar fi mruni?
- Ct te-a costat costumul la?

1 Canal sportiv.

140

Phin rnji i lu sticla cu bere.


- Arat bine, nu?
Omule, tu eti arbitrul eleganei. Haide, s nu ne ignim.
Imie i ce-i voi da nevstuicii leia pentru cldire.
- Nu seamn cu o nevstuic, coment Phin.
Poate c va lua o parte din banii pe care o s-i primeasc
,.i i va cumpra o peruc decent. Oricum... ai un pix?
Phin scoase un Mont Blanc din buzunarul interior al hainei.
- Cum de niciodat nu ai la tine un nenorocit de pix?
- i unde s-l in? n plus, tu ai ntotdeauna. Duncan scrise
i alcva numere pe un erveel.
i cam asta era tot, se gndi Phin. Poate c tipul arta la
Ici ca oricare altul, mbrcat n jeans, cu cmaa pe dinafar i
mnecile suflecate i cu prul urlnd dup un pieptn. Poate c
celor mai muli li se prea c era doar un tip foarte norocos
care avusese ansa s aleag numerele ctigtoare la momenlul potrivit. Dar aparenele nu fceau nici ct o ceap degerat
cnd era vorba de Duncan Swift.
Folosise pixul mprumutat i un erveel pentru a calcula
costurile, inclusiv cele suplimentare, veniturile i posibilul
profit. Fcuse acest lucru n vreme ce mnca nachos i bea o
here i pn cnd avea s le termine va fi calculat i costurile
prevzute i profitul aproape la fel de exact ca un ntreg birou
ilc contabili. Tipul avea fler, decise Phin n vreme ce i punea
nachos n farfurie.
- Unde ai fost?
- Despre asta vreau s vorbim. Sau ca s fiu mai exact,
despre asta vreau s vorbesc cu drgua ta soie.
- Loo este la tribunal.
Duncan l privi i zmbi:
- Nu, nu e.
Loo era mbrcat cu un costum albastru cu o croial con
servatoare, care i punea n eviden picioarele lungi. Avea

141

prul prins la spate, ochii cprui-nchis i gura crnoas. Pielea


ei era de culoarea caramelelor.
Duncan se ntreba adesea cum puteau judectorii sau juraii
s se uite la ea i s nu-i ofere exact ceea ce cerea. El iei din
separeu, o lu n brae i-i vorbi la ureche, ndeajuns de tare
nct s fie auzit de Phin.
- Prsete-1. i cumpr eu Fiji.
Ea izbucni n rs.
- Pot s-l in s m joc cu el ct eti tu ocupat?
- D-mi soia napoi.
- nc nu am terminat cu ea. Duncan o srut lung, un gest
plin de dramatism. Asta o s-mi ajung. i mulumesc c ai
venit, Loo.
- Am crezut c eti la tribunal, zise Phin.
- Am fost, spuse ea aezndu-se lng el i srutndu-1 pe
buze. Procurorul a cerut o amnare. I-am bgat n corzi. i
acum, care dintre voi, frumoilor, mi ofer i mie un martini?
- Se prepar n timp ce vorbim. Va fi gata ntr-un minut.
Uite ce-i vom oferi individului, spuse Duncan mpingnd
erveelul spre Phin. n regul?
Phin se uit pe erveel i ridic din umeri.
- Sunt banii ti.
- E adevrat, spuse Duncan ridicnd berea. tia c Phin i
Loo se ineau de mn pe sub mas. ntre ei exista ceva, orice
ar fi fost acel ceva care-i inea pe oameni mpreun i-i fcea
s fie i fericii. Mai vrei nachos? ntreb el.
- Doar martiniul. Pentru c minunatul i extraordinarul
nostru copil i petrece seara la verioara ei, l voi pune pe
acest brbat bine s m scoat la mas.
- Chiar?
- Da, dar nu nainte de a-mi bea paharul i de a termina
joaca cu amantul meu, prezent aici. Loo i fcu cu ochiul.
Aadar, ppuelule, cu ce te pot ajuta?

142

Duncan nu spuse nimic o clip, dup care rnji.


- mi cer scuze, dar mintea mi-a luat-o n cteva direcii
interesante. Este vorba de ceva ce are legtur cu ce i s-a
ntmplat unei prietene azi i cu ce i se va ntmpla tipului care
i-a fcut acest lucru, n cazul n care va fi prins.
- Penal sau civil?
- Al dracului de criminal.
Loo ridic o sprncean auzind tonul vocii. Apoi accept
martiniul ce-i fusese servit i lu o nghiitur mic.
- n cazul n care acest criminal va fi pus sub acuzare,
presupun c ai avea ceva mpotriv dac eu sau firma mea l-am
reprezenta.
- Nu-i pot cere asta, dar m-am gndit c tii cam tot ce ar
putea s fac, legal, cnd vor pune mna pe el.
- Nu dac, ci cnd, spuse ea mucnd dintr-un chips. Bine,
spune-mi ce se presupune c a fcut acest individ.
- nainte de a-i spune ce a fcut trebuie s te avertizez c
este vorba de un poliist.
- Oh. Ei bine, la dracu, spuse Loo, expirnd puternic,
dup care mai lu o gur de martini. Spune-mi.
Interesant. Din locul su de la bar, avnd n fa o bere,
mncnd cartofi cu brnz i prefacndu-se c citete textele
afiate pe ecranul din apropiere, brbatul avea o vedere per
fect spre locul unde amicul lui Phoebe sttea la mas cu cu
plul de negri. Interesant, al dracului de interesant, i mai ales
ce ntmplare fericit c supraveghea casa de pe strada Jones
cnd maina aia de fie o adusese pe Phoebe acas. Nu mai
arta la fel de bine.
Trebui s-i nbue un hohot de rs, care tia c ar fi atras
atenia asupra lui. Nu, domnule, trfa cu prul rou chiar nu era
n cea mai bun form.
i avea s arate chiar mai ru nainte ca totul s se ter

143

mine. Dar deocamdat prefera s ia o mic pauz i s-i bat


puin capul pentru a afla cine era domnul Main Fioas i
prietenii si.

o
ureche ciulit la posibilele zgomote ce ar fi pu
s apar n camera lui Phoebe, Essie mpachet cu grij cuver
tura alb cu model stilizat. Tricotatul o linitise, exact aa cum
sperase. Adesea se gndea c datorit faptului c lucra, i chiar
crea, dac putea s se laude puin, mintea nu i-o lua razna.
Fcuse o treab bun, era convins de asta, i mireasa care
avea s primeasc acel cadou va avea parte de ceva unic i
special, ceva ce putea fi transmis din generaie n generaie.
Aranj cuvertura de culoare gri-nchis. Chiar i numai att,
aranjarea produsului finit, mpachetarea meticuloas i inea
mintea ocupat.
Nu voia s se team de fiecare dat cnd Phoebe ieea din
cas, nu voia s-i nchid familia ntre zidurile casei. Nu-i
putea permite s lase acea fric s se insinueze, s preia con
trolul. Se strecura tiptil, pas cu pas, furnd spaiu puin cte
puin, naintnd lent.
La nceput i simeai inima n gt, simeai c nu mai ai aer
chiar i atunci cnd erai Ia cumprturi, n raionul de legume,
nconjurat de roii, fasole psti, salat i de melodia Moon
River, care se repeta pn cnd i venea s urli. Pn cnd
simeai nevoia s fugi, s-i abandonezi cruciorul cu cumpr
turi, pe jumtate plin, i s alergi.
Putea s apar i la curtorie sau la banc, unde
funcionarul te cunotea bine i te ntreba mereu ce-i mai fac
copiii. Putea s se furieze chiar atunci, apsndu-te pe piept,
pn cnd simeai c nu mai poi, c-i iuie urechile i
transpiraia te npdete.

144

nc mai putea s ias pe teras, n curte, dar chiar i asta


devenea din ce n ce mai dificil. Dac nu ar fi existat Carly, se
mdoia c ar fi fost n stare chiar i de puinul pe care l fcea.
Se apropia ziua, simea asta, o vedea ca fiind din ce n ce mai
aproape, cnd nu va mai putea nici mcar s ad pe verand
i s citeasc o carte cu iubita ei nepoic.
i cine o putea acuza c greea? se gndea Essie lipind
abjibildul oval cu iniialele ei pe cuvertura mpachetat, astfel
nct acesta s nu se desfac.
n lumea dinafar zidurilor se ntmplaser lucruri n
grozitoare. Lucruri nspimnttoare i groaznice se ntmplau
in fiecare minut al fiecrei zile, pe strzi i pe trotuare, la pia
i la curtorie.
O
parte din ea ar fi dorit s-i poat ine familia nuntrul
acelor ziduri, s nchid uile i s baricadeze geamurile. nun
tru, i dorea s-i in nuntru, acolo unde cu toii puteau fi n
siguran, unde nimic ngrozitor nu li se putea ntmpla.
Essie tia c acest gnd se datora bolii ei, care ncerca s
se apropie nc puin.
Puse i cartonaul pe care erau trecute instruciunile de
ngrijire ale cuverturii i apoi nchise cutia argintie.
Ct timp mpachetase cutia aa cum ceruse cumprtorul
fusese mai calm. Privirea i aluneca din cnd n cnd spre
geam, dar era doar o simpl verificare a ceea ce putea fi din
colo de el. Era ncntat c ploua. i plceau foarte mult zilele
ploioase cnd prea att de plcut, de intim i de normal s fii
n cas, mpreun, la fel ca psrelele de pe modelul cearafului.
Pn s termine de mpachetat cadoul n cutia n care urma
s fie expediat, ajunse s fredoneze un cntecel. Lu pachetul
n brae i iei din camer, oprindu-se doar o clip pentru a-i
arunca privirea n camera lui Phoebe i zmbi cnd i vzu
fata dormind. Somn, relaxare i linite, de asta avea nevoie
fetia ei pentru a se vindeca. Cnd se va trezi, i va aduce o
ceac de ceai i o mic gustare i va sta cu ea la fel cum

145

fcuse cu muli ani n urm, atunci cnd Phoebe avusese o


rceal mai grav.
Era la jumtatea scrilor cnd auzi soneria de la intrare.
Simi un fior strbtnd-o ca i cum ar fi fost un glon i ajunse
ntr-o clip jos, cu inima btndu-i cu putere. Se aez pe scri
strngnd la piept cutia ca pe un scut.
Ar fi putut plnge, ar fi putut s-i lase capul pe cutie i
s nceap s plng ntr-o clip de team incontrolabil.
Ua era nchis i putea s rmn nchis dac era nevoie.
Nimeni s nu intre, nimeni s nu ias afar. Toate psrelele ei
s rmn n colivie.
Cum ar fi putut s explice cuiva gheara pe care teama i-o
nfipsese n piept i felul n care fcuse ca mica cicatrice pe
care o avea pe fa s doar ca i cum ar fi fost o ran nou?
Dar soneria va suna din nou dac nu rspundea - auzi, deja
sun - i o va o trezi pe Phoebe, iar Phoebe avea nevoie de
odihn.
Cine s o protejeze pe fetia ei dac ea fugea i se ascun
dea?
Nu putea s rmn nemicat pe trepte; nu i va permite
fricii s o mpiedice s deschid ua, chiar dac nu reuea s
scape complet de ea.
,
Se ridic, forndu-se s mearg pn la u, continund s
in strns cutia la piept. Uurarea o fcu s se simt prost i
s se ruineze puin, cnd vzu c cel care sunase era Duncan.
Un biat att de drgu, gndi ea pentru o clip, doar att
ct avea nevoie ca s-i trag respiraia. Un tnr puternic i cu
maniere alese, care o dusese pe micua ei rnit pn n pat.
Nu avea de ce s se team.
Mutnd cutia sub bra, Essie deschise ua i i zmbi larg.
- Duncan! Ce drgu din partea ta c ai trecut pe aici. Ia
te uit, eti ud tot. Intr n cas.
- Lsai-m s v ajut cu cutia aceea.
- Las, e n regul. O voi pune jos, spuse ea ntorcndu-se

146

fT '

chiar n clipa aceea i spernd c el nu vedea n ce hal i


lu niurau minile. Trebuie s vin cineva s o ia. Ce spui de
nile cafea?
- Nu v deranjai. Hei, facu el uitndu-se la minile ei, i
va/ndu-le tremurul. Totul e bine?
- Sunt puin agitat, asta e tot. Aiureli.
- Nu e deloc o aiureal, mai ales dup toate cte s-au
ntmplat. i eu am fost cam agitat.
Nu, se gndi Essie, el nu fusese agitat. Nu era genul care
sa tresar la zgomote sau la umbre. Dar era drgu din partea
lui s spun asta.
- Nu-i spune lui Phoebe, dar m calmeaz s tiu c este
nu brbat puternic n cas.
- Mai e cineva aici? ntreb el strnindu-i rsul. Secretul
dumneavoastr este n siguran la mine. Am trecut doar s vd
cc mai face pacienta.
- A fost agitat toat noaptea, spuse Essie lundu-1 de bra
i conducndu-1 n hol. Dar acum a adormit. Ia loc i ine-mi
i mie companie, vrei? Ava este la florrie. Lucreaz acolo
dou-trei zile pe sptmn, cnd au nevoie de ajutor. Nora
mea va trece pe aici ceva mai trziu. Josie e asistent medical
la domiciliu. A consultat-o pe Phoebe ieri i trece mai trziu,
mpreun cu Carter, dup ce el termin cursurile. Vorbesc prea
mult!
- N-am remarcat.
- Duncan, sunt foarte ruinat de felul n care am reacionat
ieri.
- N u ar trebui s v simii aa. Ai avut un oc, e normal.
- Dar nu am fcut fa foarte bine situaiei.
- Ar trebui s nu v forai foarte tare. Duncan remarc
surprinderea care i se citi o clip pe fa, ca i cum nu s-ar fi
gndit niciodat la aa ceva. Ce ai fcut azi?
- Am ncercat s-mi gsesc de lucru i am scit-o pe
lhoebe cu tvile cu mncare. Cred c-i venea s m pocneasc

147

n cap cu ele. Am terminat un proiect i am fcut alte douzeci


de lucruri de care nu am nevoie.
Cuvntul proiect i strni brusc interesul. i ntinse picioa
rele i se pregti pentru o discuie amical.
- Ce fel de proiect?
- Oh, croetez, spuse Essie artnd vag cu mna spre hol,
acolo unde cutia atepta s fie livrat. Am fcut o cuvertur,
cadou de nunt, noaptea trecut.
- Cine se cstorete?
- Fina de botez a unui client mai vechi. Vnd n zon ceea
ce fac i din cnd n cnd pe internet.
- Serios? Proiectele de genul acesta i captau interesul. Ai
un atelier familial?
- Mai degrab o pasiune de dup-amiaz, spuse ea rznd.
E doar o modalitate de a scoate nite bani din pasiunea mea.
Se relaxa i mintea i funciona repede. Le fac manual. Perso
nalizate. Unice.
- Ce fel de tricotaj? ntreb el.
- Croet, am nvat de la mama, care a nvat la rndul
ei de la bunica Ema. A fost o mare dezamgire c nu am reuit
s o conving i pe Phoebe s stea locului ndeajuns de mult
pentru a o nva i pe ea. Dar Carly ncepe s nvee.
Se uit prin camer i remarc un pled albastru-nchis cu
trandafiri roz. Se ridic i se duse s-l studieze mai atent.
Modelul era complicat i original.
- Dumneavoastr ai fcut asta?
- Da.

- E frumos. Foarte frumos. Arat ca ceva pe care bunica


l-ar fi putut face n nopi de munc i care a fost transmis din
generaie n generaie.
Faa lui Essie se lumin de plcerea pe care i-o adusese
complimentul lui Duncan.
- Este cel mai frumos compliment.

148

- i modelele, le alegei n funcie de client sau sunt la


rnd?
- Oh, depinde. Hei, de ce nu vrei o cafea?
- Trebuie s plec. V-ai gndit vreodat s, hei...
Felul n care i se luminase faa o fcu pe Essie s strng
ilin buze, nainte de a se ntoarce i a o vedea pe Phoebe n
pragul uii.
- De ce te-ai ridicat din pat i mai ales de ce ai cobort de
una singur? Nemulumit, Essie se duse direct spre fiica sa.
Nu i-am pus clopoelul pe noptier ca s suni dac ai nevoie
ilc ceva?
- Aveam nevoie s m ridic din pat. Nu am de gnd s zac
(oal ziua ca verioara Bess.
Duncan vzu scprarea de nemulumire din privirea lui
Essie, nainte ca ea s se ntoarc spre el.
- Te rog s-o scuzi, Duncan. Dar cnd nu se simte bine nu
este cea mai simpatic fiin. M duc s fac cafeaua aia.
- Mam, spuse Phoebe mngind-o pe Essie pe mn, mi
pare ru. Nu am vrut s m rstesc la tine.
- Te las s scapi cu faa curat de data asta. Vorbete puin
ui Duncan; a venit pe vremea asta ploioas doar s vad cum
le mai simi.
Phoebe se ncrunt la Duncan dup ce mama ei prsi
camera.
- Mi se pare c art mai ru dect ieri.
- Atunci nu trebuie s o mai spun i eu. Te i simi mai ru?
- Unele pri ale corpului meu se simt mai ru, inclusiv
temperamentul. Se uit spre buctrie i oft. Iar dac sunt
prea cocoloit devin iritabil.
- Atunci voi ncerca s m abin i s iau napoi i astea,
spuse el ridicnd punga pe care o adusese. Asta pentru c atinge
dou puncte sensibile: unul c nu vrei s stai n pat i al doilea
cocoloitul. Presupun c dac primeti un cadou l vezi ca pe
o cocoloeal.

149

- Depinde de cadou. Oh, stai jos, Duncan. M irit i pe


mine cu proasta dispoziie pe care o am.
- Chiar trebuie s plec, am vreo dou lucruri de fcut.
Ridic punga i o scutur uor. O vrei?
- De unde s tiu, dac nici mcar n-am idee ce e acolo?
i tri picioarele pn la el i se uit n pung. DVD-uri?
Dumnezeule, cred c-s vreo zece.
- Mie mi place s citesc sau s m uit la filme cnd nu m
pot da jos din pat. M-am gndit c poate i-e greu s citeti,
aa, cu aripa frnt, i i-am adus nite filme. Comedii roman
tice. Am nclinat spre ntreaga colecie Cei trei tntli, dar
m-am gndit c s-ar putea s fie o pierdere de vreme.
- Te-ai gndit bine.
- S-ar putea s-i plac chestiile dure, n care sar tot soiul
de chestii n aer, dar m-am gndit c ntr-o cas de femei aceasta
n-ar fi cea mai bun alegere.
- mi plac comediile romantice i filmele n care sar chestii
n aer. Intrigat, cut prin pung. De cnd e Blues Brothers o
comedie romantic?
- Nu e, dar mi place mie. De fapt este singura pe care am
ales-o eu. Marcie, de la magazin, le-a ales pe celelalte. M-a
asigurat c sunt potrivite pentru copii de vrsta lui Carly, asta
dac nu cumva mama ei e o adevrat ncuiat. Nu a spus chiar
ncuiat, zise el cnd Phoebe l privi pe sub gene. Aici e
contribuia mea.
- Foarte drgu din partea ta. i a lui Marcie. Cnd aceste
filme m vor ajuta s scap de plictiseal m voi gndi la tine.
- Asta era ideea. Acum trebuie s plec. Spune-i mamei tale
la revedere din partea mea, zise el atingndu-i fruntea cu bu
zele chiar pe partea care nu era acoperit cu bandaje. Ia o doza
de Jake i Elwood i sun-m mine-diminea.
- Dac nu te nsoesc pn la u va trebui s o mint pe
mama i s-i spun c am facut-o, zise ea i puse punga jos,
pregtindu-se s-l conduc. i mulumesc pentru filme i pen-

150

im tot ce ai fcut i ce n-ai fcut. Ca de exemplu comentarii


i ii privire la prul meu i la dispoziia macabr.
- Bine. Cnd te vei simi n stare, atept s m rsplteti
i s iei cu mine la cin.
- M mituieti cu DVD-uri?
- Clar. Dar cred c discreia mea cu privire la pr i
dispoziie merit mai multe puncte. Pentru c-i facea plcere
s;i-i vad buzele surznd, se aplec s le i guste. Ne vedem
nini trziu.
Duncan deschise ua chiar cnd o femeie urca n vitez pe
scri.
- Hai, spuse el.
- Hai i ie, doamn locotenent.
- Detectiv. Detectiv Liz Alberta, Duncan Swift.
- Ah, da, am vorbit la telefon, spuse el i-i ntinse mna.
Imi pare bine de cunotin. Vorbim mai trziu, Phoebe, mai
/ i s c el.

Liz se ntoarse i-l studie pe Duncan cnd acesta o lu prin


ploaie. Apoi nchise umbrela i ridic din sprncene spre Phoebe.
- Frumos.
Tonul i privirea o fcur pe Phoebe s neleag c se
referea la ce era afar.
- Ah, da, cu siguran. Vino din ploaie.
- Mulumesc. Nu m gndeam s te gsesc deja n picioare.
- Dac nu m reapuc de lucru curnd o s-mi pierd minile,
spuse Phoebe lundu-i umbrela din mn i punnd-o n suporlul de porelan.
- Nu eti bun pe post de pacient?
- Cea mai rea. Ai venit n legtur cu continuarea cazului?
- Dac te descurci.
- Da, spuse ea indicndu-i cu mna camera de zi. E ceva
cc ar trebui s tiu?
- Nu am recuperat arma ta, dar i-am adus asta, spuse ea

151

i scoase o pung pentru probe din geant. nuntru era insigna


lui Phoebe. A fost gsit la baza scrilor, unde bnuim c a fost
aruncat de atacator. Nu are niciun fel de amprente n afar de
ale tale.
- Avea mnui, murmur Phoebe.
- Da, aa ai spus.
Insigna era prins de cureaua pe care o purta la fust, se
gndi Phoebe. El i rupsese fusta n buci i apoi i bgase
mna pe sub ce mai rmsese din ea i... i scutur capul. Nu
avea niciun rost. Nu avea niciun rost s-i readuc n minte
toate acele...
- Scuze, i spuse lui Liz. Ia loc, te rog.
- Ce-i mai face umrul?
- mi spun c ar fi putut fi i mai ru. Chiar mult mai ru.
- Doamn locotenent....
- Spune-mi Phoebe. O fi o anchet oficial, dar nu suntem
la poliie.
- Bine, Phoebe. i eu i tu tim c, uneori, traumele
emoionale se vindec mult mai greu dect cele fizice.
S tii i s trieti asta pe propria-i piele erau dou lucruri
diferite.
- Lucrez la asta.
- Bine, atunci.
- Mi-a fcut o nscenare. Arnie Meeks mi-a fcut o n
scenare i m-a dobort.
nainte ca Liz s aib timp s rspund, Essie intr m
pingnd un crucior.
- Oh, mi cer scuze, nu mi-am dat seama c ai i ali
musafiri. Duncan?
- A trebuit s plece. Mam, ea e detectiv Alberta. Mama
mea, Essie MacNamara.
- Ai avut grij de fiica mea ieri, cnd a fost btut.
Mulumesc.
- mi face plcere s v cunosc, doamn MacNamara.

152

Sper c bei o cafea i mnnci cteva prjituri. Essie


ni.uij cetile i farfuriile pe msua de cafea, n timp ce vorIh ;i lin am puin treab la buctrie. Puse tava pe care era
( ;m;i de cafea, bolul cu fric i zahrul. Spunei-mi dac avei
m vitic de altceva.
Mulumesc, mam.
Detectiv Alberta, nu te deranjeaz dac torni tu cafeaua,
im?
- Nu, doamn. Lundu-i rolul n serios, Liz turn n ceti.
V uit dup Essie care ieea din camer. Credeam c aseme
ni;! crucioare sunt folosite doar n filme i n hotelurile si
mandicoase.
- Uneori casa asta pare de amndou. Vrei s-mi spui c
investighezi din plin, dar nc nu ai niciun fel de dovezi care-1
implic pe Arnold Meeks.
- Da i nu. Am vorbit cu el. Era n cldire i a fost destul
de inteligent s nu nege acest lucru. Pretinde c venise s-i ia
i aleva lucruri din sertar n momentul cnd avea loc atacul.
- E doar rzbunare, Liz.
Se uit pe fereastr la fel cum fcuse mama ei ceva mai
devreme, dar n loc s simt ploaia ca o uurare, ea o simea
ea pe o apsare. Avea att de multe lucruri de fcut.
- M-am mai ciocnit de poliiti, dar de nimeni altcineva
recent i la nivelul la care s-a ntmplat cu Meeks. L-am plesnit,
am intervenit s fie suspendat i am recomandat s fie exa
minat psihic. Voia s m ia la btaie chiar acolo. S-a gndit
dac ar trebui s o fac sau nu. l-am vzut asta n priviri i n
limbajul trupului. La fel i Sykes, care a intrat n biroul meu,
dndu-i seama ce se ntmpl.
- Da, am vorbit cu detectivul Sykes i mi-a spus c a
sesizat agresivitatea lui Meeks n acea zi. Dar a sesiza nu e
ndeajuns. Nu am nicio prob prin care s pot demonstra c a
fost pe scri la ora aceea. n cldire, da, pornit mpotriva ta, da.
i-a sunat reprezentantul i mai beneficiaz i de suportul tacit

153

pe care i-1 d tatl su. Dac-mi poi da mai multe informaii,


dac-i aduci aminte i altceva, mi-ar fi de folos.
- i-am spus tot.
- Haide s mai trecem o dat totul n revist. Nu doar din
timpul atacului, ci de cnd ai plecat de acas ieri-diminea.
Phoebe tia cum funcioneaz sistemul. Fiecare repetare a
povetii putea s completeze imaginea cu noi detalii i acestea
s schimbe cursul investigaiei.
Revzur faptele. Plecase s ia autobuzul pentru c maina
ei era la reparat. mprumutase MP3 playerul pe care-1 folosea
Ava cnd lucra n grdin i ncercase s se conving c auto
buzul este mai relaxant i mai eficient dect dac i-ar fi con
dus propria main.
Trecuse pe la cafenea i-i luase o cafea.
- Ai remarcat ceva? Pe cineva? i s-a prut cumva c erai
urmrit?
- Nu, nu pot s spun c eram urmrit. M-am dus direct n
birou i m-am apucat de ntocmit rapoarte.
Trecu totul n revist, poliitii i detectivii cu care dis
cutase, deplasrile. Rutin, rutin, rutin, se gndi ea. O alt
diminea de luni.
- Dup ce am discutat cu cpitanul am dat s cobor.
- Cobori ntotdeauna pe scri?
- Da, din obinuin.
- Te-ai oprit, ai discutat cu cineva?
- Nu... Da. M-am oprit la biroul asistentei mele pentru a-i
spune c m duc la pregtire. Stai. Phoebe puse ceaca pe
mas, se ls pe spate i nchise ochii, concentrndu-se. ncer
c s-i aduc aminte totul. Cred c m-a reinut o clip sau
dou i mi-a pus cteva ntrebri, nimic ce nu suporta amnare,
mai ales c tia c m grbeam. Nu m-am gndit la asta atunci.
Eram doar un pic iritat c nu aveam s ajung la timp i ea tia
sau ar fi trebuit s tie c eram ateptat la curs.

154

- Cine este asistenta ta? ntreb Liz scondu-i carneelul


pe care lua notie.
- Annie Utz. Lucreaz cu mine doar de cteva luni. M-a
mlrz.iat, spuse ea revenind la gndurile dinainte. Cred c a
iuccrcat s m ntrzie, ns doar un minut sau dou. Apoi a
spus ceva despre faptul c urma s cobor pe scri ca de obicei.
I'hocbe deschise ochii. Privirea ei exprima furie. L-a anunat,
lie prin radio, fie prin telefon. Rahat, i-a spus c sunt pe drum.
- tii cumva dac Arnie Meeks i Annie Utz au o relaie?
- Nu tiu. Este nou, dup cum i spuneam, lucreaz doar
de cteva luni acolo. Arat bine, e deschis i prietenoas.
Ioate c flirteaz cam mult la birou, dar nimic altceva. Era
agitat, cam prea agitat, ieri. Eu m grbeam, aa c n-am dat
importan. Nici nu m-am gndit la ea i la acea conversaie
pn adineaori.
- O s vorbesc eu cu ea.
- Nu, nu. O s mergem amndou. Vin i eu cu tine.
- Doamn locotenent. Phoebe...
- Pune-te n locul meu.
Liz inspir profund.
- Ai nevoie de ajutor ca s te mbraci?
Phoebe se strduia din rsputeri, transpirnd i njurnd, s
mbrace bluza, cnd Essie intr n camer.
- Ce crezi c faci?
- ncerc s intru n bluza asta nenorocit. Trebuie s plec
cu detectivul Alberta.
- Nu te duci niciunde n afar de patul tu, Phoebe
Katherine MacNamara.
- O s m ntorc ntr-o or.
- Nu m obliga s te tri pn n pat, ncpnata.
- Mam, pentru numele lui Dumnezeu. Frustrat i ncepnd
s aib din nou dureri, Phoebe i ls braul n jos. M ajui
s-mi nchei nasturii, te rog?

155

- Nu. Am spus c nu pleci nicieri.


- Iar eu am spus c voi pleca. A aprut ceva nou n cazul
meu i...
- Tu nu eti un caz, eti copilul meu.
Epuizat, Phoebe i puse napoi earfa la bra. Prin ceaa
agasrii i furiei vzu sclipirea de panic din privirea mamei
sale.
- Mam... Bine, haide s ne calmm amndou.
- O s m calmez cnd i vei trnti trupul btut napoi n
pat, acolo unde trebuie s fie, spuse Essie. i lu pijamaua i
ncepu s o fluture. Chiar n clipa asta! Nu am de gnd s...
- Mam, ascult-m. Braul mi se va vindeca, la fel i
rnile exterioare. Dar tu i cu mine tim cum acioneaz asta n
interior. tim. Aa c nelegi cnd i spun c la mine nu se va
vindeca pn cnd cel care mi-a fcut asta nu va plti pentru
faptele sale.
- Dar exist i alii care se pot ocupa s-l trag la rspun
dere.
- tiu ce simi, dar nelege-m i tu pe mine. Nu pot s
fac altfel. Nu pot s triesc n team, mam, nu pot.
- Dar nu asta vreau, nu asta i cer.
- Dar mi-e team, i dac nchid ochii sunt napoi pe scrile
alea.
- Oh, iubita mea. Pe Essie o podidir lacrimile i se duse
s o ia n brae pe fiica ei.
- O parte din mine va continua s se team i voi rmne
prins pe scrile alea pn cnd voi rezolva lucrurile. Ajut-m
s m mbrac, te rog.
Printre lacrimi, Essie i studie faa lui Phoebe i nelese.
- Nu vreau s trieti i tu aa cum triesc eu. Nu vreau
s trieti n team.
- tiu asta.
ncet, continund s o priveasc pe Phoebe, Essie i ncheie
nasturii.

156

r
- Chiar trebuie s te duci?
Cred c da. mi pare ru.
Phoebe. Cu delicatee, Essie o ajut s-i bage mna
napoi n earfa i apoi i mngie prul cu vrful degetelor.
Dar cnd te ntorci te bagi direct n pat.
Am neles.
- i vei mnca tot ce-i aduc la cin.
i firimiturile. Phoebe o srut pe obraz, acolo unde se
vedea mica cicatrice, ascuns atent de machiaj. Mulumesc.
Cnd Phoebe se ntoarse n camera de zi la braul Iui Essie,
I .iz sc uit cu atenie de la una la cealalt.
Asistenta ta a sunat s spun c este bolnav i nu vine
la munc. Am fcut rost de adresa ei de acas.
Vom ncerca s dm de ea acolo.
Doamn detectiv! Nu-mi pas c are grad mai mare dect
al dumneavoastr, v rog s avei grij de fetia mea i s mi-o
aducei acas.
- Aa voi face, doamn MacNamara. V mulumesc pentru
calea. Liz atept pn cnd ieir afar i i se adres din nou:
Nu-mi pas c eti mai mare n grad, eu conduc investigaia.
- Fr probleme. E prietenoas, i place s flirteze i e
eficient, cam aa a putea s-o descriu. Are vreo douzeci i
cev a de ani i cred c-i place s fie n preajma poliitilor, i d
u senzaie deosebit. Liz i deschise ua mainii. Ct de ru
arai? o ntreb Phoebe.
- nc nu destul de ru pentru a speria copiii mici.
- Las-o s m vad pe mine mai nti. Ceva m face s
( ied c el nu i-a spus ce avea de gnd s fac. Poate i-a spus
c vrea s m sperie sau doar s discute cu mine. n ciuda
laplului c ploua afar, Phoebe i puse ochelarii de soare. Nu
cred c ar fl fost dispus s-l ajute dac ar fi tiut c avea de
lnd s-mi fac ru. De aia a sunat s spun c e bolnav.
Probabil c s-a speriat, se simte vinovat i se ntreab ce s-a
ntmplat. La cum funcioneaz bisericuele n poliie probabil

157

c a auzit cteva variante. Dac m vede pe mine mai nti i


va da drumul la gur mai repede.
Annie prea a fi bolnav cnd deschise ua apartamentului
unde locuia. Era palid n comparaie cu rozul halatului pe
care-1 avea pe ea. Deschise ochii mari cnd o vzu pe Phoebe.
Se ddu napoi i i rosti numele.
- Annie Utz? sunt detectiv Alberta. Putem s intrm?
- Eu... eu...
- Mulumesc. Liz deschise ua larg, astfel nct Phoebe s
poat intra naintea ei. n fundal, la televizor, nite actori de
dramolete se certau pentru cineva care se numea Jasmine.
- Doamna locotenent MacNamara trebuie s stea jos. A
fost btut foarte ru.
- Eu... eu am rcit. Probabil c se ia.
- Ne asumm riscul. Ai auzit ce i s-a ntmplat doamnei
locotenent MacNamara, nu?
- Da. Adic, cred c da. mi pare ru, doamn locotenent.
Ar trebui s stai acas, s v odihnii.
- Annie... Te deranjeaz dac nchid televizorul? Fr a
mai atepta un rspuns, Liz lu telecomanda i puse capt ti
radei unui blond bine fcut. Eu cercetez ce i s-a ntmplat
doamnei locotenent. Tu ai fost ultima care a vorbit cu ea nainte
de atac.
- Eu... nu tiu.
- Nu tii c s-a oprit la biroul tu n drum spre ieire,
nainte de a cobor pe scri?
- Adic, da, sigur. Ai spus c mergei jos pentru pregtire.
Cnd i se adresa lui Phoebe, Annie privea undeva la civa
centimetri de umrul acesteia.
- La ce or se ntmpla asta?
- Chiar nainte de ora zece. Cu cteva minute nainte de
zece.
- tiai c avea de gnd s coboare pe scri?

158

PF

- Toat lumea tie c doamna locotenent MacNamara co


boar pe scri, spuse ea trgnd de un nasture de la pijama n
Inim de inimioar. Chiar nu m simt bine. mi pare ru.
- Nici doamna locotenent MacNamara nu se simte bine.
Nu. Ochelarii se aflau n poet, acolo unde-i pusese
dup ce-i dduse jos, cnd intrase n cldire. Phoebe tia c
ochii vinei, cicatricile i bandajele creau o imagine creia era
lieu s-i reziti. La fel cum tia ct s tac, folosind tcerea
pentru a o face pe Annie s se uite la ea. M-a mpins pe scri
dup ce mi-a pus ctuele astfel nct s nu pot face nimic
pentru a evita cderea.
Se uita la ochii nlcrimai ai lui Annie i ridic minile
artndu-i bandajele.
- Dup ce mi-a pus band pe gur, mi-a tras un sac pe cap.
i ridic prul de pe frunte, astfel nct vntile s fie vi
zibile. Asta dup ce m dduse cu capul de perete.
Lacrimile curgeau pe obrajii palizi ai lui Annie.
-A m ... am auzit c a fost doar un accident grav. Am auzit
c ai czut. C ai czut pe scri.
- Pumnul nfipt n faa ei a fost un accident ?o ntreb Liz.
Ca i ctuele pe care i le-a pus la mini? i hainele rupte,
astfel nct s fie silit s se trasc dup ajutor pe jumtate
ilczbrcat?
- Lucrurile se mai exagereaz. mi pare ru, mi pare ru,
ilar nu m simt bine. Putei pleca, v rog? Putei pleca?
- i-a spus c voia doar s vorbeasc cu mine, Annie?
Ihoebe puse ntrebarea pe un ton sczut, cu vocea fr infle
xiuni. C voia doar s vorbeasc cu mine n particular? Poate
iloar s m sperie puin sau s ncerce s-i impun punctul de
vedere, pentru c eu fusesem nedreapt? Am fost nedreapt cu
el, nu? Asta i-a spus cnd te-a rugat s-l anuni cnd cobor pe
scri?
- Nu tiu despre ce vorbii. Nu am fcut nimic. Dac ai
czut...

159

- Nu am czut. Uit-te la mine, Annie! Phoebe pronunase


cuvintele att de rstit c Annie se sperie. De aceea eti acum
acas, simindu-te ru, speriat, ncercnd s te convingi c a
fost un accident. El i-a spus asta. i-a spus c a fost un acci
dent i c... ce?... c am minit pentru a-mi salva obrazul? Am
inventat atacul pentru c-mi era jen c am czut?
- De ct vreme te culci cu Arnold Meeks, Annie? ntreb
Liz.
- Nu m-am culcat! Nu am fcut-o! Nu chiar. Nu am vrut
s se ntmple. Nu am fcut nimic. Annie lu mai multe erveele
dintr-o cutie i-i ngropa faa n ele. El mi-a spus c a fost un
accident i c aveai de gnd s inventai nite chestii, poate
chiar s-l bgai n bucluc. Mi-a spus cum v-ai dat la el i
apoi...
- Meeks i-a spus c locotenentul MacNamara s-a dat la el,
sexual?
- El a refuzat-o i ea ncearc s-i distrug reputaia. Lsnd
erveelele deoparte, Annie i ridic privirea spre Liz, implornd
iertare. Ar fi putut face o plngere de hruire sexual, dar i-a
fost jen i soia lui nu-1 sprijin deloc. n plus, locotenentul se
culc cu cpitanul McVee, aa c n-ar avea nicio ans.
- El i-a spus toate astea i tu le-ai nghiit? Liz cltin din
cap. Poate c e scuzabil, poate c nu. Poate c ai crezut, ai
crezut cu adevrat c-i fceai Iui Arnie un serviciu. Poate c nu
voiai s crezi c te minte, c te duce de nas. Dar acum tii c
te-a minit, nu, Annie? Nu se poate s te uii la locotenentul
MacNamara i s mai crezi ce i-a spus el.
- Nu tiu. Nu tiu.
- Ce-ar fi s-i art nite fotografii? spuse Liz scondu-le
din poet. Aici se vede sngele doamnei locotenent pe scri.
i aici, uite, sunt hainele pe care i le-a smuls din greeal de
pe ea. i ce zici de sacul de rufe pe care-1 avea pe cap? i uite
una bun - a sngelui de pe ctuele pe care i le-a pus el. Ce
mai accident!
160

- Oh, Doamne, spuse Annie i-i duse din nou erveele la


ochi. Oh, Doamne.
- Ce fel de om e capabil de aa ceva, Annie? Poate aceeai
persoan care se gndete s-i fac i ie chestia asta, sau
poate chiar mai ru. Pentru c tu eti cea care poate face leglura cu el.
- Nu am tiut. Nu am tiut, spuse ea printre sughiuri,
scond mai multe erveele din cutie. Nu am fcut nimic ru.
Voia doar cteva minute pentru a vorbi cu ea, ca s-i arate c
nu se lsa intimidat. Asta este tot. i eu nu am fcut dect s-l
sun i s las telefonul s sune de dou ori. Acesta era semnalul
i asta e tot ce am fcut. Nu am tiut.
- Dar acum tii. Va trebui s te mbraci i s vii cu mine.
- M arestai? Dumnezeule, m arestai?
- nc nu. Dac te mbraci i vii s dai o declaraie, s spui
adevrul, voi vorbi cu procurorul pentru tine. El te-a minit. Te
cred cnd mi spui c te-a minit.
- i eu, spuse Phoebe, inndu-i furia sub control i vor
bind cu calm. Te cred, Annie.
- m i pare att de ru, doamn locotenent. mi pare foarte
ru.
- Da, sunt sigur c-i pare ru.
Liz se uit la Phoebe.
- Te duc acas i m ocup eu n continuare de treaba asta.

10
'i ^ r e a u s fiu acolo, trebuie s fiu acolo!
Dave se ls pe spate i continu s o priveasc atent pe
I'hoebe.
- n primul rnd, nu eu sunt cel care decide. n al doilea
rnd, este cazul detectivului Liz Alberta, iar tu eti victima.

161

Dac ai probleme n a-i reaminti asta voi cere s se aduc o


oglind.
Ea tia foarte bine cum arta i cele dou zile care tre
cuser nu fcuser dect ca vntile s-i schimbe culoarea
din vineiu ntr-un galben bolnvicios i un violet asemeni
norilor de furtun. ns ce era mai ru se afla ascuns sub haine.
- Victima are nevoie de asta. Am nevoie s fiu n acea
camer, s-l privesc pe Arnold Meeks n ochi, pentru a-i arta
c nu-mi este team de el.
'
- Chiar nu-i este?
- Destul de mult pentru a avea nevoie s-i art c nu-mi
este i pentru a-mi demonstra mie c nu-mi va mai fi. tim
foarte bine amndoi cum se simte cineva care este reinut
mpotriva propriei voine, ameninat sau rnit ntr-o situaie n
care nu deine controlul.
- Aici nu este vorba de identificarea unui agresor, Phoebe,
i nici de a-i fine piept ntr-un proces.
- E acelai lucru, doar implicarea este mai mare. Mama
mea a trebuit s-i in piept lui Reuben n timpul procesului. A
trebuit s intre n box pentru a depune mrturie i el se afla
la doar civa metri distan. A fost la fel de nspimnttor
pentru ea ca i atunci cnd a inut-o nchis n cas. A reuit
s o fac, dar mai este prins n capcan.
Toat afeciunea i nelegerea de care era capabil i se
citea lui Dave n ochi.
- Dar tu nu eti mama ta.
- Nu, dar... i duse o mn la inim, i simt teama aici i
nu vreau s triasc i n mine. Cum voi putea s fac ceea ce
vreau dac triete n mine? Aa c aceast victim trebuie s
fac asta.
- O s-l poi vedea, ncepu el, dei tiau amndoi c nce
pea s piard teren.
- Nu-i suficient, spuse ea dnd din cap. Fa n fa, de

162

il.iln aceasta tiind c nu el controleaz situaia. Poliistul din


nune vrea s fie prezent acolo pentru c o pot ajuta pe Liz s
*>l>in o mrturisire. S fiu n calitate de victim, martor i
poliist. Asta m face s reprezint o tripl ameninare pentru el.
- Nu eu sunt cel care poate lua aceast decizie. Rmne la
hililudinea detectivului Alberta, a efului ei i a procurorului.
Procuror, continu Dave nainte ca ea s poat spune ceva, care
merge la pescuit cu tatl lui Arnie.
- Indiferent de persoanele cu care pescuiete, mereu am
iivut impresia despre Parnell c este un om cinstit. Chiar crezi
e;i va investiga un atac mpotriva unui poliist cu mai puin
nileres doar pentru c este amic cu tatl suspectului?
- n Savannah, Phoebe, de multe ori este foarte important
pe cine cunoti, la fel ca oriunde altundeva. Dar sunt de acord
eu tine, Parnell este un tip onest. Meeks vine cu reprezentantul
sau i cu un avocat. i Annie Utz vine cu avocat.
- Un motiv n plus s-i dau o mn de ajutor lui Liz detectivului Alberta
s fie cineva cruia s nu-i pese cu cine
iinparte viermii tatl lui Meeks. i vreau s-i mai spun ceva.
Nu crezi c dac va fi investigat de dou femei se va simi cu
spatele la zid?
Se plimba prin birou n timp ce vorbea. Acum avea o
imagine mult mai clar, i ddea seama mai bine de situaie.
- Oh, lui Arnie n-o s-i plac deloc acest lucru. Va face o
greeal i n cele din urm ego-ul lui i va lua faa, mai ales
dac voi fi i eu acolo. Nu i aparine decizia, domnule cpi
tan, dar ai putea s o influenezi. Ai putea vorbi cu eful de
tectivului Alberta sau cu superiorul su i s ceri s fiu i eu
prezent.
- Voi da un telefon, dar nu-i promit nimic.
- Orice negociator care i merit numele este atent la
lucrurile pe care le promite, spuse ea punndu-i mna pe umr.
Telefonul este suficient. Mulumesc.
- Dac reueti s obii un loc la audiere i va trebui s-i

163

faci fa direct s-ar putea s nu fie un avantaj. Cum face fa


familia ta?
- E bulversat. Mama... tii cum e.
- Da. Dac a trece pe acolo, ar ajuta sau ar nruti
lucrurile?
- Mama se simte ntotdeauna mai bine dup ce vii tu n
vizit. Cu toii ne simim mai bine. De ce nu vii duminic, la
cin?
- Avei unc cu glazur?
'
- Se poate aranja. Mulumesc.
- Phoebe... Dave i drese vocea. Vreau s-i spun c re
gret c au existat speculaii i brfe n departament cu privire
la o relaie nepotrivit ntre noi.
- Ca de exemplu faptul c eu i-a face sex oral n birou?
- Oh, Doamne. Vrfurile urechilor i se fcur stacojii, aa
cum se fceau de fiecare dat cnd se simea jenat. Sunt destul
de btrn ca s-i fiu tat.
- n primul rnd, ar fi trebuit s fii un tnr foarte precoce
la cincisprezece ani pentru a-mi fi tat. n al doilea rnd, de
cnd este vrsta un factor pentru o relaie sexual nepotrivit?
Oricum, niciunul dintre noi nu este responsabil pentru
speculaiile unor mini meschine.
Dave lu un pix de pe birou i ncepu s se joace cu el.
- Cred c am deschis calea pentru astfel de speculaii atunci
cnd i-am propus s te angajezi aici.
- Mi-ai oferit o oportunitate de care am profitat pentru a
face o treab la care m pricep. Sunt ndeajuns de bun pentru
postul pe care-1 ocup?
- tii bine c eti.
- Atunci iat rspunsul pentru problemele tale.
- Meeks, fie seniorul, fie juniorul, ar putea s duc totul
pn n faa unei comisii de anchet.
- i amndoi vom avea argumente, dac se va ntmpla.
Nu trebuie s-i faci griji pentru mine n legtur cu asta.

164

i lotui i fcea. Chiar i atunci cnd ridic receptorul


jH-iitru a da telefonul pe care i promisese c-1 va da.
I'hoebe rmase cteva clipe n camera de observare pentru
mI studia pe Arnie Meeks prin oglinda-geam. Prea c are att
de mult ncredere n el, nct nu-i facea nicio grij. Un fel de
sililudine care spunea du-te dracului, caracteristic indivizilor
i urc au impresia c indiferent ce fac nu li se va ntmpla nimic.
tia c era urmrit sau c putea fi urmrit n orice clip,
dar nu-i psa nici ct negru sub unghie, conchise Phoebe. Cnd
i imagin minile lui atingnd-o, degetele lui nuntrul ei, i
veni s vomite.
Iii i psa chiar prea mult.
Doamn locotenent, spuse Liz intrnd n ncpere nsoit
de o brunet nalt. Procurorul Monica Witt, locotenent Phoebe
MacNamara.
- Bun ziua, spuse Monica dnd mna cu ea. Cum v
simii?
-- Mai bine, mulumesc. Presupun c v vei ocupa de acest
r;i/.?
Dac reuim s facem s fie un caz. Avem declaraia lui
Annie Utz i telefonul ei din care reiese c a fcut un apel la
nou cincizeci i opt, dar nu putem face legtura cu Arnie
Meeks. Numrul era al unei cartele nenregistrate. Nu avem
niciun fel de probe prin care s putem face legtura ntre Meeks
i atac.
- Dar avei motivaia. Avei i ocazia i problema cu in
subordonarea, precum i ameninrile.
- eful meu vrea ceva mai mult pentru a acuza un poliist
de vtmare corporal grav i agresarea sexual a unui alt
poliist. Facei-mi rost de mai mult i-l acuz.
Intrar doi brbai. Phoebe l recunoscu pe locotenentul
rare i era ef lui Liz i ddu din cap n semn de salut. 11

165

recunoscu, datorit puternicei asemnri, i pe tatl lui Arnie


Meeks.
Avea pieptul mai lat dect al fiului su, brbia mai puter
nic i privirea mai dur. Dar relaia dintre ei nu putea fi mai
evident de att. La fel cum nu putea fi confundat nici furia
de om insultat care rzbtea, n ciuda posturii epene.
- Locotenentul Anthony i sergentul Meeks vor sta n ca
mera de observare.
;
- ncepem, spuse Liz, care se ndrept spre u i o inu
deschis pentru Phoebe.
- Cnd biatul meu va scpa de aceste acuzri, spuse
sergentul Meeks care se interpuse ntre Phoebe i u, i i se
va ridica suspendarea, asta nu va nsemna c s-a sfrit i pentru
dumneavoastr, doamn locotenent MacNamara.
- Domnule sergent, v-am fcut o favoare aducndu-v aici,
spuse Anthony punndu-i o mn pe bra. Nu abuzai de
bunvoina mea.
Phoebe l ocoli i se ndrept spre u.
- Cum e turcul... spuse ea cu jumtate de glas.
- Las-o balt, zise Liz. Voi conduce eu interogatoriul.
- Am mai discutat despre asta.
- i-am amintit din amiciie, spuse ea i intr n camera de
interogatoriu.
Nici mcar nu se uitase la Liz, remarc Phoebe. Privirea
lui era aintit aspura ei.
- Biei, salut Liz dnd din cap spre trioul de la mas.
Scoase reportofonul, rosti informaiile despre interviu i apoi i
citi Iui Arnie drepturile. nelegei toate acestea, domnule
Meeks?
- Am spus amendamentul Miranda de multe ori, aa c ar
fi normal s-I tiu.
- Asta nseamn da.
- Da, neleg ce drepturi am. Nu ar trebui s fii n pat cu
o pung de ghea i un calmant? o ntreb el pe Phoebe.

166

Arnie!
Acesta ridic din umeri la auzul ameninrii din vocea
.notatului su.
Sunt surprins de grija ta, Arnie, spuse Liz. Din cte am
,m/it cu nu eti cel mai mare fan al locotenentului MacNamara.
Nu cred c e mare lucru de capul ei ca poliist. De fapt
mei mi tiu dac se poate spune c e poliist, innd cont c nu
l.uv altceva dect s vorbeasc.
- Vom lsa pe mai trziu definiia pe care o dai tu
poliistului. La fel de dulce ca zahrul, Liz continu s zm
beasc. Voi doi, adic tu i locotenentul MacNamara, ai avut
mii schimb de replici mai puin prieteneti n ultimul timp, nu-i
- Clientul meu vrea s se rein c el i locotenentul
MacNamara au puncte de vedere antagoniste n ceea ce privete
profesia. Dar acestea nu sunt motive de atac la persoan. Lipsa
probelor.

- Deocamdat doar vorbim, spuse Liz. Nu facem dect s


ilain crile pe fa. Arnie, nu-i place foarte mult de locotenenlul MacNamara. Se poate spune acest lucru?
Arnie continu s rnjeasc privind-o pe Phoebe.
- Da, aa e.
- I-ai spus cumva locotenentului MacNamara c este o
tarla?
- Cum le vd aa le spun.
- Aadar este o trf? insist Liz cnd Arnie ridic din
umeri. i nu ai niciun fel de probleme de a-i spune unui ofier
superior trf? Nu i se pare deplasat s o amenini cnd ia
msuri disciplinare mpotriva ta?
- Cu privire la aceste ameninri nu exist mrturii n afara
cuvntului locotenentului MacNamara, o ntrerupse avocatul.
- Asta i, spuse Liz rsfoind dosarul din fa, declaraiile
a doi detectivi care au vzut comportamentul clientului

167

dumneavoastr n timp ce se afla n biroul locotenentului i


care afirm c se comporta de o manier amenintoare.
- Ceea ce cred ei nu reprezint fapte.
- Arnie, i aduci aminte c ai fost n biroul locotenentului,
joia trecut?
- Sigur c da. ncerca s se scoat dup ce a ratat o nego
ciere din care, n prealabil, m eliminase pe mine.
- Serios? spuse Liz i se ntoarse spre Phoebe. Dumnezeule,
dac aa stau lucrurile cine te poate' acuza c i-ai spus trfa?
Ce-ar fi s scoatem cteva declaraii i rapoarte despre acea
negociere, la care ai acionat primul, doar ca s avem o vedere
de ansamblu? Hmmm. PO nu a cerut ntriri. PO nu a inut un
jurnal... Ah, i mai e una bun. PO l-a scos din srite pe LO cu
ameninri. mi place i asta: poliistul Meeks a ncercat s o
mpiedice pe locotenentul MacNamara s intre n contact cu LO.
Arnie se legn cu scaunul inndu-1 n echilibru pe picioa
rele din spate.
- Poate s scrie orice vrea. Asta nu nseamn c s-a i
ntmplat cum spune ea.
- De fapt, asta au spus martorii, civili i poliiti. Ei bine,
n virtutea celor spuse se pare c ai dat-o n bar ru de tot,
Arnie.
- Aveam situaia sub control pn cnd a venit ea.
- Deci mai aveai nevoie de puin timp ca s rezolvi pro
blema i ea nu a vrut s i-1 acorde, spuse Liz. Tipul i zboar
creierii i pe tine pic mgreaa. Apoi, trfa te i suspend. i
eu a fi extrem de nervoas dac mi s-ar ntmpla aa ceva. E
greu s te nvinoveasc cineva c ai vrut s i-o plteti.
Arnie zmbi i ridic mna oprindu-1 pe avocat nainte ca
acesta s apuce s spun ceva.
- Taci din gur. M insult creznd c poate s m pros
teasc s spun vreo tmpenie. i tu? i se adres el lui Phoebe.
Nu ai nimic de spus, de data asta?
- Eu doar m ntreb ce simte soia ta n legtur cu toate

168

acestea. Ce simte cnd tie c i-ai fcut de cap cu Annie Utz,


de exemplu?
Annie zmbi forat.
- Annie e drgu i cam prostu. Am flirtat cu ea, recu
nosc. Dar Ia fel au fcut toi ceilali. Cnd s-a dat Ia mine, ns,
i ;> vrut mai mult de att, i-am explicat c nu m intereseaz.
l-;im frnt inima, aa c presupun c vrea s se rzbune pe
mine. Sau ai convins-o voi s mint.
Phoebe se uit Ia Liz.
- E nconjurat de mincinoi i trfe. E o minune c reuete
sa supravieuiasc.
- Nu tiu cum reuete s se ridice din pat n fiecare
diminea. Aadar Annie minte cnd afirm c voi doi ai avut
relaii sexuale?
EI rnji i le atenion cu degetul.
- Nu am fcut niciodat sex cu femeia aceea.
- Drgu, spuse Liz, ba chiar adorabil dac te gndeti c
Annie a spus c relaia s-a limitat la sex oral. S-a dat Ia tine,
ai /.is, i chiar i asta e amuzant. In declaraia pe care a dat-o
ea folosete aceeai expresie. I-ai spus c locotenentul MacNumara s-a dat la tine. Iar cnd tu, care eti o persoan de o
moralitate superioar, ai refuzat-o, s-a simit ofensat i a ncer
cat s se rzbune. Dumnezeule, omule, femeile astea i fac
viaa un adevrat iad. Trebuie s recunosc c i mie mi-e foarte
jreu s m abin s m dau la tine.
- Continuai tot aa, doamn detectiv, spuse avocatul, i
acest interviu se va sfri aici.
- Nu fac dect s continui ceea ce pare a fi un model. Erai
in cldire luni dimineaa ntre orele nou i zece?
- Da, voiam s-mi iau cteva lucruri din dulap.
- i-a luat o or s aduni cteva lucruri?
- Am mai rmas pe acolo. Sunt poliist, spuse el iritat. Aceasla este casa mea. Aici trebuie s fiu. Trebuie s mi fac treaba i
asta a face dac nu ar fi existat ea i bul din fundul ei.

169

- Acum e o trf cu un b n fund, care s-a dat Ia tine.


- Le spun cum le vd, i aminteti?
- Dar Annie este cea care a spus c locotenentul Mac
Namara se d la tine, spuse Liz zmbind mulumit cnd vzu
enervarea care se citea pe faa lui Arnie. Cred c i cam ncurci
scuzele i minciunile, dar este uor s-i dai seama de ce. E
greu s deosebeti o trfa de alta, nu? Suntem cam la fel toate.
Nici nu aveai nevoie s-i vezi faa lui-Phoebe cnd i-ai nfipt
pumnul n ea. Nu aveai nevoie s o auzi ipnd sau plngnd
cnd ai mpins-o i ai rupt hainele de pe ea. Sigur, nu aveai
nevoie de brbie pentru a face asta, dup ce i legasei mi
nile Ia spate. Mi se pare o laitate.
- Sunt destul de brbat.
- Destul pentru a te folosi de o femeie i a-i ntinde o
capcan alteia. Tonul dulceag era de domeniul trecutului, acum
cuvintele lui Liz fichiuiau. Destul de brbat pentru a atepta
ca un arpe Ia pnd. i singura modalitate de a o atinge a fost
s-i pui ctuele i s-o dobori la pmnt. Aceasta a fost singura
modalitate pe care ai gsit-o pentru a o vedea dezbrcat i a
o atinge.
- Nu am fost eu cel de pe scar, spuse Arnie. Nu am pus
niciodat mna pe ea. Am lucruri mai bune de fcut n via.
i am lucruri mai bune de fcut cu degetele mele, spuse el
ridicndu-1 pe cel mijlociu spre Phoebe.
- Nu s-a spus nimic despre degete, zise Phoebe cu calm.
S-a vorbit despre mini.
Arnie se ls pe spate.
- Mini, degete, tot un drac.
- Nu prea. Simea o minge de foc n stomac, tare i fier
binte. i dorea s se sparg i apoi s se dizolve. Victima avea
nevoie de asta, se gndi Phoebe, pentru a ucide teama.
- Le-ai forat nuntrul meu, ticlosule, spuse ea ridicndu-se n picioare, ignornd obieciile avocatului i
aplecndu-se spre el peste mas. Miroseai a pudr de talc, la
170

Id ca acum, sub transpiraie. Oh, da, ai nceput s transpiri,


Amic. i aduci aminte ce mi-ai spus?
- Nu-mi pot aminti ceva ce nu am spus. Nu am fost eu.
- Ai spus c nu sunt genul tu. Presupun c nu i-ai folosit
maduIarul deoarece era prea mic pentru a face impresie. Ori
cum, jumtate din ncercri sunt sortite eecului.
- Pcat c nu i-ai rupt gtul cnd ai czut, izbucni Arnie.
- Interviul s-a terminat, anun avocatul.
- Ar fi trebuit s m mpingi mai tare. Dac mi-a fi rupt
ccva, poate ai fi reuit i tu s ai o erecie ca lumea.
- Ar fi trebuit s te in n uturi pe scri.
Phoebe se ls pe spate i i ddu seama c ghemul tare
i llerbinte pe care-1 simea n stomac ncepuse s se dizolve.
- Greeala ta, zise ea.
- Am spus c interviul a luat sfrit, interveni avocatul.
- E n regul, spuse Liz ridicndu-se. O s continum atunci.
Domnule poliist Meeks, suntei arestat.
Phoebe se duse direct n biroul ei, se nchise nuntru i
lcu ceva ce nu se ntmpla s fac prea des: nchise transperantele. Apoi, cu grij, se aez la birou.
Totul prea s o doar n acelai timp. Stresul, emoiile, se
gndi ea. Toate acestea fceau ca disconfortul psihic s urce cu
cteva grade. Nu putea s ia o pastil, nu aici. O moleeau i
o ameeau, aa c se mulumi cu patru antinevralgice i i
privi minile care i tremurau pe flacon.
Da, ghemul se dizolva, se gndi ea, dar trebuia s plteasc
pentru asta.
Nu rspunse cnd auzi bti la u, ci gndi doar: pleac!
Te rog, pleac! Las-m doar cinci minute.
Ua se deschise ns i apru Liz.
- Scuze. Cum te simi?
- Tremur.
- E bine c nu ai tremurat acolo, cnd ar fi contat.

- S-a uitat la mine, s-a uitat fix n ochii mei. Era bucuros
c-mi fcuse ru. i-ar fi dorit doar s-mi fac i mai mult ru.
- Asta l-a dat de gol, spuse Liz. Indiferent ct de bine
pregtit va fi de avocatul lui, totul va fi vizibil. Nu va putea
rezista, nu se poate controla. Cnd vom ajunge la judecat...
- Nu se va ajunge acolo, tim amndou asta.
Liz nconjur biroul i se aez pe marginea lui.
- OK! Vor ncerca s cad la nelegere. Departamentul,
procuratura, nimeni nu vrea un proces public i toat tevatura
din pres legat de el. n plus, chiar cu ce s-a ntmplat la
interogatoriu, cazul este destul de subire, dar suficient de ar
gumentat pentru a-i face pe avocaii lui Arnie s accepte o
ofert, dac li se va face vreuna. O s-i piard slujba, Phoebe,
i se va acoperi de ruine. E destul pentru tine?
- Va trebui s fie. i mulumesc pentru tot ce ai fcut.
- Ai ajutat i tu foarte mult.
- Hei, spuse Phoebe cnd Liz se ridic n picioare. tiu un
bar drgu, un pub irlandez pe River Street. A vrea s-i ofer
ceva de but. Dar o s am nevoie de cteva zile, pn cnd
vanitatea mi va permite s ies n public.
- Sigur, spune-mi cnd vrei s mergem. Ai grij, Phoebe.
n celul, Arnie se nvrtea ca un leu n cuc. l arestaser,
l bgaser la rcoare, pe el. La dracu cu avocatul la inutil.
i ticloasa aia nenorocit care stricase totul. Vtmare
corporal i agresiune sexual. l puneau la zid, asta faceau, i
totul se ntmpla pentru c nenorocita aia nu fcuse fa Ia
cteva vnti pe care oricum le meritase.
Nu avea s in. Era imposibil s reueasc s-i ntoc
measc un dosar.
Se ntoarse brusc cnd se deschise ua i nghii cuvintele
pe care voia s le spun, cnd tatl su ddu din cap n mo
mentul n care intr.
Arnie i inu gura pn cnd paznicul se ndeprt.

172

r -

- Nu vor putea face rahatul asta s in, ncepu Arnie. Nu


va scpa aa uor dup ce a obinut s fiu nchis, i m-a fcut
tic rs n faa colegilor. Trfa aia...
- Stai jos i taci din gur.
Arnie se aez, dar nu putu s tac.
- Ai vzut c au pus o femeie procuror s se ocupe de caz?
Ce dracu e n mintea lui Chuck, pentru numele lui Dumnezeu?
ntreb Arnie referindu-se Ia procurorul-ef. De ce nu a dat
dracului totul, de la bun nceput?
- ncearc s rezolve o nelegere i va recomanda un
autodenun.
- Ce s spun, fantastic. Dezgustat, Arnie i ridic braele.
Sunt acuzat pentru rahatul sta, dar eliberat pentru c recunosc.
i asta e bine? La dracu cu asta, tat. A putea s-mi pierd
slujba. Trebuie s vorbeti cu cineva de la Afaceri Interne i s
ceri ca MacNamara s fie investigat. tii c McVee este im
plicat n rahatul sta. tii c de aia sunt aici.
Cu buzele strnse, sergentul Meeks se uit fix la fiul su.
- Eti aici pentru c n-ai putut s-i ii gura, la fel ca acum.
Te voi ntreba o singur dat. Rmne ntre noi doi. Te voi
ntreba i vreau s tiu adevrul. Dac mini mi voi da seama.
Dac vd c mini plec de aici i e ultimul lucru pe care-1 voi
face pentru tine.
Furia care i se citise lui Arnie n privire fu nlocuit de oc
i primele semne ale fricii.
- lisuse, tat.
- Ai fcut-o? Uit-te la mine, Arnie. Ai fcut-o?
- Eu...
- Nu m mini.
- M-a suspendat. M-a folosit pe post de ap ispitor. Tu
m-ai nvat s nu cedez i s nu accept rahaturi de la alii.
Dac primeti un ut n fund, ripostezi.
Meeks se uit la fiul lui stupefiat.

173

- Ai probleme cu vederea la ochiul acela?


- Nu, vd foarte bine. i, nainte s ntrebi, s tii c durerile
de cap sunt din ce n ce mai rare i mai puin intense. mi pot
atinge brbia Iar s am impresia c mi-am nfipt o eap pn
n creier. Una peste alta nu e foarte ru.
- Te vindeci repede. Ajut i faptul c eti tnr i ai o
bun condiie fizic.
- tiam eu c exerciiile alea Pilates sunt bune la ceva.
Oricum, nu era nevoie s vii s m consuli, Jo.
- Ai primit vizita drept bonus pentru c am ajuns ceva mai
devreme ca s nv de la Ava cum s fac plcint cu lmie.
tii c o face pentru c e preferata lui Dave. De ce nu sare pe
tipul la i s nceap balul?
- A vrea s tiu i eu, spuse Phoebe care i cuta lenjeria
n sertar. n toi aceti ani, sunt pentru prima dat amndoi far
obligaii. Divorul lui a fost pronunat n urm cu doi ani, dar
nc se mai joac amndoi de-a prietenii.
- A m putea s le aranjm o ntlnire far s tie. Tu-i spui
c ai pe cineva pentru el, iar eu ei. i apoi...
- Apoi o vom lua-o peste fund pentru c ne amestecm
unde nu ne fierbe oala.
- Asta a spus i Carter cnd am discutat despre asta cu el.
Ei bine, le mai dau nc ase luni i apoi mi risc fundul. Vrei
s te ajut s te mbraci?
- M descurc.
- i acum doar ntre noi dou, spuse Josie uitndu-se Ia
felul n care se mica Phoebe mbrcndu-se cu un tricou. Cum
o mai duci?
- Bine. tiu simptomele stresului posttraumatic. Am avut
cteva vise neplcute, dar e normal.
- E normal ca stresul s se acumuleze cnd te simi obli
gat s ii totul n tine pentru a nu provoca neplceri familiei.
- Dac trebuie s mai elimin din stres tiu cum s proce-

176

li / Nu-i face griji. De sptmna viitoare m ntorc la slujb


i ii norm ntreag. Asta m va ajuta.
Bine. Sun-m dac ai nevoie de mine.
Pentru a-i dovedi att siei, ct i familiei c lucrurile
ningeau spre normal, Phoebe se mbrc cu grij. Culoarea
albaslm-deschis a tricoului o binedispunea ndeajuns de mult
priilm a pierde puin timp cu machiatul. Apoi insist dndu-i
rama c sub machiaj vntile ei se estompaser.
Cnd cobor, buctria era deja plin de femei care gteau.
Nu regret deloc c o ddur afar de acolo i o trimiser la
.oare mpreun cu Carter i Carly.
Mam! strig Carly i fugi spre ea. L-am btut pe un
i liiul Carter la arice.
Asta e fata mea!
E un joc de fete, zise Carter.
Asta spune cnd pierde, strig Carly. Vrei s joci cu
campionul?
- Cred c nu pot sta prea mult n picioare, iubita mea. Mai
las-m o sptmn i vom vedea cine o ia pe coaj. Ar fi
bine s exersezi.
- M duc s-mi iau ceva de but, bine? M-am uscat de tot
strfiduindu-m s-l bat mr pe unchiul Carter.
- Isteao!
Carly i zmbi lui Carter i o lu la fug. Oftnd, Phoebe
se aez pe o banc rotund aflat lng fntn. Din locul
acela nu vedea trandafirii plantai de Ava, dar le simea miro
sul. Auzea psrelele cntnd i admira tenacitatea mueelului
i a tarhonului care creteau ntre crpturile din pavaj i flo
rile violetelor care nconjurau un bazin cu ap.
Aici, n interiorul zidurilor de crmid nchise cu pori de
lier, Ava i crease un sanctuar n care umbra se strecura printre
muchiul crescut pe bnci i arbutii nmiresmau aerul.
- Dumnezeule, ct de bine este afar!

177

- Josie i-a spus de bine?


- Da, da.
Carter se aez i o lu pe Phoebe pe dup umeri.
- Am fost ngrijorai n legtur cu tine.
Ea i puse capul pe umrul lui.
- Ne-am speriat cu toii, dar acum s-a sfrit.
- mi aduc aminte de ct timp am avut nevoie ca s scap
de team.
- Carter, erai doar un copila.

- Asta nu conteaz i o tii foarte bine. Ai avut tu grij de


mine. i toi anii ce au urmat te-ai interpus mereu ntre verioara
Bess i mine.
- Vac btrn. Afirmaie plin de nerecunotin, indife
rent de ct de adevrat e, mai ales dac te gndeti c stm n
drgua ei curte i alii coc plcinte n buctrie.
- E curtea Avei, spuse Carter, facnd-o pe Phoebe s zm
beasc.
- Da, aa e. Chiar i n timpul domniei tiranului, tot a ei
era. Te gndeti vreodat c era mai tnr dect noi cnd a
nceput s lucreze aici? Nici mcar douzeci i doi de ani nu
mplinise i avea curajul s o nfrunte pe verioara Bess...
-T u aveai curajul sta la doisprezece ani, i reaminti Carter.
i nc mai ai grij de noi toi. tia c vei rmne pentru c
mama trebuia s rmn. Ar fi putut s-i lase ei casa, mai ales
dup toate cte le-a fcut mama pentru ea, dar a trecut-o pe
numele tu, cu obligaiile de rigoare. Te-a sechestrat aici.
Nu avea niciun rost s nege adevrul, pentru c flecare
cuvinel l reflecta n form pur. i totui, era o zi mult prea
frumoas ca s fie ntunecat cu amintiri neplcute.
- M-a nchis n aceast cas frumoas, care-i place la
nebunie fiicei mele. Nu se poate numi chiar sacrificiu.
- Ba da, i asta a fost mereu. Pe mine m-ai lsat tu s plec.
Phoebe l strnse cu putere de bra.

178

Nu foarte departe. Nu cred c a rezista dac ai pleca


In;iile departe.
K! zmbi i o srut pe cretet.
- Mi-ai lipsi mult prea mult. Dar vreau s-i spun un lucru,
l'lmebe: niciodat nu mi-am dat seama ct de mult nevoie
.iveam s plec de aici pn cnd am facut-o. Tu nu ai avut
niciodat aceast ans cu adevrat.
- Am avut i eu perioadele mele - colegiul, Quantico,
dezastruosul meu mariaj... dar sunt bucuroas c m-am ntors.
i ce mi place cel mai mult este c pot s stau acum aici, n
vreme ce alte trei femei pregtesc masa de duminic mpreun.
- Asta doar pentru c eti o buctreas execrabil.
- Execrabil este un cuvnt mult prea tare. Sunt un buctar
pe care nu te poi baza foarte mult.
- Nu, te poi baza pe faptul c eti execrabil.
Ea rse i l lovi cu cotul n coaste.
- Tu arzi chiar i ideea de mncare, aa c nu eti cel mai
ndreptit s comenteze.
- De asta au inventat livrarea la domiciliu i mncarea la
pachet. Nici nu va trebui s gteti dac faci ce trebuie cu tipul
ala bogat. Probabil c are civa buctari pe lista angajailor.
- Tu auzi ce spui? i mai ddu un cot n coaste. S fac ce
irebuie? i, n plus, nici nu cred c are personal de serviciu. Se
ncrunt o clip gndindu-se la asta. Nu credea s aib, dar nu
putea ti care era realitatea.
- Vd c a trimis i mai multe flori. S-a umplut holul.
- Cteva duzini de liliac, care miros att de frumos. Pare
a fi genul de brbat cruia i plac gesturile spectaculoase.
- Josie s-a uitat la mine strmb cnd le-a vzut, zise Carter
printre dini privind spre buctrie. Tipii care fac gesturi de
genul sta i oblig i pe alii s procedeze la fel. Va trebui s
in minte s-i aduc flori sptmna viitoare, ca i cum m-a fi
gndit eu s-o fac.

179

- Ar fi trebuit s te gndeti singur la asta. Nu mi-e mil


deloc de tine.
- I-am luat sandviciurile ei preferate i o sticl de vin
ieftin acum cteva zile. Ar trebui s nsemne i asta ceva, dar
sunt pus n inferioritate de o pdure de liliac.
- Te-ai folosit de vinul ieftin ca s marchezi.
El rse.
- Normal c aa am fcut. Ei bine, lsnd banii la o parte, dei
l-am ntlnit doar o singur dat, mi place mai mult dect Roy.
- Nu i-a plcut Roy deloc, aa c asta nu nseamn mare
lucru.
El se fi i afi o expresie de frate atotcunosctov.
- i cine avea dreptate?
Ea i ddu ochii peste cap.
- Tu ai avut. Taci din gur. Unde mai pui c am primit i
premiul cel mare de la ticlos, spuse ea uitndu-se peste umr
chiar cnd poarta se Iovi de perete i Carly apru n fug.
- Mam! A venit unchiul Dave.
In clipa n care Dave iei n curte i Phoebe i vzu chipul,
tiu. Rmase calm cnd se ridic n picioare i-i spuse lui
Carter:
- Vreau s stau o clip de vorb cu Dave, Carter. O poi
lua pe Carly cu tine, s-o ii puin ocupat?
- Sigur. Salut, Dave.
Nu ddur mna aa cum fceau brbaii de obicei i nici
nu se lovir peste bra, sau peste spate, ci se mbriar. Ca
ntotdeauna aceasta o nveseli. Era o mbriare puternic, una
ca ntre tat i fiu.
- Te rog s m scuzi pe mine i pe Carly, dar trebuie s-mi
restabilesc supremaia i s o bat mr, i se adres Carter lui
Dave.
- De parc s-ar putea! nclzit la gndul provocrii, Carly
fugi napoi n cas.
- Ari mai bine, spuse Dave, privind-o pe Phoebe.

180

Aa mi s-a spus. Toat lumea chiar. Ce s-a ntmplat?


Au czut la o nelegere. Am vrut s-i spun chiar eu.
I'lmebe, presiunea a fost destul de mare din partea procuraturii
*,i

ii...

Nu conteaz, spuse ea aezndu-se pentru c simea


in voia s o fac. Ct i-au dat?
A fost concediat chiar acum. Fr niciun fel de beneficii.
i a recunoscut vinovia n cazul de lovire.
Lovire, repet ea. Se pregtise pentru asta i totui era
'jucat.

Probabil c va fi condamnat de la unu la trei ani, cu


mspendare. Va trebui s urmeze un tratament mpotriva strilor
violente i va face douzeci de ore de serviciu n folosul
i <imunitii.
Trebuie i s scrie pe tabl de o sut de ori: promit s fiu
Imial bun?
mi pare ru, Phoebe, spuse el lsndu-se pe vine n faa
i i i punndu-i o mn pe genunchi. Este o nelegere proast,
ilar Iu nu trebuie s renuni, i dac te decizi s deschizi aciune
i ivil mpotriva lui i voi fi alturi. i nu voi fi singurul din
departament care va fi alturi de tine.
Nu pot s-mi oblig familia s treac prin asta. Vorbesc
vrios. i cred c nu pot nici eu s trec prin asta. nchise ochii
i i spuse c nu toate nelegerile erau cinstite i c nu ntot
deauna se pltea preul corect. A fcut ce a fcut i toi cei ce
conteaz tiu asta. Expir profund nainte de a se uita n ochii
lui Dave din nou. Nu mai poate deveni poliist. Restul nu e att
de important. A fost dat afar i asta este foarte bine. Trebuia
a lie aa. Sunt mulumit cu asta.
- nseamn c eti un om mai bun dect mine, putoaico.
- Nu. Sunt enervat. Sunt extrem de enervat, dar pot tri cu
ulcea asta. Vom mnca unc glazurat i plcint de lmie
verde. Ct despre Arnie Meeks? Va mnca ruine pe pine, mult
limp de acum ncolo. Ddu din cap. Da, pot tri cu ideea asta.

181

FAZA DE NEGOCIERE
Of, s f i i sfiat de dragoste i
datorie.

^ m h 'm r dup ani buni, lui Duncan nc i se mai preau


ciudate ntlnirile. Chestia cu costumele, rapoarte/planuri/pro
puneri, cornuri i cafea i mulumesc pentru timpul acordat i
altele asemntoare. Apoi mai erau i chestiunile de politic i
statutul fiecruia.
Poate de aceea nu avea un birou propriu-zis. In mintea lui,
nu putea s scape de ntlniri dac avea un birou. n plus, dac
aveai un birou trebuia s ai i personal cruia s-i dai sarcini,
n mod regulat. Dac erai cumva eful, asta nsemna s te
gndeti tu la acele sarcini i s citeti tone de rapoarte n
legtur cu cele anterioare, n timp ce se desfurau i dup. i
apoi trebuia s organizezi alte ntlniri n legtur cu sarcinile.
Era un cerc vicios.
Biroul presupunea mese la care s stai i diferite funcii
pentru fiecare. Cine decidea ce funcie avea fiecare? Care era,
s zicem, diferena dintre un asistent executiv i un asistent
administrativ? Trebuia s existe vicepreedinte de Vnzri i
Marketing, sau vicepreedinte de la Marketing i Vnzri?
Astfel de lucruri riscau s-i dea insomnii.
Phineas l tot btea la cap din cnd n cnd cu biroul, dar
pn acum reuise s se fofileze.
i plcea s se ntlneasc cu oameni ntr-unul din pub-uri, j
sau la restaurant, sau, dac era absolut necesar, n biroul lui I
Phin, pe care-1 considera punctul central de ntlniri. Desco- :

182

Iu sc c dac mergea ntr-un loc care nu-i aparinea, relaxa


uimoslera, ba chiar mai mult, cei cu care se ntlnea erau mai
deschii i spuneau mai multe lucruri stnd la o bere, dect
ImiuI un pahar cu ap mineral ntr-un birou.
Descoperise i c era mai interesant i cu siguran mai
placul s mearg el la un potenial partener. S mearg la ei
,K.i ui, la biroul lor, sau oriunde se simeau bine. Avea anse
iu.ii mari s obin ceea ce dorea dac ceilali se simeau eon
ii ii iubii n locul unde negociau.
Urmnd filosofia aceasta, trecuse de la un mic dejun la o
i .ilenea, la un teatru amuzant n Southside. Apoi i croi drum
|i.m;i la o cas, din nefericire neglijat, n cartierul Victorian.
in toate cazurile se simise mai mplinit i se amuzase mai
laie dect dac i-ar fi chemat pe toi cei implicai n diferitele
|nniccte n vreun birou nghesuit, unde ar fi fost blocat n spatele
\ ieunei mese, dorindu-i s procedeze la fel ca Joe Sinucigaul
a sa sar pe fereastr.
Cnd intr pe strada Jones spera ca ceea ce se ntmplase
pana atunci s continue la fel i n cadrul ultimei ntlniri pe
i .ne i-o programase pentru acea zi.
Se gndise s o fac la alt or i s vin pe nepus mas,
i aiul Phoebe nu era acas, dar i se pruse puin deplasat. Strate
gia fusese bun, era adevrat, i se gndise c ea nu va spune
nimic.

Parc maina i o porni pe jos spre cas, pe aleea umbrit


de copaci.
Voia s o vad i nu doar pentru mica vizit de genul am
venit s vd ce mai faci, ca n ultimele dou sptmni. Timp
de ateptare, se gndi el amuzat. i poate era i puin joc n
i cea ce fcuser. Ea nu prea tia ce s cread despre el i asta
mi-l deranja deloc.
Nici el nu se nelegea mereu i nici asta nu-1 deranja.
Singurul lucru de care era sigur l reprezenta faptul c ea

183

suferise o traum major i ncerca s se vindece. Nu avea


niciun rost s o mping s fac un gest nesbuit sau s o
grbeasc s se culce cu el ntr-un moment cnd ea era att de
fragil.
Avea planuri. i plcea s fac planuri aproape Ia fel de
mult cum i plcea s le modifice, s le schimbe i n general
s le readapteze de la concepere pn la final.
Avea planuri i cu Phoebe, dar n clipa aceea pentru cu
totul i cu totul altceva.
'
nainte de a intra n casa MacNamara o vzu pe femeia de
vizavi cu ciudatul ei cine. Cravata pe care o avea cinele azi
era cu dungi roii i albe pentru a se asorta cu plria cu boruri
mari pe care o purta femeia.
Se potrivea, i zise el, cu costumul de un alb strlucitor
i teniii roii.
Celuul mirosea fericit fundul unui pudel roz i pufos,
inut ntr-o les aurie de un negru extrem de gras, mbrcat
ntr-un costum albastru.
Femeia i brbatul discutau la umbra unui copac n vreme
ce celul far pr se strduia din rsputeri s clreasc pudelul roz.
Dumnezeule, ct de mult iubea oraul Savannah, i zise el.
Aps pe butonul soneriei, admirnd ghivecele i courile
cu flori din verand. Ava, i aminti el, era cea care avea talent
la grdinrit. Se ntreb dac nu cumva ar fi putut s o con
ving s...
- Hei, spuse el zmbindu-i lui Essie cnd aceasta i des
chise ua. Ai timp pentru un vagabond?
- Tu nu eti un vagabond i eu am ntotdeauna timp pentru
tineri frumoi.
ntre timp relaia lor progresase i se pupau pe obraz. O
srut i simi un miros discret de parfum.
Oare cum era, se ntreb el, s te trezeti n flecare

184

diminea, s te mbraci i s te aranjezi, tiind c nu vei iei


nicieri?
- De unde tiai c fac prjituri? l ntreb ea, facndu-1 s
zmbeasc cu gura pn la urechi.
De care?
- Cu ciocolat.
Haide, chiar? Le-ai fcut tu din nimic? E bine atunci c
.mi venit, aa vei avea pe cineva care poate s le aprecieze.
- Haide s ncepem. Oricum, Phoebe nu se ntoarce mai
u pcde de dou ore, spuse ea conducndu-1 n cas. Ava e ple
cat la cumprturi i va trece i pe la coal pentru a o lua pe
< arly dup repetiii. E una dintre surorile rele din Cenureasa.
li place la nebunie faptul c are un rol care-i permite s fie rea
i s dea ordine.
- Eu am fost broasc, odat. Nu din aia care se transform
in prin. Doar o broasc. A fost un moment de vrf al vieii
mele.
Essie rse i-l invit s ia loc la masa din buctrie.
- Sunt sigur c mama ta a fost foarte mndr.
Nu rspunse nimic. Ce putea spune? n loc s vorbeasc
adulmec.
- Miroase ca n Rai aici.
- Am unele care sunt calde, abia scoase din cuptor. Vrei
cafea sau lapte la ele?
- Prjituri i lapte? M-a sacrifica s trec din nou prin
coal dac m-a ntoarce acas la tine, s-mi dai lapte i prjiluri.
Essie roi de ncntare.
- Eti mare vrjitor. Ce ai fcut azi?
- n mare parte am discutat cu diveri oameni i speram s
termin aceast parte a activitii discutnd cu tine. Am vzut o
cas n districtul Victorian, nu departe de campusul Colegiului
tic Art i Design din Savannah. l tii?

