Sunteți pe pagina 1din 89

VALETUL SI

STAPANA LUI
The Butler and His Lady
Anne & Ed Kolaczyk
Camilla Ross se simea groaznic. O durea capul, gitul o ustura i tot corpul ii ardea. De
fiecare dat cind tuea, pieptul i se crispa de durere.
De ce nu te duci acas? o intrebase eful ei la inceputul dup-amiezei.
M simt bine, mulumesc, insistase ea. i trebuie s m apuc i de hirtiile pentru
contractul cu Tilden Lake. Cumprtori care s comande echipamente de birou de
dou milioane de dolari nu sint pe toate drumurile. Vreau s vd actele semnate cit
mai curind posibil.
O s dureze cel puin cinci zile pin s perfectezi contractul, ii atrase el atenia, invao pe Jessica ce are de fcut cu hirtiile i pe urm du-te acas. Dac-i mai imprtii
mult viruii pe-aici, o s contaminezi tot biroul.
Firete c n-a vrea s fac asta.
Un acces de tuse o impiedic s spun mai mult i o fcu s se simt ameit i fr vlag.
O fi fost porecla ei Dusty - Prfuita" - dar acum nu i se potrivea deloc. Prbuita" ar fi fost
mai aproape de realitate. Sau Ameita". Decrepita". Deprimata".
Hotrirea fiind luat inainte ca ea s-i fi dat mcar seama, Dusty se ridic in picioare i
scotoci la repezeal printre hirtiile de pe biroul ei. Pe cele mai multe le puse deoparte ca s le
rezolve mai tirziu; restul fur indesate in geanta ei diplomat. Imaginea unui castrona cu sup
ii incoli in minte in timp ce traversa pardoseala acoperit cu gresie a biroului. Sup fierbinte,
cu aburii jucind deasupra, care s-i transmit cldura ei reconfortant.
Se ag de aceast imagine linititoare, in timp ce cobora cu liftul i traversa holul spre
ua de ieire, de unde ii fcu semn unui taxi. Era sfirit de februarie, iar vremea era o
combinaie mizerabil de ploaie i ninsoare. Trupul lui Dusty se infiora, dar mintea ei
continua s opteasc: sup, sup, sup!
Abia cind taxiul incepu s goneasc spre nord, pe malul lacului Michigan, imaginea supei
fierbini se risipi i se preschimb in ghea. Buctria ei era goal-golu, ii aminti ea cu un
geamt interior. Avusese de gind s fac cumprturi in weekend-ul trecut, dar, cine tie de
ce, nu reuise s-i gseasc timp pentru asta.
Cind virar pe Lake Shore Drive, Dusty se aplec in fa.
In parcarea bcniei de colo, te rog. Trebuie s iau cite ceva.
oferul cu pr crunt o privi lung prin oglinda retrovizoare, artind spre aparat.
Ceasul de marcat trebuie s mearg.
Cldura soarelui caraibean din intonaia moale a brbatului nu avu nici un efect asupra
cerului innegurat sau asupra dispoziiei lui Dusty.
Da, tiu.
S-ar putea s mearg mult.
Nu-mi pas. O s-ti pltesc chiar dac stau inuntru o sptmin.
Cobori din iaxi i se indrept spre magazin.
Hei, doamn! Vocea taximetristului o ajunse din urm. Imi iei i mie o ciocolat?
Hershey cu alune. Una mare! O.K.? Ea incuviin din cap i pi in cldura relativ a
prvliei.

Probabil c era singura persoan din Chicago creia un ofer de taxi ii cerea s-i cumpere
ciocolat. Oare ce anume, in fptura ei mrunt, ii fcea pe oameni s presupun c ar fi
fericit s le fac un serviciu? Sau poate socoteau c e prea timid ca s refuze? Oare nu era
sta i motivul pentru care nu reuea s-i gseasc o menajer? Toat lumea, in afar de
clienii ei, prea s-o considere o neajutorat.
Ii fcu cumprturile i apoi le car pin la taxi. Aerul rece ii ptrundea prin hain, i se
strecura pin sub pulover i i se lipea, umed, de pieie. Se simea groaznic.
Mi-ai luat ciocolata, doamn?
Dusty i-o intinse fr nici o vorb.
Mii de mulumiri, ii rupse o bucat pentru el i ii intinse pachetul. Vrei o bucic,
doamn?
Mirosul ciocolatei o fcu s se simt i mai ru, dac aa ceva era cu putin.
Nu, mulumesc, rspunse ea pe un ton apsat. Vreau numai s m duci acas.
Desigur, doamn!
oferul acceler i ini in strad, fr s se uite la pietoni sau la alte maini. Dusty
inchise ochii i incepu s se roage, simind cum taxiul face piruete la cotituri i auzind
scrinetul strident ai cauciucurilor. Apoi, taxiul opri brusc i ea ii incleta miiniie pe sacoa
cu cumprturi, pentru ca acestea s nu se risipeasc. Poeta ii czu. Taxiul parcase in fata
casei sale din crmid brun, cu dou etaje.
A fost destul de repede, doamn?
Ea ii intinse o bancnot de zece doiari i deschise portiera, ieind in ploaia rece ca
gheaa. Pstreaz restul!
Omul fcu un salt imprejurul mainii ca s-i ia sacoa i i-o duse pin la ua din fat.
Vrei s le duc inuntru?
Nu, mulumesc.
Ii lu sacoa din min.i intr. Poate ar fi fost dispus s se angajeze la ea, pentru menaj.
Din pcate, probabil c el citiga mai bine ca ofer de taxi. Dup ce rsturn coninutul cutiei
potale in sacoa de la magazin, urc treptele proaspt mochetate spre apartamentul ei de la
etajul al doilea. Cldirea, prima ei investiie personal in domeniul imobiliar, o fcea s simt
c nu st prea ru pentru o fost secretar de douzeci i nou de ani, care se afla abia la
jumtatea drumului pin la licen. Apartamentul ei era mai mare decit intreaga csu din
Canaryville unde copilrise, iar, in plus, cldirea mai avea dou garsoniere la etajul intii i un
apartament cu grdin la parterul englezesc.
Dusty cumpni sacoa intr-o min i descuie cele dou broate de ia u. Pe urm, stind o
clip in loc, ii for ochii s cerceteze ceea ce se putea vedea prin apartament. Era
harababur, dar nu era decit aceeai harababur pe care o lsase de diminea. Ddu aerul
afar cu un suspin adinc i pai inuntru, trintind i apei ferecind ua grea de metal din spatele
ei.
Preul sczut la care cumprase cldirea era un avantaj, dar amplasamentul era inc un
element oarecum negativ. Se afla la numai citeva blocuri dincolo de limita exterioar a zonei
aflate in curs de renovare.
tiuse care-s riscurile, atunci cind o cumprase, dar nu era pregtit pentru trauma
emoional a unei spargeri. Crimele i tilhriile erau ceva ce se intimpl numai la televizor
sau altora, i se itiimplase cu mai bine de trei luni in urm, dar inc mai era cuprins de team,
de cite ori se intorcea in apartamentul mare i gol. Mcar dac ar putea gsi o menajer care
s locuiasc la ea!
Dusty duse cumprturile in buctrie i ddu la o parte teancul de plicuri primite in
ultimele dou sptmini i o cutie goal de fulgi de cereale, ca s fac loc pe tejghea pentru

saco. Dintr-odat, efortul de a-i pregti cina i se pru mai mare decit merita. La naiba cu
supa!
Inghii dou aspirine cu un pahar cu suc de portocale i se duse in dormitor, unde se
intinse pe paiul desfcut. Era atit de bine s stai intins, ii arunc pantofii din picioare i se
inveli cu un col de pled, cuibrindu-se in perne.
Nu cuta imposibilul - doar pe cineva care s-i fac curenie, s-i pregteasc micul
dejun i cina i s mearg la cumprturi. Cel mai mult, de fapt, simea nevoia s aib pe
cineva care s umple cit de cit spaiul gol al apartamentului, dar ultima femeie pe care i-o
trimiseser de la agenie avea pe puin optzeci de ani i abia-i trgea sufletul pe scri. Celor
mai tinere nu le plcuse cartierul, coloritul buctriei sau salariul.
Dusty se acoperi mai bine cu pledul, iar dureriie i frisoanele se mai potolir. Aspirina
incepuse s-i fac efectul, dar, pe msur ce rul care-i cuprindea trupul incepuse s
slbeasc, golul din stomac cretea. Revolta intestinelor ii aduse aminte c nu mincase nimic
toat ziua, in afar de aspirin i cafea.
Peste citeva minute, o s se ridice i-o s-i fac supa aceea fierbinte, dar perna o invluia
atit de seductor i o atrgea spre un inut atit de plcut i linitit, spre o pajite cald i
insorit, plin de spiridui, care-i fgduiau c-i vor lua cu ei toate necazurile, dindu-i in
schimb veselie i vigoare...
Apelul telefonului ddu semnalul expulzrii ei din acei inut de basm. Spiriduii trintir
poarta in urma ei, azvirlind-o pe Dusty inapoi pe pat:
La dracu! mormi ea, bijbiind dup telefon.
Dusty? O voce dezgusttor de voioas ii rsun in urechi din receptor. Aici e Maggie
Lucas de la Agenia Ascot. Am gsit candidatul ideal pentru postul tu de menajer,
Candidat? Ce fcea, angaja un ajutor pentru menaj sau il alegea in vreo funcie? Dusty
scutur din cap ca s se dezmeticeasc.
Candidatul vorbete englezete?
i inc cu distincie, rise Maggie, Singura problem este c...
Ai discutat salariul pe care i-l pot oferi?
Nici o problem.
Dar cartierul?
Femeia rise din toal inima.
Pat Mahoney nu-i face griji pentru atita lucru...
Perfect.
Poziia vertical nu era tocmai cea mai plcut pentru Dusty in clipa aceea, iar
conversaia nu era talentul ei de cpetenie. Camera se cltina in jurul ei.
Ar putea veni aici intr-o or pentru o intrevedere? intreb ea.
Risul greu de suportat al lui Maggie Lucas izbucni din nou.
Nu-i nici o problem, Dusty, numai c...
Bine.
Dusty irinti telefonul i se cuibri la loc in pern, stringind din ochi ca s-i alunge
ameeala.
Cind capul incet s i se mai invirt, Dusty ii pironi, uimit, ochii pe ceasul electronic de
pe noptier. Dormise trei ore. Durerea care-i revenea in cap i junghiurile ii spuneau c
aspirina ii incheiase efectul. Se ridic i constat c greaa luase locul ameelii. Mai bine c
nu mincase sup.
Ignorind seducia pernei i promisiunile de somn dulce i vise plcute, Dusty se smulse
din pat. N-avea s se lase ea doborit de o nenorocit de grip. Intrind in aciune, fcu patul,

cochetind pentru puin vreme cu ideea de a schimba cearceafurile. Totui, atunci cind
termin, toat energia o prsi i se hotri s-i cheltuiasc ultimele puteri in camera de zi.
Vizita ei in buctrie nu dur mult. O privire aruncat in sacoa cu cumprturi fu de
ajuns ca s-i aminteasc de stomacul gol, aa c se rzgindi i porni spre sufragerie, in living,
dezordinea era i mai mare, aa c se prbui pe canapea, dind la o parte un papuc de pieie
neagr.
Ce-o apucase? In definitiv, ea era cea care angaja pe cineva i nu invers. Dac ar fi avut
timpul i energia necesare, nu i-ar mai fi trebuit ajutor la menaj. Muncea din greu vinzind
imobile cu destinaie comercial i merita s se odihneasc dup ce ajungea acas. Nu exista
nici un motiv s se simt vinovat sau intimidat.
De-a lungul ultimilor nou ani, ii fcuse din plin datoria la Putney i Bowkers, incepind
ca funcionar i urcind, treapt cu treapt, pin la o poziie de virf in departamentul lor de
vinzri. Obinuse succesul muncind din greu, cu ambiie inverunat, nicidecum datorit
diplomelor sau relaiilor de rudenie. Acum incepea s culeag roadele acestui succes i
trebuia s invee s se relaxeze i s se bucure de el. Chiar dac era nevoie s-i impun asta.
Dezordinea din jur prea sa-i bata joc de ea pe tcute, aa c se apuc iari s ning, cu
un sentiment de rzbunare. Nu era cazul s-o sperie pe domnioara Mahoney chiar din clipa
cind intra pe u. Apartamentul, odat curat, nu era greu de intreinut. Era numai dezordine
nu era murdrie.
Dusty roboti prin camer, adunind pantofi, ciorapi i cordoane, papuci, earfe i un
pulover. Totul fu aruncat in debaraua din dormitor, unde avea s se ocupe de ele cind va fi
mai in putere. Cu puin noroc, domnioara Mahoney putea incepe lucrul lunea viitoare, aa c
lui Dusty ii rminea la dispoziie weekend-ul ca s pun totul la punct.
Dup ce reui s ascund dezordinea, trecu cu o cirp peste suprafeele cele mai prfuite.
Cerul innorat era, in definitiv, o binecuvintare. Dac soarele ar fi strlucit prin fereastra larg,
ar fi scos in eviden tot praful. Aa, totul era mascat cu discreie.
Pe la patru fr un sfert, apartamentul era destul de prezentabil. Dusty fcuse un du rapid
i se imbrcase intr-o pereche de blugi i un pulover roz. Nu era o costumaie care s-o arate
prea autoritar, dar era oricum mai bine decit cu pijamaua de flanel dup care tinjea. Ii leg
cu o panglic verde prul brun-rocat, lung pin la umeri, i exersa o privire de oel,
cercettoare.
Satisfcut de faptul c arta pregtit s la hurile in min chiar de la inceput, se duse
in living. Podeaua prea s incline puin spre stinga i trebui s se in de perei ca s se
tirasc pin ia canapea. Era pe punctul de a se aeza, cind se auzi soneria. Pin ajunse la
interfon, vuietul din urechile ei deveni mai puternic decit orice sonerie.
Domnioara Ross? Sint Pat Mahoney.
Ori era de vin iuitul din urechi ori domnioara Mahoney era rguit zdravn. Poate
fceau un schimb de virui.
Poftii sus, spuse Dusty.
I se pru c nu merit efortul s mai traverseze camera o dat, aa c se sprijini de perete,
cu ochii inchii, pin cind se auzi la u o btaie uoar. Deschise ua larg.
Intrai, domnioar Maho...
Salutul ii inghe in git, cind il vzu pe brbatul inait i oache care sttea in cadrul uii.
Prea s aib intre 35 i 40 de ani i un zimbet diabolic ii juca pe figur in momentul cind
pi in camer.
Dumneata nu eti domnioara Mahoney, scrini Dusty.
Intr-adevr, cel puin de cind m-am controlat ultima oar.
Vocea ii era profund, cu o anumit muzicalitate, care aproape c ii masca puterea.
Rinjetul lui larg prea s devin tot mai amenintor. Dusty simi cum degetele ingheate ale
4

spaimei ii incleteaz gitul. De ce licreau ochii aceia albatri? Ce ginduri ingrozitoare cocea
mintea lui in ceea ce-o privea pe ea?
Dac pleci in clipa asta, n-o s chem poliia. incerc s dea o oarecare fermitate vocii
sale, dar podeaua ii alesese anume acea clip ca s se clatine i fu nevoit s apuce
marginea unui bufet, ca s nu cad.
Ce-ai spus?
El nu mai zimbea i unicul pas pe care-l fcu spre ea intensific la maximum spaima do
ghea care-i strivea plminii. Nu putea s respire. Simea cum mic gura, dar nu ieea nici
un sunet. Dusty se prbui intr-un virtej de bezn deplin.
Pat prinse femeia, inainte ca aceasta s cad pe podea i o duse in livingroorn. Prea o
mic fiin, uoar ca fulgul, atit la trup, cit i la minte. De ce-i dduse drumul in cas i pe
urm incepuse s vorbeasc despre chemarea ei? O aez pe canapea, ii scoase pantofii, lrgi
cureaua de la pantaloni.
Fi-ar s fie! Sperase c de data asta va fi cine i se spusese la agenie, slujba i se potrivea
ca o mnu. O femeie ce avea o carier i care avea nevoie de un menaj uor i de cineva
care s-i poarte de grij. Cas, intreinere, ceva bani cit s aib de-o bere din cind in cind i o
grmad de timp liber, incit s pun pe picioare propriul su proiect.
Privi o clip la faa palid a femeii. Genele ei, abia vizibile in umbra cearcnelor de sub
ochi, nu se micar. Cu un suspin de resemnare pentru dupamiaza pierdut, el ii scoase
trenciui i-l puse pe un scaun, apoi porni in cutarea buctriei. Din fericire, nu se pierdea
prea uor cu firea. Buctria arta ca un cimp de lupt. Mama lui obinuia s spun c a privi
buctria unei femei era ca i cum i te-ai fi uitat in creier. Asta nu era un semn prea bun
pentru starea mental a domnioarei Ross.
Dup un timp de cutri, descoperi o bucat de cirp pe care o umezi i se duse s-i
tearg faa. Dar ea nu ddu nici un semn c i-ar reveni. Spera ca mcar s nu fi luat cine tie
ce substan ciudat. Americanilor le plcea teribil s fac tot felul de experiene, in vreme ce
oamenii din ara lui erau mulumii s ia aceleai leacuri din vremea cind il intimpinaser pe
sfintul Patrick.
Fir-ar s fie! se gindi el cu glas tare, dar blind, cci tocmai ii trecuse prin minte ideea
c s-ar putea ca ea s fie cu adevrat foarte bolnav.
Pat umezi din nou cirpa, de data asta cu ap rece. Avea de gind s mai incerce o dat s-o
trezeasc, apoi avea s cheme salvarea. Nu-i putea permite s se vire in complicaiile unei
femei strine.
Cind agenia ii spusese despre slujb, i-o imaginase pe domnioara Ross drept o femeie
autoritar, de treizeci i ceva de ani, ambiioas i energic. Gata s-i ia rspunderi sau s-i
conduc pe alii. Nu i-o inchipuise nicidecum ca pe cineva care avea nevoie de-o fat-n cas
care s fac pe infirmiera, ii puse cirpa ud pe frunte i ea deschise ochii. Cu expresia aceea
de teroare, arta ca o cprioar cu ochi mari, incolit de ciini de vintoare.
De ce mai eti aici?
Aa m-a invat mama, Dumnezeu s-i odihneasc sufletul, rspunse el cu blindee,
sperind s-o liniteasc destui, incit s poat pleca. A fcut din mine un asemenea
gentleman, incit nu pot niciodat s prsesc o doamn aflat in necaz.
Pat se trase incetior inapoi pin la un scaun i se aez, in timp ce femeia se ridic brusc,
fr s observe cirpa umed care czu pe canapea in timp ce ea ii duse miinile la talie.
Spaima din ochii ei se intei.
Ce mi-ai fcut?
Ai leinat...
Pantofii mei, opti ea rguit, privindu-i picioarele goale. Unde-mi sint pantofii?
i i-am scos eu. Ai...
5

Am un dulap plin cu pantofi. Dac-mi promii c pleci imediat, te las s-i iei pe toi.
Pat se ridic in picioare i porni spre u. S fii cavaler era una, dar cucoana asta era din
cale-afar de smintit. Faa nu-i mai era palid, ci de o roea suspect de intens ca s fie
sntoas, iar ochii ii strluceau.
Vrei s chem salvarea? intreb el. Sau ai vreun medic de familie pe care-l preferi?
De ce? Vocea ii suna de parc sttea s izbucneasc in plins. Ce mi-ai fcut? Era
limpede. Vzuse inc din buctrie; mintea ei nu raiona deloc.
Doamn - pocni el din degete - dac i-a fi fcut ceva, plcuta amintire te-ar urmri o
via. Poate chiar dou viei.
Privirea ei deveni nedumerit.
Eti un om ciudat. Ce doreti, de fapt?
Eu sint ciudat? Paharul se umpluse i el ii iei din fire. Dumneata vorbeti? Vin aici
pentru angajare i m tratezi de parc a fi de-al lui Gingis Han!
Angajare?
Ea il privi consternat i incerc s se ridice in picioare. Rocata ii dispru din obraji,
lsindu-i fr urm de culoare.
Amintirea mamei lui ii tie calea spre u. Ea nu i-ar fi ingduit s-o lase pe femeia asta in
starea in care era.
N-ari prea bine.
Nimeni n-arat prea grozav cind are grip.
O parte din iritarea lui se risipi, fiind repede inlocuit de remucarea pentru faptul c-o
judecase greit. Biata de ea, nu era de mirare c se purtase aa de ciudat. Un alt soi de iritare
il npdi. De cind il interesa aa de mult s fac pe cioca?
N-ai pe nimeni care s vin aici s stea cu dumneata?
N-am nevoie de nimeni. Pot s-mi port singur de grija.
Incpinarea ei de a face pe independenta il fcu s rmin.
Aa e! Totui, am s m duc s cercetez buctria. Ari de parc n-ai mincat de trei
zile. S vd ce pot incropi.
Incercind s fac abstracie de rzboiul care se purtase intre curenie i dezordine, se uit
in frigider i prin dulpioare. Nu prea era de mincare, iar ceea ce gsea, totui, era groaznic.
Nu-i de mirare c era bolnav, dac minca toate porcriile astea.
Pat refuz s ia in seam semnalul de alarm care-i suna in minte. O s incropeasc el
ceva de pus in gur, o s pun vrbiua pe picioare i apoi o s-i ia tlpia, mai iute decit
vulpea in sezonul de vintoare.
Mninci adesea in ora, nu-i aa? strig el.
Asta aa e.
In vocea ei se simea oboseala. Cel mai bun lucru pentru ea ar fi fost o sup fierbinte i s
se duc la culcare.
Uite ce e, domnule Mahoney. Am venit devreme de la serviciu ca s m odihnesc i pe
urm au sunat de la agenie in legtur cu dumneata. Doamna Lucas a spus c te
cheam Pat i am crezut c... Sint intr-adevr foarte obosit. Eti bun s pleci, te rog?
El nu ddu atenie slabelor ei proteste i apru in u cu un plic de sup concentrat in
min.
Mninci, intr-adevr, aa ceva?
Se face repede.
i cu arsenic se face repede treaba! incearc s nu greeasc, gindindu-se c e mai bine
decit nimic. Gsi o oal i inclzi nite ap. Chestia aia nu prea mirosea a sup, dar cel puin
avea s-o inclzeasc, il duse o can in living.
6

Chestia asta o s te fac s te simi ceva mai bine, pin cind aduc eu nite mincare
adevrat in casa asta. O s cumpr ce-mi trebuie ca s-i fac un grog ca lumea. E cel
mai bun lucru ca s vindeci gripa i rceala.
Pot s-mi fac i singur. Am whisky, zahr i ap.
Zahr! pufni Pat. Moartea alb. Ii trebuie miere i lmiie. Lmiie adevrat, nu
zeama aia care zace in sticl pe-un raft de bcnie.
Nu doresc decit s pleci, domnule Mahoney. Toat povestea asta nu-i decit o mare
greeal.
Nu-i face griji pentru asta, cu toii facem greeli.
Dar...
Vocea ei nu era destul de puternic ca s strbat pin in holul prin care pornise el, pe
ling buctrie. Gsi dormitorul, lu pernele din pat i le duse in living ca s i le pun sub
cap. Apoi se duse iari in dormitor, lu o ptur din debara, observind grmada de pantofi de
pe podea. Mama lui nu-i dduse nici un sfat cu privire la debarale.
Ai mult spaiu aici. Mi-a trebuit ceva timp pin s gsesc ptura.
Ea zcea acolo cu ochii inchii, artind ca o feti care se intorsese de la coal. Biata de
ea, de bunseam c era terminat. El se ridic i se duse din nou in buctrie, unde-i zrise
poeta. Scormoni prin ea pin gsi un rind de chei i apoi se intoarse in living.
Astea sint cheile de la cas?
Domnule Mahoney, incepu ea...
Mai bine spune-mi Pat. Sint cheile de la cas sau nu?
Ea incuviin in tcere.
O.K., zise e! i ii puse trendul. Am de fcut o grmad de cumprturi, aa c stai i
odihnete-te.
Ea il privi lung i Pat nu se putu abine s nu zimbeasc. Era aa de nostim i de
neajutorat in acelai timp.
Uite! Am s-i pun ceva drgu!
Porni televizorul i trecu prin mai multe canale pe care se difuzau desenele animate de la
orele dup-amiezei.
Doamne ferete! oricelul la scuip pisica! Astea-s prea violente.
Continu s schimbe canalele.
Ah, Mr. Rogers! Asta-i bun pentru dumneata.
Pat se intoarse, incintat de alegerea lui, dar domnioara Ross se incrunta la fel de ru ca
pisica din desenul animat. Dac ar fi fost un personaj de desen animat, precis c i-ar fi ieit
furn din urechi. Probabil c era din cauza febrei.
Acum ai grij, nu mai lsa pe nimeni inuntru, dac nu-l cunoti. Pari cam neglijent
in privina asta. Inchise apoi ua cu grij in urma lui i o incuie cu cheia. Pin la urm,
s-ar putea ca slujba asta s mearg, se gindi el, neluind in seam semnalul de alarm
care-l avertiz c deja era prea tare atras de vulnerabilitatea acestei femei.
Domnioara Ross prea destul de rezonabil, apartamentul nu era greu de intreinut,
iar cartierul chiar ii plcea, ii aducea aminte de partea aceea din Liverppol unde trise
impreun cu familia lui in vremurile bune. Aici, casele nu aveau aceeai virst i
aceeai istorie in urma lor, dar aveau farmec, iar diversitatea locatarilor le ddea
personalitate. Se simea deja ca acas.
Uriaul cu muchi puternici o ridic pe Dusty in brae. Ea se inu strins, incolcindu-i o
min pe dup gitui lui, agindu-se cu cealalt de umrul lui lat. Trupul lui era fcut din fibre
7

dure de oel acoperite cu piele aspr; o energie animalic, vibrant, pulsa in toat fptura lui.
Era un slbatic rzboinic irlandez, iar ea era prada lui.
O purta prin pdurea deas spre biriogul lui, iar ea tia c el o dorete i c o va face s
fie a lui. O dorin de rspuns se infirip inuntrul ei. Intensitatea privirilor lui, de un albastru
profund, spori i ea inelese c se apropiau. Se apropiau de extaz.
Ea incepu s se agite, atunci cind braele lui puternice se strinser mai tare in jurul ei, dar
cu cit se agita mai mult, cu atit strinsoarea devenea mai puternic i incepu s-o cuprind
panica. O stringea prea tare. Nu voia s fie inut in felul sta. Avea nevoie de libertate pentru
a-i drui pe deplin dragostea. Se zbtu mai tare, gemind de dorin, dar i de nevoia de a se
elibera.
Domnioar Ross, te simi bine?
Dusty deschise brusc ochii. Uriaul cu muchi puternici o scutura uurel i un geamt de
dezamgire scp de pe buzele ei. Acum era imbrcat.
Te simi bine? Ai tot ipat i m-am temut c ti-e ru, spuse Pat. Poate c ai visat urit.
Mintea lui Dusty reintr, incet, in funciune.
Da, a fost numai un vis urit.
Se eliber din invlmeala de cearceafuri i pturi care o ineau prizonier, cu trupul inc
fremtind de pasiunea imaginar. Nu-i rminea decit s spere c nu strigase prin somn ceva
inteligibil. Obrajii i se inroir la un asemenea gind.
Acum, c tot te-ai trezit, vrei s-i pregtesc micul dejun? Ceva uor, poate nite
ochiuri fierte i nite biscuii?
Da, perfect. Coborise deja din pat pe 1 jumtate, cind se uit la ceas. Doamne, am
intirziat! N-o s am timp s iau micul dejun.
Ba o s ai in mod sigur. Pat era pe punctul de a iei pe ua dinspre hol, dar cuvintele
lui i se adresau ei. Azi, nu te duci la lucru.
Ce vrei s spui, cum s nu m duc la lucru?
Nici un rspuns.
Pat!
Se repezi pe urmele lui i se izbi de un zid de virilitate irlandez aflat in cadrul uii.
Bratele lui se deschiser ca s-o impiedice s cad, dar chiar i dup ce ea ii recapt
echilibrul, o cuprinser in continuare.
Da, doamn!
Dusty respir adinc ca s se calmeze i fcu un pas inapoi. Se desprinse din braele iui.
Ce vrei s spui cu ne-dusul la lucru?
Ah, a sunat secretara i i-am spus c inc mai eti bolnav. Adineauri, tocmai a sunat
din nou i a spus c toate intilnirile de astzi au fost reprogramate.
Ineleg.
Fu nevoit s recunoasc c nu era inc in form, dar dac s mearg sau nu la lucru asta
era o chestiune pe care trebuia s-o hotrasc ea insi. Ei ii trebuia un ajutor la menaj sau un
valet i nu un tat. Lucrurile n-aveau s rmina aa.
Trebuie s-i mai mrturisesc c am provocat i o mic neinelegere asear, continu
el. Un domn, pe nurne Ron, a cerut s vorbeasc cu Dusty i, din pcate, a trebuit s
revin cu telefonul de mai multe ori, pin cind i-a dat prin minte s-mi spun c era
vorba despre tine. Privirea lui Pat deveni uor dojenitoare. De la agenie, imi
spuseser c te cheam Camilla.
Ron! Uitase complet de el!
De ce nu m-ai trezit?
Nu sint sigur c-a fi reuit. Erai plecat in vizit la ingeri.
8

Dac fusese intr-adevr aa, era numai din pricina grogurilor lui fierbini. Se duse inapoi
in dormitor. Oare cum de se convinsese singur asear c un valet o s fie mai potrivit decit o
menajer? Numai ochii lui albatri i jucui erau de vin i grogul acela care aluneca aa de
bine pe git.
Micul dejun peste o jumtate de or? strig Pat in urma ei.
Bine.
Apuc telefonul i form in grab numrul.
Ron, spuse ea, inainte ca el s-i termine salutul, sint Dusty. Imi pare sincer ru de
seara de ieri. M-am imbolnvit i, pur i simplu, am uitat c aveam intilnire.
Vocea lui Ron nu era prea prietenoas.
Cine era brbatul cu care am vorbit?
Valetul meu.
Valet? Avea o voce care aducea mai mult cu a unui btu din barurile din West Side.
Simi cum dezaprobarea din tonul lui Ron o impresoar la fel ca ploaia rece de ieri i
inelese c fcuse inc o greeal. Ron tia din instinct pe cine trebuie i pe cine nu trebuie s
angajezi, in vreme ce ea era recunosctoare c se gsise cineva dispus s lucreze pentru ea.
Aa c, ce conta dac Pat era puternic, blind i fabulos? Asta nu-l fcea s fie nepotrivit cu
nevoile ei. Incerc s ignore amintirea care o invlui. Un vis provocat de febr nu era nici ei,
citui de puin, un motiv ca s urti pe cineva.
Ei, n-o s mai stea pe-aici mult vreme, ii liniti ea pe Ron. Nu corespunde deloc ideii
pe care mi-am fcut-o despre persoana potrivit pentru slujba asta. Fcu o pauz. Cear fi s vii aici vineri la cin?
Gteti tu?
Pot s frig nite cotlete.
Poate ar fi mat bine s ii valetul pin vineri la cin. Am un meci de tenis important
simbt diminea i n-ar fi cel mai bine s joc dup o intoxicaie.
Doar nu te-am otrvit niciodat.
Chestie de noroc, presupun. Ne vedem vineri.
Dusty inchise telefonul cu un oftat. Dintre toi brbaii cu care se intilnise de-a lungul
anilor, Ron era cel mai grozav. O ducea in cluburi exclusiviste, o prezenta unor oameni
influeni, dar lucrul cel mai bun dintre toate era c avea un program compatibil cu ai ei.
Cursurile la care mergea ea in serile de mari i joi nu ridicau pentru el nici o problem, cci
erau serile cind avea antrenament la tenis, iar lunea putea lucra pin tirziu, intrucit i el fcea
la fel. Se inelegeau perfect.
Satisfcut - c reuise s repare cite ceva din ceea ce stricase Pat, fcu o baie prelungit,
cu mult spum, dup care intr sub du ca s-i spele prul i s se elibereze de toate
tensiunile. Se imbrc in pantaloni i intr-un tricou flauat. N-avea experiena lui Ron in
privina personalului de serviciu, dar ii imagina c nu se face s concediezi pe cineva
imbrcat numai in pijama de flanel.
In dou minute!
Dusty auzi chemarea din buctrie, chiar in clipa cind opri usctorul de p r i-i leg
repede prul la spate cu o fund, ii viri picioarele in papuci fr s-i mai pun osete i se
privi in oglinda inalt din cabinetul de toalet. Arta exact cum trebuie, se gindi ea, fr
pretenii, dar totui oarecum sever, numai bine ca s se vad clar cine-i eful.
Privi nervoas la ceas. Cele dou minute erau pe sfirite, aa c iei in grab din dormitor.
Odat ajuns in hol, se opri. Ce-o apucase s se grbeasc aa, la comanda lui? O s-l
concedieze, ii potrivi un pas msurat i demn i intr in buctrie.

Bun dimineaa, domnioar Ross. Cuvintele i se rostogolir din piept ca o


melodie."Bine c florile n-au inceput inc s rsar. Numai o clip dac v-ar fi privit,
s-ar fi tras inapoi in pmint de ruine.
Mulumesc, Pat.
Ii strinse buzele pin ce le transform intr-o linie subire i dreapt. Probabil c srutul
buzelor lui ar fi putut da via i stinciior.
El ii inu scaunul ca s se aeze la masa in mijlocul creia se afla un singur trandafir rou,
intr-o vaz, iar un exemplar din Wall Street Journal o atepta ling erveel.
Am cumprat un pepene galben azi diminea, ii spuse el, punindu-i in fa jumtate
din fruct, garnisit cu cpuni proaspete. Sper s-i plac.
Sint convins c-i bun.
Pepenele avea un miros proaspt i dulce i-i amintea de var. il scobi cu o lingur i
mestec indelung, savurindu-i aroma. Era delicios.
Pat veni ling ea, o prezen masiv, imbrcat cum era in pantalonii lui de culoare inchis,
cu cma alb i papion negru. Buctria ei, inainte atit de spatioas, prea c intrase la ap
in jurul lui.
M tem c inc nu-i cunosc gusturile, doamn. Preferi marmelad de piersici sau de
portocale?
Dusty tcu o clip, privind insistent un titlu din Wall Street Journal. De ce sttea atit de
aproape? Frinturi din visul ei reincepur s-i joace in minte.
De portocale, rspunse ea in cele din urm, fr s-l priveasc.
El se indeprt i ea reincepu s respire i s mnince din pepene. Poate ar fi bine s-l mai
in citeva zile, mcar ca s invee cum s se poarte cu un valet, incleta falca. Nu. Avea s-l
expedieze, indat dup micul dejun. Dar o s-l plteasc pentru toat sptmina.
Incerc s citeasc ziarul in timp ce minca, dar gindurile ii tot fugeau la noaptea dinainte,
ca o bucic de plut care se tot intoarce la mal pe coama fiecrui val. De fapt, cind il
angajase pe Pat? Care fuseser condiiile?
Ii aduse aminte cum se intorsese el de la cumprturi, o prezen puternic,
reconfortant, care umplea de cldur apartamentul mare i gol. Aipise fericit, trezindu-se
in faa unui grog fierbinte, fcut cu miere i suc de lmiie proaspt stors. Puin mai tirziu,
mincase supa de pui pregtit de el: deas, gustoas, plin de legume i de carne. Avea un
gust atit de bun, era tocmai lucrul de care avea nevoie organismul ei slbit. Un sentiment de
vinovie impinse bucica de plut ceva mai sus, pe trm. O s-i dea salariul pe dou
sptmini, atunci cind il va concedia.
Dup cin, el ii mai pregtise grog fierbinte. Nu. Asta suna de parc ar fi but mai multe,
ii mai fcuse un grog.
Ai terminat, doamn?
Ea ridic privirea i zimbi. Ochii lui albatri erau plini de cldur, vocea lui avea ceva
linititor i ea simi din nou puterea grogurilor bute in ajun.
Da, mulumesc.
Poate c, in definitiv, buse dou.
Ochiurile fierte, doamn, ii aez farfuria in fa.
Dup al doilea grog fierbinte, el ii pregtise baia. Fusese numai bun i ea zcu in apa
fierbinte, transpirind i simind cum toi viruii sint parc alungai. Apoi o ajutase s se
pregteasc de culcare. Obrajii ei se inclzir la amintirea momentului cind el o dezbrcase.
Adic, de fapt, n-o ajutase. Pur i simplu, ii pusese pe pat pijamaua de flanel i-i aternuse
patul, in timp ce ea se schimba, ei fcuse ordine in baie.
Atac oule. Probabil c ar fi meritat salariul pe o lun intreag, dar nu asta o frminta pe
ea acum.
10

Cafea, doamn?
Ea incepu.
Da, te rog! Apoi ii drese vocea cu greutate. Sint citeva lucruri pe care trebuie s le
discutm, Pat.
Da, tiu: salariul i care va fi ziua liber. El inclin capul cu un zimbet blind. Dar de
ce nu mergi mai bine in living s te relaxezi? O s-i aduc cafeaua acolo. Pin termin
eu de splat vasele i de schimbat patul, tu termini de citit ziarul.
Dusy ii termin oule i se duse in living-room. Cind Pat ii termin treburile, Dusty era
gata cu ziarul i apucase s repete de patru ori in minte discursul de concediere. Avea s fie
delicat, amabil i plin de inelegere. i ferm. Cind el intr in camer, ea ii indic scaunul
din fata ei. A fost o micare greit, in felul acesta, prea mai mare i mai aproape decit
plnuise ea, iar sclipirea din privirea lui nu fcea parte din scenariu. Dar nu conta. O s se
descurce ea.
i-a plcut supa asear? intreb el, inainte ca ea s apuce s vorbeasc. M-am gindit
c i-ar plcea s mninci ce-a mai rmas la prinz, iar felul doi, o salat.
Supa a fost delicioas, Pat, dar m tem c toat treaba asta n-o s mearg.
Sclipirea din ochii lui dispru.
Ce n-o s mearg?
Avea tot dreptul s-l concedieze. N-avea nici un motiv s se simt vinovat.
Cind am rugat-o pe doamna Lucas s-mi gseasc un ajutor pentru menaj, n-aveam
deloc in minte o persoan ca dumneata.
El inclin incet capul, avind aerul unui bieel care i-a pierdut bicicleta, ciinele i pe cel
mai bun prieten.
Ii dai seama cit e de nepotrivit s locuim amindoi singuri, aici.
Se simi deodat mai ru decit un uciga. Dac el avea, intr-adevr, nevoie de slujba asia?
Poate c avea de intreinut o mam bolnav sau vreo sor vduv cu trei-patru copii.
Sclipirea reapru in privirile lui..
In curind se face primvar. O s fie destul de cald ca s pot dormi pe acoperi.
Bieel, ia te uit! Singurul lucru pe care trebuia probabil s-l intrein o fi fost un
nesfirit ir de iubite!
Sau, dac se face prea frig, spuse el, pot s dorm pe casa scrii. Promit s nu-i
molestez chiriaii, decit dac or s m roage ei.
Sclipirea din priviri i se transformase intr-un ris in toat legea. N-avea de gind s se lase
induplecat de umorul lui. Aici ea era efa i ea lua hotriri.
Lumea o s-i fac idei greite despre noi.
El zimbi cu inelegere i cu o und de simpatie.
Acel Ron care a dat telefon? E prietenul dumneavoastr?
El n-are nimic de-a face cu discuia noastr de acum.
N-am avut impresia c-i face prea mult plcere s m aud, asear, coment Pat. Ai
mai avut i ali valei tineri i artoi?
Zimbetul de pe chipul lui transfer aria din obrajii lui Dusty in comportamentul ei.
Respir adinc i ddu drumul aerului incet, lsindu-i timp ca s-i recapete stpinirea de
sine.
Ron se simte in perfect siguran in relaia noastr, spuse ea. Avem prea multe
interese intelectuale comune, ca s se simt ameninat de prezena fizic a altcuiva.
Ochii ei, cluzii parc de o voin a lor, proprie, zbovir pe bicepii lui incordai. Fcu
eforturi ca s se uite in alt parte, dar priviriie ei nu socoteau c faa lui nu ar fi un loc potrivit
pe care s se odihneasc. Ochii lui erau acum serioi i linitii. O mustr contiina.
11

Iart-m dac te-am jignit, spuse ea. N-am vrut s spun c ai fi numai muchi, fr
minte deloc. Sint sigur c...
Nu, deloc, o asigur el prompt. Nu m gindeam deioc la mine. Eram ingrijorat in
privina ta. Tot intelectualismul sta fr nici un pic de activitate fizic nu face bine
deloc. Trupul are nevoie s fie stimulat, la fel ca i mintea.
Stimularea trupului meu e o treab care nu te privete, replic ea.
Zimbetul lui se irgi, dar ea refuz s reacioneze i continu:
N-am vrut decit s precizez de ce Ron n-are motive s fie ingrijorat.
Atunci, nu vd care-i problema, spuse Pat. Eti fericit cu Ron i el nu se va simi
ameninat de prezena mea. Dac eti ingrijorat in privina mea, n-ai nici un motiv.
Un valet nu se implic in astfel de relaii.
Dusty ii strinse buzele. El ii anihilase in doi timpi i trei micri toate argumentele. Ar fi
prut nebun sau mincinoas dac ar fi insistat in continuare asupra caracterului nepotrivit al
aranjamentului.
Mie, cel puin, mi se pare c sintem in siguran, preciza Pat.
Da, aa s-ar prea, accept ea cu pruden i puse din nou mina pe ziar, in timp ce el
ieea din camer. Hotrise s-l concedieze i avea s-o fac. Dar nu chiar in clipa asta.
Dup ce Pat iei, ea renun s se mai prefac a citi ziarul i ii cut o poziie mai
comod. Ar fi fost destul de in putere ca s mearg la birou, dar dac tot rmsese acas, mai
bine trgea un pui de somn ca s-i grbeasc refacerea. O s se ocupe mai tirziu de soarta lui
Pat.
Plutea pe un nor cldu i linitit, cind deodat se crispa de spaim i ochii i se deschiser
brusc. Ce se intimplase? Se ridic in capul oaselor, incercind s-i alunge ameeala. Oare
spaima fcea parte din visul ei? Un murmur de voci se auzi dinspre ua din fa i auzi
zngnitul unor chei care incercau broasca. O jefuiau din nou.
Pat! strig ea, srind in picioare.
S cheme oare poliia? S caute o arm? S sa ascund?
Pat veni in goan din buctrie, tocmai in clipa cind ua se deschise larg. Trupul lui voinic
lu o pozijie de lupt, iar miinile i se incovoiar, stringind pumnii.
Ce naiba vrei? mirii el.
Ba ce naiba vrei tu? Brbatul scund, indesat i crunt care sttea in u ii potrivi
tonul dup cel al lui Pat; o igar inc neaprins ii atirna amenintor in colul gurii.
Dusty ii recunoscu vocea i veni in grab.
Tat, iart-m. Am uitat c trebuia s vii azi diminea ca s repari lampa aceea.
Tata? Chipul lui Pat se imblinzi intr-un zimbet. Mii de scuze, domnule. Era cit pe-aci
s v arunc pe scri.
Aproape c ai i incercat, spuse calm tatl lui Dusty, in timp ce-i stringea mina. Sint
George Ross, dar toat lumea imi spune Dusty.
Eu int Pat Mahoney, spuse Pat. Numele de Dusty vi se potrivete mai bine decit fiicei
dumneavoastr. Tatl ei se aplec s-i ia trusa cu scule i o aduse in apartament.
Ce poi s faci? intreb el, ridicind din umeri, imi fur numele, glumele i chiar i
lenjeria!
Pat inchise ua i lu haina domnului Ross.
In privina asta, nu trebuie s v facei griji, domnule. Camilla umbl inc in roz i-n
dantele.
Dusty fu atit de uimit, incit aproape c-i pierdu graiul. Privirea grijulie a tatlui ei o
obliga la o explicaie.
Pat e ajutorul meu pentru menaj, tat.
12

O, aa li se spune acuma?
Nu tat, nu-i vorba de asta. Rise nervos. Il pltesc. Treaba lui este s-mi poarte de
grij.
sta-i un lucru bun. Ii duse trusa cu scule in living-room i se opri in faa unei lmpi
de alam aflate pe o msu. Asta e cea care s-a stricat?
Ea incuviin din cap i el vorbi inainte ca ea s apuce s spun ceva:
M bucur c ai gsit pe cineva care s stea cu tine. Nu mi-a plcut niciodat s te tiu
singur aici.
Scoase abajurul de pe lamp i techerul din priz, apoi zimbi ctre Pat:
De ani de zile m in de capul ei s se mrite sau mcar s-i gseasc un prieten care
s stea cu ea, ca s pot dormi linitit nopile.
Tat, Pat nu este prietenul meu. El se ocup de curenie, de gtit i de chestii de
genul sta.
Tatl ei il msur pe Pat, de la capul frumos pin la picioarele lungi.
M bucur c l-ai gsit pe el in locul lui Ron, spuse tatl. Nu te supra, n-am nimic cu
tipul. E destul de drgu, numai c e prea...
Intelectual? suger Pat.
A, deci l-ai cunoscut, coment domnul Ross.
Nu inc, recunoscu Pat, rspunzind privirii lui Dusty cu un zimbet nevinovat, inainte
de a se intoarce in buctrie.
Cind tatl ei plec, indat dup prinz, Dusty era in stare s fac haz de toat neinelegerea,
iar dup un somn bun, care o ajut s-i recapete puterile, recunoscu c tatl ei avea dreptate.
Era o idee bun s-l aib pe Pat prin preajm. Se simea mult mai in siguran, atita vreme cit
il tia in cas. sta era motivul pentru care o atrgeau umerii lui lai i ii plcea s se uite la
braele lui musculoase - din pricina sentimentului de siguran pe care i-l ddeau. Soneria ii
intrerupse firul gindurilor tocmai cind valul de cldur al visului ei prea s revin.
Sint eu, Jessica, domnioar Ross. Vocea ei se auzi in interfon, puin nesigur i foarte
tinereasc. V-am adus citeva hirtii de la birou pe care m-am gindit c-o s vrei s le
vedei.
Dusty cut s nu par surprins. S fac Jessica ceva peste program?
Foarte drgu din partea ta, Jessica. Adu-le sus.
Poate s urce i Debbie?
Debbie?
Secretara domnului Millela. M-a ajutat s v aduc lucrrile.
Firete.
i Sue ne-a adus cu maina, continu s explice Jessica. Lucreaz la administraia
proprietilor.
Bine. De ce nu urcai toate trei? Dusty aps butonul ca s lase ua s se deschid i le
atept in capul scrilor. Dac le-ar mai fi lsat s atepte in holul de la intrare, Jessica
era in stare s mai cheme i ceva oameni de pe strad.
Jessica urc prima, urmat de o blond scund i de o brunet inalt care i se pru vag
cunoscut. Jessica avea miinile libere, dar celelalte dou crau cite un teanc de dosare.
Mi-ai fcut o surpriz. Nu m ateptam s venii.
Am vorbit cu valetul dumneavoastr, spuse Jessica. Ne-a spus c putem aduce hirtiile
la orice or, dup program. A spus c-l gsim aici. tii, dup voce nu prea aduce cu
un vatet obinuit.
Dusty lu dosarele i zimbi.
13

Din cauz c are accent irlandez?


Dup voce pare tinr i... voinic.
Vocea Jessici se topi intr-un oftat i Dusty se lupt s-i infring pornirea de moment de
a trimite fetele la plimbare, in loc de asta, se ddu la o parte din u i le pofti inuntru.
Vrei s vedei apartamentul?
Acordul lor prompt suna mai degrab a nerbdare. Aa c, punind dosarele pe dulpiorul
din vestibul, Dusty le conduse inuntru. Fcur comentarii politicoase despre fereastra mare a
livingului, cu vedere spre strad, despre rafturile lucrate manual pe care se inirau carti de o
parte i de alta a emineului i despre mobila din sufragerie. Dar cind ajunser in buctrie,
interesul lor deveni, din politicos, de-a dreptul arztor.
V salut, doamnelor, rsun o voce profund i cuceritoare.
Pat se intoarse cu spatele la bufet, ca s le intimpine. Purta nite pantaioni albastru inchis
i o cma bleu cu mineci scurte, descheiat la git. oruleul alb i scurt nu-i atenua citui
de puin masculinitatea. Dar cu umerii lui lai, pieptul alungit i talia ingust, nici mcar un
or de dantel n-ar fi putut schimba nimic.
Salut. Un sunet, care aducea cu un blind suspin, iei la unison din toate cele trei
gitlejuri feminine. Stranic. Exact ce-i lipsea unui asemenea zeu galic: puin adoraie.
Dusty ii drese vocea cu ostentaie.
Acesta este Pat Mahoney. El este valetul meu.
Eu sint Jessica. Am vorbit cu dumneata azi dup- amiaz. De dou ori.
Eu sint Debbie.
Eu sint Sue.
De ce ezitase atita? Se purta ca o colri. Sigur, la fel se purtau i celelalte trei, dar ele
aveau o scuz. Ele chiar c erau nite colrie.
Hmm, ce bine miroase, spuse Jessica, adulmecind apreciativ. Ce pregteti?
Viel Orloff.
Pare delicios, spuse Sue. A vrea i eu reeta.
Pat rise uurel i un zimbet larg i se aternu pe chip. Oare era obinuit ca femeile s moar
toate dup ei? se intreb Dusty.
E nevoie de mai mult. O demonstraie ar fi mai eficient.
Cele trei fete se privir intrebtor.
Sint sigur, domnioarelor, c n-avei timp pentru aa ceva, interveni Dusty repede.
Aa e, adug Pat. i, in plus, contractul meu cu domnioara Ross nu include folosirea
locuinei sale drept coal de art culinar.
Fetele incuviinar cu prere de ru.
Am putea-o face acas la mine, se oferi Sue i toate privirile se intoarser spre ea.
Mama pleac pentru o sptmin. Tata i fratele meu rmin acas, dar pot s-i
expediez cind facem demonstraia.
Trei perechi de ochi se indreptar, pline de speran, spre Pat. Doamne Dumnezeule, se
gindi Dusty. Oare la fel fusese i ea cindva?
Pat arta complet nestingherit, ca i cind acest gen de adoraie era cel mai firesc lucru din
lume. Ridic din umeri.
O s mai vedem.
Nu prea s aib neaprat nevoie de un colac de salvare, dar Dusty i-l arunc, pentru orice
eventualitate.
Inc n-am stabilit care va fi ziua liber a lui Pat. In plus, voi avea in curind nite
invitai, aa c o s fie cam ocupat. Dezamgirea era evident. Pat ridic din ochi.
Ea este eful!
14

Dusty observ c, de cite ori ridica din umeri, umerii lui preau c vor rupe custurile
cmii.
Ei, spuse Dusty brusc, intorcindu-se spre fete, apreciez sincer efortul pe care l-ai
fcut ca s-mi aducei hirtiile acas.
Nu-i nici un efort. Plnuisem oricum s lum masa impreun, in apropiere.
Da, adug Debbie. Ne-a fcut plcere.
Sue incuviin numai din cap. Apoi interveni Pat.
Dac doamnele apreciaz mincarea greceasc, le-a recomanda Unicornul de aur. Se
afl la trei blocuri spre sud.
Fetele se artar interesate.
E aproape de locul unde am parcat, spuse Sue.
Ce ne recomandai? intreb Jessica.
Intrebai de Gus, spuse Pat. Spunei-i c v-am trimis eu i o s aib el grij de voi.
Chipurile fetelor se iluminar, de parc ar fi primit un dar minunat. Se micar
nerbdtoare in lungul holului, iar Pat le conduse pin la u. Dup ce plecar, el zimbi i
spuse:
Drgue putoaice.
Da, sint fete drgue, spuse Dusty pe un ton absent.
Cea mai mic micare a lui fcea s i se incordeze toi muchii. Ca, de pild, acum, cind
tergindu-i mina pe or, o micare a muchilor porni de pe antebra i se transmise pin pe
piept.
O expresie nedumerit se aternu pe faa lui Pat i ei se privi de sus in jos, apoi o privi pe
Dusty.
Te deranjeaz cumva costumaia asta mai puin regulamentar? intreb el, artind spre
pantaloni i cma. M-am gindit c, dac suntem numai noi doi, a putea s m
imbrac mai puin formal.
Dusty se scutur din visare cu o tresrire.
Sigur c poi. De ce intrebi?
Te-ai uitat lung la mine. Am crezut c nu-i place cum sint imbrcat.
Nu m uitam la tine, spuse ea apsat. Am o mulime de lucruri pe cap.
Oh!
Acum te-a ruga s m scuzi, domnule Mahoney. Arn lipsit de la birou o zi intreag i
am de recuperat.
Foarte bine, doamn, E bine dac servesc cina intr-o or?
E cit se poate de bine, mulumesc.
Se indrept spre living, scoind hirtiile dintr-unul din dosare in timp ce mergea, apoi se
incrunt privindu-le. De ce Dumnezeu le-o fi socotit Jessica atit de importante, incit trebuia
s le vad acum i nu puteau atepta pin miine diminea? Rsfoi in grab i celelalte dosare.
Erau toate ia fel, pline cu materiale importante, desigur, dar nu urgente.
Incruntarea lui Dusiy se accentua. Ce-o fi fost in mintea Jessici? Sunetul infundat al uii
cuptorului, care se inchidea, ii ddu rspunsul la intrebare.
Dusty descuie ua i intr in apartament, fredonind. Se simea puin obosit, dar in rest era
bine. Ba chiar foarte bine, dac te gindeti c era vineri seara. Odihna i mincarea gtit de
Pat ii reincrcaser bateriile pin ia nivelul maxim. Se uit in fug prin corespondena sortat
cu grij, dar nu gsi nimic interesant aa c o las la loc pe dulpior. Dup ce-i atirn trenciul
in debara, intr in living-room. Linitea apartamentului prea c o apas i un fior rece ii
cuprinse pieptul i ii tie respiraia. Unde-o fi Pat? Obinuia s fac cumprturi dimineaa,
iar ziua lui liber era marea. Ar fi trebuit s fie aici.
15

Pat?
Strigtul ei speriat prea s se izbeasc de ziduri, revenind ca un ecou.
Sint in camera mea.
Dusty ls s-i scape, un suspin de uurare, in tirnp ce se indrept spre camera lui, situat
dincolo de buctrie. Era plcut s-l gseasc acolo cind venea acas. Se incrunt o clip i se
corect. Era plcut s gseasc pe cineva, cind ajungea acas. Nu neaprat pe Pat. Se
intimplase doar s fie el.
Ua de la camera lui era uor intredeschis i ea ciocni.
Eti decent?
Intotdeauna.
Vroiam s spun, pot s intru?
Poi intra unde pofteti. Eti proprietara intregii cldiri, ai uitat?
Pat, nu te mai prosti, se rsti ea. Eti imbrcat ca s primeti oaspei?
Capul lui brun se ivi de dup u. Avea stropi de ap pe frunte, iar prul ii era ud.
Depinde ce oaspei. Pe dumneata te-a primi in orice clip.
Dusty ii incleta flcile.
M intrebam doar cit din trupul tu gol o s vd dac intru.
Cit de mult ai vrea s vezi?
Oare de ce n-avea i ea un ciine de paz, aa cum aveau unii dintre vecini? Pat iei din
spatele uii.
Atita e suficient?
Avea nite chiloi de sport i nimic altceva. Dusty se lupt s-i smulg privirea de la el.
Corpul ud i strlucitor al lui Pat arta magnific.
Nu-i destul? ii duse el miinile la talie.
Dusty ii recapt graiul.
E destul. Fceai du?
Tocmai am terminat. O invit cu un gest al miinii s intre in camer i lu un prosop
mare de pe un scaun. Cu ce-i pot fi de folos? In timp ce se tergea cu prosopul,
muchii ii jucau intruna.
Dusty se sili iar s-i mute privirea de la el. O fi Pat primul valet pe care-l angajase in
viaa ei, dar, de bunseam, nu era frumos s-l msoare, chiar dac era un specimen cu un
fizic magnific. Se prefcu, in schimb, interesat de toate aparatele de sport rspindiie prin
camer, de suprafeele lucioase care ii reflectau trupul i fluturarea albastr a prosopului.
i-ai montat repede instalaiile, spuse ea.
N-am avut incotro. Zceau intr-un depozit de dou sptmini. E groaznic s stai atita
fr s te antrenezi, incepusem s devin molatic.
Ea nu observase aa ceva, Dintr-odat ii simi gura uscat, incapabil s articuleze vreun
cuvint. Ii drese glasul.
De fapt, am venit s discutm despre cina din seara asta.
O.K. Ateapt s-mi iau ceva pe mine i discutm imediat.
Ea incuviin, in timp ce el trecea in incperea alturat. Cit timp lipsi, ea observ o mare
varietate de greuti i echipamente. Se prea c pin i un zeu galic trebuia s munceasc din
greu ca s se menin in form.
El se intoarse repede, imbrcat in ait ort i cu un tricou cu mineci lungi. Avea picioarele
goale. Tricoul ii acoperea braele, dar privirea ei fu atras de picioarele lui lungi. Muchii ii
ieeau in eviden, de parc ar fi fost dltuii in piatr. Nu, piatr nu era cuvintui potrivit.
Piatra n-ar fi putut s joace aa.
16

De ce nu stai jos? Pat ii indic unicul scaun din pamer, in timp ce el se aez pe
bancul de fort.
Ai o grmad de aparate aici, spuse Dusty.
Imi place diversitatea.
In materie de slujbe? In materie de femei?
Vorbeam despre diversitatea aparatelor pentru exerciii fizice, o lmuri el.
Oare era un vrjitor care-i citea gindurile? Era timpul s schimbe subiectul.
E totul pregtit pentru cina de disear?
O s fie perfect. Crevei cu sos remoutade. Sup-crem de spanac. Turnedo inbuit
cu sos bernez. Sparanghel la cuptor in stil italian. i un tort la desert.
Pare s fie mult mincare.
Poate ar trebui s incerci s ridici greutile mele, ca s capei poft de mincare, ii
suger el.
Nu, mulumesc. Muchii ti arat bine la tine, dar mie nu mi s-ar potrivi.
Nu faci muchii mari numai dintr-atita.
Oricum, m lipsesc. Ea se ridic in picioare i aproape c ajunsese la u, cind vocea
lui o opri.
Domnioar Ross?
Ea se intoarse.
Cit de special este acest domn Ron?
Privirea ei surprins il fcu s se simt incurcat i incerc s-i ascund stinjeneala sub un
torent de vorbe.
Adic, voiam s spun, cum s aranjez lucrurile pentru ast sear? Muzic discret?
Lumin puin? Dorii s plec la film dup ce servesc cina sau s rmin prin preajm,
in caz c avei nevoie de un arbitru?
Ii btea joc de ea? Ridicindu-se cit putu de sus pe virfurile picioarelor ei numrul 36,
incerc s-l priveasc de sus. Ii adug vocii o doz dubl de demnitate glacial.
Ron i cu mine nu ne lansm in activiti care s necesite un arbitru!
Aha, bun, spuse el inclinind din cap. Sintei specializai in activiti intelectuale.
Printre altele, adug ea pe un ton inepat, convins acum c el o ironizeaz. Care nu
te privesc!
Incerc numai s ineleg ce ateptai de la mine in seara asta, spuse el, cu o privire
nevinovat de copil cu ochii albatri.
Ea nu se ls prostit.
Atept o cin perfect, iar in ce te privete - s te topeti in fundal, in afar de cazul in
care te voi chema eu.
Foarte bine, doamn. Se ridic in picioare i se inclin uor, dar ea nu mai sttu s
asiste la incercarea lui de a se topi in fundal. Cineva care arta ca el nu s-ar fi putut
topi in fundal nici cu tot echipamentul de camuflaj al armatei. Ron nu fusese prea
entuziasmat cind auzise c a angajat un valet; ii era teribil de team de reacia lui cind
il va vedea pe Pat in carne i oase.
Dusty se duse in baia ei, se dezbrc i intr sub du. Erau tot felul de brbai pe lumea
asta, i diferite moduri de a le msura atractivitatea. Deci, ce conta dac Pat era mai puternic
decit Ron? Ei bine, i mai inalt. i mai artos. Vinovia i se revrsa mai repede decit apa de
la du. Erau i lucruri mai importante. Ca, de pild, sensibilitatea lui Ron. Pat fusese foarte
grijuliu, cind ea fusese bolnav, i preocupat s-i fac pe plac. Dar el era pltit pentru asta.

17

Intilnirile cu Ron erau o experien minunat; el ii deschidea ui ferecate, o prezenta unor


persoane pe care, altfel, n-ar fi avut niciodat ocazia s le cunoasc, inchise robinetele i se
frec energic cu prosopul. Barele nichelate rsfringeau micarea prosopului viiniu, intocmai
cum aparatele lui Pat reflectaser imaginea lui i a prosopului albastru. Renun s mai
incerce a-i explica atracia ei pentru Ron i, infurindu-se in prosop, se duse in dormitor, in
fond, nu trebuia s se justifice in fata nimnui. Ea i Ron se potriveau. Asta era tot.
Cind, in sfirit, fu gata imbrcat intr-o pereche de pantaloni negri i strimi, o bluza crem
de satin, fardat i cu prul pieptnat in bucle moi care-i atingeau umerii, se privi cercettor
in oglind. Arta bine, dar era oare rpitoare? Ar fi preferat ast sear s-i abat atenia lui
Ron de la valetul ei. Dar, cum era deja apte fr zece, trebuia s se mulumeasc cu acest
rezultat.
Cercet in grab sufrageria. ervetele. paharele de cristal, argintria, florile proaspete,
toate erau la locul lor. Bun, perfect. Ddu fuga in buctrie. Acolo domneau pacea i ordinea
i ceva din aceast atmosfer se infiltra in trupul ei, risipindu-i nelinitea.
Pat!
Da, doamn, rspunse el, in timp ce se intoarse cu faa la ea.
Pat ii aduse un pahar cu vin.
Doamn! spuse el, inclinindu-se cu un zimbet plcut.
Mulumesc, amabile domn.
Pat plec, dar strlucirea pe care o adusese cu el continu s-o invluie. Sorbi din vin. Se
bucura c avea s vin Ron i din cauza asta se simea atit de bine, ii spuse ea. Ii Fusese dor
de el. Mai lu o inghiitur de vin, adulmecind o urm discret a coloniei cu arom de pin pe
care o folosea Pat. Ron era, desigur, singurul motiv pentru care se simea atit de bine. Bu
restul de vin.
Acorduri muzicale se auzir in buctrie, unde Pat tia salata. Camilla dduse probabil
drumul la casetofon, in ateptarea acestui individ pe nume Ron Samuels, care Pat arunc o
privire la ceasul de deasupra sobei -intirziase deja douzeci de minute.
Simi cum o cut dezaprobatoare ii increea fruntea. Ah, doamna Samuels ar putea fi
deceptionat de lipsa de maniere a fiului ei!
O nimf zimbitoare, imbrcat in pantaloni negri, splendid de incitani, i intr-o bluz de
culoarea fildeului, pluti in imaginaia lui, Pat scutur din cap i, cu o privire aspr, expedie
imaginea nimfei inapoi in living, unde-i era locul.
Mulumit cercet creveii pui la marinat. Ce fcea domnioara Ross i cu cine se intilnea,
nu-l privea pe el. El nu era decit valetul ei, pltit ca s-o serveasc, Transfer creveii intr-o
strecurtoare Slujba asta era tocmai ce-i trebuia. Uoar, cu ore flexibile, care ii lsau timp
destul sa lucreze impreun cu partenerii lui pentru complexul de circiumioare i magazine de
specialiti pe care plnuiau s-l deschid i, in plus, avea o stpin fr pretenii. El srise
cam mult peste cal azi dup-amiaz cu aluziile sexuale din remarcile lui il surprinseser chiar
i pe el, dar o s fie mai atent pe viitor. Democraia dintre servitor i cel servit era fcut ca
s-i protejeze pe amindoi. Membrii familiei sale sttuser i de o parte i de cealalt a acestei
linii i o cunoteau bine.
Era bucuros c venea acest Ron ast sear ei. O s le arate el, Pat Mahoney, ce valet
perfect era, deloc indiscret, dar totodat venic gata s serveasc. O s-o trateze pe Camilla la
fel ca pe orice alt stpin. Dei era evident c, spre deosebire de toii stpinii la care lucrase in
Europa, ea nu mai avusese servitori inainte. Aa c ea avea nevoie de puin ajutor
suplimentar. Ca un valet perfect i maleabil cum era, se va adapta cerinelor situaiei.
Se auzi soneria i Pat ii terse miiniie cu un prosop, inainte de a fugi in hol ca s-i
deschid ua marelui intelectual. Alungind din minte ironia, ii compuse o expresie pasiv i
impersonal. Obligaia lui nu era s judece, ci s serveasc. Iar Camilla n-avea decit s invite
i o armat de broate riioase; curtoazia lui avea s rmin ireproabil.
18

Cu demnitate aparent, Pat deschise ua i il pofti pe prietenul Camillei inuntru. Nu-i


ingdui decit o privire fugar spre umerii inguti ai individului, spre ochii decolorai i spre
colul strimb al unei batiste care ieea din buzunarul de la piept, ii concentra, in schimb,
toat atenia pentru a trage haina de pe braele neputincioase ale domnului Samuels.
Camilla se ivi i ea i-l srut pe Ron.
Incepusem s m-ngrijorez, spuse ea. N-ai mai intirziat niciodat atit.
Ron ii intoarse formal srutul, dar nu i substana acestuia.
Am ateptat s se elibereze un loc de parcare in apropierea casei tale. Dup col sttea
o gac de golani i n-aveam nici un chef s devin inta lor.
Dac nu s-ar fi resemnat cu rolul valetului perfect, care nu judec pe nimeni i nimic, Pat
s-ar fi gindit c o societate de doamne in virst, inirind mtnii, era mult mai potrivit cu
stilul domnului Samuels. Dar cum situaia ii impunea s fie rezervat, Pat nici nu ls o astfel
de idee s-i fluture prin minte.
Acesta e Pat Mahoney, Ron. Menajerul i valetul meu, spuse Camilia, dar Ron se
mulumi s salute scurt, din cap, dup care intr in living-room.
Am avut noroc c am ochit unul chiar la captul blocului. Nu tiu ce s zic, Dusty, dar
cartierul sta parc arat tot mai ru, in loc s se vad vreo imbuntire.
Pat incerc s nu se strimbe la auzul poreclei atit de lipsite de rafinament. Numele de
Camiila i se potrivea de-o mie de ori mai bine. Suna ca un nume de floare fragila, delicat i
parfumat. Dar, desigur, nu-i psa lui cum ii spuneau ei prietenii, dup cum nu-i psa nici de
prerea acestui tip privind rapida deteriorare a cartierului in decursul ultimelor cincisprezece
minute.
Seara se derula cu toat viteza i exuberana unei broate estoase amorite - ar fi observat
Pat, dac ar fi fost inclinat s-o fac. Din conversaie, inelese c Ron e un avocat cu relaii.
Omul scotea pe gur atitea nume, incit Pat trebuia s peasc cu grija ca s nu se impiedice
de ele.
Tristeea i mila ii fcur loc spre inima lui Pat. Observase cit osteneal ii dduse
Camilla s fie gata, vzuse licrul din ochii ei cind ii adusese paharul cu vin, Dar, in loc de
priviri tandre i vorbe de iubire, discutau afaceri i politic, in locul unei miini care s-ar fi
intins peste mas ca s-o ating pe-a ei, stringea in min numai ervetul. Aerul ar fi trebuit s
vibreze de te-nsiunea iubirii i a dorinei; in loc de asta, era incrcat cu nori grei de
plictiseal. Pat debarasa in tcere bolurile de sup i fu rspltit cu un zimbet al Camiliei. I-l
intoarse, fcindu-i cu ochiul, atunci cind servi salata. La drept vorbind, nu era treaba lui s
intrein o atmosfer vesel la petrecere, dar cei din familia Mahoney nu se ddeau niciodat
in lturi de la sarcini mai neobinuite. Curn spunea taic-su, dac iei banul regelui, iti
ingropi prerile personale i te duci dup el, fcindu-ti datoria. De altfel, nici n-ar fi fost cine
tie ce corvoad s-i zimbeasc Carnillei.
Observ cu plcere c ea atacase felul principal cu poft, in timp ce tipul gusta mincarea
cu placiditatea cuiva care renunase nu numai la plcerea, dar chiar la insi esena vieii,
impungea i desfcea fibrele cu furculia, de parc ar fi trebuit intii s omoare vielul. Pat il
atept inc mult timp dup ce Carnilla terminase, apoi strinse farfuriile, inainte de a aduce
desertul. Ochii Camillei se inclzir i ea murmur:
Ce bine arat.
Ron privi absent i clipi o singur data, ca un crap lene. Camilla continua s atace cu
insufleire. Ron prea c n-are incredere in forele lui i incerc mai intii s dea gata tortul.
Oftind, Pat ii fcu de lucru la buctrie citva vreme, inainte de a reveni in sufragerie.
Pot s iau farfuria, doamn?
Ea mincase frumos pin la sfirit. Sup, salat, antreu, legume, desert. Toat seara
strinsese de la ea numai farfurii curate. Mamei lui tare i-ar fi plcut feticana asta.
19

Da, mulumesc, rspunse ea. Totul a fost absolut delicios.


Mulumesc, doamn. Dorii s bei ceva dup mas? Poate un lichior?
De ce nu? spuse ea, incintat.
i dumneavoastr, domnule?
Brbatul inclin din cap.
Pat ii lu farfuria. Desertul fusese abia atins.
Nu v-a plcut tortul, domnule?
Am un meci de tenis miine, spuse Ron. N-a vrea s fiu prea greoi.
Meciul e abia la unsprezece, il dojeni Camilla.
Genul sta de mincruri se depune, insist Ron. Mai bine ai fi i tu atent. Mninci
toate sosurile astea consistente i dulciuri i deodat te trezeti c te umfli ca un butoi.
Pat o s conceap un program special de gimnastic pentru mine ca s-mi menin
silueta, ii spuse ea rizind i fcindu-i cu ochiul lui Pat.
Uitasem, spuse Ron. Valetul care face servicii complete.
Corespunde intocmai nevoilor mele, rspunse Camiila, in timp ce-i sorbea ultimii
stropi de vin din pahar.
O s v aduc butura in salon, doamn.
Dusty privi lung in josul strzii. Maina lui Ron se indeprtase demult, dar ea nu se uita
cu regret in direcia spre care acesta pornise. Privirea pur i simplu in gol, la luminile strzii.
Serii acesteia ii lipsise ceva, dar n-ar fi fost in stare s spun exact ce anume.
Domnul Samuels a plecat, doamn?
Da.
Ea se intoarse numai dup ce cuvintul pluti o clip in aer, apoi se indeprt incet de
fereastr. Ochii i se oprir pe canapea - nici un ecou al pasiunii nu zbovea in pernele corect
umflate i pe msua joas pe care se aflau dou pahare goale. Privirea ei ezitant descoperi
pieptul lui Pat - jacheta i papionul lui dispruser, iar gulerul de la cma era deschis - apoi
se ridic pin-i intilni ochii. Ironia pe care se temuse c o va citi acolo lipsea, dar lipsea
totodat i cldura. El era valetul formal i corect care servise toat seara. Era intocmai aa
cum era pltit s fie i atunci de ce s fie dezamgit?
Sper c totul a fost cum trebuie.
El ridic paharele i terse o urm ud de pe tblia mesei.
Da, a fost perfect. Masa a fost delicioas.
Mai ai nevoie de ceva, doamn?
Ea cltin din cap i il privi cum se indeprteaz spre hol. Nu-i era prea somn, dar se
gindea s se duc la culcare. Sau ar putea s mai citeasc puin. Dei, tare i-ar fi plcut s mai
stea de vorb cu cineva.
Pat! Vocea ei il opri in ua buctriei. De ce nu? La urma urmelor, era angajatul ei. A
mai rmas tort? Parc a avea chef de o gustare de miezul nopii, chiar dac-i abia ora
unsprezece.
Foarte bine, doamn.
Ea il urm in buctrie. Spatele lui lat era intors in timp ce aciona cu micri precise i
rapide. Era atit de mare, atit de masculin, incit te-ai fi ateptat s arate ciudat intr-o buctrie,
i totui nu era aa. Cum ar fi artat Ron acolo, despachetind tortul de cpuni...? Imaginea ii
aduse pe buze un zimbei, care ins pli repede. Ron. Poate c asta il schimbase pe Pat cei de
dup-amiaz.
Se aez la masa din buctrie azvirlindu-i pantofii i adunindu-i picioarele sub ea.
Cuvintele ii ieir din gur cu greutate, fcind ca vocea ei s par sonor in buctria strimt.
20

Imi pare ru de felul cum s-a purtat Ron. In realitate, e foarte drgu...
Vocea ii pieri, netiind ce s mai spun ca sa scuze grosolnia lui fa de Pat.
Ce-ai spus, te rog? Cu un cuit oprit in aer deasupra tortului, Pat incremenise intr-o
uimire total. De ce il scuzi in faa mea?
Ea ii pironi privirea pe cirpa de vase, dar limba ei era liber s-o zbirceasc din nou.
Pi... A fost aa de nepoliticos nespunind nimic atunci cind te-am prezentat i...
Risul lui Pat o fcu s-i dezlipeasc ochii de la cirp.
Majoritatea oameniior nu-i prezint servitorii, atunci cind au oaspei, preciza el.
Domnul Samuels tie care ne este locul in aceast lume. Iritarea o fcu s-i indrepte
spatele i ii risipi sentimentul de jen.
Faptul c lucrezi pentru mine nu te face deloc s fii o persoan neinsemnat.
tiu.
Privirile albastre ii jucau deasupra zimbetului larg. La naiba, ii btea joc de ea, pricepu
ea deodat.
Atunci, de ce nu te-a prezenta oaspeilor mei? intreb ea cu aprindere.
El ii puse bucata de tort in fa.
Dac nu tii de ce, poate ar fi bine s-l intrebi pe domnul Samuels.
sta da, rspuns respectuos! Lu o linguri de tort, indulcindu-se cu aroma de cpuni a
cremei, fapt care-i schimb starea de iritare intr-o dispoziie diabolic, in timp ce-l privea pe
Pat cum impacheteaz tortul la loc.
De ce nu-mi ii companie? intreb ea.
Nu reui s hotrasc dac expresia din ochii lui era sau nu ironic, atunci cind ii
rspunse:
Este un ordin de la stpin ctre valetul su?
Da.
De data asta, ironia juca in ochii ei, dar nu-i lu privirea de la el. Fr s se uite in
farfurie, mai lu o linguri de tort i zimbi satisfcut.
Nu vreau s te indop cu calorii cu de-a sila, adug ea, dar cel puin vreau s-mi tii
companie.
Fcu semn cu capul spre scaunul de alturi.
Sint sigur c domnul Samuels n-ar aproba aa ceva. Ii tie o bucat de tort i se
aez. Dar indatorirea unui servitor e s asculte.
Cuvintele fur rostite cu simplitate, dar zimbetul lui era pe jumtate batjocoritor. Dusty ii
cobori pentru o clip privirea, ca s se concentreze.
Scaunul lui era aezat dup colul mesei, nu chiar atit de aproape, dar nici tocmai departe.
El ii suflecase minecile i-i lsase la vedere braele solide, acoperite cu fire de pr negru,
puternice i aspre ca vocea lui. i totui, miinile acelea erau capabile de munci delicate, cum
era pregtirea acestui desertfabulos. Dac s-ar fi micat puin, braele lor s-ar fi atins. Oare
pielea lui era la fel de cald ca i privirea, sau risul lui ironic?
Ea se mic, dar in direcie opus, concentrindu-se s ia in linguri o cpun mare. O
viri in gur.
Cum se face c ai devenit valet? i-ai dorit asta dintotdeauna? El zimbi.
In realitate, contam pe avere i celebritate, iar a fi valet era lucrul care m apropia cel
mai mult de amindou.
Hai, fii serios!
O, aadar vrei sa afli povestea vieii mele, aa-i? Cuvintele lui cptar un accent
irlandez. i, ca un sclav ce sint, trebuie s m supun.
21

Intocmai. Ea termin ceea ce mai rmsese din felia de tort i impinse farfuria in
mijlocul mesei. Din ce parte a Irlandei eti?
Din partea cars-i bogat in frumusei.
Oare era ris sau durere, umor sau batjocur in expresia lui? Ea n-ar fi putut spune. Poate
cite puin din fiecare.
Un inut plin de hran pentru suflet dar aproape deloc pentru trup.
Termin i el tortul i strinse ambele farfurii. Vrei s fac puin cafea? Sau poate un
coniac te-ar ajuta s dormi mai bine?
Beau unul, dac bei cu mine.
Ochii lui nu-i ddur nici un indiciu despre gindurile care ii dansau in minte. El scoase
dou pahare.
De fapt nu-mi aduc aminte deloc s fi trit in Irlanda. Ne-am mutat la Liverpool cind
abia incepusem s merg in picioare. Tata a gsit o slujb la docuri, mama a lucrat intro fabric intre dou nateri, apoi s-a apucat de cusut.
Turn licoarea intunecat in pahare i le aduse iing ea.
Intotdeauna mi-a plcut sportul mai mult decit coala, aa c, atunci cind un club de
fotbal - soccer, cum spunei voi, americanii mi-a oferit un contract ca s joc pentru
echipa lor de juniori, n-am stat pe ginduri i am prsit casa printeasc pentru a locui
i a m antrena impreun cu ei.
Citi ani aveai?
Paisprezece.
Frumos. Ea sorbi din coniac i se gindi la adolescena ei. Cind eu aveam paisprezece
ani, singura slujb pe care am gsit-o a fost s am grij de gemenii Staskias.
Totui, calea n-a fost chiar aa de neted. Credeam c am terminat-o cu coala, cind
mi-au spus c trebuie s mai inv i-o alt meserie in afar de a da cu piciorul in
minge. Notele mele, pe vremea aceea, nu erau de natur s m indrepte spre studii
serioase, aa c mi-au dat s aleg intre a deveni buctar sau instalator, intrucit mintea
imi era tot timpul numai la mincare, m-am dus la coala de buctari i am fcut
ucenicie cu efii buctari din ora, in sezonul mort pentru fotbal. Am continuat s
inv i s lucrez i dup ce am fost transferat la Manchesier United, iar, dup ciiva
ani, la o echip francez, apoi la un club australian, la unul spaniol i, in cele din
urm, la o echip american.
Dar acas la tine? Te intorci vreodat acolo?
La Liverpool? El cltin din cap i sorbi restul de coniac. Nu, prinii mei au murit
amindoi, iar fraii mei s-au risipit care incotro. Pe deasupra, am invat demult c
acas este iocul unde-mi ag plria.
Te invidiez pentru toate cltoriile pe care le-ai fcut.
Am fost norocos c am avut ocazia asta. El tcu o clip. Din pcate, probabil c fiii
mei nu vor putea s se adape din atita diversitate. Progresul inghite toate
individualitile din lume i scuip in loc reproduceri trase la indigo.
Atunci, poate c ai soie i o familie?
Gindul acesta n-ar fi trebuit s-i stirneasc valul de singurtate care o invlui.
Nu. Ochii lui rideau, chiar dac buzele rrnineau nemicate. Vorbeam despre viitor,
presupunind c s-o gsi undeva pe lume vreo fetican care s m vrea i pe mine.
O fetican? Ar fi fost cu sutele, cu miiie chiar, care l-ar fi luat numai pentru cum arta,
de-ar fi tiut numai c e disponibil. Dac mai pui la socoteal i purtarea lui blind i
protectoare, ar fi trebuit ca ea s le alunge cu bul. Ea? De unde i-o fi venit ideea asta, c ar
vrea s in alte femei la distan de ei? El era valetul ei i atita tot. Nu era cineva de care s fi
22

fost indrgostit. Nici cineva pe care l-ar fi aprat cu gelozie. Se ridic in picioare, siminduse obosit, copleit, in sfirit, de toate intimplrile acelei sptmini.
Cred c-am s m retrag, spuse ea. Ii mulumesc pentru gustare.
El se ridic i se duse la chiuvet.
Am s aprind luminile in celelalte camere, imi place s las casa in ordine, inainte de a
m duce la culcare, strig el peste umr. Cptase deja o anume rutin: aveau orare
precise, compatibile, cum erau al ei i-al lui Ron. Avea toate motivele s fie
mulumit.
Revoluia industrial, revoluia american, revoluia francez. Dusty inchise cu zgomot
cartea de istorie, declanind propria ei revoluie, indrumtorul ei de la cursurile serale o
sftuise s se inscrie i ia alte cursuri decit cele economice, dac dorete s obin o licen,
dar Dusty nu-i imaginase cit ii va fi de greu s studieze, cu dimineile astea fabuloase de
primvar din fiecare simbt i cu valetul masiv care ii distrgea mereu atenia. Dac a
studia in asemenea condiii nu era de-a dreptul un pcat, trebuie s fi fost cel puin in afara
legii.
Ai terminat cu studiul, doamn?
Pat ii punea la loc in raft ultimele cri, dup ce le tersese de praf.
Oarecum.
In ultima jumtate de or, ea il urmrise cum lucreaz, prefcindu-se doar c studiaz. Ce
rost mai avea s se prefac? Ddu cartea la o parte din faa ochilor i zimbi.
M-am tot gindit la programul acela de gimnastic de intreinere pe care te-ai oferit s-l
creezi pentru mine. Are i elemente care ar presupune activiti in aer liber?
Ochii lui Pat se indreptar doar o clip spre razele de soare care se revrsau prin fereastr.
Mersul pe biciclet este un exerciiu minunat. i sint o grmad de standuri de
inchiriat in tot parcul Lincoln.
Mi-ar prea ru s-i modific programul, dar simt efectiv nevoia s incepem imediat.
Ochii lui reuir s rmin aproape serioi!
Ii stau la dispoziie, doamn. D-mi voie doar s m duc s m schimb in ceva mai
potrivit.
Dusty il urmri cu privirea pin iei din camer i apoi de-a lungul holului, dup care
raiunea o impiedic s se-ntind ca s-i mai prind imaginea pentru citeva clipe. Se scul in
picioare i o porni agale spre camera ei. Doar nu era vreo adolescent avid de sex, care n-are
altceva mai bun de fcut decit s trag cu ochiul la valet. Locuia la ea de mai bine de o
sptmin i se obinuise s-l vad prin cas. N-o impresiona mai mult decit potaul, inchise
ua incruntat, refuzind s se mai gindeasc la asta.
Peste cincisprezece minute, imbrcai in jeani i jachete uoare, ea i Pat ieeau din cas
i se indreptau spre est, spre parcul Lincoln i lacul Michigan. Temperatura nu era prea
ridicat, dar simea inuntrul ei o cldur care era la unison cu strlucirea soarelui. Respir
adinc i-i zimbi uriaului de ling ea.
Cum se face c un brbat aa de atletic ca tine, nu face jogging?
Nu pot, rspunse el. Gleznele astea m-au purtat in prea multe meciuri. Au obosit.
Rspunzind parc privirii ei critice, el continu:
Glezna dreapt mi-a fost rupt de dou ori, iar la piciorul drept am avut de trei ori
diverse oase rupte.
De ce ai continuat s joci?
Asta-i regula jocului, spuse el, dind din umeri. Totul pe lumea asta are un pre.
Ea se duse cu gindul la cursul de istorie pe care-l abandonase pentru aceast diminea
insorit. Oare merita preul?
23