- Nu mai spune. Abia dac-i mai amintea ce era n afara


casei i mai ales unde se aflau toate. Toate cldirile, strzile i
spaiul erau doar un labirint de ptrate i linii, n mintea ei. Ce
fel de cas?
- Mai mult o ruin, aidoma unei btrne din perioada vic
torian, care a trecut prin vremuri foarte grele. Dar nc se
vede elegana sub aspectul nengrijit. Lu o prjitur i muc
din ea. Apoi uit totul datorit plcerii pe care o simi.
Dumnezeule! Mrit-te cu mine.
\
De data asta Essie nu mai rse. Chicoti.
- Dac te poate cuceri cineva doar cu o prjituric, sunt
surprins de ce cofetriile din statul Georgia nu fac ore supli
mentare. Lu i ea una i ochii i sclipir. Dar e adevrat c
sunt al naibii de bune.
- Dac te implor, mi dai cteva i pentru acas? Acum
cum o s m mai mulumesc cu dulciurile din comer?
- Cred c pot s pun cteva deoparte pentru tine.
Se duse la cuptor i scoase o tav, pentru a pune n locul
ei alta.
- Mi-am uitat irul gndurilor ntr-un extaz datorat prji
turii. Casa asta trist de lng campus.
- Ihmm. Te gndeti s o cumperi i s o restaurezi.
Bu lapte rece dup prjitura cald i se gndi c aa tre
buia s fie Raiul.
- Asta depinde i de tine.
n privirea ei, cnd se ntoarse de la cuptor, se citea ne
dumerirea.
- De mine?
- Da, m gndesc s o cumpr i s o refac. M-am gndit
la un magazin. Asta... Gesticul cu ultima bucat din prima
prjitur nainte de a o mnca... tiu Ia ce te gndeti.
- Nu prea cred. Sunt prea confuz s m gndesc Ia ceva.
- OK, da, e adevrat, mi vei spune c deja sunt un milion
de magazine n Savannah. i aa este, fr urm de ndoial.

186

r
I >,n oamenilor le place la nebunie s fac cumprturi. i nici
.iu i nu exist vreo urm de ndoial. Corect?
Mie... mie mi place. mi place s intru n magazinele
vuliiale de pe internet.
- Normal, spuse el i mai lu o prjitur. Aa c m-am
gndit, pentru c tot este lng campusul Colegiului de Art i
I Vsign, de ce nu unul de arte i meserii? Bine, spuse el nainte
t ;i ca s aib timp s replice. Deja avem foarte multe magazine
Vi galerii. De art i de meteuguri.
Da... presupun c da.
- Nici chiar stilul la care m gndesc nu are nimic deose
bii. IJn fel de boutique. nelegi ce vreau s spun?
Aproape, spuse i ddu din cap rznd. Duncan, dac
viei s i ncerci ideea testndu-m pe mine, sunt flatat, dar
nu tiu nimic despre proprieti i locaii i nici despre
lioiiiique-uri. Eu nu prea merg prin locuri din astea.
- Dar te pricepi la arte i meserii. Bine, mai lu nc o
|ir;ijitiir, dei putea s i se fac ru. tii s le faci. S le vinzi.
- Te referi la croetatul meu? Nu e dect o pasiune din
rare mai scot nite bani. E ceva de care am dat ntmpltor.
- Bine, dar ce-ai spune s dai ntmpltor peste mine?
Mi-a venit ideea asta. Nu-i place cnd i vin idei? Eu am
mereu idei, dar cu marea majoritate nu am ce face. Acum pot
s:i fac ceva. E grozav, crede-m.
- Dac zici tu.
- Ideea este de art artizanal fcut de oameni din Savan
nah. Produse confecionate doar aici. Doar n Savannah, repet
el, mijind ochii. S-ar putea s fie chiar un nume bun. Ar trebui
s-l notez pe ceva. Art popular din Savannah11, spuse el
scondu-i telefonul i intrnd n meniu la memorizator. Creal de oameni din Savannah, prezentat i vndut ntr-o cas
senzaional din lemn, pe dou niveluri, simbol al oraului.
Are o verand fantastic, sau cel puin aa va fi. Cunosc un tip
i are face o mobil excepional. i o femeie care face obiecte

187

din metal. Aa c am putea... deja merg prea departe, spuse el


cnd observ c ea l privea fix, far a spune vreun cuvnt.
- i vrei s bagi n magazin i unele dintre lucrurile pe
care le fac eu?
'
- Essie, vreau s duc o mulime din lucrurile pe care le
faci tu, vapoare ntregi. Vreau s fie peste tot. Cum se cheam...
mileuri... pe mese, pe canapele. Ai spus c faci i cuverturi,
nu? Dar fee de mese, sau aa ceva? i haine. Pulovere, earfe.
- Da, dar...

- Vezi, am putea avea saloane aranjate, ca acas. Dormi


toare, camere de zi, sufragerii. Tot ceea ce faci ar putea fi
prezentat astfel. De vnzare, desigur, dar i pentru decor.
Lucruoare pentru copii, earfe i pulovere n dulapuri. Poi s
continui i cu vnzrile pe internet, dac vrei, dar am putea
s-i dezvoltm afacerea asta.
- Mi se nvrte capul. i puse mna pe frunte, ca pentru
a-i opri locului. De ce crezi c a putea s fac toate astea?
- Pi, deja le faci. Ai continua la fel, mai puin partea cu
mpachetatul i livratul. Uite, haide cu mine o clip. O lu de
mn i o duse n sufragerie.
- Cum se cheam asta?
Ea se uit la tergarul lung n culori pastelate pe care-1
fcuse pentru masa din sufragerie.
- Un tergar lung.
- Aa, am neles. Dac ar fi s faci unul ca sta i s-l
vinzi, ct ai cere pe el?
- Ah. Trebuia s calculeze. Fcuse unul aproape la fel mai
de mult, pentru un client, i alte cteva mai scurte n decursul
anilor. Calcul preul cu un calculator.
Duncan ddu din cap i facu i el cteva calcule rapide.
- A putea s-i dau cu cincisprezece la sut mai mult pe
el i tot a face un profit bunicel.
Obrajii i se albir i apoi se mbujor.
188

- Cincisprezece la sut mai mult? Apuc ervetul de un


( api. l vrei acum? i-I mpachetez imediat.
Iii zmbi.
- Pe sta ine-1 tu i ncepe s te gndeti s faci altele i
orice altceva i trece prin minte. Voi avea nevoie de ceva timp
pentru a pune totul pe roate, dar i garantez c va fi gata pn
<and ncepe sezonul de cumprturi pentru Crciun. Ii ntinse
mna. Parteneri?
Duncan considera ziua ca fiind bun dac pe la apte, in
diferent de ce se ntmplase pn atunci, mnca o pizza i bea
o bere pe verand.
Aprindea lumnri, att pentru a descuraja insectele, ct i
pentru lumin. Sttea cu picioarele sprijinite pe taburetul tapiat
;i-i punea televizorul din camera de zi astfel nct s poat
m inri un meci de baschet sau altceva dac avea chef. Sau doar
asculta comentariul i privea n gol.
i ajunsese cu ci oameni vorbise n ziua aceea. Orict de
sociabil ar fi fost, aprecia mai mult timpul pe care-1 petrecea
de unul singur. i i plcea s asculte comentariul meciului, dar
i mai mult i plceau zgomotele nopii: vntul care trecea
printre crengile copacilor, zumzitul insectelor i muzica
nesfrit a greierilor. Era un loc bun pe verand, cu scaunul
i taburetul i cel mai indicat timp al zilei pentru a se gndi la
diverse lucruri. Sau pentru a nu se mai gndi la nimic.
Fusese tentat s rmn cu Essie pn cnd Phoebe avea s
sc ntoarc de la munc. Oare de ce n-o fcuse? Dac sttea prea
mult acolo, decise el, ar fi devenit o obinuin. Sau plictiseal,
lotul era o problem de echilibru din punctul lui de vedere. Voia
s o pun pe gnduri pe femeia n chestiune, astfel nct s nu
mai fie foarte stpn pe ea. n plus de asta, de fiecare dat cnd
o vedea, i venea s o strng n brae. Dar lund n considerare
prin cte trecuse, i zise c ea nu ajunsese nc la stadiul n care
ar fi apreciat foarte mult s fie strns la piept.

189

Termin o felie de pizza i se gndi dac s mai ia una sau


nu. Apoi auzi zgomotul unei maini i ridic din sprncene
cnd i ddu seama c nu era n trecere, ci se ndrepta spre
casa lui.
Nu recunoscu maina, dar o recunoscu pe femeia care cobor
din ea i sta era cel mai bun fel de a sfri ziua, mult mai bun
dect cu pizza i cu bere.
- Hei, Phoebe.
- Duncan, spuse ea trecndu-i o mn prin pr n vreme
ce se ndrepta spre verand. Ajunsesem deja la pod cnd mi-a
trecut prin cap c poate nu eti acas, dar era prea trziu ca s
m ntorc. Dar eti aici.
- Sunt adesea aici. n general triesc aici.
- Aa ai spus.
- Vrei nite pizza? O bere?
- Nu, i nu. Mulumesc.
Tonul oficial l fcu s ridice din nou din sprncene.
- Atunci ce zici de un scaun?
- Mi-e bine aa, mulumesc. Am venit s te ntreb ce ai de
gnd cu mama.
- Ei bine, am cerut-o de nevast, dar a evitat s-mi dea un
rspuns. Nu cred c m-a luat prea n serios, aa c m-am
mulumit cu prjiturelele.
- Eu m ntreb ct de n serios o iei tu, sau ct de n serios
te iei pe tine.
- Mai bine spune-mi de ce eti suprat pe mine i poate
putem ncepe de acolo.
- Nu sunt suprat, sunt ngrijorat.
Prostii, se gndi el. Putea s recunoasc i el cnd o femeie
e suprat, mai ales dac sttea pe veranda lui i era gata s
mute din el.
- n legtur cu ce?
- Mama este plin de entuziasm n legtur cu afacerea de
care i-ai vorbit tu.

190

- i nu vrei s fie plin de entuziasm?


- Nu vreau s fie dezamgit sau deziluzionat sau rnit.
Vocea lui deveni la fel de rece ca berea nebgat n seam.
- Acest lucru fiind consecina fireasc a entuziasmului legat
de proiectul pe care l-am discutat. Care, din cte mi amintesc,
im are nicio legtur cu tine.
- Starea mental a mamei mele m preocup n cel mai
nalt grad. Nu se poate s vii acolo i s vorbeti de un ma
gazin pe care vrei s-l faci ntr-o cas pe care vrei s o cumperi
i cum vrei s o implici i pe ea n asta. Este treaba ta cum i
Iaci afacerile...
- Mulumesc frumos.
- Dar, mri ea, ai agitat-o foarte tare i acum i face
planuri, face modele i ncepe s vorbeasc despre cum va
putea ea s ajute cu mai muli bani n cas. Ce se va ntmpla
i ii toate astea dac te rzgndeti sau dac proiectul tu nu
poate fi realizat, ori dac gseti altceva mai interesant cu care
s le joci?
- De ce m-a rzgndi?
- Nu eti tu cel care i-a deschis un bar cu profil sportiv,
dup care l-a vndut?
- Am vndut o parte, o corect el.
- i apoi un pub i nu mai tiu ce altceva. Tocmai asta era
problema. El o ducea pe mama ei ntr-un teritoriu pe care ea
nu-1 cartografiase nc. Tu faci tot felul de chestii i asta e
foarte bine pentru tine, Duncan, foarte bine, dar nu i pentru
mama. Ea nu face asta.
- Las-m s neleg mai bine. Dup prerea ta eu sunt
iresponsabil i lumea nu se poate baza pe mine?
- Nu. Nu. Oft pentru c agitaia ncepea s cedeze n
contact cu nelinitea pe care o resimea. Tu eti genul relaxat,
I)uncan, i asta este atrgtor la tine. Ii permii s fii aa i nu
doar datorit banilor. Nimeni nu depinde de tine, aa c poi s
faci ceea ce vrei, s vii i s pleci aa cum ai chef.

191

- Asta nseamn relaxat, sau neglijent?


- Spun ceea ce gndesc i am spus relaxat. Nu cred c eti
neglijent. Dar mama este o persoan fragil i...
- Mama ta este uimitoare. tii, i-am spus la un moment c
ar trebui s o iase mai moale, dar adevrul este c tu ar trebui
s-o mai lai n pace. Consideri c deoarece nu iese din cas nu
este o femeie fantastic?
- Nu, la naiba, nu! Pentru c aceast conversaie, aa cum
era ea, i scpase printre degete, Phoebe i le trecu prin pr i
ncerc s ocupe poziia central. Dar asta se ntmpl, spuse
ea. A fost rnit, abuzat i pus la col de multe ori.
- Dar eu nu am de gnd s-i fac niciunul din aceste lucruri
lui Essie.
- Nu intenionat. Nici nu m-am gndit la asta. Dar dac,
dintr-un motiv sau altul, nu mai cumperi casa aceea, atunci...
- Am cumprat-o azi.
Phoebe amui. Asta i ddea peste cap argumentaia, se
gndi Duncan. Nu mai spuse nimic, i lu berea i se uit la
ea n timp ce sorbea.
- Bine, ai cumprat casa. Dar dac vei descoperi c nu
renteaz s o restaurezi? Sau dac...
- lisuse. i dac vocile mi spun s-mi pun aripi de ngera
i s zbor n Cuba? Asta nu nseamn nimic. ncep ceea ce
termin, la naiba. Nu sunt tmpit.
- Nu eti tmpit i nici nu am spus sau crezut vreodat
asta. Dar cineva o fcuse; cineva care conta, se gndi ea. Doar
c toate astea s-au ntmplat aa, din senin, i pentru mama e
o chestie colosal. Nu ncerc dect s scot n eviden vari
abilele i s neleg de ce ai vrut s o implici. Nu neleg ce faci
i nu neleg ce vrei. De la ea. De la mine.
- Le-ai cam legat, murmur el i se ridic n picioare.
Poate c-mi doresc ceva de la tine, aa c m folosesc de ea.
S rspundem mai nti la asta. Vrei s tii ce doresc de la tine?

192

- Da. S ncepem de aici.


O
lu n brae chiar nainte de a rosti ultimul cuvnt. La
<lracu cu toata perioada de tatonare. Era prea ofticat ca s mai
liiloneze ceva. Gura lui era lipit de a ei, artndu-i ce-i dorete,
liifmdu-i ce-i dorea cu o furie pe care arareori o elibera.
Foamea l mpingea i-l trgea, pn cnd gura lui o de
vasta pe a ei.
Phoebe era cu spatele lipit de un stlp i cu minile prinse
mlre trupul ei i al lui. Toi muchii i tremurau. Dar nu n
.i mn de protest sau de team. Era o diferen ntre team i
excitare i acum o nelegea.
Cnd se dezlipi de ea vzu fierbineala ce-i iradia din priviri.
- Acum ai neles? ntreb el. Ne-am lmurit asupra aces
tui punct?
- Da. Atunci...
Ea era cea care trebuia s fac urmtorul pas. Doar ea.
Avea braele libere, aa c-1 lu de gt i-l trase aproape
lipindu-i gura de a lui. L-ar fi nlnuit cu braele dac i-ar fi
permis umrul rnit. Cnd o lipi din nou de coloan, l muc
de buz i-i frec bazinul de al lui.
Ls plcerea s o invadeze dup luni i luni de abstinen
sexual. i sim ea m inile pe pieptul ei i aerul nopii
mngindu-i pielea. Apoi degetele lui i descheiar sutienul i
simi briza rece nfiornd-o. Senzaia puternic i strbtu tot
corpul i ea scp un geamt de plcere.
Era ud i dornic, arcuindu-se sub mngierile minilor i
jvirii lui, vibrnd atunci cnd el ddu s-i desfac cureaua.
Aici, chiar n acest loc i dorea s fie posedat, fr griji,
Iar opreliti. Disperat, vru s-l cuprind cu ambele brae, dar
ocul durerii o fcu s ipe.
El se ddu napoi brusc, ca i cum l-ar fi lovit.
- Dumnezeule!
- Nu e nimic. M-am micat greit, atta tot. Nu....

193

El o opri ridicnd mna i se ntoarse. Merse de colo-colo.


Se opri i bu din berea ce se nclzise.
- Eti lovit. nc nu i s-au vindecat rnile. lisuse. Puse
berea jos i i lua capul n mini.
- Nu e chiar att de ru. Pe cuvnt.
- nc eti rnit i n-o s te lovesc de stlp ca i... Bine,
bine, mai las-m un minut.
Continu s se plimbe.

- M-ai enervat. Nu e o scuz, dr...


- Nu e nevoie de nicio scuz pentru c e clar c este
reciproc.
- Nu conteaz. Oricum, asta ar trebui s-i rspund Ia
ntrebarea pe care nc ncerc s mi-o aduc aminte, mai ales c
tot sngele mi s-a scurs din cap. Cea de-a doua avea legtur
cu... Se ntoarse din nou cu faa spre ea i o privi.
Ea tcea, sprijinindu-se de stlp, cu cmaa descheiat,
prul rvit i obrajii roii.
- Uau. Serios, acum. Stai aa, spuse el cnd ea se uit n
jos i ncepu s se ncheie Ia nasturi. Ai vrea s nu faci nc
asta, s mai atepi un minut? Poate dou? Pentru c tot nu am
voie s ating, mi se pare normal s pot mcar s privesc. Ai un
corp fantastic. Este... este exact... perfect. i felul n care stai
acolo, i lumina asta, i... Da, ar fi mai bine s te nchei Ia
cma. Mai mult de att nu cred c rezist.
- Eti un brbat ciudat, Duncan.
- Am neles. Te doresc i asta m ine treaz toat noaptea.
Nu m deranjeaz foarte tare, dei mi place s dorm, dar unele
lucruri mi produc insomnie. i tu eti unul dintre ele.
- Mulumesc.
- Dar ca s ne ntoarcem Ia ce vorbeam. Ideea e c tocmai
s-a demonstrat c nu am nevoie s m folosesc de Essie pentru
a ajunge Ia tine. i tii ce? Ar trebui s ai mai mult ncredere
n ea. i n mine i poate i mai mult n tine.

194

Ai dreptate. Ai absolut dreptate. Eu greesc n totalitate.


Huse asta. Scuza mea, pentru c tot suntem la capitolul sta,
i '.ir c o iubesc foarte mult.
neleg. Eti norocoas s o ai ca mam.
I'hoebe i trecu o mn prin pr. Chiar credea asta, se
i'iiiuli ea. El o nelegea pe mama ei i nelegea valoarea fe
meii.
tiu. Oamenii, muli oameni care cunosc situaia se gn
desc c este o povar. Tu nu. i mi cer scuze pentru felul n
t are am reacionat.
Aa a fi fcut i eu, doar c procednd cum am procedat
am ajuns s-i ating snii, spuse el facnd-o s rd. Acum vrei
u bere?
- Mai bine nu, trebuie s conduc. Duncan, te rog s nu
mlcrpretezi greit toate acestea. Ai barurile, dar ai lucrat la un
bar. i a nelege i dac ai cumpra o companie de taximetre
.an un service auto. Poate c ai i fcut asta i chiar are leglur. Nu tiu cum faci chestiile astea. i nu tiu ce cunotine
ai putea s ai despre comerul de boutique.
- O s aflm, i n plus nici mcar nu voi fi eu cel care
conduce totul. M-am gndit la cineva pentru a face asta. tiu
cc gndeti: la naiba, i permite s piard cteva sute de mii
|)c ici, pe colo.
- Nu, de fapt m gndeam c probabil vei gsi o moda
lilate de a-1 face s mearg. Mi-era team pentru c m-am
ntors acas i am gsit-o pe mama fericit i entuziasmat.
- Era fericit i cnd a nceput relaia cu Reuben.
Phoebe se aps cu degetele pe ochi.
- Cu siguran c nu am fcut legturile acestea nainte de
a veni aici cu sufletul la gur i cu reprourile gata confecionate.
- Reacie necontrolat, spuse el fr ranchiun.
- Cu unele lucruri, clar. Dar acum c am fcut legturile,
sau mai degrab c le-ai fcut tu pentru mine, m gndesc c,

195

dac nu i-ar fi venit ideea asta pe care eu nu o neleg, mama


nu ar fi avut ocazia s ncerce ceva incitant.
- Nu i-a f fcut oferta dac nu m-a f gndit c o s vnd
bine lucrurile pe care le face.
- Lucru care, dac a fi raionat, a f putut s-l gndesc i
eu, n loc s sar cu gura la tine. Chestie pe care, pn la urm,
n-o regret, pentru c aa i-am simit minile pe sni.
El zmbi.
,
- Ct mai dureaz pn cnd te Refaci complet?
i atinse prul cu mna sntoas. Ii plcea c mereu arta
de parc tocmai ar fi fcut o plimbare n maina lui fioas.
- Voi ncerca s obin un bilet de la asistenta mea parti
cular, care s m autorizeze s-mi reiau activitile fizice.
- E bine n ceea ce m privete. Dar ntre timp, ce-ai zice
s iei cu mine duminic? Merg la grtar la un prieten, duminic
dup-amiaz. Vom avea ocazia s ne cunoatem mai bine, s
interacionm cu alii nainte de a ne pierde n sex slbatic.
- Bine, de ce nu?
- Te iau de acas pe Ia ora dou.
- Dou. i acum trebuie s plec. Se ridic pe vrfuri i-l
srut uor pe ambii obraji. Sper s nu dormi nici n seara asta
din cauza mea.
O
privi plecnd i ea se ntoarse i-i zmbi peste umr.
Sorii preau s ncline n favoarea insomniei.
i auzi maina ndeprtndu-se i se aez din nou pe scaun,
punndu-i picioarele pe taburet. Mncnd pizza rece i bnd
berea cldu, i zise c fusese o zi extrem de interesant.

1 2
^lefonul sun la apte cincizeci i opt. Putiul era iste,
chiar foarte iste. Nu se panicase i nici nu ncercase s fac pe
eroul. i folosise capul i picioarele, fugind din bungalow n

196

i iuiilnnston, srind peste gardurile care nconjurau curile bine


iulieinute, pentru a da telefonul la nou-unu-unu.
I )aduse toate numele, adresa i descrisese situaia. n drum
>1111 partea estic a oraului Savannah, Phoebe reaseult nreiMiiiarea apelului de urgen i se gndi c biatul avea stofa
di poliist.

/ a pus n ju ru l mesei din buctrie. Domnul Brinlcer este


. i / rare a f cu t asta. Doamna Brinker, Jessie, Aaron i chiar
w bebeluul, Penny, n scaunul ei nalt. Are o arm. Cred c
,/i lupt are dou arme. Jessie plnge. Isuse, trebuie s facei

i(

I V/

Avea mai multe informaii pe care le aflase cnd ea i


Svkes se pregteau s plece. Stuart Brinker, n vrst de patru
/I I i i trei de ani, era profesor asociat. Tat a trei copii li .sica, n vrst de aisprezece ani, Aaron, de doisprezece ani,
i IVnelope, de doar doi ani. De curnd se separase de soia sa
i \i eare fusese cstorit vreme de optsprezece ani. Katherine,
iiei/.eci i nou de ani, era profesoara de desen.
La douzeci de minute dup apelul la nou-unu-unu, Phoebe
iiecu prin baricadele perimetrului exterior. Jurnalitii dejatransmileau n direct dinafara barierelor. Din grupul de reporteri
civa o strigar, dar Phoebe i ignor fcnd semn unui poliist
ia uniform:
- Suntem locotenentul MacNamara i detectivul Sykes,
negociatori. Care este situaia?
- Patru ostatici dintre care trei copii. Atentatorul i-a mutat
iu camera de zi, spuse el gesticulnd n direcia unui bungalow
in faa cruia creteau azalee roz i albe. A tras toate draperiile
i nu vedem nimic din ce se petrece nuntru. Credem c are
arme. Deocamdat nu s-a tras niciun foc. Primul poliist care
a rspuns apelului a vorbit puin cu el. Din cte am neles,
tipul este foarte politicos, dar n acest moment nu prea comu
nic. Putiul care ne-a sunat este aici cu mama lui.
Phoebe arunc o privire i vzu un adolescent nalt, care

197

sttea pe iarb cu capul n mini. Femeia care sttea lng el


l inea strns pe dup umeri i era alb ca varul la fa.
- Sykes?
- Da, m ocup imediat de ei.
Phoebe se duse spre centrul de comunicaii de la marginea
perimetrului.
- Locotenent MacNamara, negociator.
Informaiile veneau rapid. Cei ,de la tactic nconjuraser
casa i vecinii apropiai fuseser evacuai. Lunetitii se
poziionau n cele mai bune locuri.
- Nu vorbete prea mult, i spuse primul poliist care
ajunsese Ia locul faptei. Am ncercat s in deschis linia cu el.
Pare obosit. Trist, nu nervos. El i soia Iui sunt separai, ideea
ei, din cte spune el. Ultima dat cnd I-am sunat mi-a mulumit
pentru telefon nainte de a nchide.
- Bine, stai prin preajm. Studie jurnalul i expunerea
situaiei, apoi i scoase carneelul i lu telefonul. Haide s
ncercm s intrm din nou n vorb cu el.
Brbatul rspunse la cel de-al treilea apel. Vocea lui trda
oboseal i ngrijorare.
- V rog, chiar este necesar? Vreau doar s-mi petrec puin
timp cu familia. Puin timp n linite, fr a fi ntrerupt.
- Domnule Brinker, sunt Phoebe MacNamara, negociator
al departamentului de poliie Savannah-Chatham. A vrea s
v ajut. Cum se simt ceilali? Sunt bine?
- Suntem bine cu toii i acum v rog s ne lsai n pace.
- Domnule Brinker, neleg c v dorii s fii cu familia.
Se pare c i iubii pe toi foarte mult.
- Bineneles c-i iubesc. mi iubesc familia. Familiile tre
buie s fie unite.
- Vrei ca familia s rmn unit, neleg. De ce nu ieii
cu toii? A vrea s lsai arma, domnule Brinker, i s ieii
afar mpreun cu toat familia.
- Nu pot s fac asta, mi pare foarte ru.

198

mi putei spune de ce nu?


Accasta este casa mea. Este singurul loc unde putem fi
luipieun. M-am gndit la asta foarte mult.
S-;i gndit, nu era un impuls de moment, reflect Phoebe
liundii-i notie. Nu furie, ci durere.
Prei foarte obosit.
Sunt. Sunt foarte obosit. M-am strduit ct am putut, dar
un uniat nu-i suficient. Este obositor s nu fii niciodat sufii u ni de bun.
Sunt sigur c ai fcut tot ce se putea. Este greu, nu
i mieii, s iei decizii importante cnd eti obosit i suprat?
Pau li i obosit i suprat. A vrea s v ajut, domnule Brinker.
\ . vrea s v ajut ca s putei lua cea mai bun decizie pentru
l.imilia dumneavoastr.
Hu am zugrvit camera asta. Kate a ales culoarea. Nu
un a plcut, era prea galben i ne-am certat. Mai ii minte,
kale? Ne-am certat n legtur cu culoarea chiar la magazin i
ra a avut ctig de cauz. Aa c am zugrvit. i a avut dreptate.
I sie foarte luminoas. A avut dreptate.
Camera de zi, not Phoebe n carneelul ei, ncercuind ce
i i isese.
- Deci dumneavoastr ai zugrvit. Eu nu sunt n stare de aa
i eva. Locuii aici de mult timp mpreun cu familia?
- De zece ani. Este un loc bun pentru a-i crete copiii.
Asia am crezut. Un cartier linitit, cu coli bune. Avem nevoie
de o cas mai mare, dar...
- Familia s-a mrit. Familia, familia, familia i spuse
Plioebe. Insist pe familie. Ci copii avei?
- Trei. Avem trei copii. Nu ne ateptam la Penny. Nu ne
puteam permite...
- Penny e cea mai mic, s neleg? Ci ani are?
- Doi, Penny are doi ani.
Phoebe auzi vocea vesel a unui copil:
- Tati!

- Ea este cea care a vorbit? Auzi un sughi de plns, dar


continu s vorbeasc. Pare a fi foarte dulce. Am i eu o fat.
Are apte ani i m tot ntreb cnd au trecut anii. O iubesc mai
mult dect orice pe lumea asta. Dar m ine ocupat. Presupun
c i pe dumneavoastr v ine familia ocupat.
- M-am strduit ct am putut. Nu-mi dau seama de ce nu
este ndeajuns. Dac a fi fost profesor cu norm ntreag mi-a
permite o cas mai mare.
>
- Prei descurajat. Cred c v este greu. Avei i o fiic
mai mare, nu? Jessie? i un biat, Aaron. Probabil c dumneav
oastr i soia dumneavoastr, Kate, suntei foarte mndri.
Totui, asta nseamn mult munc. V neleg. i multe griji.
- Chiar aveam nevoie de norm ntreag. mi trebuia o
baz. i voiam s neleag i Kate.
Vorbise la trecut i asta declan alarma n mintea lui
Phoebe.
- Spunei-mi ce vrei s neleag Kate, domnule Brinker.
- C nu pot face mai mult dect fac i nici nu pot fi mai
mult dect sunt. Dar nu e ndeajuns. Sunt soul i tatl. Trebuie
s fac totul s mearg. Dar lucrurile se prbuesc i centrul nu
mai ine.
- E din Yeats1, nu? nchise ochii spernd c nu fcuse o
greeal.
Urm o clip de tcere.
- Da. V place Yeats?
- Oarecum. Cred c uneori aa este, lucrurile se prbuesc
n jurul nostru, sau cel puin aa ni se pare. Centrul nu poate
s le susin pe toate. Dar mai cred i c lucrurile pot fi recon
struite, sau schimbate i centrul poate reaprea ntr-o alt form.
Ce credei?
- Odat prbuit nu mai este acelai lucru.

1 William Butler Yeats - poet i dramaturg irlandez (13 iunie


1865 - 28 ianuarie 1939).

200

- Nu Ia fel, dar totui este acolo.


- Familia mea s-a destrmat.
- Dar sunt tot acolo, domnule Brinker, i mi dau seama
i fit de mult i iubii. Nu cred c vrei s le facei ru. Sau c
vrei s le facei ru facndu-v dumneavoastr ceva. Suntei
l;itl.
- Tat de weekend. O form far fond.
- V simt descurajarea i tristeea, dar nu este timpul s
ncetai s ncercai. Dumneavoastr i Kate suntei de
optsprezece ani o familie i avei i copiii aceia frumoi pe
care i-ai fcut mpreun. Nu cred c vrei s abandonai. Ii
iubii prea mult.
- Dar ea nu m mai vrea. Care-i rostul? Toate le-am fcut
mpreun i toate ar trebui s se termine la fel. Aici, n casa
noastr. Toi cinci, mpreun.
Instinctul i spuse c poate erau la un moment de cotitur.
- Voi cinci trebuie s ieii mpreun, domnule Brinker.
Copiii par nspimntai. Acum i aud plngnd. Dumneavoas
tr i soia dumneavoastr suntei responsabili de a-i crete n
siguran.
- Nu tiu ce s mai fac.
- Uitai-v la copiii dumneavoastr, domnule Brinker.
Uitai-v Ia soia dumneavoastr. Nu cred c exist pe lume
altceva mai preios. Nu vrei s le facei ru. Putei face centrul
s reziste. Uitai-v la pereii galbeni. Dumneavoastr le-ai
oferit acea camer luminoas chiar dac nu erai sigur c va fi
aa. Lsai armele, domnule Brinker. Lsai-le i ieii afar
mpreun cu familia. Ai spus c ai fcut tot ce ai putut. V
cred. i cred c i acum vei face tot ce putei i vei lsa
armele. Ieii cu soia i cu copilaii afar.
- Ce se va ntmpla? Nu tiu ce se va ntmpla.
- V vom ajuta. Pe dumneavoastr i familia dumneavostr.
Ieii mpreun cu ei, acum? Asta trebuie s facei pentru ei.
- Nu vreau s plec n ntuneric fr ei.

201

- Nu trebuie s plecai n ntuneric. Lsai, v rog armele.


- mi pare ru. mi pare ru.
- tiu. M ascultai, v rog, domnule Brinker?
- Da. Da.
- Lsai armele. V rog, lsai-le la podea i ndeprtai-v
de ele. Vrei s facei asta?
- Da. Bine. mi pare ru.
Scrise: Iese. Se pred. Apoi i art mesajul celui ce co
manda dispozitivul tactic.
\
- Totul va fi bine. Ai lsat armele?
- Da. Le-am pus pe raft. Sus, unde nu ajunge Penny la ele.
- A fost lucrul cel mai bun pe care-1 puteai face. V rog
s ieii pe ua din fa. Dumneavoastr i familia dumnea
voastr. Nu v fie team. Nimeni nu v va face nimic. Vreau
s stai cu minile sus, pentru ca toat lumea s vad c ai
fcut ce aveai de fcut i ai lsat armele. Sunt poliiti afar,
dar nimeni nu v va face ru. nelegei?
- ncerc.
- E foarte bine. Vei iei mpreun cu familia?
- Nu... Nu pot s stau cu minile sus i s vorbesc Ia
telefon.
Phoebe nchise ochii i inspir profund.
- neleg. Atunci dai-i telefonul lui Kate, v rog. i putei
iei cu toii afar.
- Bine. Kate, trebuie s vii la telefon.
- Dumnezeule. Dumnezeule. Era speriat. Ieim. Nu are
arm. V rog, v rog nu tragei. Nu-i facei ru. Nu-i facei ru.
- Nimeni nu-i va face ru. Nimeni nu va pi nimic azi.
Cnd ieir, lucrul care o impresion pe Phoebe pn Ia
lacrimi fu fetia cea mic care plngea dup tatl su.
In camera care devenise biroul su de lucru, bea ceai rece
i dulce cu puin ment i se uita la relatrile televiziunilor cu
privire la criza din Gordonston.

202

r
Spera s moar cu toii.
Nu-i psa deloc de familia Brinker - nu reprezentau nimic
pentru el. Dar dac plngciosul la de profesor de colegiu i
umplea familia de plumb i apoi se mpuca, Phoebe ar fi atin
sa al dracului de tare.
Ar fi vrut s vad asta la televizor.
Dar dac ea ar fi primit aceast lovitur, poate c el nu ar
li avut ocazia s se rzbune aa cum i-o dorea.
Probabil c ticloasa aia avea s scape oricum cu faa curat,
chiar dac va rata i idiotul la i trgea un glon n cap purade
lului luia umflat a crui fa o artaser deja la televizor de
/cce ori.
Nu va fi nvinuit, indiferent ct de mult ar fi meritat-o.
i lu ceaiul i se aez la masa de lucru. Auzise apelul de
urgen pe scannerul de frecven pe care urmrea apelurile
poliiei, n timp ce-i lua micul dejun, li tresrise inima. Un tip
cu soie i trei copii. O astfel de baie de snge avea s atrag
alcnia.
Avusese dreptate i se uitase Ia televizor cum postul local
ntrerupsese emisiunea de tiri i transmitea n direct.
O
vzuse pe Phoebe trecnd pe lng camerele de luat
vederi, n pas sltat, ignornd reporterii cu acel aer de ce p er
soan important sunt, pe care-1 afia.
Se gndise s-i trag un glon n cap. Oh, da, se gndise la
asta, chiar visase acest lucru, la fel cum i imaginase i dom
nul Profesor de Colegiu s procedeze cu toat familia lui de
rahat. Dar ar fi fost mult prea uor. i mult prea rapid. Poc! i
totul s-ar fi terminat. Avea un plan mult mai bun.
Lsase televizorul s mearg n timp ce lucra. De obicei
avea aparatul de rezerv pentru scanat frecvene i un radio,
acolo jos, la el. Televizorul i distrgea atenia cnd lucra, dar
acum era o excepie.
Linia buzelor i se subie cnd reporterul anun c familia
ieise afar i erau cu toii teferi i c ticlosul la se predase.

203

1
- Te-ai scos de data asta, nu? murmur pentru sine
nurubnd ceva. Da, a fost uor. Nici n-a trebuit s transpiri,
nu? O familie de treab, ntr-un cartier linitit. Doar un tmpit
care a ncercat s atrag puin atenia asupra lui. I-ai scos fr
probleme, nu-i aa, Phoebe?
Fu nevoit s se opreasc i s lase urubelnia jos pentru
c enervarea, fu ria l fceau s tremure. Voia o igar. De fapt
tnjea dup o igar, dar i impusese s renune Ia fumat. Era
o dovad de for de caracter i era i practic.
Atunci cnd va veni momentul rzbunrii va avea nevoie
de snge rece, un trup puternic i un scop clar definit. nchise
ochii i se concentr ncercnd s se controleze.
Cnd auzi vocea ei deschise ochii din nou i i ainti pri
virea asupra televizorului.
- Stuart Brinker s-a predat fr a provoca probleme. Copiii
i soia lui sunt bine.
- Doamn locotenent MacNamara, cum ai reuit s-l
convingei pe profesorul Brinker s se predea poliiei?
- L-am ascultat.
Paharul zbur prin camer i se sparse de televizor nainte
ca el s-i dea seama c-1 aruncase. O ploaie de ceai se scurse
pe faa lui Phoebe.
Mai am de lucrat la asta, i spuse el. Trebuie s mai lucrez
la autocontrol. Nu voi reui s-mi fac treaba dac o iau razna,
nu, domnule. Zmbi vznd priaele de ceai ce se scurgeau
pe faa lui Phoebe. i imagin c sunt firioare de snge. Apoi
i relu lucrul la declanator.
- M-a impresionat. n unele cazuri se ntmpl aa, n
altele, nu.
Dup ce ieiser din tur se dusese mpreun cu Liz la un
pahar de vin, n Swifts. Era prea devreme pentru muzic, aa c
separeul n care stteau prea o insul de pace i de relaxare.
- Cum aa?

204

Phoebe ddu s vorbeasc, dar se opri pentru o clip.


- Nu voiam s ncep o discuie despre munc. Ar trebui s
vorbim despre pantofi sau aa ceva.
Mi-am cumprat o pereche acum vreo dou sptmni,
i u locuri nalte, model piele de leopard. Nu tiu ce a fost n
i iipul meu. Unde o s m ncal cu pantofi din piele de leopard,
( ii locuri? Oricum, ajungem i acolo. Spune-mi despre incidenlul sta. tiu cum este, continu Liz, pentru c am vorbit cu
umile victime ale violurilor, cu muli copii de care s-a abuzat
.cxual. Uneori te afecteaz mai mult, dar trebuie s faci
nbslracie de ele, altfel te macin. Aadar?
- Copiii. Trebuie s ncerci s nu-i vezi ca fiind doar nite
inpii. Doar ostatici, dar...
- Sunt, totui, copii.
- Da. i n acest caz au fost modalitatea prin care am
leuit s-l conving s renune. i iubea i asta se nelegea
lonrte clar.
- M ntreb, cum poi s amenini cu arma ceea ce iubeti?
- Pentru c eti la pmnt. Ceva se rupsese n el. Nu era
nebun i nici nu se simea vreo urm de furie n el. Nu era
vorba de rzbunare sau de pedeaps. Poate c are legtur i cu
eeca ce m-a impresionat. l auzeam i-mi ddeam seama c se
nlla pe marginea prpastiei i el nu credea c se mai putea
mloarce de acolo, nu credea c merita s se ntoarc.
- Dar de ce voia s-i ia i familia cu el?
- Pentru c far ei, el nu reprezenta nimic. Nu voia s
moar fr ei, aa c... Ridic paharul cu vin. Una peste alta,
e terminat, spuse ea. Bu i expir profund. Era deprimat de
mai bine de un an i situaia i scpase de sub control. Cariera,
csnicia, ambele se aflau pe nisipuri mictoare. Soia voia o
eas mai spaioas, fiica cea mare o main i el a fost refuzat
iu ceea ce privea definitivatul, ca profesor. Toate astea presu
pun lupt. Dar el continua doar s se afunde i s se tot afunde.
Soia nu-i mai vedea capul cu treaba n cas i cu copiii,

205

1
pentru c el nu mai reuea s se dea jos din pat. Ea se satur
i-l d afar. Lucrurile se prbuesc i centrul nu mai ine.
N-a mai reuit s reziste.
- i tu le-ai dat ocazia s mai ncerce nc o dat.
- Da. Ei bine, mcar nu a murit nimeni. Eti o bun as
culttoare.
- Ceea ce facem ne cere s tim s ascultm, spuse Liz i
ciocni paharul cu Phoebe. i e preferabil s fim bune la asta.
- Dintotdeauna ai vrut s fii poliist?
- Voiam s fiu un star rock.
- Cine n-a vrut asta?!
Liz rse.
- Chiar am fost ntr-o formaie, vreo doi ani, cnd eram la
colegiu.
- Serios? Ce ai fcut?
- Aveam voce, fato, spuse Liz trecndu-i degetul mare pe
gt. i eram ndrgostit la nebunie de chitarist. Ne facuserm
planuri. Genul de planuri pe care i le faci la douzeci de ani
i care nu duc nicieri. Planuri mari, pe care ni le faceam cnd
nu ne-o trgeam ca iepurii.
- Colegiul, oft Phoebe. Ce mai vremuri. Ce s-a ntmplat
cu chitaristul?
- Mi-a dat papucii. Nu, nu e adevrat i nici corect. A dat
napoi, cu vitez. Am fost violat.
- mi pare ru.
- E rndul meu s dau o bere. Era un loc, aproape de unde
locuiam noi. Erau petreceri tot timpul. tii genul?
- Da, tiu.
- M aflam n parcare cnd au srit pe mine. Erau doi i
rdeau ca nebunii. Erau drogai. M-au trt ntr-o camionet i
m-au luat pe rnd, n vreme ce un al treilea conducea. Apoi
s-au schimbat, ca s poat i oferul s aib parte. Nu tiu de
cte ori, pentru c am leinat. Apoi m-au aruncat la marginea
drumului de unde am fost culeas de o main de poliie.

206

i
j

'
f

Mn-|;cam mpleticit, cu hainele rupte, plin de snge, ocat i


t'.lnica. Tot tacmul. i poliitii m-au vzut.
Bu o gur pentru c i se uscase gtlejul.
Hi bine, i-au prins pe toi trei. Fusesem atent, nainte de
ii leina. Fusesem atent la detalii. Am putut s-i descriu i
i .un identificat la poliie pe rahaii ia. A fost cel mai greu
Ine ni pe care l-am fcut n viaa mea, s stau acolo i s m uit
l.i ei prin geamul-oglind. i chitaristul? Ei bine, nu a fcut
l.i|a. Nu mai putea s se uite la mine, nu m mai putea atinge,
p\n i simplu, nu mai putea s fie cu mine. Era prea mult
penlru el, aa mi-a spus. Iar eu nu mai voiam s fiu vedet
lock.

- Ct au primit? Rahaii.
- nc sunt n nchisoare, spuse Liz i zmbi pentru prima
dal de cnd ncepuse s povesteasc. Idioii au trecut grania
.laiului i au intrat n Carolina de Sud. M-au violat n dou
.laie, i aveau cocain n camionet. Toi trei aveau cazier
penal i doi fuseser eliberai condiionat. n fine, am renunat
la formaie i am intrat n lumea strlucitoare a slujbailor legii.
A fost o pierdere pentru muzic, dar un ctig pentru noi.
- Gata, magazinul s-a nchis. Mai spune-mi despre tipul cu
Imul mito. Suntei mpreun?
- Aa se pare, dar nu sunt sigur. Gnditoare, Phoebe i
puse un cot pe mas, spijinindu-i brbia n podul palmei. Mi-am
c am pierdut exerciiul. Fata, slujba, pete vechi din fosta cs
nicie. i el al naibii de drgu.
- Am remarcat. i sexul cum e?
Phoebe pufni n rs.
- Da tiu c nu te ncurci cu ntrebrile.
- Sexul bine fcut este unul din cele mai simpatice lucruri
m via. i asta o auzi de la cineva care vede mult prea multe.
Dar dac nu vrei s-mi mprteti...
Phoebe nu prea avusese timp s-i fac o prieten de vrsla ei, de mult prea mult timp. Se aplec spre ea i spuse ncetior:

207

- Noaptea trecut... i i povesti varianta scurt a vizitei pe


care i-o fcuse lui Duncan.
- S-a oprit? Adic erai aproape de a marca pe verand,
lucru care, n parantez fie spus, e foarte sexy, i el s-a oprit?
- nc treizeci de secunde, att a mai lipsit. Phoebe i roti
puin umrul. Dac nu m-a fi micat nepotrivit... Ce?
- Romantic i sexy. Adic, Dumnezeule, ci tipi sunt n
stare s se opreasc n momentul acela?
- Am nevoie de un bilet de voie cfe la cumnata mea, pentru
a ncheia afacerea. E asistent la domiciliu.
- Pot s-l iau eu cnd i termini tu treaba cu el? Nu,
serios, Phoebe, cnd vei trece i peste urmtoarele treizeci de
secunde va fi extraordinar.
- Cred c da. Hei, trebuie s ajung i pe acas. Data vii
toare vom vorbi despre viaa ta sexual.
- n clipa de fa nu avem timp dect pentru a mnca o
pung de alune, ntr-o pauz, la munc. Poate tipul drgu are
vreun prieten...
- O s-I ntreb.
- Sunt disponibil.
Phoebe cobor din main chiar cnd Lorelei Tiffany trecea
cu cinele ei incredibil de ridicol. Lesa pe care o avea n seara
aceea era roz-bombon, pentru a se asorta cu accesoriile doam
nei Tiffany: plrie, jachet pn la bru i pantaloni extrem de
strmi, trei sferturi.
- Bun seara, doamn Tiffany. Ce mai facei dumneavoastr
i Maximilliam Dufree?
- Vom face o mic plimbare prin parc. Doamna Tiffany i
ls ochelarii n jos pentru a se uita la Phoebe. Acum ai ajuns
acas?
- Da, doamn. Astzi sunt puin n ntrziere, fa de alte
zile.
- Vd c i-ai luat maina napoi.

208

Da. Deocamdat. Cred c voi fi nevoit s o nmormntez


curnd.
Unchiul meu, Lucius, a nmormntat odat un Cadillac
DcVille, cu tot cu pasageri, ntr-un cmp de soia de lng
M;icon. Cel puin aa spune lumea.
- Hmm, asta da treab.
Da, aa era unchiul Lucius. Niciodat nu se plngea cnd
h cluiia s munceasc. Te-am vzut azi la televizor.
- Ah, da? Au fost nite probleme n Gordonston.
- Nebunul care a vrut s-i omoare toat familia ntr-un
bungalow cu trei camere. Am vzut. Dac vei mai aprea la
lelcvizor, iubito, trebuie s te mbraci mai bine. Culorile vii i
ccva machiaj ajut. Doar nu vrei s pari trecut i plictisitoare
l;i televizor, nu?
Destul de ciudat, dar Phoebe se simea trecut i plictisi
toare stnd acolo, pe trotuar, n vreme ce Maximilliam Dufree
ii lcea nevoile pe un copac.
- Cred c nu, dar nu m ateptam s apar la televizor.
- Trebuie s te atepi la neateptat, spuse doamna Tiffany
i-i fcu cu degetul. S ii minte asta, s ai mereu la tine un
lard i totul va fi bine. Dac apari la televizor i ari bine,
poate o s-i gseti un so. Brbailor le plac femeile mbujo
rate i cu un piept mare i apetisant.
- O s in minte asta. Plimbare plcut mpreun cu Maxi
milliam Dufree.
In vreme ce Phoebe se ndrepta spre ceea ce considera a fi
relativa normalitate a casei sale o auzi pe doamna Tiffany
emind un tril:
- O sear bun i ie.
Phoebe se uit napoi i vzu un brbat trecnd agale. El
i atinse marginea caschetei pe care o purta pe cap n semn de
salut ctre doamna Tiffany. Peste pardesiu avea trecut cureaua
unui aparat de fotografiat. Turist, se gndi ea, dei i se prea
ceva vag familiar la el.
iii

209

Pentru c era un brbat, domnioara Tiffany i scoase la


iveal arsenalul de flirtat.
Amuzat, Phoebe urc scrile. Nu-1 vzu pe brbat
rsucindu-se, ridicnd aparatul de fotografiat i ncadrnd-o.
Cnd simi un fior n ceaf se ntoarse i se uit spre el, dar
brbatul i continua plimbarea. l auzi fluiernd n timp ce
mergea, o melodie lent i trist, la fel de vag familiar cum i
se pruse i chipul brbatului.
,
Nu tia de ce, dar melodia o fci\ s se nfioare.

13
trebuia s se simt vinovat doar pentru c fcea
ceva n afara casei i a familiei ntr-o duminic seara. Nu avea
de ce s se simt vinovat. Aceasta era litania pe care Phoebe
o repetase, cu intermitene, toat ziua, ncepnd din clipa n
care Carly i srise n pat, pentru drgleala de duminic
diminea.
Se drgliser i Phoebe o srutase i ciufulise prul moale
i crlionat al fiicei sale, pe care-1 splase cu o sear nainte.
Una n braele celeilalte, Phoebe aflase ultimele nouti cu
privire la fratele lui Sherrilynn, Tear' - numit astfel pentru c
prea n permanen a face acest lucru - care tiase capetele a
dou dintre ppuile Barbie ale lui Sherrilynn cu un cuit de
coresponden al tatlui su nainte de a fi descoperit i pedep
sit pe msur, pentru faptele sale.
Cu capetele pe aceeai pern, nas n nas, i exprimar
oroarea cu privire la aceast crim.
Oare ce fcuse pentru a avea parte de un copil att de
frumos i de scump? se ntreb Phoebe. Cum se facea c nu-i

Sfiere.

210

I (recea fiecare moment al fiecrei zile cu aceast copil in


i ledibil?
Ceva mai trziu n aceeai diminea, atunci cnd ea i
( .ii ly discutaser aprins cu privire la nevoia disperat de san
dale roz pe care fetia le vzuse ntr-unul din cataloagele bu
nii ii ei, Phoebe se ntreb cum putea s rite i s scape din
priviri, chiar i pentru o clip, acea fiin mititic ahtiat dup
pantofi?
Nu trebuia s se simt vinovat. Carly mergea oricum la
mi picnic la cea mai bun prieten a ei. Ava era pregtit s o
duc i apoi s o aduc, oprindu-se pe drum la un show floral.
i mama? Ei bine, mama era att de ocupat cu inventarea
ile noi modele i cu aranjarea materialelor c n-ar fi remarcat
nici dac Phoebe i-ar fi petrecut un sfrit de sptmn n
Antigua.
Nu avea pentru ce s se simt vinovat.
Cu toate acestea simi un nod n stomac cnd o pieptn pe
( arly i o ajut s-i aleag agrafele perfecte. Se lupt s scape
de sentimentul de vinovie ncuviinnd alegerea lui Carly,
dup numeroase respingeri, pentru cea mai frumoas inut.
Se mbriar din nou pe verand i Phoebe le tcu cu
mna, Avei i fetiei ei pus la punct n materie de mod, care
plecau la distraciile de duminic ale fiecreia.
Intr n cas i-i cut mama. O gsi pe Essie la calcula
tor, rznd n vreme ce scria la computer.
Chat room1, se gndi Phoebe vznd-o. Prietenul cel mai
de ndejde al celor care sufereau de agorafobie. Phoebe se
sprijini de u i se uit la mama sa ale crei degete alunecau
pe tastatur. Era una dintre cele mai sigure legturi cu lumea
exterioar, la urma urmei. Din cnd n cnd mai veneau vecinii
in vizit sau vechi prieteni. Din cnd n cnd, Essie mai invita

1 Camer virtual de discuii, pe internet.

211

un grup de femei la ceai i i plcea foarte mult dac ea sau


Ava organizau o cin sau un cocktail.
Oamenii veneau n vizit. Sigur c veneau. Cei din sud
adorau excentricii i pentru muli din Savannah, care tiau
despre familia MacNamara, problema lui Essie nu era altceva
dect o excentricitate.
Essie MacNamara? spuneau ei. Se numea Essie Carter
nainte de a se cstori cu Benedict MacNamara. S-a cstorit,
dar a rmas vduv nainte de a mplini treizeci de ani. O
adevrat dram!! N-a mai ieit din casa lor de pe strada Jones
de mai bine de zece ani, Dumnezeu s o binecuvnteze. Din
cnd n cnd mai iese p e verand i nc e frum oas foc. i att
de subiric.
Desigur c niciunul nu fusese de fa la vreun atac de
panic al mamei sale i nici nu o vzuse adunndu-i tot cura
jul pentru a iei pe verand. i nici nu o vzuse plngnd de
bucurie atunci cnd viitoarea ei nor o ntrebase dac ea i
Carter puteau s fac nunta acolo, acas.
Dumnezeu s-o binecuvnteze pe Josie, se gndi Phoebe. i
la naiba, Dumnezeu s binecuvnteze i internetul, dac tot era
la capitolul binecuvntri. Chiar dac mama ei nu putea s ias
n lume, venea lumea la ea prin intermediul computerului.
- Hei, drguo, spuse Essie cnd o vzu stnd n prag. Ai
nevoie de ceva?
- Nu. Intrasem doar s-i spun c m duc s fac sport i
dup aceea m voi pregti s ies n ora.
Essie facu gropie n obraji cnd zmbi.
- Cu Duncan.
- La un grtar, acas la nite prieteni de-ai lui.
- Distreaz-te bine i nu uita de florile pe care le-ai pus n
frigiderul pe care nu-1 folosim.
- N-o s uit.
- i mbrac-te cu rochia verde, de var, spuse Essie cnd

212

I'linrbe se ntoarse s plece. Aa o s i se vad umerii ti


Inimoi. Dumnezeu tie ct de mult te antrenezi ca s-i ai aa.
Phoebe se ntoarse spre ea.
S m dau i cu rou n obraji ca s-mi fac rost de un
Ce spui?
Nimic. Mai trec pe la tine nainte de a pleca.
Se duse n sala de antrenament de unde nu iei o or.
Mai trziu, cnd era sub du, se ntreb dac nu cumva se
Inlosise de efortul fizic ca substituent pentru sex. n ultimele
i.r.r luni lacuse mult sport.
Opt luni, se corect ea, cltindu-se de ampon. Sau erau
ilfjii /.ece?
I .i bine, n-o fi trecut un an de cnd nu mai fcuse dragoste.
Mnri-ndu-i prul ud ncepu s fac un mic calcul.
Prietenul fiului Avei, Wilson, cu care acesta i aranjase o
ml;ilnire i insistase pn cnd ea acceptase. Se dovedise foarte
.impalic, i reaminti Phoebe. Era drgu, cu sursul lui timid
,.i !>;tibionul ngrijit tuns. i plcea muzica country i fotbalul
>i si- afla aproape de finalizarea divorului.
Le plcuser amndurora ndeajuns compania celuilalt
|u nlru a iei n ora de cteva ori. Se culcase cu el de dou ori.
hiscse, i aminti ea, drgu. La fel ca el. Apoi se mpcase cu
'.o|ia lui. i asta fusese drgu. Auzise c ntre timp fcuser i
im copil...
Stai o clip, ia stai o clip. Opri apa i lu un prosop. Se
mlaiir n el, gndindu-se la desprirea amical, pe care o
ivusese cu Wilson, la scurt timp dup Anul Nou. Se culcase cu
( I de Anul Nou i apoi, din nou, dup cteva zile. Anul Nou
ilifi urm cu un an.
Dumnezeule, i spuse, nu am mai fcut sex de cincisprezece
hmi! Se duse la oglind i o terse de abur pentru a se privi.
Am treizeci i trei de ani i nu am mai fcut sex de cincisprezece
luni. Ce se ntmpl cu mine?

213

Se aps cu mna pe burt. Dac ruginiser toate acolo?


tia c asta nu se putea ntmpla cu adevrat, dar gndul era
oribil i o speria.
Dar dac fcnd sex cu Duncan ar fi fost att de bine nct
ar f nceput s sar peste edinele de antrenament (care cu
siguran c erau un substituent pentru sex) i apoi s-ar fi
ngrat i pielea ar fi nceput s-i atrne i ar fi devenit lene?
Probabil c atunci el nu ar mai f atras de ea. Nu fcuse un
comentariu cu privire la corpul ei? )eci, dac corpul avea s-i
devin moale i pielea s-i atrne, atunci el nu va mai dori s
fac sex cu ea, lucru care ar fi trimis-o napoi la exerciiile ei
Pilates, cu o i mai mare ndrjire.
i ciclul avea s se repete la nesfrit, pn cnd va muri
cu instalaia ruginit, dar cu muchi abdominali puternici.
lisuse, avea nevoie de terapie.
Amuzat, i nfur corpul cu un prosop nainte de a lua
crema pentru ocazii speciale. Era momentul s rup continui
tatea celor cincisprezece luni.
Dar nu cu oricine, i zise ea. Nu era o uuratic, lucru
evident de altfel. Evita s emit sau s recepioneze semnale
sexuale n relaia cu ceilali poliiti, de la criminaliti la procu
rori. Dac te ntlneai sau te culcai cu cineva cu care lucrai, se
afla foarte repede. Asta limita mult posibilitile de a cunoate
ali oameni, cel puin n cazul ei.
i era adevrat c ea fusese cea care fcuse primul pas
spre pat, cu simpaticul Wilson, dar l plcuse i i plcuse s
ias n ora cu el. n plus, nainte de Anul Nou nu mai fusese
cu un brbat de...
Nu, nu, nu! Nu avea s mai calculeze i asta i s nne
buneasc de tot.
Era pretenioas, atta tot, spre bineie ei. Era pretenioas
n privina celor care ieeau cu ea n ora i mult mai
pretenioas cnd alegea cu cine s mpart patul. Avea mn-

214

iii iii ci, valorile ei i, ce era cel mai important, avea i o fiic
l.i i.wc trebuia s se gndeasc.
< onslat c era obsedat de sex, dei se pregtea s meari i l.i un simplu grtar de duminic. Jalnic.
Sr mai privi o dat lung n oglind. Jalnic sau nu, tot avea
i / mai dea cu ceva roea n obraji. i s se mbrace cu
mi lua aia verde.
Pregtirea i lu mai mult timp dect de obicei. Nu att de
ii ii il l ca lui Carly, prinesa modei, cnd se aranja un picnic n
unica din spate a casei, dar mai mult dect de obicei. Prima
i.r.plat a efortului ei fu sursul larg al lui Essie, atunci cnd
npri n dreptul camerei acesteia.
Iii bine?
Hti frumoas ca o floare!
Nu e exagerat?
Iubito, e doar o rochie simpl, perfect pentru un grtar.
I >.u felul n care arat pe tine este uimitor. Ari i sexy i
pmaspt n acelai timp.
Rxact combinaia pe care mi-o doream. Cred c Duncan
,i|imge n cteva minute. M duc s iau florile. Ai nevoie de
i cva nainte s plec?
- Nimic. Distracie plcut.
- Mulumesc. M ntorc nainte s se culce Carly, dar...
- Dac nu te ntorci, cred c eu i Ava ne descurcm s o
Inmitem la culcare. Nu vreau s stai cu ochii pe ceas.
Nu o va face, i promise Phoebe. Va lsa totul s decurg
de la sine. Se va distra i se va simi bine la gndul c arta
pmaspt i sexy, mbrcat ntr-o rochie de var, verde, care
lasa s i se vad umerii i spatele. Muncise ca s arte bine.
Cobori i se duse n buctria de var. Pe vremea verioarei
less era folosit pentru petrecerile pe care le ddea, pentru
prepararea conservelor, sau pentru gtit n serile fierbini. Acum
o foloseau mai rar, dar cel de-al doilea frigider era util pentru

215

depozitarea buturilor. Phoebe scose margaretele pe care le


luase pentru cei la care se duceau.
Avea s fie o sear frumoas, decise ea i se ntoarse pen
tru a admira florile din curte, de care se ngrijea Ava.
- Oh, Dumnezeule! spuse ea uitndu-se uimit Ia obolan
ul mort de la baza scrilor.
Trebui s-i reprime scrba pentru a se apropia i a privi
mai bine. Era mort, far ndoial, dar, nu prea a fi fost strivit,
aa cum se ateptase. Se gndise c\poate fusese prins de o
pisic care se sturase apoi de el i-l abandonase acolo, un
cadou neplcut pentru vecini.
Dac ar fi fost s ghiceasc pricina morii, ar fi spus c se
datora srmei de capcan pe care o avea la gt. Ideea o lacu s
se nfioare, i se ddu napoi.
Probabil c nite copii erau responsabili pentru asta, i
fcuser o fars respingtoare, aruncndu-I peste zid.
Se duse napoi n cas, cut o cutie de pantofi i mtura.
Cu un dezgust total reui s mture i s mping obolanul n
cutie. Nu-i fu ruine s se uite n alt parte n timp ce nchise
cutia i nici s-o duc, innd-o la distan, pentru a o arunca la
gunoi.
Tremurnd, se ndeprt de coul de gunoi i apoi se n
toarse repede n cas. Se spl pe mini ca un chirurg nainte
de operaie, repetndu-i ntruna c nu e cazul s se comporte
ca o proast. Nu atinsese chestia aia respingtoare.
Aproape se linitise cnd se auzi soneria. Privirea aprecia
tiv a Iui Duncan rezolv complet problema.
- Bun, frumoaso.
- Bun i ie.
- Sunt pentru mine?
Phoebe lu florile n brae i nchise ua dup ea.
- Cu siguran nu. Sunt pentru gazda noastr, femeie sau
brbat. Nu ai spus ce este.
- E o femeie. Ce-i mai face umrul?

216

Se vindec, mulumesc de ntrebare. i arunc o privire


.mrchereasc. Sunt aproape pregtir de skanderberg.
-A m cunoscut un tip cnd lucram la bar. Un rus ale crui
Imlc artau ca nite scobitori. Nimeni nu-1 putea nvinge. Nu
i u-il c a pltit vreodat pentru ce a but. Deschise portiera din
.In apta a mainii, pentru ca ea s poat urca. Apropo, miroi
l.mlastic.
- Chiar miros, spuse ea rznd i intr n main. Duncan
r aez la volan i Phoebe i concentr atenia asupra lui. i
,n um povestete-mi despre prietena ta care m va hrni.
- Cea mai bun persoan pe care o cunosc. E fantastic. O
;;i-ti plac. De fapt este mama celui mai bun prieten al meu,
i ;ire mi este i avocat.
- Avocatul tu i este i cel mai bun prieten? E o chestie.
- L-am cunoscut pe Phin cnd eram ofer de taxi. Nimeni
nu face semn pe strad taxiurilor aici, lucru pe care l tii i tu.
A lost o chestie ntmpltoare. M ndreptam spre Hilton, unde
era locul meu. Tocmai terminasem o curs. Ploua al naibii de
lare n ziua aia. El m-a vzut pe mine i eu pe el. Mi-a fcut
semn cu mna. Se ndrepta spre tribunal i trebuia s ajung
repede. Mai trziu am aflat c era tnr asociat ntr-o firm
unde muncea din greu i-l chemaser s aduc nite hrtii.
Oricum, am ajuns acolo i i-a scos portofelul, care era gol.
- Aha.
- Era paralizat. Uneori clienii ncearc s te fraiereasc i
i spun vreo poveste trist, dar eu am fler i tipul era cu adevrat
jenat. Nu mai termina cu scuzele i i-a notat numele meu i
licena taxiului, jurndu-se c vine la companie cu banii de
curs i un baci generos. Da, da, da.
- Ce chestie, coment Phoebe amuzndu-se.
- I-am artat degetul, gndindu-m c n-am s-l mai vd
niciodat. Nici n ruptul capului n-a fi crezut c tipul o s vin
pn la sediul companiei pentru opt dolari.
- Dar?

217

- Ieeam din tur n seara aia cnd a aprut. Mi-a dat


douzeci. In primul rnd am fost ocat c se deranjase s vin
pn acolo i n al doilea rnd pentru c mi-a dat douzeci de
dolari pentru o curs de opt. I-am spus, omule, zece sunt de
ajuns, mulumesc. Dar el n-a vrut s renune. Aa c i-am spus,
bine, haide s bem dou beri de restul. i aa am fcut.
- i de atunci suntei prieteni?
- Da.
i
- Cred c povestea asta demonstreaz ceva din felul vostru
de a fi, spuse ea aruncnd o privire n jur pe cnd intrau n
cochetul cartier rezidenial Midtown. Aici am crescut, sau, m
rog, am nceput s cresc. Aveam o cas mic i drgu la
captul cellalt al strzii Columbus.
- Amintiri plcute sau neplcute?
- Oh, i una i alta. ntotdeauna mi-a plcut zona, ames
tecul de stiluri n care sunt construite casele i faptul c exist
muli copii.
Duncan parc n faa unei case drgue a crei curte din fa
avea iarba tiat proaspt i era nconjurat de straturi de flori.
- i mie mi place, spuse el.
nconjur maina i veni s-i deschid portiera. Afar se
auzeau voci de copii i zgomotul unei motocositoare. Phoebe
simi un miros de iarb proaspt cosit i de came care se
prjea pe grtarul cuiva.
Crescuse i ea la fel, n prima parte a vieii, o foarte scurt
perioad. Apoi, totul se schimbase.
Ua cu plas pentru nari se deschise lovindu-se de perete.
Femeia care iei avea o sarcin uria, pielea ciocolatie i prul
mpletit n nenumrate codie.
Un biat, cu genunchii plini de julituri, apru n spatele ei.
- Dune, Dune, Dune! strig el nind pe alee ca un glon
din puc. Prinde! strig i plonj spre Duncan.
Dovedind c avea vechime n joc, acesta l prinse pe biat
din zbor i apoi l ntoarse cu capul n jos.

218

. ii

Aceast ciudat creatur se numete EIls, spuse el.


Ce mai faci, Ellis?
- Bun! F-o din nou, Dune.
Ellis Tyler, las-I pe Duncan s intre n cas i sari dup
rea pe el.
Dei era cu capul n jos, biatul reui s-i dea ochii peste

1;'P
- Daa.
Cnd Duncan l puse napoi pe picioare, zmbi.
-A v em plcint de ciree. Haide nuntru, Duncan. Haide!
Putei s intrai i dumneavoastr, doamn. Spunnd acestea, o
iiipse la fug nuntru.
- Fiului meu i place s fac parte din comitetul de primire.
I trebuie s fii Phoebe. Eu sunt Celia. Sper c i e foame,
spuse ea i i ntinse gtul pentru a fi srutat de Duncan. ie
|i-e cu siguran.
- Cte plcinte cu ciree ai fcut? se interes Duncan.
- Ai rbdare. A venit Duncan! strig ea conducndu-i n
ias.
Erau o armat, constat Phoebe, de toate formele i mri
mile. Bebelui, copii n premergtoare, adolesceni, un btrn
cruia i se spunea unchiul Walter, femei, brbai, agitndu-se
cu toii.
Majoritatea se aflau n curtea din spate, ntini pe scaune,
pe iarb, alergnd copiii, sau mpingndu-i pe un leagn rou.
Civa brbai erau lng grtar supraveghindu-1.
Dup estimrile lui Phoebe erau vreo cinci generaii acolo,
ilar centrul puterii, nordul magnetic era, cu siguran, femeia
care i supraveghea pe tinerii membri ai familiei mutnd me
sele pentru a le mpreuna.
Era plinu, ntr-un fel care o iacu pe Phoebe s se gn
deasc c toi copiii i doreau s stea la ea n brae i s-i
sprijine capul pe snii ei. Faa ei frumoas era ncadrat de
crlioni. Minile i se odihneau pe oldurile generoase i cnd
ii

219

un cine mare i galben trecu pe acolo urmrind o pisic gri cu


dungi, i ddu capul pe spate i rse cu putere, ntreg corpul
scuturndu-i-se. Apoi se ntoarse spre btrn, dnd din mini.
Phoebe avu nevoie de ceva timp pentru a realiza c nu ddea
din mini, ci facea semne. Btrnul rse i-i fcu i el semne.
Duncan i trecu o mn pe dup mijlocul ei i cnd Phoebe
se ntoarse i i zmbi vzu c se uita la acea femeie. Pe figura
lui se citea dragostea necondiionat j absolut.
Dintr-odat i ddu seama, puin ^panicat, c acesta nu
era doar un grtar, ci un moment. Se lupta cu dorina de a fugi,
la fel ca pisica, cnd Duncan o conduse nainte.
- Mama Bee, o salut el.
Bee l mbri pe el mai nti, strngndu-1 la piept cu
minile ei puternice. Dup ce se retrase, l mngie cu amn
dou minile pe obraji.
- Tot slab eti i tot alb.
- i tu tot dragostea vieii mele.
Ea rse din toat inima, privindu-1 cu tandree, apoi se
ntoarse i se uit curioas la Phoebe.
- Mam Bee, ea este Phoebe MacNamara. Phoebe, ea este
Beatrice Hector.
- mi pare foarte bine s v cunosc, doamn Hector. V
mulumesc pentru invitaie.
- Mama cuiva a fcut o treab bun, spuse ea i-i zmbi
lui Duncan. Eti bine-venit, i spuse apoi lui Phoebe. Mi-ai
adus margarete? Am o slbiciune pentru ele, mulumesc, spuse
i le strnse la piept. Au nite fee drgue. Tisha? Du, te rog,
florile astea nuntru i pune-le n vaza albastr, pe care mi-a
facut-o cadou anul trecut Arnette. Este n dulapul din dreapta,
deasupra servantei. Vaza aia albastr se potrivete perfect cu
margaretele astea.
Bee facu prezentrile cnd una dintre fetele ajunse la
adolescen veni dup flori. Phoebe avu parte de o privire scrut
toare, dar politicoas i Duncan de una admirativ.

220

Unchiul Walter e surd de cnd a fost rnit n rzboiul din


( urcca, i explic Bee i apoi i spuse btrnului numele lui
lhoL-hc, prin semne. Cnd i se rspunse la semne, rse. Zice c
i .ii inai drgu dect ultima pe care a adus-o slbnogul sta
nil).
Zmbind, Phoebe i fcu semnul pentru mulumesc.
Este unul din puinele pe care le tiu, spuse ea. Bun
/ma, la revedere, mulumesc.
- Dac vrei s vorbeti cu el, poate citi de pe buze, dar
iichuie s stai fa n fa i s nu vorbeti foarte repede. Ori( (im, o mare parte a timpului doarme. Iat-o i pe nora mea,
\oia celui de-al doilea fiu, Phin. Loo...
Te cunosc, spuser Phoebe i Loo n acelai timp.
- Locotenent MacNamara.
- Louise Hector, din partea aprrii. Ce lume mic.
- Aa se pare, i pn acum am fost n tabere diferite. Bine
.11 venit acas la mama.
- Dac tot v cunoatei, adu-i lui Phoebe ceva de but i
|)ic/,int-o celorlali, spuse Bee i art cu capul spre masa de
picnic. Trebuie s aducem mncarea afar.
Excelent, se gndi Phoebe, e treab de fcut. Cum nu se
poate mai bine pentru a-i cunoate mai uor pe ceilali.
- Pot s v ajut cu ceva?
- Oaspeii nu se ocup de vase. Asta e treaba familiei.
Dnncan, avem nevoie de mai multe scaune.
- Da, doamn. S v aduc mai nti ceva de but, doamnelor?
- Ne ocupm noi de asta, i spuse Loo i o duse pe Phoebe
de acolo. Ce vrei s bei?
Da, alcool, o alt modalitate de a cunoate, mai uor, oa
menii.
- Ce e la-ndemn?
n cele din urm primi un pahar de plastic cu chardonnay
rcce i auzi attea nume nct ncerc s le pun n ordine
alfabetic pentru a nu le uita.

221

- Nu m-am gndit c eti tu, atunci cnd Duncan mi-a


vorbit de o Phoebe, spuse Loo i se uit la ea n vreme ce
traversau pajitea. Mi-a prut ru s aud c ai fost rnit acum
dou sptmni.
- Acum mi-e bine.
- i ari bine. mi place rochia ta. D-mi voie s-i prezint
buctarul-ef. Phoebe MacNamara, cumnatul meu, Zachary, i
soul meu, Phineas. Phoebe e poliist, aa c avei grij.
- Nu sunt n misiune, spuse Ph^ebe i ridic paharul de
vin, fcnd un pas lateral pentru a evita s primeasc n fa
fumul de la grtar.
- Poi rezolva amenzi de circulaie? ntreb Zachary i
Phin l lovi cu cotul n abdomen.
- Nu-1 bga n seam.
- Nu glumesc. Tisha a primit deja dou de la nceputul
anului, spuse Zachary i-i zmbi larg lui Phoebe. Dup ce
mnnci puiul fcut de mine, mai vorbim. O s te moi toat.
- Puiul fcut de tine?
- Prietene, tu nu ai fi n stare nici s fierbi oul din care a
ieit puiul sta. Nu-i aa, Loo?
- Prefer s nu mi exprim o prere.
- Avocai de ora, i spuse Zachary lui Phoebe, artndu-i
cu degetul.
- Avocatul cu portofelul gol, spuse Phoebe.
- Niciodat nu se va uita povestea asta, spuse Loo rznd
i ameninndu-1 cu degetul pe soul ei. Eti mort.
- Eu m gndeam c povestea ilustreaz foarte bine simul
nnscut al umorului, spuse Phoebe, facndu-i pe Phin s zm
beasc.
- mi place de ea. Las-o aici. Tu, spuse el artnd spre
soia sa, poi s pleci.
- Mam! strig o feti fugind spre ei. Dou codie
crlionate coborau pe lng urechi. Hero nu vrea s coboare
din pom! F-1 s coboare.

222

Va cobor cnd se va simi pregtit. Spune bun ziua


dniimioarei MacNamara, Livvy.
Bun ziua.
Bun, ce faci?
Pisica nu vrea s coboare din copac.
Lc place la nlime, i spuse Phoebe.
I)c ce?
Se simt superioare tuturor.
Dar Willy a spus c o s cad i o s-i rup gtul.
Iii, Livvy, tii c spune asta doar ca s te supere, zise
I mi jucndu-se cu prul fiicei ei. Ateapt s punem puiul pe
iii.i'.a i s vezi atunci ct de repede va cobor. Dar acum du-te
,,i spal-te, cci este aproape vremea s ne aezm la mas.
Lti sigur c-i place s stea acolo sus? o ntreb copila
I>< Phoebe.
Absolut! Se uit dup Livvy, care plecase n fug. Ci
a t u arc?
n iunie face apte ani.
i eu am o feti de apte ani.
Hei, strig mama Bee, din partea cealalt a curii. Mai
in minai puiul la azi?
Vine, mam, strigar bieii i ncepur s pun bucile
pi- nn platou.
f cuser i salat de cartofi, fasole, mazre, turte de mlai
i salat. Nici nu mai tia cte platouri i farfurii erau i cte
din acestea trecuser prin faa ei. Certuri, majoritatea doar
discuii n contradictoriu i glume circulau odat cu mncarea
in jurul mesei. Din multe replici nu nelegea nimic, pentru c
cran poveti de familie, care, de cteva ori, l implicau i pe
Duncan. Copiii se plngeau mai tot timpul unul de altul.
Bebeluii treceau dintr-o mn n alta la fel ca platourile.
Nu semnau cu familia ei, se gndi Phoebe, la ci erau i
mai ales la tonul predominant feminin propriu meselor n

223

locuina MacNamara. Bietul Carter, se gndi ea, era mereu n


inferioritate numeric.
Niciodat nu avuseser un brbat btrn la picnicurile din
curte, de care s aib grij pn cnd adormea n scaun, sau
bieei cu ochii strlucitori care se duelau cu porumb.
Phoebe vorbea cu Celia despre copii. Aceasta avea deja
doi i nc unul n ateptare. Ea i zmbi lui Livvy atunci cnd
felina creia i plcea la nlime cobor pentru a ceri de
mncare n jurul mesei.
'
La un moment dat, Duncan i Phin dezbtur o problem
legat de baschet, mpungnd aerul cu furculiele pentru a-i
susine ideile i aruncndu-i insulte care aveau legtur cu mintea
i brbia fiecruia n vreme ce ceilali de la mas i ignorau.
Nu erau doar prieteni, realiz Phoebe atunci cnd insultele
frizau absurdul. Nimeni nu-i spune aa ceva altcuiva dect dac
era nrudit, ca snge i suflet.
Se afla la grtar cu familia lui Duncan. Nu era doar un
moment oarecare, i zise Phoebe, ci unul special.
- Eti rud cu domnioara Elizabeth MacNamara, care st
pe strada Jones? Phoebe tresri i ls gndurile la auzul ntre
brii lui Bee.
- Da. Era verioar cu tatl meu. O cunoteai?
- tiu cine era.
Pentru c tonul vocii lui Bee exprima clar dezaprobarea la
adresa lui Bess MacNamara, umerii lui Phoebe se ncordar.
Nu erau foarte muli n Savannah care s i poat creiona astfel
familia.
- Fceam curenie n casa domnioarei Tidebar, pe strada
Jones, continu Bee, pn cnd a murit, cu mai bine de zece
ani n urm.
- Nu o cunosc pe domnioara Tidebar dect dup nume.
- Nici nu-mi nchipuiam c o tii. Ea i domnioara Mac
Namara nu i vorbeau. Parc subliniase cuvintele.

224

- Da, mi aduc aminte c aveau o problem. Ceva legat de


mi comitet al unui club de grdinrit. O ceart veche, care data
dinainte de venirea ei n acea cas, i aduse Phoebe aminte.
Pentru c anii nu fcuser dect s ntreasc discordia, nicitiniil din cei ce locuiau sub acoperiul lui Bess nu avea voie s
vorbeasc cu familia Tidebar.
- Dar doamna Tiffany? Ea avea pe cineva care-i facea
curenie, dar mai lucram i eu la ea din cnd n cnd, cnd
diulca cte o petrecere, sau avea nevoie de ajutor suplimentar.
Mai triete?
- Da, spuse Phoebe relaxndu-se. Btrna i delicioasa
doamn Tiffany era un subiect de discuie mult mai comod. i
c la fel de plin de culoare.
- Era la al patrulea so cnd lucram eu pentru ea.
- A mai avut unul de atunci i cred c acum este n cularca numrului ase.
- Dar niciodat nu-i schimba numele, nu? Tiffany, in
diferent cu cine se cstorea.
-N u m ele celui de-al doilea so, spuse Phoebe. i l-a pstrat,
indiferent de ci au urmat dup el, pentru c-i place cum sun.
Sau cel puin asta spune ea.
- Din cte mi aduc aminte, verioara ta nu o prea avea la
mim pe doamna Tiffany, spuse Bee.
- Verioara Bess nu prea avea la inim pe nimeni. Era o...
femeie dificil.
- Suntem ceea ce suntem. O mai vedeam pe mama ta din
cnd n cnd, ct s ne dm bun ziua, atunci cnd lucram
pentru domnioara Tidebar. Semeni cu ea.
- ntru ctva. Fiica mea seamn mai mult. Carly este
imaginea mamei.
- Atunci trebuie s fie o fat tare drgla. S-i spui mamei
l a i e c Bee Hector i transmite toate cele bune.
- O voi face. Cred c-i va plcea legtura. ine foarte mult
l.i Duncan.

225

n
- i noi inem foarte mult la el, spuse Bee aplecndu-se
spre ea n vreme ce brbaii continuau s se certe. Ce ai de
gnd cu biatul sta?
- Duncan? Poate din cauza vinului sau a privirii lui Bee,
Phoebe spuse far s se gndeasc: nc m gndesc ce am de
gnd s-l las pe el s fac cu mine.
Bee pufni n rs i o btu pe Phoebe pe umr.
- A mai adus fete drgue aici. ,
- mi nchipui.
\
- Dar nu a mai adus niciuna pentru care s-mi cear
aprobarea.
- Ah, spuse Phoebe i mai bu o gur de vin. i am trecut
testul?
Bee zmbi i btu uor cu degetele n mas.
- Dac vrei plcint i ngheat, trebuie s strngem masa.
n agitaia general, se uit din nou la Phoebe. De ce nu iei
nite vase s le duci la buctrie...
Asta, se gndi Phoebe, o facea s fie parte din familie.
Seara, Phoebe sttea cu Duncan la ua casei ei.
- N u pot s-i spun s intri. Mai muli neuroni murir cnd
el o srut ptima. Lucru care este un eufemism pentru a
spune c nu pot s te duc n dormitor i s ne dezbrcm
amndoi.
- Cnd? Minile lui se plimbau pe corpul ei, nfiorndu-i
pe amndoi. Unde?
- Eu... nu tiu. Nu sunt dificil i nici nu vreau s par
timid. Ursc cuvntul sta. Carly, mama, art vag cu mna
spre cas. Totul este foarte complicat.
- la cina cu mine. La mine acas.
Simi c lein cnd o srut. Cina la el acas. Asta sigur
era alt fel de a spune sex.
- Gteti tu?
- Nu, vreau s rmi n via. O s comand pizza.

226

- mi place pizza.
Cnd?
Pi... mine nu pot. Trebuie s... Trebuia s se gndeasc
l.i asta. Fii practic i ai grij, i zise. Mari. Mari seara. Vin
la line cnd termin serviciul. Asta dac....
- Dac nu st careva pe marginea blocului sau nu ia vre
unul ostatici. neleg. Mari. Ce-i place pe pizza?
- Surprinde-m.
- Aa i am de gnd. Noapte bun, Phoebe.
- Noapte bun. i puse braele pe dup gtul lui i l
.amf din nou, pn cnd simi o durere la ceafa.
Intr direct n cas, ca s nu-i vin vreo idee nebuneasc,
ik- exemplu s-i rup hainele, i urc scrile de parc era n
trans. Cnd o sruta totul devenea dorin pur. i, trebuia s
iceunoasc, dei atepta cu nerbdare seara de mari, anticipalea i faptul c trebuia s atepte o fceau s-i bat inima mai
lepede i s simt o cldur ciudat n stomac.
Dac mai avusese astfel de senzaii cu un alt brbat, le
tiilase de mult, sau l uitase de mult. i asta nsemna ceva.
Auzi televizorul mergnd n camera de zi i pe Carly rznd.
Nu era chiar vremea de culcare, se gndi ea. i dorea un
moment de singurtate, nainte de a nfrunta sursul mecheresc
al celor din cas.
Pentru c era o noapte senin, deschise geamul. Curnd
luate ferestrele aveau s fie nchise ermetic pentru ca aerul
condiionat s mearg n condiii optime i s in afar cldura
nbuitoare din Savannah.
Decise s se mbrace n pijama nainte s li se alture
Ielelor.
Era n sutien i chiloi cnd auzi fluieratul. Se auzi clar n
linitea nopii i o fcu s se nfioare.
Melodia aceea. Aceeai. Brbatul cu aparatul de fotografiat.
i veni n minte imaginea unui brbat care sttea singur pe
River Street. Dar nu se putea s fie acelai, nu? Grbit, i

227

trase rochia pe ea, dar pn cnd ajunse pe teras, fluieratul


ncetase.
Nimeni nu mergea pe trotuarul de pe strada Jones.

14
2A )cile femeilor i aminteau merfeu lui Phoebe de trilurile
psrelelor i n dimineaa aceea se auzeau clar din buctrie,
cnd cobor s-i ia cafeaua. Se mir puin cnd auzi vocea
fericit a lui Carly. Nu aa se ntmpla de obicei luni dimineaa.
Copilei i plcea la coal, cu adevrat, dar dimineaa de
luni era o problem.
Cnd vzu spectacolul de mod, Phoebe nelese de ce fiica
ei era n cele mai bune toane. Nimic nu se compara cu un
pulover nou sau orice alt nou articol de mbrcminte, atunci
cnd era vorba s o nveseleti pe Carly.
Acum defila mbrcat ntr-un pulover albastru-deschis ce
se muia perfect pe ea.
Pivotnd pe clcie, Carly o vzu pe Phoebe.
- Uit-te, mam! Uite ce mi-a fcut buni!
- E minunat, spuse Phoebe atingnd materialul moale i
pufos. Mam, o rsfei.
- Asta e slujba mea. Dar nu e dect un model. Testarea
pieei. Voi face cteva i pentru aduli, dar m-am gndit s
ncep cu ceva mai mic.
- Buni mi-a spus c poate s-mi fac i o poeta cu care
s se asorteze.
- Cred c e cazul s renuni, i spuse Ava ntinzndu-i o
can de cafea. Nu te poi pune cu amndou. Ce zici de un mic
dejun?
- N u , mulumesc. Iau doar o felie de pine prjit, spuse ea.
- Ce-ai zice mai bine de una din astea? spuse Ava
ntinzndu-i un co cu brioe.

228

r- i eu vorbesc despre rsful lui Carly, spuse ea mucnd


ilinlr-o brio. Iubito, hai mnnc i tu ceva. Te las eu la
coal n drum spre munc.
- Astzi trebuie s le lum pe Poppy i pe Sherrilynn.
- Da, tiam. Informaia era pe undeva prin mintea ei.
- Le pot duce eu, dac i-e peste mn, se oferi Ava.
- Nu, m descurc. Ah, mine-sear m gndeam s ies cu
Duncan la cin, dac nu e nicio problem.
Phoebe le vzu pe Ava i pe Essie zmbindu-i una alteia
ni subneles n spatele Iui Carly care-i punea cereale ntr-un
castron.
- Ce-i?
- Nimic, spuse Essie zmbindu-i cu nevinovie. Sigur c
nu-i nicio problem. Chiar deloc. Ava, cred c-mi datorezi cinci
dolari.
- Ai pus pariu pe... Phoebe tcu brusc pentru c o vzu pe
( arly devenind atent, ateptnd s aud continuarea.
- E prietenul tu?
- Sunt prea btrn s am prieteni.
- Mama celei mai bune a treia prieten a mea, Celene, are
doi prieteni. Celene a auzit-o spunnd c-i nvrte pe degete,
astfel nct mna stng s nu tie ce face dreapta.
- Mai devreme sau mai trziu cele dou mini se vor
impreuna i ea o s fac rni la degete. Asta nu trebuie s o
spui nimnui, complet Phoebe. Eu nu fac dect s iau cina cu
un amic. i s fac sex, se gndi ea. Probabil c voi face mult
sex.
Oare trebuia s cumpere prezervative? Cu siguran c avea el.
Dumnezeule, nc ceva la care trebuia s se gndeasc.
- mi lipsete faptul c nu mai ies la cin, spuse Ava. A
vrea doar pe cineva care s stea cu mine la mas dou ore, cu
care s discut. Te duci la un restaurant select?
- Ah, nu. Oare trebuia s-i cumpere lenjerie intim? Doar
o pizza, sau aa ceva.

229

- Drgu. Amical.
- mi place pizza, spuse Carly, pe un ton oarecum rugtor.
Vinovie, vinovie, vinovie. Las-m doar s scap de
excitarea asta, iubito, i dup aceea vom recupera.
- Ei bine...
- Noi avem seara noastr de pizza, i reaminti Essie. Zm
betul iret nu se terse de pe chipul lui Essie nici cnd i mai
turn suc lui Carly.
,
i chiar cnd Phoebe se gndi c\se descurcase bine, Essie
i servi o alt minge.
- Ar trebui s-l invii pe Duncan la cin ntr-o sear.
- Eu... ah....
- O cin simpatic n familie. Din cte spuneai asear cnd
te-ai ntors, el te-a dus n familia lui. Acum e momentul s faci
acelai lucru. De ce nu-1 ntrebi n ce sear i convine?
- Cred c a putea s fac asta. Complicat, complicat, se
gndi ea. De ce trebuia s fie totul att de complicat? Nu putea
s aib pur i simplu o aventur?
Rspunsul era, normal, nu. Nu atunci cnd avea o fiic,
mam i o sor mai n vrst care locuiau n aceeai cas.
- Termin-i cerealele, Carly, altfel vom ntrzia. Ah, tot
voiam s v ntreb. tie cineva dac s-au mutat noi vecini n
zon?
- Fiica lui Lissette i Morgan Frye, Mirri, a venit n vizit,
dar zvonurile spun c i prsete soul la de doi bani, dup cc
a aflat c nva mai mult dect lovitura de rever de la dublurile
pe care le iacea la clubul de tenis. Ava i mai turn puin cafea.
Ah, Delly Porter i-a angajat o bon franuzoaic ca s aib grij
de gemeni. Dumnezeu s-o ajute pe mademoiselle
- i Delly ce vrea s fac? se ntreb Essie. Se ntoarce la
munc?
- Spune c o bon franuzoaic i va influena din punct de
1 Domnioar - n francez, n original.

230

vedere cultural copiii i va avea i ea mai mult timp pentru


voluntariatul pe care-1 face. Lucrul voluntar const n a merge
l.i cumprturi, cinci-ase ore pe zi.
Nu, eu ntrebam de vreun brbat. A aprut vreun brbat
n o u n cartier?
- Pn la urm vrei i tu s-i joci pe degete? spuse Ava
i. i/aiul.
Nu. Amuzat, Phoebe ddu din cap. Mi s-a prut c vd
o fal nou, atta tot. De fapt nu-i vzuse faa, se gndi ea. Un
tip care fluier. Nu orice, o melodie. Ce melodie era? Mi se
pare c o tiu, e cam aa.
Imediat ce ncepu s o cnte, Essie o ntrerupse.
n aria amiezii. tii c-mi plac filmele vechi. E melo
dia din filmul n aria amiezii, cu Gary Cooper i Grace Kelly.
Dumnezeule, ct de frumoas era. i el, sta da brbat frumos.
Nu m prsi, iubito, spuse ea cu o voce melodioas.
- Da, sta e. E ciudat s fluieri cntecul sta. Cu aceast
parte a misterului rezolvat, ls restul pe mai trziu. Carly,
haide s mergem, zise ea.
Cnd intrar n main, Phoebe se ntoarse spre Carly.
- Te deranjeaz c ies cu Duncan? Sau c ies cu cineva?
- Nu. Dar dac eti prea btrn s ai prieten, de ce o faci?
- Voiam s spun c prieten este un termen aiurea pentru o
lemeie ca mine. O femeie divorat, care are i copil, se gndi
ca. Amic, cred c este un termen mult mai potrivit.
- Mama lui Celene se laud cu prietenii ei. Avea trei, dar...
Eu nu sunt mama lui Celene. i nu cred c sunt foarte
le acord s vorbeasc despre prietenii ei att de mult cnd eti
pe acolo.
- In general vorbete despre ei cu prietenele ei i Celene
o aude. Apoi discutm i noi despre asta.
- Aha, spuse Phoebe i expir puternic, dup care porni
maina. i pe Celene o deranjeaz c mama ei face asta?

231

- Ii place de fata care st cu ea. Terri are cincisprezece ani,


o machiaz i se uit la televizor. Prietenii i aduc uneori ca
douri lui Celene i cteodat o duc n diverse locuri. Unul a
dus-o n parcul de distracii Six Flags.
- Hei, aud ce gndeti, spuse Phoebe rznd. Ce mai pro
fitoare.
Nu era pentru prima dat cnd Carly auzea cuvntul, aa
c zmbi.
;
- Dar dac nu cer cadouri i nu ^pun, te rog, te rog, du-m
la Six Flags, nu sunt chiar profitoare, nu? Buni spune mereu c
dac cineva ne ofer ceva trebuie s le mulumim i s-i facem
s se simt bine c ne-au fcut acel cadou. Chiar dac nu ne
place. Asta nseamn s ai maniere bune.
- Eti mecher, Carly Anne. Alunecoas ca un arpe. Sunt
mndr de tine.
Phoebe se ntorsese de la un caz cu un brbat care ameninase
c se sinucide, dar se dovedise a fi doar un biet om care tnjea
dup puin atenie. Sykes o scoase din biroul comun.
- tirile, doamn locotenent. Echipa de obolani te ateapt
n birou.
- Afacerile Interne sunt la mine?
- Unul de acolo. A ajuns n urm cu cinci minute.
- Mulumesc. Ar fi trebuit s se atepte la asta. tiuse, de
fapt, se corect ea. Dar asta nu o facea s se simt mai puin
dezgustat.
Locotenentul Blackman de la AI era un tip grizonat, n jur
de cincizeci de ani. Avea o burt mricic, o expresie rea i
mini osoase.
- mi pare ru c v-am fcut s ateptai, spuse Phoebe.
Aveam cumva ntlnire n dup-amiaza aceasta?
- Nu m-ai fcut s atept. M-am gndit c e mai bine s
purtm o conversaie aici, dect un interviu oficial, cel puin
deocamdat. Dac preferai varianta cealalt, se poate aranja.

232

Phoebe adopt aerul de femeie din Sud, care i se potrivea


i ii o mnu.
Nu tiu dac prefer altfel, pn nu-mi spunei care este
Miliiectul pe care trebuie s-l discutm.
- E n legtur cu afirmaiile i acuzaiile pe care vi le-a
mlus poliistul Arnold Meeks.
- Dup cum bine tii, Arnold Meeks nu mai este poliist.
- Dar era atunci cnd le-a fcut, dup cum bine tii. Sper
i ;> v-ai revenit n urma accidentului.
- Da, mulumesc de ntrebare. Domnule locotenent Black
man, dac tot o s purtm discuia aceasta informal, vrei o
i alea?
- Nu, mulumesc. nainte de atacul al crei victim ai fost,
I a|i suspendat pe Arnold Meeks?
- Da.
- i care a fost motivul pentru care ai fcut asta?
- Motivele sunt consemnate clar n dosar, spuse i zmbi
i noperant. Vrei o copie?
- Am deja o copie.
- Ei bine, atunci...
- Poliistul Meeks contest motivele care au dus la suspen
darea sa.
Phoebe se ls pe sptar i zmbetul i dispru de pe buze.
- tim amndoi c m-a atacat, c a stat la pnd i apoi a
srit pe mine. tim amndoi c s-a ajuns la o nelegere. i
cred c mai tim c Arnold Meeks avea o problem cu autorilatea, mai ales cnd era vorba de o femeie, ca i probleme de
autocontrol i de dozare a furiei. De ce facei asta?
Blackman o privea fix.
- V-a adus acuzaii serioase i dumneavoastr i cpita
nului acestei secii.
Ar fi vrut s izbucneasc, dar tia c n-ar fi fcut dect s
agraveze totul.

- Da, ne-a adus acuzaii. Unele dintre ele mi le-a spus n


fa, n acest birou.
- Avei o relaie personal cu cpitanul McVee, nu-i aa?
- Cu siguran. Am o relaie personal i platonic cu
cpitanul, pe care-1 cunosc i respect de mai bine de douzeci
de ani. Dac ai fcut cercetri n ceea ce m privete, tii
circumstanele n care l-am cunoscut.
- Ai plecat de la FBI pentru a veni s lucrai aici.
- Da, din diverse motive. Niciunul dintre acestea nu ncal
c regulile departamentului. Lucrez aici de aproape apte ani i
nu am nicio pat n dosar. Cred c reputaia mea i cu siguran
a cpitanului nu pot fi puse la ndoial. Oricum, nu de ctre un
poliist care a fost dat afar pentru c m-a btut crunt.
Blackman se desumfl, primul semn pe care-1 vzu Phoebe
i care ddea de neles c avea sentimente.
- neleg c aceast conversaie i motivul pentru care o
avem sunt dezgusttoare.
- Dezgusttoare? Domnule locotenent Blackman, ca poliist
i femeie gsesc c este deplorabil aceast conversaie. i
nejustificat.
- Am notat. Poliistul n discuie susine c i-ai fcut
avansuri sexuale i c v-ai folosit de funcie pentru a-I inti
mida.
- Aa am auzit i eu. Gata, i zise Phoebe, ajunge. Nu
i-am fcut niciun fel de avansuri lui Arnold Meeks. l putei
crede pe el, sau pe mine. i m ntreb ce influen au tatl sau
bunicul poliistului n cauz asupra AI, de a trebuit s facei
aceast anchet.
- mpotriva dumneavoastr i a cpitanului McVee au fost
formulate acuzaii.
- Ar trebui luat n considerare i persoana care a formulat
aceste plngeri. Ar trebui i s v gndii c McVee a servit
oraul, n cadrul acestui departament vreme de mai bine de
douzeci i cinci de ani i c nu merit s se arunce vreo umbr

234

ilc ndoial asupra sa, doar pentru c un ticlos ca Arnold Meeks


face o plngere.
- Doamn locotenent...
- Nu am terminat ce aveam de spus. Vreau s trecei asta
n raportul cu privire la aceast conversaie. Vreau s notai c,
dup prerea mea personal i profesional, Arnold Meeks este
un ticlos mincinos care vrea s-i acopere comportamentul
nedemn i criminal ncercnd s strice reputaia unui om bun,
a unui poliist competent.
Se ridic n picioare.
- i acum vreau s plecai din biroul meu. Am de lucru.
Dac dorii s mai vorbim, discuia va fi oficial i n prezena
reprezentantului meu.
- Cum dorii.
- Da, cu siguran c asta doresc. Bun ziua, domnule
locotenent Blackman.
Avu nevoie de patruzeci i cinci de secunde pentru a
recunoate c era prea suprat i jignit pentru a fi capabil
s fac rapoarte. Nu putea nici mcar s se prefac c lucra la
rapoarte.
i lu poeta i iei cu pai mari din birou, urmrit de
privirile nelegtoare ale celor din echip.
- Timp pierdut, i spuse ea noii asistente. M ntorc ntr-o
or.
Trebuia s se plimbe. Se cunotea bine i tia c aerul i
micarea erau dou componente eseniale ale procesului de
calmare. Mergea repede, nainte s aib timp s spun sau s
fac ceva ce avea s regrete. Iei din cldire i din pielea de
poliist.
Ar fi putut s-i aleag o carier mai uoar - psihologie,
psihiatrie. Se gndise la amndou. Dar nu, dup anii de coal
tot la asta se ntorsese.
tia c-i provocase mamei sale destule nopi nedormite.
Mai tia c nu era cea mai bun alegere pentru o mam care-i

235

cretea fiica de una singur. Chiar nu fcuse o alegere in


teligent. Avea o familie pe care trebuia s o ntrein i ar fi
putut s o fac mult mai uor dac lua bani pentru edine de
patruzeci i cinci de minute ca psiholog, dect s lucreze de
geaba nopi ntregi.
i totul, pentru ce? Ca s fie acuzat de un brbat care o
atacase? S fie anchetat de colegii ei n legtur cu aceste
acuzaii, nainte ca toate vntile s-i dispar?
nghiise i acest lucru, adic s cad la nelegere cu pro
curatura. n sinea ei se simise uurat c nu trebuise s mearg
la tribunal s depun mrturie i s povesteasc n faa unei
mulimi tot ce i se ntmplase.
Dar asta? Nu tia dac putea s nghit i asta.
i acum care mai erau opiunile ei? Phoebe se ntreba toate
acestea cnd ajunse n piaa Chippewa, unde era relativ r
coare. Ar fi putut s arate degetul mijlociu departamentului i
s plece. i s arunce pe apa smbetei zece ani de munc i
pregtire - munc de calitate.
Ar fi putut cere o investigaie complet i s arunce n aer
toat mizeria, pentru aceia care abia ateptau acest lucru. Sau,
i reaminti ea, s se gndeasc c uneori mndria era mai
puin important dect ceea ce avea de fcut.
Se aez pe o banc, cea pe care sttuse Forest Gump1 n
ateptarea unui autobuz.
- Cutie de ciocolat2 pe dracu, murmur pentru sine.
Se simea mai calm. Procedase bine spunndu-i ticlosu
lui de la Al ceea ce gndea, chiar dac nu o fcuse cu capul
limpede. Bine c i inuse piept i-i artase c nu se lsa cl
cat n picioare de Al, de politic i nici de o reea de prieteni
sau alte asemenea relaii.

1 Personaj din filmul cu acelai nume.


2 Referire la o cutie de ciocolat pe care Forest Gump o inea n
brae pe banca din staia de autobuz.

236

individul era liber s-i bage nasul peste tot. Ea nu avea


nimic de ascuns.
O s se ntoarc la munc, pentru c asta trebuia s fac.
i nu pentru c n-avea ncotro, ci pentru c exact asta dorea.
Dar urmtoarele cinci minute le va petrece tot acolo, la fel
ca Forest, i va privi cum trece lumea pe lng ea. Chiar dac
era o lume de rahat, era lumea ei.
Phoebe se uit Ia femeia care sttea pe banca alturat,
;maliznd-o. Soarele strlucitor arunca umbre pe minunatul ei
pr rou. Un ruj deschis la culoare i acoperea subtil gura
expresiv. Picioarele lungi erau scoase n eviden de rochia
scurt. Sandalele nu fceau dect s adauge o not de fantezie.
Hollywoodul venea adesea n Savannah, dar cu toate aces
tea nu era un lucru comun s o vezi pe Julia Roberts stnd pe
o banc lng tine. Mai ales cnd Julia avea un proeminent mr
al lui Adam i mini imense.
- Sper c nu v deranjeaz c stau aici, spuse vocea de
contralto. Pantofii tia m omoar.
- Deloc. i, apropo, pantofii sunt fantastici.
- Ei, mulumesc foarte mult! I-am vzut Ia Jezebel i nu
am rezistat. tiu c nu ar trebui s intru acolo, pentru c nu
rezist, dar i-am vzut n vitrin i mi-am dat seama c nu pot
tri fr ei.
Phoebe zmbi i se gndi la Carly. Fiica ei ar fi neles
perfect acel sentiment.
- Dar nu sunt fcui pentru a merge mai mult de cinci pai.
Nu sunt ea, spuse companionul lui Phoebe btnd cu degetul n
ochelarii de soare. Mult lume ne confund, pentru c eu i
Julia avea multe caliti n comun.
- Cu siguran.
- i e mritat i are nite copii adorabili, iar eu nc sunt
n cutare. Fcndu-i cu ochiul, femeia i ntinse mna: Marvella Starr.
- Phoebe MacNamara.

237

- Cred c te-am mai vzut pe undeva, Phoebe, in minte


prul tu fantastic. Vin n parc aproape n fiecare zi. E aproape
de poliie, tii.
- Da, tiu.
- mi plac la nebunie brbaii n uniform. i patrulele
clare vin n parc. Brbai n uniform, pe cai. Oftnd de dorin,
Marvella se ls pe spate i-i duse mna la inim. Nu mai am
scpare. Lucrez la Chez Vous. Ai fost vreodat la Chez Vous,
iubito?
-N u .
- Ar trebui s vii ntr-o sear, s vezi spectacolul. Pentru
c lucrez n teatru, am tendina s dorm ziua, dar mi place s
m plimb n parc dup-amiaza, s-mi rezolv obsesia cu poliitii.
Vr mna n poeta de culoarea piersicii i scose nite drop
suri de lmie. Vrei o bomboan?
- Mulumesc.
Phoebe se simea mai bine stnd acolo cu femeia aceea,
sugnd bomboane.
- Locuieti pe aici? o ntreb Marvella.
- Nu, de fapt lucrez aici. La departamentul de poliie. Sunt
poliist.
- Hai nu spune! Marvella o lovi peste mn. E adevrat?
Arat-mi pistolul.
Amuzat, Phoebe i descheie haina i-i art pistolul i
insigna. Marvella fluier admirativ.
- Aa mic i drgu, nu a fi bnuit nici n ruptul capu
lui. Dar presupun c tim amndou c aparenele nal i c
ceea ce este n interior conteaz.
- Da, amndou tim asta.
- tii vreun poliist care ar fi interesat s se ntlneasc cu
o femeie deosebit, aa ca mine?
- Dac nu exist, ei pierd.
- Ce dulce eti.

238

- Dac dau de vreunul, o s-l trimit la Chez Vous. Sunt


sigur c mai departe te descurci.
- Asta aa este, Phoebe. Ai dreptate.
El i fcea poze n vreme ce ea sttea pe banc. Ce mai
cadou! Nu se ateptase s o vad singur n pia, dar era
;icolo, cu ochii ascuni de ochelarii de soare. i-ar fi dorit s-i
vad. Oricum, era un cadou. Se afla pe acolo i dintr-odat
;ipruse Phoebe. Mergea rapid, ca yancheii, cu pai mari,
Icgnndu-i oldurile. Era nervoas, i zise el. i faptul c ea
era furioas, suprat, l incit. Se ntreb dac i plcuse micul
cadou pe care i-1 lsase. Era pcat c nu putuse rmne prin
prejm, s atepte, s o poat vedea cum reacioneaz cnd
gsete obolanul mort.
Dar vor avea destul timp s se vad, s-o priveasc drept n
ochi.
Nu tia ce dracu vorbea ea cu poponarul la, dar interlu
diul i ddea ocazia s fac mai multe fotografii. Nici mcar
nu-1 va observa dac tot ddea aa din gur.
Cnd ea se ridic i plec, el i trimise o srutare din vrful
buzelor.
- Pe curnd, iubire.
Dave atept sfritul turei pentru a o chema la el. Vorbea
la telefon cnd ea intr n birou i el ridic un deget fcndu-i
semn s atepte.
- Da, aa cred eu. Mulumesc. Mai vorbim.
nchise telefonul i-i roti capul puin spre dreapta i spre
stnga, fixnd-o cu privirea.
- Nu dureaz mult. Cred c vrei s ajungi acas.
- Temele de cas de luni seara sunt adesea doar un studiu
al disperrii i al temperamentelor. Pn vineri ne reobinuim
cu ele, doar pentru a cdea din nou victime vacanei de dou
zile. E vreo problem, domnule cpitan?

239

- tiu c cei de la AI au vorbit cu tine.


- Aa e.
- i tiu i c eti extrem de ofticat.
- Aa e.
- Nu va duce la nimic, Phoebe. Nu are unde s duc. Dar
aceti oameni, familia Meeks, au prieteni n departament i
chiar i la primrie. Pentru ei este important s-i scoat obra
zul ct de ct curat.
- In vreme ce noi doi primim cte un pumn n figur.
- mi pare ru c pe lng rnile pe care le ai a mai aprut
i acest insult. Dar sper c te vei descurca.
- M-am gndit s le art degetul i s m fac terapeut.
Poate consilier matrimonial. Dar gndindu-m la propria mea
experien am respins aceast idee i am studiat posibilitatea
de a merge la un practicant de voodoo i a pune un blestem pe
capul lor. nc m mai gndesc la avantaje i dezavantaje.
- Spune-mi ce decizie vei lua. E doar praf n ochi, Phoebe.
tii i tu asta.
- Praf n ochi care te poate murdri. Sau ucide. Nu ai fost
atent la recomandrile ministrului Sntii?
- Sergentul Meeks a tras nite sfori. l va angaja pe fiul
su ca agent de securitate. Este o lovitur puternic pentru
cineva ca Arnie, dar i pentru tatl lui s vad ceea ce consi
dera a fi motenirea lui fcndu-se frmie. Aa c ncearc s
rectige ct de puin.
El i roti din nou capul spre dreapta i spre stnga nainte
de a continua.
- Atta vreme ct tu nu faci nimic, el nu va obine nimic.
Du-te acas i uit de toate astea. Deja ai destule probleme cu
tabla nmulirii sau cu mpririle cu multe cifre.
Nu avea niciun rost s-l contrazic, mai ales c avea
dreptate. Tot ceea ce avea de fcut era s nu fac nimic.
- Lunea e zi de vocabular. i Carly are deja unul att de

240

r
him nct o enerveaz s i se spun ce cuvinte s nvee. Tu ce
Iaci?
- Voi termina aici i dup aceea m duc acas la o bere i
la o cin Ia cuptorul cu microunde.
- Haide la noi la cin. Tu... Se opri pentru c simi durere
i enervare crescnd n ea cnd vzu expresia de pe chipul Iui.
i de acum aa va fi? Din cauza acestei stupiditi insult
toare? Nu mai putem fi prieteni?
- Sigur c suntem prieteni. Nimic nu schimb asta, dar
pentru moment e mai bine s rmn la cuptorul cu microunde.
I laide s lsm praful s se aeze, Phoebe. i cnd se va aeza,
i promit c nu va lsa nicio urm pe noi doi.
- M gndesc din ce n ce mai serios s caut o vrjitoare
voodoo.
EI i zmbi n felul lui rbdtor, pe care-1 adora i pe care
se baza.
- Facem o treab bun aici. i vom continua. i pentru c
tot vorbim de asta, ai fcut o treab bun la colegiu, azi.
- A fost o aiureal. Raportul preliminar spunea c femeia
se baricadase n dormitor i c avea un cuit, o puc i pastile.
Dup ce am facut-o s renune am vzut c avea o forfecu de
manichiur, un pistol far muniie i nite pastile de stomac.
- Dar ar fi putut s aib o arm ncrcat, un cuit de
vntoare i barbiturice. tii i tu asta. Iar tu ai convins-o s
renune la sinucidere i asta e important. Du-te acas.
In unele zile, se gndea Phoebe ndreptndu-se spre main,
avea impresia c era chiar mai important dect n altele.
Era ciudat, decise Ava, c brbatul cu care ieea prietena
ei, cu care urma s ia cina chiar n seara aceea, o rugase s se
ntlneasc cu el.
Nu era sigur de ce acceptase propunerea. Poate din curi
ozitate, poate pentru c nu tia s refuze, sau poate din cauza

241

farmecului lui personal. Ori toate la un loc, recunoscu ea cnd


ajunse pe strada Whitaker.
Decisese s nu ia maina. Gsirea unui loc de parcare putea
s fie un adevrat comar i n plus nu poi s te uii n vi
trinele magazinelor din main, nu? i ei i plcea la nebunie
s se uite n vitrine. Ea i Essie, se gndi Ava, o corupseser
iremediabil pe Carly. Oricum, nu era foarte departe i oraul
arta minunat n luna aprilie.
Iubea la nebunie Savannah i casa MacNamara. Pentru ea
reprezentase un cmin mai mult dect oricare alt cas. Sigur c-i
plcuse i csua pe care o avusese n West Chatham. O via
perfect, cel puin aa crezuse. Cu un brbat de succes i un bieel
ncnttor. i chiar i cu nelipsitul cine golden retriever.
Dar nimic nu fusese perfect acolo i primise o lovitur
puternic. Adulterul n serie nu fusese foarte plcut, mai ales
pentru soia oarb care nu remarcase nimic, pn cnd toate
lucrurile pe care le ignorase o loviser dur n fa.
Aa c se ntorsese la casa MacNamara. Fr so i cine.
Cinele i lipsea, se gndi ea oarecum amuzat. Fusese recu
nosctoare c avusese un loc unde se putuse duce, un loc n
care fiul ei se simise extrem de bine i unde i ea era util.
i chiar dac uneori i mai dorea ca ticlosul adulterin s
moar ntr-un groaznic accident de circulaie, sentimentul pier
duse mult din intensitate fa de zilele n care se ruga ca el s
fie decapitat de un tren care ieise de pe ine.
Era un progres.
Cufundat n propriile-i gnduri, aproape c trecu pe lng
cas.
- Hei, Ava!
Se opri i-l vzu pe Duncan cobornd scrile unei case
aflate n ruin.
C tot vorbea de privitul n vitrin. Nu era de mirare c
Phoebe se tot uitase la marfa asta. Puternic, prul rvit, un
surs care putea s te dea pe spate.

242

r
Era pcat c nu se dovedise a fi o bun judectoare de
caracter n ceea ce-i privea pe brbai, ns era aproape sigur
c acesta nu exprima doar un aspect comercial, de suprafa.
- Scuze. Visam cu ochii deschii. Ah. Aceasta este casa pe
care ai cumprat-o? Casa despre care i-ai povestit Iui Essie?
- Da. Se uit la cas la fel ca un brbat care se uit la o
mtu btrn pe care o iubete. Are nevoie de ceva munc.
- Asta cu siguran.
Ferestrele erau acoperite parial cu scnduri i veranda arta
ca nite obraji lsai. Vopseaua, ce mai rmsese din ea, se
scurgea pe de perei.
- i-ai luat ceva treab pe cap, spuse ea.
- i asta nu e dect jumtate din distracie. Despre asta
voiam s vorbesc cu tine.
- Despre ce?
- Haide puin nuntru. Treptele rezist, spuse el lund-o
de mn i trgnd-o dup el. Structura de rezisten este nc
destul de bun. Mai e de lucru pe ici, pe colo, dar lucruri de
cosmetizare.
- Vei avea nevoie de o grmad de fard, Duncan.
- Fard... da, da. Am neles. Are nevoie de cosmetice, dar
am nite idei n legtur cu asta. Una dintre ele este legat de
detalii, s-ar putea spune. Casa voastr, de exemplu, are nite
accesorii nemaipomenite. Am auzit c tu te ocupi de grdinrit
pe acolo.
- Da, spuse ea scond o sticl de ap din poet i
oferindu-i i Iui.
- Ai ap n poet?
- A putea deschide un mic boutique cu ce se afl n poet.
Nu am nici cea mai mic idee cum se descurc brbaii doar cu
buzunarele. Vrei? Mai am una.
- Nu, mulumesc. Nu mi-e sete. Ah... grdinritul.
- Hmm. Lund o nghiitur de ap, Ava remarc dezastrul
care era n curtea din fa, dominat de ieder. i Essie nu prea

243

iese. Phoebe nu prea are timp dect s smulg cte o buruian,


dou. Eu profil dc grdin, aa c cu fac cel mai mult.
Mic mi place s lucrez n grdin.
Chiar? Se uit la cl zmbind.
- Am descoperit asta cnd am nceput s m prostesc pe
lng casa mea, casa n care locuiesc. Nu m descurc prea ru,
dar tu eti mult mai bun. M-am gndit c poate vrei s-mi dai
o mn de ajutor aici.
- Aici?
- Cred c trebuie s ncepem de la zero. Ce-a fost pe aici
s-a cam dus pe apa smbetei, cu excepia buruienilor, desigur.
Pe acestea trebuie s le scoatem. Avem nevoie de nite plante
de fundaie i apoi de ceva care s creeze o impresie puternic.
Poate un tufi pitic pe acolo, ceva pe margine i nite vi de
vie, eventual pe grtar.
Uimit, Ava studie casa atent.
- Ce grtar?
- Cel pe care m gndesc s-l montez. Sau poate o arcad
metalic. Am o slbiciune pentru arcade. Imaginndu-i, se juca
cu mruniul din buzunar. Apoi ar mai fi ghivece i aranja
mente la ferestre. O mulime de ghivece care s-i ia ochii. i
mai e i spaiul sta nefolosit, n spate. E cam mic, dar m
gndesc s facem o teras, cu o msu i scaune, arbuti n
ghivece i aa mai departe. Aadar, crezi c poi s m ajui?
- Sunt confuz. Vrei s te ajut s faci aranjamentul exterior?
- Vreau s te angajez s faci aranjamentul exterior.
Simind c nu mai are aer, Ava lu o gur de ap.
- Duncan... De ce crezi c m-a descurca cu un astfel de
proiect? Nu sunt artist, fac doar grdinrit.
Eu fac grdinrit, i zise Duncan. Ava facea n grdin
cam ceea ce fcea Essie cu acele de tricotat, i anume art.
- Nu vreau un artist peisagist. Nu am nimic cu ei. Vreau
ceva casnic, dar oarecum dramatic. Personalizat. mi place ce

244

.ii lcut n grdina de pe strada Jones. Asta vreau i pentru


nccst loc. Am nite fotografii, spuse el i scoase un dosar din
servieta de pe scri. Sunt ale casei, verandei i terenurilor. i
m-am gndit i la cteva idei despre cum a vrea s arate. Nu
su nt btute n cuie, sunt doar idei. i m-am gndit i la buget.
Curiozitatea o mpinse s deschid dosarul i s-l rsfoiasi ;i pn ajunse la buget.
- O s iau loc pe scri, zise ea.
- OK, spuse el aezndu-se lng ea. Ii plcea s ad i
s priveasc lumea care trecea. Aa c fu mulumit s fac asta
ct timp ea analiz dosarul.
- Duncan, cred c eti un tip foarte drgu, dar cu o mare
problem psihic. Cnd el izbucni n rs, ea ddu din cap. Nu
poli s oferi un proiect att de mare cuiva care nc nu a dovedit
nimic.
- Ei, proiect mare este un termen relativ. n alt parte am
un proiect mare, despre care, poate, vom vorbi alt dat. Vreau
ca aceast cas s arate ca i cum ar fi locuina cuiva. Voia ca
cei ce treceau pe acolo s o vad n acest fel. Aa mi se pare
mie c arat ce ai fcut tu. tiu cte ceva despre grdinrit i...
- Spune-mi ase plante din grdina casei MacNamara, zise
ca pufnind i artnd cu degetul spre el.
- Pi, ai o urn pe verand cu o plant heliotrop i apoi
mai ai pansele, lobelia i lobularia maritima. Continu tot aa
vorbind despre alte ghivece i cuiburi din faa casei.
Ea l studie mai atent, ngustnd ochii.
- i-ai notat pe undeva toate astea?
- Remarc lucruri, mai ales dac m intereseaz. Poi s te
gndeti la asta. Mai am vreo dou sptmni nainte de a
ncepe treaba. Poate mai vii i tu cu nite idei i putem s le
discutm. A putea... Se uit la ceas i clipi. Dar acum trebuie
s plec. Phoebe vine la cin n vreo dou ore i trebuie s...
- Du-te, murmur Ava. Cred c voi mai rmne puin pe
aici, dac nu ai nimic mpotriv.

245

- Sigur, uit-te ct vrei i pe unde vrei. Se ridic i se


ntoarse pentru a privi casa. Chiar mi-ar plcea s-o readuc la
via. Gndete-te la asta, da?
- M voi gndi.
Ava se aez la loc dup ce el dispru cu maina. Se aez,
zicndu-i c probabil era nebun. Apoi se ridic, studie casa i
se plimb n jurul verandei. Se gndi la grdina pe care o
avusese n West Chatham. Ct de tare i plcuse s o trans
forme ntr-o expoziie floral. Cum fcuse rost de sol, l ferti
lizase i adusese muchi. Cum spase, plantase, asudase i
smulsese buruienile. O transformase ntr-un cmin, se gndi
ea. O fcuse perfect, far ca mcar s-i treac prin cap c n
grdina ei era un arpe. Nu-i trecuse prin cap nici c va trebui
s plece din peisajul de vis pe care-1 crease cu dificultate.
N-ar fi fost extraordinar dac putea s fac asta? Dac ar
fi putut s scape de tot ce era mort i urt i s creeze ceva
frumos aici? Pentru niciun alt motiv n afar de frumusee.
Da, decise ea. Era ceva la care trebuia s se gndeasc.

15
/A p ro a p e se convinsese s renune de a merge la Duncan,
lucru care, bineneles, era o nebunie. Voia s mearg. Dorea
foarte tare s termine ce ncepuser pe verand, cu cteva seri
n urm.
Dar Phoebe Raionala intrase peste Phoebe Dornica i, la
naiba, adusese nite puncte de vedere extrem de valabile pe
drumul de ia munc spre cas i chiar i acum, n drum spre
insul.
Trebuiau s se cunoasc mai bine. lira, Iar nicio urm de
ndoial, un brbat atrgtor i interesant, dar de ce atta grab?
Nu ar fi fost mai raional, a se nelege mai sigur, dac s-ar fi

246

r
minimi de cteva ori n public nainte de a merge la el, acolo
muie rezultatul final era inevitabil?
Se putea contrazice n aceast privin i o facu. i plcea
Duncan, i plcea compania lui i era puternic atras de el i
Ir/.ic.
Dar ce tia despre el cu adevrat, n afar de ce era la
suprafa? Ar fi putut la fel de bine s fie unul dintre tipii care
se folosesc de afabilitate ca de o arm cu care cuceresc cte o
femeie n fiecare sptmn. Ar fi putut s fie versiunea mas
culin a mamei lui Celene, ocupat cu jucatul pe degete. Oare
chiar voia s devin una dintre jucriile lui?
n fond care era problema? Nu putea i ea s se vad cu
un brbat, nu putea s se culce cu el, fr s cear sau s ofere
exclusivitate? Merita i ea puin distracie i companie i un
sex al naibii de bun.
Aa c taci dracului din gur, i zise.
El se amesteca n viaa ei. Cel puin aa putea s consi
dere ea, care avea nite detectoare imense de cinism i suspici
une. Un magazin pentru ceea ce fcea mama ei, o slujb pentru
Ava. Ce mai urma? S cumpere un magazin de pantofi pentru
Carly?
Sigur c era ridicol i reaciona disproporionat. Era mult
prea protectoare. Cu siguran c nici mama ei i nici Ava nu
se gndeau la oportunitile ce le fuseser oferite ca la un
amestec n viaa lor. n fond chiar se pricepeau la lucrurile pe
care le fceau.
Problema era c ea putea s interpreteze aciunile lui, relaia
aceasta, totul, n diverse forme. Asta dac voia s fie obsesiv
i mofturoas, n loc s i asume un risc i s se bucure de
clip.
n plus, era prea aproape de casa lui pentru a da napoi ca
o idioat agitat i a se ntoarce acas.
Aveau s vorbeasc, doar s vorbeasc despre ce se ntm
pla, despre care era treaba cu propunerea pe care i-o fcuse

247

Avei. Vor mnnc pizza, vor bea vin i vor face conversaie,
ca dou persoane malure, despre unde i dac vor face ceva.
Dac Phocbe Raionala nu era mulumit cu asta, n-avea
dect s se dea jos din main i s se care acas.
i aduse aminte c prima dat cnd venise la el i-i vzuse
casa fusese traumatizat. A doua oar fusese dup apusul soare
lui. Acum, n plin lumin, i ea fiind n deplintatea facultilor
mintale, privea casa dintr-o alt perspectiv.
Era minunat, cu ferestre nalte, terase i verande. i,
bineneles, avea o intrare elegant, cu coloane albe.
Aleea era fermectoare. Se putea imagina stnd la captul
ei privind grdina i rul. i da, mai erau grdinile, cu urcuuri
i coboruri, poteci i bariere. Fie se pricepea la grdini, fie
angajase o armat de oameni care se ocupaser de peisaj. Lu
cru care, pn la urm, nu conta. Nu trebuia neaprat s sdeti
i s sapi, s altoietx i s pliveti pentru a putea aprecia
frumuseea peisajului.
Rezultatul era un minunat col de insul ce tria n soare
i umbre, mirosuri, imagini i culori, toate n jurul casei impo
zante i primitoare n acelai timp.
Trebuie s fii oarecum vizionar pentru a face aa ceva, se
gndi ea.
Mergea pe alee, bucurndu-se de simmintele romantice,
spernd la vin, pizza i conversaii pe verand, acolo unde se
simeau cel mai bine mirosurile strnite de briz.
Duncan deschise ua nainte ca ea s ajung acolo i r
mase n prag, privind-o n timp ce se apropia.
- M simt de parc ar fi trebuit s m mbrac cu o rochie
alb, spuse ea, i o plrie cu boruri mari, la fel ca i travestitul
care semna cu Julia Roberts i cu care am discutat ieri. Doar
c plria mea ar trebui s aib violete, prinse n panglic.
- Ari perfect cum eti, chiar dac, din cte mi-am dat eu
seama, nu eti travestit.

248

r
- Poate c era transsexual. Nu am vrut s o ntreb aa de
irpcde dup ce am fcut cunotin.
- Mi-e totuna. mi place rochia ta.
- Mulumesc. Poate c nu ar fi apreciat Ia o parad a
modei, dar mi place bumbacul. Ai avut o zi ncrcat.
- Totul este relativ, spuse el ntinzndu-i o mn pentru a
o conduce n cas.
Ba nu se atepta la ceea ce urm. Instinctele ei de poliist
i dc femeie nu prea aveau valoare, avea s se gndeasc ea
retrospectiv. Dar n acel moment, cu spatele lipit de u i cu
(Uira lui lipit de a ei, gndurile nu-i mai aveau rostul.
Poate c i pusese minile pe umerii lui ca s-l opreasc hei biete, ia-o ncet - , dar, cum-necum, se trezi c-1 mbrjieaz.
El i trecu minile prin prul ei, pe umeri i apoi i mngie
trupul cu atta pricepere c orice idee de mpotrivire zbur pe
fereastr. Cu gura sub asaltul buzelor lui i sngele nfierbntat,
trupul ei deveni sclavul momentului.
S-ar fi oprit, dac ar fi scos un pistol, sau o arm, probabil c
s-ar fi oprit. n schimb auzi doar cum poeta ei aterizase pe podea.
Apoi o lipi de el, o cuprinse cu braele puternice i i
muc buza inferioar. Ea gemu i tremur. i aroma ei pru a
se ridica precum o invitaie, precum un drog.
i ridic rochia, dnd la iveal picioarele superbe, i-i
mngie pielea fierbinte i micul petic care o acoperea. Acolo
nu era cald, ci fierbinte. Fierbinte i umed i deschis. l pres
cu oldurile, l mpinse i apoi gemu pe un ton jos, i nfipse
unghiile n el i-l muc de umr.
ncepu s-i desfac nasturele de la pantaloni, cu corpurile
lipite unul de altul.
Acum, acum, acum, chiar n clipa aceasta. Oh, Doamne!
Nu-i ddu seama dac o spusese cu voce tare sau doar o
gndise. Nu tia dac avea s mai supravieuiasc nc zece
secunde dac nu-1 simea n ea chiar n clipa aceea.

249

i cnd cl intr, cnd se nfipse n ea, nu se mai gndi


deloc la supravieuire.
Repede, o micare aproape violent, mpingere dup m
pingere. El i umplu spaii de care uitase c sunt goale, aprinse
locuri de care uitase c se rciser.
Nimic nu o mai deranja, nimic nu o mai durea. El i inu
minile deasupra capului cu o mn pn cnd orgasmul aproape
o fcu buci. Cnd termin i el, i simi respiraia ngreunat
la ureche. El o lipi de u i ea-i ddu seama, cnd deveni
contient, c o fcea att pentru a-i ine el echilibrul, ct i
pentru ca ea s nu cad din picioare.
- Mulumesc, spuse ea.
- A fost cel puin n proporie de cincisprezece la sut
plcerea mea.
Ea rse i el se deprt, privind-o cu atenie, studiindu-i
faa dup ce-i ddu prul ntr-o parte.
- Iniial aveam de gnd s facem totul n alt ordine de
desfurare.
Aproape c reuea s se concentreze din nou, i,
Dumnezeule, ce mult i plcea culoarea ochilor lui.
- Ordine de desfurare.
- tii, s bem ceva pe verand, sau s ne plimbm prin
grdin. S mncm i s facem conversaie. Apoi mi-am dat
seama c nu m voi gndi dect la sex n tot acest timp i-mi
voi strica pofta de mncare.
In vreme ce vorbea o mngie pe picior, ceea ce o fcu s
se nfioare. Apoi i trase rochia la loc.
- Asta e una, spuse el, i cred c i tu gndeai la fel. Te
invitasem la cin i i-a fi stricat apetitul. Nu aa trebuie s ne
purtm cu oaspeii.
- S neleg c ne-am avut la ua de la intrare pentru c nu
ai vrut s fii nepoliticos?
El i zmbi.
- Exact. E singurul motiv. Poi s stai?

250

r
- Cred c da.
Duncan se ddu napoi, se uit n jos, se aplec i-i culese
slipul rupt.
- Ups, spuse el.
Ba rse.
- Nici nu tiu de ce m-am obosit s-mi iau lenjerie ele
gant.
- O clip i-am apreciat. Dac vrei i mprumut o pereche
de boxeri.
- Pas, dar mulumesc. M duc pn la baie.
- Da, sigur. Ascult, Phoebe... Puse slipul rupt n buzunar,
n ordinea pe care o prevzusem era i faptul c m voi mbr
ca puin mai bine.
Se uit la el, nedumerit. Apoi i ddu seama ce voia s
spun i zmbetul i dispru.
- Oh, oh, Doamne.
- N-am mai raionat, spuse el. Mi-e...
- A fost reciproc. nmrmurit se frec ntre sni, acolo
unde inima i btuse cu putere. Iau anticoncepionale, dar...
- Dar, spus el dnd din cap, pot doar s-i spun c de
obicei sunt mult mai atent. Putem face testul de snge, dac
eti ngrijorat. Pot s-i spun i c e pentru prima dat cnd
ua de la intrare a fost folosit n acest fel. S-ar putea s o pun
pe un piedestal, dar, deocamdat, sunt gata s-mi dau sngele,
ca s te liniteti.
- Hai s spunem c de acum ncolo vom fi mai precaui.
- Bine.
i lu poeta de pe jos.
- M ntorc ntr-o clip.
n oglinda din baie i examin chipul rvit. Prul i era
n dezordine, dar n rest toate erau bine. Dumnezeule, ct de
bine. ns nu putea s mai fie la fel de neprevztoare. Data
viitoare, i spuse, va avea prezervative n poet.
251

Cnd iei de Ia baie, Duncan dispruse. I strig i ncepu


s mearg spre camera de lng buctrie, de unde l auzi
rspunzndu-i. Camera de petreceri, decise ea. Avea un bar
mare, mai multe scaune comode i postere cu vechi reclame
din ziare. Toate stilizate.
Mai erau i o mas de jucat cri, la fel de veche ca i
barul, i dulapuri pline cu tot felul de obiecte. n unele erau
bomboane Pez, remarc ea amuzat.
- Clubul domnilor, spuse ea.
- Cam aa ceva, zise Duncan i iei de dup bar cu dou
pahare de vin. i-e foame?
- Cred c deja te-ai ocupat de problema asta.
El zmbi scurt, satisfcut.
- E bine, pentru c am sunat dup pizza, dar le-am spus s
o aduc cam ntr-o or, m-am gndit c poate vrei s bem un
pahar n grdin i s privim apusul.
- Este exact ce vreau.
Iezir mpreun pe verand.
- mi place vinul, spuse ea dup ce lu o nghiitur. i
grdina e ca un col de rai.
- Sunt o mulime de locuri secrete. Odat ce am nceput s
o aranjez, m-am lsat dus de val.
-A adar, spuse ea cobornd pe pajite, de ce nu-1 angajezi
pe cel care i-a fcut grdina ca s i-o aranjeze i pe cea de la
magazin?
- Ai vorbit cu Ava.
- Este entuziasmat i speriat n egal msur.
- Ei bine, uite cum st treaba. Locul sta n parte l-am
proiectat eu. De fapt, nu chiar proiectat, ci fcut. Am fost aju
tat, dar a ajuns aa, dup tot felul de modificri.
- Indiferent care a fost proiectul original, acum i se
potrivete perfect, spuse Phoebe uitndu-se mprejur. E frumos
i sugestiv, lucru care-i intensific armul.
Se uita la ea, doar la ea.
252

r
- Faptul c tu eti aici i mrete armul.
Phoebe fcu o plecciune ironic.
- Ce galant eti.
- Dac a fi, a fi spus ceva de nflorit, sau aa ceva.
- Te descurci destul de bine i aa. Ct despre Ava?
- Da, Ava i casa aceea. Nu cred c voi avea timp s o
aranjez eu i nu voiam s pun o echip s lucreze acolo. Voiam
o femeie sensibil, o femeie care nelege o astfel de cas, o
/on ca asta, care s tie cum s aranjeze peisajul, i s aleag
culorile astfel nct oamenii care trec pe acolo s spun: Aceasla este Savannah, chiar aici! mi place cum a fcut grdina
voastr.
Trecur printr-o poarte de fier, ornamentat. Phoebe nelese
imediat ce voise s spun cu secretele. Era o mic insul pe
insul, de linite i oapte, cu un lac pe care creteau clopoei
i o statuie cu o zei cu aripi.
Se duse la o banc de marmur alb i se aez.
- Deci nu este doar o fapt bun?
- Nu m deranjeaz faptele bune sau minile suspicioase,
aa cum este a ta, i nici s fac un profit doar pentru c tiu
cum s aleg oamenii care se potrivesc diferitelor proiecte.
- Ai ales vreodat greit persoanele?
- De cteva ori, dar nu cred c este cazul cu Ava.
- Nici eu. Avea o cas n West Chatham, cnd era cs
torit, i a fcut o grdin uimitoare. S-a scris despre ea i n
Case din Sud. tiai asta, nu?
- E posibil s fi citit ntmpltor.
- Eti mai detept dect pari i asta este un compliment.
- i tu, spuse el i se aplec pentru a o sruta. Vrei s ne
plimbm puin, s mergem pn Ia dig?
- Da, mi-ar plcea.
Crri pietruite, arcade, vase din cupru, uor nverzite i muzica
ncnttoare a brizei care trecea prin nite tuburi metalice.
Soarele apunea, transformnd culorile mlatinii n umbre

253

tremurtoare. De pe dig vedea alte case, alte grdini i ceea ce


i se prea a li un bieel care sttea la captul digului, pescuind.
- Tu faci vreodat asta? Pescuieti aici?
- Sunt un pescar mediocru. Prefer s stau aici cu o bere i
s-i las pe alii s bage viermii n ap.
Se ntoarse i remarc ct de departe ajunseser.
- Pmntul se ntinde mult mai mult dect am crezut. i
acolo, remarc ea, se vedea apa cristalin a unei piscine. nc
nu reuesc s mi te imaginez ca un mic gentleman de la ar.
Ce-ai zice s-mi spui povestea aia lung cu felul n care ai
ajuns aici?
- Nu este chiar att de interesant.
- Poate pentru tine. Sau crezi c nu este interesant pentru
mine?
- Probabil c amndou.
- Acum, chiar c mi-ai strnit curiozitatea i, dac nu-mi
spui, va trebui s-mi imaginez eu tot felul de lucruri. Ca de
exemplu faptul c ai construit casa pentru o femeie, care i-a
frnt inima, prsindu-te pentru un alt brbat.
- Nu este departe de adevr.
Phoebe deveni brusc serioas.
- mi pare ru, a fost o glum proast. Ar trebui s mergem
ctre cas, nu crezi? Nu a vrea s-l ratm pe cel care aduce
pizza. Mi-ar face mare plcere s mncm pe verand, sau n
grdin, spuse ea ndeprtndu-se de dig. Nu...
- Am construit-o pentru mama.
- Ah. Auzi ecourile nefericirii care rzbteau din vocea
lui, dar tcu.
- Cred c nu aici ncepe de fapt povestea. Mama avea
aptesprezece ani cnd m-a nscut. Am putea spune c a fost
o mare greeal. Nici tata nu era mai n vrst. Dintr-un motiv
sau altul, au decis s pstreze sarcina i s se cstoreasc. Le
sunt recunosctor, normal, cel puin n ceea ce privete prima
parte a deciziei, dar csnicia nu a fost cea mai inteligent

254

.ilcgere. Se certau tot timpul, timpul pe care-1 petreceau mpre


un. Ea i spunea c e lene, iar el c e o cea. Ea l acuza c
bea prea mult, el c ea nu facea curenie. Distracie n casa
familiei Swift.
- Este greu pentru un copil s creasc ntr-o familie unde
se petrec astfel de lucruri.
- Da, chestia e c amndoi aveau dreptate. El era lene i
bea prea mult. Ea era o ticloas i nu fcea curenie. Aveam
zece ani cnd el a plecat. Mai plecase de cteva ori, la fel i
ea, dar de data aceasta nu s-a mai ntors.
- Vrei s spui c nu l-ai mai revzut niciodat?
- Foarte muli ani. Dumnezeule, ce ofticat era. S-a rzbu
nat ieind cu muli brbai i fcnd ceea ce voia. Mai tot
timpul m ntrebam dac e contient c exist. i ca s-i aduc
aminte, intram n tot felul de belele. In general m bteam.
Cinci ani de zile am fost copilul-problem al cartierului.
Phoebe nu spuse nimic, doar i trecu degetul peste cica
tricea pe care el o avea deasupra sprncenei.
- Da, o urm a unei lupte, nu e mare lucru.
- M-a intrigat de cnd te-am vzut prima dat. O cicatrice
aici, o gropi acolo, spuse ea punnd degetul pe obrazul lui.
La extremiti opuse. Cam aa eti tu, Duncan. Ce s-a ntm
plat n cel de-al aselea an? Cum i-ai pierdut titlul de copilproblem al cartierului?
- Eti istea. M-am dat la un puti care era mult mai
puternic dect prea a fi. Nu m-a btut mr, dar ne-am btut
ru.
- i apoi ai devenit cei mai buni prieteni, concluzion
Phoebe. Nu sta e clieul?
- Nu-mi place s fiu aa de previzibil, dar eti aproape de
adevr. n vreme ce ne umpleam de snge i m ntrebam dac
nu cumva aveam s-mi pierd titlul, a aprut tatl copilului. Un
tip masiv, care ne-a desprit. Ne-a spus c trebuie s ne punem
mnuile i s o facem ca nite brbai adevrai. Tatl putiului

255

i ctigase existena ca boxer. Nu e de mirare c Jake aproape


m-a btut.
- i cine a ctigat titlul n ring?
- Niciunul dintre noi. Nu am ajuns la partea cu mnuile.
Tatl lui Jake m-a luat la ei, ne-a splat pe amndoi la chiuveta
din buctrie n vreme ce soia Iui mi-a pregtit o pung cu
ghea i o limonad. nc nu te-ai plictisit? i-am spus c e o
poveste lung.
- Nu sunt nici pe departe plictisit.
- Ei bine, pentru a putea s asculi restul povetii, mai ai
nevoie de un pahar de vin.
Phoebe se spijini de balustrad i-l atept s se ntoarc
cu paharele pline.
- Unde rmsesem?
- La masa din buctria prinilor lui Jake, bnd limonad.
- i fiind mustrat. Era pentru prima dat cnd cineva, n
afar de profesori, care pe vremea aceea nici nu contau pentru
mine, facea asta. n acel moment mi-a trecut prin cap c din
cauz c eram copilul-problem al cartierului primeam tot tim
pul pumni n nas. i care era scopul? Oricum mama nu-mi
spunea nimic, nici dac veneam acas plin de snge. Aa c am
renunat la centura mea.
- Cam ci ani aveai, cincisprezece?
- Cam pe acolo.
- Erai cam tnr s ai o revelaie, dar neleg genul acesta
de revelaii pe care le poi avea n tineree.
Duncan o privi drept n ochi.
- Da, cred c nelegi, spuse el.
- Asta avem n comun. Eu m-am mutat n casa MacNamara
dup ce am avut o revelaie, dar povestea asta rmne pentru o
alt zi. Ce ai fcut dup ce ai renunat s mai fii copilul-problem?
- Mi-am luat o slujb, gndindu-m c poate aa mama va
fi mulumit de mine, i m va durea mai puin dect btndu-m
cu pumnii goi.

256

r
- O alegere neleapt. Dar ea nu fusese mulumit, se
gndi Phoebe, simea asta n vocea Iui. Ce slujb i-ai luat?
- Curm mese i-i ddeam jumtate din ctigul meu
sptmnal. Asta era bine. Nu a schimbat cu nimic lucrurile
ntre noi, dar era bine. ncepusem s cred c aa trebuie s fie
viaa pentru oameni ca noi. Printe unic care ncerca s-i ctige
existena. Pur i simplu nu avea timp s-mi acorde atenie.
Tcu o clip.
- Bineneles c, i tu tii asta pentru c i creti singur
fata, nu este deloc adevrat.
- tiu c nu ar trebui s se ntmple aa.
- Cnd am mplinit optsprezece ani mi-a spus c trebuie s
m mut, lucru pe care I-am i fcut. Timpul a trecut i ntr-o
bun zi am avut un client care nu avea cu ce plti. Dintr-una
ntr-alta i-am cunoscut familia. Nu avea tat, pentru c murise
cnd Phin era mic, dar situaia era aceeai. Nici el nu avea tat,
dar mama, te asigur de asta, i-a bgat n seam.
Phoebe se gndi la Mama Bee, la minile ei mari i pri
virea fix.
- Chiar cnd nu doreau s o fac.
- Chiar i atunci. Avea o mulime de copii, dar i bga n
seam. i pe mine la fel. Aa c am constatat c lucrurile pot
sta i altfel. Cred c a venit pizza. O s dureze puin. Dac e
Teto, i cam place s discute.
- Bine.
i bu vinul i se uit cum pe cer apreau primele stele.
Duncan se gndise c grdinile, casa, frumuseea locului o vor
face pe mama sa s l bage n seam. Din pcate planul lui nu
funcionase.
De ce rmsese, se ntreb ea? Nu fusese dureros?
Duncan se ntoarse cu o cutie de pizza, dou farfurii dea
supra i erveele ntre ele.
- Le aranjez eu. Continu-i povestea.

257

- Cred c ar putea fi continuat aa, ns am dat lovitura la


loto.
El aprinse lumnrile ct timp ea aez farfuriile i
erveelele pe mas.
- Localnic ctig premiul cel mare doar pentru c a
cumprat ase doze de bere i un bilet cu variant simpl. A
fost o superpetrecere. Cred c am fost beat dou zile. Primul
lucru pe care l-am fcut cnd mi-am revenit a fost s merg
acas la Mama Bee. I-am cumprat o lamp, ca aceea cu duhul
din lamp. I-am spus s o frece i s-i pun trei dorine i eu
aveam s i le mplinesc pe toate trei.
- Eti teribil de simpatic, spuse Phoebe ncet i se aez la
mas.
- Am crezut c sunt cel mai detept. A fost de acord i i-a
pus cele trei dorine. Prima a fost s nu cheltuiesc banii ca un
idiot i s uit c am creier. A doua, s folosesc aceast ocazie,
acest dar i s fac ceva n via. Cred c artam ca un balon
care se dezumfla, pentru c ea se prpdea de rs i apoi m-a
pocnit peste mn. Mi-a spus c dac voiam s-i ofer ceva,
dac aveam nevoie s fac asta pentru a fi fericit, puteam s-i
ofer o pereche de pantofi roii cu toc. Mrimea patruzeci i
patru. Ar fi fost ceva s mearg duminica la biseric cu pantofii
ia.
- Cred c o iubeti mai mult dect orice.
- Da. i am ncercat s m in de cuvnt i cu celelalte
dorine. Pantofii roii n-au fost o problem. S nu fiu idiot a
fost mai greu. Asta e, dac dai bani n stnga i dreapta te poi
simi important, pn cnd, ca atunci cnd primeti un pumn n
figur, ncepi s realizezi c e o mare tmpenie.
- Dar tu nu eti deloc prost.
- Am avut i eu momente. Puse pizza n farfurii. Am cumprat
pmntul sta pentru mama i am construit casa. O auzeam
spunnd c nu dorea dect s plece din blestematul de ora. Eu
puteam s fac asta i m gndeam c voi deveni important pen-

258

Iru ea. ntre timp i ddeam bani, desigur. Am mutat-o ntr-o cas
drgu ct timp se construia aceasta. A aprut i btrnul. Nu
;im fost aa de uor de prostit. I-am dat douzeci i cinci de mii
de dolari, ct mi-a cerut, dar l-am pus pe Phin s fac un con
tract. Nu mai putea s vin s-mi cear alii. Nu-i mai ddeam
i puteam chiar s-l acionez n justiie pentru hruial. Probabil
c nu ar fi inut, dar tata nu era cel mai detept pui din cuib, aa
c a luat banii i a disprut din nou.
- Probabil c te-a durut.
- Ar fi trebuit, spuse Duncan dup o clip, dar de fapt, nu
m-a durut deloc. Bu vin i lu din pizza. Am adus-o pe mama
aici cnd casa era aproape gata, cnd era destul de uor s-i
dai seama ce avea s fie. l-am spus c era pentru ea, c i-o voi
mobila aa cum va dori i c nu mai trebuia s munceasc. S-a
plimbat prin camerele goale i m-a ntrebat de ce dracu cre
deam c ar vrea s locuiasc aici, ntr-o cas mare ct un ham
bar. I-am spus c nu-i ddea seama cum avea s arate. C-i
voi angaja o menajer, un buctar, orice i-ar dori. S-a ntors
i s-a uitat la mine: Vrei s-mi oferi ceea ce-mi doresc? la-mi
o cas n Vegas i d-mi cincizeci de mii. Asta vreau. N-am
facut-o. Nu atunci. Tot speram s-i schimbe prerea, odat ce
avea s vad casa terminat. Am adus-o din nou cnd a fost
gata i am forat-o s intre nuntru. Grdina fusese deja aran
jat i mobilasem cteva camere, astfel nct s-i dea seama
cum arta cu adevrat.
Phoebe i atinse uor mna.
- Dar nu era ceea ce-i dorea.
- Nu, nu era. Voia o cas n Vegas i cincizeci de mii.
M-am tocmit. I-am spus s stea aici ase luni i dac nu-i
schimb opiunea o s-i iau o cas unde vrea i o s-i dau
cincizeci de mii. A fost de acord i ase luni mai trziu mi-a
spus s vin pn la ea. Deja mpachetase. Avea numrul unui
agent imobiliar cu care lucrase i alesese deja casa. Mi-a spus
s m ocup de cumprarea casei i ntre timp s-i trimit un cec

259

la cazinoul Caesars. Am decis c era momentul s m opresc


de la a mai lua pumni n cap. L-am pus pe Phin s fac un alt
contract, apoi m-am dus n Vegas, am ncheiat afacerea i i-am
dat hrtiile, pe care le-a semnat fr. s clipeasc. A luat cecul
i asta a fost tot.
- Acum ct timp se ntmplau toate astea?
- n urm cu aproape cinci ani. i-a luat o slujb de
chelneri i i-a atras atenia unuia care a ctigat bine. A pltit
pe cineva s dea de btrnul meu i au divorat legal. S-a
recstorit doi ani mai trziu.
- i tu ai rmas aici.
- Mi s-a prut c e pcat s rmn de izbelite locul sta.
M-am gndit s-l vnd, dar m-am cam ataat de el. i mai
nsemna ceva. mi amintete c uneori nu poi obine ce vrei,
chiar dac joci corect. Aa c mai bine caui altceva.
Era absolut uimitor, se gndi ea. O singur sear i satisfacuse i raiunea i dorina. Nu fcuse doar sex miraculos, nu
l cunoscuse doar mai bine, ci ajunsese i s-l neleag.
- Nu trebuie s-i spun eu c nu te merita.
- Nu. Poate c-1 merita pe copilul-problem al cartierului,
dar nu pe cel ce hotrsem s devin, cu puin ajutor din partea
prietenilor.
- Tu ai cumprat casa pentru Mama Bee, cea unde am fost
la grtar?
- Toi copiii, inclusiv eu, am fcut asta acum trei ani. Din
partea noastr, a tuturor, a primit-o, dar nu i dac venea de la
unul singur. Vezi diferena.
- Da. i Jake? Ce s-a ntmplat cu el?
- Se ocup de construcii cnd cumpr cte ceva. Tatl lui
s-a apucat de construcii cnd s-a lsat de box, cu civa ani
nainte de ntlnirea mea cu ei. Jake a intrat i el n afacere. Se
pricepe.
- Sunt sigur. i mai puse o bucat de pizza n farfurie.
Chiar ai fler n materie de oameni.

260

r
- Da, spuse el i-i puse mna peste a ei. Cu cteva excepii
dezamgitoare, chiar am tiut s-i aleg.

16
ncan conduse la maia.
- Aadar, ce spui, ieim cu barca ntr-o sear?
- Cred c ar fi foarte plcut... ntr-o sear, dar mi-e cam
greu s lipsesc prea multe seri de acas. n plus, ai avut noroc
c nu am fost sunat niciodat de la serviciu. Se ntoarse i se
spijini cu spatele de main. i complici viaa ieind cu o
poliist, care pe deasupra mai e i printe unic.
- Complicaiile sunt interesante, mai ales dac descoperi
metode simple de a le evita. Se aplec i o srut. ntr-o sear,
atunci.
- Bine. Ddu s deschid portiera, dar se opri. Haide la
cin sptmna asta. Nu ar fi far complicaii, dar mama e deja
ndrgostit de tine.
- Da? Ei bine, dac nu ajung niciunde cu tine, m dau la
ea. i aranja prul dup ureche. Face nite prjituri grozave.
- Cu siguran. Joi i convine? Aa le dau destul timp s
i fac griji, dar nu ndeajuns pentru a m nnebuni pe mine.
- Joi e bine.
Phoebe i plec privirea.
- Nu trebuie s verifici n carneel? Poate ai alte ntlniri?
- Joi e bine, repet el i de data aceasta, iar cnd o srut
o facu s se nfierbnte din nou.
- Bine, spuse ea frecndu-i buzele una de alta. Bine, mai
bine plec nainte s m gndesc c i rmasul aici e o opiune.
Pentru c nu e, spuse dndu-i un cot cnd el ddu s vorbeasc.
Joi la ase, preciz ea rznd. E n cursul sptmnii i avem
coal.

261

Ct vreme nu trebuie s fac i eu teme, e bine. Ai grij


cum conduci, Phoebe. Ateapt s ajungi acas ca s te gndeti
la mine, altfel o s te nfierbni i poate iei de pe osea.
Plec rznd, aa cum i dorise i el, se gndi ea. Totui,
risc s se nfierbnte, pentru c-i dduse destule motive s se
gndeasc la el.
Era amuzant i interesant. Era bun la pat, sau, de fapt, la
u. Se gndi c, dei nu avea o experien sexual bogat,
avusese cteva relaii i fusese cstorit civa ani. Cu toate
acestea nu avusese o experien care s se compare cu ceea ce
simise cu Duncan n seara aceea.
Avea un stil fluturatic, dar nu era neglijent. Roy fusese
neglijent i experiena cu el nu i-o dorea repetat.
Duncan nu dduse cu piciorul prietenilor cnd venise
bogia peste el. Phin era avocatul lui i Jake contractorul. i
inea minte prietenii, iar pentru ea loialitatea reprezenta o ca
litate obligatorie.
Era fluturatic i loial, dar nu era genul de brbat golden
retriever. Prea multe straturi, prea multe experiene. Unul din
tre straturi era format doar din rni vechi. Cum reuise s-l
ngroape? tia multe despre rnile vechi i despre ct de greu
era s le dai uitrii. Nu-i purta rnile la vedere, n semn de
mndrie, aa cum o fceau muli. Poate c se tnguia din cnd
n cnd, dar i ea fcea asta ocazional. Oricum, prea s nu-i
lase rnile vechi s-i distrug viaa.
La capitolul acesta probabil c se descurca mai bine dect ea.
Oare l ajutau i banii? Normal c da. ns avea sentimentul
c el s-ar fi descurcat foarte bine i dac nu i-ar fi avut. Se gndea
c banii i treziser ambiia sau cel puin l fcuser s neleag
c avea ambiii i c putea s ncerce s le ndeplineasc.
i ea avusese mereu ambiii, multe extrem de clare. i cu
cele mai multe se descurcase foarte bine. Se ndoia c putea fi
interesat foarte mult de un brbat, indiferent ct de bun era la
u, dac nu avea scopuri n via.

262

Dar ct tia ea cu adevrat despre scopurile lui Duncan?


Baruri, un magazin n stadiul de proiect. Dac le lua n consi
derare importana, nu reprezentau foarte mult. Ce altceva mai
lacea? Ce altceva i mai dorea? Unde altundeva umbla?
i uite unde ajunsese, se gndi ea oftnd, s mpart firul
n patru. mpturea totul astfel nct modelul s-i plac. Era o
calitate care o fcuse s fie un bun negociator, recunoscu ea,
dar care avea mare legtur i cu, cel puin pn recent, viaa
ei sexual jalnic.
i atunci de ce nu se lsa dus de val? De ce nu lsa prul
s-i urmeze cursul i ncerca s-l direcioneze ea? Nu era cel
mai uor lucru de fcut, dar mcar putea ncerca.
Duncan urma s vin la cin joi. Poate c vor iei n curnd
i cu barca. Aveau s se tot ntlneasc, s se simt bine i, d
Doamne, s mai fac sex. Iar apoi va vedea ce se mai ntmpl.
Cnd opri n faa casei, se ndoia c s-ar putea simi i mai
bine. Avea s arunce o privire la Carly, care, spre binele ei, ar
trebui s doarm butean i poate c va lua o can de ceai Ia
ea n camer i va ncerca s-i petreac puin timp, ca ntre
fete, cu mama ei i cu Ava.
Fredonnd, ncuie maina i porni pe alee.
Aproape c sri n sus. Abia reui s-i nbue scncetul,
sta era cuvntul potrivit. Poliist sau nu, tot o feti rmnea.
Orice feti ar fi reacionat la fel dac ar fi vzut un arpe mai
mare de jumtate de metru pe scri.
Probabil c era de cauciuc, i spuse ea i-i aps palma
n dreptul inimii, pentru a o pune din nou n micare. Probabil
c unul dintre copiii din vecini i juca o fest.
Poate c o fcuse Johnnie Porter, care locuia dup col, pe
strada Albercorn, era exact stilul lui. O s vorbeasc cu el.
Cteva cuvinte dis-de-diminea care....
Nu era de cauciuc, i ddu ea seama dup ce se apropie
mai mult. Nu era un arpe de cauciuc de la magazin. Era real

263

i aproape la fel de gros ca ncheietura ei i cu toate c nu


putea s-i ia pulsul i nici s cheme legistul, era ct se poate
de mort.
Sau poate c dormea.
Stnd la un metru distan i trecu mna prin pr i r
mase cu privirea pe arpe, pentru a sesiza dac mic. Mort sau
viu, nu putea s-l lase acolo. Dac era mort, atunci era pur i
simplu o privelite ngrozitoare. Dac era viu, ar fi putut s se
trasc oriunde. Chiar n cas.
La acest gnd se duse rapid la main i deschise portbaga
jul. i dorea s fi avut arma la ea, dei nu era foarte sigur, n
cazul n care arpele s-ar fi trt, dac ar fi avut ochiul destul
de ager i mna destul de sigur pentru a-1 nimeri.
- Trebuie s m duc la poligon, murmur ea lund umbrela
din portbagaj. Trebuie s m duc la poligon i s m mai antre
nez. Am cam neglijat asta. Oh, Doamne, la dracu. Chiar nu
vreau s fac asta.
Dar ce altceva ar fi putut face? S fug la un vecin, s-i
scoat telefonul i s-l sune pe Carter? Vino i ia un arpe mort
sau adormit de pe scri? Mulumesc frumos. Dumnezeule!
nghii n sec apropiindu-se ncet, cu ochii pe jumtate
nchii, i lovi apele uor, cu vrful umbrelei.
Sri napoi cu inima btndu-i nebunete. Creatura neagr
i ngrozitoare rmase nemicat. Dup ce o mai lovi de dou
ori, i decret oficial moartea.
- Bine, gata acum. F-o. Nu te mai gndi la asta. Doar...
Oh, oh, oh!
Bg umbrela pe sub arpe, ncercnd din rsputeri s nu-i
tremure prea tare minile pentru ca s nu cad obiectul. l
scp de dou ori, njurnd de fiecare dat i srind napoi, de
parc ar fi clcat pe crbuni ncini. Cletii de la emineu i-ar
fi fost mult mai utili, se gndi ea, dar dac intra n cas s-i ia,
probabil c nu ar mai fi ieit.

264

Reui s-l scoat n curte, dar deja era foarte agitat i


simea un rs isteric gata s izbucneasc. Arunc arpele i
umbrela aproape nou n coul de gunoi i nchise capacul.
Probabil c exista o lege care interzicea aruncarea de rep
tile moarte la gunoi. Dar la dracu cu asta, decise ea. O s sune
la compania de salubritate. l va mitui pe gunoier.
Se ndeprt de pubel. Picioarele o duser pn la veran
da din spatele casei, unde se ls s cad. Pisic blestemat.
Avea s afle a cui pisic blestemat circula liber, ucignd
animale i lsndu-le pe terenul ei.
Unde ar fi putut gsi o pisic un arpe de mrimea aia n
Savannah, nu putea s-i explice. Nu, cu siguran c era opera
unui idiot de copil. Johnnie Porter sau altul ca el.
Nemaiavnd chef de ceai sau de discuii, se ridic n picioa
re hotrnd s se opreasc direct n pat.
Auzi fluieratul cnd ajunse la u i de data asta simi
fiorii direct n stomac.
Aproape plesni de bucurie! Nu-i mai aducea aminte de
cnd nu mai vzuse ceva la fel de amuzant. Aproape c i
ddur lacrimile. Trebui s i le tearg de mai multe ori pentru
a vedea ca lumea prin binoclul cu infrarou.
La naiba, cum srise! Aproape c fcuse pe ea. l dureau
coastele pentru c-i reprima hohotele de rs. Se ateptase s
o ia razna, dar, la naiba, trebuia s admit c era fcut dintr-un
aluat mai tare. Dar asta facea ca lucrurile s fie mai amuzante
i mai interesante.
Avusese mare noroc c dduse peste arpele la i c, dup
ce-i dduse una n cap cu lopata, i trecuse prin cap c-1 putea
folosi. Trebuia s recunoasc, nu-i imaginase c avea s-i plac
att de mult s o vad cum se descurc cu el.
Punea pariu c nu avea s adoarm prea repede n noaptea
aceea i atunci cnd va adormi va visa erpi.

265

i el? El se va duce acas, va scoate fotografiile i va mai


rde puin. Apoi va dormi ca un bebelu.
Phoebe dormi prost. i treceau prin cap attea, nct curnd
dup rsrit nu se mai chinui i-l sun pe Carter.
Cnd rspunse Josie, Phoebe ncepu s se scuze, primind
un mormit drept rspuns. Apoi auzi vocea somnoroas a lui
Carter.
- mi cer scuze. mi pare ru. Ar fi trebuit s atept o or
mai decent pentru a suna.
- Prea trziu.
- Ei bine, mi pare ru, dar vreau s vii aici s te uii la
ceva.
- Ce e? O siren? Un pete cu trei capete? Noul Jaguar pe
care mi l-ai cumprat din dragoste freasc? Pentru c altfel?
Zzzzzzzz....
- Nu sfori ostentativ, Carter. Am nevoie s-i dai fundul
jos din apt, s-i pui nite haine pe tine i s vii aici. Chiar
acum. Nu vreau s mai trezesc pe nimeni altcineva, aa c vino
prin spate, bine?
- Da, da, da. Iar faci pe efa ticloas. Sper ca mcar s-mi
faci o cafea.
Va veni. Va mormi nemulumit, dar va veni. Se mbrc
i cobor n vrful picioarelor pentru a face cafea. Avea dou
cni n mn cnd iei afar s-l atepte.
Fuseser dou furtuni n noaptea aceea, le auzise pe amn
dou. Pietrele din curte nc erau ude de la ploaia care czuse,
n aer plutea o cea uoar, din aceea care disprea ntr-o or
sau dou, dup care totul devenea strlucitor.
i bu cafeaua i privi stropii de ap care se scurgeau de
pe frunzele micului piersic plantat de Ava cu un an n urm.
Auzi paii lui Carter la intrare i deschise poarta grea de
fier nainte ca el s ajung acolo.

266

Prul i era umed i ochii nc umflai de somn. Purta pan


taloni de trening, un tricoul cu Universitatea din Savannah, i
nclase o pereche de adidai vechi. Un cavaler n cea mai strlu
citoare dintre armuri nu ar fi artat mai bine n ochii ei.
Carter lu cafeaua din minile ei.
- Unde este cadavrul?
- n tomberon.
Se nec cu prima nghiitur de cafea.
- Cum?
- Cel de colo, spuse ea artnd cu degetul.
- Ai ucis pe cineva, Phoebs? Vrei s te ajut s-l ngropi
aici n grdin la Ava?
Ea art din nou cu degetul. Ridicnd din umeri, Carter se
duse i lu capacul de pe tomberon. Cafeaua ddu pe dinafar
cnd el tresri, lucru care-i ddu lui Phoebe o oarecare
satisfacie. Apoi Carter se aplec i scoase arpele mort.
- Mito.
- Oh, te rog, chiar trebuie s... Scoase un ipt i se lipi de
perete cnd el flutur arpele spre ea, zmbind. nceteaz! La
naiba.
- Irezistibil. Ce tip mare i prost s se trasc pn pe
strada Jones, n grdina Avei.
- Nu l-am gsit n grdin. Vrei, te rog, s nu te mai joci
cu el? L-am gsit pe trepte. E mort.
- Ce? ntoarse arpele cu capul spre el, ca i cum ar fi vrut
s-i vorbeasc. Ce fceai acolo, uriaule?
- M-am gndit c poate l-a ucis o pisic. Am gsit un
obolan mort n curte, nu cu mult timp n urm. O pisic... Dar
e att de mare nct i-ar fi fost dificil unei pisici s se pun cu
el. Sau poate nu. Dar de ce naiba ar tot lsa o pisic chestii
moarte pe lng cas? Aa c m-am gndit...
- Singura modalitate prin care o pisic l-ar fi putut ucide
pe uriaul sta ar presupune c a mnuit o lopat. i art lui

267

1
Phoebe capul arpelui. Pisica poate ar fi mncat din el, dar cu
siguran c nu i-ar fi zdrobit capul ca pe o ptlgic.
- Da, spuse ea i expir. Da, m-am gndit c probabil e
ceva mai mult. Lovi cu piciorul n cutia pe care o adusese cu
ea. Vrei, te rog, s pui chestia aia urt i moart aici i apoi
la gunoi? i nu m atinge nici pe mine, nici altceva pn cnd
nu te speli pe mini.
Carter puse arpele n cutie.
- Zici c l-ai gsit pe scrile din fa?
- Da. Acum Carter nu mai zmbea. Am ajuns acas pe la
unsprezece i_
- De unde?
- Am avut o ntlnire, dac vrei s tii neaprat.
- Cu tipul de la loto?
- Numele lui este Duncan i, da. Oricum, chestia aia era
pe scri. Ceea ce nseamn c cineva a pus-o acolo.
- Vreun copil tembel.
- Johnnie, l tii pe Johnnie Porter de dup col? El este n
capul listei mele.
- Vrei s vorbesc eu cu el?
- Nu, o voi face eu. N-am reuit s m uit iari n gunoi
i s vd chestia aia mai de aproape.
- Pentru asta exist frai. Arunc cutia, puse capacul la
loc, dup care se ntoarse spre ea, cu un zmbet trengresc.
Mititica de Phoebe.
- S nu ndrzneti s m atingi dup ce ai pus minile de
pe arpele la mort. Vorbesc serios.
- Vreau doar s-mi mngi sora, s-i fiu alturi n momentele...
- Dac pui un deget pe mine o s regrei. Ridic pumnii n
poziie de gard. tii c te pot bate.
- Nu am mai testat asta de mult timp. i am fost mereu la
sal.
- Oh, hai i spal-te. Primeti puncte pentru c ai venit s
m salvezi, la ora asta.