Am avut mai mult decit am sperat vreodat cind eram bieandru. Am cltorit pe
toate continentele, in afar de Antarctica. Am strins miiniie unor preedini, ale unor
efi de triburi africane, ale unor eici din deert i ale ceretorilor din Calcutta. Am
amintiri s-mi ajung pentru o venicie. Nu-i tocmai ru pentru un biat srac din
Liverpool.
Dusty continu s priveasc trotuarul in timp ce mergeau unul ling altul, dar i se prea c
spiritele lor ies din trupuri i se in de min. Plecarea lui din Liverpool era aidoma fugii ei din
partea de sud a cartierului Canaryville, unde copilrise. Erau dou spirite inrudite, care
fugeau de lanurile trecutului lor. Dar semnau oare? El era mulumit s triasc din amintiri,
mereu la cheremul altcuiva. Ea lupta intruna s devin propriul ei stpin.
Aerul cldu i primvratic ii alung din minte astfel de ginduri deprimante, iar cind
ajunser la centrul de inchiriat biciclete, nu-i mai psa de nimic. Era aa de bucuroas c
soarele strlucete i c briza adie, cldu. Se simea piln de via i fericit, iar faptul c
Pat ridea de pasul ei zglobiu nu fcea decit s-i sporeasc aceast senzaie.
Centrul de inchiriat era ticsit de alte perechi care voiau s intimpine primvara rulind pe
aleile pentru biciciiti ale parcului i Dusty se simi deodat incurcat. Ei nu erau pereche; ei
erau un angajat cu patronul lui. Era cazul s se ofere s plteasc ea pentru biciclete? De ce
nu se afla aici cu Ron, la intilnire, ca toate celelalte fete? Nu c i-ar fi dorit atit de mult asta.
Zilele plesnind de-atita primvar i prospeime nu erau tocmai genul lui Ron. Oare conta
chiar atit de mult c ii pitea lui Pat un salariu? Se putea bucura, oricum, s petreac ziua cu
el.
Le veni rindul i Pat comand bicicletele, inainte ca Dusty s apuce s deschid mcar
gura, facind-o s se simt o caraghioas. Sigur c Pat mai trecuse i inainte prin astfel de
situaii. O s plteasc el i-i va da banii inapoi, mai tirziu. Avea ea un dar de a inventa
probleme acolo unde nu erau. Relaia lor nu era nici atit de complicat i nici atit de jenanta
cum prea s cread ea.
Ii luar bicicletele i aleser o rut care erpuia prin partea de nord a parcului Lincoln, pe
alei pavate, trecind pe ling plimbrei i oameni care alergau sau inlau zmei. Vintul ii
rsfira prul, desprinzindu-l din coada de cal i fcindu-l s-i fluture in jurul feei.
Cauciucurile fiiiau cind intrau in cite o balt, apoi lsau dire ude in urma lor. Se simea
minunat liber i fericit i atit de vie.
Pat mergea puin mai in fa i ochii ei gsir privelitea pe placul lor. Bluzonul lui
aibastru ii sttea intins pe umeri, iar blugii uzai preau s-i mingiie cu tandree formele. O
caps din colul unuia din buzunarele de la spate reflecta lumina soarelui i parc ii fcea ei
cu ochiul.
Pat fcea parte din primvar, intrind in viaa ei odat cu soarele cald. Risul lui era ca
adierea primverii, inclzindu-i sufletul i trezind-o la via. Ochii lui erau ca ploile blinde
care splau natura, fcind ca totul s par nou. Ea zimbi din prea-plinul acestei curate fericiri
i, scurtind drumul prin iarb, trecu in faa lui.
Oho, deci ne-am inviorat, aa-i?
Vocea lui purta in ea veselie, aa cum vintul poart cldura razelor de soare.
Ea pedal pe intinderea curat a aleii, simindu-l aproape in spatele ei. Prezena lui o
atingea ca nite degete intinse s apuce, o prindere pe care o dorea i n-o dorea. Accelerind,
reui s se menin in frunte. Vedea cu coada ochiului roata din fa a bicicletei lui, dar n-ar fi
avut nevoie s-o vad ca s tie c el e acolo. O dulce incordare ii cuprindea ira spinrii,
trimiindu-i fiori pin in degetele de la picioare i fcindu-i singele s circule mai repede.
Ea mri viteza pe o pant uoar; picioarele ii lucrau mai tare decit ar fi vrut, mai tare
decit erau obinuite, dar era prea prins in virtejul cursei ca s incetineasc. Trebuia s rmin
in frunte pin la aleea din fa. De ce, asta n-ar fi putut spune. Fcea parte din ziua aceasta,
24

din vraja strlucirii razelor de soare. Voia s goneasc i s rid i s se simt iari ca un
copil, dei, in acelai timp, avea foarte intens contiina faptului c era cit se poate de femeie.
De pe o potec lturalnic, ascuns de tufiuri, inir doi tineri aiergind drept spre ea.
Dup un moment in care pedal buimcit inapoi, Dusty strinse cu putere frinele de min.
Bicicleta se opri, balansind o clip inainte i apoi cltinindu-se amenintor.
ine-te bine, rise Pat i intinse rnina ca s-o prind. Atingerea braului su in jurul
umerilor ei ii provoc o cldur pe care nici un valet nu s-ar fi cuvenit s-o provoace.
Respiraia sttea s i se opreasc i ea se inclin spre el, trgind aerul adinc in plmini,
in incercarea de a-i potoli btile inimii.
Cred c eu am citigat, spuse ea.
Numai dup ce risul ii trimise ecoul in tot trupul i-o ajut s-i recapete stpinirea de
sine, indrzni s se intoarc uor i s-l priveasc. Ochii lui luminoi preau s-o absoarb;
gura lui era cald i era aproape i prea s-o cheme.
Nu-mi amintesc s se fi anunat vreo intrecere, o tachina el. Doar doamna nu incearc
s trieze, nu-i aa?
Niciodat, strig ea, recunosctoare pentru aceast trezire la realitate.
Se indeprt de el uor, ca i cum atingerea lui ar fi inceput s-o doar, ci ca i cum era
gata s porneasc din nou. i chiar era. Cu capul limpede, cu simurile sub control, cu
vederea netulburai. Pat era valetul, era angajatul ei. Nu era ea aa de snoab ca Ron in ce
privete chestiile astea, dar exista o problem pe care trebuia s-o priveasc in fa. Ea ii pltea
un salariu. El era drgu cu ea pentru c era pltit s fie drgu. Era pltit s zimbeasc, s
rid, s mearg pe biciclet impreun cu ea. Ar fi fost bine s nu piard din vedere acest
lucru, oricit plcere i-ar fi fcut compania lui.
Se urc ia loc in a.
Trecem prin grdina zoologic sau o ocolim?
Cum doreti.
Desigur, cum putuse s uite!
Atunci, hai mai bine s-o ocolim. Talentele mele in materie de ciclism nu sint tocmai la
inlime.
Aleile din partea de est a parcului, dincolo de micua grdin zoologic, erau mai puin
aglomerate, aa c Pat i Dusty putur s mearg unul ling altui. Au vorbit puin, dar s-au
bucurat de ziua frumoas i de micare.
La extremitatea nordic a parcului, au luat-o spre rsrit, traversind pe sub pasarela de la
Lake Shore Drive, pin ce ajunser chiar pe malul lacului Michigan. Aici erau i mai puini
oameni, iar vintul care btea dinspre lac era destul de rece. Coborir de pe biciclete i se
aezar pe nisipul plajei, urmrind in tcere valurile care se rostogoleau spre rm. Pat se
ridic primul.
Haide! spuse el. Dac stai prea mult in loc, ii inepenesc muchii.
Dusty se ag de mina lui i se ridic.
M tem c s-a fcut prea tirziu.
Nu sintem plecai de prea mult vreme, protest el. Urc pe biciclet i ne intoarcem.
Exploatatorule! strig ea, urmrindu-i spatele lat care se i indeprtase deja.
In loc s se intoarc prin parc, rular in lungul aleii de beton care mrginea plaja. Aerul
era mai rcoros aici, din pricina vintului care sufla direct dinspre lac, pe rmul pustiu, fr
copaci care s-i slbeasc fora. Ca s se inclzeasc, ea pedal cu inverunare, dar asta nu i
se mai prea un efort.
In faa lor, se inlau blocurile inalte, cu apartamente elegante, de pe Coasta de Aur,
adevrai stupi care-i adposteau pe cei bogai i celebri.
25

Nu-i aa c-s fenomenale? spuse ea ctre Pat, artind cu capul spre cldiri.
El ridic din umeri.
Unele sint interesante, recunoscu el. Dar cartierul tu imi place mai mult.
Cred c glumeti! Porcrii scrise cu spray-ul de vopsea pe ziduri, ferestre zbrelite i
gunoaie pe alei! Chiar te-ai uitat bine in jurul tu?
Are personalitate.
Dar e complet degradat!
Traversar pin in partea de sud a parcului si se indreptar spre centrul de inchirieri,
intocmai cum ii inchipuise, Pat plti pentru biciclete, dar ea lu chitana i o indes in
buzunar.
Acum ce facem, domnule antrenor?
El o lu de bra, dar ea reui s ignore faptul c asta ii trezea cu totul alte senzaii decit
cele stirnite de Ron. De fapt, stirnea el vreodat ceva? In ultima vreme, lucrul pe care il
simise cel mai des in compania lui fusese oboseala.
O plimbare in pas de voie pin acas, spre un prinz uor i sntos, spuse Pat.
In loc s-o apuce de-a dreptul spre vest, merser citeva sute de metri spre nord, trecind pe
ling magazinele i restaurantele ic din zona parcului Lincoln. Dusty se uit cu mult interes
la vitrinele pe ling care trecur, bineineles nu pentru a-i distrage ginduriie de la brbatul de
ling ea, ci pentru c erau intr-adevr foarte amuzante.
Magazinul cu animale de casa oferea hinue din blan veritabil pentru cei, precum i o
mincare pentru pisici, preparat dup o reet proprie. Un hamster expus in vitrin dispunea
de un sistem complicat de tuneluri i incperi prin care s se caere, avind mai mult spaiu pe
kilogram de locuitor decit ii revenea ei in propriul ei apartament. Un magazin cu haine pentru
copii oferea costume autentice de indieni americani - Siux, Apai sau Navajo. Chiar i
magazinul cu mincare dietetic anuna reduceri de preuri.
Hai s-o cotim pe aici, suger Pat.
Cum se face c tii cartierul atit de bine? se mir Dusty. Locuieti aici de atit de puin
vreme!
De fapt, am stat in zon aproape un an, spuse Pat. In plus, m-am tot plimbat pe-aici
atunci cind am fost cu echipa mea de fotbal s jucm cu Chicago Sting.
Ce-ai fcut inainte de a te angaja la mine? intreb ea.
Oh, ba una, ba alta, spuse el, nefiind dispus s vorbeasc despre lunile petrecute in
cutare de investitori pentru proiectul su, in cutare de localuri sau rugindu-se pe la
bnci pentru imprumuturi. Apoi, un zimbet larg ii lumin faa: Pe urm, am inceput s
dau de fundul sacului i m-am gindit c unui om btrin ca mine ii trebuie o slujb
stabil.
Ei, nu eti chiar atit de btrin.
Poate c nu in ce privete anii, spuse el cu un zimbet care mai imblinzea, cit de cit,
cele spuse. Dar, dac socotesc virsta in kilometrii parcuri... Noi, sportivii
internaionali, ne trim viaa intr- un ritm intens.
Ineleg, murmur ea.
Dar, de fapt, nu inelegea deloc. Dusty nu putea inelege niciodat lipsa de ambiie. Cum
putea oare cineva s se lase doborit, btut de soart, ca un puf de ppdie in btaia vintului?
Azi aici, miine purtat in alte locuri.
Se plimbar in tcere. Vitrinele erau tot mai rare, aa c Dusty era nevoit fie s ia in
seam ginduriie care ddeau nval, fie s inceap s flecreasc. Gsea c Pat e atrgtor.
Era o companie plcut, era spiritual, era amuzant s fii in preajma lui. Dar o implicare
personal era exclus. Oricum, era prea ocupat pentru aa ceva, cu slujba i cursurile serale,
26

i cu Ron pe deasupra. Doamne, dac era vorba s se lege de cineva, ar fi trebuit s inceap
cu Ron, nu cu un nomad de la care te puteai atepta s-o ia din loc, odat cu viitoarea lun
plin.
Ddur colul i Dusty privi in jurul ei.
Nu-mi vine s cred c vorbeti serios cind spui c preferi aceste locuri Coastei de Aur.
Ba bine c nu! Art spre o cas din piatr maronie de pe cealalt parte a strzii.
Privete la lucrtura pietrarilor pentru cldirea aceea. Este fcut cu orgoliu i
miestrie, nu cu o matri pentru prefabricate.
Ea ridic din umeri, observind pentru prima dat graioasa simetrie ascuns sub anii grei
de murdrie i fum.
Dar e imposibil s treci pe strad fr s-i fie fric de faptul c vei fi jefuit.
Asta se va schimba. Cind vor locui aici destui oameni crora s le fie drag cartierul,
acesta va fi un fapt sigur, ii lu braul i ii art un atelier de cizmrie prin dreptul
cruia tocmai treceau. Proprietarul acestui atelier a invat meseria de la tatl lui, in
Europa, cu mult vreme in urm. tiai c se pricepe s fac pantofi de comand,
superbi, i pentru mai puin decit cei dou sute de dolari pe care oamenii ii pltesc la
Florsheim pentru exact aceiai pantofi? Cu toate astea, oamenii vin la el i ii cer doar
s le schimbe flecurile.
Un btrin, care se zrea prin vitrina magazinului, ridic privirea. Faa lui ridat se, increi
intr-un zimbet i fcu semn cu mina. Pat ii fcu semn, la rindul lui, iar Dusty il imit.
Iar la citeva case mai incolo, continu Pat, exist o btrin care d lecii de pian. Pe
vremuri a cintat in Filarmonica austriac, dar acum e aproape oarb i, prin
imprejurimi, nu sint prea muli copii, aa c leciile ei sint tot mai rare. Cum poi s
spui c locurile astea n-au personalitate?
Ea privi in jur stinjenit, ca i cind cartierul pe care ii inchipuise c-l cunoate, se
intorcea impotriva ei. Ii ascunsese atitea lucruri!
O s arate mai bine dup ce va fi renovat, spuse ea. Va fi mai sigur.
El cltin din cap:
Chiria lui Thomas va urca atit de mult, incit n-o s mai poat s-o plteasc, iar
doamna Hildenburg va fi nevoit s vind casa, intrucit nu-i va putea permite s-o
renoveze.
M indoiesc c ei sint fericii cu bandele de golani, ii atrase atenia Dusty.
Nu sint. Pat ii cobori vocea. Dar ar trebui s existe o cale de mijloc.
Eu tiu c-o s fiu fericit, atunci cind n-o s mai trebuiasc s m tem de alte spargeri.
Mindria lui reapru, odat cu zimbetul.
Ce? Tot mai tremuri de fric i acum cind Paddy cel mare i puternic se afl alturi de
tine? Ah, inseamn c am inceput s-mi pierd puterea...
El continu s glumeasc pe tema asta, pin ajunser acas.
Nu cred c-i frumos din partea Camillei s te lase singur acas! rosti Dusty senior,
mai sorbind o inghiitur din paharul cu bere.
Pat ii ascunse zimbetul, in timp ce amesteca in cratia cu chili pe care o pregtea.
Asta face parte din meseria mea.
S-o atepte i s-o intimpine pe Camilla cind venea acas nu era un efort, dei ar fi preferat
s-i petreac altfel timpul, intilnirile ulterioare cu domnulSamuels nu-i imbuntiser cu
nimic prerea despre el i-i venea greu s se abin s nu-i arate Camillei numeroasele lui
defecte.
27

Pat gust din chili i mai adug boia, apoi se intoarse la mas i la propriul lui pahar cu
bere. Tatl Camillei picase tocmai dup ce ea i cu Ron plecaser la o petrecere, dar btrinul
acceptase invitaia lui Pat s ia cina cu el.
Eu sint valetul, nu prietenul ei, ii reaminti Pat.
sta e un alt lucru pe care nu-l ineleg.
Domnul Ross ii scoase igara inc neaprins din gur i ridic miinile in aer.
Acuma, tiu c eti mai tinr decit mine i c ai pe tine numai muchi, in timp ce ai
mei sint flecii, dar tot trebuie s te intreb, chiar dac o s m omori in btaie. Se
opri o clip ca s soarb o inghiitur de bere. Ce naiba caut un brbat inalt i voinic
ca tine, intr-o buctrie?
Pat nu se simi deloc jignit.
Majoritatea marilor buctari din lume sint brbai.
Dusty senior indeprt cuvintele cu o micare a miinii in care inea igara.
Eu m refer in mod expres la tine. Te-am vzut jucind cu echipa Tea Men cu ani in
urm i cu cei de la Sockers. Ai putea gsi o slujb ca lumea, dac i-ai da osteneala.
Asta este o slujb ca lumea, imi place i m pricep s-o fac.
Dar asta e ceva s-i doreti s faci toat viaa, pentru totdeauna?
Expresia pentru totdeauna" nu fcea parte din planurile lui de viitor, inc. Se ridic in
picioare, gata s pun masa, cu tacimurile intr-o min i cu paharele in cealalt. A fi valet era
ceva ce-i cdea bine in momentul acela, ii asigura un loc unde s locuiasc, fr s consume
din capitalul de care avea nevoie pentru investiia lui. i ii lsa o mulime de timp liber peste
zi, ca s se ocupe de proiectul su. Desigur, acest serviciu anume prea s ridice unele
probleme mai neobinuite. El devenise expert in a evita incurcturile i a face sacrificii in
prezent, astfel incit visurile lui s poat cpta realitate in viitor. Dar, in timpul din urm,
visurile incepuser s-l cam inghionteasc. O siluet vag, cu uviele fluturind, ii invada
nopile, rizind cu risul Camillei din momentele cind ea il tachina, indemnindu-l s caute pe
cineva de care s se agate. Cineva alturi de care s fie, alturi de care s spere i s fureasc
planuri. O fiina pe care s-o iubeasc cu atita inverunare, incit viaa insi s nu mai aib
sens fr acea persoan. O s aib toate astea in curind, cu puin noroc, dar nu i se prea prea
inelept s lase doar norocul s-i vegheze toate speranele.
Este munca pentru care m-am pregtit, spuse el in cele din urm.
Domnul Ross pru bucuros s abandoneze subiectul, ii termin berea i se ls pe spate.
M-am dus astzi s-mi repar pantofii. Mi se uzase tocul de tot.
Pat nu se gindi c ar fi cazul s-i arate simpatie sau respect pentru asta. In schimb, mai
scoase din frigider o bere, o deschise i o puse in faa tatlui Camillei.
Thomas mi-a spus o istorie ciudat despre valetul fiicei mele. S-ar prea c are o
investiie destul de serioas in nite cldiri in curs de realizare.
Pat se incrunt mai mult pentru sine. Oare s-i asume riscul de a fi nepoliticos sau s se
bizuie pe faptul c soarta adormise?
Nu-i cine tie ce, spuse el incet. Puse cratia cu chili in mijlocul mesei. E doar un
proiect pe care m zbat de citva timp s-l pun pe picioare.
E cumva secret?
Nu chiar. Pat puse cite o porie de chili in farfurii. Eu i inc ciiva prieteni incercm
s punem pe picioare un centru comercial aici in ora. O treime restaurante, iar restul
magazine. Uniti mici, specializate, cu produse de inalt calitate, cu sprijinul citorva
meseriai btrini i foarte pricepui. Ni s-au alturat ciiva negustori, dar avem greuti
cu gsirea amplasamentului potrivit la un pre convenabil.
I-ai vorbit Camillei despre asta? Cred c ar putea s te ajute.
28

Silueta ceoas din visul lui ii dans in minte. Avea ochi albatri - adinci, intunecai i
reci. Ca nite lacuri de munte ale cror adincuri ascundeau multe taine.
Nu se cade s-o intreb.
Domnul Ross ridic din umeri.
Asta-i doar slujba ei. Dac-i gsete ceva bun, primete un comision. Nu vd unde-i
problema.
Nu vreau s-o bat la cap cu problemele mele, insist Pat.
Era o chestiune de principiu. Un brbat trebuia s-i poarte singur de grij, nu s atepte
asta de la alii.
Dusty se ls pe spate in scaun i incerc s-i fin ochii deschii. Ron sttuse ling ea tot
timpul petrecerii, dar nu pentru c l-ar fi interesat s stea de vorb cu ea. O fcuse s se simt
ca un accesoriu decorativ, in timp ce el se invirtise i discutase cu ceilali oaspei. Ea nu era in
dispoziia potrivit pentru a stabili contacte de afaceri, aa c ii gsise un tovar in vin. Iar
primul pahar atrsese dup sine altele, mult prea multe.
Strduindu-se s-i in ochii deschii, Dusty intinse lene un picior, apoi pe cellalt, in
ungherele intunecate ale BMW-ului lui Ron. Incepuse s-o cuprind febra muscular dup
raidul pe biciclet din dimineaa aceea. Pleoapele ii czur din nou. Poate c Pat tia vreun
remediu pentru febra muscular.
A fost o sear de excepie.
Ea se for s deschid ochii, luptindu-se cu imaginea miinilor lui Pat care-i alungau
durerea, i privi ctre Ron. Acesta se uita int inainte, in lungul strzii, aa c ea inchise din
nou ochii, recunosctoare, percepind entuziasmul din tonul lui numai dup voce i dup felul
in care ii incleta miinile pe volan.
O sear plcut, cu oameni potrivii, continu el. i cu perspectiva de a deveni
profitabi in cel mai inalt grad.
Ea murmur aprobator.
Tcerea care urm se prelungi suprtor de mult i Dusty simi cum ochii lui Ron o
iscodesc. Se prefcu c nu observ, incercind s-i aduc din nou in minte imaginea miinilor
lui Pat. Nu reuea.
Credeam c tu vei fi mai entuziasmat decit mine, spuse el. Atit din punct de vedere
personal, cit i profesional.
Durerea de cap, care sttuse la pind toat seara, se hotri s-o loveasc tocmai acum, iar
amoreala din picioare incepu s urce mai sus. Ca de obicei, locul de parcare perfect pe care-l
alesese Ron se dovedise a fi plasat la mai multe blocuri distan de locul unde avea loc
petrecerea. Cerul acoperit ii inuse promisiunea, revrsind un potop tocmai in clipa cind ei
plecau. Cine tie cum, picioarele ei nimeriser in cele mai nenorocite locuri, iar acum erau i
ude, i reci. incerc s fac abstracie de toate aceste inconveniente i s se intoarc la miinile
din vis.
Contactele pe care le-ai stabilit ast sear ar putea face minuni pentru cariera ta, spuse
Ron. Ar fi trebuit s le dai mai mult atenie.
Am ris de glumele lor, am dat din cap la remarcile lor inelepte i i-am privit
fascinat, chiar atunci cind eram plictisit. Ce-a fi putut face mai mult, s le srut
picioarele?
Nu mi-am dat seama c pentru tine totui a insemnat un asemenea efort.
Dusty era prea obosit ca s mai continue discuia. Ochii i se inchiser din nou i ii
repet iari i iari c picioarele nu-i erau reci. Dac mcar miinile acelea s-ar intoarce,
atunci i-ar fi din nou cald. Sau mcar dac Ron n-ar mai vorbi. Ce se intimpla cu ea?
29

Deschise brusc ochii, uitind de picioare, in timp ce privirea incerca s ptrund prin noaptea
ploioas. Cu numai citeva sptmini in urm, i-ar fi dat toat osteneala ca s-i fac pe plac
lui Ron, i-ar fi schimbat prerile ca s se potriveasc cu ale lui. Sptmina trecut, s-ar fi
prefcut, cel puin, c e de acord cu el. Sptmina asta, pur i simplu, nu-i mai psa. Nu era
numai din pricina oboselii, intorcind capul, privi trotuareleude pe linga care treceau. Singura
schimbare petrecut recent in viaa ei era Pat. Ii pierdea interesul pentru Ron din cauza lui
Pat i sta era cel mai riscant lucru care i se putea intimpla. Mai bine ar fi fost s-o doboare
iari gripa.
Vrei s te las la col sau s te duc pin in faa cldirii? intreb Ron.
Nu conteaz. Ea incerc s se conving, fr prea mult succes, c zimbetul lui Pat navea nimic de-a face cu nemulumirea care o cuprinse brusc. Cum i-e mai bine,
adug.
Am s te las in faa uii. Circulaia nu-i prea intens, aa c o s pot opri o clip in
strad.
El opri, cu o tromb de ap, in faa casei ei, scoase din vitez i trase frina de min.
Desprinzindu-se din centura de siguran, el se aplec i o srut pe obraz.
Te sun luni seara la opt, spuse el, dup care ii prinse din nou centura. Era la fel ca
intotdeauna. Suna lunea la opt; se intilneau s bea ceva miercurea, dup lucru; vinerea
luau cina. Fr surprize, fr pasiune, fr distracie.
Nu mai suna.
Ce?
Fu surprins ea insi i il surprinse i pe Ron, atunci cind rosti cuvintele cu glas tare, dar,
odat ce se pornise, se descarc de tot ce inuse in ea.
Ca relaie de afaceri, a fost minunat, dar ca indrgostii nu avem nimic comun.
Poftim?
Vocea lui suna de parc i-ar fi fost mil de el insui, doar c ea se simi deodat prea
deprimat ca s mai aib grija lui.
Nu simt nici o vraj. Nici o scinteie. Nici o vilvtaie slbatic.
Nu mi-am dat seama c asta e ceea ce caui.
Nu?
Asta spunea de la sine ceva. Ea deschise portiera.
Cu bine, Ron. Ii mulumesc pentru tot.
Pi in strad, iar ploaia care se revrsa ii spori sentimentul de deprimare. Nu era din
pricin c se gindea la Ron. Era numai din cauz c avea douzeci i nou de ani i era inc la
fel de singur cum fusese la douzeci. Unicul lucru cu care se putea luda la virsta ei era
cariera, dar asta nu-i aducea veselie i nici nu-i inea de cald noaptea.
O siluet inalt, cu o umbrel in min, o intimpin in timp ce se strecura printre dou
maini parcate.
Nu era nevoie s m atepi, ii spuse ea lui Pat.
Nu i-ai luat umbrela, aa cum ti-am spus.
El ii puse braul pe dup umeri, ca s-o trag mai aproape sub adpost. De ce oare trebuia
ca braul sportivului ei s fie mai protector decit fusese braul lui Ron? Oare nu putea obine
acest sentiment de confort decit cumprindu-l cu bani? BMW-ul scrini in spatele lor,
imprtiind parfumul morii acestei relaii inutile.
E o ploaie teribil de rece, continu s-o protejeze Pat, in timp ce o trgea, peste
trotuarul ingust, spre u. O s te imbolnveti din nou.
Era deja bolnav. Bolnav de atita singurtate. Bolnav de cit ii ateptase pe Ft-Frumos.
Nu i-ar fi psat dac ar fi aflat c eroul ei are picioare de lut, dar mcar restul trebuia s se
30

potriveasc dorinelor ei. Nu putea s gseasc pe cineva cu un pic de inim, cu un pic de


dragoste de druit? Urc scrile in grab, inaintea lui Pat.
Picioarele ii sint complet ude. Ce Dumnezeu ai fcut, te-ai jucat in ploaie?
Pat deschise ua apartamentului i o grbi s intre inuntru, interpretind greit zimbetul ei
trist.
Nu-i nici un motiv de ris, continu el, incruntindu-i sprincenele groase i coborindui colurile gurii. Treci in pat, fr mult vorb!
Asta-i o ameninare sau o promisiune?
Ecoul cuvintelor ei pluti in aer, gluma nevinovat i trist pru deodat serioas. Oare-i
era sortit s fie de-a pururi singur, s nu aib decit perna ca s-o string noaptea in brae?
Promisiunea iubirii, a pasiunii i a cldurii avea s fug intotdeauna de ea?
Ochii ei ii intilnir pe ai lui Pat. Surpriza provocat de intrebarea ei i se citea pe chip, dar
era singurul lucru care se putea citi. Oare ii ocase? ii inchipuia oare c ea ii face avansuri?
Oare chiar ii fcea? Cldura ii nvii in obraji, lava topit ii aprinse simurile. Buzele lui,
ochii lui, respiraia lui blind trezeau in ea o foame teribil, chiar dac aria care o cuprinsese
ii impietrise buzele i corzile vocale, iar ruinea o copleea.
Ar fi bine s-i scoi hainele astea ude.
Pat fu primul care intoarse privirea; era un semn de for sau de lips de interes? Vocea lui
suna blind, atunci cind o ajut s-i scoat haina.
O s duc asta in spltorie, s-o pun la uscat. Scoate-i i celelalte haine i-o s m
ocup eu de ele.
Ea fcu un efort ca s aduc in propria ei minte blinda detaare din vocea lui. Doar Ron
nu fusese unicul ei prieten; mai avusese i inaintea lui dezamgiri din dragoste i nu o dat.
Asta nu insemna c nu exista speran. O s gseasc, intr-o zi, pe cineva. Cineva care s-i
rspund la dragoste.
Celelalte sint destul de uscate, spuse ea, dar Pat se indrepta deja spre hol.
Pat...
Ea il urm pin in dormitorul ei, unde el o imbrc in halatul galben i ii puse papucii
asortai din debara. Halatul gros o fcea s arate ca un urs galben de invidie. Oare aa o
vedeau ceilali? Lipsit de farmec i atracie?
Ursc halatul sta, strig ea, cu o voce in care se simea tremurul lacrimilor. M face
urit!
Doamn!?
Ea ii smulse lucrurile pe care le inea in min i se prbui pe marginea patului,
infundindu-i capul in pern i luptind s-i inbue lacrimile.
Sint i eu femeie, s tii. N-oi fi eu prea atletic i nici Miss America, dar n-art chiar
atit de ru.
Ii trase nasul cu zgomot, neelegant - Ron ar fi fost ocat s-o aud - i privi la picioarele
lui Pat. Avea pantofii umezi.
Te simi bine, domnioar Ross? Pantofii lui Pat venir mai aproape i patul se mic,
atunci cind el se aez alturi de ea.
Ea ii terse lacrimile de pe obraz cu mineca halatului, dar Pat i-o trase la o parte i-i puse
in min propria lui batist alb.
Batista e mai uor de splat decit halatul, ii explic el cu blindee.
Ea incerc s zimbeasc, simindu-se de parc ar fi fost cea din urm proast, dar constat
c muchii feei refuz s rspund acestei comenzi.
Eti intotdeauna practic, nu-i aa?
Ochii ii erau aintii pe podea.
31

Nu chiar intotdeauna.
Braul lui o cuprinse pe dup umeri. Era reconfortant, fratern. Totui, se gindi ea, trebuia
s se mulumeasc cu ce se putea.
Care-i necazul?
Ea suspin i se sprijini de umrul lui. Nu-i putea vedea faa - i nici nu dorea s-o vad dar puterea lui era acolo, intreag.
I-am spus lui Ron s se arunce in lac.
sta pare mai degrab un motiv s te bucuri, nu s plingi.
Vocea lui era prietenoas, ca o ploaie blind care purifica strzile oraului.
tiu. Era un nenorocit.
Dar ineai la el.
Nu cine tie ce.
De ce oare ii deschidea inima in fata lui? Era un strin.
Numai c...
Nu reui s dea glas gindurilor care o frmintau.
Braul lui se incorda, trgind-o mai aproape i sugerindu-i c nu e singur. Pentru o clip,
ea uit c el nu era decit angajatul ei, c ii pltea un salariu ca s aib grij de ea.
Numai c ce?
Ea ii ls capul pe umrul lui i inchise ochii. Se purtase deja ca o idioat, deci ce-i mai
fcea atitea probleme, n-avea de ce s se mai jeneze dac mai aduga un pic de sare i piper?
Am douzeci i nou de ani, izbucni ea. Vreau s fiu indrgostit. Vreau s m
iubeasc cineva. Nu pot continua s-mi pierd luni i ani din via cu egoiti dintr-tia
nenorocii care nu sint in stare nici s m conduc pin la u. Ea ii inghii nodul de
lacrimi care voia s-i rpeasca c vocea. Tu eti singurul cruia pare s-i pese de
mine, dar pe tine te pltesc pentru asta!
Pat nu rspunse, dar Dusty simi un plus de ocrotire care o invluia. Mina lui se roti in
micri circulare, reconfortante, pe spatele ei. Ea se topi i mai mult in braele lui. Cu toate c
tia c numai efectul vinului era acela care-i relaxa trupul, se ls cu plcere in voia valului.
Probabil c-i inchipui c sint tare proast, spuse ea cu un suspin. i m tem c ai
dreptate.
Cred c eti una din cele mai drgue i mai agreabile doamne din cite cunosc, spuse
el. i mai cred c eti i foarte obosit. Dup o noapte de somn bun, o s-i dai seama
c e mult mai bine fr domnul Samuels.
Nu-i vorba de el.
Degetul lui ii aps buzele ca s-o tac s tac.
i miine-poimiine ai s vezi c-o s apar cineva care o s te fac s-i iei din fire,
cineva care o s descopere femeia deosebit pe care o vd eu, i-atunci o s uii toate
zilele de singurtate pe care le-ai trit in viaa ta.
Era prea obosit ca s se mai mite; lacrimile storseser din ea i ultimii stropi de for.
Cldura braului lui era atit de reconfortant.
Cum ai devenit atit de inelept, Pat?
El nu-i rspunse la intrebare, ci se ridic incet in picioare i ii intinse pijamaua flauat pe
care o scosese din dulap.
Schimb-te i treci in pat, spuse el. O s-i fac un ceai i ai s vezi c-o s te simi mult
mai bine.
Era cu neputin s mai protesteze. Ea inclin din cap i se conform ordinelor, de indat
ce el iei din camer. tia c ar fi trebuit s-i fie ruine, inelese asta mai ales atunci cind ii
vzu in oglinda din baie faa brzdat de lacrimi i dire de fard, dar intoarse capul i intr in
32

grab sub du. Era obosit, deprimat i incapabil s gindeasc i s se mite in acelai timp.
Pat ii spusese s se bage in pat, aa c asta trebuia s fac. Cind iei din baie, cu prul umed
atirnind pe umeri, cu picioarele goale, el o atepta.
In pat, spuse el i ddu la o parte cuvertura.
Ea ii sprijini spatele in perne i il ls s-o inveleasc, dorindu-i ca el s mai rmin ling
ea. I-ar fi plcut s fie inut in brae, i-ar fi plcut ca braele lui s-o apere, miinile lui s-o
inclzeasc, iar buzele lui s-i spun c era demn de a fi iubit, i-ar fi plcut s rmin in
braele lui toat noaptea.
Alung visul nebunesc i lu cana cu ceai din mina lui.
Iart-m c am fost atit de idioat. Poate c nu mi-am revenit inc pe deplin, dup
grip.
Ochii lui ii risipir sentimentul de jen.
Probabil c vinul e cel care vorbete prin gura ta. Miine o s te simi mult mai bine.
Bea-i ceaiul repede. Ea se conform. i, spuse el, poate c o s pun la cale un
program special de exerciii pentru miine.
Vai!
El zimbi i lu cana goal, din miinile ei.
Acum, fr mofturi, ingerii s-i legene somnul.
Oare el era unul din ingeri?
Da, s trii.
Ea alunec mai adinc in pat i se infofoli in cuvertur. Pleoapele i se inchideau deja i
simea cum cldura ceaiului i se rspindete in corp, linitindu-i toate tensiunile, ii imagin o
atingere blind pe frunte. Atingerea unei miini, poate, dei era moale ca o srutare. Apoi
lumina se stinse i pai tcui prsir camera. El spusese despre ea c-i deosebit. Un zimbet
ii inflori pe buze i se cuibri mai bine in aternuturi.
Dusty dormi ca un copil, inlocuind braul real al lui Pat cu vise despre el, dar dimineaa
veni mult prea repede, aducind cu ea toat ruinea ignorat in ajun. Faptul c-i dduse papucii
lui Ron nu-i ddea nici o btaie de cap, dar plinsul in braele iui Pat nu se numrase printre
aciunile ei cele mai mature. Se cufund intr-un studiu pentru cursurile de istorie, dorind s
evite privirea lui Pat i chiar pe el insui pin cind fascinaia ei bolnav pentru el va disprea,
Nu-i fu prea greu s se fereasc din drumul lui Pat; luni, cind lucr pin tirziu, iar mari, dup
slujb, se duse direct la cursuri. Dar cind se intoarse acas, Pat o atepta.
Credeam c te-ai dus s srbtoreti ziua sfintului Patrick, spuse ea.
Eram prea ingrijorat din pricina ta, ca s-mi ard de distracie, spuse el. Trebuie s fie
destul de greu pentru tine s vii i s stai acas de una singur in asemenea clipe.
Ea ii puse crile pe comod i-l ls s-o ajute s-i scoat haina.
Asta fac de cinci ani incoace.
Atunci nu trebuie s i-o mai spun eu.
Ea ii mut crile pe biroul din living-room. Casa era plin de un miros cald i imbietor,
parc de sup cald i de piine proaspt, iar oboseala o fcu s-i coboare puin umerii.
E destul de ru s ai de lucru pin tirziu, din cind in cind, dar s mai faci i cursuri la
ora asta, de dou ori pe sptmin, e nebunie curat.
El se inu pe urmele ei, furios i bombnind posesiv ca un vtaf irlandez.
La ce-o s-i foloseasc toate studiile astea, dac intr-o sear bag unul cuitul in tine
pe o strad intunecoas?
Nu-mi st in obicei s zbovesc pe strzi intunecoase.
33