268

l conduse nuntru i sttu la mas ct el se spl la chiuvet.


- Carter, mai e ceva ce mi-a trecut prin cap, o alt posibi
litate. Una n care nu este vorba de un copil tembel precum
Johnnie Porter.
Carter o privi.
- Te gndeti la un ticlos, nu la un tembel.
-A a e. Doar feste nasoale, nimic amenintor, ns, totui...
i mai era i chestia cealalt, spuse ea amintindu-i de ppu.
Voi vorbi cu Johnnie, dar am o... senzaie de disconfort, s-i
spun. Aa c m ntrebam dac nu ai putea s te plimbi pe
lng cas, poate dup ore, doar o vreme. Nu trebuie s intri,
ai pierde timp. Dar dac ai putea s treci, n drum spre cas,
cnd nu sunt eu pe aici, ar fi mai uor.
- tii c o s-o fac. Iubire, dac chiar te temi...
- O senzaie inconfortabil, l corect ea. nc nu am ajuns
la ngrijorare. Cred c-mi aduc aminte...
- Chestiile pe care le facea Reuben. Cu buzele strnse,
Carter se terse pe mini. Dezumfla cauciucurile mainii, turna
otrav pe florile pe care mama le planta afar.
Phoebe l mngie pe bra. Amintirea era ntotdeauna mai
grea pentru Carter.
- Da. Mici ruti. Dac Arnie Meeks este cel care face
asta, cred c se va plictisi n curnd.
- Sau situaia se va agrava. O atinse uor cu degetele, sub
ochi, acolo unde vntile dispruser. Ar putea s vin din
nou dup tine, Phoebe.
- Nu este tipul care adopt o abordare direct i, crede-m,
nu m va mai lua prin surprindere nc o dat.
- Nu, te-ai asigurat c nu, i totui, tipul sta a reuit s te
bage n spital.
- Dar nu o va face din nou. De data aceasta l strnse ea
de bra. Este o promisiune. Ddu din cap nainte ca el s aib
timp s spun ceva. Vine mama. Ai ieit s alergi, da? i te-ai
oprit la o cafea. Dac aude de asta nu mai iese nici n curte.

269

tiind c ea avea dreptate, Carter ncuviin i fcu un


efort s-i alunge ncruntarea nainte ca mama s intre n buc
trie.
- Hei, ia te uit! Ambii mei copilai.
Cercetrile privind ppua nu duseser la niciun rezultat.
Modelul i producia fuseser stopate n urm cu trei ani i
niciun magazin din Savannah sau din mprejurimi nu o mai
comercializa. Existau eBay1, pieele de vechituri i alte aseme
nea locuri. Dar pentru c nu era o problem de via i de
moarte nu se puteau implica banii i timpul poliiei pentru a
face mai multe cercetri.
Johnnie Porter fusese scos de pe lista suspecilor, pentru
c-i petrecuse, mpreun cu toat clasa lui, ntreaga sptmn
la coal.
Mai existau i ali biei-problem, desigur, dar niciun nume
nu-i venea n minte. Nu i venea n minte niciun motiv, nici
mcar n cazul lui Johnnie, pentru care s-i fi fcut de dou ori
acelai gen de fars. i asta doar ei, din cte aflase discutnd
cu vecinii.
i propuse s-i fac un obicei din a merge prin pia i n
parc, dup serviciu, i s ciuleasc urechile pentru a auzi dac
nu cumva fluiera cineva acea melodie trist. n noaptea aceea
i instal un punct de supraveghere n spatele uilor care ddeau
pe teras, n caz c cineva ar fi decis s-i mai lase alt cadou.
Sttea i se balansa, cu binoclul n poal, i se simea ca
btrna doamn Sampson, de pe strada Gaston, care edea n
balansoar i se uita la toi i la toate de la fereastra casei sale.
Dac senzaia de inconfort se va transforma ntr-un nod n
stomac va cere ca o main a poliiei s treac pe lng cas
o dat sau de dou ori pe noapte i la fel i ziua. Casa avea un
sistem bun de alarm, un lucru asupra cruia verioara Bess
1 Site de licitaii online.

270

insistase. Ea era cea care l arma seara, fcnd ultimul tur al


casei, cnd toi erau deja n pat.
Verioara Bess i spusese de multe ori:
Oamenii nu sunt buni de nimic, niciunul dintre ei. Asta,
bineneles, era prerea verioarei Bess. Dar tu eti snge din
sngele meu, aa c te vei descurca.
Mama, desigur, nu fusese destul de bun, i aminti Phoebe,
dect s care, s aduc, s curee i s slugreasc n schimbul
unui acoperi deasupra capului ei i al copiilor ei.
Pe Carter, verioara Bess nu se obosea nici mcar s-l
dispreuiasc. Comarurile din lunile de dup Reuben erau un
semn de slbiciune pentru Bess i de snge diluat, din partea
mamei, normal. Un adevrat MacNamara nu ar fi putut s geam
n somn, chiar dac avea doar apte ani.
Dar cu Phoebe lucrurile stteau altfel. Dac ea l apra pe
Carter, sau nu-i inea gura, verioara Bess nu protesta consi
dernd c mcar ea are ira spinrii.
Aa c avusese parte de lecii de pian pe care nu Ie dorise
i la care nu se dovedise receptiv i de lecii de dans, care
chiar i plcuser. Serate muzicale, drumuri la magazinele bune,
la saloanele corespunztoare, chiar i o sptmn ciudat i
ameitoare la Paris. Totul culminase cu extrem de plictisitorul
i nesuferitul bal al debutantelor.
Fusese de acord cu asta doar dup ce verioara Bess i
promisese c o s-i plteasc colegiul lui Carter, atunci cnd va
veni vremea. Meritase s-i acorde o zi din viaa ei, pentru cei
patru ai lui Carter.
Desigur, verioara Bess nu fusese deloc de acord ca Phoebe
s intre n FBI. Nu fusese de acord nici ca ea s fie pregtit
n Nord, att de departe de supravegherea ei. Dar, lucru ciudat,
fusese de acord cu Roy.
i totui, ct de satisfcut fusese cnd Phoebe se ntor
sese, cu copilul, far so.
- Nu-i nicio surpriz c n-ai reuit s pstrezi un astfel de

271

brbat cnd ncerci s-i faci nu tiu ce carier. Femeile au


dou variante: so sau carier, precizase ea.
- E o prostie. Slujba mea nu are nicio legtur cu motivul
pentru care mariajul meu s-a sfrit.
Murea, i Phoebe i ddea seama, simea. n sptmnile
de cnd nu mai trecuse pe acas, verioara Bess devenise doar
piele i os, o piele care atrna. Doar ochii i rmseser vii i
privirea dur.
- S-a cstorit cu tine pentru casa asta i nu poate fi acuzat.
E normal s te cstoreti cu cineva pentru o proprietate.
- Dar nu vreau casa asta.
- Dar o ai, sau o vei avea. Aa va fi. Am trecut-o pe
numele tu n urm cu muli ani. Nu i-am trecut n testament
pe plngciosul tu frate i pe slaba de nger de maic-ta.
- Ai grij, spuse Phoebe apropiindu-se de pat. Ai grij
cum vorbeti de familia mea.
- A ta. Chiar s arate cu degetul prea s-o oboseasc. Nu
a mea. Tu eti singura mea rud de snge i casa asta rmne
celor de acelai snge cu mine. Am fcut toate aranjamentele.
- Bine.
Bess zmbi uor. Lui Phoebe i se prea c pur i simplu i
se topete carnea de pe oase. Aa murise Vrjitoarea cea Rea.
Se topise.
- Crezi c le-o vei putea da lor, dup ce voi fi n mormnt.
Crezi c nu va mai dura mult. Ai dreptate cu privire la partea
a doua. Nu mai am mult de trit.
- mi pare ru. Indiferent ct se certau, Phoebe tot simea
c-i pare ru. E ceva ce pot face pentru tine?
- Tot mai ai un punct sensibil. Las-I un timp i o s
dispar. Casa i revine ie. Dar s nu crezi c o poi da mamei
sau fratelui tu. Am avut grij s nu o poi face. Am pus bani
deoparte pentru ntreinerea casei. Vei afla asta de la avocai,
l-am pus n custodie, aa c s nu crezi c-i vei putea lua cu
ambele mini. Sunt doar pentru cas. E scris clar.

272

- Nu vreau nici banii ti.


- Foarte bine pentru tine, atunci, pentru c nici nu vei
primi nimic. Niciunul dintre voi. Casa i primete pc toi. La
moartea ta trece n proprietatea copiilor ti. Dac i doar dac
le vei conforma condiiilor. Vei locui aici, domnioar, dac
vrei ca i mama ta s stea sub acest acoperi. Aici vei avea
rezidena. n felul sta nu o vei putea face hotel, sau muzeu,
sau spaiu comercial. Este o cas i aici vei locui de acum
ncolo.
Nu i inea nici pistolul la tmpl, se gndi Phoebe i nici
cuitul la gt. Nu, nu, verioara Bess nu agrea astfel de soluii,
n locul acestora i inea ostatici pe cei pe care Phoebe i iubea
cel mai mult.
- Nu am nevoie de casa, de banii, sau de aprobarea ta.
nelege bine. mi voi crete copilul unde i cum cred eu de
cuviin, nu cum spui tu.
- Vei face cum vreau eu, sau mama ta pleac. Afar din
casa asta. Afar din casa pe care nu a mai avut curaj s o
prseasc de ani de zile. Crezi c nu tiu? O scot ntr-o or,
cu ipete i urlete. mi imaginez c o vreme va avea nevoie de
o camer capitonat.
- De ce te-ai purta aa? Nu a fcut altceva dect s te
slujeasc. De luni de zile i face baie i-i spal plosca. Nici
mcar o dat n toat viaa ei nu i-a fcut ie sau altcuiva
vreun ru.
- Poate c ar fi fost mai respectat dac ar fi fcut. Nu de
mine, ci de ceilali. A ta. Nu rmne aici, dect dac rmi i
tu. Dac pleci, va fi dat afar. Eu am primit-o aici, v-am
primit pe toi. Tot eu v pot da afar.
- Aa ai spus mereu.
- De data asta, zise verioara Bess zmbind slab, m-am hotrt.
Phoebe se trezi tresrind. Auzise fluieratul? Oare l auzise
sau i imaginase? Se uit pe strad cu binoclul de noapte, spre
parc, dar nu vzu nimic.

273

Se frec la ochi i pe ceafa.


Verioara Bess. Ct mai rezistase dup ultima ei vizit?
Doar cteva sptmni grele i mizerabile, n decursul crora
fusese incontient sau sedat ca s doarm. Sptmni sufi
ciente pentru ca Phoebe s aib timp s afle de la avocai, din
testament i alte documente, c unele lucruri nu sunt negocia
bile.
Nu mai avusese o alt conversaie cu Bess n care aceasta
s fie lucid.
i iat-o, dup ani de zile, tot n acea cas, stnd la pnd.
i se prea ca aa va fi mereu.

17
^ 5 a z z Johnson avea ceva de dovedit. i inteniona s o
fac chiar azi. Lorzii chiar credeau c pot intra pe teritoriul
lui? S se ia de bieii lui? Credeau c pot veni n cartierul de
vest i s-i deseneze rahatul pe ua lui?
Da. Aveau s-i nvee ce nsemna respectul.
Acum fratele lui era n spital i probabil c murise. i sco
seser gloanele din stomac, pe care le trseser n el Lorzii,
cnd condusese banda trimis de el pe domeniul lor, pentru a
se rzbuna.
Dar T-Bone i ordonase lui Razz s nu mearg, pentru c
nu se descurca nc bine n rzboi. Poate, poate c dac ar fi
fost acolo, fratele lui nu ar fi zcut pe patul la de spital, gata
s-i dea duhul.
Razz tia ce are de fcut. Ochi pentru ochi.
Mergea cu maina pe strada Hitch, n teritoriul inamic.
Furase maina i avea la el, pe scaunul din dreapta, apca al
bastr, parte din uniforma de membru al gtii. Dac vreunul
dintre Lorzi se afla pe strad, nu voia s fie recunoscut ca
fcnd parte din banda Posse. nc nu. Nu pn va fi pregtit.

274

Era sub acoperire.


Se luptase ca s intre n band. Chiar dac fratele Iui avea
un rang nalt, trebuia s dea dovad c merit. Se lupta ca un
demon cnd era vorba de btaie, cu pumnii i picioarele. Pur
i simplu nu se lsa.
Era talentat la furat maini i prezenta ncredere i cnd
era vorba de trafic de droguri, pentru c nu se droga. Dar pn
acum nu avusese de-a face cu cuite i pistoale.
T-Bone spunea c nu nimerete niciun elefant i acesta
fusese un alt motiv pentru care nu-1 luaser n raidul de noap
tea trecut.
Dar acum avea o arm de calibrul 45, semiautomat, cu un
ncrctor plin, aezat sub apc. i nici nu mai tremura.
Avea de gnd s goleasc ncrctorul n capul celui care-1
mpucase pe fratele su. Dac cineva o s-i stea n cale, ei
bine, o s-l mpute i pe acela. Ar fi fost ceea ce se numea
pagube colaterale41.
Mergea la lumina zilei, mbrcat n culorile bandei sale. i
dac nu se va ntoarce, ei bine, asta va fi i gata.
Avea aisprezece ani.
Parc vizavi de magazinul de buturi. tia c Clip folosea
camera din spate pe post de birou11. Pierdea vremea pe acolo,
mai fcea nite afaceri, vorbea rahaturi, trfele i fceau sex
oral ncercnd s fie violate pentru a-i gsi un loc n band.
Avea de gnd s intre prin spate, asta voia s fac. i s
scoat din joc paznicii, dac era vreunul. Apoi va trece prin
u i va bga un glon ntre ochii ticlosului.
T-Bone o s fie mndru de el. T-Bone o s i regseasc
dorina de a tri cnd va afla c fusese rzbunat.
i puse apca, ntorcnd cu mndrie cozorocul spre dreap
ta. Sub haina albastr ascunse arma, nfignd-o sub cureaua
pantalonilor. Cntrea ct un tun, cnd iei din maina furat.
Bascheii erau albatri cu dungi galbene. Bandana care-i

275

ieea din buzunarul pantalonilor era de un galben-aprins. Cu


lorile l anunau ca fiind din vest, ca fcnd parte din banda
Posse i c furia i durerea, nevoia de justiie, erau att de mari
c se plimba astfel mbrcat pe strada Hitch.
Era pregtit. Era al dracului de pregtit s le provoace
pagube. S omoare.
Poate se vedea asta pe chipul lui. Se strdui s fac s se
vad. Rnji, semn al puterii, cnd vzu un grup de femei care
l privir i intr apoi nuntru.
Da, trfelor. Mai bine fugii. Mai bine v ascundei.
Cnd ajunse pe aleea care nconjura magazinul de buturi
i scoase pistolul de la centur i i spuse c tremurul minii
se datora excitaiei nervoase, nu fricii. i fix n minte chipul
lui T-Bone, aa cum l vzuse la spital. Deja mort, chiar dac
maina aia respira n locul lui. i pe mama lor, stnd pe pat, cu
Biblia n mn, plngnd. Fr s spun nimic, fr s se mite,
doar stnd acolo cu lacrimile curgndu-i pe obraji.
Imaginile l fcur s dea iute colul i s scoat un ipt din
gtlej n vreme ce degetul i se nclet pe trgaci.
Dar ua din spate nu era pzit.
Simea n urechi btile inimii. Era singurul lucru pe care-1
auzea n timp ce se ndrepta spre u. i terse transpiraia cu
dosul minii. Pentru T-Bone, se gndi el i lovi cu ur ua pn
cnd aceasta se deschise.
Arma se porni de parc ar fi fost vie, sltndu-i n mn.
Nici nu simise cnd apsase cu degetul pe trgaci. Pruse s
se porneasc singur, fcnd o gaur n perete, cam la jumtate
de metru deasupra biroului de metal. Dar nu era nimeni acolo,
nimeni care s primeasc un glon ntre ochi.
Braul i tremura cnd ls arma jos, uitndu-se la camera
goal. Vor spune c e un fraier i vor rde. Asta l va face pe
T-Bone s par fraier i nu putea accepta.
Trebuia s fac ceva. Ceva mre.

276

Cnd ua interioar se deschise i brbatul intr, tiu ce


avea de fcut.
- Numele celui care a luat ostatici este Charles Johnson,
poreclit Razz, i spuse detectivul Ricks, de la unitatea de com
batere a bandelor criminale, lui Phoebe. S-au tras cteva fo
curi, dar nimeni nu este rnit. Are patru oameni acolo.
- Ce vrea?
- Snge. Noaptea trecut a avut loc o ciocnire ntre bande,
Posse din partea de vest, banda celui care a luat ostatici, i
Lorzii din est. Fratele mai mare al lui Johnson a ncasat trei
gloane. E n stare critic. Razz vrea s-l gsim pe tipul care,
crede el, a fcut asta. Un individ pe nume Jerome Clip Sagget.
Dac i-I trimitem pe Sagget spune c va elibera ostaticii.
- Ci ani are?
- aisprezece. n dosar nu are niciun fel de antecedente de
violen. Pn acum nu a fcut dect ginrii. Cu fratele lui
mai mare altfel stau lucrurile. E un adevrat biat ru.
- Bine, spuse Phoebe i studie jurnalul. Apoi i deschise
trusa pe masa unde fusese instalat postul de comunicare. A
vorbit cu tine?
- Repet acelai lucru, dar, da. E n prima faz. Dai-mi ce
vreau sau se dezlnuie iadul. A stabilit un termen limit, care
expir peste douzeci de minute.
- Bine. Lu telefonul. 1 se rspunse la primul apel.
- L-ai prins pe rahatul la?
- Razz, sunt locotenentul MacNamara. Sunt negociator din
partea poliiei.
- Du-te dracului, cea.
n glasul lui se simea furie, dar i fric, disimulat.
- Pari suprat, te neleg. Am i eu un frate.
- Crezi c-mi pas de frate-tu? Mai bine l-ai aduce pe
rahatul la, altfel o ncaseaz unul din rataii de aici.
- Ne ocupm de asta, Razz. Deocamdat mi poi spune

277

dac toi suntei teferi? Are cineva nevoie de asisten medi


cal?
- Or s aib nevoie. Or s aib nevoie de un sac pentru
cadavre, de asta or s aib nevoie. Vocea lui urc cu un ton, de
furie, dar i de team.
- Razz, nc nu ai fcut ru nimnui, nu-i aa? Deocam
dat ncercm s facem astfel nct s fie bine pentru toi.
- N-o s fie bine pn nu i trag un glon n cap lui Clip.
Dup ce fac asta, totul e rezolvat.
- neleg c vrei s-l rneti pe cel despre care crezi c i-a
fcut ru fratelui tu.
- tiu ce a fcut. Mi-a spus familia. Crezi c cei din fami
lia mea mint?
- Vrei s spui c cei din familia ta au vzut ce i s-a ntm
plat lui T-Bone?
- La dracu, da. Au mai fost mpucai nc doi, n afar
de T-Bone, dar el e aproape mort. i mpuitul care a fcut asta
va da ochii cu mine. Aducei-1 aici, nelegi ce-i spun? Aducei-I
aici sau moare cineva.
F am ilie = band, scrise ea pe carneel. M ndrie i
rzbunare.
- Vrei s-l gsim noi pe acest om i s i-1 aducem, pentru
ca tu s-l pedepseti?
- De cte ori trebuie s repet asta?
- Nu vreau s m nel, Razz. ncerc doar s neleg ce
legtur au cei pe care-i ii tu acolo cu faptul c fratele tu a
fost mpucat. Crezi c au fost i ei implicai?
- Ei nu nseamn nimic.
- Chiar nu nseamn nimic?
- Pierderi colaterale. Trag un glon ntr-unul chiar acum
dac nu crezi ce-i spun.
- tiu c eti convins de ceea ce spui, Razz. Vreau ns s
nelegi c, dac vei face ru cuiva de acolo, nu vom mai putea
rezolva nimic i nici tu nu vei mai putea ncerca s obii ceea

278

ce-i doreti. ncerc s iau legtura cu spitalul. S vorbesc cu


doctorii care l ngrijesc pe fratele tu. M-am gndit c poate
vrei s tii cum se simte. L-ai vzut azi?
l provoc s vorbeasc despre fratele su, facndu-1 s
uite de primul termen limit.
Adorarea eroului. Loialitate absolut. Cnd el i spuse de
mama lui, care plnsese la spital, mai afl ceva despre el. Nu
mai are ali fr a i i nici tatl nu apare n tabloul de familie.
Gsii-o p e mam acum! Scrise ea pe o bucat de hrtie i
i-o puse n mn lui Ricks.
- Nu v e foame, Razz? Dac vrei v trimit nite sandviciuri.
- Am destule chipsuri i bere. Crezi c-s tmpit? Crezi c
nu m uit la televizor? Nimeni nu intr aici, nimeni n afar de
Clip.
- Nu intr nimeni dac nu eti tu de acord.
- Poate c nu-i voi omor pe rataii tia sau poate c o voi
face i nu peste mult timp vor fi cu faa la pmnt. M-am
sturat s vorbesc cu tine. Dac mai ai ceva de spus, m suni
ca s-mi zici c l-ai prins pe rahatul la.
Cnd ntrerupse legtura, Phoebe se relax.
- Ai reuit s-l localizai pe acest Clip?
- S-a dat la fund, dar avem oameni care se ocup de el.
- Dac i spunem c l-am prins pe Sagget s-ar putea s ne
deschid o u. Vreau s aflu imediat ce va fi descoperit.
Se uit la ceasul de pe perete. Era patru patruzeci i cinci.
Avea anse mari s ntrzie la cin.
Duncan era destul de mulumit de el nsui cnd sun la
ua casei de pe strada Jones. Fu i mai mulumit cnd Essie i
deschise i un zmbet larg i nflori pe fa.
- Dumnezeule! Cine e acolo?
Duncan vorbi din spatele unui buchet mare de maci.
- Ai dreptul la trei ncercri. E vreun loc anume unde vrei
s pun florile?

279

- Deocamdat las-le aici, pn le gsim un loc. Ct de


frumoase sunt! Hai nuntru. Ai ajuns la timp. Ai adus i vin?
- Nu sunt invitat foarte des s iau masa cu patru femei att
de frumoase. E o ocazie special.
- i pentru noi. Lu sticla de vin i facu un gest cu mna.
nc nu ai cunoscut-o pe nora mea, nu? Josie, el este Duncan
Swift.
- E vorba de cinci femei frumoase. mi pare bine de
cunotin.
- A cincea e dat deja, spuse Carter intrnd cu o tav de
antreuri. Carly era chiar n spatele lui, ducnd o tav ceva mai
mic. Ce mai faci, Duncan?
- Bine. Hei, Carly.
- Mama o s ntrzie. Lucreaz.
- Se mai ntmpl. Dar se pare c e destul mncare s-mi
ajung o vreme. Oh, i-am adus ceva.
Privirea ei se fix pe punga roz de cadouri pe care el o
avea n mn.
- E un cadou?
- E un semn de apreciere pentru una dintre gazdele mele.
- Mulumesc frumos, spuse ea politicos urmrit de pri
virea atent a bunicii. Apoi ip de bucurie cnd scoase bentia
pentru pr. Arta ca un buchet de flori, cu violete albe i pur
purii i cu panglici subiri.
- E minunat! mi place mult. Mulumesc! Uitnd de formalisme, Carly se duse i-l lu n brae, apoi se ddu napoi n
pai de dans. Pot s m duc s mi-o pun? Buni, te rog, pot s
o port acum?
- Du-te fugua.
Carly o lu la fug, oprindu-se o clip n dreptul lui Dun
can pentru a-i arunca un zmbet.
- Eti detept, spuse Essie.
- Aa se aude.
Pe la ase i un sfert, Phoebe sun acas i i spuse Avei

280

s nu ntrzie cu cina din cauza ei. Chiar dac lucrurile se


rezolvau n cel mai bun mod cu putin, nu avea niciun rost
s-i fac pe toi s atepte n vreme ce ea va completa rapoarte
i informri.
Sorbi din cafeaua cu ghea, recunosctoare c cineva se
gndise s foloseasc buctria restaurantului. Vizavi de ea
sttea Opal Johnson, mama lui Razz. Durase ceva timp s dea
de ea, pentru c plecase de la cptiul fiului ei i se refugiase
pe o banc vizavi de spital, rugndu-se pentru viaa lui.
Acum era ntr-un restaurant plin cu poliiti, zbtndu-se
pentru viaa celuilalt copil al ei.
Fcuser ceva progrese. Dei Razz refuza s ias sau s
elibereze ostatici, Phoebe sesiza schimbrile din vocea lui.
Hotrrea lui slbea n intensitate.
- Va ajunge la nchisoare, nu-i aa?
- Va fi n via, spuse Phoebe. nc nu a fcut nimic
nimnui.
Opal privea n gol pe fereastr. Era slab ca un b i faa
i se boise de la orele de plns continuu, iar privirea i trda
oboseala.
- Am fcut tot ce am putut. Am fcut tot ce am tiut. Am
avut dou slujbe i i-am pus s mearg la coal i la biseric.
Dar Franklin al meu face numai ce vrea. i apoi l-a luat i pe
Charlie cu el. Posse. Scuip cuvntul cnd l pronun. mpo
triva acestui lucru nu am reuit s m opun.
- Doamn Johnson, vom face tot ce ne st n putin s-l
scoatem pe fiul dumneavoastr nevtmat de acolo. S-i scoatem
pe toi nevtmai, ca s aib i el o a doua ans.
- Ei cred c aa devin brbai. Privirea ei disperat o ntlni
pe a lui Phoebe. Bandele, drogurile, crimele. Cred c toate
acestea i fac brbai.
- Voi ncerca s vorbesc din nou cu el. Phoebe se ntinse
peste mas i i atinse braul lui Opal. Suntei bine?
- Avei copii, domnioar?

281

- Phoebe m cheam i, da. Am o fiic. Are apte ani.


- Copiii smulg inima din tine. i zace acolo, plin de rni
i bate tot pentru ei. Indiferent ce se ntmpl.
- Haidei s-l scoatem ntreg de acolo. Phoebe se pregtea
s sune, cnd Ricks ddu buzna.
- L-am gsit pe Sagget, se afl la noi. L-am acuzat de
posesie de droguri i arme de foc. Am luat o arm de la el din
apartament i se potrivete la calibru cu cea cu care a fost
mpucat Franklin Johnson. Vom face testele balistice.
- Bine. E bine, spuse Phoebe privind-o pe Opal. E foarte
bine. Voi avea nevoie de ajutorul dumneavoastr, doamn
Johnson. Cel care l-a mpucat pe fiul dumneavoastr, pe fratele
lui Charlie, este arestat. Va fi pedepsit conform legii. Trebuie
s-l convingem pe Charlie c este suficient, c ajunge i c ar
trebui s ias.
Phoebe sun la magazin. In vocea lui Razz se desluea mai
mult oboseala dect sfidarea. Un alt semn bun.
- Razz, avem veti bune.
- i-a revenit fratele meu?
- Starea fratelui tu nu s-a schimbat i asta nseamn c
nici nu s-a nrutit. E puternic, nu?
- Nimeni nu e mai puternic ca el.
- Asta e bine. Voiam s te anun c Clip a fost arestat.
- L-ai prins pe ticlosul la de ccat?
- Nu vorbi aa cu aceast doamn! spuse Opal rstit. S nu
te aud c vorbeti aa, m auzi.
- L-a mpucat pe T-Bone. Ii spun exact aa cum e, n faa
oricui.
Phoebe ridic o mn i i facu semn lui Opal, nainte ca
aceasta s mai spun ceva.
- Mama ta e foarte suprat, Razz. Acum e ngrijorat i
din cauza ta. Dar cred c puteam s ndreptm asta, ca s fie
bine pentru toat lumea. Poliia l-a acuzat pe Clip i acum e la
nchisoare. El...

282

r
- Aduce-i-1 pe ticlosul la la mine!
- tiu c vrei s-l vezi. Pot s aranjez asta. Dac lai arma
i iei afar, voi aranja s fii dus acolo unde se afl. Ca s-l
vezi n spatele gratiilor.
- Vreau s-l vd n pmnt. Am s-l bag acolo.
- Razz, pari foarte obosit. A fost o zi lung pentru toat
lumea. Vreau s-i spun c au gsit o arm la Clip, acelai
model ca cea cu care a fost mpucat fratele tu. Chiar acum
fac teste. Dac testele demonstreaz c este arma cu care a fost
mpucat fratele tu, Clip va fi acuzat de tentativ de crim.
tii ct ar putea s stea n spatele gratiilor? Ani i ani de zile.
Poate tot restul vieii sale. Dac fratele meu ar fi fost rnit
astfel, a vrea s tiu c cel responsabil va plti mult timp
pentru faptele sale. Foarte mult timp.
- O s ard n iad.
- Cred c penitenciarul de stat din Georgia este tot un fel
de iad. Razz, mi s-a spus c se ascundea. M ntreb ce va crede
banda lui cnd va afla c se ascundea?
- Faci mito?
- Ii spune adevrul. Eram i eu aici cnd au venit i i-au
spus. Biatul care l-a mpucat pe fratele tu e la nchisoare. i
acum iei de acolo, auzi? Opal ncepu s plng din nou. Iei
de acolo, c nu mai suport s-mi vd i cellalt biat plin de
snge.
- Nu plnge, mam. Vreau s-l fac s-i curg sngele, aa
cum a fcut i el cu T-Bone.
- La nchisoare e mai ru dect s fii mort, spuse Phoebe.
Mai ales pentru un tip precum Clip. i acum nici nu mai are
onoare i reputaie. A dovedit c este un la. Un la care va
plti ani de zile pentru ce a fcut. Mama ta are nevoie de tine,
Razz. Vrea s lai arma i s iei de acolo. S ari c nu eti
un la. C ai curajul s iei de acolo.
- M duci s-l vd pe ticlosul la? S-l vd n cuc?
Promii?

283

- Da. Ai cuvntul meu.


- Dar ajung i eu la nchisoare, la fel ca el. Asta nu-i
corect.
- Nu la fel ca el. n niciun caz. Tu nc nu ai fcut ru
nimnui, Razz. Nimnui. Asta e diferena dintre voi. Dac iei
acum, aa cum i-am spus, va fi n favoarea ta.
- Cum fac s ies?
- Lai arma jos, spuse Phoebe fcnd semn ca s fie sigur
c informaia era transmis celor de la operaiuni tactice. Nu
trebuie s ai o arm asupra ta cnd iei de acolo. Bine?
- Voi avei arme?
- Da, avem. Dar nu vreau s-i faci griji n legtur cu
asta. Va trebui s ridici minile altfel nct s le vad toi i s
iei pe ua din fa. Vii de unul singur, pentru c nu eti un la,
nu? Iei direct pe ua din fa, cu ambele mini ridicate. OK?
- Bine. Ies acum. Sunt cu minile sus.
- Ne vedem cnd iei, Razz. Phoebe nchise telefonul i se
ridic. Hai s v lum biatul.
O lu pe Opal de bra i o duse spre ua restaurantului.
- Ascultai-m cu atenie. Cnd va iei, vor avea armele
ndreptate asupra lui. Se vor ndrepta spre el, l vor culca la
pmnt i-i vor pune ctuele. sta-i procedeul.
Phoebe se uit de jur mprejur dup cei de la operaiuni
tactice. Pn cnd Razz nu era n custodia lor, nu putea risca
s o duc pe mama lui prea aproape.
- Vreau s ateptai aici, cu acest poliist, doar cteva
minute. Dup aceea m ntorc i v duc unde se afl Charlie.
- V mulumesc pentru tot ce ai fcut. Mulumesc.
Phoebe se mic repede, lsnd capul ntr-o parte, astfel
nct s ajung s vad intrarea n magazinul de buturi. Cnd
ua se deschise i-l vzu pe biat ieind, cu minile deasupra
capului, respir uurat.
Focul de arm i asurzi pe toi. O clip, Phoebe pur i
simplu nlemni, uitndu-se la corpul lui Charlie care cdea.

284

'Pip i fugi spre el, n vreme ce ceilali poliiti se culcau la


pmnt.
Cineva o mpinse jos. Cu rsuflarea tiat auzi strigte din
magazin i din jurul ei: S-au tras focuri de arm! S-au tras
focuri de arm!
Era minunat! i att de uor. Tot ce trebuise s fac fusese
s se strecoare i s dea impresia c era de acolo. Nu ntmpi
nase dificulti s gseasc poziia bun, s atepte, s vad ce
se va ntmpla.
Tot acel timp pe care ea i-l petrecuse vorbind cu rahatul
la era irosit. Nu-i aa, trfo?!
Ratatul la merita s moar. Bandele erau o plag a oraului.
Ar fi putut s o umple i pe ea de plumb, ar fi fost simplu
ca bun ziua. Dar aa era mai bine.
Nu tiuse, chiar nu ghicise ct de amuzant va fi. Ce rost
avea s se termine totul prea repede?
Ls arma i se strecur printre oameni. Din nou fu uor.
Puse legitimaia deoparte i se topi n mulimea panicat, dis
prnd n confuzia creat, nu nainte de a o vedea pe Phoebe
ridicndu-se n picioare, alergnd spre ua magazinului i
prbuindu-se lng copilul mort.
Pentru c era mort, fr nicio urm de ndoial.
Presei avea s-i plac chestia asta, se gndi el ndreptndu-se spre vest, spre locul unde i lsase maina. O s-o nfu
lece cu fulgi cu tot.
Locotenentul MacNamara l convinsese pe rahat s ias
din cldire, direct n ploaia de gloane.
Avea de gnd s-i ia un bax de ase beri i ceva mncare
la pachet i apoi s se uite la tiri.
Cnd Phoebe intr n cas, auzi voci venind din camera de
zi. Cina s-a terminat de mult, i zise ea. Vasele fuseser deja
splate i puse la loc.

285

Cafeaua i coniacul se serveau n camera de zi, n servicii


Wedgwood i Baccara, luate mprumut de pe proprietatea lui
Elizabeth MacNamara.
i-ar fi dorit s urce n dormitor i s se bage n pat. Sau
sub el. Dar nu se putea. nc un lucru pe care nu putea s-l
fac. Aa c o porni spre camera de zi.
Carter le povestea ceva. i ddea seama dup felul n care
i mica minile. tia o mulime de anecdote bune. i dorise
s se fac scriitor i lucra la asta ori de cte ori avea ocazia,
dar slujba de profesor i consuma cea mai mare parte a timpu
lui.
Lng el, Josie protesta, dar rdea n timp ce facea asta.
Era aa de drgu felul n care se iubeau unul pe cellalt. nc
proaspt i dulce.
i mama prea fericit. mpcat i fericit. Lumea ei era
plin de oameni care i creau starea aceasta. Ava, sprijinindu-se
de sptarul fotoliului pe care sttea mama, bea cafea dintr-o
can Wedgwood.
Fetia ei sttea pe canapea lng Duncan. Dumnezeule,
ceea ce citi pe figura lui Carly cnd se uita la el era dragoste.
Domnul Duncan Swifit, relaxat, facndu-i cu ochiul fetiei
ei de parc ar fi avut amndoi cine tie ce secret, prea c este
acas la el.
La cte strzi distan era strada Hitch?
Cum se putea ca cele dou adrese s fie desprite de o
lume ntreag?
Duncan o vzu cel dinti stnd n prag. n ochii lui se
aprinse o lumini, dar imediat deveni ngrijorat. Oare era att
de transparent?
El se ridic n picioare i veni spre ea.
- Eti bine?
- Nu. Nu am pit nimic, dar nu mi-e bine. mi pare ru c
nu am ajuns la cin, spuse pe o voce care se auzi n toat
camera.

286

- Mam, ne-am distrat de minune, i Duncan a spus...


Cuvintele lui Carly se stinser cnd micua ajunse lng ea.
Phoebe i urmri privirea i vzu c se fixase pe pata de snge
de pe pantalonii ei.
Avusese un tricou de schimb n dulap, la serviciu, dar fusese
nevoit s vin acas cu petele de snge, sngele lui Charles
Johnson, pe pantaloni.
- N u este al meu. Nu am pit nimic, dar simt nevoia s m
mbriezi. Am nevoie de o mbriare gen Carly, chiar acum,
spuse ea i se ls pe vine, strngnd-o n brae pe Carly.
Rmase aa. Ea o avea alturi pe fiica ei n seara aceea, n
siguran, dar copiii altora lipseau.
S deprt puin i o srut pe Carly pe ambii obraji. Apoi
se ridic n picioare i se uit la mama sa. Essie era palid i-i
inea minile mpreunate strns.
- Nu am pit nimic. Uit-te la mine, mam. Nu am pit
nimic. Nimic, da?
- Da.
- Carter, toarn-i mamei puin limonad. i tu, mam,
stai jos. tiu c nu v spun prea multe despre serviciu i mai
ales lui Carly. mi pare ru c nu ne nelegem cu privire la
aceste limite. Oricum, cred c mi-ar prinde bine ceva mai tare
dect limonada.
- i aduc nite vin i ceva de mncare, spuse Ava
apropiindu-se de ea i strngnd-o de mn. Ar trebui s stai jos.
- Ar trebui. Aa voi face. Vreau mai nti s-mi schimb
pantalonii. M ntorc imediat, i spuse ea lui Carly.
Duncan se uit la Essie cnd Phoebe iei din camer.
- Essie, sper s nu te deranjeze, dar m duc la ea.
Nu atept s primeasc permisiunea i o ajunse din urm
pe Phoebe pe scri.
- Vreau doar s-mi schimb pantalonii, zise ea.
- Nu am de gnd s-i propun una mic ct faci asta. Pari
extenuat.

287

1
- Am avut o zi foarte proast. Foarte, foarte proast. nc
nu pot s vorbesc despre asta. Nu vreau s povestesc dect o
singur dat.
- Voi fi aici, dar nu trebuie s vorbeti deloc.
Phoebe lu din dulap o pereche de pantaloni de bumbac.
Apoi i ddu jos pantalonii mnjii de snge i-i arunc n
coul cu rufe.
- Mama va face probabil un experiment chimic i va reui
s scoat sngele bietului biat de pe pantaloni. i duse mna
la frunte i simi cum durerea i trece prin tot corpul, dar nainte
ca Duncan s o poat lua n brae se ddu napoi. Nu, nu, nc
nu e loc de mbriri i nici de lacrimi. Dac trebuie s plng
voi mai amna puin. Mama e ngrijorat. Va fi ngrijorat pn
cnd cobor.
- Haide napoi, atunci.
Coborr mpreun. Ava i pregtise deja o farfurie cu
mncare i un pahar cu vin.
- Va aprea la tiri, ncepu Phoebe. Probabil c deja au
artat. Am avut un incident pe strada Hitch. Avea legtur cu
bandele de cartier. Ostatici. Biatul avea aisprezece ani. Doar
aisprezece ani. Era suprat, dezorientat i ndurerat. Am avut
nevoie de ceva timp s-l fac s se rzgndeasc, dar am reuit
i i-am spus c totul va fi bine. Aa c a ieit, exact cum i
spusesem eu. Nenarmat, cu minile deasupra capului, i cine
va l-a mpucat. L-au mpucat aa cum era, cu minile sus,
predndu-se. Mama lui se afla destul de aproape i cred c a
vzut ce s-a ntmplat.
- Se va face bine? ntreb Carly.
- Nu, draga mea. A murit. nainte s ajung eu Ia el, se
gndi ea.
- Dar de ce l-au mpucat?
- Nu tiu. O mngie pe Carly pe pr i apoi se aplec
pentru a o sruta. Nu tiu. Nu tim nici cine, nici de ce. Se va

288

vorbi la televizor despre asta. Am vrut s tii, cu toii, ce s-a


ntmplat.
- mi doresc s nu se fi ntmplat.
- Oh, iubito, i eu mi doresc s nu se fi ntmplat.
Carly o mbri.
- O s te simi mai bine dac mnnci. Asta mi spui tu
mie mereu.
- E adevrat, aa i spun.
i puse ceva n farfurie. Nu conta ce, pentru c oricum nu
simea gustul mncrii. Dar mnc i ncerc s zmbeasc.
- i acum toat lumea ar trebui s nceteze s-i mai fac
griji. Povestii-mi ce ai fcut amuzant n seara asta.
- Unchiul Carter i Duncan au cntat un duelet.
- Un duelet?
- Aa a spus unchiul Carter c se cheam. La pian. A fost
amuzant. i mtua Josie a spus bancul cu puiul.
- Nu, iari bancul la.
- Mie mi-a plcut, spuse Duncan zmbind. i ddea sea
ma ce ncerca ea s fac: s-i aduc pe toi la normal. Avea
nevoie de asta.
- Duncan a spus c noi dou putem s mergem cu barca
smbt, dac vrei. Vrei? Te rog. Nu am mai fost niciodat cu
barca. Niciodat.
- Este clar c eti un copil abuzat i neglijat. Cred c
putem merge. Acum e timpul s mergi la culcare.
- Dar avem musafiri.
- i un copil politicos i asculttor. Cum de am avut eu
norocul acesta? Spune noapte bun. Voi veni la tine n cteva
minute.
Carly i tr picioarele, trase de timp i se uit rugtor la
ceilali, ateptnd o mn de ajutor. Se duse lng Duncan i
oft profund.
- Mi-ar fi plcut s mai stau, dar i mulumesc c ai venit
la cin.

289

- i mulumesc i eu pentru invitaie. Ne vedem smbt, da?


Chipul fetiei se nsenin.
- Bine. Noapte bun.
n clipa n care Carly iei din camer Phoebe puse furculia
jos.
- Ar fi cazul s plec i eu, spuse Duncan.
Urmar proteste politicoase, mulumiri reciproce, pupturi
i strngeri de mini.
- Te conduc, zise Phoebe.
Ajunse afar i inspir cu nesa aerul proaspt.
- mi pare ru c a trebuit s aduc acas o problem care
a stricat seara.
- Nu te mai gndi. i nconjur mijlocul cu braul n timp
ce se ndreptar spre main. E greu pentru tine.
- A fost groaznic. i acord o clip de slbiciune, se n
toarse spre el i l mbri. Nu tiu dac voi reui vreodat
s-mi scot povestea asta din cap. Poate c nici nu ar trebui s
ncerc. Nu-mi dau seama cum de s-a putut ntmpla. Unii au
nceput s spun c noi l-am mpucat. n ce ne privete, sus
pectm un membru al bandei rivale. Am gsit arma. AK-47.
Nu e de-a noastr. L-au fcut ciur pe bietul biat. n cteva
secunde. A fost rnit i unul dintre ostaticii dinuntru. Va fi
bine, dar va mai dura. Simt nevoia s stau departe de casa asta.
Ori de cte ori pot. Aadar... smbt.
- Vin s v iau pe tine i pe Carly pe la zece, ce zici?
- A fost frumos din partea ta. Nu vreau s te simi obligat
s...
- Nu, spuse el atingndu-i buzele cu degetul. Nu face asta.
tii ceva? Dac nu vor merge lucrurile ntre noi doi i Essie m
refuz, m-am gndit c pot s atept vreo cincisprezece ani
pentru putoaic.
- Douzeci, cel puin.

290

- Totui, ar trebui s te pun pe gnduri cnd vezi cte


opiuni am. O srut lung, cu blndee. Ne vedem smbt.
- Pe smbt. O s aduc civa litri de crem de protecie
solar pentru noi, rocatele.
i facu cu mna i mai rmase afar puin, aezat pe scrile
verandei. Trebuia s intre, bineneles, trebuia s se duc s o
vad pe Carly i s arunce o privire i pe la mama, dar mai
rmase o clip.
Carter iei din cas i far s spun ceva se aez lng ea
i o lu de mn.
Sttur mpreun, n tcere, timp de cteva minute.

18
^ ^ io eb e nu greise cnd afirmase c presa va prelua su
biectul. Acesta apru la televizor, n ziare i pe internet. Dup
moarte, Charlie Johnson deveni un simbol al violenei bande
lor, al rasismului, corupiei din poliie i a incompetenei.
Phoebe fu nevoit s rspund la zeci de ntrebri venite
din partea reporterilor i, pentru prima dat n via, primi
telefoane de ameninare.
Din nou fu anchetat de cei de la Afacerile Interne.
- Cum te descurci? o ntreb Dave studiind-o cu atenie n
vreme ce ea trgea linii pe condensul de pe paharul de ice tea.
O invitase la masa de prnz.
- l tot vd ieind afar cu minile ridicate. Secunda n
care m-am gndit: o treab bun, Phoebe. Bate palma. i apoi
sunetul armei i felul n care corpul copilului a tresrit. Doar
o singur secund a fost nevoie pentru ca totul s se duc
dracului.
- Ai fcut o treab bun, spuse el dnd din cap cnd i
vzu expresia feei. E adevrat. Hai s spunem lucrurilor pe
nume.

291

- Negociatorii fac parte din echip, Dave. Oare cine m-a


nvat asta? Echipa a greit att n ceea ce privete ostaticii,
ct i biatul.
- Ceva n-a funcionat i nc nu suntem siguri ce. Dar asta
nu s-a ntmplat la tine. Oricum, continu el, a murit un biat
i un ostatic a fost rnit. Niciun membru al echipei de intervenii
nu a tras. Arma cu care s-a tras i care a fost descoperit nu
este a noastr. i, indiferent de ce a fost, ratarea ne aparine.
Cineva a trecut sau nu a fost bgat n seam n timpul evacurii
zonei.
- Azi-noapte s-au anunat mai multe violene i n est i n
vest, spuse ea. Mai multe mpucturi. Mass-media se folosete
de el pentru a scoate n eviden conflictele rasiale. Albi mpo
triva negrilor. i nu cred c se poate spune c rasele nu au de-a
face cu asta, pentru c sunt un element definitoriu al bandelor.
Dar nu cred c Charles Johnson a fost mpucat din cauza
culorii pielii. Aa cum nu cred c moartea sa merit s fie
astfel exploatat.
Dave tcu ct le fur servite sandviciurile pe care le co
mandaser.
- Franklin Johnson a murit azi-diminea.
- tiu.
- Opal Johnson i-a pierdut ambii copii. Copiii ei sunt
mori. Primul, nu din vina noastr, cel puin nu evident. L-am
gsit i arestat pe cel care l-a omort. Oare am fi acionat la fel
de repede, dac Charlie nu ar fi intrat n acel magazin, ieri? Nu
tiu rspunsul. i asta m bulverseaz.
- N u tiu nici eu, dar m strduiesc s-mi fac bine meseria.
La fel i tu. Salvm pe cine putem, Phoebe, abordm crizele pe
rnd.
- Poate. Lu un cartof i-l fcu bucele, l-am spus c totul
va fi bine. l-am spus c, dac va iei, totul va fi bine.
- Nu ai fcut nicio greeal. Ar fi trebuit s fie n regul.
Ar fi trebuit ca acum s fie la poliie, i avocatul lui s mun-

292

ceac pentru a obine o nelegere cu procurorul i a-1 scoate


din arest. Greeala aparine celor de la Operaiuni i o vom
descoperi. Vom investiga fiecare minut al acestui incident.
Fiecare micare i fiecare ordin. Dar deocamdat e vorba de
furia comunitii, de comarul de la relaii publice i de cum s
oprim ca aceast situaie s degenereze n rzboaie de strad.
Tu vei ine o conferin de pres n dup-amiaza aceasta, m
preun cu comandantul de la Operaiuni. Vei citi fiecare o
declaraie scurt i vei rspunde la ntrebri. Va fi greu, dar e
necesar.
- i mai e ceva. Eu sunt alb, iar comandantul e negru.
Ridic mna nainte ca el s poat spune ceva. Nu vreau s
spun c efectul vizual nu conteaz la fel de mult ca i cel
declarativ. mi voi face treaba. La ce or este?
- La trei.
Phoebe ddu din cap.
- Bine. nseamn c am timp s merg pn pe strada Hitch.
Vreau s vd scenele crimelor. Pe amndou.
Phoebe se afla la fereastra de unde fuseser trase focurile i
care fusese verificat de echipa de investigaii de la locul faptei.
Era o fereastr ngust, la etajul al doilea al unei cldiri aflate
vizavi de magazinul de buturi.
Rapoartele menionau c blocul de cincisprezece aparta
mente fusese evacuat n ntregime i c echipe SWAT se afla
ser pe acoperi i la etajul al treilea. Pentru c era n pe
rimetrul interior, civilii nu ar fi avut ce s caute nici n cldire,
nici n jurul ei.
Dar nu ar fi fost pentru prima dat cnd un perimetru era
compromis.
Trgtorul a avut un unghi destul de bun de aici, i zise
Phoebe. Ar fi fost mai bun pe acoperi, sau de la etajul al
treilea, dar era destul de bun i aici. Mai ales dac intenia Iui
fusese de a ucide un om nenarmat care urma s stea n mijlo-

293

1
cui strzii. Oh, da, nu era greu s nimereti inta cnd aceasta
sttea nemicat cu minile deasupra capului. Un trup care
atepta s fie fcut ciur.
- Chiriaa este Reeanna Curtis, necstorit, i spuse de
tectivul Sykes, care se afla n spatele ei. Are doi copii, un biat
n vrst de cinci ani i o feti de trei. Nu are dosar penal.
Cnd s-a tras, erau n afara perimetrului de protecie. Au i
martori. Prietenul ei era la munc atunci. Am verificat.
Phoebe ncuviin.
- Am citit declaraia. A spus c un poliist a venit la u i
c i-a ordonat s ias imediat afar. Erau poliiti peste tot, spune
ea, i nuntru i afar. A ieit mpreun cu copiii i s-a dus
direct la sora ei, cteva strzi mai ncolo.
- Nu-i aduce aminte dac a ncuiat ua cu cheia. Nu mai
ine bine minte nici dac a nchis-o. Spune c totul s-a ntm
plat foarte repede i c era speriat. Altcineva a fost, de aseme
nea, obligat s ias, specul Sykes, dar n-a vrut s rateze spec
tacolul, aa c a intrat aici.
- narmat? Phoebe se ntoarse. Oricine a fost cel care a
intrat, asta dac nu cumva suspectm o mam singur cu doi
copii precolari c are n cas un AK 47, era bine pregtit. De
ce a tras doar n biat i nu i n poliiti?
- n cldire sunt muli membri ai bandei Lorzilor. O s-i
cercetm pe toi cu atenie.
Asta nu-1 fcea pe Charlie mai puin mort, se gndi Phoebe.
Apoi i reveni. Nu mai era vorba de asta, din pcate acest
capitol se ncheiase. Acum trebuiau s descopere unde anume
se greise.
- De unde tia trgtorul c Charlie Johnson se afla nun
tru? ntreb Phoebe uitndu-se prin apartament.
- Poate c nu tia c e Charlie, dar tia c e un membru
al bandei Posse.
- OK, i asta de unde o tia? L-a vzut pe Charlie intrnd
i a remarcat c era mbrcat cu culorile bandei? Din jurnal

294

reiese c intrase cu cel puin zece minute nainte de a ajunge


prima main de poliie. i asta s-a ntmplat repede, pentru c
cineva din blocul vecin cu magazinul de buturi a sunat s
anune c a auzit mpucturi. Femeia spune c-1 vzuse
Iraversnd strada cu zece minute nainte de a auzi mpuctura.
- Trgtorul fie l-a vzut, fie a auzit. Face rost de arm i
apoi are noroc i gsete un punct bun de pnd.
- Hai s vedem dac au cules probe din cldire i din
apartament. Vezi dac s-au dat telefoane de aici dup ce aparlamentul a fost prsit. Probabil c s-au folosit telefoane mo
bile, dar nu se tie niciodat.
Se duse la fereastra unui dormitor care, n mod evident,
era al celor doi copii. Din acel unghi vedea restaurantul unde
sttuse i vorbise cu Charlie, convingndu-1 s renune.
- M ntreb ci membri ai unei bande rezist cnd au
ocazia s mpute poliiti. Rezist pn cnd inta este eli
minat, asta da. Dar de ce nu au ncercat s scoat din joc i
civa poliiti dac tot erau pui pe treab? Mai mult snge,
mai mult confuzie. Dar singura persoan rnit este unul din
tre ostatici. E cam ciudat, nu?
- E ciudat. Ai vreun motiv s crezi c nu e vorba de
rzbunare ntre bande?
- O s-i spun.
Phoebe vorbi i ea cu chiriaii din acea cldire i-i umplu
servieta cu declaraii pentru a le studia. Se asigur c va ajunge
acas nainte de lsarea ntunericului.
Voia ca toi s fie n cas nainte de apusul soarelui, n caz
c problemele din ora se vor agrava. Asta pentru cazul n care
distana dintre strzile Hitch i Jones nu va fi suficient pentru
a ine la distan potopul, dac venea.
i nclc propria regul i pstr revolverul acas, pe un
raft, ncrcat i cu piedica ridicat.
Dup ce Carly se duse la culcare, Phoebe verific ncuieto-

295

rile, alarma i apoi se aez la birou. Puse televizorul la sonor


redus, ca s aud dac se ntmpla ceva n ora, i ncepu s
citeasc rapoarte, declaraii i jurnale.
Cnd sun telefonul rspunse absent, cu mintea la planul
apartamentului de pe strada Hitch.
- Phoebe MacNamara.
- Duncan Swift. Salut, drguo.
Ideea de a fi numit drgu cnd ea era nconjurat de
diagrame, rapoarte balistice i diverse alte note de la locul
crimei o fcu s zmbeasc.
- Bun, Duncan.
- Voiam doar s verific dac mai am echipaj mine.
- Cred c ar fi bine s foloseti termenul de echipaj n sens
foarte larg, dar da, suntem gata. Dac n-a mai merge, Carly nu
ar mai vorbi cu mine pn la majorat.
- Codul tcerii este o arm fenomenal. Pe mine m face
s implor de fiecare dat.
- E bine de tiut.
- i o tmpenie de recunoscut. Oricum, m-am ntlnit cu
Phin ceva mai devreme i pn la urm l-am invitat i pe el i
pe ai lui mine. Te deranjeaz?
- Nu, deloc. Carly va fi foarte ncntat s aib pe cineva
de vrsta ei cu care s se joace. M iubete, dar de mine se
plictisete la un moment dat. Se ridic n picioare i se duse
spre ferestrele care ddeau spre teras. Seamn mai mult a
petrecere i cred c mi-ar prinde bine o petrecere.
- Mi-am nchipui c a fost cam greu pentru tine. Te-am
vzut la televizor azi dup-amiaz. Par superficial dac-i spun
c mi-ai prut foarte sexy?
Phoebe rse.
- Da, i mulumesc. Este o chestie nasoal de tot, Duncan.
Nasoal ru de tot.
- Ce-ai spune s vin la tine? M strecor n camera ta i-i
distrag atenia cu o partid de sex slbatic.

296

Avu brusc o fantezie cu el escaladnd zidul pn pe balcon.


- Oh, Doamne, sun minunat. Dar, nu. Eti acas? Pe
insul?
- Da, am luat nite chestii, aa c-s aici. Dar m-am ocupat
deja de o bun parte dintre ele. Dac sexul slbatic nu se poate,
atunci o s ne srutm ca adolescenii n camera de zi, sau s
ne uitm la un film prost.
- mi place oricare dintre propunerile tale. Poate chiar toate,
dar nu vreau s vii n ora, nu n noaptea asta. Situaia st s
explodeze. E mai bine acolo unde eti, dac chiar va exploda.
Dezarm alarma zonei pentru a putea iei pe balcon. E cald n
seara asta. Nu fierbinte, ci cald i asta e bine. Cldura prea
mare poate declana o explozie.
- i dac i-a spune c pe lng faptul c erai sexy te-ai
descurcat foarte bine la conferina de pres? Doar un orb nu
i-ar fi dat seama ct de afectat erai.
- Multe lucruri de genul sta sunt legate de orbire. Oare a
putea fi i mai deprimant?
- Cu ce eti mbrcat?
- Poftim?
- ncerc s te nveselesc cu sex la telefon. Cu ce eti
mbrcat.
- Oh, hmmm. Se uit la tricoul i la pantalonii ei de bum
bac. Asta nu mergea. Oh, nimic extraordinar, doar un slip mic,
negru.
- Drgu. Pe sub ei ai ceva?
- Doar puin parfum... pe ici, pe colo.
- Foarte frumos.
- i tu? Cu ce eti mbrcat?
- Ghici.
- Jeans. Doar o pereche de Levis splai de o sut de ori.
Cu talia joas i nasturele descheiat neglijent.
- Dumnezeule, cred c poi citi n mintea oamenilor.

297

Amuzat, Phoebe se aez. Pentru prima dat n ultimele


douzeci i patru de ore nu mai simea nodul din stomac.
- Oh, nu tiu ce s fac, dar breteluele mi tot cad de pe
umr. Probabil c din cauza umerilor delicai pe care i-am dat
cu o crem parfumat. Poate c nu ar trebui s stau aa, aple
cat peste balustrad. S-ar putea ca snii mei s... ups, ias
afar. Oare ce or s spun vecinii?
- M ucizi, Phoebe.
- Drgu, nici mcar nu am nceput.
Diminea i-a fost uor s nu se gndeasc la serviciu, s-l
lase ntr-un col al minii. Moartea i durerea, se gndi Phoebe,
i faceau pe cei care se apropiau prea mult de ele s aprecieze
o zi nsorit i senin i vorbria vesel a unui copil.
Prima reacie a lui Carly cnd vzu barca spuse totul.
- E mare! i e frumoas! Ne vom simi foarte bine.
- Atunci s pornim, decise Duncan.
- Dar unde sunt pnzele? Ai spus c e o barc cu pnze.
- Acum sunt strnse. Imediat Ie vom da drumul. Urc la
bord i dup aceeea i ntinse mna fetei. Aa. Bine ai venit Ia
bord.
- Pot s m uit la ce-i pe aici?
- Sigur.
- Nu pune mna pe nimic, i spuse Phoebe cnd urc i ea
la bord. E mare i frumoas. Abia acum mi dau seama c ar
fi trebuit s te ntreb dac tii s o manevrezi.
- Nu am ieit cu ea dect de vreo patru ori. Glumesc.
Dintotdeauna am vrut s navighez. Veneam aici i m uitam la
ambarcaiuni. Aa c, atunci cnd m-am decis s-mi cumpr o
barc, am luat lecii i am fcut un curs, pentru c nu voiam s
mor necat dup ce reuisem s-mi mplinesc visul de-o via.
Dar copiii trebuie s poarte veste de salvare. La fel i Biff.
- Cine-i Biff?
- El e Biff, spuse Duncan artnd cu mna.

298

Phoebe i vzu pe Phin, pe soia i pe fiica lui venind pe


doc. La captul unei lese inute de Phin mergea legnat un
buldog crcnat.
- E cinele lui Phin. S-a gndit c un buldog i confer un
aer demn. Lucru care, trebuie s recunoti, se ntmpl dac nu
pui la socoteal balele.
Ca un btrn lup de mare, B iff sri la bord i apoi ddu din
fund pn cnd Duncan se aplec s-l mngie.
- Ce zi perfect, spuse Loo. Bun, Phoebe.
- Bun, Phin. Bun Livvy.
- Cel! strig Carly care urcase pe punte i aproape c-1
ddu pe B iff peste cap. Oh, ct de drgu e! Cum l cheam?
Mam, ne lum i noi un cine?
- E extrem de timid, glumi Phoebe. V rog s-o scuzai.
- El e Biff. Mai puin expansiv dect Carly, Livvy rmase
agat de mna mamei sale. i place s-l freci pe burtic.
Carly radia i l scrpin pe Biff.
- Jos sunt paturi i mese i o buctrie i baie i de toate.
Vrei s vezi?
- Le-am mai vzut.
- Haide s le vedem iari. Cu Biff.
Livvy se uit la mama ei.
- Pot s merg?
- Ce pantofi frumoi, spuse Carly n timp ce coborau. i
pot proba i eu? i tu poi s-i probezi pe ai mei.
Era o experien deosebit, se gndi Phoebe, s pluteti pe
ap n vreme ce fetele se agitau la crm, iar cinele, cu
mutrioara lui nostim, sttea la babord cu nasul n vnd. Nimic
nu se compar ns cu momentul cnd pnza alb se ridic i
se umfl n vnt. La fel ca i cinele, Phoebe i ridic faa n
aer.
- Mimoze, anun Loo i-i oferi un pahar lund loc la
masa la care se aezase Phoebe.

299

- Dumnezeule, cred c aa arat Raiul. O s trebuiasc s


tragem la parme sau s punem trinca?
- Doar dac simi nevoia. Phin habar n-are ce s fac dac
nu-i spune Duncan, dar se preface c tie. Le zmbi bieilor.
Oricum, e ncntat. Eu am ncercat s-l conving pe Dune s-i
ia o barc cu motor, un iaht mare, dar lui nu-i plac dect velierele. Inspir profund i-i ntinse picioarele incredibil de lungi.
- II tii de mult timp?
- Da, i sunt nnebunit dup el. Aa c dac te joci cu el
o s gsesc o modalitate de a-i face ru. n afar de asta, o s
ne nelegem bine.
- Sunt unii care i fac ru?
- Nu prea muli i nu prea des. Are un radar excelent.
Acum civa ani a cunoscut o femeie care mergea sub radar.
Pur i simplu nu-mi plcea, spuse Loo i gust din butur. Dar
Duncan se amorezase i ea fusese destul de inteligent s-l
impresioneze cu viaa ei grea. A scos cteva mii de la el nainte
s se prind.
- i ce a fcut?
- E uor s trieti cu el, dar nu-i place minciuna.
- E un avertisment, Loo?
- Te-am iritat, nu? Asta m face s te plac. Am vzut
conferina de pres de ieri. Loo ridic din sprncene cnd
Phoebe se crisp. Mai nti d-mi voie s-i spun c pentru
mine lucrurile nu sunt doar n alb i negru. n primul rnd
pentru c sunt avocat, aa c triesc n zona gri. n al doilea
rnd, tipul sta face parte din familia mea i dac nu m nel
e alb. i, n ultimul rnd, cred c te-ai descurcat foarte bine
ntr-o situaie delicat i dificil. Asta e tot ce voiam s-i
spun. mi plac pantofii ti, spuse Loo uitndu-se la sandalele
lui Phoebe. Poate c pot s-i probez.
Rznd, Phoebe se relax, bucurndu-se de plimbare.
Mncar pe lac i apoi notar. Carly avu parte de satisfacie
maxim cnd o lsar s in crma.

300

- Te distrezi? ntreb Duncan cnd Phoebe i se altur.


- Cred c este cea mai bun zi din viaa mea, din ultimul
limp.
- Putem s o prelungim. S mergem la mine. O obosim
bine pe Carly, o culcm i noi...
- Dar B iff i compania?
- Pe ei i arunc peste bord. Se aplec i o srut pe gur.
Spune-mi doar c vrei.
- Vreau s-i spun c-mi plac prietenii ti prea mult pentru
a-i arunca peste bord.
- mi era team de asta.
- Dar te voi invita s bei ceva n curte cnd ne duci acas.
- O s accept. Ascult... O prinse de ceaf i o srut uor.
- Ce? reui Phoebe s ngime.
- Nimic.
- De ce nchid oamenii ochii cnd se srut? ntreb Carly.
Phoebe se ntoarse i-i vzu fata studiindu-i cu mare interes.
- Nu tiu, spuse Duncan i se ncrunt gnditor. S ncer
cm i altfel. Cu ochii deschii i amuzat o srut din nou pe
Phoebe. E bine i aa.
- Mama zice c e prea btrn s mai aib prieteni.
- Carly...
- Tu ce crezi? o ntreb Duncan oprind protestul lui Phoebe.
- Cred c dac o mai scoi la ntlniri i o srui atta, ar
trebui s fii tu prietenul ei. i Ava i-a spus lui buni c e bine
c mama are parte de puin romantism pentru c....
- Carly, du-te i ia-i o prjitur sau ceva de bgat n gur.
- Ai spus c am mncat destule prjituri.
- M-am rzgndit. Ajunge cu chicoteala, spuse ea dnd din
mn spre Phin i Loo. i aici, spuse ea ntorcndu-se spre
Duncan.
- Avem parte de romantism? o ntreb el. O prinse i o
arunc n ap cu romantism.

301

Fluieratul lui Phin i bzi n urechi nainte s i croiasc


drum la suprafa.
- Cred c e tot romantismul de care sunt capabil n pu
blic. M duc s iau o prjitur.
Poveste de dragoste, se gndi ea dup ce-1 srut pe Dun
can de noapte bun. Era mai complicat dect o aventur, Iar
urm de ndoial. Ar fi fost o prostie s pretind c nu era o
poveste de dragoste ceea ce se ntmpla. Sau c nu-i plcea.
Nu voia s despice firul n patru i nici s analizeze prea mult.
Inteniona s se bucure de ce era, atta timp ct avea s dureze.
Se dezbrc, gndindu-se ce plcere o s-i fac duul dup
o zi petrecut pe ap. Cnd sun telefonul se gndi c e Dun
can, care o suna la doar cteva minute dup ce plecase, pentru
a-i spune ceva amuzant.
Ceea ce era afiat pe ecran i czu ns greu la stomac.
- Bun, Roy.
Zece minute mai trziu cobor scrile n grab i atac o
cutie mare de ngheat. Essie intr n buctrie chiar cnd
Phoebe lua o lingur mare direct din cutie.
- Oh! Te-ai certat cu Duncan.
- Nu m-am certat cu Duncan. Nu m-am certat cu nimeni,
voiam doar nite nenorocit de ngheat.
- Ai grij cum vorbeti, i spune Essie pe un ton rece. Nu
mnnci ngheat aa dect atunci cnd eti suprat. Duncan
abia a ieit pe u, aa c...
- i-am spus c nu m-am certat cu Duncan. Duncan nu
este centrul universului meu. Nu i pun pe brbai n centrul
universului meu i nici nu am de gnd... Se auzi vorbind i
simi tiul cuvintelor, de parc ar fi fost cioburi sparte. mi
pare ru, sunt suprat. Se aez napoi la mas i mai lu nite
ngheat. nc nu am mncat ndeajuns pentru a m calma,
nici pentru a-mi fi mai bine sau mai ru i nici pentru a nu m
lua de altcineva.

302

Essie se duse la sertar, scoase o lingur i ncepu s ia i


ca din ngheat.
- Ce s-a ntmplat?
- M-a sunat Roy. Se cstorete din nou.
- Oh, spuse Essie i lu o porie i mai mare de ngheat.
Cu cineva cunoscut? Ca s tim cui s-i trimitem condoleane?
- Mulumesc, mam. Se cstorete cu cineva pe nume
Mizzy. i vine s crezi? Are douzeci i patru de ani.
- O ppu fr cap, bineneles. Biata creatur.
- Ppua are o grmad de bani i se mut la Cannes, sau
poate la Marsilia. Familia ei are afaceri acolo i el va da o
mn de ajutor la gestiune. A sunat ca s-mi spun s nu vin
cu jalba n proap dac urmtoarele dou-trei cecuri de pensie
alimentar or s ajung cu ntrziere. Din cauza schimbrii de
domiciliu, a bncii i aa mai departe.
- Dar ntotdeauna a fost punctual.
- Da, pentru c este o retragere automat din contul lui,
aa c nici mcar nu trebuie s se gndeasc el la asta. Pe
chipul ei nu se mai citea furie, ci durere. Niciodat nu m
ntreab nimic de ea, mam. Niciodat nu ntreab ce mai face
i nici mcar n-a sugerat c ar putea s-i spun el asta sau s
o invite la nunt.
- Oricum nu ar merge. i, fetio, nici ie nu i-ar plcea
dac ar face-o.
- Asta nu are nicio legtur. tiu c m supr pentru ceva
care aa a fost mereu, nu s-a schimbat acum. Doar c ticlosul
se cstorete cu una cu zece ani mai tnr dect mine, pe
nume Mizzy i de fiica lui nici mcar nu-i amintete.
- Ce spunea bunic-mea? Un sconcs nu-i schimb nicio
dat mirosul. E puin dur, dar adevrat i se potrivete. Viaa
lui are profunzimea unui scuipat. Nu-i va psa, Phoebe. Roy nu
ocup niciun pic de loc n inima lui Carly. Nu ar trebui s-l lai
s te afecteze att pe mult.

303

- Ai dreptate. tiu c ai dreptate. Oricum, niciodat nu a


avut parte de el, aa c nu are de ce s-i fie dor.
- Dar tu, da.
- Eu am trit cu o iluzie. Phoebe lu o lingur de ngheat
i o studie nainte de a o mnca. Poate c asta e i mai ru. El
e aa cum e. Chiar dac nu-i dect un sconcs. Mulumesc.
Nu merita s se enerveze pentru Roy, se gndi Phoebe
urcnd pentru a face un du. Telefonul i amintise ns c
povetile de dragoste erau un teren alunecos. Era bine, mult
mai bine ca totul s rmn la un nivel elementar, simplu. Aa
nct nimeni s nu fie rnit.
Poate c era vremea s ncetineasc un pic ritmul cu Dun
can. Stabilise o alt ntlnire cu el cnd nc asupra ei mai
plutea fascinaia zilei ce trecuse. Dar nu era o problem. O s-i
explice c nu-i dorea nimic n afar de prietenie, camaraderie
i sex.
Care brbat putea s nu fie de acord cu aa ceva?

19
J L
cererea ei, Phoebe fu informat cnd cadavrul lui
Charlie Johnson putea fi luat de rude. Vznd informaia, con
tact firma mortuar. Ls la o parte controversele i dezba
terea public, deoarece trebuia s-i arate respectul. Putea face
acest lucru discret i repede. Asta nsemna s renune la
ntlnirea cu Duncan, dar chiar era i mai bine aa.
O perioad trebuia s-i rcoreasc minile.
Ddu telefon i, dei tia c era o laitate, se simi uurat
cnd i rspunse robotul.
- Duncan, sunt Phoebe. Trebuie s renun la seara asta, mi
pare ru. A aprut ceva... Nu e corect, i reaminti ea. Nu
fcuse nimic s merite explicaii de genul acesta. De fapt, se

304

organizeaz ceva pentru Charlie Johnson i trebuie s merg.


Aa c o s te rog s amnm. Vorbim mai trziu, da? Sunt
deja pe drum.
Oricine ncearc s-i acopere fundul, i Phoebe nu putea
s acuze departamentul c trecuse pe poziii defensive. Sau, se
gndi ea, c ncercau s gseasc un ap ispitor valabil. Era
pregtit s-i apere metodele i aciunile, dac era nevoie.
Rmase la ntlnirea cu echipa de criz, cu eful i reprezentanii
departamentului de Afaceri Interne.
Fuseser puse ntrebri, crora li se rspunsese. Se prezent
jurnalul aciunii pe care-1 inuse ea i se ascult caseta cu
discuiile avute. i ascult vocea, pe cea a comandantului
Harrison, pe a lui Charlie, Opal, prezentarea faptelor pe care
i-o fcuse primul negociator comandamentului i comandamen
tul membrilor echipei operative.
- Locotenentul MacNamara a prezentat clar informaia c
cel care luase ostatici urma s se predea i c va iei fr arme.
Informaia a fost primit i neleas. eful ridic minile. Nu
a fost nicio problem de comunicare i comandantul echipei
operative nu a dat semnal de deschidere a focului. Gloanele nu
au fost trase de niciun membru al departamentului de poliie.
Fcu o pauz. Gloanele au fost trase cu o arm, al crei model
nu se gsea n nzestrarea echipei de criz i care se afla ntr-un
loc n care nu era poziionat nimeni. Membri recunoscui ai
bandei rivale locuiesc n cldirea din care s-a tras i ali mem
bri suspeci n interiorul perimetrului stabilit. Acestea sunt
faptele. Dar mai este ceva. Perimetrul a fost nclcat. i de aici
apar nite ntrebri. Cine, cnd i cum? Brea poate pune de
partamentul ntr-o iumin nefavorabil, facndu-1 pasibil de
critici i speculaii, probabil i de procese civile.
- Cine, asta se ncearc s se afle acum, spuse Harrison,
un brbat nalt a crui prezen era impozant i care avea o
voce joas, parc fcut pentru a da ordine. Fiecare membru

305

cunoscut al bandelor Posse i Lorzii este interogat. Asta durea


z, domnule.
- i cum? spuse eful poliiei uitndu-se direct la coman
dantul operativilor.
- Cldirea a fost evacuat etaj cu etaj. Harrison se ridic
n picioare i se duse la diagram. O echip de trei oameni a
intrat n cldire pe aici. Civilii au fost evacuai i scoi n afara
baricadelor. Dei locaia nu era optim pentru supravegherea
locului n care se aflau ostaticii, membri ai echipei mele au fost
postai la etajul al treilea i pe acoperi. Ali oameni au fost
postai n cldirea aflat la sud, care oferea cel mai bun unghi
asupra intrrii n magazinul de buturi. Alii au fost aici, art
el pe schi, pentru a acoperi partea din spate. i aici, pentru
laterale.
- Fiecare cldire a fost evacuat, sau cel puin aa am
crezut, i apoi a fost delimitat perimetrul. n perioada negocie
rilor au aprut mici probleme ici i colo: ameninri i icane
venite din partea privitorilor. Aici a avut loc o altercaie ntre
rezideni. Se ndrept de spate cnd se ntoarse. Este posibil ca
cineva s fi intrat n prima faz incendiar. Este mai probabil
ca cineva aflat deja n bloc s se fi strecurat n apartament i
s se fi instalat n cuibul lunetistului. Obiectivul echipei era
s-i scoatem pe civili afar repede. n aceste circumstane nu
puteam s subiem echipa pentru a verifica fiecare toalet i
sub fiecare pat. Dac cineva ar fi dorit s nu fie localizat ar fi
putut foarte bine face acest lucru.
- Chiar i cineva narmat cu un AK 47?
- Da, domnule, aa cum s-a ntmplat n acest caz.
- efule, spuse Phoebe i-l vzu pe Dave ncruntndu-se
cnd interveni. Ai spus c ntrebrile erau cine, cum, cnd. Cu
respect, cred c o ntrebare vital este i de ce. Putem specula,
dat fiind violena ntre bande i arma folosit c aceasta
aparine unui simpatizant al Lorzilor din partea de est. Dar eu
m-am ntors la locul faptei i am stat la fereastra de la care s-a

306

Iras. M-am uitat la diagrame, am citit rapoarte i am reascultat


comunicri.
- La fel i eu, i reaminti eful.
- Atunci tii, domnule, c afar mai erau cteva zeci de
poliiti ct timp a avut loc negocierea. Ofieri i poliiti exIrcm de accesibili din unghiul de unde a tras lunetistul nostru.
- Dar nu s-a tras asupra niciunuia dintre acetia. Cnd
Johnson a fost mpucat, nici mcar un poliist nu a fost rnit.
Cred c oricine din echipa tactic va recunoate c asta denot
c e vorba de un foarte bun trgtor.
- Priceput, confirm i Harrison.
- Ca negociator, sau ca cineva care este interesat de com
portamentul uman, trebuie s spun c aici este vorba de control
de ordin superior.
- De ce s-l fi ucis pe Charles Johnson? continu ea. Nu
avea dect un grad mrunt n banda Posse.
- Fcuse o tmpenie pe teritoriul lor, sublinie eful. Cerea
s fie adus cpitanul lor. Este vorba de lips de respect.
- De acord, de acord. i atunci poate c unul sau doi dintre
ei ar fi putut s ncerce s-l omoare, pentru a da un exemplu.
Dar dac vreunul dintre ei era deja n cldire, sau a reuit s
intre, narmat, asta pare a fi rezultatul unui plan deliberat, nu
doar o ocazie neateptat.
- O teorie a conspiraiei, locotenent MacNamara?
Simea nelinitea din vocea efului. Era mai degrab po
litician dect poliist, Phoebe tia asta, i politicienilor nu le
plac teoriile conspirative i nici ideea c exist i alte posibiliti.
- Poate c lui Johnson i s-a fcut o nscenare i a fost
momit s mearg acolo. Sau cineva dinafara bandelor s-a fo
losit de acest incident pentru a crea haos. Sau....
Se opri cnd eful ridic mna.
- Locotenente, noi ncercm s dezamorsm un butoi cu
pulbere, nu s mai adugm exploziv. Exist multe ntrebri la

307

care trebuie s rspundem. Deocamdat, cea mai important


are legtur cu responsabilitatea noastr. Jurnalele, transcrie
rile, declaraiile arat c v-ai fcut treaba. Se ntoarse spre
comandantul situaiilor de criz. Cnd s-au tras focurile de
arm...
Dup ntlnire, Phoebe cobor n poligon pentru a mai eli
mina din frustrare. Fix inta, i puse casca de protecie i goli
un ncrctor. Apoi ofl cnd vzu rezultatul. Aranj din nou
inta i trase.
- Niciodat n-ai fost bun la tir.
Phoebe ridic din umeri spre Dave, revizuindu-i poziia.
- Foarte slab. Nu exersez ndeajuns.
- Un negociator bun rar are ocazia s-i scoat arma, i cu
att mai puin s trag cu ea. i cu siguran nu atunci cnd
ascult i vorbete att de bine ca tine. De aceea m-am ntre
bam ce ai ncercat s faci n acea edin.
- Puneam ntrebri aa cum m-a nvat cineva. ncercam
s m asigur c nu reducem att de mult cercul suspecilor
nct ceea ce ar trebui s vedem rmne pe dinafar. Nu neleg
ce s-a ntmplat acolo, dar nu-mi vine s accept soluia cea mai
uoar.
- i-a trecut cumva prin minte c nu nelegi i nu poi s
accepi tocmai pentru c ai fcut ceea ce aveai de fcut? L-ai
convins s renune i s se predea i totui l-ai pierdut. Faci
asta de destul de mult timp pentru a ti ce impact are o pier
dere.
Vorbind i alese o int. Trase i el un ncrctor i se
uitar la rezultate mpreun.
- i tu eti un trgtor slab.
- Da, dar tu eti mai slab dect mine. Cum ai dormit?
- Prost. Recunosc semnele, Dave. i da, am cteva din
cele clasice - m simt abandonat, stresat, agitat, iritabil.

308

I )ar tiu i de ce. Ceea ce nu tiu este de ce a murit acel biat.


Din acest motiv am simit nevoia s vorbesc Ia ntlnire.
- Phoebe, eful nu este ceea ce s-ar chema un gnditor
creativ. E mai degrab politician dect poliist...
- Cred c avem n comun ceva mai mult dect faptul c
suntem trgtori slabi.
Rse i o btu pe umr.
- Ei bine, crede-m, acum e mult mai preocupat de relaii
publice i de posibilitatea de-a fi dat n judecat dect de motivul
pentru care a murit un puti de aisprezece ani.
- Ai nite ambiii cu mine, spuse ea i bg un ncrctor
nou n pistol. tiu i asta, i-i mulumesc.
- Dac am i eu o motenire, atunci suntei tu i Carter.
Cineva trase n alt parte i zgomotul se auzi brutal n
comparaie cu tonul lui. Cnd voi fi pregtit s m retrag, vreau
s fiu sigur c tu eti cea care mi va lua locul.
i dorise copii, dar soia lui nu. Dei el nu-i spusese nicio
dat, Phoebe tia pentru c-1 cunotea foarte bine. Aa c ea i
Carter erau ca i copiii lui.
- i-e team c dac deschid gura prea des i nu spun ce
vor ei s aud nu fac dect s-mi trag singur gloane n picior.
Lucru pe care cred c a fi capabil s-l fac pentru c este
foarte aproape de eava pistolului.
- eful vrea ca acest caz s se rceasc41. Dac trebuie
s-l sacrifice pe Harrison n arena public, o va face. Te-ar
sacrifica pe tine, dar n-are niciun motiv. Adevrul este c lo
gica i circumstanele susin ideea c ceea ce s-a ntmplat are
legtur cu bandele. O crim legat de oportunitate i teritoriu.
Asta este toba care va fi btut.
- Poate c cineva ar trebui s asculte sunetul mascat de
tob, spuse ea ridicnd pistolul i trgnd.
Era o prostie, se gndi ea mai trziu, s i bagi nasul acolo
unde nu laceai dect s-i enervezi pe toi cei implicai. Politica

309

i relaiile publice aveau s se ocupe de asta, i reaminti siei


schimbndu-se ntr-un costum gri, pentru c negrul prea prea
pompos.
Nu mai avea ce s adauge n plus la ceea ce se afla deja
la dosar. Cu excepia celor ctorva minute dinainte de a prelua
ea negocierile i a urmrii tragice, ct timp fusese n restau
rant.
Se va duce la catafalcul lui Charles Johnson i apoi va da
uitrii totul. Nu va face comentarii, i promise ea, dect dac
departamentul i-o va cere. Oricum, ce altceva mai avea de
spus?
i prinse prul ntr-o coad. Mama ei croeta n faa televi
zorului, Carly, ntins pe jos, rsfoia un album. Celui, i
ddu ea seama i simi un nod n stomac.
- O s ies. Nu ar trebui s dureze mai mult de o or.
- Mam! Stai, mam. Uite! Nu-i aa c sunt drgui?
Carly se chinui s se ridice pentru a-i arta albumul. Pagi
na era plin de ghemotoace nostime de blan.
- Ba sunt, drguo. Nu ar putea fi mai drgui de att. Dar
trebuie i hrnii i splai i plimbai, trebuie s curee cineva
dup ei, trebuie dresai i...
- Dar ai spus c odat o s lum un celu.
- Am spus c poate odat. i asta o fcuse doar dup ce
fusese adus aproape de disperare de ochiorii ia albatri care
se uitau la ea implornd-o. i nc nu cred c odat a venit.
Acum nu mai pot vorbi despre asta, pentru c trebuie s plec.
i oricum nu va fi doar decizia mea. Eu sunt la munc toat
ziua i tu eti la coal, aa c trebuie s discui cu buni ca i
cu Ava, nainte de a ncepe mcar s te gndeti la asta. Unde
e Ava?
- La clubul de lectur, spuse Essie uitndu-se uimit la ea.
A spus asta la cin.
- Ah, sigur c da, mi-a ieit din minte. Nu, recunoscu
Phoebe, nu auzise nici mcar un cuvinel din ce se discutase la

310

cin. Nu ascultase deloc. Era vremea s-i revin. S o asculi


pe bunica, spuse Phoebe i o srut pe Carly pe cretet. Nu stau
mult.
Nu apuc s ias c o i auzi pe Carly spunnd pe cel mai
dulce i mai mieros ton de care era capabil:
- Buni, ie i plac celuii, nu-i aa?
Probabil c discuia era interesant. i dorea s poate fi i
ea la fel de amuzat. Dar, cobornd scrile, se gndi la faptul
c fetia ei avea s le manipuleze pe cele dou femei pn cnd
vor alege un cel plngcios i picios care le va roade toi
pantofii.
i plceau cinii, la naiba, dar nu era pregtit pentru o
nou responsabilitate.
tia c Ava plnuia s-i duc biatul ntr-o cltorie n
vest n vara aceea. Merita vacana cu prisosin, dar asta n
semna c zece zile nu va mai fi nimeni care s mearg la
magazin, la banc, la curtorie, care s o transporte pe Carly
i s fac tot felul de comisioane. Deja avea pe cap o mult prea
activ copil de apte ani i o persoan care suferea de ago
rafobie. Phoebe nu considera c este un monstru lipsit de inim
doar pentru c nu vrea i un celu, iar cnd deschise ua
pentru a iei, suprarea ei aproape trecuse.
Duncan era aproape de ultima treapt.
- Asta da sincronizare, zise el.
- Ce faci aici? Nu ai primit mesajul meu? mi cer scuze,
dar...
- Nu, dar l-am auzit. Vin cu tine.
- La capel? Dnd din cap, nchise ua cu un gest ferm. Ba
nu. De ce ai veni cu mine? Nici mcar nu-1 cunoteai.
- Te tiu pe tine i tiu c nu ar trebui s mergi singur.
- Sunt perfect capabil s o fac.
- Acesta este un motiv pentru care ai putea s o faci, nu
i motivaia de a merge singur. Dac te irit aa de mult
prezena mea, n-ai dect s te prefaci c nu sunt acolo. Dar nu

311

te vei arunca n aa ceva de una singur. E o prostie i tu nu


eti proast.
Phoebe i puse ochelarii.
- Competena i responsabilitatea nu sunt prostii, mulumesc
frumos!
- Bine. Iar e fnoas, se gndi el. Oare de ce-i plcea asta
la ea. Vrei s stai aici i s dezbatem subiectul sau chiar doreti
s mergi acolo?
- Nu am de gnd s merg la priveghiul acestui biat cu un
tip care conduce un Porsche i poart un costum Armani.
- n primul rnd, spuse el dndu-se la o parte i gesticulnd,
sunt cu un sedan negru. n al doilea rnd, acest costum este
Hugo Boss, sau poate Calvin Klein. Nu reuesc niciodat s in
minte chestiile de genul sta, dar nu exclud c ar putea fi i
Armani. Poate c sunt bogat, dar am crescut la o arunctur de
b de locul unde i-a petrecut copilul acesta cei aisprezece
scuri ani de via. Nu ntr-o vil de pe strada Jones. Aa c nu
arta cu degetul, iubito.
Se uit fix la el o clip, apoi ddu din cap.
- Acum cteva minute, ceva ar fi trebuit s m fac s rd,
dar nu m-a fcut. Acum asta mi se pare amuzant. Sau poate e
doar ridicol.
Se duse spre el i-i descheie haina pentru a vedea eticheta.
-A veam dreptate n legtur cu costumul. S nu pui nicio
dat la ndoial cuvntul mamei unei ministiliste.
- Puncte pentru tine.
- Nu, pentru tine. Iritabil i cu sentimentul c toi o pr
sesc, se gndi ea. Da, tia semnele. i mulumesc c vii cu
mine. Cred c preferam s fiu suprat pentru a nu simi prea
mult tristee. i am uitat un singur lucru.
- Care lucru?
- C nu e vorba de mine, spuse i cobor. Deci, ai un sedan
strlucitor. i ridic clasa.
- M-am gndit s vin cu camioneta, dar prea nepotrivit.

312

i SUV-ul e prea mare. Ridic din umeri i deschise portiera.


Sunt brbat. Am maini. Asta facem noi.
- Pentru c am o main care este pe punctul de a deveni
o bucat de fier vechi, sunt foarte recunosctoare c pot be
neficia de serviciile parcului tu. Puse mna peste a lui. Sunt
obinuit s merg singur i presupun c din cauza asta mi se
pare c aa trebuie. Dar nu vreau asta mereu i i mulumesc
c i-ai dat seama naintea mea.
Pentru c prea c are nevoie, Duncan se aplec i o srut.
- Fac un studiu cu privire la descifrarea ta.
Capela era mic i parcarea deja plin de maini i oameni.
Phoebe vzu reporterii Ia marginea proprietii. Unii luau in
terviuri, alii ncercau s descopere subieci pentru interviuri.
- Probabil c mai exist o intrare, spuse Duncan.
Evitarea presei era prioritatea numrul unu, aa c Phoebe
se informase.
- Este o u lateral, am verificat-o. M gndeam s intru
i s ies pe acolo. Cinci minute. Vor fi reprezentani ai depar
tamentului. Aceasta este procedura standard n cazul unei crime,
aa c presupun c vor proceda i de data asta la fel, mai ales
c acum e vorba i de imagine. Eu nu sunt n calitate oficial.
- Am neles. Gsi un loc de parcare pe strad i apoi se
uit la tocurile ei. Poi s mergi pe jos o sut de metri cu ia?
- Sunt fat. Asta facem noi.
Cnd erau pe trotuar i el o lu de mn, Phoebe se uit
spre el. i pentru a doua oar de cnd l ntlnise, Phoebe
gndi: Oh, bine. La naiba.
- Ce e?
- Nimic. Nimic, repeta ea cu privirea n alt parte.
Nu era cel mai bun moment s nceap s-i bat inima
nebunete, i nici s se mpiedice i s cad. Se duceau s-i
exprime condoleanele n faa mamei unui biat care murise i
ea se gndea c este ndrgostit.

313

Nu avea nicio logic.


- Eti sigur c vrei s faci asta?
Bineneles. Dac nu putea face fa ideii de a educa un
celu, cum Dumnezeu s fac fa ideii de a fi ndrgostit?
Dar, desigur, pentru c nu-i putea citi gndurile, nu la asta se
referise el.
- Vreau s o fac, pentru Charlie i mama sa. i cred c n
parte i pentru mine. Vreau s trec prin acest ritual. Nu m
descurc prea bine cnd sunt suprat sau nervoas i mi-e destul
de greu s scap de aceste sentimente.
Le-a fost destul de uor s se strecoare pe ua lateral, dar
nainte ca Phoebe s aib timp s se felicite pentru ideea avut,
se trezi n faa altei probleme.
Intr-un col al camerei se afla un grup de oameni. Scritul
uii i fcu pe acetia s se ntoarc i s-o priveasc. Conversaia
se opri instantaneu.
Nu erau singurii albi, remarc Phoebe. Mai existau civa,
dar ea apruse la televizor. i ddea seama c unii dintre cei
ce o priveau o recunoteau, i privirile ctorva exprimau resen
timente.
Mulimea se ddu ntr-o parte pentru a face loc unui brbat
nalt sau poate furiei acestuia.
- Nu ai ce cuta aici. Ieii dracului afar nainte...
- Tu nu vorbeti n numele meu, spuse Opal apropiindu-se
de ei. Prea cu zece ani mai btrn dect la restaurant. Avea
privirea stins i lsa impresia c nu-i va reveni vreodat. Nu
vorbeti nici n numele biatului, nici n numele meu.
- Ce se ntmpl aici este pentru familie, pentru cartier.
- Ai de gnd s-mi vorbeti acum de familie, frate? Unde
era familia mea cnd aveam nevoie de voi? Erai n Charlotte.
Nu erai aici, n cartier. Nu vorbete n numele meu, doamn
locotenent MacNamara.
- Doamn Johnson, mi cer scuze c am venit nepoftii.
Voiam doar s v spun c-mi pare ru pentru Charlie. Nu rmn.

314

- Doamn locotenent, zise Opal i o mbri. V


mulumesc c ai venit, opti ea. V mulumesc c nu ai uitat.
- Nu voi uita, spuse Phoebe, simind c o podidesc lacri
mile i c o doare inima.
- Vrei, v rog, s venii cu mine? innd-o pe Phoebe de
mn, Opal se ntoarse. Brbatul care vorbise le bara drumul.
- S nu m faci de ruine. Nu m face de ruine, altfel va
fi pentru ultima dat cnd m voi uita n ochii ti. Copiii ti
sunt mori, Opal.
- Bieii mei au murit, dar eu am ceva de spus. Trecu prin
mulimea adunat la priveghi ndreptndu-se spre u.
Degetele ei le ineau pe ale lui Phoebe, care tremura.
- Opal...
- M-am temut de attea lucruri, spuse Opal. Aproape toat
viaa. Poate c, dac a fi avut mai mult curaj, lucrurile ar fi
stat altfel. mi este greu s pun la ndoial voina lui Dumnezeu.
Dar exist ceva ce vreau s fac. i poate, poate, nu-mi va mai
fi att de team.
Cnd iei pe ua din fa mpreun cu Phoebe, reporterii
ncepur s se agite i camerele s filmeze. Dorina lui Phoebe
de a trece neobservat se dovedea imposibil. Dar aceasta era
o femeie care-i pierduse copiii i care se aga de ea i creia
nu-i psa nici ct negru sub unghie de protocol.
- Am ceva de spus, zise Opal cu voce tare i o strnse pe
Phoebe de mn. Ai venit cu toii la mine acas i acas la mama
mea. Ai sunat la mine Ia munc. V-am spus c nu voiam dect s
fiu lsat n pace, dar nu v-ai lsat. Sufr att de mult i v-am
rugat s mi respectai durerea. Dar ai venit la mine acas, la
mama i ai dat telefoane. Ai spus c vrei s v spun ce simt, ce
cred, ce e nuntrul meu. Mi-ai oferit bani ca s vorbesc.
ntrebrile veneau de peste tot.
Ai fcut..., ai dres..., cum ai fcut s...
Braul lui Opal tremur ca i cum ar fi avut un spasm i
ea i ntoarse privirea trist spre Phoebe.

315

- Doamna locotenent MacNamara.


- Haide s ne ntoarcem nuntru, Opal, murmur Phoebe.
Hai s mergem la familia ta.
- Stai aici cu mine, te rog. Vrei s rmi cu mine ca s pot
s fac asta?
Opal nchise ochii i ridic glasul dominnd vacarmul.
- Am ceva de spus. Am ceva de spus i este gratis i dac
vrei s auzii ce am de spus va trebui s tcei. Fiii mei sunt
mori. Bieii mei sunt mori. Ucii amndoi. Armele i gloanele
le-au ucis trupul, dar altceva i-a omort nainte de asta: i-au
pierdut sperana. I-a cuprins febra urii i a rzbunrii i nu mai
aveau sperana cu care s se rcoreasc. A vrea s fi putut eu
s le ofer acea speran, dar nu am reuit. Vrei s dau vina pe
cineva. Vrei s art cu degetul, s blestem, s urlu. N-o s-o
fac. Vrei s dau vina pe bande? Le aparine n parte vina. Pe
poliie? i ei sunt vinovai. La fel cum i eu sunt vinovat i
copilaii mei mori. Este destul vin pentru toat lumea, dar
nu m intereseaz. Nu are nicio importan.
Scoase un erveel din buzunar i se terse la ochi.
- tiu c femeia care acum st alturi de mine a vorbit cu
biatul meu i I-a ascultat. Ore ntregi. i cnd s-a ntmplat
lucrul acela ngrozitor care mi-a luat biatul pentru totdeauna ea
a fugit la el. Pentru ea nu conta a cui era vina. A fugit spre el
pentru a-I ajuta. i cnd am putut s vd din nou, ea l inea n
brae pe fiul meu. Asta conteaz. Altceva nu mai am de spus.
Ignornd ntrebrile, Opal se ndrept spre u. Trupul i
tremur uor cnd Phoebe i nconjur umerii cu braul.
- Acum te voi duce s-l vezi pe Charlie al meu.
- Bine, Opal. Susinnd-o pe Opal, Phoebe se ndrept
spre capel. Haide s-l vedem pe Charlie.
Phoebe simea c o las genunchii n drum spre main.
Era ciudat, se gndi ea, cum preluau ncheieturile problemele
emoionale.

316

Duncan o mngie pe mn i porni motorul.


- Trebuie s dau un telefon, spuse ea i scoase mobilul.
Din nou aciona din instinct. Prea a face multe lucruri din
instinct n aceste zile. Mam? O s mai stau puin prin ora
dac nu ai nevoie de mine. Da, bine. Spune-i lui Carly c vin
s o srut de noapte bun. Da, aa voi face. Pa.
Inspir profund.
- n regul?
- Da. Unde vrei s mergem?
- Cred c la tine ar fi foarte bine. Apoi poi s-mi faci o
butur rece, alcoolizat. i dup ce bem ceva bun i rece, poi
s m duci n pat.
- Asta se ncadreaz perfect n programul meu.
- Excelent, dar in seama c era singurul lucru care lipsea
din al meu. Se ls pe spate i trecu n revist problemele care
le avea pe cap. Duncan, ce prere ai despre un brbat pe care are
de gnd s se nsoare cu cineva pe nume Mizzy i care e cu peste
zece ani mai tnr ca el?
- Ct de mari are snii?
Phoebe zmbi.
- Nu am aceast informaie.
- E destul de important. Cine se cstorete cu Mizzy?
- Tatl lui Carly.
- Ah.
Simpatie i speculaie, se gndi Phoebe i toate exprimate
printr-o singur silab.
- tiu c n-ar trebui s-mi pese, dar nu e aa. tiu c o
s-mi treac, ceea ce m face s m simt mai bine. Se mut cu
ea n Europa, lucru care m scoate din srite i nu pot s trec
peste el, dei tiu c e o prostie. Nu conteaz c e dup col sau
la mii de kilometri distan, oricum nu o va iubi pe biata copil
i nici mcar nu va ncerca s se prefac.
- Dar dac este dup col, poi spera c n cele din urm
o va face.

317

- Aa e. Asta, i ddu ea seama, era adevrul adevrat.


Opal Johnson nu a reuit s le inspire speran copiilor ei, dei
aveau nevoie. Eu nu pot, sau cel puin nu am putut sa renun
la a mea, chiar dac nu e dect o povar inutil.
- i Carly ce prere are despre asta?
- Lui Carly nici nu-i pas. Trecur peste pod. Are o atitu
dine mai sntoas dect mine.
- Ea te are pe tine. Un copil care se tie iubit necondiionat
simte c are o baz sntoas.
El nu avusese parte de acea dragoste matern absolut, i
aminti ea, dar i construise propria baz.
- nc nu i-am spus despre nunt, dar o voi face cnd nu
voi mai fi aa de nervoas. Cred c nu s-ar fi deranjat s-mi
spun nici mcar mie, ns cecurile de pensie alimentar pro
babil c vor ntrzia dac i schimb bncile. Trebuie s
schimbe dolarii n euro i apoi iar n dolari.
- Deci eti suprat c se mut n Europa.
- Oh, sunt doar ofticat i att. Dintr-odat pru amuzat
de toat povestea. Indiferent cine este, niciunei femei nu-i place
s fie dat pe modelul Mizzy. Mai ales cnd modelul cel nou
are mult mai puini kilometri la bord.
- Pun pariu c modelul Mizzy este extrem de greu de
ntreinut i nu ia curbele la fel de bine.
- E un raionament corect. i spun toate astea pentru c
are legtur cu starea mea general, care este de nelinite i
conflictual i chiar puin agresiv. Zmbi uor i-i nclin
capul pentru a-1 studia din profil. M ntreb ce prere ai despre
femeile violente.
- O s aflu?
- Cred c da.
- Of, Doamne.
Cnd ajunser, Phoebe decise c butura putea s mai
atepte. Probabil c amndoi vor avea nevoie de civa litri de
lichid. Ea l apuc de cravat, i-l trase spre scri.

318

- Dormitorul e sus, presupun. Nu am ajuns pn acolo


data trecut.
- La dreapta, chiar n capt. Ultimul pe stnga.
Cnd Phoebe l privi, ochii lui strluceau.
- Pun pariu c privelitea e minunat. Cred c nu va fi
foarte important pentru niciunul dintre noi, o vreme, dar pariez
c este minunat.
II mpinse nuntru. Avu impresia de spaiu, de culori tari,
de ferestre nalte. i ceea ce era mai important, vzu patul
mare din fier.
- Ei bine, spuse ea i-i scoase cravata. S-ar putea s te
doar puin.
- Tolerana mea la durere crete pe msur ce vorbim.
Rznd, ea i scoase haina i i-o arunc alturi. Apoi l
mpinse pn la pat, facndu-1 s ia loc. Cu micri ncete i
deliberate l dezbrc, lsndu-1 doar cu cmaa.
- i acum d-mi gura.
O atac cu dinii, cu limba i toate sentimentele acelea
contradictorii se transformar ntr-o sfer fierbinte de dorin
pur. Se ocup de cmaa lui, descheind nasture cu nasture,
pn cnd putu s-i treac mna peste pielea lui, s-i nfig
unghiile n carnea lui. Respiraia lui accelerat, i felul n care
ncepuse s o mngie o tcur s se simt invincibil.
II
ls s-i dea jos haina i-i scoase bluza peste cap. Apoi,
arcuindu-se pe spate i invit minile i buzele s guste din ea.
Felul n care el o facu, n care o degust i nfior trupul.
Era lipit de el, mbrindu-1 cu braele i cu picioarele.
Cea mai delicioas capcan. i trecu degetele prin prul ei i
l desfcu, o cascad roie. O micare scurt i snii ei, mtsoi,
erau n minile lui.
Mtase energizant, se gndi el. Totul la ea era moale i
plcut la atingere.
Ea rse cnd el o ntoarse pe spate i apoi oft de plcere
cnd minile i buzele lui ncepur s o exploreze. Uor, i

319

ddu jos fusta, cobornd-o pe olduri, pe picioare, urmrind


micarea cu gura. Partea din interior a coapsei era tare i fier
binte.
i cnd el refcu drumul la ntoarcere i descoperi centrul,
tremurul ei se transform n cutremur.
Plcerea, venit din adncuri, o umplu. Senzaiile se trans
formau n alte senzaii, ntr-un ru care o strbtea cu for. Se
cufund n el, se nec, pn cnd el o trase la suprafa, doar
pentru a o cufunda la loc.
Se rostogoli deasupra lui, cu minile alunecndu-i i
plimbndu-se pe pielea umed de transpiraie. Gura ei pofticioa
s o cuta cu disperare pe a lui, pn cnd, la sfrit, i des
fcu picioarele i-l trase n ea, adnc, adnc ca strfundul n
care simea inima btndu-i. Corpurile li se unir. El o inea de
olduri i ea se apleca n fa, sau n spate. Frumuseea pur a
acelei siluete se grav n mintea lui, iar dorina uimitor de
puternic i domina trupul.
Totul era al ei.
Cnd ea se prbui peste el, el mai reui s geam.
- Am uitat... spuse ea.
- Eu nu, mi-am dus aminte de data trecut. Un costum jos,
altul i ia locul.
- Nu, nu asta, dei e bun memoria ta. Voiam s spun c
uitasem ct de mult mi place s fac dragoste.
El rmase cu fruntea pe umrul ei i sper ca, n cele din
urm, creierul lui s nceap s funcioneze.
- mi pare bine c-i pot aduce aminte, ct de des vrei.
- Oh, Doamne, Duncan, a da aproape orice pentru un
pahar cu ap. O jumtate de pahar. O nghiitur de ap.
- Bine, bine, nu te milogi. E jenant. O ddu jos de pe el
i ea se rostogoli pn cnd ajunse pe burt.
- Eti eroul meu, murmur ea cu faa n pern. Pe buze i
apru un surs uor, cnd l auzi intrnd napoi n dormitor.
Apoi sri n sus cnd apa rece i atinse spatele.

320

- Duncan!!
~ Ce-i? Sttea cu paharul n mn i avea o privire nevi
novat. Ai spus c vrei ap, dar nu ai spus unde anume.
Ea se ridic n genunchi, lu paharul i bu cu lcomie.
Apoi, rznd, l lu de pr.
- Foarte amuzant, zise i l trase spre ea pn cnd buzele
li se ntlnir, dup care i turn restul de ap n cap.

20
fZ ^up ce Duncan opri maina, Phoebe se aplec spre el.
- Mulumesc c-ai venit cu mine. II srut uor. Mulumesc
pentru sex. i mulumesc c m-ai adus acas.
- Cu plcere. i n ce privete sexul, i stau la dispoziie
oricnd.
- i nc un mulumesc44. II srut din nou. Pentru c ai
neles c de cele mai multe ori trebuie s ajung acas mai
devreme dect Cenureasa.
El i plimb un deget pe obrazul ei.
- Dac-i cumpr nite conduri de cletar, crezi c am putea
aranja s dormi la mine?
Ea cobor rznd din main.
- tii, tocmai ncercam s m conving s o las mai moale
n ce te privete.
- Oh? Se ddu i el jos i rmaser de o parte i de cealalt
a mainii uitndu-se unul la cellalt. De ce?
- ncerc s-mi amintesc. Am motivele mele. Duncan, nu-mi
prea place s fiu luat pe sus.
- O s-mi las mtura fermecat n debara.
Prea trziu, se gndi ea. Mult prea trziu.
- Eti mai bun ca mine la jocul sta.
- La ce joc?
- La chestia asta, tii la ce m refer.

321

Luminile erau aprinse n Forsythe Park, iar de-a lungul


strzii copacii aruncau pete de umbr. Florile Avei parfumau
aerul care amenina s devin apstor. Prin geamurile deschisc
ale unei maini se auzea un blues vechi, de inim albastr.
Doamne, se gndi Phoebe, privindu-1 pe brbatul care o
fascina att de puternic nct observa i cele mai mici detalii,
pe care n mod obinuit nu le bga n seam. Acum, acele
detalii cptau importan pentru piesa al crei personaj era.
Ea se frmnta din pricina lui pentru c nu era sigur cum avea
s se sfreasc aceast pies.
- i-a frnt vreodat cineva inima? Nu, nu-mi rspunde
acum, spuse ea repede. Ar putea fi una dintre povetile acelea
lungi, i chiar trebuie s intru n cas.
- Intlnete-te cu mine mine-sear i o s-i spun totul
despre sute de buci n care s-a frnt biata mea inim.
- i ct din povestea asta o s fie pur invenie?
- Ca s afli asta va trebui s te ntlneti cu mine.
- Eti un pic prea atrgtor pentru mine. Oft i arunc o
privire spre cas. Nu pot mine - n-ar trebui. Nu-mi place
s-mi petrec prea multe seri departe de cas.
- Atunci alege tu o sear. Ocoli maina i veni spre ea.
Phoebe, eu nu m joc.
Ea simi cum inima ncepe s-i bat nebunete.
- Da, nu te joci. Eu... ei bine. Confuz, se uit din nou spre
cas. Sptmna asta e un pic cam greu. Joi seara e sear de
teatru Ia coal, iar vineri au zi liber, aa c...
- Pot s vin i eu? Se apropie i mai mult i i mngie
braul, pn cnd ea simi c ncepe s tremure. La spectacol.
Reui s rd.
- Oh, crede-m, n-ai vrea s te sacrifici pe altarul unui
spectacol al copiilor de coal primar.
- Sun distractiv. Zmbi, simindu-i ncordarea. Era cea
mai in teresa n t i mai contradictorie fem eie? Se joac
Cenureasa, nu? Cu surorile vitrege.

322

- De unde tii?
- Mi-a spus Essie. Joi seara. La ce or?
- La apte, dar...
- La apte se ridic cortina? Ne ntlnim acolo sau s vin
cu s v iau? E loc n main i pentru tine, i pentru Carly, i
pentru Ava i pentru... Essie nu poate s mearg, i aminti el
i veselia i pieri. Cred c e greu, cred c e greu pentru ea.
- Da, este. Foarte greu. O s nregistrm spectacolul cu o
camer video, dar nu e acelai lucru. Duncan, dac vrei cu
adevrat s vii - i asta ar fi foarte drgu din partea ta - o s
ne ntlnim acolo. Trebuie s o duc pe Carly cu o or nainte
acolo, ca s se costumeze i aa mai departe. O s-i iau bilet
i o s i-1 las la intrare. Dar nu trebuie s te simi obligat.
S nu m simt obligat, se gndi el intrigat vznd-o c
cedeaz. Hotr pe loc c pentru nimic n lume n-avea s rateze
ntlnirea de joi seara cu Cenureasa.
- Cred c n-am fost niciodat la un spectacol pus n scen
de copii.
- Nu se poate s nu fi fost la niciunul.
- Cred c-am jucat o dat rolul un brotac care orcia. i
mi-aduc aminte vag c la un moment dat am fost un nap sau
o ridiche. Dar cred c e o amintire att de traumatizant, nct
subcontientul meu o blocheaz. Pentru weekend avei vreun
plan?
- Pi, ne gndeam s organizm smbt o ntlnire ntre
Carly i cea mai bun prieten a ei. Dar n-am pus nc la punct
toate detaliile.
- Minunat. Poate mi vor face o favoare. Exist un centru
de agrement pentru familie. Playworld? Ai auzit de chestia
asta?
- Da, am fost acolo.
- i lui Carly i-a plcut? Sau nu? Vezi tu, m gndesc s
investesc i eu ceva bani, dar nc nu m-am decis dac s-o fac
ntr-un loc consacrat ca acela sau n ceva nou. Ceva proaspt.

323

Am putea s trecem smbt pe acolo i s lsm copiii s


testeze locul.
Se uit la el uimit, de parc i-ar fi vzut crescndu-i un
al doilea cap.
- Vrei s-i petreci smbta ntr-un centru de distracii
mpreun cu dou fetie?
- Dac o spui aa, sun puin pervers. De fapt, ar fi i mai
bine dac ar veni multe fetie. L-am tot btut la cap pe Phin s-o
conving i pe Livvy s vin, poate i pe ceilali. Ce zici, te bagi?
- Carly ar fi foarte ncntat, mi nchipui. Dar de ce ntr-un
centru de distracii? ntreb ea ntorcndu-se pentru a porni
spre cas.
- Oh, ei bine, n primul rnd e vorba de distracie. Dac
vrei s... Stai aa. O prinse de bra i o trase napoi.
De pe ultima treapt a scrii czu n pata de lumin ce
venea dinspre cas leul unui iepure. Zgarda din jurul gtului
era ptat cu snge, un snge negru care se distingea clar pe
blana cafenie.
- Oh, Dumnezeule, nu din nou! Trebuie s... Nu-1 atinge
cu minile! izbucni Phoebe.
- Obinuiesc s-mi folosesc minile, nu picioarele cnd
vreau s ating ceva. II ridic de picioarele din spate. Ce vrei s
spui, cum adic nu din nou?
Simind c-i vine s vomite, Phoebe se uit n alt parte.
- Stai s aduc ceva. O pung, o cutie, lisuse! Du-1 n curtea
din spate, te rog. Vin i eu imediat.
Phoebe fugi n cas. Duncan se ncrunt privind iepurele.
Nu era lovit, i nici nu arta ca un animal strivit de vreo main.
Renunase la vntoare dup prima experien de acest fel, o
excursie de vntoare fcut mpreun cu prietenii, pe vremea
cnd era adolescent.
Ii plcea arma - senzaia pe care i-o oferea, sunetul, ba
chiar i smucitura reculului - dar nu prea agrea ceea ce putea
s fac atunci cnd era aintit mpotriva unei vieti.

324

Dup prerea lui, iepurele fusese mpucat cu o arm de


calibru mic. Dar motivul pentru care cineva ar mpuca un
iepure, ca s-I arunce apoi pe treptele casei lui Phoebe rmnea
un mister.
Duse animalul mort pn la poarta curii din spate, unde
ajunse exact cnd Phoebe ieea din cas cu o pung de plastic
n mn.
- Pune-1 n ea.
- Poi s-mi spui i mie cum a ajuns Bugs' s moar Ia tine
pe trepte?
- Nu tiu, dar dac toat chestia asta continu, va trebui s
amenajez un cimitir de animale. Pe lng obolanul pe care
l-am gsit aici acum vreo dou sptmni i arpele de acum
cteva zile, a aprut i iepurele sta.
- Te-ai certat cumva cu bieii vreunuia dintre vecini?
- Nu. Am verificat deja varianta asta. Nu cred c vreunul
dintre neastmpraii din vecini e responsabil. Pune odat jos
chestia aia!
Duncan sesiz n vocea ei suprare i dezgust i strecur
hoitul n punga de plastic.
- Cred c pe sta ar trebui s-l duci la laborator sau ceva
de genul sta. Sunt destul de sigur c nc mai are un glon n
el.
Ea pufni.
- O s m ocup de asta mine-diminea. Vino nuntru s
te speli pe mini.
S merg nuntru? se gndi Duncan. Sigur, dar splatul pe
mini dup iepurele mort nu reprezenta pentru el motivaia
principal.
O urm n cas i se duse spre chiuveta din buctrie.
- Ai vreo bere?
- Nu. Da. Nu tiu.

1 R eferire la celebrul personaj de d esen e anim ate B ugs Bunny.

325

Duncan se terse pe mini, se duse la frigider i deschise


ua. nuntru era mncare de femei, aa cum se ateptase. Multe
fructe, legume proaspete, baxuri de iaurt, lapte degresat. De ce
bea lumea lapte degresat? Era o ntrebare pentru alt dat.
Nu gsi nicio bere, dar scoase o sticl nceput de Chardonnay californian.
- Pahare?
- Oh. Phoebe i nfipse o mn n pr i deschise un
dulap. Bunul-sim o face s caute pahare, se gndi el. Ar fi fost
mai fericit dac s-ar fi ters pe mini i i-ar fi spus noapte
bun, pentru a rmne singur i a se gndi la ale ei.
Cu att mai ru pentru ea, decise el, hotrt s mai stea.
Turn vinul n pahare i se aez la mas. tia c manie
rele i bunul-sim aveau s-o oblige s se aeze i ea.
- Mulumesc c te-ai ocupat tu de chestia aia, ncepu ea.
Nici nu vreau s m gndesc. Probabil c stomacul meu sen
sibil m-a fcut s m prefac c nu exist.
- Cine s-a ocupat de obolan?
- Ei bine, eu - o operaiune nsoit de o grmad de
chiieli i strmbturi jenante. Pentru arpe l-am chemat pe
Carter. Se pare c am fost depit de situaie.
- Ai anunat pe cineva despre toate astea?
Pufni.
- Am presupus c roztorul a fost lsat aici de vreo pisic.
Nu i-am dat prea mare atenie. La fel am crezut i despre arpe,
asta pn cnd Carter mi-a spus c avea capul zdrobit. Atunci
m-am dus s vorbesc cu mama efului nzdrvanilor din zon.
Dar nu a fost el. Nici de data asta nu cred c a fost mna lui.
Deci, da, o s iau chestia aia mine, o s-o duc la poliie i o
s cer s se fac cercetri.
- n afar de Meeks, mai are cineva vreun motiv s te
tracaseze?
- Te prinzi repede, spuse ea i sorbi din pahar.

326

- Nu e nevoie de prea mult isteime, Phoebe. Vd c


trebuie s stea cineva de vorb cu Arnie sta.
Nu e doar iste, i ddu ea seama, ci i furios. Cuprins de
o furie tcut, rece i total.
- Nu cred c te gndeti doar la o discuie, i oricum nu
c treaba ta. Chiar nu e, spuse ea cu fermitate. Pornirea asta a
la mi se pare... Ei bine, s fiu sincer nu tiu exact cum mi se
pare, dar o s revenim la asta la un moment dat. Chestia e c
dac Arnie Meeks trebuie pus la punct, este necesar s se fac
ntr-un mod aproximativ oficial. Dac apari tu n faa lui n
calitate de...
- Va trebui s gsim i un termen adecvat, spuse Duncan
sec. Vd c de cuvntul prieten11 te fereti.
- Oricum, ar fi satisfcut, iar pe mine m-ar face s par
slab. i dac el e cel care face chestiile astea, nu-mi pot per
mite s par slab. Nu pot s-i dau satisfacia de a crede c-mi
provoac necazuri.
- Dar a fcut-o.
- A vrea s pot spune contrariul. Cred c...
- Ce crezi?
Phoebe sorbi din nou din paharul cu vin. Nu era obinuit
s vorbeasc cu altcineva despre problemele ei personale. i
nu erau nici complicate. Acum prioritatea ei era s menin
casa n siguran.
- Cred c e cineva care st cu ochii pe cas. Am observat
de vreo dou ori o persoan, mai degrab am auzit-o. Fluiera.
- Poftim? Fluiera?
- tiu c sun aiurea, dar cred c e cineva care a trecut de
cteva ori prin preajm, fluiernd aceeai melodie. Dac e Meeks n-am apucat ns s desluesc figura - i asum nite riscuri
foarte mari. S-ar putea s fi pus pe vreun prieten s treac pe
aici sau poate a pltit pe cineva. Oricum, i asum un risc
mare, prostesc.
- A primit un foarte mare picior n fund. Poate consider

327

c merit s-i asume un astfel de risc. Chestiile astea pot s


ia amploare, nu-i aa?
- Bineneles c pot. Se uit n sus, gndindu-se c familia
ei dormea n siguran. Nu exclud aceast posibilitate. O s
vorbesc cu cine trebuie, mine-diminea.
- Pot s dorm aici. Intr-o camer separat, pe o canapea.
- Drgu din partea ta s te oferi. Dar dac rmi aici, a
avea de dat explicaii mine-diminea. n momentul sta nu
vreu s dau nimnui, mai ales mamei mele, niciun motiv de
ngrijorare. Faptul c am fost rnit, mpucaturile, toate astea
au fost lovituri grele pentru ea. Nu cred c-a mai ieit n curte
n ultimele zile. Nici nu m gndesc s-o las s renune i la
bucuria asta.
Duncan i studie paharul, dup care sorbi din el.
- Cred c-am but prea mult. N-ar trebui s m urc la volan.
i tu, brav aprtor al legii i gazd n acelai timp, ar trebui
s ncerci s m convingi s nu conduc. Ochii aceia blnzi i
albatri, ochii aceia limpezi i ntlnir pe ai ei. E foarte sim
plu, Phoebe, dac vrei i tu asta.
- Nu tiu de ce cred brbaii c femeile nu se pot apra
singure, pe ele i cminele lor.
El se mulumi s zmbeasc.
- Chiar trebuie s-i explic.
Ea btu cu degetele n tblia mesei.
- Poi s stai n camera lui Steve - fiul Avei - n noaptea
asta. Iar dac tot nu conteaz pentru tine, eu zic s nu folosim
beia ca scuz. Putem spune c s-a fcut trziu i c am decis
c e mai bine s rmi aici pn diminea, dect s conduci
napoi pn n insul.
- Bine. O s pstrez scuza asta cu beia pentru alt ocazie.
Pot s-i pun o ntrebare despre ceva care nu e treaba mea?
- Atta vreme ct pot s-i rspund c nu e treaba ta,
bineneles c poi.

328

- Essie urmeaz vreo form de terapie?


- A urmat, spuse Phoebe i oft lung. Dar e destul de greu
s gseti un psiholog care s vrea s-i trateze pacienii la
domiciliu, chiar dac e vorba de agorafobie. Majoritatea
edinelor de terapie s-au inut prin telefon. O vreme au avut
loc regulat i a urmat i un tratament medicamentos. Credeam
c face progrese.
- Dar?
- Psihologul a ncurajat-o s ias. Mcar pentru zece minute,
n afara casei, ntr-un loc familiar. Au ales Forsythe Park. La
nceput trebuia s mearg pn la fntn i apoi s se ntoarc
acas. A ajuns napoi, a fcut febr i a avut un atac grav de
panic. Una dintre temerile ei este s nu se fac de rs n
public. Nu putea s mai respire, nu mai tia s se ntoarc. M
duceam eu dup ea. O urmream plecnd i m duceam dup
ea cnd disprea din raza mea vizual. Aa c mi-a luat ceva
timp s ajung la ea atunci cnd s-a panicat.
Inc-i mai aducea aminte, i amintea perfect. i-o amintea
pe mama ei, ngrozit i dezorientat, i amintea cum inima i
btea nebunete n piept n timp ce alerga pe alei i peste iarb,
lcndu-i loc printre turitii uimii, pentru a ajunge la ea.
- Se sufoca, fugea. A czut. A fost groaznic pentru ea.
Oamenii ncercau s o ajute, dar i era team de ei, se simea
foarte umilit.
- mi pare ru.
- Am ajutat-o. Am inut-o strns n brae, am pus-o s
nchid ochii i am adus-o napoi acas. De atunci n-a mai ieit
din curte. Asta s-a ntmplat acum patru ani. N-a mai vrut s
fac terapie. Se cam nfurie cnd aude de asta, adug Phoebe
zmbind uor. n cas se simte bine. E fericit. Zice s-o lsm
n pace. i o lsm. Nu cred c sta e cel mai bun lucru, dar
asta facem.
- E ndeajuns de bine. Uneori circumstanele se schimb,

329

aa c trebuie s ncercm s facem ce e mai bine pentru


moment.
Se gndi la asta dup ce-i art lui Duncan unde putea s
doarm i i cut o periu de dini nefolosit, asigurndu-se c
avea la-ndemn destule prosoape curate.
Se schimbaser lucrurile i ceea ce credeai azi c e just,
mine se putea dovedi o alegere greit, dei necesar. Nu era
sigur c Duncan reprezenta alegerea potrivit, dar se ndr
gostise de el.
Se nepase n deget prima dat cnd l vzuse, apoi se
mpiedicase puin cnd luase loc n bar, rznd cu el i
simindu-se bine. O alt mic mpiedicare aici, o dezechilibrare
colo i pn la urm inevitabilul se petrecuse: i pierduse capul.
Acum, se gndi ea, trebuia s se gndeasc ce va face n con
tinuare i cum va proceda.
Un mare avantaj n a te trezi dimineaa ntr-o cas plin de
femei n care erai singurul brbat l reprezenta micul dejun
preparat, n cantiti uriae. Nu era ru nici s fie rsfat, ca
proaspt ncoronatul prin din ara Femeilor, i zise Duncan
n timp ce-i savura cafeaua i sucul de portocale, proaspt
stors.
Ava se ocupase de preparativele de diminea i, dup cte
i ddea seama, aceasta era rutina zilnic, doar c, datorit
prezenei lui, Essie scosese vesela bun, i erveelele asortate.
Essie se agita, umplnd zaharnia i bolul cu fric, turnnd
suc proaspt stors ntr-o carafa i aranjnd o vaz cu flori.
Duncan avea impresia, pentru c sarcinile ei aproape o faceau
s zburde prin buctrie, c ceea ce se ntmpla i facea i ei
la fel de mult plcere ca i lui.
-N u -1 cicli pe Duncan, Carly, nu i-a terminat nici mcar
prima can de cafea.
- Cafeaua e excelent, spuse Duncan.

330

- Cum de nu primesc cereale? vru Carly s tie.


- Pentru c Ava face omlet, dar poi s mnnci cereale
dac asta vrei.
- Mi-e indiferent.
Duncan i ddu un cot uor n coaste. Era drgu ca un
ngera n pantalonii albatri i bluzia larg, galben.
- Te ateapt o zi grea la birou?
Se uit spre el cu privirea serioas.
- Eu merg la coal i astzi trebuie s dau o lucrare la
matematic. Nu neleg de ce trebuie s nmulim i s mprim
tot timpul. Sunt doar nite numere.
-N u -i plac numerele? Mie-mi plac la nebunie i mi se par
o chestie fascinant.
Carly pufni.
- Eu nu am nevoie de numere pentru c vreau s m fac
actri sau s fac cumprturi pentru oameni.
- Ei bine, dac te faci actri, cum vei numra replicile pe
care trebuie s le spui?
- Oricine poate s numere.
- Da, dar va trebui s socoteti i ci bani vei ctiga
pentru ca s-i poi cumpra cas n Malibu, asta dup ce-i vei
plti agentului tu procentul din ctiguri care i se cuvine i
grzile de corp, care s te pzeasc de paparazzi. Apoi va tre
bui s ai un anturaj i s faci socoteli pentru a-i putea suna
persoana care face cumprturi pentru tine, atunci cnd va veni
vremea Oscarurilor.
Carly se gndi la ce i se spusese.
- Poate c m voi face cumprtor profesionist, i atunci
nu va trebui dect s tiu lucruri despre haine. i deja tiu
multe despre haine.
- i ce comision ai?
De data aceasta Carly se ncrunt.
- Nu tiu ce e aia.
- Este suma pe care o vei ctiga dac o convingi pe Jen-

331

nifer Aniston s cumpere rochia aia Chanel. S zicem c preul


rochiei este de cinci mii de dolari din care tu primeti zece la
sut. n plus, va avea nevoie de pantofi i de o poet. Deci,
care este comisionul pe care-1 vei primi? Trebuie s calculezi.
Carly l privi printre gene.
- Primesc ceva de flecare dat cnd cumpr cte un lu
cru? Primesc bani de flecare dat?
- Sunt foarte sigur c aa merg lucrurile.
Pe faa ei se citea interesul i mbufnarea matinal dispru.
- Nu tiu s calculez procentele.
- Eu tiu. Ai o hrtie?
Cnd Phoebe intr n buctrie, ntreaga familie era adu
nat n jurul mesei. Omleta pufoas, faimoasa pine prjit
fcut de Ava i unca erau mai mult dect o invitaie la mas
pentru cineva cu un apetit normal.
Duncan mnca cu mna stng n vreme ce Carly, cu
scaunul tras aproape de al lui, sttea aplecat peste braul lui,
uitndu-se la ce scria.
- Are nevoie de cercei! Trebuie s poarte i cercei.
- Bine, ct cost podoabele de urechi?
- Un milion de dolari!
- Eti asul cumprtorilor profesioniti. i ridic privirea
i zmbi. Bun dimineaa.
- Mam! Calculeaz procente ca s tiu ct voi ctiga
dac voi fi cumprtor profesionist. Deja am ctigat ase mii
de dolari din comisioane.
- Jennifer Aniston concureaz la un Oscar, i explic Ava.
Trebuie s se mbrace corespunztor.
- Normal.
- Trebuie s-i fac cteva toalete.
Phoebe se duse s vad lista ntocmit de Duncan.
- Jen e chiar pus pe treab.
- Numerele sunt amuzante, zise Carly.
Phoebe se uit la fiica ei cu gura cscat.

332

- Cred c am intrat ntr-un univers paralel, unde numerele


sunt amuzante i marea diminea se mnnc omlet.
- Stai jos, i spuse Essie. i-am inut-o cald, n cuptor.
Phoebe se uit la ceas.
- Cred c am timp pentru cteva mbucturi. Numerele
sunt amuzante, repet ea aezndu-se n dreapta fiicei sale.
Cum se face c nu erau amuzante cnd desenam iepurai i
pisicue pentru a-i arta cum se nmulete?
- Numerele sunt mai amuzante cnd este vorba de bani.
Phoebe lu cafeaua i ddu din cap.
- Ai grij cu asta mic, Duncan, e ahtiat dup bani.
- Dac mai face rost de civa clieni ca Jen, m va finana
ea pe mine. Ct de drgu eti dimineaa. Chiar mai drgu
dect omleta Avei, lucru care spune multe. Cred c nu exist
brbat n Savannah care s aib o privelite mai frumoas dect
am eu n dimineaa asta.
Sprncenele lui Phoebe se ridicar n semn de mirare.
- Ava, ce ai pus n omleta asta? ntreb ea.
- Nu tiu ce a fost, dar cu siguran voi pune de fiecare
dat.
Mnc cereale reci direct din cutie i bu o cafea amar.
In dimineaa aceea nici mcar nu se rsese. Nu fcuse nici du.
tia c se afla n pragul unei depresii i i voia furia napoi.
Furia i scopul. Acestea se puteau pierde n puul unde-1 arun
ca deprimarea, tia asta. Le mai pierduse i nainte.
Existau medicamente, dar prefera anabolizantele pe care le
cumpra de la prietenul unui prieten, dei tia c acestea nu
erau cea mai bun soluie. Putea s fac o prostie din
nechibzuina datorat surescitrii pe care o resimea n urma
consumului acestora.
Deja fcuse lucruri necugetate, nu? Treaba cu iepurele
fusese una dintre ele. Ar fi trebuit s-l pstreze cteva zile n
congelator i s l pun acolo n toiul nopii.

333

Aproape c fusese prins pentru c se grbise. Dar i ieise


din mini. Phoebe nu fusese acuzat pentru moartea lui Johnson
nici de departament, nici de pres, nici de public. Mama idio
tului devenise cea mai bun prieten a ei. Declaraia aia dez
gusttoare, care fusese reluat de zeci i sute de ori la tiri,
fcuse ca trfa aia nenorocit s par Maica Tereza, n loc de
o nenorocit ambiioas care se cra pe cadavre.
Lsase furia s preia controlul i asta nu era o chestie
deteapt. O lsase s-I conduc i se dusese direct la ea acas
i aruncase iepurele. Voise s-l arunce astfel nct s cad pe
verand, dar minile i tremuraser din cauza furiei i nu reuise.
Fusese tentat s se duc s-l recupereze i aproape c
reuise, dar se aprinsese lumina la casa vecin.
Se vedea pe el nsui, i se simea umilit chiar i acum,
ascunzndu-se n tufiuri n vreme ce trfa aia btrn ieise la
plimbare cu scrba ei de cine.
i tia, tia c i plimba cinele la apusul soarelui, n
fiecare sear. tia, dar nu inuse cont de asta. Se lsase prad
furiei.
i dac femeia aia urt cu javra ei l vzuse? Nu avea
timp pentru asta, acum.
i imaginase cum ar fi fost s-i omoare pe amndoi. S le
rup gturile ca i cum ar fi rupt o crengu i s-i lase pe
scrile casei lui Phoebe.
Dar nc nu venise timpul pentru asta.
Avea un plan. Un plan i un scop. O agend.
Acum furia dispruse i scopul devenise din ce n ce mai
nceoat din cauza ideii de ratare. i pierduse timpul cu idio
tul de Posse. i asumase un risc inutil i risipise gloanele.
Nu nsemna nimic.
i arunc privirea prin atelier i aproape i veni s plng.
Nimic din ce era acolo nu nsemna nimic. Pierduse ceea ce
conta, iar ea nu pierduse nimic.

334

Acum nu-i mai rmsese dect s-i lase animale moarte n


faa uii.
Ar fi trebuit s o omoare pe btrna aia nebun i pe cinele
ci. Ar fi putut i ar fi trebuit. Asta ar fi fost o dovad de for.
Lu una dintre pastilele negre i o studie. Doar una sin
gur, decise el. Doar una pentru a-i da puin for.
Venise vremea s fac o demonstraie puternic. Era vre
mea s renune la aiureli i s dea o lovitur puternic.
Moartea lui Johnson nu-i pusese nicio piedic trfei. Dar
altceva, sau altcineva ar fi putut s o fac.
- Calibru douzeci i doi, spuse Ottis, criminalistul, innd
cartuul cu dou degete. Dac vrei s ucizi iepurele, e un ca
libru suficient de mare.
- O singur lovitur?
- Da, spuse Ottis, ncruntndu-se spre Phoebe. Vrei s-l
verific balistic? Ai vreo bnuial?
- De fapt, a vrea. Dac cineva dorete s-mi joace o fest,
nu mi se pare foarte amuzant i cred c este vorba de mult
mai mult de att. Aa c orice mi poi spune despre iepure sau
glon, m-ar putea ajuta.
- Sigur, nu-i nicio problem. Te contactez eu.
Phoebe se ntoarse la birou i scrise un raport oficial cu
privire la incident. Apoi i duse o copie lui Sykes i-i povesti
ce se ntmplase.
- Vrei s vorbesc eu cu Arnie?
- Nu, cel puin nu nc. Dar vreau s faci cteva cercetri
dac poi, s afli cum se descurc cu slujba pe care o are i
care este programul lui zilnic. Vezi dac i-a pierdut timpul i
pe la mine prin cartier. Vorbete cam mult, i dac se joac cu
mine probabil c nu a rezistat s nu se laude cuiva. Vreuneia
cu care merge la un pahar, sau un coleg de munc.
- O s verific.
- Mulumesc. Mulumesc mult, Bull.

335

Era cel mai bun lucru pe care-1 avea de fcut, decise ea,
dar nu era singurul.
Phoebe ntocmi un jurnal cu toate datele i timpul probabil
al incidentelor care aveau mai mult sau mai puin legtur ntre
ele.
obolan - simbol - turntor, renegat, unul care prsete
corabia ce se scufund.
arpe - simbol - ru, alunecos, cel care aduce dezastrul n
Paradis.
Iepure - simbol - la, care o ia la fug.
Poate c din punct de vedere psihologic mergea puin cam
departe, se gndi ea, dar era mai bine s greeasc
preocupndu-se prea mult n legtur cu aceste lucruri dect s
nu le dea importan.
Fluieratul face ca vocea s rmn anonim. Ce spunea
cntecul? Nu m prsi. Cine era prsit? Cine era prsitul
sau cine prsea?
In soarele amiezii. Un brbat care se mpotrivete corupiei
i laitii (iepurele ca simbol al laitii?). obolanul ca sim
bol al abandonului oamenilor din ora. arpele pentru corupie.
Cooper ca erif (Nu el era? nchiriaz naibii filmul), care rmne
de unul singur n momentul-cheie.
Avea legtur cu filmul, sau doar cu cntecul? se ntreb
ea. Cut, gsi versurile i le scoase la imprimant, pentru a le
anexa la dosarul pe care-I ntocmea.
Amiaza era termenul limit, nu? F-o pn atunci sau
pltete preul corespunztor.
Se ls pe spate. i dac Arnie Meeks era cel care o hruia,
el cu siguran nu s-ar fi gndit la simboluri i nelesuri as
cunse. Nu era deloc stilul lui.
Totui, trebuia s fac dosarul acela. i n drum spre cas
avea s caute i un exemplar din n soarele amiezii.

336

FAZA TERMINAL
Nu tiu ce soart m ateapt.

21
ipetele i schimbrile rapide de dispoziie ale fetielor
preau s nu-1 afecteze deloc pe Duncan. De fapt, modul n
care se descurca n lumea celor mici o facea pe Phoebe s se
ntrebe dac l afecta vreodat ceva.
Tot ce facea, observ ea, era s se joace ca un apucat.
Toate - jocuri video, minigolf, lovete-crtia - preau s-l
pasioneze. i ei i plceau jocurile, ca oricui altcuiva. Dumnezeu
i era martor c-i pierduse i ea o grmad de timp n zonele
rezervate copiilor i n parcurile de distracii. Dar din toate, cel
puin din cte i amintea ea, ieise cel puin cu o vag durere
de cap, cu stomacul iritat din cauza combinaiilor ciudate de
feluri de mncare i cu o durere de picioare la fel de vie ca una
de msele.
i acum simea o urm a acestor trei simptome, aa c se
aez pe o bncu, n timp ce Duncan accepta provocri n
ceea ce el numise campionatul de minigolf.
Carly se distra pe cinste. Ea i ceilali copii se ineau dup
el de parc ar fi fost Pied Piper. Cum se putea, se ntreba
Phoebe, ca orele petrecute la simulatorul video de maini de
curse sau lovind o bil roie printre palele unor mori de plastic
s aib de-a face cu cercetare n vederea identificrii unor
direcii de investiii/1
Loo se aez lng ea.
Ar fi trebuit s-mi fac manichiura. Chestiile astea m
obosesc foarte tare, dar tipul la m-a convins s vin aici.

337

- Dar i Phin arat cam obosit.


- Nu vorbeam de Phin. Loo supse cu paiul dintr-un pahar
de cola fr zahr. Lui i cunosc deja toate trucurile, ci Duncan.
De fapt i pe ale lui le tiu, dar nemernicul reuete ntotdeau
na s se dea pe lng mine.
Din poziia n care se afla Phoebe l studie. Brbatul asis
tase la o ntreag reprezentaie a Cenuresei, pus n scen de
ctre copii de coal primar, i chiar pruse c se distrase
copios. i dup toate astea insistase s-o cadoriseasc pe sora
vitreg i rocovan cu un cornet de ngheat. Bineneles,
Carly era nebun dup el.
i acum prea s se distreze de minune jucnd minigolf cu
o grmad de copii agitai.
- Duncan nu pare deloc obosit, observ Phoebe.
- Probabil c dac ar putea s-ar muta aici. Loo i descl
sandalele. Uit-te la el, cum st aplecat pe covorul acela verde
vechi, cum se uit la gaura aia de parc ar fi Tiger Woods i
sta ar fi Turneul Playland. Copiii l iubesc aa cum iubesc
ngheata, pe care, apropo, s tii c o s insiste s le-o cum
pere.
Phoebe i aps abdomenul cu palma.
- Oh, Dumnezeule!
- G olf adevrat nu-i place s joace. Mi-a spus Phin c l-a
trt de vreo dou ori pe teren i c odat ajuns acolo a nceput
s pun tot felul de ntrebri de genul i moara unde e? sau
i pe podul rulant cnd mergem? Rse zgomotos. i cam
zdruncin demnitatea lui Phin, ceea ce cred c i urmrete.
Phoebe zmbi, chiar i-l putea imagina pe Duncan spunnd
aa ceva.
- Deci a venit aici doar ca s se joace. Povestea cu investiia
n-a fost dect o stratagem.
- Oh, nu, chiar s-a gndit serios la chestia asta. Acum
studiaz aspectele pro i contra.
Cu buzele strnse, Phoebe l urmrea pe Duncan cum se

338

contrazicea cu Phin pe marginea numrului de lovituri nece


sare pentru fiecare gaur.
- Da, vd.
- Chiar vorbesc serios. Loo o nghionti pe Phoebe. Vrea s
vad cam ci copii i cam ci aduli intr ntr-o zi pe poarta
complexului, care sunt zonele cele mai solicitate, unde se joac
cel mai mult. Poi fi sigur c i-a ntrebat pe toi copiii pe care
i-a adus, chiar i pe cei strini, ce le place i ce nu. nainte s
ni se fac grea de la atta ngheat el i va fi fcut deja o idee
despre locul sta, i pe baza ei o s ia o decizie - pro sau contra.
- Nu mi-1 pot imagina n pielea unui om de afaceri.
Zmbetul lui Loo era plin de afeciune.
- E diferit de toi ceilali.
- Aa se pare.
- i are i un fund drgu.
- Fr ndoial.
- i cam face ochi dulci, cum ar zice mama.
- Zu? Eu n-am prea observat, cu toate inimioarele astea
care mi joac prin faa ochilor. mi doream o aventur fierbinte. Se aplec spre Loo i opti: M-am gndit c, la naiba,
merit i eu una.
- Cine nu merit? Loo se aplec spre ea. Ce-ai zice de
nite detalii suculente?
- Poate alt dat. Chestia e c nu tiu dac pot stpni ce
se petrece aici. i aps o mn pe inim. Nu tiu dac am
instrumentele necesare, spaiul suficient sau...
- De ce? Eti...
- Stai. O opri ntinznd mna spre ea. Tu eti mritat, i
dup cte se pare ai o csnicie foarte fericit. Ai o feti
drgla i un cine urt. Ai o familie mare, dou ocupaii
care se completeaz una pe cealalt i un gust extraordinar n
materie de pantofi.
- Aa e. Loo strnse din buze i i admir sandalele
roietice, cu talp groas. Pantofii sunt beton.

339

- Eu sunt divorat, slujba m trage n toate prile, am o


familie pe care o iubesc, dar care de asemenea trage de mine
din toate prile. Fundaia mea e cel puin ubred, iar ce am
reuit s construiesc pe ea e foarte greu de ntreinut. N-am
reuit niciodat s m concentrez doar asupra mea, i asta din
mai multe motive. Niciodat nu poate fi vorba doar de mine.
- Te gndeti c Duncan nu s-ar descurca cu toate
complicaiile din viaa ta?
- Nu sunt foarte sigur c ar vrea s fac asta sau, m rog,
ce ar vrea s fac. n momentul sta e entuziasmat i intrigat.
Iar sexul, Ia fel ca i pantofii, e beton. Dar dac e s m iei la
bani mruni, sunt destul de greu de suportat. i sunt lucruri pe
care nu pot s le schimb, nu pot s le modific. Nu sunt n
poziia care s-mi permit s fac asta.
Loo supse gnditoare din pai.
- ntotdeauna faci aa, analizezi totul n amnunime i
alegi cele mai dificile probleme?
- Da. Deformaie profesional, bnuiesc. M gndesc c e
greu de neles pentru cineva care se pare c pricepe repede
despre ce e vorba i gsete c toate sunt OK. Tot ncerc s...
a zice s m conving s ies din chestia asta. D-te un pas n
spate, Phoebe. Viaa ta e ndeajuns de bun, ndeajuns de plin,
aa c mulumete-te cu ce ai. Dac mai fac i acest ultim pas
n-o s mai am cale de ntoarcere, nu far s sufr teribil, n
orice caz.
- Deci vezi dragostea ca pe o sinucidere?
- Poate c asta i este. Sau e un fel de predare, de asumare
anticipat a consecinelor.
- Sau un fel de eliberare, de renunare la statutul de ostatic.
- E un punct de vedere. tiu ntotdeauna ce fac, trebuie s
tiu ce fac n cam toate momentele din viaa mea. i e deran
jant, ba chiar frustrant s nu tiu ce s fac n privina lui.

340

- Eu nu pot s-i spun ce s faci, dar cred c o s fie foarte


distractiv s afli singur.
Distracia era obositoare. Carly se ddu btut i adormi
ntins pe bancheta din spate a mainii lui Duncan n drum spre
cas.
- Dac o s fie prea obosit pentru a-i mulumi, te pot
asigura eu c a avut o zi superb i plin.
- i eu la fel.
- Am observat. Bieii i jucriile lor. S-a ndrgostit
nebunete de tine.
- Dragostea e reciproc.
- i asta am observat. Duncan, vreau s-i cer o favoarea,
i sper s nelegi de ce o fac.
- Sigur. Ai mncat prea muli hotdogi i vrei s ne oprim
s iei un medicament.
- N-am mncat dect un singur hotdog i am destule me
dicamente acas. Serios, Duncan, voiam s-i spun - s te rog
mai degrab - c, dac lucrurile n-or s mearg ntre noi, dac
ne vom certa, dac vom descoperi c cellalt este vlstarul lui
Satana, s te despari cu blndee de Carly. S-i lai timp s se
obinuiasc. tiu c e o prostie s aduc vorba de asta dup ce
i-a oferit o astfel de zi, dar...
- i-a rmas - cum l cheam? - Ralph n cap?
- Roy, l corect ea. i da, asta e una dintre cauze. i cred
c nu exist o persoan mai diferit de el dect tine.
- Dac tii asta, nseamn c tii i c nu e un favor pe
care trebuie s mi-1 ceri. tiu cum e s fii ndeprtat, alungat,
redus la tcere.
- Da, tii. i puse palma pe braul lui. Sunt o mam foarte
grijulie, care-i face prea multe probleme pentru copilul ei.
- E norocoas s aib o mam ca tine. i arunc o privire.
Chiar dac pn la urm descopr c eti de fapt vlstarul lui
Satana.

341

Duncan conduse maina spre cas.


- Ce zici, intri puin? Poate bem un pahar de vin n grdin?
- Parc mi-ai ghicit gndurile, zmbi el.
O sptmn mai trziu, Phoebe se afla n grdina Iui
Duncan. Carly urma s rmn peste noapte la noua ei aproape
cea mai bun prieten Livvy, ceea ce nsemna c i mama ei
putea s doarm la altcineva acas.
Inotaser i fcuser dragoste. Cinaser i fcuser dra
goste. Acum era aproape miezul nopii, i ea sttea n mijlocul
unei grdini superbe, nvluit n parfum de iasomie, cu un
pahar de vin n mn. Era mbrcat ntr-un simulacru de halat,
o bucic subire de material pe care dduse prea muli bani.
Dar dac nici ntr-o astfel de ocazie, cnd mai putea o femeie
s epateze?
Noaptea murmura, briza era rcoroas exact ct trebuia
pentru a mai ostoi zpueala, o lun mare i gras aluneca uor
peste un cer presrat de stele i mzglit ici i colo de civa
noriori. Duncan dduse muzica mai tare, astfel nct vocea
plcut a lui Bonnie Raitt se revrsa prin boxe n grdin.
Phoebe sorbi din paharul de vin i se gndi la urmtoarea
partid de amor.
- M simt de parc-a fi n vacan, i spuse ea lui Duncan.
- A r fi trebuit s pun i umbrelue n pahare. Vocea lui era
la fel de lene precum se simea i ea. i ceva muzic din
insule. Ins n-am nici umbrelue i nici muzic dintr-aia. Ar fi
trebuit s pun nite Jimmy Buffett i s servesc nite margaritas.
- E bine i aa. E perfect. A putea s rmn pentru tot
deauna aezat aici. ntoarse capul spre el i-i zmbi. i va
trebui s ncepi s-mi ceri chirie.
- Te-a putea lsa s plteti n natur.
- mi pare bine c n-ai vrut s ieim undeva n seara asta.
n vreun club, n vreun bar, la vreun film. E att de bine aici.

342

- Cluburile, barurile i slile de cinema n-or s se mute


din loc. E bine s ezi din cnd n cnd i s te relaxezi.
- Ai avut o sptmn grea.
- Ava e o adevrat stpn de sclavi. In spatele feei
aceleia drgue se ascunde o inim ca a lui Simon Lagree. Cred
c ieri m-am uitat Ia toi pomii i la toate tufiurile aflate de
vnzare n toat Savannah. i toate desenele i aranjamentele
acelea: gazon, fntni, statui, statuete, csue, adptoare i bi
pentru psri. Toate cele. Ea nu prea d doi bani pe principiul
t cum i place ie.
- Mi-a spus c alaltieri ai dus-o la un fost depozit pe care
vrei s-l transformi n complex de apartamente i magazine.
- Da. M-am gndit c o s-i mai vin i ei nite idei dac
Irece pe acolo i c n-o s mai aib timp s m trasc i prin
alte locuri. Ce-ai zice s plecm cu barca dis-de-diminea? De
fapt, putem s mergem pn la Savannah.
- Sun foarte bine. Totul e de-a dreptul perfect.
- Las-mi dou minute. Se ntoarse spre ea i i deschise
halatul subirel cu un deget. i o s fac ca totul s fie perfect.
Nu se ndoia de lucrul sta, mai ales c gura lui o gsi pe
a ei i minile ncepur s-o mngie pe corp. ntinse mna
orbete i puse paharul pe mas. Dup ce i eliber minile i
trecu degetele prin prul lui.
Simea mngierea brizei pe piele i auzea murmurul muzicii.
Cnd i ddu capul pe spate pentru ca el s-i poat plimba
buzele pe gtul ei, vzu globul luminos al lunii deasupra.
Se strecur sub el i-i desfcu picioarele. Cnd buzele li
se ntlnir din nou, el o ptrunse. Uurel, ncetior, relaxat i
lene. Rmase cu ochii deschii, ca s se oglindeasc ntr-ai
lui. Simi cum urc i coboar, pe valuri lungi de dorin i
plcere. i atunci cnd ajunse pe creasta valului i se revrs
dincolo era nc prins n albastrul ochilor lui.
i de ce, se ntreb ea, de ce s fi vrut s fie n alt parte?

343

- nc una, murmur el i i acapar din nou gura. Phoebe


simi cum inima i-o ia la trap i cum oasele i se topesc.
Te iubesc. Cuvintele i se ridicar n gt, zbtndu-se s fie
rostite.
Erau nite cuvinte bune, i spuse ea. Cuvinte bune, puter
nice, care meritau s fie spuse. Dar poate c acum, n timp ce
nc era n braele brbatului, n grdina Iui, nu era cel mai bun
moment s fie spuse pentru prima dat.
l loc s le rosteasc, i cuprinse faa n palme i-i spuse:
- Ai avut dreptate. Ai ficut ca totul s fie perfect.
- S fiu cu tine... ntoarse capul i-i ngrop buzele n
palma ei.
Gestul lui i acceler i mai tare btile inimii. Simi
fluturai n stomac.
- S fii cu mine?
Privirile li se ntlnir.
- Phoebe...
n clipa aceea mobilul ei ncepu s sune.
- Iart-m! Se lupt s se ridice. N-ar fi trebuit s spun
niciodat perfect. Se gndi la Carly, la mama ei, la fratele ei
i deschise telefonul cu o micare brusc. Phoebe MacNamara.
Auzi vocea lui Dave, dar nu se liniti dect dup ce se con
vinse c nu se ntmplase nimic cu familia ei. Bonaventure?
Unde? Fr hrtie i creion la ndemn, Phoebe se vzu obli
gat s ia notie mental. Da? A cerut expres s vin eu? Sunt pe
insula Whitfield, la un prieten. O s ajung ct de repede pot.
Bine. Da, n regul. O s plec de aici n cinci minute. De fapt
se ridicase deja n picioare i se ndrepta n grab spre cas,
vorbind n acelai timp la telefon. Spune-i c sunt pe drum.
Nu, nu, nu face asta. Se uit spre Duncan n timp ce acesta i
deschidea ua. Am la dispoziie o main foarte rapid, dar o
s am nevoie de o trus. O s te sun de pe drum.
nchise telefonul i i spuse lui Duncan:
- Trebuie s-mi mprumui Porsche-ul.

344

- Nicio problem, dar o s-l conduc eu.


- Nu pot s te iau cu mine acolo unde m duc.
- Ba da, poi, zise el n timp ce urcau n fug scrile.
- Duncan! i arunc halatul de pe umeri imediat ce intr
n dormitor. Un tip e legat cu lanuri de un monument funerar
din Cimitirul Bonaventure, spuse ea n timp ce-i aduna hainele.
Se pare c nu e mbrcat dect cu o vest ticsit cu explozibil.
- Dac intenioneaz s se arunce n aer, sper c are loc de
veci. Bonaventure e cam plin.
- El e ostaticul, i arunc ea n timp ce se mbrca. Cel
puin asta susine, i mai spune i c tipul care i-a pus bomba
aia i-a ordonat s sune la numrul de urgene la o anumit or
i s cear ca eu s m deplasez personal acolo. Dac nu sunt
acolo pn la unu, cel ce are detonatorul o s-l declaneze i
totul o s sar n aer.
- sta e nc un motiv pentru care trebuie s conduc eu.
Tu nu cunoti maina, eu da, i tiu i drumurile mai bine. O
s te duc acolo unde trebuie s ajungi. Cnd ai condus ultima
dat o main cu ase viteze? o ntreb el cnd vzu c ea avea
de gnd s continue s protesteze.
Phoebe se ncl i ddu din cap.
- Ai dreptate. S mergem.
Era mai bine ca el s conduc Porsche-ul, s strbat n
vitez drumurile insulei i podul. n felul acesta ea va avea
mintea i minile libere, pentru a vorbi cu Dave, i a lua notie.
- Susine c nu-mi poate spune cum l cheam, cel puin
nu pn cnd ajungi tu aici, zise Dave. Mai spune c persoana
care poate s declaneze bomba aude tot ce vorbete. Are o
casc n ureche i un microfon.
- E ntins pe spate?
- N u cred. Ajung i eu acolo n cinci minute, dar dup cum
l-am auzit vorbind, cred c tipul e speriat de moarte. Cei aflai
acolo au raportat c are vnti pe fa, pe piept, pe mini i

345

pe picioare. Pn acum nu ne-a spus cine i-a fcut asta, cum,


cnd i de ce. Zice c nu poate, c nu-i poate spune dect ie.
- La cum ne micm, cred c o s ajung acolo ntr-un sfert
de or. De ce monument funerar e legat?
- Jocelyn Ambuceau, 1898-1916.
- Greu de crezut c a fost ales la ntmplare. Monumentul
respectiv sau persoana nseamn ceva.
- Am pus s fie verificate aceste date.
- Spune-mi mai multe despre el.
- Alb, treizeci i ceva de ani, pr castaniu, ochi cprui.
Constituie solid. Dup accent pare a fi de prin partea locului.
Nu are bijuterii, nici tatuaje. E legat de mini i de picioare cu
lanuri, lanuri care sunt prinse n pmnt cu rui. E doar n
chiloi i cu picioarele goale. A luat-o razna de dou ori de
cnd au ajuns poliitii la faa locului. A nceput s plng ca
un copil. Ne implor s nu-1 lsm s moar. Ne implor s te
chemam: Aduce-i-o pe Phoebe!
- Pe numele mic? Mi-a spus pe numele mic, de parc m-ar
cunoate?
- Da, asta e i prerea mea.
- Spune-i c ajung imediat. Se prinse de bord cnd maina
tie n vitez o curb. i ai grij ca, dac cineva ascult, s
aud c ajung imediat. Se uit la ceas. tiu c e aproape de
termenul limit, dar o s ajung. Ai grij ca ei s tie c ajung.
Zece minute, cpitane.
- Eu am ajuns. O s in lucrurile sub control pn cnd
ajungi tu.
nchise telefonul i se uit la Duncan.
- O s ajungi la timp, zise el. Privea int drumul n timp
ce maina nainta pe o osea doar cu dou benzi, cu o sut
optzeci de kilometri la or. Vd mainile cu staiile radio.
Anun-i c nu ne oprim la poart. i cere ca o main s ne
deschid drumul.
Porsche-ul derap la o curb, apoi reveni pe drum. Pe

346

margini erau copaci plini de licheni, care luceau bizar n lumi


na lunii. Aerul parc tremura din cauza cldurii, iar pe suprafaa
drumului se formase o ptur subire de aburi. Apoi printre
ramurile arcuite ale copacilor se vzur cteva lumini.
Porsche-ul frn brusc n spatele unei maini radio i Phoebe
se ddu repede jos.
- Va trebui s rmi mai n spate, strig ea n timp ce
Duncan se strecura cu rapiditate printre pietre de mormnt i
ngeri de piatr.
Dave veni repede spre ea i o apuc de bra.
- Cei din echipa de geniti au marcat distana minim la
care ne putem apropia n condiii de siguran. Nimeni nu trece
de linia aceea. i chestia asta nu e negociabil.
- Bine, n regul. Au intervenit schimbri?
- Abia am ajuns i eu, de dou minute.
- Las-m s ncep eu.
Inaint ncet. Chiar dac zona era acoperit de luminile
reflectoarelor, existau i cteva poriuni scufundate n ntune
ric. Cineva i ntinse o vest antiglon i ea o mbrc n timp
ce-l studia pe brbatul care plngea eznd pe mormnt.
Deasupra lui veghea un nger, cu faa senin i cu aripile
desfcute larg. La piept strngea o lir.
Sub ngerul de piatr edea un brbat cu fruntea lipit de
genunchii ridicai, scncetele lui detandu-se net din simfonia
zumzitului de insecte. n jurul lui erau mprtiai trandafiri
roz - proaspei, dup prerea ei.
- Sunt Phoebe MacNamara, ncepu ea i vzu cum brbat
ul i ridic repede capul.
nlemni, oprindu-se cu mult nainte de panglica ntins de
cei de la echipa de geniti. Simi cum toate mruntaiele i
nghea, ca apoi s i se trezeasc la via sub suflul fierbinte
al panicii.
- Roy!
- lisuse! Dave o apuc de ncheietura minii. Nu i-am

347

vzut faa, nu l-am recunoscut. Oricum nu era foarte sigur c


l-ar fi putut recunoate. Phoebe, nu te poi apropia, spuse Dave,
ncercnd s acopere strigtele slbatice ale lui Roy. Nu te poi
apropia.
- Am neles, am neles. Simi cum panica i se strecura pe
sub piele, nvluind-o. Roy, potolete-te acum. Trebuie s te
calmezi. Respir adnc i linitete-te. n timp ce vorbea scrise
repede pe carneelul ei: Vezi ce-i cu fam ilia mea! Poliist la
u! Carly aici!. Adug i adresa lui Phin. Totul o s fie bine.
- O s m ucid! O s m ucid!
- Cine?
- N u tiu. Oh, Dumnezeule! Nu tiu! De ce mi se ntmpl
asta?
- El ne poate auzi, Roy?
- Spune c ne poate auzi. Da, ne poate auzi. Tu... Tu, cea
nenorocit! Trebuie s spun ce-mi zice el, altfel arunc totul n
aer!
- Nu-i nimic. Dac m poate auzi, s-i spun ce vrea.
- Vreau... Vreau s-i nfig nite C-4 ntre picioare, curv
proast!
- Ne cunoatem?
- M-ai costat mult, transmise Roy cu lacrimile scurgndu-i-se pe obraji. Acuma o s plteti.
- Ct te-am costat?
- O s ii minte. Phoebe, ajut-m, pentru numele Iui
Dumnezeu, ajut-m!
- Bine, Roy. Bine. Las-m s vorbesc cu el. Cred c eti
furios pe mine, i se adres ea. Poi s-mi spui de ce?
- nc... nc nu e momentul, transmise Roy.
- M-ai chemat aici, i am venit. Trebuie c vrei ceva de la
mine, vrei s-mi spui ceva. Dac-mi explici de ce...
- S i-o trag! Roy suspin.
- Vd c nu vrei s vorbeti cu mine, deocamdat. Pot
vorbi cu Roy? Pot s-i pun cteva ntrebri lui Roy?

348

- Rde! Rde! El... Dai-i drumul, tifsuii puin. M duc


s-mi iau o bere.
- Roy, cum ai ajuns aici?
- Cu... Cu maina mea. Privi mprejur, prin cimitir, cu
ochii umflai de lacrimi. Cred. El a condus.
- Ce main ai?
- M-Mercedes. E 55. Abia l-am cumprat, acum dou
sptmni. Abia...
- Bine. i not tipul mainii. Dedesubt scrise: De gsit!
A condus maina ta din Hilton Head?
- Eram n portbagajul mainii. N-am vzut. Eram legat la
ochi, i aveam un clu n gur. Am venit acas, am bgat
maina n garaj. n garaj. Pistol n ceaf. i lipi din nou faa
tumefiat de genunchi. A venit din spate. Nu-mi aduc aminte
ce s-a ntmplat dup aceea. Nu mai tiu nimic pn cnd mi-am
revenit. Nu puteam s vorbesc, nu vedeam nimic. Respiram cu
greutate. n portbagaj, cu band adeziv peste gur. M sufo
cam.
Respir uurat cnd Dave se apropie de ea i scrise: Toat
lumea n siguran. Poliist la u.
- Acum ct timp?
- Nu tiu!
- Bine, n regul. Cum te-a adus aici, unde eti acum?
- Am auzit portbagajul deschizndu-se. i ridic din nou
capul, tremurnd. Phoebe vzu c insectele ncepuser deja s
se nfrupte din el. Aveam ceva pe fa, am ameit, am ncercat
s m lupt cu el. M-a lovit, m-a lovit peste fa. Cnd m-am
trezit eram aici, legat. mi vorbea n cap. n cap. Am ipat, am
strigat, n-a venit nimeni. i el vorbea n capul meu, mi-a spus
ce s fac. Telefonul, mi lsase telefonul, mi-a spus s sun la
numrul de urgene, mi-a spus ce s le zic celor de acolo. Doar
un singur apel, mi-a spus. S spun doar ce m-a nvat el, altfel
apas pe buton.
- Nu l-ai vzut deloc? ntreb Phoebe n timp ce scria n

349

agend numele complet al lui Roy, adresa i numrul de telefon.


Scrise: ,J)e cnd a disprut? dedesubt i ncercui de dou ori
acele cuvinte nainte de a-i ntinde hrtia lui Dave. Roy...
Roy ncepuse s se vaite.
- N-am fcut nimic! De ce mi se ntmpl toate astea?
-A s t a nu ne ajut cu nimic, Roy. Roy! Ridic tonul, pen
tru a-i putea capta atenia. Trebuie s-i pstrezi calmul. Cel
mai important lucru acum e s colaborm, ca s puteam rezol
va problema asta. A vrea s vorbesc din nou cu el, dac se
poate. M ntreb dac ar putea s-mi spun un nume - nu
neaprat numele lui adevrat - orice nume care i place. Ca s
m adresez direct.
- Mi-e ru! M simt... Nu! Nu! Te rog, nu! Roy i rotea
nnebunit ochii n toate direciile, ncercnd s se smulg din
legturi. Te rog, Doamne! Bine... Bine... Am... Am obosit s te
ascult vitndu-te, rahatule. ine-o tot aa i o s te trimit n
iad, s termin odat cu toate rahaturile astea!
- Dac faci asta, n-o s mai aflu de ce m-ai chemat aici,
de ce eti furios. Vrei s-mi spui un nume pe care s te strig?
- El... Dinii lui Roy clnnir. S... sigur, Phoebe. Poi
s-mi spui Cooper.
Dei simea un nod n gt, scrise atent i cite pe agent
numele, apoi J n soarele amiezii.
- Bine, Cooper. De vreme ce nu pot vorbi direct cu tine,
nu pot ti cum te simi. mi poi spune cum te simi?
- Puternic. Controlez blestemia asta!
- i e important pentru tine s conduci?
- La dracu, da!
- N-ar fi mai bine, mai direct, nu ai conduce mai bine dac
am sta de vorb fa n fa?
- Nu e timp pentru asta.
Ea se uita la ochii plini de lacrimi ai lui Roy, asculta glasul
lui chinuit i se strduia s intre n mintea unui om pe care nu-1
vedea, pe care nu-1 putea auzi.

350

- mi poi spune de unde ne cunoatem, Cooper? Unde


ne-am cunoscut?
- Spune-mi ceva.
- Bine, ce vrei s-i spun?
- i pas de... nemernicul sta far nicio valoare?
Riscant, se gndi ea. Dac-mi pas prea mult sau prea
puin asta ar putea fi perceput ca o incitare.
- Te referi la Roy?
- tii c m refer la nenorocitul de Roy gozarul.
- Este fostul meu so. Nu vreau s-l vd rnit, nici pe el,
nici pe nimeni altcineva. nc n-ai fcut ru nimnui, Cooper.
Putem s rezolvm chestia asta fr...
- Spune-i asta lui Charles Johnson. Vezi... Vezi... Bine,
pentru numele lui Dumnezeu! Ai vzut ce surprins arta cnd
l-au lovit gloanele alea?
- Vrei s spui c tu eti responsabil pentru moartea lui
Charles Johnson?
- Ce ai, nu mai nelegi blestemata de limb, trtur?
L-am dobort. Nu e prima oar cnd ai ajutat un om s intre
n pmnt, nu-i aa? Nu-i aa? Nu va fi nici ultima, asta i-o
promit eu. Te rog, suspin Roy. Te rog, te rog, te rog! Tremura
sub aripile ntinse ale ngerului de piatr.
- L-ai cunoscut pe Charlie Johnson?
- Doar un gunoi far valoare. Dar ai reuit s-l scoi afar,
nu-i aa? L-ai convins s ias fr s rneasc niciun ostatic.
Nimeni din locul acela nu valora doi bani, da tu i-ai salvat pe
toi, nu-i aa?
- Pe cine n-am salvat, Cooper? Trandafirii sunt pentru ea?
Cine e persoana la care ii i pe care n-am salvat-o?
- Gndete-te bine, Phoebe, gndete-te bine despre cine e
vorba i ncepe s ceri ndurare. Poate vei reui s te salvezi.
- O s cer acum ndurare. Dac n-am fost ndeajuns de
bun ori de inteligent pentru a salva pe cineva o s cer acum
ndurare. Spune-mi ce vrei s spun i o s spun.