Ea ii azvirli pantofii din picioare i-i cufund degetele de la picioare in mocheta


pufoas. Se aplec s-i ridice pantofii, dar descoperi ca Pat ii ridicase deja.
Ce-o fi aa de nemaipomenit cu diploma asta pentru care te zbai, incit s merite s
munceti pin ce-o s cazi din picioare?
De cind devenise aa de protector? Ii lu pantofii din mina lui Pat i porni spre camera
ei.
O s obii o slujb mai bun? intreb el.
Nu.
Ea ii arunc pantofii intr-un col al dormitorului i se trinti pe pat.
O s citigi mai muli bani?
El ridic pantofii i ii puse in debara. Ea era prea obosit ca s se simt vinovat c ii
aruncase.
Nu. Ea se intinse peste cuvertur, cu ochii gata s se inchid. Dar o s dovedesc c
sint la fel de bun ca toi nenorociii din birou.
Il simi cum se apropie.
Dar toate succesele astea pe care le obii in domeniul vinzrilor nu dovedesc acelai
lucru?
Un ochi avu puterea s se deschid i privi ctre el.
Ai ceva impotriva cuiva care vrea s se realizeze? Care incearc s se perfecioneze?
Nu, dac o face pentru un motiv temeinic.
Privirea lui era mai puternic decit a ei, aa c ochiul ei se ddu btut.
S-i dovedeti ceva ie insei, e foarte bine, spuse el. Dar s dovedeti ceva altora e o
pierdere de timp. Rar se intimpl ca acestora s le pese destul de mult ca s-i dea
atenie sau ca s-i schimbe prerile.
Undeva, adinc ascuns sub toat oboseala, ea nutrea sentimentul c el are dreptate, dar
totodat bnuia c lucrurile nu erau chiar atit de simple pe cit le fcea el s par. Nu era vorba
numai s-i impresioneze pe colegii ei de serviciu, era vorba de toi cei care intotdeauna ii
favorizau pe oamenii cu colegiul terminat, i de toat lumea, in general, care msura
capacitatea cuiva dup colile absolvite.
Pat ii apuc mina i o ridic in poziie vertical. Surprinderea pe care i-o produse
atingerea lui o fcu s deschid ochii.
Haide, o chem el cu un ton din care asprimea se topise. i-am fcut nite sup. O s
te-ajute s te relaxezi.
Am mincat deja, protest ea.
Ce anume? Un sandvi de plastic i o cafea fcut din noroi?
El ii aduse halatul fcut dintr-un plu albastru inchis care se potrivea cu ochii ei - i
cmaa de noapte din debara i i le puse in brae.
Schimb-i hainele pin inclzesc eu supa. El porni spre u, apoi se intoarse i se
incrunt spre silueta ei nemicat. Ai la dispoziie cinci minute, dup care vin i teajut eu s te schimbi!
Zimbetul lui rmase parc s pluteasc in aer in urma sa. Dusty oft i incepu s-i
descheie bluza. Era in stare s in piept atraciei fizice pe care o exercita el sau purtrii sale
protectoare. Dar nu ambelor deodat!
Parc spuneai c vrei s incepi un program de exerciii, ii aminti ea duminic dupamiaz.
Credeam c-o s putem iei in aer liber.
Ea pedalase pe bicicleta fix un timp care i se prea a fi durat ore intregi, zile, chiar
sptmini i ajunsese la concluzia c el n-o mai atrgea. Ba chiar il ura. Era un conductor de
34

sclavi, un demon, un tiran. Ea ridic puin capul, atit cit s-lpoat privi, dar ochii ei nu
prinser decrt imaginea picioarelor ferme, a stomacului plat, a umerilor lai. Poate c, totui,
ur nu era tocmai cuvintul potrivit.
Plou afar.
El inea capul aplecat, cu ochii aintii pe cronometrul din min.
Intr-o bun zi, o s se opreasc.
Privi in sus, iar ochii lut albatri i jucui fi intilnir pe ai ei, trimiindu-i curenti calzi
prin trup.
Ai pierdut deja prea muft cu toate cursurile tale serale, sptmina asta. Nu-ti poi
permite s-i iroseti i weekend-ul.
Dusty se mulumi s mormie i ii plec privirea. Se hotrise s nu-i mai petreac inc o
sptmina evitindu-l pe Pat cu tot dinadinsul, alegind in schimb calea de a incerca s-l
elimine din mintea ei. O s petreac alturi de el cit mai mult timp cu putin, chiar dac era
nevoie s recurg la masochismul exerciiilor fizice. Dar avea s supravieuiasc oare acestor
ore suplimentare impreun cu el?
O.K.! o opri Pat. Ai mers pe biciclet cit de-aici pin la Dublin i inapoi. Poi s te
odihneti.
Ce? Atit de repede?
Vocea ei suna mai degrab pierit decit sarcastic, atunci cind cobori de pe biciclet.
Picioarele ii tremurau prea ru ca s se poat apropia de Pat s se rzbune. Avea s se
odihneasc, in timp ce-i fcea socoteala cum s i-o plteasc mai bine. Se tiri pin la un
scaun i se prbui pe el.
Nu, nu! strig Pat, trecind in spatele ei i ridicind-o in picioare. Nu-i bine aa. Trebuie
s-i rceti muchii lent.
Sint aproape moart, protest Dusty. Nu cred c poate fi o faz mai rea.
Pat apuc un prosop mare de baie i-i inveli umerii.
Haide, f ciiva pai i pe urm intinde-te.
Pat! se rug ea. Imi tremur picioarele.
Plimbarea o s-i ajute, iar pe urm trebuie s-i destinzi muchii.
Fir-ar s fie, bombni ea. Toi anii tia de munc grea in domeniul vinzrilor
imobiliare au fcut din mine un cauciuc dezumflat.
Braul lui o inea strins de talie, plimbind-o prin camer. Era reconfortant s se sprijine de
trupul lui, dei picioarele ei nu preau hotrite s-i recapete forta. Ce rost avea tot efortul,
dac in cele din urm ar fi insemnat s piard sprijinul lui?
Se invirtir in tcere prin camer, amindoi in picioarele goale i imbrcai in orturi i
tricouri. Costumaia lui era de un gri obinuit, dar Dusty i-o cumprase pe a ei chiar in
sptmina aceea de la Lord and Taylor. Consta dintr-un ort albastru inchis, un tricou roz cu
mineci scurte i o band alb, lat, care s-i in prul. Atunci cind incepuse s lucreze, se
gindise c arat bine in costumul sta, dar acum se indoia c impresia mai e valabil. Se
indoia i de faptul c asta ar fi avut vreo importan. Licrirea aceea probabil c fusese
implantat in ochii lui Pat prin procedee chirurgicale i c avea s rmin acolo, indiferent ce
ar fi fcut sau n-ar fi fcut ea.
Dup o edin dur de ciclism, spuse Pat, intotdeauna trebuie s te plimbi puin ca si relaxezi muchii, in felul sta, picioarele n-or s i se crispeze.
Ea incuviin fr prea mult convingere, in vreme ce braul ei sting ii inconjur talia lui
Pat. Era ca i cind s-ar fi agat de trunchiul unui copac. Ba nu, un trunchi n-ar fi respirat.
Cum ar fi s simt tria aceea lipit de ea i nu doar atingindu-i partea lateral a corpului?
Ochii ei abandonar realitatea in favoarea unor scene pe care i le alctuia imaginaia, ii
35

inchipuia miinile lui Pat cuprinzind-o, trgind-o mai aproape de pieptul lui. Ii imagina
propriile ei miini mingiindu-i spatele, pipindu-i muchii tari ca piatra, apoi coborind mai jos.
O.K.! Bruscheea lui o descumpni, intinde-te puin i pe urm facem nite Exerciii.
Dusty se simea foarte bine aa cum era. Ii strinse puin mai tare braul in jurul taliei
lui Pat.
F tu exerciii. Eu stau doar s m uit.
Intinde muchii, ordon el, desprinzindu-i braul de talia ei.
Am auzit c poi avea probleme mari dac nu faci exerciiile cum trebuie.
Chipul lui Pat se transform intr-o masc impietrit.
Domnioar Ross, mi-ai incredinat deplina rspundere, i inc in scris, pentru
programul dumitale de exerciii fizice. A mai fost precizat, tot in scris, c nu trebuie s
m las induplecat de nici un fel de rugmini sau plinsete.
Nu-i face griji pentru atita lucru, spuse Dusty. Imi iau eu intreaga rspundere.
Chipul lui de piatr nu se imblinzi.
Eu nu sint fcut ca s accept compromisuri. Din moment ce mi-am asumat
responsabilitatea, o s-mi fac datoria.
Ea se intinse, fr prea mult chef, apoi se apuc de exerciiile pe care i le impusese el,
folosind o pereche de greuti de un kilogram i jumtate, pe care el le comandase special
pentru ea.
Greutile erau tocmai ce-i trebuia! Ea privi in sus la greutile albstrui, in timp ce sttea
pe spate, ridicind braele de la podea pin deasupra capului. Oare de ce se indrgostise de un
brbat care nu va rspunde niciodat sentimentelor ei?
Greutile sus!
Cum se face c nu te-ai cstorit niciodat, Pat?
Greutile jos!
Cu un salariu de valet?
Greutile sus!
N-ai fost intotdeauna valet. Sint sigur c ai citigat mai mult cind jucai fotbal.
Greutile jos.
i niciodat nu aveam o cas a mea. Nu eram destul de aezat ca s-mi intemeiez o
familie.
Sus!
Ei, asta-i! Asta nu i-a impiedicat pe alii s-o fac. E plin lumea de juctori de fotbal
insurai.
Jos!
Eu nu sint ca alii, preciza el. Eu n-am s m insor, pin ce n-am s citig destul ca s
intrein o soie.
Sus!
Poate c ar putea ea s te intrein pe tine.
Jos!
Nu. Un brbat trebuie s se poat intreine singur.
El se aplec i ii lu greutile din min.
Destul cu astea. Acum, flotri!
Ea se intoarse. Poate c tocmai mentalitatea asta demodat il fcea pe Pat atit de plcut:
curtoazia lui discret, aerul lui protector, felul in care o rsfa. Gindul acesta aproape c o
fcu s rid cu glas tare. edina asta de exerciii fizice nu era tocmai un rsf, dar trebuia s
recunoasc totui c gimnastica o fcea s se simt grozav. O fcea parc s vibreze, plin de
energie.
36

Mina Sui Pat ii cobori pe spate.


Nu, aici trebuie s te ii mai dreapt. Las braele i umerii s fac tot efortul.
Punctul pe care il atinsese el prea s ard inc mult vreme dup ce el ii retrsese mina.
Poate c nu atit exerciiile, cit antrenorul era acela care o influena, ii fcu ridicrile de
trunchi, apoi rmase intins pe spate, cu ochii inchii, cu braele i picioarele relaxate. Oare in
ce msur reuise s-i atrag atenia?
Bun treab, domnioar Ross, spuse Pat. Ce-ar fi s faci un du? Eu m apuc in
curind s pregtesc cina.
Dusty nici nu clipi. Un antrenor ca lumea trebuie s aib grij ca ea s fac un du bun. i
s se ofere s-o spele pe spate, dac ea era prea obosit.
Domnioar Ross?
Ea nu zimbi, dei ingrijorarea din vocea lui aproape c ii zdruncinase hotarirea. Un
sentiment de satisfacie ii rspindi un balsam reconfortant in membrele ostenite. Dar i alte
senzaii le npdeau.
Camilla!
Vocea lui se auzi dintr-odat mult mai aproape i ea intredeschise o pleoap, atit cit s-l
vad cum ingenuncheaz ling ea, cu faa ingrijorat, aproape de a ei. Chicotul, pe care i-l
inbuise pin in clipa aceea, ii scp, desctuat, de pe buze.
Asta n-a fost frumos, o dojeni el. M-ai speriat.
Asta-i bine, spuse ea. M-ai muncit, pin ce era cit pe-aci s m omori.
De data asta, mai multe chicote se unir in ris. Incruntarea copilreasc a sprincenelor lui
stirni in ea o nevoie diabolic de a juca in continuare jocul, minat de o dorin arztoare de
apropiere. El sttea in genunchi, aplecat deasupra ei, cu braele de o parte i de alta a corpului
ei. Degetele ei se micar fugar pe coasteie lui i cuvintele te gidili?" i se rostogolir de pe
buze.
Atingerea ei il fcu s se crispeze i s se prbueasc, cu pieptul peste al ei, cu greutatea
lui imens, dar minunat. Miinile lui le cutar pe ale ei, ca s le imobilizeze.
Eti tare neastimparat, spuse el.
Ei se intoarse i dispru.
S rceasc? Puin probabil. Focurile care o rveau erau prea incinse pentru aa ceva.
Eti un ticlos clasa intii, mormi Pat printre dini ctre faa iat, irlandez, care-l
privea din oglind. Accentua fiecare cuvint, rnarcindu-l cu o micare viguroas de
perie peste coama dezordonat de pr care-i sttea pe cretet.
Arunc peria pe marginea chiuvetei. Nu reuea s fac mai mult. Prul ii cretea prea
repede, ii fix uvia rebel cu o micare apsat. Luni o s se duc s se tund.
Prui nu era singurul lucru care trebuia ajustat pe msur, o tia prea bine. Ce naiba-l
apucase, pentru numele lui Dumnezeu? El era angajatul ei i uite c acum ii ddea tircoale ca
un biat sfios care pindete o srutare la ieirea din biseric. Idiotuie! Cmaa cu gulerul
desfcut i cu minecile scurte care-i stringeau bicepsii, ii atrase privirea. Ce naiba fcea
acum? Era imbrcat ca pentru a iei la popice i la un phrel cu bietii. Ii sfiie cmaa i
intr in baie. Nu era decit un valet, iar un valet trebuia s se-mbrace intotdeauna cum se
cuvine.
Ii puse o cma cu mineci lungi i un papion. Slujba asta era de-a dreptul o invitatie la
buciuc. O femeie tinr i drgu, cu ochi sclipitori, i cu el, care avea o conditie fizic
excelent. Uneori, gleznele ii deveneau puin cam ubrede, dar asta nu prea s-i afecteze
hormonii. Numai necazuri, fir-ar s fie! Era o cale sigur spre dezastru.
Cmaa cu mineci lungi arta destul de bine, dar, pentru orice eventualitate, o acoperi cu
un veston scurt pin-n talie, de culoare alb. Ii schimb blugii cu pantaloni negri, lucioi, cu
dungile clcate impecabil. Invirtindu-se in fata oglinzii, Pat ii examina costumaia.
37

Asta o s sting puin focul, se gindi el.


Imaginea lui din oglind nu fcu nici un comentariu, dar nemulumirea inc i se mai citea
pe muchii feei. Schimbarea stilului imbrcminii era un inceput, dar numai atit. Adevrata
problem rminea in cap - i in alte pri - ale trupului su. Camilla era stpina lui i nu o
oarecare fetican drgu, cu buze ce se cereau srutate. Trebuia s inceteze s-i mai vad
zimbetul in vis. Trebuia s inceteze s mai incerce s sugrume balaurii care o ameninau i si concentreze mintea la treab. Ca s se conving de faptul c trebuia s fac asta i numai
asta, pi cu hotrire in buctrie, ca s pregteasc masa.
Fir-ar s fie, bombni el ca pentru sine atunci cind privi la ceas. Toat fiiiala asta cu
schimbatul uniformei il fcuse sa intirzie. Bg repede puiul in cuptor i scoase din
frigider verdeurile pentru salat.
Melodia fredonat uor, care se auzea din camera Camillei, il fcu s-i incordeze umerii,
dar se sili s se relaxeze. N-avea decit s fredoneze cit ii place. Ce-i psa tui? Nici nu bg in
seam cintecul.
Scoase farfuriile din bufet i aez masa pentru o persoan, in buctrie. Nu, nu aa
trebuie s fie. Lu farfuriile i le duse pe masa din sufragerie. Camiila nu trebuia s mnince
in locul unde lucra el. Ea merita s se bucure de o anumit consideraie. Aa se cuvenea.
Controla puiul, puse la foc o garnitur de orez picant i apoi puse pe fundul de pe tejghea
nite salat, roii, o elin i un castravete. Desfcuse salata i tocmai pusese mina pe cuit,
cind prezena Camillei invada buctria. El nu se intoarse. Era doar un valet, nu un admirator
indrgostit. Cldura care-i invada brusc se datora, de bunseam faptului c sttea ling
cuptorul incins.
O! exclam ea. Atept oare nite musafiri de care habar n-am?
Bineineles c nu, doamn.
Roia fu tiat in felii egale.
El auzi zgomotul uor al tlpilor pe gresie. Camilla nu-i dduse osteneala s se incale.
Nu c asta ar fi avut cine tie ce importan, Mai vzuse el picioare goale, atit ca vaiet, cit i
ca brbat. Pat ii incleta brusc dinii i scrinetul lor ii rsun in cap ca un ecou. Nu trebuia
acum decit s se concentreze asupra jumtii verzei. Valeii vedeau multe lucruri, dar nu se
implicau niciodat, in asta consta tria lor. Puse roiile la locul lor, in salat. Se intinse dup
castravete i-o zri cu coada ochiului pe Camilla care sttea ling el. Era imbrcat intr-o
pijama de cas comod, de un albastru inchis, care ii punea in valoare albastrul de safir al
ochilor i reflexele roietice din par. Materialul moale i mtsos ii copia formele cu gingie,
aa cum zpada invluie o ramur, cum stropii de ploaie se prind de o petal. Aa cum un
valet inelept se aga de principiile sale. Ii concentra atenia asupra castravetelui.
Iei undeva in seara asta? intrebi cu vocea lui.
Nu. Ea se intinse peste mas s ciupea o felie de castravete i o bga in gur. Sunt
liber ca o pasre.
Imi pare ru s aud asta, doamn.
Afurisit minciun. Singurul lucru de care-i prea ru erau termenii in care i relaia lor.
Dac s-ar fi intilnit in conditii normale, n-ar mai fi ea acum liber ca o pasre. Ar fi a lui.
Prizonier in colivia sa.
Vrei s pun eu masa? intreb ea.
Nu, murmur el, cltinind. Am aezat deja masa in sufragerie.
Ce prostie, spuse ea.
Ea iei din camer i el rsturna felii de castravete peste roii. Apoi respir adinc. Uurel,
uurel.
Camilla se intoarse cu farfuriile i le puse pe masa din buctrie.
Vrei s pun un tacim i pentru tine?
38

Nu, mulumesc, doamn.


Pat ddu incet aerul afar din plmini. Acum totul era sub control. Ea se aez, dar era
prea aproape. El trase uurel de gulerul cmii. O s fie fericit, cind va putea stinge afurisitul
ia de cuptor.
Eti sigur c nu vrei s te ajut? intreb ea.
Absolut sigur.
El puse salata intr-un bol mic de sticl i i-o aez in fa.
Ce fel de sos ar dori doamna la salat?
Nu tiu. Gsesc eu ceva, zise ea, ducindu-se la frigider i, deschizind ua, scotoci cu
privirea.
Buzele i se tugulaser intr-o expresie de feti curioas i el se surprinse privind la ea i la
pijamaua ei fluid. Mare pcat s lai in seama unor cirpe de mtase toat aceast mingiiere.
El s-ar fi descurcat mai bine in treaba asta, chiar i cu o min legat la spate.
De dou, de trei, de patru ori mai bine, fir-ar s fie! Ea nu tia nici cel mai elementar lucru
pe care trebuia s-l tii cind angajai un valet. Era prea tinr ca s mai fi avut vreunul. Ceasul
cuptorului zbirnii i Pat se duse nervos s scoat puiul, inainte ca ea s-o fac i pe asta. Puse
tigaia pe tejghea s se rcoreasc puin.
O s mninc sos italian cu smintin.
Prea bine, doamn. El incerc s-i ia sticla din min, dar ea ii fugi din cale rizind.
Nu, las-m pe mine. Vreau s vd dac tot antrenamentul sta cu greutji ajut la
ceva.
Destup sticla i ridic braele intr-un gest de triumf.
Victorie! exclam ea. Cum ti se pare, sint puternic?
Pat ii puse o lingur de orez in farfurie i apoi aez pieptul de pui deasupra. Nu era
puternic deloc. Era o feti fragil ca o albinu, gata s ia lumea in piept. Era o pisicu
mic, inchipuindu-i c gheruele ii asigur protecie. El se foi prin buctrie incurcat
ateptind ca ea s termine salata.
Tu cind mninci? intreb ea.
El gsi o pat de grsime pe tejghea i o indeprt cu grij.
Dup ce termini, spuse el in cele din urm.
Ai pierde mai puin timp, dac ai minca impreun cu mine.
Nu m simt in largul meu s mninc in timp ce muncesc.
F curn doreti. El puse puiul pe mas in faa ei, iar farfuria ii scpa din min i lovi
masa cu un zgomot infundat. Doamne, nu putea face asta. S fac ce dorete ar fi
insemnat s-o ia in brae i s-o striveasc de corpul lui, pin ce ea ar fi gemut in extaz.
Dac ar fi fcut asta, ar fi ajuns la inchisoare sau ar fi trebuit s-i schimbe categoria
de clasificare din cea de valet in aceea de gigolo. Nici una, nici alta nu-i conveneau.
Nu se nscuse inc femeia care s bage un Mahoney in pucrie sau s-l vire in la.
Camilia intoarse butonul televizorului, inlturind imaginea chipurilor vesele de pe ecran.
Dup scurta strfulgerare de azi-dimineat in care zrise raiul, ii imaginase c pin la ora
asta aveau s pluteasc deasupa norilor. Dar Pat nu coopera deloc.
Puse mina pe o carte pe care o cumprase cursul saptminii, dar nu trecu mai departe de
pasajul in care rzboinicul irlandez depunea prima srutare pe buzele tremurtoare ale eroinei
i ls cartea deoparte, dezgustat, i se pru c aude pai apropiindu-se i apuc in grab un
exemplar din Business Week.
Ai ceva preferine pentru micul dejun sau pentru cina de miine, domnioar Ross?
Dusty ls revista deoparte i privi pe deasupra ramelor de la ochelarii pentru citit ctre
brbatul fabulos din faa ei. Rzboinicul irlandez pentru care buzele ei tremurau. Totui, el nu
39

prea s tremure pentru ea cu aceeai nerbdare. Ce-ar zice dac i-ar spune c-l vrea pe el la
micul dejun?
Nu, mi-e indiferent.
Ce-ai zice atunci de un pete la prinz i ou Benedict la micul dejun?
Sun bine.
Prea bine, doamn.
El se intoarse s plece, fr s fi domolit vreuna din dorinele care luptau inuntrul ei.
Pat, eti cumva suprat pe mine?
El se opri, cu umerii epeni, cu trupul incordat i ochii aintii in podea.
Nu, doamn, nu sint. Ii inl din nou faa, insprit, de parc vinturi puternice ar fi
btut imprejurul lui. Sau inuntrul lui. Sint furios pe mine insumi, imi pare ru dac
asta s-a rsfrint i asupra dumitale. Prul ii czu pe frunte. Miinile lui ar fi vrut s-l
dea pe spate i s-i mai ciufuleasc din nou.
Mi-a fcut plcere edina de exerciii de azi, spjjse ea.
Imi cer scuze pentru lipsa mea de delicatee, doamn. Cuvintele fur rostite la
repezeal, era o treab neplcut, de care era bine s scapi cit mai repede.
N-ai pentru ce s-i ceri scuze. A fost ceva ce-am dorit amindoi.
Panica ii cuprinse inima lui Dusty i ea rosti cuvintele pe negindite, inainte ca el s apuce
s-i replice.
Uite ce e, s-a intimplat i gata. Sintem amindoi aduli, hai s ne purtm ca nite
oameni mari.
Ochii lui nu preau c pot sau c vor s-i intilneasc pe ai ei. Atita pagub, cci ea reflecta
asupra variatelor moduri in care se pot purta adulii.
Cum dorii, doamn.
Cum dorea? Nu, nu era tocmai cum dorea, dar va trebui s se mulumeasc deocamdat
cu asta, pin ce-i va veni in minte o modalitate de a topi iari rezerva lui.
Doamna mai dorete ceva?
Nu, noapte bun, Pat.
Noapte bun, doamn.
Ochii lui rmaser distani i ei iei din camer.
Dusty privi locul gol pe care il lsase el i urmri cum aerul capt forma rzboinicului
irlandez din visele ei.
Ah, mam! murmur ea, in timp ce se ridic in picioare i se duse s-i ia din nou
cartea.
Poate c era timpul s vad ce se mai intimpl dup srutarea care fcuse
s se cutremure pmintul. Era bine s fie pregtit, pentru orice eventualitate.
Bun, tat. Ai vrea trei bilete la un meci de fotbal in sal, pentru ast sear? intreb
Dusty in receptorul telefonului in timp ce construia, absent, un lan din agrafe de
birou. Cineva le-a luat pentru un client, dar, nu tiu din ce motiv, acesta nu se mai
poate duce.
Vinerea e o sear potrivit ca s iei undeva. Am putea s ne distrm de minune.
Noi doi? Credeam c vrei s invii nite prieteni.
Nu eti tu prietenul meu cel mai bun?
Tat! protest Dusty.

40

Care-i problema, Camilla? Ai intilnire sau pur i simplu nu vrei s iei cu btrinul tu
tat?
Dar sint trei bilete, tat. Pe cine mai vrei s invii?
Adu-l pe vaietul tu. E mare amator de fotbal, a jucat i in sal i pe teren, el insui.
Pentru clubul San Diego sau cam aa ceva.
Nu era nici o garanie c Pat o s vrea s petreac o sear impreun cu ea. Trecuser
treisprezece zile de cind o srutase i ea inc nu reuise s gseasc vreo fisur in armura lui,
o crptur in zid, o verig slab in lan. Se incrunt i arunc lanul din agrafe.
Nu sint sigur c o s vrea s vin.
Nu i-am spus s-l rogi. Ce naiba? Lucreaz pentru tine sau nu? D-i ordin. Spune-i c
trebuie s vin ca s-i in haina i s-i deschid ua sau ceva de genul sta.
Ea nu fu in stare decit s ofteze. Continuase s-i fac programul de exerciii, dar putea ea
s se imbrace i-n palton in locul jambierelor i al ortului celui nou, c Pat tot n-ar fi
observat. Devenise o statuie de ghea, iar ochii iui rareori ii intilneau pe ai ei, darmite s mai
observe foamea din ei. La naiba! Tria in cas cu cei mai grozav tip pe care-l intilnise
vreodat. Dar oare era o micare bun s-i cear s mearg impreun cu ea la un meci de
fotbal?
Mergem cu maina mea i conduc eu, continu tatl ei. Mi-a spus un prieten de un
local polonez nou pe Central Avenue. Mincare extra, preuri mici. Trec s v iau la
cinci.
Dusty rmase cu gura cscat in faa telefonului amuit. Analiz ambele variante i ridic
receptorul s-l sune pe Pat.
Nu-l inghesui pe ofer, Camilla, spuse tatl ei, aflat la volan.
Eu o s-mi pun braul aici, se oferi Pat sa-i aez braul pe sptarul banchetei, ii roti
puin silueta masiv, sprijinindu-se de u. Aa e mai mult loc.
Iart-m! murmur Camilla. Nu-i prea ru c trebuie s stea mai aproape de Pat, ci
pentru c i se prea c lui nu-i fcea plcere.
Ea ii ainti privirea inainte, in peisajul monoton al oraului. Nici chiar primvara nu
reuea s dea un pic de culoare cldirilor obosite care se iniruiau de-a lungul strzilor prost
intreinute. Dar, in definitiv, primvara nu putea face minuni, in orice caz, n-avea nici un efect
asupra strii de spirit a lui Pat. Cind venise, la inceput, s se angajeze la ea, era voios i cu
inima uoar. Acum nu era mai vesel decit un viscol in aprilie. Azi arta a cer acoperit, cu
probabilitate ridicat de ploaie i inghe.
Cina fusese un calvar. Rulada de viel umplut, pe care-o comandase ea, fusese, delicioas,
dar nu putuse minca prea mult. Apetitul lui Pat nu prea s fie afectat, dar purtarea lui era
eapn i formal. Tatl ei fusese nevoit nu numai s porneasc conversaia, ci i s-o reinvie
din minut in minut. N-ar fi trebuit s-l sileasc pe Pat s vin.
Tare-a vrea s v linitii, bombni tatl ei, sfiiind tcerea. E destul de greu s
conduci in aglomeraia asta chiar i fr s v foii tot timpul.
Dusty simi cum ii ard obrajii. Tonul tatlui ei era exact ca atunci cind o adusese impreun
cu micul Jimmy Shea de la repetiiile la cor. Numai c atunci se bucuraser de luxul de a avea
intreaga banchet din spate la dispoziie, fiecare la cite un geam. In seara asta, bancheta din
spate a mainii era plin de cutii. Erau nite pachete pe care din cine tie ce pricin tot uita s
le duc la Armata Salvrii. Pat ii drese glasul.
Ar trebui s fie un meci tare.
Da, aprob tatl lui Dusty.
Cele dou echipe lupt pentru locul intii.

41

Dusty ii studiase bine tema i citise asta in ziar. Dup un minut de tcere, Pat ii drese
glasul din nou.
Niciodat nu puteam suferi s jucm cu Stings la ei acas.
Imi inchipui, spuse tatl ei, intorcindu-se s priveasc pe deasupra lui Dusty ctre Pat.
Nu li se intimpi s piard prea multe meciuri pe vechiul stadion.
Pot s fie complet epuizai, spuse Pat. Dar vin ultimele cincisprezece minute, zece sau
cincisprezece mii de oameni incep s ipe i, deodat, te trezeti c vin in for, ca o
echip proaspt.
Oare galeria inseamn chiar atit de mult pentru nite juctori profesioniti? intreb
Dusty.
O, bineineles. Orice profesionist - din orice domeniu - joac mai bine cu un public
care-l iubete. Poi simi cum ajunge emoia pin la tine.
Nu putea oare s simt i emoia ei ajungind pin la el? Privi inainte, dorindu-i s fie
publicul lui iubitor, dac el ar fi lsat-o.
Gsir un loc de parcare i merser pe jos puin pin la ua stadionului, in jurul lor se
aflau perechi tinere, prini cu copii i tot felul de suporteri, toi cu un aer fericit i emoionat.
Chiar i faa lui Pat se lumin i vocea i se invior, cind incepu s discute cu tatl ei calitile
celor dou echipe. Oare s fi fost ea singura creia nu-i psa cine citig jocul? Cum ar fi
putut mcar s se concentreze la meci, cind Pat prea orb la faptul c ea e femeie?
Locurile lor erau grozave, destul de aproape de teren, dar in acelai timp destul de sus ca
s poat vedea desfurarea aciunii. Se aezar ca s priveasc un meci demonstrativ, de
deschidere, intre dou echipe de fete de la dou licee.
Braul lui Pat il atinse pe al ei, dar ea nu-i dezlipi privirea de pe teren. tia destul de
puin despre fotbal i aproape nimic despre regulile jocului de pe teren, dar asta n-avea nici o
importan. Ochii ei priveau jocul de pe teren, dar corpul ei nu tia decit c Pat era aproape.
C braul lui il atingea pe al ei, c vocea lui o invluia atunci cind el vorbea cu tatl ei, c ar fi
vrut s-i mite mina uor ca s-o ating pe a ei.
Ai mai vzut vreodat un meci de fotbal in sa!?
Aproape c tresri, atit fu de uimit cind ii simi respiraia aproape de urechea ei. Firete,
stadionul era zgomotos. El trebuia s se aplece spre ea ca s se fac auzit. Ea se intoarse cu
faa spre el. Ochii lui erau adinci i erau aproape, iar in ei ardea un foc pe care vocea nu-l
dezvluia. Rmase descumpnit i hotri s-i rspund pur i simplu la intrebare.
N-am vzut in viaa mea nici mcar un meci de fotbal in aer liber.
Zimbeiul lui arunc in aer scintei care aterizar pe obrajii ei i i-i aprinser,
Atunci inseamn c te-ateapt o adevrat incintare.
El se intoarse cu faa spre teren, rminind inc aplecat spre ea i incepu s-i arate diferite
zone ale spaiului de joc. Ea tia c entuziasmul lui se datora jocului pe care-l iubea i nu
faptului c era ea alturi, dar era cu neputin s nu te molipseti de aceast febr.
El ii lu mina intr-a lui, dar ea era sigur c o face fr s fie contient de asta. Incerc s
nu-i incleteze degetele i nu-i rmase decit s spere c rspunsurile ei vor fi cit de cit
inteligibile. Nu pricepea o iot din tot ce ii spunea el, dar Pat continua s vorbeasc, de unde
trase concluzia c vorbele acelea trebuie s fi avut totui un sens.
Jocul fetelor se termin, luminile se stinser, cu excepia unui reflector care urmrea un
brzune uria care se zbenguia pe teren. Pat ddu drumul miinii ei ca s poat aplauda i ea i
se altur, lui i miilor de suporteri.
Vezi, nu-i pare bine c te-ai hotrit s vii? o intreb tatl ei, aplecindu-se spre ea.
Da, tat, e grozav. Cel puin in urmtoarele dou ore, Pat avea s fie alturi de ea. Navea unde s fug, n-avea cum s se ascund in spatele unui chip rece. Ea va imprti
42

din entuziasmul lui pentru joc i va impri cu el braul scaunului. Poate c focul care
o rvea avea s se extind.
Ah, m simt minunat! exclam Dusty dup ce sorbi o jumtate de cutie de bere.
Lichidul rece ii unse ca un balsam coardele vocale suprasolicitate. Miine o s vorbesc
ca din butoi. Asta in cazul in care n-o s-mi pierd de tot vocea.
Roag-te cerului, Pat, spuse tatl ei din colul gurii. Poate ai noroc i-i pierde vocea.
Nu face pe deteptul, ripost ea.
Incerc s-i dea tatlui ei un ghiont peste umr, dar era strivit intre cei doi brbai, in
taverna strimt, i era greu s-i ia elan.
Iar pe tine te poftesc nici mcar s nu zimbeti, i se adres ea lui Pat.
Sint solemn ca un episcop, doamn.
Ea ii zimbi, bucuroas c ironia lor blind revenise la stadiul in care fusese la inceput.
Mai sorbi o inghiitur mare de bere i se sprijini de sptarul tare al banchetei de lemn,
simindu-se relaxat intre cei doi brbai musculoi. Avea o senzaie de intimitate, se simea
protejat i fericit.
Nici acum nu-mi vine s cred cit am putut s strig.
Intreab-mi urechea dreapt, spuse Pat.
Dar aveau nevoie de mine. Chiar tu ai spus c suporterii sint foarte importani.
Aici nu te pot contrazice, consimi Pat. Au citigat.
Au zdrobit cealalt echip, il corect ea. I-au anihilat pur i simplu. Zece la patru
inseamn mai mult decit a citiga.
Pat se intoarse i intreb peste capul ei:
Intotdeauna a fost aa de ptima?
Totdeauna, rspunse tatl ei.
Protestez, il dojeni Dusty. Sint i am fost intotdeauna o doamn drgu i blind.
De asta nici nu mai ies in lume cu ea, turn tatl ei gaz peste foc. Era bine cind eram
tinr. Am fost intotdeauna puin cam prea greoi ca s pot alerga repede, dar reueam
totui s fac fa scandalurilor pe care le stirneau ea i cu maic-sa.
Am fost intotdeauna nite adevrate doamne, pufni Dusty.
Dar acum, continu el, pe ling faptul c sint prea gras ca s alerg, sint i prea btrin
ca s m bat. Trase o duc zdravn din berea lui. Nu mi-a mai rmas decit s fiu
amabil, iar inima mea e prea slab ca s se impace cu o schimbare atit de radical.
Erai scandalagiu pentru c aa aveai tu chef, bombni Dusiy. Nu da acum vina pe
mine.
Ea ii termin berea i rmase relaxat in cuul pe care-l formau trupurile celor doi
brbai masivi, aezai de o parte i de cealalt. Zgomotul tavernei era puternic, dar nu
suprtor. Privi lene spre paharul gol. Oare s cheme cheineria? i paharul lui Pat era
aproape gol. Poate c ar mai fi but i el unul i atunci i l-ar fi umplut i pe al ei.
Hei Pai! i! chem tatl ei. Imi faci un servicu? - Du-o pe Camilla pe ringul de dans.
Blonda aia cu bluz verde de la captul dinspre noi al barului imi face cu ochiul de
zece minute. Am semnul de rspuns gata pregtit, dar prezena Camillei o deruteaz.
Ce? zise Dusty i privi prin incperea slab luminat ctre bar. Abia putea distinge
barul, darmite o femeie imbrcat in bluz verde.
Hai s dansm, Camilla, spuse Pat i o trase in picioare, fr s mai atepte rspuns.
Pat! Dar era numai un protest de complezen i ea ii ias s-o trag aproape, de indat
ce ajunser pe ringul de dans, care era i mai slab luminat decit restul localului.

43

Difuzoarele revrsau valuri lente i o muzic senzual care o impingea i mai aproape
de el. N-avea alt dorin decit s se lipeasc de el.
Trupul lui era voinic i puternic, braele lui o ineau intr-o captivitate la care s-ar fi supus
bucuroas, ii sprijini capul de pieptul lui, simindu-i i auzindu-i btile inimii.
Ea respir adinc, aproape fremtind de simpla plcere de a fi aproape de el. Braele lui ii
ddeau o minunat senzaie de pace i siguran, creau o intimitate pe care o impreau numai
ei doi, un paradis departe de restul lumii. Era adevrat, sttuse ling el i in main i pe
stadion, dar apropierea asta era diferit, intr-un fel atit de minunat. Aici, braele lui o
cuprindeau pentru c aa voiau. Ce conteaz c fusese sugestia tatlui ei? Tatl ei nu dictase
gradul de apropiere, nu hotartse ei ca inimile lor s bat ia unison.
Miinile lui Pat se lipir de spatele ei, trgind-o mai aproape cu o cert pornire posesiv,
dei trupurile lor preau deja topite unui intr-altul. Ea ii inea ochii inchii, dar simurile ii
erau pline de prezena lui. Mirosul spunului pe care il folosea el o invluia, prul aspru de pe
piept ii gidila obrazul prin cma, tar zgomotul respiraiei sale neregulate se amesteca cu
btile inimilor lor. Mintea ei amesteca imagini confuze despre loc i timp, dar nimic nu
conta, atita vreme cit braele lor refuzau s rup imbriarea, trupurile lor se micau de parc
ar fi fost unul singur, ca i cind ar fi dansat impreun de-o venicie i poate chiar aa i era.
Ca spirite, dac nu ca trupuri.
Comuniunea lor fu curmat prea curind. Dusty se simi derutat i insingurat, cind braul
lui Pat ii ddu drumul, ii trebuir citeva clipe ca s-i dea seama c muzica se oprise. S fi
fost numai asta? Oare melodiile sufletului care-i infiripaser murmurul intre ei doi fuseser
numai in inchipuirea ei?
Muzica reincepu.
Acum, c tot ne-am antrenat la dans, ar fi bine s profitm i de asta, ii opti Pat.
S profitm, consimi Dusty, topindu-se din nou in imbriarea lui.
Ea pierdu socoteala melodiilor, tiind doar un lucru, c ea i Pat se aflau aproape,
micindu-se in ritmuri senzuale dup foamea sufletelor lor, care numai printr-o coinciden se
potriveau cu ritmurile exterioare ale muzicii. Respiraia lui Pat era blind i cald, iar buzele
lui preau s-i ating cretetul. Oare era doar o inchipuire? Era parte din visurile ei? Oare
faptul c il dorea atit de mult ii provoca iluzii?
Nu-i mai psa dac era iluzie sau realitate. Tot ce-i dorea era ca dansurile i pauzele s
continue ia nesfirit. Dans i pauz. Dans i pauz. Se simea ca in rai s fie inut de acele
brae i s poat privi in sus in ochii aceia in care flcrile strluceau chiar i pe intuneric. Era
pe punctul de a-i da tot restul vieii pentru ritmul acela, cind fu trezit de un ghiont. Dusty ii
ridic privirea i ddu peste ochii tatlui ei, care zimbeau. Inainte ca ea s apuce s spun
ceva, el dispru.
Vrei s mai bei o bere? intreb Pat.
Sigur. Parc-i era frig fr braele lui imprejur i se simea prost pentru c esuse o
vraj care o fermecase numai pe ea. Cred c te-ai ocupat destul de mine ca s-i dai
tatei o ans cu blonda.
Oho, la asta m pricep, spuse el rizind i o conduse prin mulime. Oricind sint gata s
m sacrific i s in o frumoas doamn in brae, numai ca s pot ajuta un prieten.
Parte din ingrijorarea i amrciunea ei se risipir odat cu risul lui. Se oprir la bar i
mai comandar dou beri, iar Pat le duse pin la mas.
Puteam s mi-o aduc i singur, spuse ea, prbuindu-se in intimitatea umbroas a
separeului. El ii puse berea in fa i apoi se aez pe latura mesei afiat dup col.
De ce? Doar sint valetul tu.
Ea hotrise s ignore acest lucru toat seara. El de ce nu putea face la fel?
N-am putea s ne prefacem c nu eti? Cum ar fi dac i-a da in seara asta liber?
44

El cltin incet din cap, dar nu ca rspuns la intrebarea ei.