351

- Ai face bine s ncepi. Spune... Ce? Nu, nu, nu! Roy


ncerc s se ridice, dar nu reui dect s ngenuncheze. Te
rog! Bine, bine! Spune Timpul a expirat. Adio, Phoebe.
- Cooper, dac...
Explozia o ridic de la pmnt i o pal de aer fierbinte o
arunc n spate. Ateriz pe o movil, dincolo de mormntul
unui necunoscut.
tia ce zbura pe deasupra capului ei, lovindu-se apoi de
pmnt cu un zgomot nfundat. Buci de nger, buci de
pmnt, buci din Ray.
Prin minte i trecur cu rapiditate cteva imagini disparate.
Prima oar cnd l ntlnise, la o petrecere, zmbetul larg i
luminos cu care o ameise. Cum fcuse dragoste cu el ntr-un
pat mare, n camera de hotel cu care o surprinsese ntr-un
weekend, cu trandafiri i cu ampanie. Momentul de dinaintea
celui n care buzele li se ntlniser pentru prima oar dup ce
fuseser declarai so i soie. Dansuri. Lumini.
Apoi bezn total.
Cineva i striga numele.
Phoebe se ridic n coate. Cu coada ochiului vzu o micare
n momentul n care Duncan sri. n secunda urmtoare era
peste ea, innd-o la pmnt. Ca printr-un tunel, auzi strigte,
pai care se apropiau n fug, priturile radiourilor.
Nu ncerc s se lupte, nu avea pentru ce s se lupte.
- Ce-am fcut? opti ea. Doamne, Dumnezeule, ce-am
fcut?

22
? i spusese s se duc acas. Asta l enervase. Drept cine
mama dracului l lua?
Duncan se plimba nervos n holul din faa biroului ei. Nu
putea sta locului. Nu se putea calma i i dorea din toat inima

352

s nu poat gndi. Din nefericire nu putea s nu se gndeasc,


i mintea i revenea ntruna la acel moment, la acel moment
incredibil cnd ceea ce fusese cu puin timp n urm un brbat
devenise... nimic.
Buci i bucele de carne i de oase i ceva ce semna cu
o cea roie, oribil.
Nu-i aducea aminte cu exactitate dac se micase. i
amintea doar c simise ceva - ca un pumn imens de aer, su
netul fragmentelor de statui i al bucilor de pmnt i de
Dumnezeu mai tie ce zburnd prin aer, lovind copacii i pmn
tul, lovind statuile i monumentele funerare dimprejur.
tia c vzuse o bucat din ceea ce fusese Roy atrnnd n
plasa format de ieder. Avea impresia c vzuse capul nge
rului de piatr zburnd, mnjit cu snge, pstrnd ns un zm
bet mpcat i senin. Dar poate c doar i imaginase asta.
Nu-i amintea s fi fugit, s fi mers sau s fi srit ctre
Phoebe. Se trezise pur i simplu acolo, deasupra ei, n timp ce
n jurul lor se dezlnuise haosul. i amintea c o auzise spunnd
Ce-am f cu t? " Repetase asta ncontinuu pn cnd cineva Dave, se gndi el, cpitanul - ncepuse s trag de ei.
Suntei rnii? Suntei lovii? Astea fuseser primele lui
ntrebri. Duncan era destul de sigur de asta. Faa i era la fel
de alb ca i a ngerului decapitat.
Dup aceea totul devenea neclar. Mult micare, multe
zgomote i sirene.
i ea-i spusese s plece. Se ridicase n picioare n mijlocul
acelui comar i-i spusese s plece. La naiba cu asta!
Era nuntru, cu cpitanul, asta-i spuseser. Era nuntru
cu cpitanul McVee i cu nc cteva persoane. Aa c atepta.
Atepta, la dracu!
Ar fi vrut s bea ceva. Ar fi preferat s-i fie ru. Ar fi vrut
s-o mai ating o dat, s se asigure c scpaser amndoi ntregi.
Dar tot ce putea s fac era s atepte.
- Dune.

353

Se ntoarse i simi cum stomacul i se ridic n gt cnd l


vzu pe Phin ieind din lift. Nu-i putea explica de ce vederea
prietenului su l fcuse s simt brusc nevoia s se aeze.
- lisuse! Oh, Hristoase!
- Eti bine? Phin l apuc cu putere de bra pe Duncan i
se aez lng el. Sngerezi. Eti n regul?
Duncan se uit ameit la cmaa pe care o purta.
- Nu e sngele meu. O mic amintire din Bonaventure, un
mic suvenir de la Roy. Dar cred c mai am mult pn cnd o
s fiu ct de ct bine. lisuse, Phin! Doamne Dumnezeule!
- Ce dracu s-a ntmplat? Ei tiu ce dracu s-a petrecut
acolo?
- A srit n aer. Pur i simplu a... Nu e aa cum vezi n
filme. Omule, un e deloc aa. i trecu o mn prin pr. Loo?
Copiii?
- Sunt bine. Copiii dorm. Poliitii au nconjurat casa. Era
tatl lui Carly?
- Roy. Roy Squire. L-a prins cu lanuri de pmnt, de un
mormnt, i i-a legat explozibili de corp. Bietul nenorocit! Parc
zicea c a fost rpit din propriul garaj, btut, poate chiar dro
gat. Phoebe vorbea cu tipul care i tcuse chestiile astea, vor
bea prin intermediul lui Roy, fostul ei so. Avea un, ah... Dun
can fcu un gest de neputin spre ureche.
- Bine, neleg. Phin studie faa prietenului su i scoase o
sticlu din buzunar. Ia o nghiitur de aici, frate.
- Te-a sruta pentru asta, dar nu sunt ntr-o dispoziie
romantic. Duncan lu sticlua i sorbi din whisky. El... Roy...
Plngea. Implora. Tipul sta... Cooper, i aminti Duncan. I-a
zis lui Phoebe s-i spun Cooper. N-a spus ce voia, n-a spus de
ce a fcut toate astea. Apoi trebuie c i-a spus lui Roy s-i ia
adio. i dup asta a apsat pe buton, a declanat bomba. i
tipul a explodat, Phin. La dracu, pur i simplu a explodat.
- Duncan, ai activat sistemul de securitate nainte s pleci
de acas?

354

- Ce? Nu. Oare o fcuse? Am plecat prea repede.


- Bine, uite cum o s facem. Eu o s dau nite telefoane,
o s vorbesc cu nite tipi s vin s-i inspecteze casa, s se
asigure c totul e n ordine.
Duncan i ls capul pe spate.
- Dac l-a ucis pe fostul so al lui Phoebe, ar putea s vin
dup mine, nu?
- Acum nu e momentul s fim neglijeni, nu-i aa?
- Da, aa e, acum nu e momentul.
n birou, Phoebe sttea pe scaun, eapn. Familia ei era n
siguran, casele le erau pzite de poliiti. Putea s-i scoat
grija asta din cap. Roy era mort, asta n-avea cum s mai schimbe.
Trebuia s blocheze cumva sentimentul de vinovie, s i-l
scoat din minte, din inim, din stomac.
- Poliia din Hilton Head investigheaz cazul. Au trimis o
echip operativ de criminaliti s cerceteze casa i garajul.
Noi cutm maina victimei.
- Mormntul acela trebuie s aib o anumit semnificaie,
legat de o persoan sau de un lucru anume.
- Acum adunm informaii despre asta.
- Familia mea trebuie protejat, nu doar n noaptea asta.
- Phoebe, spuse Dave ncet. Aa o s fie...
- Bine. Era logodit. Nu-i tiu dect numele mic - Mizzy.
Nu tiu dac locuiau mpreun sau...
- O s ne ocupm de asta.
Bineneles, da, bineneles c o s se ocupe.
- O agresiune de o asemenea natur i amploare trebuie
s-i aib izvorul ntr-un conflict personal. Pe cine am nfuriat,
rnit sau ameninat?
- O s trebuiasc s vorbim cu Arnold Meeks.
- Da. Respir adnc. Trebuie s fie interogat, trebuie s
verificm unde s-a aflat. Dar aici nu e mna lui. El a fost un
poliist slab. Fr ndoial c e un om violent i un ticlos

355

patentat, dar nu e criminal. i dac Cooper sta mi-a spus


adevrul, a mai ucis de cel puin dou ori pn acum. A ucis
cu snge rece. Meeks acioneaz la furie, nu plnuiete nimic
pe termen lung, nu se gndete la consecine.
- Cineva i face pe plac. Cu sau far tiina lui.
- Poate. Dar cred c n cazul sta e vorba de ceva mult mai
personal. Tu m-ai rnit pe mine, eu te rnesc pe tine i mai ru.
E vorba de ceva de am fcut sau n-am fcut. Poate e vorba de
cineva pe care nu l-am salvat.
nchise ochii i-i aps tmplele cu minile. n minte i
apru imaginea lui Roy. i ls minile s-i cad n poal.
- Un eec, un eec n plan profesional, un eec al meu care
pe el l-a afectat foarte tare. Pe cine am pierdut, Dave? Cnd?
Cum? Trebuie s m uit peste dosarele mele vechi, s le studiez.
Toi ostaticii, toi cei care au luat ostatici, poliiti, trectori, toi
cei care au fost rnii sau ucii n timpul incidentelor unde eu am
negociat. i cred c e vorba de o femeie, adug ea.
- De ce?
- Pentru c el e Gary Cooper. Pentru c Roy era nlnuit
de mormntul unei femei. Nu putem s nlturm pe nimeni
din cutrile noastre, dar cred c e vorba de o femeie. El tie
sau a nvat cum s umble cu explozibilii i cum s mnuiasc
o arm. Poate c a fost antrenat ca militar sau ca poliist. Sau
poate s-a pregtit singur, poate e autodidact. El a pus totul la
cale i a plnuit minuios totul. Roy nu i-a czut victim din
ntmplare, n-a fost o decizie de moment. i lovi coapsa cu
mna strns pumn. Nu-1 puteam auzi. Cum s ascult pe cine
va, cum s-mi pun la punct rspunsurile, cum s-mi dau seama
cum s-l calmez dac eu nu-i puteam auzi glasul, inflexiunile
vocii, nu-i puteam simi emoiile?
- Phoebe, nu eti tu responsabil pentru toate astea.
- Atunci de ce a declanat explozia? Am pus cumva o
ntrebare greit? Am ales tactica greit? Atta btaie de cap,
riscurile la care s-a expus rpindu-l pe Roy, aducndu-1 acolo,

356

r
;ulucndu-m i pe mine acolo i dup aceea pur i simplu s
termine totul aa? Trebuie s ascult nregistrarea, trebuie s-mi
dau seama ce-am spus i ce n-am spus, ce l-a determinat s
apese pe buton.
Dave i ntoarse scaunul pn cnd ajunse fa n fa cu
ca, genunchii aproape atingndu-li-se.
- tii i tu c lucrurile n-au stat chiar aa.
- n nite circumstane normale tim cu toii c nu aa s-ar
li petrecut, dar circumstanele n-au fost cele normale. De data
asta e vorba despre mine.
- S-ar putea s nu fie vorba de ceea ce ai spus sau n-ai
spus tu.
- Nu. A ucis doi oameni din cauza legturii pe care acetia
o aveau cu mine. Trebuie s tiu de ce. Trebuie s aflm rspun
sul, Dave, pentru c altfel nu se va opri doar la aceti doi
oameni. A fost lng casa mea. nchise din nou ochii. Data
viitoare s-ar putea s ncerce s ucid pe cineva drag mie.
- N-o s se apropie de ei.
- Da, n-o s reueasc dac l identificm, l gsim i l
oprim. Eu... trebuie s iau legtura cu logodnica lui Roy. i s-i
spun i lui Carly. Trebuie s m gndesc la o modalitate de a-i
spune lui Carly.
- Ce trebuie tu s faci acum e s te duci acas i s te
culci. Ia i tu o pauz, Phoebe. S-ar putea s fie o idee bun s
vorbeti cu un psiholog despre toat chestia asta.
- Cel mai bun leac mpotriva sentimentului de vinovie i
a culpabilizrii inutile este, n cazul unui negociator, munca,
studiul i antrenamentul. Pe fa i apru fantoma unui zmbet.
Am auzit des lucrul sta de la o persoan neleapt.
- Poate c am spus-o, dar n cazul de fa chiar ai nevoie
de somn. Despre restul o s vorbim mai trziu.
Dup ce iei din biroul lui Dave, Phoebe se duse direct
spre toalet i-i permise, n sfrit, s se lase cuprins de
grea. O senzaie scrboas care o cuprinse cu violen.

357

Cu stomacul golit, cu pielea acoperit de sudoare rece i


cu ochii lcrimnd, se rezem de ua cabinei i atept s-i
recapete suflul. Nu plnse. Toat chestia asta depea cu mult
ceva ce lacrimile ar fi putut s vindece i s curee. Rmase
pur i simplu aezat pe podea, strngndu-i genunchii la piept,
pn cnd i trecu greaa.
Apoi se ridic, se ndrept spre chiuvet, se spl pe fa
i i clti gura cu ap rece. O privise n ochi, aa cum facea
i ea acum, n oglind. O privise drept n ochi, cu o privire
plin de team i implorare. Brbatul pe care-1 iubise odat.
Brbatul cu care fcuse un copil.
Apoi dispruse. Dispruse, se gndi ea, pentru c l iubise
odat, demult, i pentru c fcuse un copil cu el. Nu murise
pentru pcatele lui, ci pentru c l cunoscuse ntr-o sear, Ia o
petrecere, i i permisese s se ndrgosteasc de el.
O s gseasc rspunsurile. O s le caute pn o s le
gseasc.
Dup ce se terse pe fa i ddu la o parte uviele umede
de pr o porni napoi, spre biroul ei. Se va duce acas, Dave
avea dreptate, dar va lua i nite dosare cu ea. Era aproape
sigur c nu va putea adormi, aa c va lucra acas, poate va
gsi nite rspunsuri.
Nu-1 observ pe Duncan dect cnd acesta se ridic n
picioare i se ndrept spre ea.
- Ar fi trebuit s te duci acas.
- Nici nu te gndi s ncepi din nou cu tmpenia aia, bine?
-C e ?
- La naiba, Phoebe! O prinse de brae, apoi o trase cu
putere spre el. Bine, hai s ne certm mai trziu. Acum hai s
stm aa, puin.
- mi pare ru. mi pare ru c a trebuit s treci prin ce-ai
trecut.
- Da, i mie mi pare ru. O ddu puin n spate i o privi

358

cu atenie. Avea ochii roii, plini de umbre, obosii. Acum o s


Ic duc acas.
Nu avea main, i aminti ea. Nu-i luase maina.
- Mai nti trebuie s-mi iau nite lucruri din birou.
- O s te atept.
- Duncan... Se ntrerupse cnd l vzu pe Phin venind spre
ci, n timp ce i nchidea telefonul mobil. Carly?
- E bine, e bine. Phin se apropie de ea i o mbri.
Doarme dus. O main de poliie st n faa casei, n spate
sunt doi poliiti, iar nuntru e nenfricata mea soie i minu
natul meu cine.
Un hohot de rs o lu prin surprindere.
- Mulumesc. Ar trebui s trec s o iau, s o duc acas.
- Draga mea, e patru dimineaa. Chicotelile acelea s-au
oprit aproape de mjezul nopii. Pun pariu c fetele o s mai
doarm nc cel puin cteva ore bune. Dup ce se trezete, eu
i Loo o s o aducem acas. Te sunm nti, apoi o aducem
acas. Ce zici?
- Bine. E bine. N-are niciun rost s-o trezesc acum i s...
N-are niciun rost. V sunt recunosctoare, Phin, ie i lui Loo,
i-mi cer scuze.
- N-ai de ce, nici una, nici cealalt.
-Trebuie s-mi iau nite lucruri. O s lipsesc doar un minut.
Phin o privi ndeprtndu-se.
- Se ine destul de bine.
- Are o coloan vertebral puternic. Chestia asta m-a atras
din primul moment. Pe frontul de acas e totul n regul?
- Am avut grij de tot. Eu trebuie s plec. Culc-te i tu,
auzi? O s vorbim mai trziu despre toate astea.
Duncan l btu uor peste umr.
- Mulumesc.
Cnd apru Phoebe, Duncan se apropie de ea i-i lu servieta.
- O idee bun, spuse el. O s lucrezi pentru o vreme de
acas.

359

- Nu doar de acas, ci i acas.


- Ziua are un numr limitat de ore, Phoebe.
- i eu trebuie s le folosesc ct pot de bine. Sunt treburile
poliiei, Duncan.
- Oh, nu ncepe cu porcria asta.
Rmase tcut o clip, abfinndu-se s rspund, dar pn
la urm voina i fu nfrnt i izbucni cnd se apropiau de lift.
- Se pare c sunt cam multe porcrii cu care te agasez n
seara asta.
- Da, i s tii c m deranjeaz.
- Atunci poi s pleci. M descurc singur pn acas.
- Nu peste mult vreme o s iau lopata asta pe care o
folosesc s dau la o parte toate porcriile pe care le arunci n
mine i o s te lovesc cu ea. i eu am avut o noapte urt,
Phoebe, aa c ai grij ct i cum exagerezi.
- i-am spus s te duci acas, nu? i-am spus s...
Cuvintele i rmaser n gt, aerul i iei din plmni cnd
el o rsuci i o mpinse spre maina lui. l vzuse iritat de
cteva ori, ba chiar aproape scos din srite, dar acum l vedea
prima oar furios de-a binelea.
Avea privirea unui om care ar fi putut s se lupte cu o
armat ntreag, i prea gata s-o fac.
- Am descoperit c-mi plac femeile agresive - mulumesc
pentru asta. mi plac femeile puternice, femeile detepte. mi
plac femeile care se pot descurca singure. mi place, se pare,
o femeie care tie ncotro merge i cum vrea s ajung acolo,
nelegi ce-i spun?
- Duncan, m dor braele.
El slbi puin strnsoarea.
- Ce nu-mi place e s-mi spun cineva ce s fac, cum s
m simt sau ce-ar trebui s gndesc. Nu-mi place s fiu dat la
o parte cnd...
- N-am vrut s...
- Taci, Phoebe. N-am terminat. Nu-mi place s fiu dat la

360

o parte cnd o fem eie istea, puternic, descurcrea se


gndete c nu mai are nevoie de mine. Nu-mi place, i n-am
s tolerez s mi se spun c nu e treaba mea de civil nenorocit
cnd n seara asta am stat acolo i am vzut cum acel biet
nenorocit a fost de-a dreptul pulverizat. Aa c d-i drumul,
Phoebe, mai spune-mi o dat s m duc acas!
Trecu o secund pn cnd ea i recpt rsuflarea.
- M-am gndit c nu mai pot da ochii cu tine n seara asta.
- De ce? De ce?
- Nu eram sigur... M-am gndit c a putea ceda dac te
vd sau mai ru, c o s-i schimbi prerea despre mine. Nu
tiu. Nu e o chestie raional, ci emoional, nelegi? n mo
mentul sta sunt strbtut de o grmad de emoii.
- Phoebe, n primul rnd dac ai fi cedat...
- i-am spus c nu sunt raional, c nu sunt logic. l
mpinse, dar n gestul ei se ghicea i puin pasiune. Aa c nu
ncerca tu s transformi totul ntr-o chestie logic.
- Ai dreptate. Se gndi un moment, apoi bg mna n
buzunarul de la spate i scoase sticlua pe care i-o dduse Phin.
- Oh, Dumnezeule! Mulumesc! Phoebe lu o nghiitur
scurt, apoi nc una, mai lung. Oh, lisuse! Se rezem cu
spatele de main. Oh, Doamne, Duncan!
- Niciodat - i lu sticlua i sorbi i el din ea - nu e cum
mi-am imaginat eu c ar putea fi. Cum mi-am nchipuit c i se
ntmpl cuiva.
- Cei de la brigada de geniu i spun ceaa roz.
El nurub dopul sticluei, apoi deschise portiera.
- Ai mai trecut vreodat prin aa ceva?
- Nu chiar. Atept pn cnd el se urc la volan. Am mai
fcut parte din astfel de echipe, de cteva ori, i genitii n-au
ajuns acolo ndeajuns de repede sau s-a ntmplat ca ceva s nu
mearg aa cum ar fi trebuit. Dar n-am vzut... Niciodat n-am
mai vzut aa ceva. Eram att de furioas pe el, att de furi
oas! Eram suprat c urma s se nsoare din nou, s plece n

361

Europa fr mcar s se gndeasc la Carly. Se terse la ochi


cu podul palmei. Cred c e ru, e mai ru aa, c nutream
sentimentele acelea fa de el n loc s fim prieteni sau cel
puin n relaii amicale. Dar asta simeam pentru el.
- Nu asta am vzut eu acolo, n Bonaventure. Nu te gn
deai deloc la ct de furioas erai pe el. Te gndeai cum s-i
salvezi viaa.
- Nu m-am gndit ndeajuns de tare. i asta e o chestie
distructiv, spuse ea nainte ca el s apuce s deschid gura.
tiu. E egoist, duce la delsare. Duncan, dac-i spun c eu
cred c-ar trebui s nu ne mai vedem o vreme o s consideri c
iar te iau cu porcrii? Dac-i spun c tipul care l-a ucis pe Roy
ar putea crede c e distractiv s se ndrepte mpotriva cuiva
care acum e n viaa mea, nu consideri c ar fi mai bine s
pstrm o anumit distan ntre noi?
- ntre tine i Roy era o distan destul de mare.
- Da, dar...
- Da, a considera c e vorba tot de porcrii. i dac eu te
respect i te admir pentru c tiu c poi s i pori singur de
grij, a aprecia dac m-ai trata la fel.
Ea rmase tcut, iar cnd se apropiar de cas i scoase
insigna.
- Stai s le spun mai nti celor din maina de poliie
despre cine e vorba.
Iei din main i travers strada.
El atept n main n timp ce ea purt o discuie scurt
cu poliistul. Observase, bnuia el, c n cas erau aprinse lu
minile. Se pare c nimeni nu se bucura de un somn linitit.
- Nu-i spun s te duci acas, ncepu ea, pentru c nu
vreau s iau vreo lopat peste cap. O s-i spun doar c nu
trebuie s rmi.
i rspunse far cuvinte, lund-o de mn. Ava deschise
ua n momentul n care ajunseser pe verand.

362

- Ce bine-mi pare c ai ajuns acas! Se npusti spre Phoebe


i o lu n brae. Ne-au spus c n-ai pit nimic.
- N-am pit nimic. Mama?
- Aici sunt. Essie sttea la mic distan de ua deschis,
cenuie la fa. Phoebe, Phoebe.
Deci mama ei pierduse i veranda, pentru moment, se gndi
Phoebe, intrnd repede n cas, i mbrind-o.
- Sunt bine, aa cum i-am promis.
- A u zis c s-a ntmplat ceva ru, ceva necazuri. Carly...
- Carly e bine. tii c e bine. Doarme.
- i... i Carter i...
- Mam, mam, trebuie s respiri. Continu s respiri.
Uit-te la mine acum i ascult-m. Toat lumea e bine. i
Carter, i Josie, i Carly. i tu i Ava. i eu. Sunt aici. Duncan
e i el aici. M-a adus acas.
Chiar n timp ce vorbea Phoebe vzu c pe mama ei o
cuprinde un atac de panic. Rsuflarea i era repezit i in
egal, ca o serie rapid de oftaturi scurte. ncepuser i tremurturile. Pe fa i apruser broboane de sudoare.
- Ava!
mpreun, Phoebe i Ava o ajutar pe Essie s se aeze pe
podea, nainte ca picioarele s-i cedeze.
- Mam, sunt chiar aici. Mam! Uite, ia-m de mn, simi?
i ridic privirea cnd Duncan puse cuvertura de pe canapeaua
din salon pe umerii lui Essie, care ncepuse s tremure. mi
simi minile, mam? Simi cum i frecionez braele? mi auzi
vocea? Acum respir adnc...
Essie se liniti, puin cte puin, minut chinuitor dup minut
chinuitor.
- Gata, acum totul e bine, gata. Phoebe o trase pe Essie
mai aproape i ncepu s-o mngie pe cap. Respir adnc acum,
aa, uor.
- N-am putut s m stpnesc. mi pare ru, Phoebe.
- . . Acum a trecut.

363

- Uite, Essie, vrei s hei puin ap?


Essie se uit la Duncan, care se lsase pe vine lng ea i-i
oferea un pahar cu ap.
- Oh, Duncan, mi-e att de ruine!
- Bea puin ap. O s m duc s fac nite ceai, pentru
toat lumea.
- Oh, dar...
- N-o s m faci s m simt musafir, nu, Essie?
Ea cltin din cap, iar pe obraz i se scurse o lacrim.
- Phoebe, mi pare ru, mi pare att de ru. N-ar fi trebuit
s-i faci attea griji din cauza mea, acum c te-ai ntors acas.
Pari att de obosit.
- Cu toii suntem obosii. Haide, Ava i cu mine o s te
ajutm s te ridici i s te aezi pe canapea.
-A v a , ar trebui s te ocupi tu de ceaiul acela. Bietul biat.
Ce-o s cread despre casa asta?
- Nu-i face griji n legtur cu Duncan. Ava o ajut pe
Essie s se aeze pe canapea. i-e frig?
- Nu, acum sunt bine. Eu... i trecu o mn peste fa i
se strmb cnd simi transpiraia. Uit-te la mine! Parc a fi
trecut prin cele mai groaznice bufeuri.
- i aduc nite haine mai rcoroase.
- N-am putut s opresc criza, i spuse Essie lui Phoebe
cnd rmaser singure.
- tiu.
- tiu c ai vrea s-mi iau pastilele, dar de cele mai multe
ori m simt bine i far ele. Am fost foarte ngrijorat. Amn
dou am fost foarte ngrijorate. Nu tiam dac eti bine, nu
tiam cnd vii acas. tii c simt lucrurile astea. ntinse o mn
i i atinse prul lui Phoebe. S-a ntmplat ceva foarte ru.
- Da, ceva foarte ru, mam. Am nite pastile. Ar trebui s
iei i tu una, nu vreau s fii prea suprat.
- Acum sunt bine. Carly, Carter i Josie n-au pit nimic,
aa ai spus. Dar Dave?

364

- Dave e bine.
- Bine. Bine. Altceva n-o s m afecteze prea mult.
Ava se ntoarse cu un lighean mic i cu o crp ud.
- Ava, ar fi bine s stai jos, zise Phoebe, dup care le
povesti ce se ntmplase cu Roy.
Dei Essie se albi la fa ca varul, nu mai avu un alt atac
de panic. Rmase mpreun cu Ava stnd pe canapea,
|inndu-se de mn. Duncan nu spuse nimic atunci cnd intr
n camer. Le mpri cnile cu ceai, apoi se aez i el i o
ls pe Phoebe s termine ce avea de spus.
Apoi Essie se ridic, se aez pe braul fotoliului n care
sttea Phoebe, i nconjur umerii cu braul, i apropie capul
de al ei i o mngie pe pr.
- Oh, mam!
- mi pare ru, copila mea. mi pare att de ru! Ce lucru
ngrozitor! Bietul Roy! Bietul Roy! Biatul era la fel de nefo
lositor ca ugerul la un taur, dar nu merita s moar aa.
- Mam!
- Oamenii care spun c nu e bine s vorbeti aa de mori
sunt nite ipocrii, pentru c poi fi sigur c i ei gndesc Ia
fel. Essie se uit n jur i vzu c Duncan se chinuia s-i
ascund un zmbet. i uit-te la tine, i tu eti la fel de epuizat,
nu-i aa? Dar casa e nchis bine i noi suntem n siguran
nuntru. Trebuie s te odihneti i tu o vreme.
- Da, cu toii avem nevoie de odihn. Phoebe o lu pe
Essie de mn. N-o s las pe nimeni s-i fac ru.
- O s mergem cu toii s ne odihnim. Duncan, o s rmi
aici. E mai sigur s rmi n cas, aa c o s rmi aici. Haide,
fetio. Duncan o s rmn cu tine, ca s nu te simi singur.
Aa o s dormi mai bine. Cnd Phoebe ridic din sprncene,
Essie se mulumi s clatine din cap i continu s o conduc
afar din living. De parc n-a ti c voi ai mprit deja patul.
Nu mai e mult pn cnd rsare soarele. O s ne odihnim cu
toii. i mai trziu o s lum micul dejun.

365

Ava ddu din cap spre Phoebe, peste umrul lui Essie, apoi
i petrecu braul n jurul mijlocului acesteia.
- Ou Benedict? Ce zici de asta, Essie? i frgue proas
pete?
Phoebe oft n timp ce Ava o conducea pe mama ei pe hol,
spre dormitor.
- A nchis tot ce era mai ru n mintea ei, pentru o vreme.
E prea mult, aa c nu poate asimila totul dintr-odat.
- Mie mi se pare o idee destul de bun.
Phoebe o porni spre dormitorul ei.
- Dac reuete s se concentreze asupra altor chestii, ca
de exemplu oule Benedict, n-o s intre n panic. Dar pn la
urm realitatea o s i croiasc drum prin mintea ei.
Phoebe se aez pe marginea patului i-i scoase pantofii.
Arta destul de rvit.
- Dup prerea mea, ceea ce s-a ntmplat n seara asta,
combinat cu gradul general de pericol, reprezint un motiv
foarte ntemeiat pentru a intra n panic, spuse Duncan.
- Ar fi cam greu s te contrazic. Dumnezeule, sunt prea
obosit s m mai dezbrac. Se ntinse pe pat i se cuibri pe
partea sa.
Duncan se strecur n spatele ei i o lu n brae.
- Nu m-a fi ateptat ca prima noastr noapte petrecut
mpreun s se termine cu noi doi mbrcai complet.
- Duncan? Vreau s spun c mi pare bine c ai dat la o
parte toate porcriile atunci cnd am intrat ntr-una dintre cri
zele mele de lsai-m n pace, pot s m descurc i singur.
El zmbi cu faa ngropat n prul ei.
- Mine o s-mi mai cumpr vreo dou lopei, s le am de
rezerv.
- Mi se pare o idee destul de bun. i lu minile ntr-ale
ei i le strnse la piept.
Trecur doar cteva secunde pn s se dovedeasc c Essie
avusese dreptate. Phoebe dormea mult mai bine lng el.

366

23
^ a r l y era ghemuit n poala ei, iar Phoebe o legna i
o mngia la fel ca pe vremea cnd era foarte mic. tia cum
e s-i pierzi tatl, tia cum e s afli c a plecat i c n-avea s
se mai ntoarc niciodat. Cunotea ocul provocat de aflarea
unei astfel de veti, tia c unui copil i era practic imposibil
s neleag c moartea este ceva definitiv.
Dar nu tia, nu avea de unde s tie cum era s pierzi un
tat pe care nu l-ai avut niciodat. Sau cum era s pierzi pe
cineva att de brusc, ntr-un mod att de violent.
Era o veste oribil, orict ar fi ncercat ea s ndulceasc
detaliile. i acele detalii aveau s se nmuleasc zi de zi, s se
extind alimentate fiind de oaptele vecinilor, de tirile de la
televizor, de ntrebrile celorlali copii de la coal.
Nu avea cum s mpiedice acest lucru, nu avea cum s-o
fereasc de toate. Aa c cel mai bine era s fie ct mai sincer
cu putin. Sinceritatea era ntotdeauna cea mai bun soluie.
- L-a durut? o ntreb Carly.
- Nu tiu. Pur i simplu nu tiu. Sper c nu.
- De ce a murit aici, cnd el sttea n alt parte?
- Nu tiu sigur. O s ncerc s aflu.
Carly se ghemui i mai tare.
- E ru c nu l-am iubit?
- Nu, puiule. Phoebe nu putea dect s-o strng i mai tare
n brae. Nu.
- Nu l-am iubit, dar nici nu mi-am dorit s moar.
- tiu. i eu la fel. tiu.
- Bunicul lui Poppy a murit, i ea s-a dus la nmormntare,
unde l-a vzut mort ntr-o cutie mare. Trebuie s merg i eu la
nmormntare?
- Nu. Nu tiu dac va fi o nmormntare, nu tiu unde i
cnd ar putea fi. Nu suntem... Nu depinde de noi. O s aflu, i
dac vrei s mergi...

367

- Nu vreu s merg. E bine? Te rog, nu vreau s merg.


- Bine. Teama care se fcuse simit n glasul lui Carly o
facu s nceap din nou s o legene. Nu trebuie s-i faci griji
din cauza asta, scumpa mea.
- Dac-i face i ie ru? Omul care i-a fcut ru lui Roy?
Dac...
- N-o s las s se ntmple una ca asta, Carly.
- Cellalt om i-a fcut ru. Te-a rnit la fa i la mn.
Lacrimile i umpluser ochii i Carly i trecea minile peste
obrajii lui Phoebe. Dac se ntoarce i-i face iar ru sau te
omoar aa cum l-a omort pe Roy?
- N-o s se ntoarc i n-o s-mi fac ru. Poliia o s aib
grij s nu se ntoarc. Nu pesc eu asta, Carly. Trebuie s ai
ncredere n mine, s ai ncredere c o s am grij de tine, de
buni, de Ava i de mine. Chiar i de Carter i de Josie. O s
avem grij cu toii. Acum nu plnge, ascult-m. Ascult-m,
bine? O s avem grij de noi, spuse Phoebe cu blndee. Noap
tea n faa casei vor fi poliiti, cel puin pentru o vreme. Dac
vrei, pot s stea i cu noi n cas.
- i dac intr n cas o s-l mpute cu pistoalele lor? O
s-l mputi tu?
Oh, pentru numele lui Dumnezeu!
- N-o s intre n cas. Dar dac intr, o s facem tot ce
trebuie pentru a fi n siguran. i promit. O s avem cu toii
grij, bine? S ii minte tot ce i-am spus, s nu vorbeti cu
strinii, s nu te urci n maina nimnui, nici mcar s nu te
apropii de vreo main. Indiferent ce-i spun, indiferent ce te
roag. Ce faci dac te cheam cineva n main?
- Strig N U din toate puterile i fug.
- Exact aa trebuie s faci. O s fii n siguran, puiule,
pentru c o s l gsesc eu pe individul care i-a fcut ru lui
Roy. Dup aceea o s se duc la nchisoare. i n-o s mai ias
niciodat.

368

- O s-l gseti curnd?


- O s ncerc s-l gsesc ct mai repede. i o s m ajute
i unchiul Dave. i tii pe poliitii care lucreaz cu mine? i
ci o s m ajute.
Satisfcut, linitit, Carly i lipi din nou obrazul de pieptul
lui Phoebe.
- Eti trist, mami?
- Da, sunt. Sunt trist.
- Eti speriat?
Adevrul, se gndi Phoebe. Doar adevrul.
- Sunt ndeajuns de speriat pentru a fi foarte grijulie i
pentru a m strdui din rsputeri s aflu ce se petrece. i tu tii
ce se ntmpl cnd m strduiesc foarte tare, nu?
Pe buzele lui Carly apru urma unui zmbet.
- Termini treaba.
- Exact. O strnse pe Carly la piept i spuse mai mult
pentru ea: Exact asta se ntmpl.
Primi telefonul i fu nevoit s plece. Era greu, mai greu
dect crezuse, s-i prseasc familia. Poliitii erau la u, i
aminti ea, dar niciunul n-o putea nlocui. O s se gndeasc
alt dat la obsesia ei de a deine controlul. Dar n momentul
acela i dorea s se poat mpri n dou, i una dintre aceste
pri s rmn s aib grij de cas i de toi cei dinuntru.
i displcea c fusese nevoit s-i roage pe Carter i pe
Josie s se mute acolo pentru o vreme. Era mult mai sigur i
mai eficient ca toi oamenii la care finea i pe care-i considera
ca fiind cei mai expui s se afle sub acelai acoperi. Totui,
le ceruse prea mult unor oameni care, cel puin simbolic, erau
nc n luna de miere.
i totui ei veniser. tia c erau puine lucruri pe care
Carter nu le-ar fi fcut pentru ea. i nc i mai puine, se
gndi ea, pe care nu le-ar fi fcut pentru ca soia lui s fie n
siguran.

369

Cu toate acestea, cnd venea dimineaa, trebuiau s-i


continue viaa, s mearg la serviciu, la pia, la banc. Pe
Carly n-o s-o lase s mearg la coal - cel puin cteva zile,
pn cnd va avea certitudinea c fiica ei va fi protejat i n
afara casei.
Phoebe cobor scrile pentru a le spune celor din familia ei
c trebuia s plece. Fu surprins s-l gseasc pe Duncan n
living, stnd de vorb cu Carter i cu Josie. Crezuse c plecase
acas dup ce ea o luase sus pe Carly, pentru a-i povesti ce se
ntmplase cu tatl ei.
Cnd o vzur tcur i i ntoarser privirile spre ea.
- Intrigi, planuri? ntreb ea, ncercnd s pstreze un ton
lejer. Duncan, nu credeam c mai eti aici.
- M-am gndit s mai rmn o vreme pe aici. Ce face
putoaica?
- E o feti puternic. O s fie bine. A cobort n buctrie
s vorbeasc cu mama. Carter, Jo... e o situaie jenant, asta e
tot ce pot s spun. O s v dau un numr pe care o s v rog
s-l memorai n telefoanele voastre mobile. Este un numr
direct de la poliie, din secia unde este organizat i condusa
operaiunea de protejare a voastr. Tot, dar absolut tot ce vi se
pare ciudat, v rog s anunai la numrul sta de telefon.
Duncan, ar fi bine s-l memorezi i tu.
- Chiar crezi c nebunul sta o s ncerce s-i fac ru
vreunuia dintre noi? o ntreb Josie.
- Nu vreau s risc nimic. Phoebe observ c n jurul ochilor
de obicei veseli ai lui Josie apruser urmele ncordrii i ale
stresului. Ameninrile cu moartea nu erau ceva obinuit pen
tru o asistent medical proaspt cstorit cu un profesor. Acum
eti angajat, nu?
- Da. Fac schimbul de la apte la patru, am grij de un
bolnav de cancer. E o cas particular, pe strada Bull.
- E bine, e aproape de secia de poliie. Dac ai putea s
mi scrii toate amnuntele - numele celorlalte asistente, ai celor

370

din cas, care e programul tu obinuit, i aa mai departe,


mi-ai fi de mare ajutor. La fel i tu, Carter, orarul cursurilor,
ntlnirile, totul. Duncan...
- Eu am un program mai puin riguros.
- Te-ai gndit i tu la nite msuri de securitate? Cel puin
pentru o vreme.
- N-o s umblu peste tot cu o matahal dup mine. Casa
mea are sistem de securitate. Am avut grij de asta. Tu ai deja
destule pe cap. De mine o s am grij singur.
- Nu sunt ndeajuns de egoist pentru a pretinde c toate
astea se ntmpl din pricina mea, dar sunt ndeajuns de nfu
riat - i ndeajuns de bun - s afirm c o s-l gsesc pe cel
care ncearc s ajung la mine prin intermediul persoanelor
care fac parte din viaa mea. sta e unul dintre motivele pentru
care trebuie s plec.
- Pleci? Carter se apropie i o lu de mn. Phoebe, ches
tia e c vrea s ajung la tine. Faptul c ne-am strns toi la un
loc l mpiedic s ne rneasc pe vreunul dintre noi, dar i d
i mai multe motive s vin dup tine.
- Dac i cnd va veni, o s fiu pregtit, Carter. Am un
copil care are nevoie de mine. Nu am de gnd s m port
nechibzuit sau prostete. Vine Dave s m ia i m duce la
secie, unde o s fiu nconjurat de ali poliiti.
- Faptul c ai fost nconjurat de poliiti nu l-a mpiedicat
pe unul dintre ei s te bage n spital, spuse Josie.
- Nu, dar acum n-o s mai fiu o int att de uoar. Arnie
Meeks este motivul pentru care trebuie s plec. II aduc pentru
a fi interogat. Trebuie s fiu i eu acolo. Vreau ca voi s rmnei
aici, s avei grij ca totul s fie ct se poate de calm i de
normal. l atinse pe Carter pe obraz. Roy nu era pregtit. Cine
s-ar fi gndit? Dar noi suntem. i o s trecem peste asta. Asta
facem mereu, nu? Trecem peste toate.
- Mama e speriat de moarte.
- tiu. Nu putea face nimic n privina asta. Contez pe voi.

371

i sunt mai linitit daca tiu c n cas e o asistent medical.


M-ai scpat de o grij, Josie.
- O s fim n regul, o asigur Josie. Tocmai vorbeam
despre ce-am putea face pentru ca totul s fie ct mai normal
cu putin. Mncare, jocuri, muzic. Afaceri, adug ea
aruncndu-i lui Duncan un zmbet.
- M gndeam s pun la punct un plan de afaceri, mpre
un cu Essie.
- Bine. Asta-i bine, Gsete-le ceva de lucru. i dac te
ntreab, spune-le c sunt cu Dave. O s m ntorc repede.
Duncan, vrei s m conduci?
- Sigur.
Atept pn cnd ajunser amndoi pe verand.
- Trebuie s-i spun, ncepu ea. Ar fi mai nelept, mai
sigur i cu siguran mai bine dac te-ai duce acas, dac ai sta
departe. Nu doar de mine, ci i de familia mea.
El cltin din cap, privind strada strjuit de copaci.
- Pe Roy nu l-a ajutat prea mult chestia asta, nu-i aa?
- Nu. Sinceritatea ajuta, descoperi ea. Direct, far ocoliuri,
drept la obiect. Ai resursele necesare s pleci oriunde i s stai
acolo ct doreti. Ai putea pleca din Savannah pentru o vreme
i aceleai resurse te-ar putea ajuta ca nimeni n afar de pri
etenii ti cei mai apropiai s nu tie unde te-ai dus.
- S renun la tot i s fug?
- Nu nseamn neaprat s fugi. i-ai putea pstra
ouoarele i n Tahiti sau indiferent unde ai pleca.
- E uor s spui asta mai ales c tu nu ai ouoare tehnic vorbind. Nu m duc n niciun Tahiti. Savannah e casa
mea. Am anumite proiecte la care lucrez i nu pot - m rog, nu
vreau - s renun la ele. i nu renun nici la rocate ca s m
duc s beau cocktailuri pe plaj. Dar tii deja chestia asta.
- Am dedus-o, l corect ea. i totui, trebuia s-i spun
asta. In acelai timp am ncredere c o s ai grij de tine, dar
asta nu nseamn c n-o s-mi fac griji. Aa c trebuie s i cer

372

s suni din dou n dou ore. Un telefon scurt, un mesaj, ceva,


nu-mi pas ce, dar trebuie s m anuni.
- Cu asta pot fi de acord, cu condiia reciprocitii.
Phoebe ridic o sprncean.
- Vrei s te anun? i ddu la o parte haina i-i art
insigna prins la curea.
- Mda, foarte drgu. Te sun eu, dup dou ore m suni tu,
dup alte dou ore iari eu. Aa merge treaba.
Ea l privi, btnd uor cu degetele pe insign.
- A i fi bun n meseria mea. Rmne stabilit. Uite. i ntinse
o bucat de hrtie. Acolo gseti i numrul pentru urgene.
Dac ai putea s te asiguri c toi cei din cas au numerele
astea pe hrtie sau n memoria telefoanelor mobile, i-a fi
recunosctoare. Se ntoarse, trecu strada n revist, apoi privi
copacii, mainile i parcul. Ar putea supraveghea casa. Ar putea
II oriunde.
- Hai s-i dm ceva la care s priveasc. O trase aproape
i o srut ndelung.
Cnd s-i dea drumul, ea l strnse puternic n brae.
- Nu risca nimic. Absolut nimic. Dac apare ceva care
miroase mcar a risc, nici s nu te gndeti s acionezi.
- Iu-hu!
Nervii lui Phoebe erau ntini la maxim, astfel nct dei
recunoscuse vocea lui Lorelei Tiffany, puse mna pe patul pis
tolului. Apoi se ntoarse i spuse pe un ton calm i cald.
- Salutare, Tiffany.
- Ce bine v st mpreun! Ce biat drgu i-ai gsit,
Phoebe. Acum civa ani i l-a fi furat, i l-a fi suflat de sub
nas. mbrcat n galben, cu micuul Maximillian Dufree m
podobit cu les, guler i cravat asortate, doamna Tiffany i
arunc lui Duncan un zmbet provocator.
- Doamn! Cnd vine vorba de o femeie att de minunat
ca dumneavoastr, cred c eu a fi cel care m-a face vinovat
de furt.

373

Doamna Tiffany chicoti ca o colri.


- Oh, tu! Eu zic s stai cu ochii pe el, Phoebe. Maximillian
Dufree i cu mine ne pregtim s facem o plimbare prin parc.
Nu vrei s venii i voi?
- Mi-a fi dorit s putem.
- Nu te simi vinovat. i eu mi-a gsi cu uurin ceva
mai plcut de fcut dect plimbatul unui cine, dac a avea
lng mine un tnr att de drgu. V las acum, la revedere.
- Normal, murmur Phoebe cnd perechea dispru din
vedere. n lume mai sunt nc o grmad de lucruri normale.
- Savannah e o lume n care un cel cu o cravat galben
la gt e ceva normal. Acum ceva vreme l-am vzut vizavi pe
cinele la far pr clrind un pudel roz de jucrie. Bnuiesc
c i asta e ceva destul de normal.
- Pentru Maximillian Dufree e ceva normal. Pudelul acela
roz este Lady Delovely, care l-a sedus pe Maximillian Dufree
far s in cont de nimic, n ciuda faptului c lui i lipsete
echipamentul necesar. i nu numai pe el, ci i pe ali cei,
inclusiv pe cteva cele, cunotine de ale ei. O privi pe doam
na Tiffany, n toat splendoarea ei galben, cum intr n parc.
Mi-a dori i eu s pot face ceva att de drgu i de normal
ca de exemplu s m plimb prin parc sau s m uit la doi cini
caraghioi.
Duncan o mngie uor pe Phoebe pe bra, exact cnd
maina lui Dave opri n faa curii.
- Ai grij, Phoebe. O s ajungem i noi s facem ceva
normal, n curnd.
- M bazez pe asta. Se mai uit o dat la el, arunc nc
o privire casei i se ndrept spre maina lui Dave.
- E toat lumea n regul? ntreb Dave.
- Rezist.
- Domnul Norocos se pare c se ine bine.
Ea ntoarse capul i l vzu pe Duncan stnd nc pe ve
rand.

374

- Da, se ine bine. Cred c sta e unul dintre lucrurile la


care se pricepe cel mai bine. Se pricepe s reziste. Ca i tine,
dc altfel, adug ea. Ai rmas lng familia mea, ai rezistat
atia ani. Ceea ce face i din tine o int, Dave. mi eti la fel
de apropiat ca i un membru al familiei, mi eti mult mai
apropiat dect mi era Roy.
- Mi-am luat precauiile necesare. Lu o mn de pe volan
i o btu uor pe bra.
- Ai grij. Se aplec spre el. Mi-ai inut loc de tat de cnd
aveam doisprezece ani. Ai fost cel pe care l-am privit ca pe un
model n via, cel pe care am ncercat s-l impresionez. Dac
tipul sta m cunoate, i trebuie c m cunoate, tie cu
siguran i chestia asta.
De data asta Dave o strnse de mn.
- Am fost mndru de tine nc dinainte s te cunosc per
sonal. De fapt, te iubesc ca pe fiica mea. N-o s l las s m
foloseasc pentru a te rni. OK?
- Da. Da. OK. Trase adnc aer n piept i apoi i ddu
drumul. De ce l aduc pe Arnie? Am crezut c urmeaz s l
interogheze neoficial, acas.
- Aa au fcut, sau cel puin asta au ncercat s fac, dar
au trebuit s-l rein dup ce a ncercat s l loveasc pe unul
dintre detectivi. Micul ticlos s-a pus singur n ncurctur.
- E cam repezit, spuse Phoebe. Tipul care l-a ucis pe Roy
nu e deloc aa. E rece i calculat. Arnie Meeks nu se potrivete
cu profilul asasinului, Dave.
- Poate c nu. Poate c are un prieten sau un membru al
familiei care se potrivete. Hai s lsm lucrurile s se
desfoare, Phoebe.
Nu ceruse un avocat. Asta ca s arate c era un dur, concluzion Phoebe n timp ce-I studia pe Arnie prin geamul opa
cizat pe o parte. Era o prostie far margini. Fusese poliist
ndeajuns de mult timp pentru a ti c nu era bine ce fcea, dar

375

voia s arate c e ndeajuns de dur, c pentru el chestia asta nu


reprezint mare lucru.
Purta un tricou gri i o pereche de jeani, i era nclat cu
o pereche de Nike ponosii. Avea o figur nnegurat. Era
nebrbierit, aa c faa i se potrivea de minune cu privirea.
Lsa impresia c nu-i psa de nimic i de nimeni.
O rnise i o umilise, o pndise i o violase. Asta ar l
trebuit s-o asigure c era normal s simt un nod n stomac, ca
o reacie natural la tot ce se ntmplase, la faptul c sttea aici
i se uita la omul care o legase, o btuse i o dezbrcase.
- Nu trebuie s faci asta. Dave i puse o mn pe umr i
o strnse uor.
- Ba da, trebuie.
- L-ai nfruntat deja o dat, Phoebe. Nu mai ai nimic dc
dovedit.
- Trebuie s fac asta. Trebuie s-l vd n timp ce e luat la
ntrebri. S m uit n ochii lui, s i aud vocea. Este singura
modalitate de a-mi da seama, singura modalitate prin care a
putea afla dac el este cel care l-a ucis pe Roy. Sau dac l
cunoate pe cel care a facut-o.
- O s spun ceva: nu-i datorezi nimic lui Roy.
- Poate c nu. Dar i datorez ceva lui Carly. O s fiu n regul.
Poate c n regul era o exagerare, dar avea s treac i
peste asta. Ii privi pe Sykes i pe Liz lucrndu-1 n echip, lundu-1
la bani mruni, iscodind i ntorcnd pe toate feele
non-rspunsurile lui Arnie. Toi trei tiau foarte bine jocul, dar
Arnie era depit numeric i valoric, spera ea.
- Nu poi s negi c te-ai luat de locotenentul MacNamara,
spuse Sykes pe un ton calm.
- Astea-s chestii vechi.
- Un brbat care lovete o femeie n halul acela? Asta nu
se uit niciodat. Ce fel de brbat e cel care face aa ceva?
Sykes se opri i cltin din cap. Dup prerea mea, un astfel de
brbat este n stare de orice.

- Ar trebui s-i mai schimbi prerile.


- S-i spun care e prerea mea, Arnie. Liz nconjur masa
i vorbi din spatele lui. Sunt de prere c eti un la nenorocit,
l ipul acela de la ticlos care ar fi n stare s arunce n aer un
biet nenorocit. Cum a fost, te-ai simit mare? Te-ai simit im
portant cnd ai fcut-o?
- Nici mcar nu-1 cunoteam pe gozarul la. V-am spus,
nici mcar nu l-am atins pe nenorocit. De ce-a fi fcut-o? Mie
mi s-a prut c a procedat bine cnd a prsit-o pe curva aia
care le tie pe toate. Dac l-a fi ntlnit, i-a fi fcut cinste cu
un pahar.
- Deci pentru tine era un nimic, nu-i aa? Liz se aplec
spre el. Nu era dect o unealt pe care ai fi putut-o folosi
pentru a-i pune bee n roate locotenentului.
- N-am nevoie s m iau de ea. Dup cum v-am mai spus,
astea sunt chestii vechi.
- Cum i place s joci rolul de poliist nchiriat pentru o
aduntur de parvenii mbrcai n costume Calvin Klein i
pentru turiste n lapi, Arnie? Cred c astea nu sunt chestii prea
vechi.
Arnie se ntunec la fa. Este furios, i zise Phoebe, ba
chiar mai mult, jenat.
- E o chestie temporar.
- Da? Crezi c tticul o s te ajute s te ntorci la vechea
slujb? Sykes se lovi peste burt cu palmele i rse. Slabe
anse, Arnie, i tii i tu chestia asta. Eti terminat, ai ntrerupt
tradiia familiei. Dac mi-a pierde i eu insigna din cauza unei
curve, n mod sigur mi-a dori s m rzbun. De ce nu vrei s
ne spui unde ai fost azi-noapte, Arnie? Unde ai fost ntre orele
zece seara i trei dimineaa?
- V-am spus deja, am fost acas, cu soia.
- E o prostie s mini n felul sta, nu crezi? Nu merg prea
bine lucrurile aici, la mansard. Sykes se btu uor cu degetul
n tmpl. Mai ales c nici nevast-ta nu e prea mulumit de

377

tine. Sykes mpinse dosarul din faa Iui. n declaraia ei scrie


c nu tie cnd ai ajuns acas, dar la ora unsprezece, cnd s-a
bgat ea n pat, nc nu venisei.
- Greete. Arnie ridic din umeri i apoi fix cu privirea
tavanul. Eram n foior, am adormit la televizor.
- Te-a cutat, Arnie. nainte s se culce a trecut peste tot.
Dac ai fost acolo, aipit n faa televizorului, unde i era
maina?
- N-a vzut-o. Sigur, era furioas pe mine. Vrea s-mi fac
probleme.
- Minte, spuse Phoebe. Minte, n-a fost acas. i e nervos.
- Nu-i aduce aminte unde erai nici n ziua n care a fost
mpucat Johnson. Pcat, mare pcat.
- Era ziua mea liber, la naiba! Furia i fcu loc prin
atitudinea nonalant pe care o afia. Aveam nite comisioane
de fcut. Am avut treab.
- Da, ai avut treab, l aprob Liz. Ca de exemplu s te
postezi la fereastra unui apartament i s mputi un om ne
vinovat, un adolescent lipsit de aprare.
- La naiba cu chestia aia! La naiba cu asta! La naiba cu
voi! N-o s m las lucrat doar pentru c trfa aia de MacNama
ra vrea mai mult snge. V-a pus s v chinuii, s facei tot ce
v st n putin, s facei tot ce vrea ea. Dac voiam s omor
pe cineva, atunci fii siguri c a fi nceput cu ea.
- Uciderea fostului ei so n faa ei e o chestie drgu,
numai bun s o impresioneze. Uciderea lui Johnson, dup ce
ea s-a chinuit ore bune s-l calmeze, este tot un act de bravad
mpotriva ei. Sykes ntinse arttorul n fa, asemeni evii unui
pistol. Ai un pistol de calibru douzeci i doi, Arnie. N-ar fi
trebuit s-i lai glonul n blestematul acela de iepure.
- Cum? Ce iepure? Despre ce dracu vorbeti?
- Acum nu minte. Phoebe cltin din cap. Chiar nu tie
despre ce e vorba.
- Dup ce o s stabilim c glonul provine din arma ta, o

378

s te putem acuza de hruire i de comportament agresiv. Avem


probe. O s fii condamnat la nchisoare. O s fii nchis. i de
data asta tticul tu n-o s te mai poat scoate.
- Lsai-1 pe tata n pace, nu-1 amestecai n chestia asta.
- Tu n-o s-l lai n pace, i arunc Liz. Tu o s-l suni pe
tticu i o s-i ceri ajutorul, i asta nu peste mult vreme. O
s dovedim c glonul din iepure i aparine. i apoi mai e i
arpele acela mort, i obolanul. i ppua aceea pe care ai
mutilat-o. Pun pariu c dup aceea ai trecut de la animale la
Roy Squire.
- Nu tiu nimic despre niciun blestemat de iepure.
- Ppua, spuse Phoebe ncet, chiar n momentul n care
Sykes miji ochii.
- Deci tii ceva despre ppua aceea, nu-i aa? Cnd am
adus vorba de ppu, ai nceput s transpiri mai tare.
- Nu tiu despre ce vorbeti.
- Ai mutilat ppua aa cum aveai de gnd s faci i cu
locotenentul, continu Sykes. Ai sunat la ua ei ntr-o noapte
i i-ai lsat ppua n prag. Apoi obolanul mort, dup care ai
trecut la Roy Squire. Da, mie mi se pare c exist un tipar
comportamental.
- E o tmpenie. Poate c i-am aruncat o ppu n curte,
i ce-i cu asta? S-a ntmplat cu mai multe sptmni n urm
i de-atunci nu m-am mai apropiat de locul acela. N-am mai
fost la MacNamara de cnd...
- De cnd ai btut-o pe scar? i complet Sykes fraza. De
cnd i-ai pus o blestemat de pung pe cap i ai dezbrcat-o?
Aici nu prea ai prieteni, Arnie. Nimeni nu vrea s te ajute, aa
c n-ai dect s mini. Asta m nclzete pe dinuntru. Con
tinu tu s mini aa i o s ajungi ntr-o cuc, iar de data asta
o s te atepte i un doctor acolo. Te ateapt injecia letal,
sac de rahat ce eti!
- Cred c i-ai ieit din blestematele de mini! Arnie era

379

alb ca hrtia Ia fa i transpira abundent. N-am omort pe


nimeni! i n-am mpucat niciun nenorocit de iepure!
- Am stabilit c aveai motivul necesar, mijloacele i oca
zia s o faci. Da, continu s mini, idiotule. tii foarte bine c
procurorului i plac foarte mult criminalii lai care se smiorcie
i mint. O s cear pedeapsa capital, far nicio ndoial.
- Nu l-am cunoscut pe nenorocit! N-am fost n Hilton
Head, unde zicei c sttea! Nu putei s dovedii c am fost
acolo.
- Nu e dect o chestiune de timp. Eu n-am fost mulumit
niciodat de felul n care ticlosul sta a reuit s scape dup
ce s-a luat de locotenent. Tu, Liz?
- Mie mi-ar fi plcut s-l vd pedepsit exemplar pentru ce
a fcut. Dar de data asta...
- Ea a pus totul la cale. Arnie se terse la gur cu dosul
minii. tii foarte bine. ncearc s m acuze de asta, asta
face. Am vzut ppua aia blestemat la un trg de vechituri i
i-am aruncat-o ca s-o fac s cad un pic pe gnduri. N-am
omort pe nimeni. N-am fost la blestematul de Hilton Head.
Acum ncearc s mi-o coac. Poate s se duc dracului. n
seara aia n-am fost nici mcar n apropiere de Bonaventure.
- Unde ai fost, Arnie? Dovedete-ne c n-ai fost acolo i
fa ca toate astea s dispar.
- Mi-am luat o amant, bine? Nevast-mea nu m nelege
deloc, nu face sex cu mine, i nimic altceva. Aa c mi-am
gsit pe cineva care face toate astea pentru mine. Asear am
fost cu ea, la ea acas. i i-am tras-o pn spre dou dimineaa.
- Numele. Liz mpinse o agend de-a curmeziul mesei.
Adresa. O s-o ntrebm noi pn cnd v-ai tras-o.
- E cstorit, nelegei? Brbatul ei era plecat la Myrtle
Beach pentru vreo dou zile, s joace golf, aa c am fost la ea
acas. Trebuie s m lsai s vorbesc eu mai nti cu ea, s-i
spun c e vorba de o chestie serioas i c nimeni nu va afla
secretul. Dac afl brbatul ei, o s-o bat de-o s-i sune apa n

380

cap. Ea n-are de unde s tie c voi n-o s-i folosii numele n


anchet.
- S te lsm s vorbeti tu mai nti cu ea, s-o nvei ce
s spun? Sykes pufni dispreuitor. Nici s nu te gndeti, Arnie.
Dac spui adevrul, n-o vom amesteca n toat chestia asta. Se
pare c v meritai unul pe cellalt.
- Soia mea a nceput s vorbeasc despre divor dup
chestia aia cu MacNamara...
- Oh, da, toate astea se ntmpl din vina lui MacNamara.
Sigur. Te-a pclit, te-a fcut s-o bai doar ca s fii tu dat afar
din poliie. Scrie numele acela, Arnie.
- Este directoare la Terrance Inc. Eu zic s mergei s
vorbii cu ea la birou. Mcar serviciul sta s mi-1 facei, s fii
discrei.
Ochii lui Sykes erau duri ca oelul.
- i-ai pierdut dreptul la orice servicii din partea noastr
n momentul n care ai tbrt pe locotenentul MacNamara pe
scrile acelea. ine minte chestia asta, ticlosule! Aici nimeni
nu e de partea ta. Dac vrei s te salvezi, scrie numele i adresa
pe bucata aia de hrtie. Altfel o s te acuzm de ultraj i o s
stai aici pn cnd clarificm toat chestia asta.
In timp ce Arnie scria, Phoebe se ntoarse spre Dave.
- N-a fost el. E un porc i un prost, dar nu i-a ucis el pe
Charles Johnson i pe Roy. N-are nici tupeul i nici creierul
pentru asta. Se ntoarse spre geam. l-ar plcea tare mult s-mi
fac ru. nc ar vrea s mi-o plteasc. Dar nu ar face asta
omornd un puti sau pe Roy. El i dorete s-mi fac mie ru,
s m fac s pltesc. Arnie nu m nelege deloc, ns cel ce
i-a ucis pe cei doi m nelege bine.
- O s vorbim cu femeia aceea, s vedem dac alibiul lui
se verific.
- Da. Eu m duc acas. O s m uit peste dosarele acelea.
Sigur e i el pe acolo. l gsesc eu pn la urm.

381

Cnd Phoebe iei din camera de observaie, Liz tocmai


prsea ncperea unde avusese loc interogatoriul.
- Tocmai veneam s vorbesc cu tine. Ai o clip?
- Sigur.
- Hai s... Liz arunc o privire mprejur i art spre toale
ta femeilor. Hai s intrm acolo.
Odat ajunse nuntru, Liz se sprijini de o chiuvet.
- Cred c i-a fost greu s asiti. S te uii la el. Geamul
la nu e cine tie ce barier.
- Da, mi-a fost, i nu, nu e. Dar trebuia s-o fac.
- N-a fost el, Phoebe.
- Nu, n-a fost el. Tu i cu Bull ai lucrat foarte bine acolo,
nuntru. Alibiul lui o s se confirme i-l vei putea elimina din
cercul suspecilor.
- Tu cum te mai simi?
- Sincer? Habar n-am. Phoebe i trecu o mn peste fa
i apoi prin pr. Mi-am ncuiat familia n cas. Stau acolo de
parc ar fi un grup de ostatici, far nicio alternativ. Cel care
l-a ucis pe Roy ne-a transformat pe toi n ostatici, iar eu nu
tiu condiiile care se pun pentru eliberare. Nu tiu ce vrea, nu
tiu de ce face asta. Nu pot s le negociez sigurana, dac nu
tiu condiiile, cerinele, termenii negocierii.
- Vrei s mergem s bem o cafea? In timp ce punea aceast
ntrebare, Liz arunc o privire spre ceasul de la mn. Cred c
mai am vreo jumtate de or liber pn cnd termin Bull ce
mai are de fcut.
- Chiar art att de ru?
- Ari de parc ai avea nevoie de o ceac de cafea i de
compania unui prieten.
- A avea nevoie de astea, dar trebuie s ajung acas. Dac
scot cuiul de siguran, roile or s ias cu totul. n momentul
sta eu sunt cuiul de siguran pentru familia mea. M anuni
tu dac alibiul lui se confirm?

382

- Nicio problem.
Phoebe deschise ua, apoi o nchise din nou.
- A fi vrut s fie el. A fi vrut s fie ticlosul sta. Roy
e mort, asta nu mai putem schimba. O parte din mine i dorete
ca Meeks s fi fost vinovat pentru toate astea. Aa s-ar fi ter
minat totul i a fi tiut c familia mea e n siguran. Dar n
mine mai e o parte, Liz, la fel de activ, la fel de precis,
care-i dorete s fi fost el ca s-l vd cum se duce la fund.
Pn jos de tot. i nu pentru Roy, nu pentru ce simt, ci pentru
fiecare minut petrecut pe scrile acelea. Am crezut c totul o
s se aranjeze dup ce el a pltit, dar stnd n camera aceea i
privindu-1 mi-am dat seama c nc nu m-am mpcat cu ideea.
- E de neles.
- Oare?
- Lucrurile nu se aranjeaz cu adevrat dect atunci cnd
simi i tu chestia asta. Poate c ai acceptat plata. Dar asta nu
nseamn c i-a i convenit.
- N u mi-a convenit. Simi o eliberare n piept n momentul
n care realiz c fusese n stare s-o spun, s mprteasc
lucrul sta unei persoane care nelegea despre ce era vorba.
Nu mi-a convenit absolut deloc. Ar fi trebuit s fie i el n
grozit i neajutorat, mcar pentru puin vreme, i atunci...
Phoebe cltin din cap. Asta e o problem la care m voi gndi
n alt zi. Cred c deocamdat am altele pe cap.
- Ar trebui s te gndeti serios la o discuie cu un psi
holog.
- O s m gndesc. Pe bune. Dar mai nti trebuie s trec
peste chestia asta. Reui s arboreze un zmbet. Discuia cu
tine a fost mai bun dect o cafea. Mulumesc c m-ai ascultat,
Liz.
- i stau Ia dispoziie de cte ori ai nevoie.

383

24
GmJdu la o parte, alung frmntrile pe care i le provo
case faptul c-1 vzuse, c-1 auzise i c-1 urmrise pe Arnie
Meeks. Acum nu era nici timpul i nici momentul pentru aa
ceva. Frmntrile acelea aveau s revin, o tia foarte bine, i
s-i fac stomacul ghem. Cnd se va ntmpla asta, va gsi o
modalitate de rezolvare a situaiei, cel puin temporar, pn
cnd va fi i timpul i locul rezolvrii definitive.
Dar pn atunci avea naintea ei o cu totul alt list de
prioriti.
Ajunse pe strada Jones, parc i iei din main. De ce, se
ntreb ea, casa i se prea cteodat o artare ngrozitoare?
Sptmni de-a rndul, uneori chiar luni treceau far ca ea s
se gndeasc la cldirea aceea dect ca la o cas, ca la un loc
minunat n care s-i creasc copilul i s-i adposteasc mama
i prietena. Un loc n care s mnnce, s doarm, s triasc,
ba chiar s se i distreze, din cnd n cnd.
De ce conta att de mult c nu ea alesese s locuiasc
acolo, s fie acolo? Pn la urm nu era dect o cas. Fcut
din crmizi i sticl. Fantoma verioarei Bess dispruse de
mult de acolo.
N-am avut de ales, se gndi ea. Cnd a venit vorba de
alegeri, n-am avut mai multe opiuni.
In ciuda faptului c cei dinuntru aveau nevoie de ea, Phoebe
ocoli pn la poarta din spate. Departe de maina poliiei, departe
de pereii aceia din crmid i din sticl.
Aici n spate, avusese posibilitatea s mai schimbe cte
ceva, chiar dac lsase aproape totul n sarcina Avei. Grdini,
crri, insulie umbroase, msue graioase i statuete delicate.
Se aez pe treptele verandei, se uit spre grdin i i
imagin cum ar arta tot acest peisaj n alt parte. Poate n
New Orleans sau chiar pe o alt strad din Savannah. Poate n
Atlanta, ori n Charlotte.
384\

Dar pn Ia urm, ar fi stat lucrurile altfel?


Da, admise ea. Ar fi stat cu totul altfel.
Auzi ua deschizndu-se, dar nu se ntoarse. Cam att fu
sese. Se terminase cu meditaia singuratic.
Carter se aez lng ea i-i puse n mn un pahar cu vin,
Iar s spun o vorb.
Phoebe sorbi din pahar ascultnd susurul cristalin al fntnii.
- M-a apucat jalea, zise ea ntr-un trziu.
- Tocmai de aceea i-am adus vinul. Vrei s m ntorc
nuntru?
- Nu. M-am apucat s zgndr o ran veche. Verioara
Bess, casa asta i ncuietorile pe care le-a pus la u, ncuietori
pe care nu le pot deschide. Nu prea am ce s fac n privina
asta, aa c pot jeli linitit c nu gsesc o soluie.
- Lucru pe care de obicei l faci n toate celelalte situaii.
Se uit la el.
- Asta fac, nu-i aa?
- Asta se tie despre tine, eu aa te tiu de o grmad de
vreme. Reuben reprezint un reper important, dar i nainte de
asta au mai existat nite chestii. In perioada nceoat de di
nainte.
i rezem capul de umrul Iui pentru o clip.
- Totul s-a schimbat odat cu moartea lui tati. Pentru mine
perioada de dinainte de asta e nceoat. tii, i atunci ar fi
putut s ne ajute. Verioara Cea. Poate c n-ar fi existat un
caz Reuben dac ar fi fcut ce trebuia pentru mama. Dar n-a
fcut-o, aa c n-are niciun rost s speculm acum ce s-ar fi
putut ntmpla dac lucrurile ar fi stat altfel. Rmase tcut
pentru o vreme, sorbind din vin i privind fntna. Mama s-a
zbtut pentru noi n fiecare zi.
- tiu.
- Cred c i-a fost foarte greu. Cnd m gndesc la asta,
nici mcar nu-mi pot imagina ct de greu i-a fost. Grijile, munca,
jalea. Frica. Dar s-a zbtui i ne-a susinut ntotdeauna. Apoi a

385

riscat o legtura cu cineva care o fcea s se simt special i


care la nceput s-a purtat att de frumos cu ea. Dup care
aproape c a ucis-o, pe ea, i pe copiii ei. Nici nu e de mirare
c a nceput s se izoleze.
- N-am nvinovit-o niciodat pentru asta.
- N u, nu, n-ai fcut-o niciodat, eu o fac uneori.
Dumnezeule, mi e att de ruine c uneori o fac! Nu conteaz
c tiu, uneori m enerveaz teribil c nu vrea s ias din cas,
s se duc Ia pia, s se duc la un cinematograf. Orice, ori
unde. Nu conteaz c tiu c nu poate. Uneori... Cltin din
cap i mai sorbi din vin. M gndesc la ce se ntmpl acum,
la situaia n care ne aflm, la faptul c nu o pot ruga s o ia
pe Carly i s mearg amndou undeva, departe. Dac le-a
putea urca ntr-un avion, dac le-a putea trimite undeva de
parte pn cnd se termin toate astea, mi-a face i eu mai
puine griji.
- Trebuie s vorbim din nou despre terapie. Nu acum,
spuse el nainte ca Phoebe s deschid gura. Nu acum cnd e
ocupat. Ci mai trziu, cnd... aa cum ai spus tu, toate astea
se vor termina. Josie i cu mine ne putem muta aici. Definitiv,
nu doar temporar.
- N-ai fi fericii aici.
- Phoebe...
- Chiar n-ai fi. Iar eu sunt fericit aici, cel puin n cea
mai mare parte a timpului. Doar c acum sunt ntr-o situaie
tare ncurcat. Am o grmad de lucruri pe cap. Arnie Meeks
n-are nicio vin n cazul lui Roy. tiam asta nainte de a merge
s observ interogatoriul. Dar faptul c l-am vzut m-a nfuriat
din nou, m-a ntors pe dos. Cred c e mai bine s fiu furioas
dect speriat, aa c m concentrez pe chestia asta acum.
- i faci o treab foarte bun.
- Asta e cel mai important lucru.
De cealalt parte a grdinii o pasre colibri, colorat iptor,
flirta cu mulimea de zorele ce se ridicau pe grilajul de fier de

386

lng zid. Era liber s aleag orice floare, se gndi Phoebe,


era liber s zboare oriunde.
Dar oamenii nu sunt psri.
- Ce face mama?
- Croeteaz. nainte s plece, Duncan a rugat-o s se
gndeasc la nite planuri de costuri i de investiii. Dumnezeu
tie. Este exact chestia care poate s-i in mintea ocupat, s
o fac s nu se mai gndeasc la toate astea. El se pricepe la
chestia asta. tie s lucreze cu oamenii.
Ea ridic din sprncene.
- sta e un compliment, sau un repro?
- mi place de el. A atras-o i pe Carly n discuia despre
investiii. Consultant pe probleme de mod. Era foarte bucuroas.
- Aa cum ar trebui s fie un viitor asistent personal de
cumprturi.
- S tii pe ce butoane s apei, cum s iei oamenii, sta
e un real talent, i el l are cu carul. Cum, cnd i unde alegi
s apei acele butoane arat ce fel de om eti, cum gndeti.
Aa c da, Phoebe, mi place tare mult de el.
- Mie i mai mult.
- Oh. Serios? Carter miji ochii i o privi lung. i de ce te
ngrijoreaz chestia asta?
- N-am spus c m ngrijoreaz.
El i ddu ochii peste cap i btu uor cu degetul n cuta
pe care ea o avea ntre sprncene.
- Asta spune c eti ngrijorat.
Phoebe ridic din umeri i se frec ntre sprncene.
- Haide, Carter. Am o rat dezastruoas a eecurilor.
- Roy era un nesimit. Oricine are voie s se prleasc cu
un nesimit. mi pare ru s spun asta, tocmai mi-am adus
aminte c a murit. Totui...
- Un nesimit. Viu sau mort. Adevrat. O rat dezastruoas
a eecurilor, repet ea. O carier solicitant d adesea peste cap
viaa sentimental.

387

- Un tip care se ntlnete cu o poliist ar trebui s tie


chestia asta. Deci, teoria ta nu st n picioare. mi pare ru.
Mai ncearc.
- O fiic de apte ani. Nu spun c ea constituie o problem
sau o grij n plus. O iubesc ca pe ochii din cap, dar reprezint
i ea un factor n toat ecuaia asta. Fericirea ei vine pe primul
plan. i e greu s ncepi o relaie serioas cu cineva atunci
cnd persoana respectiv trebuie s accepte copilul altcuiva,
s-I fac parte din viaa sa.
Carter i flutur degetele, demontndu-i teoria.
- Oamenii fac chestia asta zi de zi. Ba chiar de mai multe
ori pe zi. Dac vrei, dau o cutare pe Google i i aduc rezul
tatele.
- Poate c aa este, dar oamenii aceia nu sunt eu, i nici
Carly, i nici Duncan, dac vrei s tii. Mai pune la socoteal
i casa asta. El are o vil extraordinar pe Insula Whirfield. El
a construit-o. Eu n-a putea - dac lucrurile ar evolua la un alt
nivel s zicem - s triesc acolo. Nu m pot muta. i mai e i
mama. Dac m iei pe mine, o iei i pe ea. Poate c luai
separai aceti factori nu reprezint mare lucru, poate c fiecare
nu e dect un fir subire. Dar dac le aduni se formeaz un
mare ghem de sfoar lipicioas. i cum s le mpleteti pe
toate? Nu tiu dac i lui i place la fel de mult de mine.
- Ai putea s-l ntrebi.
- Da, ie i-e uor s spui asta. Te dai coco. Oft. Ei bine,
am reuit s m ntristez i n privina capitolului stuia, pe
care nu-1 luasem n calcul nainte, dar cel puin nu m-am mai
gndit la situaia n care ne aflm. Acum e timpul s revenim
la situaia oribil. Se ridic n picioare. Trebuie s lucrez o
vreme. Se aplec i-l srut pe Carter pe obraz. Mulumesc
pentru vin i pentru tot restul.
- Era vinul tu, iar pentru restul i stau oricnd Ia dispoziie.
Ava i Josie erau ocupate n buctrie, mama i fiica ei

388

erau ngropate n gheme, aa c ea avea la dispoziie ceva timp


/i care s nu fie deranjat.
Pentru o cas aflat sub stare de asediu, lucrurile mergeau
ntr-un ritm mulumitor de normal.
Dimineaa o s ia legtura cu FBi-ul, s le explice situaia
i s le cear copii ale dosarelor n care fcuse parte din echipa
de criz.
De-atunci a trecut mult timp, i zise ea i deschise unul
dintre dosarele recente, dar nu trebuia s lase nimic la voia
ntmplrii.
Fiecare caz, fiecare dosar o purtau napoi n timp. Uimitor,
i ddu ea seama, cum i amintea de toate detaliile. Patru ani,
cinci, nu conta ct de mult timp trecuse. Imediat ce avea n fa
rezumatul i amintea.
Sinucideri, certuri ntre soi, jafuri care o luaser razna,
certuri pentru custodia copiilor, angajai furioi, rzbunri,
ctiguri nelegale, durere, instabilitate mental sau emoional.
Multe dintre ele duceau la luri de ostatici.
i uneori, indiferent de ce fcea, negocierile euau. Ea
ddea gre.
Pn la sfritul anului pierduse trei. O sinuciga, un ostatic
i un rufctor care luase ostatici. Nu conta c n afar de
acetia trei pe care-i pierduse salvase zeci, convingndu-i sau
calmndu-i. Pierduse trei, i fiecare dintre ei rmsese n min
tea ei.
ncepu s reanalizeze paii pe care i fcuse, cuvintele pe
care le rostise, tonul pe care-1 folosise. Vreo pauz prea lung
sau prea scurt.
Era inutil s fac asta, tia. Chiar periculos.
i totui, scpase trei viei printre degete. Oare Roy murise
din cauza vreuneia dintre acele trei persoane?
Fcu un dosar nou, n care trecu numele celor mori, anul,
locul i circumstanele fiecrei crize. Apoi fcu o list cu per
soanele care aveau legturi cu cei mori, legturi pe plan per

389

sonal sau profesional. i apoi adug i numele celor care f


cuser parte din echipele de criz.
Ajunsese la mijlocul celui de-al doilea an cnd Ava cioc
ni uor n tocul uii.
- Trebuie s mai iei i tu, s te aeriseti. i s mnnci ceva.
- Sunt bine, Ava. Serios.
- Nu eti bine. Niciunul dintre noi nu e bine, dar trebuie
s respirm, s mncm i s dormim. Travers biroul. Mama
i fiica ta trebuie s te vad i pe tine fcnd lucrurile astea.
- Bine, o s cobor. Ava, tiu c vrei s pleci pentru cteva
sptmni n Vest, mpreun cu Steven, spre sfritul verii. M
gndeam c ai putea pleca mai devreme. Semestrul se termin
oricum n cteva zile, aa c ai putea s te vezi cu el mai
devreme. Aa ai fi...
- Departe de pericole, asta dac m aflu n pericol? M
gndesc c am putea fi blocai n casa asta pentru mai mult
vreme, i nu cred c e bine s m enervezi nc din prima zi.
- Nu vreau s te enervez, Ava. ncerc s reduc cu o per
soan, mai degrab cu dou, pentru c Steven o s vin i el
ncoace, lista persoanelor pentru care mi fac griji. Mi-ai face
o favoare dac tu i Steven ai pleca acum n vacan.
- Nu-i fac nicio favoare, Phoebe. Nu o s le las balt pe
Essie i pe Carly, i cu asta basta. Dac ar fi fost vorba numai
de tine a fi plecat, pentru c n-am ntlnit niciodat o femeie
mai descurcrea. Cteodat eti chiar enervant. Ca, de ex
emplu, acum.
- Nici tu n-ar trebui s m enervezi nc din prima zi.
- Atunci sper s evit chestia asta informndu-te c deja am
vorbit cu Steven i i-am spus s se duc la Bar Harbor mpre
un cu familia colegului su de camer, dac tot se neleg ei
doi att de bine. N-o s vin acas pn n iunie. i dac
lucrurile nu revin la normal pn atunci - Ava i trecu o mn
prin claia de pr - , o s m gndesc la o alt modalitate de a-1
ine departe de cas.

390

- Ceea ce m face s cred c nu i-ai spus motivul pentru


care l-ai lsat att de uor s mearg n Maine.
- E copilul meu, aa cum Carly e copilul tu,- indiferent de
vrsta pe care o are. N-o s-l las s vin acas n toiul chestiei
fisteia. Essie are nevoie de mine, iar Carly, dei la fel de
descurcrea ca tine, nu-i dect o feti, aa c i ea are nevoie
de mine. i la fel i tu, Phoebe, la naiba! n concluzie, poi s
uii de planurile tale de a m arunca de-aici ca pe o msea
stricat.
- Dac n-a fi avut ncredere n tine, nu i-a fi cerut s
pleci. Ai putea s o iei pe Carly i s... Phoebe i ls capul
n mini. tiu c n-o s mearg, tiu, dar nu m pot opri s mi
doresc chestia asta. Dac o trimit pe Carly departe de aici o s
ie speriat i suprat, probabil mai suprat i mai speriat
dect e acum, iar mama ar lua-o razna. tiu asta, Ava. Dup
cum tiu i c n-o pot lsa pe mama singur n cas zile de-a
rndul. Am nevoie de tine aici, dar te iubesc i mi-a dori s
poi pleca.
- Uite, vezi, acum nu mai sunt suprat pe tine. nconjur
biroul i o mbria pe Phoebe din spate, apsndu-i obrazul
de al ei. Cu toii suntem agitai.
- Asta vrea i el, spuse Phoebe ncet. Oricine ar fi, asta i
dorete n primul rnd.
- Atunci dac ne aezm cu toii la mas e ca i cum i-am
da cu tifla. Am fript un puior i am nvat-o pe Josie cum s
fac tocni de cartofi.
- Ceea ce nseamn c i dau de dou ori cu tifla dac m
gndesc c dup aceea trebuie s m ntorc la lucru, ca s
recuperez timpul pe care I-am pierdut lund dou-trei mbuc
turi din cartofii ia blestemai.
- Eu zic s te limitezi la una, ca s-i rmn loc i pentru
prjitura cu cpuni.
- Oh, Dumnezeule, de ce m torturezi?

391

- Cnd sunt suprat, gtesc. Ava se retrase. i astzi am


gtit, nu glum.
Fusese frumos. Nici lui nu-i venea s cread ct de perfect
i de plin de for fusese. Fiecare minut, fiecare respiraie, din
momentul n care l aruncase pe idiotul acela inutil de Roy n
portbagajul mainii sale scumpe i fioase i pn cnd l tri
misese n iad, totul fusese extraordinar.
Mai bine, mult mai bine dect atunci cnd l mpucase pe
jegosul la. Atunci totul se ntmplase prea rapid i mult mai
puin dramatic.
i totui, i-ar fi dorit s vad faa lui Phoebe cnd Roy
explodase. Asta ar fi fost de-a dreptul ncnttor.
Se uita la ea acum, se uita la poza prins pe peretele ate
lierului su. O fa printre alte fee. Toate ale ei. Phoebe Mac
Namara. Venind acas dup o zi grea, n care dduse peste cap
vieile oamenilor. Stnd de vorb cu unul dintre idioii aceia de
vecini ai ei. Ducndu-i plodul rsfat n parc sau la plimbare
pe River Street. Srutndu-se cu ticlosul la bogat cu care i-o
trgea acum.
Pentru c tot srbtorea recentul su succes, i desfcu
nc o bere i ridic sticla ctre mulimea de portrete ale lui
Phoebe, ntr-un simulacru de toast.
- Acum transpiri, nu-i aa, trtur? Oh, da, transpiri ru
acum. Cine l-ar fi putut omor pe bietul Roy? Cine ar fi putut
face un lucru att de crud, de ru? Ho-ho!
La auzul vocii ei n capul lui ncepu s rd att de tare
nct trebui s se aeze.
Pcat c nu ncepuse s i-o trag cu ticlosul acela bogat
cu dou luni n urm. Dac ar fi avut mai mult timp la dispoziie,
cu mai multe cercetri i cu ceva eforturi n plus ar fi reuit s
i pun tunurile pe noul manechin n loc de fostul ei so.
Chiar i aa, poate reuea s fac ceva n privina asta.

392

Trebuia doar s se gndeasc, s plnuiasc, s cntreasc


posibilitile. S profite de o oportunitate sau s-i creeze una.
- S vedem ce gsim cnd ajungem la faa locului, mur
mur el. Avem un orar bine pus la punct, Phoebe. Ridic din
nou sticla de bere. Acum cronometrul a nceput s mearg. Tic,
tic, tic. Apoi vine ultimul tic i totul se transform n snge i
fum.
Aa cum se ntmplase i cu ea, se gndi el, i n momen
tul acela n minte i apru o alt fa i ncepu s plng.
Dup cin, dup ce fiica ei era n pat, n siguran, dup ce
mai vorbise o dat cu cpitanul, Phoebe se apuc s se uite
prin dosare.
Simea un gol nluntrul ei, de parc un organ vital i fu
sese smuls cu brutalitate.
Trebuia s treac peste asta. Dac ar reui s se adune, s-ar
putea concentra asupra numelor, asupra cazurilor, asupra mo
tivelor. Dar golul acela rmnea acolo, ameninnd s-i cu
prind i restul trupului.
Ridic receptorul i form numrul lui Duncan, iar s se
ntrebe de ce apela la el. Sau de ce golul acela ncepuse s
vibreze n momentul n care el rspunse.
- Eu... Duncan.
- Phoebe, tocmai m gndeam dac s te sun sau s te las
singur pentru o vreme. Eti acas?
- Da. Parc i mna cu care inea receptorul ar fi vrut s
tremure. Sunt acas. Tu?
- Da. M verifici?
- N-am vrut s... S ce? se gndi ea. S te deranjez.
- Stai puin. Te-a ntreba dac s-a ntmplat ceva, dar
rspunsul tu e elocvent. Mai e i altceva?
- Tocmai am vorbit cu Dave. Toi ai casei sunt bine, att
ct se poate, avnd n vedere situaia. Nu voiam s spun nimic,
nu voiam s le spun acum, cnd... lisuse! Aa c te-am sunat

393

i am nceput s vorbesc n dodii. mi pare ru. Ar trebui...


altceva.
- Ce i-a spus Dave, ce nu vrei s le spui?
- i merge repede mintea. Asta mi place la tine. Probabil
c pn la urm o s m enerveze. Dac se ajunge pn acolo.
M-a sunat s-mi spun c au gsit... stai puin. Ls receptorul
jos i ncerc s i recapete respiraia normal. Pe explozibilul
acela era instalat un contor de timp pornit. Dispozitivul pentru
detonat de la distan era doar o variant de rezerv, cred. Sau
pentru eventualitatea n care ar fi vrut s termine totul mai
devreme. Era un contor de timp, Duncan, fixat pentru ora unu
i treizeci i cinci. N-avea de gnd s-l lase pe Roy n via.
Indiferent de ce a fi spus, pn la urm s-ar fi terminat totul
aa cum s-a terminat.
Urm o pauz. l auzi pe Duncan oftnd.
- l-a lsat ndeajuns de mult timp pentru a se asigura c
ajungi tu acolo. A mai lsat ceva timp ca s se joace cu tine.
Voia s-I vezi pe Roy. Voia s fii acolo. tii asta, Phoebe.
- Voia s m trguiesc, s m vait, s implor. i voia s
tiu, dup ce totul se termina, c nimic din toate astea nu ar fi
contat. Nimic din ceea ce fac eu nu ar fi contat pentru c totul
era deja stabilit. Cronometrul fusese pornit.
- A greit n legtur cu ultima parte, pentru c ceea ce
faci tu chiar conteaz.
- M-a speriat de moarte. Exact ce voia i el.
- Dac atepi s-i spun c nu e cazul s fii speriat, ai
sunat pe cine nu trebuia. Ce-o s faci n privina asta?
- Ce-o s fac n legtur cu sperietura?
- Nu, ce-o s faci n continuare pentru a-1 gsi, ca s nu
mai trebuiasc s fii speriat.
- M uit prin dosare i caut ceva... N-ai de gnd s-mi spui
s fiu puternic i curajoas?
- Te-am vzut n aciune. tiu c eti. Ce-ai zice dac a
veni la tine? Pot i eu s citesc dosare.

394

- Te oferi s vii ncoace pentru ca eu s nu trebuiasc s


m simt puternic i curajoas. Simi cum golul din ea ncepea
s dispar. Asta ar rezolva problema.
- D-mi o jumtate de or i...
- Nu, nu. Nu trebuie s vii. Cred c aveam nevoie doar s
aud c ai veni. Aveam nevoie s aud c... c am o opiune.
I)-mi voie s te ntreb ceva, i ine minte c sunt un asculttor
foarte atent, aa c o s-mi dau seama dac mini. Avnd n
vedere situaia, i pare ru c m-ai invitat atunci s bem ceva?
- Avnd n vedere toate situaiile posibile, cred c a fost
cea mai bun micare pe care am lacut-o vreodat.
Phoebe reui s zmbeasc.
- Nu chiar cea mai bun, mai bun a fost cumprarea unui
bax de bere i a unui bilet de loterie.
- Ar putea fi la egalitate. Phoebe, de ce nu te bagi tu n
pat? Dormi i tu puin.
- Da, poate chiar o s fac asta.
- Nu tiu dac sunt un asculttor la fel de atent ca tine, dar
pot i eu s recunosc o minciun.
- Poate o s m culc peste vreo dou ore. Mulumesc c
mi-ai spus ce aveam nevoie s aud.
- Dac mai ai nevoie i de altceva, tii unde m gseti.
- Noapte bun, Duncan.
Dup o noapte scurt i agitat, Phoebe se gndea dac
n-ar fi mai bine s lucreze de acas. Ceea ce nsemna c nu
avea s munceasc aproape deloc, deoarece se hotrse s o
in acas pe Carly cel puin cinci zile. Chiar dac ar fi convins-o
s se joace n alt parte, Phoebe tia c tot nu s-ar fi putut
concentra i c s-ar fi simit vinovat c, acas fiind, se inea
la distan de fiica ei. i de mama ei.
Era mai bine s se duc la serviciu, i s se apuce de
treab. Poliitii supravegheau casa, n-avea de ce s-i fac
griji n aceast privin. Asta dac el nu reuea s treac de

395

poliiti, se gndi ea n timp ce ncerca s fac ceva n privina


machiajului. i zise c mai era i sistemul de alarm, ns
cineva care a construit un dispozitiv explozibil cu declanare
de la distan probabil c ar reui s-l dezactiveze.
Dar n-avea s-o fac, i spuse ea.
N-avea s-o fac.
Renun la ncercrile de a-i aranja prul i i-l prinse pur
i simplu ntr-o coad.
Hotr s-i concentreze toate eforturile pentru identifica
rea ucigaului lui Roy, pentru gsirea i arestarea lui. Pn
atunci hrograia putea s mai atepte, ca i edinele de
antrenament deja programate.
Faptul c nu dormise i permise s pun la punct o list cu
nume. Avea s nceap n dimineaa asta s bat pe la ui, s
pun ntrebri, s caute urme. Ar fi putut s se termine totul
pn la sfritul zilei, i spuse ea n timp ce-i aduna dosarele.
i dac nu reuea, va continua pn cnd totul se va termina.
n timp ce ieea din camer calcul c era suficient de
devreme pentru a cobor, pentru a-i face cafeaua i a lsa un
bilet nainte ca ceilali s nceap s miune.
Se opri la ua lui Carly i arunc o privire n camer.
Fiica ei era ntins pe pat de-a curmeziul. Pturile erau
aruncate pe jos. Ursuleul uzat cu care alegea de cele mai multe
ori s doarm se odihnea lng ea.
Satisfcut, Phoebe se retrase. Dac ar fi cedat, dac s-ar
fi strecurat nuntru i ar fi srutat-o uor, totul s-ar fi terminat.
Putoaica avea obiceiul s se trezeasc foarte devreme. Ochii
ei albatri s-ar fi deschis imediat i ntrebrile ar fi nceput s
curg.
n loc s intre n camer, Phoebe i continu drumul spre
buctrie. Cafea, se gndi ea din nou, i poate o cutie de iaurt
dietetic, din acela din care tot ncerca s se conving c-i pl
cea. O s lase un bileel pe frigider, o s vorbeasc cu poliistul
de serviciu i apoi o s plece.

396

Cnd intr n buctrie, Essie se afla ia aragaz. Amndou


femeile tresrir speriate i se ddur un pas napoi.
- Credeam c nc mai dormi, spuse Phoebe.
- i eu credeam la fel despre tine. Essie se btu uor peste
piept, n dreptul inimii. M-ai speriat de moarte, ai putea la fel
de bine s m mputi dac mi mai faci din astea. Impuc-m,
spuse ea artnd cu capul spre mna pe care Phoebe o inea pe
tocul pistolului.
- lart-m, spuse ea lsndu-i mna s cad. Nu e nici
ase dimineaa, mam, de ce nu dormi? Cum Essie nu spunea
nimic, Phoebe cltin din cap i se apropie de ea. Mam. O lu
n brae i ncepu s o legene uor. Ce porcrie!
- Te-ai mbrcat cu hainele de serviciu.
Phoebe continu s o in n brae, i s o legene, dar
deschise ochii pe care-i inuse nchii pn atunci.
- Trebuie s m duc.
- A fi vrut s nu te duci. A fi vrut s rmi. A fi vrut
s... Nu, nu te da napoi, nu ncerca s m evii, s m ani
hilezi. Vocea lui Essie deveni mai ascuit. O strnse i mai
tare n brae. Tu tot fetia mea eti i mi-a dori s te tiu n
siguran, n cas. Toat familia mea e sub acoperiul sta acum,
i mi-a fi dorit... tiu c e dezgusttor de egoist, dar,
Dumnezeule, mi-a fi dorit s v pot ine pe toi aici! Essie fu
prima care se desprinse din mbriare. i mai tiu c nu pot.
M duc s-i aduc cafeaua.
Phoebe vru s spun c o s i-o ia singur, dar tcu. tia
c o ocupaie o s-o distrag pe Essie de la gndurile negre.
- tiu c eti speriat, mam.
- Bineneles c sunt speriat. Ar fi o prostie dac n-a fi.
Nenorocitul la de Roy a fost aruncat n aer. O privi peste umr
n timp ce lua o can din raft. M gndesc c ar trebui s m
simt prost spunnd astfel de lucruri despre el, dar nu m simt.
Dac e s m ntrebi pe mine, nu l-ai nvinovit niciodat att

397

ct ar fi trebuit, nici pe departe. Dar asta nu conteaz, l-am


nvinovit eu ndeajuns pentru amndou. M tem pentru tine,
puiule. Pentru noi toi. Turn cafeaua n can, apoi adug
lapte i zahr, aa cum i plcea lui Phoebe. tiu c te temi c
starea mea s-a nrutit.
- Da, mi fac griji, recunoscu Phoebe. Eu tot fetia ta sunt,
nu-i aa? Ei bine, tu o s fii ntotdeauna mama mea.
- Stai jos, puiule. O s-i pregtesc ceva de mncare.
- N-am timp pentru asta. O s mnnc un iaurt dietetic.
- Urti chestia aia.
- tiu. Dar tot ncerc s m obinuiesc cu gustul. Hotrt,
Phoebe deschise frigiderul i lu o cutie la ntmplare. O des
chise, lu o linguri i se rezem de bufet. tiu c, innd
seama de tot ce s-a ntmplat i mai ales c eti ndeajuns de
neleapt pentru a-i fi fric, o s ai grij cnd iei n curte sau
pe veranda din fa, dar...
- De ceva vreme am probleme cu zonele acelea. Absent,
Essie lu o crp i ncepu s tearg masa, care strlucea de
curenie. Mai ales cu veranda i cu terasa de la dormitor.
Palpitaii, spuse ea. Faptul c tiu c totul e n capul meu nu-mi
face inima s bat mai ncet. Dar ce n-ai reuit tu s nelegi
niciodat e faptul c sunt mulumit stnd n cas. N-am nevoie
de nimic de-afar.
Phoebe lu cteva lingurie de iaurt. Era acru, ca gndurile
sale.
- Dar lumea?
- Am lumea mea n casa asta, o lume frumoas de cele mai
multe ori i dac simt nevoia s tiu ceva din lumea de afar
am calculatorul la dispoziie. Scumpa mea, nu vrei s-i fac
nite ochiuri?
- mi ajunge asta. Ridic cana de cafea i lu o nghiitur,
s mai spele din gustul iaurtului. Ai mai avut atacuri de panic
ct n-am fost eu acas?
- Nu foarte puternice. Cteva tresriri, din cnd n cnd.

398

Phoebe, exist un singur motiv pentru care mi-a dori s pot


iei pe ua aceea. Ca tu s poi pleca, dac asta i doreti. Ca
tu s poi pleca din casa asta. Dac a putea s ies afar, asta
ai face, ai pleca?
- Mam, nu am timp acum pentru astfel de discuii.
- Nu e nici ase i jumtate dimineaa, aa c dac te
grbeti, rspunde-mi repede, s terminm odat cu chestia asta.
Phoebe arunc iaurtul pe jumtate mncat la gunoi.
- Nu tiu. In unele zile a zice c da. A pleca din casa
asta doar ca s-i fac n ciud verioarei Bess. N-a avut niciun
drept, dar niciunul, s te fac s munceti ca o sclav, far s-i
dea nimic.
- Mi-a oferit un loc unde s stau mpreun cu copiii mei
atunci cnd eram disperat.
- i te-a fcut s plteti pentru asta, s plteti i iar s
plteti, n fiecare zi lsat de Dumnezeu.
- Crezi c asta mai conta? Mica cicatrice alb se deta
net pe obrajii roii de emoie ai lui Essie. Crezi c asta a contat
vreodat pentru mine?
- Ar fi trebuit s conteze.
- Aa eti tu, Phoebe. Eti dur, i place s impui limite,
s trasezi linii la fel de dure.
- Mam...
- Poate c a trebuit s fii aa, poate c ai nevoie de limi
tele acelea. i totui, fetia mea scump, ce n-ai face tu ca s-o
tii pe Carly n siguran? Nu l-ai prsit tu pe Roy, i Dumnezeu
tie ct de mult urti s renuni la ceva, ct de mult urti s
pierzi? Nu ai plecat tu din F.B.I., a fost deciza ta sau te-ai
gndit c e mai bine pentru ea s te angajezi Ia poliia local?
Pentru ea i pentru mine. S nu crezi c eu n-am tiut toate
chestiile astea nc de la nceput. Tu ai calculat toate costurile?
- Nu e acelai lucru, mam. Ea te trata ca pe un gunoi i
pe Carter cam tot aa.
- ntotdeauna m-am gndit c pentru ciupiturile i ghion-

399

turile pe care i le trgea bietului biat o s primeasc un loc


special n iad. Dar biatul a avut o cas, ne-a avut pe noi, pe
tine i pe mine. i a avut-o i pe Ava, Dumnezeu s-o aib n
paz.
- Casa ar fi trebuit s fie a ta, gratuit, far niciun fel de
problem.
- Intr-un fel este a mea, nu gratuit, nu far probleme, dar
tot a mea se cheam c este. O urti att de mult, Phoebe?
- Nu. Oft. Nu. Cteodat ursc ideea pe care o reprezint
aceast cas, ursc sforile pe care le trage, chiar i de acolo,
din locul acela special pstrat pentru ea din iad. tia c o s-o
ursc i asta m deranjeaz teribil, mam, faptul c a avut
dreptate. Dar pn la urm Carly iubete casa asta. Iubete
curtea i camera ei, iubete cartierul i parcul. Aa c nu, nu
am calculat toate costurile. Sau le iau n calcul pe toate doar
cnd m nfurii. Aa c nu tiu, mam, dac a pleca n cazul
n care a putea s-o fac. Bu ultimul strop de cafea. i acum
trebuie s m duc la serviciu.
- tiu c asta trebuie s faci.
Essie rmase locului, ascultnd paii lui Phoebe n timp ce
aceasta se ndrepta spre ieire, traversnd livingul. Auzi ua
deschizndu-se i nchizndu-se. Se duse la fereastr i privi
florile, tufiurile, fntna elegant i locurile umbroase.
i vzu o groap neagr, far fund.

25
/ 4 j u n s e destul de devreme, aa c mai avu timp s se
mai uite prin cteva dosare i s mai adauge nite nume pe lista
sa. Cei de la FBI o s-i pun bee n roate, dar mai cunotea i
ea pe cte cineva la biroul local, aa c va reui s treac prin
cteva filtre.

400

Mai bine de zece ani, se gndi ea, trecuser mai bine de


zece ani de cnd se angajase n cadrul Biroului, dup care se
alturase departamentului de poliie local. Aproape o treime
din viaa ei. Mai mult de o treime din viaa ei dac punea la
socoteal timpul pe care i-l petrecuse la liceu i la academie.
Un deceniu de munc, n linia nti.
Pierduse paisprezece oameni.
Mama ei avea dreptate. Ura s piard, dar pierduse
paisprezece oameni n ceva mai puin de unsprezece ani.
Nu conta c trei dintre ei muriser din cauza rnilor pro
vocate nainte ca ea s fie chemat la faa locului. i dac
pentru ea nu conta, era absolut sigur c nici pentru ucigaul
lui Roy nu avea importan.
Trebuia s-i reexamineze toate pierderile.
Se ridic de la birou, pregtindu-se s plece pe teren, cnd
Sykes btu uor cu degetul n tocul uii.
- Locotenente?
- Intr. Ah, Arnie Meeks. Alibiul lui s-a confirmat?
- Da. Povestea lui se potrivete. Pe faa lui Sykes apru o
strmbtur, de parc ar fi nghiit ceva amar. Mai mult, femeia
cu care i nal nevasta are o vecin iscoditoare i curioas.
Ea l-a vzut pe Arnie intrnd n casa femeii duminic seara, cu
puin nainte de ora zece. i tie i maina, zice c i-a mai
vzut-o pe acolo, c a parcat la captul strzii, dar c i-a vzut-o
pe la miezul nopii, cnd i-a scos celul, Lulu, la plimbare.
- Aa!
- A trebuit s mai scoat o dat potaia afar cu puin
nainte de rsritul soarelui. Te-ai ntrebat vreodat de ce-i iau
oamenii cine dac trebuie s se trezeasc cu noaptea-n cap
doar ca s scoat javra la udat petunii?
- Da, s-i spun drept chiar m-am gndit foarte mult la
chestia asta n ultima vreme.
n ochi i apru o sclipire amuzat.
- Putoaica ta vrea un cel?

401

- Eti un detectiv foarte bun, Bull. Da, vrea un cine.


- Ei bine, celul sta i facea nevoile cnd mmica lui
zice c l-a vzut pe Arnie - Sykes i deschise agenda i ddu
cteva pagini - ieind pe ua din fa a lui Mayleen Hathaway
ano ca cel mai tare coco de pe uli.
- Ei bine, asta-1 scoate din cauz.
- Da, mare pcat. Dar i pot spune c o merit pe aceast
Mayleen, care are sni de zei, mintea ct o alun i furia unui
pitbull rnit. Zmbi sarcastic. Cred c o s-i fac viaa un iad,
cel puin pentru o vreme. Dac la asta mai adugm i faptul
c soia Iui o s-i fac la fel acas, se poate spune c n mo
mentul de fa nu e ntr-o situaie prea confortabil.
- Sunt ndeajuns de meschin, ntre noi fie vorba, s-i
spun c mi pare bine s aud asta.
- O s vorbesc cu cei de la Criminalistic, s vd daca au
mai gsit ceva n maina victimei. Dac ticlosul la a lsat
mcar un fir de pr, o s-l gsim, locotenente.
- Poate poi face asta din mers. Am nite piste de verificat.
A avea nevoie de tine. Mai nti mergem pe teren, apoi restul
ntrebrilor i verificrilor le putem pune i face prin telefon,
de aici. O s-i explic totul pe drum.
i lu geanta, dar o puse jos cnd l vzu pe sergentul
Meeks intrnd n secie.
- Las-m cinci minute singur, te rog, domnule detectiv.
El arunc o privire spre intrare i faa i se crisp.
- M-a bucura dac a putea rmne aici pn cnd eti
gata de plecare.
- Nu e nevoie. Las-m doar cteva minute.
Expresia feei lui i spunea c o va lsa singur, dar c va
sta pe aproape, n caz c va fi nevoie de el.
Sykes i Meeks se ntlnir n u i lui Phoebe i se pru
c se purtau ca doi cini de lupt. Nu erau prea diferii ca
statur i constituie, i nici n ceea ce privete atitudinea atunci

402

cnd venea vorba de protejarea teritoriului, ns abordrile lor


erau foarte diferite.
- O s fiu chiar lng ua biroului, locotenente, te atept,
spuse Sykes far s-i ia ochii de la Meeks.
- Mulumesc, domnule detectiv. Domnule sergent?
- Doamn locotenent.
i pstr o expresie neutr n timp ce-1 privea pe sergentul
Meeks nchiznd cu fermitate ua biroului ei.
- Te pot ajuta cu ceva n aceast diminea?
- Tu ai fost rnit, ncepu el, i fiul meu i-a pierdut insig
na din cauza asta. Soia i fiul lui sunt cam suprai i cam
jenai.
- mi pare ru c nora i nepotul tu au probleme pentru
c fiul tu m-a bgat n spital, sergent Meeks. Dulcele ei accent
sudist mbrca vorbele-i dure. i familia mea a fost i nc mai
este destul de agitat din cauza acestui incident. Mai ales fiica
mea de apte ani.
- Lsnd la o parte circumstanele n care te-ai ales cu
acele rni, atunci cnd te-ai nrolat n poliie i-ai asumat i
riscurile meseriei. O femeie, mai ales o mam, ar trebui s se
gndeasc la chestiile astea nainte s se angajeze n cadrul
unei astfel de organizaii.
- neleg. i mai neleg i de unde s-a inspirat fiul tu n
ceea ce privete prerea despre femeile din poliie. Mai ai ceva
s-mi spui, domnule sergent, pentru c indiferent de prerea pe
care o ai tu despre alegerea pe care am facut-o n plan profe
sional, am o grmad de treab.
Nimic, niciun semn din furia care tia c-1 arde pe dinun
tru nu se vzu pe faa lui. i tocmai asta, i zise Phoebe,
tocmai acest control i lipsete fiului su.
- Eu zic c-ai face bine s ai grij cum acionezi n direcia
asta.
- E o prere, sau doar o ameninare?
- Eu nu amenin pe nimeni, spuse Meeks pe un ton egal.

403

Aveai nite vnti, vd c ntre timp i-au trecut. n schimb


fiul meu n-a primit napoi nici insigna i nici reputaia.
- Dar nici n pucrie nu e.
- Asta vrei? De aceea i-ai trimis un om la locul lui de
munc, s pun ntrebri? Ai trimis un echipaj care s-l ia pe
sus de acas, n faa familiei i a vecinilor. I-ai luat nevasta la
ntrebri.
- Ceea ce vreau eu nu conteaz. Aciunile sale de pn
acum au dus la deciza de a-1 interoga. i n-ar fi fost luat pe sus
de acas, n faa familiei i a vecinilor, dac n-ar fi ncercat s-l
loveasc pe detectivul Sykes. Sau n-ai primit partea asta a
raportului? i ls capul ntr-o parte. Vrei s-i trimit o copie?
- A fost provocat...
- Poi s-l scuzi ct vrei, n fond eti tatl lui, ns cnd vii
la serviciu n uniform reprezini i acest departament. Ar tre
bui s ii minte asta. Am observat c nu te-ai plns deloc c am
trimis pe cineva s o ia la ntrebri i pe amanta fiului tu,
femeie mritat de altfel, ca s-i putem verifica alibiul pentru
perioada respectiv. Sau ea nu era pe lista ta?
Vzu c lovise un punct sensibil, vzu surpriza i dezam
girea din ochii lui. Nu dur dect un moment. Dup aceea ochii
lui devenir din nou lipsii de orice expresie.
- nelegerea a fost altfel, locotenent MacNamara. Dac
vei continua s-mi hruieti fiul o s m adresez procurorului
general, efului poliiei i primarului.
- Poi s te plngi cui vrei dumneata, domnule sergent. i
simea furia ca pe un fior fierbinte pe ira spinrii. Dar nainte
s faci asta, o s-i spun c n loc s rspund la ntrebrile
noastre n casa lui sau s solicite s fie interogat n alt parte,
fiul dumitale a insultat i a ameninat doi ofieri de poliie i
a lovit un altul. n aceste condiii a putea s cer redeschiderea
cazului i l-a putea trimite s se rcoreasc n nchisoarea
guvernamental Georgia.
Ls tirada s pluteasc prin ncpere, s i se ntipreasc

404

n minte celui din faa ei, apoi i aez palmele pe birou i se


aplec uor n fa.
- i, ah, da, sergent Meeks, o s dau crile pe fa. Nu tiu
multe lucruri care s-mi plac mai mult dect s-l vd n pucrie.
Deocamdat ns i sugerez ca n loc s vii aici, s faci pe
nebunul i s ncerci s m impresionezi cu prietenii ti de golf
sau de pescuit, s ai mai bine grij ca fiul tu s primeasc ajutor
de specialitate. Pentru c, tii ceva? Tratamentul acela contra
agresivitii pe care-1 urmeaz nu prea pare s dea rezultate.
- Dac tu crezi c o s-i poi pune n crc aceast crim...
- Nici nu m gndesc la aa ceva. A fost scos din cauz.
i dac tot l-am scos din cauz - o persoan despre care toat
lumea tia c m urte - m pot concentra asupra altor piste
care ne-ar putea duce la identificarea i prinderea ucigaului
lui Roy Squire. Acum o s te rog s m scuzi. Am o grmad
de treab, dup cum i-am spus.
- Nu trebuia s-l scoatei din cas nctuat.
Observ c prea obosit. i ea se simea la fel. Furia este
energizant, dar cnd se stinge apare o anume stare de obosea
l, care cu uurin poate duce la amreal.
- Nu, i nu l-am fi scos aa, dac nu i-ar fi adresat
detectivului Alberta cuvinte obscene, asta printre alte amabiliti
de acelai gen, i dac nu ar fi ncercat s-l loveasc pe
detectivul Sykes n timp ce-l amenina c-1 umple de snge. A
ncercat s-o loveasc i pe Alberta, aa c au trebuit s-l
nctueze. Fiul tu are douzeci i apte de ani, nu? Sper din
toat inima c peste douzeci de ani fiica mea s poat s-i
poarte singur de grij, nu s atepte s-o apere mmica ei.
Phoebe deschise ua cu o smucitur. S nu mai vii pe aici
agitndu-i sabia. Ai dreptul s te duci la procuror, la ef, la
primar sau chiar la blestematul de guvernator al Georgiei, dac
pofteti. Dar nu mai veni aici la intimidare, ca s-i protejezi
progenitura. Phoebe pi n ncperea principal a seciei.
Detectiv Sykes? Poi veni cu mine?

405

- Sigur, doamn. Sykes se ridic de la birou, far a se


obosi s-i ascund rnjetul cnd se uit spre sergentul Meeks.
Apoi iei pe urmele lui Phoebe.
ncepu cu cel mai vechi caz. Pe vremea aceea era agent
special MacNamara. Abia ieise de la Quantico. Urma s-l
ntlneasc pe Roy dup cteva sptmni, i aminti ea.
O zi frumoas, de toamn trzie. Aerul era agitat de o briz
plcut.
Parc avea prul mai lung, nu-i aa? Da, pe vremea aceea
i trecea de umeri i de obicei i-I prindea ntr-un coc, pentru
c aa arta mai oficial. Mai profesional. i pentru c se simea
mai sexy cnd la sfritul zilei i scotea agrafele i-l lsa s
cad liber.
Ava locuia nc n suburbii. Carter era la liceu, i ncepuse
s se dezvolte, iar lumea mamei se limitase la un ptrat cu
latura de ase strzi, dar nimeni nu vorbea nc despre asta.
- O rpire fcut de mntuial. O femeie a plecat din
maternitatea din Biloxi cu o feti. S-a dat drept asistent
medical. A venit cu copilul aici, n Savannah, unde a spus c
e al ei. Pentru soul ei a fost o adevrat surpriz, el o credea
plecat ntr-o vizit de cteva zile la sora ei, n Sud. Lui i-a
spus c a gsit copilul, abandonat, c era un semn de la
Dumnezeu, cci nu reuise s rmn nsrcinat n cei opt ani
de csnicie, dei aruncaser mii de dolari pe tratamente de
cretere a fertilitii.
- i el a crezut-o?
- Nu. Dar o iubea.
Se opri o clip. Peste zgomotul pe care-1 facea aerul
condiionat al mainii auzi sunetul copitelor unui cal - un poliist
clare se apropia dinspre parc.
- De asemenea, vzuse la tiri cazul rpirii micuei i i-a
cam dat seama de ce se ntmplase. A ncercat s vorbeasc cu

406

soia lui - Brenda Anne Falk, treizeci i patru de ani. Ea n-a


vrut s-l asculte. Susinea c fetia are ochii ei. Atunci el a
sunat-o pe sora soiei i a aflat c aceasta nu ajunsese la ea. I-a
sunat i pe prini, care s-au artat speriai i ngrijorai. Apoi,
pentru c nu tia ce s mai fac, a ncercat s-i ia copilul.
Phoebe ajunse n faa unei cldiri ngrijite de birouri. Cnd
Sykes o ajunse din urm, continu:
- Femeia a luat revolverul soului ei, de calibru treizeci i
doi, l-a ndreptat spre capul acestuia i i-a spus s lase copilul
jos, deoarece vrea s-l culce.
- O luase razna.
- Ru. Intrar n cldire i Phoebe aps butonul liftului.
El s-a temut c ar putea rni copilul, aa c l-a lsat jos i a
ncercat s vorbeasc cu soia lui, care n-a pregetat s-l mpute.
- O luase razna i s-a aruncat cu capul nainte.
- Da. Din fericire l-a nimerit n biceps, glonul i-a strpuns
braul. Dup aceea s-a ncuiat cu copilul ntr-o camer i a tras
ifonierul n faa uii. A sunat la numrul pe care-l vzuse pe
ecran la tiri. Nu dup mult vreme am ajuns i eu acolo, ca
negociator.
- Bebeluul a supravieuit?
- Da, bebeluul n-a avut nimic. Plngea - i era foame n
momentele acelea - , dar era nevtmat. Phoebe parc auzea i
acum plnsul acela. Cu toate acestea Brenda Anne Falk n-a reuit
s scape. Dup dou ore de negocieri, dup ce am crezut c
ajunsesem la sufletul ei, mi-a spus c venise timpul s renune.
i prin renunare a neles s-i pun pistolul la tmpl i s
apese pe trgaci.
Ieir din lift i Phoebe cercet plcuele cu numele com
paniilor pe uile nirate pe hol, apoi o deschise pe cea pe care
scria C o m p a s s T r a v e l .
Era o firm mic, cu doar dou birouri de o parte i de
cealalt a ncperii i cu o recepie lung n spate. Pe un suport

407

erau cteva brouri. Pereii fuseser decorai cu fotografii din


locuri exotice.
11
recunoscu imediat pe Falk, dei prul i se rrise i pe
vrful nasului avea o pereche de ochelari. Tasta la unul dintre
calculatoare. Phoebe cltin din cap spre femeia din spatele
recepiei i se apropie de biroul lui.
- M scuzai, domnul Falk?
- Chiar el. V pot ajuta, dac nu v deranjeaz s ateptai
cteva momente. Dac nu, v va ajuta Charlotte imediat.
- mi cer scuze, domnule Falk, dar eu vreau s vorbesc cu
dumneavoastr. Phoebe i ascunse insigna cu palma, pentru ca
el s n-o poat vedea.
- Oh. Ei bine, ce pot face...
l vzu reacionnd, vzu cum uimirea i se transforma n
cet n recunoatere, apoi i surprinse ocul. i umbra unei dureri
vechi.
- Te cunosc, spuse el. Tu erai cea care vorbea cu Brenda
cnd...
- Da, eu eram. Pe vremea aceea lucram la FBI. Sunt Phoebe
MacNamara, domnule Falk. Acum lucrez la Departamentul de
poliie Savannah-Chatham. Dumnealui este detectivul Sykes.
- Ce dorii?
- mi cer scuze, domnule Falk, exist un loc n care am
putea vorbi?
i ddu ochelarii jos i i pofti s se aeze n faa unui
birou.
- Charlotte? Vrei s pui tu semnul cu nchis pe u i s
o ncui? Charlotte i cu mine suntem logodii. N-am nimic de
ascuns fa de ea. tie totul despre ce s-a ntmplat cu Brenda.
Charlotte ncuie i veni repede lng Falk. Era o femeie
drgu, Phoebe i ddu patruzeci i ceva de ani. i pusese o
mn pe umrul lui Falk, o mn la care purta un inel simplu,
cu diamant.
- Despre ce este vorba? ntreb ea.

408

- V cstorii?
- De vineri n dou sptmni.
- Felicitri. Domnule Falk, tiu c ai trecut printr-o perioa
d foarte, foarte grea. Ai fcut ceea ce trebuia i eu nu v-am
putut ajuta.
- Am fcut ceea ce trebuia? Mna lui o strnse pe cea a
lui Charlotte. Nu, n-am fcut aa ceva.
- Pete...
- Nu, n-am fcut aa ceva, repet el. N-am ajutat-o pe
Brenda. tiam ct de mult i dorea un copil... Credeam c tiu,
se corect el. Dar n-am ajutat-o. N-am vzut, n-am vrut s vd.
Aveam o via bun, nu-i aa? Asta tot mi spuneam, l-am
cumprat o pisicu, de parc asta ar fi fost un fel de nlocuitor.
- Oh, Pete, nu...
El cltin din cap.
- Eram cstorii de opt ani, dar eram mpreun de aproape
zece. i niciodat n-am bnuit c ar fi capabil de aa ceva. C
avea aceast nevoie ngrozitoare. N-am observat c a cedat
ceva nuntrul ei. A zis c se duce la sora ei pentru cteva zile,
ei bine, aleluia! Aa mi-am zis. Avea schimbri brute de
dispoziie, acum plngea, acum era bine dispus. N-ar fi trebuit
s-mi dau seama c ceva a cedat n ea?
- Asta nu pot s v spun, domnule Falk.
- Ceva s-a rupt n ea i eu n-am ncercat niciodat s repar
acel lucru. Ea nu mai putea tri tiind c i se va lua copilul.
- Dur chestie, coment Sykes cnd ieir n aerul fierbinte
de afar.
- E foarte urt s faci aa ceva, s aduci napoi amintirile
acelea.
- E foarte urt s arunci n aer un amrt, se strmb
Sykes. mi pare ru, locotenente, am uitat despre cine e vorba.
- Nicio problem. Ce prere ai despre Falk?
- Nu te-a recunoscut cnd ai intrat, ori omul nostru ar fi

409

facut-o. Ar putea fi un actor foarte bun, dar mie nu mi s-a prut


c joac teatru. Are o femeie drgu lng el, o afacere de
cent, o via decent, a spune eu. Nu cred c ar renuna la tot
doar de dragul rzbunrii.
- Sunt de acord. Phoebe i scoase ochelarii de soare.
Urmtorul pe lista mea - i-am aranjat innd seama de locul n
care se afl - este victima unei spargeri de banc. Un ir de
jafuri - trei brbai au jefuit cteva bnci n Atlanta, apoi au
ncercat acelai lucru cu una de aici, unde au dat de necaz. Un
echipaj de poliie a recunoscut numrul mainii cu care circu
lau i a anunat dispeceratul. In prim faz s-au schimbat doar
cteva focuri, i o femeie a fost rnit. Dup cteva ore de
negocieri i-am convins s ne lase s o lum de acolo, dar a fost
prea trziu. A murit nainte de a ajunge la spital.
- Ce a nsemnat pentru tine?
- A murit, asta-i destul. Se scotoci n geant, cci i suna
telefonul. Se ncrunt cnd vzu c pe ecran scria numr
necunoscut". Phoebe MacNamara, zise ea.
- Salut, Phoebe.
Ea i facu semn lui Sykes care se ndeprt repede ca s o
sune la rndul lui, pentru a face o triangulaie.
- Cine e la telefon?
- Admiratorul tu secret, scumpa mea. Drgu din partea
lui Roy s aib numrul tu n agenda telefonului. Voiam doar
s vd ce mai faci, cum te mai simi. De diminea, cnd ai
plecat de acas spre secie, preai foarte suprat.
i inu telefonul cu umrul i ncepu s scotoceasc n
poet dup agend.
- Foarte curajos din partea ta s te apropii aa de mult de
poliiti.
Accent din Georgia. Sun satisfcut, sarcastic, not ea
- Nu m ngrijoreaz poliia. tii, Roy spunea c eti al
dracului de bun la pat.

410

- M-ai sunat doar s-mi vorbeti porcos sau chiar ai ceva


s-mi spui?
Scumpa mea, bun la pat. Intimideaz femeile, mai scrise ea.
- Mai pierd i eu vremea. Oh, i nu te obosi s ncerci s
localizezi apelul. Vremurile astea sunt extraordinare, nu-i aa,
acum poi intra ntr-un magazin s cumperi un telefon de unic
folosin, cu minute de convorbire incluse. Am vzut c fiica
ta nu s-a dus la coal astzi. Sper c nu e bolnvioar.
Agenda ncepu s-i tremure n mn, apoi czu pe trotuar.
Trebuia s-i nfrng furia, s dea la o parte vlul ei rou care
o orbea.
- Spionezi fetiele, acum? Pare un lucru josnic pentru un
om att de inteligent ca tine.
ncercnd s-i pstreze vocea ct mai calm, se aplec
s-i ridice agenda de jos.
Urmrete casa, fam ilia. Vrea ca eu s tiu asta.
- De ce nu vrei s ne ntlnim, s avem o discuie adevrat.
S dm crile pe fa.
- O s avem o astfel de discuie, asta poi s-i promit. O
s avem o discuie lung i frumoas. N-o s tii cnd, cum sau
de ce pn cnd n-o s se ntmple.
- Cine era ea? Ai iubit-o? Cum a murit?
- O s vorbim, o s povestim totul despre asta. tii, a fi
putut s-l dobor pe prietenul tu n seara aceea cnd ai cinat
romantic pe barca lui. Aveam un unghi foarte bun. Poate o s-l
dobor data viitoare. Poate o s-mi acord permisiunea s-o fac.
La revedere, Phoebe.
- A nchis, i spuse ea lui Sykes.
- Nu-i nchide telefon u l, o s ncercm s facem
triangulaia dup semnalul tu.
- E un telefon mobil nenregistrat i ct timp a vorbit cu
mine s-a micat continuu. Auzeam zgomotul traficului. De alt
fel cred c a aruncat deja telefonul. E prea detept s n-o fac.
Se uit mprejur, pe strad, la irul de magazine. Ar fi

411

putut fi oriunde. Poate c trecuse cu maina pe lng ea n timp


ce vorbeau. De unde s-i fi dat seama?
Se ndrept ncet, apoi i studie notiele.
- Cred c e poliist.
- Cum aa?
- E detept, dar i ncrezut n acelai timp.
- Detept plus ncrezut egal poliist?
- Vrea s arate c e mai detept, mai bun. Lovi uor agen
da cu pixul. A spus c l-ar fi putut ucide pe Duncan, c ar fi
putut s-l doboare, aa a spus, cnd am cinat cu el pe barc.
A fi putut s trag, a zis el. i a mai spus c data viitoare ar
putea s-o fac.
- i de ce ar nsemna asta c... Stai aa. Sykes i nclin
capul ntr-o parte, cu telefonul mobil la ureche. L-au localizat
pe River Street, i spuse el lui Phoebe. Mergea spre vest, de-a
lungul rului, apoi l-au pierdut.
- L-a aruncat n ap, asta a fcut. O investiie mic ntr-un
telefon, rezultate mari. Dar a trebuit el s m mai nepe o dat,
la sfrit. N-a spus a fi putut s-I mpuc pe prietenul tu,
ci a fi putut s trag. Aa vorbete un poliist sau un militar.
Ridic mna nainte ca Sykes s apuce s spun ceva i fcu
gnditoare civa pai pe trotuar. i da, oricine se uit la televi
zor ar fi putut s nvee acest jargon, dar el vorbea natural. Nu
cred c a plnuit folosirea lui, a vrut doar s se joace nc puin
cu mine, i i-a scpat. S-i acorde permisiunea de a trage.
sta nu e limbajul obinuit al unui civil. Este poliist sau mili
tar, ori a fost aa ceva.
- Arnie a ieit din cauz.
- E o chestie mai veche dect Arnie Meeks. i e ceva mai
mult dect un ticlos misogin. Se afl n dosarele acelea. Tre
buie s iau legtura cu Duncan, s m asigur c e bine. Apoi,
pentru numele lui Dumnezeu, trebuie s-l gsim pe ticlosul
sta.
Sykes o urmri ntorcndu-se spre main i apsnd furi

412

oas tastele telefonului. Era greu s nu apreciezi o rocat att


de plin de temperament, gndi el, dar nu spuse dect:
- Da, doamn. i o urm.
Duncan intr n casa Mamei Bee far s bat la u. La ua
aceea nu fusese nevoit s bat niciodat. O strig, dar nu-i
rspunse. Nici televizorul i nici radioul nu se auzeau, aa c
el continu s nainteze n cas. Dac ar fi fost n cas, ar fi
pornit unul dintre aceste aparate, pe care le considera tovarii
ei. Nu-i prea plcea linitea. Duncan se purta de parc ar fi fost
la el acas. Apoi o vzu prin geamul de la buctrie. Era nge
nuncheat n faa unui strat de flori, cu capul acoperit cu o
tichiu imprimat cu flori colorate. O pereche de mnui de
grdinrie de un roz iptor i proteja minile.
Simi un fior de duioie strbtndu-i inima.
i oferise dragostea de mam atunci cnd era deja brbat,
o familie atunci cnd nici nu mai spera la una i un cmin aa
cum nu mai avusese niciodat.
tia c n frigider o s gseasc o carafa cu ceai i n
castronul mpodobit cu o vac zmbitoare nite prjiturele.
Scoase dou pahare, le umplu cu ghea, apoi lu i farfuria cu
prjituri. Duse totul pe msua adpostit sub o umbrel, i
travers curtea pn lng ea.
Bee cnta cu vocea ei joas, rguit. Recunoscu melodia,
The Dock o f the Bay i bnui, vznd i MP3 player-ul prins
de bluz, c facea un duet cu Otis.
Se aplec ncet spre ea, astfel nct s n-o sperie, dar tresri
el cnd ea ncepu s vorbeasc.
- Biete, de ce nu eti la munc?
- Am crezut c nu m-ai auzit.
- Nu te-am auzit. Opri muzica n timp ce el se lsa pe
vine. Dar i-am vzut umbra. Se ncrunt Ia el. Duncan, ai
ajuns cumva un trntor?
- Am avut de diminea o ntlnire pentru proiectul cu

413

depozitul i mai am i alte chestii aranjate pentru mai trziu.


Dar ce, nu mai poate omul s ia o pauz? Dac nici s-i fac
curte iubirii vieii Iui nu mai are voie, pentru ce mai trim?
Ea zmbi i i trase un ghiont.
- Vorbe meteugite. Eu zic s flirtezi n timp ce smulgi
blestematele astea de buruieni.
Chiar dac plria i inea umbr, fruntea i era acoperit de
sudoare. Gata cu grdinritul pe cldura asta, i zise Duncan.
- O s le smulg dup ce flirtm la un pahar de ceai i
mncm cteva prjiturele.
Cu buzele strnse, ea se uit spre msua de sub umbrel.
- Pare destul de tentant. Ajut-m s m ridic.
Odat aezai la mas, Mama Bee i ndes mnuile roz
ntr-un buzunar al orului i sorbi din paharul cu ceai.
- ncins zi, spuse ea. Dup-amiaz o s fie i mai ru.
Sper c acele chestii pe care le ai de fcut mai trziu au loc
undeva nuntru.
- Unele da, altele nu. De ce nu m-ai lsat s te trimit n
croaziera aceea, s treci peste vara asta, Mam Bee? Sau s te
fi dus unde voiai dumneata.
- M simt destul de bine aici unde sunt acum. Ce-ai pe
suflet? tiu c n-ai venit doar ca s flirtezi cu mine. i faci
griji din pricina rocatei aceleia? Phineas mi-a povestit ce s-a
ntmplat cu fostul ei so. i mi-a mai spus c erai acolo cnd
s-a petrecut totul.
- A fost... Nu gsesc un cuvnt care s descrie ntocmai
cum a fost. Lu o nghiitur de ceai.
- E ru, asta e. Oamenii folosesc prea des cuvntul sta, i
i-a mai pierdut din duritate. Dar asta a fost. Nu poi dormi?
Dac vrei, i fac un ceai de plante, i-ar fi de folos.
- Nu, sunt bine. E o treab tare urt, bunico. Tipul sta
spune c tot el l-a ucis i pe putiul acela. Cel din cartierul de
vest, care i inea ostatici pe oamenii aceia n magazinul de

414

buturi. L-a mpucat dup ce Phoebe l convinsese s se pre


dea. Aa c, da, mi fac griji pentru ea. tie ce face, dar...
- Cnd cineva conteaz pentru tine, n-ai cum s nu-i faci
griji- i-a nchis, mai mult sau mai puin, toat familia n casa
ei de pe strada Jones, ca s-i poat vedea n linite de treab.
Mama ei... Ei bine, a suferit cteva lovituri puternice de la
via.
ncepu s-i povesteasc i se trezi istorisindu-i totul. Ce
aflase, ce dedusese, ce observase.
- Fata asta are o grmad de chestii pe cap. Bineneles,
orice femeie care-i crete singur copilul se poate spune c
are mai multe griji dect celelalte. i mai e i mama ei, starea
n care se afl. Gnditoare, Mama Bee se uit prin curte. Eu nu
tiu ce-a face dac nu m-a putea duce unde vreau, cnd vreau.
S nu pot s m duc n vizit la vecini, sau la pia. Teama e
o povar grea. E o situaie foarte complicat, Duncan, chiar i
fr afacerea asta mizerabil care a aprut acum.
- Se pare c au un sistem care funcioneaz. Dar Phoebe, ea
e liantul care-i unete pe toi, nelegi? tie ce s fac. Asta am
remarcat din primul moment n care am intrat n apartamentul lui
Joe Sinucigaul n ziua aceea. E o chestie... magnetic.
- i s-au cam aprins clciele dup ea, nu-i aa?
Duncan zmbi uor i-i ridic paharul.
- Cam aa ceva. Dar se pare c momentul e cam nepotri
vit. E greu s faci curte unei femei ntr-o astfel de situaie.
Ridic din umeri. Dar asta mai poate s atepte. Acum trebuie
gsit ticlosul acela care o urmrete.
- E treaba ei s-l gseasc, asta i e meseria. l studie,
fcndu-i vnt cu plria. ie-i vine cam greu s stai linitit
i s o lai pe ea s fac treaba.
- Da. Ei bine, da. Cel puin n situaia de fa. Adic,
Dum nezeule, mi cer scuze! se corect el cnd o vzu
ngustndu-i ochii. Tipul sta vrea s o omoare. Mai mult,

415

vrea s o fac s sufere nainte de a o omor. i cnd cineva


conteaz pentru tine, poi s stai deoparte n timp ce altcineva
ncearc s ucid respectiva persoan?
Mama rupse o prjituric n dou i-i ntinse o bucat.
- De aceea ai venit aici? Vrei s-i spun eu ce s faci?
- Nu. Nu chiar. Seamn mult cu tine. Face ceea ce trebuie
fcut. i nu-i place s i se spun ce trebuie s fac sau ce nu
trebuie s fac, pentru nimic n lume. Cred c ncerc s gsesc
o modalitate de a o ajuta fr s o enervez - e cam iute la
mnie - ca s nu m prseasc din orgoliu.
- Mmmm-hmmm. i-atunci ai venit aici i ce i-ai spus?
Mama Bee a stat deja prea mult n soare. Ar trebui s se aeze
puin, s bea ceva rece. Aa c ai aranjat toate astea ca s
nu-mi spui stai i aaz-te, i ca s nu te cert.
El zmbi i muc dintr-o prjituric.
- Ceva n genul sta.
- Ai o minte foarte ager, biete. ntotdeauna am admirat
asta la tine. O s gseti tu o cale. Acuma du-te i smulge
buruienile acelea, ct mai beau eu un pahar de ceai.
- Da, doamn. Cnd se ridic, telefonul ncepu s-i sune.
E Phoebe, spuse el dup ce se uit pe ecran. Salut, tocmai
voiam s...
Mama Bee i turn ceai i se uit la faa lui Duncan. i
cunotea biatul i i sesiz sclipirea iritat din ochi. Phoebe,
i zise ea, nu era singura iute la mnie.
- Am cteva lucruri de fcut astzi. Nu, nu le reprogramez.
Pentru c... Phoebe, oprete-te. Stai puin. S ne amintim c nu
sunt subordonatul tu, deoarece nu lucrez pentru tine. Nu,
las-m tu s vorbesc, mcar un blestemat de minut. Nu repro
gramez nimic pentru c un nenorocit de psihopat ar putea s
m gseasc n Savannah i eventual s-ar hotr s-mi fac
vreun ru. i mai mult ca sigur n-o s alerg acas s m ncui
nuntru ca o feti isteric. Dac n-ai observat pn acum, te
anun c am dou de alea, tii tu.

416

Mama i ls capul n jos, l cltin i oft.


- Sexist pe dracu! Protecia poliiei? Vezi s nu! D-i
drumul, ncearc, o s vedem! O s vedem atunci cine le are
mai mari. Vrei s vorbim despre asta, atunci o s vorbim! Fa
n fa. Mai trziu. n momentul acesta, locotenent MacNama
ra, sunt puin ocupat. Ne vedem mai trziu. nchise telefonul
cu o micare brusc i i-l ndes n buzunar. Vrea s renun la
tot, s m duc acas i s m ascund. M amenin c o s pun
poliia pe mine, pentru binele meu. La naiba cu asta!
- Pe cine suni? vru s tie Mama cnd l vzu scondu-i
din nou telefonul.
- Pe fiul tu, pe avocatul meu. Dac nu i-o plcea...
- nchide telefonul, prostule. Pune mna i nchide-1. Du-te
i smulge buruienile alea, poate te mai rcoreti.
- N-o s permit nimnui...
- Tu n-o s permii, ea n-o s permit. Bine, bine, bine. O
s vorbii despre chestia asta mai trziu, aa cum ai stabilit,
fa n fa. ntre timp n-are niciun rost s rscoleti rahatul
sunndu-i avocatul. Doar dac gseti poliia la u, s-l suni
pe Phineas. Pn atunci stratul acela trebuie plivit.
Copii, i zise Mama Bee n timp ce Duncan se ndrepta
bombnind spre buruieni. Jumtate din timp ndrgostiii se
purtau ca nite copii neastmprai.
Chiar i lipsea un brbat n viaa ei.

26
^ ^ io eb e desen un tabel pe o tabl aezat n ncperea
principal a seciei. n timp ce desena diagrame i completa
csuele cu nume ncerca s nu se mai gndeasc la discuia pe
care o avusese cu Duncan.
Macho idiot i ncpnat! A trebuit el s anune c are

417

ou doar pentru c l-a rugat s-i ia nite msuri de siguran!


Nu s-ar fi ateptat niciodat la una ca asta din partea lui. Ce
nseamn s te neli n privina cuiva!
Dac o s rmn far cap sau far preioasele lui ou va
fi doar vina lui!
Trebuia s se opreasc. nchise ochii i ncerc s se
calmeze.
Nu i se va ntmpla nimic. Dac ea nu tia cum s dea de
el, atunci cum ar fi putut ucigaul lui Roy s afle? i de ce i-ar
pierde timpul i resursele colindnd oraul n cutarea lui
Duncan, de ce ar risca s se expun printr-o astfel de manevr
stupid?
Era prea detept pentru asta.
Avea un plan, de asta era sigur. i nu i-ar fi spus nimic
despre asta dac Duncan ar fi fost urmtoarea lui int. Poate
c Duncan era ntr-adevr o int, dar pentru mai trziu.
Se lsase cuprins de panic, tocmai ea.
Calm i gndire raional, numai aa puteau fi gsite rspun
surile.
Mai adug un detectiv i un poliist experimentat la cei
care se ocupau de anchet.
Suntem de prere, ncepu ea n timp ce continua s scrie
pe tabl, c subiectul are legtur cu una dintre victimele de
sex feminin - a unei luri de ostatici, a unei sinucideri sau a
unei altfel de crize la care eu am fost negociator. tim deja c
l-a urmrit, l-a rpit i la ucis pe Roy Squire tocmai din cauza
legturii dintre mine i victim. tim c se pricepe la explo
zibili. tim c s-a dus pn n Hilton Head i de acolo s-a ntors
n Savannah la volanul mainii lui Roy, cu Roy n portbagaj.
Am gsit maina abandonat i curat de urme ntr-o parcare
pe termen lung de lng aeroport, unde credem c i lsase el
maina, sau de unde a luat un taxi. nc nu tim cum a ajuns
n Hilton Head. Se ntoarse spre sal. Detectiv Peters, vreau s
verifici toate mainile care au fost nchiriate n Savannah i

418

predate n Hilton Head. De asemenea listele cu pasagerii care


i-au cumprat un bilet dus pn acolo, fie c e vorba de bilet
de tren, de autobuz sau de avion. Toate listele cu pasageri care
i-au cumprat bilet dus-ntors, dar nu l-au folosit dect pe cel
dus. Poate c a mers cu o curs privat. Nu tim de ci bani
dispune. Aflai tot ce putei despre eventuale curse aeriene
private ntre Savannah i Hilton Head, curse efectuate n ulti
ma sptmn.
- De ce s nu-i fi folosit propria main, dac are una?
ntreb Sykes. Drumul cu maina nu e foarte lung. De ce a
folosit maina victimei?
- Nici asta nu tim. Este posibil s nu aib main.
- Sau, ncepu cel mai nou membru al echipei, Nably, maina
pe care o are nu e destul de potrivit pentru a cra un om n
toat firea, legat fedele i cu un clu n gur, pe o distan de
aptezeci-optzeci de kilometri.
- Prea mic probabil, spuse Phoebe gnditoare.
- Sau poate un autovehicul de teren cu cinci ui, fr
portbagaj, deci fr un loc unde s poat fi ascuns victima.
Nably se trase de buza de jos, i aa destul de proeminent. Sau
poate c-i place s ne pun n ncurctur, s ne fac s pier
dem timpul cu astfel de ntrebri.
- Foarte posibil. Fcu o pauz i bu din sticla cu ap. Este
de asemenea foarte posibil, chiar probabil, cred eu, ca subiectul
s aib pregtire militar, sau chiar de poliist. tie cum lu
crm, aa c e posibil s fi lacut toate astea doar ca s ne pun
pe drumuri. Are pregtirea necesar. A reuit s se strecoare n
perimetrul trasat n incidentul cu Johnson, s-i doboare inta
i s ias far s fac valuri.
- Poate era mbrcat n uniform, suger Sykes. Sau avea
o legitimaie.
- Da. A trecut de cei care pzeau zona, a intrat n cldire
i apoi n apartamentul Reeanei Curtis. Apartamentul fusese
evacuat. Ea tocmai ieise afar mpreun cu copiii. Nu-i aduce

419

aminte dac a ncuiat sau nu ua. Oricum, el a intrat acolo. A


ales exact acel apartament, exact acea fereastr. De ce?
- Pentru c avea cunotinele necesare s tie c nu era
unghiul cel mai bun, aa c n-avea s fie folosit de cei din
echipele de intervenie.
- Sunt de acord. Se ntoarse la tabl. Trandafirii roz de pe
mormnt - crora nu le-am descoperit nc proveniena - in
dic ataamentul lui fa de o femeie, cel mai probabil fa de
o femeie care a murit. Iat numele tuturor femeilor care au
czut victime n toate situaiile n care am fost negociator, att
din partea acestui departament, ct i a FBI-ului. Brenda Anne
Falk, sinucidere. Soul ei iese din chestiune. Avea un frate i
un tat, amndoi au fost verificai, se aflau n Mississippi n
perioada n care Roy a fost rpit i apoi ucis. n acest moment
nu avem cunotin de alte legturi pe care le-ar fi putut avea
cu vreun brbat care s aib motivul i ocazia s fac ce a
fcut. Aici este o list cu toi cei din poliie care au participat
la respectivul incident. ntre niciunul dintre ei i Brenda Falk
nu s-a putut stabili o legtur n plan personal.
- Poate c nu exist nicio legtur, interveni Sykes. Poate
c e un fost poliist sau un fost agent federal care a luat-o razna
i cruia i-a cunat pe vreunul dintre cei de acolo, spuse el
artnd cu capul spre tabl. Sau pe tine, locotenente, pentru c
aa i-au spus vocile.
- n cazul acesta va fi mult mai greu s-l gsim. Cea de-a
doua victim, cronologic vorbind, este Christina Vendi. Fcea
parte dintr-o organizaie numit Sundown1, un grup terorist mic,
o faciune extremist. Foarte prost organizai, foarte slab finanai,
dar chiar i aa au reuit s ptrund n vila preedintelui Con
siliului de Administraie de la Gulfstream Aerospace n timpul
unui dineu i au luat cincisprezece ostatici.

1 Soare-apune.

420

- mi aduc aminte de asta, ridic Nably un deget. Te-ai


ocupat tot tu.
- Da. Cererile au fost la fel de radicale i de extremiste ca
i grupul, i la fel de prost formulate i alese. Dup dousprezece
ore de negocieri, timp n care cel puin un ostatic a fost rnit
grav, dac nu ucis, s-a luat decizia s se intervin n for.
- l-ai convins s lase copiii s plece. i o femeie gravid,
mi amintesc asta.
- Au fost de acord s-i lase s plece pe cei doi copii
minori ai preedintelui i pe o femeie venit n vizit, care era
gravid n apte luni, fapt ce a redus numrul ostaticilor la
doisprezece. Doi membri ai echipei operative au reuit s
ptrund n cas printr-o fereastr de la etaj i au eliminat doi
dintre teroriti. Vendi a deschis focul asupra forelor de ordine
i a fost eliminat. Singurul terorist rmas n via a fost reinut.
E nc la nchisoare.
i reamintea ct de oribil fusese atunci: ipetele, focurile
de arm.
- Tatl lui Vendi a fost militar de carier. De curnd s-a
retras la pensie. ntotdeauna a dezavuat aciunile fiicei sale, i
nu a putut fi plasat n Savannah sau n Hilton Head n toat
aceast perioad. Totui exist mai multe legturi cu armata n
cazul acesta, ca i cu rmiele grupului Sundown. i ddu la
o parte o uvi de pr. I-am rugat pe cei de la FBI s inves
tigheze aceste piste. tiu, spuse ea, vzndu-le reacia, acesta
este cazul nostru, dar n astfel de investigaii resursele Biroului
sunt mult mai mari dect ale noastre, reelele lor sunt mult mai
ntinse. Urmtoarea este Phillipa Delray, ucis n timpul unui
furt de main. Fiica ei de cinci ani rmsese n main i a
fost luat de cei doi hoi ca ostatic. Hoii au fost urmrii pn
la un garaj situat n partea de vest a oraului, unde au reuit s
intre. Negocierile au fost ncununate de succes, copilul a fost
eliberat i cei doi s-au predat. Fratele lui Delray era n armat,
detaat n Germania, n momentul n care sora lui a fost ucis.

421

Acum locuiete n Savannah, ca i soul lui Delray. Fratele ei,


Ricardo Sanchez, este la patrula clare.
- II tiu eu. Poliistul n uniform ridic o mn. l tiu pe
Rick Sanchez. E un tip de treab.
- Sper c ai dreptate, dar oricum va fi adus la audieri.
Nu ddea bine, tia asta, nu ddea bine ca un poliist s i
fac viaa grea altui poliist.
- O s vorbesc chiar eu cu el, decise ea pe loc. Apoi o avem
pe Angela Brentine, ucis n timpul unei tentative de jefuire a
unei bnci. Rnile i-au fost cauzate n faza iniial a incidentului
i ncercrile de a i se acorda primul ajutor au fost refuzate. A
decedat n drum spre spital, n cea de-a patra or a negocierilor,
cnd am reuit s o scoatem de acolo. Soul ei, Joshua Brentine,
era la New York, cu treburi. S-a recstorit la nousprezece luni
dup moartea soiei. ntre timp a i divorat. Nu a lucrat nicio
dat n armat sau n vreo instituie militarizat. Angela Brentine
nu are nicio rud de parte brbteasc.
- Au aprut o mulime de articole n pres despre cazul
acela, i aminti Sykes. Nu doar pentru c irul de jafuri s-a
oprit aici, ci i datorit soiei lui Brentine. EI aparine uneia
dintre cele mai vechi familii din Savannah, are bani i un statut
social foarte bun. n acea perioad au circulat zvonuri conform
crora moartea ei l-a salvat de la un divor destul de penibil.
- O s vorbesc i cu Brentine curnd. Domnule ofier
Landow? A vrea s o reaudiezi pe Reeana Curtis, cea implicat
n incidentul de pe strada Hitch. Ne intereseaz tot ce-i poate
aminti, toate detaliile dinainte, din timpul i de dup evacuarea
ei. Vorbete i cu vecinii respectivului apartament. Mai ia un
ofier cu tine, alege pe cine vrei. Eu o s autorizez detaarea.
Detectiv Sykes, te-a ruga s iei legtura cu cei din echipa de
intervenie implicat n acel incident. Cred c ar fi mai... relaxai
cu dumneata dect cu mine. Nu vreau s le fac necazuri niciunuia dintre ei. Vreau doar s tiu dac vreunul a observat alt
ofier - mbrcat n uniform ori civil - pe care s nu-1 fi recu

422

noscut imediat. Dac vreunul dintre ei se las greu, i sugerez


s-i ari cteva fotografii fcute n cimitirul Bonaventure, dup
ce Roy Squire a fost aruncat n aer.
- O s m ocup de asta, locotenente.
- Mulumesc. l vzu pe Dave intrnd. S-i dm drumul.
Dave i fcu semn spre biroul lui, i ea porni ntr-acolo.
- A i organizat o groaz de chestii ntr-un timp foarte scurt,
Phoebe. Ai apucat s dormi vreun pic?
- Puin. S-i spun drept, cum aipeam, cum ncepeam s-mi
amintesc. Roy nlnuit de mormntul acela, explozia. Aa c
m-am simit mai bine treaz, lucrnd. Cnd lucrez nu sunt att
de speriat ca atunci cnd n-o fac.
- Familia ta?
- N u tiu. M ntreb ct i mai pot ine nchii n casa aceea.
Pentru mama nu e nicio problem, spuse ea rznd amar. Dar
restul? Pur i simplu nu tiu. O s plec, s audiez martori, pe cei
care au vreo legtur cu cele patru victime de sex feminin. O s
ias ceva din chestia asta. tiu c aa o s se ntmple.
- Ia pe unul dintre biei cu tine.
- N-am pe nimeni de care s m pot dispensa. Oricum
ne-am cam mpuinat efectivul cu cele cteva posturi nfiinate
la mine acas, cu cei care i nsoesc Ia munc pe Josie i pe
Carter, cei care stau cu ei. i fcea ru s se gndeasc la asta,
simea c o doare sufletul, inima, stomacul. i tiu c nu mai
poate dura prea mult. Nu avem nici oameni i nici bugetul
necesar pentru o astfel de ddceal.
- Deocamdat sunt acolo, aa c s ne concentrm asupra
zilei de astzi. Ava cum suport situaia?
- Toat lumea, inclusiv Ava, suport totul cum pot mai
bine. Dac vrei sun-o, sau treci pe acolo. Ai putea s o ajui s
mai scape de tensiune.
- Ci bine... Hmmm... i bg minile n buzunare. Ct
despre audieri, a merge eu cu tine, dar am o edin la prim

423

rie. Dac ar fi s alegi pe cineva, nu numai dintre cei de aici,


pe cine ai alege?
Poate, doar poate c el sau Ava vor face o micare nainte
s ias amndoi la pensie, dar nu paria c s-ar putea ntmpla
asta.
- Sykes e foarte bun, tocmai de aceea vreau ca el s stea
de vorb cu cei din echipa de intervenie. Liz Alberta. Este SV,
tiu, ns are o ureche bun. M ntreb dac are timp, dac
nu e ocupat cu cazurile ei sau...
- O s m interesez s vd dac pot s fac ceva n sensul
sta. Ia i tu o pauz de zece minute i sun acas. O s te simi
mai bine, o s-i mai limpezeti mintea.
- Ai dreptate. Ia i tu o pauz de cinci minute, adun-te,
o s aib i la tine acelai efect.
Se ntlnir cu Sanchez n Forsythe Park i se aezar la
umbra calului cu ochi nelepi al acestuia. Aerul cald al
dimineii se transformase ntr-o cldur nbuitoare.
Destul de aproape de casa MacNamara, se gndi Phoebe.
Putea s se apropie suficient n uniforma aceea i crat pe
calul lui frumos, s se uite la cas ct poftea, fr ca cineva s
bage de seam.
Sanchez avea cam un metru aptezeci i cinci, dup es
timrile lui Phoebe, i o constituie atletic. Sub colul ochiului
stng avea o cicatrice micu, n form de crlig, iar maxilarul,
cu o linie dur, denota ncpnare.
Era el oare omul cu apc? Cel care fluiera? I se prea mai
scund civa centimetri. Dar oare fusese ndeajuns de atent pentru
a putea fi sigur de nlimea strinului?
- Ei nu-i psa de main, spuse Sanchez - povestea despre
sora sa. Voia doar s o scoat pe Marissa de acolo. S-a luptat
cu ei pentru c nu voiau s-i dea copilul, aa c au njunghiat-o
i au lsat-o s moar pe strad.
- Erai n Germania cnd s-au ntmplat toate astea?

424

Ddu din cap spre Liz.


- Mi-au dat permisie pentru situaii speciale, aa am putut
s ajung acas la nmormntarea ei. Am crezut c necazurile
astea o s-o omoare i pe mama. i fratele meu a fost ca i mort
o perioad.
- Aveai doar nousprezece ani cnd s-a ntmplat. Te
pregteai s devii specialist n armament.
- M gndeam la o carier n cadrul armatei. S vd lumea,
s lupt n rzboaie. Dar dup ce s-a ntmplat cu Philli... Mi-am
terminat stagiul i m-am ntors acas.
- i te-ai nrolat n poliia clare la doi ani dup aceea.
- Exact. Ochii i se ngustar. Despre ce e vorba, doamn
locotenent MacNamara? Tipul care a njunghiat-o e nc n
pucrie. Ai venit cumva s m anuni c urmeaz s ias?
- Nu. Poi s-mi spui unde ai fost noaptea trecut, ofier
Sanchez? ntre orele unsprezece i trei?
- A putea, spuse el pe un ton egal. Dar a vrea s tiu i
de ce sunt ntrebat. A vrea s tiu de ce m ntrebi unde eram
n perioada n care n Bonaventure a fost aruncat n aer un tip.
- Te ntreb tocmai pentru c un tip a fost aruncat n aer n
Bonaventure.
- i ce legtur are asta cu mine?
- Las-m s-i pun o ntrebare mai nti. Nu mi-ai spus
cum a fost salvat nepoata ta n ziua n care sora ta a fost ucis.
- i-am spus, ticloii ia au ucis-o pe Philli pentru c s-a
luptat cu ei. Poliitii i-au ajuns din urm la garaj. Se nchiseser nuntru cu Marissa. Poliitii au nconjurat locul, i-au
convins s lase copilul n pace i s se predea.
- Ce i-a convins s se predea? ntreb Phoebe.
- Poliia. Calul scutur din cap la auzul tonului iritat cu
carc vorbea Sanchez. El l mngie pe bot cu o micare au
tomat, pentru a-1 liniti. Poliitii i-au salvat viaa. Nite oa
meni de genul acela... Oameni care ucid o mam care ncearc
s-i apere copilul... Ce i-ar fi oprit s o ucid i pe feti?

425

1
Poliitii au salvat-o pe Marissa. De aceea m-am fcut i eu
poliist.
E imposibil ca el s fie tipul, i zise Phoebe, iar cnd
schimb o privire cu Liz vzu c i ea era de aceeai prere.
- Eu am fost negociatorul n situaia de criz n care a fost
implicat nepoata ta.
- Tu? Se albi la fa, apoi sngele ncepu din nou s-i
circule i deveni parc mai nchis la culoare. Nici n-am tiut c
a existat un negociator. Glasul i se ngroase cumva.
- N-ai cerut toate detaliile incidentului?
- Eu... Cnd am ajuns aici... toat lumea era n stare de
oc, toat lumea jelea. Totul era neclar, ca o cea. Apoi a
trebuit s m ntorc, s-mi termin stagiul. Cnd am fost lsat la
vatr i m-am ntors acas nu mai voiam s tiu nimic. Nu
voiam s mai privesc n urm. Voiam... Voiam...
- S fii unul dintre cei care salveaz viei, care ajut oa
menii ajuni la ananghie.
- Da, doamn, reui el s spun dup cteva clipe, i ddu
din cap spre Liz. M-ai ntrebat unde am fost noaptea trecut.
Mi-am petrecut toat noaptea n apartamentul prietenei mele.
Aici. i scoase agenda i un pix. Aici avei numele ei, numrul
de telefon, adresa. Mai dorii s tii i altceva?
- Nu, deocamdat e destul. Mulumim, ofier Sanchez.
Dup ce ea lu bucata de hrtie cu adresa, el bg mna n
buzunar i-i scoase portofelul.
- Marissa are zece ani acum. Zece aniori. Uite poza ei.
Deschise portofelul i Phoebe putu s vad fotografia unei
frumusei cu ochii negri i prul ca abanosul.
- E superb.
- Seamn cu mmica ei. i bg portofelul n buzunar i
ntinse mna. Mulumesc, din partea surorii mele.
- Viaa e ciudat uneori, nu-i aa? coment Liz n timp ce
mergeau pe aleea larg napoi spre maina lui Phoebe. I-ai

426

schimbat drumul n via. Nu l-ai ntlnit, nu i-ai vorbit nicio


dat nainte de ziua de azi, dar face ceea ce face, poate chiar
este ceea ce este, datorit a ceea ce ai fcut tu ntr-o zi, cu
muli ani n urm.
- Poate. Dar la fel de adevrat este c tot din cauza modului
n care cineva a perceput aciunile mele au murit doi oameni.
Liz urmri privirea lui Phoebe i vzu c era ndreptat
spre casa de pe strada Jones.
- Vrei s intri, s vezi ce fac?
- Nu. Hai s mergem s vorbim i cu soul, s terminm
cu una dintre probleme. Apoi ne ncercm norocul cu Brentine.
Delray era un om tcut, cu ochi blnzi. Dup cinci minute
Phoebe decisese c i-ar fi fost greu s striveasc un pianjen,
i cu att mai puin s omoare cu snge rece un om.
Despre Joshua Brentine avea ns o impresie mult mai
diferit.
Le ls s atepte timp de douzeci de minute n antica
mera birourilor sale cu vedere spre ru. Pe cer, dinspre nord-est
se rostogoleau nite nori vineii, observ Phoebe. O furtun
puternic era pe cale s izbucneasc.
Apoi secretara lui Brentine, o ppuic supl, le pofti ntr-un
birou cu ferestre mari care ddeau spre ru, mobilat mai de
grab ca un salon elegant dect ca un birou unde se fceau
afaceri.
Amestecul de putere i elegan era emanat i de brbatul
care lui Phoebe i se prea c se nscuse mbrcat ntr-un cos
tum elegant. Prul bogat era pieptnat pe spate, dezvluind o
frunte nalt, aristocratic; n ochii cprui, nu se regsea nicio
urm din zmbetul pe care i-1 schiau buzele.
- Doamnelor, mi cer scuze c v-am fcut s ateptai. Se
ridic din spatele unui birou antic i le facu semn ctre o zon
a ncperii n care se aflau cteva fotolii i o canapea curbat.
Programul meu de astzi e destul de ncrcat.

427

- Mulumim pentru timpul pus la dispoziie, domnule Bren


tine. Eu sunt locotenent MacNamara, iar dumneaei este detec
tiv Alberta.
- Luai loc, v rog. Trebuie s v spun c n-am absolut
nicio idee despre motivul pentru care sunt vizitat de dou din
tre cele mai frumoase funcionare din ora.
- Jaful acela al bncii, n care soia dumneavoastr i-a
pierdut viaa n mod tragic, a aprut n una dintre investigaiile
noastre.
- Serios? Se ls pe spate n fotoliu, artnd puin uimit,
probabil din politee. Cum aa?
- Nu sunt n msur s v divulg informaii referitoare la
o anchet n curs de desfurare. Din documentele aflate la
dosar reiese c n momentul morii soiei dumneavoastr nu v
aflai n Savannah.
- Corect. Eram plecat cu afaceri, la New York.
Phoebe arunc o privire prin birou.
- Bnuiesc c dumneavoastr cltorii destul de mult,
innd seama de domeniul n care facei afaceri.
- Da, cltoresc.
- i banca n care a fost ucis soia dumneavoastr, greesc
cnd spun c n perioada aceea dumneavoastr nu o foloseai
nici n afaceri, nici n ceea ce privete finanele personale?
- Nu, nu o foloseam. Nu neleg ce legtur ar putea avea
toate acestea cu vreun eveniment actual, locotenente.
- Voiam doar s verific nite detalii. Vreau s tii c mi
pare sincer ru c v aduc aminte de un eveniment att de
tragic, care v-a provocat atta durere.
Dar care pare s nu te fi afectat prea tare, i zise ea n
gnd. Nu cum l afectase pe bietul Falk amintirea morii soiei
sale Brenda.
- Din declaraiile martorilor a rezultat c doamna Brentine
avea un cont n banca aceea. i c de fapt, n ziua aceea, venise
s-i retrag toi banii i s nchid acel cont. Poate ne putei

428

spune mai multe despre asta, domnule Brentine, avnd n ve


dere c s-a ntmplat n urm cu trei ani. Din acest motiv noi
nu am primit nc permisiunea bncii de a verifica operaiunile
fcute n acel cont.
- Ce s v spun? Ridic din umeri. Angela avea o sum
mic de bani ntr-un cont pe numele ei. Bani pentru nebunii, le
poi spune i aa. Cteva mii de dolari. i soarta a fcut ca ea
s se duc la banc tocmai cnd a avut loc acel jaf.
- Dumneavoastr tiai de existena acelui cont?
- N-am spus c nu tiam de el. Am spus doar c era un fel
de puculi, dac pot spune aa.
- mi cer scuze, m ntrebam doar de ce soia unui om ca
dumneavoastr, care are o poziie financiar solid, ar simi
nevoia unei astfel de puculie.
- Presupun c voia s se bucure de o anume independen.
- Dar din actele de la dosar nu reiese c ar fi fost angajat
undeva ct a fost cstorit cu dumneavoastr.
- Nu, nu a lucrat nicieri. Ridic o mn de pe braul foto
liului, gest n care ea recunoscu o anumit nerbdare. Era foarte
ocupat cu treburile casei, cu rolul de gazd, lucra cu mai multe
organizaii caritabile. Mi-e team c nu v pot ajuta cu mai mult
referitor la acest subiect, deci dac m putei ierta...
- Dar s-i retrag pe toi, dintr-odat, insist Phoebe. Asta
m-a frapat n momentul n care am recitit dosarul prin prisma
unui eveniment petrecut recent. E o chestie care te pune pe
gnduri.
- Din pcate nici eu i nici dumneavoastr nu o putem
ntreba de ce a fcut asta.
- Pcat, ntr-adevr. M gndesc c probabil voia s v
fac un cadou, sau s-i cumpere ceva sub imperiul unui im
puls de moment. Eu ntotdeauna cheltuiesc nebunete cnd am
muli bani la dispoziie. Pun pariu c avea dou-trei prietene
foarte apropiate, aa facem noi, femeile, crora le spunem toate
prostioarele pe care nu Ie mprtim soilor notri.

429

- Nu neleg ce legtur ar avea vreun astfel de detaliu cu


toate astea.
- Probabil c avei dreptate. Pur i simplu faceam cteva
speculaii, m gndeam tangenial, ca s spun aa. mi st pe
creier. Ursc s nu tiu ceva. Ei bine, dac ne-ai putea spune
unde ai fost noaptea trecut, ne-ai fi de mare ajutor, i nu v-am
mai bate nici noi la cap. Dup unsprezece, noaptea trecut?
Timp de zece secunde el rmase tcut.
- Nu-mi plac implicaiile acestei ntrebri.
- Oh, s tii c nu are nicio implicaie. mi cer scuze dac
v-am creat aceast impresie. Doar c ne-ar ajuta foarte mult s
tim unde ai fost. Dac nu am ti... Phoebe se uit spre Liz.
- Atunci ne-ar sta pe cap la amndou, spuse Liz cu un
zmbet larg. i n cazul acesta v-am rpi mult mai mult din
timpul dumneavoastr preios.
- Am fost la teatru cu un prieten, pn dup unsprezece.
Apoi ne-am dus s bem ceva. Am ajuns acas pe la unu
dimineaa. i acum, dac nu mai avei vreo ntrebare...
- Doar un singur lucru, un mruni. Numele prietenului
dumneavoastr. Ca s terminm cu chestia asta, s nu trebuias
c s v deranjm i alt dat.
- Catherine Nordic. Se ridic n picioare. Va trebui s v
cer s plecai. Dac mai avei vreo ntrebare, va trebui s i-o
adresai avocatului meu.
In timp ce mergeau spre recepie, Liz i arunc o privire lui
Phoebe.
- Nu-mi place individul.
- Ei bine, nici mie nu-mi place. Imbecil ngmfat! Nu i se
pare interesant c nu a vrut s ne spun nimic despre prietenele
soiei sale moarte sau despre contul acela? Spune-mi, Liz, dac
ai fi mritat cu un brbat foarte bogat, de ce i-ai strnge bani
ntr-un cont personal?
- Pentru siguran, poate soul meu bogat se decide s m
prseasc sau viceversa.

430

- i dac mariajul vostru s-ar afla n impas?


- Prietenele mele ar ti-o. Eu mai miros i altceva aici. Un
so rece, i poi s pariezi c era i unul foarte autoritar, chestie
care te-a forat i s doseti bani ntr-un cont separat, un so
care e mai tot timpul plecat n cltorii de afaceri n timp ce
tu rmi acas, te ocupi de grdin i prnzeti cu fetele.
- Un amant.
- Nu numai c suntem nite funcionare foarte atractive, ci
i foarte cinice.
- Hmm. Phoebe rsuci ideea pe toate prile n timp ce
coborau cu liftul. Nu cred c soia lui moart a fost dragostea
vieii lui. Cred c i-a scos-o din cap ca pe o ntlnire contra
mandat. Dar dac avea un amant... poate unul cu care plnuia
s fug... De aceea a vrut s sparg puculia.
- Momentul nepotrivit, locul nepotrivit. Cel care a
mpucat-o i complicii lui au fost condamnai la nchisoare pe
via, dar asta s-ar putea s nu fi fost suficient pentru un amant
cu inima sfiat de durere. Trebuie s nvinoveti pe cineva.
- i toi ceilali n afar de ea au scpat cu via. Eu n-am
adus echipa medical acolo, cel puin nu atunci cnd trebuia.
- N-ai putut s o aduci, o corect Liz. Am citit i eu dosa
rul, Phoebe.
- Dac era cineva ndrgostit de ea, dac cineva este mis
tuit de un sentiment de vinovie creznd c ea se dusese la
banc pentru el, atunci nu exist nicio diferen ntre n-am
putut i n-am facut. Hai s ncercm s dm de prietenele
Angelei Brentine, de coafeza ei, de antrenoarea personal. Genul
de oameni cu care obinuiesc s vorbeasc femeile nefericite.
Dac a avut vreun amant, una dintre aceste femei tie acest
lucru.
- Pot s o gsesc pe prietena ei cea mai bun. Liz i
scoase telefonul n timp ce traversau holul spre ieire. Am lin
prieten la ziar. O s-l rog s mi fac rost de articolul despre
nunta Brentine. Probabil c cea mai bun prieten i-a fost

431

1
domnioar de onoare i mai mult ca sigur c a participat la
nunt.
- E bine s te aib omul la ndemn.
- Aa credea i tipul cu care am stat, asta pn cnd i-am
artat ua.
Glynis Colby era o lungan blond, mbrcat ntr-o pereche
de jeani i o bluz de in. Studioul ei fotografic se afla la etajul
trei al unei case renovate de lng Piaa Greene. Mai multe
elemente de recuzit, inclusiv o ceac imens de ceai i o
armat de animale mpiate erau nghesuite pe lng perei.
Ea i chem asistentul, Dub - un tip micu cu prul prins
n coad i cu un zmbet serafic - , i-l rug s le aduc ceva
rcoritor de but.
- nc mi mai este dor de ea. Au trecut mai bine de trei ani
de atunci, dar se ntmpl cteodat s vd cte ceva i s zic:
Trebuie s o sun pe Angie i s-i spun. Dar ea nu mai e aici.
lat sentimentalismul care-i lipsea lui Joshua Brentine, i
zise Phoebe.
- Ai fost prietene mult timp? o ntreb ea.
- De cnd aveam paisprezece ani. Glyn, Angie i Dub.
Urma s devenim celebri mpreun.
- Te pricepi la ce faci, interveni Liz. Ai fotografiat-o pe o
verioar de-a mea cnd era gravid. Pozele sunt grozave. Apoi
a revenit cu bieelul. Ai o reputaie foarte bun, pe care o
merii din plin.
- Ne descurcm destul de bine, nu-i aa, Dub?
El o strnse uor de mn dup ce ls paharele pe mas.
- Angie? Era o dulcea de fat.
- Pusesem la cale un concept, continu Glyn. Angie se
specializase n fotografii de nunt, eu n cele cu femei gravide
i cu copii. Un mod distractiv, ne-am gndit noi, de a face bani.
n plus, ei i plcea la nebunie s mearg la nuni, avea un ochi
format pentru evenimente deosebite. i Dub...