Tot valetul tu sint, chiar i in seara mea liber.
Ea il privi, iar privirea ei ii atingea buzele, muchii fermi ai obrazului i zbovea in
adincul tristeii din ochii lui. El ii intoarse privirea pentru o clip.
Oare conteaz chiar atit de mult? intreb ea.
Mina lui era atit de aproape, degetele ei se intinser ca s ating firele negre de pr de pe
dosul ei. El rezist atingerii ei un moment, apoi ii acoperi mina cu a lui. Presiunea era
puternic i cald, i trist, o stringea pentru c nu putea face altfel. Dar in acelai timp nu
putea nici s continue.
Cum ar putea s nu conteze? intreb el.
Ea vru s protesteze i el il acoperi buzele cu degetul. Cuprins de o dorint prea
puternic ca s se lase ignorat i temindu-se de protestele lui. Ea srut acel deget i ii zimbi.
El ii intoarse zimbetul.
Eti o doamn nemaipomenit, ii spuse el. i te respect tot pe atit pe cit imi placi. Dar
nu e inelept s lsm s se infiripe ceva intre noi.
Poate e prea tirziu ca s ne rnai oprim.
Zimbetui aproape c ii cuprinse si privirea.
Ineleg acum de ce eti aa de bun in munca ta. Nu te dai btut niciodat, aa-i?
Nu. Ce-i atit de groaznic in faptul c ne place s fim impreun? Dac eti valetul meu,
inseamn c nu mai putem ride amindoi?
Am visat la ceva mai mult decit la a ride impreun cu tine, mrturisi el.
Ea simi fora care cretea in ea. Se aplec spre el, acoperindu-i cu mina liber, mina.
i eu.
Miinile lui se retraser brusc, apucind cutia de bere.
Tu ai uitat care-i scopul jocului i te gindeti numai s rnarchezi goluri.
El nu-i ridic privirea, aa c rat zimbetul ei.
Nu sint decit un valet i tu tii mai bine decit oricine cit citig. Nu-i destul pentru
viitor. Nu-i destul pentru mai mult decit citeva intilniri ocazionale. Privirea lui era
indirjit i slbatic. i s nu-ncerci s-mi propui o mrire de salariu!
Problemele pe care ea nu le vzuse erau acum perfect limpezi.
Pat, imi placi, imi place compania ta. Nu putem s fim linitii i s lsm viitorul si poarte singur de grij?
Chipul lui incruntat prea dltuit in piatr.
Cred c e mai bine s-mi dau demisia.
Nu!
Oi fi eu valet, dar sint in acelai timp i brbat, continu el. Vocea lui se transformase
intr-o oapt aspr. Acolo, in Europa, toate cele care m-au angajat erau femei mai in
virst. Femei drgue, cu familii. Nu femei care s fie obiectul viselor mele, aa cum
ai devenit tu. M gindesc, spre binele tu, c mai bine ar fi s-mi dau demisia.
Spre binele meu?
Asta era mai ru decit se ateptase.
A fost prea plcut acolo, pe ringul de dans, cu tine in brae. Ce-o s se intimple dac
intr-o bun zi m las luat de val, aa cum stau intr-una singur cu tine?
Ei nu-i venea s cread ceea ce-l auzi spunind.
Pat, nu se poate s-i dai demisia! N-am s te las.
Inainte ca el s apuce s rspund, tatl ei se intoarse la mas. Dusty fu pe jumtate
bucuroas i pe jumtate furioas pentru aceast intrerupere. Poate c era mai bine aa. Ii
ddea un rgaz pentru a se gindi la o modalitate prin care s rzbat pin la inima lui Pat. El
45

se simea atras de ea; cel puin de asta era acum sigur. N-ar trebui s fie chiar atit de greu sl fac s treac la aciune, bizuindu-se pe aceast atracie.
Eti sigur c nu te deranjeaz dac rrnin aici peste noapte?
Firete c nu, tat. E un drum prea lung pin la tine ca s conduci acum, la ora asta
tirzie. Ea ii puse un teanc de cearceafuri i pturi pe canapea. Ai tot ce-i trebuie?
Aa s-ar prea. Arunc o parte din pernele decorative pe un scaun. Numai c n-a vrea
s-i stric planurile, tii...
Risul izbucni cu uurin, reuind s aduc un zimbet in ochii tatlui ei.
Nu, tat, nu-mi strici nici un plan.
Cum putea oare s-o intrebe aa ceva dup toat rceala i rigiditatea aceea din timpul
drumului spre cas?
S tii c poi s-mi spui s plec. A inelege.
Ea il imbria.
In ciuda codolicului tu de ast sear, Pat e inc numai valetul meu.
Un val de roea urc in obrajii lui.
Am incercat numai s dau o min de ajutor. E un biat simpatic i ar fi timpul s te
cam aezi i tu cu cineva.
Da, s trii. Am s-i transmit i lui. Il srut pe obraz. Somn uor!
Noapte bun, Camilla.
Nu minise. Era bucuroas c tatl ei rmsese aici in noaptea asta. Pat o s-i inchipuie
c virtutea ei e in deplin siguran dac taic-su a rmas in apartament, iar pin cind acesta
o s plece miine, trgea speranj c Pat o s uite de toat prostia aia cu demisia.
Pat se ivi in cellalt capt al holului.
Noapte bun, domnioar Ross. Tatl dumitale are tot ce-i trebuie?
Da, mulumesc. Cred c se pregtete deja de culcare.
i dumneavoastr, doamn? Pot s v mai fiu de folos cu ceva?
Ea se strdui s fie cuminte i trimise toate ideile minunate care ii trecur prin cap inapoi
in eter.
Nu. Mulumesc, Pat. Pe miine.
Noapte bun, doamn.
Este o cldire mare i veche, ii spuse domnul Ross lui Pat a doua zi diminea, la cafea. i
are un amplasament superb. Cred c ar fi perfect pentru ceea ce-i trebuie.
Sun aproape prea frumos ca s fie adevrat.
Pat privi in ceaca de cafea, in timp ce mintea lui incepuse deja s studieze posibilitile
pe care ie deschidea oferta iui. Daca ar putea gsi amplasamentul adecvat, dac i-ar putea
pune visul pe picioare, ar putea incepe s triasc cu adevrat, s termine cu viaa asta
incorsetat in uniform i papion. S priveti, dar s nu vezi. S vezi, dar s nu atingi. Viaa
alturi de Camilla il fcea s-i vin s se urce pe perei.
Ce-ai zice s aruncm o privire la inceputul sptminii viitoare?
Cu cit mai repede, cu atit mai bine.
Bun dimineaa tuturor. Dusty intr in incpere artind proaspt i curat, ca un cimp
de margarete. Era imbrcat cu o bluz galben pal, cu mineci scurte, i cu jeani,
inut care topi bruma de hotrire care mai rmsese in mintea lui Pat in ceea ce o
privea.
El se ridic in picioare i strinse vasele de pe mas, neingduindu-le ochilor si s
priveasc mai sus de virfurile picioarelor goale care se zreau de sub tivul jeanilor.
46

Bun dimineaa, domnioar Ross. Ce-ai zice de o omlet?


Ce-i cu toat aiureala asta cu domnioar Ross"? intreb tatl ei. Dup toat
giugiuleala aia dintre voi pe ringul de dans ar fi trebuit s depii demult faza asta.
Bun dimineaa i ie, tat. Ea il srut pe obraz i se aez alturi de el. O omlet ar fi
nemaipomenit, Pat.
Vocea ei era uoar i vioaie, ca o melodie vesel care-l chema precum ademenirea
anticelor sirene. Pat puse tigaia direct pe arztor. Nu era el unul din marinarii lui Ulise!
Scoase oule din frigider i avu grij s stea tot timpul cu spatele la Camilla.
Frumos din partea ta c ai hotrit in sfirit s te scoli, bombni tatl ei. E aproape ora
prinzuiui i noi am mincat de citeva ore bune.
Nu vd ce-i aa de ru in faptul c dorm tirziu simbta. Am ajuns acas dup miezul
nopii i eram foarte obosit. Pe deasupra - il privi pe Pat cu coada ochiului, in timp
ce-i aducea sucul de portocale - am avut nite vise aa de frumoase, incit nu m-am
indurat s m trezesc.
Pat se retrase ling tejghea i btu oule pin ce fierbineala din singele lui se potoli. Cind
afacerea lui avea s fie pus pe roate, o s lase slujba asta i o s se intoarc pentru a accepta
provocarea care se citea in ochii Camillei. O s aib el grij s inteeasc acea flacr pin ceo s se prefac intr-un rug.
Cafea, domnioar Ross?
Hei, las-o mai moale, c i-aa abia de-i ajungi cu prjina la nas, protest tatl ei. O
cheam Camilla. Incearc. Ca-mi-lla.
Ochii ei albatri il infruntar, sclipind ca nite lacuri ingheate de munte Ea juca un joc la
care se pricepea i el foarte bine.
Cafea, Camilla? Numele se rostogoli de pe buzele lui, dulce ca mierea.
Da, mulumesc. Lacurile de munte se inclzir, in timp ce Camiiia i tatl ei stteai de
vorb, Pat ii pregti omleta. Camilla, Camilla, Camilla. Ii plcea cum sun numele ei
atunci cind il rostea cu glas tare. Rsturn omleta pe o farfurie i i-o puse in fal, apoi
umplu din nou ceaca lui i pe a domnului Ross.
Ai destul loc acolo? il intreb domnul Ross pe Pat. Ce-ar fi s ne tragem mai aproape
de Camilla? O fptur mrunic cum e ea n-are nevoie de prea mult loc.
Poate c voi doi v-ai fcut planul s m trimitei s stau pe treptele de la intrare!
Nu, doamn. Pat ii zimbi i apoi se corect. Nu, Camilla.
Ii lungi numele destul de mult, incit s fac s-i ineasc umbre purpurii in obraji, apoi
ii pironi privirile in ceac. S-i intoarc numai puin din purtarea ei diabolic i va deveni
ceva mai respectuoas.
Sintem bucuroi s avem printre noi o persoan aa drgla, o asigur tatl ei. N-am
dreptate Pat?
El etala un zimbet iarg.
Ba chiar foarte mult dreptate.
Apreciez entuziasmul vostru.
Hai, Carnilla, spuse tatl ei, btind-o uurel pe spate Fii fat drgu.
Ea ii intoarse o privire iritat, dar tatl ei ii rspunse cu o expresie de surprindere:
Doamne, zise el, dar chiar c ai inceput s prinzi puteri. Ochii lui ii msurar umerii.
Parc i s-au indreptat i i s-au semeit umerii. Cum ai reuit, te-ai apucat de
gimnastic?
Pat a elaborat un program de exerciii pentru mine, rspunse ea.
Bun idee, ii spuse lui Pat tatl ei.
Incepuse s devin cam molatic.
47

Pat sorbi din cafea.


Mai degrab genul firav, a zice.
Da, in partea de sus a corpului, ii ddu dreptate Dusty senior. Dar in zona mijlocului,
moliciune de oreanca, cum ar zice bieelul nepotului meu.
De data asta, Pat lu o inghiitur zdravn de cafea.
Nu cit s fie neplcut, dei mai e pin la perfeciune.
Dou perechi de ochi albatri se indreptar spre el, o pereche privind ironic, cealalt
incruntat i furtunoas. Un brbat mai puin dirz ar fi socotit de cuviin s string pinzele i
s adposteasc corabia intr-un port mai linitit, dar cei din neamul Mahoney erau croii dintro stof mai aspr.
E inc prea devreme ca s se vad imbuntirile, spuse Ross, inind mina pe umrul
Camillei. Dar le poi simi.
Pat mai sorbi o dat din cafea i goli ceaca. Din nefericire, a se ridica acum ca s i-o
umple din nou ar fi semnat a abandon, a laitate. Nu ddu importan acestui pericol care
vuia in deprtare.
Ei, dar tu poi? intreb Camilla.
Vocea ei avea o calitate pe care nu i-o observase inainte, de a produce ecou, iar ochii ii
erau plini de luminie sclipitoare. O privire rapid confirm bnuielile lui. Luminiele
sclipitoare erau scintei, scintei in toat regula, de la un incendiu de pdure.
El ii drese glasul i incerc s domoleasc ficrile cu o doz de profesionalism rece.
Iart-m, ce-ai spus, doamn?
Buzele ei se ridicar intr-un suris.
Intrebam dac tu poi s simi imbunatatiri.
Provocarea din vocea ei era mai presus de orice indoial, ca, de altfel, i strigtele
strmoilor si irlandezi care-i impuneau s ridice mnua. Pentru onoarea clanului Mahoney,
pentru mindria familiei, pentru generaiile nenscute inc i care aveau s poarte povara
ruinii dac el s-ar fi dovedit la, inspir adinc i se intinse s-i pipie umarul.
Da, incuviin el, incepe s se simt. Serios!
Jratecul sclipi in privirea Camillei i Pat ii trase uurel scaunul inapoi, intre laitate i
bun sim era totui o diferen. O s-i ia cafeaua acum, inainte ca focul care-l imboldea s
rspund, s nu fi stirnit o furtun.
Mai e ceva ce-ai vrea s controleze, tat?
Intrebarea se adresa tatlui ei, dar ochii Camillei ramaser aintii spre Pat.
i pectoralii ti arat bine, spuse domnul Ross. Ce prere ai, Pat?
La dracu' cu bunul sim.
Laule.
Fantomele antice; oripilate. La? Ii fcuse cu adevrat pe Mahoney la?
Talia ta arat bine.
Pat se intoarse incet pin la mas cestile tuturor, tocmai cind Camilla termina omleta.
A fost delicioasa. Pat. E clar c te stii cu oule.
In ochii ei era o privire ironic, iar pe buze un zimbet provocator. Strmoii ipau, cerind
sa fie rzbunai, ii ingduir numai s pun cana de cafea inapoi pe sob. apoi ii inarmar
braiu1 pentru lupt. Un zimbet irlandez, pur nevinovat, i se aternu pe buze, iar farmecul
unor intregi generaii ii juca in priviri.
Ii mic scaunul pe dup colul mesei i ii ddu drumul pe el. Ochii Camillei se
ingustar, bnuitori, in clipa cind el ii alunec braul peste mijlocul ei.

48

E chiar foarte bine, spuse el, rizind din toat inima, i strinse braul puin mai tare. Ea
se cuibri ling el, mireasma ei discret imblsmind aerul. Perfect, dac e s-o
spunem cinstit.
M bucur atit de mult, murmur ea, incercind s se elibereze din strinsoarea lui.
El zimbi i refuz s se clinteasc, in timp ce mina cealalt ii atinse coapsa, pipind
estura jeanilor mulai.
i coapsele se prezint destul de bine, o asigur Pat, micind mina incet in lungul
piciorului ei, in jos, pe coaps, peste genunchi i apoi in jurul gambei. Ochii ei se
intunecar. i muchii tia de pe gambe. El cltin trist din cap. Ar fi in stare s-l
ispiteasc in pcat i pe sfintul Patrick in persoan?
Tatl ei abia se inea s nu rid.
Ai fcut o treab al naibii de bun, Pat.
Mulumesc, domnule. Firete c imi dau toat osteneala ca s fie bine. Iubita mea
mam, Dumnezeu s-i odihneasc sufletul, a insuflat un sentiment al datoriei i un
ascuit sim de disciplin bieilor ei.
Se ridic i ddu drumul, fr tragere de inim, taliei Camiliei. Dup ce-i trase scaunul in
spate, sorbi din cafea. Strmoii se retraser in trimul umbrelor. Tcerea care urm prea ca
i exploziv, in ciuda chicotelilor lui Dusty senior. Pat inc mai simea atingerea piciorului
Camiliei sub mina lui. I-ar fi plcut s-i incerce toi muchii din nou, dar de data asta fr
bariera esturii de Denim. Mai lu o inghiitur din cafea, dar nici chiar lichidul amar i
fierbinte nu reui s-i distraga gindurile.
Mai vrei cafea, tat? Vocea ei era aproape normal. Pat se sili s priveasc in ochii ei
i-i descoperi inceoai, ca un foc fcut cu lemne verzi, dar nu prea furioas.
Tatl ei se ridic in picioare i se aplec s-o srute.
Limita mea e de dou ceti, scumpo. Am o mulime de treburi, aa c mai bine o iau
din loc. Ii mulumesc pentru toate.
Ea se ridic, la rindul ei, in picioare i el o cuprinse, afectuos, cu braul
tii ce-i atit de grozav la fetia asta? i se adres el lui Pat. Intotdeauna se poate glumi
cu ea.
Pat nu-i ingdui decit o privir fugar ctre Camilla. Inc mai avea privirea aceea ciudat
in ochi. Cut un punct de sprijin, mcar cit s fie sigur c strmoii plecaser de-a binelea.
Toi dispruser, luind cu ei acei farmec vestit al neamului Mahorrey i lsind in urm numai
focul care dduse natere tuturor generaiilor de urmai. Era cazul s fac un du rece sau o
edin de antrenament cu greutile cele mai grele.
Nu face tu singur curenie, ii spuse acesta. Ai putea s pui la treab muchii tia
proaspt antrenai.
Camilia izbucni in ris, din toata inima, care-l fcu pe Pat s simt fiori pe ira spinrii. Nu
c ar fi avut ceva impotriva unui ris sntos din cind in cind. Dar lui Pat i se prea c
strlucirea din ochii ei nu venea din radiaia veseliei.
Cind ua se inchise in urma domnului Ross, trupul lui Pat intr in alert. Era posibil ca
urmtoarele citeva minute s fie cam delicate.
M duc s fac curat, spuse el.
Ce drgut din partea ta.
Vreau s fii convins c merit banii pe care-i dai.
Am eu grij s fie aa.
Zimbetul ei periculos ii aduse aminte de absena unor Mahoney micui care s-i duc mai
departe numele si de datoria lui de a remedia aceast situaie, dar picioarele il purtara totui
spre buctrie. Acolo ii cufund miiniie in apa fierbinte, cu detergent, pentru splatul
49

vaselor. Durerea era mare, dar nu reuea s inbue batjocura strmoilor, care, dintr-odat,
reapruser.
Dusty nu se grbi. Dac era un lucru bun pe care-l invase, in afacerile imobiliare, era
acela c o planificare inspirat a timpului avea un rol deosebit. O proprietate putea s
valoreze citeva mii intr-o sptmin i milioane sptmina viitoare. Totul era s alegi bine
momentul, il auzi pe Pat spalind vasele in buctrie i se apuc de leciile de contabilitate.
Cind ajunse la jumtatea studiului la istorie, il auzi pe Pat incepindu-i exerciiile cu ridicri
de greuti i zimbi. Timpul se apropia. Termin de citit ia istorie i frunzri romanul pe care-l
incepuse. Eroina, tremurind de fric, fusese smuls din braele rzboinicului su irlandez.
Probabil c el n-o pusese la nici un fel de exerciii, altfel ar fi fost in stare de mai mult decit
s se smiorcie. Dusty ridic ochii din carte. Din camera lui Pat nu se auzea nici un sunet.
Un delicios sentiment de rutate o invlui, in timp ce porni in lungul holului. Tatl ei
scpase de rzbunarea ei, dar Pat nu. El n-avea nici o ans s scape. Avea s-l fac s
plteasc pentru felul cum o ironizase, i inc cum! Azi avea s simt i el aceeai foame
care-o mcinase pe ea. Auzi zgomotul duului i se aez pe bancheta instalaiei de for.
Cind zgomotul apei curgind incet btu uurel la ua bii.
Vreau s-i spun ceva, dac nu te superi, ii strig ea.
El se opri din fredonat i, peste numai o clip, apru doar cu un prosop infurat in jurul
mijlocului. Buimceala i consternarea ii bintuiau chipul, ca nite diavoli rzvrtii.
Un sentiment de mil incerc s ias la suprafa, ca primii ghiocei ai primverii, dar
Dusty il studie o clip i il gsi nepotrivit, il smulse din rdcin i il azvirli deoparte. El nu
merita s fie cruat.
Vin s vorbim intr-o clip, domnioar Ross, spuse el. D-mi voie numai s m
imbrac i am s vin s te caut eu.
Mi, mi, dar ce politicos eti! Ca o pisic slbatic ce se repede la o prad
neajutorat, ea fcu un pas spre el.
Intotdeauna sint politicos, doamn. Cel puin, intotdeauna incerc s fiu politicos.
Intotdeauna? Ea se apropie i mai mult i-i ddu ocol incet, bucurindu-se de
incercarea lui evident de a fi tot timpul cu ochii pe ea. Atunci, cum ai califica
purtarea de azi diminea de la micul dejun? Foarte politicoas, potrivit de politicoas
sau nu tocmai politicoas?
Un zimbet se lrgi pe faa lui Pat, inlturindu-i orice urm de ingrijorare.
Aceea a fost doar o mostr de umor prietenesc. N-am intenionat s dovedesc citui de
puin lips de respect.
Ei, s tii c n-a fost tocmai cinstit.
Cinstit? Intensitatea zimbetului lui pli intrucitva, dar ceea ce se putea citi in ochii lui
era nedumerire i nu ingrijorare. Taii ii tachineaz intotdeauna fetele. Asta-i felul lor
de a le arta cit de mult le iubesc.
Din cite tiu eu, nu am decit un singur tat.
Pat ii trecu o min prin pr; cealalt min era ocupat s in bine marginile prosopului,
ca s nu se desfac.
Ei, i fraii mai mari au tendina s fac acelai lucru.
Eu nu am nici un frate. De fapt, sint singurul copil.
Ea se afla acum in spatele lui, iar el fu nevoit s-o priveasc peste umr. Pat ridic din
umeri.
In fine, termenul poate fi folosit in sens larg. El ii poate include pe toi brbaii care se
simt apropiai de tine intr-un mod fratern.

50

Deci, dac e firesc ca un frate s-i tachineze sora, s-ar prea c e normal ca i o sor
s-i poat tachina fratele, corect?
Da, incuviin el incet. E corect.
M bucur c eti de acord. Ea zimbi i reveni in faa lui. Pentru c a vrea s-ti aplic i
eu acelai tratament. A vrea s te ajut la fel cum m-ai ajutat tu pe mine.
Cum?
Ea se atepta ca pe el s-l cuprind panica, dar el clipi numai o dat i parc ii transform
chipul in piatr. Ochii lui erau aintii intr-un punct aflat dincolo de ea. Ea nu ls ca
dezamgirea s-i submineze hotrirea.
Vreau s spun c poate te antrenezi fr nici un efect, preciza ea. Ai efectiv nevoie de
cineva care s-i spun cii de vizibile sint rezultatele.
Btaia din timpanele ei era atit de puternic, incit oricum n-ar fi putut auzi replica lui, in
caz c ei ar fi spus ceva, dar ii urmri buzele. Nu se clintir. Ea
respir adinc i-i adun toat fora ca s continue. Ajunsese deja destul de departe. Nu putea
da inapoi tocmai acum. i, de fapt, nu se auzea in sinea ei decit un firicel de voce care o
avertiza s fie prudent, i acela era uor de trecut cu vederea, ii puse miinile pe umerii lui,
strivindu-i uor.
Foarte fermi, aprecie ea. A spune c sint tari ca stinca.
Miiniie ei coborir de pe umeri pe brae, de-a lungul pielii inc umede.
Bicepii sint superbi.
Ii aduse aminte de strinsoarea braelor lui din seara precedent, de pe ringul de dans.
Bicepii erau mai mult decit superbi, erau perfeci. Erau aceia pe care i-i dorea ea ca s fie
strins in brae. Acum. Miine. Intotdeauna. Propria ei piele o ardea, in timp ce-i cobori
miinile pe antebraele i pe mijlocul lui. Nici o clipire de emoie nu se zri pe chipul lui.
N-ai pernie, spuse ea, uguindu-i buzele.
Miinile ei se micar uor in jurul taliei, pe deasupra prosopului. Dar cred c o femeie ar
putea gsi ceva de care s se agate, totui.
N-am primit pin acum nici o reclamaie in sensul sta, murmur el.
Detaarea lui o irita, mai ales dac o compara cu propria ei febrilitate crescind. Oare
toate astea nu-l afectau in nici un fel? ii cuprinse talia cu braul.
E plcut la mingiiat, spuse ea.
Inima lui o luase i ea la goan. Ea putea s-o aud, o simea deja, dar chipul lui rminea la
fel de imobil. Era hotrit s nu se opreasc pin cind el nu s-ar fi clintit. Miiniie ei se
desprir i urcar, de la talie, de-a lungul muchilor de pe spate.
Muchii laterali sint foarte bine definii. Un zimbet ii juca pe buze, in timp ce se porni
sa-i gidiie, incetior. Dei sini puin cam sensibili. Mai muite chicote ii scpar, atrase
de expresia crunt de pe chipul lui. De fapt puternici, dar sensibili, este o combinaie
minunat.
Inima lui Dusty incepu s bat din ce in ce mai repede, ii simea capul invirtindu-se. Nu
putea - n-ar fi vrut - s-i opreasc explorarea. Miinile ei plutir in sus si in jos pe pieptul lui.
Muchii erau tari i superb definii sub stratul de pr des i intunecat, i-ar fi plcut s simt
acei ciriioni i toat puterea aceea cu buzele dar se trase inapoi, incercind s-i pstreze
mintea limpede. In schimb, ii rsfir degetele i-i ls palmele s se desfete la atingerea
pieptului puternic i a forei care se simea in ei.
Pieptul e minunat, auzi ea o voce cu rsuflarea tiat pe care abia o recunoscu.
Privirea lui se intunec, pin cind ajunse aproape intocmai cu aceea a indirjitului
rzboinic irlandez din visurile ei, cel ai crui trup il aprinsese pe al ei noapte de noapte,
lasind-o s se trezeasc infometat i nesatisfacuta dimineaa. Dusty hotri c este timpul s
51

i recapete stpinirea de sine i controlul asupra miinilor sale. Le trase i le lsa in jos, de o
parte i de alta a corpului.
Picioareie nu ie intereseaz? intreb el cu o voce inceat i rguit.
Picioarele?
Ochii lui parc mucau din ea, rsucindu-i stomacul, storcindu-i aerul din plmini.
Eu i-am controiat picioarele. Ar trebui s fe controiezi i tu pe ale mele. Aa ar fi
corect.
Dusty privi in jos spre coapsele cu muchii frumos cizelai, care se zreau sub prosop. Ar
fi vrut s le ating, voia s le mingiie i s le simt, s exploreze i s se joace, nu numai cu
miinile, dar i cu buzele, i cu picioarele, intregul ei trup tinjea dup al lui. Ca sa se
stpineasc, Dusty trebui s fac uz de toat fora, ba chiar i de amintirea Maicii Ida
Gammon, diriginta ei din coal.
Putem lsa picioarele pentru alt zi, spuse ea.
Pat cltin din cap i o privi pre de dou treimi dintr-o venicie.
Nici unul dintre noi nu poate bga mina in foc c apuc ziua de miine.
Ea nu rspunse; ce-ar fi putut s rspund? Totul fusese plnuit a fi numai un joc, o glum
ca s se rzbune. E drept, visase la Pat, tinjise dup atingerea lui, dar nu intenionase s intre
pur i simplu peste el i s-l seduc. Sau intenionase? Ar trebui s fug acum, inainte ca
lucrurile s-i scape de sub control.
Picioarele ei n-aveau mai mult for decit gheaa topit i nu luar in seam rugminile
ei disperate de a o duce de-acolo i a o scoate in noi. Rmase pironit locului, in timp ce
dorina ii prefcea toat hotrirea in scrum.
Incet, Pat veni ctre ea i o lu in brae. Miinile ei, dinir-odat prsite de orice urm de
curaj, se odihnir pe ceafa i pe umerii lui, in timp ce miinile lui i se strecurar sub cma,
masindu-i incetior spatele.
Lateralii i deltoizii sint frumoi, murmur el in urechea ei.
Ea se sprijini de el i il ls s-i adulmece gitul, ls respiraia lui s-o inclzeasc, s-i
trezeasc dorina mocnit. Cu fiecare blind atingere a buzelor lui pe pielea ei, focurile se
aprindeau tot mai amarnic, vilvtaia amenina s-o inghit. Respiraia i se acceler i inchise
ochii. Buzele lui dansau parc pe gitul ei i in jurul urechii un vals lent i senzual,
transformind btile inimii ei intr-un ritm primitiv, rsuntor. Miiniie lui alunecar i-i
prinser ca intr-o cupa sinii care fuseser liberi sub cma.
Ce frumos, opti el, intreaga ei fiin se topi in el, micindu-se fr permisiunea ei, dar
avindu-i totui aorobarea. A fi strins in imbriarea lui era raiul pe care-l visase. i
inc rzboinicul din puire nu era nimic pe ling Pat. Pat era adevrat, ei era aici.
Buzele lui se desprinser pe pieiea ei i ea strig, protestind impotriva acestui abandon
Pat, Pat!
Dar chiar in clipa cind aceste suspine optite ieeau de pe buze, Dusty simi trupul lui Pat
lipindu-se de ea fr acoperemintul protector al prosopului. Puterea lui o invlui intr-o dulce
pornire posesiv. Buzele lor se alturar chemrii pasionate, lipindu-se intr-un cintec fr
cuvinte, vibrind de dorin, o melodie fr virst a nevoii i foamei i unirii.
Totul mergea prea repede. Lumea lui Dusty se invirtea cu o vitez care amenina s-i
spulbere orice control i o cuprinse frica c vor fi azviriii amindoi de fora centrifug, incerc
s-i avertizeze pe Pat asupra inlimilor ameitoare spre care se indreptau, dar aria dorinei ii
topi cuvintele intr-un singur geamt care-i scp de pe buze, fr s fie luat in seam.
Propriile ei miini traser de cma, in vreme ce miinile lui Pat se luptau cu jeanii.
Buzele li se incletar, desprindu-se pentru o scurt clip, cit s dea drumul cmii s
alunece peste cap, apoi se unir din nou, aitind focul care ardea intre ei pin la o intensitate
inspiminitoare.
52

Trupul lipit de al ei era aspru: il simea alctuit din muchi tari, puternici, acoperii cu o
ptur de pr des i sirmos. Senzaia atingerii lui o vrjea i o incinta, in timp ce miinile ei il
cercetau i-l trgeau mai aproape. Pieptul i spatele lui preau tiate in piatr. Oriunde ar fi
cutreierat miinile ei, intilneau numai tria ca de stinc a muchilor lui. Galopul feroce al
inimii lui spunea la fel de mult despre foamea lui ca i durerea pe care o simea ea in trup,
despre dorina ei.
Rzboinicul ei irlandez i slbatic puse atunci stpinire pe ea. Cu grij, o cobori pe podea.
Puterea, dirzenia i dorina se topir toate intr-o singur fiin fremttoare, intr-o unic
existen palpitind, in clipa cind el ptrunse in ea i o coplei. Picioarele ei il cuprinser,
trgindu-l in uimirea, in vibraia ei.
Miinile lui o aprindeau i o liniteau, ii prindeau sinii in cuul palmei, ii pirjoleau
coapsele, aiau focul care o devora, transformindu-l intr-o vilvtaie incontrolabil i
slbatic.
Era deasupra ei, in ea i de jur-inprejurul ei. El deveni intregul ei univers i ii umplu
fiina. Ea pluti prin univers, legat numai de Pat agindu-se de el ca de unica realitate, pin
cind o explozie violenta o zgudui i-i trimise ecoul in fiina lui Pat, lsindu-i epuizai.
Rmase agatata de el, respirind precipitat i gifiit, inc invluit de braele lui. Un
caleidoseop de miracole ii juca in minte, dor i nevoie, putere i vie tandree i posesiune. Ea
il cucerise pe el? Sau el o cucerise pe ea?
Carnilla!
oapta rguit o fcu s deschid ochii. Privi in ochii ;ui i vzu in ei lumea intreag,
care o atepta. Rspunsul era da".
Cum a fost cina? opti Dusty in urechea iui Pat.
Complimentele mele buctarului ef. Iti aminteti cumva telefonul lui?
Dusty il impinse pe spate, culcindu-l pe covorul din living-room i se aez peste pieptul
lui lat.
Nu face atita pe deteptul. Se zice despre Gino c are cea mai bun pizza din ora.
Puteam s pregtesc eu ceva, totui, spuse Pat in timp ce aternea srutri delicate ca
nite petale de trandafiri in lungul gitului ei.
Am vrut ca nimic s nu-i distrag atenia.
Degetele lui incepur s-i maseze spatele, inclzindu-l, ca razele soarelui. Dusty s-ar fi
incovrigat i ar fi tors ca o pisicu dac n-ar fi fost norii aceia care colindau prin privirile lui.
Tu eti eful, murmur el.
Suspinind, Dusty se ridic in coate.
Numai in ce privete indatoririle tale de valet, spuse ea cu hotrire. Asta n-are nimic
de-a face cu relaia dintre un vaiet l stpina lui. Il srut uor pe buze. Este strict o
relaie intre un brbat i o femeie.
Pat ii mingiie obrazul cu dosul palmei:
i-acum ce ne facem, Camilla?
Cuvintele i se rostogoliser din piept, fcind-o s se infioare de excitare.
Ce ne facem cu ce? intreb ea, lene.
Aveam o anumit relaie de lucru. Intr-un anume fel, lucrurile s-au complicat.
Amindoi avem cit o slujb, spuse ea. i, in acelai timp, ne-am apropiat unul de
cellalt. Asta nu-i cu nimic diferit de situaia altor mii de cupluri din acest ora sau din
lumea intreag. Dac despre asta e vorba.
Faa lui se crispa, incruntat.
Nu avem, pur i simplu, dou slujbe oarecare. In caz c ai uitat, eu lucrez pentru tine.
Cu atita efule" in sus, efule" in jos ar fi i greu s uit.
53

Iart-m, citeodat imi pierd controlul.


Dusty izbucni in ris.
Asta am observat.
Temperamentul lui irlandez incepu s citige teren asupra umilinei.
Vai, vai, spuse ea, Paddy se infurie.
Ba deloc, mormi el printre dini i o trase spre el.
Buzele lui le prinser infometate pe ale ei i Dusty simi viaa pulsind in fiecare muchi ai
lui. Pat o rostogoli pe spate i ii relu locul de deasupra.
Vom menine relaia noastr de serviciu i relaia noastr personal strict separate, ii
opti Pat in ureche.
Toi irlandezii sint aa de poetici?
Buzele lui le pecetluir pe ale ei, cu surisul ironic cu tot, iar trupul ii deveni neputincios,
prizonier al plcerii.
Ei, uite-o acolo. Nu-i aa c-i o frumusee?
Pat privi pe partea ceaialt a strzii spre vechea fabric prsit.
Pare mare i solid. Cum e structura?
Tatl Camillei ii mut nelipsitul trabuc in cellalt col al gurii, inainte de a vorbi.
Are ziduri de crmid groase de treizeci de centimetri. Nu se mai construiete astzi
aa ceva.
Traversar strada ca s priveasc de aproape cldirea. Gardul cu lanuri de fier era
deteriorat pe alocuri, buruienile npdiser vechile locuri de parcare, iar mare parte din
ferestre erau acoperite cu placaj.
A fost o fabric pentru asamblat biciclete.
Pat mormi:
i directorii au mutat operaiunea asta peste ocean?
Brbatul mai in virst ridic din umeri, in timp ce-i scoase din gur chitocul rmas din
trabuc.
Peste ocean. Sau in sud. Sau poate in alt stat. Ce conteaz?
Pare destul de mare, spuse Pat, in timp ce-i ddeau ocol.
In privina asta s n-ai nici o indoial, spuse domnul Ross. Proprietatea se intinde pin
la osea. Poi demola magherniele alea i vei avea mai multe locuri de parcare decit o
s ai nevoie.
Pat inclin din cap, dar entuziasmul incepea s prind aripi in sinea lui. Poate c asta era
tocmai ce cuta. Arta atit de prost pe dinafar, incit el i cu partenerii lui ar putea s-o ia pe
nimica i le-ar rmine suficient capital pentru renovri.
Eti la o distan care se poate parcurge pe jos de o zon cu o sut cincizeci de mii de
oameni care au bani destui de cheltuit, sublinie domnul Ross. i eti destul de aproape
de autostrad i de mijloacele de transport public ca s mai ciupeti inc trei sute de
mii. Vrei s vezi interiorul?
Domnul Ross ii conduse spre un col indeprtat ai proprietii, ridic o bucat din gard i
se strecurar inuntru.
Pat privi in sus la cldire - ferestre sparte care-i cscau gurile, mizglituri pe ziduri i un
aer dezolant. Locul ii amintea de fabrica aeeea in care muncea mama iui atunci cind plecase
el de acas, cind banii lui veniser prea tirziu ca s-o mai salveze, intr-un anume sens, era
drept ca tocmai un astfel de loc s-i dea lui ansa de a tri, ansa de a fi fericit, ii jurase
atunci, demult, c nu se va cstori niciodat pin cind nu va fi in stare s intrein deplin o
54

soie i o familie, fr nici un ban de la nimeni. Poate c aceast cldire era biletul lui ctre
asta.
i pica tocmai la timp; nu era deioc impcat cu aranjamentul sta nou cu Camilla. Nu era
just, indiferent cit de bine se potrivea trupul ei lui ling trupul lui. Ar fi trebuit s fie destul de
tare ca s-i aduc aminte care-i sint indatoririle; trebuia s fie destul de tare ca sa-i
aminteasc faptul c nu este in situaia de a putea s aib grij de ea, cel puin nu in maniera
protectoare, ocrotitoare, in care un brbat ii poart de grij femeii sale. Dar singurul lucru pe
care i-l amintea atunci cind era ling ea, era foamea lui mistuitoare de brbat i cldura ei de
femeie. Poate c era cam ciudat, poate era demodat felul lui de a gindi. Mai avusese i alte
femei inainte, pe care le srutase i le inuse in brae, tiind bine c nu au nici un viitor
impreun, dar niciodat acelea nu-i treziser un asemenea sentiment de vinovie. Tria acum
timpuri moderne. Ar fi trebuit s se relaxeze numai i s se bucure de ceea ce i se oferea.
Nimeni nu venea s-l intrebe dac inteniile lui sint onorabile; nimnui nu-i psa de asta.
Combinaiile pe termen lung erau demodate.
Ddur colul cldirii i gsir ase sau poate opt oameni strini in jurul unui foc. O
gleat de tabl atirna deasupra flcrilor, dar oamenii priveau ctre cei doi strini.
Nu v deranjai din pricina noastr, spuse Pat. Eu i prietenul meu vrem numai s
aruncm o privire.
Trecu, impreun cu domnul Ross, i-i croir drum in cldire.
Femeia de serviciu a fost bolnav in ultimele zile, se auzi o voce spart in urma lor.
Aa c e puin cam dezordine.
Urmar nite uierturi care probabil c voiau s fie risete.
Odat intrai, Pat se concentra asupra cldirii, alungindu-i-o pe Camilla din minte. Prea
o construcie solid, dei in cele din urm hotrirea avea s-o ia partenerul lui, care era
arhitect. Era clar c putea s adposteasc magazinele cu mai multe nivele pe care le doreau,
precum i depozitele de diverse mrimi.
E grozav, spuse Pat cu simplitate.
Se intoarser i fcur pe jos drumul de aproximativ o mila pin la casa Camillei.
Cine sint oamenii din grupul sta al tu? intreb domnul Ross. N-ai nevoie de un
btrin care a lucrat in construcii i are ceva bani de investit?
Ai vrea s intri in afacere? intreb Pat.
Firete, ridic din umeri Dusty senior. Viata la pensie a inceput s devin tare
plicticoasa i, in plus, mi-ar plcea s revd locurile astea vechi renscind. Poate ar
putea s ne dea i Camilla o min de ajutor.
Nu, ea nu putea. Nu intra in schema lui.
Va trebui s studiem o mulime de alternative.
Dar ea e agent comercial pentru tranzacii imobiliare, tii doar, insist tatal ei.
Mai era, in acelai timp, efa lui i amanta iui. Chiar atit de modern nu putea fi; n-o putea
lasa s fac totul pentru el.
Stiu in ce const slujba ei. Dar asta e afacerea mea i o s m ocup singur de ea,
mulumesc foarte mult.
Tcerea ii invlui tot restul drumului, aidoma ceurilor umede i ptrunztoare din
Liverpool. Pat ii infund miinile in buzunare i pi inainte, simindu-se incurcat i prost
crescut. Nu avusese nici un motiv s se rsteasc aa la tatl Camillei. Ce vin avea el c lui
Pat nu-i plcea deloc situaia in care se afla?
Faptul c ii era valet i amant era deja destul pentru a-i stirni tot felul de dubii si temeri cu
privire la identitatea lui, la felul de om care slluia in trupul lui. Aducea toate generaiile
trecute ale neamului Mahoney in jurul lui, ca sa-l priveasc incruntai i dojenitori i s-i
55

someze s se poarte ca un brbat. Nu trebuia, cu nici un chip, s mai accepte s se bizuie pe


ea pentru nimic altceva.
N-ati vrea s mincai cu mine? i1 intreb el pe domnul Ross, atunci cind ii incetinir
paii in faa casei Camillei. Am cumprat un carton cu ase sticle de bere.
Brbatul mai virstnic ridic din umeri.
Am trit deja destul de mult. Imi pot permite s-ncerc.
Cum naiba credei c mincarea mea ar putea s v omoare?
Am pretenii foarte mari. Organismul meu intr in stare de oc, dac acestea nu sint
satisfcute.
Tcerea ii croi din nou drum intre ei, cit urcar scrile, dar devenir amindoi mai
sociabili, de indat ce se aezar la o bere. Pat fcu sandviuri: un strat de saiat tocat pe
dou baghete franuzeti proaspete, peste care cldi din belug mezeluri i brinza.
Dorii maionez sau o sut de insulei?
Domnul Ross ii acoperi faa cu miinile i cltin din cap in tcere.
O.K., murmur Pat. Turn sos italienesc pe ambele sandviuri i le duse la mas.
Nu-i ru pentru un irlandez, spuse domnul Ross dup prima imbuctur.
E greu de spus ce v place cu adevrat, bombni Ross. Sintei atit de exuberant cind
ludai totul.
Mincar sandviuri in tcere, in cele din urm, domnul Ross spuse:
Camilla pare mult mai fericit in ultima vreme. Cred c-i face bine prezena ta.
Pat se opri, cu o bucic de sandvi in gur. Nu era in uzane ca taii s incuviineze
alunecarea valeilor fiicelor lor spre roluri mai intime. Ochii lui incercar s ptrund
gindurile brbatului din faa lui.
Dusty senior minca in continuare, fr s par deloc ingrijorat. Dup inc o inghiitur,
continu:
Am avut impresia c s-a distrat bine la meciul de vineri sear. A ris mult i prea cu
adevrat relaxata. Demult n-am vzut-o atit de lipsit de griji.
Pat inghii incet.
Muncete din greu, spuse el. Nu se odihnete cit ar trebui.
Gindurile il purtar spre duminica trecut, cind linceziser in apartament toat ziua. O
ploaie mizerabil ii inuse in cas, dar nu s-ar putea spune c fuseser deprimai. Apoi, ieri,
cind ea venise de la lucru, o ateptase cu o cin special. Special, pentru c se pstrase foarte
bine cit vreme ei se redescoperir dup ce fuseser desprii opt ore atit de lungi. El nu-i
fcuse, atunci, nici un fel de probleme in privina lor. De ce, ins, toate indoielile astea care-l
npdeau acum?
Domnul Ross incuviin din cap.
Intotdeauna a fcut totul cu intensitate.
Pat ii bu berea cu o concentrare neobinuit, pin ce modul de gindire specific valetului
ii reiu locul in mintea lui.
Cred c spargerea aceea, de acum citeva luni, a infricosat-o mult. Acum e mai
linitit, dac tie c nu e singur in apartament.
Dac tatl ei avea alte teorii, nu ls s se vad nimic i nici nu mai aduse vorba despre ea
pin la plecare.
Iart-m c am incercat s-o vir pe Camilla in afacerea ta, spuse domnul Ross. Imi
prea numai ru la gindul c pierde comisionul.
Totul e inc destul de vag acum, rspunse Pat. Sint sigur c toi or s se bucure s
beneficieze de experiena dumitale, dar nu-mi place s-o vd pe Camilla pierzindu-i
timpul in faza asta.
56