432

- Eu urma s conduc afacerea.


- tiam c Angela nu lucra pn s moar.
- Nu, iui Joshua nu-i plcea s o tie lucrnd. Nu-i plcea
nici de noi. Glynis i arunc o privire lui Dub i-i fcu semn cu
sprncenele. Reprezentam o influen negativ.
- Pe mine m ura cel mai mult, adug Dub. Homofob.
Glynis l lovi peste bra.
- Oh, ce-i mai place s iei n fa! i pe mine m ura la
fel de tare. Eu eram curva.
- i eu eram curva masculin, i homosexual pe deasupra.
i asta e deja prea mult. A ntlnit-o la o nunt la care facea
poze, continu Dub. O nunt din nalta societate, o afacere
foarte bun pentru noi.
- Nu ddusem drumul la treab dect de opt luni.
- Era superb. Foarte frumoas, foarte dulcic.
- i avea mult farmec. Joshua a luat-o pur i simplu pe
sus. Hectare de flori - mai ales trandafiri roz, florile ei prefe
rate. Cine la lumina lumnrilor, excursii romantice. ase
sptmni mai trziu era deja logodit. Dup nc trei luni a
devenit doamna Joshua Brentine.
- Atunci a nceput. Buzele lui Dub se strnser. A forat-o
s renune la munc. Cum putea ea s fac pe pozarul - cuvin
tele lui - pe la nuni cnd, dac nunta era ndeajuns de impor
tant, ar fi figurat printre oaspei?
- i i-a spus c ea are o datorie, bla-bla-bla, spuse Glynis
ridicnd din umeri. Aa c a renunat, a renunat la tot pentru
el. l adora. Lui nu-i plcea s-o tie ntlnindu-se cu noi, aa c
a fcut aceste ntlniri din ce n ce mai dificile. Manipularea
este specialitatea lui Brentine. Ieeam uneori la prnz i ea nu-i
spunea sau mergeam la ea la cin, cnd el era plecat din ora.
- Legturi periculoase, adug Dub.
- Cnd a nceput s aib un amant?
Glynis facu ochii mari cnd auzi ntrebarea lui Phoebe.
- De unde ai aflat?

433

- N-a fost ceva murdar, sordid. Nu a fost aa, ea nu era


genul acela de femeie. Joshua trebuia s fac totul dup capul
lui. N-o lsa s i exprime personalitatea, aa c a devenit din
ce n ce mai nefericit. Atepta din partea ei s i stea la
dispoziie douzeci i patru de ore din douzeci i patru, iar el
s fac orice voia.
- Uurel, tigroaico, spuse Dub, masnd uor umrul lui
Glynis.
- Bine. Glynis inspir adnc. Bine. Era nefericit i el nu
ceda deloc, n niciun domeniu. Nici nu voia s aud de un
consilier marital i i-a interzis s apeleze la un psihiatru atunci
cnd a czut n depresie. n vremea aceea ea nu avea niciun
ban. Totul era pe numele lui. Cnd i-a dat seama c divorul
era singura opiune, a nceput s vin aici de dou ori pe
sptmn, uneori mai des dac reuea s plece din cas. Aran
ja decorurile, lucra n camera obscur, facea aranjamentele
digitale, tot ce aveam nevoie, i noi o plteam cu bani ghea.
- A ntlnit pe cineva. Nu ne-a spus cum, unde sau pe
cine, dar a devenit alta. Era fericit. Dub scoase o batist al
bastr i i-o ntinse lui Glynis, care ncepu s se tearg cu ea
la ochi. Recptase acea lumin, acea strlucire care o carac
teriza.
- i cnd s-a ntors aceast lumin?
- Cam cu ase luni nainte s moar. i spunea Lancelot,
aa l poreclise.
- Cum comunicau unul cu cellalt?
- A cumprat un telefon mobil cu minute prepltite. A fost
ideea lui, nu-i aa, Dub?
- Da, spunea c el tia ce i cum s fac. Auzii, oamenii
responsabili pentru ce i s-a ntmplat lui Angie sunt n nchi
soare, nu-i aa? Ce rost mai are s rscolim trecutul?
- Amnuntele astea ne ajut ntr-un alt caz pe care-1 inves
tigm acum. Orice ne putei spune despre brbatul cu care era
ncurcat ne-ar fi de mare ajutor.

434

- Ei bine, cred c avea un apartament n partea de vest a


oraului. Acolo se ntlneau. Glynis se uit la Dub, care ddu
aprobator din cap. Am vzut-o n ziua care a precedat nego
cierea. Parc pea pe nori. Spunea c se hotrse s plece, s
divoreze. Imediat dup ce s-ar fi terminat totul, ea i Lancelot
urmau s se cstoreasc. Inteniona s-i scoat banii din banc
i s se mute la Reno, unde s-i stabileasc domiciliul pentru
formalitile cerute de divor. Voia s fac totul repede. ntot
deauna voia s fac totul repede.
- Ne mai putei spune i altceva despre el, v-a mai povestit
ceva despre acel brbat? Orice detaliu ne intereseaz, orict de
nesemnificativ ar prea.
- Cred c i lucra corpul, foarte serios. Ne tot povestea
ct de bine era iacut, ct de mult se antrena. i ddea tot felul
de sfaturi despre cum s devin mai puternic, din punct de
vedere fizic.
- Ochi albatri, i aminti Dub. ntr-o zi i-a cumprat un
tricou i ne-a spus c se asorteaz cu ochii lui. Genul rugbist,
cu ochi albatri. Drgu. i gtea.
- Da, aa e. Ne-a povestit ct de sexy era s-l priveasc n
timp ce pregtea cina. mi aduc aminte c asta m-a surprins,
pentru c nu prea genul.
- De ce nu?
- Tot ce ne-a povestit despre el mi-a lsat impresia c era
un ultramacho. Ca s fiu sincer eram cam ngrijorat pentru ea.
Amndoi eram ngrijorai. Prea diametral opus fa de soul ei
i ne ntrebam dac nu cumva se ndrgostise de el ca un fel
de reacie mpotriva lui Joshua. tii, genul acela cu snge fier
binte, dur. Genul muncitor, guler albastru.
- De ce neaprat guler albastru?
- Uneori i spunea cavalerul meu albastru. Poate din
cauza ochilor. Dar cred c tipul lucra pe brnci.
Sau poate c uniforma i era albastr, i zise Phoebe.
- O btea foarte tare la cap s-l prseasc pe Joshua. Nu-i

435

plcea s-o tie n pat cu alt brbat, chiar dac relaiile sexuale
deveniser o amintire ntre Angie i Joshua. Spunea c Lancelot
nnebunea doar cnd i imagina asta, i cred c ei i fcea plcere.
O facea s se simt din nou sexy i plin de via, ns impresia
mea era c o manipula.
- Avea nevoie de o pauz, spuse Dub. De o perioad n
care s redevin Angie. Dar tipul sta o fcea s se simt ca o
zei, o facea s se simt indispensabil i indestructibil. Nimic
n-avea s i se ntmple atta vreme ct sttea lng el. i promi
sese asta.
- Dar ceva i s-a ntmplat, spuse Glynis ncet. I s-a ntm
plat ce era mai ru.
- N-a luat niciodat legtura cu voi dup moartea ei?
- Nu.
- Unde sunt aparatele ei de fotografiat? ntreb Phoebe.
- Nu tiu. Le inea acas, la brbatul misterios. Avea dou
i pentru o vreme am verificat pe eBay, prin magazinele de
amanet i cele n care se vnd aparate la mna a doua, spernd
c le-a vndut. Ne-ar plcea s le avem napoi, dou buci din
sufletul ei.
- Le-ai recunoate?
- Da. Mcar de-a putea s pun mna pe unul dintre ele.
Picta nite boboci de trandafiri roz, minusculi pe fiecare pies
din echipamentul ei. Ca un fel de semntur. Trandafirii roz
erau preferaii ei.
- Trandafiri roz, ca i cei de pe mormntul de care a fost
nlnuit Roy. Phoebe se simi cuprins de un val de energie era minunat s i se confirme chiar i un lucru att de mic.
Lancelot e tipul pe care-1 cutm, zise ea.
- Da, acum trebuie doar s gsim un tip cu ochi albatri,
care trage de fiare, gtete i locuiete n zona de vest a oraului.
Sau locuia acolo acum trei ani.
- Adaug i faptul c ar putea fi poliist. Cum a ntlnit-o

436

un poliist din partea de vest pe prinesa de pe strada Gaston?


Phoebe nchise ochii i ncerc s se gndeasc la asta. Avea
activiti caritabile, participa la evenimente mondene. O gr
mad de poliiti mai ctig un ban n plus fcnd pe paznicii
la astfel de ocazii. S verificm i cine a demisionat n ultimii
trei ani - poliiti ntre treizeci i patruzeci de ani, pentru c
trebuie s fie tnr nc, i n-avea cum s mai fac planuri de
rzbunare i s i lucreze n acelai timp.
Dac raionamentul nostru este corect, cnd a intrat n
banc avea la ea un al doilea telefon mobil. Lucrurile ei i-au
fost predate soului.
Da. Mie-mi scpase chestia asta, i repro Phoebe i
ddu apreciativ din cap spre Liz. Ai dreptate. i dac s-a ntm
plat aa, probabil c el i-a verificat apelurile fcute i cele
primite. Deci ar trebui s tie. Eu zic s-l mai lsm puin s
fiarb, i deocamdat s atacm problema din cellalt unghi.
Apoi ne vom ntoarce Ia el.
Phoebe se uit spre cer, spre est, nainte s se urce n
main. Furtuna n-avea s mai ntrzie mult.

*7

A,

putea face parte dintr-o alt instituie militarizat, ar


putea fi militar, chiar paramilitar, dei mie totul mi spune c
avem de-a face cu un poliist. Gary Cooper - erif. El nu pier
de, nici pe Grace Kelly, nici onoarea. Aa ar trebui s se ntm
ple. Dar exact n ziua care ar fi trebuit s simbolizeze o nunt,
ziua n care Angela Brentine i rectiga independena, i fa
cea pasul necesar pentru a deveni soia amantului ei, moare
ntr-un schimb de focuri. Este ucis de bieii ri, desigur, dar
n acelai timp - n mintea subiectului - pentru c eu i-am pro
tejat - pe trectori - i n-am acionat, sau n-am dat voie s se

437

acioneze. Sentimentul de vinovie din cauza laitii este una


dintre temele filmului.
- N-ai fost nici vinovat i nici la, spuse Dave.
- Pentru el sunt i una i alta. i e obsedat de chestia asta
de trei ani. A avut destul timp la dispoziie s-i pun planul
la punct. Lancelot nu numai c i-a pus coarne regelui atotpu
ternic, dar a fost i cavalerul lui Guinevere. A salvat-o atunci
cnd Arthur nu a vrut sau nu a putut s o fac. Tipul sta se
consider un erou i, mai important, eroul Angelei. i nu poate
s accepte eecul sau destinul. Cineva trebuie s fie vinovat,
deci eu sunt de vin. Apoi, mormntul unde l-a ucis pe Roy.
Jocelyn Ambucean era o tnr care urma s se cstoreasc.
A murit cu doar cteva zile nainte de nunta sa, s-a necat n
ru n timpul unei furtuni. Se spune c fugea mpreun cu
iubitul su spre insula Tybee, nevrnd s se supun voinei
prinilor, care i aranjaser nunta. i plac simbolurile - un
nger care veghea peste mormnt - Angela - mormntul unei
femei care fugea spre dragostea adevrat, trandafirii roz. i
place s-mi dea indicii. Vrea ca la sfrit s tiu de ce face
toate astea. Trebuie ca eu s cunosc motivul, altfel rzbunarea
nu i-ar atinge elul.
- O s fac rost de numele acelea.
- Joshua Brentine. El n-o s recunoasc faptul c soia lui
l nela. Este o chestie insulttoare i njositoare. Pentru el
mndria valoreaz mult mai mult dect vieile a doi strini sau
a celor care ar putea s devin inte n continuare.
- S admit e una, s recunoasc e alta. Dave i nl
capul. Dac are impresia c tu tii deja...
Phoebe zmbi.
- Da, nu e acelai lucru, mulumesc c mi-ai amintit. Cred
c pot s-l fac s cread c am mai multe informaii dect n
realitate.
- O s dau un telefon, s vd ct mai dureaz pn cnd
vei primi informaiile de care ai nevoie.

438

- Mulumesc. Eu o s dau un telefon acas n timp ce tu


te ocupi de toate astea. Vreau s le spun alor mei c s-ar putea
s ntrzii.
Iei din ncpere i nu apuc s-i scoat telefonul c Dave
o i strig.
- Phoebe! Celor de la Resurse Umane le-au czut calcula
toarele. Se pare c e vorba de un sistem nou. S-ar putea s mai
dureze cteva ore.
- Pentru numele lui Dumnezeu, nu mai au nimic pe hrtie?
- i dac ar cuta prin dosare probabil c ar dura mai mult
dect s atepte ca sistemul s fie pus n funciune. Du-te acas,
vorbete cu ai ti, mnnc ceva. ndat ce aflu ceva, te anun.
- Bine, bine. De ce nu vii i tu cu mine? S mnnci i tu
ceva?
Era tentant, dar Phoebe prea frnt de oboseal.
- Mulumesc de ofert, dar rmne pe alt dat. O s m
duc i eu puin acas, s beau o bere, i s m uit la un meci.
Dac nu te neli, o s avem i rezultate. i nc repede. Acum
du-te i ncarc-i puin bateriile.
n secunda n care iei afar, Dave se blestem c nu o
rugase pe Phoebe s-l duc cu maina acas. Dei nu locuia
dect la trei strzi deprtare, furtuna amenina s nceap nainte
ca el s ajung acas.
La naiba, dac tot era la capitolul sta, putea s se njure
i pentru c nu-i acceptase invitaia la cin. Ar fi vrut s vad
cum se simea Ava, cum suporta situaia. Voia s vad...
Ce temporizare de tot rahatul, i asta se ntmpla din nou,
i aminti el. Ea, de fapt toi se aflau n mijlocul unei crize.
Cnd o ntlnise prima dat era logodit. N-avusese niciun
motiv s se ndrgosteasc de ea. Absolut niciunul. Dar se
ndrgostise. Nu fcuse nimic n aceast privin, i aminti el
n timp ce i ncovoia umerii sub vntul puternic. Rmsese
prieten de familie. Bunul Dave.

439

1
Apoi s-a convins c nu mai e ndrgostii de ea, dup ce,
la civa ani de la nunt, Ava fcuse un copil. Da, se convins
ese de contrariul i se nsurase la rndul lui.
Apoi Ava divorase.
Iari o sincronizare de rahat. Cu o mare doz de vinovie
din partea lui. Pentru c orict i-ar fi spus c voia s fac s
mearg acea csnicie, c-i dduse toat silina, tia c Ava
fusese ntotdeauna problema.
Acum, chiar cnd ncepuse din nou s se gndeasc, s
spere, ea i toi ceilali din casa MacNamara treceau printr-o
criz.
Ce alt opiune mai avea n afar de aceea de a rmne
prieten de familie? Bunul Dave, care se ndrepta spre cas,
spre casa lui goal, unde avea s-i nclzeasc un sandvici la
microunde.
Vntul sufla cu putere, ndoind crengile copacilor n timp
ce el mergea pe trotuar, enervat de sentimentul de autocomptimire. Dac s-ar fi obosit s fie puin mai atent, ar fi putut
s i schimbe costumul cu un trening i s alerge pn acas,
nu s se trasc ncovoiat prin vnt.
nainte s parcurg prima strad fulgerele ncepur s brz
deze cerul, i tunetele se rostogoleau amenintoare.
Iui pasul cnd vzu urmtorul fulger i decise c trebuia
s ajung acas nainte de a fi electrocutat sau udat fleac.
Bine mcar c vntul mai rcorea aerul. Ziua fusese aps
toare i cldura umed insuportabil.
Acum putea cel puin s-i vad casa. i imagina cum
avea s-i scoat costumul i s-i deschid o bere rece.
Intr pe alee i se ndrept spre u. Auzi un zgomot sa
cadat n spate i se ntoarse. Pe fa i apru un zmbet cnd
vzu maina roie, sport oprit n curb.
Maggie Grant, divorat de dou ori, avea chef de flirt. De
cele mai multe ori se simea jenat, dar acum nu voia dect s
intre n cas i s se odihneasc mcar o or.

440

i fcu cu mna, n semn de salut, i continu s mearg


spre u.
Ea claxona din nou i mai insistent. Dave bg cheia n
broasc i se ntoarse pentru a o mai saluta nc o dat.
- lu-hu! David! Ce bine-mi pare c te vd! Am nevoie de
ajutorul unui brbat puternic.
nc zece secunde, se gndi Dave. nc zece secunde i ar
fi fost deja nuntru, departe de ghearele ei.
- , mi sun telefonul, Maggie, D-mi voie s...
- Nu dureaz dect un minut, maximum dou. Am toate
bagajele astea. Nu tiu unde mi-o fi fost capul. i ploaia o s
nceap dintr-un minut ntr-altul. Nu vrei tu s fii eroul meu i
s m ajui s le duc n cas? Deschise portbagajul i i zmbi
seductor. Te rog!
- Sigur! Fraier, bleg, fazan, se cert el n gnd. Nicio problem.
- O s fie una tare. i arunc prul pe spate. O s fie o
noapte din aia n care i-ai dori s fii mpreun cu un prieten,
cu un pahar de vin n mn.
Acum mai trebuia s gseasc o modalitate de a evita acel
pahar de vin, acea prietenie, se gndi Dave n timp ce porni pe
aleea n sens invers.
Czur primii stropi de ploaie. Vntul sufla, i el njur
cnd auzi c ua descuiat se izbete de perete. Termin bleste
mata de fapt bun, i ntoarce-te s nchizi ua. n timp ce se
ntorcea s-o nchid l vzu pe brbatul care sttea de cealalt
parte a strzii.
apc albastr, ochelari de soare, pardesiu.
Apoi ntreaga lume sri n aer.
Phoebe nu tia precis ce simte cnd vzu maina lui Dun
can parcat n faa casei ei. Pe de o parte era uurat, acum c
tia unde este i c nu pise nimic. Pe cealalt parte era furi
oas pentru c el se dovedea att de necooperant n acea
diminea.

441

Apoi intr n cas, la adpost de furia furtunii, i auzi rsul


minunat al fiicei sale. Era greu s rmn furioas cnd fiica
ei prea att de fericit.
Apoi intr n salon i i vzu pe Carly, pe Carter i pe
Duncan aezai pe podea, jucnd Monopoly. Se prea c fetia
i ruina pe amndoi.
- Nu se poate s ajung din nou la tine, se plngea Duncan.
Zarurile astea sunt msluite. E un ra... o porcrie!
- Erai s spui cuvntul cu r.
- Ce cuvnt cu r?
- Rah...
- Carly Anne MacNamara!
Carly i nbui un chicotit, apoi o privi cu nevinovie pe
mama ei.
- Bun, mami. i bat de i zvnt pe unchiul Carter i pe
Duncan.
- Vd. Unde sunt ceilali?
- Femeile sunt n buctrie, unde le este locul. Carter i
zmbi, cu toat gura. Du-te i tu acolo, femeie, i pregtete-ne
o gustare.
- Oh, i ce fel de gustare ai dori? Intr n salon i i puse
geanta jos. Las-m s vd, spuse ea i i ncolci braul n
jurul gtului lui Carter, dac pot s i bag puin minile n cap.
Nimeni n-o s mnnce niciun fel de gustare, mai ales acum,
nainte de mas. Mas la care presupun c o s rmi i tu, i
se adres ea lui Duncan.
- Invitaia a fost acceptat. O s mi tragi i mie una peste
cap?
Strlucirea din ochii lui o avertiz c furia de diminea nu
se stinsese complet. n fine, foarte bine.
- O s vedem cum evolueaz lucrurile. Bnuiesc c i-ai
terminat toate acele lucruri importante pe care le aveai de fcut
astzi.
- Da, le-am terminat. Dar tu?

442

- Am fcut progrese.
- De ce eti suprat pe Duncan, mami?
- Cred c-ar trebui s fac o list destul de lung. Deocam
dat o s m duc sus i o s m schimb. Carly, dup ce-i
falimentezi pe tia doi, vezi dac poi s dai i tu o mn de
ajutor la aranjatul mesei. Ceea ce nseamn c aceti doi brbai
o s strng masa i o s spele vasele.
- De ce nu nelege ea cum st treaba cu buctreala? o
ntreb Duncan pe Carly.
- O s... rspund la telefon, spuse Phoebe cnd l auzi
sunndu-i n geant. II scoase i l deschise. Phoebe MacNamara.
Culoarea i pieri pur i simplu din obraji. Duncan se ri
dicase deja n picioare cnd ea deschise din nou gura i ntreb
cu o voce tremurat:
- Ce s-a ntmplat? Cum... Se ntoarse i se ndrept spre
ieirea din salon. Ct de grav e? Nu. Nu. Unde? Vin acum.
Era hotrt s nfrunte orice, sesiz Duncan cnd ea se
ntoarse, dei n ochii ei se citea frica.
- Trebuie s plec.
- Dar abia ce ai ajuns acas.
- tiu, puiule, mi pare ru. Se aplec i o strnse tare n
brae pe Carly. mi pare ru. Vrei s te duci i s-i spui lui buni
s nu m atepte cu masa? M ntorc ct de repede pot.
- A pit cineva ceva?
- Unchiul Dave a avut un accident, aa c trebuie s m
duc la el. Chiar acum.
n ochii mari ai lui Carly aprur lacrimile.
- E rnit ru?
- Sper c nu, l-au dus direct la spital, aa c doctorii vor
avea grij de el. Dar trebuie s plec, puiule. O s sun ct de
repede pot. Acum fugi i spune-i bunicii c o s sun ct de
repede pot. Carter, spuse ea cnd Carly iei din camer.
- O s am eu grij de toate, nu-i face probleme din cauza
noastr. Accident de main?

443

- Nu. l prinse de brae. Rmnei nuntru. Te rog. Ai


grij ca toat lumea s rmn nuntru. O s v sun.
- Te duc eu.
Nu se mai contrazise cu Duncan, ci pur i simplu fugi spre
ieire.
- L-au dus la spitalul Memorial. A minat ua de la casa lui
Dave. Nenorocitul a pus o bomb la ua casei lui Dave. Nu tiu
precis, dar asta cred.
- O s afle ei.
- E n via. Phoebe nchise ochii n timp ce Duncan scotea
Porsche-ul pe osea. E n via. Rsucea telefonul n mini, de
parc s-ar fi temut ca acesta s n-o contrazic. Dac a pus o
bomb la u nseamn c a intrat n casa Iui Dave. Sigur a
intrat la Dave n cas.
- N-o s reueasc s intre n casa MacNamara, Phoebe.
- N ic i nu vrea s-o fac. Frica, jalea, sentimentul de vinovie
se amestecau cu nelinitea. Dac ar fi vrut s intre, nu m-ar fi
pus n gard. Are altceva n cap. Dar vrea s m rneasc. Vrea
ca atunci cnd vine vremea s-i pun planul final n aplicare
eu s fiu rnit. i, pentru numele lui Dumnezeu, Duncan,
chiar sunt!
Se npusti prin uile salonului de urgene, cu insigna n
mn i o ridic n faa primei asistente care-i apru n cale.
- David McVee.
- Trebuie s verificai Ia...
- Nu. Verific tu! Acum!
- Locotenente.
Se ntoarse i ddu cu ochii de Sykes.
- Unde e? n ce stare e?
- Se ocup de el. N-am putut s scot prea multe de Ia ei,
dar am vorbit cu paramedicii care l-au adus. O mn rupt,
cteva arsuri, zgrieturi. Traumatism cerebral - aici i fac grijile
cele mai mari. i ar putea avea i cteva leziuni interne. Eram

444

nc la secie cnd am primit telefonul. Am ajuns imediat dup


ambulan.
- Vreau doi poliiti aici, la Urgen. i nc doi postai la
ua salonului unde-1 vor duce.
- Am fcut deja asta. Sykes ddu din cap cnd Duncan
apru n spatele lui Phoebe. Locotenente, a fost i un martor.
O vecin. E destul de zdruncinat, i are cteva tieturi. Acum
i pun nite copci.
- Vreau s vorbesc cu ea n momentul n care iese. Detec
tiv... Bull, am nevoie de cineva de ncredere care s mearg cu
cei din echipa de geniti i cu criminalitii. tiu c nu vrei s
pleci de lng el. ntinse mna i-l strnse de bra. i promit
c iau legtura cu tine n secunda n care va fi ceva de fcut.
Dar chiar am nevoie de un om de ncredere acolo.
- Bine, bine. Sykes i frec faa ngrijorat cu minile.
Spune-i c sunt i eu prin preajm. Locul e plin de poliiti, aa
c spune-i c suntem cu toii lng el.
- O s-i spun. Mulumesc.
- De ce nu te aezi? spuse Duncan dup ce Sykes iei.
- Nu cred c pot. Sunt bun atunci cnd trebuie s atept,
dar acum trebuie s aflu... ceva, chiar trebuie s aflu. Mna i
se ndrepta spre braul lui Duncan cnd vzu targa i echipa
medical.
Dave avea pe fa cteva tieturi i arsuri, i o ran la
tmpla stng. Cearaful care l acoperea era plin de snge.
- Cum se simte? Unde l ducei?
- Facei parte din familie?
-D a .
Tnrul doctor continu s mearg rapid spre uile liftului.
- O s intre n sala de operaie. Are hemoragie intern. V
va anuna cineva despre starea lui, imediat ce operaia se va
termina.
Phoebe le fcu semn celor doi poliiti n uniform.

445

- Ei doi merg acolo unde merge i el. Ateptai n faa slii


de operaii. Vin i eu imediat ce vorbesc cu martorul.
Se ddu la o parte i urmri cum mpingeau n lift targa pe
care se afla cel care-i fusese tat cea mai mare parte a vieii ei.
- Este cel mai bun centru de traumatologie din ora. Dun
can i puse palmele pe umerii ei. Unul dintre cele mai bune
din stat. E pe mini bune.
- Mi-a dori s lein. Mi-a dori pur i simplu s lein i
s nu-mi revin dect cnd o s vin s-mi spun... Ar fi trebuit
s punem poliiti i la el acas. Oricine m cunoate tie ce
reprezint Dave pentru mine.
- Linitete-te puin. Duncan o ntoarse cu blndee i o
lu n brae. Poi s i leini dac vrei.
Phoebe i permise s se agae de el, i permise s nceap
s tremure. O inea n brae. Simea braele lui puternice
ocrotind-o.
- Sunt att de speriat. Nu tiu ce s fac i sunt speriat.
- ine-te de mine pn cnd i dai seama ce trebuie s
faci.
- S nu pleci, bine? II strnse tare. O s stai cu mine?
- Sigur c o s stau cu tine, Phoebe. O prinse de brbie i
i ridic faa spre el. O s fiu aici.
Ea oft i i puse capul pe umrul lui. Era att de bine, i
ddu seama, s ai pe cineva puternic lng tine. S fie altcine
va persoana puternic.
- Credeam c am uitat cum e s-i doreti ca cineva s
rmn lng tine. Se trase puin n spate. Ce norocoas sunt
c mi-am amintit chiar cnd lng mine e cineva n care pot
avea ncredere.
Apoi o vzu pe Maggie ieind dintr-o camer de tratament.
- Aceea e vecina lui Dave. Phoebe trase adnc aer n piept.
Bine. La treab. Fcu doi pai nainte. Maggie?
La auzul numelui ei, Maggie tresri i se uit mprejur.
Apoi izbucni n plns i se prbui n braele lui Phoebe.

446

- Gata, totul e bine. Se uita mprejur dup un loc ct de ct


mai retras. Duncan i puse o mn pe umr i o ghid spre un
col unde erau aezate cteva scaune.
- Voi stai aici, i spuse el lui Phoebe. Eu m duc s vd
dac gsesc nite cafea.
- Bine, o cafea chiar ne-ar prinde bine. Maggie, trebuie s
te opreti din plns. Trebuie s te opreti. Cu o micare ferm,
Phoebe o apuc pe Maggie de ambii umeri. Trebuie s te opreti,
vreau s stau de vorb cu tine.
- David. Cred c e mort. Oh, Dumnezeule!
- Ei bine, nu e mort. L-au dus n sala de operaii. O s aib
grij de el. Acuma s n-o iei razna din nou. Vorbesc serios.
Respir adnc. Trage aer n piept, d-1 afar. F ce i-am spus,
m auzi? Inspir, expir. Aa. Acum e mai bine. Spune-mi ce
s-a ntmplat. De la nceput.
- Nu tiu. Maggie ddu din cap. Lacrimile i se scurgeau pe
obraji. Jur c nu tiu!
- Spune-mi ce tii. Erai cu Dave, la el acas?
- Nu. Da. Vreau s spun c ieisem cu o prieten - ai
cunoscut-o pe prietena mea Delly la petrecerea lui David de
vara trecut? Am ieit s mncm ceva, apoi am fost la cumpr
turi. Tocmai oprisem maina lng cas, chiar nainte s nceap
furtuna, cnd l-am vzut pe David.
i acoperi faa cu minile, dar Phoebe i le ddu nemiloas
la o parte.
- tiu c eti suprat, dar trebuie s continui s vorbeti,
trebuie s-mi spui ce s-a ntmplat. Unde era Dave cnd l-ai
vzut?
- Se ndrepta spre ua din fa. L-am claxonat i el mi-a
tcut cu mna. M-am gndit c poate m ajut s duc bagajele
n cas, aa c l-am claxonat din nou i am ieit repede din
main s-i fac semn s vin. Tuna, el descuiase deja ua, dar
s-a ntors. E att de drgu.

447

Strduindu-se s nu-i piard rbdarea, Phoebe i ndes


lui Maggie un erveel n mn.
- N-a intrat n cas?
- Se... Se ntorcea s m ajute pe mine. Ua s-a deschis,
s-a trntit de perete. Asta e. mi amintesc cum ua s-a deschis
brusc. Vntul btea foarte tare i presupun c apucase s des
chid ua nainte s se ntoarc s m ajute pe mine. Apoi, oh,
Dumnezeule, Phoebe, ua pur i simplu a explodat!
Maggie se terse la ochi cu erveelele, apoi ncepu s le
mototoleasc.
- Nu tiu cum s-a ntmplat exact, jur, pentru numele lui
Dumnezeu, pur i simplu nu tiu. Am czut, parc m-ar fi mpins
cineva. Am czut. M-am julit la genunchi i mna... i art
mna, acum bandajat. Cinci copci. Dar David... David.
- Uite, Phoebe. Duncan se ntorsese cu cafeaua. Doamn?
M-am gndit c poate vrei i dumneavoastr o cafea.
- Oh, nu-i aa c e drgu? Instinctiv, Maggie i ddu
prul pe spate. Mulumesc foarte mult. Dumnezeule, cred c
art ngrozitor!
- Artai foarte bine, o asigur Duncan n timp ce punea
pe msua dintre scaune cteva pliculee de zahr i cutii de
lapte condensat. N-am tiut cum preferai cafeaua.
- Foarte dulce, spuse Maggie. i dumneavoastr suntei de
la poliie?
- Nu, doamn. Eu sunt doar un prieten. Acum v las s
stai de vorb cu Phoebe.
- Oh, n-ai putea rmne i dumneavoastr? Nu m pot
abine, m simt mai n siguran n astfel de momente dac este
i un brbat prin preajm.
- Maggie, el este Duncan. Duncan, de ce nu te aezi i tu?
Spune-mi, Maggie, ct timp s-a scurs ntre momentul n care
ua s-a dat de perete i momentul exploziei?
- Oh, Dumnezeule, nu tiu. Cteva secunde. Poate cinci?
Ah, s-a oprit. Da, asta e, David s-a oprit i s-a uitat napoi cnd

448

ua s-a trntit de perete, apoi cred c s-a ntors napoi, s-o


nchid. Cred c fcuse doar un pas napoi spre cas cnd...
Oh, Dumnezeule, Phoebe! Dac ar fi ajuns...
- Dar n-a ajuns. Faptul c l-ai strigat i l-ai rugat s te
ajute i-a salvat viaa. Gndete-te la asta, Maggie. Tu l-ai fcut
s se ndeprteze de ua aceea, i aa a scpat, aa a ajuns aici,
sus, n sala de operaii i nu la morg.
- Oh, Doamne! Pe faa ei se reflecta o multitudine de stri
- oc, oroare, uurare, mndrie. Nici nu m-am gndit la asta.
Am fost att de confuz i de speriat...
- Ai spus c n dup-amiaza asta ai fost n ora. Ai obser
vat ceva ciudat, ai remarcat pe cineva nainte s pleci?
- Nu. Am vrut s plec la prnz, dar am ntrziat puin, aa
c n-am plecat dect pe la unu i un sfert. i Delly asta m
cicle ntotdeauna cnd ntrzii, aa c m-am grbit. Nu pot s
spun c eram foarte atent, aa c nu cred c-am observat ceva.
- Dar de diminea?
- Am stat n cas toat dimineaa. Am vorbit la telefon cu
mama o vreme, de aceea am i ntrziat. Femeia aia cnd se
aaz la vorb... Apoi am ieit repede i m-am dus spre mail.
Am ntrziat foarte puin, dar chiar i aa Delly mi-a fcut
capul calendar.
Maggie oft adnc, i sorbi din cafea.
- Poate c ai observat ceva pe fereastr n timp ce vorbeai
cu mama ta la telefon, suger Phoebe, poate ai vzut vreo
main necunoscut, pe cineva strin. Poate ai observat ceva
cnd ai ieit s pleci spre mail.
- Nu cred c-am vzut pe nimeni prin zon de diminea a fost una dintre acele zile toride, n care nimnui nu-i place
s stea pe afar. Oh, n afar de tipul de la UPS1.
Phoebe ntinse mna i o apuc pe Maggie de ncheietur.
1 U PS - firm de curierat, una dintre cele mai mari din Statele
Unite.

449

- Unde l-ai vzut pe tipul de la UPS, Maggie?


- Pe strad.
- In furgoneta firmei?
- Ah, nu. S fi vzut oare vreo furgonet? Pur i simplu
nu-mi amintesc. M grbeam foarte tare. Abia am avut timp
s-i fac cu mna i s-l ntreb dac are ceva pentru mine.
- M gndesc c l-ai vzut pe tipul de la UPS de mai multe
ori prin cartier.
- Da, cred c l-am vzut. Doar c de data asta nu era cel care
vine de obicei. sta era mai tnr i mai drgu, aa c i-am strigat
i cum m cheam atunci cnd l-am ntrebat dac are ceva pentru
mine. El a spus: Nu, doamn. Nu astzi. Apoi am srit n main
i am luat-o din loc.
- Cum arta, Maggie?
- Pi, avea prul negru i o brbu dintr-aceea rar. Coapse
musculoase. Un tip puternic. Remarc tinerii atrgtori, adug
ea i-i zmbi lui Duncan.
- Ct de nalt?
- Hmmm, nu sunt sigur. Poate unu optzeci? Nu att de
nalt ca Duncan, dar solid. Cel care vine de obicei e un drgu,
dar e mai rotunjor de felul lui. sta prea mai musculos.
- Cam ci ani crezi c are?
- Pentru numele lui Dumnezeu, n-am apucat s m uit prea
atent la el. Maggie i turti prul, de parc asta ar fi ajutat-o s
gndeasc mai bine. Treizeci i cinci? Poate un pic mai mult.
- L-ai recunoate dac l-ai mai vedea o dat?
- Nu sunt sigur. Purta ochelari de soare. Dumnezeule,
Phoebe, crezi c-ar putea avea vreo legtur cu ce i s-a ntm
plat lui David? i puse o mn pe piept, n dreptul inimii. Deci
m-ar fi putut ucide i pe mine, pe strad, ziua n amiaza mare!
Am fost la doar trei metri de el!
- Nu tiu, dar o s te rog s-i ajui pe cei de la poliie s
fac un portret-robot. O s pun un ofier s te nsoeasc pn

450

la secie unde o s te ntlneti cu un specialist. Rmi puin


aici cu Duncan, pn cnd aranjez eu toate astea.
Maggie rmase locului clipind des. Phoebe se ridic i
plec n vitez.
- Doamne, lisuse Hristoase! Mi-a fi dorit i nite trie pe
lng cafeaua asta.
- Data viitoare, promise Duncan, o s aduc o sticl cu
mine.
Dup ce aranj ca Maggie s fie dus la secie i vorbi i
cu specialistul n portrete-robot, Phoebe se duse n sala de
ateptare, nsoit de Duncan.
- N-au fcut nicio livrare astzi n zona aceea, i spuse ea.
i n-au trecut pe acolo nainte de ora dou dup-amiaza. L-a
vzut, a vorbit cu el, dar asta nu l-a ngrijorat.
- Orice tip poate s-i lase barb sau s i-o rad. Duncan
se frec gnditor pe brbie. i schimb nfiarea.
- Avem un specialist foarte bun. O s fac portretul-robot
n ambele variante. El tie acum c avem un martor. Dac nu
Maggie, altcineva de pe strad l-ar fi putut observa cu siguran.
E ndeajuns de detept s tie asta, dar nu-i pas.
Cobor din lift i o porni drept spre recepia unde erau
asistentele. i scoase insigna.
- Vreau s tiu dac a aprut ceva nou n situaia cpita
nului David McVee.
- E nc n sala de operaii.
- A dori s mearg cineva pn acolo, s-mi spun i mie
care e situaia n momentul sta.
- O s vd ce pot face. Mergei n zona de ateptare i o
s v anunm ct de repede se poate.
n sala de ateptare erau deja civa poliiti pe care i tia.
Organiz repede cteva schimburi, apoi se post ntr-un col de
unde putea observa ua.
- Trebuie s dau cteva telefoane, i spuse ea lui Duncan.

451

- Vrei cafea? Jos n-ai but deloc. Te-a ntreba i dac vrei
ceva de mncare, dar o s-mi spui c nu, aa c n-o s te ntreb.
- Mi-ar prinde bine ceva rece de but. Se pare c frica mi
ncinge mruntaiele. Mi-ar prinde bine ceva rece. i, Duncan,
spuse ea nainte ca el s se ndeprteze, cnd o s pot gndi din
nou limpede am s-i spun cteva chestii.
- La capitolul sta intr i comentariile i nemulumirile
tale cu privire la faptul c nu m-am conformat ordinelor?
Reui s zmbeasc i fcu pe mirata.
- Habar n-am despre ce vorbeti.
- Bine. i atinse uor buzele cu ale sale. Abia atept s aud
ce ai de spus. M ntorc imediat.
Hotr s-l sune mai nti pe Sykes i s-i spun cum s
organizeze operaiunea de mturare a cartierului lui Dave, cum
s procedeze pentru a obine un portret-robot al falsului agent
UPS. Voia neaprat s poat vorbi cu cei din echipa de geniti
i s fie ea cea care supravegheaz ntreaga investigaie de la
locul exploziei, dar i aminti c l trimisese pe Sykes acolo cu
un anumit scop.
i cum nu putea convinge o asistent s se duc n sala dc
operaii i s-i spun c totul o s fie bine, se calm, i adun
ultimele rmie de optimism i sun.
- Ava?
- Dumnezeule! Phoebe! E bine...
- Dave e n operaie, i din cte tiu eu lucrurile merg spre
bine.
- Operaie! Oh, Dumnezeule, ce s-a ntmplat? Cum s-a
ntmplat?
- Nu pot s vorbesc nc despre asta, dar vreau s tii, s
le spui tuturor, c este pe mini bune.
-- Vreau s vin i eu acolo. Vreau s vd cu ochii mei.
M-am certat foarte tare cu Carter din cauza asta. Phoebe, nu
cred c te atepi ca eu s stau aici cnd Dave e rnit.

452

- Trebuie s m atept la asta din partea ta. mi pare ru.


i el i-ar cere acelai lucru. Chiar ar insista ca tu s rmi
acas. Ava, i promit, i prom it c vei fi prima persoan pe
care o voi suna cnd va iei din operaie. Vreau s ai grij de
mama. Am nevoie de tine, s ai grij de toi cei de acolo. M
bazez pe tine.
- E un lucru groaznic sta pe care mi-1 spui. Lacrimile i
lcur simit prezena n vocea Avei. tii c asta o s fac.
Dar... Te rog, spune-i, spune-i cnd poi c m rog pentru el,
cu toii ne rugm pentru el.
- Aa o s fac. O s te sun imediat ce aflu mai multe.
Dup aproape o or li se spuse doar c operaia decurgea
bine.
Dup nc o or Sykes veni cu un raport mai complet.
- A pus un fir la u. Dup cinci secunde de la deschidere
s-a declanat bomba.
- Voia ca Dave s intre n cas. ansele s-l omoare erau
mai mari dac el apuca s intre de-a binelea n cas. Phoebe i
mas nasul, n ncercarea de a mai elibera din tensiunile inte
rioare. Ce-a folosit?
- Acelai tip de explozibil ca i n cazul lui Roy. A aruncat
ua n aer, ferestrele din fa i o parte din acoperi. A transfor
mat livingul ntr-o gur de iad. Dac ar fi fost doar cu un metru
mai aproape de u, acum ne-am fi aflat Ia priveghiul lui.
- Va trebui s-i cumpere lui Maggie un camion de flori, i
s ncerce s scape nedezbrcat. Cum merge cu vecinii?
- Cei mai muli dintre vecini erau Ia lucru. Am gsit un
martor, un tip care-i luase liber pentru c atepta instalatorul.
Sc uita dup el cnd l-a vzut pe suspect mergnd pe strad.
I)cscrierea pe care i-a facut-o e destul de vag. N-a vzut pracl ic dect uniforma de la UPS, dar momentul n care l-a vzut
ronfirm declaraia lui Maggie. Pompierii au ajuns repede i
cred c-au reuit s-i salveze casa. Dar, lisuse, e o mizerie de
ncdescris acolo.

453

- i el iubea casa aia, adug Phoebe.


- tiu eu un tip, interveni Duncan. Face treab bun. L-a
putea ruga s arunce o privire, poate ar putea s ajute cumva.
- Ar putea s ne fie de ajutor. Dave ar avea o grij mai
puin. Se uit din nou spre u. Da, ar putea ajuta. Am aflat
cum a intrat n cas?
- Dup cte se pare o fereastr din spatele casei a fost forat.
Pe acolo a reuit s intre. Ua din spate era descuiat, deci pe
acolo a ieit, i nu s-a mai obosit s o ncuie. Asta... Se ridic n
picioare la doar o fraciune de secund dup Phoebe. Trebuie s
fie unul dintre doctori, i zise ea. Arta ca un doctor.
'
Fcu un pas n fa. Nu gradul era cel care o ndreptea
s pun prima ntrebare. Toi poliitii din ncpere tiau c e
vorba de ceva personal.
- Dave McVee, spuse ea. Sunt Phoebe MacNamara.
Reuiser s opreasc hemoragia i s-i salveze splina. Un
rinichi i era destul de afectat, avea un bra rupt, dou coaste
fisurate i suferise i o lovitur puternic la cap. Mai erau i
cteva arsuri i tieturi.
Dar inima i era bun. Doctorii i spuseser c avea inima
bun, dar ea deja tia chestia asta.
Sttea pe un scaun, lng pat, ateptnd. i amintea cum
i el sttuse cu ea, cu mult vreme n urm, cnd ea o atepta
pe mama ei.
- Au ncercat s m dea afar, i spuse ea, dei Dave
dormea. Nu tiau cu cine au de-a face. Nu plec de-aici pn nu
te trezeti i-mi rosteti numele. Dup ce o s faci asta o s tiu
c eti bine. O grmad de poliiti au donat snge. Au fcut
coad s doneze fiecare cte o litr, pentru c tu ai fost hmesit
i ai consumat o mare parte din rezerva de snge. Maggie a
apucat s-l vad. Ai ncurcat-o, dragule. i datorezi foarte mult.
i ridic mna i i-o srut.
- Cu toii i datorm foarte mult. Le-am spus s-mi trimit

454

prin fax portretele-robot. i o s-l vnm pe ticlos ca pe un


cine turbat. Jur. Trase adnc aer n piept. i asta nu e nego
ciabil. Vreau s te trezeti, Dave. II mngie pe obraz. Vreau
s te trezeti i s-mi rosteti numele.
Abia dup o jumtate de or l simi micndu-se, i simi
degetele micndu-se ntr-ale ei. Se ridic i-l mngie pe fa.
- Dave. Poi s deschizi ochii? Phoebe sunt. Trezete-te i
deschide ochii. Cnd vzu c pleoapele i tremur se gndi s
apese pe butonul cu care chema asistenta, dar mai atept un
moment. Dave, haide, Phoebe sunt.
- tiu. Glasul i era slab i tremurat, ca al unui beiv. Te
aud. Ce naiba?
- Eti bine. l mngie pe cap, urmrind cum ochii lui
cenuii se limpezeau ncet. Ai fost rnit, dar acum eti bine.
Eti la spital. Ai cteva cucuie i vnti, aa c stai cuminte.
O s chem o asistent.
- Stai. Ce... Ploua. Ploua?
- O furtun al dracului de puternic.
- Ce s-a ntmplat?
- i-a minat ua de la intrare. A intrat la tine n cas,
Dave. mi pare att de ru.
- Ua s-a dat de perete. nchise ochii pentru o secund i
ntre sprncene i apru o cut din cauza durerii i a concen
trrii. mi aduc aminte c ua s-a dat de perete.
- Ai fcut pe vecinul amabil, te-ai ntors s o ajui pe
Maggie s care nite pungi. i aa ai scpat. Nu toate faptele
bune se pedepsesc, pn la urm. O s te faci bine.
- L-am vzut.
- O s... Cum?
- L-am vzut. Degetele lui le strnser pe cele ale lui
Phoebe. Ua s-a dat de perete, m-am oprit i l-am vzut pe
cealalt parte a strzii.
- l vzuse i Maggie un pic mai devreme, aa c am putut
s facem cteva portrete-robot. O s...

455

- l cunosc. Ai avut dreptate. Fat deteapt. ntotdeauna


ai fost o fat deteapt.
- Dave, Dave! Ridic vocea, ca s-i pstreze atenia trea
z. E poliist? Vrei s spui c e poliist?
- Membru al echipelor de intervenie. A fost membru al
echipelor de intervenie SWAT. A fost dat afar? S-a transfe
rat? Nu tiu. Nu-mi aduc aminte. Walker? Nu, nu. Walken. Am
but odat o bere mpreun, la o petrecere dat de cineva care
ieea la pensie. Am but o bere la bar, am schimbat dou vorbe
despre un meci. Walken. Walken, spuse el din nou i se uit n
ochii lui Phoebe. Du-te!
Phoebe se npusti afar din salon i strig o asistent.
- S-a trezit, a nceput s aib dureri. Tu! Art cu degetul
spre unul dintre poliitii care stteau de paz. Nu te miti din
locul sta, ai neles? Nici dac e cutremur, plou cu broate sau
vine Apocalipsa. Nu te miti de aici pn nu-i vine schimbul. i
nu intr nimeni n salonul sta nainte ca tu s le verifici actele.
Intri i tu cu ei.
- Am neles.
- Duncan. Doamne, se gndi ea, ce bine era s ai alturi
un brbat care nu te prsea. Pun pariu c Porsche-ul la al tu
poate s zboare ca vntul.
- Fii convins.
- Urmeaz s-l pun Ia ncercare. Am aflat un nume, spuse
ea i fugi spre lift, urmat de Duncan.

28
^ \ f c l k e n , Jerald Dennis. Phoebe afl numele complet dup
o discuie de doar cinci secunde cu comandantul Harrison. i
dup ce Harrison ncepu s apese pe butoane, n mai puin de trei
minute afl i adresa individului.

456

- N-o s-l gsim aici. i nchise telefonul cu o micare


brusc. E prea detept. N-o s fie acolo, dar oricum o s tri
mitem o echip s verifice locul. Acum e cu totul n alt parte.
S-a ngropat undeva, adnc. Mergem aici, i spuse ea lui Dun
can i mzgli o adres.
- Ce-i aici?
- Era foarte apropiat de Michael Vince, s-a antrenat mpre
un cu el. Aa mi-a spus Harrison. Vreau s stau de vorb cu
Michael Vince. Oh, Dumnezeule! rsufl ea adnc cnd el tie
o curb. Te pricepi la condus, vd.
- M pricep i s fac un martini al naibii de bun.
- Poi s-mi prepari o grmad de chestii din alea dup ce
terminm cu povestea asta.
- Cu gin sau cu votc?
Izbucni n rs.
- Las la alegerea ta. Duncan, dup ce ajungem acolo, la
Michael Vince, o s m atepi? i suni tu pe ai mei i le spui
c Dave s-a trezit i c am vorbit cu el? Le spui tu c e bine?
- O s le spun. O s te atept.
Simi c lacrimile i inund ochii.
- Oh, da, am o grmad de lucruri s-i spun mai trziu.
Vince locuia ntr-o csu ngrijit situat la marginea sub
urbiilor din partea de sud a oraului. Le deschise ua mbrcat
n pijama cu carouri i i privi cu o expresie iritat pe fa.
Respectiva expresie deveni neutr cnd ea i scoase insigna i
i declin identitatea.
- Care-i problema, locotenente?
- Vreau s vorbesc cu tine despre Jerald Walken.
- Jerry? Nu l-am mai vzut de ani buni. S-a mutat n
Montana. Despre ce e vorba?
- A vrea s intru puin, dac se poate.
- Sigur, dar abia am reuit s culcm copilul, din nou.
Trebuie s pstrez linitea. Putiul m aude i dac m scarpin
n fund la dou camere deprtare.

457

- Ct are copilul?
- ase luni. Tocmai i dau dinii, ceea ce nseamn c nici
eu i nici soia mea nu avem parte de somn. Am lucrat cu
dumneata n cteva situaii de criz. Cazul Johnson a fost o
chestie dat naibii.
- Da, a fost. tii cum s dai de Walken?
- Nu. N-am mai auzit nimic de el dup ce s-a mutat.
- Din cte tiu eu erai prieteni.
- Am fost. Cel puin eu aa am crezut. Vince ridic din
umeri i se prvli ntr-unul dintre fotoliile din living, cu un
cscat imens. mi cer scuze. Stai jos. Jerry trebuia s fie ca
valerul meu de onoare la nunt, dar i-a luat tlpia cu dou
sptmni nainte. Mi-a spus c i dduse demisia, doar cnd
a primit ordinul de lsare la vatr. Mi-a trimis un nenorocit de
e-mail cu scuze, dou zile mai trziu. n el scria c se duce
s-i regseasc sufletul i alte porcrii de genul sta. Cu dou
sptmni nainte de nunt el se gsete s se duc s-i caute
sufletul. M-a fi gndit c se mbtase crunt i l apucase
melancolia dac n-a fi auzit c a plecat din poliie.
Se prea c interlocutorul ei era ameit din cauza oboselii,
a lipsei de somn. Phoebe i aminti i ea acele zile - i nopi,
nopi albe care preau c nu se mai sfresc - totul din cauza
unui copil plin de toane.
- Jerry consuma mult alcool?
- Mai cdea n cap din cnd n cnd. Cnd ai o slujb ca
asta, ai nevoie i de puin relaxare.
- tii ceva despre femeia mritat cu care umbla?
Vince o privi cu atenie.
- Despre ce e vorba?
- Ai participat la operaiunea Johnson. Walken este cel
care a tras glonul acela.
Ochii somnoroi strlucir brusc i brbatul se ridic n
fotoliu.
- Cum dracu?

458

- A i auzit, sunt sigur, de incidentul din cimitirul Bonaven


ture. Walken este cel care l-a intuit pe Roy de mormntul
acela i apoi l-a ucis. Cpitanul McVee a fost rnit foarte grav
astzi.
- McVee? Cum? Ce s-a ntmplat?
- Ua de la intrarea casei lui a fost minat cu o ncrctur
de explozibil. Circumstanele i-au fost ns favorabile cpita
nului. A reuit nu numai s supravieuiasc, ci s-l identifice
pe Walken. Acuma, dac tii cum s dm de Walken, ai face
bine s-mi spui, ca s-l putem aresta nainte s mai rneasc i
pe alii.
- N u tiu. Dumnezeule atotputernic, Jerry? Vince se prbui
napoi n fotoliu. Cpitanul McVee a spus c a fost Jerry?
- Da.
- lisuse! lisuse! In ultimele luni petrecute la slujb era
cam agitat. Uneori genul sta de munc te mpinge pn la
limit, dar...
- Ai avut vreun motiv de ngrijorare? interveni Phoebe.
- Da, pot s spun i aa. Dar, tii, eram destul de ocupat,
cu nunta i cu toate celelalte. N-am mai petrecut la fel de mult
timp mpreun. Jerry era un poliist foarte bun. n timpul orelor
de serviciu avea capul foarte limpede. Poate c, n viaa lui
particular, era mai impulsiv, dar la serviciu s-a dovedit un om
de ndejde.
- A fost o femeie la mijloc.
- Da. Parc oftase cuvntul. S-a ncurcat cu tipa i nu-i mai
sttea capul dect la ea. i venise ideea s plece mpreun spre
Vest - unde brbaii sunt brbai, i alte chestii de genul sta.
Voiau s-i cumpere o ferm n Montana. M-am gndit c asta
au i fcut. C a plecat mpreun cu femeia aceea spre Montana.
- Cum o chema?
- El i spunea Gwen sau Guinevere. Nu ne-a fcut
cunotin cu ea. mi fceam griji c...
- Ce te ngrijora?

459

- Chestia asta nu-mi prea place, locotenente, trebuie s-o


spun, nu-mi place deloc. A fost poliist, mi-a fost coleg, mi-a
fost prieten.
- Cpitanul McVee a stat n operaie mai bine de trei ore.
- Bine. Vince i frec gnditor falca. Bine, bine. Uite ce
e, doar cnd bea un pahar n plus sau cnd nu putea s se
ntlneasc cu ea o perioad mai ndelungat devenea agitat. i
poate cteodat a dat i pe dinafar.
- Cnd anume?
- Tot spunea c ar fi mai uor dac pur i simplu l-ar
mpuca pe tipul la - pe soul ei. Nu vorbea serios. Apoi
ncepea s bat cmpii despre cum o s atepte el pn cnd
aveau s strng ndeajuns de muli bani pentru a putea cumpra
ferma aceea. Ii gsise deja i un nume.
- Camelot?
- Da, da, c tot i spunea ei Guinevere. Era nebun dup ea.
Probabil c i ea l aa, i asta l fcea s-o ia razna.
- Nu, nu cred c-1 aa. Mai avea i ali prieteni? Familie?
- Se nelegea bine cu cei din unitate. Ii considera fraii
lui. Chiar spusese c suntem frai de cruce, tii?
Niciun poliist nu fusese atins cnd umpluse trupul lui
Charlie Johnson de gloane, i zise Phoebe.
- Avea familie?
- Avea - sau are, nu tiu exact - o mam i un tat vitreg,
dar nu era n relaii prea bune cu ei. Cred c mi-a spus la un
moment dat c s-au mutat n California cnd el avea douzeci
i ceva de ani i c el a ales s rmn aici. Se nelegea bine
cu toat lumea, repet Vince, dar a spune c n afar de relaia
cu mine era cam singuratic de felul lui. Cred c a fost cam
suprat cnd m-am cuplat cu Marijay. Nevast-mea. Apoi s-a
ncurcat i el cu femeia aia, i asta a fost.
Phoebe se ridic n picioare.

460

- Dac ia legtura cu tine sau dac l vezi, te rog s m


contactezi imediat. nelegi?
- Locotenente, dac a fcut tot ceea ce spui c a fcut,
nseamn c-a luat-o razna. Am o soie i un copil. Poi s m
crezi pe cuvnt cnd i spun c dac aud ceva de Jerry te anun
imediat. Nu vreau s risc sigurana familiei mele.
Phoebe i scoase telefonul n timp ce ieea din cas. l
vzu pe Duncan rezemat de main, cu minile n buzunare,
uitndu-se la cerul pe care stelele ncercau s strluceasc printre
norii destrmai.
Se rezem i ea de main, lng el, n timp ce vorbea la
telefon cu comandantul echipei, apoi cu cei de la spital,
interesndu-se de starea lui Dave, i cu Sykes, pe care-1 puse
la curent cu ultimele nouti.
Dup ce termin, bg telefonul n buzunar i mai rmase
cteva clipe, uitndu-se la stelele acelea ncpnate.
- Eti un brbat ngrozitor de rbdtor, Duncan.
- Pentru majoritatea lucrurilor chiar merit s atepi.
- ntr-un fel ngrozitor, i Walken tot asta crede. A ateptat
o grmad de vreme pentru a aciona. Tipul dinuntru? Era cel
mai apropiat prieten al lui. De fapt, dac citesc printre rnduri,
pot spune c era singurul lui prieten. Walken era un singuratic
care se nelegea cu toat lumea, cu un temperament vulcanic
n afara serviciului, un om cruia i plcea s bea, i cruia nu
i-a psat prea mult cnd prietenul su s-a logodit. N-a luat
niciodat legtura cu prietenul sta al lui n ultimii trei ani.
Acum nu mai are niciun prieten. Cam asta e situaia lui. Aa
vrea s fie. Trebuie s dm de el, pentru c sigur e undeva n
ora. Eu nu m pricep la astfel de lucruri, cel puin nu la fel de
bine ca alii. i trecu o mn prin pr. Aa c acum trebuie s
fiu eu cea rbdtoare, s atept ca alii s-l gseasc.
- Cnd eram copil mi plcea s joc baseball.
l privi nedumerit.

461

- Poftim?
- mi plcea s joc, i aruncam foarte bine mingea. Ba
chiar alergam ca vntul. Dar loveam ca un violonist. Aa c
depindeam de altcineva, cineva care se pricepea s loveasc.
Eu alergam. Cu toii facem ceea ce tim, ceea ce ne pricepem
s facem.
- l iubesc pe Dave mai mult dect l-am iubit pe tata. Se
frec la ochii obosii i acum umezi. Abia mi-1 mai amintesc pe
tati. M ducea n crc, m gdila i mirosea a spun Dial. Dar
nu-mi mai pot aminti vocea i trebuie s m uit din cnd n
cnd la o poz de-a lui ca s-mi pot aduce aminte cum arta.
Cnd m gndesc la tai, primul mi vine n minte, Dave.
- Haide, iubito. O lu de mn. Hai s mergem acas.
- n seara asta nu mai pot face nimic. Chiar nimic.
- O s dormi puin, apoi o s te gndeti la ce ai de fcut
mine.
- O s stai cu mine. Se urc n main i se uit la el. Aa
ai promis.
- Sigur, pot face asta.
Se ateptase s fie cazat din nou n camera fiului Avei, aa
c fu surprins cnd dup ce arunc o privire n camera lui
Carly, Phoebe l lu de mn i-l trase n dormitorul ei.
i lipi un deget de buze n timp ce nchidea i ncuia ua
n spatele lor.
- Va trebui s faci dragoste cu mine n cea mai mare linite.
- Tu eti cea care face zgomot. O mpinse spre pat. Dar
dac vd c te ia valul, o s-i pun un clu n gur.
- Mai bine ncearc asta. Se ridic pe vrful picioarelor i
l srut. Doamne! Aproape c oft cuvntul. Doamne, Doamne,
te vreau peste tot pe mine. nuntrul meu, n jurul meu, peste
mine i sub mine. Vreau s fiu nconjurat, Duncan. nconju
rat, ca s nu m mai pot gndi la nimic.
El o puse uor pe pat, i i ddu prul la o parte de pe fa.

462

Buzele lui i mngiar sprncenele, obrajii, linia brbiei. Apoi


i strivi buzele cu un srut pasional.
O simea relaxndu-se, centimetru cu centimetru. Ii simi
umerii tremurnd un pic, apoi o simi topindu-se. Phoebe i
ridic braele pentru ca el s-i poat scoate bluza. Minile lui
coborr i ddur de patul armei.
- Ah, cred c eti narmat i foarte periculoas.
- Rahat, am uitat! l ddu la o parte, se rostogoli, i des
fcu tocul pistolului i l puse pe noptier.
- l lai aa, pe unde i vine? Dac d Carly peste el?
nc un fior n inim, se gndi ea i i cuprinse faa cu
minile.
- Nu, am un seif, pe raftul de sus din debara. Dar, atta
vreme ct ua e ncuiat, o s-l las aici o vreme.
- Bine. S vedem, cred c tocm ai... O trase napoi.
Ajunsesem aici, spuse el nainte s-o srute din nou.
Vorbir n oapt ct timp se dezbrcar. Apoi nu mai
vorbir deloc.
0 nconjur, aa cum i ceruse, cu atingeri i srutri, cu
cldur i cu micare. Buzele i minile ei alunecar peste
pielea lui i gsir ce-i trebuia.
Mici fiori se transformar n dureri surde, care se topir n
valuri catifelate de plcere. Timpul trecea, i poate c acum
stelele ardeau pe cer, dar ea nu mai avea nevoie de lumina lor.
Simi cum se scurge din ea toat teama i tensiunea acelei zile
nesfrite.
1 se oferi i el o auzi oftnd i gemnd n timp ce o ptrun
dea. Apoi l nconjur ea pe el, l captur, l prinse n fierbineala
aceea dulce pn cnd el fu copleit.
i vzu ochii strlucind n ntuneric, privindu-1 cum o privea
n timp ce trupurile lor se contopeau. Senzaia pielii pe piele se
prvlea n valuri, dei ritmul micrilor lor rmnea constant,
lent. Buzele lor se ntlnir din nou, flmnde, nbuind gemetele.
Cnd valul de plcere ajunse la apogeu i se prbuir

463

1
amndoi n ntuneric, i ngrop faa n prul ei, respirndu-i
parfumul.
Ar fi trebuit s se ridice, s-i pun arma n debara, ca s
poat descuia ua. Dar, Dumnezeule, se simea att de bine
goal, ntins pe pat, cu trupul lipit de al lui, cu mintea nceoat
i cu inima nc btndu-i nebunete.
Cum trise fr asta atta vreme? Fr aceast intimitate,
fr plcere, far atingere? Cum se descurcase far el? Fr
discuiile cu el, far ajutorul lui, far umorul i nelegerea lui?
Nu era minunat c n acest moment din viaa ei gsise pe
cineva cu care se potrivea? Pur i simplu se potrivea - trup,
minte, inim.
Poate c se simea fragil i sentimental, mpresurat i n
deriv, dar gsise pe cineva care o ajutase s rmn cu picioa
rele pe pmnt. Cineva care-i putea rspunde la ntrebri i
care putea s-i arate calea - pentru c, oh, Iisuse, nici nu-i
dduse seama ct de greu i fusese s duc n spate singur
toat aceast povar.
- M faci s m simt mai puternic, Duncan.
- OK. Sper.
- Pentru mine este foarte bine. i plimb o mn pe spatele
lui, pn la ale i napoi. Foarte bine. Poate c e doar o eu
forie post-coital, dar n momentul acesta m simt n stare s
fac fa la tot ce se ntmpl i la ceea ce urmeaz s se ntm
ple. O s fie totul bine, pentru c aa trebuie s fie.
Rmase tcut o vreme, urmrind cu un deget linia umerilor ei.
- L-am reangajat pe Joe Sinucigaul.
- Ai... Hmmm.
- Phin o s fie furios, dar nu i-am dat dect o jumtate de
norm. Cteva ore pe sptmn. Nu e att de nebun, i mai
face i terapie. Duncan o privi. Tu salvezi viei, Phoebe - ai
salvat-o pe a lui. Asta faci tu. Ci oameni pot spune chestia
asta? C meseria lor e salvarea vieilor? Da, totul o s fie bine.

464

- Nu tiu dac vreau s o salvez pe a lui. Pe a lui Walken.


Nu m-am mai simit aa niciodat, aa, de parc - mcar pen
tru un moment - n-a regreta moartea cuiva. n toi aceti ani
n-am scos niciodat arma la nimeni. N-am tras niciun foc n
afara poligonului. Dar tiu c a putea s-o fac, tiu c n-a
ezita, dac a deschide ua i el ar fi acolo. i gndul sta
nu-mi provoac niciun fel de sentiment de vinovie.
- i de ce i-ar provoca?
- Pentru c nu asta fac eu. Cu muli ani n urm, cnd eram
sub stpnirea lui Reuben, m gndeam c dac a fi putut s
pun mna pe un cuit din buctrie sau dac a fi reuit s-i iau
pistolul i-a fi fcut ru. Dac a fi putut l-a fi omort pentru
tot ce ne facea. Pentru c ne inea nchii i speriai, pentru
sngele de pe faa mamei, pentru frica de pe faa lui Carter. Doar
o singur dat n via, atunci, am mai simit aa. Dar cnd totul
s-a terminat, cnd totul s-a sfrit, am fost uurat c el n-a
murit. Urma s se duc la nchisoare, i asta era bine, dar nu era
mort. Nu murise nimeni n casa aceea. Nu tiu dac atunci cnd
o s se termine toat chestia asta o s m simt la fel.
- Eu nu m-am mai btut cu cineva de... Ei bine, nu se pune
la socoteal c m-am luat un pic la har cu idiotul acela de vr
al lui Jake. Oricum, nu m-am btut de vreo cincisprezece ani. Nu
mi-am mai nfundat pumnul n faa cuiva, n-am mai avut senzaia
aia pe care o simi cnd bai bine pe cineva. Dar dac a avea
ocazia, dac a putea pune mna pe Walken, l-a umple de snge.
i dup ce ar rmne n nesimire, cu ochii dai peste cap, l-a
lua la o nou tur. Nu e stilul meu, Phoebe, dar nici nu m simt
ctui de puin vinovat pentru c mi doresc s fac asta.
II
privi fix pentru c tia c indiferent ct de calm i rela
xat era tonul lui, chiar vorbea serios. Avea chestia asta n el.
- Hei, hei. Se pare c suntem doi oameni violeni, nu-i
aa?
- Ceva de genul sta. Singura diferen e c noi nu ne
manifestm aa. Uite ce-i propun, dac ai ocazia s te apropii

465

de el, ine-1 sub ameninarea armei pn ajung eu acolo. O s-l


zvnt n btaie, i dup ce e la pmnt poi s te rcoreti i tu
puin.
Phoebe pufni n rs.
- Dumnezeule, n-ar trebui s fie amuzant, i n mod sigur
n-ar trebui s m fac s m simt mai bine. Dar mi se pare
haios, i chiar m face s m simt mai bine. O s pun arma n
seif, acolo unde i e locul.
Se strecur de sub el i lu pistolul de pe noptier. El
aprinse lampa i lumina puternic o fcu s clipeasc des.
- Trebuia s vd asta, zise el i i plimb privirea peste
trupul ei, ca un fascicul de raze albastre. O rocat goal cu o
arm n mn. Cred c asta m-a aat ndeajuns de mult pentru
a trece la runda a doua.
Ea se mulumi s clatine din cap i se duse spre debara.
- Acum cteva ore n-a fi crezut c o s-mi sfresc ziua
aici i aa. Viaa e o aventur ciudat, dup cum spunea cineva
de curnd.
- mi plac urcuurile i coborurile ei. Ceea ce m duce
cu gndul la ceva ce voiam s te ntreb. Dup ce se termin
toate astea, ce-ai zice s-i iei cteva zile libere, s mergi cu
mine ntr-o excursie?
Planurile, proiectele erau ceva omenesc, se gndi Phoebe
n timp ce descuia seiful. Zmbi uor, gndindu-se la Paris,
Milano, Tahiti sau Belize.
- Cred c-a putea s aranjez ceva. La ce destinaie te-ai
gndit?
- Disney World. Ea ddu drumul pistolului n seif, i aces
ta czu cu o bufnitur nfundat. Phoebe rmase n picioare, n
debara, privind n gol.
- Vrei s mergi la Disney World?
- Visez la asta de cnd eram mic. mi amintesc c stteam
n pat i m gndeam la asta. Acolo totul pare vesel i minunat.
Culori, muzic, distracie, personaje de desene animate n

466

w
mrime natural care se plimb printre oameni. N-am ajuns
acolo, nu cnd eram copil. Am fost de vreo de dou ori dup
aceea, doar ca s zic c am fost.
Ea puse cu grij cutia napoi n raft.
- i era vesel? Aa cum i-1 imaginasei?
- Da, cam aa ceva. Dac iei de la Country Bear Jambo
ree ncruntat, atunci pentru tine nu mai exist nicio speran.
M gndeam c fetia s-ar distra de minune, nu crezi? Cnd ai
apte ani, la e cel mai tare loc din lume. Cel puin aa cre
deam eu cnd eram de vrsta ei.
Phoebe iei din debara i l studie. Sttea pe pat, gol puc,
cu prul ciufulit, cu un zmbet vistor pe fa i nu se gndea
la Oraul Luminilor, la o vacan Ia Roma, ci la muni magici
i la elefani zburtori.
- Vrei s o duci pe Carly la Disney World?
ntoarse capul spre ea i ridic din umeri.
- Dac vrei, poi s vii i tu. O s-i cumpr nite urechi
de oricel.
Deasupra lor plana o ameninare, se gndi ea. Era foarte
real, foarte apropiat. Legtura lui cu ea l punea n btaia
putii, la fel ca i pe ea. Iar el se gndea s o duc pe fetia ei
la Disney World.
Merse spre pat, apoi se aez lng el. II lu de mn i l
privi n ochi.
- Duncan. Phoebe simi dragostea nvluid-o. Duncan.
Ea i facu cu ochiul.
- Da, Phoebe.
- Te cstoreti cu mine?
- Dac m... ce-a fost asta?
Mna lui tresri, doar puin, ntr-a ei i ea observ surprin
derea din privirea lui. Niciuna dintre aceste manifestri nu o
deranj .
- Eti cel mai bun om pe care l-am cunoscut vreodat i
asta nu nseamn puin lucru dac te gndeti c n viaa mea

467

1
exist Carter i Dave, nite oameni att de buni. M faci s rd,
m faci s gndesc. Eti generos i detept - ceea ce este o
combinaie foarte important, pentru c fiecare dintre aceste
trsturi poate fi enervant, dac o iei separat. i respect i
admir loialitatea ta nnscut.
- Ai uitat sexul.
Acum veni rndul ei s zmbeasc.
- Nu, n-am uitat, nici mcar pentru o secund. Dac tot
sunt att de generoas cu complimentele, o s-i spun c n-am
avut un amant mai bun, ceea ce este desigur unul dintre mo
tivele pentru care i-am fcut aceast propunere. Viaa mea este
complicat i plin de responsabiliti. Eti singura persoan n
care am ndeajuns de mult ncredere pentru a mpri aceste
responsabiliti. Singura pe care o iubesc ndeajuns. i te iubesc,
Duncan. Te iubesc att de mult. Stai, stai, spuse ea repede cnd
vzu schimbarea aprut n privirea lui. Las-m s termin.
Iubesc toate aceste lucruri la tine. Astea erau lucrurile acelea
multe pe care voiam s i le spun n seara asta. Propunerea nu
era n plan. Dar, ce s-i spun, m-am pierdut cnd am ajuns la
Disney World.
- Disney World a declanat totul?
- Oh, da, da, asta a declanat. tiu ca nu ne cunoatem de
prea mult vreme. Doar de la...
- Ziua Sfntului Patrick.
- De la Ziua Sfntului Patrick. Presupun c o s ai nevoie
de timp de gndire, lucrurile chiar trebuie s se liniteasc,
pentru numele lui Dumnezeu, dar...
- Unde-i inelul?
- Inelul?
- Ce fel de cerere e asta? ntreb el. Nu mi-ai luat inel?
Phoebe oft zgomotos.
- Am fost cam ocupat zilele astea.
Oft din nou, un pic ostentativ.
- Nu tiu dac pot s iau foarte n serios aceast cerere

468

*
far un inel. Dar cred c pot s fac o excepie, doar de data
asta. Se aplec i-i srut buzele zmbitoare. Eu aveam de
gnd s te cer la Disney World.
- Aveai de... Pe bune?
- M-am gndit c o s te ameesc bine n cecuele de ceai,
sau o s te las far echilibru dup o curs cu Space Mountain
ca dup aia s te lovesc ct eti cu garda jos. Bineneles, urma
s am i un inel.
I mpinse napoi pe pat i se arunc deasupra lui.
- Mie-mi plac lucrurile clare. sta e un da?
- M-ai cucerit din clipa n care ai intrat n apartamentul lui
Joe Sinucigaul.
Ea miji ochii.
- Atunci nu tiai prea multe despre mine, a fi putut fi
mritat i cu ase copii, sau lesbian.
- Atunci a fi rmas prins n mrejele tale pn la sfritul
vieii. Dar sunt un tip norocos. M fine norocul sta de ceva
vreme, i tot el mi te-a scos n cale. M-ai cucerit, Phoebe, n
secunda n care ai intrat, i din momentul acela m-am ndr
gostit din ce n ce mai tare de tine, far s m mpotrivesc
deloc. i aez o uvi de pr dup ureche. Nu m deranjeaz
complicaiile, iar responsabilitile fac parte din via, asta dac
duci o via corect. Iar noi o s trim corect, noi doi. Aa c
da, accept propunerea ta, fcut far inel.
l srut i apoi rmase cu tmpla lipit de obrazul lui.
- nc nici n-am nceput s-i enumr toate complicaiile.
Trebuie s locuiesc n casa asta. Nu pot...
- mi place casa. Asta nu e complicaie, este o cas veche
i minunat de pe strada Jones.
- Mama...
- E minunat. Dac n-a fi reuit s pun mna pe tine,
m-a fi orientat ctre ea. i m place. i trecu un deget de-a
lungul coloanei ei. Cam toate femeile au tendina asta.
Phoebe se rsuci i l privi.

469

- M-a atepta de la tine... Am nevoie s fii ca un tat


pentru Carly.
- M-a enerva foarte tare dac nu te-ai atepta la asta din
partea mea. O trase n jos pn cnd capul ei ajunse s i se
odihneasc pe piept. Nu trebuie s negociezi chestia asta, e o
afacere ncheiat.
- Sunt att de fericit. Mi se pare ciudat s fiu fericit
cnd att de multe lucruri nu merg aa cum ar trebui.
- O s rezolvm tot ce nu merge bine. Ne pricepem amn
doi la asta.
- E aproape diminea, murmur ea privind spre fereastr.
E aproape vremea s-o lum de la capt.
- nchide ochii pentru o vreme. nchide ochii ct nc eti
fericit i dormi puin.
Urmtorul lucru pe care-1 simi fu soarele ale crui raze i
intrau n ochi. Fiica ei ciocnea la u. i mulumi lui Dumnezeu
c-o lsase ncuiat.
l scutur zdravn pe Duncan i primi drept rspuns o
mormitur furioas. Apoi el sri repede din pat.
- O clip, scumpa mea.
- Mami, de ce e ua ncuiat? Mami, eti bine?
- Sunt bine, sunt bine. Phoebe se repezi n debara i-i
scoase halatul. Sunt bine, Carly. Du-te jos, vin i eu imediat.
- Ua ta e ncuiat, mami. M duc s-i spun Iui buni.
- Nu! Doamne, lisuse Hristoase! Nu, nu, stai puin.
Micndu-se rapid, Phoebe i arunc halatul pe ea i iei n
vitez din debara. Duncan era lng pat, cscnd monstruos i
trgndu-i alene blugii pe el. Disperat, Phoebe duse un deget
la buze i deschise ua, civa centimetri. Dormeam, scumpa
mea. Am ajuns acas foarte trziu. Cobor i eu n cteva minute.
- Dar aveai ua ncuiat.
- Da, cred c era ncuiat. O s...
- Am vzut maina lui Duncan afar. Dar nu e nici jos,
nici n camera lui Steven.

470

- Oh, pi... De ce nu te duci s vezi dac Ava ne face


cltite pentru micul dejun?
- Duncan e nuntru? Carly se ddu spre dreapta, apoi spre
stnga, ncercnd s vad ceva prin crptura ngust a uii.
Phoebe se ddu i ea spre dreapta, apoi spre stnga, pentru a
o mpiedica s zreasc ceva. A dormit cu tine noaptea trecut?
Copila era ncpnat ca un cel care nu vrea s dea
drumul osul, se gndi Phoebe. nainte s poat spune ceva se
auzi glasul lui Duncan.
- Ne-a prins, spuse el i deschise ua larg. Salut, Carly.
- Salut. Ua mamei era ncuiat i n-am putut s intru.
- Am ajuns acas foarte trziu, repet Phoebe.
- De ce ai dormit la mama n camer? l ntreb Carly pe
Duncan.
- Cte ntrebri poi pune n dimineaa asta, n vreme ce eu
nu am apucat s-mi beau cafeaua...
- Ai spus c trebuie s pun ntrebri, i aminti Carly ma
mei ei. Ai visat urt, Duncan? Am dormit i eu cu mama n pat
de cteva ori, cnd am visat urt.
- De fapt, spuse Duncan i o nghionti pe Phoebe, dnd-o
la o parte, d-mi voie s te ntreb eu ceva. Ce-ai spune dac eu
i cu mama ta ne-am cstori?
Carly ngust ochii, i studie faa, apoi se uit la mama ei,
i iari la Duncan.
- Pentru c v iubii i pentru c vrei s dormii n acelai
pat?
- Exact.
- i tu o s fii tticul meu vitreg?
- Da.
- Pot s-mi cumpr o rochie nou pentru nunta voastr?
- Asta ar reprezenta o prioritate.
Zmbi, i Phoebe i recunoscu viclenia.
- Prietena mea Dee are un ttic vitreg, i acum a primit un
frior pe nume William. Pot s primesc i eu unul?

471

- Ar putea fi o surioar, dar o s-i punem tot numele de


William.
Carly chicoti i cltin din cap.
- Pe fete nu le cheam William. Am putea s ne lum mai
nti un cel, i s-i punem lui numele de William, i dup
aceea...
- Cam ntinzi coarda, putoaico, o avertiz Phoebe.
- Discutam i noi ceva, i spuse Duncan lui Phoebe, apoi
se ls pe vine, pentru a fi la acelai nivel cu Carly. O s vd
ce pot face n aceast privin. Dar dac reuesc s te ajut, ce
primesc n schimb?
Carly deveni rozalie la fa, apoi l atinse foarte uor pe
Duncan cu buzele pe obraz.
- Doar un pupic pentru un bebe i pentru un cel? Voi,
femeile MacNamara, suntei dure.
Fetia chicoti din nou, se nroi i mai tare la fa, l
mbria pe Duncan i-l pup zgomotos pe obraz.
Niciodat, se gndi Phoebe n timp ce-i privea pe cei doi,
niciodat n-o vzuse pe Carly mbrindu-1 pe Roy. Niciodat
nu-i vzuse fetia rznd aa n braele tatlui ei.
- Aa mai merge. Acum o s-mi pun un tricou pe mine, ca
s nu scandalizez femeile casei cnd o s cobor. O puse jos pe
Carly. Venim i noi imediat.
- Bine. Fetia fugi spre scri, aruncndu-i un zmbet ct
toate zilele.
- Cred c ea e de acord. Acum o s vedem ce are i Essie
de... Ce? Pe faa lui trecu o umbr de panic atunci cnd se
ntoarse i vzu lacrimile care-i curgeau lui Phoebe pe obraji.
Ce-am greit?
Avea un nod att de mare n gt nct nu reui dect s
clatine din cap i s-l mbrieze strns.
- tii, ne-am descurcat i far tine, reui ea s articuleze.
Ne-am descurcat destul de bine. Dar, Doamne, Dumnezeule,
lucrurile sunt att de bune cnd tu eti aici!

472

- Lacrimi de fericire. Oft uurat. neleg.


- Sunt foarte fericit.
- Asta-i bine. Deci... Ce zici de celul la?

*9
^Sincronizarea era perfect, iar locaia, ei bine, asta i-o
datora n mare parte ansei. Sau poate c Angie, de acolo de
sus, i cluzea paii.
Se va ntmpla astzi.
Pcat, mare pcat c M cVee nu zburase n buci,
mprtiate peste toat strada Barnard. Intervenise curva aia de
v