Dusty senior incuviin din cap i-i fcu semn de rmas bun cu mina, lsindu-l pe Pat
privind lung spre ua inchis, inc mult vreme inainte de a se indrepta spre camera lui. Avea
s se relaxeze i, bucurindu-se de situaie, va incasa cu toate frmintrile astea. Cum suna
vorba aceea? S se lase in voia curentului? Asta avea s fac el de-acum inainte.
Am venit! strig Dusty, dar abia dac arunc o privire fugar corespondenei. Oricum,
miercurea n-aducea niciodat nimic interesant.
Ochii ei cercetar living-room-ul. Era in perfect ordine. i gol.
Bun! Pat apru in captul holului i ea citi urarea in ochii lui, la fel de limpede cum
se auzea in voce.
Bun!
El ii lu haina i geanta, apoi o lu pe ea in brae. Grijile zilei se risipir sub srutrile lui
dulci i blinde i calde, ii dduse toate drepturile asupra inimii ei, din tot sufletul i fr nici
un fel de rezerve.
Deci, cum a fost ziua de azi? intreb el, ingduindu-i s rmin cuibrit in braele lui.
Aglomerat. Ea ii trase capul in jos, lipindu-l de al ei, pentru a retri acele atingeri
tandre i blinde care ii regenerau sufletul. Dar pustie, mai spuse, in timp ce buzele ei
le cutar iari pe ale lui, sorbind pacea i senintatea forei sale.
Totul incepu s se limpezeasc i ea se relaxa, lipit de pieptul lui.
Ai venit devreme acas, spuse el, rostogolindu-i cuvintele de-a dreptul in ureche.
Un deget mai indrzne se ridic i se strecur printre nasturii cmii lui, ca s-i simt
asprimea pielii. Mina lui se inchise in jurul degetului i i-l duse la gur. O singur srutare
liniti neastimprul degetului, dar stirni o frenezie adinc in trupul iui.
i asta-i o problem? Degetul ei ii desen conturul buzelor, pin ce fu din nou
capturat.
Pi, cina nu va fi gata decit peste citeva ore.
Ochii ei surprinser sclipirea din privirea lui.
Ore?
Ei, m rog, cel puin o jumtata de or.
Aha, ineleg. Cealalt min a ei ii descheie nasturele de la git, apoi pe urmtorul.
Presupun, atunci, c a putea s m intorc la lucru.
Mina lui ii descheie centura din talie.
Da, cred c ai putea.
Un alt nasture fu descheiat, iar apoi ultimii doi. Mina ei lunec peste pieptul lui.
Ar fi o ocazie foarte potrivit ca s mai rezolv citeva dosare.
Fermoarul din fa al rochiei ei fu desfcut, ca un trenule care luneca pe ine.
Da, foarte potrivit.
Nu m-am plins niciodat c am prea multe deodat de fcut, spuse ea, desfcindu-i
centura.
El ii cobori rochia de pe umeri.
Asta am admirat intotdeauna la tine.
Zu?
El o trase brusc inapoi in brae.
Pi, da. Adic talentul sta al tu de-a-i ine tot timpul milniie ocupate.
Ciudat lucru c ai adus vorba de miinile mele. Unul din brae ii incercui gitul, iar mina
cealalt ii rsfir prul. Miinile mele tiu foarte bine cu ce ar vrea s se
indeletniceasc chiar in clipa asta...
Ce-au greit de data asta? intreb Dusty.
57

Rmiele cinei lor mexicane zceau pe msua joas din faa lor, iar Pat urmrea un
meci de fotbal la televizor.
A folosit miinile. i-am rnai spus, numai portarul are voie s ating mingea cu mina.
Mi se pare o regul cam timpit. Cum poi s joci fr miini?
Nu e chiar atit de greu. Hai s-i art. O ridic in picioare i impinse msua deoparte,
apoi arunc o pern pe podea. Uite, s zicem c asta-i mingea de fotbal. Vezi, sint o
mulime de lucruri pe care le poi face cu picioarele.
El incepu demonstraia, driblind incolo i-ncoace, ridicind perna in virful piciorului i
azvirlind-o in aer. Cind perna czu, ea o calc cu piciorul.
Hei, n-ai voie s stai pe minge! strig el.
Ea zimbi.
Dar n-am folosit miinile.
El o cuprinse cu braele i o ridic de pe pern.
Nu-i cinstit! protest ea. Ori nu poi s citigi fr s triezi?
Ochii lui sclipir.
O-ho-ho, asta-i cumva o provocare la adresa onoarei unui Mahoney? Privi in jurul lui
i puse mina pe dou reviste pe care le aez in capetele opuse ale camerei. Asta-i
poarta mea, aceea-i poarta ta. Cine bag primul perna in poarta advers citig.
Fr miini?
Fr miini.
Pat strig Pornim" i se concentra asupra pernei-minge de fotbal, incercind s-o
rostogoleasc pe podea cu piciorul. Pe Dusty o interesa in schimb mai muit persoana lui. Ii
aps trupul pe al lui, inindu-i cu grij rniinile la spate. Sinii i se frecau de pieptul lui,
coapsa era lipit de a lui.
Hei! strig el.
N-am folosit miinile, rspunse ea cu gingie.
Era uor i, in acelai timp, mult mai amuzant s-l priveasc pe el in loc s se uite dup
nenorocita aia de pern. Picioarele ei dansau in jurul lui, buzele ei il chemau, ochii ii
provocau. Legnarea coapselor ei intilni balansul trupului lui.
Vd c am schimbat obiectul jocului, murmur el, ingustindu-i ochii.
In timp ce ea sttea lipit de el, buzele lui ii coborir pa git, excitindu-i urechea i
insuflindu-i flcri in singe. Din televizor se auzir urale.
S-ar prea c toat lumea apreciaz jocul cel nou, spuse ea.
E chiar foarte plcut.
Buzele lor se topir unele intr-altele i se sorbir cu sete; gurile lor se strivir aa cum se
striviser trupurile. Dar, in curind, nici asta nu mai fu de ajuns. Miinile ei se prelinser pe
trupul lui. Braele ei il cuprinser.
Fault, opti el. Trebuie s fii trimis in careul de pedeaps.
Miinile lui uitar i ele regulile, cutreierindu-i spatele, trgindu-i corpul tot mai aproape.
Pentru dou minute? intreb ea.
Pentru o asemenea infraciune major? Nici zece minute n-ar fi destul. Cel puin o
or. Ba poate chiar toat sptmina.
Ai intirziat, sun salutul lui Pat.
Ea trimise suflul unui srut ctre chipul lui incruntat i-i trinti crile pe cel mai apropiat
scaun.
Numai pentru c am dat ascultare tuturor indicaiilor tale. Am parcat intr-un loc
luminat. Am ateptat pe cineva s m conduc pin la parcare i am venit inapoi
numai pe strzi circulate.
58

Expresia lui se imblinzi.


Nu-mi place s te tiu singur pe strzi, la ora asta. Poate c ar trebui s incep s te iau
de la cursuri.
Pat, zu c nu-i nevoie.
Nu sint chiar aa de sigur, ii lu haina i o puse in cuier. Ai mincat?
Ea ridic o min ca un martor chemat in faa instanei.
O mas complet: salat, fasole verde i pete fiert. Zimbi. Nici pe departe la fel de
bune cum le faci tu.
Dar mcar i-a inut de foame.
Oh, n-a spune asta.
Ochii lui rspunser radiaiei din privirea ei, gura rspunse ca un ecou risului ei.
Ineleg. El incuie ua apartamentului i pi incet in living-room, ca s sting lumina.
Deci inc ii mai e foame, aa-i?
Mor de foame.
Lumina venea ctre ei din hol. El o cuprinse uurel cu braele.
A putea s-i pregtesc o salat, ii propuse el. Salat verde de Boston, dulce, fraged.
Srutat de razele soarelui i mingiiat de un sos vinegret, fcut cum tiu numai eu.
Buzele explicar tehnologia; miinile fcur o demonstraie.
Pare delicioas, dar nu e tocmai lucrul la care m-am gindit eu.
Miinile i buzele ei incremenir, ginditoare, pentru o clip, apoi el ii smulse bluza cin
cordonul fustei, strecurindu-i miinile dedasubt.
Ce-ai zice atunci de nite sup? O sup bun, aburind, care s inclzeasc i ultimele
colioare ascunse care or mai fi rmas reci.
Nu mi-e frig. Se cuibri ling el, virindu-i miinile sub cmaa lui. De fapt, mi-e chiar
cald. Ard de-a binelea.
Atunci, un tort Alaska. Dulce i cu mult frica. Reconfortant ca o noapte de iubire
furat.
Pare s ingrae.
Miinile lui ii descheiar sutienul i-i inconjurar trupul, cuprinzindu-i sinii. Atingerea lui
i se pru rece pe pielea ei incins.
Cum s facem atunci ca s-i fiu pe plac? murmur el in prul ei.
i-ai epuizat toate propunerile? Vocea ei era gifiit i aspr.
Gsesc eu ceva, ii promise el.
Patul era gol, rece i insingurat. Dusty se rostogoli astfel incit s priveasc spre partea
cealalt, dar tot mai simea singurtatea. Nu era vorba numai de pat; acesta umplea toat
incperea. tiind c somnul n-o s se mai intoarc, cobori din pat. Halatul ei zcea aruncat pe
un scaun, amintindu-i c nu dormise singur noaptea trecut. i-l puse pe umeri i se duse in
buctrie. Pat era imbrcat in cma aib, pantaloni de culoare inchis i ii afiase expresia
lui de valet corect.
'neaa.
El se intoarse cind o auzi i inclin din cap.
Bun dimineaa, doamn. Pe faa lui nu se zarea nici urm de cldur. Doreti o
ceac de cafea pin te imbraci?
Mulumesc.
Ea se sprijini, abtut, de frigider, in timp ce el ii turn cafeaua i adug in ea puin lapte,
tocmai cit trebuia. Acesta nu putea fi unul i aceiai brbat care o inconjurase cu atita tandree

59

noaptea trecut, ale crui miini ii aiaser simurile i ii cuceriser sufletul. Ce naiba fcuse?
Oare lua cite o pilula care s-l transforme in valet in fiecare diminea, odat cu vitaminele?
El ii intinse ceaca, atent ca miinile lor s nu se ating, apoi se intoarse la oule pe care le
btea pentru omlet sau altceva, prind foarte concentrat.
Nu-i nevoie s te scoli atit de devreme simbta dimineaa, spuse ea.
tia c pe el il frminta inegalitatea poziiilor lor, dar nu tia cum s-l conving de faptul
c asta nu conta. Dac pasiunea lor imprtit nu-l putea convinge de acest lucru, ce-ar fi
putut face cuvintele?
El ii rspunse fr s se intoarc:
Trebuie s-i pregtesc micul dejun.
Cit ii ia s bai nite ou? A prefera s m trezesc cu tine alturi.
El ls oule i se apuc s goleasc maina de splat vase. Pahare, ceti, farfurii, boluri,
toate fur aliniate cu precizie pe bufet.
Asta mi-e meseria i trebuie s-o fac aa cum socotesc eu c e mai bine.
Pi, eu cred c mai bine...
El se prefcu c nu observ incercarea ei de a glumi.
E sarcina mea s am grij de cas i de pregtirsa mesei. Pentru asta m plteti.
De ce tot aducea vorba despre asta? Ce-i tot spunea contiina aia a lui de irlandez
incpinat? Tare ar mai fi vrut s tie o cale ca s-i incuie acea contiin intr-o caset depus
in seif la banc. Afurisita aia de contiin era cea car-l hrnea cu pilulele care-l prefceau in
valet i ea incepuse s se cam plictiseasc de balansul sta continuu.
O s fac un du inainte de a minca, spuse ea i ii lu cafeaua in camer.
Dimineile nu erau cele mai bune momente ale lor. Pat se trezea intotdeauna cu nevoia
bolnav de a-i reaminti care le sint rolurile, in timp ce ea se trezea flmind de dragoste.
Micul dejun devenise o mas formal. Cu fiecare zi, mai aduga cite ceva: masa pus in
sufragerie, porelanuri fine, erveele de oland i o fa de mas fin. Ieri apruse un clopoel
cu care ea s-l poat chema. Ea aruncase clopoelul dup el, refuzind masa. Cind se intorsese
acas, nevoia lui de a-i juca rolul de valet prea s fi fost smuls din sistemul de gindire, dar
rentea in dimineaa urmtoare.
Nu-i psa deloc de faptuf c-i pltea un salariu, se gindi ea in baie. Nu-i modifica in nici
un fel sentimentele pe care le avea pentru el. Situaia lor nu se deosebea de cea a multor
cupluri, atita doar c era mai obinuit ca brbaii s-i impart salariul cu femeia. Totui, sta
nu era un motiv pentru imbufnarea lui Pat. Poate c aveau amindoi nevoie de o diversiune.
Proaspt, imbrcat i inarmat cu hotrirea neclintit de a sacrifica fiara valet care-l
devorase pe Pat al ei, Dusty se intoarse in buctrie.
Cred c mi-ar face plcere s ies din ora zilele astea.
El ii fcu de lucru cu ultimele pregtiri pentru a-i servi micul dejun, aliniind cu precizie
tigaia pe sob, indreptind feliile de unc. Oare numrase i boabele de cafea?
Foarte bine, doamn. Sint sigur c schimbarea o s-i fac bine.
Ea scoase limba in spatele lui, apoi porni spre sufragerie ca s-i aduc inapoi tacimurile
aezate acolo.
Mai bine zis, a vrea s mergem amindoi, ii spuse ea cind reveni in buctrie.
Dac asta este dorina doamnei...
Nu doamna" dorete. Eu doresc. Se aez de parc ar fi fost de trei ori mai grea si ii
incrucia braele. i afurisitul la de papion s rmin acas.
Of, dac ar putea s-i ordone i contiinei lui acelai lucru.
Dispoziia lui Pat se insenin, atunci cina ieir din ora, aa cum ceaa se risipea sub
razele soarelui. Cind goneau pe autostrad spre istorica localitate Galena, zimbea deja. Dusty
60

era convins ca fusese o idee bun s plece. Departe de cas, aveau s fie mai relaxai i poate
reuea s-l fac s ineleag in ce fel se schimbaser lucrurile. Sigur, obiectiv vorbind, el mai
era inc valetul ei, dar erau un cuplu modern, in cea mai mare parte din timp, ea uita cu totul
de slujba lui i ar fi putut foarte bine s fac si el la fel.
Dac oboseti, pot s trec eu la volan, se oferi ea.
Pat zimbi.
Am s te las la volan, de indat ce intrm in vreun ora. Acolo imi dai voi, americanii
btaie de cap, cu stilul sta aa vostru de a conduce pe partea invers a drumului.
Ea se incrunt.
Din cite tiu eu, toat Furopa conduce pe aceeai parte a drumului ca i noi. Anglia e
singura ar unde se circul pe partea sting.
Nu-i chiar aa. In Japonia, Jamaica i in alte ri din Commonwealth se circul la fel.
In Canada nu.
El ridic din umeri.
Intotdeauna se gsesc ciiva ciudai.
In cazul sta, ciudaii formeaz majoritatea.
Dar cel puin recunoti c sint ciudai.
Dusty il ls s cread c a citigat disputa; era i-aa destul de bucuroas c ii
recptase buna dispoziie. Privi pe fereastr la fermele care se inirau de-a lungul autostrzii
Norwest Tollway, in aceast parte a statului Illinois, bucuroas c Pat renunase s i se mai
adreseze cu formulele de reveren. Zimbetul lui devenise cald i ocrotitor; in ochii lui se
citea acum dorina, nu datoria. Departe, in zare, ea vzu minji, zburdind pe picioarele lor
epene. Anul acesta primvara marcase trezirea la via nu numai a animalelor nou-nscute, ci
i a ei.
Cred c are i iarna un rost, la urma urmelor, spuse ea, curmind tcerea. Face ca
primvara s fie atit de minunat. Aproape c mi-e mil de acele locuri care n-au
anotimpuri.
Intreaga lume are un ciclu de anotimpuri, o corect el. Cald i frig. Umed i secetos.
Luminos si intunecat.
Nu m-am gindit la asta.
Ciclurile sint o permanent a lumii, continu el. Natere i moarte, inceput i sfirit.
Ele sint imuabile.
Dusty se rsuci i privi pe terestr. Mai rminea numai ca el s spun stpin i valet" iar fi ajuns iari de unde porniser. Nu era nevoie s fac tot drumul pin la Galena, ca s
ajung la asta.
Autostrada continu s-i atearn panglica printre fermele din nordul statului Illinois.
Erau ca nite csue din alte timpuri, o lume cu totul diferit de cea din ora. i ea i Pat erau
cu totul diferii. Doar o pereche de indrgostii, atita tot. Fr titluri de doamn sau de valet,
care s-i inctueze in nite roluri incomode.
Ah, ne apropiem de casa iui Tuddy Baker, spuse el deodat.
Ea ii privi surprins.
Ai prieteni in Freeport?
Risul lui o invlui, chiar dac privirea ii rmsese aintit la drum.
Freeport i-a cptat numeie de la Mo Tuddy sau, mai bine zis, de la nevast-sa.
Numele lui adevrat era William, dar indienii i-au spus Tuddy pentru c era bilbiit.
Chiar de-adevratelea?
Se pricepea atit de bine s spun poveti, incit nu tia dac s-l cread sau nu.

61

Bineineles. Tuddy Baker era un om teribil de ospitalier, a crui u era intotdeauna


deschis, fie noapte, fie zi. Treaba asta o supra aa de tare pe doamna Baker, incit ia reclamat soul c ine un port liber.
De unde tii asemenea lucruri? intreb Dusty.
Am citit.
i eu citesc.
El cltin din cap dezaprobator:
Reclame pentru vinzri de imobile, manuale, reviste economice. Eu citesc pentru
plcerea de a afla lucruri noi.
Dusty ii arunc pantofii din picioare i-i aduse genunchii sub brbie, privind in tcere
drumul. I-ar fi plcut i ei s poat spune c citete de plcere, dar, in afar de cartea cu
rzboinicul irlandez, nu avusese timp decit pentru ceea ce era strict necesar. Era ocupat. Prea
ocupat, oare?
Cind am venit prima dat la Chicago, m-a captivat istoria statului Illinois, spuse el.
Dar bnuiesc c acelai lucru se poate spune despre istoria fiecrui loc in care am
trit, imi place s am sentimentul c sint i eu o parte a locului respectiv, c preuiesc
ceea ce s-a intimplat inainte de venirea mea i s cred c cei care vor veni dup mine
vor face la fel.
Ea abia dac observase locurile prin care trecuse i, chiar i atunci, n-o fcuse decit ca s
ia decizia de a cuta un loc mai bun. Un sentiment de tulburare o cuprinse la gindul c ratase,
poate, atitea lucruri minunate in via.
Galena 48 de mile, anuna indicatorul, dar ceva din farmecul excursiei se risipise. Nu era
din vina lui Pat: era numai din cauza ei. Incepea acum s vad cit de ingust fusese viaa pe
care o trise, ingust i imbicsit.
Pat o privi i probabil c citi pe chipul ei schimbarea de dispoziie.
tiai c mai inainte Galena s-a numit Fever River?
Probabil c un agent imobiliar i-a dat numele sta in grab.
Risul lui risipi pienjeniul tristeii din jurul ei. Parcurser restul drumului in tcere, cci
curbele i interseciile drumului solicitau intreaga atenie a lui Pat.
Dusty sorbi cu nesa privelitea dealurilor domoale i a vilor largi, care se rostogoleau pe
retin intr-un ritm pe care nici un aparat de filmat i nici un penel n-ar fi reuit s le
surprind. Un Dumnezeu dornic de varietate indeprtase ghearii din aceast parte a inutului
Illinois. Restul Vestului Mijlociu avea un relief cu nimic mai variat decit terenul de parcare al
unui magazin, dar zona aceasta era deosebit - un loc de o rar frumusee, descoperi ea
deodat. O comoar pe care s-o impart cu Pat.
Peste aproximativ o or, coborir in valea care adpostea, ca un cu, Galena.
Te gindeti la vreun hotel anume? intreb Pat.
Nu recunoscu ea. Hai s cutm ceva mic i romantic.
erpuir pe strzile cu cldiri de crmid roie, agate de coasta dealurilor, pin ce
gsir o cas de dou etaje, cu un turnule. O pancart discret anuna c se ofer gzduire i
pensiune. O doamn inalt, cu o tunscare demodat de paj, rspunse btii lor in u.
Vopseaua neagr ii ascundea toate firele crunte, tot aa cum duritatea ochilor verzi ascundea
orice urm de blindee i amabilitate de pe chipul ei.
Bun dimineaa, doamn, se inclin Pat. Ar gsi oare ioc in inima dumneavoastr i
un acoperi doi cltori ostenii de praful i truda oraului?
Inainte ca Dusty s apuce s dea drumul unui miriit, fata femeii se deschise intr-un
zimbet, transiormlndu-se vzind cu ochii.

62

Ai ajuns puin cam de diminea i cam devreme pentru sezon. Dar, dac-mi dai un
pic de rgaz, pot aranja o camer pe cinste pentru dumneata i doamna dumitale.
Asta ar fi grozav, ii rspunse Pat cu un zimbet larg. Cu permisiunea dumneavoastr,
am vrea s bgm maina in garaj i s dm o rait pin in parc, s cutm un loc
unde s sorbim o cafea i dulceaa locurilor inverzite.
Sigur.
Incercind inc s se adapteze la noua amabilitate pe care o adoptase, femeia ii arunc i
lui Dusty o privire:
Am s te plasez impreun cu omul tu in camera aceea de sus, din col, spuse ea
artind ctre o fereastr de la etajul ai doilea. E mare i insorit, are baie separat i un
pat ca de regina.
O s fie minunat.
Obinuiam s spun doamna i domnul", spuse hangia, conducindu-i pe treptele de la
intrare. Dar acuma nu mai poi face asta. Nu poi ti niciodat dac-i adevrat.
Dusty trebui s se strduiasc din rsputeri s nu zimbeasc strimb.
Asta aa e.
Pe mine nu m privete citui de puin.
Femeia se opri pe ultima treapt. E mai bine aa cum stau lucrurile acum. Nu-mi place s
m amestec in treburile altora i nici ca ei s-i vire nasul in treburile mele.
Noi doi sintem nite cai de alt culoare, spuse Pat, cuprinzind cu braul umerii lui
Dusty. Eu int valetul ei.
Femeia rise din coat inima piigiat, total nepotrivit cu statura ei masiv.
Nu-mi pas nici pe-atita. Se intoarse i urc scrile. Dai-mi rgaz o or.
O mic prticic din mintea lui Dusty auzi spusele femeii, dar restul fiinei ei il urmrea
pe Pat. De ce spusese asta? Slujba lui fusese ca o musc in lapte tot timpul i ea nu voia nici
un biziit care s-i tulbure weekend-ul perfect. Zimbetul lui prea neschimbat, totui, iar
melodia pe care o murmura incetior arta c este relaxat. Ea ls s-i scape un oftat i se
aga de braul lui. Poate c, in definitiv, nu-l frminta chiar atit de mult cum credea ea.
Ziua trecu intr-o aur de incintare. Cltorir cu autostopul prin inutul slbatic, cu sate
izolate, scormonind printre comorile prfuite ale prvliilor de vechituri. Pat prea c topete
inimile tuturor celor pe care-i intilneau, aa c pin-n sear se simir ca acas, mai cu seam
in timpul cinei, cind devenir repede buni prieteni nu numai cu chelneria, ci i cu
proprietarul restaurantului i cu buctarul ef, un italian micu de statur.
Este efectul farmecului fatal al celor din neamul Mahoney, ii explic Pat, in timp ce se
intorceau la pensiune.
Chiar aa?
Cu siguran! zise el i alunec in accentul irlandez. Pi tu ar trebui s tii foarte bine,
de vreme ce te numeri printre victime.
Vai, oara am fost vrjit?
Ea fugi de ling el, bucurindu-se de prospeimea primverii, de fericirea de a fi vie, de a fi
impreun cu Pat. Cum de existase, oare, inainte da a-l fi cunoscut pe e!? Ce motive ar fi avut
s rid? Sa zimbeasc? Ce motiv existase pentru ca florile de primvar s rsar i briza s
adie uurel?
Pat o prinse repede din urm i o legn in brae.
Nu exist scpare, spuse el. Odat vrjit, vei fi a mea pentru totdeauna.
Ea rise i se lipi de el, cu buzele i cu braele. Focul care mocnise in ea toat ziua, se intei
dintr-odat. Cit era de adevrat! Va fi a lui pentru totdeauna. Il iubea.

63

Toat viaa ei ateptase ceva - fusese un spectator, nu un actor. Acum raiunea ei de a fi


era aici, deschizind uile i ferestrele i descoperind miracolele pe care te ascunde iubirea.
Urm orbete drumul pe care o purta el; teama era un lucru din trecut, nu exista in viitor. Nu
avea loc nici in prezent. Aici nu era loc decit pentru Pat.
El o aduse inapoi pe pmint i se plimbar min-n min printre umbrele stejarilor
cioturoi. Pmintul mirosea proaspt. Viu. Fusta i bluza ei de bumbac fluturau in ritmul i in
legnarea brizei de sear.
Ari deosebit de - el ezit citeva clipe lungi - atrgtoare.
Atrgtoare? Tandreea blind din vocea lui o fcea s se simt plin de via, s vibreze.
Se simea sexy. Ddu drumul miinii lui Pat i ii incolci braul pe dup talia lui, trgindu-l
ling ea. Braul lui liber ii invlui umerii i o strinse mai tare. Apoi se opri, iar buzele lui le
sorbir pe ale ei. Setea lor era nepotolit.
Chiar sint atrgtoare?
Noiunea o incinta.
Eti o ispititoare afurisit, mirii el pe un ton rguit. O siren seductoare care mi-a
distrus toate bunele intenii.
Se plimbar in tcere. Soarele cobora in spatele dealurilor, revrsindu-i ultimele raze in
valea fluviului Mississippi, ca s cltoreasc impreun cu valurile lui pin la New Orieans.
Urcar treptele de lemn ale pensiunii. Un hamac atirna de grinzile terasei, legnindu-se in
btaia vintuiui sau poate la amintirea altor perechi ce trecuser pe aici.
Vrei s stm putin aici? intreb Pat.
Nu!
Dusty fu surprins ea insi de vehemena chemrilor din trupul ei. El se trase doi pai in
spate i se inclin teatral.
Sclavul vostru v ateapt porunca, milady.
Ea privi lung in ochii lui suriztori, putin descumpnit. Oare fanteziile ei erau chiar aiit
de evidente? Se ias prad nesbuinei.
Doamna ta ii poruncete s urci.
Oh, nu! Pat izbucni intr-un urlet, ii acoperi faa cu miiniie. Nu mai pot. Nu pot s mai
indur!
Stinjeneala topi poza ei poruncitoare.
Pat! izbucni ea in ris. Inceteaz! S-ar putea s te aud cineva!
M rog lui Dumnezeu s m aud cineva! exclam ei. Cum altfel a putea scpa de
foamea ta feroce? Oh, Doamne, indurare! strig el, icnind printre hohote de ris, in
timp ce ea se strduia s-l trag inuntru. Te implor, ai mil!
Niciodat! strig ea.
El se las tirit ridicol de uor.
Nu ti-e ruine de poftele tale? intreb el. Nu i-e ruine s abuzezi astfel de bietul tu
servitor?
Pin s-i termine el vorba, ajunseser deja in camer i Pat inchise ua, cu ochii iluminai
de nevoia de a o avea, cu zimbetul la fel de larg ca braele lui desfcute ca s-o cuprind.
Numai zimbetul ei se pierduse pe undeva pe scri, printre glumele lui.
Braele lui se lsar in jos i zimbetul ii pieri.
Camilla? Ce s-a intimplat?
Nimic. Ea lu citeva file ale ziarului de pe noptier, ii azvirii pantofii din picioare, se
aez in mijlocul paiului i incepu s citeasc. Adic se prefcu c citete. Oare chiar
erau cuvinte inirate pe paginile alea?

64

O durea fptui c Pat ii amintea intr-una c era angajatul ei. E drept c nu se culca cu ea,
numai ca s-i pstreze slujba, dar o fcea oare din dragoste? Nu pomenise niciodat de aa
ceva i, totui, nu se putea spune despre el c e un timid.
Eti furioas pe mine, aa-i?
Acum citesc ziarul.
Dusty fcu eforturi ca s se concentreze asupra paginii din faa ei. Fir-ar s fie. Nimerise
pagina de art a unui ziar din Dubuque. Ar ii vrut s-l arunce cit colo, dar Pat era alturi.
Dac voia s-i ia alt pagin a ziarului, ar fi trebuit s-l ocoleasc.
Am glumit numai, spuse el. Haide, Camilla! Umorul e condimentul care face viaa
supor tabil.
Nu-mi ddusem seama cit de insuportabil e viaa pentru tine, spuse ea. Trebuie s fie
pur i simplu cumplit s fii victima avansurilor neruinate ale unei stpine desfrinate.
In plus, ea nu considera deloc iubirea ei ca pe o gium. Lumina slab din camer fcea ca
literele s-i joace in faa ochilor, ii miji ochii, incercind s-i focalizeze din nou privirea
asupra textului.
E o povar pe care incerc s-o port cu vitejie i fr s m pling.
N-am dispoziia potrivit pentru umorul tu de student boboc.
Niciodat n-am fost student boboc.
Nu-i face probleme din cauza asta, te asigur c eti perfect pregtit.
El se aez ling ea, privind peste umr la paginile ziarului, cu respiraia rsfirindu-i prul
i buzele atingindu-i uor gitul. Ea nu voia s cedeze tentaiei de a se sprijini de trupul lui. Nu
era dispus s-i lase mina s-o acopete pe aceea aflat atit de aproape.
Tcerea se instala in camer, infsurindu-se in jurul ei i rpindu-i oxigenul, ii simea
respiraia pulsind in urechi. Singurul lucru care se auzea in camer era ticitul ceasului de pe
consol. Dusty nu mai putu indura.
Ai terminat cu pagina asta? intreb ea printre dinii strini, dei ea insi nu citise nici
un rind.
Sint citeva articole destul de interesante, nu crezi? Cred c il prefer pe cel despre
reuniunea clubului grdinarilor.
Toate sint fascinante, rspunse ea prudent.
Aa e, admise el.
Il simi curn se agit in spatele ei. N-ar fi vrut ca el s plece. Ar fi dorit ca el s rmin
acoio i s-i potoleasc toate flcrile ce ardeau inuntrul ei, dar nu voia s i-o cear ea. Ii
mai rmsese o urm de mindrie.
Simi o rsuflare cald pe glezna ei i apoi o srutare uoar. El se concentrase asupra
picioarelor ei.
Iart-m, murmur el.
Dusty incerc s-i sporeasc atenia. Gsi pe pagin un cuvint pe care precis il tia. Atita
doar c nu-i putea aduce aminte acum ce inseamn.
Rsuflarea cald cltori pin la mijlocul gambei, inc o srutare.
Imi pare tare ru. Ea scutur ziarul, incercind s reaeze literele cuvintele - intr-o
ordine cit da cit logic.
Ba nu-ti pare ru deloc. Nu faci decit s glumeti din nou.
Risul este masca pe care o pune viaa ca s ascund un ipt de durere.
Tare te mai pricepi s rsuceti cuvintele, ca sa-i atingi propriile scopuri.
Un fior uor ii strbtu genunchiul drept.
Genunchiul sta are un zimbet minunat, spuse Pat.
65

Ea se strimb spre ziar. Nimic din fiina ei nu zimbea. Senzaia se mut la genunchiul
sting.
La fel i stlalt.
Inceteaz! Ordinul rstit se adresa propriului ei trup, la fel de mult cum se adresa gurii
lui. Ambele il ignorar.
Imi pare ru, sincer, foarte, foarte ru, spuse el.
O srutare blind pluti pin pe coaps. Bumbacul gros al fustei nu reui s-o apere citui de
puin. De ce avea oare o putere atit de mare asupra ei? De ce i se oprea inima la vederea lui i
o pornea in galop atunci cind el o atingea? Nu mai era stpin pe sine. El glumea spunind c
este sclavul ei, cind in realitate ea era sclava lui. Tot ce voia el era bine, intr-atit de mult avea
nevoie de el. Nu-i mai rmsese pic de voin, pic de mindrie.
El o intoarse i o impinse uor, culcind-o pe spate. Apoi, buzele lui le cutar pe ale ei.
Te ursc, mini ea, rostind cuvintele repede, inainte ca gura lui s-o cuprind din nou pe
a ei.
El se trase inapoi zimbind.
Poeii spun c dragostea i ura sint desprite de o linie la fel de fragil precum clipa.
Dusty se pred necondiionat acelei clipe.
Turnuleele celor din urm case disprur in spatele dealurilor i nici chiar regretul lui
Dusty nu le putu menine in cimpul lor vizual. Se intoarse cu un oftat i privi drumul care se
intindea in fa.
A fost un weekend plcut, spuse ea.
Se plimbaser impreun, dormiser impreun, se treziser impreun.
Da, a fost.
Cuvintele lui erau de acord cu ea, dar chipul lui reflecta tristeea cerului care se intuneca
de umbrele inserrii.
Ea se incrunt i privi pe fereastra lateral. Poate c-i prea i lui ru s vad cum se
sfirete acest weekend minunat, asta era tot. Nu trebuia s se lase doborit de deprimare
numai pentru c se intorceau acas. Vraja care-i invluia avea s continue. Nu conta locul, ci
numai faptul c erau impreun. Chicago le putea ocroti iubirea la fel de bine ca i Galena.
Se pare c vine ploaia. Ea se strdui s-i menin vocea vesel i dornic de
conversaie. Am fost norocoi ca vremea s-a meninut atit de bun. In partea de nord a
statului Illinois, aprilie nu e intotdeauna luna cea mai stabil.
Pi am dat eu la plecare nite ordine zeilor care hotrsc vremea, glumi Pat.
Vocea lui era incordat, gluma suna forat, dar asta o fcea s in i mai mult la el, pentru
acest efort de a-i menine moralul ridicat, ii odihni capul pe umrul lui i ls pleoapele s i
se inchid.
Oh, deci ie ii datorez frumuseea acestui weekend?
Cu certitudine
Ea zimbi, incapabil s-i conteste preteniile. Firete c-i ora datoare pentru weekend, in
mai multe privine, in sens literal, ii era datoare pentru toate mesele i pentru cazarea de la
pensiune. Oamenii considerau firesc ca brbatul s plteasc i intotdeauna ii prezentau nota
lui Pat, dar ei erau un cuplu modern, mai presus de formalismul acestor roluri. Decit s fac
atita caz de asta, mai bine ii va returna banii dup ce ajung acas. Dei ii aduse aminte c nui dduse niciodat banii pe care-i pltise ca s inchirieze bicicleta. Of, in fine. Mai important
era fericirea profund i impcat pe care el o adusese in viaa ei. Nu exista nici o cale ca s-l
rsplteasc vreodat pentru asta - dei i-ar fi fcut plcere s-i petreac restul vieii
incercind.
Am ajuns! exclam Camiiia. Uite un loc de parcare, drept in fa.
66

Pat o urmri cum manevreaz maina ca s-o potriveasc in limitele inguste ale spatiuiui,
El nu putea suferi s parcheze paralel, dar, ca de obicei, Camilla se descurc bine. In toate se
descurca bine. El incerc s alunge negura melancoliei care amenina s-l inghit, dar aceasta
nu se clinti. Weekend-ul fusese prea perfect. Timp de treizeci i dou de ore ii purtase
Camillei de grij, se prefcuse c poate face acest lucru, dar acum visul se spulberase.
Camilla opri motorul i se ls pe spate oftind.
A fost un weekend minunat, dar e plcut s te intorci acas.
Imi inchipui c aa e, spuse Pat, ignorind privirea ei cercettoare care-l urmri in timp
ce cobora din main.
Asta ar fi trebuit s fie casa lor, dar nu era. Nu era a lui. El nu mai avea cas de vreo
douzeci de ani, iar ultima pe care o avusese, apartamentul acela intunecos de trei camere pe
care-l prsise la paisprezece ani, nu era un loc de care s-i aminteasc cu prea mare plcere.
Trinti ua cu putere i ocoli maina. Prsise casa printeasc plecind in cutare de faim
i avere. Avusese parte de puin faim, nu ins i de avere. Cu toate astea, nu se descurcase
prea ru, in ceea ce-l privea numai pe el. Acum era numai o chestiune de timp pin ce va fi in
stare s aib o cas a lui.
Eti suprat? intreb Camilla, venind pe urmele lui.
Nu, firete c nu.
M bucur s te aud spunind asta, zise ea. Presupun c ai trintit portiera doar aa, ca si antrenezi muchii.
N-am trintit-o, spuse Pat pe un ton cit mai neutru cu putin. Dar portiera asta are
nevoie de un brinci ca lumea, ca s stea inchis.
Deschise portbagajul i apuc toate cele patru valize. Pe cele mai mici le puse sub bra, iar
pe cele dou mai mari le inu in min.
Pot s duc i eu ceva, protest Camilla.
Asta-i slujba mea.
Era timpul s revin la realitate. Se grbi la ua din fat. Probabil c Dusty se strimba in
urma lui, dar genul sta de prostii copilreti erau apanajul ei. In definitiv, ea deinea finanele
in momentul de fa.
Deodat se intoarse brusc, simind, mai mult decit auzind, respiraia precipitat i icnetul
Camillei. Ea privea spre stinga, in locul unde trei brbai voinici, purtind culorile cine tie
crei bande, ieiser de dup cldire in strada intunecoas. Se indreptau spre ei.
Hei, Paddy, strig cel mai inalt dintre ei. Ce mai faci?
Bun seara, domnilor, spuse Pat, inclinindu-i capul.
'na seara, doamn, zise purttorul de cuvint al grupului, ridicind mina la apc.
Ceilali doi ddur doar din cap i ridicar dou degete la apc.
Salut, spuse ea.
Vocea ei era doar cu o idee mai inalt decit de obicei.
Pe mai tirziu, Paddy, strig liderul inapoi, peste umr.
Prin mai tirziu" sper c inelegi pe miine sear", spuse Pat pe un ton hotrit. La opt
fix. La sala de sport Sf. Sebastian.
Camilla privi in urma lor, mult dup ce bieii dispruser in intuneric.
Nite prieteni de-ai ti? intreb ea.
Incercm s fim.
El colaborase cu asociaia din cartier, aproape din prima zi cind se mutase aici, dar navusese nici un motiv s-i relateze Camillei despre asta. Nu-i rpea chiar aa de mult timp, i,
in definitiv, nu era treaba ei. La urma urmelor, coloniile britanice ocoliser sclavia cu mult
vreme in urm. El nu era, i nici n-ar fi putut fi, proprietatea ei.
67

Urcar pin in apartament in tcere. Pat ddu drumul valizei lui burduite in faa uii sale
i apoi duse gentile Camillei in dormitorul ei. Le deschise i incepu s despacheteze, aezind
lucrurile murdare intr-o grmad ordonat, inirind pantofii intr-un ir drept pe podea i
ducindu-i cosmeticele in baie. Carnilla intr in camer.
Puteam s fac eu asta.
E meseria mea.
Aveam de gind s-o fac mai tirziu, spuse ea. Hai acum s ne odihnim mai bine. Poate e
vreun film bun la televizor, sau mcar i unul mai prost. Nu-mi pas. Doar s stm
puin linitii, impreun.
El n-avea chef s se odihneasc impreun cu ea. Nu voia s se odihneasc, uite aa! Doar
asta fcuser intregul weekend; acum el se intorsese la lucru.
Indatorirea mea de valet este s fac ordine in urma ta. Nu este prevzut nicieri
obligaia de a privi ia televizor i a m relaxa.
Ce-i cu tine ast sear?
Pat cltin din cap cu tristee, in timp ce aeza pantofii in debara.
Ce-o s se aleag de ara asta? Incerc pur i simplu s-mi fac meseria corect i iat c
dintr-odat asta inseamn c e ceva cu mine.
Hei, dar eti intr-o form nemaipomenit! Probabil c ai inghiit o pilul care s te
fac un ursuz, o alta martir i o a treia valet!
Se trinti pe pat, ii scoase pantofii i ii arunc intr-un col. El se indrept intracolo ca s-i
ridice.
Las-i acolo! strig ea.
Dar e treaba mea s...
Nu vreau s fiu ordonat, ip ea.
Arunc pernele in colurile opuse ale camerei, ingrmdi cuverturile in mijlocul patului i
se trinti peste toat harababura.
Aa, acuma mi-e bine!
Cum doreti, doamn, spuse el, inclinindu-se uor.
Nu-mi mai servi tot rahatul sta de formule de politee, Paddy, scumpule. Imi aduc
aminte de citeva situaii cind nu i-a fost prea greu s-i lai deoparte zelul mistuitor
de a face ordine...
Faa lui ardea, fiind aitat de sentimente pe care inc mai simea nevoia s le examineze,
din motive pe care nu era dispus s le priveasc in fa.
M duc mai bine s spl astea, spuse el, adunind maldrul de rufe de pe podea.
Pat!
In sfirit il chema la ordine, ca pe un servitor ce era. Privi ctre ea, dar ochii ei se
schimbaser. Acolo unde inainte scinteiaser fulgere, acum atirnau nori grei, gata s dea
drumul unui potop. Flcrile lui se potolir ca prin farmec.
Iart-m. doamn.
Plec in grab spre spltoria de la subsol, cu maldrul de rufe sub bra i le indes in
maina de splat.
La dracu'!
rinti hubloul mainii de splat i porni programul, blestemindu-i strmoii in timp ce
lovea cu pumnul in capacul mainii, pentru mai mult dramatism.
La dracu'! La dracu'! La dracu'!
Se indrgostise de Camilla.

68

Strmoii fugir din calea miniei lui, lsind in urm ecourile ciclelii lor. Ia-o! Cucereteo! sta fusese sfatul lor duminic dimineaa. Era in joc mindria neamului Mahoney,
pretindeau ei. i acuma, il bodogneau c fusese un prost i czuse in capcana ei.
Lungul drum spre cas ii obosise ochii i Pat i-i frec pentru a potoli senzaia de arsur.
Ce era el? Prostul sau seductorul? Rspunsul veni sub forma unei micue doamne, gata s se
reverse intr-un potop de lacrimi. Un brbat - un brbat adevrat - nu lua pur i simplu. Ddea
in aceiai timp, fr s in socoteala, fr s se uite la pre. Ocrotea, intreinea. i dac nu
putea face toate astea aa cum se cuvine, atunci nu lua. Nici mcar zimbetul unei femei.
Maina de splat se umplu cu ap i incepu s lucreze biziind. Pat ii ddu drumul pe
pardoseala subsolului i privi la pereii de beton vopsii verde deschis. Ce caricatur de brbat
mai era si el! Nu-i putea permite s-i poarte de grij unei femei, i totui lua de la ea.
Cind ea ii deschisese prima oar ua i o vzuse cit era de frumoas, ar fi trebuit s fug.
Dar el, nimic. Nu-i sttuse gindul decit la slujba asta. Aa c, ce dac ea leinase la scurt
vreme dup ce intrase el in cas? Nu mai avusese nici un motiv s rmin, de indat ce ea ii
revenise.
Toate aciunile lui n-aveau nici o justificare, ii dorise slujba, ii asigura cas i mas,
ciiva dolari i o mulime de timp pentru el insui. Avea timp s goneasc dup visul lui de a
deveni nabab.
Ba mai ru decit atit. Nu era numai ambiia aceea care-l indemnase s ia aceast slujb.
Chiar de la inceput, simise c e ceva deosebit in Camilla. i, cu toate c tia prea bine c nare ce-i oferi altceva decit visuri, rmsese s guste iubirea ei. Pentru c n-avusese puterea s
se smulg de acolo.
Weekend-ul fusese aa cum ar fi trebuit s fie lucrurile intre ei. Aa cum ar fi putut fi, dar
acum se intorseser la realitate. Adevrul era acolo, privindu-l in ochi, provocindu-l s-l
infrunte. O iubea i totui tria de pe urma ei. Era un profitor, un ticlos.
Tcerea care se ls brusc il trezi din gindurile lui. El sttea acolo visind i plingindu-i
singur de mil i uitase c hainele Camillei erau gata splate. Se smulse cu hotrire din starea
in care se afla i puse rufele la uscat. Ajunge cu autocomptimirea, biete! ii spuse el, in
timp ce trintea ua spltoriei. Ai fcut o greeal, dar nu e prea tirziu ca s devii iari un
adevrat brbat.
Dusty puse aparatul de ras electric, pieptenul i peria lui Pat pe marginea chiuvetei. Era
limpede, dup felul cum ii inea aranjat dulpiorul cu medicamente, c fiecare lucru avea un
loc al su, anume, aa c mai bine il lsa pe el s-i pun singur obiectele la loc. Se intoarse i
iei din baie, trist c nu se pricepuse s fac mai mult. De acum incolo, avea s se implice in
fiecare pas i cotitur a vieii lui.
Ii scoase cmile din valiz i observ un petic de hiriie in buzunarul uneia din ele. Era
chitana de la pensiune. Lu un creion de pe noptier i se aez pe pat. Ii era datoare nu
numai pentru cazare. Mai erau i taxele de autostrad, mesele luate la restaurant, chiria pentru
biciciete. Fcu o pauz. i benzina. Dei ea avea o carte de credit, el insistase s plteasc cu
bani ghea.
Ce faci aici?
Absorbit de cifrele din faa ei, Dusty nu-l auzise pe Pat intrind in camer i tresri
speriat.
M-ai speriat groaznic, izbucni ea in ris.
Iart-m. Faa lui era rece i solemn. Dar tot nu ineieg ce faci.
Ii fceam la rindul meu un serviciu, spuse ea, artind cu mina ctre valiz i ctre
obiectele de pe pat. Tu mi-ai despachetat lucrurile, le-am despachetat i eu pe ale tale.
Eu nu-i fceam ie nici un fel de serviciu, ii aminti el. Asta e slujba mea i m plteti
pentru ea.
69

Un fior rece atinse inima ei i-i curm respiraia pentru o clip. Probabil c luase o doz
dubl din pilula-valet sau poate c avea o versiune nou, cu efect intirziat.
Imi pare ru c-i dau atita btaie de cap.
Cuvintele aveau in ele o anume rceal. Dusty ls s-i scape un oftat discret, apoi respir
adinc i se for s zimbeasc, in sperana de a atenua conflictul.
Incercam numai s-mi fac o idee cam cit ii datorez.
Faa lui deveni i mai aspr i ea simi o senzaie de lein in stomac.
Nu-mi datorezi nimic.
Excursia a fost ideea mea, insist ea. i o s-mi pltesc drumul. Nu sint o profitoare.
i te pomeneti c eu oi fi?
Frica o lovi in stomac i ii goli plminii de aer. Nu vzuse niciodat piatra topindu-se, dar
expresia impietrit a lui Pat se topi intr-o expresie de durere. Il rnise adinc.
Iart-m. N-am vrut s inelegi aa, se apr ea. Atita doar c sint obinuit s pltesc
eu intotdeauna i...
tiu c tu plteti intotdeauna, ii arunc el replica. Crezi c nu sint contient de asta?
Crezi c eu n-am nici un fel de afurisite de sentimente? Sint i eu brbat, s tii!
Ea pi in fa i-i atinse braul.
Niciodat nu m-am indoit de lucrul sta, spuse ea aproape in oapt.
El se trase de ling ea.
Vreau s spun c sint un brbat adevrat, Camilla. Un om de onoare, nu un gigolo.
Furia lui se involbur in jurul lor ca fulgii spulberai de vint. Ea nu inelegea ce se afl in
miezul acestei minii, ce anume ii provoca atita durere. Trebuia s-i risipeasc furia intr-un fel.
Trebuia s-o alunge din preajma lor, i s limpezeasc aerul.
O.K., spuse ea. Poi s plteti tu excursia. Nu-i chiar aa mare lucru. N-are
importan.
Cuvintele rmaser agate in aer, absorbind toat culoarea i minia de pe chipul lui Pat.
Ochii lui se transformaser in izvoare ale durerii.
Darul meu nu inseamn mare lucru, spuse el. Nu-i destul de scump ca s conteze.
Vrei s incetezi s mai rstlmceti tot ce-i spun eu? strig ea, inghitindu-i
lacrimile, ii venea s-l loveasc pentru atita incpinare, dar se mulumi s strige: Am
vrut s spun c nimic nu-i atit de important ca s fie motiv de ceart intre noi doi.
Pat o privi in tcere. O spaim copleitoare, ucigtoare, o fcu s dea drumul i altor
cuvinte.
Iubesc tot ce mi-ai druit tu, Pat. Totul. Zimbetul tu. Atingerea ta. Glumele tale. Pe
tine.
Tot? intreb el, continuind s o priveasc lung. Dar durerea, Camilla?
Ce durere?
Nu te preface. tiu c te-am ranit. i-am inelat ateptrile.
Ea n-avea nici cea mai vag idee ce vrea el s spun; tot ce tia era c teama cretea in ea,
devorind totul, pin cind abia mai putu s respire, pin cind ochii ei abia mai vedeau.
El o privi iari lung. cu ochii plini de ceva ce ea n-ar fi tiut sa spun ce este. Durere?
Team? Regret? Apoi se intoarse i se apuc s-i pun incet lucrurile inapoi in geamantan.
E aa de important pentru tine s-i despachetezi singur lucrurile? Intreb ea,
incercind s glumeasc, sperind s mai reduc astfel tensiunea care-i incleta flcile.
El vorbi fr s-o priveasc.
Exist in viaa ta un nor negru, apstor. O s-l indeprtez. Este tot ce pot s fac
pentru binele tu.
Ce tot vorbeti?
70

S nu accepi niciodat durerea, continu el. N-ai fcut nimic ca s-o merii.
Vrei s incetezi s mai citezi din Keats i din Shelley i s vorbeti ca un om normal?
Ei erau englezi, spuse Pat. Eu sint irlandez.
Minia lui Dusty ddu pe dinafar. O durea prea tare, ca s mai incerce s se controleze.
La naiba! ip ea. Nu te mai juca cu mine i vorbete pe ineles!
Plec, spuse el, fr s-i ridice privirea. Se duse in baie i reveni cu articolele de
toalet. Le puse in geant i o inchise. E singurul lucru care mi-a mai rmas i pe care
ti-l pot drui. Nu-mi pot imagina nimic altceva care s mai poat aduce soarele in
viaa ta.
Nu-i putea imagina nimic altceva! Unde fusese oare in ultimele citeva sptmini?
D-mi voie s-i fac eu o sugestie, deteptule! Vocea ei suna aspru i tare
i lacrimi ii iroiau pe fa, dar nu-i mai psa. Te vreau pe tine. Nu vreau bani, nu vreau pietre
scumpe, nu vreau blnuri. Numai pe tine i braele tale puternice imprejurul meu.
El ridic geamantanul i rmase o clip in loc.
Merii ceva mai bun.
Nu exist nimeni mai bun.
El porni incet spre u i disperarea din ea ii ddu energia i fora s lupte, o furie destul
de puternic, incit s sfrime zidul incpinrii lui. Fugi dup el, lovindu-l peste umeri i pe
spate cu pumnii, incercind s-l fac s se intoarc, s-o priveasc, s-o priveasc deadevratelea.
Am spus c nu e nimeni rnai bun decit tine. Lua-te-ar naiba, Pat Mahoney! N-ai
dreptul s hotrti tu cine e bun pentru mine i cine nu. El continu s mearg spre
ieire. M auzi? N-ai dreptul.
Ajunser la ua din fa i pe Dusty o prsir puterile i indirjirea. Vilvtaia furiei se
consumase tot atit de brusc, precum se aprinsese. Nu putea nici s strige, nici s loveasc, nu
putea face nimic decit s se sprijine de zid. Se intinse s-i ating braul.
Pat!
Toat iubirea ei, toat dorina, teama i disperarea se adunaser in acel singur cuvint.
Totui, el nu se uit la ea. Privirea lui era pironit pe u.
Adio, Camilla, spuse el incetior.
Ea privi spre el, nevenindu-i s cread c toate astea se intimplau cu adevrat, c mina lui
chiar apuca minerul.
Nici mcar nu m srui? Sau mcar s m cuprinzi puin in brae?
i-am fcut deja destul ru.
Deschise ua i dispru.
Dusty se ls s alunece pe podea, cu faa spiat de lacrimi tcute. Se simea golit pe
dinuntru i epuizat. Toate sentimentele fuseser smulse din sufletul ei, viaa insi i se
scursese din trup. De vreun ceas incoace, alternase intre furie i lacrimi. Acum era complet
stoars, nu rnai avea nimic de dat.
In numai citeva scurte sptmini, Pat devenise insi viaa ei, iar acum el plecase. Cum
avea s triasc fr el? Va continua s existe. O s respire i o s mnince i-o s se duc la
lucru, dar zimbetul ii va fi pierit. Veselia i frumuseea i strlucirea soarelui nu mai aveau
acum nici un ineies.
Apelul soneriei o fcu s sar de la masa din buctrie, unde rmsese cu privirea
pierdut in ceaca de cafea. Sperana se zbtu in sufletul ei cind ddu fuga la u.
Da?
O voce familiar rsun in interfon.
Camilla? E tata.
71

Oare ce se intimplase? Ii ddu repede drumul inuntru i ii deschise ua.


Tat! strig ea din captul scrilor. Ce s-a intimplat? Ce-i cu tine aici?
El se opri la jumtatea scrilor i ridic privirea spre ea.
Nu tiu. Tu trebuie s-mi spui ce s-a intimplat.
Tat! Ls un oftat lung s-i alunece incet printre buze. Am avut un weekend lung i
nu prea imi arde de glum. Spune-mi, te rog, ce te-a fcut s vii s-mi faci o vizit la privi repede la ceas - dousprezece i douzeci, duminic noaptea? Ba nu, cred c e
luni diminea.
Pat mi-a spus s vin.
Ce-a fcut? Energia ii nvli din nou in trup i ddu o nou for vocii sale.
Mda, rspunse taic-su. M-a sunat i mi-a spus c eti singur i c ar fi bine s vin
s am grij de tine.
S ai grij de mine? Crezuse c e golit complet, dar un rest de furie izbucni. Sint o
femeie adult, competent, i n-am nevoie de nimeni care s-mi poarte de grij. Navei decit s v ducei dracului, toi brbaii.
Intr repede in apartament, invluit in furia ei ca intr-o flacr.
M dai afar?
Se intoarse i observ expresia ingrijorat de pe chipul lui. inea in min un geamantan
din care atirna mineca unei cmi. Gulerul pijamalei i se ivea de sub gulerul cmii cu care
era imbrcat.
Furia se topi repede i afeciunea ii potoli nervii incordai. Tatl ei se trezise dintr-un
somn adinc i dduse fuga aici ca s fie alturi de ea. Cum putea s se rsteasc la el? ii
ingropa faa in umrul lui i il ias s-o string pin ce abia mai putu s respire. Apoi, el ii
ddu drumul incetior i ii studie atent faa.
E mai bine?
Ea incuviin din cap i atept in tcere s i se topeasc nodul din git. Cind fu in stare s
vorbeasc, il intreb:
Vrei un ceai?
El scutur din cap, in timp ce intr in cas i inchise ua.
Nervii mei btrini nu se impac prea bine cu cofeina la ora asta din noapte.
E ceai de plante, se grbi ea s-l asigure. Fr cofein.
Bine, atunci am s incerc.
De care vrei? Era cit pe-aci s spun c Pat cumprase o mare varietate de sortimente,
dar nu putu s-i rosteasc numele. Nu inc. Am de toate felurile. De merioare, de
cpuni, de lmiie.
Pe faa tatlui ei se aternu o expresie bnuitoare.
D-mi de lmiie. Sun mai inofensiv.
O urm pe Dusty in buctrie i atept in tcere pin ce ea pregti ceaiul. Dusty nu
scoase nici un cuvint, pin nu se aezar in faa cetilor aburinde.
Pat m-a prsit, spuse ea.
Tatl ei nu pru surprins.
Mda. Mi-a spus c a trebuit s plece.
Nu a trebuit deloc, protest ea, simind cum furia urc din nou. Asta sun ca i cum la fi dat eu afar. A plecat, pentru c aa a vrut el.
Citeodat nu-i vorba de ce vrea s fac un brbat, e vorba de ceea ce trebuie s fac
un brbat.

72

Ea incerc s-i calmeze iritarea, sorbind incet din ceai, dar nu-i folosi la nimic. Lichidul
fierbinte nu fcea decit s-i agraveze durerea i ea ridic ziduri i mai groase de furie, ca s
ascund aceast durere.
Pat i cu mine eram mai mult decit un angajat i un patron. Tatl ei inclin afirmativ
din cap.
Credeam c am fost foarte discrei.
E ca i cum ai incerca s ascunzi prim vara.
Un zimbet ii indulci trsturile.
Dusty ii cobori privirea in ceac. Cit de potrivit o spusese. Pat ii adusese, intr-adevr,
primvara. Se simise renscut, simise c revine la via i inflorete. Dar soarta ii rpea
vara i toamna i o arunca direct in braele aspre i ingheate ale iernii.
E atit de capricios. Se spune despre femei c au toane. Eu cred c nici toate femeile
din lume n-ar reui s acopere evantaiul de stri prin care poate trece Pat Mahoney in
cinci minute.
Situaia n-a fost uoar pentru el, scumpo.
Am incercat s fiu cit se poate de inelegtoare.
M indoiesc c ai reuit. Cind eti un brbat tinr, ai vrea s-i druieti iubitei soarele,
luna i stelele. Descoperi destul de curind c nu poi i invei s te rezumi la lucruri
mai prozaice, ca hrana sau plata electricitii. Atunci cind nu faci nici mcar asta...
Ddu din umeri... in fine, bnuiesc c Pat nu s-a putut impca cu sentimentul de
vinovie, cu senzaia c nu e la inlimea ateptrilor tale.
Dar e firesc ca i o femeie s poat s ofere. Vacane. Mese la restaurante ic. Haina
cea nou, sport, din pr de cmil, care atepta in debaraua ei s inlocuiasc jacheta
uzat de tweed a lui Pat, sptmina viitoare, cind avea s fie ziua lui.
O femeie trebuie s druiasc numai dragostea ei. Asta e tot ce-i dorete un brbat.
Dusty fcea efoturi ca s-i pstreze calmul. Furia ei era gata s explodeze din nou.
Asta e tot ce-i dorete o femeie de la un brbat. Asta era tot ce aveam nevoie de la
Pat.
Adevrat, dar el simea nevoia s-i ofere mai mult.
Mda, tiu, spuse ea cu amrciune. Soarele, luna i stelele.
Aa a fost dintotdeauna, fetio.
Vorbe! pufni Dusty. Nu aa trebuie s fie.
tiu, tiu. Tatl ei se ridic in picioare i duse cetile la chiuvet. Ce-ar fi s bgm
nasu-n pern? Razele dimineii arunc intotdeauna o alt lumin asupra lucrurilor, iar
tu ari ca i cum ai avea mare nevoie de somn.
Fr prea mult tragere de inim, ea se smulse de ling mas. Braele lui o invluir intr-o
imbriare uria, ca de urs, apoi o condusera in camera ei.
Ai ceva programat devreme, de diminea? intreba el.
Ea cltin din cap.
Prima intilnire e fixat la ora prinzului.
Atunci pun ceasul s sune la zece, spuse el pe un ton care nu admitea replic.
La dracu'! Pentru asta aveau brbaii nevoie de femei? Ca s aib cui s dea ordine? Dar
era prea obosit ca s-l mai contrazic, aa c incuviin dind din cap i se bg in pat. In
definitiv, nu era tocmai rea ideea de a se scula la zece.
Bun, Camilla! strig o doamn in virst, ridicindu-i privirea de pe treptele pe care
tocmai le freca.
Bun dimineaa, doamn Rosonova, ii rspunse Dusty.
73

O femeie tinr, cu trsturi orientale, ducind in crucior o feti cu ochi migdalai i cu


un aer solemn, le zimbi lui Dusty i tatlui ei cind trecur pe trotuar.
Ia te uit! Dintr-odat ai devenit prieten cu vecinii, spuse tatl lui Dusty. Ce s-a
intimplat? Ai lsat balt rasa oarecilor de corporaie pentru a te altura rasei umane?
Foarte nostim! Se urc in scaunul pentru pasageri al mainii lui i atept ca el s se
aeze la volan. Niciodat n-am fost neprietenoas.
Ai fost intotdeauna pur i simplu prea ocupat ca s-i observi pe oamenii din jurul tu.
Porni maina, ddu colul i conduse in tcere o bun bucat de vreme. Pin acum
citva timp, adug el.
Dusty se uit pe fereastr, tiind bine c tatl ei atribuia schimbarea ei de atitudine
plecrii lui Pat survenit cu citeva sptmini in urm, dar asta era o prostie. Intr-adevr. Pat ii
deschisese ochii asupra minunatei diversiti a cartierului i a raiunilor pentru care aceast
varietate trebuia preuit, dar asta n-avea nimic de-a face cu felul ei de a fi de acum. Luna mai
fusese intotdeauna printre cele mai frumoase perioade din an i ea nu fcuse decit s profite
din plin de ea, plantind citeva fiori in faa casei, de-a lungul trotuarului, fcindu-i
cumprturile in magazinele din cartier, plimbindu-se. Era absolut firesc ca, in asemenea
imprejurri, s-i cunoasc mai bine vecinii.
Ii incleta mina pe minerul genii diplomat pe care o inea in poal i-i puse mintea din
nou in micare.
Vor fi toi partenerii ti prezeni la expunerea mea? ii intreb ea tatl.
Mda, spuse el, cu privirea aintit la drum. Absolut toi. Incetini la un stop i apoi opri.
Eu nu sint decit un acionar mrunt i la fel e Lisa, care se ocup cu recrutarea
comercianilor. Arhitectul nostru i cel care se ocup de restaurante au bgat fiecare
cite o sut de mii. Au mizat mult pe succesul acestui centru comercial.
Nu vd nici un motiv pentru care s m tem c nu m-a descurca, mai ales dac le pot
face rost de amplasamentul acela.
Fusese surprins, atunci cind tatl ei venise la ea, cu o sptmin in urm, i ii spusese
despre afacerea la care devenise partener i despre decizia lor de a angaja un agent imobiliar.
Entuziasmul ei pentru proiecte noi era mai sczut decit de obicei, dar consimise s fac o
prezentare pentru acest grup. Tatl ei era atit de incintat de faptul c reuise s obin
contractul in favoarea ei, incit n-o lsase inima s-l refuze.
In momentul de fa, avem sediul in subsolul locuinei arhitectului, spuse el.
Trebuie s incepi de undeva, remarc Dusty.
Dac-i ddea osteneala s par vesel, poate c, in douzeci- treizeci de ani, reuea s
transforme asta intr-un obicei.
Complexul modern de locuine-tip linga care se opriser se imbina bine cu vechiie cldiri
de crmid brun din josul strzii. Intrar in complex pin la o cas mai retras din spate i
coborir un ir de scri, pin la ceva care fusese gindit s fie un soi de incpere pentru
relaxare. Acum, servea drept birou pentru un grup de oameni ocupai care ar fi avut nevoie de
un spaiu cel puin dublu.
Salut, biei, strig tatl ei. Asta e fetia mea. A venit pregtit s ne explice tuturor
cum ar putea s ne dea o min de ajutor.
Dusty se strdui s-i infring pornirea de a-i da un bobirnac pentru c o fcuse feti i
zimbi ctre oamenii care-i ieiser in intimpinare ca s-o salute.
Ken Barton, arhitectul cu ochelari bifocali, i-o prezent pe nevasta lui cea rocat, Jan,
care era efa biroului i pe o femeie inalt, mai in virst, care se ocupa cu repartizarea
magazinelor de vinzare cu amnuntul.

74

Unde-i Pat? Trebuia s fie i el aici, spuse Lisa i privi in jurul ei, inainte de a se
intoarce din nou spre Dusty. El e cel care se ocup cu gsirea restaurantelor care vor
s se mute in centrul nostru.
Pat? Pat al ei? Dar cel despre care era vorba aici era un acionar cu pondere mare, cu o
sut de mii investite, nu un hoinar lipsit de ambiii. Un torent de emoii invlmite ii rsucir
stomacul, ii zimbi vag avocatului crunt, al crui nume ii scpase complet i se uit dup tatl
ei. Acesta era ocupat cu aezatul scaunelor pentru prezentarea pe care urma s-o fac ea i era
prea atent la detaliile practice, ca s mai aib ochi i pentru ea. Trebuie s fi fost totui vorba
de Pat al ei.
Respir adinc i nedumerirea ei furioas se mai calm. Ce-i psa ei dac Pat era in
realitate om de afaceri i nu valet? Dimpotriv, putea inelege chiar foarte bine de ce-i luase
slujba aceea la ea. Ore de lucru nobile, cas i mas, o zon convenabil. Ceea ce nu putea
inelege i ceea ce o durea atit de tare era motivul pentru care el nu-i spusese adevrul. Nu,
asta nu fusese tocmai corect. Nu putea fi decit un singur motiv: el nu inea la ea atit de muit
pe cit inea ea la el.
Incepu s-i monteze planeta portabil pe care urma s expun planele, vorbind in
timpul sta cu ceilali. Era o bun profesionist i era capabil s lase deoparte durerile
personale, ca s-si fac meseria cit se poate de bine. Prezena lui Pat n-ar fi afectat-o citui de
puin, incperea mic rsuna de risete i de vorbe i prea c ea e singura care sesizase paii
care se auzir deodat coborind scrile. Sonori ca tunetul preau s acopere toate celelalte
zgomote. Totui risetele i conversaia continuar. Miiniie ei se incordar in timp ce ii
frunzrea notiele pentru a treia oar.
Iubire. Furie. Team. Dorin. Toate hruind-o, trgind de ea ca nite lupi flminzi de
stirvul unui cerb. De ce consimise s fac asta? De ce nu bnuise oare c se ascunde ceva in
spatele zimbetului aceluia al tatlui ei? Nu era pregtit s-l revad pe Pat. Trecuse prea
mult vreme. Ba nu, nu trecuse suficient vreme. Doamne, nici mcar nu mai putea gindi
logic. Fir-ar s fie, cum ii mai vira nasul i taic-su!
Bun, Camilla!
Purtarea ei rece, profesional, de om de afaceri, oscila undeva, pe muchia prpastiei.
Dusty se ag de ea i o trase cu disperare pe loc mai sigur. Printr-un imens efort de voin i
stringind din dini, reui s opreasc in loc femeia profesionist aflat pe punctul de a se
prbui.
Bun, Pat.
Cuvintele sunau incordate, dar important era c putea vorbi. Femeia din ea ar fi vrut s
ipe, dar imprejurrile nu-i permiteau.
Ari minunat, Camilia.
Ea nu rspunse. Ochii lui erau umbrii de cearcne, dar in rest artau i ei foarte bine. Fr
vioiciune, dar, in mod cert, fr o not tragic. Prul aten era tot dezordonat, iar trupul
minunat dovedea c nu-i lipseau orele de antrenament i nici aparatele care inc mai erau
depozitate la ea in apartament. Nici ea, punct o voce insinuant.
Tocmai voiam s v fac cunotin, chicoti arhitectul. Dar nu pare s fie nevoie.
Oh, bineineles c nu, se grbi s-l asigure tatl lui Dusty. Au locuit impreun.
Grozav de inspirat, tat! Ea incerc s zimbeasc celor patru perechi de ochi care o
priveau.
Ii drese glasul.
Domnul Mahoney a lucrat cindva pentru mine. Tcerea deveni i mai apstoare. Lam angajat ca valet, explic ea.
Da, Pat ne-a spus despre asta.
Chiar aa?
75

Buun, zise Dusty, srind peste subiectul sta, despre care nu mai rminea nimic de
spus. Haidei s vorbim acum despre ceea ce sinteti nerbdtori s auzii. Despre
proprietile imobiliare i serviciile pe care vi le poate oferi firma noastr.
Dusty fcu abstracie de faptul c avea gura uscat i miinile umede, lansindu-se din plin
in coninutul prezentrii. Le spuse cite ceva despre ceea ce fcea ea i domeniul de activitate
al companiei, apoi explic mai concret ce puteau face pentru ei. Ochii ei continuau s
doreasc s se indrepte spre Pat, s pindeasc strlucirea aceea din ochii lui, s smulg un
zimbet buzelor lui indrtnice, dar se inu tare la cirm se afla raiunea i nu ochii.
Supravieuise intilnini cu el, supravieuise descoperirii faptului c inuse partea cea mai
important a vieii lui ascuns de ea, aa c avea s continue s supravieuiasc i s prind
puteri. Acum, c trecuse de examenul iniial, nu mai avea nici un motiv s se tot pun la
incercare. N-avea nevoie de prezena lui ca s se autoconving de victorie. Triumfase asupra
lui, ii spuse ea cu hotrire.
Actualii proprietari nu vor s clinteasc deloc preui pe care-l cer, sublinie tatl ei.
Da, am verificat acest lucru.
Ne tot impuie capul despre cit de bun e starea cldirii, adug arhitectul.
Ceea ce e absolut ridicol, spuse Dusty. Dac ar fi stat la coad vreo citeva firme de
asamblat biciclete, ar fi avut un motiv. Dar aa cum stau lucrurile, oferta
dumneavoastr e singura serioas din cite au primit. Preul se bazeaz pe cerere, iar ei
nu au alt ofert.
Dar ce facem dac nu cedeaz? intreb Jan.
Vor ceda. In primul rind, ne vom concentra asupra schimbrii incadrrii zonale a
cartierului. N-o s fie nici o problem, cu terenurile acelea de sport pe care le
preconizai.
Ei intenionau s rezerve o parte insemnat din teren pentru un parc, cu terenuri de
sport i alte faciliti.
Municipalitatea va fi incintat de zona de receere public pe care vrei s-o facei voi.
Va fi cu mult mai bine decit urienia in care s-a transformat acum cldirea. Odat ce se
va schimba incadrarea zonal, se va modifica i stuctura impozitelor. Or s vind.
Dar cit va dura? intreb Lisa. Eu am necazuri cu negustorii, ca s-i in aproape, i sint
sigur c i Pat are aceleai probleme cu proprietarii de restaurante.
Toi se intoarser spre Pat, care mormi ceva ce se presupunea c ar fi un rspuns
afirmativ.
Cred c acest proiect va incepe s se deruleze intr-o lun, ii asigur Dusty. Ai avut o
idee grozav i, pe deasupra, absolut original. Singurul lucru de care mai am nevoie
ca s urnesc lucrurile este o semntur pe acest acord de exclusivitate i vom fi pe
drumul cel bun. Dusty scoase un contract din servieta diplomat.
Cu toii se uitar rapid peste hirtie, trecind-o din min in min, pin la avocat. Acesta
incuviin.
Este un contract standard. Nu pltii nimic, decit dac ei rezolv lucrurile. Cred c nu
e nici o problem.
Contractul fu semnat i se strinser miini de jur-imprejur. Sau aproape de jur-imprejur. Ea
observ c Pat rmsese in spate. Nu c i-ar fi psat cine tie ce. Era unul din acionarii
principali i ar fi putut s blocheze contractul prin veto, dac ar fi vrut. Faptul c nu o fcuse
era o aprobare suficient pentru ea. N-avea nevoie s-i string min ca s se simt mai sigur,
ii strinse hirtiile, ii plie planeta portabil i se uit dup tatl ei.
Vin intr-o clip, scumpo, strig el de la o mas mai indeprtat, unde vorbea ceva cu
arhitectul.
76

Ea inclin din cap.


Cum ii mai merge?
Inima i se opri, dar in clipa cind se intoarse s dea ochii cu Pat un zimbet i se citea pe
fa.
Bine, rspunse ea. Dar ie?
El se mulumi s ridice din umeri.
Tatl tu mai st inc cu tine?
Doar vreo citeva zile. E nerbdtor s se intoarc la el acas. tii, nu-i place s lase
casa goal.
Incruntarea lui Pat se accentua.
Nu-mi place s te tiu acolo singur.
Fu ispitit s-l invite s vin inapoi. Sau s sublinieze c el fusese cel ca e plecase. Sau
s-l trimit la dracu'. Nu fcu nimic din toate astea, totui, ci privi numai inspre tatl ei,
dorindu-i ca acesta s se grbeasc.
Tot grupul a fost incintat de ceea ce s-ar prea c poi face pentru noi.
Oare el nu era incintat deloc?
Da. Acum lucrez eu pentru tine. Ar fi cazul s consideri amuzant aceast intorstur.
Camilla.
Zu, ar fi grozav. Ai putea s-mi dai ordine, s m pui s fac lucrurile dup dorina ta
i s m concediezi atunci cind te-ai plictisit de mine. Ar trebui s fii entuziasmat.
Majoritatea oamenilor nu se intilnesc cu ansa de a se rzbuna, servit pe tav.
El ii trecu mina prin pr i gestul ii sfiie inima lui Dusty. Ii aduse aminte de senzaia pe
care i-o ddeau degetele ei trecute prin prul lui, atunci cind ii cuta cldura buzelor, ii
aminti cum se simea cind miiniie lui aspre treceau prin prul ei, ridicindu-i-l de pe ceaf,
astfel incit gura lui s poat... Alung toate aceste ginduri i trinti ua sufletului cit putu de
tare, ca s nu le mai lase s intre.
Niciodat nu mi-am dorit s m rzbun, ii spuse el. Mi-a fcut plcere s lucrez pentru
tine.
Zu?
Era un serviciu uor, ii explic el, corectindu-se sub privirea ei batjocoritoare. N-ai
fost nici pe departe atit de pretenioas pe cit i-ai fi putut permite.
Vocea lui sczu, in timp ce ei incepu s-i ard faa. Ii aminti, chiar dac el uitase,
excursia lor la Galena. Felul in care el o tachinase cu privire la preteniile ei fa de serviciile
lui sexuale.
De ce nu mi-ai spus nimic despre proiectul sta al tu? intreb ea deodat.
N-avusese intenia s-l intrebe, dar simea nevoia s tie.
Ce importan are? Tot n-ar fi schimbat nimic.
Ba bineineles c ar fi avut importan. N-ar mai fi suferit acum de durerea asta care o
chinuia, btindu-i joc de credina ei de-atunci c fuseser intr-adevr apropiai. Atita doar c
tot singur ar fi fost acum; asta, ce-i drept, nu s-ar fi schimbat.
Tu erai venic preocupat de titluri, sublinie ea. M-a fi putut gindi c il preferi pe
omul de afaceri in locul valetului.
N-ar fi avut nici o importan ce titlu imi acordam eu insumi. Pe tine tot te-am
dezamgit.
Tatl lui Dusty se apropie, in sfirit, iar ei ii venea s-l string in brae de bucurie, dac nar fi fost atit de suprat c o pclise.
Da, tiu, spuse ea cu amrciune, aruncindu-i lui Pat o privire fugar. Soarele, luna si
steieie.
77

Pat o privi nedumerit. Ea ii lu lucrurile i trecu pe ling el ca s ajung la scri.


V urez o zi bun tuturor, strig ea ctre intreg grupul, evitind s-l priveasc pe Pat.
inem legtura.
Cu ei, nu cu el. Zilele cind ei se atingeau se sfiriser.
Ora mesei!
Pat ridic ochii de pe bilanurile financiare pe care le studia. Nu-i dduse seama c s-a
fcut atit de tirziu. Ziua era pe sfirite i el abia dac apucase s rezolve cite ceva. Intilnirea
cu Camilla din dimineaa aceea il scosese din ritm.
Imi pare sincer ru, Jan, spuse el, ridicindu-se in picioare. Grozav musafir mai sint.
Am dat buzna peste voi in toiul nopii, cu citeva sptmini in urm, i acum nu sint in
stare nici mcar s ajut la pregtirea mesei.
Jan rise i il btu uor pe obraz.
Azi n-am vrut eu s m ajui, il liniti ea. M-am simit ca i cind mi-a fi pregtit
propria srbtorire.
Srbtorire? Dar ce srbtoreti?
Glumeti? Ken il urm in sus, pe scri spre buctrie. Faptul c ni s-au intors
corbiile. C in curind vom inota in bani. Pat se incrunt la entuziasmul lor
neintemeiat.
Dac v referii la faptul c am angajat-o pe domnioara Ross, nu credei c e puin
prematur s v bucurai? N-a fcut inc nimic.
Dar va face. Vocea iui Ken suna extrem de increztoare. Va face.
Pat bombni ceva ce nici el insui n-ar fi putut inelege i il urm pe Ken la mas. Lisa i
avocatul lor, Frank, erau deja aezai; se prea c Jan invitase pe toat lumea s rmin la
masa de srbtoare.
Din pcate, nu toi cei prezeni erau intr-o dispoziie srbtoreasc. Faptul c o revzuse
pe Camilla rscolise in Pat sentimente pe care era mai bine s le ignore. Dorul lui de Camilla
il rscolea pe dinuntru, dorina cretea i il devora pin ce nu se mai gindea la nimic altceva
decit la ea n-o mai vedea decii pe ea. Ii ocup locul la masa cu design scandinav.
Asta e vreuna din reetele lui Pat? intreb Frank in clipa cind Jan aduse un platou pe
mas.
Nu! rspunse Jan Este sut la sut Jan Barton.
Pat se sili s afieze un zimbet, in semn de mulumire pentru compliment. Apoi, lsind
zimbetul acolo, ii prsi comesenii i se cufund in propria lui lume intunecat. Cum o s
poat s lucreze cu Camilla zi de zi? Fusese i-aa destul de greu inainte de a ti c o iubete.
Unde va putea gsi puterea s intoarc spatele frumuseii ei? Unde va gsi curajul de a nega
btile puternice ale inimii.
Nu-i place? intreb Jan.
Pat incerc s se smulg din abisul su personal.
Oh, mincarea e delicioas o asigur el. Absolut delicioas. Numai c eu nu prea am
poft de mincare in seara asta.
Lu paharul cu vin i sorbi lichidul rubiniu
tii, aveam impresia c femeia asta a ta, Camilla, e mai btrin, ii spuse Lisa.
Toate privirile erau aintite asupra lui i el puse la loc paharul pe mas. In clanul Mahoney
nu se nteau lai.
Nu cred c am pomenit vreodat virsta ei. i nici c mi-a fi arogat dreptul de
proprietate asupra ei..

78

Intr-adevr, n-ai fcut-o, admise Lisa. Dar oamenii ii formeaz anumite impresii
bazindu-se ps ceea ce aud, iar eu mi-am imaginat o femeie mai in virsta, rece i poate
puin necrutoare.
Camilla a lui, rece i necrutoare?
Ai face mai bine s ascultai mai atent ceea ce spun oamenii, in loc s v lsai
inchipuirea s fureasc imagini rupte de realitate, spuse el cam rstit.
Aici trebuie s m declar de acord cu Lisa, spuse Jan. Imi imaginasem o Camilla cu
totul diferit de aceea care ne-a vorbit azi.
Imi pare ru c aptitudinile mele descriptive sint atit de palide, mormi el.
Cornurile fur trecute din min in min in jurul mesei, apoi untul.
Spune-mi, cum poate obine cineva o slujb de valet la o astfel de ppuic? intreb
Frank.
Domnioara Ross nu-i o ppuic. Este o doamn, o adevrat doamn.
Perfect pentru valetul-care-asigur-servicii-complete, coment Ken.
Intr-o clip, nori negri de furtun il cuprinser, tunetul ii bubui in urechi i valurile izbir
rmul. Sri in picioare.
i, m rog, ce-ar vrea s insemne asta?
Fee inexpresive, nedumerite, se intoarser spre el.
Uurel, Pat, spuse Ken calm. N-am vrut s spun nimic. Tu singur spui despre tine c
eti un valei complet, desvirit.
Norii se imprtiar, lsind s treac lumina, dei inc nu apruse soarele. Doamne, oare
n-avea s se elibereze niciodat de farmecul ei? Oare imaginea ei nu va inceta niciodat s-l
cheme?
Iertati-m, spuse Pat. Starea mea emoional e la cel mai sczut nivel, dar imi revin
eu. In ochii lor se citea ceva prea asemntor cu mila ca s fie pe placul lui, aa c se
retrase de la mas. V-a ruga frumos s m scuzai, dar cred c am s ies s iau puin
aer.
Jan il urm pin la u.
Eti sigur c te simi bine, Pat? il intreb.
N-am nimic, o liniti ei. Noi, irlandezii, tim c nu te poi bucura de privelitea de pe
creste, pin ce n-ai trit in fundul vilor, inainte ca ea s apuce s zic ceva, el plecase
deja in noapte.
Paii lui iui ii fcur curind s transpire i se simi parc mai bine. Sau cel puin nu mai
avea pornirile acelea atit de ucigae, dei nu era nici o indoial c era complet stors. Poeii il
avertizaser cu toii c iubirea era ca o mare ineltoare. Necazul era c fusese prins in virtej,
tocmai la mijloc, i c n-avea s mai ajung niciodat la paradisul de pe cellalt rm.
Primvara incepuse atit de frumos. O intilnise pe Camilla. Ajunsese s o cunoasc. S-o
iubeasc. Devenise o parte din el i acum, c nu mai era, era ca i cind marea l-ar fi inhat,
trgindu-l in jos spre adincurile ei intunecate. Dragostea lui pentru Camilla decretase c ei doi
trebuiau s fie impreun pentru totdeauna. Situaia lui nega acest lucru.
Flacra iritrii fcu s-i creasc temperatura cu citeva grade, in curind, ea avea s-i
gseasc pe altcineva. Cel puin aa spera, ii spuse el, incercind s nu ia in seam tulburarea
dureros dinuntrul su. Ei nu aveau nici un viitor impreun i o persoan atit de incinttoare
precum Camilla nu trebuia s fie singur. Merita s aib un brbat bun, o familie in jurul ei i
o via fericit.
O vzu parc in faa ochilor, o viziune fermecat, cu un copila in brae i cu ochii plini
de iubire pentru silueta ceoas de ling ea. Furia, disperarea, teama din el luptau s se
elibereze.
79

Lucrul cel mai la indemin, pe care furia lui il intiini in cale, fu o triciclet roie-albalbastr, cu o roat mare in fa. utul lui o trimise ciiva metri spre dreapta trotuarului, o a
doua lovitur rsturnind-o pe o parte. Furia nu i se potolise, ci doar se impleti cu ruinea. Era
ca i cum ar fi lovit o fiin neajutorat. Nu-l fcea s se simt cu nimic mai brbat. Ridic
tricicleta i ii continu drumul. Trebuia s priveasc faptele in fa. Nu se putea cstori cu
Camilia, oricit de mult ar fi tinjit trupul lui dup ea, oricit i-ar fi strigat inima lui c ei ii
aparineau unul altuia, in prezent, tria din economii, care se topeau vzind cu ochii. Nu era
nici o cale s-i poat oferi viaa pe care ea o merita. i cind va fi in stare s-i ofere un cmin,
ea va fi demult mritat.
Hei, Paddy!
Pat se opri i-i atept pe cei trei biei care alergau s-l prind din urm. Parcursese cele
citeva mile dintre casa lui Ken i cartierul Camillei fr mcar s observe.
Bun seara, domnilor, spuse el. Hei, am auzit ceva despre un mare centru comercial in
vechea fabric de biciclete. Se spune c ai fi unul dintre barosani!
Lucrez impreun cu ciiva oameni la acest proiect, recunoscu Pat.
O s fie multe locuri de munc, nu, ce zici, Paddy?
O s mai dureze citva timp pin ce-om pune totul pe roate, le spuse Pat. Probabil c-o
s mai dureze destui ca s apucai s terminai liceul.
Ei riser nervos.
Vorbesc serios, insist el. Incercai numai s venii pe-acolo fr diplome i am s v
arunc pe scri.
E in regul, Paddy.
Daa! Eu nu mai am de fcut decit un an i pot s traversez timpul sta cu ochii inchii.
F s ias ceva din asta, mormi Pat. Nu te mulumi s treac timpul.
Risul lor prietenos i un rmas bun spus din toat inima il urmri o vreme. Relaiile lui cu
bieii din cartier evoluau in salturi. Erau ca toi bieii din lumea larg, intr-o permanent
nevoie disperat de a gsi o int pentru a-i descrca surplusul de energie.
Oare asta fusese Camilla pentru el, un debueu pentru surplusul de energie? Nu, fusese
mult mai mult decit atit. Era tot ce putea fi mai minunat pe lume. Toat dulceaa i toat
blindeea. Era via i iubire i miracol, dar avea nevoie s fie aprat de durerea lumii. El iar fi dat jumtate din via pentru a cpta dreptul de a face asta, dar era cu neputin. Zeii
batjocoritori ii rpiser pinzele corbiei, lsindu-l la cheremul valurilor rzvrtite.
Pat se opri la colul urmtor i se sprijini de felinar. Se innoptase de-a binelea de cind se
plimba, dar cercul de lumin al felinarului nu reuea s limpezeasc in nici un fel problemele
care il frmintau. Dac mcar ar avea bani, lumea ar fi a lui.
Se indrept brusc de spate. Unde-i fusese mintea in toate aceste zile? Nu se putea cstori
cu Camilla fr bani, aa c va face rost de bani. O s-i ia inapoi cei 100.000 de dolari pe
care ii investise in centrul comercial. Asta va face lucrurile puin mai complicate pentru
ceilali, dar nu imposibile. Sosirea tatlui Camillei mai imbuntise intrucitva situaia, iar el
insui pusese la punct un excelent sistem de finanare a proiectului. La urma urmelor, el i
Camilla puteau s ajung pin la acel paradis al iubirii.
Rspund eu, tat! Dusty apuc receptorul. Alo! Ce dorii, v rog?
Bun seara, domnioar Ross. Pat la telefon. A putea s vorbesc cu tatl dumitale?
Inima ei tici la auzul accentului irlandez, puin trgnat al vocii lui Pat, dar, din fericire,
reui s vorbeasc normal.
Firete! rspunse ea pe un ton rece i crispat. Numai o clip.

80

ii inmin receptorul tatlui ei i-i fcu de lucru pregtind o limonada din plic. Dou msuri
de praf la o can. Prea s fie destul de uor, chiar dac atenia ii era distras de mormitul
aprobativ al tatlui ei.
Msur praful cu precizie i puse cana sub robinet. Nu-i psa deloc dac Pat il suna pe
tatl ei. Putea s-l sune in fiecare sear, dac avea chef. Ba chiar de dou ori pe sear. Ea ii
vedea de viaa ei.
Apa se revrs peste marginile cnii curgind in chiuvet cu tot cu praful de limonada,
invirti robinetul, uitindu-se urit ctre spatele tatlui ei. Nu putea vorbi in alt parte decit in
buctrie, ca s-i distrag ei atenia?
Cind a doua can fu gata, termin i tatl ei cu telefonul i veni s-i ia paharul.
Era Pat.
Dusty mormi la rindul ei.
Mi-a cerut permisiunea s vin s stea de vorb cu tine.
El i-a cerut ie permisiunea s vorbeasc cu mine? Respir adinc.
I-am spus c e in regul.
In regul? Ea incepu s se invirt prin buctrie. Omul sta nu e sntos la minte.
Vine de pe alt planet. E un extraterestru.
Irlanda e i ea o ar, Camilla. Ce naiba, nu v inva nimic la coal?
Ea inchise ochii strins, incleta pumnii i-i sprijini fruntea de dulpioarele de pe perete.
Nu voia s stea de vorb cu Pat. Nu voia s-l vad. El era incorsetat in lumea aceea ingust a
lui, unde nu era loc pentru amindoi.
Ce vrea? intreb ea. Cit timp trebuia s mai pretind c vederea lui nu-i provoac
durere?
Nu tiu. Tatl ei ddu din umeri. Vrea s vorbeasc cu tine.
Atunci de ce a vorbit intii cu tine?
El ddu tot atita atenie intrebrii ei ca i cind ar fi fost complet surd.
tii, medita el cu glas tare, astzi nu mai exist biei care s fac lucrul sta, s cear
permisiunea tatlui, adic. Cei mai muli indivizi consider c tatl fetei nu mai
prezint nici o importan. Pat e de mod veche, dar cred c tocmai asta il face atit de
agreabil.
Asta o fi fost reclam pltit sau inc una din mecheriile de care se inea tatl ei?
Am de gind s ip, rosti ea incet, cu o voce hotrit.
Se auzi soneria i tatl ei se ridic.
Ar fi mai bine s te duci s-i pui nite pantofi. Deschid eu ua.
Ea nu se osteni s-l contrazic pentru astfel de lucruri mrunte, pstrindu-i toat furia i
necazul pentru ceea ce avea s urmeze.
sta e un vis, murmur ea pind in dormitor. Un vis oribil. Un comar.
Ii deschise debaraua. Pantofii cu toc nu se potriveau la ort. Oare s se schimbe in ceva
mai oficial? Nu ea il invitase pe Pat, aa c n-avea nici un motiv s se schimbe, in plus, el era
in mod sigur imbrcat in obinuiii lui pantaloni negri i o cma sport. Dac ar fi pus ceva
mai multe pe el, muchii aceia superbi ar fi fost ascuni, ii viri picioarele in nite espadriie.
Apoi le arunc din picioare. La naiba cu toate astea. O s stea aa cum se simea ea bine.
Camilla, strig tatl ei. Ai un musafir.
Vin! se rsti ea.
Ii puse o pereche de sandale. Mcar picioarele s se simt in largul lor, dac ea n-avea
nici o ans. Oprindu-se in faa oglinzii, respir adinc, afi expresia ei sobr pentru intilnirile
de afaceri i pi regete in living-room.
Bun seara, Camilla, spuse Pat.
81

Oh, fir-ar s fie! Mii de draci! Pat era imbrcat intr-un costum de culoare inchis, cu
cravat, cma alb, iar prul lui prea c fusese terorizat pin consimise s se supun.
Pantofii strluceau-oglind, iar in min inea un buchet de trandafiri cu cozile lungi.
Picioarele goale ale lui Dusty incercau cu disperare s-i ascund degetele sub baretele subiri
ale sandalelor.
Spune-i bun seara musafirului, Camilla, o dojeni tatl ei. Ai putea s-i oferi ceva de
but.
M descurc eu, tat!
Ar trebui s pui florile in ap.
i-am spus c m descurc singur, tat.
Lu florile din mina lui Pat.
Ce-a putea s-i aduc de but?
Ceva care s rcoreasc gitlejul ar fi minunat. Zimbetul lui aproape c ii tie
respiraia, dar era pregtit pentru asemenea mecherii, aa c incetase s mai respire,
din clipa cind il vzuse.
Ce-ar fi atunci s aduc pentru toat lumea nite limonada? suger ea. M duc s pun
florile in vaz. Arunc o privire fugar spre tatl ei i adug: Cu nite ap.
Aerul din buctrie era mai potrivit pentru a fi respirat, aa c fcu o pauz de un minut
ca s lase puin oxigen s-i umple plminii. Inima ii btea intr-un ritm ridicol de ridicat. Dac
asta avea s fie reacia ei in faa lui Pat de fiecare dat cind se intilneau, avea s moar curind
de un atac de cord. Sau asfixiat. L-o fi iubind ea, dar asta nu insemna ca trupul ei s se
sfrime in buci, ori de cite ori se afla el prin preajm.
Respir inc o dat adinc, expulza sentimentele din trup i se duse pin la dulpior s ia o
vaz. Mina i se opri suspendat in aer, la jumtatea drumului. Unde stteau acum vazele?
Avea mcar vreuna? Era cit pe-aci s-l strige pe Pat, dar se opri la timp. El nu mai lucra
pentru ea.
Luind-o sistematic, de la un capt, incepu s caute prin dulpioare. Pat era prea gentleman
ca s-i fi cumprat flori tiate, dac ar fi tiut c nu are nici o vaz. Oare chiar era? Pe msur
ce cuta, vehemena cu care trintea la loc uile cretea. Probabil c afurisitul acela zimbea
acum, afectat, in salonul ei. Mintea intortocheat a lui Pat Mahoney era in stare s-i cumpere
flori tiate tocmai pentru c tia foarte bine c nu are nici o vaz.
Gsi vazele in ultimul dulpior i cltin capul in admiraia geniului diabolic al
individului. Trandafirii fur infipi cu putere in vaz, apoi le adug ap.
Acum, limonada. Cu cit o s le-o serveasc mai repede, cu atit va pleca i el mai repede.
i ea va putea trage un plins sntos. Se intoarse repede s ia pahare, dar sandaua i se prinse
cine tie cum de piciorul mesei. Sprijinindu-se cu o min de mas, Dusty ii inu piciorul cu
cealalt i ii muc buzele ca s nu tipe. Cind durerea se mai potoli, arunc furioas
sandalele.
Ii lu ceva timp pin s gseasc nite pahare mai frumoase, dar nu chiar atit cit ii trebuise
pentru vaz. Trebuie s fi fost pe undeva i o tav, dar habar nu avea dac Pat o pusese in
buctrie sau in sufragerie, in orice caz, n-avea deloc intenia s-i mai piard vremea cutind
toate prostiile. Cuprinzind cu degetele toate cele trei pahare, i le sprijini de piept i se duse
repede in living-room.
Apuc unul, pin nu cad toate, ii porunci ea tatlui ei.
El clipi, surprins, dar apuc un pahar, destul de repede. Apoi, afiind un zimbet larg, se
intoarse spre Pat.
Domnule Mahoney, spuse ea mieros, intinzindu-i un pahar. Apoi se aez i ea, puse
picior pesta picior, ii legn nonalant in aer piciorul gol i zimbi exuberant ctre cei
doi brbai.
82

Dup o pauz lung, tatl ei rupse tcerea.


Pat i cu mine am avut o discuie foarte plcut, scumpa mea.
Asta era minunat. Era bucuroas c Pat avea discuii agreabile cu cineva, dei conversaia
nu fusese tocmai printre activitile preferate in relaia dintre ei doi. Era intrecut de ris, de
imbriri, de srutri, de dragoste...
Lu paharul cu limonada i il ddu peste cap, fulgerindu-l cu privirea pe tatl ei. Dac
asta era cumva o alt mecherie de-a lui, un altul din micile lui accidente", avea s-l
dezmoteneasc.
Tatl ei se ridic la repezeal, de parc ar fi citit ameninrile din ochii ei.
Pat a spus c are de vorbit cu tine. Eu am ceva de lucru. Din u, se mai opri i strig:
Iau cu mine paharul de limonada. M bucur c i-ai gsit timp s treci pe-aici, Pat.
Tcerea se aternu din nou, ocupind locul lsat gol de tatl ei.
Ce-ai mai fcut, Camilla?
Bine. Dar tu?
Bine. Destul de bine.
Din nou tcere.
Ca s spun adevrul adevrat, Camilla, n-am fcut bine deloc.
Oh!
Dau tircoale intruna prin ungherele singurtii, in cutarea propriului meu suflet.
Vocea lui era calm. In cele din urm, ideea c acest suflet n-o s-mi mai aparin
niciodat a reuit s-mi strpung easta asta groas i s-mi intre in cap. L-am lsat
aici, cu tine.
Dusty il cercet cu atenie, incercind s ineleag ce voia el s spun, de fapt. Oare ii
cerea s-l primeasc inapoi? Respiraia prea s i se fi oprit, odat cu renaterea speranei in
inima ei. Pat veni i se aez ling ea pe canapea, iar estura aspr a pantalonilor lui i se lipi
de piele. Era exclus s mai incerce s respire; uitase cu desvirire cum se face asta.
A trebuit s plec, Camilla.
Mina lui puse stpinire pe a ei. Cldura atingerii lui readuse viaa in membrele ei
ingheate.
N-am fost niciodat prea sigur c ai ineles, continu el. N-a fost din pricin c n-a fi
inut la tine: a fost tocmai din cauz c in prea mult.
Oare urechile ei auzeau cu adevrat aceste cuvinte sau era cine tie ce vis fantastic din
dorina ei disperat i din singurtate?
Mi-a explicat tata, spuse ea. Mi-a spus c un brbat vrea s-i druiasc femeii iubite
soarele, luna i stelele, dar c se resemneaz in cele din urm s plteasc chiria.
Eu nu puteam face nici mcar asta, spuse Pat. Ochii lui erau intunecai i tulburi, avizi
de inelegerea ei. i lucrul sta m rodea. Aveam nevoie de tine, dar in acelai timp
simeam nevoia s fiu brbat.
Fora cu care el ii stringea mina, incletindu-se de ea ca i cind n-ar mai fi vrut s-i dea
drumul niciodat, desctua cuvintele:
Atunci, de ce te-ai intors?
El se trase mai departe de ea, lipsind-o de prezena lui ocrotitoare, dar nu chiar atit de
departe incit s ingduie spaimelor i singurtii ei s revin. Alunec, pur i simplu, in
genunchi in faa ei. Ochii lui privir adinc intr-ai ei. Lumina pe care ea o vzu licrind adinc
in privirea lui prea s-i promit c va ucide singurtatea pentru totdeauna. Mina lui continua
s-o in strins pe a ei.
M aflu aici ca s-ti spun c te iubesc mai mult decit iubesc viaa insi i c nimic nu
m-ar face mai fericit pe lumea asta decit dac ai consimi s-mi fii sotie.
83

O bucurie brusc, extatic, o invlui, aa cum soarele se revars peste o floare.


Pat!
Nu, s nu spui inc nimic! zise ei repede, inainte ca ea s-l cuprind cu braele. Lasm intii s-i explic. Ascult-m iniii pe mine.
Ce mai putea fi explicat, dincolo de faptul c o iubea i voia s se cstoreasc cu ea?
Inima ei ar fi vrut s strige de bucurie, buzele ei ar fi vrut s rid i s cinte, ii dorea s-i
infoare trupul in jurul lui Pat i s srbtoreasc iubirea lor. Totui, nu fcu nimic din toate
astea, ii ridic numai incetior o min pin la faa lui i ii atinse obrazul, ca s se conving
de faptul c nu era un vis.
M-am gindit la toate, spuse el. i nu trebuie s-i faci griji. Te gindeti probabil c nu
se cade ca o doamn s se cstoreasc cu valetul ei sau c nu sint inc cine tie ce om
de afaceri, dar s tii c voi fi in stare s am grij de tine aa cum cred eu c trebuie.
Un nor ii aternu umbra pe faa ei i totodat peste bucuria ei.
S ai grij de mine? Cum?
Aa cum are un brbat grij de nevasta lui. Cumpr o cas, pltete facturile, o
intreine pe ea i pe copii. Vocea lui se precipit, prea hotrit s-o fac s ineleag.
Am vzut-o pe propria mea mam muncind pin i-a dat duhul, prin fabrici i cu ziua,
incercind s-l ajute pe tata s fac fa cheltuielilor. Mi-am jurat c nu voi permite ca
aa ceva s i se intimple i soiei mele.
Maxilarul lui se incletase intr-o expresie incpinat i, oricit ar fi dorit Dusty s se
arunce in braele lui i s uite de sine in imbriarea lui, se abinu.
Pat, ce s-a schimbat? Ai plecat de aici acum citeva sptmini, fr a avea mijloace s
intreii o familie. Ce-ai fcut de-atunci incoace? Ai jefuit o banc? Toi banii ti sint
blocai in proiectul centrului comercial.
Nu pentru mult vreme.
Ea pricepu.
Dar nu se poate s-i scoi, strig ea. Norul cel negru, de spaim, veni mai aproape.
Proiectul sta face parte din tine i din ataamentul tu pentru trecutul acestei zone.
Cum ii poate trece mcar prin minte s te opreti acum?
Nu mai conteaz chiar atit de mult pentru mine. Nu mai conteaz atit de mult, cit
contezi tu. Dar proiectul nu va avea de suferit. Nu-mi retrag banii toi odat. Renun la
partea mea ca acionar acum, dar grupul imi va returna banii treptat. O s-mi iau o
slujb de buctar ef i, cu asta i cu economiile mele, voi putea avea grij de tine
cum se cuvine.
Lsind-o pe ea s poarte povara visurilor i speranelor sale abandonate?
Dar eu nu sint neajutorat, accentua ea. Pot s-mi port singur de grij. Tot ce-mi
doresc este dragostea ta.
Ochii lui erau necrutori i incpinai i ea nu tia cum s ajung pin la sufletul lui. Ii
strecur miinile pe dup gitul lui i il trase mai aproape. Ardea un foc adinc in privirea lui,
dincolo de toat mindria, care rspundea foamei de care i ea era mistuit. Buzele ei le
atinser uor pe ale lui, apoi se incletar intr-un lung moment de disperat sete.
Tot ce-mi doresc este iubirea ta, opti ea. Deprtindu-se uurel, iubete-m numai,
Pat. Nu vreau decit s rn iubeti.
Focul lui interior ini in vilvti, ochii i se aprinser i ei i se pru c ii va mistui pe
amindoi. Miinile lui se intinser spre ea, trgind-o mai aproape, mai strins, mai apsat. O
dorea. Avea nevoie de ea. Ea crezu pentru o clip c a invins, dar incpinarea puse din nou
stpinire pe maxilarul lui i, de acolo, i se rspindi in toat fiina. O indeprt de el i se ridic
in picioare.
84

Am mai trecut o dat prin toate astea. Un brbat are grij de cei dragi.
Sri i ea in picioare.
Prostii!
Furia lu locul incpinrii care se citea pe faa lui. Ar fi fost nevoie de raiune, nu de
furie. Ea respir adinc, se gindi la clipele frumoase pe care le triser in strlucirea iubirii lor
i chem pacea sa se instaleze in vocea ei.
Pat, te rog, ii implor ea. Nu m pune pe un piedestal. Cind m urc prea sus, imi curge
singe din nas!
Incercarea ei de a glumi il induioa i in ochii lui se citi o und de descumpnire.
Nu m-am indoit niciodat de faptul c eti un brbat adevrat, spuse ea cu blindee, si,
cu cit aflu mai multe despre tine, cu atit te gsesc mai fascinant. Ii asumi riscuri mari
i incerci s pui pe roate o afacere i, in aceiai timp, vrei s contribui la binele
comunitii. Eti un spirit intreprinztor, Pat Femeile americane apreciaz mult asta.
Buzele lui inc mai pstrau grimasa aceea inverunat, iar ochii lui priveau bnuitori. Ea
ii mobiliza trupele pentru o ultim ans.
Afacerea asta este visul tu, Pat. Ce fel de femeie a fi dac te-a lsa s-l arunci la
gunoi?
Asta e hotrirea mea, insist el.
Ba nu, nu este. Vocea ei se ridic din nou i trebui s lupte ca s-o menin in limite
normale. O csnicie e o relaie intre parteneri, iar acest partener potenial voteaz
impotriva propunerii ca Pat Mahoney s dea cu piciorul visului su.
El se feri s-o priveasc, se intoarse i se uit pe fereastr. Ea n-ar fi putut spune dup
incordarea umerilor si lai dac era gata s-i cedeze sau, dimpotriv, dac era hotrit s-o
infring. Of, dac mcar ar fi lsat ca dragostea s hotrasc in locul lui! Dac ar avea mcar
parte de o noapte, ca s-l conving!
Un brbat trebuie s aib grij de soia lui repet el cu incpinare.
Atunci nu te cstori cu mine! strig ea. Putem tri impreun, pin ce banii ti vor
incepe s dea roade i pe urm ne putem cstori.
Un brbat se cstorete cu femeia pe care o iubete.
Ea suspin i se ls s cad din nou pe canapea.
Pat, aa nu ajungem nicieri.
Oare de ce nu putea i el s asculte glasul raiunii?
Nu, n-ajungem nicieri, aici ai dreptate. Presupun c, la urma urmelor, soarele n-a
vrut s zimbeasc iubirii noastre.
Inainte ca ea s apuce s strige sau s-l opreasc, el plec, iar ecoul pailor lui se mai
auzea inc pe scri, cind ea fugi dup el. In clipa cind ea trase cu putere de ua
apartamentului, ua de la intrare se inchidea deja. El plecase.
Pat! strig ea, mai mult de disperare, decit cu gindul c el ar putea s-o mai aud. Trinti
ua. Cpcun incpinat! Ar fi trebuit s- i inchipuie c o s se-apuce s fac poezie
in faa ei.
Travers camera cu pai apsai i se trinti intr-un fotoliu. Putea s-i ineleag mindria i
s-i aprecieze purtrile de mod veche. Dar nu putea i el s fac, mcar acum, citeva mici
concesii? Era liber s-o intrein cit va voi, mai tirziu, dac asta avea atita importan pentru
el, dar nu putea lua acum puin de la ea?
Mcar, recunoscuse c o iubete. sta era un pas pe calea cea bun. Tot ce-i mai rminea
de fcut era s-l fac s se rzgindeasc in cealalt privin. Cit putea s fie de greu acest
lucru pentru o persoan care se luptase pentru fiecare lucru pe care-l dorise, vreme de
douzeci i nou de ani?
85

Camilla ii conduse pe biei in imobilul unde locuiau Jan i Ken i-i indrum in jos, pe
scri, pin la biroul improvizat.
Punei cutiile oriunde, le spuse ea i le indes in min citeva bancnote de un dolar.
Mulumesc mult, biei! strig in urma lor. Inima i se inlase ca un zmeu, iar vocea ii
suna i ea de parc ar fi plutit in nori.
Camilla?
Dusty se rsuci cu un zimbet spre faa nedumerit a tatlui ei. Ea venise cu mult inaintea
orei fixate pentru intrunire i adusese cu ea citeva sacoe mari de plastic i mai multe cutii.
Bun, tat il srut pe obraz, ii puse servieta diplomat pe o mas i ii netezi fusta
taiorului de culoarea fildeului, Era un gest care-i trda nervozitatea i nici mcar n-o
calma suficient, cci nu-i ocup miinile decit pentru puin vreme. Scutur o scam de
pe gulerul hainei tatlui ei. tiu c am ajuns prea devreme,dar speram s pot vorbi cu
Pat citeva minute.
A, bine.
Tatl ei o spuse pe un ton de parc asta se intimpia in fiecare zi, dar expresia de pe faa lui
arta de parc ar fi vzut-o srind in ocean fr vesta de salvare. Ea ii adres un zimbet fugar,
apoi ii roti ochii prin incpere, spre ceilali. Jan i Ken erau aici, la fel i Lisa Avocatul nu
era. Pat, tia chiar fr s-l vad, era tocmai la biroul din capt. Se ridic in picioare i pi
ovitor spre ea.
Pstrindu-i zimbetul conjunctural lipit pe fa, Dusty ii netezi prul cu mina. Oare se
mai pstra aa cum il aranjase cu atita osteneal, in bucle moi? Oare ii mai rmsese vreo
urm de ruj pe buze sau il tersese cu totul de cit ii mucase buzele, nervoas?
Intreaga ei via i se perind prin fa in decursul celor citorva secunde, cit ii trebui lui Pat
ca s parcurg toat lungimea camerei. Devotamentul cu care muncise, strduina de care
dduse dovad ca s-i ia diploma, dorinele inceoate i vagile insatisfacii aie trecutului.
Sentimentul de implinire pe care i-l adusese Pat. Aceasta era ultima ei ans de a cpta
soarele, luna i stelele pe care i le fgduia iubirea. Dac rata i aceast ocazie, era pierdut.
Bun Camilla. Pat arta mai minunat decit oricind. tia c n-avea cum s fi crescut
mai inalt sau mai lat in umeri, doar il vzuse cu numai citeva zile in urm, dar prea,
totui, mai mare. Ochii lui erau mai albatri, iar buzele lui mai ademenitoare decit i le
amintea.
Ea ii zimbi, un zimbet a aa Miss America, construit ca s incinte i s ameeasc, dac nu
pentru altceva, mcar ca s-i fac siei puin curaj.
M-am gindit c, dac tot fac drumul pin aici, pentru intrunire, ar fi bine s-i aduc
citeva lucruri pe care le-ai lsat cind ai plecat.
Lucruri pe care le-am lsat la tine? Adic setul meu de greuti? N-ar fi trebuit s le
aduci tu, sint prea grele!
Ea rise. In parte, pentru c el ii inchipuise c bieandrii aceia ar fi putut cra greutile
lui i, in parte, pentru c atmosfera din incpere avea nevoie de ceva care s mai reduc din
tensiune. Cel puin inima ei avea mare nevoie de asta.
Nu, nu sint greutile tale.
Ea apuc sacul cel mai apropiat, ii inghii inima i il desfcu. Nu fusese niciodat la i
nu era tocmai sta momentul s fie, acum, cind dragostea lui Pat era in joc. Goli coninutul
sacului. Sute, mii de sori umplur aerul, plutind pin ce se adunar pe podea, intr-un morman,
la picioarele lui Pat. Erau sori decupai din hirtie galben, din hirtie de ziar, din hirtie
igienic. Sori de carton, de staniol, ba chiar i unul din papier-mache. Mai mari, mai mici.
Ce-i asta?
Pat era consternat i ea zimbi din nou. Zimbetele acelor mii de sori aduceau raze i in
inima ei. Avea s reueasc. Trebuia s reueasc.
86

Sacul urmtor coninea luna, intr-un numr de exemplare cu nimic mai prejos decit al
sorilor i intr-o mare varietate, cele mai multe decupate din hirtie. Lune pline, lune in primul
ptrar, semilune, toate plutir in tcere, amestecinduse cu sorii de pe podea. Lune din nopi de
var, ca pe vremea seceriului, lune pentru indrgostii i lune primvratice. Omul din lun
rinjea de pe marginea unui birou i ea ii intoarse zimbetul.
Ce-i asta? articula Pat cu greu cuvintele.
Soarele i luna, spuse ea i se intinse dup o cutie. Gheaa din miinile ei se topise. Ce
mai avea de pierdut in lupta ei pentru dragostea lor?
Chicotul tatlui ei ii atrase privirea spre fundul incperii. El ii fcu un semn cu degetul
mare ridicat in sus i ea ii clipi, complice, apoi deschise alt cutie i ii imprtie coninutul in
camer.
Stelue pornir s danseze prin aer. Unele mici, nu mai mari de doi-trei centimetri, altele
uriae, acoperite cu staniol, pe care le cumprase dintr-un magazin specializat in materiale
pentru decorat vitrine. Altele groase, din plastic, care fuseser atirnate de antene. Unele
catifelate, din acelea care se aplicau pe cmi. Stele decupate din buret, flori in form de
stea. Chiar si nite paste finoase in form de stelue.
Celelalte cutii conineau, mai mult sau mai puin, cam aceiai lucru i ea le deschise cu un
entuziasm care cretea direct proporional cu tcerea apstoare a oamenilor care o priveau
uluii. Tatl ei prea s fie singurul care avea o cit de vag idee despre ce era vorba, dar nici
el nu era prea sigur, Odat ce termin de golit totul, Dusty ii scutur citeva stelue de pe
fust. Mai multe se lipiser de blugii lui Pat, dar nu fcu nici o micare s le indeprteze. La
urma urmelor, el era star-ul acestui spectacol. Privirea uluit de pe faa lui ii ddu de tire c
are la dispoziie citeva minute c s-i pledeze cauza, inainte ca el s-i recapete glasul. Era
momentul s se foloseasc de avantajul ei.
S-ar prea c ai aceast idee cu totul eronat c nu mi-ai oferit niciodat nimic, incepu
ea. Vocea ii era puin ovitoare, cci nu era tocmai sigur dac era inelept s-i
descarce sufletul in faa tuturor acestor oameni, ii ainti privirea asupra lui Pat, de
vreme ce inima ei era deja demult acolo.
Consideri c, aa cum stau lucrurile, nu ai nimic ce s-mi oferi. Ddu un ut, stirnind
un virtef de sori, lune i stele care se ridicar in aer, Ai pierdut cumva din yedere c
mi-ai dat tocmai ceea ce mi-am dorit dintotdeauna. Iubindu-m, mi-ai druit deja
soarele, luna i stelele. Nu mai e nevoie s te resemnezi cu lucruri atit de prozaice
cum sint chiria i hrana.
Ochii lui se ingustau, pe msur ce incepea s ineleag, aa c ea se grbi, de team ca el
s nu inceap din nou vechea controvers:
Necazul e c, dup ce ai plecat, s-a ters strlucirea de pe toate astea. Fcu o pauz
pentru a arta cu mina spre galaxia de pe podea. Fr tine acolo, ca s pzeti
strlucirea soarelui i sclipirea stelelor, toate s-au prefcut in hirtie i plastic.
Acum respir i ea adine i indrzni s se uite in jurul ei. Avea spectatorii in spatele ei,
oricum, in schimb n-avea nici un indiciu cu privire la sentimentele lui Pat.
Aa c, i le dau pe toate inapoi. Nimeni altul decit tine nu le poate face s
strluceasc i, de vreme ce tu nu vrei, eu n-am ce face cu ele.
Ridic privirea spre el, susinindu-i cauza cu sperana care i se citea in ochi.
Te iubesc, dar...
Camilla... Dusty! se corect el.
Vocea lui era rguit, strangulat din cauza emoiei sau pentru c se simea incurcat. Ea
ii ddu seama c nu se prea gindise cum o s se simt el, expus astfel in public. Dar era prea
tirziu pentru o retragere, inainta cu un zimbet i scutur din cap.
Camilla, spuse ea. Dusty este tata.
87

El pru s nu observe concesia pe care i-o fcuse i ii cuprinse umerii cu miinile lui mari,
de parc ar fi vrut s-o scuture ca s-o trezeasc la realitate. Dar o inu numai, cu degetele
micindu-se uurel, bucurindu-se de atingerea ei. Totul nu era inc pierdut.
Camilla, pur i simplu nu inelegi.
Ba ineleg foarte bine. In sfirit, ineleg, in sfirit, m-am lmurit.
Incordarea ei se revrs intr-un hohot de ris i nu mai putu rezista tentaiei. Se intinse i-i
strecur miinile sub vesta lui, imbriindu-l. Era atit de bun, atit de cald, atit de minunat.
Eti puin cam demodat, aa-i?
Ridic privirea spre el, dar fr cea mai mic intenie de a-i da drumul. Ar fi trebuit s-o
sfiie ca s-o desprind de el.
El inclin din cap.
Ei bine, am o perfect soluie de mod veche pentru problema ta: zestrea mea este
slujba mea.
Zestrea ta? Incpinarea din vocea lui ced locul incertitudinii.
Sigur, mireasa trebuia intotdeauna s aduc o zestre in csnicie, aa c asta va fi
zestrea mea. Pe urm, cind o s faci tu avere, peste ciiva ani, n-ai decit s m intreii
cit pofteti. Zimbetul ei pli puin sub privirea lui incruntat. Este o soluie minunat,
soluia perfect, unica soluie, spuse ea. In afar de cazul in care nu m iubeti.
Indoiala o cuprinse, o inghii i o desprinse de el. Braele lui nu-i ddur drumul. Se
strinser tot pe-atit pe cit se destinser ale ei.
In afar de cazul in care nu te iubesc? Cind eu m topesc de dorul tu?
Ochii lui ii recptar strlucirea, se simea in ei cldura iubirii.
Oh, Pat. Vocea ei era o rsuflare, un suspin, era un nou inceput de primvar.
Buzele lui coborir ca s le intilneasc pe ale ei i s-o inale spre cer. Zburar dincolo de
soare i de lun, fr s se opreasc, pin ce nevoia de aer, in cele din urm, ii despri.
Srutul lui nu era destul. Ea voia s aud cuvintele.
Pat, te iubesc aa de mult! Spune-mi c totul o s fie bine.
El o trase inapoi pentru un nou srut, mai rapid, dar tot atit de mistuitor. Genunchii ei abia
o mai ineau. Un sentiment de uurare i unul de dorin se amestecar i o prinser in virtejul
lor, ameind-o pin cind nu se mai putu ine decit agat strins de el.
Am s-i ofer viaa cea mai bun cu putin, ii promise el pe un ton solemn. Am prea
mare nevoie de tine ca s-i dau drumul acum, dar ii promit c de indat ce vor incepe
s curg banii, am s am grij de tine, aa cum vreau eu.
Bine. Numai c nu m lsa s atept tot timpul sta departe de tine.
El rise i o indeprt de el ca s-o priveasc.
Vai, domnioar Ross, ce-i asta, imi faci cumva avansuri? Ce-ar spune iubita mea
mam, fie iertat?
Obrajii Camiliei se aprinser, nu la gindul mamei lui, ci la toi oamenii care stteau i
priveau.
O, Doamne, Pat! gemu ea. Ce-o s zic toat lumea de aici?
Ii ingropa faa la pieptul lui, prea ruinat ca s priveasc in jur.
Or s spun c sint omul cel mai norocos din lume, zise el, imbriind-o din nou.
Iubirea se simea in miinile i in vocea lui. Dar cred c s-ar cuveni s le spun c au
pierdut ce era mai interesant din spectacol. Au ters-o cu toii, cam pe cind imi ofereai
tu zestrea.
Ea ridic incet capul i privi pe dup braul lui.
Slav Domnului!

88

Se aplec puin pe spate i vzu in ce stare era camera. Peste tot erau risipite stele, pe
mese i pe jos. Sorii se amestecaser printre hirtii i pe scaune. Lunele se risipiser prin toate
locurile in care nu erau sori sau stele.
Ce dezordine!
Imbriarea lui Pat era cald i ocrotitoare.
Oh, n-a spune asta, zise el. Mie mi se pare c arat ca i cum am privi din ceruri.

SFIRIT

89